Ocenite etot tekst:


---------------------------------------------------------------
    © Copyright I.Stepin, S.Martynchik
    Oficial'naya stranica Maksima Fraya http://www.frei.ru
    Original etogo fajla nahoditsya v biblioteke "Artefakt":
    http://artefact.cns.ru/library/
---------------------------------------------------------------



     1. BELYE KAMNI HARUMBY
     2. LABIRINT M沐INA
     3. TIHIJ GOROD
     |PILOG



     1. BELYE KAMNI HARUMBY


     U sera Dzhuffina  Halli,  bezuprechnogo  prakticheski  vo vseh  otnosheniyah
dzhentl'mena, imeetsya odna-edinstvennaya skvernaya  privychka, kakovoj, vprochem,
sovershenno  dostatochno,  chtoby   svesti  v  mogilu   cheloveka,  vynuzhdennogo
ezhednevno imet' s nim delo: shef prosto obozhaet budit' horoshih lyudej v  samoe
nepodhodyashchee  vremya.  Greshnye  Magistry,  inogda  ya  nachinayu  pochti iskrenne
sozhalet' o  tom, chto my  s nim  ne  prozhivaem gde-nibud' na  territorii moej
"istoricheskoj rodiny", v ne slishkom uyutnom, no zato prostom i ponyatnom mire,
gde despoticheskij nachal'nik, vozzhelavshij siloj izvlech' svoego zamestitelya iz
sladkoj  t'my  snovidenij,  vynuzhden  ispol'zovat'  primitivnye  tehnicheskie
sredstva svyazi  tipa telefona, pejdzhera  ili,  na hudoj  konec,  posyl'nogo,
kotoromu  poruchaetsya   zhalobno  myaukat'  pod  dver'yu  neschastnoj  zhertvy  do
pobednogo  konca. Telefon mozhno otklyuchit'  i vybrosit'  v  okno, pejdzher  --
rastoptat',  a  potom  utopit'  v unitaze, okna  nagluho zakryt', ustanovit'
bronirovannuyu  vhodnuyu dver' i obit' ee vojlokom (inogda luchshe pereborshchit' s
predostorozhnostyami).  Potom  sleduet  zabotlivo  oblozhit'  svoi  chutkie  ushi
podushkami, i pust' togda hot' odin gad poprobuet do tebya dobrat'sya!
     No menya  ugorazdilo  nadolgo zastryat' v Mire, gde sushchestvuet Bezmolvnaya
rech'.  Podi  skrojsya ot  neugomonnogo  shefa, kogda  ego pechal'no  znamenitoe
"davaj, davaj  prosypajsya!" razdaetsya ne  v telefonnoj trubke, kakovuyu nikto
ne sobiraetsya podnimat', a v  tvoem sobstvennom soznanii, ot kotorogo nikuda
ne denesh'sya.
     Vo  vsyakom sluchae, skol'ko raz ya  proboval ignorirovat' ego nastojchivyj
zov -- bezrezul'tatno!  Inogda  ya nachinayu vser'ez podumyvat' o  tom, chto mne
sledovalo  by  obzavestis'  uyutnoj  spal'nej  v  kakom-nibud'  inom  Mire  i
zakanchivat'  kazhdyj rabochij  den' pospeshnym nizverzheniem  v Humgat, --  esli
razobrat'sya,  eto  nichem  ne huzhe netoroplivoj progulki  po  predrassvetnomu
gorodu. Zrya ya, chto li, tak dolgo uchilsya  puteshestvovat' mezhdu Mirami?  Davno
pora nachinat' primenyat' sie tainstvennoe magicheskoe iskusstvo v prakticheskih
celyah!
     Na  sej raz zlodej Dzhuffin umudrilsya  razbudit' menya  rovno  cherez  chas
posle togo, kak ya nakonec-to  zakryl glaza. No moi  zhalkie popytki ob座asnit'
shefu, chto stol' omerzitel'no ya ne chuvstvoval sebya dazhe srazu posle togo, kak
umer, ne proizveli na nego nikakogo vpechatleniya.
     "A bal'zam  Kahara tebe na chto? -- nevozmutimo  sprosil  on.  --  Celye
pokoleniya mogushchestvennyh charodeev v  techenie dolgih  tysyacheletij  ne  shchadili
usilij,  sberegaya i sovershenstvuya  recept etogo  bodryashchego  zel'ya. Dolzhen zhe
hot'  kto-to  primenyat' ego po  naznacheniyu!  Tak  chto  davaj  ispolnyaj  svoyu
istoricheskuyu missiyu, a  potom podnimajsya i  priezzhaj ko mne  domoj.  I uchti:
esli cherez chas tebya ne budet, ya nachnu rydat' v golos".
     "Uzhas kakoj!  --  vyalo otkliknulsya ya.  --  Tak chto,  ya dolzhen  priehat'
imenno k vam domoj, a ne v Upravlenie? YA ne oslyshalsya?"
     "Ty  ne  oslyshalsya",-  lakonichno  podtverdil Dzhuffin i umolk.  Ono i  k
luchshemu: bashka u menya gudela kak cerkovnyj kolokol posle vecherinki besputnyh
popov-rasstrig,  reshivshih   kak  sleduet  otprazdnovat'  Hellouin.  CHto  mne
dejstvitel'no  trebovalos' -- tak  eto opustit'  golovu na podushku i pospat'
eshche  chasov  sem',  no  ya  byl  vynuzhden  ogranichit'sya glotkom  toniziruyushchego
bal'zama. Hvala Magistram, eto prosten'koe  chudo -- vsego-to vos'maya stupen'
CHernoj magii!  -- po-prezhnemu imeet nekotoruyu vlast' nad moim  zamordovannym
vsyacheskimi chudesami organizmom. Vo vsyakom sluchae, umyvat'sya ya otpravilsya uzhe
v dobrom  zdravii. YA nastol'ko prishel v  poryadok, chto dazhe  nachal  ponemnogu
terzat'sya  lyubopytstvom. Teper'  povedenie  Dzhuffina pokazalos'  mne  ves'ma
strannym. Nu,  polozhim,  tot fakt,  chto shef razbudil  menya  vsego cherez paru
chasov  posle  togo,  kak my  rasstalis' v ego kabinete, byl,  uvy, vpolne  v
poryadke veshchej. YA  -- takoe special'noe  poleznoe zhivoe sushchestvo, nad kotorym
mozhno  vslast' poizmyvat'sya, kogda pod rukoj net kakoj-nibud' drugoj zhertvy,
a  zlodejskaya dusha gospodina Pochtennejshego  Nachal'nika trebuet svoego...  No
kakogo cherta on zhdet menya doma? Do sih por nash kabinet v Dome u Mosta vpolne
podhodil dlya  delovyh vstrech.  I  potom, ser Dzhuffin -- ne takoj uzh lyubitel'
bessmyslennyh peremeshchenij  v prostranstve. Vryad li shef  stal by  priezzhat' s
utra na sluzhbu tol'ko dlya togo, chtoby cherez  paru  chasov poluchit' schastlivuyu
vozmozhnost'   lishnij  raz  poskuchat'  na  siden'e   sobstvennogo  amobilera,
netoroplivo  polzushchego s  Pravogo Berega  na Levyj pod  upravleniem  byvshego
gonshchika Kimpy. Znachit, domoj on vernulsya vnezapno. Hotel by  ya znat': zachem?
Mne prishla v golovu  sovershenno  kramol'naya  mysl', chto  na  villu gospodina
Pochtennejshego   Nachal'nika  Tajnogo  Syska   bylo  soversheno   grabitel'skoe
napadenie, no ya pospeshno prognal ee proch': sovershenno nevozmozhno! Hotya...
     --  Nichego  ne ponimayu!  -- reshitel'no zaklyuchil  ya, obrashchayas'  k svoemu
vzlohmachennomu  otrazheniyu  v  zerkale.  Otrazhenie  sochuvstvenno  pokivalo  i
otpravilos'  odevat'sya.  Mne  nichego  ne  ostavalos',   krome  kak  poslushno
posledovat' ego primeru. Na  poroge spal'ni mne prishlos' vyderzhat' nastoyashchee
srazhenie  so  svoim  zverincem.  Armstrong  i |lla,  dva  mohnatyh chudovishcha,
kotorye kogda-to byli kotyatami, vozmushchenno myaukali: im, znaete  li, kazhetsya,
chto ya -- ochen' neplohaya grelka dlya posteli, na kotoroj oni obozhayut valyat'sya.
Druppi,  hvala Magistram, ne  myaukal,  poskol'ku rodilsya  sobakoj. Zato etot
neposedlivyj  centner  vsklokochennogo  belogo  meha  reshil,  chto   ya   vstal
special'no  dlya togo, chtoby progulyat'sya s nim po okrestnym kvartalam. Teper'
pes vostorzhenno prygal vokrug menya i poryvalsya obnyat'sya.
     -- Izvini, milyj, no tebe  poka nichego ne svetit,  -- vinovato skazal ya
sobake.  -- Skazhi spasibo  svoemu lyubimchiku,  seru Dzhuffinu:  eto on vo vsem
vinovat.
     Druppi  razocharovanno  prisel  na  zadnie  lapy  i  ozadachenno  pomotal
golovoj. Kazhetsya, on prosto ne mog poverit', chto chelovek,  kotoromu on posle
pervogo zhe znakomstva otvel pochetnoe mesto v svoem lyubveobil'nom serdce, mog
sotvorit'  takuyu vopiyushchuyu  gadost': otvlech' menya ot dolgoj  progulki s  nim,
lyubimym. YA laskovo  pogladil  bol'shuyu umnuyu golovu sobaki, podavil otchayannyj
zevok, poplotnee zavernulsya v Mantiyu Smerti i pokinul svoi apartamenty.
     Net nichego  luchshe,  chem yasnoe, solnechnoe vesennee utro v starom  centre
Eho... i net nichego huzhe, chem yasnoe,  solnechnoe utro v lyuboe vremya goda  i v
lyuboj tochke vselennoj -- v tom sluchae, esli vam ne  dali vyspat'sya. Ponachalu
mne  prihodilos'  podavlyat'  nastojchivoe  zhelanie  izlovit'  vseh  solnechnyh
zajchikov  v okruge i sobstvennoruchno  nabit' mordu kazhdomu  iz  nih. U  menya
voobshche  ves'ma tyazhelyj nrav, a  uzh posle  prinuditel'noj pobudki  on  obychno
zashkalivaet  za  otmetku  "otvratitel'nyj". Esli by  sejchas  vyyasnilos', chto
etomu prekrasnomu Miru ugrozhaet  kakoj-nibud' ocherednoj  apokalipsis, ya  by,
skoree vsego, vezhlivo osvedomilsya, chto ya  mogu sdelat',  chtoby  uskorit' ego
nastuplenie.  No  kogda ya  peresekal  most  Greben'  Eho,  mne  na  nos sela
malen'kaya  pestraya   babochka.   CHerez  mgnovenie   ona  ubedilas',  chto  sej
zamechatel'nyj predmet, uvy, ne yavlyaetsya cvetkom, i pospeshno  uletela, no moya
hmuraya  fizionomiya  uzhe  rasplylas' v  umilennoj ulybke,  kakovaya beznadezhno
zabludilas'  v okrestnostyah  lica i  prodolzhala bluzhdat'  tam, dazhe kogda  ya
perestupil porog gostinoj Dzhuffina. A ved' ya sobiralsya nachat' nashe obshchenie s
dlinnogo prochuvstvovannogo monologa na temu: "Ser  Maks tozhe zhivoj chelovek".
Namechalos'   dazhe   nebol'shoe    teatralizovannoe   predstavlenie   --   bez
prodolzhitel'nyh   glubokih   obmorokov,   no   s  nepremennym  zakaty-vaniem
vospalennyh   glaz,  dramaticheskim  prikladyvaniem   pal'cev   k  viskam   i
bogatyrskim zevom do hrusta za ushami. Ne mogu skazat', budto ya dejstvitel'no
nadeyalsya,  chto  mne  udastsya pronyat'  etogo zlodeya,  no  ya byl prosto obyazan
predprinyat' eshche odnu popytku. Nichego ne vyshlo: k nachalu nashej vstrechi  ya uzhe
prebyval v sovershenno luchezarnom nastroenii. Zato ser Dzhuffin byl mrachen kak
otrazhenie  grozovoj tuchi v  tusklom  starinnom zerkale. On podnyalsya bylo mne
navstrechu,  serebristoe loohi  sverknulo v  luchah  poludennogo  solnca,  kak
kryl'ya stremitel'noj chajki, no na seredine puti shef vdrug peredumal i tyazhelo
ruhnul obratno v kreslo. Adresoval mne tyazhelyj  ispytuyushchij vzglyad ispodlob'ya
i otvernulsya k oknu.
     -- Mozhno podumat',  chto eto ne vy menya, a ya vas razbudil! --  udivlenno
skazal ya, razglyadyvaya nasuplennye brovi svoego shefa. -- CHto-to sluchilos'?
     -- "CHto-to sluchilos'" -- eto  eshche slabo skazano, -- burknul Dzhuffin. --
Skoree uzh "stryaslos'". Ili, esli  byt'  tochnym, neminuemo  stryasetsya v samom
chto ni na est' blizhajshem budushchem. Da ty sadis', Maks. Ustraivajsya poudobnee:
razgovor u nas s toboj budet dolgij. Izvini, chto ya ne dal tebe vyspat'sya, no
tut  takoe  tvoritsya...- On  neterpelivo  mahnul rukoj  i  umolk,  zadumchivo
ustavivshis' v okno, -- reshal, s chego nachat', ya polagayu.
     Priznat'sya,  ya  neskol'ko  opeshil,   uslyshav  ego  izvinenie.  Priyatno,
konechno, imet'  delo  s vezhlivym chelovekom, no  stol'  korrektnoe  povedenie
sovershenno ne vyazalos'  s  obychnymi manerami moego shefa. Predpolagaetsya, chto
kazhdyj  sotrudnik  Tajnogo  Syska  dolzhen  ispytyvat'  glubokuyu,   iskrennyuyu
blagodarnost'  za to,  chto ego do  sih  por  ne  ubili,  i bol'she nichego  ne
trebovat'.
     --  Tak  chto  tvoritsya-to?  --  vstrevozhenno sprosil ya. --  I pochemu vy
reshili vstretit'sya so mnoj Doma?
     --  Tak  luchshe,  -- nevnyatno,  no  bezapellyacionno ob座asnil  Dzhuffin. I
dovol'no neuverenno dobavil: -- Po krajnej mere, est' nadezhda, chto zdes' nam
nikto  ne pomeshaet... hotya esli by v nashem  rasporyazhenii bylo nemnogo bol'she
vremeni,  ya by predpochel  provesti etot  razgovor na Temnoj Storone,  a  eshche
luchshe -- v kakom-nibud' inom Mire, gde uzh tochno ne budet nikakih postoronnih
ushej... No chego-chego, a vremeni u nas sovsem net.
     -- Tak, ya uzhe ispugalsya, -- vzdohnul ya. -- |to o chem zhe, interesno,  vy
sobralis' so mnoj  pobesedovat'? I  s kakih  por  v nashem kabinete v Dome  u
Mosta zavelis' "chuzhie ushi"?
     -- Ne beri v golovu, Maks, -- otmahnulsya on. -- I uzh tem bolee ne trat'
sily na neubeditel'nuyu imitaciyu  kakogo-to  bezdarnogo ispuga: emocional'nye
izlishestva  tebe ne  k licu.  Nichego po-nastoyashchemu strashnogo  ne proishodit,
prosto... Odnim slovom, Nuflin Moni Mah pri smerti. Sobstvenno govorya, etogo
sledovalo ozhidat', no ya dumal, chto starik proderzhitsya eshche paru dyuzhin let kak
minimum.
     -- Magistr Nuflin  pri smerti?  Kak  takoe mozhet  byt'?  -- oshelomlenno
peresprosil ya.
     -- A chemu ty udivlyaesh'sya? -- pozhal plechami Dzhuffin.
     -- |to kak-to ne vyazhetsya s ego imidzhem, -- rasteryanno ob座asnil ya.
     -- Neuzheli do  sih por ty dumal, chto  Nuflin bessmerten? S chego by eto?
Starik zhivet na svete dovol'no dolgo, i vot ego srok podoshel k koncu. Tak so
vsemi sluchaetsya, rano ili pozdno, znaesh' li...
     -- Tak,  -- reshitel'no skazal ya,  s  trudom podavlyaya  zhelanie  ustroit'
neprodolzhitel'nuyu,  no effektnuyu  isteriku, -- i  chto teper'?  V Soedinennom
Korolevstve  gryadut  grazhdanskie volneniya  v  svyazi  s predstoyashchej  konchinoj
Magistra   Nuflina,   "velikogo  i   uzhasnogo"?  Ili   volneniya   namechayutsya
isklyuchitel'no  sredi chlenov Ordena Semilistnika? I nam pridetsya rashlebyvat'
etu nesladkuyu kashu, svarennuyu iz chuzhih ambicij?
     --  Da  net,  ne  dumayu,-  ravnodushno  vozrazil  Dzhuffin.  --  Po  moim
svedeniyam,  nichego podobnogo ne namechaetsya.  Konechno,  v delah  takogo  roda
vsegda sleduet opasat'sya nepriyatnyh neozhidannostej, no, v lyubom sluchae,  vse
eto  pustyaki.  Sueta  suet  i  tomlenie duha,  kak  s  nekotoryh  por  lyubit
vyrazhat'sya nash ser Me-lifaro,  prebyvaya  v  sostoyanii tyazhelogo  pohmel'ya, --
kstati,  on uveryaet, chto usvoil siyu mudruyu sentenciyu v tot moment, kogda ona
izvergalas' iz  tvoih  ust. Zvuchit  krasivo, no izlishne pretenciozno, ty sam
tak ne nahodish'?..  V obshchem,  s politicheskoj storonoj problemy my kak-nibud'
razberemsya,  esli  voobshche  budet  s  chem  razbirat'sya.  Orden  Semilistnika,
razumeetsya,  ne pol'zuetsya pylkoj vsenarodnoj lyubov'yu, kak i vsyakij pravyashchij
klan  v lyuboj  izvestnoj  mne strane, no, po bol'shomu schetu,  lyudyam  gluboko
plevat'  na  vlast'  Ordena --  im  i  bez  togo  est' chem  zanyat'sya.  ZHizn'
chelovecheskaya, znaesh' li, prekrasna i udivitel'na nastol'ko, chto v nej otnyud'
ne vsegda  nahoditsya  mesto skuchnoj bor'be za  vlast'.  Razve  chto stolichnye
zhiteli  po  tradicii  vse  eshche interesuyutsya  politikoj, no posle  skandala s
memuarami  Jongi  Melihaisa  nashi  gorozhane, po-moemu, priobreli  ustojchivoe
otvrashchenie k besporyadkam.  A  esli mal'chiki  iz Ordena sami  reshat  ustroit'
horoshuyu  ssoru... Ha!  Poka za ogradoj Iafaha skryvaetsya nasha ledi Sotofa so
svoimi podruzhkami,  ya  mogu byt'  sovershenno spokoen.  ZHenshchiny  Semilistnika
vpolne  sposobny prizvat'  k  poryadku  svoih  rasshalivshihsya  kolleg,  da tak
akkuratno, chto ni  odna krysha v Eho ne vzdrognet. V obshchem, zabud', ser Maks.
|to ne nashi problemy.
     -- Otlichno,  --  zevnul  ya.  --  |to  samaya luchshaya  novost'  so  vremen
poslednej  pribavki k moemu zhalovan'yu. No pochemu, v takom sluchae, vy ne dali
mne vyspat'sya?  Tol'ko  ne  govorite,  chto,  uznav o  priblizhayushchejsya konchine
Magistra  Nuflina,  vy   pochuvstvovali  sebya  odinoko  i  bespriyutno  i  vam
zahotelos' nemnogo poderzhat'sya za moyu druzheskuyu ruku,- vse ravno ne poveryu!
     -- Eshche chego ne hvatalo! -- fyrknul shef. -- Nu i voobrazhenie u tebya, moj
bednyj romantichnyj ser Maks!
     -- Kakoe tam voobrazhenie, -- vzdohnul  ya.  -- Obychnyj neuklyuzhij sarkazm
durno vyspavshegosya cheloveka -- tol'ko i vsego. Net, pravda, zachem ya  vam tak
srochno ponadobilsya? Ili  vy  polagaete, chto  ya mogu  vylechit' sera  Nuflina?
SHarahnut' Smertnym  SHarom i ryavknut': "A nu bystren'ko vyzdoravlivaj, staryj
negodnik!" A chto, mozhno poprobovat'...
     -- Ne stoit, -- suho skazal Dzhuffin.
     -- Ha, ya vsegda podozreval, chto vy ne slishkom druzhny, -- hmyknul ya.
     -- Ne govori chush', -- otmahnulsya shef. -- Druzhny, ne  druzhny -- kakaya, k
Temnym Magistram, raznica?! Kak by ya ni otnosilsya k Nuflinu, no ego smert' v
dannyj moment predstavlyaetsya mne ves'ma dosadnym i nesvoevremennym sobytiem,
tak chto esli by ya polagal, budto ty sposoben ego vylechit', my by uzhe ehali v
Iafah. No ya zaranee mogu  predskazat', chto u  tebya nichego ne vyjdet. Tol'ko,
chego dobrogo, ugrobish' starika ran'she vremeni...
     --  Pochemu eto? -- udivilsya ya.- Do sih  por iz menya  poluchalsya neplohoj
iscelitel'; vo vsyakom sluchae, moi pacienty ne zhalovalis'!
     -- Poprobovali by oni pozhalovat'sya! -- neozhidanno rassmeyalsya Dzhuffin. I
tut zhe snova nasupilsya. -- Ponimaesh', Maks, delo v  tom, chto  nikto ne mozhet
pomoch' tomu,  ch'ya  sila prevoshodit ego sobstvennuyu, a vot navredit' --  eto
zaprosto, esli povezet, konechno. Tak uzh vse ustroeno... Nu a Magistr Nuf-lin
-- kuda bolee mogushchestvennyj koldun,  chem ty, hotya v dannyj moment, konechno,
dlya nego i pal'cem poshevelit' -- dostizhenie... Tebe vse yasno?
     -- Schitajte, chto da,  -- vzdohnul  ya, hotya ni cherta  mne  ne bylo yasno,
esli chestno. -- Dobrogo volshebnika iz menya na sej raz ne poluchilos'. Kar'era
spasitelya otechestva  i pamyatnik v polnyj  rost v  holle  glavnoj  rezidencii
Semilistnika mne poka ne svetyat. Togda hot' kamroj ugostite.
     --  Zaprosto!  --  velikodushno  poobeshchal shef,- Kimpa ee  uzhe varit -- v
tazu, razumeetsya. YA predupredil ego, chto zhdu tebya v gosti.
     -- Taz-to hot' bol'shoj? Ili, kak v proshlyj raz, vsego na dyuzhinu litrov?
-- nevozmutimo osvedomilsya ya. Potom prigoryunilsya: -- Ne znayu, kak vam, a mne
grustno. Po-moemu, Magistr Nuflin byl vpolne simpatichnym dyadej, chto by tam o
nem ni rasskazyvali...
     -- Proshedshee vremya ne slishkom umestno, -- zametil shef. -- Nuflin, hvala
Magistram,  poka  zhiv. A  chto  kasaetsya  tvoih  nezhnyh chuvstv  k  umirayushchemu
stariku,  kotorogo, ob容ktivno  govorya, dovol'no trudno nazvat' "simpatichnym
dyadej" -- pri vsem moem k nemu uva... m-da... Nu da ladno!
     YA  s trudom sohranyal ser'eznost',  nablyudaya  ego  vnutrennyuyu bor'bu.  V
konce koncov Dzhuffin reshil  ne sotryasat' vozduh neobyazatel'nymi uprazhneniyami
po prikladnomu licemeriyu i  posle nebol'shoj zaminki prodolzhil: -- Vidish' li,
ser Maks, tut delo ne v ego lichnyh kachestvah. Prosto ty emu vsegda nravilsya,
a  u tebya  est'  odno  zabavnoe svojstvo: ty  vsem  otvechaesh' vzaimnost'yu. I
posemu absolyutno ne razbiraesh'sya v lyudyah. Vse, komu ty nravish'sya,  po tvoemu
glubokomu ubezhdeniyu -- milejshie lyudi, prochie -- zlodei, kakih malo.
     -- Nu da,  --  avtoritetno  podtverdil ya. -- Po-moemu, otlichnyj  sposob
opredelit', kto est' kto. Sami podumajte:  eto kakoj zhe nado byt'  svoloch'yu,
chtoby menya ne lyubit'!
     -- Da  uzh! --  fyrknul Dzhuffin, podvigaya  mne  kruzhku s goryachej kamroj,
kakovaya, vopreki ego zloveshchim  posulam, vse-taki byla svarena i  podana ne v
tazu, a v obyknovennom kuvshine, razmery koego, vprochem, vpechatlyali.
     My  nemnogo  pomolchali:  novost'  vse-taki  ne  slishkom  raspolagala  k
neprinuzhdennoj  boltovne. YA  terpelivo  zhdal, kogda  ser  Dzhuffin  soizvolit
nakonec  ob座asnit', zachem ya  emu ponadobilsya,  a on vnimatel'no rassmatrival
nekuyu  zagadochnuyu  tochku v prostranstve,  akkurat nad moim levym uhom,  i ne
toropilsya pristupat' k delu.
     -- Nu i  del'ce tebe predstoit, ser Maks! -- nakonec skazal on i  snova
zadumchivo umolk.
     -- Tak vse-taki est' del'ce? -- zainteresovanno sprosil ya.
     -- Nu  da,  --  vzdohnul  on. --  Nuflin  reshil, chto ty  -- imenno  tot
edinstvennyj i nepovtorimyj paren', kotoryj dostavit ego v Harumbu v celosti
i sohrannosti.
     -- Ochen' mozhet  byt', -- ya pozhal plechami. -- Pri uslovii,  chto on znaet
dorogu. Lichno  ya  ponyatiya  ne  imeyu,  chto eto  za Harumba  takaya  i gde  ona
nahoditsya.
     -- Da, ob etom ya tebe eshche ne rasskazyval, -- kivnul Dzhuffin. -- Daby ne
shokirovat'.  A  teper' rasskazhu, dazhe esli ushi  nachnesh' zatykat'. Harumba --
eto Strana Mertvyh, Maks.
     -- Vy ne obidites', esli ya ne budu padat' v obmorok? -- suho sprosil ya.
-- Nashli chem menya shokirovat'! A kto  vam mertvogo Jongi  Melihaisa  za ruchku
privel?
     --  Da podozhdi  ty, -- otmahnulsya Dzhuffin. -- I  imej v  vidu: tebe  ne
ochen'  idet obraz byvalogo cheloveka, strelyanogo  vorob'ya,  ili  kak tam  eto
nazyvaetsya... Miloe idiotskoe  vyrazhenie iskrennego  udivleniya ukrashaet tvoyu
fizionomiyu kuda bol'she, uzh  pover' mne na slovo! Hotya  by  potomu,  chto  ono
bol'she sootvetstvuet  istinnomu  polozheniyu del.  Kogda  ya  govoryu  o  Strane
Mertvyh, ya  imeyu v vidu imenno nastoyashchuyu stranu, raspolozhennuyu na kontinente
Uanduk, a ne vsyacheskie neopisuemye ugolki vselennoj  vrode togo, otkuda ty v
svoe vremya dejstvitel'no geroicheski privolok etogo gore-pisatelya.
     -- Podozhdite-ka! -- Teper' moi brovi nepremenno upolzli by vverh  i bez
snishoditel'nyh pozhelanij Dzhuffina. -- Strana Mertvyh nahoditsya na Uanduke?!
     I eto imenno "strana"?! Oni tam chto, zhivut, kak normal'nye  zhivye lyudi?
Mozhet  byt', u nih eshche  i korol' imeetsya?  Ili,  chego dobrogo,  prezident? I
diplomaticheskie  missii  v stolicah druzhestvennyh gosudarstv? Kak  eto mozhet
byt', Dzhuffin? YA vse-taki nemnogo znayu, chto takoe smert'...
     -- Znaesh', -- spokojno soglasilsya on. -- No ochen' i ochen'  nemnogo, kak
ty sam spravedlivo zametil... Obychno smert' raz i navsegda otluchaet cheloveka
ot  privychnogo  bytiya, tut  ty prav, razumeetsya.  No  "obychno" -- ne  znachit
"vsegda". Iz lyubogo pravila est' isklyucheniya, tak uzh vse ustroeno. Harumba --
eto mesto, gde obitayut eti  samye  isklyucheniya...  Kstati, nikakogo  korolya v
Harumbe  net. U  nih tam, znaesh'  li, svoego roda demokratiya. Schitaetsya, chto
vse  ravny  pered  licom   smerti,   osobenno   te,  komu   udalos'  ot  nee
uskol'znut'...
     On  zadumchivo umolk  i  ustavilsya  kuda-to  poverh moej golovy  tyazhelym
nemigayushchim vzglyadom.
     -- No...- nachal bylo ya.
     -- Ne  toropi menya, ladno? -- neozhidanno myagko poprosil Dzhuffin. -- YA i
tak tebe vse rasskazhu. Vozmozhno, dazhe neskol'ko bol'she, chem tebe hotelos' by
uslyshat'. Prosto nado sobrat'sya s myslyami.
     --  Sobirajtes', -- rasteryanno  soglasilsya ya  i potyanulsya za  kuvshinom,
chtoby podlit' sebe kamry.  Ruki u  menya drozhali --  vot uzh ne  znayu, s kakoj
stati!
     --   Oh,  net   nichego   trudnee,   chem   ob座asnyat'  nekotorye  prostye
obshcheizvestnye fakty neofitu  vrode tebya,  --  nakonec zaklyuchil  Dzhuffin.  --
Ladno,  vse ravno mne sleduet  hotya by poprobovat'. Itak,  ser Maks, v  etom
prekrasnom Mire est' nekotoroe -- ne slishkom bol'shoe, vsego  neskol'ko soten
--  kolichestvo schastlivchikov, kotorym udalos' pobedit' smert' --  po krajnej
mere,  otchasti. Strana Mertvyh  Harumba byla osnovana neskol'ko  tysyacheletij
nazad korennymi obitatelyami materika Uanduk...
     -- To bish' el'fami,- kivnul ya.- Ili kak ih tam po-nauchnomu?
     --  Kejifaji, -- neterpelivo podskazal Dzhuffin. -- Kak ty i sam znaesh',
chistokrovnye el'fy  zhivut  stol'  dolgo,  chto ih ne  bez  osnovaniya  schitayut
prakticheski bessmertnymi.  A vot ih  potomki ot brakov s  lyud'mi ili krejyami
redko zhivut podolgu. Nekotorym el'fam okazalos' prisushche chuvstvo roditel'skoj
lyubvi, i poskol'ku  etim vechno yunym bednyagam to i  delo dovodilos' odnogo za
drugim  horonit'  svoih  prestarelyh  detej,   oni  zaklyuchili,  chto  sleduet
popytat'sya  kak-to  obmanut'  smert'. I  nado priznat', im  udalos' dovol'no
daleko  ujti  po  izvilistomu  puti  ulovok.  Pravda,  prodlit'  zhizn' svoih
potomkov  na skol'-nibud' ser'eznyj srok uandukskie charodei tak i ne sumeli.
Zato im  udalos'  sozdat' usloviya,  v kotoryh lyuboj mertvec mozhet prodolzhat'
privychnoe  sushchestvovanie.  Pri etom  ego  lichnost'  ostaetsya  neizmennoj,  a
telesnye oshchushcheniya i dushevnye poryvy, kotorye ispytyvaet umershij v Harumbe, v
tochnosti pohozhi na te, chto poseshchali ego pri zhizni.
     -- To est' voobshche nikakoj raznicy? -- delovito utochnil ya.
     -- Nu, mne trudno  ob etom sudit': poka sam ne poprobuesh', ne  uznaesh',
--  ostorozhno  otvetil shef.  --  No govoryat, chto nikakoj  -- slovno  ty i ne
umiral vovse...  Est' tol'ko odno neudobstvo, s kotorym prihoditsya mirit'sya:
umershij  ne  dolzhen  pokidat'   predely  Strany  Mertvyh,  poskol'ku  smert'
terpelivo  karaulit  ego  na  granice Harumby. Rasskazyvayut,  vprochem, budto
Harumba velikolepnoe mesto i vpolne  stoit togo,  chtoby provesti tam ne odno
tysyacheletie.
     -- No pochemu, v takom sluchae, tam horonyat ne vseh? -- izumlenno sprosil
ya.- Po-moemu...
     -- Da, ya ponimayu tvoe udivlenie, --  kivnul  Dzhuffin.  -- Skazhu bol'she,
moj  bednyj ser  Maks: sejchas tebe predstoit  zdorovo razocharovat'sya! Vidish'
li,  ne  tak  uzh prosto  stat'  odnim  iz  obitatelej  Strany  Mertvyh.  Eshche
neizvestno,  chto  trudnee: poluchit'  razreshenie  na  pereezd v  Harumbu  ili
uliznut' ot smerti v  inuyu  vselennuyu!  Svobodnyj vhod otkryt tol'ko  pryamym
potomkam  hranitelej  Harumby --  nebol'shogo  i  prakticheski  zakrytogo  dlya
kontaktov s vneshnim  mirom soobshchestva  ochen' staryh  kejifajev. Zamechu,  chto
nikomu iz  nih uzhe davno ne prihodit ohota obzavodit'sya  novymi naslednikami
vzamen  uspokoivshihsya v chertogah Harumby,  da  i  vnuki  s  pravnukami redko
poyavlyayutsya  v  etih strannyh  semejstvah... U ostal'nyh lyudej tozhe est' shans
popast'  v Harumbu, no on  ves'ma  nevelik. Dva osnovnyh  usloviya --  lichnye
dostoinstva  i ogromnye  den'gi. Da, i eshche  nuzhno byt' dostatochno udachlivym,
chtoby ne umeret' nasil'stvennoj smert'yu,  poskol'ku  vozrodit'sya  k zhizni  v
predelah Harumby mozhet tol'ko tot, kto umer v ee predelah, pod prismotrom i,
tak skazat', rukovodstvom ee hranitelej.
     --  Lichnye  dostoinstva,  govorite?  I den'gi?  Nichego ne  ponimayu,  --
oshelomlenno priznalsya  ya.  --  A  den'gi-to  tut  pri  chem?!  YA  vpolne mogu
smirit'sya  s tem, chto  bednyaku ne  svetit  zhizn' vo  dvorce: po sobstvennomu
opytu  znayu,  chto  bez  etogo vpolne  mozhno  byt'  schastlivym.  No  shans  na
bessmertie dolzhen byt' besplatnym, inache svinstvo kakoe-to poluchaetsya!
     --  Da, na  pervyj vzglyad  trebovaniya hranitelej Harumby predstavlyayutsya
ves'ma  nespravedlivymi,  --  soglasilsya   Dzhuffin.  --  S  drugoj  storony,
spravedlivost' kak takovaya  voobshche ne yavlyaetsya odnim iz  neprelozhnyh zakonov
vselennoj:  eto  ponyatie -- vsego lish'  porozhdenie  velikoj  potaennoj mechty
kazhdogo cheloveka poluchit' hot' kakuyu-to  nagradu  za svoi istinnye  i mnimye
dostoinstva,  ne  ocenennye  blizhnimi...  Vprochem,  hranitelej Harumby mozhno
ponyat':  poskol'ku rebyata  daryat  svoim podopechnym bessmertie,  no  ne mogut
predostavit'  im polnuyu svobodu  dejstvij, oni berut na  sebya  obyazatel'stva
soderzhat'  ih v  techenie  beskonechno  dolgogo promezhutka vremeni. I eshche  kak
soderzhat'!  Govoryat, chto kazhdyj  obitatel'  Harumby mozhet ustroit'sya  tam  s
komfortom, kakoj  ne  snilsya  dazhe pravyashchim  monarham  etogo Mira,  --  esli
pozhelaet,  konechno! Lyubitelya  prostoj  zhizni ne budut  prinuzhdat' kupat'sya v
roskoshi, no posledovatel'nyh  asketov, znaesh' li, ne tak uzh  mnogo, osobenno
posle togo, kak lyudi vyyasnyayut,  chto zabotit'sya o  zdorov'e vo imya dolgoletiya
bol'she ne  nuzhno. Odnim  slovom, menya ne udivlyaet, chto  minimal'naya plata za
vhod v Harumbu sostavlyaet okolo milliona nashih koron...
     YA  prisvistnul:  vse-taki  korona  Soedinennogo  Korolevstva  --  ochen'
krupnaya denezhnaya  edinica. Sem'ya srednih  gorozhan bez osobyh pretenzij mozhet
ochen'  neploho prozhit' na  etu  summu  poldyuzhiny dnej, a  to  i  bol'she,  ne
pol'zuyas' pri etom shchedrost'yu Ego Velichestva Guriga VIII,  kotoryj, prodolzhaya
semejnuyu tradiciyu, prikazal vladel'cam stolichnyh traktirov besplatno kormit'
vseh golodnyh, a schet za ubytki vystavlyat' ego kazne. Moe zhalovan'e, pravda,
sostav-  |  lyaet okolo shestisot koron  za dyuzhinu  dnej,  no  pri1 etom  nado
uchest', chto nikomu iz gosudarstvennyh  slu-1 zhashchih v Soedinennom Korolevstve
ne   platyat  stol'   shchedro,   kak  sotrudnikam   Tajnogo  Syska,  a  ya  ved'
kakoj-nikakoj,   a   vse-taki  zamestitel'   Pochtennejshego  Nachal'nika  etoj
uvazhaemoj organizacii, ego "Nochnoe Lico", esli perejti na oficial'nyj shtil'.
Logika prostaya: esli  uzh gosudarstvo  nuzhdaetsya v postoyannyh  uslugah gruppy
ves'ma  mogushchestvennyh, a  posemu,  bezuslovno, opasnyh koldunov, kazhdyj  iz
kotoryh  potencial'no  sposoben chut' li ne v odinochku ustroit' v korolevstve
novye  Smutnye Vremena, to pust' oni budut  nastol'ko sytymi,  naskol'ko eto
vozmozhno:  do ikoty,  do  muchnistoj otryzhki,  do ugryzenij sovesti,  v konce
koncov!  No,   dlya  togo  chtoby  skopit'  celyj   million  koron,  dazhe  mne
potrebovalas' by pochti vechnost', da eshche i provedennaya  pod  bremenem surovoj
ekonomii.
     --  M-da,  pozhaluj,  bessmertie mne  poka  ne po karmanu,  --  pechal'no
zaklyuchil ya.
     -- Bessmertie  po receptam Harumby tebe v lyubom sluchae ne svetit, kak i
prochim  Vershitelyam,  --  s  neumestnoj  zhizneradostnost'yu  soobshchil  mne  moj
zadushevnyj  drug ser Dzhuffin Halli, zlodej,  kakih  malo.  Posmotrel na  moyu
razocharovannuyu rozhu i snishoditel'no dobavil: -- Ne rasstraivajsya, ser Maks,
zato  teper' u  tebya poyavilsya dopolnitel'nyj stimul  ostavat'sya v  zhivyh kak
mozhno dol'she.
     --  Logichno, -- vzdohnul  ya.  --  Vprochem,  ya nikogda  ne zhalovalsya  na
nedostatok prichin ostavat'sya v zhivyh, ih i tak hvataet... Ladno uzh, Magistry
s  nim, s uyutnym uandukskim bessmertiem, kotoroe mne ne svetit! No vse ravno
nechestno  poluchaetsya.  U  horoshih  lyudej redko  byvaet  vozmozhnost'  skopit'
million koron -- da kakoe tam, dazhe paru tysyach: tak uzh oni ustroeny, horoshie
lyudi!  |to ne znachit, chto vse oni obrecheny  na kar'eru  portovyh  nishchih,  no
celyj million koron... Gotov sporit', chto ego dazhe u vas net!
     -- Da, -- spokojno soglasilsya shef. -- Mozhesh' sebe  predstavit': mne  do
milliona  nedostaet neskol'kih dyuzhin koron,  ya kak raz nedavno proveryal svoi
tekushchie scheta  v Kancelyarii  Bol'shih  Deneg. Samoe  zanimatel'noe, chto  etih
neskol'kih dyuzhin koron mne uzhe let sto nedostaet.  Mistika kakaya-to, chestnoe
slovo!
     --  Mogu vam odolzhit', -- ulybnulsya ya. -- Vot uzh eto tochno ne problema!
A vy v krak nebos' svoj million vyigrali? Do vyhoda znamenitogo Korolevskogo
Ukaza, kotoryj glasil, chto gospodinu Pochtennejshemu Nachal'niku Malogo Tajnogo
Sysknogo Vojska naveki zapreshchaetsya igrat'  v karty v obshchestvennyh mestah, vo
imya sohraneniya grazhdanskogo mira?
     --  Ne  ves',  konechno,  no  znachitel'nuyu  chast',  --  s  udovol'stviem
podtverdil on. I nevozmutimo dobavil: -- Krome togo, ty zabyvaesh', chto, poka
ya ne stal "gospodinom Pochtennejshim  Nachal'nikom", ya dovol'no dolgo byl samym
vysokooplachivaemym naemnym ubijcej v Soedinennom Korolevstve. Karmany u menya
v to vremya byli dyryavye, no koe-chto v skladkah vse-taki zastryalo...
     --  Vot!  --  ehidno  skazal ya.  -- Teper'  ponyatno,  kto  v  sostoyanii
zarabotat' sebe million na  bessmertie v Harumbe: naemnye ubijcy i udachlivye
kartochnye shulery. Nu i kompaniya tam sobralas'! Vprochem, prinimaya vo vnimanie
moj  lichnyj  opyt obshcheniya s vami... Ha! Ochen' dazhe  milaya kompaniya, hotya moe
chuvstvo social'noj spravedlivosti po-prezhnemu burno protestuet protiv takogo
vyvoda. Revolyuciyu, chto li, ustroit'? Pod lozungom: "Daesh' besplatnyj vhod  v
Harumbu dlya mirovogo proletariata!"
     --  Strasti  kakie!  -- snishoditel'no  soglasilsya Dzhuffin. --  A  chto,
dejstvitel'no organizuj  vossta-.nie, a my s Kofoj  budem  ego podavlyat', uzh
chto-chto,  a  eto  umeem!  Glavnoe, chtoby tvoj  bunt oboshelsya  bez  fatal'nyh
posledstvij: kompaniya v Harumbe dejstvitel'no sobralas' neplohaya, takuyu greh
portit'. I znaesh' pochemu? Potomu chto den'gi  -- eto  pochti  obyazatel'nyj, no
otnyud' ne edinstvennyj klyuch ot vhoda v Stranu Mertvyh. Ty uzhe zabyl: snachala
v kachestve reshayushchego faktora ya nazval lichnye dostoinstva kandidatov i tol'ko
potom  upomyanul  razmer  vstupitel'nogo  vznosa  v  etot  samyj  dorogoj  iz
elitarnyh klubov. CHtoby  okonchatel'no zakryt' vopros o den'gah, zamechu, chto,
po  moim  svedeniyam, primerno  tri dyuzhiny nyneshnih obitatelej  Harumby  byli
dopushcheny tuda  bez platy  za vhod.  S  nih ne  vzyali  ni  grosha. |ti gospoda
poselilis' v Harumbe po special'nomu priglasheniyu ee starozhilov.
     -- Nebos' kakie-nibud' znamenitosti? -- neodobritel'no sprosil ya.
     --  Nu, ne  skazal  by, chto takie uzh znamenitosti. Vo vsyakom sluchae, ne
vse. Prosto ochen'  horoshie, vernee, v vysshej stepeni priyatnye  lyudi. Znaesh',
iz teh rebyat, kotorye srazu zhe stanovyatsya dushoj obshchestva v lyuboj kompanii --
ne vazhno,  popadut li  oni k Korolevskomu dvoru  ili okazhutsya sredi portovyh
nishchih. |to vrozhdennyj dar. Vstrechayutsya ved' genial'nye poety ili skul'ptory:
ih  dazhe uchit'  nichemu ne  nado, oni  ot rozhdeniya sposobny  tvorit' charuyushchie
veshchi,  dlya  nih eto tak  zhe estestvenno,  kak  dlya tebya  klevat' nosom posle
bessonnoj nochi. Nu a inogda sluchaetsya, chto  chelovek  nadelen darom sozdavat'
vokrug  sebya  sovershenno neperedavaemuyu atmosferu  schastlivoj legkosti.  Dlya
etogo  vovse  ne  obyazatel'no  obladat'  ostrym  umom,  chuvstvom  yumora  ili
prirodnoj dobrotoj. Prosto nado byt' teplym,  kak etot nelepyj drevnij kamin
v tvoej bol'shoj gostinoj...
     --  K kotoromu  vse nevol'no podvigayutsya  poblizhe zimnim vecherom,  dazhe
lyubiteli  pokritikovat' ego staromodnyj dizajn, vrode  vas,  --  s nevol'noj
ulybkoj zakonchil ya. -- Da, vstrechayutsya takie rebyata. ZHal' tol'ko, chto redko.
     --  Da,  pozhaluj, dejstvitel'no  ne  tak  chasto,  kak  hotelos'  by, --
rasseyanno podtverdil Dzhuffin. -- Vot dlya takih lyudej  vhod v Harumbu otkryt,
mozhno skazat', nastezh'. Dostatochno iz座avit'  zhelanie. Vprochem, parochka osobo
populyarnyh   znamenitostej   v   Stranu   Mertvyh   tozhe   prosochilas',   po
mnogochislennym pros'bam  tamoshnih  obitatelej: oni  ved' interesuyutsya delami
zhivyh, sovsem kak provincialy sobytiyami v stolice... A chto kasaetsya bogachej,
gotovyh  uplatit'  vstupitel'nyj  vznos,  im rekomenduetsya  zayavit' o  svoem
zhelanii umeret' v  Harumbe  zaranee. Hraniteli Harumby tshchatel'no sobirayut  o
nih  samye  podrobnye  svedeniya, a potom  predostavlyayut etu informaciyu svoim
pitomcam. I zhiteli Strany  Mertvyh sami reshayut: hotyat oni  zapoluchit' takogo
soseda ili net. Oni,  znaesh' li, ves'ma  pereborchivy.  Kogda vperedi  uyutnaya
vechnost',  zapolnennaya   isklyuchitel'no  malen'kimi  radostyami  bytiya,  lyubye
peremeny,  v  tom  chisle i novye znakomstva,  nachinayut  kazat'sya ne  slishkom
soblaznitel'nymi... U  Magistra Nuflina bylo ne tak uzh mnogo shansov poluchit'
priglashenie v Harumbu:  on  ne obladaet vrozhdennym darom  privlekat'  k sebe
lyubov'  okruzhayushchih. No emu zdorovo povezlo: mnogie obitateli  Strany Mertvyh
vse eshche  lyubopytny,  a  Nuflin  yavlyaetsya  schastlivym obladatelem  rekordnogo
kolichestva samyh  neveroyatnyh tajn, kakovye s Udovol'stviem razglasit  posle
smerti -- a pochemu by  i net? Tak chto ego poyavlenie v Harumbe srodni pokupke
kakoj-nibud' tysyachetomnoj  enciklopedii "CHudesa i legendy Mira" dlya tamoshnej
biblioteki. No podobnaya enciklopediya vryad li  kogda-nibud' budet napisana, a
Magistr Nuflin -- vot on, eshche teplen'kij,  sam v  gosti prositsya! K  tomu zhe
Nuflin  budet  pervym  nastoyashchim  magom,  iz座avivshim  zhelanie  poselit'sya  v
Harumbe. Obychno nash brat  ili umiraet nasil'stvennoj smert'yu, ili  vsyu zhizn'
ishchet svoj sobstvennyj sposob  s nej dogovorit'sya.  Nekotorye dazhe nahodyat --
esli ochen' povezet. No Orden  Semilistnika  pri vsem ego vneshnem  mogushchestve
tak  i ne sumel nabresti na uzkuyu tropinku, uvodyashchuyu v storonu  ot smerti, a
Nuflin odnazhdy ponyal, chto uzhe star i pri vsem zhelanii ne smozhet obratit'sya k
inoj  tradicii:  dlya  etogo  emu  ne hvatilo by ni vremeni, ni  sil... Odnim
slovom, starik svoevremenno obratilsya  k hranitelyam Harumby i eshche  neskol'ko
let nazad  poluchil ot nih  oficial'noe priglashenie.  Emu predlozhili uplatit'
pyat' millionov  koron -- ne to doplata za ego tyazhelyj harakter, ne to rebyata
prosto  reshili, chto  Nuflin  nastol'ko bogat,  chto s nego sleduet  brat' kak
mozhno bol'she, -- i priezzhat' v  lyuboe udobnoe dlya nego  vremya. Den'gi u nego
dejstvitel'no  est'. Vernee,  u Ordena Semilistnika,  kotoryj posle  pohoron
svoego  Velikogo   Magistra   stanet  samoj  nishchej  sharashkinoj  kontoroj   v
Soedinennom Korolevstve,  no eto  uzhe ih  vnutrennie  problemy, nas  oni  ne
kasayutsya. U nas s  toboj est' odna  nastoyashchaya problema: prokatit' Nuflina do
Harumby.
     --  Tozhe mne  problema!  --  fyrknul ya.  Potom hlopnul  sebya  po lbu  i
oshelomlenno dobavil: -- Ego-to perevezti -- raz plyunut', no den'gi! Dzhuffin,
ob座asnite  mne,  kakim obrazom  mozhno  dostavit'  na  Uanduk  pyat' millionov
koron?! YA dazhe ne reshayus' predpolozhit', skol'ko vesyat takie den'zhishchi!
     -- Nu, dlya podobnyh operacij, hvala Magistram, sushchestvuyut imennye cheki,
Vekovechnyj  Bank  pri  Upravlenii  Bol'shih  Deneg  i  special'naya  Nevidimaya
Flotiliya, zanimayushchayasya  isklyuchitel'no  perevozkoj cennostej.  V  ee  sostave
sluzhat  urozhency ostrovov  Ukumbijskogo  Morya,  prichem tol'ko  chleny  semej,
posvyashchennyh  v  drevnie  obryady  Morskoj  Ohoty   --  edinstvennaya  nadezhnaya
garantiya, chto  ih  suda nikogda  ne  budut  ogrableny piratami. V  obshchem,  v
Harumbe ot Nuflina ne potrebuyut nichego, krome cheka...
     -- A znachit, i bespokoit'sya ne o chem! -- optimisticheski zaklyuchil ya.
     -- Ty dazhe predstavit'  sebe ne mozhesh',  kakoe kolichestvo  povodov  dlya
bespokojstva  ostaetsya  v nashem rasporyazhenii, --  strogo skazal Dzhuffin.  --
Vo-pervyh, Nuflina podvela ego obychnaya prizhimistost': on otkladyval ot容zd v
Harumbu, kak skupye  lyudi otkladyvayut lyubuyu doroguyu pokupku. ZHdal neizvestno
chego...
     --  ZHdal, poka pripechet po-nastoyashchemu,  -- sochuvstvenno kivnul  ya. -- YA
ego ponimayu: prosto nevozmozhno zastavit' sebya  sdelat'  nekotorye veshchi, poka
tebya kak sleduet ne priprut k stenke! Osobenno eto kasaetsya vizitov k vrachu,
a ved' poezdka v Harumbu chem-to srodni poseshcheniyu znaharya, verno?
     -- Nu,  v  kakom-to  smysle...-  serdito hmyknul  shef.  --  Tebe-to eshche
prostitel'no podobnoe legkomyslie: po molodosti da po gluposti mnogoe shodit
s ruk.  No vot Nuflin mog by  byt' hot' nemnogo rassuditel'nee! A on tyanul s
ot容zdom  do teh por, poka smert' lichno  ne zayavilas' na porog  ego spal'ni.
Teper' u nego net sil  ne to  chto dobrat'sya do Uanduka -- on  s posteli-to s
trudom  vstaet! I vremeni  ostalos' sovsem malo. Sushchestvuyut, konechno, vsyakie
snadob'ya,  sposobnye nemnogo prodlit' ego vek,  no  oni ne vsesil'ny. Starik
prozhivet eshche dyuzhinu dnej...  nu,  mozhet  byt',  dve, esli  ochen'  povezet. A
popast' k hranitelyam Harumby on nepremenno dolzhen zhivym: voskreshat' teh, kto
umer svoej smert'yu, oni ne umeyut.
     -- Dyuzhina dnej, govorite? -- zadumchivo povtoril ya. -- CHto zh, eto vpolne
vozmozhno. Kogda my s Kofoj vozvrashchalis' iz Uanduka na puzyre Buurahri, u nas
ushlo  dazhe  men'she  vremeni:  vy  zhe znaete,  my  ustanovili tam  magicheskij
kristall, kak na amobilere...
     -- Nu da, i tvoya znamenitaya lyubov' k speshke okazalas' ves'ma kstati, --
soglasilsya  Dzhuffin.  --  Poetomu,  sobstvenno govorya.  Magistru  Nuflinu  i
trebuetsya tvoya pomoshch'.
     -- No razve nel'zya  otpravit'sya na Uanduk Temnym Putem? -- nereshitel'no
sprosil ya. -- |to zhe eshche bystree: raz -- i vse!
     -- Bystree-to bystree, -- ustalo  vzdohnul shef. -- Problema v tom,  chto
sam  Nuflin teper' bespomoshchen, kak mladenec,  a chuzhoe koldovstvo  ub'et  ego
napoval  --  pochti  navernyaka!  Vo  vsyakom  sluchae,  starik  predpochitaet ne
riskovat',  i ya  schitayu, chto on sovershenno prav. Tak chto  u nego teper' odna
nadezhda:  na  tebya  i  tvoe  malen'koe  poleznoe pomeshatel'stvo  na  bol'shih
skorostyah... Oh, Maks, no esli by problema byla tol'ko v etom!
     -- A chto, est' eshche i drugie problemy? -- ostorozhno sprosil ya.
     --  Est', i imya im -- legion,- mrachno soobshchil Dzhuffin. -- Ty, navernoe,
dogadyvaesh'sya,  chto za svoyu dolguyu zhizn' Magistr  Nuflin uspel nazhit' nemalo
smertel'nyh  vragov. No  ya uveren, dazhe u tebya  ne hvatit voobrazheniya, chtoby
predstavit' sebe ih chislo!
     --  Dostatochno,   chtoby  zaselit'  pustoj  gorod,  da?  --  v  ton  emu
otkliknulsya ya.
     -- Dostatochno,  chtoby  zaselit' obezlyudevshee  gosudarstvo! -- SHef pozhal
plechami. --  I  znaesh',  ya  mogu  ih ponyat'! Skazhu bol'she:  ya  dazhe ne stanu
osuzhdat' etih lyudej,  esli oni postarayutsya ispol'zovat' svoj poslednij  shans
otomstit' Nuflinu i ne dopustit', chtoby on dobralsya do Harumby, gde ego zhdet
ves'ma  priyatnaya  raznovidnost'  bessmertiya.   No  kakogo  by  mneniya  ya  ni
priderzhivalsya na sej  schet, a  v moi obyazannosti  vhodit  sdelat' vse, chtoby
starik pribyl v  Harumbu zhivym  i  zhelatel'no, tak  skazat', nepovrezhdennym:
esli  on  lishitsya,  k primeru, ruki ili  nogi,  hraniteli Strany Mertvyh  ne
smogut  ego iscelit', i emu pridetsya vlachit'  svoe  uvech'e  skvoz'  gryadushchie
tysyacheletiya.
     -- Uzhas kakoj! -- iskrenne skazal ya. I ostorozhno  pointeresovalsya: -- A
esli by u nego, k primeru, byli migreni? Ili bol'nye zuby?
     -- Net, ot vsyakih prosten'kih nedomoganij i starcheskih hvorej obitateli
Harumby, hvala Magistram, izbavleny,- zaveril menya Dzhuffin.
     --  Uzhe   legche!  --  fyrknul  ya.   --   Vechnost',   zapolnennaya  vsemi
zarabotannymi pri zhizni bolyachkami,  ne samaya priyatnaya  shtuka... Ladno, ya uzhe
ponyal, chto dostavit' Magistra Nuflina  v Harumbu  -- ne sovsem to  zhe samoe,
chto otvezti krasivuyu devushku na zagorodnyj piknik.
     --  Rad,  chto  ty  eto ponyal, -- flegmatichno otkliknulsya  moj  shef.  --
Poskol'ku otpravit'sya  na  etot,  s pozvoleniya skazat',  "piknik"  predstoit
imenno tebe, prichem odnomu, bez pomoshchnikov...
     --  Odnomu?! -- CHuvstvo, kotoroe ya v nastoyashchij moment ispytyval, bol'she
vsego  pohodilo na  iskrennee  vozmushchenie.  -- Dzhuffin,  a vy ne peregibaete
palku?   Nu,   polozhim,  moe   prisutstvie  na  letayushchem   puzyre   Buurahri
dejstvitel'no  zastavit   ego  letet'   gorazdo  bystree,  chem   eto  obychno
proishodit.  No neuzheli vy dejstvitel'no schitaete, budto ya --  takoj velikij
geroj,  chto  sposoben  odnoj  levoj  spravit'sya  s  mnogochislennymi  vragami
Magistra Nuflina?
     -- Nu chto ty. Maks, -- myagko vozrazil Dzhuffin. -- Razumeetsya,  ya tak ne
schitayu. YA otlichno znayu vse tvoi slabye mesta i nahozhu, chto gladiator iz tebya
nikudyshnyj, po krajnej mere poka.  Bud'  moya  volya,  ya by tebya i  blizko  ne
podpustil  k  etoj dryannoj  istorii... No beda  v  tom, chto Velikij  Magistr
Nuflin  Moni Mah  iskrenne  polagaet, chto  ty -- tot  samyj  edinstvennyj  i
nepovtorimyj  paren',  kotoryj  v celosti  i  sohrannosti dostavit  k vratam
Strany Mertvyh ego  telo,  v poslednee vremya stavshee do  neprilichiya brennym.
Nu, esli prinyat' vo vnimanie tot fakt, chto  starik  vsegda  byl velikolepnym
providcem... CHto zh, vse mozhet byt'! V konce koncov, ty u nas vezuchij.
     --  Aga, -- ugryumo podtverdil ya. --  Tol'ko udacha u menya... kak  by eto
skazat'... Neskol'ko svoeobraznaya, vy ne nahodite?
     -- |to pravda, --  nevozmutimo soglasilsya shef.  -- No  esli ty dumaesh',
chto ya  dazhe  ne poproboval  pereubedit' Nuflina, ty gluboko zabluzhdaesh'sya. YA
pytalsya.  Skazhu  tebe   bol'she:  na  etoj  pochve  my  s  nim   dazhe  nemnogo
poskandalili. Skoree vsego,  v poslednij  raz.  Bol'she prosto  ne uspeem. YA,
znaesh'  li,  ves'ma nastojchivo  predlagal  emu  svoyu  dragocennuyu  personu v
kachestve ohrannika. I mogu poklyast'sya; nastol'ko blagih namerenij u menya eshche
nikogda v zhizni  ne bylo! YA lichno znakom so vsemi zaklyatymi vragami Nuflina.
S nekotorymi ya dazhe byl druzhen, a koe-kto iz nih do sih por  mechtaet vpit'sya
zubami v  moyu glotku  --  obychnaya  istoriya,..  Po krajnej mere, ya sovershenno
uveren,  chto  sposoben spravit'sya  s kazhdym iz  etih rebyat, a mnogih mog  by
prosto vrazumit', ne dovodya delo do draki, o chem i soobshchil Nuflinu.
     -- A  on chto, somnevaetsya v vashih sposobnostyah? -- svarlivo  sprosil ya.
-- |tot bednyaga iskrenne polagaet, chto ya kruche?
     -- Da ne to chtoby, -- pomorshchilsya Dzhuffin. -- Prosto on mne ne doveryaet.
Schitaet,  chto vse eti gody ya,  vozmozhno, vynashival plan strashnoj mesti i vse
takoe. Poroj ego ostorozhnost' i predusmotritel'nost' granichat s elementarnoj
glupost'yu... Oh, Maks, starik sovershenno ne  razbiraetsya v lyudyah, vot  chto ya
tebe skazhu! Vernee, razbiraetsya,  konechno, no ne  vo vseh. Greshnye Magistry,
esli by ya  dejstvitel'no nosilsya s mechtami  o  kakoj-to  tam durackoj mesti,
Nuflin vryad li dozhil  by do  segodnyashnego dnya.  Da  i za chto ya  stal by  emu
mstit'? Za  to, chto v nachale Smutnyh  Vremen starik nikak ne mog reshit', chto
luchshe:  ubit' menya ili peremanit'  na svoyu storonu?  Kakie pustyaki! YA  i sam
nekotoroe  vremya  razdumyval,  ne raspravit'sya li s nim pri sluchae.  Esli uzh
byt' do  konca  otkrovennym,  moi  kolebaniya  prodolzhalis'  chut'  li  ne  do
poslednego dnya bitvy  za Kodeks --  i chto s  togo?! Vojna est'  vojna, no my
oba, hvala Magistram, ostalis' zhivy -- kakie tut mogut byt' schety?..
     -- A  seru Lonli-Lokli  on chto, tozhe ne  doveryaet? --  upavshim  golosom
sprosil ya.- Iz nas dvoih moglo by poluchit'sya vpolne snosnoe soprovozhdenie. YA
by mog  podgonyat' letayushchij puzyr' i poplevyvat' yadom na teh zlodeev, kotoryh
ne uspel ispepelit' ser SHurf.
     -- Da, -- soglasilsya Dzhuffin, -- ya tozhe predlozhil
     Nuflinu takoj variant.  Esli uzh  on tak ne hochet  imet' delo so mnoj --
Magistry  s  nim! YA  ugrobil chut'  li  ne chas svoej  dragocennoj zhizni, daby
ob座asnit' emu,  chto tebe potrebuetsya  podkreplenie, a  uzh sushchestva  nadezhnee
sera Lonli-Lokli poprostu ne sushchestvuet v prirode. No Nuflin upryam kak...
     -- Kak osel, da? -- gorestno podskazal ya.
     -- YA ves'ma smutno predstavlyayu sebe, chto takoe osel, no nadeyus', chto ty
dobrosovestno podobral dlya sravneniya samoe upryamoe sushchestvo vo vselennoj. --
SHef s dosadoj pozhal plechami i umolk.
     -- I chto,  poluchaetsya, ya dolzhen dostavit' Magistra Nuflina v Harumbu, a
po doroge my budem otbivat'sya  ot oravy raz座arennyh mogushchestvennyh koldunov?
--  upavshim golosom  sprosil ya.- Nu-nu...  Ladno, esli on nastaivaet,  mozhno
poprobovat', no boyus', Nuflin dazhe ne predstavlyaet  sebe, skol' nichtozhny ego
shansy  blagopoluchno  dobrat'sya do  poberezh'ya Uanduka!  I moi,  kstati, tozhe.
Razve  chto  povezet,  i  menya  ostavyat  v  zhivyh  --  v  kachestve  eksponata
kakoj-nibud' chastnoj  kollekcii trofeev. Nadeyus', ya budu neploho  smotret'sya
za steklom vitriny...
     --  Nuflin pochemu-to sovershenno uveren, chto vse budet v polnom poryadke,
esli soprovozhdat' ego  budesh' imenno ty,  --  vorchlivo otozvalsya Dzhuffin. --
Ego doverie k tebe  voistinu bezgranichno! Umeesh' ty,  ser Maks, pyl' v glaza
puskat',  vot chto ya tebe skazhu...  Ladno, na  samom dele ne vse tak strashno.
Vo-pervyh, bol'shinstvo protivnikov  Nuflina ni na chto tolkom ne goditsya  bez
miloj ih serdcu uguland-skoj Ochevidnoj  magii, kakovaya pochti ne  rabotaet na
takom rasstoyanii  ot Serdca Mira. Vo-vtoryh, ya iskrenne nadeyus', chto o vashem
puteshestvii nikto  ne pronyuhaet.  Konechno, pochti vse eti rebyata yasnovidcy, i
im vovse ne  obyazatel'no chitat'  svezhie  gazety,  chtoby uznat'  o  blizhajshih
planah nashego siyayushchego sera Nuflina, no ya, hvala Magistram, ne tri dnya nazad
koldovat'  nauchilsya,  da  i   pomoshchniki,  vernee,  pomoshchnicy  u  menya  budut
prevoshodnye. Povorozhim vmeste  s Sotofoj i  ee devochkami,  napustim tumanu,
tak chto  samye vydayushchiesya proroki Mira budut v techenie blizhajshej dyuzhiny dnej
davat' nevernye  prognozy po vsem voprosam bez  isklyucheniya.  Mozhet byt', vse
obojdetsya, i edinstvennoj nastoyashchej problemoj v predstoyashchem  puteshestvii dlya
tebya stanet smertnaya skuka.
     Soderzhanie  ego monologa  mne,  chego skryvat', ochen'  dazhe ponravilos'.
Hotel by ya tol'ko, chtoby ton shefa byl hot' nemnogo uverennee...
     -- Ehat'-to kogda nado? -- sprosil ya. Moj golos zvuchal pochti obrechenno,
poskol'ku  pechal'nyj opyt sovmestnoj raboty s serom Dzhuffinom  Halli  nauchil
menya,  chto  na  takoj  vopros  sushchestvuyut  dva  otveta:  "pryamo  sejchas"   i
"voobshche-to, nado bylo eshche vchera, no..."
     --  Segodnya noch'yu, --  na fone  moih mrachnyh prognozov otvet  prozvuchal
ves'ma optimisticheski. --  Pod pokrovom temnoty -- ha, a kak ty dumal?!. Da,
i imej  v vidu, Maks: ob istinnoj celi tvoej  poezdki ne dolzhen znat' nikto.
Voobshche nikto. Dumayu,  ty sam ponimaesh',  chto eto trebovanie  prodiktovano ne
moim  nezdorovym pristrastiem k sekretam,  a  isklyuchitel'no  neobhodimost'yu.
Razumeetsya,  ya znayu, chto sredi blizkih tebe lyudej net boltunov, no poskol'ku
nam predstoit obvesti vokrug  nosa ne gorodskih spletnikov, a mogushchestvennyh
koldunov proshlogo...
     -- Da  ponimayu ya, ponimayu, -- vzdohnul ya. -- No imejte v vidu: intuiciya
nashej  ledi Melamori  --  eto nechto. Ona  lovit  menya  na vran'e primerno za
polchasa do togo, kak ya nachinayu iskazhat' fakty.
     -- Da pust' sebe lovit, -- pozhal plechami Dzhuf-fin. -- Na zdorov'e! Lish'
by pravdy ne  znala.  Skazhi  ej, esli ochen' rasserditsya, mozhet otvesit' tebe
paru-trojku opleuh,  ya  razreshayu...  Oficial'naya versiya  takova:  ty  srochno
uletaesh'  v  Kumanskij  Halifat  po   lichnoj  pros'be  tamoshnego   pravitelya
Nubujlibuni... kak bish' ego?
     --  Nubujlibuni  Cuan  Afiya,  -- rasteryanno  podskazal  ya.  Priznat'sya,
zabyvchivost' Dzhuffina  menya oshelomila:  do sih por on nikogda  ne putalsya  v
imenah,  dazhe samyh  zakovyristyh.  |to kak  zhe nado  bylo zamorochit' golovu
moemu bezuprechnomu shefu, chtoby iz ego pamyati vyletelo imya kumanskogo halifa!
     --  Nu da, nu da,  -- rasseyanno soglasilsya Dzhuf-fin. -- Soglasno  nashej
oficial'noj versii,  u nego pri dvore chto-to stryaslos', a poskol'ku u halifa
ostalis' ves'ma priyatnye  vpechatleniya  ot vashej dostoprimechatel'noj vstrechi,
on  poprosil Ego Velichestvo Guriga...  nu  i  vse  takoe,  dal'she sam mozhesh'
dofan-tazirovat'.
     -- Aga. A Cuan Afiya podtverdit etu informaciyu v sluchae chego?
     -- Razumeetsya, ne podtverdit, --  shef ravnodushno pozhal plechami, -- no i
ne  oprovergnet.  On  poprostu proignoriruet lyuboj  vopros, a  esli  dazhe  i
soizvolit chto-nibud' otvetit',  to  ne ran'she chem  cherez  polgoda, poskol'ku
toroplivost'   ne   schitaetsya   dostoinstvom,   prilichestvuyushchim   pravitelyam
Kumanskogo Halifata.
     -- Tozhe verno, --  nevol'no ulybnulsya ya, vspomniv svoeobraznye tradicii
kumanskogo dvora, ot kotoryh i sam postradal nemalo,  chut'  li ne dve dyuzhiny
dnej  dozhidayas' audiencii  u halifa,  prichem  delo  u  menya  bylo ne  prosto
srochnoe, a bezotlagatel'noe.
     -- Do zakata mozhesh' rezvit'sya, -- ustalo vzdohnul Dzhuffin. -- Zaodno  i
nashu  oficial'nuyu  versiyu rastrubish' na vseh  uglah. I postarajsya  vrat' kak
mozhno ubeditel'nee, ya tebya umolyayu!
     -- Horosho, -- obrechenno poobeshchal ya. -- Budu vdohnovenno vrat',  esli vy
schitaete,  chto tak nado...- I posle nebol'shoj, no napryazhennoj pauzy sprosil:
-- Dumaete, ya ser'ezno vlip?
     -- Kak vsegda, -- ehidno otvetstvoval shef.
     -- Kakaya  prelest'!  -- burknul ya  uzhe s poroga.  Voobshche-to ya, pozhaluj,
pereborshchil  s vyrazheniem  nedovol'stva. Ne  takoj uzh  skvernoj kazalas'  mne
zhizn', kogda ya pokidal dom sera Dzhuffina. Vo-pervyh, na poroge  toptalsya moj
starinnyj priyatel' po imeni  Huf. YA  berezhno  vzyal  sobachku na  ruki,  chtoby
podarit' etomu mohnatomu malyshu schastlivuyu vozmozhnost'  oblizat' moj  nos --
do  sih  por ne mogu ponyat', chto takogo osobennogo  on nahodit v etom ves'ma
zauryadnom  predmete!  Vo-vtoryh,  rezvye  solnechnye  zajchiki,  zhizneradostno
plyashushchie na  serebristoj  poverhnosti  Hurona, ne  zabotyas'  o  bezopasnosti
mnogochislennyh voznic, vynuzhdennyh peresekat' mosty pochti vslepuyu, bol'she ne
kazalis'  mne  nadoedlivymi  --   naprotiv,  ya  reshil,  chto  oni  redkostnye
simpatyagi.  I  v-tret'ih, p'yanyashchij veter dal'nih stranstvij  uzhe kruzhil  moyu
bednuyu,  s  detstva  nafarshirovannuyu  vsyacheskimi  romanticheskimi  glupostyami
golovu. Ne mogu skazat', chto perevozka umirayushchih starikov na letayushchem puzyre
Buurahri skvoz'  plotno somknutye  ryady  ih  starinnyh vragov yavlyaetsya  moim
davnim  hobbi,  prosto  ya  ochen'  lyublyu  zhizn'  vo vseh ee  proyavleniyah, pri
uslovii, chto eti samye proyavleniya otlichayutsya nekotorym raznoobraziem...
     Odnim  slovom, ya byl  vynuzhden s  nekotorym  udivleniem  priznat',  chto
nastroen  skoree optimisticheski, chem net. Dovol'no stranno, esli uchest', chto
sam ser  Dzhuffin  Halli ne byl  uveren v  blagopoluchnom ishode moej strannoj
missii. Moe nastroenie stalo eshche luchezarnee, kogda ya obnaruzhil, chto vladelec
kroshechnogo traktirchika, priyutivshegosya v konce Grebnya Eho, vystavil neskol'ko
stolikov na svezhij  vozduh -- yavlenie samo po sebe  nichem ne primechatel'noe,
esli  by za odnim  iz stolikov  ne sidela ledi Melamori.  Ee yarkoe polosatoe
loohi trepetalo na vetru kak flag kakoj-nibud' nevedomoj strany. Lyubov' vsej
moej  zhizni  navorachivala  morozhenoe  s  entuziazmom  ogolodavshego  za  zimu
medvedya-shatuna. Ona eshche i  peremazat'sya  umudrilas', sovsem kak nash pernatyj
umnik  Kurush,  kotoryj,  v  otlichie  ot  nee, ne  imeet  reshitel'no  nikakoj
vozmozhnosti  pol'zovat'sya salfetkami. Menya ona uporno otkazyvalas' zamechat',
poka ya ne uselsya naprotiv. Spravedlivosti radi sleduet otmetit', chto nalichie
moej  fizionomii  v  polumetre  ot  ee  sobstvennoj  zastavilo  Melamori  na
mgnovenie otorvat'sya ot morozhenogo.
     --  Zdorovo!  --  iskrenne  obradovalas'  ona.  --  A  ya  kak raz  tebya
vyslezhivayu. Do menya  dopolzli sluhi,  chto  ty sidish' doma u nashego shefa,  --
Kofa  sobstvennymi  glazami  videl,  kak  tvoj amobiler  peresekal most, i ya
predpolozhila, chto rano ili pozdno ty reshish'sya pokinut' sie  svyashchennoe mesto.
I vot sizhu
     karaulyu...
     --  Genial'no! -- vzdohnul ya. --  Sobirat' informaciyu  ty dejstvitel'no
umeesh'. A vot sidet' v zasade -- ne ochen'-to.
     -- CHto,  skazhesh', ya ploho sizhu? --  vozmutilas' ona.  --  Po-moemu, tak
prosto otlichno!
     -- Nikakih vozrazhenij. --  Moya  ulybka pomimo voli upolzala kuda-to  za
svyashchennye granicy,  v predelah  kotoryh, po mneniyu  matushki  prirody, dolzhna
byla ostavat'sya moya  rozha. --  Sidish' ty  velikolepno.  I  razvlechenie nashla
dostojnoe, -- ya mnogoznachitel'no pokosilsya na vazochku s morozhenym. -- No vot
menya ty  ne zametila. Skazhu bol'she:  dazhe esli by ya ne ehal po etomu mostu v
amobilere,  a  skakal  po  ego perilam  v chem mat' rodila, raspevaya narodnye
pesni zhitelej granic, ty by vryad li otorvalas' ot morozhenogo!
     --  Net,  --  zadumchivo  vozrazila Melamori. -- Nu, esli  by ty  prosto
skakal  golyshom,  ya  by,  pozhaluj,   dejstvitel'no  mogla   propustit'   eto
zamechatel'noe  sobytie, no esli by  ty  eshche i pel,  mne  by kusok v gorlo ne
polez... A voobshche-to, ya reshila, chto v takom naryade ty  i sam menya  zametish'.
I, kak vidish', okazalas' prava. Tak chto ya ochen' horosho sizhu v zasade, prosto
otlichno sizhu, i poproshu bez gryaznyh insinuacij!
     -- Insinuacii byli,  priznayu,-  pokayalsya  ya.- No ne  gryaznye.  YA ih myl
pered upotrebleniem, chestnoe slovo!
     -- Nu izvini, -- snishoditel'no  soglasilas' ona. -- Ezheli  myl,  togda
nikakih pretenzij. V znak  primireniya mogu ugostit' tebya morozhenym... tol'ko
ne vzdumaj tyanut' lapy k moemu, obzhora! Luchshe uzh ya zakazhu eshche odnu porciyu.
     --  |to  kto eshche obzhora, -- hmyknul ya; -- Ladno, zakazyvaj. Morozhenogo,
kamry i voobshche vsego, chto dusha pozhelaet. Budem kutit' naposledok.
     -- Ty chto, umiraesh'? -- hladnokrovno pointeresovalas' Melamori. -- YA by
t'be ne sovetovala. ZHizn', znaesh' li, prekrasna i udivitel'na.
     -- YA  ne umirayu, a uezzhayu, -- vzdohnul ya. -- I teper' nachinayu ponimat',
chto eto uzhasno:  ya uedu na etot  greshnyj Uanduk,  a  ty ostanesh'sya zdes',  i
nekomu budet vyteret'  tvoj zamechatel'nyj rotik,  kogda ty  v  ocherednoj raz
dorvesh'sya  do morozhenogo...  vot tak!  --  YA  nakonec  sdelal  to, chego  mne
hotelos' s samogo nachala: ispol'zoval  belosnezhnuyu salfetku po  naznacheniyu i
privel izumitel'noe lichiko  Melamori v  polnoe sootvetstvie  s  sobstvennymi
konservativnymi predstavleniyami ob elementarnyh trebovaniyah gigieny.
     -- A ya izmazalas'?  -- smushchenno sprosila ona. -- S uma sojti: v detstve
ne ponimala, kak lyudyam udaetsya est' morozhenoe i ostavat'sya chistymi, i do sih
por ne ponimayu... S drugoj  storony, Maks, esli ty vse  ravno uedesh',  kakaya
raznica:  utirat'sya ili ne utirat'sya?  Po-moemu,  ty edinstvennyj chelovek vo
vselennoj, kotorogo vser'ez zabotit etot vopros. Pravda, est' eshche mama, no s
nej ya  vizhus'  tak  redko, chto  ona  ne  v schet... Oj,  podozhdi,  a ty  chto,
dejstvitel'no uezzhaesh'? Nadolgo?
     -- Ne  znayu eshche,  -- ya pozhal  plechami.- A chto ty  zabyl  na Uanduke? --
strogo sprosila ona.
     -- Mogu sovrat', mogu promolchat',  -- chestno  priznalsya ya. --  Vybiraj,
chto tebe bol'she nravitsya.
     -- Ponyatno,  -- vzdohnula Melamori. --  Rassprashivat' bessmyslenno, da?
Nu togda hot' sovri, chtoby ya byla v kurse oficial'noj versii.
     YA  poslushno pereskazal ej ocherednoj shedevr sera Dzhuffina Halli, kotoryj
uzhe  davno  sniskal sebe  slavu  esli  ne  samogo  talantlivogo,  to  samogo
plodovitogo avtora v zhanre  hudozhestvennoj fal'sifikacii. Gospoda zhurnalisty
mogli  "otkusit'", kak  lyubil  govarivat' moj  starinnyj  priyatel' Ande  Pu,
velikij poet, a nyne grazhdanin dalekogo yuzhnogo Tashera.
     --  CHto zh, zvuchit vpolne dostoverno, --  snishoditel'no otmetila ona  i
zagrustila  --  minuty na  poltory, nikak ne  men'she.  Potom  bodro tryahnula
otrosshej chelkoj i snova prinyalas' za morozhenoe.
     --  Maks,  ya  davno  hotela sprosit': a  ty ochen' revnivyj? -- delovito
osvedomilas' ona s nabitym rtom.
     -- Ochen', -- rasteryanno otvetil ya. --  S trudom uderzhivayus' ot  zhelaniya
zaperet' tebya v podvale na vse vremya svoego otsutstviya. Vprochem, etot zlodej
Dzhuf-fin vse ravno bystren'ko tebya razyshchet, vypustit i otpravit na sluzhbu...
I  moj  tebe sovet:  bol'she  nikogda ne  zadavaj  podobnyh  voprosov  glupym
muzhchinam nakanune ih ot容zda. |to travmiruet nashu nezhnuyu psihiku.
     Melamori zvonko rashohotalas'.
     --  Ty  reshil, chto ya podyskala tebe  podhodyashchego zamestitelya? -- skvoz'
smeh  sprosila  ona.  -- Ty  genij, Maks, ya  by  ni za chto ne dodumalas'! No
voobshche-to ya imela v vidu ne sebya,  a Druppi. Sobiralas' uznat', budesh' li ty
vozrazhat',  esli ya zaberu  k sebe tvoyu sobaku. Pust' pozhivet u menya, poka ty
provodish' reviziyu  mnogochislennyh garemov  Ego  Velichestva Nu-bujlibuni Cuan
Afii. YA s nej  budu gulyat' -- po krajnej mere, ya vpolne sposobna uderzhat' ee
na povodke, v otlichie ot nekotoryh...
     -- Ne preumen'shaj moe mogushchestvo,  i  bez togo ves'ma somnitel'noe,  --
rassmeyalsya ya. -- A voobshche eto zamechatel'naya ideya. Edinstvennyj izvestnyj mne
sposob ne razbit' ego bol'shoe nezhnoe serdce. On tebya ochen' lyubit.
     --  YA tozhe tak podumala, -- gordo zayavila Melamo-ri. -- Znaesh' chto?  --
delovito skazala  ona,  dobivaya moyu porciyu  morozhenogo.  --  Po-moemu, nam s
toboj  prosto  neobhodimo  progulyat'sya po  gorodu.  Bez  vsyakih  katanij  na
amobilere, skorbnyh poceluev na proshchanie i potokov dzhubatykskoj p'yani, chtoby
zalit' gore.
     --  Otlichnaya ideya, -- ulybnulsya ya.  -- Hotya ot pary-trojki poceluev  na
proshchanie ya by  ne otkazalsya. So svoej  storony obeshchayu, chto  skorbnymi oni ne
budut.
     -- Dogovorilis',  -- kivnula  ona. A potom ozabochenno pointeresovalas':
-- No ved' u tebya, navernoe, kucha del pered ot容zdom?
     -- Navernoe,  --  ravnodushno  soglasilsya ya. --  I edinstvennyj razumnyj
postupok,  kotoryj  ya  mogu  sovershit' v dannoj  situacii,-  eto  poslat' ih
podal'she. Progulka s  toboj -- edinstvennoe  i  nepovtorimoe delo, kotoroe ya
prosto  obyazan  dovesti  do  konca  -- pod "koncom"  ya  razumeyu  preslovutye
proshchal'nye pocelui. Vse ostal'noe -- k Temnym Magistram!
     --  Zdorovo! -- rezyumirovala ona i torzhestvenno otstavila v storonu obe
opustevshie  vazochki. V  ee  temno-seryh  glazah plyasali  moi starye priyateli
solnechnye zajchiki. Na sej raz oni yavilis' s oficial'nym preduprezhdeniem, chto
nam s Melamori predstoit ne slishkom  dolgij, no  chertovski  horoshij vesennij
den'.
     "Greshnye Magistry!  -- podumal ya. -- CHelovek prosto ne mozhet byt' takim
schastlivym, eto protivno ego prirode. Navernoe, ya vse-taki sumasshedshij..."
     Opredelivshis'  s sobstvennym diagnozom, ya rasslabilsya i pozvolil sebe i
dal'she  prebyvat' v etom zamechatel'nom  nastroenii. Ono ugaslo  tol'ko pered
samym  zakatom, kogda vyyasnilos', chto mne vse-taki  pora sobirat'sya i  pulej
letet'  na  drugoe  svidanie  -- v  Iafah.  Melamori, vprochem, i  ne  dumala
ustraivat' mne na proshchanie kakuyu-nibud' skorbnuyu scenu. Sidela na krayu  moej
posteli  s  nepravdopodobno  dovol'noj  fizionomiej  i  mechtatel'nym golosom
raspisyvala svoi plany kasatel'no predstoyashchih progulok s moej sobakoj.
     -- Ne peregni palku, -- poprosil  ya, vpopyhah zapihivaya v svoyu dorozhnuyu
sumku  vse podvernuvshiesya pod  ruku predmety garderoba.  -- Eshche nemnogo, i ya
reshu,  chto  ty vsyu zhizn' mechtala,  chtoby  ya uehal  kak  mozhno dal'she. YA rad,
konechno, chto ty ne grustish' iz-za moego  ot容zda... Oh, rad-to ya rad, no mne
obidno!
     --  CHego ya tochno ne sobirayus' delat',  tak  eto grustit'  iz-za  tvoego
ot容zda,  -- neozhidanno ser'ezno skazala ona. -- Ni za chto! Slishkom melochnoe
chuvstvo. Ne hochu ego ispytyvat'.
     -- Ty takaya zhe sumasshedshaya, kak ya sam,  -- udovletvorenno konstatiroval
ya. -- Lyuboj svedushchij znahar'  iz Priyuta Bezumnyh byl by  v uzhase, no mne eto
dazhe  nravitsya...   Sumasshedshaya  ptica,  priletevshaya  s  Arva-roha  i  lovko
prikinuvshayasya zhenshchinoj, vot ty kto! -- I nezhno ulybnulsya, vspomniv neuklyuzhuyu
pohodku vz容roshennogo burivuha, v oblike kotorogo v svoe  vremya svalilos' na
moyu golovu eto potryasayushchee sushchestvo.
     -- Lyubaya zhenshchina -- sumasshedshaya  ptica, -- vse tak zhe ser'ezno otvetila
Melamori. -- Lyubaya -- zapomni eto, ser Maks! Problema v tom, chto bol'shinstvo
zhenshchin stremyatsya  nauchit'sya ne letat',  a tol'ko vit'  gnezda. Prosto beda s
nashej sestroj!
     -- Otlichnaya metafora,  --  odobritel'no  promychal  ya, pytayas'  zatyanut'
remen' na dorozhnoj sumke.
     --  Nikakaya eto ne  metafora.  Suhaya konstataciya  fakta,  --  vzdohnula
Melamori. --  Mne-to  povezlo:  ya  ot  rozhdeniya ispytyvayu otvrashchenie k vit'yu
gnezd... i imenno poetomu --  zamet'! --  reshitel'no otkazyvayus' grustit' po
povodu tvoego ot容zda.
     -- A ya  reshitel'no  otkazyvayus' zhit' v mire, gde net tebya,  -- iskrenne
soobshchil ya.  A potom s uzhasom obnaruzhil, chto sbory podoshli  k  koncu i u menya
bol'she  net ni edinogo  predloga, chtoby  zaderzhat'sya doma  eshche  na neskol'ko
minut. -- Kazhetsya,  ya uzhe idu,  -- Udruchenno soobshchil ya,  vzvalivaya na  plecho
izryadno otyazhelevshuyu sumku.
     --  Idi,  --  nevozmutimo kivnula  ona. --  A  ya,  esli  ne vozrazhaesh',
zaderzhus'  v tvoem dvorce.  Budu slonyat'sya tut s hozyajskim vidom do teh por,
poka v ocherednoj raz ne reshu, chto spat' luchshe doma...
     --  Blago  segodnya  nekomu  budet  vozrazhat'   protiv  stol'   spornogo
utverzhdeniya, -- vzdohnul ya. Eshche nemnogo pomayachil na poroge i nakonec nashel v
sebe sily razvernut'sya i ujti. Velikij  Magistr  Ordena  Semilistnika Nuflin
Moni Mah vryad li  dolzhen byl rasplachivat'sya  zhizn'yu za moyu malen'kuyu nelepuyu
slabost' k zatyanutym proshchal'nym scenam.
     Dzhuffin zhdal  menya v Dome  u Mosta, tak  chto ya  reshil projtis'  peshkom,
darom chto nogi vse eshche gudeli posle mnogochasovyh bluzhdanij po  uzkim ulochkam
drevnego centra Eho v obshchestve neugomonnoj ledi Melamori. Kogda delo dohodit
do peshej  hod'by,  ee  temperament  stanovitsya  sovershenno  nevynosimym!  No
odinokaya  progulka  po gorodu, kotoryj predstoit  pokinut'  nadolgo,  -- eto
nechto  osobennoe.  "Nadolgo,  -- govoril ya  sebe, --  vsego lish' nadolgo". YA
uporno  ne  zhelal izvlekat'  iz arhiva passivnoj leksiki paskudnoe  slovechko
"navsegda", poskol'ku  panika -- shtuka horoshaya v tom sluchae, kogda pod rukoj
est'  takoj special'nyj poleznyj  dyadya vrode  sera  Dzhuffina Halli,  kotoryj
vsegda  gotov   razveyat'   tvoi   mrachnye  predchuvstviya   odnoj-edinstvennoj
snishoditel'noj replikoj. No segodnya utrom mne pokazalos', chto Dzhuffin i sam
ne slishkom-to uveren v blagopoluchnom zavershenii moego puteshestviya  v  Stranu
Mertvyh, poetomu prishlos' podderzhivat' optimisticheskij  nastroj sobstvennymi
skudnymi silami. Vprochem, u menya obnaruzhilis' otlichnye pomoshchniki: teplyj, no
svezhij   veter,  kotoryj   dones  do  menya   slabyj  aromat  cvetushchih  sadov
Levoberezh'ya; oranzhevye  i golubye  ogon'ki,  odin  za drugim zagorayushchiesya  v
oknah  domov;  tihie zvuki  muzyki,  donosyashchiesya  iz-za  raspahnutyh nastezh'
dverej traktirov, kotoryh v etoj chasti Starogo Goroda chut' li ne bol'she, chem
zhitelej.  YA lyublyu Eho pochti  tak zhe  sil'no, kak samu  zhizn',  i  sovershenno
uveren,  chto  u etogo divnogo  goroda  poprostu  ne byvaet plohih dnej:  ego
mozaichnye mostovye prekrasny  vsegda, v  lyubuyu pogodu,  vne  zavisimosti  ot
moego durackogo nastroeniya. Oni byli voshititel'ny za mnogo stoletij do togo
dnya,  kogda moi glaza  vpervye  soshchurilis'  ot  siyaniya  zdeshnih  fonarej,  i
velikolepie etih ulic budet kruzhit'  romanticheskie  golovy posle togo, kak ya
otpravlyus' na  svoyu samuyu  poslednyuyu progulku.  I  vse zhe segodnya gorod  byl
osobenno  neotrazim.  Gustaya sineva  dolgih sumerek, pripravlennaya aromatami
dyma, meda i  myaty,  lastilas'  ko mne  kak ogromnaya nevidimaya koshka, poka ya
netoroplivo  shagal  v  napravlenii  ulicy  Mednyh   Gorshkov,  --  malen'koe,
povsednevnoe, no sovershenno neob座asnimoe chudo, prednaznachennoe, kazhetsya, dlya
menya odnogo...
     --  Ah ty  predatel'! -- laskovo skazal mne ser  Ko-fa Joh, kotorogo  ya
ponachalu  ne zametil.  Delo ne v  tom,  chto  v  koridore Upravleniya  Polnogo
Poryadka  vechno  carit  polumrak, prosto Kofa uspel kak sleduet ekipirovat'sya
dlya  ocherednogo  rejda po  gorodskim traktiram: zakutalsya v  svoj znamenityj
ukumbijskij  plashch,  kotoryj  sposoben prevratit'  v  nevidimku  dazhe  takogo
solidnogo pozhilogo dzhentl'mena, kak nash Master Slyshashchij.
     -- Pochemu predatel'? -- opeshil ya.
     -- Nu kak pochemu? Edesh' na Uanduk, pryamehon'ko v ob座atiya gostepriimnogo
Cuan Afii -- i bez menya! Tipichnyj predatel'!
     -- Bez vas -- eto  ladno,  on tuda eshche i  bez menya edet,  gad takoj! --
svarlivo skazal  Melifaro.  On  vyglyanul iz svoego kabineta, zaintrigovannyj
zvuchaniem  nashih golosov, i vziral  na menya s takim uprekom, slovno ya tol'ko
chto siloj otnyal neskol'ko kilogrammov konfet u oravy golodnyh sirot.
     --  Moemu  advokatu  dadut  slovo,  ili   menya  srazu  rasstrelyayut?  --
neschastnym golosom sprosil ya.
     --  A  chto  takogo   interesnogo   mozhet  soobshchit'  tvoj  advokat?   --
polyubopytstvoval  Kofa. --  I,  kstati,  davno  hotel  sprosit': chto  eto za
nelepaya professiya?
     -- Advokat -- eto takoj special'nyj chelovek, kotoryj pomogaet vlipshim v
nepriyatnosti  idiotam  vykruchivat'sya  i  opravdyvat'sya. Pochemu-to schitaetsya,
budto sami oni slova v  svoyu  zashchitu skazat' ne sposobny,  -- tonom  znatoka
ob座asnil emu Melifaro, bol'shoj lyubitel' kriminal'nogo kino moej istoricheskoj
rodiny. -- No nash ser Maks sam sebe advokat,  odno udovol'stvie ego slushat'!
Sejchas nebos' budet molot' kakuyu-nibud' chush' o trudnom detstve.
     -- Ne  dozhdetes'! -- fyrknul  ya.  --  Hotya detstvo u menya dejstvitel'no
bylo  to  eshche... No po  sravneniyu  s predstoyashchej  mne tosklivoj  poezdkoj  v
Kumanskij Halifat, bez  vas oboih -- edinstvennyh sushchestv, kotorye  mogli by
hot' kak-to skrasit'  moe  ubogoe sushchestvovanie,  detstvo predstavlyaetsya mne
otnyud' ne samoj mrachnoj stranicej biografii! Poetomu strelyajte, gospoda, mne
teryat' nechego.
     -- Razzhalobil, svoloch'!  -- ogorchilsya Melifaro. I doveritel'no  soobshchil
Kofe: -- A ya uzh bylo mordu emu bit' sobralsya...
     --  Ni v  koem sluchae. Teper' nam  pridetsya pokupat' emu  pirozhnye,  --
tonom opytnogo vracha, vypisyvayushchego recept, skazal Kofa. -- A to kak by ruki
na sebya ne nalozhil. Maks umnyj mal'chik i ponimaet, chto bez  menya v Kumanskom
Halifate delat' sovershenno nechego...
     -- Net,  on nakonec-to osoznal, chto eto bez  menya tam nechego delat', --
gordo vozrazil  Melifaro.  -- Po krajnej mere, takomu zanude, kak on.  YA  --
edinstvennyj, kto  mog  by ego  kak  sleduet  napoit', a potom,  vozmozhno, i
vytashchit' na uvlekatel'nuyu ekskursiyu  po chuzhim  garemam, a teper'...  CHem  on
budet zanimat'sya na dosuge? Gazety chitat'?
     --  Hvalenye  kumanskie garemy  --  nichto po sravneniyu s ih  kuhnej, --
snishoditel'no otmetil Kofa. -- YA v svoe vremya kak sleduet  rasproboval i to
i drugoe i mogu tebya zaverit'...
     Poka oni  prepiralis', ya  tihon'ko uskol'znul  v  pustuyushchij  Zal  Obshchej
Raboty, a ottuda -- v kabinet shefa. Bud' moya volya,  ya by  boltal s kollegami
do nastupleniya sleduyushchego utra, tem  pache chto oni uzhe byli  gotovy  nachinat'
menya uteshat', no vremya podzhimalo.
     --  Nakonec-to!  --  s  yavn'm oblegcheniem  skazal  Dzhuf-fin.  -- YA  uzhe
sobralsya  posylat'  tebe  zov,  tol'ko  nikak  ne  mog  podobrat'  dostojnye
rugatel'stva, kakovye mogli by  potryasti  tvoe  voobrazhenie  i vnushit'  tebe
nekotoroe uvazhenie  k nachal'stvu, a sera SHurfa s ego  znamenitym  konspektom
ryadom ne okazalos'. Boyus', on prosto povel svoyu sobaku na ocherednuyu lekciyu v
Korolevskom Universitete... Ladno, poshli,- i on, ne otkladyvaya delo v dolgij
yashchik, nachal medlenno pogruzhat'sya v kamennuyu stenu.
     YA sudorozhno  sglotnul: skol'ko raz mne dovodilos'  prinimat' uchastie  v
podobnyh  meropriyatiyah,  no k nekotorym  veshcham prosto nevozmozhno privyknut'!
Zazhmurilsya  i geroicheski  lomanulsya  sledom za shefom.  Perezhil  neskol'ko ne
samyh priyatnyh sekund -- s nekotoryh por ya uzhasno boyus' zastryat' v stene! --
a   potom   s  oblegcheniem  obnaruzhil  sebya  v  uyutnoj  temnote   odnogo  iz
mnogochislennyh  podzemnyh  perehodov, soedinyayushchih  Dom  u Mosta  s  Iafahom,
glavnoj rezidenciej Ordena Semilistnika, "blagostnogo i edinstvennogo", esli
pol'zovat'sya    vysprennej    kazennoj   formulirovkoj,   obyazatel'noj   dlya
upotrebleniya v oficial'nyh dokumentah.
     -- YA  reshil nemnogo sokratit'  put', chtoby izbavit' tebya ot prodolzheniya
diskussii o garemah  Kuman-skogo  Halifata, -- nevinno  zametil  Dzhuffin,  s
voistinu angel'skim zloradstvom razglyadyvaya moyu perekoshennuyu rozhu.
     --  ZHizn'  moyu  vy  reshili "nemnogo sokratit'", -- provorchal  ya,  k ego
neopisuemomu udovol'stviyu.
     -- Ty dela-to uladil pered ot容zdom, geroj? -- lukavo sprosil shef, poka
my breli po temnomu koridoru.
     -- Net, -- chestno otvetil ya. -- Ponyal, chto na vse dela u menya ne hvatit
vremeni, i sosredotochilsya na glavnom.
     Priznat'sya,  ya  dumal,  chto  sejchas  mne   zasluzhenno  namylyat  golovu.
Voobshche-to  ya dolzhen byl  ne predavat'sya romanticheskim  progulkam  s  lyubimoj
devushkoj, a podyskat' sebe bolee poleznoe zanyatie. K primeru,  peredat' seru
SHurfu tolstennuyu stopku samopishushchih  tablichek  s otchetami iz  provincial'nyh
otdelenij  Tajnogo  Syska,  kakovye  ya  s  zavidnym  uporstvom   tupogo,  no
trudolyubivogo pervokursnika, korpyashchego nad pervym v  zhizni referatom, tshchilsya
privesti v poryadok v techenie poslednih dnej, i soprovodit' sej torzhestvennyj
akt kratkoj, no vnyatnoj lekciej o svoih uspehah na etom poprishche, daby on mog
prodolzhit'  i  blagopoluchno  zavershit' moj  skorbnyj  trud. Krome  togo, mne
polagalos' vvesti Meli-faro v kurs neskol'kih melkih del, rassledovanie koih
pochemu-to   vhodilo  v  sferu   moej  kompetencii;  vyzvat'  Numminoriha  iz
vneocherednogo otpuska, kakovoj  on poluchil  isklyuchitel'no  po  prichine  moej
lichnoj simpatii k ego  semejstvu;  vruchit' ocherednuyu korobku "kontrabandnyh"
sigar iz svoego mira Generalu Gorodskoj Policii Bubute Bohu, ch'i otnosheniya s
Tajnym  Syskom v  poslednee  vremya  opyat' nachali  uslozhnyat'sya,  i prochaya,  i
prochaya...  Oh, spisok  melkih, no  obyazatel'nyh del, kakovye mne,  po  idee,
polagalos' privesti v poryadok pered ot容zdom, byl  nastol'ko velik, chto dazhe
ne umeshchalsya v moej bednoj golove!
     No, k  moemu izumleniyu,  Dzhuffin odobritel'no  kivnul: --  I pravil'no.
Horosh by  ty  byl, esli  by  provel  den',  panicheski royas'  v etih  greshnyh
tablichkah...
     -- Vasha pokladistost'  menya nastorazhivaet,  -- fyrknul  ya.  --  Nachinayu
chuvstvovat' sebya umirayushchim.
     -- A ty schitaesh', chto dobrogo otnosheniya  zasluzhivayut  tol'ko umirayushchie?
-- usmehnulsya Dzhuffin.
     Uvy, emu  tak i ne udalos' podnyat' nastroenie --  ni  mne, ni, kazhetsya,
dazhe  sebe.  Mozhet byt', vse  delo v tom, chto my  uzhe priblizhalis' k Iafahu,
drevnie steny kotorogo naskvoz'  propitalis' mrachnym gnetushchim nastroeniem --
kazalos',  eshche nemnogo, i ono  nachnet  klubit'sya i osedat' na pol nevesomymi
vlazhnymi kloch'yami, kak zimnij ugulandskij tuman.
     --  Uzhas, da?  --  tiho sprosil Dzhuffin, otkryvaya peredo mnoj nevidimuyu
dver', vernee,  nebol'shoj  proem, vysotoj chut'  bol'she  metra. Mne  prishlos'
preodolevat' ego  chut'  li  ne  na chetveren'kah, moemu shefu --  tozhe. Kak  i
sledovalo  ozhidat',  etot  "krysinyj  laz"  privel nas v  odin  iz koridorov
rezidencii Ordena  Semilistnika. Proem tut  zhe ischez, slovno ego nikogda  ne
bylo, drevnie kamni steny za nashimi spinami  dazhe mozhno bylo potrogat'. YA ne
uderzhalsya  ot iskusheniya i obnaruzhil,  chto  oni  byli prohladnymi  i  nemnogo
skol'zkimi, kak steny kolodca.
     --  Konechno,  uzhas,  --  soglasilsya  ya. --  Kazhetsya,  stroiteli  Iafaha
predpolagali, chto v gosti k obitatelyam rezidencii budut hodit' isklyuchitel'no
malen'kie  deti... i eshche gnomy. Ili eto takoj prostoj, no effektivnyj sposob
zastavit' nas sklonit'sya pered mogushchestvom zdeshnih starozhilov?
     -- Podozrevayu, chto ty prav, -- provorchal shef. -- Vprochem, ya imel v vidu
ne vhod, a poselivsheesya zdes' nastroenie. Neuzheli ne chuvstvuesh'?
     -- Hotel by ya ego ne chuvstvovat'! -- vzdohnul ya. -- Prosto ya  uzhe uspel
s nim smirit'sya. Snachala reshil, chto eto moya lichnaya depressiya, a kogda ponyal,
chto menya  gnetet chuzhoe nastroenie, tak obradovalsya, chto perestal obrashchat' na
nego vnimanie.
     --  YA tebe  zaviduyu, -- burknul shef.  -- Menya  redko pronimayut podobnye
melochi, no eshche nemnogo, i  mne nachnet  kazat'sya, chto eto ya staryj, bol'noj i
pochti mertvyj, a ne...
     --  Nu, ne vse tak  uzhasno, Dzhuffin! -- Udivitel'noe delo: priglushennyj
shepot  ledi  Sotofy  Hanemer  okazalsya takim zhe serebristo-zvonkim,  kak  ee
nastoyashchij golos.  Ona  besshumno vynyrnula  iz  kakoj-to nishi  --  malen'kaya,
puhlen'kaya, sedaya, ocharovatel'naya starushka. YA s udovol'stviem  otmetil,  chto
neizmennaya  siyayushchaya ulybka ostalas' pri nej  i dazhe izumitel'nye  yamochki  na
shchekah nikuda ne podevalis'.
     -- Vyshe nos, staryj lis! -- potrebovala ona,  pripodnimayas' na cypochki,
chtoby provesti kroshechnoj ladoshkoj po  lbu sera Dzhuffina  Halli. -- Nu, kogda
vse eti glupen'kie mal'chiki,  nashi, s  pozvoleniya skazat', Starshie i Mladshie
Magistry  brodyat po  rezidencii  s  takim  vidom, slovno  uzhe  davno  reshili
povesit'sya  i  teper' staratel'no razyskivayut  podhodyashchuyu verevku, eto ya eshche
mogu  ponyat'. No  ty-to!  Tvoj  dlinnyj  nos sozdan ne dlya togo,  chtoby  ego
opuskat', pover' mne. Uzh ya-to znayu, chto sleduet delat' s nosami...
     --  Vot ved'ma! -- voshishchenno otozvalsya Dzhuf-fin. -- Spasibo, Sotofa, ya
tvoj vechnyj dolzhnik. Kak rukoj snyalo!
     -- Ne "kak", a imenno rukoj, --  nevozmutimo otvetila ona i povernulas'
ko  mne:  -- Maks,  ty-to s kakih  por  brodish'  po svetu s postnoj rozhicej?
Vprochem, kazhetsya, ya  oshiblas': ne takaya  uzh  ona  u tebya  i postnaya.  Nebos'
grustil  za kompaniyu  s  shefom?  |togo trebuet  sluzhebnaya  disciplina? Togda
mozhesh' smelo nachinat' ulybat'sya: tvoj nachal'nik uzhe vpolne dovolen zhizn'yu.
     -- YA  tozhe, -- iskrenne skazal ya.  --  Byt' nedovol'nym zhizn'yu  v vashem
prisutstvii -- tipichnoe svyatotatstvo!
     -- Molodec,  -- sovershenno ser'ezno odobrila  ledi Sotofa.  --  CHemu ty
tochno uspel nauchit'sya, tak eto delat' mne udachnye komplimenty: imenno takie,
kotorye mne nravyatsya. Esli by my vstretilis' v drugoj den', ya  by nepremenno
ugostila  tebya  varen'em. Moi uchenicy varyat  ego iz neraspustivshihsya butonov
ajoh-hi, a ved'  eti sladkie cvety rastut  tol'ko na severe CHeruhty, i eshche v
nashem  sadu,  razumeetsya...  Vprochem, ne budu  travit'  tebe  dushu.  Idemte,
mal'chiki, otvedu vas k Nuflinu. Zrya, chto li, ya polchasa karaulila vas  v etom
koridore?
     -- Voobshche-to ya znayu dorogu... Ili on spryatalsya? -- Dzhuffin  vnimatel'no
posmotrel na svoyu starinnuyu podruzhku, kotoraya -- vot uzh ponachalu ne skazhesh'!
--  byla  samoj  mogushchestvennoj koldun'ej esli ne  vo  vsem Mire, to  uzh, po
krajnej mere, v svoem Ordene -- nikakih somnenij!
     -- Da  ne to chtoby spryatalsya, -- rassmeyalas' Sotofa. -- Prosto  sidit v
sadu, v hizhine, kotoruyu ya dlya nego postroila. Skazhu tebe po sekretu, Dzhuf: v
etoj hizhine on mog by prozhit' eshche neskol'ko  let, dazhe ne pribegaya k  pomoshchi
znaharej. A esli by on poslushal  menya let sto nazad, kogda ya ponyala, chto ego
sila ugasaet, i  predlozhila emu  svoyu zashchitu... Mog by zhit' i zhit', eshche hot'
tysyachu let! Togda pomoch' emu bylo proshche prostogo.
     -- YA  pomnyu etu istoriyu, -- kivnul Dzhuffin. -- Nuflin ispugalsya, chto ty
poluchish' nad nim slishkom bol'shuyu vlast'.
     -- Aga, kak budto mne nuzhna kakaya-to vlast'. -- Ona serdito peredernula
plechami. -- Nash Velikij Magistr ne  doveryal  nikomu, dazhe svoemu otrazheniyu v
zerkale. Po krajnej mere, ya ne raz zamechala, chto on vsegda otvorachivaetsya ot
zerkala, kogda schitaet  den'gi ili pishet kakoe-nibud' sekretnoe  pis'mo. CHto
zh,  i  komu ot  etogo ploho?! Inogda luchshe byt' prostodushnym, chem slishkom uzh
hitrym: togo i glyadi perehitrish' sam sebya... Ladno, sledujte za mnoj.
     Ledi Sotofa provela  nas v konec koridora i raspahnula dver', vedushchuyu v
sad.  On byl nevnyatno  velikolepen, kak lyuboj  sad,  pogruzhennyj v  laskovuyu
temnotu vesennego vechera: shchemyashchaya dushu smes' shorohov, tenej i aromatov.
     -- Voobshche-to, hizhinu, kotoruyu ya soorudila dlya Nuflina, pochti nevozmozhno
obnaruzhit',  --  gordo  skazala ledi Sotofa Dzhuffinu.  -- Dazhe ya  sama  mogu
sdelat' horoshij  kryuk po okrestnym  kustam, prezhde chem  natknus'  na vhodnuyu
dver'. Ne tol'ko sejchas, v temnote, no i pri svete dnya.
     -- Smotri-ka, ne odin Maba sposoben na takie CHudesa! -- obradovalsya moj
shef. -- YA dumal, tol'ko on U nas gorazd na takie fokusy, an net! Znaj nashih!
     -- Ha! Ty  tak raduesh'sya, slovno eto tvoe chudo, --  nasmeshlivo zametila
ledi Sotofa.
     -- V kakom-to smysle nemnozhko moe, -- ulybnulsya Dzhuffin. -- YA ved' tozhe
iz  Kettari!  --  I  on  dva  raza legon'ko stuknul  po konchiku sobstvennogo
roskoshnogo nosa ukazatel'nym  pal'cem  pravoj  ruki. Nu  kak  zhe, kak zhe, ih
znamenityj   kettarijskij   zhest:   "dva   horoshih  cheloveka  vsegda   mogut
dogovorit'sya" -- kuda uzh tam masonam!
     --  Oj,   da   ty  ne  durak  primazat'sya  k  chuzhoj  slave!  --  zvonko
rashohotalas'  Sotofa,  i  ee  bezzabotnyj  devchonochij  smeh  rozhdestvenskim
kolokol'chikom zazvenel nad  unyloj ogradoj  Iafaha. ZHalkie  ostatki nagolovu
razgromlennoj  armii  moih  mrachnyh  predchuvstvij  truslivo  retirovalis'  v
blizhajshie  kusty.  Tam,   gde  prisutstvuet  eta  mogushchestvennaya   ved'ma  s
vneshnost'yu  zabotlivoj  babushki  i legkomyslennymi  manerami koketlivoj,  no
zadiristoj gimnazistki, mrachnym predchuvstviyam delat' sovershenno nechego!
     Domik,   v  kotorom  skryvalsya  ot   smerti  Velikij   Magistr   Ordena
Semilistnika Nuflin  Moni Mah, my  vse-taki nashli,  hotya  poplutat'  po sadu
prishlos'  osnovatel'no. "Vot  navorozhila,  vot  rasstaralas', a teper'  sama
muchayus'!"  -- vorchala pro sebya  ledi Sotofa.  No nasha ekspediciya zavershilas'
neozhidanno  skorym  uspehom:  ser  Dzhuffin nasharil v  temnote ruchku  vhodnoj
dveri. Nichego udivitel'nogo, shef chasten'ko gostit  v zakoldovannom dome Maby
Kaloha,  tak  chto  u nego imeetsya sovershenno unikal'nyj opyt v  delah takogo
roda.
     Zazhdavshijsya  nas  starik otnyud' ne  byl  pohozh na  umirayushchego. Sidel  v
uyutnom kresle  u dal'nej steny  edinstvennoj komnaty  -- ukryvshij ego  domik
dejstvitel'no okazalsya kroshechnym, ne zrya ledi Sotofa neuvazhitel'no okrestila
eto  stroen'ice "hizhinoj".  Segodnya  ya vpervye  kak sleduet  razglyadel  lico
Velikogo Magistra Nuflina Moni  Maha. Do  sih por  ono vsegda  skryvalos'  v
polumrake pod  prostornym kapyushonom i, dazhe popadaya na svet, kazalos' skoree
smutnoj  igroj  tenej, vopiyushchim  torzhestvom  neopredelennosti,  slovno  bylo
sozdano ne realiste koj  prirodoj, a uchenikom impressionistov, staratel'nym,
ne slishkom  umelym, no chertovski posledovatel'nym podrazhatelem svoih velikih
uchitelej.  Lik Magistra  Nuflina okazalsya  dovol'no  zauryadnym  starikovskim
licom,  morshchinistym,  pucheglazym,  gorbonosym  i  surovym,  kak  u  pozhilogo
konkvistadora,   a  ego  vyrazhenie   ya   by  nazval  skoree  serditym,   chem
stradal'cheskim.  Sozdavalos'  vpechatlenie,  chto  dyadya  vser'ez  voznamerilsya
otchitat', a  to  i  postavit' v  ugol hamku smert',  kotoraya  pozvolila sebe
roskosh' priblizit'sya  k nemu na nepochtitel'noe rasstoyanie. Poskol'ku eto ego
zhelanie vryad li yavlyalos' osushchestvimym, Nuflin reshil otygrat'sya na nas.
     -- Vy  ne slishkom-to toropilis', kak ya poglyazhu, -- svarlivo skazal  on.
--  V koi-to veki mogli by i  podsuetit'sya. V konce koncov, eto proishodit v
pervyj  i v poslednij  raz: u menya net  skvernoj starikovskoj manery umirat'
kazhdye polgoda! YA, konechno, ponimayu: vam taki podnadoelo so mnoj  schitat'sya.
Nu tak mogli by eshche nemnogo poterpet', ne tak uzh dolgo ostalos'...
     Dzhuffin edva zametno pomorshchilsya, ya rasteryanno zamorgal: vot uzh  chego ne
ozhidal, tak eto  banal'noj skuchnoj ssory naposledok! I tol'ko  ledi  Sotofa,
kazhetsya, iskrenne naslazhdalas' proishodyashchim.
     -- Nuflin, ne stoit tratit' dragocennoe vremya na spor s Dzhuffinom. Esli
pozhelaete, mozhete napisat' emu goru rugatel'nyh pisem iz Harumby, -- nakonec
skazala ona.  -- Peresylajte  ih mne, i ya dayu vam  slovo,  chto  zastavlyu ego
prochitat' vse, do poslednej
     strochki!
     -- Sotofa,  ty  takaya  mudraya, -- provorchal Nuflin.- Slishkom mudraya dlya
takoj molodoj devochki!
     YA  ne sderzhal ulybku.  Konechno,  teoreticheski ya  ponimal,  chto  Magistr
Nuflin  starshe ledi  Sotofy  primerno na tysyachu  let,  esli  ne  bol'she,  no
slyshat', kak sovershenno seduyu starushku  snishoditel'no nazyvayut "moloden'koj
devochkoj", v vysshej stepeni zabavno.
     -- A  ty, kak vsegda,  uhmylyaesh'sya, mal'chik, --  ot zorkih glaz Nuflina
nichego ne uskol'zalo, i teper' on, ochevidno, reshil prinyat'sya za menya. -- Nu,
rasskazhi mne, chto  ty zdes' uvidel  smeshnogo,  mozhet  byt', ya  tozhe  nemnogo
pohohochu, v poslednij raz... Posmotret'  na tebya, tak kazhetsya, chto net v Eho
bolee schastlivogo yunogo oboltusa, chem ser Maks iz Tajnogo Syska! Dzhuffin, za
chto ty emu den'gi platish'? Za "hi-hi"?
     -- Nu, esli ya budu  brodit'  vokrug vas s  postnoj  rozhej, poka  my  ne
doberemsya do Uanduka, vam zhe samomu toshno stanet, --  hrabro zayavil  ya i tut
zhe  smushchenno zalilsya  kraskoj. Vse-taki ya kak byl stesnitel'nym nahalom, tak
im  i  ostalsya --  inogda mne  kazhetsya, chto  cheloveka  sovershenno nevozmozhno
izmenit',  skol'  by  userdno  ni  kolotila  po  ego  bashke man'yachka sud'ba,
vooruzhennaya ohapkoj klyushek dlya gol'fa...
     -- Nu, polozhim, ya eshche sam ne reshil, chto menya bol'she razdrazhaet: postnye
rozhi ili glupye uhmylki, -- vse tak zhe vorchlivo zayavil starik. -- Pozhaluj, i
to  i drugoe,  tak  chto  bud' lyubezen, otyshchi  zolotuyu  seredinu i postarajsya
izobrazit' ee na svoem neprostitel'no yunom lice...
     --  Poluchil? -- Dzhuffin druzheski tolknul menya  loktem v bok.  Golos ego
zvuchal ne to sochuvstvenno, ne to zloradno. -- Zato teper' my s toboj v odnoj
lodke, -- optimisticheski dobavil on.
     -- Gospoda, menya bezmerno  razdrazhaet vasha zhizneradostnost', -- burknul
Magistr  Nuflin. --  Vy sami  mogli by soobrazit':  ni odnomu  umirayushchemu ne
ponravitsya to  i delo  poluchat' naglyadnye dokazatel'stva i  bez togo  ves'ma
ochevidnogo fakta, chto ego konchina ne slishkom ogorchaet okruzhayushchih.
     -- Vasha pravda, -- vinovato  skazal  ya.  -- Izvinite  nas,  ser. Prosto
sejchas ya  chuvstvuyu  sebya skoree  soldatom nakanune  srazheniya,  chem gostem na
pohoronah.  Ser  Dzhuffin   zdorovo   zapugal   menya   rasskazami   o   vashih
mogushchestvennyh vragah, kotorye budut  podsteregat' nas po doroge... V obshchem,
ya nemnogo na vzvode,  a kogda ya na vzvode,  to  nachinayu  glupo  hihikat'  po
lyubomu povodu i bez onogo...
     --  Nu i zachem ty tak napugal mal'chika, Dzhuffin? -- ukoriznenno sprosil
starik.- V vospitatel'nyh celyah?
     -- Net,  -- burknul moj shef,  -- prosto ya starayus'  byt' otkrovennym so
svoimi sotrudnikami, kogda eto vozmozhno... CHelovek imeet polnoe pravo znat',
chto emu grozit opasnost' -- hotya by dlya togo,  chtoby ne rasslablyat'sya i byt'
nastorozhe...
     -- Pustyaki, -- otmahnulsya Magistr  Nuflin. -- Nichego s nim ne sluchitsya.
Budem  nadeyat'sya,  chto  so  mnoj  tozhe...  Polagayu,   dal'nejshaya   diskussiya
bessmyslenna: nam sleduet otpravit'sya v put' kak mozhno  skoree. Ne znayu, kak
vam, a mne vremya dorogo.
     -- Bezuslovno,  -- kivnul Dzhuffin. -- Puzyr' Bu-urahri zhdet vas v sadu.
Ser Maks potrudilsya  zahvatit' s soboj dorozhnuyu sumku. Naskol'ko ya uspel vas
izuchit', proshchal'nyh scen ne namechaetsya, verno?
     -- V takom sluchae, pomogite mne vstat', -- vzdohnul Nuflin.
     Ego hudoe telo pokazalos' mne pochti nevesomym -- ya ne ahti kakoj silach,
no Magistra Nuflina vpolne mog  by pronesti na rukah  cherez ves' gorod! -- a
suhaya ruka, vcepivshayasya v moe plecho, byla  takoj holodnoj, chto  ya  oshchushchal ee
ledyanoe prikosnovenie skvoz' plotnuyu tkan' svoej Mantii Smerti. Mne prishlo v
golovu,  chto  nikogda  prezhde  vysokoparnoe nazvanie  moej  odezhdy  ne  bylo
nastol'ko  umestnym,  kak  sejchas,  kogda mne prishlos'  stat'  kem-to  vrode
Harona,  na  utlom  chelne  kotorogo  otpravlyayutsya  v  svoj  poslednij  kruiz
mertvecy... Magistr  Nuflin pokosilsya na  menya  s nekotorym  lyubopytstvom. YA
ponyal,  chto  on  po-prezhnemu sposoben  prochitat'  sumburnoe soderzhimoe  moej
napichkannoj vsyakimi  romanticheskimi glupostyami bashki, kak utrennyuyu gazetu, i
s udovol'stviem eto prodelyvaet. "Eshche odin yasnovidyashchij, -- udruchenno podumal
ya.  --  Kazhetsya, obitatelej etogo  Mira,  kotorye  ne sposobny  videt'  menya
naskvoz', mozhno pereschitat' po pal'cam..."
     CHto  kasaetsya  letayushchego  puzyrya Buurahri --  tut menya  zhdal  ocherednoj
syurpriz. YA-to vse  nedoumeval: kakim obrazom umudrilsya ego ne uglyadet', poka
my plutali po sadu? No kogda Dzhuffin ostanovilsya  na krayu polyany, zasazhennoj
melkimi  belymi cvetami, nemnogo  pohozhimi  na  margaritki,  i  torzhestvenno
zayavil: "Nu vot", -- ya pochuvstvoval  sebya polnym idiotom. On srazu ponyal moe
nedoumenie i ukoriznenno pokachal golovoj.
     -- CHemu ty udivlyaesh'sya. Maks? Razumeetsya,  ya pozabotilsya  o  tom, chtoby
sdelat'  etot  puzyr'  nevidimym,  vernee,  sovershenno  nezametnym.  Pomnish'
ukumbij-skij  plashch nashego  Kofy? Nu  tak vot, ya dovol'no dolgo izuchal ego na
dosuge, i mne udalos' sotvorit' podobnoe chudo s nashim letatel'nym apparatom.
Ne tak uzh eto bylo slozhno, mezhdu prochim...
     -- Nu  ya-to, polozhim, ego vizhu, -- lukavo zametila ledi Sotofa. -- I vy
vidite, pravda, Nuflin?
     -- Mozhno  skazat',  chto  vizhu, --  neohotno  burknul on. --  No  mne on
kazhetsya prizrachnym: kontury vse vremya drozhat  i rasplyvayutsya, i skvoz' dnishche
korziny prosvechivaet trava... Navernoe, delo v tom,  chto  ya ochen' oslab.  No
esli  ego vidit  Sotofa...  Dzhuffin,  ty uveren, chto  horosho  zakoldoval eto
letatel'noe sredstvo?
     -- Ne  znayu, horosho li, no, skazhem tak, -- neploho. Mogu vas  zaverit',
chto  nashi  gorozhane ne uvidyat nichego, kak i ser Maks. -- Dzhuffin otvesil mne
komicheskij poklon. -- A eto glavnoe. V takom dele chem men'she opredelennosti,
tem luchshe!
     --  Interesno, kak ya budu zabirat'sya  v korzinu  puzyrya, esli ya  ego ne
vizhu? -- sprosil ya, pochemu-to chuvstvuya sebya  obizhennym: deskat', oni-to  vse
vidyat, gady, a ya -- tak net!
     -- Ne pechal'sya, gore  moe, -- usmehnulsya shef.  --  Kak tol'ko ty k nemu
prikosnesh'sya... -- On vzyal menya za ruku i opustil ee na shershavuyu poverhnost'
korziny.
     Razumeetsya, ya tut zhe  uvidel puzyr' Buurahri.  On ne  voznik iz nebytiya
vnezapno,  kak v kadre iz  mul'tfil'ma,  ego ochertaniya otkrylis' moemu vzoru
postepenno -- nechto pohozhee proishodit, kogda glaza privykayut k  temnote,  i
ty  s  udivleniem ponimaesh',  chto mutnaya mgla, okruzhavshaya tebya minutu nazad,
predstavlyaet soboj vpolne uporyadochennoe prostranstvo,  rascherchennoe  chetkimi
konturami uznavaemyh predmetov.
     Snachala my so  vsemi  vozmozhnymi  predostorozhnostyami usadili  v korzine
Nuflina.  Hvala Magistram,  u nego nichego ne  bolelo, edinstvennym simptomom
nadvigayushchejsya  smerti byla  sokrushitel'naya  slabost',  kotoraya lishila ego ne
tol'ko  magicheskoj  sily,  no  i  sposobnosti  lovko  upravlyat'sya  so  svoim
hudoshchavym telom. Potom tuda zabralsya  ya i mashinal'no udivilsya,  ne obnaruzhiv
nichego,  napominayushchego udobnoe  lozhe dlya umirayushchego starika. Zato v  korzine
bylo ustanovleno  dovol'no gromozdkoe, no,  sudya  po  vsemu,  ves'ma udobnoe
kreslo. Magistr Nuflin ustroilsya tam, kak imperator na trone: pryamaya  spina,
ruki  akkuratno slozheny  na ukrytyh  pledom kolenyah, dazhe vzor ego pokazalsya
mne vpolne plamennym -- otkuda tol'ko sily vzyalis'?!
     -- Vam budet udobno? -- rasteryanno sprosil ya.
     -- Ne slishkom, moj mal'chik, -- on pozhal plechami. -- Osobenno  kogda  my
podnimemsya v vozduh i nachnetsya kachka.  No esli ya ulyagus', menya tut zhe nachnet
klonit' v son, a  smerti kuda spodruchnee podobrat'sya k spyashchemu. Umeret' lezha
pod odeyalom ne vhodit v moi plany. Krome vsego, eto poprostu nedostojno!
     YA ponimayushche kivnul i obernulsya tuda, gde stoyali Dzhuffin i ledi  Sotofa.
Oni  oba molcha  smotreli  --  ne  na  menya,  na  Nuflina.  Ih  glaza  slegka
fosforescirovali v temnote, oni pokazalis' mne ogromnymi i uzhasayushche pustymi.
Nichego pohozhego na pechal'  ya tam  ne obnaruzhil, i  voobshche nikakogo nameka na
chuvstvo, dlya kotorogo mozhno otyskat' opredelenie  v  odnom  iz  chelovecheskih
yazykov. I v  to  zhe  vremya eto nel'zya bylo nazvat'  ravnodushiem.  YA kakim-to
obrazom znal, chto na  dne  ih nepodvizhnyh glaz skryvaetsya nevoobrazimaya bol'
-- slabuyu ten'  etoj boli mozhno nasharit' v temnoj glubine  slova "navsegda",
proiznesennogo shepotom  i bez malejshego nameka na pafos. Oni proshchalis'. Ne s
drugom, konechno, Magistr Nuflin  nikogda ne byl drugom --  ni im,  ni voobshche
komu-libo pod etim nebom -- skoree uzh so  svoim proshlym, neot容mlemoj chast'yu
kotorogo byl umirayushchij starik, nepodvizhno zastyvshij v kresle za moej spinoj.
YA pochti uslyshal nezhnyj zvon rvushchejsya serebristoj pautiny i ponyal:  vse, pora
uletat'. Proshchanie zakonchilos', teper' etih troih nichto ne svyazyvalo, dazhe ih
vospominaniya drug  o  druge byli  nadezhno spryatany v potaennuyu shkatulku,  na
kryshke kotoroj staratel'no vycarapana nadpis': "bol'she ne imeet znacheniya". U
menya hvatilo uma ne narushat' magiyu  ih rasstavaniya  svoimi shumnymi  voplyami:
"Do svidaniya, Dzhuffin, ya  nepremenno poshlyu vam zov, nadeyus'  zaglyanut' k vam
na  kruzhechku kamry, ledi Sotofa, kak tol'ko priedu!" Edinstvennoe, chto ya mog
sdelat', eto  stat'...  ili hotya  by popytat'sya  stat' ten'yu,  bezmolvnoj  i
bezuchastnoj nastol'ko, chto ee prisutstvie nichego ne menyaet.
     Puzyr' Buurahri vzmyl nad  zemlej, povinuyas' moemu prikazu.  YA sidel na
dne korziny i molcha  smotrel v nebo, zatyanutoe tuchami. Udivitel'noe delo: na
sej raz  ya  dazhe ne vspomnil o tom, chto  boyus' vysoty. YA voobshche  staralsya ne
zabivat' svoyu golovu vsyakimi nenuzhnymi myslyami, a prosto smotrel na holodnoe
zelenovatoe  svechenie,  ocherchivayushchee kontury  odnogo  iz oblakov, a  kogda v
neakkuratnom  lohmatom razryve pokazalas' sovershenno  kruglaya luna, medlenno
ulybnulsya, sochtya ee poyavlenie dobrym znakom.
     --  Puzyr'  dejstvitel'no  letit  ochen'  bystro,  --  shelestyashchij  golos
Magistra  Nuflina  narushil tishinu. --  I eto lishnij  raz dokazyvaet,  chto  ya
sdelal pravil'nyj vybor, kogda nastoyal na tvoej kandidature.
     Mne pokazalos',  chto starik  govorit  dovol'no  privetlivo.  Otsutstvie
Dzhuffina, ochevidno, okazyvalo na nego  ves'ma  blagotvornoe  vozdejstvie, po
krajnej mere, svarlivye intonacii ischezli naproch'.
     -- Vy vse-taki nemnogo pogoryachilis', -- smushchenno skazal ya. -- YA neploho
upravlyayus'  s transportnymi sredstvami, u  menya  oni nachinayut begat' s takoj
skorost'yu, chto  vashi  znamenitye gonshchiki ot zavisti mleyut,  eto pravda... No
ohrannik iz menya tot eshche. Vy ved' sami znaete, ya ne ochen' opytnyj koldun.
     -- Ty  sovershenno neopytnyj,  do bezobraziya molodoj, k tomu  zhe eshche  ne
slishkom-to osvoilsya v nashem  Mire, -- ravnodushno soglasilsya  Nuflin. -- Zato
ty  ochen'   udachliv  i,  chto  osobenno  vazhno,  uzhasno  hochesh',  chtoby  nashe
puteshestvie zavershilos'  blagopoluchno. A  tvoi glupen'kie zhelaniya imeyut kuda
bol'shuyu  vlast'  nad  real'nost'yu,  chem inye  zaklinaniya.  Polagayu, eto  moj
edinstvennyj shans dobrat'sya do  Harumby. Esli by ya schital, chto mne trebuetsya
professional'nyj ohrannik, ya by, pozhaluj, vzyal v sputniki Sotofu: ona  ochen'
umelaya  devochka. Ili tvoego  nachal'nika -- iz byvshih ubijc  poluchayutsya samye
umelye zashchitniki...
     -- Ser Dzhuffin skazal, chto  vy emu  sovsem ne doveryaete, --  zametil ya,
chuvstvuya, chto otchayanno  krasneyu. -- Ni emu, ni  seru SHurfu, voobshche nikomu...
Tol'ko mne. Potomu, deskat', chto u nas s vami net --  i, razumeetsya, byt' ne
mozhet!  --  nikakih  schetov. Mne  eto kazhetsya nemnogo strannym: vy zhe vidite
lyudej naskvoz'. I navernyaka otlichno ponimaete, chto Dzhuffin ne stal by delat'
vam gadostej naposledok, pravda?
     --  Znaesh',  mal'chik, ya dejstvitel'no dolgoe  vremya polagal,  chto  vizhu
lyudej naskvoz', --  zadumchivo otvetil Magistr Nuflin. -- Mne ochen' nravilos'
dumat',  chto   tak  ono  i  est'...   Starost'   otvratitel'naya   shtuka,  no
odno-edinstvennoe  preimushchestvo u  nee  vse-taki  imeetsya. Ona izbavlyaet  ot
illyuzij.  Ot   lyubyh  illyuzij,  v  tom   chisle   i  kasatel'no   sobstvennoj
isklyuchitel'nosti.  Ne   takoj   uzh  ya  mudrec,   kak   prinyato  polagat'.  YA
dejstvitel'no  vsegda  byl  dovol'no  prozorliv  i ves'ma  hiter,  no eto ne
znachit, chto ya sposoben  videt' lyudej  naskvoz'. Na eto  nikto  ne  sposoben.
Mozhno  prochitat'  chuzhie  mysli  --  nevelika  nauka!  Mozhno  s  uverennost'yu
predskazat'  dejstviya  lyubogo zhivogo cheloveka:  poroj  mne kazhetsya,  chto net
nichego  proshche...  No  uznat',  kto  na  samom  dele  stoit  pered  toboj, --
nevozmozhno! Ty ponimaesh', o chem ya?
     -- Ne znayu, -- chestno skazal ya. -- Skoree vse-taki net...
     -- CHto zh,  esli govorish', chto net, znachit, u tebya est'  shans ponyat', --
optimisticheski zayavil Nuf-lin. -- Vidish' li, mal'chik,  kazhdyj iz nas zhivet v
okruzhenii  zagadochnyh  sushchestv  --  drugih  lyudej.  No   kogda  ty   pytlivo
vglyadyvaesh'sya v lico ocherednogo neznakomca, pytayas' ponyat', chto  za  chelovek
stoit  pered  toboj, ty  vidish'  ne  ego,  a  vsego  lish'  svoe  sobstvennoe
otrazhenie,  chasto  iskazhennoe  do neuznavaemosti, no vse  zhe... Polozhim,  ty
sposoben prochitat' ego mysli --  i chto s togo? "YA nenavizhu  tebya!" -- dumaet
neznakomec, i  ty reshaesh', budto  on  dejstvitel'no  vrag, poskol'ku  ty sam
upotrebil by takie slova tol'ko  razmyshlyaya o vrage. A na samom  dele nikakoj
on ne vrag,  emu reshitel'no  naplevat' na tebya,  prosto u nego, predpolozhim,
bolit  golova, i  v  takie  minuty on  s nenavist'yu  dumaet  o  lyubom,  kogo
vstrechaet na svoem puti... Teper' ponimaesh'?
     -- Vy hotite skazat', chto my primeryaem na  sebya slova, mysli i postupki
drugih  lyudej, chtoby sostavit'  hot'  kakoe-to  predstavlenie  o nih? I  ono
vsegda  okazyvaetsya  oshibochnym,  poskol'ku my  znaem, chto govorit ili delaet
drugoj chelovek, no ne znaem pochemu? -- nereshitel'no otkliknulsya ya.
     -- Lovish' na  letu, -- odobritel'no otozvalsya starik.  -- Tak chto kogda
Dzhuffin govorit tebe, budto ya emu ne doveryayu,  on  nevol'no zabluzhdaetsya. On
delaet  etot vyvod,  raspolagaya  ves'ma polnym naborom  moih slov, reshenij i
postupkov, dazhe  vospominaniyami ob intonacii i vyrazhenii lica -- i primeryaet
ih na  sebya. No dlya togo chtoby ponyat', pochemu ya otkazalsya ot ego pomoshchi, emu
potrebovalos' by nadolgo zalezt' v moyu  shkuru -- chto vpolne vozmozhno,  kogda
takoj umelyj koldun, kak ser Halli, imeet delo s drugimi lyud'mi. No ya-to pod
svoyu shkuru nikogo  ne puskayu, uzh na eto moego  mogushchestva hvatit  do  samogo
konca! To zhe samoe proishodit, kogda ya pytayus' razobrat'sya, chto za  tip etot
kettariec,   naemnyj  ubijca,  kotoromu  ya   --  chego  skryvat'!  --  obyazan
otnositel'no  legkoj pobedoj v vojne za Kodeks;  odin  iz  nemnogih znatokov
pochti  nedostupnogo  mne iskusstva, kakovoe pateticheski  imenuetsya  Istinnoj
magiej; umelyj nachal'nik Tajnogo  Syska -- mozhno podumat',  chto  on  rodilsya
special'no dlya etoj dolzhnosti! -- trogatel'no opekayushchij svoih podchinennyh...
YA  znayu  o  tvoem  opekune  ochen'  mnogo,  navernyaka  kuda  bol'she,  chem  on
predpolagaet.  No ya po-prezhnemu ne znayu: kto on? I uzhe  vryad li kogda-nibud'
uznayu...  A  chto kasaetsya  moego  otkaza ot ego  uslug -- razumeetsya,  ya  ne
nastol'ko glup, chtoby predpolozhit', budto  Dzhuffin pererezhet mne glotku, kak
tol'ko letayushchij puzyr'  udalitsya  ot stolicy.  Prosto  menya  posetilo  nekoe
predchuvstvie, i teper'  ya znayu, chto ty -- edinstvennyj sputnik,  kotoryj mne
trebuetsya na etoj samoj poslednej doroge... CHto tam vnizu, kstati?
     -- Temnota, -- lakonichno otvetil ya.
     -- I  nikakih  ognej, da?  CHto  zh, znachit, Eho  uzhe  daleko  pozadi, --
pechal'no vzdohnul Nuflin. -- Za nashej boltovnej ya tak i ne uspel poproshchat'sya
s etim
     gorodom.
     -- Uehat' -- eto i est' poproshchat'sya, -- tiho vozrazil ya.  --  Zachem eshche
kakie-to dopolnitel'nye ceremonii? YA ran'she vse vremya staralsya pochuvstvovat'
chto-to  osobennoe, pokidaya  to ili  inoe mesto.  Kogda byl  sovsem molodoj i
glupyj, dazhe stihi vsyakij raz pisal po takomu povodu... A potom vdrug ponyal,
chto lyuboj ot容zd -- postupok vpolne samodostatochnyj.
     Priznat'sya, ya neskol'ko obaldel ot  sobstvennoj naglosti. Esli by vchera
kto-nibud'  skazal  mne, chto ya nachnu  sporit' s  Velikim Magistrom  Nuflinom
Mo-ni Mahom, chut' li ne uchit' ego zhizni, ya by nemedlenno otvez etogo proroka
k blizhajshemu znaharyu, ot greha podal'she. No starik sovsem ne rasserdilsya. On
posmotrel  na menya  so  snishoditel'noj ulybkoj  i,  kak mne  pokazalos',  s
nekotorym lyubopytstvom.
     -- A ty chto, byl poetom, mal'chik? -- nedoverchivo  sprosil on. -- Vot uzh
nikogda by ne podumal. Ty ne pohozh na poeta. Slishkom praktichnyj.
     -- Vy zhe sami skazali, chto nevozmozhno razobrat'sya, chto predstavlyaet  iz
sebya  drugoj chelovek,-  robko ulybnulsya  ya.-  Menya,  kstati, mnogie  schitayut
praktichnym,  ne  tol'ko vy... i tol'ko ya  znayu,  kakoj  romanticheskij  idiot
pryachetsya v etom  nezamyslovatom svertke. -- YA  vyrazitel'no pohlopal sebya po
zhivotu,
     davaya  ponyat', chto obozval  "nezamyslovatym  svertkom" svoe sobstvennoe
telo.
     -- Stranno, -- pozhal plechami Nuflin. -- Priznat'sya, ya dumal, chto znayu o
tebe esli ne vse, to ochen' mnogoe. I vdrug vyyasnyaetsya, chto  ser Maks poet...
Udivitel'no: kak eta informaciya mogla ne dostignut' moih ushej?
     -- Nichego udivitel'nogo,  --  smushchenno otkliknulsya ya.  -- Nikakoj  ya ne
poet, prosto  chelovek,  kotoryj kogda-to ochen'  davno pisal  stihi,  --  eto
raznye veshchi. I razumeetsya, ya nikogda  nikomu ob  etom ne govoril... Vprochem,
net, progovorilsya odnazhdy v prisutstvii
     sera Lonli-Lokli, no on -- nailuchshaya grobnica dlya chuzhih tajn.
     --  Polagayu, chto tak,  -- rasseyanno soglasilsya starik. I s lyubopytstvom
sprosil: -- I kakie zhe stihi ty pisal? Ty pomnish' hot' chto-nibud'?
     Mne segodnya to i delo  prihodilos' krasnet' ot smushcheniya, no sejchas  moi
ushi, navernoe, nachali svetit'sya v temnote, kak nekie chudovishchnye signal'nye
     ogni na bortu letayushchego puzyrya, svodya na net nashu maskirovku.
     -- Ochevidno pomnish', -- usmehnulsya Nuflin. -- Nu, prochitaj chto-nibud'.
     Zapletayushchimsya yazykom ya nachal bormotat',  chto, deskat', nichego ne pomnyu,
i voobshche...
     -- Nichego, ne smushchajsya, -- podbodril menya on. -- YA otlichno ponimayu, chto
ty nikomu nikogda ne budesh' chitat'  svoi stihi -- to li potomu, chto schitaesh'
ih plohimi, to li potomu, chto boish'sya, chto oni, kak nekoe zaklinanie, vernut
tebya v proshloe, k tomu smeshnomu bezzashchitnomu mal'chiku, kotoryj ih napisal...
No bud' dobr, sdelaj dlya menya isklyuchenie. Mne teper' vse mozhno doverit'.
     Greshnye Magistry,  on  tak eto  skazal! V ego  tihom bescvetnom  golose
tailos' ustrashayushchee  ocharovanie  samoj  smerti  --  ne mrachnogo chudovishcha,  s
udovol'stviem   pohrustyvayushchego   razlagayushchimisya  ostovami,   a   pechal'nogo
skazochnika v temnom plashche, togo samogo, o kotorom rasskazyval svoyu poslednyuyu
istoriyu  Ole Lukoje --  bezzhalostnogo, no privetlivogo  vsadnika, u kotorogo
vsegda  najdetsya  prelestnaya  i  strashnaya  skazka  dlya  kazhdogo,  ch'e  vremya
zakonchilos'  navsegda...  Tak chto  ya  plyunul na vse  svoi  zaroki i pozvolil
poluzabytym  slovam  vypolzti  iz  nadezhnogo  tajnika,  spryatannogo v  samom
dal'nem uglu moego serdca.
     Kazhetsya, v etu noch'  ya prochital svoemu sputniku vse, chto uspel napisat'
za  svoyu  koroten'kuyu  zhizn',  dazhe rvanye strochki, kotorye  ya legkomyslenno
zapisyval na bumazhnyh salfetkah za beschislennymi stolikami malen'kih deshevyh
kafe,  a potom komkal  i szhigal ili topil v gustom  tomatnom souse. A mne-to
kazalos', chto ya  nikogda ih ne vspomnyu!  Otvetom bylo molchanie,  dolgoe, kak
ostatok nochi, --  otnyud' ne voshishchennoe,  no i neodobritel'nym ya  by  ego ne
nazval.   Magistr   Nuflin   umel   slushat'   so   spokojnoj,   velikodushnoj
besstrastnost'yu, tak chto v kakoj-to moment  ya pochti zabyl o ego prisutstvii.
Mne  nachalo  kazat'sya,  chto  ya  ostalsya sovershenno  odin  v  korzine  puzyrya
Bu-urahri i ustroil sebe takoj svoeobraznyj vecher vospominanij, oglushil svoj
razum  potokom zarifmovannoj ritmichnoj  rechi -- prosto  chtoby  ne rehnut'sya,
boltayas' v chreve somnitel'nogo letatel'nogo  apparata mezhdu nebom  i zemlej.
Kogda  ya nakonec zatknulsya,  to  vnezapno, bez malejshego  nameka na somnenie
pochuvstvoval, chto  starik mne blagodaren -- ne potomu,  razumeetsya, chto  moi
yunosheskie  stihi  byli takimi uzh  velikimi  shedevrami,  prosto  ya  pomog emu
skorotat' noch' -- odnu iz  mnogih nochej, stoyashchih mezhdu  ego nemoshchnym telom i
vozhdelennym bessmertiem...

     (Ne  v moih privychkah zagromozhdat'  knigi svoimi stihotvornymi opytami,
no na sej  raz  risknu procitirovat' strochki, kotorye  imeet  v vidu Magistr
Nuflin,  poskol'ku  mne  kazhetsya,  chto  oni  pomogut  chitatelyu  proniknut'sya
strannym nastroeniem toj, uzhe davno minuvshej, nochi.

     YA domoj ne vernus' -- resheno! |to nebo drozhit kak voda...
     Skol'ko tysyach shagov ot bolotnyh nizin do holodnoj kak ruki luny?
     Gnutsya golye vetvi pod tyazhest'yu ptic. Razum pticej krichit -- ne beda.
     Pust' krichit. U menya est' v zapase poslednij glotok tishiny.
     YA domoj ne vernus' nikogda, no zato dozhivu do utra.
     Temnyj veter i vecher holodnyj, luny povorot na ushcherb -- nichego!
     Znaesh', ptica, vo mne ne ostalos' ni kapli raba, i ni kapli dobra,
     i ni kapli lyubvi, i ni kapli menya samogo.)

     --  Postarajsya  ostat'sya  molodym.  Maks,  --  tiho  skazal  on,  kogda
bespokojnye oranzhevye predvestniki solnca  zamel'teshili na granice vidimoj i
nevidimoj oblasti nebes. -- Esli tebe ne udastsya perehitrit' smert', hotya by
ne pozvolyaj ej zagnat' tebya v  lovushku obessilevshego starikovskogo tela. Ono
togo ne stoit, mal'chik. Starost' dejstvitel'no otvratitel'naya shtuka. Tebe ne
ponravitsya... Mozhesh' ne otvechat':  glupo  pytat'sya govorit' o veshchah, kotoryh
ne ponimaesh'. I moli sud'bu o tom, chtoby nikogda ne ponyat'...
     YA molcha kivnul.
     -- A  ty taki  hitrec  pochishche svoego nachal'nika, mal'chik, -- neozhidanno
lukavo skazal Nuflin. Sejchas ego golos zvuchal  vkradchivo i obladal  skrytoj,
no oshchutimoj i dazhe pugayushchej  siloj, kak v  prezhnie vremena,  kogda  Magistra
Nuflina Moni  Maha mozhno  bylo nazyvat' "velikim  i uzhasnym"  pochti bez teni
ironii. YA nedoumenno podnyal brovi.
     -- Teper' ya tebe nemnozhechko dolzhen, -- veselo ob座asnil on.  -- Ty pomog
mne dozhit'  do utra -- v  tochnosti kak  govoritsya v odnom iz tvoih  strannyh
koroten'kih  stihotvorenij.  A  poskol'ku  u  menya  ostalos'  malo  vremeni,
postarayus' vernut' dolg kak mozhno skoree.
     YA voprositel'no ustavilsya na svoego sputnika.
     --  Znaesh', pochemu  ya dozhil do  stol' preklonnyh let? -- snishoditel'no
sprosil  on.  I  umolk:  ochevidno,  vopros  ne  byl  ritoricheskim,  na  nego
polagalos' dat' chlenorazdel'nyj otvet.
     -- Dumayu, potomu, chto vy byli sil'nee svoih vragov, -- ya pozhal plechami,
-- i ostorozhnee. I navernyaka gorazdo udachlivee...
     -- Vse eto obshchie  frazy, --  otmahnulsya Nuflin. --  Neuzheli ty dumaesh',
chto umirayushchij starik nuzhdaetsya v  komplimentah  glupogo mal'chika vrode tebya?
Kstati, ya  nikogda  ne  byl  samym  mogushchestvennym  koldunom  v  Soedinennom
Korolevstve. Vozmozhno,  samym umnym i  predusmotritel'nym,  no  chto kasaetsya
sily  -- moe imya ne  znachitsya v spiske pervyh. No v moem rasporyazhenii s yunyh
let imelsya odin hitryj fokus, ves'ma poleznyj dlya togo, kto hochet ostavat'sya
v zhivyh kak mozhno dol'she.
     -- Imenno to, chto trebuetsya,- uvazhitel'no kivnul ya.
     -- U menya bylo mnogo uchenikov,  -- nostal'gicheski  soobshchil on.  --  Kak
Velikij Magistr ya  byl  obyazan  zanimat'sya  obucheniem  kazhdogo  chlena svoego
Ordena.  No  znaesh', chto ya tebe skazhu? U menya ne bylo  ni  odnogo nastoyashchego
uchenika.   YA  vsegda  ponimal,  chto  izbrannogo  mnoyu  sochtut  moim  budushchim
preemnikom, a ya ne sobiralsya obzavodit'sya preemnikom. Vidish' li, mal'chik,  ya
do poslednego momenta nadeyalsya, chto  sumeyu perehitrit' smert'. A esli hochesh'
prozhit'  podol'she, nado vesti sebya tak,  slovno schitaesh' sebya bessmertnym --
tak ya dumal. Vyhodit, chto oshibalsya...
     -- No ved' tam, kuda my edem, vas zhdet bessmertie, pravda? -- ostorozhno
sprosil ya.
     -- Govoryat, chto tak ono i est', -- burknul  Nuflin.- A ya ochen' starayus'
v  eto poverit'. Mozhesh' mne poverit', ya taki ochen'  starayus'!.. Ladno, davaj
pogovorim o dele. YA sobirayus' nauchit' tebya etomu fokusu. Dumayu, komu-komu, a
uzh tebe on prigoditsya,  i ne  raz.  Da  i mne budet priyatno znat',  chto  moe
iskusstvo ne umret navsegda posle togo, kak za mnoj zakroyutsya vrata Harumby.
     YA rasteryanno molchal, ne znaya, chto tut mozhno otvetit'. Blagodarit'? No ya
zdorovo  podozreval,  chto paru raz myauknut'  "spasibo"  -- slishkom nichtozhnaya
plata, kogda  tebe sulyat ocherednoe  chudo, da eshche i stol'  poleznoe.  Tak chto
luchshe  uzh molchat'  v tryapochku  i glyadet' na svoego blagodetelya  voshishchennymi
glazami predannogo uchenika.
     -- Tebe  potrebuetsya  vremya, chtoby  kak sleduet  osvoit' moyu  nauku, --
strogo  skazal Nuflin. -- CHto zh, vremya u  tebya, nadeyus',  est'. Delo obstoit
sleduyushchim obrazom: nuzhno soorudit' vokrug sebya  stenu iz  belogo kirpicha...-
On snishoditel'no posmotrel na moyu rozhu, kotoraya ne vyrazhala nikakih chuvstv,
krome absolyutnogo  neponimaniya, ukoriznenno pokachal golovoj  i ob座asnil:  --
Razumeetsya,  rech' ne idet  o nastoyashchih stroitel'nyh rabotah.  |tu  stenu  ty
dolzhen vozdvignut'  v svoem voobrazhenii. Vprochem,  obychnye  fantazii tut  ne
pomogut. Stena  iz  belogo kirpicha dolzhna byt' vozdvignuta ne nayavu, no i ne
vo sne, a na granice mezhdu tem i drugim.
     -- V temnote pod zakrytymi vekami? -- Kazhetsya, ya nachal ponimat'. V svoe
vremya  mne  uzhe  dovodilos'  dejstvovat'  podobnym  obrazom,  tol'ko nikakih
zashchitnyh sten  ya ne  vozvodil- Pisal pis'mo svoemu tainstvennomu  zashchitniku,
mechu Korolya Menina -- ni bol'she i ni men'she...
     -- Mozhno skazat' i  tak, -- zadumchivo soglasilsya Nuflin.  -- I zapomni:
nebrezhnost'  tut  neumestna. Takuyu stenu  mozhno  postroit'  tol'ko iz  ochen'
horoshih kirpichej. Ni odin iz nih ne mozhet zanyat' svoe mesto v  kladke,  poka
ty  ne ubedish'sya, chto ego formy  bezuprechny, a ladon' dolzhna oshchutit' tyazhest'
pochti  kak nayavu... Razumeetsya, u  tebya ujdet  mnogo  vremeni  na  to, chtoby
predstavit' sebe  pervyj kirpich. Navernyaka budet ochen' trudno slozhit' pervyj
ryad...
     -- Mogu sebe predstavit'! -- rasteryanno  skazal ya. -- Odnoj nochi tut ne
hvatit. Esli uzh  na  to poshlo,  mne  pridetsya  brat' ochen' dlinnyj otpusk. I
nadolgo otkazat'sya ot sna...
     -- Ne obyazatel'no, --  pokachal golovoj  Nuflin. -- |tu stenu ty  mozhesh'
stroit' postepenno, den' za dnem. Fokus sostoit v  tom, chto, zakryv glaza na
sleduyushchij  den'  posle  pervoj  popytki,  ty  dolzhen  uvidet' ne  pustotu, a
rezul'tat  svoej vcherashnej  raboty.  S  etim u  tebya, vozmozhno,  tozhe  budut
trudnosti  --  v pervoe  vremya. Ili  ne  budet  nikakih  trudnostej. Dzhuffin
govoril, chto  ty sposobnyj... Glavnoe,  ne  pugajsya bol'shogo ob容ma  raboty:
delo togo stoit, mozhesh' mne poverit'!
     -- Dumayu, chto da, -- neuverenno soglasilsya ya.
     --  On,  vidite  li,  dumaet! --  s nepodrazhaemymi intonaciyami  starogo
skandalista  s  bogatym  opytom diskussij na  kommunal'noj kuhne  vozmutilsya
Nuflin.  -- Da ty poka ponyatiya  ne  imeesh',  o chem  govorish'!  -- On nemnogo
uspokoilsya  i  prodolzhil: --  |ta stena dolzhna  okruzhit'  tebya  kak  kruglaya
ograda.  CHem  vyshe ona budet -- tem  luchshe.  Vprochem,  ty sam pojmesh', kogda
mozhno  budet ostanovit'sya.  I ne  dumaj, budto tebe  pridetsya vozdvigat'  ee
vsyakij  raz, kogda vozniknet opasnost'. Dostatochno odin raz postroit' stenu.
Esli ty vypolnish' rabotu bezuprechno, ona budet zashchishchat' tebya vsegda,  dazhe v
teh sluchayah, kogda ty o nej ne vspomnish'.
     I on umolk.
     -- |to vse? -- nereshitel'no sprosil ya.
     -- Nu da, -- ustalo otvetstvoval on. -- A chego ty eshche hotel?
     -- I eta stena zashchitit menya... -- YA nemnogo pomedlil, glupo uhmyl'nulsya
i nedoverchivo zakonchil: -- ot vsego na svete?
     --  Ne ot vsego na svete, a  tol'ko ot vneshnih vragov, -- strogo skazal
Nuflin. --  Ot  starosti  i  smerti  ona  ne spasaet,  kak  vidish'...  I  ot
raznoobraznyh hvorej, po-moemu,  tozhe,  --  ne znayu, ya  nikogda  ne proboval
bolet', no svoemu zdorov'yu ya obyazan skoree prirode, chem chudesam.
     --  YAsno,  -- vzdohnul  ya i  tozhe  zamolchal.  Esli  chestno,  ya  zdorovo
somnevalsya,  chto kogda-nibud'  zajmus'  "stroitel'stvom"  etoj  tainstvennoj
"steny iz  belogo  kirpicha".  Zamanchivo,  no  chertovski hlopotno. YA  zaranee
predvidel, chto  u  menya poprostu  ne  budet vremeni  vozvodit'  etu  stenu v
temnote pod zakrytymi  vekami  -- na sluzhbe spat' ne ochen'-to  poluchaetsya, a
doma... Da  u menya na lichnuyu zhizn' vremeni ne hvataet, kakaya uzh tam "stena"!
K  tomu  zhe do  sih por mne vrode by vpolne hvatalo zashchity, kotoroj  okruzhil
menya nevidimyj mech  Korolya  Menina, s  nekotoryh por  prochno zasevshij v moej
grudi,  rd.  zumeetsya,  ya ne stal  govorit'  vse eto  Magistru  Nuf-linu.  YA
postaralsya dazhe  ne dumat'  ob etom,  poskol'ku  byl sovershenno uveren,  chto
chtenie moih myslej dlya nego -- samaya prostaya veshch' na svete.
     No cherez neskol'ko  minut mne stalo stydno. "Umirayushchij starik -- prichem
samyj mogushchestvennyj chelovek v Soedinennom Korolevstve, zamet', dorogusha! --
reshil peredat' tebe svoe sokrovennoe znanie, a ty... -- ukoriznenno skazal ya
sebe.  --  Ty   mne   gluboko   protiven,  ser  Maks!  Lentyaj,   razgil'dyaj,
legkomyslennyj bolvan! Net uzh, ty razuchish' ego fokus i  dovedesh'  ispolnenie
do  sovershenstva --  i ne potomu, chto tvoej  dragocennoj zadnice ne pomeshaet
lishnij shchit, a  prosto  iz uvazheniya  k  etomu  cheloveku. A potom,  kogda  sam
soberesh'sya  na pokoj,  nauchish'  eshche kogo-nibud' --  chtoby  ego  tainstvennoe
iskusstvo  ne  propalo navsegda", -- vot priblizitel'noe soderzhanie strogogo
vygovora,  kotoryj  ya  sebe   vlepil,  razbavlyaya  sie  pafosnoe  vystuplenie
izryadnymi porciyami ploshchadnoj brani. Uzh bol'no ya na sebya razozlilsya! Vnushenie
podejstvovalo.  Po krajnej mere, ya reshil  nachat'  nemedlenno i trenirovat'sya
vsyu dorogu. V principe, ya  dejstvitel'no ochen' bystro vsemu uchus', tak chto u
menya imelsya shans upravit'sya s etoj greshnoj stenoj do vozvrashcheniya domoj.
     Magistr  Nuflin  udovletvorenno  kivnul. On  yavno  byl  v  kurse  moego
vnutrennego  monologa.  Mne stalo  uzhasno nelovko: odno delo uzhivat'sya s tem
faktom,  chto moi mysli chitaet ser  Dzhuffin Halli,  kotoryj i bez togo  znaet
menya kak obluplennogo i zaranee gotov prinyat'  menya  takim,  kakov ya est', i
sovsem drugoe -- podozrevat', chto svidetelem tvoej nemudrenoj skloki s samim
soboj  yavlyaetsya sovershenno  postoronnij chelovek.  No  mne ponevole  prishlos'
smirit'sya s pronicatel'nost'yu svoego sputnika -- a chto eshche ya mog sdelat'?!
     --  Sudya  po  ognyam vnizu,  my  uzhe  proletaem nad  zalivom  Gokki,  --
zadumchivo otmetil Nuflin. -- Znaesh', chto  ya tebe skazhu, mal'chik? Lozhilsya  by
ty  spat'. Kak ya ponimayu,  eto strannoe sooruzhenie vse ravno  budet letet' k
mestu naznacheniya, verno?
     Pod slovom "spat'",  estestvenno,  podrazumevalas' pervaya trenirovka po
vozvedeniyu nevidimoj steny, eto bylo yasno i ezhu.
     --  Letet'-to  ono budet,  -- nereshitel'no soglasilsya ya.- No  voobshche-to
nehorosho ostavlyat' puzyr' Buu-rahri bez upravleniya...
     -- Pochemu? -- holodno osvedomilsya starik. -- Tebe nado kakim-to obrazom
kontrolirovat' process? No, s teh por kak my podnyalis' v vozduh, ya chto-to ne
zametil, chtoby ty vozilsya s upravleniem. Tol'ko ponachalu, kogda my  nabirali
vysotu.
     --  |to  pravda,  --  soglasilsya  ya.  --   Puzyr'  Buurahri  uzhe  znaet
napravlenie, etogo vpolne dostatochno. I  naskol'ko ya mogu sudit', ishodya  iz
opyta  svoih proshlyh puteshestvij, moe prisutstvie v etoj  korzine zastavlyaet
ego letet' bystro vne zavisimosti ot togo, splyu ya ili bodrstvuyu...
     -- Nu vot, -- pozhal plechami Nuflin. -- Tak zachem zhe tebe bodrstvovat'?
     --  Na  vsyakij  sluchaj,  --  hmuro ob座asnil  ya.  -- Malo  li  chto mozhet
sluchit'sya...
     -- Mozhesh' mne poverit', ya razbuzhu tebya primerno za polchasa do togo, kak
ono  nachnet  "sluchat'sya",  --   nasmeshlivo   poobeshchal   Nuflin.  --   CHto  ya
dejstvitel'no umeyu, tak eto predvidet' nepriyatnosti!
     -- Veryu, -- neohotno soglasilsya ya.
     -- A  mne spat'  nel'zya v  lyubom  sluchae. Tak  chto otdyhaj,  poka  est'
vozmozhnost',- zaklyuchil  on i tak lukavo  posmotrel na  menya, chto ya bol'she ne
somnevalsya: o tom, chtoby prosto zavalit'sya spat', i rechi byt' ne moglo.
     Priznat'sya, nastojchivost'  Nuflina  menya zdorovo  razdrazhala --  imenno
potomu,  chto v glubine dushi  ya  prekrasno  ponimal: starik  sovershenno prav.
"Zavtra,  zavtra,  ne segodnya, --  tak lentyai  govoryat", --  navernoe,  etot
stishok  iz uchebnika  nemeckogo  yazyka  budet presledovat'  menya vsyu zhizn'  i
vyzyvat'  bespomoshchnyj, bessmyslennyj  protest,  kotoromu ni  v  koem  sluchae
nel'zya davat' pravo golosa. Kak ni kruti, a bez truda...
     Koroche govorya,  ya  prinyalsya  "vytaskivat' iz  pruda" ocherednuyu "rybku".
Koe-kak ustroilsya na dne korziny. Edinstvennoe odeyalo, kotoroe ya v poslednij
moment  predusmotritel'no  zapihnul v  sumku,  okazalos'  slishkom  tonkim, a
zapasnyh, kak vyyasnilos', nikto  syuda, uvy, ne  polozhil. Lezt'  v SHCHel' mezhdu
Mirami  v poiskah lishnego pleda  mne pochemu-to bylo len'. Vozmozhno, ya pomimo
voli uzhe byl celikom pogloshchen novym neznakomym chudom, kotoroe mne predstoyalo
sovershit'  ili  hotya  by popytat'sya...  YA  zakryl  glaza,  sosredotochilsya  i
narisoval v okruzhivshej menya  tuskloj temnote pervyj  belosnezhnyj kirpichik. K
moemu neskazannomu udivleniyu, vse poluchilos'  -- ne prosto  bystro, a, mozhno
skazat', mgnovenno. YA  srazu zhe oshchutil  ego holodnuyu tyazhest' na svoej ladoni
i,  ne  tratya vremeni na  vostorgi  po  povodu  sobstvennyh uspehov v uchebe,
predstavil sebe, kak ostorozhno kladu ego  na zemlyu v neskol'kih  santimetrah
ot svoih nog. Delo poshlo, i eshche kak: pered  tem kak okonchatel'no  usnut',  ya
byl okruzhen  nizen'koj krugovoj  ogradoj iz  odinakovyh belyh kirpichej.  Sie
prizrachnoe sooruzhenie dostigalo  serediny  shchikolotki,  i  eto  bylo  gorazdo
luchshe,  chem  prosto  horosho.  "Esli  budu  prodolzhat'  v takom tempe,  maeta
zakonchitsya cherez poldyuzhiny dnej, a to i ran'she", -- udovletvorenno podumal ya
i   s   chuvstvom  vypolnennogo   (dazhe  perevypolnennogo)   dolga  nyrnul  v
raznocvetnyj omut bezzabotnyh snovidenij.
     Kogda ya prosnulsya, vse  bylo  v polnom  poryadke. Nash letayushchij puzyr'  v
horoshem  tempe  kursiroval  nad  beskrajnimi  vodami,  moj  podopechnyj   byl
zhivehonek i pri etom ne rvalsya  obshchat'sya: sidel v svoem kresle  i,  kazhetsya,
dremal.  Napadat' na nas yavno nikto ne sobiralsya -- po krajnej mere, poka. YA
poslal  zov  Dzhuffinu, bodro soobshchil emu, chto  u  nas, deskat', vse  horosho.
"Poplyuj,  chtoby ne sglazit'", -- posovetoval shef, kazhetsya,  bez teni ironii.
Nekotoroe  vremya  ya  udivlenno  razmyshlyal,  kakim  obrazom  ser Dzhuffin  mog
podcepit' odno iz samyh  rasprostranennyh  sueverij moej  dalekoj  rodiny, a
potom  obrechenno  zaklyuchil,  chto siya  tajna  velikaya  est',  i  rasslabilsya.
Pristupil k sleduyushchej besede: slishkom uzh  mnogo horoshih lyudej ostalos' doma,
i  pri  vsej  moej  nelyubvi  k  Bezmolvnoj rechi ya  ne  mog  otkazat'  sebe v
udovol'stvii perekinut'sya paroj-trojkoj soten slovechek s kazhdym.
     Posle   poludnya  Magistr  Nuflin  izvolil  otkryt'  glaza.  Ot  edy  on
reshitel'no  otkazalsya,  zayaviv,  chto  teper'  eto  dlya nego nepozvolitel'naya
roskosh', i dovol'no nastojchivo potreboval, chtoby ya  prodolzhil  svoyu daveshnyuyu
"meditaciyu", poka est' vremya.  Kak  ni kruti,  on  byl  sovershenno prav. Nam
predstoyalo  eshche poldyuzhiny  dnej puti  -- kak minimum!  -- i, vozmozhno,  kucha
nepriyatnyh  neozhidannostej. YA  rassuditel'no podumal,  chto  bylo by  neploho
zakonchit' stroitel'stvo zashchitnoj steny prezhde, chem  na  gorizonte  ob座avitsya
kto-nibud' iz groznyh lyubitelej mshcheniya,  neimovernoe kolichestvo kotoryh bylo
mne obeshchano v kachestve svoeobraznogo  attrakciona dlya zaskuchavshih  turistov.
Tak chto bol'shuyu chast' dnya ya provel  s zakrytymi glazami. V  konce koncov eto
strannoe  koldovstvo zahvatilo  menya  polnost'yu,  ya  by dazhe  ne vspomnil ob
uzhine,  esli by  moj  sputnik avtoritetnym tonom  ne  prochel  mne  lekciyu  o
neobhodimosti podkreplyat' svoi sily.
     Na  ishode tret'ih sutok poleta  ya  s  izumleniem ponyal, chto moya rabota
podhodit k koncu. Nichego takogo, chto mozhno bylo by nazvat' sobytiyami, za eto
vremya  ne  proizoshlo:  sostoyanie zdorov'ya  moego podopechnogo  ne  uhudshilos'
(vprochem,  sudya  po vsemu,  ono i ne uluchshilos'), nikto  ne pytalsya  na  nas
napast', Dazhe pogoda ne menyalas'. Mozhno skazat', chto nikakoj pogody vovse ne
bylo: ravnomerno pasmurnoe nebo ne vykazyvalo  namereniya  razrazit'sya dozhdem
ili oslepit' nas yarkimi solnechnymi luchami, vetrom i ne  pahlo, a temperatura
vozduha  ideal'no sootvetstvovala predstavleniyam  chelovecheskogo tela o  tom,
chto takoe "ni holodno, ni zharko", i ne privlekala k sebe vnimaniya.
     "Smotri-ka,  ya sdelal  eto!" --  s ravnodushnym udivleniem otmetil ya pod
utro,  obnaruzhiv, chto vysokaya  illyuzornaya stena  iz belogo  kirpicha okruzhaet
menya  plotnym  kol'com.  V  nej  ne  obnaruzhivalos'  ni  edinogo  iz座ana,  a
real'nost'  etogo  sooruzheniya  v  tot  moment ne  vyzyvala  u  menya  nikakih
somnenij. Kogda ya podnyalsya na nogi, chtoby vyglyanut' naruzhu,  tuda, gde sredi
prozrachnyh seryh  oblakov kak  raz  lenivo  dogorala tusklo-oranzhevaya polosa
skromnogo   pasmurnogo   zakata,   mne   pokazalos',  chto   stena   kakim-to
nevoobrazimym  obrazom  dvizhetsya  vmeste so mnoj.  |to  utverzhdenie  kazhetsya
sovershenno  dikim, kogda pytaesh'sya ego sformulirovat', no oshchushchenie okazalos'
sovershenno  estestvennym  i  organichnym, vporu bylo udivlyat'sya: kak eto ya do
sih por obhodilsya  bez etoj zashchitnoj steny, kotoraya teper' kazalas' mne chut'
li ne chast'yu moego tela!
     --  A ty taki  da ochen' bystro  vsemu  uchish'sya,  mal'chik.  Dazhe slishkom
bystro, -- ne  razmykaya glaz  zametil Magistr Nuflin, prisutstvie kotorogo v
poslednee vremya kazalos' mne stol'  neobremenitel'nym i nenavyazchivym, chto  ya
-- poverit' nevozmozhno! -- pochti zabyl o ego sushchestvovanii.
     YA vzdrognul, uslyshav ego shelestyashchij golos, i tut zhe smushchenno ulybnulsya:
tozhe mne "neozhidannost'", konechno!
     --  Teper' tebe  nado  kak sleduet  otdohnut',  --  avtoritetno dobavil
starik.
     -- Budete smeyat'sya, no ya sovershenno ne ustal,  --  gordo soobshchil ya.  --
Skoree dazhe naoborot. Takaya priyatnaya bodrost'...
     -- Znayu ya  etu bodrost', -- nasmeshlivo kivnul on. -- . Vse  idet prosto
velikolepno, a  nautro ocherednoj glupyj mal'chik, rasteryavshij zhalkie  ostatki
svoih silenok,  padaet v samyj chto ni na est' durackij,  nikomu i  darom  ne
nuzhnyj obmorok.
     -- Vse tak strashno? -- izumilsya ya.
     -- Hochesh' proverit' -- proveryaj,-  pozhal plechami  Nuflin. -- No imej  v
vidu:  dazhe esli  ya  ochen'  sil'no zahochu tebe pomoch', u menya sejchas vryad li
chto-to  poluchitsya.  Tak  chto poprobuj  pospat'. Ili hotya by prosto polezhi  s
zakrytymi glazami, blago est' vozmozhnost'.
     --  Da,  vse  eti  mrachnye  prorochestva  kasatel'no  vashih  mstitel'nyh
priyatelej, kazhetsya, okazalis' lipoj! -- optimisticheski soglasilsya ya.
     Udivitel'noe delo: mne ne prishlos' dolgo vorochat'sya pod tonkim odeyalom.
Son smoril menya pochti srazu --  a  ved' tol'ko  chto  ya chuvstvoval sebya takim
bodrym  -- dal'she nekuda.  YA zasypal s bezmyatezhnoj ulybkoj sovsem malen'kogo
rebenka, kotoryj  uveren,  chto  zhivet v  dobrom skazochnom mire, gde s nim ne
mozhet sluchit'sya reshitel'no nichego plohogo. Gospodi, kakim zhe ya byl bolvanom!
     YA  spal,  i  mne  snilos'...  CHert, nado byt'  polnym  kretinom,  chtoby
polagat',  budto  vse  sluchivsheesya  so mnoj v  tu  noch'  dejstvitel'no  bylo
obyknovennym  snom, no  ya  po-prezhnemu  otchayanno  hvatayus' za  etu  esli  ne
spasitel'nuyu, to, po krajnej mere,  uspokoitel'nuyu formulirovku: "ya spal,  i
mne snilos'".
     Itak,  ya spal, i mne snilos', chto ya  -- glubokij starik,  vse eshche zhivoj
lish' potomu,  chto  u nego  ne  ostalos'  sil dazhe na  to,  chtoby  nemedlenno
umeret'. YA ne uvidel svoego otrazheniya v zerkale: v etom sne  ne bylo nikakih
zerkal,  tak  chto  mne  ne  prishlos'  sodrogat'sya,  razglyadyvaya  sobstvennuyu
fizionomiyu,  izborozhdennuyu  glubokimi  morshchinami,  ili  sedye  pryadi  redkih
istonchivshihsya volos, vybivayushchiesya iz-pod tradicionnogo ugulandskogo tyurbana.
Vprochem, ya dolgo, pochti zacharovanno izuchal tyl'nuyu storonu svoih  ruk: suhaya
kak pergament  i  smorshchennaya,  budto izmyataya, kozha; urodlivo  tolstye zheltye
nogti,  bol'she  pohozhie  na potreskavshiesya  oblomki vygorevshih na pribrezhnom
solnce morskih rakovin; uzlovatye sustavy,  bezzhalostno  iskorezhennye  ne to
vremenem, ne  to trivial'nym revmatizmom;  prichudlivoe  perepletenie lilovyh
ven  -- kak  p'yanyj  koshmar skul'ptora-modernista. Vpolne dostatochno,  chtoby
ispytat'  panicheskij  zhivotnyj  uzhas  popolam  s neopisuemym  otvrashcheniem  k
sobstvennoj  ploti  -- omerzitel'noe oshchushchenie!  No  est'  veshchi  pohuzhe,  chem
sozercanie  nepremennyh  otmetin   bezzhalostnogo  vremeni   na  svoem  tele.
Beskonechnaya nemoshch' i vyaloe, apatichnoe ravnodushie kazalis' moim vrozhdennym, a
ne priobretennym svojstvom -- o, esli by oni vnezapno ohvatili menya, ostaviv
v moem rasporyazhenii hotya by odno zhivoe,  trepetnoe, oshchutimoe  dokazatel'stvo
togo,  chto  prezhde  vse  bylo  inache! No  tosklivaya, pokornaya,  toshnotvornaya
slabost', propitavshaya kazhduyu kletochku moego tela, kazalas' samym  chto ni  na
est' normal'nym,  estestvennym,  privychnym sostoyaniem, i  pamyat' o tom,  chto
kogda-to, nevyrazimo davno, ya byl  sovsem inym i  kazhdaya kletochka moego tela
vostorzhenno  pela,  soprikasayas'  so  svezhest'yu nochnogo  vetra,  a  duh  byl
preispolnen  esli  ne sokrushitel'noj  sily,  to, po  krajnej  mere,  veselym
lyubopytstvom,  yavlyalas' vsego  lish' teoreticheskim, umstvennym  znaniem, a ne
boleznennym ukolom, sulyashchim nadezhdu  na  vyzdorovlenie.  Moya  novaya  dryahlaya
obolochka okazalas' samoj nadezhnoj temnicej dlya  duha: u menya ne ostalos' sil
dazhe  na  to,  chtoby  po-nastoyashchemu  stradat'  ot  svershivshihsya  neobratimyh
peremen. O tom, chtoby soprotivlyat'sya skovavshej menya slabosti ili hotya by kak
sleduet razozlit'sya i raznesti v kloch'ya porabotivshuyu menya real'nost', i rechi
ne shlo. YA mog tol'ko nepodvizhno sidet' v neuyutnom polumrake, kotoryj caril v
etom  strannom  snovidenii,  i  rasseyanno   perebirat'  dragocennosti  svoih
vospominanij -- vse eshche privlekatel'nye, no sovershenno bespoleznye  igrushki:
oni  ne   byli  volshebnymi  talismanami,  sposobnymi  prinesti  bozhestvennuyu
prohladu  peremen,  a  godilis'  lish'  na  to,  chtoby  oroshat'   ih  skupymi
starikovskimi slezami.  No dazhe slez u menya ne  nashlos'. Navernoe, ya uzhe byl
nedostatochno ZHivym dlya togo,  chtoby plakat'. YA prinyal svoyu sud'bu --  potomu
chto tak bylo proshche. Moe vnezapnoe smirenie proistekalo ne iz  mudrosti,  ego
prichinoj byla  vse ta zhe  gadkaya  telesnaya  slabost'.  Mne vdrug  zahotelos'
s容st' chto-nibud' vkusnoe  --  kazhetsya, ya prosto ponyal, chto eto edinstvennyj
dostupnyj mne  sposob ispytat'  zhalkoe podobie fizicheskogo udovol'stviya, vse
ostal'nye  raznovidnosti naslazhdenij uzhe davno  ostalis' po tu storonu  moih
vozmozhnostej...
     YA  ne znayu, kak dolgo tyanulsya etot koshmar. Razum utverzhdaet, chto sovsem
chut'-chut', sekund  desyat'. V krajnem  sluchae,  on gotov soglasit'sya  na paru
dyuzhin etih samyh sekund, nikak ne bol'she. No kakaya-to  chast' menya ne v silah
prinyat'  etu  uteshitel'nuyu versiyu. Malen'kij  mudrec, snimayushchij  fligel'  na
zadnem dvore moego soznaniya, znaet, chto dremotnoe umiranie odinokogo starika
prodolzhalos' nevoobrazimo dolgo, vozmozhno, izmeryat' ego sleduet godami, no ya
uporno zatykayu ushi, kogda on pytaetsya zagovorit' na etu temu.
     Vse zakonchilos' sovershenno neozhidanno: ya uslyshal dikij, dusherazdirayushchij
krik i prosnulsya. Pervoe mgnovenie posle probuzhdeniya bylo voistinu uzhasno: ya
uvidel  cheloveka,  orushchego, dergayushchegosya  skorchivshis' na polu  korziny,  kak
izdyhayushchaya karakatica, i s sodroganiem uznal v  nem sebya. Sam ya nablyudal eto
maloprivlekatel'noe  zrelishche kak by so  storony i, prezhde chem  vse vstalo na
svoi mesta,  uspel  ponyat', chto sizhu v kresle  Magistra Nuflina i  moi ruki,
takie zhe suhie i smorshchennye,  kak v daveshnem uzhasnom sne, bessil'no pokoyatsya
na  ukrytyh teplym pledom kolenyah. A  potom menya  s golovoj nakryla znakomaya
volna  zhguchej   boli,   kotoraya   soprovozhdaet  kazhdoe   probuzhdenie   moego
mogushchestvennogo zashchitnika. Mech Korolya Menina uzhe v kotoryj raz stal zrimym i
osyazaemym, ego  rukoyatka torchala iz moej grudi, a ledyanoj klinok bezzhalostno
vgryzalsya v plot'. Kazhetsya, stol' sil'noj bol' ne byla dazhe v tu noch', kogda
seroglazaya Ten' Menina  pronzila menya etim  volshebnym  oruzhiem -- ne potomu,
chto sobiralas' ubit',  a dlya togo,  chtoby  uberech'. YA zahlebnulsya  aromatnym
nochnym vozduhom, potom ponyal, chto oru s otchayaniem novorozhdennogo mladenca, i
moj  krik vdrug  prevratilsya  v  voshishchennyj smeh: radost'  bytiya  okazalas'
gorazdo sil'nee boli. Vprochem, bol' toroplivo uhodila proch', a rukoyatka mecha
postepenno tayala,  utrachivala shodstvo s real'nym predmetom, prevrashchalas'  v
prichudlivyj  klubok   belesogo  tumana,  kotoryj,  v   svoyu   ochered',  tozhe
rasseivalsya. CHerez neskol'ko minut ya okonchatel'no prishel  v sebya, uspokoilsya
i  dazhe  pospeshil  sdelat'  skoropalitel'nyj  vyvod:   nichego  strashnogo  ne
sluchilos', mne  prisnilsya koshmarnyj  son,  no  ya uzhe prosnulsya, tak  chto vse
pozadi.
     Ne mogu opisat', s kakim naslazhdeniem ya oshchupyval svoe telo, razglyadyval
ruki --  teper' oni  byli  v  polnom poryadke: moi, rodnye!  -- prosto dyshal,
porazhayas',  skol'  voshititel'nym,  okazyvaetsya, mozhet  byt'  eto  budnichnoe
zanyatie.  Potom ya dotyanulsya  do kuvshina  s  vodoj  i vypil  chut' ne  vse ego
soderzhimoe --  ne potomu, chto  tak uzh stradal ot zhazhdy, prosto kazhdyj glotok
ubezhdal menya: real'nost' -- eto  to,  chto proishodit sejchas, a ne  koshmarnaya
tyagomotina pokinuvshego  menya snovideniya. Tol'ko vdovol' napivshis', ya nakonec
vspomnil  o  svoem sputnike i ponachalu  chut' ne umer ot smushcheniya: predstavil
sebe, kak tol'ko chto oral durnym golosom, i v otchayanii  shvatilsya za golovu:
net mne proshcheniya! K moemu velichajshemu udivleniyu, Magistr Nuflin  po-prezhnemu
to  li  dremal, to li  prosto bezuchastno sidel v  svoem  kresle, hotya  ya byl
sovershenno uveren, chto moi vopli mogli by razbudit' dazhe matrosov parusnika,
borozdivshego more gde-to daleko  vnizu, v ul'tramarinovoj temnote  bezlunnoj
nochi.  Pervym  moim poryvom bylo  mnogoslovno izvinit'sya  pered nim  za svoe
ekstravagantnoe povedenie,  ob座asnit', chto poroj moi  nochnye koshmary vyhodyat
za  ramki  obychnyh  ostrosyuzhetnyh  strashnyh  snov...  I tut  do  menya nachalo
dohodit'.
     YA  obessilenno prislonilsya  k stenke  korziny,  chuvstvuya,  kak  strujka
holodnogo pota medlenno polzet po spine. Vot teper' mne stalo  po-nastoyashchemu
strashno. Mech Korolya Menina nikogda prezhde  ne vmeshivalsya v  moi koshmariki, i
pravil'no  delal:  kakaya  by  dryan'  mne  poroj  ni  snilas',  ona  ne  byla
po-nastoyashchemu opasna  dlya  zhizni  --  skoree  uzh moi strashnye sny mozhno bylo
schitat'  neocenimym  opytom,  ne  slishkom  priyatnym,  no  v  vysshej  stepeni
poleznym.  I esli uzh on  voznik  iz nebytiya, chtoby razbudit'  menya,  znachit,
opasnost' byla takoj nastoyashchej, chto hot' v obmorok hlopajsya! I tut  -- ochen'
neohotno,  potomu chto  nekotorye  veshchi  luchshe  ne  osoznavat',  esli  hochesh'
sohranit'  rassudok (a ya sobiralsya sdelat' eto  lyuboj cenoj!) -- ya ponyal eshche
koe-chto. Starcheskoe telo, v temnice kotorogo mne dovelos' pobyvat'... Ono ne
bylo moim.  YA ne zrya tak  dolgo  razglyadyval svoi ruki v etom koshmarnom sne.
Da,  besposhchadnoe  vremya   moglo  iskorezhit'   ih  v  sootvetstvii  so  svoim
izvrashchennym  vkusom,  ono imelo polnoe  pravo  prevratit'  moi ruki  v hudye
pozheltevshie  slepki prichudlivyh  ptich'ih  lap, no kuda, skazhite na  milost',
podevalsya malen'kij,  no  glubokij shram ot  ozhoga  na tyl'noj storone pravoj
kisti? I  potom,  moi  pal'cy  --  da,  starost'  vpolne  mogla nadelit'  ih
uzlovatymi  revmaticheskimi sustavami,  no sdelat'  ih chut' li ne v dva  raza
koroche  -- nevozmozhno! |to byli ne moi  ruki, vot v chem  delo. I, kazhetsya, ya
prekrasno znal, komu oni prinadlezhali. V konce koncov, ya otlichno pomnil, chto
probuzhdenie  zastiglo menya v kresle Magistra Nuflina Moni Maha, v neskol'kih
shagah ot  sobstvennogo horosho  znakomogo tela, kotoroe -- ya hotel  by v etom
usomnit'sya, no ne mog sdelat' sebe takoj roskoshnyj podarok! --  v tot moment
bylo  zanyato drugim  zhil'com...  chert,  sovsem kak uyutnyj  zayachij  domik,  v
kotorom po pravu sily poselilas' razbojnica lisa. Teper' ya ponyal, pochemu tak
nenavidel  etu skazku  v  detstve,  nenavidel s  neprimirimoj  strast'yu,  na
kotoruyu sposobny tol'ko ochen' malen'kie deti i velikie  bezumcy, nesmotrya na
to chto v finale poyavlyalsya hrabryj, besstrashnyj i  nahal'nyj petuh  i izgonyal
zahvatchicu svoim  zhizneradostnym  krikom. Navernoe, ya vsegda predchuvstvoval,
chto rano ili pozdno mne  dovedetsya pobyvat' v  shkure bedolagi zajca, kotoryj
ne sposoben otvoevat' svoe zhilishche bez pomoshchi velikodushnogo zashchitnika...
     --  O  Gospodi, dyrku  v  nebe nad tvoim domom! -- tiho skazal ya vsluh,
nevol'no smeshav  v odnom stakane hodovye frazeologicheskie konstrukcii raznyh
mirov, chtoby hot' kak-to sbrosit' izlishki emocional'nogo napryazheniya, i snova
umolk. YA ne stal  zadavat' svoemu sputniku dyuzhinu  dramaticheskih voprosov na
temu "chto eto bylo?" i "zachem vy eto sdelali?"  Kakogo cherta sprashivat' -- i
tak vse yasno. Ne potomu, chto ya  takoj uzh mudryj i pronicatel'nyj, prosto mne
tol'ko chto dovelos' pobyvat' v ego shkure -- v bukval'nom smysle slova, inache
i ne skazhesh'! -- i teper' ya dejstvitel'no znal o nem vse, ostavalos'  tol'ko
pozvolit'  etomu  smutnomu  znaniyu  oformit'sya  v   bolee-menee  osmyslennuyu
slovesnuyu  konstrukciyu.  U  etogo  znaniya  byla   oborotnaya  storona:  posle
neprodolzhitel'nogo vizita v  ego  shkuru  ya  otlichno ponimal,  pochemu  Nuflin
zateyal etu podluyu, paskudnuyu igru. Bolee togo, ya  chuvstvoval sebya ne stol'ko
zhertvoj, skol'ko souchastnikom  ego merzkoj intrigi,  hotya eto bylo sovsem uzh
glupo.  YA  zakryl lico  rukami,  chtob  ne  videt'  nepodvizhnyj temnyj siluet
mogushchestvennogo  starika,  kotoryj  chut' bylo  ne...-  ya vse  eshche reshitel'no
otkazyvalsya chetko sformulirovat', chto on chut' bylo ne sdelal!
     YA ne uznaval sebya: mne by sledovalo poslat'  zov Dzhuffinu, obrushit'  na
nego potok zhalob i pros'b o pomoshchi ili hotya by sovete. No ya etogo ne sdelal.
Navernoe, ya i tak znal, chto imenno on mne posovetuet, na ego meste ya by tozhe
skazal  lyubomu  iz  svoih druzej:  "ubej  ego i  nemedlenno vozvrashchajsya", --
potomu  chto  inoj  otvet  byl  by  bessmyslennym.  I  eshche  ya  znal,  chto  ne
vospol'zuyus'  takim  sovetom,  potomu  chto  byl  svyazan  po  rukam  i  nogam
soperezhivaniem  --   a   eto  chuvstvo  kuda  mogushchestvennee   bespomoshchnoj  i
snishoditel'noj devchonki po  imeni ZHalost', kotoraya vechno suet  svoj  nos  v
chelovecheskie   dela,   chtoby   obrekat'   nas  na   beskonechnoe   povtorenie
bessmyslennyh oshibok...
     Vprochem,  Dzhuffin sam  prislal  mne zov.  "U  tebya  vse v poryadke?"  --
ostorozhno  osvedomilsya  on.  "Pochti",  --  lakonichno otvetil ya i  ponyal, chto
govoryu chistuyu pravdu. Mne pokazalos', chto shef ne slishkom sklonen mne verit':
Bezmolvnaya rech' ne bol'no-to  prisposoblena dlya peredachi emocij sobesednika,
no ya  hrebtom  chuvstvoval  ego nastorozhennost'. Dzhuffin vsegda  byl ryadom so
mnoj --  v kakom-to smysle -- i, nesomnenno, pochuyal grozivshuyu mne opasnost'.
"So  mnoj  dejstvitel'no vse v poryadke, prosto  durnye sny  zamordovali,  --
dobavil  ya.  -- Vy zhe znaete, ya boyus'  vysoty,  tak chto  vse vremya  budu  na
vzvode, poka moi nogi ne stupyat na tverduyu zemlyu... ili poka  ya ne privyknu.
|to bylo by samym  luchshim vyhodom, pravda?" --  "Da uzh",  --  snishoditel'no
provorchal  Dzhuffin. Mne pokazalos', chto on uspokoilsya. V konce koncov, ya byl
zhiv, da i govoril emu pochti sushchuyu pravdu...  Poproshchavshis' s  shefom,  ya snova
umolk. CHto-chto, a provodit' "razbor poletov"  so svoim  daveshnim protivnikom
mne ne hotelos'. YA byl gotov zaplatit' pochti lyubuyu cenu za roskosh'  provesti
ostatok puti  v polnom  molchanii. No takoe schast'e mne ne  svetilo, konechno.
Nuflin zagovoril pervym,  i ego golos zvuchal stol' nevozmutimo, chto nedavnie
sobytiya   na  mgnovenie   pokazalis'   mne   bredom  bol'nogo   voobrazheniya,
zasluzhivayushchim nemedlennogo vinovatogo zabveniya.
     -- Peredaj mne  kuvshin s vodoj, bud' stol'  lyubezen,  --  s nasmeshlivoj
vezhlivost'yu  poprosil  on.  Nemnogo  pomolchal i  s  takoj  zhe  nepodrazhaemoj
carstvennoj snishoditel'nost'yu  dobavil:  -- Esli uzh  ty vse nikak ne mozhesh'
reshit'sya menya ubit', to potrudis' sdelat' dobroe delo.
     YA peredal emu  kuvshin,  staratel'no izbegaya prikosnovenij.  Nuflin yavno
zametil  prosnuvshuyusya vo  mne pochti suevernuyu  brezglivost' i otvetil na nee
vzglyadom, preispolnennym snishoditel'nogo lyubopytstva.
     -- Naprasnyj trud, mal'chik: starost', znaesh' li, ne  zarazna,  --  tiho
zametil on, kogda  ya snova zabilsya v svoj ugol. Greshnye Magistry, kak on eto
skazal! Navernyaka hotel, chtoby ego golos  prozvuchal nasmeshlivo,  yazvitel'no,
chtoby  kazhdoe slovo prevrashchalos' v  prezritel'nuyu  ledyanuyu gradinu  i bol'no
shchelkalo po moej makushke, no  v poslednee mgnovenie  starik drognul i obrushil
na menya stol'ko boli -- i poloviny ee vpolne hvatilo by, chtoby otravit' vody
Velikogo Sredizemnogo morya, nad kotorym my kak raz proletali!
     Snachala mne pokazalos', chto poshel melkij dozhd', i tol'ko potom ya ponyal,
chto  plachu.  Vdrug  vspomnil,  chto  odnazhdy v  rannem  detstve  ochen'  hotel
zaplakat', kogda -- podrobnosti na mgnovenie  vsplyli zhirnym neftyanym pyatnom
na poverhnosti moej pamyati  --  vnezapno vyyasnil,  chto vse  lyudi  nepremenno
stareyut i umirayut. No togda ya ne smog zaplakat' -- vpervye v zhizni, do etogo
momenta gromkij trebovatel'nyj rev istorgalsya iz moej grudi po lyubomu povodu
i bystro prinosil oblegchenie. YA ponyal, chto vse eti gody nosil v svoem serdce
malen'kij  gor'kij komok otchayaniya, to i delo pytalsya tshchatel'no upakovat' ego
v ocherednuyu spasitel'nuyu  filosofskuyu sistemu,  sulyashchuyu  smutnuyu nadezhdu  na
bessmertie,  i zapryatat'  kak  mozhno dal'she, esli  uzh  izbavit'sya  ot  etogo
opasnogo zarodysha neizbyvnoj  toski ne  v  moih  silah. I vot teper' nakonec
prishlo  vremya  po-detski vyplakat' etu bol'  i  prinyat' svoyu sud'bu, kotoraya
vopreki  moej  tajnoj  uverennosti   v  sobstvennoj   isklyuchitel'nosti  byla
bezzhalostno tochnym zerkal'nym povtoreniem lyuboj chelovecheskoj uchasti.
     -- Starost' zarazna, i smert' zarazna. Sud'ba zarazna, -- probormotal ya
skvoz'  slezy,  a  potom  vnezapno  uspokoilsya  i dobavil, smutno  udivlyayas'
tverdosti sobstvennogo golosa: -- No v odnom vy pravy: prikosnoveniya  tut ni
pri  chem. Vse my bol'ny starost'yu i smert'yu -- s  rozhdeniya, i tut uzhe nichego
ne popishesh'...  S  chego vy reshili, budto ya  stanu vas  ubivat'?  YA  ne  mogu
derzhat' na vas zla -- prosto potomu, chto  znayu,  ot kakogo uzhasa vy pytalis'
izbavit'sya. Na vashem meste ya by i sam uhvatilsya za lyuboj shans. I znaete chto?
YA voshishchayus' vami, potomu chto pobyval v  vashej shkure, i ne  mogu ponyat', kak
vam udalos' zastavit' sebya borot'sya za vozmozhnost' vernut'sya k zhizni. Otkuda
vy cherpali silu? YA ne nashel ee istochnika v svoem serdce, kogda...
     YA  oseksya, potomu chto okonchanie frazy "kogda ya byl vami" pokazalos' mne
do bezobraziya nelepym i k tomu zhe ne sovsem tochnym: ya  vdrug ponyal,  chto  ne
prosto  pobyval v shkure  Magistra  Nuflina.  Sluchi-los'  nechto  bol'shee:  na
mgnovenie ya kakim-to obrazom  stal  vsemi  umirayushchimi  starikami vseh mirov,
vsemi  smertnikami, dozhivayushchimi poslednie dni pered ispolneniem  prigovora v
zhalkoj, obvetshavshej temnice. Teper' ya znal, chto poroj pokoj i smirenie mogut
byt' strashnee  samogo chernogo  otchayaniya, i poetomu  zlodejskaya vyhodka moego
sputnika  ne  popala v moj lichnyj arhiv pod grifom "podloe predatel'stvo" --
tot, komu dovelos' hot' na mgnovenie okazat'sya  v chuzhoj shkure, poosterezhetsya
upotreblyat'   eti   osuzhdayushchie  slova,   samo  zvuchanie  kotoryh   shodno  s
prezritel'nymi plevkami. Preslovutoe "predatel'stvo" Nuflina sejchas kazalos'
mne  nastoyashchim sokrovishchem,  chernoj  zhemchuzhinoj,  zloveshchej,  no  dragocennoj,
potomu chto ono bylo porozhdeniem velichajshego  muzhestva, kotoroe, okazyvaetsya,
mozhet  ostat'sya  v rasporyazhenii cheloveka, kogda ne tol'ko dryahloe telo, no i
ustalyj  duh  ego sdalsya na  milost'  pobeditel'nicy  smerti. Moe vnezapnoe,
irracional'noe  miloserdie ne bylo prednaznacheno  Velikomu Magistru  Nuflinu
Moni Mahu lichno. CHert s nim, s "pravednym mshcheniem", no vryad li ya smog by tak
legko prenebrech' sobstvennoj bezopasnost'yu, esli by rech' shla  tol'ko ob etom
cheloveke, s kotorym ya ne byl svyazan ni uzami druzhby, ni okovami tajnyh klyatv
-- tol'ko preslovutym sluzhebnym dolgom, kotoryj, chto greha tait', nikogda ne
yavlyalsya dlya  menya osnovnym smyslom bytiya. No on --  pomimo sobstvennoj voli,
konechno,  -- pozvolil  mne  prikosnut'sya k  voshititel'noj tajne:  teper'  ya
tverdo znal, chto inogda chelovek byvaet sposoben borot'sya ne prosto do konca,
a  nemnogo dol'she --  i  eshche kak borot'sya! Otrublennaya golova mozhet  vpit'sya
zubami v gorlo palacha --  slaboe uteshenie dlya prigovorennogo, no drugogo net
i byt' ne mozhet.  |to bylo poleznoe otkrytie, esli prinyat'  vo vnimanie, chto
mne  tozhe  navernyaka  predstoyalo  kogda-nibud'   stat'  umirayushchim  starikom.
Konechno, v Eho, gde srednestatisticheskij grazhdanin otpravlyaetsya na  kladbishche
ne  ran'she,  chem otprazdnuet  svoj  trehsotletnij yubilej,  a  mogushchestvennye
kolduny  poroj  i  vovse  rastyagivayut  svoyu  zhizn'  na  tysyacheletiya,  ya  mog
nadeyat'sya, chto dryahlym starikom ya stanu eshche ne skoro, no v tot moment, kogda
starost' valit tebya na  zemlyu,  svyazyvaet  po ru-- kam i nogam i prinimaetsya
zvat' na  pomoshch' svoyu podelycicu  smert',  tot fakt, chto  pozadi ostalos' ne
sem'desyat, a tysyacha sem'sot let, ne imeet nikakogo znacheniya...
     -- YA ne  mog ne popytat'sya,  --  prosto skazal Nuf-lin. -- I  ya udivlen
tem, chto ty eto ponimaesh'. ZHal', chto ty okazalsya dostojnym protivnikom... no
ya  vynuzhden  priznat':  ty  zasluzhivaesh' luchshej  uchasti, chem  skoropostizhnaya
smert' ot starosti v etom nemoshchnom tele.
     -- Vy tozhe, -- suho skazal ya. -- I ne tol'ko vy. Vse zasluzhivayut luchshej
uchasti,  vot  v chem  uzhas! --  Moj  golos predatel'ski  drognul,  a  potom ya
neuverenno  dobavil:  --  No  vozmozhno,   eto  Carstvo  Mertvyh,   Ha-rumba,
dejstvitel'no sulit nechto luchshee, chem...
     -- Vozmozhno,  -- starik  pozhal  plechami. -- Teper' mne pridetsya  na eto
nadeyat'sya,  poskol'ku  nichego  inogo  ne  ostaetsya.  No  odno ya,  uvy,  znayu
navernyaka:  nichto ne mozhet sravnit'sya s nastoyashchej zhizn'yu. A esli i  mozhet...
YA, vidish' li, ne  otlichayus'  bogatym  voobrazheniem i ne  berus'  predstavit'
sebe, kak budet vyglyadet' al'ternativa.
     --   Vy  vybrali  menya  potomu,   chto  ya  pokazalsya  vam  samym  slabym
protivnikom? -- sprosil ya, kogda vnov' vocarivsheesya molchanie nachalo kazat'sya
mne nevynosimo tyagostnym.
     --  Nu,  skazhem  tak:  samym  neopytnym,  naivnym  i  .doverchivym,   --
ravnodushno otvetil Nuflin. --  I v to zhe vremya tvoe mogushchestvo ochen' veliko,
chto tozhe  bylo  nemalovazhno  dlya blagopoluchnogo  osushchestvleniya  moego plana.
Vidish' li, sila dejstvitel'no ostavila  menya,  tak chto ostavalsya odin vyhod:
zastavit'  zhertvu svoimi rukami postroit' lovushku. Nu kto eshche,  krome  tebya,
tak legko i ohotno poveril by moim slovam o kakoj-to nelepoj ohrannoj stene?
Vse bolee-menee opytnye magi  otlichno znayut, chto nevidimym  zashchitnikom mozhet
stat' narisovannyj v  voobrazhenii  belyj sverkayushchij plashch, a  eshche luchshe, esli
udastsya usiliem  voli prevratit'  ego  v  nekoe podobie  shalasha,  da  i  tot
dejstvuet ne  slishkom dolgo i pomogaet lish' v teh sluchayah, kogda imeesh' delo
so  slabym  protivnikom.  Nezamenimaya shtuka na  vojne ili  vo vremya  bol'shoj
smuty, kogda ponevole prihoditsya snovat' sredi strel i smertonosnyh snaryadov
babuma, no pri vstreche s mogushchestvennym koldunom -- sovershenno bespolezno! A
ty yun i nesvedushch,  poetomu prinyal  moi  rosskazni  na veru. Vprochem,  eto ne
prineslo  mne pol'zy,  kak  vidish'.  ZHal', chto  ya nichego  ne znal  pro  etot
strannyj  mech,  kotoryj schitaet svoim  dolgom oberegat'  tebya.  YA by  prosto
vybral kogo-nibud' drugogo.
     YA vnutrenne sodrognulsya, kogda predstavil  sebe, chto na moem  meste mog
by okazat'sya  ser Meli-faro: on u nas tozhe ves'ma mogushchestvennyj paren'... i
pochti takoj zhe neopytnyj bolvan, kak ya  sam. K tomu zhe  emu na rodu napisano
to  i  delo vlipat' v raznoobraznye nepriyatnosti. U nego ne bylo  by nikakih
shansov vykrutit'sya. A potom v Eho vernulsya by nash Melifaro, i my poluchili by
otlichnuyu  vozmozhnost'  kak sleduet posmeyat'sya po  povodu  nekotoryh zabavnyh
peremen v ego haraktere, tol'ko i vsego... Uzhas!
     --  Zakroem  etu  temu,  ladno?  -- predlozhil ya. -- Budem schitat',  chto
nichego ne sluchilos'.
     --  Ochen'  velikodushnoe  predlozhenie, mal'chik,  --  neveselo usmehnulsya
Nuflin.
     --  Otvet'te  mne vzaimnost'yu i  bol'she ne pytajtes' povtorit' etot vash
fokus,  --  ustalo  skazal ya.  --  Mech vse ravno  menya  zashchitit, a paskudnye
oshchushcheniya  Dostanutsya  nam  oboim.  YA-to perezhivu, pozhaluj,  a  vot vam takie
potryaseniya ni k  chemu. Mne poruchili dostavit' vas v Harumbu zhivym,  i mne ne
hochetsya...
     -- Mozhesh' menya ne ugovarivat', ya sebe ne vrag, -- mrachno kivnul on.
     Nekotoroe  vremya  my  molchali.  YA  dobyl iz  SHCHeli  mezhdu  Mirami  chashku
krepchajshego espresso, neskol'ko kroshechnyh  galet vrode teh,  chto  tak  lyubyat
podavat' v nekotoryh zabegalovkah vmeste s kofe, i sigaretu. CHerez neskol'ko
minut mne prishlos' brezglivo ispepelit' ostatki  etogo skromnogo zavtraka: ya
ne chuvstvoval ni vkusa, ni aromata, tol'ko legkuyu toshnotu, pohozhuyu na pervyj
pristup morskoj bolezni. CHtoby  nemnogo prijti v sebya,  ya podnyalsya na  nogi,
vyglyanul v odno iz malen'kih smotrovyh okoshek i tut zhe  nevol'no zaulybalsya:
daleko vnizu perelivalas' v sumrachnom  svete  pasmurnogo dnya  zhemchuzhnaya pyl'
fontanov.  "Neuzheli kity?" -- izumilsya ya  i pochti nezametnym volevym usiliem
zastavil   letayushchij  puzyr'  opustit'sya   ponizhe.   Moemu  vzoru   otkrylos'
voshititel'noe zrelishche:  sredi  nevysokih  voln val'yazhno rezvilas'  chetverka
morskih  gigantov,  porazitel'no  pohozhih  na  kitov  moej   rodiny,  tol'ko
zolotisto-ryzhij cvet ih blestyashchej kozhi napominal o tom, chto  delo proishodit
v drugom Mire. S razmerami opredelit'sya bylo trudno. Snachala mne pokazalos',
chto  oni  dazhe  bol'she, chem  kity moego  mira,  potom  ya  sdelal  skidku  na
rasstoyanie i tot  priskorbnyj fakt, chto do sih  por  ya ne  videl  vblizi  ni
odnogo kita, i ponyal: ob容ktivnyh dannyh moya golova vse ravno ne vydast.
     --  Mal'chik,  ty  chto,  vdrug reshil,  chto teper' nam  oboim samoe vremya
utopit'sya? -- s nepodrazhaemoj  ironiej osvedomilsya moj sputnik. -- Oj,  esli
by ty sprosil starogo Nuflina, kak on hochet  umeret',  znaesh', chto by ya tebe
na eto skazal? Tol'ko ne v holodnoj vode! U menya ot nee kosti lomit...
     -- Net, topit'sya my ne budem. Tam kity, -- ob座asnil  ya, ne otryvayas' ot
okoshka.- YA ih eshche nikogda  ne videl, razve tol'ko na kartinke v |nciklopedii
Mangi Melifaro...
     -- Kity? Da chto ty govorish'?!
     K moemu  izumleniyu,  Magistr Nuflin  razvolnovalsya ne na  shutku. A ya-to
dumal,  chto ya tut odin takoj... "yunyj naturalist", sposobnyj zabyt' obo vsem
na svete, razglyadyvaya izumitel'nye ochertaniya etih gracioznyh gromadin.
     -- Ryzhen'kie,  --  nezhno murlyknul ya, chuvstvuya, kak po moej fizionomii,
vse eshche  perekoshennoj posle  daveshnih nepriyatnostej,  raspolzaetsya idiotskaya
blazhennaya ulybka.
     --  A  ne mog  by ty  pomoch' mne podnyat'sya? --  vdrug  sprosil  Magistr
Nuflin.  -- Mne by ne  hotelos' propustit' takoe  znamenatel'noe sobytie, --
dobavil on, kak mne pokazalos', dovol'no smushchenno.
     --  A  ono imenno znamenatel'noe?  --rasteryanno  utochnil ya, pomogaya emu
vybrat'sya iz kresla.
     On  nichego  ne otvetil,  a  pripal k smotrovomu okoshku i  zamer --  kak
malen'kij rebenok,  chestnoe  slovo! CHerez  neskol'ko  minut  moj  lokot',  v
kotoryj on vcepilsya, chtoby sohranyat' ravnovesie, vzmolilsya o poshchade, no ya ne
reshalsya  shelohnut'sya: esli  uzh umirayushchemu stariku  prispichilo posmotret'  na
kitov -- chto zh, ego
     pravo!
     -- Spasibo, Maks, -- nakonec skazal Nuflin, otvorachivayas' ot okoshka. --
Usadi menya v kreslo, pozhalujsta.
     YA pomog emu ustroit'sya v  kresle  i  tut zhe sam pripal k  okoshku.  Kity
postepenno  udalyalis',  no skryvat'sya pod vodoj vrode  by ne sobiralis', tak
chto mozhno bylo prodolzhat' lyubovat'sya.
     -- A znaesh', eto ochen' dobryj znak, mal'chik,- neozhidanno skazal Magistr
Nuflin iz-za moej spiny.
     -- Eshche by! Kity vse-taki! -- tonom znatoka podtverdil ya.
     -- Obychno oni ne zaplyvayut v  Velikoe  Sredizemnoe More, -- poyasnil moj
sputnik. -- I voobshche v nashem polusharii kity -- bol'shaya redkost'. Vot poblizhe
k Arvarohu  ih  mnogo... Moryaki s Honhony schitayut vstrechu  s kitom nailuchshej
primetoj: ona oznachaet, chto vse vernutsya domoj zhivymi,  da eshche i s pribyl'yu,
ogromnoj, kak kitovaya tusha. A my vstretili ne odnogo kita, a srazu chetyreh.
     --  Znachit,  vse  budet  horosho. --  YA  obernulsya  k  nemu  i  iskrenne
ulybnulsya.  -- Vasha Harumba okazhetsya  zamechatel'nym mestom, vot uvidite! A ya
vernus' domoj zhivym, chto tozhe ne mozhet ne radovat'...
     --  Oj,  Maks, ne  pribednyajsya!  Tebe  i primet  nikakih  ne nuzhno,  --
usmehnulsya Nuflin. -- Ty -- odno iz samyh zhivuchih sushchestv v etom Mire, v chem
ya imel chest' samolichno ubedit'sya.
     -- Nichego, lishnij dobryj znak ne  pomeshaet,- vzdohnul ya,  s oblegcheniem
otmetiv, chto  obstanovka  neob座asnimym  obrazom  razryadilas'. Spasibo kitam:
esli by ne oni, vryad li  by my stali tak neprinuzhdenno razgovarivat' --  dva
cheloveka,  otrezannye  ot  mira mnogimi dyuzhinami futov  i  vysokimi  bortami
korziny beshitrostnogo  letatel'nogo  apparata, ohrannik  i ego  podopechnyj,
neudachlivyj ubijca i ego oshelomlennaya zhertva, ne v meru velikodushnyj sud'ya i
opravdannyj prestupnik, i  vse eto, s pozvoleniya skazat', "v odnom flakone".
Da  uzh,  v stol' nelepuyu  i odnovremenno nelovkuyu  situaciyu ya,  pozhaluj, eshche
nikogda ne popadal!
     -- Ryzhie zdes'  kity, -- eshche raz  skazal ya.  Sochetanie  zvukov  v slove
"ryzhie" neob座asnimym obrazom laskalo moe nebo i ideal'no sootvetstvovalo  ne
tol'ko okraske kitov, no i vostorzhennoj nezhnosti, kotoruyu ya k nim ispytyval.
-- Tam, gde ya rodilsya, ryzhih kitov ne  byvaet, -- s vnezapnoj otkrovennost'yu
soobshchil ya Nuflinu.-  Oni tam...- ya zapnulsya, podbiraya opredelenie, i nakonec
nashel: -- ...temnye, kak sumerki v pasmurnuyu pogodu.
     -- A v tom mire, gde ty  rodilsya, tozhe  est' kity? --  polyubopytstvoval
Nuflin.
     -- Aga, -- kivnul ya.
     My  snova  zamolchali,  no  na  sej  raz  molchanie bylo ne  gnetushchim,  a
umirotvorennym.
     Nezadolgo  do  zakata  ya pochuvstvoval  strannoe  bespokojstvo. Strannoe
potomu,  chto ono ne rodilos'  v moem sobstvennom serdce, a prishlo  izvne  --
pohozhee na vnezapnyj poryv syrogo vetra.
     -- CHto-to sluchilos'? -- srazu sprosil ya svoego sputnika.
     -- Eshche ne znayu, -- nastorozhenno otvetil on. -- A chto ty pochuyal?
     -- Nichego opredelennogo,- neopredelenno otvetil ya. -- No...
     --  CHto-to peremenilos', --  kivnul  on. -- I znaesh', chto ya tebe skazhu?
Mne eto  ne nravitsya. Huzhe vsego, chto ya  nikak ne  mogu  ponyat', chto  imenno
proishodit: to  li  prosto  pogoda  portitsya, to  li  nadvigayutsya  nastoyashchie
nepriyatnosti.
     -- Sejchas okazhetsya, chto vashi starinnye vragi -- nikakoj ne mif, a samaya
chto ni na est' surovaya pravda, -- vzdohnul  ya. -- Ladno, esli chto  --  budem
drat'sya. Kuda zh ya denus'?
     YA  ne  uspel  dogovorit',  potomu  chto nachalos'  chert  znaet chto.  Nebo
razverzlos'  i  prolilos'  na  nas ognennym dozhdem...  CHert, ya ponimayu,  chto
neumestnyj  pafos  delaet  moyu  popytku obrisovat'  situaciyu  bespomoshchnoj  i
neumestnoj,  no  chto   ya  mogu  podelat',  esli  nebo  dejstvitel'no  imenno
"razverzlos' i prolilos' na nas ognennym  dozhdem" -- ni bol'she i ni  men'she!
Raznocvetnye bryzgi holodnogo ognya ne obzhigali kozhu, no oni bystro stirali s
lica zemli  nash  letayushchij puzyr', da  i nas, ego passazhirov, tozhe -- ya uspel
zametit', chto moe telo ziyaet zloveshchimi prorehami, kak rvanoe loohi portovogo
nishchego, i ispytat' uzhas, opisat'  kotoryj ne berus':  vse moi prezhnie strahi
ne  imeli nikakogo  shodstva  s etim vsepogloshchayushchim chuvstvom.  No  u  menya v
zapase  vse  zhe bylo odno-edinstvennoe  koroten'koe  mgnovenie -- ego  by ne
hvatilo  na  razmyshleniya  i poiski  vyhoda,  zato  ego hvatilo na  dejstvie,
neobdumannyj, sudorozhnyj,  no moshchnyj ryvok pod sen' steny iz belogo kirpicha,
kotoraya, kak  ni kruti, byla raz  i navsegda  vozdvignuta  v  moem soznanii.
Razumeetsya,  ya  by  ni za chto ne stal  etogo  delat', esli  by u  menya  byla
vozmozhnost' obdumat' svoi dejstviya. Inogda panika  mozhet prinesti blago, kto
by mog podumat'!
     Mne  snova  prishlos'  ispytat'  daveshnie  nepriyatnye   perezhivaniya:   i
sokrushitel'nuyu toshnotvornuyu slabost' umirayushchego starika, i holodnyj uzhas pri
vide sobstvennogo tela, skorchivshegosya na polu  korziny v neskol'kih shagah ot
menya, i zhguchuyu bol'  v grudi, smeshannuyu s ispugannoj radost'yu vozvrashcheniya  k
sebe. Hvala Magistram, vse eto prodolzhalos' ochen' nedolgo, slovno usluzhlivyj
kinomehanik  velikodushno promotal  plenku  v uskorennom rezhime,  bormocha pod
nos: "eto my uzhe videli".
     Udivitel'noe  delo:  ya  ne  tol'ko   otlichno  pomnil  sobytiya,  kotorye
neposredstvenno predshestvovali  etomu strannomu povtoreniyu  odnogo iz  samyh
nepriyatnyh  epizodov v moej  zhizni, no i  okazalsya sposoben dovol'no  shustro
soobrazit', chto sluchilos'. Okazavshis'  na  samom krayu, ya  nevol'no  vspomnil
lovushku, v  kotoruyu  popal  po  milosti  Magistra  Nuflina,  i  instinktivno
rvanulsya pod zashchitu svoej beloj steny: v techenie neskol'kih dnej ya stroil ee
v  polnoj  uverennosti, chto  ona zashchitit menya ot  vseh  napastej, a  vremeni
vspomnit' o tom, chto vse eto bessovestnoe vran'e, u menya ne okazalos'. Vse k
luchshemu:  zloveshchaya  magiya  lovushki  okazalas'  stol'  sil'na,   chto   sumela
peretashchit' menya  v nepriyatnye, no, kak vyyasnilos', sovershenno bezopasnye dlya
zhizni mgnoveniya nedavnego  proshlogo. Vernee, ne  tol'ko  menya, a nas  oboih:
Magistr  Nuflin sidel  v svoem kresle  smertel'no blednyj,  vzvolnovannyj i,
kazhetsya, razgnevannyj,  no sovershenno  zhivoj. K schast'yu, on okazalsya krepche,
chem my vse  predpolagali pered  ot容zdom: ot takih potryasenij kto ugodno mog
by svalit'sya s infarktom, a emu hot' by chto!
     -- Vy ponyali, chto sluchilos'? -- vzvolnovanno sprosil ya.
     -- Dumayu,  chto da.  -- Teper' shelest ego  golosa to i  delo sryvalsya na
isterichnuyu  hripotcu.-  YA ne slishkom chasto  ispol'zoval etot priem  s  beloj
kirpichnoj stenoj,  -- dobavil on, -- i mne v golovu ne prihodilo, chto  takaya
lovushka sposobna perenesti svoego tvorca i svoyu zhertvu skvoz' vremya... A kak
ty eto sdelal, Maks? -- s delannym ravnodushiem sprosil on.
     YA ponyal, chto Magistr Nuflin  umiraet ot lyubopytstva, no za  svoyu dolguyu
zhizn' zakonnogo  vlastitelya  i  priznannogo  mudreca on  davnym-davno  otvyk
obrashchat'sya  za raz座asneniyami  -- osobenno k soplivym novichkam  v  koldovskoj
nauke, vrode menya. Tak chto etot skvoz' zuby vydavlennyj vopros stal dlya nego
svoego roda aktom samounichizheniya ili po men'shej mere obuzdaniya gordyni.
     --  Vse ochen' prosto, -- smushchenno skazal ya. -- Kogda vse... nu, vernee,
my  s vami...  nachali  tayat' pod etim ognennym dozhdem, ya  udarilsya v paniku,
perestal soobrazhat',  zabyl, chto vasha stena byla lovushkoj i  vossozdal  ee v
svoem  voobrazhenii,   slovno   ona  mozhet  menya  spasti.  I,   kak   vidite,
dejstvitel'no spasla. Hotya vse eto bylo dovol'no nepriyatno.
     -- Polnost'yu  s toboj soglasen, -- sumrachno kivnul  Nuflin. --  Ne  tak
nepriyatno, kak v pervyj raz, i vse zhe... Bud' lyubezen, vyglyani-ka v okno.
     YA  poslushno obernulsya k smotrovomu  okoshku  i obnaruzhil, chto  poslednie
ostatki zakata vse eshche razmazany po nizhnemu krayu bleklyh oblakov.
     -- Nachalo nochi? -- lakonichno sprosil Nuflin.
     -- Aga, sudya po vsemu, ona tol'ko chto nastupila. Sovsem kak...
     -- Da,  ty prav. Sudya po vsemu, my  dejstvitel'no vernulis' v proshloe i
byli  vynuzhdeny eshche raz ego perezhit', -- zadumchivo skazal on. -- Ty kakim-to
obrazom poluchil nekotoruyu vlast' nad vremenem, chto samo po sebe udivitel'no.
     --  Zdorovo,  chto  my  s  vami  sohranili vospominaniya  obo  vsem,  chto
sluchilos', --  zametil ya. -- YA pomnyu i nash tyazhelyj razgovor, i kitov, i ves'
etot koshmar, kotoryj sluchilsya pod vecher. Vy tozhe vse pomnite, verno?
     -- Razumeetsya,  --  kivnul Nuflin.  --  I  eto  ne tol'ko izbavlyaet  ot
neobhodimosti snova  toloch'  vodu v stupe,  no i sulit nadezhdu na  spasenie.
Teper' my oba zaranee  znaem, chto zhdet  nas na zakate, i,  vozmozhno,  sumeem
nadlezhashchim  obrazom podgotovit'sya k  nepriyatnostyam.  Po krajnej  mere, u nas
est' vremya na obdumyvanie.
     --  Izmenit' kurs? --  tut  zhe predlozhil ya.  I sam  ponyal, chto smorozil
glupost':  sushchestvo, okazavsheesya sposobnym prolit'  na  svoih  vragov  dozhd'
holodnogo unichtozhitel'nogo ognya, smozhet  najti  i porazit' nas  gde  ugodno,
hot' na dne morya -- bylo by zhelanie.
     My  nemnogo  pomolchali,  potom  ya nereshitel'no sprosil: -- A chto,  esli
vse-taki poprobovat' ujti Temnym Putem?  Dzhuffin govoril mne, chto vy naotrez
otkazalis' puteshestvovat' takim sposobom, no teper' ya  dumayu, chto delo vovse
ne v tom, budto chuzhaya magiya sejchas opasna dlya vashej zhizni...
     --  Pravil'no  dumaesh'.  Osoboj  opasnosti  tut  dlya menya net.  Prosto,
puteshestvuya  Temnym  Putem,  ya   by  ne   uspel  dazhe  popytat'sya   zamanit'
provozhayushchego v lovushku, -- suho soglasilsya on, obryvaya moi neuklyuzhie popytki
taktichno  sformulirovat' nepriglyadnye fakty.  CHto  zh,  ne  oshibayutsya  tol'ko
mertvye. No kusat' lokti uzhe pozdno!
     --  Podozhdite, pochemu  pozdno?  -- izumlenno  sprosil  ya.- Vy  zhe  sami
znaete: u nas kucha vremeni...
     --  No, k sozhaleniyu, nedostatochno, chtoby dobrat'sya do blizhajshego klochka
sushi.  Mozhesh' ne hvatat'sya za  kartu, ya i bez nee otlichno znayu kazhdyj klochok
prostranstva  v  etoj  chasti Mira,  --  pechal'no  zametil  starik. Potom  on
ponimayushche pokachal golovoj:  -- Neuzheli  ty ne znaesh', chto ujti Temnym  Putem
mozhno, tol'ko esli tvoi nogi stoyat na zemle? Nu ili na polu, v dome, kotoryj
postroen na zemle, -- eto ne imeet znacheniya. No ujti Temnym Putem otsyuda, iz
etoj korziny... Reshitel'no nevozmozhno!  Dazhe ne  probuj, a to navlechesh' bedu
na sebya i na menya, vot chto ya tebe skazhu!
     -- Nu my i  vlipli, -- razocharovanno vzdohnul ya. -- I chto delat' budem?
Govoril zhe ya vam, chto ohrannik iz menya nikudyshnyj...
     --  CHto  zh, drugogo vse ravno net, --  filosofski pozhal plechami Magistr
Nuflin.  -- Vprochem, tol'ko chto ty uzhe spas nas oboih  ot neminuemoj gibeli,
tak chto ne pribednyajsya, mal'chik.
     -- Poslat',  chto li,  zov Dzhuffinu? --  neuverenno predlozhil ya.-  Mozhet
byt', on znaet...
     -- Ni v koem sluchae! Dazhe ne vzdumaj  ni  s kem razgovarivat'! -- rezko
skazal Nuflin. Potom, smyagchivshis', dobavil: -- Pojmi, Maks: sejchas my zanovo
perezhivaem sobytiya, kotorye uzhe sluchilis' s nami odnazhdy. Ne stoit otyagoshchat'
etu situaciyu,  i  bez togo  dvusmyslennuyu i  opasnuyu,  lishnimi  kontaktami s
vneshnim mirom.  YA ne  znayu, kakovy mogut byt' posledstviya, no pover' mne  na
slovo: s vremenem luchshe ne shutit'. Emu palec v rot  ne kladi -- svedet s uma
i proglotit, ty i piknut' ne uspeesh'!
     --  Ladno, -- rasteryanno soglasilsya ya. I  snova nastojchivo  sprosil: --
Delat'-to vse-taki chto budem?
     --  Dumat', -- strogo  skazal  starik.  -- Vprochem, mozhesh'  ne  slishkom
utruzhdat' sebya  etim zanyatiem. Luchshe uspokojsya  i s容sh' chto-nibud':  na tebe
lica net.
     Posledovat' ego snishoditel'nomu sovetu okazalos' chertovski trudno. Mne
kusok  v   gorlo  ne  lez.  Vprochem,   Magistr  Nuflin   ne   schital  nuzhnym
kontrolirovat',  spravlyayus' li ya s  postavlennoj peredo mnoj  strategicheskoj
zadachej.  On  nepodvizhno  sidel  v  svoem  kresle  prikryv  glaza  -- ne  to
dejstvitel'no  dumal,  ne  to  dremal. YA  ostavil  popytki iznasilovat' svoj
vzbuntovavshijsya organizm porciej chego-nibud' s容stnogo i zastupil na vahtu u
okoshka, poskol'ku  mne bylo chertovski interesno:  ob座avyatsya  snova kity  ili
vse-taki net. V glubine dushi ya byl gotov prinyat' ih v kachestve edinstvennogo
nadezhnogo  dokazatel'stva  togo  fakta,  chto my  dejstvitel'no  vernulis'  v
proshloe,  a ne peremestilis', k primeru,  v zavtrashnij den'  ili  na polgoda
vpered -- chem chert ne  shutit! Zolotistye spiny morskih gigantov poyavilis'  v
srok -- ya i sam ne znal, radovat'sya etomu ili ogorchat'sya.
     -- A  vot i  kity,  -- soobshchil  ya  Nuflinu.  -- Zdes' oni, priplyli kak
milen'kie...
     On dovol'no ravnodushno kivnul, yavno ne udivlyayas' etomu faktu. V otlichie
ot menya starik  ne ispytyval nikakih somnenij kasatel'no nashego neveroyatnogo
pryzhka v nedavnee proshloe.
     --  Vy  eshche  nichego  ne  pridumali?  --  neterpelivo  sprosil ya.-  A to
smotrite, ya mogu podklyuchit'sya...
     Vse moi daveshnie  zaslugi, vmeste vzyatye, ne izbavili menya  ot ehidnogo
molchaniya Magistra Nuf-lina. Uveren,  v prezhnie vremena, kogda starik eshche byl
v sile,  ya  by tut  zhe  grohnulsya  zamertvo -- nastol'ko  yadovitym  okazalsya
vzglyad, kotorym on  menya smeril. "Tak, v  moj  moguchij intellekt on  yavno ne
verit, -- veselo podumal ya. -- I nikto v nego ne verit, razve  chto  moj pes,
da i tot po dobrote dushevnoj..."
     -- Ladno, -- ulybnulsya ya. --  Ne hotite, chtoby  ya dumal, -- ne budu. No
skazhite mne: vy dogadyvaetes', kto na nas napadal?
     -- YA ne dogadyvayus', ya znayu,- pozhal plechami  Nuflin.  -- A  tolku-to...
Ego imya na  hleb ne  polozhish', skazhu tebe bol'she: ego i vsluh-to proiznosit'
nezhelatel'no...
     -- Honna, Velikij Magistr Ordena Potaennoj Travy?! -- izumlenno sprosil
ya. Voobshche-to, mne, navernoe, sledovalo by ispugat'sya, no ya obradovalsya: etot
legendarnyj personazh uzhe davno trevozhil  moe voobrazhenie -- s teh samyh por,
kogda  Dzhuffin podaril  mne ego  golovnuyu povyazku, kotoraya,  uvy, uzhe  davno
sgorela, spasaya menya  ot vernoj smerti, a  uzh skol'ko  raz ona oberegala moj
son, poka byla moim talismanom, -- i ne soschitat'!
     --  Ty  chto,  spyatil?  --  grozno  sprosil Nuflin.  -- Ego  imya  nel'zya
proiznosit' vsluh. |to smertel'no opasno.
     -- No ya-to zhiv, kak vidite.  Mne odnazhdy ob座asnili, chto zamertvo upadet
tol'ko  tot, kto pitaet  k Magistru  Honne  nedobrye  chuvstva.  --  YA  pozhal
plechami. -- Tak chto mne nichego ne grozit: v svoe vremya u menya hranilas' odna
ego veshchica...  vernee,  eto ya u  nee  "hranilsya": takoj horoshij byl zashchitnyj
amulet! Esli by ne Magistr Honna, menya by uzhe  davnym-davno v zhivyh ne bylo.
Mozhete sebe predstavit', naskol'ko teplye chuvstva ya k nemu ispytyvayu!
     --  Nu, esli  ty  tak uveren, chto sam  reshaesh',  chto  dumat', a chego ne
dumat'... Postupaj kak znaesh'! -- neohotno soglasilsya moj sputnik.
     --  No  pochemu vy  polagaete,  chto  eto  imenno on? -- s  vzvolnovannym
lyubopytstvom  sprosil ya.  --  Neuzheli Magistr Honna vash samyj  zlejshij vrag?
Stranno,  ved'  Orden  Potaennoj  Travy  byl  raspushchen  ne  stol'ko po vashej
milosti, skol'ko po ego sobstvennoj iniciative...
     --  On, vozmozhno, ne samyj  zlejshij vrag, hotya  svoi schety u nas vsegda
byli... da s kem ih tol'ko u menya ne bylo! -- neohotno skazal Nuflin.- No ne
v etom delo. On -- edinstvennyj, kto pokinul Eho  s  namereniem najti silu v
udalenii ot Serdca Mira, tam, gde prochie mastera  Ochevidnoj Magii stanovyatsya
bespomoshchnymi,  kak  mladency.  I u  menya  est' svedeniya  iz  samyh  nadezhnyh
istochnikov, chto cel' ego stranstvij byla dostignuta. Vse ochen' prosto, Maks:
nikto iz moih  vragov ne smog by zastavit' vechnost' izlit'sya na nas holodnym
dozhdem. Skazhu tebe bol'she: sejchas u moih  vragov,  otpravivshihsya v izgnanie,
dazhe esli  by  oni  sobralis' vse  vmeste,  vryad  li  hvatilo by  mogushchestva
povredit'  nash letayushchij puzyr' i obrushit'  ego v  more --  pustyakovyj fokus,
kotoryj  v  prezhnie  vremena  byl  pod  silu  lyubomu  iz  Mladshih  Magistrov
kakogo-nibud'  zashtatnogo Ordena.  Da  kakoe tam! Dzhuffin klyalsya mne,  chto o
nashem puteshestvii ne uznaet ni odna zhivaya dusha, i ya uveren, chto eto  byli ne
pustye slova -- ne znayu uzh, kak menya, no tebya on  iskrenne hotel zashchitit' ot
lyubyh  nepriyatnostej. Ego  zaklinaniya  vpolne  sposobny otvesti  glaza  komu
ugodno, --  vprochem, net: pochti komu ugodno, k  moemu velichajshemu sozhaleniyu.
Tak chto nikto ne znaet, chto  prishel podhodyashchij moment svesti so  mnoj schety.
Nikto, krome togo, kto,  uvy,  sposoben razveyat'  chary  Kettarijca. On-to  i
podgotovil dostojnuyu vstrechu.
     -- Znachit, nikto, krome Magistra Honny, prosto ne smog by nichego s nami
sdelat'? -- utochnil ya.
     -- Razve chto ego lyubimyj uchenik, Filo Melifaro, ded tvoego priyatelya, --
neohotno skazal Nuf-lin. -- YA slyshal, chto Filo ne tol'ko posledoval za svoim
uchitelem,  no  i  dostig  znachitel'nyh  uspehov  na  etom  temnom dlya  moego
ponimaniya puti. No Filo slishkom dobrodushen.  I potom, skazhu tebe po sekretu:
ne  tol'ko v  moih dogadkah delo. V samoe poslednee mgnovenie  moe ugasayushchee
chut'e obostrilos',  tak chto ya ne tol'ko oshchutil prisutstvie vraga, no i uspel
ego uznat'.
     --  YAsno, --  kivnul ya. -- Togda  eto tochno on. -- YA brosil  proshchal'nyj
vzglyad na ryzhie  spiny bezzabotnyh morskih gigantov, rezvyashchihsya daleko vnizu
-- tozhe mne horoshaya primeta! -- uselsya na pol i zadumalsya.
     Nichego genial'nogo ya, razumeetsya, ne pridumal. Zato s udivleniem ponyal,
chto uverennost' Nuflina v tom, chto na  nas ohotitsya ne kto inoj, kak Velikij
Magistr Honna, podejstvovala  na menya ves'ma  uspokaivayushche. YA  bol'she ne mog
boyat'sya, kak ni staralsya. Skol'ko ni tverdil sebe, chto moj vnezapnyj geroizm
neumesten  i   zameshan   na   legkomyslii  molodogo  idiota,   uverennogo  v
nesokrushimoj sile svoego obayaniya, no  predstoyashchee  nam  povtorenie daveshnego
priklyucheniya ne vyzyvalo u  menya pochti nikakoj trevogi -- nu razve  chto samuyu
malost'. Esli  by vyyasnilos',  chto  segodnya  vecherom mne  pridetsya  posetit'
stomatologa, ya by, vne vsyakogo somneniya, razvolnovalsya kuda bol'she!
     "Durak!" -- serdito skazal ya sebe cherez polchasa, kogda ponyal, chto trachu
dragocennoe vremya ne na  poiski vyhoda, a na sladkie mechtaniya o  tom,  skol'
zahvatyvayushchie  i  pouchitel'nye besedy mogli by vesti my  s Magistrom Honnoj,
esli  by  sud'ba  predostavila  nam vozmozhnost'  perekinut'sya  slovechkom  za
kruzhechkoj kamry vmesto vseh etih  hlopotnyh bezobrazij, svyazannyh s ubieniem
Magistra Nuflina, i bez togo edva zhivogo. Slovo "durak" ne proizvelo osobogo
vpechatleniya  na  tu  chast'  moego soznaniya, kotoraya  byla  pogloshchena udarnym
stroitel'stvom  vozdushnyh   zamkov.   Prishlos'  prinimat'  mery.  V  techenie
neskol'kih minut  ya risoval pered  svoim vnutrennim vzorom uzhasayushchie kartiny
polnogo  ischeznoveniya  menya, lyubimogo, s lica  zemli.  "Pojmi, kretin,  tebya
prihlopnut  prosto tak, za kompaniyu, --  gnevno ob座asnyal ya sam sebe. --  Emu
net  nikakogo dela do tebya. Kogda terrorist  kladet bombu v avtomobil' svoej
zhertvy, on vryad li stanet  zadumyvat'sya o sud'be muhi,  bezzabotno polzayushchej
po  siden'yu. I  uzh tem  bolee  ne  stanet otmenyat'  zadumannoe radi spaseniya
neschastnogo  nasekomogo.  Skoree vsego,  muhu voobshche nikto  ne  zametit. A v
dannoj situacii ty i est' ta samaya muha!"
     Nado otdat' mne dolzhnoe: uzh esli ya reshil isportit' sebe  nastroenie, to
svoego dob'yus' rano ili pozdno. YA nakonec-to ocenil  bezvyhodnost' situacii,
v  kotoruyu  vlip. Oshchushchat'  sebya  "muhoj",  melkoj,  neznachitel'noj  figuroj;
kotoruyu  ne  zadumyvayas'  prinesut  v zhertvu velikoj  celi,  bylo  chertovski
obidno.  Voobshche-to,  za gody, provedennye v prekrasnoj  stolice Soedinennogo
Korolevstva,  ya  privyk  to   i  delo  okazyvat'sya   znachitel'noj  personoj,
central'noj  figuroj  chut' li  ne  lyubogo  proisshestviya. Moya  zhizn'  ne  raz
podvergalas'  opasnosti,  no nikogda  eshche  menya ne ubivali  prosto  tak,  za
kompaniyu s kakoj-nibud' vazhnoj personoj.
     "Nu  vot, -- rassuditel'no skazal ya  sebe,  -- ne hochesh' byt' sluchajnoj
zhertvoj -- i ne nado. Popytajsya ob座asnit'sya s etim geniem. Velikim Magistrom
Honnoj,  poka ne pozdno. Avos' vyprosish'  u nego pomilovanie dlya Nuflina ili
hot' dlya sebya, lyubimogo... m-da, "tol'ko dlya sebya" , konechno, bylo by chistoj
vody svinstvo, i vse zhe luchshe, chem nichego!"
     Moya  ideya  --  ee, strogo  govorya,  i  ideej  nazyvat'  ne sledovalo --
kazalas' prostoj do bezobraziya. YA reshil provesti peregovory s nashim -- ne to
byvshim, ne to budushchim, s etimi puteshestviyami vo vremeni svihnut'sya mozhno! --
protivnikom.  Prinyat'  takoe  reshenie  bylo  proshche  prostogo,  ono  kazalos'
prostym,  ochevidnym i,  chto  osobenno vazhno, --  edinstvennym.  A  vot s ego
osushchestvleniem byli  ser'eznye  problemy.  U  menya  do sih  por  to  i  delo
voznikayut  melkie nedorazumeniya s Bezmolvnoj rech'yu:  ustayu ya  ot nee slishkom
bystro, a inogda dazhe umudryayus' vremenno poteryat' sobesednika, sovsem kak  v
te  vremena,   kogda  ya  byl  schastlivym  obladatelem  samogo  razdolbannogo
telefonnogo  apparata vo  vselennoj. A uzh  ustanovit'  Bezmolvnyj kontakt  s
chelovekom, kotorogo  nikogda  v  zhizni  ne  videl...  Oh,  u menya  byli  vse
osnovaniya somnevat'sya v uspehe zadumannogo diplomaticheskogo meropriyatiya!  No
stoilo hotya by  poprobovat', poskol'ku mne ne ulybalas' perspektiva navsegda
uvyaznut'  v segodnyashnem  dne,  a  uzh  vozmozhnost'  geroicheski  pogibnut'  za
kompaniyu  s Magistrom Nuflinom vyzyvala u  menya  chuvstva, ves'ma dalekie  ot
voshishcheniya.
     Poskol'ku  edinstvennoj  zacepkoj,  kotoraya  svyazyvala menya  s  Velikim
Magistrom Honnoj, kak ni kruti, byla ego  golovnaya povyazka, ya sosredotochilsya
i  prinyalsya  vosstanavlivat'  v  pamyati  oblik  etoj   veshchicy,  davnym-davno
sgorevshej ot prikosnoveniya "Tonkoj smerti". Bylo by chto vspominat', konechno:
obyknovennaya  staraya  tryapochka, vygorevshaya na solnce do polnogo ischeznoveniya
cveta.  Takoj  bleklyj,  izzhel-ta-seryj  loskutok  tonkoj  tkani,  na  oshchup'
napominayushchej   prohladnyj   shelk...  No  ya  proyavil   zavidnoe  uporstvo  --
trudolyubivaya pchela, b'yushchayasya ob  okonnoe steklo, obzavidovalas'  by! V konce
koncov  pered  moim  vnutrennim  vzorom voznikli  dazhe neskol'ko koroten'kih
nitochek, vz容roshivshihsya na odnom konce etogo mogushchestvennogo kuska  materii.
No  eto byla  tol'ko  polovina  dela,  prichem  plevaya polovina.  Teper'  mne
predstoyalo "vspomnit'" byvshego vladel'ca etoj povyazki. Aga, horoshen'koe delo
--  vspomnit'!  Dyadyu,   kotorogo  ya  ne  videl   nikogda  v  zhizni.  To  eshche
razvlechenie...
     Sam ne znayu kak,  no koe-chto mne udalos'. Ne to  chtoby  ya dejstvitel'no
"vspomnil" Velikogo Magistra  Honnu,  da eto i  ne moglo sluchit'sya,  no  mne
udalos'  pochuvstvovat',  chto  mezhdu  nami sushchestvuet nekaya  svyaz'  -- ves'ma
poverhnostnaya i,  mozhno  skazat',  ni k chemu  ne obyazyvayushchaya. Nechto  pohozhee
oshchushchaet novyj vladelec  doma, kogda smotritsya v staroe zerkalo i pochti vidit
tam razmytye otrazheniya prezhnih zhil'cov. I ya znal, chto sam Magistr Honna, gde
by  on  ni  byl,   sejchas   tozhe  nastorozhenno  prislushivaetsya  k  strannomu
bespokojstvu,  chuet, chto kto-to neznakomyj hochet ustanovit' s nim Bezmolvnyj
kontakt.
     Hvala Magistram, Honna byl mogushchestvennym i  opytnym  koldunom, tak chto
emu ne sostavilo truda razyskat' menya i tropicheskim livnem obrushit'sya na moyu
goremychnuyu golovu: "CHto takoe? V chem delo? Ty kto?"
     "Horoshij den', -- vezhlivo skazal ya. -- Proshu proshcheniya, chto prishlos' vas
potrevozhit'. Menya zovut Maks. My s vami  ne znakomy,  vernee, vy  so mnoj ne
znakomy, a  ya ochen'  mnogo o  vas  slyshal.  Skazhu bol'she: v  svoe vremya  ser
Dzhuffin Halli podaril mne  vashu golovnuyu povyazku, i ona ne raz  spasala  mne
zhizn', za chto ya vam gluboko priznatelen..."
     "Pogodi,  --  ostanovil menya on. -- Hochesh' skazat', chto ty prosto reshil
vyrazit' mne svoyu priznatel'nost'? CHush' kakaya!"
     "Net, -- chestno priznalsya ya. -- Radi togo chtoby prosto skazat' spasibo,
ya by  vryad  li reshilsya vas bespokoit'. Da i  ne  vyshlo by nichego: ustanovit'
Bezmolvnuyu  svyaz' s chelovekom, kotorogo ya nikogda ne videl... Mne takoe chudo
ne po plechu! A nevozmozhnoe ya sovershayu, tol'ko kogda menya priprut k stenke".
     "Vyhodit, tebya tol'ko chto blagopoluchno priperli  k etoj greshnoj stenke?
Ochen'  lyubopytno,  --  holodno  otozvalsya  moj  nevidimyj   sobesednik.   --
Prodolzhaj".
     I ya  prodolzhil. Vylozhil  emu  vse,  kak duhovniku na ispovedi.  Snachala
soobshchil, chto  ya i est' tot samyj edinstvennyj i nepovtorimyj  "schastlivchik",
na  kotorogo  vozlozhili  otvetstvennost'  za  dostavku  Magistra  Nuflina  v
Harumbu. Poskol'ku  eta  novost', kak i  sledovalo ozhidat', ne  proizvela na
Magistra  Honnu  dolzhnogo  vpechatleniya  i  on  dazhe  sobralsya bylo zakonchit'
razgovor, ya povedal emu, chto my  uzhe uspeli podvergnut'sya ego atake, kotoruyu
on, mezhdu  prochim, planiroval  na segodnyashnij vecher,  to est' dlya  nego  eto
sobytie poka bylo delom neopredelennogo,  hot' i tshchatel'no rasplanirovannogo
budushchego  -- i,  ne bez gordosti  edinstvennogo v svoem rode  specialista po
eksklyuzivnym chudesam, dobavil, chto nam udalos' udrat' ot ego groznoj vorozhby
v spasitel'noe utro uzhe odnazhdy prozhitogo dnya. Magistr  Honna  izumilsya,  no
byl vynuzhden poverit' mne  na slovo:  ya dovol'no dostoverno opisal  emu, kak
imenno vyglyadela ego ataka. Teper' ob okonchanii besedy i rechi byt' ne moglo:
nash nedobrozhelatel'  vremenno zabyl  o svoih  schetah  s  Nuflinom  i  zhazhdal
polnocennogo  professional'nogo  obshcheniya.  V pervuyu  ochered'  Magistr  Honna
pozhelal  vyyasnit', s kem on imeet delo, tak  chto ya ne polenilsya izlozhit' emu
svoyu zanimatel'nuyu biografiyu  (v  sokrashchennoj  versii, razumeetsya). Kazhetsya,
mne udalos' proizvesti na etu legendarnuyu lichnost' blagopriyatnoe vpechatlenie
-- ne stol'ko blagodarya sobstvennym  dostoinstvam, skol'ko potomu,  chto on s
izvestnoj  simpatiej  otnosilsya  k  podavlyayushchemu  bol'shinstvu  moih   dobryh
priyatelej, nachinaya s semejstva  Melifaro, vse predki  kotorogo byli adeptami
Ordena  Potaennoj  Travy,  i zakanchivaya  serom  Maboj Kalohom  --  s nim moj
sobesednik, okazyvaetsya, byl druzhen...  nu  rovno nastol'ko, naskol'ko mogli
byt' druzhny Velikie Magistry  dvuh  raznyh  Ordenov:  po krajnej  mere,  eti
dostojnye dzhentl'meny nikogda ne pytalis' vcepit'sya drug drugu  v glotku. Po
tem vremenam  takie  vzaimootnosheniya schitalis'  vysshim proyavleniem  bratskoj
lyubvi!
     "Ladno, -- rezyumiroval Magistr Honna, kogda ya uzhe byl blizok k obmoroku
ot  pereutomleniya. -- S toboj mne vse bolee-menee yasno. CHego ya ne ponimayu: s
kakoj  stati ty  vzyalsya  zashchishchat' Nuflina? Nu,  polozhim,  u tebya net k  nemu
nikakih  pretenzij. Opyat' zhe tak  nazyvaemyj  sluzhebnyj dolg...  Nadeyus', ty
sam-to ne pridaesh' slishkom bol'shogo znacheniya etomu slovosochetaniyu?"
     "Esli chestno, etomu slovosochetaniyu ya ne pridayu pochti nikakogo znacheniya,
-- ustalo soglasilsya ya. -- No vy zabyli: my s nim sidim v odnoj korzine. Tak
chto  i pogibat', v sluchae chego, budem vmeste. Vam ne kazhetsya, chto eto ves'ma
veskij dovod?"
     "CHto zh, rezonno, -- soglasilsya on. -- No tebe nichego ne grozit, Maks...
YA ne pereputal? Tebya ved' imenno  tak zovut? Mozhesh' byt' spokoen: mech Korolya
Menina  ne  dast tebe umeret'... Vprochem, ne obyazatel'no polagat'sya  na  ego
zashchitu: ya mogu izvlech' tebya iz korziny letayushchego puzyrya prezhde, chem..."
     "Soblaznitel'nyj  variant,  --  mrachno  otkliknulsya  ya. --  I  dovol'no
paskudnyj  --  kak  podavlyayushchee  bol'shinstvo  soblaznov.  Nuflin  Moni  Mah,
razumeetsya, ne otnositsya k tem lyudyam, bez kotoryh moya zhizn' utratit smysl. I
ne dumayu, chto ser Dzhuffin Halli uvolit menya  iz Tajnogo Syska, kogda uznaet,
chto ya s treskom provalil ego  zadanie. Skoree uzh pohvalit za to, chto sam zhiv
ostalsya. No... Kak-to  ochen' uzh gnusno  budet,  esli ya evakuiruyus' i ostavlyu
starika propadat'. I voobshche, zachem vam vse eto?"
     "CHto --  vse?"  -- Bezmolvnaya rech'  Magistra  Honny  snova  obogatilas'
roskoshnym  naborom  ledyanyh intonacij, sovsem  kak v nachale  nashej besedy --
kazhetsya, kazhdoe ego slovo pokrylos' tonkim sloem kolyuchego ineya.
     "Zachem vam ubivat' dryahlogo starika, kotoryj  i bez togo edet  umirat'?
--  ukoriznenno sprosil ya. --  Nu,  polozhim,  on zdorovo  nasolil vam v svoe
vremya... Hotya, naskol'ko mne izvestno, vam-to on kak raz ne slishkom nasolil:
vy pokinuli  Eho  v  samom  nachale  Smutnyh  Vremen, k  tomu  zhe  sovershenno
dobrovol'no, po  kakim-to  svoim  soobrazheniyam, verno?  I  rebyata  iz vashego
Ordena, po-moemu, postradali gorazdo men'she, chem drugie: nikto ne pogib, vse
razbezhalis', a izgnanie --  ne takoe uzh velikoe zlo, esli dazhe vy sami sochli
ego   chut'  li  ne  edinstvennym  dostojnym  sposobom   obresti   nevidannoe
mogushchestvo... I ved' obreli, sudya po vsemu!"
     "Vse pravil'no, -- nevozmutimo soglasilsya on. --  Dlitel'noe prebyvanie
poblizosti ot  Serdca  Mira  ne idet  na  pol'zu  tomu,  kto  hochet  chego-to
bol'shego,  nezheli  snogsshibatel'naya   kuhonnaya  magiya.   Dostupnost'   chudes
razvrashchaet ne  men'she, chem  ih  polnaya nevozmozhnost', a stranstviya dayut shans
obresti nekuyu zolotuyu seredinu,  tak  chto izgnanie dejstvitel'no mozhet pojti
na  pol'zu tomu,  chej  duh dostatochno tverd, chtoby ne slomit'sya pod bremenem
neizbezhnyh neudach, presleduyushchih lyubogo neofita... No ya i ne zanimayus' lichnoj
mest'yu.  YA lish' vosstanavlivayu spravedlivost' -- ne bol'she, no i  ne men'she.
Na rukah Nuflina slishkom mnogo krovi -- i kakoj! Samoj luchshej krovi, kotoraya
tekla v zhilah samyh mogushchestvennyh koldunov Soedinennogo Korolevstva".
     "Ne tol'ko na  ego rukah, -- mrachno vozrazil  ya. --  Naskol'ko  ya uspel
izuchit' istoriyu etih vashih Smutnyh Vremen, krov'yu vse do ushej  peremazalis'.
Pochemu imenno Nuflin? Ili  eto tol'ko nachalo vashej raboty s  dlinnym-dlinnym
spiskom?"
     "Ne  govori  erundu.  Net  u menya  nikakogo dlinnogo spiska. Nuflin  --
osobyj sluchaj.  Vidish'  li, on  ne tol'ko  zachinshchik smuty -- esli  uzh  na to
poshlo,   pokojnyj   Korol'  prilozhil   ne  men'she  usilij,  chtoby  razvyazat'
grazhdanskuyu  vojnu. No  Nuflin, pozhaluj, edinstvennyj, kto  poluchil  ot  nee
nastoyashchee udovol'stvie. Mozhesh' mne poverit', on otdaval prikazy ob ubijstvah
ne  potomu, chto  so smireniem podchinyalsya neobhodimosti. Skoree uzh  naoborot:
Nuflin siloj vynudil  neobhodimost'  podchinit'sya  ego  tajnym  vlastolyubivym
mechtaniyam,  zameshannym  na  zavisti,  truslivoj  ostorozhnosti  i  neizbezhnom
odinochestve. Vot,  k  primeru,  Kettariec,  tvoj  nyneshnij nachal'nik --  tot
nikogda ne  ispytyval  lichnoj nenavisti  k svoim  zhertvam. I uzh tem bolee ne
radovalsya, sovershaya ocherednoe  ubijstvo, -- prosto  sledoval svoej  strannoj
sud'be so smireniem istinnogo strannika. Poetomu s nego i sprosa nikakogo --
po bol'shomu schetu,  razu-meetsya,  a drugoj schet  menya  ne interesuet. A  vot
Nuflin  ochen' iskrenne  nenavidel  kazhdogo, za  ch'ej  zhizn'yu  posylal  svoih
naemnikov.  I stol'  zhe iskrenne  radovalsya,  poluchaya  v  podarok  ocherednuyu
golovu. Vprochem,  nenavist' -- ne samyj tyazhkij ego greh. On ubival teh, komu
zavidoval. I teh, kogo opasalsya. Teh, kto pri vsem svoem  nesovershenstve byl
luchshe, chem on. On unichtozhal ves'ma izbiratel'no: luchshih iz luchshih... Ty hot'
ponimaesh', o chem ya tolkuyu?"
     "Ponimayu, -- ravnodushno skazal ya. -- Dejstvitel'no,  merzkij tip. No...
Da kakaya, k Temnym Magistram,  raznica:  pochemu on eto delal? |to ostalos' v
proshlom.  A proshloe -- proshlo. Togda -- eto togda, a sejchas -- eto sejchas, i
ya, hot' ubejte, ne mogu svyazat' ih v edinuyu nepreryvnuyu  cepochku. Esli by vy
sobiralis'  ubit' togo Nuflina, kotoryj otdaval eti prikazy, --  chto zh, vryad
li ya stal by vam meshat', hotya... Luchshe ne budu zarekat'sya: kto znaet, na ch'yu
storonu  zastavila by menya vstat' sud'ba? No sejchas  eto ne  imeet znacheniya.
Tot Nuflin, kotorogo vy prigovorili k smerti, i bez togo davnym-davno ischez.
Ostalsya tol'ko bespomoshchnyj starik -- znali by vy, naskol'ko bespomoshchnyj! Mne
prishlos' pobyvat' v ego shkure..."
     "Ne ponimayu,  chto ty  imeesh'  v vidu,- neohotno priznalsya Honna.  -- Ty
pobyval v ego shkure? Kakim obrazom? Ob座asni".
     I mne prishlos' vylozhit' emu sagu o poslednej gastroli Magistra Nuflina:
bez etoj predystorii mne ne udalos' by ob座asnit' Honne, kakim obrazom  ya  --
ne na kryl'yah pylkogo voobrazheniya, a so vsemi  potrohami -- okazalsya v shkure
svoego podopechnogo.
     "Nu  ty daesh'!" -- rezyumiroval on, kogda ya zakonchil ob座asneniya. K etomu
momentu  moyu  odezhdu mozhno bylo vyzhimat', a  pered  glazami  veselo  plyasali
raznocvetnye  pyatna, vernye sputniki poluobmorochnogo  sostoyaniya:  kazhetsya, ya
eshche   polchasa    nazad    blagopoluchno   ustanovil   novyj   lichnyj   rekord
prodolzhitel'nosti nepreryvnogo Bezmolvnogo dialoga.
     "Ponimayu:  so  storony  ya  navernyaka  vyglyazhu  ne  to  idiotom,  ne  to
blagorodnym rycarem, -- ustalo vzdohnul ya. -- No na samom dele ya..."
     "Na  samom  dele  ty -- nechto srednee,- perebil menya Magistr  Honna. --
Vprochem, eto  tvoe lichnoe delo.  Ne mne sudit' cheloveka, s kotorym proizoshlo
nechto  vyhodyashchee  za predely  moego  opyta.  CHto zh, ya  dolzhen  obdumat'  nash
razgovor, da i ty, kazhetsya,  nemnogo vybilsya iz sil. Mozhesh' perevesti duh. I
ne  bespokojsya  o tom, kak snova ustanovit' so mnoj  Bezmolvnuyu svyaz': ya sam
najdu tebya cherez chas-drugoj".
     "Spasibo, -- s oblegcheniem vydavil ya. -- Do svidaniya.
     "Takoj  vospitannyj  molodoj  chelovek!  --  nasmeshlivo  zametil  on  na
proshchanie. --  Prosto  chudo kakoe-to!  Hotel by ya  znat':  u  tebya  est' hot'
kakie-to nedostatki, ser Maks?"
     No otvetit' emu ya byl ne v sostoyanii, tak chto vopros povis v vozduhe.
     Malen'ko  oklemavshis',  ya  potyanulsya  k  dorozhnoj  sumke:   mne  srochno
trebovalos'  pereodet'sya.  Skaba  prilipla  k  telu,  i dazhe  Mantiya  Smerti
naskvoz'  propitalas'  potom. Prisutstvie  Magistra Nuflina menya ne smushchalo.
Boyus',  esli  by  on byl zastenchivoj yunoj ledi, emu vse  ravno  prishlos'  by
perezhit' etot neprodolzhitel'nyj seans striptiza: priznat'sya, v  tot moment ya
voobshche ne  otdaval  sebe otchet v tom, chto krome  menya  v  korzine  letayushchego
puzyrya est' eshche kto-to.  Pereodevshis' v suhuyu skabu i zakutavshis'  v  teploe
tulanskoe  loohi,  ya  pochuvstvoval  sebya  dostatochno  zhivym,  chtoby  nakonec
obratit' vnimanie na svoego sputnika.  Okazalos', chto Magistr Nuflin smotrit
na   menya  s  nepoddel'nym  interesom,  kak  otvykshij  ot  polevoj  praktiki
antropolog na tatuirovannogo zhitelya dzhunglej.
     -- CHto s toboj proishodit, mal'chik? -- nakonec sprosil on. -- To sidel,
zakativ  glaza  --  spasibo hot'  v  obmorok  padat'  ne  stal! -- to  vdrug
razdevat'sya nachal... Tol'ko  ne vzdumaj sojti s uma prezhde,  chem ya okazhus' v
Harumbe. Potom -- tvoe delo!
     -- Vy pozdno spohvatilis', -- zloradno  skazal ya.  -- S uma ya soshel tak
davno,  chto  ispravlyat' sej priskorbnyj fakt uzhe pozdno...  No  voobshche-to, ya
prosto   besedoval  s  nashim  protivnikom.  Reshil,  chto  dlya  nachala   mozhno
poprobovat'  najti  s  nim  obshchij  yazyk  --  pochemu  net? Urozhency  Kettari,
naprimer, schitayut, chto dva horoshih cheloveka vsegda  mogut dogovorit'sya. A my
s Magistrom Honnoj hot' i ne ketta-rijcy,  no vpolne slavnye rebyata... Ustal
zverski! |ta Bezmolvnaya rech' kogda-nibud' menya v mogilu zagonit...
     --  I  do  chego  zhe vy  dogovorilis'? --  V  golose  Nuflina  poyavilis'
nedoverchivye  intonacii. Ego mozhno bylo ponyat': na  ego  meste ya  by  i  sam
dergalsya. Uvy,  v kriticheskih situaciyah  samye  simpatichnye  lichnosti  poroj
nachinayut vesti sebya po-svinski -- takova chelovecheskaya priroda,  i chem dol'she
zhivesh' na svete, tem luchshe ponimaesh', kak malo isklyuchenij iz etogo skvernogo
pravila:  u Lyucifera  prosto pastej ne  hvatit!  A  Magistr Nuflin zhil ochen'
dolgo. Nastol'ko dolgo, chto vpolne mog reshit', budto isklyuchenij net vovse...
     -- My poka ne dogovorilis', -- chestno priznalsya  ya. -- YA dovol'no dolgo
ob座asnyal  emu, chto vas  ne nado ubivat'. Nekotorye  argumenty  kazalis'  emu
smehotvornymi, k drugim on vrode by prislushalsya... Teper' Magistr Honna vzyal
tajm-aut.  Budet  dumat'.  Nadeyus',  moya plamennaya  rech'  proizvela  na nego
vpechatlenie -- eto  bylo by samym prostym vyhodom iz polozheniya, pravda? Esli
uchest', chto drat'sya s nim vy uzhe ne mozhete, a ya eshche ne mogu...
     -- Esli tebya interesuet  moe mnenie, imej v vidu, chto ya ne dumayu, budto
etogo  upryamca  tak prosto  ugovorit', -- provorchal  Nuflin. -- Hotelos' by,
konechno!  Potomu  chto  ya  poka  nichego  putnogo  ne pridumal. Est', konechno,
koe-chto,  no  ya ne v sile, a ty ne spravish'sya. Dlya takih chudes  trebuetsya ne
tol'ko  mogushchestvo,  no i nekotoryj opyt  v  vysokoj nauke  nenavisti,  tebe
sovershenno  nedostupnoj.-  On adresoval  mne ukoriznennyj vzglyad, ostavalos'
tol'ko udivlyat'sya ego sposobnosti perekladyvat' problemy s bol'noj golovy na
zdorovuyu, i svarlivo dobavil: -- Vzyal by s soboj Kettarijca i gorya by teper'
ne imel... Kak govoritsya, znal by, gde spotknesh'sya, podushku podlozhil by! A s
takoj ohranoj, kakuyu ya poluchil na svoyu golovu, nichego ne ostaetsya, krome kak
poprobovat'  dostich' blizhajshej  sushi  i  vospol'zovat'sya Temnym Putem. No za
odin den' my do zemli ne doberemsya, dazhe esli puzyr' budet letet' v dva raza
bystree.
     -- Vot to-to i ono! -- vesko podtverdil ya, lish' by chto-to skazat'.
     CHestno  govorya,  u  menya  ne  ostalos'  sil podderzhivat' etu  tyagostnuyu
besedu. I voobshche ni na chto ih u menya ne ostalos'.  YA svernulsya  kalachikom na
dne  korziny  i  zadremal,  ot  vsej dushi nadeyas',  chto  Magistr  Nuflin  ne
predprimet ocherednuyu popytku zavladet' moim telom: eto poluchilos' by  kak-to
uzh slishkom glupo. No on ne  byl bezumcem, etot starik. On prekrasno ponimal,
chto  ya  -- ego poslednij shans  dobrat'sya do Harumby v celosti i sohrannosti.
Dumayu, on ponimal eto dazhe luchshe, chem ya sam...
     Poetomu razbudila menya ne ocherednaya porciya  chertovshchiny,  a elementarnaya
neobhodimost' podderzhivat'  Bezmolvnuyu  besedu. Magistr Honna  sderzhal  svoe
slovo  i  prislal mne  zov. Vprochem, ya i  ne somnevalsya: on s samogo  nachala
pokazalsya mne chelovekom,  slovu kotorogo mozhno doveryat'  -- naskol'ko voobshche
mozhno doveryat' ch'emu by to ni bylo slovu.
     "Nu chto zh, -- proiznes on takim tonom, slovno nash daveshnij razgovor  ne
preryvalsya ni  na minutu. -- Mozhno skazat', ya prinyal reshenie. Ne uveren, chto
ty pridesh' v vostorg, no... Mne kazhetsya, tak budet spravedlivo..."
     "Ne tyanite  iz  menya  zhily,  --  mrachno poprosil ya.  -- Skazhite  srazu,
ladno?"
     "Da ya, sobstvenno, tak i  sobirayus', -- nevozmutimo otkliknulsya  on. --
Znaesh', ser Maks, ya reshil, chto poskol'ku menya ne  svyazyvaet po rukam i nogam
neobhodimost' sovershat' tak nazyvaemye dobrye postupki..."
     "CHert! -- obrechenno podumal ya.- Tak i znal, chto nichego ne poluchitsya!"
     "...u  menya  net   rezonov  otpuskat'  Nuflina  vosvoyasi,  --  spokojno
prodolzhil Honna. I posle effektnoj pauzy dobavil: -- No ty mozhesh' vykupit' u
menya ego golovu".
     "Vykupit'?! -- izumilsya ya. -- No  chto vy hotite poluchit'? Ne den'gi zhe,
v samom dele! A esli moyu zhizn'... Znaete, pri vsem svoem ochevidnom idiotizme
ya, pozhaluj, ne gotov prinesti takuyu zhertvu. YA ne hochu umirat'  i nikogda  ne
stesnyalsya govorit' ob etom vsluh".
     "Ne  boltaj  erundu, -- razdrazhenno perebil on.  -- Tvoya zhizn' mne ni k
chemu: ty ne vrag i ne drug, po krajnej mere poka. YA, mozhno skazat', voobshche s
toboj ne znakom,  ser  Maks. Kakoe mne delo do tvoej zhizni?  No  u tebya est'
odna veshchica,  kotoraya menya  ves'ma interesuet. Mech  Korolya Menina. Obmenyaesh'
ego na zhizn'  projdohi Nuflina? Sdelka, chto i govorit', dlya tebya nevygodnaya.
No eto edinstvennyj variant, na kotoryj ya gotov soglasit'sya".
     V pervoe  mgnovenie ya ispytal ni s  chem ne sravnimoe  oblegchenie: vyhod
nashelsya! |to bylo  professional'noe torzhestvo opytnogo menedzhera, kotoromu v
ocherednoj  raz  udalos'  vse  uladit'.  Potom  ya  prizadumalsya.  Po  zdravom
razmyshlenii, plata byla slishkom uzh vysoka. YA uzhe privyk zhit' s etoj poleznoj
misticheskoj zhelezyakoj v grudi. Vremya ot vremeni mech Korolya Menina zastavlyaet
menya perezhivat'  ves'ma nepriyatnye mgnoveniya,  a inogda on sam reshaet, kakie
postupki  ya  dolzhen sovershat',  sovershenno ne  schitayas' s  moim  dragocennym
mneniem po  dannomu  voprosu,  no  eto  takie pustyaki po  sravneniyu  s  temi
preimushchestvami, kotorye on mne  darit! YA uzhe  pochti zabyl o  tom, chto  takoe
nastoyashchaya opasnost'.  Mech predostavil mne ni s chem ne  sravnimuyu vozmozhnost'
shutya Uskol'zat'  ot smerti -- hot'  po dyuzhine raz na  dnyu.  Bolee  nadezhnogo
zashchitnika  i  voobrazit'  nevozmozhno:  Esli  by  ne  on,  moya  uvlekatel'naya
biografiya zavershilas'  by  eshche  neskol'ko let nazad  --  u  nee bylo stol'ko
velikolepnyh   shansov   na   tragicheskij   final,  dostojnyj  chut'   li   ne
shekspirovskogo  pera, chto mne  i podschityvat'-to  ih strashno! Otdat', mech  i
snova  stat'  uyazvimym, kak vse lyudi... da  net, gorazdo bolee uyazvimym: moi
mogushchestvennye opekuny ne  raz  ozabochenno  preduprezhdali  menya,  chto smert'
ispytyvaet ko mne sovershenno osobyj, obostrennyj, mozhno skazat'  nezdorovyj,
interes. Konechno, esli by rech' shla o spasenii kogo-nibud' iz moih  druzej, ya
by  ne kolebalsya  ni  mgnoveniya.  Byla  by stavkoj,  skazhem,  zhizn'  togo zhe
Dzhuffina, ya i mech  by otdal, ne razdumyvaya, da eshche i v more by prygnul pryamo
iz korziny  letayushchego puzyrya,  esli by takaya dikaya vyhodka vhodila v usloviya
kontrakta!  Pravda, ya reshitel'no ne  mog  voobrazit' situaciyu, v kotoroj mne
prishlos'  by spasat' zhizn' Dzhuffina. Ne  tot  on  paren',  chtoby okazat'sya v
zavisimosti ot chuzhogo samopozhertvovaniya!
     YA pokosilsya na Magistra Nuflina. On nepodvizhno sidel  v svoem kresle --
glaza  prikryty, dyhanie rovnoe i poverhnostnoe, kak u spyashchego, --  no ya byl
gotov poklyast'sya: starik otlichno  ponimaet, chto sejchas reshaetsya  ego sud'ba.
On byl sovershenno spokoen -- eshche by! Dumayu, Nuflin s samogo nachala znal, chto
ya ne mogu skazat' Magistru Honne: "Ladno, berite ego golovu, na cherta on mne
sdalsya!" -- a potom  zhit' dal'she kak  ni  v chem ne  byvalo. Magistr Moni Mah
znal  menya luchshe,  chem ya  sam,  --  vprochem, nichego udivitel'nogo,  inogda ya
ponimayu, chto sovershenno ne znakom s etim -strannym parnem po imeni Maks.
     YA uter vspotevshij lob  i obrechenno vzdohnul: vybora, kazhetsya, ne  bylo.
Voobshche-to,  s   tochki   zreniya   normal'nogo  cheloveka,  ya   --   sovershenno
beznravstvennyj  tip. V chastnosti, ya nikogda ne ispytyval osobogo otvrashcheniya
k predatelyam, poskol'ku ponimal: odni lyudi  zhivut vser'ez, a drugie igrayut v
uvlekatel'nuyu igru pod nazvaniem "ZHizn'", na hodu izobretaya i menyaya pravila,
i pervye pridumali kuchu nelestnyh slov dlya opredeleniya  dejstvij vtoryh, kak
pravilo neudobnyh i opasnyh dlya okruzhayushchih,- tol'ko i vsego! YA uveren, chto i
sam vpolne mog.  by ne raz zarabotat' pochetnoe zvanie "predatelya" -g esli by
oficial'noj  komissii  dobroporyadochnyh  grazhdan,  schitayushchih svoej  svyashchennoj
obyazannost'yu nagrazhdat' pozornymi  yarlykami  vseh, kto pod ruku podvernetsya,
dovelos' kak sleduet pokopat'sya v moej golove. No v dannom sluchae o kakom-to
tam predatel'stve i rechi ne shlo. Nevozmozhno predat' cheloveka, s kotorym tebya
nichego ne svyazyvaet. Esli  ya otdam Nuflina, eto  budet  vsego lish'  vygodnaya
sdelka  s sobstvennoj trusost'yu,  soprovozhdaemaya  nizkim vernopoddannicheskim
poklonom v  adres  alchnosti  i raschetlivosti. Peredo mnoj mayachila otnyud'  ne
bezdonnaya propast' --  vsego  lish'  nebol'shoe puteshestvie v  stochnuyu kanavu.
Imenno eto mne i ne nravilos': nizverzhenie v propast' hot' na kakom-to etape
hudo-bedno pohozhe na  polet, a vot padenie v kanavu sovershenno bezopasno, no
der'ma naglotaesh'sya na vsyu zhizn'... i, chego dobrogo, privyknesh' k ego vkusu!
     "CHto  zh, -- obrechenno podumal  ya, -- ochevidno,  nikto ne vybiraet, radi
kogo  ili  radi  chego   sleduet   prinosit'   zhertvy.  Nuzhno   byt'   redkim
schastlivchikom, chtoby pozhertvovat' soboj vo imya togo, chto  tebe dejstvitel'no
dorogo, a  ne  radi chuzhogo  dyadi.  Ochevidno, ne  takoj  uzh ya  schastlivchik. I
potom...  Ot  menya  zhe  ne  trebuetsya  umirat'.  Vsego  lish'   rasstat'sya  s
mogushchestvennym talismanom -- odnim iz mnogih talismanov, pravda, druzhok? Mech
Korolya Menina -- vysokaya plata, chto i govorit'. No ne slishkom vysokaya".
     "Tut  est'  tol'ko  odno zatrudnenie  tehnicheskogo  svojstva,  --  suho
soobshchil ya Magistru Honne. -- Vy v kurse, chto etot mech okazalsya  v moej grudi
po vole  Teni Korolya Menina?  Sam ya  ego  tuda  ne soval.  I, kak sledstvie,
ponyatiya ne imeyu, kakim obrazom ego ottuda izvlech'".
     "|to sleduet ponimat' tak, chto  ty soglasen?" YA  uzhe   ne raz otmechal,
chto Bezmolvnaya rech' ne slishkom prisposoblena dlya peredachi nyuansov nastroeniya
sobesednika, no na sej raz bylo ochevidno, chto Honna udivlen Donel'zya.
     "Razumeetsya,  ya  soglasen,  --  pechal'no   podtverdil  ya.  --  Ne  mogu
pohvastat'sya, chto ispytyvayu nekoe  osoboe voodushevlenie, no... Odnim slovom,
ya  soglasen  --  esli vy  dejstvitel'no  smozhete  izvlech'  etu  tainstvennuyu
zhelezyaku iz moego tela, ostaviv menya v zhivyh".
     "Da ne suetis' ty, --  snishoditel'no otvetil on. -- Nichego s toboj  ne
sluchitsya. A uzh kakim obrazom ya voz'mu mech -- eto moe delo. Esli by ya ne  byl
uveren,  chto smogu im zavladet', ya by i razgovora ne zavodil. Glavnoe, chtoby
ty ne soprotivlyalsya. Nadeyus', tvoe soglasie -- eto ne tol'ko pustye slova?"
     "Konechno  net, -- udivlenno otozvalsya  ya.  -- Horosh by  ya byl, esli  by
dumal, chto vas mozhno podkupit' odnim obeshchaniem!"
     "Vot i slavno, -- zaklyuchil on. -- Togda do vechera".
     YA hotel  bylo sprosit' ego, chto oznachaet eto "do  vechera" -- kak  budet
vyglyadet'  nasha  vstrecha,  chto imenno pridetsya  mne perezhit', i vse v  takom
duhe.  Inogda  pacientu hochetsya  zaranee  znat'  podrobnosti predstoyashchej emu
operacii:  eto  pochemu-to uspokaivaet. No  Magistr Honna  uzhe ischez iz moego
soznaniya.  U menya ne  bylo  sil snova  ustanavlivat' s  nim svyaz', tak chto ya
reshil mahnut' na vse rukoj: pust' idet kak idet!
     -- YA s nim dogovorilsya, -- mrachno  soobshchil ya  Nuf-linu.-  Tak  chto  vse
budet v poryadke,  esli  tol'ko...  Vy, sluchajno, ne v kurse: Magistru  Honne
mozhno doveryat'?
     -- Voobshche-to, doveryat' nel'zya nikomu, -- ego golos zvuchal  na udivlenie
vzvolnovanno,-  no...- on na mgnovenie zamyalsya, sueverno opasayas' proiznesti
vsluh imya svoego protivnika, -- chelovek, o kotorom idet rech', nikogda prezhde
ne  narushal svoego slova. V Ordene Potaennoj Travy bytovalo mnenie, chto lozh'
razrushitel'no  skazyvaetsya na magicheskoj sile, a  vot,  deskat', esli vsegda
govorit'  pravdu, so  vremenem tvoi  slova  mogut priobresti silu koldovskih
zaklinanij.  Ne  znayu,  ne znayu...  Sam ya  nikogda ne veril v etu  teoriyu...
Pogodi, mal'chik, tak ty skazal: vy dogovorilis'? Trudno poverit'! CHem ty ego
privorozhil?
     -- Da nichem ya ego  ne privorozhil, -- vzdohnul ya. -- YA kupil u nego vashu
zhizn'. Obmenyal ee... na odnu poleznuyu  v hozyajstve veshchicu. Vot i vse. Dumayu,
my s vami vse-taki doberemsya do etoj greshnoj Harumby,  inache byt' ne  mozhet:
my zhe videli kitov, pravda?
     -- Obmenyal, govorish'? --  pochti vozmushchenno peresprosil  Nuflin. -- Nu i
dela! Hotel by ya znat', chego stoit moya golova? CHto on za nee potreboval?
     --  Mozhete byt' spokojny: vasha golova stoit ochen' dorogo, -- burknul ya.
Otvernulsya i ugryumo umolk, potomu chto do  menya tol'ko-tol'ko doshlo: bez mecha
Korolya  Menina ya  budu sovershenno bezzashchiten, esli Nuflin  reshitsya povtorit'
svoj  fokus s  lovushkoj.  |ta  proklyataya stena iz belogo kirpicha po-prezhnemu
mayachila na periferii moego soznaniya,  tak chto u starika  byli otlichnye shansy
vse-taki zapoluchit' menya v svoyu  lovushku. Rasschityvat' na  ego blagodarnost'
osobo ne prihodilos': lyudi,  kotorye boryutsya za svoyu zhizn', bystro perestayut
pridavat' znachenie takim glupostyam!
     --  Kazhetsya,  ya  dogadyvayus', chto  za  "poleznuyu  v  hozyajstve  veshchicu"
potreboval  u  tebya  moj  vrag,  --  zadumchivo  skazal  Nuflin.  --  CHego  ya
dejstvitel'no ne ponimayu:  pochemu ty soglasilsya na takoj obmen? Ty  ne pohozh
ni na velikodushnogo cheloveka, ni na bezumca, mal'chik. Tem ne menee...
     -- A  vot  tak! -- YA pozhal plechami. -- Soglasilsya potomu,  chto inache ne
poluchalos', vot i vse. Vse ostal'nye resheniya byli by nepravil'nymi.
     -- Imenno nepravil'nymi?  -- Nuflin izumlenno  podnyal brovi.  --  YA  ne
ponimayu tebya, mal'chik. Ob座asni.
     --  A tut i ob座asnyat'  nechego. Kogda ya predstavil sebe, chto mogu otdat'
vas  Honne  i spokojno vernut'sya v Eho  -- a on srazu  skazal, chto nichego ne
imeet protiv takogo resheniya! --  menya nachalo toshnit', -- neohotno skazal  ya.
-- Izvinite, ser, vy ne budete vozrazhat', esli ya eshche nemnogo posplyu?
     -- Da, konechno, -- vzdohnul on. -- YA ne budu tebya bespokoit'. Naskol'ko
ya ponimayu, drugih sposobov otblagodarit' tebya u menya poprostu net.
     Voobshche-to  ya  prosto hotel  nemnogo  pomolchat', no sam ne zametil,  kak
dejstvitel'no zadremal,  --  stranno,  voobshche-to:  moi  nervy  drozhali,  kak
natyanutye  struny  v predvkushenii  predstoyashchego  vesel'ya!  No  son  okazalsya
velikodushnym parnem: on prishel ko mne, ne sprashivaya, gotov li ya ego prinyat',
i prines v podarok neskol'ko chasov udivitel'noj, blazhennoj tishiny.
     YA  prosnulsya, kogda zhemchuzhno-seroe siyanie dnya  neohotno ustupalo  mesto
matovoj golubizne rannih sumerek. Magistr Nuflin tut zhe  podcherknuto vezhlivo
poprosil, chtoby ya dal emu  vody. Predpolagalos', chto ya  dolzhen osoznat': moj
sputnik uzhe  davno  hochet pit', no  muzhestvenno terpel, ne reshayas' preryvat'
moj son. Vprochem, vpolne vozmozhno, tak ono i bylo.
     --  V  proshlyj  raz  vse  nachalos'  nezadolgo  do zakata,  --  s  ploho
skryvaemoj trevogoj  skazal  Nuflin  posle togo, kak ya vruchil  emu  chashku  s
vodoj. -- Znachit, nam sleduet zhdat'  sobytij s  minuty na minutu... Ili vy s
moim vragom  dogovorilis', chto on  pridet za  svoim imushchestvom  potom, kogda
nashe puteshestvie budet zaversheno? -- s nadezhdoj sprosil on.
     -- Honna skazal mne "do vechera", -- vzdohnul  ya. -- Ne somnevayus',  chto
podrazumevalsya  imenno   segodnyashnij  vecher.   On  hochet   poluchit'  mech  ne
otkladyvaya.  |to nazyvaetsya  "predoplata",  --  i ya nervno  hihiknul --  tak
nelepo  prozvuchalo eto  slovo, izvlechennoe iz moej  prezhnej, pochti  zabytoj,
zhizni.
     Moj sputnik ne  obratil  nikakogo  vnimaniya na eto  durackoe  slovechko.
Zadumchivo  kivnul  i  ustavilsya  kuda-to  v  nebo.  ZHdal  ocherednogo  seansa
ognennogo dusha, ya polagayu... CHto kasaetsya  menya -- ya i sam ne znal, chego mne
zhdat'. No predpolagal, chto v lyubom sluchae  v blizhajshee vremya mne  ne  svetit
nichego,  krome nepriyatnostej. Predstoyashchaya  procedura izvlecheniya mecha  Korolya
Menina iz moego tela pugala menya kuda bol'she, chem dal'nejshaya zhizn' bez etogo
mogushchestvennogo zashchitnika. No otstupat' bylo nekuda, tak chto k nepriyatnostyam
ya  hudo-bedno podgotovilsya. K  chemu ya dejstvitel'no ne byl  gotov, tak eto k
polnomu  otsutstviyu sobytij. Nichego ne sluchilos'. Nebesa bol'she  ne pytalis'
obrushit' na  nas ognennyj dozhd', da  i u menya za spinoj ne  shastali zloveshchie
teni  kakih-nibud'  prizrachnyh  hirurgov, poslancev  moego  novogo "delovogo
partnera".  CHerez  dva  chasa,  kogda  t'ma  oderzhala  nad  svetom  ocherednuyu
vremennuyu  pobedu, predpisannuyu neumolimymi zakonami prirody,  ya  uzhe byl na
takom  vzvode  --  dal'she  nekuda!  Poetomu  pervye  slova  Bezmolvnoj rechi,
voznikshie  v  moem  soznanii,   zastavili  menya   ne  prosto  vzdrognut',  a
podprygnut'  chut'  li ne na metr. Tol'ko  potom do  menya  doshlo,  chto nichego
strashnogo  ne  sluchilos', skoree  uzh  naoborot: esli  Honna, byvshij  Velikij
Magistr Ordena  Potaennoj Travy, a nyne  svobodnyj hudozhnik, zhelaet  so mnoj
obshchat'sya, znachit, nepriyatnosti, kak minimum, otkladyvayutsya -- uzhe hleb!
     "Nu  vot  vidish',  ya  derzhu  svoe  slovo!  --  Teper'  ego neotchetlivye
intonacii napominali murlykan'e sytogo  kota.  -- A ty  somnevalsya! Vprochem,
esli uchest', chto  v  poslednee  vremya ty obshchalsya isklyuchitel'no s Nuflinom...
Mogu sebe predstavit', chto ty teper' dumaesh' o lyudyah!"
     "Est' takoe delo, -- nevol'no ulybnulsya ya. -- Spasibo, chto ne stali nas
szhigat'. A mech? Vy chto, peredumali?"
     "YA  ne mog  peredumat', --  otrezal on.  -- YA zhe  ne  baryshnya,  kotoraya
obeshchala tebe poceluj za horoshee povedenie! CHto kasaetsya mecha, on uzhe u menya.
YA ved' obeshchal, chto ty dazhe ne zametish'".
     "No kak  eto mozhet byt'?  -- izumilsya  ya,  nevol'no hvatayas' za  grud',
kotoraya, esli verit' utverzhdeniyam Magistra Honny, bol'she ne yavlyalas' nozhnami
Dlya etoj arheologicheskoj cennosti. -- Malo togo, chto mne ne bylo bol'no, tak
i vas ved' ryadom ne bylo. Ili?.."
     "Vot imenno, chto "ili"! -- peredraznil menya on. --  YA vzyal ego, poka ty
spal. Dlya etogo sovershenno ne obyazatel'no sovat'sya v vash letatel'nyj apparat
i  sklonyat'sya   nad  tvoim  bespomoshchnym  telom,   razmahivaya  okrovavlennymi
hirurgicheskimi instrumentami. Ty ved' imenno tak sebe eto predstavlyal?"
     "Nu... CHto-to  v etom rode", -- smushchenno priznalsya ya. Mne stalo stydno:
voobshche-to,  posle vsego chto  uspelo so mnoj sluchit'sya za gody, provedennye v
prekrasnoj stolice Soedinennogo Korolevstva, ya mog by stat' nemnogo umnee!
     "Esli by  mech Menina  byl obyknovennym oruzhiem,  a  ty  -- obyknovennym
chelovekom, mne dejstvitel'no prishlos' by zanyat'sya vul'garnym znaharstvom, --
snishoditel'no  zametil Honna.  --  Vprochem, esli  by  dela  obstoyali  takim
obrazom, ya by,  pozhaluj, izvlek mech iz davnym-davno ostyvshego trupa... A tak
mne bylo vpolne dostatochno dozhdat'sya, poka ty zasnesh',  i ustanovit' s toboj
svyaz', nemnogo  pohozhuyu  na blizost'  sobesednikov,  pribegshih  k Bezmolvnoj
rechi, tol'ko  v etom  sluchae ya tebya ne slyshal, a videl. YA prochital neskol'ko
drevnih zaklinanij, iz teh, chto  prinyato puskat' v hod, kogda mogushchestvennyj
amulet dolzhen smenit' hozyaina.  Vse ostal'noe  sluchilos' pochti  bez nashego s
toboj uchastiya:  mech  Menina  obladaet  svojstvom  sovershat'  samostoyatel'nye
postupki. On znal, chto ty  soglasilsya otdat' ego  mne. I ne  vozrazhal protiv
peremeny  hozyaina: volshebnye veshchi,  kak pravilo, ispytyvayut ko mne nekotoruyu
slabost'.  Poetomu  on  sam  pokinul  tvoyu  grud'  --  ty  dazhe   nichego  ne
pochuvstvoval -- i nashel menya. Ne znayu,  kak  vse eto vyglyadelo so storony, i
vryad  li kogda-nibud'  uznayu.  Glavnoe,  chto  mech  u menya.  A  dlya  vas put'
svoboden. Skazhu tebe bol'she: ya vse vremya budu ryadom i sam proslezhu, chtoby vy
blagopoluchno  dobralis'  do  Uan-duka.  Malo  li  komu eshche pridet  v  golovu
poohotit'sya  na Nuflina! A ty teper' otnyud' ne bessmertnyj. K tomu zhe u menya
est' smutnoe  predchuvstvie, chto  mne, vozmozhno,  pridetsya  zashchishchat' tebya  ot
tvoego podopechnogo!"
     "Da, on  takoj,-  usmehnulsya  ya.- CHto  zh,  spasibo. Esli  chestno, ya  ne
rasschityval, chto vy budete stol' velikodushny".
     "Esli by ty rasschityval,  ya  by ne  byl  velikodushnym, -- strogo skazal
Magistr Honna. I  dobavil: -- CHto zh, teper' mozhno i otklanyat'sya. Mozhet byt',
eshche dovedetsya uvidet'sya, a mozhet, i net -- tvoya sud'ba  slishkom peremenchivaya
shtuka, chtoby ee mozhno bylo predvidet'!"
     "Da, ya eto uzhe i sam zametil", -- suho soglasilsya ya.
     -- Vy ne poverite, -- rasteryanno  skazal ya Nufli-nu,- no... Elki-palki,
u nas s vami vse v poryadke! Prichem uzhe davno. A my tut sidim kak na igolkah,
zhdem chego-to...
     -- On skazal, chto otpuskaet nas? -- s yavn'm oblegcheniem sprosil starik.
     --  Ne  tol'ko otpuskaet,  no  eshche  i ohranyat'  budet,  --  s  zakonnoj
gordost'yu,  svojstvennoj  lyubomu   nachinayushchemu  menedzheru   v  konce  udachno
provedennogo  rabochego dnya,  soobshchil ya.  I lukavo dobavil:  -- Magistr Honna
sobiraetsya prosledit', chtoby vy menya ne obizhali!
     Neskol'ko  sekund Nuflin vnimatel'no smotrel na  menya;  mne pokazalos',
chto on chut' bylo ne nachal shparit' plamennuyu rech', kratkoe soderzhanie kotoroj
svelos' by k tomu, chto  dazhe  umirayushchie Velikie Magistry sposobny ispytyvat'
rudimentarnoe chuvstvo priznatel'nosti k svoim svezheispechennym spasitelyam. No
starik vovremya odumalsya, tak  chto oboshlos' bez rechej. On molcha  otvernulsya i
prinyalsya  sozercat'  --  ne to zelenovatye  zvezdy v  razryvah vstrevozhennyh
oblakov, ne to lilovuyu temnotu morya daleko vnizu.
     -- Razberi stenu,-  skazal on mne minut  cherez pyat', kogda ya reshil, chto
ostatok vechera projdet v polnom molchanii.
     -- CHto? -- Mne pokazalos', ya oslyshalsya.
     -- Razberi stenu,- nastojchivo povtoril Nuflin.-  Ty  sam postroil ee  v
svoem voobrazhenii,  i nikto, krome tebya, ne mozhet ee razrushit'. A ty mozhesh'.
Lomat'  obychno  proshche, chem  stroit',  -- v dannom  sluchae  eto pravilo  tozhe
rabotaet... Voobshche-to ya dumal, ty sam dogadaesh'sya.
     --  Ne do togo  bylo, -- rasteryanno  skazal  ya. --  No vy  pravy:  ya --
zakonchennyj bolvan. Takoe prostoe reshenie...
     --  Nichego,  mal'chik, ty eshche  slishkom  molod,  chtoby  legko prihodit' k
prostym  resheniyam.  Budem  nadeyat'sya, chto  u  tebya  eshche  budet  vremya  etomu
nauchit'sya,- myagko skazal  Nuflin.  -- Tak  chto  davaj  razbiraj etu  greshnuyu
stenu. CHem bystree -- tem luchshe. Ne vvodi menya v iskushenie.
     YA nevol'no ulybnulsya ego chistoserdechnomu priznaniyu i  prinyalsya za delo.
"Lomat' -- ne stroit'"  -- da uzh,  chto pravda, to pravda! Eshche  do rassveta ya
predstavil  sebe,  kak  poslednij  kamen'  beloj  kirpichnoj steny  ischezaet,
rastvoryaetsya v temnote pod moimi vekami.
     -- Vot i vse, -- rasteryanno skazal ya Nuflinu. Starik  molcha kivnul, kak
by stavya tochku v konce etoj tyagostnoj istorii.
     -- YA ne znayu, chto zhdet  menya v Harumbe, -- tiho  skazal on, kogda ya uzhe
sobralsya bylo zadremat'.  -- No nado otdat'  tebe dolzhnoe: ty  spas  ostatki
togo, chto kogda-to bylo moej zhizn'yu. YA podumayu,  chem otplatit'  tebe za etot
velikodushnyj zhest. Ne tak uzh mnogo u menya ostalos'...
     -- Ne nado platit', -- sonno ulybnulsya ya.  -- Kogda  delaesh' etot samyj
velikodushnyj zhest, poluchaesh' udovol'stvie ot processa.  K  tomu zhe ya ved' na
sluzhbe. A moya rabota ochen' neploho oplachivaetsya, vy i sami znaete!
     Potom ya vse-taki  usnul,  i  menya  okruzhila veselaya tolpa  raznocvetnyh
snovidenij,  putanyh i legkomyslennyh, sovsem kak  v detstve. Utrom ya ponyal,
chto  son  uzhe  davno  ne  daril  mne  stol'ko  radosti,   bessmyslennoj,  no
voshititel'noj,  i smutno udivilsya  tomu, chto zhizn' bez  mecha Korolya  Menina
tait v sebe ne tol'ko mnozhestvo opasnostej, no i  celyj voroh ocharovatel'nyh
preimushchestv, o sushchestvovanii kotoryh ya uspel zabyt'.
     Ostatok poleta oboshelsya bez chrezvychajnyh proisshestvij i dazhe bez dolgih
besed. Magistr Nuflin chuvstvoval sebya huzhe, teper'  vse ego  sily uhodili na
to, chtoby ne ugasnut'.  YA nichem  ne mog pomoch' emu v  beznadezhnoj bor'be  so
smert'yu i  staralsya  hotya by  ne  meshat': tiho, kak  dressirovannyj myshonok,
sidel  v  uglu  korziny,  uteshalsya  privetami  iz  doma  (stolichnye  novosti
ponemnogu  nachinali kazat'sya mne volshebnymi  skazkami, a  problemy  v Dome u
Mosta  --  vysosannymi  iz pal'ca) i molil sud'bu o  tom,  chtoby  nash  polet
zavershilsya kak mozhno skoree.
     Na  sed'moj  den' puti  vdaleke  pokazalsya  bereg,  a  nebo nad  nashimi
golovami nachalo okrashivat'sya v bledno-oranzhevyj cvet: nadezhnoe svidetel'stvo
togo,  chto nashe puteshestvie podhodit k koncu. Nuflin zametno priobodrilsya, k
moemu neskazannomu oblegcheniyu: bol'she vsego na svete ya togda boyalsya, chto moi
trudy pojdut prahom  i ya pribudu k  stenam Harumby s ostyvayushchim mertvecom na
rukah. Slishkom uzh dorogo mne  oboshelsya moj podopechnyj, a ya do sih por tak  i
ne sumel  izbavit'sya  ot durackoj  privychki sozhalet'  o naprasno zatrachennyh
usiliyah.
     -- Vot mne i dovelos'-taki uvidet' aloe nebo nad Uandukom, "zerkalo,  v
kotorom otrazhayutsya krasnye  peski pustyni Hmiro", kak nazyvayut ego  vzdornye
poety, -- golos Magistra Nuflina zvuchal mechtatel'no, kak u rebenka, kotorogo
vzyali na davno obeshchannuyu progulku.
     --  Vy govorite tak,  slovno nikogda prezhde ego ne videli, -- ostorozhno
udivilsya ya.
     -- Konechno ne videl. YA  nikogda ne byval na Uan-duke, -- podtverdil on.
-- YA voobshche malo  puteshestvoval.  Ne do togo  bylo. Da i pokazhi mne kolduna,
kotoryj dobrovol'no soglasitsya udalit'sya ot Serdca Mira... tol'ko bud' dobr,
ne pytajsya sporit' i ne tych'  mne  v glaza svoego novogo priyatelya  iz Ordena
Potaennoj Travy: za vsyu |pohu Ordenov  on byl edinstvennym. I, kstati,  esli
uzh  na to poshlo, on prosidel v svoej stolichnoj rezidencii ne odnu sotnyu let,
prezhde chem emu prispichilo zadelat'sya brodyagoj!
     YA i ne sobiralsya  s nim sporit'.  Ne do togo mne bylo: ya  radovalsya ego
bodrym intonaciyam:  sejchas  ya slyshal  golos  cheloveka, yavno  ne  namerennogo
umeret' eshche do vechera, a bol'she mne nichego i ne trebovalos'.
     -- Kuda teper'? --  nereshitel'no  sprosil ya.  --  Nalevo, napravo ili v
glub' kontinenta? Gde ona, vasha Harumba?  Ili my dolzhny bescel'no parit' nad
Uan-dukom, poka eta volshebnaya strana sama ne reshit otkryt'sya nashim vzoram?
     -- Nu i  fantaziya u tebya! --  neodobritel'no usmehnulsya starik. -- Net,
Maks, Harumba -- ne kakoj-nibud'  zacharovannyj gorod, a velichina postoyannaya,
ona dazhe na nekotorye karty nanesena. Harumba postroena u morya, poetomu  nam
sleduet prosto  letet'  vdol' poberezh'ya, von v tu storonu, gde  na gorizonte
vidneyutsya gory, i, esli verit'  karte,  sovsem  skoro... Oh! --  On oseksya i
dramaticheski shvatilsya za grud'.
     -- CHto-to ne tak? -- ispuganno sprosil ya.
     --  Vse  ne  tak!  -- burknul Nuflin.  Kazhetsya, emu uzhe  polegchalo,  po
krajnej mere ego golos bol'she ne drozhal na vetru, kak porvannyj parus. --  A
chego ty  hochesh'? CHtoby  ya skazal tebe,  budto  so mnoj vse v poryadke? Nu tak
esli by vse bylo v poryadke, ya by  sejchas ne v  Harumbu s toboj ehal, a sidel
by doma i  delom zanimalsya...  Ty luchshe davaj poshevelivajsya, vernee, zastav'
poshevelivat'sya  etot greshnyj  puzyr'! A to  v takom  tempe  ty  dovezesh'  do
Harumby  razve chto  moi tufli,  da i te k tomu vremeni  uspeyut  okonchatel'no
vyjti iz mody...
     YA ozadachenno pokachal  golovoj: okazyvaetsya, Magistr Nuflin eshche i shutit'
umeet, v  pridachu  ko vsem svoim mnogochislennym talantam! Ne  tak uzh smeshno,
konechno, no  dlya umirayushchego sovsem neploho. Ego yazvitel'noe burchanie zdorovo
menya uspokoilo: v takom nastroenii ne umirayut. Kuda tam, eshche i  okruzhayushchih v
mogilu svodyat, za miluyu dushu!
     Harumba poyavilas' na gorizonte eshche do  zakata i okazalas'  zrelishchem,  k
kotoromu ya ne byl gotov, a ved' moe  pylkoe voobrazhenie ni dnya ne ostavalos'
bez raboty,  poka  my  milya  za  milej priblizhalis'  k tainstvennomu  Gorodu
Mertvyh.  S  vysoty nashego  poleta gorod kazalsya  zaklyuchennym  v  sverkayushchuyu
perlamutrovuyu obolochku ogromnogo  podobiya myl'nogo puzyrya.  V detstve u menya
byla lyubimaya elochnaya igrushka: prozrachnyj  steklyannyj  shar, v centre kotorogo
nahodilsya  malen'kij  domik  s  ostrokonechnoj   kryshej,  krasnoj  dver'yu   i
kletchatymi  zanaveskami, narisovannymi na kroshechnyh oknah,  imelsya  tam dazhe
kusochek  zasnezhennoj  polyany  s  nepremennoj  rozhdestvenskoj  el'yu  i  dvumya
krapchatymi muhomorami, narushavshimi proporcii pejzazha  (esli by v domike zhili
kakie-nibud' chelovechki, griby navernyaka okazalis' by im po plecho, a to i eshche
vyshe).  Tak vot,  Harumba,  do kotoroj  my nakonec-to dobralis', vyglyadela v
tochnosti kak eta  igrushka, otlichnyj podarok na elku  dlya yunogo Titana: celyj
gorod iz solnechno-belogo kamnya, zaklyuchennyj v siyayushchij prozrachnyj shar.
     -- Spuskajsya ponemnogu, Maks,- vzvolnovannyj golos moego sputnika vyvel
menya iz blagogovejnogo stupora. -- Tol'ko  ne probuj prizemlyat'sya v  gorode:
zhivym tam nel'zya nahodit'sya.
     -- Nu da, -- pokorno soglasilsya ya. -- A kstati, vy ne znaete, gde zhivut
eti  vazhnye  gospoda,  Hraniteli  Harumby?  Tozhe  v gorode?  Ili  gde-nibud'
snaruzhi?
     -- Ponyatiya ne imeyu, -- pozhal plechami  Nuflin. -- Da ty  ne gadaj, a idi
na  posadku. Kak tol'ko my okazhemsya  na poberezh'e, oni  nas sami  najdut.  V
konce koncov, eto chast' ih raboty...
     -- Za kotoruyu im platyat obaldennye den'zhishchi, -- podhvatil ya. -- Tak chto
vy pravy, oni nas dejstvitel'no najdut, ya mogu ne dergat'sya.
     -- Boyus', chto ne dergat'sya ty kak raz ne  mozhesh', poskol'ku spokojstvie
gluboko protivno tvoej prirode, -- provorchal on.
     Na sej raz mne udalos'  sovershit' stol'  myagkuyu posadku,  slovno  ya vsyu
zhizn' tol'ko tem  i  zanimalsya, chto upravlyal letayushchimi puzyryami, unasledovav
etu blagorodnuyu professiyu ot svoego otca,  deda i eshche dobroj dyuzhiny predkov.
Mesto ya tozhe vybral udachno: v polusotne metrov ot  morya, nepodaleku ot  roshchi
nizkoroslyh derev'ev s gustymi pyshnymi  kronami  svetlo-zelenyh, pochti belyh
list'ev. Krupnye chernye pticy, kak  grozdi spelyh  plodov,  oblepili tolstye
vetvi. Molchalivye i  malopodvizhnye, oni pokazalis' mne pochti zloveshchimi, no ya
skazal sebe, chto delo ne v pticah, a v mrachnoj igre moego voobrazheniya.
     Vdaleke za roshchej  beleli izyashchnye  stroeniya  Harum-by. Teper', kogda  my
spustilis'   na  zemlyu,   strannyj  opticheskij  effekt,   zastavivshij   menya
predpolozhit',  budto  Gorod  Mertvyh  nahoditsya v centre ogromnogo  myl'nogo
puzyrya,   pochti   ischez.  Skoree  bylo  pohozhe  na  to,   chto  ego  okruzhaet
poluprozrachnyj tuman,  a  mozhet byt', cvetnoj  dym, mechtayushchij stat' tumanom,
ili prosto teplyj, nasyshchennyj vlagoj morskoj vozduh drozhit, ne davaya mne kak
sleduet razglyadet' ochertaniya goroda. YA  poezhilsya, kogda podumal, chto za  ego
stenami  zhivut  mertvecy.  Sidyat  v svoih uyutnyh zhilishchah,  bol'she pohozhih na
letnie dvorcy mestnyh vladyk, perebirayut kakie-nibud' roskoshnye  bezdelushki,
smakuyut  tonkie vina, podolgu razdumyvayut  nad menyu  ocherednogo obeda, hodyat
drug k drugu v gosti, vozmozhno,  dazhe zavodyat  romany i  voobshche naslazhdayutsya
zhizn'yu kak mogut. ZHizn'yu?! Nu-nu...
     Byl  by  ryadom ser  Dzhuffin  Halli,  on  nepremenno  skazal by mne: "Ne
dramatiziruj situaciyu,  neschast'e, ty i sam-to  na  zhivogo  cheloveka byvaesh'
pohozh raz v god po bol'shim prazdnikam, krasavchik!"  No Dzhuf-fina ryadom, uvy,
ne bylo,  poetomu mne prishlos' vosproizvesti etu frazu  samostoyatel'no,  pro
sebya,  starayas'  podrazhat'  ego  nasmeshlivym  intonaciyam...  Golos  Magistra
Nuflina vernul menya k dejstvitel'nosti.
     -- A ya vse  gadal: soobrazish' ty,  chto moi  starye kosti -- ne  meshok s
solomoj  i  s  nimi sleduet  obrashchat'sya  berezhno,  --  vorchlivo  skazal  moj
dragocennyj gruz. I snishoditel'no dobavil: -- Vrode soobrazil. Molodec.
     --  Pomoch'  vam  vybrat'sya  iz korziny? -- vezhlivo  osvedomilsya  ya,  ne
obrashchaya vnimaniya na ego burchanie. Za etu poezdku ya tak zakalil harakter, chto
vpolne mog nanimat'sya kovrikom dlya vytiraniya nog  k  kakomu-nibud'  mestnomu
satrapu.
     -- Ne  trudis',  -- vzdohnul  Nuflin.  -- Neuzheli  ty dumaesh', budto  ya
sobirayus' nemnogo poprygat' na pesochke  ili iskupat'sya v more? --  I upavshim
golosom dobavil: -- Vprochem, dazhe esli by ya sobiralsya... Takie  udovol'stviya
mne bol'she ne svetyat, mal'chik. Nikogda.
     --  Nu pochemu  zhe, vozmozhno,  odni tol'ko  udovol'stviya  vam  teper'  i
svetyat,  --  robko  vozrazil  ya.  --  Dzhuffin  govoril  mne,  chto  obitateli
Harumby...
     -- Menya ne  interesuet,  chto on  tebe  govoril, -- otrezal  starik.  --
Kettariec  za vsyu svoyu zhizn' ne proiznes  i  dyuzhiny pravdivyh slov.  Slyshat'
bol'she ne zhelayu ob etom cheloveke,  kotoryj, kstati, po sluham, ubil, zazharil
i  s容l  sobstvennyh roditelej,  kogda uznal,  chto eto  mozhet  uvelichit' ego
magicheskij dar, ot prirody ves'ma posredstvennyj...
     -- Dzhuffin s容l svoih roditelej? Da nu, erunda kakaya! -- YA uzhe ne znal,
plakat' mne ili smeyat'sya pered licom podobnyh otkrovenij.
     -- Mozhet, i  erunda, no sejchas mne  priyatno dumat', chto tak ono i bylo!
--  otrezal  Nuflin.  -- Imej v vidu,  Maks, upominaniya o  tvoem dragocennom
Ket-tarijce  i  o ego  ne  menee dragocennyh  mudryh  izrecheniyah chrezvychajno
dejstvuyut mne na nervy. Skazhu bol'she, oni menya poprostu besyat, kak, vprochem,
i  upominaniya  obo  vseh  ostal'nyh  hitrecah,  kotorym  udalos'-taki   menya
perezhit', nevziraya  na  vse moi staraniya zaderzhat'sya v etom prekrasnom  Mire
kak mozhno Dol'she. CHego ya tochno nikogda ne planiroval, tak eto Ujti iz zhizni,
ceplyayas'  za citaty iz rechej  Ketta-rijca kak  za poslednee  i  edinstvennoe
uteshenie. Tak chto poterpi eshche nemnogo, ladno? Sovsem chut'-chut' ostalos'.
     -- YA gotov terpet'  skol'ko ugodno, -- pokorno otvetil ya. -- Sobstvenno
govorya, tol'ko etim v poslednee vremya i zanimayus'. Vy eshche ne zametili?
     --  Da,  --  neozhidanno  soglasilsya Nuflin. --  Dumayu,  ya  byl ne samym
priyatnym sputnikom. Kogda umiraesh', da eshche tak dolgo i trudno, ochen' hochetsya
hot'  nemnogo nasolit' zhivym, prosto  nevozmozhno  uderzhat'sya  ot  iskusheniya!
Nichego, v tvoem  vozraste eto dazhe polezno.  Nakonec-to pojmesh', chto  mir ne
sostoit isklyuchitel'no iz dobryh lyudej.
     --  Vy pozdno spohvatilis'.  |to  ya  kak raz ponyal uzhe ochen' davno,  --
hmuro soobshchil emu ya. -- Eshche v detstve. I kazhdyj novyj god, predstav'te sebe,
prinosil mne  rekordnoe  kolichestvo  ubeditel'nyh argumentov  v  pol'zu etoj
mrachnoj teorii.  Uveryayu vas, ser, bol'shuyu  chast' svoej  zhizni ya byl  gluboko
ubezhden, chto lyuboj mir sostoit iz chego ugodno, tol'ko ne iz dobryh  lyudej. A
vot   v  Eho  ya  nachal  ponemnogu  ottaivat',   blago  nakonec-to  poyavilas'
vozmozhnost'. Tak chto ne uchite menya mizantropii: chto-chto, a eto iskusstvo ya v
svoe vremya usvoil. Tol'ko ono mne smertel'no nadoelo.
     --  Ish'  ty!  --  usmehnulsya  Nuflin. I sochuvstvenno  pokachal  golovoj.
Vozmozhno, on chto-to hotel dobavit', no ya emu ne dal.
     -- Smotrite-ka, k nam idut. Navernoe, eto i est' Hraniteli Harumby.
     Moe staroe dobroe glupoe serdce otchayanno bilos'  o rebra, kazalos', chto
zavtra  v levoj chasti grudnoj  kletki poyavyatsya  sinyaki.  Dazhe vtoroe serdce,
kotoroe  bylo starshe  i mudree  menya  samogo, a  posemu redko snishodilo  do
"uchastiya  v  burnom  proyavlenii  emocij,  vdrug  dazhe  ne  zakolotilos',   a
vzvolnovanno  zatrepetalo, kak prostynya na vetru. YA panicheski ispugalsya  bez
vsyakih vidimyh  prichin, sovsem kak v  rannem  detstve,  kogda na karnavale k
tebe podhodit ded-moroz, naschet  kotorogo ty tak  i ne opredelilsya: verit' v
nego ili net, a on uzhe sovsem ryadom, dazhe ubegat' pozdno -- chto hochesh', to i
delaj!
     Kak i ded-moroz, priblizhayushchiesya k  nam  sushchestva  otlichalis' ot obychnyh
lyudej razve chto svoej ekipirovkoj. Ih  dlinnye pyshnye volosy dostigali zemli
i razvevalis'  pri hod'be, kak nekie nelepye plashchi, ih vysokie, plotnye, kak
u klassicheskih borcov, tela (a ya-to, naivnyj, ozhidal uvidet' hrupkih el'fov,
ch'i uzkie stupni ne soprikasayutsya s zemlej pri hod'be!) byli zadrapirovany v
balahony zhizneradostnogo cveta vesennej  listvy, lica -- zakryty maskami  iz
toj zhe tkani, a kisti ruk tonuli v svoeobraznyh materchatyh varezhkah, nemnogo
pohozhih  na zashchitnye  rukavicy, oberegayushchie Mir ot  smertonosnyh  ruk  moego
kollegi SHurfa Lonli-Lokli.
     --  Privetstvuem  vas  u  vhoda  v chertog Harumby. --  Golos odnogo  iz
velikanov  zvuchal  myagko  i umirotvoryayushche, takaya manera govorit' vstrechaetsya
inogda  u  vrachej  --  samyh  luchshih  iz  nih, teh,  kogo  pacienty  schitayut
kudesnikami i tol'ko chto cerkovnye svechi ne zhgut pod ih portretami.
     -- My  blagodarim tebya za to,  chto  ty dostavil  syuda nashego  gostya, --
poklonilsya  mne  ego  kollega.  --  Teper'  ty  mozhesh'  vernut'sya  domoj.  K
sozhaleniyu, my dazhe vynuzhdeny poprosit' tebya ne zaderzhivat'sya u sten Harumby:
tvoemu sputniku  bol'she ne nuzhna  pomoshch',  k  tomu zhe u nas  net special'nyh
zhilishch, v kotoryh mogli by selit'sya provozhayushchie.
     --  Razumeetsya, ya  i sam sobirayus'  domoj. No snachala mne  hotelos'  by
ubedit'sya, chto s  nim  vse budet v poryadke, -- nereshitel'no  skazal ya.  -- YA
znayu, chto ne mogu vojti v gorod -- i ne nado, menya tuda i siloj ne zatashchish'!
Mozhno, ya prosto  nemnogo podozhdu  na beregu?  Nadeyus', Magistr Nuflin  budet
stol' lyubezen, chto prishlet mne zov, kogda... odnim slovom, kogda pojmet, chto
smert' bol'she ne vlastna nad nim.
     -- No eto  sovershenno nevozmozhno! Obitateli Harumby ne mogut obshchat'sya s
vneshnim  mirom pri pomoshchi  Bezmolvnoj rechi! -- Teper' Hraniteli  smotreli na
menya pochti s uzhasom,  kak svyashchennosluzhiteli na idiota studenta, yavivshegosya k
nim s pros'boj otsluzhit' v ego prisutstvii CHernuyu Messu -- emu eto, Deskat',
neobhodimo dlya referata.
     -- Ladno, -- pokorno soglasilsya ya,  -- nevozmozhno --  i ne  nado. Togda
pust' prosto poshlet mne zapisku.  YA  dolzhen znat',  chto u nego  vse  horosho.
Zapisku-to napisat' on smozhet?
     -- Strannaya pros'ba,  --  rasteryanno  konstatiroval odin  iz moih novyh
znakomyh.  --  Ladno,  esli vam  tak hochetsya i  esli  gospodin Moni  Mah sam
pozhelaet napisat' vam pis'mo...  Prinuzhdat'  ego, kak vy ponimaete, nikto ne
stanet. Udivitel'no, chto vy tak volnuetes': obychno rodstvenniki nashih gostej
nam doveryayut. |to vash otec?
     Tihij kashlyayushchij smeh Nuflina polozhil konec etomu nedorazumeniyu.
     --  Oh,  ser   Maks,  nasmeshil  ty   menya!  Dovelos'-taki   obzavestis'
naslednikom na starosti let! Teper' dazhe umirat' ne  tak strashno, -- nakonec
vzdohnul  on. I  skazal Hranitelyam: -- Na samom dele etot mal'chik sostoit na
Korolevskoj sluzhbe. On ochen' staraetsya horosho sdelat' svoyu  rabotu, v chem  ya
neodnokratno ubedilsya po doroge. K tomu zhe on  dorogo zaplatil za moyu staruyu
shkuru  i  teper'  spravedlivo  polagaet,  chto  imeet  pravo  kak  minimum na
informaciyu o ee dal'nejshej uchasti.
     -- Prostite? -- vezhlivo peresprosil odin iz velikanov. -- CHto vy imeete
v vidu?  --  Kazhetsya,  oni prosto  ne privykli  k takoj manere obrashchat'sya so
slovami.
     -- A, nichego  osobennogo, -- s dosadoj  otmahnulsya  ot  nego Nuflin. --
Prosto esli mozhete okazat' gostepriimstvo moemu sputniku,  sdelajte eto. YA s
udovol'stviem napishu emu zapisku, esli... Nu, slovom, esli so mnoj vse budet
v poryadke.
     -- Vy naprasno somnevaetes', -- myagko vozrazil emu tot samyj Hranitel',
dobryj  golos kotorogo tak ponravilsya mne s samogo nachala. -- Bol'she nikakih
"esli",  dorogoj gost': u nas ne byvaet ni oshibok, ni neudach,  ni neschastnyh
sluchaev. Kak  tol'ko vy perestupite Porog, vy  stanete odnim iz bessmertnyh.
Poetomu  ya predlagayu vam ne medlit'; -- Da,  konechno, -- neozhidanno  upavshim
golosom skazal starik.  -- Prostite mne moe nedoverie, gospoda, ya medlyu tak,
slovno za vashim porogom menya zhdet ne bessmertie, a smert'.
     --  |to ponyatno, -- uspokaivayushche soglasilsya  Hranitel'. --  Mnogie nashi
gosti ne mogut do konca poverit',  chto  smert' im  bol'she  ne strashna. Vashej
very v nashe mogushchestvo obychno  hvataet  na to, chtoby  priehat' syuda i vnesti
den'gi  na svoj novyj  schet v Vechnom banke Harumby, no  malo kto perestupaet
Porog  so spokojnym  serdcem. Nichego, uzhe zavtra  utrom u vas budet otlichnaya
vozmozhnost' posmeyat'sya nad  sobstvennymi somneniyami vmeste s  vashimi  novymi
sosedyami. Oni uzhe prigotovili dlya vas torzhestvennuyu vstrechu: eshche nikogda nam
ne  vypadala chest'  prinimat' u  sebya  stol' velikogo  cheloveka.  Idemte. Ne
sleduet podvergat'  izlishnim volneniyam vashe  serdce:  ono  i  bez togo mnogo
trudilos'  v poslednie dni... A vash sputnik mozhet ostat'sya i podozhdat', esli
emu  tak  ugodno.  Kazhdyj  volen  nahodit'sya  na   etom  poberezh'e.  Ono  ne
prinadlezhit nikomu, v tom chisle i nam. My zabotilis' tol'ko o ego udobstve.
     Odnim legkim dvizheniem on izvlek Magistra Nuflina iz korziny  letayushchego
puzyrya i vzyal ego na ruki, slovno tot byl malen'kim rebenkom.
     --  Maks, ty  slyshal? Ty mozhesh'  ostat'sya.  A ya obyazatel'no poshlyu  tebe
zapisku, --  toroplivo  skazal Nuflin. --  Ty pomnish',  ya govoril  tebe, chto
podumayu, chem otplatit' tebe za tvoe velikodushie?  YA vse eshche dumayu. I ob etom
tozhe budet skazano v zapiske.
     -- Udachi  vam, -- derevyannym golosom skazal ya. -- I  schastlivoj  dolgoj
zhizni v Harumbe...
     --  Uzhasno  poshlo zvuchit, -- vzdohnul  on.  -- Takoj molodoj mal'chik, i
takie banal'nye pozhelaniya!
     --  Mozhet byt',  tebe  trebuetsya  eda ili  eshche  chto-nibud'? --  vezhlivo
sprosil menya odin iz Hranitelej. -- Voobshche-to, nashe gostepriimstvo obychno ne
rasprostranyaetsya na zhivyh, no esli uzh ty reshil ostat'sya zdes' do utra... Net
nichego horoshego, kogda lyudyam prihoditsya stradat'  ot  goloda ili zhazhdy.  |to
ozhestochaet vas i zastavlyaet suetit'sya.
     --  Tochno  podmecheno,-  nevol'no ulybnulsya  ya. I  vezhlivo  dobavil:  --
Spasibo  za  zabotu.  No  mne  dejstvitel'no  nichego  ne  nuzhno:  ya  neploho
snaryadilsya v dorogu.
     --  Horosho, -- kivnul  on.  --  Dumayu,  ty i sam  znaesh', chto  zhivym ne
sleduet priblizhat'sya k  stenam Harumby. Razumeetsya, ty vse ravno ne  smozhesh'
vojti, no budet luchshe, esli ty i probovat' ne stanesh'. V etom tumane slishkom
legko  zabludit'sya,  hot' on  i  kazhetsya prozrachnym.  K tomu  zhe on  stranno
dejstvuet  na chelovecheskie  tela: zdorovye lyudi  mogut  zarabotat' mnozhestvo
boleznej, skitayas' v nashem volshebnom tumane, zato beznadezhno  bol'nye inogda
iscelyayutsya, vdyhaya ego ispareniya. No ved' ty zdorov, pravda?
     --  Kak  lesnoj koldun, -- kivnul ya.  -- Ne bespokojtes', ya uzhe  ne raz
obzhigalsya na  neznakomyh  chudesah  i  ne sobirayus'  delat'  gluposti. Tol'ko
iskupat'sya  v  more,  kak sleduet vyspat'sya i  dozhdat'sya  zapiski  ot  moego
podopechnogo... Kstati, u vas tut ne vodyatsya hishchniki? YA mogu spat' spokojno?
     -- Hishchnikov zdes' net. A smozhesh' li ty spat' spokojno -- zavisit tol'ko
ot  tebya, --  bujnovolosyj  velikan ulybnulsya --  ne  to  nasmeshlivo,  ne to
dobrozhelatel'no -- i pospeshil vsled za svoimi tovarishchami.
     A  ya  dejstvitel'no  naskoro  iskupalsya  v teploj  pribrezhnoj  vode, no
prezhde,  chem pristupit'  k prochim nezamyslovatym punktam  svoego  oficial'no
oglashennogo raspisaniya,  poslal zov Dzhuffinu  i nakonec-to rasskazal emu vse
dramaticheskie podrobnosti poslednego puteshestviya Magistra Nuflina Moni Maha.
Smeshno  priznat'sya,  no  do sih  por  ya ogranichivalsya  korotkimi sderzhannymi
otchetami, smyslovaya  nagruzka  kotoryh  svodilas'  k tomu,  chto  u nas vse v
poryadke: ya byl sovershenno uveren, chto Nuflin proslushivaet vse moi Bezmolvnye
besedy,  i velikodushno bereg ego rasshatannye nervy, rassudiv, chto rasskazat'
shefu o ego proshchal'nyh hudozhestvah vsegda uspeyu. I vot sbylos' nakonec-to!
     Eshche  nikogda v zhizni  ya  ne  byl  stol' blizok  k  tomu,  chtoby vser'ez
zahvorat'  maniej  velichiya: udivit' sera  Dzhuffina  Halli odin raz  --  i to
dorogogo stoit. A slushaya moi otkroveniya, shef isklyuchitel'no  tem i zanimalsya,
chto udivlyalsya -- i po-moemu, vpolne  iskrenne, a ne tol'ko  dlya togo,  chtoby
dostavit' mne udovol'stvie.
     "Oh, ser Maks!  -- tol'ko i skazal  on, kogda ya nakonec umolk. -- Nu ty
daesh'!"
     "Voobshche-to, sejchas vy dolzhny skazat' mne, chto "ya vel sebya, kak idiot, a
potom ubeditel'no dokazat' etu teoremu po vsem punktam",- zametil ya.
     "Da?  -- snova udivilsya Dzhuffin.  --  A ty sam dejstvitel'no  schitaesh',
budto vel sebya, kak idiot?"
     "Vovse  net,  --  zhizneradostno  otkliknulsya  ya.  --  No  eto  ne imeet
znacheniya, prosto predlozhennyj mnoyu scenarij uzhe davno stal tradiciej".
     "Doloj tradicii! -- reshitel'no zaklyuchil shef. -- V dannom sluchae idiotom
vse-taki okazalsya  ya.  Otpravit' tebya Magistry znayut  kuda v obshchestve  etogo
starogo stervyatnika... Gde byla moya golova?!"
     "Vam vidnee, -- vzdohnul ya. -- Kstati, ya ponachalu vse udivlyalsya, chto vy
ne prihodite mne na  pomoshch'. Obychno vy  znaete o moih nepriyatnostyah primerno
za polchasa do togo, kak oni  nachnutsya. CHto, vy nemnogo ponablyudali za nami i
reshili,  chto ya i  sam neploho  spravlyayus'?  Ili  ya dejstvitel'no rabotal bez
strahovki?"
     "Bez, --  lakonichno  otvetil Dzhuffin.  Nemnogo  pomolchal  i pustilsya  v
ob座asneniya: -- YA zhe govoril tebe, chto my s Sotofoj  postaraemsya okruzhit' vas
svoego  roda  zashchitoj,  chtoby   ni  odna   svoloch'  ne   pronyuhala  o  vashem
puteshestvii... Nu vot, my s nej tak horosho povorozhili, chto dazhe ya sam ne mog
dobrat'sya do vas  skvoz' etot tuman. Poetomu  ya ni snom ni  duhom ne vedal o
tvoih  nepriyatnostyah. Polagal, chto v sluchae chego ty prishlesh' mne  zov, no ty
molchal, kak plennik na doprose".
     "YA reshil, chto dolzhen spravlyat'sya sam, raz uzh vse tak slozhilos'. A kogda
obnaruzhilos',  chto  odna,  kak  vy  vyrazhaetes',  "svoloch'" o  nas  vse-taki
pronyuhala, Nuflin  nachal krichat', chto ni o kakih Bezmolvnyh kontaktah i rechi
byt' ne mozhet:  my, deskat', i  bez togo  zaplutali vo vremeni.  Vot togda ya
okonchatel'no uyasnil, chto znachit ostat'sya v odinochestve: i rad by pozvat'  na
pomoshch', da ne poluchaetsya".
     "Da, protiv  Honny nasha vorozhba  okazalas' bes- D  sil'noj, -- pechal'no
soglasilsya Dzhuffin.  -- Mys- ; lenno snimayu  pered nim shlyapu: ego mogushchestvo
dejstvitel'no vozroslo vdali  ot Serdca Mira, kto by mog podumat'! A vot ego
mstitel'nost', koe-kak zamaskirovannaya pod zhazhdu spravedlivosti, kazhetsya mne
kak minimum mal'chishestvom... Ladno, o nem  my eshche uspeem nagovorit'sya, kogda
ty vernesh'sya domoj. Kstati, ya nadeyus', ty uzhe v puti?"
     "Eshche  net, -- smushchenno otvetil ya.  --  Otpravlyus' zavtra utrom.  Nuflin
obeshchal,  chto prishlet mne zapisku, kogda... Nu, kogda oklemaetsya  posle  vseh
etih  zagadochnyh ozhivlenij, prevrashchenij ili chem oni tam razvlekayutsya v svoej
Harumbe..."
     "Zapisku?! -- snova izumilsya shef. -- No zachem?"
     "Vot sejchas  vy  tochno  nazovete  menya idiotom,  -- vzdohnul  ya.  --  I
navernoe, budete  pravy. Vy  ne poverite, Dzhuffin, no  ya o nem bespokoyus'. I
ochen'  hochu, chtoby  s nim vse bylo  v poryadke. YA mog by torzhestvenno skazat'
vam, chto nesu otvetstvennost' za kazhdogo, ch'yu zhizn' spas, kak roditeli nesut
otvetstvennost' za detej, kotorym oni podarili vozmozhnost'  byt'  zhivymi. No
ne budu  vrat'  ni vam, ni  sebe.  Otvetstvennost' tut ni pri chem. Prosto  ya
stol'ko raz spasal ego zhizn', chto, kazhetsya, nevol'no nachal schitat'  ee svoim
lichnym  dostoyaniem.  I  teper'  mne  hochetsya uverit'sya,  chto  moe  imushchestvo
nahoditsya v nadezhnyh rukah. Predstavlyaete?"
     "Kak ni  stranno,  predstavlyayu, --  ugryumo  soglasilsya  on.  --  Mne by
hotelos',   chtoby   ty  poskoree   izbavilsya   ot  etogo  strannogo  chuvstva
sobstvennosti, no...  Malo  li  chego  by mne hotelos'! Horosho  hot', chto  ty
otdaesh' sebe otchet v tom, kakova istinnaya priroda tvoih postupkov. Ladno uzh,
zhdi etu greshnuyu zapisku,  esli tebe bez nee zhizn'  ne mila. No  zavtra utrom
otpravlyajsya domoj, v lyubom sluchae".
     "A ne to  vy postavite  menya  v ugol, -- podhvatil ya.  -- Oh,  Dzhuffin,
znali by vy, kak ya hochu domoj!  Poobedat' v  "Obzhore Bunbe", progulyat'sya  po
Staromu  Gorodu, prijti na sluzhbu  i kak  sleduet pocapat'sya  s  Melifaro --
greshnye  Magistry, da ya bez nego  zhit' ne  mogu!  Peredajte emu, chto ya gotov
bezropotno perenesti  pervuyu dyuzhinu  svezhen'kih  izdevatel'stv,  kotorye on,
nesomnenno, uzhe zagotovil,  i tol'ko potom nachnu vyalo ogryzat'sya... Vprochem,
vru, navernoe:  kazhetsya, v poslednee vremya u menya nachal  portit'sya harakter.
Durnoe vliyanie  Magistra Nuflina, sami ponimaete.  Naprimer, menya vse  vremya
podmyvaet  sprosit'  u  vas,  pod  kakim  sousom  vy  eli  svoih  izzharennyh
roditelej?"
     "YA  sozhral ih bez  sousa i  dazhe bez  soli, kak togo  trebuet starinnyj
kettarijskij obychaj! --  fyrknul shef.- Tak vot, okazyvaetsya, kto byl avtorom
etoj glupoj spletni! Da uzh, pokojnyj Nuflin -- ne chelovek, a prosto kakaya-to
shkatulka s syurprizami".
     "Pokojnyj? Da,  teper'  uzhe  navernyaka  pokojnyj", --  soglasilsya  ya, s
suevernoj nepriyazn'yu pokosivshis' na dalekie steny Harumby.
     "Vse-taki budesh' sidet' tam do utra?" -- sochuvstvenno sprosil Dzhuffin.
     "Aga.  Ne dumayu,  chto mne  zdes' budet  sladko spat'sya,  no...  V konce
koncov,  mne  prosto interesno  poluchit'  zapisku  ot  cheloveka, tol'ko  chto
stavshego bessmertnym", -- reshitel'no zaklyuchil ya. .
     "Tozhe  verno,  --  soglasilsya  on.  -- A  chto  kasaetsya sladkih snov...
Znaesh', ya, kak i ty, bol'shoj lyubitel' iskat' priklyucheniya na svoyu zadnicu, no
ya by, pozhaluj,  ne stal spat'  v takom  meste.  Bal'zam  Kahara  u tebya  eshche
ostalsya?"
     "Skol'ko  ugodno, -- rasteryanno  soglasilsya ya. --  Tak vy dumaete,  chto
spat' zdes' opasno?"
     "Ne znayu, --  neohotno priznalsya shef.  -- Prosto ne  znayu,  i  vse.  No
Harumba  nikogda ne vyzyvala  u  menya bol'shogo doveriya.  Skazhu bol'she: Gorod
Mertvyh vsegda kazalsya odnoj iz teh  tajn nashego Mira, v ,. kotoryh luchshe ne
kopat'sya.  Vozmozhno,  eto obyknovennoe predubezhdenie: v konce koncov,  ya kak
byl  prostym,  neotesannym, suevernym kettarijskim paren'kom, tak  v glubine
dushi im i ostalsya..."
     "Kak my s vami  vse-taki pohozhi! -- nevol'no ulybnulsya  ya. -- Pravda, ya
ne  iz  Kettari, nu da nichego:  nas, prostyh, neotesannyh i suevernyh rebyat,
vezde hvataet!"
     Potom my vse-taki rasproshchalis'. Nekotoroe vremya ya s udovol'stviem rylsya
v SHCHeli mezhdu Mirami, predvkushaya roskoshnyj uzhin: v prisutstvii Nuflina u menya
pochemu-to ne bylo nikakogo  zhelaniya pirovat' -- vozmozhno, potomu, chto on sam
nichego  ne el.  No uvy,  bol'shoj  zhratvy  opyat' ne  poluchilos'.  Uzh ochen'  ya
nervnichal, predvkushaya dolguyu  noch' u sten Goroda Mertvyh. YA  poproboval bylo
podmanit' ptic iz roshchi,  demonstrativno  razbrasyvaya vokrug appetitnye kuski
pirozhkov, no  oni ne  obrashchali vnimaniya ni na menya, ni  na moe ugoshchenie, tak
chto v konce koncov ya pochuvstvoval sebya prizrakom.
     Kogda solnce skrylos' za gorizontom, ya uzhe byl nastol'ko na vzvode, chto
nachal vser'ez  sozhalet' o  svoem reshenii, chego so mnoj, hvala Magistram, uzhe
davnen'ko ne sluchalos'. "Ty idiot,  ser Maks, -- serdito  govoril ya sebe, --
net, ty dazhe ne idiot, ty zakonchennyj kretin! -- ponevole prihodilos' samomu
rugat' sebya poslednimi slovami,  raz uzh Dzhuffin zabastoval. --  Na koj  tebe
ponadobilos' zatevat' etu  epopeyu s zapiskoj?!  I ved' nikto tebya za yazyk ne
tyanul,  sam  reshil povypendrivat'sya! Nu  vot,  teper' sidi tut,  naslazhdajsya
zhizn'yu! A  eshche luchshe, plyun' na  vse  i otpravlyajsya domoj. Pryamo sejchas,  bez
vsyakih durackih zapisok".
     Vprochem,  ya i  sam  ponimal, chto ne  vospol'zuyus' sobstvennym  razumnym
sovetom.  Moe  znamenitoe  oslinoe  upryamstvo,  kak  zhe,  kak  zhe, davno  ne
videlis'! YA znal, chto budu sidet' tut do utra, dazhe  esli nebo razverznetsya,
chtoby  obrushit'  na  menya  koshmarnye   videniya,   prigodnye  razve  chto  dlya
illyustracii dantovskogo  "Ada":  inogda prinyatoe reshenie, kakim  by durackim
ono ni bylo, svyazyvaet nas po rukam i nogam kuda nadezhnee, chem dyuzhina metrov
stal'noj  provoloki. K schast'yu,  ya  dovol'no bystro  vspomnil, chto uzhe davno
perestal  byt' obyknovennym  bespomoshchnym mal'chishkoj: na  samom  dele  v moem
rasporyazhenii imelos'  mnozhestvo poleznyh  chudes,  v tom chisle i  dyhatel'naya
gimnastika  SHurfa  Lonli-Lokli,  vpolne sposobnaya prevratit'  perepugannogo,
vzbudorazhennogo, donel'zya serditogo  na  sebya  Maksa v  spokojnogo razumnogo
cheloveka. I  kogda pochti ideal'no kruglaya luna  poyavilas' na  temno-bagrovom
nebe Uanduka, ona ne  obnaruzhila na dne  moih glaz  ni straha, ni  smyateniya,
tol'ko molchalivuyu gotovnost' ulybnut'sya -- ne sejchas, a nemnogo pozzhe, kogda
strannaya radost', dostupnaya tol'ko  cheloveku,  ostavshemusya naedine s  noch'yu,
zatopit menya, kak vody priliva...
     YA i sam ne zametil, kak  ulegsya na teplyj pesok i zakryl glaza, i pochti
ne  udivilsya,  obnaruzhiv,  chto  moi  veki stali  prozrachnymi.  Skvoz' nih  ya
po-prezhnemu  videl vse tot zhe nochnoj pejzazh, razbavlennyj lunnym svetom, kak
kofe  molokom:  spokojnoe more, roshchu, na vetvyah kotoroj po-prezhnemu  dremali
strannye  ustalye  pticy,  razmytye ochertaniya sten Harum-by, rvanye  oblaka,
nervno  mechushchiesya po nebu,  temnomu,  kak svernuvshayasya krov'.  Tol'ko teper'
etot pejzazh bol'she ne vyzyval  u menya ni straha, ni  vnutrennego protesta: ya
nakonec-to smirilsya  s  ego  sushchestvovaniem,  dazhe otvel emu  mesto  v svoem
serdce -- vozmozhno, na samoj okraine etoj sumasbrodnoj myshcy, i vse zhe...
     Sejchas, kogda moi glaza byli zakryty, ya stal videt' luchshe,  chem prezhde.
Mozhno skazat',  ya nakonec-to  prozrel.  Gorod Mertvyh bol'she ne  kazalsya mne
pugayushchim mestom, hotya i zemnym raem  on tozhe  ne byl -- skoree  uzh  podobiem
sumrachnogo  Limba,  daruyushchego  svoim obitatelyam  beskonechnoe  spokojstvie  i
beskonechnuyu grust'.  Po  belym  kamnyam ego  izyashchnyh bashenok  dozhdevoj  vodoj
struilas'  pechal'.  YA  otkuda-to  znal, chto  bessmertnye  obitateli  Harumby
navsegda utratili sposobnost'  videt'  sny,  no inogda,  lunnymi  nochami, im
udaetsya vzglyanut'  na  etot bereg  glazami sonnyh ptic... i eshche ya znal,  chto
chislo ptic  v  roshche  tochno sootvetstvuet  chislu  zhitelej Harumby,  i poetomu
zavtra utrom, kogda v Gorode Mertvyh nastupit vremya pit'  kamru na verandah,
prazdnuya konec  dolgoj  nochi, i blagodarno ulybat'sya novomu dnyu,  ocherednomu
oskolku  cvetnogo bisera  v beskonechnom ozherel'e vechnoj zhizni,  zdes', sredi
nevysokih derev'ev  s blednoj  listvoj, poyavitsya eshche  odna  ptica,  takaya zhe
chernaya, gruznaya i medlitel'naya, kak prochie, i ee  kruglye glaza budut smutno
mercat' v robkom svete predutrennih sumerek,  kak  zastoyavshayasya  voda na dne
kolodca... YA znal, chto eto za pticy: Hraniteli Harumby uzhe davno ponyali, chto
v  kazhdom cheloveke  s momenta rozhdeniya taitsya ego sobstvennaya  smert', nekaya
tainstvennaya, nichtozhno malaya, no  pochti beskonechno mogushchestvennaya  chast' ego
sushchestva. Obuchennaya  iskusstvu umirat' -- i nichemu  sverh togo! -- ona molcha
dremlet  v tishine,  poka  my,  naivno  uverennye  v sobstvennom  bessmertii,
mechemsya po  svetu v  poiskah priklyuchenij, suetlivo roemsya na knizhnyh polkah,
pytayas'  obnaruzhit' tam  istochnik sokrovennogo znaniya,  ili smirno sidim  na
meste, naslazhdayas' povsednevnymi radostyami bytiya. My  pochti ne imeem svyazi s
etim tainstvennym sushchestvom,  nashim nastoyashchim neumolimym ubijcej, tol'ko sny
u nas  obshchie, no nam nikogda  ne udaetsya  dogovorit'sya  i zaklyuchit'  pakt  o
nenapadenii...  Drevnie obitateli  Uanduka  sovershili  velichajshee  otkrytie:
kakim-to  nepostizhimym   obrazom   oni   nauchilis'  udalyat'   etu   chastichku
chelovecheskogo sushchestva,  nevidimuyu bombu  zamedlennogo dejstviya,  gotovuyu  v
lyuboj moment unichtozhit' myagkuyu bespomoshchnuyu obolochku svoego vladel'ca --  tak
hirurgi vyrezayut prishedshij  v  negodnost' kusochek nashej ploti. I  (poskol'ku
nevozmozhno  prosto vybrosit' ee v steril'nyj kontejner dlya musora, chto stoit
na polu  operacionnoj) otpuskayut ee  na  volyu.  I togda chelovecheskaya  smert'
stanovitsya strannoj chernoj pticej, melanholichnoj i malopodvizhnoj --  teper',
kogda edinstvennyj smysl ee bytiya utrachen, ona mozhet tol'ko dremat' v roshche u
sten  Harumby,  sredi blednyh list'ev,  pochti  utrativshih cvet  ot  blizosti
takogo  kolichestva  chuzhih  smertej  --  otstranennyh  ot del,  bespomoshchnyh i
bezobidnyh...  V  etu  noch'  mne  otkrylis'  i drugie tajny  Harumby, skoree
pechal'nye,  chem  zloveshchie,  i sovershenno  bespoleznye: byvayut  takie znaniya,
kotorye vryad  li dovedetsya primenit'  na  praktike  i dazhe podelit'sya  imi s
druz'yami  pochti  nevozmozhno,  potomu  chto rasskazyvat', v  sushchnosti, nechego;
mozhno tol'ko pomolchat' kak sleduet, chtoby dat' besslovesnomu, nevesomomu, ne
poddayushchemusya  formulirovke   znaniyu  vylit'sya  iz   tebya,  kak   moloko   iz
perepolnennogo kuvshina.
     Hranitel'  Harumby poyavilsya ryadom so  mnoj spustya chas ili poltora posle
rassveta, kogda  moi veki utratili obretennuyu bylo prozrachnost',  s容zhivshis'
pod  pervymi  goryachimi  luchami  novorozhdennogo  solnca. Molcha  protyanul  mne
svernutyj  vchetvero  listok  plotnoj  golubovatoj  bumagi,  nagradil  dolgim
ispytuyushchim vzglyadom.
     --  Kazhetsya, ty vse-taki  umudrilsya  stat' gostem Harumby, neznakomec,-
nakonec skazal on. V ego golose ne bylo  ni upreka moej  besceremonnosti, ni
voshishcheniya moim masterstvom -- obyknovennaya konstataciya fakta: vot, deskat',
ono kak!
     -- Vsego na odnu noch', --  myagko skazal  ya. -- A  mozhet  byt', ya prosto
spal i videl strannyj son o belyh mostovyh Harumby, sladkoj vode ee fontanov
i besshumnoj pohodke bessmertnyh zhitelej, kak ty dumaesh'?
     -- Mozhet  byt', -- besstrastno soglasilsya etot pyshnovolosyj  velikan  s
detskim licom i avtoritetnym golosom  opytnogo hirurga.  Pomolchal i dobavil:
-- Imej v vidu: esli ty kogda-nibud' zahochesh' skryt'sya ot  smerti za stenami
etogo goroda, tebe ne pridetsya platit' den'gi.
     --  Spasibo,  --  ulybnulsya  ya. --  No mne govorili,  chto Vershitelyam ne
svetit takaya raznovidnost' bessmertiya.
     --  Skoree vsego, tebya  obmanyvali, -- spokojno  vozrazil Hranitel'. --
Vershiteli ne tak uzh otlichayutsya ot prochih lyudej, chto by ni dumali na sej schet
surovye ugulandskie kolduny... A teper' uezzhaj. Harumba  sejchas vzvolnovana,
kak zhivoe sushchestvo, kak zhenshchina,  vstretivshaya muzhchinu  svoej mechty. Ne stoit
ispytyvat' ee terpenie: eshche reshit, chego dobrogo, potoropit' sobytiya...
     -- Zacharovannye  goroda  Uanduka  ko  mne  pochemu-to  neravnodushny,  --
provorchal ya, pospeshno zabirayas' v korzinu letayushchego puzyrya. -- Tak i norovyat
naveki zaperet' menya v labirintah svoih pereulkov!
     --  V  drevnosti,  kogda  nashi  predki  zakladyvali  novyj  gorod,  oni
staralis'  pojmat'  pereletnuyu  pticu  i  zhiv'em  zamurovat' ee v fundamente
gorodskoj  steny,  --  neozhidanno  otkliknulsya Hranitel'. --  Schitalos', chto
vmeste  s pticej  v gorode  navsegda poselitsya vol'nyj  veter,  poetomu  ego
zhiteli  ne budut  stradat' ni ot durnyh snov, ni ot pyli, ni  ot  nedostatka
peremen. No zacharovannye  goroda  stroili ne lyudi...  vo  vsyakom sluchae,  ne
obyknovennye lyudi, da  i sledovali  oni sovsem  inym tradiciyam, a posemu  ne
prinosili v zhertvu svoim sozdaniyam ptich'yu zhizn'. A ty nemnogo pohozh na takuyu
pereletnuyu pticu: ty uzhe  davno zabyl,  gde tvoj dom, u tebya kruglye  glaza,
vsegda  otkrytye  dlya  chudes,  i  obryvki  lihogo  vetra  spryatany  v  tvoih
rukavah...  a  poetomu derzhis'  podal'she ot zacharovannyh  gorodov,  moj tebe
sovet! Nu a  kogda ustanesh' begat' ot smerti --  dobro pozhalovat' v Harumbu.
My nikogda ne otmenyaem svoih obeshchanij.
     --  Ladno, budu imet' v  vidu,  -- rasteryanno  soglasilsya  ya.  I  velel
letayushchemu puzyryu Buurahri podnimat'sya v nebo -- chem skoree, tem luchshe!
     Zapisku Nuflina ya razvernul, tol'ko kogda rasstoyanie mezhdu dnom korziny
i zemlej dostiglo neskol'kih dyuzhin metrov. Ego pocherk okazalsya ochen' melkim,
s  yarko  vyrazhennym  naklonom  vlevo  i  pochti  nerazborchivym  iz-za  obiliya
zavitushek,  umestnyh skoree v uchebnyh rabotah nachinayushchego  kalligrafa, chem v
pis'me samogo mogushchestvennogo cheloveka v Soedinennom Korolevstve.
     "Dobroe  utro,  ser  Maks! -- tak nachinalos'  ego poslanie.  -- Kak  ni
stranno, -- pisal  Nuflin, -- sladkie obeshchaniya Hranitelej Harumby  otnyud' ne
okazalis' lzhivymi, a ved'  ya do poslednej  minuty izryadno opasalsya,  chto eti
gospoda prosto nashli lovkij sposob otnimat' den'gi u chudakov, razmechtavshihsya
o legkom bessmertii. Tem ne menee  dva chasa nazad ya prosnulsya v svoem  novom
dvorce, gde vse ustroeno v polnom sootvetstvii s moimi pozhelaniyami, i dolzhen
otmetit', chto uzhe mnogo let ne chuvstvoval sebya  nastol'ko zdorovym i bodrym,
dazhe poyasnica, kotoraya vsegda byla moim samym slabym mestom,  ne daet o sebe
znat',  a chto kasaetsya  appetita  --  mozhno podumat', chto ya vernulsya  v  dni
svoego  detstva,  kogda byl gotov zhrat' lyubuyu dryan' s zhadnost'yu ogolodavshego
volchonka... Vprochem,  vse eti moi  starcheskie vostorgi  po povodu zdorov'ya i
appetita  vryad  li tebe interesny. Pamyatuya  o tvoem  lyubopytstve  (tebe ved'
navernyaka ne  terpitsya uznat', kak tut u nih  vse ustroeno), zamechu, chto mne
uzhe dovelos' ispytat' ne tol'ko  golod, no i zhelanie posetit' othozhee mesto,
moya  kozha po-prezhnemu  chuvstvuet teplo solnechnyh luchej i  prohladu utrennego
vetra, tak  chto moi  oshchushcheniya  nichem  ne otlichayutsya  ot obychnyh -- razve chto
nepriyatnyh  zametno poubavilos',  kak  ya uzhe  otmetil vyshe.  Hraniteli etogo
mesta  (kak  ty  ponimaesh',   ya  eshche  ne  uspel  zavesti  drugih  znakomstv)
utverzhdayut, chto obitateli  Harumby ne churayutsya dazhe radostej plotskoj lyubvi,
i priznat'sya,  menya  ves'ma zabavlyaet mysl' o  tom,  chto teper', na starosti
let,  posle dolgih stoletij asketicheskogo Podviga,  ya vpolne mogu  pozvolit'
sebe pustit'sya  vo vse tyazhkie. CHto zh, po  krajnej mere,  budet chem zapolnit'
nochi: menya kak raz  predupredili, chto  edinstvennoe neudobstvo, svyazannoe  s
moim  novym  sushchestvovaniem,  zaklyuchaetsya  v  tom,  chto  spyat  zdes'  redko,
ponemnogu i nikogda ne vidyat snov, zato i ot  ustalosti ne stradayut, tak chto
ya ne schitayu, budto bessonnica -- takaya uzh vysokaya plata za bessmertie.
     Nadeyus', moj  rasskaz  hot' nemnogo  udovletvoril  tvoe lyubopytstvo.  A
teper' pristupim k glavnomu".
     -- Ish' ty! -- vsluh skazal ya. -- CHto zh, posmotrim, chto u  nas schitaetsya
"glavnym"...
     No  Velikij Magistr Nuflin Moni  Mah  vse-taki  umudrilsya  udivit' menya
naposledok --  ostaetsya  blagodarit' sud'bu za to, chto  v moj raspahnuvshijsya
rot ne zaletela kakaya-nibud' chajka.
     "YA uzhe ne  raz govoril, chto  sobirayus' otblagodarit'  tebya. Nado otdat'
tebe dolzhnoe: snachala ty proyavil velikodushie i ne stal mstit' mne za popytku
pohitit'  tvoe  molodoe,  otlichno prisposoblennoe dlya  dolgoj zhizni  telo, a
potom ugovoril moego starinnogo  vraga  otpustit'  menya  vosvoyasi,  da eshche i
rasplatilsya  s nim samym cennym iz  svoih talismanov. I vot teper', kogda  ya
stal novym zhitelem Goroda Bessmertnyh (kakaya vse zhe neprostitel'naya glupost'
nazyvat' blagoslovennuyu  Harumbu Gorodom Mertvyh!) i okonchatel'no  ubedilsya,
chto tvoi usiliya ne propali zrya, prishlo vremya, figural'no vyrazhayas', vypisat'
chek. Razumeetsya,  o nastoyashchem  cheke ne  mozhet  byt' i  rechi: vse moi  lichnye
sberezheniya da i  pochti vse  bogatstva moego Ordena  perekochevali  v kladovye
Harumby (teper'  ya  mogu s  chistym serdcem skazat', chto  ono i k luchshemu), k
tomu zhe,  pri  vsem  moem uvazhenii k  den'gam, vynuzhden otmetit', chto oni ne
vsegda yavlyayutsya  adekvatnoj platoj za nekotorye uslugi.  Poetomu ya sobirayus'
predlozhit'  tebe  ni  bol'she  i  ni  men'she,   kak  vlast'  nad  Soedinennym
Korolevstvom. Kak  ty  znaesh',  u menya  ne bylo  preemnika,  kotoryj mog  by
vozglavit'   Orden  Semilistnika  posle  moej...   skazhem  tak:  vynuzhdennoj
otstavki.  Vozmozhno,  teper'  ty  i  sam  dogadyvaesh'sya,  pochemu  ya ne  stal
naznachat'  preemnika: ya ved'  vser'ez namerevalsya  vernut'sya  v  Eho v tvoem
tele,  pri etom  (uzh prosti menya za otkrovennost')  kar'era sluzhashchego Malogo
Tajnogo Sysknogo Vojska otnyud' ne  kazalas' mne dostojnym  soderzhaniem novyh
stranic  moej  zhizni.  Poetomu  pered  ot容zdom  ya  predupredil vseh Starshih
Magistrov Ordena, chto oni dolzhny ostavat'sya bez  Velikogo  Magistra stol'ko,
skol'ko ponadobitsya,  i  besprekoslovno sklonit'sya  pered  lyubym  chelovekom,
kotoryj  pridet k  nim na  zakate  s nepokrytoj golovoj i  proizneset  nekie
zavetnye slova, zvuchanie kotoryh  zastavit  vse  okna Iafaha  raspahnut'sya i
snova  zahlopnut'sya,  a  v  nebe  nad  Eho  poyavitsya  raduga  v  tri  dyuzhiny
raznocvetnyh  polos i budet siyat'  vsyu noch'. YA svyazal  ih klyatvoj -- iz teh,
chto nevozmozhno  narushit' i ostat'sya v zhivyh, poetomu mozhesh' byt' spokoen: ty
ne uslyshish'  ni  edinogo  vozrazheniya. Razumeetsya,  ya  sam .planiroval  stat'
sobstvennym preemnikom. Kak  vidish', vse povernulos' ne tak, kak ya  zadumal.
Vprochem, vse k luchshemu -- sejchas, kogda ya vstrechayu rassvet na terrase svoego
dvorca  v  Harumbe,  ya nakonec-to  mogu  proiznesti eti slova  bez zataennoj
gorechi... ladno, daby okonchatel'no otkazat'sya ot lukavstva, skazhu tak: pochti
bez gorechi.
     A  ty, ser Maks, --  raz  uzh ya obyazan tebe udovol'stviem vstretit' etot
rassvet!  --  mozhesh' zanyat'  moe  mesto. Ili, esli kreslo Velikogo  Magistra
Ordena.  Semilistnika   pokazhetsya   tebe  slishkom   skuchnoj  igrushkoj  (a  ya
podozrevayu, chto tak ono i  est'), ty mozhesh' usadit' v nego lyubogo, kogo tebe
zablagorassuditsya, -- hot' svoego dragocennogo Kettarijca. Pravda, ya zaranee
uveren,  chto on  tozhe  otkazhetsya. YA neploho  izuchil  ego za  eti gody. Odnim
slovom, sud'ba moego Ordena i vsego  Soedinennogo Korolevstva v tvoih rukah,
a sleduyushchij  Velikij Magistr budet tvoim vechnym  dolzhnikom. YA  dazhe ne proshu
tebya horoshen'ko podumat'  pered  tem, kak prinyat' reshenie: esli zahochesh' kak
sleduet razvlech'sya -- na zdorov'e!
     Nu  a teper',  kogda vse  uzhe skazano,  mne  ostalos'  napisat'  sovsem
nemnogo:  poproshchat'sya i soobshchit' tebe zavetnye slova, vernee, chisla i bukvy.
Imej  v  vidu  na  budushchee: pochti  lyuboj  yasnovidec  mozhet  razgadat'  chuzhoe
zaklinanie, esli ono sostoit iz slov, prinadlezhashchih chelovecheskomu yazyku,  no
nikomu  ne pod silu rasputat' klubok iz bessmyslennyh  zvukov i nomerov. Da,
ne vzdumaj proiznosit' eto vsluh ni pri kakih obstoyatel'stvah -- tol'ko odin
raz, u  YAvnyh Vorot Iafaha,  i tol'ko na zakate. A  vot vremya goda, pogoda i
fazy luny nikakogo znacheniya ne imeyut".
     Dalee  sledovalo  neskol'ko  strok,  bol'she  vsego na svete pohozhih  na
kakoj-nibud' shpionskij shifr:  gustaya kasha, svarennaya  iz obryvkov beskonechno
bol'shih  chisel  i  bukv znakomogo  mne  alfavita, kotorym  pol'zuetsya dobraya
polovina naseleniya etogo Mira. Zapomnit' nevozmozhno, da chto tam zapomnit': ya
zdorovo  somnevalsya,  chto smogu prochitat' vsluh  etot  koshmar,  ni  razu  ne
zapnuvshis'. No  chitat'  ego  vsluh,  kak ya  tol'ko  chto  vyyasnil, mne  i  ne
trebovalos'.  |to  udovol'stvie  predstoyalo schastlivchiku, kotorogo  ya  sochtu
dostojnym zanyat' paradnoe kreslo Velikogo  Magistra Ordena Semilistnika,  so
vsemi  vytekayushchimi  posledstviyami.  Do  menya  okonchatel'no   doshel  idiotizm
situacii,  i  ya tiho rassmeyalsya, usevshis'  na dno korziny letayushchego  puzyrya.
Idej  na sej schet u menya  bylo  mnogo,  i  vse kak odna durackie.  Naprimer,
prisvoit' zvanie Velikogo  Magistra  seru  Melifaro --  chtoby nikomu malo ne
pokazalos'! Ili  vyzvat'  iz  Tashera moego priyatelya Ande Pu  i ustroit' vsem
"polnyj konec obeda", po ego sobstvennomu metkomu vyrazheniyu.
     Vdovol'  poteshiv  svoe  voobrazhenie  chudovishchnymi  scenami  edinolichnogo
pravleniya Ande Pu,  ya ustal  smeyat'sya v odinochestve  i  poslal zov Dzhuffinu.
Kazhetsya, na  sej raz  mne udalos' ne tol'ko udivit' shefa, no dazhe slegka ego
shokirovat'.
     "Odnim slovom,  vybirajte dostojnogo  kandidata, -- zaklyuchil ya. -- A ya,
tak i byt', ustroyu vam etot podarok ko Dnyu CHuzhih Bogov".
     "Koshmar!  --  nakonec  skazal shef.  --  Ser  Maks  dobralsya  do bol'shoj
politiki.  Kazhetsya, mne pora  podavat' v otstavku i  uezzhat' na  kraj  Mira,
poskol'ku na territorii Soedinennogo Korolevstva skoro vocaritsya  absolyutnaya
anarhiya!"
     "Nu uzh net! -- vozmutilsya ya.  -- Tozhe  mne, nashli velikogo anarhista! YA
lyublyu, chtoby  vokrug  vse  bylo spokojno,  a  buzil tol'ko ya sam,  da  i  to
izredka... V obshchem,  vy poka dumajte nad kandidaturoj, a ya spat' hochu. Nochka
byla ta eshche. Kstati, ya teper' znayu, chto takoe eta Harumba, tol'ko rasskazat'
kak sleduet, navernoe, ne sumeyu... No eto vse potom, ladno?"
     "Ladno,  --  soglasilsya Dzhuffin.  -- Spi, chto  zh  s  toboj  sdelaesh'! I
postarajsya dobrat'sya domoj bez priklyuchenij, ladno? Po-moemu, ty uzhe vypolnil
svoyu godovuyu normu".
     "Po-moemu, tozhe",- mirolyubivo soglasilsya ya.
     Kak ni stranno, mne udalos' ispolnit' ego pros'bu.  SHest' dnej, kotorye
mne prishlos' provesti mezhdu nebom i zemlej, protekali udivitel'no spokojno i
odnoobrazno.  V  glubine  dushi   ya  podozreval,  chto  gde-to  ryadom  nezrimo
prisutstvuet  Magistr Honna,  kotoryj  vrode by namerevalsya ohranyat' menya ot
vsevozmozhnyh napastej, i dazhe nadeyalsya, chto on reshit so mnoj  poobshchat'sya. No
tut ya oshibsya: ochevidno, etot mudrec  ne schital menya interesnym sobesednikom,
a mozhet byt',  kakie-nibud'  tainstvennye dela davnym-davno  otvlekli ego ot
somnitel'nogo  udovol'stviya  oberegat'  moyu  dragocennuyu  personu.  V  lyubom
sluchae,  grozovye  tuchi,  hvala  Magistram,  bol'she ne  sgushchalis'  nad  moej
golovoj,  tak chto ya uspel kak  sleduet vyspat'sya,  ot容st'sya i  dazhe nemnogo
poskuchat' v finale.
     --  Nu,  chto  vy reshili? -- |to  byl  pervyj  vopros,  kotoryj ya  zadal
Dzhuffinu,   perestupiv  porog  ego  uyutnoj  gostinoj.  Takovo  magneticheskoe
vozdejstvie vysokoj politiki na chelovecheskij organizm: ya pribyl v Eho pozdno
vecherom, no ne pobezhal  celovat'sya  so svoej devushkoj, ne ob座avil obshchij sbor
staryh priyatelej, daby  podarit' im unikal'nuyu vozmozhnost' povisnut' na moej
shee, a posadil letayushchij puzyr' v sadu svoego shefa i tut zhe rinulsya k nemu --
soveshchat'sya.
     --  Sovershenno   zhivoj  ser  Maks  --   voodushevlyayushchee  zrelishche!  --  s
udovol'stviem  konstatiroval  Dzhuf--fin.  --  Nakonec-to hot' kto-to  dop'et
ostatki kamry, skopivshiesya v moih  kruzhkah  za vremya tvoego otsutstviya: ya ee
special'no ne vylival, chtoby ne perevodit' na tebya svezhuyu.
     -- Melifaro ustupil vam parochku svoih dezhurnyh gadostej, chtoby vy mogli
ustroit' mne dostojnuyu vstrechu? -- ponimayushche vzdohnul ya.
     --  Nu chto ty,  mal'chik, eto  moe  sobstvennoe  tvorchestvo.  Neuzheli ty
polagaesh', budto  ya  uzhe ni na chto  ne  gozhus'? -- demonstrativno vozmutilsya
shef.
     --  Godites',  -- zaveril ego  ya.  Upal  v  kreslo  i  s  udovol'stviem
oglyadelsya:  net  nichego luchshe,  chem okazat'sya  v znakomoj  obstanovke  posle
dolgoj otluchki! -- Nu, gde oni,  vashi hvalenye ostatki? Lovite moment: ya tak
istoskovalsya po vsemu domashnemu, chto vpolne sposoben ih dopit'!
     K schast'yu, slova sera Dzhuffina Halli inogda rashodyatsya s delom, tak chto
mne dostalas' zdorovennaya kruzhka svezhej goryachej kamry, a ne obeshchannye pomoi.
     -- I  vse-taki chto vy reshili?  -- neterpelivo sprosil ya.  -- Kogo budem
delat'  Velikim  Magistrom Ordena  Semilistnika? Voobshche-to, esli  prinyat' vo
vnimanie ih bedstvennoe finansovoe polozhenie, samoj luchshej kandidaturoj  mne
predstavlyaetsya Koba. CHelovek  stol'ko  let byl starshinoj portovyh nishchih, emu
ne privykat'!
     Dzhuffin ukoriznenno pokachal golovoj. A ya-to nadeyalsya ego rassmeshit'!
     --  Da uzh, Nuflin sumel  horosho poshutit'  naposledok! -- nakonec skazal
shef. -- Postavit' sud'bu svoego Ordena v zavisimost' ot tvoego somnitel'nogo
chuvstva yumora -- eto nado zhe! Ty ne ochen' obidish'sya, esli ya vse-taki otklonyu
kandidaturu Koby?
     --  Ne  ochen',  -- ulybnulsya ya. -- Voobshche-to, esli  by vy soglasilis' s
moim  resheniem,  ya by pervyj nachal umolyat' vas eshche nemnogo  podumat'. Znayu ya
etogo Kobu: zamuchaet nalogami chestnyh grazhdan, po staroj nishchenskoj privychke!
-- Pro sebya ya podumal, chto Koba im eshche i "Arhipelag Gugland" ustroit' mozhet,
no  etu  shutku  shef vryad  li by  ponyal,  poetomu  ya sprosil:  --  A  vy  uzhe
kogo-nibud' vybrali?
     --  Ne  vse tak  prosto, -- vzdohnul Dzhuffin. --  Budesh'  smeyat'sya,  no
dostojnyh  kandidatov poprostu  net.  Voobshche-to, ponachalu  ya  nadeyalsya,  chto
vyberet  Sotofa.  V  konce   koncov,  ona  stol'ko   let  sostoit  v  Ordene
Semilistnika, komu  i reshat', kak ne  ej! No  ej vse  ravno, lish'  by ee  ne
prinuzhdali zanyat' eto mesto -- i pust' pokarayut menya Temnye Magistry, esli ya
stanu delat' vid, budto ne odobryayu  ee zhelaniya ostavat'sya v storone! Potom ya
podumal,  chto Ego Velichestvu Guri-gu Vos'momu budet priyatno prinyat'  reshenie
po etomu voprosu. Korol' ochen' obradovalsya i skazal: "Tak pust' sam ser Maks
i vozglavit Orden!" Mne  prishlos' potratit' ne odin chas svoej edinstvennoj i
nepovtorimoj  zhizni, chtoby izlozhit'  emu  prichiny, v  silu kotoryh  iz  tebya
poluchilsya by nikuda ne godnyj Velikij Magistr...
     -- Spasibo! -- iskrenne skazal ya. -- Tol'ko etogo mne  ne hvatalo!.. No
chto zhe vy, v konce koncov, reshili?
     -- Da nichego my tolkom ne reshili, -- priznalsya
     Dzhuffin. -- Vernee, reshili, chto poka  mozhno nichego ne reshat'. Priderzhim
etu  kozyrnuyu kartu  v rukave,  na  budushchee. V otsutstvie  Velikogo Magistra
vsemi  delami  v Ordene  budut zapravlyat' zhenshchiny Semilistnika --  neglasno,
razumeetsya.  Na  takoj  variant Sotofa soglasna. A  eto znachit, chto v tajnyh
podvalah  Iafaha  budet  vershit'sya  kuda  bol'she   chudes,  chem  v  poslednie
desyatiletiya,  a vot  pri Korolevskom Dvore postepenno nachnut  zabyvat',  chto
takoe  nastoyashchaya  intriga  v duhe minuvshej epohi.  Sam  ponimaesh',  menya eto
ustraivaet. O Korole i govorit' ne budu: on  s detstva mechtal, chtoby groznyj
Orden Semilistnika prevratilsya v  nekoe podobie "kancelyarii po  delam chudes"
-- odnu  iz mnogih  Korolevskih kancelyarij. I vot, pohozhe, sbylos' -- kto by
mog podumat'!
     -- A esli dela pojdut vrazbrod? -- nereshitel'no sprosil ya. -- V stolicu
stanut vozvrashchat'sya beglye Magistry, nachnutsya kakie-nibud' besporyadki i  vse
takoe?
     -- Da  net, ne  dumayu -- poka ya sizhu v svoem kresle, zhelayushchih vernut'sya
po pal'cam mozhno pereschitat'!  --  hmyknul shef. -- Nu a esli okazhetsya, chto ya
-- plohoj predskazatel'... Vot togda-to ty i izvlechesh' iz svoego rukava nashu
kozyrnuyu kartu! -- zaklyuchil on. -- A teper' marsh otsyuda!
     Moi  brovi izumlenno popolzli vverh: Dzhuffin eshche nikogda  ne  vystavlyal
menya iz svoej gostinoj stol' besceremonno.
     --  Tebya zhdut doma, -- usmehnulsya on. --  I esli ty ne ob座avish'sya tam v
blizhajshie  polchasa,  besporyadki  v stolice nachnutsya  uzhe etoj  noch'yu, prichem
zachinshchikami stanut moi sobstvennye sotrudniki!
     --  Otechestvo v opasnosti!  -- s pafosom provozglasil ya.- CHto zh  vy mne
srazu ne skazali? Menyayu letayushchij puzyr' Buurahri na vash amobiler!



     2. LABIRINT M沐INA.


     Nichto  ne  predveshchalo  nepriyatnostej.  Buterbrody padali  isklyuchitel'no
maslom vverh,  dozhd'  shel  tol'ko  v  te dni, kogda  ya  vyhodil  iz  doma  v
nepromokaemyh  sapogah,  na  ulice  mne ulybalis'  neznakomye  devushki i  ih
velichestvennye mamashi (pervye -- mnogoobeshchayushche, vtorye -- snishoditel'no). A
zhizn'  v Upravlenii  Polnogo Poryadka protekala  soglasno svyashchennomu principu
"soldat spit,  sluzhba  idet".  Glavnym  "spyashchim soldatom" byl ya:  moi nochnye
dezhurstva   napominali   razmerennoe   sushchestvovanie  pozhilogo   kurortnika,
skuchnovatoe,  no  priyatnoe.  Poetomu kogda  ser Lonli-Lokli  priglasil  menya
pouzhinat' v tol'ko chto otkryvshemsya traktire shinshijskoj kuhni s intriguyushchim i
nemnogo staromodnym nazvaniem "Ugol'ya Hmiro",  ya s  chistoj  sovest'yu vzvalil
otvetstvennost'  za  sud'bu Soedinennogo  Korolevstva  na  nashego  pernatogo
umnika  Kurusha  (v poslednee  vremya  on  podnyal  ceny,  teper'  chas  otluchki
obhoditsya mne v celyh tri pirozhnyh, no eto menya ne ostanovilo).
     --  YA segodnya  uezzhayu, --  delovito ob座asnil ser  SHurf, kogda  my uyutno
ustroilis' za malen'kim oval'nym stolikom v oval'nom zhe pomeshchenii,  s  gorem
popolam imitiruyushchem  osobennosti arhitektury SHin-shijskogo Halifata.  Segodnya
vecherom  on proizvodil  vpechatlenie  cheloveka, kotoryj vser'ez  voznamerilsya
rasslabit'sya, dazhe ego smertonosnye perchatki otdyhali  ot del v  shkatulke, a
bol'shie sil'nye  kisti  ruk,  ukrashennye "manikyurom"  drevnih  zashchitnyh run,
mirno pokoilis' na stoleshnice.
     -- I kuda tebya na sej raz poneslo? -- pochti ravnodushno osvedomilsya ya. I
posle   pauzy  obizhenno  dobavil:   --  I  pochemu,   sobstvenno,  bez  menya?
Puteshestvovat' nado v horoshej kompanii.
     --  YA edu  odin,  poskol'ku dlya  raspravy s  mertvecami, voskresshimi na
kladbishche v Uttari, vpolne dostatochno moego prisutstviya, -- on pozhal plechami.
-- |to zhe sluzhebnaya poezdka, a ne puteshestvie radi udovol'stviya!
     --  Togda  ladno, -- rasseyanno  soglasilsya  ya. Priznat'sya,  moya  bednaya
golova v eto  vremya byla  zanyata  sovershenno  inymi veshchami, po bol'shej chasti
vsyakimi  romanticheskimi  glupostyami,  poetomu  moya  daveshnyaya zhalkaya  popytka
izobrazit' vozmushchenie byla vsego lish' obychnoj dan'yu vezhlivosti.
     -- Do  nas doshla  informaciya,  chto  na kladbishche  v Uttari  beschinstvuyut
kakie-to  sovershenno  osobennye  pokojniki,  --  zametil SHurf.  -- Oni  byli
koldunami v  kakom-to  inom  Mire, tam  zhe  i  umerli,  a vernut'sya  k zhizni
pochemu-to popytalis'  ne  gde-nibud',  a Imenno  u  nas.  Poroj  novye tajny
vselennoj okazyvayutsya srodni vzdornym kaprizam!
     -- Ih mozhno ponyat' -- v smysle, pokojnikov! -- legkomyslenno soglasilsya
ya. -- |tot Mir -- velikolepnoe mestechko...
     -- ...pod  nebom kotorogo  sovershenno  neumestno  dosadnoe  prisutstvie
polurazlozhivshihsya lyudoedov iz chuzhogo Mira! -- strogo skazal Lonli-Lokli.
     -- Tak oni eshche i lyudoedy? -- ogorchilsya ya.
     -- Po  krajnej mere, tak utverzhdaet nachal'nik Tajnogo Syska  Uttari. --
Moj kollega pozhal plechami. -- Kak obstoyat dela  v dejstvitel'nosti, ya pojmu,
kogda okazhus' na meste.
     -- I nadolgo ty tuda?
     -- Poka ne znayu. Bylo by oprometchivo stroit'  plany, ne oznakomivshis' s
obstoyatel'stvami,  --  dovol'no ravnodushno otkliknulsya  SHurf.  --  Vozmozhno,
okazhetsya, chto  eto delo ne dlya odnogo dnya. Poetomu ya pozvolil sebe nebol'shoe
otstuplenie  ot  pravil i predlozhil tebe otluchit'sya  so sluzhby dlya uchastiya v
etom uzhine...  Kstati,  ya  sobirayus'  zakazat'  sup  Tysyacha  Specij  i  tebe
rekomenduyu. |to  --  zhemchuzhina  shinshijskoj  kuhni,  mastera kotoroj slavyatsya
umelym obrashcheniem s pryanostyami.
     --  A  chto,  specij dejstvitel'no tysyacha?  --  nedoverchivo  sprosil  ya,
ostorozhno poprobovav  aromatnoe  varevo.  Sup pokazalsya  mne vpolne vkusnym,
dovol'no ostrym, no chislo 1000 vyzyvalo u menya nekotoroe nedoverie.
     --  Uvy,  net,  --  pechal'no  vzdohnul  Lonli-Lokli. --  YA  chital,  chto
klassicheskij recept etogo blyuda  predusmatrivaet 987 specij,  i polagayu, chto
nazvanie  --  dan'  sovershenno  neob座asnimoj  chelovecheskoj  privyazannosti  k
kruglym  chislam. No v supe,  kotoryj  my edim, ih  gorazdo men'she. -- On kak
zapravskij degustator posmakoval issleduemyj sostav i rezyumiroval:  -- Vsego
831!  He mogu  ponyat' pochemu: vrode by  povara  oni vypisali iz  SHinshijskogo
Halifata... Navernoe, prosto  ekonomyat  na samyh  dorogih speciyah. Polagayut,
chto v Soedinennom  Korolevstve  zhivut  tol'ko grubye  varvary, ne  sposobnye
ulovit' raznicu.
     -- I zhestoko zabluzhdayutsya. Po krajnej mere,  ty u nas tochno ne  varvar!
Ty  chto, na vkus  opredelil, chto specij  imenno 831, a ne 832, k primeru? --
izumlenno osvedomilsya ya.
     -- Nu razumeetsya, a kak  zhe  eshche?  --  nevozmutimo otvetil  on. --  Moi
vkusovye receptory,  hvala Magistram, dostatochno chuvstvitel'ny... Esli  by u
menya bylo  nemnogo bol'she  svobodnogo  vremeni,  ya  by  mog sostavit' spisok
nedostayushchih   specij  i   oficial'no  pred座avit'  pretenzii   hozyainu  etogo
zavedeniya, no  poskol'ku cherez polchasa  ya dolzhen ehat'...  Pridetsya zanyat'sya
etim po vozvrashchenii.
     YA mog tol'ko iskrenne posochuvstvovat' goremychnomu restoratoru:  kogda v
tvoj  kabinet  vvalivaetsya  groznyj  ser   Lonli-Lokli,  Master  Presekayushchij
Nenuzhnye  ZHizni, torzhestvenno potryasaya spiskom  ne  popavshih  v sup specij i
trebuya nemedlennoj satisfakcii... Oh,  schast'e  vse-taki, chto ya ne  vladelec
traktira! Po vsemu vyhodit, chto  opasnaya eto  professiya v prekrasnoj stolice
Soedinennogo Korolevstva.
     Kak by to ni bylo, no ya provodil etogo potryasayushchego parnya do amobilera,
pozhelal emu  schastlivogo puti i  naposledok bezapellyacionno  zayavil, chto ego
svyashchennaya  obyazannost' vernut'sya kak  mozhno skoree: deskat', bez nego my vse
tut propadem. Greshnye Magistry, ya kak v vodu glyadel! .
     No  togda ya  i ne podozreval, chto  moj  bezotvetstvennyj trep  yavlyaetsya
svoego roda mrachnym prorochestvom. Pomahal emu rukoj i  otpravilsya na sluzhbu,
predusmotritel'no zapasshis' pirozhnymi  dlya Kurusha. Ego tradicionnoe vorchanie
po  povodu  moego  dolgogo otsutstviya  kazalos'  mne edinstvennoj problemoj,
zasluzhivayushchej vnimaniya.
     Na  samom dele mne  predstoyalo vsego  dva chasa  normal'noj chelovecheskoj
zhizni -- i na tom  spasibo! Po  krajnej mere, ya  uspel vypit'  kruzhku kamry,
spokojno  pokurit' i dazhe polistat' svezhajshij, to est'  zavtrashnij  utrennij
vypusk  "Korolevskogo  golosa". V  poslednee  vremya s  tamoshnimi reporterami
tvoryatsya prestrannye veshchi:  rebyata nachali pisat' gorazdo luchshe,  chem prezhde,
-- to li "potnyj val  vdohnoveniya" vnezapno zahlestnul ih  s  golovoj, to li
ser  Rogro  ustal  postoyanno krasnet'  pered  priyatelyami-intellektualami  za
beschislennye lyapy svoih sotrudnikov i potihon'ku zakoldoval ves' shtat...  Vo
vsyakom  sluchae,  progress  nalico,  i ya bol'she ne priderzhivayus' mneniya,  chto
chitat' "Golos" sleduet tol'ko cherez poldyuzhiny dnej posle  ego vyhoda,  kogda
gazeta horoshen'ko otlezhitsya pod stolom i stanet  chast'yu istorii, a naprotiv,
dogovorilsya,  chtoby  kazhdyj novyj  vypusk  mne  dostavlyali noch'yu,  pryamo  iz
tipografii.  Zapah  svezhej  kraski  kruzhit mne  golovu  i  (chto za  strannye
associacii?!) daet vozmozhnost'  pochuvstvovat' sebya chut' li  ne  samoj vazhnoj
personoj v Soedinennom Korolevstve.
     Siya idilliya byla prervana vtorzheniem  sera Dzhuf-fina Halli, chto samo po
sebe ne  lezlo  ni  v kakie vorota: v eto vremya sutok shefu  polagalos' vovsyu
naslazhdat'sya zhizn'yu: nachal'nik -- on nachal'nik i est'!
     -- Vy istoskovalis' po moemu obshchestvu? -- nedoverchivo sprosil ya. -- Vse
ravno  zrya priehali: vse svezhie anekdoty ya  vam  uzhe rasskazal,  i  voobshche ya
segodnya sonnyj. To  li  shinshijskaya kuhnya -vinovata,  to  li  za  slozhivshuyusya
lichnuyu zhizn' rasplachivayus'...
     --  Sonnyj, govorish'? --  zloveshche peresprosil Dzhuffin.  --  Nichego, ser
Maks, sejchas ya tebya razbuzhu!
     -- Mne  uzhe strashno,  --  otchayanno zevnul ya. --  Podozhdite, ne govorite
nichego, dajte podumat': mozhet byt', mne luchshe prosto podat' v otstavku, poka
ne pozdno?
     --  Uzhe  pozdno, moj bednyj ser  Maks! -- vzdohnul shef. I pechal'nym, no
obydennym tonom,  kakim  obychno  zhaluyutsya  na  zlovrednyh  zhen  ili skvernyh
povarov,  soobshchil: --  U  nas tut,  vidish'  li,  Ego  Velichestvo  poteryat'sya
izvolilo...
     -- Kak eto --  poteryat'sya?! -- izumlenno  sprosil ya. -- Korol' ne mozhet
prosto  tak  vzyat' i poteryat'sya! U nego zhe  vsyacheskie telohraniteli imeyutsya,
strazhniki, pazhi, ceremonijmejstery i prochie  special'nye  poleznye lichnosti,
kotorye ne dayut vlastitelyam zhit' po-chelovecheski. Fig tut poteryaesh'sya!
     -- Do  segodnyashnego vechera ya tozhe tak dumal,  -- provorchal  Dzhuffin. --
Tem ne menee Gurig  vsegda uspeshno  borolsya so svoimi pridvornymi za svobodu
sobstvennoj  lichnosti.  V   nachale   svoego  pravleniya   on  zapretil  svite
soprovozhdat' ego v ubornuyu, potom otmenil  pochetnyj karaul  na poroge  svoej
spal'ni, potom ponemnogu priuchil dvorcovuyu ohranu k mysli,  chto Korol' imeet
polnoe pravo  v odinochestve  brodit' po koridoram sobstvennogo dvorca. Kogda
staryj  ceremonijmejster,  kotoryj  derzhal  v  ezhovyh  rukavicah   dazhe  ego
voinstvennogo  papen'ku, podal v  otstavku, Gurig ot  radosti prygal. I  vot
doprygalsya... Propal v sobstvennom dvorce, sredi bela dnya.
     --  Sredi  bela  dnya?  Stranno:  v  gazete  ob  etom  ni  slova!  --  YA
vyrazitel'no pomahal zavtrashnim vypuskom "Korolevskogo golosa".
     -- Eshche chego ne hvatalo! -- Dzhuffin posmotrel na menya pochti  s zhalost'yu.
-- |ta novost' ne dlya gazet.
     Esli grazhdane Soedinennogo  Korolevstva uznayut, chto ostalis' bez svoego
Korolya... Greshnye Magistry, v etom sluchae smuta  vo vremya knizhnogo skandala,
posvyashchennogo pamyati blazhennogo  Jongi Melihaisa,  pokazhetsya nam  vsego  lish'
karnavalom: shumnym, no bezobidnym. |to pahnet smenoj dinastii: u Guriga ved'
net ni brat'ev, ni detej, ni dazhe kakih-nibud' kuzin s kuzenami. Rod Gurigov
nikogda ne slavilsya chrezmernym chadolyubiem...
     -- Uzhas! -- iskrenne rezyumiroval ya. -- No ya poka  vse  ravno  nichego ne
ponimayu. Kuda on  mog  ischeznut'? Nebos' ocherednoe koldovstvo?  Kakoj-nibud'
myatezhnyj  Magistr  pronyuhal,  chto  Nuflin  otbyl  v Harumbu,  vlast'  Ordena
Semilistnika poshatnulas', i ne preminul etim vospol'zovat'sya...
     --  Net,  myatezhnye  Magistry  tut  sovershenno  ni  pri chem, -- vozrazil
Dzhuffin. --  A vot koldovstvo, razumeetsya, imeet mesto. I  kakoe koldovstvo!
Ocherednoj syurpriz tvoego starinnogo priyatelya Menina.
     --  Hrenovo, -- vzdohnul ya. -- Vash legendarnyj Menin huzhe  celoj  armii
myatezhnyh Magistrov. Ne korol', a sunduk s syurprizami -- po bol'shej chasti  ne
slishkom priyatnymi. Net, chtoby  s dostoinstvom vzirat' na potomkov so stranic
uchebnikov  po istorii, kak  i podobaet vsyakomu uvazhayushchemu sebya istoricheskomu
personazhu... A otkuda vy znaete?
     -- Horosh by ya byl, esli by ne znal! -- strogo skazal Dzhuffin. -- Rabota
u menya  takaya. Neuzheli  ty dumaesh', chto ya zanimayu svoe kreslo tol'ko potomu,
chto ego srochno trebuetsya proteret' do dyr?
     -- A razve  net? -- nevinno peresprosil  ya.  Potom reshil,  chto  nemnogo
peregnul palku, i pridal svoej uhmylyayushchejsya rozhe  ser'eznoe vyrazhenie --  ni
dat' ni  vzyat',  otlichnik, vechno  tyanushchij  ruku so svoej pervoj party! --  i
toroplivo skazal:  -- Izvinite,  prosto do menya  eshche ne doshlo, naskol'ko vse
ser'ezno. Rasskazhite, kak obstoyat dela, ya bol'she ne budu vas perebivat'.
     -- CHto zh, togda  u tebya est' mizernyj shans dozhit'  do  utra, -- laskovo
skazal shef. -- Ladno uzh,  slushaj. Ischeznovenie Guriga obnaruzhilos' za chas do
uzhina,  to  est' na  zakate. K  schast'yu, ego  novyj ceremonijmejster  ves'ma
soobrazitelen:  on  sdelal vse  dlya  togo, chtoby  eta  informaciya  ne  stala
dostoyaniem ostal'nyh pridvornyh. On  oficial'no zayavil,  chto Korol'  izvolit
grustit' i zhelaet pobyt' v odinochestve, otnes v  ego pustuyu spal'nyu podnos s
edoj, daby ne  vyzyvat' izlishnih podozrenij, a potom poslal mne zov. V etot.
moment ya kak raz pod容zzhal k domu. Prishlos' povernut' obratno, otpravit'sya v
zamok Rulh i nachat' poiski. Skazhu otkrovenno: zadacha okazalas' ne iz legkih.
Zakon Soedinennogo  Korolevstva zapreshchaet komu by to ni  bylo stanovit'sya na
sled  Korolya  --  pri  lyubyh obstoyatel'stvah!  A  ved'  dazhe  dlya  menya  eto
edinstvennyj sposob bystro najti  cheloveka.  Schast'e, chto v  svoe  vremya  ty
pristroil v  nashu kontoru Numminoriha. YA tut  zhe  vyzval ego v zamok i velel
nyuhat' kak sleduet.
     Dzhuffin  umolk,  ya  ozadachenno  ustavilsya  na  nego. No  nemoj  vopros,
navernyaka krupnymi bukvami napisannyj na dne moih glaz, ostalsya bez otveta.
     -- I chto? --  nakonec sprosil ya. -- Neuzheli bezrezul'tatno? Naskol'ko ya
uspel izuchit' nos nashego Numminoriha, vy dolzhny byli obnaruzhit' Guriga cherez
neskol'ko minut posle starta.
     -- Ne vse  tak prosto,-melanholichno otkliknulsya Dzhuffin. --  My sdelali
rovno polovinu  dela.  Teper' ya sovershenno  tochno  znayu,  kuda  delsya Gurig.
Dogadyvayus', kak ego tuda zaneslo. Pochti uveren, chto on vse eshche zhiv.  No eto
nichego ne  menyaet,  Maks.  Ego Velichestvo ugorazdilo zaplutat'  v znamenitom
Labirinte  Menina.  Do  sih  por  vse  zainteresovannye  lica  uteshali  sebya
nadezhdoj, chto etot Labirint -- strashnaya skazka dlya neposedlivyh yunyh princev
i  eshche bolee neposedlivyh pridvornyh charodeev. Segodnya ya ubedilsya v tom, chto
eto ne skazka. K sozhaleniyu ili k schast'yu -- ya eshche ne reshil...
     --  Tak,- obrechenno vzdohnul ya.-  Ne uspel ya izbavit'sya  ot mecha Korolya
Menina, kak  tut  zhe  vsplyvaet  novyj  suvenir.  Stavlyu  dyuzhinu koron,  chto
slonyat'sya  po etomu greshnomu  Labirintu predstoit  imenno mne. YA  zhe u nas s
nekotoryh por specializiruyus' po hudozhestvam etogo shutnika Menina.
     --  Sovershenno verno, --  spokojno podtverdil  Dzhuffin.  -- Tebe  budet
legche  zhit' na svete, esli  ya po sekretu  skazhu  tebe, chto snachala popytalsya
vojti  v  Labirint  Menina sam?  |to  bylo  by nailuchshim vyhodom. No menya ne
pustili. Hitrec Menin zaranee  pozabotilsya o tom,  chtoby v ego  Labirint  ne
mogli vojti mogushchestvennye stariki vrode menya. Esli by ya okazalsya  vnutri, ya
by prosto raznes v kloch'ya etu Opasnuyu igrushku:  est' veshchi, s kotorymi nel'zya
shutit'. A Menin byl bol'shim lyubitelem narushat'  te nemnogochislennye zaprety,
kotorye  dolzhen soblyudat' vsyakij prikosnuvshijsya  k tajnam Istinnoj Magii. Za
chto i poplatilsya, v konce  koncov,  no  eto uzhe  ego problemy...  Skazhu tebe
otkrovenno, ser Maks: mne ne slishkom hochetsya posylat' tebya v eto peklo, no ya
ne vizhu al'ternativy.
     -- A Labirint Menina -- imenno peklo? -- drognuvshim golosom utochnil ya.
     Dzhuffin kivnul i otvernulsya  k  oknu. Ne to obdumyval  svoe  dal'nejshee
vystuplenie, ne to prosto ne hotel smotret' mne  v  glaza. Esli tak, to delo
tochno pahlo kerosinom, da ne prostym, a  marochnym: do sih por shef  otpravlyal
menya  v past'  ocherednogo  chudovishcha po  imeni  "priklyuchenie",  ne  ispytyvaya
chuvstv, dazhe otdalenno napominayushchih ugryzeniya sovesti.
     --  YA ne zrya  ispol'zoval imenno  slovo  "peklo", svojstvennoe kul'ture
tvoej  rodiny, --  nakonec  skazal  Dzhuffin.  -- U  nas v Mire net ni  odnoj
filosofskoj  sistemy,  kotoraya  obeshchaet  vozdayanie  za  grehi  posle smerti.
Vprochem,  eto ty  i sam  davno  uyasnil. Zato  v  etom Mire  est'  hitroumnaya
lovushka, sozdannaya sovmestnymi usiliyami  Vechnosti i rehnuvshegosya ot soznaniya
sobstvennogo mogushchestva Vershitelya po imeni Menin. Esli verit' mifu, Labirint
Menina  sotkan  iz  obryvkov  raznyh  Mirov  --  vseh  Mirov,  kakie  tol'ko
sushchestvuyut   v  beskonechnosti   vselennoj.  Sledovatel'no,  i  sam  Labirint
beskonechen.   Neizvestno,  sushchestvuet  li  vyhod  iz  Labirinta  Menina.  Do
segodnyashnego dnya dazhe ne bylo izvestno, sushchestvuet li vhod. Teper' my znaem,
chto vhod vse-taki est', i eto pozvolyaet nadeyat'sya na nalichie nekoego podobiya
vyhoda... --  Dzhuffin umolk, potom ispytuyushche posmotrel na  menya i reshitel'no
skazal:  --  Znaesh',  Maks, ya  ved'  ne mogu prikazat'  tebe  otpravit'sya  v
Labirint  Menina. Tvoya zhizn'  ne prinadlezhit mne, a  vpolne vozmozhno, chto za
vhodom  v Labirint tebya  zhdet smert' ili... Vprochem, predpochitayu promolchat':
net  nichego huzhe, chem naprorochit' bedu! A mozhet stat'sya, chto Labirint primet
tebya,  kak  starogo  druga, i podarit tebe  mnozhestvo  voshititel'nyh  tajn.
Vozmozhno, menya podvodit professional'naya privychka s nedoveriem otnosit'sya ko
vsemu neizvestnomu i ya  zrya tebya  pugayu.  Tem ne  menee imej v vidu: esli ty
otkazhesh'sya idti  v Labirint Menina, ya  ne stanu stavit' tebe  "dvojku". I ne
napishu slovo  "trus" naprotiv tvoego imeni v svoem rabochem  dnevnike... Da i
net u menya nikakogo dnevnika, eto u nas tol'ko ser SHurf s prichudami.
     -- Greshnye Magistry, kak ne vovremya on uehal! -- s gorech'yu skazal ya. --
Vdvoem s etim parnem ya by otpravilsya v Labirint ne razdumyvaya... Mozhet byt',
poprosim ego vernut'sya?
     Dzhuffin  s  somneniem pokachal  golovoj:  -- Ne dumayu,  chto eto bylo  by
razumno. Po moim svedeniyam, ozhivshie mertvecy v Uttari -- nastoyashchee bedstvie.
Mertvye  kolduny  iz  inogo Mira,  oderzhimye  zhazhdoj  ubijstva,  k  tomu  zhe
ozloblennye  smert'yu   i  stradaniyami,   kotorye  postoyanno   ispytyvayut  ih
razlagayushchiesya tela. I, chto huzhe vsego, ih chislo vozrastaet s kazhdym chasom. YA
uveren,  chto  ser  SHurf  legko  spravitsya s  etoj napast'yu,  no krome  nego,
pozhaluj, nekomu. A esli my vernem  ego obratno... Oh,  Maks, ya boyus', chto za
eto vremya okrestnosti Uttari mogut opustet'! Slishkom vysokaya plata za  zhizn'
nashego Korolya... dazhe esli  pribavit' k nej tvoyu shkuru, tozhe ves'ma cennuyu v
glazah kompetentnogo eksperta vrode menya.
     -- Spasibo za kompliment, -- vzdohnul ya. -- Znachit, SHurf vne igry. I vy
tozhe, poskol'ku nekaya nevedomaya sila ne puskaet vas v etot greshnyj labirint.
Sie dosadno. Esli  vstrechu na ulice svoyu sud'bu, nepremenno nab'yu mordu etoj
gadine... Ladno, znachit, pridetsya idti v odinochku.
     --  Tak ty reshil  idti?  -- Ne mogu skazat',  chto  shef udivilsya. Nu da,
konechno,  etot hitrec s samogo nachala  znal,  chem  zakonchitsya nash  razgovor.
Poetomu ya  dazhe otvechat' ne stal, prosto pozhal  plechami: deskat', i tak  vse
ponyatno!
     -- CHto zh, otgovarivat' ya  tebya ne stanu:  sluzhebnoe polozhenie ne velit.
Schitaj, chto pamyatnik  v polnyj rost na kakoj-nibud' central'noj  ploshchadi Eho
ty uzhe zasluzhil, --  neveselo usmehnulsya  Dzhuffin. I tverdo  dobavil:  -- No
odin ty ne pojdesh'!
     -- CHto kasaetsya  pamyatnika, ego sledovalo postavit' eshche goda tri nazad,
-- v ton emu otkliknulsya ya. --. Po krajnej mere, togda ya eshche byl  dostatochno
glup, chtoby iskrenne obradovat'sya etomu sobytiyu. A teper', pozhaluj, ne stoit
vpustuyu perevodit'  kazennye i  sredstva... --  YA  posmotrel  v  glaza shefu,
oseksya i snova stal ser'eznym: --  Odin ne pojdu, govorite? Ladno, no s kem,
v takom sluchae? Kto on, etot schastlivchik? Ili zhrebij brosat' budem?
     --  Ne  budem, --  suho  skazal  Dzhuffin.  -- Davaj dejstvovat' metodom
isklyucheniya. Poslat' s toboj  ya  mogu tol'ko odnogo iz svoih sotrudnikov, eto
ponyatno. CHto .zh,  poehali! Menya Labirint ne  prinimaet. Ser  SHurf  v Uttari.
Numminorih slishkom neopyten i budet dlya tebya skoree obuzoj, chem  pomoshchnikom.
Melamori ya s toboj ne pushchu,  dazhe  esli oba  umolyat' budete: kogda vy s  nej
sobiraetes'  v  odnom pomeshchenii,  tam tut zhe vocaryaetsya sovershenno nerabochaya
atmosfera!
     -- Eshche chego! --  burknul ya. -- U  menya ne  tak  mnogo  lyubimyh devushek,
chtoby taskat' ih po vsyakim podozritel'nym labirintam!
     -- Rad, chto ty ne nastol'ko romantichen,-  ulyb-,  nulsya shef.- Nu, kto u
nas tam dal'she? Ser Luukfi  Penc? Dumayu, ty i sam ponimaesh', chto etot paren'
rozhden  isklyuchitel'no  dlya  nezhnogo vorkovaniya  s  bu-rivuhami  iz  Bol'shogo
Arhiva, tak chto pust' ostaetsya na svoem meste.
     --  Aga, -- kivnul ya. -- Vot esli by propal ne Korol', a burivuh, togda
-- drugoe delo!
     -- Ser Kofa -- samyj opytnyj i, vozmozhno, samyj mogushchestvennyj iz nashih
kolleg,- prodolzhil Dzhuffin, -- no, kak ty i sam  znaesh',  on slishkom mirskoj
chelovek  dlya  podobnyh puteshestvij. Ledi  Kek-ki  Tuotli  --  ego  dostojnaya
uchenica,  so vsemi vytekayushchimi posledstviyami. Tak  chto  osobogo vybora u nas
net:  s toboj otpravitsya  ser Melifaro.  Po-moemu, iz etogo  parnya poluchitsya
neplohoj sputnik:  on bystro soobrazhaet, eshche  bystree dejstvuet i, v otlichie
ot tebya,  nikogda  ne  teryaet golovu.  Da  i emu  eto priklyuchenie  pojdet na
pol'zu: ego potencial'nye vozmozhnosti ves'ma  veliki  -- kak i vsyakij Strazh,
Melifaro  gory sposoben  svernut',  kogda  prihodit vremya projti  po  tonkoj
grani, otdelyayushchej Ochevidnuyu Magiyu ot Istinnoj, no do sih por u nego  ne bylo
reshitel'no  nikakoj  vozmozhnosti  kak   sleduet  popraktikovat'sya.  Nado  zhe
kogda-to nachinat'!
     --  A  zhizn'  --  ne  chrezmernaya  cena  za   vozmozhnost'  -kak  sleduet
popraktikovat'sya? -- ostorozhno sprosil ya.
     -- |to normal'naya cena, -- suho otvetil Dzhuffin.- Obychnaya. Ty i sam eto
znaesh'.
     -- Tak  to  ya...-  YA  neopredelenno pozhal plechami,  ne  v  silah  chetko
sformulirovat',  v chem  sostoit  principial'naya raznica mezhdu  mnoj i  serom
Melifaro.  V  okrainnyh  filialah   moego  soznaniya   zashevelilis'   smutnye
predpolozheniya, chto, deskat', mne pozvolili perebrat'sya v etot prekrasnyj Mir
i  velikodushno  predlozhili zdes' pozhit', poetomu  ya  vrode  kak vsem  vokrug
dolzhen, a ser Melifaro vrode kak net... CHush', odnim slovom!
     --  Ne  vizhu osoboj raznicy!  -- Dzhuffin reshitel'no polozhil  konec moim
razmyshleniyam.- Sob stvenno govorya, Melifaro dolzhen prygat' do potolka: takoj
shans po ushi zalezt' v nastoyashchie chudesa raz v  tysyachu let vypadaet. V otlichie
ot tebya  paren' otlichno ponimaet, chto bez horoshej praktiki  godkov cherez sto
on smozhet pretendovat' razve chto  na mesto  generala Bubuty,  kotoryj k tomu
momentu, ya nadeyus', nakonec-to podast v otstavku... No ya somnevayus', chto nash
ser Melifaro dejstvitel'no planiruet  provesti  ostatok svoej edinstvennoj i
nepovtorimoj zhizni v kresle Nachal'nika Gorodskoj Policii.  Luchshe uzh navsegda
zastryat' v Labirinte Menina: vozmozhno, eto tragicheskij final, no, po krajnej
mere, ne stol' banal'nyj!
     --  Stoit chetvert' chasa s vami pogovorit', i vse perevorachivaetsya s nog
na golovu, -- ulybnulsya ya. -- YA odnogo ne mogu ponyat': to li vy takoj umnyj,
to li ya takoj glupyj?
     -- Ne mogu  nazvat' eti tezisy  vzaimoisklyuchayushchimi, -- ehidno podmignul
mne shef.  --  Ladno, kakoe-nikakoe,  a  reshenie prinyato. I  to hleb.  Sejchas
vyzovu  Melifaro  i  poedem  v  zamok  Rulh  --  takoe  razvlechenie  nadolgo
otkladyvat' nel'zya.
     -- Nel'zya tak nel'zya, -- obrechenno vzdohnul ya. Nalil sebe nemnogo kamry
(ne to chtoby  mne dejstvitel'no  hotelos'  pit', no  kogda  eshche dovedetsya!),
utknulsya nosom v chashku i predalsya mrachnym razdum'yam.
     Priznat'sya, mne bylo  zdorovo ne po  sebe -- ne  strashno, skoree prosto
grustno. Pered vnutrennim vzorom mayachil draznyashchij spisok  zaplanirovannyh na
zavtra  del, neznachitel'nyh,  no priyatnyh:  vozvrashchenie domoj  na  rassvete,
neskol'ko  toroplivyh,  no nezhnyh poceluev  v polumrake koridora, progulka s
sobakoj po uzkim pereulochkam Starogo Goroda, netoroplivyj  zavtrak u vorchuna
Mohi  v  obshchestve  stopki  svezhih gazet  i dvojnoj porcii  ego  izumitel'nyh
blinchikov  po-murijski, para-trojka  blazhennyh chasov  pod odeyalom,  a potom,
vecherom, -- eshche odna dolgaya progul-ch ka po gorodu, na sej raz ne s Druppi, a
v obshchestve Melamori, kotoraya  navernyaka  ne otkazhetsya zaglyanut' na ocherednoj
poeticheskij vecher v  "Trehroguyu lunu", blago zavtra kak raz novolunie... Vse
eti plany  ya teper' mog zapisat'  na  bumage, a  spisok  tshchatel'no skatat' v
trubochku  i akkuratno  zasunut'  v sobstvennuyu zadnicu -- im ne suzhdeno bylo
osushchestvit'sya.  Dzhuf-fin zametil priskorbnuyu  peremenu  v  moem  nastroenii,
adresoval mne vpolne sochuvstvennyj vzglyad  i negromko skazal: -- Maks, ty ne
obyazan idti v Labirint Menina. YA s samogo nachala yasno dal tebe eto ponyat'.
     -- YA  pomnyu, -- vzdohnul ya. -- No vy zhe  sami znaete,  chto ya  vse ravno
pojdu. I ya eto znayu. Tak chto ne  budem  toloch' vodu v stupe, ladno? A  to  u
menya v serdce snimaet ugol odin malodushnyj parenek, zhivuchaya takaya svoloch'...
V otlichie ot menya on prosto obozhaet takie razgovory!
     -- Ponimayu, -- ser'ezno kivnul Dzhuffin. -- CHto  zh, ne  budu lishnij  raz
iskushat' tvoego priyatelya. Resheno -- znachit, resheno!
     I my zamolchali. YA molchal obrechenno,  shef -- sochuvstvenno. Nastroenie  u
nas  bylo  nastol'ko,  s pozvoleniya skazat',  liricheskoe,  chto yavlenie  sera
Melifaro,  zlogo, nevyspavshegosya  i,  kak  sledstvie,  ehidnogo  do  izzhogi,
pokazalos' mne nastoyashchim podarkom  sud'by  --  na sej raz  k  ego yarko-alomu
loohi  prilagalis'  lilovaya  skaba,  zelenye  sapogi  i  zheltyj tyurban.  Sie
uzhasayushchee zrelishche zdorovo podnyalo mne  nastroenie,  sovsem  kak  prazdnichnyj
fejerverk.
     -- Aga,  sejchas vyyasnitsya, chto  eto chudovishche  boitsya ostavat'sya  odno v
temnote, i  poetomu ya. dolzhen vsyu noch' sidet' ryadom s  nim  i derzhat' ego za
ruchku, ibo vy uzhe ustali  ego uspokaivat'! -- svarlivo  skazal  on  Dzhuffinu
pryamo s poroga, ne utruzhdaya sebya  formal'nym vezhlivym  soobshcheniem  o vysokom
kachestve nyneshnej nochi. Pod "chudovishchem", estestvenno, razumelsya  ya -- a  kto
zhe eshche?!
     --  CHto-to v etom rode,  -- spokojno soglasilsya Dzhuffin. -- Skazhem tak:
ser  Maks boitsya  ostavat'sya  odin  v  temnote,  kotoraya  okutyvaet koridory
Labirinta Menina. Poetomu  bylo by neploho, esli  by ryadom s  nim byl paren'
vrode tebya  -- sposobnyj otvlech'  ego ot  trevozhnyh  predchuvstvij  i  prochih
glupostej...   odnim   tol'ko   vidom  svoego   naryada.  Ty   ved'   u   nas
specializiruesh'sya na upravlenii ottenkami ego dragocennogo nastroeniya?
     -- Podozhdite-ka! -- Melifaro ozabochenno  nahmurilsya. -- YA chto-to so sna
nikak  ne  soobrazhu:  gde  zakanchivaetsya   shutka   i  nachinaetsya   sluzhebnaya
instrukciya?
     -- SHutka -- eto vsego lish' chast' sluzhebnoj instrukcii, -- strogo skazal
shef.
     -- Da,  ya tak  i  podumal...- On  rasteryanno  morgal, otchayanno  pytayas'
prosnut'sya:  na "avtopilote" vpolne mozhno prodelat' put' ot ulicy Hmuryh Tuch
do ulicy Mednyh  Gorshkov i  bryaknut' dezhurnuyu gadost' slabogo posola, no dlya
togo,  chtoby  podderzhivat'  osmyslennuyu  besedu  s  serom  Dzhuffinom  Halli,
vse-taki  sleduet  prijti  v soznanie. --  Tak  vy  govorite,  chto  "temnota
okutyvaet  koridory  Labirinta Menina"?  Vpervye  slyshu  eto slovosochetanie!
Slovo "labirint" znayu, o Korole Menine, sami ponimaete, tozhe naslyshan,  no o
tom, chto u nego byl kakoj-to lichnyj labirint...
     -- Pochemu -- "byl"? -- nasmeshlivo prishchurilsya Dzhuffin. --  On est'.  I v
etom greshnom labirinte  zaplutal  nash bezdetnyj monarh,  chto, sam ponimaesh',
chrevato  bol'shimi  vnutripoliticheskimi oslozhneniyami...  Priznat'sya,  mne  by
ochen' hotelos' sohranit' dinastiyu Gurigov: vse-taki Soedinennomu Korolevstvu
eto  semejstvo prinosit  isklyuchitel'no pol'zu. K tomu  zhe  v  ih zhilah krov'
lyudej,  el'fov  i krejev  smeshalas'  v  ochen' horoshej proporcii  --  gde eshche
najdesh' takih psihicheski uravnoveshennyh monarhov?!
     --  Tak,-   osharashenno  skazal  Melifaro,   opuskayas'   v   kreslo.  --
Rasskazyvajte vse po poryadku. YA uzhe prosnulsya.
     Mne  prishlos' eshche raz  vyslushat'  istoriyu  ischeznoveniya  Ego Velichestva
Guriga VIII i ne slishkom optimisticheskuyu versiyu Dzhuffina kasatel'no  prirody
Labirinta Menina. Melifaro byl na vysote: on i glazom ne morgnul.
     --  YAsno, -- prosto  skazal on,  kogda  shef umolk. --  My  pryamo sejchas
dolzhny  otpravlyat'sya? Togda poehali --  chego my zhdem?.. Kstati, Maks, eto ty
rasskazyval mne anekdot  pro obez'yanu i policejskogo? Nu, kogda  obez'yana ne
smogla dostat' lakomstvo s verhushki  stolba  i  sela podumat', a policejskij
skazal: "CHego  tut  dumat', prygat' nado!"  Tak vot,  ya schitayu,  chto on  byl
sovershenno prav. Prishlo vremya kak sleduet "poprygat'"!
     YA  nevol'no  ulybnulsya,  voshishchayas'  ego  delovitym optimizmom. Dzhuffin
ispodtishka skorchil mne  lukavuyu rozhu. Podrazumevalos': "Nu  chto,  s容l,  ser
Maks?" YA byl s nim sovershenno soglasen: "S容l"!
     Po  doroge v zamok Rulh Melifaro prodolzhal radovat'  nas svoim otlichnym
nastroeniem. V  konce koncov ya  reshil, chto  vse k luchshemu:  v  obshchestve sera
SHurfa ya,  konechno, chuvstvoval by sebya  pochti kak za  kamennoj stenoj, zato v
kompanii Melifaro bylo chertovski  veselo zhit'. Esli uchest', chto  za  porogom
zagadochnogo Labirinta  Menina nas oboih, vozmozhno, zhdala  Vechnost'... chto zh,
po krajnej mere, ya mog byt' uveren: skuchnoj ona ne pokazhetsya!
     -- |to zdes',  --  lakonichno soobshchil Dzhuffin, kogda my  minovali dobruyu
dyuzhinu dvorcovyh  koridorov, potom neskol'ko ogromnyh, roskoshno obstavlennyh
komnat   i   nakonec   okazalis'   v   sravnitel'no   nebol'shom   pomeshchenii,
zagromozhdennom  neveroyatnym  kolichestvom  predmetov: ot  starinnoj mebeli  i
otvernutyh  k  stene  kartin  v  dragocennyh  ramah  do zabavnyh  igrushechnyh
zver'kov, sshityh iz loskutov meha i kozhi.
     -- Uzh ne znayu,  kak vyglyadit  Labirint Menina, no eto  pomeshchenie bol'she
pohozhe na obyknovennuyu kladovuyu, -- tut zhe prezritel'no fyrknul Melifaro.
     -- Nichego udivitel'nogo:  eto i est' kladovaya!  --  soglasilsya  shef. --
Zdes'  hranyatsya  veshchi, kotorye v svoe vremya stoyali v detskoj Ego Velichestva.
Dumayu,  u  Guriga sluchilsya  pristup sentimental'nosti,  s  nim  eto  byvaet.
Navernyaka  on  prishel  syuda za lyubimoj mehovoj sobakoj  ili reshil  razyskat'
kartinu,  kotoraya  visela  nad  ego  postel'yu.   Slonyayas'  sredi  voskresshih
vospominanij  o  detstve,  on  sluchajno  --  esli  hot' chto-to  v  etom Mire
proishodit sluchajno! -- zadel gobelen, kotoryj i bez  togo derzhalsya na odnom
chestnom slove, gobelen upal  -- vidite, do  sih  por valyaetsya na polu. I tut
Gurig obnaruzhil nechto takoe, mimo chego prosto ne smog projti: lyubopytstvo --
skoree  dostoinstvo,  chem  porok, no  inogda  ves'ma  opasnoe dostoinstvo...
Idite-ka syuda, mal'chiki, ya vam koe-chto pokazhu. Vot on, vhod v Labirint.
     Dzhuffin  ukazyval na neglubokuyu  nishu  v  stene,  v  kotoroj skryvalas'
nizen'kaya  dver',  ukrashennaya rez'boj  i  obil'no inkrustirovannaya kusochkami
dragocennogo svetlogo metalla. Ona bol'she smahivala  na dvercu kakogo-nibud'
antikvarnogo odezhnogo shkafa, chem na vhod v  nevedomoe, poetomu ya nedoverchivo
pokosilsya na shefa.
     -- Ne verish' -- prover'! -- lukavo podmignul on.
     -- Da uzh pridetsya, -- v ton emu usmehnulsya ya.
     --  Poshli!  --  neterpelivo  skazal  Melifaro. Oseksya  i  voprositel'no
posmotrel na Dzhuffina: -- Ili u vas est' eshche kakie-to instrukcii, ser?
     --  Kakie uzh tut instrukcii! -- Tot s dosadoj pozhal plechami. --  Na sej
raz ya znayu o predstoyashchih vam nepriyatnostyah nichut' ne bol'she, chem vy sami. YA,
vidish' li, nikogda ne byval v Labirinte Menina.
     -- Nichego  udivitel'nogo: do segodnyashnego dnya ego  voobshche schitali odnoj
iz  samyh zaviral'nyh strashilok,  --  uteshil shefa serdobol'nyj  Melifaro.  I
povernuvshis' ko mne, bodro osvedomilsya: -- Nu chto, poshli, chudovishche?
     --  Sejchas,  -- derevyannym golosom skazal ya,  poskol'ku  uzhe  neskol'ko
sekund prebyval  v glubokom  shoke. --  Smotrite!  --  YA  tol'ko  chto zametil
glubokie,  staratel'no  prorezannye  carapiny  v  samom  centre tainstvennoj
dvercy, vedushchej  v neizvestnost'.  Tam bylo vyrezano to samoe odioznoe slovo
iz treh bukv, kotoroe tak lyubyat pisat'  na stenah obshchestvennyh sortirov moej
dalekoj rodiny, -- vprochem, zabory,  steny,  lifty, pod容zdy i garazhi obychno
tozhe redko byvayut obdeleny vnimaniem anonimnyh kalligrafov.
     Moi  kollegi  otneslis'  k  etomu  otkrytiyu   bez  osobogo  entuziazma,
poskol'ku  nichego  ne ponyali: zhiteli etogo prekrasnogo Mira  zhestoko obizheny
sud'boj, kotoraya  poskupilas' vlozhit' v ih usta paru dyuzhin otbornyh maternyh
slovechek na vse  sluchai zhizni. Voobshche-to, ya  periodicheski  provozhu sredi nih
prosvetitel'skuyu rabotu, no, uvy, slishkom redko, tak chto sejchas,  kogda delo
doshlo do "polevoj  praktiki", rebyata  ne smogli  opoznat' samoe korotkoe  iz
izvestnyh  mne  neprilichnyh  slov.  Dazhe  vsevedushchij  ser  Dzhuffin  dovol'no
rasteryanno  vziral to na  menya,  to na skandal'nuyu nadpis', ochevidno pytayas'
vspomnit', gde  i  pri kakih obstoyatel'stvah  on mog slyshat' eto  zagadochnoe
slovo.  A  moj  edinstvennyj  prilezhnyj  uchenik,  ser  SHurf Lonli-Lokli,  ne
polenivshijsya zapisat' i vyuchit' naizust'  vse,  chto ya sumel pripomnit',  byl
daleko.
     -- |to chto? Runy Korolya Menina? -- ozabochenno pointeresovalsya Melifaro.
I sam sebya perebil: -- Net, na runy ne ochen' pohozhe. Togda chto? Zaklinanie?
     -- Schitaj, chto i  to  i drugoe! -- fyrknul ya.  Menya dushil  smeh, davat'
volyu kotoromu ya, priznat'sya, ne reshalsya: mne ne raz dovodilos' ispytyvat' na
sobstvennoj  shkure  peremenchivyj   tyazhelyj  nrav   legendarnogo   vlastitelya
drevnosti po imeni Me-nin,  i ya ne byl uveren, chto emu ponravitsya moe rzhanie
na samom poroge ego znamenitogo Labirinta... I potom --  a vdrug v etom Mire
slovo  iz  treh  bukv  dejstvitel'no  yavlyaetsya  ne  bran'yu,  a  zaklinaniem?
Vozmozhno,  samym krutym  zaklinaniem vseh vremen  i  narodov, tak  chto  dazhe
vsevedushchij ser Dzhuffin Halli eshche ne uspel ego vyuchit'...
     -- Nastupil otvetstvennyj moment, -- hmuro skazal Dzhuffin. --  A nu-ka.
Maks, poprobuj otkryt' etu dver'. YA pochti uveren, chto u tebya  ona  otkroetsya
kak milen'kaya, no esli vse-taki ne otkroetsya...
     -- Pridetsya  vyzyvat' dvorcovogo slesarya! -- mrachno hmyknul ya. -- Sredi
nochi  on  vryad li bystro  zayavitsya, tak  chto  postaraemsya  obojtis' bez  ego
pomoshchi.
     YA vzyalsya za dvernuyu ruchku  i srazu ponyal, chto  dver'  otkroetsya, nikuda
ona ot menya ne  denetsya: tak poroj byvaet, kogda beresh' za ruku maloznakomuyu
devushku i  uzhe  znaesh',  chto  ona  razreshit tebe  vse, ne  otkladyvaya pervyj
nevinnyj  poceluj   na  tumannoe  poslezavtra...  YA  tut  zhe   poluchil  svoyu
tradicionnuyu,  kak britanskij "fajv-o-klok",  porciyu  straha: vsego odin, no
moshchnyj udar v serdce -- malen'kuyu, glupuyu, chutkuyu i nepomerno nervnuyu myshcu,
dostavshuyusya  mne  otu  rozhdeniya.  Vprochem,  moe  vtoroe  serdce   --  obychno
ravnodushnyj k sobstvennoj  sud'be zagadochnyj komok prizrachnoj ploti --  tozhe
vzdrognulo,  kak raznezhivshijsya  na avgustovskom  solnce  plyazhnik  ot pervogo
poryva  vechernego  briza.  Mne   chertovski  hotelos'   otkazat'sya  ot  nashej
beznadezhnoj  zatei s poiskami  propavshego  korolya  i rvanut' domoj:  Gurigom
bol'she, Gurigom men'she, "voda dala, voda vzyala", kak govarivali flegmatichnye
chukotskie mudrecy -- kakaya, k Temnym Magistram, raznica?! Bylo by iz-za chego
sovat'sya v peklo...
     No ya sunulsya, razumeetsya.
     Za dver'yu bylo tak temno, chto dazhe moi glaza, davno obretshie schastlivuyu
sposobnost' videt' v temnote, ponachalu otkazalis' otpravlyat'  kakuyu by to ni
bylo  informaciyu svoemu shefu, priyutivshemusya v cherepnoj  korobke. Zdes' pahlo
syrost'yu,   gde-to  vdaleke  zhurchala  voda,  i   voobshche  u  menya   sozdalos'
vpechatlenie, chto  ya skoree  vovse pokinul pomeshchenie,  chem prosto  pereshel iz
odnoj komnaty  v druguyu. A  potom ya  uslyshal za svoej spinoj  bodroe sopenie
Melifaro  i pochti  bezzvuchnyj  hlopok  zakryvshejsya dveri --  eto bylo bol'she
pohozhe  na akkuratnyj udar v solnechnoe spletenie, chem  na nastoyashchij  zvuk. YA
tut zhe obernulsya i srazu ponyal, chto dver' ischezla. Esli by my zahoteli srazu
vernut'sya nazad, u nas by vse ravno  nichego  ne vyshlo: vozvrashchat'sya uzhe bylo
nekuda.
     --  Net  bol'she nikakoj  dveri,-derevyannym golosom  skazal Melifaro. On
tozhe oglyanulsya  i  srazu  vse  ponyal,  bednyaga.  -- Vsegda  podozreval,  chto
progulka v tvoej  kompanii  dobrom ne  konchitsya! Govorila mne mama: ne hodi,
synok,  na sluzhbu  v Tajnyj Sysk, stanovis' luchshe  piratom, kak tvoj starshij
brat,  --  i veselo,  i  pribyl'no,  i pochti  bezopasno! A  ya, durak,  ee ne
poslushal...
     -- Ona dejstvitel'no tak govorila? -- nedoverchivo pointeresovalsya ya.
     --  Nu da, -- nevozmutimo otvetil Melifaro. -- Lyubaya  mat' hochet, chtoby
ee deti horosho ustroilis' v zhizni!
     YA   zavistlivo   vzdohnul:   vse-taki  zasrancu  chertovski  povezlo   s
roditelyami!
     -- Nu, poshli, chto li? -- bodro voprosil etot schastlivchik.
     -- Ugu, -- sumrachno soglasilsya ya. -- Esli by eshche nashelsya dobryj chelovek
i soobshchil, kuda imenno sleduet idti...
     -- Idti sleduet vpered, eto i menkalu ponyatno!.-  fyrknul  Melifaro. --
Esli my dolzhny najti Guri-ga, sleduet uchityvat', chto podavlyayushchee bol'shinstvo
lyudej v analogichnyh situaciyah idet imenno vpered: k schast'yu, ya progulival ne
vse lekcii,  kogda  uchilsya v  Korolevskoj Vysokoj SHkole, tak  chto  neskol'ko
prostyh  istin  o  zakonah  chelovecheskogo  povedeniya v  obychnyh  i neobychnyh
obstoyatel'stvah hudo-bedno usvoil.
     -- A  tam  vas  i  etomu uchili? --  izumilsya ya. -- Ladno,  togda  poshli
vpered... Tem bolee chto najti Guriga nam vse ravno pomozhet tol'ko chudo, a ne
znanie zakonov chelovecheskogo povedeniya. Nu i ladno, budem nadeyat'sya na chudo!
     "CHudo" ne zastavilo  sebya dolgo zhdat', pravda,  na moj vzglyad, eto bylo
ne samoe priyatnoe iz  chudes vselennoj.  Ne uspeli my projti i  sotni metrov,
kak  okazalis' na beregu  ogromnogo  pruda. Na  temno-zelenom nebe otkuda-to
vdrug poyavilas' ushcherbnaya  luna,  pri svete  kotoroj temnaya poverhnost'  vody
kazalas' gustoj i maslyanistoj. Nad vodoj  stelilsya  dym, slovno gde-to ryadom
na beregu  ugasal koster, no  samogo kostra  ne  bylo  vidno. My  ozadachenno
pereglyanulis':  teper'  predstoyalo  reshat',  kuda  svorachivat',  --  vot  uzh
voistinu vechnyj vopros, kuda uzh tam Gamletu s ego znamenitoj dilemmoj!
     Povinuyas' vnezapnomu poryvu,  ya prisel  na  kortochki  i  opustil ruki v
temnuyu vodu.  Ni holoda,  ni  vlagi ya tak i  ne  oshchutil -- bol'she vsego  eto
napominalo pogruzhenie v chut' tepluyu kashu, gustuyu, no podatlivuyu.
     -- Maks, ne nado etogo delat'! -- pochti ispuganno poprosil Melifaro.
     -- Pochemu? -- ravnodushno sprosil ya. K etomu momentu  soprikosnovenie  s
temnoj  gushchej  ozernoj  vody  nachalo  dostavlyat'  mne  strannoe   fizicheskoe
udovol'stvie:  ne  slishkom  intensivnoe, no izyskannoe.  Vo  vsyakom  sluchae,
izvlekat' ruki iz vody mne uzhe ne hotelos'.
     -- Ty kak  malen'kij, chestnoe slovo! -- serdito! skazal on. -- Otkuda ya
znayu  pochemu?  No ya sovershenno tochno znayu,  chto etogo delat' ne nado.  I  ty
znaesh', No pochemu-to delaesh'.
     --  Tvoya  pravda, --  neohotno  soglasilsya  ya.  Ego  ton  nemnogo  menya
otrezvil. YA  podumal,  chto paren'  prav:  poka  my  ne znaem,  vo chto imenno
vlipli, luchshe vesti  sebya ostorozhno.  Tak  ostorozhno, slovno nas tut  voobshche
net! YA  zastavil sebya vynut'  ruki  iz vody,  podnyat'sya na nogi i rasteryanno
posmotrel na  Melifaro  -- Sam ne  znayu, s  chego menya  ugorazdilo ustraivat'
ritual'noe  omovenie  svoih  dlanej?!  --  YA  staralsya govorit'  podcherknuto
ironichno, no  moj  golos zvuchal kak chuzhoj: nyuansy intonacij emu pochemu-to ne
udavalis'.
     Voda v  ozere  tem  vremenem zavolnovalas', zaburlila i vnezapno  yavila
nashim  izumlennym  vzoram nepodrazhaemo  urodlivuyu  tvar',  kotoruyu  vryad  li
pustili  by dazhe v  samyj strashnyj son konchenogo shizofrenika. To li pokrytaya
cheshuej zhaba, to li neimoverno-obryuzgshij borodavchatyj drakon -- kak by tam ni
bylo, no sie divnoe tvorenie veseloj prirody bylo razmerom  so slona i perlo
na  nas  s  entuziazmom lyubyashej  babushki,  vstrechayushchej  maloletnih vnukov na
perepolnennom perrone.
     My proyavili sebya beznadezhnymi idiotami:  rasteryalis'. Esli by zdes' byl
ser Dzhuffin Halli, on  by  navernyaka pohlopotal o nashem nemedlennom perevode
iz Tajnogo Syska v Gorodskuyu  Policiyu: tam nam  i mesto!  V techenie dlinnoj,
dragocennoj,  kak chernaya zhemchuzhina, sekundy my molcha smotreli  na koshmarnogo
predstavitelya mestnoj  fauny.  Potom  moya  levaya ruka nakonec vspomnila, chto
sleduet delat' v  takih  situaciyah, i  pal'cy sudorozhno zashchelkali,  vypuskaya
Smertnye SHary. Udivitel'noe  delo: privychnaya, kak utrennee umyvanie, vorozhba
mne ne udalas'. CHudishche, pohozhe, dazhe  ne ponyalo, chto ya predprinimayu kakie-to
vrazhdebnye  dejstviya. Bokovym zreniem ya zametil, chto Melifaro tozhe popytalsya
atakovat'  giganta,  no k  etomu  momentu  zashchishchat'sya  bylo uzhe pozdno:  nas
razdelyalo vsego neskol'ko shagov, i mne hotelos' krichat' ot otchayaniya, kogda ya
ponyal,  chto sejchas eta tvar'  nas  poprostu  razdavit.  No ya ne  zakrichal, a
plyunul v zhabu, molya nebo, chtoby moya yadovitaya slyuna okazalas' dlya nee horoshim
"lekarstvom ot  zhizni". ZHaba dejstvitel'no  ostanovilas'  kak  vkopannaya,  a
potom  s  dusherazdirayushchim, neozhidanno pisklyavym stonom ruhnula vniz. CHego my
ne uspeli -- tak eto otskochit', za chto i byli nakazany nemedlenno i zhestoko.
     "Gospodi,  neuzheli  eto  vse? --  mel'knul  izumlennyj  vopros  v  moem
ugasayushchem soznanii. -- Neuzheli tak prosto?!"
     Vozvrashchenie  k  zhizni   okazalos'  dolgim  i  chertovski  priyatnym,  kak
probuzhdenie  v nachale  svobodnogo dnya, kogda  ne nuzhno  nikuda toropit'sya  i
mozhno lezhat' ne otkryvaya glaza i vspominat' tol'ko chto prervavshijsya  son ili
rasskazyvat' sebe kakuyu-nibud'  uyutnuyu dremotnuyu skazku; snova pogruzhat'sya v
dremu, no ne gluboko, kak noch'yu, a lish' na kratkoe mgnovenie opuskat' lico v
ee sladkie  vody,  ulybat'sya zelenovatym  tenyam,  mel'kayushchim  na  dne,  i  s
udovol'stviem  dumat' o  tom,  chto  skoro  pridet  vremya podnimat' veki, uzhe
iscelovannye neterpelivymi solnechnymi zajchikami...
     --  Maks,  ty  ponimaesh',  gde my?  -- Golos Meli-faro vorvalsya  v  moe
soznanie, kak zvonok budil'nika.
     Snachala ya uzhasno  udivilsya i  dazhe  vozmutilsya: chto;  etot gnusnyj  tip
delaet vozle moego, s pozvoleniya; skazat', lozha?!  Nebos' pripersya, chtoby za
shivorot vytashchit' menya na sluzhbu  v neurochnoe  vremya... Potom do  menya doshlo,
chto ya lezhu ne  v posteli, a na ves'ma zhestkom polu.  Eshche  cherez mgnovenie  ya
vspomnil  nedavnie  sobytiya,  i  menya  peredernulo  ot zapozdalogo koktejlya,
smeshannogo iz ravnyh chastej straha i otvrashcheniya.
     -- Maks, pochemu  my zhivye?  --  trebovatel'no sprosil Melifaro.- Nas zhe
zhaba razdavila...
     -- Esli uzh zhaba, to ne "razdavila",  a zadavila, -- mashinal'no popravil
ego ya. I tak  zhe  mashinal'no dobavil:  -- Vot uzh nikogda ne  dumal,  chto eto
mozhet byt' smertel'no! -- i krivo ulybnulsya, myslenno adresuya svoe absurdnoe
zayavlenie  druz'yam yunosti,  sredi  kotoryh  byl  stol' populyaren sej  divnyj
frazeologicheskij oborot.
     --  Maks,  ty  v poryadke?  --  ozabochenno sprosil Melifaro.  --  Melesh'
nevest'  chto... Slushaj, ya  sovershenno uveren,  chto eta dryan' nas rasplyushchila!
Ona zhe  upala  pryamo  na  nas, a  vesu  v  nej...  --  On  oseksya,  ochevidno
prikidyvaya, skol'ko imenno moglo vesit' chudovishche.
     -- Vesu v nej do hrena, -- soglasilsya ya. -- No u menya, hvala Magistram,
nichego  ne  bolit. Ruki  i  nogi dejstvuyut,  vse  pal'cy  shevelyatsya,  golova
krutitsya,  ya  uzhe  proveryal.  Dumayu, ya dazhe vstat' mogu... no poka  ne ochen'
hochu, esli chestno. CHuvstvuyu sebya tak, slovno tol'ko chto prosnulsya.
     -- YA tozhe, -- soglasilsya on. -- No ya uzhe  zametil,  chto my nahodimsya ne
na beregu togo greshnogo vodoema. My  v kakom-to zakrytom pomeshchenii, tol'ko ya
nikak ne mogu ponyat', chto ono iz sebya predstavlyaet: vrode prosto komnata, no
bez mebeli...
     --  Sejchas  razberemsya,-   neohotno   poobeshchal  ya.  S   trudom  poborol
nesvoevremennyj pristup leni, sel  i oglyadelsya po storonam. My dejstvitel'no
okazalis'  v  zakrytom pomeshchenii, ob容ktivno  govorya -- dovol'no  prostornom
(hotya  po  sravneniyu  s  moej gostinoj v  Mohnatom Dome ono  kazalos'  pochti
kletushkoj!). Na stenah opredelenno  viseli kakie-to kartiny, no ya vse eshche ne
mog sfokusirovat' zrenie, chtoby kak sleduet razglyadet' soderzhimoe okruzhayushchej
nas temnoty.
     -- Maks, mne eto vse ne nravitsya! -- gnul svoe Melifaro.
     --  Mne tozhe, -- soglasilsya  ya. -- Prichem  s samogo nachala...  S drugoj
storony, bylo by gorazdo huzhe, esli by my  okazalis'  ne zhivymi, a mertvymi,
pravda?
     -- Oh,  Maks, chto-to zdes'  ne  tak, --  upryamo vzdohnul  on. -- Ladno,
davaj otsyuda vybirat'sya...  ili, esli vybirat'sya nekuda,  hot'  osmotrimsya i
poprobuem ponyat', kuda popali.
     K etomu vremeni moi glaza nakonec-to soizvolili otkryt'sya kak sleduet i
dazhe uspeli  privyknut'  k temnote. Poetomu otvet uzhe  byl gotov sorvat'sya s
moego  yazyka, no  ya  reshil snachala proverit'  svoyu versiyu. Vstal, podoshel  k
stene  i  shchelknul vyklyuchatelem.  Pomeshchenie  zalil  rovnyj  rasseyannyj  svet.
Melifaro  rasteryanno zamorgal, ozirayas'  po  storonam. A ya podoshel k dal'nej
stene i demonstrativno ustavilsya na visyashchuyu tam kartinu -- sovsem nebol'shuyu,
v skromnoj rame,  na pervyj  vzglyad napominayushchuyu detskij risunok  --  v  tom
sluchae,  esli  vasha  yunost'  ne  proshla v  komnate,  steny  kotoroj obkleeny
reprodukciyami Aleksisa fon YAvlenskogo.
     -- Znamenitaya "Princessa s  belym cvetkom", -- sentimental'no  vzdohnul
ya. --  Vot uzh ne gadal, chto  kogda-nibud' uvizhu ee v originale! Navernoe, my
vse-taki umerli i popali v raj... vot tol'ko ya ne ponimayu: pochemu ty popal v
moj raj, a ne v svoj sobstvennyj?
     -- Maks,  prekrati lomat' komediyu!  -- potreboval Melifaro.  -- Esli ty
hot' chto-to ponimaesh' -- ob座asni, esli net --  tak i skazhi! My chto, popali v
tot Mir, gde ty rodilsya?
     -- Pohozhe na to, --  ya pozhal plechami.  --  V tot Mir ili v ego iskusnuyu
imitaciyu... Vo vsyakom  sluchae, fon YAvlenskij -- moj,  s  pozvoleniya skazat',
zemlyak, a na etoj stene visit  ego kartina, i pust' razrazit menya grom, esli
eto ne podlinnik!
     Grom  menya  ne razrazil, iz chego  mozhno bylo sdelat' vyvod,  chto ya imeyu
polnoe pravo pretendovat' na gordoe zvanie iskusstvoveda.
     -- Nu-nu! -- obrechenno vzdohnul Melifaro. Podnyalsya i podoshel ko mne. --
Nu  da,  nichego kartinka, -- vezhlivo skazal  on,  ne  slishkom obremenyaya sebya
sozercaniem "princessy". --  Nu,  esli etot  Mir kak minimum  ochen' pohozh na
tvoyu rodinu, mozhet byt', ty skazhesh', gde my sejchas nahodimsya?
     -- Skoree vsego  v muzee, -- otvetil ya. -- I ya, kazhetsya,  dazhe znayu,  v
kakom  imenno: ya v  svoe vremya  interesovalsya, gde  hranitsya  fon YAvlenskij,
chtoby posmotret' pri  sluchae...  No  ne  dumayu,  chto eto imeet  znachenie: ta
koshmarnaya  zhaba yavno  byla  iz  kakogo-to  sovsem  inogo Mira, da i  Dzhuffin
govoril, chto Labirint Menina  sotkan iz obryvkov raznyh  Mirov, tak chto vryad
li my zdes' zaderzhimsya, hotya... zaranee, konechno, nikogda ne skazhesh'!
     -- Vot imenno! -- vesko soglasilsya Melifaro. I sochuvstvenno zametil: --
Znaesh', Maks, kazhetsya, smert' ne poshla tebe na pol'zu: ty skverno vyglyadish'.
Ty uveren, chto s  toboj  vse v poryadke? Imej v vidu: ya v svoe  vremya nemnogo
uchilsya  znaharstvu,  k  tomu  zhe  ni  za chto ne  upushchu  vozmozhnost'  vdovol'
poizmyvat'sya nad tvoimi telesami...
     -- Spasibo, druzhishche, -- ulybnulsya ya. --  No ya v poryadke, a rozha  u menya
vsegda so sna  pripuhshaya, kak  s pohmel'ya.  Nichego udivitel'nogo,  chto posle
smerti ona tozhe vyglyadit ne luchshim obrazom!
     -- Net, ne pripuhshaya, -- ser'ezno vozrazil moj drug. -- No chto-to s nej
yavno ne tak, tol'ko ya ne mogu ponyat', chto imenno...
     --  Zato  tebe  sleduet  umirat'  pochashche,  osobenno  pered svidaniyami s
krasivymi  devushkami, --  usmehnulsya  ya,  razglyadyvaya  ego  ozabochennuyu,  no
izluchayushchuyu polnoe fizicheskoe blagopoluchie fizionomiyu.  -- Ty  dazhe pomolodel
vrode... Ili eto osveshchenie zdes' takoe udachnoe?
     -- Vot! -- torzhestvuyushche  i v to zhe vremya pochti ispuganno vypalil on. --
YA ponyal, chto imenno s toboj ne tak. Ty  vyglyadish' starshe, chem obychno, tol'ko
i vsego.
     -- Nichego  horoshego,  konechno, --  ravnodushno  zametil ya.  --  No  esli
uchest', chto ya ne sobirayus' na tebe zhenit'sya, vse v poryadke!
     -- Oh, Maks, v poryadke li? -- nedoverchivo protyanul Melifaro.
     Kuda tol'ko podevalos' ego obychnoe schastlivoe nastroenie, radi kotorogo
ya s  takim udovol'stviem terpel etogo, v  sushchnosti, nevynosimogo parnya?!  No
togda ya ne obratil na ego zameshatel'stvo nikakogo vnimaniya: vse proishodyashchee
bylo nastol'ko  neobychno,  chto  v  koi-to  veki  nahmurivshiesya  brovi  moego
sputnika kazalis' mne slishkom neznachitel'nym proisshestviem.
     -- Ladno,- vzdohnul ya.- Fon  YAvlenskij tebe ne po vkusu, po licu  vizhu.
No  ot  kul'turologicheskogo  disputa,  perehodyashchego  v  druzheskij  mordoboj,
pozhaluj, vozderzhimsya. Idem, ne vek zhe tut toptat'sya...
     --  Vot eta kartinka  vrode nichego -- zabavnaya, -- nereshitel'no zametil
Melifaro,  ukazyvaya  na  znamenityj  avtoportret  Otto  Diksa  s  grotesknoj
grudastoj  muzoj.- Tol'ko zhenshchina kakaya-to... slishkom uzh  strashnen'kaya, hotya
sis'ki  u nee  ochen' dazhe nichego! --  otkrovenno  dobavil on. -- |to  ee dlya
smehu tak narisovali?
     -- Schitaj, chto dlya smehu, gore moe! -- vzdohnul ya. -- Poshli uzh!
     Po  pravde   skazat',   menya  odolevali  preskvernye  predchuvstviya   --
otkrovenno  govorya,  stol'  omerzitel'nyh  predchuvstvij mne eshche  nikogda  ne
dovodilos'  ispytyvat',  -- no ya staralsya kazat'sya bodrym  i zhizneradostnym.
Interesno, naskol'ko dostoverno u menya eto poluchalos'?
     Tol'ko raspahnuv dver', kotoraya, po idee, dolzhna byla vesti v sleduyushchij
zal, ya nachal postepenno ponimat'  zakony strannogo mesta, gde nam predstoyalo
stranstvovat': kazhetsya,  ono  dejstvitel'no  predstavlyalo  soboj svoego roda
loskutnoe  odeyalo, sshitoe iz kusochkov  raznyh  Mirov,  i  kusochki  eti  byli
slishkom maly,  chtoby pozvolit' puteshestvenniku  podolgu  ostavat'sya v  odnom
Mire. S  moim opytom puteshestvij mezhdu Mirami  bylo netrudno dogadat'sya, chto
dlya peremeshcheniya  iz odnogo  "tupika" Labirinta v  drugoj  sledovalo  otkryt'
dver': uzh bol'no znakomaya tehnologiya.
     Tam, za  dver'yu,  nas zhdal  polumrak vlazhnoj nochi, razbavlennyj  dobrym
desyatkom malen'kih  tusklyh lun, blednyh, kak  nepropechennye  olad'i.  Zemlya
byla  ukryta nekim  podobiem snega: belaya  massa  pod nashimi nogami kazalas'
stol'  zhe  hrustkoj i  podatlivoj,  no temperatura  vozduha  yavno  prevyshala
nulevuyu otmetku, da i  sam "sneg", kak ni stranno, byl teplym -- lyubopytstvo
zastavilo menya prisest' na kortochki i pogruzit' v nego pal'cy.
     -- Opyat' ty vse vokrug  shchupaesh', chudishche! -- burknul Melifaro. -- A esli
by ono obozhglo tebe ruki? -- I nastorozhenno sprosil: -- Ili eto tozhe kusochek
togo Mira, gde ty rodilsya?
     -- Vryad  li, -- vzdohnul ya. -- V moem Mire vsego odna luna, da i sneg u
nas holodnyj, a tut... kakaya-to mannaya kasha, chestnoe slovo!
     --  CHto  za  kasha  takaya?  -- bez  osobogo  lyubopytstva pointeresovalsya
Melifaro.
     --  Luchshe  tebe  etogo  ne  znat'!  -- usmehnulsya ya.  Posmotrel  na ego
serdituyu  rozhu i velikodushno rasstalsya s ocherednoj  malen'koj tajnoj: -- |to
dovol'no sytno, no ne slishkom vkusno.
     -- A-a...- razocharovanno protyanul on.- Nu chto, pojdem ponemnogu? Tol'ko
ya tebya umolyayu: vedi sebya ostorozhnee, ladno? Vse-taki ya ne  Dzhuffin i dazhe ne
Lonki-Lomki s ego  vsemogushchimi ruchkami: esli sluchitsya kakaya-nibud'  pakost',
vsya nadezhda na tebya!
     --  Ugu,  --  mnogoobeshchayushche  hmyknul  ya.  Priznat'sya,  ya  polagal,  chto
teper'-to uzh nauchen| gor'kim opytom i gotov k lyubym neozhidannostyam. K chemu ya
ne byl  gotov, tak eto k polnomu otsutstviyu sobytij. My s Melifaro  breli po
pustynnoj mestnosti, ostavlyaya  glubokie sledy na  myagkoj poverhnosti teplogo
snega. Vperedi,  do  samogo gorizonta, ne bylo nichego,  krome  prostranstva,
zapolnennogo  vse toj zhe "mannoj kashej".  My ponemnogu privykli k mysli, chto
nikto ne sobiraetsya napadat' na nas iz-za ugla (blago nikakih uglov zdes' ne
bylo), i  rasslabilis'.  Pervye  polchasa  my  vspominali  svezhie anekdoty  i
veselilis' ot  dushi.  Eshche  chas  my  staratel'no delali  vid,  chto prodolzhaem
veselit'sya. Potom -- natuzhno pytalis' delat' vid. Potom mahnuli na vse rukoj
i  chestno  priznalis'  drug drugu, chto smertel'no ustali merit'  shagami  etu
bessmyslennuyu beskonechnost'. Bol'she vsego na svete my oba hoteli prilech' ili
hotya by s  komfortom posidet', vytyanuv nogi, rasslabiv  spiny. Perekusit', v
konce koncov.
     -- Poprobuem  razgresti  eto  beloe der'mo?  --  nereshitel'no predlozhil
Melifaro. -- Ne sadit'sya zhe pryamo v nego...
     I my  poprobovali.  Za chetvert' chasa  nam  udalos'  raschistit' dovol'no
bol'shoj uchastok: vpolne dostatochno,  chtoby  rastyanut'sya vo  ves' rost. Zemlya
pod "mannoj kashej" okazalas'. skol'zkoj i prohladnoj, kak glina.
     -- Horosho druzhit' s velikimi koldunami vrode tebya, chudovishche!  --  bodro
zayavil  Melifaro.  --  Sejchas ty sunesh' svoyu  zagrebushchuyu  lapu  v SHCHel' mezhdu
Mirami i izvlechesh' ottuda kuchu teplyh odeyal i vkusnoj edy. I vozmozhno, posle
etogo  zhizn'  perestanet kazat'sya  mne  neudavshejsya  shutkoj  neobrazovannogo
idiota!
     --  Snachala  obratis' k  svoemu  serdcu i  sprosi  ego:  Dostoin  li ty
poluchat' blaga iz  ruk cheloveka, kotorogo to i delo obzyvaesh'  chudovishchem? --
dobrodushno provorchal ya.
     --  Ono govorit, chto dostoin!  --  torzhestvenno  soobshchil Melifaro posle
sekundnoj pauzy.
     -- |koe glupoe u tebya serdce, o  yunosha! -- usmehnulsya  ya.  Spryatal ruku
pod poloj Mantii Smerti i pristupil k obychnoj procedure proniknoveniya v SHCHel'
mezhdu  Mirami, kotoraya uzhe davno stala  dlya menya samym  nadezhnym  istochnikom
vsyacheskih zhiznennyh blag.
     Greshnye Magistry! U menya nichego ne poluchilos', ni-che-go-shen'-ki!  Mozhno
bylo podumat',  chto vsemogushchij ser Maba Kaloh nikogda ne obuchal menya etomu v
vysshej stepeni poleznomu fokusu, tak chto tysyachi sigaret, sotni chashek s kofe,
desyatki teplyh odeyal  i neskol'ko tonn provizii, izvlechennye mnoyu iz nebytiya
za poslednie gody,  byli chistoj  vody  navazhdeniem.  Holodok paniki medlenno
podnimalsya  po pozvonochniku. YA  spryatal  ruku  ponadezhnee, pytayas' ugovorit'
sebya, chto nichego strashnogo ne sluchilos', prosto ya obnaglel, oblenilsya i stal
prodelyvat'  etu  proceduru   slishkom  uzh  nebrezhno,  tak  chto  teper'  nado
sobrat'sya, sosredotochit'sya, i vse pojdet kak po maslu. Razumeetsya, v glubine
dushi ya uzhe  znal,  chto nichego  ne vyjdet,  no predprinyal  ne  men'she  dyuzhiny
geroicheskih  popytok,  prezhde  chem  okonchatel'no  sdalsya  na  milost'  etogo
priskorbnogo znaniya. Melifaro s trevogoj nablyudal za moimi mucheniyami.
     -- Nichego  ne  poluchaetsya? -- nakonec delovito osvedomilsya on. -- Plohi
nashi dela! Voobshche-to, my dolzhny byli predvidet', chto imenno tak vse i budet.
A my, bolvany, otpravilis' v  Labirint Menina, kak na  zagorodnuyu  progulku,
dazhe vodoj ne zapaslis'! I Dzhuffin horosh: uzh on-to mog by dogadat'sya!
     -- Nu, ne znayu...-  YA serdito pozhal  plechami.-  Voobshche-to, nelegko bylo
predusmotret' takuyu pakost': do sih  por mne bylo po figu, gde  vorozhit'  --
hot' v Dome u Mosta, hot' v zakolochennoj ubornoj na okraine inogo Mira!
     -- Boyus', v etom proklyatom mestechke imeet znachenie tol'ko odno: kaprizy
Ego Velichestva Menina! -- zlo skazal Melifaro. --  Teper' ya ponimayu, chto nash
legendarnyj korol'  s detstva byl sklonen k  pakostnym shutkam.  Interesno, a
hvosty koshkam on tozhe lyubil otryvat'?
     -- Kakaya raznica? -- ustalo vzdohnul ya. -- CHego-chego, a hvostov u nas s
toboj,  hvala  Magistram,  net.  Huzhe  drugoe:  edy,  odeyal  i  prochih  blag
civilizacii u nas tozhe net. Tol'ko eta greshnaya belaya kasha, bud' ona neladna!
Vryad  li ona s容dobnaya...  Zato  ee mnogo: do  samogo gorizonta. CHto  delat'
budem?
     -- Terpet',  --  s neharakternym  dlya  nego spokojstviem  prirozhdennogo
filosofa otvetstvoval  moj  zamechatel'nyj drug.  --  I  nadeyat'sya,  chto etot
neuyutnyj loskut  vselennoj skoro ustupit  mesto inomu, gde budet  mozhno hot'
cherstvuyu  bulku ukrast', v sluchae chego.  Poetomu  rassizhivat'sya, pozhaluj, ne
stoit. Nado idti dal'she.
     -- Kak skazhesh', -- vzdohnul ya.  -- Vse ravno  -- kakoj, k chertu,  otdyh
bez horoshego odeyala?!
     -- I bez zharenoj indyushach'ej nozhki! -- mechtatel'no dobavil Melifaro.  --
Podumat' tol'ko: ya ne stal ee est' pered uhodom, potomu chto etot neugomonnyj
tip, nash shef,  treboval, chtoby ya slomya  golovu mchalsya  v Dom u Mosta. Nu ya i
podorvalsya, kak ukushennyj,- budto pervyj god ego znayu...
     -- Golovu-to hot' ne "slomil"? -- sochuvstvenno sprosil ya.
     --  Ne  dozhdesh'sya! --  gordo  zayavil  on.  I  my  poshli dal'she.  Teper'
puteshestvie protekalo v polnom molchanii: osobyh  povodov dlya optimizma u nas
poka ne bylo, a natuzhno skalit'sya i delat' vid, chto vse v polnom poryadke, ne
hotelos'.  Eshche  chasa  cherez  dva  my  oba  okonchatel'no  osoznali  koshmarnuyu
nelepost'  situacii:  belaya  pustynya  ne  sobiralas'  balovat'   nashi  vzory
peremenchivost'yu  landshafta,  a  nichego, napominayushchego  dver'  v inoj Mir,  v
okrestnostyah   ne  obnaruzhivalos'.   My   zdorovo  smahivali   na   idiotov,
otpravivshihsya  shturmovat' Severnyj Polyus  bez  snaryazheniya i provizii. Horosho
hot', chto  holodno  zdes'  ne bylo, skoree uzh naoborot:  zharkovato. V  konce
koncov  ya  dazhe izryadno  vspotel,  hotya nasha progulka  byla  ne  ahti  kakim
sportivnym podvigom.
     -- CHto-to  zharko stanovitsya.  -- Melifaro  zamedlil  shag i  vnimatel'no
posmotrel na menya. -- Ty zametil Maks?
     -- Da, -- vzdohnul ya. -- I  huzhe vsego,  chto teper'  hochetsya ne est', a
pit'. Golod  mozhno terpet' skol'ko ugodno, u menya  v etoj oblasti bogatejshij
opyt, no vot zhazhdu...
     -- Huzhe  vsego  dazhe ne  eto,  -- kakim-to  neznakomym,  chuzhim  golosom
perebil menya on. -- Blizitsya rassvet.
     --  Pravda?  --  Tol'ko sejchas  ya  uvidel, chto polosa  neba  nad  samym
gorizontom stala nemnogo svetlee. -- I chto? Kakaya raznica?
     -- Horosho vse-taki byt' polnym kretinom! -- zavistlivo skazal Melifaro.
-- Ty eshche ne ponyal? Stanovitsya zharko potomu, chto  blizitsya rassvet. A teper'
predstav' sebe, kakoj ad zdes' budet, kogda nastupit utro!
     -- Dumaesh'? -- nedoverchivo peresprosil ya.
     -- Uveren,  -- pechal'no  podtverdil Melifaro. -- Ne zabyvaj: vse-taki ya
syn znamenitogo puteshestvennika, i otec  ne polenilsya zablagovremenno nabit'
moyu golovu vsyakimi poleznymi znaniyami o zakonah prirody!
     --  Nu, eto  nichego ne  znachit:  mezhdu  Mirami-to ser Manga otrodyas' ne
puteshestvoval, -- neuverenno vozrazil ya.
     --  Ne  budem sporit',  -- pozhal  plechami  Melifaro. --  Mne  by  ochen'
hotelos', chtoby tvoj  durackij  optimizm okazalsya vysshej  mudrost'yu, a  ya --
poslednim idiotom. No... Ladno, chego gadat'! Uvidim.
     K sozhaleniyu, v ego pravote  nam  prishlos'  ubedit'sya  eshche  do rassveta.
Kogda  polosa nad  gorizontom okonchatel'no pobelela, my  oblivalis' potom  i
volokli za soboj svoi loohi tol'ko potomu, chto vovremya  ponyali: net  nikakih
garantij,  chto sleduyushchij  mir,  v kotoryj my popadem, ne  okazhetsya  carstvom
vechnogo  holoda. A  pervye luchi golubovato-belogo solnca obozhgli nashi  lica,
kak pchelinye ukusy.
     -- Greshnye Magistry! -- s otchayaniem prostonal Melifaro.  -- Nu i vlipli
my s toboj, druzhishche!
     -- |to pravda,  -- tiho  otvetil ya  i udivilsya sobstvennomu ravnodushiyu:
pochemu-to mne ne  bylo  strashno, mne  dazhe  ne bylo zhal'  sebya. Navernoe,  ya
prosto ne mog poverit',  chto vse eto proishodit na samom dele. Dazhe chelovek,
uvlekshijsya  komp'yuternoj  igroj,  na moem meste sejchas  nervno  erzal by  na
stule, a ya ostavalsya spokojnym, kak trup na poroge krematoriya.
     --  My  izzharimsya zazhivo,  Maks! -- Melifaro  shvatil menya  za  plechi i
vstryahnul. Moya golova  dernulas',  slovno prinadlezhala  ne mne, a  tryapichnoj
kukle.
     -- Nu, izzharimsya, navernoe, -- vyalo podtverdil ya. -- I chto?
     Otvetom na etot sakramental'nyj vopros okazalas' horoshaya plyuha. Sbylas'
mnogoletnyaya mechta sera Melifaro dat' mne po morde: dostojnyj predlog nashelsya
nakonec-to! No  ya ne rasserdilsya i ne obidelsya, ya ponyal: paren' reshil, budto
ya  nahozhus'  v  glubokom shoke, i reshil  privesti  menya v chuvstvo. Teper'  on
smotrel na menya  s nadezhdoj. Uveren: esli by ya zakatil horoshuyu isteriku, moj
drug byl  by schastliv.  No ya  ne  mog dostavit' emu takogo udovol'stviya,  po
krajnej mere poka.
     --  Ne nado drat'sya,  druzhishche,  -- myagko skazal  ya,  vnutrenne  (gde-to
daleko  "za kulisami" soznaniya) uzhasayas'  sobstvennomu  protivoestestvennomu
spokojstviyu.  -- |to  nichego  ne  izmenit. A esli  ty  schitaesh' svoim dolgom
privesti menya v poryadok, imej v vidu: ya i tak v poryadke.
     Voobshche-to, esli kto-to iz  nas dvoih i nuzhdalsya v spasitel'noj opleuhe,
tak  eto  sam  Melifaro. On byl  bleden kak smert', nesmotrya na  zharu.  Dazhe
bagrovye  pyatna pervyh solnechnyh ozhogov ne mogli skryt' opasnuyu alebastrovuyu
beliznu ego napryazhennyh skul.
     -- Syad', -- tiho, no zhestko potreboval ya. Udivitel'noe  delo, no paren'
poslushno  posledoval moemu  ukazaniyu i opustilsya pryamo v goryachuyu beluyu gushchu,
pokryvavshuyu etu neuyutnuyu  zemlyu. Vprochem, ya sam sebya ne uznaval:  ni odna iz
mnogochislennyh  ipostasej  bolee-menee  znakomogo  mne  Maksa  ne  prinimala
uchastiya  v proishodyashchem.  Mozhno  skazat',  chto  ya  dejstvoval i  govoril  na
avtopilote,  prichem  dazhe  "avtopilot" byl novyj,  kakoj-to  neznakomoj  mne
sistemy...
     -- Ne nuzhno boyat'sya, -- vse tak zhe spokojno i otstranenie skazal ya emu.
--  Vozmozhno,  my  dejstvitel'no  izzharimsya  v  techenie blizhajshego poluchasa.
Skoree  vsego, k tomu idet.  No zdes', v Labirinte  Menina,  smert' ne imeet
takogo bol'shogo  znacheniya,  kak v obychnoj  zhizni. Dumaesh', my ostalis'  zhivy
posle togo, kak na nas ruhnula ta koshmarnaya zhaba?
     -- Vryad  li,  --  edva  slyshno  otvetil on,  sudorozhno  oblizyvaya  guby
peresohshim yazykom. YA i sam stradal ot yadovitoj solenoj gorechi, perepolnivshej
moj  rot,  no  otreshenno  dumal:  "I  eto  projdet",  --  slovno  bez  konca
perechityval nadpis' na znamenitom perstne carya Solomona... net, dazhe ne tak:
slovno ya sam byl etoj nadpis'yu!
     --  Vspomni:  my  umerli v  odnom Mire, a  ochnulis' v drugom.  A  potom
otkryli dver' i snova  okazalis' v kakom-to inom meste. -- YA sel na kortochki
ryadom so stonushchim Melifaro i polozhil ruku emu na  plecho. -- Smert'  zdes' --
vsego  lish' eshche odna  dver'.  Prosto perehod iz  odnogo koridora  v  drugoj,
tol'ko i vsego.
     -- Smotri, vtoroe solnce  voshodit, -- hriplo skazal Melifaro, ukazyvaya
na oslepitel'noe zarevo nad gorizontom. --  Esli ih  tut stol'ko zhe, skol'ko
lun... Vprochem, kakaya raznica: vryad li my dozhivem hotya by  do tret'ego! I ne
nado:  slishkom uzh vse eto bol'no... Slushaj, Maks,  esli vse obstoit tak, kak
ty govorish', -- zachem muchit'sya? Prosto ubej menya. Nu, ya imeyu v vidu: plyun' v
menya  svoim  znamenitym  yadom.  I  sebya kak-nibud'  ubej  -- vse luchshe,  chem
zharit'sya zazhivo! Budem nadeyat'sya, chto my ozhivem v bolee priyatnom meste...
     YA pokachal golovoj: -- |togo nel'zya delat', druzhishche.
     -- Pochemu?  -- Teper'  v  ego  do  neuznavaemosti  izmenivshemsya  golose
otchetlivo zvuchali istericheskie notki. -- Pochemu my dolzhny terpet' etot uzhas,
esli  edinstvennoe, chto nam  nuzhno  sdelat',  --  umeret',  prichem kak mozhno
skoree?!
     -- Sam podumaj: ya-to  nastoyashchij, -- tiho vozrazil  ya. --  I ty tozhe.  A
Labirint, kak by koshmarny ni byli ego proyavleniya, sotkan iz pautiny illyuzij,
poetomu vse, chto zdes' proishodit, -- ne v schet. Smert' nevzapravdu  -- ty v
detstve nikogda  ne igral v vojnu? Net? Nu ladno,  vse ravno ty ponimaesh', o
chem  ya govoryu, pravda? -- On neuverenno kivnul,  i ya prodolzhil: -- No esli ya
ub'yu tebya ili ty menya... Boyus', chto togda smert' budet nastoyashchej!
     -- A,  mne uzhe vse  ravno, --  edva slyshno  prosheptal Melifaro.  Po ego
obozhzhennym shchekam katilis' slezy, i ya  zdorovo podozreval,  chto i sam vyglyazhu
nichut' ne luchshe.  --  Nastoyashchaya, ne nastoyashchaya,  lish' by vse  konchilos'! |tot
zhar, Maks... YA vsegda  bol'she vsego na svete boyalsya ozhogov, a teper' vse moe
telo -- odin sploshnoj ozhog. I vozduh takoj goryachij, im  uzhe pochti nevozmozhno
dyshat'...
     --  |to kak  raz obnadezhivaet, --  spokojno  skazal ya. --  Budem molit'
nebo,  chtoby  vozduh  etogo  proklyatogo  mesta  kak  mozhno  skoree  okazalsya
neprigoden dlya dyhaniya: takaya raznovidnost' smerti kuda menee muchitel'na.
     Melifaro uzhe  nichego ne govoril, tol'ko stonal,  tiho  i obrechenno, kak
umirayushchij  rebenok.  YA  i  sam   ne  znal,  kak  mne-to   udaetsya  normal'no
funkcionirovat', pochti ne obrashchaya vnimaniya na zhguchuyu bol': ya  oshchushchal ee  i v
to zhe vremya stoyal kak by nemnogo v storone ot sobstvennogo stradayushchego tela,
nablyudaya za ego mucheniyami s hladnokrovnym sochuvstviem dal'nego rodstvennika.
YA kak sleduet vstryahnul svoego druga; smes' stona i reva, sorvavshayasya s  ego
obozhzhennyh gub, ne proizvela na menya reshitel'no nikakogo vpechatleniya.
     --  Ty zhe Strazh,  paren'! -- prooral ya  v  ego  uho, uzhe  izurodovannoe
voldyryami ozhogov.  --  Tebe  samoj  prirodoj darovano nahodit'sya mezhdu tem i
etim. Otojdi v storonu! |to ne tvoya bol'! |to voobshche ne bol' -- ee net! Est'
tol'ko durackaya igra starogo kozla Menina, ochen' pohozhaya na pravdu, no vsego
lish' igra.
     Vse ponaroshku, ponimaesh'?
     -- Vse, Maks, ya ponyal, ne ori, -- neozhidanno rovnym i spokojnym golosom
otvetil on. -- Uzhe vse v poryadke.  Spasibo, chto napomnil. A teper' perestan'
menya tryasti, a to ya vernus' obratno k tomu bednyage
     Melifaro, kotoromu vse eshche bol'no...
     -- U tebya poluchilos'! -- voshishchenno  skazal ya,  otpolzaya nemnogo nazad.
-- U tebya vse poluchilos', druzhishche, ty otoshel v storonu ot svoej boli!
     -- Da, poluchilos', -- vse tak zhe otreshenno soglasilsya on.  -- Tol'ko ne
nado  tak  radovat'sya. Ne  povtoryaj moyu  oshibku, ne  poddavajsya emociyam: oni
uvedut tebya  obratno k real'nosti. A k nej luchshe ne vozvrashchat'sya, po krajnej
mere poka.
     YA  hotel skazat' Melifaro, chto on molodec i teper' vse budet v poryadke,
no  vdrug  ponyal,  chto  bol'she  ne  mogu  govorit',  tol'ko  hripet'  chto-to
nevnyatnoe:  moi guby obuglilis',  a yazyk raspuh,  da i obezvozhennaya  gortan'
utratila  sposobnost'  izdavat'  zvuki.  K  schast'yu,  eto  bol'she  ne  imelo
znacheniya: stradat' vmeste s moim medlenno  sgorayushchim telom bylo nekomu... My
eshche  dolgo  sideli  (ili  lezhali?  --  ne pomnyu!)  ryadom,  v  melkom  okeane
puzyryashchejsya beloj zhizhi. I nashi oslepshie ot zhara glaza videli voshod tret'ego
solnca, bol'she pohozhego  na  nepravdopodobno ogromnuyu  zvezdu,  smertonosnye
luchi  kotoroj perelivalis'  vsemi  ottenkami sinego cveta. K tomu vremeni my
uzhe byli mertvy, i vse zhe nashi glaza videli etot uzhasayushchij rassvet, i my oba
zapomnili ego navsegda. Poroj mne  kazhetsya, chto on vse eshche prodolzhaetsya -- i
ne  gde-to v dalekom pylayushchem mire, a v temnote  pod moimi zakrytymi vekami,
ul'tramarinovaya  zvezda  medlenno,  no  nepreklonno,  kak  upryamaya cherepaha,
polzet  i  polzet  k  zenitu, poka  ya  vorochayus'  s  boku  na  bok, starayas'
zasnut'...
     -- Maks, ty  uzhe oklemalsya? -- Melifaro, veselyj i zhizneradostnyj, dazhe
udivitel'nym  obrazom pomolodevshij, tryas menya za  plechi. Sledov ot ozhogov na
ego schastlivoj rozhe  ne bylo  i  v pomine. YA eshche ne  uspel opredelit', kak ya
sebya chuvstvuyu, a on  uzhe sunul mne  pod nos  kuvshin  s  kakim-to  prohladnym
kislovatym  napitkom.   Sdelav  neskol'ko  glotkov,   ya   ponyal,  chto  zhizn'
prodolzhaetsya, a otpiv eshche nemnogo, okonchatel'no reshil,  chto eto  mne  skoree
nravitsya, chem net.
     -- Vyglyadish' ty premerzko,  chudovishche! -- sochuvstvenno soobshchil Melifaro.
-- No ulybaesh'sya dushevno, a eto samoe glavnoe.
     --  Tak-taki  "premerzko"! --  nedoverchivo  otkliknulsya  ya.  I  tut  zhe
ispuganno  sprosil: -- A chto,  moya fizionomiya hranit sledy  adskogo plameni?
Ty-to vse eshche vpolne krasavchik!
     -- Kak vsegda!  -- gordo otvetstvoval on. I uspokaivayushche dobavil: -- Ne
perezhivaj, Maks, -- nikakih sledov plameni i prochej dryani. Prosto vid u tebya
ves'ma potaskannyj, slovno ty polgoda iz Kvartala Svidanij ne vylezal, a tak
vse v poryadke...
     --  Nu, eto  eshche  kuda  ni shlo,  --  uspokoilsya ya. -- Potaskannost'  --
yavlenie prehodyashchee, v otlichie ot boevyh shramov...
     -- Nu eto u kogo kak! -- fyrknul moj drug.
     -- A, kstati, kuda my na sej raz popali?  -- s  lyubopytstvom sprosil ya.
-- Ty uzhe razobralsya?
     -- Nu, kak tebe skazat', --  on  neuverenno pozhal plechami. -- Pomeshchenie
kakoe-to. Vrode kuhnya. A mozhet, i ne kuhnya.  No zdes' est' eda  i pit'e, eto
tochno. Kak tebe, kstati, eto pojlo? Po-moemu, grandiozno!
     --  Osobenno po  sravneniyu  s  polnym otsutstviem kakoj by to  ni  bylo
zhidkosti, -- snishoditel'no soglasilsya  ya. --  A odezhdy  zdes', chasom,  net?
Potomu chto nas sejchas dazhe Koba  v svoyu komandu portovyh nishchih ne prinyal by:
chtoby ne pozorili ego bratstvo v glazah prilichnyh lyudej...
     S odezhdoj u nas dejstvitel'no bylo  hudo. Nashi tela  vyshli  iz nedavnej
peredryagi  bez malejshego ushcherba, no vot loohi byli  zalyapany proklyatoj beloj
kashej.  V  podsohshem  sostoyanii  ona  napominala nizkokachestvennyj kauchuk  i
prevrashchala odezhdu v neopryatnye lohmot'ya, neprigodnye dazhe dlya myt'ya pola.
     -- Odezhdy zdes' net,  -- vzdohnul Melifaro. -- |to bylo pervoe, o chem ya
podumal,  kogda  uvidel,  vo chto  my  prevratilis'...  Zato  na  oknah  est'
zanaveski. Iz nih mozhno soorudit' chto-to vrode  loohi,  ya uzhe nashel neplohoj
nozh i prikinul, gde nado sdelat' prorezi...
     YA kriticheski oglyadel zanaveski. V ih pol'zu govoril tot fakt, chto tkan'
byla  plotnaya i v to zhe vremya  myagkaya. YA srazu  ponyal,  chto, zavernuvshis'  v
takuyu materiyu, mozhno chuvstvovat' sebya vpolne komfortno. Sushchestvennym minusom
yavlyalas'  rascvetka, kotoraya  navernyaka srazu plenila sera  Melifaro:  belaya
tkan' byla ispeshchrena yarkimi krasnymi,  zheltymi i oranzhevymi cvetami, na  moj
vkus,  chereschur  uzh  zhizneutverzhdayushchimi. No vybora  ne  bylo,  i ya obrechenno
kivnul: -- Dejstvuj, druzhishche! Uveren, chto my oba budem pohozhi na idiotov, no
luchshe byt' odetymi idiotami, chem golymi... Ne zaviduyu ya hozyaevam etogo doma,
odnako! YA by vzbesilsya, esli by obnaruzhil na svoej kuhne dvuh podozritel'nyh
tipov, pytayushchihsya prevratit' moi zanaveski v paradnye kostyumy!
     -- T'fu ty,  Maks!  Ne  naklich' bedu! -- v  serdcah skazal Melifaro. --
Tol'ko  ob座asnenij s  hozyaevami etoj  kuhni  nam  ne  hvatalo!  A  vdrug oni
shestirukie klykastye velikany?
     -- Velikany -- vryad  li, sudya  po  razmeram  kuvshina, --  rassuditel'no
vozrazil  ya,  oglyadyvayas' po storonam. Pomeshchenie  bylo zastavleno  strannymi
predmetami,  po bol'shej chasti  sovershenno, na moj vzglyad, nefunkcional'nymi.
CHelovek vrode  menya,  nemnogo  znakomyj  s avangardnymi  techeniyami v dizajne
inter'erov,  vpolne  mog  dopustit',  chto eto i est'  mebel'.  No  dazhe  mne
prishlos' sdelat' nad soboj nekotoroe usilie, chtoby schest' nepravil'noj formy
tetraedry  s  usechennymi vershinami --  stul'yami,  a bol'shoj vognutyj oval  v
dal'nem uglu pomeshcheniya -- stolom. Kstati, posuda  na etom sooruzhenii  stoyala
vopreki  vsem  izvestnym  mne  fizicheskim  zakonam:  rovno,  kak  na  pryamoj
poverhnosti.
     --  Da,  ne  velikany,  --  soglasilsya  Melifaro.  --  No  shestirukie i
klykastye -- vpolne vozmozhno.
     -- Ty prosto mysli moi chitaesh'! -- priznal ya.
     --  Nu  ih  k Temnym  Magistram,  -- Melifaro reshitel'no otmahnulsya  ot
potencial'noj problemy. -- Budem nadeyat'sya, chto nikto ne pridet. A pridut --
chto zh, vse-taki my s toboj ne  bespomoshchnye vorishki, kak-nibud' da otob'emsya!
Kstati,  o vorovstve:  ty zhrat'-to hochesh',  chudovishche?  Poka ty  valyalsya  bez
soznaniya, ya  nashel  zdes'  produkty pitaniya:  s  vidu  strannye,  no  vpolne
s容dobnye. Vo vsyakom sluchae, ya poka zhiv.
     -- I gde oni, tvoi hvalenye produkty pitaniya? -- s entuziazmom  sprosil
ya.
     --  V miskah, ustanovlennyh na nerovnoj poverhnosti, kakovaya, ochevidno,
yavlyaetsya stolom, -- ohotno ob座asnil on. -- YA  el to, chto nahoditsya v zheltoj,
i eshche poproboval  kakuyu-to  travu iz  goluboj.  Polagayu, hozyaeva  etogo doma
schitayut ee salatom. No kak raz trava mne ne ochen' ponravilas'...
     -- YAsno, -- kivnul ya. -- Sejchas vyyavim moi predpochteniya.
     Soderzhimoe zheltoj miski  na vid i  na oshchup' napominalo rahat-lukum,  po
vkusu   zhe   pohodilo   na  tushenoe   myaso.   Gastronomicheskie   osobennosti
raskritikovannogo  salata tozhe  ne vyzyvali  osobyh  narekanij --  vo vsyakom
sluchae, moj nedavno vernuvshijsya k zhizni organizm ostalsya im dovolen.
     --  Kakaya  prelest'!  --  umililsya  Melifaro,  vruchaya mne izurodovannuyu
zanavesku,  kotoroj,  uvy,  tak  i  ne  udalos'  prevratit'sya  v  normal'noe
chelovecheskoe loohi -- razve chto v dovol'no zluyu parodiyu na etu raznovidnost'
odezhdy. -- Staryj dobryj ser Maks, sytyj i dovol'nyj, kak  samyj tolstyj kot
s  bogatoj  fermy! Vprochem,  prezhde  chem  bezhat'  na svidanie,  tebe  vse zhe
pridetsya kak sleduet otospat'sya, bednyaga: vid u tebya chto-to...
     -- Dalsya  tebe  moj vid! --  vozmutilsya ya.- A kak eshche  dolzhen vyglyadet'
normal'nyj zhivoj chelovek posle takih priklyuchenij?!
     --  Tozhe  verno,-  sochuvstvenno  vzdohnul  on.  Vprochem,  sam  Melifaro
vyglyadel prosto velikolepno: takim krasavchikom on na moej pamyati ne byl dazhe
posle prodolzhitel'nogo otpuska.
     My  naryadilis' v  cvetastye "togi",  a potom rzhali,  kak  nenormal'nye,
nevezhlivo  tycha  drug v druga perstami.  Vid  u nas  dejstvitel'no byl takoj
nelepyj -- dal'she  nekuda. K tomu zhe nam pozarez trebovalas' razryadka, i  my
ee sebe ustroili, po polnoj  programme! K schast'yu, hozyaeva syurrealisticheskoj
kuhni tak i ne poyavilis' --  to li  ih prosto sluchajno  ne bylo doma, to  li
sozdatel'  Labirinta, Korol' Menin, predpochital igrat' so svoimi gostyami kak
sytyj  kot  s mysh'yu,  i  nam  polagalas'  zakonnaya  peredyshka  posle  kazhdoj
peredryagi. Tak  ili  inache, no  otorzhavshis'  vvolyu,  my s Melifaro  ustroili
nebol'shoj  voennyj   sovet,  v   hode  kotorogo  bylo   prinyato  ne  slishkom
original'noe  reshenie:  zapastis'  proviziej  i  upryamo  peret'  dal'she,  ne
razbiraya dorogi. S drugoj storony -- a chto nam eshche ostavalos'?!
     -- Greshnye Magistry,  lish' by zharko  bol'she ne bylo! -- prochuvstvovanno
skazal Melifaro, kogda ya vzyalsya za dvernuyu ruchku.
     ZHarko tam ne bylo. I voobshche nikakimi nepriyatnostyami vrode  by ne pahlo:
my  okazalis'  v  prostornom svetlom  vestibyule, odna  iz sten kotorogo byla
steklyannoj,  a   drugaya  --   zerkal'noj.   Iz   ogromnogo  okna  otkryvalsya
zamechatel'nyj  vid na  ulicu.  Vpolne  obychnaya,  simpatichnaya  ulica:  gustye
derev'ya, shchedro zabryzgannye solnechnym svetom, trotuar, vylozhennyj akkuratnoj
rozovoj plitkoj.  Tolstaya vazhnaya ptica, pohozhaya na udachnyj  gibrid golubya  i
vorony, netoroplivo  shestvovala po kakim-to svoim ptich'im delam. A v zerkale
nastorozhenno  hmurilis'  my  s  Melifaro,  zavernutye  v  nelepye  cvetastye
zanaveski. Horoshi geroi, nechego skazat'!
     YA vnimatel'no  razglyadyval  nashi otrazheniya: chto-to s  nimi bylo ne tak.
Strannoe delo: neznakomyj  pejzazh za oknom  vzvolnoval menya kuda men'she... I
tut do menya nakonec-to nachalo dohodit'.
     -- Ty tozhe zametil? -- neschastnym golosom skazal Melifaro. On uzhe davno
pyalilsya v  zerkalo, ya ponachalu dazhe greshnym delom podumal, chto on v vostorge
ot  novogo  naryada  i sobralsya  bylo  dolzhnym  obrazom  otkommentirovat' sej
priskorbnyj fakt.  -- Do  sih por  my  s toboj vsegda vyglyadeli rovesnikami,
pravda? --  trebovatel'no  sprosil  on.  -- Menya  dazhe  inogda  prinimali za
starshego, a teper'...
     -- A teper'  ya vpolne mogu sojti za  tvoego papashu, -- mrachno kivnul ya.
-- Za molozhavogo i bodrogo, no vpolne papashu... YA zdorovo postarel, da?
     -- Da, -- ehom otkliknulsya on. -- No  ne tol'ko eto. Ty  stal starshe, a
ya...  YA  sejchas  vyglyazhu  kak  v  te  dni,  kogda  tol'ko-tol'ko postupil  v
Korolevskuyu Vysokuyu SHkolu. I ne mogu skazat', chto menya  eto raduet.  Poka-to
nichego strashnogo,  no  esli tak budet prodolzhat'sya i dal'she... Slushaj, Maks,
po-moemu, delo dryan'!
     YA  ugryumo pozhal plechami:  chto uzh tut vozrazish'!  Melifaro tem  vremenem
pochti ispuganno tolknul menya v bok.
     -- Maks, posmotri-ka  tuda.  So svoimi  rozhami  potom  razberemsya!  Tam
ta-a-akoe!
     YA poslushno  obernulsya v ukazannom napravlenii i  podavilsya  sobstvennym
udivleniem.  Dver',  soedinyavshaya  vestibyul',  v  kotorom my krutilis'  pered
zerkalom, s sosednim  pomeshcheniem, priotkrylas' ot  skvoznyaka, i teper' pered
nashimi vzorami predstalo  nechto,  ves'ma pohozhee  na  parikmaherskij  salon:
zerkal'nye  steny,  mnogochislennye  polki  s  grebnyami,  shchipcami,  bigudi  i
steklyannymi flakonami, vot tol'ko  vmesto kresel tam stoyali topchany, a  feny
dlya sushki  volos bol'she napominali dushevye  kabinki.  Na  odnom iz  topchanov
lezhala zhenshchina, ruki, plechi i grud' kotoroj  gusto porosli temnoj volnistoj,
kak  u  ovcy, sherst'yu. ZHivotik,  vprochem, byl  ochen' dazhe  nichego: ploskij i
soblaznitel'no  gladkij,  a  vse,  chto  nahodilos'  nizhe,  skryvala  dlinnaya
cvetastaya yubka, iz-pod kotoroj vidnelis'  tol'ko ostrye  noski tufel'. Vozle
topchana hlopotal mestnyj ciryul'nik: obnazhennyj do poyasa  mohnatyj muzhchina --
prosto  snezhnyj chelovek  kakoj-to! Na nem tozhe byla yubka, belaya,  s krupnymi
golubymi  goroshinami, no ona  edva dohodila do kolen, otkryvaya nashim  vzoram
krepkie  nogi  v  "getrah"  estestvennogo  proishozhdeniya  i izyashchnyh  kozhanyh
sandaliyah  na  tolstoj podoshve.  Dyadya  sosredotochenno  nakruchival  na bigudi
dlinnuyu  sherst', rastushchuyu  na  plechah klientki. Ee  ruki  uzhe  byli  pokryty
melkimi papil'otkami, a lokony na grudi -- shchedro smocheny  kakim-to  krasyashchim
sostavom.
     -- Poshli otsyuda, a? -- edva slyshnym  shepotom poprosil Melifaro. YA molcha
kivnul,  i my  ustremilis' k  dveri, vedushchej na ulicu. Sejchas  u  menya  bylo
tol'ko  odno zhelanie: chtoby v tom  meste,  kuda my  sejchas  popadem, ne bylo
nikakih obitatelej. Vse ostal'noe -- na usmotrenie gospodina rezhissera, bud'
on neladen!
     Razumeetsya, eto okazalas' sovsem ne ta ulica, vid na kotoruyu otkryvalsya
nam iz okna. I voobshche ne ulica -- pustynnoe prostranstvo, nemnogo pohozhee na
svalku, kotoroj uzhe neskol'ko stoletij nikto ne pol'zuetsya. Dobro pozhalovat'
v novyj "tupik" Labirinta Menina, dorogie gospoda turisty!
     -- Greshnye  Magistry!  -- v  serdcah  skazal Melifaro.  -- I  kak  tebe
ponravilis' eti krasavchiki?
     -- Po bol'shomu-to schetu, nichego osobennogo -- ya pozhal plechami.- Malo li
u kogo  kak volosy  rastut! Kogda popadaesh'  v drugoj  Mir,  sleduet skazat'
spasibo,  esli  ego obitateli  hot' nemnogo  chelovekoobrazny  --  vse ne tak
zhutko!
     -- I kak oni zhivut, bednyagi?  --  hmyknul Melifaro. -- Nechego  skazat',
krasavchiki! A damochka  eta -- prosto umora! Malo  togo, chto  sherst' na grudi
rastet, tak ej eshche ponadobilos', chtoby po vsemu telu kudryashki byli!
     -- Nu,  navernoe, u  nih  takaya moda, -- ravnodushno predpolozhil ya.- Sam
podumaj:  esli by k nam  v Eho  pozhalovali chuzhaki iz mira,  v kotorom  zhivut
tol'ko  lysye lyudi,  -- kakimi  urodami my  by im pokazalis'! I vse eti nashi
zhalkie popytki prichesat'sya, podstrich'sya poprilichnee...
     -- Da  uzh, -- hmyknul on. Nemnogo pomolchal i sprosil:  -- Maks, kak  ty
dumaesh', kuda my s toboj na etot raz popali? Pohozhe, zabroshennoe mesto. I ne
ochen' privetlivoe...
     --  Privetlivyh  mest zdes', po-moemu, prosto  ne  byvaet!  --  serdito
fyrknul ya. -- Naskol'ko ya mogu sudit', Ego Velichestvo Menin specializiruetsya
isklyuchitel'no  na izdevatel'stvah  nad zhivymi lyud'mi. Predstavlyayu,  kak byli
schastlivy ego poddannye, kogda on ischez!
     -- Ty by vse-taki ne rugal ego vsluh, -- ser'ezno posovetoval Melifaro.
-- A to koroli -- obidchivyj narod, znaesh' li, osobenno drevnie...
     -- |to ego problemy! -- burknul ya. -- YA tozhe obidchivyj narod.
     V glubine dushi  ya ponimal, chto Melifaro prav, no nichego  ne mog s soboj
podelat': ya zlilsya. Poskol'ku u menya ne bylo reshitel'no nikakoj  vozmozhnosti
nemedlenno svesti  schety  ni  s nastoyashchim vinovnikom nashih bed Meninom, ni s
Ego  Velichestvom Gurigom,  kotorogo ni  s togo ni  s sego poneslo na  poiski
priklyuchenij, moj  gnev  postepenno transformirovalsya  v  chernuyu  melanholiyu,
tyagostnuyu, kak zatyazhnaya prostuda.
     --  Maks, --  nereshitel'no skazal Melifaro, -- a kak  ty dumaesh': my...
nu, to est' nash vozrast...-  On budto podavilsya etim slovom  i ugryumo umolk,
ustavivshis' kuda-to vdal'.
     -- CHto -- nash vozrast? -- rezko sprosil ya. -- Ty imeesh' v vidu, est' li
ot etogo lekarstvo? Stanu li  ya  molozhe, a ty  -- starshe, kogda my vyberemsya
otsyuda? Ne znayu. Somnevayus', otkrovenno govorya.
     --  Vot  i  ya...  somnevayus', --  unylo  soglasilsya  moj  sputnik  i  s
neozhidannoj  zlost'yu pnul  nogoj nekij  arheologicheskij  eksponat, ochertaniya
kotorogo davnym-davno utratili opredelennost', obychno svojstvennuyu predmetam
lyuboj, pust'  dazhe sovershenno chuzhoj,  material'noj kul'tury. -- I voobshche, --
neohotno dobavil on, --  ty eshche verish', chto my smozhem vernut'sya? YA chto-to ne
ochen': Labirint -- on i est' labirint. A my -- dva idiota. Korolya eshche iskat'
sobiralis'...
     --  Do  sih  por ya vsegda  kak-to vykruchivalsya,  -- vzdohnul  ya.  --  V
poslednee mgnovenie  velikodushnaya sud'ba  vsegda vytaskivala  menya iz  lyuboj
peredryagi, slovno  moya  zhizn'  -- i ne  zhizn' vovse, a prosto  uvlekatel'naya
skazka s nepremennym blagopoluchnym finalom v  konce kazhdoj  glavy.... Ladno,
pozhivem  --  uvidim. CHto eshche ya  mogu tebe skazat',  druzhishche?.. I  voobshche, uzh
ty-to tochno  zrya  panikuesh': stat'  starshe  -- delo  nazhivnoe,  eto  u  vseh
poluchaetsya, prichem bez osobyh usilij. A vot ya, kazhetsya, vlip.
     -- Ponimaesh', -- tiho skazal Melifaro, -- u menya takoe oshchushchenie, chto ne
tol'ko nashi lica menyayutsya, vot chto parshivo. Ne znayu, chto s toboj proishodit,
tebe vidnee. No ya chuvstvuyu, chto stanovlyus'... kak by eto skazat'? -- glupee,
chto li. YA  tol'ko chto ponyal, chto zabyl mnogoe,  chemu uspel nauchit'sya za gody
sluzhby v Tajnom Syske. Sovsem  zabyl, kak otrezalo. Ostalos' tol'ko  smutnoe
vospominanie, chto ran'she ya znal kuchu poleznyh veshchej... I eshche  menya  pokidaet
uverennost' v sebe. I eshche... Znaesh', chego mne sejchas hochetsya bol'she vsego na
svete?  --  YA  voprositel'no  podnyal brovi,  i on smushchenno burknul:  --  Mne
hochetsya napit'sya i  raskolotit' vse  okna v kakom-nibud'  pereulke. I usnut'
schastlivym. Vot  tak. Maks. Poka ya  eshche mogu derzhat'  sebya v rukah, hotya eto
ochen' trudno i nepriyatno.
     -- Napit'sya i raskolotit'  paru okon i ya ne proch',  -- podmignul emu ya.
--  Problema v  tom, chto ya  ponimayu: eto nepraktichno. Starikovskaya mudrost',
da?
     --  Budem nadeyat'sya,  chto  ne starcheskij marazm!  --  neozhidanno zvonko
hihiknul  Melifaro i  tut  zhe  vinovato  na  menya  pokosilsya: --  Tol'ko  ne
obizhajsya, Maks: chto-to menya zanosit!
     --  Obizhat'sya budu, kogda  marazm nachnetsya,  --  spokojno skazal ya.  --
Obizhat'sya -- zanyatie eshche bolee nepraktichnoe, chem bit'e okon.
     --  Mne  pochemu-to  ne  po  sebe,  kogda ty  proiznosish'  eto slovo  --
"nepraktichno",- vzdohnul Melifaro.- Nervy shalyat...
     -- Eshche  by oni ne shalili, -- sochuvstvenno soglasilsya ya. --  V poslednee
vremya my s  toboj slishkom chasto umiraem -- kakie uzh tut, k Temnym Magistram,
nervy!
     -- Vot  ono!  -- izumlenno  skazal Melifaro. Dazhe po lbu sebya, kazhetsya,
stuknul ot izbytka emocij. -- Vot v chem delo!
     --  I  v  chem zhe  delo?  --  snishoditel'no  osvedomilsya  ya.  --  Odari
sokrovishchami svoej luchezarnoj mudrosti ustalogo starika.
     YA hotel ego nasmeshit', no paren' azh vzvilsya
     --  Dumaesh',  mne v golovu uzhe  ne mozhet prijti nichego  putnogo?! Nu  i
ladno! I dumaj sebe chto hochesh'. Ne budu nichego govorit'.
     --  Gluposti  kakie,  --  ustalo  vzdohnul  ya. -- Mel, esli  ty  sdelal
kakoe-nibud' velikoe  otkrytie,  bud'  dobr, izlozhi  ego  po-chelovecheski, ne
stanovyas' v pozu nepriznannogo geniya, ladno? I tak problem hvataet.
     -- Izvini,  -- smushchenno skazal  on. -- Sam ne znayu, chto na menya  nashlo.
Govoryu  zhe  tebe:  ya   glupeyu  na  glazah!..  Prosto   u   tebya   byl  takoj
snishoditel'nyj,  carstvennyj vid -- toch'-v-toch'  moj professor  matematiki,
dazhe  fizionomiya  pohozha...  A  teper'  slushaj:   ya  pochti  uveren,  chto  ty
stanovish'sya starshe  ne postepenno, a ryvkami. Vsyakij raz posle  togo, kak my
umiraem, a potom ozhivaem. Pomnish', kogda  my prihodili v sebya  -- snachala  v
muzee, a potom v etom strannom meste, kotoroe,  k schast'yu, okazalos' kuhnej,
-- ya vse vremya nudil, chto ty otvratitel'no vyglyadish'. A ty v otvet otveshival
mne  sarkasticheskie komplimenty. Vernee, ya dumal, chto  eto komplimenty, a na
samom dele ty govoril chistuyu pravdu... v  kakom-to smysle. Tol'ko ya vyglyadel
ne "luchshe", a molozhe, vot i vse.
     -- Navernoe,  ty  prav,  -- zadumchivo soglasilsya  ya. --  Po etoj zhutkoj
mannoj kashe  my chasov dvadcat' breli, i  molozhe ty  ne stal, eto tochno! Da i
sejchas vrode kak ne menyaesh'sya...
     -- I ty ni kapel'ki  ne  menyaesh'sya, eto  tochno! --s entuziazmom zaveril
menya on.  I s komichnoj gordost'yu yunogo  skauta dobavil: -- YA,  mezhdu prochim,
ochen' nablyudatel'nyj!
     -- Kto zhe sporit? -- pechal'no usmehnulsya ya. --  Oh, kak by tam ni bylo,
no otsyuda nado vybirat'sya. -- Unyloe mestechko. Ubivat' nas, hvala Magistram,
vrode nikto ne sobiraetsya, no obstanovka ne raduet glaz.
     --  Voobshche-to,  ot  dobra dobra  ne  ishchut, -- burknul Melifaro. --  Eshche
popadem snova na kakuyu-nibud' skovorodku... Br-r-r-r!
     -- Gotov sporit',  chto  Labirint raznoobrazen, -- vzdohnul ya.  --  I my
budem naslazhdat'sya  ego raznoobraziem... do poslednej kapli  krovi! Ot dobra
dobra ne ishchut, soglasen, no zdes',  po-moemu, net nikogo nameka na eto samoe
"dobro".
     -- Nu-u-u...- nereshitel'no protyanul on, potom otchayanno mahnul rukoj: --
Ladno.  Tol'ko  na  etom pustyre net  nichego  pohozhego na dver'.  CHto  budem
delat'? Ritual'nye samoubijstva, naskol'ko ya ponimayu, ne nash stil'?
     -- Eshche  chego ne  hvatalo! -- vozmutilsya  ya.- Ladno, est' u menya  na sej
schet odna ideya. Durackaya, pravda...
     -- A u tebya drugih i ne byvaet! -- ozhivilsya Melifaro.
     YA skorchil zverskuyu rozhu, vyderzhal effektnuyu pauzu (Stanislavskij mog by
mnoj gordit'sya) i nakonec ehidno sprosil: -- Mozhno prodolzhat'?
     --  Valyaj,- velikodushno  soglasilsya moj  drug.- Durackaya  ideya  --  eto
gorazdo luchshe, chem sovsem nikakoj.
     -- To-to zhe! -- snishoditel'no skazal  ya. -- Tak vot: poskol'ku  dverej
zdes' net i ne predviditsya, my dolzhny sdelat' ih sami.
     -- Kak eto? -- opeshil Melifaro.
     -- Kak, kak... Ruchkami.- YA demonstrativno sunul emu pod nos sobstvennye
verhnie konechnosti, uvy,  ne  slishkom pohozhie  na  mozolistye  ruki opytnogo
masterovogo,  kakovym ya,  sobstvenno  govorya,  nikogda i ne byl. --  Lapkami
svoimi perednimi, neumelymi. Tyap, tyap --  chto-nibud' da  natyapaem...  Nu,  s
manikyurom  u  nas,  konechno,  potom  dolgo  budut  problemy,  no  ne  stanem
melochit'sya. Odnova zhivem!
     -- Ty s kakoj radosti tak razveselilsya? -- opeshil Melifaro.
     -- Ni  s kakoj,  --  chestno  otvetil  ya.  --  Prosto  ponyal,  chto  esli
nemedlenno  ne  razveselyus'  kak sleduet,  sojdu  s  uma.  I,  chego dobrogo,
poveshus' na pervom  popavshemsya suku.  A eto,  sam ponimaesh', poshlo. Vot  ya i
starayus'. I tebe  sovetuyu. Vse uzhe  tak hrenovo,  chto  huzhe  byt' ne  mozhet.
Sledovatel'no, mozhet byt' tol'ko luchshe. Logichno?
     -- Logichno, -- rasteryanno  podtverdil on. I  ostorozhno utochnil: -- A iz
chego my budem masterit' etu samuyu dver'? Kak ty sebe eto predstavlyaesh'?
     -- Iz podruchnyh materialov, -- legkomyslenno otmahnulsya ya. -- Iz hlama,
kotoryj valyaetsya  u nas pod nogami.  Mne kazhetsya, chto kachestvennoj raboty ot
nas  nikto  ne zhdet. Dostatochno  postroit'  nekoe  podobie  dvernogo proema.
Stena, po-moemu, ne trebuetsya... po krajnej mere,  ya zdorovo na eto nadeyus'.
No esli v itoge vyyasnitsya, chto ya  durak i stena  vse-taki nuzhna  --  chto  zh,
budem stroit' stenu.  Vse luchshe, chem  brodit' po etoj pomojke i zhdat', kogda
kakaya-nibud' mestnaya pakost' nas ub'et.
     --   Rezonno,-  neohotno  soglasilsya  Melifaro.  "Dver'"  my   vse-taki
postroili. Vernee, ne dver', a nekoe podobie kosobokoj arki. Rabota otnyala u
nas  chut' li ne poldyuzhiny  chasov i zhalkie  ostatki sil,  no  v finale, zhadno
pogloshchaya  plody svoego daveshnego maroderstva na chuzhoj  kuhne, my chuvstvovali
sebya pochti schastlivymi:  fizicheskaya  ustalost' --  otlichnyj sposob  zabyt' o
problemah.   YA  yadovito  obozval  nashe  grandioznoe   sooruzhenie   "Zolotymi
vorotami":  bolee omerzitel'noj postrojki  ya  v  zhizni  ne  videl... i bolee
komichnoj,  pozhaluj,  tozhe.   Na   ee  vershine  raspoyasavshijsya  pod  vliyaniem
blagotvornogo vozdejstviya fizicheskogo  truda Melifaro  vodruzil  zdorovennuyu
figovinu iz zheltogo metalla -- ne potomu, chto ona byla neobhodimym elementom
konstrukcii,  a  "dlya krasoty".  Sie  proizvedenie  ruk  nechelovecheskih bylo
preispolneno  sovershenno  nezemnogo smysla:  ono smutno  pohodilo  na  eskiz
unitaza  kisti  kakogo-nibud' radikal'nogo  kubista,  i  ni na  chto  bol'she.
Mladshih  brat'ev  figoviny (vsevozmozhnyj  zheltyj metallicheskij lom, kakovoj,
skoree vsego, dejstvitel'no  byl  zolotom)  my s entuziazmom raspredelili po
vsej poverhnosti  konstrukcii,  tak  chto  nashi  "vrata v beskonechnost'" byli
sposobny svesti s uma celuyu gvardiyu Smokov i Malyshej. Na moej dalekoj rodine
nashi  "Zolotye  vorota"  mogli  by  obespechit'  nam  s  Melifaro  ustojchivuyu
reputaciyu ochen' krutyh skul'ptorov-avangardistov -- dumayu, etim vse skazano.
     Samoe  udivitel'noe, chto eto  srabotalo.  Esli  chestno,  ya  ne  slishkom
doveryayu sobstvennym ideyam:  skol'  by horoshi  oni ni byli, v  glubine dushi ya
vsegda  opasayus', chto nichego ne poluchitsya. A uzh chto kasaetsya nashej postrojki
--   ha!  Odnogo   vzglyada   na  nee  bylo  dostatochno,  chtoby  okonchatel'no
razuverit'sya v uspehe meropriyatiya. Tem  ne menee stoilo nam shagnut' pod  etu
chudovishchnuyu arku, i pustynnaya pomojka navsegda  stala stranicej istorii nashih
skitanij. Ne  samoj  hudshej  stranicej,  kstati. Po  krajnej  mere,  na etom
uchastke  Labirinta my  tverdo  usvoili  nehitroe, no ochen' poleznoe v dannyh
obstoyatel'stvah  pravilo:  esli  poblizosti net vyhoda, sleduet  sozdat' ego
samostoyatel'no, iz podruchnyh materialov.
     Razumeetsya,  my shagnuli v  proem,  trogatel'no  derzhas' za ruki: bol'she
vsego na svete my s Melifaro boyalis' poteryat'sya. Mysl' o tom, chto hitroumnyj
Labirint  mozhet raskidat' nas po raznym Miram, svodila s uma, poetomu pal'cy
Melifaro  ostavili na  moej  ruke nastoyashchie  sinyaki; podozrevayu, chto i ya sam
derzhalsya za ego lapu neskol'ko krepche, chem neobhodimo.
     Tam,  kuda  my  popali,  nas zhdal  uyutnyj  domashnij  polumrak,  pahuchaya
blagost'  svezhevymytogo   derevyannogo  pola  i  pestryj   perepoloh  okonnyh
zanavesok. V uyutnom kresle-kachalke sidela neobychajno koloritnaya starushenciya:
ee  vsklokochennye sedye kudri,  yastrebinyj nos i yarko-alaya parodiya na kimono
proizveli na menya  glubochajshee  vpechatlenie  ("Baba-yaga kakaya-to! -- oshalelo
podumal  ya.  -- Nu  vse, shcha ona nas  zharit' budet!"), no  ee  svetlye  glaza
luchilis' spokojstviem, tonkie guby  medlenno razdvinulis'  v snishoditel'noj
ulybke, a hudye smuglye ruki medlenno slozhilis' v privetstvennom zheste.
     -- Nekotorye gosti byvayut podobny vetru: oni vryvayutsya v dom vnezapno i
vnezapno ischezayut, ne dav sebe trud polyubopytstvovat', kuda ih zaneslo, i ne
obremenyaya sebya neobhodimost'yu zapechatlet'sya v moej pamyati. Vy iz takih, ved'
verno?  --  Ee golos okazalsya  na udivlenie zvonkim i  chistym, takie  golosa
inogda  byvayut  u  staryh  aktris:  s vozrastom oni  stanovyatsya  vse  luchshe,
priobretaya  silu i glubinu. --  A  inye gosti  byvayut podobny  copy, kotoryj
prinosit  veter:  oni  ostayutsya  nadolgo, putayutsya  pod nogami, no,  podobno
priruchennym  peu,  pozvolyayut  sebya  kormit', a inogda i gladit'...  O, takoj
gost'  mozhet dolgo  provalyat'sya v kakom-nibud' dal'nem  uglu  vashej  sud'by,
izbavit'sya ot nego tak zhe tyazhko, kak navesti poryadok v prababkinoj kladovoj!
-- Ona neozhidanno zvonko rashohotalas' i ukazala na neumelo, no  staratel'no
narisovannyj portret hmurogo ryzhego muzhchiny, visyashchij v proeme  mezhdu oknami.
-- Odnazhdy yuzhnyj veter dazhe prines mne muzha, -- doveritel'no soobshchila ona  i
tut zhe ozabochenno nahmurilas': -- Ili to byl zapadnyj veter?
     -- Vam vidnee, -- vezhlivo skazal ya. -- |to ved' vash muzh...
     --  Byl  moj, stal chuzhoj. Byl chuzhoj,  stal nichej, -- naraspev protyanula
ona. I  strogo dobavila: -- Kogda staroj Gerde  govoryat  "vy",  ona nachinaet
dumat', chto krome nee v dome  est' eshche odna Gerda, i otpravlyaetsya na poiski.
Bol'she ne  delaj takoj oshibki, gost'.  YA derzhu  staruyu Gerdu na  privyazi. No
esli ona sorvetsya s cepi, nekomu budet prigotovit' vam uzhin. Staraya Gerda ne
dura hlebnut' polynnoj nastojki,  no  razlit' ee po stakanam -- eto vse,  na
chto ona sposobna.
     My s  Melifaro ozadachenno pereglyanulis'. Poskol'ku v  pomeshchenii ne bylo
nikogo, krome nashej sobesednicy,  sledovalo polagat', chto "staraya  Gerda" --
eto  ona  i est'. "Razdvoenie  lichnosti, --  podumal  ya. -- Doktor Dzhekil  i
mister Hajd mestnogo posola, tol'ko  i vsego. CHto  zh, nichego strashnogo... po
krajnej  mere,  esli  eta  ekscentrichnaya  pozhilaya ledi budet derzhat' sebya  v
rukah. Tem bolee  chto zhenit'sya na nej  my vrode kak ne sobiraemsya, i voobshche,
nam, kazhetsya, pora topat' dal'she..."
     --  CHto perepoloshilis',  svetlyachki zabludshie? I teper' hotite  ujti bez
uzhina? -- rassmeyalas' staruha. -- Ne sovetuyu: gotovlyu ya horosho, staraya Gerda
poka na cepi,  a samyj  dorogoj gost' -- tot, kotoryj zashel nenadolgo, skoro
ujdet  i nikogda  ne vernetsya. Znachit, segodnya vy  moi samye dorogie  gosti.
Ostavajtes',  mal'chiki. U menya najdetsya  dlya vas  ne  tol'ko eda,  no  i sok
pyl'noj  polyni,  ot kotorogo kruzhitsya  golova  i molodeet serdce,  i tajnaya
krov' yunyh roz, posle kotoroj  pochesat' spinu priyatnee, chem provesti  noch' s
krasavicej,  i dazhe, -- tut ona pereshla  na doveritel'nyj  shepot, slovno nas
kto-to mog podslushat', -- veselyashchee telo semya drakona, kotoryj  snilsya moemu
byvshemu muzhu kazhduyu  noch'. Ha! Radi etogo  ya i spala s  nim v odnoj  krovati
sorok let kryadu: esli spish'  s kem-to tak dolgo, sny stanovyatsya obshchimi, a uzh
ya-to znayu, kak sleduet postupat' s drakonami, prividevshimisya tebe vo sne!
     YA ne stal vyyasnyat'  pikantnye podrobnosti: u menya i  tak golova  krugom
shla,  dazhe  "sok  pyl'noj  polyni"  ne  trebovalsya.  Melifaro  voprositel'no
posmotrel  na  menya: -- Mozhet, i pravda zaderzhimsya  nenadolgo? YA by ne proch'
razveselit' svoe telo. CHto-to ono u menya v poslednee vremya takoe pechal'noe!
     -- Hochesh' --  znachit, zaderzhimsya. Kto by somnevalsya, chto ty ne upustish'
vozmozhnost' hlebnut' etoj samoj "tajnoj krovi yunyh roz", a potom  horoshen'ko
pochesat' svoyu spinu, -- fyrknul ya. I  galantno  poklonilsya staroj ved'me: --
My budem  schastlivy  vospol'zovat'sya tvoim  gostepriimstvom.  Spasibo. Kakim
imenem tebya nazyvat'?
     --  Ne nado nikakogo  imeni,  -- pechal'no  ulybnulas'  ona.  --  Govori
prosto: "|j, ty!" -- ya ne obizhus'. I mne vashih imen luchshe ne slyshat':  lyudi,
ch'i imena ya znayu, priobretayut nado mnoj strannuyu vlast'...
     -- Vse  shivorot-navyvorot!  -- rasteryanno  skazal  ya.  --  Tam,  gde  ya
rodilsya,  nekotorye  schitayut,  budto  znat'  ch'e-to imya  -- znachit  poluchit'
preimushchestvo,  a  poslushat' tebya -- vyhodit,  vse  naoborot... Vprochem,  kak
skazhesh', tak i budet.
     --  Nu,  raz  ty  takoj pokladistyj, pomogi  mne  prigotovit'  uzhin, --
dobrodushno rassmeyalas' nasha hozyajka. YA vinovato pomotal golovoj: -- Esli dlya
etogo trebuetsya idti na kuhnyu, nichego ne vyjdet. Lyubaya dver' dlya nas...
     -- Da znayu ya, znayu, -- neterpelivo perebila ona.  -- Stoit  vam otkryt'
dver' -- tol'ko ya vas i videla! Skol'ko uzh u menya takih, kak vy, perebyvalo,
shes-tirukij bobbur  na pal'cah ne pereschitaet...  Da tol'ko  nikuda idti  ne
nado. My uzhe na kuhne, razve ne zametno? -- Velichestvennym zhestom hudozhnika,
reshivshego poznakomit'  gostej  so svoim  novym  proizvedeniem,  ona  ukazala
kuda-to vpravo; poslushno posledovav vzglyadom za ee rukoj, ya obnaruzhil, chto v
uglu pomeshcheniya stoit samaya nastoyashchaya plita, kazhetsya dazhe, ne kakaya-nibud', a
gazovaya (v drugih obstoyatel'stvah ya by udivilsya, no sejchas ne pridal nalichiyu
gazovoj plity v dome staroj koldun'i nikakogo znacheniya -- podumaesh'!).
     Stydno priznat'sya, no ya ne vospryal duhom, uznav, chto dezhurstvo po kuhne
ne  lezhit za gran'yu vozmozhnogo.  Mne yavno  nedostavalo trudovogo entuziazma:
posle nashih  daveshnih stroitel'nyh podvigov  hotelos' odnogo:  lezhat'  i  ne
dvigat'sya.
     -- YA  pomogu,  --  reshitel'no zayavil  Melifaro, s uprekom vziraya na moyu
kisluyu fizionomiyu. -- |togo parnya  na kuhnyu voobshche puskat' nel'zya, no raz uzh
on zdes', pust' sidit smirno i ne shevelitsya. A ne to on tebe zhivo vsyu posudu
pereb'et, ledi.
     -- Nichego, -- hrabro skazala  ona, -- posudy  u menya v dome nemalo, dlya
dorogogo gostya nichego ne zhalko! A rabota dlya vseh najdetsya.
     V itoge bednyagu  Melifaro pripahali  chistit' kakie-to dikovinnye ovoshchi,
pohozhie  na  gibrid ezha i  kartoshki.  Moya sud'ba okazalas' miloserdnee: menya
usadili  rezat' vsyakuyu ekzoticheskuyu  rastitel'nost' dlya salata  -- ves'ma, ya
vam  dolozhu, meditativnoe zanyatie! YA tak  vtyanulsya, chto iskrenne  ogorchilsya,
kogda obnaruzhil, chto uzhe izmel'chil vse neobhodimoe.  Melifaro  tem  vremenem
vse eshche  borolsya s "karto- C fel'nymi ezhami";  vprochem, ego pobeda tozhe byla
ne za  gorami.  CHerez neskol'ko  minut  on torzhestvuyushche vzmahnul zdorovennym
kuhonnym  nozhom  i  s  pafosom  vodruzil svoyu  poslednyuyu  zhertvu na  vershinu
piramidy, slozhennoj iz kruglyh seryh serdcevinok etogo dikovinnogo ovoshcha.
     --  Molodcy,  --  v   ulybke  nashej  hozyajki  bylo  takoe  nepoddel'noe
voshishchenie, slovno my tol'ko chto sovershili paru-trojku bessmertnyh podvigov,
kak  i  polozheno  skazochnym  bogatyryam. -- Redko  ko  mne  zaglyadyvayut takie
trudolyubivye gosti. YA by i sama spravilas', -- doveritel'no soobshchila ona, --
no horoshij uzhin  dolzhen byt'  prigotovlen  soobshcha, eto  edinstvennoe pravilo
kulinarnoj  nauki,  kotoromu  ya  sleduyu slepo, kak  zakonu, ne polagayas'  na
vdohnovenie... A teper' mozhete otdohnut', ostal'noe ya i sama sdelayu. Vot vam
poka ugoshchenie, chtoby ne zaskuchali bez dela.
     Ona   provorno  vskarabkalas'  na  derevyannyj  taburet,   aloe  odeyanie
vzmetnulos', obnazhiv hudye, no muskulistye, kak u byvshej baleriny, nogi (vse
eshche ves'ma privlekatel'nye, esli nazyvat' veshchi svoimi  imenami). Privstav na
cypochki, staraya ledi izvlekla iz mnogoobeshchayushchej  temnoty kakogo-to kuhonnogo
tajnika  seruyu  keramicheskuyu butylku. Legko sprygnula  na  pol,  porylas' na
polkah drevnego bufeta, dostala ottuda dva malen'kih stakanchika iz  rozovogo
stekla, nemnogo pomedlila, mahnula rukoj i prisovokupila k nim tretij.
     --  |to  i  est'  ta  samaya  "krov'  molodyh  roz"?  -- s  neterpelivym
lyubopytstvom podrostka,  vpervye  v zhizni  okazavshegosya  v  bordele, sprosil
Melifaro.
     -- |, net! Ne vse srazu,  gost'! -- zvonko rassmeyalas' nasha hozyajka. --
|to  vsego lish'  polynnaya  nastojka. Ona slegka op'yanyaet  -- ne bolee  togo.
Nikto eshche ne mog upreknut' menya v tom,  chto ya  pered  uzhinom predlagayu svoim
gostyam zel'e, posle kotorogo im stanet ne do edy!
     -- Voobshche-to, dlya togo chtoby zabyt' o ede, dostatochno prosto posmotret'
na tebya, -- galantno soobshchil ej Melifaro. Staruha  koketlivo  pogrozila  emu
kogtistym pal'cem, napolnila stakanchiki zelenovatoj zhidkost'yu, odnim glotkom
razdelalas' so svoej porciej i vernulas' k plite.
     YA s uprekom posmotrel na Melifaro: uzh bol'no  ego kompliment pohodil na
neprikrytoe izdevatel'stvo. No tot, sudya po vsemu, i ne dumal izdevat'sya. On
rasseyanno krutil v  rukah svoj  stakanchik i s  blazhennoj ulybkoj pyalilsya  na
nashu hozyajku, vse eshche voshishchenno pokachivaya golovoj.
     "Nichego sebe! -- oshalelo  podumal ya. -- Kazhetsya, ona  emu dejstvitel'no
priglyanulas'. Vot uzh ne dumal, chto paren' bez uma ot starushek! Nu, dela..."
     "Maks,  ty ne budesh' vozrazhat', esli  ya priudaryu  za nashej hozyajkoj? --
Melifaro slovno prochital moi mysli i vospol'zovalsya Bezmolvnoj  rech'yu, chtoby
obsudit' siyu zhivotrepeshchushchuyu temu. -- Ili ty sam sobiraesh'sya? Ne to  chtoby  ya
gotov ustupit', no hotelos' by obojtis' bez duelej..."
     "Da  na zdorov'e!  --  rasteryanno  otozvalsya ya. --  Tol'ko...  tebya  ne
smushchaet, chto  ona tebe v prababki  goditsya?  Ili  eto ne imeet znacheniya? Eshche
odin nyuans zhizni v vashem Mire, kotorogo ya poka ne ponimayu?"
     "Maks, ne  govori erundu,  -- mirolyubivo ogryznulsya moj drug. --  Kakaya
raznica,  skol'ko  dame let? Osobenno esli  ona tak zamechatel'no vyglyadit...
Pochti  devchonka!  Vprochem, ya  rad,  chto ty  ne  polozhil  na nee glaz. Vopros
zakryt".
     On  nakonec  prigubil  soderzhimoe  svoej ryumki, na ego  lice otrazilas'
celaya  gamma  perezhivanij:  opaska,  lyubopytstvo i,  nakonec,  odobritel'noe
udivlenie, plavno  perehodyashchee v  udovol'stvie. YA  zhe pytalsya vzyat'  sebya  v
ruki: posle zayavleniya Melifaro o vneshnosti nashej  hozyajki  zemlya ushla iz-pod
moih nog bez vsyakih nastoek. My s nim videli ee  po-raznomu, teper' ya v etom
ne somnevalsya. Ne znayu, pochemu menya eto tak ispugalo: sobstvenno govorya, ya s
samogo  nachala  znal,  chto  v  Labirinte Menina  nas  ne  zhdet nichego, krome
navazhdenij.  No  ved'  do sih  por  nam s Melifaro  dostavalis' odni i te zhe
navazhdeniya, a tut...
     -- Luchshe  vypej,  gost'. Tebe  nado otdohnut'. --  YA  ne zametil, kogda
staruha  uspela  otojti ot plity i priblizit'sya  ko  mne.  Ee  golos  zvuchal
laskovo, no glaza byli yarostnymi i nasmeshlivymi odnovremenno -- toch'-v-toch',
kak  u moego  nezabvennogo shefa, sera Dzhuffina  Halli, v kriticheskie momenty
nashej  s nim obshchej trudovoj  biografii. -- Na vse voprosy sushchestvuyut otvety,
no kto skazal, budto vse otvety dolzhny byt' izvestny tebe? -- myagko dobavila
ona i vernulas' k svoim kastryul'kam.
     Strannoe delo, no ya tut zhe uspokoilsya  -- s chego by?! Poslushno prigubil
zelenovatuyu zhidkost'.  Voobshche-to, v Mire, gde  ya  rodilsya, polynnaya nastojka
nazyvaetsya  absentom  i  slavitsya  svoim  gor'kim  vkusom  i  razrushitel'nym
vozdejstviem, no  ya  reshil: byla  ne byla!  Odnova  zhivem, umirat' -- tak  s
muzykoj,^ gde nasha  ne  propadala, i vse v takom duhe. Napitok, kotoryj nasha
zagadochnaya hozyajka nazyvala "sokom pyl'noj polyni", okazalsya ne  gor'kim,  a
sladkovatym i  terpkim, kak nespelaya hurma; vprochem, krepost' tam tozhe imela
mesto  i,  sudya  po obzhigayushchemu  hvostu,  vlachivshemusya  za  kometoj  glotka,
krepost' nemalaya.
     --  Zdorovo, da?  -- zagovorshchicheski podmignul mne Melifaro.  -- Greshnye
Magistry, esli by paru chasov nazad kto-to skazal mne, chto zhizn' prekrasna, ya
by ubil etu svoloch' na meste. A sejchas... Ty tol'ko ne kidaj v menya tyazhelymi
predmetami, no ya sklonen polagat', chto ona dejstvitel'no prekrasna!
     --  Aga,   i  udivitel'na,  --   uhmyl'nulsya  ya.  --  Vprochem,  nikakih
vozrazhenij, druzhishche. Prisoedinyayus' k tvoemu durackomu mneniyu.
     -- A vot i  uzhin, -- zhizneradostno  soobshchila nasha  hozyajka, vodruzhaya na
stol blyudo s sovershenno syurrealisticheskim, no appetitno pahnushchim soderzhimym,
doverchivo vzirayushchim  na  nas dobroj  dyuzhinoj shiroko raspahnutyh  karih  glaz
(posle ostorozhnyh rassprosov ya vyyasnil, chto "glaza" -- eto prosto ovoshchi s ee
ogoroda,  a  posle nekotorogo nasiliya  nad svoim  konservativnym  organizmom
obnaruzhil, chto  po vkusu oni pohozhi na tushenye baklazhany).  -- My vse slavno
potrudilis', pora i otdohnut'. Bud'te kak doma, mal'chiki.  Edinstvennoe, chto
ot vas sejchas trebuetsya, eto dokazat' mne, chto ya eshche ne razuchilas' gotovit',
i staraya Gerda ne slishkom chasto dergala menya za ruku.
     I  ona otpravilas' za sleduyushchej miskoj. V nej  byl salat, kotoryj ya tak
samozabvenno  rezal, i ya bystro ubedilsya, chto rabotal ne zrya. Vprochem, samym
potryasayushchim blyudom okazalis' "ezhi", s kotorymi prishlos' pomuchit'sya Melifaro:
esli  est'  ih  s  zakrytymi  glazami,  mozhno bylo  podumat',  chto eto  myaso
lobstera, slegka  sbryznutoe limonnym sokom --  ne znayu, komu kak, a po mne,
eto odna iz samyh grandioznyh vkusnyatin vseh Mirov! YA otkrovenno naslazhdalsya
pirshestvom, vnimatel'no  otslezhivaya vse trevozhnye  mysli,  kotorye  pytalis'
isportit'  mne nastroenie.  Oni podlezhali nemedlennomu unichtozheniyu,  i ya  ih
blagopoluchno  pridushil  --  vse  do  edinoj!  "Sok  pyl'noj  polyni"  nemalo
sposobstvoval  etomu  meropriyatiyu:  posle pyatoj,  kazhetsya,  porcii trevozhnye
mysli  kapitulirovali  okonchatel'no.  Melifaro  vovsyu  uhlestyval  za  nashej
hozyajkoj,  a ya  sozercal eto dikoe (po moemu glubokomu  ubezhdeniyu) zrelishche s
flegmatichnoj ulybkoj lyubitelya komedijnyh serialov.
     -- Ty  byla  absolyutno  prava, hozyayushka.  Ot  etogo zel'ya dejstvitel'no
kruzhitsya golova i molodeet serdce, -- torzhestvenno zayavil ya, v ocherednoj raz
otstavlyaya v storonu  opustevshuyu ryumku,- A kak naschet krovi yunyh roz i semeni
drakona? Esli hochesh', chtoby ya ih ocenil po dostoinstvu,- sejchas samoe vremya.
Eshche para ryumok -- i ya okonchatel'no utrachu interes k eksperimentu.
     -- Rada, chto tebe ponravilos', gost', no poslushaj moego soveta: nikogda
ne nazyvaj polynnyj sok "zel'em"!
     Luchshaya v mire baba-yaga strogo pokachala kudlatoj  sedoj golovoj. Vstala,
netoroplivo proshlas' po kuhne, plavno pokachivaya bedrami,  otvorila malen'kuyu
beluyu dvercu i skrylas' v blagouhannoj temnote kladovoj.
     Melifaro reshil vospol'zovat'sya ee otsutstviem i tut zhe poslal  mne zov.
Na ego fizionomii, nado otmetit', bylo napisano nepoddel'noe smushchenie.
     "Maks, esli uzh  ty ne pretenduesh' na serdce nashej  hozyajki,  bud' dobr,
sprosi u nee, kakim obrazom my mogli by spravit' nuzhdu, ne  pokidaya kuhnyu? A
to ya sejchas opozoryus', a vyhodit' za dver' poka ne hochetsya. Ne ran'she, chem ya
poprobuyu ee hvalenoe "semya drakona"!"
     "Nu da, i "krov' yunyh roz",- ehidno napomnil ya. -- Sporyu na chto ugodno:
tvoi  predstavleniya o  tom,  kakimi  sposobami sleduet "veselit'  telo",  ne
ogranichivayutsya degustaciej vsevozmozhnyh nastoek..."
     "Priznajsya  uzh  chestno,   chto  zavidno!   --  gordo  otvetstvoval  etot
novoispechennyj gerontofil. -- Tak ty sprosish'?"
     "Sproshu,  sproshu,  -- poobeshchal  ya.  --  Mezhdu  prochim,  eto  i  v  moih
interesah, kollega!"
     "Mogu sebe predstavit'! -- razveselilsya on. -- Ty zhe bol'she menya vypil.
Ne ozhidal  ot tebya takoj  pryti! Dumal, ty u nas edinstvennyj  trezvennik  v
Soedinennom Korolevstve. Udivlyaesh' ty menya, paren'!"
     "YA  tebya eshche i ne tak udivlyu", -- grozno  poobeshchal; ya. I, ne otkladyvaya
stol' vazhnoe delo  v dolgij yashchik, obratilsya  k nashej gostepriimnoj  hozyajke,
blago ona kak raz vernulas' k stolu, na sej raz s dvumya  butylochkami: sovsem
kroshechnoj,  iz  neprozrachnogo  sinego   stekla  i   drugoj,  chut'  pobol'she,
razrisovannoj prichudlivymi krasno-zelenymi uzorami. YA izlozhil ej  sut' nashej
smeshnoj, no nerazreshimoj problemy. Ta ravnodushno  pozhala  plechami: -- Nu tak
otvori  okno. Podokonniki  u menya, hvala bobburam, nizkie. Zemlya vse primet,
spasibo  skazhet i dushistoj travoj prorastet.  A ya  otvernus', chtoby  tebya ne
stesnyat'.
     Delat' bylo nechego: ya  vospol'zovalsya ee sovetom, blagodarya nebo za to,
chto  moi problemy ogranichivalis' maloj nuzhdoj, v protivnom  sluchae... dazhe i
ne  znayu,  kak by ya vykrutilsya! Melifaro  nasupilsya  i  dazhe  pokrasnel,  no
vse-taki posledoval moemu primeru. Staruha  tiho  posmeivalas', prikryv  rot
ladon'yu:  dumayu,  nashe  smushchenie  dostavilo  ej  ni   s  chem  ne   sravnimoe
udovol'stvie.
     --  Kak  deti malye,  --  s laskovoj ukoriznoj  skazala ona,  obrashchayas'
skoree k nevidimomu sobesedniku, chem k komu-to iz nas.
     Ubedivshis',  chto  s zhitejskimi problemami na kakoe-to vremya pokoncheno i
my  nakonec  obreli  schastlivuyu  sposobnost'  zanimat'sya  chem-to  eshche,  nasha
hozyayushka  zanyalas' otkuporivaniem sinej butylochki. Pestraya otpravilas' to li
v karman  ee prostornogo  odeyaniya, to li za pazuhu, --  odnim slovom, s glaz
doloj.  Ona vzyala moj stakan, nacedila tuda na polpal'ca  gustoj  kinovarnoj
zhidkosti, razbavila molokom  iz kuvshina. |ffekt poluchilsya potryasayushchij: cveta
ne  smeshalis',  kak  eto   obychno   byvaet,  goryachaya  temno-krasnaya  glubina
mnogoobeshchayushche prosvechivala skvoz' tuskluyu beluyu tolshchu moloka.
     --  |to i est' "tajnaya krov'  roz"? --  zacharovanno sprosil ya,  lyubuyas'
igroj zhidkogo plameni v sobstvennom stakane.
     --  Net, chto  ty! -- ukoriznenno skazala staruha. --  Krov'  roz nel'zya
razbavlyat' molokom, smotri ne vzdumaj, esli tebe kogda-nibud' sluchitsya s nim
vstretit'sya! |to semya drakona.
     -- "Veselyashchee telo"? -- mashinal'no utochnil ya.
     -- Vot imenno. Ne boltaj,  a pej. Ne bojsya,  ploho ot moih nastoek  eshche
nikomu ne bylo!
     YA pochemu-to i ne  somnevalsya. Stranno voobshche-to:  obychno ya  s izvestnym
nedoveriem  otnoshus' dazhe k neznakomym blyudam,  a uzh  ko  vsyakim  koldovskim
snadob'yam, esli  oni prigotovleny  ne moimi rukami,  --  i podavno!  YA  vzyal
stakan, adresoval hozyajke blagodarnyj  vzglyad (nadeyus', on byl krasnorechivee
lyubyh  slov) i  sdelal  glotok.  Vkus napitka pokazalsya  mne  trogatel'nym i
uyutnym -- budto ya prigubil molochnyj  koktejl' domashnego prigotovleniya. Potom
mne  stalo teplo i spokojno -- tak  spokojno, chto esli by v  tot mig za mnoj
yavilsya angel  smerti, ya by druzhelyubno  predlozhil emu prisoedinit'sya k nashemu
zastol'yu: deskat', toropit'sya nekuda...
     Okazalos',  chto  moe  telo  hotelo  ne  stol'ko  "veselit'sya",  skol'ko
otdyhat'.  Vo vsyakom sluchae, glaza  nachali zakryvat'sya.  Ponachalu  ya pytalsya
soprotivlyat'sya snu: mne bylo zhal' rasstavat'sya s mirom bodrstvuyushchih  lyudej v
tot samyj moment, kogda tam nakonec-to stalo priyatno nahodit'sya.
     --  Ne goni son: on dobryj drug, -- druzhelyubno  podmignula mne hozyajka.
--  Primi  ego  kak  dar, esli  uzh on prishel za  toboj:  vse  ravno  ved' ne
otvyazhetsya.  Zapomni: esli son  navyazchiv, kak ulichnyj  pes,  on budet laskov,
esli ty ego ne progonish'.
     YA poslushno rasslabilsya i zasnul --  tam, gde sidel,  dazhe ne pomysliv o
tom, chtoby ustroit'sya poudobnee. ,.Mne i bez togo bylo tak  udobno  -- luchshe
ne byvaet.  Slovno moe telo vsyu  zhizn'  iskalo pozu, v kotoroj  emu bylo  by
horosho i komfortno, i vot  nashlo  nakonec-to. Snilas' mne, sleduet otmetit',
sploshnaya  pornografiya...  vprochem,  ves'ma  umirotvoryayushchaya  --  esli  tol'ko
pornografiya mozhet byt' umirotvoryayushchej.  Da  uzh, nikogda  ne  znaesh', chego ot
sebya zhdat', vot chto ya vam skazhu!
     Probudivshis' ot svoih "dionisijskih" snov, ya s  udivleniem otmetil, chto
fizicheskoe i dushevnoe blagopoluchie ne tol'ko ne pokinuli menya, no, naprotiv,
okutali kak nekij voshititel'nyj kokon, plotnyj i pochti osyazaemyj. Kazalos',
chto eto i est' moe normal'noe sostoyanie i poetomu teper' tak budet vsegda.
     Naprotiv menya vossedal Melifaro: sonnyj i izryadno potrepannyj. Vprochem,
ego fizionomiya  luchilas'  stol' nedvusmyslennym  blagodushiem,  chto  mne i  v
golovu ne prishlo,  budto paren' nuzhdaetsya v sochuvstvii. Skoree uzh  naoborot:
emu mozhno  bylo  pozavidovat'. Nekotoroe vremya  my  molcha razglyadyvali  drug
druga -- slovno vstretilis' posle dolgoj razluki.
     -- Nam nado idti dal'she, -- nakonec skazal Melifaro.
     --  Nu i nu! --  YA  udivlenno pokachal golovoj. -- YA-to dumal, ty sejchas
nachnesh' nyt', chto nam sledovalo by zaderzhat'sya zdes' podol'she...
     --  A ya by  i nachal, --  chestno  priznalsya Melifaro. -- No nasha hozyajka
skazala, chto my dolzhny uhodit', kogda ty prosnesh'sya. YA pytalsya vozrazhat', no
ona  byla neumolima, kak nash shef nakanune  Poslednego Dnya goda. Skazala, chto
ee dolg podchinyat'sya kakomu-to  Velikomu Pravilu,  prichem sformulirovat' ego,
hotya by v obshchih chertah, naotrez otkazalas'... Zato ona sobrala nas v dorogu.
Greshnye Magistry,  kak  ya lyublyu  zhenshchin! Oni ne sklonny schitat' sushchestvennoe
vtorostepennym. -- On odobritel'no  pohlopal po tugo nabitoj  kozhanoj sumke.
-- Kucha edy, yagodnaya nastojka dlya podnyatiya  boevogo duha i dazhe  special'noe
tryap'e  dlya  progulok  po pomojkam. Mozhesh'  pereodet'sya -- u tebya bylo takoe
skorbnoe lico, kogda ty  kutalsya v  zanavesku, chto ya reshil:  novyj kostyum --
imenno to, chto tebe trebuetsya.
     -- Nu, smotrya kakoj  kostyum, -- ostorozhno skazal ya. -- Dlya  progulok po
pomojkam, govorish'?
     Paren', razumeetsya,  izryadno preuvelichival. Odezhda, ostavlennaya dlya nas
staruhoj, pochti  v tochnosti sootvetstvovala mode moej  istoricheskoj  rodiny.
SHtany iz plotnoj tkani, prostornaya kurtka, dohodyashchaya  do kolen, bashmaki, ch'ya
molodost'  navernyaka  minovala paru  dyuzhin  let nazad,  zato  raznoshennye  i
udobnye  --  imenno  to, chto trebuetsya  puteshestvenniku. Melifaro  brezglivo
morshchilsya, razglyadyvaya svoj komplekt, no zdravyj smysl pobedil: paren' skrepya
serdce rasstalsya s  improvizirovannym cvetastym loohi i bystro pereodelsya. YA
glazam  svoim ne poveril: kak,  okazyvaetsya,  odezhda menyaet  vneshnost'! Kuda
tol'ko  podevalsya moj starinnyj drug,  ser  Melifaro,  edinstvennyj v  svoem
rode, nadezhda  Tajnogo Syska, predmet obozhaniya  vseh  okrestnyh traktirshchic?!
Vmesto nego ryadom  so  mnoj  toptalsya  dovol'no  serdityj  yunosha  --  smutno
znakomyj,  no i tol'ko. Menya ne  pokidalo durackoe  oshchushchenie, chto  my vmeste
uchilis'...  ostavalos'  vspomnit' gde i kogda,  a potom vozvrashchat'sya domoj i
smelo otpravlyat'sya  v blizhajshij Priyut Bezumnyh, blago nashi stolichnye znahari
-- bol'shie doki po chasti lozhnyh vospominanij.
     -- YA chuvstvuyu sebya kakim-to brodyagoj irrashij-cem! -- serdito skazal moj
drug i srazu prevratilsya v starogo dobrogo sera Melifaro.
     -- Horosho hot' ne izamoncem! -- fyrknul ya.
     --  Da  uzh,  hvala Magistram! -- dobrodushno provorchal  Melifaro.  Legko
podhvatil sumku i perekinul ee cherez  plecho. -- Produkty ya  tebe  ne doveryu,
chudovishche!  --  veselo  soobshchil  on.  --  Svoyu  zhizn'  -- vozmozhno,  no zapas
prodovol'stviya na poldyuzhiny dnej?! Nikogda!
     -- Pravil'no,  -- nevozmutimo  kivnul ya.  --  Taskat'  za  mnoj  vsyakuyu
poklazhu  -- tvoya neposredstvennaya obyazannost'. Kak  ty dumaesh', zachem ya tebya
voobshche s soboj bral?
     On  legon'ko tolknul menya loktem v bok --  deskat', ne  zaryvajsya! -- ya
otvetil stol' zhe druzhestvennym simvolicheskim tychkom kolenkoj pod zad, tut zhe
poluchil  vtoroj  pinok,  na sej raz bolee chuvstvitel'nyj.  Vot tak,  pihayas'
loktyami i  kolenyami,  budto shkol'niki, my i vvalilis'  v tainstvennyj  novyj
Mir,
     -- Ob  izamoncah dovol'no podrobno rasskazyvaetsya v povesti "Korabl' iz
Arvaroha i  drugie nepriyatnosti"; cheloveku, kotoryj  ee ne  chital,  dovol'no
slozhno  ob座asnit' podopleku etoj shutki. podzhidavshij  nas za dver'yu.  Sleduet
otmetit',  chto v  stol' raduzhnom nastroenii my  po  Labirintu  Menina eshche ne
brodili.
     Poetomu kogda nam v glaza udaril oslepitel'nyj svet raznocvetnyh ognej,
a  ushi  mgnovenno  zalozhilo  ot  sumburnoj  simfonii  chelovecheskih  golosov,
gromkogo smeha  i neskol'kih  tanceval'nyh melodij,  vraznoboj  donosivshihsya
otovsyudu, my ni na mgnovenie ne udivilis', slovno zaranee znali, chto v takom
nastroenii mozhno popast' tol'ko na prazdnik.
     --  Maks,  -- veselo sprosil Melifaro,  -- mozhet byt', zaderzhimsya zdes'
nemnogo, esli uzh  tak povezlo?  |to zdorovo pohozhe na yarmarku  v Numbane  --
otec  paru  raz  vozil  menya tuda, kogda  ya  byl malen'kim... Tol'ko  zdes',
po-moemu,  ne  torguyut vsyakoj  skuchnoj  sel'skohozyajstvennoj dryan'yu.  Prosto
veselyatsya. I pravil'no delayut.
     --  I  eshche  eto  pohozhe  na  Luna-park,  --  ulybnulsya  ya.  Pojmal  ego
voprositel'nyj vzglyad  i  ob座asnil:  --  Tozhe chto-to vrode yarmarki.  Kacheli,
karuseli, muzyka,  vsyakie  vrednye dlya zheludka  vkusnosti na  kazhdom uglu --
slovom, vse,  chto nuzhno dlya  schast'ya, esli tebe  devyat'  let... nu, ya imeyu v
vidu -- okolo soroka, po vashim merkam.
     -- Mne  i  sejchas nravitsya, -- vostorzhenno ob座avil on. -- Davaj nemnogo
zdes' pogulyaem.
     -- Davaj,  --  velikodushno  soglasilsya  ya.  -- Edinstvennoe,  chto  menya
udruchaet...
     -- A tebya vse eshche chto-to udruchaet? -- ukoriznenno sprosil Melifaro.
     --  Ugu. U nas net deneg -- po krajnej mere, mestnyh.  A  besplatno nam
vryad li kto-to dast pokatat'sya.
     -- Den'gi --  eto  pustyaki, --  zhizneradostno  vozrazil on.  --  Sejchas
bystren'ko vytyanem koshelek iz blizhajshego karmana...
     -- Tebe ne stydno, ser Tajnyj Syshchik? -- YA ukoriznenno pokachal golovoj.
     -- S kakoj  stati?! -- vozmushchenno fyrknul Melifaro. -- Ty sam vse vremya
tverdish', chto Labirint  Menina --  sploshnoe navazhdenie. Moe navazhdenie --chto
hochu,  to i  delayu! A v  nastoyashchij moment u menya  est'  tol'ko odno zhelanie:
pokatat'sya  na karuseli. Esli  moe zhelanie ne osushchestvitsya, ya umru,  i delaj
chto hochesh'!
     -- Ty byl prav, kogda govoril, chto vpadaesh' v detstvo, -- ehidno skazal
ya. -- Schast'e, chto tvoj sputnik ya, a ne ser Lonli-Lokli, a to stoyat' by tebe
v uglu do zavtrashnego utra! Ladno uzh, schitaj, chto vse koshel'ki etogo Mira --
tvoi...  po krajnej mere, te, kotorye ty sumeesh' nezametno izvlech'  iz chuzhih
karmanov.
     -- Obizhaesh'! -- hmyknul Melifaro. -- Menya ser Kofa paru let etomu uchil:
remeslo karmannika -- azy nashej raboty. |to tol'ko ty u nas takoj genij, chto
Miry  sozdavat' nauchilsya prezhde, chem strelyat'  iz ba-buma, a  ryt'sya  v SHCHeli
mezhdu Mirami tebe proshche, chem v chuzhih karmanah...
     -- Da, ya u nas genij, -- skromno podtverdil ya. -- Ladno, valyaj. Kidaj k
moim nogam chuzhie koshel'ki, ya ne rasserzhus'!
     No sogreshit' nam  tak  i ne  privelos'.  Sud'ba reshila vo chto by  to ni
stalo   oberegat'  nashu  nravstvennost',   i   bez   togo  somnitel'nuyu,  ot
razlagayushchego  vliyaniya nasushchnoj neobhodimosti. Moe  vnimanie privlekla  yarkaya
nadpis'  nad kassoj blizhajshego attrakciona (tot fakt, chto  i yazyk, i alfavit
okazalis' znakomymi, menya obradoval, no sovershenno ne  udivil): "Kupite sebe
pyat'  minut  udovol'stviya. Dlya  zhenshchin  -- 8 frikov, dlya  detej  -- 3 frika,
muzhchiny segodnya i vsegda -- BESPLATNO".
     -- Smotri-ka! -- voshishchenno skazal ya Melifaro. -- Kazhetsya, my  s  toboj
popali v slavnoe mestechko. Nas zdes' lyubyat!
     -- Nu hot' gde-to nas lyubyat, -- rasseyanno otozvalsya  on (ochevidno,  uzhe
sosredotochilsya na  vybore "zhertvy"),  potom prochital  ob座avlenie,  i rot ego
priotkrylsya,   kak   u  derevenskogo  durachka  na  ekskursii  po  himicheskoj
laboratorii. -- Vo dela, Maks! -- voshishchenno skazal on. -- CHto zhe eto za Mir
takoj zamechatel'nyj?!
     -- Idi pokatajsya na karusel'ke, radost' moya,- veselo posovetoval ya emu.
-- Razbirat'sya potom budesh'.
     --  Ili  ne  budu vovse,  --  legkomyslenno  soglasilsya on.  --  A  ty?
Sostavish' mne kompaniyu?
     -- Ne sejchas,- ulybnulsya  ya. -- Ochen'  hochu polyubovat'sya na eto zrelishche
so  storony: kogda  eshche dovedetsya  uvidet' groznogo sera  Melifaro verhom na
zelenoj loshadke!
     --  Nikakih loshadok!  -- gordelivo vozrazil on. -- Skol'ko sebya  pomnyu,
vsegda katalsya na drakonah. A zdes' oni tozhe est'.
     Dozhdavshis',  poka  karusel'   ostanovitsya,   Melifaro  besprepyatstvenno
podnyalsya  na pomost (ob座avlenie nad kassoj ne bylo shutkoj,  chego ya v glubine
dushi slegka  opasalsya), osedlal drakona, rozovye boka kotorogo byli ukrasheny
alyapovatymi  raznocvetnymi  romashkami,  i  s  blazhennym  licom  kruzhilsya pod
nezatejlivuyu,  no ocharovatel'nuyu melodiyu --  tak mog by  igrat'  derevenskij
muzykant, kotoromu v detstve dovelos' poslushat' Vival'di.
     YA   ne   stol'ko   lyubovalsya   etim   nezabyvaemym  zrelishchem,   skol'ko
osmatrivalsya. Mne  bylo chertovski interesno: kuda  nas  na sej  raz zaneslo?
Nekotorye dogadki uzhe zarodilis' v moej golove (inogda onyj predmet ne stol'
bespolezen,  kak  mozhet  pokazat'sya),  dal'nejshie nablyudeniya podtverdili moyu
pravotu.
     Hozyaeva  attrakcionov,  obeshchavshie  muzhchinam   besplatnoe  katanie,   ne
riskovali  razorit'sya: muzhchin zdes' bylo malo,  gorazdo men'she, chem zhenshchin i
detej. CHto kasaetsya detej, mal'chiki sredi nih tozhe vstrechalis' ne tak chasto,
kak  devochki,  -- hotya s det'mi  byvaet neprosto razobrat'sya,  osobenno esli
pochti vse oni korotko ostrizheny i odety v raznocvetnye  shorty i futbolki.  A
vot muzhchinu  ot zhenshchiny  mozhno  bylo otlichit' na  lyubom rasstoyanii: nash brat
muzhik  v  etom  zhizneradostnom  Mire  yavno  otlichalsya  pristrastiem k pyshnym
pricheskam,  naryadnym   rubaham,   pizhonskim   uzkim   bryukam,   nemiloserdno
podcherkivayushchim ih, s pozvoleniya skazat', pervichnye polovye priznaki,  i, chto
potryaslo menya bol'she vsego, --  dekorativnoj  kosmetike. Spravedlivosti radi
sleduet otmetit', chto  tem  predstavitelyam muzhskogo  pola,  kotoryh  ya uspel
razglyadet',  eto  bylo  k licu: rebyata otnyud'  ne  napominali  rasfufyrennyh
transvestitov, skoree uzh --  horosho zagrimirovannyh  akterov, podobrannyh na
glavnye roli v  kakom-nibud' teleseriale o bol'shoj  i strastnoj  lyubvi. Mne,
konechno, dovol'no trudno sudit' o muzhskoj krasote, no ya byl gotov sporit' na
chto ugodno: imenno takie fizionomii i svodyat s uma istoskovavshihsya po pylkim
otnosheniyam domohozyaek! Na ih  fone my s Melifaro v svoih pohodnyh kostyumah i
rastoptannyh botinkah yavno zdorovo proigryvali.
     A  vot  mestnye  zhenshchiny  vyglyadeli  bolee  chem  skromno:  s  korotkimi
mal'chisheskimi  strizhkami, v prostornyh bryukah i ne menee prostornyh rubahah,
otchego  ih  figury  ponachalu  kazalis'  besformennymi, v  tuflyah  na  nizkom
kabluke, na licah -- ni kapli makiyazha. I vse zhe bylo v nih nechto neob座asnimo
privlekatel'noe,  pochti zavorazhivayushchee. Uzhe pozzhe, zadnim chislom, ya ponyal: v
nih  oshchushchalas' sila  i neopisuemaya uverennost' v sebe  -- amazonki kakie-to,
chestnoe slovo!  "Navernyaka tut u nih matriarhat, --  rezyumiroval ya pro sebya.
--  CHto  zh, budem nadeyat'sya,  chto  nas  ne primut  za...  mal'chikov  legkogo
povedeniya!"
     Kogda Melifaro pokinul dekorativnoe sedlo na spine  rozovogo drakona, ya
uzhe   priblizitel'no   sformiroval  strategiyu  nashego  povedeniya:   tihon'ko
naslazhdat'sya zhizn'yu,  blago deneg  s  nas  za eto vrode  kak  ne  sobirayutsya
trebovat', i ne vypendrivat'sya. Avos' sojdet!
     --  Poshli  eshche  gde-nibud'  pokataemsya!  -- potreboval  on.  YA  kivnul,
poskol'ku  ponyal,  chto  zdorovo  soskuchilsya  po  prostym, no  voshititel'nym
radostyam   bytiya,  ispytat'  kotorye  mozhet  tol'ko  bezzabotnyj  posetitel'
Luna-parka ili yarmarki -- kak by ni nazyvalos' eto voistinu volshebnoe mesto!
     Nepriyatnostej  nam  vrode  kak ne  svetilo,  skoree naoborot:  zhenshchiny,
proveryayushchie bilety u attrakcionov, smotreli na nas s  druzhelyubnoj simpatiej;
zhenshchiny, s  kotorymi  my okazyvalis' sosedyami vo vremya kataniya,  proyavlyali k
nam ne  slishkom yarko  vyrazhennyj,  no  vse zhe oshchutimyj  interes; zhenshchiny,  s
kotorymi my stalkivalis' v tolpe,  okidyvali  nas ocenivayushchimi vzglyadami, no
nikakih  grubyh  zamechanij,  hvala  Magistram, ne  otpuskali.  CHto  kasaetsya
muzhchin, oni vovse ne obrashchali na nas vnimaniya. Naskol'ko  ya uspel  zametit',
rebyata  s  polnoj  samootdachej posvyatili  sebya  sluzheniyu  prekrasnym  damam:
strelyali  glazkami, prizyvno ulybalis', chto-to  sheptali, utknuvshis' gubami v
nezhnuyu   mochku  uha   sobesednicy,  a   poroj   demonstrirovali   sovershenno
nepristojnye  zhesty -- vprochem, ne bez izvestnogo  izyashchestva.  Damam vse eto
navernyaka nravilos', no  brosat'sya  v ob座atiya iskusitelej oni,  kazhetsya,  ne
slishkom  toropilis'.  Vprochem,   vse   eti  nablyudeniya  ya  sdelal  pol'zuyas'
isklyuchitel'no -bokovym  zreniem: ne do togo bylo. My  s  Melifaro kruzhilis',
kruzhilis'  i  kruzhilis'  vsemi  vozmozhnymi  i nevozmozhnymi sposobami, slovno
podryadilis' ispytat'  vse attrakciony v etom carstve razvlechenij. Ottyanulis'
na polnuyu katushku!
     Nakonec my oshchutili priblizhenie pervogo pristupa morskoj bolezni i sochli
za blago vzyat'  tajm-aut.  Ne sgovarivayas', my nachali oglyadyvat'sya v poiskah
kakogo-nibud' ulichnogo  kafe:  takogo, chtoby  popast'  tuda  mozhno  bylo  ne
peresekaya rokovuyu chertu dvernogo  proema. Ochen' uzh  nam ne hotelos' pokidat'
eto zamechatel'noe  mestechko  -- v  glubine  dushi ya podozreval,  chto  na ves'
beskonechnyj Labirint Menina  drugoe takoe ne  otyshchetsya:  malo togo, chto  nas
zdes' nikto ne hotel ubit', tak eshche i na karuselyah besplatno katali!
     Letnih  kafe zdes' okazalos' polnym-polno, prosto oni  raspolagalis' na
nekotorom rasstoyanii ot attrakcionov, kak by  ocherchivaya perimetr etoj strany
nezamyslovatyh chudes. V  kazhdom  nas vstrechalo tradicionnoe ob座avlenie: "Dlya
muzhchin -- besplatno!" -- vezde  zvuchala prostaya, no melodichnaya  muzyka -- my
dazhe  kakoe-to  vremya  pobrodili  mezhdu   raznocvetnymi  stolikami,  vybiraya
muzykal'nyj fon,  kotoryj  udovletvoril  by nashi  ne stol'  uzh shozhie vkusy.
Nakonec  my  opustilis'  v  udobnye mini-shezlongi  zavedeniya,  kakovoe gordo
imenovalos' "Korolevskij priyut", poskol'ku velikodushno reshili:  chto podhodit
korolyam, to i nas hudo-bedno ustroit.
     K  nam tut zhe podoshla hozyajka zavedeniya,  na  udivlenie privlekatel'naya
dama  srednih  let. Ee ocharovanie sovershenno ne portila besformennaya odezhda,
dazhe legkij pepel sediny, priporoshivshij temnye volosy, byl ej k licu.
     -- Nechasto k nam zahodyat zhenatye muzhchiny! -- odobritel'no zametila ona.
-- Vashi zheny  sushchie angely, mal'chiki,  esli  pozvolili vam  razvlekat'sya bez
nih! Uzh ne udrali li vy iz doma, prokazniki?
     Melifaro  otkryl bylo rot, chtoby vyskazat' vse,  chto on dumaet po etomu
povodu (odna  tol'ko mysl'  o  tom,  chto kto-to mozhet  "pozvolit'"  ili  "ne
pozvolit'" emu delat' vse, chto on  sochtet nuzhnym, sposobna dovesti parnya  do
beshenstva), no ya predusmotritel'no nastupil emu na nogu pod stolom: deskat',
molchi, ya sam razberus'. K schast'yu, on chertovski ponyatliv... inogda.
     -- My horosho sebya veli, -- skromno skazal ya etoj privetlivoj ledi. Ona,
k moemu velichajshemu vostorgu, ponimayushche kivnula. Voodushevlennyj stol' teplym
priemom, ya ostorozhno sprosil: -- A kak vy dogadalis', chto my zhenaty?
     -- Vot glupen'kij! -- rassmeyalas' ona.- Byli  by vy takimi skromnikami,
esli by zheny  za vami  ne  prismatrivali, kak  zhe! Znayu ya  vashego brata: moj
muzhenek do sih por norovit glaza podkrasit', a ved' kak ya za nim slezhu... Da
i odezhda na vas domashnyaya. Srazu vidno horosho ustroivshihsya v zhizni mal'chikov!
     -- Da, ya kak-to ne podumal, chto u nas vse  na lice napisano, -- opustiv
ochi dolu, prolepetal ya. -- Kakoj zhe ya nedogadlivyj, pravo!
     Na   samom  dele  menya  raspiralo   ot  smeha,  no  ya  dal  sebe  slovo
sderzhivat'sya: ochen' uzh  ne  hotelos'  podnimat'sya iz-za stola i iskat'  sebe
mesto  dlya  otdyha  na protivopolozhnom  konce  parka attrakcionov. Melifaro,
kazhetsya,  prebyval v glubochajshem  shoke. YA-to,  priznat'sya, polagal,  chto ego
sposobnost'  nablyudat' i  analizirovat'  vse  eshche pri  nem,  i paren' sdelal
primerno te  zhe  vyvody  o  zdeshnem obshchestvennom  ustrojstve,  chto  i ya, no,
kazhetsya, ya nedoocenil  ego sposobnost' samozabvenno otdavat'sya razvlecheniyam.
Moj  drug  ne  zametil  nichego,  krome  ognej,  muzyki  i  prochih  atributov
prazdnika, gostyami kotorogo my stol' neozhidanno okazalis'.
     --  CHto  vam prinesti,  milye?  -- radushno sprosila  hozyajka  kafe.  --
Podumat' tol'ko, zhenatye  muzhchiny  u  menya v gostyah! Vot uzh moi  konkurentki
obzaviduyut-sya!.. Zakazyvajte, ne stesnyajtes', dlya vas mne nichego ne zhalko.
     -- Esli nichego ne  zhalko, prinesite  nam  chto-nibud'  na  vash  vkus, --
reshitel'no  skazal   ya.   Men'she   vsego  na  svete  menya  sejchas   prel'shchal
intellektual'nyj  trud  nad mestnym  menyu.  --  Nemnozhko  vypivki,  nemnozhko
zakuski -- vse, chto trebuetsya, chtoby skorotat' vremya za priyatnoj besedoj.
     -- Ah ty moj zolotoj,  kak zhe ty  doveryaesh' moemu vkusu! -- voshitilas'
ona.  Podmignula Melifaro  i  nezhno sprosila:  --  A  ty soglasen  so  svoim
priyatelem, -gospodin molchun?
     Nado  otdat'  dolzhnoe  parnyu:  on  ne  vzorvalsya,  hotya,  sudya  po  ego
pokrasnevshej fizionomii, delo k tomu shlo. No  on molcha  kivnul, izo vseh sil
izobrazhaya smushchenie.
     --  Takoj  moloden'kij  i  uzhe zhenat,  --  laskovo  bormotala  zhenshchina,
otpravlyayas' na kuhnyu. -- Kakih tol'ko shutok lyubov' s lyud'mi ne shutit!
     My ostalis' odni, i Melifaro ustavilsya na menya dikimi glazami. Vse  ego
sushchestvo sejchas istekalo odnim nemym voprosom: "CHto zdes' proishodit?!?!"
     -- Gde  zhe tvoya hvalenaya nablyudatel'nost'?  -- ukoriznenno  sprosil ya.-
Neuzheli ty eshche ne  ponyal: zdes' matriarhat, prichem ochen' yarko  vyrazhennyj. A
ty  dumal,  pochemu  nas besplatno  kormyat  i  razvlekayut?  Na  moej  rodine,
naprimer, sushchestvuyut nochnye kluby, gde muzhchiny platyat za vhod, a  zhenshchiny --
net. Dumayu, zdes' tozhe nachinalos' s chego-to v takom rode...
     -- Kak ty skazal? "Matoherat"? A chto eto takoe?  -- oshelomlenno sprosil
moj drug.  YA  popytalsya  ob座asnit',  on  udivlenno  kachal  golovoj  i voobshche
proizvodil  vpechatlenie  cheloveka,  izryadno  sbitogo  s  tolku.  Do  menya  s
nekotorym  zapozdaniem  doshlo:  chtoby ponyat', chto takoe  matriarhat, sleduet
byt' znakomym hotya by  s patriarhal'nym ustrojstvom obshchestva. V  Soedinennom
Korolevstve uklad kakoj-to drugoj, kakoj imenno -- ne berus' sformulirovat'.
CHto kasaetsya politiki, muzhchiny u  nas -- figury bolee zametnye,  a  zhenshchiny,
kak ya  postepenno vyyasnil, -- bolee vliyatel'nye. V semejnoj zhizni sushchestvuet
svoego roda  ravnopravie, osnovannoe na prochnom fundamente neponimaniya:  a s
kakoj stati  kto-to dolzhen  byt'  "glavnym"?  Familii berut i materinskie, i
otcovskie,   rukovodstvuyas',  skoree,   ih  blagozvuchnost'yu,   chem  kakim-to
principom. V  drugih gosudarstvah Mira  vse eshche  bolee zaputano: naprimer, v
Kumanskom  Halifate  sushchestvuyut  garemy,   no  v  to  zhe  vremya  bol'shinstvo
gosudarstvennyh sluzhashchih, v tom chisle policejskih, --  zhenshchiny. V SHinshijskom
Halifate, kak mne rasskazyvali, u muzhchiny voobshche ochen' malo shansov postupit'
na sluzhbu  v armiyu: tam schitaetsya, chto nash  brat  malo prigoden dlya vojny. V
Izamone,  gde vysokie gosudarstvennye dolzhnosti raspredelyayutsya isklyuchitel'no
mezhdu  muzhchinami,  vse muzh'ya  pogolovno  boyatsya svoih  zhen: bol'no  uzh mnogo
yuridicheskoj  vlasti  otdaet   v  rasporyazhenie   ih  surovyh  podrug  mestnoe
zakonodatel'stvo. V chastnosti, lyubaya zhenshchina mozhet vygnat'  muzha iz doma, ne
ob座asnyaya  prichinu stol' zhestokogo postupka, i, chto eshche  huzhe, ona ne obyazana
otdavat' emu ni grosha  iz im zhe zarabotannogo  "obshchego"  imushchestva. Nu i tak
dalee  -- eto  ya vse k tomu,  chto ni patriarhal'nymi,  ni matriarhal'nymi, v
tradicionnom ponimanii etih terminov, obshchestvami v nashem Mire, kazhetsya, i ne
pahnet. Poetomu  moi  popytki  ob座asnit' Melifaro, chto  takoe  "matriarhat",
otnyali neskol'ko bol'she vremeni, chem ya rasschityval. Krome vsego, on eshche to i
delo  otvlekalsya  ot  besedy: s  novym, obostrivshimsya  interesom razglyadyval
okruzhayushchih, ochevidno  iskal  v ih  povedenii  to  li dokazatel'stva,  to  li
oproverzheniya moih slov.
     -- Kazhetsya, ya ponyal, -- nakonec  vzdohnul  on. -- A ya-to  eshche s  samogo
nachala udivilsya: kakaya u nih moda strannaya!  Muzhiki naryadnye, prichesannye, a
ledi  odety,  slovno sobralis' porabotat' na  ferme, a ne razvlech'sya. Teper'
ponyatno: esli  zhenshchiny  zdes'  glavnye, nado  starat'sya im  ponravit'sya. Vot
rebyata  i  starayutsya kak mogut.  I vsya  eta  besplatnaya kormezhka...  Oni nas
kormyat,  kak  ptic:  potomu chto eto  zabavno i  dostavlyaet  udovol'stvie. I,
navernoe, eshche potomu, chto muzhchina v  etom strannom meste vryad li mozhet  hot'
chto-to  zarabotat':  ego  prosto nikto ne  voz'met  na  rabotu. U  nih  eto,
navernoe, ne prinyato.
     --  Dumayu,  zarabotat'  vse-taki  mozhno,   --  usmehnulsya   ya.  --   No
isklyuchitel'no svoim prekrasnym telom. Glyadi! --  YA ukazal  emu na neskol'kih
naryadnyh, iskusno prichesannyh mal'chikov,  vertevshihsya  vokrug  dvuh  pozhilyh
ledi. Molodye lyudi veli sebya  s  nedvusmyslennoj razvyaznost'yu -- toch'-v-toch'
nedorogie prostitutki moej  rodiny. Damy ocenivayushche  oglyadyvali ih s  nog do
golovy, nebrezhno pohlopyvali po  podzharym yagodicam, ponimayushche pereshuchivalis'
mezhdu soboj  -- zhal',  chto vpolgolosa:  ya  byl pochti  uveren, chto s  ih  ust
sryvayutsya  umopomrachitel'nye  nepristojnosti. Nakonec zhenshchiny  vybrali  dvuh
molodyh  lyudej, pokrovitel'stvenno obnyali ih  za plechi -- kazhdaya svoego -- i
netoroplivo udalilis'. Otvergnutye  "plejboi" nemnogo  potoptalis' na meste,
posheptalis' i nakonec otchalili --  na  poiski novyh interesnyh  znakomstv, ya
polagayu. Melifaro zacharovanno smotrel vsled  udalyayushchimsya parochkam.  Kazhetsya,
ego pronyalo.
     Hozyajka  kafe  vernulas'  s   ogromnym,  tyazhelogruzhenym   podnosom.  Ee
predstavleniya  o tom, chto takoe "nemnogo", yavno  ne  sovpadali s moimi, no ya
skoree obradovalsya takomu nedorazumeniyu, chem ogorchilsya.
     Ona  nekotoroe  vremya  laskovo   vorkovala   s   Melifaro  pytayas'  ego
rastormoshit', no u nee nichego ne vyshlo: moj lyubveobil'nyj drug byl yavno ne v
duhe.  Vprochem, v glazah  nashej  novoj znakomoj  ego  zamknutost'  navernyaka
vyglyadela kak ocharovatel'naya zastenchivost', podobayushchaya  zhenatomu muzhchine.  YA
zhe vovsyu naslazhdalsya nelepost'yu situacii -- kogda eshche dovedetsya!
     --  Esli tebe  zdes'  bol'she ne nravitsya, mozhem ujti v lyubuyu minutu, --
napomnil ya Melifaro. -- Vprochem, ya by predpochel snachala pouzhinat'. I nemnogo
vypit'.  I pokurit' --  dazhe  esli eto  zdes' ne prinyato.  I samoe  glavnoe,
obsudit' s toboj koe-chto... esli ty, konechno, ne protiv.
     --  Mne zdes' dejstvitel'no ne slishkom nravitsya, -- provorchal Melifaro.
--  No vypit' ya tozhe ne proch', da i zakuska ne pomeshaet... Znaesh', chudovishche,
ya uzhe  dovol'no dolgo zhivu na svete i za eto vremya kak-to uspel privyknut' k
tomu,  chto...  A, ladno, plevat'! V konce koncov, eto ne  nashi  problemy. Po
sravneniyu s toj raskalennoj pustynej zdes' vse  ravno rajskoe mestechko. Da i
sherst'yu do poyasa oni ne porosli, chto vpolne udovletvoryaet  moim esteticheskim
potrebnostyam.
     --  Vot  imenno, --  kivnul ya.  --  Ot  dobra  dobra ne ishchut. Kogda eshche
vypadet vozmozhnost' spokojno pogovorit'...
     --  A  o  chem,  kstati,  ty  sobiraesh'sya  trepat'sya? -- s  nabitym rtom
pointeresovalsya on. -- Pridumal chto-nibud'?
     -- Net poka. Poetomu trepat'sya budem  o tvoej  nasyshchennoj lichnoj zhizni,
za neimeniem drugoj temy, -- usmehnulsya ya.- Tol'ko ne obizhajsya. Mel. YA by ni
za chto ne stal sovat' nos v tvoi dela, no mne neobhodimo koe-chto vyyasnit'.
     -- Naprimer, spal li ya s nashej gostepriimnoj! hozyajkoj, poka  ty  dryh,
sidya na  stule?  -- nasmeshlivo perebil menya on.  -- Nu, predpolozhim. I chto s
togo?! Tebe  interesny podrobnosti?  Mogu  i podrobnosti! vylozhit', esli  ty
ubedish' menya, chto oni imeyut fatal'noe znachenie dlya sudeb vselennoj...
     -- Da idi ty so svoimi podrobnostyami! -- neterpelivo otmahnulsya ya. -- U
menya, hvala Magistram, bogatoe voobrazhenie... YA hochu, chtoby ty prosto opisal
mne: kak ona vyglyadela?
     -- Kto?! -- izumlenno peresprosil Melifaro.
     --  Kto,  kto... Tvoya vcherashnyaya podruzhka,  eta  koldun'ya, opoivshaya  nas
blagoslovennym "sokom pyl'noj polyni", nash dobryj angel, odnim slovom.
     -- Maks, ne duri, -- strogo skazal moj drug. -- Ty zhe videl ee ne huzhe,
chem ya...- On ozabochenno nahmurilsya  i sochuvstvenno  sprosil: -- CHto, u  tebya
problemy s  pamyat'yu? Nachinaesh' zabyvat' nashe puteshestvie? Vot napast'! Hvala
Magistram, ya poka vrode by vse pomnyu...
     -- Net, s pamyat'yu u menya vse v poryadke, -- uspokoil ego ya. -- Ne v etom
delo. Prosto opishi mne, kak vyglyadela nasha  hozyajka, -- tak, slovno ya slepoj
i ne mog  ee uvidet'.  YA tebe potom vse  ob座asnyu.  |to ne rozygrysh, druzhishche.
Esli tebya glozhut somneniya, mogu prinesti kakuyu-nibud' strashnuyu klyatvu.
     -- Nu... ladno, -- rasteryanno  soglasilsya on. --  Esli ty tak hochesh'...
Ona  nevysokaya,  huden'kaya,  kozha  smuglaya...  ili  zagorelaya,  ona ved'  na
ogorode, navernoe, vozitsya celymi dnyami! Volosy temno-kashtanovye, prichesany,
myagko  govorya, nebrezhno,  -- on  nezhno  ulybnulsya  nedavnemu vospominaniyu  i
utochnil:  -- To est' takoe vpechatlenie, chto grebnej v ee dome ne voditsya, no
ej  eta lohmatost' dazhe  idet.  Glaza  -- vot zhe, dranyj Magistr, a  ved' ne
pomnyu tochno! Kazhetsya, vse-taki zelenye, no tut ya mogu oshibat'sya...
     -- YAsno,  --  kivnul  ya. -- Vpolne dostatochno.  Spasibo. A teper' skazhi
mne: skol'ko ej let -- ya  imeyu v vidu, na skol'ko let ona  vyglyadit? Esli ne
prinimat' vo vnimanie, chto nekotorye lyudi umeyut koldovat' i vse takoe...
     --  Nu... -- neuverenno protyanul  on, --  s vidu  ona --  nasha  s toboj
rovesnica, a to i  pomladshe. Voobshche-to,  ya by eshche men'she let ej dal, esli by
ne eti  mnogoznachitel'nye  rasskazy  6  byvshem  muzhe i nameki  na  nevidimoe
prisutstvie kakoj-to "staroj  Gerdy"... Nu da, ty eshche noch'yu mne govoril, chto
ona, navernoe, staraya ved'ma -- no kakaya, k Temnym Magistram, raznica!
     -- YA  ne  proiznosil  slova  "navernoe", -- popravil ego ya.  --  Prosto
skazal tebe,  chto ona staraya. Ne predpolozhil, a konstatiroval fakt. Fakt pri
etom vizzhal i vyryvalsya, no ya ego vse-taki konstatiroval... Ne dogadyvaesh'sya
pochemu?
     -- Navernoe, ty vnimatel'nee prislushivalsya k ee boltovne, chem ya. --  On
pozhal  plechami i, kak mne pokazalos',  dovol'no  smushchenno priznalsya: -- YA-to
vse bol'she ee nozhki  rassmatrival: uzh bol'no soblaznitel'no oni  vyglyadyvali
iz-pod nakidki!..
     -- A kstati, kakogo cveta byla nakidka? -- podskochil ya.
     -- Krasnaya.  Vernee, yarko-alaya... A  k  chemu ty,  sobstvenno,  klonish',
Maks? Kakaya raznica, skol'ko let moej  sluchajnoj podruzhke? Ona byla krasiva,
laskova  i  zabotliva, ona  pomogla mne  otvlech'sya  ot vospominanij  ob etom
greshnom pekle, tak chto nyneshnej noch'yu ya. navernyaka budu spat' spokojno i bez
koshmarov -- esli, konechno, my  najdem podhodyashchee dlya  sna mesto... Po-moemu,
vpolne dostatochno, chtoby vsyu zhizn' vspominat' ee s blagodarnost'yu.
     -- Da  vspominaj na  zdorov'e,  --  vzdohnul  ya.  --  Prosto... Ne hochu
podmeshivat' k tvoim sladkim  vospominaniyam svoi, chut' menee sladkie, no  mne
kazhetsya, ty  dolzhen  eto  znat',  poskol'ku  vsyu  informaciyu  o  navazhdeniyah
Labirinta  luchshe derzhat'  ne v  odnoj  golove, a v obeih... Ponimaesh', kakoe
delo,  druzhishche:  ty  .vsyu  noch' videl pered soboj  moloduyu  devushku, a  ya --
glubokuyu staruhu. Vse ostal'noe vrode  by  sovpadaet: cvet ee odezhdy, slova,
kotorye ona govorila... I teper' ya pytayus' razobrat'sya: pochemu tak vyshlo?
     -- Nu...-  k  moemu glubokomu oblegcheniyu,  Melifaro sovershenno spokojno
otnessya  k moim  slovam,  --  mozhet byt', vse  ob座asnyaetsya prosto: ona srazu
polozhila glaz na menya i napustila na tebya navazhdenie,; chtoby ty ne pristaval
k nej so svoimi glupostyami?! Ili naoborot, ty videl vse kak est', a menya eta
plutovka okoldovala, o chem ya, kstati, sovershenno ne zhaleyu. Podumaesh' -- malo
li kak eto vyglyadelo so storony!
     -- Mozhet byt', i tak, -- neohotno soglasilsya ya. Ego ob座asnenie kazalos'
ochevidnym i pravdopodobnym,  no chto-to v nem menya  ne ustraivalo. Slishkom uzh
banal'no.  Mne pochemu-to  kazalos', chto igra  v Labirinte Menina  vedetsya po
bolee  izyashchnym  pravilam,  i  v  poslednee  vremya menya ne  ostavlyala smutnaya
nadezhda, nasheptyvayushchaya mne, chto eti pravila vpolne poddayutsya formulirovke...
i  chto tot,  kto  sumeet postich' ih strannuyu logiku, mozhet  rasschityvat'  na
blagopriyatnyj ishod puteshestviya.  Skazhu bol'she: v  glubine dushi ya  uzhe togda
byl uveren,  chto  otvet lezhit gde-to na  poverhnosti i nado lish'  horoshen'ko
posharit' v ego poiskah.
     --  Ne  beri  v  golovu,  Maks, vsyakoe  byvaet!  --  velikodushno skazal
Melifaro, podnimaya stakan s  temno-oranzhevoj zhidkost'yu, kotoraya vpolne mogla
okazat'sya nalivkoj iz kakogo-nibud' mestnogo analoga abrikosov, s nekotorymi
neznachitel'nymi  aranzhirovkami  v oblasti vkusa i  aromata. -- |ta  koldun'ya
polozhila  glaz  na  menya, a  vot nashu ledi Melamori ya u tebya  tak i ne  smog
otbit',  kak  ni staralsya,  dazhe  pyat'  let nazad, posle togo kak mezhdu vami
beshenyj indyuk probezhal... Nikogda zaranee ne znaesh', kto tebya  prigolubit, a
kto poshlet podal'she!
     --  CHto?  -- izumlenno peresprosil ya. Ego  razglagol'stvovaniya otvlekli
menya ot razmyshlenij, tak chto  , ya ne razu ponyal, o chem rech'. A kogda  ponyal,
tiho rassmeyalsya.  -- Paren', esli by vse nashi problemy svodilis' k tomu, kto
kogo prigolubil...  tebe ne  kazhetsya,  chto my  byli  by  samymi bezzabotnymi
sushchestvami vo vselennoj?
     -- Nu ne skazhi!  -- ser'ezno vozrazil Melifaro. -- YA znayu kuchu rebyat, u
kotoryh drugih problem otrodyas' ne bylo. I chto zhe? Schastlivchikami ya by ih ne
nazval!
     Moi popytki  vernut'sya  k  ser'eznym razmyshleniyam  tak i  ne uvenchalis'
uspehom: paren' vdrug reshil, chto ego svyashchennyj dolg -- nemedlenno oznakomit'
menya s  nevrazumitel'nymi,  no  dusheshchipatel'nymi serdechnymi  problemami  ego
beschislennyh  rodstvennikov,  druzej  i  byvshih  odnokashnikov.  Vozmozhno, on
dejstvitel'no   namerevalsya  menya  rastrogat',  no  smog  tol'ko  nasmeshit'.
Vprochem,  nichego  inogo  mne  i  ne  trebovalos',  esli  chestno.  YA  zdorovo
rasslabilsya -- slovno  my sideli gde-nibud'  v odnom iz letnih restoranchikov
Novogo  Goroda,  a  ne v odnom iz tupikov Labirinta Menina, iz kotorogo nado
bylo kak-to vybirat'sya -- a vot kak?..
     Nakonec  my  reshili,  chto  pora by  i  chest' znat'.  Raznocvetnye  ogni
attrakcionov gasli odin  za drugim,  stoliki  kafe  opusteli.  Navernoe,  po
mestnym  merkam  nastupila  noch' i vsem  "dobroporyadochnym  zhenatym muzhchinam"
sledovalo  otpravlyat'sya  po  domam,  chtoby   ne  narvat'sya  na  kakie-nibud'
nevedomye nepriyatnosti.
     Privetlivaya  hozyajka  ne  otkazala  sebe  v  udovol'stvii  nemnogo  nas
provodit'.  CHtoby  podderzhat'  razgovor,  ya  sprosil,  pochemu  ee  zavedenie
imenuetsya   "Korolevskij   priyut":   na   fone   mnogochislennyh   "Lakomok",
"Sladkoezhek", "Slasten" i "Sytyh dobryakov" nazvanie  dejstvitel'no vyglyadelo
neskol'ko vyzyvayushche.
     --  O,  da  ya  ego  tol'ko  vchera  i  pereimenovala!  --  Hozyajka  yavno
obradovalas' vozmozhnosti  pogovorit'  na etu temu. --  Sestry  Tajson poldnya
tablichku delali, -- pozhalovalas' ona,  -- i  eshche za  srochnost'  dvojnuyu cenu
vzyali...  A ved' eto  takaya zabavnaya istoriya so mnoj vyshla!  Vtorogo dnya pod
vecher  zayavilsya ko mne prehoroshen'kij  mal'chik -- a uzh kakoj naryadnyj,  slov
net!  Budto  na karnaval sobralsya. I  lyubeznyj, i privetlivyj. YA sperva bylo
podumala,  on  iz  teh,  kto  gotov predlozhit'  svoyu lyubov' vsyakoj, lish'  by
zaplatila pobol'she, no potom ponyala: on ne iz takih, prosto manery u nego na
udivlenie vol'nye. -- Ona  umolkla, yavno pytayas'  vosproizvesti  pered svoim
vnutrennim vzorom portret "prehoroshen'kogo" gostya.
     -- I chto? -- drognuvshim golosom sprosil ya, uzhe predchuvstvuya otvet.
     --  |tot  mal'chik vse  vremya  govoril,  chto  on korol',  predstavlyaesh',
lapushka?! -- ohotno soobshchila ona. -- YA snachala dumala, chto on shutit, a potom
ponyala: bednyj  mal'chik sam verit  vsemu, chto govorit.  Vozmozhno, on  prosto
pomeshalsya  ot  neschastnoj  lyubvi, tak  byvaet. Hotya  ne ponimayu: i kak mozhno
takogo ne lyubit'?!
     -- YA tozhe, -- derevyannym golosom  soobshchil ya. -- Dumayu, vy rasskazyvaete
o  moem pomeshannom sosede. ZHivet odin takoj  ryadom s nami, tozhe tverdit, chto
on korol'... Kak vashego gostya zvali? On nazyval svoe imya?
     -- Nazyval,  tol'ko ya zapamyatovala. Strannoe kakoe-to imya: ne to Georg,
ne to Greg, ne to eshche kak-to...
     -- Gurig, --  podskazal ya,  chuvstvuya,  chto serdce  vot-vot  vyskochit iz
grudi --  tak  gulko ono  buhalo po rebram. -- Tochno, moj sosed... A kuda on
potom poshel; vy ne znaete?
     -- On ushel s takoj krasivoj damoj, -- s yavnym sozhaleniem vzdohnula ona.
--  A  mne uzhe  potom,  kogda  on  ushel, prishlo v golovu  pereimenovat'  moyu
"Sladen'kuyu bulochku"  v "Korolevskij priyut". Na  pamyat'  ob etom  prelestnom
mal'chike  --  kol'  uzh  on nazyval  sebya  korolem...  Posetitelyam  vrode  by
nravitsya: vse hotyat otdohnut' v "Korolevskom priyute"!
     -- Konechno, -- zaveril ee ya. -- Otlichnoe nazvanie. Prosto velikolepnoe.
     Nakonec  nasha opekunsha  s  yavnym sozhaleniem otpravilas'  obratno.  My s
Melifaro ponimayushche pereglyanulis'.
     --  Itak,  zdes'  otmetilos'   nashe  zabludshee  velichestvo,  --  ehidno
konstatiroval on. -- CHtob emu pusto bylo, lyubitelyu priklyuchenij!
     --  Boyus', Gurigu  sejchas i  bez nashih pozhelanij vpolne pusto, -- v ton
emu usmehnulsya ya.
     -- Zaderzhimsya zdes' i  poprobuem ego razyskat'? -- neuverenno predlozhil
Melifaro.
     -- Dumayu, eto sovershenno bessmyslenno, -- vzdohnul ya.
     --  Nu  uzh, tak srazu i bessmyslenno! --  dovol'no  vyalo ogryznulsya on.
Dumayu,  za  gody  nashej  druzhby  u  parnya  vyrabotalas' ustojchivaya  privychka
vozrazhat' mne po lyubomu povodu.
     --  Skazhi: ty  videl  zdes' parochki,  zanimayushchiesya lyubov'yu na  otkrytom
vozduhe? -- nevozmutimo pointeresovalsya ya.
     Prezhde  chem  otvetit',  Melifaro  eshche  raz  dobrosovestno  oglyadelsya po
storonam.
     -- Nu, predpolozhim, net... poka, po krajnej mere, -- priznal on.  V ego
golose  zvuchalo  ne  to  razocharovanie,  ne  to gotovnost'  ispravit'  stol'
dosadnoe polozhenie veshchej. -- A s chego eto ty sprashivaesh'?
     -- S togo, chto esli Ego Velichestvo dejstvitel'no ushlo s kakoj-to damoj,
ona bezuslovno povela  ego k sebe domoj...  ili eshche  kuda-nibud',  ne vazhno.
Glavnoe, chto emu navernyaka ponadobilos' vojti v kakuyu-nibud' dver'... Ladno,
dazhe esli dama byla oderzhima  nevinnym  zhelaniem pokatat' nashego monarha  na
karuseli, i  nichego bol'she, neuzheli ty dumaesh', chto za eto vremya emu ni razu
ne zahotelos' v ubornuyu? A tualety v lyubom civilizovannom obshchestve nahodyatsya
za zakrytymi dveryami, pover' uzh krupnomu specialistu v etom voprose!
     -- A esli nashe velichestvo vyshe etih chelovecheskih slabostej? --  fyrknul
Melifaro. I  tut zhe  zadumchivo  priznal: -- Ty  prav, Maks:  v lyubom  sluchae
Korol' vryad li stanet spat' na ulice, a eto znachit...
     -- Imenno eto ya i hotel skazat'. On byl  zdes' pozavchera. Za dva dnya ni
razu ne vospol'zovat'sya dver'yu... Prakticheski nevozmozhno!  Edinstvennyj  nash
shans  najti Guriga  --  eto  stolknut'sya s  nim  nos k  nosu v  kakom-nibud'
ocherednom "tupike".
     -- A esli dveri na nego  ne dejstvuyut, chto togda? -- ozabochenno sprosil
Melifaro. -- Vdrug zdes' dlya kazhdogo svoj sposob perehodit' iz odnogo Mira v
drugoj?!
     Priznat'sya, eta  mysl' uzhe posetila i  moyu golovu, no ya nastojchivo gnal
ee proch'.
     -- Ty  ponimaesh',  kakoe delo, -- chestno  skazal ya|  Melifaro, -- ya  ne
ochen'-to hochu sojti s uma. Vo vsyakom sluchae, ya sobirayus' tyanut' s etim delom
do poslednego. Poetomu  ya predpochitayu dumat', chto zakony Labirinta odni i te
zhe dlya vseh. |to daet mne hot' kakoj-to shans razobrat'sya v proishodyashchem. Ili
hotya by verit', budto ya kogda-nibud' razberus'.
     -- Ladno, -- neozhidanno  legko soglasilsya  Melifaro. -- Budu nadeyat'sya,
chto ty prav. V konce koncov, ty -- moj edinstvennyj shans kogda-nibud' otsyuda
vybrat'sya, tak chto ty uzh razberis', pozhalujsta.
     -- Mne sejchas nado by spokojno  podumat', -- vzdohnul ya. -- A potom  --
pospat'. ZHelatel'no  dolgo. I  ne na stule. Korolevskaya krovat' s baldahinom
mne  bez  nadobnosti,  no vot  ot  vozmozhnosti  vytyanut'sya vo  ves'  rost  v
kakom-nibud' teplom,  suhom i zakrytom  ot  postoronnih  pomeshchenii  ya by  ne
otkazalsya.
     -- I ne  govori!  -- s chuvstvom podtverdil moj  drug. -- Spat'! Greshnye
Magistry,  ya ved'  minuvshej noch'yu, schitaj, glaz ne somknul... I  voobshche my s
toboj ni  razu tolkom ne  spali s teh por, kak syuda popali.  Tol'ko  umirali
vremya ot vremeni, no eto, navernoe, ne schitaetsya.
     -- Da, smert' trudno  nazvat' polnocennym zdorovym otdyhom,  -- hmyknul
ya. -- Nu chto, pojdem poishchem kakuyu-nibud' dver'? A tam poglyadim.
     -- A chto ee iskat', vot ona, pered nosom! -- ustalo ulybnulsya Melifaro,
ukazyvaya  na  vorota  v  ograde, otdelyayushchej  park attrakcionov ot budnichnogo
prostranstva normal'noj chelovecheskoj  zhizni. Prezhde ya etu  ogradu  kak-to ne
zamechal.
     -- Ty by hot' raz  v zhizni  vozzhelal kak sleduet  chego-nibud' horoshego,
ser Vershitel', -- lukavo skazal  mne  Melifaro, kogda  my uzhe  prigotovilis'
stupit'  pod arku vorot.  --  Naprimer, popast' v  uyutnuyu  spalenku. Segodnya
mozhno  bez  devochek,  chtoby  ne otvlekali ot  snovidenij.  Nu  dyaden'ka,  nu
pozhalujsta, chto tebe stoit!
     YA izumlenno  posmotrel na  nego: paren' yavno izdevalsya, no ego nasmeshki
prishlis'  kak nel'zya bolee kstati. Udivitel'noe delo: s teh por  kak za nami
zahlopnulas'  dver', vedushchaya  v  Labirint  Menina, ya  pochemu-to  ni  razu ne
vspomnil o svoem strannom mogushchestve. Kak otrezalo, chestnoe slovo!  YA  reshil
nemedlenno vospol'zovat'sya  ego napominaniem, tak chto  kogda  my  peresekali
"granicu", otdelyayushchuyu  odin koridor Labirinta ot  drugogo, vse  moi  pomysly
byli   skoncentrirovany  na  odnom-edinstvennom  zhelanii:  poluchit'  v  svoe
rasporyazhenie otdel'nuyu spal'nyu.
     Kogda  ya obnaruzhil, chto my okazalis' v kupe razmerenno podergivayushchegosya
na  stykah  poezda,  osveshchennom  tusklym  golubovatym   svetom  nochnika,   ya
obessi-lenno  opustilsya  na  odnu  iz  polok,  zakryl  lico  rukami  i nachal
smeyat'sya. Moe zhelanie  bylo ispolneno, no v minimal'nom ob容me. |to pohodilo
na tshchatel'no pro- g  dumannoe izdevatel'stvo: deskat', ne raskatyvaj gubu, a
ser Vershitel'. Zahotel spat' -- ladno, tak i byt',! poluchi mesto v  kupejnom
vagone... i blagodari nebo, chto ne v obshchem!
     Melifaro  vstrevozhenno  prikosnulsya  k  moemu  plechu:  malo  togo,  chto
obstanovka ego, skorej vsego, obeskurazhivala, tak eshche i ya  isteriku ustroil.
V Soedinennom Korolevstve poezdov v pomine net, tak chto paren' reshitel'no ne
ponimal,  kuda my popali. YA pochuvstvoval sebya otvetstvennym  za ego dushevnyj
pokoj -- raz  uzh my  okazalis' na territorii, kotoruyu ya s gorem  popolam mog
schitat' znakomoj.
     --  YA  smeyus'  ne  potomu,  chto... a prosto potomu,  chto mne smeshno! --
ob座asnil  ya  Melifaro.  Nachalo  moej  rechi   nel'zya  bylo  schitat'  vershinoj
oratorskogo  iskusstva, zato mne udalos'  hudo-bedno spravit'sya s  pristupom
vesel'ya.
     --  My  nahodimsya v ochen' zabavnom  meste,  ya pravil'no  ponyal? -- suho
utochnil on.
     -- Mozhno  skazat' i tak. |to poezd. Nam  eshche  povezlo:  kazhetsya, my  na
holyavu popali v vagon pervogo klassa. -- I ya snova rassmeyalsya.
     -- Spasibo za ischerpyvayushchee ob座asnenie,- yadovito ogryznulsya Melifaro.
     --  Tam, gde ya rodilsya, poezd -- eto tradicionnoe sredstvo peredvizheniya
na bol'shie  rasstoyaniya.  -- YA  iskrenne  hotel vydat'  emu nechto bolee-menee
vrazumitel'noe, a posemu ochen' staralsya. --  Predstav' sebe mnogo  malen'kih
dlinnyh odnoetazhnyh  domikov,  razdelennyh na kroshechnye  komnaty.  I vse eti
domiki edut v zaranee vybrannom napravlenii... Ponyatno?
     -- Zvuchit  kak  bred  sobachij, no, v obshchem-to,  ponyatno,  -- ne stol'ko
ehidno, skol'ko rasteryanno soglasilsya on.
     --  Nu, hvala Magistram, hot'  chto-to tebe ponyatno,- vzdohnul ya. -- Moe
zhelanie,  mozhno  skazat',  ispolnilos': my  s toboj  hoteli poluchit' v  svoe
rasporyazhenie spal'nyu i poluchili. Sobstvenno govorya, ya ne znayu, chem eshche zdes'
mozhno  zanimat'sya, krome kak spat'. Razve chto p'yanstvovat' ili chitat', no ni
vypivki, ni knig u nas s soboj vse ravno net...
     -- V  takom tesnom pomeshchenii ya ne okazyvalsya  s  teh  por, kak  starshie
brat'ya zaperli menya  v platyanom shkafu,  -- pozhalovalsya Melifaro.  --  Hotya v
shkafu vse zhe bylo nemnogo prostornee... Mne zdes' neuyutno!
     YA sochuvstvenno  pokival:  u  cheloveka, vsya zhizn' kotorogo proshla v Eho,
gde  samaya skromnaya  holostyackaya spal'nya  napominaet  skoree  sportzal,  chem
obychnoe zhiloe pomeshchenie,  v  kupe  passazhirskogo poezda  vpolne mog nachat'sya
tyazhelyj pristup klaustrofobii. Mne ostavalos' upovat' na zheleznye nervy sera
Melifaro... i eshche na ego zverskuyu ustalost'.
     --  A ty prosto  lozhis', zakryvaj  glaza i spi, -- posovetoval ya. --  S
zakrytymi glazami  vse  ravno, gde  nahodit'sya:  v  malen'koj komnate ili  v
bol'shoj.
     -- Nu, ne skazhi!  -- ser'ezno vozrazil  on. -- YA  mogu zazhmurit'sya hot'
dyuzhinu  raz kryadu, no  vse ravno  budu chuvstvovat', kak davit na  menya  etot
greshnyj nizkij potolok. I chem ty sobiraesh'sya zdes' dyshat'?
     -- Mozhno otkryt' okno, -- ya pozhal plechami. -- Ne znayu, kakaya pogoda tam
snaruzhi,  no  s zakrytym oknom ty,  pozhaluj,  dejstvitel'no  ne usnesh'. YA-to
chelovek privychnyj...
     Melifaro slegka ozhivilsya,  delovito osmotrel okno, nemnogo  povozilsya s
zashchelkoj,  i  ya  stal  svidetelem  odnoj iz  velichajshih pobed  chelovecheskogo
razuma: tolstoe steklo  poslushno upolzlo vniz, a moj drug chut' li ne po poyas
vysunulsya naruzhu.
     -- Tam veter! -- voshishchenno soobshchil  on. -- Slushaj, Maks, my tak bystro
edem! Hotel by ya znat' kuda...
     -- Vot uzh eto tochno ne imeet nikakogo znacheniya, -- usmehnulsya ya.- Stoit
nam otkryt' dver'...
     --  Kstati,  menya eto raduet,  --  provorchal  on.  -- Vprochem,  snachala
poprobuem pospat',  blago  est' kuda  prilech' i nikto ne  meshaet.  Pravda, ya
navernyaka  svalyus'  s etogo  uzkogo  lozha,  no  v  nashem  polozhenii  sleduet
blagodarit' dazhe za takuyu malost', da?
     --  Boyus',  chto tak,  -- soglasilsya  ya. V  tu zhe sekundu  v  nashu dver'
dovol'no besceremonno  postuchali. Me-lifaro  szhalsya v komok, kak tigr  pered
pryzhkom, moi pal'cy  sami soboj  slozhilis'  v ugrozhayushchuyu shchepot', no  hriplyj
zhenskij golos, donesshijsya iz koridora,  zastavil menya snova prysnut' nervnym
smeshkom.
     -- Mal'chiki, vy budete brat' postel'?
     --  Spasibo, ne nuzhno, -- davyas' smehom, otvetil  ya. Provodnica  (a eto
navernyaka  byla ona) mutno vyrugalas', no, hvala Magistram, ushla:  ya slyshal,
kak udalyayutsya ee tyazhelye shagi.
     -- CHto eto bylo? -- trevozhno sprosil Melifaro.
     -- Ne obrashchaj vnimaniya, -- otmahnulsya ya. --  |to byl servis.  Ne beri v
golovu: skoree vsego my s toboj  nahodimsya v absolyutno bezopasnom  meste  --
esli, konechno, etot pirozhok bez syurpriza...
     --  Nu, esli ty tak govorish'...- On oglyadelsya, beznadezhno mahnul rukoj,
eshche raz vysunulsya v okno ("Pered smert'yu ne nadyshish'sya",- ehidno podumal  ya,
no ozvuchivat'  ne stal) i nakonec koe-kak ustroilsya na polke. Vyrazhenie lica
u nego pri etom bylo neopisuemoe. Esli by paren' byl moim zaklyatym vragom, v
etot  moment ya by  schel  sebya  otmshchennym. A tak --  prishlos'  preispolnit'sya
sochuvstviya.
     Vprochem, cherez minutu on uzhe spal -- v otlichie  ot  menya.  YA-to, durak,
dal sebe zadanie horoshen'ko porazmyslit' nad metamorfozami "staroj Gordy"...
i voobshche kak sleduet obdumat' nashe polozhenie. Net nichego huzhe, chem postavit'
pered  soboj  podobnuyu cel':  ona  paralizuet  razum,  kak  nevinnaya pros'ba
"rasskazhi  chto-nibud'   interesnoe",   sposobnaya  prervat'   monolog  samogo
zavzyatogo rasskazchika. CHerez neskol'ko  minut ya  ponyal, chto nichego putnogo v
moyu  golovu  segodnya  uzhe  ne  pridet, blagorazumno  mahnul na vse  rukoj  i
prinyalsya  ustraivat'sya  na  nochleg.  V  otlichie  ot  Melifaro ya  --  krupnyj
specialist  po span'yu v poezdah; skazhu bol'she: v poezde ya vsegda splyu luchshe,
chem v sobstvennoj  krovati. Otsutstvie postel'nogo bel'ya menya ni kapel'ki ne
smushchalo:  kogda-to  ya  byl  nastoyashchim asketom; podushki,  po moemu  glubokomu
ubezhdeniyu, nuzhny dlya togo, chtoby klast' ih pod nogi, a sherstyanoe odeyalo samo
po sebe -- otlichnaya shtuka, i  nado byt' na redkost'  izbalovannym sushchestvom,
chtoby vser'ez setovat' na otsutstvie pododeyal'nika!
     Pod moimi opustivshimisya vekami tut zhe nachalas' nastoyashchaya metel', tol'ko
vmesto snezhnyh hlop'ev peredo mnoyu kruzhili zhenskie lica. Kak ni stranno, eto
byli isklyuchitel'no pozhilye lica. Moya  babushka, edinstvennoe sushchestvo v mire,
na chej schet  ya v pervye gody  svoej  zhizni  byl sovershenno uveren: ona budet
lyubit' menya,  chto by  ya ni  natvoril.  Ee  mnogochislennye podruzhki, takie zhe
sedye, hrupkie i trogatel'nye, kak ona sama, -- k lyuboj iz  nih ya mog prijti
so  svoimi  smeshnymi  detskimi  problemami  (razbitoj  kolenkoj,  polomannoj
igrushkoj,  otorvavshejsya  pugovicej)  i  poluchit'   sochuvstvennuyu   ulybku  i
prakticheskuyu pomoshch' vmesto ravnodushnogo vygovora, kotoryj svetil  mne  doma.
Kruglen'kaya,  malen'kaya, na udivlenie  bystraya  i poryvistaya  bibliotekarsha,
kotoraya  vsegda priderzhivala dlya menya  samye interesnye knizhki. Moya shkol'naya
uchitel'nica  matematiki, kotoraya pochemu-to vbila sebe v golovu, chto  ya ochen'
sposobnyj,  no  lenivyj,   i   vozilas'  so   mnoj   posle  urokov,  pytayas'
zaintrigovat'  tablicej  prostyh chisel, a odnazhdy  my s nej vmeste soorudili
lentu  Mebiusa,  kotoraya  chut' ne svela menya s  uma, kogda ya ponyal, CHTO  eto
takoe  (mne prishlos' staratel'no delat' domashnie zadaniya v techenie dvuh let,
poka ona ne ushla na pensiyu, -- na otmetki-to mne bylo  plevat', no  ya boyalsya
razbit'  ee serdce).  Moya pervaya  kvartirnaya hozyajka, morshchinistaya  delovitaya
vorchun'ya, kotoraya  vdrug  ni  s togo ni s sego privezla  mne svoj staren'kij
radiopriemnik, -- ya tol'ko-tol'ko poselilsya odin i s udivleniem vyyasnil, chto
temnota i osobenno  tishina odinokih nochej vzvinchivayut  moi nervy do predela,
no,  razumeetsya,  ne govoril  ej ni slova o svoih mucheniyah,  i  vdrug  takoj
podarok: pod dzhazovye melodii i  nerazborchivye golosa diktorov ya zasypal kak
mladenec. I drugaya kvartirnaya hozyajka, obladavshaya koloritnoj vneshnost'yu zloj
ved'my i dobrym serdcem skazochnoj fei, raz v nedelyu privozivshaya mne banochku,
tusklo svetyashchuyusya iznutri sladkim, temno-krasnym yantarem vishnevogo  varen'ya,
-- imenno to, chto trebuetsya molodomu cheloveku, pochti ves' mesyachnyj zarabotok
kotorogo  uhodit  na  oplatu  zhil'ya,  a  ostatki  prokuchivayutsya  s  pugayushchej
zdravomyslyashchih   lyudej   skorost'yu!   Velikolepnaya   ledi  Sotofa   Hanemer,
mogushchestvennaya ved'ma  s manerami lyubyashchej babushki. Neunyvayushchaya i  praktichnaya
kettarijskaya starushka,  ohotno priyutivshaya nas  s  serom SHurfom za ne slishkom
skromnuyu  platu.  I,  nakonec,  nasha  gostepriimnaya  hozyajka,   kotoraya,  po
utverzhdeniyu  Melifaro,  byla  ocharovatel'noj  yunoj  ledi, a  mne  pokazalas'
ideal'noj kandidaturoj na rol' simpatichnoj baby-yagi...
     Vnezapno, kak eto chasto byvaet vo sne, vse kusochki  mozaiki slozhilis' v
cel'nuyu  kartinu; otkrytie  podejstvovalo  na menya  kak  udar elektricheskogo
toka, tak chto ya ne prosto prosnulsya, no podskochil na svoem zhestkom lozhe, kak
ukushennyj, umudrivshis' stuknut'sya lbom, oboimi loktyami i kolenom v pridachu,-
vprochem, v poezde eto ne tak uzh i  slozhno! HoroshjC hot', "evrika" ne zaoral,
a to perepugal by nasmert' bednyagu Melifaro  -- on i tak zhalobno  postanyval
vo sne, ne znayu uzh, chto za videniya ego tam presledo vali...
     YA  pochti srazu uspokoilsya, s golovoj ukrylsya  uyutnym kolyuchim odeyalom  i
bezzvuchno rassmeyalsya ot oblegcheniya. Kak vse  prosto, okazyvaetsya!  V glubine
dushi ya  vsegda doveryal pozhilym zhenshchinam  bol'she,  chem  molodym.  I, konechno,
bol'she,  chem muzhchinam. Tak uzh  skladyvalas' moya zhizn': kakie  by problemy ni
voznikali  u menya  s okruzhayushchimi, vsegda nepremenno  nahodilis' kakie-nibud'
babushki,  kotorye  sovershenno   beskorystno   bralis'  menya  opekat'.  Nu  a
schastlivchik  Melifaro,  ochevidno,  byl  stabil'no udachliv  v lyubvi, tak  chto
po-nastoyashchemu rasslabit'sya mog tol'ko  v obshchestve yunoj krasavicy: on  iz nih
vsegda  verevki vil, ya polagayu... Sushchestvo, kotoroe  pokazalos' mne glubokoj
staruhoj,  a  Melifaro -- yunoj krasotkoj,  bylo ocherednym navazhdeniem i, kak
vsyakoe  navazhdenie, vryad  li  stesnyalo  sebya nalichiem  odnoj-edinstvennoj  i
po-svoemu  nepovtorimoj vneshnosti. Ono  vyglyadelo  v polnom  sootvetstvii  s
nashimi  tajnymi,  neosoznannymi  ozhidaniyami.  Ochevidno,  soglasno  kakomu-to
nevedomomu raspisaniyu nam polagalas' priyatnaya  ostanovka v  bezopasnom meste
--  vot  kazhdyj  iz  nas i  poluchil  to,  chto sootvetstvovalo ego  glubinnym
predstavleniyam o  bezopasnosti: ya okazalsya na-"babushkinoj kuhne", a Melifaro
--  v gostyah u  milovidnoj  baryshni,  kotoraya s pervogo vzglyada ocenila  ego
privlekatel'nost'  i  ne  stala  prenebregat'  vozmozhnost'yu  bolee  blizkogo
znakomstva...
     "Nu vot,  -- mrachno skazal  ya sebe, --  teper' vse bolee-menee ponyatno,
pravda?  |ta real'nost' plastichna...  no  to  zhe samoe mozhno skazat' o lyuboj
drugoj real'nosti. Zdes' plastichnost' ochevidnee, ona srazu brosaetsya v glaza
-- tol'ko i vsego. Mir budet takim, kakim ty nameren ego uvidet'. I  komu ot
etogo legche,  druzhok? |to velikoe otkrytie pomozhet tebe najti Guriga? Ili --
podumat'  strashno! --  vernut'sya  domoj? Somnevayus' chto-to... Tvoi  durackie
zhelaniya hot' kogda-nibud' podchinyalis' tvoej vole? Vot to-to i ono..."
     Kryt' bylo nechem: slishkom uzh horosho ya sebya znayu, a blizkoe znakomstvo s
soboj  lyubimym  malo kogo mozhet  sdelat'  optimistom. I vse zhe etoj noch'yu, v
temnom kupe poezda, nesushchegosya neizvestno otkuda neizvestno kuda, "iz punkta
A  v  punkt  V",  kak  v  shkol'nom  zadachnike, ko mne  vernulas'  schastlivaya
sposobnost'  doveryat'  dobrym  predchuvstviyam  YA  pochti  znal,  chto  vyhod iz
Labirinta Menina sushchestvuet, i dazhe u molodyh i neopytnyh bolvanov vrode nas
s Melifaro est' shans ego obnaruzhit'.
     Ostatok  nochi ya chestno prospal,  utknuvshis' nosom  v  holodnyj  plastik
steny.  Prosnulsya  ya ne  po  vine  oranzhevyh spolohov  solnechnogo  sveta pod
vekami, a ot ne  slishkom laskovyh prikosnovenij Melifaro. Esli nazyvat' veshchi
svoimi imenami, on poprostu besceremonno tryas menya za plechi, soprovozhdaya eto
gruboe  nasilie   nechlenorazdel'nym   lopotaniem   i   sudorozhnymi  zhestami,
ukazuyushchimi v napravlenii okna.
     -- Radost'  moya, ya tebya nenavizhu! -- dobrodushno . provorchal  ya, pytayas'
natyanut'  na golovu odeyalo i razom izbavit'sya  ot  vseh nasushchnyh i  gryadushchih
problem. -- Kakogo cherta?!  YA eshche ne  vyspalsya, a  mne nuzhno  byt' v horoshem
nastroenii, chtoby... Oh, nu ni figa sebe!
     Moya  poslednyaya replika byla  adresovana  ne  stol'ko  zlodeyu  Melifaro,
skol'ko udivitel'nomu zrelishchu za oknom: eto chudovishche vse-taki zastavilo menya
obratit'  svoj mutnyj vzor v  dannom napravlenii.  Noch'yu  ya  byl uveren, chto
poezd, kak i  daveshnij muzejnyj zal s polotnami fon  YAvlenskogo, -- loskutok
Mira, v kotorom ya rodilsya (shodstvo detalej inter'era i manery provodnicy ne
ostavlyali somnenij). Teper' ya ne postavil by na etu gipotezu i zhalkoj dyuzhiny
gorstej. Tam,  za oknom,  ne bylo ni dikovinnyh rastenij  (redkie derev'ya za
oknom  smahivali  na  gigantskie  chertopolohi  --  nevelika  ekzotika!),  ni
kakoj-nibud' neevklidovoj  arhitektury,  ni letayushchih  chudishch, dazhe  cvet neba
mozhno  bylo  schitat'  vpolne  konservativnym:  blednen'kaya  takaya  nevnyatnaya
vys'...  Ravnina, mimo  kotoroj  my  ehali, byla zapolnena lyud'mi. Polugolye
chelovecheskie  sushchestva  so  svetloj  kozhej  i,  kazhetsya,  vpolne  zauryadnymi
fizionomiyami. Prosto ya eshche nikogda  ne  videl  stol'ko zhivyh lyudej  srazu. YA
pril'nul k oknu  i zamer,  tol'ko  moi glaznye yabloki panicheski  metalis'  v
raznye storony,  naobum  vyhvatyvaya  to  odnu  detal',  to druguyu. Nekotorye
chelovecheskie  sushchestva, ravnodushno potupivshis', toptalis' na  meste,  drugie
sideli  na  zemle, bezuchastno pyalyas' kuda-to vdal', tret'i lezhali  na spine,
ustavivshis' v nebo.  Inye  chto-to  zhevali, toroplivo pomogaya sebe  nelovkimi
zhestami   toshchih   ruk.  A   nekotorye  flegmatichno   sparivalis'  (yazyk   ne
povorachivaet-. sya nazvat' to, chem oni zanimalis', kak-to  inache), ne obrashchaya
vnimaniya  ni  na  okruzhayushchih,  ni,  kazhetsya,  na  svoih partnerov  po  etomu
neveselomu  dejstvu.  Sudya  po  vyrazheniyu  ih  lic,  oni  dazhe  ne  poluchali
udovol'stviya  ot  processa.  |ta  podrobnost'   pochemu-to   zastavila   menya
okonchatel'no poverit' v real'nost' proishodyashchego: takaya ahineya edva li mogla
mne prisnit'sya.
     Poezd tem  vremenem ehal dal'she, no pejzazh ne menyalsya. Vyalo shevelyashchijsya
okean  tel  byl  povsyudu  -- po  krajnej  mere,  obozrimoe  prostranstvo  ne
predlagalo  vzglyadu   uspokoit'sya  kakim-nibud'   inym   zrelishchem.  Melifaro
nervnichal.  Umolyayushche  kosilsya  na  menya, slovno  zhdal,  chto ya  sejchas  vydam
paru-trojku  podhodyashchih  ob座asnenij, posle  kotoryh  vse kak-to  samo  soboj
uladitsya.
     -- CHto by eto  moglo oznachat'. Maks? -- nakonec sprosil on. --  Ty hot'
chto-nibud' ponimaesh'?
     -- Konechno net. -- YA pozhal plechami i snova poglyadel v okno. Mne nakonec
udalos'  sformulirovat',  chto imenno  nas  tak  napugalo: v  etom  skoplenii
chelovecheskih tel bylo chto-to protivoestestvennoe. V takom kolichestve oni uzhe
ne  byli lyud'mi.  Po  krajnej  mere,  imenno  ob  etom panicheski  vopilo moe
rastrevozhennoe  podsoznanie.  Soznanie  edva  sderzhivalo  strastnoe  zhelanie
zaorat' duetom.
     -- YA ne raz govoril, chto edinstvennyj sushchestvennyj  nedostatok lyudej --
eto ih kolichestvo, -- provorchal ya. -- No, priznat'sya, nikogda ne rasschityval
poluchit' stol'  neappetitnoe podtverzhdenie svoej pravoty. Mne ne  po sebe ot
etogo zrelishcha, esli chestno.
     --  Mne  tozhe, --  goryacho  zakival Melifaro. -- Ty izvini,  chto  ya tebya
razbudil. Prosto nervy ne vyderzhali.
     -- U  menya by  tozhe, pozhaluj, ne vyderzhali, -- chestno priznalsya ya.-  Na
samom  dele nichego strashnogo.  Oni zhe  ne pytayutsya perevernut'  poezd. Sidyat
sebe  i sidyat...  Navernoe, my popali  v ochen' perenaselennyj mir,  tol'ko i
vsego.
     -- Navernoe, -- vzdohnul Melifaro. -- Nu chto, budem otsyuda smatyvat'sya?
     --  Nado  by,  --  kivnul  ya.  --  No  snachala  nado nemnogo  ispravit'
nastroenie.
     -- YA, sobstvenno, imenno  s etoj cel'yu i predlagayu tebe delat' nogi, --
snishoditel'no  ob座asnil  on.  -- Glyadish', povezet,  popadem  v kakoe-nibud'
zabavnoe mestechko vrode vcherashnej yarmarki, nastroenie samo soboj ispravitsya.
     -- Nado, chtoby snachala ono ispravilos', a uzhe potom  mozhno sovat' nos v
ocherednoe peklo, -- vzdohnul ya.
     -- Ne  ponimayu  ya  tebya, --  razdrazhenno burknul Melifaro. --  |to chto,
ocherednoj zaskok?
     -- Vneocherednoj, -- hmyknul ya. -- U menya est' teoriya...
     --  Ploho  delo, -- sarkasticheski  zametil moj drug.  --  Tol'ko  tvoih
teorij mne sejchas ne hvatalo. I bez nih toshno...
     -- Ne  noj,  --  strogo skazal ya. -- Toshno  emu,  ponimaete li...  Vsem
toshno.
     --  Osobenno etim rebyatam  tam,  za  oknom, -- podhvatil  Melifaro.  --
Slushaj,  Maks,  esli  uzh  ty  reshil",   otyagotit'  svoj  bespomoshchnyj   razum
napryazhennym  mys  litel'nym processom,  skazhi  mne,  bud'  tak  dobr: u tebya
sluchajno  net teorii  kasatel'no  togo, kak zakazyvat' muzyku v etom poganom
mestechke?  Esli uzh my obrecheny na vechnye skitaniya  po Labirintu Menina, ya by
predpochel  pochashche popadat' k krasivym pokladistym devushkam... nadeyus', ty ne
protiv?
     --  S kakoj stati ya dolzhen byt' protiv? YA  zhe ne el'f! -- fyrknul ya. --
Kstati, ty budesh' smeyat'sya, no moya teoriya kasaetsya imenno...
     -- Podozhdi-ka, -- perebil menya Melifaro. -- Kazhetsya, my pod容zzhaem.
     -- Kuda? -- vstrevozhilsya ya.
     -- Kuda nado, tuda i pod容zzhaem, -- otrezal on. -- Tak chto davaj delat'
nogi. Potom izlozhish' svoyu teoriyu, ladno?
     -- Sdelat' nogi vsegda uspeem, daj posmotret', chto eto za mesto takoe,-
poprosil  ya.  -- Obidno,  esli  v pamyati ne ostanetsya nichego, krome  etih...
sushchestv.
     Pejzazh za oknom nakonec-to radikal'no peremenilsya. Bezumnaya golaya tolpa
ostalas' gde-to daleko, ya edva mog razlichit' ee smutnye  ochertaniya. Vprochem,
vskore oni  okonchatel'no skrylis' za ocherednym povorotom. Poezd  pod容zzhal k
bol'shomu gorodu. Vysotnye  zdaniya prigoroda napominali piramidy, vozvedennye
nereshitel'nym zodchim: osnovaniya chut' uzhe,  chem trebuet klassicheskij obrazec,
vershiny  slegka usecheny -- na radost' lyubitelyam  penthausov. Blizhe k  centru
doma  stanovilis'  vse nizhe; mne ponravilis' prichudlivye sady  na  kryshah  i
melkie belye cvety, nezhnym snegom priporoshivshie trotuary.
     Poezd zamedlil  hod, nyrnul v temnotu tonnelya. Ne uspeli my opomnit'sya,
a  za  oknom  uzhe  medlenno  plyl  pustoj  perron. Eshche  cherez  minutu  poezd
ostanovilsya, zhalobno  skrezheshcha. V  dver'  nashego kupe  otchayanno  zagrohotali
kulakami, a iz  vagonov tem vremenem nachali vyhodit'  lyudi s chemodanami, vse
kak odin belokurye i krasnokozhie -- eto byl sochnyj kadmievo-alyj ottenok.
     --  S  etim  mirom  vse  yasno,  --  ugryumo  rezyumiroval  ya.  --  Nebos'
krasnen'kie  --  gospodstvuyushchaya  rasa.  ZHivut   v  etom  krasivom  gorode  i
naslazhdayutsya vsemi blagami svoej uyutnoj civilizacii. A te rebyata  v stepi --
kakie-nibud' mestnye "nedocheloveki". Ne udivlyus', esli ih tut edyat -- neuzhto
stol'ko  biomassy da  kotu  pod hvost? Ne  veryu... Gospodi,  kak zhe  eto vse
skuchno!
     -- Da, neveselo, -- mrachno soglasilsya Melifaro. --I mne kazhetsya, chto ty
bredish'... No eto ne imeet znacheniya, pravda?
     -- Ni malejshego, -- podtverdil ya.
     --  Vstavajte,  vyhodite,  priehali!  --  Provodnica  vopila  tak,  chto
arhangel Gavriil vpolne mog by  ustupit' ej  privilegiyu podnimat' mertvyh iz
mogil nakanune Strashnogo Suda i ne morochit'sya so svoej legendarnoj truboj.
     --  Poshli, Maks, -- k voplyam  vstrevozhennoj  tetki prisoedinilsya zanuda
Melifaro. -- Ne takoe uzh velikoe  udovol'stvie  sidet' v etoj  konure, chtoby
derzhat' oboronu protiv razgnevannoj zhenshchiny!
     My  vzyalis'  za ruki,  on reshitel'no  raspahnul dver'  kupe,  mel'knuli
ispugannye  glaza   i  brezglivo  skrivivshijsya   rot  krasnokozhej   shchekastoj
blondinki, no my ne stali zaderzhivat'sya na poroge, chtoby vyyasnit' prichiny ee
nedovol'stva, a shagnuli vpered i... chut' ne zahlebnulis' ledyanoj vlagoj.
     Odnazhdy  (kogda-to davno, mnogo-mnogo zhiznej nazad) my s druz'yami pochti
celyj mesyac prozhili v palatke na beregu morya. Odnoj iz nashih lyubimyh (i, na.
moj vzglyad,  samyh idiotskih)  shutok  bylo akkuratno  otnesti spyashchego k moryu
(alkogol'  i  svezhij  vozduh sposobstvovali  mertveckomu  snu) i  zashvyrnut'
bednyagu kak mozhno  dal'she. Mne  tozhe neskol'ko raz dostavalos', tak chto mogu
svidetel'stvovat': effekt neopisuem, osobenno na rassvete, kogda son krepok,
a  voda  holodna.  Sejchas  s  nami  proizoshlo  nechto  podobnoe:  polusonnye,
razmyakshie posle otdyha v tesnom, no uyutnom kupe  poezda, izryadno vspotevshie,
my ugodili  v vodu, temperatura  kotoroj  vryad  li prevyshala  15 gradusov po
Cel'siyu. Dlya korotkogo kupaniya  v ochen' zharkij den' eto eshche hudo-bedno moglo
by sojti,  no dlya  zatyazhnoj utrennej vanny  --  sovershenno nepriemlemo. Huzhe
vsego  bylo,  chto  voda okruzhala  nas  so  vseh  storon i nikakogo nameka na
tverdoe dno pod nogami ne predvidelos'.
     -- Greshnye Magistry, opyat' my vlipli, -- tosklivo skazal Melifaro posle
togo,   kak  nam  udalos'  vosstanovit'  dyhanie  i   nemnogo  privyknut'  k
temperature vody -- naskol'ko k nej voobshche mozhno bylo privyknut'.
     --  Skoree uzh "vmokli", -- burknul  ya. -- A priznajsya, druzhishche: ty ved'
hotel  umyt'sya?  Plesnut' v lico prohladnoj  vodoj,  chtoby  prognat'  sonnuyu
odur'...
     -- Izdevaesh'sya, da? -- mrachno sprosil on. -- Skotina ty vse-taki, Maks.
Redkostnaya.
     --  Ne  izdevayus',  a  ishchu  podtverzhdenie svoej  teorii,  --  terpelivo
ob座asnil ya.  -- YA, kstati, tozhe hotel umyt'sya. Ne mogu skazat', chto vse utro
uporno mechtal  ob umyvanii,  no gde-to na zadnem plane  vse vremya  krutilas'
takaya potrebnost'. CHego hoteli, to i poluchili...
     --  Dumaesh', v  etom greshnom  Labirinte  ispolnyayutsya  nashi  zhelaniya? --
prezritel'no  fyrknul  Melifaro.  --  CHto-to  ya  ne  zametil!  Esli  by  oni
ispolnyalis', ya by davno byl doma. Ty tozhe, ya polagayu...
     --  V  tom-to  i   pakost',   chto  ne  vse.  Tol'ko   nekotorye,  chasto
neosoznannye,  --  ob座asnil ya, pytayas'  ustroit'  svoe  telo  v  vode  takim
obrazom, chtoby zatrachivat'  kak mozhno men'she usilij na zhalkoe barahtan'e. --
Ty umeesh' plavat'  lezha  na spine? -- sochuvstvenno  sprosil  ya Melifaro.  --
Rekomenduyu poprobovat'.
     -- A tolku-to?  --  svarlivo sprosil on. -- Vse ravno pojdem ko dnu. Ne
sejchas, tak cherez polchasa.
     -- Ne  vse ravno. -- YA pojmal sebya  na  tom, chto pytayus' govorit' s nim
kak vzroslyj  s  upryamym rebenkom.  Blagopriobretennaya  raznica v  vozraste,
ponachalu kazavshayasya tol'ko vneshnej, postepenno davala sebya znat'. -- CHelovek
ne  mozhet dolgo  nahodit'sya  v  takoj  holodnoj  vode.  Serdce,  znaesh'  li,
ostanavlivaetsya.
     -- Kak ya ego ponimayu! -- yazvitel'no fyrknul moj drug.
     -- No eto proishodit  ne  srazu, -- terpelivo prodolzhil ya. -- Poskol'ku
my  s toboj uzhe ubedilis' na  sobstvennom  opyte, chto  smert' zdes' -- vsego
lish' sposob  otkryt'  ocherednuyu dver', znachit, nam sleduet zabotit'sya tol'ko
ob odnom: umeret' kak mozhno komfortnee. A  zamerzat' gorazdo  priyatnee,  chem
tonut'. Skoro tebe pokazhetsya, chto stalo teplo...
     -- Pravda? -- ehidno peresprosil Melifaro. -- Skoree by uzh!
     -- Voda  holodnaya,  tak chto vse proizojdet  dovol'no bystro,  -- gor'ko
usmehnulsya ya. -- Garantiruyu!
     -- Daj ruku! -- On rasplastalsya na vode ryadom so mnoj i tyazhko vzdohnul:
--  Hochesh', ya rasskazhu tebe o svoem  samom bol'shom strahe poslednih dnej?  YA
boyus', chto odnazhdy my s toboj  umrem ne odnovremenno,  a poocheredno  i potom
ozhivem v raznyh mestah.  YA sojdu  s uma, esli ryadom ne budet tvoej paskudnoj
mordy, druzhishche!
     -- Da, -- soglasilsya ya. -- |to bylo by skverno.
     -- Inogda mne kazhetsya, chto ya ne smogu rasstat'sya; s toboj, dazhe esli my
kogda-nibud' vyberemsya otsyuda. -- On zasmeyalsya otryvistym layushchim smehom, tut
zhe  zahlebnulsya i nemnogo uspokoilsya. --  Nam pridetsya: poselit'sya vmeste...
prichem ne prosto v odnom dome, a v odnoj komnate! Plakala moya lichnaya zhizn'!
     --  Nichego, -- uteshil ego ya, -- budu otvorachivat'sya v sluchae nuzhdy. Ili
nauchus' prevrashchat'sya v nochnoj stolik. Uveren, nevelika nauka...
     --  Ty byl prav, ya uzhe chuvstvuyu, chto  sogrelsya, --  udivlenno priznalsya
Melifaro.
     -- Horoshij priznak, -- kivnul ya. -- Znachit,  smert' uzhe ryadom. Davaj-ka
dejstvitel'no voz'mu tebya za ruku, a to i pravda poteryaemsya...
     -- Rasskazhi  mne svoyu teoriyu,  -- poprosil  Melifaro.  --  CHto  ty  tam
govoril  ob ispolnenii zhelanij? I  pochemu  ty uveren, chto  my ugodili v etot
okean  lish'  potomu,  chto  hoteli  umyt'sya? Pochemu, v  takom  sluchae,  ne  v
ch'yu-nibud' vannuyu komnatu?
     --  Potomu chto  u  nas  bylo  skvernoe nastroenie,  --  ob座asnil ya.  --
Nasmotrelis'  na  vsyakie  strasti iz  okna,  da eshche i  tetka  eta orala  kak
chumnaya... Mne kazhetsya, real'nost'  Labirinta ochen' chutko reagiruet imenno na
nastroenie. Pomnish', v kakom slavnom raspolozhenii duha my popali na yarmarku,
gde hozyajnichali  u vse eti milye tetki?  My horosho otdohnuli u Staroj Gerdy,
nas  nakormili, pereodeli...  tebya eshche i prilaskali. My perestali  boyat'sya i
zhdat' podvoha.  I vse bylo horosho:  my okazalis' na  etoj  bezumnoj yarmarke:
veselo, bezopasno, kormyat na halyavu, da eshche i sled nashego beglogo Korolya tam
obnaruzhilsya. Potom my zahoteli spat',  da  tak sil'no, chto nas bol'she nichego
ne interesovalo. I tut zhe  popali ne kuda-nibud', a v spal'nyj vagon poezda.
Pravda,  on byl  chast'yu dovol'no  nepriglyadnogo  mira, nu  da  eto uzhe  delo
desyatoe... Pomnish', ya govoril tebe, chto nado snachala ispravit' nastroenie, a
uzhe potom sovat'sya v dver'? Nu vot...
     YA tak uvleksya izlozheniem svoej  svezhen'koj teorii, chto na vremya zabyl o
nashem bedstvennom, otkrovenno govorya, polozhenii.
     -- A kogda my umiraem? --  vyalo sprosil Melifaro. -- Kuda my popadaem v
etom greshnom Labirinte posle smerti?
     -- Eshche ne znayu,  -- chestno  priznalsya ya. -- No,  po-moemu,  eto kak raz
absolyutno vne nashego kontrolya. CHto-to vrode loterei. Kak povezet.
     --  Znaesh',  ya tol'ko chto  ponyal,  chto zabyl v etom proklyatom  sarae na
kolesah sumku s gostincami  nashej podruzhki, -- pechal'no  priznalsya moj drug.
--  Vprochem, zapasy nam  by  vse ravno zdes' ne prigodilis'... Kstati, Maks,
chto  by ty  tam ni  govoril, a ona byla ochen' horosha.  Mne dazhe zhal', chto ty
videl ee tol'ko v obraze staruhi... Slushaj, ya ochen' ne hochu eshche raz umirat'.
Ne hochu stanovit'sya eshche mladshe i glupet' -- kuda uzh dal'she! I ne hochu, chtoby
ty starel. Vdrug potom okazhetsya, chto eto nel'zya ispravit'?
     --  YA  tozhe  ne  hochu,  -- gor'ko  vzdohnul  ya.  --  A  tolku-to?  Est'
konstruktivnye predlozheniya?
     -- Net, -- pechal'no priznalsya  on. -- No kogda my snova ozhivem... Maks,
ya  postarayus' vse  vremya byt' v  horoshem  nastroenii. I  ty tozhe postarajsya,
ladno?  Vdrug ty prav so svoej durackoj teoriej i eto pomozhet... YA bol'she ne
hochu tak vlipat'! Ni za chto... Gde tam tvoya ruka? Slushaj, ya pochemu-to boyus'.
|to  nenormal'no: vot  tak spokojno lezhat' na vode  i  zhdat'  smerti...  |to
svodit menya s uma.
     --  Podozhdi-ka,  --  izumlenno  skazal  ya. -- Est'  ideya. Sejchas  budem
razvlekat'sya. Ty razdet'sya smozhesh'?
     --  Bez  problem,  -- vyalo soglasilsya  Melifaro.  Potom  ego  prirodnoe
ehidstvo vzyalo verh nad melanholiej, i on zhizneradostno sprosil: --  Ty chto,
prosto hochesh' posmotret' na menya golen'kogo, naposledok?
     -- Da, vot uzh  voistinu predsmertnoe uteshenie! -- fyrknul  ya. -- Davaj,
davaj, snimaj svoyu kurtku, da smotri, chtoby ona ne ushla kamnem na dno. SHtany
mozhesh' ostavit', a to eshche utonesh', zaputavshis' v shtaninah. K tomu zhe bez nih
tebe budet nelovko,  esli  my, ne privedi Gospodi,  okazhemsya v  kakom-nibud'
naselennom meste...
     --  Maks, chto  ty zateyal?  --  vozbuzhdenno  sprosil  Melifaro,  pytayas'
vytashchit' ruku iz uzkogo rukava mokroj tyazheloj kurtki.
     -- YA pytayus' nas  spasti,  --  chestno  skazal ya. --  Teryat'  vse  ravno
nechego, tak pochemu by ne poprobovat' pobarahtat'sya?  Pomnish', iz kakoj figni
my postroili arku -- pered tem, kak popali k tvoej zaznobe, Staroj  Gerde? I
ved' srabotalo... YA hochu poprobovat' soorudit' iz nashih shmotok  chto-to vrode
zakoldovannogo  kruga  na  vode  --  chem ne  vhod?  Lish'  by  moe sooruzhenie
proderzhalos' na poverhnosti hot' neskol'ko sekund, poka my tuda zanyrnem.
     -- Maks, -- prochuvstvovanno skazal Melifaro, -- ya vsegda v glubine dushi
polagal, chto  ty osel,  a  ya  --  genij. ZHizn' rassudila  inache, no  mne  ni
kapel'ki ne obidno. U menya uzhe pal'cy ne slushayutsya, no  eti erunda, ya s nimi
razberus'. CHto nado delat'?
     -- Rvat' rubashku. Na polosy. I svyazyvat' ih mezhdu soboj; chem  skoree --
tem luchshe. U menya tozhe levaya  ruka pochti otnyalas'. Nado  uspet', poka my eshche
mozhem hot' kak-to shevelit'sya.
     Potom bylo neskol'ko minut absolyutnogo koshmara. Razdevat'sya, bultyhayas'
v  vode,  --  samo po  sebe to eshche udovol'stvie.  Rvat' rubashki  iz prochnoj,
vurdalaki by ee  s容li, tkani, neposlushnymi rukami  svyazyvat' kuski  tyazheloj
mokroj materii...  Neopisuemo!  No  my  sdelali  eto,  potomu  chto  chelovek,
kotoromu  nechego teryat',  sposoben  na vse.  Navernoe,  eto  i est' ta samaya
Istinnaya  Magiya, kotoraya  ostaetsya pri nas dazhe  tam,  gde obydennaya  volshba
Serdca  Mira i  hitroumnye chudesa nashih  mogushchestvennyh  uchitelej  perestayut
rabotat'.
     My svernuli zhgut materii v urodlivoe krivoe kol'co, dostatochno shirokoe,
chtoby  dva  polugolyh  cheloveka  mogli  odnovremenno  nyrnut'  v  nego,  kak
dressirovannye del'finy v  akvaparke. My zavyazali poslednij uzel, posmotreli
drug na  druga bezumnymi  ot  vnezapnoj  dikoj nadezhdy glazami ("My molodcy,
druzhishche",-  hriplo skazal  kto-to  iz nas: ya  slyshal eti  slova, no  ne  byl
uveren,  chto imenno ya  ih proiznoshu) i odnovremenno razzhali ruki. Materchatyj
krug tut zhe  nachal  tonut',  no my uspeli  proskol'znut'  v  eti  nenadezhnye
vorota.
     Kogda  ya ponyal, chto moe  telo bol'she ne  pogruzheno  v vodu, ya, kazhetsya,
samym  vul'garnym obrazom  poteryal  soznanie. Poslednee,  chto  ya oshchutil,  --
zheleznaya  hvatka Melifaro.  Udivitel'no, chto on ne  slomal  mne  zapyast'e: ya
otdelalsya bagrovym brasletom, kotoryj ostavalsya pri mne eshche mnogo dnej, to i
delo  prichudlivo  izmenyaya  ottenki,  kak  eto  svojstvenno  lish'  zakatam  i
sinyakam...
     YA  prishel v sebya  i dolgo ne otkryval glaza,  naslazhdayas' udivitel'nymi
melkimi podrobnostyami  iz zhizni svoego tela. Emu bylo  teplo, suho  i voobshche
ochen'  horosho:  ono  lezhalo na  chem-to myagkom i bylo ukryto  chem-to ne menee
myagkim.  Pochemu-to ya boyalsya, chto ves' etot  nezemnoj kajf mozhet zakonchit'sya,
esli ya otkroyu glaza i pojmu, kuda popal.
     -- |j, Maks, ne pritvoryajsya. YA zhe vizhu, chto ty uzhe oklemalsya! -- veselo
skazal Melifaro. -- Kakoj ty  vse-taki  molodec! My popali  v  ochen' slavnoe
mesto,  otsyuda  dazhe  uhodit' budet zhalko. Navernoe, eto nagrada za  horoshee
povedenie. Priyut dlya ustalyh geroev, kotorye nikogda ne sdayutsya...
     -- A teper' eshche raz i pomedlennee, -- provorchal ya. -- YA poka sovershenno
ne soobrazhayu, dusha moya!
     -- Nu, polozhim, eto tvoe  normal'noe sostoyanie, ~-zhizneradostno  zayavil
moj drug. --  I  voobshche, soobrazhat' sejchas sovershenno ne obyazatel'no.  Luchshe
prosto prihodi v sebya:  mne bez tebya skuchno. Kstati, hochesh' sogret'sya? Zdes'
imeetsya polnyj kuvshin grandioznogo goryachego pojla... vernee, uzhe polkuvshina,
potomu chto ya ego degustiroval... Budesh'  delat' vid,  chto tebe eshche durno, --
dodegustiruyu do dna, tak i znaj!
     -- Davaj syuda svoe pojlo, -- velikodushno soglasilsya ya. -- Ty i mertvogo
ulomaesh'. -- I ostorozhno priotkryl odin glaz, a potom i drugoj.
     Vopreki moim potaennym  straham sladostnoe navazhdenie  ne rasseyalos'. YA
obnaruzhil,  chto lezhu  na shirokom myagkom  divane, pod obshchepriznannym simvolom
uyuta:  tolstym  kletchatym  pledom.  Divan  stoyal  v  uglu  bol'shoj  komnaty,
zastavlennoj gromozdkoj,  no dushevnoj  mebel'yu, ochertaniya kotoroj pokazalis'
mne  vpolne  privychnymi,  a  naznachenie  --  poddayushchimsya  osmysleniyu.  Samym
ekstravagantnym predmetom  obstanovki  byl  ogromnyj, v polsteny, kamin. Tam
privetlivo potreskivali polen'ya i delovito  suetilsya zhivoj ogon'.  YA gluboko
vzdohnul,  naslazhdayas'  sladkim  aromatom  dyma.  V  centre pomeshcheniya  caril
kruglyj  obedennyj  stol  takih  razmerov, chto  na  nem  vpolne  mozhno  bylo
provodit'  konkurs  bal'nyh tancev. U stola suetilsya moj  drug,  bodryj, kak
borzaya  v  nachale  ohoty. Tri okna  vyhodili  v zasnezhennyj dvor.  YA  vstal,
zakutalsya v pled (razluchit' menya s kolyuchim pryamougol'nikom tolstoj kletchatoj
tkani  sejchas  mozhno bylo  by lish'  siloj...  da  i to ya somnevayus',  chestno
govorya).  Podoshel k oknu, s udovol'stviem otmechaya, chto nogi  menya ochen' dazhe
derzhat, uselsya na shirokij,  otdelannyj derevom podokonnik. Dolgo razglyadyval
temnye  loskuty  vechnozelenogo kustarnika,  vybivayushchiesya  iz  sugrobov,  kak
neposlushnye vihry iz-pod  shapki shkol'nika. Snezhnye hlop'ya medlenno kruzhilis'
v  vozduhe. Odni opuskalis' na zemlyu,  drugie, podhvachennye vetrom, vzletali
vverh.  Poluchalos',  chto   sneg  idet  odnovremenno  i  vverh  i  vniz.  |to
umirotvoryalo.
     Melifaro nakonec podoshel  ko  mne s kruzhkoj. On byl  odet  v  yarko-alyj
sviter i zelenye  lyzhnye bryuki,  na  nogah krasovalis' tolstennye  polosatye
noski, rascvetka kotoryh  pedantichno  imitirovala  raduzhnyj spektr.  To  eshche
zrelishche, chestno govorya!
     -- Sneg, -- neuverenno skazal on. -- |to ved' nastoyashchij sneg, ne teplaya
kasha, po kotoroj my breli v tom pekle?..
     -- Sneg, -- soglasilsya  ya, ostorozhno probuya  neznakomoe pit'e,  kotoroe
okazalos'  ekzoticheskoj raznovidnost'yu ochen' slabogo groga.  --  Vsego  lish'
sneg, zato nastoyashchij. Vlazhnaya sol' nebes. Perhot' angelov. Zvezdnyj puh.
     -- Ty  chego? --  izumlenno sprosil  Melifaro.  -- Tak nazyvayut  sneg na
tvoej rodine?
     --  Tak  nazyvayu  sneg  tol'ko  ya,  naskol'ko  mne izvestno, --  zalpom
prikonchiv  soderzhimoe  kruzhki, ya stal  sentimentalen i  slovoohotliv.  -- Ne
obrashchaj  vnimaniya. Kogda-to ya pisal dryannye stihi,  druzhishche. Poroj eto  daet
sebya znat', osobenno posle pereohlazhdeniya, kak zastarelyj radikulit... Skazhi
luchshe, kak my syuda popali? YA pozorno otrubilsya v samyj interesnyj moment.
     --  Da, ya  zametil, -- ehidno soglasilsya on. -- Nu  kak...  Obyknovenno
popali, kak vsegda. Nyrnuli, i ya pochti srazu  pochuvstvoval, chto  vody bol'she
net, a pod  zhivotom chto-to  teploe  i  kolyuchee.  Okazalos' --  kover.  Ryadom
valyalsya  ty,  bessmyslennyj i  bespoleznyj.  No  ya ne stal vybrasyvat'  tvoyu
prakticheski bezdyhannuyu  tushku na zadnij dvor, prozorlivo  rassudiv,  chto ty
mne  eshche prigodish'sya. Poetomu ya  zabotlivo vozlozhil tvoj prah na lozhe i dazhe
ukryl  ego  pervoj popavshejsya tryapkoj, chtoby glaza ne  mozolil...  I  tol'ko
potom -- zamet', tol'ko potom! -- zanyalsya soboj. Iz  vsego vysheskazannogo ty
dolzhen  sdelat'  vyvod: ya  --  tvoj luchshij  drug, i bez menya ty davnym-davno
propal by.
     --  YAsno, --  ulybnulsya  ya. --  Ladno, mogu sdelat'  takoj vyvod,  esli
hochesh'.  --  YA  soskol'znul  s  podokonnika, oboshel  komnatu  po  perimetru,
rasseyanno  razglyadyvaya  melkie  detali  inter'era,  otkryl  tyazheluyu  stvorku
ogromnogo  shkafa.   Ego.  soderzhimoe  sootvetstvovalo  moim  samym   derzkim
ozhidaniyam: zdes' bylo polnym-polno teploj odezhdy vpolne priemlemyh fasonov i
rascvetok.  Poryvshis'  v etom  dobre,  ya  nashel  uyutnyj  tolstyj  sviter  iz
gryaznovato-beloj   shersti  i  ne  menee  uyutnye   myagkie  flanelevye  bryuki.
Pereodelsya.  Me-lifaro  nablyudal   za  moimi  dejstviyami   s   sochuvstvennym
interesom.
     -- Pohozhe na tasherskuyu pizhamu, --  vzdohnul on.  -- Kak, vprochem, i moj
kostyum. No moj po krajnej mere pohozh na naryadnuyu tasherskuyu pizhamu!
     YA blagorodno vozderzhalsya ot kommentariev po povodu ego ekipirovki, hotya
tema, konechno, byla blagodatnaya...
     Potom  my ustroilis'  v  uyutnyh  glubokih kreslah. YA nashel na  kaminnoj
polke trubku i tabak, chto poverglo menya  v  blagogovejnyj  vostorg. Melifaro
terpelivo zhdal,  poka  ya  zavershu  voznyu s etimi svyashchennymi predmetami.  Dlya
cheloveka ego temperamenta -- vpolne podvig.
     --  Maks, -- nakonec  nachal on. -- Ob座asni  mne, pozhalujsta, kak  my  s
toboj budem zhit' dal'she.
     -- Dolgo i schastlivo, blin! --  mrachno hmyknul,,  ya. -- Ty eto hotel ot
menya uslyshat'?
     -- Ne valyaj duraka, -- serdito skazal moj drug. --  Kogda my boltalis'
v okeane, ty pytalsya izlozhit'  mne nekuyu  teoriyu: deskat', zdes' vse zavisit
ot nashego nastroeniya.  Nadeyus', ty  ne ochen'  obidish'sya, esli ya skazhu, chto v
tot  moment mne bylo  dovol'no  trudno  skoncentrirovat'sya? Poetomu  ya  hochu
poslushat' tebya eshche raz.
     -- Samoe  glavnoe ty zapomnil, -- ya pozhal plechami.- A  vse ostal'noe --
tak, lirika. Da, ya  pochti  uveren, chto zdes'  vse  zavisit  tol'ko ot nashego
nastroeniya. YA  sejchas dumayu,  chto  Dzhuffin  sovershil  rokovuyu  oshibku, kogda
chestno  skazal nam s  toboj,  chto Labirint  Menina,  skoree  vsego, strashnoe
mesto. Esli  on pridumal by  chto-nibud'  obnadezhivayushchee:  deskat', eto takoj
volshebnyj  cirk  dlya  zaskuchavshih  yunyh  koldunov...  ili  ogromnyj  Kvartal
Svidanij dlya zabludivshihsya mezhdu Mirami... Dumayu, nikakoj  zhaby  ne bylo by.
Ni zhaby,  ni bolota, ni etogo pekla  s mannoj  kashej pod nogami i sapfirovym
voshodom dlya  poeticheski nastroennyh mertvecov. Dazhe volosatye lyudi i svalka
do gorizonta  vryad  li  popalis'  by  nam  na glaza.  My by  pereletali  kak
bezzabotnye  ptichki s  odnoj yarmarki na druguyu,  ne  uspevaya zapomnit' imena
svoih sluchajnyh podruzhek... Kstati, ya pochti uveren, chto imenno takim obrazom
provodit vremya nashe bludnoe Velichestvo.
     --  Potomu chto on, v otlichie ot  nas, ne privyk zhdat' ot zhizni  krupnyh
nepriyatnostej?  --  Melifaro ponimayushche podnyal brovi. --  Nu  da,  koroli  --
sushchestva izbalovannye. I, krome togo, Gurig ne imel udovol'stviya nasladit'sya
na  dorozhku ustrashayushchej  lekciej sera Dzhuffina  o  Labirinte.  Vozmozhno,  on
voobshche tak i ne ponyal, kuda popal, da?
     --  Nu  nakonec-to! Uznayu  starogo dobrogo sera Melifaro,  --  nevol'no
rassmeyalsya ya. -- Lovish' na letu, oshchipyvaesh' i potroshish'.
     -- Aga, potroshu pomalen'ku, -- s komichnoj ser'eznost'yu podtverdil on.
     Kakoe-to vremya my molchali. YA kuril trubku, moj sputnik zadumchivo krutil
v  rukah  opustevshij kuvshin. Potom  on  vstal  i  ustroil  tshchatel'nyj  obysk
pomeshcheniya na predmet s容stnyh pripasov.  Dovol'no  dolgo  kazalos', chto  nam
nichego  ne  svetit, tak chto  ponevole  pridetsya pokinut' etot  raj  zemnoj v
poiskah kuska hleba. No na  desyatoj  primerno minute poiskov  nam povezlo: v
odnom iz shkafov Melifaro nashel bol'shoj  holshchovyj meshok s nastoyashchimi greckimi
orehami, banku  sardin, korobku  shokoladnyh konfet  i  akkuratnyj derevyannyj
bochonok, do otkaza nabityj suhofruktami. Naposledok on izvlek ottuda butylku
kon'yaka neizvestnoj mne marki.
     -- A eto chto takoe? -- s nadezhdoj sprosil on. -- Nikak vypivka?
     -- Ona samaya,- blagodushno soglasilsya ya.
     --  Znachit,  zhivem.  Ne  znayu,  kak  ty,  a  ya  tverdo  nameren  otnyne
peredvigat'sya po Labirintu v legkom podpitii. Vdrug pomozhet?
     -- Mozhno  poprobovat', -- ya pozhal plechami. -- Huzhe ne budet, eto tochno.
Tol'ko ya ne hochu pryamo sejchas otsyuda uhodit'. Esli i est' v Labirinte Menina
mesto, gde mozhno vosstanovit' dushevnoe ravnovesie, to my ego uzhe nashli.
     --  Nu konechno ne sejchas! --  s entuziazmom zakival  Melifaro. -- No po
ryumke-drugoj etoj shtuki mozhno propustit' ne otkladyvaya.
     --  Mozhno,  --  blagodushno kivnul ya.  -- Dazhe  nuzhno.  Budem potyagivat'
kon'yak i trepat'sya o vsyakoj chepuhe. Naprimer, o devushkah. Uchti, druzhishche, eto
tvoj edinstvennyj i  nepovtorimyj  shans rasskazat'  mne  vse  svoi ohotnich'i
istorii srazu! Ne upusti ego.
     -- No pochemu imenno o devushkah? -- udivilsya on.
     -- Da  net,  ne obyazatel'no. No eto samaya blagodatnaya  tema dlya pustogo
trepa, -- ob座asnil ya. -- Glyadish', potom i u menya yazyk razvyazhetsya...  Znaesh',
mne kazhetsya, chto nam nado kak sleduet rasslabit'sya, otvlech'sya i hot' nemnogo
poglupet'.  YA hochu nabit'  golovu chepuhoj  do  otkaza, chtoby mne dazhe  noch'yu
snilis'  podruzhki  tvoej yunosti,  a  ne gigantskie zhaby. YA  hochu  prosnut'sya
schastlivym  idiotom,  tyapnut'  eshche  ryumku  i  otpravit'sya  na  poiski  novyh
priklyuchenij  i zabav, a ne obrechenno sovat'sya v ocherednuyu lovushku,  placha po
svoej zagublennoj zhizni.
     -- Slishkom emocional'no, no po  suti verno, dyaden'ka, -- snishoditel'no
soglasilsya Melifaro. No uchti: tebya podsteregaet opasnost', o kotoroj ty poka
ne  podozrevaesh'.  Posle  togo kak ya  zakonchu doklad o svoih pohozhdeniyah, ty
povesish'sya ot zavisti, bedolaga.
     -- Nu da, esli uchest', chto tvoi holostyackie pohozhdeniya prodolzhalis' let
dvesti,  a moi -- chut' bol'she  desyati...- ponimayushche uhmyl'nulsya  ya.- Nichego,
perezhivu kak-nibud'.
     Vecher proshel v polnom sootvetstvii s moim scenariem. Vycediv polbutylki
kon'yaku  na dvoih,  my ne  op'yaneli, a razmyakli -- chto, sobstvenno govorya, i
trebovalos'. YA mog sebya pozdravit': odno  delo postoyanno sovershat' vse novye
chudesa, ne  ochen'-to ponimaya, pochemu oni  mne udayutsya,  i sovsem  drugoe  --
vzyat'  vlast' nad  sobstvennym  peremenchivym nastroeniem.  Stisnut'  zuby  i
ochertya golovu rvanut' navstrechu nepriyatnosti mogut mnogie: tut trebuetsya  ne
stol'ko   vrozhdennoe   muzhestvo,    skol'ko    blagopriobretennaya   privychka
dejstvovat',  ne obrashchaya vnimaniya na  strah. No stat' schastlivym  bolvanom v
samom serdce naihudshej iz "nepriyatnostej", v kakie mne kogda-libo dovodilos'
vlipat',  -- priznat'sya, ya i  ne nadeyalsya, chto takoe vozmozhno. Tem  ne menee
pervuyu  popytku mozhno bylo schitat'  uspeshnoj. Ponachalu ya fal'shivil, no potom
voshel vo vkus.
     Umirotvorennye, my raspolzlis' po divanam, blago chego-chego, a divanov v
etom pomeshchenii  bylo v  izbytke. I  --  vot uzh voistinu chudo! -- mne udalos'
prosnut'sya vse  v tom  zhe legkomyslennom i  nemnogo rasseyannom  raspolozhenii
duha. Za oknom  delovito shchebetala  kakaya-to  ptich'ya meloch'. Sneg  bol'she  ne
padal, na chistom blednen'kom nebe po-sirotski  stesnitel'no ulybalos' zimnee
solnyshko. Melifaro sidel na spinke kresla,  odetyj, kak chelovek, sobravshijsya
v dal'nij put' (nebos' opyat' potroshil shkafy!), i s vidom velikomuchenika gryz
orehi.
     -- Zdorov  ty vse-taki spat', ser Maks! -- ukoriznenno skazal on. --  YA
tut uzhe chasa  dva v polnom  odinochestve zhizni  raduyus'. Eshche nemnogo -- i  na
stenku polez by.
     --   Nu   i  slazil  by.  Zachem  otkazyvat'  sebe  v  takih   pustyakah?
Pouprazhnyajsya,   poka  ya  budu  sovershat'   utrennij  tualet,  --  blagodushno
ogryznulsya  ya.  Otkryl  okno,  zacherpnul  s podokonnika prigorshnyu  snega i s
udovol'stviem umylsya.
     -- Rekomenduesh'? -- zainteresovanno sprosil Melifaro.
     -- Rekomenduyu, -- kivnul ya. -- Nu chto, ty gotov prodolzhat' puteshestvie?
     --  Nu... Mozhno poprobovat',- nereshitel'no soglasilsya on.- Tol'ko  ya by
propustil glotochek dlya hrabrosti.
     -- A zachem tebe hrabrost'? -- rassmeyalsya ya. Slepil snezhok i zapustil im
v svoego  priyatelya. Promazal, konechno.  No ono i  k  luchshemu:  ser  Melifaro
prinadlezhit k toj porode lyudej, na radost' kotorym  kinematografisty snimali
(i prodolzhayut snimat') beskonechnye popytki sest' mimo stula, draki  tortami,
sceny bor'by  s krutyashchejsya dver'yu i padeniya s lestnic. CHuzhie promahi  delayut
etih rebyat schastlivymi, tak uzh oni ustroeny.
     Poetomu  kogda ya reshitel'no raspahnul dver', luchezarnoe nastroenie bylo
uzhe u nas oboih.
     Srazu stalo temno. Nemnogo pomorgav,  ya ubedilsya, chto eto ne temnota, a
polumrak, kotoryj lish' shchadit zrenie, a ne ostavlyaet ego vovse bez dela. Menya
oglushil vnezapnyj grohot, kotoryj, kak okazalos' chut' pozzhe,  byl vsego lish'
shumom aplodismentov, peremezhayu-; shchihsya vostorzhennym revom, stukom kulakov  i
nog.
     --  Da, tak na nashu vecherinku eshche nikto ne  prihodil! Vot eto fokus tak
fokus! Kak  i  bylo obeshchano, ugoshchenie za  schet zavedeniya  za  luchshij syurpriz
vyhodinogo dnya!  --  K nam podoshel  nevysokij  shustryj  krepysh  v  oranzhevoj
bezrukavke i  dlinnoj yubke  iz  plotnoj tkani, kolokolom stoyavshej vokrug ego
nog. Ryzhie volosy zapleteny v melkie kosichki,  na levoj  shcheke fantasticheskaya
cvetnaya tatuirovka, izobrazhayushchaya ugryumogo vida vos'milapoe chudishche.
     --  Molodca,  parni!  --  snishoditel'no  skazal on,  pohlopav po plechu
sperva Melifaro, a potom i menya. -- Nu vy dali zharu. Tol'ko chto ne bylo -- i
vot, nate, uzhe est'! Uvazhayu. CHto pit' budete?
     --  CHto-nibud'  na  tvoj   vybor,  lish'  by  pobol'she,  --   carstvenno
otvetstvoval Melifaro. --  Maks, ne stoj  kak stolb. Vidish', tam v uglu est'
pustoj stolik.
     Usevshis' i  oglyadevshis' po storonam, ya ponyal, chto my  nahodimsya v ochen'
bol'shom  bare  --  ne  slishkom  chistom i  elegantnom, no  blagodarya  slabomu
ledenechno-zheltomu  svetu  malen'kih svechek,  rasstavlennyh raschetlivoj rukoj
skupca, eti nedostatki ne slishkom  otravlyali sushchestvovanie. Krome nas  zdes'
bylo  eshche ne men'she  sotni posetitelej.  Kak  i ryzhij hozyain,  obeshchavshij nam
darmovuyu   vypivku,   oni   byli   odety   s  umerennoj   ekstravagantnost'yu
civilizovannyh dikarej na otdyhe.
     Ryzhij,   kstati  skazat',   sderzhal   slovo.   Prines   dva  ob容mistyh
keramicheskih stakana, istochavshih aromaty spirta, hvoi i yablok.
     --  Firmennaya nastojka po receptu moego deda!  -- gordo  skazal on.  --
Samaya dorogaya  vypivka v  moem zavedenii. No  mne ne zhalko. Gostyam,  kotorye
polagayutsya na moj vkus, ya ni v chem ne mogu otkazat'.
     Dyadya navernyaka  rasschityval  na polnocennoe  druzheskoe obshchenie,  no ego
pozvali  drugie  klienty.  On  dosadlivo  splyunul,  nerazborchivo  vyrugalsya,
shutovski otklanyalsya i toroplivo zasemenil k  stojke. |to vyglyadelo  dovol'no
komichno: v takoj dlinnoj yubke ne ochen'-to pobegaesh'!
     --  Maks, ty byl absolyutno  prav! -- hihiknul Melifaro, kogda  my snova
ostalis' odni. YA voprositel'no podnyal  brov', i on poyasnil:  -- YA tol'ko chto
ubedilsya:  vse dejstvitel'no zavisit  ot nas. Kogda  my uhodili, ya vspomnil,
chto  u nas ostalos'  vsego  polbutylki etogo  krepkogo pojla... dazhe men'she,
esli chestno! I podumal, chto na  bol'shoe puteshestvie etogo ne  hvatit.  I vot
pozhalujsta: nas tut zhe pichkayut besplatnoj vypivkoj. Kazhetsya, ee dazhe bol'she,
chem trebuetsya... nu da eto delo popravimoe.
     -- Alkogolik neschastnyj!  -- fyrknul  ya. -- Vot nachnu davat' volyu svoim
nizmennym instinktam -- ty u menya eshche poplyashesh'!
     --  A  chto, daj,  eto  bylo  by  interesno,-  razveselilsya  on.  Lukavo
pokosilsya  na menya iz-za  stakana  i tainstvennym shepotom  zayavil: --  Maks,
po-moemu, u nas poluchilos'!
     -- Po krajnej mere, nachinaet poluchat'sya, -- ostorozhno soglasilsya  ya. --
Strategiya  vybrana  verno.  Ploho  odno: vse-taki  my  s  toboj  ne  slishkom
izbalovannye mal'chiki. Kuda uzh nam do Ego Velichestva!
     -- Znachit, nado  izbalovat'sya, -- reshitel'no  skazal Melifaro.- Srochno.
Nemedlenno.
     --  Aga.  "Skoree, poka  ne  nachalos'"! --  fyrknul ya. I demonstrativno
othlebnul aromatnoj hvojno-yablochnoj vodki. -- ZHal',  chto moego priyatelya Ande
Pu s nami net: v ego kompanii my by s  samogo nachala byli obrecheny skitat'sya
po beskonechnym darmovym pirushkam da banketam.
     -- Vyhodit, etot tolstyak mudree, chem my.  Nichego ne  popishesh', pridetsya
zazhigat' bez nego, -- filosofski rezyumiroval moj drug.
     YA uzhe  poryadkom rasslabilsya, no prodolzhal rabotat'  nad soboj  v tom zhe
blagodatnom  napravlenii. "Vse idet horosho, -- povtoryal ya pro  sebya. --  Vse
idet horosho. YA hochu byt' schastlivym. YA hochu poluchat' udovol'stvie. Menya zhdut
tysyachi, sotni tysyach radostej, inache i byt' ne mozhet. Vse idet horosho, teper'
budet  tol'ko  luchshe  i luchshe". Hvala allahu,  ya  legko  stanovlyus'  zhertvoj
samovnusheniya. Nakrutit' sebya  -- plevoe delo, o chem by ni shla  rech'.  Teper'
eta slabost'  rabotala na menya -- kto by mog  podumat'! "Vse dlya fronta, vse
dlya pobedy"...
     -- Ma-aks, -- pochti  promurlykal Melifaro. -- Nadirat'sya v samom nachale
vecherinki -- durnoj ton.
     -- A kto nadiraetsya-to? -- YA pochti vozmutilsya.
     -- YA, -- doveritel'no shepnul on.  -- Eshche para glotkov, i tebe stanet so
mnoj skuchno... ili slishkom  veselo. Idem, poka ne pozdno, posmotrim, chem nas
sobirayutsya ugostit'  v  inyh  mirah. Kak po-tvoemu,  v  kakoj storone  zdes'
vyhod?
     -- A Magistry ego znayut. No gde-nibud' on nepremenno est', inache oni by
tak ne udivlyalis', kogda my poyavilis' iz niotkuda.
     My nemnogo potolkalis' mezhdu stolikami v poiskah dveri. Bokovym zreniem
ya  uspel zametit',  chto  na  pleche  odnogo iz  posetitelej  sidel  ogromnyj,
razmerom  s  kotenka  tarakan;  dvoe  ili  troe  gulyak byli  mnogoruki,  kak
izobrazheniya SHivy; odin shchegolyal roskoshnoj lis'ej golovoj; kompaniya za dal'nim
stolikom byla splosh' krylata... CHto,  vprochem, sovershenno ne meshalo  rebyatam
byt' vsego  lish'  veseloj  kompaniej dobroporyadochnyh byurgerov. Oni i  gulyali
sootvetstvenno,  s  obil'nymi  vozliyaniyami,  plotnymi zakuskami, zastol'nymi
shutkami  i regulyarnymi  popytkami horovogo  peniya: vraznoboj, zato ot  dushi.
Dver'   my  v  konce  koncov  nashli  i  ne  zamedlili  eyu   vospol'zovat'sya.
Udivitel'noe delo: kazhetsya, ya iskrenne uveroval v nashe svetloe budushchee. Dazhe
na  zadnem  dvore  soznaniya, gde obychno  imeetsya  uyutnaya musornaya  kuchka dlya
otbroshennyh somnenij, na sej raz bylo tshchatel'no pribrano.
     SHagnuv za porog priyutivshego nas bara,  my okazalis' na neob座atnom lugu.
Bylo  teplo,  no  ne zharko.  Trava  (zelenaya,  kakovoj  i  polozheno, na  moj
konservativnyj vkus,  byt' trave)  dohodila mne do  poyasa. Malen'kaya golubaya
babochka besstrashno  opustilas' na  travinku  v  neskol'kih  shagah  ot  menya,
nemnogo  poko-poshilas'   tam,  ulazhivaya  kakie-to   nesomnenno  vazhnye,   no
nedostupnye  ubogomu chelovech'emu  razumu dela, i uletela. Na  krayu luga  moj
nametannyj glaz srazu zhe  uglyadel gustoj kustarnik. YA byl  gotov  sporit' na
chto ugodno, chto tam eshche i yagody imeyutsya, prichem s容dobnye, a ne kakaya-nibud'
vul'garnaya  belena.  Na  smenu  babochke tut zhe prishla  perelivchato-malinovaya
strekoza, vestnica blizkoj vody.
     -- Greshnye Magistry! -- prochuvstvovanno skazal ya. -- My v rayu, druzhishche!
     --  YA ne slishkom silen v teologicheskih  naukah tvoej dalekoj rodiny, --
ehidno  zametil  Melifaro.  -- No esli raj -- eto mesto,  gde mozhno spravit'
nuzhdu,   vyspat'sya  i  iskupat'sya,   ne  perestupaya  dlya  etogo  ni   odnogo
zlokoznennogo poroga, to ty absolyutno prav!
     -- Kakie my praktichnye! -- fyrknul ya.
     --  Mozhno  podumat',  u nas s  toboj  ne obshchie  problemy, -- dobrodushno
otmahnulsya  on. --  Kstati,  Maks, imej  v vidu: ya tebya obozhayu. Tvoya  teoriya
rabotaet. Eshche nemnogo  -- i ya dazhe perestanu prosit'sya  domoj: chego ya tam ne
videl!
     V  vysshej stepeni  udachnoe  soedinenie luga, gustogo kustarnika, teploj
pogody,  glubokogo ovraga i polnovodnogo  ruch'ya, kakovoj  obnaruzhilsya na ego
dne  (pribav'te  k  etomu  polnoe  otsutstvie  malejshego  nameka   na  sledy
prebyvaniya lyudej ili krupnyh zhivotnyh), dejstvitel'no pozvolyalo razom reshit'
kuchu melkih problem, sposobnyh otravit' dazhe  samoe komfortnoe sushchestvovanie
v Labirinte.
     Posle  vypolneniya gigienicheskih procedur pervoj  neobhodimosti Melifaro
zavalilsya  spat' v  gustuyu travu,  voshishchenno probormotav naposledok,  chto v
takom slavnom meste  mozhno ne boyat'sya dazhe pohmel'ya. Mne spat' ne  hotelos',
no  ya  s  udovol'stviem vytyanulsya  nepodaleku.  Lezhal,  smotrel v  nebo,  po
kotoromu  medlenno  polzli   krasnovatye  (edinstvennaya  neprivychnaya  detal'
pejzazha)   oblaka.   Kazhetsya,   ya   byl  absolyutno,  nepoddel'no   schastliv:
chelovecheskaya priroda vse-taki prichudlivaya shtuka! V  konce koncov ya zadremal,
ubayukannyj  ne  stol'ko   neskol'kimi  glotkami   daveshnej  vodki,   skol'ko
sobstvennoj bezmyatezhnost'yu.
     Pamyat', oshalevshaya ot pestroty zahlestnuvshego nas  bytiya, smeshala v odnu
nepreryvnuyu karnaval'nuyu noch' vse obryvki real'nostej, kotorye raznocvetnymi
povyazkami  poocheredno opuskalis' nam  na  glaza. My s  Melifaro  kochevali po
zlachnym zakoulkami Labirinta  Menina  s bezmyatezhnym besstrashiem amerikanskih
studentov, priehavshih  na  kanikuly v  Evropu.  Loskutnyj  uyut ulichnyh  kafe
smenyalsya neonovym  velikolepiem igrovyh  komnat, paluby  progulochnyh yaht  --
dymnymi podzemel'yami barov, melodichnyj shum tanceval'nyh zalov -- bezmyatezhnoj
tishinoj lesov. My eli op'yanyayushchie frukty v zabolochennom sadu, gde ot dereva k
derevu byli protyanuty shatkie mostiki, spletennye iz prochnoj travy,  pahnushchej
myatoj; my  uchilis' srezat'  s poyasov chuzhie  koshel'ki na  zhemchuzhnom rynke pri
obmanchivom  svete  pyatnadcati kroshechnyh  lun; vpoluha  slushali  ptichij shchebet
ryzhevolosyh krasotok, skoryh na lyubov' i na ssoru, -- oni vstretilis' nam na
medno-krasnom  peske  vzbudorazhennogo  maskaradom  plyazha;  kormili   iz  ruk
mnogokrylyh  lilovyh ptic, dobrodushnyh i neuklyuzhih, kak golubi, no  ne stol'
puglivyh; otchayanno fal'shivya,  peli kakie-to  vakhicheskie  gimny  v  kompanii
veselyh  amazonok,  chej  smeh razbudil  nas  odnazhdy  na  rassvete v  gustom
belostvol'nom  lesu; otchayanno zevali  na cirkovom  predstavlenii  pod  chuzhim
izumrudno-zelenym nebom i otsypalis' v roskoshno obstavlennom nomere otelya --
bez  okon, no s prozrachnym potolkom, skvoz' kotoryj mozhno bylo  nablyudat' za
medlennym dvizheniem neznakomyh peremenchivyh  sozvezdij. Kak-to raz pechal'nye
hudye lyudi v belyh odezhdah brosilis' nam v  nogi i ob座avili "osvoboditelyami"
-- my  tak i ne smogli ponyat', ot chego imenno "osvobodili" etih bednyag, no v
pirushke, posvyashchennoj schastlivomu sobytiyu, s  udovol'stviem  pouchastvovali. A
odnazhdy  nas  prinyali  za  brodyachih  akterov   i   zaplatili   za   gryadushchee
predstavlenie  melkimi prozrachnymi  monetkami,  kotorye pochti  srazu  zhe  --
stoilo lish' perestupit' ocherednoj porog  --  stali  bespoleznymi suvenirami.
ZHal', konechno: vskore posle etogo my kurili kal'yan v obitoj golubym barhatom
nishe ogromnogo polutemnogo zala  i  smutilis',  kak shkol'niki, kogda  yavilsya
hozyain kuril'ni, daby potrebovat' platu za neskol'ko  glotkov sladkogo dyma;
vprochem, zapletayushchiesya nogi tut  zhe unesli nas v druguyu real'nost'  -- tuda,
gde my eshche ne uspeli nadelat' dolgov...
     Kazhdyj  epizod --  kak  shchepot'  tmina  v  kruzhke  s goryachim vinom: chut'
izmenyaet vkus napitka, kotoryj, v sushchnosti, ostaetsya prezhnim. Samoe glavnoe,
nas bol'she nikto ne pytalsya ubit'. Neskol'ko pustyakovyh nedorazumenij (vrode
shumnoj ssory s ryzhimi shchebe-tun'yami na morskom beregu ili nelovkogo incidenta
v goluboj  kuril'ne)  lish'  zabavlyali  nas, pridavali  nashim gedonisticheskim
stranstviyam terpkij privkus nastoyashchej avantyury.
     -- |j,  paren', ty eshche pomnish', otkuda my prishli? --  izredka sprashival
odin iz nas. -- Ty pomnish', kto my?
     Vopros, na  kotoryj  ne sledovalo  otvechat'  chestno, potomu chto chestnyj
otvet mog vzorvat' po-detski bezmyatezhnoe nastroenie teh dnej -- edinstvennoe
nashe dostoyanie,  edinstvennoe  oruzhie,  kotoroe stoit brat' s  soboj,  kogda
idesh' v Labirint Menina.
     CHestnyj otvet zvuchal by primerno tak: "pochti ne pomnyu".  Ili, v  luchshem
sluchae: "kazhetsya, pomnyu". On ne predpolagal uverennoj intonacii. Ne ostavlyal
ni malejshego shansa na  opredelennost'.  Nel'zya skazat', budto  my  bol'she ne
hoteli  vernut'sya  domoj,  --  prosto  my to  i  delo  zabyvali,  chto  hotim
vernut'sya.
     YA do sih  por ne znayu,  pochemu nam tak  povezlo.  Nashej zaslugi tut  ne
bylo: k etomu momentu my s Melifaro pochti perestali vspominat' o tom,  kakaya
prichina privela  nas v  Labirint.  Navernoe, tainstvennyj  hozyain Labirinta,
staryj hitryj kot,  vdovol'  naigralsya s  pojmannymi myshatami  i reshil,  chto
hvatit, horoshego  ponemnozhku. My emu izryadno nadoeli posle togo, kak usvoili
pravila igry, -- tak ya inogda dumayu.
     Kak by tam ni bylo,  no  kogda ya  vnezapno  uvidel  znakomye  ochertaniya
tonkogo  profilya na fone beloj  steny  (eto  byl  malen'kij  gorod  v gorah,
ukrashennyj cvetami i bumazhnymi fonaryami po povodu to li  predstoyashchego, to li
uzhe  zavershivshegosya  prazdnika, i my s Melifaro slonyalis'  po ulicam, lenivo
soobrazhaya, sleduet li nam ostavat'sya zdes'  do vechera ili srazu otpravlyat'sya
dal'she), moj zadremavshij bylo razum, vzvyl kak parohodnaya sirena.
     -- Gurig! -- ne  svoim  golosom zaoral ya,  dergaya za rukav Melifaro. --
Von on, tam.
     --  Ty otorval mne  rukav,  --  izumlenno konstatiroval moj sputnik,  s
nepoddel'nym  interesom razglyadyvaya puh cvetnyh nitok  na granice tresnuvshej
materii, no  ya uzhe byl  na drugoj storone ulicy i mertvoj hvatkoj vcepilsya v
lokot'  obladatelya  profilya,  znakomogo  kazhdomu   grazhdaninu   Soedinennogo
Korolevstva,  hot' raz derzhavshemu v rukah  den'gi. Navernoe, ya perestaralsya:
rasslablennyj profil' prohozhego tut zhe preobrazovalsya v negoduyushchij fas... no
gnev bystro smenilsya schastlivym udivleniem.
     -- Ser Maks, vy tozhe tut? Kakaya priyatnaya neozhidannost'!
     -- Kakaya priyatnaya neozhidannost',  -- mehanicheski  povtoril ya, chuvstvuya,
kak  predatel'ski   rasslablyayutsya  myshcy  lica  i  toshnotvorno-melkaya  drozh'
sotryasaet  guby. Na smenu polusonnym vospominaniyam o  tom,  chto gde-to  est'
"dom"  -- mesto, otkuda ya kogda-to ushel  i uzhe vryad  li  smogu vernut'sya, --
prishlo  yarkoe  vospominanie,  bol'she  pohozhee  na  vnezapnoe  ozarenie.  Dva
protivorechivyh chuvstva razdirali menya na chasti: s odnoj storony, ya byl gotov
vzvyt' ot toski po mozaichnym mostovym Eho, s drugoj  -- u menya golova krugom
shla   ot  vostorzhennoj  nadezhdy.   "Teper'  my  mozhem  vernut'sya  domoj,  --
oshelomlenno dumal ya. -- Teper' my vernemsya..."
     -- Ser Maks, vy nevazhno vyglyadite, -- sochuvstvenno skazalo nashe bludnoe
Velichestvo, dobrozhelatel'no pohlopyvaya menya  po plechu.- Okazyvaetsya, ne vsem
idut na pol'zu priklyucheniya... A kto etot yunosha? Kazhetsya, ya ego znayu?
     "YUnosha" toroplivoj, no neuverennoj pohodkoj priblizhalsya k nam.  Sudya po
vyrazheniyu lica, razum Melifaro  skripel i gnulsya  pod  natiskom toj zhe  buri
smyatennyh chuvstv, chto uzhe neskol'ko sekund terzala menya samogo.
     -- Bezuslovno  znaete. Vashe Velichestvo. |to moj kollega, syn sera Mangi
Melifaro, -- ob座asnil ya Korolyu. Sobstvennyj golos  kazalsya mne  chuzhim -- kak
poroj  kazhutsya chuzhimi golosa domochadcev, uslyshannye skvoz'  son. -- My s nim
ishchem  vas, ser, -- ukoriznenno dobavil ya. -- Uzhe  ochen' dolgo ishchem.  YA davno
poteryal schet dnyam...
     --  |to  verno:  zdes'  net  dnej,  kotorye  mozhno bylo by schitat',  --
rasseyanno  soglasilsya Gurig. Potom osoznal znachenie  moih slov,  nahmurilsya,
posmotrel ispodlob'ya: -- Govorish', vy ishchete menya? No s kakoj stati?
     Vocarilas' napryazhennaya pauza, kotoraya sovershenno ne uvyazyvalas' s moimi
mechtami o nashej vstreche s "zabludivshimsya" monarhom.
     -- Vprochem, ya, kazhetsya, ponimayu... -- Krasivoe  lico korolya potusknelo,
slovno kto-to zadul svechu, osveshchavshuyu ego iznutri. -- Sejchas vy skazhete mne,
chto , Soedinennoe Korolevstvo ne mozhet i dnya prozhit' bez  "soedinyayushchego" ego
Korolya i ser Dzhuffin Halli otpravil vas po moim sledam. Kak monarh ya odobryayu
ego  dejstviya;  kak chastnoe  lico ya prikidyvayu,  kak by  skryt'sya  ot  vas v
blizhajshem dvernom proeme... Ne nado tak szhimat' moj lokot', ser Maks, nikuda
ya ot vas ne ubegu, a ruku vy mne, pozhaluj, slomaete.
     --  Izvinite, --  rasteryanno skazal  ya  i  nemnogo oslabil  hvatku.- Vy
sovershenno pravy: imenno eto  ya i sobiralsya  vam  soobshchit', slovo v slovo...
Priznat'sya, mne kak-to ne prihodilo v golovu, chto  vy ne  zahotite vernut'sya
domoj. Dazhe ne znayu, kak byt', esli...
     -- YA ne budu ubegat' ot vas, -- myagko perebil menya Gurig.  -- Da  chto s
vami, gospoda? Na vas oboih lica net. CHto-to ne tak?
     -- Vse v poryadke,  -- vzdohnul ya  (Melifaro molchalivym prizrakom  stoyal
ryadom i ne migaya smotrel na Korolya: karaulil dobychu). -- Prosto my uzhe davno
     perestali nadeyat'sya, chto najdem vas i smozhem vernut'sya domoj...
     -- A vy  ochen' hotite vernut'sya v  Eho? -- s  druzhelyubnym  lyubopytstvom
utochnil Korol'. -- CHto do menya, ya by s radost'yu ostalsya  v etom peremenchivom
mire: za minuvshie dni ya uspel ubedit'sya, chto moj nastoyashchij dom skoree zdes',
chem v Zamke Rulh. No Dzhuffin,  razumeetsya, prav: ya dolzhen vernut'sya. Esli by
u menya byl zakonnyj naslednik, ya mog by pozvolit' sebe roskosh' poslat' vas k
Temnym Magistram i prodolzhit'  progulku,  a tak... Nehorosho ostavlyat' u sebya
za  spinoj smutu...  Vy  by  vse-taki otpustili  moyu ruku, ser Maks. |to  ne
hitrost', ya vas ne obmanyvayu.
     --  Korolevskomu  slovu  sleduet  verit',  -- galantno soglasilsya ya. No
lokot' bludnogo monarha vypustil krajne neohotno.
     -- CHto zh, moj  otec  kogda-to govoril,  chto promedlenie --  nedostojnaya
manera povedeniya, -- vzdohnul Gurig. -- Domoj tak domoj.
     Melifaro vytarashchil glaza i otkryl bylo  rot  -- ya polagayu, on sobiralsya
sprosit', kakim obrazom Korol' sobiraetsya vernut'sya v  Eho, -- no ya zastavil
ego promolchat' odnim yarostnym vzglyadom. YA nachinal ponimat',  chto vozvrashchenie
domoj bylo problemoj tol'ko dlya nas; Ego Velichestvo Gurig VIII ni sekundy ne
somnevalsya, chto mozhet okazat'sya doma, kak tol'ko pozhelaet. Prosto do sih por
on  takogo  zhelaniya  ne  ispytyval. Hvala  Magistram, chto  Melifaro  vovremya
zatknulsya! Vozmozhno, ego zakonomernyj vopros  mog by zaronit' zerno somneniya
v pytlivyj razum Korolya, i kto znaet, ne obreklo  li  by nas  eto  pechal'noe
nedorazumenie na eshche odnu vechnost' bescel'nyh skitanij po Labirintu?
     --  Predvizhu,  ser  Maks,  chto  kogda-nibud'  vy pojmete, skol'  velika
zhertva, kotoruyu ya  prinoshu segodnya, -- torzhestvenno skazal Korol'.  --  |tot
den' budet velikim dnem v vashej zhizni: vy uznaete, chto nailuchshee puteshestvie
-- to, kotoroe ne imeet zaversheniya. Mne by ne hotelos', chtoby v etot den' vy
ispytali zapozdaloe chuvstvo  viny  peredo mnoj, ibo ya na vas  ne v obide: vy
lish' napomnili mne o moem dolge... -- Ego teplye pal'cy reshitel'no obhvatili
moe  zapyast'e. -- Davajte i vashu ruku,  ser Melifaro-mladshij,  -- potreboval
on. -- YA predpolagayu, chto imenno fizicheskoe prikosnovenie pomogaet sputnikam
sovmestno  peredvigat'sya  v  etom  zybkom  prostranstve,  vmesto togo  chtoby
vopreki  svoej vole razojtis' v raznye  storony... |to  soglasuetsya s  vashim
opytom?
     -- Soglasuetsya, --  obliznuv peresohshie guby, podtverdil ya. YA vse nikak
ne mog poverit',  chto nash dialog proishodit nayavu: slishkom chasto v poslednee
vremya  mne  snilos' vozvrashchenie  domoj, i, kakim by ni  byl  cvet  neba, pod
kotorym  ya  zasypal, moi  sny byli  kuda bol'she pohozhi  na pravdu,  chem  eta
nezamyslovataya ulichnaya scenka,  neskol'ko utyazhelennaya  romanticheskim pafosom
Gurigova prorochestva.
     -- Tak  my  vozvrashchaemsya? -- pochti shepotom  sprosil Melifaro. |to  byli
pervye slova, proiznesennye im v prisutstvii nashej dragocennoj dobychi.
     --  Schitajte,  chto  uzhe  vernulis',- budnichnym tonom otkliknulsya Gurig,
uvlekaya nas  za  soboj pod nizen'kuyu,  uvituyu melkimi alymi  cvetami arku. ya
poslushno peredvigal  vatnye  nogi,  glaza zastilal gulkij  oranzhevyj  tuman,
serdce nanosilo  rebram ne menee  pyatisot nokautiruyushchih  udarov  v minutu (a
vtoroe,  o  kotorom  ya pochti pozabyl vo  vremya nashih skitanij  po Labirintu,
kazhetsya, vovse ne sobiralos' bit'sya). Gde-to daleko  gulko  zvuchali znakomye
golosa-ya otkuda-to znal, chto mogu  k nim ne prislushivat'sya:  ot etih golosov
otnyud'  ne  zavisela moya zhizn', ona voobshche bol'she ni ot chego i ni ot kogo ne
zavisela -- dazhe ot menya samogo... YA zakryl glaza, poskol'ku  ponyal, chto eshche
ne gotov uvidet' ochertaniya znakomogo inter'era i lica, kotorye ya uzhe nachal
     zabyvat'. |to bylo slishkom horosho, chtoby sohranit' rassudok.
     --  Maks, prekrati  pritvoryat'sya mertvym, vse ravno ne veryu! Mertvye ne
sopyat.
     YA dazhe udivilsya ponachalu:  s chego by eto seru  Dzhuf-finu Halli govorit'
zhenskim  golosom?  YA pochemu-to  ne  somnevalsya,  chto govorit  so mnoj imenno
Dzhuffin.  Tak bylo  vsegda:  kogda ya  vozvrashchayus' iz  ocherednoj peredryagi  v
rastrepannyh  chuvstvah  i  s  kryshej  nabekren',  pervym,  kogo ya  vstrechayu,
nepremenno okazyvaetsya shef,  kotoryj  bystro i kachestvenno proizvodit melkij
remont moej poshatnuvshejsya psihiki,  posle chego  menya mozhno vypuskat' na volyu
bez povodka i namordnika. Tradiciya, tak skazat'.
     -- Maks, prosypajsya nemedlenno! -- potreboval golos. --  Malo togo, chto
shlyalsya nevest' gde  chut' li ne dyuzhinu dnej, tak teper' eshche sopish' v podushku.
YA  znayu,  chto eto  edinstvennoe sushchestvo,  kotoroe  ty  lyubish' vsem serdcem,
poetomu ya ostavila vas naedine na celyh tri chasa. Vse, hvatit!
     YA  risknul: priotkryl  odin glaz --  pravyj,  blizorukij, rassudiv, chto
etim  glazom  ya uvizhu  ne slishkom mnogo. Rovno  stol'ko, skol'ko  uzhe  gotov
uvidet'.   Menya   oslepilo  poludennoe  solnce,  a  potom   iz  etoj  osoboj
raznovidnosti  temnoty, porozhdennoj  pereizbytkom  sveta, medlenno,  kak  iz
tumana, prostupili znakomye  cherty. Nikakoj eto  byl ne Dzhuffin, razumeetsya.
Ryadom so mnoj  sidela Melamori,  i ee napryazhennaya ulybka svidetel'stvovala o
tom, chto ya  -- svin'ya. Mne  sledovalo oklemat'sya eshche neskol'ko chasov nazad i
sdelat'  vse dlya togo, chtoby razgladilis' pochti nezametnye gor'kie skladki v
ugolkah ee ulybayushchihsya gub.
     --  YA lyublyu  tebya bol'she,  chem podushku,  -- nezhno skazal ya, --  chestnoe
slovo!
     --  Prosto  ty uzhe  presytilsya ee  obshchestvom, -- rassuditel'no zametila
Melamori. -- A moim -- eshche net. Uznayu starogo dobrogo Maksa.
     -- |to horosho, chto uznaesh', -- ulybnulsya ya. -- YA stal ochen' staryj, da?
     -- Ne ochen'. V samyj raz. -- Ona pozhala plechami. -- Prosto teper' ty ne
tak  pohozh  na mal'chishku, kak prezhde. Esli tebe  ne nravitsya, nakolduj  sebe
kakuyu-nibud'  druguyu vneshnost'. Hotya, bud' moya  volya, ya  by ostavila vse kak
est'.
     -- Kak skazhesh', -- soglasilsya ya. -- A  nu-ka daj zerkalo, posmotryu, chto
iz menya poluchilos'...
     -- Potryasayushche!  -- fyrknula ona. -- Voobshche-to  schitaetsya, chto poprosit'
zerkalo, vernuvshis' s togo sveta, mozhet tol'ko zhenshchina.
     -- YA o tebe zabochus'. Moya rozha -- eto  tvoe dostoyanie.  Tebe na nee eshche
dolgo smotret' pridetsya. I na lyudyah so mnoj poyavlyat'sya. I voobshche...
     --  YA  s  udovol'stviem  poyavlyus'  s  toboj  na  lyudyah,  dazhe  esli  ty
prevratish'sya v  volosatoe pyatinogoe  chudovishche, --  otmahnulas'  Melamori. --
Vozmozhno, v etom sluchae ya budu  poyavlyat'sya s toboj na lyudyah  dazhe s  bol'shim
udovol'stviem, chem sejchas. Ty zhe menya znaesh'!
     --  Da uzh, --  vzdohnul  ya, vspomniv, kak  sluzhashchie  Gorodskoj  Policii
razbegalis', kogda na  ih polovinu Doma u Mosta kak  by sluchajno svorachivala
ledi  Melamori Blimm  s arvarohskim hubom  na pleche...  Horoshij, kstati, byl
hub, hot' i smahival na sherstyanogo pauka. Laskovyj, poslushnyj i pevuchij -- v
otlichie ot menya.
     -- Ty ne rasserdish'sya, esli ya eshche nekotoroe vremya  ne budu prevrashchat'sya
v  chudovishche?  --  na  vsyakij  sluchaj sprosil ya. -- Vse  by nichego,  no pered
sosedyami kak-to neudobno. YA zhe, v sushchnosti, mirnyj obyvatel'... Kstati, esli
uzh zagovorili  o chudovishchah, daj mne  vse-taki posmotret',  na  kogo ya teper'
pohozh. CHto-to ya nervnichayu.
     --  Nu i zrya.  Vneshnost'  --  eto  vsego  lish'  vneshnost', --  spokojno
vozrazila Melamori.
     Ona  vse-taki  dala mne  zerkalo.  Rozha moya dejstvitel'no peremenilas'.
Prezhde ya vyglyadel molozhe svoih let,  teper' -- neskol'ko starshe.  Ne starik,
konechno, no let sorok na moej "istoricheskoj rodine" mne by vpolne mogli dat'
(zdes', v  Eho, v  svyazi s tem,  chto normal'nyj srednestatisticheskij chelovek
zhivet let  trista,  s vozrastom tvoritsya  takaya putanica,  chto ya  ne reshayus'
operirovat' kakimi-to ciframi).
     -- Parshivo vyglyazhu, -- melanholichno zametil ya, vozvrashchaya zerkalo. -- No
esli tebe nravitsya, znachit, vse v poryadke.
     -- Eshche kak nravitsya!  -- bezapellyacionno zayavila ona. -- V zhizni  takoj
krasoty ne videla. Ty dovolen, gore moe?
     No razvit'  etu mnogoobeshchayushchuyu temu nam ne dali. Dver' otkrylas', chtoby
dat'  mne  schastlivuyu vozmozhnost'  vossoedinit'sya  s serom Dzhuffinom  Halli,
polumertvym ot lyubopytstva.
     --  Nu, rasskazyvaj! -- korotko  potreboval  on. -- S  samogo  nachala i
podrobno. Versii  Melifaro i  Guriga ya uzhe slyshal.  No  mne nuzhna  tvoya, sam
ponimaesh'.
     -- Snachala vy rasskazyvajte. Kak tam Melifaro? V poryadke? -- Naschet Ego
Velichestva ya, chestno govorya, byl sovershenno spokoen.
     -- A  chto emu sdelaetsya, tvoemu nenaglyadnomu seru  Melifaro! -- fyrknul
Dzhuffin. -- |to tol'ko ty u nas lyubish' teryat' zhalkie ostatki svoego soznaniya
po lyubomu povodu. Paren', ne pomorshchivshis', hlopnul stakan dzhubatykskoj p'yani
za upokoj tvoej  dushi,  potom vyyasnil, chto ty zhivehonek, i prinyal  po  etomu
povodu  eshche  odnu  porciyu.  Spel  tebe  paru  difirambov,  rasskazal  chto-to
nevnyatnoe  o vashej progulke -- predstavlyaesh',  CHTO  on mog rasskazat'  posle
dvuh-to  stakanov na golodnoe bryuho?!  Mne prishlos'  otpravit' ego  domoj, a
potom  eshche dva chasa  ob座asnyat'sya s  Korolem. Gurig, v otlichie ot  vas, ochen'
dovolen priklyucheniem i duetsya, chto emu ne dali nagulyat'sya.
     -- Da, ya eto  zametil,  --  usmehnulsya ya. -- Tak  vy hotite uslyshat' ot
menya dlinnuyut-dlinnuyu istoriyu o nashih pohozhdeniyah? Ladno. Tol'ko poshlite zov
v kakoj-nibud' traktir. I ty ne uhodi, --  ya obernulsya  k Melamori,  kotoraya
sobralas' bylo taktichno ostavit' nas s shefom naedine. -- Ni v koem sluchae ne
uhodi. YA  tol'ko-tol'ko nachal ponimat',  pochemu  mne  tak hotelos' vernut'sya
domoj... dazhe posle togo, kak ya zabyl, chto u menya est' kakoj-to dom.
     -- Vot kak? -- hmyknul Dzhuffin. -- Vse bylo  nastol'ko  ser'ezno? YA-to,
priznat'sya, dumal,  chto ser  Melifaro slegka preuvelichivaet stepen' vashego s
nim bezumiya...
     Melamori nichego ne skazala, no  uselas', skrestiv  nogi,  na  krayu moej
posteli. Vid u nee pri  etom byl samyj reshitel'nyj. Pozhaluj, dazhe vsemogushchij
shef Tajnogo Syska ne smog by sejchas vyturit' ee iz pomeshcheniya, esli by reshil,
chto  ona  pomeshaet nashemu s  nim privatnomu  shushukan'yu.  No  Dzhuffin ne stal
vozrazhat' protiv ee prisutstviya. Inogda etot  pozhiloj  zlodej vedet sebya kak
normal'nyj zhivoj chelovek, nado otdat' emu dolzhnoe.
     -- Nekotorye  veshchi  prosto nevozmozhno  preuvelichit',- ya pozhal plechami.-
Ladno, naberites' terpeniya,  ya sobirayus' sdelat' uzhasnuyu  veshch': rasskazyvat'
vse,  chto  ya  pomnyu, a pomnyu ya dovol'no  mnogo...  I skazhite  mne, radi vseh
Temnyh  Magistrov:  vy  uzhe   poslali  zov  v  traktir  ili  ya  dolzhen   vas
shantazhirovat' mnogoznachitel'nym molchaniem?
     -- Poslali, -- horom otkliknulis' Dzhuffin  i Melamori. Ih  druzhnyj duet
pozvolyal nadeyat'sya, chto teper' nam prinesut ne odin, a celyh dva obeda.
     CHestno govorya, moego entuziazma hvatilo by i na dyuzhinu.
     Potom ya  govoril. Umolkal na  mgnovenie, chtoby sdelat'  glotok terpkogo
vina iz Bogni ili otlomit' ugolok ot podzharistogo piroga, prigotovlennogo po
lohrijskomu receptu, i snova govoril. V etot  den' ya po  dostoinstvu  ocenil
terapevticheskij effekt ispovedi: po mere  togo kak ocherednoj epizod skitanij
po Labirintu  Menina stanovilsya dostoyaniem  moih slushatelej,  umirotvoryayushchaya
opustoshennost' prihodila na smenu nervnoj sumyatice tyagostnyh vospominanij. YA
chuvstvoval sebya klassnoj doskoj, kotoruyu ispisali melkim uboristym pocherkom,
muchitel'no pytayas' dokazat'  nekuyu bezumnuyu, nevozmozhnuyu teoremu, svodyashchuyu s
uma dazhe poverhnost', na kotoroj byla zapisana. A teper'  ch'ya-to legkaya ruka
medlenno stirala strochku za strochkoj -- ya pochti videl, kak vzletaet v vozduh
i medlenno osedaet na pol melkaya melovaya pyl'...
     Moi  "ispovedniki"  slushali molcha,  ne  perebivaya.  Besstrastno.  Pochti
bezuchastno. YA  ih vechnyj dolzhnik. Mne  do  sih  por  kazhetsya, chto  imenno ih
sderzhannost' pozvolila mne osvobodit'sya  ot nevynosimogo  gruza vpechatlenij,
ostavit' pri sebe  lish' odno sokrovishche,  ochishchennoe ot gryaznoj sheluhi emocij,
-- opyt.
     Kogda ya umolk i potyanulsya k kuvshinu, chtoby nalit' sebe  kamry, za oknom
uzhe  raspleskalis' vlazhno-sinie sumerki,  a v komnate stalo sovsem temno, no
zanimat'sya svetil'nikami nikto ne  speshil. Dzhuffin zadumchivo smotrel v okno,
Melamori  razglyadyvala  svoi  uzkie   ladoshki,  melanholichno  otbivaya  nogoj
kakoj-to rvanyj varvarskij ritm. YA ustalo otkinulsya na podushku i ustavilsya v
potolok.  Molchanie  ne tyagotilo  menya, no  cherez  neskol'ko  minut  ya slegka
vstrevozhilsya:  obychno  shef   ne  tyanet  s  kommentariyami  posle  togo,   kak
oznakomitsya s syuzhetom ocherednogo priklyucheniya, svalivshegosya na moyu golovu.
     -- Vy  nichego ne hotite mne  skazat', Dzhuffin? -- nakonec sprosil ya. --
Naprimer, nazvat' menya idiotom i dohodchivo ob座asnit', chto imenno ya sdelal ne
tak...  Vy zhe  znaete,  ya yarostnyj priverzhenec tradicij, otstuplenie ot  nih
menya nerviruet.
     -- A mne nechego tebe skazat', -- pechal'no usmehnulsya on. -- Krome razve
chto kakoj-nibud' banal'nosti vrode: "nu i  dela", ili "stranno vse eto", ili
"da, chego tol'ko ne  byvaet..." Hochesh', ya skazhu: "nu i dela, ser Maks"?  |to
tebya uspokoit?
     --  Pozhaluj, net, -- chestno priznal ya. -- Nechego skazat',  govorite? Ne
veritsya  chto-to.  Esli vy  shchadite moyu nezhnuyu  dushu, imejte v vidu:  ya  uzhe v
polnom poryadke. Ustal tol'ko.
     --  Da  ya  vizhu,  chto  ty  v  poryadke, --  soglasilsya  shef.  -- No  mne
dejstvitel'no nechego tebe skazat'.  YA, vidish' li, nikogda v zhizni ne popadal
v situaciyu, hot' nemnogo shodnuyu s tvoej. YA nikogda ne  byval ni v Labirinte
Menina, ni v mestah, na nego pohozhih. YA mog lish' vyslushat' tebya, kak slushayut
derevenskie zhiteli  svoego  zemlyaka, ob容zdivshego polmira  i  vernuvshegosya v
rodnye kraya na  otdyh. Proshli te  vremena, kogda ty mog rasschityvat'  na moyu
pomoshch', mal'chik. Vozmozhno, slishkom bystro, no tak uzh poluchilos'...
     --  Kakoj iz menya mal'chik, k chertyam sobach'im, -- flegmatichno ogryznulsya
ya.- Vzroslyj dyad'ka. YA tam chertovski postarel, v etom greshnom Labirinte, vot
chto ploho.
     -- Ty ne postarel, ty povzroslel, -- strogo skazal Dzhuffin. -- Rano ili
pozdno eto sluchaetsya, Maks. Vse k luchshemu: so svoej rozhej ty volen sotvorit'
vse  chto ugodno,  k  tvoim  uslugam  magiya  Serdca  Mira,  belaya  i  chernaya,
razberesh'sya nebos'. A  vzroslym ty  ostanesh'sya  navsegda. Tebe eshche predstoit
ocenit' preimushchestva etogo sostoyaniya dushi.
     -- Da,  o  magii  ya kak-to  ne podumal. --  soglasilsya  ya.  --  Tam,  v
Labirinte, prihodilos' obhodit'sya  bez nee...  vernee, bez toj raznovidnosti
magii, kotoraya mne znakoma. Dazhe SHCHel' mezhdu Mirami vypotroshit' ne udalos' ni
razu, a ved'  ya tak  staralsya! Tol'ko i  schast'ya, chto v zhabu  yadom plyunul...
pravda,   eto   ne  pomeshalo   ej   nas  razdavit'.   Skoree  uzh   naoborot,
posposobstvovalo. -- YA gadlivo peredernul plechami i reshitel'no prikazal sam.
sebe: -- Vse, hvatit nyt'. ZHizn' prekrasna, i ona tol'ko nachinaetsya!
     --  CHuvstvuesh'  sebya,  slovno  rodilsya  zanovo?  --  ponimayushche  sprosil
Dzhuffin.  --  Tak  vsegda  byvaet,  kogda  vygovorish'sya  kak  sleduet  posle
ser'eznoj peredryagi, po sebe znayu... Ladno, ostavlyu-ka ya vas v pokoe rebyata.
Mne est' o chem podumat', vam tozhe najdetsya chem zanyat'sya v moe otsutstvie, ne
somnevayus'...
     On  neozhidanno  legkomyslenno  podmignul nam  i napravilsya k vyhodu. Na
poroge ostanovilsya, nagradil menya  svoim firmennym tyazhelym  vzglyadom i tiho,
no  vesko  skazal:  --   Maks,  ya  tebya  ochen'  proshu,  bud'  ostorozhen.  Ne
rasslablyajsya,  bud'  nacheku.  Ottogo, chto  ty  vernulsya  v  Eho,  nichego  ne
izmenilos'.  Priklyucheniya  vrode  tvoego  nikogda  ne  zakanchivayutsya.  Voobshche
nikogda. Ty menya ponimaesh'?
     --  Da... navernoe,- neuverenno otkliknulsya  ya.- YA  dumal...  a, ladno!
CHego imenno ya dolzhen osteregat'sya, vy, konechno, mne ne skazhete?
     -- Rad by. No ya ne znayu, Maks. Tebya vtyanuli v igru, pravila kotoroj mne
neizvestny. I vtyanul  tebya v nee nezauryadnyj  igrok. Po sravneniyu s nim ya --
takoj  zhe neopytnyj mal'chishka, kak nash  Nummino-rih. Poetomu ya  i proshu tebya
byt' nacheku vse vremya,  dazhe vo sne. Vozmozhno, vo sne -- v pervuyu ochered'...
No i nayavu ne delaj ni odnogo shaga, ne  oshchupav polovicu. Prezhde  chem vojti v
sobstvennuyu gostinuyu, ubedis',  chto za dver'yu -- imenno tvoya gostinaya, a  ne
past' ognedyshashchego  monstra.  Prosnuvshis'  v sobstvennoj posteli, postarajsya
ponyat':  ty  li  v  nej  prosnulsya...-  Dzhuffin   umolk,  potom   neozhidanno
rassmeyalsya, mahnul rukoj, slovno  razgonyaya  v storony  tol'ko chto  skazannye
slova: -- Razumeetsya, ya preuvelichivayu. I vse zhe... Bud' ostorozhen, ladno?
     --  Vot tak. Napugal  i ushel, -- provorchala  Mela-mori,  kogda za shefom
zakrylas'  dver'. --  Kak eto na nego pohozhe... Pozhaluj, ya vse-taki  prinesu
svetil'nik. A to nagnal zhuti gospodin Pochtennejshij Nachal'nik, da eshche i posle
etih tvoih istorij...
     -- So svetil'nikom mozhesh' ne speshit', -- ulybnulsya ya. -- Snachala ya tebya
poceluyu.
     -- Pri svete poceluesh',  --  upryamo skazala ona. -- Ne tak uzh skverno ya
vyglyazhu,  perezhivesh'.  -- Vskochila, stremitel'no  nyrnula v  nishu  kladovoj,
vernulas', osveshchennaya  golubovatym siyaniem, ishodyashchim ot  prozrachnogo  shara,
kotoryj  ona  berezhno  prizhimala k grudi. Ostavila  svetil'nik v  izgolov'e,
shepnula: --  YA  tozhe dolzhna byt' nacheku, Maks.  Hochu byt' uverena, chto celuyu
imenno tebya. Mir perestal byt' takim nadezhnym, kak ran'she, pravda?
     V spravedlivosti ee zamechaniya ya ubedilsya v  etot zhe vecher, kogda reshil,
chto  ne mogu bol'she terpet' razluku s lyubimoj vannoj komnatoj, i neohotno, s
gromkimi ohami -- oficial'nym cehovym gimnom lentyaev vseh  mirov  -- pokinul
postel',  kotoraya, bezuslovno, yavlyaetsya nailuchshim mestom dlya  lyubogo iz del,
krome kupaniya. Melamori reshila ne rasstavat'sya so mnoj ni na minutu, poetomu
my otpravilis' vmeste, derzhas' za ruki, kak deti na progulke. Moya prekrasnaya
ledi   prebyvala   v   durashlivom  nastroenii,  spravedlivo   polagaya,   chto
edinstvennoe stoyashchee lekarstvo ot straha taitsya v nasmeshlivosti.
     --  Nado posmotret', ne  zhdet li nas za etoj dver'yu "past' ognedyshashchego
monstra", -- veselo taratorila ona. -- Maks, ya umolyayu  tebya: posmotri. Pust'
vse budet kak vzapravdu:  ostanovis' na  poroge.  Vot  tak, molodec!  Teper'
ostorozhnen'ko vysun' golovu za dver'... golovu mozhno, ona -- ne samoe cennoe
iz vsego, chto u tebya est'... hotya net, golovu tozhe zhalko: vse-taki ona umeet
celovat'sya... poetomu osobo ne vysovyvajsya, a prosto posmotri  odnim glazom,
chto tam tvoritsya u nas v koridore?
     YA  poslushno  podchinyalsya durackim komandam,  chtoby  1 razveselit' ee eshche
bol'she.  Ostanovilsya na  poroge, skorchil geroicheskuyu rozhu,  kotoraya  privela
Melamori v  vostorg  i  s  preuvelichennoj  ostorozhnost'yu vyglyanul v koridor.
Snachala  ya reshil,  chto moi glaza  prosto  ne privykli k temnote  i poetomu ya
nichego ne mogu razglyadet'. Potom vspomnil, chto za neskol'ko let, provedennyh
v  samom  Serdce Mira,  ya  stal videt' v temnote, kak nochnaya  ptica.  T'ma v
koridore mogla oznachat'  tol'ko odno: tam ne bylo  nikakogo koridora. Tam ne
bylo voobshche  nichego takogo, chto  mozhno  uvidet' glazami. YA pospeshno otstupil
nazad i ruhnul na kover, smutno  oshchushchaya,  kak po spine bezhit tonkaya  strujka
edkogo ledyanogo pota.
     -- Maks, ty pereigryvaesh', -- vstrevozhenno skazala Melamori. -- |to uzhe
ne smeshno. Ty menya napugal... Da chto s toboj?
     YA podnyal  ruku v znak togo, chto  so mnoj vse  v  poryadke, potom reshilsya
posmotret' ej v lico.
     -- Tam net  nikakogo koridora. Tam  voobshche nichego net, tol'ko  temnota.
Budem  nadeyat'sya,  chto ya prosto soshel  s uma. Vyglyani, pozhalujsta, ladno?  I
skazhi mne, chto ty uvidela.
     Melamori vyglyanula. Potom obernulas' ko mne, ne skryvaya oblegcheniya.
     --  Koridor na meste, -- s uprekom skazala ona.  -- I nikakih monstrov,
krome  tvoih  koshek.  Odno  iz dvuh,  Maks: ili  ty menya  razygral,  ili  ty
dejstvitel'no  soshel s uma. Esli eto byla shutka, imej v vidu: ona mne sovsem
ne ponravilas'.
     -- Ne shutka, k sozhaleniyu, -- vzdohnul ya. -- Budem nadeyat'sya,  chto v Eho
est' kakoj-nibud' mudryj staryj znahar', chudom perezhivshij Smutnye Vremena, i
ser Dzhuffin dast mne ego adres. A teper' davaj vyglyanem vmeste. Ne vyjdem, a
imenno vyglyanem, ladno?
     -- Konechno, kak ty  skazhesh', --  pospeshno soglasilas' Melamori.  Teper'
ona smotrela  na menya  s  neskryvaemoj  trevogoj. Ne  znala  chto  i  dumat'.
Neudivitel'no -- ya i sam ne znal.
     Ona  obnyala menya  za taliyu, slovno etim zhestom  sobiralas'  ogradit' ot
vseh ugotovannyh mne  koshmarov, i my snova  vyglyanuli za dver'. Uvy, ya opyat'
nichego tam ne uvidel, krome proklyatoj temnoty.
     -- Maks, -- vstrevozhenno skazala Melamori, -- ty ne soshel s uma. Ili my
oba s nego soshli...
     -- Ty tozhe nichego ne vidish'?
     -- Huzhe.  To vizhu, to  ne vizhu. Koridor to poyavlyaetsya, to ischezaet. Vse
kak-to zybko, slovno koridor sam ne mozhet reshit': est' on ili net... Greshnye
Magistry, Maks, mne strashno!
     -- A sejchas? -- trebovatel'no sprosil ya.- Sejchas vse v poryadke?
     -- Da, -- udivlenno podtverdila ona. -- Teper' vse v poryadke. Ty chto-to
navorozhil?
     -- Prosto zakryl glaza. YA bol'she ne smotryu za dver', ponimaesh'? Kogda ya
ne smotryu na to, chto nahoditsya za dver'yu, s mirom vse v poryadke. Navernoe, v
Labirinte  ya  podcepil  skvernuyu  privychku.  YA  zhe  rasskazyval,  zachem  tam
sushchestvuyut dveri...
     --  I teper' za vsyakoj dver'yu tebya zhdet kakoj-to drugoj mir? --  ahnula
ona.
     -- Lovish' na letu, -- vzdohnul ya.  --  Umnichka  moya... Zabavno vyhodit:
prezhde vsyakaya  dver', kotoruyu ya otkryval v  temnote, uvodila menya  v Humgat.
Inogda,  esli  v pomeshchenii  bylo nedostatochno temno,  ya perestupal  porog  s
zakrytymi  glazami  i eto rabotalo.  A teper' mne pridetsya zakryvat'  glaza,
chtoby mir ne ischez. Voobshche-to  smeshno... Veroyatno, angelu, otvetstvennomu za
moyu sud'bu, prosto ne hvataet voobrazheniya, v protivnom  sluchae on ne stal by
tak  sudorozhno  ceplyat'sya  za  eti  klyatye  dveri.  Banal'nyj,  v  sushchnosti,
simvol...
     -- Maks, chto ty nesesh'? Kakie-to  "angely", kakie-to "simvoly"... Luchshe
davaj reshat',  kak my teper' budem vykruchivat'sya. -- Melamori vzyala narochito
bodryj  delovoj ton. --  Tebe  pridetsya  sidet'  v  etoj  komnate,  poka  my
chto-nibud' ne pridumaem.
     --  YA  uzhe  pridumal.  |to  riskovanno, no  luchshe risknut', chem  sidet'
vzaperti. Sejchas ya zakroyu  glaza, a ty vyvedesh' menya v koridor,  kotoryj, po
tvoemu utverzhdeniyu, nahoditsya za etoj greshnoj dver'yu.
     -- Ladno,- tut zhe soglasilas' ona.- Poshli.
     --  No ty dolzhna znat':  riskuem my oba, -- chestno skazal  ya. -- U tebya
est' shans zagremet' kuda ugodno -- vmeste s  takim nenadezhnym sputnikom, kak
ya.
     -- Vmeste -- eto nichego, -- reshitel'no skazala Melamori. -- Lish' by  ne
po otdel'nosti.  Vot  eto bylo by  dejstvitel'no  strashno. V sushchnosti, kakaya
raznica, gde byt', esli vmeste s toboj?
     YA  izumlenno ustavilsya  na  nee. |to  zayavlenie,  sdelannoe pered licom
pritaivshejsya  za  dver'yu  polnoj  neizvestnosti,  vesilo  kuda  bol'she,  chem
neskol'ko soten  priznanij  v vechnoj lyubvi, vernosti "do grobovoj  doski"  i
prochih tradicionnyh bezotvetstvennyh zaverenij,  kotorymi  vremya ot  vremeni
obmenivayutsya muzhchiny i zhenshchiny, ispytyvayushchie drug k drugu nezhnye chuvstva.
     --  Nu  chto ty na menya tak smotrish'? -- smushchenno burknula ona. --  YA ne
skazala  nichego  novogo.  Nichego  takogo,  chto  zasluzhivaet  dopolnitel'nogo
obsuzhdeniya... I voobshche, ne nadejsya,  chto  ya tak legko otkazhus'  ot krasivogo
muzhchiny  s bol'shim  zhalovan'em.  Zakryvaj svoi  prekrasnye glaza,  poprobuem
ubedit'sya, chto tvoj koridor vse-taki sushchestvuet.
     YA zakryl glaza i sdelal neskol'ko shagov, doverivshis' svoej sputnice.
     -- Vse! -- torzhestvuyushche  zayavila  ona.-  Da zdravstvuet  tvoj  koridor.
Maks.  My uzhe za porogom, mozhesh' otkryvat'  glaza...  tol'ko derzhis' za menya
pokrepche. Ischezat' budem vmeste, v sluchae chego.
     YA otkryl glaza. Nichego ne sluchilos'. My ne ischezli. K moim nogam tut zhe
prizhalsya  pushistyj  Armstrong.  |lla  byla  slishkom vysokomerna  dlya  takogo
druzheskogo zhesta, no  i ona  podoshla poblizhe. Sela ryadyshkom i  ustavilas' na
nas nepodvizhnymi luchistymi glazami.
     --  Soskuchilis',  merzavcy,  --  nezhno  skazal  ya.  Na  menya   nahlynul
nekontroliruemyj  pristup  bezgranichnoj lyubvi  ko vsemu  miru,  no tem,  kto
okazalsya ryadom, dostalis' samye bol'shie porcii obozhaniya. YA
     podnes ruku Melamori k gubam i berezhno prikosnulsya k ee pal'cam.
     -- YA tebe kogda-nibud' govoril, chto ya tebya lyublyu?
     -- Ne pomnyu... Vryad  li, -- usmehnulas' ona. -- No eto neobyazatel'no: ya
i  sama znayu. Ne  rasslablyajsya,  milyj:  vperedi  eshche  poldyuzhiny dverej,  ne
men'she. Vprochem, teper' ya uverena, chto vse budet v poryadke. Esli uzh odin raz
srabotalo...
     CHestno  govorya,  v glubine  dushi  ya nadeyalsya, chto navazhdenie  s dver'yu,
vedushchej  iz  spal'ni, bylo  edinichnym  sluchaem,  nepriyatnost'yu  odnorazovogo
pol'zovaniya.  Poetomu u sleduyushchej dveri mne dovelos'  perezhit' razocharovanie
-- pozhaluj, neskol'ko bolee gor'koe, chem sledovalo. Prishlos' snova zakryvat'
glaza, chtoby popast' na  sobstvennuyu lestnicu, a ne v chuzhuyu Vselennuyu. Takim
obrazom my s gorem popolam dobralis' do vannoj.
     --  Dzhuffin vse-taki genij!  -- rezyumirovala  Melamori, s udovol'stviem
pogruzhayas'  v  tepluyu aromatnuyu vodu. -- Uverena, on ponyatiya ne imel o  tom,
chto imenno tebe grozit. I vse-taki  umudrilsya predupredit' nas ob opasnosti.
Esli by on ne proiznes etu durackuyu frazu pro "past'  ognedyshashchego monstra",
my by...
     -- Ne prodolzhaj,- poprosil  ya.- U menya zhivoe voobrazhenie... po  krajnej
mere, v poslednee vremya.
     -- U menya tozhe... uzhe,- mrachno otkliknulas' ona. -- No Dzhuffin vse-taki
genij.
     -- Genij-to  on genij, -- rasseyanno soglasilsya ya.  -- A  vot  kak my  s
toboj teper' budem peremeshchat'sya v prostranstve?
     -- Da  tak  i budem,- legkomyslenno  otmahnulas' Melamori. -- Do vannoj
komnaty my dobralis'? Dobralis'. Znachit, ves' mir u nashih nog.
     -- Budesh' vodit' menya za ruchku? -- ulybnulsya ya. -- Iz spal'ni v ubornuyu
i obratno...
     --  Kuda   pozhelaesh'.  S  prevelikim  udovol'stviem.  Mne  ponravilos'.
Po-moemu,   ya  nashla   svoe   prizvanie...  --   Ona   neozhidanno   ostavila
legkomyslennyj ton i pechal'no dobavila: -- Stoit mne predstavit', chto ty mog
ischeznut' navsegda za etoj greshnoj dver'yu, i ya  nachinayu  dumat', chto  vodit'
tebya za ruchku -- eto prosto podarok sud'by.
     -- Esli dveri teper' vedut  sebya tak zhe, kak v Labirinte, vozmozhno, mne
prigoditsya poluchennyj  tam opyt, -- zadumchivo  skazal ya.  -- YA ved' govoril,
chto v  poslednee vremya  nam  s  Melifaro udavalos' popadat' tol'ko v horoshie
mesta. Vozmozhno...
     -- CHto? -- zhivo otkliknulas' Melamori.
     -- Ne znayu eshche. Nado budet poprobovat'... Ploho chto ya takoj rasseyannyj.
Nikogda ne pomnyu detalej. Ne pomnyu dazhe, kakogo cveta kover v koridore.
     -- V kakom imenno?
     -- Da v lyubom. Naprimer, za etoj dver'yu.
     -- Za etoj -- zelenyj. A chto?
     -- Zelenyj, -- kivnul ya, pytayas' vspomnit', chto eshche, krome kovra, mozhet
nahodit'sya v etom greshnom koridore. -- A steny tam kakie? Belye?
     -- Belye. I zelenaya dver', vedushchaya na  lestnicu, a  vozle nee kumanskaya
napol'naya vaza,  kotoruyu  ty  uzhe  chut'  li  ne god grozish'sya  vykinut'  ili
podarit' zlejshemu vragu.
     -- Aga. Tochno. Merzkij  bezvkusnyj predmet,  --  nezhno skazal ya. Sejchas
urodlivaya napol'naya  vaza  kazalas' mne chut' li ne samym rodnym sushchestvom: ya
vspomnil ee neuklyuzhij  abris, krasnye treugol'niki na zheltom fone  i dlinnuyu
carapinu na boku.
     -- Maks, chto ty pridumal? -- Golos Melamori zvuchal pochti serdito. -- Ne
zabyvaj: menya eto tozhe kasaetsya.
     -- Nichego iz ryada von vyhodyashchego,  -- vzdohnul ya. -- Ne uveren, chto eto
srabotaet, i vse zhe... Mozhet byt', esli ya ochen' zahochu popast' imenno v etot
koridor s belymi  stenami,  zelenym  kovrom i kumanskoj  vazoj, esli  ya  kak
sleduet postarayus' vosproizvesti ego  v svoem  voobrazhenii,  to za dver'yu  ya
uvizhu  zelenyj kover i vazu, a  ne temnotu?  V Labirinte  mnogoe zaviselo ot
moih zhelanij...  vozmozhno,  ot  nih  tam  zaviselo voobshche vse, prosto  ya tak
tolkom i  ne nauchilsya etim pol'zovat'sya. A vot nash korol' eto umel: kogda on
reshil  vernut'sya domoj, pervaya zhe dver'  privela  nas v ego dvorec,  a ne na
ocherednoj rajskij ostrov.
     -- Zvuchit  ubeditel'no,  --  ser'ezno  soglasilas'  Melamori.  -- Stoit
poprobovat'. Tol'ko bez menya nikuda ne sujsya, dogovorilis'?
     -- Ni za chto, --  poobeshchal ya. -- Hvatit s menya odnoj vechnosti bez tebya.
Nagulyalsya.
     -- Da uzh, ya dumayu! -- zvonko rassmeyalas' ona, podnimaya biryuzovyj fontan
aromatnyh bryzg. -- Poproboval by ty zayavit', chto ne nagulyalsya!
     My kak mogli ottyagivali eksperiment. YA delal vid, budto stal nakonec-to
iznezhennym stolichnym snobom, kotoromu  bez omoveniya v vosemnadcati bassejnah
zhizn'  ne mila;  Melamori mne sochuvstvenno podygryvala.  No  vannaya  komnata
(dazhe takaya roskoshnaya, kak v  moem  Mohnatom Dome)  --  ne  to pomeshchenie,  v
kotorom mozhno ostavat'sya vechno.
     Zelenyj kover,  belye steny, zelenaya dver', vedushchaya na lestnicu, zhelTaya
vaza s krasnym  uzorom...  Poslednie polchasa ya tol'ko tem  i zanimalsya,  chto
pytalsya  vosproizvesti  etot nehitryj  inter'er  v  temnote  pod  opushchennymi
vekami. Kogda sie udovol'stvie nadoelo mne do takoj stepeni, chto  vporu bylo
ulech'sya/ na dno bassejna i dobrovol'no prekratit' rovnoe techenie kakih by to
ni bylo  biologicheskih processov v utomlennom organizme,  ya ponyal,  chto pora
pristupat' k polevym ispytaniyam.
     Ne budu utomlyat' vas izlozheniem mnogochislennyh podrobnostej moih pervyh
neudach  i  neskol'kih  sluchajnyh  "poluudach"  --  temnota  nachala  ponemnogu
ustupat' moemu voobrazheniyu, i mne paru raz udavalos' razglyadet' belyj kontur
steny,  zelenuyu  luzhu  kovra,  no  vse  eto  bylo  zybko  i  nenadezhno,  kak
nedobrokachestvennyj  mirazh, naskoro  sostryapannyj ustalymi demonami pustyni.
Skazhu  tol'ko,  chto  cherez poltora  chasa muchitel'nyh usilij  ya  pobedil,  --
vernee, my pobedili: Melamori byla ryadom so mnoj, i esli by ne ee molchalivaya
upryamaya podderzhka, ya,  skorej vsego, sdalsya by uzhe  cherez neskol'ko minut. A
esli by ne  ee  malen'kaya, no  zhestkaya ladon',  reshitel'no pregrazhdavshaya mne
put'  v nenadezhnyj belo-zelenyj  tuman,  moya toroplivost'  sosluzhila  by mne
skvernuyu  sluzhbu. No v  kakoj-to moment  Melamori  spokojno skazala:  "A vot
teper' mozhno idti: u tebya  glaza otkryty,  a koridor ne ischezaet", -- ya usham
svoim ne poveril, no ona obodryayushche kivnula, i my poshli...
     Kogda  ya  perestupil porog s shiroko otkrytymi glazami,  s容zzhayushchimisya k
perenosice ot pereutomleniya,  i pomeshchenie,  vse eshche mnivsheesya  mne  mirazhom,
okazalos' nastoyashchim koridorom, raspolozhennym ne gde-nibud' na okraine mirov,
a  v polupodvale  moego sobstvennogo  doma,  ya uvidel pered  soboj sleduyushchuyu
dver', vedushchuyu na lestnicu, -- kak  i sledovalo ozhidat'. Konechno, mozhno bylo
udovletvorit'sya pervoj pobedoj,  ob座avit' obedennyj pereryv, zakryt' glaza i
otpravit'sya v spal'nyu  ili na progulku, blago Melamori vpolne mogla provesti
menya kuda ugodno. No uzh  tut vo mne vzygralo upryamstvo moshchnost'yu v neskol'ko
soten oslinyh sil. YA reshil, chto  dolzhen peredvigat'sya po sobstvennomu domu s
otkrytymi glazami -- chego by mne eto ni stoilo. Sumasshedshij,  konechno -- kto
zhe sporit?..
     V rezul'tate  do  spal'ni my dobralis' uzhe  za  polnoch'. No ved' ne  na
rassvete!  Nado otdat'  dolzhnoe: s kazhdoj novoj dver'yu delo shlo vse luchshe  i
luchshe,  osobenno  posle togo, kak ya ponyal,  chto sosredotochivat'sya sleduet ne
stol'ko na myslennom vosproizvedenii mel'chajshih detalej inter'era (kotorye ya
vse ravno  tolkom  ne mog vspomnit'), skol'ko na  svoem  zhelanii  popast' ne
kuda-to, a imenno v to pomeshchenie, na poroge kotorogo my stoyali.
     Nashe  cherepash'e  puteshestvie po domu,  vprochem, prohodilo  s  izvestnym
komfortom:  Melamori ubedilas', chto ya ne stanu delat' gluposti, esli menya na
minutku ostavit' v odinochestve, i sbegala na kuhnyu za kuvshinom svezhej kamry.
Zaodno i moi karmany na predmet nalichiya tabachnyh izdelij proverila. Prinesla
mne neskol'ko sigaret -- ya chut' ne zarydal ot schast'ya, chestnoe slovo!
     -- U tebya vse poluchaetsya, -- torzhestvuyushche rezyumirovala  Melamori, kogda
ya v iznemozhenii ruhnul na goru odeyal.
     -- Poluchaetsya, -- sonno soglasilsya  ya. --  Vprochem, moya kar'era tajnogo
syshchika po-prezhnemu pod ugrozoj. Horosh tajnyj syshchik, kotoryj polchasa pytaetsya
vojti v komnatu,  gde ego zhdet opoloumevshij  ot toski prestupnik! CHto ty tam
govorila  naschet  "krasivogo muzhchiny  s  bol'shim  zhalovan'em"?  Boyus',  tebe
pridetsya dovol'stvovat'sya prosto "krasivym muzhchinoj".
     --  Perezhivu, -- hmyknula ona. -- Moya matushka vsegda prorochila, chto mne
ne udastsya sdelat' vygodnuyu partiyu, tak chto  ya, mozhno  skazat', srodnilas' s
etoj ideej... Vprochem, ya dumayu, chto tebe prosto nuzhno vremya. Pervuyu dver' ty
preodoleval bol'she chasa, tak?
     -- Gorazdo bol'she, -- podtverdil ya.
     -- A dlya  togo, chtoby zajti v  spal'nyu, tebe hvatilo dvadcati  minut, ya
zasekala!  -- torzhestvuyushche  soobshchila ona. -- Tak  chto  vse delo v  snorovke.
CHerez neskol'ko mesyacev tebe budet dostatochno prosto pomnit', kuda imenno ty
hochesh' popast', vot uvidish'!.. A mozhet byt', i ran'she, kto tebya znaet.
     --  Budem  nadeyat'sya,  --  ulybnulsya  ya. -- Vse-taki  zhalovan'e tajnogo
syshchika na doroge ne valyaetsya, a ya privyk zhit' na shirochennuyu nogu...
     -- ZHadina! -- strogo  skazala Melamori. -- Ne perezhivaj, radost' moya, u
menya tozhe bol'shoe zhalovan'e. Voz'mu tebya na soderzhanie v sluchae chego.
     -- Soderzhanie -- eto horosho,  -- umirotvorenno promurlykal ya, privlekaya
ee  k sebe. --  S detstva mechtal, chtoby  menya vzyali  na soderzhanie,  chestnoe
slovo!  A  vmesto  etogo  vechno kakaya-to  fignya  misticheskaya:  Tajnyj  Sysk,
puteshestviya mezhdu Mirami,  Mantiya  Smerti, carskaya  korona,  CHerhavla,  gory
ozhivayushchih trupov,  bezumnye kolduny so vseh storon, da eshche  etot vash  Korol'
Menin, ne k nochi bud' pomyanut... Erunda kakaya-to, a ne zhizn'!
     Nado  otdat' dolzhnoe seru Dzhuffinu Halli: ego  zov ne razbudil  menya na
rassvete. Skazhu bol'she,  on dazhe  v polden' menya ne razbudil.  Moj taktichnyj
shef vspomnil obo mne tol'ko za tri chasa do zakata -- k etomu vremeni ya uspel
ne  tol'ko  prosnut'sya  i  na  vsyu  ostavshuyusya zhizn'  presytit'sya  absolyutno
bezdeyatel'nym  prebyvaniem  v  posteli, no i  preodolet'  pochti  poldorogi v
napravlenii vannoj komnaty. Melamori, razumeetsya,  byla ryadom. Na sluzhbu ona
ne poshla, rezonno rassudiv, chto priskorbnoe sostoyanie moih del daet ej pravo
eshche i ne na takie vol'nosti v rasporyadke dnya.
     "Mne hotelos' by s toboj vstretit'sya. Maks, -- Bezmolvnaya rech' Dzhuffina
otvlekla menya ot ocherednoj popytki proniknut' v sobstvennuyu  gostinuyu. -- Ty
uzhe v sostoyanii peremeshchat'sya v prostranstve?"
     "Horoshij vopros,  -- ehidno  otkliknulsya  ya. --  Osobenno mne  nravitsya
tochnost' formulirovki".
     "CHto-to ne tak, Maks?" -- nastorozhilsya shef.
     "Nu, kak vam skazat'... Esli vy hotite, chtoby ya  priehal v Dom u Mosta,
imejte v vidu, ya budu dobirat'sya neskol'ko chasov".
     "Ladno, togda ya priedu sam. Ty doma?"
     "Doma. Gde mne eshche byt'?"
     Kazhetsya,  ya  izryadno  napugal Dzhuffina  svoimi  mrachnymi  namekami.  On
poyavilsya v moej gostinoj cherez  chetvert' chasa, chto stranno, esli uchest', chto
za rychagom ego amobilera sidel ne ya, a obychnyj voznica. K etomu momentu my s
Melamori   kak  raz   mogli  prazdnovat'  ocherednuyu   malen'kuyu   pobedu:  ya
blagopoluchno preodolel eshche odnu dver', tak chto  my s shefom stolknulis' nos k
nosu v centre gostinoj.
     -- CHto za shutki,  Maks?  --  provorchal Dzhuffin. -- Ty v polnom poryadke,
eto vidno nevooruzhennym glazom. Esli tebe len' vyhodit' iz doma --  tak by i
skazal. Kogda eto ya otkazyvalsya uvazhit' prichudu ustalogo geroya?
     --  Mne  ne len'  vyhodit' iz doma,  -- vzdohnul  ya.  --  YA, sobstvenno
govorya, i  sobiralsya eto sdelat'. Mozhno skazat', glavnaya zadacha dnya... No  ya
skazal vam pravdu: eto zateya ne na odin chas. Hotya... Ot ulicy menya  otdelyayut
vsego tri dveri. Pardon, sovral, za chas ya vpolne mogu otsyuda vyjti.
     -- Maks, rasskazhi emu vse po poryadku, -- posovetovala Melamori.  -- A ya
poka sdelayu  vid,  budto obozhayu vesti hozyajstvo v etom dome. V konce koncov,
za gostem nado uhazhivat'...
     (Spravedlivosti radi zamechu,  chto "vedenie hozyajstva"  v moem dome, kak
pravilo, sostoit v tom, chtoby otpravit' zov v blizhajshij traktir  i postavit'
na stol zharovnyu dlya kamry: na bol'shee my s Melamori vse ravno ne sposobny.)
     Poka Melamori s vidom neschastnoj zhertvy domashnego  tirana razyskivala i
vodruzhala  na  stol  preslovutuyu  zharovnyu,  ya,  nervno  posmeivayas',  vvodil
Dzhuffina v kurs dela.
     --  Kstati,  my sidim  zdes'  tol'ko  blagodarya vam,  ser,  -- zametila
Melamori, kogda ya umolk. -- Esli by ya ne reshila posmeyat'sya nad  vashej frazoj
naschet ognedyshashchego  monstra  za dver'yu, Magistry znayut, gde  by my s Maksom
sejchas byli! Ili tol'ko on odin, chto, vprochem, eshche huzhe...
     -- Da, -- flegmatichno kivnul Dzhuffin, -- tak chasto  byvaet, i ne tol'ko
so mnoj. Bryaknesh'  kakuyu-nibud' glupost',  potom poldnya udivlyaesh'sya, s kakoj
stati tebya  zaneslo na povorote, a  kakoe-to vremya spustya uznaesh', zachem eto
bylo nuzhno... YA  uzhe davno privyk k takomu hodu  veshchej. Bol'she vsego v  etoj
istorii menya udivlyaet drugoe...
     --  To, chto  mne vse-taki udaetsya prohodit' cherez eti greshnye  dveri  i
popadat' tuda, kuda  mne  trebuetsya, a  ne  k chertu na kulichki? -- ponimayushche
sprosil ya.
     -- Da, eto dovol'no strannyj fenomen, -- soglasilsya shef. -- No udivlyaet
menya  drugoe: kogda  ty  ponyal, chto proishodit,  ty  ne stal  zvat' menya  na
pomoshch', a reshil  spravlyat'sya  s problemoj svoimi silami. Tebe  ved'  dazhe  v
golovu ne prishlo poslat' mne zov, pravda?
     -- Pravda,  --  rasteryanno soglasilsya  ya. --  Sam ne  znayu, pochemu ya ne
pozval   vas   na  pomoshch'.   Esli  skazhu,  budto  vremenno  zabyl  o   vashem
sushchestvovanii,  sovru: my vas ves'  vecher to  i  delo  pominali... Hotya net,
znayu.  Vse prosto:  ya  slishkom  dolgo plutal v Labirinte.  A  tam  so  vsemi
problemami  prihodilos' spravlyat'sya  samostoyatel'no. Ser Melifaro,  pri vseh
ego dostoinstvah, na rol' vsemogushchego dobrogo volshebnika poka ne tyanet.
     --  Vot i ya o tom zhe, -- ulybnulsya Dzhuffin. Ulybka ego  pokazalas'  mne
pechal'noj  i  kakoj-to dalekoj, otstranennoj -- tak  ulybayutsya lyudi, kotorye
pytayutsya  vezhlivo  podderzhivat'  besedu, v  to vremya  kak  mysli ih bluzhdayut
gde-to po  tu storonu proishodyashchego.  -- Ty stal samostoyatel'nym, ser  Maks.
Vremya uchenichestva dlya tebya zakonchilos'.
     -- Ne peregibajte palku,  -- vstrevozhenno vozrazil ya. -- Vozmozhno, vse,
chto sluchilos' so mnoj v Labirinte Menina, i vyhodit za predely vashego opyta,
no mne eshche est' chemu u vas pouchit'sya. Po samym skromnym prognozam, programma
obucheniya na blizhajshie dvesti let mozhet byt' sostavlena hot' segodnya.
     -- YA  ne  o  tom,  -- otmahnulsya on. --  YA  imeyu v vidu uchenichestvo kak
sostoyanie dushi,  a ne process usvoeniya novyh znanij.  Ran'she ty  vsegda  vel
sebya kak chelovek, ch'ya spina prikryta, -- esli mne budet pozvoleno upotrebit'
stol' pryamolinejnoe sravnenie. V lyuboj situacii  ty znal,  chto gde-to est' ya
-- mogushchestvennyj  charodej,  sposobnyj odnim vzmahom  ruki  reshit' vse  tvoi
problemy... chto,  v sushchnosti,  nepravda: ya  mogu  mnogoe, vozmozhno,  gorazdo
bol'she, chem ty sposoben predpolozhit', no otnyud' ne vse. Zamet', ty polagalsya
na  moyu  opeku dazhe  togda, kogda menya ryadom ne bylo. Pervoe, chto ty delal v
kriticheskoj situacii, --  pytalsya poslat' mne zov. Udavalos' tebe  svyazat'sya
so mnoj  ili net -- drugoj vopros...  A teper' ty vedesh' sebya  kak  chelovek,
kotoryj  nakonec-to ponyal, chto on odin  v etom  mire. S  neprikrytoj spinoj,
podstavlennoj vsem vetram. A "dobryj dyaden'ka" -
     tak, mirazh, mechta: to snitsya, to ne snitsya... Ponimaesh', o chem ya?
     -- Da, konechno, -- zadumchivo kivnul ya. -- CHto zh, pozhaluj, vy pravy.
     --  YA vsegda  prav,  -- hmyknul Dzhuffin.  -- |to neot容mlemoe  svojstvo
moego organizma, esli verit' tboim zhe sobstvennym utverzhdeniyam.
     My nemnogo pomolchali. Potom ya reshil, chto ot  vy-] sokih materij sleduet
perejti k bolee zlobodnevnym.
     --  Boyus', chto mne pridetsya  vzyat' otpusk, -- ostorozhno skazal ya.- Sami
ponimaete:  ya teper'  pered kazhdoj dver'yu  chut' li  ne  po  polchasa topchus'.
Mozhno,  konechno,  vydelit'  mne  povodyrya. No  boyus',  chto  posle etogo  moya
effektivnost', i bez togo ves'ma somnitel'naya, vovse sojdet na net...
     -- CHto? --  udivilsya Dzhuffin. -- A, nu  da... Razumeetsya,  beri otpusk.
Vernesh'sya na sluzhbu, kogda razberesh'sya so svoimi vhodami i  vyhodami -- esli
zahochesh',  konechno. Tozhe  mne,  velikaya  problema. --  On  tiho  rassmeyalsya,
izumlenno   kachaya  golovoj.  Ochevidno,  ya   so   svoimi  nelepymi  popytkami
disciplinirovanno    pristupit'   k    ispolneniyu   sluzhebnyh   obyazannostej
dejstvitel'no  vyglyadel nelepo  na  fone  vsej etoj  misticheskoj  beliberdy,
kotoraya, sobstvenno govorya, i byla nashej s nim nastoyashchej zhizn'yu.
     -- |to vy sejchas smeetes', -- ukoriznenno  skazal ya. -- Mozhno podumat',
vy tak legko otpuskaete svoih sotrudnikov na kanikuly...
     --  Konechno legko, -- pozhal plechami Dzhuffin. -- Kogda eto dejstvitel'no
neobhodimo. Sobstvenno go-vorya, ya by vseh s udovol'stviem raspustil, esli by
eto trebovalos'. No ih vremya eshche ne prishlo. Poetomu . ya  delayu vid, budto ne
mogu samostoyatel'no spravit'sya s delami. Poroj dazhe pereigryvayu, pravda?
     -- A vy dejstvitel'no mozhete? --  opeshil ya. -- No na koj togda nuzhny my
vse?
     -- |to ne  vy mne  nuzhny, a  ya vam  nuzhen,  -- strogo  skazal  Dzhuffin.
Ispytuyushche  pokosilsya na  Melamo-ri --  deskat',  mozhno li polozhit'sya  na  ee
molchanie. Ona vozmushchenno podnyala brovi, na ee lice byl chetko napisan vopros:
"Ser,   vy   dejstvitel'no   polagaete,   budto   ya   otlichayus'   chrezmernoj
boltlivost'yu?"
     -- Ladno, ladno, ne obizhajsya, ledi, -- primiritel'no  ulybnulsya shef. --
Privychka, znaesh' li...
     --  YA  pravil'no  vas  ponyal,  chto  Maloe  Tajnoe Sysknoe  vojsko mozhno
razognat' hot' zavtra? -- sprosil ya.- I nichego ne izmenitsya, da?
     -- Izmenitsya, -- usmehnulsya Dzhuffin. -- V Eho stanet gorazdo spokojnee.
Esli uzh ya sam voz'mus' za delo, ya tut  zhe vspomnyu azy svoego remesla:  proshche
predotvratit'   nepriyatnosti,   chem   ih   rashlebyvat'.   A   predotvrashchat'
nepriyatnosti ya  umeyu.  Splesti zashchitnuyu set'  na Temnoj Storone,  i  Eho  na
dolgie veka stanet samym spokojnym, bezopasnym i skuchnym gorodom Mira. Uzh na
eto moego mogushchestva hvatilo by, mozhesh' mne poverit'.
     -- Nichego ne ponimayu,  -- vzdohnul ya. -- Nu na koj togda  bylo zatevat'
vsyu etu istoriyu s Tajnym Syskom, esli on na fig nikomu ne nuzhen?
     --   V  kachestve  organizacii,   ohranyayushchej   pokoj   zhitelej   stolicy
Soedinennogo  Korolevstva  Tajnyj Sysk dejstvitel'no ne tak uzh neobhodim, --
ravnodushno soglasilsya shef. -- No ya sozdaval ego otnyud' ne dlya etogo.
     -- A dlya chego?  CHtoby  korotat'  zimnie  vechera v horoshej kompanii?  --
ehidno sprosil ya.
     -- Primerno  tak ono i est'. Sam posudi, Maks, a chto eshche mne ostavalos'
delat' v  gosudarstve, gde zapreshcheny  vse  magicheskie Ordena,  krome  Ordena
Semi-listnika, puti kotorogo nikogda ne vyzyvali u menya osobogo entuziazma?
     --  No  vy  sami  prinimali  v etom  deyatel'noe uchastie,  naskol'ko mne
izvestno...
     --  Razumeetsya. Hotya  by potomu, chto  drugie Ordena byli  eshche huzhe,  --
pozhal plechami Dzhuffin. -- Krome togo, ya zavedomo znal, na ch'ej storone budet
pobeda. Razumnee bylo zaranee prisoedinit'sya k pobeditelyam,  chtoby potom pod
zvuki torzhestvennyh marshej spokojno i netoroplivo delat' svoe delo... Vidish'
li.  Maks,  so  mnoj  proizoshlo prezabavnoe nedorazumenie:  ya  osoznal  svoe
prizvanie v samom nachale Smutnyh  Vremen... Kstati, esli ty polagaesh', budto
"osoznat' prizvanie"  -- eto  prosto  vysokoparnyj oborot rechi, imej v vidu:
vse gorazdo huzhe.  |to skoree pohozhe na  nastoyatel'nuyu  potrebnost' gusenicy
svit' kokon: nevozmozhno protivostoyat' zovu sobstvennoj prirody.  U  menya byl
nebol'shoj  vybor:  ili  v  poslednij  moment sozdat'  Orden v  duhe  drevnih
tradicij  i  cherez neskol'ko  let otpravit'sya v izgnanie  s  gordo  podnyatoj
golovoj,  ili  sozdat'  etot  Orden neskol'ko  pozzhe,  nazvav ego kak-nibud'
inache.  Naprimer,  "Maloe  Tajnoe  Sysknoe Vojsko".  Skromno  i  so  vkusom,
pravda?.. Poskol'ku menya nikogda  ne interesovali takie gluposti, kak  gordo
podnyataya golova,  ya  vybral bolee  pragmatichnyj  variant,  tol'ko  i  vsego.
Sobstvenno  govorya,  na moem meste  tak  postupil  by  lyuboj  zdravomyslyashchij
koldun. Problema v tom, chto v nachale Smutnyh Vremen zdravomyslyashchih uzhe pochti
ne  ostavalos'.  V  rezul'tate   ya  sekonomil  ochen'  mnogo  sil  i   nemalo
chelovecheskih zhiznej... i poluchil kart-blansh.
     -- Prosto i  genial'no, --  vzdohnul ya. --  Vy spryatali  svoe pis'mo na
samom vidnom meste. Klassika!
     -- Ne ponimayu, -- nahmurilsya shef.
     --  Ne  obrashchajte vnimaniya,  eto  prosto citata  iz  knizhki,  kotoruyu ya
kogda-to chital, -- ya voshishchenno rassmeyalsya. -- Vy prosto  chudo, Dzhuffin! Tak
vseh razygrat'!.. A chleny nashego Ordena znayut, chto oni chleny Ordena? Ili vse
takie zhe idioty, kak ya?
     -- Kto kak. Vsem vremya ot  vremeni prihodyat  v golovu nekotorye dogadki
na sej schet,  -- ulybnulsya Dzhuffin. -- Ne  imeet znacheniya, chto vy  dumaete o
svoej  sluzhbe v Tajnom Syske. Vazhno, chemu vy uchites'... vernee, vse my  -- ya
ved' tozhe  uznal  nemalo  novogo za  eti  gody. Kstati,  ya sdelal lyubopytnoe
otkrytie: kogda chelovek ne znaet, chto on uchitsya, a po-. lagaet, budto prosto
reshaet  tekushchie problemy,  obuchenie prohodit  bystree i  effektivnee. Pover'
mne: esli by my ne begali  po Temnoj  Storone za prestupnikami, a  hodili by
tuda  na  ekskursii,  vse  vy  do  sih   por  zastrevali  by  gde-nibud'  na
perekrestke...
     --  |to  pravda,  --  s neozhidannym  entuziazmom zakivala Melamori.  --
Arvarohskie   burivuhi   govorili   mne,   chto   ptenec,  kotorogo   zaranee
preduprezhdayut: "Zavtra my budem uchit'sya letat'", pugaetsya, drozhit i ogorchaet
svoih vospitatelej, to i delo padaya  s vetki.  A ptenec, kotoromu prihoditsya
udirat' ot vraga, letit, eshche ne znaya, chto on poletel. Ne ruchayus' za tochnost'
formulirovki, no smysl primerno takov.
     -- I ty, ledi, kak odin iz  "ptencov", koe-chemu nauchivshihsya,  nailuchshee
podtverzhdenie ih pravoty,- dobrodushno soglasilsya shef.
     --  Stranno slushat' vashi priznaniya, -- zadumchivo zametil  ya. -- Skol'ko
raz  my s vami  shutili po  etomu  povodu:  deskat', ne Tajnyj Sysk,  a Orden
kakoj-to, -- ya dazhe ne reshalsya predpolozhit', kak vse eto blizko k pravde. Nu
da, versiyu,  kotoraya  slishkom  chasto proiznositsya  vsluh,  nikto  ne  stanet
prinimat' vser'ez. Vse tot zhe effekt spryatannogo pis'ma.
     Dzhuffin vozdel glaza k nebu: -- Dyrku v nebe nad tvoim domom, Maks, chto
za pis'mo takoe ty vse vremya pominaesh'?!
     YA vkratce pereskazal emu soderzhanie znamenitogo rasskaza |dgara Po.
     -- Zabavno, --  rassmeyalsya  shef. -- V  tochnosti tak zhe  ya  sam kogda-to
postupil s sekretnoj kartoj gorodskih podzemelij,  kogda ko  mne  neozhidanno
yavilis' tak nazyvaemye "druz'ya" iz  Ordena Kolyuchih YAgod: kogda  oni voshli, ya
kak raz vytiral eyu ruki, kak  salfetkoj, a potom skomkal i brosil  v dal'nij
ugol...
     On rasskazal eshche  neskol'ko istorij iz svoego "boevogo" proshlogo. My  s
Melamori  okonchatel'no  rastayali  i  mechtatel'no pyalilis' v  okna,  upivayas'
blagozvuchnoj  muzykoj drevnih imen i davno  zabytyh geograficheskih nazvanij.
Bajki  o  bylom  imeyut  odno  zamechatel'noe  svojstvo:  slushatelyu   nachinaet
kazat'sya, budto v nastoyashchem nikakih  problem ne sushchestvuet da i v budushchem ih
byt' ne mozhet.
     --  CHto  zh,  pozhaluj,  mne  pora  otklanyat'sya,  --  neozhidanno zaklyuchil
Dzhuffin.  --  Menya  zhdut  dela:  neizbezhnaya  plata  za  illyuziyu  sobstvennoj
nezamenimosti...
     --  ZHal',  -- razocharovanno protyanul  ya. -- YA-to dumal,  vy  nadolgo...
Kstati, a kakoe delo vas ko mne privelo? O dele-to my eshche ne pogovorili.
     -- Delo? --  udivlenno  peresprosil  shef.  --  Dazhe ne  znayu,  chto tebe
skazat'...  Hochesh'  pravdu? Ne bylo  u  menya  nikakogo  dela.  Tak,  smutnoe
bespokojstvo. Nikak ne  mog poverit', budto u tebya mozhet byt' vse  v poryadke
-- posle takoj-to  peredryagi. Priznat'sya, v  kakoj-to  moment  ya  dazhe nachal
opasat'sya, chto iz Labirinta vmesto tebya vernulsya kto-to drugoj -- sovershenno
nelepaya  ideya, tem  ne menee ya  obyazan ej chut' li ne dyuzhinoj  lishnih  minut,
provedennyh  bez  sna.  Teper'-to  ya  vizhu,  chto ty --  eto  ty.  Prosto  ty
dejstvitel'no ochen' peremenilsya, tol'ko i vsego. A so svoimi problemami ty i
sam spravish'sya, v etom ya bol'she ne somnevayus'.
     --  Aga,  -- sarkasticheski poddaknul ya. -- Vam legko govorit'.  A ya vse
predstavlyayu, kakim idiotom menya sochtut, kogda ya na glazah u vsego  naseleniya
Eho budu polchasa toptat'sya na  poroge "Obzhory Bunby",  sudorozhno ceplyayas' za
ruku svoej damy i ne reshayas' perestupit' porog.
     -- Mogu otkryt' tebe eshche odnu tajnu, ser Maks, --  tainstvennym shepotom
zayavil Dzhuffin.
     YA, priznat'sya, raskatal bylo gubu: reshil, chto on sejchas posvyatit menya v
kakoj-nibud'  hitryj magicheskij sposob bor'by s dvernym navazhdeniem, na chem,
sobstvenno, moi mucheniya i zakonchatsya. Aga, kak zhe!
     -- V "Obzhoru Bunbu" mozhno zajti ne tol'ko s ulicy, no i s chernogo hoda,
-- s vidom zagovorshchika soobshchil shef. -- Mozhesh' toptat'sya na zadnem dvore hot'
ves' vecher, nikto  ne  uvidit. Tol'ko dogovoris'  zaranee  s madam ZHizhindoj,
chtoby ona ne zapirala dver' na zadvizhku. Ty zhe znaesh': ona nikogda ne zadaet
lishnih voprosov postoyannym klientam. Esli reshish'sya predprinyat'  etu vylazku,
daj mne znat': v Upravlenii Polnogo Poryadka najdetsya nemalo zhelayushchih oshchupat'
tvoi kosti posle dolgoj razluki... CHto zh, v takom sluchae, ya ne proshchayus'.
     On pomahal nam s poroga i ischez za dver'yu -- schastlivchik! My s Melamori
skorbno  pereglyanulis', obnyalis'  ot polnoty chuvstv  i  otpravilis' na shturm
ocherednogo ukrepleniya, vozdvignutogo na moem puti sumasshedshej sud'boj.
     V  "Obzhoru  Bunbu" my, razumeetsya, poshli srazu posle zakata. Vo-pervyh,
etogo  treboval  moj azart,  vo-vtoryh,  vecherinka v  obshchestve  lyudej, blizhe
kotoryh u tebya nikogo net vo vselennoj, -- slishkom soblaznitel'naya primanka,
chtoby ot nee  otkazyvat'sya,  a  v-tret'ih,  ya chertovski  soskuchilsya po kuhne
madam ZHizhin-dy -- tozhe nemalovazhnyj rezon! Vecherinka udalas' na slavu -- kak
vsegda... vprochem, dazhe luchshe,  chem vsegda: esli ponimaesh', chto peremenchivyj
mir, kotoromu prinadlezhit tvoe serdce, kuda bolee hrupok i nenadezhen, chem ty
kogda-libo  osmelivalsya  predpolagat',  lyubaya  nehitraya  radost'  zastavlyaet
pronzitel'no  zvenet' kakie-to  prizrachno-nezhnye  struny  v  glubokih  sinih
sumerkah tvoego sushchestva.
     No samym  bol'shim udovol'stviem  stalo dolgoe-dolgoe vozvrashchenie domoj.
My s  Melamori i Druppi, kotorogo byli vynuzhdeny  vzyat' s  soboj v "Obzhoru",
poskol'ku ne mogli  bol'she vinovato otvorachivat'sya ot ukoriznennyh pechal'nyh
glaz  obdelennoj  vnimaniem sobaki, polnochi  kruzhili  po  pereulkam  Starogo
Goroda, medlenno  suzhaya radius etih  prichudlivyh zigzagov, poka ne okazalis'
na  poroge Mohnatogo  Doma.  Moj  pes nakonec-to  otvel  dushu,  tysyachekratno
oblizav nashi nosy i smertel'no perepugav s  dyuzhinu odinokih prohozhih izlishne
aktivnymi  popytkami  poznakomit'sya  i zavyazat'  druzhbu.  Vozmozhno,  glavnoe
dostoinstvo etoj progulki  zaklyuchalos' v tom, chto ona ne byla ni  pervoj, ni
poslednej na  nashem veku. Odnoj iz mnogih -- ya upivalsya  besstydnoj roskosh'yu
etih slov...
     Za etoj  noch'yu posledovalo neskol'ko  dyuzhin samyh schastlivyh dnej svoej
zhizni. YA  naslazhdalsya vovsyu, ne zabyvaya, vprochem, o regulyarnyh  trenirovkah.
Kak  i  predskazyvala Melamori,  ya uspeshno spravilsya  s problemoj,  nauchilsya
podchinyat'  zybkuyu  real'nost', podsteregayushchuyu menya za  dvernymi proemami,  v
nadezhnoe  prostranstvo znakomyh inter'erov.  Na ishode  zimy,  kogda  zhiteli
stolicy nosyatsya kak  ugorelye,  pytayas'  uladit'  svoi  beschislennye  dela i
oplatit' vse dolgi do nastupleniya Poslednego Dnya Goda, ya uverennoj  pohodkoj
voshel v kabinet  sera  Dzhuffina  Halli  na nashej polovine Upravleniya Polnogo
Poryadka (teper'  lish'  ochen' opytnyj  nablyudatel'  mog by zametit', chto ya na
mgnovenie tormozhu, prezhde chem otkryt'  ocherednuyu  dver')  i  ob座avil, chto  ya
yavilsya "sdavat'sya".
     --  ZHizn',  znaete  li, ne mila bez trudodejstva, -- nahal'no zayavil ya,
usazhivayas' na podokonnik i izvlekaya iz karmana prigorshnyu  orehov  dlya Kurusha
--  edinstvennyj  sposob  zastavit' etu  izbalovannuyu  mudruyu pticu iskrenne
obradovat'sya  moemu  vozvrashcheniyu, Burivuh navskidku ocenil  razmer  okrugloj
vypuklosti moego karmana i snishoditel'no peresel na moe plecho.
     -- Nu, raz ne mila -- dobro pozhalovat', -- legko soglasilsya Dzhuffin. --
YA, priznat'sya, uzhe  nachal somnevat'sya, chto ty  voobshche  kogda-nibud' zahochesh'
vernut'sya.
     Mezhdu etoj vstrechej i nashej v vysshej stepeni otkrovennoj besedoj u menya
v gostinoj my videlis'  vsego neskol'ko raz, neizmenno za stolikom traktira,
i  o  ser'eznyh veshchah bol'she  ne govorili: shef byl  slishkom  zanyat,  a  ya --
slishkom schastliv, chtoby prodolzhat' razvitie intriguyushchej, no opasnoj temy...
     -- Vy somnevalis'? -- iskrenne udivilsya ya.- Stranno. Vy zhe vsegda  byli
v  kurse vseh  bezobrazij, chto tvoryatsya v  moej glupoj bashke. A ya  s  samogo
nachala znal: esli smogu -- vernus'. Kakie uzh tut somneniya?
     -- YA dejstvitel'no vsegda byl v kurse tvoih del, -- soglasilsya Dzhuffin.
--  Do  opredelennogo momenta: poka  polagal  svoej  svyashchennoj  obyazannost'yu
ohranyat' tvoyu dragocennuyu  shkuru -- v pervuyu ochered' ot tebya samogo. No etot
period v nashej s toboj zhizni zakonchilsya  -- vmeste s tvoim uchenichestvom. Mne
bol'she ne sleduet vmeshivat'sya v tvoyu  sud'bu. Poetomu ya ponyatiya ne imeyu, chto
tvoritsya  v tvoej lohmatoj golove, ser Maks. Ne znayu i znat' ne  hochu... Tem
priyatnee syurpriz. YA rad,  chto ty reshil vernut'sya. Znaya tebya, ya  predpolagal,
chto kanikuly zatyanutsya nadolgo.
     --  Vozmozhno,  eshche  nedavno ya by dejstvitel'no uhvatilsya za vozmozhnost'
kak sleduet otdohnut' ot vashih hlopotnyh chudes, -- pechal'no ulybnulsya ya.- No
ne teper'. YA uzhe  znayu, chto net nichego bolee zybkogo i nenadezhnogo,  chem moya
zhizn'. Poka  ya eshche sposoben  otkryt' dver', za kotoroj sidite imenno  vy ili
ser  Lonli-Lokli s ocherednoj  knizhkoj na kolenyah,  a ne  kakoj-nibud' drugoj
mirazh,   k   kotoromu  ya  pitayu   ne  stol'  glubokuyu  privyazannost',   nado
vospol'zovat'sya  etim  i  provesti v vashem obshchestve kak mozhno  bol'she  dnej.
Stol'ko, skol'ko otvedeno sud'boj, i eshche odin  otnyat' siloj... Logichno? Nu a
esli  dlya etogo  sleduet  prodolzhat' igrat'  v tajnyh syshchikov  --  ya k vashim
uslugam.  Gotov  napyalit'  Mantiyu  Smerti  i pristupit'  k ispolneniyu  svoih
obyazannostej nemedlenno. Sejchas zhe konec goda, u vas nebos' kazhdyj sotrudnik
na  schetu,  dazhe  takoj  nevmenyaemyj,  kak ya... Da  i  ledi  Melamori nachnet
poyavlyat'sya  v  Dome  u Mosta neskol'ko regulyarnee, esli ya  tut obosnuyus', --
opyat' zhe pol'za.
     -- Delo govorish', --  rassmeyalsya shef. -- CHto  zh, pristupaj k ispolneniyu
svoih obyazannostej, ser Maks. Hochesh', otkroyu  tebe odnu malen'kuyu  tajnu kak
yasnovidec  yasnovidcu?  V Zale  Obshchej Raboty  topchutsya  ser Melifaro  i  tvoj
lyubimchik, Numminorih.  |ti  yunye  tugodumy muchitel'no  soobrazhayut,  v  kakom
traktire  segodnya  sleduet  poobedat'.  Esli  potoropish'sya, ty  eshche  uspeesh'
skazat' veskoe slovo v pol'zu zavedeniya  nashego obshchego  priyatelya  Mohi.  A u
menya, kak vsegda, godovoj otchet, -- i zagovorshchicheski podmignuv mne, on snova
zarylsya v svoi samopishushchie tablichki.




     3. TIHIJ GOROD


     V polnoch', nakanune  Dnya  Serediny Vesny,  kogda  nachinaetsya  nashestvie
mohnatogolovyh pereletnyh  babochek na  cvetushchie sady  Levoberezh'ya,  a rechnaya
voda  perelivaetsya   vsemi  ottenkami  molochno-zelenogo  perlamutra,  takogo
yarkogo, slovno na  dne Hurona hranitsya zapasnaya luna, porog moego kabineta v
Dome u Mosta perestupil tshchedushnyj, no energichnyj chelovechek, na chele kotorogo
krasovalas'  pochti  vidimaya  moemu  nametannomu   glazu  nadpis':  "istochnik
bespokojstv".  YA  obrechenno  vzdohnul, poskol'ku  ego  vizit  oznachal  pochti
neizbezhnoe krushenie  moih  liricheskih planov. YA po-prezhnemu  byl uveren, chto
vesennie nochi  special'no  sozdany  dlya togo, chtoby staptyvat' paru sapog za
poldyuzhiny dnej, narezaya bessmyslennye krugi po uzkim  pereulkam  koldovskogo
goroda Eho.
     --  Menya zovut  Gretti  Tumois,  ya  Master Sovershennyh Snov,  --  vazhno
predstavilsya chelovechek.
     U menya nemnogo otleglo ot serdca: Master Sovershennyh Snov -- redkaya, no
sovershenno  bezobidnaya professiya. Vryad  li etot chelovek  mog stat' vestnikom
ser'eznyh nepriyatnostej.
     Sobstvenno  govorya,  takoj  sposob zarabatyvat'  den'gi mog,  navernoe,
vozniknut' tol'ko v  Eho  -- v gorode, gde chut'  bol'she sta  let nazad lyuboj
gorozhanin byl kuda  bolee  mogushchestvennym koldunom,  chem samyj proslavlennyj
inozemnyj charodej, a potom vse (vernee,  pochti  vse) zakonoposlushnye  zhiteli
stolicy  byli  vynuzhdeny  rasproshchat'sya  s  chudesami,  zapreshchennymi  Kodeksom
Hrembera. Lyudi est' lyudi, a nostal'giya est'  nostal'giya, nichego ne popishesh':
poroj samomu blagodushnomu obyvatelyu hochetsya volshebnyh  priklyuchenij (konechno,
bez  riska  dlya zhizni  i social'nogo statusa), i  togda  on  otpravlyaetsya  k
Masteru  Sovershennyh  Snov  i  zakazyvaet  u  nego  podushku   dlya  volshebnyh
snovidenij.  Dlya  izgotovleniya  takoj podushki  primenyat' zapreshchennuyu zakonom
Ochevidnuyu  Magiyu  ne trebuetsya:  Mastera  Sovershennyh Snov  uchatsya  vorozhit'
gde-to v gorah CHeruhty. Tamoshnie snovidcy  berutsya za neskol'ko let  obuchit'
lyubogo cheloveka upravlyat' sobstvennymi snami -- vprochem, malo kto iz zhitelej
Soedinennogo   Korolevstva  gotov  potratit'  vremya   i  den'gi  radi  stol'
legkomyslennoj, po ih mneniyu, zabavy. No te nemnogie mechtatel'nye chudaki, iz
kotoryh poluchayutsya Mastera Sovershennyh Snov, vernuvshis' domoj, obnaruzhivayut,
chto  nehitraya nauka,  usvoennaya vdaleke ot  Serdca Mira,  zdes',  v  stolice
Soedinennogo Korolevstva, prinosit neozhidannye plody. V Eho eti rebyata mogut
komandovat'  ne  tol'ko  prizrachnym  paradom  sobstvennyh snovidenij:  chuzhie
nochnye koshmary i  sladkie grezy tozhe celikom v ih  vlasti. Vprochem, vse  oni
kak  odin  mechtatel'ny i dobrodushny  (vernee, dobrozhelatel'no  ravnodushny  k
okruzhayushchim) -- na nashe schast'e.
     Mastera  Sovershennyh  Snov  torguyut illyuziyami --  naibolee  hrupkoj  ih
raznovidnost'yu.  Berut oni za uslugi nedorogo, delo svoe znayut,  s klientami
nyanchatsya, kak prodavcy igrushek s malymi  det'mi -- nichego udivitel'nogo, chto
u nih ne byvaet  vyhodnyh, zato i  pol'zovat'sya  shchedrost'yu Korolya, kotoryj v
svoe  vremya  prikazal  stolichnym  traktirshchikam  kormit'  za  ego  schet  vseh
golodnyh, im ne prihoditsya.
     -- U  vas  nepriyatnosti? -- sochuvstvenno sprosil ya.  K moemu udivleniyu,
chelovechek otricatel'no pokachal golovoj.
     -- U menya vse v polnom poryadke, ser Maks. YA adresoval emu  ukoriznennyj
vzglyad. Deskat', kakogo zhe cherta ty sidish' v moem kabinete, dyadya, esli zhizn'
prekrasna? Obychno teh, u kogo vse  v polnom poryadke, v Dom u Mosta palkoj ne
zagonish',  i ya etim s udovol'stviem  pol'zuyus'...  Razumeetsya,  vsluh  ya  ne
skazal  nichego, tol'ko odaril gospodina Tumoisa v  meru obayatel'nym  oskalom
dobrogo vampira. Esli by mne, ne  privedi Gospodi,  prishlos' by stat'  shefom
Tajnogo Syska, moj kabinet nepremenno ukrasilsya by nadpis'yu: "Klient  vsegda
prav".
     -- YA prishel,  chtoby  prosto pogovorit' s vami, -- nevozmutimo priznalsya
Master Sovershennyh  Snov. --  Imenno s vami, ser Maks. Delo v tom, chto mne v
poslednee vremya snyatsya vashi sny.
     --  Kak eto mozhet byt'? --  izumilsya ya. -- I pochemu vy polagaete, budto
sny -- imenno moi, a ne ch'i-to eshche?
     --  Esli  vam kogda-nibud'  stanut  snit'sya  chuzhie  sny, ser  Maks,  vy
pojmete, chto nevozmozhno videt' chuzhoj son i ne znat', komu on prinadlezhit, --
nastavitel'no  zametil Tumois. --  Kstati, v poslednee vremya mnogih poseshchayut
chuzhie snovideniya. Klienty nedovol'ny: im vse chashche snitsya sovsem ne to, o chem
oni  prosili. Neslyhanno!  Prihoditsya vozvrashchat' den'gi. Ponachalu ya polagal,
chto utratil masterstvo na starosti let -- tak ved' byvaet... No net, pohozhe,
u  moih kolleg  te  zhe problemy. Vprochem, nikomu iz nih, po krajnej mere, ne
snyatsya vashi sny.  Im  povezlo.  Vashi sny poroj  uzhasny, ser Maks,  vy  uzh ne
obizhajtes'!
     YA ozadachenno molchal, pytayas' pripomnit',  snilos' li mne hot'  chto-to v
poslednee  vremya.  Udivitel'noe  delo:  nichego  ne  vspominalos'.  Po  vsemu
vyhodilo, chto  minuvshej  zimoj ya ne spal, a vremenno umiral na noch', a potom
snova voskresal kak  ni v  chem  ne byvalo. YA, priznat'sya,  ne pridaval etomu
osobogo znacheniya:  schastlivaya  lichnaya  zhizn'  na  fone  udavshejsya  sluzhebnoj
kar'ery i  izbytochnoj kommunikabel'nosti  kogo hochesh' do cugundera  dovedet.
Kogda  spish'  po chetyre  chasa  v  sutki,  tut  uzh  ne do  upoitel'nyh grez i
polnochnyh videnij.
     --  |ti  yakoby  moi  uzhasnye  sny,  -- ya  nakonec prerval  zatyanuvsheesya
molchanie, -- o chem  oni?  I v chem, sobstvenno,  sostoit  "uzhas"? Prezhde  mne
inogda  snilis'  koshmary,  i  pochti vsegda  okazyvalos',  chto eto real'nost'
stuchitsya ko mne s chernogo hoda...
     -- Vasha metafora horosha,  no lish' dlya togo, kto po nevezhestvu svoemu ne
sklonen  polagat'  snovideniya takoj zhe  sushchestvennoj chast'yu real'nosti, kak,
skazhem, sobytiya, proishodyashchie za oknom,  -- pokachal golovoj Gretti  Tumois.-
CHto zhe do vashih  snov... Net, eto ne koshmary. Vo  vsyakom sluchae,  ne to, chto
prinyato schitat' koshmarami. Vashi  sny pugayut menya, ser Maks, poskol'ku oni ne
slishkom pohozhi na sny. Mozhno skazat', oni sotkany ne iz togo veshchestva, kakoe
prinyato    ispol'zovat'   dlya   izgotovleniya   snovidenij.   Oni   chrezmerno
pravdopodobny  i tyagostny.  Ni odin  Master  Sovershennyh  Snov  ne  stal  by
podsovyvat'  svoemu klientu  sny  vrode  vashih:  oni  kazhutsya  iznuritel'nym
prodolzheniem real'nosti. Tyazhelo zhit' dve zhizni: odnu svoyu, druguyu  -- chuzhuyu.
Osobenno  esli  eta   "chuzhaya  zhizn'"  --   vasha,  ser   Maks.  Prostite   za
otkrovennost',  no,  sudya  po vashim  snam,  vy bezumny.  Ili  kogda-to  byli
bezumcem... ili vam eshche tol'ko predstoit im stat'. Ne znayu. |to ne moe delo.
Esli  vashi  snovideniya  --  rasplata  za  mogushchestvo,  mne  ostaetsya  tol'ko
radovat'sya,  chto  ya skromnyj znahar', a  ne  mogushchestvennyj koldun. Nadeyus',
rano ili pozdno vashi videniya ostavyat menya v pokoe i vernutsya k hozyainu...
     CHestno govorya, ya ego ne ochen'-to ponimal. Mne, konechno,  inogda snilis'
koshmary,  no  v celom  ya svoimi snovideniyami  byl  vpolne dovolen.  Nikakogo
osobogo "bezumiya" v nih ya  ne obnaruzhival;  chto zhe  kasaetsya  "veshchestva", iz
kotorogo  oni  yakoby  byli "sotkany", tut uzh mne  bylo  poprostu  ne  s  chem
sravnivat'...  -- Vy  prishli ko mne, chtoby ya izbavil  vas ot svoih  snov? --
ostorozhno utochnil ya.
     --  Otkrovenno govorya, ya  ne  slishkom na eto  rasschityvayu,  -- vzdohnul
malen'kij chelovechek. --  Boyus',  chto  tut dazhe  vy bessil'ny. YA, sobstvenno,
prishel, chtoby  rasskazat' nekotorye  veshchi, kotorye,  vozmozhno, pokazhutsya vam
vazhnymi. Schitajte,  chto eto  vizit  vezhlivosti. Vse ravno  chto otdat' sosedu
gazetu, kotoruyu neradivyj raznoschik po oshibke polozhil pod vashu dver'.
     -- Ochen' lyubezno s  vashej  storony.  -- YA izobrazil  na  lice eshche  odin
obayatel'nyj  oskal. Kogda ne znaesh', chto  skazat', sleduet ulybat'sya.- I chto
zhe eto za "vazhnye veshchi"?
     -- Nu, prezhde vsego, navernoe, sleduet upomyanut', chto mne neskol'ko raz
snilsya  Korol' Menin.  On  postoyanno govorit, chto sobiraetsya  vernut'sya. Mne
pokazalos', chto Ego Velichestvo otlichno ponimal, chto snitsya ne vam, a komu-to
drugomu, no to i  delo s podcherknutoj vezhlivost'yu nazyval menya serom Maksom.
Govoril  o  tom,  kak priyatno  budet  nakonec-to uvidet'sya. Prosil  zakazat'
stolik  v   kakom-nibud'   horoshem  traktire.   Uhmylyayas',   pribavlyal,  chto
edinstvennaya oblast' znanij, v kotoroj  vy yavlyaetes' nastoyashchim specialistom,
-- eto nauka o stolichnyh traktirah... Vy tol'ko  ne obizhajtes', ser Maks,  ya
prosto starayus' byt' tochnym.
     -- Da bylo by iz-za chego obizhat'sya, -- usmehnulsya ya. -- Vy videli veshchij
son, gospodin Tumois. Menin skazal vam chistuyu pravdu.
     --  Nu... vam  vidnee,  -- smushchenno probormotal on. -- Odin  raz Korol'
Menin posulil prinesti horoshij podarok, v drugom sne poobeshchal vas udivit', a
odnazhdy  skazal:  "Dvum Vershitelyam  net mesta  v  odnom gorode" -- i stuknul
kulakom  po  stolu.  Vprochem,  v  sleduyushchem  sne  on  snova  byl  lyubezen  i
razglagol'stvoval  o syurprizah i traktirah... YA podumal, chto vam sleduet vse
eto znat'. Korol' Menin navernyaka sam reshaet, komu prisnit'sya. Dumayu, on byl
uveren, chto ya ne polenyus' nanesti vam vizit.
     -- Nu... navernoe, -- rasteryanno soglasilsya ya. -- |to vse?
     -- Po krajnej mere, eto samoe vazhnoe... Eshche mne chasto  snitsya  son  pro
burivuha,  -- nereshitel'no  skazal  moj posetitel'. --  Budto ya splyu v ochen'
tesnom pomeshchenii s malen'kim oknom.  Okno  otkryto, za oknom svetit luna, no
ne  nasha, a kakaya-to zheltaya... I vot iz temnoty  priletaet burivuh i saditsya
na  podokonnik.  |to  edinstvennyj horoshij vash son, ser Maks,  posle nego  ya
vsegda prosypayus' schastlivym.
     Poskol'ku  eto  vy dolzhny byli by prosypat'sya  schastlivym, ya reshil, chto
dolzhen nepremenno rasskazat' pro burivuha.
     -- Vy ochen' lyubezny, -- vezhlivo ulybnulsya ya. -- CHto-to eshche?
     --  Mnogo vsego.  No  chuzhie sny  zapominat'  trudnee,  chem svoi. Mne ne
kazhetsya, chto vse ostal'noe tak uzh vazhno.  A esli i vazhno, to  v  moej pamyati
ostalos'  lish' smutnoe oshchushchenie, chto  ya  shozhu  s uma,  a vo  rtu  -- durnoj
privkus,  slovno  ya  zabolel...  V  vashih  snovideniyah  vershatsya  sovershenno
neponyatnye  mne dela,  mne  to i  delo  snitsya kakoj-to inoj mir...  vernee,
neskol'ko raznyh mirov; tam  suetyatsya strannye lyudi,  i pochti  vsegda serdce
noet ot  toski. YA prosypalsya ochen' ustalym posle etih snov, ser Maks. Poutru
ya pomnil vse  podrobnosti,  no zabyvat' ih bylo  priyatnee, chem hranit'. I  ya
zabyval.
     --  Vas mozhno  ponyat', -- suho  kivnul ya. -- CHto zh, ser Tumois, ya ochen'
blagodaren vam za vizit.
     On  zatoropilsya,  pokinul  kreslo,  vezhlivo   rasklanyalsya.  V  processe
evakuacii  posetitelya   iz  kabineta  my  obmenyalis'  nekotorym  kolichestvom
vzaimnyh  lyubeznostej,  no  ya  chuvstvoval,  chto  moj gost' eshche  ne  zakonchil
vystuplenie. Intuiciya menya ne podvela. Gospodin Tumois  effektno ostanovilsya
na  poroge  i  e  dramaticheskim  vyrazheniem lica  rezyumiroval: --  Nesprosta
tvoritsya  vsya eta putanica so  snami, ser  Maks.  Pomyanite moe slovo: gryadut
velikie sobytiya i bol'shie peremeny. Ono i ponyatno: esli uzh  sam Korol' Menin
reshil vernut'sya...
     -- Vpolne mozhet stat'sya, chto  on prosto morochil nam s vami golovu, -- s
tosklivoj nadezhdoj skazal ya. -- Est' u nego takaya malen'kaya milaya slabost'.
     --  Kto  znaet,  ser  Maks, --  vzdohnul Master Sovershennyh  Snov.  I s
nadezhdoj  sprosil:  --  Vy ved'  pereskazhete seru  Dzhuffinu Halli soderzhanie
nashej  besedy?  YA  ne  reshilsya  obratit'sya  k nemu  lichno, poskol'ku  v moem
rasporyazhenii net faktov. Nichego, krome smutnyh predchuvstvij. YA by i k vam ne
reshilsya obratit'sya, esli by ne vashi sny...
     -- Razumeetsya, ya  emu rasskazhu, -- zaveril ya  gostya. -- Dazhe esli by ne
hotel, soobshchat' fakty -- eto moya obyazannost'.
     Moj gost' udovletvorenno kivnul i  slilsya s  temnotoj koridora, a  ya --
uznayu starogo  dobrogo  sera  Maksa!  --  nemnogo  potorgovalsya  s  Kurushem,
kotoromu  predstoyalo dezhurit'  v moe  otsutstvie,  smenil  Mantiyu Smerti  na
neprimetnoe seroe loohi i vyskol'znul v okno, blago moj kabinet nahoditsya na
pervom etazhe. YA  otchayanno opazdyval na svidanie, otmenyat' kotoroe sovershenno
ne hotelos'. Ostavalos' nadeyat'sya, chto moya prekrasnaya ledi  prebyvaet v  tom
zhe nastroenii.
     YA  vsegda  podozreval, chto  samaya uzhasnaya  istoriya  o lyubvi  nepremenno
dolzhna  povestvovat'  o tak nazyvaemoj "schastlivoj"  lyubvi. O vzaimnoj.  CHto
koshmar nachinaetsya srazu posle final'noj frazy: "...pozhenilis' i  zhili vmeste
dolgo   i   schastlivo".  Potomu  chto  "dolgo"  i  "schastlivo"  --  dve  veshchi
nesovmestnye.  CHelovecheskaya  priroda,  polagal  ya,  etogo  ne  dopuskaet.  K
schast'yu, ya oshibalsya;  ubedit'sya v etom mne dovelos' na  sobstvennoj shkure --
esli uzh vezet, tak vezet!
     Soglasno moej prezhnej teorii, nash s Melamo-ri roman davnym-davno dolzhen
byl prevratit'sya  v  normal'nuyu spokojnuyu (chitaj: smertel'no  skuchnuyu) zhizn'
vdvoem ili  zhe  oborvat'sya na kakoj-nibud' nadryvno  vysokoj note. Odnako ni
togo ni drugogo ne proizoshlo. Minulo dva goda s teh por, kak ona vernulas' v
Eho na  zadnem  siden'e  moego  amobilera;  nochi,  kotorye  ona  provela pod
sobstvennoj kryshej, a ne v moem Mohnatom Dome, mozhno pereschitat' na pal'cah,
a dnem my  to i delo stalkivaemsya nos k nosu v koridorah Doma u Mosta ili za
stolom  v  Zale Obshchej Raboty... no vsyakij  raz,  otpravlyayas'  na svidanie, ya
volnuyus'  tak,  slovno  mne  predstoit vstrecha s pochti neznakomoj  zhenshchinoj.
Navernoe, tak ono  i est', po bol'shomu schetu. YA nikogda ne znayu, kakoe u nee
budet nastroenie, kak  ona sebya povedet, zahochet li  ostat'sya ryadom  so mnoj
ili bystro rasproshchaetsya i  rastaet v oranzhevom  tumane  fonarej.  YA  dazhe ne
uveren, chto  ona  voobshche  pridet,  i pochemu-to  stesnyayus'  poslat' ej  zov i
peresprosit'.  Delo ne  v  tom, chto  Melamori  vedet  sebya  ekstravagantno i
nepredskazuemo -- dostatochno togo, chto ya znayu: ona mozhet tak sebya povesti. YA
i sam, vprochem, mogu. Stoit li dobavlyat', chto nam oboim eto nravitsya?
     Mne  povezlo:  Melamori  vse eshche  sidela v "Sinem fonare"  -- malen'kom
uyutnom  traktirchike, kotoryj ya nashel v nachale zimy  i ochen'  polyubil zdeshnyuyu
barhatnuyu tishinu,  bezlyudnyj obedennyj zal, ul'tramarinovyj svet fonarej nad
stolikami  i  skromnuyu  domashnyuyu  kuhnyu. Ee  lico skryvalos'  za serebristoj
maskoj gornoj lisichki: zima v etom godu  vydalas' na redkost' holodnaya, chut'
li ne dyuzhinu dnej  kryadu stoyali samye nastoyashchie morozy, i stolichnye  portnye
tut zhe vveli modu na maski iz myagkoj  teploj materii,  chtoby predohranyat' ot
holoda  chuvstvi-.  tel'nye  shcheki  i   nosy   stolichnyh   zhitelej.  Novshestvo
pol'zovalos' stol' beshenym uspehom, chto s nastupleniem tepla soobrazitel'nye
kutyur'e  nachali  masterit'  maski  iz  tonkoj  tkani,  .prednaznachennye  uzhe
isklyuchitel'no dlya ukrasheniya nashih fizionomij. Kak i sledovalo  ozhidat', moda
na  maski prizhilas' v Eho.  Odna tol'ko Melamori opustoshila neskol'ko modnyh
lavok  Starogo Goroda, i teper' prichudlivye mordy tarashchilis' na menya so vseh
veshalok, kryuchkov, polok i prosto gvozdej, vbityh v steny Mohnatogo Doma. YA i
sam inogda ih noshu, hotya nikak ne mogu privyknut',  kak v svoe  vremya ne mog
tolkom privyknut' k ochkam: "lishnyaya veshch'" na lice meshaet mne sosredotochit'sya.
     --  Tebya  chto, Dzhuffin pripahal? Ili  ty  opyat' polchasa  toptalsya pered
ocherednoj dver'yu?  --  sochuvstvenno  sprosila  Melamori. --  Oh  uzh eti  mne
dveri...
     -- S dveryami vse  v  polnom poryadke, -- ulybnulsya ya. -- S shefom, kak ni
stranno,  tozhe.  Zato  ko  mne  zashel  odin  simpatichnyj  chelovechek,  Master
Sovershennyh Snov Gretti Tumois. Mozhet byt', znaesh' takogo?
     Ona  ravnodushno  pomotala golovoj. YA vkratce  pereskazal ej  soderzhanie
besedy.  Melamori  slushala  ne  perebivaya,  tol'ko  hmurilas'.  Ozabochennogo
vyrazheniya ee lica ne mogla skryt' dazhe maska.
     -- Zvuchit kak  polnaya chepuha, -- reshitel'no rezyumirovala ona. Vyderzhala
effektnuyu  pauzu i dobavila:  -- No  mne  pochemu-to  ochen'  ne  nravitsya eta
istoriya. Nelepost', a trevozhit.  S kakoj stati etot gospodin vidit tvoi sny?
I hotela by ya znat': komu snyatsya moi, esli uzh na to poshlo?
     YA voprositel'no podnyal brovi. Ona  razvela rukami:  -- Po krajnej mere,
ne  mne,  Maks. V poslednee vremya mne nichego ne snitsya. YA dumala, chto prosto
zabyvayu:  kogda kazhdyj  den' vstaesh' s  takoj neohotoj, tut uzh ne do revizii
snovidenij... A vyhodit, chto mne, vozmozhno, i zabyvat'-to nechego.
     My  eshche nekotoroe  vremya obsuzhdali  strannye  slova  moego  posetitelya,
napereboj pytayas' uspokoit' drug druga  --  bezuspeshno, razumeetsya. Progulka
poluchilas' kakaya-to skomkannaya i bestolkovaya, poskol'ku trevoga vlachilas' za
nami tyazhelym  shlejfom, a prozrachnyj  vesennij tuman, v kotorom utopali  nashi
nogi,  bol'she ne  kazalsya romanticheskoj  dekoraciej k  nochnym bluzhdaniyam. Ne
sgovarivayas',  my  oba reshili,  chto tuman  -- eto tozhe chuzhoj son, poteryavshij
svoego hozyaina i gotovyj uvyazat'sya za pervym vstrechnym.
     Delo konchilos'  tem, chto  Melamori otpravilas' so mnoj  v  Dom u Mosta,
poskol'ku ponyala,  chto  ostavat'sya  odnoj  v temnoj  spal'ne  ej  sejchas  ne
hochetsya,  a ya ne mog sovsem uzh otkrovenno  mankirovat' svoimi  obyazannostyami
samogo vysokooplachivaemogo nochnogo storozha v Soedinennom Korolevstve. Poka ya
vozilsya s  zharovnej  i  podogreval kamru, chtoby ugostit'  svoyu  dobrovol'nuyu
pomoshchnicu, ona svernulas'  klubochkom v kresle i mirno zasnula. Kurush  tut zhe
pokinul  svoe nasizhennoe mesto i ustroilsya na podlokotnike kresla.  Melamori
-- ego lyubimica.  Vse burivuhi,  obitayushchie v  Dome u  Mosta, neravnodushny  k
Melamori s teh por, kak ona  vernulas'  s  Arvaroha  v ptich'em  oblich'e. Oni
priznayut v nej "svoyu" i opekayut kak nesmyshlenogo ptenca.
     Lyubuyas' etoj idillicheskoj kartinkoj, ya uspokoilsya nastol'ko,  chto i sam
zadremal, blago  v stolice  Soedinennogo  Korolevstva  byla  tishajshaya  noch'.
Nikomu i  v  golovu  ne  prihodilo vryvat'sya v Dom  u  Mosta s  eksklyuzivnoj
informaciej  ob  ocherednom   velikom  zlodejstve.  Da  i  zlodejstv  nikakih
davnen'ko uzhe ne  sluchalos': ne to my slavno porabotali v poslednie gody, ne
to sud'ba reshila dat' nam peredyshku.
     Poetomu nas  razbudil  ne otchayannyj vopl'  ocherednoj zhertvy magicheskogo
nasiliya,  a  bodryj golos  sera Dzhuffina Halli. Da  i  sluchilos' eto  ne  na
rassvete, a gorazdo pozzhe.
     --  Vy  reshili  poselit'sya  pryamo na rabochem  meste, rebyata? --  veselo
osvedomilsya on. -- CHtoby ne tratit' vremya  na  dorogu  iz  doma na  sluzhbu i
prochie  pustyaki?  Molodcy, vse by tak. Nado budet  postavit' vas v primer...
CHto sluchilos'-to?
     --  Nichego  osobennogo, navernoe...-  YA  sonno potyanulsya  i  postaralsya
prinyat' vertikal'noe polozhenie. Melamori  nemnogo pomorgala, pytayas' ponyat',
chto proishodit, rasteryanno ulybnulas' Kurushu, smushchenno --  Dzhuffinu, spolzla
s kresla i otpravilas' umyvat'sya.
     SHef zaintrigovanno ustavilsya na menya: -- I vse zhe?
     -- Vy znakomy s gospodinom po imeni Gretti Tu-mois? -- edva spravivshis'
s chudovishchnym zevkom, sprosil ya.
     -- Znakom nemnogo. On vse zhe skoree Master Gretti, chem gospodin  Gretti
Tumois,  --  ulybnulsya  shef. --  Komu-komu, a  tebe sledovalo  by s  bol'shim
pochteniem  otnosit'sya  k Masteru  Sovershennyh  Snov.  Obyvateli  ne  slishkom
ceremonyatsya  s  etim  cehom  -- po prichine neprolaznogo nevezhestva,  kakovoe
sovershenno  ne podobaet  moemu  Nochnomu  Licu...  Da, tak  chto  stryaslos'  s
Masterom Gretti?
     -- Emu snyatsya moi sny,  -- neveselo  usmehnulsya ya.  -- Naprimer, Korol'
Menin,  kotoryj to  i  delo  peredaet  druzheskie  privety i obeshchaet priehat'
povidat'sya. Vprochem, eto daleko ne vse.
     YA podrobno  pereskazal  Dzhuffinu nash razgovor, starayas' ne upustit'  ni
odnoj podrobnosti i ne priplesti otsebyatiny. S poslednim punktom u menya, kak
vsegda, byli trudnosti, no ya ih muzhestvenno preodolel.
     -- Da, mne v poslednee vremya tozhe kazhetsya, chto so snovideniyami tvoritsya
chto-to ne to! -- SHef, kazhetsya, pochti obradovalsya.- Ochen' lyubopytnoe yavlenie!
-- voshishchenno skazal on. -- Snovideniya -- podkladka Mira, Maks. Kogda vidish'
myatuyu podkladku plashcha, sleduet  predpolozhit', chto i s  ego  licevoj storonoj
tozhe ne vse v poryadke, pravda?
     Dzhuffin dazhe pomolodel -- let na  pyat'sot kak minimum. Ni dat' ni vzyat'
sumasshedshij professor  na poroge ocherednogo eksperimenta po sozdaniyu atomnoj
bomby.
     --  Na  vas poglyadet', tak net luchshe novosti, --  ukoriznenno  zametila
Melamori.  Ona uzhe uspela vernut'sya  v  kabinet,  umytaya  i rastrepannaya, no
svezhaya,  kak sadovaya  klumba  posle  polivki.  --  A  ya posle  etoj  istorii
poplelas'  syuda  sledom  za  Maksom,  chtoby  ne spat' v  odinochestve.  ZHutko
pochemu-to.
     -- Novosti, o yunaya ledi, ne delyatsya na "plohie" i "horoshie", -- fyrknul
Dzhuffin. -- Razve chto na zanyatnye i neinteresnye. |ta kak raz zanyatnaya.
     --  Dazhe  nemnogo  slishkom,  -- yadovito  soglasilsya  ya.  Melamori  lish'
peredernula plechami v znak solidarnosti.
     -- Nu a chego  vy  hoteli? -- nevozmutimo sprosil shef. -- Neuzhto dumali,
chto v  vashej zhizni bol'she nikogda  ne  budet  ni odnoj  trevozhnoj novosti? S
kakoj stati?
     -- CHem zloradstvovat', luchshe by prosto  raz座asnili,  chem eto pahnet, --
primiritel'no skazal ya.
     -- Ponyatiya  ne imeyu,  --  pozhal plechami  Dzhuffin. -- Mogu garantirovat'
odno:  gryadut bol'shie  peremeny.  Po  mne,  lyubye peremeny -- eto blago.  Vy
slishkom dolgo eli so  mnoj iz  odnoj miski, chtoby dumat'  inache  -- razve ne
tak?
     -- Teoreticheski -- tak,- hmyknul ya.
     -- Nu vot, znachit, delo za malym: postarajtes'  dobit'sya garmonii mezhdu
teoriej  i  praktikoj,  --  posovetoval  shef.  -- Zaodno  mozhete  otdohnut',
progulyat'sya, vyspat'sya...  Voobshche,  razvlekajtes' kak hotite, lish' by mne ne
meshali.
     -- Zvuchit zamanchivo, -- ulybnulsya  ya. -- I  kak dolgo budet sohranyat'sya
sie blazhennoe polozhenie veshchej? Polchasa? CHas? Dva chasa? Vprochem, ne veryu!
     -- Tozhe mne agnostik-lyubitel', -- flegmatichno s座azvil Dzhuffin.
     YA  tut zhe nachal  muchitel'no  soobrazhat',  iz  kakoj  kinoshki on  izvlek
mudrenoe slovechko "agnostik".
     -- Da  hot' celyj den', -- legkomyslenno zayavil shef.  -- Esli  sluchitsya
chto-nibud' iz ryada  von vyhodyashchee, prishlyu  vam zov. A tak -- gulyajte. Pochemu
net?
     Inogda   etot  hitrec  proizvodit  vpechatlenie  cheloveka,  pod  nachalom
kotorogo vpolne mozhno rabotat'...
     Tak  my  s Melamori vnezapno stali skazochnymi bogachami --  obladatelyami
dlinnogo-dlinnogo solnechnogo utra, eshche  bolee dlinnogo teplogo  dnya  i pochti
beskonechnogo  vechera, napoennogo sladkimi aromatami rechnoj syrosti,  cvetov,
dyma i pryanostej. My  ne stali pridumyvat' nichego ekstravagantnogo, a prosto
otpravilis' na progulku. Brodili, vzyavshis' za ruki,  smotreli  po  storonam,
burno  voshishchalis'  milymi  pustyakami  --  to  perebezhavshej  ulicu  mohnatoj
sobachkoj,  to  izyashchnoj  bashenkoj  na  kryshe. My,  starozhily, znayushchie  kazhdyj
kameshek  raznocvetnyh  trotuarov  Starogo  Goroda,  veli  sebya  kak prazdnye
puteshestvenniki. Odin iz  samyh  prostyh  sposobov  lyubit'  gorod, v kotorom
zhivesh', -- vremya ot vremeni smotret' na nego glazami  chuzhaka (esli, konechno,
zlaya sud'ba ne zabrosila tebya v sovsem uzh merzopakostnuyu dyru).
     V  polden'  my  zabreli  na  most  Greben'  Eho  --  sobiralis' nemnogo
perekusit'  v odnom  iz mnogochislennyh  kafe,  ostrokonechnye  kryshi  kotoryh
pridayut  samomu  bol'shomu mostu stolicy  shodstvo  so spinoj stegozavra.  Za
odnim  iz stolikov obnaruzhilsya ser Me-lifaro, izryadno potrepannyj i dazhe bez
naryadnoj maski, chto dlya  takogo modnika, kak  on,  oznachalo  okonchatel'noe i
bespovorotnoe padenie. Osunuvsheesya lico, golodnye glaza, effektno ocherchennye
temnymi  tenyami  ustalosti, -- chelovek, neterpelivo ozhidayushchij  zakaza  posle
bessonnoj nochi, vsegda nemnogo pohozh na pretu.
     -- Odna  shutka na sortirnuyu  temu -- i  ya  broshus'  s  mosta!  -- srazu
predupredil on. -- Dostali!
     My  ne  uderzhalis'  ot  ponimayushchej  ulybki: bednyaga uzhe ne pervyj  den'
pytalsya razobrat'sya s neskol'kimi  ves'ma zaputannymi proisshestviyami:  odnoj
smert'yu, dvumya  pomeshatel'stvami,  dvumya  serdechnymi pristupami  i  chetyr'mya
glubokimi  obmorokami. Izvestnuyu pikantnost'  vsem  etim  neschastnym sluchayam
pridavalo to  obstoyatel'stvo, chto proishodili oni isklyuchitel'no v  tualetah.
Kogda na Melifaro povesili eti dela,  on sam rzhal, kak nevospitannaya loshad',
a  ego kommentarii  mogli by  zastavit'  pokrasnet' dazhe generala  Gorodskoj
Policii   Bubutu   Boha,  kotoryj   do  sih   por  schitalsya  neprevzojdennym
specialistom v oblasti fekal'noj leksiki. Odnako ukatali sivku krutye gorki:
na sleduyushchij den', pogruzivshis', tak skazat', v material, on uzhe morshchilsya ot
nashih  shutochek  na  etu  volnitel'nuyu  temu,  a  teper'  vot  dazhe utopit'sya
grozilsya.
     --  My ne  budem,  -- poobeshchala Melamori.  -- Nel'zya zhe poldyuzhiny  dnej
kryadu shutit' po odnomu i tomu zhe povodu!
     -- Ty-to, vozmozhno, ne budesh', --  provorchal Melifaro. -- A etot zhutkij
tip,  s  kotorym  ty vezde shlyaesh'sya -- chto,  kstati skazat',  sovershenno  ne
pristalo ledi iz horoshej sem'i! -- budet. Hvala Magistram,  ya  ego ne pervyj
den' znayu.
     -- YA  budu  molcha  zhevat', sohranyaya skorbnoe vyrazhenie  lica, esli  eto
mozhet sdelat'  tebya  schastlivym,  -- poobeshchal  ya. --  Mozhno  sostavit'  tebe
kompaniyu ili luchshe sdelat' vid, chto nas tut ne bylo?
     -- Sdelajte  vid, budto vy tut est',  -- ustalo ulybnulsya on. --  YA  po
zhivym lyudyam soskuchilsya, po pravde govorya. Sveta belogo ne vizhu,  iz sortirov
ne  vylezayu... Vprochem, mozhete menya pozdravit': moe rassledovanie zakoncheno.
Sejchas s容m chto-nibud' i  pojdu spat', esli ne  usnu pryamo za etim stolom...
Kstati, nash shef vse zhe redkostnaya svin'ya. YA poslal emu zov, chtoby soobshchit' o
svoem bessmertnom podvige. I znaete, chto on otvetil?
     -- Poprobuyu  ugadat',  -- usmehnulsya ya. --  Skoree  vsego,  on iskrenne
udivilsya, chto ty ne zakonchil eto rassledovanie tremya dnyami ran'she...
     -- Da, v otlichie ot  menya ty razbiraesh'sya v lyudyah, -- udruchenno priznal
Melifaro. --  Dobavlyu tol'ko, chto shef ne srazu  vspomnil, o  kakom dele idet
rech'. A ya-to, durak,  rasschityval na pamyatnik v polnyj rost u vhoda v Dom  u
Mosta. Tak gordilsya soboj...
     -- Nichego, --  uteshil ego ya, -- teper'  my tozhe budem  toboj gordit'sya,
hochesh'?
     -- Hochu,- kivnul on.- Mozhete nachinat'.
     -- Srazu posle  togo, kak ty rasskazhesh' nam dusherazdirayushchie podrobnosti
etogo tainstvennogo dela, -- poobeshchal ya.
     -- Smeh smehom, a podrobnosti dejstvitel'no vpolne dusherazdirayushchie,  --
zametil  Melifaro.  --  Ladno, rasskazhu. Tol'ko s容m chto-nibud', esli hozyain
etogo  zavedeniya  ne pal  ocherednoj zhertvoj novogo sortirnogo  demona  -- ot
starogo-to ya i pepla ne ostavil... Zrya  ulybaetes', kstati.  YA ne shuchu.  |to
byl imenno demon.
     -- Sortirnyj demon? -- izumilas' Melamori.
     --  Da,  nezabvennaya,  imenno sortirnyj i  imenno  demon,  mozhesh'  sebe
predstavit', -- burknul Melifaro.
     Tut emu nakonec prinesli zakaz, a u nas osvedomilis', chego my zhelaem, i
my vse na neskol'ko minut otvleklis' ot lekcii po zanimatel'noj demonologii.
Oprokinuv  ryumku  kakoj-to  ognennoj vody mestnogo  razliva i umyav polporcii
syrnogo  tanga, Melifaro  pochti  vernul  sebe  prezhnij chelovecheskij oblik  i
prinyalsya rasskazyvat'.
     -- V sushchnosti, nichego iz ryada von vyhodyashchego ne sluchilos'. Prosto v Eho
ob座avilas' ocherednaya pakostnaya  tvar'  iz  inogo  Mira...  Po krajnej  mere,
horosho,  chto  imenno  iz inogo:  bylo by pechal'no dumat',  chto  u nee  zdes'
ostalos' mnozhestvo bratikov i  sestrichek. |ta  raznovidnost' tvarej pitaetsya
chelovecheskim. strahom,  chto  samo po  sebe  ne  novost': v  yunosti, kogda  ya
pytalsya poluchit' horoshee obrazovanie i v svyazi s etim periodicheski zastavlyal
sebya chitat' umnye  knizhki, ya raz i navsegda uyasnil, chto sposobnost' pitat'sya
chuzhim strahom yavlyaetsya  odnim iz vidovyh  priznakov demona. No na praktike ya
do  sih  por  ni s chem podobnym ne stalkivalsya.  Hotite  pravdu, rebyata? |ta
pakost'  horosho znaet  svoe  delo.  CHto ona  umeet,  tak eto vnushat'  strah,
protivostoyat' kotoromu  nevozmozhno. K schast'yu, okazalos', chto ya  vpolne mogu
dejstvovat'  nevziraya na  strah.  V  protivnom  sluchae ya by popolnil  spisok
beznadezhnyh pacientov kakogo-nibud' gorodskogo znaharya. Teshu  sebya nadezhdoj,
chto menya, kak personu znachitel'nuyu i dlya Soedinennogo Korolevstva bescennuyu,
vyhazhival by sam Abi-lat Paras...
     --  No pri chem tut sortiry? --  s lyubopytstvom  sprosil ya.  --  Neuzheli
vyyasnilos', chto imenno tam tkan',  raz容dinyayushchaya Miry, osobenno  tonka? Bylo
by obidno: vse zhe ya vynuzhden izredka poseshchat' eti mesta...
     --  Pravda,  chto li? --  snishoditel'no  osvedomilsya  Melifaro. --  Kak
interesno!.. Vprochem,  mozhesh'  byt'  spokoen:  vryad  li  eta klyataya  "tkan'"
istonchilas' imenno v  stol' lyubimyh toboyu pomeshcheniyah.  Prosto demon okazalsya
soobrazitel'nym.  On  bystro  ponyal,  chto -- tol'ko  ne  vzdumajte smeyat'sya,
rebyata, ya do sih por gorzhus' svoim otkrytiem! -- chelovek, sidyashchij v ubornoj,
osobenno  uyazvim. V  glubine  dushi  my schitaem svoi  sortiry  samym nadezhnym
ukrytiem,  tam  my  ne zhdem  ni  chudes, ni  podvohov.  A  tot,  kto uveren v
sobstvennoj bezopasnosti, absolyutno bezzashchiten -- eto zhe izvestnaya aksioma!
     -- Zabavno, -- ulybnulsya ya. -- No pohozhe na pravdu.
     -- Pohozhe,  -- ser'ezno  soglasilas' Melamori. -- My bezzashchitny,  kogda
nahodimsya doma. Eshche bolee bezzashchitny v spal'ne. No v ubornoj... Da, pozhaluj.
Tvoj demon prav, Melifaro.
     --  Aga.  On  prozorliv i  ne  brezgliv.  No, k  schast'yu samouveren,  v
protivnom sluchae vryad  li  ya  by  ego  tak  bystro  pojmal. Vprochem, u  menya
neskol'ko  sutok ushlo tol'ko  na to, chtoby uznat'  o ego sushchestvovanii. A uzh
nasha vstrecha licom k licu byla voistinu nezabyvaemym sobytiem! Do sih por ne
mogu poverit',  chto mne  udalos'  ego unichtozhit': ya ved'  tak ispugalsya, chto
zabyl,  kak menya  zovut -- hot' i znal zaranee, chto mne predstoit.  V obshchem,
namayalsya ya s etim greshnym rassledovaniem! -- unylo zaklyuchil Melifaro.
     -- No teper'-to vse? -- sochuvstvenno sprosila Melamori.
     -- Teper'  vse.  Esli tol'ko ne okazhetsya, chto etot demon byl maloletnim
nesmyshlenyshem, kotoryj popal v  nash  Mir po  gluposti,  i  vsled za  nim  ne
zayavitsya   ego  mamasha,  --  gorestno   vzdohnul   nash  bravyj  "ohotnik  za
privideniyami".
     Na etoj  optimisticheskoj note  on  vse zhe otpravilsya  spat',  doverchivo
zaveshchav  nam  svoj  schet  --  ne  nastol'ko,   vprochem,  bol'shoj,   chtoby  ya
pochuvstvoval sebya bankrotom.
     --  Kogda ya tol'ko postupila  na sluzhbu v  Tajnyj  Sysk, eta  istoriya o
demone  menya  by uzhasnula,  --  zadumchivo  skazala Melamori. -- YA  by,  chego
dobrogo, otkazalas'  hodit' v ubornuyu bez eskorta... Paru  let  nazad ona by
menya ispugala,  no mne by udalos' vzyat' sebya v ruki i dazhe pomoch' Melifaro v
ego  tyazhkom trude -- esli by eto vdrug ponadobilos'. God nazad ya by strastno
pozhelala lichno  vstretit'sya s etim hvalenym demonom  i ispytat' svoyu silu. A
sejchas...  sejchas mne  prosto  ne ochen'  interesno.  Tak, zabavno,  ne bolee
togo...
     -- A ved' ty prava, -- priznal ya. -- Mogu skazat' o sebe primerno to zhe
samoe.
     -- Mir stal menee  ugrozhayushchim,  pravda? -- slovno by rasseyanno sprosila
ona. I,  ne dozhidayas' otveta, dobavila:  -- No  i  menee yarkim.  Vse ottenki
bytiya potuskneli, budto ne zhivem,  a pri  svechah uzhinaem: uyutno, intimno, no
kak-to ne vser'ez. I slovno by  nenadolgo... K tebe eto  ne otnositsya. Maks.
No ko vsemu ostal'nomu -- otnositsya. V poslednee vremya mne kazhetsya, chto  mir
lezhit pod  tolstym  steklom:  on -- otdel'no, ya --  otdel'no...  Tol'ko etot
daveshnij  strah, kogda my s toboj reshili, budto tuman -- eto chuzhoj son,  byl
takim nastoyashchim!  Stranno  poluchaetsya: neuzheli  sleduet zhit'  ot  straha  do
straha,  snishoditel'no  prinimaya  vse  udovol'stviya,  kotorye  nahodyatsya  v
promezhutke?
     --  Strah dejstvitel'no  odna iz samyh  sil'nyh  emocij,  --  rasseyanno
soglasilsya ya. -- Vstryahivaet, osvezhaet... No s chego eto tebya tak zaneslo?
     -- Menya  ne "zaneslo", --  serdito vozrazila Mela-mori. --  S kem mne i
byt' otkrovennoj, esli ne s  toboj? My s toboj mnogo razgovarivaem, Maks. No
my vse vremya  govorim o pustyakah  i pochti  nikogda o  tom, chto dejstvitel'no
vazhno. Razve eto ne stranno? Nado by naoborot.
     --  Nado by, --  soglasilsya ya.  -- No  my  zhe  obormoty  bessmyslennye,
pravda?
     --  Pravda,  pravda, --  snishoditel'no  otkliknulas'  ona  i vyzhidayushche
ustavilas' na menya.
     YA  ponyal, chto esli nemedlenno  ne  skazhu chto-nibud' umnoe, menya  s容dyat
vmesto deserta  -- i podelom! Poka ya  lihoradochno perebiral pro sebya tezisy,
podhodyashchie dlya gryadushchego vystupleniya, Melamori pochti zhalobno
     sprosila: -- Maks, neuzheli ty ne ponimaesh', o chem ya govoryu? Nikogda eshche
ne zhilos' mne tak slavno, kak sejchas... no v  to zhe vremya nikogda eshche mne ne
kazalos',  budto  ya vizhu  mir skvoz' pyl'noe  cvetnoe steklo. Nikogda prezhde
menya ne privodilo v uzhas  sobstvennoe ravnodushie k proishodyashchemu. Ran'she vse
bylo "vzapravdu". A teper' -- pochemu-to net.
     -- Da, pozhaluj, --  neohotno priznal ya. --  Esli chestno, ya ochen' horosho
ponimayu, o chem  ty govorish'. Dazhe slishkom  horosho,  na moj vkus.  Znaesh',  v
detstve ya ochen'  lyubil skazku o  mal'chike, u kotorogo byla volshebnaya  kist':
vse, chto  on risoval  etoj kist'yu, ozhivalo. Delo konchilos' tem, chto on  ushel
zhit' v odnu iz svoih kartin. Mne vremya ot vremeni kazhetsya, budto ya tozhe zhivu
v kartine... ne znayu tol'ko, kto ee narisoval... I ty sovershenno prava: lish'
v minuty  smertel'noj opasnosti ili  straha real'nost' opyat' obretaet plot'.
Prosto mne  pochemu-to trudno obsuzhdat' etu temu. Dazhe s toboj. Da chto tam --
naedine s soboj ya tozhe gonyu proch' eti mysli.
     -- ZHivesh' v kartine... -- zadumchivo povtorila ona, slovno vzveshivaya  na
yazyke moi slova, chtoby ubedit'sya v ih tochnosti ili, naprotiv, otvergnut'. --
Da, pozhaluj, pohozhe. Stranno, pravda?
     --   Po  bol'shomu  schetu,   vse  stranno,  --  vzdohnul  ya.  --  I  vse
neob座asnimo...
     -- Vse  ob座asnimo, esli dat'  sebe  trud ovladet'  nekotorymi  navykami
logicheskih postroenij. Ne sleduet polagat' svoyu lichnuyu bespomoshchnost' zakonom
prirody,  -- ukoriznenno  skazal  golos  svyshe  (on  dejstvitel'no prozvuchal
imenno "svyshe", poskol'ku my s Mela-mori sideli, a obladatel' golosa stoyal u
nas za spinoj da eshche i byl nadelen ot prirody izryadnym rostom.
     My vzdrognuli ot  neozhidannosti i obernulis'.  Ruporom "nebes" okazalsya
ser SHurf Lonli-Lokli. Nado otdat' dolzhnoe, eta rol'  byla parnyu  k licu, ona
otlichno  sochetalas'  s  nepodvizhnost'yu ego chert, angel'skoj beliznoj loohi i
skreshchennymi na grudi smertonosnymi rukami.
     -- Odnako, syurpriz, -- nakonec skazal ya. -- Otkuda ty zdes' vzyalsya?
     -- Prosto shel mimo, -- nevozmutimo  ob座asnil ser SHurf. -- Pozhaluj, ya by
ne stal meshat' vashej besede, no ya uslyshal neskol'ko fraz i podumal, chto mogu
byt' vam polezen.
     --  CHto ty  imeesh'  v  vidu? --  udivlenno  sprosil  ya.  Melamori  yavno
zanervnichala. Brosala na Lonli-Lokli vstrevozhennye  vzglyady,  slovno on  byl
lechashchim vrachom,  kotoromu predstoyalo  vyyavit'  nash diagnoz, odin na dvoih, a
potom  izlozhit'  svoi  vzglyady  na  metody lecheniya. Oglasit',  tak  skazat',
prigovor...
     --  No ved' prigovorov ne byvaet, -- skazal ya vsluh.  --  Byvayut tol'ko
slova, kotorye mozhno prinyat' k svedeniyu, a mozhno propustit' mimo ushej...
     Oni oba ustavilis' na menya: Melamori -- izumlenno, slovno ya prochital ee
mysli (vprochem,  razve  ya  ih  ne prochital?), a  SHurf  -- ponimayushche i  dazhe,
kazhetsya, odobritel'no.
     -- Ty  chto-to govoril o poleznosti, -- ulybnulsya ya emu. -- Imej v vidu:
pol'za -- eto ne obyazatel'no, my v lyubom sluchae rady, chto  ty k nam podoshel.
No raz uzh zaintrigoval, dogovarivaj.
     --  V  odnoj  iz  rukopisej  epohi  vladychestva  docherej  Hally  Mahuna
Mohnatogo, starinnaya kopiya  kotoroj hranitsya v moej biblioteke, skazano, chto
est'  lyudi, kotorym dana odna  dlinnaya zhizn', i  est' lyudi,  komu dano mnogo
korotkih zhiznej...- Posle  etogo kul'turologicheskogo  vstupleniya posledovala
mnogoznachitel'naya pauza.
     YA  voprositel'no  podnyal brovi,  poskol'ku eshche ne ponimal,  k  chemu  on
klonit, i SHurf netoroplivo
     prodolzhil: -- Tam bylo napisano, chto pervye, skol'  by  izvilist ni byl
izbrannyj imi  put',  sleduyut im netoroplivo,  no neuklonno  -- k final'nomu
triumfu  ili k besslavnoj  pogibeli -- eto uzhe  delo udachi  i  voli. Dlya nih
kazhdyj  novyj den' -- zakonomernoe sledstvie dnya  predydushchego, i esli  takoj
chelovek dostatochno mudr, chtoby postavit'  pered soboj velikuyu  cel', u  nego
est'  shans rano ili  pozdno dostignut' zhelaemogo. A pro vtoryh bylo skazano,
chto u  takih  lyudej  dusha  iznashivaetsya  gorazdo  bystree, chem telo,  i  oni
uspevayut mnozhestvo raz umeret' i rodit'sya  zanovo,  prezhde chem poslednyaya  iz
smertej  najdet ih.  Poetomu  zhizn'  takih  lyudej  pohozha  na  sushchestvovanie
rastochitel'nyh  igrokov: kak  by velik  ni byl segodnyashnij vyigrysh, ne fakt,
chto  im  mozhno  budet  vospol'zovat'sya zavtra. Vprochem, i  za  proigryshi  im
rasplachivat'sya prihoditsya  daleko  ne vsegda...  Ty  ne  nahodish',  chto  eto
opisanie kak nel'zya luchshe podhodit k tebe?
     -- Navernoe, -- ya pozhal plechami.
     -- I ko mne, -- tverdo skazala Melamori.
     --  Da, ledi, i k tebe.  Vy s Maksom  voobshche pohozhi bol'she, chem kazhetsya
ponachalu, -- soglasilsya SHurf.
     Tol'ko teper' on soblagovolil usest'sya na odin iz pustuyushchih stul'ev.
     -- Da,  razumeetsya, my pohozhi, -- ehom otkliknu las' ona. --  I voobshche,
vse, chto ty rasskazal, ochen: interesno... No kakoj vyvod my dolzhny sdelat' i
tvoih  slov, SHurf? CHto nasha zhizn' podoshla  k koncu i  sleduet  zhdat',  kogda
nachnetsya novaya? A esli ona, eta novaya, nam ne ponravitsya?
     --  CHashche vsego tak  i byvaet, --  flegmatichno  zametil Lonli-Lokli.  --
Nikomu  ne nravitsya novaya zhizn' -- ponachalu. Potom prohodit  vremya  i starye
vospominaniya  mogut vyzvat' lish' snishoditel'nuyu ulybku... CHto ty hochesh'  ot
menya, ledi?  CHtoby ya rasskazal tebe, chto zhdet  vas vperedi? No  ya ne prorok.
Prosto kollekcioner knig, kotoryj daet  sebe trud oznakomit'sya s soderzhaniem
svoej kollekcii.  Mogu skazat'  lish'  odno: tomu, komu  zhizn' stala kazat'sya
snom,  sleduet  zhdat'  ili smerti, ili peremen. CHto, v sushchnosti,  odno i  to
zhe... Izvinite, esli ya isportil vam obed.
     -- Nu chto ty, ser SHurf, -- ehidno skazala Mela-mori. -- My  s toboj tak
milo shchebechem! A esli ya sejchas razrevus', vy s Maksom menya prostite. Dumayu, ya
zasluzhila pravo na odnu  isteriku  v god, a v etom godu ya eshche nichego v takom
rode ne ustraivala.
     --  Kakaya ty  groznaya, -- ulybnulsya ya. -- Otlozhi svoyu isteriku do konca
goda.  SHurf ne skazal nichego uzhasnogo.  Lyubomu zhivomu cheloveku sleduet zhdat'
smerti i peremen:  eto edinstvennye ozhidaniya, kotorye nikogda ne okazyvayutsya
obmanutymi... Von i Dzhuffin nam peremenami grozil s utra poran'she -- chto tut
budesh' delat'?
     -- YA v  toj zhe  lodke,  chto  i vy,- flegmatichno  zametil  Lonli-Lokli.-
Pravda, vse moi zhizni do sih por okazyvalis' dovol'no prodolzhitel'nymi... No
eto kak raz ne imeet znacheniya.
     --  Da,  SHurf,  ya znayu, -- vzdohnula Melamori.  -- Vse verno. Maks, vse
pravil'no... No  znaete,  ya  neredko zamechala, chto  mozhno  podolgu  tomit'sya
ozhidaniyami i predchuvstviyami na  fone razmerenno tekushchej zhizni -- do teh por,
poka ne poyavitsya  kto-to  i ne  sformuliruet vsluh to,  chto tebe lish' smutno
mereshchilos'.  I  togda vse  srazu sluchaetsya: predchuvstviya sbyvayutsya, ozhidaniya
opravdyvayutsya... Inogda skazat' vsluh -- vse ravno chto prochitat' zaklinanie,
pravda?
     Lonli-Lokli avtoritetno pokival, ya pozhal plechami. Odnako ona kak v vodu
glyadela!
     CHerez  polchasa ser  Dzhuffin Halli prislal  mne zov  i  velel kak  mozhno
skoree  priezzhat' v  zamok Rulh.  YA  ozadachenno pokachal golovoj --  chto-to v
poslednee  vremya  Korolevskaya  rezidenciya  perestala  kazat'sya  mne  oplotom
spokojstviya  i stabil'nosti!  -- poruchil  SHurfu  podnyat' nastroenie Melamori
(raz  uzh on sam ego isportil!) i otpravilsya na svidanie s  nashim neugomonnym
shefom.
     Na  pervyj  vzglyad,  v  zamke  bylo  spokojno.  Pozhaluj,  dazhe chereschur
spokojno. Do menya vdrug doshlo, chto koridory slishkom pusty: stol' bezlyudnoj i
tihoj  korolevskaya rezidenciya na moej pamyati eshche nikogda  ne byvala. Tolstyj
pozhiloj ohrannik,  ne  zadavaya  lishnih voprosov, provodil menya  ko  vhodu  v
ogromnyj prohladnyj zal  i  s provorstvom, udivitel'nym  dlya cheloveka  stol'
gruznoj komplekcii, rastvorilsya v polumrake koridora.
     V  zale ne  bylo nikogo,  krome Dzhuffina. Odnako  pomeshchenie  otnyud'  ne
proizvodilo  vpechatlenie  pustogo:  kogda  moj  shef   vser'ez  ozabochen  ili
opechalen, on sposoben zapolnit' svoim prisutstviem lyuboe prostranstvo.
     -- CHto sluchilos'? -- obrechenno sprosil ya.
     -- Horoshij vopros, --  usmehnulsya Dzhuffin. --  Mozhno skazat', sluchilos'
vse. Tebya udovletvorit  takoj otvet? Podozrevayu, chto net... Sobstvenno, tebya
hotel videt'  Menin. Po  ego pros'be ya tebya i pozval. Vozmozhno, on dast tebe
bolee  razvernutyj otvet. Vozmozhno  -- net. Ne znayu. Ego prichudy  vne  sfery
moej kompetencii.
     -- Kak -- Menin? -- opeshil ya. -- On chto, nashelsya?
     --  Predstav' sebe,  -- hmyknul shef. -- Prichem vedet sebya tak, slovno i
ne   propadal  nikuda.  Kak  budto  ne  proshli  tysyacheletiya,  ne  bylo  vseh
korolevskih  dinastij, prishedshih  emu  na smenu... Otoslal Guriga  v  letnyuyu
rezidenciyu.  Snishoditel'no  skazal, chto eto, deskat', nenadolgo.  Tot slova
poperek  ne   vymolvil.  Sobral  veshchichki,  vzyal  s  soboj  paru  dyuzhin  yunyh
lobotryasov, kotorye ego razvlekayut, i poehal v zamok Anmokari.
     -- Nu dela... -- rasteryanno protyanul ya. --  I  chto?.. -- YA  zahlebnulsya
sobstvennym voprosom, poskol'ku ne znal, kak ego sformulirovat'.
     -- A Magistry ego znayut, -- legkomyslenno otmahnulsya Dzhuffin. -- A chego
ty  hochesh', ser  Maks? YA  ne raz  prisutstvoval pri  epohal'nyh istoricheskih
sobytiyah. Mozhesh' poverit'  moemu  opytu: neposredstvennyj uchastnik obychno ne
oshchushchaet nichego, krome rasteryannosti i smyateniya. Tol'ko potom, zadnim chislom,
mozhno ponyat', chto, sobstvenno, sluchilos'... i zasest' za memuary.
     -- Predstavlyayu, skol'ko by vam otvalili za memuary, -- rasseyanno skazal
ya -- lish' by podderzhat' besedu.
     --  Da,  nemalo,  --  s  dostoinstvom  kivnul  on.  -- No  zarabatyvat'
literaturnym trudom?!  Fi,  mal'chik, ne tak eshche  plohi moi  dela.  Na  hudoj
konec, ya dovol'no sposobnyj karmannik.
     -- Ne somnevayus', -- ulybnulsya ya. -- A gde Me-nin-to?
     --  Poshel progulyat'sya  po  zamku,  --  pozhal  plechami  shef.  --  Sejchas
vernetsya... ili ne vernetsya, a snova ischeznet, eshche na neskol'ko tysyacheletij.
Rasslab'sya, ser  Maks. V nashej s toboj zhizni nachalsya  svetlyj,  v  sushchnosti,
period: ot nas teper' nichego ne zavisit.
     -- Menya eto nerviruet, -- priznalsya ya.
     -- Dogadyvayus'. Odnako nichem pomoch' ne mogu.  Ne mogu dazhe skazat', chto
ty naprasno dergaesh'sya -- a vdrug potom okazhetsya, chto ne naprasno?
     -- Strannyj vy segodnya, Dzhuffin, -- ukoriznenno skazal ya. -- Na sebya ne
pohozhi.
     -- Nichego udivitel'nogo,  poskol'ku ya vovse ne Dzhuffin,  --  neozhidanno
rashohotalsya moj sobesednik. Vneshnost' ego teper' menyalas', da tak effektno,
slovno  na  sozdanie etogo chuda byli brosheny luchshie sily Gollivuda.  Vysokij
hudoj  britogolovyj  starik s profilem hishchnoj pticy prevrashchalsya v molozhavogo
simpatichnogo  dyad'ku  s pushistymi,  kak  u rebenka,  volosami, vybivayushchimisya
iz-pod  znamenitoj shlyapy,  yarkimi  temnymi  glazami i chuvstvennym  rtom.  On
zagovorshchicheski podmignul mne i  doveritel'nym tonom, kak ni v chem  ne byvalo
nachal  rasskazyvat': --  Kogda  ya byl  sovsem yunym  princem,  ya  byl  ves'ma
stesnitel'nym  molodym   chelovekom.   Slishkom   stesnitel'nym  dlya   princa.
Nastol'ko, chto  poroj  eto  meshalo  mne vypolnyat'  nekotorye obremenitel'nye
svetskie  obyazannosti, iz  kotoryh,  sobstvenno, i sostoit zhizn'  naslednika
prestola.  Osobenno  skverno  poluchalos', kogda  mne  prihodilos'  prinimat'
inozemcev i  drugih vysokopostavlennyh person, s  kotorymi ya  ne byl  znakom
prezhde. Neobhodimost'  govorit'  s  neznakomcem  menya  paralizovala:  ya  byl
nesposoben  tolkom otvetit'  na poklon; o tom,  chtoby podderzhivat' besedu, i
rechi ne shlo. I odnazhdy nash staryj dvoreckij dal mne ochen' tolkovyj sovet. On
skazal, chto,  esli izmenit'  svoj oblik, vse srazu stanovitsya prosto. Slovno
eto uzhe ne ty vedesh' besedu, a kto-to drugoj.  CHuzhoj chelovek, za ch'i slova i
postupki ty  ne  nesesh'  nikakoj  otvetstvennosti.  YA poproboval  i  tut  zhe
ubedilsya v ego  pravote: peremena oblika  dejstvitel'no razvyazyvaet ruki. Ne
stanu utverzhdat',  budto  ya  po-prezhnemu  zastenchiv, no s teh  por  za  mnoj
voditsya privychka nachinat' pervuyu besedu s neznakomym chelovekom s  takogo vot
nevinnogo rozygrysha.
     U menya golova krugom shla, poetomu  edinstvennyj vopros,  kotoryj prishel
mne  v  golovu,  byl  prost  i ne  imel  nikakogo  otnosheniya  k  otkroveniyam
legendarnogo Korolya.
     -- A gde sam Dzhuffin?
     -- Dzhuffin?  Mogu  oshibat'sya, no podozrevayu,  chto on uzhe  nachal  iskat'
otvet  na zagadku,  kotoruyu v glubine dushi pochitaet velikoj tajnoj.  Drugimi
slovami, izuchaet  put',  kotorym  ya prishel syuda,  daby  urazumet', OTKUDA  ya
vernulsya.  YA ne  stal  emu meshat':  on  ved' tak  lyubit tajny,  tvoj  hitryj
nachal'nik!
     -- Tol'ko tajny on i lyubit, po-moemu, -- rasteryanno podtverdil ya.
     -- Nu vot.  Znachit,  on teper'  vpolne schastliv i tebe ne sleduet o nem
bespokoit'sya. No razve tebya ne udivlyaet nasha vstrecha?
     -- Net, -- chestno  skazal ya.  --  Vsegda znal, chto ona  sluchitsya. Poroj
podozreval, chto  ochen'  skoro.  No ya  ne  dumal,  chto vse  proizojdet tak...
budnichno.  Mne pochemu-to kazalos',  chto pri  etom gryanet grom i razverznetsya
nebo  ili  eshche  kakaya misticheskaya glupost'  sluchitsya... Na hudoj konec, hot'
Huron iz beregov dolzhen by vyjti.
     -- Nu  uzh...- pomorshchilsya  Menin. -- Tol'ko  potopa nam ne  hvatalo.  YA,
konechno, mog by ego ustroit', no zachem? Nenavizhu izlishestva...
     -- A ya poteryal vash mech, -- ni s togo ni s sego bryaknul ya. -- Vernee, ne
poteryal, a otdal beglomu Magistru  Filo  Melifaro. V obmen na  zhizn' Nuflina
Moni  Maha,  kotoryj, vprochem, vse ravno ehal umirat' v Harumbu... Navernoe,
vy sochtete, chto eto byl uzhasnyj postupok, da?
     -- Mech? -- Menin neponimayushche nahmurilsya. -- Kakoj eshche mech?
     -- Nu kak zhe, -- rasteryanno poyasnil ya. --  Tot samyj, kotoryj vonzila v
menya vasha Ten', kogda my s nej...
     --  Ostav' eto,- otmahnulsya Menin.- Esli by ya  byl vynuzhden pomnit' vse
svoi  slova  i postupki, ya by  davno rehnulsya. Neuzheli ty polagaesh', budto ya
interesuyus' prodelkami moej  Teni? Ee zhizn'  -- eto ee  zhizn',  menya  ona ne
kasaetsya.
     Ot etogo ego zayavleniya ya okonchatel'no rasteryalsya.
     -- Odno iz dvuh, --  uvlechenno prodolzhal Menin, -- ili mne  pripisyvayut
slishkom  mnogo chuzhih  podvigov i deyanij, ili  ya  v sovershenstve postig nauku
zabveniya.
     Poslushat'  etih  vashih  sovremennyh  istorikov -- tak tol'ko  ya  odin i
sovershal velikie dela. Mozhno podumat', ni do menya, ni posle korolej tolkovyh
ne bylo  i dazhe koldunov malo-mal'ski umelyh... Vot chto  znachit ne umeret' v
svoj  srok po-chelovecheski v prisutstvii rydayushchih ot  schast'ya naslednikov,  a
ischeznut' nevest' kuda! Ne tak uzh slozhno stat'  zhivoj legendoj, pravda? Oh ya
uzhe segodnya naslushalsya! Okazyvaetsya, drevnee iskusstvo prizyvat' v  svoj son
teni zhivyh i umershih, v kotorom ya, priznat'sya, ne tak uzh preuspel, pochemu-to
nazvano v moyu chest'; eshche bolee drevnee iskusstvo sovershat' puteshestviya mezhdu
Mirami, preobrazovav svoyu  telesnuyu  obolochku  v  tumannuyu materiyu,  iz koej
sotkany prizraki, pochemu-to schitaetsya ne deyaniem, a prostranstvom, imenuetsya
"Iznankoj  Temnoj Storony"  i  tozhe  schitaetsya moim  izobreteniem.  Nu da, ya
puteshestvoval etimi tropami, bylo delo,  no kakomu umniku vzbrelo v  golovu,
budto ya -- pervyj?
     -- Interesno, -- protyanul ya. -- CHto zhe,  i  Labirint vash -- tozhe ne vash
labirint?
     --  Nu  pochemu zhe,  Labirint-to kak raz vpolne moj, --  gordo priznalsya
Menin. -- Odno vremya  eto  bylo lyubimoe  dvorcovoe razvlechenie. Tol'ko  ya ne
sozdal ego, a nashel vhod... Vprochem, vozmozhno, eto odno i to zhe.
     -- A vy mne ne mereshchites', chasom? -- podozritel'no sprosil ya. -- Kak-to
vse nepravil'no proishodit. Ne po-nastoyashchemu...
     --  Horoshij vopros,  --  obradovalsya  Menin.  --  Voobshche-to ya dolzhen by
otvetit':  "Vse  vsem mereshchatsya", no ya ponimayu, chto filosofiya tebya sejchas ne
interesuet.  CHto  zh,  ya mereshchus' tebe, no  ne bolee, chem  vse ostal'nye. Ili
skazhem tak: ne bol'she, chem ty -- mne.
     Vse eto vremya ya chuvstvoval sebya sbitym s tolku,  rasteryannym i kakim-to
otupevshim.  Slovno  sila  razom  ushla ot  menya,  i  moj  opyt perestal  byt'
fundamentom,  pozvolyayushchim tverdo stoyat' na nogah, i moj  razum snova  .  byl
bespomoshchen,  kak  razum rebenka,  kotoryj tshchetno  pytaetsya osvoit'sya  v mire
vzroslyh. Menin, kazhetsya, otlichno ponimal, v  kakom ya sostoyanii,  i staralsya
vesti  sebya  druzhelyubno  i  neprinuzhdenno.  YA  ocenil  ego  velikodushie,  no
pochemu-to  ne  mog  otvetit'  tem  zhe:  byl  napryazhen, nedoverchiv  i  voobshche
nervnichal: chem dal'she -- tem bol'she.
     -- Minuvshej  noch'yu  ko mne  zahodil  odin gospodin, Master  Sovershennyh
Snov,-  nakonec skazal ya. -- On zhalovalsya, chto emu snyatsya moi sny --  do sih
por ne mogu predstavit', chto takoe vozmozhno!..
     --  Da,  inogda  voobrazhenie tebe  otkazyvaet,  --  nevozmutimo zametil
Menin. -- I chto zhe?
     -- Kak -- chto?! On govoril, chto v etih  samyh "moih" snah emu  yavlyalis'
vy. Sulili skoruyu vstrechu... teper' vizhu, chto  ne obmanyvali.  No  zachem vse
eti  slozhnosti?  Pochemu vy ne mogli prosto prisnit'sya mne, esli  uzh  schitali
neobhodimym predupredit' o svoem vozvrashchenii?
     -- Ty,  navernoe, polagaesh', budto ya mogu otvetit' na  etot  vopros? --
rassmeyalsya Menin.- I budesh' razocharovan.  Vidish' li, ser  Maks,  ya obychno ne
vedayu,-chto tvoryu, -- kak  i mnogie Vershiteli.  YA  slab v teorii, ya  praktik.
Sudya  po  kolichestvu slozhennyh obo mne  legend, neplohoj. Tebya udivlyaet, chto
chuzhomu  cheloveku snilis' tvoi sny?  CHto zh, ya znayu, chto tak poroj  byvaet, no
ponyatiya ne imeyu pochemu. Ty govorish', budto ya yavlyalsya etomu  gospodinu vo sne
i naznachal tebe svidanie? Vpolne vozmozhno. YA ne pomnyu  nichego v  takom rode,
no  ya  voobshche zapominayu horosho esli odno  iz dyuzhiny sobytij, kotorye so mnoj
proishodyat. Korotkaya pamyat' -- zalog dolgoj zhizni, znaesh' li...
     --  Ne  pomnite?  Kak  takoe  mozhet  byt'?  --  sprosil ya  ispuganno  i
nedoverchivo. YA predpochel by dumat', budto on lzhet -- bezzastenchivo, neuklyuzhe
i bez osobyh na to osnovanij.
     --  Ponyatiya ne  imeyu, -- bezzabotno  otkliknulsya etot ozhivshij mif, chtob
emu pusto bylo. -- Davaj ne budem otvlekat'sya na vsyakuyu metafizicheskuyu chush',
v kotoroj ya vse ravno  malo chto smyslyu, ladno? YA hotel povidat'sya s toboj --
chto zh, mozhno skazat', eto  uzhe  sdelano.  Krome togo,  ya hotel  pogovorit' s
toboj kak so svoim preemnikom...
     -- Kak -- "s preemnikom"?! -- vzvyl ya. -- Ni za chto! YA uzhe byl Vladykoj
Fangahroj,  i  mne  klyatvenno obeshchali,  chto na etom  eksperimenty  s vlast'yu
zakoncheny. A chem vas Gurig ne ustraivaet? Takoe horoshee
     Velichestvo...
     --  Da  uspokojsya  ty,  --  pochti  brezglivo  pomorshchilsya  Menin. --  Ne
tarator'.  YA  i  ne   dumal   delat'  tebya  Korolem.  Zachem?  V  Soedinennom
Korolevstve,  kak ty sam spravedlivo  zametil, uzhe est' odin monarh,  pritom
dejstvitel'no neplohoj. Nastol'ko  neplohoj, chto  ya mogu  spokojno ischeznut'
eshche  na neskol'ko tysyacheletij.  Pri nyneshnem Gurige eta zemlya rascvetet tak,
chto nynche i voobrazit' nevozmozhno.
     -- Nu,  hvala Magistram, -- vzdohnul ya. -- Izvinite. S teh por kak menya
prakticheski  nasil'no sdelali carem kochevnikov iz Pustyh Zemel', ya vse vremya
nacheku.
     --  U tebya na rodine takoe "nacheku"  nazyvaetsya  "paranojya",  -- ehidno
napomnil Menin.
     --  No pochemu  vy togda  nazvali  menya  "preemnikom"? --  Ko mne  snova
vernulas' daveshnyaya podozritel'nost'.
     -- Da  potomu, chto ty i  est'  moj preemnik. Edinstvennyj  Vershitel' na
neskol'ko pokolenij stolichnyh zhitelej. V gorah grafstva SHimara -- vernee, na
Temnoj Storone etih gor  -- skryvaetsya eshche odin, no  u  nego i bez togo est'
Mir, kotoryj nado  derzhat'...  Kstati,  ser Maks,  znaesh' li ty, zachem nuzhny
Vershiteli?
     -- CHtoby bylo, -- mrachno otvetil ya. -- A chto, est' i drugie versii?
     -- O, predostatochno. No  ya  hochu  rasskazat'  tebe ne "versiyu", a sushchuyu
pravdu. Vershiteli nuzhny, chtoby derzhat' Mir. |to vse.  Bol'she ni  na chto my s
toboj po bol'shomu schetu, ne godimsya.
     On  ne  ispugal menya, konechno,  no ochen' vstrevozhil.  YA  ne  hotel  ego
slushat'.  Tol'ko  vrozhdennaya   zastenchivost'  pomeshala  mne   demonstrativno
zatknut' ushi -- no kak ya byl blizok k etomu!
     --  Ponachalu  vsyakij  Vershitel'  schitaet  sebya  obychnym  chelovekom,  --
obstoyatel'no  rasskazyval Menin. -- |to, tak skazat', mladenchestvo Vershitelya
-- bessmyslennoe vremya, kotoroe,  odnako, okazyvaet  rokovoe vliyanie  na vsyu
posleduyushchuyu zhizn'.  Hvala  Magistram,  ty  eshche ne  slishkom  isporchen,  skazhi
spasibo  nekotorym  obstoyatel'stvam  tvoej  zhizni,  kotorye  ty  oprometchivo
polagal neblagopriyatnymi... Potom prihodit moment, kogda Vershitel' ponimaet,
chto vse ego zhelaniya sbyvayutsya -- i,  mozhno skazat', idet vraznos, op'yanennyj
sobstvennym  mogushchestvom. A potom prihodit vremya brat'sya za  rabotu: tyazhkuyu,
neblagodarnuyu i, po bol'shomu  schetu,  bespoleznuyu.  Tem ne menee tak  uzh vse
ustroeno...
     -- Kakuyu rabotu? -- tupo peresprosil ya.
     -- Kak eto "kakuyu"?! Derzhat' Mir, chto zhe  eshche?  Nichego drugogo ot nas s
toboj, v sushchnosti, ne trebuetsya.
     -- No kak eto "derzhat' Mir"? YA ne ponimayu.
     --  Potom  pojmesh',  ne perezhivaj.  |to  samo  prihodit,  kak  chih,  --
usmehnulsya on. -- Ne lomaj nad  etim golovu, ser Maks. Vse ravno  ni do chego
putnogo   ne   dodumaesh'sya.  Prosto  potomu,  chto  do   nekotoryh  tajn   ne
"dodumyvayutsya", ih uznayut.
     --  Ladno, esli vy  govorite --  znachit, tak ono i est',  --  obrechenno
kivnul ya, chuvstvuya sebya absolyutnym, mozhno skazat' sovershennym, oslom.
     --  Vse eto pustyaki. Segodnya  ya  hotel pogovorit' s  toboj  o drugom. O
vremeni.  Vidish'  li, v  konechnom itoge okazyvaetsya, chto cheloveku ne  tak uzh
mnogo sleduet  znat'. Bol'shinstvo tak nazyvaemyh znanij bespolezny --  razve
chto  kak zanyatie  dlya  bespokojnogo uma, chtoby vsegda  byl  pri  dele...  No
sovershenno neobhodimo znat' o  tom, chto takoe  vremya -- edinstvennaya stihiya,
kotoroj trudno, pochti nevozmozhno protivostoyat'!
     YA otvetil emu voprositel'nym vzglyadom. Menin, kazhetsya, byl dovolen, chto
emu udalos' probudit' moe lyubopytstvo.
     --  Est'  lyudi,  dlya  kotoryh  vremya  podobno  vode;  v  zavisimosti ot
temperamenta i lichnyh obstoyatel'stv oni predstavlyayut ego sebe v vide burnogo
potoka,   vse   razrushayushchego   na  svoem   puti,   ili   laskovogo  ruchejka,
stremitel'nogo  i prohladnogo. |to  oni  izobreli klepsidru -- vodyanye chasy,
pohozhie  na kapel'nicu; v kakom-to smysle kazhdyj iz  nih -- kamen',  kotoryj
tochit voda;  poetomu  zhivut oni  dolgo, a stareyut nezametno, no  neobratimo.
Est' te, dlya kogo vremya podobno zemle, vernee pesku ili pyli: ono kazhetsya im
odnovremenno tekuchim i neizmennym. Im prinadlezhit chest' izobreteniya pesochnyh
chasov;  na  ih sovesti tysyachi poeticheskih  opytov, avtory  kotoryh  pytayutsya
sravnit'  hod  vremeni s neslyshnym uhu shorohom peschanyh dyun. Sredi nih mnogo
takih, kto v yunosti vyglyadit starshe svoih let, a v starosti -- molozhe; chasto
oni umirayut s vyrazheniem naivnogo udivleniya na lice,  poskol'ku im s detstva
kazalos',  budto  v poslednij moment  chasy  mozhno budet perevernut'. Est'  i
takie,  dlya kogo  vremya  -- ogon',  besposhchadnaya stihiya, kotoraya szhigaet  vse
zhivoe,  chtoby  prokormit'  sebya.  Nikto  iz nih  ne  stanet  utruzhdat'  sebya
izobreteniem  chasov,  zato  imenno sredi  nih verbuyutsya  mistiki,  alhimiki,
charodei i prochie ohotniki za bessmertiem. Poskol'ku vremya dlya takih lyudej --
ubijca,   chej   tanec   zavorazhivaet,   a   prikosnovenie   --   otrezvlyaet,
prodolzhitel'nost'  zhizni kazhdogo iz  nih  zavisit  ot ego  voinstvennosti  i
soprotivlyaemosti. I  nakonec, dlya mnogih  vremya srodni vozduhu: abstraktnaya,
nevidimaya stihiya. Lishennye fantazii otnosyatsya k nemu snishoditel'no; tem zhe,
kto  otyagoshchen izbytkom  voobrazheniya,  vremya  vnushaet  uzhas. Pervye  izobreli
mehanicheskie, a zatem i elektronnye chasy; im kazhetsya, chto  obladanie chasami,
princip  raboty  kotoryh pochti stol' zhe  abstrakten,  kak  sam hod  vremeni,
pozvolyaet vzyat' vremya v plen i rasporyazhat'sya im po svoemu usmotreniyu. Vtorye
zhe s uzhasom ponimayut, chto pribor, izmeryayushchij vremya, delaet svoego obladatelya
ego  rabom.  Im zhe  prinadlezhit  utverzhdenie, budto  lish'  tot, komu udaetsya
otozhdestvit' vremya s kakoj-to inoj,  neznakomoj cheloveku stihiej, imeet shans
poluchit' vol'nuyu... Ostalos' ponyat', k kakoj gruppe prinadlezhish' ty.
     --  Ne  znayu,  --  udivlenno  otkliknulsya  ya.  -- Navernoe,  vse  zhe  k
poslednej.
     -- Tak pochti vse govoryat, i eto lishnij  raz dokazyvaet, chto lyudi obychno
ochen'   ploho  razbirayutsya  v  sobstvennoj  prirode.  Mne  kazhetsya,  chto  ty
prinadlezhish' k tem,  dlya kogo vremya -- zemlya, pyl', prah. Neuzheli ty nikogda
ne sravnival  vremya  s  peskom, utekayushchim skvoz' pal'cy? Neuzheli nikogda  ne
opasalsya uvyaznut' vo vremeni, kak v zybuchih peskah?
     -- Bylo delo, -- nevol'no ulybnulsya ya.
     -- Nu vot. Znachit, ya prav.
     -- Vozmozhno. No zachem vy mne eto rasskazyvaete?
     -- Budesh' smeyat'sya, -- lukavo prishchurilsya Me-nin, -- no ya prosto pytayus'
podarit'  tebe recept bessmertiya. Ne otkazhesh'sya prinyat' ego iz ruk togo, kto
rodilsya stol'ko tysyacheletij  nazad, chto  pridvornye  istoriki  rashodyatsya vo
mneniyah, kogda  pytayutsya  datirovat' moi pis'ma, sohranivshiesya  v  dvorcovom
arhive?
     -- Ne otkazhus',- slabo ulybnulsya ya.- CHto za recept?
     -- Tol'ko ne  zhdi ot menya  volshebnoj pilyuli,- usmehnulsya on.  --  Ee ne
sushchestvuet. Bessmertie -- eto ne  dragocennost', kotoruyu  mozhno zapoluchit' i
navsegda ostavit'  pri  sebe,  a  vsego  lish'  igra v  pryatki  so smert'yu  v
pereulkah vremeni.  Tomu,  kto hochet  stat' horoshim igrokom, sleduet izuchit'
mesto  dejstviya, kak  svoyu  ladon'.  YA narisoval  dlya tebya pervuyu  kartu  --
priblizitel'nuyu  i  shematicheskuyu,  konechno.  Ostal'nye karty  tebe pridetsya
chertit'  samostoyatel'no.  Izuchaj  vremya.  Poprobuj  vosprinimat'  ego  vsemi
sposobami,  o  kotoryh ya tebe rasskazal, -- poocheredno. Potom tebe  pridetsya
izobresti  novye sposoby, neizvestnye nikomu,  krome tebya. Potom... Vprochem,
otkuda mne znat', chto budet potom? Vozmozhno, ty  okazhesh'sya horoshim igrokom v
pryatki.
     -- No ya ne ponimayu, -- pochti prostonal ya.
     -- Nichego  strashnogo.  Glavnoe, ty  uslyshal  i zapomnil  --  dlya nachala
dostatochno. Ponimanie pridet pozzhe, kogda menya ne okazhetsya ryadom, potomu chto
ya uzhe  ne budu tebe nuzhen... Na etom my zakonchim besedu, esli ne vozrazhaesh'.
YA ustal.
     -- A vy sposobny ustavat'?
     -- YA  na vse sposoben,  --  rassmeyalsya Menin.  -- Odnako  v bol'shinstve
sluchaev fraza "ya ustal" -- prosto sposob vezhlivo otdelat'sya ot sobesednika.
     -- So mnoj mozhno ne ceremonit'sya, -- usmehnulsya ya. -- Dostatochno prosto
skazat': "Idi na fig, druzhishche". I ya pojdu.
     --  Idi na  fig, druzhishche,  -- tonom prilezhnogo uchenika povtoril za mnoj
Menin. Horosho hot' ne po slogam!
     I ya ushel.
     Pervoe, chto ya sdelal,  okazavshis' v koridore,- poslal zov Dzhuffinu. Mne
trebovalos' ne menee dyuzhiny dobryh sovetov ili hotya by odno druzheskoe plecho,
prichem nemedlenno.  Otvetom  bylo grobovoe molchanie --  v tochnosti  kak v te
dni,  kogda  ya  pytalsya  svyazat'sya s shefom,  pod容zzhaya k Kettari.  Po  vsemu
vyhodilo, chto kto-to iz nas nahoditsya v drugom Mire. Ostavalos' ponyat',  kto
imenno. |tu zadachu ya reshil prosto: poocheredno  svyazalsya s Melamori, SHurfom i
Melifaro;  potom,  na  vsyakij   sluchaj,   nemnogo   poboltal  s  neskol'kimi
znakomcami, ne  imeyushchimi  nikakogo  otnosheniya  ni  k  Tajnomu  Sysku,  ni  k
legendarnym Korolyam,  ni  k nashim obremenitel'nym tajnam.  Rasproshchavshis'  so
svoim davnim priyatelem traktirshchikom Mohi Faa, ya okonchatel'no ubedilsya, chto v
inoj Mir  na sej raz zaneslo ne  menya, a moego  neugomonnogo shefa. |to  bylo
nekstati, no vpolne ob座asnimo: Menin sam govoril mne, chto Dzhuffin otpravilsya
na ohotu za  tajnami,  a eti provornye  zver'ki sposobny  zavesti lovca kuda
ugodno.
     Popytki vysprosit' u  zamkovoj  prislugi, chto u  nih  tut,  sobstvenno,
proishodit,  osobym  uspehom  ne  uvenchalis'.  YA  vyslushal dyuzhinu  podrobnyh
opisanij  ot容zda Ego  Velichestva  v  letnyuyu  rezidenciyu. |to  bylo  uzhasno,
poskol'ku rech'  shla o Korole,  a govorit'  o  stol'  vazhnoj  persone prostym
chelovecheskim  yazykom  ego  slugi  ne  stanut  dazhe pod strahom  nemedlennogo
umershchvleniya.  Sobstvenno zhe  informaciya  sostoyala  v  tom,  chto vskore posle
poludnya  Gurig  vnezapno sorvalsya s mesta i uehal v zamok Anmokari -- nu tak
eto ya i ran'she znal...
     Svedeniya  o  Dzhuffine,  kak i polozheno, byli temny i tumanny. Neskol'ko
strazhej klyatvenno zaverili menya, chto ser Dzhuffin Halli ne stupal segodnya pod
zamkovye  vrata.  No  odin  ih  kollega,  naprotiv,  uveryal,  chto  "gospodin
Pochtennejshij  Nachal'nik"  prihodil  segodnya dvazhdy, prichem  s ochen' korotkim
intervalom, chem poverg  doblestnogo sluzhaku v  krajnee izumlenie.  Neskol'ko
pridvornyh videli ego v koridorah i dazhe obmenivalis' poklonami -- pravda, s
teh por minovalo neskol'ko chasov. Ni odnogo  svidetelya ot容zda moego shefa iz
zamka Rulh tak i ne syskalos'.
     Nu da, konechno. A chego ya eshche hotel?
     Neudivitel'no, chto  ya  pribyl  v Dom u Mosta  v  rastrepannom sostoyanii
dushi.  Administrativnyj instinkt, odnako,  treboval nemedlennyh  dejstvij. V
chastnosti,  ya ponimal,  chto otsutstvie shefa  mozhet zatyanut'sya, a zhizn', uvy,
budet  prodolzhat'sya  i  bez  nego  --  so  vsemi  vytekayushchimi  kriminal'nymi
posledstviyami. Sledovatel'no, ya byl obyazan ne tol'ko  soobshchit' kollegam, chto
ser Dzhuffin, vozmozhno, vzyal prodolzhitel'nyj otpusk, no i pozabotit'sya o tom,
chtoby  v  ego otsutstvie  ne nastupil  konec  sveta  v otdel'no vzyatom Malom
Tajnom Sysknom Vojske goroda Eho.
     CHerez  polchasa onoe  sysknoe  vojsko v polnom sostave sobralos'  v Zale
Obshchej Raboty. Gamma perezhivanij,  chetko  oboznachennaya na  moej vyrazitel'noj
(uvy) rozhe, ih  zaintrigovala. Melifaro  neterpelivo podprygival  na vysokom
taburete;  Melamori   vstrevozhenno  smotrela  na  menya,  ochevidno,   zaranee
predvkushaya  gryadushchie   novosti;  Numminorih  luchilsya   shchenyach'im  entuziazmom
neofita;  Kofa   s   demonstrativnoj  netoroplivost'yu   raskurival   trubku,
voprositel'no poglyadyvaya  na  menya,  no  ya  slishkom  horosho  izuchil  starogo
projdohu i byl  uveren,  chto on znaet o strannyh delah segodnyashnego dnya kuda
bol'she moego;  Kekki Tuotli, ego sposobnaya uchenica,  rasseyanno  razglyadyvala
treshchinki  na  stole,  ee krasivoe  lico sohranyalo  nepronicaemoe  vyrazhenie;
Luukfi Penc neterpelivo obvodil glazami prisutstvuyushchih, ne v silah dozhdat'sya
okonchaniya  skuchnogo,  po  ego  mneniyu, sobraniya, posle  kotorogo mozhno budet
vernut'sya v Bol'shoj Arhiv ili,  togo  luchshe,  otpravit'sya domoj; Lonli-Lokli
imel vid torzhestvennyj i pechal'-. nyj -- ni dat' ni vzyat' naslednyj princ na
pohoronah svoego papen'ki.
     -- Ne tyani. Maks, --  provorchal Melifaro.  -- Na nas potom nalyubuesh'sya.
Nadeyus', ty ne pozval nas dlya togo, chtoby poproshchat'sya navsegda?
     -- Ne  dozhdesh'sya! -- nevol'no  rassmeyalsya ya. A potom vkratce pereskazal
im sobytiya segodnyashnego dnya. Vosproizvesti "nobelevskuyu rech'" Korolya Menina,
posvyashchennuyu prirode vospriyatiya vremeni, ya, vprochem, dazhe ne pytalsya. Da i  k
delu ono, sobstvenno, otnosheniya ne imelo. A delo u nas bylo vsego odno, zato
ochen'  vazhnoe:  ponyat', kak  my  budem zhit' v otsutstvie sera Dzhuffina.  CHto
kasaetsya  Menina i  Gu-riga,  ya reshil mahnut' na  nih  rukoj i  ni vo chto ne
vmeshivat'sya, dazhe  esli  v  zamok  Rulh zayavitsya eshche dyuzhina drevnih Korolej:
pust' sostavlyayut sebe grafik carstvovaniya i usazhivayutsya na tron  poocheredno.
Ih problemy.
     -- Ne vizhu osobyh problem, mal'chik, -- flegmatichno zametil ser Kofa. --
U Dzhuffina est' zamestitel'. |tot zamestitel' -- ty. Po-moemu, vse yasno...
     --  Esli uzh  na to  poshlo, u sera Dzhuffina celyh  dva  zamestitelya,  --
zametil ya, s nadezhdoj vziraya na Melifaro.
     Moj  tovarishch po neschast'yu pokosilsya na menya ves'ma  neodobritel'no:  --
Kak pirozhnye  s shefom v kabinete treskat',  tak zamestitel' odin, kak rabotu
rabotat', tak srazu dva. Interesnaya arifmetika!
     YA ot nego otmahnulsya: tozhe  mne,  nashel  vremya zhalovat'sya  na  zhizn'...
Obvel  glazami  prisutstvuyushchih.  Kazhetsya,  oni  vser'ez  polagali,  budto  ya
sposoben vozglavit'  Tajnyj Sysk. YA s nadezhdoj pokosilsya na dver' Dzhuffinova
kabineta: vdrug ob座avitsya propazha? Odnako shef i ne dumal ob座avlyat'sya.
     -- Ser Dzhuffin nezamenim, -- rezyumiroval  ya. -- Po krajnej  mere, nikto
iz  nas ne sposoben ego zamenit', eto tochno. Konechno, mozhno sejchas naznachit'
"glavnogo"  i pust'  otduvaetsya.  No  etot  samyj "glavnyj" --  ya ili kto-to
drugoj, ne vazhno -- takih drov nalomaet...
     --  I  chto ty  predlagaesh'? --  nahmurilsya  Melifaro.  --  Kollektivnoe
samoubijstvo? Togda vynuzhden otklanyat'sya: segodnya vecherom u menya dela...
     -- Ne perebivaj ego,  -- myagko poprosil  Kofa. V rezul'tate  vse  snova
ustavilis' na menya.  YA vzdohnul i prodolzhil: -- Edinstvennoe, chto mne sejchas
prihodit v golovu, tak eto naznachit' neskol'kih  "Pochtennejshih  nachal'nikov"
odnovremenno. U sera Kofy bogatyj opyt v zemnyh delah, a u menya --  v  delah
potustoronnih.  Melifaro  soobrazhaet pochti tak  zhe shustro, kak Dzhuffin.  Ser
SHurf  --  takoj zhe lovkij ubijca,  kak nash beglyj shef,  i voobshche luchshij  ego
uchenik.  Melamori ne menee  azartna i upryama,  chem ser Dzhuffin.  Vpyaterom my
hudo-bedno ego zamenim.  Luukfi obremenyat' vlast'yu  ne budem:  burivuhi  nam
etogo  ne prostyat. A Kekki i  Numminorih prishli v  Tajnyj Sysk pozzhe  vseh i
uchilis' ne u Dzhuffina, a u nas. Budem  vpyaterom imi komandovat' i posmotrim,
kto kogo ran'she svedet v mogilu...
     -- General Bubuta skazal by na  eto:  "Vse  vokrug takie umnye,  chto za
der'mom poslat'  nekogo",  --  ehidno ulybnulas' Kekki.  -- Hvala Magistram,
hot' nas s Numminorihom mozhno, okazyvaetsya...
     -- Esli by vy prigovorili menya byt' nachal'nikom -- pust' dazhe odin den'
v godu! --  ya by povesilsya, -- s chuvstvom  skazal  Numminorih. -- Vse luchshe,
chem pogubit' Soedinennoe Korolevstvo.
     -- I otkuda v tebe stol'ko patriotizma, paren'? -- fyrknul ya.
     -- Smeh smehom, a predlozhenie razumnoe,- reshitel'no zayavil Melifaro. --
Inogda  tvoya  golova goditsya  ne tol'ko na  to, chtoby zhevat',  chudovishche,  --
snishoditel'no pohvalil  on menya.  -- Ostalos'  tol'ko ponyat',  kak my budem
nachal'stvovat'. Vse vmeste ili po ocheredi?
     --  Po ocheredi,  --  tverdo skazal  Kofa.  -- |to  effektivnee. Nikakih
druzheskih diskussij,  nikakih  sovmestnyh  reshenij.  Nachal'nik  dolzhen  byt'
tol'ko odin, dazhe esli kazhdyj den' -- novyj. Hotya kazhdyj den' -- eto slishkom
chasto. Nikomu ne udastsya zakonchit' delo, za kotoroe vzyalsya, zato celyj vecher
budet uhodit' na sdachu del preemniku. A vot poldyuzhiny dnej -- v samyj raz.
     Na  tom i  poreshili. Poskol'ku  nikto  ne hotel  nachal'stvovat' pervym,
prishlos' brosat'  zhrebij.  Kekki  derzhala  v kulachke  aromatnye  palochki,  a
Numminorih vytyagival ih odnu za drugoj. Schast'e, chto sredi nas nashlis' lyudi,
ne  zainteresovannye v  ishode zhereb'evki,  poskol'ku,  kogda  pyat' koldunov
tyanut  zhrebij, korotkaya  palochka  mozhet  prevratit'sya v dlinnuyu stol'ko raz,
skol'ko ponadobitsya, i nikakie dzhentl'menskie klyatvy  ne pomogut -- pover'te
uzh moemu opytu!
     Pervym "Pochtennejshim nachal'nikom" stal ser Kofa. Posle nego dolzhna byla
dezhurit' Melamori,  potom  Lonli-Lokli,  ya  i  Melifaro.  V  glubine  dushi ya
nadeyalsya,  chto do moego dezhurstva  delo ne dojdet:  nebos'  cherez poltory-to
dyuzhiny dnej nash beglyj shef vernetsya... Nadeyat'sya-to ya nadeyalsya, no tyagostnoe
predchuvstvie svincovym kompressom  davilo grudnuyu kletku. I, uvy,  ne tol'ko
moyu.
     -- Peremeny,  kotorye  ty nam  sulil,  uzhe nachalis', --  pochti  serdito
skazala Melamori SHurfu, kogda my  vtroem  pokinuli Dom u  Mosta.  -- Dzhuffin
nikogda ne vernetsya, da?
     --  "Nikogda"  --  slishkom   smelo  skazano,  --  flegmatichno  vozrazil
Lonli-Lokli.  -- Tak daleko vpered ya by ne  stal zagadyvat'. No  ser Dzhuffin
vryad li, vernetsya v blizhajshee vremya.
     --  S chego vy vse vzyali, budto on ne vernetsya?  -- provorchal  ya.- Mozhno
podumat'... Nu zagulyal shef; nemnogo, s kem ne byvaet?
     --  Maks, ne trat' vremya  na erundu, -- myagko poprosil SHurf.  -- Ty sam
segodnya  dejstvoval  kak  chelovek, sovershenno  uverennyj,  chto  Tajnyj  Sysk
nadolgo  ostalsya bez nachal'nika. Dazhe  pridumal dovol'no effektivnuyu sistemu
nashej dal'nejshej raboty,  tut sleduet otdat' dolzhnoe tvoej nahodchivosti. Dlya
tebya tozhe ochevidno, chto ser  Dzhuffin  propal nadolgo. Nadezhda  -- sladostnoe
chuvstvo, no sovershenno bespoleznoe dlya togo, kto obrashchen k budushchemu licom.
     Na etoj  vysokoj note my  i  rasstalis'. YA  otpravilsya provozhat'  domoj
Melamori,  poskol'ku mne  eshche predstoyalo zastupit' na nochnuyu vahtu v Dome  u
Mosta.
     --  Ty-to hot' nikuda  ne ischeznesh'?  -- strogo sprosila ona,  kogda  ya
zakonchil tradicionnuyu voznyu s vhodnoj dver'yu.
     -- Ni za chto, -- ya dazhe golovoj zamotal dlya pushchej ubeditel'nosti. -- Ne
hochu ischezat' ottuda,  gde  est' ty. A  raz ne hochu  -- znachit,  ne ischeznu.
Logichno?
     -- Budem  nadeyat'sya,  chto logichno, -- vymuchenno ulybnulas' Melamori. --
Kogda pridet  moya ochered' nachal'stvovat',  ya tut zhe podpishu  prikaz o  tvoem
uvol'nenii. Sidi  uzh  luchshe  doma ili  shlyajsya po  traktiram,  tak  mne budet
spokojnee.
     -- YA by s radost'yu. No nevedomoe mozhet  nalozhit' lapu dazhe na togo, kto
predusmotritel'no  zapersya  ot  mira  v  ubornoj,  gde,  soglasno  poslednim
svedeniyam, vladychestvuyut demony,- vzdohnul ya.- Tak chto ne lishaj sebya cennogo
sotrudnika, gospozha budushchaya nachal'nica.
     --  I  to  verno.  Tol'ko  ty  ne  ochen'  tam  vypendrivajsya  so  svoim
"nevedomym", -- strogo skazala ona. I dobavila s ocharovatel'noj usmeshkoj: --
Beregi svoyu dragocennuyu  zadnicu, kak nepremenno skazal by na moem meste nash
Melifaro.
     Na tom i poreshili.
     Noch'  ya  provel  v  tshchetnyh  popytkah  naladit'  Bezmolvnyj   dialog  s
Dzhuffinom.  V pereryvah ya razvlekalsya,  obyskivaya kabinet v nadezhde, chto shef
ostavil mne  hotya  by  koroten'kuyu zapisku. Uvy, ya  nashel lish'  voroh staryh
sluzhebnyh bumag,  vethuyu salfetku  s  kratkim  konspektom kakoj-to kartochnoj
partii i celuyu rossyp'  monetok  raznogo dostoinstva -- mozhno skazat', pochti
klad. Delo konchilos' tem, chto  na rassvete ya poslal  zov dvoreckomu Dzhuffina
Kimpe  i nachal vysprashivat' starika: ne ostavlyal  li ego hozyain kakih-nibud'
osobyh  ukazanij  na sluchaj vnezapnogo ischeznoveniya. Kimpa  soobshchil, chto ser
Halli  kak-to  raz,  v  samom  nachale  ego  sluzhby,  predupredil, chto  mozhet
ischeznut' v lyuboj moment, i nakazal v takom sluchae ne bespokoit'sya, a prosto
prodolzhat' prismatrivat'  za domom, poskol'ku vernut'sya  on  mozhet  stol' zhe
vnezapno.
     Nu da, vse eto bylo ochen' pohozhe na shefa!
     Potom  poyavilsya  ser  Kofa,   velichestvenno   mne  pokival,  eshche  bolee
velichestvenno pomestil svoe  krupnoe  telo v  kreslo  Dzhuffina i  velel  mne
katit'sya na  vse chetyre storony, no luchshe --  domoj. I spat', spat',  spat'.
Zayavil,  chto  ya vyglyazhu,  kak  myatezhnyj  Magistr,  sotnyu let  pryatavshijsya ot
presledovatelej v vodostochnoj trube. YA poveril emu na slovo, zablagovremenno
otvernulsya ot zerkala (zachem lishnij raz rasstraivat'sya?) i poplelsya domoj.
     Posle  poludnya  menya razbudili  orushchie pod  oknom  mal'chishki-gazetchiki.
Sistematizirovav obryvki ih  voplej, ya uznal, chto Ego Velichestvo Gurig  VIII
pokinul  letnyuyu rezidenciyu Anmokari  i vernulsya  v  zamok Rulh. Iz  etogo  ya
zaklyuchil,  chto  Korol'  Menin ne  stal  zaderzhivat'sya  v gostyah u  nyneshnego
monarha -- kak i obeshchal, sobstvenno govorya.
     "Vot i ladno,  -- podumal ya. -- |tot korol' Menin zanyatnyj personazh, no
bez  nego  kak-to  spokojnee. Interesno,  zachem  on  vse-taki  prihodil?  Za
Dzhuffi-nom?  Ili dlya  togo,  chtoby  poboltat'  so mnoj pro vremya? S  nego by
stalos'..."
     Moi  razmyshleniya prerval zov Melamori. Vmesto togo chtoby  pozhelat'  mne
horoshego  utra,  ona  ozabochenno soobshchila,  chto  kto-to  podzheg  dom byvshego
Velikogo Magistra Ordena Nasedki, a nyne chestnogo gorozhanina Rehfuna Gaguty,
i  ul'timativnym  tonom zayavila, chto bez menya  obojtis' nevozmozhno. Deskat',
ona vstala na sled  prestupnika,  no srazu pochuyala, chto  on  slishkom horoshij
koldun i ee chary na nego  ne  podejstvuyut. Poetomu po ego sledu luchshe  srazu
puskat' menya: togda bednyagu mozhno budet brat' golymi rukami. On nebos' eshche i
priplatit s radost'yu za vozmozhnost' poskoree okazat'sya v tyur'me -- lish' by ya
soshel s ego sleda.
     "A koe-kto sobiralsya uvolit' menya cherez shest' dnej", -- ehidno napomnil
ya.
     "Tak to cherez shest' dnej, --  nevozmutimo  parirovala ona.  -- A sejchas
bez tebya -- nu nikak!"
     Prishlos' naspeh odevat'sya  i nestis' na ulicu Vysokih Sten. YA, vprochem,
ne vozrazhal, prikidyvaya  na  begu,  chto  posle takogo avrala  menya navernyaka
osvobodyat ot nochnogo dezhurstva, a znachit, my s Melamori  smozhem nochevat' pod
odnoj kryshej -- sovsem kak normal'nye lyudi, s uma sojti mozhno!
     Poka  my kak dve poloumnye  taksy  bezhali po sledu neizvestnogo zlodeya,
Melamori  vkratce rasskazala mne pro Orden Nasedki -- do sih por ya ne  znal,
chto v Soedinennom Korolevstve sushchestvovali stol'  ekscentrichnye organizacii.
Poryadki tam byli te eshche.
     Nyneshnij  pogorelec,  Velikij  Magistr  Rehfun Ga-guta, usazhival  svoih
poslushnikov na zakoldovannye  kamni, o  kotoryh govarivali,  budto by Gaguta
privez  ih iz samoj CHerhavly. Tak ili inache, a sidyashchie na kamnyah, v tochnosti
kak  kury na yajcah, poslushnicy (Gaguta,  k  slovu skazat', prinimal v  Orden
tol'ko nemolodyh  zhenshchin)  vpadali v bessoznatel'noe  sostoyanie,  a ih  sila
stanovilas'  dostoyaniem  Velikogo   Magistra,   kotoryj,   sobstvenno,   byl
edinstvennym social'no aktivnym chlenom Ordena.  V Smutnye vremena rezidenciyu
Ordena sozhgli, vse poslushnicy pogibli, a Gaguta,  razumeetsya, ucelel, hot' i
lishilsya  svoej sily.  On  sdalsya  na  milost' pobeditelej,  otsidel  skol'ko
polozheno  v  Holomi,   a  poluchiv  svobodu,  zadelalsya  tishajshim   gorodskim
obyvatelem. O  ego byloj  slave  napominaet razve chto malen'kaya  pticeferma,
kotoruyu on  derzhit  pryamo  v dome,  v centre Starogo Goroda. Gospodin Gaguta
utverzhdaet, budto vid indyushek, nepodvizhno sidyashchih na yajcah, chrezvychajno  ego
uspokaivaet...
     Nechego  i govorit', chto nekotorye  grazhdane  Soedinennogo  Korolevstva,
myagko govorya,,  nedolyublivayut byvshego Velikogo Magistra. Osobenno  druz'ya  i
rodstvenniki sgorevshih poslushnic.  Takoe  ne  zabyvaetsya: Magistr Gaguta  ne
vynes  iz ognya  nikogo,  hotya v to vremya  byl dostatochno silen, chtoby spasti
vseh.  I uzh tochno nikakogo mogushchestva  ne potrebovalos' by dlya spaseniya hotya
by neskol'kih zhenshchin -- teh, chto sideli poblizhe k vyhodu.
     -- Gad, -- rezyumiroval ya. -- Kak ego do sih por ne ubili?
     -- On ne gad,  -- myagko popravila menya Melamori. -- Pover' mne, ya s nim
nemnogo  znakoma. Prosto  neuklyuzhij, nelepyj chelovek. Nervnyj, suetlivyj. On
potom govoril,  chto  rasteryalsya. Dumayu, tak  ono  i  bylo.  Nevelik  greh --
rasteryat'sya. Prosto takim lyudyam  nel'zya  stanovit'sya Velikimi  Magistrami...
Interesno,  chto  za krutoj koldun takoj  reshil  szhit' ego so svetu?  Komu on
nuzhen?
     -- Sejchas uznaem, -- poobeshchal ya. -- My uzhe blizko.
     Vse  okazalos' ochen'  prosto: syn odnoj iz "nasedok",  Starshij  Magistr
Ordena  Kolyuchih  YAgod,  eshche v Smutnye vremena poklyalsya otomstit' za  nelepuyu
smert'  materi  i  ee podruzhek.  Poskol'ku  on  byl vynuzhden  otpravit'sya  v
izgnanie, vozmozhnost' privesti prigovor v ispolnenie u nego poyavilas' tol'ko
segodnya: rano utrom on soshel na rodnoj bereg s uandukskogo korablya. My sdali
podzhigatelya  sudebnym  vlastyam  i  otpravilis'  v  Dom  u  Mosta  s  tverdym
namereniem kak sleduet pochit' na lavrah.
     -- Sto s lishnim let  izgnaniya ego nichemu ne nauchili,- rezyumiroval ya.- V
chastnosti, tomu, chto Proshloe -- ne to sokrovishche, kotorym stoit dorozhit'...
     -- A ty  sam-to uzhe nauchilsya ne  dorozhit'  sokrovishchami takogo roda?  --
lukavo sprosil ser Kofa.
     --  U  menya ne  bylo  sta  let, -- pariroval ya. -- Nauchus' eshche,  kuda ya
denus'!
     Moi  plany kasatel'no nochi osushchestvilis' s pochti pugayushchej legkost'yu. Po
doroge ya szhimal  v rukah tepluyu ladoshku svoej sputnicy i udivlenno  otmechal,
chto s uhodom Dzhuffina moya zhizn' otnyud' ne zakonchilas'. Bolee togo, ona snova
nachinala  kazat'sya  mne prekrasnoj -- nevziraya na ego otsutstvie. "Ty mozhesh'
obojtis'  bez kogo ugodno",  --  kogda-to govoril mne mudryj Lojso Pondohva.
CHto zh, sejchas ya byl sklonen iskrenne soglasit'sya s etim  utverzhdeniem -- pri
uslovii, chto iz obshchego spiska vycherknut Mela-mori. Na ee schet u menya imelis'
ser'eznye somneniya...
     Nezadolgo  do  Poslednego   Dnya  goda  ya  vnezapno  obnaruzhil,  chto  my
blagopoluchno prosushchestvovali bez shefa uzhe  chert znaet skol'ko vremeni: konec
vesny,  leto,  osen'  i  pochti vsyu  zimu.  Tajnyj  Sysk  ne  prekratil  svoe
sushchestvovanie,  prekrasnaya stolica Soedinennogo Korolevstva ne perepolnilas'
myatezhnymi  Magistrami  i  obnaglevshimi prestupnikami, nepriyatnosti,  kotorye
vremya ot vremeni  u nas sluchalis', ne vyhodili  za ramki  moih  ekzoticheskih
predstavlenij o  rutine.  Nachal'stvovat' shest' dnej  iz  tridcati  okazalos'
sovsem  ne  obremenitel'no.  Ego  Velichestvo  Gurig  s  yavnym  udovol'stviem
prinimal u  sebya  vo dvorce nas s  Kofoj,  a ser SHurf obladal zavidnym darom
pisat' neizbezhnye  otchety s takoj zloveshchej  regulyarnost'yu, chto dazhe  obychnyj
cejtnot, nadvigayushchijsya vsyakij raz  nakanune Poslednego  Dnya goda, na sej raz
nam ne grozil. "Staryj lis horosho nas vymushtroval, -- s nezhnost'yu podumal ya.
--  Dostatochno  horosho,  chtoby  poslat'  nas  k  chertu,  kogda na  gorizonte
zamayachili tajny pointeresnee".
     Da, ya mog obojtis'  bez sera Dzhuffina Halli. Problema byla v tom, chto ya
ochen' ne hotel  bez  nego obhodit'sya. Teper', kogda ya okonchatel'no ubedilsya,
chto ser Dzhuffin v kachestve pilyuli ot vseh problem nam uzhe ne osobenno nuzhen,
mne stalo ne hvatat' nashej druzhby, ego yazvitel'nyh shutok i zhutkih syurprizov,
ostrogo yazyka i  umeniya uyutno ustroit'sya za lyubym stolom, ego  sochuvstvennyh
ulybok i redkih, vsegda neozhidannyh otkrovenij.
     -- Hrenovo mne bez vas, shef, -- skazal ya, ustavivshis' v potolok.- I chto
mne s etim delat'?
     Vopros, razumeetsya,  byl ritoricheskim.  CHto delat', chto delat' -- zhit',
chto zhe eshche? |tim ya, sobstvenno govorya, v otsutstvie Dzhuffina i zanimalsya.
     Veshchestvennye dokazatel'stva tomu pomeshchalis' pryamo zdes', v  kabinete. I
v  nemalom  kolichestve.  Ser   SHurf  Lonli-Lokli  vo  vremya  vtorogo  svoego
nachal'stvovaniya rasporyadilsya, chto samopishushchie tablichki s otchetami o zakrytyh
delah  dolzhny  byt'  privedeny v  poryadok i rasstavleny po  polkam  soglasno
hronologii.  Nado otdat' dolzhnoe etomu geroicheskomu sub容ktu: posle togo kak
ocherednoj  srok ego vlasti istek  i ser SHurf snova stal  ryadovym sotrudnikom
Tajnogo Syska, on sobstvennoruchno osushchestvil sie nelegkoe  delo,  s holodnoj
vezhlivost'yu presekaya lyubye popytki hot' chem-to emu pomoch'.
     Kogda  zhe  upravlenie  Tajnym  Syskom  na  shest'  dnej  pereshlo  v  moi
nenadezhnye  ruki,  ya  zavel tradiciyu  snabzhat'  odinakovye  tablichki  yarkimi
etiketkami s zagolovkami, bolee podhodyashchimi dlya detektivnyh romanov, chem dlya
sekretnoj  dokumentacii:  "Kuv-vi  Mehla,  korol'  vorov",  "Belye  lyudi  iz
niotkuda",   "CHangajskij   bludnik",   "Poprygunchik",   "Raduzhnyj   beglec",
"Sobiratel' nenuzhnyh  zhiznej",  "Marloh, Marlita i Mariulhi".  Odnako protiv
stol'  legkomyslennogo  novovvedeniya  ne  vozrazhal  dazhe  strogij  ser SHurf:
broskie zagolovki slovno  by  okruzhili  otchetnuyu, samuyu rutinnuyu chast' nashej
raboty  romanticheskim  oreolom, da i otyskat' nuzhnuyu stopku  tablichek  stalo
kuda legche.
     Bezdel'e   --   mat'  sentimental'nosti.   Nachal'niku   Tajnogo  Syska,
obyazannosti kotorogo ya kak  raz v  ocherednoj raz ispolnyal, obychno reshitel'no
nechem zanyat'sya v promezhutke mezhdu dvumya lokal'nymi nacional'nymi bedstviyami,
kotorye, hvala Magistram,  v  poslednee  vremya sluchayutsya  vse rezhe i rezhe. U
menya byl  skudnyj vybor:  otpravit'sya uzhinat',  pochitat' svezhie  gazety  ili
predat'sya  vospominaniyam. Pervyj punkt nikuda ne godilsya, ibo  ya tol'ko  chto
poobedal; vtoroj byl eshche huzhe, poskol'ku za  obedom ya prochital vsyu pressu ot
korki do  korki,  v  ocherednoj  raz voshitilsya  slogom redaktorskoj  kolonki
"Korolevskogo Golosa" i dazhe  otpravil zov seru Rogro ZHiilyu.  Nagovoril  emu
komplimentov  i priglasil otuzhinat' so  mnoj v "Dzhuffinovoj Dyuzhine"... M-da,
etot postupok okonchatel'no stavil krest na vozmozhnosti nomer odin: prihodit'
v traktir virtuoza Mohi s nabitym bryuhom -- sushchee bezumie.
     Poetomu ya razglyadyval yarkie etiketki, nadpisannye po bol'shej chasti moej
zhe  sobstvennoj rukoj, i, kak skazal by kakoj-nibud' slaboumnyj  politik, "s
chuvstvom glubokogo  udovletvoreniya oglyadyvalsya  na projdennyj nami put'". Ni
odnogo neraskrytogo dela na Tajnom Syske za vremya otsutstviya mogushchestvennogo
shefa   ne  povislo,   i  eto   bylo  kruto.   My  okazalis'   ne  to   ochen'
soobrazitel'nymi, ne  to neveroyatno mogushchestvennymi, ne to  prosto chertovski
vezuchimi rebyatami. Poslednij punkt kazalsya mne naibolee veroyatnym...
     Moj vzglyad nespeshno perepolzal s odnoj tablichki na druguyu.
     "Voiny Drohmora Modillaha". |to hlopotnoe  delo bylo eshche i napominaniem
o tom, kak ya  vpervye  posetil  operu.  Iniciatorom kul'turnogo  meropriyatiya
stal, kak ni  stranno,  ser  Melifaro. Vvalilsya  ko  mne na  zakate, pinkami
vygnal iz-za obedennogo stola --  naryazhat'sya. Deskat',  na nashi imena prishlo
lichnoe priglashenie  ot samogo maestro Ekki Balbalao,  a takimi priglasheniyami
dazhe Ego Velichestvo ne prenebregaet.
     Nado  skazat',  ya  byl  ves'ma  udivlen tem  faktom, chto,  nevziraya  na
strastnuyu lyubov' stolichnyh zhitelej  k opernomu iskusstvu,  nikakih teatrov v
obychnom  ponimanii etogo  slova  v Eho net.  Zato  est'  izvestnye  artisty,
kotorye vremya ot vremeni ustraivayut predstavleniya u sebya doma.
     Esli prinyat'  vo  vnimanie, v  kakih  dvorcah zhivut nashi  znamenitosti,
srazu  stanovitsya  yasno,  chto  na  "domashnee muzicirovanie" eto  ne  slishkom
pohozhe.  Maestro  za svoj schet nanimaet  muzykantov i drugih  pevcov, rangom
ponizhe.  Biletov  na  podobnye  predstavleniya  ne  prodayut,  no   sushchestvuet
tradiciya,  soglasno  kotoroj sleduet pered  uhodom  "zabyt'" v dome  maestro
koshelek  s den'gami, dragocennyj persten' ili chto-to  v takom  rode.  Mozhno,
razumeetsya,  ujti, ne rasplativshis', no o takom skupom melomane srazu pojdet
durnaya  slava. Dazhe  v gazete mogut napisat', esli maestro pochuvstvuet  sebya
po-nastoyashchemu obizhennym i pozhaluetsya reporteru svetskoj  hroniki na "padenie
nravov". Togo  glyadi,  perestanut ne  tol'ko priglashat' na predstavleniya, no
dazhe puskat' na porog --  i nikakie sleznye pros'by, pylkie klyatvy i tolstye
koshel'ki uzhe ne pomogut.
     "Holostyackaya  kvartirka"   maestro  Balbalao  (imenno  tak  eto   mesto
imenovalos' v priglashenii) potryasla  menya  do  glubiny dushi.  Tak nazyvaemaya
"gostinaya"  byla   oborudovana   roskoshnee,   chem   inoj   teatr:   polukrug
izolirovannyh  lozh s udobnymi  divanami,  v  centre  -- scena, pered  scenoj
vmesto partera -- bassejn.  V bassejne ros tancuyushchij trostnik Apue iz strany
Ton-tori  i pleskalis'  ekzoticheskie poyushchie  rybki  Lelepo s  ostrovov Banum
(inogda ih  tonen'kie goloski  prisoedinyalis'  k tenoru maestro).  Tam zhe, v
bassejne, puskali  raduzhnye puzyri mollyuski  Kloren iz  Morya  Tysyachenogov  i
mercali  svetyashchiesya okeanskie  tvari,  imenuemye  Sejh. Ukazyvaya na bassejn,
Melifaro  shepnul mne, chto kazhdyj  artist  ustraivaet  mesto  dlya vystuplenij
po-svoemu i vsyacheskaya chudesnaya ekzotika -- ne menee vazhnyj zalog uspeha, chem
vokal'nye dannye ispolnitelya. K primeru, primadonna Hria Velen razbila pered
scenoj divnyj  bormochushchij  sad,  sazhency  dlya  kotorogo  vezli azh  s  samogo
Arvaroha,  a stavshaya modnoj  v etom  sezone  gospozha Trula, kotoraya  eshche  ne
uspela nakopit' deneg  na roskoshnuyu  obstanovku,  prosto derzhit  u sebya doma
dikogo landalandskogo  oborotnya. Divnoe sushchestvo hriplym fal'cetom podpevaet
svoej patronesse, menyaya oblich'ya na glazah  u zaintrigovannoj  publiki.  A  v
nachale |pohi  Kodeksa  odin ne slishkom  talantlivyj akter,  imya kotorogo uzhe
uspeli zabyt', byl populyaren  v techenie neskol'kih sezonov lish' potomu,  chto
derzhal u sebya  neskol'kih spivshihsya el'fov, koih vypuskal na  scenu v nachale
kazhdogo predstavleniya. Kogda publika presytilas' vyhodkami p'yanchuzhek, zvezda
ih rabotodatelya, uvy, zakatilas'.
     Uvlechennyj  ego  rasskazom i  perelivami  "myl'nyh"  puzyrej, bezzvuchno
lopayushchihsya  nad  bassejnom,  ya  ne  srazu  zametil,  chto na  scene  tvoritsya
neladnoe. Tam  vdrug otkuda-to poyavilas'  tolpa do  zubov vooruzhennyh  muzhej
ves'ma  ekzoticheskogo vida.  Ponachalu ya dumal, chto eto statisty, i vse zhdal,
kogda zhe oni nachnut podpevat'.  No vmesto etogo rasteryanno umolk sam Ekki, k
gorlu  kotorogo  odin  iz "statistov"  pristavil  antikvarnyj kinzhal;  potom
zavizzhali  damy  v odnoj iz blizhnih lozh. My  s Melifaro rasteryanno  pyalilis'
drug na druga, silyas'  ponyat', chto zhe  eto  za scenarij takoj dramaticheskij:
uvy,  u nas  ne  bylo  dazhe minimal'nogo zritel'skogo  opyta, chtoby otlichit'
p'esu ot fors-mazhornyh obstoyatel'stv. "Statisty" tem vremenem pereglyanulis';
tot,  kto  ugrozhal  maestro  nozhom, prezritel'no  splyunul,  dosadlivo mahnul
rukoj, i kompaniya pokinula zal, bryacaya  brasletami i potryasaya  mechami. Kogda
poslednij iz voinov  pokinul zal, vpechatlitel'nyj  maestro  Balbalao poteryal
soznanie. Tol'ko togda  do  menya  doshlo,  chto proishodyashchee vyhodit za  ramki
scenariya.  YA  vyskochil  na  ulicu, no  "statisty"  uzhe  skrylis'  za  uglom.
Popytavshis'   vzyat'  ih  sled,  ya  obnaruzhil,  chto  sledov  ne  bylo  vovse.
Poluchalos', chto huligany, sorvavshie  spektakl', ne byli ni zhivymi lyud'mi, ni
dazhe mertvecami. Tak, prizrachnye videniya, mirazh, morok...
     Nichego sebe "mirazh"! K nochi  my  imeli sorok  s  lishnim ulichnyh drak  s
primeneniem holodnogo  oruzhiya (i, mezhdu prochim, nikakoj  zapretnoj  magii!),
vosemnadcat' pogromov (gromili pochemu-to lish' bogatye doma Starogo Goroda, a
roskoshnye villy Levoberezh'ya  nikto ne trogal) i vosem' trupov  v morge -- ne
tak  uzh  mnogo,  hvala  Magistram!  Postradavshie  v odin golos  uveryali, chto
napadayushchie hoteli vyyasnit' dve  veshchi:  kuda  podevalsya  ih "gospodin"  i gde
skryvaetsya nekij Telari Ijs. Nichego  udivitel'nogo,  chto neschastnye gorozhane
ne mogli  udovletvorit' ih  lyubopytstvo!  Imya Telari Ijs  nikomu  nichego  ne
govorilo, poka razbuzhennye sredi nochi vvidu osobyh obstoyatel'stv burivuhi iz
Bol'shogo  Arhiva ne soobshchili mne, chto  tak  zvali Velikogo Magistra drevnego
Ordena  Pyl'nyh  Rukavov.  Magistr sej  popiral stopami  mostovye Eho  stol'
davno,  chto krome  imeni i  nazvaniya Ordena  o  nem  pochti  nichego  ne  bylo
izvestno.  V istorii sohranilas' razve chto legenda o ego srazhenii s voitelem
iz  Pustyh Zemel'  po  imeni  Drohmor  Modillah.  Soglasno  legende, Magistr
zaklyuchil groznogo polkovodca  v rukoyat'  svoego  veera; tuda zhe posledoval i
boevoj otryad Drohmora, navodivshij uzhas na okrestnosti Eho.  V  legende takzhe
govorilos', chto kogda  s etogo veera stryahivayut pyl', poyavlyayutsya  dve dyuzhiny
prizrachnyh voinov Drohmora Modillaha;  iskusnyj mag mozhet upravlyat' voinami,
manipuliruya veerom, prostomu zhe cheloveku  eto  ne pod silu. Sledy volshebnogo
veera davnym-davno  poteryalis'  gde-to za okeanom, kuda  otbyl  neposedlivyj
Magistr Telari vmeste so svoim volshebnym skarbom.
     YA  srazu  ponyal,  chto  nam  poschastlivilos'  stat' uchastnikami  epiloga
staroj-staroj skazki. Dal'she  vse  bylo prosto, soglasno zakonam zhanra.  Mne
prishlos' vytashchit' maestro Ekki  Balbalao iz posteli: ya vovremya vspomnil, chto
na  scene  on  obmahivalsya  dikovinnym veerom v forme babochki. Vzyav  v  ruki
izyashchnuyu bezdelushku, ya sodrognulsya. Mne ne  trebovalos' nikakih  indikatorov,
chtoby  ponyat': peredo mnoj koldovskaya veshch', ubojnoj  sily talismanishche.  Ekki
skazal,  chto  veer  --  podarok  odnoj  iz poklonnic,  prislannyj nakanune v
kachestve  izvineniya za  to,  chto ona  ne  mozhet prinyat'  priglashenie na  ego
vystuplenie. Dama,  v ch'yu spal'nyu ya  besceremonno  vvalilsya  cherez  polchasa,
soobshchila, chto priobrela  veer  v portu u odnogo iz inozemnyh moryakov. Da uzh,
net  nichego huzhe  vot takogo  sluchajnogo  vozvrashcheniya  volshebnoj  veshchicy  na
rodinu: proku ot nih obychno nikakogo, zato hlopot ne oberesh'sya!
     YA,  vprochem,  vykrutilsya.  Dlya  nachala  vypustil  iz  zatocheniya  samogo
Drohmora Modillaha  -- ne  tak uzh  slozhno eto okazalos', hotya odnogo  vzmaha
veera,  vrode teh, chto  pozvolili vyrvat'sya na svobodu ego voinam, tut  bylo
nedostatochno.  YA ponimal,  chto  riskuyu:  Droh-mor mog  okazat'sya eshche  hudshim
podarkom  lyubimomu  gorodu,  chem  ego  veselye  sotovarishchi,  --  no  chto mne
ostavalos'?!  Prishlos' polozhit'sya na zdravyj smysl plennika veera i  na svoyu
udachu.
     Drohmor  Modillah okazalsya ves'ma  nezauryadnoj lichnost'yu.  Velikij voin
drevnih vremen,  rodom  iz  Pustyh Zemel'. Kogda-to v drevnosti  on zavoeval
chut' li  ne polkontinenta  vsego s dvumya  dyuzhinami voinov -- imenno eti  dve
dyuzhiny i beschinstvovali vsyu noch' na ulicah Eho.
     Drohmor Modillah bystro uyasnil situaciyu, schel menya svoim izbavitelem (v
sushchnosti, tak ono i bylo), bystren'ko prines  mne klyatvu vernosti  (ya reshil,
chto takogo  roda predostorozhnost' ne pomeshaet)  i  otpravilsya  utihomirivat'
svoyu bandu.  K utru  oni  vse  vmeste yavilis'  v  Dom  u Mosta,  schastlivye,
oshelomlennye izvestiem o tom, chto s  momenta  ih srazheniya s Magistrom Telari
Ijsom  minulo neskol'ko  tysyacheletij, i ottogo izryadno prismirevshie  -- chto,
sobstvenno, i trebovalos'.
     Mne eshche  i  zavtrakom prishlos'  kormit'  eto  tyazhkoe  nasledie  temnogo
proshlogo. Mahuri  Ostrovityanin,  Gou  Heh,  Udugat Gabuhaya Syn Zolotoj Gory,
kotorogo ya srazu  zhe prozval Goldbergsonom, Kunema Kuneman SHelkovaya Verevka,
Anchimor  Velikij, Tinra Ol'chok  Povelitel' YAshcheric,  Totrih  Borhot, Angurlag
Bachiba, Rohi Vesel'chak, Gudo  Homuh  Krasnyj Bashmak,  Heli Moligayat Abonskij
Princ SHesti Gorodov,  Buha  Re-gidagr  i  eshche  dyuzhina  legendarnyh bogatyrej
drevnosti, ch'i imena ya  tak i  ne  smog zapomnit', smirno sideli za stolom v
Zale Obshchej Raboty i upletali sloenye bulochki madam ZHizhindy. Melamori nauchila
ih  pol'zovat'sya  salfetkami.  Melifaro  dal  im  adres  Kvartala  Svidanij.
Numminorih podprygnul  chut'  li ne  do potolka i  begom brosilsya  za zhenoj i
det'mi,  chtoby  dat' im  vozmozhnost' ponablyudat' za nashimi gostyami hotya by v
zamochnuyu skvazhinu.
     Za zavtrakom Drohmor Modillah ohotno otvetil na vse moi voprosy. Beseda
vyshla v vysshej stepeni zanimatel'naya  -- ostavalos' lish' blagodarit'  sud'bu
za to, chto yazyk etogo Mira ne preterpel pochti nikakih izmenenij za neskol'ko
tysyacheletij.  Ser SHurf, vprochem, ne vypuskal iz  ruk  samopishushchuyu  tablichku:
konspektiroval  rech'  nashih  gostej,  chtoby  na  dosuge vyyavit'  osobennosti
drevnego govora i ego osnovnye otlichiya ot nyneshnih tradicij.
     Menya zhe bol'she  zanimali  drugie veshchi. V chastnosti, ya uznal, kak imenno
Drohmor sobiral svoe  "elitnoe"  prizrachnoe vojsko. |to  byla, myagko govorya,
ochen' strannaya magiya!
     Odnazhdy  v polnolunie Drohmor  sel v vygrebnuyu yamu  (nechistoty dohodili
emu do poyasa), podnyal golovu k nebu i ispustil prizyvnyj klich. Tak on sidel,
ne  vstavaya s mesta,  do sleduyushchego  polnoluniya, poka k nemu ne yavilis' "dve
dyuzhiny velichajshih  geroev iz raznyh mest".  S teh por oni  sluzhili  Drohmoru
veroj i pravdoj, ibo  ne mogli  protivostoyat'  ego  charam.  "|to byla  samaya
der'movaya vorozhba za vsyu istoriyu Mira", -- rezyumiroval ser Melifaro, krupnyj
avtoritet v voprosah takogo roda.
     My dolgo lomali golovu:  kak postupit' s Drohmo-rom  i  ego  kompaniej.
Nakazyvat'  ih   za   beschinstva,  uchinennye  v  gorode,  bylo   vrode   kak
nespravedlivo:  my  by  i  sami na ih meste  veli sebya  ne  luchshim  obrazom.
Ostavlyat'  etu bravuyu kompaniyu na svobode bylo, myagko govorya, riskovanno. Da
i rasserzhennye gorozhane vryad  li prishli  by v  vostorg ot  takogo gumanizma.
Vyhod nashel sam Korol' (u Guriga voobshche svetlaya golova, v poslednee vremya  ya
vse chashche v etom  ubezhdalsya). On priglasil Drohmora k sebe i provel s ozhivshej
legendoj soderzhatel'nuyu besedu, v hode kotoroj vysokie storony dogovorilis',
chto  v  obmen  na darovannye im  zhizni  i  svobodu Drohmor  Modillah  i  ego
prizrachnye voiny budut  sluzhit' Soedinennomu  Korolevstvu dyuzhinu  soten let.
Srazu posle audiencii ih otpravili ohranyat' granicy s Pustymi Zemlyami. Geroj
drevnosti vernulsya tuda, otkuda kogda-to  nachalos'  ego triumfal'noe shestvie
po  miru, a my vzdohnuli  s oblegcheniem: pri vseh svoih dostoinstvah Drohmor
Modillah  byl  ne  tem  chelovekom, ch'e prisutstvie moglo  by  skrasit'  nashe
sushchestvovanie.
     "Sad Mokki Kelessa". ZHutkaya istoriya. Pomnyu, kak ya  byl osharashen, zastav
v  svoem rabochem kabinete  samogo  Mabu Kaloha! On  vel sebya kak ni v chem ne
byvalo, govoril suho i delovito -- slovno  ego vizit  v Dom u  Mosta byl  ne
besprecedentnym sobytiem, a obyazatel'noj chast'yu ezhevechernego  promenada. "Ty
znaesh', Maks, ya  ne lyublyu ni vo  chto vmeshivat'sya, no  mne  kazhetsya, chto tebe
budet polezno progulyat'sya po  etomu adresu, --  skazal  on,  protyagivaya  mne
loskutok starinnoj shelkovoj  bumagi, na kotorom krupnym rovnym pocherkom bylo
vyvedeno  nazvanie ulicy  i  nomer  doma.  -- I  voz'mi s  soboj kogo-nibud'
tolkovogo -- nu hot' Bezumnogo  Rybnika.  Tol'ko  zhenshchin ne  beri  ni v koem
sluchae, dazhe  Sotofu.  ZHenshchinu tam,  chego  dobrogo, srazu s容dyat".  --  "|to
gde-to  na Levom Beregu?" -- neuverenno protyanul ya, izuchaya adres. "Da, mozhno
skazat', po sosedstvu s moim domom", -- kivnul  Maba  i nevezhlivo  ischez, ne
davaya nikakih ob座asnenij.
     U kazhdogo, navernoe, est'  svoj nabor aksiom, tak nazyvaemyh "ochevidnyh
veshchej",  kotorye ne  podvergayutsya somneniyu. Moya lichnaya kollekciya  ne  tak uzh
velika, odnako ya  tverdo znayu: sera Mabu  Kaloha sleduet slushat'sya  vo vsem,
dazhe  esli etot zagadochnyj dzhentl'men  stanet utverzhdat', budto by  ya dolzhen
nemedlenno brosit'sya  vniz golovoj  s  kryshi  sobstvennogo  doma. Poetomu  ya
poslal zov SHurfu, soobshchil nachal'stvovavshemu v te dni Melifaro, chto nam nuzhno
srochno  otluchit'sya,  chtoby  sovershit'  bessmertnyj  podvig,  i  my  s SHurfom
otpravilis' na Levyj Bereg.
     Dom okazalsya nezhilym: k vorotam byla pribita massivnaya doska s nadpis'yu
"Sobstvennost' g-na  Mokki  Kelessa,  prednaznachena na prodazhu". Vneshnij vid
doski navodil na mysl', chto nedvizhimost' yavlyaetsya ob容ktom prodazhi so vremen
carstvovaniya Hally  Mahuna Mohnatogo, a  to i  dol'she.  Zato  sad,  uvy, byl
obitaem,  eto  my  s SHurfom pochuyali srazu. Ne  uvideli,  a  imenno  pochuyali:
neiskushennomu prohozhemu etot sad mog by pokazat'sya rajskim.
     Dlya togo chtoby uvidet' istinnyj oblik sada, nam prishlos' otpravit'sya na
Temnuyu Storonu, gde mir, kotoryj nam  udobno schitat' "nastoyashchim", stanovitsya
prozrachnym, a spryatannye pod myasistoj kozhuroj obydennosti tajny vystupayut na
poverhnost'.  Obitateli  sada  na  Temnoj Storone  smahivali na  bezobraznyh
paukov,  vrode teh, chto v  izobilii obitayut  v koshmarnyh snah; v miru zhe oni
byli nevidimy, no prozhorlivy i besposhchadny. Voshedshij  v  sad obrekal sebya  na
muchitel'nuyu i strashnuyu smert': ego poedali zazhivo, a bednyaga do samogo konca
tak  i ne mog ponyat', chto s  nim  proishodit. Vprochem, byla v povedenii etih
nevidimyh  tvarej kakaya-to strannaya  izbiratel'nost'. Maba  byl prav: zhenshchin
oni  predpochitali  muzhchinam, iskushennyh v  magii --  nevezhdam,  a molodyh --
starikam.  Pri  etom oni  pochemu-to sovershenno ne interesovalis'  malen'kimi
det'mi  i potomkami el'fov -- dazhe temi, v  ch'ih zhilah teklo vsego neskol'ko
kapel'  krovi   etoj   drevnej  rasy.  Okrestnye  zhiteli  potom  prostodushno
rasskazyvali mne, chto ih rebyatishki lyubyat igrat' v etom "chudesnom sadike",  a
roditeli, naskol'ko ya ponyal, ne  slishkom  nastojchivo vozrazhali, polagaya, chto
samoj bol'shoj nepriyatnost'yu mozhet stat' ob座asnenie s hozyainom sobstvennosti,
esli  on  kogda-nibud'  zdes' ob座avitsya... Schast'e, konechno,  chto  tvari  ne
interesovalis' detishkami!
     No vse eto my  razuznali uzhe  pozzhe. A v  tot vecher my  otpravilis'  na
Temnuyu Storonu  i proveli tam neskol'ko chasov, izuchaya oblik i povadki. Davno
mne ne  bylo tak strashno. Skazhu chestno: esli  by  ne prisutstvie SHurfa, ya by
pozorno bezhal,  zapersya  v  sobstvennoj spal'ne i  nikogda v zhizni bol'she ne
peresek by Huron, ni za  kakie kovrizhki  ne sunulsya by na  Levyj  Bereg. No,
hvala  Magistram, on byl  ryadom, a ryadom  s SHurfom Lonli-Lokli  lyuboj  mozhet
pozvolit' sebe roskosh' derzhat'sya geroem, dazhe ya.
     Kak  ni  stranno,  ubit' nevidimyh tvarej okazalos'  ochen' legko:  SHurf
podnyal  levuyu ruku  i  ispepelil sad vmeste s  ego  koshmarnymi  obitatelyami.
Razumeetsya,  ot  starogo doma  tozhe ostalsya tol'ko pepel. Vernuvshis' v Dom u
Mosta, my  podgotovili vse  neobhodimye  dokumenty,  chtoby vozmestit'  ushcherb
vladel'cu ili ego naslednikam, odnako nikto iz nih  tak i ne ob座avilsya -- do
sih por, kstati!
     Na  sleduyushchij  den' ya plyunul na vse dela  i otpravilsya razyskivat'  dom
Maby Kaloha. Staryj hitrec ustroil svoe zhilishche takim obrazom, chto  najti ego
mozhet tol'ko tot  gost', kotorogo hozyain  zhelaet videt'. Dlya  vseh ostal'nyh
etogo doma  poprostu ne sushchestvuet. K schast'yu, moe obshchestvo redko vyzyvaet u
Maby  otvrashchenie,-  vozmozhno, potomu, chto ya  krajne redko  zloupotreblyayu ego
gostepriimstvom. Odnako v tot raz  ya potreboval raz座asnenij:  deskat', zakaz
vypolnen, potrudites' rasplatit'sya.
     "Ty hochesh' znat',  otkuda vzyalis'  eti  tvari? --  sochuvstvenno sprosil
Maba;-  Priznat'sya, mne  tozhe lyubopytno. No ya ne znayu.  Vo Vselennoj, vidish'
li, polno vsyakoj  pakosti, a  v lyubom Mire rano ili pozdno nahoditsya bezumec
dostatochno talantlivyj,  chtoby  priglasit'  ih  v gosti. YA znayu  nemnogo: do
nastupleniya  |pohi  Kodeksa  Mokki  Keless  byl  neplohim  koldunom,  on  ne
prinadlezhal ni k odnomu iz Ordenov, dejstvoval v odinochku. Podozrevayu, chto v
Smutnye  vremena  on, kak  i  nash  s toboj  obshchij  drug Dzhuffin, byl naemnym
ubijcej. Potom vel tishaj-. shuyu zhizn', vozdelyval  svoj sad, tak skazat'. Let
pyat' nazad  ya  videl Mokki v  poslednij raz. Nekotoroe vremya spustya  ego sad
nachal vyzyvat' u menya smutnoe bespokojstvo,  odnako mne ne  hotelos' lezt' v
chuzhie  dela.  YA i ne lez. No v  poslednee vremya etot greshnyj sad stal sovsem
skvernym mestom, zhit' ryadom  s nim tyagostno. K tomu zhe  poroj  on privlekaet
vnimanie lyubopytstvuyushchih -- sam ponimaesh', so smertel'nym ishodom. I togda ya
kak  chestnyj grazhdanin  reshil  obratit'sya v Tajnyj Sysk. A chto,  imeyu polnoe
pravo! Teper' ty dovolen, ser strogij sledovatel'?"
     Vskore on menya vezhlivo vyprovodil, soslavshis' na nekuyu "vazhnuyu vstrechu"
-- chestnoe slovo, mog by pridumat' chto-nibud' bolee original'noe! Vprochem, ya
i  sam  uzhe  byl   gotov  rasklanyat'sya:   koldovskie  zanyatiya   i  vnezapnoe
ischeznovenie Mokki  Kelessa esli  i  ne ob座asnyali  vse, to  po krajnej  mere
davali  mne  vozmozhnost' narisovat' sebe  prostuyu  i ponyatnuyu kartinku: dyadya
perestaralsya, eksperimentiruya s Nevidimoj magiej, i prizval k sebe monstrov,
obuzdat' kotoryh  ne  sumel.  Schast'e  eshche,  chto oni  ne mogli vybrat'sya  za
predely sada:  na Temnoj Storone  my s SHurfom yasno videli  magicheskij  krug,
predusmotritel'no ocherchennyj s vnutrennej storony ogrady.
     Final'nuyu tochku v  etoj istorii postavila  Mela-mori, kotoraya, vyslushav
moj sbivchivyj otchet, strogo skazala:  "YA vsegda schitala, chto nel'zya zavodit'
domashnih zhivotnyh, esli zaranee ne znaesh', kak i chem ih sleduet kormit'". Ej
udalos' vyzhat' iz menya ulybku,  kotoraya  usluzhlivo vozvrashchaetsya na  moi guby
vsyakij  raz, kogda  ya vspominayu etu  skvernuyu  istoriyu,  --  vse luchshe,  chem
sodrogat'sya ot uzhasa!
     "Bezdomnyj  burivuh". Delo bylo  prostoe, no protivnoe. V Eho sluchilos'
neskol'ko zagadochnyh ubijstv. Ponachalu  imi zanimalas' Gorodskaya Policiya, no
posle  desyatogo  po  schetu  trupa ser Kofa  reshil,  chto  nado brat'  delo  v
sobstvennye ruki. K etomu vremeni nash vsevedushchij "Master Kushayushchij-Slushayushchij"
uzhe znal, chto na meste prestupleniya  ne  raz videli burivuha, vstrepannogo i
neprivetlivogo.  |to   zapomnilos':   burivuhi  ne  obitayut   v  Soedinennom
Korolevstve i  voobshche na nashem  kontinente. Ih  rodina -- Arvaroh,  a  u nas
burivuhi zhivut razve tol'ko v Bol'shom Arhive i eshche u neskol'kih chastnyh lic,
svyazannyh so svoimi pernatymi pitomcami kakoj-to tainstvennoj raznovidnost'yu
druzhby. A etot  burivuh vyglyadel bezdomnym,  obshchat'sya  ni  s  kem ne  zhelal,
pomoshch' prinimat' otkazyvalsya.
     Togda  Melamori  vspomnila,  chto sama vernulas'  s  Arvaroha  v ptich'em
oblich'e.   |to  navodilo  na   pechal'nye  vyvody:  esli   Melamori   udalos'
prevratit'sya v pticu, znachit, eto moglo poluchit'sya i u kogo-nibud' eshche.
     Nam prishlos' nachat' ohotu na burivuha, a u menya k etim pticam otnoshenie
osoboe.  YA  ih  ne prosto lyublyu, a ispytyvayu  po  otnosheniyu k  nim obozhanie,
granichashchee s  idolopoklonstvom. Potomu i govoryu, chto delo bylo  protivnoe, ya
dazhe kak-to umudrilsya otstranit'sya  ot uchastiya v ohote:  boyalsya, chto ruka na
pticu ne podnimetsya.
     K  schast'yu,  ya  odin takoj  idiot,  iz  moih  kolleg poluchilis' horoshie
pticelovy.  Ohota  proshla  udachno.   "Bezdomnyj"  burivuh  okazalsya  pozhilym
muzhchinoj  po imeni Ihhe  Malla.  Kogda-to on  byl  Starshim Magistrom  Ordena
Reshetok  i  Zerkal;  posle vojny za  Kodeks otpravilsya v  izgnanie; skitaniya
priveli  ego  v  Arvaroh.  Magistr  Ihhe kakim-to  obrazom  sumel  ocharovat'
tamoshnih burivuhov i byl obuchen  raznogo roda  volshebnym prevrashcheniyam.  YA do
sih  por inogda udivlyayus' prichudam chelovecheskoj prirody: kak  mog chelovek, v
sovershenstve   izuchivshij   strannuyu   magiyu  arva-rohskih   ptic,   ostat'sya
mstitel'nym  i ne slishkom umnym starikashkoj,  dolgie  gody nosit' za pazuhoj
podrobnyj spisok  lichnyh vragov, a  vernuvshis' v Serdce Mira, upotrebit' vse
svoi  talanty na  neakkuratnye  ubijstva,  na  raskrytie kotoryh u nas  ushlo
vsego-to dva dnya?!
     "Odno drugomu ne meshaet", -- snishoditel'no  skazal mne togda ser Kofa.
Ne znayu, ne znayu... Vprochem, on staryj i mudryj, emu vidnee, konechno...
     "Malen'kaya  ugulandskaya  gorgona".  Slavnaya,  mezhdu  prochim,  okazalas'
devchushka, hot' i stala nevol'noj vinovnicej pervogo posle okonchaniya vojny za
Kodeks ob座avleniya nacional'nogo traura, a lichnoe znakomstvo s  nej chut' bylo
ne stoilo mne zhizni.  Izvestie o tom, chto  vse zhiteli kroshechnogo seleniya Avi
na severe Ugulanda prevratilis' v kamennye izvayaniya, poverglo nas v  paniku.
Vot kogda  nam  dejstvitel'no nedostavalo sera Dzhuffina:  celye sutki Tajnyj
Sysk  prebyval, mozhno skazat', v kome. U nas ne bylo ni odnoj  stoyashchej idei,
my  ne  mogli  prinyat' nikakogo  resheniya -- ni  vpyaterom, ni poodinochke.  My
bezdejstvovali  do  teh  por, poka  Numminorih vezhlivo  ne sprosil  menya: "A
pochemu by komu-nibud' iz nas tuda ne s容zdit'?"
     YA  lishnij  raz ubedilsya, chto vlast' i  otvetstvennost' lishayut  cheloveka
sposobnosti soobrazhat': pochemu-to nikomu  iz nas za celye sutki ne prishlo  v
golovu otpravit'sya  v  Avi  i uzhe tam,  na  meste, popytat'sya  razobrat'sya v
sluchivshemsya. CHerez chas my s Numminorihom pokinuli Eho i eshche do zakata smogli
osmotret' improvizirovannyj muzej skul'ptury pod otkrytym nebom -- vse,  chto
ostalos'  ot  zhitelej  Avi.  Kamen',  v kotoryj  prevratilis' ih tela,  imel
neobychnyj vid: svoego roda gibrid rakushechnika i yantarya: ryhlyj, nozdrevatyj,
no  blestyashchij, okrashennyj v  myagkij zhelto-oranzhevyj cvet. Na  oshchup', odnako,
kamennye tela byli neozhidanno holodny -- stranno, esli uchest', chto oni celyj
den' prostoyali pod luchami letnego solnca!
     Okameneli  ne  tol'ko  lyudi,  no  i  domashnie  zhivotnye: my  to i  delo
natykalis'  na zastyvshie v  nelepyh pozah izvayaniya indyushek, koshek,  loshadej.
Neskol'ko  kamennyh vorob'ev valyalis' pod kustarnikom, gnushchimsya pod tyazhest'yu
spelyh yagod. Hvala Magistram, hot' s rasteniyami vse bylo v poryadke!
     Iz-za ugla doma, neuverenno poshatyvayas', vyshel krupnyj kot. Bylo vidno,
chto  on  ochen'  star:  ego  dlinnaya  sherst'  poredela  i  otlivala  serebrom
(nekotorye zhivotnye  s  godami lyseyut  i sedeyut v  tochnosti  kak  lyudi).  My
obradovalis' kotu kak  rodnomu: "ZHivoj zveryuga!" Numminorih tut zhe vzyal kota
na ruki, pogladil, polez v amobiler za s容stnymi  pripasami. CHerez neskol'ko
minut on rasteryanno dernul menya za rukav: "Kot slepoj, Maks. Tochno-tochno: na
odnom  glazu  bel'mo,  a  drugoj ne  otkryvaetsya..."  --  "Slepoj?"  -- tupo
peresprosil  ya, smutno predchuvstvuya, chto eto ochen' vazhno, no eshche ne  ponimaya
pochemu. Imenno togda  slovo "Gorgona"  vpervye prishlo mne na  um,  no  ya  ne
pridal emu  osobogo  znacheniya. CHem  plohi nekotorye ozareniya: ih ochen' legko
sputat' s obychnym myslitel'nym musorom, ot kotorogo vsemi silami  staraesh'sya
izbavit'sya, chtoby "ne meshal".
     Lyudi zabavno ustroeny: v kriticheskih situaciyah  mnogie iz  nas pytayutsya
delat' ne to, chto dejstvitel'no neobhodimo, a to, chto  my luchshe vsego umeem.
Mne kak-to rasskazali zhutkuyu i nelepuyu istoriyu vremen vojny  za Kodeks: odin
student,  zapertyj  v  goryashchem  dome,  dazhe  ne  popytalsya  slezt'  vniz  po
vodostochnoj  trube ili ujti po krysham -- ne  znayu v tochnosti, chto tam  mozhno
bylo predprinyat', no  poka chelovek zhiv, vsegda est' shans vykrutit'sya. Vmesto
etogo on zalez na podokonnik  i chital  naizust' stihi, kotorye uspel vyuchit'
za  vremya  prebyvaniya  v universitete, poka  na  nego ne  obrushilas' goryashchaya
balka.  Potom vyyasnilos',  chto neschastnyj  yunosha byl luchshim  deklamatorom na
svoem kurse; professora staroj shkoly ego ves'ma hvalili i prorochili uspeshnuyu
pridvornuyu kar'eru. Schitaetsya, chto paren'  prosto rehnulsya ot straha, no, po
moim nablyudeniyam,  mnogie terpyashchie bedstvie pochemu-to  shodyat s uma imenno v
etom napravlenii.
     Vot i ya togda ne stal obremenyat' sebya sostavleniem  plana rassledovaniya
(v  chem, otkrovenno  govorya,  ne  silen),  osmatrivat'  mestnost',  dobyvat'
kakie-libo uliki i zacepki (v etoj  oblasti ya voobshche bolvan kakih  malo),  a
srazu zhe nachal iskat' sled zhivogo sredi  sledov mertvyh. Da, ya mog bit'sya ob
zaklad: lyudi, prevrativshiesya v  kamen', byli  mertvy,  poskol'ku  nevozmozhno
sputat'  sled  mertveca  i  sled zhivogo,  pust'  dazhe  tyazhelo  bol'nogo  ili
okoldovannogo cheloveka.
     Master  Presledovaniya  ya horoshij,  luchshe dazhe, chem  Melamori, kotoruyu v
svoe vremya priglasili na sluzhbu v Tajnyj Sysk imenno v etom kachestve. Odnako
v  Avi ya,  myagko govorya, sel  v luzhu. Zdes' bylo  slishkom  mnogo  mertveckih
sledov, tak  chto k nochi ya sam lezhal plastom sredi  kamennyh izvayanij,  pochti
takoj  zhe  mertvyj,  kak  oni.  Ostyval ponemnogu.  Numminorih  do  rassveta
otpaival menya bal'zamom Kahara iz pohodnoj flyagi i pytalsya podbodrit', v chem
ves'ma  preuspel.   V  konce   ozdorovitel'nogo  seansa  on   predlozhil  mne
progulyat'sya  po seleniyu "razvedat', chto  tam  i  kak",  po  ego sobstvennomu
vyrazheniyu. YA soglasilsya -- ne stol'ko potomu, chto dejstvitel'no  rasschityval
obnaruzhit' tam  nechto vazhnoe (ya byl  sovershenno uveren, chto ves' etot koshmar
--  delo ruk kakogo-nibud'  mogushchestvennogo zlodeya, kotoryj uzhe davnym-davno
prazdnuet pobedu gde-nibud' na drugom krayu Vselennoj), a  prosto  tak, chtoby
dostavit' udovol'stvie svoemu drugu... nu i razveyat'sya zaodno.
     Okazalos',  chto  progulka po opustevshemu  seleniyu zhiteli kotorogo stali
kamennymi  istukanami,-  ne  sovsem  to  meropriyatie, kotoroe  dejstvitel'no
pomogaet "razveyat'sya". Zato v odnom iz domov my uslyshali tihij detskij plach,
donosyashchijsya iz pogreba. Voshishchenno pereglyanuvshis', my brosilis'  k lestnice,
gromko vykrikivaya kakie-to uteshitel'nye gluposti -- nu chto eshche dva  vzroslyh
muzhika mogut govorit' rebenku, popavshemu v takuyu peredryagu...
     "Dyaden'ki, tol'ko  ne smotrite  na menya, -- rydaya poprosila devochka,- a
to tozhe stanete kamushkami. |to vse iz-za menya sluchilos', ya teper' znayu".
     Horosho,  chto  ona  uspela  nas  predupredit'.  I  schast'e,  chto  my  ne
otmahnulis'  ot  ee pros'by.  Potomu chto malyshka okazalas'  samoj  nastoyashchej
gorgonoj, chej vzor obrashchaet vse zhivoe v kamen'.
     YA rezko  zatormozil u  dveri, vedushchej v pogreb.  Numminorih neponimayushche
hlopal glazami  i rvalsya vpered, no ya ego ne pustil. Dal'nejshie peregovory s
rebenkom velis' cherez zapertuyu dver'. Mne dazhe sejchas stanovitsya ne po sebe,
kogda  ya  dumayu,  chto  eshche sekunda  i pamyatnik  v polnyj  rost  byl  by  mne
obespechen. Pamyatnik sej, vprochem, vryad li imel  by bol'shoj uspeh  v stolice,
poskol'ku on izobrazhal by menya v dorozhnom kostyume i bez tyurbana...
     Malen'kaya gorgona povedala nam svoyu koroten'kuyu pechal'nuyu istoriyu. |tot
zhutkij dar, razumeetsya, ne  byl vrozhdennym, a prishel k  nej vo sne  -- vsego
tri dnya nazad. Devochka  ne  pomnila  podrobnostej, lish' rasskazyvala, chto ej
prisnilos' "raduzhnoe oblako", a v oblake krome nee byla eshche "teten'ka, zlaya,
no  dobraya"  (ya perevel  etu frazu  tak:  zhenshchina  v  raduzhnom oblake  imela
zloveshchij vid,  no  s rebenkom  vela  sebya  laskovo). "Zlaya dobraya  teten'ka"
posulila devochke nekij podarok,  a na  proshchanie "pocelovala v glazki". Potom
devochka prosnulas' i otpravilas' na kuhnyu -- zavtrakat'. Kogda ee roditeli i
chetvero brat'ev v mgnovenie oka stali kamennymi istukanami, ona ispugalas' i
pobezhala  k sosedyam  --  zvat' na  pomoshch'.  Kogda okamenela tolstaya sosedka,
rebenok nachal stuchat'sya v drugoj dom. Avi -- ochen' malen'koe selenie. Nichego
udivitel'nogo,  chto  uzhe  k  vecheru  malen'kaya  gorgona  ostalas'  v  polnom
odinochestve, esli ne schitat' slepogo sosedskogo kota,  kotoryj ee boyalsya i k
sebe ne podpuskal. Ona plakala, poka ne usnula, a vo sne k nej snova yavilas'
ee zagadochnaya  "krestnaya" i sprashivala: "Nu razve ne  veselaya igra?" Devochke
"igra", odnako,  ne ponravilas'.  Ona byla  normal'nym, veselym, privyazchivym
rebenkom, ochen' lyubila mamu, papu, bratikov, sosedej, koshek i vorob'ev.
     Poutru malen'kaya gorgona  prosnulas' s  tverdoj uverennost'yu:  ona odna
vinovata vo vsem, chto sluchilos'. Zlaya zhenshchina iz  sna pocelovala ee v glaza,
i  teper' vse,  na kogo ona posmotrit,  prevrashchayutsya v kamen'.  S logikoj  u
devchushki vse bylo v polnom poryadke, nado otdat' ej dolzhnoe. Vprochem, ona eshche
raz  proverila  svoe  utverzhdenie:  vyshla  na  ulicu i  brodila  po mertvomu
seleniyu, poka ne uvidela stajku lesnyh pichuzhek,  delovito ob容dayushchih yagodnyj
kust.  Devochka  dovol'no dolgo rassmatrivala  ptic,  i  vse  bylo  v  polnom
poryadke,  poka  odna  iz  ptichek  ne ustavilas'  na  nee  temnymi blestyashchimi
businami glaz. Legkoe  pushistoe  tel'ce  tut zhe prevratilos' v bessmyslennuyu
bezdelushku  iz zheltogo kamnya;  malen'kaya  gorgona  s revom  pobezhala  domoj.
Teper' u nee ne ostalos' ni somnenij, ni nadezhdy.
     "YA nikuda otsyuda ne  vyjdu.  Budu sidet' zdes', poka ne umru, -- tverdo
zayavila  ona. --  YA starayus'  nichego  ne  kushat',  i  kogda  ya  skoro  umru,
nikto-nikto bol'she ne stanet kamushkom".
     My s Numminorihom rasteryanno pereglyanulis'. "Skoro umru", ponimaete li.
Deti inogda kazhutsya zhestokimi, potomu chto myslyat yasno i nazyvayut veshchi svoimi
imenami.  V  sushchnosti,  malyshka  byla sovershenno  prava,  prigovoriv  sebya k
smertnoj  kazni  cherez  sidenie  v pogrebe.  No, k  schast'yu,  v  Soedinennom
Korolevstve  davnym-davno  otmenili  smertnuyu  kazn'.  I my,  kak  sluzhiteli
zakona,  byli prosto obyazany pridumat' kakoj-nibud' menee  krovavyj vyhod iz
polozheniya.
     "Umirat'  tebe ne  nuzhno,  -- nakonec skazal  ya.  -- Dostatochno  prosto
zavyazat' glazki platkom.  U tebya  est' platok? Tol'ko ne prozrachnyj. A potom
my  s toboj poedem  k doktoru, i  on tebya  vylechit,  vse stanet kak ran'she".
Devochka ozadachenno molchala. Ochevidno, takoj prostoj variant ne prihodil ej v
golovu. "Zdes' est' mamin perednik, -- nakonec skazala ona. -- Voz'mite menya
k doktoru. Tol'ko ne rugajte menya, horosho? A to ya opyat' budu plakat', a papa
govoril, chto plakat' pered chuzhimi stydno".
     Stydno ej, vidite li...
     Ona   nakonec   vyshla.   Belokuraya  devchushka  s   ostrymi  lokotkami  i
trogatel'nymi vesnushkami na obluplennom nosike. Na lice  chudovishchnyh razmerov
povyazka:  nasha malen'kaya priyatel'nica akkuratno  slozhila materin  perednik v
neskol'ko sloev i obmotala  im \ne  tol'ko glaza -- polgolovy! Ona doverchivo
vzyala   menya   za  ruku,  druguyu  lapku  sunula  Numminorihu   i  vzvizgnula
vostorzhenno, oshchutiv nashi pozhatiya: "Ne prevratilis', ne prevratilis'!"
     YA  sdal  ee  na ruki ledi  Sotofe Hanemer. Reshil: pust'  zhenshchiny Ordena
Semilistnika razbirayutsya s malen'koj gorgonoj i so "zloj dobroj tetej" iz ee
sna  zaodno.  YA byl  uveren, chto u  Sotofy kuda  bol'she shansov  na  uspeshnoe
zavershenie  etogo dela,  chem  u menya, da  i  devchushku  v horoshie ruki (samye
luchshie ruki v Soedinennom Korolevstve) pristroil.
     Na  proshchanie  menya  nakonec osenilo: ya podaril  malyshke  solncezashchitnye
ochki,  kotorye neskol'ko let provalyalis' u menya doma v kachestve bespoleznogo
suvenira s "istoricheskoj  rodiny". V  Eho  temnye ochki nikto ne nosit,  a  ya
starayus' ne ochen' vydelyat'sya v tolpe: u menya i bez togo ta eshche  reputaciya...
Po doroge  k  rezidencii Ordena Semilistnika ya svernul  na rynok i kupil tam
tolstuyu  indyushku, yavno prednaznachennuyu na uboj.  S  devochkoj my dogovorilis'
tak: ona nadenet ochki pod prismotrom ledi  Sotofy  i poprobuet posmotret' na
pticu.  Esli  indyushka okameneet  --  chto  zh,  eto nichem ne  huzhe,  chem  byt'
zazharennoj.  A  esli s  nej  vse  budet  v poryadke  -- znachit, moya malen'kaya
podruzhka mozhet prodolzhat' smotret' na mir  -- cherez zelenovatye stekla ochkov
on tozhe vpolne privlekatelen.
     CHerez  chas ledi  Sotofa  velikodushno prislala mne  zov  i soobshchila, chto
eksperiment  s  indyushkoj  uvenchalsya  polnym  uspehom.  Pravda, naskol'ko mne
izvestno,  zhenshchinu iz  raduzhnogo  oblaka,  istinnuyu  vinovnicu proisshestviya,
ved'my  Semilistnika  poka ne obnaruzhili.  Poetomu v podvalah Iafaha  teper'
hranitsya ogromnaya partiya temnyh ochkov -- na vsyakij sluchaj...
     YA otvernulsya ot polki s otchetami, no pestrye etiketki, nadpisannye moej
sobstvennoj rukoj,  vse  eshche  plyasali  pered  glazami:  "Golomskij  kisel'",
"CHelovek  bez  problem",  "Naezdnik  gromovogo  aromata", "Gobelen  korolevy
Vel'hut", "Jonohskaya pechat'"...
     Vot-vot. Nado byt' chestnym s soboj: imenno Jonohskaya pechat' i ne davala
mne pokoya. Opasnejshaya shtukovina. No i poleznoj mozhet byt' kak nikakaya drugaya
volshebnaya  veshch'. Svojstva ee sposobny svesti  s uma  cheloveka,  otyagoshchennogo
izbytkom voobrazheniya.
     Mozhno zapisat'  na bumage  vse,  chto vzbredet  v golovu: naprimer: "ser
SHurf   Lonli-Lokli   stanovitsya  kumanskim  halifom",,  ili:  "ser  Melifaro
prevrashchaetsya v yunuyu ledi", ili dazhe: "ser Kofa Joh saditsya na dietu"...-  da
kakaya, k  chertu, raznica, napisat' mozhno vse chto ugodno, lyubuyu chush'! No esli
tot,  o kom idet rech',  raspishetsya na  bumage i postavit  sverhu etu greshnuyu
pechat', vse napisannoe sbudetsya v blizhajshie zhe dni.
     Ponachalu ya udivlyalsya: kak voobshche mog ucelet'  mir, v kotorom sushchestvuet
stol'  opasnyj  predmet?! Nemnogo  porazmysliv,  ponyal: vse delo v  podpisi.
Podpis' dolzhna  byt' postavlena dobrovol'no, v zdravom ume i tverdoj pamyati,
v protivnom sluchae volshebstvo ne podejstvuet. Poetomu vladelec pechati mozhet,
po  bol'shej chasti,  lish'  zhelat'  vsyacheskih  zemnyh i  nezemnyh  blag  sebe,
lyubimomu, a ot takih pozhelanij mir, kak pravilo, ne perevorachivaetsya.
     Konechno, esli  by  Jonohskaya pechat'  v svoe vremya  popala v  ruki moego
starogo priyatelya  Lojso Pondohvy ili odnogo  iz ego kolleg, Miru prishlos' by
nesladko. No mudraya sud'ba pozabotilas', chtoby vse eti gody pechat' prebyvala
v zabvenii, o nej  dazhe  legend ne rasskazyvali. Bylo  neskol'ko  zapisej  v
Korolevskih arhivah, no ne vse drevnie zapisi  prinyato  prinimat' na veru. A
sama volshebnaya veshchica hranilas'  v odnom iz sundukov, kotorye byli zaryty na
zadnem dvore bezymyannyh razvalin na okraine Levoberezh'ya.
     Ona by pokoilas'  pod zemlej eshche Magistry  znayut skol'ko stoletij, esli
by  Ego Velichestvu  Gurigu  v  nachale etogo goda ne  prishla blazh' privesti v
poryadok stolichnye okrainy. ZHivopisnye ruiny, kotorye  prostye lyubiteli peshih
progulok  s lyubimymi devushkami  vrode menya schitayut  chrezvychajno romantichnymi
dekoraciyami dlya zadushevnyh besed i pervyh poceluev, byli  sochteny chut' li ne
nacional'nym   pozorom  i  likvidirovany  v   fantasticheski   szhatye   sroki
(podozrevayu, chto bez CHernoj magii tut  ne oboshlos'). V nachale leta na  meste
zagublennyh istoricheskih dostoprimechatel'nostej  uzhe nachali speshno razbivat'
parki,  chto, priznat'sya, pochti  primirilo  menya s  etoj varvarskoj akciej. YA
schitayu,  chto  v  ideal'nom  gorode  parkov  dolzhno byt'  bol'she,  chem  zhilyh
kvartalov,  i  esli  tak  pojdet  dal'she,  Eho  skoro  budet  otvechat' etomu
trebovaniyu.
     Sadovniki, sobstvenno govorya, i nashli sokrovishcha. Lyudi prostye, razumnye
i  praktichnye,  oni  rassudili,  chto klad nado tihon'ko,  bez lishnego  shuma,
otnesti domoj  i  posmotret',  chto  on soboj predstavlyaet.  Esli  v sundukah
cennye veshi, ih sleduet razdelit' porovnu, a esli polusgnivshie drevnie knigi
-- torzhestvenno otdat' vlastyam i potrebovat' nagradu.
     Soderzhimoe  sundukov pokazalos'  mudrym  sadovnikam  bolee  cennym, chem
nagrada,  kotoruyu  mozhno poluchit' za  takuyu  nahodku,  poetomu  oni ne stali
obremenyat' nas  pustymi  hlopotami,  a  tihon'ko podelili ego  mezhdu  soboj.
Neveliko  prestuplenie: v  glubine dushi ya tozhe ubezhden, chto klad prinadlezhit
tomu, kto ego nashel, i nikomu bolee.
     No   sredi  dragocennoj  bizhuterii  byli  i  drugie  "bezdelushki",  pri
izgotovlenii kotoryh ispol'zovalas' uzhe izryadno  podzabytaya magiya drevnosti.
Kogda  delo  o  Jonohskoj pechati  bylo  zakryto,  a  ucelevshie  istoricheskie
cennosti  -- iz座aty  u ih  schastlivyh obladatelej, ser Kofa,  edinstvennyj v
svoem rode  specialist po "prostym volshebnym veshcham",  ozabochenno kryahtel nad
inventarnym spiskom sokrovishch i  ezhesekundno hvatalsya za golovu: esli  by vse
eti  amulety  byli pushcheny  v hod odnovremenno,  v  Mire  nastupil  by  haos,
odnoznachno!  K  schast'yu, sadovniki  i ne podozrevali,  chto popalo im v ruki:
volshebnye veshchicy po  bol'shej chasti ukrashali ih prihozhie, na zavist' sosedyam,
molochnikam i pochtal'onam.
     S Jonohskoj pechat'yu delo, odnako, vyshlo inache.
     U odnogo iz sadovnikov byl vzroslyj syn. To est' u ostal'nyh, veroyatno,
tozhe  imeyutsya vzroslye deti, no oni ne imeyut nikakogo otnosheniya k dal'nejshim
sobytiyam.  Syn  sadovnika,  malen'kij  nevzrachnyj  gospodin  po imeni  Tetla
Brikas, sluzhil lichnym pomoshchnikom prestarelogo universitetskogo professora, a
na dosuge kollekcioniroval svedeniya o volshebnyh talismanah  drevnosti. Hobbi
pohval'noe:  uvlekatel'noe,  poznavatel'noe  i  nebeskorystnoe -- nikogda ne
znaesh',   kakoj  iz  opisannyh  v  drevnih  rukopisyah  magicheskih  predmetov
popadetsya  na  tvoem  puti.  Tetla Brikas byl umen i  obrazovan, on  obladal
horoshej  pamyat'yu,  bogatym  voobrazheniem,   svobodnym   dostupom   k  tajnym
universitetskim  arhivam i pochti neogranichennym zapasom  svobodnogo vremeni:
ego shef schitalsya  glubokim starikom  eshche do vojny  za Kodeks i slishkom lyubil
pokoj  i  razmerennyj  ritm  zhizni  (vsego  dve  lekcii   v  nedelyu),  chtoby
peregruzhat' svoego pomoshchnika tekushchej rabotoj.
     Odnim  slovom,  Tetla Brikas  prinadlezhal k tem nemnogim schastlivchikam,
kotorye imeyut vozmozhnost' polnost'yu posvyatit' sebya lyubimomu delu i preuspet'
1 v onom bez riska poteryat' "vernyj kusok hleba" i prochie zhitejskie cennosti
iz  razryada neprehodyashchih. Esli  by  on demonstriroval  svoi znaniya v  nuzhnoe
vremya,  v   nuzhnyh  mestah,  emu,   nesomnenno,   uzhe  davno  predlozhili  by
professorskuyu dolzhnost'. Odnako on predpochel lovit' udachu za drugoj hvost.
     Vse tak udachno sovpalo: Jonohskaya pechat' okazalas' v dome, kuda izredka
zahazhival  kompetentnyj specialist, sposobnyj s pervogo vzglyada ponyat',  chto
za  veshch'  pered nim.  Zapoluchit'  v  podarok  volshebnuyu  veshch',  kotoruyu  ego
praktichnyj otec sobiralsya prisposobit' dlya kolki  orehov (chtoby  bez dela ne
stoyala), bylo proshche prostogo.
     Sleduyushchie neskol'ko  sutok  Tetla  Brikas  provel bez  sna, v raz容zdah
mezhdu svoej holostyackoj  kvartirkoj, gde hranilas' obshirnaya  kollekciya kopij
drevnih  rukopisej, i  universitetskim Arhivom.  Priyatel', sluzhivshij v Zamke
Rulh, po druzhbe provel neugomonnogo issledovatelya  v Korolevskij  Arhiv,  da
eshche   i  polnochi  karaulil  pod  dver'yu,  chtoby  Tetla  mog  spokojno  snyat'
interesuyushchie ego kopii. On  schital Tetlu  bezobidnym chudakom,  pomeshannym na
star'e, no lyubil v nem  veselogo tovarishcha davno minuvshego detstva; k tomu zhe
kollekcionirovanie  kopij  nikogda  ne schitalos' v  Soedinennom  Korolevstve
bol'shim  grehom:  zakon est'  zakon,  konechno,  no vo  imya  gosudarstvennogo
blagopoluchiya sleduet potakat' bezobidnym chelovecheskim slabostyam.
     Aga, "bezobidnym", kak zhe...
     Nezadolgo do konca leta miru bylo  yavleno pervoe chudo Jonohskoj pechati.
Skromnyj pomoshchnik universitetskogo professora podal proshenie ob otstavke i v
tot  zhe  den' pereehal  v roskoshnyj  dvorec,  nevest'  otkuda poyavivshijsya na
beregu  Hurona.  Nikto  ne udivilsya  vnezapnomu poyavleniyu  novogo  pamyatnika
arhitektury v samom centre stolicy,  poskol'ku  (eto  my  uznali uzhe  pozzhe)
pervaya  bumaga  byla sostavlena  ochen'  gramotno:  "Tetla Brikas  stanovitsya
vladel'cem  roskoshnogo  zamka  na beregu  Hurona i  nesmetnyh bogatstv,  eto
nikogo  ne  udivlyaet".  Blagodarya   stol'  udachnomu  rechevomu  oborotu  dazhe
pedantichnyj ser SHurf  Lonli-Lokli  ne pridal znacheniya vnezapnomu poyavleniyu v
Eho novogo dvorca -- a ved' on ezhednevno dvazhdy proezzhal  mimo novogo zhilishcha
hitroumnogo kollekcionera,  dobirayas' iz doma k  mestu sluzhby i  vozvrashchayas'
obratno.
     Pri vseh svoih dostoinstvah schastlivyj obladatel' Jonohskoj  pechati byl
nachisto  lishen  voobrazheniya.  I hvala Magistram! On vladel pechat'yu neskol'ko
dyuzhin dnej kryadu, no ne  nanes nikakogo ushcherba ravnovesiyu Mira. Kak  staruha
iz  "Skazki o rybake i  rybke",  on chut'  li ne ezhednevno  menyal  horoshee na
luchshee: ego  zamok stanovilsya vyshe  i periodicheski peremeshchalsya  s  mesta  na
mesto, kogda zhil'cu nachinalo kazat'sya, chto vid  iz okna spal'ni nedostatochno
horosh.  CHislo  sundukov  s  dragocennostyami  roslo,   naryady  den'  oto  dnya
stanovilis'  vse  roskoshnee,  a  chislo  ego   lichnyh  amobilerov  postepenno
perevalilo za dyuzhinu. Vneshnij vid Tetly Brikasa tozhe preterpel izmeneniya: on
stal  vysokim  muskulistym ryzhevolosym  krasavcem,  tak  chto  legkomyslennye
gorozhanki poroj  brosali  vse svoi  dela i breli za  nim, chtoby uznat',  gde
zhivet   etot  neveroyatnyj  krasavec,   i  net  li   --  ah!  --  vozmozhnosti
poznakomit'sya s nim poblizhe.
     Vskore  ego imenovali ne  inache kak  "ser  Brikas",  na stene  gostinoj
poyavilsya famil'nyj gerb, a v komode -- bumagi, svidetel'stvuyushchie o drevnosti
i znatnosti  grafskogo  roda Brikasov. Starik  otec  pereehal  v sobstvennyj
zamok na Levom  Beregu; tam novoispechennyj "graf" prodolzhil kopat'sya v sadu.
V otlichie ot bogatyh sadovodov-lyubitelej, zhivushchih po sosedstvu, on delal eto
professional'no,  no bez osobogo udovol'stviya  --  tak,  po  privychke.  Drug
detstva,  pustivshij schastlivchika  v  Korolevskij  Arhiv,  poluchil  v podarok
dvuhetazhnyj dom v Novom Gorode, lakirovannyj amobiler i otkryl lichnyj schet v
Upravlenii Bol'shih Deneg:  Tetla byl ne iz teh,  kto zabyvaet dobrye uslugi.
Pogovarivali o skorom brake Tetly Brikasa (ne to s lohrijskoj princessoj, ne
to s kuzinoj SHinshijskogo  Halifa), chto nikogo ne  udivlyalo  -- kak  i prochie
vnezapnye peremeny v zhizni prostogo universitetskogo assistenta...
     |tot  schastlivchik  mog by do sih  por rasporyazhat'sya Jonohskoj pechat'yu v
svoe udovol'stvie, no emu nadoelo ostavat'sya v teni. V glubine dushi skromnyj
kollekcioner drevnostej  zhazhdal  ne stol'ko vseobshchej lyubvi (kotoraya u nego v
poslednee  vremya   imelas'  v   izbytke),   skol'ko   aplodismentov.  A  vot
aplodismentov-to i ne bylo. I togda "graf" Brikas  sovershil, mozhno  skazat',
rokovoj postupok:  na  ocherednoj bumage, kotoraya dolzhna byla uluchshit'  ego i
bez togo zamechatel'nuyu zhizn',  on napisal:  "Graf Tetla Brikas udostaivaetsya
Vysshej Korolevskoj  nagrady, vse  vokrug  udivlyayutsya". Raspisalsya,  prilozhil
Jonohskuyu pechat' i zamer v ozhidanii triumfa.
     |to stalo nachalom konca. Ne  tol'ko  byvshie  soucheniki, sosedi i prosto
priyateli  Tetly  Brikasa  izumlenno zaahali nad  pervymi polosami  stolichnyh
gazet.  V  tot  zhe den' nash  ser Kofa  vozvratilsya iz  vechernego  pohoda  po
gorodskim traktiram v sostoyanii pochti  mechtatel'nom -- vernyj priznak  togo,
chto Master  Slyshashchij  nachal  razmatyvat' ocherednoj  zaputannyj klubok  chuzhih
sekretov.
     "Ves' gorod tol'ko  i govorit  o Korolevskoj nagrade,  kotoruyu  poluchil
nekij graf Brikas, -- soobshchil on mne.  I zadumchivo  dobavil: -- Udivitel'noe
delo:  Korolevskie nagrady ne razdayutsya prosto tak, bezo vsyakogo povoda, "za
zaslugi pered Soedinennym Korolevstvom", kak napisano v Vysochajshem Ukaze. Da
i nikakih  takih zaslug,  krome brachnogo predlozheniya  SHinshijskomu  pravyashchemu
domu, za etim grafom Bri-kasom ne voditsya,  ya uzhe navel spravki. Bolee togo:
kazhetsya, on i ne graf  vovse. Po krajnej mere,  eshche  nedavno ego papasha  byl
sadovnikom, a  sam ser Brikas  sluzhil v  Korolevskom  Universitete. Zanyatnyj
avantyurist...  Nado  budet  zanyat'sya  etim  delom,  blago  vse  ravno  skuka
smertnaya".
     Samyj  strashnyj  zver' -- eto zaskuchavshij  Kofa.  Dva dnya  spustya Tetla
Brikas,  pechal'nyj  i  rasteryannyj,  sidel   v  moem   kabinete  i  sbivchivo
rasskazyval istoriyu svoego vnezapnogo vozvysheniya. Jonohskaya pechat' lezhala na
stole,  ser  Kofa  vziral na  nee  s  opaslivym blagogoveniem:  okazyvaetsya,
legendu pro etu pechat' on slyshal eshche v detstve, no dazhe togda ne veril v  ee
sushchestvovanie: slishkom uzh nepravdopodobno vse eto zvuchalo.
     "|to -- samaya opasnaya volshebnaya veshch' za vsyu istoriyu sushchestvovaniya Mira,
--  surovo rezyumiroval Kofa.  -- Pozhaluj, vy dejstvitel'no zasluzhili  Vysshuyu
Korolevskuyu nagradu, gospodin Brikas:  bud' vy hot'  nemnogo bolee  azartnym
ili prosto lyubopytnym  chelovekom, Mir mog by ruhnut'. Kakoe schast'e,  chto vy
okazalis' bezdarnym zanudoj!"
     S  bednyagoj Brikasom my  postupili  gumanno: on  sohranil  svoi dvorcy,
dragocennosti, amobilery i  grafskoe zvanie; dazhe Vysshaya Korolevskaya nagrada
ostalas'  pri  nem  -- v  obmen na klyatvu  o  nerazglashenii tajny  Jonohskoj
pechati. Poskol'ku delo kasalos' gosudarstvennyh  sekretov i dazhe v  kakoj-to
mere  reputacii  samogo Korolya, klyatva byla osobennaya: narushivshij ee obrekal
sebya na medlennuyu muchitel'nuyu smert'. Hvala Magistram, Tetla Brikas okazalsya
ves'ma vpechatlitel'nym chelovekom:  kogda  ya v  kraskah raspisyval  emu,  kak
vyglyadit telo klyatvoprestupnika  primerno za  nedelyu  do pohoron, on poteryal
soznanie. My mogli ne somnevat'sya: on budet molchat'.
     Nekotoroe  vremya  ser  Kofa  potratil  na to, chtoby  sobrat'  ostal'nye
volshebnye veshchicy. Sadovnikov  snachala pripugnuli  perspektivoj provesti paru
let v Holomi  za hranenie volshebnyh talismanov  v domashnih usloviyah, a potom
otpustili vosvoyasi i dazhe vyplatili  kompensaciyu: kogda zanimaesh'sya delom, v
hode  kotorogo nikto ne postradal,  nado postarat'sya, chtoby i nakazannyh  ne
bylo.  V Eho prinyato schitat', chto sud'ba  ne lyubit nespravedlivosti i  mozhet
otomstit' izlishne strogomu sluzhitelyu zakona.
     Teper'  Jonohskaya  pechat'   hranilas'  v  nashem  sejfe,  kak  i  prochie
magicheskie predmety, konfiskovannye u kladoiskatelej. Po etomu  povodu  my s
kollegami  derzhali  sovet,  v  rezul'tate  kotorogo   nabralis'  naglosti  i
ob座avili, chto volshebnye veshchi yavlyayutsya, mozhno skazat', orudiyami nashego truda,
poetomu logichno  ostavit' ih  v arsenale Tajnogo Syska,  a ne  peredavat' na
hranenie v  kakoj-nibud' muzej, otkuda ih,  kstati skazat',  rano ili pozdno
soprut   predpriimchivye   ohotniki   za   chudesami.   Korol'   kak   chelovek
rassuditel'nyj i, chto eshche bolee vazhno,  dostatochno ravnodushnyj k chuzhim delam
tut zhe s nami soglasilsya.
     Razumeetsya,   pri  zhizni  Velikogo  Magistra  Nuflina   Moni  Maha  sej
strategicheskij  fint ushami nam  vryad li udalsya  by.  Pokojnyj  glava  Ordena
Semilistnika s  velichajshim  udovol'stviem  nalozhil by lapu na vse  sokrovishcha
Mira: volshebnye  oni tam ili net -- eto uzhe  delo desyatoe. No  epoha Nuflina
minovala  bezvozvratno; soglasno ego zaveshchaniyu  novym Magistrom  Ordena  mog
stat' tol'ko tot, kto pridet k YAvnym Vorotam  Iafaha na  zakate s nepokrytoj
golovoj  i proizneset  nekie zavetnye slova, zvuchanie  kotoryh  zastavit vse
okna rezidencii  raspahnut'sya i  snova  zahlopnut'sya,  a  bumazhka  s  nuzhnym
zaklinaniem do sih por hranilas' u menya i vozvodit' kogo-libo v san Velikogo
Magistra Ordena Semilistnika ya poka ne namerevalsya. V  otsutstvie nachal'stva
vsemi  delami  v  Ordene  neglasno  zapravlyali  zhenshchiny Semilistnika,  a  ih
predvoditel'nica  ledi Sotofa Hanemer lish' neterpelivo otmahnulas' ot  menya,
kogda   ya  vezhlivo   osvedomilsya,  ne   pretenduet   li  ona   na  obladanie
vysheupomyanutymi    magicheskimi   talismanami.   Ledi   Sotofa   --   slishkom
mogushchestvennoe   sushchestvo,    chtoby   vser'ez   interesovat'sya    volshebnymi
pobryakushkami, k  tomu  zhe, naskol'ko ya  mogu dogadyvat'sya,  Sotofu, kak i ee
starinnogo  druzhka  Dzhuffina,  interesuyut  takie oblasti  tajnyh znanij, gde
magicheskie veshchicy, dazhe samye mogushchestvennye, sovershenno bespolezny.
     Itak,  Jonohskaya  pechat'  lezhala  v  sejfe,  klyuchi  ot  kotorogo sejchas
hranilis' u menya; cherez tri dnya ya peredam  ih Melifaro, poskol'ku pridet ego
ochered' usazhivat'sya v kreslo nachal'nika.
     |ta greshnaya pechat' stala samym prityagatel'nym  iskusheniem v moej zhizni.
Razumeetsya, ya ne  nuzhdalsya ni v uluchshenii zhilishchnyh uslovij, ni  v uvelichenii
svoego bankovskogo scheta, ni  v titulah, ni v nevestah iz korolevskih semej.
Dazhe vneshnost' menyat' bylo ni  k chemu: Melamori moya  rozha vpolne ustraivaet,
da i mnogie drugie ledi  poglyadyvayut na menya s neskryvaemym interesom: takoj
tip vneshnosti, kak u menya, schitaetsya v Ugulande chut' li ne  etalonom muzhskoj
krasoty,  hotya, poka ya zhil  doma, forma moego nosa i razrez glaz privodili v
ekstaz razve chto starushku  sosedku, da i to lish' potomu, chto ya byl pohozh  na
kogo-to iz geroev ee yunosheskih romanov...
     Odnim  slovom, ya ne nuzhdalsya v  uslugah Jonoh-skoj pechati dlya povysheniya
kachestva zhizni: chto-chto, a zhizn' u menya i bez togo udalas' -- dal'she nekuda,
hot' mordoj v salat padaj! Ne stal by ya prosit' i mogushchestva: etogo dobra  u
menya  bylo kuda  bol'she,  chem trebovalos',  chestno govorya. Ne bylo  u menya i
planov radikal'nogo izmeneniya  miroustrojstva: etot  prekrasnyj  Mir  vpolne
ustraival  menya takim, kakov on est',  poskol'ku luchshe vse ravno nevozmozhno:
hvala  Magistram,  mne bylo  s chem  sravnivat'...  CHestno govorya,  Jonohskaya
pechat' trebovalas'  mne tol'ko dlya togo,  chtoby najti Dzhuffina  i pomoch' emu
vernut'sya domoj. |ta ideya zanimala v moem soznanii pochetnuyu
     dolzhnost' navyazchivoj.
     Delo, konechno, bylo  ne tol'ko v tom, chto ya  toskoval  bez  Dzhuffina --
poterpel by, ne  problema. Da i bez ego otecheskoj opeki obhodit'sya uzhe davno
privyk. I, razumeetsya, ya otdaval sebe otchet v tom, chto shef vryad li predpochel
by neobhodimost'  po tradicii ezhednevno priezzhat'  v Dom u Mosta otkryvshejsya
pered  nim  vozmozhnosti  stranstvovat'  v  neizvestnosti.  Mne bylo  otlichno
izvestno,   chto   ohota   na   tajny  sostavlyala   edinstvennyj  smysl   ego
sushchestvovaniya, tak chto esli rassuzhdat' teoreticheski, ser Dzhuffin dolzhen byt'
sejchas schastliv kak nikogda prezhde...
     No eto  teoreticheski. A  na  praktike menya uzhe davno odolevali kakie-to
smutnye predchuvstviya -- inache kak "nehoroshimi" ih ne nazovesh'. Poroj ya pochti
fizicheski oshchushchal sebya zagnannym v lovushku -- pri etom vneshnie obstoyatel'stva
nikoim obrazom  ne mogli sposobstvovat'  takomu sostoyaniyu dushi. Inogda ya byl
gotov poklyast'sya, chto eto strannoe tosklivoe tomlenie ispytyvayu ne  ya sam, a
kto-to drugoj -- ya lish' otrazhal razmytye ochertaniya chuzhoj toski, kak  tuskloe
zerkalo  v temnoj komnate. Huzhe vsego,  chto ya byl pochti uveren: moi skvernye
perezhivaniya kakim-to obrazom svyazany s Dzhuffinom.
     Priznat'sya, mne bylo dovol'no slozhno voobrazit' situaciyu, v kotoroj moj
shef  mog  by nuzhdat'sya  v postoronnej pomoshchi... no,  vprochem,  chto  ya znal o
tajnah, kotorye pomanili ego za soboj? Pravil'no, nichego.
     Nel'zya skazat', budto  ya  sidel  slozha  ruki. Trizhdy  ya prosil soveta u
mogushchestvennyh koldunov,  kotorye,  kak  mne  kazalos', chut'  li  ne obyazany
prijti mne  na pomoshch' v takom dele:  u ledi  Sotofy, u Maby Kaloha i dazhe  u
kettarijskogo sherifa  Mahi Ainti, blago  on redko ostavlyaet  bez  otveta moj
zov. Vse troe byli edinodushny:  "ne lez' v dela Dzhuffina,  mal'chik, oni tebe
poka ne po zubam". Kak budto ya sam etogo ne ponimal... Rasskazat' mne o tom,
gde  sejchas Dzhuffin  i  chto  s  nim  proishodit,  oni  mne  tozhe  reshitel'no
otkazalis'.  Deskat', oni i sami  v  zhizn' Dzhuffina ne vmeshivayutsya, a posemu
ponyatiya ne imeyut... Aga, tak ya im i poveril!
     Ostavlennyj  naedine s tyagostnymi predchuvstviyami i mrachnymi myslyami,  ya
ponemnogu  shodil  s  uma.  Po  idee,  mne  sledovalo  by  molit'  sud'bu  o
nepriyatnostyah: kogda v Eho sluchalos' chto-nibud' iz ryada von vyhodyashchee, vrode
istorii s bujnymi  voinami  Droh-mora  Modillaha,  u  menya  ne ostavalos' ni
vremeni,  ni  sil  na  sobstvennye  navyazchivye  idei.  Kogda  zhe   nastupala
schastlivaya  pora  blazhennogo bezdel'ya, ya  vynuzhdenno pristupal k  ocherednomu
etapu dushevnoj bor'by. Rano ili pozdno ya dolzhen byl dojti do predela.
     Sud'be  bylo  ugodno, chto eto sluchilos' imenno v tot den', kogda v moem
karmane brenchali klyuchi ot sejfa, v kotorom hranilas' Jonohskaya pechat'.
     Samye  chudovishchnye  gluposti  v svoej zhizni  ya vsegda sovershal,  otlichno
soznavaya,   chto  delayu   ne  chto-nibud',  a  imenno   chudovishchnuyu   glupost'.
Soznavat'-to  soznayu,  no  ne ostanavlivayus', a lish' zavorozhenno nablyudayu za
sobstvennymi dejstviyami  kak  by so storony,  slovno ne mne predstoit  potom
rashlebyvat'  posledstviya. Krolik i udav v odnom  lice,  provokator i zhertva
provokacii, sam sebe nakazanie!
     Vot i sejchas ya medlenno,  slovno rastyagivaya udovol'stvie, vzyal zaranee,
vchera eshche, prigotovlennyj list bumagi (samopishushchie tablichki tut ne godilis')
i akkuratno, starayas'  pridat'  svoemu  nerazborchivomu  pocherku  bolee-menee
pristojnyj vid, napisal: "Ser Dzhuffin Halli vozvrashchaetsya iz svoih stranstvij
zhivoj i nevredimyj". Napisal i  srazu porval, poskol'ku soobrazil, chto takaya
formulirovka  trebuet  lichnoj  podpisi  samogo  Dzhuffina  --  a  gde  ya  ee,
interesno, voz'mu?!
     Prishlos'  pisat' zanovo: "Ser Maks otpravlyaetsya na pomoshch' seru Dzhuffinu
Halli   i  pomogaet  emu  vernut'sya  domoj".  Postavil   tochku,   razmashisto
raspisalsya. Netoroplivo, slovno v glubine dushi nadeyas', chto  mne pomeshayut, ya
izvlek iz karmana  svyazku  klyuchej, otkryl  sejf, dostal pechat'.  Zaper sejf,
spryatal  klyuchi.  Pechat'  lezhala na  stole,  kak  neoproverzhimaya  ulika moego
grehopadeniya,   vot   tol'ko  zhelayushchih   stat'   svidetelyami   pochemu-to  ne
obnaruzhivalos'. YA vzyal pechat' v ruki.
     Vyrezannaya  iz  nevzrachnogo  zelenovato-serogo  kamnya, inkrustirovannaya
deshevymi blestyashchimi kristallami,  Jonohskaya pechat' sovershenno ne proizvodila
vpechatleniya mogushchestvennogo talismana. Vozmozhno, imenno po etoj prichine ya ne
stal klast' ee na mesto, a podnes k gubam i neskol'ko raz energichno vydohnul
teplyj vozduh. Akkuratno prilozhil  pechat' k  bumage.  Potom zaper kabinet na
klyuch (sejchas svideteli mne uzhe ne trebovalis', poskol'ku  ostanavlivat' menya
bylo pozdno)  i pospeshno vernul pechat' obratno v  sejf. Bumagu zhe szheg -- ne
potomu,  chto  etogo treboval obryad, a potomu, chto  za mnoj  voditsya skvernaya
privychka  razbrasyvat'  vazhnye  dokumenty v  samyh  nepodhodyashchih  dlya  etogo
mestah. Teper',  kogda glupost' uzhe byla sovershena,  ya iskusno zametal sledy
-- slovno eto moglo pomoch' mne izbezhat' posledstvij.
     Tol'ko  neskol'ko  minut spustya, kogda pepel  byl  tshchatel'no razveyan po
vetru, stol protert, a kabinet provetren, ya ispugalsya.  Mne prishlo v golovu,
chto  bylo by razumnee napisat':  "oni  oba vozvrashchayutsya domoj",  potomu  chto
sud'ba  umeet  mstit' tem, kto slishkom nebrezhno s nej  obrashchaetsya... No delo
uzhe bylo sdelano. Teper' ostavalos' tol'ko zhdat', chem vse zakonchitsya.
     YA stisnul zuby,  prikazal sebe ulybat'sya  i otpravilsya na uzhin  s serom
Rogro. Ves'  vecher ya staratel'no razygryval vesel'e  i bezzabotnost', da tak
uspeshno, chto  kogda k nashemu obshchestvu prisoedinilas' Mela-mori,  ej v golovu
ne prishlo, chto so mnoj chto-to ne tak. YA mog prinimat' pozdravleniya: provesti
Mela-mori prakticheski nevozmozhno.
     Vprochem,  pozzhe,  kogda  my  uedinilis' v  Mohnatom Dome, ya  sam ej vse
rasskazal.  V  samom   optimisticheskom  tone,  razumeetsya.  Deskat',   uspeh
meropriyatiya  garantirovan, mne nichego ne grozit i  voobshche  zhizn'  prekrasna.
Melamori vyslushala menya vnimatel'no i spokojno, a kogda ya  umolk, poprosila:
-- Pokazhi mne, pozhalujsta, etu bumagu, Maks.
     --  YA by s radost'yu, no  ee  uzhe  net,- rasteryanno protyanul ya. -- Szheg,
chtoby nikomu na glaza ne popalas'.
     -- Sobstvenno, menya interesuet tol'ko odno, -- vse tem zhe podozritel'no
spokojnym tonom skazala ona.  --  YA  hochu tochno  znat',  chto ty tam napisal:
"Dzhuffin vozvrashchaetsya domoj" ili "Dzhuffin i Maks vozvrashchayutsya"?
     --  Ne tak i ne  tak,  -- neohotno otvetil ya. -- Prosto: "Maks pomogaet
Dzhuffinu vernut'sya domoj". Po-moemu, ochen' horoshaya formulirovka.
     -- Da, neplohaya, --  soglasilas' Melamori. -- U tvoej formulirovki est'
tol'ko  odin  nedostatok. Nesushchestvennyj,  razumeetsya... Ona ne daet nikakih
garantij, chto ty tozhe vernesh'sya domoj.
     -- No pochemu ya ne dolzhen vernut'sya domoj? -- pochti zhalobno sprosil ya.
     -- Tak...  Ne znayu.  Ne u  odnogo tebya byvayut skvernye predchuvstviya, --
suho skazala ona. Otvernulas' ot menya  i vyshla iz komnaty. YA nashel ee vnizu:
moya  gordaya ledi izo vseh sil staralas' smyt' s  lica sledy nedavnih slez. YA
sdelal vid, chto nichego ne zametil.
     -- Ne serdis', -- robko poprosil ya.
     -- A ya i ne serzhus', -- myagko skazal ona. -- Prosto starayus' privyknut'
k mysli, chto moya zhizn' ochen' skoro mozhet zakonchit'sya. Potomu chto esli  ty ne
vernesh'sya...
     -- Esli ya vdrug ne vernus', ty najdesh' menya,- obodryayushche ulybnulsya ya. --
Najdesh' i snova vytashchish' iz bolota, kak eto uzhe bylo odnazhdy.
     -- Da, eto mysl',  -- delovito soglasilas' ona. -- Ladno, dogovorilis'.
Najdu.
     Bol'she k  etoj teme  my  ne  vozvrashchalis':  vse bylo skazano, i  my oba
znali,  chto  obeshchanie  Melamori   bylo  ne   otgovorkoj  i  tem   bolee   ne
sentimental'nym  lepetom,  a  planom  dejstvij,  kotoryj  budet  priveden  v
ispolnenie,  esli ponadobitsya. Mne,  chestno govorya,  srazu  stalo spokojnee:
legko verit' cheloveku, kotoryj uzhe odnazhdy spas tebe zhizn'.
     V  etu  noch'  proizoshlo  eshche mnogo  horoshego,  no  nichego iz  ryada  von
vyhodyashchego. Priznat'sya, ya  byl dazhe  nemnogo razocharovan: esli verit' slovam
byvshego  vladel'ca Jonohskoj pechati,  ispolnenie zhelanij  nastupalo esli  ne
nemedlenno, to ochen' i ochen' skoro. Ponachalu ya predpolagal, chto chudesa budut
podzhidat' menya vo sne, kak eto uzhe  ne raz sluchalos'. Odnako net  -- ya  dryh
kak brevno beschuvstvennoe, divnye snovideniya menya ne posetili; kak sledstvie
ya prosnulsya
     Rech' idet o sobytiyah, opisannyh V povesti "Guglandskie topi". 345
     v sobstvennoj posteli, i nel'zya skazat', chto  menya eto sil'no ogorchalo.
Sejchas vcherashnyaya bezumnaya vyhodka kazalas' mne  delom stol' davnih dnej, chto
ee  sledovalo  naveki  pohoronit'  na  zadvorkah pamyati -- chtoby  ne  meshala
naslazhdat'sya zhizn'yu.
     V takom  legkomyslennom nastroenii ya otpravilsya zavtrakat'. Mne udalos'
razveselit' Melamori, kotoraya ponachalu byla hmuroj i sosredotochennoj, slovno
uzhe nachala zablagovremenno sostavlyat' plan moih poiskov.
     Utro  udalos'  na slavu: udivitel'no  teploe dlya  zimnego dnya, ono bylo
chertovski pohozhe na vesennee,  dazhe veter pah tak, kak byvaet tol'ko vesnoj:
syrost'yu, medom i dymom. YA poslal zov seru Kofe i s  udovol'stviem  vyyasnil,
chto  v  Dom u  Mosta mozhno  ne  slishkom  speshit':  vse ravno  tam nichego  ne
proishodit. Na priotkrytoe okno uselas' lesnaya ptica  i doverchivo zashchebetala
chto-to  na svoem ptich'em yazyke, koketlivo pobleskivaya temnymi businami glaz.
Kamra  byla chudo kak horosha,  osobenno  v  sochetanii s solnechnymi zajchikami,
kotorye to i delo nyryali v kuvshin; kroshechnye  hrustyashchie bulochki iz  "Lenivoj
Tarelki" vpolne mogli schitat'sya pishchej nebozhitelej. Utrennyaya gazeta okazalas'
dostatochno  zabavnoj,  chtoby chitat' ee  vmeste, po ocheredi otpuskaya  ehidnye
zamechaniya v adres avtorov i geroev statej.
     Okolo poludnya  ya  s sozhaleniem  nachal odevat'sya: Melamori vpolne  mogla
prodolzhat' valyat' duraka v ozhidanii vyzova na sluzhbu, no mne, kak vremennomu
nachal'niku,  vse  zhe  polagalos' prisutstvovat'  v  Dome  u Mosta. Melamori,
vprochem, sobiralas' pojti so mnoj, no potom vdrug peredumala: vspomnila, chto
u nas imeetsya obdelennaya vnimaniem sobaka, i otpravilas' gulyat' s Druppi, ne
dozhidayas', poka ya privedu sebya v  bozheskij vid.  Ee otsutstvie skazalos'  na
moih  sborah ves'ma  blagotvorno:  u menya bol'she ne bylo  prichin  ottyagivat'
moment vyhoda iz doma. YA v poslednij raz posmotrel na sebya v zerkalo: Mantiya
Smerti,  shikarnye sapogi s  drakon'imi mordami na noskah, tyurban na  golove,
chernaya shelkovaya  polumaska  na  lice --  neizbezhnaya dan' mode,  prakticheskoj
nadobnosti v nej pri takom kostyume ne bylo. Ubedivshis', chto moj  vneshnij vid
ne naneset ushcherba  reputacii Tajnogo Syska,  ya  raspahnul dver'  i  vyshel na
ulicu, pytayas' ugadat',  v kakoj  iz  pereulkov pomchalsya Druppi,  uvlekaya za
soboj moyu  podruzhku: ochen' uzh  hotelos' kak by  "sluchajno" vstretit'  ih  po
doroge. Zaputavshis' v svoih predpolozheniyah, ya, kazhetsya, poprostu zabyl, chto,
prezhde chem otkryt'  dver', mne  sleduet  sosredotochit'sya, chtoby nenarokom ne
ugodit' v  kakoj-nibud'  drugoj  Mir.  Vprochem,  imenno takogo roda  pristup
rasseyannosti i trebovalsya  dlya ispolneniya  moego daveshnego  "tajnogo ukaza",
skreplennogo Jonohskoj pechat'yu.
     Bolvan, ya dazhe  ne srazu  zametil, chto okazalsya sovsem v drugom gorode,
nichut'  ne pohozhem  na  Eho.  A  kogda  ponyal  i obernulsya  nazad,  nikakogo
Mohnatogo  Doma,  razumeetsya,  uzhe  ne bylo.  Tol'ko odinakovye  dvuhetazhnye
siluety  zdanij  v  pasmurnom polumrake  vnezapno  sgustivshihsya  sumerek.  YA
zapozdalo ponyal,  chto moe daveshnee zhelanie  nachalo  sbyvat'sya,  i reshitel'no
otognal trevozhnye mysli.  Vse dolzhno razvivat'sya soglasno moemu sobstvennomu
scenariyu: sejchas ya  najdu sera  Dzhuffina  i pomogu emu vernut'sya domoj...  I
razumeetsya, my vernemsya vmeste, inache byt' ne mozhet!
     Rukovodstvuyas'  skoree  prakticheskimi soobrazheniyami, chem neterpeniem, ya
tut zhe poproboval poslat' zov Dzhuffinu, rassudiv, chto proshche sprosit', gde on
nahoditsya, chem  iskat'  ego naugad, bluzhdaya po  neznakomomu gorodu. Odnako u
menya nichego ne  poluchilos'. Problema ne v tom,  chto Dzhuffin ne  otkliknulsya,
kak ne otklikayutsya na zov mertvecy i obitateli inyh Mirov, delo obstoyalo eshche
huzhe: ya bol'she ne mog vospol'zovat'sya Bezmolvnoj rech'yu, slovno  menya nikogda
etomu ne uchili, slovno ya ne primenyal sej poleznyj navyk na praktike ne dalee
kak polchasa  nazad, chtoby  poboltat' s serom Kofoj.  Dazhe ne  tak --  slovno
vozmozhnosti  vospol'zovat'sya  Bezmolvnoj  rech'yu  voobshche  ne  sushchestvovalo  v
prirode...
     Voobshche-to   ya  sklonen  poddavat'sya  panike;   slonov,  sobstvennoruchno
izgotovlennyh mnoyu iz muh, hvatilo by na zaselenie  zooparkov vseh obitaemyh
Mirov. No  togda nichego  pohozhego na  paniku  ya ne  oshchutil, tol'ko tonen'kaya
strujka  ledyanogo  pota  popolzla  po  spine.  Nastoyashchij  uzhas  prenebregaet
vneshnimi effektami: ya ne  poblednel, ne zashatalsya, ne shvatilsya za grud', ne
prinyalsya izrygat' rugatel'stva, moi glaza ne napolnilis' slezami otchayaniya. YA
lish'  na  mgnovenie  ostanovilsya  i tiho skazal  sebe: "Nu vot, doprygalsya".
Potom ya  poshel  dal'she.  Golova byla sovershenno pusta,  nikakih  emocij ya ne
ispytyval, i eto bylo blago,  prichitayushcheesya mne po pravu, kak  narkoz lyubomu
pacientu pered operaciej.
     YA ponyatiya ne imel, kakim  obrazom teper' mozhno najti  Dzhuffina. Nikakih
idej na sej schet u menya ne bylo; vprochem, ya i ne obdumyval etu problemu. Vse
dolzhno bylo sluchit'sya kak-nibud' samo soboj,  v protivnom sluchae nechego bylo
i zatevat' etu somnitel'nuyu kanitel' s Jonohskoj pechat'yu. Polagayu,  ya mog ne
brodit' po neznakomomu  gorodu, a ostavat'sya na meste i zhdat', poka  Dzhuffin
sam ko  mne pridet, no bezdejstvie svelo by menya s uma. Neudivitel'no, chto ya
predpochel zadat' rabotu svoim nogam.
     Gorod, po  kotoromu ya hodil, mne skoree ponravilsya, chem net, --  tihij,
bezlyudnyj, ochen' zelenyj gorodok  s nevysokimi domami,  redkimi,  no  yarkimi
raznocvetnymi fonarikami, teplym svetom v oknah malen'kih kafe. Pahlo hvoej,
zhasminom  i svezhej vypechkoj;  lilovye sumerki nikak  ne mogli  sgustit'sya do
sostoyaniya nastoyashchej nochi,  no i ne rasseivalis', -- pozzhe ya uznal, chto gorod
zastyl v sumerkah, kak moshka v yantarnoj kaple. Otkuda-to izdaleka donosilas'
tanceval'naya muzyka,  no  ya tak i  ne nabrel  na  ee  istochnik: v  kakom  by
napravlenii ya  ni svorachival,  muzyka ne stanovilas'  ni gromche, ni  tishe --
slovno zvuchala u menya v ushah, a ne gde-to na sosednej ulice.
     V konce  koncov ya nemnogo  ustal  brodit',  k tomu zhe  menya  razdrazhalo
smutnoe  podozrenie,  chto ya  hozhu po krugu, kak  zaplutavshij v lesu gribnik.
Steklyannaya dver' odnogo iz kafe, ukrashennaya vyveskoj "Salon", pokazalas' mne
dostatochno privlekatel'noj; myagkij zheltyj  svet i  sladkij  vanil'nyj zapah,
l'yushchiesya  iz  otkrytogo  okna, okonchatel'no reshili delo.  YA  snyal polumasku,
vyvernul naiznanku Mantiyu Smerti --  tak,  chtoby ona stala pohozha na obychnyj
chernyj  plashch.  Nemnogo  podumav,  snyal  i  tyurban:  slishkom uzh  ekzoticheskij
golovnoj  ubor! Pokolebavshis',  sunul  tyurban i polumasku v  kusty: avos' ne
sopret  nikto, a  sopret  --  i  chert  s  nimi! Zakonchiv  nehitruyu proceduru
prevrashcheniya svoej  vneshnosti v  bolee-menee  obydennuyu, ya reshitel'no tolknul
dver' i voshel v malen'koe teploe pomeshchenie.
     Zdes'  pochti  nikogo  ne bylo, tol'ko  dva starika  za stolikom v  uglu
igrali, sudya po forme doski i perestuku kostej, v nardy. Nevysokaya belokuraya
zhenshchina za stojkoj rasseyanno protirala i bez togo chistye stakany. YA  peresek
pomeshchenie,  vzobralsya na  vysokij derevyannyj taburet  i zagovoril s hozyajkoj
"Salona" -- sam  ne znayu  s kakoj  stati.  Skoree  vsego, ya prosto chertovski
ustal  molchat'   --   nastol'ko,  chto  dazhe  ne  zadumalsya   o   vozmozhnosti
lingvisticheskih problem; vprochem, puteshestviya mezhdu Mirami tem i horoshi, chto
znanie inostrannyh yazykov tut redko trebuetsya: vsegda pochemu-to okazyvaetsya,
chto slovari i perevodchiki tebe bez nadobnosti. Nu ili pochti vsegda...
     -- V  yunosti ya mechtal  derzhat' imenno takoe kafe,  kak  u vas. I tverdo
reshil, chto  moe  kafe budet  rabotat' vsyu noch', do  rassveta... Kstati,  vash
"Salon" otkryt do rassveta?
     -- Pochemu imenno do rassveta? -- sprosila ona.
     Vpolne  dobrozhelatel'no  sprosila, no, kak  mne pokazalos', ravnodushno.
Odnako  ya  byl  rad uzhe tomu, chto menya ne  poslali  k chertyam  sobach'im. Menya
poneslo: -- Potomu chto  na samom dne  dolgoj zimnej nochi otkrytoe kafe, okna
kotorogo  gostepriimno  istochayut ledencovyj zheltyj  svet, a  iz-za  neplotno
prikrytoj dveri donositsya aromat  svezhego kofe -- eto  gorazdo  bol'she,  chem
prosto kafe,  eto spasatel'naya stanciya, kontora po melkomu remontu  razbityh
serdec, punkt razdachi tabletok ot odinochestva...
     -- Zabavno, chto vy tak govorite, -- myagko perebila ona. --  Vy ne poet,
chasom?
     -- Byl kogda-to, -- neohotno priznalsya ya.
     -- Esli  vy byli  poetom --  znachit,  kogda-nibud' snova im stanete, --
vzdohnula hozyajka. -- |to neizlechimo. Po sebe suzhu. I ne tol'ko po sebe...
     --  Izvinite, ya sam ne znayu, s chego eto menya tak razvezlo...-  smushchenno
probormotal ya.
     -- Ne nuzhno izvinyat'sya, -- ulybnulas' ona. -- Vy ochen' horosho govorili.
Prosto zdes' net ni nochej, ni rassvetov, k etomu vam pridetsya privyknut'. Vy
ved' sovsem nedavno v gorode?
     -- Nedavno, -- kivnul ya. I reshitel'no pribavil: -- I nenadolgo.
     -- Nenadolgo? --  nedoverchivo  povtorila ona.  So-D chuvstvenno pokachala
golovoj  i neozhidanno laskovo sprosila: -- Vam chego hotelos' by? Kofe?  CHayu?
Goryachego shokolada? Ili pokrepche chego-nibud'? Ne stesnyajtes', zakazyvajte.
     -- A takie den'gi vy prinimaete?  -- s somneniem sprosil ya, izvlekaya iz
karmana koronu.
     -- YA prinimayu lyubye den'gi, esli klient nepremenno zhelaet zaplatit', --
otmahnulas' ona. -- I ne trebuyu deneg,  esli klient  platit' ne hochet. Zdes'
den'gi ne  nuzhny, hotya nekotorye lyubyat  nabit' imi karmany  pered  tem,  kak
vyjti iz doma, -- tak  deti berut na progulku lyubimye igrushki... Znaete, kak
ya rasplachivayus' so svoimi postavshchikami?
     -- Kak? --  YA  slegka smutilsya: mne vdrug  pokazalas',  chto sejchas  eta
milaya zhenshchina  zayavit,  chto  ej  prihoditsya  okazyvat' postavshchikam  intimnye
uslugi.
     -- YA govoryu im "spasibo", -- nevozmutimo ob座asnila ona. -- Dobroe slovo
--  edinstvennaya  valyuta,  kotoraya zdes'  vysoko  kotiruetsya.  --  I  lukavo
prishchurivshis', sprosila: -- A vy chto podumali?
     -- To, chto na moem  meste  podumal by lyuboj durak,  -- ulybnulsya ya.  --
Sdelajte mne goryachego shokoladu. |to on pahnet vanil'yu?
     -- Vanil'yu,  skoree  vsego, pahnu ya sama, -- usmehnulas' ona. -- I  eshche
bulochki, kotorye ya pekla pered vashim prihodom. Hotite poprobovat'?
     YA sobralsya bylo  kivnut', no tut dver'  kafe  raspahnulas' i  na poroge
poyavilsya  ser  Dzhuffin Halli sobstvennoj personoj. On ustavilsya na menya, kak
smotrel by  shkol'nik na zhivogo  Santa-Klausa,  ne v  silah  poverit', chto on
dejstvitel'no sushchestvuet. Nikogda prezhde  ya ne videl shefa udivlennym; teper'
prihodilos' priznat',  chto  eto  vyrazhenie ne  slishkom udachno  sochetaetsya  s
hishchnymi chertami ego lica. Iz nas dvoih ya opomnilsya pervym.
     -- Uzhe ne  nado ni shokolada,  ni bulochek, -- smushchenno skazal ya hozyajke.
-- Mne neobhodimo peregovorit' s etim gospodinom.
     --  A,  tak vy znakomy s  CHiffoj? -- obradovalas' ona.  --  Nu nado zhe!
Nichego, naprobuetes' eshche moih bulochek, ya ih chasto peku.
     YA  ne  stal  govorit'  ej,  chto  ne  sobirayus'  zaderzhivat'sya zdes'  do
sleduyushchej partii  bulochek:  zachem  ogorchat'  horoshego  cheloveka?  Blagodarno
ulybnulsya, kivnul, slez  s tabureta i pospeshil  k  Dzhuffinu.  Tot,  kazhetsya,
tol'ko-tol'ko  prishel  v sebya:  Radosti  na  ego lice, odnako, ne  bylo. SHef
smotrel na menya s nepoddel'nym sochuvstviem,  kak  na tyazhelobol'nogo, kotoryj
eshche ne oznakomilsya s zaklyucheniem vrachebnogo
     konsiliuma.
     -- Kak ty syuda popal. Maks? -- nakonec sprosil on.- Uma ne prilozhu: kak
ty mog zdes' okazat'sya... |to Menin?..
     -- Net, -- gordo otvetstvoval ya. -- |to Jonohskaya
     pechat'. Znaete, chto eto takoe?
     -- Ne pripominayu, -- nahmurilsya shef. -- Rasskazhi-ka... Vprochem, net, ne
zdes'. Pojdem luchshe ko mne. YA zhivu nepodaleku.
     --  A mozhet byt', srazu domoj, v Eho? --  neuverenno predlozhil ya. -- Vy
ved'  hotite  vernut'sya,  ya  pravil'no  ponimayu?  Mne  pochemu-to  vse  vremya
kazalos',  chto vy  hotite  vernut'sya,  no ne mozhete. Ili vse eto vzdor, i ya,
durak, zrya dejstvuyu vam na nervy.
     --  Net, Maks, ty  ne durak. Ty vse ochen'  pravil'no ponimaesh'. YA  hochu
vernut'sya v Eho, -- myagko skazal  Dzhuffin. -- Drugoe delo, chto eto ne tak uzh
prosto. Ty eshche ne ponyal, kuda popal? |to zhe Tihij Gorod.
     -- I chto s togo? -- nebrezhno sprosil ya. -- "Tihij"... Da, dejstvitel'no
vpolne tihij gorodok.  No  s  kakoj  stati... -- Tut ya  oseksya,  potomu  chto
vspomnil. Kogda-to davno Dzhuffin rasskazyval mne pro Tihij Gorod.
     Iz ego slov  sledovalo, chto  Tihij Gorod -- eto "samoe zhadnoe  mesto vo
Vselennoj",  on   "obozhaet  zamanivat'  v  svoi  steny  ustalyh  strannikov,
skol'zyashchih cherez Humgat", i vse takoe...
     --  Popast' syuda  legche legkogo -- kak pravilo,  eto proishodit  pomimo
nashej  voli i kak by samo soboj,  --  vzdohnul shef. -- A vot  pokinut' Tihij
Gorod pochti nevozmozhno.
     -- Slovo "pochti" mne nravitsya. -- YA pytalsya byt' optimistom.
     --  Mne  tozhe.  Tol'ko  imej  v  vidu: nashemu  s toboj priyatelyu  Meninu
ponadobilos' Magistry znayut skol'ko tysyacheletij, chtoby najti dorogu domoj.
     -- Vykrutimsya kak-nibud', -- upryamo skazal ya. Moya vera v silu Jonohskoj
pechati  byla  nepokolebima.- A  chto,  magiya tut sovsem  ne  dejstvuet, da? YA
pytalsya poslat' vam zov...
     -- Zdes' ne mozhet byt' nikakoj magii, krome magii samogo Tihogo Goroda,
-- podtverdil  Dzhuffin. --  Schast'e eshche, chto eto mesto skoree  "dobroe", chem
"aloe",  --  esli zabyt'  o  tom, chto ono  uderzhivaet  v  plenu  vseh  svoih
obitatelej.  No  po  krajnej  mere  ne muchaet.  Skoree  naoborot:  staraetsya
poradovat'. Tvoi sootechestvenniki vpolne mogli by schest' Tihij Gorod raem --
te  iz nih, kto v  sostoyanii predstavit' sebe  raj bez angelov, konechno... A
vot i moj dom.
     Dom, na kotoryj on  ukazyval,  nichem ne otlichalsya ot drugih dvuhetazhnyh
domov kvartala. Derevyannyj zabor  byl vykrashen v zelenyj cvet i uvit plyushchom;
vdol' tropinki, vedushchej  k domu, tolpilis' pushistye  vechnozelenye kustiki. V
vetvyah derev'ev  shchebetali pticy. CHto  zh, dlya tyur'my ochen' dazhe neploho! No ya
vse eshche byl  nastroen optimisticheski  i zaderzhivat'sya v etom dushistom rayu ne
sobiralsya. Obojdutsya!
     Obstanovka v dome Dzhuffina ne sootvetstvovala moim predstavleniyam o ego
vkusah. Slishkom skromno, ya by skazal -- asketichno.
     --  |tot  Tihij Gorod schitaet,  chto  luchshego  vy  ne  zasluzhivaete?  --
vozmushchenno sprosil ya.
     --  Vse ne tak  prosto -- ulybnulsya Dzhuffin.  -- Tihij Gorod nevozmozhno
obmanut'. Obstanovka  v dome kazhdogo plennika takaya, kakaya  trebuetsya imenno
etomu  cheloveku  dlya togo, chtoby  emu  bylo  pokojno  i  uyutno.  Kogda ya sam
obustraival  svoe  zhilishche na  Levom  Beregu,  ya rukovodstvovalsya ne  stol'ko
sobstvennymi  potrebnostyami, skol'ko  tradiciyami,  modoj,  razmerami  svoego
koshel'ka v konce koncov. A na dele okazalos', chto ne tak uzh mnogo mne nuzhno.
Kstati, o Menine mestnye  starozhily rasskazyvayut, chto  ego dom byl obstavlen
ne luchshe skvorechnika. I, predstav' sebe,  emu eto nravilos'... Vprochem,  vse
eto pustyaki. Rasskazhi-ka  mne  luchshe pro Jonohskuyu  pechat', kotoraya  pomogla
tebe menya najti. Ochen' lyubopytno.
     Poka  ya rasskazyval,  shef smotrel v okno. Vyrazhenie ego lica postepenno
menyalos':  ravnodushie ustupalo mesto  izumleniyu --  vot uzh ne dumal, chto mne
kogda-nibud' pridetsya  nablyudat' takoe  original'noe  oformlenie  lica  sera
Dzhuffina Halli, da eshche i dva raza za odin den'!
     -- Znachit, sud'ba, -- tiho skazal on, kogda ya umolk. -- Ne posporish'...
     -- CHto vy imeete v vidu? S kem "ne posporish'"? -- pochti serdito sprosil
ya. -- Po-moemu, vse  idet neploho. Vas ya uzhe nashel, ne somnevayus', chto skoro
sluchitsya  eshche kakoe-nibud'  chudo  i  my  okazhemsya doma.  Strashnaya  shtuka eta
Jonohskaya pechat'!..
     -- "CHudo", k tvoemu svedeniyu, uzhe sluchilos', -- suho skazal shef. -- No,
kazhetsya, ono sluchilos'  tol'ko dlya menya. Posmotri v  okno.  Maks. CHto ty tam
vidish'?
     -- Kak  --  "chto"? --  rasteryalsya ya. -- Tropinku, kusty, zabor, zelenyj
fonar' v konce ulicy i eshche odin, krasnyj, sovsem daleko... A chto?
     -- Tak ya  i dumal, -- pechal'no  kivnul Dzhuffin. -- A vot  ya uzhe vizhu za
oknom sovsem drugoj pejzazh: Sumerechnyj rynok, staryj amobiler na uglu,  dvuh
tolstuh  v cvetastyh loohi.  Naskol'ko ya pripominayu raspolozhenie  zdanij  na
ploshchadi,  kogda ya vyjdu  otsyuda, vyyasnitsya, chto  ya sidel v dome starogo Noni
Helufeca,  kotoryj  ego  vnuki  v   nachale  vesny  vystavili  na  prodazhu...
Ponimaesh', chto eto znachit?
     --  CHto  eto znachit? --  tupo  peresprosil  ya.  Sposobnost'  soobrazhat'
velikodushno menya pokinula.
     -- |to znachit, chto zdes', v etoj komnate, prolegla granica  mezhdu Tihim
Gorodom  i obitaemoj Vselennoj. My  s toboj  poka sidim  ryadom,  no my uzhe v
raznyh Mirah. Esli ty vyjdesh' za dver', ty okazhesh'sya v moem sadu. Esli vyjdu
ya -- popadu v Eho. CHtoby srazu postavit' tochki nad "I", zaranee govoryu tebe:
imenno  tak  ya vskore  i  sdelayu,  potomu  chto nado byt' bezumcem,  chtoby ne
vospol'zovat'sya takim shansom. Tem  bolee chto, otdav v  tvoi  ruki  Jonohskuyu
pechat', sud'ba yasno ukazala mne, gde ch'e mesto.
     --  Vy  menya  pugaete,  --  hriplo skazal ya. --  Hotite skazat',  chto ya
osvobodil vas, a sam zastryal? Prava byla Melamori: nado bylo  napisat': "oni
oba vozvrashchayutsya v Eho"... YA -- klinicheskij idiot.
     -- Ne takoj  uzh ty  idiot. Prosto tvoej rukoj  v to mgnovenie upravlyali
sily, protivostoyat'  kotorym nevozmozhno, -- vzdohnul Dzhuffin. -- YA  ponimayu,
chto ty sejchas ispytyvaesh',  Maks.  Dumayu, tebe luchshe  znat' vsyu pravdu. Tvoe
mesto -- zdes', v Tihom Gorode. S samogo nachala. Dlya etogo, sobstvenno, ty i
poyavilsya na svet...
     -- "Dlya etogo"?! Dlya chego --  "etogo"?  --  YA  uzhe  nichego ne  ponimal.
Mel'knula  spasitel'naya mysl': ya splyu, eto  prosto son.  Tyagostnyj  son, chem
dal'she,  tem huzhe,  no  eto  ne imeet znacheniya, potomu  chto  kogda-nibud'  ya
prosnus'...
     Vprochem, obmanut' sebya bylo  trudno:  v  glubine dushi ya prekrasno znal,
chto nikakoj eto ne son, a samaya chto  ni na est' yav'.  Vozmozhno, kuda bol'shaya
"yav'", chem vse predydushchie sobytiya moej zhizni.
     -- Postarajsya uspokoit'sya i vyslushat' menya vnimatel'no, -- myagko skazal
Dzhuffin. -- YA  mnogo raz govoril tebe, chto luchshe znat' pravdu, chem  ne znat'
ee.  Nevezhestvo, konechno,  darit nam  vozmozhnost' nezhit'sya v  teplom  okeane
illyuzij, zato znanie razvyazyvaet ruki -- kak by uzhasno ono ni bylo.
     --  V  teorii  eto tak,  -- probormotal  ya.  -- Odnako  na  praktike...
Vprochem, fig s nimi, s  illyuziyami. Davajte vashu  pravdu. Vse ravno vy  skoro
ujdete -- chto  zh,  mne eshche  i  lyubopytstvom  terzat'sya, v dovershenie ko vsem
prochim bedam?
     -- YA nameren rasskazat' tebe vse, dazhe esli ty zatknesh' ushi ili nachnesh'
kidat'sya na menya s nozhom,  -- zaveril menya shef. -- Imej v vidu: oba varianta
v tvoem sluchae vpolne prostitel'ny, no ya  by  ne  rekomendoval  tebe tratit'
sily na takuyu erundu.
     --  Ne tyanite iz menya dushu, -- poprosil ya. --  Vykladyvajte. YA ne  budu
zatykat' ushi,  a oruzhie mogu sdat', esli hotite. Vprochem, ne dumayu,  chto ono
dlya vas opasno.
     -- YA tozhe  tak  ne  dumayu, poetomu  mozhesh'  ostavit' ego pri  sebe,  --
spokojno  soglasilsya  Dzhuffin.  -- A teper'  slushaj...  Vprochem,  dlya nachala
otvet'  mne na  prostoj vopros: nravitsya li tebe  Mir,  kuda  ya v svoe vremya
pomog tebe perebrat'sya?
     -- Vy imeete v vidu Eho? -- opeshil ya.
     --  I  Eho, i  Soedinennoe  Korolevstvo,  i ves'  Mir v celom,  vklyuchaya
materiki Uanduk, CHeruhtu i Arvaroh.
     -- Razumeetsya, nravitsya... Hotya  "nravitsya" --  slishkom  slabo skazano.
Mogli by i ne sprashivat'. . -- Mog by, konechno. Odnako mne bylo vazhno, chtoby
ty vspomnil o svoej lyubvi k Miru; pust' eto chuvstvo stanet svoego roda fonom
dlya  dal'nejshej  besedy.  A  teper'  postarajsya  predstavit' sebe, chto  etot
prekrasnyj Mir  davnym-davno ruhnul. Ego net. Ne ostalos'  nichego  i nikogo,
krome   neskol'kih   sumasshedshih   magov,   dostatochno   soobrazitel'nyh   i
mogushchestvennyh, chtoby vovremya unesti nogi iz rushashchegosya Mira...
     -- Vy ne raz govorili, chto Mir mozhet ruhnut', -- ostorozhno popravil ego
ya. -- I ponachalu ya ochen' pugalsya, a potom privyk k razgovoram o konce Mira i
stal  vosprinimat'  ih kak  normal'nuyu  rabochuyu situaciyu: my, tajnye syshchiki,
dolzhny sledit' za tem, chtoby v Serdce Mira  ne ochen' mnogo koldovali, potomu
chto  ot  etogo Mir mozhet  ruhnut'.  Neskol'ko  raz ya dazhe sovershal  kakie-to
bezumstva, buduchi uveren,  chto nikto, krome menya, ne mozhet spasti Mir. Pozzhe
mne nachalo  kazat'sya,  chto vse  eti razgovory o blizkom  konce  byli,  myagko
govorya, preuvelicheniem. Razve ne tak?
     --  Mozhno  skazat',  chto  tak...  No  poprobuj  predstavit'  sebe,  chto
razgovory  o  blizkom  konce  byli ne "preuvelicheniem",  a,  skazhem tak,  --
"preumen'sheniem". CHto  konec  Mira  --  delo proshlogo, a ne  gipoteticheskogo
budushchego.
     -- Predstavlyayu, -- flegmatichno soglasilsya ya. --  |to ochen' skverno. Tak
skverno, chto slov net. -- Po pravde govorya, mne ne hvatalo otnyud' ne slov, a
zhelaniya  privodit' v  dejstvuyushchee sostoyanie  svoe bujnoe  voobrazhenie: tak i
rehnut'sya nedolgo.
     -- Vresh', ni hrena  ty ne predstavil, -- neozhidanno rassmeyalsya Dzhuffin.
-- Ladno, Magistry s toboj. Poehali dal'she.  Teper' tebe pridetsya ponyat' vot
chto:  istinnoe   polozhenie   veshchej   nahoditsya   poseredine   mezhdu   tvoimi
vospominaniyami o Mire i moim  rasskazom. I to i drugoe -- pravda, no obe eti
pravdy ushcherbny i nesovershenny.
     -- Kazhetsya, ya  ponimayu,  chto  vy  imeete v vidu,  -- kivnul ya. Strannoe
delo: ya  znal, chto Dzhuffin sejchas govorit mne chistuyu pravdu, i ego slova  ne
vyzyvali u  menya nikakogo protesta. Bolee togo,  teper'  mne kazalos', chto ya
vsegda kakim-to obrazom znal, kak obstoyat dela, i nasha beseda --  vsego lish'
vneshnij tolchok,  pobudivshij  menya  vspomnit' ob etom  znanii.  YA posmotrel v
holodnye svetlye glaza Dzhuffina i proiznes vsluh to, chto prochital na ih dne:
     -- S  kakogo-to momenta  istoriya Mira razvivalas'  v dvuh  napravleniyah
odnovremenno. Odna  posledovatel'nost'  sobytij privela Mir k gibeli, drugaya
-- k  tomu polozheniyu del, s kotorym ya znakom po opytu zhizni v Eho. I  teper'
obe  real'nosti snova  shodyatsya  v odnoj tochke. Vozmozhno, eta tochka -- nash s
vami razgovor na granice Mirov? Vprochem, ne vazhno. Sovsem ne  vazhno, pravda?
Vazhno  tol'ko odno: kakaya iz dvuh  istorij poglotit  druguyu. YA pravil'no vas
ponyal?
     --  Na  udivlenie pravil'no.- Teper' on  smotrel na menya s neskryvaemym
lyubopytstvom. -- Vot uzh  ne dumal chto kakim-to  obrazom peredal  tebe  i eto
znanie. Ty -- strannyj mal'chik,  ser Maks. Poroj ya ne mogu poverit',  chto...
Vprochem, net, ob etom my pogovorim pozzhe. Snachala ya dolzhen rasskazat' tebe o
zagovore -- samom neveroyatnom zagovore  za vsyu  istoriyu  Mira. Zagovor magov
drevnosti,  davno  pokinuvshih Mir, i talantlivyh, no nevezhestvennyh vyskochek
vrode menya: nado zhe im bylo na kogo-to operet'sya...
     YA  voprositel'no  pripodnyal brov':  deskat',  davajte  uzh  podrobnosti.
Dzhuffin ponimayushche kivnul:  -- Nachat', navernoe, sleduet  s togo, chto Velikie
Magistry  nashih  drevnih  Ordenov,  pomimo   vsego  prochego,  byli  sposobny
providet'  budushchee.  Vprochem,  eto  plohaya  formulirovka: oni  prosto  znali
budushchee, kak my  znaem  o sobytiyah, sluchivshihsya neskol'ko dnej nazad. Dumayu,
delo v tom, chto oni sovershenno inache vosprinimali vremya  -- boyus',  u  nas s
toboj  prosto  ne hvatit voobrazheniya,  chtoby predstavit'  sebe, kak  imenno.
Fakt, chto eti lyudi  umeli "vspominat'" budushchee  i svoimi postupkami izmenyat'
sobytiya  proshlogo; my zhe postupaem v tochnosti naoborot... Odnim slovom,  oni
znali, chto  Mir  otnositel'no  skoro  ruhnet;  nazyvali  dazhe  tochnuyu  datu.
Zabavno,  no eta rokovaya data est' vo vseh  uchebnikah istorii: imenno v etot
den' byl prinyat Kodeks Hrembera.
     -- Ponyatno, -- sderzhanno kivnul ya. --  Vojna za Kodeks -- delo ruk etih
drevnih mudrecov?
     --  Ne sovsem  tak. Vojna  za  Kodeks  imela  mesto  v oboih  variantah
razvitiya sobytij. Prosto v tom budushchem, kotoroe otkrylos' drevnim magam, eta
vojna lish' uskorila  tragicheskuyu razvyazku. Neudivitel'no:  nikogda  prezhde v
Serdce  Mira  ne proiznosilos;  stol'ko  mogushchestvennyh  zaklinanij,  kak  v
Smutn'i vremena; obe  storony vnesli svoj  vklad v  priblizhe nie konca, hotya
formal'no schitalos', chto Korol' i Orden Semilistnika  pytayutsya predotvratit'
katastrofu. No ved' oni tozhe koldovali -- i eshche kak! S drugoj storony, a chto
eshche ostavalos'?
     --  Da, ya sam ne  raz  dumal, chto  Vojna za Kodeks  vpolne  mogla  lish'
priblizit' konec Mira, -- kivnul ya. -- I  imenno poetomu postepenno perestal
verit', budto etot samyj konec dejstvitel'no byl tak uzh veroyaten... No v chem
sostoyalo vmeshatel'stvo drevnih? I, esli uzh  na to  poshlo, kakoe im bylo delo
do sobytij, kotorye dolzhny sluchit'sya ne na ih veku?
     -- Tut vse ochen' neprosto. Vo-pervyh,  chto  znachit -- "ne  na ih veku"?
Neuzheli ty dumaesh', chto drevnie magi umerli v svoj srok, kak obychnye lyudi? U
nih byli svoi, nevedomye nam otnosheniya s vremenem... da  i s vechnost'yu, esli
uzh  na  to poshlo. Umirat' nikto iz nih ne sobiralsya. Pokidat'  Mir  kakim-to
inym sposobom -- da, pozhaluj. Vo vsyakom sluchae, tak postupili mnogie iz nih.
Nekotorye, vprochem, ostalis'. S dvoimi ty znakom lichno.
     -- Maba i Mahi? -- ahnul ya.
     -- Nezachem peresprashivat', ty i sam eto vsegda znal. A esli ne znal, to
nyuhom chuyal, chto oni -- sushchestva sovsem inoj porody...  V obshchem, drevnim bylo
ne sovsem bezrazlichno,  chto  sluchitsya s Mirom. Dazhe tem, kto tverdo reshil ne
svyazyvat' s Mirom svoyu sud'bu. Vidish' li, kogda chelovek vzrosleet i pokidaet
roditel'skij dom, on, kak pravilo, ne perestaet zhelat' dobra svoim domashnim,
dazhe esli ne sobiraetsya podderzhivat' s nimi tesnuyu druzhbu. I  esli uzhe posle
ego  uhoda sluchitsya  pozhar i  roditel'skij dom sgorit,  eto ego skoree vsego
opechalit, pravda?
     -- Navernoe, -- neohotno burknul ya. -- Menya by eto  vryad li  opechalilo,
no... Konechno, po bol'shomu schetu, vy pravy.
     --  Nu  vot.  Moe sravnenie,  konechno,  primitivno,  no ono  daet  tebe
vozmozhnost' ponyat',  chto  v bespokojstve  drevnih  Magistrov o budushchem konce
Mira  ne  bylo  nichego  strannogo.  Vozmozhno,  eto  voobshche  edinstvennyj  ih
postupok, kotoryj legko ob座asnit'... Poskol'ku drevnie byli lyud'mi dejstviya,
a ne mechtatelyami,  oni tut zhe vzyalis' za delo. Znaesh', s chego oni nachali? So
stroitel'stva mosta, kotoryj soedinil ih s dalekim budushchim. U nih togda byla
teoriya:  deskat', spasti  Mir  mozhno  tol'ko rukami teh, komu predstoit zhit'
nezadolgo do  konca. Oni sdelali  nemalo: v chastnosti, vernuli nam zabytye k
tomu vremeni tradicii Istinnoj magii, kotoraya ne razrushaet Mir, a, naprotiv,
iscelyaet  ego. Mne vypala redkaya  udacha  stat'  uchenikom  odnogo iz  drevnih
Magistrov; zamechu, chto schastlivchikov, podobnyh  mne, bylo ne slishkom malo --
vozmozhno, imenno  poetomu  nash Mir tak  tebe polyubilsya. Let dvesti nazad  on
vryad li  privel by  tebya v vostorg...  Vprochem,  ya mogu i oshibat'sya: u  tebya
strannyj vkus.
     -- Ne  vazhno,  --  neterpelivo perebil ya.  -- Rasskazyvajte  dal'she. Vy
govorili o "zagovore", tak?
     -- Razumeetsya.  Uchastnikami etogo  zagovora  stali my, ucheniki  drevnih
Magistrov, nashi uchitelya  i, kak ni diko eto  zvuchit, lyudi, ch'i sledy ischezli
vo t'me tysyacheletiya nazad.  "Most mezhdu Mirami", o kotorom ya tebe govoril --
ne metafora. On dejstvitel'no sushchestvoval, etot most.  YA odnazhdy  videl, kak
staryj Mahi  uhodil  po  etomu mostu  tuda... net -- v "togda", kogda on byl
molod  i  neopyten:  sovetovat'sya so starshimi, po  ego sobstvennym slovam. YA
videl,  kak on  vernulsya...  prosti,  Maks, no  ya  ne  voz'mus'  opisat' eto
zrelishche! YA i sam hotel posledovat' za nim po etomu mostu, no, verish' li, mne
togda ne hvatilo  muzhestva. |to  byl ne edinstvennyj, no poslednij truslivyj
postupok v moej zhizni...  i mne  dazhe ne stydno v nem  soznavat'sya: tam bylo
chemu uzhasnut'sya, pover' mne na slovo!
     My  nemnogo  pomolchali:  Dzhuffin,  sudya  po  vsemu,  staralsya  prognat'
videnie, kotoroe  usluzhlivo podsunula emu cepkaya pamyat', ya vezhlivo  vyzhidal.
Priznat'sya,  v  tot moment  ya  naproch'  zabyl pechal'nye obstoyatel'stva nashej
besedy -- dazhe tot fakt, chto mne  skoree vsego ne udastsya vernut'sya domoj, v
Eho. Slishkom uzh neveroyatnye veshchi rasskazyval moj shef, i slishkom stranno bylo
priznavat'sya sebe, chto  ya uzhe znal vse eto kogda-to. Znal i zabyl... Vernee,
slishkom dolgo ne hotel vspominat'.
     --  Vasha rabota  v  kachestve  naemnogo ubijcy  tozhe byla  chast'yu  etogo
zagovora? -- nakonec sprosil ya.
     -- Razumeetsya. Vse bylo  neploho zadumano: sushchestvoval spisok koldunov,
naibolee  opasnyh dlya ravnovesiya Mira. Nikto iz nih ne ispol'zoval  Istinnuyu
magiyu i ne  imel k nej reshitel'no nikakih  sposobnostej.  Zato  v  Ochevidnoj
magii, razrushitel'noj dlya Mira, im ne bylo ravnyh. Moi uchitelya schitali, chto,
esli vovremya vyvesti etih Magistrov iz igry, u Mira poyavyatsya  shansy ucelet'.
No  v raschety  zakralas' dosadnaya  oshibka:  nikto pochemu-to  ne  uchel,  chto,
zashchishchaya  svoyu zhizn',  nashi zhertvy prevzojdut sebya. Pochti kazhdyj iz nih pered
smert'yu  uspel  vnesti  svoyu leptu v razrushenie  Mira  -- otkrovenno govorya,
srazhayas' so  mnoj,  oni  umudryalis'  natvorit' kuda bol'she  bed,  chem  za te
neskol'ko let, na kotorye ya ukorachival ih zhizn'. Arifmetika ponyatna?
     --  Ponyatnee ne byvaet,  -- vzdohnul ya. --  Stranno, chto ochen' mudryh i
mogushchestvennyh lyudej podvel takoj pustyak, kak arifmetika, pravda?
     -- Lyuboj pustyak mozhet byt' orudiem sud'by, -- pozhal plechami Dzhuffin. --
A protiv sud'by, po bol'shomu schetu, ne mozhet igrat' nikto. Krome Vershitelej,
konechno.
     YA nastorozhilsya.
     -- Kogda moj starinnyj drug Glenke Taval vpervye rasskazal tebe, kem ty
yavlyaesh'sya  na  samom dele,  on  ved' ob座asnil  tebe, chto  zhelaniya  Vershitelya
nepremenno sbyvayutsya, verno?
     -- Rano ili pozdno, tak ili inache, -- pechal'no ulybnulsya ya. |tu frazu ya
slyshal neodnokratno: i ot Glenke Tavala, i  ot Mahi  Ainti, i ot Lojso. Da i
ot samogo Dzhuffina.
     -- Vot imenno. ZHelanie Vershitelya sbyvaetsya  dazhe v tom sluchae, esli ono
protivorechit samoj sud'be, -- strogo skazal  shef. -- I kogda nam stalo yasno,
chto plan drevnih Magistrov beznadezhno provalilsya, nash s toboj obshchij priyatel'
Mahi vspomnil, chto  v Mire  krome lyudej i magov est' eshche i Vershiteli. Ne tak
uzh  mnogo, no  est'. Otkrovenno  govorya,  "ne tak  uzh mnogo" v nashem  sluchae
oznachalo "vsego odin".
     -- Menin?
     -- On samyj. Vershiteli v  nashem Mire voobshche rozhdayutsya redko; k tomu  zhe
priroda Vershitelya takova, chto  sobstvennoe mogushchestvo gubit  ego prezhde, chem
on  nachinaet  ego  osoznavat'. Prostejshij primer:  yunyj  Vershitel'  poluchaet
skvernuyu  otmetku na ekzamene, ssoritsya s roditelyami, ego ne lyubit sosedskaya
devushka  (ona  by,  konechno, ego polyubila, poskol'ku on  tak  hochet,  no  na
ispolnenie lyubogo  zhelaniya  trebuetsya  nekotoroe  vremya).  V golovu paren'ka
lezut  pechal'nye  mysli;  on  reshaet,  chto luchshe  by  emu umeret'. Poskol'ku
drugih,  bolee moshchnyh,  zhelanij u nego v  etot  moment net,  prigovor, mozhno
skazat', podpisan: paren' umret molodym, i nikto emu ne pomozhet.
     --  Uzhas!  -- poezhilsya  ya.  --  Stranno,  kstati,  chto  so  mnoj nichego
podobnogo  ne  sluchilos': v yunosti  menya  ne raz poseshchali podobnye  skvernye
mysli.
     -- O tebe razgovor osobyj. K nemu my  eshche  vernemsya. No ya by  predpochel
rasskazyvat' vse po poryadku, esli ne vozrazhaesh'.
     -- Kak skazhete. Hozyain  --  barin, -- soglasilsya ya. -- Togda ob座asnite:
pochemu imenno Menin? Potomu chto on byl korolem?
     -- Skoree  potomu,  chto  v svoe vremya  on  byl  naslednym  princem,  --
nevozmutimo poyasnil Dzhuffin. -- Vidish' li, nasledniki prestola  Soedinennogo
Korolevstva,  v  kakuyu  by  epohu oni  ni  zhili,  vsegda  poluchali  otlichnoe
vospitanie. Mozhesh' sebe predstavit', chto eto znachit: upravlyat' gosudarstvom,
vlast'  v  kotorom to  i delo pytayutsya  zahvatit'  mogushchestvennye magicheskie
Ordena? Korol' dolzhen  byl stat'  ne  prosto magom,  no luchshim  iz luchshih. V
otlichie  ot ordenskih poslushnikov,  princam prihodilos'  izuchat' ne  odnu, a
mnozhestvo magicheskih tradicij,  poskol'ku kazhdaya iz nih imela svoi sil'nye i
slabye storony. Odnako byt' sil'nee vseh v  charodejstve --  eto eshche poldela.
Budushchego  Korolya  sledovalo  vospityvat'  tak,  chtoby  on  okazalsya   umnee,
muzhestvennee i terpelivee,  chem  ego  mogushchestvennye poddannye. Korol' v  te
vremena Ne mog pozvolit' sebe prakticheski ni  odnoj chelovecheskoj slabosti --
v  protivnom  sluchae vlast' nemedlenno pereshla by  v drugie ruki. So slabymi
monarhami nigde osobo ne  ceremonyatsya,  no  u nas -- eto  voobshche bylo  nechto
nevoobrazimoe!  S  uchetom   vsego  vysheskazannogo  i  vospityvali  naslednyh
princev.  Net  nichego  udivitel'nogo  v  tom,  chto  korol'  Menin   okazalsya
edinstvennym  Vershitelem,  sposobnym  derzhat'  v uzde  svoj nrav,  kaprizy i
zhelaniya.  K tomu vremeni, kogda on  osoznal svoj  strannyj dar --  kstati, v
otlichie ot  tebya, Meninu prishlos' delat'  eto otkrytie samostoyatel'no, -- on
byl, mozhno skazat', sovershenstvom. Ne bez prichud, konechno, no Menin pozvolyal
sebe lish' te prichudy, kotorye shli na pol'zu delu.
     -- YAsno, -- kivnul ya. -- Znal by ran'she, nepremenno  vzyal by u nego pri
vstreche paru-trojku konsul'tacij... No chem imenno pomog vam Menin?
     --  Neuzheli ne  dogadyvaesh'sya?  --  lukavo  prishchurilsya Dzhuffin. --  Sam
podumaj: chem mozhet pomoch' Vershitel'? Odnim svoim zhelaniem.
     -- Vse tak prosto? -- nedoverchivo protyanul ya.
     -- Prosto, no ne nastol'ko, kak tebe kazhetsya. Dlya togo chtoby obrechennyj
Mir vyzhil,  neobhodimo, chtoby  vse pomysly Vershitelya  byli  sosredotocheny na
etom zhelanii. Vershitel'  dolzhen prosypat'sya s od-noj-edinstvennoj mysl'yu: "YA
hochu,  chtoby  Mir  sushchestvoval"  --  i  zasypat' s neyu  zhe, ne  prenebregaya,
vprochem,  obyazannost'yu zhelat'  etogo i vo sne.  Mozhno usiliem vodi zastavit'
sebya  postoyanno dumat' ob odnom i tom zhe -- ne tak uzh eto slozhno. No vot dlya
togo, chtoby sdelat'  zhelanie strastnym, prevratit' ego v maniyu oderzhimogo...
Dlya  etogo usiliya voli nedostatochno,  tut trebuetsya iskrennost'. No my nashli
vyhod.  Net  bolee strastnogo  zhelaniya,  chem  zhelanie  uznika  vyrvat'sya  na
svobodu. Strannik, zabroshennyj v chuzhie kraya,  ochen' iskrenne hochet vernut'sya
domoj.  Prigovorennyj  k  smerti  oderzhim mysl'yu  o  spasenii. Korol'  Menin
vyslushal nashi  rezony i soglasilsya. On dobrovol'no udalilsya v  izgnanie. |to
byl ochen' muzhestvennyj postupok:  s Meninom velas' chestnaya igra, on s samogo
nachala  znal,  chto  ego  zhdet, i ne pital  nikakih  illyuzij kasatel'no svoej
sud'by.  On  stal  zalozhnikom  i  v  to  zhe  vremya  chem-to  vrode  velikana,
podderzhivayushchego  Mir,  --  u tebya na  rodine  rasskazyvayut legendy  o  takih
velikanah, ya nichego ne pereputal?
     --  Ne  o mnozhestve  velikanov,  a ob odnom titane po imeni Atlant,  --
mashinal'no popravil ya.
     -- Da, verno. On i dolzhen  byt' odin, potomu  chto Mir, kak ni  stranno,
mozhno  uderzhat'  tol'ko  v  odinochku,  --  soglasilsya  Dzhuffin. --  Kak  ty,
navernoe, i sam dogadyvaesh'sya, Tihij Gorod, o sushchestvovanii kotorogo drevnie
Magistry znali  vsegda, okazalsya ideal'nym  mestom  dlya dobrovol'noj  ssylki
Vershitelya. Otsyuda nevozmozhno  ujti  po  sobstvennomu zhelaniyu. Vremya zdes' ne
imeet  vlasti  nad  chelovekom:  obitateli  Tihogo Goroda  ne stareyut,  a  ih
vospominaniya o proshlom  ne tuskneyut  s godami.  I  poslednee, vozmozhno samoe
glavnoe.  Plennik Tihogo  Goroda zhiv  tol'ko do teh  por, poka  o  nem  hot'
kto-nibud' pomnit. Kogda umiraet poslednij iz  teh, kto  znal ego imya, uznik
Tihogo Goroda  ischezaet,  slovno  i  ne bylo ego nikogda...  S  Meninom  byl
zaklyuchen  dogovor: my pozabotimsya  o  tom,  chtoby  ego imya  stalo  legendoj;
sledovatel'no, on mog ne somnevat'sya, chto budet zhiv, poka ne ruhnet Mir, gde
ego pomnyat. My rasschitali verno:  dazhe  esli by  Menin  privyazalsya k  Tihomu
Gorodu i razdumal vozvrashchat'sya obratno --  chto maloveroyatno, no teoreticheski
vpolne  vozmozhno, --  instinkt  samosohraneniya  vse ravno  pobuzhdal  by  ego
strastno  zhelat',   chtoby  Mir  ucelel.  K   bessmertiyu,  znaesh'  li,  legko
privyknut'...
     -- Ne somnevayus',-  suho kivnul ya. Golova  shlaD krugom: ya  uzhe ponyal, k
chemu bylo vse eto dlinnoe liricheskoe vstuplenie. -- Sejchas vy skazhete, chto v
dogovore  s  Meninom byl eshche odin nemalovazhnyj punkt: vy obyazalis'  prislat'
emu  zamestitelya,  pravil'no?  I  dlya  etoj  roli  vybrali  menya.  Podobrali
prakticheski  na pomojke, v kakom-to zavalyashchem mirke, sovershenno  neprigodnom
dlya komfortnogo sushchestvovaniya.  Obuchili  raznym  poleznym  veshcham,  zaodno  i
vospitali -- ne tak  blestyashche, kak vospityvayut  naslednyh princev, no  tozhe,
smeyu  nadeyat'sya, neploho. Proverili v dele,  zaodno poznakomili s ekspertami
iz chisla drevnih Magistrov,  eksperty  moyu  kandidaturu  odobrili,  verno? YA
provel v Eho vpolne dostatochno vremeni, chtoby polyubit' etot gorod i ves' Mir
zaodno...  YA dazhe uspel stat' vpolne  legendarnoj lichnost'yu: Mantiya  Smerti,
neskol'ko   gromkih   del   i   bojkie   per'ya   gazetchikov   nemalo   etomu
sposobstvovali... CHto zh,  vse ochen' tochno rasschitano: teper' ya mogu sidet' v
Tihom Gorode i vyt' ot toski, a  Mir  budet derzhat'sya na moem protyazhnom voe,
kak na plechah Atlanta. Samoe smeshnoe,  chto ya dazhe vozmushchat'sya  ne  stanu: vy
krugom pravy, Dzhuffin. Vash Mir velikolepen, ego nepremenno sleduet sohranit'
lyuboj  cenoj, a moya zhizn' --  ne takaya uzh vysokaya  cena.  Otkrovenno govorya,
esli by ne  znakomstvo s vami, ona  by voobshche nichego ne  stoila, poetomu vse
spravedlivo.  Ostaetsya zadat'  tol'ko odin vopros: a mne prishlyut smenshchika? I
esli da, to kogda? CHerez skol'ko tysyach let? Ili mne dazhe eto ne svetit?
     --  Vse  ne  tak  prosto, Maks,  --  neohotno  skazal Dzhuffin. -- YA  ne
"podobral" tebya, ya tebya vydumal.
     -- Kak eto mozhet byt'?  -- rasteryanno sprosil ya. -- Kak mozhno  vydumat'
zhivogo cheloveka? YA ved' zhivoj... ili net?
     --  Kuda  bolee  zhivoj,  chem  bol'shinstvo  lyudej,  poyavivshihsya  na svet
tradicionnym sposobom, mozhesh' ne somnevat'sya, -- usmehnulsya Dzhuffin. --  |to
ya tebe govoryu na pravah sozdatelya. CHestno govorya, do sih por ne ponimayu, kak
mne eto udalos'. Poroj ya dumayu, chto aktivnoj storonoj byl ty, a ne ya: ty tak
hotel  sushchestvovat', chto zastavil menya  pridumat'  yunogo Vershitelya po  imeni
Maks, kotoryj  odnazhdy  dolzhen  prijti na  smenu ustalomu Vershitelyu po imeni
Menin... Hochesh' znat' podrobnosti?
     -- Da,  esli vozmozhno, -- krivo ulybnulsya ya.  --  V konce koncov, lyuboj
rebenok rano  ili pozdno prihodit  k roditelyam  s voprosom: "Otkuda  berutsya
deti?"  Kstati, ya  vsegda byl  ubezhden, chto na takoj  vopros  luchshe otvechat'
pravdivo...
     -- YA  tozhe, -- kivnul Dzhuffin. -- Vprochem, moj opyt kuda huzhe poddaetsya
formulirovke,  chem nehitrye  postel'nye  radosti,  o  kotoryh  tak  ne lyubyat
soobshchat'  svoim chadam obyvateli.  Nachat',  navernoe, sleduet s  togo, chto na
menya vozlozhili obyazannost' najti zamenu Meninu. Bylo resheno, chto esli mne ne
udastsya v nuzhnyj srok  podobrat' nuzhnuyu kandidaturu,  ya budu obyazan zamenit'
Menina  sam. YA ne Vershitel',  konechno, no Mahi  zablagovremenno obuchil  menya
nekotorym ritualam, kotorye delayut zhelaniya obychnogo cheloveka  pochti stol' zhe
mogushchestvennymi,  kak  zhelaniya Vershitelej. |to  ochen' trudno, no vozmozhno: ya
okazalsya sposobnym uchenikom.
     --  No  kak  vy-to vlipli  v  eto  delo?  V  konce  koncov,  pochemu  by
komu-nibud' iz  Drevnih  ne potratit' chast' vechnosti na  sohranenie Mira?  V
konce koncov, oni sami eto zateyali,  sami  zhe  navalyali  oshibok, kogda stali
vashimi rukami  ubivat' uchastnikov vojny za Kodeks... Pochemu vam prishlos'  za
vseh otduvat'sya? Kak samomu molodomu?
     --  Nu  chto  ty. Vse  bylo  vpolne spravedlivo. Imenno  ya  v svoe vremya
nastoyal  na  tom,  chto  my  obyazany  prislat'  Meninu  smenshchika: blagorodnyj
postupok Korolya potryas menya do glubiny dushi, i ya ne mog  smirit'sya s mysl'yu,
chto on  obrechen  na vechnoe zatochenie -- pust'  dazhe v stol' uyutnom mestechke,
kakim yavlyaetsya Tihij  Gorod...  |to ved' dejstvitel'no  ochen'  uyutnoe mesto,
Maks. Tebe eshche predstoit ubedit'sya v spravedlivosti moih slov.
     -- Ohotno veryu,  -- ravnodushno kivnul ya. -- No zdes' net Melamori. V ee
obshchestve ya by, pozhaluj, i v bolote vechnost'  provel s udovol'stviem. No esli
ona  budet  ryadom, ya stanu slishkom schastlivym i  ne smogu uderzhivat' Mir,  ya
pravil'no ponimayu?
     --  Ty  pravil'no  ponimaesh',  --  sderzhanno  soglasilsya Dzhuffin.  -- YA
sozhaleyu, Maks, no tak ono i est'.
     -- YA i ne  somnevalsya,  -- ugryumo  burknul  ya. -- Ladno,  rasskazyvajte
dal'she. Vy ostanovilis' na tom, chto vam prishlos' zanyat'sya poiskami togo, kto
pridet  na smenu  Meninu.  I u vas,  sudya  po vsemu, nichego  ne  poluchilos'.
Pochemu, kstati?
     --  Potomu  chto v moem  Mire Vershiteli rozhdayutsya ochen' redko, ya tebe ob
etom uzhe ne raz govoril. Vprochem, v poslednee vremya vash brat voobshche perestal
balovat'  nas  svoim  poyavleniem  na  svet. Vozmozhno, kak  raz  potomu,  chto
sushchestvovanie  Mira  s   opredelennogo  momenta   yavlyaetsya,  myagko   govorya,
somnitel'nym faktom. YA pochti uveren, chto eto kak-to svyazano... Vershiteli zhe,
rozhdennye  v drugih Mirah, dlya takogo  dela reshitel'no ne godilis'.  YA  ved'
neskol'ko raz pytalsya dejstvovat' imenno po toj sheme, kotoruyu ty tol'ko chto
opisal:  nahodil  yunogo,   glupen'kogo,  ne  osoznayushchego  svoego  mogushchestva
Vershitelya chut'  li ne "na  pomojke", po tvoemu obraznomu  vyrazheniyu. Zabiral
ego v Eho, napolnyal ego zhizn'  chudesami, okruzhal druzhboj,  zabotoj, lyubimymi
devushkami i prochimi atributami udavshejsya zhizni. Vse  naprasno.  Maks. Hudshie
iz nih rano ili pozdno nachinali toskovat' po domu; luchshie, naprotiv, vhodili
vo vkus i ustremlyalis' v nevedomoe,  serdechno poblagodariv menya na proshchanie.
So vremenem ya ubedilsya, chto Vershitelya, kotoryj  polnost'yu  sootvetstvoval by
moim celyam, poprostu ne sushchestvuet v prirode. Skol' by veliko ni bylo moe na
nih vliyanie, samoe  glavnoe  oruzhie  Vershitelya --  ego potaennye  zhelaniya --
ostavalos' vne  moej  vlasti. Mahi,  kotoryj byl  v kurse moih zatrudnenij i
dazhe, kstati skazat', zablagovremenno prigotovil placdarm dlya otstupleniya --
ya  imeyu  v  vidu  znakomyj  tebe  novorozhdennyj Mir, chast'yu  kotorogo teper'
yavlyaetsya   Kettari,-  kak-to  poshutil:  deskat',  ideal'nogo   Vershitelya  ne
sushchestvuet, poetomu ego  nado by  vydumat'. Kak i  vsyakoe vyskazyvanie Mahi,
eta shutka byla svoego roda instrukciej, rukovodstvom k dejstviyu. Emu udalos'
podcepit' menya na kryuchok: ya zabrosil poiski i, kak oderzhimyj, brodil  nochami
po gorodu, pytayas'  ponyat': chto sleduet  delat'  dlya  togo,  chtoby  vydumat'
cheloveka?
     --  A  vo  sne  ne  probovali?  -- s lyubopytstvom  sprosil ya,  nevol'no
vspominaya odin iz rasskazov Borhesa.
     --  Kak zhe, proboval,- nevozmutimo otkliknulsya Dzhuffin. -- Vo Vselennoj
stalo neskol'kimi prizrakami bol'she -- tol'ko i vsego.
     -- I kak zhe vy vykrutilis'?
     --  Da  ochen' prosto,  --  usmehnulsya  Dzhuffin.  -- Reshil  ispytat'  na
praktike te samye ritualy, kotorym menya predusmotritel'no obuchil Mahi.
     --  Kotorye  delayut zhelaniya obychnogo cheloveka stol' zhe mogushchestvennymi,
kak zhelaniya Vershitelya? Ponyatno, -- vzdohnul ya.
     -- Stoilo tol'ko nachat', dal'she vse poneslos' samo, -- priznalsya on. --
|to zahvatilo menya.  YA perelozhil pochti  vse dela Tajnogo Syska na Kofu; inye
moj obyazannosti,  o kotoryh  ne sledovalo  znat' nikomu,  krome posvyashchennyh,
lyubezno  vzyal na  sebya ser Maba Kaloh. Vprochem, etim delo ne ogranichilos'...
Tebe ved' rasskazyvali, chto ya vdovec?
     --  Rasskazyvali.  Vy  zhe  sami i rasskazyvali... Neuzheli vam  prishlos'
prinesti zhenu v zhertvu kakim-to potustoronnim silam? -- vstrevozhenno sprosil
ya.  Pered moim vnutrennim vzorom zamayachila  uzhasayushchaya, no vpolne  zhivopisnaya
kartina:  ser  Dzhuffin Halli  v oblachenii  actekskogo zhreca s  okrovavlennym
nozhom v rukah sklonilsya nad zhertvennym kamnem i...
     --  Nu  chto  ty.  Nikakih chelovecheskih  zhertv ne  potrebovalos'. Ona ne
umerla, a ushla.  Moya zhena byla odnoj iz posvyashchennyh -- nichego udivitel'nogo,
nikto iz nas ne stal by svyazyvat' sud'bu s chelovekom, kotoryj ne sleduet tem
zhe putem. I ne potomu, chto eto bylo zapreshcheno, prosto tak uzh my ustroeny.
     --  Razumeetsya, -- kivnul ya. -- Mir delitsya na teh, kto "vse ponimaet",
i   na  vseh  ostal'nyh.   "Ostal'nye",  pri   vseh   svoih   gipoteticheskih
dostoinstvah, -- neinteresny.
     -- YA by skazal, chto oni prosto ne  imeyut znacheniya, -- vzdohnul Dzhuffin.
-- Tak  vot,  zhena byla  v  kurse  moih  del; ona, kak  i  prochie  uchastniki
zagovora,  byla krovno zainteresovana v tom, chtoby  moya  zateya udalas'.  Ona
sama   prinyala  reshenie  pokinut'   menya,  poskol'ku  ponyala,   chto   lichnoe
blagopoluchie  meshaet  moej  vorozhbe.  Dlya  togo chtoby naprasnye  nadezhdy  na
gryadushchee vossoedinenie ne otvlekali menya ot dela, ona peresekla Most Vremeni
i skrylas' ot menya na samom dne omuta istorii. Vprochem, ona vsegda  strastno
zhelala byt' odnoj iz Drevnih. Dumayu, tak vse i 1 sluchilos'.
     --   Vot  ono  kak,  --  melanholichno  zametil  ya.  --  A  chto,  lichnoe
blagopoluchie dejstvitel'no tak uzh meshalo vashej vorozhbe?
     -- Razumeetsya.  Lichnoe blagopoluchie -- sostoyanie  priyatnoe, no dlya dela
vrednoe, -- suho  skazal  Dzhuffin. --  Magu nel'zya  byt'  ni  schastlivym, ni
neschastnym. I to i drugoe osleplyaet i opustoshaet.
     -- Ponyatno, -- kivnul ya. -- Poetomu vy v  svoe vremya otgovarivali  menya
ot  romana  s  Melamori? Govorili, budto  my  sovershenno  ne  podhodim  drug
drugu... Problema  zaklyuchalas' v tom, chto my  slishkom horosho podhodili  drug
drugu, ya pravil'no ponimayu?
     -- I chto segodnya za  den'  takoj? Ty absolyutno vse ponimaesh' pravil'no,
prosto navazhdenie kakoe-to! -- V rech'  shefa vdrug vernulis' obychnye dlya nego
nasmeshlivye notki. Otkrovenno govorya, mne eto skoree nravilos', chem net.
     |to opisano v povestyah "Dzhuba CHebobargo i drugie milye  Lyudi" i "ZHertvy
obstoyatel'stv".
     -- Ladno, ostavim eto,- vzdohnul ya.- Vy byli absolyutno  pravy, no  dazhe
esli  by ya zaranee znal, chem delo konchitsya, vryad li  eto chto-nibud' izmenilo
by... Rasskazhite  luchshe, kak  vy menya pridumyvali? Prosto sideli i sochinyali,
kak pisatel', kotoromu nuzhen glavnyj geroj dlya novoj knizhki?
     -- Primerno tak ono i bylo, -- soglasilsya shef. -- No mne prishlos' stat'
skoree  mechtatelem, chem vydumshchikom.  YA postavil pered  soboj cel' privesti v
Mir pochti sovershennoe sushchestvo  --  "sovershennoe" ne v  tom smysle, chto  ono
dolzhno  byt' lisheno  kakih  by to ni bylo chelovecheskih  slabostej,  a prosto
ideal'no podhodyashchee dlya predstoyashchej  zadachi. Ty  ne ochen' zaznaesh'sya, esli ya
skazhu, chto nadelil tebya ne tol'ko luchshimi svoimi kachestvami, no i nekotorymi
dostoinstvami, kotoryh mne samomu ochen' ne hvatalo?  Ot menya tebe  dostalis'
vrozhdennyj talant  k  Istinnoj  magii,  udachlivost',  obayanie,  lyubopytstvo,
sposobnost' k soperezhivaniyu i bezzhalostnost'. V to zhe  vremya v  yunosti ya sam
byl  ugryum i  ser'ezen,  poetomu  ty  stal  legkomyslennym  i  smeshlivym.  YA
prinadlezhu k chislu  teh, komu novye znaniya dayutsya  s velikim trudom, poetomu
tebya ya nadelil  sposobnost'yu usvaivat'  lyubuyu nauku  s pugayushchej skorost'yu. YA
polovinu  svoej  zhizni  provel  vitaya  v  oblakah, poetomu  ty  praktichen  i
pryamolineen. Tak  i  ne  nauchivshis'  tolkom naslazhdat'sya  zhizn'yu  vo vseh ee
proyavleniyah, ya  nadelil  tebya schastlivoj sposobnost'yu ispytyvat' vostorg  ot
zapaha cvetushchih derev'ev, hrusta svezheispechennyh bulochek, rifmovannyh strok,
ptich'ego  shchebeta  i  prochej  ocharovatel'noj  chepuhi,  kotoraya  menya   samogo
ostavlyaet ravnodushnym. Opyt naemnogo  ubijcy naglyadno prodemonstriroval mne,
kak deshevo stoit  lyubaya chelovecheskaya zhizn',  poetomu ya reshil, chto  ty budesh'
neuyazvim... Nu i tak dalee.
     -- I vse zhe vy kak-to ploho staralis', -- rasteryanno zametil ya. -- Dazhe
mne samomu ochevidno, chto  ya rasseyan, neobuzdan, kaprizen, ne  umeyu upravlyat'
svoim  nastroeniem...  Uveren,  chto  lyuboj  postoronnij  chelovek bez  osobyh
zatrudnenij prodolzhit spisok moih porokov.
     Po-moemu, vam  sledovalo  ne morochit' sebe golovu,  a prosto  pridumat'
vtorogo Lonli-Lokli, razve net?
     -- Oshibaesh'sya.  Bezuprechnost' SHurfa -- vsego  lish' obratnaya storona ego
bezumiya. S drugoj storony, tvoi mnogochislennye iz座any -- ideal'nyj fundament
dlya bezuprechnosti sovsem inogo roda. YA uzhe  skazal: ty --  sovershenstvo, ser
Maks, no lish' potomu, chto ideal'no  podhodish' dlya ispolneniya vozlozhennoj  na
tebya zadachi. S etoj tochki zreniya mnogie iz nas -- "sovershenstva": i ya sam, i
Kofa, i Luukfi... SHurf -- tozhe sovershenstvo, razumeetsya, no lish' do teh por,
poka on zanimaetsya  svoim delom i  ne pytaetsya razgulivat' v chuzhih tuflyah...
No my otvleklis'. Ty gotov slushat' dal'she?
     -- Da, konechno, -- kivnul ya. -- Rasskazyvajte.
     --  Kogda  delo  bylo  uzhe,  mozhno  skazat',  sdelano  i  tvoi  kruglye
lyubopytnye glaza poroj vnimatel'no smotreli na menya iz zerkala v kabinete --
po kakoj-to strannoj prihoti tvoj obraz  poselilsya tam pochti s samogo nachala
moej raboty, no otkryvat' glaza stal lish' nezadolgo do ee okonchaniya, -- menya
nachal  smushchat'  odin  prostoj  vopros:  a  na  koj  my  vse  sdalis'  takomu
zamechatel'nomu parnyu, kak ty?  S kakoj  stati  ty  budesh' zanimat'sya  nashimi
problemami, vmesto togo chtoby prosto otpravit'sya v lyuboj drugoj iz obitaemyh
Mirov:  po  bol'shomu  schetu, tebe  vezde  budet  horosho,  takim  uzh  ya  tebya
pridumal... I  togda mne  prishlos' vydumat' dlya tebya proshloe. Takoe proshloe,
kotoroe dolzhno  bylo  pokazat'sya tebe  maloprivlekatel'nym. YA voobrazil tebya
obitatelem odnogo  iz samyh nelepyh  Mirov, prosti uzh  moyu  otkrovennost'! YA
znayu, o chem govoryu: mne prishlos' horoshen'ko izuchit'  etot Mir, chtoby sdelat'
tvoi  vospominaniya dostovernymi. YA naskoro sochinil tvoih roditelej: prostyh,
nebogatyh, nedalekih lyudej,  kotorye pal'cem ne poshevelili,  chtoby dat' tebe
vozmozhnost'  poluchit'  obrazovanie i  hot'  kak-to razvit' svoi sposobnosti,
zato  prilozhili  vse  usiliya dlya togo, chtoby ty kak  mozhno ran'she uznal, chto
takoe  skuka, prinuzhdenie i  polnoe  odinochestvo.  Pridumal tebe  priyatelej,
ryadom s kotorymi ty vsegda chuvstvoval sebya ssyl'nym inoplanetyaninom.  Zaodno
pozabotilsya, chtoby ty s maksimal'nym nedoveriem otnosilsya ko  vsem svedeniyam
ob  Istinnoj  magii,   kotorye  kakim-to  obrazom  poluchili  hozhdenie  sredi
obitatelej  etogo mira: bylo  sovershenno neobhodimo, chtoby  do znakomstva so
mnoj ty dazhe ne dogadyvalsya o svoih sposobnostyah v etoj oblasti.  YA  nadelil
tebya  skepticheskim umom,  poetomu  ty  ne  stal  by  iskat'  utesheniya  ni  v
filosofii,  ni  tem bolee v religii. Odnim  slovom, ya sdelal vse  dlya  togo,
chtoby  ty  voznik iz nebytiya,  obremenennyj  malopriyatnymi  vospominaniyami o
proshlom, kotorogo u tebya, otkrovenno govorya, nikogda ne bylo.
     -- Tut chto-to  ne shoditsya, -- nahmurilsya ya. -- Zachem togda ponadobilsya
Magistr  Glenke  Taval,  kotoryj  yakoby pridumal  rasskaz  o dveri v  stene?
Soglasen, mne bylo neobhodimo  imet'  takoe  vospominanie, no... Poluchaetsya,
chto Glenke menya razygryval? On byl ochen' ubeditelen.
     -- Nichego  udivitel'nogo.  Magistr  Glenke Taval  byl  odnim  iz  tvoih
mnogochislennyh navazhdenij, -- usmehnulsya Dzhuffin. -- Rasskaz o dveri v stene
ya  sluchajno  prochital  sredi mnozhestva prochih knig, kogda pytalsya  sostavit'
predstavlenie  o meste,  kotoroe ty dolzhen  byl do pory do  vremeni  schitat'
svoej  rodinoj,  i  reshil,  chto  vospominanie o  poiskah  dveri,  vedushchej  v
nevedomyj prekrasnyj Mir, podojdet tebe kak nel'zya luchshe: emkij i ostroumnyj
epigraf k sud'be Vershitelya. A Glenke... Inogda nashi  navazhdeniya,  znaesh' li,
nachinayut  zhit' sobstvennoj  zhizn'yu.  Glenke  von dazhe Odinokie  Teni na  Eho
naslal -- i vse lish'  potomu, chto oshchushchal muchitel'nuyu potrebnost' ubedit' Mir
v  tom, chto  on  dejstvitel'no  sushchestvuet,  a  menya  --  v tom, chto  on moj
starinnyj drug...
     -- Ladno, dopustim. No kakim obrazom, v takom sluchae,  Mir, v kotorom ya
nikogda ne rozhdalsya, mog  potrebovat'  menya obratno? A ved'  eto  sluchilos',
pomnite?
     --  Konechno.   |to  otchasti  moya  vina:  ya  nedoocenil  tot  fakt,  chto
vospominaniya i  osobenno  tajnye  strahi Vershitelya obladayut  ne menee moshchnoj
siloj,  chem  zhelaniya,  --  vzdohnul  Dzhuffin.  --  Ty, sam  togo  ne  zhelaya,
"iznasiloval"  Mir, kotoryj schital svoej rodinoj. Siloj  svoego ubezhdeniya ty
ozhivil prizraki, naselyavshie  tvoi fal'shivye "vospominaniya". Ty  zaper sebya v
tyur'mu, sotkannuyu iz tvoih sobstvennyh opasenij. Tak byvaet. Maks. Vozmozhno,
tol'ko tak i byvaet... Dlya menya tot sluchaj byl pochti krahom. Odnako, k moemu
iskrennemu izumleniyu, ty vse zhe sumel  vernut'sya: okazalos', chto tvoya lyubov'
k Miru dostatochno velika,  chtoby privesti tebya obratno. YA mog perevesti duh:
proval obernulsya pobedoj. S togo dnya ya byl sovershenno uveren, chto ty stanesh'
horoshim preemnikom Menina.
     --  Ponimayu,  --  neohotno   soglasilsya  ya.  --  CHto  zhe  bylo  dal'she?
Rasskazhite,  kak  eto  vyglyadelo  so storony?  YA  vyshel  iz vashego  zerkala,
obremenennyj  kuchej vospominanij  i,  sledovatel'no,  blagodarnost'yu  svoemu
"izbavitelyu"?
     --  Ty ne  vyhodil  iz zerkala, -- pokachal  golovoj  Dzhuffin.-  Nichego,
takogo ne bylo. Tvoe poyavlenie  vyglyadelo... kak by potochnee vyrazit'sya?  --
dovol'no budnichno. Ono bylo  pohozhe skoree na  strannuyu sluchajnost', chem  na
chudo.  Prosto v samom konce raboty ya  pochuvstvoval  sebya ochen' skverno: sily
pokinuli  menya, ya ni na chto ne  godilsya. |to nastorazhivalo: ya davno nauchilsya
podchinyat'  sebe  sobstvennyj organizm i ne byl podverzhen boleznyam  -- eto zhe
azy nashej professii, nauka dlya nachinayushchih! V tot  den' ya pokinul Dom u Mosta
ran'she  polozhennogo chasa i  otpravilsya domoj privodit' sebya v poryadok. Kimpa
vstretil menya  na poroge i soobshchil, chto  v  komnate  dlya gostej  spit  nekij
neznakomec. YA  posmotrel na  "neznakomca", i srazu ponyal, chto sluchilos': moya
vydumka stala real'nost'yu. Pozzhe ya ponyal, chto imenno eto  i  zabralo  u menya
vse  sily  --  vprochem,  ya dovol'no  bystro  ih  vosstanovil...  Ty  prospal
neskol'ko sutok, a potom prosnulsya v polnoj uverennosti, chto tebya zovut Maks
i ty tol'ko chto  pribyl v Eho iz inogo Mira; vospominaniya, kotorye ya vydumal
dlya tebya, ty iskrenne polagal  svoej edinstvennoj i nepovtorimoj biografiej.
Vse, chto sluchilos' potom,  dejstvitel'no  sluchilos'. |ti fakty ty  mozhesh' po
pravu  schitat' "nastoyashchimi" -- esli,  konechno,  eto vse  eshche imeet dlya  tebya
kakoe-to znachenie.
     --  Vse imeet  kakoe-to znachenie,  -- neohotno skazal ya. --  Da, teper'
primerno  ponyatno...  Hotya  kakoe  tam, k  chertu,  "ponyatno"!  No  ved'  vy,
navernoe, ne mozhete nichego dobavit'? Ili mozhete?
     --  Mne  ostalos'   rasskazat'  tebe  sovsem   nemnogo.  Sosredotoch'sya,
pozhalujsta,  --  myagko,  no nastojchivo  perebil  menya Dzhuffin.  --  Kogda  ya
brosilsya k Mahi, chtoby  soobshchit'  emu o svoem golovokruzhitel'nom uspehe, moj
byvshij nastavnik, v obychnoj dlya nego  snishoditel'noj manere, zametil, chto ya
ne  sdelal  nichego  iz ryada von  vyhodyashchego. "Est' drevnie sushchestva, kotorye
ispol'zuyut nas dlya togo, chtoby voplotit'sya sredi zhivyh, -- skazal on. -- Oni
tayatsya v temnote nebytiya i  tol'ko vyzhidayut momenta, kogda ocherednoj neofit,
voobrazivshij  sebya  mogushchestvennym  koldunom --  sovsem kak ty, Dzhuf,  -- ne
popytaetsya  voplotit' v  zhizn'  samyj derznovennyj  iz  zamyslov". Potom  on
pribavil,  chto  eto ne  imeet znacheniya:  my  poluchili,  chto  hoteli,  a eto,
deskat', glavnoe. Poetomu imej v vidu, Maks: vse, chto ya sdelal, bylo sdelano
lish' potomu, chto ty sam etogo  hotel. Na etom  dramaticheskuyu  istoriyu tvoego
poyavleniya na svet mozhno blagopoluchno zakonchit'.
     -- No...- nachal bylo ya.
     --  Luchshe vozderzhis'  ot kommentariev, mal'chik, --  sochuvstvenno skazal
Dzhuffin.-  Sejchas ty  oglushen i rasteryan.  Nichego strashnogo: u  tebya vperedi
vechnost', chtoby obdumat' vse, chto ty segodnya uznal. Vozmozhno, gde-nibud', na
drugom  krayu  etoj  vechnosti,  my  snova  vstretimsya,  i  togda  ty  smozhesh'
rasskazat' mne, chto proizoshlo  na samom  dele. Segodnya  eta tema ne po zubam
nam oboim.
     Vocarilos' tyagostnoe molchanie. Dzhuffin smotrel v okno,  za kotorym emu,
ochevidno, po-prezhnemu otkryvalsya vid  na ulicy Eho --  goroda, v kotoryj mne
ne bylo suzhdeno vernut'sya. Uveren, emu ne terpelosj otkryt' dver' i vyjti na
ulicu,  daby  ne  iskushati  sud'bu  stol'  otkrovennym prenebrezheniem  k  ee
podarkam. No on ne uhodil.
     -- Ostalas' eshche para  pustyakov,  -- nakonec  skazal  Dzhuffin. -- Dumayu,
naposledok mne  sleduet ob座asnit', pochemu  ya stal  plennikom  Tihogo  Goroda
prezhde, chem ty. Esli ty dumaesh', chto ya byl primankoj...
     -- YA tak ne dumayu. -- YA vdrug pochuvstvoval, chto vot-vot razrevus', i do
krovi  prikusil  gubu: primitivnoe,  no  dejstvennoe  sredstvo!  --  Vam  ne
trebovalos'  stanovit'sya primankoj. Vy vpolne mogli vyzvat' menya  k  sebe  v
kabinet, vylozhit'  istoriyu, kotoruyu ya tol'ko  chto  vyslushal, i... Vy slishkom
horosho menya izuchili. Vy otlichno znaete, chto radi effektnogo zhesta ya sposoben
sunut'sya  v lyuboe peklo; esli by vy  skazali, chto ya dolzhen otblagodarit' vas
za to, chto vy dali  mne zhizn', ya by tak i sdelal. I uzh po krajnej mere vy by
dali   mne  vozmozhnost'   uladit'  svoi   dela...   da   prosto  poproshchat'sya
po-chelovecheski so vsemi, kto mne dorog!
     -- Ty dejstvitel'no  vse  ponimaesh', --  pechal'no ulybnulsya Dzhuffin. --
To, chto  sluchilos', mozhno nazvat' zagovorom obstoyatel'stv.  Vo-pervyh, Menin
pokinul Tihij Gorod na paru stoletij ran'she, chem my rasschityvali...
     -- Na paru stoletij? -- izumlenno sprosil ya.
     --  Konechno. YA polagal,  chto sleduet dat' tebe vozmozhnost'  provesti  v
Mire let dvesti-trista. Takova srednyaya prodolzhitel'nost' chelovecheskoj zhizni,
i  mne kazalos', chto ty imeesh' polnoe pravo prozhit' etu  zhizn' tak, kak tebe
zablagorassuditsya:  vidish'  li, ya vsegda polagal, chto  lyubaya  rabota  dolzhna
predvaryat'sya  horoshim  avansom.  Iz  etogo  sleduet,  chto  filosof  iz  menya
hrenovyj. Zato  nachal'nik neplohoj,  pravda?..  Odnako  Menin  nashel  sposob
pokinut' Tihij Gorod  i  ne zahotel sidet' zdes' eshche tri stoletiya.  Govorit,
chto  ego  "toshnit ot  bezdejstviya"  -- chto zh, ohotno  veryu. Odnako  eto  shlo
vrazrez  s moimi planami. My s Meninom ser'ezno porugalis' v tot den', kogda
on ob座avilsya  v  zamke  Rulh: neopravdannyj risk! Mir mog  ruhnut' v  to  zhe
mgnovenie, no kakim-to chudom ucelel. Vozmozhno, Menin byl prav, kogda govoril
o  tom,  chto  strastnoe zhelanie  vernut'sya domoj stalo  dlya  nego  nastol'ko
privychnym, chto ne  oslabelo  dazhe posle togo, kak  vozvrashchenie sostoyalos'. K
tomu zhe Mir slishkom peremenilsya -- gde uzh tut pochuvstvovat' sebya doma! Menin
uveryal menya, chto ne sobiraetsya zaderzhivat'sya v  Eho, govoril, chto otpravlyat'
kogo-to v  Tihij Gorod vmesto nego ne trebuetsya:  deskat', on mozhet s tem zhe
uspehom  prodolzhat'  toskovat'  o  dome,  puteshestvuya  po  udalennym  Miram.
Vozmozhno, on byl prav. Vozmozhno... No ya -- staryj perestrahovshchik, ty zhe menya
znaesh'! Poetomu  ya  reshil  otpravit'sya v Tihij Gorod i primenit' na praktike
nauku starogo Mahi.
     -- No pochemu vy ne pozvali menya?
     -- A ya uzhe ne byl uveren v tom, chto imeyu na eto pravo.
     -- Nichego ne ponimayu! -- Otvet Dzhuffina, priznat'sya, menya ozadachil.
     -- Vse ochen' prosto,  Maks. Ty slishkom bystro  stal samostoyatel'nym. Ty
izmenilsya.  Ty uzhe  sovsem  ne  pohozh  na  togo yunogo Vershitelya, kotorogo  ya
kogda-to vydumal. Ne mogu skazat',  budto ot etogo ty perestal podhodit' dlya
vozlozhennoj na tebya missii  --  naprotiv, teper' ya sovershenno uveren, chto ty
sumeesh'  uderzhivat' nash Mir luchshe,  chem kto  by to  ni bylo. Luchshe, chem tvoj
predshestvennik  Menin,  i uzh tochno luchshe, chem eto delal  ya sam. Vozmozhno, ty
budesh'  dejstvovat' stol' horosho, chto vskore vyyasnitsya, budto Miru bol'she ne
ugrozhaet  opasnost'... chto ona nikogda emu ne ugrozhala. Mozhet stat'sya, cherez
neskol'ko  let  vse  my,  uchastniki  sobytij,  zabudem  o tom, chto  kogda-to
pytalis' otvesti ot Mira ugrozu gibeli. Vse mozhet byt'. No v tot den', kogda
Menin sbezhal iz Tihogo Goroda,  ya  ne schital sebya vprave otpravlyat' tebya emu
na smenu. Serdce u menya k etomu  ne lezhalo. A ya privyk doveryat' sobstvennomu
serdcu... Teper' vizhu, chto ya oshibalsya. CHto zh, sud'ba  sama vzyalas' ispravit'
moj promah.  Ona, sud'ba,  nasheptala tebe, budto ya nuzhdayus' v pomoshchi, ona zhe
vlozhila v tvoi ruki Jonohskuyu pechat' -- priznat'sya,  ya pochti uveren, chto eta
volshebnaya veshch' -- vsego lish' ocherednoe navazhdenie, kotoroe bessledno rastaet
teper',  kogda  ego  missiya  vypolnena. Gotov sporit' na tysyachu  koron, chto,
kogda  ya  vojdu  v  svoj kabinet i  otkroyu sejf, on  okazhetsya  pust... Nu  a
vstretiv  tebya v kafe, v samom centre Tihogo Goroda, ya  ponyal,  chto naprasno
dergalsya. Moe mesto -- v Eho,  tvoe  mesto -- zdes'. Moe  mnenie na sej schet
nikogo ne interesuet. Tvoe, uvy, tozhe.
     -- No  esli ya Vershitel'  i moi  zhelaniya vsegda ispolnyayutsya... Znachit li
eto, chto v glubine dushi ya  vsegda hotel okazat'sya uznikom Tihogo Goroda?  --
Moj golos drognul. -- V takom sluchae ya -- sumasshedshij, Dzhuffin. YA -- zlejshij
vrag  sebe samomu,  chto-to vrode bezumca,  kotoryj  oblivaet sebya benzinom i
podzhigaet -- chtoby sogret'sya. Vy pridumali menya  bezumnym? Ili ya soshel s uma
samostoyatel'no?
     -- Ty oshibaesh'sya, Maks, -- myagko skazal moj byvshij shef. -- CHem diagnozy
stavit',  prosto bud' chesten sam s soboj.  Razberis' v sebe  poluchshe. Bol'she
vsego  na svete ty hotel stat'  nezamenimym.  Vsemogushchim.  Tem, ot kogo  vse
zavisit, tem, bez kogo  vse propadut.  I eshche ty hotel v odin prekrasnyj den'
otblagodarit'  menya  za  vse,  chto ya,  po tvoemu  mneniyu, dlya  tebya  sdelal.
Naprimer, spasti mne  zhizn' ili -- eshche luchshe! --  otpustit' menya na svobodu,
kak odnazhdy ty otpustil  na svobodu Lojso.  Razve ne tak? Vot tvoe zhelanie i
ispolnilos'.  "Rano ili pozdno, tak ili inache"  --  i ne govori, chto tebya ne
preduprezhdali.
     -- Vasha pravda.- YA opustil otyazhelevshuyu golovu na ruki, chuvstvuya, chto ne
v silah prodolzhat'  razgovor.  Eshche nemnogo, i ya  by prosto usnul -- strannaya
reakciya organizma na stress. No govoryat, tak byvaet.
     --  Prezhde  chem  ujti,  ya  dolzhen skazat' tebe eshche vot  chto,  --  golos
Dzhuffina  donosilsya  do  menya  otkuda-to izdaleka,  slovno  mezhdu  nami  uzhe
proleglo nepreodolimoe rasstoyanie.
     YA s trudom podnyal golovu, ponimaya, chto ne dolzhen propustit' ni zvuka iz
ego proshchal'noj rechi.
     -- Sejchas  ya  kak nikogda  uveren, chto tvoego mogushchestva hvatit na  to,
chtoby  ne slishkom  dolgo ostavat'sya zdes',  v Tihom Gorode,  -- vyrazitel'no
skazal on.
     -- Kak eto? Ved' vy sami tol'ko chto govorili: Tihij Gorod  ne otpuskaet
nikogo...
     --  Menin, odnako,  otsyuda  ushel,  --  napomnil  Dzhuffin.-  Emu na  eto
ponadobilos'  neskol'ko  tysyacheletij...  vprochem,  otkuda nam  znat',  kakim
obrazom techet zdes' vremya! No ty -- shustryj paren', ser Maks. Uveren, chto ty
bystro najdesh' vyhod. YA -- tot, kto tebya pridumal, mne vidnee.
     -- Ladno, -- soglasilsya  ya. -- Po krajnej mere, mne priyatno dumat', chto
vy pravy... I chto iz etogo sleduet? Esli ya vyberus' otsyuda, ya mogu vernut'sya
v Eho?
     -- Ni v koem sluchae,  -- tverdo skazal Dzhuffin. -- Imenno ob  etom ya  i
hotel  tebya  poprosit'. Esli ty  vernesh'sya... Net nikakih garantij, chto  Mir
uceleet.  Menin pobyval na  rodine posle dolgoj otluchki, mne pokazalos', chto
on razocharovan.  Ne dumayu,  chto ego zhelanie sohranit' Mir  ostalos' stol' zhe
iskrennim i strastnym, kak prezhde. Ty  sam vryad  li ispytaesh' razocharovanie,
no kogda my schastlivy, sila nashih zhelanij oslabevaet, tak chto...
     --  Mozhete  ne prodolzhat', -- kivnul  ya. -- YA  vse ponyal. Mogu dat' vam
torzhestvennuyu klyatvu, chto  nikogda ne  vernus'  v  Eho. I  nikogda  ne  budu
slishkom schastlivym. Sobstvenno, eto veshchi vzaimosvyazannye...
     -- Ne nuzhno torzhestvennyh klyatv. Dostatochno togo, chto ty vse ponimaesh'.
Ty ochen' mudryj mal'chik.
     YA pomorshchilsya:  Dzhuffin vpolne mog  by  obojtis'  bez etogo  zadushevnogo
obrashcheniya "mal'chik"  i bez  komplimentov. Zachem? On i  tak  dobilsya  svoego,
teper'  on  mozhet  pokinut'  etot  neuyutnyj dom i  okazat'sya  na  ploshchadi  u
Sumerechnogo  rynka, projtis' po  mozaichnym trotuaram  k Domu u Mosta, poka v
zelenovatyh sumerkah odin za drugim zazhigayutsya  oranzhevye  fonari, a veter s
Hurona  raznosit  po  gorodu sladkij zapah goryachih pirozhkov, kotorye pekut i
prodayut  pryamo  na  mostah...  chert  by vse  pobral!  Moe  daveshnee  ustaloe
ravnodushie vdrug smenilos' besprichinnym gnevom. Vse  k luchshemu: kuda legche i
priyatnee  nenavidet' Dzhuffina, chem shodit' s  uma pri mysli,  chto  ya  bol'she
nikogda ne uvizhu etogo cheloveka... cheloveka, kotoryj  menya, kstati  skazat',
vydumal. O, Gospodi! Eshche nemnogo,  i  ya by  polez s  nim  drat'sya  -- prosto
potomu,  chto bezumie oblegchaet bol'.  YA stisnul zuby. Dzhuffin adresoval  mne
voprositel'nyj vzglyad.  Kazhetsya,  on dejstvitel'no ne ponimal, chto  so  mnoj
tvoritsya.
     -- YA byl by ochen' priznatelen, esli by vy teper' govorili so mnoj kak s
chuzhim  chelovekom, s kotorym vas ne svyazyvayut ni sud'ba, ni druzhba,  ni obshchie
vospominaniya, -- nakonec skazal ya. -- Tak budet proshche. Tot Maks, kotorogo vy
nazyvali "mal'chikom", tol'ko chto umer. Ego zhizn', vash zamechatel'nyj podarok,
zakonchilas'.  Nachalas' drugaya  zhizn'.  Vozmozhno, ne  takaya zamechatel'naya. No
moya. Ne  nuzhno voskreshat' simpatyagu  Maksa, a to on, chego dobrogo,  brositsya
vam  v nogi, s zhalobnym  voem budet vyklyanchivat' vozmozhnost' vernut'sya v Eho
--  pust' ne sejchas,  a kogda-nibud', hot'  na chasok, "naposledok"... a  tam
siganet vniz golovoj iz  cherdachnogo okna  svoego  Mohnatogo  Doma ili drugih
glupostej nadelaet. Poetomu  ne  trevozh'te  mertvyh, Dzhuffin.  Vozvrashchajtes'
domoj. I vse budet horosho.
     YA  chuvstvoval,  chto  nespravedliv  k  nemu,  no nichego  ne  mog s soboj
podelat'. K tomu zhe nam oboim sledovalo by sohranit' drug o druge ne slishkom
priyatnye vospominaniya, chtoby ne sozhalet' o potere -- razve ne tak?
     -- Da, ya ponimayu,  -- tiho skazal Dzhuffin. -- Vy pravy. Ser Maks iz Eho
dejstvitel'no  umer. Kazhdyj  iz nas budet oplakivat' ego  v odinochestve -- i
vy,  i  ya, i drugie. No  Mir ne ruhnet  ot  nashih  slez,  a znachit, vse bylo
pravil'no splanirovano, da i sdelano na sovest'.
     -- Konechno, vse bylo  pravil'no,  -- ehom otkliknulsya ya. -- I ne prosto
pravil'no, a  velikolepno. Vash plan po spaseniyu Mira --  samo  sovershenstvo.
Inache i byt'  ne moglo.  Ave, Dzhuffin,  siyayushchij, zhivye  i mertvye rukopleshchut
vam. A teper' idite, ladno? YA -- mertvyj, no ne zheleznyj.
     Myagkij  suhoj  hlopok  dveri  svidetel'stvoval,  chto  on  ispolnil  moyu
pros'bu.  Tol'ko togda ya  reshilsya  otvernut'sya ot okna i oglyadet' opustevshuyu
komnatu.  Kakaya  neostorozhnost'! |tot  zhest dorogo  mne  oboshelsya.  Myshechnoe
usilie,  neobhodimoe  dlya  togo,  chtoby  razvernut' korpus  na  pol-oborota,
napomnilo mne, chto ya vse eshche zhiv.
     YA? Kto  --  "ya"?  CHto  ya takoe? Plod voobrazheniya sera  Dzhuffina  Halli?
Izobretatel'noe  drevnee  chudovishche,  izyskavshee  hitroumnyj  sposob  prinyat'
chelovecheskij oblik? "Vershitel'"? "Atlant"? Neizvestno... Vprochem, vse eto --
romanticheskij bred, pustye fantazii. V dannom  sluchae  "ya" -- prosto slabyj,
privyazchivyj,  sentimental'nyj,  uyazvimyj chelovek, kotoromu bol'she nikogda ne
pridetsya  vdyhat'  sladostnuyu syruyu  smes'  rechnogo  vetra  i pryanogo  dyma,
probovat'  na  vkus  tol'ko  chto  svarennuyu   kamru  i  stupat'  nogami   po
raznocvetnym mozaichnym mostovym Eho. Moe telo, op'yanennoe  nevidannoj dosele
dozoj smertnoj toski, vzbelenilos', vyshlo iz-pod kontrolya. Bol' (poskol'ku ya
zapretil sebe  ispytyvat'  dushevnuyu  bol',  ona  prevratilas' v  fizicheskuyu)
zastavila menya slozhit'sya popolam.  Iz gorla vyrvalis' sdavlennye rydaniya, no
slez  ne  bylo, tol'ko vozduh,  kotoryj ya vydyhal,  pochernel  ot pechali. Tak
proshla vechnost' (v kakom-to smysle ona prodolzhaetsya,  i ya vse eshche korchus' na
teplyh  derevyannyh doskah, okrashennyh  v medovo-zheltyj  cvet,  no mne, hvala
Magistram,  udaetsya ignorirovat' etot fakt),  a potom ya  vstali otpravilsya k
umyval'niku, priotkryv  po doroge platyanoj shkaf,  daby ubedit'sya, chto  on ne
pustuet.  Pomyt'sya, pereodet'sya v chistoe, vzglyanut'  na  Mir, v kotoryj menya
zaneslo, i  kak  sleduet  perekusit' -- vot chto  mne trebovalos'. Kak lyubomu
novorozhdennomu, k slovu skazat'.
     |to  zvuchit  kak  metafora  -- poskol'ku mne,  razumeetsya, ne  prishlos'
vykarabkivat'sya iz materinskogo  chreva, -- odnako  eto gorazdo  bol'she,  chem
prosto metafora. YA ne chuvstvoval sebya novorozhdennym -- ya byl takovym. Dver',
zahlopnuvshayasya  za Dzhuffinom, obrezala nekuyu nevidimuyu pupovinu, svyazyvavshuyu
menya  s prezhnej bespokojnoj, no schastlivoj i bezopasnoj zhizn'yu pod krylyshkom
u  sobstvennogo  sozdatelya.  Teper' mne predstoyalo ostat'sya  odin na odin  s
vneshnim mirom -- kakim by on ni okazalsya.
     YA umylsya,  vyter lico  myagkim  temno-zelenym polotencem. Oboshel dom. On
pokazalsya mne vpolne uyutnym -- nichego udivitel'nogo, moi vkusy i dolzhny byli
sovpadat' so  vkusami Dzhuffina. Ocherednoe vospominanie o nem zastavilo slezy
navernut'sya  na  glaza.   YA  vyter  ih   polotencem,  kotoroe,  okazyvaetsya,
mashinal'no prihvatil s soboj, s udivleniem otmechaya, chto  slezy dejstvitel'no
prinosyat  oblegchenie.  YA oplakival Dzhuffina,  kak oplakivayut umershih druzej;
nichego  metafizicheskogo  v  moej  pechali  nakonec-to  ne  bylo.   Normal'naya
chelovecheskaya grust', na smenu kotoroj kogda-nibud'  pridet zabvenie. Pridet,
pridet, kuda ono denetsya!
     YA predvidel, chto mne predstoit provesti eshche ne odnu noch',  vyplevyvaya v
podushku sdavlennye rydaniya. YA znal,  chto vospominaniya  edkoj kislotoj vyzhgut
moyu zhizneradostnost'; ya znal, chto  moi poteri -- iz chisla teh, s kotorymi ne
smiryayutsya... YA vse znal. Odnako eto znanie  bol'she ne uzhasalo  menya.  Pechal'
stanet glavnym nastroeniem moej novoj  zhizni? CHto  zh,  ya byl gotov prinyat' i
etu sud'bu. Kakaya ni est', a vse zhe moya. Luchshe imet' takuyu sud'bu, chem vovse
nikakoj... Govoryat, chto smirenie trebuet muzhestva.
     Navernoe, eto pravda. No inogda smirenie stanovitsya istochnikom muzhestva
-- v etom ya ubedilsya na sobstvennom opyte.
     Vecherom togo zhe dnya -- vprochem, ya ne  uveren, chto eto byl imenno vecher,
poskol'ku  v Tihom  Gorode  vsegda caryat  sumerki, -- ya sidel  v "Salone", s
belokuroj hozyajkoj kotorogo poznakomilsya neskol'ko chasov nazad.  YA vernulsya,
chtoby  otvedat'  ee  goryachij shokolad  i vanil'nye  bulochki. Nashe  mimoletnoe
znakomstvo  bylo  edinstvennym  mostikom  mezhdu  mnoyu  i starozhilami  Tihogo
Goroda, ono darilo mne vozmozhnost' teshit'sya  illyuziej,  budto  mne est' kuda
pojti. Tot, kto ne imeet nichego, gotov dovol'stvovat'sya malym.
     -- V Tihom Gorode  ne  prinyato  sprashivat' u neznakomcev,  kak oni syuda
popali, -- v  pervuyu  ochered'  potomu, chto  malo  kto  iz nas sposoben  dat'
vrazumitel'nyj  otvet  na  etot vopros, dazhe ostavshis' naedine s  soboj,  --
dobrozhelatel'no  soobshchila  ona.  --  No  u   nas   schitaetsya  horoshim  tonom
rasskazyvat' drug drugu o svoej  prezhnej  zhizni. Privirat' ne  vozbranyaetsya.
Ronyat' slova kak yantar'  i cedru --  chem  ne razvlechenie?  YA --  blagodarnaya
slushatel'nica. Imejte eto v vidu, esli vam hochetsya vygovorit'sya.
     -- Navernoe, kogda-nibud'  zahochetsya, -- soglasilsya  ya.- Esli chestno, ya
lyublyu rasskazyvat' o sebe.  No dlya nachala ya  predpochel by  poslushat' drugih.
Vas, naprimer.
     -- Vam ne slishkom povezlo, -- usmehnulas'  ona. -- V moej prezhnej zhizni
ne bylo  ni podvigov, ni chudes,  ni tragedij. Dumayu, ya i zhiva-to do  sih por
lish' potomu,  chto obo  mne napisal  stihi odin moj  poklonnik, kotoryj potom
proslavilsya.  Nam oboim povezlo,  no mne bol'she, chem emu...  No  pogodite, ya
nepremenno pereznakomlyu  vas  s moimi  zavsegdatayami. Sredi  nih  popadayutsya
ves'ma interesnye lichnosti i otlichnye rasskazchiki. K sozhaleniyu, eti kachestva
redko vstrechayutsya  v sochetanii, no sluchaetsya  i  takoe. Vash  priyatel' CHiffa,
kstati skazat', otnositsya imenno k etoj kategorii. Sokrovishche, a ne klient!
     --  V takom  sluchae, u menya dlya vas skvernye novosti, -- vzdohnul ya. --
On zdes' bol'she ne poyavitsya.
     -- Pochemu? --  opechalilas' hozyajka. -- Reshil korotat'  vechera v  drugom
kafe, raznoobraziya radi?
     --  Raznoobraziya  radi  on  reshil  korotat'  vechera  drugom  gorode, --
neveselo usmehnulsya ya.
     -- Ne ponimayu, -- ona ozadachenno pokachala golovoj. -- |to shutka? Takimi
veshchami tut ne shutyat.
     -- Dogadyvayus'. Poetomu i ne shuchu. On dejstvitel'no vernulsya domoj. A ya
ostalsya vmesto nego. CHto-to vrode obmena zalozhnikami. Tak byvaet.
     --  Do  sih por ya byla uverena, chto Tihij Gorod nevozmozhno pokinut', --
nereshitel'no zametila ona.
     -- Da, no nekotorym udaetsya sdelat' nevozmozhnoe.
     -- No kak u vas eto poluchilos'? YA imeyu  v vidu -- ostat'sya zdes' vmesto
vashego druga?
     -- Da tak... -- YA neopredelenno  mahnul rukoj. --  Otpustit' na svobodu
kogo-to  drugogo gorazdo  proshche,  chem sdelat'  to zhe samoe  dlya sebya samogo.
Proveren"!  neodnokratno  na zhivom cheloveke  --  to  bish' na vashem  pokornom
sluge.
     Ona zadumchivo ustavilas'  na menya. Ochevidno, pytalas' privyknut' k moej
manere  vyrazhat'sya. Nedoverchivoe  vyrazhenie  ee milogo lica vdrug  smenilos'
privetlivoj  ulybkoj: vidimo,  hozyayushka ponyala, chto  ya sovershenno bezobidnyj
tip, k tomu zhe dostatochno zabavnyj boltun, poetomu menya sleduet priruchat', a
ne otvazhivat'.
     --  Kak  vas zovut,  solnce  moe?  -- nakonec sprosila ona,  laskovo  i
snishoditel'no.
     -- Maks, -- chestno priznalsya ya.
     -- A ya  --  Al'fa. |to  ne  imya,  a davnee  prozvishche. No  ya predpochitayu
prozvishcha imenam:  po krajnej  mere, prozvishcha dayut bolee-menee  osmyslenno, a
imena  --  kak bog na dushu  polozhit... CHto  zh, milyj Maks, teper', kogda  my
predstavleny,  "prishlo vremya  potolkovat'  o mnogih  veshchah:  o  bashmakah,  o
korablyah, o surguchnyh pechatyah, o kapuste i o korolyah".
     YA nevol'no rassmeyalsya, uznav citatu.
     -- Lyudi delyatsya na teh,  kto lyubit  rasskazyvat'  o  chuvstvah, teh, kto
predpochitaet  istorii s moral'yu,  i teh, kto vsegda  umudryaetsya  govorit'  o
chudesah  --  dazhe esli  povestvuyut  o tom,  kak  sleduet  chistit'  kartoshku.
Nadeyus', vy otnosites' k poslednej kategorii rasskazchikov?
     -- Nesomnenno, --  zaveril ee  ya. -- Lyubaya  moya istoriya --  o chude.  Po
bol'shomu  schetu,  do  sih por so mnoj  ne sluchalos' nichego, krome  chudes.  YA
figuriruyu v sobstvennoj biografii lish'  v kachestve svidetelya i, tak skazat',
"postradavshego": vsyu zhizn' ya boleyu chudesami.
     -- Imenno "boleete"? -- sochuvstvenno utochnila ona.
     -- Imenno. Byvayut ved' vrozhdennye neizlechimye bolezni, vrode malokroviya
ili slaboumiya. Moya hvor' im srodni...
     -- Oj, kak vse zapushcheno! -- zvonko rassmeyalas' ona.
     -- Vot imenno, -- hmyknul ya, zalpom dopiv ostatki
     uzhe  ostyvshego shokolada. -- Hotite grustnyj sekret? CHudesa ne  prinosyat
ni  schast'ya,  ni  komforta;  neveroyatnye  sobytiya  ne  osvobozhdayut  ot   put
povsednevnosti, a vsego lish' perekruchivayut eti puty na inoj maner, pered tem
kak zatyanut' ih potuzhe... nevynosimo tugo, po pravde govorya!
     -- A gde zhmet-to? --  nevozmutimo osvedomilas' moya novaya  priyatel'nica.
-- V podmyshkah?
     -- V osnovnom v oblasti serdca, -- burknul ya.
     -- Vy dejstvitel'no bol'ny,  drug moj, -- sochuvstvenno skazala ona.  --
No ne chudesami, a obychnoj  chernoj melanholiej. Samaya populyarnaya hvor' Tihogo
Goroda v etom sezone. Pozdravlyayu, u vas prekrasnoe chut'e na prichudy mody! No
esli vas interesuet moe  mnenie,  ya by  posovetovala  nemedlenno iscelit'sya.
CHtoby  naslazhdat'sya  zhizn'yu, trebuetsya  osobaya,  nevesomaya postup'  duha,  a
sozhaleniya o minuvshem sdelayut ego pohodku tyazheloj  kak  u  slona,  mechushchegosya
mezhdu posudnymi lavkami... Hotite  poluchit' rekomendaciyu  kvalificirovannogo
lekarya? Nemedlenno vygovorit'sya! Zaodno i moe lyubopytstvo utolite.
     -- Hitraya kakaya, -- ya pochuvstvoval, chto moi  guby raspolzayutsya v ulybke
-- na udivlenie iskrennej dlya cheloveka v moem polozhenii.
     -- A to! Konechno hitraya, na  tom i stoim.  -- -Ona vyshla iz-za stojki i
provorno zavesila  okna  sinimi zanaveskami,  poyasniv: -- |to  --  znak moim
postoyannym  posetitelyam,  chto  ya zanyata  i ne  mogu udelit' im  vnimanie.  A
sluchajnye klienty  nam ne pomeshayut: esli i zajdet kto-nibud'  --  pust' sebe
sidit za  dal'nim stolikom, kakoe nam do  nego delo?..  Nachinajte zhe. Bog  s
nimi,  s  bashmakami  i korablyami, --  uspeetsya  eshche. Rasskazyvajte  o  vashih
grustnyh chudesah.
     Razumeetsya,   ya  ej  vse   vylozhil.  |to  bylo   luchshe,  chem  ispoved',
celitel'nee, chem  seans u psihoanalitika.  Potomu chto, kogda rasskazyvaesh' o
sebe "pravdu i tol'ko pravdu", starayas' pri etom byt' uvlekatel'nym ili hotya
by zabavnym, effekt  porazitel'nyj:  sobstvennye  goresti nachinayut  kazat'sya
starym anekdotom, kotoryj ty sam uzhe kogda-to ot kogo-to slyshal... stradaniya
geroya anekdota mogut razve chto nasmeshit' takoj uzh eto zhanr.
     --  Da, dela...-  zadumchivo  skazala  Al'fa,  kogd  moya istoriya nakonec
podoshla  k  koncu.  --  Poluchaetsya, vy  --  vydumka?  CHto  zh,  eto  kak  raz
neudivitel'no. Zdes', v Gorode, vstrechayutsya te, ch'ya sud'ba otchasti pohozha na
vashu.  Tol'ko vas  pridumal  koldun,  a  ih  --  obychnye  lyudi,  literatory,
chudakovatye gospoda,  kotoryh,  kak pravilo,  nikto  ne  prinimaet  vser'ez.
Nekotoryh, odnako,  pridumali stol'  udachno, chto publika v  nih vlyubilas'. A
tot, kogo ochen' lyubyat, nepremenno stanovitsya zhivym. Po krajnej mere zdes', v
Tihom Gorode. U mestnyh mudrecov  est'  mnozhestvo  idej  kasatel'no  prirody
etogo mesta -- o, oni by soshli s uma, esli by ne vzyali za pravilo raz v den'
posle obeda  pridumyvat'  ocherednoe ob座asnenie  dlya  tajny,  chast'yu  kotoroj
stali! Odna iz  teorij mne  ochen' nravitsya,  ona  glasit,  chto  Tihij  Gorod
pomeshan na lyubvi.  On lyubit svoih obitatelej i delaet vse, chtoby vnushit' nam
lyubov' k sebe, -- chto zh, bol'shinstvo moih znakomyh dejstvitel'no privyazany k
etomu mestu, da i ya  sama, priznat'sya, tozhe... S drugoj storony, Tihij Gorod
revniv, kak shekspirovskij mavr,  on sobstvennik i nezhnyj tiran, poetomu ujti
otsyuda nevozmozhno. I smotrite, kak interesno poluchaetsya: esli teoriya verna i
Gorod dejstvitel'no pomeshan na lyubvi, net nichego udivitel'nogo v tom, chto on
pomogaet  voplotit'sya  tem vymyshlennym  obrazam, kotorye prityagivayut k  sebe
lyubov'  zhivyh... Poetomu  u  vas  est'  shans  sluchajno  vstretit'  na  ulice
personazha  vashej  lyubimoj  detskoj knizhki.  Imejte  v  vidu i  ne padajte  v
obmorok, esli  chto! Vprochem, ko mne oni  ne zahodyat: Tihij  Gorod  velik,  i
kazhdyj   mozhet  najti  zdes'  mestechko  po   vkusu.  No  esli  vas  razberet
lyubopytstvo, ya podskazhu vam, gde ih iskat'.
     --  U menya ne bylo  lyubimyh detskih  knizhek, poskol'ku  moe detstvo  --
fantaziya  sera  Dzhuffina  Hal-li, --  flegmatichno  vozrazil ya.  --  Vprochem,
fal'shivye  vospominaniya  o  tom, kak  ya  vzahleb  chital  knizhki, po-prezhnemu
vyglyadyat  vpolne  dostoverno... Tak chto, mozhet byt', kogda-nibud' potom menya
zainteresuet vashe lyubeznoe predlozhenie.
     -- Potom  tak potom.  Vozmozhno, Tihij  Gorod --  edinstvennoe mesto  vo
Vselennoj, gde mozhno pozvolit' sebe roskosh' otkladyvat' "na potom". CHto-chto,
a vremya zdes' -- melkaya moneta. My davno razuchilis'  ego cenit'. Raj  -- eto
mesto, gde ne nuzhno toropit'sya i nevozmozhno opozdat', ne tak li?
     Ona   druzheski  podmignula   mne,  podnyalas',   otodvinula   zanavesku,
raspahnula fortochku.  V  kafe vorvalsya teplyj veterok, on prines  nam svezhij
zapah mokroj zeleni  i neskol'ko obryvkov  smutno  znakomoj  melodii. Zvuki,
slovno suhie  list'ya, plavno opustilis'  k moim nogam. Gde-to v  konce ulicy
igrali -- neuzheli na akkordeone?! -- iz plotnoj  sinevy  sumerek  razdavalsya
priglushennyj smeh i cokot ostryh kabluchkov.
     -- Da uzh,  chem  ne  raj, --  krivo  ulybnulsya ya. -- Samoe  smeshnoe, chto
primerno tak ya ego i predstavlyal. YA byl sovershenno uveren, chto v rayu  vsegda
sumerki i kazhetsya, budto tol'ko chto zakonchilsya dozhd'; cvetet siren' i... da,
i  nepremenno  kashtany.  I  znaete,  v sadu  za  domom,  gde ya skoree  vsego
poselyus',  dejstvitel'no polno sireni, i ya videl cvetushchij kashtan  v sosednem
pereulke, kogda shel syuda! A eshche mne kazalos', chto  v rayu temperatura vozduha
naveki -- plyus 19 po Cel'siyu. I v lyuboe vremya  sutok mozhno zajti v malen'koe
uyutnoe kafe, gde  mne obraduyutsya i s udovol'stviem vyslushayut, no pri etom ne
ogorchatsya, esli mne vzbredet v golovu ne pokazyvat'sya tam nedelyami...
     --  Namek ponyala,  -- nasmeshlivo kivnula ona. --  Mozhete byt'  pokojny:
esli  vy ischeznete,  ya  i ne podumayu  ogorchat'sya. No esli zajdete na ogonek,
obraduyus' nepremenno. Vy mne nravites',  Maks. I vasha! istoriya sama  po sebe
-- ves'ma elegantnyj syuzhet... Hotya ona vse zhe ne dotyagivaet  do sovershennogo
literaturnogo syuzheta.
     -- A chto takoe, po-vashemu, "sovershennyj syuzhet"? -- udivlenno sprosil ya.
     -- Hotite znat', chto takoe "sovershennyj syuzhet"? CHto zh, mogu rasskazat'.
Nadelite  svoego   geroya  temi  kachestvami,   kotorye   vy  schitaete  vysshim
opravdani-|  em chelovecheskoj  porody; poshlite emu udachu, sdelajte! ego Pochti
vsemogushchim,  pust'  ego  zhelaniya ispolnyayutsya  prezhde,  chem  on  ih osoznaet;
okruzhite ego  izumitel'nymi  sushchestvami: devushkami,  pohozhimi  na  solnechnyh
zajchikov,  i  mudrymi  vzroslymi  muzhchinami,  beskorystno  predlagayushchimi emu
druzhbu, pomoshch' i  dobryj  sovet... A potom otnimite u nego vse i posmotrite,
kak  on  budet  vykarabkivat'sya.  Esli  vykarabkaetsya  (a on  vykarabkaetsya,
poskol'ku vy sami  nadelili  ego nedyuzhinnoj siloj) -- ubejte ego: on slishkom
horosh, chtoby ostavat'sya v zhivyh. Pust' sgorit bystro, kak suhoj  hvorost, --
eto  zhestoko  i  bessmyslenno,  zato  dostoverno...  Vot takuyu istoriyu  ya by
nepremenno napisala, esli by prinadlezhala k chislu  gospod literatorov. No ya,
slava  Bogu,  ne  literator,   a  vsego   lish'  zhenshchina,   sluchajno  stavshaya
bessmertnoj, spryatavshis' mezhdu strochek chuzhih stihov...
     -- No vash "sovershennyj syuzhet" ochen' pohozh na moyu istoriyu, -- drognuvshim
golosom skazal ya.
     -- Na pervyj vzglyad pohozh.  No vy zhivy. Da eshche i v raj, mozhno  skazat',
pri zhizni popali. Zdes' s vami nichego ne sluchitsya. Ne sgorite nebos'...
     -- Vozmozhno,  sejchas vy beseduete imenno  s  gorstkoj pepla,  -- gor'ko
usmehnulsya ya.
     -- Ne mudrite. "Gorstka pepla", v otlichie ot vas, ne mozhet naslazhdat'sya
besedoj,  vkusom  goryachego  shokolada  i  zapahom mokroj listvy.  Tak chto  ne
probujte menya razzhalobit', ne vyjdet. S kakoj stati? Vy -- schastlivchik. Esli
hotya  by chetvert'  togo, chto vy mne  ponarasskazali, pravda, o vas navernyaka
budut pomnit'  dol'she, chem obo  mne; znachit, vpolne mozhet okazat'sya,  chto vy
bessmertnoe menya.  Tol'ko eto  zdes' i imeet znachenie.  Tol'ko eto! Te, kogo
nekomu  pomnit',  ischezayut,  lish' ih prozrachnye  teni  inogda  poyavlyayutsya na
ulicah. Oni zhmutsya k fonaryam, poskol'ku temnota dlya teni -- to zhe samoe, chto
zabvenie dlya lyubogo iz nas. Nebytie.
     --  Ne  ponimayu,  --  udruchenno priznalsya ya. -- Predpolozhim, menya budut
pomnit' dol'she, chem  vas.  Sledovatel'no, ya  ostanus' zhiv. No  ya-to vas budu
pomnit'! Poluchaetsya, chto vy ne ischeznete, poka ne ischeznu ya, razve ne tak?
     --  Ne tak.  Nasha  s vami  pamyat' drug  o  druge ne v schet, tak  uzh vse
ustroeno.  Pochemu  --  ne znayu. Vozmozhno, eto  svidetel'stvuet  o  tom,  chto
obitateli Tihogo Goroda  ne tak uzh i  zhivy...  No  moi  oshchushcheniya  dokazyvayut
obratnoe,   a   ya   privykla  doveryat'  sobstvennym  oshchushcheniyam  bol'she,  chem
teoreticheskim izyskaniyam.
     My ugryumo pomolchali. No moya novaya  priyatel'nica  yavno ne byla  sposobna
dolgo  ostavat'sya  hmuroj.  Ona  vdrug  hlopnula  sebya  ladoshkoj  po  lbu  i
rassmeyalas': -- |vrika! Vpolne vozmozhno,  chto ya teper' dejstvitel'no gorazdo
bolee bessmertna, chem prezhde!
     YA adresoval ej voprositel'nyj vzglyad.  Ona  ob座asnila: -- Moi shansy  na
dolguyu-dolguyu zhizn'  svyazany ne  s vami, a s  nashim obshchim  priyatelem CHiffoj,
kotoryj, kak vy  govorite, vernulsya domoj.  On ved' koldun? Esli verit' vam,
to koldun, i eshche kakoj!
     A horoshij koldun  vryad  li  stanet  umirat' ot  starosti v  sobstvennoj
posteli. I voobshche vryad  li stanet  umirat', pravil'no?  A  uzh on-to menya  ne
zabudet...
     -- Da, dejstvitel'no, -- ulybnulsya ya. --  Vam povezlo: Dzhuffin -- muzhik
zhivuchij. A vas i pravda nevozmozhno zabyt'. |to ne kompliment. A  konstataciya
fakta.
     -- CHto-chto vy sdelali s faktom?
     -- Pojmal i  otkonstatiroval, -- vazhno  ob座asnil ya.  --  Na svete stalo
odnim konstatirovannym faktom bol'she.
     --  |to  sleduet  otmetit', -- rassmeyalas'  Al'fa. --  CHto vy  p'ete?..
Vprochem, ne otvechajte, poprobuyu ugadat'. Dzhin ili rom?
     -- I  to  i  drugoe, mozhno  bez  hleba, -- ya  procitiroval bessmertnogo
Vinni-Puha, ona odobritel'no kivnula, opoznav citatu (ya i ne somnevalsya, chto
opoznaet) i  zagremela stakanami. Atmosfera,  sgustivshayasya  bylo  v  techenie
poslednih minut  (so storony  my,  navernoe, pohodili na pacientov sanatoriya
dlya  tuberkuleznikov,  obsuzhdayushchih  svoi  poslednie  rentgenovskie  snimki),
razryadilas' okonchatel'no i bespovorotno.
     K tomu  vremeni,  kak  v  "Salone"  nachali sobirat'sya zavsegdatai, my s
Al'foj uzhe opustoshili polbutylki dzhina, pereshli na "ty" i voobshche chuvstvovali
sebya starymi,  chut' li  ne  frontovymi  druz'yami. Ona besceremonno  soobshchila
svoim priyatelyam, chto vymenyala menya u  nekoego  Al'gi: tot,  deskat', poluchil
CHiffu, yashchik portugal'skogo portvejna i  gorshok s goluboj  geran'yu, a ona  --
novogo  klienta.  O  tom,  chto  Dzhuffin  pokinul  Tihij Gorod  navsegda,  my
dogovorilis' molchat'. Al'fa utverzhdala,  budto takaya novost'  posposobstvuet
novoj  vspyshke  epidemii  chernoj  melanholii: chuzhaya  uchast'  neredko kazhetsya
zavidnoj dazhe tem,  kto iskrenne polagaet sebya odnim iz obitatelej  raya. Ona
zhe zaverila menya, chto na ischeznovenie Dzhuffina nikto  ne obratit  vnimaniya i
uzh  tochno nikto ne stanet ego  razyskivat': ni v zavedenii etogo zagadochnogo
Al'gi, ni gde-libo eshche. Privetlivoe ravnodushie  k  otsutstvuyushchim bylo  zdes'
edinstvennym obyazatel'nym pravilom horoshego  tona.  Zaodno  Al'fa uspela mne
ob座asnit', chto lyubit' stoit tol'ko teh, kto v dannyj moment nahoditsya ryadom,
i  tol'ko do  teh  por,  poka za nimi  ne  zakroetsya  dver'. Sledovat' etomu
pravilu okazalos' neozhidanno legko: chelovek, sushchestvuyushchij  tol'ko  v pamyati,
nichem ne  otlichaetsya ot prizraka.  YA dazhe udivilsya, chto sam ne  dodumalsya do
takoj prostoj i ochevidnoj veshchi...
     Dlya nachala ya poznakomilsya s vysokoj temnoglazoj zhenshchinoj po imeni Kler.
Potom v kafe poyavilis' smuglyj korenastyj borodach po imeni  Semyuel' i  Alisa
--  potryasayushche  krasivaya, no  sovershenno  sedaya  ledi s glazami yarkimi,  kak
mokrye  slivy; pozzhe k nam prisoedinilis' eshche neskol'ko muzhchin i zhenshchin -- k
etomu momentu ya uzhe  istrebil stol'ko  ognennoj vody, chto utratil vrozhdennuyu
sposobnost' zapominat' chelovecheskie imena. V  samyj razgar vecherinki  ya sdal
vse dela  avtopilotu i otklyuchilsya. Avtopilot, vprochem, povel  sebya dostojno:
vezhlivo poproshchalsya s prisutstvuyushchimi i dostavil menya v dom Dzhuffina, v holle
kotorogo ya i zasnul, obstoyatel'no ukutavshis'  v myagkij domotkanyj kovrik. Vo
sne ya slyshal perezvon mednyh brasletov na  tonkih  zapyast'yah Kler, serdechnyj
smeh Alisy,  vkradchivyj bariton Sema,  holodnyj  klekot zhidkosti, l'yushchejsya v
stakany, utrobnyj  skrip derevyannoj  mebeli, no ne videl nichego, tak chto moj
son byl pohozh na bodrstvovanie slepogo...
     Prosnuvshis',  ya  veselo  uzhasnulsya  sobstvennomu grehopadeniyu,  ob座avil
serdechnuyu blagodarnost'  avtopilotu  i  vozradovalsya otsutstviyu  pohmel'ya: v
etom  smysle  Tihij  Gorod  dejstvitel'no  mog  schitat'sya  raem, bez  vsyakih
kavychek. "Esli budet ochen' hrenovo, sop'yus'! -- zhizneradostno  podumal ya. --
Blago dlya etogo zdes', kazhetsya, ves'ma blagopriyatnye usloviya!"
     No spivat'sya  ne ponadobilos'.  Vospominaniya o Eho, eshche vchera svodivshie
menya s uma, kak-to podozritel'no bystro istonchilis', stali blednymi, nezhnymi
i  sovershenno  bezboleznennymi  --  slovno  eto byli  ne  dni moej zhizni,  a
kinofil'my, kotorye ya  uspel  posmotret'. YA po-prezhnemu  lyubil etot  gorod i
lyudej, kotorye tam ostalis', no eto byla legkaya lyubov': ona ne prichinyala mne
stradanij i ne razzhigala zhelaniya vernut' proshloe. "Lyudi, kotoryh  ne vidish',
nichem  ne  otlichayutsya ot  prizrakov", --  dumal ya. Mudraya  Al'fa  ne  tol'ko
podpoila menya, no  i  kakim-to  obrazom uspela  nauchit'  umu-razumu.  Za oba
deyaniya ej  sledovalo by pamyatnik postavit', no ya  ogranichilsya buketom sireni
iz sobstvennogo sada.
     Tak.  nachalas'   moya   zhizn'   v  Tihom  Gorode:  ya  obzavelsya  zhil'em,
vpechatleniyami, mudroj vospitatel'nicej (v lice Al'fy) i nehitroj filosofskoj
sistemoj, kakovaya,  odnako, pomogla mne  dostich'  nekoego  podobiya dushevnogo
pokoya;  stal  potencial'nym   zavsegdataem   simpatichnogo  "Salona"   i   do
polubespamyatstva  napilsya  v   kompanii  starozhilov,  chto  strannym  obrazom
sposobstvovalo sozdaniyu illyuzii, budto my znakomy  uzhe  ochen'  davno. CHto zh,
moglo byt' i huzhe. Moglo byt' gorazdo huzhe, chert poberi!
     Dni potekli odin  za drugim, oni stali nevesomymi  i neznachitel'nymi...
da  i dnej,  v sushchnosti,  nikakih  ne bylo,  tol'ko sumerki,  v blagouhannoj
sineve  kotoryh  popytki  otschityvat' vremya utratili  vsyakij smysl.  YA i sam
utratil  vsyakij   smysl:  stal  odnim  iz   mnogih  netoroplivyh  statistov,
zapolnyayushchih  teatr  tenej,  temnym siluetom v osveshchennom  okne, zamyslovatoj
bezdelushkoj na polke  strastnogo, no rasseyannogo  kollekcionera. Stranno, no
zdes',  v Tihom Gorode, gde  vremya ne  imeet  nikakogo znacheniya,  gde nekuda
toropit'sya  i  nevozmozhno  opozdat',   ya   vdrug  zazhil  razmerennoj  zhizn'yu
punktual'nogo cheloveka --  k  chemu, otkrovenno govorya, nikogda ne stremilsya.
Kak ni stranno, mne eto dazhe nravilos'.
     Prosnuvshis', ya prinimal vannuyu  i  otpravlyalsya zavtrakat'  v  zavedenie
Al'fy.  Odin  iz  stolikov  -- v  uglu,  podal'she  ot okna  -- po  neglasnoj
dogovorennosti schitalsya "moim". YA mog zavtrakat'  tam  v polnom  odinochestve
ili v kompanii  zhizneradostnoj hozyajki, kotoraya tut zhe prinimalas' potchevat'
menya  zanimatel'nymi spletnyami o znakomyh  i  neznakomyh;  a  mog priglasit'
kogo-nibud'  iz posetitelej prisoedinit'sya ko mne i  sygrat'  v nardy. Nardy
byli samoj populyarnoj nastol'noj  igroj  v  "Salone"  i,  naskol'ko ya  uspel
zametit', vo mnogih drugih zabegalovkah Tihogo Goroda.  Zdes' chashche  igrali v
"dlinnye nardy",  chem v "korotkie", prichem bol'shinstvo igrokov, kak i ya sam,
predpochitali igrat'  chernymi  i kidat'  ne  chuzhie, a sobstvennye samodel'nye
kosti (okruzhennyj  sochuvstvuyushchimi sovetchikami, ya  staratel'no  vyrezal  svoi
kubiki  v  techenie  neskol'kih vecherov  i,  kak ni stranno,  dovel etu pochti
yuvelirnuyu rabotu do  pobednogo konca). Za vse vremya ya ne  vstretil ni odnogo
cheloveka, kotoryj byl by iskrenne zainteresovan v ishode igry, odnako vse my
byli ocharovany processom: nezhnyj klekot perekatyvayushchihsya kubikov, melodichnyj
perestuk shashek...
     Posle  zavtraka ya vozvrashchalsya domoj i zanimalsya navedeniem poryadka  ili
vozilsya v  sadu. Potom  otpravlyalsya na progulku. Ponachalu ya  staralsya vsyakij
raz nepremenno zabresti tuda, gde ne byval prezhde; so vremenem zhe ponyal, chto
ulicy  Tihogo  Goroda  pohozhi  odna  na  druguyu,  i  mahnul  rukoj  na  svoyu
issledovatel'skuyu deyatel'nost'. Progulka obychno zakanchivalas' obedom, no  ne
v "Salone", a gde-nibud' "na storone". Takim obrazom ya  otdaval  dan' zhalkim
ostatkam  sobstvennoj  strasti  k  otkrytiyam:  razmeshchal  svoe telo  v  novyh
inter'erah, proboval novye blyuda, zavodil novye znakomstva. Blednye prizraki
"novyh vpechatlenij" menya vpolne udovletvoryali; vozvrashchayas'  domoj, ya izrekal
odnu i  tu zhe  frazu: "|to  byla  horoshaya progulka"  --  chto-to vrode  sytoj
otryzhki, no ne zheludochnoj, a dushevnoj.
     Doma  ya  varil  kofe,  neischerpaemye  zapasy  kotorogo  obnaruzhilis'  v
kladovoj,  topil  kamin,  valyalsya na  divane,  listaya  starye  enciklopedii,
kotorymi byli  ustavleny moi knizhnye  polki. Odin iz  tomov nazyvalsya "Novye
svedeniya o veshchah" i pol'zovalsya moim osobym raspolozheniem: ya chital etu knigu
medlenno,  rastyagivaya  udovol'stvie;  kniga  otvechala   mne  vzaimnost'yu  i,
kazhetsya,  postepenno stanovilas' tolshche slovno  v moe otsutstvie  neizvestnyj
avtor dobavlyal v nee novye i novye stat'i.
     Potom ya otpravlyalsya v "Salon", poskol'ku serdce podskazyvalo mne, chto u
gostepriimnoj  Al'fy uzhe nachala sobirat'sya teplaya kompaniya,  chast'yu  kotoroj
teper' schitalsya  i ya sam.  Neskol'ko korotkih kvartalov, znakomaya steklyannaya
dver',  uyutnyj zheltyj svet  lampy  pod  pletenym  abazhurom. Laskovyj  aromat
cvetochnogo chaya, sladostnoe  udush'e kofejnoj pyli, gustye tabachnye oblaka pod
potolkom, perestuk l'dinok v bokalah  s krepkimi napitkami, neizmennye nardy
i  beskonechnye  razgovory, kotorye stali edinstvennym  vnyatnym smyslom moego
prizrachnogo  bytiya. Na druzheskuyu  boltovnyu  rashodovalis' vse dushevnye sily,
chto, bezuslovno, bylo mne tol'ko na ruku: ya fizicheski ne  mog toskovat', kak
ne smog  by,  skazhem, podnyat' v vozduh tovarnyj sostav  ili  vzyat'  na  ruki
novorozhdennogo slonenka.
     Doma ya ukladyvalsya v postel', sladko potyagivalsya i zasypal --  krepko i
bez  snovidenij; s  neprivychki  mne ponachalu  kazalos',  chto  ya  splyu  vsego
neskol'ko  minut  v  sutki,  no,  sveriv svoi vpechatleniya s Al'foj,  kotoraya
videla menya  i  v  konce dnya, i  pochti  srazu  posle  moego  probuzhdeniya,  ya
ubedilsya, chto stal redkostnym zasonej. CHto zh, vse k luchshemu. "Soldat spit --
sluzhba idet".
     Novye priyateli ponemnogu otkryvali mne svoi strannye tajny.
     Ser'eznaya, spokojnaya  krasavica  Kler, obladatel'nica  tonkih zapyastij,
olen'ih glaz, vysokih  skul i zvonkih brasletov, odnazhdy so snishoditel'noj,
slovno  rech' shla  o  davnih shkol'nyh  prokazah, ulybkoj povedala mne,  chto v
prezhnej zhizni ubila ne menee sotni chelovek.
     -- Vy byli naemnym ubijcej? -- opeshil ya.
     -- Net, chto vy, Maks. |to byla ne professiya. Tak, lyubitel'stvo.  Prosto
ya slishkom ser'ezno otnosilas' k poezii...
     -- Esli vy  ubivali  plohih poetov, sto --  eto  slishkom malo; esli  zhe
genial'nyh, cifra chereschur velika,- zametil ya.
     Kler ozhivilas'.
     -- Vy  vse ochen' pravil'no ponimaete.  -- Ona druzheski  szhala moyu ruku,
chego za nej prezhde ne vodilos'.  -- "Sto -- slishkom malo" -- o, eshche by! No u
menya ne bylo zadachi ubit' vseh plohih poetov. YA -- zdravomyslyashchij chelovek, ya
prekrasno  ponimala,  chto eto  nevozmozhno.  No  plohoj poet -- eto  polbedy.
Sushchestvuyut gorazdo bolee opasnye tipy. Oni  pishut stihi k imeninam, svad'bam
i  yubileyam. Stihi  ko  dnyu okonchaniya  srednej shkoly.  Stihi  v chest'  Pashi.
Vysokoparnye stihi po povodu lyubogo torzhestva, kakoe tol'ko  mozhet sluchit'sya
v ih bessmyslennoj zhizni.
     --  Znayu, kak  zhe, -- hmyknul  ya.  --  I  etih bezobidnyh  durachkov  vy
ubivali?
     --  Imenno eti "bezobidnye durachki"  unichtozhili magicheskuyu sostavlyayushchuyu
poezii,  --  zhestko  skazala  Kler.  --  Ih  trudami  poeziya  stala  obychnoj
ritmicheski  organizovannoj rech'yu.  |ta  razrushitel'naya tehnika opisana eshche v
Biblii i nazyvaetsya  "pominat'  vsue".  Ponimaete  li vy,  chto eto znachit --
poteryat' magicheskuyu sostavlyayushchuyu?
     -- Dogadyvayus', -- gor'ko usmehnulsya ya. -- YA sam, kazhetsya, poteryal svoyu
"magicheskuyu sostavlyayushchuyu"...
     Vprochem,  gorech'  moya  proshla  pochti  srazu.  Sekundu  spustya ya  i  sam
udivlyalsya sobstvennomu pafosu.
     -- Vam vidnee, -- suho zametila Kler. -- No rech' sejchas idet ne  o vas,
a o poezii.  V yunosti ya byla  dostatochno naivna,  chtoby polagat', budto delo
eshche mozhno popravit'...
     -- Vy ubivali lyudej, kotorye  pisali stishki k prazdnikam?  -- udivlenno
utochnil ya.
     -- K prazdnikam, i ne tol'ko... No sut' vy ulovili verno.
     -- I vas ne pojmali? -- nedoverchivo sprosil ya.
     --  S  chego  by?  --  Ona  pozhala  plechami.  --  Menya  nevozmozhno  bylo
zapodozrit'.  S tochki zreniya sledstviya, u  menya ne bylo  reshitel'no  nikakih
pobuditel'nyh motivov. V neskol'kih sluchayah ih smert'  byla mne  chrezvychajno
nevygodna:  ushchemlyalis' moi  material'nye, kar'ernye i  prochie interesy...  K
tomu zhe ya byla ochen' lovka i ostorozhna -- sejchas sama udivlyayus'.
     -- I chem eto zakonchilos'? -- ostorozhno pointeresovalsya ya.
     -- Kak  vidite, nichem. Poeziya tak  i ostalas' ritmicheski organizovannoj
chelovecheskoj rech'yu. Sotnya trupov nichego ne izmenila. Mne  sledovalo rodit'sya
na  tysyachu let  ran'she -- togda  eshche mozhno  bylo chto-to ispravit'... Kogda ya
ponyala eto, ya zanyalas' drugimi veshchami.
     -- A sami vy pisali stihi? -- bestaktno sprosil ya.
     -- Da. Nedostatochno plohie, chtoby nalozhit' na sebya ruki, -- nevozmutimo
parirovala Kler. -- No chitat' ya ih vam ne budu. Ne vremya, ne  mesto. Da i ne
nuzhny vam stihi -- ni moi, ni ch'i-to eshche.
     U menya na yazyke uzhe krutilsya  vopros: kak ee-to zaneslo v Tihij Gorod i
mnogo li narodu pomnit ee za predelami etogo prizrachnogo  mira, no ya vovremya
vspomnil, chto Al'fa predosteregala menya ot razgovorov na etu temu.
     V  techenie neskol'kih  vecherov  posle  etogo razgovora  ya  pozhiral Kler
glazami, pytayas' voobrazit' sebe, kak ona podsypaet yad v bokal nezadachlivogo
sochinitelya  ili  taitsya s  ohotnich'im  ruzh'em v  glubine  chuzhogo sada...  No
lyubopytstvo  moe dovol'no  bystro ugaslo -- i ne potomu,  chto Kler perestala
kazat'sya  mne  zagadochnoj i intriguyushchej. Delo bylo ne v  nej, a  vo  mne.  YA
utratil  sposobnost'  ispytyvat'  iskrennij  interes k  chemu  by to ni bylo.
Pechal'nyh dokazatel'stv tomu ya sobral velikoe mnozhestvo.
     Borodatyj  Semyuel',  flegmatichnyj,  privetlivyj i, kazhetsya,  beskonechno
dobrodushnyj  ot  prirody  dyad'ka,  povedal mne,  chto v proshlom prinadlezhal k
tajnomu  bratstvu Beshenyh Psov. CHleny bratstva  stremilis'  k  "prizhiznennoj
transformacii  duha   i  tela";   osnovnoj   recept   samosovershenstvovaniya,
izlozhennyj Se-myuelem, mog by shokirovat' kogo ugodno. |ti lyudi davali sobake,
izdyhayushchej  ot  beshenstva,  ukusit'  sebya,  posle chego  pytalis' vyzhit',  ne
pribegaya k  spasitel'nym  privivkam. Oni  polagali, budto  chelovecheskaya volya
sposobna  ne tol'ko obuzdat'  smertel'nuyu bolezn',  no i  vospol'zovat'sya ee
moshch'yu v svoih celyah.  Neofit, vprochem, mog i  dazhe  dolzhen byl  obratit'sya k
vrachu, no  ne  ranee  chem  cherez  nedelyu posle  ukusa;  nekotorym,  vprochem,
udavalos'   proderzhat'sya   dol'she.  Sam  Semyuel'  ochen'  gordilsya  tem,  chto
otpravilsya lechit'sya tol'ko cherez dvenadcat' dnej posle  pervogo ukusa, kogda
okruzhayushchij mir uzhe izmenil svoi cveta, a  glotatel'nye dvizheniya davalis' emu
s velichajshim  trudom. Kurs ukolov, sdelannyj s katastroficheskim  opozdaniem,
kak ni stranno, pomog -- vprochem, Semyuel' utverzhdal, budto ni odin iz chlenov
ih tajnogo bratstva ne umer na etom etape posvyashcheniya.
     Za pervym  ispytaniem,  odnako, sledovalo  vtoroe --  sem'  let spustya,
posle  togo  kak  organizm  polnost'yu   utrachival  immunitet   k  beshenstvu,
priobretennyj v rezul'tate lecheniya. Posle  vtorogo ukusa obrashchat'sya  k vrachu
zapreshchalos'. Osnovateli Bratstva  polagali,  chto za  etot srok neofit dolzhen
byl uspet'  podgotovit'  svoj  organizm k polnoj  transformacii.  Po  slovam
Semyuelya,  primerno chetvert' ego  tovarishchej  pogibli,  ostal'nye zhe  -- v tom
chisle i on sam  -- poluchili  pravo imenovat'sya Beshenymi Psami i schitali sebya
chem-to vrode oborotnej -- s toj, odnako, raznicej, chto ih  oblik prakticheski
ne  menyalsya;  preobrazhalsya  tol'ko  duh.  "|to  bylo  svyashchennoe  bezumie, --
zadumchivo  govoril Semyuel'. -- Bezumie bez vneshnih proyavlenij: u nas hvatalo
vyderzhki  vesti sebya  tak, slovno  nichego  ne  sluchilos'. My prodolzhali zhit'
sredi lyudej,  hodit' na sluzhbu  i otnyud' ne  prenebregali svoimi semejnymi i
druzheskimi obyazannostyami. Nikto ne dogadyvalsya, chto my uzhe davno pogruzheny v
inoj  mir --  mezhdu soboj my nazyvali ego "Raduzhnym",  poskol'ku eto hotya by
otchasti opisyvalo novye osobennosti nashego vospriyatiya..."
     Prezhnego Maksa  rasskaz  o  dvojnoj  zhizni  Beshenyh  Psov potryas  by do
glubiny  dushi;  ya  zhe  vyslushal  Semyuelya  s  vyalym  lyubopytstvom  i  ne stal
vysprashivat' podrobnosti. YA  dazhe ne popytalsya  vyyasnit',  kakimi svojstvami
obladal  "raduzhnyj Mir",  a ved' nekotorye detali  ego lakonichnogo  opisaniya
pozvolyali predpolozhit', chto Beshenye Psy kakim-to  obrazom umudryalis'  videt'
real'nyj  mir i ego Temnuyu Storonu odnovremenno. No mne bylo vse ravno. YA  i
sobstvennoj-to sud'boj bol'she ne mog zainteresovat'sya kak sleduet...
     Ne vzvolnovala menya i ispoved' Alisy -- v vysshej stepeni romanticheskaya.
Ona   priznalas',  chto   vsegda   tyagotilas'   razmerennym   ritmom   svoego
uporyadochennogo  i,  s  tochki zreniya druzej  i  sosedej,  schastlivogo  bytiya:
dvuhetazhnyj  dom  v  prigorode,  sad,  zasazhennyj  yablonyami  i  boyaryshnikom;
zabotlivyj, zhizneradostnyj i netrebovatel'nyj muzh, obstoyatel'no vybrannyj eyu
kogda-to iz chisla samyh vernyh poklonnikov; dvoe synovej, vospitanie kotoryh
ne dostavlyalo osobyh hlopot...
     Nikto  ne  podozreval,  chto privetlivuyu  krasavicu  Alisu na protyazhenii
mnogih  let  presledovala   odna  navyazchivaya  ideya,  sladostnoe  navazhdenie,
gremuchaya smes' fobii i nadezhdy.  Vsyakij  raz, uezzhaya iz doma  -- pogostit' u
staryh druzej, na kurort ili prosto za pokupkami, -- ona nepremenno nabirala
svoj telefonnyj nomer i izmenennym do neuznavaemosti, chuzhim  golosom prosila
pozvat'  Alisu.  "YA  vse  nadeyalas':  vdrug  kakaya-nibud'  dobraya  dusha  uzhe
"vernulas'" domoj vmesto menya i, znachit, mne vozvrashchat'sya neobyazatel'no", --
doveritel'no priznalas' ona.
     Postepenno detskaya vera v zhutkovatoe chudo oslabla i stala chem-to  vrode
malen'kogo  bezobidnogo  chudachestva  --  inogda Alise kazalos',  chto  muzh  i
synov'ya dogadyvayutsya, chto neznakomyj lomkij golos prinadlezhit  imenno ej, no
taktichno pomalkivayut, zhelaya dostavit' ej udovol'stvie.
     Odnazhdy  rannej  vesnoj (Alisa tol'ko-tol'ko  burno  otprazdnovala svoj
pyatidesyatyj den'  rozhdeniya)  ona  pozvonila domoj  iz  malen'kogo kurortnogo
gorodka,  chto na yuge  Bavarii.  Alisa otpravilas' na  etot kurort  yakoby dlya
kakih-to  ozdorovitel'nyh  procedur,  stol'  neobhodimyh  zhenshchine,  zhelayushchej
vyglyadet'  na desyatok let  molozhe ne  tol'ko v polumrake  spal'ni,  no  i na
solnechnom plyazhe;  na  samom zhe dele  ej  prosto  hotelos' ostat'sya naedine s
soboj i ponyat': kak sleduet zhit' cheloveku, kotoryj tverdo znaet, chto bol'shaya
chast' ego zhizni uzhe  prozhita.  Nichego putnogo ona tak i  ne pridumala, no za
den' do  ot容zda po staroj tradicii  pozvonila domoj i, vzvintiv svoj nizkij
golos do pronzitel'nogo povizgivaniya, poprosila k telefonu  Alisu.  Znakomyj
tenorok muzha  bezzabotno  otkliknulsya:  "Sejchas", -- Alisa  uslyshala, kak on
govorit: "|to opyat' tebya, dorogaya", -- i, teryaya soznanie, opustila trubku na
rychag.   Ochnuvshis'  sekundu  spustya  (vokrug   eshche   ne   uspela   sobrat'sya
sochuvstvuyushchaya i vtajne blagodarnaya za razvlechenie publika), ona s izumleniem
obnaruzhila v svoem arsenale rovno  dve koncepcii: "ya svobodna" i "takoj shans
nel'zya  upustit'". Otkryla  sumochku.  Tam  lezhali dokumenty, dorozhnye  cheki,
plastikovaya  karta  U1吧  i  bloknot s adresami i telefonami  mnogochislennyh
druzej  i znakomyh. Bloknot ona tut zhe izorvala na melkie klochki i  sozhgla v
pepel'nice,  prisev  za  stolik  blizhajshego  ulichnogo  kafe;  vse  ostal'noe
spravedlivo  sochla neobhodimoj  i dostatochnoj  ekipirovkoj  dlya  nachinayushchego
puteshestvennika v neizvestnost'.
     Domoj ona  s teh por  ne  zvonila  ni razu; tot fakt,  chto ee  nikto ne
pytalsya  razyskivat',  nichut'  ee  ne udivil.  Rabota,  zhil'e  i  pervyj  za
poslednie dvadcat' let lyubovnik  poyavilis' kak by sami soboj, bez kakih-libo
usilij s ee storony; novye privychki to  i delo voznikali i  tut zhe  umirali,
privlekatel'nye i nedolgovechnye,  kak  babochki. "S teh por ya perestala vesti
schet prozhitym godam,  -- zadumchivo  priznalas' Alisa, -- i znaete,  kazhetsya,
mne udalos' izbezhat' razrushitel'nogo vozdejstviya vremeni. Tol'ko moi  volosy
ostalis' v  zalozhnikah u  etoj stihii: oni bystro posedeli, a ya ne stala  ih
podkrashivat', poskol'ku mne kazalos': eto chto-to vrode platy za to, chto lico
i telo  ostayutsya v  tochnosti takimi,  kakimi oni byli  v  tot den'  u  ozera
SHtornberg... i  eshche za to, chto ni odin iz dnej moej novoj zhizni ne byl pohozh
na prochie".
     "Sleduet  zapomnit'  etu istoriyu,-  dumal  ya  v  tot vecher, vozvrashchayas'
domoj. -- Vot on, recept vechnoj molodosti: nado prosto chtoby ni odin iz dnej
tvoej zhizni ne byl pohozh na prochie... Mozhet, prigoditsya kogda-nibud'... Hotya
-- na koj chert mne etot recept zdes', v etom vyalotekushchem rayu?!"
     Nu da,  nu da, v Tihom Gorode  dni moi byli  pohozhi drug  na  druga kak
bliznecy, a zalogom vechnoj  molodosti,  ochevidno, yavlyalsya letargicheskij  son
duha -- deshevo i serdito!
     Vposledstvii ya vyslushal eshche nemalo improvizirovannyh avtobiografij,  no
vse oni, po bol'shomu schetu, okazalis' pohozhi odna na druguyu. Ochevidno, kniga
chelovecheskih  sudeb  skudna syuzhetami,  no bogata  interpretaciyami. Vozmozhno,
imenno  poetomu  ya  sam  stal ochen' populyarnym  rasskazchikom: zhiteli dal'nih
okrain Tihogo  Goroda  poroj  special'no zahodili  v  "Salon" poslushat'  moi
istorii;  so  vremenem mne  poroj  stalo  kazat'sya, budto ya  vse  vydumal...
Vprochem,  dlya  moih  slushatelej  eto  ne  imelo  osobogo znacheniya:  sobytiya,
ostavshiesya v proshlom, ne menee  prizrachny, chem sobytiya,  kotoryh nikogda  ne
bylo.
     -- Esli vse, chto vy rasskazyvali, pravda, to vasha zhizn'  -- eto  prosto
istoriya kartochnogo domika, -- zametila odnazhdy Kler.
     YA udivilsya:  posle  ee  ispovedi nasha druzhba, i  prezhde nemnogoslovnaya,
prevratilas' v svoego roda  molchalivyj sgovor. Za neskol'ko soten odinakovyh
vecherov, minuvshih  s toj pory, my obmenyalis' mnozhestvom ponimayushchih  vzglyadov
i,  v  luchshem  sluchae, desyatkom  fraz,  sostavlennyh soglasno  klassicheskomu
kanonu svetskogo obshcheniya: "Peredajte mne chashku, pozhalujsta".
     -- Ob座asnite, chto vy imeete v vidu, -- ostorozhno poprosil ya.
     -- A vy ne  ponimaete?  Sami podumajte:  kak by horosh  ni byl kartochnyj
domik,  skol'ko by ni tverdili voshishchennye  nablyudateli, chto postroit' takoe
chudo iz obyknovennyh kusochkov glyancevogo kartona sovershenno nemyslimo, -- ne
tak uzh interesno vsyu zhizn' ostavat'sya ego gordym sozdatelem i ne shchadya usilij
zashchishchat' svoe tvorenie ot skvoznyakov i neostorozhnyh zritelej. I ne potomu li
velichajshee iz iskushenij, kotorye  poseshchayut stroitelej  kartochnyh domikov, --
vydernut'  odnu  kartu  iz  samogo osnovaniya i  zacharovanno  nablyudat',  kak
rassypaetsya tol'ko chto sozdannoe tvoimi rukami malen'koe chudo...
     YA  hotel vozrazit', chto "kartochnyj domik" byl razrushen otnyud'  ne moimi
rukami, no vovremya vspomnil o sokrushitel'noj sile tajnyh zhelanij Vershitelya i
oseksya. Lish' izumlenno pokachal golovoj.
     -- YA by  ne govorila vam vse eto, Maks, no mne vdrug podumalos', chto vy
uzhe uspeli vystroit' ocherednoj "kartochnyj domik" -- zdes', v Tihom Gorode. U
vas eshche net zhelaniya ego slomat'?
     -- Ne znayu, -- rasteryanno priznalsya ya. -- YA ob etom ne dumal.
     -- Nu vot,  teper'  podumajte, --  dobrozhelatel'no posovetovala ona. --
Vse  by  nichego,  no vy ne proizvodite vpechatlenie cheloveka,  kotoromu nuzhen
kakoj-to "kartochnyj domik". Vot nam s Al'foj on nuzhen pozarez; Alise i  Semu
-- vozmozhno, tozhe; vsem  ostal'nym -- ne znayu, ne znayu... Otkrovenno govorya,
oni menya ne slishkom zanimayut. No vam eto barahlo tochno ni k chemu.
     YA vernulsya  domoj v  smyatenii. Neskol'ko porcij temnogo roma, zabotlivo
vlitye  mnoyu  v   sobstvennyj  zheludok  vo   imya   vosstanovleniya  dushevnogo
ravnovesiya,  ne  tol'ko  ne  ispolnili svoe  prednaznachenie,  no,  naprotiv,
usugubili  vnutrennij  razlad.  V  sushchnosti, ya  horosho  znal  eto  nervoznoe
nastroenie: ono vsyakij  raz  poseshchalo menya  nakanune bol'shih  peremen, kogda
isterzannyj predchuvstviyami razum vdrug ponimaet, chto tonkaya tkan' real'nosti
uzhe  isterlas' do dyr;  prichinno-sledstvennye svyazi  vse  eshche  tyagostny,  no
bol'she ne mogut garantirovat' emu zhelannogo uyutnogo pokoya...
     CHtoby otvlech'sya,  ya vzyal  s  polki  pervuyu popavshuyusya  knigu.  K  moemu
velichajshemu  udivleniyu, eto  byl drevnij traktat Sun'czy  "Iskusstvo vojny".
Otkryv  knigu  naugad,  ya  prochital:  "Pritvornyj  besporyadok  rozhdaetsya  iz
poryadka; vidimost' straha  rozhdaetsya iz muzhestva;  mnimaya slabost' rozhdaetsya
iz sily. Poryadok i besporyadok -- eto vopros kolichestva;  muzhestvo i strah --
vopros  strategicheskoj  moshchi.  Poetomu  tot,  kto  umeet  upravlyat'  vragom,
predlagaet to,  chto vrag mozhet shvatit'. Vygodoj on zavlekaet ego, so svoimi
vojskami on zhdet ego".
     Umstvovaniya drevnego polkovodca neozhidanno menya razozlili. YA  zahlopnul
knigu  i  postavil ee  na  mesto. Dvizhenie eto okazalos'  stol' neopravdanno
rezkim, chto stellazh s knigami  zashatalsya i  s grohotom obrushilsya  na pol. Na
menya  prolilsya  svoego   roda  enciklopedicheskij   dozhd'.  Neskol'ko  udarov
okazalis'  dovol'no boleznennymi.  YA otchayanno  ter ushiblennoe  plecho, drugoj
rukoj massiroval  postradavshie  rebra i  rasteryanno  ulybalsya. |to malen'koe
proisshestvie  okonchatel'no vybilo menya iz  kolei, i ya vdrug  obnaruzhil,  chto
takoe sostoyanie mne, kak ni stranno, nravitsya.
     YA  sobiral  knigi i dumal, chto  sut'  voennoj  nauki Sun'czy prosta dlya
ponimaniya,  no primenit'  ee na praktike nelegko  --  kak  vse po-nastoyashchemu
mogushchestvennye formuly... "Vershina  voennogo iskusstva -- upravlenie vragom,
-- skazal  sebe ya.  --  Besstrashnoe  kovarstvo trikstera prevyshe pryamodushnoj
sily geroya... |to kak raz  ponyatno. Ponyat' by  eshche, kto vrag...  Kem sleduet
upravlyat'?"
     Bokovym   zreniem  ya  zametil   mel'teshenie  u  protivopolozhnoj  steny.
Razvernuvshis', uvidel, chto eto -- vsego lish' moe otrazhenie v zerkale.
     --  Aga, vot  on,  vrag, -- vsluh skazal ya, upivayas' nelepost'yu  svoego
ozareniya.
     Brosil  knigi,  podnyalsya  s  pola,  podoshel  k  zerkalu  i  vnimatel'no
ustavilsya na sobstvennuyu fizionomiyu. Kazhetsya, tihaya sytaya zhizn' ne poshla mne
na pol'zu: shcheki izryadno okruglilis', eto bylo  zametno dazhe pod mnogodnevnoj
shchetinoj; v linii rta poyavilas' kakaya-to nepriyatnaya slabinka; huzhe vsego delo
obstoyalo s glazami:  oni stali sero-zelenymi, kak u sytogo kota, i tusklymi,
kak u vsyakogo dovol'nogo zhizn'yu obyvatelya.
     --  U tebya glaza pozhilogo  rant'e,- prezritel'no skazal  ya sobstvennomu
otrazheniyu.  -- Esli tak pojdet i dal'she, oni zaplyvut  i stanut porosyach'imi.
Tebya eto ustraivaet, dorogusha?
     Moj  razum   byl  obeskurazhen   otkryvshimsya  emu  zrelishchem.   Mel'knula
panicheskaya  mysl',   svoego  roda   popytka  opravdat'sya  pered  soboj:   "YA
dobrovol'no stal mertvym, potomu chto byt' zhivym -- slishkom bol'no".
     Povinuyas' vnezapnomu, pochti nemotivirovannomu poryvu, ya vyshel iz doma i
otpravilsya v "Salon". Al'fa uzhe nakryla vymytye chashki krahmal'noj salfetkoj,
no eshche  ne  pogasila svet i  ne  zaperla  dver',  poetomu  ya  reshil, chto moe
vtorzhenie budet ne slishkom bestaktnym.
     -- U  menya  tol'ko odin vopros, -- skazal ya v  otvet na  ee  udivlennyj
vzglyad. -- Ty ved' pomnish' tot den', kogda ya vpervye k tebe zashel, pravda?
     -- Otlichno pomnyu, -- rasteryanno kivnula ona.
     -- Skazhi, tol'ko chestno: ya s teh por sil'no izmenilsya? -- Dazhe ne znayu,
-- ona pozhala plechami. -- Nu, navernoe, s teh por ty stal  nemnozhko zanudoj,
no eto ob座asnimo...
     -- Zanudoj? -- pochti s udovol'stviem peresprosil
     ya. -- I eto vse?
     -- Da... navernoe. Nu, eshche ty slegka rastolstel,  no v tvoem sluchae eto
ne skoro stanet nastoyashchej problemoj. Skoree nikogda, chem kogda-nibud'...
     -- Eshche, -- potreboval ya -- Ty molchish' o samom glavnom, Al'fa.
     --  A  chto ty  hochesh'  uslyshat'? --  serdito  sprosila  ona. --  CHto ty
perestal  byt'  mne interesen?  CHto  ty dostal menya  svoej durackoj  maneroj
yavlyat'sya kazhdyj den'  v odno i to  zhe vremya?  CHto  kogda ty v  ocherednoj raz
nachinaesh' pereskazyvat' istoriyu svoih pohozhdenij, nevozmozhno poverit', budto
ty  i  est'  tot samyj  veselyj  i besstrashnyj mal'chik,  s kotorym ezhednevno
sluchalis' chudesa? Ty eto hotel uslyshat'? Nu vot, uslyshal... Vprochem, ne beri
v  golovu,  Maks, to  zhe samoe  ya mogu  skazat'  lyubomu iz  svoih druzej.  I
sobstvennomu otrazheniyu v zerkale zaodno.
     YA slushal ee  i chuvstvoval, chto  eshche nemnogo -- i ya mogu rasplakat'sya ot
obidy. Imenno  to, chto trebovalos'! Za  etim ya  k nej i  shel,  znaya za soboj
davnyuyu  slabost': ya lyublyu nravit'sya, moe glupoe  serdechko zhazhdet voshishchennyh
vzdohov, moya golova idet krugom posle pary-trojki vtorosortnyh komplimentov.
YA  znal, chto  samyj  delikatnyj uprek  iz chuzhih ust  vstryahnet menya  gorazdo
effektivnee,  chem  dlitel'nyj  seans samoedstva.  CHto zh, mne povezlo: umnica
Al'fa nagovorila mne gorazdo bol'she nepriyatnyh veshchej, chem ya rasschityval.
     --  Spasibo, -- iskrenne  skazal ya. --  Imenno to,  chto nado!  A teper'
podskazhi mne, gde zhivet Sem.
     -- Semyuel'? -- udivlenno peresprosila ona.  -- Maks, on  ne skazhet tebe
nichego novogo. Uveryayu tebya: krome klyatvennyh zaverenij v neizmennoj simpatii
i vechnoj druzhbe ty iz nego nichego ne vykolotish'!
     -- A on  mne  ne dlya  razgovorov  nuzhen, -- usmehnulsya  ya.  --  Nu bud'
chelovekom, daj adresok. Ty zhe vse pro vseh znaesh'!
     Neskol'ko  sekund Al'fa  v zameshatel'stve rassmatrivala menya, slovno my
tol'ko chto poznakomilis'. Potom zadumchivo pokivala i podrobno ob座asnila mne,
kak  najti  dom Semyuelya. YA obnyal  ee, besceremonno prityanul  k sebe i zvonko
rasceloval v shcheki,  iskrenne udivlyayas', pochemu nikogda  ne  proboval sdelat'
eto prezhde:  otlichnoe zanyatie! Udalyayas'  ot  kafe,  ya  oshchushchal  ee izumlennyj
vzglyad na svoej spine: vzglyad byl teplyj, kak solnechnyj zajchik. Mne hotelos'
plakat':  ya znal, chto bol'she nikogda ne uvizhu Al'fu. No i  smeyat'sya mne tozhe
hotelos', potomu chto ya  tverdo reshil, chto bol'she  nikogda ne uvizhu v zerkale
sonnye sytye glaza mertvogo sera Maksa. Vse chto ugodno, tol'ko ne eto!
     Dom Semyuelya ya nashel pochti srazu: Al'fa ochen' tolkovo mne vse ob座asnila.
"Osobaya  primeta" --  krasnyj flyuger na  kryshe --  okazalas'  ochen'  kstati:
vo-pervyh,  dom  izdaleka  vidno,  a  vo-vtoryh,  ya  ne  muchilsya  naprasnymi
somneniyami, kogda stuchal v dver'. V  Tihom Gorode doma  ne imeyut nomerov,  a
ulicy -- nazvanij, poetomu risk popast' ne po adresu chrezvychajno velik.
     Sem otkryl mne ne srazu. A kogda  otkryl, ya ponyal, chto vytashchil  ego  iz
posteli. No ya dosadlivo otmahnulsya ot ugryzenij sovesti: slishkom vysoki byli
stavki.
     -- Semyuel', druzhishche, -- toroplivo skazal ya,  -- ob odnom proshu: snachala
vyslushajte menya, a potom gonite, horosho?
     --  Horosho, -- sonno soglasilsya on. -- Mozhet byt', zajdete v dom, Maks?
Zachem besedovat' na poroge?
     -- Kak vam budet ugodno, -- ceremonno otvetstvoval ya.
     Zashel vsled za rasteryannym hozyainom v gostinuyu. Brosil kosoj  vzglyad na
zerkalo. Glaza u moego otrazheniya byli oshalevshimi,  dikimi, otchayannymi, no uzh
nikak ne sonnymi. I to hleb.
     -- Sem, -- reshitel'no skazal ya, utonuv v glubokom plyushevom kresle. -- YA
by ni za chto  ne  reshilsya zloupotreblyat' vashim vremenem, no ya v  bezvyhodnoj
situacii. U menya v etom  klyatom gorode  tol'ko odin znakomyj byvshij  beshenyj
oboroten' -- vy. Ukusite menya, pozhalujsta, do krovi, esli vas eto ne slishkom
zatrudnit.
     -- CHto-o-o? -- izumlenno protyanul on i, kazhetsya, nachal prosypat'sya.
     -- Ukusite menya, pozhalujsta,- smirenno povtoril ya.
     --  No  zachem? -- Gustye brovi moego sobesednika medlenno polzli vverh.
Potom ego  lico proyasnilos',  i on  s vidimym oblegcheniem  sprosil:  --  |to
shutka, Maks? Nemnogo nekstati, no mne dazhe nravitsya...
     -- |to ne shutka, -- tverdo  skazal ya. -- Prosto vy  -- moj edinstvennyj
shans. Mne pozarez nuzhno vzbesit'sya. Sojti s uma. Stat' oderzhimym. Odnoj moej
dobroj  voli  dlya  etogo  ne  hvatit:  ya  slishkom raspustilsya,  obmyak,  stal
spokojnym  i blagodushnym.  Magiya  tut  ne rabotaet,  v  chem  ya  neodnokratno
ubezhdalsya na praktike. No beshenstvo -- ne magiya. Vdrug pomozhet? Immuniteta u
menya tochno net. V Tihom Gorode nikto ne umiraet, verno? Znachit, i ya ne umru,
tol'ko s容du s katushek -- imenno to, chto trebuetsya!
     --  Zachem eto  vam?  --  tiho sprosil on. -- YA  imeyu v  vidu: zachem vam
shodit'  s uma,  Maks?  Vy nadeetes', chto eto pomozhet vam pokinut' Gorod? YA,
kak vidite, vse eshche zdes'.
     -- Vy -- eto vy, a ya -- eto ya...  Vprochem, ya ni na chto ne nadeyus'. No ya
obyazan poprobovat'.
     Moj otvet ego vpolne udovletvoril. Po  krajnej mere, on kivnul, podoshel
poblizhe  i  bez  dopolnitel'nogo  preduprezhdeniya  vpilsya  v  moe  predplech'e
udivitel'no ostrymi  zubami. |to bylo ochen' bol'no ("ZHit' voobshche bol'no", --
napomnil ya sebe), no ya rassmeyalsya ot radosti.
     -- Vy dovol'ny? -- vezhlivo sprosil Semyuel', snova usazhivayas'  v kreslo.
-- V takom  sluchae,  ya by predpochel  otpravit'sya spat'...  Kstati,  imejte v
vidu: esli vam stanet sovsem  skverno, ya gotov pomoch' prakticheskim sovetom v
lyuboe vremya.
     --  Spasibo, -- ulybnulsya ya. --  Nadeyus', vse  obojdetsya. YA uhozhu, Sem.
Dobroj nochi. Zaprite za mnoj dver'.
     Vernuvshis' domoj, ya torzhestvuyushche ustavilsya na  sobstvennoe otrazhenie  v
zerkale.
     --  Nu  chto, nashel  ya na  tebya  upravu?  --  ehidno  sprosil  ya  svoego
zazerkal'nogo dvojnika. -- Vot  to-to.  ZHivi, skotina! Voj ot toski, rychi ot
boli, esli sil'no pripechet, no zhivi.
     Nechego i govorit', chto zhizn' moya s etogo dnya razitel'no peremenilas'. YA
tverdo reshil udrat' iz Tihogo Goroda. Zachem, kuda i chto ya potom budu s soboj
delat' -- vse eti  voprosy ne imeli reshitel'no nikakogo znacheniya. Otkrovenno
govorya,  menya  prosto  napugala  legkost',  s  kakoj  ya  opustilsya,  razmyak,
rasslabilsya, prevratilsya  v  zanudu,  po-starikovski  razglagol'stvuyushchego  o
svoih bylyh podvigah.  YA  ne raz  slyshal, chto soldat,  publichno ulichennyj  v
trusosti,  neredko  stanovitsya  samym  otchayannym  geroem:  Ego  podstegivaet
strastnoe zhelanie dokazat' miru, chto  on ne tak uzh beznadezhen. Nechto v takom
rode proizoshlo i so mnoj.
     Posle vysheopisannogo  vzryva emocij, zavershivshegosya vizitom k znakomomu
oborotnyu, ya  prosnulsya  sovershenno  razbitym.  Nervy byli  na vzvode,  razum
panicheski metalsya mezhdu strahom i otchayaniem, na  serdce pokoilos'  neskol'ko
dyuzhin  Grettirovyh Podymov, pamyat' usluzhlivo  podsovyvala zhivopisnye kartiny
proshlogo, utrachennogo  navsegda, a  krov' styla v zhilah pri vospominanii  ob
ukuse "beshenogo" Sema, kakovomu ya vchera dobrovol'no podvergsya. CHto  zh, ya mog
pozdravit' sebya s pobedoj: staryj dobryj ser Maks, pochivshij bylo pod tolstym
sloem   teplogo  dushevnogo  ila,  nachal  ozhivat'  --  so  vsemi  vytekayushchimi
posledstviyami.  Dushevnye  muki  ya  schel  simptomom  "vyzdorovleniya".  Teper'
trebovalos' dovesti delo  do konca. YA vstal, prinyal  dush, odelsya i  navsegda
pokinul  dom, v  kotorom  mne tak  uyutno  zhilos'.  Obstanovka zdes' yavno  ne
podhodila  dlya togo,  chtoby kak  sleduet  sojti  s uma --  a imenno etim ya i
sobiralsya zanyat'sya.
     Dlya nachala ya postanovil za pravilo: nochevat' tol'ko pod otkrytym nebom.
YA byl  sovershenno  uveren,  chto v  Tihom  Gorode polno  pustuyushchih domov;  ne
somnevalsya ya i v tom, chto lyuboj iz nih pokazhetsya mne samym uyutnym zhilishchem vo
Vselennoj. Poetomu ya prinyal  prostoe i zhestokoe  reshenie: s etogo dnya ya zhivu
na  ulice.  Minimum komforta.  Ser  Maks,  pervyj bezdomnyj  brodyaga za  vsyu
istoriyu sushchestvovaniya Tihogo Goroda. YUrodivyj, oderzhimyj,  bezumnyj, gryaznyj
i otvratitel'nyj. Imenno to, chto trebuetsya!
     Neskol'ko desyatkov glotkov  sinih  sumerek spustya (lishivshis' privychnogo
obraza zhizni, ya  okonchatel'no utratil  sposobnost' hot' kak-to otmeryat'  hod
vremeni) ya vyglyadel  tak, chto ni  odin  iz zavsegdataev "Salona" ne  smog by
menya  uznat': vsklokochennye volosy, otrosshaya  boroda,  gryaznyj izmyatyj plashch,
kotoryj sluzhil mne to  prostynej, to  odeyalom -- v  zavisimosti ot togo, chto
bylo  nuzhnee. YA ochen' bystro osunulsya: kormili-to zdes', konechno, besplatno,
odnako  appetit u menya propal; k  tomu zhe  vse men'she  nahodilos' vladel'cev
kafe,  gotovyh  pustit'  menya  v svoe  zavedenie.  Kogda  so  mnoj  pytalis'
zagovorit',  ya  bessvyazno  mychal,  poskol'ku  otlichno znal,  chto  zadushevnaya
boltovnya --  moya  ahillesova  pyata, samoe slaboe mesto:  horoshij  sobesednik
vpolne  mog  by ugovorit'  menya  umyt'sya, poobedat',  pereodet'sya,  da eshche i
poselit'sya v pustuyushchem domike po sosedstvu -- net uzh!
     Inogda stanovilos'  sovsem nevmogotu.  V eti chernye  dni  bezumie  bylo
sil'nee menya, mrak zastilal mne glaza. Poluslepoj i otchayavshijsya, ya brodil po
ulicam,  pugaya svoimi  hriplymi stonami privykshih k spokojnomu sushchestvovaniyu
prohozhih.  Vremya ostanavlivalos', ya  pochti fizicheski oshchushchal, chto  otmeryayushchie
ego pesochnye chasy (soglasno teorii Menina imenno tak ya i  dolzhen  byl videt'
vremya) zabilis' i kolichestvo peska v obeih chashah ostaetsya neizmennym. Gustaya
yadovitaya  krov' pul'sirovala  v  moih viskah,  nasyshchaya telo  bezumiem vmesto
kisloroda.  V takie mgnoveniya toska po  mozaichnym mostovym Eho, serym glazam
Melamori i druzheskim pirushkam tajnyh syshchikov kazalas' mne blagom,  poskol'ku
ya  uznal, chto est' kuda hudshaya bol': smutnye  vospominaniya zhivogo mertveca o
vremeni, kogda on byl prosto zhivym...
     No iz etih shvatok ya vsegda vyhodil pobeditelem. Nesmotrya ni na chto,  ya
okazalsya zhivuch kak dranaya  koshka  -- soglasno zamyslu sera Dzhuffina, kotoryj
predusmotritel'no sozdal menya neuyazvimym. CHto zh, stoilo dovesti telo i razum
do  stol' plachevnogo  sostoyaniya,  chtoby  uznat' nakonec sokrushitel'nuyu  silu
sobstvennogo duha. V zhizni kazhdogo byvayut momenty, kogda sleduet brosit'sya v
propast', chtoby nakonec ubedit'sya v tom, chto vsegda umel letat'...
     Tak  ya i zhil, to balansiruya nad propast'yu bezumiya, to pogruzhayas' tuda s
golovoj. YA reshil stat' nastoyashchim gorodskim sumasshedshim, i ya stal im:  to  li
ukus  Se-myuelya  podejstvoval,  to li sledovalo  otdat'  dolzhnoe  sobstvennym
talantam  v  etoj oblasti  --  ne  znayu  i  znat' ne  hochu.  Glavnoe, chto  ya
osushchestvil zadumannoe. YA bystro sdelalsya  edinstvennym izgoem Tihogo Goroda,
svoego  roda   mestnoj  dostoprimechatel'nost'yu;   svoim   vidom  ya  otravlyal
bezzabotnoe sushchestvovanie velikomu  mnozhestvu  slavnyh  lyudej.  Odnako etogo
bylo  yavno  nedostatochno dlya  togo,  chtoby  okazat'sya pervym  izgnannikom za
istoriyu sushchestvovaniya  etogo  rajskogo  ugolka.  V  moem  plane  chego-to  ne
hvatalo. Ostavalos' ponyat', chego imenno.
     I odnazhdy  menya  osenilo.  YA  prosnulsya  na ch'em-to  zadnem  dvore, gde
dovol'no snosno vyspalsya, zaryvshis' v  svezheskoshennuyu travu,  i edva sderzhal
zhelanie  zavopit':  "|vrika!"  Ideya   byla  prosta   i  legko   osushchestvima;
razumeetsya,  u  menya  ne  bylo nikakih  garantij,  chto ya  kopayu v pravil'nom
napravlenii,  no poprobovat' stoilo.  V konce  koncov, nado zhe  chem-to  sebya
zanyat'!
     S etogo  momenta  ya  nachal  ponosit' Tihij Gorod. YA brodil  po ulicam i
rugal  ego  vsluh,  umolkaya  lish'  togda, kogda  son  svalival menya  s  nog.
"Merzkij,  dryannoj, zadripannyj gorodishko! -- s  entuziazmom vosklical ya. --
Vonyuchee  boloto! Samoe poganoe mesto vo Vselennoj!  Urodstvo!  Arhitekturnoe
nedorazumenie! Svinarnik!"
     S  kakoj  stati  ya  podnyal  takoj gvalt? Da  prosto vspomnil, kak Al'fa
govorila mne, budto Tihij Gorod pomeshan na lyubvi.  YA veril ej: Al'fa umnica,
ona  ne mozhet oshibat'sya! A esli etot gorodishko dejstvitel'no zhazhdet lyubvi --
znachit, tip vrode menya dlya  nego  --  kost'  v  gorle.  Rano ili  pozdno  on
nepremenno zahochet ot  menya izbavit'sya.  I  poskol'ku ya sam  hochu v tochnosti
togo zhe -- delo v shlyape!
     Konechno,  ya  zdorovo  riskoval: vpolne moglo  stat'sya,  chto Tihij Gorod
predpochtet ubit' menya, a ne otpustit'. V takom sluchae nekomu budet toskovat'
o  mozaichnyh  mostovyh  Eho  i zateya  sera  Dzhuffina Halli  i ego zagadochnyh
"starshih tovarishchej"  pojdet  prahom,  no... YA  uzhe  davno reshil, chto  nikomu
nichego ne dolzhen. Voobshche  nikomu, v  tom chisle i Dzhuffinu. On pridumal menya?
Vot  i slavno. No raz  uzh on pridumal menya takim, kakov ya est', -- pust' sam
vse i rashlebyvaet. O da, ya byl po-nastoyashchemu bezumen v te dni, no poroj mne
kazhetsya, chto nikogda eshche ya ne myslil tak yasno -- ni do, ni posle.
     I odnazhdy (ya kak  raz r'igeya v pomojnom  vedre u  vhoda v restoran  pod
gordoj vyveskoj "Zolotoj gus'",  otkuda  menya tol'ko chto  vezhlivo  poprosili
ubrat'sya,  i gromoglasno  zayavlyal, chto tol'ko v takom durackom gorodke mozhet
sushchestvovat'  poganaya  zabegalovka so  stol' idiotskim nazvaniem), ya uslyshal
golos.  On  zvuchal  ne otkuda-to sverhu,  otkuda obychno l'etsya  glas Bozhij v
mul'tfil'mah, snyatyh po motivam biblejskih syuzhetov, a iz-pod zemli.
     --  Pochemu ty tak nenavidish' menya? -- Golos zvuchal skoree obizhenno, chem
ugrozhayushche,  i moe serdce  szhalos' v  sladkij komok, predchuvstvuya  svobodu  i
"sbychu mecht" po polnoj programme.
     -- Potomu chto ty samyj dryannoj,  merzkij, parshivyj, durackij, urodlivyj
gorodishko vo Vselennoj! -- bodro otraportoval ya.
     -- Razve ya ne zabotilsya o  tebe? -- pechal'no  sprosil golos. -- Razve ya
ne ustroil tvoyu  zhizn' nailuchshim obrazom? Razve ya ne predostavil  tebe samoe
uyutnoe iz zhilishch? Razve ya otkazyval tebe v pishche? Razve ya ne napolnil tvoj dom
samymi luchshimi knigami? Razve ne okruzhil druz'yami i dazhe pochitatelyami?
     -- Ty poselil  menya v poganom svinarnike, raskormil kak svin'yu, i zhizn'
moya  zdes' byla  sploshnym nepreryvnym svinstvom. Ty -- ne  gorod, a  vonyuchee
boloto,  v  kotorom  koposhatsya  sytye   svin'i,  --  pariroval  ya.   I   dlya
ubeditel'nosti dobavil: -- Menya toshnit ot tvoego slaboumnogo bormotaniya dazhe
bol'she, chem ot tvoej parshivoj zhrachki!
     Takim obrazom  my prepiralis' eshche  chetvert' chasa. Tihij Gorod gnul svoyu
liniyu,  ya  --  svoyu. V otlichie  ot  tainstvennogo  golosa,  ya  ne  brezgoval
necenzurnoj bran'yu; kogda zhe mne trebovalas'  peredyshka (ibo lyuboj slovarnyj
zapas mozhet issyaknut'), ya demonstrativno pleval sebe pod  nogi i staratel'no
vosproizvodil zvuki, kotorye izdaet blyuyushchij  chelovek. YA tak uvleksya, chto  ne
srazu  zametil  nadvigayushchiesya  peremeny. V  gorode  podnimalsya  veter. Sinie
sumerki sgustilis' do polnoj, nepronicaemoj t'my. Veter usilivalsya. YA ponyal,
chto eta stihiya  prishla  po  moyu dushu, i  torzhestvuyushche rassmeyalsya:  bud'  chto
budet,  a svoego  ya dobilsya! YA pobedil. Vozmozhno, eto byla pervaya  nastoyashchaya
pobeda v moej zhizni. Kakuyu by cenu ni prishlos' zaplatit' -- ono togo stoilo!
     Platit',  vprochem, ne prishlos'  --  po krajnej mere, moya zhizn' ostalas'
pri  mne,  a  bol'she  nichego  i  ne  trebovalos'.  Kogda t'ma  rasseyalas', ya
obnaruzhil, chto lezhu v posteli, ukryvshis' chut' li ne  dyuzhinoj odeyal, zuby moi
lihoradochno  stuchat, telo  pylaet, a  razum  v  smyatenii vcepilsya  v  pervuyu
popavshuyusya slovesnuyu  konstrukciyu: "vechnost' -- eto bezumie, a vremya podobno
vole, kotoraya sposobna ego obuzdat'".
     Koe-kak  privedya mysli v poryadok, ya ostorozhno  oglyadelsya po storonam, a
oglyadevshis', uvidel,  chto  nahozhus'  v malen'koj svetloj  komnate  s bol'shim
oknom, v kotorom pleskalos' predzakatnoe nebo. Golye svetlye steny, lazurnyj
potolok  i  yantarno-zheltoe  kovrovoe  pokrytie pozvolyali nadeyat'sya,  chto eto
zhil'e prinadlezhit mne  i  nikomu bol'she: slishkom uzh vse eto  sootvetstvovalo
moim predstavleniyam ob  ideal'nom inter'ere! Sudya po vsemu,  ya byl  ser'ezno
bolen, no  eto menya  ne  pugalo: spravlyat'sya s boleznyami ya nauchilsya dovol'no
davno -- kak govarival ser Dzhuf-fin Halli, "eto zhe azy!"
     Neskol'ko  dnej  ya provel, tak skazat',  "po tu  storonu dobra  i zla",
odnako v  konce koncov mne udalos' privesti sebya v poryadok. Spravilsya ya i  s
pamyat'yu,  kotoraya,  vospol'zovavshis'  moej  telesnoj  slabost'yu,  popytalas'
spryatat'  podal'she   sobytiya  poslednih  let,  i  s  predatel'skim  razumom,
vozomnivshim,   budto  mozhet  zastavit'  menya  poverit',  chto  Eho,  Kettari,
Magahon-skij les, bolota  Guglanda,  ravniny Pustyh  Zemel', Temnaya  Storona
Mira i  ee  tainstvennaya  Iznanka, peski Krasnoj  pustyni  Hmiro  i mostovye
CHerhavly,  vysokie steny  Harumby i sumerki Tihogo  Goroda  byli vsego  lish'
gallyucinaciyami  tyazhelo bol'nogo cheloveka. No eta lovushka ne srabotala: ya uzhe
davno nauchilsya znat' pravdu vmesto togo, chtoby smutno o nej dogadyvat'sya...
     Tak chto ya vytashchil svoi vospominaniya na poverhnost', zabotlivo perebral,
otryahnul  ot  pyli  i razmetil na vidu: zabyvat' ya  ne sobiralsya nichego. Mne
bylo  neobhodimo pomnit' vse do malejshih detalej, poskol'ku s  togo momenta,
kak ya okonchatel'no ubedilsya, chto sud'ba zanesla menya v Mir,  kotoryj po vole
Dzhuffina  ya dolzhen byl  schitat' svoej rodinoj, u  menya poyavilsya  grandioznyj
plan po  spaseniyu  Mira.  Gospodinu  Pochtennejshemu  Nachal'niku Tajnogo Syska
takoe i v strashnom sne ne moglo prividet'sya!


     |PILOG


     "Reshaem vse problemy. Bystro.  Nedorogo,-  s nedobroj uhmylkoj skazal ya
svoemu otrazheniyu  v zerkale. -- Tozhe  mne,  nashli Atlanta  --  Mir na plechah
derzhat'. Net  uzh!  Pust'  tysyachi, desyatki tysyach Vershitelej zahotyat, chtoby on
sushchestvoval "na  samom  dele". Pust' ne veryat, chto eto vozmozhno -- tem bolee
strastnym  i neupravlyaemym stanet ih neosoznannoe  zhelanie. Esli uzh  v  etom
mire Vershitelej chto bloh na sobake -- pust' prinosyat hot' kakuyu-to pol'zu. A
moemu hrebtu najdetsya drugoe primenenie, kak ty schitaesh'?"
     Moe otrazhenie v zerkale flegmatichno pozhalo plechami: deskat', pozhivem --
uvidim. YA  obodryayushche  podmignul  emu  i  zasel za  rabotu. |to bylo  horoshee
reshenie -- hotya by potomu, chto s togo vechera u menya ne ostavalos' ni sil, ni
svobodnogo  vremeni dlya  dushevnyh muk,  a  vospominaniya,  vmesto  togo chtoby
bezdarno terzat' moyu izryadno zatverdevshuyu serdechnuyu myshcu, shli v rabotu, kak
staraya  mebel' v pech'. ZHizn' moya byla skudna lyud'mi i sobytiyami, chto, chestno
govorya,  menya sovershenno  ustraivalo. Najti  ravnocennuyu zamenu  vsemu,  chto
poteryal, ya ne rasschityval, a men'shee menya by uzhe ne ustroilo. I chert s nim.
     Minulo  pochti tri goda s teh por, kak ya  zasel za knizhki, i rovno dva s
togo  momenta,  kogda  ya  vpervye  uvidel  na knizhnom  lotke svoyu  pisaninu,
zaklyuchennuyu  v  temnicu  neopisuemo urodlivoj pestroj oblozhki.  V  toj chasti
Vselennoj, gde  ya  obital,  nastupil  sentyabr'  --  vremya  vetra  i  spelogo
vinograda; dni, kogda po shchekam moego dvojnika, obitayushchego  v vechnoj t'me pod
opushchennymi vekami, tekut slezy, no moi glaza,  okonnye otverstiya, iz kotoryh
on  vyglyadyvaet  naruzhu,  --   ostayutsya  suhimi.  Net  nuzhdy  govorit',  chto
sentyabr'skaya noch' -- ne vremya dlya sna. Esli ya ne otpravlyayus' na progulku, to
sizhu na podokonnike i smotryu na lunu -- horosho hot' v golos ne voyu!
     V odnu  iz takih sentyabr'skih  nochej  v  moe  nastezh' raspahnutoe  okno
vletela  sova.  Vernee, ya snachala  podumal, chto sova.  Myagkaya tolstaya  ptica
okazalas' burivuhom -- ya ponyal  eto srazu, no otkazyvalsya verit' ochevidnomu.
No  ya  sohranyal  spokojstvie  -- i  ne  tol'ko  vneshnee.  Normal'naya reakciya
cheloveka, kotoryj  kazhdoe utro  nachinaet  so  zverskoj  raspravy nad chahlymi
rostkami nadezhdy.  Vyzhidayushche smotrel  na pticu, slovno ona  byla ne sobytiem
moej  edinstvennoj  i   nepovtorimoj  zhizni,   a  kadrom   iz  kakogo-nibud'
topograficheskogo   fil'ma,   kotoryj   krutyat   moi   sosedi   (kak   vsyakoe
nevezhestvennoe  ditya   progressa,  ya  gotov  voobrazit'   lyuboe  tehnicheskoe
novshestvo zadolgo do togo, kak ono budet izobreteno).
     -- Neuzheli ty mne ne rad? -- udivlenno sprosila ptica.
     -- YA  by  obradovalsya.  No esli  dam volyu chuvstvam, to  umru, -- chestno
skazal ya. --  Poetomu ya eshche kakoe-to  vremya ne budu radovat'sya, ladno? Pust'
vse proishodit postepenno.
     -- Pust', -- soglasilas' ptica. -- Hochesh' uznat' novosti?
     -- A razve ty -- eto ne glavnaya novost'? -- Guby edva povinovalis' mne,
no ya kak-to  umudryalsya  govorit'  spokojno, dazhe vyalo.  |to spokojstvie bylo
sejchas  edinstvennym  mostikom, eshche soedinyavshim  menya  s plohon'koj -- no uzh
kakaya est'! -- real'nost'yu.
     --  Kto znaet...-  otkliknulas'  ptica.-  Dzhuffin  prosil menya peredat'
tebe, chto ty svoboden ot vseh predydushchih obyazatel'stv. Esli zahochesh', mozhesh'
navedat'sya k nemu v  gosti. Mozhesh' dazhe ostat'sya, esli tebe snova ponravitsya
v  Eho. Nash Mir uzhe tverd  i nadezhen -- naskol'ko voobshche mozhet byt' nadezhnoj
takaya zybkaya shtuka, kak lyuboj obitaemyj mir. Dzhuffin znaet, chto ty dlya etogo
sdelal.  On  voshishchen.  Govorit,  chto nedoocenil  tebya,  tvoih zemlyakov... i
vozmozhnosti  literatury kak takovoj. Teper'  my vse  mozhem  byt'  sovershenno
uvereny, chto dejstvitel'no sushchestvuem. Strannoe oshchushchenie, nado skazat'!
     --  CHert  s nimi  so  vsemi, -- skazal  ya,  robko  prikasayas' k myagkomu
opereniyu pticy. --  Ty sushchestvuesh'  -- vot eto dejstvitel'no vazhno. I budesh'
sushchestvovat' vsegda.
     --  Nu uzh "vsegda",  -- s somneniem skazala ptica. -- Ne  dumayu, chto  ya
bessmertna.
     -- Bessmertie, esli verit' moemu predshestvenniku Meninu,  -- vsego lish'
igra v  pryatki so smert'yu,  -- ulybnulsya ya.  -- A iz nas  s  toboj poluchatsya
horoshie igroki.
     --  Prezhde  chem tolkovat'  o  bessmertii,  predlozhi  dame  pozhrat',  --
usmehnulas' Melamori, sprygivaya s  podokonnika. --  YA dyuzhinu dnej postilas',
pytayas' uvidet' etot son...

Last-modified: Sat, 07 Sep 2002 12:24:40 GMT
Ocenite etot tekst: