Ocenite etot tekst:

									         Dafydd Ab Hugh, Brad Linaweawer "Doom: Knee-deep In The Dead" Defid ab h'yu, bred linaviver "doom: po koleno v krovi"

--------------------
Defid ab H'yu, Bred Linaviver. DOOM: Po koleno v krovi
OCR&SpellCheck: The Stainless Steel Cat (steel_cat@pochtamt.ru)
_________________________
|    Michael Nagibin    |
|   Black Cat Station   |
|  2:5030/1321@FidoNet  |
^^^^^^^^^^^^^^^^^^^^^^^^^
--------------------

Perevod M.Gurvica i S.Solodovnika
Izd-vo YAuza i AST. M. 1997
OCR&SpellCheck: The Stainless Steel Cat (steel_cat@pochtamt.ru)


   Defid ab H'yu, Bred Linaviver

   DOOM: Po koleno v krovi





   Blizhe k adu, chem Kefiristan, na Zemle, pozhaluj, mesta ne syskat'.
   |to ya  zayavlyayu so vsej otvetstvennost'yu.  Mne prishlos' provesti v teh
krayah  poslednie  vosemnadcat'  mesyacev,   kogda  my  sderzhivali  natisk
Narodnoj  armii  osvobozhdeniya Kefiri  -  prozvannoj  ee  bojcami  "Kosoj
slavy",   -   chtoby  ne  dat'  ej  vozmozhnosti  raspravit'sya  s  pravymi
horastistami  i  podderzhivavshimi  ih  pereselencami  iz  Azeri,   s  yuga
(stremivshimisya sohranit' svoi  anklavy),  kotorye  veli  "gryaznuyu vojnu"
protiv kubinskih kommunistov i  peruanskih naemnikov...  Takaya  vot  tam
slozhilas' obstanovochka!  V obshchem, v etom klubke protivorechij, spletennom
iz milliona tajnyh i yavnyh opasnostej, podzhidayushchih vas na vershine mira -
v   severnyh  otrogah  Karakoruma,   mezhdu   Afganistanom  i   uzbekskim
Samarkandom, - sam chert nogu slomit.
   My  tol'ko chto  prodralis' cherez skalistoe ushchel'e -  mestnye zhiteli s
prisushchim im  prostodushiem laskovo nazyvayut ego  na  svoem  yazyke "rvanaya
rana" - i voshli v nebol'shoj musul'manskij gorodok Nizganish, razroznennye
stroeniya kotorogo nevest'  kak  ugnezdilis' na  sklonah  gornogo  hrebta
vysotoj v 2200 metrov.
   Otkryvshayasya vzoru panorama povergla menya v uzhas.  Nesmotrya na to, chto
za vse eto vremya mne mnogo raz dovodilos' podnimat'sya v gory, ohotyas' na
chlenov "Kosy slavy" i  ih druzhkov iz "Svetlogo puti",  k vidu togo,  chto
ostalos' ot Nizganisha, ya, nado priznat'sya, gotov ne byl.
   Zrelishche pohodilo na polotna Bosha.  Povsyudu na zemle, kak obgryzennye
kukuruznye  pochatki,  valyalis'  otorvannye konechnosti,  obezglavlennye i
izurodovannye tela -  ya molil Boga lish' o tom, chtob ih unichtozhili zveri,
- dveri i steny v pyatnah krovi, budto zdes' sovershalos' zhertvoprinoshenie
agncev... s toj lish' raznicej, chto to byla krov' lyudej, a ne yagnyat...
   Itak, razreshite predstavit'sya: kapral Flinn Taggart, rota "Foks" (ili
poprostu "lisy" (*1) )  15-go legkovooruzhennogo desantnogo polka morskoj
pehoty Soedinennyh SHtatov, lichnyj nomer 888-23-9912. No parni zovut menya
Flaj, esli tol'ko v etot moment ne mochatsya. (*2)
   Potryasennye uvidennym,  "lisy"  razbrelis' po  gorodku,  bez  osobogo
uspeha  pytayas'  prikinut'  po  razroznennym kuskam  chelovecheskoj ploti,
kakovy  byli  poteri.  Vershinu  gory  sovsem  nekstati  pokryvalo oblako
gustogo  tumana,   i   vse  vokrug  zastilala  legkaya  puncovaya  pelena,
skradyvavshaya  zvuki  shagov.  Kak  budto  my  shli  po  oblozhennomu  vatoj
koridoru,   povsyudu  natykayas'  na  koshmarnye  otmetiny  vojny,   osobuyu
zhestokost' kotoroj  pridavala  neistrebimaya nenavist' odnogo  plemeni  k
drugomu,  otbrasyvayushchaya  lyudej  k  doistoricheskim  vremenam  pervobytnoj
dikosti, kogda eshche ne znali bronzy i ne umeli obrabatyvat' zemlyu.
   V tumane pochudilos' edva ulovimoe dvizhenie.
   Promel'knuvshaya ten',  zybkie  ochertaniya neyasnyh konturov -  i  bol'she
nichego.  Serzhant  Gofort  ele  slyshno  prisvistnul,  i  my  zamerli  kak
vkopannye.    "Lisy"    chertovski   horosho    podgotovleny   dazhe    dlya
legkovooruzhennyh desantnikov.
   Podle menya ostanovilsya Gejts;  on  slegka kosnulsya moej ruki i  molcha
pokazal snachala nalevo,  potom napravo.  Mne tut zhe  stalo yasno,  chto on
imel v  vidu:  chem  by  ni  byli eti teni,  oni ostavili nam lish' put' k
otstupleniyu - vperedi i s flangov my byli okruzheny.
   YA  brosil vzglyad v  storonu serzhanta:  emu v  uho chto-to  nasheptyvala
Arlin Sanders,  nash razvedchik -  samyj "legkij" iz vseh legkovooruzhennyh
desantnikov  morskoj   pehoty.   |ta   devushka   obladala   sposobnost'yu
rastvoryat'sya vo mrake nochi tak,  chto dazhe oboroten' ne nashel by ee sled.
Arlin byla moim luchshim drugom.
   Ona mogla by stat' mne dazhe bol'she, chem drugom - i kak-to raz tak ono
i  sluchilos',  -  no  prodolzheniya ne posledovalo.  My ostalis' druz'yami.
Posle my  nikogda ne govorili o  toj nochi.  Kak by to ni bylo,  u  nee s
Doddom eshche ran'she slozhilis' vpolne opredelennye otnosheniya, a ya ne otnoshu
sebya k lyubitelyam razrushat' nalazhennye svyazi.
   Arlin otoshla ot serzhanta,  neslyshno proshmygnula mimo menya i ischezla v
tumane.  Ona kak budto rastvorilas' v tom prohode, kotoryj eshche ostavalsya
v  nezamknutom kol'ce okruzhavshih nas dvizhushchihsya tenej.  YA ponyal,  chto ej
bylo  porucheno  vyyasnit'  obstanovku i  dolozhit'  lejtenantu i  serzhantu
Gofortu po sekretnoj linii svyazi, chto proishodit.
   Ni ya,  ni drugie "lisy" ne dvigalis' s mesta; do menya donosilos' lish'
dyhanie stoyavshego ryadom Billa,  a  Dodda i  SHejla i vovse ne bylo vidno.
Esli nam  povezet,  mozhet byt',  eti  chuchundry voobshche nas  ne  zametyat i
projdut mimo.
   No tut podbezhal lejtenant Vel'zevul i,  kak obychno, rezko, no na etot
raz eshche i s razdrazheniem ryavknul:
   - CHto zdes', chert poberi, proishodit?!
   Na  samom dele imya lejtenanta -  Vims.  |to ya  nazyvayu ego Vel'zevul,
potomu chto vokrug chudovishchno tolstogo,  vechno vzoprevshego nedotepy v'yutsya
polchishcha komarov. Vidat', im nravitsya vkus ego pota.
   CHuchundry zamerli tak zhe vnezapno, kak pered etim my, i rastvorilis' v
klubah serogo tumana.  My srazu zhe poteryali vse preimushchestva vnezapnosti
i s nimi nash edinstvennyj shans vyjti iz peredryagi bez vystrela...  I vse
iz-za etogo shuta gorohovogo, kotoryj hot' i hodit uzhe tri goda v mladshih
lejtenantah,  do sih por nikak ne mozhet v  tolk vzyat',  v  kakie igry my
zdes' igraem!
   Vdrug odna iz tenej stronulas' s  mesta,  potom drugaya.  No dvigalis'
oni poodinochke -  to  tut,  to  tam -  i  opredelit',  gde sosredotochena
osnovnaya ih chast', ne bylo nikakoj vozmozhnosti.
   Vims zapanikoval - takoe my uzhe ne raz prohodili.
   - My chto,  ne sobiraemsya ih likvidirovat'?  -  vcepilsya on v Goforta,
kotoryj ostervenelo prizhimal palec k gubam. - Nado, chtoby kto-nibud' eto
sdelal.
   Gofort,  prilozhiv odnu ruku k uhu -  on slushal doklad Arlin, - drugoj
prinyalsya otmahivat'sya ot retivogo lejtenanta.
   No Vims sprava videl prizraki,  a sleva -  privideniya. V golove ego -
hot' zdes' ya  vpolne mogu oshibit'sya -  oni byli indejcami,  a  my -  7-j
Kavalerijskoj diviziej, i on, konechno, v roli Kastera.
   - Lejtenant ne  mozhet  mirit'sya s  takim  polozheniem veshchej!  -  rezko
skazal Vims. - Gofort, unichtozh'te soldat! Serzhant sdelal otvetnyj hod:
   - Ser,  my dazhe ne znaem, chto eto za lyudi... Sanders dokladyvaet, chto
oni v ryasah s kapyushonami...
   - "Kosa slavy"! - vzvizgnul Vims.
   - Net, ser, prosto lyudi v ryasah...
   - Serzhant, ya otdal vam prikaz... tak chto ulozhite ih!
   Arlin snova proshmygnula mimo menya.
   - CHto zdes' tvoritsya? - prosheptala ona.
   - Vims hochet, chtob ih ulozhili.
   - Da oni zhe monahi! Ty dolzhen ostanovit' etogo choknutogo ublyudka!
   YA  byl  vtorym po  zvaniyu bojcom serzhantskogo sostava,  i  Gofortu ne
pomeshalo by prislushat'sya k moemu mneniyu. Prignuvshis', ya medlenno podoshel
k nemu.
   - Serzhant, Arlin govorit, chto oni - monahi.
   - |to i  vpryam' tak,  Taggart?  -  Vims proiznes svoj vopros s  takim
vidom, budto stolknulsya so mnoj na prieme, gde podavali ustric.
   - Ser, oni vsego lish' monahi.
   - Vy v etom tverdo uvereny? Kto-nibud' znaet eto navernyaka?
   - Sanders skazala...
   - Sanders skazala!  Mozhno  podumat',  chto  eto  Sanders kazhduyu nedelyu
imeet delo s polkovnikom Brinklom!
   - Ser,  - snova popytalsya vstavit' slovo Gofort, - mne kazhetsya, pered
tem, kak otkryvat' ogon', nuzhno vyyasnit', chto eto za lyudi.
   Vims, tryasyas' ot yarosti, ustavilsya emu pryamo v glaza.
   - Poka  chto  zdes'  ya  otdayu  prikazy,  pehotinec,  a  vy  obyazany ih
ispolnyat'. A teper' - ulozhite ih!
   Monahi. CHudakovatye, neschastnye monahi!
   Menya peredernulo.  Ne znayu, ot chego ya tak zavelsya - mozhet byt', iz-za
obezobrazhennyh chelovecheskih tel ili tak na menya podejstvoval razrezhennyj
gornyj vozduh i yavnaya nehvatka kisloroda.  A mozhet byt',  tupaya naglost'
Vimsa,  ispugannyj vzglyad  Arlin,  kotoraya prosto  ne  mogla  poverit' v
real'nost' proishodyashchego,  i to,  s kakim vidom Gofort skripnul zubami i
povernulsya,  chtoby  otdat' prikaz.  |tomu  cheloveku,  kotoromu davno uzhe
perevalilo za tridcat',  sovsem ne hotelos' konchat' ni v chem ne povinnyh
chudikov v monasheskih ryasah.
   Tut mne vnezapno prishlo v golovu,  chto esli by Vims utknulsya mordoj v
gryaz', on by ne smog otdavat' prikazy i my bez problem pozvolili by etim
proklyatym monaham ischeznut'.
   - Vy  uzh izvinite,  ser,  -  nachal ya,  legon'ko hlopnuv lejtenanta po
plechu.
   On   povernulsya,   i   ya   ot   dushi  emu   vrezal.   V   etom  udare
skoncentrirovalas' vsya moya zhizn' -  zamah shel iz Orlando,  gde ya  vyros,
skorost' -  s ostrovov Perris,  a sila - iz Kefiristana. Poetomu ne bylo
nichego  udivitel'nogo v  tom,  chto  v  malen'kom gornom gorodke Nizganish
lejtenant Vims ot nego tut zhe vyrubilsya.
   K sozhaleniyu, sovsem nenadolgo - skoro sily stali k nemu vozvrashchat'sya.
Nado bylo, vidimo, tresnut' ne v chelyust', a po kumpolu.
   Vims rasplastalsya vsej svoej tushej v  gryazi,  a na mne tut zhe povisli
dvoe parnej, kak makaki na dereve.
   Kakoe-to  vremya  lejtenant  nepodvizhno lezhal  na  zemle,  pohozhij  na
gigantskogo,   zastyvshego  pauka,   potom   prinyalsya  medlenno  shevelit'
konechnostyami.  Glaza ego  na  mig  zastyli na  mne,  i  v  nih  blesnula
d'yavol'skaya usmeshka, zloveshche iskazivshaya cherty.
   - Pozzhe razberemsya,  -  proshipel on.  Potom,  obernuvshis' k  Gofortu,
dobavil:  -  |to nichego ne menyaet,  serzhant,  konchajte etih lyudej -  ili
vmesto nih vy sobiraetes' strelyat' v menya?
   Gofort brosil vzglyad v  moyu  storonu,  potom na  Vimsa i  ustavilsya v
zemlyu.  Zatem vzvel svoyu M-92,  perevedya ee  v  avtomaticheskij rezhim,  i
gluhim golosom spokojno proiznes:
   - Rota "Foks", slushaj moyu komandu: prikazyvayu ubrat' protivnika.
   Zakryv glaza,  ya slushal svist pul',  hlopki razryvov,  lyazg zatvorov,
vopli  i  stony  umirayushchih,  kriki  pobeditelej.  V  nosu  stoyali zapahi
bezdymnogo poroha, zapalov, svezhej krovi.
   "|to sushchij ad, - vertelos' u menya v golove. - YA popal pryamo v peklo".
   My raspravilis' s  "protivnikom" v  rekordno korotkij srok.  Strannaya
veshch':  ni odin iz vragov v nas tak i ne vystrelil,  da po-drugomu i byt'
ne moglo -  oruzhiya pri nih nikakogo ne bylo najdeno...  Tol'ko pyat'desyat
tri muzhskih trupa s nagolo britymi golovami - ot sovsem eshche mal'chikov do
vos'midesyatiletnih starcev v korichnevyh ryasah s kapyushonami. U neskol'kih
v rukah zazhaty molitvenniki.
   Parni vse vremya prodolzhali torchat' u  menya za spinoj,  a Vims izbegal
popadat'sya mne na  glaza,  ubijca proklyatyj.  Tem ne  menee,  pozdnee on
vydvinul  protiv  menya  obvinenie,  i  ya  zhdal  razbiratel'stva voennogo
tribunala, pytayas' kak mozhno skoree zabyt' o nashivkah rotnogo.
   Gospodi,  Presvyataya deva Mariya!  Ved' dolzhen zhe  byl  hot' kto-nibud'
poslat' pulyu  v  ego  tupye  mozgi!  YA  prosto  fizicheski oshchushchal pal'cem
spuskovoj kryuchok. Dazhe ne znayu, kto mog by otpustit' mne grehi, no sam ya
postoyanno chuvstvoval ugryzeniya sovesti i raskayanie.



   Po  Zemle ya  osobenno ne toskoval,  hotya Mars nenavidel vsemi fibrami
dushi.  Poetomu prebyvanie v  gryaznom i  neubrannom pomeshchenii na Fobose -
odnom  iz  dvuh  nebol'shih sputnikov Marsa -  predstavlyalos' mne  vpolne
podhodyashchim kompromissom.
   Esli by vse shlo,  kak zavedeno, major Bojd dolzhen byl by predat' menya
sudu voennogo tribunala;  odnako na sleduyushchij den' posle togo,  kak Vims
podal svoj  raport s  dobrosovestnym opisaniem togo,  kak  vash  pokornyj
sluga dvinul ego po zubam,  v  15-j polk prishlo rasporyazhenie otvetit' na
trevozhnyj zapros,  postupivshij s  Fobosa.  Zona  dejstvij roty "Foks" ne
ogranichivalas' Zemlej, i Bojd reshil poslat' "lis" na Mars.
   Nas  pogruzili v  transportnuyu raketu.  Svobodnogo vremeni  tam  bylo
predostatochno,  chtoby vsestoronne obmusolit' vopros o tom,  kakogo cherta
na etot raz shahtery Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii mutili vodu.
   Morskaya pehota, morskaya pehota... Slava morskim pehotincam! Ne dumayu,
chto  vy  predstavlyaete sebe,  kakuyu  rol'  igraet v  moej  zhizni morskaya
pehota.  Otchasti eto  svyazano s  otcom...  Net-net,  on-to,  slava Bogu,
morskim pehotincem ne byl.  Skoree eto imeet otnoshenie k tomu, chto ya ros
v  Orlando,  vo Floride,  i  v  Los-Andzhelese.  Imenno poetomu ya snachala
uvidel  nekoe  podobie  "Gollivudskogo bul'vara"  na  "YUniversal studios
ist",  a  potom i  eshche bolee alyapovatye poddelki dal'she k zapadu.  Blesk
mishury i pokazuhi... i ne pojmesh', chto zhe tam na samom dele nastoyashchee?
   Vse v  moej zhizni bylo takim zhe pustym,  kak tot bul'var,  poka ya  ne
nashel svoe mesto v chastyah morskoj pehoty.
   CHest' po kreditnym kartochkam ne vydaetsya.  Lozh' zdes' ne prinyato bylo
opravdyvat' neobhodimost'yu "zakrutit' gajki",  a  esli  rech'  zahodila o
gajkah, to imelis' v vidu nastoyashchie, te, chto nakruchivayutsya na vinty. Da,
konechno,  vy spravedlivo polagaete,  chto znaete ob etom bol'she menya.  Ne
sporyu,  vse eto verno do opredelennyh predelov, dazhe v morskoj pehote. YA
prekrasno ponimayu,  chto dela na  sluzhbe idut polosami -  to chernymi,  to
belymi,  i  der'ma tam  hvataet,  kak  v  lyubom drugom meste.  "Net dela
nastol'ko  blagorodnogo,   chtoby   k   nemu   ne   prisasyvalis'  vsyakie
prohodimcy",  -  napisal odin iz teh pisatelej-fantastov,  kotoryh Arlin
mne postoyanno citiruet, - Devid Naiven ili kto-to eshche.
   I tem ne menee - slava Tebe, Gospodi, - my govorim o chesti bez krivyh
usmeshek.  U nas est' svoj kodeks chesti:  "YA ne budu lgat', moshennichat' i
vorovat' i ne poterplyu etogo ni ot kogo iz blizhnih svoih".  Pravda, hot'
vse  emu prisyagayut,  ne  vse sleduyut.  Krome togo,  u  nas est' cel',  k
kotoroj nado stremit'sya,  a to,  chto ne kazhdomu ona po plechu,  - eto uzhe
vopros inoj. A eshche dlya menya bylo vazhno to, chto poryadochnost' obrela u nas
yuridicheski chetkuyu formulirovku vo  Vseobshchem kodekse voennogo pravosudiya,
a slava i doblest' nikogda ne podmenyalis' bravymi lozungami na vycvetshih
transparantah.  K shesti utra my uzhe uspevali stol'ko vsego perelopatit',
skol'ko vy,  grazhdanskie,  i za ves' den' ne smozhete.  Tak chto,  morskaya
pehota dlya menya -  eto morskaya pehota: semper fidelis (*3), chert poberi,
i my znaem, kto my takie i dlya chego zhivem! A vy znaete?
   Arlin nikogda ne smotrela na vse eto moimi glazami,  da i drugie, kak
ya ponimayu, tozhe. Tak chto v kakom-to smysle ya gordyj odinochka.
   No esli b ne moj rasskaz, vy ne smogli by menya ponyat' i uznat' o tom,
chto est' takoe mesto v  mire,  gde po ulicam hodyat poryadochnye lyudi,  gde
reki  tekut vspyat',  gde  v  tylu  u  vraga parni tvoryat chudesa dazhe bez
podderzhki s vozduha i gde kto-to iz nih -  a,  mozhet byt',  i devchushka -
stoit v vorotah toj steny,  kotoraya otdelyaet vas,  lyudej, ot varvarov, i
ne tol'ko otrazhaet udary podonkov,  no i sam ih nanosit, kogda voznikaet
potrebnost'.
   Esli sami vy nikogda tam ne stoyali, to i uznat' vam o tom neotkuda. A
ya hochu vas tuda otvesti.
   Puteshestvie na Mars bylo skuchnym i nudnym. U togo golosa, kotoryj bez
peredyha gundosil v moej golove,  bylo vpolne dostatochno vremeni,  chtoby
izvesti menya voprosom o tom, sidel by ya v etoj rakete, esli by imel hot'
kakoj-to  shans zanyat'sya chem-nibud' drugim.  YA  chestno vynuzhden byl  sebe
priznat'sya, chto sidel by.
   Zabavno,  no ya vsegda chuvstvoval, chto v odin prekrasnyj den' polechu v
Kosmos...  hotya,  konechno,  sovsem ne  tak,  kak  teper'.  Mne  hotelos'
okazat'sya na  bortu  korablya,  issleduyushchego dalekie  miry  za  predelami
Solnechnoj sistemy,  razdvigat' granicy izvestnogo.  No  kogda  ya  nabral
vsego 60  ballov po  testu na  prigodnost' k  poletam v  dal'nij Kosmos,
veroyatnost' togo,  chto ya smogu prinyat' uchastie v takogo roda ekspedicii,
kolebalas' gde-to  mezhdu  beskonechno maloj velichinoj i  "zabud' ob  etom
navsegda".  Tak  chto  samym bol'shim syurprizom okazalos' to,  chto  put' k
zvezdam mne otkryl apperkot v cementnuyu chelyust' lejtenanta Vimsa.
   Bez  vsyakogo somneniya,  ya  snova  vmazal  by  emu,  predstav'sya takaya
vozmozhnost', - i opyat' poluchil by ot etogo istinnoe naslazhdenie!
   Glyadya na dvuh parnej,  v ch'i obyazannosti vhodila ohrana moej skromnoj
persony, ya ispytyval strannoe oshchushchenie nereal'nosti proishodyashchego.
   - Kofe  hochesh'?   -   sprosil  odin  iz  nih  s  takim  vidom,  budto
dejstvitel'no byl  etim  obespokoen.  Ego  nemnogo vytyanutaya,  hudoshchavaya
fizionomiya napomnila lico ubitogo monaha.
   - Da, - otvetil ya. - Esli mozhno, chernyj.
   Malyj ulybnulsya.  Slivki u  nas  zakonchilis' eshche v  Ke-firistane,  i,
kogda  my  vyletali na  Fobos,  snabzhency ne  pozabotilis' o  popolnenii
zapasov.
   Ohrannika zvali Ron, kak, vprochem, i ego tovarishcha - poetomu ya velichal
ego Ron Dva, no parnej pochemu-to eto ne zabavlyalo.
   Govorili my malo.  Mne dazhe bylo nemnogo obidno,  chto takogo opasnogo
prestupnika ohranyali tol'ko dvoe morskih pehotincev; odnako ostal'nye uzh
slishkom  uvleklis' dosuzhimi  domyslami o  tom,  chto  moglo  stryastis' na
Fobose.
   Posle togo,  kak my vysadilis' na marsianskoj baze,  razgovory velis'
vokrug  togo,  pochemu  sluzhashchie  Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii
poslali signal i  chto  im  meshaet otvetit' teper'.  I  v  morskoj pehote
inogda sluchaetsya skuka smertnaya, tak chto, kazhetsya, gotov dazhe na voennyj
tribunal  soglasit'sya,   tol'ko  by  hot'  nemnogo  razvlech'sya.   I  tut
svalivaetsya kakoe-nibud' neozhidannoe,  neveroyatno opasnoe del'ce,  kamnya
na  kamne,ne  ostavlyayushchee  ot  zavedennogo  rasporyadka,   kak  ocherednoe
napominanie o tom, chto s Vselennoj nado derzhat' uho vostro.
   Poslednyaya  informaciya s  Fobosa  zvuchala  tak:  "Skvoz'  Vorota  idut
ob容kty".  Kogda proishodit nechto ser'eznoe,  skuka srazu zhe  stanovitsya
nepozvolitel'noj roskosh'yu.  Voennyj sud  nad  zauryadnym kapralom morskoj
pehoty v  svete takogo soobshcheniya kuda menee vazhnoe sobytie,  chem ugroza,
navisshaya  nad   Marsom;   a   v   sravnenii  s   pribylyami  Ob容dinennoj
aerokosmicheskoj korporacii - i vovse sushchaya erunda.
   Zvonko vykriknuv:  "Vrode by oni tam chto-to pronyuhali",  -  lejtenant
Vims s  besshabashnoj hrabrost'yu povel svoih lyudej v  transportnuyu raketu.
Snachala ya podumal,  chto menya ne voz'mut,  no to li Vims reshil, chto zhizn'
na  baze pokazhetsya mne chereschur sladkoj,  to li,  chto luchshe derzhat' menya
pri sebe,  -  no,  tak ili inache, ya poletel. I bez kolebanij, lishnij raz
dokazav, chto inogda byvayu ne v meru tup.
   Major Bojd popytalsya nas  proinstruktirovat' po  videozapisi,  sdelav
vse vozmozhnoe,  chtoby skryt' polnoe otsutstvie predstavleniya o tom,  chto
proishodit v  dejstvitel'nosti.  Nam  vydali skafandry dlya  prebyvaniya v
otkrytom Kosmose na  tot sluchaj,  esli my udalimsya ot Vorot na prilichnoe
rasstoyanie.  Hot' v  nih i  nel'zya dolgo nahodit'sya vne zony normal'nogo
davleniya,  da i  teplo oni vypuskayut bystro,  tem ne menee oni dayut shans
proderzhat'sya kakoe-to vremya v vakuume i dobrat'sya libo do korablya,  libo
do zony normal'nogo tyagoteniya. Tot fakt, chto mne tozhe vydali skafandr, ya
vosprinyal kak  dobroe predznamenovanie;  gorazdo huzhe bylo to,  chto Vims
zapretil vydavat' mne oruzhie.
   Poka  ya  razmyshlyal nad  tem,  kak  luchshe  vsego  ispol'zovat' v  etom
kachestve bytovye predmety, Ron Dva prines obeshchannyj kofe. No on okazalsya
slishkom  ploh  dlya  strategicheskogo oruzhiya  ustrasheniya.  Vyrazhenie  lica
ohrannika bylo  takoe,  budto on  uzhe  hlebnul iz  chashki pered tem,  kak
peredat' ee mne.  A,  mozhet byt', on prosto nemnogo boyalsya. Kak by to ni
bylo, vinit' ego ne stoilo.
   Teper' -  para slov ob etih Vorotah.  Vy, skoree vsego, koe-chto o nih
slyshali, hotya oficial'nye svedeniya hranyatsya v tajne.
   Tak vot,  Vorota uzhe byli tam,  kogda my vpervye vysadilis' na Marse.
Konechno,  kogda stalo izvestno,  chto kto-to  -  ili chto-to -  pobyval na
nashem  blizhajshem  kosmicheskom sosede  za  million  let  do  nas,  mnogie
ispytali neslaboe potryasenie!  Sluchilos' eto,  estestvenno,  zadolgo  do
togo, kak ya o tom uznal. Ne trudno predstavit' paniku v Pentagone, kogda
na Fobose obnaruzhili drevnyuyu,  celikom iskusstvennuyu konstrukciyu,  a  na
samom Marse ne  proslezhivalos' dazhe nameka na  sushchestvovanie kakoj by to
ni bylo formy zhizni.
   Bez somneniya,  Vorota - sozdanie razuma. No ch'ego? Na protyazhenii vsej
moej  soznatel'noj zhizni  ya  slyshal beskonechnye rasskazy o  prishel'cah i
neopoznannyh letayushchih ob容ktah...  "Setchatye", "lyudi v chernom", "drevnie
marsiane" -  podobnye populyarnye teorii kazalis' vysosannymi iz  pal'ca,
potomu  chto  nikakoj zhizni  na  Marse  nikogda ne  sushchestvovalo.  Odnako
poprobujte  ob座avit'  ob  etom  tem,   kto  iz  pokoleniya  v   pokolenie
vospityvalsya v  duhe "Progulok po Marsu",  "Marsianskoj yazvy" ili "Mars,
vosstan'!".
   CHto   do   menya,    tak   ya   schitayu,   chto   na   planete   pobyvali
prishel'cy-antropologi.  Prileteli, poglyadeli i skazali sebe: "Da, zdes',
pozhaluj,  dlya nas eshche ranovato",  -  i  ostavili na vsyakij sluchaj chto-to
tipa zapasnoj bazy, esli kto-to iz nih reshit vernut'sya... mozhet, zavtra,
a mozhet byt', i cherez sotnyu tysyach let.
   S ch'ej-to legkoj ruki neponyatnuyu konstrukciyu stali nazyvat' Vorota, i
ona kak stoyala sebe, tak i stoit do sih por. Tem ne menee na prilegayushchej
territorii sushchestvovala zona gravitacii, ravnoj primerno polovine zemnoj
sily prityazheniya -  i  eto na malyusen'kom sputnike Marsa,  gde gravitaciya
dolzhna byt' blizka k nulevoj!  Pomimo ogromnyh,  nedvizhnyh Vorot,  tam i
tut   nahodilis'  nebol'shie  platformy,   kotorye  mgnovenno  perenosili
cheloveka iz  punkta A  v  punkt B,  ne  prichinyaya emu  pri  etom nikakogo
vidimogo vreda.  Esli hotite,  mozhete nazyvat' takoj sposob peredvizheniya
telepor-taciej. YA slyshal, konechno, o nih, no nikogda ne videl; hren by ya
dal zatashchit' sebya na odnu ih nih.
   Kogda  Ob容dinennaya aerokosmicheskaya korporaciya  podkupila  dostatochno
kongressmenov,   chtoby  zaklyuchit'  eksklyuzivnyj  kontrakt  na   osvoenie
prirodnyh resursov Fobosa i Dejmosa,  oni tam chert znaet chto ponastroili
vokrug etih  samyh Vorot,  vospol'zovavshis' preimushchestvami iskusstvennoj
gravitacii.  A to, chto dolzhno bylo byt' v nevesomosti, vyveli za predely
"zon prityazheniya". Posle takoj reorganizacii ohranyat' stol' vazhnyj ob容kt
poruchili morskim pehotincam.
   Tak vot,  sejchas vrode kak stalo prorisovyvat'sya, chto Vorota vovse ne
takie nepodvizhnye i inertnye, kak do etogo polagali.
   Posle vysadki na  Fobose menya s  ohrannikami ostavili na  zabroshennom
sklade raketnoj bazy  v  zapadnoj zone  prityazheniya -  esli  idti  protiv
chasovoj strelki.  A  "lisy" vo glave s  Vimsom napravilis' k tehnicheskim
postrojkam,   chtoby   vosstanovit'  svyaz'  i   "obespechit'  bezopasnost'
polozheniya".
   Sooruzheniya Korporacii koncentrirovalis' v konuse gigantskih razmerov,
uhodyashchem svoim  ostriem na  mnogo soten metrov v  glub' skal'noj porody.
Vnutri on delilsya na neskol'ko urovnej,  tochnoe chislo kotoryh nazvat' ne
berus' -  ne to vosem',  ne to devyat'. Konstrukcii byli vozvedeny vokrug
samoj  bol'shoj  v  Solnechnoj sisteme otkrytoj shahty,  razrabotka kotoroj
mogla by nanesti nepopravimyj vred ekologii Fobosa, hotya, konechno, kakaya
tam ekologiya!  Krome obledenelyh skal na kroshechnom sputnike Marsa nichego
net.
   Postrojki  nahodyatsya  na  protivopolozhnoj  ot  bazy  storone  Fobosa.
Poslednee obstoyatel'stvo sushchestvennoe,  osobenno esli  uchest',  chto  ego
diametr sostavlyaet vsego okolo dvadcati pyati kilometrov. Dojti peshkom ot
odnogo  polyusa  do  drugogo  bol'shogo truda  ne  sostavit.  Edinstvennaya
trudnost' zaklyuchaetsya v  tom,  chto gravitacii na  marsianskoj lune -  za
isklyucheniem zon prityazheniya - prakticheski net.
   V  tom  pomeshchenii  bazy,   gde  my  nahodilis',   bylo  radio,  i  my
periodicheski prinimali soobshcheniya ot rebyat, kotorye ushli s Vimsom. CHto zhe
kasaetsya sotrudnikov Korporacii,  ostavavshihsya na  Fobose,  to ot nih my
uzhe  otchayalis'  poluchit'  hot'  kakuyu-to  vestochku.   Potyagivaya  goryachuyu
zhidkost' i  soobrazhaya,  protiv  kogo  mne  pridetsya podavat' isk  v  tom
sluchae,  esli obozhgu sebe yazyk,  ya  ne  mog otdelat'sya ot myslej o  dvuh
Ronah.  Ni  tot,  ni  drugoj ne  vyglyadeli tak,  budto polnost'yu vladeyut
situaciej.  Oni to  i  delo poglyadyvali na  zakrytye dveri raspolozhennoj
ryadom  zakusochnoj,   na  radio,  drug  na  druga,  i  u  menya  slozhilos'
vpechatlenie, chto podopechnyj osobenno ih ne volnoval.
   Primerno cherez  kazhdye dvadcat' minut  oni  zatevali odin  i  tot  zhe
razgovor. Nachinalsya on tak:
   - Nu, i chto, po-tvoemu, zdes' tvoritsya?
   Mne  nastol'ko nadoelo  slushat' perepevy etoj  bestolkovshchiny,  chto  ya
predlozhil ohrannikam sobstvennuyu teoriyu proishodyashchego:
   - Vorota kakim-to obrazom raskrylis',  i te, kto ih postroil, reshili,
chto Korporaciya stala nastupat' im na pyatki.  Mozhet byt', dazhe oni ih uzhe
unichtozhili.
   - A nas-to kakogo leshego syuda zagnali?  -  sprosil Ron Odin. Zabavno:
mne by  nikogda v  golovu ne  prishlo otozhdestvlyat' "nas" s  Ob容dinennoj
aerokosmicheskoj korporaciej.
   - Oni govorili,  chto v  Vorota proshli monstry,  -  proiznes Ron Dva s
takim  zhe  tochno  vyrazheniem udivleniya,  kakoe on  uzhe  s  poldyuzhiny raz
demonstriroval do etogo.
   - Oni  nazyvali ih  "ob容ktami",  -  popravil ego  ya,  no  moi  slova
ostalis' bez vnimaniya. Ob容kty eto byli, monstry ili chudovishcha, moej very
v  Arlin  i  ostal'nyh "lis"  dannoe obstoyatel'stvo ne  podryvalo nikoim
obrazom.
   Ohranniki,  celikom  pogloshchennye  rassuzhdeniyami o  vysokih  materiyah,
prishli  k   nekotorym  neoproverzhimym  vyvodam,   opirayas'  na  novejshie
dostizheniya biologicheskoj nauki v  populyarnom izlozhenii.  V sushchestvovanie
monstrov oni verit' otkazyvalis'.
   Dolzhen zayavit' so vsej otkrovennost'yu - ya tozhe.
   Krome togo,  ya  byl solidaren s etimi rebyatami i razdelyal ih opaseniya
eshche v ryade voprosov,  ostavavshihsya poka bez otveta.  Kto nashi vragi? Kak
oni popadali na  Fobos cherez Vorota?  Samoe bol'shoe bespokojstvo vyzyval
vopros o  tom,  pochemu "lisy" do  sih  por  ne  nashli tel.  Major Bojd i
polkovnik Brinkl tam, na Zemle, ochen' hoteli by eto znat'.
   Snova  ozhivshij radiopriemnik prikoval k  sebe  nashe  vnimanie,  budto
ch'ya-to  nevidimaya ruka,  shvativ za gorlo,  ostanovila dyhanie.  Molodoj
morskoj pehotinec -  ryadovoj Grejson,  poslannyj na razvedku, dokladyval
Vimsu,   chto  obnaruzhil  trup.   Vims  v  otvet  radiroval  podchinennomu
sootvetstvuyushchie instrukcii.
   - Identifikaciya  tela  nevozmozhna,   ser.  -  Golos  Grejsona  zvuchal
napryazhenno.  -  Ono razorvano na  kuski.  S  polnoj opredelennost'yu mogu
skazat' lish' to,  chto eto belyj muzhchina.  Trup vyglyadit tak, kak budto -
o,  Gospodi,  -  ser,  eto  vyglyadit tak,  slovno ego  drali kogtyami.  I
gryzli...
   Dikie hishchniki v bezvozdushnom prostranstve Fobosa?  Sudya po tomu,  kah
oba Rona sblednuli s lica, mozhno bylo bez truda prijti k zaklyucheniyu, chto
ni tomu,  ni drugomu v krutyh peredryagah ran'she byvat' ne dovodilos'.  A
na moyu dolyu vypadalo takoe.  Mel'knula mysl', chto strashno hochetsya dozhit'
do zasedaniya voennogo tribunala, no zagadyvat' na stol' dolgij srok bylo
prosto neser'ezno.  Dazhe  pyat'  let  v  Livenvorte vyglyadeli v  nyneshnem
polozhenii  zamanchivoj perspektivoj.  Soznanie  togo,  chto  ya  bezoruzhen,
glodalo menya iznutri,  kak nenasytnyj cherv'. Imenno v etot moment prishlo
reshenie korennym obrazom izmenit' situaciyu.
   Raschlenennoe telo obnaruzheno v pomeshchenii elektrostancii. Vims otdaval
rasporyazhenie vsem tam sobrat'sya... I tut nachalis' pomehi.
   Kogda golos lejtenanta donessya snova,  on zvuchal gromko i  otchetlivo.
Do etogo momenta ya eshche nahodil v proishodyashchem kakoj-to smysl. Odnako vse
znaniya,  kotorymi ya  raspolagal po  chasti  voennyh dejstvij,  pokazalis'
absolyutno bespoleznymi posle togo, kak iz dinamika razdalsya vopl':
   - Gospodi,  spasi i sohrani! Da eto zhe ne chelovek! |to chto-to slishkom
bol'shoe...  chleny nesurazno vyglyadyat...  gumanoid kakoj-to...  s dikimi,
krasnymi glazishchami...
   Otryvochnyj   doklad   morskogo   pehotinca   preryvalsya   avtomatnymi
ocheredyami.  I  prezhde,  chem my smogli chto-to ponyat',  razdalis' gromovye
raskaty  nechlenorazdel'nogo rychaniya,  v  kotorom klokotala zhivotnaya bol'
togo ob容kta, po kotoromu vel ogon' Grejson, i vsled za nim novyj krik:
   - YA nikak ne mogu ego vyrubit'!
   Ocherednoj vopl' na etot raz imel yavno chelovecheskoe proishozhdenie.
   U menya po vsemu telu probezhala drozh'. Ved' tam byla i Arlin!
   Uspokojsya,  voz'mi sebya v  ruki -  ona zhe,  chert voz'mi,  iz  morskoj
pehoty!
   Odin iz Ronov vyglyadel tak, budto ego vot-vot vyvernet naiznanku.
   - Ladno,  rebyatki,  - skazal ya. - Teper', po krajnej mere, u nas est'
hot' kakaya-to informaciya.  YAsno,  chto v etom dele my dolzhny byt' vmeste.
Vozvrashchajte-ka  mne  moyu pushku i  davajte prikinem,  s  kakogo konca etu
bodyagu luchshe raskruchivat'.
   Esli v  Arlin vystrelyat -  chtob im  vsem provalit'sya,  -  za  mnoj ne
zarzhaveet,  vsazhu v  otvet pulyu  promezh glaz!  V  etoj zavarushke na  kon
postavlena ne tol'ko chest' morskoj pehoty, no i zhizn' luchshego druga.
   Ne uspel nachal'nichek Vims vzyat' kontrol' nad situaciej v  svoi potnye
lapy, kak priemnik nachisto vyrubilsya. Rasteryannoe peremigivanie sbitoj s
tolku parochki ohrannikov navelo menya na mysl' o tom, chto palochnaya mushtra
nachisto lishaet lyudej iniciativy.  Podumat' tol'ko,  kogda zhit' im, mozhet
byt',  ostavalos' s  gul'kin nos,  oba  Rona bol'she vsego byli ozabocheny
tem,  chtoby dejstviya ih  ni na jotu ne otstupali ot ustavnyh trebovanij,
pust' by dazhe ih imena ognennymi bukvami svetilis' v spiskah pavshih.
   V konce koncov k odnomu iz parnej vernulsya dar rechi.
   - Oruzhie my otdat' tebe ne mozhem!
   YA sdelal vtoruyu popytku:
   - Pered  nami  sejchas stoit tol'ko odna  zadacha -  shkuru spasti.  Tam
vnizu nashi rebyata.  Krome togo,  pogibshih v srazhenii voennyj tribunal ne
sudit!  I  potom,  imejte v  vidu,  chto pokojnik ni zashchitit',  ni pomoch'
nikomu uzhe ne smozhet. Tak chto davajte-ka po-horoshemu moyu pushku obratno!
   Esli  by  hot'  u  odnogo iz  Ronov  v  glazah mel'knula slabaya iskra
soobrazitel'nosti ili voli,  ya  by  vozderzhalsya ot  sleduyushchego shaga.  No
parni uporstvovali v svoem stremlenii ostavat'sya debilami.
   CHto  tut  skazhesh'!  Kak lyubil prigovarivat' v  bytnost' svoyu Krestnyj
otec, est' takie lyudi, kotorye idut po zhizni, kak budto naprashivayutsya na
pulyu.



   - Zatknis', - burknul pervyj Ron.
   - Tebya zhe snova otdadut pod strazhu, - poddaknul vtoroj.
   Pryamo  spektakl' kakoj-to  pateticheskij razygrali!  Vnezapno do  menya
doshlo,  chto ya  stal dlya svoih ohrannikov ugrozoj uzhe prosto potomu,  chto
zastavil ih vzglyanut' pryamo v lico neprostoj situacii.
   V  sleduyushchee mgnovenie v  dinamikah snova  razdalis' kriki i  pal'ba,
prichem mne pochudilos',  chto v chisle drugih krichala zhenshchina. Blizhajshij ko
mne Ron rasstegnul koburu, vynul desyatimillimetrovyj pistolet i napravil
na menya;  potom zhestom ukazal v tu storonu, kuda hotel, chtoby ya pereshel.
I kak raz toj rukoj, kotoraya szhimala pistolet.
   Razve mozhno bylo uderzhat'sya ot stol' navyazchivogo priglasheniya?
   YA  shvatil bedolagu za kist',  otvodya dulo,  i  ot dushi vrezal emu po
pochkam  -  pushka  vyskol'znula na  pol.  Vtoroj Ron  vse  eshche  vozilsya s
koburoj,  poetomu ya,  ne meshkaya, podskochil k nemu i shvatil za glotku...
ne  tak sil'no,  chtoby pridushit' nasmert',  no dostatochno krepko,  chtoby
dyshat' emu stalo trudnovato.
   Vy uzh prostite menya, rebyatishki, no boec Arlin Sanders znachit dlya menya
gorazdo bol'she, chem vy oba vmeste vzyatye!
   Povernuvshis' k  pervomu  Ronu,  ya  s  udivleniem  obnaruzhil,  chto  on
umudrilsya podnyat'sya na nogi i  vot-vot shvatit menya eshche poka dejstvuyushchej
rukoj. No bednyage snova ne povezlo - on poteryal ravnovesie i povalilsya v
moyu storonu,  opyat' prevrativshis' v zamanchivuyu cel'. Rebrom ladoni ya dal
emu po shee, i on otbrosil kopyta. Kogda ya sobiral oruzhie, vtoroj Ron vse
eshche lovil rtom vozduh, kak ryba, vybroshennaya na bereg.
   - Da,  parni, sdaetsya mne, chto dlya legkovooruzhennyh desantnikov u vas
kishka tonka, - vydavil ya samym chto ni na est' elejnym golosom.
   Teper' peredo mnoj vstala sleduyushchaya problema.  Ohranniki, v sushchnosti,
byli neplohimi rebyatami,  no poverit' v ih blagorazumie i v to,  chto oni
ne popytayutsya menya dognat',  ya ne mog. Ne isklyucheno, chto strah ostanovil
by  ih  ot  oprometchivogo shaga,  odnako osobenno na  eto rasschityvat' ne
prihodilos'. Vmeste s tem mne sovsem ne hotelos' ostavlyat' ih v kachestve
podopytnyh krolikov dlya neizvestnogo vraga,  razgulivavshego po  stancii.
Poetomu ya pomog tomu Ronu,  kotoryj vse eshche byl v soznanii,  podnyat'sya i
podozhdal, poka ego zamutnennyj vzglyad ne proyasnitsya.
   - Slushaj menya  vnimatel'no,  my  popali v  krepkuyu peredelku.  Esli ya
pravil'no ponimayu,  u  nas  na  troih  tol'ko  para  pistoletov.  Nichego
horoshego v  etom ne vizhu.  Lejtenantu sledovalo by ostavit' nam pobol'she
oruzhiya, tebe ne kazhetsya? - Vopros byl chisto ritoricheskij, poetomu otveta
na nego ya dozhidat'sya ne stal.  -  Odin pistolet ostavlyayu tebe,  no on ne
zaryazhen. - YA dal parnyu snova spolzti vniz i razbrosal patrony po polu. -
Kogda   ty   ochuhaesh'sya  nastol'ko,   chtoby   zaryadit'  pushku,   sovetuyu
zabarrikadirovat' dver' poprochnee,  a  ne  nadeyat'sya na  zamok,  kotoryj
zahlopnetsya,  kogda ya  otsyuda ujdu.  A potom prosto sidite zdes' i zhdite
ukazanij.
   Paren' vyglyadel kak pobitaya sobaka, no soglasno kivnul. Posle etogo ya
predostavil emu vozmozhnost' samomu reshat' svoi problemy,  predvaritel'no
rassovav po  karmanam ostavshiesya boepripasy.  Mne hotelos' imet' ih  kak
mozhno bol'she,  poka ya ne podyshchu v proizvodstvennyh pomeshcheniyah Korporacii
chto-nibud' bolee solidnoe, chem etot pistolet - esli, konechno, tam voobshche
mozhno chto-to najti.
   Zakryvaya za  soboj dver',  ya  snova uslyshal donosivshiesya iz dinamikov
bessmyslennye,  haoticheskie pomehi, ne soderzhavshie nikakogo nameka ni na
Vimsa, ni na Goforta, ni na Arlin. Nu chto zh, poslednie svedeniya, kotorye
ya  smog  ulovit'  iz  etogo  yashchika,  svodilis'  k  perspektive  ustroit'
nebol'shuyu vecherinku s  ostankami Grejsona  v  kachestve  pochetnogo gostya.
Net,  hvatit durackih myslej - ne vremya shutki shutit'. Pora nastraivat'sya
na ser'eznyj lad.
   Minut desyat' ya  brodil mezhdu stroeniyami bazy,  poka  ne  natknulsya na
nebol'shoj  nazemnyj  vezdehod  na   gusenichnom  hodu,   kotoryj   kto-to
predusmotritel'no zdes' ostavil. Fobos nastol'ko nevelik, chto ya mog by i
na  svoih  dvoih dobrat'sya do  promyshlennoj zony,  osobenno esli  uchest'
otsutstvie sily tyazhesti.  Odnako vezdehod mog  prigodit'sya dlya evakuacii
teh,  kto ostalsya v  zhivyh.  Krome togo,  daleko ne poslednyuyu rol' igral
faktor vremeni.
   Hot'  klaustrofobiej  ya  i  ne  stradayu,   belye  steny  zamknu-togs(
prostranstva -  osobenno v  rakete,  dostavivshej nas  na  Mars,  -  menya
prilichno utomili.  Proletet' skvoz' million mil'  pustoty v  malyusen'koj
zhestyanke, chtoby v konce puti okazat'sya pochti v takoj zhe korobke - sovsem
ne tot sposob pokoreniya kosmicheskogo prostranstva, o kotorom ya mechtal.
   Po  krajnej mere,  v  tot den',  provedennyj na  Marse,  nam bylo chto
posmotret'.  Kupola,  pokryvayushchie postrojki, sdelany tam iz tolstennogo,
izoliruyushchego  plastika,   no   kogda  smotrish'  skvoz'  nih,   sozdaetsya
vpechatlenie,  chto oni ne  tolshche myl'nogo puzyrya.  Beda lish' v  tom,  chto
vokrug pustota beskrajnosti, upirayushchayasya na gorizonte v takuyu zhe pustotu
temno-bagryanogo neba.  Tem  ne  menee eta panorama zavorazhivala menya tak
zhe,  kak  vid  zvezdnogo neba.  Mne  kazalos',  chto  zdes'  dolzhno  byt'
interesno.  Fobos s marsianskoj bazy tozhe mozhno bylo razglyadet', hot' on
kazalsya  lish'  odnoj  iz   yarkih  zvezdochek,   nespeshno  skol'zivshej  po
nebosvodu.  Luny takogo razmera v temnuyu noch' edva li hvatilo by,  chtoby
razognat' mrachnye mysli.
   Teper' zhe,  kogda ya vel vezdehod pod chernym,  pustym nebom Fobosa,  u
menya  vpervye za  poslednee vremya vozniklo chuvstvo,  chto  posle otleta s
Zemli ya snova stal svoboden.  Pochti polnyj disk Marsa medlenno proplyval
vverhu,  velichinoj svoej prevoshodya samuyu chto ni na est' polnuyu Lunu,  -
krovavo-krasnyj,  kak budto vpitavshej v  sebya krov',  prolituyu soldatami
vseh  armij  vo  vremena beschislennyh bitv,  -  tupaya,  idiotski-pustaya,
chudovishchnaya rozha, lik beskonechnosti, morda monstra.
   Po kontrastu s  nim seraya,  unylaya poverhnost' Fobosa vyglyadela,  kak
lomkie kroshki stiral'nogo myla ili ssohshayasya ovsyanaya kasha;  edinstvennym
narusheniem  odnoobraziya  landshafta  byl   Stikni   -   ogromnyj  krater,
pokryvavshij chetvert' poverhnosti marsianskogo sputnika,  ot  kotorogo vo
vse storony rashodilis' miniatyurnye gornye kryazhi.
   YA  podumal o  tom,  chto vid Marsa s  Fobosa vpolne mog byt' poslednim
krasochnym zrelishchem,  kotoroe mne  dovelos' uvidet' v  zhizni.  Budushchee ne
predveshchalo nichego horoshego.  Mysl' o  vozmozhnoj skoroj gibeli bespokoila
menya gorazdo men'she,  chem strah pered tem,  chto ya ne smogu pomoch' lyudyam,
kotorye byli dlya menya dorozhe zhizni...  kak eto uzhe,  k neschast'yu, ne raz
sluchalos' v proshlom.
   Na  Zemle  takih  lyudej  ostalos' sovsem nemnogo,  no  odin  chelovek,
nahodivshijsya zdes',  na Fobose,  znachil dlya menya vse. Mozhet byt', ya ee i
ne  lyubil,   mne  trudno  bylo  sformulirovat'  to  chuvstvo,  kotoroe  ya
ispytyval.  YA hochu skazat',  v pryamom smysle slova...  tochnee,  ya prosto
vygovorit' etogo  ne  mogu,  znaya,  chto  ona  svyazalas' s  etim  gryaznym
ublyudkom -  Vil'gel'mom Doddom. Odnako, v sushchnosti, eto nichego ne menyalo
- esli Arlin popala v bedu,  samym legkim dlya menya bylo by otdat' za nee
svoyu zhizn'. Hotya, estestvenno, ispolnenie dolga vovse ne oznachaet, chto ya
ishchu smerti -  naoborot,  eto znachit, chto ya dolzhen ostavat'sya v zhivyh tak
dolgo,  kak tol'ko vozmozhno,  chtoby najti ee i vytashchit' iz peredryagi.  I
ostal'nyh "lis", konechno, tozhe.
   Strannoe to bylo oshchushchenie -  gigantskij Mars i nashe Solnce, szhavsheesya
do  razmerov  dalekogo,  plamennogo  sharika,  bystro  zakatyvayushchegosya za
blizkij  gorizont  po  mere  togo,  kak  ya  priblizhalsya  k  promyshlennym
konstrukciyam,  raspolozhennym za liniej terminatora,  v neproglyadnoj t'me
chernoj nochi.
   V tot moment,  kogda ya vyehal iz zony prityazheniya i popal v normal'noe
gravitacionnoe pole Fobosa,  gde sila tyazhesti byla blizka k  nulevoj,  v
zheludke moem chto-to  bul'knulo,  perevernulos' i  zavertelos',  k  gorlu
podkatila toshnotvornaya volna. Teper' sledovalo byt' ochen' ostorozhnym - ya
ne znal, pri kakoj skorosti mozhno otorvat'sya ot poverhnosti marsianskogo
sputnika.  Ne isklyucheno,  chto pri gorazdo bol'shej,  chem ta, chto dostupna
vezdehodu.  No u menya ne bylo nikakogo zhelaniya zakonchit' zhizn' na orbite
Fobosa - uzh tam-to gusenicy vezdehoda pomoch' ne smogli by nikak!
   Ochen' hotelos' v容hat' na etom vezdehodike pryamo v ochistnye pomeshcheniya
fabriki, no prishlos' ostavit' ego v garazhe pered vhodom. V zone ochistki,
gde prityazhenie dostigalo poloviny zemnogo,  ya  pochuvstvoval sebya gorazdo
luchshe.  Pod poverhnost'yu marsianskoj luny raspolagalis' sooruzheniya,  gde
nahodilis' morskie pehotincy roty "Foks" ili ih ostanki.
   Pered dolgim spuskom vniz ya  poobeshchal sebe dejstvovat' kak mozhno tishe
i  ostorozhnee.   V  samom  nachale  sluzhby  v  desantnyh  chastyah  neredko
prihoditsya stalkivat'sya s  neobhodimost'yu nauchit'sya vrat'  samomu  sebe.
SHum,  konechno,  byl,  prichem  istochnikom ego  sluzhil  ya  sam.  Dazhe  pri
polovinnoj gravitacii botinki slegka  poskripyvali.  Kazhdyj  takoj  zvuk
voobrazhenie usilivalo  do  koshmarnogo  skrezheta,  kazalos',  izdavaemogo
gigantskim  gryzunom,   hvatavshim  menya   zubami   za   pyatki.   Svetlyj
pryamougol'nik prostranstva vnizu neuklonno uvelichivalsya.
   Snachala ya  hotel vospol'zovat'sya liftom,  na poosteregsya -  malo li s
kem  ya  v  nem  vstrechus'.  Zapasnaya lestnica kazalas' bolee  bezopasnym
variantom.
   Odnim iz dostoinstv takogo tipa stacionarnyh konstrukcij yavlyaetsya to,
chto,  poka tam rabotaet nebol'shoj generator,  ne  voznikaet problem ni s
vozduhom, ni s osveshcheniem. Mozhete sebe predstavit' moe ogorchenie, kogda,
spustivshis' nakonec v  bol'shoe pomeshchenie,  ya  srazu zhe  zametil priznaki
ser'eznyh nepoladok:  svet  edva  mercal,  zvukov nasosov,  peregonyavshih
vozduh po pomeshcheniyam, ne bylo slyshno.
   I  vse-taki dazhe takogo osveshcheniya hvatalo,  chtoby razglyadet' dlinnyj,
pustoj  koridor,  gde  ya  okazalsya.  Nikakih  yavnyh  priznakov  nedavnih
vooruzhennyh stolknovenij zdes' ne  bylo,  no  ya  byl  nastorozhe.  I  tut
poblizosti razdalsya  rezkij  shipyashchij  zvuk.  Ne  razdumyvaya,  sovershenno
avtomaticheski,  zazhav v  ruke  pistolet,  ya  prignulsya k  polu  i  zanyal
oboronitel'nuyu poziciyu. Odnako trevoga okazalas' lozhnoj - iz otverstiya v
trube prosto vyshel pod naporom goryachij vozduh.  V  takie momenty,  posle
togo kak bezotkazno srabatyvaet reakciya, samoe glavnoe rasslabit'sya.
   YA  ostorozhno podoshel k  povrezhdennoj trube,  chtoby ne  obzhech'sya novoj
struej  para,  i  stal  vnimatel'no ee  osmatrivat'.  V  konce  koncov ya
obnaruzhil koe-chto lyubopytnoe.  Truba byla povrezhdena tupym metallicheskim
predmetom,  a  na  polu kak  raz  pod etim mestom rasplylos' pyatno cveta
rzhavchiny.
   Idti vpered mozhno bylo tol'ko v  odnom napravlenii,  chto ya  i sdelal.
Koridor vel k komnate,  otkuda osushchestvlyalsya kontrol' vsego urovnya - ili
etazha,  gde  raspolagalis' proizvodstvennye pomeshcheniya.  Mogu poklyast'sya,
chto iz  nih do  menya doneslos' ne  to rychanie,  ne to vorchanie.  Tak chto
ubirat' pistolet obratno v koburu zhelaniya ne voznikalo.  Krome togo, mne
sovsem ne nravilos', chto szhimavshaya ego ladon' sil'no potela.
   Stupaya kak mozhno tishe i ostorozhnee,  ya poshel dal'she. Vperedi vse bylo
vidno yasno i  otchetlivo -  nepriyatnyh syurprizov tam ne predvidelos'.  No
hot' nikakih zvukov do sluha moego bol'she ne donosilos', luchshe ya sebya ot
etogo  chuvstvovat' ne  stal.  V  konce  koncov  ya  dobralsya do  otseka s
priborami kontrol'nogo upravleniya i  uzhe sobralsya bylo raspahnut' dver',
kak za spinoj pochuvstvoval chto-to neladnoe i  tut zhe otskochil v storonu,
pytayas'  smotret'  srazu  v  dvuh  protivopolozhnyh  napravleniyah  -  kak
dvulikij  YAnus.  Odnako  nichego  podozritel'nogo ne  vyrisovyvalos'.  Po
krajnej mere ya ne uvidel nikakih priznakov opasnosti.
   Pomeshchenie,  gde  byli  sosredotocheny pribory  kontrolya i  upravleniya,
okazalos'  pustym,  no  tam  stoyal  kakoj-to  strannyj  zapah  limona  s
gnil'coj. Posle mesyacev, provedennyh v kazarmah - bud' to v Kefiristane,
na  Marse  ili  v  kosmicheskoj rakete,  -  privykaesh' k  zapahu kraski i
dezinfekcii. Odnako eto bylo chto-to sovsem inoe i ochen' nepriyatnoe.
   Oborudovanie nahodilos' v  rabochem sostoyanii -  za isklyucheniem sistem
svyazi,  vdrebezgi raskolochennyh. Menya osenilo: v komnate moglo hranit'sya
oruzhie,  eshche  s  teh  vremen,  kogda  Fobos  byl  tol'ko raketnoj bazoj.
CHto-nibud'  bolee  solidnoe,   chem  desyatimillimetrovyj  pistolet,  i  v
znachitel'noj stepeni uvelichivayushchee moi  shansy  na  prisposoblenie k  toj
obstanovke, v kotoroj ya okazalsya.
   SHkaf,  gde obychno hranitsya oruzhie, ya skoro nashel, no, vzlomav ego, ne
obnaruzhil togo,  chto iskal -  dazhe rogatki v nem ne bylo. Odnako chtob on
ne  pustoval,  v  nego polozhili zashchitnye bronezhilety.  Konechno,  boevymi
dospehami ih  nazvat' bylo nel'zya,  no  vse zhe chelovek v  nih chuvstvoval
sebya v bol'shej bezopasnosti,  chem v obychnom skafandre. Odin prishelsya mne
vporu, i ya v nego oblachilsya.
   Mne  nichego  ne  ostavalos',  kak  prodolzhit' progulku  po  koridoru,
vedshemu v  drugie pomeshcheniya stancii.  Moe psihicheskoe sostoyanie dostiglo
toj opasnoj stadii, kogda oshchushchaesh' sebya edinstvennym soldatom, ucelevshim
na  pole  brani.  Takomu sostoyaniyu est'  i  bolee  kratkoe opredelenie -
bespechnost'.
   Ty zhe v razvedke,  nedoumok!  Vnutrennij golos podskazyval, chto nuzhno
dejstvovat' v  sootvetstvii s  chetko produmannym planom i  ne  speshit' s
vyvodami.  V  etot samyj moment ya  uvidel ochertaniya chelovecheskoj figury,
kotoraya, poyavivshis' iz-za povorota, dvinulas' v moem napravlenii.
   YA chut' ne vystrelil,  no kraem soznaniya soobrazil,  chto,  esli sdelayu
eto, potom, vozmozhno, uzhe nekomu budet zadavat' voprosy. Napomniv sebe o
tom,  chto  Arlin,  moi  druz'ya  i  sluzhashchie Ob容dinennoj aerokosmicheskoj
korporacii zdes',  ya  ne  dal  pal'cu,  lezhavshemu  na  spuskovom kryuchke,
szhat'sya na tot santimetr, kotoryj mog by reshit' ishod dela. Tem ne menee
dulo  pistoleta prodolzhalo celit'sya v  neyasnye  ochertaniya priblizhavshejsya
figury.  YA  oshchutil  ne  to  chtoby  shodstvo,  no  nekotoroe podobie  teh
oshchushchenij,  kotorye v  svoe  vremya v  zateryannom v  gorah selenii ispytal
lejtenant Vims po otnosheniyu k monaham.
   Kogda  vse   vashe   sushchestvo  pronizyvaet  omerzitel'no-nepreodolimoe
chuvstvo straha,  ot  kotorogo dazhe duh perehvatyvaet,  net nichego legche,
chem nachat' palit' bez razbora vo vse, chto dvizhetsya.
   Vskore ya uznal v priblizhavshejsya figure kaprala Vil'yama Gejtsa.
   - Bill!  -  kriknul ya,  obradovannyj vstreche s odnopolchaninom.  - CHto
zdes', chert voz'mi, tvoritsya? Nadeyus', s vami vsemi nichego ne sluchilos'?
Gde Arlin, gde ostal'nye "lisy"?
   U  menya ni  na  sekundu ne  zarodilos' somnenij po  povodu togo,  chto
priblizhavshijsya chelovek imenno tot kapral nashej roty, s kotorym ya stol'ko
raz rezalsya v poker,  pil i obmenivalsya skabreznymi istoriyami. My byli s
nim nastol'ko blizki, chto ya ne derzhal na nego zla dazhe za to, chto on byl
odnoj iz teh obez'yan,  kotorye,  kak na dereve,  povisli na mne, kogda ya
zvezdanul Vimsu po rozhe.  U  Billa bylo ochen' harakternoe lico s  shiroko
rasstavlennymi glazami i shramom,  peresekavshim do nizhnej guby vydayushchijsya
vpered podborodok.
   Pohodka ego,  pravda,  kazalas' nemnogo strannoj -  ustal,  navernoe,
reshil ya.  V boyu lyudi izmatyvayutsya bystro, tak chto mne neredko dovodilos'
videt' i ne takie otkloneniya ot normy.
   Napryazhenie,  kotoroe Gejts,  vidimo,  ispytal v srazhenii, ob座asnyalo i
udivitel'nye zvuki,  sletavshie s ego gub -  kakoe-to nelepoe bormotanie,
pohodivshee razve  chto  na  repliki  personazhej starinnyh fil'mov uzhasov.
Bill smotrel pryamo pered soboj,  odnako kazalos',  chto on menya ne uznal.
On kak-to, naraspev, s zaunyvnoj monotonnost'yu povtoryal:
   - Vorota...  Vorota - eto klyuch... Klyuch - eto Vorota... Ne ponravilas'
mne i strujka slyuny, stekavshaya u nego po podborodku.
   Poddavshis' vnezapnomu poryvu,  ya  chut' ne podbezhal k nemu,  no tut zhe
otpryanul.  CHto-to zdes' yavno bylo ne to,  hot' opredelit', chto imenno, ya
ne mog,  kak i  s neponyatnym zapahom v komnate s kontrol'nymi priborami.
Odnako ya nutrom chuyal - na Fobose tvoritsya neladnoe.
   - Bill,  -  ya snova popytalsya obrazumit' druga.  -  Bill,  ya zhe koresh
tvoj, Flaj.
   Na  etot raz on menya zametil.  |to ya  bez truda opredelil po zloveshchej
uhmylke,  skol'znuvshej po  ego gubam,  -  takoj zhutkoj grimasy mne eshche v
zhizni ne dovodilos' videt'.
   Potom on podnyal avtomat i otkryl ogon'!
   No dazhe v  tot mig ya  ne mog poverit' v  real'nost' proishodyashchego.  K
schast'yu,  refleksy  moi  otreagirovali bolee  operativno -  ya  mgnovenno
otskochil za kolonnu i prigotovilsya otkryt' otvetnyj ogon'.
   I vse-taki ya dolzhen byl sdelat' poslednyuyu popytku.
   - Konchaj palit', Bill! |to zhe ya, Flaj, chtob tebe pusto bylo. Prekrati
strel'bu!



   Ne prekrashchaya strelyat',  Bill podhodil vse blizhe.  V  polnom otchayanii,
chuvstvuya sebya Kainom,  ya otkryl otvetnyj ogon'. Uchityvaya to sostoyanie, v
kotorom on nahodilsya,  ubit' ego,  po logike veshchej, bylo proshche prostogo.
Pervaya zhe  pulya popala emu v  sheyu -  pryamo pod shlem.  V  principe,  etot
vystrel dolzhen byl ulozhit' ego napoval, no on prodolzhal idti. YA vypustil
v nego eshche neskol'ko pul', iz kotoryh odna popala v golovu. Ona-to ego i
uspokoila.
   Odnako dazhe  posle  togo,  kak  mozgi Billa,  peremeshannye s  krov'yu,
zamyzgali pol  koridora,  ego telo prodolzhalo dvigat'sya,  kak u  petuha,
kotoromu  otrubili  golovu.   Dlya   chelovecheskogo  sushchestva  takoe  bylo
nevozmozhno...  Krome togo,  chelovecheskie trupy ne  izdayut zapah limona s
gnil'coj,  kotoryj stal oshchushchat'sya v  vozduhe s  takoj siloj,  chto  stalo
trudno dyshat'.
   Menya  kolotilo  tak,   kak  budto  ya  popal  v  Kaliforniyu  vo  vremya
zemletryaseniya.
   Glyadya na  to,  chto ostalos' ot byvshego moego priyatelya,  ya  vse glubzhe
osoznaval, chto peredo mnoj ne chto inoe, kak... zombi.
   |to slovo buravilo mozg,  bukval'no razryvaya cherep,  stuchalo v ushah -
zombi, zombi, zombi! Nu, prosto d'yavol'shchina kakaya-to fantasmagoricheskaya.
Mozhet  byt',  Arlin eshche  i  mogla by  poverit' vo  vsyu  etu  hrenoten' s
pribambasami -  slishkom uzh  mnogo ona  peresmotrela idiotskih,  durackih
"uzhastikov",  -  no tol'ko ne ya.  Mne i  v  koshmarnom sne prividet'sya ne
moglo, chto ya nayavu kogda-nibud' stolknus' s zombi. YA chuvstvoval sebya kak
psih, kak kakoj-to soplivyj hi-puyushchij pank, slovivshij ot duri kajf.
   Da  ne byvaet zhe etih treklyatyh zombi na samom dele!  |to zhe real'nyj
mir, eto zhe...
   Gejts  prokovylyal eshche  neskol'ko shagov  i  upal,  okochenev  nastol'ko
bystro,  chto,  kazalos',  byl  mertv uzhe v  techenie neskol'kih chasov.  YA
zdorovo napugalsya,  no menya tyanulo k  nemu,  kak zhelezyaku k  magnitu.  YA
podoshel k trupu i dotronulsya do nego.
   Malysh Billi byl holoden kak led, telo ego uzhe nachalo razlagat'sya.
   K  gorlu podkatil komok,  ya  otvernulsya,  i  menya  vyrvalo.  On  ves'
posinel. Krzha ego byla zhestkoj, kak iz dubil'ni.
   Morskoj pehotinec Gejts prevratilsya v uroda-zombi -  zhivogo mertveca.
Snachala ego ubili,  a potom vysosali iz tela vse zhiznennye soki, tak chto
uzhe cherez polchasa on stal takim, slovno umer mnogo dnej nazad.
   Arlin!..
   Teper' mne stalo yasno, chto delat'. Ostavalos' tol'ko nadeyat'sya, chto ya
smogu  najti  u   Billi  neskol'ko  polnyh  magazinov  k  novomu  svoemu
priobreteniyu -  desyatimillimetrovoj poluavtomaticheskoj pehotnoj vintovke
(my nazyvali ih "Sig-Kau").  Ne daj Bog nikomu poluchit' ee tak,  kak ona
mne dostalas'. Zanimayas' maroderstvom, ya tol'ko chto ne rydal.
   U  Gejtsa byla  lish' odna zapasnaya obojma.  Magazin v  samoj vintovke
okazalsya pust. Kogda ya perezaryazhal ee, menya vse eshche bil kolotun, ya ronyal
puli napravo i nalevo,  polzal po polu, sobiraya ih i s trudom prikidyvaya
v  ume,  kto  eshche pribezhit na  zvuk vystrelov,  srazivshih moego mertvogo
priyatelya.
   Obyskav telo, ya poshel proch' - vse bystree i bystree, i v konce koncov
pripustilsya bezhat'.  Strashno mne  ne  bylo -  menya dushila slepaya yarost',
hotya vnutrennij golos, kotoryj obychno sledit za tem, chtoby ya ne sorvalsya
s katushek,  pytalsya prokrichat' chto-to o discipline, razrabotke strategii
i  sderzhannosti.  On  prizyval tshchatel'no i  vsestoronne proanalizirovat'
proisshedshee.
   K  dovodam razuma  sledovalo prislushat'sya,  odnako  ta  chast'  mozga,
kotoraya dvigala nizhnimi konechnostyami,  vidimo, imela na etot schet drugie
soobrazheniya,  potomu chto nogi moi, ne zamedlyaya hoda, nesli menya proch' ot
trupa,  kotoryj nekogda byl chelovekom,  k  ublyudkam,  prevrativshim ego v
nelyudya.
   YA  vsegda otlichalsya ochen' neplohim instinktom samosohraneniya.  Ran'she
on  menya  nikogda  ne  podvodil,  dazhe  v  samyh  goryachih perestrelkah i
srazheniyah,  kotoryh nemalo vypalo na moyu dolyu vo vremya sluzhby v  morskoj
pehote.  No zdes',  v etoj unyloj, seroj dyre pod skalistoj poverhnost'yu
Fobosa telo moe nachalo mne izmenyat'.  Esli by  ya  tol'ko mog hot' na mig
perestat' dumat' ob etih bezvol'no rasslablennyh chelyustyah i osteklenelom
vzglyade potuhshih glaz,  to,  skoree vsego, smog by vzyat' sebya v ruki. No
strashnoe lico naproch' vybivalo menya iz kolei, a harakternoe podragivanie
pravogo veka Gejtsa,  kotoroe tak razdrazhalo menya pri ego zhizni,  teper'
dovodido do isstupleniya.  Mysl' o  tom,  chto mne podmigival zombi,  byla
neperenosima.
   Da.  Imenno zombi. To, chto ya podobral pravil'noe opredelenie, nemnogo
menya uspokoilo. Nakonec zamedliv beg, ya stal vnimatel'nee priglyadyvat'sya
k  tomu,  chto  menya  okruzhalo.  Teper'  vmesto  stoyavshej  pered  glazami
prizrachnoj maski  smerti ya  razlichal steny  koridora,  slyshal eho  svoih
shagov,  preryvistye hripy sobstvennogo dyhaniya...  i sharkayushchie zvuki eshche
ch'ih-to nog.
   Za  povorotom menya  podzhidali chetyre zombi.  Oni  ustavilis' na  menya
svoimi  mertvymi,  osteklenevshimi  glazami.  Odin  iz  nih  nekogda  byl
zhenshchinoj.
   YA   ne  znal  ee;   znachit,   ran'she  ona  rabotala  na  Ob容dinennuyu
aerokosmicheskuyu korporaciyu.  Slava Bogu, eto byla ne Arlin. YA dazhe mysli
ne mog dopustit',  chtoby Arlin s  seroj plot'yu i zapahom gniyushchego limona
so  zloveshchej uhmylkoj vypuskala po mne avtomatnye ocheredi,  ne imeya dazhe
otdalennogo predstavleniya o tom, chto strelyaet po svoemu samomu vernomu i
predannomu boevomu tovarishchu.
   Na  menya  nakatila volna  takoj  bezuderzhnoj yarosti,  kakuyu  ran'she ya
nikogda ne ispytyval.  Krov' bukval'no kipela v  zhilah,  gnev proryvalsya
skvoz' pory kozhi.  Nikakaya vyuchka ne smogla by smirit' dikogo beshenstva,
ot kotorogo ya tryassya v pryamom smysle slova.
   Strelyat' v eti zhalkie sushchestva, chudovishchnye podobiya lyudej ya ne hotel -
menya  tak  i  podmyvalo razorvat' ih  na  chasti  golymi  rukami!  SHarkaya
podoshvami po  polu,  oni  priblizhalis' ko  mne,  neumelo vertya  v  rukah
avtomaty i besprestanno palya iz nih,  tak chto zhelezo stvolov,  kazalos',
vot-vot raskalitsya dokrasna. CHto mne ostavalos' delat'? SHatayas', ya poshel
pryamo na nih,  podnyal svoyu M-211 i vystrelil odnomu iz zhivyh mertvecov v
plecho... na nego eto ne okazalo nikakogo dejstviya, vot uzh i vpryam' - chto
mertvomu priparki.
   S zhenshchiny kak budto spalo zaklyatie. V ee mozgu, vidimo, teplilas' eshche
kakaya-to  krupica  razuma,   tusklyj  otzvuk  chelovecheskoj  mysli.   Ona
perezaryazhala oruzhie ne s takim bezdushnym avtomatizmom,  kak troe drugih;
ona  povernulas'  i  spryatalas'  za  ukrytiem,   poskol'ku  ottuda  bylo
bezopasnee strelyat'.
   YA  kachnul golovoj i,  ne prekrashchaya pal'by,  tozhe skrylsya za kolonnoj.
Iz-za prikrytiya ya  smog normal'no pricelit'sya i  vystrelil pervomu zombi
tochno  v  golovu.   On  vzrevel,   zavertelsya  na  odnom  meste,  slovno
obezglavlennaya kurica,  i  ruhnul na pol.  Do menya doshlo:  tol'ko pryamoe
popadanie v  golovu prinosilo v  etoj igre ochki.  Pryamo kak v zapravskom
fil'me uzhasov!
   Limonnoe zlovonie udarilo  v  nos.  YA  brosil  v  storonu  zombi,  ot
kotorogo shel  edkij  zapah,  bystryj vzglyad...  v  ego  mozgah,  vidimo,
koryachilis' obryvki kakih-to myslej.  Podaviv nakativshij pristup toshnoty,
ya pojmal v prorez' mushki vtorogo zombi.
   ZHenshchina  chto-to  prochirikala,  i  dvoe  muzhchin  sudorozhno zatopali  v
storonu konsoli,  za  kotoroj ona  spryatalas'.  Vtorogo zombi ya  snyal na
polputi k  ukrytiyu,  no tretij vse-taki uspel zanyat' poziciyu za vystupom
steny i vmeste s zhenshchinoj prodolzhil v menya strelyat'.
   Nich'ya.  YA okazalsya zagnannym za kolonnu,  dvoe zombi - za konsol', na
kotoroj  krasovalas' emblema  Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii  i
byli  nalepleny klejkie listki-zapiski.  Nas  otdelyalo drug ot  druga ne
bolee  dvadcati metrov.  YA  povernul golovu v  poiskah chego-nibud',  chto
moglo by mne v etoj situacii prigodit'sya.
   Ne uspel ya provesti i pyati minut v nedrah Fobosa,  kak okazalsya mezhdu
morgom  i  adom  -  na  polu  ot  otkrytoj  dveri  komnaty  s  priborami
upravleniya, gde ya stoyal, do povorota koridora, za kotorym nichego ne bylo
vidno,  valyalas' dyuzhina tel.  Nekotoryh mertvecov ya  uznal,  i  ot etogo
ostro zasosalo pod lozhechkoj. Drugie, po vsej veroyatnosti, byli v proshlom
sotrudnikami Korporacii.
   Vozniklo takoe oshchushchenie,  chto ya snova na vojne v Kefi-ristane. Tol'ko
my s  zhivymi trupami vrode kak v  salochki vokrug kolonny igrayu -  stoilo
mne  vysunut'sya i,  poslav v  nih  ochered',  spryatat'sya obratno,  kak to
mesto, gde na mgnovenie pokazyvalas' moya golova, polival grad pul'.
   Vremeni na to,  chtoby obrashchat' vnimanie na vtorostepennye detali,  ne
ostavalos'.   Kogda  ya  vysunulsya  v  tretij  raz,  to  poskol'znulsya  o
rastekshuyusya krov'.  Eshche v  rannem detstve mne chasto udavalos' prevrashchat'
nedostatki v preimushchestva,  a special'naya podgotovka za gody sluzhby lish'
uvelichila moj prirodnyj instinkt vyzhivaniya.
   YA upal na koleni,  potom rastyanulsya na bryuhe i,  vzhimayas' v pol, stal
celit'sya.  Tretij  muzhchina  vysunulsya,  chtoby  v  ocherednoj raz  v  menya
vystrelit',  no ya ugodil emu v glotku. Vystrel otbrosil ego nazad, i eshche
do togo,  kak on snova nashel glazami cel', vash pokornyj sluga vlepil emu
pulyu tochno v pravyj glaz.
   Na  zhenshchine ne bylo ni formy,  ni bronezhileta.  Boec iz nee tochno byl
nikudyshnyj, poskol'ku ona nikak ne mogla pravil'no pricelit'sya. Ona paru
raz vystrelila, no puli prosvisteli na prilichnom rasstoyanii ot menya.
   "|ta vojna mozhet prevratit'sya v neskonchaemuyu, - skazal ya sebe i snova
ispytal  pristup  yarosti.  Potom  dobavil:  -  Mogla  by  prevratit'sya v
neskonchaemuyu,  poskol'ku konec ee  nastanet tol'ko togda,  kogda menya  v
konce koncov kto-nibud' prishibet,  i ya tak i ne uznayu,  chto zhe proizoshlo
na baze Fobosa".
   Hot' odnu iz  etih gnusnyh tvarej ya  dolzhen byl vzyat' "zhiv'em",  esli
tol'ko eto slovo mozhno primenit' v slozhivshejsya situacii.
   Plan  operacii sozrel mgnovenno -  mezhdu  dvumya  vystrelami.  Teper',
kogda  ya  znal,  chto  sleduet delat',  menya  mozhno  bylo  snova  schitat'
nastoyashchim morskim pehotincem!
   Bystro,  do  togo,  kak  zhenshchina uspela osoznat',  chto proishodit,  ya
streloj pronessya vokrug  kolonny sleva  napravo,  potom  sprava nalevo i
dostig ee  ukrytiya.  Ona povernulas' ne  v  tu storonu,  i,  ne davaya ej
vozmozhnosti ispravit' oploshnost', ya prikladom dvinul ej v visok.
   Ona  otvalilas' navznich',  kak  kirpich.  Avtomat vypal iz  ee  ruk  i
zvyaknul  ob  pol.   YA   zabrosil  za  spinu  M-211,   sharahnul  eshche  raz
beschuvstvennuyu tvar' po  rozhe i,  zatknuv ej  v  past' pistolet,  surovo
sprosil:
   - CHto zdes', chert deri, proishodit?
   - Mmmmf, hmmmf, rmmmf, - doneslis' nechlenorazdel'nye zvuki.
   YA  vynul pushku iz  glotki zhenshchiny-zombi,  no ona prodolzhala bormotat'
tak, kak budto pistolet byl u nee vse eshche vo rtu.
   - ...eto klyuch. Vorota - eto klyuch. Klyuch - Vorota... Na podhode... Vseh
vas pereb'yut...
   Glaza zhenshchiny begali iz  storony v  storonu;  ona  byla fenomenal'no,
neestestvenno sil'noj, no vse zhe ne do takoj stepeni, kak zdorovyj ambal
- Flaj Taggart. YA slegka opustil ruku, i ona tut zhe vcepilas' v nee, kak
bul'dog.
   YA ponyal,  pochemu glaza u zombi takie suhie,  a zrenie -  plohoe:  oni
sovsem ne morgali.
   Pristaviv pistolet k visku zhenshchiny, ya skazal:
   - Esli v tebe eshche ostalos' hot' chto-to chelovecheskoe, ty dolzhna znat',
chto  eta  shtuka  mozhet  sdelat' s  tvoimi  smorshchennymi,  kucymi mozgami.
Otvechaj, chto za d'yavol'shchina tvoritsya s etimi Vorotami?
   - Ogromnye.  |ti.  |ti  ogromnye.  -  ZHenshchina pristal'no vzglyanula na
menya, kak budto videla v pervyj raz. Ona nichego bol'she ne skazala, no na
kakoj-to  mig  lico ee  iskazila takaya grimasa,  chto vesti dopros dal'she
stalo prosto nevynosimo.
   YA vzvel kurok; glaza ee zakatilis', ona glyadela kuda-to mimo menya.
   - Ty hochesh' etogo? - sprosil ya.
   ZHenshchina-zombi zakryla glaza.  |to byla edinstvennaya molitva,  kotoruyu
ostavili ej te, kto sotvoril iz nee to, chem ona stala.
   Nazhimaya kurok, ya tozhe zakryl glaza. Zvuk vystrela budto razbudil menya
ot sna i snova vernul k zhizni. YA podnyalsya, vzyal "Sig-Kau" na izgotovku i
poshel proch' ot teper' uzhe dejstvitel'no mertvogo mertveca.
   Tak  chto  zhe  zdes' proishodilo na  samom dele?  Mne pokazalos',  chto
koe-chto ya uzhe uznal.
   "Kto postroil Vorota?" -  na etot vopros teper',  pozhaluj, mozhno bylo
popytat'sya otvetit'.  Odnako yavlyayutsya li "ogromnye...  eti",  prohodyashchie
cherez Vorota,  temi,  kto ih postroil? Ili zhe sozdateli Vorot sami davno
pokorilis' eshche bolee mogushchestvennym i uzhasnym sushchestvam, kotorye teper',
kak orda zavoevatelej,  peremeshchalis' ot Vorot k  Vorotam,  poraboshchaya vse
novye kolonii?
   Ni pervaya dogadka, ni vtoraya osoboj radosti mne ne dostavili: v lyubom
sluchae rod chelovecheskij, po vsej vidimosti, narushil granicy ih vladenij,
za  chto dolzhen byl byt' nakazan i  libo izgnan,  libo istreblen vsled za
rasoj stroitelej Vorot.
   Sostoyanie bylo omerzitel'noe. Na slabo osveshchennom otrezke koridora, u
povorota  ya  prislonilsya k  stene,  napraviv dulo  M-211  v  napravlenii
dvizheniya,  i prisel na kortochki.  To telo, kotoroe ya smertel'no boyalsya i
vmeste s tem tak nadeyalsya najti, mne eshche ne vstretilos'. No ved' Arlin v
tom ili inom vide dolzhna byla nahodit'sya gde-to zdes'.
   YA molilsya lish' o tom,  chtoby ona lezhala na polu,  a ne shla na menya na
negnushchihsya  nogah,  s  suhimi,  nemigayushchimi glazami  i  zapahom  gnilogo
limona.
   YA  vpolne mog  byt' edinstvennym zhivym chelovekom na  Fobose.  Na  teh
rebyat - moih ohrannikov, naverhu, v pomeshchenii bazy, nadezhda byla slabaya.
Pri pervoj zhe  vstreche s  zombi oni,  po logike veshchej,  sygrayut v  yashchik,
tochnee   govorya,   iz   moih   potencial'nyh  soyuznikov   prevratyatsya  v
protivnikov. YA predstavil sebe takuyu kartinu: lejtenant Vims prikazyvaet
im stat' zombi, i oba Rona, otdavaya chest', otvechayut:
   - Tak tochno, ser, budet ispolneno! - i tut zhe pryamikom otpravlyayutsya v
ad.
   Nado  skazat',  mne  vsegda  nemnogo ne  s  ruki  igrat'  v  komande.
Rassmatrivat' zhe  sebya  v  kachestve ohotnika na  zombi _  gorazdo legche,
polagaya,  chto ya -  edinstvennoe zhivoe dvunogoe sushchestvo na Fobose.  |tih
rebyat-mertvecov horoshimi soldatami nazvat' trudno. YA ih, pozhaluj, mog by
vseh peredavit' - esli ne schitat' odnoj malen'koj detali.
   Mne dazhe podumat' strashno, chto v chisle drugih pridetsya raspravit'sya i
s tem," vo chto prevratilas' Arlin Sanders. Takaya perspektiva menya sovsem
ne prel'shchala. I delo sovsem ne v tom, chto ya schital ee svoej devushkoj - u
nee byl Dodd,  kotoryj,  kazalos', vpolne ej podhodil. Konechno, my s nim
ne  byli  zakadychnymi druz'yami,  no  radi Arlin otnosilis' drug k  drugu
terpimo.
   Klyanus' vam,  eto ne bylo lyubov'yu.  Prosto Arlin zhila v  tom zhe mire,
chto  i  ya,  a  eto  znachilo dlya  menya gorazdo bol'she,  chem prosto nosit'
odinakovuyu formu.  Ona  ne  byla pohozha ni  na  odnu devushku iz  teh,  v
kotoryh... ya hochu skazat', kotoryh ya znal.
   Arlin ne huzhe menya predstavlyala sebe, chto takoe trenirovki do polnogo
iznemozheniya,  kogda  posle  pobudki  pridurok-serzhant  vygonyaet  vseh  v
sportivnyj zal i chto est' sily .vopit:
   - Padaj na  bryuho!  Na rukah -  vniz,  vverh,  raz,  dva,  raz,  dva.
Otzhimat'sya do teh por, poka ya ne vydohnus'!
   Ona  znala,  chto  znachit vstavat' v  pyat' utra,  a  v  pyat'-nol'-pyat'
otpravlyat'sya na  probezhku na  distanciyu v  vosem' mil'.  Ej  byl  horosho
izvesten zapah dezinfekcii i vse tonkosti processa soskablivaniya so sten
gryazi i  pleseni,  nakopivshejsya za dva goda,  chtoby stoyashchij ryadom paren'
mog  tut  zhe  zamazat' masterkom eto  mesto  antikorrozionnoj kraskoj na
chetvert' dyujma.
   My  vmeste stol'ko mesyacev toptali sapogami odni i  te  zhe koridornye
polovicy,  izmuchennye  dolgimi  chasami  zanyatij  fizicheskoj podgotovkoj,
preodoleniem  prepyatstvij,   boevymi  ucheniyami,  strel'boj  po  mishenyam,
beskonechnoj,  dovodivshej do  polnogo  otupeniya i  avtomatizma sborkoj  i
razborkoj  vslepuyu   nashih   "Sig-Kau"   i   lekciyami  ob   ekzoticheskih
venericheskih zabolevaniyah,  kotorye mozhno  podcepit' v  Kefiristane,  na
Marse,  Fobose i  v  Ogajo,  chto  voznikalo oshchushchenie razbuhaniya sutok do
dvadcati shesti, a to i do dvadcati vos'mi chasov.
   Arlin  uznala obo  mne  ochen' mnogoe v  rekordno korotkoe vremya.  Ona
shvatyvala vse naletu i  otnosilas' k  kar'ere voennogo tak zhe ser'ezno,
kak lyuboj sluzhaka nashego podrazdeleniya.
   Poka  ya  sidel  i  stiral s  lica  krov'  i  gryaz'  neveroyatnoj buri,
razygravshejsya na Fobose,  mysli ob Arlin ochen' mne pomogli. Vospominaniya
vytesnili na vremya chudovishchnye kartiny, kotorye mne prishlos' nablyudat'. YA
vrode by sam s  soboj igral v  igru,  obrazy kotoroj,  narisovannye moim
sobstvennym  voobrazheniem,  dolzhny  byli  vytesnit'  zapolzavshij v  dushu
panicheskij uzhas.
   Nichut' ne lukavya dolzhen priznat'sya, chto Arlin samaya krasivaya zhenshchina,
s  kotoroj mne dovodilos' vstrechat'sya.  Pri tom,  chto na pervyj vzglyad v
nej net nichego osobenno yarkogo -  v obychnom ponimanii etogo slova.  Esli
ispol'zovat' staroe vyrazhenie,  bytovavshee v  bolee  izyskannye vremena,
ona  "v  meru privlekatel'na".  Rostom pyat' futov desyat' dyujmov,  plotno
sbitaya,  Arlin rabotala bol'she i  luchshe lyubogo soldata nashego vzvoda.  U
nee  otlichno  razvitaya,  prosto  tochenaya  muskulatura.  (Odnazhdy,  kogda
neskol'ko dnej  ej  kazalos',  chto  u  nee  budet rebenok -  ne  moj,  k
sozhaleniyu,  -  Gejts skazal: "Arlin - takoj krutoj paren', chto posporit'
mogu na chto ugodno,  ona sama ot sebya zaberemenela".  Pravda,  skazal on
eto ne ochen' gromko.)
   Mne nravilos',  kak ona smotrit chut' prishchurennymi glazami na  muzhchin,
kotorym pokazalas' legkoj dobychej.  SHutki s  nej mogli bokom vyjti,  kak
eto sluchilos' odnazhdy s odnim zatejnikom,  reshivshim, chto bylo by zabavno
nezametno podkrast'sya k  nej  szadi i  stashchit' s  nee  bryuki.  Vsem nam,
estestvenno,  ochen'  lyubopytno  bylo  vzglyanut'  na  velikolepnye formy,
kotoroe oni skryvali,  no  kretinami my  ne  byli.  Dazhe ne obernuvshis',
Arlin vmazala shutniku tak,  chto slomala nos. V tot moment ya dumal lish' o
tom,  kakoe  udovol'stvie mne  dostavili ee  tochnye i  bystrye dvizheniya,
chem-to napominavshie balet.
   Konechno zhe,  u Arlin eshche massa vsyakih dostoinstv - kak ya uzhe govoril,
kotelok u nee varit chto nado.  Takie lyudi vsegda redkost', dazhe v chastyah
legkovooruzhennyh desantnikov,  i mne trudno bylo dopustit' samuyu mysl' o
ee potere. YA priglashal Arlin na koncerty, kotorye inogda davali v polku,
a  ona  vodila menya v  kino na  starye fantasticheskie fil'my.  Inogda my
vmeste nemnogo poddavali,  vremya ot  vremeni rezalis' v  poker.  Pravda,
shansy ee obstavit' u menya byli tol'ko togda, kogda ya kapli v rot ne bral
i byl holoden kak led.
   Kak-to noch'yu my nabralis' do takogo sostoyaniya, chto kinulis' v ob座atiya
drug druga.  No oba ispytali ot poceluev nelovkost' -  my ved' druz'ya, a
ne lyubovniki.
   Potom u  nas  bylo  dostignuto molchalivoe soglashenie o  toj  nochi  ne
govorit'. Naoborot - chtoby dokazat' druzheskoe raspolozhenie, Arlin nachala
znakomit' menya so  svoimi podrugami.  Vse oni devochki kak na  podbor,  i
kazhdoj hotelos' sdelat' odolzhenie podruzhke,  pogulyav s  ee priyatelem.  YA
osobenno ne  brykalsya,  no  platit' Arlin toj  zhe  monetoj za  zaboty ne
sobiralsya.
   Odnazhdy ona skazala mne,  chto ochen' hotela by skopit' deneg, chtoby so
vremenem postupit' v  kolledzh.  YA  za  eto zla na nee ne tail,  zhelaya ej
tol'ko horoshego.
   Samogo  luchshego.   |ta   mysl'   vdryzg  raznesla  moe   mechtatel'noe
nastroenie.  CHto bylo luchshim dlya Arlin teper',  v  etom proklyatom meste?
Smert', ya tak dumayu. Vse chto ugodno luchshe seroj ploti, suhih, nemigayushchih
glaz i hod'by na negnushchihsya nogah.
   - Net,  -  vyrvalos' u  menya,  -  ona ni  za chto v  zhizni ne pozvolit
prevratit' sebya v odnu iz etih tvarej.
   A chto, esli s nej sdelayut takoe posle smerti?
   YA vstal,  tyazhelo dysha,  reshiv snova zanyat'sya delom.  Prezhde vsego mne
nuzhny boepripasy.  Bezumnaya pal'ba opustoshila magazin odnoj iz  vintovoj
"Sig-Kau" i  vyvela iz  stroya mehanizm podachi patronov.  Teper' ee mozhno
ispol'zovat' razve chto tol'ko v  kachestve dubinki,  poetomu ya ostavil ee
na polu. Ni u kogo iz zombi ne bylo oruzhiya dlya vedeniya pricel'nogo ognya.
S  odnoj storony,  eto  ploho,  poskol'ku ne  ostavlyalo mne  shansa srazu
otklyuchat' vragov,  puskaya im v  golovy po tri-chetyre puli.  Zdes' mog by
ochen' prigodit'sya opticheskij pricel. Odnako, s drugoj storony, esli by u
nih  imelis' odna-dve  vintovki dlya  pricel'nogo ognya  -  skazhem,  M-220
"Dogchop-per",  - kotorye nahodilis' na vooruzhenii v nashem podrazdelenii,
ya  byl  by  uzhe  izbavlen ot  vseh  zabot,  v  tom  chisle  ob  oruzhii  i
boepripasah.
   YA  rassoval  neskol'ko  najdennyh  polnyh  magazinov  po  karmanam  i
perezaryadil obe  ispravnye vintovki.  Zapasat'sya eshche  odnoj "Sig-Kau" ne
bylo nikakogo smysla.  Mne by sejchas sovsem ne pomeshala ta moshchnaya pushka,
s kotoroj obychno protiv povstancev hodila Dard'e -  esli by, konechno, ne
prishlos' dlya etogo vyryvat' oruzhie iz ee okochenevshih pal'cev, probiv dlya
etogo dyrku v krasivoj, svetlokudroj golovke.
   Projdya po  useyannomu trupami koridoru i  minovav eshche dva povorota,  ya
nabral stol'ko boepripasov,  skol'ko mog s soboj unesti, ne gromyhaya imi
pri etom,  kak srednevekovyj rycar' dospehami. Nam vsem polagalos' imet'
shlemofony,  chtoby my mogli podderzhivat' mezhdu soboj postoyannuyu svyaz', no
mne ne udalos' obnaruzhit' ni odnogo -  eto bylo ves'ma podozritel'no.  YA
takzhe ne  zametil nigde ni  "ELF",  ni "MilDejtaBejsiz":  ne bylo voobshche
nikakih sredstv svyazi,  kotorye mogli by sluzhit' dlya peredachi informacii
o toj d'yavol'shchine, chto zdes' tvorilas'.
   Sklonyas' nad kazhdym trupom,  ya vnimatel'no vglyadyvalsya v ih cherty, no
poka  ne  nahodil  tu,  kotoruyu  iskal...  Po  krajnej  mere,  hot'  eto
obstoyatel'stvo vselyalo nadezhdu.



   Natknuvshis' eshche na dvuh zombi, ya dazhe ispytal nechto vrode oblegcheniya.
Teper',  kogda bylo yasno,  chto  nado delat',  eto  stalo uzhe svoego roda
uprazhneniem.  YA "ubil" tol'ko odnogo iz nih, a u vtorogo ya snachala vybil
iz ruk vintovku,  a  potom prostrelil koleni i bedra -  on nuzhen byl mne
zhivym,  chtoby  poluchit' otvet  na  nekotorye voprosy pered  tem,  kak  ya
raznesu emu past' s zheltymi zubami.
   Ran'she ya  ego  ne  videl -  kogda-to  eto byl muzhchina,  skoree vsego,
sluzhashchij Korporacii.  No  u  nego ne  ostalos' dazhe teh ostatkov razuma,
kotorye teplilis' v mozgu zhenshchiny-zombi.  YA dal emu vozmozhnost' kakoe-to
vremya pobormotat':
   - Bol'shie,  oni idut, ogromnye, Vorota - eto klyuch, ub'yut, ub'yut, vseh
ub'yut,  oni idut,  idut ubit' vas vseh,  Vorota -  eto klyuch,  klyuch, ad i
d'yavoly -  eto klyuch,  idut skvoz' Vorota...  Fobos! Strah, strah, strah,
strah,  strah!  Prihodyat na Fobos,  prihodyat s Fobosa, peresekayut Stiks,
podminayut Stiks, Stiks - eto klyuch.
   YA zhdal, poka zombi ne konchit povtoryat'sya, no on tverdil odno i to zhe,
kak  zaezzhennaya  plastinka.   Napugannyj  sil'nee  prezhnego,  poddavshis'
bezotchetnomu vnutrennemu impul'su, ya pomog emu osvobodit'sya ot toj bedy,
v kotoroj on okazalsya (i sebe, kstati, tozhe).
   Potom ya  spryatalsya za  temnym vystupom koridora i  prinyalsya molit'sya,
chtoby menya ne  zametil eshche kakoj-nibud' nedoumok s  priborom dlya nochnogo
videniya. Mne nuzhno bylo vremya, chtoby perevarit' uslyshannoe.
   Edinstvennaya poloska chertovski yarkoj  lyuminescentnoj lampy  v  centre
potolka mignula i pogasla; ot vsej osvetitel'noj sistemy ostalas' tol'ko
avarijnaya  lampochka.   Otbrasyvaemye  eyu  dlinnye  teni,  kak  prizraki,
podbiralis' ko  mne so  vseh storon.  No  ni  zapaha gnilogo limona,  ni
zvukov nevnyatnogo bormotaniya ne bylo...  tol'ko gde-to vdali razdavalis'
strannye  shchelkayushche-strekochushchie  zvuki,  kak  budto  ih  izdaval  osipshij
del'fin. V dannyj moment, kak mne kazalos', ya nahodilsya v bezopasnosti.
   S Fobosom vse proyasnilos' - oni zdes', na baze Fobosa. Oni pribyli na
Fobos... no chto zhe oznachali slova o tom, chto oni prihodyat s Fobosa?
   YA  snova pochuvstvoval,  kak k  gorlu podkatila toshnotvornaya volna,  a
murashki probezhali po telu s takoj siloj,  chto,  kazalos',  barabanili po
kostyam... Esli zombi i vpravdu ne znayut raznicy mezhdu proshlym, nastoyashchim
i budushchim,  togda,  mozhet byt', eta tvar' hotela dat' mne ponyat', chto ne
Fobos -  konechnaya cel' vtorzheniya;  ved' oni  sobiralis' peresech' Stiks -
reku mertvyh v grecheskoj mifologii.
   A chto nahodilos' na protivopolozhnom ee beregu?  Ad, navernoe, chto tam
eshche byt' moglo?  Podzemnoe carstvo -  Gades. Stop! Nu-ka napryagi mozgi -
esli ty  vyhodish' iz ada,  to est',  kogda snova "peresechesh' Stiks",  to
okazhesh'sya v...
   Ih   cel'yu  byla   Zemlya.   Tverd'  zemnaya.   Nasha   chudnaya  kolybel'
chelovechestva, dom nash obetovannyj.
   YA vpolne dopuskal,  chto Gospod' skoro upokoit moyu dushu. Posle chetyreh
let,  provedennyh v katolicheskoj shkole, kotoroj upravlyal otec Bartolomeo
iz  Ordena iezuitov,  ya  polagal,  chto  svoyu normu molitv za  eto  vremya
otchital  spolna  na  vsyu  ostavshuyusya  zhizn'.   Poetomu  ne  bylo  nichego
udivitel'nogo v tom, chto za chetyre goda armejskoj sluzhby, tri iz kotoryh
ya provel v morskoj pehote,  ya ni slova ne proiznes v adres Vsederzhitelya,
hot' On, mozhet, i byl gotov ih vyslushat'.
   No  teper',  v  pervyj raz  za  vse  semnadcat' napryazhennejshih nedel'
bespreryvnyh  srazhenij,   posledovavshih  za   chetyr'mya  godami  zhizni  v
kazarmah,  ya, nakonec, ponyal, chto kazavshayasya mne ponachalu durackoj fraza
o  tom,  chto  "v  lis'ih norah bezbozhniki ne  vodyatsya",  obretaet vpolne
real'nyj smysl. Mne ne nuzhno bylo pribegat' k tem zatertym i istaskannym
slovam,  kotorym nauchili menya iezuity,  chtoby poprosit' u Togo, k komu ya
obratilsya, muzhestva i snorovki dlya zaversheniya nachatogo dela.
   Opredelenie "missiya samoubijcy" ne v  polnoj mere otrazhalo to,  chto ya
reshil predprinyat'.  YA boyus' smerti tochno tak zhe, kak i lyuboj drugoj; no,
chert voz'mi,  mne vovse ne  svetilo prevratit'sya v  odnogo iz  proklyatyh
hodyachih mertvecov!
   YA  ispovedalsya Gospodu vo vseh grehah,  sovershennyh za proshedshie sem'
let,  i  dal obet,  chto na vsyu ostavshuyusya zhizn' nalozhu na sebya epitim'yu,
esli On  prostit menya i  snova poshlet v  boj.  YA  polnost'yu otdaval sebe
otchet  v  tom,  chto  delo  eto  zryashnoe -  prodolzhitel'nost' "ostavshejsya
zhizni",  skoree  vsego,  izmeryalas'  neskol'kimi chasami.  Spasibo  Tebe,
Gospodi, za to, chto vrazumil menya, poslav etu mysl'.
   Perevedya duh,  ya  napravil vintovku dulom  vpered,  polozhil palec  na
spuskovoj kryuchok i  poshel iz  svoego ukrytiya v  tom napravlenii,  otkuda
razdavalis' shchelkayushchie zvuki.
   Nevdaleke promel'knulo nechto,  pohozhee na ispravnyj radiopriemnik!  YA
brosilsya pryamo k nemu,  zabyv ob opasnosti,  no,  priblizivshis', uvidel,
chto  eto  lish' perednyaya panel' apparata i  chast' detalej.  Vse ostal'noe
vdryzg razneseno.  Esli do  etogo eshche  moglo pokazat'sya,  chto  ostal'nye
priemniki povrezhdeny sluchajno,  v  hode srazhenij,  to  teper' ya  poluchil
okonchatel'noe  podtverzhdenie namerennogo  vyvoda  ih  iz  stroya,  prichem
takogo roda  takticheskuyu zadachu mog  pered  soboj postavit' lish'  razum,
uroven' razvitiya kotorogo,  po  krajnej mere,  ne  nizhe  chelovecheskogo -
zombi do takogo dodumat'sya ne v sostoyanii.
   Ochevidno,  krome  zombi  na  Fobose  tailsya kto-to  eshche.  Esli  by  ya
poohotilsya zdes' podol'she,  to,  dumayu, smog by vyyasnit', kto imenno eto
byl... Hotya, konechno, ne isklyucheno, chto menya vysledyat pervym.
   Projdya  nemnogo vpered  po  koridoru i  povernuv za  ugol,  ya  uvidel
naglyadnye primery strategii neskol'ko inogo roda: visevshij na stene plan
postroek byl vyzhzhen do osnovaniya, v to vremya kak stena ryadom lish' slegka
obgorela.  Kem  ili chem ni  byli by  eti drugie sushchestva,  oni prekrasno
ponimali,  chto vsled za pervymi lyud'mi syuda pridut sleduyushchie;  i im yavno
ne hotelos', chtoby oni legko nashli dorogu k celi.
   Nemnogo  vperedi  nahodilsya  bokovoj  prohod  s  priotkrytoj  dver'yu.
Visevshaya pered  nim  lampa ne  gorela,  odnako iznutri koridora ishodilo
prizrachnoe zelenovatoe svechenie.  Istochnikom neyasno mercayushchego sveta  ne
moglo  byt'  nikakoe  izvestnoe mne  elektricheskoe ustrojstvo.  YA  reshil
napravit'sya k  zagadochnomu tusklomu siyaniyu,  hotya intuiciya podskazyvala,
chto luchshe by etogo ne delat'.  I  tut menya nastig drugoj zapah,  gorazdo
bolee  omerzitel'nyj,   chem  limonnaya  gnil'  -   pritorno-sladkaya  von'
razlagavshejsya ploti, trupnyj zapah takoj sily, chto nos ne vyderzhival.
   Ruka sama soboj potyanulas' k maske,  kotoraya prilagalas' k najdennomu
mnoyu bronezhiletu.  "Gospodi,  -  podumal ya, - chego by tol'ko ya sejchas ne
dal  za  skafandr dlya otkrytogo kosmosa!"  Tryasushchimisya rukami ya  natyanul
masku,  dumaya  lish'  o  tom,  naskol'ko sil'nym moglo  byt'  otravlyayushchee
vozdejstvie parov, kotoryh ya uzhe naglotalsya.
   Dyshat' stalo chut'-chut'  legche,  no  molekuly voni  byli  yavno  men'she
molekul kisloroda,  i  fil'try ih  ne ulavlivali -  omerzitel'nyj aromat
prodolzhal yavstvenno oshchushchat'sya dazhe pod maskoj.
   Vsemi fibrami ya  oshchushchal nadvigavshuyusya opasnost' -  v  kozhu kak  budto
vpilis'  tysyachi  malyusen'kih igolochek,  volosy,  kak  govoritsya,  vstali
dybom.  YA  sdelal  neskol'ko  special'nyh dvizhenij,  chtoby  razmyat'sya  i
nemnogo  sbrosit'  napryazhenie.   Potom  ostorozhno  prodvinulsya  eshche   na
neskol'ko shagov i zamer, obnaruzhiv istochnik zelenovatogo mercaniya.
   Po  obe storony ot  menya puzyrilis' luzhi izumrudnoj zhizhi,  prichem eta
gadost'  fosforescirovala  i,   vpolne  vozmozhno,   byla  radioaktivnoj.
Vyglyadela ona napodobie raskalennoj lavy v Den' sv.  Patrika.  U menya ne
vozniklo nikakogo zhelaniya ostanavlivat'sya dlya vyyasneniya,  chto zhe  eto za
dryan' takaya.  V  odnom ya  byl uveren:  daj ej dostatochno vremeni,  i ona
raz容st tkan' skafandra. Tak chto samoe mudroe derzhat'sya ot zelenoj slizi
kak mozhno dal'she.
   Edva eta mysl' promel'knula u  menya v  golove,  kak sprava s  potolka
obrushilos' ne menee tonny kirpichej, oprokinuvshih menya na pol i sorvavshih
s   poyasa   pistolet   vmeste   s   koburoj.   Kto-to,   vidimo,   reshil
poeksperimentirovat' nado mnoj.
   Kobura s pistoletom, na proshchanie s shipeniem vypustiv vozduh, skrylas'
iz vidu,  utonuv v zelenovatoj merzosti. |to menya osobenno ne rasstroilo
- nuzhno bylo reshat' problemy poslozhnee.
   Neskol'ko raz poskol'znuvshis',  ya podnyalsya i prigotovil k boyu bol'shuyu
"Sig-Kau",  vse eshche pytayas' soobrazit',  komu zahotelos' pohoronit' menya
pod grudoj kirpichej.  Zelenye bryzgi zalyapali steklo maski,  i  ya  pochti
nichego ne videl.  Posle padeniya menya nemnogo mutilo,  i  ya slegka potryas
golovoj.  Tot,  kto hotel so mnoj raspravit'sya,  stoyal v  teni,  tak chto
razglyadet' ego bylo neprosto.  Snachala mne pokazalos',  chto eto eshche odin
zombi,  no  sushchestvenno bol'shih gabaritov,  chem  te,  s  kotorymi ya  uzhe
vstrechalsya.
   Neznakomoe sushchestvo izdalo shipenie,  i  ya  uslyshal uzhe  izvestnye mne
shchelkayushchie zvuki. Nu chto zh, znachit, eshche odna malen'kaya tajna raskryta.
   Neveroyatnaya  sila   etogo...   zombi?   trebovala  ot   menya  bol'shej
ostorozhnosti.  YA napravil v ego storonu M-211,  ozhidaya, poka on podojdet
poblizhe. Moi ozhidaniya opravdalis'.
   Kogda gromadina vyvalilas' na svet,  ya razglyadel korichnevuyu,  zhestkuyu
kozhu,  grubuyu, kak shkura krokodila, i roga cveta slonovoj kosti, kotorye
torchali povsyudu -  iz grudi,  ruk i nog.  Nechelovecheski bol'shaya golova s
uzkimi  prorezyami krasnyh  glaz,  kazalos',  mogla  svesti  s  uma.  |to
chudovishche - neveroyatnyj, fantasticheskij monstr! Sushchij demon!



   Neozhidanno vozniklo  dikoe  zhelanie  rassmeyat'sya.  |to  byl  kakoj-to
koshmar,  detskij bred,  nelepyj i  chudovishchnyj.  Vse vo  mne protestovalo
protiv  nemyslimoj real'nosti proishodyashchego,  smirit'sya s  kotoroj  bylo
prosto nevozmozhno.
   Edinstvennaya zakavyka sostoyala v  tom,  chto  sama eta tvar' proklyataya
sovershenno ne hotela schitat'sya s absurdnost'yu svoego sushchestvovaniya.  Ona
sdelala ko mne neskol'ko shagov i  okazalas' v bolee osveshchennom meste.  V
dvizhenii figura monstra vyglyadela ne  stol' uzh nelepoj.  Teni plyasali na
gruboj shkure,  i ya obratil vnimanie na to, chto morshchinistye veki chudovishcha
vlazhnye.  Sama  mysl'  o  tom,  chto  eta  tvar' sozdana iz  zhivoj ploti,
predstavlyalas' omerzitel'noj.  Krasnye glaza zlobno sverkali. Odnako eshche
bolee  gnusnymi byli  raskrytye,  obvisshie guby,  za  kotorymi vidnelis'
bezobraznye, zheltye klyki. |to vovse ne byla maska ryazhenogo na Den' vseh
svyatyh s ee natuzhnoj grimasoj.  Prichislit' monstra k predstavitelyam roda
chelovecheskogo  bylo  sovershenno  nevozmozhno,  kak,  vprochem,  i  k  miru
zhivotnyh.
   "Ublyudochnyj prishelec",  -  povtoryal ya snova i snova.  S mysl'yu o tom,
chto  eto  prishelec,  pust'  dazhe  soldat vnezemnoj civilizacii -  edakij
kosmicheskij voyaka,  -  smirit'sya vse-taki bylo proshche.  Lish' by tol'ko ne
demon.
   Kosmicheskij vykidysh zastyl na meste,  povernuv bashku pod takim uglom,
pod  kotorym u  cheloveka golova prosto by  otvalilas',  no  pri  etom ne
svodil s menya vzglyad. Pryamo kakaya-to meksikanskaya nich'ya.
   Nesmotrya na  ugrozu napadeniya,  ya  hotel popytat'sya vstupit' s  nim v
kontakt.   S   pustymi   telesnymi  obolochkami,   ostavshimisya  ot   moih
druzej-pehotincev  i  byvshih  sotrudnikov  Ob容dinennoj  aerokosmicheskoj
korporacii,  iz  kotoryh vyholoshchena zhizn',  dostich' kakogo by to ni bylo
vzaimoponimaniya okazalos' nevozmozhno.  Edinstvennoe,  ja  chto  oni  byli
sposobny,  eto bessvyaznoe,  mehanicheskoe povtorenie slov,  uslyshannyh do
ili posle smerti.
   S etim zhe,  s pozvoleniya skazat', sub容ktom delo obstoyalo po-drugomu.
No zachem mne vesti razgovory s galakticheskim demonom, interes kotorogo k
rodu chelovecheskomu, ochevidno, zaklyuchalsya lish' v utolenii goloda?
   - Kto ty? - brosil ya probnyj kamen'.
   Pri etom ya  ishodil iz togo,  chto esli on i ne ponimaet po-anglijski,
to  smozhet dogadat'sya po tonu voprosa,  o  chem ego sprashivayut.  CHudovishche
rastyanulo  guby  v  urodlivoj  grimase  i,   mne  pokazalos',  bezzvuchno
vyplyunulo, kak by izdevayas' nado mnoj:
   - Kto ty?
   Vtoraya popytka:
   - CHelovek.  -  YA pohlopal sebya po grudi,  zashchishchennoj bronezhiletom.  -
Ponyal? Ty mozhesh' govorit'?
   Nichego. Pustoe mesto. YA reshil pojti na rasschitannyj risk: ne vypuskaya
iz  odnoj ruki  vintovku,  protyanul vtoruyu k  monstru,  raskryv ladon' i
rastopyriv pal'cy v tradicionnom zheste mirolyubivyh namerenij.
   Otvet ya  poluchil,  no  kak na  nego otreagirovat' -  ponyatiya ne imel.
Nelepyj gumanoid medlenno podnyal pravuyu lapishchu k plechu i stuknul sebya po
vystupayushchej beloj  kosti,  namerenno zadev bol'shim pal'cem ostrie.  ZHest
vyglyadel   ochen'   stranno   i   o   mirnyh   "ustremleniyah  otnyud'   ne
svidetel'stvoval. Nu tochno meksikanskaya nich'ya!
   YA  nemnogo napryagsya iz-za  togo,  chto  levaya ruka vse  eshche ostavalas'
vytyanutoj.    Ostrye   zuby   povernutoj   ko   mne   oskalennoj   pasti
svidetel'stvovali ob otmennom appetite.  K tomu zhe bespokoila poziciya, v
kotoroj ya nahodilsya.  Puzyryashchayasya zelenaya sliz' zaburlila aktivnee,  i ya
vpervye uslyshal dyhanie chudovishcha.
   Vdrug ono prervalos'.
   Avtomaticheski srabotal zashchitnyj instinkt.  Tak  pered  atakoj soldaty
inogda delayut glubokij vdoh, nekotorye special'no zaderzhivayut dyhanie, i
togda v krovi nabiraetsya dostatochno adrenalina, chtoby trusa prevratit' v
geroya.
   Monstr napal s takoj neveroyatnoj skorost'yu,  chto ya ne uspel by v nego
vystrelit', dazhe esli by moyu "Sig-Kau" i ne zaelo.
   Kem by  ni  byl moj vrag,  durakom ego nazvat' ne povernulsya by yazyk.
Naletev na menya,  on odnoj kogtistoj lapishchej potyanulsya k moej glotke,  a
drugoj - otbil v storonu shtyk vintovki.
   |to byl obodryayushchij znak:  esli prishelec boyalsya lezviya shtyka,  znachit,
ono navernyaka moglo prichinit' emu vred.
   Esli by tol'ko ya mog nanesti udar...
   Prekrativ soprotivlenie i  vnezapno poddavshis' natisku monstra vmesto
togo,   chtoby  soprotivlyat'sya,  ya  plyuhnulsya  na  pol,  i  chetyre  sotni
kilogrammov gruboj shkury i  zheleznyh myshc  navalilis' na  menya -  tochnee
govorya,  pryamo  na  shtyk  vintovki,  kotoruyu ya  derzhal  pered  soboj.  S
nechelovecheskim voplem,  ot  kotorogo  chut'  ne  lopnuli  moi  barabannye
pereponki,  demon sdoh, sodrogayas' v konvul'siyah, i, zastyv, prevratilsya
v nekoe podobie urodlivogo kamennogo izvayaniya.
   YA strashno obradovalsya,  obnaruzhiv,  chto i demonu mozhno pustit' krov',
po krajnej mere na Fobose.  Pochemu-to mne stalo legche,  kogda ya  uvidel,
chto ego krov' tozhe krasnogo cveta.
   Gorazdo  men'she  mne  nravilos' oshchushchat' neveroyatnyj ves  etoj  glyby,
bukval'no vdavivshej menya v pol.  CHto by ya sejchas tol'ko ni otdal,  chtoby
hot' na mig vyklyuchit' gravitacionnyj generator marsianskogo sputnika!
   Mne snova vspomnilis' gody, provedennye v katolicheskoj shkole, pohozhaya
na  starogo  pingvina  sestra  Beatris,  poistine  oderzhimaya  biblejskoj
zapoved'yu izbegat' nechistyh veshchej. Nado zhe - nechistyh veshchej!
   V zheludke bushevala burya.  Neveroyatnym usiliem ya sdvinul telo monstra,
i  menya  chut' ne  vyrvalo na  to  samoe mesto,  gde  iz  bryuha prishel'ca
vytekala na pol krov'.
   Slishkom bystro vskochiv, ya poskol'znulsya v krasnoj zhizhe, rastekavshejsya
ryadom s zelenoj puzyryashchejsya sliz'yu. Ot etih kipyashchih i lopayushchihsya puzyrej
ishodilo  teplo.   Mne  sovsem  ne  hotelos',  chtob  eta  zelenaya  dryan'
dostala-taki   menya  -   navernyaka  lyuminescentnoe  svechenie  otnyud'  ne
bezvrednaya fosforescenciya, no vremeni stavit' opyty u menya ne bylo.
   Para minut ponadobilas' na  to,  chtoby perevesti dyhanie.  Do chego zhe
trudno smirit'sya s  tem,  chto  lyudi  -  i  v  ih  chisle  moi  druz'ya!  -
prevrashchalis' v  zombi;  no eta tvar',  bezdyhanno rasplastavshayasya u moih
nog, yavlyala sleduyushchuyu stadiyu kakoj-to chudovishchnoj galimat'i. Mne prishlos'
sderzhat'  voobrazhenie,  poskol'ku real'nost' momenta  i  bez  togo  byla
dostatochno koshmarnoj.
   Vyjdya iz detskogo vozrasta,  ya redko ispytyval potrebnost' v molitve.
Vpervye v  zhizni ya  oshchutil svoego roda otchayanie,  kogda surovye monahini
otkazalis' otvechat' na te voprosy, kotorye stavil peredo mnoj vzyskuyushchij
razum.  Odnako teper' ya nuzhdalsya v Boge,  kotoryj obladal by dostatochnym
mogushchestvom, chtoby emu mozhno bylo dat' klyatvu pod prisyagoj.
   - YA  vas  ostanovlyu,  -  torzhestvenno poobeshchal ya,  -  kem  by  vy  ni
okazalis' i skol'ko by vas ni bylo.
   Vyskazav etot obet vsluh,  prichem dostatochno gromko,  nesmotrya na to,
chto kto-to iz etih ublyudkov mog menya uslyshat',  ya pochuvstvoval nekotoroe
oblegchenie.  Da,  i chert by s nimi -  oni vse ravno mogli vychislit' menya
hotya by po zvuku shagov.
   - Gospodi, esli Ty est', daj mne sil proderzhat'sya, chtoby ne dopustit'
monstrov na Zemlyu!
   I  bez togo tihij golos razuma vse bol'she oslabeval.  Nauchnoe znanie!
Fizicheskie zakony!  Kak  v  narode govoryat:  ne  nado nam  lapshu na  ushi
veshat', my i bez togo ot besprobudnogo vran'ya ustali.
   Sejchas  pervaya  i  samaya  vazhnaya  zadacha -  vyzhit' radi  togo,  chtoby
perebit' kak mozhno bol'she chudovishch.  A  dlya etogo nuzhno poluchit' o vragah
pobol'she  poleznoj  informacii.   Krome  togo,   sushchestvovala  eshche  odna
problema: kak i komu peredat' rezul'taty svoih fantasticheskih otkrytij?
   Na   glaza  popalsya  ocherednoj  razbityj  radiopriemnik,   na  paneli
upravleniya kotorogo lezhala otorvannaya kist' chelovecheskoj ruki. Sama ruka
otsutstvovala.  Naibolee veroyatnoe ob座asnenie nesurazicy - eto chto telo,
kotoromu  nekogda  prinadlezhala  kist',  rastvorilos'  v  luzhe  zelenoj,
puzyryashchejsya slyakoti, rastekshejsya pod stolom.
   Samym  razumnym shagom  dlya  skorejshego resheniya  sformulirovannyh treh
zadach bylo by  nezamedlitel'noe begstvo iz pomeshcheniya,  zalitogo goryachej,
zelenoj zhizhej. Vstrecha s monstrom zdorovo vybila menya iz kolei. YA prosto
ne  mog  sebe voobrazit',  kakie eshche fantomy tayatsya na  dne etih chernyh,
tochnee zelenyh omutov, napolnennyh merzostnoj, yadovitoj otravoj.
   Esli  ya  vstretilsya  s  odnim  dvunogim  koshmarikom,  znachit,  vpolne
vozmozhno, mog natknut'sya i na drugih - ego koreshej. Pri etom ya dopuskal,
chto oni sovershenno ne obyazatel'no dolzhny v tochnosti pohodit' na tvar', s
kotoroj ya  uzhe  razdelalsya.  YA  mog  natknut'sya i  na  eshche  bolee zhutkih
monstrov-  koroche,  na vse,  chto ugodno! Interesno, po kakim zakonam oni
zhili?  YA  prinyalsya  voobrazhat',  chto  taitsya  pod  poverhnost'yu zelenoj,
radioaktivnoj slizi.  Mozhet,  tam sushchestvovala takaya zhut',  kotoraya sebya
prekrasno  chuvstvovala  vne  iskusstvennyh  sooruzhenij,  v  bezvozdushnom
prostranstve? I esli ej ne nuzhno bylo dyshat', to i krovi u nee voobshche ne
bylo?
   Sdelav usilie,  ya  zastavil sebya vykinut' etot bred iz golovy.  Inache
vragam moim ne  bylo by nuzhdy na menya ohotit'sya -  ya  by sam svihnulsya i
izbavil ih ot lishnih hlopot.
   Vyjdya  iz  pomeshcheniya,  zalitogo  toksichnoj  zhizhej,  ya  s  oblegcheniem
vzdohnul  i  pervym  delom  proveril mednyj  zatvor  zaevshej  "Sig-Kau".
Ispravil nepoladku,  no  dela eto  prakticheski ne  menyalo,  potomu chto v
zapase ostavalas' vsego para-trojka zaryadov,  a  gde  eshche  mozhno bylo by
razzhit'sya boepripasami, ya ponyatiya ne imel.
   Kak by  v  kachestve voznagrazhdeniya za perezhitoe ya  zametil v  dvernom
proeme  eshche  neskol'ko tel  obezdushennyh mertvecov,  kotorye,  kazalos',
lezhali  zdes'  special'no dlya  togo,  chtoby  ya  ih  obyskal  na  predmet
popolneniya boepripasov.  Vpervye s  nachala vsego  etogo  bezumiya ya  dazhe
nekotoroe oblegchenie pochuvstvoval pri vide mertvyh chelovecheskih tel.  Po
krajnej mere,  oni byli nekogda lyud'mi -  ne zombi i ne monstrami.  Hotya
esli podumat': zombi mog i prikinut'sya trupom. No gde-to v podsoznanii u
menya uzhe  slozhilos' ubezhdenie v  tom,  chto  na  takogo roda tryuki u  nih
mozgov ne hvatit. SHutki shutit' oni ne sposobny.
   To,  chto zombi ne vsesil'ny,  obnadezhivalo i v kakoj-to mere pomogalo
vyshibit' iz  golovy bredovye idei o  supermonstrah,  sposobnyh na  lyubye
gadosti!  Poka  ya  obyskival  mertvyh,  osmatrival  povrezhdennoe oruzhie,
ubezhdalsya v otsutstvii boepripasov,  a na zakusku natknulsya na ocherednoj
razbityj radiopriemnik,  do  menya  doshlo,  chto  dolzhny  byli  ispytyvat'
soldaty v tot mig, kogda ih nastigala smert'.
   YA ponyal,  pochemu oni ne predprinimali nikakih privychnyh dejstvij - ne
otstupali,  ne  peregruppirovyvalis',  ne dokladyvali o  proishodyashchem po
instanciyam:  ih  nastol'ko  perepolnyala vnezapnaya  bezotchetnaya yarost'  -
vprochem,  kak i vashego pokornogo slugu,  - chto oni nachinali bessmyslenno
palit' po  vragu,  pytayas' unichtozhit' vse,  chto tol'ko moglo shevelit'sya.
Oni  perestavali dumat' i  tol'ko strelyali,  a  v  eto vremya ih  ubivali
odnogo za drugim.
   Moe  vnimanie privlek  sil'nyj grohot,  razdavshijsya szadi.  Ustanoviv
ocherednoj rekord v  skorosti povorota na 180 gradusov,  ya  smeknul,  chto
pora vozvrashchat'sya v  proklyatoe pomeshchenie s  zelenoj otravoj i  vyyasnyat',
chto tam stryaslos'.
   Tak ya i postupil.
   Menya zhdal ocherednoj syurpriz:  kogda ya  skinul s sebya ubitoe chudovishche,
ono,  vidimo,  zadelo rychag pod容mnika,  kotoryj ya ne zametil.  Na takoj
vyvod  menya  navelo to,  chto  pryamo  pered moim  nosom iz  steny na  pol
opustilas' bol'shaya metallicheskaya platforma,  a  za  nej raskrylsya vhod v
novyj koridor.
   Vojti ili  net?  Vot v  chem zaklyuchalsya zakovyristyj vopros,  podobnyj
tem,  s  kotorymi v  etot  zlopoluchnyj den'  mne  prishlos' stalkivat'sya.
Ostavat'sya na  meste  oznachalo  vstrechu  s  nevoobrazimymi opasnostyami i
nepredskazuemymi posledstviyami.  Dvizhenie zhe  vpered  sulilo,  naprotiv,
nevoobrazimye  posledstviya  i  nepredskazuemye opasnosti.  Iz  dvuh  zol
vybirayut men'shee, hotya opredelit' navskidku eto nelegko.
   Koridor manil menya po  dvum prichinam:  tam ne  bylo omutov s  zelenoj
bul'kayushchej zhizhej  i  osveshchenie bylo  poyarche.  Poslednee obstoyatel'stvo i
opredelilo moe reshenie - dolzhen zhe ya, v konce koncov, najti ubeditel'nyj
dovod v opravdanie svoego vybora!
   YA otoshel nemnogo nazad,  chtoby razbezhat'sya dlya pryzhka;  strah okrylil
menya,  no,  k sozhaleniyu,  ne snabdil reaktivnymi dvigatelyami. Doletet' ya
smog lish' do kraya samogo bol'shogo v  istorii tvoreniya yadovitogo zelenogo
omuta,  ostupilsya,  zamahal rukami, no, chuvstvuya, chto ne ustoyu, vynuzhden
byl sdelat' shag nazad -  inache by ya  prosto svalilsya navznich' v  poganoe
mesivo.
   Noga  mgnovenno poholodela,  prichem  oshchushchenie  bylo  takoe,  budto  ya
vlyapalsya  v  zhidkij  azot.  Potom  nakatila  volna  nesterpimoj boli.  YA
popytalsya rezko vydernut' nogu,  no  ne tut-to bylo -  myshcy,  svedennye
sudorogoj, otkazyvalis' povinovat'sya!
   Ot pal'cev do bedra noga gorela. YA podalsya vpered i upal na pol. Noga
byla  vyzvolena  iz  yadovitogo plena,  no  sderzhat'  vyryvavshijsya skvoz'
szhatye zuby krik ya ne mog.
   Protivyas' samoubijstvennomu poryvu shvatit'sya za pokrytuyu zhizhej nogu,
ya  obvil  rukami  telo.  Esli  by  na  menya  sejchas natknulsya zombi  ili
monstr-demon, on v mig prikonchil by menya. Proshlo neskol'ko minut prezhde,
chem  bol' nemnogo stihla.  YA  vyter nogu ob  pol,  snyav kak mozhno bol'she
slizi.  Tem ne menee ya chuvstvoval, chto vnutri izgazhennogo botinka stupnya
raspuhla i pokrasnela.
   Kak by to ni bylo, omut ostalsya pozadi.
   Posle omerzitel'noj zhizhi, v kotoruyu ya vlyapalsya, novyj koridor kazalsya
ne  prosto chistym,  a  prodezinficirovannym.  Esli tut  i  byli kakie-to
nepriyatnye zapahi, fil'try maski ne propuskali ih.
   YA  shel po  koridoru,  poka ne natknulsya na komnatu,  raspolozhennuyu po
pravoj  storone.  YA  ne  ispytyval zhelaniya vojti  vnutr'.  |to  ne  bylo
oshchushcheniem opasnosti.  Skoree,  menya nastorozhilo to,  chto dveri v komnatu
zakryty.  Po  bol'shej chasti oni zdes' raspahnuty nastezh'.  Nado skazat',
chto ya  ne veryu v preslovutoe shestoe chuvstvo i druguyu misticheskuyu erundu;
no vmeste s  tem mne horosho izvestno,  chto kogda lyudi v  boyu ne doveryayut
svoim instinktam,  oni  chashche  vsego obrecheny na  gibel'.  V  cheloveke ot
prirody zalozheny te zhe instinkty, kotorymi nadeleny vse hishchnye zveri, no
obychnyj, civilizovannyj obraz zhizni sil'no ih prituplyaet.
   YA derzhal vintovku naizgotovku,  hotya eshche para vystrelov - i "Sig-Kau"
prevratilas' by v obychnyj garpun ili drotik.
   Otvorit' dveri netrudno,  gorazdo strashnee zaglyanut' vnutr'.  Na polu
lezhalo tol'ko odno telo, zhenskoe, povernutoe ko mne spinoj.



   Na mig vse vnutri u menya poholodelo,  mne pokazalos',  chto eto Arlin.
Vpechatlenie prodlilos' vsego  neskol'ko sekund,  posle kotoryh ya  ponyal,
chto eto Dad Dard'e.  My bok o  bok srazhalis' s  nej v  Kefiristane,  a v
takoj obstanovke ochen' skoro nachinaesh' uznavat' svoego tovarishcha so  vseh
storon,  osobenno esli  tovarishch etot -  zhenshchina iz  tvoego zhe  voinskogo
podrazdeleniya.
   Golova  Dad  byla  netronuta,  lico  vse  eshche  sohranyalo milovidnost'
malen'koj ryzhevolosoj devochki, chto neredko vvodilo v zabluzhdenie muzhchin,
schitavshih stol' hrupkuyu osobu legkoj dobychej.  Kto ee  ubil -  zombi ili
monstr? V zhivote devushki ziyala uzhasnaya rana.
   Poza,  v  kotoroj ona  lezhala,  kazalas' strannoj -  budto byvshaya moya
soratnica hotela pered smert'yu utait' chto-to.
   Nekotoroe vremya  ya  smotrel  na  ee  mertvoe  telo,  slovno  nadeyalsya
ugovorit' ego podelit'sya so mnoj etoj poslednej tajnoj. I vdrug ya ponyal,
v chem delo:  Dad chto-to prikryvala soboj,  pryatala ot suhih,  nemigayushchih
glaz zombi.
   YA  legon'ko k nej prikosnulsya,  potom ostorozhno perevernul telo.  Dad
Dard'e  lezhala  poverh  pompovogo  ruzh'ya,   ih  my  ispol'zovali  protiv
povstancev.  O takoj pushke ya mog tol'ko mechtat'.  Da,  takoj vot podarok
Dad prepodnesla mne v den' svoej smerti.
   CHuvstvuya sebya chut' li ne oskvernitelem,  ya ponimal v to zhe vremya, chto
lyubye oshchushcheniya sejchas nepozvolitel'naya roskosh'. S takim oruzhiem shansy na
vyzhivanie sushchestvenno vozrastali.
   Proveriv  ruzh'e,   ya  ubedilsya,   chto  ono  ispravno.  V  patrontashe,
opoyasyvavshem telo  devushki,  bylo  polno  zaryadov.  Ogromnaya,  iskrennyaya
blagodarnost' k  malyshke Dad za to,  chto ona do konca sohranila vernost'
principam morskih pehotincev, zatopila moe serdce. Takie vot dela...
   Vernuvshis' v  koridor,  ya  obnaruzhil na stene ostatki eshche odnoj shemy
pomeshchenij togo urovnya, na kotorom nahodilsya. |ti podonki posledovatel'no
voploshchali  v  zhizn'  plan  varvarskogo unichtozheniya vseh  bez  isklyucheniya
radiopriemnikov i  shem raspolozheniya bazy.  No  na  etot raz  informacii
ostalos' dostatochno,  chtoby opredelit', gde nahoditsya lift. Tol'ko by on
ne byl sloman. Poluchiv dostojnoe vooruzhenie, ya vospryanul duhom i podumal
o tom, chto nado by sostavit' takticheskij plan dejstvij.
   Ni  severa,  ni  yuga na  Fobose ne  bylo,  poetomu ya  prinyal za tochku
otscheta   os',   vdol'   kotoroj   raspolagalis'  osnovnye   konstrukcii
marsianskogo sputnika.  Sleduyushchij moj shag -  proniknovenie v  pomeshchenie,
gde  raspolozhena yadernaya energeticheskaya ustanovka -  tam navernyaka polno
vsyakogo oborudovaniya,  tak chto dazhe takoj slabyj inzhener,  kak ya, smozhet
iz kakih-nibud' detalej svarganit' normal'nyj radiopriemnik.
   YA nashel lift bez problem. On, konechno, byl polnost'yu vyveden iz stroya
- gidravlicheskaya sistema byla povrezhdena vystrelami,  i  vsya zhidkost' iz
nee  vytekla naruzhu.  Tem  ne  menee avarijnyj lyuk okazalsya v  ispravnom
sostoyanii.  Sami ponimaete,  chto  perspektiva lezt' v  etu  dyru,  chtoby
okazat'sya v  uzkoj  kishke  zamknutogo prostranstva,  osoboj  radosti  ne
dostavlyala - proklyatoe voobrazhenie risovalo takie kartiny, kotorye v tot
moment nikak ne  stimulirovali k  dejstviyu moe chuvstvo dolga.  Voobshche zhe
moe voobrazhenie nikak nel'zya bylo nazvat' patrioticheskim - emu by sejchas
sovsem ne pomeshalo mesyaca poltora trenirovochnyh lagerej.
   Svet v shahte gorel slabyj.  Predpolagalos', chto kazhdyj kvadratnyj fut
bazy -  za  isklyucheniem pomeshchenij kazarm -  dolzhen postoyanno osveshchat'sya.
Navernoe,    kogda   kogo-to   iz   zdeshnego   rukovodstva   v   detstve
fotografirovali,   emu  tak  ponravilsya  svet  vspyshki,   chto  on  otdal
rasporyazhenie zalit' vsyu bazu takim zhe yarkim svetom.  Vprochem, zhalovat'sya
vrode poka bylo by greshno -  osveshchenie v  bol'shej chasti pomeshchenij vpolne
prilichnoe.
   Poka  ya  karabkalsya vniz  po  dlinnoj  shahte,  to  staralsya dumat'  o
chem-nibud' obodryayushchem -  ved' ne zrya zhe govoryat, chto net huda bez dobra.
I v sgustivshihsya nado mnoj temnyh, grozovyh tuchah dolzhen nametit'sya hot'
kakoj-to prosvet.
   Takoj prosvet na  samom dele byl  -  telo Arlin ya  poka ne  nashel,  a
znachit, nadezhda ostavalas'.
   Mne kazalos',  chto atomnaya elektrostanciya dolzhna raspolagat'sya gde-to
v shesti urovnyah podo mnoj. Poetomu edinstvennoe, chto mne ostavalos', eto
polzti vse dal'she vniz.  Polzti i nadeyat'sya.  A eshche poglyadyvat', chtob iz
kakoj-nibud' shcheli ne poyavilas' ocherednaya nechist'. Nichego slozhnogo v etom
ne bylo. No bol'she po dushe mne byli mysli ob Arlin.
   YA  vspomnil tot den',  kogda ona pribyla s  ostrovov Perris k nam,  v
dejstvuyushchie chasti morskoj pehoty,  kotorye veli togda neshutochnye boi.  YA
otorvalsya ot  remonta nebol'shoj avtomaticheskoj pushki,  v  kotoroj chto-to
zaedalo,   i  uvidel  edakuyu  krutuyu  amazonochku  v  kamuflyazhnoj  forme,
sherstyanyh gol'fah i desantnom zhilete, shchegolyavshuyu bezuprechnoj vypravkoj i
tol'ko chto sdelannoj pricheskoj desantnikov.  Pojmav ee vzglyad,  ya tut zhe
poluchil ischerpyvayushchie otvety na  vse voprosy,  kotorye mog by ej zadat'.
Ona vsegda tochno znala, chto delala. V morskoj pehote k strizhke otnosyatsya
revnostno, ostavlyaya nemnogo volos sverhu i naproch' vybrivaya viski. |to u
nas  vrode takogo znaka otlichitel'nogo -  my  kak  by  tem samym brosaem
vyzov voennosluzhashchim drugih rodov vojsk.  Gospodi, pomogi ucelet' parnyam
iz  VMS,  armejskih  chastej  i  kosmicheskih sil,  kotorye  osmelilis' by
poyavit'sya na odnoj iz nashih baz s takoj zhe,  kak u pehotincev, strizhkoj!
Vpechatlenie nevinnoj  ovechki.  Arlin  ne  proizvodila.  Ona  gordo  i  s
dostoinstvom nesla svoyu svezhevybrituyu s bokov golovu,  kak i dve krasnye
odinarnye nashivki ryadovogo.
   Lejtenant Vims  (bylo  eto,  konechno,  eshche  zadolgo do  togo,  kak  ya
zvezdanul emu  po  chelyusti) brosil  v  storonu  devushki dolgij,  tyazhelyj
vzglyad i  skrivil v  prezritel'noj uhmylke guby.  On smotrel,  kak Arlin
peredala svoi veshchi Doddu,  ustavivshemusya na  nee,  kak  budto ona byla o
dvuh golovah. Naskol'ko mne izvestno, v tot raz oni vstretilis' vpervye,
eti dvoe, kotorye, kazalos', byli prednaznacheny dlya... nu, ne dlya lyubvi,
konechno  -  pravil'nee,  navernoe,  bylo  by  nazvat' ego  chem-to  vrode
oboyudnogo vzaimnogo vlecheniya.  (Posle togo, kak Arlin ego v techenie goda
narochito  ignorirovala,   a   sleduyushchie  shest'  mesyacev  izbegala,   ona
nevozmutimo priznalas' mne, chto v tu zhe noch' ostalas' v ego kvartire.)
   Kak by  to  ni bylo,  pervyj den' v  rote "Foks" proshel dlya pervoj ee
zhenshchiny neprosto.
   K mneniyu lejtenanta Vimsa uzhe togda malo kto prislushivalsya.  Odnako s
vpechatleniem,  kotoroe Arlin proizvela na  nashih parnej,  nel'zya bylo ne
schitat'sya.  Nikto v rote ne mog by vyrazit' ego bolee krasnorechivo,  chem
serzhant Gofort,  nash dostopochtennyj "ded",  kotorogo vse my  uvazhitel'no
nazyvali "starikom".  I on, kak pit' dat', togo zasluzhival: Gofortu bylo
uzhe pod sorok, iz nih vosemnadcat' on protrubil v morskoj pehote, prichem
poslednie desyat' let - v legkovooruzhennyh desantnyh chastyah.
   Vyglyadel serzhant,  kak Al'do Rej v staryh kartinah Dzhona Uejna. V ego
moguchem,  muskulistom,  krepko sbitom tele  ne  bylo ni  edinogo lishnego
gramma zhira;  golovu on,  pravda, bril nagolo, hotya lysiny emu vse ravno
bylo ne izbezhat'.  Poroj Gofort napominal mne dvunogij tank,  u kotorogo
ruki zaprosto mogli prevrashchat'sya v pulemety.
   Tak vot,  nash starik nespeshnoj,  flaniruyushchej pohodochkoj, kotoruyu nado
bylo  videt',  podoshel  k  Arlin  i  procedil  s  prisushchej  emu  pevuchej
rastyazhechkoj, tipichnoj dlya korennyh obitatelej shtata Dzhordzhiya:
   - Kto eto takoj simpatichnyj k  nam pozhaloval!  Interesno,  gde zhe eto
leejdii uspela sebe takuyu prichesochku klevuyu soorudit'?
   Arlin pristal'no posmotrela serzhantu pryamo v glaza.  I vse. Dostojnyj
otvet  poluchilsya,   hot'  ya  by  na  ee  meste  v  slozhivshejsya  situacii
prisovokupil k  nemu  paru  zamechanij cenzurnogo,  no  dostatochno emkogo
teksta.
   Vprochem,  ya  togda tak i  sdelal.  Otchasti potomu,  chto mne nravilis'
zhenshchiny s  harakterom;  otchasti potomu,  chto  ya  uvazhitel'no otnosilsya k
nashim parnyam i  polagal,  chto ih tochka zreniya mozhet byt' vyrazhena v inoj
forme,  chem ee sformuliroval Gofort. I vse-taki skoree vsego ya vstupil v
besedu potomu,  chto  v  glubine dushi nenavizhu vse eti poryadki,  simvoly,
ritualy,   slova   ustavnyh  komand   i   obrashchenij,   cveta   otdel'nyh
podrazdelenij,  rasporyadok sluzhby,  ordena i regalii, nashivki i znachki -
slovom,  to, chto prednaznacheno lish' dlya togo, chtoby k lyudyam, nahodyashchimsya
v  odinakovoj situacii,  otnosilis' po-raznomu  isklyuchitel'no iz-za  teh
cacok i biryulek,  kotorye oni na sebya naveshivali.  Krome togo,  u menya s
pushkoj treklyatoj nikak delo ne ladilos'.
   YA sidel so vsemi za stolom v kazarme,  i to,  chto tam proishodilo,  v
obshchem-to mne bylo do fonarya. Tem ne menee ya skazal:
   - Takaya pricheska,  ryadovoj,  ne poslednij pisk mody.  Pravo ee nosit'
nuzhno zasluzhit'.
   Ledok napryazhennosti,  skovavshij atmosferu v  komnate,  vrode by  stal
podtaivat'.  Arlin, dolzhno byt', soglasilas' s etim utverzhdeniem, potomu
chto ee replika byla adresovana mne, a ne Gofortu.
   - YA  tochno takoj zhe  morskoj pehotinec,  kak i  lyuboj iz vas.  -  Ona
brosila na  menya beglyj vzglyad pered tem,  kak  snova sosredotochit'sya na
bravom serzhante.
   Pervoj moej reakciej na zayavlenie Arlin stalo zhelanie tut zhe otkusit'
prilichnyj kusok krasnogo yabloka,  kotoroe ya  v tot moment derzhal v ruke.
Mne pokazalos',  chto chem dol'she ya  budu perezhevyvat' sochnuyu myakot',  tem
bolee glubokomyslenno prozvuchit moj otvet.
   Poetomu ya  ne  speshil  glotat'.  Gofort tem  vremenem,  sdelav shag  v
napravlenii Arlin,  navis nad nej svoim vnushitel'nym torsom. Nesmotrya na
eto, ona ni na dyujm ne sdala pozicij.
   Prodolzhaya  tshchatel'no  perezhevyvat' yabloko,  ya  poproboval  podojti  k
voprosu s drugogo konca.
   - Znaesh',  -  zametil ya,  -  takaya strizhka voobshche-to  na  zhenshchinah ne
luchshim obrazom smotritsya.
   - Dlya  muzhchin ona tozhe ne  ustavom predpisana,  -  bojko otbrila menya
Arlin.  |tot dovod ya osporit' nikak ne mog,  no,  po schast'yu, u menya eshche
ostavalsya v zapase bol'shoj kusok yabloka.
   A vot u Goforta yabloka ne bylo.
   - Morskoj pehotinec,  kotoryj nosit takuyu prichesku,  -  skazal on,  -
dolzhen snachala zasluzhit' pravo ee nosit', missi (*4).
   Mne  pokazalos',  chto  obozvav devushku "missi",  Gofort  hvatil cherez
kraj.
   Arlin Sanders podalas' k nemu nastol'ko blizko, chto, kazalos', hotela
libo pocelovat',  libo ukusit' navyazchivogo serzhanta za nos.  No ni togo,
ni drugogo ona ne sdelala, a vmesto etogo proiznesla tol'ko tri slova:
   - YA ne protiv.
   V  upryamstve Gofort ej ne ustupal.  Hot' rodilsya on v shtate Dzhordzhiya,
no  kogda delo shlo na  princip,  vpolne mozhno bylo by predpolozhit',  chto
rodina serzhanta - shtat Missuri.
   - Kazhdyj  morskoj  pehotinec  prezhde  vsego   dolzhen  byt'   otlichnym
strelkom,  -  nastupal  on.  -  Esli  vy,  missi,  hotite  opravdat' etu
strizhechku,  berite-ka  luchshe svoi simpatichnye nozhki v  ruchki i  idite za
mnoj v tir - tam i poglyadim, chego vy stoite.
   Arlin lish' slegka kivnula golovoj -  vyzov byl prinyat.  Kogda oni uzhe
vyhodili iz komnaty, Gofort vzglyanul na moe sochnoe, krasnoe yabloko, vkus
kotorogo dostavlyal mne gorazdo bol'she udovol'stviya, chem durackij spor.
   - |j,  Flaj,  -  brosil on  na hodu,  -  ty by zahvatil s  soboj svoi
yablochki.
   YA  vzyal yabloki i  poshel vsled za nimi k  nebol'shomu poligonu.  Dolzhen
chestno priznat'sya,  ya  i ponyatiya ne imel o tom,  kak serzhant sobralsya ih
ispol'zovat'.
   Tir  raspolagalsya nepodaleku ot  kazarmy.  Vse  bez isklyucheniya bojcy,
prisutstvovavshie pri perepalke, gur'boj povalili vsled za nami. Nikto ne
hotel  propustit'  predstoyashchee  razvlechenie  -  slov  na  veter  morskie
pehotincy ne brosayut.
   Gofort snova chut' li ne vprityk pridvinulsya k Arlin i progovoril:
   - Tak vot,  ryadovoj, chtob nosit' takuyu prichesochku, prezhde vsego nuzhno
imet'  zheleznye nervy.  Dlya  etogo malo  prosto nauchit'sya tverdo v  ruke
vintovku derzhat'!
   Na etot raz on, po krajnej mere, ne stal nazyvat' ee "missi".
   Protyanuv ko mne raskrytuyu ladon', serzhant kriknul:
   - Nu-ka,  Flaj,  podkin'-ka yablochko.  YA sejchas prepodam urok, kotoryj
nadolgo zapomnitsya.
   Tol'ko  teper'  u  menya  zarodilis'  neyasnye  podozreniya,   vovse  ne
vyzvavshie burnogo vostorga,  no Arlin lish' edva zametno ulybnulas'.  Mne
pokazalos', chto ona uzhe vychislila nashego bravogo voyaku.
   YA brosil yabloko v ogromnuyu lapishchu serzhanta. On neskol'ko raz kak ni v
chem ne byvalo podkinul ego na ladoni, potom obratilsya k Arlin:
   - Malen'kaya ledi ne budet imet' nichego protiv korotkoj bajki?  -  Ego
napevnyj govor usililsya nastol'ko,  chto dazhe ya s trudom ponimal,  chto on
govorit.
   - Dajte-ka  mne  samoj dogadat'sya.  -  Arlin oslepitel'no ulybnulas',
obnazhiv  rovnye  zuby.   -  Vam,  navernoe,  ochen'  nravitsya  istoriya  o
Vil'gel'me Telle?
   Gofort yavno zakruchinilsya ot togo, chto ona smeknula, kuda on klonit, i
tem  samym oslabila veter,  trepavshij ego  tugie parusa.  No,  poskol'ku
slovesnye batalii slavy emu ne prinesli,  on tem bolee ukrepilsya v svoem
namerenii ot  slov perejti k  delu -  eto ya  opredelil po  vyrazheniyu ego
lica: teper' na nem ne ostalos' i sleda bylogo dobrodushiya.
   Kogda ya  poyavilsya v  rote "Foks",  Gofort iz  kozhi von  lez,  chtoby ya
pochuvstvoval sebya tam kak doma. Samym durnym ego postupkom stalo to, chto
on prikleil mne prozvishche "Flaj".  Tak chto ko mne on v svoe vremya proyavil
gorazdo bol'shuyu loyal'nost',  chem  sejchas po  otnosheniyu k  Arlin.  Gofort
velel  Doddu prinesti vintar',  i  tot  pritashchil snajperskuyu vintovku so
skol'zyashchim zatvorom -  luchshuyu,  kakaya byla v rote.  Serzhant odaril Arlin
shirokoj, hitrovatoj ulybochkoj s podtekstom, no devushka ne drognula.
   Menya  udivila  ne  stol'ko  vintovka,  skol'ko nashi  parni,  zloradno
skalivshie  zuby  i   brosavshie  v  adres  novichka  yazvitel'nye  repliki.
Voobshche-to oni byli ser'eznymi voyakami,  obrazcovymi otcami i muzh'yami, no
kogda delo dohodilo do sostyazaniya s zhenshchinoj, v nih prosypalis' poistine
volch'i instinkty.
   Gofort,  vpolne opravdyvaya zvuchnoe imya, kotoroe nosil (*5), prodolzhal
razygryvat' spektakl' v  duhe Vil'gel'ma Tellya,  i ya slegka zapanikoval,
hot' vida i  ne podal.  Arlin,  vidimo,  tozhe reshila doigryvat' p'esu do
pobednogo konca.  YA eto opredelil po tomu,  kak ona uperla v zemlyu nogi,
somknula za spinoj ruki i proiznesla: , - Nu, chto zh, serzhant, flag vam v
ruki!
   Ehidnye usmeshki kak po  komande tut zhe stihli.  Gofort chut' sblednul,
no devat'sya emu bylo nekuda:  na nego smotreli vosem' - imenno vosem', ya
eto tochno pomnyu - nashih parnej. On ochen' delikatno i dazhe kak-to berezhno
ustanovil yabloko na  golove Arlin.  Potom vzyal  v  ruki  prinesennuyu emu
snajperskuyu vintovku i stal ne toropyas' udalyat'sya ot devushki.  Tochno tak
zhe, bez speshki on pricelilsya i proiznes uzhe bez vsyakogo sarkazma:
   - U tebya, milaya, eshche est' poslednij shans.
   "Milaya" prozvuchalo uzhe sovsem po-drugomu, chem daveshnee "missi".
   Arlin ne shelohnulas',  no, nesmotrya na ee bravadu, ya zametil, chto ona
ne  mogla unyat' bivshuyu ee melkuyu drozh'.  Obvinit' ee v  etom nikto by ne
smog. Gofort gluboko vzdohnul:
   - Ladno, dorogusha, ya ochen' nadeyus', chto ty ne shelohnesh'sya.
   YA  pervym vskochil s  mesta,  kogda  nash  cirkach spustil kurok  -  eto
chertovo prostrelennoe yabloko raspalos' rovno na  dve polovinki,  s  dvuh
storon svalivshiesya s  golovy Arlin!  Vse  parni kak  odin s  oblegcheniem
vzdohnuli i voshishchenno zagudeli.
   - Molotok ty u nas, serzhant! - vykliknul odin iz nih.
   - Da zdravstvuet rota "Foks"! - vykriknul drugoj.
   Tol'ko odnu meloch' my upustili iz vida:  Arlin svoyu golovu pod mishen'
uzhe podstavila i teper' imela pravo konchat' igru.
   Tak vot,  poka Gofort grelsya v luchah slavy,  Arlin tihon'ko podoshla k
nemu,  prodolzhaya derzhat' ruki za spinoj i  demonstrirovat' rovnye zuby v
oslepitel'noj ulybke.
   CHto u  nee v  pal'cah,  ya  zametil ran'she serzhanta -  to bylo yabloko.
Gofort uvidel ego tol'ko togda,  kogda devushka priblizilas' k nemu pochti
vplotnuyu. Ona kinula emu eto yabloko, i on ego pojmal.
   Snova  kak  po  komande  vocarilas' mertvaya  tishina.  Vse  napryazhenno
zastyli. Arlin Sanders vkradchivym, kak u koshki, dvizheniem vzyala so stola
vintar', izognula dugoj brov' i vyzhidatel'no posmotrela na Goforta.
   U  menya ni na mig ne vozniklo somnenij v tom,  kak serzhant postupit -
mne  bylo  otlichno  izvestno,  naskol'ko sil'no  v  nem  razvito chuvstvo
spravedlivosti; da i muzhestva emu bylo ne zanimat'. Ne govorya o tom, chto
on  dazhe  mysli  dopustit' ne  mog,  chtoby  v  prisutstvii svoih  "oldat
vil'nut' hvostom.  Gofort byl sdelan ne iz togo testa!  Tak chto my opyat'
stali  zritelyami spektaklya,  kotoryj tol'ko chto  posmotreli,  razve  chto
geroi pomenyalis' rolyami.
   Gofort  ustanovil yabloko  na  svoej  lysine,  ledyanym vzglyadom sverlya
Arlin.  Ona smotrela na nego ne menee vyrazitel'no -  vryad li dazhe samye
strastnye lyubovniki v  sostoyanii s  takoj zhadnost'yu pozhirat' drug  druga
glazami.
   Devushka stala ne toropyas' podnimat' vintovku. Na nej dazhe opticheskogo
pricela ne  bylo  -  tol'ko  zheleznaya prorez' mushki.  Parni,  okruzhavshie
serzhanta,  razoshlis' v storony,  chtoby ne mayachit' v zone ognya.  Menya eto
nastol'ko rezanulo, chto ya - v piku im - na paru shagov podoshel k Gofortu.
CHto-to v  etoj devushke vnushalo doverie i ubezhdennost' v tom,  chto ona ne
sobiralas' ubivat' ni serzhanta, ni stoyavshih ryadom zritelej.
   U Goforta, odnako, na etot schet bylo sobstvennoe mnenie.
   - Esli budesh' mazat',  - skazal on tak tiho, chto ya s trudom rasslyshal
ego slova, - luchshe by tebe vzyat' chut' vyshe, chem nizhe.
   On natyanuto ulybalsya, hotya pros'ba ego prozvuchala vpolne obosnovanno.
   Nichego ne  otvetiv,  Arlin stala akkuratno celit'sya.  Dolgo zhdat' ona
sebya ne zastavila -  pri zvuke vystrela yabloko kak vetrom sdulo s lysiny
Goforta. Podskochivshij kapral Staut podnyal ego. V otlichie ot pervogo, eto
na  polovinki ne  raspalos',  no  chut' vyshe centra v  nem ziyala probitaya
pulej dyra.
   Rasteryannoe molchanie zatyanulos' - nikto ne mog podobrat' nuzhnyh slov.
Gofort  vstal  i  podoshel k  Arlin  Sanders.  Uperev  ruki  v  boka,  on
podcherknuto vnimatel'no razglyadyval ee  prichesku,  poka ostal'nye zhdali,
zataiv dyhanie.  Zatem Gofort naklonilsya i vzglyanul devushke v glaza, kak
ravnyj ravnomu.
   - Ty i v samom dele morskoj pehotinec. - On podmignul.
   YA  byl  absolyutno uveren,  chto  bol'she on  v  zhizni ne  nazovet Arlin
"missi". Vy zhe sami ponimaete - ona ne promazala (*6).
   Posle  etogo  sluchaya  nekotorye  nashi  rebyata  stali  nazyvat'  Arlin
"volevaya".



   SHansy na to,  chto Arlin v etoj d'yavol'skoj peredryage udalos' ucelet',
byli nichtozhno maly;  no i  u  menya,  po logike veshchej,  ih bylo nichut' ne
bol'she.  Nadezhda na  to,  chto  ona  zhiva,  davala mne  sily idti vpered;
zlost',  vskipavshaya pri mysli o ee smerti,  pobuzhdala k dejstviyu. Kogda,
kazalos',  uzhe  vse  sily byli na  ishode,  ya  vdrug ostro oshchushchal priliv
kipuchej energii v ozhidanii spravedlivogo vozmezdiya.
   Kak budto zhelaya ispytat' na  prochnost' moyu vnov' obretennuyu reshimost'
idti  do  konca,  Fobos voznamerilsya podvergnut' menya  novym ispytaniyam.
Vzglyanuv vniz, ya zametil, chto shahta avarijnogo vyhoda ne dohodit do togo
urovnya,  gde  nahodilas' atomnaya elektrostanciya.  Lestnichnye perekladiny
zavershalis'   neskol'kimi  pognutymi   i   iskromsannymi  metallicheskimi
prut'yami.
   - Proklyat'e! YA zhe nutrom chuvstvoval, chto slishkom uzh vse podozritel'no
horosho skladyvaetsya! - voskliknul ya.
   Nemnogo  nizhe  togo  mesta,  gde  lestnica obryvalas',  raspolagalas'
tolstaya  metallicheskaya kryshka  lyuka,  otkryvavshego put'  v  koridor,  po
kotoromu mozhno bylo popast' na sleduyushchij uroven' podzemnyh sooruzhenij.
   |ta kryshka,  sluzhivshaya dver'yu na ocherednoj etazh,  vyglyadela tyazheloj i
massivnoj.  Ona byla zaperta na zamok,  i,  chtoby otkryt' ee, nuzhno bylo
povernut' pohozhee na shturval koleso na vneshnej storone lyuka.  V  obychnyh
usloviyah sdelat' eto bylo by neslozhno, no, tak kak lestnica obryvalas' v
neskol'kih stupenyah nad nej, zadacha stanovilas' pochti nerazreshimoj.
   Kakoe-to  vremya  ya  ostavalsya  v  rasteryannosti.  Esli  by  ya  povis,
uhvativshis' odnoj rukoj za  poslednyuyu perekladinu,  to  drugoj mog by  s
trudom dotyanut'sya do  kolesa,  odnako problemy eto ne reshalo,  poskol'ku
nikakogo rychaga,  chtoby ego otkrutit', u menya ryadom vse ravno ne bylo, a
svalit'sya  v  d'yavol'skuyu  preispodnyuyu  v  takom  polozhenii  bylo  legche
legkogo. YA gluboko vzdohnul, zakryl glaza i prinyalsya soobrazhat'.
   Da neuzheli zhe ya sovsem iz uma vyzhil?! Povernuvshis' na sto vosem'desyat
gradusov - licom k lestnice, ya prosunul nogu mezhdu poslednimi stupenyami,
posle chego, zakrepivshis' takim obrazom, stal medlenno razgibat'sya do teh
por,  poka ne  povis vniz golovoj.  Teper',  kogda iskomyj rychag najden,
delo za muskulami. '
   Povorachivat' koleso  v  napravlenii chasovoj  strelki  stoilo  snachala
bol'shih usilij,  no  potom ono  poshlo svobodnee,  i  dver' raspahnulas'.
Teper' predstoyalo sdelat' samoe trudnoe
   Vcepivshis' obeimi  rukami  v  koleso  uzhe  otkrytoj nastezh' dveri,  ya
raspryamil  nogi,   i   telo   moe,   tyazhelo   soskol'znuv  vniz,   stalo
raskachivat'sya, kak mayatnik na hodivshem tuda i obratno kolese. Ostanovit'
etu kachku mne udalos' lish' cherez nekotoroe vremya.
   Podtyanuvshis',   ya   sumel  perekinut'sya  na  protivopolozhnuyu  storonu
massivnoj  dveri  i  uhvatit'sya  za  takoe  zhe  koleso,  raspolozhennoe s
vnutrennej storony.  Tol'ko posle  etogo  ya  smog  perebrat'sya v  shahtu.
Provedya  etot  snogsshibatel'nyj  akrobaticheskij  tryuk,  ya  ostalsya  cel,
poteryav razve chto  zhelanie i  dal'she opravdyvat' svoe prozvishche bezumnymi
poletami. (*7)
   YA okazalsya v tunnele,  gde lampy to zagoralis' vpolnakala,  to gasli,
bledno mercaya, kak zazyvnaya reklama nochnogo kluba. Prohod byl dostatochno
prostornym, chtoby idti ne sgibayas', v polnyj rost.
   Metrov  cherez  pyat'  tunnel'  predstal  odnim  iz   samyh  zagadochnyh
arhitekturnyh sooruzhenij,  kotorye mne dovodilos' zdes' videt'. Nesmotrya
na  parshivoe  osveshchenie,  udalos'  vnimatel'no razglyadet'  ego  steny  -
gladkie i  serye,  s podozritel'no grubo obrabotannoj poverhnost'yu,  kak
budto ih vyrubali v skal'noj porode volshebnym toporom.
   Bol'shie  pryamougol'nye  izobrazheniya,   vidnevshiesya  na  nih,  vyzvali
associacii s gigantskim kladbishchem.  No samym sil'nym oshchushcheniem,  kotoroe
naveval  uzkij  koridor,   byl   obraz  sedoj  drevnosti,   gde   carili
neistrebimye sily  vsepobezhdayushchego zla.  Strannoe  eto  bylo  chuvstvo  -
odnovremenno  i   chuzhdoe,   i  znakomoe.   Budto  ya  okazalsya  plennikom
pervozdannogo vselenskogo labirinta i  ostatok zhizni  dolzhen  provesti v
poiskah vyhoda iz podsteregayushchih povsyudu tupikov.
   Bud' ono trizhdy proklyato,  moe neuemnoe, neistovoe voobrazhenie! Luchshe
by zanyat'sya vospominaniyami -  eto, po krajnej mere, davalo hot' kakuyu-to
solominku,  za kotoruyu mozhno bylo ucepit'sya.  Svyaz' s  proshlym -  samymi
yarkimi  epizodami  moej  zhizni  -  pridavala sil  v  bezyshodnom koshmare
nastoyashchego.
   V  etot  samyj  moment  ya  uvidel  starinu  Goforta,  nashego  bravogo
starika-serzhanta,  kotoryj shel po  koridoru mne navstrechu.  V  mercayushchih
blikah neyasnogo sveta trudno bylo opredelit',  kakogo ottenka ego  kozha;
no pohodka -  legkaya i celeustremlennaya,  vselyala nadezhdu na to, chto ego
ne sumeli prevratit' v zombi.
   Da, eto byl Gofort, prichem zhivoj!
   - Drug!  -  zakrichal ya  ot  perepolnivshej menya radosti.  Nakonec-to ya
nashel v etom besprosvetnom mrake eshche odnu zhivuyu dushu!
   Serzhant nichego ne otvetil, chto dolzhno bylo menya nastorozhit'!
   Gofort podnyal svoyu staruyu vintovku modeli 30-99 i  navel ee mne pryamo
na grud'.  K schast'yu, ya uspel svalit'sya na pol v tot samyj moment, kogda
pulya prosvistela nad golovoj.
   - CHtob tebya pripodnyalo i  prihlopnulo!  -  kriknul ya v serdcah;  menya
dushila    yarost'   ottogo,    chto    teper'   protiv   menya    vystavili
usovershenstvovannuyu model' zombi.  Ne ostavalos' bol'she nikakih somnenij
v tom, chto chelovekom Gofort byt' perestal.
   |tot novyj personazh pokazalsya mne eshche bolee nelepym i nespravedlivym,
chem sumasshedshij korichnevyj monstr s shipami i rogami.  Teper',  pravda, ya
tochno znal,  kak sleduet postupat' s  zombi -  nikakih pravil v  igrah s
nimi ne bylo i byt' ne moglo!
   |j, Gofort, podozhdi, opomnis', ty zhe vsegda byl normal'nym malym!
   Serzhant dvigalsya pryamo na  menya,  ne vilyaya iz storony v  storonu,  ne
prigibayas' i ne pytayas' zashchitit'sya,  chtoby stat' menee uyazvimoj mishen'yu.
Tem samym on okazal mne svoego roda poslednyuyu lyubeznost'. No perezaryadil
Gofort svoyu  snajperskuyu vintovku s  edinstvennoj cel'yu:  vsadit' mne  v
bashku takoj zaryad, chtob mozgi po stenke razmazalis'.
   YA,  konechno,  ne stal dozhidat'sya,  kogda on privedet svoe namerenie v
ispolnenie - u menya byli drugie plany.
   Pri zhizni serzhant byl otmennym strelkom -  chto i govorit'. Da i posle
smerti strelyal luchshe vseh zombi vmeste vzyatyh. A eshche on morgal.
   YA  katalsya po  polu do  teh  por,  poka on  ne  priblizilsya metrov na
desyat',  i togda,  podnyav ruzh'e i pricelivshis',  spustil kurok. Ot etogo
vystrela ostanki bednyagi zombi oblepili steny koridora, da tak, chto hot'
nozhom soskrebaj.  Da,  sharahnul ya  po  nemu prosto artisticheski.  CHto-to
popalo  mne  v  glaz.  YA  prinyalsya morgat',  odnako  sorinka  prodolzhala
bespokoit'.
   Tut  do  moego  sluha donessya strannyj,  neestestvennyj smeh,  skoree
pohozhij na bezumnoe, suhoe kudahtan'e.
   - Zatknis'! - kriknul ya psihovannomu balaguru, vytiraya shcheki.
   Nelepyj smeh stih,  i do menya doshlo, chto radostnoe kudahtan'e izdaval
uzhe pochti s容havshij s katushek bedolaga po prozvishchu Flaj.
   Nichego  obnadezhivayushchego.  Mne  lyubym  putem  nado  bylo  vosstanovit'
kontrol'  nad  sobstvennoj  psihikoj.   Probezhavshaya  v   golove  tablica
umnozheniya pomogla mne nemnogo ostyt',  poka ya  obsharival zombi v poiskah
boepripasov.  Dyhanie zamedlilos' do razumnyh predelov,  serdce, gotovoe
do etogo vyprygnut' iz grudi, stuchalo v normal'nom ritme.
   YA  i  vpryam' uspokoilsya,  tak chto dazhe glazom ne  morgnul,  kogda nad
golovoj s zhuzhzhaniem proplyl metallicheskij cherep.
   Neuzheli voobrazhenie moe razygralos' ne  na  shutku.  Dazhe kogda ya  byl
rebenkom, gallyucinacii menya ne poseshchali, a v nyneshnej nelepoj situacii i
vovse glupo bylo  nasylat' na  menya  etot ogromnyj belyj cherep,  vidimo,
ochen'  kuda-to  toropivshijsya  (navernoe,   v   magazin,   gde  prodavali
demonicheskie  golovy).   Poetomu  ya  reshil  dogovorit'sya  s  sobstvennym
voobrazheniem:  esli ono  ne  budet bol'she posylat' mne  eti raskrashennye
vozdushnye shariki,  ya dam emu vozmozhnost' vremya ot vremeni preryvat' nit'
moih vospominanij. Igru vsegda nado vesti po-chestnomu.
   YA  kak  sumasshedshij pomchalsya po  koridoru,  paru raz spotknulsya,  no,
vidno,  letun pochel za luchshee ot menya otvyazat'sya.  V bol'shoj, prostornoj
komnate  ya  oshchutil  pristup klaustrofobii.  Mozhet  byt',  zvuchit  eto  i
po-duracki,  no  poglyadeli  by  vy  sami  na  eto  veselen'koe mestechko.
Neveroyatno  vysokij   potolok   s   arochnymi  svodami,   podderzhivaemymi
prichudlivymi kolonnami,  kotorye byli by  vpolne umestny v  kakom-nibud'
drevnem  indijskom dvorce,  menya  osobenno ne  volnoval.  Gorazdo bol'she
bespokoilo to  obstoyatel'stvo,  chto  v  ogromnom pomeshchenii polnym  polno
emkostej s yadovitoj zelenoj zhizhej,  s kotoroj,  kak mne kazalos',  ya uzhe
rasproshchalsya.
   Pustaya komnata s  beschislennym mnozhestvom zakoulkov -  ochen'  udobnoe
mesto dlya sborishch goblinov,  demonov,  monstrov i zombi - zatormozhennyh i
sverhbystryh, tupovatyh i supersoobrazitel'nyh.
   Kak  tol'ko eta  neveselaya mysl' promel'knula v  moej  golove,  shlyuzy
raskrylis', i oni stali so vseh storon zapolnyat' komnatu.
   YA otskochil nazad i zabilsya v temnyj ugol,  pytayas' izobrazit' iz sebya
bezdushnogo mertveca;  nekotoroe vremya  takaya  taktika sebya  opravdyvala.
Kazalos', zombi ne obrashchali na menya nikakogo vnimaniya.
   Hot' vremeni na psihologicheskie testy u menya ne bylo, odin ya vse-taki
reshil provesti.  Gde-to mne dovelos' prochest' o  takom sostoyanii uma ili
filosofii (uzh  i  ne  znayu,  kak tochnee vyrazit'sya),  kotoroe nazyvaetsya
solipsizm:  stoit  vam  tol'ko o  chem-to  podumat',  i  eto  proishodit.
Poslednyaya stadiya nastupaet togda, kogda vy nachinaete dumat', chto real'no
sushchestvuete lish' vy sami,  a vsya Vselennaya -  ne bolee,  chem plod vashego
voobrazheniya.  YA  uzhe  gotov  byl  kupit'sya na  somnitel'nye istiny  etoj
teorii, lish' by tol'ko sila voobrazheniya izbavlyala menya ot chudovishch tak zhe
bystro, kak oni zapolnyali ogromnoe pomeshchenie.
   Nu,  chto zh...  teryat' mne vse ravno bylo nechego!  YA  zakryl glaza i s
predel'nym napryazheniem sosredotochilsya na mysli o  neobhodimosti ochistit'
komnatu ot fantasticheskih urodcev.
   V  tot samyj moment,  kogda,  kazalos',  mozgi napryaglis' do predela,
razdalsya oglushitel'nyj vzryv, i menya sbila s nog volna goryachego vozduha.
Otkryv glaza, ya obnaruzhil, chto valyayus' na polu ne odin - nevedomaya sila,
oprokinuvshaya  menya,   ne  poshchadila  i   neskol'kih  zombi,   okazavshihsya
poblizosti.
   Sam soboj naprashivalsya vyvod,  chto solipsizm - odna iz raznovidnostej
sharlatanstva.
   Vzglyanuv vverh,  ya  uvidel,  chto  moj daveshnij znakomec -  korichnevyj
monstr s  kozhej  krokodila i  rogami cveta  slonovoj kosti -  ne  tol'ko
vernulsya sam,  no  i  privel parochku priyatelej.  Oni  smotreli,  kak  ya,
poshatyvayas', podnimayus', i smeyalis'.
   Potom  odin  iz  nih  brosil  v  menya  komok  slizi,  kotoryj tut  zhe
prevratilsya v oslepitel'no yarkij, ognenno-krasnyj shar. YA snova povalilsya
na  pol  i  prikrylsya obgorelym trupom odnogo iz  zombi,  a  eta chertova
pylayushchaya sliz' proletela pryamo nado mnoj, chut' ne spaliv odezhdu.
   YA  sudorozhno iskal hot'  kakoe-nibud' oruzhie,  nadeyas' zametit' blesk
metalla,  -  hot' kusok zheleznoj truby,  hot' chto-nibud'!  Naprasno. |ti
demony  proklyatye i  vpryam'  sil'ny  byli  ognennye smerchi golymi rukami
zakruchivat'... A namereniya ih ne ostavlyali somnenij.
   Monstry  shipeli  i  peresvistyvalis',  ukazyvaya na  vashego  pokornogo
slugu.  A potom i zombi menya zametili i nachali palit' chto est' sily. Pri
etom ih ne smushchalo, esli nekotorye iz nih vyhodili na liniyu ognya - kogda
oni popadali drug v  druga ili kto-to  iz  demonov obrushival na priyatelya
kom slizi, zakruchivavshijsya ognennym vihrem, chudovishcha vstupali v bor'bu s
soyuznikami,  naproch' zabyvaya obo mne.  YA  s  krikami otchayaniya metalsya po
zalu,  perebegaya ot  odnoj steny k  drugoj,  v  to  zhe vremya otmechaya etu
osobennost' vzaimootnoshenij mezhdu moimi vragami -  ya dazhe podumal, chto v
budushchem neploho vzyat' ee na vooruzhenie.
   Teper' v  pomeshchenii nahodilis' po  men'shej mere  dyuzhina zombi i  troe
demonov  iz  krokodilovoj kozhi,  a  ya  vse  prodolzhal nyryat',  petlyat' i
uvorachivat'sya ot  vizzhashchih i  svistyashchih kuskov metalla,  proletavshih nad
golovoj.  Vdrug otkuda ni voz'mis' poyavilsya tot samyj proklyatyj letayushchij
cherep so  shlejfom raketnogo vyhlopa na tom meste,  gde normal'naya golova
smykaetsya s  sheej.  CHerep razvernulsya i  zashel na  novyj virazh,  pytayas'
skosit'  menya  pod  koren',  a  potom  razgryzt'  ostrymi,  kak  britva,
stal'nymi zubami.
   I  vse-taki  glavnoj problemoj prodolzhali ostavat'sya ognennye smerchi;
korichnevye  demony  byli,   konechno,  namnogo  opasnee  zombi.  YA  ochen'
radovalsya tomu,  chto  v  strannoj komnate est' kolonny -  oni davali mne
hot'  kakuyu-to   vozmozhnost'  ukryt'sya  ot   grozyashchih  so   vseh  storon
opasnostej.  Sdelav beshenyj ryvok,  chtoby dobrat'sya do  odnoj iz nih,  ya
vystrelil v gruppu zombi. I, edva perevedya dyhanie, pomchalsya k sleduyushchej
kolonne.
   Na  etot raz  ognennyj shar proletel sovsem blizko,  opaliv menya svoim
zharom.  S  toj pozicii,  kotoruyu ya zanimal,  podobrat'sya k monstram,  ne
buduchi  predvaritel'no  podzharennym,  ne  bylo  nikakoj  vozmozhnosti,  a
moshchnost'  pompovogo  ruzh'ya  slishkom  mala,  chtoby  s  takogo  rasstoyaniya
prichinit' im vred.
   Poka  ya  pytalsya spravit'sya s  drozh'yu,  za  spinoj snova  poslyshalos'
zhuzhzhanie,  a zatem rezkij metallicheskij skrezhet. YAsno, chto zvuki eti mog
izdavat' tol'ko letayushchij cherep, vysledivshij menya mezhdu kolonnami.
   Nu,  tvar' letuchaya,  ya tebya sejchas,  nakonec, dostanu! Dazhe tolkom ne
pricelivshis', ya vypustil zaryad.
   Promah poluchilsya znatnyj!
   CHerep uvil'nul ot puli;  ya snova vystrelil, i popal v odnu iz bochek s
zelenoj zhizhej.
   Ona  vzorvalas' so  strashnym grohotom.  Vzryvnaya volna udarila menya v
zashchitnyj bronezhilet i povalila na pol,  kak mula, sorvav chast' amunicii.
CHerep zhe razorvalsya na mnozhestvo melkih metallicheskih oskolkov.
   Moi neschastnye barabannye pereponki v ocherednoj raz chut' ne lopnuli -
teper' ot grohota vtorogo vzryva, tret'ego, chetvertogo... Odna za drugoj
vzorvalis' pyat'  ili  shest'  bochek s  omerzitel'noj gadost'yu.  V  golove
vertelas' lish' odna mysl' -  ya blagodaril Gospoda za to,  chto okazalsya s
protivopolozhnoj storony kolonny.
   YAdovitoe oblako golubovatogo dyma klubami vilos' nad polom i  u sten.
|to bylo vse, chto ostalos' ot okislivshejsya toksichnoj slizi. Zadyhayas' ot
edkoj  voni  otravlyayushchih parov,  ya  brosil bystryj vzglyad cherez  plecho i
uvidel scenu, napominavshuyu krovavuyu bojnyu.
   Zombi  i  demony yavlyali soboj  kloch'ya seroj  ploti,  peremeshavshiesya v
d'yavol'skoj kashe. Von', kak ot tysyachi gnilyh limonov, napolnila komnatu,
zabivaya dazhe zlovonie yadovityh vzryvnyh parov.
   YA s trudom podnyalsya i poplelsya k dveri, podgonyaemyj strahom pered toj
razrushitel'noj siloj,  kotoraya byla  skryta v  sorokogalonnyh bochkah.  V
samom  konce  komnaty  ya  natknulsya na  edinstvennoe sushchestvo,  kotoromu
udalos' ucelet' pomimo menya.
   Vcepivshis'  kogtyami  v  pol,  tam  lezhal  demon.  Odna  noga  naproch'
otorvana,  drugaya -  neestestvenno vyvernuta.  Iz nego po kaplyam sochilsya
zheltyj gnoj.  Edva  kaplya  vytekala,  kak  ona  tut  zhe  vosplamenyalas',
prevrashchayas' v malen'kij koster.
   YA pristavil ruzh'e k bezobraznoj bashke i uhmyl'nulsya:
   - Prishel  tvoj  chered  podyhat',  zveryuga besslovesnaya!  I  uslyshal v
otvet:
   - Zzzveryuga... net...
   YA  ostolbenel ot  udivleniya -  nikak ne  dumal,  chto  eti tvari mogut
govorit'.
   - Nu chto zh,  -  ya tknul chudovishche dulom ruzh'ya,  -  ty,  pozhaluj, prav.
Zveri ili ubivayut, ili ostavlyayut v pokoe.
   Rasplastavshijsya na  zhivote  monstr,  neestestvenno vyvernuv  ogromnuyu
golovu,  ne  otvodil ot  menya glaz,  tak  chto  u  menya pri  etom zrelishche
protivno zasosalo pod lozhechkoj.
   - Vy - zzzveryugi... kogda my organizzzuem planetu...
   YA skrivil guby,  no serdce moe uchashchenno zabilos'.  O kakoj planete on
govorit? O Marse? Ili zhe v plany prishel'cev vhodila Zemlya?
   - Da my ot vas mesta mokrogo ne ostavim, kak tol'ko vy k nam so svoej
poganoj pomojki zayavites', ty, kusok der'ma!
   CHudovishchnyj prishelec rassmeyalsya,  raspahnuv past' tak,  chto  bez truda
mog by odnim mahom otkusit' cheloveku golovu.
   - My brosssaem ssskaly... bol'shshshie ssskaly...
   Kartina,  kotoruyu ya sebe narisoval so slov monstra,  byla do smeshnogo
nelepoj,  no,  nesmotrya na vsyu ee absurdnuyu nesuraznost',  u  menya moroz
probezhal  po  kozhe.  CHto-to  podskazyvalo,  chto  eta  tvar'  soznatel'no
akcentiruet slovo -"bol'shie".



   Nesmotrya  na  svoi  namereniya,  ya  byl  slishkom  zaintrigovan slovami
chudovishcha,  chtoby tut zhe raznesti emu golovu,  i reshil dat' merzkoj tvari
vozmozhnost' vygovorit'sya.
   - Pochemu  tvoi  priyateli  ne  pytalis'  zagovorit'  ?   Vy  chto,  vse
razgovarivaete ?
   Monstr  shiroko  raskryl  past',  obnazhiv  desny,  porosshie sputannymi
voloskami, i zuby, kotorye vrashchalis' i menyalis' mestami.
   - Net... my vssse razzznye, kak vy, lyudi, vssse razzznye.
   Prishelec-chut' otpolz v storonu.  Ne dumayu, chto on namerevalsya smyt'sya
- navernyaka otlichno ponimal,  chto eto nevozmozhno.  YA stal opasat'sya, chto
on zamanivaet menya kuda-to.  Pryamo peredo mnoj raspolagalas' zelenovataya
kamennaya stena s barel'efom,  izobrazhavshim lico demona. U menya pochemu-to
voznikli sil'nye somneniya,  chto  barel'ef -  lish' ornamental'naya otdelka
pomeshcheniya, sdelannaya po zakazu Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii.
   - V chem zhe my raznye? - prodolzhal ya zadavat' voprosy, nutrom chuya, chto
monstr vot-vot sdelaet kakoe-to vazhnoe priznanie.
   - Nekotorye...  boyatsssya, - s trudom vydohnulo chudovishche. Na ego morde
ne  otrazhalos' chuvstva straha pered smert'yu,  no  po tomu,  kak telo ego
sudorozhno podergivalos',  ya  sdelal vyvod,  chto konec blizok.  -  Drugie
sssil'nye... ty sssil'nyj.
   Gospodi,  tol'ko  etogo  ne  hvatalo!  Priznaniya kosmicheskoj tvari  v
uvazhitel'nom otnoshenii k Flayu Taggartu!
   - Malo sssil'nyh,  kak ty,  sssil'nyh... drugie godyatsssya tol'ko byt'
rabami. Lyud'mi-rabami.
   Mysl',  davno sidevshaya v  podsoznanii,  prorvalas' naruzhu.  YA  ne byl
nastol'ko ustalym,  chtoby  ne  ponyat' smysl  slov,  sorvavshihsya s  yazyka
monstra -  ego tolstogo i grubogo yazyka.  Nekotorye - sil'nye... Znachit,
sushchestvovali eshche kakie-to  lyudi,  kotorye sohranili chelovecheskij oblik i
prodolzhali ostavat'sya samimi soboj!
   Kogda Fobos prevratilsya v ad,  ya rasprostilsya s nadezhdoj na spasenie,
zapryatal ee v ukromnoe mesto i klyuch vybrosil.
   Nesmotrya na volnenie, ni odin muskul ne drognul na moem lice - monstr
mog  byt'  dostatochno soobrazitel'nym,  chtoby  smeknut',  kakie  chuvstva
ohvatili menya,  kogda ya  podumal o  tom,  chto v chisle etih sil'nyh lyudej
vpolne mogla okazat'sya Arlin.
   Esli na Fobose ostalsya v zhivyh eshche hot' odin chelovek,  eto moglo by v
korne izmenit' moe polozhenie. Eda i pit'e menya volnovali gorazdo men'she,
chem  vozmozhnost' hot' nemnogo pospat',  potomu chto  bez  otdyha dolgo ne
protyanut'.  Znachit,  prezhde chem menya svalit ustalost',  nado najti etogo
cheloveka. On predupredil by menya ob opasnosti. Son bez naparnika v takih
usloviyah raven  samoubijstvu.  Inache  vsem  moim  blagim namereniyam grosh
cena.  Beskonechno bodrstvovat' ya tozhe ne mog, i esli mne ne udastsya hot'
nemnogo  vosstanovit'  sily,  to  nikakie  boepripasy  -  hot'  so  vsej
Solnechnoj sistemy - ne prinesut spasen'ya.
   - Ty do glubiny dushi rastrogal menya, - skazal ya.
   - Dogovor,  -  neozhidanno predlozhil monstr,  ne  obrativ  vnimaniya na
prozvuchavshij v moih slovah sarkazm. - Ty... zhzhzhivesh'; ty rabotaeshshsh'; ty
pomogaeshshsh'.
   Vse,  okazyvaetsya,  ochen' prosto -  mne  nuzhno vsego lish' rabotat' na
zahvatchikov-prishel'cev i pomogat' im zavoevyvat' rod chelovecheskij, togda
oni milostivo razreshili by  mne zhit' v  kachestve ih  raba.  "Gospodi,  -
podumal ya, - nado zhe, kakoj soblazn".
   Slavno,  chto mne takoj ekzemplyarchik razgovorchivyj popalsya. Interesno,
chto zhe etim gadam polzuchim moglo ot menya ponadobit'sya?
   - Otlichno,  -  prodolzhil ya.  -  Togda pochemu by  tebe ne  rasskazat',
kakogo cherta vy zdes' ad kromeshnyj ustroili?
   CHudovishche snova rassmeyalos'.  |tot  smeh proskrezhetal po  moim nervam,
kak vshlipy rasstroennogo kontrabasa.
   - Ad...   my  hotim  ussstroit',  -  zayavil  monstr.  -  Ssedat'sya...
pomoshchshchshch'; ty - zhzhzhivoj, chchchelovek.
   - Kak zombi?
   - Ty   -   zhzhzhivoj,   ne  hodyachij  mertvec;   ty  sssmozheshshsh'  videt'
ossstal'nyh.
   - Kakih ostal'nyh? Komu eshche udalos' ucelet'? Devushka vyzhila?
   Nu,  Flaj,  ty  prosto velikolepen -  mil i  obayatelen.  Da  ved' eto
chudovishche,  skoree vsego,  dazhe otdalennogo ponyatiya ne imeet o  tom,  chto
takoe devushka!
   - Ty pomogaeshshsh'... ty vidishshsh' ossstal'nyh.
   YA  ne  otryval vzglyada ot  omerzitel'noj tvari.  Teper' ya  znal,  chto
vytyanul iz nee vse, chto mozhno.
   - Davaj-ka ya tebe otvechu tak,  -  pochti prokrichal ya. - A ty mne potom
skazhesh', horosho li rasslyshal.
   YA  navel  ruzh'e na  verhnyuyu chast' grudi monstra i  vystrelil v  upor.
Prishelec dernulsya,  s udivleniem ustavilsya na menya.  Kak ni stranno,  on
byl eshche zhiv, hot' zhizn' ego ele teplilas'.
   Monstr skorchil grimasu,  ego  licevye muskuly,  kazalos',  okocheneli.
Zatem na kakoj-to kratkij moment vnov' prishel v sebya.
   - Kogda-to my mogli sozhrat' vasss vssseh,  -  probormotal on i  zatih
navsegda.
   Dazhe voloski v ego pasti vstali dybom i perestali dvigat'sya.
   YA  perevel  dyhanie  i  pochuvstvoval,  kak  vnutri  narastaet  tupaya,
neuemnaya yarost'.  Ono delo -  srazhat'sya s vragami v chelovecheskom oblike,
drugoe - vstupat' v bitvu so zlobnymi ischadiyami ada. Kazhdyj raz, kogda ya
ubival odnu  iz  etih  gumanoidnyh tvarej,  u  menya  voznikalo strastnoe
zhelanie eshche sotnyu ih perebit'.  To zhe samoe ya oshchushchal i teper'. Ne davat'
im  nikakoj poshchady,  ubivat',  ubivat',  ubivat'!  Na dushe stalo nemnogo
legche pri mysli o  tom,  chto mushtra v  morskoj pehote ne  obernulas' dlya
menya pustoj tratoj vremeni.
   Parallel'no  v   moem   mozgu  lihoradochno  prokruchivalis'  plany  na
blizhajshee budushchee.  Prezhde vsego  nado  bylo  kak-to  vybrat'sya s  etogo
urovnya i  dostich' celi -  atomnoj elektrostancii.  Esli ona uzhe popala v
ruki  vraga,  eto  moglo stat' samoj tyazheloj poterej.  Luchshe by  reaktor
okazalsya v moem rasporyazhenii.
   YA  v  poslednij raz osmotrel tela zombi v  poiskah boepripasov.  YA by
sejchas  kogo  ugodno  ubil,  lish'  by  poluchit'  prilichnoe  vooruzhenie -
navernoe,  tak i nado bylo by sdelat'.  Prishlos' etim dvazhdy trupam dazhe
karmany vyvorachivat' - vdrug tam sluchajnye puli ili patrony zavalyalis'?
   Kak zhe vse-taki vybrat'sya s  etogo etazha?  Te,  kto za mnoj ohotilsya,
smogli najti syuda dorogu,  znachit, nuzhno idti v obratnom napravlenii, po
ih  sledam.  No  prezhde  predstoyalo  tshchatel'no  obsledovat' steny,  i  ya
medlenno oboshel bol'shuyu, nelepuyu komnatu.
   Monstry  teper'  bespokoili  menya   gorazdo  men'she,   chem   strannye
transformacii,  proishodivshie s  pomeshcheniem.  Ran'she ya  ne byval na baze
Fobosa,  no na Marse mne dovelos' pobesedovat' s rebyatami,  kotorye byli
neploho  osvedomleny o  specifike zdeshnih  postroek.  YA  ni  sekundy  ne
somnevalsya v tom,  chto s poyavleniem sumasshedshih demonov zdes' izmenilos'
prakticheski vse.
   Tak vot,  menya bespokoilo to obstoyatel'stvo,  chto pol,  po kotoromu ya
shel,  i steny,  kotorye ya vnimatel'no obsledoval,  kak, vprochem, vse eto
proklyatoe mesto,  periodicheski kak by  nadvigalis' na  menya,  sovershenno
izmenyaya  konfiguraciyu.  Pryamo  kak  v  fantasticheskom  mul'tfil'me,  gde
prostranstvo rastyagivaetsya napodobie rezinovogo,  ostavlyaya  edinstvennoj
postoyannoj velichinoj lish' tebya samogo.
   Esli takoe prodlitsya dolgo, rassudok ne vyderzhit. YA opersya na stenu i
vdrug,  pryamo-taki  kak  v  odnom iz  staryh fil'mov |bbota i  Kostello,
kotoryj mne dovelos' posmotret' na Zemle, stena s容hala so svoego mesta,
i  v  nej  otkrylas' potajnaya dver'.  YA  chut' ne  svalilsya v  neozhidanno
otkryvshijsya proem.
   Okazavshis' v  novom koridore,  ya  doshel do tupika,  kotoryj,  po moim
predstavleniyam, nahodilsya primerno na urovne yuzhnoj steny togo pomeshcheniya,
iz kotorogo ya vyshel. YA zametil eshche odnu panel', pohozhuyu na tu, k kotoroj
prislonilsya,  kogda raspahnulas' dver'.  Instinkt podskazyval, chto nuzhno
gluboko vdohnut', chto ya i sdelal, ne pytayas' protivorechit' svoemu samomu
cennomu daru -  intuicii. Na stene ya zametil takoj zhe pereklyuchatel', kak
tot,  na kotoryj nenarokom oblokotilsya v predydushchej komnate,  i - teper'
uzhe vpolne soznatel'no - nazhal na nego.
   Torcovaya stena koridora s  legkim shelestom skol'znula vverh;  za  nej
vidnelis' stupeni vedushchej vniz lestnicy.  |to menya priobodrilo -  esli ya
pravil'no pomnil,  atomnaya elektrostanciya na  odin-dva  urovnya  nizhe.  YA
nachal ostorozhno spuskat'sya po lestnice,  ona byla slabo osveshchena.  Dojdya
do konca,  ya  uvidel,  chto nagradoj za moyu otvagu byl samyj bol'shoj omut
zelenoj zhizhi iz vseh,  kotorye do etogo popadalis'.  Esli by ya dogadalsya
plavki s soboj zahvatit',  to nyrnul by ne glyadya.  Ah, kakoe zhe eto bylo
iskushenie -  luchshaya vo  vsej  Solnechnoj sisteme zhidkaya otrava,  i  pryamo
peredo mnoj! Davaj, soldat, vpered, ne unyvaj!
   Ne  bez  truda obojdya omut po  samomu kraeshku,  vzhimayas' vsem telom v
stenu,  ya,  nakonec,  vyshel za predely etogo proklyatogo urovnya i v uzkom
koridore,  zalitom zelenoj zhizhej,  natknulsya na iskromsannye ostanki eshche
odnogo korichnevogo demona s  rogami i klykami.  Esli dazhe on i byl takim
zhe razgovorchivym,  kak moj daveshnij znakomec,  kto-to uzhe uspel navsegda
ego uspokoit',  vognav v ego telo sem' ili vosem' pul' iz "Sig-Kau". Eshche
odno ochko v pol'zu morskoj pehoty.
   Monstr lezhal ryadom s  razdvizhnoj dver'yu lifta.  YA  otkatil ee  vbok i
dazhe nemnogo rasstroilsya ottogo,  chto nikto v  etot moment ne  popytalsya
izreshetit' menya  pulyami,  razorvat'  kogtyami  ili  podzharit'  v  plameni
ognennogo smercha.
   Za dver'yu dejstvitel'no okazalas' kabina lifta,  pravda, nedostatochno
prostornaya dlya takogo ambala,  kak ya.  Na ego stenke ya  zametil strannoe
izobrazhenie,  kak  budto  kto-to  pytalsya narisovat' kartu  yarko-krasnym
flomasterom-markerom,  kotorym my pol'zuemsya,  chtoby pometit' nash put' v
lesu ili v  gorode.  Kem by  ni  byl sostavitel' plana,  ego prervali na
seredine zanyatiya.  Kakoe-to vremya ya staralsya ponyat' znachenie risunka, no
tak i ne smog - ne hvatalo informacii, chtoby razobrat'sya v karakulyah.
   Ne bez truda vtisnuvshis' v  malen'kij lift,  ya  postoyal sekundu-dve v
nereshitel'nosti,  ne  znaya,  kakuyu iz knopok nazhat'.  Potom v  polumrake
razlichil okolo odnoj iz nih nadpis':  "Atomnaya elektrostanciya".  Tak chto
zrya zlye yazyki boltayut o tom,  chto u morskih pehotincev ne vse v poryadke
s obrazovaniem!
   S rezkim tolchkom hlipkij, tesnyj lift poehal vniz, vihlyaya i drebezzha,
budto hotel vsemu miru ob座avit':  "|to ya  edu!" Nu,  dopustim,  ne vsemu
miru, a vsej zone normal'nogo prityazheniya na Fobose.
   Teryat'sya v dogadkah o tom, popala li eta chast' bazy v ruki vraga, mne
ne prishlos'.  Vyjdya iz lifta,  ya srazu ponyal,  chto uvyaz po samye ushi.  YA
uvidel takoe kolichestvo zombi,  chto neponyatno bylo, kak voobshche mogli oni
umestit'sya na stol' malen'kom pyatachke.  Pravda,  esli govorit' ser'ezno,
mesta zdes' hvatalo.  Problema, vidimo, sostoyala v tom, chto trudno verno
opredelit' razmery pomeshcheniya,  kogda  ono  ot  stenki  do  stenki bitkom
nabito zhivymi mertvecami.
   Vpervye v  zhizni mne  dovelos' ispytat',  chto  znachit klaustrofobiya v
prostranstve,  ogranichennom stenami chelovecheskoj ploti -  tochnee govorya,
ploti, kotoraya kogda-to byla chelovecheskoj. Stranno tol'ko, pochemu do sih
por i ya ne stal hodyachim kuskom chelovech'ego myasa.
   V  slozhivshejsya situacii u  menya  bylo  dva  preimushchestva:  vo-pervyh,
osnovnaya chast' zombi,  spressovannyh,  kak  sardiny v  banke,  ne  mogla
poshevel'nut' ni  rukoj,  ni  nogoj.  Poetomu im  dela do  menya ne  bylo.
Vo-vtoryh,  tol'ko  teper' do  menya  doshlo,  chto  mozgi  zombi  sposobny
reagirovat'  lish'  na  kontrastnye,   ya  by  dazhe  skazal,   cherno-belye
razdrazhiteli,  to est' na takie obstoyatel'stva, kogda ih golovy leteli s
plech,  kak gnilye frukty s  dereva.  Dazhe hodyachij trup,  kotoryj nekogda
yavlyalsya   serzhantom  Gofortom,   v   svoih   dejstviyah  rukovodstvovalsya
isklyuchitel'no motornymi refleksami,  a  uzh on-to tochno byl samym opasnym
iz vseh etih dohodyag.
   U  menya  byla  massa  vremeni  na  to,  chtoby  obstoyatel'no nad  vsem
porazmyslit',  potomu chto idti vse ravno bylo nekuda,  i  ya  zhdal,  poka
kto-to iz zombi menya zametit. Na pomoshch' prishel slepoj sluchaj, dobavivshij
proishodyashchemu   pikantnosti.   Dlya   "skladirovaniya"  pribyl   ocherednoj
kontingent mert-vyakov,  i  odin  iz  neuklyuzhih pridurkov tolknul drugogo
loktem v bok, chtoby osvobodit' sebe mesto, kuda vstat'. V etot moment na
otkryvshemsya  malyusen'kom kusochke  steny  ya  uvidel  nepovrezhdennuyu chast'
plana bazy!
   YA  tut  zhe  sdelal vyvod,  chto  zombi ne  imeyut otnosheniya k  razbitym
radiopriemnikam,  izurodovannym kartam i  vyvedennomu iz  stroya  oruzhiyu.
Ochevidnym stalo i  to,  chto  v  pomeshchenii ne  bylo mesta dlya demonov ili
monstrov i  oni  ne  mogli  tuda  popast'  uzhe  potomu  tol'ko,  chto  ne
vtisnulis'  by.  Vot  pochemu  oni  ne  unichtozhili etot  plan.  Pomeshchenie
ispol'zovalos' isklyuchitel'no dlya "skladirovaniya" zombi.
   Pytayas' pohodit' na zhivogo mertveca - osobyh trudnostej u menya s etim
ne bylo,  -  ya  neuklyuzhe prodvinulsya na neskol'ko metrov blizhe k  karte,
chtoby  poluchshe  ee  razglyadet'.  Ona  predstavlyala  soboj  polnuyu  shemu
pomeshchenij stancii v vertikal'nom razreze.  K sozhaleniyu, tam ne bylo vida
sverhu kazhdogo iz  urovnej;  zato ya  smog,  nakonec,  uznat',  naskol'ko
gluboko vniz  uhodit baza.  |to  zhe  nado  -  tam  dazhe byla strelochka s
nadpis'yu: "Vy nahodites' zdes'!"
   YA  i v samom dele nahodilsya na tom urovne,  gde raspolagalas' atomnaya
elektrostanciya.  Nado  mnoj  razmeshchalsya angar,  a  nizhe  -  zona ochistki
toksichnyh  othodov   (ne   ochen'-to   appetitno),   komandno-kontrol'nye
pomeshcheniya,    laboratorii   i    osnovnye   proizvodstvennye   moshchnosti.
Okazyvaetsya,  mne  eshche  tol'ko shest' urovnej ostalos' ochistit',  a  ya-to
boyalsya, chto desyatka tri!
   Zabavno,  no to,  chto ya  videl,  vyzvalo v  moej pamyati associaciyu so
strannymi  narodnymi  gulyan'yami  ili   bazarnym  dnem.   No   luchshe   ne
otvlekat'sya...
   Vnutrennij  golos  toropil  kak  mozhno  skoree  vykatyvat'sya iz  etoj
chertovoj komnaty.  Mne snova pokazalos',  chto nyneshnee polozhenie slishkom
horoshee, chtob dlit'sya dolgo.
   Bez  lozhnoj  skromnosti  priznayus',  chto  vnutrennij  golos  okazalsya
prorocheskim. V more blednyh, bezzhiznennyh lic ya vdrug zametil dva suhih,
kak pyl', glaza, sosredotochivshihsya na vashem pokornom sluge.
   V  nadezhde  na  to,  chto  obladatel'  pustyh  glaz  uvlechetsya  drugim
ob容ktom,  ya,  ni  edinym zhestom sebya ne  vydavaya,  prodolzhal stoyat' kak
istukan.
   |to  obychnoe sostoyanie zombi,  kogda oni  ne  poluchali prikazov i  ne
presledovali zhivyh lyudej, - zastyt' na meste, kak vysechennye iz kamnya.
   Odnako tot,  kto ne svodil s menya vzglyada,  vel sebya po-drugomu. YA ne
sobiralsya pervym predprinimat' kakih by  to ni bylo shagov.  Za poslednee
vremya ya nadelal dostatochno del,  chtoby teper' spokojno zhdat' dal'nejshego
razvitiya sobytij. Mne kazalos', chto eto mozhet prodolzhat'sya vechno, no tut
ot tolpy otdelilsya rebenok-zombi i  netverdoj pohodkoj napravilsya v  moyu
storonu.
   Gospodi!  Na kakuyu-to dolyu sekundy mne pochudilos',  chto v  otlichie ot
ostal'nyh devochka zhivaya.  YA  videl  stol'ko zombi -  byvshih soldat,  chto
kak-to  upustil iz  vidu teh,  kto ran'she rabotal zdes' na  Ob容dinennuyu
aerokosmicheskuyu korporaciyu.  Mne v  golovu ne prihodilo,  chto v ih chisle
byli deti.
   Rebenok shel pryamo ko  mne,  otkryvaya i  zakryvaya rot,  iz kotorogo ne
donosilos' ni zvuka.  Ego myagkie,  vlazhnye, holodnye ruki kosnulis' moej
ruki.  YA  ne  smog  sderzhat' nahlynuvshih chuvstv i  hotel bylo  pogladit'
devochku po golove, chtoby uteshit'.
   V  etot  mig  predo mnoj razverzlis' vrata ada.  Tot  malyj,  kotoryj
neotstupno za  mnoj sledil,  tozhe raskryl past',  no  vmesto slov iz nee
vyrvalsya dusherazdirayushchij rev.  Odnako  ego  so  vseh  storon tak  sil'no
stiskivali  sobrat'ya,  chto  on  ne  mog  dostat'  pistolet.  Reshiv,  chto
promedlenie smerti podobno,  ya,  ne  razdumyvaya,  vyhvatil svoyu  pushku i
spustil kurok.
   Zaryad,  vypushchennyj v samuyu gushchu tel,  mne zdorovo pomog.  Perezaryadiv
ruzh'e, ya poslal emu vdogonku vtoroj, chtoby raschistit' put'.
   Potom chto bylo sil rvanul vpered -  pora bylo smatyvat' udochki. Luchshe
vsego, esli by ya nashel kakoe-nibud' primykayushchee k komnate pomeshchenie, gde
smog by  ochuhat'sya,  -  no  tol'ko ne  tupikovoe.  YA  slyshal,  kak tolpa
brosilas' menya dogonyat',  no dazhe golovu ne povernul,  chtoby posmotret',
skol'ko ih.
   Lish' nyrnuv v  podvernuvshijsya dvernoj proem,  ya  brosil vzglyad nazad.
Troe tvarej proneslis' mimo,  no  chetvertyj zombi okazalsya ne  nastol'ko
tup. On zashel v dver', i ya podnyal ruzh'e.
   Za  mig  pered tem,  kak  ya  sobralsya prevratit' etu  rozhu v  oshmetki
krasnogo mesiva,  chto-to  v  oblike mertveca napomnilo mne  deda.  Ochen'
zhal'.
   V otlichie ot togo,  chto proizoshlo sejchas,  kazhdyj raz, kogda ya ran'she
prikidyval,  na skol'ko vremeni u menya eshche hvatit sil,  voli, vyderzhki i
sposobnosti k tochnomu raschetu svoih dejstvij,  ya nachisto abstragirovalsya
ot emocij.  Uveren,  chto morskaya pehota dala mne v etom smysle nailuchshuyu
podgotovku.  Pravda,  nikto nas tam ne uchil tomu,  kak nado sebya vesti v
usloviyah, pohozhih na bespreryvnyj fil'm uzhasov.
   Mne neobhodima byla nebol'shaya peredyshka. Hot' na pyat' minut prilech' -
diko nyla spina,  sudoroga svodila pravoe plecho.  Odnogo glotka holodnoj
vody  hvatilo  by,   chtob  ostudit'  pozhar,   bushevavshij  v  mozgu.   To
obstoyatel'stvo,  chto ya  razglyadel v oblike etogo -  uzh ne znayu kakogo po
schetu - zombi svoego deda, bylo poslednej kaplej, perepolnivshej chashu.
   YA  nikak ne  mog  zastavit' sebya  v  nego vystrelit'.  Prosto ruka ne
podnimalas'!  Shvativ zombi  za  grudki,  ya  v  pripadke slepoj yarosti s
nechelovecheskoj siloj shvyrnul ego nazad.
   On povalilsya na bezhavshih sledom priyatelej. Odin iz teh, kto nahodilsya
szadi,  kakim-to  obrazom umudrilsya podnyat' vintovku i  vystrelom snesti
emu golovu.
   Edva ya uspel upast' na pol,  kak nado mnoj prosvistela pulya, popavshaya
v  odnogo  iz  teh  zombi,  kotorye  neskol'ko sekund  nazad  proskochili
zakoulok,  gde  mne  udalos' ot  nih spryatat'sya.  Dvum ego sputnikam eto
sovsem ne ponravilos'.
   Oni prosto kak s cepi sorvalis'.  Vidimo,  vystrel,  porazivshij togo,
kto byl vmeste s nimi,  zadel kakie-to ih mozgovye centry.  Obernuvshis',
oni otkryli besporyadochnuyu strel'bu po svoim sobrat'yam. CHerez paru sekund
uzhe vse zombi palili kuda popalo bez razbora!
   YA  lezhal na polu,  ne shevelyas',  kak budto vros v nego,  izo vseh sil
starayas' prikinut'sya mertvyakom.



   Kogda boepripasy v konce koncov vyshli,  dergayushchiesya nado mnoj voyaki v
pryamom smysle slova stali rvat' drug druga na chasti s  takim vidom,  kak
budto  repetirovali  scenu  iz  sovremennogo  baleta.   Vospol'zovavshis'
podvernuvshejsya  vozmozhnost'yu,   ya  vykatilsya  iz-pod  ih  nog;  vintovka
prodolzhala boltat'sya u  menya  za  spinoj,  a  pompovoe ruzh'e v  sumatohe
bezvozvratno ischezlo.
   YA  snova brosilsya bezhat'.  Na  etot  raz  nikto menya ne  presledoval.
Nakonec-to  ya  ostalsya naedine s  samim  soboj -  bol'she ryadom nikogo ne
bylo.  Po doroge ya podhvatil valyavshijsya na zemle meshok kogo-to iz bojcov
roty "Foks", dazhe ne pomnyu tolkom, kak eto proizoshlo!
   Menya  ohvatila rasteryannost'.  Klyanya  sebya  na  vse  lady  za  poteryu
pompovogo ruzh'ya,  ya  bescel'no pobrel dal'she,  pugayas' dazhe  sobstvennoj
teni,  a ved' eshche polchasa nazad ya shagal, kak na parade, s gordo podnyatoj
golovoj.  Teper' zhe,  imeya pri  sebe lish' pistolet i  poluavtomaticheskuyu
vintovku, ya opasalsya vstrechi s vragom.
   Poskol'ku pod rukoj karty ne  bylo,  ya  ne  mog opredelit',  v  kakoj
imenno   chasti   pomeshcheniya  elektrostancii  nahozhus'.   Kraduchis',   kak
mysh',-vdol' steny,  ya  prodolzhal put' i  vnezapno natknulsya eshche na  odnu
dver', kotoruyu trudno zametit' s pervogo vzglyada, otkryl ee i okazalsya v
komnate,  gde  stoyalo mnogo  komp'yuterov.  Neyasnoe mercanie gasnuvshego i
snova    vspyhivavshego   sveta    usililo    golovnuyu   bol'.    Bleklyj
sinevato-zelenovatyj mercayushchij svet  ne  luchshim obrazom dejstvoval i  na
moj pustoj zheludok.
   Naskol'ko ya mog sudit',  krome menya, zdes' bol'she nikogo ne bylo - po
krajnej mere,  v etoj komnate.  Tem ne menee mne ne ochen' nravilos', chto
koridor shel  pod  nebol'shim uglom vverh i  povorachival tak,  chto skryval
perspektivu.   YA  reshil,  chto  esli  mne  kogda-nibud'  dovedetsya  stat'
arhitektorom,  vse zdaniya, kotorye ya sproektiruyu, budut pohozhi na shkolu,
gde ya uchilsya - vse ee pomeshcheniya byli prostornymi i pustymi, spryatat' tam
chto-nibud' bylo prosto nevozmozhno.  Kak,  vprochem,  i uedinit'sya, no eto
dazhe imelo svoi preimushchestva.
   Prizhavshis' spinoj k  stene,  ya stal issledovat' soderzhimoe najdennogo
meshka i pervym delom natknulsya na patrony, podhodivshie k poteryannomu pod
kuchej zombi pompovomu ruzh'yu.  Nuzhno pri  pervoj zhe  vozmozhnosti otyskat'
ego  -  Dad Dard'e menya by  na  eto tol'ko blagoslovila.  Tam zhe  lezhalo
neskol'ko desyatimillimetrovyh pul',  godivshihsya kak k pistoletu, tak i k
"Sig-Kau".  Eshche ya nashel flyazhku, v kotoroj bylo nemnogo vody ili kakoj-to
drugoj  zhidkosti,   zhevatel'nuyu  rezinku  i  nebol'shoj,   prodolgovatyj,
blestyashchij   metallicheskij  predmet,   chem-to   napominavshij  pal'chikovye
batarejki,  kotorye vstavlyayut vo  vspyshku dlya fotoapparata.  CHto eto,  ya
ponyatiya ne  imel.  S  odnoj storony metallicheskoj shtukoviny byla  vybita
emblema   Ob容dinennoj   aerokosmicheskoj   korporacii,   no   ne   orel,
rasprostershij kryl'ya nad zemnym sharom, - simvol morskoj pehoty.
   Prezhde vsego nado bylo proverit', chto za zhidkost' bul'kala vo flyazhke.
YA  opasalsya,  chto eto vodka,  dzhin,  spirt dlya rastiraniya ili chto-nibud'
eshche, v chem sejchas ya ne ispytyval nuzhdy. K schast'yu, vo flyazhke byla chistaya
voda.  Othlebnuv pervyj osvezhayushchij glotok i podavlyaya zhelanie odnim mahom
vypit' vse do dna,  ya prodolzhal szhimat' predmet, napominavshij batarejku.
Tut do menya doshlo,  chto eto takoe.  Ran'she mne uzhe dovodilos' slyshat' ob
etih shtukovinah,  hot' videt' i ne prihodilos'. |to byla ochen' malen'kaya
raketa.
   YA  videl nechto podobnoe na demonstracionnoj videokassete Ob容dinennoj
aerokosmicheskoj korporacii, kotoraya hotela prodat' etot novyj vid oruzhiya
Pentagonu. (My, pravda, ego ne kupili - i ochen' zrya!) Da, tochno, nikakih
somnenij -  eto odna iz takih miniatyurnyh igrushek.  No ni u kogo iz roty
"Foks"  dlya  mini-raket  ne  bylo  puskovyh ustanovok.  Oni  v  osnovnom
prednaznachalis'  dlya   vedeniya  boevyh  dejstvij  v   usloviyah  pustyni.
Interesno,   otkuda  zhe  zdes'  mogla  vzyat'sya  mini-raketa?   YA  gromko
rassmeyalsya. Sovsem ne k mestu, no chto delat', - nervnyj smeh uzhe voshel u
menya v privychku. Esli demony slonyalis' gde-to poblizosti, a steny i poly
mogli prevrashchat'sya v  dekoracii dlya  spektaklej,  razygryvaemyh na  Den'
vseh svyatyh,  pochemu by potryasayushchaya takticheskaya raketa ne mogla sluchajno
zavalyat'sya v  sumke odnogo iz morskih pehotincev?  YA  vovse ne isklyuchal,
chto sleduyushchej moej nahodkoj stanet, naprimer, tomagavk.
   Nakonec  vzryv  hohota  utih.  YA  pytalsya soobrazit',  gde  by  zdes'
poiskat'  raketnuyu  ustanovku,  vnimatel'nejshim obrazom  prislushivayas' k
tomu,  chto  podskazyval moj  vnutrennij golos.  No  etomu  meshal  vopl',
rvavshijsya iz  drugoj chasti  soznaniya.  On  tozhe  treboval najti raketnuyu
ustanovku, no ne tol'ko v celyah samooborony.
   Komnata,  nabitaya zombi,  navernoe,  proizvela na  menya bolee sil'noe
vpechatlenie, chem ya mog podozrevat'. Po-vidimomu, vse perezhitoe za vremya,
provedennoe na Fobose,  vybilo menya iz kolei,  no ya tol'ko teper' oshchutil
eto  v  polnoj  mere.  Gospodi,  neuzheli ya  zhazhdal  najti  etu  puskovuyu
ustanovku tol'ko potomu, chto rasschityval proglotit' raketu?
   Po  nature ya  sovsem ne  sklonen k  samoubijstvu.  Menya  skoree mozhno
prichislit'  k  tomu  tipu  ekstravertnyh lichnostej,  kotorye  s  bol'shej
veroyatnost'yu v  klochki  raznesut  kogo-to  drugogo  -  naprimer,  odnogo
nebezyzvestnogo vam  lejtenanta,  kotoryj obychno dumaet tem  mestom,  na
kotorom sidit,  -  chem pozvolyat nanesti vred sebe. Takoj sklad psihiki -
neobhodimoe uslovie  dlya  lyubogo,  kto  reshil  pojti  sluzhit' v  morskuyu
pehotu. Pole bitvy - ne lekarstvo ot depressii.
   Odnako  takticheskaya  operaciya,  kotoruyu  mne  prishlos'  provodit'  na
Fobose,  malo chem pohodila na obychnye boevye dejstviya - vse bylo gorazdo
strashnee. Hozhdenie po krugu... V zhizni chasto prihoditsya povtoryat' odno i
to  zhe.  Vzyat'  hot'  supruzheskie otnosheniya.  YA,  slava  Bogu,  znakom s
zhenatymi parnyami.
   No to,  chto tvorilos' na Fobose,  nastol'ko protivorechilo kakim by to
ni bylo predstavleniyam ob obydennosti v normal'nom ee ponimanii, chto pri
mysli ob etom ya  holodel i  teryal dar rechi.  Esli by ya  tol'ko mog najti
hot' odnogo zhivogo cheloveka!  |ta tvar' skazala... net, skoree nameknula
na to,  chto na baze est' eshche kto-to zhivoj.  Gospodi, esli dushi i v samom
dele sushchestvuyut,  v  moej,  navernoe,  uzhe  vryad li  ostalos' chto-nibud'
chelovecheskoe.
   YA ne isklyuchayu, chto byl ne sovsem iskrenen s soboj. Navernoe, i vpryam'
mog  pokonchit' schety s  zhizn'yu vystrelom iz  vintovki.  Ili  sdelat' eto
drugim  sposobom  -  v  morskoj  pehote  ne  zrya  prohodyat  vsestoronnyuyu
podgotovku.  Poisk raketnoj ustanovki vpolne mozhno bylo istolkovat', kak
stremlenie otlozhit' na  vremya to,  chego  nel'zya izbezhat'.  Kto  znaet...
Najdesh' etu ustanovku,  i  vozniknet nepreodolimoe zhelanie vystrelit' iz
nee sebe v rot, chtoby obo vsem zabyt'.
   K schast'yu,  takogo roda resheniya ran'she mne prinimat' ne dovodilos'. YA
vsegda nahodil vyhod.
   YA  dolgo  stoyal  v  uhodivshem vpravo  dlinnom  koridore so  stal'nymi
stenami.   Edinstvennymi  istochnikami  sveta   zdes'  byli   golubovataya
svetyashchayasya  trubka,  izgibavshayasya parallel'no levoj  stene  koridora,  i
redkie belye lampochki,  vmontirovannye v potolok. YA raspolozhilsya kak raz
pod odnoj iz  nih,  poskol'ku mne bylo kak-to spokojnee pri otnositel'no
estestvennom osveshchenii,  nesmotrya na  to,  chto  sravnitel'no yarkij  svet
delal menya bolee uyazvimoj mishen'yu. I tut, brosiv vzglyad vlevo, ya zametil
eto.  Snachala ya  ne  poveril svoim glazam.  V  poslednee vremya zrenie ne
ochen'-to sposobstvovalo tomu,  chtoby verit' v  real'nost' proishodyashchego.
No esli to,  chto ya  videl,  sushchestvovalo v samom dele,  mne ne nado bylo
bol'she  brodit' krugami,  istoshchaya mozgi  bredovymi ideyami o  tom,  kakim
sposobom luchshe svesti schety s zhizn'yu.
   Pryamo pered moim nosom na protivopolozhnoj stene krasnymi karakulyami -
kak na karte v kabine lifta -  zaglavnymi bukvami bylo napisano A.S.,  i
tem zhe  markerom sprava ot bukv nacarapana ukazyvavshaya po diagonali vniz
strelka. YA ustavilsya na strannuyu nadpis', pamyat' lihoradochno napryaglas',
pytayas' pomoch' razgadat' zagadku. Paru let nazad mne dovelos' posmotret'
staryj fil'm  Dzhejmsa Mejsona "Puteshestvie k  centru Zemli".  Kto  takoj
ZHyul' Vern,  po knige kotorogo byla postavlena eta kartina,  ya ne znal, i
Arlin menya togda chut' ne silkom zatashchila v kino. Ona obozhala fantastiku.
   My  obstavili eto  sobytie so  vsej  vozmozhnoj pyshnost'yu,  potomu chto
sluchilos' ono  posle napryazhennejshej trehmesyachnoj raboty v  Peru,  gde my
vyzhigali plantacii koki,  chtob iz  ee list'ev uzhe nikogda ne proizvodili
kokain.  Tak chto my gotovy byli prevratit' prosmotr v kinoorgiyu.  Obychno
my ne eli vsyakuyu dryan', no v tot den' pozvolili sebe pobalovat'sya samymi
chto  ni  na  est'  zauryadnymi kukuruznymi hlop'yami,  kotorye,  navernoe,
gotovili na  progorklom masle s  chernogo rynka.  CHestno mogu priznat'sya,
chto nikogda ran'she ne poluchal takogo udovol'stviya ot pohoda v kino.
   V  tom  fil'me znamenityj iskatel' priklyuchenij Arn  Sak-nussen pervym
otpravilsya raskryvat' tajny podzemnogo mira.  Na  vseh urovnyah,  kotorye
puteshestvennik prohodil,  dvigayas' k  centru Zemli,  on sazhej ot plameni
svechi  ostavlyal svoi  inicialy,  chtoby te,  kto  reshil by  pojti po  ego
stopam,  ne  sbilis'  s  puti.  Strelochkami  on  ukazyval  napravlenie v
peshcherah, imevshih podobno labirintam, bokovye otvetvleniya.
   YA ustavilsya na znaki. A.S. - Arn Saknussen... Arlin Sanders.
   U menya perehvatilo dyhanie.  Arlin! Arlin zhiva?! Dolzhno byt'... a kak
zhe eshche eto mozhno ob座asnit'? Ona zhiva... prichem shla tem zhe putem, chto i ya
- vse nizhe i  glubzhe v nedra stancii v nadezhde obnaruzhit' nepovrezhdennyj
radioperedatchik ili zhivogo cheloveka,  a,  mozhet byt', dazhe Flaya - svoego
vernogo druga.  Ona tozhe stremilas' k  samomu serdcu ada v nadezhde najti
tam vyhod!
   Teper' u menya ne ostavalos' nikakih somnenij:  A.S. oznachalo, chto moya
podruga vse eshche zhiva ili,  po krajnej mere,  chto byla zhiva i  ostavalas'
soboj vplot' do  etogo samogo mesta.  Dolzhno byt',  ej  udalos' perezhit'
vseh bojcov nashej roty, pogibshih v srazheniyah so zdeshnej nechist'yu.
   Mysli o  samoubijstve mgnovenno vyleteli iz golovy,  kak budto ih tam
nikogda i  ne  bylo.  YA  pochuvstvoval sebya  takim sil'nym,  kak  nikogda
ran'she.  Vpervye s  teh  por,  kak  stupil na  etu proklyatuyu kosmicheskuyu
skalu,  ya pochuvstvoval sebya schastlivym!  Voennaya vypravka vernulas' sama
soboj, i ya dvinulsya vpered. YA vnov' stal soldatom, kotoromu nado bylo vo
chto by to ni stalo ucelet' ko vremeni reshayushchego srazheniya. Strelka vyvela
menya  pryamo  ko  vhodu  v  ocherednoe  strannoe  pomeshchenie.  Kak  vsegda,
okazyvayas' v  neznakomoj komnate,  ya prigotovilsya k vnezapnomu napadeniyu
zombi ili novoj vstreche s  monstrami.  No teper' u  menya poyavilas' novaya
cel'  -  ya  dolzhen byl  najti Arlin,  i  v  etih  poiskah mne  sovsem ne
povredilo by nadezhnoe,  moshchnoe ruzh'e.  V komnate menya nikto ne zhdal,  no
tam nahodilos' nechto, s chem ran'she mne stalkivat'sya ne prihodilos'.
   Hot' menya,  vrode,  v gosti ne priglashali, no ugoshchenie prigotovili. YA
uvidel  absolyutno kruglyj,  svobodno parivshij v  vozduhe shar,  nichem  ne
uderzhivaemyj.   Prosto  visel  sebe   i   visel  posredine  pomeshcheniya  -
chisto-golubogo cveta, kak nebo na Zemle v chudesnyj vesennij den'. Tol'ko
s nebom u nego bylo odno nebol'shoe razlichie -  shar imel lico.  Vyrazhenie
ego ya opredelit' ne uspel, potomu chto kak tol'ko uvidel etu kartinu, shar
molnienosno spikiroval na menya i  zvezdanul pryamo v  golovu.  YA i glazom
morgnut' ne uspel,  kak on s gromkim hlyupan'em ili chmokan'em oblepil vse
moe telo.
   Teper' uzh tochno mne konec.  YA dazhe vzdohnut' ne mog, potomu chto nos i
rot zalepila mokraya massa,  stekavshaya po telu vniz.  Oshchushchenie, sravnimoe
razve  chto  s  pryzhkom  v  vodu  golovoj vniz.  Edinstvennoe ob座asnenie,
kotoroe tut zhe  prishlo na  um:  menya otravili!  Odnako vskore nos i  rot
ochistilis', i ya smog nabrat' v legkie vozduh.
   Kogda ya  eto  sdelal,  vozniklo oshchushchenie,  budto v  moe telo proniklo
chto-to prohladnoe i bodryashchee. YA vzdohnul poglubzhe, i mne pokazalos', chto
vozduh stal chishche i svezhee.
   YA  oshchutil nebyvalyj priliv sil.  Esli  eto  bylo rezul'tatom dejstviya
neizvestnogo yada dalekih mirov,  ya  bez kolebanij porekomendoval by  ego
vsem svoim druz'yam.  Special'nyj suvenir, kotoryj mozhno poluchit' u groba
Flinna Taggarta.  Ceny umerennye...  Opasayas' pristupa golovokruzheniya, ya
sel na  pol,  no ego ne posledovalo.  ZHidkost',  okativshaya menya,  bystro
isparilas', a, mozhet byt', vpitalas' v telo.
   Snova gluboko vzdohnuv, ya pochuvstvoval sebya eshche luchshe i vstal. Nikto,
pohozhe, travit' menya ne sobiralsya, skoree naoborot. Zabavnyj letuchij shar
podejstvoval prosto  velikolepno!  V  moem  polozhenii vpolne estestvenno
bylo predpolozhit',  chto  vse  bez  isklyucheniya sozdaniya,  poyavlyavshiesya iz
Vorot,  apriorno  plohie,  bolee  togo  -  gibel'nye  dlya  chelovecheskogo
sushchestva.   Zamechatel'naya  nadpis'  -   A.S.  -  stala  pervoj  priyatnoj
neozhidannost'yu za den' (hotya, nado priznat'sya, na etoj kosmicheskoj skale
velichinoj s  musornuyu svalku  srednego razmera  den'  ot  nochi  otlichit'
sovsem neprosto, osobenno nahodyas' v ee nedrah). Vtoroj horoshej novost'yu
bylo vozdejstvie golubogo shara -  ya  chuvstvoval sebya teper' na  milliard
dollarov.
   Teper',  kogda  ya,  mozhno skazat',  zanovo rodilsya,  stremlenie najti
Arlin  i  vybrat'sya s  urovnya,  na  kotorom  raspolozhena elektrostanciya,
sushchestvenno okreplo.  Strelka na risunke opredelenno ukazyvala tuda, gde
nahodilsya goluboj shar,  no,  mozhet, ona pokazyvala na chto-to eshche? Mozhet,
mne  nuzhno bylo  sledovat' vniz  po  tomu koridoru,  kotoryj nachinalsya v
komp'yuternoj komnate,  a v pomeshchenie s sharom i zaglyadyvat' ne stoilo?  YA
ne  isklyuchal,  chto moya podruga ne zametila potajnuyu dver',  a  ya  na nee
natknulsya, nepravil'no istolkovav ukazannoe napravlenie.
   Vernuvshis'  v  komnatu,  zastavlennuyu komp'yuterami,  ya  posledoval za
strelkoj  Arlin  i  posle  dvadcati  minut  bluzhdanij v  labirinte snova
okazalsya okolo nee "Da,  -  provorchal ya.  - zdes' dejstvitel'no pridetsya
poshevelit' mozgami".
   V  golovu prishla otlichnaya mysl' -  gde by  mne ni popadalis' inicialy
A.S.,  stavit' ryadom  svoj  znak,  skazhem,  bukvu  F.  |to  pozvolilo by
izbezhat' oshibok v budushchem -  i,  vozmozhno, ne tol'ko mne, no komu-nibud'
eshche,  naprimer,  samoj Arlin ili  dvum  Ronam,  kotorye,  obnaruzhiv nashi
inicialy, pojmut, chto ne odinoki.
   YA snova dvinulsya po strelke, no na etot raz izbral inoj put' i vskore
popal v ves'ma nepriyatnuyu kompaniyu.  Odin iz uzhe znakomyh mne korichnevyh
monstrov s belymi klykami zhral chto-to, povernuvshis' ko mne spinoj.
   Do etogo momenta mne ne dovodilos' videt', kak chudovishcha edyat. Monstr,
sgorbivshis',  sidel na stole i gromko hrumkal i chavkal. Kogda on nemnogo
podvinulsya,  ya  zametil v  ego  pasti otblesk chego-to  krasnogo;  on,  k
schast'yu, menya ne uvidel.
   Esli by u  menya bylo sejchas pompovoe ruzh'e,  ya by etoj obrazine szadi
bez truda golovu snes... V etot samyj moment koleso fortuny povernulos',
i  udacha mne  izmenila -  ya  uvidel gruppu d'yavolov,  dvigavshihsya v  moyu
storonu po  uzen'komu koridoru labirinta,  nachinavshegosya v  komp'yuternoj
komnate.
   Esli by ya i podstrelil monstra, kotoryj chto-to zhral, ot menya sejchas i
mokrogo mesta ne ostalos' by. Hot' menya i tryaslo ot dikogo napryazheniya, ya
nastojchivo povtoryal,  chto  mne  nuzhno  tol'ko najti  Arlin i  ubrat'sya k
chertovoj materi s  etogo Fobosa proklyatogo,  a eshche bylo by ochen' neploho
hot' odin ispravnyj radiopriemnik otyskat'!
   Arlin  ne  stala by  tratit' vremya na  to,  chtoby ostavlyat' na  stene
znaki, esli by u nee ne bylo na to ochen' veskoj prichiny. Dazhe na goluboj
shar  ona  ne  stala by  mne ukazyvat' -  potomu chto esli by  Arlin tochno
znala,   chto   eto   takoe,   ona   by   kak  istinnyj  soldat  sama  im
vospol'zovalas'.
   Edinstvennyj vyvod, logicheski vytekavshij iz ee postupka, mog sostoyat'
v tom, chto Arlin Sanders hotela pokazat' mne put', izbrav kotoryj, mozhno
bylo  pokinut' uroven' s  elektrostanciej.  Sama  ona  navernyaka im  uzhe
vospol'zovalas' -  kak  i  Arn Saknussen,  ona pomechala svoj marshrut dlya
teh, kto reshilsya by posledovat' za nej.
   Pochemu zhe ya ne mog najti dorogu?  Tochno tak zhe, kak Arlin ne zametila
dvercu v  tu komnatu,  gde letal goluboj shar,  ya  skoree vsego propustil
potajnoj hod, kotorym vospol'zovalas' ona.
   Tret'ya popytka okazalas' dlya menya udachnoj.  |ta chertova skrytaya dver'
ne mogla byt' bolee, chem v pyati futah ot toj, v kotoruyu voshel ya. Tak ono
i okazalos' -  ya nazhal na nee posil'nee,  i ona raspahnulas'.  Za dver'yu
nahodilsya otlichno  osveshchennyj pryamoj  koridor,  zakanchivavshijsya gladkoj,
massivnoj, metallicheskoj dver'yu, na kotoroj zaglavnymi bukvami svetilos'
privychnoe:  "VYHOD".  Nadpis' eta,  vne vsyakih somnenij, ostalas' ot teh
kazavshihsya  teper'  basnoslovno  dalekimi  dnej,  kogda  na  baze  tekla
normal'naya  chelovecheskaya  zhizn'.   Teper'  menya  uzhe   nichto  ne   moglo
ostanovit'.  YA,  kak  oderzhimyj,  brosilsya k  dveri,  no,  lish'  podojdya
vplotnuyu,  obnaruzhil,  chto ej,  chtoby raspahnut'sya i vypustit' odinokogo
strannika,  nuzhna byla magnitnaya kartochka,  dejstvovavshaya, kak izvestnoe
zaklinanie: "Sezam, otkrojsya".
   Otlichno, nichego ne skazhesh' .- samoe vremya snova vpast' v depressiyu.



   Eshche kogda mne bylo chetyrnadcat' let,  ya ubedilsya v pravil'nosti odnoj
nezamyslovatoj istiny:  esli  mozg  napryazhenno rabotaet,  ne  nuzhno  emu
meshat'.  YA  vspomnil ob etom,  i vse stalo ponemnogu stanovit'sya na svoi
mesta. S chego by eto rasstraivat'sya iz-za takogo erundovogo prepyatstviya?
   Esli vy ne meshaete kotelku varit',  on,  kak pravilo, nahodit to, chto
vam  nuzhno.  V  chavkayushchih i  hrumkayushchih zvukah zhrushchego monstra slyshalos'
nechto  strannoe.  Snachala  mne  pochudilos',  chto  on  obgladyval ostanki
kogo-to  iz  byvshih moih nevezuchih tovarishchej.  A  teper' -  chto chavkan'e
slishkom rezkoe i pronzitel'noe. Kogda zhe ya obratil vnimanie, chto cvet na
magnitnoj kartochke,  sluzhivshej klyuchom k dveri s nadpis'yu "VYHOD", dolzhen
byl byt' yarko-krasnym, v golove moej mel'knula blestyashchaya dogadka.
   Mne vovse ne  hotelos' snova natykat'sya na monstrov,  poetomu ya  tishe
vody,  nizhe travy podkralsya k  obzhore,  kotoryj v  bezmyatezhnom uedinenii
naslazhdalsya  trapezoj.   Glavnym   usloviem   dlya   uspeha   zadumannogo
predpriyatiya byla  tishina -  ved'  gde-to  pod  bokom  slonyalis' takie zhe
tvari,  ch'e  vnimanie k  moej  skromnoj persone  v  dannyj  moment  bylo
sovershenno izlishnim.  Krome togo,  sledovalo uderzhat' zhuyushchego na  meste.
Teper' ya tochno znayu, zachem u vintovki shtyk.
   Pered tem,  kak  sdohnut',  monstr lish'  bul'knul chto-to  gorlom,  ne
zakrichal,  ne  zarychal i  ne vystrelil,  prizyvaya na pomoshch' sobrat'ev iz
glubin  stancii.  SHansa  na  to,  chtoby  vyyasnit'  ego  intellektual'nyj
uroven',  mne ne predstavilos'.  Perevernuv chudovishche na spinu, ya uvidel,
chto iz ego pasti torchit chto-to krasnoe -  nu konechno zhe, nezadolgo pered
tem, kak ispustit' duh, on zheval krasnuyu plastikovuyu magnitnuyu kartochku,
navernyaka yavlyavshuyusya klyuchom k  dveri s  nadpis'yu "VYHOD".  Krome nee,  v
glotke  monstra  lezhala  eshche  celaya  pachka  pokorezhennyh i  perelomannyh
magnitnyh kartochek -  nebol'shie krasnye i sinie izobrazheniya zemnogo shara
davali osnovanie predpolozhit',  chto  oni  tozhe nekogda sluzhili klyuchami k
kakim-to dveryam.  K schast'yu, kartochka, kotoruyu ya pervoj dostal iz pasti,
ne uspela bezvozvratno sginut' pod klykami.
   Kartochka srabotala -  dver' otkatilas' v storonu,  i za nej otkrylas'
vedushchaya vniz lestnica.  YA staralsya spuskat'sya po nej, sohranyaya polnejshee
spokojstvie. Pompovoe ruzh'e vnizu ya ne obnaruzhil.
   U  poslednej  stupen'ki lestnicy  nachinalas' samaya  nastoyashchaya svalka.
Pererabotka toksichnyh  othodov  -  kakoe  miloe  nazvanie!  Snachala  mne
pokazalos', chto ya popal v mir, gde carili tish', glad' i Bozh'ya blagodat'.
Peredo mnoj raskinulos' obshirnoe prostranstvo,  tak yarko osveshchennoe, chto
nevol'no promel'knulo sravnenie s  pogozhim solnechnym poldnem na starushke
Zemle. Pravda, kogda ya obratil vnimanie na obilie strannogo oborudovaniya
i  neponyatnyh  ustrojstv,   zapolnyavshih  pomeshchenie,  u  menya  zarodilis'
podozreniya,  sushchestvenno  oslabivshie  eto  shodstvo.  Slishkom  uzh  legko
voobrazhenie  risovalo  kartinu,   kak  monstry  i  zombi  shastayut  mezhdu
agregatami takogo razmera.
   YA  nachal  osmatrivat' pomeshchenie i  dazhe  obradovalsya,  natknuvshis' na
pervuyu bochku  yadovitoj zelenoj zhizhi.  Posle  bojni so  vzryvami ya  rezko
izmenil mnenie o  toksichnoj gadosti!  Teper',  kogda  ya  znal,  chto  ona
vzryvaetsya ne  huzhe nitroglicerina,  ya  poluchil v  svoe rasporyazhenie eshche
odin vid moshchnogo oruzhiya.
   Lihoradochno  pytayas'  najti  sleduyushchij  znak,  ostavlennyj  Arlin,  ya
oglyadelsya i  vspomnil drugoj nash sovmestnyj pohod v  kino.  My  smotreli
sumasshedshij,   psevdonauchnyj  fantasticheskij  fil'm,  dejstvie  kotorogo
proishodilo   v   laboratorii,   do   otkaza   zapolnennoj  rychagami   i
pereklyuchatelyami.  CHem bol'she ya prismatrivalsya k pomeshcheniyu po pererabotke
toksichnyh othodov, tem bol'she ono napominalo butaforskoe oborudovanie iz
fil'ma.
   Ne  vse rychagi i  pereklyuchateli privodilis' v  dejstvie rukoj.  |to ya
obnaruzhil,  kogda prohodil mimo  yadovito-zelenoj,  cveta spelogo avokado
steny.   Vnezapnoe  zhuzhzhanie  zastavilo  menya   mgnovenno  obernut'sya  i
prigotovit'sya k otvetnym dejstviyam. Odnako na etot raz trevoga okazalas'
lozhnoj -  prosto srabotal detektor dvizheniya,  kotoryj ya zadel na hodu. YA
vspomnil ob etih shtukah -  nam pokazyvali o  nih uchebnye fil'my vo vremya
podgotovki v  voennom uchilishche.  V  nih,  v  chastnosti,  rasskazyvalos' o
stroeniyah    s    izmenyaemoj   konfiguraciej,    kotorye    Ob容dinennaya
aerokosmicheskaya  korporaciya  ispol'zovala  pri   transportirovke  zhidkih
metallov, dobyvavshihsya v rudnikah Fobosa.
   YA smotrel, kak koridor pozadi medlenno ischezaet iz vida. Da, ne ochen'
priyatno okazat'sya v  pomeshchenii,  gde  metal  i  kamen' vdrug pokryvayutsya
plastinchatymi narostami napodobie cheshui ili v  nih nachinayut pul'sirovat'
nevest' otkuda vzyavshiesya veny. No, po krajnej mere, uzhasayushchih mord zdes'
ne bylo!  Samoe plohoe sostoyalo v tom,  chto v hode fizicheskogo izmeneniya
struktury prostranstva menyalos' i raspolozhenie prohodov -  put', kotoryj
privel menya v pomeshchenie, uzhe ne byl vyhodom iz nego.
   Na  kazhdom  kvadratnom metre  bylo  ponatykano stol'ko  samyh  raznyh
datchikov,  chto  trudno bylo  predvidet',  kakoe  sleduyushchee moe  dvizhenie
privedet k  ocherednym transformaciyam.  Eshche bol'shaya opasnost' grozila by,
okazhis' ya  v  shahte,  gde dobyvalas' ruda.  Odnako poskol'ku ya  ne byl v
sostoyanii chto-libo izmenit',  ne stoilo ponaprasnu volnovat'sya. Boyalsya ya
tol'ko odnogo - chto moya nelovkost' privedet v dejstvie svetovye datchiki,
otlichno zamaskirovannye, kak togda, kogda srabotal indikator dvizheniya.
   Kogda  ya  v  svoe  vremya  reshil izbavit'sya ot  skromnogo religioznogo
bagazha, poluchennogo v shkole, mne kazalos', chto zaodno ya osvobodilsya i ot
vseh predrassudkov. Ne skazhu, chto Fobos vernul menya na stezyu, na kotoruyu
hoteli napravit' menya monahini,  no  vse  moi detskie sueveriya vernulis'
teper' v polnoj mere.
   Poetomu pervoe,  chto mne prishlo na  um,  kogda holodnoe nechto smazalo
menya  po  licu,  byli  privideniya!  Bokovym zreniem ya  ulovil besplotnoe
shevelenie,  no, obernuvshis' v tom napravlenii, otkuda ishodila nevidimaya
ugroza, zametil lish' neyasnoe pyatno.
   YA razmyshlyal,  chto by eto moglo byt',  kogda bol'shoj i bystryj predmet
udaril menya ponizhe spiny.  Rassmotret' ego ya ne uspel,  no smeknul,  chto
privideniyu,  ne stesnyayushchemusya dat' pinok pod zad, ne greh otvetit' takoj
zhe lyubeznost'yu.
   Gospodi,  Presvyataya deva Mariya, kak zhe mne teper' ne hvatalo horoshego
ruzh'ya!  A  eshche luchshe -  moshchnogo drobovika,  iz kotorogo legche ugodit' po
nevidimoj misheni.  No v moem rasporyazhenii byla vsego lish' vintovka,  i ya
reshil eyu vospol'zovat'sya.  YA  morskoj pehotinec,  chert poberi,  a  lyuboj
morskoj pehotinec prezhde vsego - otlichnyj strelok.
   Vernuvshis' na  to mesto,  gde poluchil pinok,  ya  vystavil pered soboj
"Sig-Kau" i  prigotovilsya vystrelit' v  pervuyu ten',  kotoraya pronesetsya
pered glazami.
   CHast' raspolozhennoj vperedi steny byla nemnogo vlazhnaya,  slovno pered
nej nahodilos' chto-to bestelesnoe.  Ne dolgo dumaya ya  chetyre raza podryad
vystrelil v mokroe pyatno.
   YA  mog predpolozhit',  chto prol'etsya ch'ya-to krov',  no vzryva nikak ne
ozhidal.  Prizrak vzvyl i vzletel na vozduh -  hot' polnost'yu ya v etom ne
uveren.  Potom chto-to zharkoe i  tyazheloe sil'no udarilo menya szadi,  i  ya
ponyal,  chto zhe sluchilos' na samom dele:  v hod snova poshli ognennye shary
monstrov! Pervyj iz nih, minovav menya, ubil prividenie.
   Perekuvyrnuvshis',  ya  otskochil v storonu i uvidel dvuh demonov i dvuh
zombi,  stoyavshih ryadom s bol'shoj bochkoj yadovityh othodov.  Hvatilo vsego
dvuh patronov, chtoby ona s dikim grohotom vzorvalas'.
   Pochemu-to  ya  podumal o  tom,  mog  by  govoryashchij monstr,  kotorogo ya
myslenno nazyval "intellektualom", proiznesti po bukvam "KA-BUM"?
   Podojdya  k   krovavomu  mesivu,   ostavshemusya  ot  vrazh'ej  sily,   ya
vnimatel'no ego osmotrel.  Krov' prishel'cev byla krasnaya,  a  vnutrennie
organy  po  vidu  chem-to  napominali chelovecheskie.  A  eshche  poblizosti v
besporyadke valyalis' oshmetki chelovecheskih konechnostej.
   Zataiv dyhanie,  ya vglyadelsya v nih. Mne polegchalo, kogda ya ponyal, chto
oni prinadlezhali zombi.
   Odna  iz   ruk  szhimala  otlichnoe  pompovoe  ruzh'e.   Nastroenie  moe
podnyalos',  kak  v  kanun Rozhdestva,  a  kogda ya  natknulsya na  puskovuyu
raketnuyu ustanovku,  ono stalo takim,  kak v Den' sv.  Valentina - budto
povsyudu rascveli cvety i vosplamenilis' vlyublennye serdca!
   Ruzh'e predstavlyalo soboj bolee uslozhnennyj obrazec, chem to, kotoroe ya
poteryal,  - model' ustarela. Ono tozhe imelo dvenadcatyj kalibr, a eshche na
mushke  nahodilos' special'noe prisposoblenie,  blagodarya kotoromu  mozhno
bylo  vesti  pricel'nuyu strel'bu  kak  s  dal'nego,  tak  i  s  blizhnego
rasstoyaniya.
   YA ne stal borot'sya s chuvstvom istinnoj priznatel'nosti k zombi - edva
li ne luchshim moim druz'yam v  dannyj moment.  Esli by ne oni,  u  menya ne
ostalos'  by   normal'nogo  oruzhiya.   Nesmotrya  na  to,   chto  prishel'cy
soznatel'no unichtozhili radiopriemniki,  karty i mnogie drugie veshchi - kak
poleznye,  tak i dekorativnye, - lishit' zombi oruzhiya oni ne mogli. Lyudej
priroda ne nadelila ni klykami,  ni zashchitnymi dospehami. My, slava Bogu,
ne takie.
   Oglyadevshis' vokrug,  ya  dazhe  slegka rasstroilsya ottogo,  chto  bol'she
strelyat' ne v kogo, i, kak by v nagradu za horosho prodelannuyu rabotu, na
dal'nej stene zametil otblesk eshche odnogo A.S.
   YA so vseh nog brosilsya posmotret',  ne primereshchilsya li mne etot znak.
Da,  ta  samaya  nadpis'!  Arlin  zdes'  tozhe  prohodila.  Strelka  snova
ukazyvala napravlenie dvizheniya.  Setovat' bylo ne  na  chto.  Sozdavalos'
takoe vpechatlenie, chto Arlin obladala sverh容stestvennym darom nezametno
sledovat' za demonami, poka ne nahodila dorogu na bolee nizkij uroven'.
   YA perekinul puskovuyu ustanovku cherez plecho,  i menya ohvatilo strannoe
chuvstvo -  eshche sovsem nedavno ya sobiralsya podorvat'sya sluchajno najdennoj
raketoj, no Arlin i ee magicheskij marker v korne izmenili moi plany.
   Raketnaya ustanovka -  ves'ma  ser'eznoe oruzhie.  S  nej  vse  bylo  v
poryadke,   tol'ko  otsutstvovali  dve  rakety,   obyazatel'nye  v  polnom
komplekte.  Nu,  nichego -  ya  zaryadil ee  toj  edinstvennoj raketoj,  na
kotoruyu sluchajno natknulsya,  i, uspokoivshis', vooruzhennyj, kak pri ohote
na medvedya, prodolzhil put' po sledam Arlin.
   Oni priveli menya k  takomu uzkomu prohodu,  v  kotoryj ya s trudom mog
protisnut'sya.  YAsno,  chto inzhenery,  proektirovavshie pomeshchenie po zakazu
Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii,  nikak ne  rasschityvali na  to,
chto v  zapasnoj koridor vvalitsya muzhchina prilichnoj komplekcii s  oruzhiem
da eshche v zashchitnom bronezhilete.
   Prohod vyvel k  spiral'nomu eskalatoru,  uhodivshemu vertikal'no vniz.
On ne rabotal,  poetomu ya  stal spuskat'sya po nemu peshkom,  starayas' kak
mozhno men'she shumet'.
   |skalator  zakanchivalsya  na   komandno-kontrol'nom  urovne-ya   horosho
zapomnil  shemu  pomeshchenij  v   komnate,   nabitoj  zombi  Imenno  zdes'
raspolagalsya "nervnyj" centr vsej bazy. Esli eshche ostavalsya hot' kakoj-to
shans  najti v  etih d'yavol'skih konstrukciyah radiopriemnik -  to  imenno
zdes'.
   No stoila li ovchinka vydelki?   Inter'er pomeshcheniya vyglyadel v  vysshej
stepeni udruchayushchim -  tyazhelye,  davyashchie svody,  serye  steny pohodili na
voennye ukrepleniya Vtoroj mirovoj vojny.  YA nevol'no ozadachilsya mysl'yu o
tom,  zachem lyudyam ponadobilis' tolstye, horosho ukrepelnnye steny gluboko
v  podzemel'yah Fobosa.  Mozhet stat'sya,  lyudi ih  vovse i  ne stroili,  a
prosto unasledovali ot kogo-to, kak i eti preslovutye Vorota.
   Kruzha  po  dlinnym koridoram bazy,  ya  razmyshlyal o  strannom shodstve
samyh  temnyh pyaten v  istorii chelovechestva s  beschelovechnymi kachestvami
prishel'cev-zavoevatelej.   Neozhidanno  voznikshee  tyazheloe  oblako  parov
solyarki vyzvalo ostryj pristup kashlya.  YA  ostanovilsya,  chtoby  perevesti
dyhanie.  Otkuda zdes' vzyalas' solyarka?  CHto-to yavno ne tak. No zapah-to
ee ya tochno pochuvstvoval!
   Moi shagi gromyhali v pustom koridore,  kak pushechnye vystrely.  YA dazhe
obradovalsya,  kogda vyshel v prostornoe pomeshchenie, gde otzvuki eha ne tak
bili   v   ushi.   Kamen',   kotorym  byl   vylozhen  pol,   otlichalsya  ot
ispol'zovavshegosya v drugih komnatah, vysokij potolok pogloshchal zvuki.
   YA stoyal v ogromnom zale, teryavshemsya v temnote. Ee rasseivali lish' dva
yarkih lucha dnevnogo sveta, bivshih skvoz' stekla v potolke. Ne znayu, byli
li  eto kakie-to  osobye lampy ili zhe  nastoyashchij dnevnoj svet,  no luchi,
vyryvavshie iz t'my kvadraty prostranstva, vyglyadeli kak na Zemle.
   Na  odnom iz osveshchennyh kvadratov ya  razglyadel stol s  avtomaticheskim
pistoletom AB-10.  Kak  by  on  mne  teper' prigodilsya!  YA  chut'  li  ne
fizicheski oshchutil ladon'yu voronenuyu stal'. Glyadya na etu igrushku ot dveri,
ya prikidyval, naskol'ko veliki shansy, chto menya hotyat zamanit' v lovushku.
Dolzhen priznat'sya, chto ocenil ya ih dostatochno vysoko.
   V   etoj   situacii,   kazalos'  mne,   nado  postupat'  diametral'no
protivopolozhnym obrazom,  chem ot menya ozhidayut. Poetomu ya povernul nazad,
vdol' steny,  so vsemi predostorozhnostyami, kotorym byl obuchen v pehotnoj
shkole vyzhivaniya,  cherez kazhdye neskol'ko shagov vnezapno ostanavlivayas' i
prislushivayas'.
   YA  doshel do togo mesta,  gde stena uhodila vpravo,  i cherez neskol'ko
shagov  natknulsya na  ogromnyj mehanizm.  Mezhdu  nim  i  stenoj ostavalsya
nebol'shoj zazor.  YA  ne  bez truda v  nego prolez,  po-prezhnemu starayas'
dvigat'sya kak  mozhno tishe,  i,  dobravshis' do  konca prohoda,  ostorozhno
vysunul golovu naruzhu.
   Kartina,  kotoruyu ya uvidel, vyzvala u menya lish' krivuyu uhmylku. Futah
v  desyati  ot  stola,  na  kotorom lezhal  avtomaticheskij pistolet,  byli
svaleny v  kuchu kakie-to  korobki ili yashchiki,  a  za nimi pristroilos' ne
men'she  dyuzhiny  korichnevyh monstrov,  kotoryh medved' Smouki  nikogda ne
priglasil by k sebe prazdnovat' Rozhdestvo.  Spryatavshis' za yashchikami,  oni
zhadno vsmatrivalis' v osveshchennoe prostranstvo s pistoletom, yavno ozhidaya,
chto kakoj-nibud' idiot podojdet vzyat' ego.
   "Pozvol'te predstavit'sya..." - hotelos' mne im skazat'.
   Ne  trogaya ruzh'e,  kotoroe prodolzhalo boltat'sya na  pleche,  ya  podnyal
raketnuyu ustanovku.  U menya byl tol'ko odin zaryad,  i ran'she mne nikogda
ne  dovodilos' strelyat' iz etih shtukovin,  no moj pervyj i  edinstvennyj
vystrel vo chto by to ni stalo dolzhen byl byt' prosto otlichnym.
   Zakryv glaza, ya popytalsya v detalyah vspomnit' videorolik, kotoryj nam
krutili,   kogda   Ob容dinennaya  aerokosmicheskaya  korporaciya  sobiralas'
prodat'   nam   mini-rakety.   Snachala  sledovalo  pravil'no  ustanovit'
ukazatel'  rasstoyaniya  do  celi,  potom  s  siloj  ottyanut'  plastikovyj
rychazhok, privodivshij v dejstvie zapal, snyat' ustanovku s predohranitelya,
pricelit'sya i  slegka,  do poloviny,  nazhat' na spuskovoj kryuchok,  chtoby
poyavilsya tonkij,  krasnyj lazernyj luch navedeniya. YA chut' li ne s lyubov'yu
napravil ego tochno na krestec samogo moshchnogo uroda.
   Odin iz ego priyatelej zametil kroshechnoe krasnoe pyatnyshko i  potyanulsya
k nemu lapoj. YA spustil kurok.
   Raketa vzorvalas' s  takim grohotom,  chto  ya  ne  na  shutku ispugalsya
ostat'sya gluhim na  vsyu  zhizn'.  V  ushah eshche  stoyal dikij zvon,  kogda ya
otbrosil v storonu raketnuyu ustanovku i snova shvatil ruzh'e.
   Prodolzhaya prigibat'sya,  ya priblizilsya k tomu,  chto ostalos' ot zasady
monstrov -  nekotorye eshche byli zhivy.  Oni katalis' i izvivalis' po polu,
kak budto hoteli otyskat' svoi otorvannye lapy. Ostavalos' tol'ko pomoch'
im izbavit'sya ot muchenij.
   Pozzhe ya  naschital trinadcat' golov i chetyrnadcat' levyh lap -  gde-to
ya,  dolzhno byt',  dopustil oshibku.  Ne vypuskaya ruzh'ya iz ruk, ya medlenno
napravilsya k  stolu s AB-10,  no srazu brat' ego ne sobiralsya,  opasayas'
eshche odnoj zasady.
   I  dejstvitel'no,   metrah  v  semi  ot  stola  poslyshalsya  zvuk,  ne
predveshchavshij nichego  horoshego.  Tochnee govorya,  on  mog  oznachat' tol'ko
chto-to ochen' plohoe.  |to bylo nizkoe rychanie, napominavshee odnovremenno
porosyach'e hryukan'e i  gnusavyj hrip,  perehodyashchij v  utrobnyj,  zhivotnyj
ryk. YA ocepenel; v moem razgoryachennom voobrazhenii voznik urodlivyj obraz
neestestvenno ogromnogo borova.  YA  medlenno  otvernulsya ot  AB-10.  Mne
ochen' ne hotelos' vstrechat'sya s tem, kto izdaval podobnye zvuki.



   Proklyat'e!  YA  byl vne sebya ot togo,  chto,  izrashodovav edinstvennuyu
raketu,  ne mog poluchit' avtomaticheskij pistolet; po suti dela, dlya menya
nichego   ne   izmenilos'  -   tol'ko  zrya   moshchnoe  oruzhie  ispol'zoval,
bessmyslenno potratil  dragocennyj podarok  sud'by!  YA  chuvstvoval sebya,
navernoe,  tak zhe,  kak tot paren',  chto nashel volshebnuyu lampu,  gotovuyu
ispolnit' ego edinstvennoe zhelanie,  no smog proiznesti lish':  "Kak by ya
hotel uznat', chto mne luchshe vsego pozhelat'".
   Nichego ne  ostavalos',  kak  dvigat'sya dal'she.  Prostaya arhitektura i
steny,  slozhennye  iz  bol'shih  kamennyh  blokov,  umen'shali veroyatnost'
potajnyh dverej;  i vse-taki vremya ot vremeni ya ostanavlivalsya i nazhimal
na  vystupy,   kazavshiesya  mne  sekretnymi  knopkami  ili  rychagami.  To
obstoyatel'stvo,  chto  prishel'cy ustroili lovushku,  zdorovo  bespokoilo -
skladyvalos' oshchushchenie,  chto chem glubzhe ya  probirayus' v  nedra bazy,  tem
smyshlenee oni dejstvuyut.
   A  eshche  ya  ne  mog  ob座asnit' dlitel'nogo otsutstviya nadpisej  Arlin.
Prodolzhal li ya  sledovat' po ee sledam,  ili oshibsya povorotom i sbilsya s
puti?
   Vojdya  v  svodchatuyu dver',  ya  okazalsya v  komnate,  gde  preobladali
golubovato-sinie tona.  Na  polu povsyudu byli vybity izobrazheniya emblemy
Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii,  svidetel'stvovavshie o tom, chto
inter'er zaduman i vypolnen zemlyanami.
   V komnate nahodilos' neskol'ko kabin,  napominavshih kioski -  shodu ya
naschital chetyre.  Podojdya k toj,  chto raspolagalas' v centre, ya, vidimo,
snova zadel indikator dvizheniya.  Kak po komande, odnovremenno raskrylos'
neskol'ko  dverej,   skol'znuvshih  vverh,  i  iz  kazhdoj  vyvalilos'  po
omerzitel'nomu prishel'cu. U menya ne bylo bol'she raket, i bochek s zelenym
yadom tozhe.
   Odnogo  monstra  ya  ulozhil  s  pervogo  vystrela;  ostal'nye  tut  zhe
brosilis' na menya,  kak vzbeshennaya rodnya broshennoj zheny.  YA kinul na pol
ruzh'e i  edva  uspel vystavit' pered soboj "Sig-Kau",  kak  merzkij urod
nanes mne udar.
   V  svoem stremlenii razorvat' menya na  chasti on ne zametil vintovku i
naporolsya pryamo na shtyk -  no okazalsya slishkom bestolkovym,  chtoby srazu
zhe sdohnut'! On podalsya eshche nemnogo vpered, tak chto lezvie shtyka voshlo v
nego  po  samuyu  rukoyatku,   i  mertvoj  hvatkoj  vpilsya  mne  v  plecho,
pripechatyvaya k stene.
   Tem samym on spas mne zhizn'.  SHirokaya spina vraga prevratilas' v shchit,
kogda  ego  sobrat'ya stali  metat' v  menya  ognennye shary.  Skatannye iz
slizistyh kom'ev  i  prevrashchavshiesya v  plamennye vihri,  oni  popadali v
dublenuyu shkuru monstra.  Vskore ona  zagorelas'.  Krasnaya zhidkost' stala
stekat'  k  ego  nogam,  obrazovav luzhu,  otbrasyvavshuyu vokrug  zloveshchie
bagryanye otbleski.  Mne  udalos' raz devyat'-desyat' vystrelit' i  probit'
nakonec dyru v tele prishel'ca -  edakuyu krovavuyu bojnicu, skvoz' kotoruyu
vidnelis' ostal'nye chudovishcha.
   Dumayu,  oni prosto ne mogli poverit' v to,  chto ih ognennye shary menya
ne podzharili zhiv'em, a potomu s tupym uporstvom prodolzhali ih metat', ne
obrashchaya  vnimaniya  na  ognenno-krovavuyu luzhu,  rastekavshuyusya pod  trupom
sobrata.  Mne snova otchayanno povezlo: dva ostavshihsya monstra stolknulis'
i,  povernuvshis' drug k  drugu,  vstupili v draku,  pustiv v hod klyki i
kogti.  Sil'no potrepannogo pobeditelya ya  ulozhil napoval odnim vystrelom
iz moej "Sig-Kau". YA ostalsya v komnate odin, pridavlennyj k stene kuskom
shashlyka kilogrammov v dvesti vesom.  Monstr, nasazhennyj na shtyk, otlichno
prozharilsya. Vot uzh dejstvitel'no - neispovedimy puti Gospodni!
   Hot' ya ni na sekundu ne somnevalsya,  chto mne eshche pridetsya vstretit'sya
so  mnogimi  protivnikami,   ne  mogu  skazat',   chto  ispytyval  ostroe
razocharovanie iz-za ih otsutstviya v dannyj moment.
   YA  reshil vernut'sya k  central'noj kabinke,  v  kotoruyu chut' ran'she ne
smog popast' iz-za  poyavleniya monstrov.  Tam  ya  nashel golubuyu magnitnuyu
kartochku,   i  v  nadezhde  na  to,   chto  kogda-nibud'  ona  mne  smozhet
prigodit'sya,  sunul  ee  v  karman.  Potom snova zanyalsya poiskami znakov
Arlin.
   Zavetnye bukvy A.S. so znakomoj strelkoj mne udalos' obnaruzhit' okolo
nevysokih stupenek.  YA s radostnoj ulybkoj poshel v ukazannom napravlenii
i  okazalsya  v  komnate,   polnoj  komp'yuterov.  Pomeshcheniya  komp'yuternyh
centrov,  v  kotoryh ya  uzhe pobyval,  v principe splanirovany odinakovo;
poetomu ya  byl  sovershenno ne  gotov k  tomu,  chtoby natknut'sya zdes' na
durackuyu arhitekturnuyu vydumku,  formoj napominavshuyu proklyatuyu svastiku!
Kakoj-to bol'noj pridurok rasstavil neskol'ko uhodyashchih v  potolok kolonn
v  forme  lomanogo  kresta,  kotoryj  nebezyzvestnyj avstrijskij  kapral
sdelal v seredine proshlogo stoletiya svoej emblemoj.  Mozhet byt', to bylo
prostoe sovpadenie, no ya sil'no v etom somnevalsya.
   I  voobshche,  sobytiya  prinimali strannyj oborot.  Reka  Stiks,  zombi,
monstry, letayushchie cherepa... Kakoj demonicheskij razum krylsya za vsem etim
neveroyatnym bezumiem? No chto by za etim ni stoyalo, ya reshil pereklyuchit'sya
na bolee aktual'nye v dannyj moment problemy.
   Mozhno bylo  by  projti komp'yuternuyu komnatu,  ne  obrashchaya ni  na  chto
vnimaniya,  odnako  polnost'yu  sohranivshayasya shema  urovnya  ne  pozvolyala
minovat' svastiku, sostavlennuyu iz kolonn. Esli prinyat' za centr otscheta
kabinku v  pomeshchenii,  iz kotorogo ya  syuda popal posle ocherednoj bitvy s
monstrami,  to  svastika byla raspolozhena kak  raz nad nej,  chut' levee.
Opredelit'  ee  mestopolozhenie  ne  sostavlyalo  bol'shogo  truda.   Da  i
krovavo-krasnyj ottenok pola navodil na  vpolne opredelennye associacii.
Nepovrezhdennaya shema bazy v  podobnyh obstoyatel'stvah vosprinimalas' kak
otkrovennyj vyzov.
   Na  etot raz  ya  uzhe gorazdo spokojnee otnessya k  tomu,  chto privel v
dejstvie eshche  odin  skrytyj indikator dvizheniya.  Pora bylo uzhe  k  etomu
privyknut'.  Hotya,  konechno, nazvat' privychnoj izmenyayushchuyusya konfiguraciyu
prostranstva,  soglasites',  trudnovato.  Kolonny, raspolozhennye v forme
svastiki,  medlenno  ushli  v  pol  s  otvratitel'nym  skrezhetom,  chem-to
napominavshim zvuk peremalyvaniya kostej millionov trupov,  i  ya  uzhe bylo
prigotovilsya uvidet' sleduyushchij ledenyashchij dushu  koshmar.  No  vmesto etogo
menya zhdala potryasayushchaya nahodka.
   YA  nashel  dve  korobki,  v  kazhdoj  iz  kotoryh lezhalo po  pyat'  shtuk
mini-raket.  I  krome togo,  eshche odnu magnitnuyu kartochku -  na  etot raz
zheltuyu.  Na nej ot ruki bylo napisano, chto iskat' ee tam, gde ona dolzhna
by nahodit'sya - v severnoj chasti "labirinta" (slovo-to kakoe - labirint;
u  menya srazu zhe  vozniklo oshchushchenie zagnannoj v  ugol krysy) -  nezachem,
potomu chto  eto ona i  est'.  Kak by  to  ni  bylo,  s  raketami ya  sebya
chuvstvoval gorazdo  bolee  uverenno.  A  zapiska byla  podpisana bukvami
A.S.!
   Da,  chert voz'mi, ya etu devushku mnogimi voprosami ozadachu, kak tol'ko
najdu.  Ochen'  trudno  vyzhit'  i  ne  popast'  v  podsteregayushchie povsyudu
smertel'nye  lovushki,   stremyas'  pomoch'  odnopolchaninu,   kotoryj  lish'
blagodarya schastlivym sluchajnostyam vse eshche dvizhetsya i dyshit.  Ona, dolzhno
byt', sovershila poistine neveroyatnye podvigi, proyavila chudesa hrabrosti.
Prodvigayas' vpered  i  nahodya  chto-to  nuzhnoe dlya  sebya  -  ot  oruzhiya i
boepripasov do  etih  durackih magnitnyh kartochek,  -  Arlin  brala lish'
samoe neobhodimoe,  a ostal'noe staralas' spryatat' tak,  chtob obnaruzhit'
eto mog lish' neploho soobrazhayushchij chelovek.
   V  lyubom  sluchae,  v  slozhivshihsya  obstoyatel'stvah ya  schel  za  blago
vstavit' vosem' malyusen'kih raket -  dvumya ya  srazu zhe  zaryadil puskovuyu
ustanovku -  v  patrontash,  a zheltuyu magnitnuyu kartochku polozhil v karman
ryadom  s  goluboj,  posle  chego  ispytal lish'  odno  zhelanie -  poskoree
pokinut' eto zhutkoe pomeshchenie.
   Mne  udalos'  preodolet' eshche  odno  nebol'shoe prepyatstvie,  i  ya  uzhe
sobralsya   bylo   protisnut'sya   v    uzkuyu   dver',    chtoby   pokinut'
komandno-kontrol'noe  pomeshchenie  v   napravlenii,   ukazannom  poslednej
strelkoj Arlin,  kogda do  menya snova doneslis' uzhasnye hryukayushchie zvuki.
Nenavist'  s  novoj  siloj  zahlestnula  menya.   Na  etot  raz  hryukan'e
soprovozhdalos' gruznym topotom,  davavshim osnovaniya predpolozhit',  chto v
usloviyah  iskusstvennoj gravitacii bazy  gde-to  ryadom  vperevalku breli
tonny  zhivoj  ploti.  Zvuki  na  etot  raz,  kak  mne  pokazalos',  byli
hlyupayushchie, plaksivye i bolee nizkie.
   Menya tak i podmyvalo zaderzhat'sya i razdelat'sya s hryukayushchej tvar'yu; no
golos razuma nasheptyval ne iskat' sebe lishnih nepriyatnostej. U menya byli
teper'  rakety;  po  donosivshimsya  zvukam  mozhno  bylo  opredelit',  chto
chudovishchnyj borov sotvoren iz ploti i krovi,  prichem i togo,  i drugogo u
nego v takom izobilii, chto ne greh podsokratit'.
   V  svoyu ochered',  sidevshij vo mne rassudochnyj pedant pytalsya uverit',
chto  skoree ran'she,  chem  pozzhe,  vse  ravno pridetsya vyyasnit',  smogu ya
spravit'sya s etim novym chudovishchem ili net. Zachem zhe v takom sluchae lezt'
na rozhon i samomu sebe ryt' mogilu?
   Poka vo mne shla ostraya vnutrennyaya bor'ba, gigantskij borov - chtob emu
pusto bylo! - tyazhelo protopal mimo dveri. Zataiv dyhanie, ya podozhdal eshche
neskol'ko  napryazhennyh  minut,  potom  priotkryl  dver'  i  prislushalsya.
Snaruzhi bylo tiho.
   Odnako kak tol'ko ya  stupil za porog,  iz sovershenno temnogo koridora
sprava  doneslos' nastorazhivayushchee hryukan'e.  Za  nim  posledoval nizkij,
gluhoj gul, budto navstrechu, vse bolee uskoryaya hod, nessya tyazhelyj boevoj
tank.
   YA   s   trudom  razlichil  neyasnye  ochertaniya  chego-to   massivnogo  i
gromozdkogo,  neuklyuzhe nadvigavshegosya iz neproglyadnoj t'my, kak-to bokom
zabiraya vpravo.  Pryamo u menya pod nosom okazalas' tyazhelaya, bronirovannaya
dver',  sposobnaya vyderzhat' ogromnoe  davlenie i  oboznachennaya po  krayam
sinimi  ogon'kami.  Streloj podskochiv k  nej,  ya  vynul  iz  karmana obe
magnitnye kartochki.
   Pervoj popalas' zheltaya.  Kak tol'ko ya vsunul ee v shchel',  dver' zlobno
zazhuzhzhala,  i  v vozduhe razneslos' omerzitel'noe zlovonie razlagayushchihsya
trupov.
   Sglotnuv v panike podkativshij k gorlu toshnotvornyj komok, ya vyrval iz
shcheli  zheltuyu kartochku i  vstavil na  ee  mesto golubuyu.  Dver' melodichno
zvyaknula i tyazhelo zaskol'zila vverh.  YA molniej proskochil vnutr', sorval
s plecha drobovik i prinyalsya zhdat', poka poyavitsya bezymyannaya tvar'.
   Tyazhelaya,  bronirovannaya dver'  medlenno opuskalas',  slovno izdevayas'
nado mnoj i ispytyvaya moe dolgoterpenie.  No schast'e ulybnulos' mne i na
etot  raz.  Dver'  hot'  i  zakryvalas' ne  spesha,  no  hryukayushchij koshmar
pospeshal   eshche   medlennee.   Tyazhelaya,   bronirovannaya   plita   nakonec
zahlopnulas',   i  sushchestvo,   izdavavshee  gluhie,  hryukayushchie  zvuki,  v
beshenstve naletev na nee, gluho zavylo ot goloda i bessil'noj yarosti.
   A  ya tak i ne uvidel ni odnoj tvari -  oni vse vremya derzhalis' temnyh
uglov.
   Hot'  kolenki  u  menya  i  drozhali,  ya  prodolzhil put'  i  okazalsya u
sleduyushchej dveri.  CHtoby propustit' menya vnutr',  ej bylo nuzhno nemnogo -
zheltoj magnitnoj kartochki.  Za dver'yu okazalsya lift. On, estestvenno, ne
rabotal.  Po  stenam shahty spuskalis' kabeli kommunikacij.  Dlya  Flaya po
prozvishchu "muha" etogo bylo dostatochno,  chtoby spustit'sya.  YA soskol'znul
metrov na pyat'desyat i uvidel eshche odnu dver'.
   Na  stene sleduyushchego urovnya visela shema,  nad  kotoroj raspolagalas'
nadpis': "Dobro pozhalovat' v laboratorii Fobosa".
   Pyati minut,  provedennyh v laboratoriyah,  hvatilo,  chtoby ubedit'sya v
tom,  chto  zdeshnij komandno-kontrol'nyj punkt  daleko  ne  samoe  hudshee
mesto.  Ved'  chem  dal'she vglub' Fobosa ya  prodvigalsya,  tem  obstanovka
stanovilas' opasnee i  tyazhelee.  No  na  samom dele eto  ne  imelo rovno
nikakogo znacheniya.  Esli etot put' sumela projti Arlin,  znachit, smogu i
ya.  YA  dolzhen byl ee najti,  kak i drugih lyudej,  vozmozhno,  ucelevshih v
nechelovecheskih usloviyah.
   Dlya  menya  takogo roda dovody zvuchali vpolne ubeditel'no.  Odnako kak
tol'ko ya uvidel ocherednoj omut s yadovitoj,  zelenoj,  puzyryashchejsya zhizhej,
to  v  moment  zabyl  o  takih  vysokih  materiyah,  kak  chest',  dolg  i
predannost',  potomu chto zhelal lish' odnogo -  bezhat' otsyuda so vseh nog,
kak vor s mesta prestupleniya. I vse-taki my - takie, kak est': vernye do
konca.
   YA  ubezhdal sebya v  neobhodimosti preodolet' luzhu otravy,  a botinki -
chast' legkogo zashchitnogo skafandra -  shipeli,  kak vetchina na raskalennoj
skovorode.  K schast'yu,  oni iz dostatochno tolstogo plastika, i yadovitaya,
burlyashchaya gadost' ne dostigla moej brennoj ploti.  Kak i  v  proshlyj raz,
obojti gnusnuyu luzhu storonoj ne bylo nikakoj vozmozhnosti.
   CHto zhe predprinyat'?  Bez moshchnogo fonarya ya ne mog najti dorogu, a esli
by fonar' i byl, ya ne osmelilsya by ego vklyuchit'.
   Strelka   ukazyvala  na   protivopolozhnuyu  storonu  omuta.   Prishlos'
priznat', chto bez nebol'shogo kupaniya ne obojtis'!
   Edinstvennoe,  chto  radovalo,  eto  effekt  golubogo  shara,  kotoryj,
razorvavshis',  nadelil  menya  udivitel'nym zdorov'em i  bodrost'yu.  Dazhe
vspomnit' ne mogu,  kogda ya  v poslednij raz tak horosho sebya chuvstvoval.
Teper', kak nikogda ran'she, ya nuzhdalsya v takoj zhe nezhdannoj podderzhke.
   YA gluboko vzdohnul -  raz,  drugoj,  tretij,  - nabiraya vozduh polnoj
grud'yu. Kak zhe mne vse nadoelo! Odnako eto byla edinstvennaya vozmozhnost'
okazat'sya  po  druguyu  storonu  steny,  pregrazhdavshej  put'.  Neobhodimo
preodolet'  eto  chertovo  prepyatstvie  snizu,  nyrnuv  v  zelenuyu  zhizhu.
Proklinaya nenavistnyh monstrov, svalivshihsya na nas so zvezd, ya plyuhnulsya
vniz.
   Edinstvennoj  raznicej  po  sravneniyu  s  moim  pervym  "kupaniem"  v
toksichnoj gadosti bylo to,  chto ya uzhe znal o boli, pronizyvayushchej telo ot
nesterpimogo holoda.  Teper' eta bol' ne  stala dlya menya neozhidannost'yu.
Bol' kak bol' - obychnaya pul'siruyushchaya ostraya bol', vysasyvayushchaya vse sily,
vse zhiznennye soki i perehvatyvayushchaya dyhanie.  Tak ili inache, zaplyv moj
ne   mog   byt'   prodolzhitel'nym.   ZHidkaya   otrava   svetilas'  zhutkim
fosforesciruyushchim zelenovatym svetom,  kotoryj, kak ni stranno, mne pomog
- blagodarya emu  ya  zametil  metallicheskij predmet,  kotoryj  v  temnote
proglyadel by navernyaka.
   |to bylo chto-to  pohozhee na sovsem malen'kij -  s  ladon' velichinoj -
televizor. YA zazhal predmet v ruke.
   YA  ochen'  postaralsya i  predstavil,  chto  zhizha  -  zarosshij  tinoj  i
vodoroslyami prud, na kotoryj ya chasten'ko rebenkom begal kupat'sya. Vot do
chego mne hotelos', chtoby vmesto gustoj, yadovitoj dryani byla voda!
   Stena dejstvitel'no dohodila ne do samogo dna.  YA  zazhal nos,  krepko
zakryl glaza i  nyrnul.  V ledyanoj zhizhe menya stal bit' strashnyj kolotun;
mne bylo tak ploho, chto ya chut' ne otdal koncy.
   Vynyrnuv  na  poverhnost' nastol'ko  bystro,  naskol'ko  vozmozhno,  ya
uhvatilsya za bortik s protivopolozhnoj storony omuta.  Nikogda eshche glotok
vozduha ne  dostavlyal mne  takogo naslazhdeniya,  hot'  von' vokrug stoyala
neperenosimaya. Vdohnuv polnoj grud'yu eshche neskol'ko raz, ya snova nadvinul
na  lico vozdushnyj fil'tr i  snova pozhalel,  chto byl ne v  skafandre dlya
otkrytogo  kosmosa  s  avtonomnym  zapasom  kisloroda.  No  chto  by  eto
izmenilo? Morskomu pehotincu vsegda chego-nibud' ne hvataet.
   Ne mog zhe ya navsegda sohranit' zaryad zdorov'ya i bodrosti, kotoryj mne
dal goluboj shar.  Poka ya ne iskupalsya v otrave,  mne nevdomek bylo,  chto
eto za sila takaya udivitel'naya.  Teper' zhe ya chuvstvoval sebya kak vyzhatyj
limon.  Setuya na neschast'ya i  proklinaya sud'bu,  ya v to zhe vremya otlichno
osoznaval:  esli by  ne  vozdejstvie na organizm golubogo shara,  kupanie
skoree vsego zakonchilos' by dlya menya plachevno.
   A kak zhe Arlin?  Neuzheli ona i cherez omut proshla?  Mozhet, ya prosto ne
zametil ee  telo  v  zelenom,  mercayushchem mrake?  Na  etot schet sledovalo
osnovatel'no  porazmyslit'  -   za  yadovitym  omutom  strelki  ne  bylo.
Vozmozhno,  ej  udalos' najti menee opasnyj marshrut.  Ili  ona obzavelas'
prilichnym fonarikom,  a eshche luchshe -  ochkami dlya nochnogo videniya, tak chto
otlichno razobralas' v  situacii?  Ne isklyuchal ya  i togo,  chto na nej mog
byt' vozhdelennyj skafandr dlya otkrytogo kosmosa.
   Nel'zya  bylo  sbrasyvat' so  schetov  i  vozmozhnost' vstrechi  Arlin  s
golubym sharom. Slovom, u nee bylo mnogo vozmozhnostej spastis' i vyzhit' v
etom adu.
   Vmeste s  tem ya  ne  mog isklyuchit' i  pechal'nyj ishod.  Odnako o  nem
dumat' ne hotelos'.
   Pora bylo idti dal'she.



   Nakonec-to ya snova mog doverit'sya instinktam Flaya. Mnogie situacii, s
kotorymi  mne  prihodilos'  teper'  stalkivat'sya,   byli  gorazdo  bolee
zaputannymi,  chem te,  po kotorym dolzhen byl prinimat' resheniya lejtenant
Vims.  CHto-to  v  poslednee vremya ya  stal  o  nem  zabyvat'...  Guby moi
skrivilis' v nedobroj uhmylke:  ya vovse ne isklyuchal, chto Vims byl pervym
vstrechennym mnoyu zombi.  Esli by  ya  dazhe i  mog  snova prevratit' ego v
cheloveka, ochen' somnevayus', chto mne zahotelos' by eto sdelat'.
   Tut do menya doshlo,  chto ya  vse eshche derzhu v  ruke nebol'shoj predmet so
dna  zelenogo omuta!  YA  podnes  ego  poblizhe k  glazam i  v  nedoumenii
ustavilsya na strannuyu shtukovinu.  Ona shchelknula i sama soboj vklyuchilas' -
okazalos',   chto   eto  plan,   videoshema  togo  urovnya,   na   kotorom
raspolagalis' laboratorii.  Presvyatye ugodniki -  dazhe  samye  tyazhelye i
opasnye peredryagi imeyut svoi svetlye storony.
   YA  reshil ne menyat' napravleniya i  spuskat'sya vse nizhe,  nizhe i  nizhe.
Zaderzhivat'sya zdes' ne  bylo nikakogo rezona.  Mne hotelos' dobrat'sya do
samogo poslednego urovnya, dvumya yarusami nizhe, gde - kak ya videl na sheme
v  pomeshchenii  atomnoj  elektrostancii -  nahodilsya glavnyj  komp'yuternyj
centr.  Odnako otsutstvie znakov Arlin vynuzhdalo menya  samogo otyskivat'
tuda  dorogu.  |to  bylo  znachitel'no legche  sdelat',  osvoiv upravlenie
igrushkoj, kotoruyu ya vertel teper' v rukah.
   Vnezapno  na  menya  nakatila  volna  slabosti  i  lihoradochnogo zhara.
Ostavalos' tol'ko nadeyat'sya na to,  chto,  nyrnuv v zelenuyu otravu,  ya ne
podpisal sebe smertnyj prigovor.
   V   laboratorii  bylo  temno,   i  von'  stoyala,   kak  v  kollektore
kanalizacii.   Odnako  esli  gde-to   na  baze  ostavalis'  medikamenty,
veroyatnee vsego,  chto imenno zdes' ih legche vsego otyskat'; estestvenno,
v  tom lish' sluchae,  esli ih ne postigla pechal'naya sud'ba iskoverkannogo
oruzhiya i  vdrebezgi razbityh radiopriemnikov.  Sejchas prezhde vsego nuzhno
bylo najti sredstva protiv otravleniya i chto-nibud' toniziruyushchee.
   Slabost' usililas',  i ya vynuzhden byl operet'sya na stenu, no eto byla
ne stena,  a dverca shkafa, v kotorom hranilos' oruzhie. Pod moej tyazhest'yu
ona bez truda raspahnulas'.
   YA  laskovo  poglazhival  bescennye  nahodki,  rassovyval  po  karmanom
boepripasy i vdrug zamer,  ne verya svoim glazam:  pod pulyami i patronami
lezhal avtomaticheskij pistolet AB-10 -  podlinnoe proizvedenie iskusstva.
Vopros zaklyuchalsya v tom,  ispraven li on,  esli zombi s monstrami ran'she
imeli vozmozhnost' s nim poigrat'.
   YA  proveril pistolet,  prochistil stvol,  perezaryadil i  chut'  bylo ne
spustil  kurok,  chtoby  edinstvenno vozmozhnym sposobom  ubedit'sya v  ego
ispravnosti,   no   vovremya  reshil  sohranit'  vernost'  svoim  ishodnym
principam i  podnimat' shum  tol'ko togda,  kogda bez etogo sovsem nel'zya
obojtis'.
   Ne prihodilos' somnevat'sya v  tom,  chto ochen' skoro pridetsya ispytat'
eto oruzhie na  nastoyashchej celi,  no na sluchaj,  esli b  ono menya podvelo,
neobhodimo imet' zapasnoj stvol dlya nadezhnosti.  V  takoj situacii luchshe
vsego v  odnoj ruke derzhat' pistolet,  a v drugoj -  ruzh'e.  V strahovke
takogo  roda  net  nichego  zazornogo,   hot'  vyglyadel  ya,  kak  kovboj,
osvaivayushchij Dikij Zapad.
   Popraviv ryukzak,  nabityj boepripasami, ya hotel uzhe bylo idti dal'she,
kak   vdrug  pochuvstvoval  pristup  golovokruzheniya,   kak   budto  ryadom
razorvalas'  granata.   Poisk  medikamentov  snova  stal  pervoocherednoj
zadachej.
   YA  vertel ekran so shemoj raspolozheniya pomeshchenij urovnya i  nazhimal na
vse knopki,  prosmatrivaya mel'kavshie pered glazami izobrazheniya, starayas'
najti mesto,  gde sejchas nahodilsya - uvy, spasitel'nyh nadpisej tipa "Vy
nahodites' zdes'"  na  kartinkah ne  prosmatrivalos'.  Nakonec  ya  nashel
stenu,  pod  kotoruyu nyryal -  estestvenno,  na  sheme ne  bylo  i  sleda
zelenoj, puzyryashchejsya otravy.
   Dolzhno  byt',  ya  vse  delal  pravil'no,  poskol'ku  blizhajshij  punkt
medicinskoj pomoshchi,  otmechennyj na  sheme krasnym krestom,  raspolagalsya
sovsem blizko - doplyunut' legche.
   Medpunkt sostoyal iz neskol'kih komnat, i, kak ni stranno, tam ne bylo
ni odnogo doktora-monstra i ni odnoj sidelki-d'yavolicy.  Koroche,  uvidev
atributy obychnogo medicinskogo uchrezhdeniya, ya byl priyatno udivlen.
   Krome  togo,   tam  gorel  normal'nyj  svet  -  takoe  osveshchenie  mne
vstretilos' vpervye s togo momenta,  kak ya popal na chertovu bazu. A esli
sohranilos' normal'noe osveshchenie,  znachit,  est' shans,  chto  neobhodimye
medikamenty v celosti i sohrannosti.
   S  trudom  sderzhav  impul'sivnyj  zhest  skrestit'  pal'cy,  ya  otkryl
blizhajshij shkafchik i vydvinul naobum kakoj-to yashchik.  Mama dorogaya,  eto zh
nado,  chtob  takaya  vezuha  poperla!  Netronutaya aptechka pervoj pomoshchi s
bintami,  sredstvami protiv otravleniya i  dazhe s  protivoozhogovoj maz'yu!
(Lico do sih por gorelo tak,  budto ya perezharilsya na solnce, hotya za eto
ya dolzhen byl blagodarit' monstrov,  metayushchih ognennyj shary, a ne sud'bu,
pozvolivshuyu provesti vyhodnye na plyazhe.)
   A  eshche ya  obnaruzhil chisto ubrannuyu komnatu s metallicheskim stolom pod
zerkalom i osveshcheniem, o kotorom mozhno tol'ko mechtat'. Dazhe kabinka dusha
stoyala v uglu. Pora bylo doktoru Taggartu brat'sya za delo.
   Porabotal ya  na slavu:  prezhde vsego zaper medpunkt i vyklyuchil svet -
vezde, krome poslednej komnaty so stolom i dushem, - prislonil drobovik k
stenke dushevoj kabinki tak, chtoby v lyuboj moment mgnovenno pustit' ego v
hod,   povernulsya  licom  k  zapertoj  vhodnoj  dveri,  ostaviv  kabinku
otkrytoj, skinul odezhdu i risknul prinyat' dush.
   Posle yadovitoj zhizhi chuvstvoval ya  sebya otvratitel'no.  Sam fakt togo,
chto ya smyvayu s tela toksichnuyu gadost',  zastavil menya pochuvstvovat' sebya
znachitel'no luchshe. YA vyvernul rukoyatku krana s goryachej vodoj do predela,
chtoby  tol'ko  vyterpet',  i  s  naslazhdeniem  otdalsya  zhguche-obzhigayushchim
struyam,  vozvrashchavshim mne  zdorov'e.  Obgorevshee lico  ot  goryachej  vody
bolelo eshche  sil'nee,  no  telu  bylo  nastol'ko horosho,  chto  bol'  menya
osobenno ne bespokoila.
   Esli by ya mog upodobit' dush nebesam, to svezhee polotence sravnil by s
rajskimi  kushchami.   Smyv  zelenuyu  otravu,   ya  nanes  smertel'nyj  udar
d'yavol'skim koznyam.  Ostal'noe sdelat' bylo gorazdo proshche. Samye tyazhelye
rany i porezy ya obrabotal antibiotikom i perebintoval,  zatem,  kak mog,
nalozhil prosten'kie shiny na  ushiblennye rebra (dazhe ne pomnyu,  gde ya  ih
tak  povredil),  i  bez speshki namazal ozhogi prohladnoj,  obezbolivayushchej
maz'yu.
   Byl  moment,  kogda  doktor  Taggart  edva  ne  spasoval pered  svoim
pacientom -  to est' pered vashim pokornym slugoj,  -  a vse potomu, chto,
zametiv tridcat' ili sorok nebol'shih odnorazovyh shpricev,  s  akkuratnoj
nadpis'yu STIMULYATOR OBSHCHEGO DEJSTVIYA,  truhnul.  Terpet' ne  mogu ukoly i
nikogda ih ne delal.
   CHto zh, nastalo vremya nauchit'sya nehitroj procedure. A ostal'nye shpricy
obyazatel'no zahvatit' s soboj, predvaritel'no horosho upakovav ih. Potomu
chto stimulyator mog prigodit'sya Arlin,  esli nam suzhdeno vstretit'sya. Mog
ya,  ponyatno,  natknut'sya i  eshche na  kogo-nibud' iz ucelevshih.  V  obshchem,
motivov vkolot' sebe sredstvo,  hvatalo,  poskol'ku,  ne sdelaj ya etogo,
shansy na etu vstrechu rezko snizhalis'.
   "Bros',  -  vnushal mne vnutrennij golos.  - Luchshe poiskal by eshche odin
goduboj shar s namalevannoj rozhej.
   V otvet na etu rekomendaciyu ya privel dovod, kazavshijsya mne dostatochno
razumnym: "Esli v zhizni razok podfartilo, glupo rasschityvat' na takoj zhe
shar".  YA  besedoval sam s soboj isklyuchitel'no dlya togo,  chtoby kak mozhno
dol'she ottyanut' moment ukola! Vo vsem ostal'nom razgovor byl pustoj.
   YA  hrabro  vsadil iglu,  smochil spirtom vatnyj tampon i  proter mesto
ukola.  V lyubom sluchae, ukol ne samoe strashnoe iz togo, chto mne prishlos'
perenesti za neskol'ko poslednih chasov.  Nu a  esli i postrashnee,  to ne
namnogo.
   YA  vytashchil  iz  holodil'nika  nemnogo  ostavavshejsya  tam  edy,  potom
prinyalsya  iskat'  fonar'.   K  sozhaleniyu,  udalos'  najti  tol'ko  samyj
malyusen'kij,  tolshchinoj s karandash. Na sluchaj, esli ponadobitsya vyyasnit',
pererezana glotka u zombi ili net.
   Miniatyurnaya elektronnaya shema ukazyvala,  chto  vyhod na  bolee nizkij
uroven' nuzhno iskat' v severnom napravlenii. Slava Bogu, hot' kompas moj
eshche ne vyshel iz stroya.  Uhodit' iz medpunkta mne sovsem ne hotelos',  no
delat' nechego -  malen'kaya bol'nica svoe delo sdelala. YA chuvstvoval sebya
ustalym,  no ne izmozhdennym,  est' hotelos', no ot goloda ya ne umiral, a
glavnoe -  menya uzhe ne tryaslo,  kak ot pristupa dizenterii. Edinstvennoj
problemoj -  pomimo monstrov,  topochushchih i  grohochushchih kabanov i nesushchih
smert' hodyachih trupov -  bylo  to,  chto  ya  poteryal sled Arlin.  Esli ee
ranili ili eshche kakaya beda priklyuchilas', ona, vozmozhno, lezhala gde-to bez
chuvstv, a ya ne sumel ee zametit', poka dobiralsya do etoj komnaty.
   Poslednee, chto ya sdelal pered tem, kak otpravit'sya dal'she, - proveril
obuv'.  Botinki byli v luchshem sostoyanii,  chem ya predpolagal,  no prezhde,
chem natyanut' ih snova, ya obmotal nogi navolochkami s podushek.
   Snaruzhi bylo temno,  kak ran'she,  no  teper' menya eto ne  bespokoilo.
CHelovechestvo i bez golubyh sharov neploho obhodilos'. Razmyshlyaya nad etim,
ya shel sebe spokojno na sever,  perehodya iz odnogo koridora v drugoj i na
vsyakij sluchaj na povorotah vysovyvaya za ugol dulo ruzh'ya - vdrug by ego v
delo pustit' prishlos',  -  poka ne dostig zala vnushitel'nyh razmerov.  V
nem tozhe bylo temno, no vse zhe nemnogo svetlee, chem v koridorah. Tak chto
ya smog ponyat', chto pomeshchenie bol'shoe.
   V  sleduyushchee zhe mgnovenie na menya napali -  zheleznye kogti proskrebli
po   plechu,   zashchishchennomu  spasitel'nym  bronezhiletom.   Otrazhaya  naskok
protivnika,  ya  polagal,  chto  vot-vot  natknus'  na  krokodilovuyu shkuru
rogatogo monstra,  no  vmesto etogo ruki moi uperlis' v  myagkuyu,  ryhluyu
massu.  Ot etogo soprikosnoveniya,  nesmotrya na tolstye perchatki,  u menya
murashki pobezhali po telu.
   Dazhe pri slabom osveshchenii,  ya, po logike veshchej, dolzhen byl razglyadet'
etu mraz',  no nichego ne uvidel.  Vtorichno naporovshis' na studneobraznuyu
massu,  ya  sdelal neskol'ko nelovkih shagov nazad i  zametil uzhe znakomoe
mercanie -  takoe zhe, kak to, kotoroe videl, srazhayas' s prizrakom. V tot
raz  problema reshilas' s  pomoshch'yu ognennogo shara,  vypushchennogo monstrom.
Teper' ya okazalsya s prizrakom odin na odin.
   Neuzheli  zhe  proklyatomu  studneobraznomu nevidimomu  sukinu  synu  ne
izvestny elementarnye normy  povedeniya prividenij?  Ni  odin  prizrak ne
mozhet  prichinit'  cheloveku  fizicheskij  vred  -  im  razreshaetsya  tol'ko
zapugivat' lyudej do  smerti!  No  etot Kaspar s  obshcheprinyatymi pravilami
igry,  vidimo, znakom ne byl, potomu chto podskochil ko mne, sbil s nog, i
ya tak shlepnulsya zadnicej ob pol,  chto duh zahvatilo.  |to menya vyvelo iz
sebya okonchatel'no -  ya navel stvol drobovika pryamo na mercayushchuyu pogan' i
spustil kurok v nadezhde na to,  chto esli u tvari est' past', to popadu ya
imenno tuda.
   Podohla nechist' ili net, uznat' mne tak i ne prishlos' - da i mozhno li
ih  ubit'?  Kak by  to  ni bylo,  bol'she menya etot prizrak ne bespokoil.
CHtoby nevidimaya dryan' za  mnoj ne uvyazalas',  ya  reshil sdelat' nebol'shuyu
probezhku i  pomchalsya chto bylo sil,  shnyryaya glazami po storonam v poiskah
pribora dlya nochnogo videniya. No, dolzhno byt', dolya udachi, otmerennaya mne
na dannyj otrezok vremeni, ischerpalas' v malen'koj bol'nice.
   CHtoby  vybrat'sya s  laboratornogo urovnya,  nuzhno  bylo  projti  cherez
temnuyu, kak neosveshchennaya ugol'naya shahta, komnatu. Vyhod, kak ya eto znal,
nahodilsya v  severnoj chasti sooruzhenij,  i  ya  dvigalsya tuda  oshchup'yu,  v
polnoj t'me,  esli  ne  schitat' tonkogo luchika miniatyurnogo fonarika.  V
konce  koncov  ya  nashel  vyhod.  On  privel  menya  po  uzkomu koridoru k
spiral'noj  metallicheskoj lestnice,  spuskavshejsya vertikal'no  vniz.  Ot
togo, chto vse vremya prihodilos' idti po krugu, stala kruzhit'sya golova.
   Na sleduyushchem yaruse s  glavnymi proizvodstvennymi pomeshcheniyami koridory
byli samymi tesnymi i uzkimi.  Dazhe predstavit' ne mogu, chto by ya delal,
esli  by  stradal klaustrofobiej.  Zato osveshchenie nemnogo luchshe,  chem  v
laboratoriyah, hotya eto sravnenie zvuchit primerno tak zhe, kak utverzhdenie
o  tom,  chto  v  Los-Andzhelese taksisty vedut sebya bolee vezhlivo,  chem v
Mehiko-Siti.
   Nakonec,   posle  stol'kih  trevolnenij,  na  stene  vnov'  mel'knuli
zavetnye  A.S.!   YA   ustavilsya  na  bukvy  s  nedopustimym  v  podobnyh
obstoyatel'stvah chuvstvom.  Arlin  zhiva!  Ej  udalos' syuda  dobrat'sya!  YA
fizicheski  pochuvstvoval oblegchenie,  kak  budto  ono  udobno  svernulos'
kalachikom u menya za spinoj.
   Teper'  strelka ukazyvala na  uhodyashchee vbok  otvetvlenie,  kazavsheesya
nastol'ko uzkim,  chto dazhe karlik s  trudom po  nemu probralsya by;  odno
lish' uteshalo -  polzti nuzhno bylo vniz. V protivopolozhnom konce koridora
ya  nashel  sovershenno  nepovrezhdennuyu  shemu  yarusa.  Skladyvalos'  takoe
vpechatlenie,  chto  chem  dal'she vnutr' Fobosa,  tem  bolee  merzkie tvari
stanovilis' bespechnymi.  Esli  tak  budet  dal'she prodolzhat'sya,  u  menya
poyavitsya  shans  natknut'sya  na   ispravnyj  priemnik.   Proizvodstvennye
pomeshcheniya imeli formu treugol'nika,  chto pochemu-to natolknulo na mysl' o
robote,  katayushchemsya na motocikle. Vidimo, vse, chto so mnoj priklyuchilos',
podejstvovalo na psihiku sil'nee, chem mozhno bylo predpolozhit'.
   V  yugo-vostochnoj chasti  treugol'nika nahodilis' chetyre  soedinyavshihsya
mezhdu  soboj  komnaty.  Ob座avlenie na  stene  soobshchalo o  tom,  chto  tri
indikatora dvizheniya v  celyah  sohraneniya bezopasnosti zakryvayut dveri  v
techenie tridcati sekund. Voobrazhenie bystro narisovalo takuyu kartinku: ya
stoyu  v  odnoj iz  etih  komnat,  so  vseh storon okruzhennyj vragami,  i
schitayu:  "Tridcat',  dvadcat'  devyat',  dvadcat'  vosem'...  pozhalujsta,
izvestite o moej konchine blizhajshih rodstvennikov".
   Zabrat'  shemu  raspolozheniya  pomeshchenij  ya   ne   mog  -   dlya  etogo
ponadobilos'  by  stenu  razdolbit'.   CHto  zhe  do  ekrana  miniatyurnogo
elektronnogo ustrojstva,  to  on  vse  eshche  pokazyval shemu  predydushchego
urovnya,  a kak ego pereklyuchat' -  i mozhno li eto voobshche sdelat',  - ya ne
znal.
   Podumalos',  chto  lyudi  dolzhny imet'  kak  mozhno bol'she informacii ob
ublyudochnyh prishel'cah -  inache Zemlya stanet dlya  nih  legkoj dobychej.  S
temi   sredstvami  i   vozmozhnostyami,   kotorymi   raspolagali  zemlyane,
spravit'sya s  takim vragom i  vyzhit' im ne pod silu.  Edinstvennoe,  chto
ostavalos' - perehitrit' tvarej ili... umeret'.
   YA  nikak v  tolk vzyat' ne  mog,  kak eto mne samomu tak dolgo udalos'
proderzhat'sya.   Nu,  dopustim,  ya  byl  neplohim  morskim  pehotincem  -
koketstvo i  lozhnaya skromnost' ne v moej nature.  CHto zhe kasaetsya Arlin,
to ona prosto potryasayushchij boec:  esli ya vyzhil, ej eto eshche proshche! YA ochen'
nadeyalsya,  chto ona i dal'she smozhet proderzhat'sya.  Hotelos' verit', chto i
sam ya tem vremenem ne zagnus' - ne mogla zhe vsya eta koshmarnaya erundovina
dlit'sya vechno.
   CHert,  ty  zhe  znal,  Flaj,  eshche kogda bralsya za etu rabotu,  chto ona
opasnaya. V konce koncov, oni tebya dostanut.
   No kto zhe vse-taki eti "oni"?
   Oni ne byli zhalkimi urodcami,  snaruzhi pohozhimi na lyudej, no mertvymi
vnutri.  Ne mogli oni byt' ni monstrami,  ni metallicheskimi cherepami, ni
privedeniyami.  Snachala ya  reshil,  chto  na  etu  rol'  mogli pretendovat'
hryukayushchie tvari,  no  potom ponyal,  chto mozgov u  nih eshche men'she,  chem u
ostal'nyh.  Esli b ne monstr-intellektual, s kotorym mne udalos' nemnogo
poboltat',  vpolne mozhno bylo zaklyuchit',  chto  na  nas svalilsya kakoj-to
galakticheskij skotnyj dvor.
   No  net,  za  vsem etim krylsya chej-to moshchnyj razum,  sumevshij otlichno
zamaskirovat'sya. I bez togo govorlivogo demona bylo vpolne ochevidno, chto
uzhe   sam   po   sebe   uroven'  tehnologicheskih  dostizhenij  prishel'cev
krasnorechivo svidetel'stvoval ob ih nedyuzhinnyh sposobnostyah.
   Pochemu zhe  togda  moguchij Razum  ne  skoncentriroval sily  monstrov i
zombi na nashih poiskah i v dva scheta s nami ne razdelalsya?  Pochemu nam s
Arlin pozvolyayut iz sebya geroev razygryvat',  perehodit' s  odnogo urovnya
na drugoj, otstrelivat' vragov, preodolevat' opasnosti, nanosya porazhenie
za porazheniem?
   A  mozhet,  nad  nami provodili kakie-to  opyty pered tem,  kak nachat'
vtorzhenie, ili - togo huzhe - igrali s nami v kakuyu-to sadistskuyu igru? V
lyubom sluchae -  opyty oni  stavili ili  igry  durackie razygryvali -  my
smogli etih umnikov koe-chemu sushchestvennomu nauchit'. Odnako gorazdo bolee
aktual'nym dlya vyzhivaniya chelovechestva byl vopros o tom,  chemu oni smogli
nauchit' menya.
   Donel'zya protivno priznat'sya v etom dazhe sebe samomu,  no poka chto ih
uroki ya usvaival, kak samyj poslednij dvoechnik.



   Hotya net: odno ya znal navernyaka - dejstvovat' nado bystro.
   Poka ya  sam s  soboj rassuzhdal na otvlechennye temy,  v dver' v nachale
koridora,  cherez kotoruyu ya nedavno proshel, gur'boj vysypala gruppa zombi
i klykastyh monstrov,  da s takim vidom, kak budto zdes' byla ih rodovaya
votchina.  Zametiv menya,  oni  chto  bylo sil  rvanuli po  uzkomu prohodu.
Reakciya moya byla mgnovennoj -  ya  so  vseh nog brosilsya nautek iz  etogo
ada,  tochnee govorya,  iz odnogo ego kruga v drugoj. Hot' poiski glavarej
vtorzheniya byli vazhnoj problemoj, poka s nej mozhno povremenit' - a imenno
do  teh  por,  poka  ne  resheny bolee  nasushchnye voprosy.  Inache vryad  li
ostanetsya kto-nibud', komu oni po plechu.
   Spravit'sya s takim chislom vragov,  v bukval'nom smysle slova dyshavshih
mne v zatylok,  vystrelom iz ruzh'ya nevozmozhno.  Ne luchshe li ispol'zovat'
novyj avtomaticheskij pistolet?  Gospodi,  da ved' ya  zabyl,  chto u  menya
puskovaya raketnaya ustanovka!
   Mel'knuvshaya bilo mysl' o  tom,  chto  v  takom uzkom koridore vzryvnaya
volna unichtozhit menya vmeste s nechist'yu, isparilas' bez sleda. YA zamer na
meste, gotovyj splyasat' samyj otchayannyj v svoej zhizni rok-n-roll.
   Vzryv grohnul s takoj oglushitel'noj siloj,  chto ya ego dazhe ne uslyshal
- tol'ko pochuvstvoval. Gigantskaya nevidimaya ruka shvyrnula menya na pol. YA
lezhal s otkrytymi glazami i videl,  kak presledovateli ischezli v bryzgah
krovi i klubah plameni.
   Zrelishche zasluzhivalo togo,  chtoby na nego posmotret',  tem bolee,  chto
eto bylo poslednee, chto ya uvidel.
   Dolzhno  byt',  ya  poteryal soznanie.  Spustya kakoe-to  vremya  do  menya
donessya  gromkij  i  rezkij  zvuk.  Kak  budto  odnovremenno  progrevali
dvigateli samoletov i  zvonili vo  vse  cerkovnye kolokola.  YA  vse  eshche
nichego ne videl, tol'ko yarkie krugi vertelis' pered glazami.
   Minut cherez pyatnadcat' kolokol'nyj zvon smenilsya gulom,  potom v ushah
s  tyazhest'yu parovogo molota ritmichno zastuchala krov'.  Kak skazal by nash
serzhant Gofort,  v  eti minuty ya  vpolne mog stat' dlya protivnika legkoj
mishen'yu.  Skoree vsego, menya spaslo imenno to, chto ya naproch' vyrubilsya i
otlichit' menya ot trupa bylo prosto nevozmozhno.
   Nemnogo ochuhavshis', ya, sharkaya, kak starik, poplelsya dal'she. Provodit'
reviziyu ostavshegosya imushchestva ne  bylo vremeni,  da  i  smysla ne imelo.
Odno ya znal navernyaka:  esli hot' odin iz upakovannyh steklyannyh shpricev
iz medpunkta ucelel, mne sovsem ne pomeshalo by sdelat' eshche odin ukol.
   YA besprestanno tryas golovoj, pytayas' prochistit' mozgi. Poshatyvayas' na
netverdyh  nogah,  ya  v  konce  koncov  doshel  po  dlinnomu,  dostatochno
prostornomu  koridoru  do   tesnogo   pomeshcheniya,   v   kotorom   nekogda
pererabatyvalas' ruda. |tot zal'chik byl chetko oboznachen na plane. Imenno
tam nachinalas' lestnica,  po  kotoroj mozhno bylo spustit'sya na sleduyushchij
uroven'.  Sudya po krasnovatym, zolotistym i korichnevato-burym polosam na
gruboj  poverhnosti sten,  koridor  probili  neposredstvenno v  skal'noj
porode  Fobosa.  Mne  eto  novoe  obstoyatel'stvo ponravilos'  i  vnushilo
nadezhdu na  to,  chto ni s  chem toshnotvornym na etom etazhe vstretit'sya ne
pridetsya.
   Odnako raschety moi  ne  opravdalis'.  Dojdya do  serediny koridora,  ya
pochuvstvoval  prilichnoe  golovokruzhenie,  i  menya  vyvernulo  naiznanku.
Snachala ya podumal, chto pristup rvoty yavilsya sledstviem vzryva rakety, no
potom ponyal, chto proizoshlo na samom dele. Nel'zya pobyvat' v kosmose i ne
ispytat'   nevesomost',   prichem   eto   oshchushchenie   navsegda   ostanetsya
nezabyvaemym.  Tak vot,  ya  okazalsya pochti v  polnoj nevesomosti!  Nuzhno
bolee  vnimatel'no izuchit'  shemu  etogo  urovnya,  kogda  vydastsya takaya
vozmozhnost'.   Central'naya  chast'  koridora  vyhodila  za  predely  zony
iskusstvennoj gravitacii, sozdannoj na Fobose prishel'cami.
   Vidimo,  imenno po  etoj  prichine v  stenu byli  vdelany poruchni,  za
kotorye mne  udalos' uhvatit'sya.  Odnogo  ryvka,  kazalos',  dostatochno,
chtoby preodolet' mizernuyu estestvennuyu silu prityazheniya Fobosa.  YA nemalo
vremeni  provel  na  korable,   letyashchem  na  Mars,  chtoby  privyknut'  k
nevesomosti,  hotya vo  vremya poleta -  v  otlichie ot nyneshnej situacii -
nikto na  menya ne  sobiralsya napadat'.  ZHal',  chto morskih pehotincev ne
obuchayut taktike vedeniya boya v sostoyanii nevesomosti.
   Povernuv za ugol,  ya naletel na troih klykastyh monstrov. Polosa udach
nikogda v moej zhizni ne byla shirokoj. A eti tolstokozhie ublyudki kak ni v
chem ne  byvalo spokojno topali sebe po  stenam i  po potolku,  kak budto
byli okruzheny sobstvennym gravitacionnym polem,  prichem vse troe breli v
raznyh napravleniyah.
   Kartina  eta  eshche  raz  dokazyvala,  chto  oderzhat' verh  nad  tvaryami
nevozmozhno. Vdrug odin iz nih vzglyanul pryamo na menya i proiznes:
   - CHert voz'mi, est' u nas myach, v konce-to koncov, ili net?
   On sdelal neulovimoe dvizhenie lapoj,  i  v  nej okazalsya komok slizi,
tut zhe prevrativshijsya v oslepitel'nyj ognennyj shar.
   Moya sognutaya noga zadralas' chut' li  ne  za  spinu,  no  spryatat'sya v
otkrytom prostranstve koridora bylo  sovershenno nekuda,  a  dobrat'sya do
povorota ya ne uspel.  Demon podnyal lapu s goryashchej sliz'yu,  uhmylyayas' pri
etom gnusno, kak goblin.
   YA rezko otkinul golovu nazad,  i etogo okazalos' dostatochno,  chtoby v
nevesomosti telo moe nachalo vrashchat'sya.  YA  ne  stal tratit' vremya na to,
chtoby  pricelit'sya.   Kogda  moe  vrashchavsheesya  telo  okazalos'  v  takom
polozhenii,  chto  dulo ruzh'ya vyshlo na  uroven' d'yavol'skoj,  uhmylyavshejsya
rozhi, ya spustil kurok.
   Vystrel okazalsya udachnym -  on  vchistuyu snes  monstru bashku.  Znachit,
udacha vse-taki ne sovsem ot menya otvernulas'.
   Ot vystrela menya po inercii rezko otbrosilo nazad i  snova zakrutilo.
Ostanovit'sya udalos', lish' uhvativshis' za poruchni. Sorvav s plecha ruzh'e,
ya snova rvanulsya na prezhnyuyu ishodnuyu poziciyu.
   Dvoe  ostavshihsya monstrov obo  mne,  kazalos',  nachisto zabyli -  oni
scepilis' v  smertel'noj shvatke,  pustiv v  hod klyki i kogti,  pytayas'
razodrat' drug  drugu glotki.  Krovavye ruch'i stekali po  ih  skladchatym
podborodkam i mgnovenno vosplamenyalis'.
   Interesno,  ne  moglo  li  tak  sluchit'sya,  chto  na  neskol'ko tvarej
prihodilsya vsego odin mozg i  dostatochno bylo ubit' ego nositelya,  chtoby
ostal'nye naproch' lishilis' rassudka?
   CHto zh, logichno - Razumu, organizovavshemu vtorzhenie prishel'cev, vpolne
hvatilo by proyavlyat' svoe mogushchestvo lish' cherez odnogo ili dvuh monstrov
v kazhdoj gruppe. Po vsej vidimosti, mne udalos' otstrelit' golovu takomu
nositelyu.  |tot  lyubopytnyj kazus nado obyazatel'no prinyat' k  svedeniyu i
vposledstvii ne preminut' im vospol'zovat'sya.
   YA  terpelivo  dozhdalsya,  poka  odna  bezmozglaya  klykastaya  tvar'  ne
razdelaetsya s  drugoj,  a  potom nagradil pobeditelya chestno zarabotannym
prizom -  prizhavshis' spinoj k  stene,  ot  dushi  vsadil emu  v  haryu  iz
drobovika neslabyj zaryad dvenadcatogo kalibra.
   Put' osvobodilsya, i ya vnov' otpravilsya po koridoru k zone normal'nogo
prityazheniya. V samom dal'nem severnom konce urovnya ya nashel pereklyuchatel',
otkryvavshij dver',  kotoraya vela na lestnicu -  k  vyhodu iz central'nyh
proizvodstvennyh pomeshchenij.
   Na sleduyushchem prolete vertikal'noj, metallicheskoj, reshetchatoj lestnicy
komp'yuternaya stanciya privetstvovala menya  ocherednoj luzhej  zelenoj zhizhi.
No  teper' eto  menya  osobenno ne  bespokoilo -  ya  byl  gotov topat' po
yadovitoj slyakoti stol'ko,  skol'ko vyderzhat botinki.  Mne prosto pozarez
nado  bylo  otsyuda  vybrat'sya!   YA  pripustilsya  bezhat'  bez  oglyadki  i
ostanovilsya lish' togda,  kogda soobrazil, chto psih nenormal'nyj, kotoryj
proektiroval etot uroven',  zadumal ego takim obrazom, chto zdes' skol'ko
ugodno mozhno begat' po krugu, tochnee govorya, do teh por, poka begushchij ne
zametit etogo.
   Komp'yuternaya stanciya  byla  postroena tak,  kak  budto  ee  stroiteli
zanimalis' etim v  bredu.  Vse zdes' poshlo u  menya naperekosyak s  samogo
nachala.  Znakov Arlin ya ne nahodil, hot' i ryskal po zakoulkam i tupikam
nelepogo urovnya bez peredyshki.  Libo ona poshla sovershenno drugim putem i
nashi  dorogi  ne  pereseklis',  libo  -  chto  bolee  veroyatno -  ee  uzhe
podzhidali, kogda ona spustilas' s lestnicy, i ej prishlos' vstupit' v boj
i  srazhat'sya do  teh  por,  poka ne  nashlos' podhodyashchego ukrytiya.  Samym
gnusnym vo vsej etoj situacii bylo to,  chto ya - naskol'ko mne izvestno -
nahodilsya na  poslednem,  samom  nizhnem urovne podzemnyh sooruzhenij.  No
dazhe esli tvari utashchili Arlin eshche  nizhe,  mne vse ravno lyuboj cenoj nado
bylo ee najti...  ili ee ostanki. Bol'she devushke devat'sya bylo nekuda. V
pomeshcheniyah stancii  monstrov okazalos' nemnogo.  Parochku ya  podstrelil v
spinu -  i  gordosti pri etom osobo ne ispytyval,  -  no v  osnovnom mne
udavalos' izbegat' nezhelatel'nyh stychek.
   Po doroge ya  nashel dve sinie magnitnye kartochki i tri zheltye,  prichem
odnu pozaimstvoval u  "mertvogo" zombi.  Kto-to  ili chto-to otgryzlo emu
obe  nogi  i  odnu ruku;  tem  ne  menee v  etom kuske nezhivogo tela eshche
teplilas' zhizn',  i,  kogda ya  k nemu priblizilsya,  zombi popytalsya menya
ukusit',  no ya okazalsya ne tol'ko provornee, no i bezzhalostnee. Vybiv iz
etogo ogryzka ostavshiesya mozgi,  ya  oblegchil ego uchast' i ne pobrezgoval
vzyat'  sebe  zatknutuyu u  nego  za  poyas  magnitnuyu kartochku.  A  eshche  ya
natknulsya na  dve  pochti  dotla sozhzhennye shemy urovnya.  Lish'  blagodarya
prisushchej mne nastyrnosti i  upryamstvu ya  nashel to,  chto iskal,  a imenno
odnu iz bol'shih,  metallicheskih dverej, stoyavshih mezhdu mnoj i cel'yu moih
poiskov i nastoyatel'no trebovavshih,  chtoby v ih past' zasunuli magnitnuyu
kartochku.
   Odnako u etoj proklyatoj dveri byla eshche odna specificheskaya osobennost'
- skripuchij,   gnusavyj,  omerzitel'nyj  golos,  podobnyj  mehanicheskomu
golosu  avtomata s  platnoj stoyanki dlya  avtomobilej,  kotoryj napominal
kazhdomu vladel'cu mashiny:  "Ne zabud'te vzyat' vashu kvitanciyu",  -  budto
vse  oni  byli  lohami  iz   kakogo-nibud'  arkanzasskogo  zaholust'ya  i
predstavleniya ne imeli o  tom,  kak parkovat'sya na platnyh avtostoyankah.
Nikakomu monstru i  v  golovu  by  ne  prishlo sozdat' nastol'ko durackoe
prisposoblenie dlya togo,  chtoby vyvesti vas iz sebya.  |to bylo podlinnoe
proizvedenie iskusstva,  prednaznachennoe isklyuchitel'no dlya  togo,  chtoby
davit'  na   psihiku,   i   v   nem  yavno  proslezhivalas'  pechat'  chisto
chelovecheskogo idiotizma.
   - Zdravstvujte,  -  gnusavo vyaknula dver'. - CHtoby vyjti s territorii
komp'yuternoj stancii,  pozhalujsta,  vstav'te v  shchel'  zolotuyu  magnitnuyu
kartochku.
   Nu,  chto  zh,  ya  reshil,  chto  zheltaya  kartochka vpolne mogla  zamenit'
zolotuyu. YA vstavil ee v otverstie, i merzkaya deshevka probubnila:
   - Spasibo.  Dlya togo,  chtoby vyjti s territorii komp'yuternoj stancii,
pozhalujsta, vstav'te v shchel' sinyuyu magnitnuyu kartochku.
   Uslyshav za spinoj vopli,  donosivshiesya iz koridora,  ya podumal o tom,
chto,  poka eta  durackaya dver' poloskala mne  mozgi,  o  moih namereniyah
avtomaticheski okazalis' osvedomleny nevedomye "ohranniki".  YA  vsunul  v
shchel'  sinyuyu kartochku,  hotya  zaranee mog  predskazat',  chto  posle etogo
proizojdet.
   - Spasibo.  Dlya togo,  chtoby vyjti s territorii komp'yuternoj stancii,
pozhalujsta, vstav'te v shchel' krasnuyu magnitnuyu kartochku.
   Mogu pobit'sya ob zaklad, chto esli na etom urovne byla takaya kartochka,
to ya vpolne smog by sojti za babuina s krasnoj zadnicej.
   Ne  dlya  togo ya  poshel v  morskuyu pehotu,  chtoby obrashchat' vnimanie na
marazmaticheskij bred.  Dazhe s monstrami klykastymi legche spravit'sya, chem
s chelovecheskim idiotizmom!  Obojti voznikshuyu problemu,  v principe, bylo
neslozhno.  Kogda v  poslednij raz ya  vospol'zovalsya raketoj,  oshibka moya
sostoyala v tom,  chto ya nahodilsya slishkom blizko ot mesta vzryva. Na etot
raz ya reshil otojti ot dveri na bolee prilichnoe rasstoyanie i, krome togo,
zagorodit'sya ot vzryvnoj volny lestnichnym proletom i kolonnoj.
   YA  poslal v  dver'  dve  rakety odnovremenno,  chtoby byt'  sovershenno
uverennym  v  dejstvennosti vystrela.  Rezul'tat prevzoshel samye  smelye
ozhidaniya -  on delal chest' morskoj pehote.  Nesmotrya na strashnyj grohot,
kotoryj na etot raz menya ne oglushil,  vse proizoshlo imenno tak, kak bylo
zadumano.
   Prohodya  cherez  dymyashchiesya,  iskorezhennye ostanki  zheleznoj  dveri,  ya
ispytyval bol'shee udovletvorenie,  chem  kogda  vzorval bochki  s  zelenoj
otravoj vmeste s  komnatoj,  bitkom nabitoj zombi.  Na etot raz ya  nanes
neshutochnyj  udar  podlinnomu  zlu  -  chelovecheskoj  gluposti  i  tem  ee
nositelyam, kotorye sproektirovali stol' nelepye sooruzheniya.
   S etogo momenta menya bol'she ne volnovali ni magnitnye, ni kakie by to
ni  bylo drugie klyuchi.  Nichto ne moglo menya teper' ostanovit'.  V  samom
dal'nem  uglu  pomeshchenij stancii,  ya  nakonec  nashel  lift,  kotoryj mog
vyvesti menya otsyuda -  eto stalo by nagradoj za zloklyucheniya s  durackimi
magnitnymi kartochkami.
   SHahta lifta okazalas' do  otkaza zabitoj ostankami lyudej i  zhivotnyh,
kak kakaya-to d'yavol'skaya silosnaya bashnya.  Ne znayu, skol'ko vremeni ya tam
stoyal, tupo ustavivshis' na koshmarnoe zrelishche. K gorlu podkatila toshnota,
i  v  techenie neskol'kih minut menya strashno rvalo.  Kazalos',  poslednie
sily ostavili menya,  vse telo,  kak v  lihoradke,  bila melkaya -  drozh'.
Neskol'ko minut v  golove vertelas' tol'ko odna  mysl':  ya  spustilsya na
samoe  dno  sooruzhenij,  prorublennyh v  skalistoj tolshche  Fobosa,  chtoby
okazat'sya v  tupike!  Dal'she idti  bylo nekuda -  edinstvennyj put',  po
kotoromu ya mog vernut'sya nazad, lezhal cherez te zhe ispytaniya, kotorye mne
prishlos' preodolet' pri spuske. YA znal, chto ne smogu snova projti toj zhe
dorogoj, no zaryvat', kak straus, golovu v pesok tozhe ne sobiralsya. Esli
by snova prishlos' povtorit' vse,  chto ya  ispytal radi spaseniya Arlin,  ya
sdelal by eto bez teni somnenij, a potom upoval by na chudo, kotoroe odno
pomoglo by ej izbezhat' lovushku, v kotoruyu popal ya sam.
   Mne  snova  prishlo v  golovu vzorvat' Fobos k  chertovoj materi,  hotya
takoj plan  treboval ser'eznoj podgotovki.  V  lyubom sluchae eto  bylo by
luchshe,  chem dat' ublyudkam oderzhat' verh nad lyud'mi! Tut ya zametil, chto v
polu  obrazovalas'  krovavo-krasnaya,  zloveshche  mercavshaya  dyra  -  gotov
poklyast'sya,  chto eshche sekundu nazad ee  tam ne  bylo.  Iz  omerzitel'nogo
otverstiya  ishodilo  dikoe  zlovonie,  slovno  na  skovorode podzharivali
chelovecheskuyu plot'. Kak-to noch'yu, kogda ya stoyal v karaule v nashem lagere
v  Kefiristane,  mestnyj terrorist brosil bombu v kazarmu,  gde spokojno
spali nashi rebyata. ZHiv'em sgorelo tridcat' tri bojca. Zapah, kotoryj tam
stoyal,  ya ne smogu zabyt' do konca svoih dnej.  CHerez sorok vosem' chasov
posle etogo menya pereveli v rotu "Foks".
   Dyra pul'sirovala v takt bieniya serdca.  Vglub' etoj vonyuchej skvazhiny
veli,   esli  mozhno  tak  vyrazit'sya,  "stupeni"  nezhno-rozovogo  cveta,
kotorye, na pervyj vzglyad, napominali ne to hryashchi, ne to pozvonki, ne to
eshche kakie-to vlazhnye kuski eshche nedavno zhivoj ploti.
   I  bez  semi pyadej vo  lbu  legko ponyat',  chto  ni  odno chelovecheskoe
sushchestvo dazhe v  bredovoj goryachke ne v  sostoyanii do takogo dodumat'sya -
ochevidno eto  dazhe dlya  takogo neprobivaemo tupogo idiota,  kak  morskoj
pehotinec.  Pokorivshis' nevedomoj vole,  ya perekinul cherez plecho ruzh'e i
vintovku,  proveril v  kobure avtomaticheskij pistolet i  stal spuskat'sya
vniz po lipkoj, vlazhnoj, uprugoj lestnice.
   Vnizu  vse  tonulo  v  mutnom  krasnovatom mareve.  SHatkie stupeni iz
chego-to,  napominavshego chelovecheskie vnutrennosti,  veli v samyj bol'shoj
iz  vseh  koridorov,  kotorye mne  dovelos' videt' na  baze.  Mozhno bylo
podumat',  chto on vybit v  skal'noj tolshche Fobosa,  kak i tot prohod,  po
kotoromu ya  shel na  laboratornom urovne,  odnako zdes' kazalos',  chto na
stenah vystupaet isparina, kak i na stupenyah lestnicy. Zataiv dyhanie, ya
podoshel blizhe k  stene i  uvidel na  nej sotni,  net -  tysyachi nebol'shih
otverstij,  kotorye otkryvalis' i zakryvalis' v tom zhe samom razmerennom
ritme,  chto i krasnovataya dyra, cherez kotoruyu ya syuda popal. CHto skazat',
etih nablyudenij mne hvatit na vsyu ostavshuyusya zhizn'.
   I tut -  slava nebesam -  ya snova uvidel zavetnye bukvy A. S., tol'ko
znachitel'no bol'shego razmera, chem ran'she. Dazhe v samom serdce ada u menya
dostalo sil na to,  chtoby podbodrit' sebya mysl'yu o  tom,  chto ya ne odin.
Pravda,  nasvistyvat' ot  radosti  veseluyu melodiyu ya  ne  stal,  a  lish'
pechal'no ulybnulsya.
   Znak,  ostavlennyj Arlin, soprovozhdalsya grubym izobrazheniem cherepa so
skreshchennymi kostyami i strelkoj, ukazyvavshej pryamo vpered. Vtoraya strelka
byla napravlena na uzkuyu shchel' v stene,  kotoraya v etom meste prohodila v
obychnoj skal'noj porode -  takoj privychnoj i  znakomoj,  a ne v pokrytoj
ritmichno pul'sirovavshimi otvratitel'nymi otverstiyami.  SHCHel' vela naruzhu,
tuda,  gde byl vyhod iz kromeshnogo ada. |to mesto dolzhno bylo nahodit'sya
v  sotnyah  metrov  pod  poverhnost'yu Fobosa,  i  tem  ne  menee,  skvoz'
zagadochnuyu rasshchelinu ya  uvidel  dnevnoj  svet.  Zrelishche  bylo  nastol'ko
nesuraznym, chto ya otkazyvalsya verit' svoim glazam.
   Po druguyu storonu treshchiny bylo svetlo,  kak dnem. Interesno, mozhno li
v nee prolezt'?  Mogla li eto sdelat' Arlin?  YA dotronulsya rukoj do kraya
treshchiny i oshchutil lipkuyu,  svernuvshuyusya krov', kotoraya poyavilas' zdes' ne
bol'she,  chem paru chasov nazad. Gospodi, Presvyataya deva Mariya... U menya v
golove proplylo videnie: Arlin vybralas' otsyuda imenno v etom meste. Ona
protiskivalas' na tu storonu s  takim osterveneniem,  chto edirala s tela
kozhu chut' li ne do myasa -  no ej bylo vse ravno. Ej nado bylo vybrat'sya;
ona dolzhna byla vyskochit' naruzhu vo  chto by to ni stalo i  imenno v  tot
moment, potomu chto cherez pyat' sekund moglo byt' uzhe pozdno.
   |to  nehitroe umozaklyuchenie privelo menya k  ochevidnomu vyvodu:  Arlin
uvidela nechto takoe, chto dazhe ee privelo v neopisuemyj uzhas.



   YA obaldelo ustavilsya na cherep so skreshchennymi kostyami. CHto by ni zhdalo
menya vperedi,  ono dolzhno byt' nastol'ko strashnym,  chto Arlin predpochla,
sdiraya do  krovi kozhu,  prodirat'sya skvoz' shchel'  v  stene,  lish'  by  ne
vstrechat'sya s  etim licom k  licu.  I  vse  ravno ona reshilas' potratit'
neskol'ko  bescennyh sekund  na  to,  chtoby  predupredit' znakom  vashego
pokornogo slugu.
   K  schast'yu,  mne ne  prishlos' razgadyvat' tajnu cherepa so skreshchennymi
kostyami.  S menya bylo dostatochno togo, chto devushka smogla protisnut'sya v
shchel'.
   Otkuda-to iz nedr uhodivshego vdal' koridora stali donosit'sya tyazhelye,
gulkie,  ritmichnye udary,  kak budto gde-to  v  mile vperedi neizvestnyj
razmerenno bil v  ogromnyj baraban.  Nu i  pust' sebe b'et,  mel'knulo v
golove,  lish' by  menya eto  nikak ne  kasalos'.  YA  snyal vse vooruzhenie,
ryukzak s  boepripasami,  bronezhilet i  prosunul pravuyu ruku,  a za nej i
plecho v shchel'.
   Dal'she delo ne poshlo.  Uperevshis' nogami v pol,  ya popytalsya naddat',
chtoby  eshche  nemnogo  protisnut'sya v  proklyatuyu  treshchinu,  no  uzhe  cherez
neskol'ko minut,  obodravshis',  ponyal, chto popadu na tu storonu tol'ko v
tom  sluchae,  esli  raschlenyu sebya i  po  chastyam perekinu.  YA  zadumalsya.
Interesno,  a  esli by ya  dejstvitel'no stolknulsya s tem,  chto podzhidalo
vperedi i chto,  po vsej vidimosti,  prishlos' uvidet' Arlin,  ne stalo by
takoe reshenie optimal'nym?
   YA  sel na pol i  v rasteryannosti podper rukami golovu.  Nazvat' Arlin
trusihoj ne mog by nikto. CHego zhe ona tak ispugalas'?
   YA podnyalsya i v ocepenenii stal natyagivat' bronezhilet. Kak govoril kot
Mehitabel' tarakanu Archi: chtozachert, chtozachert. A mne-to kazalos', ya uzhe
proshel vse krugi ada; oshibsya, vidno. Hotya, konechno, mozhno i zdes' sidet'
sidnem, poka ot goloda ne sdohnu.
   YA poplelsya cherepash'im shagom. Menya vsego tryaslo, kak v lihoradke, hot'
v  ruke i byla zazhata zaryazhennaya raketnaya ustanovka.  A chto esli ya nos k
nosu stolknus' s...  a,  chert ego znaet,  s  chem?  Pushchu togda v etot nos
poganyj raketu i  uspokoyu navsegda.  Pravda,  esli  dejstvitel'no nos  k
nosu, to raketa neminuemo podzharit i kaprala Flaya.
   Razmyshleniya moi  prerval staromodnyj derevyannyj lift,  pered  dvercej
kotorogo  v  stenu  byla  vmontirovana takaya  zhe  staromodnaya,  pokrytaya
rzhavchinoj knopka. No menya uzhe nichem nel'zya bylo udivit' - v takom meste,
gde sushchestvovali lestnicy iz chelovecheskih vnutrennostej,  vpolne umesten
lyuboj muzejnyj eksponat.
   YA  nazhal na knopku.  Lift nespeshno spustilsya s  protivnym,  skripuchim
zvukom.  Ehal sebe i ehal - kak ni v chem ne byvalo. A kogda ostanovilsya,
ya  shagnul v  kabinu.  CHto eshche mne ostavalos' delat'?  Vnutri byla tol'ko
odna knopka, kotoruyu ya i nazhal.
   Lift  skripel i  stonal,  budto emu  sto  let,  opoveshchaya starikovskim
bryuzzhaniem  o   moem  pribytii  teh,   kto  menya  podzhidal.   YA  nemnogo
pohorohorilsya,  prikidyvaya,  v  kakuyu  ruku  vzyat'  ruzh'e.  Nakonec lift
ostanovilsya,  ya vyshel i...  o,  Bozhe!  Uvidel kartinu, ot kotoroj volosy
vstali dybom!
   Na dvuh zheleznyh tronah vossedali gromadnye,  ognenno-krasnye,  samye
uzhasnye  iz  vseh  demonov,  kotoryh mozhno  bylo  sebe  predstavit'.  Po
sravneniyu  s  nimi  ostal'nye  monstry  kazalis'  zabavnymi chudikami  iz
detskih mul'tikov,  kotorye obychno pokazyvayut utrom po subbotam. To byli
gigantskie minotavry s  kozlinymi nogami i svirepogo vida vitymi rogami,
vozvyshavshimisya nad  ploskimi,  shirokimi golovami.  Ih  grudi  i  lapishchi,
kazalos', vylepleny iz odnih muskulov. A uzhasnye klyki ne shli ni v kakoe
sravnenie s  hilymi zub'yami,  kotorye ya  videl do  sih por u  ih men'shih
sobrat'ev. Voistinu, eto byli knyaz'ya ada...
   Oni  ustavilis' pryamo  na  menya.  Glazeli  sebe  i  glazeli -  nichego
horoshego eto ne predveshchalo.
   YA zamer. Lihoradka usililas', ya tryassya, kak osinovyj list na vetru. V
mozgu pul'sirovala tol'ko odna mysl':  uzh esli reshil Gospod' podvergnut'
menya ispytaniyam, to chashu siyu dal ispit' do samogo dna!
   D'yavol,  sidevshij  na  levom  trone,  podnyalsya  i  vozvestil  o  sebe
gromopodobnym rychaniem, ot kotorogo krov' styla v zhilah.
   Nu,  davaj, Flaj, davaj zhe, chert tebya deri! SHeveli mozgami, soobrazhaj
skoree,  kak  nogi unesti ili  iz  etih tvarej duh  vyshibit'.  Mne  byla
nenavistna kazhdaya minuta kazhdogo dnya,  provedennogo na  ostrovah Perris,
no vmeste s tem do oduri zahotelos' poklonit'sya v nogi serzhantu Sternu i
pocelovat' ego  do  bleska  nachishchennye botinki  za  kazhduyu  sekundu  teh
urokov,  kotorye on mne tam prepodal.  Mysl' tshchetno ryskala po zakoulkam
pamyati v poiskah slov molitvy,  no vse vremya natykalas' na odno i to zhe:
"|j,  Iisus...",  hot' ya i znal - tak molitvu tvorit' negozhe. A nogi tem
vremenem - spasibo serzhantu Sternu - dvigalis' v avtomaticheskom rezhime.
   Ne verya sobstvennoj sposobnosti begat' s  takoj skorost'yu,  ya streloj
metnulsya vpered i,  so  svistom proskochiv mezhdu  zarosshimi buroj sherst'yu
nogami,  okazalsya v  neproglyadnoj t'me za  spinoj gigantskih minotavrov!
Bud' oni hot' nemnogo pomen'she, ya by tochno na lench im dostalsya.
   Sprava i  sleva  poslyshalos' uzhe  znakomoe utrobnoe kaban'e hryukan'e.
Nessya ya do teh por,  poka ne natknulsya na stenu,  prilichno stuknuvshis' o
nee  nogoj.  No  sejchas na  takuyu erundu nechego bylo  vnimaniya obrashchat'.
Razvernuvshis' i gromko vyrugavshis', ya dostal iz-za spiny ruzh'e.
   Esli  etim  ublyudochnym  svinym  tvaryam  nuzhen  Flaj  Taggart,   pust'
poprobuyut ego vzyat'... no deshevo on im svoyu shkuru ne ustupit!
   Hryukayushchaya nechist' brala menya v  kol'co;  gnusavoe sopenie i  golodnoe
rychanie priblizhalis'. CHto za chert - ya ved', kazhetsya, eshche zhivoj. YA podnyal
ruzh'e i vystrelil pryamo pered soboj.
   Odin iz hryukayushchih demonov vzvyl ot boli.  Aga, znachit, v nih vse-taki
mozhno popast', i eto im yavno ne nravitsya! A mne tak ochen'.
   Toropilsya ya  ne  zrya -  stena,  vdol' kotoroj ya  mchalsya,  izgibalas'.
Zavernuv za ugol,  obrazovannyj ee izlomom, ya stuknulsya razbitoj nogoj o
bochku s zelenym yadom.
   Slaboe  izumrudnoe mercanie privleklo moe  vnimanie.  Ni  sekundy  ne
razdumyvaya,  chtoby ne  tratit' vremeni zrya,  po  hodu dela vzveshivaya vse
"za"  i  "protiv",  ya  perevernul bochku.  Sto  dvadcat' litrov  sklizkoj
zelenoj otravy rasteklis' po polu. Ugol pomeshcheniya, gde ya stoyal, ozarilsya
d'yavol'skim zelenovatym mercaniem.  Teper'  ya  mog  razglyadet'  to,  chto
tvorilos' vokrug.
   Znachitel'naya chast'  prostranstva byla  zastavlena bochkami  s  zelenoj
zhizhej.  Monstrov, kotorye za mnoj ohotilis', ya tak i ne uvidel - na menya
napadali privideniya.  Okazalos',  chto privideniya i hryukayushchie tvari - eto
odno  i  to  zhe.  A  vashemu  pokornomu sluge  Flinnu Taggartu nikogda ne
nravilos' vystupat' v roli dichi.
   Otvernuvshis' ot plyashushchih zelenovatyh tenej,  ya vglyadyvalsya v temnotu,
no nichego ne mog razlichit'.  Vmeste s  tem ya byl sovershenno uveren,  chto
menya eta mraz' ne tol'ko videla, no i gotovilas' rasterzat'.
   YA vystrelil. Tol'ko ne v prividenie, a v bochku s toksichnymi othodami.
   Cepnaya reakciya vzryvov progrohotala uzhe  posle  togo,  kak  ya  nichkom
rasplastalsya na  polu.  Ob  ostavavshihsya desyati ili dvenadcati raketah ya
vspomnil slishkom pozdno. K schast'yu, plamya vzryvov menya ne nastiglo.
   Kak tol'ko edkij dozhd' yadovityh bryzg prekratilsya,  ya  vskochil.  Menya
sil'no shatalo - vidimo, povredilsya vestibulyarnyj apparat. CHtoby snova ne
svalit'sya na pol, ya pytalsya neuklyuzhe balansirovat', a dulo ruzh'ya plyasalo
iz storony v storonu. No privideniya moi, vrode, sdohli. Po krajnej mere,
snova napadat' na menya oni ne pytalis'.
   Ozirayas'  po  storonam,  v  rasseyannom zelenovatom mercanii  miriadov
mel'chajshih kapelek svetyashchejsya yadovitoj zhizhi,  razletevshihsya povsyudu, ya s
udivleniem obnaruzhil,  chto  nahozhus'  v  ogromnom  zale,  imevshem  formu
pyatiugol'noj zvezdy.  V principe, eto ne protivorechilo ostal'nym zdeshnim
strannostyam.  Esli tut byla svastika, sostavlennaya iz kolonn, uhodyashchih v
pol,  chto  moglo pomeshat' bezumnomu arhitektoru sproektirovat' komnatu v
forme pyatikonechnoj zvezdy? Uvy, moya peredyshka okazalas' slishkom kratkoj:
koshmarnye knyaz'ya ada uvideli vzryv i  uzhe shli navstrechu vyyasnit',  v chem
delo.
   Na  etot raz ya  chetko predstavlyal,  s  chem mne predstoit stolknut'sya.
Nezavisimo ot togo,  chto v svoe vremya nam,  mal'chishkam, pytalis' vnushit'
monahini,  ya  snova i  snova povtoryal,  chto  stolknulsya s  inymi formami
zhizni,  a  ne s demonami.  Ne mogli zhe oni i v samom dele byt' ischadiyami
ada! Ved' ad - eto vsego lish' mificheskij vymysel.
   YA  navel raketnuyu ustanovku na  pervogo knyazya ada i  s  soroka metrov
poslal v  nego  zaryad.  Vzryv  otbrosil d'yavol'skuyu tvar' na  spinu,  no
minotavr kak ni v chem ne byvalo podnyalsya na nogi.  YA prosto glazam svoim
ne mog poverit'!
   Vypustiv v nego vtoruyu raketu, ya odnim dvizheniem perezaryadil raketnuyu
ustanovku i  snova  vystrelil.  Gigant snova  podnyalsya s  pola.  K  nemu
podoshel ego sobrat. Takoj rasklad v moi plany ne vhodil.
   Oba chudovishcha ukazyvali kogtistymi lapami v moyu storonu. Odnako vmesto
obychnyh  ognennyh  sharov   iz   gnusnoj  slizi   eti   d'yavoly  strelyali
zelenovatymi sgustkami energii iz kakih-to prisposoblenij, ukreplennyh u
nih pryamo na zapyast'yah.  YA  uspel uvernut'sya ot proletevshego nad golovoj
zelenogo zaryada,  no  volosy moi  pri  etom vstali dybom.  Uzh  ne  znayu,
naskol'ko ih  oruzhie bylo demonicheskim,  no v  ego smertel'noj opasnosti
somnenij u menya ne vozniklo ni na sekundu.
   Snova nastala moya ochered' delat' otvetnyj hod.  V otchayanii ya poslal v
pervogo knyazya ada chetvertuyu raketu.  Mne pokazalos', chto na etot raz ona
prichinila emu oshchutimyj vred. CHudovishche upalo, no kak-to chereschur medlenno
podnyalos'. Kazalos', emu bol'she ne pod silu opredelit', gde ya nahozhus'.
   Strelyat' vo  vtorogo minotavra ne  imelo smysla,  poka ya  ne opredelyu
uyazvimoe mesto pervogo.  Da,  teper' ya  byl uveren,  chto k  etoj parochke
nazvanie minotavr podhodilo,  i ochen' tochno.  Demonami oni ne byli. Odno
takoe chudovishche ubil v svoe vremya grek po imeni Tesej.
   Snova perezaryadiv ustanovku,  ya  vypustil po monstru pyatuyu raketu i v
konce koncov dostig celi:  vrag moj opyat' povalilsya navznich', no na etot
raz podnyat'sya uzhe ne  smog.  Odnako iz teh zhe neponyatnyh mne pobuzhdenij,
chto i ego men'shie omerzitel'nye sobrat'ya,  on protyanul moshchnuyu, kogtistuyu
lapu i ucepilsya za kozlinuyu nogu vtorogo knyazya ada.
   Tot popytalsya osvobodit'sya,  i  ya  ponyal,  chto pora vmeshat'sya mne.  S
ledenyashchim dushu voplem ya podskochil k nemu,  no ne nastol'ko blizko, chtoby
on  mog do  menya dotyanut'sya svoimi kogtyami.  Raz座arennyj minotavr zhazhdal
razmazat' menya po stenke, no vystrelit' iz energeticheskogo ustrojstva ne
dogadalsya -  mol'by  moi  byli  uslyshany.  YA  podalsya vpered i  napravil
raketnuyu ustanovku pryamo v  ogromnuyu,  rychashchuyu past' chudovishcha.  Ostalos'
lish' nazhat' na spuskovoj kryuchok...
   O  smradnom dyhanii  adskoj  tvari  pozvolyu sebe  umolchat'.  Minotavr
proglotil  malen'kuyu  raketu  tak,   kak   budto  eto   byla  oblatka  s
polivitaminom,  i ego v pryamom smysle slova kak vetrom sdulo. YA stoyal ot
nego  tak  blizko,  chto  vzryvnoj volnoj menya otshvyrnulo na  pol,  i  na
kakoe-to  vremya  ya  naproch' vyrubilsya,  a  kogda ochuhalsya,  to  bezmerno
udivilsya, chto zhiv.
   Poteryat' soznanie v  podobnom meste ravnosil'no tomu,  chtoby poluchit'
besplatnyj bilet pryamikom na tot svet.
   YA lezhal v tom zhe samom ogromnom zale v forme pyatikonechnoj zvezdy,  no
steny ego  obrushilis',  otkryvaya put' naruzhu.  I  eto  menya obespokoilo,
potomu  chto,  po  moim  soobrazheniyam,  snaruzhi ya  dolzhen  byl  mgnovenno
prevratit'sya v  okochenelyj trup,  neizvestno kuda  nesushchijsya v  otkrytom
kosmose.
   Odnako  vozduha  mne   vpolne  hvatalo,   a   vmesto  chernoj  pustoty
kosmicheskogo prostranstva ya uvidednebo,  tochnee govorya,  zaslonyavshie ego
nizko navisshie grozovye tuchi,  gonimye vetrom. Gde by ya ni nahodilsya, na
Fobose takogo prosto byt' ne  moglo -  v  etom ya  byl uveren na  vse sto
procentov.
   Vyjdya  iz   razvalivshegosya  zdaniya,   ya   natknulsya  na  platformu  s
pereklyuchatelem i nazhal na nego.  Vydvinulas' lestnica.  CHtozachert, Archi,
chtozachert... YA stal medlenno po nej podnimat'sya.
   Na  samoj  ee  vershine stoyali Vorota...  dejstvuyushchie Vorota.  Na  nih
mercal kakoj-to simvol,  no kogda ya popytalsya ego poluchshe razglyadet',  u
menya diko zabolela golova. YA otvel vzglyad i podoshel poblizhe.
   Provalit'sya  na   meste,   esli  ryadom  s   etim  simvolom  ne   bylo
dolgozhdannogo znaka Arlin,  prichem strelka ukazyvala pryamo na simvol, ot
kotorogo  tak  raskalyvalas' golova.  Arlin  napisala odno  edinstvennoe
slovo - VYHOD?
   Otvetit' na ee vopros ya  ne mog,  no somnenij u menya ne bylo nikakih.
Esli etim putem proshla Arlin... Znachit, i ya im dolzhen projti.
   Ne oglyadyvayas', ya sdelal shag vpered.



   Vremya utratilo dlya Flaya Taggarta vsyakij smysl,  kak i  osoznanie togo
fakta, chto on - Flaj Taggart. Telo svoe on ne chuvstvoval, potomu chto ego
ne bylo,  hotya kakie-to otdalennye reminiscencii o tom,  chto eto ne tak,
budili v  soznanii neyasnye otzvuki myslej,  skoree pohozhih na bessvyaznye
fragmenty zabytogo sna.  Samym sil'nym okazalos' oshchushchenie dvizheniya, no k
smutnym otzvukam neyasnyh vospominanij o  tele ono ne imelo rovnym schetom
nikakogo otnosheniya.
   Vspominalas' ruka,  tvoryashchaya  druguyu  ruku,  voznikalo oshchushchenie nogi,
prichem ono bylo boleznennym,  poskol'ku on  gde-to ushib koleno.  CHuvstvo
boli v  poyasnice vyzyvalo neyasnoe vospominanie o ploti i krovi,  kotorye
nekogda byli ego spinoj.
   Tochno tak zhe pamyat' o  dyhanii napominala o  legkih.  Voznikavshee pri
etom  oshchushchenie pochemu-to  associirovalos' s  zharkimi  letnimi  dnyami  na
beregu morya i kaplyami pota, vystupavshimi na lbu.
   Potom pochudilos', chto telo parit v zharkih potokah vozduha, postepenno
stanovivshihsya prohladnymi;  golovokruzhenie ottogo,  chto  on  paril  vniz
golovoj,  vyzyvalo  toshnotu  i  vospominaniya  o  zheludke.  Padenie  bylo
nedolgim; snachala on obodral koleni o tverduyu metallicheskuyu poverhnost',
a potom o nee zhe udarilsya golovoj. Vozduh vokrug obdal holodom.
   On mignul i vspomnil o tom,  chto bolela golova. Krome gonyavshihsya drug
za  drugom v  neproglyadnoj temnote krasnyh i  belyh  pyaten on  nichego ne
videl.  Pri mysli o tom, chto eto slepota, ego ohvatila panika, no zrenie
stalo ponemnogu vozvrashchat'sya,  hotya nichego podhodyashchego, na chto stoilo by
smotret', poblizosti ne okazalos'.
   Svet byl tusklym.  Emu snova zahotelos' vdohnut' svezhij vozduh polnoj
grud'yu,  kak togda, kogda on reshilsya vstupit' na platformu. On tak dolgo
dyshal   spertym  vozduhom  letevshego  na   Mars   kosmicheskogo  korablya,
marsianskoj bazy  i  pomeshchenij,  raspolozhennyh v  tolshche  skal'nyh  porod
Fobosa,  chto pochti zabyl,  chto eto takoe -  polnoj grud'yu vdyhat' svezhij
vozduh.  Dazhe esli vozduh ne byl nastoyashchim, emu vse ravno hotelos' snova
ispytat' eto chuvstvo.  No,  napolniv do  otkaza legkie,  on oshchutil zapah
gnilyh limonov,  kotoryj byl  emu  znakom s  togo momenta,  kak on  ubil
pervogo zombi.  On snova pochuvstvoval sebya chelovekom,  no vozvrashchat'sya v
ad  emu  sovsem ne  hotelos'.  Ved' on  kuda-to  peremestilsya s  pomoshch'yu
nevedomoj sily!  Morskogo pehotinca ne pokidala mysl',  chto on perenessya
kuda-to ochen' daleko, chtoby okazat'sya v...
   YA  dazhe  otdalennogo  predstavleniya  ne  imel,   kuda  menya  zaneslo.
Instinktivnym dvizheniem potyanulsya k  poyasu za avtomaticheskim pistoletom,
kotoryj proshche i bystree vsego pustit' v hod. Ruka uperlas' v nagoe telo.
Grud' ne byla prikryta absolyutno nichem.  Vytyanuv sheyu,  ya obnaruzhil,  chto
sovershenno golyj.
   Gospodi,  Presvyataya deva Mariya!  Vmeste s  odezhdoj ya lishilsya i oruzhiya
--drobovika,  vintovki "Sig-Kau" i raketnoj ustanovki, kotorye dostalos'
mne s takim trudom!
   To,  chto  vo  vremya  etogo  strannogo puteshestviya ya  lishilsya  odezhdy,
osobenno menya  ne  bespokoilo,  razve  chto  holodnee stalo,  potomu  chto
temperatura zdes' byla nizhe,  chem tam,  otkuda ya  peremestilsya.  No  mne
sovsem ne svetilo stat' dohlym kuskom myasa lish' potomu, chto ya bez oruzhiya
- golomu i bezoruzhnomu cheloveku neprosto zashchishchat' svoyu zhizn'.
   Ne  teryaya ni sekundy,  ya  osmotrelsya -  razvedka byla sejchas zhiznenno
neobhodima.  Esli gde-to poblizosti pritailis' monstry,  sledovalo lyubym
putem  i  kak  mozhno  skoree razdobyt' hot'  kakoe-nibud' oruzhie.  Zapah
tuhlyh limonov yavstvenno svidetel'stvoval o  tom,  chto ryadom,  v neyasnoj
dymke rasseyannogo sveta,  pryatalis' zombi. Hot' ya proshel v stvorku Vorot
v chem mat' rodila, dyshalos', po krajnej mere, legko. Mne ochen' hotelos',
chtob i dal'she tak prodolzhalos'.
   Sila  prityazheniya byla  zdes'  takaya zhe,  kak  na  Zemle.  Kogda glaza
privykli k  tusklomu osveshcheniyu,  ya obnaruzhil,  chto nahozhus' v udlinennom
pryamougol'nom zdanii.  Poskol'ku do  etogo puteshestviya u  menya byl  opyt
vyhoda "naruzhu",  vozvrashchat'sya snova v  beskonechnye koridory i  perehody
koshmarnogo labirinta sovsem ne  hotelos'.  Takaya  perspektiva,  pozhaluj,
imponirovala mne eshche men'she, chem shvatki s monstrami.
   Vnezapno  promozglaya  prohlada  smenilas'  sil'nym  holodom.   Polnoe
otsutstvie odezhdy stanovilas' ser'eznoj problemoj. Nesmotrya na to, chto v
poslednee  vremya  ya  poznakomilsya so  mnogimi  otvratitel'nymi sposobami
umershchvleniya brennoj ploti,  perspektiva zamerznut' do  smerti  sovsem ne
prel'shchala.
   Oshchutiv priliv adrenalina -  edinstvennogo stimulyatora,  kotoryj byl v
moem rasporyazhenii, - ya brosilsya v tom napravlenii, kotoroe, s moej tochki
zreniya,  bylo naibolee mnogoobeshchayushchim:  v  mutnom mareve pryamo po  kursu
pul'sirovalo krasnoe mercanie.  SHoroh moih bosyh nog  po  metallicheskomu
polu otdavalsya v  ushah pochti tak  zhe  gulko,  kak prezhde topot formennyh
botinok.
   Esli zdes' dela obstoyali tak zhe,  kak v  labirintah,  ya  by predpochel
sejchas natknut'sya na zombi!  ZHivogo ili dohlogo - vse ravno. Lish' by pri
nem  bylo  oruzhie,   zapoluchiv  kotoroe,   mne  bylo  by  gorazdo  legche
razbirat'sya hot' s klykastymi monstrami, hot' s privideniyami.
   Vskore ya nashel istochnik krasnogo sveta:  vsya stena izluchala purpurnoe
siyanie.  Vnizu ee bylo prorezano otverstie v  forme perevernutogo kresta
dostatochno bol'shogo razmera, chtoby vospol'zovat'sya im kak vyhodom. Ryadom
na polu stoyala kvadratnaya platforma takogo zhe purpurnogo cveta.  Krest v
takom  meste pokazalsya mne  bogohul'stvom -  vrode kak  poluchalos',  chto
lyuboe sushchestvo, proshedshee skvoz' krestoobraznuyu dyru, osenyalos' krestnym
znameniem. Menya ohvatilo tihoe beshenstvo. Kto by ili chto by ni stoyalo za
vsem etim,  ono bylo ochen' neploho osvedomleno o teh chertah chelovecheskoj
psihiki,  kotorye ya  nedolyublival.  Projdya cherez  krestoobraznyj vyhod v
bagrovoj  stene  cveta  kagora,   razdavaemogo  v  cerkvi  prichashchayushchimsya
prihozhanam,  ili krovi pavshih tovarishchej, ya pochuvstvoval sebya podavlennym
i opustoshennym, menya obdalo ledyanym holodom.
   No mysl' o  druz'yah,  pogibshih v boyu,  prishla mne v golovu kak nel'zya
bolee svoevremenno.  Okazavshis' po druguyu storonu steny,  ya  uvidel telo
tehnika  Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii  v  smertel'nyh  tiskah
bojca moej byvshej roty "Foks" Ordovera,  kotorogo ya ne smog by zabyt' ni
pri kakih obstoyatel'stvah.
   On  byl  samym  molodym paren'kom v  nashem  podrazdelenii.  Inogda my
nemiloserdno nad nim izmyvalis'. On byl fanatichno predan morskoj pehote,
i  vyvesti ego iz  ravnovesiya nichego ne  stoilo.  Vglyadyvayas' v  ostanki
ryadovogo,  k kotoromu v svoe vremya ya ispytyval samye druzheskie chuvstva i
mal'chisheskie cherty kotorogo ne smogla iskoverkat' dazhe smert', mne stalo
zhal',  chto neskol'ko raz ya samolichno pomogal emu nakachat'sya do sostoyaniya
riz.
   S  gorech'yu vspomnil ya i o tom,  chto Dzhonni v takie minuty ochen' lyubil
pet' starinnye ballady,  hot' strashno fal'shivil,  potomu chto emu medved'
na uho nastupil. Nas vseh eto ochen' veselilo.
   - Prosti,  milyj,  -  probormotal  ya,  stoya  nad  trupom  i  chuvstvuya
nekotoroe udovletvorenie ot togo,  chto smert' byvshego odnopolchanina byla
normal'noj: v zombi ego peredelat' ne uspeli.
   Teper' nastala ochered' Dzhonni snabdit' Flaya Taggarta oruzhiem. Parenek
lezhal  poverh "Sig-Kau"  s  magazinom,  v  kotorom bylo  pyat'desyat pul'.
Blagodarya emu ya teper',  hot' i v chem mat' rodila,  mog snova vstupat' v
igru.
   Kogda ya povnimatel'nee razglyadel pomeshchenie,  v kotorom nahodilsya, mne
pokazalos',  chto  ya  popal na  ogromnyj sklad.  Na  povsyudu razbrosannyh
bol'shih  korobkah  bylo  napisano,   chto  prinadlezhat  oni  Ob容dinennoj
aerokosmicheskoj  korporacii.  Nevdaleke  svetilsya  dokrasna  raskalennyj
kvadrat,  ispuskavshij strannoe teplo.  Kakoe-to vremya ya  opasalsya k nemu
podhodit', no byl rad, chto pomeshchenie s ego pomoshch'yu obogrevaetsya.
   Uzhe privyknuv sledovat' po stopam Arlin,  ya prinyalsya iskat' ee znaki,
a zaodno i oruzhie, edu, vodu, ispravnyj radiopriemnik. Moe vnimanie bylo
nastol'ko  sosredotocheno na  poiskah,  chto  ya  chut'  bylo  ne  proglyadel
pritaivshihsya nevdaleke zombi.
   Poka oni teryali vremya na ozverelyj rev,  vyzvannyj moim poyavleniem, ya
skinul s  plecha  vintovku i,  vystreliv,  popal pryamo v  tochku -  golova
blizhajshego zombi vzorvalas', kak perespelyj arbuz. |to menya nastorozhilo:
pulya-to byla obychnoj,  a  ne razryvnoj!  Znachit,  zombi i vpryam' zdorovo
perezrel.
   Sleduyushchij zhivoj mertvec reagiroval kak  polozheno -  pulya  prodelala v
ego golove obychnuyu dyrku, i on, zabivshis' v sudorogah, ruhnul na pol. No
v  eto vremya ya  uzhe vsadil sleduyushchuyu pulyu v  bashku tret'ego zombi i stal
otstrelivat' ostal'nyh, vypuskaya v nih po dva-tri zaryada. Skoro ya sbilsya
so  scheta,  ukladyvaya ih  odnogo za drugim.  Hot' nekotorye iz mertvyakov
byli vooruzheny, vystrelit' oni ne uspeli.
   Vse   poluchalos'   podozritel'no  legko.   Do   teh   por,   poka   s
protivopolozhnoj storony kto-to  ne  stal palit' po mne,  i  ne v  shutku.
Vzglyanuv  tuda,  ya  uvidel  korichnevyh  klykastyh  monstrov,  obladavshih
strannoj sposobnost'yu metat' ognennye shary, kak budto oni byli podayushchimi
v bejsbol'noj komande d'yavola.
   Legkost',   s   kotoroj  ya   raspravlyalsya  s  zombi,   pritupila  moyu
bditel'nost'.  Pervyj  ognennyj smerch  pronessya slishkom blizko ot  moego
lica i  shei.  Ogon',  zharkij,  kak v  preispodnej,  obzheg kozhu,  podobno
napalmu.  |to napomnilo mne o tom,  chto ya golyj, a potomu telo moe bolee
chem uyazvimaya mishen'.
   S natyanutymi do predela nervami,  diko rycha, pod stat' knyaz'yam ada, ya
naletel na  blizhajshego monstra i  vsadil v  nego shtyk.  Lezvie raskroilo
moshchnuyu sheyu,  kak dynyu, i demon, istekaya gustoj, rubinovogo cveta krov'yu,
povalilsya na pol.
   No hot' ya  i vsadil emu shtyk pryamo v glotku,  iz kotoroj,  pul'siruya,
bila  krovishcha,  on  protyanul ko  mne  svoyu  kogtistuyu lapu.  Podnazhav na
priklad vintovki tak,  chto dazhe kryaknul ot  napryazheniya,  ya  chto bylo sil
rezko provernul shtyk v  rane i  rassek chast' shei -  golova merzkoj tvari
neestestvenno vyvernulas' vbok. CHtoby ee otsech' polnost'yu, nado bylo eshche
nemnogo potrudit'sya,  no  zanimat'sya etim  mne  bylo  nekogda:  chudovishche
bol'she  ne  predstavlyalo opasnosti.  Da  i  shtyku  predstoyalo eshche  mnogo
rabotat'.
   Poka ya  vyrubal monstra,  opalivshego mne kozhu ognennym sharom,  vokrug
stolpilis' zombi.  Klykastye demony koposhilis' okolo  samoj  strannoj iz
vseh vidennyh mnoyu do sih por sten -  v  nej,  kak izyum v  piroge,  byli
ponatykany chelovecheskie cherepa.
   Ko  mne  podskochila hudaya zhenshchina-zombi,  za  nej -  polnyj muzhchina i
nakonec - byvshij ryadovoj morskoj pehoty. Raspravlyat'sya s nimi prishlos' s
pomoshch'yu  shtyka,   potomu  chto   strelyat'  s   takogo  rasstoyaniya  prosto
nevozmozhno.
   YA vertelsya, kak ugorelyj, rezal i kolol, vykrikivaya vse izvestnye mne
proklyat'ya -  tak ya ih ubival!  Vse smeshalos' -  chuvstva,  zapahi, krov',
bivshaya iz ih ran,  i  krov',  burlivshaya v moih zhilah.  YA okazalsya v mire
krovi.  CHast' ee, dolzhno byt', byla moej, no takie melochi menya sejchas ne
ochen' volnovali.
   V  konce koncov ostalsya lish' odin zombi.  YA uznal ego lico,  no legche
mne ot etogo ne stalo, naoborot, tol'ko eshche sil'nee vybilo iz kolei. Ono
bylo dobrym, chestnym i vmeste s tem surovym, kak u cheloveka, ohranyavshego
granicu.
   To  byl  kapral Rajan.  Mertvye glaza  sushchestva,  nekogda mnoj  ochen'
uvazhaemogo,  trebovali ne prosto ubit' -  no steret' ego v prah,  chtob i
sledov ne ostalos'.
   YA  nakolol kaprala na shtyk,  no on,  dazhe prevrashchennyj v  zombi,  vse
ravno kazalsya vyleplennym iz  drugogo testa,  chem  ostal'nye.  Podavshis'
vpered,  moj protivnik shvatil menya za plechi rukami s gryaznymi, dlinnymi
nogtyami,  nesmotrya na  to,  chto iz nego torchal vintovochnyj shtyk!  On byl
gorazdo sil'nee ne tol'ko ostal'nyh zombi,  no i  menya prevoshodil svoej
moshch'yu.
   Slava Bogu,  ya znal Rajana luchshe, chem ego sobstvennyj reanimirovannyj
trup.   Kapral  vsegda  nosil  v  prikreplennoj  szadi  kobure  zapasnoj
desyatimillimetrovyj pistolet.  YA potyanul ruku k ego spine - pistolet byl
na meste! YA vyhvatil ego, vstavil v rot Rajana i spustil kurok.
   Mertvaya  hvatka  byvshego odnopolchanina oslabla v  tot  samyj  moment,
kogda iz otkrytoj rany hlynul fontan krovi.  YA  poskol'znulsya v krovavoj
luzhe i upal na pol,  stavshij takim skol'zkim, chto ya s trudom podnyalsya. V
rukah u zombi byli stvoly,  znachit,  oni dolzhny byli imi pol'zovat'sya. I
eshche:  esli by v nih ostavalas' hot' iskra chelovecheskogo razuma,  oni by,
konechno, pomnili o dopolnitel'nom oruzhii, kak u Rajana.
   Nogi  skol'zili,  ne  davaya  sosredotochit'sya.  I  tut  ya  ponyal,  chto
vshlipyvayu.  Poskol'ku eshche  ran'she ya  dal  sebe zarok derzhat' chuvstva na
zamke,  mne pokazalos',  chto ya  predal sam sebya.  No teper' u  menya,  po
krajnej mere, byl pistolet.
   Nakonec ya  obrel ravnovesie i s otvrashcheniem soobrazil,  chto podlinnaya
prichina  sdavlivayushchih gorlo  rydanij  to,  chto  ya  vremenno okazalsya bez
vragov.  Vse  zombi dvazhdy mertvy,  a  monstry,  oshivavshiesya u  stenki s
cherepami,  smylis'.  Oshchushchenie bylo takoe,  budto menya v samyj interesnyj
moment otorvali ot  zhenshchiny -  ej-Bogu,  takoe  otvratitel'noe chuvstvo ya
ispytal.  Tak chto u menya byla dostatochno veskaya prichina revet', chto ditya
maloe.
   - Nu-ka,  bystro voz'mi sebya v ruki,  -  prikazal ya sebe.  -  SHutki v
storonu. Hvatit hnykat' - pora brat'sya za delo! No pochemu-to podchinyat'sya
prikazu zhelaniya ne vozniklo.
   - A,  poshli by vse k chertovoj materi! - kriknul ya na vsyu Vselennuyu. -
Skol'ko zhe  eshche  raz  -  chtob vsem pusto bylo -  mne etu bodyagu krovavuyu
perezhevyvat'?
   Vopros ya  zadal po sushchestvu,  tol'ko otvechat' na nego bylo nekomu.  V
otchayanii ya pnul dohlogo zombi v golovu,  sryvaya na nem zlost' za to, chto
on vovremya ushel ot razgovora.
   Zombi,   odnako,   ne   byli   zdes'   edinstvennymi  neodushevlennymi
sushchestvami.  YA nashel eshche metallicheskij yashchichek,  vskryl ego i zabrosil na
konsol'.  SHkatulka stuknulas' o vystup steny s takim grohotom, kotoryj ya
nikak ne ozhidal uslyshat'. Budto ya razbil steklo ili chto-to podobnoe. Kak
okazalos', vspyshka gneva imela i polozhitel'nye posledstviya. Kogda lesnoj
pozhar,  bushevavshij v mozgu,  utih do urovnya obychnoj bredovoj goryachki,  ya
poklyalsya nikogda  bol'she  ne  setovat' na  to,  chto  udacha  obhodit menya
storonoj.
   Udarivshis' o konsol', zheleznyj yashchichek nazhal na potajnoj mehanizm, i v
stene otkrylas' nisha. YA brosilsya k nej v nadezhde najti oruzhie, no vmesto
nego  obnaruzhil  komp'yuternuyu disketu,  imevshuyu  shodstvo  s  magnitnymi
kartochkami, kotorye ya poklyalsya nikogda ne primenyat', esli pod rukoj est'
zaryazhennaya raketnaya ustanovka.  Tol'ko teper' ni ee,  ni raket u menya ne
bylo.  YA vzyal poluprozrachnyj, golubovatyj disk - ne ostavlyat' zhe horoshuyu
veshchicu... Hotya zachem on mog mne ponadobit'sya?
   Otlichnyj zhe vidok u  menya byl:  v odnoj ruke -  vintovka,  v drugoj -
pistolet,  a  komp'yuternyj disk  zazhat  v  zubah.  Nikogda by  ran'she ne
podumal, skol'ko voznikaet problem iz-za otsutstviya karmanov.
   A  pochemu by,  sobstvenno,  ne  zanyat'sya maroderstvom i  ne  snyat'  s
kakogo-nibud' trupa odezhdu?  ZHal', chto mozgi rabotali daleko ne tak, kak
hotelos' by.
   Mne  bylo  sovershenno  bezrazlichno,  v  kakom  napravlenii dvigat'sya,
poetomu ya reshil vernut'sya tuda, otkuda prishel. Teper', kogda neistovstvo
boya  ostalos'  pozadi,  mne  snova  stalo  holodno.  Krasnaya  kvadratnaya
platforma,  yavlyavshayasya edinstvennym istochnikom tepla,  vlekla k sebe tak
zhe  sil'no,  kak  kamin  s  pylayushchimi  polen'yami  v  promozgluyu noch'.  YA
vzbodrilsya, kogda ishodivshij ot nee zhar sogrel moe uzhe pochti okochenevshee
telo.
   Potom,  kak i mnogie drugie idioty, sovershavshie na protyazhenii istorii
chelovechestva bezumnye  postupki pod  vozdejstviem durackogo voprosa:  "A
pochemu by i net?",  -  ya sdelal proizvol'noe dvizhenie -  protyanul ruki k
teplu platformy i stal potirat' ih drug o druga.
   V   to  zhe  mgnovenie  pryamo  pered  moim  licom  vzorvalis'  miriady
oslepitel'nyh iskr.
   YA dolgo ter glaza,  morgal, a kogda zrenie nakonec vosstanovilos' i ya
snova uvidel okruzhayushchij mir, do menya doshlo, chto pomeshchenie drugoe.
   U menya ot udivleniya chelyust' otvisla.  "Nu,  Flaj, ty daesh'! - podumal
ya. - Sdaetsya, ty nashel teleport!"
   Krasnaya kvadratnaya platforma okazalas' imenno  toj  "teleportiruyushchej"
ploshchadkoj,  o kotoryh mne dovelos' slyshat', kogda rotu "Foks" otpravlyali
na  Mars.  Ona,  kak i  govorili,  byla rovno takogo razmera,  chtoby mog
umestit'sya odin chelovek...  esli,  konechno, on iskal priklyuchenij na svoyu
golovu.
   CHto zhe  do  menya,  to  ya  -  kstati,  kak i  serzhant Gofort -  ves'ma
skepticheski otnosilsya k  eksperimentam.  Esli  by  ya  popal v  zapadnyu k
trollyam i  u  menya konchilis' boepripasy,  mozhet byt',  ya i reshilsya by na
takoj shag,  odnako v lyuboj drugoj situacii vryad li poddalsya by iskusheniyu
otpravit'sya ne pojmi kuda.
   Teleportiruyushchie ploshchadki  uzhe  byli  na  sputnikah Marsa,  kogda  tam
poyavilis' lyudi.  Ih postroili,  skoree vsego,  togda zhe,  kogda Vorota i
ustanovki dlya iskusstvennogo prityazheniya. Praktichnye rebyata, zanimavshiesya
stroitel'stvom  bazy  po  dobyche  i   pererabotke  poleznyh  iskopaemyh,
vklyuchili premudrye dikovinki v  svoj  proekt  -  sotrudniki Ob容dinennoj
aerokosmicheskoj korporacii  ispol'zovali  ploshchadki  dlya  transportirovki
tyazhelyh slitkov i oborudovaniya.  Ne dumayu,  chtoby imi chasto pol'zovalis'
sami  lyudi  -  v  bol'shinstve svoem  oni  slishkom  uzh  peklis'  o  takih
prizrachnyh  i  abstraktnyh  ponyatiyah,  kak  dusha,  nepreryvnost'  potoka
soznaniya i drugih podobnogo roda materiyah.
   Kapral  Flaj  Taggart reshilsya proignorirovat' filosofskie diskussii i
metafizicheskuyu beliberdu,  chtoby na sobstvennoj shkure ispytat',  chto eto
takoe!
   Poka  ya  razglyadyval novuyu obstanovku,  iz-za  ugla  vyvalilas' tolpa
zombi.  Pervyj iz nih vystrelil - pulya probila mne plecho, i v tot zhe mig
odnovremenno neskol'ko myslej promel'knulo v moej golove.  Prezhde vsego,
svalivshis' na  pol,  ya  podumal o  tom,  chto nado by vozdat' po zaslugam
bespechnomu bolvanu,  kotoryj zapustil teleport,  tknuv lapoj tuda,  kuda
tykat' vovse  ne  sledovalo.  A  kogda  ya  perevernulsya na  spinu,  menya
posetilo vtoroe,  bolee ironichnoe soobrazhenie:  a  ved' sovsem nedavno ya
chuvstvoval sebya pochti neschastnym,  potomu chto perebil vseh zombi.  I uzhe
tol'ko kogda -  oglushennyj i  oshelomlennyj -  ya smog sest',  do soznaniya
doshlo, chto ya ranen!
   Dotyanut'sya do  "Sig-Kau" ya  ne  mog  -  ona ostalas' gde-to  valyat'sya
vmeste  s  komp'yuternoj disketoj,  a  potomu  prishlos' otkryt' ogon'  iz
pistoleta.
   Kamennaya konstrukciya ryadom  posluzhila neplohim ukrytiem.  Zombi  byli
slishkom  tupymi,  chtoby  posledovat' moemu  primeru i  spryatat'sya -  oni
chem-to napominali mne armejskih novobrancev.
   Nu chto zh, ya ot ih tuposti tol'ko vyigral - celilsya i strelyal, strelyal
i celilsya.  Puli svisteli -  krov' hlestala.  YA otstrelival ih odnogo za
drugim, a poslednego ubil vystrelom v upor.
   Na etot raz zhalet' o  tom,  chto izbavilsya ot zombi,  ya ne stal.  Rana
otnyud' ne uluchshila samochuvstviya - shatalo menya, kak p'yanogo. Nichego v tot
moment ya tak ne zhelal, kak lech' v tepluyu, uyutnuyu luzhu krovi i navsegda v
nej usnut'.
   K  samoubijstvu eto ne  imelo absolyutno nikakogo otnosheniya -  son mne
dejstvitel'no byl neobhodim. Otdyh kazalsya zapredel'noj roskosh'yu.
   S trudom zastaviv myshcy rabotat', ya podnyalsya.



   Teper' ya,  dolzhno byt',  malo chem po  vidu otlichalsya ot  zombi,  da i
chuvstvoval sebya,  pozhaluj, tak zhe. Hotya, chestno govorya, dazhe otdalennogo
predstavleniya  ne  imel  o  tom,  kak  normal'nyj  chelovek  perehodit  v
mertvyackoe  sostoyanie.   Process  etot  mne  nablyudat'  ne  prihodilos'.
Razgovorchivyj monstr v  svoe  vremya  nameknul,  chto  mog  kontrolirovat'
zombi, no ob istochnike, iz kotorogo oni bralis', ne skazal ni slova. A o
tom, chto menya ne prevratyat v zombi, esli sdamsya, navernyaka navral.
   A, mozhet, lyudi vot tak i prevrashchalis' v zombi, vedya nepreryvnuyu vojnu
protiv vseh,  kotoraya i dovodila ih do pomeshatel'stva? Razve uverennost'
v   tom,   chto  vokrug  vragi,   ne   yavlyaetsya  samym  vernym  priznakom
sumasshestviya?  A  ved' ya imenno tak i sushchestvoval s togo samogo momenta,
kogda rasstalsya s dvumya Ronami i otpravilsya na bazu Fobosa.  Da i sejchas
- gde by ya ni nahodilsya - polozhenie, v sushchnosti, ne menyalos'.
   Povernuv  za  ugol,   ya  natknulsya  na  kartinu,  kotoraya  otnyud'  ne
sposobstvovala  tomu,   chtoby  razuverit'  cheloveka  v   tom,   chto   on
okonchatel'no svihnulsya.  Skvoz' pustye glaznicy na menya v upor ustavilsya
gigantskij cherep razmerom v polovinu rosta vzroslogo cheloveka. Kazalos',
on sdelan iz latuni.  YA, kak zavorozhennyj, ne mog otvesti glaz ot pustyh
glaznic i lish' spustya nekotoroe vremya perevel ih nizhe. U etogo ogromnogo
metallicheskogo cherepa iz  dyry,  ziyavshej na  meste  rta,  torchal yazyk  -
izvivayushchijsya, kak zmeya, nelepyj metallicheskij yazyk.
   Glyadya na etu shtukovinu,  ya  ponimal -  cherep nikak ne yavlyaetsya chast'yu
standartnogo  oborudovaniya  Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii  dlya
dobychi redkozemel'nyh metallov!
   YAzyk, vne vsyakih somnenij, ne chto inoe, kak rychag.
   "Protivostoyat' takomu iskusheniyu nevozmozhno",  - skazal ya sebe, potomu
chto s rozhdeniya obozhal dergat' za vse, za chto mozhno i nel'zya.
   Esli ya uzhe umer i okazalsya v adu,  vryad li voobshche imelo znachenie, chto
sluchitsya,   kosnis'   ya   stol'   soblaznitel'nogo  rychaga.   Prirodnogo
lyubopytstva ya eshche, slava Bogu, ne utratil.
   A esli ya poka zhiv i stremlyus' spasti chelovechestvo ot ugrozy vtorzheniya
vrazhdebnoj   vnezemnoj   civilizacii,   lyubopytstvo  tem   pache   vpolne
obosnovannoe. Slovom, potyanut' za rychag sledovalo v lyubom sluchae.
   Prikosnuvshis'  k  yazyku  zamerzshej  rukoj,  ya  oshchutil  gorazdo  bolee
nesterpimyj holod i uslyshal rezkij, skrezheshchushchij, metallicheskij zvuk, kak
budto  okazalsya na  zabroshennyh avtomobil'nyh zavodah  v  Detrojte.  Kak
tol'ko  razdalsya  etot  drebezzhashchij  skrezhet,   iz   odnogo  iz  yashchikov,
valyavshihsya na polu,  vylezla ocherednaya parochka metallicheskih cherepushek s
yazykami-rychagami!  YA  potyanul yazyk  vtorogo cherepa  i  uslyshal shchelchok  v
stene, pered kotoroj stoyal.
   Podojdya poblizhe,  ya uvidel,  kak v nej vspyhnul svet,  vytyanuvshijsya v
liniyu,  potom -  druguyu,  tret'yu, i tak do teh por, poka zheltye svetovye
polosy ne  slozhilis' v  pravil'noj formy  kvadrat,  oboznachivshij kontury
ocherednoj  dveri  v  neizvestnost'.  Prezhnie  potajnye  dveri  srazu  zhe
poteryali  dlya  menya  byluyu  privlekatel'nost'.  Esli  svetyashchijsya kvadrat
prednaznachalsya dlya togo, chtoby uluchshit' moe mnenie ob etom meste, emu ne
pomeshalo by  predlozhit' koe-chto  pointeresnee obychnogo nabora  monstrov.
Moshchnym ryvkom ya raspahnul svetyashchuyusya dver'.
   V  proeme  stoyala  okrovavlennaya,  obnazhennaya  figura  s  pistoletom,
napravlennym mne pryamo v lico. Reflektornym dvizheniem ya vyhvatil pushku i
uper ee promezh glaz protivnika.
   - BROSX PISTOLET!
   - BROSX SVOYU CHERTOVU PUSHKU!
   - OPUSTI EGO ILI, BOGOM KLYANUSX, VYSHIBU TVOI DURACKIE MOZGI...
   - ...MEDLENNO, CHTOB YA VIDEL, PODNIMI RUKI VVERH...
   - ...I NE DVIGAJSYA ILI...
   - ...LECHX NA ZEMLYU! BYSTRO LECHX NA ZEMLYU! DAVAJ, POSHEVELIVAJSYA!
   Gospodi,  eto  byli ee  glaza.  Ee  zhivoj vzglyad.  I  ona govorila...
slovami.  My stoyali licom k licu,  nastaviv drug na druga pistolety, a v
glazah svetilis' strah, udivlenie i nadezhda. Neuzheli eto pravda? Neuzheli
eto vse-taki proizoshlo?  Neuzheli eto ona?  Vzglyady govorili gromche,  chem
mogli by zvuchat' golosa,  slishkom slabye, chtoby peredat' nashu bol', gnev
i otchayannuyu potrebnost' vnov' obresti drug druga.
   Kurok pistoleta byl vzveden, no palec lezhal ne na spuskovom kryuchke, a
na obramlyavshej ego metallicheskoj duzhke.  YA eshche tol'ko nachal podozrevat',
nachal nadeyat'sya...
   CHto-to  shchelknulo v  mozgu,  kak  budto  monetka so  zvonom  upala  na
kamennyj pol.
   Mechta  stala  real'nost'yu  -   esli  to,   chto  ya   videl  i  slyshal,
dejstvitel'no bylo pravdoj v etom mire,  polnom:  koshmarov. Pryamo peredo
mnoj  nahodilas' zhivaya prichina togo,  chto  zastavilo menya  projti skvoz'
nemyslimye ispytaniya vplot' do  etogo  samogo mesta i  ne  sdat'sya;  ona
tyazhelo dyshala pryamo mne v lico, pristal'no nablyudaya za kazhdym dvizheniem,
gotovaya v lyuboj moment vypustit' mne v golovu polovinu obojmy.
   Tak  hotelos' proiznesti ee  imya,  no  ya  ne  mog.  Nas oboih skovala
stolbnyachnaya nemota. Pervoj poborola ee ona.
   - Opusti svoyu chertovu pushku!
   Trebovanie yavno ishodilo ot cheloveka,  kotoryj ne veril nichemu, krome
udostovereniya lichnosti s fotografiyami v fas i v profil' -  a takoe moglo
imet' smysl tol'ko na Zemle!  Dolzhno byt', ej nelegko sejchas prihodilos'
- ved' v  otnosheniyah s  druz'yami ona vsegda rukovodstvovalas' vrozhdennym
chuvstvom sobstvennogo dostoinstva.  I  na  Mars ej popast' bylo trudnee,
chem ostal'nym. A v rezul'tate straha ona nahlebalas' po samoe gorlo.
   No,  tem  ne  menee,  smogla  vyzhit',  kak  i  ya,  cherpavshij  sily  v
ostavlyaemyh eyu inicialah A.S.  i ukazyvayushchih put' strelkah. YA teshil sebya
mysl'yu o  tom,  chto  v  zhutchajshih peredryagah ej  tozhe pomogala derzhat'sya
mysl' obo mne - chem inache mozhno ob座asnit' eti znaki - nash lichnyj kod?
   Teper',  odnako,  na emocii vremeni ne bylo -  i  ej,  i mne godilas'
tol'ko stoprocentnaya opredelennost'.
   - Esli ty siyu zhe sekundu ne uberesh' pushku - stanesh' pokojnikom.
   Bud' chto  budet.  Ruka slishkom ustala i  zatekla,  chtoby poddat'sya na
ugrozy;  telo oderevenelo i utratilo sposobnost' k molnienosnoj reakcii.
Kak,   veroyatno,  i  ee  telo,  esli  ona  byla  na  samom  dele  Arlin.
Edinstvennoj prichinoj togo,  chto ya  mashinal'no ne razryadil v nee obojmu,
bylo vremya,  kotoroe ya  provel v  molitvah o  tom,  chtoby ona vyzhila,  i
otchayannoe zhelanie poverit' v to,  chto ona ne prevratilas' v zombi. Krome
togo,  eshche ni  odin iz vstrechavshihsya mne zombi ne proronil ni slova.  Ne
govorya o tom, chto dazhe na samom zadripannom iz nih ne bylo stol'ko gryazi
i  krovopodtekov.  Tol'ko samyj chto  ni  na  est' normal'nyj chelovek mog
okazat'sya v takom zhalkom sostoyanii!
   - Arlin,  durochka ty moya dorogaya!  -  voskliknul ya.  -  Schitaj, chto ya
vykinul pushku, kak tol'ko otkryl etu chertovu dver'.
   Zombi slabo tak razgovarivat'.  Kogda do  nih chto-to dohodit,  oni ne
shutyat,  ne  ulybayutsya,  i  voobshche na ih besstrastnyh rozhah ne otrazhaetsya
nikakih chuvstv.  Arlin ulybnulas' mne v otvet,  i ya ponyal, chto u nas vse
budet v poryadke.
   - Ty  by,  ambal,  hot' palec derzhal na  kryuchke.  YA  mogla tebe bashku
snesti. Krutilsya tut kak slepoj shchenok...
   Ona  byla  ranenaya,  rastrepannaya,  gryaznaya,  do  smerti  napugannaya,
sovershenno obnazhennaya... i potryasayushche, udivitel'no zhivaya.
   - Nado zhe, ucelela-taki! - vyrvalos' u menya.
   - A ty somnevalsya? - s vyzovom otkliknulas' Arlin.
   My  medlenno  i  sinhronno,  podobno  zerkal'nym otrazheniyam,  kak  po
komande, opustili oruzhie, ne perestavaya ulybat'sya.
   Potom  vzglyad Arlin  skol'znul po  moemu  telu,  i  ona  s  sarkazmom
zametila:
   - Odet nu pryamo po poslednej mode.
   YA vspomnil,  chto stoyu pered devushkoj v chem mat' rodila, i ot smushcheniya
mehanicheski prikryl sram rukoj.
   |tot zhest lishnij raz dokazyval,  chto nichto chelovecheskoe mne ne chuzhdo.
Ochen' somnevayus', chtoby zombi stradali izbytkom skromnosti.
   - Togda i ty povernis' ko mne spinoj, - vzmolilsya ya.
   - I ne podumayu,  -  besstrastno zayavila Arlin, ne svodya glaz imenno s
togo mesta, na kotoroe smotret' ej dolzhna byla by pomeshat' skromnost'. -
Ty -  pervoe prilichnoe zrelishche,  kotoroe ya  uvidela s togo momenta,  kak
nachalsya etot idiotskij spektakl'.
   YA  podumal,  chto  esli my  i  dal'she budem tak  bazarit',  obstanovka
normalizuetsya do  takoj  stepeni,  chto  vse  monstry  bystren'ko upakuyut
chemodany i po-tihomu uberutsya vosvoyasi.
   Kogda Arlin hotela dobit'sya svoego,  ona  kogo  ugodno mogla dostat'.
CHtob ne naryvat'sya na lishnie nepriyatnosti,  ya  reshil odet'sya,  dlya chego,
obozrev valyavshiesya krugom trupy,  snyal s  odnogo iz  nih  shmotki.  Arlin
protyanula ruku.
   - Net,  Flaj,  proshu tebya,  pozhalujsta,  pobud' tak eshche chut'-chut', ne
napyalivaj eti tryapki.
   No ya  uzhe vlezal pravoj nogoj v botinok,  kotoryj byl mne razmerov na
pyat' mal. Tem ne menee, kogda ya vsunul nogu do konca, botinok rastyanulsya
nastol'ko,  chto ya pochuvstvoval sebya v nem vpolne prilichno -  horoshaya eto
shtuka bezrazmernaya odezhda i obuv'. Arlin zardelas' kak makov cvet.
   - Ty uzh prosti menya, Flaj. U menya kak-to iz golovy vyletelo, chto my s
toboj -  zakadychnye druz'ya.  Ne stoilo tebya tak v krasku vgonyat'.  Ty na
menya ne serdish'sya?
   YA konchil odevat'sya,  mnogo vremeni eto ne zanyalo.  Teper' nastala moya
ochered' oglyadet' Arlin s  golovy do  nog,  no  ya  postaralsya sdelat' eto
bolee celomudrenno,  chem  ona.  Te  mesta,  na  kotoryh ona besceremonno
ostanavlivala vzglyad,  ya lish' zastenchivo probegal glazami.  Gospodi,  do
chego  zhe  vse-taki  ona  byla  krasiva!  Gryaz' i  krov',  v  kotoryh ona
peremazalas',  sozdavali vpechatlenie,  chto  na  nej nevoobrazimo hipovyj
kostyum.  Osinaya taliya, krepkie, podtyanutye bedra, srednej velichiny grud'
i  slegka udlinennye ruki zastavili menya podumat' o  tom,  chto  eto telo
ideal'no  sootvetstvovalo  trebovaniyam,   pred座avlyaemym  k   orbital'nym
pilotam -  stat' odnim iz nih bylo zavetnoj mechtoj Arlin,  i osushchestvit'
svoyu  zadumku ona  sobiralas',  zarabotav na  voennoj sluzhbe  dostatochno
deneg, chtoby vyuchit'sya na kosmonavta.
   Navernoe,  imenno v  etot  moment Arlin vspomnila,  chto  k  poletam v
kosmos  dopuskayut tol'ko  moral'no bezuprechnyh,  potomu  chto  neozhidanno
posledovala moemu primeru.  Poka ona natyagivala veshchi dohlogo zombi, ya za
nej  ispodtishka podglyadyval.  Luchshee kachestvo takoj odezhdy to,  chto  ona
plotno  oblegaet kazhdyj  izviv  tela,  a  potomu odetaya Arlin  vyglyadela
nichut' ne huzhe obnazhennoj.
   Posle  tshchetnyh potug  pridumat' kakie-nibud'  sootvetstvuyushchie momentu
slova ya hmyknul, slegka hlopnul devushku po plechu i s ulybkoj ob座avil:
   - Vot teper' ya tebya proshchayu!
   Ulybka,  pravda,  ne zaderzhalas' na moem lice.  YA  sovershenno zabyl o
pulevom ranenii. Volnenie ot vstrechi s boevoj podrugoj poshlo na ubyl', i
bol' v pleche vse yavstvennee stala zayavlyat' o sebe.
   - Ne slabo tebya carapnulo,  -  zametila Arlin.  -  Nado zdes' poluchshe
posharit' - mozhet, na aptechku kakuyu natknemsya. Smozhesh' spokojno postoyat',
poka ya nad tvoim plechom pokolduyu? Zaodno rasskazhesh', kakim vetrom tebya v
etot ad zaneslo.
   - Del'noe predlozhenie, - kivnul ya. - No tol'ko posle togo, kak ty mne
povedaesh',  chto proizoshlo s toboj, A.S. S toboj i so vsej nashej rotoj. I
eshche - o tom, kakogo leshego ty v etom stennom shkafu zabyla.
   No  Arlin nastoyala na  svoem.  I  ya  rasskazal obo vsem,  chto so mnoj
proizoshlo posle  rasstavaniya s  oboimi  Ronami na  raketnoj baze.  Arlin
prishlos' projti cherez to zhe samoe;  perechislyat', skol'ko tvarej pri etom
ona perebila,  bylo lishnim. YA sam bez truda zakonchil by lyubuyu nachatuyu eyu
frazu.
   YA opisal svoi zloklyucheniya, v dushe nadeyas', chto ne slishkom zanudnichayu,
a  potom,  myagko stupaya podoshvami novyh botinok po holodnomu,  kamennomu
polu, my pobreli iskat' medikamenty.
   - Proshche spravit'sya s dyuzhinoj zombi,  chem s odnim prishel'cem-monstrom,
- govoril ya Arlin, kogda ona otvoryala ocherednuyu dver'.
   Raspahnuvshis',  dver' udarila po stoyavshim vnutri pomeshcheniya ruzh'yam,  i
oni so stukom popadali na pol. K schast'yu, ni odno ne bylo zaryazheno.
   YA poglyadel na razbrosannoe oruzhie i, skorchiv samuyu zluyu svoyu grimasu,
sprosil:
   - Kakogo cherta ty v svoih horomah poryadok navesti ne mozhesh'?
   SHiroko  raskryv  ot  udivleniya glaza,  Arlin  podnyala  odno  ruzh'e  i
protyanula mne.  Potom vzyala sebe drugoe.  Mne  bylo ochen' zhal' ostavlyat'
zdes' stol'ko oruzhiya.  No vmeste u nas bylo tol'ko chetyre ruki.  A krome
togo,  pozarez hotelos' najti aptechku -  plecho gorelo,  kak v  ogne.  Ne
govorya uzhe o tom, chto podruga moya prosto umirala ot goloda.
   Oh,  kak mne hotelos' vyzvolit' iz  etoj d'yavol'skoj dyry moyu doroguyu
devochku.  YA gotov byl dazhe po elektronnoj pochte na Mars ee otpravit',  a
eshche luchshe - srazu na Zemlyu.
   - Davaj-ka,  sosredotoch'sya,  -  skazal ya,  -  i beri,  chto vidish', na
zametku.
   - Na zametku?
   - Pridetsya obo  vsem  dat' polnyj otchet,  kak  tol'ko vernemsya nazad.
|tot gadyushnik poganyj nuzhno tak razdelat',  chtob ot  nego kamnya na kamne
ne ostalos'.
   Arlin ustalo ulybnulas'.
   - A ty takoj umnyj, chto znaesh', kak nam otsyuda vybrat'sya?
   - YA  ostavil u vhoda na bazu malen'kij vezdehod.  My smozhem dobrat'sya
na nem do korablya i uletet' obratno na Mars.  Ili dazhe srazu na Zemlyu...
V principe, takoe vpolne vozmozhno.
   Arlin  oziralas'  po   storonam  s   takim  vidom,   budto  ee  ochen'
interesovala zdeshnyaya arhitektura,  kotoraya,  nado otdat' ej  dolzhnoe,  i
vpryam' zahvatyvala voobrazhenie - ni odna detal' ne vyglyadela normal'noj.
Poverhnost'  sten  grubaya,  nerovnaya,  omerzitel'nogo rozovatogo  cveta,
napominavshego vnutrennosti.  Vsyudu,  kuda ni brosish' vzglyad,  mereshchilis'
cherepa, mordy monstrov i razlagayushchiesya trupy.
   Arlin vezhlivo prokashlyalas'.
   - Tvoj   plan,    navernoe,   ochen'   neploh,   no   sushchestvuyut   dva
obstoyatel'stva. Vo-pervyh, milyj, my uzhe ne na Fobose.
   - Ne ponyal.
   - My na Dejmose,  gde net ni vezdehodov, ni raket. A korabli, kotorye
na  etom  marsianskom sputnike kogda-to  byli,  vyvezli otsyuda lyudej eshche
chetyre goda nazad.  Flaj,  my zdorovo zdes' zastryali,  prichem neizvestno
dazhe, gde eto "zdes'" nahoditsya!
   YA,   dolzhno  byt',   vyglyadel  polnym  idiotom,   potomu  chto   Arlin
nastoyatel'no skazala:
   - Nu-ka,  napryagis',  Flaj, postarajsya pripomnit', kogda Dejmos ischez
so vseh ekranov?
   - YA chto-to ne v kurse. I voobshche, chto za okolesicu ty nesesh'?
   - Ne goni volnu,  dorogoj.  Tebya, vidno, uzhe pod strazhu otdali, kogda
ot Bojda prishlo soobshchenie o tom, chto Dejmos ischez s orbity.
   - I  chto,  byli  gravitacionnye effekty?  -  sprosil ya.  Arlin zvonko
rassmeyalas' i otvetila voprosom na vopros:
   - SHutki shutit' izvolish'?  Ili  zabyl,  naskol'ko Dejmos mal?  On  eshche
men'she, chem Fobos.
   - Znayu.
   |ti  oblomki kosmicheskih skal i  vpryam' byli nastol'ko maly,  chto  ih
real'naya   sila   prityazheniya  byla   chisto   teoreticheskoj,   sovershenno
nesopostavimoj s urovnem gravitacii v zonah, sozdannyh prishel'cami. Hot'
v  poslednee vremya  ya  i  stal  uzhe  privykat' ko  vsyakoj fantasticheskoj
chertovshchine,   ostavavshayasya  vo  mne  dolya  zdravogo  skepticizma  meshala
poverit' v absurd.
   - Otkuda ty znaesh', chto my na Dejmose?
   - Potomu chto ya uzhe byla zdes' ran'she,  Flaj. Pered tem, kak popast' v
nashu rotu, ya prohodila praktiku shtabnoj raboty na Dejmose.
   - SHtabnoj raboty?  No ved' v  morskoj pehote net shtabnyh dolzhnostej -
morskih pehotincev gotovyat tol'ko k boevym dejstviyam.
   - Pravil'no. Menya posylali po linii VMS. Boec na sekretarskoj rabote.
   |tu  informaciyu nado  bylo  perevarit'.  Nichego  horoshego novost'  ne
sulila.  Da i  predstavit' Arlin Sanders v roli sekretarya bylo sovsem ne
prosto.
   YA  posmotrel naverh.  Skvoz'  potolok  vidnelos' nebo,  no  tam,  gde
polagalos' byt' Marsu,  ziyala pustota.  V  nebe Dejmosa ne bylo ni odnoj
zvezdy,  dazhe obychnaya chernota kosmosa kuda-to propala. Lish' seroe marevo
- strannaya dymka, ne imevshaya nichego obshchego s oblakami.
   - Znachit, poluchaetsya, chto my soskochili s marsianskoj orbity?
   Arlin usmehnulas' i laskovo vz容roshila mne volosy rukoj.
   - Primi pozdravleniya,  Flaj.  Za takoj vyvod tebe nado by Nobelevskuyu
premiyu  dat'.   No   ved'  ty  ne  vidish'  zdes'  kupola,   pod  kotorym
podderzhivaetsya normal'noe davlenie. I, tem ne menee, my dyshim normal'nym
vozduhom.  Da,  ya uverena,  chto my na Dejmose -  vse eti konstrukcii,  o
kotoryh eshche Lavkraft pisal, ni s chem nevozmozhno sputat'.
   Interesno,  kem  byl  etot  Lavkraft.  Esli  on  imel  hot'  kakoe-to
otnoshenie k tomu,  chto s nami proizoshlo, ya by emu s udovol'stviem dvinul
po chelyusti.
   - Ne  beri v  golovu,  -  dobavila Arlin,  budto prochla moi mysli.  -
Lavkraft - eto pisatel'-fantast, zhil v Amerike v nachale dvadcatogo veka.
On prosto pomeshalsya na monstrah i podzemnyh labirintah i vo vseh detalyah
opisyval opasnosti, podsteregavshie chelovechestvo, nazyvaya ih "zhut'".
   Nikogda ran'she mne ne dovodilos' slyshat' eto slovo v takom kontekste,
hot' prozvuchalo ono v ustah Arlin avtoritetno i vnushitel'no.
   - V  nashej situacii,  ya  by skazal,  chto my v  etoj zhuti po samye ushi
uvyazli.
   - Ne stanu sporit',  - soglasilas' Arlin. - No to, chto my na Dejmose,
paren', eto tochno; odnako glavnaya problema sejchas zaklyuchaetsya v tom, chto
eti tvari ego kuda-to umudrilis' perenesti.
   - Prosto  zamechatel'no.  A  vtoraya  novost'  kakaya?  Arlin  vyglyadela
ozadachennoj, potom nahmurila brovi.
   - Mne by ne hotelos' tebya rasstraivat'.
   YA obliznul peresohshie guby, chuvstvuya v zhivote nepriyatnuyu pustotu. Mne
vsegda ne nravilos', kogda takoe govorili devushki.
   - Tak v chem, sobstvenno, delo-to?
   - Ty, drug moj, vsegda byl bol'she predan morskoj pehote, chem ya.
   Napryazhenie vozroslo.
   - Prichem zdes' morskaya pehota?  Ty ved' znaesh', detka, ona mne mnogoe
dala. I zabyvat' ob etom sovsem ni k chemu.
   Arlin ulybnulas' i kivnula.  Ona pomnila o moem otce - patologicheskom
vrune i melkom vorishke, kotoryj konchil svoi dni, otsizhivaya dvadcat' pyat'
let po chetvertomu sroku...  sbil pikapom ryadovogo.  CHerez paru let posle
prigovora on umer v tyur'me, kak mne skazali, ot krovoizliyaniya v mozg.
   Otec moj byl samym gnusnym,  nizkim i podlym chelovekom iz vseh, s kem
menya svodila zhizn'.  On  dazhe samogo otdalennogo predstavleniya ne imel o
tom, chto znachit slovo "chest'". YA tak i ne soobshchil emu, chto poshel sluzhit'
v morskuyu pehotu, potomu chto on ne ponyal by takogo postupka, dazhe esli b
uznal, chto ya reshilsya na etot shag iz-za nego... chtoby ni v chem na nego ne
pohodit'.
   Nu vot,  ya vygovorilsya, i mne nemnogo polegchalo. Prosti, otec, potomu
chto ya mnogo greshil. No morskaya pehota - moj mir, vne ramok kotorogo ya by
prosto ne vyzhil.
   - Morskaya pehota  Soedinennyh SHtatov,  Flaj,  -  prodolzhala Arlin,  -
zdes' vovse ni pri chem.  No,  chert deri, v zhizni est' drugie veshchi, bolee
vazhnye i sushchestvennye.
   - Kakie, naprimer?
   - Naprimer, rastreklyatyj rod chelovecheskij.
   V kishkah ot takih slov snova poholodelo.
   - Da bros' ty etu boltovnyu o rode chelovecheskom, o dele luchshe tolkuj.
   - Kak ty dumaesh', paren', dlya chego voobshche sushchestvuet morskaya pehota?
   Na etot vopros ya ne stal otvechat' -  mne ne ochen' nravilis' vyvody, k
kotorym Arlin sobiralas' menya podvesti: ya znal napered, o chem ona stanet
govorit'.  No logicheski vychislit' i obosnovat' dopushchennyj eyu proschet mne
bylo by trudno.
   - Ty vsegda pechesh'sya o  chesti i  dolge No znaesh' li,  chto takoe dolg?
My,  druzhochek, i est' te samye lyudi, kotorye stoyat u steny. Drugie mogut
voobshche ne dogadyvat'sya o nashem sushchestvovanii; oni mogut dazhe ne vedat' o
tom,  chto takaya stena sushchestvuet, im mozhet byt' na eto prosto naplevat'.
No my-to dlya togo i  zhivem,  chtoby etu stenu ohranyat' i zashchishchat'.  Delo,
Flaj,  daleko  ne  v  tom,  chto  nam  dvoim  udalos' ucelet' v  krovavoj
peredryage -  nasha missiya povazhnee,  chem prosto shkuru spasti. Ved' tol'ko
nam s  toboj izvestno o  vtorzhenii,  i  tol'ko my odni mozhem hot' kak-to
pomeshat' tomu,  chto zadumali eti tvari.  Tak chto, chert menya deri, ya dazhe
ne  podumayu otsyuda nogi delat',  poka ne  ispolnyu to,  chto  schitayu svoim
dolgom!
   YA voshishchenno smotrel na devushku -  mne hotelos' zashchitit' ee, vytashchit'
iz d'yavol'skoj svistoplyaski. YA, kak-nikak, muzhchina, a ona - moya...
   CHush'.  Prezhde vsego ya morskoj pehotinec.  I Arlin tozhe. Konechno zhe, ya
otlichno ponimal,  chto ona imela v vidu, govorya o stene: kto-to dolzhen ee
zashchishchat'. No kto, krome nas?
   YA opustil glaza.  My ne mogli prosto ubrat'sya vosvoyasi,  dazhe esli by
nashli  na  Dejmose podhodyashchuyu raketu.  My  obyazany projti ves'  put'  do
konca. No esli Dejmos ustroen tak zhe, kak Fobos, ya boyalsya, chto nam snova
pridetsya  dobirat'sya  do  samogo  poslednego  urovnya  zdeshnej  bazy.  Po
kakoj-to  sovershenno neponyatnoj prichine  monstry-prishel'cy  predpochitali
spuskat'sya vniz.
   Soobshchenie Arlin radostnym ne  nazovesh'.  My  dazhe ne  znaem,  gde eto
"zdes'"  nahoditsya.  Uvolokli  oni  kuda-to  chertov  Dejmos...  My  byli
vzaperti,  bez raket i  bez kakih by to ni bylo ukazanij na to,  v kakoj
tochke  Vselennoj obretaemsya.  Dopodlinno izvestno lish'  to,  chto  odnogo
sputnika na orbite Marsa uzhe net.  Interesno,  chto zhe vse-taki nad nami?
Kosmicheskaya pustota?  Galakticheskij vakuum?  Edinstvennyj put'  otsyuda -
vniz,  esli  tol'ko etot  "niz" -  cherez vse  urovni Dejmosa,  vplot' do
samogo poslednego - sushchestvuet.
   YA  posmotrel na Arlin.  Ee vzglyad byl tverzhe stali,  i vmeste s tem v
nem bylo stol'ko tepla.
   - Ladno,  ty,  konechno,  prava.  Tol'ko ne  zhdi ot menya izvinenij,  -
probormotal ya.



   Prodolzhaya razgovor,  my dvigalis' po koridoru,  poka ne natknulis' na
yashchik,    vyglyadevshij   mnogoobeshchayushche.   Edinstvennym   razdelyavshim   nas
prepyatstviem byl  odin  iz  monstrov-pridurkov,  kotorym  tak  nravilos'
metat' ognennye shary.
   No  emu  ne  ostalos' ni  odnogo  shansa  -  Arlin  prishila  bolvana s
molnienosnoj bystrotoj, tak chto on i piknut' ne uspel.
   |tiketka,  nakleennaya na yashchike, sulila produkty i medikamenty. Vskryv
korobku, my obnaruzhili polnyj nabor vsego, v chem tak nuzhdalis'.
   Prezhde  chem  ya   smog  sygrat'  rol'  povara,   Arlin  porabotala  za
medicinskuyu sestru -  pervym delom ona  osmotrela moe  ranenoe plecho:  k
schast'yu, pulya proshla navylet. Odin - nol' v moyu pol'zu. Poka ya skrezhetal
zubami i  vopil,  kak  glupec-pererostok,  ona  vvela mne  universal'nuyu
antivirusnuyu i protivovospalitel'nuyu syvorotku i perebintovala ranu.
   Kogda ona nakonec zakonchila,  ya vzdohnul s oblegcheniem.  Gospodi, kak
zhe ya nenavidel vse eti medicinskie premudrosti! No radost' moya okazalas'
prezhdevremennoj - ya zabyl ob ozhogah.
   Arlin zhe o  nih pomnila.  Maz',  kotoroj ona smazala mne lob,  shcheki i
podborodok,  zhgla posil'nee, chem ukol! Bol' okazalas' nastol'ko sil'noj,
chto ya,  chtoby otvlech'sya,  prinyalsya vyiskivat' rany i  ozhogi u Arlin -  v
tajne  nadeyas',   chto  izryadnaya  dolya  mazi,  dostavlyavshej  mne  stol'ko
stradanij,   perepadet  i  ej.  No,  kak  nazlo,  devushka  vyglyadela  do
protivnogo zdorovoj.
   Teper' nastal ee chered rasskazyvat' mne o svoih podvigah.
   - Znaesh', - nachala ona, othlebnuv vody iz butylki, kotoruyu my nashli v
korobke,  -  ya  by ochen' mnogoe otdala radi togo,  chtoby nikogda v zhizni
bol'she ne vvyazat'sya v takuyu myasorubku
   Arlin sidela na polu,  prislonivshis' k stene,  a ya stoyal ryadom, vremya
ot  vremeni  vnimatel'no poglyadyvaya po  storonam,  chtoby  ne  propustit'
grozivshuyu opasnost'.  Mne  neobhodimo bylo  vyyasnit',  chto  zhe  vse-taki
proizoshlo s  bojcami roty  "Foks" Perezhevyvaya myagkuyu plitku pitatel'noj,
vysokokalorijnoj smesi,  vkus kotoroj napominal bifshteks,  ya  na sekundu
perevel  vzglyad  na  podrugu i  na  shokoladnyj batonchik,  kotoryj ona  s
appetitom upletala.
   Polozhenie odnopolchan okazalos' eshche bolee plachevnym, chem ya predpolagal
Ih  ekspediciya  okonchilas'  polnoj  katastrofoj Podavlyayushchemu bol'shinstvu
pehotincev vpolne hvatilo zombi -  chtoby vyvesti ih  iz  stroya,  demony,
metavshie ognennye shary,  ne ponadobilis'.  Hodyachih,  tupo glyadyashchih pered
soboj,  slyunyavyh,  inogda  uzhe  nachavshih razlagat'sya chelovecheskih trupov
bylo bolee,  chem  dostatochno,  chtoby zastavit' bojcov nashej roty naproch'
zabyt' vse uroki voennogo masterstva.
   Nashim rebyatam kak obuhom po golove vrezali - oni prenebregli navykami
i  disciplinoj i  stali bessmyslenno palit' po zombi.  I  hotya sily duha
parnyam nashej roty bylo ne zanimat', otsutstvie plana dejstvij, strategii
i taktiki vedeniya boya okazalos' rokovym.  Kazhdyj dejstvoval sam po sebe,
na  sobstvennyj strah i  risk.  V  takoj situacii zombi nichego ne stoilo
izolirovat' ih  drug  ot  druga.  Delo  dovershili  klykastye  monstry  s
ognennymi sharami, po odinochke perebivshie teh, kto eshche ostavalsya zhiv.
   Vinit' ih  ya  ne mog -  moya sobstvennaya reakciya byla tochno takoj zhe -
razum mutilsya ot  dikoj yarosti i  zhazhdy rvat' mertvyakov na  chasti golymi
rukami.
   Arlin  spaslas'  potomu,   chto   ne   poddalas'  neistovstvu  chuvstv,
sgubivshemu muzhchin.  Dolzhno byt',  opredelennuyu - i daleko ne poslednyuyu -
rol'  sygral zdes' testosteron.  Neuzheli etot  zapah gnilyh limonov i  v
samom  dele  v  takoj stepeni stimuliroval muzhskuyu gormonal'nuyu sistemu,
chto vyzyval rezkij pritok v krov' adrenalina?
   A,  mozhet byt',  ona prosto luchshe muzhchin umela derzhat' sebya v  rukah?
Prervav rasskaz Arlin, ya zametil.
   - Ty muzhik pokrepche menya.
   - Zatknulsya by luchshe, Flaj, esli hochesh' do konca doslushat'.
   Mne nichego ne ostavalos', kak posledovat' sovetu.
   - Potom ya  natknulas' na etot stennoj shkaf i reshila v nem spryatat'sya,
- prodolzhila Arlin.  - Ottuda bylo slyshno, kak tvari topali za dver'yu. A
eto, dolozhu ya tebe, inogda pohuzhe, chem ih videt'.
   YA kivnul, schitaya zamechanie spravedlivym.
   - Da,  eti demony proklyatye mogut vse nervy istrepat'. - YA pnul nogoj
korichnevuyu shkuru dohlogo monstra,  kotorogo ulozhila Arlin. - Oni svistyat
i  shipyat,  kak  gigantskie polzuchie gady.  V  temnote ot  etogo  blevat'
tyanulo.
   Arlin ulybnulas'.
   - Tol'ko ya  by  ih  demonami nazyvat' ne  stala!  Zdes' drugih polno,
kotorym takoe nazvanie podoshlo by gorazdo bol'she.
   - Pozhaluj,  -  opyat' soglasilsya ya,  vspomniv pro  minotavrov.  -  Mne
kazhetsya,  te  knyaz'ya  ada,  o  kotoryh ty  menya  predupredila cherepom so
skreshchennymi kostyami, bol'she ego zasluzhivayut.
   - Nu,  o knyaz'yah ada nichego skazat' ne mogu, - otvetila Arlin. - YA ih
ne videla. Ty na nih natknulsya, kogda popal v komnatu v forme zvezdy?
   - No pochemu zhe ty ih ne zametila?
   - Potomu chto,  uslyshav rev i  dazhe,  kazhetsya,  smutno razlichiv figuru
odnogo iz nih, pochla za luchshee ubrat'sya podal'she. Na chto oni pohozhi?
   - Rostom futov pod vosem', ognenno-krasnogo cveta, s kozlinymi nogami
i ogromnymi zagnutymi nazad rogami.  Strelyayut iz ustanovok, zakreplennyh
na zapyast'yah, chem-to vrode elektricheskih razryadov napodobie molnii.
   Arlin pokachala golovoj.
   - Nu i  merzost'!  Tol'ko znaesh',  govorya o  demonah,  ya imela v vidu
drugoe -  bol'shih,  razdutyh,  rozovyh tvarej s klykami. Mozhet, ih proshche
"rozovymi" nazvat'?
   - |ti tvoi rozovye hryukayut, kak svin'i?
   Po  tomu,  kak devushku peredernulo,  ya  ponyal,  chto ne oshibsya.  Arlin
kivnula.   Ona  vovse  ne  preuvelichivala,  govorya  o  tom,  chto  zvuki,
izdavaemye monstrami,  inogda  davili na  psihiku sil'nee,  chem  sam  ih
gnusnyj vid.  YA ne stal vytyagivat' ostal'nye detali. Vnutrennee oshchushchenie
podskazyvalo, chto podobnyj obmen vpechatleniyami ni k chemu. Ved' poka etot
koshmar na  samom  dele  ne  zakonchitsya,  s  kem  tol'ko ne  pridetsya nam
stolknut'sya -  ne  isklyucheno,  chto  s  celym zverincem,  gde obnaruzhitsya
polnyj nabor - ot samyh primitivnyh do podlinnyh ischadij ada.
   - Tak  chto  zhe  ty  sdelala posle togo,  kak  ostavila tot  poslednij
predupreditel'nyj znak?
   Arlin blagodarno ulybnulas', poluchiv vozmozhnost' smenit' temu.
   - Rvanula ottuda kak oshparennaya.
   Vypaliv etu frazu, Arlin oseklas', slovno skazala chto-to nepotrebnoe.
   - Nu, pobezhala obratno, - popravilas' ona, - i natknulas' na tu samuyu
shchel' v stene.  Kraski v markere eshche hvatalo dlya samogo poslednego znaka.
No voobshche-to,  Flaj Taggart,  dolzhna tebe soobshchit' so vsej ser'eznost'yu,
chto,  malyuya ego v nadezhde predupredit' tebya o tom, chtoby ty tuda nosa ne
soval, ya sdelala samuyu bol'shuyu glupost' za ves' den' - poka ya "rabotala"
spravochnym byuro, odin iz knyazej ada, kak ty izvolil vyrazit'sya, poyavilsya
v koridore.
   - Da, krepko zhe tebe, dolzhno byt', dostalos', - probormotal ya, nichut'
ne zabotyas' o tom, posleduet li. sovet boevoj podrugi zatknut'sya na etot
raz.  Naprotiv,  ona  reshitel'no nastoyala,  chtoby  ya  vernulsya k  svoemu
rasskazu i  opisal  krovavye detali  shvatki  s  monstrami,  posle  chego
prodolzhila svoyu istoriyu:
   - Risuya v speshke cherep s kostyami, ya v to zhe vremya razglyadyvala shchel' i
mechtala, chtoby ona okazalas' kak mozhno shire.
   - Mne skvoz' nee prolezt' ne udalos'.
   - Konechno, po-drugomu i byt' ne moglo. YA tozhe chuvstvovala sebya tam ne
luchshim obrazom.  No chto ostavalos' delat'?  Otbojnogo molotka ne bylo, a
esli b  dazhe i  byl,  vremeni na  to,  chtoby rasshirit' dyru vse ravno ne
ostavalos'.  Prishlos' tak  prodirat'sya,  ne  zhaleya  kozhi.  Vybravshis' na
druguyu storonu, ya slomya golovu brosilas' k Vorotam.
   Arlin perevela duh.
   - Ty,  dolzhno byt', udivilas', chto ostalas' bez odezhdy? Ona vzdohnula
eshche raz.
   - Da net,  skoree udivilas', chto ostalas' zhiva i ruki-nogi cely. Hotya
bezumno ustala ot  vseh etih hozhdenij po  mukam.  Po druguyu storonu shcheli
menya zhdala celaya kucha trupov,  no,  po krajnej mere,  eto ne byli zombi.
CHto zhe  kasaetsya zombi,  to oni stali pachkami teleportirovat'sya vsled za
mnoj.   Ih   okazalos'  tak  mnogo,   chto  spravit'sya  ne  bylo  nikakoj
vozmozhnosti.  Poetomu kogda ya natknulas' na stennoj shkaf, to reshila, chto
luchshe vsego kakoe-to  vremya v  nem  otsidet'sya...  Potom kakaya-to  tvar'
nazhala na pereklyuchatel', i chertova dver' zahlopnulas' tak, chto sama ya ee
otkryt' ne mogla,  kak ni pytalas'!  V  konce koncov ob座avilsya ty,  da v
takom vide,  chto...  - Arlin podyskivala slova, - ...tebya, Flaj, dazhe za
zombi prinyat' trudno bylo.
   - Spasibo na dobrom slove,  -  ne bez ironii zametil ya.  Arlin vsegda
sil'na  byla   na   komplimenty,   ot   kotoryh  hotelos'  skvoz'  zemlyu
provalit'sya.
   Mne  inogda kazalos',  chto  ona  special'no podshuchivala nado mnoj.  YA
pokazal v storonu korichnevogo monstra.
   - Nu  chto zh,  esli ne hochesh',  chtoby ya  nazyval etih tvarej demonami,
mozhet byt', okrestim ih "klykastymi" ili eshche kak-nibud'?
   - A ne luchshe - besami?
   - Kakie zhe eto besy?
   - A pochemu by net? Kogda ya eshche devchonkoj byla, to chitala pro goblinov
i  tomu podobnuyu nechist'.  V etih knizhkah eshche kartinki byli s podpisyami.
Tak vot,  bol'she vsego klykastye tvari pohodyat na  besov iz skazok.  Oni
tam tozhe volshebnym ognem balovalis'.
   Boltovnya stanovilas' vse bolee uvlekatel'noj,  tem bolee,  chto drugih
razvlechenij vse ravno ne bylo.
   - Nu,  ne  znayu,  -  nereshitel'no  otvetil  ya.  -  Bashka  ego  chem-to
napominaet  golovu  uroda,   kotorogo  ya   videl   v   starom  fil'me  o
cheloveke-rybe, obosnovavshemsya v kakoj-to lagune.
   - On tozhe besom byl, - nastaivala Arlin. Nesmotrya na sluzhbu v morskoj
pehote,  ona prodolzhala ostavat'sya zhenshchinoj. A ya ne durak, chtoby sporit'
s damskim telom.
   - Horosho, soglasen: pust' oni budut besami, - sdalsya ya.
   - Drugih tozhe nado kak-to obozvat', - obodrennaya takoj sgovorchivost'yu
skazala Arlin.  - Poluchaetsya, chto u nas uzhe est' zombi, besy, demony ili
rozovye i knyaz'ya ada. Kak ostal'nyh imenovat' budem?
   YA rassmeyalsya.
   - A my s toboj Adam i Eva, da?
   Arlin ustavilas' na menya ne migaya.  S religioznym obrazovaniem u nee,
sudya po vsemu, bylo slabovato.
   - Da  ladno,  ne  perezhivaj -  eto i  vpryam' potryasnaya ideya.  Esli my
vse-taki najdem ispravnyj peredatchik, to obo vsem soobshchim na Zemlyu. Esli
zhe net,  to mozhno i prosto tak razygryvat' iz sebya biblejskih personazhej
i davat' imena vsem tvaryam.
   Arlin rasslabilas', ponyav, chto ya vovse ne sobiralsya ee durachit'.
   - Odin iz etih besov zahotel so mnoj nemnogo pobesedovat'...  - nachal
bylo ya, no Arlin snova menya perebila.
   - On chto,  i  v  samom dele s  toboj govoril?  -  ona vyglyadela takoj
udivlennoj,  kakoj ya ee eshche nikogda ne videl.  Znachit,  nashi priklyucheniya
vse zhe chem-to otlichalis'.
   - On pytalsya ugovorit' menya sdat'sya,  obeshchaya za eto ne peredelyvat' -
to bish' ne prevrashchat' v  zombi,  chto,  konechno,  chistaya lazha.  YA  emu ne
poveril i prishib nedolgo razdumyvaya.
   Zarazitel'nyj devichij smeh zastavil rassmeyat'sya i menya. YA nashel Arlin
- i vse izmenilos'. Teper' ya strastno hotel zhit', srazhat'sya, svyazat'sya s
Marsom ili s  Zemlej,  vypolnyat' svoj dolg i  zashchishchat' rod chelovecheskij,
poka eto v moih silah.
   - A my stalkivalis' tol'ko s monstrami? - sprosila Arlin.
   - Net. Est' eshche pochti nevidimye tvari. YA nazval ih privideniya-ubijcy.
   - Prizraki, - bezapellyacionno popravila menya moya podruga.
   Esli  vse  zhe  nam  udastsya  vybrat'sya  otsyuda,  porekomenduyu  ee  na
redaktorskuyu rabotu.  V  kakoj-nibud' religioznyj zhurnal.  V  otsutstvii
chuvstva spravedlivosti menya nikto ne posmel by upreknut'.
   - A ya s nimi eshche ne vstrechalas',  -  posle nedolgih razdumij dobavila
Arlin.
   - Krome togo, mne ne raz popadalis' letayushchie cherepa. Kak ih nazovem?
   - Letayushchie cherepa.
   - Pravil'no. Tak i nazovem?
   - Letayushchie cherepa, dubina ty stoerosovaya! CHto zdes' dumat'? Kak est',
tak i est'.
   Na  tainstvennyj goluboj shar Arlin natknut'sya ne  dovelos',  hot' eto
byla edinstvennaya stoyashchaya veshch' iz  vsego togo,  chto  proniklo v  nash mir
skvoz' Vorota.  Menya ne  pokidalo neotvyaznoe oshchushchenie,  chto  do  polnogo
okonchaniya svistoplyaski nam  pridetsya  eshche  ne  raz  pridumyvat' nazvaniya
novym urodam, s kotorymi pridetsya stolknut'sya.
   Pereryv na obed zakonchilsya. Nash otdyh byl slishkom neprodolzhitel'nym -
i Arlin, i mne teper' sovsem by ne pomeshalo kak sleduet vyspat'sya. A dlya
etogo nuzhno bylo najti bezopasnoe mesto, gde odin mog by spat', a drugoj
- ohranyat' ego  son.  Krome togo,  nam pozarez neobhodima byla nastoyashchaya
eda.
   - Sdaetsya mne, zdes' nemnogo stranno. - Arlin oglyadelas'.
   Dejstvitel'no,  na Dejmose -  v otlichie ot Fobosa -  menya ne pokidalo
oshchushchenie zloveshchej tainstvennosti, vitavshej v vozduhe, ot kotoroj po telu
murashki begali.  I  holod tut  ni  pri  chem.  To  zhe  samoe s  zapahami.
Kazalos', chto u mestnyh aromatov kakoj-to durnoj privkus. Mozhet byt', my
priblizilis' k istochniku limonnoj gnili,  kotoraya bila v nos vsyakij raz,
kogda  otdavali koncy  zombi.  No  chto  by  eto  ni  bylo,  nas  povsyudu
soprovozhdala  sladkovato-pritornaya  von',   chem-to   shozhaya  s   trupnym
gnieniem.
   Esli na  men'shej iz marsianskih lun delami zapravlyali demony-malyutki,
znachit,  tak sam chert rasporyadilsya. Letayushchie cherepa nachinali dejstvovat'
na nervy. Oni parili povsyudu, prichem samyh raznyh razmerov i ochertanij i
gorazdo bolee zloveshchie, chem obychnye chelovecheskie.
   CHem dal'she my prodvigalis' vpered,  tem temnee stanovilos' okruzhavshee
nas  krasnovatoe marevo -  teper' ego,  pozhaluj,  mozhno bylo  sravnit' s
cvetom syrogo bifshteksa.  Stranno tol'ko, pochemu ne stanovilos' teplee -
ved' krasnyj cvet chashche vsego cvet plameni.  A  v  adu,  kak rasskazyvali
monahini, sovsem ne holodno.
   Pol stal vlazhnym ot toj zhe proklyatoj zhizhi,  chto na Fobose,  tol'ko ee
bylo znachitel'no men'she,  chem  ran'she.  Mne  dazhe prishlo na  um,  chto my
obsleduem  vnutrennosti  gigantskoj  tvari,   kotoroj  sovsem   neprosto
vypustit' kishki.
   Sozdavalos' vpechatlenie,  chto chem dal'she my  prodvigaemsya vglub' ada,
tem blizhe podhodim k istochniku nekoej neponyatnoj zhiznennoj energii, chtob
ej  pusto  bylo!  Marsianskie  luny  predstavlyalis'  mne  gorazdo  bolee
privlekatel'nymi v  obraze  golyh  skal,  nesushchihsya po  svoim  orbitam v
absolyutnom holode kosmicheskogo prostranstva.
   - Kak   tebe  eto   nravitsya,   -   proiznesla  Arlin,   ukazyvaya  na
vozvyshavshuyusya v konce koridora teleportiruyushchuyu platformu.
   Vybora,  odnako,  u  nas  ne  bylo,  libo my  vospol'zuemsya eyu,  libo
povernem nazad.  Teper',  pomimo obychnyh shem  i  planov pomeshchenij,  mne
ochen'  hotelos' poluchit' kartu,  na  kotoroj byli  by  otmecheny vhody  i
vyhody,   soedinyavshiesya  etimi   neponyatnymi  reshetchatymi  transportnymi
sredstvami.  Skol'ko ih nam eshche pridetsya obsledovat',  poka my ne najdem
tu edinstvennuyu dver', kotoraya privedet k zhelannoj celi?
   - Nado zhe komu-to eto sdelat', Arlin.
   - CHto sdelat'?
   - Vyyasnit',  kuda vedut teleporty? Arlin opustila ruku mne na plecho i
ne bez ironii proiznesla:
   - Molodec,  kapral,  ob座avlyayu tebe blagodarnost' pered stroem za  to,
chto vyzvalsya eto sdelat' dobrovol'no. Dolg prevyshe vsego.
   - Hvatit molot' erundu,  ryadovoj,  a  ne  to otpravlyu tebya pervoj!  -
otrezal ya  i oglyadelsya.  -  Zdes' eta shtuka vyglyadit nemnogo po-drugomu,
chem na Fobose.
   YA brosil proshchal'nyj vzglyad nazad,  i mne pochudilos', chto kogda na eti
steny nikto ne smotrel,  oni sami po sebe nachinali izmenyat' konfiguraciyu
i izgibat'sya.
   - Snova tupik.  Oh,  do  chego zhe  mne ne  nravitsya skakat' iz  ognya v
polymya!  No  delat' nechego,  Arlin,  my  zhe  s  toboj vrode kak avangard
chelovechestva zdes' predstavlyaem, tak ved'? - Proshchal'nye slova prozvuchali
s notkoj sarkazma,  hotya mne etogo sovsem ne hotelos'.  - Ved' nado zhe v
konce koncov vyyasnit', chto zdes' proizoshlo, i peredat' komu sleduet.
   Kogda  Arlin  ulybalas',  na  dushe  stanovilos' teplee  i  legche.  Na
nekotoryh lyudej boevaya obstanovka dejstvuet oblagorazhivayushche. Uzh ne znayu,
kak na menya, no na Arlin - tochno.
   - Krome togo,  -  razvila ona  moyu mysl',  -  luchshij sposob oborony -
napadenie. Tol'ko tak my smozhem ucelet'. Nu, davaj zhe, a ya za toboj.
   YA by predpochel, chtob v dannom sluchae menya nikto ne strahoval.
   - Ne srazu - cherez tridcat' sekund. - YA ochen' nadeyalsya, chto eta fraza
ne stanet moej poslednej, predsmertnoj.
   Oshchushchenie teleportacii povtorilos',  kak togda,  u Vorot,  no teper' ya
byl  k  nemu podgotovlen.  Tol'ko vse  proizoshlo gorazdo bystree.  Krome
togo, odezhda i oruzhie ostalis' pri mne. YA izgotovilsya, chtoby pri vysadke
srazu  zhe  ochistit'  sebe  placdarm  i  zashchitit' ego  ot  potencial'nogo
protivnika,  i..  okazalsya  na  takoj  zhe  tochno  platforme,  s  kotoroj
startoval.
   Mne by srazu s nee svalit',  a ya zameshkalsya,  uslyshav gulkie, tyazhelye
zvuki, kak budto kto-to v zemlyu svai vbival. Gul bystro narastal.
   Gospodi, Presvyataya deva Mariya! To byli zvuki shagov!



   Tut ya vspomnil, na chem stoyu, i sprygnul s platformy. Kak raz vovremya:
Arlin otschitala rovno tridcat' sekund i posledovala za mnoj.
   - Nu kak, vse spokojno? - sprosila ona poyavivshis'.
   - Net. Slushaj vnimatel'no.
   Legko, kak koshka, devushka proshmygnula mimo. Gluhoj gul ne utihal.
   - Pojdem,  zaglyanesh' ostorozhnen'ko za ugol,  -  predlozhila ona. - Mne
kazhetsya, ya uzhe znayu, chto tam.
   My  podoshli k  povorotu steny.  Arlin  zhestom pokazala,  chtob  ya  shel
pervym. Lico ee bylo napryazhennym.
   - Tebya interesovalo, chto ya nazyvayu demonami, - skazala ona. - Poglyadi
na nih povnimatel'nee.
   YA tak i sdelal. Kak skazal by serzhant Gofort, Arlin ne treplo.
   Po  verhu  dvuh座arusnoj platformy marshirovala t'ma  t'mushchaya  demonov;
kazalos',  platforma vot-vot ruhnet ot  grohota ih shagov Odin iz rozovyh
stal vdrug izdavat' te  samye hryukayushchie zvuki,  kotorye tak  dejstvovali
mne  na  nervy.  Kogda  ya  povnimatel'nee prismotrelsya k  anatomicheskomu
stroeniyu grohochushchih tvarej,  to  ponyal,  chto Liga zashchity svinej mogla by
pred座avit' mne vpolne obosnovannye pretenzii.
   Dannyj vid monstrov, kak mne pokazalos', predstavlyal soboj naibol'shee
sosredotochenie   muskul'noj   sily   zdeshnego   d'yavol'skogo   zooparka.
Temno-rozovye,  oni gromozdilis' futov na shest' v vysotu,  a pasti u nih
byli  takogo  razmera,   chto  zaraz,  kazalos',  mogli  zaglotit'  celyj
Klivlend.  Da,  eto tochno byli demony -  po-drugomu ne  nazovesh'.  Arlin
popala v  samuyu tochku.  Poka  eti  tvari slonyalis' po  zdeshnim tupikam i
prohodam,  nikto,  krome nih,  nosit' takoe zvanie prava ne imel.  Arlin
dala im klichku, kotoruyu oni zasluzhivali.
   Poka chto oni nas ne zamechali.  No polozheniya eto ne menyalo:  delo,  po
vsej vidimosti,  obstoyalo tak,  chto poka my s nimi vsemi ne razdelaemsya,
devat'sya nam  vse  ravno nekuda -  spasitel'nyh dverej vokrug ne  vidat'
Platformu, na kotoroj oni marshirovali, neobhodimo bylo snizit' do takogo
urovnya, chtoby my smogli na nee vzobrat'sya.
   Rozovye pechatali shag korotkimi,  pohozhimi na obrubki kolonn,  moshchnymi
nogami, chem-to napominaya vybrityh gorill s rogami i zubami v vide zub'ev
pily.
   - Oni strelyayut ili brosayut chto-nibud'? - polyubopytstvoval ya.
   - CHto ty imeesh' v vidu?
   - Ognennye shary, molnii ili eshche chto-nibud' v etom duhe?
   - Vrode,  net. - Na moj oblegchennyj vzdoh Arlin zametila: - Tol'ko ne
daj  im  sebya  vokrug pal'ca obvesti.  Esli oni  podojdut sovsem blizko,
schitaj, tebe konec.
   - A otsyuda, snizu, ih ne dostat'?
   - Dumayu,  eto  pustoj  nomer.  CHtoby  takogo  ulozhit' napoval,  nuzhna
bol'shaya ubojnaya sila.  Ego  mozhno bylo by  bez truda snyat',  skazhem,  iz
"Veterbaj"  ili  iz  ruzh'ya  dvenadcatogo kalibra.  YA  videla,  kak  odin
klykastyj bes stolknulsya s demonom.  Klykastyj vypustil rozovomu pryamo v
mordu tri  ognennyh shara podryad.  No  tot  vosprinyal ih,  kak bulavochnye
ukoly, a potom celikom sozhral kretina! Tak chto besy dlya demonov - legkaya
zakuska, posle kotoroj tol'ko otryzhka bespokoit.
   YA  otmetil pro  sebya,  chto besy ne  ladili s  demonami tak zhe,  kak s
zombi.
   - Flaj,  - snova obratilas' ko mne Arlin, - esli my sobiraemsya chto-to
predprinyat',  pervym delom nado opustit' platformu.  Inache nashi ruzh'ya ih
ne voz'mut.
   YA   nenarokom  prislonilsya  k   kakomu-to  tverdomu,   metallicheskomu
predmetu,   okazavshemusya  yazykom  ocherednogo  cherepa,   kotoryj  tak   i
naprashivalsya,  chtoby  za  nego  dernuli.  No  ne  uspel  ya  protyanut'  k
pristavale ruku, kak Arlin hryastnula po nej prikladom. I ves'ma oshchutimo.
   - Nu, zachem na nepriyatnosti naryvat'sya?! Ty zhe ponyatiya ne imeesh', chto
sluchitsya, esli dernut' za etu shtukovinu, - vozmushchenno vypalila ona.
   - Nichego s  soboj podelat' ne  mogu  -  s  rozhdeniya obozhal dergat' za
vsyakie durackie zagoguliny.
   YA  rezko nazhal na  metallicheskij yazyk.  Platforma,  kak  lift,  stala
snizhat'sya   s   gromkim   skrezhetom.    Demony   zanervnichali,    nachali
perehryukivat'sya,   vertet'  mordami  i  skoro  nas  uchuyali,  potomu  chto
perestroilis' v odin ryad.
   Kogda oni  podoshli blizhe,  nam prishlos' otstupit' za  ugol.  Po  vsej
veroyatnosti, demony ne umeli begat', a tol'ko perli naprolom, kak tanki.
Ih topot gulkimi udarami otdavalsya u nas v ushah.
   My byli vooruzheny tol'ko ruzh'yami, no imeli samye ser'eznye namereniya.
Otkrytye pasti chudovishch predstavlyali soboj otlichnye misheni, kotorye tak i
naprashivalis', chtoby ya pustil v hod drobovik. Pervyj demon proglotil moj
zaryad,  i  ego golova tresnula,  kak spelyj arbuz.  Strel'ba s  blizkogo
rasstoyaniya vsegda  daet  polozhitel'nye rezul'taty.  Tem  vremenem  Arlin
ulozhila vtorogo monstra vystrelom v grud'.
   My dejstvovali kak odno celoe, uperevshis' spinami v stenu, i rozovye,
nastupavshie poparno,  tak zhe  poparno dohli ot  metkih vystrelov.  Trupy
perednih,  obrazovav kuchu,  zatrudnyali dvizhenie zadnih,  davaya  nam  tem
samym dopolnitel'nye sekundy na perezaryadku ruzhej.
   Eshche odnim oblegcheniem,  sposobstvovavshim nashej rabote,  bylo to,  chto
monstry bol'she ne  hryukali.  Podyhaya,  oni rychali,  no  gromoglasnyj ryk
oznachal lish' ih porazhenie. YA nachinal ispytyvat' udovletvorenie ot svoego
krovavogo zanyatiya.
   - Kak budto my podonkov v pritone otstrelivaem, - brosil ya Arlin.
   - Ne pori chush', samouverennyj bolvan!
   Ona, kak vsegda, byla prava - menya obuyala gordynya.
   Ryady  vragov  zametno  poredeli,   teper',  kazalos',  ih  uzhe  mozhno
pereschitat' po  pal'cam.  Bystro zhe  my raspravilis' s  nashimi demonami,
pochti s takoj zhe skorost'yu, s kakoj strelyali.
   - Ne nuzhno rozovyh nedoocenivat',  - snova predupredila Arlin. A ya ee
opytu  doveryal.  -  Poka  derzhish'  ih  na  dostatochnom  rasstoyanii,  vse
normal'no.  YA  videla,  kak takaya tvar' snachala otkusila odnomu iz nashih
parnej ruku,  a potom -  golovu.  On,  konechno, izbezhal pechal'noj uchasti
zombi, no tol'ko dlya togo, chtoby pojti na korm rozovomu skotu.
   Vsemu horoshemu,  k sozhaleniyu,  prihodit konec,  dazhe v takom rayu, kak
Dejmos.  Neozhidanno sovsem ryadom  hlopnula pulya,  kotoraya chut'  bylo  ne
oborvala zhizn' vashego pokornogo slugi.  Ne nado imet' sem' pyadej vo lbu,
chtoby ponyat', chto kto-to pozhelal menya ubit'.
   - Beregis'!  -  kriknul ya Arlin,  no ona uzhe prignulas' i ukrylas' za
telami ubityh demonov.
   V te dragocennye sekundy,  kotorye ya potratil na to, chtoby spryatat'sya
ot novoyavlennogo snajpera,  poslednij rozovyj,  kak bul'dozer, prodralsya
skvoz' grudy  tel  sobrat'ev;  obernuvshis',  ya  uvidel pryamo pered soboj
metrovuyu razverstuyu past'.
   Mne  kazalos',  chto  ya  uzhe  dostatochno  nadyshalsya  vsyakoj  zlovonnoj
merzost'yu.  No  teper' oshchushchenie bylo takoe,  budto ya  -  v  samom centre
vygrebnoj yamy s  chelovecheskimi nechistotami velichinoj v  kvadratnuyu milyu.
Von'  byla nastol'ko sil'na,  chto  ee,  bez  vsyakih somnenij,  sledovalo
otnesti k  odnoj iz  raznovidnostej himicheskogo oruzhiya.  U  menya potekli
slezy iz glaz, i ya pochti polnost'yu poteryal zrenie.
   Arlin chto-to kriknula,  no slov ya  ne razobral.  U  nee svoih problem
hvatalo - nevidimyj snajper ne brosal svoih popytok s nami razdelat'sya.
   Odna iz pul',  nesomnenno, dlya etogo prednaznachavshayasya, ugodila pryamo
v spinu demona, kotoryj na nee otreagiroval, kak chelovek na ukus komara.
I  poka  on  pytalsya  pochesat'  sebe  spinu  (ochen'  lyubopytno  bylo  by
posmotret',  kak on eto sdelaet, ne slomav sebe rebra), ya snova pustil v
hod ruzh'e.  "Mishen'" priblizilas' ko  mne nastol'ko,  chto dulo v  pryamom
smysle slova uperlos' ej pryamo v past'. YA spustil kurok.
   Glaza  zalila  zlovonnaya  krov'  monstra  -   veshch'  prenepriyatnejshaya,
uchityvaya tot fakt, chto snajper ne dremal.
   - |tot poslednij! - uslyshal ya golos Arlin i vsled za nim vystrel.
   Skoree  vsego,  ona  imela  v  vidu  monstrov,  potomu  chto  puli  ne
perestavali svistet' nad moej golovoj. I, odnako zhe, ya ispytyval nemaloe
udovletvorenie,  tak  kak  teper' zuby  omerzitel'nyh tvarej ne  grozili
pocarapat' moyu nezhnuyu kozhu.
   Podpolzla Arlin i  sterla krov' demona s  moego lica.  S etim ya i sam
mog by spravit'sya. Prosto eshche ne uspel.
   - Otvali, - prikazal ya, - nechego iz dvuh celej odnu delat'.
   Podchinyayas' moemu neprerekaemomu avtoritetu,  devushka molcha otkatilas'
vbok,  i ya sam zakonchil protirat' lico.  Tot,  kto v nas strelyal,  reshil
sdelat' nebol'shoj pereryv -  mozhet byt',  dlya  togo,  chtoby perezaryadit'
pushku.  YA  byl  uveren,  chto dolgo pereryv ne  prodlitsya.  Snajper zasel
gde-to  pozadi platformy i  strelyal sverhu.  Nam srochno sledovalo menyat'
poziciyu, potomu chto nyneshnyaya yavlyalas' samoj proigryshnoj.
   - Platforma! - kriknul ya i prygnul na snizhavshijsya lift.
   Tam byl svoj rychag,  na  kotoryj ya  nazhal,  ne razdumyvaya ni sekundy.
Lift  poshel  vverh,  i  Arlin,  soobrazivshaya  nakonec,  chto  proishodit,
podbezhala k nemu i podprygnula, uspev uhvatit'sya za samyj kraj. YA tut zhe
vtyanul ee naverh.  Prizhavshis' drug k drugu spinami, my snova otpravilis'
v puteshestvie.
   Na sleduyushchem urovne my proshli nemnogo vpered i, povernuv za ugol, nos
k nosu stolknulis' eshche s odnim demonom -  hotya ne uveren,  byl li u nego
nos.  Ne znayu,  kak Arlin, no mne eti igry uzhe poryadkom nadoeli. Ved' my
tol'ko chto zakonchili d'yavol'skuyu bitvu. Demon poslal bylo v nas ognennyj
shar,  no ya upal na spinu i vystrelil emu pryamo mezhdu nog. On poshatnulsya,
i Arlin dobila ego tochnym vystrelom v golovu.
   My vnov' pristupili k poiskam snajpera.
   Nepodaleku ot  platformy  raspolagalis' dve  dveri.  Pereglyadyvayas' i
posmatrivaya po  storonam,  my  podoshli k  nim vplotnuyu.  Kosyak odnoj byl
sinego cveta,  drugoj -  krasnogo.  Obe, estestvenno, zaperty. Mne ochen'
nedostavalo parochki mini-raket.
   YA dostal sinyuyu magnitnuyu kartochku i vstavil ee v otverstie.
   Dver' tut zhe raspahnulas' pod chistyj,  svistyashchij zvuk gidravlicheskogo
nasosa.  V  protivopolozhnom konce pomeshcheniya nahodilsya eshche odin teleport.
Te,  kto  obustraival  Dejmos,  vidimo,  pomeshalis'  na  teleportiruyushchih
platformah.
   - Dama ili tigr? - sprosila Arlin.
   - CHto? - ne ponyal ya.
   - Da  tak,  nichego,  odin rasskaz vspomnila.  U  nas ostalas' krasnaya
dver' i teleport. CHto vybiraem?
   - A chto tut vybirat'? Krasnoj kartochki u nas vse ravno net.
   - S chego eto ty vzyal,  durachok?  -  Arlin vytashchila iz karmana krasnuyu
magnitnuyu kartochku i  pomahala eyu  u  menya  pod  nosom.  Odno iz  luchshih
kachestv morskogo pehotinca A.S.  to, chto rabotala ona igrayuchi. - YA nashla
ee  v  tom  samom stennom shkafu,  otkuda ty  menya  vyzvolil.  -  Devushka
podmignula.
   - Nu,  v takom sluchae ya vybirayu damu,  -  otvetil ya i vstavil krasnuyu
kartochku v prorez' dvernogo zamka.
   V  etot  moment  nam  ochen'  prigodilas'  boevaya  podgotovka  morskih
pehotincev,  poskol'ku za dver'yu razdalsya shum.  Provedya kartochkoj v shcheli
magnitnogo zamka,  ya  otprygnul v  storonu i  vzyal drobovik naizgotovku.
Arlin zanyala poziciyu po druguyu storonu proema.
   Kak  tol'ko  dver'  raspahnulas',  moya  naparnica vystrelila i  ubila
vysunuvshegosya zombi.  V  rukah u  nego byl tochno takoj zhe drobovik,  kak
nashi.  Snajperom on byt' ne mog.  Vtoroj zombi derzhal v rukah "Sig-Kau".
|togo zhivogo mertveca v rashod pustil ya.
   My osmotreli pomeshchenie,  v lyuboj moment gotovye srazit'sya s vragom. V
dovol'no bol'shoj  komnate  zombi  ne  okazalos'.  Teper',  odnako,  menya
bespokoilo drugoe:  esli snajper strelyal s takim raschetom, chtoby zagnat'
nas imenno syuda, znachit, zdes' nas zhdala zasada. No, ved' zombi ne mogut
dumat'!   A   zasada   predpolagaet  obyazatel'noe  nalichie  takticheskogo
myshleniya... myshleniya!
   U  menya eshche ne  bylo sluchaya podelit'sya s  Arlin svoimi podozreniyami o
tom,   chto  vtorzhenie  zadumano  nekim  vseob容mlyushchim  Razumom,  kotoryj
rukovodit ogromnym chislom  samyh  raznyh  sushchestv,  lishennyh sposobnosti
myslit',  i  napravlyaet ih  dejstviya protiv  teh  lyudej,  kotorye sumeli
vyzhit' v etom adu, chtoby vyyasnit' predely ih vozmozhnostej.
   No  vryad li  ona byla v  tot moment raspolozhena k  spokojnoj besede i
vsestoronnemu analizu  slozhivshejsya situacii  -  slishkom  uzh  naglyadelas'
krovi, kak, vprochem, i ya.
   Teper' nastala ochered' damy nazhimat' na vyklyuchatel'.  Pomeshchenie zalil
yasnyj,  belyj  svet,  i  nashim glazam predstala podlinnaya sokrovishchnica -
medikamenty,  eda,  boepripasy,  i vse v ogromnyh kolichestvah!  No samoj
dragocennoj  nahodkoj  okazalsya  miniatyurnyj  priborchik  s   malyusen'kim
ekranom, na kotorom vysvechivalas' shema pomeshchenij urovnya.
   - Znaesh',  chto eto takoe,  Flaj? - v vostorge voskliknula Arlin. YA ne
stal ee  razocharovyvat' i  dal  dogovorit'.  -  |to zhe  elektronnyj plan
yarusa, na kotorom my nahodimsya!
   Najdennye medikamenty dali  mne  vozmozhnost' vernut' Arlin  "dolzhok".
Snajper ee slegka zadel. Pulya v telo ne popala, no plecho pocarapala.
   - Na etot raz ya tvoj doktor, - ob座avil ya.
   Brosaya zhadnye vzglyady v  storonu samorazogrevayushchihsya konservnyh banok
s  edoj i  kofe,  Arlin smerila menya iz-pod  prishchurennyh vek nedovol'nym
vzglyadom i skazala:
   - Ty mne bol'she po dushe v roli povara.
   - SHef-povara, - popravil ya ee. - A kakaya, sobstvenno, raznica?
   - Mezhdu povarom i shef-povarom?
   - Net, mezhdu povarom i doktorom!
   - Ladno, Flaj, hvatit tebe. Luchshe nakormil by poskoree.
   - Net uzh, snachala ya tebya polechu.
   Sporit' Arlin ne  stala.  Poka ya  vracheval ee  ranu i  carapiny,  ona
razbiralas' s elektronnoj shemoj etazha. Sredi medikamentov ya nashel tyubik
s  toj zhe  maz'yu,  kotoroj ona mazala menya.  Odnako v  otlichie ot vashego
pokornogo slugi u  A.S.  vo  vremya malopriyatnoj procedury dazhe vyrazhenie
lica ne izmenilos', a kogda ya sdelal ej ukol antivirusnoj syvorotki, ona
ne piknula. Da, Arlin byla kuda bolee krutym muzhikom, chem ya.
   Raznoglasij u  nas ne  voznikalo do teh por,  poka ya  ne predlozhil ej
nemnogo pospat'.
   - Nu i shutochki u tebya,  Flaj,  -  vozmutilas' ona. - V etoj komnate s
dohlymi zombi ya glaza ne zakroyu!
   - Davaj vynesem ih i slozhim za dver'yu.
   - Ty chto, spyatil? Luchshe uzh srazu na dveri ob座avlenie povesit', chto my
zdes' pochivaem.
   - Ladno, ne kipyatis'. YA ih skinu na platformu teleporta.
   - Vmeste skinem.
   Konflikt razreshilsya,  tak i  ne  nachavshis' -  vostorzhestvovali dovody
razuma.
   Rabota zanyala minut dvadcat'.  My dazhe ne stali teleportirovat' zombi
- prosto bystren'ko pobrosali ih na trupy demonov,  chtoby te, kto mog na
nih sluchajno natknut'sya, podumali, chto oni sami drug druga perebili.
   Potom, vpervye s nachala adskoj zavaruhi, my s naslazhdeniem pristupili
k sovmestnoj trapeze.  Zakuski tol'ko razozhgli appetit -  po sravneniyu s
tem, chto perepadalo na nashu dolyu ran'she, eto bylo podlinnoe pirshestvo.
   YA  nastoyal,  chtoby Arlin legla spat' pervoj,  potomu chto  ona  dol'she
bluzhdala po  d'yavol'skim labirintam.  Eshche  kogda za  mnoj  prismatrivali
Rony,  ona uzhe riskovala zhizn'yu, po ushi uvyaznuv v kishkah demonov. CHto by
so mnoj ni sluchilos', snachala ee ochered'.
   Ugovorit'  Arlin  bol'shogo  truda  ne  sostavilo  -  dostatochno  bylo
predlozhit' ej pokemarit' minutku-druguyu. YA dal ej prospat' chetyre chasa.
   Kogda nastal moj chered, ya vyrubilsya mgnovenno, a prosnulsya ot myagkogo
prikosnoveniya devich'ej ruki k moemu plechu i vida prekrasnogo lica.
   CHto i govorit' -  my oba byli sovershenno izmotany koshmarami.  Oni nam
ne snilis' - my zhili v nih.
   Mne  strashno ne  hotelos' ostavlyat' eto ubezhishche.  Takoe zhe  chuvstvo ya
ispytal, kogda okazalsya v malen'koj ambulatorii na Fobose. Net, pozhaluj,
eto bylo ne sovsem tak: zdes' mne nravilos' gorazdo bol'she. Ved' ya byl s
zhenshchinoj,  spasenie kotoroj prevratilo okruzhayushchij mir iz pustoj porody v
chistoe zoloto.
   Prognav ostatki sna,  ya perekinul "Sig-Kau" cherez plecho. My vernulis'
v  komnatu,  otkryvavshuyusya sinej kartochkoj,  i podoshli k teleportiruyushchej
platforme.
   - Nu, chto, kak v proshlyj raz? - sprosil ya.
   - I ne mechtaj. Tol'ko vmeste.
   - Pochemu by i net?
   - Bud', chto budet, davaj!
   My  ochutilis'  v  pomeshchenii  bez  dverej  i  okon,   no  s  odnim  iz
zdorovennyh, rozovyh demonov, kotoryh tak horosho uspela uznat' Arlin.
   - |togo ya beru na sebya!  -  kriknul ya i vystrelil do togo,  kak Arlin
uspela vozrazit'.
   - Polagayu, chto ih zdes' stol'ko, chto i na moyu dolyu hvatit, - otvetila
ona.
   Mne eti rozovye ublyudki uzhe pochti stali nravit'sya.  S nimi bylo proshche
- oni ne umeli ni strelyat',  ni metat' molnii,  ni kidat' ognennye shary,
chto  delalo ih  bolee  privlekatel'nymi,  chem  ostal'nyh chudovishch.  Hotya,
konechno,  v  otlichie  ot  Arlin,  mne  ne  prishlos' nablyudat',  kak  oni
perezhevyvali nashih boevyh tovarishchej.
   Kogda  ya  predstavil  etu  zhutkuyu  kartinu,  zhelanie  ubit'  rozovogo
vernulos'. Zdes' ya mog dat' Arlin prilichnuyu foru.
   Oj, Flaj! Snova gordynya tebya obuyala. Zabyl, bestolkovyj, chto smirenie
pache gordosti,  chto retivoe igraet pered porazheniem,  a  duh vysokomeriya
chashche vsego vystupaet predvestnikom katastrofy.
   YA uzhe svyksya s mysl'yu o tom,  chto i na Fobose, i na Dejmose za kazhdym
povorotom vozmozhen podvoh,  no k tomu,  chto ya uvidel,  obognuv ocherednoj
ugol,  gotov  ne  byl.  Pryamo  peredo mnoj  voznik Volshebnik Izumrudnogo
goroda.  Kak inache mozhno bylo nazvat' ogromnuyu golovu, svobodno parivshuyu
v vozduhe?



   Golova  byla  ne  nastol'ko  krasiva,   chtoby  pretendovat'  na  rol'
kinozvezdy.  To,  chto  nazyvaetsya kozhnym  pokrovom,  sostoyalo u  nee  iz
millionov izvivavshihsya, uzlovatyh, krovavo-krasnyh gusenic ili chervyakov,
polnost'yu  zakryvavshih  poverhnost' ogromnoj,  razdutoj  sfery.  U  menya
nevol'no promel'knula v golove associaciya s golubym sharom.
   Ustavivshis' v  edinstvennyj krasnyj glaz etoj letuchej tykvy so rtom v
forme trubki,  ya  ochen' zasomnevalsya,  chto stol' nelepoe,  do protivnogo
omerzitel'noe sozdanie sposobno sdelat' chto-to horoshee.
   I dejstvitel'no, ya ele uspel otskochit' v storonu, kogda tykva plyunula
izo  rta-trubki  sharovoj molniej.  Proletev ryadom,  shar-molniya  prilichno
obzheg mne  kozhu  golovy i  volosy i,  vrezavshis' v  stenu,  vzorvalsya na
million golubyh,  svetyashchihsya,  naelektrizovannyh chastic. Ot etogo vzryva
volosy na golove vstali dybom.
   - Nu uzh net!  Eshche odna merzost' strelyayushchaya! - zavopil ya i so vseh nog
brosilsya obratno k Arlin: - Bezhim, bezhim otsyuda!
   Ot udivleniya i boli, kotorye mne tol'ko chto prishlos' ispytat', ya ni o
chem drugom dumat' ne mog.
   No  Arlin letuchuyu tykvu eshche  ne  videla i  potomu polnost'yu sohranyala
prisutstvie duha.  Kogda iz-za  ugla pokazalsya krasnyj shar,  ona v  nego
vystrelila i popala, esli tak mozhno vyrazit'sya, bashke v zatylok.
   Letuchaya dryan' rezko izmenila traektoriyu i, vzvyv ot boli, povernulas'
k Arlin,  s pozvoleniya skazat', fizionomiej. Poka ona tak manevrirovala,
ya  vzyal sebya v ruki i,  ne tratya vremeni darom,  vystrelil s togo mesta,
gde stoyal. Arlin, uspevshaya zanyat' druguyu poziciyu, vsadila vtoroj zaryad.
   My   znali,   chto  nado  delat'  -   priderzhivat'sya  obychnoj  taktiki
legkovooruzhennyh pehotincev: dvigat'sya i strelyat', strelyat' i dvigat'sya,
i  tak vse vremya.  SHar tem vremenem bukval'no skakal s  mesta na  mesto.
ZHiznennaya sila,  kotoraya v nem tailas', eshche ne issyakla. No my palili bez
ostanovki.
   Spustya kakoe-to vremya letuchaya tykva nakonec sdohla,  prichem ee smert'
byla edva li  ne  samym protivnym zrelishchem iz  vseh,  chto  mne  dovelos'
nablyudat'.  Vo vremya odnogo iz pryzhkov shar naletel na stenu i  vzorvalsya
tuchej  bryzg  klejkoj,  sinej slizi,  kotoraya vonyala tykvennym pirogom s
saharnoj glazur'yu.  Zvuk  pri  etom  razdalsya takoj,  budto  perezrevshaya
tykva,  kotoruyu sbrosili s desyatogo etazha, razbilas' o mostovuyu. YA ne na
shutku  ispugalsya,   chto   menya  vyvernet  naiznanku  tem   zamechatel'nym
zavtrakom, kotoryj ya tak staratel'no perevarival.
   - Ura!  Vdrebezgi  razob'em  letuchie  tykvy  na  vonyuchie  oskolki!  -
voskliknula Arlin. - CHto za mraz' takaya?
   - YA tebe hotel tot zhe vopros zadat'.
   Omerzitel'nye, rastekshiesya ostanki strannoj tvari prityagivali vzglyad.
Konechno zhe,  my ozhidali poyavleniya novyh chudovishch,  no to,  s chem prishlos'
stolknut'sya, bylo nastol'ko neveroyatno, chto sam soboj naprashivalsya vyvod
o vozmozhnosti nevozmozhnogo.
   Dolzhen chestno priznat'sya,  chto zdorovo napugalsya, poskol'ku poslednyaya
vstrecha oznachala, chto my mozhem naporot'sya na chto-to takoe, chto voobshche ne
poddaetsya unichtozheniyu ili razrusheniyu.
   - Nu, tak kak nazovem novyj ekzemplyar? - sprosila Arlin.
   YA  uzh i  dumat' zabyl o  nashej igre.  Da i soobrazhenij na etot schet u
menya ne imelos'.
   - Tykvoj,  -  v konce koncov promyamlil ya. Predlozhenie yavno ne privelo
Arlin  v  vostorg.   Ona  tak  smorshchila  nosik,   budto  vdohnula  zapah
limburgskogo syra.
   - Mne kazhetsya,  Flaj,  takoe nazvanie nedostatochno ser'eznoe. Nado by
pridumat' chto-to bolee... pugayushchee.
   - Ne protiv. Nazyvaj kak schitaesh' nuzhnym.
   - Bros',  lentyaj,  nechego s bol'noj golovy na zdorovuyu perekladyvat'.
Kto pervym vidit novogo monstra, tot i imya daet. Ty zhe pravila znaesh'.
   YA  uzhe  bylo sobralsya posporit',  pochemu eto imenno Arlin eti pravila
ustanavlivaet,  no  vovremya prikusil yazyk  -  estestvenno,  eto  byla ee
prerogativa hotya by po toj prostoj prichine, chto ona zhenshchina.
   - Togda nazovem chudovishche tykvoj,  -  tverdo stoyal na svoem ya.  Mozhet,
mne  povezet  i  Arlin  nazvanie ne  ponravitsya do  takoj  stepeni,  chto
pridetsya izmenit' pravila.
   My  osmotreli koridor -  monstrov bol'she ne bylo.  Na polu rasteklas'
uzhe znakomaya zelenaya zhizha,  no,  naskol'ko my mogli rassmotret', luzhi ne
slishkom  byli  glubokie.   Pravda,   v  konce  koridora  yadovitaya  sliz'
obrazovyvala nebol'shoj omut, smeyu nadeyat'sya - preodolimyj.
   - Luchshe vsego takie luzhi proskakivat' na begu,  - posovetovala Arlin.
- Botinkam, konechno, dostanetsya, no ne slishkom.
   - Konechno, eto luchshe, chem pereplyvat', - soglasilsya ya.
   - Ne duri. Ty srazu pomresh', esli v etoj dryani iskupaesh'sya.
   YA namotal uzelok na pamyat',  chtoby pohvastat'sya kak-nibud' A.S. svoim
zaplyvom v zelenoj gadosti.
   Nam  by  teper' ochen'  prigodilsya zhivotvornyj goluboj shar,  no,  uvy,
nichego, krome zelenoj zhizhi, vokrug ne vyrisovyvalos'.
   - A chto tvoya elektronnaya shema podskazyvaet?
   Arlin nashla na ekrane pomeshchenie,  v  kotorom my nahodilis'.  Na plane
vysvetilis' dva pereklyuchatelya i teleport.
   Edva my nazhali na pervyj pereklyuchatel',  kak nad poverhnost'yu zelenoj
slyakoti,   podobno  akul'im  plavnikam  nad  morskoj  glad'yu,  poyavilis'
stupeni.  A kogda nazhali na vtoroj -  poyavilsya teleport. On voznik pryamo
pered  nami,  i,  chtoby  vospol'zovat'sya  im,  ne  nado  bylo  ni  dveri
magnitnymi kartochkami otkryvat', ni kuchu zombi prikanchivat'.
   - Teper' moya ochered' pervoj teleportirovat'sya, - zayavila Arlin. Po ee
reshitel'nomu tonu ya ponyal, chto sporit' bespolezno.
   - Ladno,  davaj.  Schitayu do tridcati. Kogda ladnaya figurka ischezla iz
vida, ya nachal otschet sekund.
   - ...dvadcat' vosem', dvadcat' devyat', tridcat' - idu iskat'.
   S  ruzh'em naizgotovku ya vstal na platformu,  gotovyj pochti ko vsemu -
no tol'ko ne k  tomu,  chto vozniklo pered glazami.  YA okazalsya na sklade
sovershenno novyh, sverkayushchih kraskoj radiopriemnikov!
   - Dobro pozhalovat' v magazin, - privetstvovala menya Arlin.
   - Oni, dolzhno byt', syuda dazhe ne zaglyadyvali, - predpolozhil ya, zyrkaya
po uglam v poiskah zasady.
   Kak budto by vse v  poryadke -  my odni.  I  vse ravno ostorozhnost' ne
pomeshaet -  mne  slishkom  horosho  zapomnilis' privedeniya,  chtoby  ya  mog
pozvolit' sebe rasslabit'sya i polozhit'sya tol'ko na zrenie.
   Arlin vklyuchila odin iz radiopriemnikov i ohnula ot radosti,  uslyshav,
kak on  zagudel i  zarabotal.  No kakoj by diapazon ona ni vklyuchala,  iz
dinamikov, krome pomeh, ne donosilos' nichego.
   Kakoe-to  vremya Arlin napryazhenno pytalas' pojmat' chto-to  na  chastbte
pyat' megagerc.  Uvy,  naprasno.  Tu  zhe operaciyu ona povtorila s  drugim
radiopriemnikom, no s tem zhe rezul'tatom.
   - Flaj, nichego ne ponyatno, - skazala ona v konce koncov.
   - Mozhet, oni ustrojstvo kakoe-nibud' postavili dlya zaglushki signalov?
- predpolozhil ya.
   - Ty  chto!   Antenny  nad  poverhnost'yu  Dejmosa  metrov  na  pyat'sot
podnimayutsya.   Esli  by  oni  zahoteli  zablokirovat'  radiosignaly,  im
prishlos' by vsyu etu lunu pod kolpak zasunut'.
   Da,  zdes' bylo nad chem prizadumat'sya.  YA  prinyalsya napryazhenno merit'
shagami komnatu.
   - No ved' na Fobose vse priemniki razbity vdrebezgi.
   - I ya to zhe samoe videla.
   - A  zdes' polno ispravnoj apparatury,  godnoj dlya peredachi i  priema
lyuboj  informacii.  CHto-chto,  a  uzh  eto  pomeshchenie oni  po  nebrezhnosti
proglyadet' ne mogli...
   - Ty rassuzhdaesh' tak, budto imeesh' delo s razumnym vragom, - otvetila
Arlin.
   - Imenno v  etom  ya  sovershenno uveren!  I  na  Fobos,  i  na  Dejmos
vtorzhenie sovershili odni i te zhe sily. Pochemu zhe oni zdes' apparaturu ne
tronuli, a na Fobose perekorezhili?
   - Flaj,  Dejmos lyudi pokinuli chetyre goda nazad. YA prisutstvovala pri
tom,  kak  morskie  pehotincy zabirali svoe  barahlo  i  otvalivali.  My
smotali udochki potomu,  chto  byudzhet urezali,  proshla volna  uvol'nenij i
sokrashchenij, i nashe prisutstvie zdes' sochli takticheski neopravdannym.
   YA  kivnul,  uselsya  na  pol  i  oblokotilsya spinoj o  stenu  s  takim
raschetom, chtoby dver' vse vremya ostavalas' v pole moego zreniya.
   - |to bylo bol'shoj oshibkoj, - zametil ya.
   - A chto, - vstrepenulas' Arlin, - esli prishel'cy snova syuda vernulis'
posle togo,  kak my ubralis'?  Prosto vernulis' i vse - neskol'ko nedel'
ili  mesyacev tomu nazad,  ili  eshche ran'she?  Oni zaprosto mogli vse zdes'
pereoborudovat' po  svoemu  vkusu...  A  poluchiv kontrol' nad  Dejmosom,
nezachem stalo razrushat' radiopriemniki.
   Iz dinamikov prodolzhal donosit'sya tol'ko tresk i razryady pomeh.
   - Togda sovershenno neponyatno,  pochemu my  ni  odnu  stanciyu ne  mozhem
pojmat'.
   Kogda na cheloveka srazu obrushivaetsya stol'ko novoj,  ranee nemyslimoj
informacii, voobrazhenie nachinaet parit' v okeane absurda, kak ta chertova
tykva, s kotoroj my tol'ko chto raspravilis'. Uzhe ne pomnyu kakim obrazom,
no menya vdrug osenilo:
   - A, mozhet byt', Dejmos i vpravdu soshel s marsianskoj orbity?
   YA uzhe privyk k tomu,  chto Arlin smotrela na menya s prishchurom,  poetomu
kogda ona  vytarashchila glaza,  mne  pokazalos',  chto  peredo mnoj  drugoj
chelovek.
   - Vser'ez ya ob etom ne zadumyvalas',  -  skazala ona. - Hotya podobnym
obrazom,   konechno,  mozhno  ob座asnit'  ischeznovenie  Dejmosa  s  ekranov
teleskopov. Mne-to, pravda, kazalos', chto on unichtozhen.
   Vstupiv na shatkuyu pochvu dosuzhih domyslov, ya uzhe ne mog ostanovit'sya.
   - Ty  govorila,  gravitacionnoe pole Dejmosa nastol'ko malo,  chto ego
prakticheski mozhno ne  prinimat' v  raschet.  Znachit,  on  bol'she pohozh na
kosmicheskij korabl', chem na planetu.
   My,  ne otryvayas',  smotreli drug na druga.  YA chuvstvoval,  chto Arlin
peredalos' moe volnenie.
   - Togda  sovershenno neponyatno,  kak  mozhno  v  odin  mig  perebrosit'
kuda-to  celuyu lunu,  dazhe  takuyu malen'kuyu,  kak  Dejmos,  -  zadumchivo
progovorila ona.
   YA  tozhe  ne  vse  vremya  provodil,  strelyaya  po  mishenyam i  zanimayas'
fizicheskoj podgotovkoj - koe-kakie knizhonki i mne dovelos' prochitat'.
   - A esli ego perepravili v drugoe izmerenie?
   Arlin ulybnulas'.
   - Ty, paren', vidno, slishkom mnogo chepuhi fantasticheskoj nasmotrelsya.
   - Znaesh',  A.S.,  v etom voprose mne trudnovato s toboj tyagat'sya,  no
kogda my  snova budem smotret' etu  chepuhu,  ona  pokazhetsya nam  gorazdo
menee fantasticheskoj v sravnenii s tem, chto my zdes' perezhili.
   - A  s  chego eto ty vzyal,  chto nam kogda-nibud' snova udastsya v  kino
popast'? My pomolchali.
   - Ladno,  predpolozhim,  - prodolzhila Arlin, - oni prevratili Dejmos v
gigantskij kosmicheskij korabl'.  Togda poluchaetsya,  chto my sejchas v  nem
letim? A kuda zhe my mozhem letet', kak ne k nim domoj?
   - CHto,  v svoyu ochered',  oznachaet, chto nas vmesto podopytnyh krolikov
vzyali?  -  sprosil ya,  chuvstvuya,  kak ot  odnoj etoj mysli moroz po kozhe
probezhal. - Mne, priznat'sya, takoe puteshestvie sovsem ne po dushe.
   - Da, nam s nimi ne po puti, eto tochno, - soglasilas' Arlin.
   - Skoree vsego,  my nahodimsya v  kakoj-to iskusstvennoj dyre,  skvoz'
kotoruyu, ochertya golovu, nesemsya pryamikom v ad.
   - Ty  tak  govorish',  budto my  uzhe ne  proshli vse krugi preispodnej!
Krome togo,  ty zhe znaesh',  Flaj,  ya ne nabozhna - mne v prihodskoj shkole
obuchat'sya ne prishlos'.
   YA  myslenno perenessya k  tem dobrym,  starym vremenam,  kogda hodil v
shkolu pri cerkvi Marii i  Marty.  Sestra Lukreciya,  s kotoroj my izuchali
"Ad"  Dante,  rasskazyvala o  nem  s  takim upoeniem,  slovno tol'ko chto
vernulas' ottuda -  iz  turisticheskoj poezdki,  i  sgorala ot neterpeniya
podelit'sya  svoimi  vpechatleniyami  so   vsem  chelovechestvom.   Kak-to  v
voskresen'e, v iyule v letnem lagere svyatogo proroka Malahii, ya uvidel ee
pri  polnom parade v  lodke.  Ona veslom ottalkivalas' ot  prichala.  Mne
pokazalos',  chto eto lodochnik Haron, perevozyashchij cherez Stiks zabludshie i
neprikayannye dushi.  Ne  dumayu,  chto  nashi monstry spravilis' by  s  etoj
rabotoj luchshe.
   Sam  ya  uzhe pochti smirilsya s  mysl'yu,  chto otpravilsya v  puteshestvie,
otkuda net vozvrata.  No to, chto menya soprovozhdala Arlin, svodilo s uma,
dovodilo do  belogo  kaleniya.  YA  byl  gotov  v  kloch'ya razodrat' lyubogo
demona, kotoryj protyanul by k nej svoi gryaznye lapy.
   Arlin, vidno, reshila mahnut' rukoj na bespoleznye radiopriemniki.
   - YA  pytalas' vyyasnit',  kto nash vrag,  najti hot' kakuyu-to  nitochku,
chtob razmotat' klubok,  no vpustuyu.  A  po koridoram begat' ya  i  ran'she
umela,  dazhe  kogda za  mnoj dyuzhina vooruzhennyh muzhikov gnalas'.  Inogda
samyj  vernyj sposob ucelet' svoditsya k  tomu,  chtoby okazat'sya imenno v
teh komnatah i  koridorah,  kotorye zanyaty vragami,  i unichtozhit' imenno
to,  za  chem  oni ohotyatsya.  Odnazhdy my  special'no probralis' v  podval
nashego  posol'stva i  sozhgli  dokumenty,  za  kotorymi  gonyalis' mestnye
bandity... i potom oni bol'she k nam uzhe ne lezli. Ty ulavlivaesh', k chemu
ya klonyu?
   - YA pomnyu tu istoriyu,  A.S.  YA togda strashno radovalsya, chto ty sumela
vybrat'sya iz peredryagi celoj i nevredimoj.
   - Nu tak vot: neuzheli ya iz togo ada vyrvalas', chtoby v etot ugodit'?
   YA  snova  ustavilsya na  radiopriemniki.  CHert,  stoyat sebe  zdes',  i
nikakogo ot nih tolka. Po krajnej mere, tot kurs, kotoryj ya proslushal po
elektronnym sredstvam svyazi, daval osnovaniya schitat', chto peredo mnoj ne
chto inoe, kak radiopriemniki.
   Pochemu zhe,  chert  voz'mi,  na  Zemle -  tochnee govorya,  na  Dejmose -
prinyali  reshenie  otozvat'  morskuyu  pehotu   s   bazy?   Na   osnovanii
rasporyazheniya,  ne pomnyu za kakim nomerom,  v  funkcii dannogo vida vojsk
vhodil   voennyj   kontrol'   nad    vsemi    vnezemnymi   territoriyami.
Voenno-morskoj   flot   osushchestvlyal   kontrol'   v    dal'nem   kosmose,
voenno-vozdushnyj - v zemnoj atmosfere, a armiya - na sushe.
   Takim obrazom,  Mars, Fobos i Dejmos bezuslovno vhodili v sferu nashej
kompetencii.   Edinstvennaya  prichina,  po  kotoroj  nas  mogli  vynudit'
pokinut' ob容kt, - intrigi drugih sluzhb, napravlennye na urezanie nashego
byudzheta,  chto  v  itoge  privelo k  tyazhelejshim posledstviyam.  Interesno,
chuvstvoval li  kto-nibud' otvetstvennost' ili styd za prinyatie podobnogo
resheniya,  ili dlya togo, chtoby nakazat' vinovnyh v stol' bezotvetstvennom
shage, dolzhny byli ucelet' my, daby povedat' miru o proisshedshem i pokryt'
kakogo-nibud' nichtozhnogo chinovnika nesmyvaemym pozorom?
   - Dam  tebe polnyj magazin dlya  tvoej pushki,  esli podelish'sya cennymi
soobrazheniyami, - predlozhila Arlin.
   - Nikakih cennyh soobrazhenij u  menya net.  Tak,  o politike na rodnoj
planete razmyshlyayu.
   - Slava Bogu,  chto zdes',  po krajnej mere,  ee net.  Esli ne schitat'
svastiki.
   - Ty  na nee tozhe obratila vnimanie?  -  Mne uzhe stalo kazat'sya,  chto
pauchij krest ya  sam  sebe nafantaziroval.  -  Tak  eto  ne  politika,  a
neudachnaya shutka.
   - A  ty  ne  dumaesh',  chto  oni  special'no ee  soorudili,  chtoby nas
zapugat' posil'nee?  Kak  podumayu,  chto oni -  pomnish',  ty  govoril?  -
peredelyvayut eti stroeniya, srazu v drozh' brosaet.
   - Posle  zdeshnih kartin,  Arlin,  zemnymi uzhasami menya  uzhe  ispugat'
nel'zya. Nu, chto u nas sleduyushchim nomerom programmy idet? Serp i molot?
   - CHto-chto?
   - Ne beri v golovu.  Ty slishkom moloda,  chtoby znat',  chto eto takoe.
Mogu posporit' na  chto hochesh':  bol'she my  zdes' na  simvoliku s  rodnoj
planety ne natknemsya.
   My obmenyalis' rukopozhatiyami.
   - Proigraesh',  - zasmeyalas' Arlin, - potomu chto slishkom mnogo dumaesh'
o politike.  A ya vyigrayu,  esli najdu hot' kakoj-nibud' simvol,  vklyuchaya
religioznyj... ved' my ih zdes' uzhe nemalo vstretili.
   - Vot tut ty,  pozhaluj,  prava.  Schitaj,  chto ya prosporil. Inogda moya
podruga chitala lekcii, kak zapravskij professor.
   - Mozhet  byt',  demonov  -  ili  prishel'cev  -  vvela  v  zabluzhdenie
gollivudskaya produkciya,  i svastika pokazalas' im d'yavol'skim znakom,  -
prodolzhala tem vremenem Arlin.  -  V  vysshej stepeni podozritel'no,  chto
izobrazhenie  bylo   rasschitano   special'no  na   to,   chtoby   zapugat'
predstavitelej zapadnoj  civilizacii,  k  chislu  kotoryh  prinadlezhali i
sluzhashchie Korporacii,  i  bojcy morskoj pehoty.  Ochevidno,  chto  esli  by
vmesto nas  zdes' nahodilis' amerikanskie indejcy ili  yaponcy,  svastika
byla by imi vosprinyata sovsem po-drugomu.  Interesno,  kakuyu by kartinku
oni  vybrali,  esli  by  reshili  organizovat' vtorzhenie  na  kosmicheskuyu
stanciyu  "Nippon elektrik"?  Kak  by  to  ni  bylo,  religioznye simvoly
isklyuchitel'no zemnogo proishozhdeniya. Gotov'sya, kapral, k proigryshu!
   Nastala moya ochered' uhmyl'nut'sya.
   - Ladno,  devushka,  esli ty  vse-taki proigraesh',  horosho by  zaranee
znat', na chto imenno my posporili.
   Arlin druzheski pohlopala menya po plechu, i my otpravilis' dal'she, no ya
dolgo  eshche  massiroval ruku,  chtoby  ona  vnov' obrela chuvstvitel'nost'.
Kogda my  snova natknemsya na kakoj-nibud' perevernutyj krest,  ya  tut zhe
otdam ej vse, chto ona pozhelaet, v razumnyh predelah, razumeetsya.



   |lektronnaya karta  pokazala,  kak  dobrat'sya  do  central'nogo lifta,
shahta  kotorogo prohodila skvoz'  vse  urovni postroek.  On  byl  sovsem
ryadom, za stenoj.
   Pereklyuchatel'  v  stene  okazalsya  ves'ma  svoeobraznym  -  on  rezko
vystupal na  barel'efe,  izobrazhayushchem prishel'ca s  nogami,  konchavshimisya
razdvoennymi kopytami. Na etot raz nazhimat' sledovalo sovsem ne na yazyk.
   YA gusto pokrasnel.
   - S etim rychagom, pozhaluj, vy luchshe spravites', ryadovoj Sanders.
   - A  ya-to  dumala,  chto mal'chonku s  detstva nikakie pereklyuchateli ne
smushchayut, - s座azvila Arlin i nazhala na rychag.
   Golubovato-seraya  stena  nespeshno zaskol'zila vniz,  v  prodelannuyu v
polu nishu, i za nej my uvideli prostornuyu kabinu lifta.
   - Obsluzhivanie po vysshemu razryadu,  -  Arlin mahnula rukoj v  storonu
knopok,  okolo  kotoryh  raspolagalis' ukazateli vseh  urovnej podzemnyh
pomeshchenij Dejmosa.
   My,   okazyvaetsya,   tol'ko  chto  proshli  skladskuyu  zonu.  Pod  nami
nahodilas' zona ochistki,  laboratornyj uroven', komandnyj centr, glavnyj
zal,  a sovsem vnizu eshche tri urovnya,  odnako ryadom s ih knopkami nikakih
nadpisej ne bylo.
   - Hotel by ya znat',  chto tam -  obychnyj fundament ili ocherednaya dver'
tuda, ne znayu kuda, - obratilsya ya k Arlin.
   - Mozhet byt', i to, i drugoe.
   - I  to,  i  drugoe...  Zvuchit ubeditel'no.  Kazhdyj raz,  kogda dver'
kabiny  budet  raspahivat'sya,  zhdi  napadeniya libo  ogromnyh  vampirov s
planety Pornos, libo nacistov iz ohrannoj komandy SS.
   - Ne bespokojsya,  Flaj,  eti lifty barahlili dazhe togda,  kogda zdes'
byli lyudi.  Oni to i delo zastrevali.  Esli datchiki obnaruzhivali v shahte
malejshie   nepoladki  ili   otkloneniya  ot   obychnogo   rezhima,   kabina
ostanavlivalas' na predydushchem etazhe.  A  kogda raskryvalas' dver',  lift
tut zhe  zavisal.  Poprobuj nazhmi knopku samogo nizhnego urovnya...  Gotova
snova posporit' na mesyachnuyu zarplatu, chto nizhe, chem na dva urovnya, my ne
spustimsya; tak chto nam obyazatel'no pridetsya iskat' drugoj lift.
   YA hmyknul.
   - Mne ochen' imponiruet tvoya zhizneradostnost',  A.S. Nu, ladno, gotovy
my k puteshestviyu ili net,  zdes' nam v lyubom sluchae ostavat'sya smysla ne
imeet.
   Dejstvitel'no, vse, chto mozhno, my na etom etazhe uzhe sovershili.
   YA  nazhal  knopku;  lift  rezko dernulsya i  stal  spuskat'sya,  pugayushche
raskachivayas' iz storony v storonu.  Minuya zonu ochistki,  ya zametil,  chto
kabina  prishla tuda  ne  pryamo,  a  cherez  skladskuyu zonu,  gde  my  uzhe
pobyvali.  Vdaleke,  skvoz' bol'shie dyry  s  rvanymi krayami,  probitye v
stenah i potolkah,  razlichalis' ochertaniya pomeshchenij.  Bylo ochevidno, chto
sravnitel'no nedavno tam prohodili ozhestochennye boi.
   My spustilis' metrov na pyat'desyat. Zona ochistki - po krajnej mere, ta
ee chast',  kotoraya byla vidna,  -  predstavlyala soboj otkrytyj labirint.
Vdali gromozdilis' massivnye,  dvizhushchiesya ob容kty,  pohozhie na bloki ili
kuby, sleplennye iz rozovatoj ploti. YA ochen' nadeyalsya, chto zhivymi oni ne
byli i  ne  predstavlyali soboj ocherednye eksponaty mestnogo d'yavol'skogo
hit-parada. Ih poistine gigantskie razmery chem-to napominali lestnicu iz
organicheskih tkanej,  kotoraya vela v  zal knyazej ada,  i  pul'sirovavshie
steny koridora na Fobose. Kogda lift nakonec ostanovilsya, my okazalis' v
otnositel'no normal'noj obstanovke.
   "Normal'nost'" zaklyuchalas' v  tom,  chto my popali v obychnoe skladskoe
pomeshchenie,   zastavlennoe  ryadami  korobok  s   nadpisyami  "Ob容dinennaya
aerokosmicheskaya korporaciya". Vysota ryadov dostigala futov dvenadcati ili
dazhe  bol'she,  a  plotnost' upakovki  byla  takoj,  chto  oni  sostavlyali
sobstvennye koridory i  labirinty.  V  prohodah mezhdu yashchikami zamel'kali
chelovekopodobnye figury so  znakomoj korichnevato-buroj  shkuroj i  belymi
klykami. Oni pytalis' uliznut' kak mozhno skoree, chtoby skryt'sya iz vida.
Nu vot, my i snova v besovskom carstve!
   Lift ostanovilsya metrah v  treh ot pola,  i  nam nichego ne ostavalos'
delat', kak sprygivat' vniz.
   Arlin brosila na menya torzhestvuyushchij vzglyad.
   - Ty dolzhen mne mesyachnoe zhalovan'e, kapral Taggart.
   - A razve ya soglasilsya sporit'? CHto-to ne pripomnyu.
   - Tipichno amerikanskaya shchedrost'.
   My   soskochili   na   pol,   vylozhennyj  mramornymi  plitami   samogo
omerzitel'nogo rvotno-zelenogo cveta, kakoj tol'ko dovodilos' videt'. No
to, chto teper' pod nogami tverdaya zemlya, radovalo.
   - Horosho. Ryadovoj Sanders, pristupim.
   - Konechno, Flaj. S kakogo yashchika nachnem osmotr? Mozhet byt', ih po hodu
dela kak-nibud' pometit', chtoby ne pereputat'?
   YA brosil na sputnicu ispepelyayushchij vzglyad -  tak inogda starshie brat'ya
smotryat na nazojlivyh mladshih sester. K predstoyashchemu rok-n-rollu my byli
gotovy,  hotya srazhenie s  rozovymi demonami podejstvovalo rasslablyayushche -
slishkom uzh mne ponravilis' protivniki, lishennye sposobnosti strelyat'.
   My  poneslis' po  skladu,  ni  na chto ne obrashchaya vnimaniya,  gotovye v
lyuboj  moment otreagirovat' na  grozyashchuyu opasnost'.  Serdca nashi  besheno
kolotilis'.  V  zone  ochistki  zelenoj zhizhi  tozhe  hvatalo,  no  osobogo
vnimaniya my  na nee ne obrashchali,  poskol'ku ona v  nekotoryh mestah lish'
slegka pokryvala pol - glubokih omutov ne bylo. YA iskal vzglyadom bochki s
etoj dryan'yu,  no  tshchetno -  moego izlyublennogo sredstva bor'by s  besami
tut, k sozhaleniyu, ne okazalos'.
   Pervyj ognennyj shar proletel daleko;  zato vtoroj -  nastol'ko blizko
ot Arlin, chto mne eto sovsem ne ponravilos'. Poetomu, lishiv besa zhizni s
pervogo vystrela,  ya  ne pozhalel dlya nego eshche odnoj puli -  uzh ochen' mne
zahotelos'  horoshen'ko  etu  tvar'  prouchit'.  Monstry  byli  dostatochno
soobrazitel'nymi,  chtoby  pryatat'sya za  yashchikami  i,  vysovyvayas' ottuda,
vremya  ot  vremeni  posylat'  v  nas  ognennye shary,  no  na  to,  chtoby
dejstvovat' sovmestno po edinomu,  soglasovannomu planu,  mozgov im yavno
ne hvatalo. Razgovorchivyh sredi nih ne popadalos'.
   Odnako chislennost'yu svoej oni  nas yavno prevoshodili.  Odnomu udalos'
podkrast'sya ko  mne  szadi pochti vplotnuyu.  Esli  by  poblizosti u  nego
okazalsya soobrazitel'nyj partner, ya by v mig stal dohlym kuskom myasa. No
Arlin uspela proskol'znut' k bandyuge za spinu i vskryla ego shtykom,  kak
konservnuyu banku.  Hot' ya i byl ochen' zanyat, no, ostavshis' v zhivyh, smog
ocenit' izvestnoe izyashchestvo, s kotorym ona, oblokotivshis' spinoj o grudu
yashchikov,  igrala s  ruzh'em.  Mel'knula mysl',  chto  naprasno tol'ko sobak
nazyvayut luchshimi druz'yami cheloveka.
   YA  zhestami  pokazal  ej,  komu  iz  nas  v  kakom  napravlenii  luchshe
dvigat'sya.  Proshlo, navernoe, chetvert' chasa, i my snova soshlis' v tom zhe
meste. Ona ubila za eto vremya bol'she besov, chem ya. Pomeshchenie sklada bylo
ochishcheno ot klykastyh monstrov.
   YA  strashno ustal  i  bol'she  vsego  obradovalsya by  sejchas  vstreche s
magicheskim golubym sharom.  Arlin ya  do  sih  por o  nem ne  rasskazyval,
potomu chto v sushchestvovanie chuda trudno poverit' v takom meste,  kak eto.
A ona kak budto ugadala moi mysli, potomu chto podoshla ko mne s nebol'shoj
chernoj korobochkoj v  rukah,  po vidu napominavshej aptechku s lekarstvami.
Nastala ochered' Arlin igrat' rol' "doktora".
   Ona  otkryla  korobochku  i  vynula,   shpric,  napolnennyj  prozrachnoj
zhidkost'yu,   s   nadpis'yu:   "Sredstvo   dlya   stimulirovaniya  serdechnoj
deyatel'nosti".  YA  poderzhal ego kakoe-to  vremya i  ne bez opaski vernul,
budto zaryazhennoe oruzhie.
   - Poverit' ne mogu,  chto nashla zdes' takuyu cennost', - skazala Arlin.
- |to zhe sinteticheskij adrenalin,  kotoryj vvoditsya pacientam pri ostroj
serdechnoj nedostatochnosti.
   - A chto budet, esli my sdelaem po takomu ukolu?
   Devushka kakoe-to vremya molchala, prikusiv gubu.
   - U normal'nogo cheloveka adrenalin vyzyvaet moshchnyj priliv sil. No pri
etom sushchestvuet opasnost' pristupa tahikardii,  kotoryj mozhet privesti k
letal'nomu ishodu.
   - Ponyal.  Davaj-ka, chtob zrya dur'yu ne mayat'sya, uberem eto podal'she. -
YA  zabral u  Arlin chernuyu korobochku so  vsem  soderzhimym i  sunul sebe v
karman.
   - Luchshe  by,  Flaj,  nam  ee  vykinut',  chtob  ne  vozniklo iskusheniya
poprobovat', kak eta dryan' dejstvuet.
   - Znaesh',  esli u nas s besami dojdet do rukopashnoj,  my im v nauchnyh
celyah vkolem shpric i posmotrim na reakciyu.
   Edinstvennaya  nezapertaya  skladskaya  dver'  vela   v   ogromnyj  zal,
otdelannyj zelenym mramorom,  s tainstvennymi krasnymi kolonnami, vokrug
kotoryh zhivymi  kanatami vilis'  strannye pul'siruyushchie veny.  V  vozduhe
visel rezkij, gustoj zapah pota, smeshannyj so sladkovatoj von'yu gniyushchego
myasa.  Protiv mehanicheskih golovolomok ya nikogda nichego ne imel,  dazhe v
sochetanii s rastitel'nymi izlishestvami.  Odnako mne sovsem ne nravilos',
kogda mehanicheskie konstrukcii organicheski sochetalis' s zhivymi tkanyami i
ya  ne mog otlichit',  gde konchaetsya pervoe i  nachinaetsya vtoroe.  Veny na
kolonnah  pul'sirovali  tochno  v   takt   udaram  moego  serdca,   gulko
otdavavshimsya v golove.
   Poetomu ya  pochti obradovalsya,  kogda v  pomeshchenii poyavilos' neskol'ko
besov.  Po  krajnej mere,  oni otvlekali ot arhitekturnyh izlishestv.  Za
pervoj gruppoj monstrov poyavilas' vtoraya,  potom tret'ya. Bol'she oni menya
uzhe ne radovali.  - Flaj, posmotri nazad! - kriknula Arlin. YA obernulsya.
V protivopalozhnom;konce zala mayachili eshche neskol'ko klykastyh monstrov.
   Pripodnyatoe nastroenie bystro  padalo.  Naschitav s  dyuzhinu  besov,  ya
otkryl  po  nim  pricel'nyj ogon'.  Oni  otvetili zalpom ognennyh sharov,
perestrelka zavyazalas' neshutochnaya.  V kakoj-to moment kazalos' dazhe, chto
v  bagryanyh otbleskah plameni i  chernyh klubah dyma  zagorelis' kolonny,
podpiravshie potolok.
   YA ubil dvoih besov,  Arlin -  troih.  Ostavshiesya provorno ukrylis' za
kolonnami.  Vskore  boepripasy  vyshli,  drobovik  mozhno  bylo  vykinut'.
Drugogo oruzhiya v zapase ne imelos'.  Besy tesnili nas v ugol, zazhimali v
kol'co,  prigibali k  polu.  YA  sudorozhno iskal  vyhod  iz  sozdavshegosya
polozheniya. CHto delat'? Vporu othodnuyu chitat'. Arlin nablyudala za besami,
izredka postrelivaya odinochnymi vystrelami.  Ona to i  delo zaglyadyvala v
okoshko magazina i vse sil'nee hmurila brovi, bednyazhka.
   Sunuv ruku v karman kurtki,  ya vytashchil korobochku so shpricem i stal ee
razglyadyvat'.  Vnutrivennoe? Net, k schast'yu, vnutrimyshechnoe. Hot' v etom
nemnogo  podfartilo.  Neuzheli ya  sam  sebe  smogu  ukol  sdelat'?  Svoeyu
sobstvennoj rukoj? Vybora ne bylo.
   Na  kakoe-to mgnovenie mne pochudilos',  chto ya  snova na Fobose.  Igla
shprica bespokoila bol'she,  chem letevshij v lico ognennyj shar.  Ostavalos'
tol'ko  nadeyat'sya,  chto  sleduyushchij vitok  nauchnoj  revolyucii privedet  k
otkrytiyu sredstv dlya vnutrimyshechnyh in容kcij bez shpricev. Eshche vazhnee byl
vopros o  tom,  mogu li ya  podvergat' sebya risku poluchit' infarkt,  esli
dejstvie ukola okazhetsya slishkom sil'nym.
   Gospodi,  carica nebesnaya i  presvyatye ugodniki -  da  chto  zhe  ya  ne
morskoj pehotinec chto li,  v konce-to koncov!  Vernyj do konca! I ya sebya
ukolol.
   Snachala  nichego  ne  izmenilos';   potom  sredstvo  nachalo  okazyvat'
dejstvie na  nadpochechniki;  minutu spustya ya  uzhe  pylal ot  neobuzdannoj
yarosti!  Ves'  mir  zatyanula  krovavaya  pelena,  ya  izrygal  plamya,  kak
ognedyshashchij drakon.  Serdce kolotilos' tak bystro,  chto, kazalos', stalo
giroskopom v kardanovom podvese grudnoj kletki. Vyhvativ shtyk, ya streloj
vyletel iz ugla, kuda menya zagnali besy. Esli Arlin i krichala mne chto-to
vsled, ya ee vse ravno ne slyshal.
   Vazhno bylo  odno  -  ubivat' etih gadov,  rvat' i  kromsat' ih  tela,
vgryzat'sya v  etot  poganyj bifshteks i  rezat'  ego  na  kuski.  Iz  tel
monstrov fontanami hlestala krov' -  podumat' tol'ko,  do  chego  zhe  mne
nravilas'  eta   besovskaya  krov',   gustaya,   kak  krasnye  chernila  iz
razlomannogo   flomastera,   kak   kagor   dlya   cerkovnogo   prichastiya,
razbryzgannyj po skripuchim polovicam vechnosti.
   Merzkaya plot'  prevratilas' v  mishen' dlya  udara.  Ona  byla  slishkom
legkoj  dobychej,  a  vot  s  kostyakami raboty  hvatalo  -  ostrie  shtyka
vrubalos' v nih, drobya i perelamyvaya, privodya menya v eshche bol'shuyu yarost',
davaya sily. YA ne obrashchal vnimaniya na krov', zalivavshuyu glaza, - ves' mir
i  bez nee byl okutan puncovoj dymkoj.  V adrenalinovom ugare ya pochti ne
zamechal boli ot poluchennyh ran i carapin.
   CHem   bol'she  ya   ubival  nechisti,   tem  tyazhelee  stanovilis'  ruki.
Odnovremenno ustalost' vyzyvala priliv yarostnogo gneva.  Strashnye mordy,
ponachalu kazavshiesya varvarskimi maskami  iz  fil'mov uzhasov,  ya  uzhe  ne
razlichal - oni prevratilis' v mel'kayushchie pyatna, - kak, vprochem, i kogti,
inogda zadevavshie moyu  kozhu.  My  vse vremya byli ryadom,  i  glavnoe svoe
oruzhie - ognennye shary - monstry ne mogli pustit' v hod.
   Soobrazhal ya dovol'no tugo,  no chuvstvoval, tem ne menee, chto i u menya
iz  mnogih ran sochitsya krov'.  No  eto byla sushchaya erunda -  krov' tol'ko
razogrevala: moya, chuzhaya - znacheniya ne imelo. Glavnoe sostoyalo v tom, chto
l'yushchayasya krov'  davala dopolnitel'nye sily,  chtoby  besprestanno vonzat'
shtyk v besovskie tela i mochit' ih odnogo za drugim. Na kazhdoe dvizhenie ya
otvechal udarom shtyka.
   Vnezapno peredo mnoj  voznik eshche  odin bes.  |to  byl  poslednij -  s
prochimi ya uzhe raspravilsya.
   - Flaj!
   |to zhe nado takoe pridumat' - on menya eshche i po imeni nazval! Nikak ne
podumal by, chto kakoj-to gadskij gad znal moe imya i mog govorit', prichem
neestestvenno vysokim,  pochti zhenskim golosom. YA otoropel nastol'ko, chto
na sekundu zameshkalsya i zaderzhal ruku s uzhe zanesennym dlya udara shtykom.
   - Flaj!
   Zrenie nachalo proyasnyat'sya.  Ruka slovno nalilas' svincom, grud' rvala
na  chasti  ostraya bol',  beshenyj ritm  bezumno kolotivshegosya serdca chut'
zamedlilsya.   YArost'  medlenno  pokidala  menya,   otkatyvayas'  plotnymi,
krasnymi  volnami,  pochemu-to  vyzvavshimi  associacii  so  skladkami  na
krasnom,  barhatnom teatral'nom zanavese.  Razmytye  i  neyasnye  kontury
vraga stali fiksirovat'sya i zakreplyat'sya, obretaya znakomye cherty Arlin.
   YA byl bezumno rad, chto ne razdelalsya s moim poslednim besom.



   - Delo sdelano, - dolozhila Arlin. - S toboj vse v poryadke, Flaj?
   - Pit' hochetsya,  -  prokarkal ya  peresohshej glotkoj.  Vo  vremya draki
soderzhimoe moej  flyazhki  vyteklo.  Arlin  napoila menya  vodoj  iz  svoih
zapasov i uchastlivo sprosila:
   - Teper' polegche?
   YA kivnul, chuvstvuya, chto vymotan do predela.
   Dazhe ne pomnyu, kak ona vyvela menya iz zala, usadila na pol i vzyala za
ruku. Mozg prodolzhal lihoradochno rabotat', kak vo vremya shvatki, no telo
sovershenno obessililo.
   Arlin dala mne minut dvadcat' peredyshki,  potom pomogla podnyat'sya,  i
my pokovylyali dal'she.
   Projdya bezopasnuyu zonu i  ostaviv pozadi pole bitvy s  kolonnami,  my
obnaruzhili eshche  odnu  zapertuyu dver'.  Stuchat'sya v  nee,  konechno,  bylo
bessmyslenno.  Ryadom po polu rasteklas' mercayushchaya,  yadovitaya slyakot',  a
nad  nej,  na  vydavavshejsya iz  steny konsoli,  lezhala golubaya magnitnaya
kartochka.
   - Osobenno perspektivnym ya by takoe polozhenie ne nazvala,  - zametila
Arlin.
   U  menya  zelenaya  zhizha  tozhe  nikogda  entuziazma  ne  vyzyvala,  no,
poskol'ku v golove eshche stoyala adrenalinovaya mut',  ya vyzvalsya v kachestve
dobrovol'ca shodit' za kartochkoj.
   - ZHdi, - skazal ya. - Mne sejchas sovsem ne povredit malen'kaya probezhka
po zelence - kak raz chtoby serdce v normu prishlo.
   - Net, Flaj, tebe sejchas otdyh nuzhen!
   Zabota Arlin  tronula menya  do  glubiny dushi.  YA  osobenno ocenil ee,
kogda,  vse-taki  nastoyav na  svoem,  napravilsya po  svetyashchejsya slizi  v
storonu  vystupavshej iz  steny  konsoli.  Hlyupavshaya  pod  nogami  otrava
zamedlyala dvizhenie i  ponemnogu proedala tolstye podoshvy.  YA nastupil na
chto-to tverdoe i pochuvstvoval,  chto pod moim vesom ono nachalo dvigat'sya.
Iz-pod  sloya zhidkosti poslyshalis' mehanicheskie zvuki,  zatem posledovalo
nechto bolee sushchestvennoe - chast' pola vdrug stala podnimat'sya.
   Hudshee,  chto ya mog sejchas sdelat',  eto poskol'znut'sya. Mne sovsem ne
hotelos' upast'  v  yadovituyu merzost'.  YA  smog  ustoyat' i  uvidel,  chto
podnimavshayasya  yacheistaya   metallicheskaya  platforma  dvigalas'  tochno   v
napravlenii svetivshihsya vverhu  golubyh ogon'kov.  YA  uzhe  sobralsya bylo
dvinut'sya dal'she,  kak mimo proskochila Arlin,  povernulas' i, sdelav shag
vpravo, vstala pryamo pod blestevshie ogon'ki.
   Kak tol'ko ona tam okazalas',  proizoshla strannaya veshch':  u nee iz-pod
nog  podnyalas' eshche odna yacheistaya metallicheskaya sekciya,  nad kotoroj tozhe
mercali golubye-ogon'ki,  pohozhie na zvezdy,  kotorye, kak ya nadeyalsya, v
skorom vremeni my  snova  uvidim.  YA  podoshel k  Arlin i  vstal ryadom na
zamechatel'noe  prisposoblenie  dlya   perehoda  cherez   yadovitoe  boloto.
Interesno, sushchestvovali takie zhe ustrojstva v drugih pomeshcheniyah?
   Kogda my  dostigli "ostrova" na protivopolozhnoj storone omuta,  Arlin
skazala:
   - Kazhetsya, my pohozhi na krys v labirinte.
   - Bol'she  togo,  -  podderzhal ee  ya,  -  ni  odin  chelovek nikogda ne
dodumalsya   by   do   takogo   absurda,   razve   chto   bezumnyj   kakoj
massovik-zatejnik, izobretayushchij igry dlya razvlecheniya nezvanyh gostej.
   - Esli  by  rech'  shla  tol'ko  ob  igrah,   nam  ne  o  chem  bylo  by
bespokoit'sya. Tebe ne kazhetsya, chto prishel'cy ves' Dejmos perelopatili? -
Arlin protyanula ruku k konsoli i vzyala golubuyu magnitnuyu kartochku.
   Skoro my nashli dver' s akkuratnym golubym kosyakom; kartochka okazalas'
klyuchom imenno k  nej -  dver' tut zhe  raspahnulas'.  Kak tol'ko my voshli
vnutr',  ya  zavopil ot radosti,  uvidev svoyu dobruyu znakomuyu -  raketnuyu
ustanovku s massoj mini-raket, i avtomaticheskij pistolet AB-10.
   V uglu valyalos' telo besa.
   - Kak dumaesh', on sdoh estestvennoj smert'yu? - sprosila Arlin.
   - Net, skoree neestestvennoj.
   - Slushaj,  -  ona  vnezapno  smenila  temu.  -  Esli  besy  nastol'ko
soobrazitel'ny,  chto mogut razgovarivat',  pochemu zhe  oni ne  pol'zuyutsya
oruzhiem?
   Vopros chto nazyvaetsya byl na zasypku.  YA  i sam lomal golovu nad etoj
zagadkoj.- odnoj iz mnogih, chto ne davali mne pokoya.
   - Ne potomu li, chto tak bylo by nespravedlivo, - predpolozhil ya.
   - CHto-chto?!   -   Brovi  Arlin  vzleteli  vverh.  -  Dolzhno  byt',  ya
oslyshalas';  ty,  vrode, bryaknul, chto besy ne pol'zuyutsya oruzhiem, potomu
chto chereschur spravedlivye?
   - Nu,  mozhet byt',  ya ne sovsem pravil'no vyrazilsya.  Skoree, ya hotel
skazat',  chto  esli by  oni  im  pol'zovalis',  rezul'taty eksperimenta,
kotoryj, vozmozhno, nad nami provodyat, chtoby proverit' nashi sposobnosti k
vyzhivaniyu v  ekstremal'nyh usloviyah,  mogli by byt' neob容ktivnymi.  Tot
Razum, kotoryj, kak mne kazhetsya, vsem zdes' zapravlyaet, nemnogo by uznal
o  nashih vozmozhnostyah.  A  o tom,  kak my pomiraem,  on uzhe imeet polnoe
predstavlenie.
   Arlin pogruzilas' v razmyshleniya.
   - Oh, ne nravitsya mne vse eto, Flaj, - nakonec-to prosheptala ona. - U
menya takoe chuvstvo, budto za nami postoyanno sledyat.
   - Dumaesh', ya paranoik?
   - YA  zhe ne govoryu,  chto ne soglasna s  toboj.  Prosto mne ne nravyatsya
nameki na  to,  chto  vtorzhenie na  sputniki Marsa zateyano lish' dlya togo,
chtoby popraktikovat'sya,  v vojnu poigrat', chto eto lish' prolog k chemu-to
eshche...
   - K chemu imenno?
   - Vot eto, Flinn Taggart, nam kak raz i nado vyyasnit' vo chto by to ni
stalo.
   Arlin  vzyala AB-10,  a  ya  -  svoyu  lyubimuyu igrushku,  kotoraya ubivala
minotavrov i zaprosto otkryvala lyubye dveri.
   Do  drugogo lifta my  dobralis' bez  priklyuchenij -  ego netrudno bylo
najti  po  elektronnoj sheme.  Legkost',  s  kotoroj  nam  eto  udalos',
ob座asnyalas',  navernoe,  tem, chto v ochistnoj zone nam zdorovo dostalos'.
Dolzhno byt',  sushchestvovala vse zhe vysshaya spravedlivost',  v silu kotoroj
periody  predel'nogo napryazheniya cheredovalis' s  minutami  otnositel'nogo
spokojstviya.  Vojdya v kabinu, my obnaruzhili, chto dejstvuet tol'ko knopka
sleduyushchego urovnya;  vse ostal'nye otklyucheny. Vidimo, lift prednaznachalsya
lish' dlya  soobshcheniya mezhdu dvumya etazhami.  Arlin vozlikovala,  vspomniv o
nashem spore,  no ya rasstavil tochki nad "i",  napomniv,  chto ideyu pari ne
podderzhal.
   Vyjti  iz  labirinta mozhno  tol'ko  spuskayas' vniz,  v  ocherednoj raz
povtoril ya sebe i nazhal knopku. CHto by ni govorila moya podruga, ya schital
svoim dolgom vyzvolit' ee iz etogo ada. V nastoyashchij moment chuvstvo dolga
sovpalo s instinktom samosohraneniya, kak i nashi s Arlin puti - oboim nam
nichego  drugogo  ne  ostavalos',  kak  vse  glubzhe  pogruzhat'sya  na  dno
preispodnej.
   - Ne  nravitsya mne eto mesto,  -  priznalas' Arlin,  kogda my vyshli v
prostornyj  holl,   gde   rosli   v'yushchiesya   rasteniya  telesnogo  cveta,
napominavshie plyushch ili vinograd.
   - CHto imenno ne  po  dushe?  Ryady cherepov ili uvitye plyushchom steny?  YA,
naoborot, schitayu, chto my zdes' dolzhny sebya chuvstvovat' pochti kak doma.
   My oboshli razrosshiesya zarosli storonoj; rasteniya vyglyadeli tak, budto
gotovy obvit'sya vokrug nashih shej i zadushit' nasmert'.
   - Flaj, - prosheptala Arlin, - a von eshche lift.
   Ona ukazala rukoj vlevo,  v prosvet mezhdu pobegami plyushcha,  i ya ne bez
udivleniya obnaruzhil,  chto  stena tam otsutstvovala -  na  ee  meste lish'
vilas' "rastitel'naya" zhizn'.
   - Molodec, - otkliknulsya ya.
   Na drugom konce holla, pomimo lifta, prisutstvovalo koe-chto eshche: nashi
starye priyateli - rozovye demony, a v pridachu k nim besy.
   My otpryanuli,  a  besy prinyalis' peresvistyvat'sya i  katat' sliz' dlya
ognennyh sharov.  Moya podruga spokojno,  tonom professionala, ot kotorogo
moroz po kozhe prodiral, prosheptala:
   - Flaj, sejchas potrebuetsya raketnaya ustanovka.
   Gotovyas' k novoj shvatke,  ya obernulsya,  chtoby utochnit' obstanovku, i
uvidel nemnogo vperedi paru gigantskih letuchih tykv,  zapertyh v kletke.
YA chem ugodno mog by poklyast'sya, chto eshche minutu nazad na tom meste nichego
podobnogo ne bylo! Kletku etu, navernoe, tol'ko chto sverhu opustili.
   Esli  by  v  nej  sideli  demony,  ne  stoilo by  perezhivat';  odnako
rasstoyanie mezhdu  prut'yami reshetki bylo  bolee  chem  dostatochnym,  chtoby
tykvy besprepyatstvenno palili svoimi smertonosnymi sharovymi molniyami.
   Pochemu durackie letayushchie golovy zaperty v kletku, nikto by, navernoe,
ob座asnit' ne vzyalsya.  No ih prisutstvie garantirovalo nam tochno takuyu zhe
stepen'  bezopasnosti,   kak  ugroza  so  storony  zasevshih  za  zaborom
pulemetchikov.
   Vozduh  s  treskom raskololsya;  elektricheskij razryad  vpilsya tysyachami
igolochek v  golovu i  sheyu,  volosy mgnovenno vstali dybom.  Golova Arlin
stala  pohozha  na   bol'shoj,   vz容roshennyj  myach.   Sosredotochivshis'  na
edinstvennoj zadache -  vskochit' i strelyat' po vragu,  - ya vse zhe uslyshal
ee krik:
   - Devyatku  beru  na  sebya!  -  |to  oznachalo,  chto  Arlin  sobiralas'
raspravit'sya s  poloumnymi  besami  i  rozovymi,  kotorye  nahodilis' po
druguyu storonu v'yushchihsya zaroslej,  sleva ot nas -  v  storonu devyatki na
chasovom ciferblate.
   Prihodilos' to  i  delo skakat' iz storony v  storonu i  prigibat'sya,
chtoby ne  naporot'sya na  ognennye shary,  opalyavshie iskrami to  zhe  samoe
prostranstvo,  chto i elektricheskie parikmahery -  sharovye molnii.  Ochen'
hotelos',  chtoby rasstoyanie mezhdu besami i tykvami sokratilos' kak mozhno
sil'nee -  v etom sluchae ognennye shary besov dostigli by tykv,  a te,  v
svoyu ochered', sokratili by chislennost' besov sharovymi molniyami.
   ZHelanie moe vskore ispolnilos'. Arlin otkryla ogon' iz AB-10. V otvet
besy stali metat' v  nee ognennye shary,  kotorye leteli pryamehon'ko v ih
rozovyh priyatelej.  |to  nado  bylo  videt'!  Poka  rozovye perezhevyvali
besov,  prilagavshih vse  usiliya,  chtoby  podzharit'  protivnika ognennymi
sharami,  ya  -  daby ne  otstavat' ot  nih -  raketami prevratil kletku s
chudovishchnymi tykvami v duhovku, gde blagopoluchno ispeksya tykvennyj pirog.
   - Vse v poryadke?  - kriknul ya, i po tomu, kak Arlin zatryasla golovoj,
ponyal,  chto  ej  nikogda  ran'she  ne  dovodilos' byvat'  tak  blizko  ot
razryvavshihsya raket.
   - Vse v poryadke budet, kogda perestanet zvonit' zvonok promezh glaz, -
otozvalas' ona.
   - Ty  prava,  ot  etih igrushek v  golove potom dolgo zvon stoit,  chto
pravda - to pravda.
   Kogda  my  protisnulis' mezhdu  stenoj i  opalennymi prut'yami kletki v
pustuyu, seruyu komnatu, menya vse eshche prodolzhali bespokoit' ogromnye bloki
zhivoj ploti, kotorye my zametili iz kabiny lifta.
   - Zdes'  mnogie  pomeshcheniya  ispol'zovalis'  dlya  pererabotki  rudy  i
ochistki zhidkih  othodov,  -  poyasnila Arlin.  -  Bud'  ochen'  ostorozhen,
nekotorye vidy oborudovaniya opasny dlya zhizni.
   Ona byla prava:  otkuda-to  poblizosti donosilis' mehanicheskie zvuki,
ot kotoryh brosalo v drozh'. Interesno, chto eto takoe?
   YA ne uvidel v cehe nikakih platform,  liftov ili lestnic. Golovolomku
reshila Arlin, brosiv vzglyad vverh.
   - Batyushki!  - vyrvalos' u nee. - Da eto zhe press dlya drobleniya rudnoj
porody!
   Potolok  pomeshcheniya  opuskalsya  pryamo  na  nas.  Ne  stremitel'no,  no
dostatochno bystro.
   - Kazhetsya,  chto-to podobnoe ya  uzhe videl v  kino,  -  probormotal ya i
skorehon'ko otskochil nazad, tuda, otkuda my prishli.
   - Napominaet |dgara Alana, pravda? - skazala Arlin. My uspeli vovremya
ubrat'sya vosvoyasi - inache ot nas ostalis' by tol'ko mokrye pyatna.
   - I chto teper'?
   - Nepriyatno govorit',  Flaj,  no drugogo puti otsyuda net. Esli tol'ko
gde-nibud' potajnaya dver' obnaruzhitsya ili chto-nibud' v etom rode. Horosho
by ee najti, ne to nas lozhkami ot pola ne otskrebesh'.
   Potolok udaril v prikreplennuyu v samom nizu steny panel',  potom stal
nespeshno podnimat'sya na prezhnee mesto.
   - Poprobuem-ka   najti  kakoj-nibud'  obhod  vokrug  etogo  durackogo
pressa,  -  zadumchivo proiznesla Arlin.  -  Hotya ya  tverdo uverena,  chto
edinstvennyj put' v  devyatyj sektor,  gde  skvoz' zarosli plyushcha vidnelsya
vtoroj lift,  zdes'. YA eto tochno pomnyu eshche s teh vremen, kogda prohodila
zdes'  praktiku.  Znaesh'  chto,  drug,  ya  bystro proskochu pod  pressom i
razvedayu, chto k chemu - mne ved' eti mesta luchshe, chem tebe, izvestny.
   Ot mysli, chto Arlin "proskochit" pod dvizhushchimsya potolkom, poka ya, stoya
v  bezopasnosti,   budu  "ohranyat'"  ee,  stalo  zhutko.  No  predlozhenie
zaklyuchalo zdravuyu ideyu.
   Zazhav v odnoj ruke fonar', devushka brosilas' pod press, kogda on edva
podnyalsya. Okazavshis' na protivopolozhnoj ego storone, ona stala ostorozhno
sharit' rukoj po gladkoj poverhnosti steny.
   - Nu,  kak ty  tam?  -  Golos moj prozvuchal dostatochno gromko,  chtoby
Arlin rasslyshala vopros.
   - Nikak ne najdu pereklyuchatel', - otozvalas' ona.
   YA,  kak bessmennyj chasovoj, bespokojno vyshagival pered kameroj v duhe
|dgara Alana Po i -  vy ne poverite -  kak-to nenarokom zadel indikator,
vidimo,  sreagirovavshij na  moe  dvizhenie,  potomu chto pryamo pered Arlin
nastezh' raspahnulas' dver'.  |to byla chistaya udacha. Slepoj sluchaj prishel
nam na pomoshch'.
   Potolok dostig verhnej tochki i snova nachal spuskat'sya. YA prignulsya i,
kak  polusrednij napadayushchij,  ponessya  po  pressovochnoj pryamo  k  dveri,
kotoraya uzhe  nachala zakryvat'sya tochno  s  takoj zhe  skorost'yu,  s  kakoj
dvigalsya potolok.
   Dver'  vela  v  komnatu,   kotoruyu  my  videli,  kogda  spuskalis'  s
predydushchego urovnya.  Togda my uspeli razglyadet' neponyatnye podnimavshiesya
i  opadavshie kubicheskie i  pryamougol'nye massy ploti,  chem-to pohozhie na
drobilki dlya rudy.
   Okazalos',  chto rozovatye bloki ne  prosto sostoyali iz ploti -  plot'
eta byla zhivoj.  Dvadcat' pyat' rozovyh,  vzdymavshihsya i opadavshih blokov
zanimali  vse  pomeshchenie  i  vyzyvali  ne  stol'ko  otvrashchenie,  skol'ko
oshchushchenie sovershennejshej nikchemnosti.  Pri dvizhenii oni izdavali vysokoe,
zhalobnoe vshlipyvanie,  podobno tomu,  kak  inogda  hnychut novorozhdennye
deti, kotorym nemozhetsya.
   - CHto eto eshche, chert voz'mi, takoe? - zadal ya ritoricheskij vopros.
   - Interesno,  mozhet eta dryan' peremeshchat'sya? - sprosila v svoyu ochered'
Arlin.
   - Nu i nu, chto zhe eto oni takoe delayut? - dobavil ya.
   Arlin  podoshla poblizhe k  odnomu  iz  blokov  i  stala  opuskat'sya na
kortochki i podnimat'sya v takt dvizheniyam rozovatoj massy.
   - Znaesh', Flaj, - eto myshechnaya tkan'. CHelovecheskaya myshechnaya tkan'.
   YA podoshel k drugomu bloku.
   - A zdes' serdca, pechenki i eshche kakie-to vnutrennosti. Sleduyushchie pyat'
blokov sostoyali iz seroj,  gubchatoj massy, kak by pronizannoj skladkami,
borozdkami i morshchinami.
   - Esli tol'ko moya milaya babulya mnogo let nazad mne govorila pravdu, -
proiznes ya, - togda to, chto ya vizhu - eto mozgi, A.S.
   - Nu,  i dela,  -  prosheptala Arlin i v uzhase otpryanula. - Interesnaya
kartinka skladyvaetsya...  myshcy,  mozgi, vnutrennie organy - u tebya est'
po etomu povodu kakie-nibud' soobrazheniya, Flaj?
   - Neskol'ko. Ni odno iz nih, pravda, ne vselyaet optimizma.
   - Oni zanimayutsya vyrashchivaniem chelovecheskih tkanej?
   - |to bylo by daleko ne samym hudshim variantom... Arlin ustavilas' na
menya shiroko raskrytymi glazami.
   - CHto zhe togda ty nazyvaesh' hudshim variantom? YA neveselo usmehnulsya.
   - Oni vyrashchivayut chelovecheskie sushchestva.  Im  nuzhny eti tkani,  potomu
chto  oni  hotyat sami sozdavat' geneticheskim putem soldat-zombi,  kotorye
dejstvovali by bolee umelo, chem te urody, kotorymi oni komanduyut sejchas.
   My eshche paru minut smotreli, kak bloki opuskayutsya i podnimayutsya. Potom
Arlin vstrepenulas'.
   - Kapral!
   - Slushayu, ryadovoj.
   - Proshu razresheniya polozhit' konec etim issledovaniyam.
   - S udovol'stviem razreshayu. Ty chto-nibud' nadumala?
   Arlin dejstvitel'no nadumala.  Na  stene s  dver'yu,  cherez kotoruyu my
syuda popali,  viselo neskol'ko chadyashchih fakelov. My vynuli ih iz gnezd, a
stoyavshim ryadom maslom,  kotorym oni  byli  propitany,  oblili vse  bloki
rozovatogo zhele.  Zatem  otoshli v  protivopolozhnyj konec  komnaty,  i  ya
torzhestvenno protyanul devushke zazhigalku - v konce koncov, blestyashchaya ideya
prinadlezhala ej.
   Kogda my  pokidali pomeshchenie,  nad blokami veselo potreskivalo plamya.
YA,  pravda,  opasalsya,  chto  kosti  uceleyut -  togda  eti  tvari  stanut
vyrashchivat' zombi v obraze skeletov!
   Minovav koridor, my svernuli za ugol, i ya bukval'no ostolbenel. Arlin
naletela na  menya  szadi  i  tozhe  zamerla,  oshe-lomlenno ustavivshis' na
otkryvshuyusya kartinu.
   Polukrugom,   spinami  k   nam,   raspolozhilis'  pyatnadcat'  demonov,
bubnivshih chto-to  v  unison.  Vpechatlenie bylo  takoe,  budto oni  horom
tolkayut rech'. Sprava ot nih vidnelas' znakomaya bochka s zelenoj gadost'yu.
   - Ne  slyshala eshche  rasskaz pro  to,  kakuyu  shutku ya  otmochil s  etimi
bochkami? - shepotom sprosil ya i uslyshal v otvet.
   - Davaj-ka bystren'ko motanem obratno za ugol.
   YA posledoval za Arlin,  a potom vysunulsya i,  tshchatel'no pricelivshis',
myagko spustil kurok.
   Kazalos', mir vzorvalsya. Ognennaya volna uspela obzhech' mne glaz i ruku
eshche do togo,  kak ya otskochil nazad. Grohot vzryva naproch' zaglushil vopli
demonov.
   Kogda  dym  rasseyalsya i  poslednie oshmetki  krasnovato-rozovoj  ploti
monstrov popadali na gladkij pol, Arlin odobritel'no kivnula.
   - Da, zrelishche vpechatlyayushchee, - potryasenno proiznesla ona.
   Kak vyyasnilos' pozzhe - ustroivshiesya polukrugom demony molilis'.
   Neozhidanno iz  dyma i  plameni pryamo pered nami voznik knyaz' ada.  Po
vsem priznakam on prebyval v  sostoyanii krajnego beshenstva,  potomu chto,
nichego  ne  soobrazhaya,   lomilsya  cherez  ruiny,  raschishchaya  sebe  put'  i
otbrasyvaya  v   storony  otorvannye  chleny  demonov  vmeste  s   kuskami
obrushivshejsya kamennoj kladki.  |to  byl potryasayushchij ekzemplyar minotavra,
podlinnoe   proizvedenie   iskusstva,    bezobrazie   kotorogo    tol'ko
podcherkivalos' bezuderzhnym gnevom.
   Knyaz' ada prorychal chto-to pohozhee na vyzov i  stal metat' v  nas svoi
smertonosnye molnii iz prisposoblenij, prikreplennyh k zapyast'yam.



   - Begi!  -  kriknul  ya,  perezaryazhaya  raketnuyu  ustanovku.  Arlin  ne
poslushalas'.  Ee AB-10 palil bez ustali,  no puli otskakivali ot bestii,
ne  prichinyaya  nikakogo  vreda.   Nashim  edinstvennym  shansom  ostanovit'
minotavra ostavalas' tol'ko raketnaya ustanovka.
   Pervye dve rakety ya vypustil,  pyatyas' nazad. Vzryvnaya volna otbrosila
nas na pol. AB-10 vyrvalsya u Arlin iz ruk, i ona na karachkah popolzla za
nim.  Mezhdu nami,  na mgnovenie oslepiv,  proletel elektricheskij razryad.
Poka ya chuvstvoval v ruke metallicheskuyu poverhnost' malyusen'kih raketok i
na  oshchup'  perezaryazhal  ustanovku,   vremennaya  poterya  zreniya  menya  ne
bespokoila.  A kogda ya zakonchil,  pelena s glaz spala,  i ya uvidel,  chto
knyaz' ada  dvizhetsya pryamo na  nas v  klubah dyma i  omerzitel'no vonyuchih
sernyh parah.
   Prezhde  ya  poklyalsya nikogda ne  strelyat' raketami s  takogo  blizkogo
rasstoyaniya.  No odnogo vzglyada na zelenuyu fizionomiyu s vitymi, baran'imi
rogami bylo vpolne dostatochno dlya togo,  chtoby ya reshilsya narushit' dannuyu
klyatvu.
   Pryamye  popadaniya s  tret'ego  i  chetvertogo raza  ostanovili nakonec
merzkuyu tushu,  no  minotavr vse eshche derzhalsya na nogah.  YA  prodolzhal ego
yasno videt', hotya teper' ot grohota vzryvov poteryal sluh.
   Perezaryazhaya   ustanovku   negnushchimisya  pal'cami,   ya   ne   toropilsya
podnimat'sya, reshiv strelyat' iz lezhachego polozheniya. YA propolz mimo Arlin,
kotoraya uzhe podobrala svoj pistolet i celilas' v chudovishche.
   Ona  zakryla glaza rukoj i  vzhalas' v  pol,  kogda vzorvalis' pyataya i
shestaya  rakety,  udarivshis' o  tu  zhe  moshchnuyu grud',  kotoruyu ne  smogli
probit' chetyre predydushchie rakety.
   YA  prodolzhal polzti,  zakryv  glaza.  Dikoj  sily  grohot,  kazalos',
razorval barabannye pereponki,  vzryvnaya volna pronesla menya po  polu na
neskol'ko metrov.  YA,  shatayas',  podnyalsya i popytalsya snova perezaryadit'
ustanovku.  Ogromnyj knyaz' ada nepodvizhno stoyal na prezhnem meste, sverlya
menya vzglyadom, v kotorom skvozila nesterpimaya bol'.
   YA  uzhe sobralsya spustit' kurok,  no  minotavr izdal gromkij,  hriplyj
krik -  ili vzdoh?  -  i,  kak kamennyj istukan, zamertvo ruhnul na pol,
raskroiv sebe pri etom omerzitel'nuyu mordu.
   - Gospodi,  chto zhe  eto takoe bylo?  -  vydohnula Arlin,  kotoruyu vsyu
tryaslo.
   - |toj tvari, detka, imya pridumyvat' ne nado, - skazal ya. - Ono u nee
uzhe  est'.  Ty  sejchas vidish' takoj zhe  obrazec knyazya ada,  ot  kotorogo
uliznula na Fobose v shchel' v stene okolo Vorot. Imenno on gnalsya za toboj
po koridoru, poka ty risovala cherep so skreshchennymi kostyami.
   Arlin tryasla golovoj,  kak by  pytayas' ochistit' mozgi ot  navazhdeniya.
Vpervye za  vremya posle nashej vstrechi mne  pokazalos',  chto  ona  sil'no
sdala.
   - Nu,  paren',  esli by  togda v  tom koridore svet byl chut' poyarche i
mozhno bylo by razglyadet',  chto imenno ko mne priblizhaetsya,  ya by sekundy
lishnej tam ne ostalas', chtoby kartinku tebe narisovat'.
   - Ne  nagovarivaj na  sebya,  ty  by  vse  ravno obo  mne  vspomnila i
kakoj-nibud' znak ostavila.
   - Da, ot skromnosti ty, pozhaluj, ne umresh'.
   CHtoby  obresti dushevnoe ravnovesie,  my  podbadrivali drug  druga kak
mogli.   S   trudom  probravshis'  cherez  grudu  .mertvyh  tel  v  nuzhnom
napravlenii, my uvideli lish' zalitoe zelenoj otravoj prostranstvo - ya by
ne skazal, chto eto spravedlivaya nagrada za podvig, kotoryj my tol'ko chto
sovershili.
   - CHert,  -  burknula Arlin.  -  Takoe  oshchushchenie,  chto  eto  pomeshchenie
proklyatoe zatopleno special'no.
   - A kto govoril,  chto po luzham luchshe vpripryzhku begat'? - napomnil ya.
- U nas est' otlichnyj povod proverit' genial'nuyu teoriyu.
   Luchshe by  ya  molchal,  potomu chto  Arlin bezapellyacionno zayavila,  chto
projdet cherez zelenyj omut pervoj,  i  s  razbega prygnula v samyj centr
toksichnoj luzhi. YA staralsya derzhat'sya ryadom s nej. Bezhat' v pryamom smysle
slova  my,  konechno,  ne  mogli,  tak  kak  bylo  slishkom  skol'zko,  no
peredvigalis' dostatochno bystro.
   ZHizha sil'no meshala hod'be, zasasyvaya obuv' i ne zhelaya ee otpuskat'. S
kazhdoj  sekundoj  ya  chuvstvoval,   chto  sostoyanie  moe  uhudshaetsya.  |h,
vstretit' by sejchas celebnyj goluboj shar.  A mozhet, spasitel'nuyu golubuyu
sferu ya poprostu na-fantaziroval?
   I vse-taki dazhe nepriyatnostyam rano ili pozdno prihodit konec.  Sdelav
krug cherez vse  pomeshcheniya urovnya,  my  okazalis' v  ego devyatom sektore,
futah v  desyati ot  lifta,  kotoryj vidnelsya v  prosvete mezhdu zaroslyami
plyushcha.
   Lift  okazalsya starogo obrazca -  vmesto  knopok  upravleniya tam  byl
tol'ko rychag,  nazhimaya na kotoryj kabinu mozhno bylo privodit' v dvizhenie
i  ostanavlivat'.  Nam  prishlos' potratit' nemalo vremeni na  to,  chtoby
zatormozit', kogda my dostigli sleduyushchego urovnya.
   Vyjdya iz  lifta,  my pervym delom natknulis' na platformu teleporta -
nichego horoshego eto ne predveshchalo.
   - Teper' moya ochered' idti pervym, - zayavil ya. Arlin sporit' ne stala.
   Po proshestvii tradicionnyh tridcati sekund ona poyavilas', a ya uzhe byl
celikom pogloshchen rabotoj: za eto vremya mne udalos' ulozhit' troih besov i
pyateryh  byvshih  soldat  ili  rabochih,  vykazavshih gorazdo bolee  durnoe
raspolozhenie duha, chem zombi, s kotorymi prishlos' raspravit'sya ran'she.
   - Derzhis', idet podmoga! - kriknula Arlin, no po sravneniyu s bitvoj s
knyaz'yami ada nyneshnyaya stychka byla prosto detskoj zabavoj.  Bol'shaya chast'
zombi okazalas' voobshche bez oruzhiya!
   - S etimi my razdelaemsya bez truda, - poobeshchal ya.
   - Ne hvalis',  na rat' iduchi, - predosteregla Arlin. |to ee zamechanie
ya ostavil bez vnimaniya.
   Poyavilas'  eshche  odna  platforma.  Pri  nashem  priblizhenii  ona  stala
snizhat'sya,  kak  budto  priglashala vzojti na  nee.  Vse  eshche  prebyvaya v
sostoyanii  boevogo  zadora,   ya   vstal   na   platformu,   nesmotrya  na
preduprezhdenie Arlin. Ona, estestvenno, posledovala za mnoj.
   Kogda platforma podnyalas', ya obernulsya i pryamo pered soboj uvidel eshche
odnogo knyazya ada, szhimavshego v kogtyah sinyuyu magnitnuyu kartochku!
   - Nu, davaj zhe, Flaj, davaj! - zakrichala Arlin.
   YA  tak i  ne  ponyal,  to  li  mne s  minotavrom raspravlyat'sya,  to li
kartochku u  nego otnimat'.  Kak by to ni bylo,  u menya ostavalos' tol'ko
chetyre rakety, kotoryh yavno ne hvatalo, chtoby ulozhit' knyazya ada.
   YA  navel na  nego raketnuyu ustanovku,  no strelyat' ne stal.  CHto-to v
voem vrage ozadachivalo. CHerez sekundu do menya doshlo: my stoyali s nim nos
k nosu,  a on eshche ni razu ne zarychal.  I ne sdelal ni odnogo dvizheniya. YA
podoshel  chut'  blizhe.   On  stoyal  nepodvizhno,   kak  kamennyj  istukan,
vzglyanuvshij v glaza Meduze-gorgone i prevrativshijsya v kamen'.
   Serdce moe bilos',  kak ptica v  kletke,  no ya  nabralsya hrabrosti i,
podojdya vplotnuyu k  minotavru,  ostorozhno vynul  iz  ego  kogtej golubuyu
magnitnuyu kartochku.  Potom soskochil s platformy i vernulsya k Arlin. Menya
bil kolotun.
   My  stoyali s  nej na  nebol'shom ostrovke,  so  vseh storon okruzhennom
toksichnymi  zelenymi  othodami.  Prostornoe  pomeshchenie  bylo  dostatochno
horosho osveshcheno,  i na nekotorom rasstoyanii ot nas v yadovitom more mozhno
bylo razglyadet' drugie ostrova -  kakie-to  agregaty,  kazhdyj iz kotoryh
vozvyshalsya na otdel'noj platforme.
   Arlin nashla dlinnyj metallicheskij shest i stala sharit' po dnu zelenogo
omuta v  poiskah glubokih yam.  Sama ona ostorozhno prodvigalas' vpered po
"melkovod'yu". Tak ona doshla do pervogo ostrova. YA neotstupno sledoval za
nej.  Neskol'ko raz povtoriv operaciyu, my minovali zalitoe zelenoj zhizhej
prostranstvo i  okazalis' v  koridore,  osveshchennom mercayushchim golubovatym
svetom.
   Menya radovalo,  chto po cvetu osveshchenie podhodilo k  kartochke,  tol'ko
chto  vynutoj  iz  lap  minotavra.  Predchuvstvie ne  obmanulo -  v  konce
koridora okazalas' dver' s  golubym kosyakom,  a za nej -  uzkij koridor,
pol,  potolok i  steny  kotorogo zalival takoj  yarkij krasnyj svet,  chto
bol'no bylo smotret'. Koridor privel v ocherednoe prostornoe pomeshchenie, s
protivopolozhnogo konca kotorogo donosilis' znakomye zvuki -  tak stonali
bloki chelovecheskoj ploti.
   Mnogoobrazie form zhivoj materii ne oboshlo storonoj dazhe Dejmos.  No v
dannom  sluchae skripy i  shorohi izdavali mehanizmy,  kotorye po  krajnej
mere po  vneshnemu vidu ne  imeli nichego obshchego s  zhivym organizmom.  |to
menya hot' nemnogo uteshilo.
   - Vot,  zdorovo!  -  uslyshal ya vozglas Arlin.  -  Kakoj-to pomoshchnichek
podbrosil na staninu pressa eshche odnu magnitnuyu kartochku.
   My,   konechno,  ne  mogli  projti  mimo  takogo  cennogo  predmeta  -
elektronnogo klyucha ot neizvestnoj nam poka dveri.
   Gigantskij metallicheskij puasson  nevedomogo shtampovochnogo ustrojstva
periodichno  obrushivalsya  vniz,  zavisaya  v  neskol'kih  santimetrah  nad
ploskoj   platformoj  staniny,   gotovyj   rasteret'  v   poroshok  lyuboj
okazavshijsya tam predmet.
   - A.S.,  etu kartochku ne inache kak primanku polozhili.  Neuzheli my bez
nee ne obojdemsya?
   - No  ty zhe ne stanesh' otricat',  chto syuda my popali tol'ko blagodarya
sinej kartochke?  -  nastaivala Arlin.  - A chto nahoditsya za tainstvennoj
zheltoj dver'yu, neizvestno.
   - No...
   Moya  podruga bol'she  menya  ne  slushala.  Edinstvennyj sposob  dostat'
zheltuyu kartochku sostoyal v tom,  chtoby zalezt' pod puasson, shvatit' ee i
otkatit'sya na druguyu storonu staniny do togo, kak press obrushitsya snova,
chtoby sdelat' iz smel'chaka kotletu.
   Arlin  otoshla  nemnogo v  storonu,  ne  svodya  glaz  s  shtampovochnogo
agregata.  YA  uzhe  reshil  bylo  ostanovit' ee,  rasskazav o  sobstvennom
patentovannom sposobe otkryvaniya dverej, no vovremya sderzhalsya, vspomniv,
chto v zapase ostalos' sovsem nemnogo raket.
   - Ladno,  esli ty schitaesh',  chto bez etoj kartochki nikak ne obojtis',
davaj ya ee dostanu, - predlozhil ya, ponyav, chto soprotivlenie bespolezno.
   - Ty?  Ne smeshi menya, kapral. U tebya na zanyatiyah stroevoj podgotovkoj
obe nogi vsegda levymi byli, i v sroki ty pochti nikogda ne ukladyvalsya.
   YA  otkryl  rot,  chtoby  s  negodovaniem oprovergnut' nagluyu lozh',  no
vovremya vspomnil, chto otchasti devushka prava. U menya dejstvitel'no byvali
inogda v etom plane zatrudneniya.
   S  zamiraniem serdca ya smotrel,  kak Arlin vyschityvala vremya dvizheniya
puassona. Potom ochen' bystro, chtoby samoj ne peredumat' i mne ne dat' ee
ostanovit',  ona metnulas' vpered tochno v  tot moment,  kogda gigantskij
press  doshel do  nizhnej tochki i  nachal pod容m,  streloj proneslas' cherez
otdelyavshee nas ot  mahiny prostranstvo,  so  skorost'yu bejsbol'nogo myacha
proskol'znula k zavetnoj kartochke, zazhala ee v ruke i... ostanovilas'!
   Da,  ona zastyla na meste,  i  ya pri vsem svoem zhelanii uzhe ne mog ej
nichem  pomoch' -  ya  by  tuda  dazhe  na  kryl'yah ne  doletel.  Pered moim
myslennym vzorom proneslas' ledenyashchaya dushu kartina.
   Esli by s  Arlin sluchilos' neschast'e,  ya by tochno siganul pod press i
navsegda ostalsya lezhat' ryadom s podrugoj.
   Slava Bogu,  mne ne prishlos' etogo delat' -  v poslednyuyu dolyu sekundy
Arlin vse-taki udalos' vyskochit' iz-pod puassona i skatit'sya na pol.
   Kartochka ostalas' lezhat' na samom krayu platformy. Vzyat' ee ottuda uzhe
ne sostavilo nikakogo truda,  i Arlin eto sdelala,  kak tol'ko puasson v
ocherednoj raz skol'znul vverh.
   Ona polozhila kartochku v karman -  i kak raz vovremya.  Za shtampovochnym
agregatom  okazalas'  tolstennaya  dver'  tipa  teh,   kotorye  stavyat  v
bankovskih hranilishchah.  Po ee perimetru svetilis' zheltye ogon'ki.  Ochen'
somnevayus',  chto moej rakete udalos' hotya by  ocarapat' ee hromirovannuyu
obshivku. Zdes' nuzhno bylo chto-to pomoshchnee.
   ZHeltaya  magnitnaya  kartochka  otkryla  prohod  v  central'nyj koridor,
ogibavshij gigantskoe,  cilindricheskoe pomeshchenie.  CHtoby spustit'sya k ego
osnovaniyu,  my  seli v  lift,  a  kogda iz  nego vyshli,  on  sam po sebe
podnyalsya vverh.
   S  vnutrennej storony dver'  lifta vyglyadela kak  pozvonochnyj stolb s
rebrami.  Ne  dumayu,  chto  chelovecheskoe sushchestvo  v  tverdom  rassudke i
zdravoj pamyati moglo  pridumat' chto-to  podobnoe.  U  menya  ne  ostalos'
bol'she  nikakih somnenij v  tom,  chto  prishel'cy zdorovo potrudilis' nad
peredelkoj sooruzhenij Dejmosa po svoemu vkusu.
   - YA  ne v  vostorge ot ih dizajnerov po inter'eru,  -  skazala Arlin,
budto prochtya moi mysli,  i  kivnula v  storonu novogo zabavnogo zrelishcha.
Vdal',  naskol'ko  hvatalo  vzglyada,  uhodil  beskonechnyj  ryad  strannyh
podstavok,  pohodivshih na  krasnye plevatel'nicy.  Nad kazhdoj iz nih byl
ukreplen cherep, zalityj krasnym svetom.
   - Esli vse zhe eto vydumali lyudi,  uveren, chto oni s bol'shim privetom,
- zametil ya.
   - Znaesh',   Flaj,   vyyasnyaetsya   lyubopytnaya  zakonomernost'.   Golovy
monstrov,  kotoryh  my  videli,  libo  slishkom  bol'shie,  libo  chereschur
nesuraznye, chtoby ih sputat' s chelovecheskimi.
   - Nu, i chto?
   - Kak   togda  ob座asnit'  nalichie  v   labirintah  takogo  kolichestva
chelovecheskih cherepov? Skol'ko my ih uzhe videli izobrazhennymi na stenah i
potolkah,  da i samih cherepov vpolne hvataet -  posmotri hotya by na eti.
Razve oni ne chelovecheskie?
   - Po forme -  da,  no ne dumayu,  chto oni nastoyashchie. Dazhe esli by vseh
zombi obezglavili, ih golov vse ravno ne hvatilo by na eti ukrasheniya.
   Arlin kosnulas' odnogo cherepa.
   - Da,   etot  yavno  ne  nastoyashchij,   -   podtverdila  ona.  -  Skoree
metallicheskij, chem kostyanoj.
   YA povertel v rukah cherep, rassmatrivaya ego s raznyh storon.
   - Na  chto hochesh' posporyu,  chto cherepushki zdes' postavleny,  kak i  ta
svastika poganaya,  chtoby na  nas pobol'she straha nagnat'.  Neuzheli tvari
vse  eshche  dumayut,  chto  etot  durackij  maskarad  i  vpravdu  mozhet  nas
demoralizovat'?
   YA  tut zhe  pozhalel o  vyrvavshejsya fraze.  Prozvuchavshij v  moih slovah
vyzov yavno byl uslyshan,  poskol'ku otvet posledoval nezamedlitel'no.  Za
kazhdym nashim shagom i vpryam' sledili.
   Na  etot  raz  iz-za  ugla  vydvinulas' celaya  tolpa besov i  zombi v
soprovozhdenii dvuh letuchih tykv.  SHum  oni  podnyali takoj,  chto  v  ushah
zvenelo. K schast'yu, vragi shli na nas gur'boj. Esli by oni perli s raznyh
storon, shansy vyputat'sya iz peredryagi byli by nichtozhny.
   Arlin rasplastalas' na  polu,  ya  prigotovilsya pustit' v  hod rakety.
Besy  menya malo volnovali,  samaya bol'shaya opasnost' ishodila ot  letuchih
tykv, na kotoryh ya i sosredotochil osnovnoe vnimanie.
   Vragi proyavili bespechnost' i smeshalis' mezhdu soboj, olicetvoryaya dikuyu
ordu. YA nichego ne imel protiv - tak v nih legche bylo popast'.
   Poslav  neskol'ko  zaryadov,  my  otskochili  za  blizhajshij  povorot  i
prinyalis' zhdat',  poka  rasseetsya dym  i  vocaritsya tishina.  Potom stali
dobivat' teh,  komu udalos' ucelet', - Arlin iz AB-10, a ya iz drobovika.
V zapase u menya eshche ostavalas' poslednyaya raketa.
   Vo vremya bitvy kto-to -  my ili tvari -  sluchajno priveli v  dvizhenie
ukreplennyj v polu pereklyuchatel', i pered nami poyavilas' lestnica. Kogda
poslednyaya tykva lopnula i  rasteklas' oranzhevo-goluboj sliz'yu po  golove
poslednego ubitogo besa, my podnyalis' po nej.
   Arlin nazhala eshche na odin pereklyuchatel'.  Poyavilas' eshche odna lestnica,
privedshaya k  tret'emu pereklyuchatelyu i  tret'emu lestnichnomu proletu,  na
vershine kotorogo obnaruzhilsya ocherednoj teleport.
   My  vzoshli na  nego vmeste,  i  on  perenes nas  v  dlinnyj koridor s
zabrannymi reshetkoj  oknami.  Arlin  podoshla  k  odnomu  iz  nih,  chtoby
posmotret',  chto  tvoritsya  po  druguyu  storonu,  no  tut  zhe  s  krikom
otpryanula.
   - CHto tam takoe?  -  vstrevozhilsya ya.  -  Uveren,  ne  zvezdnoe nebo s
Marsom.
   Tyazhelo dysha,  devushka zhestom priglasila menya vzglyanut' samomu. SHutit'
ona byla yavno ne v nastroenii -  krov' othlynula u nee ot lica.  Nikogda
ran'she ya  ee  takoj ne  videl.  Mne nichego ne ostavalos',  kak podojti k
oknu.
   Kak-to raz,  eshche kogda ya  byl rebenkom,  mne dovelos' uvidet' v muzee
odnu kartinu,  kotoraya stala moim pervym koshmarom.  Potom ya  mnogo let o
nej ne vspominal, no teper' ona snova voznikla v pamyati.
   Za  oknom  tekla reka  iz  chelovecheskih lic,  soten chelovecheskih lic,
kazhdoe iz kotoryh bylo ostrovkom v  bezbrezhnosti chelovecheskoj ploti.  Na
vseh nih  bez isklyucheniya lezhala pechat' otchayannogo uzhasa -  bezyshodnogo,
vechnogo koshmara, na kotoryj obrecheny proklyatye dushi.
   Adskoe  zrelishche  vozymelo  imenno  to   dejstvie,   na  kotoroe  bylo
rasschitano,  -  my  oba  okazalis'  naproch'  vybitymi  iz  kolei.  Inache
navernyaka ne  pozvolili by  tupomu,  gruznomu demonu  podobrat'sya k  nam
szadi tak blizko,  chtoby zapustit' svoi chudovishchnye chelyusti v plecho i sheyu
Arlin.
   Ee krik,  v kotorom smeshalis' bol' i otchayanie, mgnovenno otrazilsya na
licah proklyatyh dush, plyvshih po reke smerti.



   - Arlin!  - vskriknul ya i, shvativ monstra golymi rukami, ottashchil ego
v  storonu do togo,  kak on uspel vtorichno zapustit' v telo devushki svoi
klyki i zagryzt' ee nasmert'.
   Monstr neuklyuzhe spotknulsya.  YA vyhvatil AB-10 i vypustil v raskrytuyu,
okrovavlennuyu past' paru dyuzhin patronov. On upal i bol'she ne podnimalsya.
   Mne strashno bylo dazhe prikosnut'sya k Arlin.  Iz ziyavshej,  smertel'noj
rany fontanom hlestala krov'. Ona umirala.
   Lico  ee  sdelalos'  zemlistogo  cveta,  pustye,  stekleneyushchie  glaza
smotreli v  vechnost'.  Odin zrachok rasshiren,  drugoj neimoverno szhat.  YA
nichego ne mog dlya nee sdelat', i nikakoe lekarstvo tozhe.
   No,  chert deri,  ona ne dolzhna byla umeret' imenno zdes' i  stat' eshche
odnoj kaplej v strashnoj reke proklyatyh dush.
   S  predel'noj ostorozhnost'yu ya podnyal okrovavlennoe telo Arlin na ruki
i  pones proch' iz etogo zaklejmennogo Bogom mesta.  Preryvistoe,  slaboe
dyhanie,  kotoroe  ya  ne  stol'ko  slyshal,  skol'ko  chuvstvoval  rukami,
ukazyvalo na to, chto devushka eshche zhiva, i eto vselyalo nekotoryj optimizm.
   V konce koridora ya berezhno posadil ee na pol.  Podstupy k dveri lifta
byli otrezany potokom,  napominavshim raskalennuyu lavu.  V nadezhde na to,
chto eta krasnaya dryan' ne bolee opasna,  chem zelenaya otrava, ya brosilsya k
uglubleniyu v stene, kuda byl vmontirovan pereklyuchatel'.
   Kak tol'ko ya na nego nazhal,  v potoke lavy poyavilsya prohod. Nu chto zh,
tem  luchshe.  YA  pobezhal obratno,  podhvatil Arlin na  ruki i  perenes po
prohodu cherez lavu.
   Uzhe  pered  samym  liftom  pozadi  menya  razdalsya  skrezhet,   i  ya  v
rasteryannosti obernulsya,  chtoby posmotret',  v  chem  delo.  Tam medlenno
podnimalsya perehod,  kotoryj vel k uglubleniyu v stene,  vidnomu tol'ko s
togo  mesta,  gde  ya  teper' stoyal.  V  pryamougol'nom otverstii poyavilsya
goluboj shar s  narisovannym licom.  A  ya-to  dumal,  chto on mne v  bredu
prividelsya,  i  nikogda bol'she my  s  nim  ne  vstretimsya.  |tot  epizod
okazalsya edinstvennym,  o  kotorom ya ne stal rasskazyvat' Arlin,  potomu
chto poverit' v takoe bylo prosto nevozmozhno. Vid chudesnogo golubogo shara
podejstvoval,  kak in容kciya adrenalina. Kak mozhno bystree, chtoby perehod
ne  uspel opustit'sya,  ya  perenes Arlin na  druguyu storonu,  ne  obrashchaya
vnimaniya na  to,  chto  koe-chto iz  nashih nebogatyh zapasov padalo vniz -
nekotorye iz veshchej upali na plity perehoda,  drugie bezvozvratno utonuli
v potoke lavy.  Poteri menya ne volnovali -  ya gorazdo bol'she boyalsya, chto
volshebnyj goluboj shar, kak karnaval'noe ukrashenie, ischeznet do togo, kak
ya uspeyu k nemu podojti.
   Okazavshis' ryadom s  sharom,  ya  razdumyval lish'  dolyu  sekundy,  potom
bukval'no brosil  Arlin  pryamo  na  nego,  chtoby  ni  v  koem  sluchae ne
kosnut'sya ego pervym.
   SHar  lopnul s  pochti  neulovimym,  tihim  hlopkom,  i  sinyaya zhidkost'
mgnovenno zalila telo  devushki;  krasnaya krov'  na  glazah stala kak  by
isparyat'sya v temno-goluboj celitel'noj vlage.  Uzhe cherez mgnovenie Arlin
sela i  prokashlyalas',  kak chelovek,  tol'ko chto ochnuvshijsya ot  glubokogo
sna.
   - Kak ty sebya chuvstvuesh'?
   - Diko bolit plecho. CHto tam s nami, chert voz'mi, proizoshlo?
   - Da  tak,  nichego osobennogo.  Prosto rozovyj reshil  toboj zakusit',
prishlos' propisat' emu  vechnuyu dietu.  Ty  uverena,  chto  s  toboj vse v
poryadke?
   Arlin  vstala,  vstryahnula  rukami,  potom  udivlenno  ustavilas'  na
razodrannyj rukav i sledy klykov monstra.
   - Gospodi, chto zhe ty so mnoj sotvoril?
   YA  ponyal,  chto  nastalo vremya rasskazat' o  magicheskih golubyh sharah.
Pohozhe, ona mne srazu poverila.
   V  potoke lavy bezvozvratno ischezli moj pistolet i neskol'ko zapasnyh
obojm k droboviku.  Vzyav naizgotovku ostavsheesya oruzhie, my proskol'znuli
v lift,  i ya nazhal tu ego knopku,  na kotoroj bylo napisano:  "Komandnyj
punkt".
   Lift nachal medlenno,  so skrezhetom spuskat'sya,  i v etot moment Arlin
vdrug  ottolknula menya,  brosilas' k  paneli  i,  nazhav  krasnuyu knopku,
vyrubila energiyu. Lift ostanovilsya.
   - Zachem ty eto sdelala?
   Arlin  pristal'no  na  menya  smotrela,   ne  govorya  ni  slova.  Menya
paralizoval strah, net - panicheskij uzhas. A vdrug s golubym sharom chto-to
ne tak,  i devushka u menya na glazah prevrashchaetsya v zombi. K schast'yu, vse
okazalos' namnogo proshche.
   - Flaj,  tebe est' ne  hochetsya?  -  sprosila Arlin.  -  YA  tak prosta
pomirayu ot goloda.  -  YA pokachal golovoj,  i ona prodolzhila: - Mozhet, na
menya tak goluboj shar podejstvoval,  no  ya  by,  kazhetsya,  sejchas celikom
rozovogo demona s容la.
   - A  kak  naschet letuchego tykvennogo piroga na  desert?  -  popytalsya
sostrit' ya.
   - Krome togo, ya sovershenno vymotana, i mne pozarez nuzhno hot' nemnogo
pospat'.
   Voprosy,  svyazannye s pitaniem i otdyhom,  u menya davno uzhe iz golovy
vyleteli, no Arlin, kak vyyasnilos', o nih pomnila.
   - Ty chto,  zabyl videofil'my, kotorye nam na zanyatiyah krutili? Tam zhe
chetko bylo skazano,  chto  v  lyuboe srazhenie ili na  operaciyu nuzhno brat'
neprikosnovennyj zapas produktov.
   Nyneshnee  sostoyanie Arlin  dokazyvalo spravedlivost' istiny,  kotoroj
nas uchili vo vremya podgotovki.  YA  tozhe vdrug ponyal,  chto ochen' goloden.
Lyuboe blyudo iz  pridorozhnoj zabegalovki pokazalos' by  mne  sejchas samym
vkusnym i izyskannym vo vsej Solnechnoj sisteme.
   - Ostanovlennyj lift,  pozhaluj,  edinstvennoe bezopasnoe  mesto,  gde
mozhno spokojno vyspat'sya. I pochemu mne eto ran'she v golovu ne prihodilo?
- udivilsya ya.
   - Ty prav. Zdes' pochti tak zhe uyutno, kak v gostinice "Holidej inn", -
dobavila Arlin, vygnuv brov' dugoj.
   Ona menya porazhala svoej hozyajstvennost'yu.  Poka my  boltali,  devushka
vynula upakovki s poroshkovymi produktami i smeshala ih s vodoj iz flyazhki.
   - Ty uzh izvini,  chto goryachego ne budet,  -  skazala ona, s izyashchestvom
vyshkolennogo barmena  pomeshivaya  poluzhidkuyu burdu,  kak  budto  gotovila
pervosortnyj koktejl' s martini.
   - Nichego,  vse otlichno.  -  YA  vzyal paket iz-pod koncentrata i prochel
nadpis' na etiketke. - Govyazh'yu tushenku ya ochen' lyublyu est' holodnoj.
   Samym zamechatel'nym vo  vsej etoj istorii bylo to,  chto  moej podruge
chudom udalos' ucelet'.  My glotali zhidkovatuyu pohlebku,  i  v  dushe moej
razlivalsya pochti takoj zhe  vostorg,  kak togda,  kogda ya  nashel Arlin na
Dejmose.
   Ona,  dolzhno byt',  shestym chuvstvom ponyala,  chto  so  mnoj tvorilos',
potomu  chto  opustila  golovu  i  chasto  zamigala,   kak  budto  vot-vot
razrevetsya.
   - CHto-to ne tak? - sprosil ya.
   - Mne ne hochetsya govorit' ob etom.
   - O chem?
   Ee yavno muchili somneniya.
   - O Villi, - nakonec progovorila ona. - O ryadovom Dodde.
   - Nu, izvini. - YA pochuvstvoval sebya ne v svoej tarelke.
   - YA vse vremya gonyu ot sebya mysli o nem.  On zhe umer,  pravda?  Ili...
eshche huzhe.
   - Nu,  my zhe nichego tolkom ne znaem!  YA dumal, chto ty pogibla ili chto
tebya v zombi peredelali, a nashel zhivoj i nevredimoj.
   - A eshche kogo-nibud' iz nashih ty videl? YA nichego ne otvetil.
   - Flaj,  ya uzhe smirilas' s etim. YA hochu skazat', s tem, chto on pogib.
Esli s  nim chto-to drugoe sluchilos',  ya  etogo prosto ne vynesu.  -  Ona
podnyala na menya vzglyad.  Glaza ee byli vlazhnymi, no slezy ne kapali. - YA
hochu, chtoby ty koe-chto mne poobeshchal.
   - Vse, o chem by ty ni poprosila.
   - Esli my ego najdem,  i on...  nu, ty sam ponimaesh'... i esli ya sama
etogo sdelat' ne  smogu...  ty  sdelaesh'?  Obeshchaesh'?  I  bol'she,  davaj,
nikogda ob etom ne budem vspominat'.
   YA kivnul,  no govorit' nichego ne stal,  potomu chto prosto ne mog - to
li  ot  neozhidannosti,  to li ot nahlynuvshih chuvstv u  menya,  kak u  toj
vorony,  v  zobu  dyhan'e sperlo.  Konechno,  detka,  konechno,  milaya,  ya
schastliv budu izbavit' tebya ot svoego sopernika, esli sluchilos' tak, chto
ego peredelali v zombi.  Uzh s etim-to,  pover' mne, problem ne vozniknet
nikakih!
   Arlin smenila temu razgovora, vernuv menya k bolee prozaichnym zabotam.
   - Znaesh', mne kazhetsya, chto prishel'cy, s kotorymi my srazhaemsya, ne te,
chto postroili Vorota.
   - Mne samomu eta mysl' prihodila v golovu,  - soglasilsya ya. - Vsya eta
durackaya erundovina -  cherepa,  sataninskaya simvolika,  ne  imeet nichego
obshchego s  samimi Vorotami.  I  voobshche,  eti  Vorota nikak  ne  vyazhutsya s
fil'mami Vinsenta Prajsa.
   - Da,  navernyaka Vorota ko vsej etoj zhuti pryamogo otnosheniya ne imeyut,
- skazala Arlin.  Mne vse bol'she imponirovalo eto ee slovechko "zhut'".  -
Mozhno predpolozhit',  chto prishel'cy nashli Vorota i sumeli vyyasnit', kak v
nih  prohodit'.  Togda  ostaetsya neponyatnym,  zachem  im  tak  nado  byt'
pohozhimi na vsyakuyu nechist', vydumannuyu lyud'mi.
   - Mozhet byt', u nih horosho postavlena gennaya inzheneriya, - predpolozhil
ya,   -   i  "oni  special'no  prinimayut  oblik  sushchestv,   kotorye,   po
predstavleniyam lyudej,  obitayut v  adu,  vspomni hot'  etih  knyazej  ada.
Tochnee  govorya,   oni  realizuyut  predstavleniya  teh,  kto  davnym-davno
otpravilsya v mir inoj.
   - Ty by ne mog pomen'she govorit' o mertvecah?!  -  vozmutilas' Arlin.
Ee guby byli izmazany krasnoj tomatnoj pastoj.
   - Voz'mem   knyazej   ada.   Oni   slishkom   napominayut  srednevekovye
izobrazheniya d'yavola, chtoby vyglyadet' estestvennymi sozdaniyami.
   - Esli tol'ko eto i  v samom dele ne knyaz'ya ada,  -  rezonno zametila
Arlin.
   YA  pokachal  golovoj,  ne  zhelaya  dazhe  na  mgnovenie  dopustit' takuyu
vozmozhnost'.  Kakoe-to  vremya  my  sideli  molcha,  naslazhdayas'  skromnoj
trapezoj.  Eshche nemnogo razgovorov na podobnye temy, i ya gotov budu snova
idti v cerkov' prinimat' prichastie.
   - V detstve ya nikogda ne boyalas' nikakih chudovishch, - prodolzhala Arlin.
- Vokrug i bez togo vpolne hvatalo dostatochno strashnyh vzroslyh.
   - Zachem oni voobshche eto vtorzhenie zateyali? CHto im ot nas nado?
   - Horoshij vopros.  A  vot eshche odin:  esli oni mogut s  pomoshch'yu gennoj
inzhenerii  sozdavat'  besov  i  demonov,   zachem  im  nuzhny  raby-zombi,
peredelannye iz lyudej? Zachem vyrashchivat' chelovecheskuyu plot'?
   - Mozhet byt',  oni hotyat sozdat' super-zombi, prevoshodyashchih siloj eti
mertvye parodii na lemmingov,  kotorye byli by sposobny rabotat' i  zhit'
sredi nas nezamechennymi?
   Arlin zevnula, no tem ne menee zainteresovanno podhvatila vyskazannuyu
mysl'.
   - Imenno v etom, odnako, mozhet kryt'sya ih slabost'. Zombi malo na chto
godyatsya.  D'yavol'skoj simvolikoj  s  cherepushkami ni  tebya,  ni  menya  ne
zapugaesh'. CHto esli nastoyashchih monstrov u nih nemnogo, a sdelat' novyh ne
tak prosto?  CHto esli v  monstrov peredelyvayut kakih-to drugih sozdanij,
kotoryh  upravlyayushchij Razum  sam  dolzhen  vyrashchivat' i  vospityvat'?  |to
znachit,  chto,  ubiv  odnu  iz  d'yavol'skih  tvarej,  kotoryh  vospolnit'
neprosto,  my  na  odnu  edinicu  umen'shaem chislo  teh,  kto  sobiraetsya
prinimat' uchastie vo vtorzhenii na Zemlyu.  Predstavlyaesh',  kakuyu oshchutimuyu
pol'zu  my  prinosim,  esli  tol'ko s  d'yavol'skogo konvejera ne  nachnut
shodit' novye, usovershenstvovannye modeli psevdolyudej.
   Takoj hod mysli mne ponravilsya.
   - Znachit,  esli ya tebya pravil'no ponyal,  nam nado kak mozhno bol'she ih
perebit', i vtorzheniya ne proizojdet.
   Na desert u nas nichego ne bylo,  poetomu podslastit' trapezu my mogli
lish' prodolzheniem besedy.
   - Pomnish',  ya  podumal o  tom,  chto prishel'cy ispol'zuyut Dejmos,  kak
kosmicheskij korabl',  -  skazal ya.  -  Kakim eto, interesno, obrazom oni
mogut peremeshchat' takoj ogromnyj ob容kt, kak marsianskaya luna?
   - Navernoe,  cherez  kakoj-nibud'  giperprostranstvennyj tunnel'.  Da,
Flaj,  ya  znayu -  ty schitaesh',  ya slishkom uvlekayus' nauchnoj fantastikoj,
no...
   CHto  uzh  tut  govorit'.  Po  krajnej mere,  blagodarya etomu  voznikla
neplohaya rabochaya gipoteza.
   - A  vdrug  sushchestvuet  vozmozhnost'  prorvat'sya  skvoz'  steny  etogo
tunnelya? - sprosil ya.
   - Vozmozhno.  No  pri etom my sami mozhem pogibnut'.  My ved' ne znaem,
fizicheskie zakony kakogo mira caryat za predelami etih sten, no dazhe esli
oni takie zhe, kak u nas, tam pochti navernyaka ne budet vozduha.
   - Togda voobshche vse mozhet byt' razrusheno - i Dejmos, i vse, chto na nem
est'.
   - I my v tom chisle.  No razve eto ne rasstroit plany vtorzheniya?  - Na
lice Arlin rasplylas' ulybka, pereshedshaya v zevok. Skuchno ej, konechno zhe,
ne bylo, no veki sami soboj smykalis' ot nepomernoj ustalosti.
   - Esli eti  sozdaniya mogut prevratit' lunu v  kosmicheskij korabl',  -
popytalsya  ya  razvit'  svoyu  ideyu,   -  predstav'  na  minutochku,  kakie
chudovishchnye sozdaniya ohranyayut sam tunnel'.
   - Esli ty imeesh' v vidu te rozhi,  kotorye izobrazheny na stenah,  to ya
ne   veryu  v   real'nost'  ih  sushchestvovaniya.   No  vse  ravno  oni  mne
nenavistny...  -  Golova devushki sklonilas' chut' vpered, i ona zasopela.
Tihon'ko tak, pochti neslyshno.
   Lift  dejstvitel'no okazalsya samym  bezopasnym mestom na  Dejmose.  YA
sidel ryadom s  Arlin i ohranyal ee son.  Krugom stoyala zhutkovataya tishina,
nesmotrya na  edva  zametnuyu vibraciyu kabiny.  CHerez  chetyre  chasa  ya  ee
razbudil.
   - Teper'  tvoya  ochered',   -   zayavila  ona  tonom,   ne  dopuskayushchim
vozrazhenij, protiraya glaza, chtoby okonchatel'no prosnut'sya.
   - Tol'ko ne davaj mne spat' bol'she treh chasov.
   - Da  spi  ty,   spi,  paren',  ya  tebe  prikazyvayu  spat',  -  Arlin
zazhestikulirovala pered moim licom,  chto, po vsej vidimosti, dolzhno bylo
okazat' na menya gipnoticheskoe vozdejstvie.
   YA na samom dele zasnul,  no ne ot misticheskih telodvizhenij, a potomu,
chto umel zasypat' v lyubyh obstoyatel'stvah, esli eto bylo neobhodimo.
   Inogda mne udavalos' spat' bez snovidenij.
   Reka chelovecheskoj ploti s  licami-ostrovkami zatronula,  po-vidimomu,
te glubiny podsoznaniya,  v kotoryh skryty vse tajnye strahi,  opaseniya i
sozhaleniya.  Othod ko snu okazalsya dlya menya ravnosil'nym pogruzheniyu v etu
reku.
   YA zaputalsya v dlinnyh lipkih voloknah,  shozhih s gigantskoj pautinoj,
no  v  centre  ee  vmesto  pauka  nahodilos'  strannoe  lico,  kazalos',
sostavlennoe iz otdel'nyh chert soten i tysyach samyh raznyh lyudej.  Mne ne
hotelos' na nego smotret',  no lico nadvigalos' i  nadvigalos' na menya i
pri etom medlenno vrashchalos', kak planeta vokrug svoej osi. Vyrazhenie ego
ezhesekundno menyalos',  potomu chto sostoyalo iz ugasavshih ulybok, na meste
kotoryh voznikali i korchilis' nedovol'nye,  ugryumye i unylye miny; ryadov
glaz,   pohozhih   na   cepi   bessmyslennyh  steklyannyh  busin;   nosov,
vzdymavshihsya kak gornye kryazhi, uhodyashchie za liniyu gorizonta.
   Potom etot shar  iz  posinevshih chelovecheskih likov vplotnuyu prizhalsya k
moemu licu,  i  vrashchenie ostanovilos'.  Pryamo peredo mnoj  vozniklo lico
davno umershego deda, kakim ya ego zapomnil - v kepke s dlinnym kozyr'kom.
Bezzubyj rot otkryvalsya i zakryvalsya,  guby napryazhenno dvigalis',  no do
menya ne donosilos' ni zvuka.
   I, tem ne menee, ya tochno znal, chto on govoril:
   - Ne daj im peredelat' menya,  Flinn,  malysh moj dorogoj... Boga radi,
sdelaj tak, chtoby oni ne smogli vseh nas peredelat' chert znaet vo chto.
   Lipkie  volokna  prevrashchalis' ne  to  v  otrostki,  ne  to  v  usiki,
zabivavshie nos i  rot,  dushivshie menya...  Da,  v slovah deda zaklyuchalas'
sut' proishodyashchego.
   YA prosnulsya v holodnom potu. Arlin tryasla menya za plecho.
   - Flaj, chto s toboj?
   - Spal slishkom dolgo, - vydohnul ya.
   Ustalost' ostalas' pochti takoj zhe,  kak do sna. Podnyavshis' na nogi, ya
pochuvstvoval,  chto menya tryaset i shataet.  Dolzhno byt',  nachinalsya gripp,
hotya govorit' ob  etom Arlin mne ne  hotelos'.  YA  byl bessilen chto-libo
izmenit'.  YA  snova  nazhal  knopku,  podklyuchavshuyu energiyu,  a  potom tu,
kotoraya privodila lift v  dvizhenie,  i  my prodolzhili spusk v  komandnyj
punkt.
   Prosto zamechatel'no,  chto nam udalos' perekusit' i nemnogo otdohnut',
potomu chto,  kak tol'ko dver' lifta raspahnulas',  my s  mesta v  kar'er
vstupili v novyj boj s zombi, besami, letuchimi tykvami i privideniyami.
   Zasada byla  ustroena pryamo pered liftom,  i  prishlos' ispol'zovat' v
kachestve prikrytiya ego dveri.
   K  tomu vremeni,  kogda my  prolozhili sebe put' dal'she,  vse ogromnoe
pomeshchenie, v" protivopolozhnom konce kotorogo raspolagalas' vedushchaya vverh
lestnica,  bylo  ochishcheno ot  nechisti.  V  zale vozvyshalos' shest' kolonn,
kazhdaya iz kotoryh predstavlyala soboj otlichnoe ukrytie.
   Podnyavshis'  po  lestnice,  my  okazalis'  pered  dver'yu,  za  kotoroj
nahodilos' nechto vrode zimnego sada.  Vozduh zdes',  kak v dzhunglyah, byl
nasyshchen  pyl'coj myasistyh rastenij,  pustivshih pyshnye  pobegi  tam,  gde
nekogda raspolagalsya komp'yuternyj centr.
   Arlin  besprestanno chihala.  Menya  eta  napast'  minovala,  navernoe,
potomu,  chto ya slishkom ustal,  chtoby nabirat' polnye legkie vozduha,  do
predela nasyshchennogo cvetochnoj pyl'coj.
   - Pro etot botanicheskij sad mozhno s uverennost'yu skazat' tol'ko odno,
- zametil ya,  -  zdeshnyaya flora  ne  imeet nichego obshchego s  mehanicheskimi
ustrojstvami.
   Prochistiv nos, Arlin dobavila:
   - I muzhchiny zdes' - muzhchiny, a zhenshchiny - zhenshchiny.
   Dlya   polnogo  schast'ya  nam  nedostavalo  tol'ko  rezvogo  skakuna  i
shestizaryadnogo obreza.
   Otsutstvie monstrov yavilos'  dostatochno veskim  osnovaniem dlya  togo,
chtoby  my  pristupili  k  detal'nomu obsledovaniyu pomeshcheniya.  Otdyshat'sya
mozhno i  pozzhe.  Osnovnym vidom rastenij,  vyrashchivavshihsya v  sadu,  byli
temnye,  pochti  chernye,  nemnogo maslyanistye derev'ya,  kotorye na  nashej
rodnoj  planete navernyaka nikogda ne  rosli.  Periodicheski ih  drevesina
puskala puzyri,  kotorye s treskom lopalis',  otkryvaya vse novye rany na
iz座azvlennoj,   chudovishchno  urodlivoj  kore.   YA   zhivo  predstavil  sebe
trehglavogo  Pola  Ban'yana  s  rukami-vetvyami,  konchavshimisya toporishchami,
kotoryj podrubaet vetvi etih zhutkovatyh rastenij.
   Pol,  a mozhet, eto byla zemlya, po kotoromu my shli, hlyupal pod nogami.
Prismotrevshis' povnimatel'nee,  ya  zametil  neveroyatno dlinnyh i  tonkih
nasekomyh,  otskakivavshih v storony ot nashih botinok.  V konce koncov my
proshli etot pitomnik do konca, gde put' bujnoj rastitel'nosti pregrazhdal
mramor takogo zhe  rvotno-zelenovatogo cveta,  kakim byl  vylozhen pol  na
sklade naverhu.
   - Glyan'-ka  von  tuda,  -  Arlin  ukazala na  oranzhevo-krasnuyu zavesu
plameni,  otsvety kotorogo polyhali na  vysokih stenah.  Plamya  sverkalo
dostatochno daleko ot nas, tak chto podzharit'sya riska ne bylo nikakogo.
   - Nu,  eto uzh takoe durnovkusie, chto dal'she nekuda, - razozlilsya ya. -
Ne  hvatalo tol'ko,  chtoby  iz  etogo adskogo plameni vyskochil lejtenant
Vims v obraze krasnogo d'yavola.
   - S hvostom s zaostrennym konchikom? - s座azvila Arlin.
   - U tebya, Sanders, bol'noe voobrazhenie, - burknul ya i dobavil uzhe pro
sebya: "Kotoroe ideal'no podhodit dlya togo, chtoby hodit' v razvedku".
   Mne  ochen' hotelos' nadeyat'sya,  chto  nashe  polozhenie sovsem ne  takoe
bezvyhodnoe,   kak  v   fantasticheskih  romanah,   gde  strashnye  ugrozy
telepaticheski peredayutsya v  forme samyh zhutkih koshmarov,  kotorye tol'ko
mozhno  sebe  predstavit'.  Net,  moi  koshmary ne  mogli  byt'  nastol'ko
banal'ny!
   Arlin otyskala pereklyuchatel', otkryvshij potajnuyu komnatu, kuda my tut
zhe  i  napravilis'.  Vojdya  v  nee,  my  porazilis' tomu,  naskol'ko ona
otlichaetsya ot vsego,  chto my videli ran'she. Komnata byla obshita panelyami
togo samogo chernogo, maslyanistogo, ishodivshego gnojnymi puzyryami dereva.
V  samom centre dal'nej steny byl  vyrezan odin  edinstvennyj barel'ef -
strashennejshij monstr,  bolee  uzhasnyj ili  bolee  nelepyj,  chem  vse,  s
kotorymi  nam  dovodilos'  stalkivat'sya.  Kazhdyj  ego  organ,  groteskno
preuvelichennyj do  nevoobrazimoj stepeni,  kazalsya  karikaturnym.  Samym
bol'shim vystupom barel'efa byl penis,  torchavshij pod uglom v  sorok pyat'
gradusov.
   - Horoshi shutochki, - smorshchilas' Arlin.
   - Dotragivat'sya do nego protivno do omerzeniya,  no, skoree vsego, eto
rychag pereklyuchatelya, - vzdohnul ya.
   - Nichego,  dovodilos' spravlyat'sya s veshchami pohuzhe,  -  priznalas' moya
boevaya podruga.



   Kak  tol'ko ona  nazhala na  pereklyuchatel',  my  uslyshali uzhe znakomye
tyazhelye,  skripuchie zvuki,  donosivshiesya snaruzhi, iz komnaty, otdelannoj
zelenovatym mramorom omerzitel'no-rvotnogo ottenka.  Tak kak ya byl blizhe
k  dveri,   to  vysunulsya  posmotret',   chto  tam  proishodit,  i,  nado
priznat'sya,   ne  slishkom  udivilsya,   uvidev  kak  iz  mramornogo  pola
podnimaetsya lestnica k odnoj iz ob座atyh plamenem sten.  My s Arlin stali
gadat',  chto moglo by oznachat' takoe razvitie sobytij.  Ni ona,  ni ya ne
toropilis' vzbegat' po stupenyam, vedushchim v geennu ognennuyu.
   - Dumaesh', my smozhem v etom ogne ucelet'? - sprosila Arlin.
   - ZHal', asbestovuyu pizhamu zabyl na Zemle, - popytalsya otshutit'sya ya.
   - Mozhet, tam est' kakoj-nibud' prohod, kotoryj otsyuda ne viden?
   - Ostavayas' zdes',  my mozhem tol'ko stroit' dogadki,  -  vzdohnul ya i
pervym poshel vpered.
   Arlin ne otstavala.  YA reshil,  chto kogda zhara stanet nesterpimoj,  my
ostanovimsya,  no  pochemu-to  ne  chuvstvovalos'  dazhe  slabogo  izmeneniya
temperatury. Arlin tozhe obratila na eto vnimanie.
   - Ne tak uzh i zharko,  kak na ucheniyah po tusheniyu pozharov,  -  zametila
ona.  -  ZHal' tol'ko,  chto  zefir v  shokolade ot  takogo ognya v  karmane
rastaet.
   - U tebya chto - zefir v karmane pripryatan?
   - SHuchu - zabyla s soboj zahvatit', a to by popili chajku u ognya.
   - Ne dumayu,  chto eto nastoyashchee plamya.  Podozhdi-ka menya zdes',  Arlin.
Esli ya  zhiv'em sgoryu ili skonchayus' ot teplovogo udara,  znachit,  v  moej
teorii iz座an.
   Podnyavshis' eshche  na  desyatok  stupenej,  ya  ubedilsya v  tom,  chto  moi
rassuzhdeniya ne  bespochvenny.  Eshche cherez desyat' stupenej stalo sovershenno
ochevidno,  chto ya  prav.  Mne ne stalo zharko dazhe togda,  kogda ya podoshel
vplotnuyu k bushuyushchemu plameni i medlenno sunul v nego ruku.
   Ogon' poglotil ruku,  i ona ischezla iz vidu, no pri etom vash pokornyj
sluga ne ispytal ne to chto boli,  no dazhe malejshego neudobstva.  Na kozhe
ne obrazovalos' ni voldyrej, ni ozhogov.
   - Arlin!  -  kriknul ya.  - |to chistoj vody illyuziya. Davaj, podnimajsya
skorej.
   YA  proshel skvoz' plamya i  obernulsya,  chtoby vzglyanut' tuda,  gde  ono
polyhalo,  no  ne  uvidel rovnym schetom nichego,  krome podnimavshejsya mne
navstrechu devushki.
   - A.S., ty menya vidish'? - sprosil ya.
   - Net, - otvetila ona, glyadya na menya v upor. - Ty ischez v ogne.
   - Kogda v  sleduyushchij raz  mne zahochetsya pokazat' fokus,  -  ob座avil ya
horosho  postavlennym  golosom  cirkovogo  illyuzionista i  proshel  skvoz'
prostranstvo, na kotorom dolzhno bylo polyhat' plamya, - to snimu shlyapu, i
iz nee potechet chto-nibud' holodnoe.
   - Naprimer, pivo? - Arlin pereskochila cherez dve poslednie stupen'ki i
okazalas' ryadom so mnoj.
   - Net, pivo ne pivo, no koe-kakoj syurpriz dlya tebya ya uzhe pripas.
   Arlin  byla  zaintrigovana.  YA  nizko  poklonilsya ej  i  sdelal rukoj
shirokij zhest, priglashaya projti skvoz' ogon'. Predchuvstvuya, kakoj syurpriz
ya imel v vidu, ona poprosila:
   - Gospodi, tol'ko ne nado mne pokazyvat' ocherednoj teleport!
   Nesmotrya na to,  chto my uzhe prilichno izmotalis',  platforma teleporta
vynuzhdala k  neotlozhnomu prinyatiyu  resheniya.  Kak  by  sejchas  prigodilsya
podrobnyj plan goryashchih kostrov i kotlov s kipyashchej smoloj,  raspolozhennyh
na etom urovne.
   - Nu chto, vospol'zuemsya uslugami transportnogo sredstva ili net?
   Arlin gluboko vzdohnula.
   - Devat'sya nekuda,  paren'.  Ty zhe znaesh',  nam vo chto by to ni stalo
nado najti sposob vybrat'sya s Dejmosa,  a volshebnaya dver' -  ya uverena -
spryatana za  sem'yu zamkami.  Tak chto,  dorogoj moj,  davaj-ka  eshche razok
popytaem schast'ya.
   - Kto teper' pojdet pervym? - sprosil ya. Devushka vzyala menya pod ruku.
   - Davaj vmeste otpravimsya.
   S  oruzhiem  naizgotovku my  vstali  na  platformu i  cherez  mgnovenie
okazalis' v ogromnom pomeshchenii, ot kotorogo luchami rashodilis' koridory.
   Nas okruzhali shest' knyazej ada.
   SHest' ogromnyh, razverstyh glotok.
   I kazhdaya izrygala chudovishchnoe utrobnoe rychanie.
   No  rychali ne tol'ko knyaz'ya ada -  my s  Arlin tozhe zavyli,  chto bylo
mochi.  Da  i  kto by  ne zavyl ot takogo zrelishcha.  Kogda zelenye sharovye
molnii nachali s treskom rvat'sya vokrug,  my uzhe nichego ne videli, potomu
chto  nosilis' krugami,  kak kury so  svyazannymi nogami,  i  besprestanno
palili vo vse,  chto shevelilos'. Bezhat' vse ravno bylo nekuda, poetomu my
iz poslednih sil pytalis' sdelat', chto mogli.
   - Lozhis'! - odnovremenno vopili my drug drugu.
   Sgustki energii rassypalis' nad golovami, slovno vspyshki d'yavol'skogo
fejerverka.  Nashi  sobstvennye vystrely  v  etoj  kanonade zvuchali  edva
slyshnymi  hlopkami,  podobnymi melkim  kaplyam  morosyashchego dozhdya  posredi
bushuyushchego uragana,  no ya ne perestavaya strelyal iz drobovika,  a Arlin ne
vypuskala iz ruk AB-10.
   Na dver' ya  natknulsya po chistoj sluchajnosti.  Molya o chude,  ya kriknul
chto-to  Arlin,  raspahnul dver'  i  okazalsya v  okruzhenii dyuzhiny letuchih
tykv!  Vot uzh  voistinu iz ognya -  da v  polymya!  |to,  pozhaluj,  pochishche
kostrov i kotlov s kipyashchej smoloj.
   Arlin krichala chto-to  iz zala,  no ya  ne mog razobrat' ni slova iz-za
sobstvennyh voplej. Situaciya byla ahovoj.
   Tykvy letali stayami, tak chto strelyat' v nih bylo prosto bessmyslenno.
So vseh storon nas okruzhali smert', gibel' i razrushenie! I ya so vseh nog
brosilsya obratno, v zal s knyaz'yami ada.
   Soobrazhal ya  uzhe ochen' tugo,  no u Arlin,  v otlichie ot menya,  golova
varila. Ona shvatila menya za ruku, prityanula k sebe i potashchila v odin iz
bokovyh  prohodov.   Voobrazhenie  v  eto  vremya  risovalo  polnyj  nabor
podzhidavshih nas demonov: slozhennye shtabelyami do potolka zombi, besovskij
shabash...  No krome Arlin i  vashego pokornogo slugi v  koridore nikogo ne
okazalos'.
   A.S.  prilozhila palec  k  gubam;  ya  zhdal,  kogda  zhe  nechist'  snova
nabrositsya,  i gotovilsya k samomu hudshemu.  Odnako vmesto chudovishch na nas
obrushilas' volna dikih zvukov, v kotoroj smeshalsya rev, voj i vzryvy - no
i tol'ko.  Krome nevoobrazimoj,  grohochushchej kakofonii, v dver' nichego ne
pronikalo.  Tykvy i knyaz'ya ada soshlis' v krovavoj shvatke, v bitve ne na
zhizn', a na smert'.
   Monstrov sobralos' tak  mnogo,  chto im  ponadobilos' prilichnoe vremya,
chtoby polnost'yu istrebit' drug druga.  Po krajnej mere, pyatnadcat' minut
my s Arlin,  zataiv dyhanie,  otsizhivalis' v nashem ubezhishche,  v to vremya,
kak  tykvy  lopalis' i  rastekalis',  naparyvayas' na  roga  princev ada.
Golubye sgustki energii nejtralizovyvalis',  stalkivayas' so smertel'nymi
molniyami. Krovavaya zhizha potokami tekla po polu. My boyalis' vzdohnut', ne
to chto poshevel'nut'sya.
   V  konce koncov vocarilas' voshititel'naya tishina.  My slyshali dyhanie
drug druga.
   - Kto pojdet pervym? - prosheptala Arlin.
   - CHto ty imeesh' v vidu?
   - Kto pervym posmotrit, chto tam tvoritsya?
   YA  podnyal  ruku,  kak  v  shkole,  potom  ostorozhno vysunul golovu  iz
ukrytiya.  Na  nogah  ostavalsya lish'  odin  knyaz' ada.  YA  yurknul nazad i
dolozhil obstanovku.
   - CHto zhe on togda ne speshit syuda, chtoby nas na kuski rasterzat'?
   Brosiv vzglyad v  storonu dveri,  ya  uvidel v proeme neyasnye ochertaniya
chudovishcha. Ono chego-to zhdalo...
   Vyglyadel monstr,  nado skazat', kak vcherashnij obed. Proslediv za moim
vzglyadom, Arlin uvidela tu zhe kartinu.
   YA potyanulsya za raketnoj ustanovkoj,  no ee ne okazalos' na meste -  v
pylu bitvy ya poteryal ee v odnoj iz komnat!
   Arlin navela na minotavra AB-10.
   - Ot etoj igrushki tolku ne budet! - kriknul ya.
   Pistoletnye puli  dlya  samogo moshchnogo iz  vseh  monstrov,  kotoryh my
videli na  Dejmose,  byli  kak  bulavochnye ukoly!  Ili  ot  perezhitogo u
devchushki krysha poehala?
   Arlin  trizhdy  nazhala  na  kurok,  i  pistolet trizhdy  dal  osechku  -
konchilis' patrony.
   My,  ne otryvayas',  smotreli, kak izranennyj, okrovavlennyj minotavr,
poshatyvayas'  na   netverdyh  nogah,   podobno   chudovishchu  Frankenshtejna,
priblizhaetsya k nam. V poslednij moment, vnezapno vzvivshis' v vozduh, kak
igrok na reshayushchej podache,  Arlin izo vseh sil vmazala prikladom ruzh'ya po
omerzitel'noj morde  knyazya ada.  "Svyatyj Bozhe,  -  proneslos' u  menya  v
golove. - Kak v epizode iz staryh fil'mov o supermene!"
   Minotavr chasto zamigal. Ego golova, otyagoshchennaya moshchnymi rogami, stala
medlenno pokachivat'sya vzad-vpered i iz storony v storonu, budto chudovishche
pytalos' o chem-to vspomnit'.
   Potom ono svalilos' zamertvo, kak srublennoe pod koren' derevo, pryamo
na holodnyj mramor.
   - Dazhe ne dumala,  chto bednyaga byl tak ploh, - skonfuzhenno priznalas'
Arlin.
   My  oba  razrazilis'  pristupom  istericheskogo  hohota  -  napryazhenie
otchasti spalo.
   Skol'zya na  pobleskivavshem,  lipkom ot  zhidkosti,  vytekshej iz  tykv,
polu,  my  perebralis' cherez telo knyazya ada,  i  Arlin,  snova raspahnuv
dver' v komnatu, gde bylo polno letuchih tykv, kriknula:
   - Flaj,   idi  skorej  syuda.   Zdes'  chto-to  nevoobrazimoe!  YA  vzyal
naizgotovku svoyu vernuyu podrugu - gospozhu raketnuyu ustanovku, kotraya, po
schast'yu, nashlas'.
   - Davaj,  bystree sheveli nogami.  Nu,  pozhalujsta, kapral, - toropila
menya Arlin.
   Tam dejstvitel'no dolzhno bylo byt' chto-to  iz  ryada von vyhodyashchee.  YA
pospeshil vsled za devushkoj.
   Nesmotrya na mercayushchij svet,  vidimost' v  komnate okazalas' neplohaya.
Na stene ya  uvidel izuvechennye tela chetyreh raspyatyh knyazej ada.  V  teh
mestah,  gde  ruki byli prikolocheny k  stene,  ostalis' sledy zapekshejsya
krovi  -  esli  tol'ko eti  omerzitel'nye lapy  s  kogtyami mozhno nazvat'
rukami.
   - Gospodi,  Presvyataya Deva  Mariya i  Svyatoj Iosif!  CHto  zdes',  chert
voz'mi, proizoshlo?
   Bogohul'stvo!   -   vspomnil  ya  slovechko,   izredka  upotreblyavsheesya
nastavnicami-monahinyami.  Demony,  raspyatye kak by v  nasmeshku nad nashim
Gospodom.
   Knyaz'ya ada  byli  ubity  uzhe  davno  -  dokazatel'stvom tomu  sluzhila
zapekshayasya  krov'.   Obojdya  komnatu,   my   nashli  kruglye  plastikovye
kontejnery s prorezyami,  chtoby ih bylo legko otkryvat' i zakryvat'.  Oni
byli pustymi, no po razmeru tochno sootvetstvovali velichine letuchih tykv.
   - Tykvennye gnezda, - oshalelo progovorila Arlin. YA eshche kakoe-to vremya
ne svodil glaz s raspyatyh minotavrov.
   - Dolzhno byt',  eto proklyatye tykvy prigvozdili bedolag!  Znachit, oni
nenavidyat ih eshche sil'nee, chem nas.
   My ispytyvali chto-to shozhee s religioznym otkroveniem.
   - Teper' ponyatno,  pochemu ne  sostavilo truda  natravit' ih  drug  na
druga.  -  V glazah Arlin otrazilsya blagogovejnyj trepet.  - Prezrenie i
nenavist'  do  takoj  stepeni  perepolnyayut  ih,   chto  oni  s  gordost'yu
vystavlyayut napokaz obezobrazhennye trupy protivnikov.  - Ona vzglyanula na
menya,  i lico ee ozarilos' vnezapno promel'knuvshej dogadkoj.  -  Slushaj,
Flaj, eto znachit, chto u nas neplohie shansy na pobedu!
   Ne  nado  bylo byt' slishkom bashkovitym,  chtoby ponyat',  k  chemu Arlin
klonit.  Ran'she ya  dumal,  chto monstry-prishel'cy prosto neuravnoveshennye
osoby, poetomu kogda im pod goryachuyu ruku popadayutsya zombi, oni puskayut v
nih  ognennye shary,  a  zombi nenarokom zasazhivayut prednaznachavshiesya nam
puli v  demonov -  i  vse  eto  isklyuchitel'no po  rasseyannosti i  tupoj,
bessmyslennoj zhestokosti.
   No  tupoj  yarost'yu  i  bessmyslennoj zhestokost'yu  nikak  nel'zya  bylo
ob座asnit' hladnokrovnoe i  raschetlivoe raspyatie letuchimi tykvami  knyazej
ada.  |to  dejstvie nosilo  vpolne  osmyslennyj,  do  mel'chajshih detalej
produmannyj harakter i  trebovalo glubokoj,  neiskorenimoj vrazhdebnosti,
sochetayushchejsya so strast'yu k muchitel'stvu.
   Vpolne vozmozhno,  chto  vsevlastnyj Razum  sumel  sobrat' vsyu  nechist'
vmeste,  no  estestvennye naklonnosti chudovishch priveli k  tomu,  chto  oni
stali  drug  na  druga  ohotit'sya,  pytayas'  perebit' kak  mozhno  bol'she
predstavitelej drugih vidov.
   Takogo  roda  vyvody  byli  dostatochno  ubeditel'ny dlya  togo,  chtoby
opredelit' plan  nashih  dal'nejshih dejstvij,  a  imenno  -  dobrat'sya do
d'yavol'skogo mozgovogo centra,  kotoryj  vsem  zapravlyal na  Dejmose,  i
unichtozhit' ego. Togda priroda voz'met svoe, i monstry sami pereb'yut drug
druga!
   Delo,  poluchaetsya,  ostavalos' za  malym -  sledovalo bez promedleniya
vyyasnit', gde v zdeshnem adu skryvaetsya etot mozgovoj centr.
   My  prodolzhali  obsledovat'  komnatu  s  gnezdov'em  letuchih  tykv  i
obnaruzhili  prilichnoe  kolichestvo samyh  raznoobraznyh boepripasov -  ot
raket do patronov k drobovikam i pul' dlya magazina AB-10. |to bylo ochen'
kstati, potomu chto bespreryvnye bitvy istoshchili nashi zapasy. Nabrav vsego
pod zavyazku,  my proshli mimo eshche odnogo raspyatogo trupa i  tem zakonchili
osmotr pomeshcheniya,  gde teper' ne  ostalos' ni  odnoj shevelyashchejsya tvari -
dazhe zombi.
   - Nu chto, snova teleportiruemsya? - sprosila Arlin.
   - Posle vsego, chto my perezhili, nadeyus' - v poslednij raz?
   - Da uzh, konechno, ne s tvaryami zhe etimi raspyatymi zhizn' tut korotat'!
   - Razve ya eto predlagal? - vozmutilsya ya.
   Na   etot  raz  my  tozhe  teleportirovalis'  vmeste  i   ochutilis'  v
maloponyatnoj metallicheskoj kamere,  gde uvideli dver' s golubym kosyakom,
kotoroj,  kak  pit'  dat',  nuzhna byla  sinyaya magnitnaya kartochka.  Arlin
tihon'ko proshmygnula k dveri i prilozhila k nej uho.
   - Slyshu chto-to  vrode shuma  rabotayushchego lifta.  Dumayu,  etim putem my
otsyuda i vyberemsya.
   - Klyuch,  chert  ego  deri,  opyat' nuzhen klyuch,  gde  zhe  eta  proklyataya
kartochka magnitnaya?!  -  v  serdcah bryaknul ya.  -  Snova zdorovo vse  po
krugu,  kak zaezzhennaya plastinka:  teleport,  klyuch,  dver', kotoruyu nado
otkryt', chtoby natknut'sya na ocherednoj teleport.
   Arlin ulybnulas'.
   - Da, procedura znakomaya.



   V tom meste, gde my okazalis', ne bylo nichego primechatel'nogo, krome,
razve chto,  temnogo koridora,  kotoryj mozhno bylo obsledovat' tol'ko pri
nalichii  horoshego osveshcheniya.  YA  podoshel  ko  vhodu,  posvetil malen'kim
fonarikom  vo  t'mu  i  uvidel  uhodivshie  vdal'  izgibavshiesya koridory,
pohozhie na  ocherednoj labirint.  No  svet slaben'kogo fonarya byl slishkom
tusklym,  v  ego blednyh luchah yasno uvidet' chto-to  mozhno bylo tol'ko na
rasstoyanii v neskol'ko futov - dal'she tyanulas' neproglyadnaya temen'.
   - Ty  chto,  hochesh' tuda sunut'sya?  -  prosheptal ya,  potomu chto  shepot
bol'she sootvetstvoval situacii.
   - Da net.  Mozhet, eto i ne ponadobitsya. K tomu zhe mne eta dyra sovsem
ne nravitsya. Ni zgi ne vidno - hot' ya temnoty i ne boyus'!
   - Neuzheli?  A  ya  vot v  poslednee vremya chto-to stal pobaivat'sya.  Nu
ladno,  ugovorila,  ot  temnogo  labirinta  s  nizkimi  potolkami  mozhet
razvit'sya klaustrofobiya. Sdayus'.
   Pochemu ya ustupil Arlin? Navernoe, potomu, chto zhizn' korotka, osobenno
na Dejmose.
   YA  vse  eshche  smotrel  vo  t'mu  labirinta,  kogda  ruzhejnye  vystrely
pereklyuchili moe  vnimanie  na  to,  chto  nahodilos'  v  neposredstvennoj
blizosti.  Probezhav cherez zal,  ya uvidel,  chto morskoj pehotinec Sanders
vsazhivaet  pulyu  za  pulej  v  kroshechnyh,   istoshchennyh  demonov,   takih
malen'kih, chto srazu ya ih dazhe ne razglyadel.
   - Smotri,  chto ya nashla!  -  radostno voskliknula Arlin i, nagnuvshis',
vynula iz-pod raskidannyh vo vse storony malyusen'kih tel sinyuyu magnitnuyu
kartochku.
   Interesno,  otkuda vzyalis' kroshechnye demony? Mozhet byt', oni mutanty?
Posledstviya neudachnogo eksperimenta?  Ili demony takuyu usadku dayut, esli
ih  derzhat' na  golodnom pajke?  Navernyaka sushchestvoval otvet na vopros o
proishozhdenii monstrikov, no on menya ne bol'no-to volnoval. Hotya pochemu?
Interesno zhe,  a vdrug eti sozdaniya - deti normal'nyh demonov? I voobshche,
kakim  obrazom  demony  poyavlyayutsya na  svet  -  neuzheli ih  rozhayut?  Ili
razvodyat v inkubatorah?  Vysizhivayut? Lepyat srazu v natural'nuyu velichinu?
Menya  peredernulo ot  omerzeniya -  kem  by  ni  byli eti  ocharovatel'nye
malyutki,  ot  ih  vida  vorotilo  dazhe  bol'she,  chem  ot  ih  gigantskih
sobrat'ev.
   Vlozhiv kartochku v  prednaznachennuyu dlya nee prorez',  Arlin raspahnula
dver',  i my voshli v nee bez vsyakih problem,  no, kak vyyasnilos', tol'ko
dlya togo,  chtoby ubedit'sya, chto srazu za nej drugaya dver', kotoraya nikak
ne zhelala otkryvat'sya bez zheltoj kartochki!
   - CHtob tebya razorvalo!  -  v serdcah vyrvalos' u menya,  i, vidit Bog,
tut ya dushoj ne krivil!
   CHasom pozzhe my-taki zapoluchili blestyashchuyu, noven'kuyu, zheltuyu magnitnuyu
kartochku v  obmen na  izryadnuyu dolyu boepripasov.  Kak  eto nam udalos' -
luchshe ne sprashivajte.
   Nakonec  my  dovoloklis'  obratno  do  tainstvennoj  dveri,  i  Arlin
vstavila kartochku v shchel'.
   Kartochka podoshla -  dver' otvorilas'.  I -  chto vy dumaete?  - za nej
okazalas'  sleduyushchaya dver',  kotoroj  na  etot  raz  trebovalas' krasnaya
kartochka!
   - Nu vot,  -  skazal ya,  -  v etoj sekcii my obsharili vse, chto mogli,
krome koridora, kuda ne reshilis' snachala podat'sya.
   - Ty imeesh' v  vidu labirint,  gde takaya t'ma,  chto hot' glaz vykoli?
Flaj,  no otkuda izvestno, chto tam est' magnitnye kartochki, i, dazhe esli
oni tam est', vovse ne obyazatel'no, chto oni krasnye.
   - Podumaesh'.  Kak-to  raz  mne  uzhe  dovodilos' takuyu  dver' vyshibat'
raketoj.
   - Skol'ko ih u tebya v zapase?
   - SHest'.
   - A skol'ko nuzhno, chtoby vyrubit' knyazya ada?
   - Kak pravilo, oni podyhayut posle shestoj.
   Arlin prishchelknula yazykom.
   - Delat' nechego - pridetsya idti v labirint, - rezyumirovala ona.
   YA prekrasno ponimal,  chto ee bespokoilo. Esli by my ispol'zovali odnu
ili  dve  rakety,   chtoby  otkryt'  poslednyuyu  dver',  i  naporolis'  na
minotavra,  nam prishlos' by ochen' kruto.  YA pozhal plechami -  v labirint,
tak v labirint.
   Svet fonarika pochti ne prorezal neproglyadnuyu t'mu.
   - Zdes',   vidimo,   dejstvuet   kakoe-to   pole,   rasseivayushchee  ili
pogloshchayushchee svetovye luchi, - prosheptala Arlin u menya za plechom.
   Situaciya ochen'  napominala tu,  chto  uzhe  byla  opisana ZHyulem Vernom,
kogda uchastnikov ekspedicii raz容dinila neproglyadnaya t'ma.  YA  sovsem ne
zhelal okazat'sya v ih polozhenii.
   - Flaj,  kazhetsya,  ya videla kakie-to strannye ochki v toj komnate, gde
lezhala zheltaya kartochka, - obratilas' ko mne Arlin
   - Pravda? Nu, i chto?
   - Mozhet byt',  eto  pribor dlya nochnogo videniya?  Vopros prozvuchal kak
dostatochno ubeditel'nyj predlog  dlya  togo,  chtoby  vernut'sya  nazad,  k
svetu. YA ne vozrazhal - lyuboj predlog horosh, chtoby vybrat'sya iz etoj t'my
t'mu-shchej.  Menya ne  ostavlyalo merzejshee oshchushchenie,  chto  v  labirinte nas
postoyanno presleduyut kakie-to  tvari,  kotorye vpolne spokojno obhodyatsya
bez priborov nochnogo videniya.
   My vernulis' tem zhe putem,  kotorym prishli. Ochki dejstvitel'no lezhali
tam,  gde ih videla Arlin -  da i kuda im bylo det'sya?  ZHal' tol'ko, chto
odna para.
   - Interesno,  budet cherez nih chto-nibud' vidno v labirinte,  esli tam
sushchestvuet pole, o kotorom ty govorish'? - pointeresovalsya ya.
   Arlin tol'ko plechami povela.  Kak  eshche  my  mogli eto  proverit',  ne
ispytav okulyary na praktike?
   Okolo samogo vhoda v peshcheru my na minutu zameshkalis' -  reshali,  komu
nadevat' ochki?  I rassudili sleduyushchim obrazom,  mozhno skazat', po nauke:
zrenie Arlin ostree moego, znachit, ochki prednaznacheny ej.
   Krome togo,  ona zhenshchina.  Uzh ne znayu,  kakaya tut svyaz' s ochkami, no,
navernoe, ya podumal, chto ona ne proch' v nih pokrasovat'sya.
   V  obshchem,  podruga moya ih nadela i  otregulirovala uroven' vidimosti,
potom vyshla vpered i  povela menya obratno vo t'mu labirinta.  YA na takie
attrakciony dazhe doma nikogda ne hodil.
   - Ah, chert! - vskriknula ni s togo ni s sego Arlin.
   - Plohih novostej s menya hvatit.
   - Batarejka sela.
   - YA zhe skazal, chto ustal ot plohih novostej.
   - V etih ochkah pered glazami mel'teshit.  -  Devushka ostanovilas', i ya
naletel na nee v temnote.  -  Mozhet,  eto iz-za dejstviya polya,  esli ono
zdes' i vpryam' est'.  No vse ravno,  vidno v nih huzhe,  chem s fonarikom,
hotya oni i rabotayut... koe-kak
   Arlin snova dvinulas' vpered,  i  ya v neproglyadnoj t'me posledoval za
nej, neotstupno kak ten', polozhiv ruku ej na plecho.
   - Rasskazhi, chto vidish'.
   - Vse krugom zelenoe i  nechetkoe.  Kak budto ya  smotryu skvoz' butylku
iz-pod koka-koly.
   Minut  pyat'  puteshestviya po  labirintu proshli mirno,  i  vdrug  Arlin
otskochila vbok,  ostaviv menya odnogo, v zameshatel'stve. Na kakuyu-to dolyu
sekundy  okruzhavshuyu t'mu  rasseyala yarkaya  vspyshka razorvavshegosya sgustka
energii; no ya uspel zametit' lish' zatylok Arlin.
   - Knyaz' ada! - kriknula ona. - Sadani-ka po nemu raketoj, Flaj!
   - A smyt'sya nekuda?
   - Net,  -  tverdo otvetila ona,  -  my dolzhny ego pobedit'!  YA snyal s
plecha raketnuyu ustanovku i bessmyslenno ustavilsya v neproglyadnuyu temen'.
   - Gde? Gde on?
   - YA tebe skazhu,  kuda strelyat',  - negromko otvetila Arlin. Ee emocii
polnost'yu kontrolirovalis'.
   Moya ruka snova okazalas' na ee pleche. Sledovalo vystrelit' tak, chtoby
devushka,  nahodivshayasya mezhdu mnoj i monstrom,  ne postradala.  YA pytalsya
vtoroj rukoj pricelit'sya tuda, kuda ona menya napravlyala. No eto nikak ne
udavalos'!
   - Spokojno,  ne  othodi  ot  menya,  stoj  spokojno,  -  povtoryala moya
podruga. - Voz'mi pravee. Teper' slushaj vnimatel'no...
   Eshche  odin vzryv sgustka energii proporol vozduh,  popav v  stenu chut'
vyshe moej golovy, i ya vyronil chertovu ustanovku! Arlin uslyshala, kak ona
zvyaknula o kamen'.
   - Ona okolo tvoej pravoj nogi, Flaj. Nagnis' i podnimi.
   - A ty pochemu ne mozhesh' podnyat'? Ty-to hot' chto-to vidish'!
   - Flaj,  ya ne znayu,  kak iz nee strelyat' - nikogda s takimi igrushkami
dela ne imela. Nu, davaj, chert tebya deri, podnimaj.
   Menya snedalo neterpenie,  hot' ya  znal,  chto Arlin delala vse ot  nee
zavisyashchee.
   - Levee,  eshche levee beri,  eshche;  teper' chut' vyshe... - napravlyala ona
menya, - teper' davaj!
   YA spustil kurok. Plamya raketnogo vzryva osvetilo t'mu, no napadavshego
monstra ya razglyadet' ne uspel.
   - Gde on? Gde?
   - Ne bespokojsya, paren', - ty ego zadel! Skol'zyashchij udar v bryuho sbil
tvar' s nog.
   - Pomogi eshche raz pricelit'sya.
   Vtoroj  vystrel  popal  pryamo  v  tochku.   Obychno  vtoraya  raketa  ne
ostanavlivala knyazej ada. Naoborot, posle nee oni prodolzhali nastupat' s
udvoennoj energiej.  No  zdeshnemu monstru zhizn' v  labirinte,  navernoe,
medom kazalas',  potomu chto srazhat'sya s vragami prihodilos' redko, i on,
vidat',   zdorovo  oblenilsya  ot  bezdel'ya.  My  vpervye  stolknulis'  s
minotavrom v naibolee privychnoj dlya nego srede obitaniya
   - Nu,  kuda  celit'sya na  etot  raz?  -  snova  sprosil ya  i  zaryadil
poslednyuyu  shestuyu  raketu.   -   V   kakuyu   storonu?   Arlin  vyderzhala
prodolzhitel'nuyu pauzu.
   - Flaj,  poslednim vystrelom ty ego usadil na chto-to vrode stula;  on
eshche dyshit, no podnyat'sya ne mozhet.
   My zhdali; polozhenie ne menyalos'.
   - Nu,  ladno, detka, - skazal ya v konce koncov, - delo sdelano chisto,
dumayu, oficial'nyh pretenzij nam ne pred座avyat.
   - Zato  ya  tebe  sejchas  oficial'no soobshchayu,  pochemu  s  etim  urodom
obyazatel'no nado bylo drat'sya.  Glyan'-ka syuda...  ya hochu skazat', voz'mi
eto v  ruku i  poshchupaj:  da-da -  eshche odna magnitnaya kartochka,  tol'ko ya
ponyatiya ne  imeyu,  kakogo ona  cveta.  Dlya  menya zdes' vse zelenoe.  |ta
padal' derzhala kartochku v kogtyah.
   - Ty hochesh' skazat', chto on ee szhimal v svoej poganoj lape vse vremya,
poka  ya  po  nemu palil?  Da  ved' ya  zhe  mog  zaodno i  kartochku vdryzg
raznesti!
   - Imenno poetomu ya tebe ran'she o nej ne govorila.  A ty razve ne rad,
chto ya raketu sekonomila?
   - Da  rad,  navernoe,  -  bez  osobogo  entuziazma otvetil  ya,  reshiv
vozderzhat'sya ot napominaniya o  tom,  chto esli by my voobshche v labirint ne
sovalis',  a srazu vyshibli dver' raketoj, to i raket ostalos' by bol'she,
i nepriyatnostej bylo by men'she.
   My  otpravilis' v  obratnyj put',  i  imenno v  etot moment kak nazlo
batarejka v pribore nochnogo videniya sela okonchatel'no i bespovorotno.
   Arlin na eto obstoyatel'stvo proreagirovala so vsej opredelennost'yu:
   - Bud' vse trizhdy proklyato!
   Potom  ona  snyala stavshie bespoleznymi durackie ochki  i  sunula ih  v
karman so slovami:
   - Gospodi, mne sovsem ne svetit v etoj kromeshnoj t'me podyhat'!
   Tut uzh ya  byl s  nej polnost'yu solidaren.  Sama mysl' o tom,  chto nas
mogut pojmat' i  razorvat' na  kuski,  a  my  dazhe tolkom ne smozhem dat'
sdachi, sovsem ne radovala.
   O  tom,  kakim putem vozvrashchat'sya obratno,  u menya byli samye smutnye
predstavleniya.  YA  vzyal Arlin za  ruku i  pochti begom potashchil ee  v  tom
napravlenii,  kotoroe kazalos' mne pravil'nym. YA dazhe pomolilsya. Ne zrya,
vidno, monahini vozilis' so mnoj - oni prekrasno znali, chto v temnote na
um chashche prihodyat blagochestivye mysli.
   Posle  progulki  po   labirintu  sovsem  ne  hotelos'  vstrechat'sya  s
proklyatym besom,  podzhidavshim u samogo vyhoda iz peshchery.  On zashipel,  i
my,  poholodev,  ostanovilis'...  shipenie  bylo  otchetlivo slyshno,  hot'
samogo besa my  ne videli.  Ruki nachali podragivat',  ya  vodil ruzh'em iz
storony v  storonu,  no vystrelit' boyalsya ne stol'ko iz-za togo,  chto ne
hotel  vydavat'  nashe  mestopolozhenie,   skol'ko  potomu,  chto  sluchajno
opasalsya popast' v temnote v Arlin.
   - Gospodi!  -  voskliknula devushka, tozhe vspomniv o Boge, kogda pryamo
nad nashimi golovami proletel ognennyj shar,  a ya podumal: "Nado zhe, kakoj
bolvan", - imeya v vidu, razumeetsya, besa.
   Stolb plameni osvetil vse vokrug,  i  ya  smog zafiksirovat' polozhenie
Arlin i besovskogo otrod'ya.  Kak tol'ko plamya ugaslo,  ya vystrelil pryamo
tuda,  gde  nahodilas' nechist'.  Arlin  tozhe  ne  teryala  vremeni darom.
Poluchiv vozmozhnost' vystrelit',  ona eto sdelala odnovremenno so mnoj, i
bes prevratilsya v otlichno prozharennyj tost.
   Vskore my vybralis' na svet i vernulis' k trem chertovym dveryam. CHest'
otkryt'  poslednyuyu  predostavilas' mne.  Projdya  v  nee,  my  obnaruzhili
ocherednoj lift.  YA nazhal knopku, lift skol'znul vniz, i ya sprosil Arlin,
nravitsya li  ej  muzyka,  razdavshayasya naverhu -  to  orali i  vzryvalis'
monstry,  vyyasnyavshie otnosheniya  mezhdu  soboj,  poskol'ku lyudej  s  nashim
otbytiem v ih rasporyazhenii ne ostalos'.
   - D'yavol'skoe vtorzhenie, - nedovol'no proburchala ona.
   - Tebe ne nadoelo eto povtoryat'?
   Dejmos,  vidimo, chutko prislushivalsya k nashim razgovoram - esli tol'ko
mysli ne chital -  i  nezamedlitel'no na nih reagiroval.  Kak tol'ko lift
ostanovilsya na  sleduyushchem urovne  i  dverca raspahnulas',  my  bukval'no
natknulis' na samuyu bol'shuyu,  samuyu volosatuyu,  samuyu vonyuchuyu i  samuyu -
rozovuyu tushu iz vseh, kotorye mne dovodilos' videt'.
   Odin  iz  monstrov,  kotoryh Arlin  nazyvala "rozovymi",  stoyal pryamo
pered nami,  povernuvshis' zadom k  liftu.  On dazhe ne pochuvstvoval,  kak
pod容hala kabina. YA ostorozhno podnyal ruchnoj pulemet, a Arlin - drobovik.
Stisnuv zuby,  chtoby legche perenesti grohot, my odnovremenno vystrelili.
|to   byl   samyj  dejstvennyj  klistir  iz   vseh,   kotorye  vstavlyali
legkovooruzhennye morskie pehotincy.
   Za pervym rozovym demonom okazalsya vtoroj -  emu,  vidimo, nash recept
prishelsya ne sovsem po dushe,  potomu chto on poper na nas s reshitel'nost'yu
domashnej hozyajki, toropyashchejsya za odin raz otovarit'sya v universame.
   Snachala my  ego  dazhe  ne  zametili,  tak  kak  zadnica ego  priyatelya
zagorazhivala nam obzor. Teper' on pytalsya proskochit' za nami v dver'.
   |tot  bolvan sam  podstavilsya -  my  nikak  ne  mogli  ustoyat' protiv
iskusheniya raskvitat'sya s nim. Neschastnye nashi barabannye pereponki!
   Arlin  sterla s  lica  krovavye bryzgi,  pridirchivo oglyadela kostyum i
sprosila:
   - Interesno, ot etoj gadosti takie zhe pyatna ostayutsya, kak ot sousa?
   - Ne znayu, nikogda ne dovodilos' stryapat' na kuhne, - otvetil ya.
   Hot' my imeli vse osnovaniya gordit'sya rezul'tatami poslednej krovavoj
stychki,  tem ne  menee vyyasnilos',  chto v  rezul'tate ee my sami zagnali
sebya v lovushku -  tela dvuh demonov,  vesivshie vmeste navernyaka ne menee
tonny,  polnost'yu zagorodili prohod.  Devat'sya  bylo  sovershenno nekuda,
krome kak cherez nih perebirat'sya.
   - Ty  al'pinizmom,  chasom,  ne  zanimalsya?  -  poprobovala otshutit'sya
Arlin.
   - Tak zhe, kak ty - speleologiej! - v ton ej balaguril ya.
   Pozhaluj,   poslednee  nam  bol'she  by  prigodilos'.   My  ne  stol'ko
karabkalis'  na  tushi,  skol'ko  prorubalis' skvoz'  nih.  Nam  prishlos'
prilichno povertet'sya i  podergat'sya,  uzhimayas' do  predela,  edva  dysha,
chtoby v konce koncov prosochit'sya skvoz' plotskuyu tolshchu.
   Teper'  predstoyalo razobrat'sya s  eshche  odnoj  meloch'yu  -  to  bish'  s
poyavleniem  neskol'kih  besov.   No   stol'   krupnyh   specialistov  po
istrebleniyu monstrov,  kak my s Arlin,  zauryadnye protivniki vrode kuchki
klykastyh osobenno ne trevozhili. My pohodya useyali pol ih trupami.
   - Sdaetsya, my naglet' nachinaem, - zametila Arlin.
   - A  mne  tak,  naoborot,  kazhetsya,  chto  my  uzhe  zasluzhili pravo na
sobstvennyj stil', - sostril ya. Arlin gromko rassmeyalas'.
   Skvoz'  raspahnutuyu dver'  my  popali na  sklad  i  uspeli bez  pomeh
obognut' lish' paru uglov.  Na  etot raz vse pomeshchenie zapolonili rozovye
demony,  kotorye po svoim gabaritam sil'no ustupali toj parochke u lifta.
Oni prigotovilis' k napadeniyu.  Devat'sya nam bylo nekuda.  YA podprygnul,
uhvatilsya rukami za  kraj  podvernuvshegosya yashchika  i  vzobralsya na  nego.
Potom protyanul ruku Arlin i  vtashchil ee k sebe.  Po nedovol'nomu rychaniyu,
hryukan'yu i voyu demonov, okruzhivshih yashchik, mozhno bylo sdelat' vyvod o tom,
chto  neblagodarnye tvari  ne  umeli  cenit'  iniciativu i  sposobnost' k
operativnomu prinyatiyu reshenij.  Ot rasstrojstva i dosady oni tak yarostno
raskachivali yashchik,  chto ya dazhe ispugalsya,  chto my s nego sorvemsya,  no, k
schast'yu,  nam udalos' uderzhat'sya.  My  celilis' i  strelyali,  strelyali i
celilis', i tryaska malo-pomalu stihla.
   Nakonec-to  vydalas'  svobodnaya  minutka,   chtoby  poluchshe  osmotret'
pomeshchenie,   v  kotoroe  my  popali.  Prezhde  vsego  v  glaza  brosalas'
pobleskivayushchaya  hromirovka  i   slozhnyj  uzor  golubovatoj  emali.   Da,
dejstvitel'no,   otdelka  zala   byla   vypolnena  v   luchshih  tradiciyah
nauchno-fantasticheskih  romanov,   hotya   kazalas'   v   vysshej   stepeni
neumestnoj,  esli  prinyat'  vo  vnimanie  privychki  naselyavshih pomeshchenie
monstrov.  No mne trudno bylo ob etom sudit' - ya ved' ne podpisyvalsya na
zhurnal "Uluchshenie zhilishchnyh uslovij demonov".
   Potom  my  otkryli dver'  v  dal'nem konce zala  -  tochnee govorya,  ya
raspahnul ee udarom nogi -  i obnaruzhili baki-inkubatory,  gde plodilos'
d'yavol'skoe otrod'e.
   Oni  predstavlyali soboj massivnye metallicheskie cisterny,  v  kotoryh
vzrashchivalos'    "zlo".    Cisterny    zapolnyala    strannaya    na    vid
yadovito-zelenovataya zhidkost',  odnako ne  takaya  gustaya,  kak  toksichnye
othody,  razlitye po polu v drugih pomeshcheniyah bazy.  V kazhdom kontejnere
nahodilos' eshche ne sformirovavsheesya telo monstra.
   Arlin,   povinuyas'   bezotchetnomu  vnutrennemu   poryvu,   vyzvannomu
organicheskim  nepriyatiem   podobnoj   merzosti,   vystrelila  v   pervyj
popavshijsya neoformivshijsya tors.  Pulevoe  otverstie s  gromkim chavkayushchim
zvukom mgnovenno zatyanulos', prichem ot nego ne ostalos' i sleda, tak chto
nedonosku rasprava ne prichinila ni malejshego vreda.
   - Interesno,  mozhno li prervat' etot process vyrashchivaniya?  - sprosila
Arlin.
   - YA  by  sam  ochen' hotel eto znat'.  Zato teper' yasno,  chto nechego i
govorit'  o  polnom  istreblenii  tvarej.   Skoree  vsego,  etih  soldat
vyrashchivayut s  pomoshch'yu gennoj inzhenerii.  Dolzhno byt',  chuzhdyj nam Razum,
hozyajnichayushchij na  etoj kuhne,  -  kem by  ili chem by on ni byl -  kradet
chelovecheskie koshmary,  a  potom  optom  ih  vosproizvodit v  natural'nuyu
velichinu.
   - Da,  navernoe,  ty prav.  Kak dumaesh',  skol'ko vremeni nado, chtoby
vyrastit' v takoj bochke novogo monstra?
   Arlin  vzglyanula na  chasy.  CHerez  shest' minut tvar',  v  kotoruyu ona
strelyala, byla gotova - noven'kaya, s igolochki, kak govoritsya, v chem mat'
rodila.  Naparnica  moya  eshche  raz  vystrelila,  i  novorozhdennyj  monstr
vyvalilsya iz  chana.  Arlin pustila v  nego  eshche  paru-trojku zaryadov dlya
uverennosti.  Na  etot raz puli vozymeli ozhidaemoe dejstvie.  My  eshche ne
edinozhdy povtorili etot eksperiment s shestiminutnymi intervalami.
   - ZHidkost',  v  kotoroj mraz' vyvoditsya,  ne tol'ko daet zhizn',  no i
zashchishchaet ee,  -  predpolozhil ya.  -  No kogda ekzemplyar,  obrazno govorya,
"vyluplyaetsya"...
   - Slovom,  -  perebila menya Arlin,  -  aborty im  nipochem,  no  kogda
novorozhdennyj uzhe poyavilsya,  ego mozhno bez truda k nogtyu prizhat'.  - Ona
vygnula brov' dugoj.  -  Davaj-ka prikinem: odin monstr varganitsya minut
za  shest';  znachit,  poluchaetsya,  chto  za  chas  iz  odnoj  takoj lohanki
vyluplyaetsya desyatok  cyplyat.  Esli  v  zale  umeshchaetsya shest'desyat chetyre
koryta s zhivotvornym rastvorom,  vyhodit, chto za chas tol'ko v odnoj etoj
komnate vyvodyat shest'sot sorok  monstrov.  Gospodi!  |to  zhe  pyatnadcat'
tysyach shtuk v sutki!
   - Da uzh... i ved' takih komnat mozhet byt' skol'ko ugodno.
   - Znachit,  za neskol'ko dnej bez truda sobiraetsya millionnaya armiya, -
podvela Arlin itog svoim uprazhneniyam v matematike.
   - I,  tem ne  menee,  dorogaya,  shans u  nas est' -  tol'ko nado najti
chudovishchnyj Razum i unichtozhit' ego.
   - Da,  vsego-navsego,  - fyrknula devushka, - eto pochti tak zhe prosto,
kak s容st' pirozhok.



   - Slishkom  mnogo  poluchaetsya monstrov -  monstr  na  monstre sidit  i
monstra pogonyaet, - probormotal ya.
   - |to tochno: kuda ni kin' - vsyudu monstr, - kak eho otozvalas' Arlin.
- Dumayu,  teper' dlya  nas  novye  porody tvarej pogody ne  sdelayut.  My,
skoree vsego, obrecheny v lyubom sluchae.
   - Ne boltaj erundu, A.S. Poka chto my neploho spravlyalis' so vsem, chto
nam  vypadalo  na  puti,  i  eto  -  glavnoe.  Zdes'  stol'ko  oruzhiya  i
boepripasov, chto my eshche nemalo vragov perebit' smozhem.
   - Voyuem,  kak myshi v myshelovke,  -  proiznesla Arlin tonom, v kotorom
poslyshalis' novye  notki:  ona  govorila  tak,  budto  uzhe  smirilas'  s
neminuemym porazheniem.  Mne eto sovsem ne  ponravilos'.  -  Ty byl prav,
Flaj.  Dazhe esli ne budet nikakih problem s boepripasami,  vse ravno nam
iz etoj dyry ne vybrat'sya. Ved' ih zhe zdes' milliony. Oni nas proveryayut!
   Da - stavyat nad nami eksperiment!
   V takie momenty ya osobenno ostro oshchushchal, naskol'ko vazhno to, chto my s
Arlin  vmeste.  Pohozhee chuvstvo neizbezhnosti porazheniya,  pomnitsya,  i  ya
ispytal  na  Fobose.  Teper'  nastala  moya  ochered'  vzbodrit' podrugu i
aktivizirovat' boevoj duh, kotoryj eshche nedavno busheval v ee grudi.
   - Tem  luchshe.  Znachit,  nashe povedenie v  dannoj situacii tozhe stanet
chast'yu proverki,  -  skazal ya.  -  My ih otstrelivat' ne stanem - teper'
gorazdo vazhnee vyigrat' vremya,  chtoby  najti  bolee kardinal'noe reshenie
problemy.
   Arlin pristal'no posmotrela na menya.
   - Flaj, a chto esli takogo resheniya voobshche ne sushchestvuet?
   - YA v eto nikogda ne poveryu!  -  tverdo zayavil ya, starayas' ubedit' ne
tol'ko Arlin,  no i  sebya samogo.  -  Esli oni nepobedimy,  togda im bez
nuzhdy sobirat' o nas svedeniya.
   Ot   etogo   dovoda  pasmurnoe  nastroenie  Arlin,   vrode,   nemnogo
razveyalos'.
   - Nu chto zh, - skazala ona, - ostanemsya vmeste do konca!
   Da,   na  morskogo  pehotinca  Sanders  mozhno  polozhit'sya  celikom  i
polnost'yu -  vernee druga u  menya ne  bylo nikogda.  My  ne portili nashi
druzheskie otnosheniya lyubovnoj svyaz'yu,  no  posle  etih  slov  ya  ne  smog
uderzhat'sya ot togo, chtoby krepko ee obnyat' i prosheptat' v samoe uho:
   - Da,  my  s  toboj pojdem vmeste do konca i  zastavim vrazheskuyu silu
spolna za vse zaplatit'.
   - Nu,  ty daesh'!  -  proiznesla Arlin.  Dyhanie ee uchastilos',  i mne
pokazalos',   chto  v   obychnoj  bravade  morskogo  pehotinca  prozvuchali
nesvojstvennye notki.
   Derzha ee  lico  v  svoih rukah,  ya  porazilsya pokazavshejsya sovershenno
estestvennoj mysli  -  pochemu vmesto togo,  chtoby stat' lyubovnikami,  my
predpochli sohranit' chisto priyatel'skie otnosheniya. YA krepko poceloval ee,
i  ona mne otvetila.  Ne isklyucheno,  chto eto byl nash poslednij shans,  no
dal'she poceluya delo ne poshlo. Uzh ochen' mesto dlya etogo bylo nepodhodyashchee
- stoilo hot' nenadolgo zabyt'sya,  kak  nas  zaprosto mogli peredelat' v
bezdushnye kuski myasa, da eshche na kozlinyh nogah s kopytami.
   - Vot teper' ya sebya chuvstvuyu znachitel'no luchshe,  - skazala Arlin. - I
mozgi u  menya snova rabotayut,  kak  nado.  Znaesh',  est' otlichnyj sposob
tvaryam krupnuyu svin'yu podlozhit'.
   - Kakim zhe obrazom?
   - Pryamo pod nami samyj nizhnij uroven' Dejmosa.  On predstavlyaet soboj
ogromnyj  rezervuar,   kotoryj  v   svoe  vremya  predpolagalos'  celikom
zapolnit' zhidkim kislorodom.
   - Komu   zhe   eto   moglo  ponadobit'sya?   Arlin  nemnogo  zastenchivo
ulybnulas'.
   - Uverena,   chto  tebe  eta  istoriya  ponravitsya.  Delo  v  tom,  chto
Ob容dinennaya  aerokosmicheskaya  korporaciya  tozhe  planirovala  prevratit'
Dejmos v kosmicheskij korabl'.
   - Ty  shutish'!  -  skazal ya,  hotya  ponimal,  chto  govorit ona  vpolne
ser'ezno.
   - Ideya  sostoyala  v  tom,  chtoby  perebrosit' marsianskij sputnik  na
kakuyu-nibud' orbitu v rajon poyasa asteroidov i ispol'zovat' tam kak bazu
dlya   dobychi   poleznyh   iskopaemyh.   -   Soobshchenie   pokazalos'   mne
oshelomitel'nym.  -  Kogda,  poyavivshis' zdes',  ya vpervye ponyala,  chto my
dvizhemsya,  u  menya  voznikla  nadezhda,  chto  na  Dejmose  ostalis' lyudi,
upravlyayushchie ego  poletom,  a  potom  prishlo  strashnoe  podozrenie  -  ne
sushchestvuet li d'yavol'skogo soyuza mezhdu prishel'cami i kem-to iz lyudej.
   - Nu i  nu,  nikogda by ne podumal,  chto u tebya nastol'ko boleznennoe
voobrazhenie! Pochemu zhe ya nikogda nichego ne slyshal o takoj idee?
   - Potomu chto proekt byl zasekrechen,  i za ego razglashenie legko mozhno
bylo golovoj poplatit'sya.
   - Namek ponyal. Vse ravno, kak ni kruti, poluchaetsya, chto esli my hotim
razobrat'sya  v  tajne  Dejmosa,  a  imenno,  chto  zdes'  na  samom  dele
proishodit, nam pridetsya otpravlyat'sya dal'she vniz.
   My  peresekli ves' uroven',  no vyhod najti ne smogli -  ni sekretnoj
dveri,  ni  potajnyh ustrojstv ili rychagov my  ne  obnaruzhili.  Poka shli
poiski,  nastroenie Arlin uluchshilos' okonchatel'no.  Tot fakt,  chto my do
sih por zhivy,  konechno zhe,  inache,  kak chudom,  ne nazovesh'.  Ved' lyuboj
monstr,  kotoryj  pytalsya  nami  zakusit',  poluchal  smertel'nyj pristup
nesvareniya zheludka.  Nezavisimo ot togo, s kem nam predstoyalo srazhat'sya,
ya  celikom polagalsya na  neistrebimyj chelovecheskij potencial.  Ne zrya zhe
my,  v  samom  dele,  paru  millionov let  karabkalis' na  samuyu vershinu
piramidy sushchestv, pozhirayushchih drug druga radi utoleniya goloda.
   - Flaj, - snova obratilas' ko mne Arlin, - ty zametil, kak raspolozhen
uroven'?  -  YA kak-to ne obrashchal na eto vnimaniya, potomu chto vsecelo byl
pogloshchen   obsledovaniem   sten   v   poiskah   knopok,    rychagov   ili
pereklyuchatelej. - On sproektirovan v forme cherepa.
   - Da, etim rebyatam fantazii ne zanimat', - otvetil ya.
   - Te dve kolonny,  - ukazala ona rukoj vpered, - raspolozheny na meste
glaz.
   - Pozhaluj, ty prava.
   Nash  razgovor prervala otkuda ni  voz'mis' poyavivshayasya letuchaya tykva.
Ona  stala  v  nas  palit' iz  svoej trubki pochem zrya.  My  s  Arlin uzhe
davnen'ko ni v kogo ne strelyali, no popast' v takuyu mishen' truda dlya nas
ne sostavilo.  Tykva byla kakaya-to strannaya - bol'she pohodila na nadutyj
vozduhom shar,  chem  na  ostal'nyh svoih soplemennic.  I  opuskalas' ona,
kogda my ee podbili,  ne pryamo,  a zigzagami, kak budto vozduh iz sharika
vyhodil.
   My proshli za kolonny,  tuda,  gde svalilis' ee medlenno rastekavshiesya
ostanki,  i uvideli, chto oni, kak probka butylku, zatknuli vhod na uzkuyu
vintovuyu lestnicu, kotoraya vela vniz.
   - Nu, nakonec-to, - obradovalas' Arlin, - vot i ukazatel'nyj stolb.
   - |to imenno to,  chego zdes' ne hvataet, - soglasilsya ya i podumal: "I
chto teper'?  Spuskat'sya dal'she vniz?  Ili zhe  nastalo vremya okonchatel'no
opredelit'sya,  chto delat'?  Mozhet byt', vse razuznav, popytat'sya donesti
svedeniya  do  drugih  ili  zhe  samim  postarat'sya  razdelat'sya s  chuzhdym
Razumom?
   YA  ne  svodil vzglyada s  lestnicy.  Rasklad poluchalsya takoj,  chto nam
sledovalo-taki  otpravlyat'sya bez  promedleniya v  put'.  Nashi namereniya s
Arlin v dannom sluchae sovpadali.
   No,  kak  eto ni  pechal'no,  nepremenno dolzhen nastat' moment,  kogda
kto-to  iz  nas  oderzhit verh  -  libo vozobladaet romanticheskoe chuvstvo
dolga Arlin,  prizyvayushchee ee sluzhit' vsemu chelovechestvu,  libo moe bolee
praktichnoe  i  zazemlennoe  stremlenie  sluzhit'  ej,  kak  svoej  boevoj
podruge, kak soratniku po morskoj pehote i - chego uzh tut dushoj krivit' -
kak muzhchina zhenshchine.
   My vynuli "probku" i  stali spuskat'sya po lestnice,  metrov na dvesti
uhodivshej v  glubinu -  v  samoe  serdce  ogromnogo kontejnera s  zhidkim
kislorodom.  Spusk byl slishkom dlinnym -  my ustali by,  dazhe esli b shli
nalegke, a ved' my spuskalis', obremenennye nemalym kolichestvom barahla,
neobhodimogo dlya podderzhaniya sushchestvovaniya.  Kogda, nakonec, my dostigli
poslednej stupen'ki,  ruki moi nyli tak, chto ya ih pochti ne chuvstvoval, a
pravoe koleno raspuhlo.  Arlin byla izmotana ne  men'she,  potomu chto ele
volochila nogi.  YA  pridvinulsya k  nej  na  vsyakij sluchaj poblizhe,  chtoby
podhvatit',  esli ona vdrug ne vyderzhit i svalitsya ot ustalosti.  Odnako
ona bodrilas' i ni na chto ne zhalovalas'.
   Vskore my nabreli na uyutnuyu komnatu s chetyr'mya dveryami i edinstvennym
pereklyuchatelem v centre.
   - Slyshish' shum? - sprosila Arlin.
   Poka  ona  ne  zadala etot  vopros,  ya  ulavlival tol'ko nashe tyazheloe
dyhanie, no teper' i sam otchetlivo uslyshal takoj neveroyatno gromkij shum,
kotoryj dazhe gluhogo razbudil by - strannaya veshch' koncentraciya vnimaniya.
   Vpechatlenie bylo  takoe,  budto  ya  progulivalsya ryadom  so  Vsemirnym
torgovym centrom.
   My  medlenno povorachivalis',  pytayas' opredelit' napravlenie,  otkuda
donosilsya shum. Vspomnilsya odin fil'm, v kotorom ochen' vpechatlyayushche topalo
stado tirannozavrov.
   - Nu,  Flaj,  chto teper' delat' budem?  YA  somnevayus',  chto my smozhem
podnyat'sya obratno.
   YA  vzglyanul vverh.  Otverstie,  cherez kotoroe my  pronikli na  nizhnij
uroven', ziyalo daleko-daleko, nad samymi nashimi golovami, slovno tochka.
   - Da,  obratnogo puti net.  Esli uzh my syuda dobralis',  znachit, vyhod
nado iskat' tol'ko zdes', i skoree vsego - cherez odnu iz etih dverej.
   - Konechno. CHto by nam ni predstoyalo sovershit' - eto nasha rabota, dazhe
esli s Godzilloj pridetsya srazhat'sya, ne zabyvaj.
   Mne ostavalos' tol'ko pozhat' plechami - chto ya mog na takoe otvetit'?
   - Odin pereklyuchatel' na  chetyre zamka.  Interesno,  kakoj iz  nih  on
otkryvaet?
   YA   naudachu  podoshel  k  pervoj  popavshejsya  dveri  i  poproboval  ee
raspahnut'.  Ne tut-to bylo.  Ona by ne drognula, dazhe esli b ya ee nogoj
izo  vseh  sil  sharahnul.   Gde-to  ryadom  nevedomoe  chudishche  prodolzhalo
marshirovat' vzad-vpered tak, chto kazhdyj shag sotryasal steny.
   - Net, protiv takogo iskusheniya mne ne ustoyat', - vzmolilsya nakonec ya.
- YA ved' s rozhdeniya obozhayu zhat' na rychagi.
   - Povtoryaetes',  kapral, - ukoriznenno zametila Arlin. Ona operlas' o
stenu,  a  ya nazhal na rychag i srazu zhe vernulsya k nej.  Vse chetyre dveri
otkrylis' plavno i odnovremenno.
   - Bystro, davaj, vpered! - kriknul ya.
   My  mgnovenno proskochili v  odnu iz  dverej i  okazalis' v  nebol'shoj
komnate,  chem-to  napominavshej garazh,  otkuda bylo  vidno  zalitoe yarkim
serebristo-belym   svetom   i   otdelannoe  hromom   pomeshchenie  poistine
gigantskih razmerov -  shtat Tehas ne men'she.  Othodivshie ot central'nogo
zala  v  forme  bukvy  "X"  kryl'ya  upiralis'  v  kolossal'nyh  razmerov
rezervuar.
   My  vyshli  v  zal.  Ne  smolkavshij  zvuk  shagov  hodyachego  neboskreba
zastavlyal nas potoraplivat'sya.  My ne stali interesovat'sya,  kto izdaval
nevoobrazimyj shum.
   Tem ne  menee,  na  polputi k  odnomu iz  kryl'ev ya  ne smog sderzhat'
lyubopytstva i, kak Lotova zhena, oglyanulsya.
   Do sih por mne kazalos', chto ya uzhe videl vse, chem mog udivit' zdeshnij
ad;  posle besov i  demonov,  letuchih tykv i  knyazej ada  ya  byl gotov k
lyubomu syurprizu, kotoryj nam mog byt' prepodnesen! Tak, po krajnej mere,
ya dumal.
   Vpervye uvidev knyazej ada,  ya  reshil,  chto  peredo mnoj nevoobrazimye
giganty.  Odnako,  kak vyyasnilos' teper', masshtaby moih predstavlenij ne
otvechali real'nosti.
   - Mat' moya... - nevol'no vyrvalos' u menya. Knyaz'ya ada - prosto pigmei
po sravneniyu s chudovishchem, kotoroe ya uvidel!
   Ono  dostigalo  v  vysotu  metrov  pyati,  nogi,  podobnye  gigantskim
stolbam,   podderzhivali  telo,   vesivshee,   dolzhno  byt',  sotni  tonn.
Zapryatannye gluboko  vnutr'  korpusa  chudovishcha moguchie  mehanizmy tyazhelo
gudeli,  zastavlyaya vibrirovat' pol.  Ruki i  nogi privodilis' v dvizhenie
porshnyami,  prichem levaya  ruka  zakanchivalas' ustrojstvom,  vid  kotorogo
ochen' napominal raketnuyu ustanovku.  Menya  tak  i  podmyvalo nazvat' ego
"parovym demonom".
   - Net!  Takogo prosto ne mozhet byt'!  - voskliknula tozhe obernuvshayasya
Arlin.
   Ee tochka zreniya celikom sovpadala s  moej.  Vdrug mehanicheskij koloss
"zagovoril".
   Iz  luzhenoj glotki vyrvalsya rev  takoj bezumnoj sily,  kak  budto oba
dlinnyh,  zagnutyh  nazad  chut'  li  ne  do  samyh  plech  roga  chudovishcha
prevratilis' v stereofonicheskie dinamiki -  kazhdyj moshchnost'yu v neskol'ko
desyatkov tysyach vatt,  -  kotorye izdavali zvuk takoj sily,  chto ego,  po
vsej veroyatnosti,  bylo slyshno ne tol'ko na Dejmose,  no i na Fobose,  i
dazhe na samom Marse.
   Poka  urod  rychal,  ego  ruka,  zakanchivavshayasya raketnoj  ustanovkoj,
dvigalas' v nashem napravlenii. |to dvizhenie migom snyalo s nas ocepenenie
- my  oba  slishkom horosho  priuchilis' zamechat' lyubye  nacelennye na  nas
predmety.
   My pripustilis' bezhat' tak, slovno na hvoste u nas sideli vse d'yavoly
ada,  i v tot moment, kogda razdalsya dikoj sily vzryv, sumeli ukryt'sya v
levom  kryle.   Raketa  proletela  mimo  i  vrezalas'  v  dal'nyuyu  stenu
pomeshcheniya.  Nesmotrya na  to,  chto  ona  vzorvalas' metrah v  dvuhstah ot
ukrytiya, vzryvnoj volnoj nas sbilo s nog.
   Edva podnyavshis',  my  snova poneslis' s  takoj skorost'yu,  kak  budto
svora demonov grozilas' uvoloch' nas  v  preispodnyuyu.  Nam prosto pozarez
nuzhno bylo najti hot' kakoj-nibud' vyhod.
   - Smotri!  - kriknula Arlin, ukazyvaya na uzkij proem v tom meste, gde
kryl'ya pomeshcheniya soedinyalis' s central'nym zalom, iz kotorogo nas tol'ko
chto kak vetrom sdulo.
   Ona  bez  truda v  nego prolezla.  Mne prishlos' znachitel'no slozhnee -
pryamo kak  togda na  Fobose!  Tol'ko na  etot  raz  sovsem devat'sya bylo
nekuda -  i ya,  perepugannyj nasmert',  stal prodirat'sya v shchel', no, kak
nazlo, zastryal na polputi.
   Tem ne menee,  ya vzyal v ruki svoyu vernuyu podrugu - raketnuyu ustanovku
- i vypustil neskol'ko raket v presleduyushchee nas chudovishche, reshiv, chto eto
v lyubom sluchae ne povredit.  Kogda dym ot vzryvov rasseyalsya, vyyasnilos',
chto gigantskomu mehanicheskomu chudovishchu strel'ba nikak ne povredila.
   Titan vzrevel. Na chelovecheskij yazyk ya by perevel eti zvuki tak:
   - Nu, gady, derzhites'! Teper' moya ochered' nastala.



   Parovoj demon vypustil v nashu storonu eshche odnu raketu, kotoraya popala
v  stenu,  i nas snova sshiblo s nog vzryvnoj volnoj.  No,  kak pravil'no
govoryat lyudi: net huda bez dobra - nakonec-to ya protisnulsya skvoz' uzkij
proem.
   Udar byl takim,  chto prishlos' sobrat' poslednie sily, chtoby podnyat'sya
s  pola,  hodivshego hodunom  ot  sotryasavshih ego  shagov  priblizhavshegosya
chudovishcha. S trudom vypryamivshis', ya kriknul Arlin:
   - ZHivee!  -  i  shvatil devushku za  ruku,  chut' ne silkom postaviv na
nogi.
   Koloss shel pryamo na nas.  YA prekrasno ponimal,  chto stena, za kotoroj
my  pytalis' spryatat'sya,  yavlyaetsya dlya nego primerno takoj zhe pregradoj,
kak dlya nas - gazetnaya shirma, i on zaprosto ee sokrushit na hodu, dazhe ne
ostanavlivayas'.
   My  pomchalis' v  drugom napravlenii -  vdol'  steny  protivopolozhnogo
kryla.
   - U  menya pravaya noga onemela!  -  kriknula Arlin.  -  Kak budto ya ee
otsidela!  -  v  golose  ee  zvuchal nepoddel'nyj strah.  V  moih  slovah
bodrosti bylo ne namnogo bol'she.
   - Nu  tak zastav' ee hodit',  -  skazal ya  i,  poka Arlin massirovala
nogu,  vosstanavlivaya krovoobrashchenie,  vypustil v  monstra eshche neskol'ko
raket. Oni vozymeli takoj zhe effekt, kak i predydushchie.
   - |to chudovishche nikogda ne sdohnet!  -  kriknula Arlin, kogda my snova
pustilis' bezhat'.
   - Da,  chtoby ego odolet',  nuzhno chto-nibud' pomoshchnee i  potyazhelee,  -
soglasilsya ya.
   Arlin ustavilas' na samuyu dal'nyuyu stenu i  nachala chto-to bubnit' sebe
pod nos,  yavno delaya v ume kakie-to podschety.  "Posmotret' so storony, -
podumal ya, - dva poloumnyh da i tol'ko".
   Obognuv  ugol  sleduyushchego  kryla,  my  snova  uslyshali  grohot  shagov
gigantskogo parovogo demona.  Edinstvennoe,  chto hot' kak-to uteshalo,  -
eto ego nespeshnost'. No dazhe takim progulochnym shagom on zaprosto mog nas
dognat' -  esli, konechno, ego ne odoleet ustalost'. No na eto raschet byl
slabyj. O raketah monstra mne ne hotelos' dumat'. My eshche raz svernuli za
ugol.  Teper' parovoj demon skrylsya iz polya zreniya, hotya topot donosilsya
vse tak zhe otchetlivo.
   - Flaj!  -  kriknula Arlin.  -  Esli ya  ne  oshibayus',  etot zal takoj
bol'shoj,  chto  ego konec vyhodit za  predely zony prityazheniya,  sozdannoj
prishel'cami,  kotorye  ustanovili  Vorota.  -  Ona  perevela  dyhanie  i
prokashlyalas'.  -  S  protivopolozhnoj storony sila  tyagoteniya dolzhna byt'
estestvennoj dlya Dejmosa.
   - Hochesh' skazat', blizkoj k nulevoj?
   - Da.
   YA  oshalelo vypuchilsya na  dal'nyuyu stenu.  Kakaya-to  nezatejlivaya mysl'
zudela v golove, pytayas' obresti yasnye ochertaniya. V slozhivshejsya situacii
ya prosto ne imel prava ignorirovat' predchuvstviya,  instinktivnye dogadki
ili vnezapnye ozareniya.
   - A.S.,  nam vo  chto by  to  ni stalo nado vymanit' etogo Godzillu iz
iskusstvennoj zony v estestvennuyu.
   Arlin  ne  stala  vyyasnyat',  zachem  eto  nuzhno,  a  zadala  vopros po
sushchestvu:
   - Kto iz nas voz'met eto na sebya?
   I dejstvitel'no -  edinstvennyj sposob dostizheniya celi sostoyal v tom,
chtoby odin iz nas razdraznil chudovishche i lyubym sposobom vynudil ego vyjti
za predely bazy.
   - Otvet tol'ko odin,  -  prodolzhala ona,  slovno prochtya moi mysli,  ya
gorazdo bystree i provornee tebya, byk neuklyuzhij.
   Sporit'  ili  pereubezhdat' ee  bylo  by  bespolezno.  Krome  togo,  ya
vymotalsya gorazdo sil'nee,  chem  ona.  Ne  zrya zhe  ya  chasten'ko poddeval
Arlin, prigovarivaya, chto ee pyatki sverkayut bystree, chem u lyubogo drugogo
legkovooruzhennogo pehotinca.  Teper' ot  skorosti ee  nog  zavisela nasha
zhizn'. Ej, dolzhno byt', ne ochen' ponravilos' vyrazhenie moego lica.
   - Flaj,  ty zhe sam otlichno ponimaesh', chto sdelat' eto dolzhna ya! Krome
togo, ty gorazdo luchshe obrashchaesh'sya s raketnoj ustanovkoj.
   - Bol'shaya nam byla ot etogo pol'za!
   - |to edinstvennoe oruzhie, kotoroe hot' nemnogo priostanovit monstra,
- prodolzhala nastaivat' Arlin, nichut' ne zabotyas' o logike dovodov.
   Ona ostanovilas', i ya ostanovilsya vmeste s nej. Ona pogladila menya po
shcheke;  ee  ladon'  byla  teploj  i  chut'  vlazhnoj.  My  oba  vspoteli ot
d'yavol'skoj gonki.
   - Esli ya etogo ne smogu sdelat',  -  devushka perevela dyhanie,  chtoby
uspokoit'sya,  i zagovorila medlennee i chetche,  -  znachit,  poslednie dva
goda  proshli dlya  menya vpustuyu.  Bud' ostorozhen i,  kogda nachnesh' palit'
svoimi raketami, pozhalujsta, ne pereputaj menya s ambalom.
   Mne tak mnogo hotelos' skazat' ej v  otvet,  chto ya prosto ogranichilsya
kivkom, ne raskryv rta.
   Arlin  pobezhala k  dal'nej stene,  lish'  odin  raz  oglyanuvshis' cherez
plecho.  CHuvstvoval ya sebya pri etom,  kak poslednij podonok,  no ona byla
prava. Vzglyad mne zastilali stekavshie po lbu kapli pota.
   V etot moment samyj bol'shoj monstr vo Vselennoj obognul ugol i tak zhe
neuklyuzhe,  kak ran'she,  poper pryamo na menya,  krovozhadno vtyagivaya vozduh
omerzitel'nym nosom.  Zatem  on  ostanovilsya!  Ego  neveroyatnyh razmerov
golova  stala  medlenno povorachivat'sya v  moyu  storonu.  YA  prigotovilsya
otdat' Bogu dushu, no u Arlin na etot schet imelis' drugie soobrazheniya.
   Ona podnyala strashnyj shum,  kak delayut inogda muzykanty iz dzhaz-banda:
vyla,  kak martovskaya koshka, hohotala, zhestikulirovala, svistela, gikala
i ulyulyukala i vdobavok pustilas' v plyas. Ee staraniya ne propali darom.
   Zdorovennyj parovoj d'yavol podnyal ruku s raketnoj ustanovkoj Bednyazhka
Arlin,  zabivshis' v  ugol,  prizhalas' spinoj  k  stene,  krepko uperlas'
nogami v pol,  a potom ottolknulas', kak podrostok, kotorogo uchat nyryat'
s bortika bassejna golovoj v vodu.  "Nyryat' v nevesomost',  dolzhno byt',
neslaboe oshchushchenie", - podumal ya.
   Ona  metnulas' vbok i  skrylas' za  uglom imenno togda,  kogda raketa
vzorvalas' ryadom s tem mestom, gde ona stoyala eshche sekundu nazad. Neudacha
vyzvala u parovogo demona pristup poistine zverinoj yarosti.
   On  snova  gromoglasno vzrevel  i  brosilsya  presledovat' Arlin.  Ona
rasplastalas' na  polu,  chuvstvuya  sebya  v  otnositel'noj bezopasnosti v
svoem  uglu  i  pristal'no nablyudaya  za  kazhdym  dvizheniem vraga.  Kogda
Godzilla ostanovilsya na polputi i  vypustil v nee eshche tri rakety,  Arlin
uzhe  byla k  etomu gotova.  Ona tochno rasschitala vremya,  neobhodimoe dlya
togo,  chtoby otskochit' za  ugol,  gde vzryvy ne prichinili by ej nikakogo
vreda.  Stremyas'  poskoree  nastich'  devushku,  demon  progrohotal svoimi
nozhishchami mimo menya,  i ya smog horoshen'ko razglyadet' ego so spiny. Mozhete
sebe predstavit' moe  udivlenie,  kogda ya  uvidel,  chto vsya ego ogromnaya
spina  predstavlyala soboj  svoego roda  sklad  boepripasov -  kazavshiesya
sovsem  malen'kimi rakety dlya  ustanovki bukval'no useivali ee  celikom!
Interesnye vyvody v etoj svyazi naprashivalis' o sozdatelyah monstra.
   I  vot,  nakonec,  chudovishche sdelalo  tot  shag,  kotoryj vyvel  ego  v
nevesomost'. Ogromnaya tusha vzletela v vozduh i udarilas' o potolok.
   - Dobro pozhalovat' v  myshelovku,  tvar' bezmozglaya!  -  zakrichal ya i,
vyjdya iz  svoego ukrytiya,  dal  raketnyj zalp  po  misheni,  kotoraya byla
slishkom bol'shoj,  chtoby promazat'.  Dazhe  lejtenant Vims,  chert  voz'mi,
popal by v takuyu cel'.
   Ugodiv v demona, rakety vzorvalis', ottolknuv ego eshche dal'she k stene.
Otreagiroval on  na  peremeshchenie klassicheski:  ego  glaza,  velichinoj  s
supovye tarelki, zlobno sverknuli v moyu storonu, potom demon podnyal ruku
s  raketnoj ustanovkoj,  no  vystrelit' ne  reshilsya.  Skoree  vsego,  on
peredumal,  potomu chto medlenno vrashchalsya v  vozduhe,  kak krylo vetryanoj
mel'nicy. Otlichnaya eto shtuka - nevesomost'!
   Tak povtoryalos' neskol'ko raz:  emu udavalos' pojmat' menya na  mushku,
no strelyat' on boyalsya, potomu chto nikak ne mog zafiksirovat' poziciyu A ya
tem vremenem prodolzhal tratit' na nego svoi rakety.  K tomu vremeni, kak
on  smog  nemnogo  zamedlit'  vrashchenie,  ya  vypustil  pyatnadcat'  raket.
Pyatnadcat' vzryvov, ne prichinivshih emu rovnym schetom nikakogo vreda!
   YA  prekrasno ponimal,  chto  rano  ili  pozdno parovoj demon  vse-taki
pustit raketu, i podgotovilsya k etomu.
   Osnovnym principom prakticheski lyubogo  voennogo iskusstva -  kotoryh,
kak  izvestno,  sushchestvuet velikoe  mnozhestvo,  i  vo  vremya  podgotovki
legkovooruzhennye pehotincy obuchayutsya mnogim  iz  nih  -  yavlyaetsya umenie
ispol'zovat' oruzhie protivnika protiv nego samogo.  Kak zhe, chert voz'mi,
ya dolzhen byl postupit' v dannom sluchae?  CHto ya teryal,  krome sobstvennoj
zhizni i vsej Zemli v pridachu?
   YA vstal tak, chtoby monstru bylo menya horosho vidno, no bol'she strelyat'
ne  stal.  Mne ochen' hotelos',  chtoby gigantskaya smertonosnaya mashina,  v
konce  koncov,  vypustila hotya  by  odnu  iz  svoih  raket.  YA  ponimayu,
naskol'ko glupo eto zvuchit, no imenno vystrel monstra i yavlyalsya osnovnoj
chast'yu moego zamysla.
   YA dejstvitel'no ochen' etogo hotel!
   Pozadi menya shodilis' dve  steny,  mezhdu kotorymi ostavalsya nebol'shoj
zazor,   obrazovyvavshij  proem,   kotoryj   nastojchivo  priglashal   menya
spryatat'sya.  YA  dozhdalsya momenta,  kogda demon snova razvernulsya ko  mne
poganoj mordoj,  i metnulsya v etu dyru bukval'no za sekundu do togo, kak
razdalsya vystrel.  Kogda raketa vzorvalas', vrezavshis' v moshchnuyu stenu, ya
uzhe uspel obognut' ugol i okazalsya v bezopasnosti po druguyu ee storonu.
   To, chto proizoshlo potom, ob座asnil v svoe vremya eshche ser Isaak N'yuton.
   Ot vystrela iz raketnoj ustanovki demona otbrosilo nazad i shmyaknulo o
stenu  s  takoj  neimovernoj siloj,  chto  mehanicheskaya pyatimetrovaya tusha
razorvalas' na kuski.
   Zvuk byl takoj, budto neboskreb hryapnulsya o skalistuyu goru. Sleduyushchij
zvuk,  dostigshij moih ushej, prozvuchal, naprotiv, kak samaya luchshaya muzyka
v mire:  Arlin izdala boevoj klich, v kotorom zvenelo stol'ko likovaniya i
radosti,  chto mne tut zhe zahotelos' pustit'sya s  nej v  ritual'nom tance
vokrug kakogo-nibud' pervobytnogo kostra, chtoby otprazdnovat' pobedu nad
poverzhennym protivnikom i sobstvennoe schastlivoe izbavlenie.
   Odnako  ya  reshil  ne  ispytyvat' sud'bu  i  snachala ostorozhno vysunul
golovu iz-za steny,  daby udostoverit'sya v  bezopasnosti obstanovki.  Na
otdel'nyh kuskah tela demona eshche  mercali ogon'ki i  svetilis' lampochki,
otorvannye chleny  prodolzhali slabo  podergivat'sya,  no  bylo  sovershenno
ochevidno,  chto  etot plod neistovogo voobrazheniya neizvestnogo Razuma dlya
nas bol'she opasnosti ne predstavlyaet.
   - Nu,  chto, mozhet, pal'nut' v nego eshche razok naposledok? - predlozhila
Arlin, podojdya ko mne.
   - Ty chto,  schitaesh', chto on zasluzhivaet legkoj smerti? - poproboval ya
otshutit'sya.
   Ona  udivlenno vskinula brov'.  Poroj mne  kazhetsya,  chto A.S.  slegka
nedoocenivaet moj  intellekt.  Interesno,  pochemu eta  zhenshchina,  odna iz
nemnogih,  sluzhivshih v  morskoj pehote,  reshila proyavit' takuyu  strannuyu
snishoditel'nost' k poverzhennomu vragu?
   - Znaesh',  -  dobavila  Arlin,  -  luchshe  vse-taki  ego  okonchatel'no
uspokoit'. Mne by sovsem ne hotelos' no-novoj zatevat' svistoplyasku.
   YA  kivnul i  vypustil ostatok raket  v  grudu metalloloma,  chtoby ona
nichem ne otlichalas' ot mannoj kashi.
   - Nu,  ch'ya  teper'  ochered' pridumyvat' tvari  klichku?  -  sprosil ya,
zakonchiv rabotu.
   - Ty zhe pervym ego uvidel, - skazala Arlin.
   - Ladno, soglasen. Pust' togda on budet parovym demonom. Imenno takaya
klichka prishla mne na um, kogda ya smotrel, kak on dvizhetsya.
   - Neploho,  Flaj.  U  tebya,  po  moim  nablyudeniyam,  ochen'  razvilos'
obraznoe myshlenie.  Skoro,  navernoe,  esli zahochesh', smozhesh' dazhe stat'
pisatelem.
   - Nechego podkalyvat',  -  ulybnulsya ya  i  pokrovitel'stvenno potrepal
Arlin po volosam.
   Sejchas  mne  nichego  ne  stoilo  proglotit' ee  shpil'ku  -  dusha  moya
likovala.  Ne  kazhdyj den'  sluchaetsya pridumat' takuyu hitrost',  kotoraya
pozvolila by prevratit' neodolimuyu silu v kuchu musora.
   My reshili obsledovat' pomeshchenie,  i v tom meste,  gde vpervye uvideli
demona,  natknulis' na kryshku lyuka.  On, po vsej vidimosti, ohranyal etot
vyhod.  Arlin  prisela  na  kortochki,  vnimatel'no  osmotrela  kryshku  i
rassmeyalas'.
   - Tebe eto dolzhno ponravit'sya,  -  skazala ona,  vypryamivshis' vo ves'
rost.
   - Podozhdi,  daj samomu razgadat' zagadku...  CHtoby otkryt' lyuk, nuzhen
klyuch.
   - Ty ved' ne ochen' lyubish' vozit'sya s klyuchami, pravda?
   - Da, osobenno kogda u menya bol'she ni odnoj rakety ne ostalos'.
   Zato u nas teper' hvatalo vremeni, chtoby spokojno zanyat'sya poiskami.
   - Mogu posporit', chto znayu, gde ih najti, - skazala Arlin.
   YA poshel za devushkoj,  i ona snova podvela menya ko vse eshche iskrivshimsya
i  dymivshim ostankam parovogo demona.  Arlin nashla klyuch  v  otverstii na
bryuhe monstra.  Znachit,  chudovishche dejstvitel'no ohranyalo lyuk. Ona hotela
bylo  vynut'  klyuch  iz  otverstiya  i  uzhe  protyanula k  nemu  ruku,  no,
vskriknuv, tut zhe otdernula.
   - V chem delo? - sprosil ya.
   - On goryachij, kak raskalennaya skovoroda!
   Ochen' ostorozhno,  tak, chtoby snova ne obzhech'sya o bystro pokryvavshijsya
okalinoj metall,  ona  vytashchila klyuch,  vtoroj  rukoj  prikryvaya ot  zhara
glaza.  Klyuch  predstavlyal soboj  purpurnogo  cveta  magnitnuyu  kartochku,
kotoraya sil'no razogrelas',  no  formu svoyu sohranila.  Arlin ulybalas',
kak  rebenok,  kotoryj na  prazdnike nashel figurku korolya v  svoem kuske
piroga.
   My  pobezhali s  nashej nahodkoj k  lyuku v  polu,  chem-to napominavshemu
krotovuyu  noru.   Arlin  prosunula  kartochku  v   shchel'.   Kryshka  slegka
pripodnyalas',   my  ee  neskol'ko  raz  povernuli,  i  lyuk  otkrylsya.  V
obrazovavshemsya otverstii sverkal blestyashchij i  yarkij  do  ryabi  v  glazah
potok krasnogo cveta.
   Vniz,  v  eto  oslepitel'no-krasnoe nechto,  vela edva zametnaya shatkaya
derevyannaya lesenka.
   - Prosto poverit' v eto ne mogu, - progovorila Arlin.
   - Vo chto?
   - V   to,   chto   vizhu.   Flaj,   pered   nami   stena  togo   samogo
giperprostranstvennogo tunnelya.
   My dolgo, ne otryvayas', smotreli vniz.
   - CHto teper' delat' budem? - v konce koncov sprosila
   Arlin.
   YA  pozhal  plechami.  Kogda  neizvestno,  kak  luchshe postupit',  obychno
podbrasyvayut monetku.  Lestnica-to  byla  derevyannoj -  znachit,  esli by
vnizu polyhalo plamya, ona, po logike veshchej, dolzhna by sgoret'.
   Mne  nichego ne  ostavalos',  kak opustit' goluyu ruku v  oslepitel'nuyu
krasnotu. Arlin dotronulas' do moego plecha i neterpelivo sprosila:
   - Nu, chto tam? CHto ty chuvstvuesh'?
   - Vrode by,  po  vidu plamya,  no  na dele sovsem ne tak.  YA  chuvstvuyu
prosto ledyanoj holod.
   - Stranno...  -  Moya  podruga tozhe  opustila ruku  ryadom  s  moej.  -
Interesno,   a  chto  tam  dal'she,  za  predelami  giperprostranstvennogo
tunnelya?
   - Ne znayu,  otkrytyj kosmos,  navernoe,  -  predpolozhil ya. - A, mozhet
byt', eta reka chelovecheskoj ploti. Raj ili ad. Ili prosto smert':
   My  pereglyanulis' i,  ne sgovarivayas',  kivnuli drug drugu,  a  potom
vzyalis'  za  ruki  i  stali  spuskat'sya po  shatkoj  lesenke  v  slepyashchuyu
krasnotu.
   Zdes' sobralis' vse ee ottenki -  malinovyj,  ognenno-krasnyj,  kak v
gornile domennoj pechi,  gusto-rozovyj, krovavo-krasnyj, alyj, kak gubnaya
pomada, buryj, kak marsianskie pustyni. |ti i vse drugie tona i polutona
krasnogo cveta, kakie tol'ko mozhno sebe predstavit', klubilis' i burlili
vokrug nas,  podobno holodnym,  obvolakivayushchim arkticheskim volnam, pugaya
voobrazhenie bagryancem krasnoj smerti. My sgorali v purpurnom plameni, no
boli ne oshchushchali.
   Udovol'stviya tozhe.  YAzyki  holodnogo plameni sliznuli nashu  odezhdu  i
oruzhie, no kozhe nikakogo vreda ne prichinili.
   Lestnica ischezla -  ona byla lish' v nashem voobrazhenii. Kakoe-to vremya
my  skol'zili vniz,  kak budto leteli na  sanyah po  neskonchaemomu sklonu
beskonechnoj gory  i  vse  eto  vremya  otchetlivo  videli  okruzhavshuyu  nas
perelivchatuyu krasnotu.  Mne  trudno  sudit',  naskol'ko byla  dramatichna
situaciya,  v kotoroj my okazalis',  no ya radovalsya hotya by tomu,  chto ne
pomerk svet.



   Krasnyj tunnel' svetilsya,  kak tumannoe marevo, kakoe inogda byvaet v
temnoj komnate,  gde proyavlyayut fotokartochki.  Poka ya mog razlichit' pered
soboj vytyanutuyu ruku,  panikovat' ne imelo smysla.  No eto, pozhaluj, byl
edinstvennyj prosvet vo mrake neizvestnosti, okruzhavshem nas.
   Potom my upali v  kakuyu-to komnatu.  Hotya,  komnatoj v  pryamom smysle
etogo slova pomeshchenie,  v  kotorom my  okazalis',  nazvat' bylo  nel'zya.
Skoree ono napominalo gigantskij,  zhivoj vnutrennij organ.  Steny, pol i
potolok sostoyali iz rozovoj,  pul'siruyushchej ploti -  rebristoj i  mestami
pokrytoj skol'zkoj sliz'yu yavno zhivotnogo proishozhdeniya.
   My s  Arlin snova byli v  chem mat' rodila.  YA instinktivno prikrylsya,
kak pri nashem pervom svidanii na Dejmose.
   - Da ladno tebe,  Flaj, ne valyaj duraka! - Arlin chut' li ne nadula ot
obidy guby.  -  Ty zhe, slava Bogu, chelovek. U nas i tak ostalos' slishkom
malo iz  togo,  chto napominalo by  o  tom,  kto my takie i  pochemu zdes'
okazalis'. Stydlivost' v nashem polozhenii, pryamo skazhem, neumestna.
   YA  medlenno ubral ruki  s  prichinnogo mesta,  no  v  upor smotret' na
devushku ne  reshalsya,  potomu chto ne  ochen' doveryal samomu sebe.  My byli
druz'yami, i mne hotelos', chtob my imi i dal'she ostavalis'.
   - Zdes'  zdorovo  vonyaet,  -  otmetila Arlin.  U  menya,  vidimo,  nos
zalozhilo.  YA  byl rad,  chto ne  chuvstvoval zapahov,  poskol'ku organizm,
vnutri  kotorogo my  okazalis',  byl,  skoree  vsego,  chem-to  zarazhen -
vpechatlenie zdorovogo on ne proizvodil.
   Nemnogo vperedi poverhnost',  na kotoroj my stoyali, pologo spuskalas'
vniz.  Otkos byl ne nastol'ko krutym,  chtoby my boyalis' poskol'znut'sya i
upast',  i,  tem  ne  menee,  kogda  my  dvinulis' vpered po  chudovishchnym
vnutrennostyam,  ya  pochuvstvoval sebya dostatochno neuyutno.  Menya trevozhilo
oshchushchenie smutnogo znakomstva s  etim mestom,  kak  budto vse  my,  lyudi,
kogda-to pobyvali zdes'.
   - Znaesh',  Flaj,  -  obratilas' ko  mne  Arlin,  -  u  menya v  golove
nepriyatnaya mysl' promel'knula.  YA ochen' nadeyus', chto tot holodnyj ogon',
v  kotorom sgorela nasha odezhda,  ne unichtozhil u  nas v  kishkah mikrobov,
kotorye pomogayut edu perevarivat'.  Bez nih my s golodu pomrem,  skol'ko
by ni eli.
   - |to uzh ty,  pozhaluj,  cherez kraj hvatila, - prokarkal ya sryvayushchimsya
golosom,  kak budto let desyat' hranil obet molchaniya. - Volch'ego appetita
ya  ne  ispytyvayu,  no dumayu,  chto Vorota ostavili mne vse,  chto nado dlya
normal'nogo  pishchevareniya.   Nadeyus',  i  mikroby  pri  mne,  kak  i  vse
ostal'noe.
   Demonicheskaya utroba, po kotoroj my prodolzhali nashe puteshestvie, vdrug
nachala rezko sokrashchat'sya,  i my s Arlin odnovremenno podprygnuli. Vsegda
nenavidel durackie attrakciony.  Potom,  poteryav ravnovesie, my vse-taki
poskol'znulis' i  svalilis' v  rastekshuyusya sliz'.  YA krepko uhvatilsya za
boevuyu podrugu, a ona vcepilas' v moyu ruku.
   Prodolzhaya sudorozhno sokrashchat'sya,  gigantskoe chrevo vytalkivalo nas po
"polu"  k  "dveri" -  ogromnoj poluprozrachnoj plenke  s  hryashchem v  forme
dvernoj ruchki posredine.  YA  prosunul ruku vo vlazhnoe otverstie po samoe
plecho  i  povernul  "ruchku".  S  protivopolozhnoj storony  poluprozrachnoj
plenki vidnelis' smutnye ochertaniya dvuh trupov.  Komu oni  prinadlezhali,
otsyuda opredelit' bylo nel'zya,  no  to,  chto  odin muzhskoj,  a  drugoj -
zhenskij,  ne ostavlyalo somnenij. Posle vsego, chto my perezhili, menya chut'
kondrashka ne  hvatila pri  mysli o  tom,  chto  ya  vizhu  nashi sobstvennye
bezzhiznennye tela!  K schast'yu,  eto okazalos' ne tak,  no chto-to obshchee s
nami u trupov,  bezuslovno,  bylo -  tot zhe tip slozheniya,  pohozhie cherty
lic.
   YA  uznal  ih:  odin  prinadlezhal tret'ej  zhenshchine,  sluzhivshej v  rote
"Foks",  krome  Dard'e  i  Arlin.  Ee  zvali  Midori  Joshida.  Drugoj  -
lejtenantu Vimsu.
   Stranno,  no  glyadya  na  etu  paru,  ya  pochemu-to  sil'nyh emocij  ne
ispytyval. Oni lezhali v nelovkoj poze - golova k golove, i kazhdyj derzhal
pistolet vo  rtu  drugogo.  Bylo ochevidno,  chto  tak  oni  sveli schety s
zhizn'yu. Navernoe, potomu, chto ochutilis' v adu.
   Arlin podalas' bylo vpered,  chtoby raz容dinit' ih,  i  tut my sdelali
ledenyashchee krov' otkrytie:  oni  ne  prosto lezhali golova k  golove -  ih
golovy byli soedineny drug s  drugom,  kak budto slilis' voedino -  tam,
gde  u  kazhdogo nahodilos' temya,  kozha  odnoj golovy plavno perehodila v
kozhu drugoj, kak u siamskih bliznecov. Cvet volos takzhe plavno perehodil
ot svetlyh (Vims) k issinya-chernym (Joshida),  prichem nastol'ko nezametno,
chto liniyu razgranicheniya obnaruzhit' bylo nevozmozhno.
   - Gospodi, Presvyataya deva Mariya, - tol'ko i mog vydohnut' ya.
   - Dumayu,  iskat' prichinu,  po  kotoroj oni  vybili drug  drugu mozgi,
izlishne,  - prosheptala Arlin, otstranyayas' ot tel, i molcha pokazala rukoj
na krovavye sledy besov vokrug trupov.  Otmetiny otvratitel'nyh nog byli
nam  uzhe  horosho znakomy.  Sudya po  glubine ostavlennyh kopytami sledov,
poganye tvari ustroili sebe igrishcha s plyaskami vokrug chelovecheskih zhertv.
YA  plyunul s dosady na odin iz sledov.  Arlin uchastlivo polozhila mne ruku
na plecho.
   - Flaj,  ty  ne prinimaj menya,  pozhalujsta,  za vurdalaka,  no,  chert
voz'mi,  nam pozarez nuzhny ih pistolety.  K tomu zhe, chem dol'she ya smotryu
na... na tvoyu shirokuyu muzhskuyu grud', tem bol'she mne kazhetsya, chto pora by
uzhe i odet'sya. I obut'sya, - dobavila ona i byla, konechno, prava. Hotya ot
takoj pravoty u menya vse bryuho vyvorachivalo naiznanku.  V obshchem, sporit'
ya ne stal.
   V  techenie  neskol'kih  sleduyushchih  minut  my  zanimalis' chistoj  vody
maroderstvom,  a  trupy  potom  ottashchili v  ugol.  Posle  etogo zanyatiya,
kotoroe,  nadeyus',  mne bol'she nikogda v zhizni ne vypadet,  u kazhdogo iz
nas poyavilsya pistolet i dvadcat' shest' zaryadov.
   CHtoby vyjti iz  pomeshcheniya,  neobhodimo bylo protisnut'sya skvoz' uzkoe
otverstie,  kotoroe vyglyadelo v  tochnosti,  kak...  da nu ego k chertovoj
babushke, dazhe dumat' toshno.
   YA vyzvalsya probirat'sya pervym. Arlin ne vozrazhala.
   - Flaj, - donessya do menya ee golos, kogda my prolezali skvoz' dyru, -
u tebya ne vozniklo oshchushcheniya, chto ty zanovo rodilsya?
   YA  ne  lyubitel' chernogo yumora,  poetomu ot  voprosa podrugi menya dazhe
peredernulo.
   - Poslushaj,  A.S.,  ne provocirovala by ty menya na bogohul'stvo, a ne
to ya takoe skazanu, chto tebe i v bredu ne poslyshitsya.
   YA  razdvigal  plechami  vlazhnye,  lipkie,  uprugie  steny,  otdavavshie
zapahom gnieniya,  i  oni dovol'no legko poddavalis' moim usiliyam.  Posle
menya Arlin bylo gorazdo legche idti.  V golove mel'knula mysl',  chto esli
prohod i  dal'she stanet suzhat'sya,  to  ya  prosto prikleyus' k  podatlivym
mokrym stenam. Slava Bogu, moi opaseniya ne opravdalis'.
   Bezuderzhnuyu radost',  ohvativshuyu  nas,  kogda  my  nakonec  vybralis'
naruzhu,  ne  mogli omrachit' dazhe  sem' podzhidavshih u  vyhoda besov.  Sej
pochetnyj  karaul  pri  vstreche  ya  vosprinyal kak  dolzhnoe  i  nemedlenno
pristupil k rabote.  Arlin,  ne otstavavshaya ni na shag, posledovala moemu
primeru.  Hot'  v  nashem rasporyazhenii byla lish' para pistoletov,  my  ne
ostavili ublyudkam ni odnogo shansa na vyzhivanie.
   Sleduya  ustoyavshejsya  tradicii,  my,  posle  togo,  kak  razdelalis' s
protivnikom,  zahoteli,  ponyatnoe delo, poblizhe poznakomit'sya s mestnymi
dostoprimechatel'nostyami.  YA  uzh  ne raz zhalel o  tom,  chto ne zahvatil s
soboj fotoapparata.
   - Itak, my v samo natural'nom adu, - skazala Arlin.
   - Skoree,  nashim  gostepriimnym hozyaevam ochen'  hochetsya zastavit' nas
poverit' v to, chto my v nego popali, - otvetil ya.
   Steny  ada  byli  tolstymi i  myasistymi.  Pol  ili  pochva pod  nogami
napominala gigantskuyu lysinu, splosh' pokrytuyu pigmentnymi pyatnami. Tam i
syam  iz  nee  prorastali  puchki  ogromnyh,  zhestkih  volosin,  usypannyh
kolyuchkami.  A  eshche  zdes' tekli ognennye reki,  v  chernom nebe  polyhali
krasnye zarnicy,  a v vozduhe stoyal rezkij zapah mochi,  uvyadshih cvetov i
gnilyh  limonov.   K  nemu  primeshivalsya  omerzitel'nyj  dushok  koshach'ih
isprazhnenij.
   - Nado zhe  bylo do  takogo dodumat'sya!  -  zametil ya.  -  Nado otdat'
dolzhnoe tvaryam - opyt udalsya na slavu.
   - Da, ih tvorcheskie potugi proyavilis' v polnom bleske.
   My  obnaruzhili tol'ko odnu dver' iz  zaplesnevelyh i  rastreskavshihsya
derevyannyh panelej.  Kamennaya kladka,  v  kotoruyu  ona  byla  vstavlena,
vykroshilas'  i  obsypalas'.  Arlin  podoshla  k  neprivetlivomu vyhodu  i
vnimatel'no ego oglyadela.
   - Pojdi-ka syuda, vzglyani, - pozvala ona menya.
   YA podoshel,  hotya zheludok nastojchivo ugovarival ostavat'sya na meste. YA
uvidel miriady lichinok, pozhiravshih kamen', derevo, myasistye steny - vse,
chto popadalos' na puti!
   - Detal', zasluzhivayushchaya osobogo vnimaniya! - vydala kriticheskuyu ocenku
ih rabote Arlin.
   No v sleduyushchij moment ej stalo ne do nablyudenij. Oblako melkih tvarej
vzvilos' v  vozduh,  kak esli by  my reshili vzlomat' ih sgnivshuyu dver' -
hot' ni odin iz nas ee pal'cem ne kosnulsya,  -  i oblepilo devushku s nog
do  golovy.  Za  pervoj partiej posledovala vtoraya,  ustroivshayasya uzhe na
mne.  YA  podnyal ruku i  pochuvstvoval,  chto krovopijcy vpilis' kak bannyj
list v kozhu, kotoraya stala tut zhe zudet'.
   - CHert by vas dral,  -  vopila Arlin,  neistovo razmahivaya rukami,  -
ubirajtes' nemedlenno!
   Ee dejstviya imeli stol' zhe nichtozhnyj uspeh,  kak i moi.  My pobezhali,
neskol'ko  raz  dazhe  perekuvyrnulis',   no   na   parazitov  nichego  ne
dejstvovalo. Gnidy prisosalis' namertvo.
   - Nu,  i chert s nimi,  -  razozlilsya ya. - Ubit' oni nas ne ub'yut. Tak
chto podozhdem luchshih vremen i pri pervoj zhe vozmozhnosti primem vannu.
   - Ili   pereberemsya  kuda-nibud'  v   drugoe  mesto,   esli  teleport
podvernetsya, - poddaknula Arlin.
   - No eto zhe,  skoree vsego,  zhivye organizmy.  Oni, navernoe, za nami
uvyazhutsya. Net, srochno nado gde-to vodu iskat'.
   - Ili shampun' ot  vshej.  -  Vyskazav poistine blestyashchuyu ideyu,  no  ne
znaya, kak ee realizovat', Arlin, smolkla.
   - Ladno,  -  cherez kakoe-to vremya obratilsya ya k nej.  - Ne vek zhe nam
zdes' prohlazhdat'sya.  Davaj-ka  pal'nem po dveri.  YA  tak i  sdelal.  Za
dver'yu   nas   podzhidal  malopriyatnyj  syurpriz:   dve   ogromnye  tykvy.
Edinstvennoe uteshenie sostoyalo v  tom,  chto oni ne  sobiralis' vpivat'sya
nam v kozhu.  Krome togo, oni parili tak vysoko, chto nam udalos' ostat'sya
nezamechennymi. Vskore oni poleteli dal'she, navernyaka k svoim gnezdam ili
nasestam.
   Odnako,   zametiv  bezzhiznennye  tela  besov,  tykvy  otklonilis'  ot
marshruta,  chtoby vyyasnit',  chto proizoshlo,  i tem samym predostavili nam
vozmozhnost' spokojno proshmygnut' v dver', za kotoroj my obnaruzhili ruzh'e
i  neskol'ko patronov.  Arlin podnyala ego s  pola i  brosila mne.  YA byl
pol'shchen.  My  snova  vstali  na  tropu  vojny.  Sleva  nahodilsya  shatkij
derevyannyj mostik,  perekinutyj cherez bassejn s kipyashchej buroj zhidkost'yu,
kotoraya  na  pervyj  vzglyad  napominala chto-to  srednee  mezhdu  lavoj  i
yadovitoj  zelenoj  zhizhej.  Mostik  ne  vnushal  doveriya,  no  vybirat' ne
prihodilos' -  eto byl edinstvennyj put' vpered.  Kogda my  ostorozhno na
nego  stupili,  on  nachal  predatel'ski skripet'  i  raskachivat'sya.  My,
ponyatno, na takuyu erundu vnimaniya ne obratili.
   Krome kak vpered,  idti vse ravno bylo nekuda. Kogda stalo sovershenno
yasno,  chto  shatkoe  sooruzhenie vot-vot  obrushitsya v  d'yavol'skoe varevo,
kipevshee pod nogami, my pripustilis' bezhat', chto bylo sil. I, dobezhav do
konca,  uperlis' v  stenu,  predstavlyavshuyu soboj gromadnuyu,  monolitnuyu,
kamennuyu plitu.  YA brosilsya k nej v nadezhde na to,  chto smogu najti hot'
kakoj-nibud' vystup, za kotoryj mozhno ucepit'sya. Togda by Arlin povisla,
uhvativshis' za menya. No vse okazalos' gorazdo proshche: kamennaya stena byla
ne chem inym,  kak illyuziej,  i my uspeshno perebralis' na protivopolozhnyj
bereg pylayushchego bassejna.
   Esli my  nemnogo i  udivilis' tomu,  chto stena illyuzornaya,  to  besy,
stoyavshie po  druguyu ee  storonu,  pri  nashem  poyavlenii prosto obaldeli.
Ruzh'e, kotoroe my tol'ko chto nashli, ochen' prigodilos' dlya besedy s nimi.
A teh, kto posle nee ucelel, naveki uspokoil pistolet Arlin.
   Imenno  v  tot  moment,   kogda  my  s  oblegcheniem  vzdohnuli  posle
ocherednogo poboishcha,  nas  zhdal  nastoyashchij  syurpriz.  On  prinyal  oblich'e
chelovecheskoj figury,  svisayushchej vniz golovoj s  potolka i  zavernutoj vo
chto-to lipkoe.
   Po  odezhde  neznakomca,  prinyavshego dovol'no  strannoe polozhenie,  my
opredelili,  chto  v  proshlom  eto  grazhdanskij sluzhashchij  Aerokosmicheskoj
korporacii.  A po donosivshimsya stonam bezoshibochno ustanovili, chto on eshche
zhiv.
   Bednyaga okazalsya vysokim chelovekom -  gde-to pod dva metra. Hudym ego
nazvat'  ne  povorachivalsya  yazyk,  tak  chto  lishnij  ves  dostavlyal  emu
dopolnitel'nye stradaniya, uchityvaya pozu, v kotoroj on nahodilsya, - zhivot
ego sveshivalsya na grud' tak,  chto remen' svobodno boltalsya.  Iz zapyastij
sochilas' krov'  -  po  vsej  veroyatnosti,  sosudy  ne  vyderzhali popytok
osvobodit'sya.
   - On  eshche trepyhaetsya!  -  Arlin,  kak vsegda,  zaostrila vnimanie na
samoj suti problemy.
   YA  podoshel blizhe i  eshche raz vnimatel'no vzglyanul na visevshego golovoj
vniz cheloveka.  Kazalos',  on obmotan pautinoj,  kak kokon,  prichem niti
pautiny takie tolstye, chto vybrat'sya na svobodu emu ne pod silu.
   - Pozarez nuzhen nozh, - skazal ya.
   My   vskryli  neskol'ko  valyavshihsya  na   polu  korobok  s   nadpis'yu
"Ob容dinennaya aerokosmicheskaya korporaciya",  no nozha ne nashli. Odnako tam
byli  butylki.   Razbiv  ih,  oskolkami  vpolne  mozhno  bylo  pererezat'
pautinnye kanaty. |tim zanyalas' Arlin, a ya podhvatil gruznoe telo, kogda
ono na menya svalilos',  i dazhe kryaknul ot napryazheniya. Nam ochen' povezlo,
chto  v  nekotoryh korobkah  hranilis' medikamenty.  CHelovek  prebyval  v
glubokom shoke. Arlin sdelala emu ukol, i cherez nekotoroe vremya on prishel
v  sebya i  otkryl glaza.  No  ego ostanovivshijsya vzor nichego ne vyrazhal.
|togo sledovalo ozhidat'.
   - Vy slyshite menya?  - sprosil ya, no otveta ne poluchil. - Esli vy menya
ponimaete, kivnite golovoj.
   Proshlo kakoe-to  vremya,  i  neznakomec kivnul.  Arlin massirovala emu
sheyu,  a  ya  podnes k  ego glazam palec i  zhdal,  poka ego vzglyad na  nem
sfokusiruetsya.
   - Teper' s vami vse v poryadke? - sprosila Arlin.
   - Da, - skoree prostonal, chem skazal, muzhchina nizkim, siplym golosom,
v kotorom zvuchala neperenosimaya bol'.
   - Kto vy? - vstupil v razgovor ya.
   - Bill Ritch, - nevnyatno probormotal on.
   - Skol'ko vremeni vy zdes' nahodites'? - sprosila Arlin.
   Muzhchina pozhal plechami. Sudya po etomu zhestu, mozhno bylo s uverennost'yu
sdelat' vyvod tom, chto zhizn' k nemu vozvrashchaetsya.
   - Dostatochno dolgo, chtoby poverit' v to, chto ya uzhe pomer.
   - Kto vas podvyazal k potolku? - sprosil ya.
   - |-e... goblin, - otvetil Ritch. - CHem-to pohozhij na pauka.
   Otlichno -  eto  chto-to  noven'koe v  nashej nomenklature.  Hotya  takoe
opredelenie s  natyazhkoj mozhno,  pozhaluj,  primenit' i k kakomu-nibud' iz
monstrov.   Esli  nam  pridetsya  dokladyvat'  o  rezul'tatah  ekspedicii
nachal'stvu na  Zemle,  prezhde vsego  nado  budet  dogovorit'sya o  edinoj
terminologii.
   - Primite moi pozdravleniya, - skazala Arlin.
   - S chem?  -  sprosil eshche ne sovsem ochuhavshijsya muzhchina, obernuvshis' k
nej vpoloborota.
   - S tem, chto vy uceleli.
   Prosto zamechatel'no,  chto  udalos' najti eshche  odnogo zhivogo cheloveka,
kotoryj  normal'no dvigalsya i  ne  byl  proklyatym zombi!  Takoe  sobytie
sledovalo by  otmetit' butylochkoj shampanskogo,  esli by  u  nas  imelos'
vremya i...  eta butylochka.  A poka,  za neimeniem luchshego, my dali Ritchu
holodnoj vody iz flyazhki,  no i posle etogo on eshche okonchatel'no v sebya ne
prishel.
   My  otpravilis' vpered-po  odnomu iz koridorov,  vedushchih iz zala,  no
vskore  vernulis' k  central'nomu vhodu,  cherez  kotoryj v  nego  voshli.
Terpet'  ne  mogu  durackih  attrakcionov.  Vnimatel'no  oglyadevshis',  ya
zametil,  chto my ne odni, a v kompanii neskol'kih letuchih tykv, kotorym,
vidimo,  uzhe  naskuchilo  obsledovat' trupy  besov.  Odnako  teper'  tykv
sletelos' dovol'no mnogo...
   Ovoshchnye monstry yavno byli chem-to  nedovol'ny.  |to vyrazhalos' v  tom,
chto oni yarostno rychali i strelyali drug v druga iz svoih poganyh trubochek
elektricheskimi razryadami.  Pri  etom privlekala vnimanie odna lyubopytnaya
detal': samim tykvam ih oruzhie ne prichinyalo vreda.
   - Vy ob etih goblinah govorili? - shepotom sprosila Arlin Ritcha.
   Tot  pokachal  golovoj,  hotya  po  mrachnomu  vyrazheniyu ego  lica  bylo
ponyatno, chto s tykvami emu tozhe dovodilos' vstrechat'sya.
   - |ti  letuchie tvari tupy  kak  probki,  -  s  prezreniem progovorila
Arlin.
   - Da,  tvari,  sostoyashchie iz  odnoj golovy,  mogli by  byt'  umnee,  -
dobavil ya.
   Dlya  nas,   imevshih  mozgov  bolee  chem  predostatochno,   ochevidnost'
sleduyushchego shaga byla predel'no yasna.  My  mgnovenno proskochili koridor i
ostanovilis' u zakrytoj dveri. YA ee slegka priotkryl, poka Arlin sledila
za  tem,  chtoby tykvy ne  slishkom priblizhalis'.  Ritch po  vsem priznakam
voennoj  podgotovki ne  imel,  no  bystro  smeknul,  chto  my  sobiraemsya
sdelat'.  Esli uchest' vypavshie na  ego dolyu ispytaniya,  to  uchilsya on na
letu i  ot  nas ne  otstaval,  a  eto bylo imenno to,  chto trebovalos' v
dannyh obstoyatel'stvah.
   Skvoz' shchel' ya razglyadel eshche parochku visevshih v vozduhe tykv, a vmeste
s nimi -  neskol'kih klykastyh.  Zataiv dyhanie,  ya zhdal, poka besovskaya
banda  projdet mimo  dveri  i  dostignet pervoj  tykvy.  Kak  tol'ko eto
proizoshlo,  ya vysunulsya v dvernoj proem i, ne celyas', raz pyat' ili shest'
pal'nul v  vozduh,  hotya vhodit' v  takoj rashod iz-za  bezdushnyh tvarej
bylo nepozvolitel'noj roskosh'yu.  Posle etogo ya  otpryanul nazad i prikryl
za soboj dver'. Arlin i Ritch mne pomogli.
   Odnu  veshch'  o  tykvah  mozhno  skazat' s  uverennost'yu:  im  sovsem ne
nravilos',  kogda  mezhdu  nimi  i  ih  cel'yu  okazyvalos' takoe dosadnoe
prepyatstvie, kak gorstka besov.
   O besah tozhe dostoverno izvestno,  chto im ne dostavlyaet udovol'stviya,
kogda po nim strelyayut elektricheskimi razryadami.
   My  ostavili ih  razbirat'sya mezhdu  soboj bez  nashej pomoshchi.  Pytayas'
perekrichat' pochti oglushavshie nas zvuki poboishcha, Ritch zadal mne vopros:
   - Kak vam udalos' stravit' ih drug s drugom?
   - My tol'ko etim i  zanimaemsya,  -  s ulybkoj otvetila Arlin,  -  eto
taktika YAgo.
   - Porazitel'no.
   Tem  vremenem  ya  prodolzhal  nablyudat'  za  dvumya  tykvami,   kotorye
prebyvali v  tom zhe  pomeshchenii,  chto i  my;  k  etomu vremeni im nadoelo
palit' drug v druga,  i oni pridumali novoe razvlechenie - puskat' molnii
v trupy poverzhennyh besov.
   Kogda poboishche v smezhnom pomeshchenii prekratilos',  ya medlenno priotkryl
dver'.  Na  polu  lezhala  gruda  dohlyh besov,  oblitaya,  kak  glazur'yu,
ostankami  odnoj  iz  tykv.  Vtoraya,  dolzhno  byt',  lezhala  pod  telami
klykastyh monstrov. Imenno v etot moment ya sovershil rokovuyu oshibku.



   Kogda  ya  perestupil porog,  mne  v  golovu  ne  prishlo  oglyanut'sya i
posmotret' na  prostranstvo nad dver'yu -  a  ved' eto,  po logike veshchej,
bylo samoe podhodyashchee mesto dlya ustrojstva zasady ucelevshej tykvoj.  CHto
i sluchilos' na samom dele - tvar' proklyataya imenno tam menya podzhidala.
   - Flaj! - zakrichala Arlin.
   Ona,  v  otlichie ot  menya,  ne  polenilas' brosit' vzglyad tuda,  kuda
sleduet.  Tak nervno Arlin krichala tol'ko togda,  kogda rech' shla o zhizni
ili  smerti -  a  v  dannom sluchae na  konu stoyala imenno moya  zhizn'.  YA
brosilsya na  pol  kak raz v  tot moment,  kogda sharovaya molniya proletela
sovsem ryadom  s  moej  golovoj.  V  tot  zhe  mig  ya  uslyshal strel'bu iz
desyatimillimetrovogo pistoleta.
   YA otkatilsya na bok i uvidel,  kak Arlin palit po tykve, potom vskochil
na nogi, shvatil vypavshij iz ruk ot neozhidannosti drobovik i vystrelil v
durackuyu rozhu,  parivshuyu v vozduhe.  Tykva otpryanula vlevo,  ya otprygnul
vpravo; my prodolzhali yarostno strelyat' drug v druga.
   Kogda  duel'  zakonchilas',  ya  ponyal,  chto  eto  byla  samaya hitraya i
izvorotlivaya  iz   vseh  letayushchih  tykv,   s   kotorymi  mne  dovodilos'
stalkivat'sya.  Ona mne napominala starye mul'tfil'my,  personazhi kotoryh
zavisali na  neskol'ko mgnovenij v  vozduhe,  budto  zabyvaya o  dejstvii
zakona tyagoteniya,  a  potom kamnem padali na zemlyu.  Edinstvennoe,  chego
nedostavalo v nashej situacii, tak eto muzykal'nogo soprovozhdeniya.
   - Ostorozhno! - zakrichal Ritch s drugoj storony dvernogo proema.
   My ne zabyvali ob ostal'nyh tykvah,  hot' i nadeyalis',  chto oni o nas
zabyli.
   - Bystro zahodite syuda!  -  otkliknulas' Arlin  i  uhvatila Ritcha  za
rukav.
   Vtoroj raz ego prosit' ne potrebovalos'. Edva on okazalsya s nami, kak
my zahlopnuli dver' i  Arlin vsunula v otverstie shchekoldy dulo pistoleta.
S  protivopolozhnoj storony v  dver' posledoval udar  dikoj sily.  Tol'ko
Bogu bylo izvestno, chem tykvy pol'zovalis' vmesto ruk.
   - Smotrite,  -  Ritch ukazal na ugol slomannogo yashchika s  boepripasami,
vidnevshijsya iz-pod tela odnogo iz  ubityh besov.  Ryadom na polu valyalis'
patrony dlya drobovika.
   - Mozhet, tam, pod nimi, eshche chto-nibud' iz oruzhiya otyshchetsya? - vyskazal
ya predpolozhenie.
   Hot' osobogo udovol'stviya voznya s besovskimi trupami ne dostavlyala, ya
reshil podat' tovarishcham primer dlya podrazhaniya.  Opustivshis' na koleni,  ya
stashchil telo monstra s  razbitogo yashchika,  iz  kotorogo na  pol vykatilas'
celaya kucha patronov. Arlin i Ritch stali ih sobirat'.
   Potom  my  vtroem  peretashchili trupy  v  ugol  komnaty  i  slozhili  ih
shtabelyami.  Za doblestnuyu rabotu posledovalo spravedlivoe voznagrazhdenie
- pod  telami dohlyh besov lezhalo eshche  odno  ruzh'e,  massa boepripasov i
dazhe nekotorye instrumenty: molotok s gvozdyami i mehanicheskaya benzopila.
Dolzhno byt',  oni prednaznachalis' dlya zombi - chtob oni monstram i tykvam
groby  masterili.  My  dazhe  nashli  tam  revol'ver ustarevshej modeli dlya
Ritcha.  Nado priznat'sya,  chto ya  pri etom nevol'no podumal o  tom,  kogo
pervogo po oshibke podstrelit etot grazhdanskij tip - menya ili Arlin.
   Nadezhno  zabiv  dver'  gvozdyami  i  vynuv  predvaritel'no iz  shchekoldy
pistolet Arlin,  my sobrali instrumenty i akkuratno slozhili ih,  chtoby v
sluchae nadobnosti imi vospol'zovat'sya.  Zatem, vzyav oruzhie i boepripasy,
obsledovali komnatu i  obnaruzhili,  chto  odin iz  koridorov vedet v  eshche
bolee prostornoe pomeshchenie, chem-to napominayushchee nebol'shuyu ploshchad'. Posle
chego natknulis' na dver', vedushchuyu v uzkij koridor.
   - YA pojdu pervym, - skazal ya.
   - Nichego ne imeyu protiv, - otozvalas' Arlin.
   Ritch,  kazhetsya,  ochen'  obradovalsya,  chto  na  ego  dolyu  vypalo byt'
zamykayushchim.
   Ni  odno dobroe delo ne  ostaetsya beznakazannym.  Ne uspeli my projti
neskol'ko metrov,  kak  ya  uslyshal znakomye hryukayushchie zvuki  i  gnusavoe
sopenie, ot kotorogo s dushi vorotilo nastol'ko, chto ya, navernoe, v zhizni
svininu bol'she est' ne smogu Demony ne zastavili sebya dolgo zhdat' -  oni
s   gluhim  topotom  gromyhali  po   koridoru  pryamo  v   nashi  ob座atiya:
bledno-rozovye tushi muskulistoj ploti s  klykami i  t'moj t'mushchej ostryh
zubov.
   Tem  ne  menee  posle  vstrechi  s  parovym  demonom prinimat' rozovyh
vser'ez stalo trudnovato.
   V  uzkom koridore razminut'sya s  bandoj ne  predstavlyalos' vozmozhnym.
Ostavalos' tol'ko strelyat' i celit'sya, celit'sya i strelyat'.
   - Otojdite nazad!  -  rasporyadilsya ya,  i  Arlin s  Ritchem momental'no
vypolnili moj prikaz.
   YA  stal  ponemnogu  pyatit'sya,   ne  otvodya  glaz  ot  priblizhavshegosya
protivnika. CHtoby ulozhit' pervogo demona, potrebovalos' pyat' zaryadov.
   Arifmeticheskie podschety mne ne po dushe, odnako demonov na nashu golovu
svalilos' tak mnogo,  chto,  nesmotrya na  to,  chto my  nabrali celuyu kuchu
boepripasov, patrony rashodovalis' s neobychajnoj bystrotoj. Tovarishchi moi
pokinuli koridor cherez tu zhe dver',  v  kotoruyu voshli,  a ya,  prizhavshis'
spinoj k stene, prodolzhal palit' po rozovym, kak vdrug...
   - Prekrati ogon'! - razdalsya krik Arlin. Po ee tonu bylo ponyatno, chto
ona ne shutit.
   YA risknul obernut'sya.  Devushka stoyala v dvernom proeme, derzha v rukah
mehanicheskuyu pilu.  Ona dernula za shnur raz,  drugoj,  tretij -  i  pila
zavelas',  chudesnym obrazom ozhila i grozno zarychala,  da tak gromko, chto
zvuk ustupal po sile razve chto revu parovogo demona.
   Proskol'znuv mimo menya,  Arlin podnyala pered soboj besheno vrashchayushcheesya
lezvie i vonzila ego pryamo v telo perednego demona.
   - Podyhaj, tvar' rozovaya, gnida poganaya! - zakrichala ona.
   Prozvuchavshie  slova  pokazalis'  nemnogo  strannymi,   no   rezul'tat
prevzoshel vse ozhidaniya: krov' zalila i ee, i menya, a pehotinec Sanders s
voinstvennym klichem,  kotoryj dazhe  padshego angela mog  zaikoj ostavit',
prodolzhala kromsat' ogromnuyu rozovuyu tushu.
   Arlin  probiralas'  skvoz'  grudu  izrezannogo  myasa,  bez  ostanovki
rabotaya piloj,  lico ee pokryvali bryzgi krovi monstrov, smeshivavshejsya s
kaplyami pota.  Odnomu demonu ona naproch' otpilila lapu, iz rany fontanom
hlestala krov'.  Arlin poskol'znulas' v  rastekshejsya krovavoj luzhe,  no,
uzhe  padaya,  smogla ustoyat' i  vonzit' pilu  v  grud' sleduyushchego demona,
kotoryj tut zhe ispustil predsmertnyj hrip i sdoh.
   YA  hotel ej  pomoch',  no  mne meshali rozovye trupy.  Arlin,  otchayanno
razmahivaya svoim smertel'nym oruzhiem,  vynuzhdena byla  otstupit' nemnogo
nazad.   V  etot  moment  zdorovennyj  demon,  kotorogo  ona  sobiralas'
porazit', vybil kogtyami pilu u nee iz ruk.
   Arlin ne uspela uklonit'sya, i drugaya moshchnaya, kogtistaya lapa proporola
ej telo. Ona ne zakrichala, prosto tiho opustilas' na pol.
   YA dumal,  chto eto zrelishche svedet menya s uma.  Gde-to v glubine dushi ya
byl  gotov  smirit'sya s  veroyatnost'yu togo,  chto  ran'she ili  pozzhe  nas
razorvut na kuski.  No dopustit',  chtoby nas prosto tak zabili nasmert',
kak skotinu na bojne, ya ne mog!
   Podhvativ s pola pilu,  ya v polnom ozverenii,  zavershil nachatuyu Arlin
d'yavol'skuyu  rabotu,  vonziv  ostrye  zub'ya  instrumenta pryamo  v  mordu
rozovogo gada, kotoryj nanes devushke udar. YA poteryal schet ubitym demonam
i  ne  znal,  skol'ko ih  eshche ostalos'.  YA  orudoval piloj,  vonzaya ee v
rozovyh tvarej,  rassekaya ih  plot',  tak  chto krovavye fontany zalivali
steny. I eto prodolzhalos' do teh por, poka ubivat' stalo bol'she nekogo.
   Krasnaya pelena spala s moih glaz, i ya vspomnil ob Arlin. Obernuvshis',
ya uvidel ryadom s nej Ritcha; on pytalsya ostanovit' krovotechenie i okazat'
improvizirovannuyu pervuyu pomoshch'. Razodrav rukav moej kurtki, my poluchili
nekoe podobie bintov i  zalatali devushku tak  berezhno i  ostorozhno,  kak
tol'ko mogli.
   Lico ee bylo blednym, ona do krajnosti oslabla, no ne pogibla.
   - Dvigat'sya mozhesh'? - sprosil ya.
   - Dvizhenie - zhizn', inache mne kayuk, - s trudom vydohnula Arlin, - tak
chto, hochesh' ne hochesh', pridetsya dvigat'sya.
   My  pomogli ej podnyat'sya na nogi.  YA  vzyal ee ruzh'e i  uzhe hotel bylo
peredat' ego Ritchu, no ona reshitel'no pokachala golovoj.
   - |ta pushka moya!  - skazala ona, gordo zayaviv svoi prava na oruzhie. YA
ne stal sporit'.
   My  ostavili tyazheluyu benzopilu na  pole  brani  i  nespeshno pobreli k
sleduyushchej komnate.  Tam  povsyudu byl razbrosan dikogo vida omerzitel'nyj
hlam,  no,  poskol'ku ne bylo nichego,  chto shevelilos' by ili bylo zhivym,
eto  menya  osobenno  ne  interesovalo.  V  centre  pomeshcheniya  nahodilas'
ploshchadka teleporta iz prorzhavevshego metalla. Ona otlichalas' ot ostal'nyh
gromozdkoj tyazhelovesnost'yu,  pri vzglyade na nee sozdavalos' vpechatlenie,
chto  eto  grubo  srabotannoe prisposoblenie prishlo  k  nam  iz  glubokoj
drevnosti.
   - Ne osobenno mnogoobeshchayushche, - bez osobogo entuziazma priznalsya ya.
   - Vybora-to vse ravno net, - procedila Arlin skvoz' stisnutye zuby.
   Ona byla prava -  nikakogo normal'nogo chelovecheskogo vybora u nas uzhe
davnym davno ne bylo.  I my vtroem, vzyavshis' za ruki, vstali na ploshchadku
teleporta.  Ritch,  po  vsej vidimosti,  muzhchina sil'no nabozhnyj,  bystro
prochel molitvu.
   Ottogo  li,  chto  teleport  i  vpryam'  okazalsya slishkom  staromodnym,
oshchushchenie,  kotoroe my ispytali pri teleportacii,  na etot raz otlichalos'
ot  predydushchih -  budto  te  zhe  uslugi predostavila drugaya kompaniya.  YA
obratil vnimanie na  novye zvuki;  veter,  svistevshij v  ushah,  sozdaval
vpechatlenie nesushchejsya s  gory laviny;  zato ne  bylo chuvstva,  budto nas
neslo i krutilo v burnom potoke. Vskore my pribyli na mesto.
   - Nu,  i puteshestvie!  -  porazilsya Ritch.  V otlichie ot nas on eshche ne
privyk k takomu sposobu peredvizheniya.
   Pribyv na konechnuyu ostanovku,  my okazalis' v  skalistom zapovednike.
Nesmotrya  na  slaboe  osveshchenie,  vokrug  vpolne  otchetlivo  razlichalis'
izognutye,  izlomannye i perekoshennye ochertaniya skal'nyh gromad, kotorye
navodili  na  mysl'  o  gigantskom  korallovom rife,  hotya  po  cvetu  i
strukture oni  skoree napominali iz容dennye vetrom utesy  v  pustyne.  V
zapovednike nas zhdala ocherednaya vstrecha so  starinnymi nashimi znakomcami
- zombi.
   Arlin vystrelila pervoj.  Vozmozhnost' snova vstupit' v boj, kazalos',
vselila v  nee  bodrost' i  novye  sily.  Bol'shaya chast'  zombi  ne  byla
vooruzhena -  v  ih chislo v  osnovnom vhodili byvshie grazhdanskie sluzhashchie
Korporacii.  Menya  takoe  polozhenie vpolne  ustraivalo.  Ritch  paru  raz
vystrelil vmeste s nami;  uzh ne znayu, popal on v kogo-nibud' ili net. No
tut  vyyasnilos',  chto my  stolknulis' s  bolee ser'eznoj problemoj,  chem
komanda hodyachih mertvecov.  YA uzhe pochti zabyl o privedeniyah -  teh, kogo
okrestil prizrakami.
   Odin iz  nih kosnulsya moego lica,  i  ot  etogo prikosnoveniya poveyalo
holodom Vselennoj. YA reshil nahalu vmazat', sil'no razmahnulsya, no ugodil
v  Ritcha i sbil ego s nog.  Prizraki yavilis' v soprovozhdenii priyatelej -
metallicheskih cherepov,  s kotorymi ya tak nadeyalsya bol'she ne vstrechat'sya.
Oni stali pikirovat' na nas, kak piloty-kamikadze.
   V etot moment Ritch rukami natknulsya na zatylok prizraka. On pristavil
pistolet k ego cherepushke i vystrelil.
   Vnimanie  moego  privedeniya  pereklyuchilos' na  Ritcha  -  i  kogda  on
povernulsya spinoj, ya raskroil emu bashku popolam vystrelom iz drobovika.
   Kromsat' prizrakov na kuski,  ne skroyu,  mne prishlos' vpolne po dushe,
hot' monahinyam shkoly,  gde ya uchilsya,  takaya ideya vryad li ponravilas' by.
Proklyatyj duh s  voplem svalilsya na  pol,  kotoryj tut zhe pokrylsya l'dom
pod vozdejstviem vytekshej iz nego zhidkosti, kotoruyu krov'yu ya by nazyvat'
ne reshilsya.
   Poka  ya  igral rol' ohotnika za  privedeniyami,  Arlin raspravlyalas' s
letayushchimi cherepami. Razdelyvat'sya s nimi legche, chem s tykvami - ne nuzhno
tratit'  mnogo  boepripasov.  Ritch  tem  vremenem prikanchival ostavshihsya
zombi.
   - Cel'tes' im pryamo v golovu,  kak v kino pokazyvayut,  - kriknula emu
Arlin.
   Dlya  novichka  Ritch  dejstvoval  sovsem  neploho,  hotya,  estestvenno,
vypolnyal samuyu legkuyu rabotu. No so vzyatymi na sebya obyazannostyami vpolne
spravlyalsya. YA byl rad, chto my ego nashli.
   Malo-pomalu  napor  protivnika oslab,  i,  razdelavshis' s  poslednimi
vragami, my, kak obychno, stali iskat' i sobirat' boepripasy i oruzhie. Na
etot  raz  nash  ulov  byl  nevelik -  ot  slabo  ekipirovannyh zombi nam
dostalos' nemnogo patronov i "Sig-Kau" dlya Ritcha.
   Nebol'shaya peredyshka predostavila vozmozhnost' poluchshe  poznakomit'sya s
Billom.  Arlin reshila,  chto "goblin",  o kotorom on rasskazyval,  ne kto
inoj, kak knyaz' ada, i podrobno ego opisala, no Ritch pokachal golovoj.
   - Net, - zaklyuchil on, - na minotavra chudishche sovsem ne pohozhe. Skoree,
ono vyglyadit, kak gigantskih razmerov pauk.
   - Otlichno, - obradovalas' Arlin. - Eshche odin personazh dlya otcheta.
   Bill Ritch rasskazal,  chto rabotal v Korporacii programmistom. Esli by
nam  popalsya monstr  s  komp'yuterom,  Bill  stal  by  dlya  nas  poistine
nezamenimym chelovekom.  Hotya,  spravedlivosti radi, nado skazat', chto on
uzhe i  bez togo dokazal svoyu cennost' tem,  chto tak slavno raspravilsya s
zombi.
   - Nu chto zh,  davajte s samogo nachala,  rasskazhite, kak oni sumeli vas
zahvatit', - poprosila Arlin. Ritch gluboko vzdohnul.
   - My  stolknulis' s  klassicheskoj situaciej iz chisla teh,  o  kotoryh
obychno govoryat:  "S nami takogo prosto ne mozhet proizojti". My byli... -
On zapnulsya,  i  na ego shchekah prostupil yarkij rumyanec.  Kogda Ritch snova
zagovoril,  ya  ponyal,  chto  on  reshil skryt' ot  nas vazhnuyu podrobnost'.
Ladno, podumal ya, pozzhe razberemsya. - My zanimalis' izucheniem Vorot, i v
kakoj-to  moment  te  iz  nih,  kotorye byli  na  Dejmose,  stali  rezko
ohlazhdat'sya, oni dazhe obledeneli.
   - No  mne  kazalos',  chto  kogda nachalas' besovshchina,  na  Dejmose uzhe
nikogo iz lyudej ne ostalos', - prerval ya ego povestvovanie.
   - Tak vy i dolzhny byli dumat', - otvetil Ritch. - Na samom dele, kogda
specialisty iz  Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii obnaruzhili zdes'
nalichie chuzhdyh elektronnyh sistem i  stali v  nih razbirat'sya,  a my vse
sobralis' na eto posmotret', imenno v tot moment oni i stali pronikat' -
ya imeyu v vidu goblinov. Inache govorya, prishel'cev.
   - Kakimi zhe oni byli? - polyubopytstvoval ya. - Kto okazalsya pervym?
   - Pervym byl tot,  kogo vy  nazvali by  besom.  On  posmotrel na nas,
merzko uhmyl'nulsya, a my vse tak i ocepeneli ot neozhidannosti, udivleniya
i  straha.  My sovershenno rasteryalis' -  kak budto poteryali dar rechi,  i
prosto ne predstavlyali sebe, kak v etoj situacii sebya vesti. Podumajte -
pervyj  kontakt s  vnezemnym razumom,  a  my  dazhe  skazat' nichego ne  v
sostoyanii!  Vse zamechatel'nye plany,  kotorye my stroili,  rechi, kotorye
gotovili, nasha reakciya na...
   - S reakciej vse yasno,  -  perebila Ritcha Arlin, kotoraya vsegda chetko
umela otdelyat' sut' ot  sheluhi.  -  Skazhite-ka  luchshe,  kak  bes na  vas
otreagiroval.
   Bill pechal'no pokachal golovoj,  kak budto vspomnil chto-to boleznennoe
i nepriyatnoe.
   - On skatal iz svoej slizi fosfornyj zaryad i metnul ego,  ubiv nashego
glavnogo specialista i  dvoih kapitanov voenno-vozdushnyh sil.  YA,  slava
Bogu,  stoyal szadi...  Potom razdalsya zhenskij krik; mne kazhetsya, krichala
doktor Tijya Graf. Potom vskriknul eshche kto-to, i nas ohvatila panika.
   - Kak pri banditskom nalete?
   - Kak v "Gryaznoj zeleni".  -  Arlin hmyknula,  a ya smutilsya. Luchshe by
ona pro kakoj-nibud' drugoj fil'm vspomnila.
   - Esli by ya byl ne takim zdorovym malym, menya by navernyaka zatoptali,
a tak prosto sbili s nog. YA popytalsya podnyat'sya, no oni nakinuli na menya
set'  i  paralizovali  kakim-to  sredstvom,  nejtralizuyushchim deyatel'nost'
nervnoj sistemy.  V techenie nekotorogo vremeni ya ostavalsya bez soznaniya.
Potom  ochnulsya v  prostornom pomeshchenii v  okruzhenii sotni  samyh  raznyh
goblinov -  tam i zombi byli,  -  a eta paukoobraznaya tvar' vzyalas' menya
doprashivat'. V chisle teh, kto stoyal vozle menya, ya uznal doktora Graf, no
ne mog tochno opredelit',  to li ona mertva, to li ee prevratili v zombi.
Nu vot, pozhaluj, eto vsya moya istoriya.
   Posle neprodolzhitel'noj pauzy Arlin vyskazalas':
   - Ty zametil, Flaj, v zapovednike bol'she zombi, chem v drugih mestah?
   - Konechno.
   - A  ved' my  tol'ko chto  takoj kavardak ustroili.  Navernyaka podmoga
dolzhna byla by podvalit'.
   - Lyubopytstvo  koshku  ubit'  mozhet,  -  otvetil  ya,  chuvstvuya  legkoe
razdrazhenie,  -  no ne zombi.  A esli eto vse,  chto zdes' byli?  Byli da
konchilis'.
   - Mozgov u nih net, - zametil Ritch, sklonyayas' nad odnim iz tel.
   Arlin pokachala golovoj-.
   - Dumayu, eto ot togo, chto oni delayut tol'ko to, chto im prikazyvayut, -
predpolozhila ona. - Po vsej vidimosti, oni podderzhivayut postoyannuyu svyaz'
s kem-to ili s chem-to,  chto daet im komandu i napravlyaet ih tol'ko tuda,
gde  nuzhno vyyasnit' obstanovku.  Esli  oni  vypolnyayut rol' patrulej i  v
zadachu ih  vhodyat poiski i  istreblenie ostavshihsya v  zhivyh  lyudej,  oni
napadayut;  esli net -  zombi prohodyat mimo,  ne obrashchaya ni na chto rovnym
schetom nikakogo vnimaniya.
   - Tot  bes,  s  kotorym ya  besedoval,  natolknul menya na  mysl',  chto
prikazy zombi otdayut besy, - skazal ya.
   - Mozhet byt'.  No  my  ved' videli zombi i  tam,  gde nikakih besov v
pomine ne  bylo.  Togda vyhodit,  chto zombi poluchayut tol'ko odin prikaz,
kotoryj ne  menyaetsya ni  pri  kakih  obstoyatel'stvah.  YA  kak-to  videla
neskol'kih  besov,   bezhavshih  proyasnit'  situaciyu,  kogda  mne  udalos'
stravit' zombi.  Mertvyaki palili drug v  druga,  a  besy ne  mogli ih ot
etogo uderzhat'.
   - Ob intellekte rozovyh hryukal tozhe govorit' ne prihoditsya -  esli on
i est',  to tol'ko samyj primitivnyj,  -  zametil ya. - Esli ih soberetsya
dostatochnoe  kolichestvo,  a  ryadom  idet  boj,  oni  iz-za  sobstvennogo
hryukan'ya ego ne zametyat.
   - A u letayushchih cherepov dazhe ushej net,  -  dobavila Arlin.  -  Znachit,
ostayutsya knyaz'ya ada,  parovye demony ili te gobliny,  o  kotoryh govoril
Bill, pohozhie na paukov.
   - Da-da, odin iz nih kak raz menya doprashival, - podtverdil Ritch.
   - Tak chto etih tvarej tozhe nel'zya sbrasyvat' so schetov.
   Pora bylo dvigat'sya dal'she.  Derzhas' pravoj steny,  my vskore vyshli k
neshirokomu estestvennomu koridoru.  Na polu byli razbrosany patrony.  My
ih podobrali,  no ya  nemnogo rasstroilsya iz-za togo,  chto chast' iz nih s
defektom,  a  ot  nekotoryh ostalis' tol'ko  pustye  gil'zy.  YA  pytalsya
rassortirovat' patrony,  no iz-za nelovkogo dvizheniya oni rassypalis'.  YA
opustilsya na  koleni,  chtoby ih  podobrat'.  |to spaslo mne zhizn'.  Pulya
prosvistela tochno  v  tom  meste,  gde  mgnovenie  nazad  nahodilas' moya
golova.
   - Zombi!   -   kriknul  Ritch,  hot'  eto  bylo  ochevidno  i  bez  ego
preduprezhdeniya -  iz chelovecheskogo oruzhiya ne strelyal nikto, krome byvshih
lyudej.
   Vtoroj vystrel okazalsya eshche  menee  udachnym,  a  tret'yu popytku ubit'
vashego pokornogo slugu ya dopuskat' ne sobiralsya.
   Arlin vystrelila v moego potencial'nogo ubijcu -  da tak i zastyla na
meste.
   - F-Flaj... - sdavlenno prosheptala ona.
   YA  brosil vzglyad na  strelyavshego.  Gospodi,  Bozhe moj -  samyj zhutkij
koshmar  Arlin  materializovalsya  vo  ploti.  K  nashej  malen'koj  gruppe
sobstvennoj personoj priblizhalsya Vil'gel'm Dodd,  tochnee govorya, to, chto
ot  nego ostalos'.  Pri etom on  podnimal svoe dvenadcatizaryadnoe ruzh'e,
chtoby bol'she ne promahnut'sya.



   Pobelev,  kak polotno, Arlin ustavilas' na nego s otkrytym rtom. YA ne
hotel etogo delat', no vybirat' ne prihodilos' - ona zastavila menya dat'
ej slovo!
   S  otvratitel'nym chuvstvom prezreniya k  samomu sebe  ya  podnyal pushku,
hot' otlichno ponimal posledstviya togo,  chto mne predstoyalo sovershit',  -
snesu etomu proklyatomu zombi bashku,  a  potom Arlin voznenavidit menya do
konca svoih dnej...  hot' on,  vpolne vozmozhno,  ne  za  gorami.  I  tut
sluchilos' chudo.
   Kogda  moj  ukazatel'nyj palec  uzhe  gotov  byl  nazhat' na  spuskovoj
kryuchok,  lico  Arlin vdrug prinyalo sosredotochennoe i  zhestkoe vyrazhenie,
krov' snova prilila k  shchekam,  rot zakrylsya.  Ona doslala patron v stvol
drobovika, pricelilas' i vystrelila pryamo v lico zombi-Doddu.
   Vocarilos' prodolzhitel'noe,  nelovkoe molchanie,  kotoroe ne  preryval
dazhe Ritch, ponimaya, chto sluchilos' chto-to vazhnoe. YA polozhil Arlin ruku na
plecho,  i ona drebezzhashchim, kak rzhavaya konservnaya banka, golosom na odnom
dyhanii vypalila:
   - On uzhe ne byl zhivym,  Flaj. K tomu zhe mne sovsem ne hotelos', chtoby
on  vstreval mezhdu mnoj i  moim luchshim drugom.  U  menya kak gora s  plech
upala.  V  glazah chto-to zashchipalo -  vidno popala pyl',  i  ya szhal plecho
devushki s takoj siloj,  chto ona dazhe vzdrognula, no ostalas' stoyat', kak
stoyala, i ruku moyu ne ubrala.
   Ona  tozhe  prekrasno znala,  chto  sluchilos' by,  esli b  ya  prikonchil
peredelannogo Vil'gel'ma Dodda, i ne dopustila, chtoby eto proizoshlo.
   Mne stalo yasno,  chto nasha druzhba imela dlya nee takoe zhe znachenie, kak
i dlya menya.
   YA uzhe zabyl,  chto zombi kogda-to byli lyud'mi.  YA sebya zastavil zabyt'
ob  etom.  No  zastyvshee  lico  Vil'gel'ma Dodda  vynuzhdalo  vernut'sya k
probleme,  kotoruyu ya  uzhe  schital reshennoj.  On  byl chelovekom,  morskim
pehotincem i  zanimal v  moej  zhizni  daleko ne  samoe  poslednee mesto.
Teper', kogda ego okonchatel'no ne stalo, ya ne znal, chto i dumat' o nashih
otnosheniyah s Arlin.
   Luchshe vsego voobshche ne dumat' ob etom -  posovetoval ya  samomu sebe i,
poskol'ku sovet byl neploh, prinyal ego.
   Arlin,  navernoe,  bylo eshche tyazhelee, chem mne. Ona sela na pol, uperla
podborodok v  koleni  i  neskol'ko raz  tyazhelo,  gluboko vzdohnula.  Mne
hotelos' ee  kak-to  uteshit',  no  ya  chuvstvoval,  chto  potugi moi budut
tshchetny.
   - A.S... - ya protyanul ruku i kosnulsya devushki.
   Ona,  pokachav golovoj,  otstranilas'.  V  lyuboj drugoj situacii ya by,
konechno,   ostavil  ee  naedine  s  pechal'yu,  no  na  Dejmose  uedinenie
sushchestvovalo razve chto v mogile.
   Ritch ponimal,  chto proishodit mezhdu nami,  i derzhal rot na zamke.  On
nravilsya mne vse bol'she i bol'she.  YA vzglyanul na chasy, hot' zdes' eto ne
imelo  nikakogo  smysla.   Tem  ne  menee  etot  bespoleznyj,  no  takoj
estestvennyj chelovecheskij zhest pomog nemnogo prijti v sebya.
   - A.S.,  -  skazal ya kak mozhno myagche,  -  my dolzhny pereshagnut' cherez
eto, a tebe nuzhno vzyat' sebya v ruki.
   - Ostav' menya v pokoe!  -  prosheptala Arlin, dazhe ne obernuvshis'. - I
ne smotri na menya.
   Da,  nastaivat' v takoj situacii, pozhaluj, smysla ne imelo. YA nikogda
eshche ne  videl svoyu podrugu v  stol' podavlennom sostoyanii.  Ne govorya ni
slova,  ya sel ryadom s nej spina k spine, prodolzhaya nablyudat' za tem, chto
proishodilo vokrug.  Arlin,  konechno, nuzhno bylo vremya, chtoby opravit'sya
posle  takogo  udara.   Ritch,  derzhavshijsya  nemnogo  poodal',  s  ruzh'em
naizgotovku glyadel v protivopolozhnuyu storonu.
   Vremya ot  vremeni Arlin vzdragivala;  ya  delal vid,  chto  ne  zamechayu
etogo.   Kogda  ej  nemnogo  polegchalo,  ona  vyterla  glaza,  vstala  i
reshitel'no proiznesla:
   - Vse, kapral, mozhem idti dal'she.
   Arlin byla ryadovym, a ya - starshim po zvaniyu, hot' teper' eto ne imelo
nikakogo  znacheniya.  V  ee  golose  snova  prozvuchali stal'nye  notki  i
gotovnost' srazhat'sya s vragom do konca.
   Podoshel Ritch,  i  my otpravilis' v  put'.  V  konce ushchel'ya podnimalsya
vverh  otlogij prohod,  po  kotoromu my  mogli  vzobrat'sya na  skalistuyu
stenu, vozvyshavshuyusya sleva. A pryamo pered nami prostiralsya ogromnyj sad,
forma  kotorogo  napominala ochertaniya pravoj  ladoni.  My  nahodilis' na
meste bol'shogo pal'ca - d'yavol'skij arhitektor snova demonstriroval svoi
sposobnosti.
   - Ty mog sebe kogda-nibud' takoe predstavit'? - sprosila Arlin.
   - Vse ravno luchshe svastiki, - otvetil ya.
   "Ladon'"   zanimala  ves'ma   vnushitel'noe  prostranstvo,   poskol'ku
"pal'cy" shiroko rastopyrivalis',  i ya byl sovershenno uveren, chto v lyubom
iz  nih  nas  zhdali samye raznye datchiki,  indikatory dvizheniya i  prochie
dikie syurprizy. V samom nachale bezymyannogo pal'ca, kak raz na tom meste,
gde  obychno nosyat  obruchal'noe kol'co,  vozvyshalos' nebol'shoe derevyannoe
stroenie.  Pochemu-to voznikla mysl', chto na srednem pal'ce polno rozovyh
demonov.
   Puteshestvie po ladoni my nachali s bol'shogo pal'ca.
   - B'yus' ob  zaklad,  chto edinstvennye otpechatki,  kotorye zdes' mozhno
najti, eto otpechatki nog, - popytalsya sostrit' Ritch.
   YA  nikogda ne  lyubil  ploskie shutki,  no  Arlin  zayavlenie Ritcha yavno
ponravilos',  potomu chto  ona  rassmeyalas'.  YA  byl rad,  chto nekazistoe
vyskazyvanie hot' nemnogo razveselilo ee, pomogaya vyjti iz depressii.
   Poslyshalis'  uzhe   znakomye  burlyashchie  zvuki:   gde-to   ryadom  kipel
lavopodobnyj,  krasnyj  potok.  Oglyadevshis',  ya  zametil pripodnyatoe nad
poverhnost'yu ladoni kamennoe sooruzhenie,  kotoroe vpolne moglo  sojti za
adskij plavatel'nyj bassejn.  Mne pokazalos', chto pryamo nad poverhnost'yu
lavy mel'kaet ocherednoj pereklyuchatel'.
   - CHto eto? - sprosil Ritch.
   - Dryan' yadovitaya, - otvetila Arlin. - A vy ran'she ee ne videli?
   Ritch pokachal golovoj.
   - Vam  krupno povezlo,  -  prodolzhila Arlin.  -  My  s  Flaem,  mozhno
skazat', uzhe more etoj gadosti pereplyli.
   - Vyglyadit,  kak  vulkanicheskaya lava,  -  zametil  Ritch,  lishnij  raz
dokazav spravedlivost' staroj istiny o tom,  chto pravda ot povtoreniya ne
stanovitsya lozh'yu. - Interesno, ona goryachaya?
   - Ne ochen', - otvetil ya, - no cheloveka ubit' vse ravno mozhet.
   Pereklyuchatel' iskushal, kak manit rebenka malen'kij suvenir, vlozhennyj
v paketik s lakomstvom.
   - Znaesh',  -  zadumchivo skazal ya Arlin,  -  vse by,  kazhetsya,  otdal,
tol'ko by nazhat' na etu hrenovinu...
   YA  podnyal  s  zemli  kamen',   zapustil  ego    vypiravshuyu  rukoyatku
pereklyuchatelya i tut zhe otskochil nazad,  opasayas',  chto na menya obrushitsya
potok zhidkoj dryani.
   Mne za moyu lyubov' ko vsyakim knopkam i rychagam eshche pri zhizni sledovalo
by pamyatnik postavit'. Uzhe pervaya popytka okazalas' udachnoj - poslyshalsya
dovol'no gromkij shchelchok,  vsled za  kotorym v  stene otkrylas' nebol'shaya
dverca, i my poluchili pervyj priz za soobrazitel'nost': eshche odin AB-10 i
- chto  gorazdo bolee  vazhno -  paru  otlichnyh aptechek.  YA  by,  konechno,
predpochel im vstrechu s  eshche odnim magicheskim golubym sharom,  ot kotorogo
kuda bol'she tolka,  chem ot  celogo gospitalya,  no i  etot podarok sud'by
prishelsya ochen' kstati.
   No radost' pomerkla, kogda ya otkryl pervuyu aptechku - na nej vidnelis'
sledy  zubov besa.  Da,  nashej nahodkoj uzhe  uspeli popol'zovat'sya.  |ti
sledy dohodchivo ob座asnyali,  pochemu osnovnaya chast' lekarstv otsutstvovala
- klykastym,  ochevidno,  ochen' ponravilsya ih  vkus.  Tem  ne  menee dazhe
beglyj vzglyad na  soderzhimoe aptechek pozvolyal sdelat' vyvod o  tom,  chto
dlya Arlin tam ostalos' dostatochno medikamentov.
   Ritch  pomog  otobrat' te  iz  nih,  kotorye byli  ej  nuzhny v  pervuyu
ochered'.  Pervym  delom  ya  prodezinficiroval rany,  osobenno  tshchatel'no
obrabotav samuyu strashnuyu na  grudi,  potom dal  devushke obezbolivayushchee i
perevyazal chistymi bintami.  Ritch,  kazalos',  chuvstvoval sebya ne  sovsem
uyutno,  kogda  ya  protiral  vatnymi  tamponami kolyhavshuyusya,  obnazhennuyu
zhenskuyu grud',  no  v  tot moment ni  emu,  ni  mne ne  prishlo v  golovu
sprashivat' u  Arlin,  bylo li  ej  ot  etogo shchekotno.  Zato ya  ne  zabyl
pointeresovat'sya, kak ona sebya chuvstvuet.
   - Luchshe,  - otvetila ona, no po ee sdavlennomu golosu i blednomu licu
ya ponyal, chto do horoshego eshche sem' verst, i vse lesom. Hotya "luchshe" - uzhe
neploho.
   Ostatki lekarstv sosluzhili neplohuyu sluzhbu i  Ritchu.  Kak  by  to  ni
bylo,  on  bol'she ne  vyglyadel chereschur vznervlennym.  I  voobshche on  byl
nichego muzhik, normal'nyj - ne kazhdyj by tak bystro oklemalsya posle togo,
kak povisel vniz golovoj na  potolke,  a  potom vmesto lazareta popal vo
vse te peredelki, kotorye vypali na nashu dolyu posle ego osvobozhdeniya.
   Mne  ochen' hotelos' predlozhit' emu shpric so  stimulyatorom,  kotoryj ya
ispol'zoval v  otdelannoj  mramorom  komnate,  no,  vidimo,  imenno  eto
sredstvo stalo izlyublennym lakomstvom besov -  vse  puzyr'ki iz-pod nego
okazalis' pustymi.
   Vyjdya  s  territorii bol'shogo  pal'ca,  my  spustilis' na  ladon'  i,
podobno uraganu,  prinyalis' nosit'sya ot skaly k  skale,  navodya poryadok,
ognem i mechom smetaya vse,  chto pregrazhdalo nam put', a zaodno i podbiraya
po  doroge  to,  chto  moglo  v  dal'nejshem  prigodit'sya.  Vragi  v  sadu
popadalis' splosh' hilye, o nih dazhe upominat' ne stoit; glavnoe - dohli,
kak muhi.
   Arlin poschastlivilos' najti eshche odnu raketnuyu ustanovku,  kotoruyu ona
s  gordost'yu  ostavila  sebe.  Potom  nepodaleku  obnaruzhilis' i  rakety
razmerom s nebol'shuyu pal'chikovuyu batarejku.  Ona vzyala iz nih sem' shtuk,
i  ya  pokazal,  kak nado obrashchat'sya s  etimi milymi igrushkami,  ne zabyv
upomyanut' o  tom,  chto strelyat' nado tol'ko po  mishenyam,  nahodyashchimsya na
prilichnom rasstoyanii, inache mozhno samomu postradat' ot vzryvnoj volny.
   My  nastol'ko  obradovalis'  nahodke,  chto,  vidimo,  stali  posylat'
emocional'nye volny napodobie izlucheniya, kotorye ulovili monstry. A etim
tvaryam sovsem ne po dushe, kogda lyudi schastlivy.
   Poetomu vskore my popali v zasadu, kotoruyu nam ustroili shestero nashih
byvshih  tovarishchej  po  oruzhiyu  i  sluzhashchih  Ob容dinennoj aerokosmicheskoj
korporacii, chetvero besov, troe demonov, dva letayushchih cherepa i kuropatka
s  nasesta na  grushevom dereve (pro derevo s  kuropatkoj,  kak  vy  sami
ponimaete,  ya prosto dlya krasoty zagnul).  V krovavoj bojne,  kotoraya za
nim  posledovala,  Arlin ispol'zovala vse  svoi rakety.  No  teper',  po
krajnej mere,  ona ne  mogla mne pozhalovat'sya,  chto nikogda ne derzhala v
rukah chudodejstvennuyu malyshku raketnicu.
   My dazhe ne vzmokli,  razdelavshis' so vsej etoj nechist'yu.  Ritch,  nado
otdat' emu dolzhnoe,  po-prezhnemu shvatyval voennuyu nauku na letu. U nego
yavno zrela kakaya-to  mysl',  kotoroj on ne proch' byl s  nami podelit'sya.
Arlin,  kak  mne  kazalos',  vse  eshche  nahodilas' pod vliyaniem vstrechi s
Vil'gel'mom,  i mne zahotelos' otvlech' ee ot pechal'nyh razmyshlenij bolee
blizkim znakomstvom i zanimatel'noj besedoj s Ritchem.
   Poetomu,  kak  tol'ko my  prikonchili poslednego zombi,  ya  reshil  ego
nemnogo raskrutit'.
   On  uzhe govoril nam,  chto zanimaetsya komp'yuterami,  no,  nazyvaya sebya
prostym  programmistom,  yavno  skromnichal.  Poskol'ku  prishel'cy  reshili
pohitit' ego s  Dejmosa,  ya  podumal,  chto on,  bez somneni,  vydayushchijsya
specialist svoego dela, podlinnyj komp'yuternyj genij.
   - Tak vot, - prodolzhil svoj rasskaz Ritch, - my reshili, chto Vorota, po
vsej  veroyatnosti,  predstavlyayut soboj  ustrojstvo  dlya  transportirovki
bol'shih mass.  Esli  oni  vse  eshche  dejstvovali,  a  ne  prosto yavlyalis'
pamyatnikom  neudachnogo  eksperimenta,  postavlennogo mnogie  tysyacheletiya
tomu nazad, poluchalos', chto vse nashi fizicheskie teorii grosha lomanogo ne
stoyat.  My obnaruzhili, chto oni otvechayut na vozdejstvie mikrovoln vysokoj
energii;  ih  kontury  v  techenie  neskol'kih  sekund  kakim-to  obrazom
reagiruyut na kazhdoe takoe izluchenie. Vprochem, k elektronike eto ne imelo
neposredstvennogo otnosheniya, a bylo kak-to svyazano s potokami chastic.
   Ritch rasskazyval svoyu istoriyu mne, no cherez kakoe-to vremya Arlin tozhe
nachala vnimatel'no prislushivat'sya,  i skoro konchiki ee gub opustilis', a
vyrazhenie lica stalo takim,  kak budto ona obnaruzhila, chto ee kavaler ej
izmenyaet.
   - To  est' vy hotite skazat',  chto vozdejstvovali na Vorota?  Znachit,
eto vy ih otkryli?  Gospodi,  Bozhe moj,  poluchaetsya, chto vy sami, svoimi
rukami zapustili na Dejmos vsyu etu nechist'!
   V  silu  romantichnosti svoej natury Arlin vsegda gotova byla poverit'
lyuboj  oficioznoj  erunde,  kotoraya  podavalas'  kak  tekushchaya  istina  v
poslednej instancii.  YA  ot  etoj  vrednoj privychki izlechilsya zadolgo do
togo, kak prishel v morskuyu pehotu, potomu chto ni odin normal'nyj morskoj
pehotinec ne verit nelepicam.
   - YA...  da, ya dopuskayu, chto v kakom-to smysle my sami dali prishel'cam
vozmozhnost' vojti v Vorota,  -  Ritch byl vynuzhden soglasit'sya s Arlin. -
No eto chistaya sluchajnost'!
   - Ah,  sluchajnost',  -  fyrknul ya  i  pozvolil sebe kalambur:  -  Nu,
znachit,  v takom sluchae,  nikto za eto, sluchajno, lichnuyu otvetstvennost'
ne neset?
   Ne zametiv moej ironii, Ritch prodolzhil rasskaz.
   - Teper' mne kazhetsya,  chto,  chem by  eti tvari ni byli,  oni kakim-to
obrazom sledili za  tem,  chto  proishodit po  druguyu  storonu Vorot.  Ne
isklyucheno dazhe, chto oni sami pytalis' ih otkryt' so svoej storony, no do
teh por,  poka my  ne  otkliknulis' na  ih  "pozyvnye",  ne  mogli etogo
sdelat'.  Kak by to ni bylo, ya vpolne dopuskayu, chto vpustili ih my sami.
No ya ne veryu v to, chto eti tvari mogli postroit' Vorota.
   - My tozhe tak reshili,  -  podderzhal ya  Billa.  -  U vas est' kakie-to
real'nye  dokazatel'stva ili  vy  sudite,  osnovyvayas'  isklyuchitel'no na
intuicii?
   - Ob容dinennaya     aerokosmicheskaya     korporaciya      raspolagaet...
izobrazheniyami,  kotorye ostavili posle sebya stroiteli Vorot,  na kotoryh
zapechatleny oni sami. - On smolk, pytayas' podyskat' nuzhnye slova.
   - Nu, i na kogo zhe oni pohozhi? - sprosili my s Arlin odnovremenno.
   - Vy, skoree vsego, v eto ne poverite... - nachal Bill frazu, no ya ego
perebil, reshiv sdelat' uprezhdayushchij udar.
   - Posle vsego togo, s chem nam dovelos' stolknut'sya, my poverim vo chto
ugodno.
   - Delo  v  tom,  chto  oni  pohozhi  na  teh  tvarej,  kotoryh opisyval
Lavkraft, - zakonchil svoyu mysl' Ritch.
   - YA tak i znala! - voskliknula Arlin. Ona vse eshche zlilas'.
   - Vo vsej Solnechnoj sisteme ostalsya,  navernoe,  tol'ko odin chelovek,
kotoryj ne chital knigi etogo malogo,  - burknul ya, nachinaya zavodit'sya. -
Pervomu iz vas, kto snova stanet mne tolkovat' o "zhuti", ya zasazhu raketu
pryamo promezh glaz.
   Ritch vzglyanul na menya s takim vidom, budto prinyal ugrozu vser'ez, no,
uvidev shirokuyu ulybku Arlin, rasslabilsya i uspokoilsya. Gluboko vzdohnuv,
on skazal:
   - Tela  ih  chem-to  pohozhi  na  zmeinye,   prichem  na  verhnej  chasti
raspolozheny  mnogochislennye  konechnosti;   golovy   ne   vidno   voobshche.
Peredvigayutsya oni, skoree vsego, bokom.
   - A kakoj oni velichiny? - ne terpelos' uznat' Arlin.
   - V dlinu do desyati metrov, - otvetil Ritch.
   Bol'she  replik  ne  posledovalo,   no  ya  tochno  znal,   kakaya  mysl'
odnovremenno promel'knula v golovah moih tovarishchej: "Nu i zhut'!"
   Sporit' ya ne stal, no zametil:
   - ZHizn' svoyu postavlyu na  kon,  chto  za  etoj formoj ne  mozhet stoyat'
razumnoe soderzhanie. Arlin reshilas' mne otvetit':
   - A ya, Flaj, gotova posporit' na koe-chto bolee znachitel'noe, chem tvoya
stavka.  Kak  ty  dumaesh',  vo  skol'ko mogla by  ocenit' nas  strahovaya
kompaniya?
   - A ya v azartnye igry ne igrayu, - vmeshalsya Ritch, u kotorogo dazhe lico
vytyanulos' ot nashego spora.  -  Krome togo, ya uzhe vstrechalsya s tem, kogo
vy schitaete Razumom,  vsem zdes' zapravlyayushchim.  |to ta tvar',  kotoruyu ya
nazval goblinom,  pohozhim na pauka.  YA sovershenno uveren,  chto imenno on
zdes' glavnyj.
   - Rasskazhite-ka o nem popodrobnee, - poprosil ya.
   Ritcha dazhe peredernulo ot moej pros'by.  YA mog sebe predstavit',  chto
emu   dovelos'  ispytat',   hotya   dosuzhie  domysly  -   odno  delo,   a
neposredstvennyj kontakt s nechist'yu - sovsem drugoe.
   - Naskol'ko ya mog sudit',  Pauk dejstvitel'no razumen, - skazal on. -
On neploho govoril po-anglijski.
   Ishodya iz  poluchennogo eshche  na  Fobose opyta obshcheniya s  besom,  ya  ne
sklonen byl podvergat' takoe utverzhdenie somneniyu.
   - I chto zhe on vam rasskazal interesnogo? - sprosila Arlin.
   - Nu,  nachat' s  togo,  chto on  ne  rasskazyval,  a  zadaval voprosy.
Snachala oni byli prostymi - da-net, pravda-lozh'. Neskol'ko raz ya pytalsya
obvesti ego vokrug pal'ca,  no emu uzhe mnogoe bylo izvestno, i on pojmal
menya na vran'e.
   - Kak zhe on na nego otreagiroval? Ritch pozhal plechami.
   - |mocional'no eto  ego  ne  zadevalo,  no  on  menya,  tem ne  menee,
nakazyval.  Nasylal uzhasnye pytki,  no vse oni byli lish' gallyucinaciyami.
Znaete,  inogda byvaet, chto vo sne vidish' sebya v samyh koshmarnyh, zhutkih
situaciyah,  ot  kotoryh prosypaesh'sya v  holodnom potu.  Tak  vot,  nechto
podobnoe goblin-Pauk prodelyval so mnoj, tol'ko nayavu. YA teper' ponimayu,
pochemu  lyudi,   kotorym  davnym-davno,  mozhet  byt',  tysyachu  let  nazad
prihodilos' stalkivat'sya s takogo roda yavleniyami, na samom dele verili v
to, chto oni umerli i pobyvali v adu.
   Ritch pomolchal nemnogo,  pogruzivshis' v  malopriyatnye vospominaniya,  a
potom prodolzhil:
   - No vse eti strahi byli pustymi.  CHerez kakoe-to vremya ya ponyal,  chto
mogu  ih  perenosit' bez  osobogo napryazheniya.  Snachala goblin navodil na
menya istinnyj uzhas,  kotorogo ran'she ya nikogda ne ispytyval; no kogda on
ponyal,  chto vozdejstvie oslablo,  to  rasteryalsya i  ne znal,  chto delat'
dal'she.
   - A chego on, sobstvenno, ot vas dobivalsya?
   - |ta   tvar'   hotela   zastavit'   menya   pereprogrammirovat'   vse
oborudovanie na Fobose i na Dejmose. YA otkazyvalsya, i on zapugival menya,
s  kazhdym razom zastavlyaya ispytyvat' vse bol'shij strah.  No  to,  chto on
prodelyval s moim voobrazheniem,  povtoryayu, ne imelo nikakogo otnosheniya k
real'nosti -  eto byli chistoj vody gallyucinacii.  Kogda Pauk ponyal,  chto
ego metody ne srabatyvayut, on prosto podvesil menya k potolku v toj seti,
iz  kotoroj cherez nekotoroe vremya vy  menya  vytashchili.  U  menya slozhilos'
vpechatlenie,  chto  emu  hotelos' poluchit' o  lyudyah  pobol'she informacii,
chtoby  ponyat',  kak  ih  luchshe podchinyat'.  Mne  kazhetsya,  chto  sejchas on
pytaetsya najti sebe  bolee sgovorchivogo programmista,  i,  esli emu  eto
udastsya, ne somnevayus', chto on tut zhe pozhelaet so mnoj razdelat'sya.
   - Znachit,  poluchit'  pobol'she  informacii o  lyudyah...  -  povtoril ya,
chuvstvuya,  kak po kozhe zabegali murashki.  -  A.S ,  tebe ne kazhetsya, chto
nechist', kotoruyu na nas nasylali...
   Arlin posmotrela na menya,  potom vverh.  Ona otlichno ponimala,  chto v
moih slovah est' izryadnaya dolya smysla.
   My-to  kak  raz  i  stali  dlya  nih  vtorichnym istochnikom informacii.
Interesno,  dali  li  my  etomu  zloveshchemu Razumu  dostatochnuyu pishchu  dlya
razmyshlenij? Ochen' hotelos' by nadeyat'sya, chto net.
   - Opishite, pozhalujsta, monstra popodrobnee, - poprosila Ritcha Arlin.
   Bill skripnul zubami.
   - U  menya sozdalos' vpechatlenie,  chto  eto neveroyatnyh razmerov mozg,
pomeshchennyj v mehanicheskoe telo, napominayushchee pauch'e.
   - A on vooruzhen? - v svoyu ochered' pointeresovalsya ya.
   - Pauk so vseh storon obveshan takim kolichestvom vsyakogo oruzhiya, chto i
predstavit' sebe trudno, - otvetil Ritch.
   CHestno govorya,  ya  v  etom  usomnilsya imenno potomu,  chto  teper' mog
slishkom mnogoe sebe predstavit'.
   Tem ne menee novosti,  soobshchennye Ritchem,  menya poradovali. Povedenie
predvoditelya prishel'cev so  vsej  ochevidnost'yu svidetel'stvovalo o  tom,
chto on  prinimal nas vser'ez.  Nado skazat',  chto ya  uzhe slegka podustal
rubit'  i  rezat' beschislennyh soldat ego  vojska i  snosit' im  golovy.
Teper' mne vporu shvatit'sya s  samim polkovodcem.  Arlin informaciya tozhe
podbodrila -  shcheki ee  zalil obychnyj rumyanec.  My  s  nej ne nuzhdalis' v
lishnih razgovorah, potomu chto i bez togo byli nastroeny na odnu volnu. A
vot s  Ritchem my podelilis' imevshimisya v nashem rasporyazhenii svedeniyami i
soobshchili o  predpolozhenii,  chto Dejmos yavlyaetsya kosmicheskim korablem,  a
takzhe o giperprostranstvennom tunnele. Koe o chem on dogadyvalsya i sam.
   Posle obmena mneniyami my prodolzhili puteshestvie po bezymyannomu pal'cu
k tomu mestu,  gde ya eshche ran'she zametil hlipkoe derevyannoe stroence.  Po
doroge  my  natknulis' na  prizraka,  no  dlya  vooruzhennoj troicy on  ne
predstavlyal osobogo  prepyatstviya.  YA  ne  perestaval udivlyat'sya tomu,  s
kakoj  legkost'yu my  vosprinimali teper'  nechist' -  eto  otnoshenie dazhe
blizko nel'zya bylo sravnit' s tem panicheskim uzhasom,  kotoryj ya ispytal,
kogda eshche na Fobose stolknulsya s samym pervym zombi. YA byl uzhe syt vsemi
etimi tvaryami po samoe gorlo.
   My ostorozhno podoshli k vethoj,  shatkoj,  derevyannoj razvalyuhe. Adskoj
storozhke yavno ne pomeshal by nebol'shoj kosmeticheskij remont.
   - Zamok;  ya  sama  proveryu,  -  skazala Arlin  s  zastenchivoj ulybkoj
malen'koj devchushki,  kotoroj na  Rozhdestvo podarili plat'ice dlya lyubimoj
kukly. - Mne takie zamki ochen' nravyatsya!
   - Pochemu? - pointeresovalsya ya.
   - K nim podhodyat staromodnye klyuchi.
   - YA  pomogu ih najti,  -  skazal Ritch prezhde,  chem ya uspel predlozhit'
svoi uslugi.
   - Ne nado,  ne suetites',  -  otvetila Arlin, - mne kazhetsya, ya ih uzhe
nashla!
   Ona  bystro  razobrala odin  iz  pistoletov,  sognula planku gazovogo
stabilizatora,  prikrepila k  nej  pruzhinu,  podayushchuyu v  stvol  patrony,
prosunula konec zabavnogo samodel'nogo ustrojstva v  zamochnuyu skvazhinu i
otkryla dver'. Vsya procedura zanyala u devushki ne bolee pyati minut.
   - Gde vy etomu nauchilis'? - sprosil Ritch.
   - Knizhek mnogo v detstve prochitala.
   - Tebe  pomoch'  pistolet sobrat'?  -  vrode  kak  na  polnom  ser'eze
obratilsya ya k Arlin; nikak ne mog uderzhat'sya ot malen'koj podkolochki.
   Ona  gnevno vylupila na  menya  glaza i  v  moment sobrala oruzhie.  My
podozhdali,  poka ona  zakonchit,  a  potom raspahnuli shatkuyu dver' zhalkoj
hibary.
   Vnutri  nahodilsya  pereklyuchatel'.  ZHizn'  prodolzhala prepodnosit' nam
odin syurpriz za  drugim,  kak skazal by nash pokrovitel' -  starec Gomer.
CHest' nazhat' na rychag my predostavili Arlin. Stena pered nami ot容hala v
storonu, otkryv platformu ocherednogo teleporta, na kotoruyu byla navalena
dyuzhina trupov izuvechennyh i obezobrazhennyh besov.
   - Davnen'ko my ne otpravlyalis' v put', - vzdohnula Arlin.
   - A  ya,  pozhaluj,  smenil by  svoego agenta iz  byuro  puteshestvij,  -
otshutilsya ya.
   Pribyv na  konechnuyu ostanovku,  my osmotrelis' i  ochen' rasstroilis'.
Dazhe na kakoe-to vremya zabyli o boltovne.  Potomu chto okazalis' v tom zhe
samom  meste,  kuda  popali  posle  poleta  skvoz' giperprostranstvennyj
tunnel'!  Edinstvennaya raznica sostoyala v  tom,  chto  teper' my  byli  v
odezhde, pri oruzhii i, konechno zhe, vmeste s Ritchem.



   - |to my uzhe prohodili, - nakonec otkryla rot Arlin.
   - Bez vsyakogo somneniya, - dobavil ya.
   A  Ritch burknul chto-to,  chego ya ne ponyal,  no po reakcii podrugi bylo
yasno,  chto on vspomnil kakuyu-to frazu iz knigi ih lyubimogo avtora. U nih
uzhe  vyrabotalsya svoj kod  peredachi informacii,  klyucha k  kotoromu ya  ne
znal. No osobenno rasstraivat'sya po etomu povodu ya ne sobiralsya. Gorazdo
bol'she menya volnovalo to, chto vse prihodilos' nachinat' po-novoj.
   Kak  i  v  proshlyj  raz,  ya  po  lokot'  prosunul  ruku  v  otverstie
napominavshej membranu  plenki,  povernul  hryashchevidnuyu rukoyatku i  otkryl
dver'.  Vnutri,  na  tom zhe  samom meste my  obnaruzhili Vimsa i  Joshidu,
prichem oba lezhali tochno v toj zhe poze,  v kakoj my ih nashli v pervyj raz
- soedinennye golovami,  i,  kak i  ran'she,  derzhali v  rukah pistolety,
vstavlennye drug drugu v rot. I, chto vazhno, lezhali oni odetye!
   My tak dolgo i  s  takim izumleniem na nih pyalilis',  chto bednyj Bill
Ritch,  rovnym schetom nichego ne ponimavshij v tom,  chto proishodilo, nachal
uzhe bylo bespokoit'sya.  On  dazhe popytalsya obsledovat' tela nashih byvshih
odnopolchan, no Arlin taktichno otvlekla ego ot etogo zanyatiya, chtoby potom
emu koshmary ne snilis'.
   - To,  chto s nimi sdelali, strashnee, chem vse monstry vmeste vzyatye, -
vyskazal ya svoe mnenie.
   Minovav  gnusnyj otsek,  my  podoshli k  uzkomu  tunnelyu so  sklizkimi
stenkami,  po  kotoromu Ritchu iz-za  ego  gabaritov bylo osobenno tyazhelo
probirat'sya,  i, vyjdya naruzhu, tut zhe vstretilis' s semerkoj besov, odin
raz uzhe ubityh.  My  povtorili operaciyu,  tol'ko teper' ubrali ih  ne iz
pistoletov,  a  iz ruzhej.  Hot' v etom,  po krajnej mere,  bylo kakoe-to
otlichie.
   Raspahnuv uzhe znakomuyu dver',  my, kak i v proshlyj raz, stolknulis' s
dvumya letuchimi tykvami.  Oni byli ochen' pohozhi na predydushchih,  razve chto
razmerom pobol'she.  Arlin nachala palit' po  nim  iz  svoego AB-10,  a  ya
dokonchil  raspravu  iz  drobovika,  sleduya  nashej  izlyublennoj  taktike.
Raznoobrazie v situaciyu vnes Ritch, zayavivshij:
   - Letuchie tykvy vyglyadeli by kuda impozantnee,  esli by vmesto far po
centru u nih gorelo v kazhdom glazu po sveche.
   Otklika ego slova ne vyzvali.
   My  reshili obojti storonoj vethij mostik,  chtoby vmesto nego projti v
dver', no Arlin neozhidanno skazala:
   - Znaesh',  Flaj, u menya takoe chuvstvo, chto nuzhno v tochnosti povtoryat'
vse, chto my delali proshlyj raz.
   - Ty,  vidno,  zabyla,  kak tebya demony v uzkom koridore razdelali, -
napomnil  ya  ej.   Ona  kivnula.   Moj  dovod,  kazalos',  pokolebal  ee
uverennost'. Vtoroj raz takuyu zhe shvatku ona, skoree vsego, ne smogla by
perenesti.  YA  prodolzhal gnut' svoyu  liniyu:  -  My  ved'  uzhe  postupili
po-drugomu -  ne vzyali pistolety Vimsa i Joshidy,  razdelalis' s letuchimi
tykvami.
   - Znayu,  -  otvetila Arlin.  -  U  menya net drugih argumentov,  krome
zhenskoj intuicii.
   YA   uzhe  sobralsya  otkolot'  ocherednuyu  shutochku  po  povodu  strannoj
nastojchivosti Arlin Sanders,  no  vovremya zametil,  chto  ona kak nikogda
ser'ezna. Devushka pristal'no na menya posmotrela, i mne vse stalo yasno.
   Ritcha my ostavili v  koridore.  On ne byl gotov k  tomu,  chego my oba
ozhidali.  Konechno,  posle togo,  kak my  raschistim emu dorogu,  on budet
nahodit'sya  v  otnositel'noj bezopasnosti.  My  stremglav  promchalis' po
shatkomu  mostiku,  ne  obrativ  nikakogo vnimaniya na  stenu  illyuzornogo
plameni,  i  s  hodu razdelalis' s  besami,  kotorye,  kak my uzhe znali,
podzhidali nas po druguyu storonu.
   Byla eshche i vtoraya prichina,  po kotoroj ya nastaival na tom, chtoby Ritch
shel szadi,  odnako o  nej ya vsluh ne rasprostranyalsya:  menya ne ostavlyalo
predchuvstvie,  chto my najdem vtorogo Billa Ritcha, svisayushchego s potolka v
pautinnom kokone.
   K  schast'yu,  etogo ne  sluchilos',  no  ya  tak i  ne reshilsya obsuzhdat'
voznikshee u  menya podozrenie ni s  Arlin,  ni s  Ritchem.  Odnomu Gospodu
izvestno,  prihodili li  im  v  golovu  analogichnye mysli.  YA  otnyud' ne
isklyuchayu takuyu veroyatnost', hot' sami oni etu temu tozhe ne podnimali.
   My  proskol'znuli po  potajnomu koridoru i,  okazavshis' v  toj  samoj
komnate,  gde byli ran'she,  podlozhili besam s  letuchimi tykvami takuyu zhe
svin'yu,  kak i  v proshlyj raz.  Kogda znaesh',  chego ozhidat',  dejstvuesh'
gorazdo bolee uverenno.  Teper' ya pomnil pro tu tykvu, kotoraya zavisla v
zasade nad dver'yu, i, kak tol'ko okazalsya tam posle bojni mezhdu besami i
tykvami, ne bez udovol'stviya s nej raspravilsya.
   Arlin uzhe  znala,  gde  benzopila.  Ona vytashchila ee  iz-pod besovskih
trupov i srazu zhe zapustila, predvaritel'no vzyav s menya obeshchanie na etot
raz otkryt' ogon' v  tot moment,  kogda pila vyskol'znet u  nee iz  ruk.
Krome togo,  poskol'ku teper' uzhe  vse  bylo  izvestno napered,  ona  ne
skol'zila i  ne vypustila pilu,  ne pozvoliv,  takim obrazom,  ni odnomu
demonu zastat' ee  vrasploh.  Ona  nosilas' kak  veter,  kak groza,  kak
uragan,  ona  izrezala vseh rozovyh demonov na  kuski,  vseh unichtozhila.
Nevozmozhno bylo  sebe predstavit',  chto  sovsem nedavno odin iz  rozovyh
smog ee  tyazhelo ranit'.  I  ya  ponyal,  chto vozmozhnost' ispravit' oshibku,
dopushchennuyu v  proshlyj raz,  chudesnym obrazom uluchshila ee psihologicheskoe
sostoyanie.
   My prodolzhali idti po uzkomu koridoru v napravlenii teleporta.
   - Interesno,  chto zhe s  nami proizojdet?  Snova vernemsya k ladoni?  -
lyapnul ya  i  vskore pozhalel o.svoih slovah.  Luchshe by  mne voobshche rot ne
raskryvat'.
   My  vstupili na ploshchadku,  no vmesto togo,  chtoby telepor-tirovat'sya,
uvideli,  kak okruzhavshie steny ushli v pol,  i my ostalis' stoyat' posredi
prostornogo zala, svody kotorogo podderzhivalis' kolonnami.
   Nemnogo  poodal'  gromozdilas',  kak  neboskreb,  akkuratno ulozhennaya
stopka korobok Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii. V kazhdoj korobke
lezhalo po  pyat' upakovok raket -  ih bylo takoe kolichestvo,  chto na ves'
mir  hvatilo by.  A  eshche  tam lezhala celehon'kaya i  novehon'kaya raketnaya
ustanovka.
   Sovershenno yasno,  chto prosto tak, za krasivye glaza takoj potryasayushchij
podarok poluchit' nel'zya.  I,  dejstvitel'no,  vskore my  uslyshali grohot
samyh tyazhelyh shagov v  carstve monstrov.  To  byl ocherednoj prekrasnyj v
svoem rode ekzemplyar parovogo demona.  Tol'ko teper' poblizosti ne  bylo
zony nevesomosti, podhodyashchej dlya togo, chtoby s nim razdelat'sya.
   - |to chto eshche za novosti takie? - prosheptal Ritch, pryachas' za kolonnu.
   - |to, drug moj, - parovoj demon. Pyatnadcat' futov v vysotu, dlinnye,
zagnutye roga i raketnaya ustanovka vmesto ruki vpridachu.
   - Ah, eto odin iz teh, - Ritch ponimayushche kivnul.
   - Vam o nih chto-nibud' izvestno? - v nedoumenii sprosila Arlin.
   - Konechno.  Tol'ko ya ran'she ih ne videl.  Prishel'cy sumeli peredelat'
razrabotannuyu mnoyu  programmu dlya  mashin po  dobyche rudy dlya  upravleniya
etimi ogromnymi, moguchimi sushchestvami.
   Ton,  kotorym Ritch skazal eto,  byl takim, kak budto on podaval samuyu
budnichnuyu   zhalobu   v   sude   po   razbiratel'stvu  melkih   sluzhebnyh
zloupotreblenij.
   - Est'  kakoj-nibud' sposob vyvesti ego  iz  stroya?  Ritch  zadumalsya.
Parovoj demon - dostatochno krupnaya problema, chtoby kogo ugodno zastavit'
vser'ez shevelit' mozgami.
   - Mozhet, ya i smog by eto sdelat', esli by vy pomogli mne vzobrat'sya k
nemu  na  spinu,  -  zadumchivo progovoril on.  -  Imenno  tam  nahoditsya
ustrojstvo, reguliruyushchee podachu raket.
   - Ovchinka stoit vydelki, - otvetil ya i brosil vzglyad v storonu Arlin.
Ona odobritel'no kivnula.
   Kak  tol'ko  demon  nas  zasek,  my  razbezhalis' v  raznye  storony i
spryatalis'  za   kolonnami.   Novoispechennaya  mahina   byla   stol'   zhe
omerzitel'nogo vida,  kak i ta,  s kotoroj my vstrechalis', no zato my ee
uzhe ne tak boyalis'.  Parovoj demon zastyl v nereshitel'nosti,  ne znaya, s
kem  raspravit'sya pervym.  Poka  on  lomal  golovu nad  stol' delikatnym
voprosom, my s Arlin s dvuh storon babahnuli po nemu raketami.
   Nakonec demon  vybral cel',  pokazavshuyusya emu  bolee  simpatichnoj,  i
podnyal ruku s raketnoj ustanovkoj. Uvidev eto, Arlin nyrnula za kolonnu.
Ryadom s  kolonnoj tut zhe  vzorvalis' tri rakety,  ot  kotoryh ona hot' i
zashatalas', no vse-taki ustoyala.
   YA,   ne   razdumyvaya,   vyskochil  iz  ukrytiya  i   stal  vypuskat'  v
mehanicheskogo gada odnu raketu za drugoj.  Kogda ogromnaya mahina v konce
koncov udostoila menya svoim vnimaniem, ya snova spryatalsya za kolonnu. Tem
vremenem Arlin v  tochnosti vosproizvela moj  manevr,  strelyaya iz  svoego
ukrytiya.  To,  chem  my  zanimalis',  pohodilo na  zabavnuyu detskuyu igru,
tol'ko stavkoj v nej byli nashi zhizni.
   Parovoj demon dokazal,  chto  obladaet dostatochnoj soobrazitel'nost'yu,
chtoby  reshit'  malen'kuyu golovolomku,  kotoruyu  my  emu  predlozhili.  On
podoshel k  odnoj iz kolonn i  vstal tak,  chtoby nam trudnee bylo v  nego
popast'.  No Arlin vychislila ego manevr zaranee.  Perebezhkami - ot odnoj
kolonny  k  drugoj  -  ona  snova  izmenila nashe  polozhenie otnositel'no
neuklyuzhego  raketonosca,   tak   chto  ego  umstvennye  usiliya  okazalis'
tshchetnymi.
   Nastalo vremya  vvodit' v  igru  Ritcha.  Poka  Arlin otvlekala demona,
perebegaya ot  odnogo  ukrytiya k  drugomu i  vypuskaya pri  kazhdom udobnom
sluchae rakety,  my  s  Billom vyshli na ishodnuyu poziciyu.  Kogda v  itoge
hitryh kombinacij chudovishche povernulos' k nam spinoj, namerevayas' nanesti
Arlin smertel'nyj udar, my podbezhali k nemu szadi, i ya podsadil tovarishcha
na spinu demona.  Hot' nash programmist i byl ochen' tyazhelym,  mne udalos'
pomoch'  emu  vzgromozdit'sya na  Godzillu,  i  Ritch  otpravilsya ob容zzhat'
bezumnogo skakuna,  o  kotorom navernyaka nikogda v  zhizni  i  mechtat' ne
osmelivalsya.   Ne  medlya  ni  sekundy,  on  zasunul  po  lokot'  ruku  v
ustrojstvo, obespechivayushchee podachu raket dlya ustanovki. Kak my uslovilis'
zaranee,  ya ostavil Ritcha na spine demona,  a sam brosilsya so vseh nog v
ukrytie,  chtoby pridumat' kakuyu-nibud' ulovku, esli nash drug okazhetsya ne
v sostoyanii vyvesti monstra iz stroya.
   Arlin prodolzhala nosit'sya krugami,  kak aktrisa, vypolnyavshaya ukazaniya
kapriznogo rezhissera.  Ona  byla  nastol'ko zanyata  begotnej,  chto  dazhe
prekratila strel'bu.  Krome togo,  ona  ne  hotela podvergat' Ritcha dazhe
malejshemu risku.  A zheleznoe chudovishche, kazalos', ne obratilo vnimaniya na
to, chto zdorovyj muzhik ustroilsya na ego spine.
   Demon  zametil prisutstvie Ritcha  tol'ko togda,  kogda tot  vyrval iz
gnezda kakoj-to kabel'.
   Monstr pod  sovershenno neveroyatnym uglom zavel ruku za  spinu,  chtoby
stryahnut' Billa, no tak i ne smog do nego dotyanut'sya.
   Togda  on  pustil  v  hod  vtoruyu zheleznuyu kleshnyu,  tu,  kotoraya byla
osnashchena  raketnoj  ustanovkoj.  Ee  parovoj  demon  tozhe  neestestvenno
sognul,  tak chto raketnica okazalas' nacelennoj ne tol'ko na Ritcha, no i
na  ves'  raketnyj arsenal,  upakovannyj za  ego  sobstvennoj spinoj.  YA
zatail dyhanie v ozhidanii konca sveta. Odnako v samyj poslednij moment v
golove  chudovishcha,  vidimo,  srabotala  sistema  samozashchity,  zapretivshaya
vzryvat' raketnyj zapas.  Parovoj demon po  ocheredi stal kolotit' obeimi
kleshnyami sebe v  spinu,  no Ritchu eti udary nikakogo vreda ne prichinyali.
Spokojno zakonchiv nachatoe delo,  on  sprygnul na  pol  i  pobezhal v  moyu
storonu. Monstr ostorozhno razvernulsya i nacelil raketnuyu ustanovku tochno
v golovu Ritcha.  Popast' v nego s takogo rasstoyaniya bylo legche legkogo -
i  esli by  tak  sluchilos',  programmistu bol'she nikogda ne  prishlos' by
bespokoit'sya o  shlyape.  Demon vystrelil.  My otchetlivo uslyshali gromkij,
suhoj shchelchok,  za kotorym nichego ne posledovalo.  Ritch prodolzhal bezhat'.
Parovoj demon snova i snova shchelkal raketnicej,  nacelennoj v zhertvu, kak
budto do nego ne dohodilo,  chto sistema zapuska povrezhdena. |tot test na
soobrazitel'nost' on yavno ne proshel.
   Arlin,  ne tratya vremeni darom, prodolzhala iz svoego ukrytiya strelyat'
v spinu monstra. Togda rasteryavshijsya pridurok razvernulsya i navel na nee
svoyu uzhe bespoleznuyu raketonosnuyu kleshnyu.  Snova razdalsya suhoj,  pustoj
shchelchok.  YA vypustil tri mini-rakety podryad i strelyal do teh por, poka ne
zatekla  ladon',  szhimavshaya puskovuyu ustanovku.  Posle  po  men'shej mere
dvadcati pyati pryamyh popadanij gigant zashatalsya i povalilsya na pol,  kak
neboskreb, v kotoryj ugodila fugasnaya bomba.
   Tem vremenem Arlin podobralas' k  monstru so spiny i,  spryatavshis' za
kolonnoj,  vypustila paru raket pryamo v  ego raketnyj arsenal.  Razdalsya
kolossal'noj sily  vzryv  -  ya  ochen'  udivilsya,  kogda,  pridya v  sebya,
obnaruzhil, chto giperprostranstvennyj tunnel' ucelel.
   Menya shvatka izmotala do predela, no Arlin s Ritchem byli polny zadora
i zhazhdy deyatel'nosti.
   My vernulis' tuda,  otkuda prishli,  odnako okruzhavshaya obstanovka -  i
prezhde  vsego  arhitektura -  preterpela  sushchestvennye izmeneniya.  Steny
stoyali ne na teh mestah, gde ran'she.
   Izmenilsya  nastil  polov.   Pomeshcheniya,   do  togo  sovsem  nebol'shie,
prevratilis' v  ogromnye zaly s  bassejnami,  o  kraya kotoryh bez ustali
bilis' krasnye volny kipyashchej,  yadovitoj lavy. - Glyan'-ka v tu storonu! -
privlekla moe vnimanie Arlin.  YA  posmotrel,  kuda ukazyval ee palec,  i
uvidel malopriyatnoe zrelishche -  shagayushchego po  dnu  omuta s  krasnoj lavoj
knyazya ada.  Hotya,  dolzhen priznat'sya, posle igry v koshki-myshki s parovym
demonom minotavr uzhe ne kazalsya mne ser'eznoj ugrozoj.  YA vspomnil,  kak
na  Fobose ot  odnogo zvuka  shagov ego  sobrata Arlin besheno prodiralas'
skvoz' shchel' v  stene,  ostavlyaya na kamne kloch'ya odezhdy i  kozhi,  a ya pri
vide  ego  prosto ocepenel ot  straha.  Nado  zhe,  kak  so  vremenem vse
menyaetsya!
   Odnako bespechnost' byla dlya  nas  poka chto nepozvolitel'noj roskosh'yu.
My  prinyalis' strelyat' v  knyazya ada raketami s  dvuh storon,  poka on ne
obuglilsya i,  prorychav naposledok chto-to vrode:  "Ork!"  -  ne skrylsya v
burlyashchem potoke.
   Dlinnyj,   uzkij  koridor,  v  kotorom  Arlin  pri  pomoshchi  benzopily
raspravlyalas'  s   rozovymi  demonami,   prevratilsya  v   odnu  iz  sten
treugol'nogo   pomeshcheniya,   do   otkaza   zapolnennogo  prizrakami.   My
postaralis' proskochit' ego kak mozhno skoree,  poka nevidimki ne prizvali
na pomoshch' rozovyh sobrat'ev iz ploti i krovi.  Dobezhav do dveri, vedushchej
v central'nyj koridor, my vzlomali ee, vybiv zamok neskol'kimi pulyami iz
AB-10.
   Snaruzhi,   v  koridore,  nichego  podozritel'nogo  my  ne  zametili  i
vernulis' k potajnomu prohodu,  kotoryj vyvel nas za voobrazhaemuyu stenu,
otkuda vidnelis' lavovoe ozero i  stena pozadi nego,  a  ryadom s  nej  -
koridor, cherez kotoryj mozhno bylo probrat'sya na sushu. YA uzhe napravilsya k
etomu koridoru, kogda Ritch, ukazav na ozero, ozadachil menya voprosom:
   - A  pochemu  by,  sobstvenno,  nam  ne  vospol'zovat'sya  skafandrami,
zashchishchayushchimi ot toksichnyh othodov?
   - CHto? - snachala ne ponyal ya. - Gde zhe nam ih vzyat'?
   - Vidite te kombinezony?
   Nado zhe,  kakaya udacha!  YA  vzyal odin,  natyanul ego  sverhu,  pryamo na
botinki i odezhdu, i potopal cherez lavu k raskinuvshemusya za nej ostrovku.
Tam ya obnaruzhil samoe potryasayushchee ruzh'e iz vseh,  kotorye mne dovodilos'
derzhat' v rukah,  -  ogromnoe, s giroskopicheskim stabilizatorom i moshchnoj
batareej,  vmontirovannoj v priklad.  Podnyav ego s zemli,  ya byl priyatno
udivlen tomu,  chto ono gorazdo legche,  chem vyglyadit, i sushchestvenno menee
gromozdkoe.  Ulybayas' tak, budto vyigral priz za igru v shary, ya vernulsya
k Arlin i Ritchu.
   YA  pravil'no sdelal,  chto  posledoval sovetu  Billa  nadet'  zashchitnyj
skafandr;  toksichnaya lava raz容dala ego tkan' s  tihim shipeniem.  K tomu
vremeni,  kogda nado bylo vylezat' iz krasnoj puzyryashchejsya dryani,  ya  uzhe
chuvstvoval legkoe nedomoganie,  no  boli ne bylo.  Vybrat'sya iz bassejna
mne pomogla Arlin.
   - Skidyvaj skafandr,  - potrebovala ona, - on uzhe raspolzaetsya. - YA s
radost'yu stal razdevat'sya.  Razlichiv pod skafandrom strannye, vypirayushchie
ochertaniya neizvestnogo predmeta, ona sprosila: - A eto chto eshche takoe?
   YA prosledil napravlenie ee vzglyada.
   - |to... eto, ya tak dumayu, zdorovennaya i dostatochno moshchnaya pushka.
   - A kak ona dejstvuet?
   - Stydno v etom priznat'sya,  no ya sobirayus' eto vyyasnit' v boyu -  mne
ne  hochetsya prosto tak rashodovat' ee energiyu.  A  vam,  Ritch,  nravitsya
ruzh'ishko?  -  Programmist brosil na oruzhie beglyj vzglyad i  odobritel'no
kivnul.
   Sbrosiv zashchitnyj skafandr, ya pochuvstvoval, chto kozhu slovno pokalyvaet
tysyacha igolochek. Nasha troica obmenyalas' vzglyadami, kakie byvayut tol'ko u
lyudej,   vmeste  pobyvavshih  na  volosok  ot  smerti.  Potom,  povinuyas'
bezotchetnomu vnutrennemu poryvu,  my podali drug drugu ruki, prichem etot
zhest napominal ne stol'ko rukopozhatie, skol'ko svyashchennuyu klyatvu.
   Dal'she dorogi ne bylo,  i nam prishlos' vernut'sya v to pomeshchenie,  gde
pered etim my  razdelalis' s  dvumya letuchimi tykvami.  Tam  tozhe koe-chto
izmenilos' za vremya nashego otsutstviya:  ryadom so staroj dver'yu poyavilas'
novaya,  zapertaya.  Arlin  opustilas' na  koleni i  vnimatel'no osmotrela
zamok.
   - Na etot raz ya  vas,  pozhaluj,  ne poraduyu,  -  cherez kakoe-to vremya
skazala ona. - S etim zamkom ya spravit'sya ne smogu.
   CHto zh,  i vpryam' osoboj radosti nam eto soobshchenie ne prineslo. A ya-to
uzhe ubedil sebya v tom,  chto moya podruga mozhet spravit'sya s lyubym zamkom.
Eshche raz okinuv vzglyadom pomeshchenie,  ya zametil v dal'nem ego konce tret'yu
dver'.  Voobshche zhe  eto  mesto vse  bol'she napominalo mne  holl  strannoj
gostinicy!
   - Davajte-ka  poprobuem vyyasnit',  chto zhdet nas von za toj dver'yu,  -
predlozhil ya.
   Raspahnuv dver',  my uvideli pered soboj dlinnyj,  temnyj koridor.  YA
poshel pervym, Arlin s Ritchem posledovali za mnoj. Navernoe, ya slishkom uzh
rasslabilsya, potomu chto ne zametil platformu teleporta, poka ne nastupil
pryamo na nee.
   Na etot raz puteshestvie okazalos' ochen' bystrym, no menya ot nego chut'
ne vyrvalo.  YA  vnezapno okazalsya na treugol'noj platforme,  a  ryadom so
mnoj, bukval'no v dvuh metrah, v vozduhe zavisla parochka letuchih tykv!



   Mne  zdorovo povezlo -  tykvy menya ne  zametili,  -  poskol'ku bystro
razdelat'sya s  nimi pri  pomoshchi ruzh'ya ili pistoleta ne  bylo ni  edinogo
shansa.  CHtoby prikonchit' kazhduyu takuyu dryan',  nuzhno vystrelit' neskol'ko
raz,  a  s  malen'kogo rasstoyaniya im  nichego  ne  stoilo poslat' sharovye
molnii,  poka ya  pytalsya by ih vyrubit'.  O raketah mozhno bylo zabyt' po
toj zhe prichine - ya by sam vmeste s tykvami podzharilsya.
   Poetomu  imenno  sejchas  mne  vydalas'  otlichnaya vozmozhnost' ispytat'
novoe  bol'shoe ruzh'e -  ya  tak  i  reshil ego  nazvat' -  "NBR".  Gluboko
vzdohnuv, ya podnyal etot prekrasnyj obrazchik chelovecheskogo geniya, nekogda
prinadlezhavshij Ob容dinennoj aerokosmicheskoj korporacii,  i  napravil ego
na blizhajshuyu duru tykvu.  Ne obnaruzhiv u  "NBR" spuskovogo mehanizma,  ya
prosto sil'no szhal rukoyatku.  No ni shchelchka,  ni otdachi ne oshchutil. Vmesto
etogo   poslyshalsya   gromkij,   chut'   podvyvayushchij  zvuk   vklyuchivshegosya
energeticheskogo  nakopitelya.   Tykvy   ego   tozhe   uslyshali   i   stali
razvorachivat'sya v moyu storonu.
   Kakoe-to  vremya  s  ruzh'em  nichego ne  proishodilo,  i  ya  uzhe  nachal
opasat'sya, chto, reshiv im vospol'zovat'sya, dopustil bol'shuyu promashku, kak
vdrug iz  dula  vyrvalsya zelenyj sgustok energii s  takim yarkim siyaniem,
chto slepilo glaza.  Tykvy vzvizgnuli i lopnuli, kak vozdushnye shariki, ot
nih ostalis' lish' golubovatye i oranzhevye dymivshiesya oshmetki.
   Na etom, vprochem, moi nepriyatnosti ne zakonchilis', pochivat' na lavrah
bylo eshche rano.
   Po obe storony koridora, v kotorom ya ochutilsya, v stenah imelas' massa
otverstij kubicheskoj formy,  iz  kotoryh stali  vylezat' zombi.  Kak  ni
udivitel'no, no ya zametil ih tol'ko togda, kogda na menya nadvinulas' uzhe
dostatochno  bol'shaya  gruppa.   Vidimo,  ya  poryadkom  ustal,  i  vnimanie
pritupilos'.
   Kogda mne  prishlos' pod  naporom vraga lech' na  pol,  ya  uslyshal zvuk
avtomatnoj ocheredi,  kotoryj ni  s  chem  ne  sputat'.  Puli  so  svistom
pronosilis' nad moej golovoj.  Kto zhe,  chert voz'mi, mog zdes' strelyat'?
Navernyaka  szadi  kto-to  reshil  napast'.   Kak  zhe  nadoeli  eti  udary
ispodtishka!
   Perekativshis' na bok i  prodolzhaya vzhimat'sya v pol,  ya snova vystrelil
iz "NBR" v levuyu chast' koridora.  Rezul'taty okazalis' ochen' neplohimi -
celaya kucha zharenyh zombi. YA byl gotov ustanovit' zdes' politiku zhestkogo
kontrolya  nad   vsem,   chto   moglo   shevelit'sya,   prichem   prerogativy
ispolnitel'noj vlasti  dlya  ee  osushchestvleniya ya  sobiralsya  zakrepit' za
"NBR".
   Pereskochiv cherez  platformu teleporta,  kotoruyu  ran'she  opekali  dve
letuchie tykvy, ya poshel po koridoru v levuyu storonu i vskore zalez v odno
iz  kubicheskih otverstij  v  stene,  gde  pryatalis' zombi,  poskol'ku na
Dejmose,  kak i povsyudu, dejstvovalo dobroe, staroe pravilo: esli kto-to
vylez iz dyry,  ona pusta.  YA  otlozhil v  storonu "NBR" i  snyal s  plecha
proverennyj drobovik,  potom  vysunul golovu  iz  kubika,  stavshego moim
vremennym ukrytiem. Pochemu-to eta mysl' pokazalas' mne togda udachnoj.
   I  tut  otkuda ni  voz'mis' snova  prosvistel grad  pul',  vynudivshij
vashego pokornogo slugu nyrnut' obratno v noru. Nakonec-to do menya doshlo,
v  chem delo,  larchik otkryvalsya prosto -  strelyala Arlin!  Ona ne  mogla
ponyat', kuda ya delsya, i palila tuda, gde nahodilas' platforma teleporta,
a  vyletali puli  v  koridor,  kuda menya perebrosilo.  Stalo yasno i  to,
pochemu   pal'ba   vyzvala   takoe   nedoumenie   u   napadavshih   zombi.
Dejstvitel'no,  etim ubogim debilam s chisto funkcional'nymi mozgami bylo
o chem prizadumat'sya.
   CHto  zhe  kasaetsya  Arlin,   to  ona  i   na  rasstoyanii  pomogla  mne
raspravit'sya s  vragami nichut' ne  huzhe,  chem esli by  nahodilas' ryadom.
Obodrennyj tem, chto nashel logicheskuyu razgadku volnovavshej menya problemy,
ya  snova vysunulsya iz ukrytiya i  prinyalsya strelyat' v zombi,  probegavshih
mimo v pogone za nesushchestvuyushchim vragom.  Menya radovala mysl' o tom,  chto
teper' i ya mog poigrat' v igry, kotorye tak nravilis' privedeniyam. Zombi
zhe,  kak  i  sledovalo  ozhidat',  bystren'ko poshodili  s  uma  i  stali
ohotit'sya drug na druga.
   K  tomu  vremeni,  kak  Arlin ko  mne  prisoedinilas',  s  nimi  bylo
pokoncheno.  Ona sprygnula s  platformy,  i  ya  povedal ej obo vsem,  chto
proizoshlo. Potom my vernulis' v dal'nij konec koridora, gde ya pryatalsya v
kubicheskoj dyre Nado zametit', chto kogda ya sidel v zasade, to prismotrel
eshche  odnu  dver',  kotoraya  tol'ko  teper',  nakonec,  dozhdalas'  nashego
vnimaniya
   Dlya togo,  chtoby ee otkryt',  klyucha ne ponadobilos', potomu chto okolo
dveri nas podzhidal ocherednoj knyaz' ada.
   Iz  ego  pasti  torchala sinyaya  magnitnaya kartochka.  My  ee  poluchili,
vypolniv usloviya tradicionnoj spravedlivoj sdelki -  to est' v  obmen na
ocherednuyu porciyu raket Uveren,  chto i etot minotavr poimel vozmozhnost' v
polnoj mere ocenit' nashu shchedrost'.
   Vernuvshis' k teleportu,  my nashli tam Ritcha, o kotorom ne zabyvali ni
na  minutu Bill nikogda osobenno ne zhalel,  esli po toj ili inoj prichine
ne  mog  prisutstvovat' pri  krovavyh razborkah s  mestnymi obitatelyami,
hotya, kogda emu udavalos' vo vremya etih stychek zabit'sya v ugol, vel sebya
prosto velikolepno - kak luchshij predstavitel' grazhdanskogo naseleniya. On
otlichno proyavil by sebya v Leksingtone i Konkorde,  esli by tol'ko tam ne
nado bylo mnogo begat'.
   Snova  sobravshis' vtroem,  my  otpravilis' k  toj  dveri,  kotoruyu ne
smogla otkryt' dazhe Arlin. Ni odin iz nas ne udivilsya, kogda ee otvorila
sinyaya magnitnaya kartochka, dobytaya iz pasti minotavra.
   V  komnate  za  dver'yu  nahodilas' vitievato ukrashennaya ploshchadka  eshche
odnogo teleporta.
   Na  etot raz  my  ochutilis' v  ogromnom,  prostornom pomeshchenii,  kraya
kotorogo,  ogorozhennye nevysokim  parapetom  s  poruchnyami,  obryvalis' v
glubokij,  otkrytyj rov.  Skoro glaza nachali slezit'sya ot  rasseyannogo v
vozduhe edkogo  tumana.  V  pomeshchenii sil'no vonyalo omerzitel'noj smes'yu
serovodoroda i tuhlyh limonov. Steny byli cveta zapekshejsya krovi.
   - |to  ono i  est'!  -  vzvolnovanno soobshchil Ritch.  -  |to kak raz to
mesto,  gde Pauk...  to  est',  ya  hotel skazat',  etot nositel' chuzhdogo
razuma menya doprashival.
   YA  uzhe doshel do takogo sostoyaniya,  chto mne stali sovershenno do fonarya
izyski  mestnoj arhitektury.  Vse  eti  beskonechnye perehody,  koridory,
komnaty,  zaly i  chulany kazalis' pohozhimi drug na druga,  kak dve kapli
vody.  No  menya gnusnye tvari ne pytali,  ne podveshivali vniz golovoj na
polputi mezhdu zhizn'yu i  smert'yu.  CHto zhe  kasaetsya zayavleniya Ritcha,  to,
nesmotrya na ispytaniya,  cherez kotorye emu dovelos' projti, somnevat'sya v
dostovernosti ego vospominanij ne prihodilos'.
   Otkuda-to  snizu  donosilas' dikaya  kakofoniya,  na  kotoruyu  sposobny
tol'ko monstry,  reshivshie provesti svoj shabash pryamo u nas pod nosom.  My
podoshli k poruchnyam, po perimetru okruzhavshim pomeshchenie, i prislushalis'.
   YA otchetlivo razlichal rychanie, vorchanie, vskriki, hripy, voj, gnusavoe
sopenie i  dazhe kakoj-to strannyj,  pronzitel'nyj svist.  Grohot tyazhelyh
shagov ne ostavlyal somnenij v  tom,  chto tam pirovali i mestnye velikany.
Hotya,  nado skazat',  gromovoj topot parovogo demona ne  slyshalsya vovse.
|to, pozhaluj, byl edinstvennyj horoshij znak.
   - Esli vy vse eshche hotite vstretit'sya s razumnym Paukom, schitajte, chto
teper' vam takaya vozmozhnost' predstavilas', - prosheptal Ritch.
   - A razve dlya etogo special'noe priglashenie ne trebuetsya?  - sprosila
Arlin.
   - Mne  nikakogo  osobogo  priglasheniya ne  nuzhno,  -  otvetil  ya  tozhe
shepotom. - YA s samogo detstva obozhayu krushit' vsyakie vorota.
   Arlin peregnulas' cherez poruchni.
   - Zdes' i  tykvy letuchie,  i knyaz'ya ada,  i eti letayushchie cherepa,  a s
nimi eshche chertova prorva vsyakoj nechisti.
   - A  kak cherepushki luchshe nazvat'?  Arlin kak-to  stranno vzglyanula na
menya, kak budto so mnoj bylo ne vse v poryadke.
   - Nu,  ty daesh'.  Tak i nazovem -  prosten'ko i so vkusom - "letayushchie
cherepa". Est' vozrazheniya?
   YA  pokachal golovoj i  pojmal nedoumevayushchij vzglyad Ritcha.  On,  skoree
vsego,  prinyal nashu igru za priznak nachinayushchejsya dushevnoj bolezni.  Nado
skazat',  u  nego  samogo tozhe neploho poluchalos' davat' monstram imena.
Tak,   naprimer,   parovogo  demona  on   okrestil  "krutoj  kiber",   a
Pauka-goblina -  "pauchij razum". Takoe nazvanie davalo dostatochno tochnoe
predstavlenie o strannom sushchestve, kotoroe imenno v etot moment popalos'
nam na glaza.
   Ono,  pozhaluj,  bylo bolee gnusnym,  chem  vse ostal'nye demony vmeste
vzyatye.
   Esli  krutoj  kiber  kazalsya  otvratitel'nym  iz-za  togo,   chto  ego
mehanicheskie chasti sochetalis' s  organicheskimi,  to  odin lish' vzglyad na
eto  sovershenno  chuzhdoe  chelovecheskomu vospriyatiyu Nechto  vyzval  u  menya
pristup   toshnoty.   Mnogochislennye   mehanicheskie   noga   podderzhivali
prozrachnyj kupol, v kotorom kolyhalsya ogromnyj, seryj, pul'siruyushchij mozg
s  uzhasnoj parodiej na lico,  obrazovannoe v  samom centre etoj massy ee
sobstvennymi zhelejnymi skladkami,  prichem iz  nee zhe  sostoyali "glaza" i
"zuby".  So storony absurdnoe zrelishche moglo by,  navernoe, predstavit'sya
dazhe zabavnym,  pochti kak v  mul'tike.  No dlya nas eto voploshchenie samogo
zhutkogo koshmara ne predveshchalo veselyh razvlechenij.
   Sama  po  sebe  vneshnost' Pauka  nastol'ko sil'no  davila na  nervnuyu
sistemu,  chto iz  polya zreniya kak by vypadala samaya vazhnaya detal' -  ego
vooruzhenie.  Dazhe iz togo nelovkogo polozheniya,  v kotorom my nahodilis',
bylo otchetlivo vidno,  chto on  osnashchen chem-to pohozhim na sverhskorostnoj
pulemet  "Gatling" i  krupnokalibernyj aviacionnyj pulemet  "Vulkan".  YA
nichut'  ne  somnevalsya,   chto,  podojdya  k  etoj  tvari  poblizhe,  mozhno
obnaruzhit' i drugie malopriyatnye syurprizy.
   - Poslushajte,  -  proshipel ya,  -  predpolozhim,  chto my s  etim urodom
poganym spravimsya.  Togda  pryamo  zdes'  i  teper'  zavoevatel'nye plany
prishel'cev nakroyutsya  mednym  tazom!  YA  mog  by  probezhat'  vdol'  etih
poruchnej,  sprygnut' vniz pryamo pod nosom u  Pauka i podzharit' ego svoej
novoj igrushkoj.
   - Slishkom opasno, - ne soglasilas' Arlin.
   - Da on vas izreshetit pulemetami eshche do togo, kak vy podojdete k nemu
na rasstoyanie vystrela iz vashego novogo ruzh'ya, - dobavil Ritch.
   YA  byl vynuzhden soglasit'sya s dovodami druzej,  i,  zanovo obmozgovav
svoe predlozhenie,  prishel k vyvodu, chto esli by dazhe mne povezlo, to vse
ravno menya  razorvali by  na  chasti monstry,  okruzhavshie pauch'ego bossa.
Ritch, kazalos', prochel moi mysli, potomu chto skazal:
   - Nam by snachala razdelat'sya hot' s  chast'yu sobravshihsya vnizu tvarej,
chtoby oslabit' zashchitnikov d'yavol'skogo Pauka.
   |tot  malyj i  vpravdu imel shansy so  vremenem stat' pochetnym morskim
pehotincem.
   Prodvigayas' vdol' ogrady i postoyanno peregibayas' cherez poruchni, chtoby
videt' to,  chto  proishodit vnizu,  my  poluchali vse  bol'she neobhodimoj
informacii. Poka my iskali bolee vygodnuyu poziciyu, Ritch chihnul - vidimo,
u nego razygralas' allergiya na monstrov.
   Poskol'ku nas zametili i faktor vnezapnosti napadeniya byl uteryan,  my
reshili  tut  zhe  otkryt'  ogon',  chtoby  dostojno  nagradit'  tvarej  za
vnimanie, kotoroe oni nam udelili. My s Arlin pervym delom pustili v hod
rakety,  kotorye nashli v komnate s parovym demonom. Rasstoyanie do celi i
nasha poziciya vpolne pozvolyali ispol'zovat' ih.
   Krugom stoyal takoj shum, chto mnogie iz monstrov, kotorye nahodilis' ot
nas na dostatochno bol'shom rasstoyanii,  dazhe ne ponyali,  chto sluchilos', i
prodolzhali vyyasnyat' otnosheniya drug s  drugom.  Glavnaya zadacha sostoyala v
tom,  chtoby Pauk kak mozhno dol'she ne obrashchal na nas vnimaniya,  poetomu v
ego napravlenii my ne vypustili ni odnoj rakety.
   U  nas  vse  eshche  ostavalas' massa  nevyyasnennyh voprosov.  Naskol'ko
ostryj u nego sluh?  Otchityvayutsya li pered nim ostal'nye monstry, i esli
da, to kak imenno: po radio ili s pomoshch'yu telepatii?
   My prodolzhali reznyu. Ritch snova okazalsya ves'ma polezen - na etot raz
on strelyal iz "Sig-Kau".  Kogda chislo monstrov prilichno poubavilos',  ih
general obratil vnimanie na to, chto koe-kogo iz podopechnyh nedostaet.
   Demony  nachali  proyavlyat' yavnye  priznaki volneniya.  Oni  zabegali po
ogromnomu zalu,  v zvukah voya i rychaniya poslyshalas' trevoga, bez vsyakogo
somneniya,  sozvuchnaya s izmeneniem nastroeniya ih predvoditelya. Da, teper'
stalo sovershenno ochevidno,  chto mezhdu nimi dejstvovala postoyannaya svyaz'.
Nekotorye   dazhe   pytalis'   primenit'  svoi   ogranichennye  umstvennye
sposobnosti dlya  togo,  chtoby  kak-to  "ob座asnit'" prichinu  tainstvennoj
smerti sobrat'ev.
   Uvy,   pauchij  razum  vpolne  opravdyval  svoe  nazvanie.   Obnaruzhiv
neizvestnuyu opasnost', on prinyalsya nosit'sya krugami, pytayas' otyskat' ee
istochnik.  Tem ne menee moe uvazhenie k  stol' bol'shomu kolichestvu serogo
veshchestva,  skoncentrirovannogo v prozrachnom kupole,  zametno umen'shilos'
posle togo, kak ya ponyal, chto v kakoj-to moment proklyatyj Pauk rasteryalsya
i  stal s dosady palit' bez razbora vo vse storony,  pri etom sovershenno
ne zabotyas' o sohranenii zhizni sobstvennyh soldat, zamertvo padavshih pod
gradom ego pul'!
   Ritch ostorozhno podoshel ko mne.
   - Kapral Taggart, ya... - nachal on, no ya ego perebil.
   - Zovite menya prosto Flaj.
   - Horosho,  Flaj,  ya  podumal  o  tom,  chto  dlya  dvizheniya  Dejmosa  v
giperprostranstvennom tunnele nuzhna kolossal'naya energiya.  Vmeste s  tem
sovershenno ochevidno,  chto generator takoj moshchnosti dostavit' syuda skvoz'
sravnitel'no nebol'shie Vorota nevozmozhno.  Ved'  rech' idet ob  ustanovke
chrezvychajnoj   sily,    energiyu   dlya    kotoroj   vyrabatyvayut   tysyachi
elektrostancij, podobnyh elektrostancii Guvera.
   - V etom vy,  pozhaluj,  pravy,  -  soglasilsya ya.  Arlin, prodolzhavshaya
obstrel demonov, peregnuvshis' cherez perila, tozhe kivnula.
   - Poetomu veroyatnee vsego, chto energiya, dvizhushchaya Dejmos, postupaet iz
vneshnego istochnika,  -  prodolzhal Ritch. - A esli tak, znachit, kuda-to ee
peredayut.
   - Ne  hotite li  vy  skazat',  Bill,  chto  esli nam  udastsya kakim-to
obrazom  prervat' postuplenie etoj  energii,  to  tem  samym  my  smozhem
predotvratit' vtorzhenie? - sprosila Arlin.
   Vpervye s teh por,  kak nachalas' zavaruha, v dushe zateplilas' nadezhda
na to,  chto sushchestvuet real'nyj shans pretvorit' v  zhizn' nashe namerenie.
Ved'  bez  dostatochno moshchnoj energeticheskoj bazy  nevozmozhno bespreryvno
"stryapat'" v kotlah beschislennye polchishcha monstrov.
   Nastalo vremya otkazat'sya ot ih uslug.



   Arlin  ukazala na  nebol'shoe stroenie v  samom  centre  prostranstva,
kotoroe  zanimali  monstry.  Nesmotrya na  stolpotvorenie i  carivshij tam
haos,  ni  odna iz tvarej ne priblizhalas' k  nemu na blizkoe rasstoyanie.
Skladyvalos' vpechatlenie, budto oni eto stroenie narochito izbegali.
   - A  ne  mozhet  li  stanciya,  prinimayushchaya energiyu,  nahodit'sya v  toj
malen'koj lachuzhke? - sprosila Arlin.
   Ritch pozhal plechami.
   - Navernyaka ne znayu, no vpolne dopuskayu takoe, - otvetil on.
   Ot  etih slov nashe nastroenie podnyalos' primerno tak zhe,  kak golubaya
sfera uluchshala zdorov'e.  Pauk  prodolzhal palit' vo  vseh  napravleniyah,
ubivaya  i  kalecha  vse  bol'shee chislo  podvlastnyh emu  demonov.  Nastal
reshayushchij moment - teper' ili nikogda.
   YA  sprygnul vniz pervym i  pochuvstvoval sebya tak,  kak budto letel po
vozduhu. Arlin posledovala za mnoj. YA protyanul ej ruku, no moya pomoshch' ne
potrebovalas'.  A  Ritchu nam  prishlos' pomogat' vdvoem,  potomu chto  ego
vnushitel'nye gabarity nikak ne  byli  prisposobleny dlya  poletov.  Potom
vtroem my pobezhali k central'nomu stroeniyu.
   Glavnym prepyatstviem na  puti  byli  trupy  monstrov,  no  my  bystro
prisposobilis' pereskakivat' cherez tverdye,  tyazhelye tela s  tolstennymi
rukami   i    nogami.    Pauk   nas   zametil   i    otkryl   ogon'   iz
tridcatimillimetrovogo "Vulkana".  My  nichkom upali  na  pol,  ispol'zuya
valyavshiesya povsyudu trupy v kachestve prikrytiya.
   Otvratitel'noe sushchestvo,  perebiraya  zheleznymi  lapami,  nastupalo na
nas,  rasstrelivaya,  navernoe,  trista pul' v  minutu -  pyat' v sekundu.
Ochen' skoro Pauk dolzhen byl podojti sovsem blizko,  a strelyal on s takoj
skorost'yu, chto my ne to chto otvetit' emu, no dazhe golovu podnyat' ot pola
ne mogli.
   Vnezapno shkval'nyj ogon' prekratilsya.  Pauk zaputalsya v  kuche trupov,
kotoruyu  sam   i   sozdal.   Ego   mehanicheskie  konechnosti  byli  ploho
prisposobleny dlya preodoleniya takogo roda prepyatstvij.
   - Bezhim! - kriknul ya i chto bylo sil ponessya k central'nomu stroeniyu.
   Odnogo  bystrogo vzglyada na  nashego  presledovatelya bylo  dostatochno,
chtoby  opredelit'  dal'nejshee napravlenie dvizheniya  -  my  dvigalis'  po
pryamoj, prohodyashchej ot nego k zavetnoj celi.
   - Derzhites' linii mezhdu Paukom i stanciej i pribav'te hodu! - kriknul
ya  svoim sputnikam,  a  sam  streloj metnulsya k  "lachuzhke",  kak nazvala
stroenie Arlin,  no  tut  zhe  natknulsya na  rasplastannoe telo  parovogo
demona,  poskol'znulsya i  upal  -  oh  uzh  etot proklyatyj parovoj demon!
Serdce ushlo v pyatki.  No,  soobraziv,  chto k chemu, ya ponyal, chto sozdanie
etoj chertovoj hrenoviny eshche ne zaversheno.  Otlichno,  hot' na etot raz ne
pridetsya iz kozhi von lezt', chtoby pridumyvat' ocherednuyu lyutuyu kazn'!
   Ogromnyj monstr lezhal na  bryuhe,  utknuv bezobraznuyu rozhu v  pol.  Iz
spiny ego  torchali rakety.  Svist pul' nad  golovoj zastavil menya v  tot
moment sil'no napryach'sya -  para pryamyh popadanij v  neslabyj arsenal'chik
mogla vyzvat' detonaciyu boegolovok,  a  esli  oni  eshche  ne  ustanovleny,
dostatochno pryamogo popadaniya v baki s raketnym goryuchim, chtoby my dazhe ne
vzorvalis', a prosto isparilis'.
   - Vot uzh ne dumala,  chto tebya mozhno tak sil'no napugat'!  -  s座azvila
Arlin, pomogaya mne podnyat'sya.
   My  snova pripustilis' bezhat' k  central'nomu stroeniyu.  Kogda pozadi
ostalas' primerno tret' otkrytogo prostranstva,  na  menya nakatila volna
patologicheskogo, zhivotnogo, fizicheski oshchushchaemogo straha.
   V  golove  smeshalis'  samye  koshmarnye obrazy  Goji,  Bosha,  Patrika
Vudrafa:  krov'  zakapala s  potolka,  stala sochit'sya iz  sten,  nemnogo
poodal'  zabili  krovavye  fontany.  D'yavol'skij mozg  Pauka  kak  budto
oshchupyval vse zakoulki moego soznaniya,  chtoby najti v  nem samoe uyazvimoe
mesto.  Iz stoyavshego pered nami zdaniya,  uhmylyayas' i  pohlopyvaya sebya po
lyazhkam, vyshel otec i zakrichal:
   - Menya osypal milostyami verhovnyj vozhd' Kamehame-ha!  - a potom izdal
boevoj klich Tarzana.
   On snova unizil i oskorbil menya,  kak i dvadcat' let nazad,  kogda my
byli  v  muzee  na  Gavajyah i  stoyali pered  bol'shoj statuej velichajshego
gavajskogo pravitelya.  YA togda otshatnulsya ot nego, molya Boga lish' o tom,
chtoby nikto ne dogadalsya, chto on - moj otec. A on, kak nazlo, vse shel za
mnoj i prigovarival:
   - Videl,  chto ya sdelal?  A teper' smotri eshche raz!  I on povtoryal svoyu
durackuyu vyhodku snova  i  snova.  Nikogda v  zhizni  mne  ne  dovodilos'
perezhivat' takoj styd,  kak  v  tom  muzee.  Nam  ochen' povezlo,  chto my
vybralis' ottuda zhivymi.  No,  chert deri,  teper' dazhe on ne mog by menya
zastavit' ostanovit'sya na polputi k  central'nomu stroeniyu.  YA  pomchalsya
eshche bystree,  pytayas' osvobodit'sya ot d'yavol'skih char, kotorymi oputyval
soznanie proklyatyj Pauk.
   No on naslal drugoe navazhdenie: ya snova uvidel sebya v sude, prichem na
etot raz obvinyaemym stal ya  sam.  S rukava u menya sorvali nashivki imenno
tak,  kak eto pokazyvali v staryh fil'mah dvuhmernogo izobrazheniya, vrode
kak  zaklejmiv pozorom.  Potom  sorvali eshche  medal' za  metkuyu strel'bu,
drugie  ordenskie  planki  i,   samoe  glavnoe,   -   izobrazhenie  orla,
rasprostershego kryl'ya nad zemnym sharom i  pokazyvavshego vsem okruzhayushchim,
chto ya dejstvitel'no morskoj pehotinec.
   YA  szhal zuby i  skvoz' nakatyvayushchie slezy ne perestavaya tverdil,  chto
sam-to ya znayu,  chto ya -  morskoj pehotinec i ostanus' im, chto by so mnoj
ni sluchilos',  a esli dazhe i popytayus' ob etom zabyt', mne ne dast etogo
sdelat'  Arlin.   Nogi  prodolzhali  neustanno  dvigat'sya.   Odnomu  Bogu
izvestno,  kakie uzhasy Pauk  nasylal na  Arlin s  Ritchem;  ih  lica byli
blednymi kak polotno, mrachnymi, no reshitel'nymi.
   Kogda chudovishche ubedilos', chto ego chary na nas ne dejstvuyut, ono snova
vernulos' k bolee konkretnym meram -  opyat' otkrylo po nas ogon'. Odnako
emu  po-prezhnemu bylo  trudno perestupat' cherez  tela  mertvyh demonov i
odnovremenno vesti pricel'nuyu strel'bu,  a ostanavlivat'sya Pauk, vidimo,
ne  hotel.  |to  dalo  nam  vozmozhnost' vyigrat'  vremya  i,  dobezhav  do
central'nogo zdaniya,  spryatat'sya s protivopolozhnoj ego storony.  V konce
koncov nash presledovatel' tozhe vybralsya na otkrytoe prostranstvo, opersya
na  vse svoi chlenistye metallicheskie konechnosti,  podnyal pushku i  otkryl
strel'bu.  My  uslyshali,  kak  neskol'ko pul' razorvalis' sovsem ryadom s
nami; potom strel'ba vnezapno oborvalas' i vocarilas' strannaya tishina.
   - CHto sluchilos'? - sprosil Ritch.
   - Kak budto by pomeha voznikla, - otvetila Arlin.
   - Pauk ne strelyaet, potomu chto boitsya popast' v zdanie! - ponyal ya.
   U  menya  vozniklo oshchushchenie,  chto,  kogda  na  linii ognya  okazyvalas'
lachuzhka,  u  tvarej slovno kakaya-to cep' v mozgah razmykaetsya,  i oni ne
mogut prichinit' ej nikakogo vreda.
   Teper' v samyj raz pora bylo pridumyvat',  kak popast' vnutr'; odnako
pauchij razum snova opravdal svoe nazvanie -  mozgovitaya tvar' bystren'ko
probezhala vpered i  zanyala bolee udobnuyu poziciyu,  izmeniv ugol pricela.
My  zhe  prodolzhali dvigat'sya po suzhayushchejsya spirali ko vhodu v  stroenie,
pytayas' pri etom postoyanno nahodit'sya na linii ognya mezhdu nim i  Paukom.
Vernulos' oshchushchenie, kak budto my snova igraem v detskuyu igru, s toj lish'
raznicej, chto v nej legko byt' po-nastoyashchemu ubitym.
   Tut voznikla novaya problema.  Do etogo monstry blagorazumno derzhalis'
poodal',  teper' zhe ih privlek shum vozobnovivshejsya perestrelki.  V  nashu
storonu poleteli alye ognennye shary,  zelenye sgustki energii knyazej ada
i  sharovye molnii.  Ne otvetit' vzaimnost'yu v takih obstoyatel'stvah bylo
by prosto nevezhlivo. Starayas' ukryt'sya ot Pauka, my odnovremenno otkryli
ogon' po napadavshim monstram.
   - U  menya  ostalas'  tol'ko  odna  raketa!   -  kriknul  ya,  vypuskaya
predposlednij zaryad v minotavra.
   No vybrasyvat' ustanovku ya ne toropilsya v nadezhde na to,  chto ona eshche
prigoditsya.  Arlin,  navernoe,  dumala  inache,  polagaya,  chto  nenastnye
vremena skoro ostanutsya pozadi: rasstrelyav vse patrony svoego AB-10, ona
vykinula pistolet, dazhe ne vzglyanuv na nego, chtoby on ne meshal ej.
   Bill  Ritch vystrelil iz  "Sig-Kau" v  demona -  i,  k  moemu nemalomu
udivleniyu, ulozhil ego napoval.
   Nesmotrya na  gruznoe  teloslozhenie,  programmistu udavalos' derzhat'sya
ryadom s nami, hotya po hriplomu, nadryvnomu dyhaniyu bylo yasno, chto stoilo
eto emu nedeshevo. YA dazhe nachal opasat'sya, chto u nego sdast serdce, a nam
on oh kak byl nuzhen. Podobnye rassuzhdeniya diktovalis' otnyud' ne dushevnoj
cherstvost'yu ili egoisticheskimi soobrazheniyami -  edinstvennoe, chto sejchas
imelo znachenie, eto uspeshnoe zavershenie nashej missii.
   Gospodi,  neuzheli v  takoj moment ya  v sostoyanii ob etom dumat'?  Da,
skoree vsego,  tak.  |to Arlin obratila menya v  svoyu veru,  a  ya dazhe ne
zametil, kak ej eto udalos'. Esli ran'she moej edinstvennoj cel'yu bylo ee
osvobozhdenie, to teper' kak poslednij morskoj pehotinec ya hotel vyigrat'
poslednyuyu, reshitel'nuyu bitvu.
   Kogda  my,  nakonec,  dobralis' do  zapertoj  dveri,  ya  vybil  zamok
vystrelom iz novogo bol'shogo ruzh'ya. Odin iz besov, po vsej vidimosti, ne
odobril moego vandalizma,  potomu chto so vsej sily metnul ognennyj shar i
promahnulsya,  to est',  esli byt' tochnym,  ne popal v  menya.  Arlin tozhe
uspela uvernut'sya, no, vzglyanuv na Ritcha, ya ponyal, chto emu ot besovskogo
ognya dostalos' po pervoe chislo.
   Plamya  sil'no opalilo ego  lico,  i  on  otchayanno kashlyal,  prichem tak
sil'no,  chto ya ne na shutku ispugalsya. Priderzhivaya dver' spinoj, chtoby ne
zakrylas',  ya  prodolzhal strelyat' po  nastupavshej nechisti,  davaya  Arlin
vozmozhnost' vtashchit' Ritcha v zdanie.
   My, nakonec, dostigli zavetnoj celi! Komnata, v kotoroj my ochutilis',
byla  bitkom  nabita vsyakoj elektronikoj,  kabel'nymi zhgutami i  bankami
dannyh. Poka Arlin delala vse, chto v ee silah, chtoby pomoch' Ritchu - hot'
vozmozhnosti  ee  byli  ochen'  ogranichennymi,   -   ya  stoyal  na  strazhe,
otstrelivaya  bezumcev  demonov,  kotorye  osmelivalis'  priblizit'sya  na
dostatochno blizkoe rasstoyanie.  Strelyat' monstry,  estestvenno, boyalis'.
Mne  takoe polozhenie ochen' nravilos',  odnako tol'ko do  teh  por,  poka
ocherednoj bes ne metnul ognennyj shar,  kotoryj udarilsya o dvernoj kosyak,
chut' bylo ne ugodiv v menya.
   |to  byl  edinstvennyj raz  v  istorii Vselennoj,  kogda Pauk  i  vash
pokornyj sluga soshlis' vo mnenii.  Postupok besa sovsem ne ponravilsya ni
chudovishchnomu mozgu v banke na nozhkah, ni mne. Pauk otstoyal svoe mnenie na
dele,  proshiv oslushnika neskol'kimi ocheredyami, tak chto tot stal pohozh na
otbivnuyu kotletu.
   Bol'she nikto iz nechisti strelyat' ne otvazhivalsya.  Tem ne menee, kogda
ya okazyvalsya v pole zreniya d'yavol'skogo Pauka,  on snova i snova pytalsya
naslat' na menya gipnoticheskij uzhas -  edinstvennoe oruzhie, kotorym on ne
boyalsya vospol'zovat'sya v  slozhivshejsya situacii.  Mne  ego  dazhe  nemnogo
zhalko stalo.
   Hotya... zdes' ya, skoree vsego, preuvelichival.
   - Kak  tam u  Ritcha dela?  -  kriknul ya,  zaranee znaya otvet na  svoj
vopros.
   Arlin pechal'no pokachala golovoj.  S  kazhdoj minutoj Ritchu stanovilos'
vse huzhe i huzhe.  Bryzgi besovskoj slizi obozhgli emu ne tol'ko lico,  no
takzhe dyhatel'nye puti i  legkie,  i  oni bol'she ne mogli nasyshchat' krov'
kislorodom.
   YA byl sovershenno vybit iz kolei i ne znal,  chto delat'.  Vozmozhno,  v
bol'nice nashego tovarishcha eshche mogli by kak-to podlatat',  a u nas ne bylo
ni bintov, ni samyh elementarnyh boleutolyayushchih sredstv.
   Kozha na  lice Ritcha pokrasnela,  pokrylas' voldyryami i  v  neskol'kih
osobenno  sil'no  obgorevshih mestah  krovotochila.  Vot-vot  dolzhna  byla
nachat'sya agoniya...  Buduchi smekalistym malym,  Bill sam ponimal, chto ego
polozhenie beznadezhnoe.
   On umiral.
   Arlin,  prisloniv ego spinoj k stene,  chto-to tiho nasheptyvala emu na
uho.  Bill  kivnul,  i  etot  zhest  vyzval novyj zhestokij pristup kashlya.
Devushka vyterla emu  slezivshiesya glaza,  i  on  stal  videt'  dostatochno
horosho, chtoby nam pomoch'.
   Slabym golosom Ritch rasskazal o samyh glavnyh elementah oborudovaniya,
kotoroe nahodilos' v  komnate.  On vspomnil vse,  nad chem ego zastavlyali
zdes' rabotat' i chto nam sledovalo znat'.
   Arlin ostavila ego i podoshla ko mne.
   - Kak by ya hotela,  -  prosheptala ona, - chtoby imenno teper' poyavilsya
odin iz golubyh sharov.
   - Da, eto edinstvennoe, chto moglo by spasti Billa, - soglasilsya ya.
   - A  u  nas  dazhe samoj obychnoj aptechki net.  YA  vse  sdelala,  chtoby
oblegchit' ego stradaniya.
   YA vzglyanul ej pryamo v glaza i korotko otrezal:
   - On soobshchil o tom, chto nam nado znat'. Sejchas eto samoe vazhnoe.
   YA  oshchushchal sebya professionalom,  hotya na  samom dele nervnichal gorazdo
sil'nee, chem zhelal pokazat'.
   No Arlin byla tochno takim zhe professionalom,  kak i ya,  poetomu otvet
na moyu repliku posledoval nezamedlitel'no:
   - Ty poslednij udar po energeticheskomu priemniku nanesesh' ili ya?
   YA  zadumalsya,  komu  iz  nas  luchshe etim zanyat'sya,  no  Arlin prinyala
reshenie za menya:
   - Luchshe,  Flaj,  tebe eto  sdelat'.  Zdes' nuzhen dejstvitel'no metkij
strelok,  chtoby  derzhat' tvarej na  prilichnom rasstoyanii i  ne  dat'  im
napast' na nas.  A  s dvuh metrov,  ya dumayu,  v eti banki dannyh dazhe ty
popast' smozhesh',  kak schitaesh'?  |to zhe  ne  v  yabloko na golove Goforta
strelyat'!  -  Rot  pri  etom u  nee rasplylsya do  ushej -  hot' zavyazochki
prishej.
   Prishlos'  mne  prevratit'sya v  istrebitel'nuyu komandu,  sostoyavshuyu iz
odnogo  edinstvennogo cheloveka.  Podnyav  "NBR",  ya  gluboko  vzdohnul  i
prinyalsya vdrebezgi raznosit' sobrannuyu na  stancii kollekciyu elektronnyh
ustrojstv.  Vzryvnoj volnoj ot  pervogo vystrela menya  sbilo  s  nog.  YA
podnyalsya i  snova stal  strelyat' po  celyam,  kotorye ukazal Ritch v  etoj
masse  oborudovaniya.  Posle  chetvertogo  vystrela  ruzh'e  izdalo  legkij
shipyashche-svistyashchij  zvuk  i  rabotat'  naotrez  otkazalos'  -   razryadilsya
akkumulyator. YA zakonchil delo dyuzhinoj vystrelov iz drobovika.
   - Gospodi,  Flaj!  Pojdi syuda,  vzglyani-ka na etu kartinu, - kriknula
mne Arlin.
   YA podoshel.  Menya vse eshche tryaslo, kak v lihoradke, v ushah zvenelo, kak
posle rozhdestvenskogo fejerverka.  Vot uzh i vpryam' bylo chemu udivlyat'sya:
monstry besporyadochno hodili krugami i strelyali vo vse,  chto dvigalos', -
to est' drug v druga.
   Proklyatyj  Pauk,  kazalos',  prodolzhal lish'  chastichno  kontrolirovat'
polozhenie.  On vystrelil po neskol'kim knyaz'yam ada, uverennyj v tom, chto
iz  vseh ego  podchinennyh imenno oni predstavlyayut dlya nego samuyu bol'shuyu
opasnost' v  tom  sluchae,  esli  on  okazhetsya  ne  v  sostoyanii otdavat'
prikazy.
   Rasprava nad minotavrami,  ustroennaya bossom,  estestvenno, privlekla
vnimanie ostal'nyh monstrov, kotorye tut zhe stali vystrelami otvechat' na
vystrely.  My ne yavlyalis' uchastnikami perestrelki i v polnoj mere smogli
ispol'zovat' preimushchestva zritelej voshititel'nogo spektaklya.
   CHerez pyatnadcat' minut ot  d'yavol'skogo sborishcha ostalsya odin monstr -
tochnee  govorya,  tol'ko odin  monstr eshche  byl  v  sostoyanii derzhat'sya na
nogah.  Pauku teper' nekomu bylo  otdavat' prikazy,  krome sebya  samogo.
Odnako,   pomimo  togo,  chto  on  uzhe  ne  mog  rasschityvat'  na  pomoshch'
podchinennyh demonov, pered nim vstala i drugaya problema: on izrashodoval
boepripasy dlya svoih pushek i, chtoby razdelat'sya s nami, zaryadov ne imel.
   - Ritch,  -  spokojno i ochen' otchetlivo proiznesla Arlin,  -  vash plan
srabotal prosto zamechatel'no.
   Uveren,  Bill  Ritch  v  polnoj  mere  ocenil  by  voshishchenie Arlin  i
prozvuchavshuyu v ee slovah pohvalu, esli by tol'ko byl zhiv.
   Tomu  proklyatomu,  tupomu  besu  s  klykami,  kotoryj ugodil  v  nego
ognennym sharom,  vse-taki udalos' vyvesti nashego druga iz stroya. YA dolgo
vglyadyvalsya v ugasshee lico Billa Ritcha,  uznika demonov, perezhivshego vse
pytki,  kotorym oni  ego podvergli,  nashego boevogo tovarishcha,  cheloveka,
davshego  nam  real'nuyu vozmozhnost' oderzhat' pobedu  nad  prishel'cami.  YA
smotrel na  ego mertvoe telo,  kotoroe eshche sovsem nedavno bylo zhivym,  i
vnutri u menya chto-to szhimalos'.
   - Gospodi, kak zhe ya ustal ot etoj zavaruhi! - prostonal ya. Potom snyal
s plecha lyubimuyu raketnuyu ustanovku i otdal ee svoej luchshej podruge.
   - Poglyadyvaj  na  menya  pochashche,   snajper.   A   kak  i   kogda  etim
pol'zovat'sya,  ty  teper' znaesh' ne  huzhe  menya...  tol'ko,  pozhalujsta,
bol'she ne promazh'.
   - Esli najdesh' zdes' yabloko, Flinn Taggart, mozhesh' postavit' ego sebe
na temechko, i - bud' uveren - ya ne promahnus'.
   Perezaryadiv drobovik,  chtoby otvlekat' vnimanie chudovishcha,  ya spokojno
napravilsya k samomu otvratitel'nomu iz prishel'cev.
   - Nu chto,  nasekomoe!  - kriknul ya emu. - Slushaj vnimatel'no, kogda k
tebe chelovek obrashchaetsya!
   Kupol s  mozgom povernulsya svoej merzkoj rozhej ko mne,  i  nashi glaza
vstretilis'.  CHerez  sekundu v  golove  voznikli samye  zhutkie obrazy iz
vseh,  kotorye Pauk na  menya nasylal:  ya  uvidel ob座atuyu plamenem Zemlyu,
goryashchie zdaniya i posevy,  okeany trupov. YA uvidel monstrov, kotorye byli
sovsem  nepohozhi  na  izvestnyh  nam  prishel'cev,  -  nastoyashchih demonov,
sostoyavshih na lyuciferovoj sluzhbe, shagavshih po goram mertvoj chelovecheskoj
ploti  i  moryam  krovi,  peremeshannoj s  mochoj.  Oni  hohotali,  raduyas'
oderzhannoj nad chelovechestvom pobede.
   Nikogda v zhizni ya ne videl nichego bolee strashnogo -  rod chelovecheskij
pod  zheleznoj  pyatoj  inoplanetnyh zavoevatelej.  SHei  lyudej  ohvatyvali
zheleznye oshejniki,  ruki  i  nogi  skovali tyazhelye cepi.  Byli sredi nih
predateli  i  izmenniki  iz  chisla  predstavitelej samyh  raznyh  ras  i
narodov,  kotorye poshli  na  sdelku s  vragom i  cenoj  krovi  sobrat'ev
vykupili svoi zhalkie zhizni.
   Pered  moim  myslennym vzorom  proneslos' i  truslivoe,  "vishistskoe"
novoe pravitel'stvo Zemli.
   YA izdali uvidel neskonchaemye kolonny vyshagivavshih na parade ogromnyh,
otvratitel'nogo vida demonov.  Oni zapolnyali vsyu Zemlyu ot  kraya do kraya,
ot odnogo okeana do drugogo.
   CHem dol'she ya vsmatrivalsya v eti poistine uzhasayushchie kartiny, tem bolee
otchetlivo    ponimal,     chto     videniya     ne     yavlyayutsya    plodami
izvrashchenno-boleznennogo voobrazheniya,  vyrashchennymi v moem podsoznanii,  -
pochemu-to vo mne krepla otchetlivaya uverennost',  chto vse eto proishodilo
na samom dele.
   Pauk dal mne vozmozhnost' uvidet' budushchee. YA naklonilsya i plyunul pryamo
na kupol, v kotorom byl zatochen gnusnyj mozg d'yavol'skogo sozdaniya.
   - Pomnish' togo besa,  cherez kotorogo ty  pytalsya govorit' so  mnoj na
Fobose? Poganaya tvar' pytalas' ubedit' menya sdat'sya na tvoyu milost'. Tak
vot moj otvet, chlenistonogoe nasekomoe!
   YA podnyal ruzh'e, tshchatel'no pricelilsya i vystrelil v prozrachnuyu sferu -
raz,  drugoj,  tretij...  Ostanovilsya ya  tol'ko posle vos'mogo vystrela,
potomu chto konchilis' boepripasy,  a Pauk,  razvernuvshijsya k tomu vremeni
ko    mne    vsem    korpusom,    uzhe    pochti    zakonchil   perezaryadku
tridcatimillimetrovogo skorostrel'nogo pulemeta.
   Petlyaya iz  storony v  storonu,  kak  zayac,  ya  bezhal  mezhdu trupami v
poiskah togo edinstvennogo tela, kotoroe menya osobenno interesovalo. |to
telo bylo ne mertvym,  a eshche ne rodivshimsya, kak skazali by vospityvavshie
menya monahini,  hotya sovershenno ne v  tom smysle,  kotoryj ya vkladyval v
eto ponyatie v okruzhavshej menya poistine adskoj obstanovke.
   YA  iskal  eshche  ne  sobrannogo do  konca parovogo demona,  kotoryj mog
okazat' mne uslugu.
   Pauk  pripustilsya vdogonku.  Nado otdat' emu  dolzhnoe -  na  otkrytom
prostranstve on  peredvigalsya ochen'  neploho,  neizmerimo  bystree,  chem
obychnoe  dvunogoe  sushchestvo  vrode  menya.  No  my-to  bezhali  po  sil'no
peresechennoj mestnosti - ya pozabotilsya o tom, chtoby vybrat' imenno takoj
marshrut,  kotoryj ne  ochen'  oblegchal by  emu  pogonyu za  vashim pokornym
slugoj.  YA pereprygival s odnogo trupa na drugoj,  kak |liza po plavuchim
l'dinam, i naproch' vybitaya iz kolei paukoobraznaya tvar' s tupymi mozgami
stala bessmyslenno palit' po trupam, chtoby raschistit' sebe put'.
   Rasstoyanie mezhdu nami  prodolzhalo sohranyat'sya prilichnoe,  i,  kogda ya
spryatalsya za  odno iz tel,  nedorazvityj nedoumok menya poprostu poteryal!
Otlichno!  On,  navernoe,  ot polnogo obaldeniya rasschityval na to,  chto ya
sebe  rozhok ohotnichij kuplyu,  chtoby privlech' ego  vnimanie.  Prignuvshis'
ponizhe k  polu,  chtoby ne  slovit' durikom shal'nuyu pulyu,  ya  perezaryadil
ruzh'e,  potom rezko vstal i vydal Pauku po kupolu eshche neskol'ko zaryadov.
On menya zasek i dazhe vzvizgnul ot radosti - prichem zvuk byl takoj, budto
ego  i  vpravdu izdavalo nasekomoe,  tol'ko prozvuchal on  v  million raz
sil'nee,   -   a   potom  stal  polivat'  okruzhavshee  menya  prostranstvo
avtomatnymi ocheredyami.
   Sleduyushchuyu stometrovku ya  probezhal tak,  chto navernyaka ustanovil novyj
mirovoj rekord  na  etoj  distancii.  Streloj pronesshis' po  vozduhu,  ya
graciozno,  kak lebed',  nyrnul pod trup blizhajshego monstra i,  neudachno
perekuvyrnuvshis', vyvihnul plecho.
   Zatem ya vypryamilsya, vskinul ruzh'e i vypustil v Pauka poslednij zaryad.
Otvetom na  moj  skromnyj vystrel stal  ocherednoj grad  krupnokalibernyh
pul'  "Vulkana",  kotorye v  kloch'ya rvali  metallicheskuyu obshivku eshche  ne
rozhdennogo parovogo demona,  kak puli AB-10 kroshili by gips. Telo demona
pokrylos' dyrkami ot pyatok do golovy.
   Takie  zhe  rvanye dyry  poyavilis' i  na  korpusah raket,  votknutyh v
gnezda na spine monstra.
   YA  do  boli  szhal  zuby.  Nastupil moment istiny.  Esli  na  nih  uzhe
ustanovleny boegolovki, dumayu, mne libo predstoyalo vstretit'sya v rajskih
kushchah s razlyubeznymi monahinyami, libo... libo naveki ostat'sya tam, gde ya
nahodilsya teper' - to est' v adu.
   CHerez pyatnadcat' sekund, kogda d'yavol vypustil eshche 750 pul', vnezapno
vocarilas' davyashchaya,  gnetushchaya tishina, kotoraya vernula menya k nastoyashchemu.
V ushah stoyal gudyashchij zvon,  serdce, kazalos', hotelo vyskochit' iz grudi,
golova kruzhilas'.  No  Pauk bol'she ne strelyal -  on hotel ponyat',  kakoj
ushcherb nanes parovomu demonu svoimi pulyami.
   YA ne sobiralsya vysovyvat'sya iz ukrytiya,  da i zachem?  Dostatochno bylo
zakryt' glaza i gluboko vtyanut' vozduh, chtoby ponyat', chto proizoshlo.
   Est' odin zapah,  kotoryj bol'shinstvu lyudej ne  znakom,  no tot,  kto
hot' raz ego vdyhal,  ne smozhet zabyt' ob etom uzhe nikogda. Kazhdyj, komu
dovodilos'  okolachivat'sya nedaleko  ot  lagerya  morskih  pehotincev  ili
voenno-morskoj bazy,  konechno zhe,  v  moment uznaet ego.  I  letchikam on
otlichno izvesten,  potomu chto  bez  nego  ne  obhoditsya ni  odin voennyj
aerodrom.  |to  edkij  zapah  topliva  RT-9  dlya  reaktivnyh dvigatelej,
kotoroe, ne vedaya pregrad, zabivaetsya v nos i ottuda dobiraetsya pryamikom
do samogo mozga.  Predstav'te sebe na minutochku von', kotoraya ishodit ot
smesi nashatyrnogo spirta,  formal'degida i toj dryani,  kotoruyu vypuskaet
skuns,  kogda  hochet  napugat' vraga,  peremeshannyh vmeste  v  solodovom
napitke.
   Net,   oshibki  byt'  ne  moglo...   Desyatki  gallonov  etoj  vonyuchej,
legkovosplamenyayushchejsya gadosti rasteklis' vokrug parovogo demona.  Brosiv
vzglyad sebe pod  nogi,  ya  uvidel,  chto goryuchee uzhe dostiglo podoshv moih
botinok i proedaet ih posil'nee, chem zelenaya zhizha toksichnyh othodov.
   Tem  vremenem  isterzannye barabannye pereponki pytalis'  donesti  do
mozga srochnuyu vest',  protalkivaya svoyu informaciyu skvoz' zvon, do otkaza
napolnyavshij cherepnuyu korobku,  i  gulkie udary  serdca:  oni  soobshchali o
priblizhenii pauch'ih  lap,  nesshih  d'yavol'skij mozg  posmotret'  na  tot
kavardak, kotoryj sotvoril ego obladatel'.
   YA medlenno popyatilsya, sognuvshis' v tri pogibeli, tak, chtoby golova ne
osobenno vysovyvalas' nad telom parovogo demona.  Kogda Pauk priblizilsya
vplotnuyu, pryatat'sya stalo negde.
   Pauk snova vzvizgnul,  no teper' uzhe ne ot radosti,  a  ot yarosti,  i
vystrelil eshche raz.
   Pri etom on poskol'znulsya v luzhe raketnogo goryuchego,  vonyavshego zdes'
po  ego  milosti.  On  popytalsya vstat',  no  snova ostupilsya i,  kak na
kon'kah,   zaskol'zil  po  maslyanistoj  zhidkosti.  RT-9  stekalo  s  ego
okruglogo  bryuha,  zalivalo  nogi  i  dazhe  verhushku  prozrachnogo kupola
zabryzgalo.  Samoe vremya popast' v eto yablochko, A.S.! YA rezko otskochil i
sudorozhno zamahal rukami,  povernuvshis' v  storonu lachuzhki.  Arlin ya  ne
videl, poetomu, ukazyvaya na Pauka, chto bylo mochi zaoral:
   - Nu,  davaj zhe,  dura chertova,  strelyaj v  nego skoree,  a to pozdno
budet!
   Moya  podruga,  konechno,  ne  mogla menya slyshat' s  takogo rasstoyaniya.
Inache ya by nikogda v zhizni ne osmelilsya proiznesti eti slova.
   V  chernom  dvernom  proeme  predpolagaemoj  stancii  nakonec  rascvel
malen'kij  krasnyj  buton,   bystro  prevrativshijsya  v   ognennyj  hvost
poslednej rakety,  kotoraya u nas ostavalas'.  YA nichkom brosilsya na pol i
zakryl golovu rukami, sudorozhno soobrazhaya, ne vyvozilsya li sam nenarokom
v raketnom toplive...
   V  golove po-prezhnemu stoyal  takoj sil'nyj zvon,  chto  zvuk  vzryva ya
rasslyshal kak by izdali,  slovno v ushah torchali vatnye tampony. Vzryvnaya
volna travmirovala vyvihnutoe plecho.  Prolezhav eshche kakoe-to  mgnovenie s
zakrytymi glazami i  rukami,  prikryvavshimi golovu,  ya  vse zhe otvazhilsya
razomknut' veki.
   Proklyatyj Pauk  pronzitel'no vizzhal i  vsemi  svoimi zheleznymi lapami
kolotil ob pol,  pytayas' sbit' yazyki yarkogo, belogo plameni, kak odin iz
teh monahov Vimsa,  kotoryj v  znak protesta protiv vojny v  Kefiristane
oblil sebya benzinom i zazhivo sgorel.
   YA  sledil za krasochnym zrelishchem v techenie neskol'kih minut,  osobenno
ne vysovyvayas', poka pauch'i boepripasy ne vzorvalis' i ne razletelis' po
storonam.  To,  chto  ostalos'  ot  grandioznoj  mehanichesko-organicheskoj
konstrukcii, eshche s polminuty korchilos' v smertel'nom tance, potom zharkoe
plamya rastopilo prozrachnuyu obolochku d'yavol'skogo inoplanetnogo Razuma, i
v  schitannye sekundy mozg velichinoj s  gruzovik prevratilsya v  nebol'shuyu
kuchku zoly. Metallicheskie chasti, podderzhivavshie eto vmestilishche koshmarov,
eshche kakoe-to vremya dergalis' sami po sebe,  no skoro i  oni stali grudoj
bezzhiznennogo  metalloloma  ryadom   s   trupami  drugih   monstrov.   Ot
paukoobraznogo povelitelya demonov ostalos' lish' dymivsheesya pepelishche...
   - To-to vot, tvari poganye, privykajte tak podyhat', - bormotal ya, ne
slysha zvukov sobstvennogo golosa. - Schitajte eto repeticiej spektaklya, v
kotorom vseh vas skoro otpravyat v lyubeznyj vashemu serdcu zagrobnyj mir.
   Do moego plecha - moego levogo plecha - dotronulas' ruka.
   - Net!  -  kriknul ya  i  tut zhe  vzvyl ot boli,  potomu chto Arlin bez
vsyakoj zadnej mysli druzheski hlopnula imenno po vyvihnutomu plechu.
   - Oh, Flaj, prosti, pozhalujsta!
   YA  s  trudom  razbiral proiznosimye eyu  slova,  kotorye donosilis' do
moego sluha,  budto iz dinamika,  ustanovlennogo v protivopolozhnom konce
pomeshcheniya.
   Potom ya perekatilsya na spinu, rugayas', kak p'yanyj izvozchik.
   - Nado zhe,  eko tebya ugorazdilo! - podivilas' Arlin. - Ponyatno, v chem
delo.  Nu,  nichego,  paren',  poterpi nemnogo.  Sejchas tebe stanet ochen'
bol'no, no cherez minutu spasibo skazhesh'.
   Vy ne poverite - ona shvatila menya za ruku, dernula i vstavila sustav
na mesto!
   Ot dikoj boli iz glaz posypalis' iskry, i ya vyrubilsya.
   Pridya  cherez  neskol'ko sekund v  soznanie,  ya  snova prinyalsya gryazno
branit'sya,  vybiraya sootvetstvuyushchie terminy v alfavitnom poryadke,  chtoby
ne   propustit'  ni  odnogo.   Kogda  epitety  issyakli,   ya   pereshel  k
bogohul'stvam.  Togda podruga prervala fontan moego krasnorechiya, zatknuv
mne past' bol'shim, mokrym kablukom sobstvennogo formennogo botinka.
   Potom ona pomogla mne sest'.  K etomu vremeni sluh stal vozvrashchat'sya,
i ya uzhe dostatochno yavstvenno mog razobrat' ee slova.
   - Zrelishche, Flaj, bylo prosto voshititel'noe. YA tak dumayu, my vse-taki
pobedili.  Uverena,  chto  Ritchu  spektakl'  tozhe  dostavil  by  ogromnoe
udovol'stvie.
   YA  vse eshche slyshal gul raboty silovyh ustanovok.  I  svet pochemu-to ne
gas. CHto-to zdes' bylo ne to.
   - Mne  by  ne  hotelos',  chtob  ty  menya nepravil'no ponyal,  -  snova
zagovorila Arlin,  udivlenno oglyadyvayas' po storonam, - no ob座asni, Flaj
Taggart, pochemu do sih por gorit svet?
   - YA otlichno tebya ponimayu,  A.S.  My s toboj ne uspokoimsya do teh por,
poka ne okocheneem v besprosvetnoj t'me otkrytogo kosmosa...
   - I ne zadohnemsya v bezvozdushnom prostranstve.
   - Poluchaetsya,   v   chem-to  plan  Billa  Ritcha  ne  srabotal?   Arlin
pogruzilas' v razdum'ya.
   - Dumayu,  chto lachuzhka vse-taki ne  byla energeticheskim priemnikom,  -
cherez  kakoe-to  vremya  proiznesla  ona.   -   Skoree  vsego  s  pomoshch'yu
ustanovlennogo tam oborudovaniya Pauk upravlyal ostal'nymi monstrami.
   - To  est'  ty  hochesh' skazat',  chto  teper' ostavshiesya na  Dejmose i
Fobose monstry pereb'yut drug druga, kak te, kotorye uzhe sdelali eto? - YA
ne mog sderzhat' ulybku. Ochen' uzh mne imponirovala eta mysl'.
   - Ne   dumayu,   chto   teper'  dazhe  Pauk  byl  by   v   sostoyanii  ih
prokontrolirovat',  -  zametila Arlin.  -  Slishkom  uzh  oni  perepolneny
nenavist'yu.
   YA vspomnil raspyatyh knyazej ada,  potom Billa, po-duracki pogibshego ot
sluchajnogo ognennogo shara,  kotoryj metnul v menya bes. Kak zhal', chto ego
bol'she net s nami!
   Vse, Flaj, hvatit prichitat', voz'mi sebya v ruki.
   My  snova  zashli  v  nebol'shoe stroenie,  bitkom  nabitoe oskolkami i
oblomkami  elektronnogo oborudovaniya,  i  ya  nakryl  telo  Ritcha  kuskom
brezenta.  My vynesli ego iz komnaty i polozhili na to mesto, kotoroe emu
podobalo zanimat',  -  tuda,  gde po ego planu nami byla oderzhana pobeda
nad monstrami.
   - Teper' vse v  poryadke,  -  skazal ya.  -  Dumayu,  pora vybirat'sya na
poverhnost'. Mozhet byt', my tam smozhem pridumat', kak dobrat'sya do Marsa
ili, po krajnej mere, ponyat', gde my, chert voz'mi, nahodimsya.
   - Sledi za yazykom,  Flaj,  -  s  ser'eznym vidom oborvala menya Arlin.
Interesno,  chto  eto  na  nee  vdrug nashlo?  Ili  ona v  monahini reshila
podat'sya?
   Kogda my podnimalis', perehodya s odnogo urovnya na drugoj, nam povsyudu
vstrechalis' sotni,  a  potom i tysyachi mertvyh prishel'cev-monstrov.  Bylo
takoe  oshchushchenie,  chto  v  nedrah bazy  na  sovest' porabotali sotrudniki
mezhgalakticheskoj kompanii po dezinfekcii i ochistke pomeshchenij ot demonov.
   V zhivyh ostavalos' sovsem nemnogo chudovishch,  prichem oni, bednyagi, byli
nastol'ko ne  v  sebe,  chto ih  dazhe len' bylo ubivat'.  No  my s  Arlin
vse-taki zastavlyali sebya s nimi razdelyvat'sya.
   Vyjdya na poverhnost',  my uvideli,  chto kupol, okruzhavshij Dejmos, dal
treshchinu, cherez kotoruyu, vihryas' v potokah nebol'shogo uragana, v otkrytoe
kosmicheskoe prostranstvo s shipeniem vyhodit vozduh. Nam, konechno, v svoe
vremya ob座asnyali osnovnye principy vyzhivaniya v  kosmose.  Ves' vozduh mog
ischeznut' tol'ko  cherez  neskol'ko dnej,  a  na  takoj  dolgij  srok  my
zaderzhivat'sya na marsianskom sputnike ne sobiralis'.
   YA zaglyanul v treshchinu -  i obomlel, u menya dazhe dyhanie perehvatilo. YA
perestal morgat', i v glazah zashchipalo.
   V  tom  meste,  gde  ran'she  nad  nashimi golovami visel  krasnovatyj,
pustynnyj    shar    Marsa,    teper'    nahodilas'    drugaya    planeta.
Zelenovato-golubye  ochertaniya  ee  materikov i  okeanov,  belye  barashki
oblakov,  skryvavshie shest'  milliardov nashih  sobrat'ev,  byli  do  boli
znakomy.
   My  vyshli  iz  giperprostranstvennogo tunnelya.  Arlin priblizilas' ko
mne,  i  my vmeste stali smotret' na otkryvshuyusya vzoru kartinu v nadezhde
na to, chto videnie ne yavlyaetsya gallyucinaciej. CHerez kakoe-to vremya Arlin
proiznesla:
   - Mne kazhetsya, chto teper' my mnogoe znaem o planah vtorzheniya.
   Glyadya skvoz' tresnuvshij kupol na Zemlyu,  zelenovato golubevshuyu v nebe
Dejmosa,  ya oshchushchal strannoe chuvstvo diskomforta - kak budto ya razdvoilsya
i  stoyal ryadom s  samim soboj.  YA otchayanno zamotal golovoj,  slovno menya
bila  lihoradka,  i  uhvatilsya rukami  za  formu  -  tochnee  govorya,  za
formennuyu odezhdu lejtenanta Vimsa.
   - Nu,  chto zh, - nereshitel'no nachal ya, - po krajnej mere, my uspeli ih
ostanovit'.
   - Ty v etom uveren?  - Arlin vytyanula ruku v storonu rodnoj planety s
takim vidom, budto hotela ee prilaskat'.
   Tam vdali,  za tresnuvshim kupolom,  za skvoznoj chernotoj kosmosa,  na
poverhnosti okutannyh  prozrachnoj  dymkoj  kontinentov,  v  teh  mestah,
kotorye ne byli zakryty ot nashego vzglyada pennoj beliznoj oblakov, vremya
ot  vremeni mel'kali yarkie bliki,  ochen' pohozhie na  yadernye vzryvy.  My
mogli razglyadet' i koe-chto drugoe, gorazdo bolee strashnoe.
   - Gospodi,  -  skazala Arlin,  -  oni  uzhe osushchestvili svoi koshmarnye
zamysly.  -  Nadezhda,  tol'ko  chto  zvuchavshaya v  ee  golose,  isparilas'
bystree, chem vozduh, prosachivavshijsya v treshchinu kupola.
   Kosnuvshis' rukoj plecha devushki, ya skazal:
   - Podozhdi gorevat', Arlin, eshche ne vecher! My uzhe na dele dokazali, chto
mozhem s  nimi spravit'sya,  i  ni za chto ne dopustim,  chtoby oni oderzhali
verh nad lyud'mi.
   No  u  nas ne bylo ni kosmicheskogo korablya,  ni radioperedatchika,  ni
dazhe obychnogo dlinnogo kanata. Na rasstoyanii okolo chetyrehsot kilometrov
my byli prikovany k orbite,  po kotoroj Dejmos vrashchalsya vokrug Zemli,  a
sama ona zavisla nad nashimi golovami, kak samyj bol'shoj vozdushnyj shar iz
vseh, v kotorye nam dovodilos' kogda-nibud' igrat'.
   YA krepko somknul glaza,  potom raskryl ih.  Kak sdelat' to,  chto,  na
pervyj vzglyad,  kazalos' nevozmozhnym?  Kak sprygnut' na  Zemlyu s  vysoty
chetyrehsot kilometrov, sniziv pri etom orbital'nuyu skorost'?
   My dolgo molchali, ne znaya chto skazat' drug drugu, i smotreli na belye
vspyshki,  vremya ot vremeni poyavlyavshiesya to v severnom polusharii,  to nad
zharkim, golubym prostranstvom okeanov, to nad prohladnoj zelen'yu holmov.
   Vnezapno u Arlin perehvatilo dyhanie, glaza shiroko raskrylis'.
   - Slushaj, Flaj, mne kazhetsya, ya nashla!
   - CHto?
   - YA znayu, kak eto sdelat'!
   - Da chto imenno sdelat', chert deri?
   Guby  Arlin  bezzvuchno shevelilis',  kak  budto ona  chto-to  pro  sebya
podschityvala. Potom ee rot rastyanulsya v shirokoj ulybke.
   - Flaj, ya znayu, kak nam spustit'sya na Zemlyu!



   *1 - Ot fox (angl.) - lisa.
   *2  -  Igra  slov:  prozvishche Flaj  (Fly)  obrazovano ot  imeni  Flinn
(Flynn). Odno iz znachenij "fly" (angl.) - "shirinka".
   *3 - Semper fidelis (lat.) - vsegda hranyashchie vernost'.
   *4  -   Missi (missy,  angl.)  -  prenebrezhitel'naya forma obrashcheniya k
devushkam, obrazovannaya ot "miss" (miss).
   *5 - Gofort (Goforth - angl.) - "idti vpered".
   *6  -  Slovo "miss" imeet neskol'ko znachenij,  v  tom chisle "mazat'",
"promahivat'sya",  "ne popadat' v cel'".  Poetomu obrashchenie "missi" mozhno
perevesti kak "mazila".
   *7 - Slovo "fly" imeet takzhe znachenie "muha", "polet", "letat'"



   OCR&SpellCheck: The Stainless Steel Cat (steel_cat@pochtamt.ru)

Last-modified: Tue, 24 Sep 2002 15:30:40 GMT
Ocenite etot tekst: