Ocenite etot tekst:


---------------------------------------------------------------
 © Copyright (C) I. Stepin, S. Martynchik, 1997-1998
 Original etogo teksta raspolozhen na oficial'noj stranice
 Maksima Fraya http://www.frei.ru
---------------------------------------------------------------




     1.  Avtorskie prava na tekst knigi prinadlezhat I.Stepinu i S.Martynchik,
tekst razmeshchen na stranichke
http://www.labirint.da.ru,
http://www.Frei.da.ru,
http://www.labirint.com.ua
s razresheniya pravoderzhatelej.
     2. Ispol'zovanie teksta razresheno  tol'ko  fizicheskim  licam  tol'ko  v
lichnyh,    nekommercheskih   celyah.   Lyuboe   rasprostranenie,   razmnozhenie,
tirazhirovanie, perenos na bumazhnye nositeli mogut  byt'  proizvedeny  tol'ko
etim fizicheskim licom tol'ko dlya lichnogo pol'zovaniya.
     3.  Prodazha,  prokat,  publichnyj  pokaz, publichnoe ispolnenie, perevod,
pererabotka/aranzhirovka a takzhe lyubaya drugaya forma soobshcheniya teksta ili  ego
fragmentov dlya vseobshchego svedeniya kategoricheski zapreshcheny.
     4.   Lyubye   yuridicheskie   i   fizicheskie  lica,  narushivshie  ukazannye
ogranicheniya  budut  presledovat'sya  pravoderzhatelyami  s  cel'yu   privlecheniya
narushitelej  k  naibolee  strogoj predusmotrennoj zakonom dlya dannyh sluchaev
otvetstvennosti.
---------------------------------------------------------------

     1. TEMNYE VASSALY GLENKE TAVALA
     2. DOROT -- POVELITELX MANUHOV
     Polnyj konec obeda



     1. TEMNYE VASSALY GLENKE TAVALA


     -- Znaesh', ser Nochnoj Koshmar, ya  tut podschital,  chto  ty uzhe dolzhen mne
ogromnuyu summu.  -- Mechtatel'no skazal Melifaro. -- YA ezhednevno kormlyu tvoih
mnogochislennyh zhen v samyh dorogih traktirah Eho,  inogda  dazhe  dva raza  v
den' -- i zamet': vseh troih! Hotya mne vpolne hvatilo by i odnoj, po krajnej
mere,  dlya  nachala.  No  ona  uporno  ceplyaetsya  za  skaby svoih  sestrichek,
poskol'ku  eti  baryshnyam  kazhetsya, chto  net  nichego  strashnee, chem  ostat'sya
naedine  so  mnoj, dazhe  v otlichno  osveshchennom  perepolnennom  pomeshchenii  --
horoshie zhe u nih  predstavleniya o moem  vospitanii, mogu sebe predstavit'...
Odnim slovom, raskoshelivajsya!
     -- A govna na lopate?! -- Oshelomlenno otkliknulsya ya.
     Do  sih por mne  kazalos', chto  ya uzhe privyk  ko  vsem  vyhodkam  svoej
"svetloj  poloviny". No takogo fantasmagoricheskogo  nahal'stva  ya  ne ozhidal
dazhe ot nego!
     -- Fu, kak nekrasivo! Kak vam ne stydno predlagat' mne kaku na sovochke,
vashe velichestvo! -- Tonom maloletnej gimnazistki prostonal Melifaro.
     --  Nichego,  perezhivesh'! -- Fyrknul  ya.  -- Net, podumat' tol'ko,  malo
togo,   chto  ty  pytaesh'sya  nastavit'  mne  roga  --  i  zamet',  sovershenno
bezrezul'tatno!  --   ty  eshche   trebuesh',  chtoby  ya  sam   finansiroval  eto
somnitel'noe  meropriyatie...  Skazhi  spasibo, chto ya voobshche ne  umer na meste
posle tvoego bessmyslennogo zayavleniya!
     --  Spasibo. -- Usmehnulsya Melifaro. -- CHestno govorya, tvoj trup v moem
kabinete --  ne  sovsem to, chto mne sejchas trebuetsya.  Slishkom hlopotno, a ya
sobirayus' na svidanie.
     -- S kem? --  Strogo  sprosil  ya. --  Tol'ko  ne  vzdumaj izmenyat' moim
zhenam. |to -- vopros chesti nashej carskoj sem'i!
     -- "S kem, s kem"... -- Provorchal Melifaro. -- Ugadaj s treh raz!
     --  Mezhdu prochim, ya  tak  do sih por i ne  znayu:  a za  kem iz  nih ty,
sobstvenno, uhazhivaesh'? -- S lyubopytstvom sprosil ya.
     -- A kakaya tebe raznica? Ty zhe ih vse ravno ne razlichaesh'!
     -- Predstav' sebe,  uzhe razlichayu... Podozhdi,  poprobuyu ugadat'. U  ledi
Hejlah  takoj  zhe  otvratitel'nyj  vkus,  kak u tebya. Neskol'ko dnej nazad ya
videl ee  v takom  yarko-malinovom loohi,  ty  by  lopnul  ot  zavisti!  No v
ostal'nom ona baryshnya ser'eznaya. Tak chto ya ne dumayu... Pravil'no?
     -- Poka pravil'no. No voobshche-to  chelovek, otdayushchij  predpochtenie odezhde
cveta vseh ottenkov svezhego koshach'ego der'ma, dolzhen smirno  stoyat' v uglu i
molchat' v  tryapochku, a ne kritikovat' chuzhie vkusy... Podozhdi-podozhdi,  a gde
eto ty ee  videl? -- U etogo chuda prirody eshche  hvatilo nahal'stva izobrazit'
na svoem prekrasnom lice vyrazhenie mavritanskoj revnosti!
     --  Kak eto "gde"?!  Doma. Pomimo prekrasnyh  caric  tam, mezhdu prochim,
zhivet eshche i moya lyubimaya sobaka.
     -- A, nu togda ladno. -- Velikodushno kivnul Melifaro.
     --  A  chego  ty,  sobstvenno, perepoloshilsya, esli  vse ravno  pytaesh'sya
soblaznit' druguyu? -- Udivilsya ya.
     -- Potomu chto oni vezde shlyayutsya  vtroem. --  Vzdohnul on. -- YA zhe  tebe
govoril... Krome  togo, ya  eshche ne  uspel  privyknut'  k  mysli,  chto  ty  ih
razlichaesh'.
     --  Nu da... Ladno,  ne meshaj moim myslitel'nym processam. CHto kasaetsya
ledi Kenleh, ona kazhetsya mne dovol'no zagadochnym sushchestvom. |takaya tihonya, a
vzglyad tyazhelyj, kak u nashego shefa... Net, dumayu, eto ne sovsem to, chto moglo
by tebya  ustroit'! Ostaetsya  Helvi. Baryshnya  lyubit pohihikat', i  voobshche mne
kazhetsya,  chto  imenno na nee ty periodicheski  kosilsya,  iznyvaya ot  strasti.
Pravil'no?
     --   Obojdesh'sya!   --   Melifaro   skorchil   takuyu   rozhu,   chto  lyuboj
huligan-pervoklassnik  mog  by umeret' ot zavisti.  --  YAsnovidec iz tebya ne
poluchilsya!
     -- Pravda? -- Ogorchilsya ya.
     -- Pravda,  pravda. Hotya, naschet tyazhelogo vzglyada ledi Kenleh ty ne tak
uzh oshibsya... -- Melifaro reshitel'no sprygnul  so  stola,  na kotorom vse eto
vremya  torzhestvenno  vossedal,  boltaya  nogami.  --  V obshchem,  tak:  ty  mne
smertel'no nadoel,  a  posemu  ya  vse-taki  uhozhu. Pojdu, eshche  raz  poprobuyu
soblaznit'  kogo-nibud'  iz  tvoih  zhen:  a vdrug  poluchitsya?...  Znaesh',  ya
postepenno  nachinayu  podozrevat',   chto   ty  ih  gnusno  zakoldoval,  samym
predatel'skim  obrazom.  Normal'nye  devushki  dolzhny  menya  lyubit':  eto  zhe
osnovnoj zakon prirody!
     --  Ty  ne   uchityvaesh',  chto   v   Pustyh   Zemlyah  sovershenno  drugie
predstavleniya o muzhskoj krasote. -- Ulybnulsya ya. -- Kuda uzh nam s toboj: eti
devchonki sohnut ot neschastnoj lyubvi k generalu Bubute, vse troe!
     --  Tebe  smeshno... --  Provorchal Melifaro, pridirchivo  opravlyaya  pered
zerkalom  skladki  svoego noven'kogo  loohi,  pronzitel'no  salatovogo,  kak
ogorodnaya gryadka v nachale vesny. Vprochem, emu tozhe bylo smeshno, i eshche kak!
     V  konce  koncov  etot  geroj-lyubovnik  vse-taki   pokinul  sobstvennyj
kabinet.  YA  pulej  vyletel  sledom:  v  moej golove  vnezapno  obrazovalas'
sovershenno voshititel'naya ideya. Dlya ee realizacii mne byl pozarez  nuzhen ser
Kofa Joh -- srochno!
     Nash Master Slyshashchij kak raz netoroplivo pokidal kabinet Dzhuffina -- kak
nel'zya bolee kstati!
     -- S kem ty menya pereputal, mal'chik? --  Snishoditel'no osvedomilsya on.
-- Ty smotrish' na menya, kak na devushku svoej mechty. Nikogda  ne dumal, chto u
devushki tvoej mechty mozhet byt' moya figura!
     YA  tiho  hryuknul  ot  neozhidannosti:  predpolagalos',  chto   etot  zvuk
sootvetstvuet smehu.
     -- Net uzh, chto kasaetsya devushki -- spasibo! A chto kasaetsya mechty -- tut
vy popali v tochku... Kofa, mne pozarez nuzhen vash ukumbijskij plashch.  Vsego na
paru chasov...
     -- Da pozhalujsta! -- Pozhal plechami ser Kofa. -- Vot uzh ne dumal, chto ty
sobiraesh'sya  otbivat' moj hleb,  vmesto togo, chtoby  mirno  klevat' nosom  v
kabinete!  Naskol'ko  ya  znayu,  dazhe  u  Dzhuffina  poka  net  drugih  planov
kasatel'no  tvoego  rabochego dnya. Kak ty doshel do zhizni takoj? Ty sovershenno
ne dorozhish' svoej reputaciej samogo otchayannogo lentyaya Tajnogo Syska!
     -- Tak uzh  i "samogo otchayannogo"... No vash hleb mne  i darom ne  nuzhen.
CHestno govorya, ya sobirayus' razvlech'sya. Vozmozhno, kak nikogda v zhizni!
     --  Nu-ka, nu-ka!  Togda uzh  rasskazyvaj. Sam vinovat:  nechego bylo tak
menya intrigovat'!
     -- Da nu, kakie  tam  intrigi!  -- Ulybnulsya  ya.  -- Prosto  Melifaro v
ocherednoj raz otpravilsya na svidanie s moej nerazluchnoj troicej. Slushajte, ya
zhe prosto obyazan polyubovat'sya etim  zrelishchem! No esli oni budut znat' o moem
prisutstvii, ya  poluchu  primerno v tysyachu raz men'she  udovol'stviya. A v etom
plashche  menya nikto  ne  zametit --  da  zdravstvuet  zloveshchaya  magiya ostrovov
Ukumbijskogo morya!
     -- Da, dumayu, eto budet dazhe spravedlivo. -- Ponimayushche kivnul ser Kofa.
-- Ty tak gromko pyhtel, kogda  my  s toboj  gonyalis' za ego pohititelyami...
Nichego  ne imeyu protiv: narushat' sluzhebnye instrukcii v lichnyh celyah --  eto
zhe azy nashej raboty!
     -- Spasibo! -- Voshishchenno vypalil ya, berezhno berya v ruki  vethij  kusok
seroj   tkani,  kotoromu  polagalos'  nemedlenno  prevratit'  menya  v  samoe
nezametnoe sushchestvo nashego prekrasnogo Mira.
     -- Da  ne za  chto.  --  Usmehnulsya ser Kofa. --  |to zhe  ne  moya lichnaya
igrushka, a kazennoe imushchestvo Upravleniya Polnogo Poryadka... Esli budet ochen'
smeshno, rasskazhesh'!
     -- Dumayu, chto budet.  -- Uverenno zayavil ya. I na vsyakij sluchaj zaglyanul
v kabinet Dzhuffina: vdrug okazhetsya,  chto moj  shef ne mozhet zhit'  dal'she,  ne
polyubovavshis' na moyu fizionomiyu, a ya shlyayus' nevest' gde!
     --  YA  mogu.  -- Skazal  ser Dzhuffin  Halli,  ne  otryvayas'  ot  stopki
samopishushchih tablichek, zagromozdivshej nash s nim rabochij stol.
     -- CHto vy mozhete? -- Opeshil ya.
     -- YA  mogu vse. V  tom chisle i  zhit' dal'she, ne  polyubovavshis' na  tvoyu
fizionomiyu!
     -- Dyrku nad vami  v nebe! -- Vzdohnul ya. -- Malo togo, chto vy v  kurse
vsego  vopiyushchego  bezobraziya,  kotoroe  tvoritsya v moej  golove,  vy  eshche  i
formulirovki  otslezhivaete.  Mne  uzhasno  nelovko:  ya  zhe  navernyaka dumayu s
grammaticheskimi oshibkami?!
     -- Ne vsegda,  tak chto ne perezhivaj. -- Zevnul moj  neveroyatnyj shef. --
Prosto po moim raschetam segodnya tebe kak raz pora horoshen'ko udivit'sya, hot'
chemu-nibud'. Naskol'ko ya znayu, ty ne prodelyval eto poleznoe uprazhnenie  uzhe
paru  dyuzhin  dnej --  togo  glyadi,  sovsem  rasslabish'sya  i  vozomnish'  sebya
normal'nym chelovekom s  udavshejsya lichnoj zhizn'yu... Mozhesh' idti  razvlekat'sya
so spokojnym  serdcem, ser  Maks.  Svyatoe  delo! Vse  ravno  mne  ne  svetit
dobrat'sya domoj ran'she  polunochi: god  tol'ko nachalsya, a  chuzhuyu pisaninu uzhe
vybrasyvat' nekuda!
     -- CHto-nibud' interesnoe? -- S lyubopytstvom sprosil ya.
     --  Esli  by...  Otchety  gospod Pochtennejshih Nachal'nikov  Tajnogo Syska
nashih blagoslovennyh provincij. Nu chto tam mozhet byt' interesnogo, skazhi mne
na  milost'!... I ne topchis' na poroge,  spasaj svoyu shkuru, poka ya dobryj. A
to sejchas peredumayu i vzvalyu etu bedu na tvoi hrupkie plechi.
     --  Vse-vse-vse,  ponyal,  ispugalsya,  ischez! --  I  ya pulej vyletel  iz
kabineta.  Mne   dejstvitel'no  sledovalo  potoropit'sya,  chtoby   potom   ne
razyskivat' etu velikolepnuyu chetverku po vsemu gorodu.
     YA  ostavil  svoj  amobiler  v  malen'kom uyutnom  dvorike  za  neskol'ko
kvartalov ot Mohnatogo Doma: volshebnye svojstva plashcha ne rasprostranyayutsya na
stol' gromozdkie  transportnye  sredstva  ego vladel'ca. A kogda sobiraesh'sya
sledit' za odnim iz Tajnyh Syshchikov, nikakie predostorozhnosti ne  pomeshayut --
ya  zdorovo podozreval, chto dazhe  zatumanennaya strast'yu golova sera  Melifaro
vpolne  sposobna  na   nekotorye  zdravye  umozaklyucheniya.  Potom   ya  peshkom
otpravilsya v svoyu carskuyu rezidenciyu. Voobshche-to, ya  poteryal kuchu vremeni, no
ya nadeyalsya,  chto  sestrichki  eshche  ne  uspeli  rasproshchat'sya  so  svoej  miloj
privychkoj odevat'sya podolgu i so vkusom.
     V  Mohnatom Dome  menya  podzhidala odna  gipoteticheskaya  opasnost':  moj
lyubimec  Druppi,  velikolepnaya lohmataya  ovcharka  Pustyh  Zemel'. YA  ne  byl
uveren, chto pes menya ne unyuhaet. Volshebnye svojstva starogo piratskogo plashcha
ne vyzyvali nikakih somnenij,  no etot genij nachinal vostorzhenno povizgivat'
uzhe  v tot moment, kogda ya  tol'ko sobiralsya podumat', chto pora by  mne  ego
navestit'. Tak chto ya reshil  perestrahovat'sya i  podozhdat' na ulice. Amobiler
Melifaro,  gordo  priparkovannyj u samogo vhoda, svidetel'stvoval o tom, chto
eta milaya kompaniya eshche  ne uspela nikuda ujti, kak ya  i  rasschityval.  Bolee
togo, mne eshche prishlos'  zhdat' ih poyavleniya chut' li ne  chetvert' chasa. Na moj
vzglyad, eto byl dazhe nekotoryj perebor!
     Nakonec oni vyshli  iz doma: obaldevshij ot vostorga Melifaro, okruzhennyj
tremya  vysokimi  tonen'kimi  lyubitel'skimi  kopiyami velikoj  Lajzy  Minelli,
fantasticheskie naryady kotoryh zastavlyali  menya  vsplaknut' nad  stremitel'no
oblegchayushchimsya  koshel'kom Ego  Velichestva  Guriga  VIII,  za  schet  kotorogo,
sobstvenno,  i  soderzhalsya  moj   "carskij  dvorec"  i  vse  ego  schastlivye
obitateli. Zrelishche bylo to eshche, mne ostavalos' tol'ko pozhalet' ob otsutstvii
fotoapparata! Potom oni nachali usazhivat'sya v amobiler, i ya pochuvstvoval sebya
kruglym idiotom: i kak, interesno, ya sobirayus' sledovat' za etoj kompaniej?!
Beg na dlinnye distancii  nikogda ne byl moej sil'noj storonoj... K schast'yu,
trojnyashki  druzhno  uselis' na zadnee sidenie. Melifaro byl prav:  devochki ne
otkleivalis' drug  ot druga ni na sekundu!  Perednee sidenie, ryadom s  samim
Melifaro ostavalos' svobodno, tak chto ya reshitel'no umostil tam svoyu zadnicu.
Teoreticheski ya znal,  chto zametit'  menya nevozmozhno, no chestno govorya, ya byl
sovershenno potryasen tem faktom, chto  menya  dejstvitel'no tak i  ne zametili.
Mne nachinalo kazat'sya,  chto ya prosto splyu i vizhu ocherednoj syurrealisticheskij
son, iz teh, chto  tak lyubyat mne snit'sya  posle tyazhelogo dnya.  Malen'kie,  no
ochevidnye  chudesa  do  sih  por  porazhayut  menya  gorazdo  bol'she, chem  samye
zapredel'nye iz moih priklyuchenij...
     -- Kuda prikazhete, vashi velichestva? -- Galantno  sprosil Melifaro.  Ego
intonacii opasno balansirovali na tonkoj grani mezhdu nastoyashchej lyubeznost'yu i
samoj ubijstvennoj ironiej. Dazhe ya ocenil! Na ego schast'e,  sestrichki eshche ne
uspeli kak  sleduet izuchit' svoego kavalera, tak chto  navernyaka  prinyali ego
galantnost' za chistuyu monetu.
     -- V "Med Kumona"! -- Reshitel'nym horom otvetili oni.
     Mne  ostavalos' tol'ko  pechal'no udivlyat'sya  sobstvennomu nevezhestvu: ya
zhil  v  Eho gorazdo  dol'she,  chem  eti  devochki, no  dazhe  ne  podozreval  o
sushchestvovanii takoj zabegalovki!
     --  Vam  eshche  ne  nadoeli  eti  kumanskie sladosti? -- ZHalobno  sprosil
Melifaro, trogayas' s mesta.
     -- Kakie strannye veshchi vy inogda govorite... Sladkoe ne mozhet nadoest'!
-- Reshitel'no  otozvalas'  odna  iz  sestrichek,  uzh  ne  znayu,  kto  imenno.
Razlichat'  ih  po  golosu  ya, razumeetsya, eshche ne  nauchilsya, da  i ne nauchus'
nikogda, pozhaluj!
     -- Vy dazhe ne predstavlyaete, kak udivitel'no myagkoserdechna vasha sud'ba,
ser  Melifaro.  --  Tut  zhe vmeshalas' drugaya. -- Vy zhe s detstva mozhete est'
sladkoe kazhdyj den'! Poka my  zhili doma, my mogli izredka lakomit'sya stepnoj
yagodoj: kogda ona nemnogo perezreet, to stanovitsya dovol'no sladkoj -- i eto
vse! Konechno, inogda nashi lyudi puteshestvovali,  oni privozili sladkuyu edu iz
chuzhih zemel', i vsem dostavalos' ponemnogu, no eto sluchalos' tak redko... Na
nashej pamyati sladosti privozili raz pyat', da, Hejlah?
     -- SHest'  raz. --  Tut zhe otozvalas'  Hejlah.  --  Kogda  eto sluchilos'
vpervye, my byli  eshche sovsem malen'kie.  No ya  pochemu-to  pomnyu svoj medovyj
korzhik, a vy obe -- net...
     -- Bednye  vy bednye!  -- Vzdohnul Melifaro. -- V takom sluchae,  ya mogu
vas ponyat'... CHto zh, pust' budet "Med Kumona"!
     Poezdka   v  Novyj   Gorod  pokazalas'  mne  chut'  li  ne  krugosvetnym
puteshestviem.   Kogda   delo   dohodit   do  upravleniya   amobilerom,   etot
fantasticheski  shustryj  paren'  nichem  ne  otlichaetsya  ot prochih  obitatelej
Soedinennogo Korolevstva: kakie-to  neschastnye  dvadcat' pyat'  mil' v chas --
ego potolok!  Kak nazlo, po doroge eti  chetvero nevinno shchebetali o pustyakah,
nichego osobenno smeshnogo tak i ne proizoshlo, tak chto mne prishlos' borot'sya s
dikim zhelaniem  plyunut'  na svoe  inkognito  i vzyat'sya  za  rychag samomu, do
smerti perepugav neschastnyh  devochek -- oni  vpolne  mogli by  reshit', chto ya
vsegda nezrimo prisutstvuyu gde-to poblizosti. CHestno govorya, tol'ko eto menya
i ostanovilo!
     Nakonec amobiler  pritormozil vozle nevysokogo  doma  na beregu Hurona,
ukrashennaya zatejlivym  ornamentom vyveska  "Med Kumona"  svidetel'stvovala o
tom, chto my nakonec-to priehali. Gde-to  ryadom, vsego v neskol'kih kvartalah
otsyuda zhil SHurf Lonli-Lokli  -- ya tak ni razu i ne vybral  vremya perestupit'
porog  ego doma, hotya  neodnokratno podvozil  SHurfa  do sadovoj kalitki... U
menya  nikogda  ni na chto  ne hvataet vremeni, razve  chto na vsyakie gluposti,
vrode tol'ko chto zateyannogo meropriyatiya!
     YA tak osvoilsya  s rol'yu cheloveka-nevidimki, chto uzhe ne staralsya idti na
cypochkah i  ne  sopet':  dazhe  kogda ya bezrassudno hlopnul tyazheloj raspisnoj
dver'yu traktira, nikto ne obernulsya. Vprochem, ya  vse-taki blagorazumno reshil
usest'sya za sosednij stolik,  etim chetverym  i tak bylo tesnovato: mebel'  v
"Mede  Kumona"  otlichalas'  nekotoroj  ekzoticheskoj   miniatyurnost'yu,   dazhe
hrupkost'yu. K Melifaro tut  zhe podoshel  hozyain  zavedeniya, nevysokij izyashchnyj
starik, elegantnaya odezhda kotorogo neulovimo  napominala dorogie  sportivnye
kostyumy moej dalekoj rodiny, ego ognenno-ryzhaya boroda pochti dostigala zemli,
usov vprochem  pochti  ne bylo -- tak, kakoe-to  tonyusen'koe nedorazumenie pod
nosom. YA byl vynuzhden priznat', chto oblik zhitelej Kumanskogo Halifata vpolne
sposoben  povergnut'  v  izumlenie, po krajnej mere  menya  samogo... Sudya po
vyrazheniyu lica hozyaina, emu ugrozhala  skoropostizhnaya konchina ot nevyrazimogo
schast'ya, v samoe blizhajshee vremya --  ego lyubeznost'  na neskol'ko  millionov
poryadkov  prevoshodila  srednestatisticheskuyu   lyubeznost'  prochih  stolichnyh
traktirshchikov, hotya i na nih v obshchem-to greh zhalovat'sya.
     Vprochem, ko mne etot medotochivyj gospodin podhodit' yavno ne  sobiralsya.
Ono i ponyatno: otkuda emu bylo znat' chto ya voobshche zdes' sizhu! Volshebnyj plashch
otvodil ot menya glaza vseh  bez isklyucheniya chelovecheskih sushchestv, v tom chisle
i traktirshchikov kumanskogo proishozhdeniya -- a chem oni huzhe! Ne dolgo dumaya, ya
prosto otpravilsya  vsled za  nim  na kuhnyu.  Esli menya  nikto  ne sobiraetsya
kormit' -- chto zh, ya ne barin, sam voz'mu! CHestno govorya, ne takoj uzh ya byl i
golodnyj,  prosto vsyu zhizn'  mechtal  nahal'no vytashchit'  kakoj-nibud' lakomyj
kusochek iz zavetnoj kastryul'ki, pryamo  na glazah u razzyavy-povara. Samoe chto
ni na est' golovokruzhitel'noe priklyuchenie!
     Na kuhne ne  okazalos' ni odnogo povara, zato tam  oshivalis' celyh pyat'
vpolne ocharovatel'nyh povarih raznogo vozrasta i komplekcii.
     --  Opyat'  prishel  etot   pochtennyj   gospodin  so  svoimi  odinakovymi
zhenshchinami.  -- Doveritel'no skazal im hozyain. -- Tak chto, berites' za delo i
smotrite, chtoby na  etot  raz  vse  bylo  horosho prigotovleno: on  postoyanno
otkazyvaetsya est'  nashu pishchu.  Srazu vidno bol'shogo cheloveka... Glazam svoim
ne veryu:  neuzheli  eti  varvary  vse-taki  nachinayut  ponimat',  chto  muzhchine
neobhodimo imet' garem?
     YA tiho  pisknul ot edva sderzhivaemogo smeha. Dazhe  esli  za ves'  vecher
bol'she  ne sluchitsya nichego interesnogo,  ya mog  schitat', chto  ne zrya podverg
sebya pytke cherepash'ej ezdoj! Potom ya  reshitel'no  uhvatil  pervuyu popavshuyusya
bulochku,  snyal s  zharovni  kroshechnyj  kuvshinchik  s  kamroj  i  otpravilsya  v
obedennyj  zal,  ne  ispytyvaya  nikakih  ugryzenij sovesti:  ya nadul bednyagu
traktirshchika maksimum na neskol'ko gorstej, bylo by iz-za chego perezhivat'!
     Melifaro  uzhe uspel  ustroit'sya poblizhe  k  odnoj  iz  sestrichek.  YA  s
udovol'stviem otmetil, chto  ego fizionomiya  byla po-nastoyashchemu schastlivoj, s
uma  sojti mozhno!  Potom  ya vnimatel'no  posmotrel na  Kenleh  -- vne vsyakih
somnenij  eto  byla imenno  ona,  Melifaro  menya  ne  obmanul  naschet  svoih
predpochtenij!  Baryshnya  vyglyadela  ochen'  zadumchivoj,  i nemnogo  vinovatoj.
Kazhetsya,  obshchestvo  moego  kollegi  dejstvitel'no  dostavlyalo  ej  nekotoroe
udovol'stvie, ispytyvat'  kotoroe  ona  byla  ne  ochen'-to  gotova.  Hejlah,
kotoruyu ya pochemu-to privyk  schitat' starshej iz  trojnyashek, kosilas'  na svoyu
sestru s zametnoj trevogoj. Ogromnye chernye glaza Helvi byli samye ironichnye
-- eta smeshlivaya devochka nravilas' mne vse bol'she!  CHego ya do sih por ne mog
ponyat',  tak  eto pochemu  glaz Melifaro  byl  polozhen  ne na  Helvi:  mne-to
kazalos', chto  oni  by otlichno spelis',  no chuzhaya dusha --  takie neveroyatnye
potemki, chto lichno mne inogda strashno stanovitsya!
     V obshchem,  ya byl vynuzhden  priznat',  chto eta  milaya  kompaniya  poka  ne
opravdyvaet moih ozhidanij: vmesto togo, chtoby gnusno hihikat', ya umilyalsya...
i v ocherednoj raz daval sebe slovo, chto v blizhajshee vremya nachnu osushchestvlyat'
zagadochnyj process prevrashcheniya maloznakomyh lyudej v horoshih priyatelej, proshche
govorya -- vse-taki poprobuyu poznakomit'sya poblizhe so svoimi  tak nazyvaemymi
"zhenami".  Inogda sobstvennoe besprobudnoe  bezrazlichie k  lyudyam,  obitayushchim
gde-to na periferii  moej zhizni, kazhetsya mne otvratitel'nym:  uzh ya-to horosho
pomnyu,  chto  chuvstvuesh', kogda  sam boltaesh'sya na  periferii  ch'ej-to  chuzhoj
zhizni, kotoraya izdaleka kazhetsya takoj yarkoj i udivitel'noj...
     Tem  vremenem  pered  ih stolikom  zasuetilsya  hozyain "Meda  Kumona"  s
ogromnym   podnosom.  Na   lice  Melifaro  poyavilos'  samoe   stradal'cheskoe
vyrazhenie.
     -- YA zhe  govoril, chto mne nichego ne nuzhno!  -- Prostonal  on. -- Tol'ko
dlya ledi...
     -- |to -- ugoshchenie za schet zavedeniya, ser. -- Podobostrastno zabormotal
borodatyj urozhenec  Kumanskogo  Halifata.  --  Ne  pobrezgujte  prinyat'  moe
skromnoe podnoshenie!
     -- No  ya ne goloden! -- Melifaro  govoril tonom  smertnika, poluchivshego
poslednyuyu vozmozhnost' razzhalobit' zhestokogo sud'yu.
     -- Hot' poprobujte! YA vas umolyayu! -- Traktirshchik sklonilsya v glubochajshem
poklone.
     -- V proshlyj raz vy  tozhe prosili  tol'ko poprobovat', a konchilos' tem,
chto  mne  prishlos'  sozhrat' vse,  chto  bylo  na shesti  tarelkah, da  eshche i s
kakoj-to koshmarnoj dobavkoj. Ne hochu! -- Reshitel'no otrezal Melifaro.
     -- Kiebla! -- Reshitel'no zaoral traktirshchik. -- Stupaj syuda!
     Starshaya  iz  povarih,  kotoryh  ya  tol'ko  chto videl  na kuhne, tut  zhe
vyskochila  v  obedennyj  zal i pochtitel'no  zamerla  v  neskol'kih shagah  ot
stolika.
     --  |tot gospodin otkazyvaetsya  probovat' prigotovlennuyu toboj  edu. --
Pechal'no skazal traktirshchik. -- Prosi!
     Pozhilaya ledi gruzno povalilas' na pol i nachala zhalobno prichitat' chto-to
nerazborchivoe.  Moya  nizhnyaya chelyust'  s oshchutimym stukom  upala  na grud'.  No
Melifaro, sudya po vsemu, byl  zaranee gotov k etomu spektaklyu. On reshitel'no
pomotal golovoj i gordo otvernulsya. Sestrichki na  minutu otorvalis' ot svoih
tarelok, chtoby nagradit' ego voshishchennym vzglyadom, vse troe! |ta dikaya scena
byla slovno  special'no  sozdana dlya togo, chtoby  do  glubiny  dushi potryasti
ocharovatel'nyh  caric naroda  Henha, sovsem  nedavno  nachavshih  otvykat'  ot
varvarskih  obychaev  svoej  dalekoj  rodiny,   mne  samomu,  vprochem,  pochti
neizvestnyh...  Prichitaniya neschastnoj  povarihi  tem  vremenem prodolzhalis'.
CHerez neskol'ko minut traktirshchiku stalo yasno, chto Melifaro etim ne projmesh',
i on ogorchenno otbyl v napravlenii  kuhni.  Vskore v nogah Melifaro valyalis'
vse pyat'  povarih.  Dumayu,  bol'she  vsego na  svete bednyage  hotelos' prosto
ischeznut',   no  on  muzhestvenno  krepilsya.  Delo  konchilos'  tem,   chto   k
kolenopreklonennym  zhenshchinam  prisoedinilsya  sam   borodatyj   hozyain  etogo
udivitel'no gostepriimnogo zavedeniya. Melifaro ne vyderzhal.
     -- Ladno, ya poprobuyu vashe greshnoe ugoshchenie,  tol'ko  ujdite vse s  glaz
moih.  --  Serdito  provorchal  on. -- Esli vy  nemedlenno ne prekratite,  my
bol'she  nikogda syuda  ne prijdem, tak i znajte...  Vprochem, my  i tak bol'she
nikogda syuda ne prijdem, posle vsego, chto vy ustroili!
     Kumancy  tut  zhe  podnyalis' s karachek i  pyatyas',  kak  zapravskie raki,
ischezli na kuhne.
     -- Ser Melifaro, vy zhe prosto tak skazali, chto my bol'she  nikogda  syuda
ne prijdem? -- Nereshitel'no sprosila odna  iz trojnyashek. Kazhetsya, bednyaga ne
znal, smeyat'sya emu, ili plakat'.
     --  Nu, esli vy ochen'  zahotite... Ladno,  schitajte,  chto ya skazal  eto
prosto tak! A  vam dejstvitel'no nravitsya etot medovyj sup, i prochie mestnye
delikatesy, devochki? YA sam ne durak obozhrat'sya pirozhnymi,  no  kogda v  menya
pytayutsya zapbhat' smes' meda s myasom i maslom...
     --   No  eto  zhe   sladko,   ser  Melifaro!  --  Udivlenno   otozvalas'
rassuditel'naya Hejlah. -- A sladkoe prosto ne mozhet byt' nevkusno...
     YA reshil  eshche  raz navedat'sya  na  kuhnyu:  vo-pervyh,  u  menya  kak  raz
razygralsya  appetit,  i  potom  --  vdrug  eti sumasshedshie  kumancy kak  raz
obsuzhdayut sobstvennuyu dikuyu vyhodku!
     -- YA  zhe govoril  vam, chto eto ochen' vazhnyj gospodin! --  SHeptal hozyain
svoim povariham. -- On vedet sebya,  kak pervyj caredvorec Halifa Nubujlibuni
cuan  Afii  --  i gde tol'ko  etot varvar  iz  Soedinennogo  Korolevstva mog
poluchit' takoe utonchennoe vospitanie?!
     YA sdavlenno hihiknul, capnul kakoj-to appetitnyj goryachij medovyj ponchik
isklyuchitel'no solidnyh razmerov i otpravilsya  obratno,  v obedennyj zal. Tam
carila  nastoyashchaya  idilliya:  trojnyashki  druzhno  nalegali  na  sladen'koe,  a
Melifaro zadumchivo pyalilsya  na sie chudesnoe zrelishche. Gremuchaya smes' nezhnosti
i pechali na ego lice pokazalas' mne samym neveroyatnym chudom etogo shchedrogo na
chudesa  Mira: mne i v strashnom sne  ne moglo prisnit'sya, chto paren' sposoben
korchit' takie  proniknovennye rozhi! Na meste Kenleh ya by sdalsya  uzhe segodnya
vecherom, chestnoe slovo!
     Eshche  cherez neskol'ko  minut  ya reshil,  chto s  menya  hvatit:  dal'nejshee
sozercanie   dusheshchipatel'noj  melodramy,  razygryvayushchejsya  v  "Mede  Kumona"
zastavit  menya zalit'sya medovymi zhe slezami, tak chto pora ubirat'sya  otsyuda,
poka iz moego  nosa  ne potekli rozovye sopli umileniya. Krome togo, ya byl ne
tak uzh daleko ot "Armstronga i |lly", i mne prishlo  v golovu, chto zanimat'sya
sobstvennoj  lichnoj  zhizn'yu  budet   gorazdo  priyatnee  (i   razumnee),  chem
prodolzhat' sovat' svoj nos v chuzhuyu. Odnim  slovom,  ya pokinul "Med Kumona" i
peshkom otpravilsya na ulicu Zabytyh snov.
     Uzhe temnelo, serovatye sumerki vesennego vechera smeshivalis' s oranzhevym
svetom  fonarej.  Siluety nemnogochislennyh prohozhih  otbrasyvali prichudlivye
lomkie teni.  YA s izumleniem obnaruzhil, chto  ne  mogu razglyadet'  na krupnyh
raznocvetnyh  plitkah trotuara  sobstvennuyu  ten':  ochevidno  chudesnyj  plashch
starogo ukumbijskogo pirata delal nezametnoj ne tol'ko menya samogo, no i ee.
Nekotoroe vremya ya  razvlekalsya,  razglyadyvaya  teni  prohozhih --  inogda bylo
sovershenno nevozmozhno ponyat', komu prinadlezhit tot ili inoj vytyanutyj temnyj
siluet,  drozhashchij  v rasseyannom  svete fonarej. Teoreticheski ya ponimal,  chto
nogi  teni  dolzhny  soprikasat'sya so  stupnyami  ee  hozyaina,  no  inogda moi
sobstvennye  glaza  otchayanno zaviralis':  mne  nachinalo  kazat'sya,  chto ten'
skol'zit po trotuaru sovershenno samostoyatel'no,  a togo, kto ee otbrasyvaet,
vovse net v prirode... ili  po krajnej mere, poblizosti. V konce koncov, mne
dazhe prishlo  v golovu, chto nado by  sprosit' u Dzhuffina: mozhet  byt'  v etom
prekrasnom Mire, strannye zakony prirody kotorogo do  sih por byli mne pochti
neizvestny, nekotorye teni dejstvitel'no  imeyut  privychku inogda vyhodit' iz
doma, zabyv priglasit' na progulku svoego vladel'ca?
     Na  poroge  "Armstronga  i  |lly"  ya  nereshitel'no  pritormozil. CHestno
govorya, menya zdorovo  podmyvalo  zajti tuda,  ne  snimaya  volshebnyj  plashch  i
nemnogo ponablyudat' za  Tehhi. Mozhet byt', mne udastsya ponyat', kakaya  ona na
samom dele, kogda ej ne prihoditsya byt' "zerkalom", otrazhayushchim menya, ili eshche
kogo-nibud' iz ee sobesednikov. CHert, mne uzhasno hotelos' eto sdelat',  no ya
vovremya ostanovilsya. YA podumal, chto esli by podobnyj  plashch okazalsya u Tehhi,
i ej vzdumalos'  otpravit'sya  na ohotu za moimi  tajnami...  Da,  mne by  ne
slishkom  ponravilsya takoj  oborot dela! U menya  dejstvitel'no byli koe-kakie
sekrety, kotorymi mne zdorovo ne hotelos' s  nej  delit'sya.  Samoj  strashnoj
tajnoj byli moi strannye  sny, v kotoryh ya shastal  na  svidaniya  k  Magistru
Lojso  Pondohve,  ee  nepostizhimomu  papochke,  kotorogo  vse  davno  schitali
mertvym... I eshche  ya byl uzhasno rad, chto  Tehhi ne mogla  nablyudat' za mnoj v
tot  teplyj zimnij den', kogda ledi  Melamori zatashchila menya v  starinnyj sad
byvshej  rezidencii  Ordena  Potaennoj Travy: associativnaya pamyat' sygrala so
mnoj durnuyu shutku, tak chto  v kakoj-to moment nostal'gicheskaya  volna grozila
unesti  menya oj kak daleko, i eto navernyaka bylo ogromnymi bukvami  napisano
na moem lice... I  eshche celaya kucha sovershenno pustyakovyh karlikovyh tajnochek,
v  kotorye ya  tozhe ne sobiralsya ee  posvyashchat'. Naprimer,  mne ne  slishkom-to
hotelos', chtoby moya prekrasnaya ledi zastala menya kovyryayushchimsya v nosu... nu i
tak dalee! Esli rassuzhdat' teoreticheski, Tehhi  vpolne mogla obladat'  tochno
takim zhe lichnym arhivchikom, hranyashchimsya pod grifom  "sovershenno sekretno", vo
vsyakom  sluchae, ona imela na eto polnoe pravo.  Tak  chto ya reshitel'no snyal s
sebya  volshebnoe rubishche  pokojnogo  ukumbijskogo  pirata i  zashel  v  zalityj
golubovatym  svetom zal  "Armstronga i |lly", zametnyj  nastol'ko, naskol'ko
eto voobshche vozmozhno.
     --  I  vdrug tebya zaneslo syuda  kakim-to  sumasshedshim  vetrom, v  samom
nachale  vechera.  Kakaya roskosh'! -- Ulybnulas'  Tehhi. Ona voobshche redko  daet
sebe trud  delat'  vid, chto  moe poyavlenie vyzyvaet  u nee chuvstvo  glubokoj
skorbi. Odnim slovom, ona obradovalas' moemu vnezapnomu prihodu, i  eto bylo
prosto velikolepno!
     --  U  Dzhuffina sluchilsya tyazhelyj pristup  chelovekolyubiya,  i on otpustil
menya poprygat', chut' li ne do polunochi. -- Ob座asnil ya, usazhivayas' na vysokij
taburet.  Mnogochislennye  posetiteli  zamerli  ot  vostorga:  na  ih  glazah
razvorachivalas' ocherednaya  seriya romana "groznogo  sera  Maksa" i zagadochnoj
dochki Magistra Lojso Pondohvy, "velikogo i uzhasnogo". Vse-taki  tyazhelo  byt'
prostym obyvatelem v mire, gde net teleserialov: prihoditsya dovol'stvovat'sya
obyknovennymi  spletnyami, a  takie  sceny,  kak  nashe  s  Tehhi  prinarodnoe
svidanie -- redchajshij  dar  sud'by! Vprochem,  sama Tehhi  pokosilas' na etih
milyh lyudej s zametnoj nepriyazn'yu.
     -- Celovat'sya my, pozhaluj, ne budem. -- Pechal'nym shepotom soobshchila ona.
-- Besplatno razvlekat' pochtennejshuyu publiku -- ne moya stezya...
     -- Da? ZHalko. --  Vzdohnul ya. -- Lichno mne hochetsya... Nu, ne budem, tak
ne budem!
     Potom  ya ne otkazal sebe v udovol'stvii pereskazat' Tehhi dramaticheskie
podrobnosti iz zhizni sera Melifaro, svidetelem kotoryh ya tol'ko chto byl.
     -- Da, u  etih kumancev smeshnye obychai.  -- Rasseyanno ulybnulas' Tehhi.
-- A medovyj sup -- eto dejstvitel'no  uzhasno, ya odin raz  probovala. No eti
devicy zhrut ego tak, chto bryzgi letyat... Ne zaviduyu ya bednyazhke Melifaro!
     -- YA tozhe. Ezhednevno obzhirat'sya sladkim supom -- ya by umer!
     --  |to kak raz -- ne  samoe strashnoe! -- Fyrknula Tehhi. -- YA govoryu o
tom, chto emu  budet dovol'no trudno ugovorit'  Kenleh prosto ostat'sya  s nim
naedine -- ya uzhe molchu obo vsem ostal'nom!
     -- Da? A  mne pokazalos', chto  on ej tozhe nravitsya. -- Zadumchivo skazal
ya. --  Psiholog iz menya, konechno, tot eshche, no na etot raz ya kazhetsya vse-taki
ne oshibsya.
     -- Delo ne v tom, kto komu "nravitsya". -- Pechal'no ulybnulas' Tehhi. --
Prosto eti  devochki tak privykli k tomu, chto ih vsegda troe... Navernoe nebo
dolzhno svalit'sya  na  zemlyu, ili eshche chto-nibud' v tom  zhe duhe, chtoby Kenleh
soglasilas' s nemudrenym faktom, chto  kakoe-to sobytie mozhet proizojti s nej
odnoj, a ne so vsemi tremya srazu. YA ponyatno vyrazhayus'?
     --  Vpolne. --  Kivnul ya.  --  Bednyaga Melifaro, ego dela dejstvitel'no
plohi... Slushaj, a mozhet byt' mne sleduet vmeshat'sya?
     --  Poprobuj!  -- Neozhidanno  rassmeyalas' Tehhi. -- Ty zhe ih car'... da
eshche  i muzh, k tomu zhe. Prosto skazhi Kenleh, chto ty darish' ee svoemu drugu, i
delo s koncom!
     -- Da uzh... -- Mne ostavalos'  tol'ko ozadachenno  pokachat' golovoj.  --
Ladno, nu ih vseh k Temnym Magistram! Naskol'ko ya pomnyu, u tebya  v poslednee
vremya zavelas'  kakaya-to  pomoshchnica. Vot  pust' ona i rabotaet, a my s toboj
kuda-nibud'  sbezhim.  Kogda  eshche  u  menya  vydastsya  svobodnyj  vecher,  a  v
sovmestnyh progulkah  po utram est' chto-to uzhasayushchee:  slovno idesh' ne to na
pohorony, ne to na rynok...
     -- I kuda my "sbezhim"?
     --  Eshche ne znayu. -- CHestno priznalsya ya.  -- Tuda, gde ty budesh' so mnoj
celovat'sya, navernoe.
     -- O, takih mest v Eho -- hot' otbavlyaj! -- S entuziazmom zaverila menya
Tehhi.
     My  izumitel'no proveli vecher:  romanticheskij virus, kotoryj ya podcepil
ot goremychnogo Melifaro yavno etomu sposobstvoval. Delo zashlo tak daleko, chto
za  chas do  polunochi  ya  poslal  zov  Dzhuffinu i nahal'no zayavil,  chto  mogu
"nemnogo" zaderzhat'sya.
     "Zaderzhivajsya na zdorov'e. -- Blagorodno zayavil  moj shef. -- Na  koj ty
mne voobshche sdalsya?!  Tol'ko ne bol'she, chem na dva chasa. YA vse-taki teshu sebya
nadezhdoj,  chto  k  etomu  vremeni  pokonchu  so vsemi  durackimi  delami,  do
sleduyushchego konca goda!"
     "Tak mnogo pisaniny?" -- Udivilsya ya.
     "I pisaniny tozhe... A tut eshche Kofa privolok mne podarok!"
     "Kakoj takoj podarok?" -- Zainteresovalsya ya.
     "Prijdesh'  --  uznaesh'.  Dolzhen  zhe ty poyavit'sya  na sluzhbe, hotya by iz
lyubopytstva... Ladno uzh, otboj!"
     Tak chto  mne vse-taki prishlos' otpravit'sya  v  Dom u Mosta. Vprochem, ne
tak  uzh  eto bylo i priskorbno:  moya prekrasnaya  ledi kak raz  tverdo reshila
uznat',  chto  imenno ej  segodnya  sobirayutsya pokazyvat' vo  sne,  a  v  moem
obshchestve ej vryad li udalos' by udovletvorit' svoe zdorovoe lyubopytstvo.
     Ne  tak uzh chasto  na  moej pamyati kto-to  zanimal  Kreslo Bezuteshnyh --
mesto  dlya  posetitelej v  Zale Obshchej  Raboty proshche  govorya.  Sredi  prostyh
gorozhan ne slishkom mnogo  ohotnikov  slomya golovu nestis'  v Tajnyj  Sysk so
svoimi problemami,  razve  chto  uzh  ochen' pripechet! Odnako na etot  raz delo
obstoyalo  inache:  v   Kresle  Bezuteshnyh  sideli  srazu  dva  predpolagaemyh
postradavshih, blago ego vnushitel'nye  razmery vpolne eto dopuskali. Pomorgav
neskol'ko sekund,  chtoby privyknut' k yarkomu svetu,  ya  poluchil  vozmozhnost'
izumit'sya: na golovah "bezuteshnyh" dzhentl'menov krasovalis' ogromnye mehovye
shapki,  krasnorechivo  svidetel'stvuyushchie  ob  ih   izamonskom  proishozhdenii.
Poskol'ku oni sideli v  polnom odinochestve i udruchenno molchali, ya otpravilsya
v kabinet sera Dzhuffina i voprositel'no na nego ustavilsya.
     -- CHto sluchilos' s  nashimi  izamonskimi druz'yami? Kto-to  sglazil shapki
etih krasavcev, i teper' oni oblezayut, bukval'no na glazah?
     -- Kto-to sobiralsya zaderzhat'sya na paru chasov! --  Fyrknul  moj shef. --
Nel'zya zhe byt' takim lyubopytnym, paren'!
     -- Mozhno. -- Reshitel'no  skazal ya.  -- Dolzhno zhe u menya byt'  hot' odno
dostoinstvo...
     -- Rezonno... CHestno govorya, ya eshche tolkom ne znayu, chto u nih sluchilos'.
So slov Kofy ya ponyal, chto u nih kto-to umer pri zagadochnyh  obstoyatel'stvah.
YA kak raz sobiralsya s nimi pobesedovat'. Dazhe ne nadeyalsya  chto ty tak bystro
poyavish'sya...
     -- Konechno vy ne nadeyalis'. Vy prosto byli v etom absolyutno uvereny. --
Usmehnulsya ya. -- I dazhe ne pytajtes' ubezhdat' menya v obratnom!
     -- Ladno, ne  budu. Delat' mne bol'she nechego -- tebya ubezhdat' v  chem by
to ni bylo... Nu poshli, pobeseduem s tvoimi priyatelyami.
     -- S kakih eto por oni stali moimi priyatelyami?
     -- S nedavnih... Nu, ne priyateli, tak znakomcy. Ne pridirajsya k slovam,
Maks... Odnim slovom, eti gospoda byli na tvoej koronacii.
     -- A, blagorodnye gospoda mehovshchiki Mihusiris, Mahlasufijs i Cicerinek!
-- Rassmeyalsya ya.  -- Uzh esli oni ch'i-to  priyateli, to nashego Melifaro. On zhe
ih iz sobstvennoj gostinoj v okno vybrasyval, bylo delo!
     --  Nas  navestili  tol'ko Cicerinek  i  Mihusiris.  Problema  kak  raz
zaklyuchaetsya  v tom, chto gospodin Mudryj  Nastavnik Mahlasufijs skoropostizhno
skonchalsya chut' li ne na glazah u nashego Kofy...
     -- "CHut' li" -- eto kak?
     -- Kofino chut'e kak vsegda okazalos' na vysote: on sovsem bylo sobralsya
spokojno provesti vecher doma,  no  paru chasov nazad instinkt otorval ego zad
ot kresla i pognal na ulicu, tochnee govorya -- v "Gerb Irrashi"... CHto bylo ne
na vysote,  tak eto ego  amobiler:  poganec ne  zhelal zavodit'sya  celyh  tri
minuty kryadu.  Tak chto,  kogda Kofa pribyl  v  "Gerb Irrashi",  tam uzhe  bylo
shumno: zhelayushchih posmotret' na  mertvoe telo  pochemu-to  vsegda hvataet...  S
detstva ne mog ponyat': i pochemu lyudi nahodyat eto zrelishche takim intriguyushchim?!
Ty chasom ne v kurse, ser Maks?
     --  Navernoe lyudi prosto raduyutsya, chto  eto  sluchilos'  ne  s  nimi! --
Fyrknul ya. -- CHem ne povod dlya horoshego nastroeniya! Vprochem, ya tozhe ne znayu.
Mozhet  byt', chuzhaya smert'  --  prosto iz ryada  von vyhodyashchee  sobytie, vrode
cirkovogo  predstavleniya... CHestno  govorya,  ya sam  nikogda ne  byl  bol'shim
lyubitelem ni odnogo iz etih zrelishch!
     --  Eshche  chego  ne  hvatalo...  Ladno  uzh,   poprobuem  zanyat'sya  svoimi
neposredstvennymi  obyazannostyami! -- Dzhuffin zarazitel'no zevnul  i podnyalsya
iz kresla, potyagivayas'  do  hrusta  v sustavah.  -- Dyrku v  nebe  nad etimi
izamonskimi  bedolagami,  tol'ko  ih  mne  sejchas ne  hvatalo...  CHto  by ne
sluchilos', zavtra budu spat' do poludnya, i delajte, chto hotite: nado zhe hot'
inogda chuvstvovat' sebya "gospodinom Pochtennejshim Nachal'nikom"!
     Na etoj optimisticheskoj note my pokinuli svoj kabinet i  prisoedinilis'
k  sovsem bylo zaskuchavshim  izamoncam.  Oni tut zhe vstrepenulis',  zahlopali
glazami i skorbno zasopeli.
     --  Rasskazyvajte,  chto  sluchilos'  s  vashim   zemlyakom,  gospoda.   --
Reshitel'no potreboval Dzhuffin.  --  Tol'ko korotko  i yasno, ladno?  V  vashih
silah posodejstvovat'  spravedlivomu vozmezdiyu,  i vse v takom rode... -- On
snova zevnul, da tak, chto mne samomu tut zhe zahotelos' pod odeyalo.
     -- Rasskazhi im, Mihusiris. -- Burknul odin iz izamoncev. -- YA uzhe i bez
togo izryadno perenervnichal.
     YA vspomnil, chto gospodin Mihusiris kak raz yavlyalsya Velikim Specialistom
po  voprosam  kul'tury Soedinennogo Korolevstva, kem-to  vrode "tehnicheskogo
konsul'tanta" pri preuspevayushchem glave korporacii  mehovyh  magnatov Izamona,
gospodine Cicerineke,  tak chto obshchenie s nami bylo chast'yu ego raboty, prichem
ves'ma neploho oplachivaemoj, sudya po vnushitel'nym razmeram ego shapki! Teper'
etot  "gigant  mysli"  ozabocheno  hmuril  lob, ochevidno  muchitel'no  pytalsya
pripomnit' azy svoej professii.
     --  My vozvrashchalis' ot odnogo ochen' vazhnogo  gospodina, priblizhennogo k
Korolevskomu Dvoru... -- Vazhno nachal on.
     -- |tu bescennuyu informaciyu o gospodine, yakoby "priblizhennom ko  Dvoru"
i ego grandioznom  zakaze na vosemnadcat' rulonov  mehovyh  polotnishch  vy uzhe
uspeli podrobno soobshchit' nashemu kollege, prichem neodnokratno. -- Neterpelivo
otmahnulsya   Dzhuffin.  --   YA   hochu  uslyshat',  kak  imenno  umer  gospodin
Mahlasufijs, eto vse. I pokoroche, pozhalujsta.
     Izamoncy popytalis'  bylo  nadmenno  zasverkat' glazami,  vprochem,  uzhe
cherez sekundu oni  snikli. A chto  im eshche ostavalos',  bednyagam:  lichno ya  ne
znakom  ni  s  odnim  zhivym sushchestvom,  sposobnym  ne  sniknut'  pod ledyanym
vzglyadom sera Dzhuffina  Halli, esli uzh u moego  velikolepnogo shefa voznikaet
strannoe zhelanie uvidet' pered soboj nechto snikshee!
     --  My kak raz prohodili  mimo "Gerba Irrashi", Mahlasufijs shel ryadom so
mnoj, vse bylo v norme... -- Tiho prodolzhil gospodin Mihusiris.  -- I  vdrug
on zastonal, shvatilsya za grud' i upal. YA sam poshchupal ego pul's i ponyal, chto
vse -- karavan uzhe ushel... Da, gospoda, eto byl konec! Navernoe etot urod, s
kotorym my vstrechalis', ego otravil. On mne s samogo nachala ne ponravilsya...
My  perenesli Mahlasufijsa v  "Gerb  Irrashi",  no  v  etom  gryaznom, vonyuchem
traktire ne nashlos' ni odnogo znaharya.
     --  Razumeetsya,  eto zhe  traktir,  a ne  bol'nica! -- Hmuro  burknul ya.
CHestno govorya,  ya  zdorovo obidelsya: "Gerb Irrashi" vsegda  kazalsya mne ochen'
dazhe milym mestechkom, tak chto nechego vsyakim somnitel'nym gospodam, u kotoryh
hvataet uma vyhodit' iz doma v oblegayushchih rozovyh losinah i ogromnyh mehovyh
shapkah,  polivat' gryaz'yu eto ocharovatel'noe zavedenie, gde podayut sovershenno
izumitel'nye deserty!
     Dzhuffin  prekrasno  ponyal  prichinu moego surovogo  tona:  ego  ironichno
podnyatye  brovi   yasno  ob  etom  svidetel'stvovali.  On  s  trudom  spryatal
prednaznachennuyu mne ehidnuyu ulybku i povernulsya k izamoncam.
     -- I eto vse?
     --  Da.  --  Uverenno  kivnul  Mihusiris.  Ego  zemlyak  i  rabotodatel'
zadumchivo shchurilsya, ustavivshis' kuda-to v ugol.
     -- A  chto  vy  tam nagovorili  seru Kofe  pro  kakuyu-to  ten'? Gospodin
Cicerinek, ya k vam obrashchayus'.
     -- Mihusiris  schitaet,  chto  mne  pokazalos'... Da  ya i sam  teper' tak
dumayu.  -- Burknul izamonec.  -- U  kogo  ugodno mozgi  potekut, kogda takoe
tvoritsya...
     --  Vy rasskazyvajte, a  ya  uzh  razberus',  chto tam  u vas "poteklo", i
"poteklo" li ono voobshche... -- Suho skazal Dzhuffin.
     -- Pered tem, kak moj  Mudryj  Nastavnik upal, ya  kak raz posmotrel  na
nashi  teni.  --  Rasteryanno  skazal  Cicerinek.  --  Na  etoj  ulice  fonari
rasstavleny takim obrazom, chto kazhdaya ten' nemnogo razdvaivaetsya... Nas bylo
troe, a  tenej  -- celyh shest': tri plotnyh  i  tri  prozrachnyh.  YA  kak raz
sobiralsya obratit' vnimanie Nastavnika Mahlasufijsa na  etot  fenomen, i tut
zametil, chto krome nashih tenej est' eshche odna, no ona ne razdvaivalas',  i ne
byla  takoj  vytyanutoj,  kak  nashi.  YA   zainteresovalsya   etim   opticheskim
effektom...  Vidite li,  po rodu svoih  zanyatij, ya  ne kakoj-nibud'  prostoj
torgovec, ya skoree hudozhnik, a  posemu dolzhen razbirat'sya  v takih veshchah. --
Poslednyuyu frazu Cicerinek vymolvil tak gordo, slovno po sekretu soobshchil nam,
chto sozdanie Vselennoj -- v nekotorom rode ego ruk delo.
     -- Nu i?... -- Neterpelivo perebil moj shef.
     -- YA obernulsya, chtoby opredelit', na kakom  rasstoyanii ot nas nahoditsya
chelovek,  otbrosivshij ten'. No  pozadi nas  vovse  ne bylo nikakih prohozhih:
sovershenno pustaya ulica...
     --  Otlichno. -- Odobritel'no kivnul  Dzhuffin. --  No pochemu vy obratili
vnimanie  na etu ten'? YA imeyu v vidu: pochemu vam ne prishlo v  golovu, chto ee
otbrasyvaet kto-to iz vas?
     --  A ya tebe  govoril,  chto pora prijti v sebya!  --  Zloradno prosheptal
Mihusiris. On vyglyadel  takim schastlivym,  slovno vsyu  zhizn' zhdal, kogda  zhe
gospodin  Cicerinek  prilyudno  opozoritsya,  i   vot  etot   chudesnyj  moment
nakonec-to nastal.
     -- |ta  ten' byla  bez shapki! --  Torzhestvuyushche vypalil mehovshchik.  --  I
voobshche bez golovnogo ubora! Potomu ya i obernulsya, chtoby posmotret' na uroda,
u kotorogo hvataet mozgov, chtoby vyjti iz doma s nepokrytoj golovoj!
     --  Ochen'  horosho.   --  Obradovalsya  ser   Dzhuffin.   --   Vot  teper'
dejstvitel'no dostatochno! Stupajte domoj, gospoda.
     Izamoncy ohotno pokinuli Kreslo Bezuteshnyh  i  toroplivo  napravilis' k
vyhodu.
     -- YA nadeyus', my mozhem skazat' nashim starejshinam,  chto vy sdelaete vse,
chtoby otomstit' za  Mahlasufijsa? -- Surovo sprosil Cicerinek. Okazavshis' na
poroge,  on  srazu zhe pochuvstvoval sebya kuda  bolee uverenno. --  Inache  oni
spustyatsya s gor, i togda budet beda! Prosto beda!
     --  Da net,  pust' sebe sidyat v svoih gorah! -- Dzhuffin dazhe rassmeyalsya
ot neozhidannosti. -- My uzh kak-nibud' sami razberemsya...
     Posle etogo neoficial'nogo zayavleniya izamoncy nakonec ushli.
     --  Zabavnye rebyata! -- Ustalo ulybnulsya moj  shef. -- |ti ih shapki... I
istoriya zabavnaya. Na  moj  vkus, dazhe  slishkom. Ne  sovsem to, chto trebuetsya
cheloveku, tverdo reshivshemu prospat' do poludnya... A chto ty-to obo  vsem etom
dumaesh', Maks?
     --  Nemnozhko stranno.  -- YA smushchenno pozhal  plechami. -- Kak raz segodnya
vecherom ya razglyadyval  teni prohozhih, poka  shel domoj... Ne vchera, ne dyuzhinu
dnej nazad,  a imenno segodnya! Bolee togo, mne prishlo  v golovu, chto nado by
sprosit' u  vas, ne imeyut li mestnye teni obyknoveniya  vyhodit'  iz doma bez
svoih hozyaev, hot' inogda... Schitajte, chto uzhe sprosil.
     --  Voobshche-to  eto nigde ne  prinyato,  naskol'ko ya znayu. --  Usmehnulsya
Dzhuffin.  -- Tak chto, schitaj, chto ya tebe uzhe otvetil... A  s  kakoj stati ty
vdrug zainteresovalsya etimi teoreticheskimi izyskaniyami?
     --  Da  tak,  ni  s  kakoj...  --  Vzdohnul  ya.   --  Mne  tozhe  chto-to
pomereshchilos', sovsem kak etomu Cicerineku. Pravda, na moih  glazah tak nikto
i ne  umer,  hvala Magistram! Navernoe,  chto-to  vrode predchuvstviya, so mnoj
byvaet...
     --  Da uzh,  s toboj  tol'ko  takoe i  byvaet!  --  Odobritel'no  kivnul
Dzhuffin.  -- Ladno,  na moj  vkus,  eta  noch' horosha dlya togo, chtoby  spat'.
Dumat' budem zavtra. Utrom ne speshi domoj, dozhdis' menya, ladno?
     -- Vy -- nachal'nik, kak  skazhete,  tak i budet. -- Obrechenno soglasilsya
ya. -- A vy po-prezhnemu namereny spat' do poludnya?
     --  YA dejstvitel'no  lyublyu izdevat'sya  nad  lyud'mi,  no ne  do takoj zhe
stepeni!  --  Uspokoil menya shef. --  Ne perezhivaj,  paren',  ya ne  sobirayus'
razlezhivat'sya. Kazhetsya, teper' nam vsem budet ne do etogo!
     -- CHto, vse nastol'ko ser'ezno? -- Udivilsya ya.
     --  Boyus', chto da... Vprochem, pozhivem --  uvidim! -- Reshitel'no  skazal
Dzhuffin. -- Horoshej nochi, Maks... I esli poluchitsya, poprobuj podremat'. CHego
ya  tebe sejchas ne  mogu  obeshchat', tak eto spokojnoj  zhizni i neskol'kih dnej
Svobody ot zabot kryadu.
     -- Mozhno podumat', chto vy hot' kogda-nibud' mozhete mne  eto obeshchat'! --
Vzdohnul ya.
     -- Nu, ne zalivaj, Maks! Ne vse tak strashno! -- |ta  fraza doletela  do
menya uzhe iz koridora.
     Tak chto  vsyu  noch'  ya  poslushno  kleval  nosom,  uyutno  ustroivshis'  na
grotesknom sooruzhenii iz dvuh kresel i odnogo stula.
     --  Nakonec-to  ty   usovershenstvoval  svoyu   prezhnyuyu  konstrukciyu!  --
Odobritel'naya replika sera Kofy razbudila menya na rassvete.
     -- A razve ya ee usovershenstvoval? -- Sonno udivilsya ya.
     -- Konechno. Ran'she ty pochemu-to  vsegda obhodilsya odnim kreslom i dvumya
stul'yami, tak chto esli komu-to bylo neobhodimo projti k oknu, bednyaga tut zhe
natykalsya  na  tvoi  ugrozhayushchie  sapogi,  kotorye  akkuratno  peregorazhivali
kabinet.
     --  A, nu znachit ran'she ya byl molodoj i glupyj, a teper' ya uzhe staryj i
mudryj,  navernoe... -- YA otchayanno  zevnul i ponyal, chto bez  glotka bal'zama
Kahara moya zhizn' eshche dolgo ne stanet legkoj i priyatnoj. Ser Kofa s otecheskoj
snishoditel'nost'yu nablyudal za processom prevrashcheniya menya neschastnogo v menya
zhe, no uzhe vpolne schastlivogo.
     -- CHto novogo v stolice? -- Sprosil ya, naslazhdayas' bodrymi  intonaciyami
sobstvennogo golosa.
     -- Nichego osobennogo...  Esli ne schitat' pyati svezhih trupov v morge  na
polovine Gorodskoj Policii. Nichem ne ob座asnimye vnezapnye smerti, v tochnosti
to zhe samoe, chto sluchilos' s etim neschastnym izamoncem.
     -- Nichego sebe! -- Udruchenno otkliknulsya ya.
     --  Ne  beri  v  golovu,  mal'chik, vse ravno  bez Dzhuffina  my  tut  ne
razberemsya... Ty mne luchshe rasskazhi, chem zakonchilas' tvoya vcherashnyaya ohota za
lyubovnymi scenami? -- S lyubopytstvom sprosil on.
     -- Da tak, tozhe nichego osobennogo. -- Ulybnulsya ya. --  Voobshche-to ya dazhe
rastrogalsya, esli chestno... Net, ne vse tak  strashno,  konechno!  Oni  reshili
provesti vecher v  "Mede Kumona", poetomu ya vovsyu naslazhdalsya proishodyashchim. V
otlichie ot dam svoego bol'shogo  i  nezhnogo serdca, bednyaga Melifaro iskrenne
nenavidit  kumanskuyu kuhnyu!  Mogu ego  ponyat':  tam  podayut kakie-to uzhasnye
medovye supy... Br-r-r-r!
     -- Da nu, ne govori  erundu! -- Vozmutilsya  ser  Kofa. -- YA horosho znayu
kumanskuyu kuhnyu -- otlichnaya shtuka!
     -- Da? -- Nedoverchivo peresprosil  ya.  --  Nu, vam  vidnee...  Vprochem,
devochki polnost'yu razdelyayut vashe mnenie. Bednyj, bednyj Melifaro!
     -- V nastoyashchij moment paren' dejstvitel'no ne yavlyaetsya samym schastlivym
chelovekom  v  Soedinennom  Korolevstve.  -- Zadumchivo  podtverdil  Kofa.  --
Uhazhivat'  za  zhenshchinoj, ch'i  gastronomicheskie predpochteniya  ne  sovpadayut s
tvoimi sobstvennymi... Uzhas! YA by ne vyderzhal.
     Mne  ostavalos'  tol'ko rassmeyat'sya ot neozhidannosti:  ya-to dumal,  chto
Kofa  sejchas  tozhe  nachnet  setovat'  na  pechal'nye perspektivy  dal'nejshego
razvitiya sumasshedshego romana Melifaro s  odnoj iz nepristupnyh  caric naroda
Henha. Mne i v golovu ne prishlo, chto  takogo mudrogo cheloveka, kak  ser Kofa
Joh, prosto ne mogut zanimat' podobnye gluposti!
     Za  zavtrakom, na moj  vkus,  slishkom  rannim,  ya  razvlekal  sera Kofu
opisaniem ekscentrichnyh vyhodok  kumanskih povarih i ih groznogo povelitelya,
nemnogo otredaktirovannym mnoyu lichno, ne bez togo, konechno -- chego tol'ko ne
sdelaesh' radi krasnogo slovca!
     -- YA odnogo ne mogu ponyat',  ser Maks:  pochemu  u sebya na rodine ty  ne
snimalsya v etom samom "kino"? --  Vorchlivo  sprosil ser Dzhuffin,  perestupaya
porog kabineta.  --  YA i  to podumyvayu, chto  tebya  uzhe  pora  pokazyvat'  za
den'gi... hotya by v zamochnuyu skvazhinu, dlya nachala.
     -- YA tozhe nikogda ne mog ponyat':  i pochemu eto menya nikto ne priglashaet
snimat'sya v kino, i nikto  ne darit mne belyj vos'midvernyj  limuzin za  moi
prekrasnye glaza?! --  Radostno podhvatil ya.  --  Glupye oni, eti kinoshniki,
vot chto ya vam skazhu! A vy ne vyspalis', da?
     -- Kakaya pronicatel'nost'! -- Usmehnulsya Dzhuffin. -- Ty eshche ne ves' moj
bal'zam vysosal?
     -- Kuda uzh mne...
     -- Hvala Magistram! Davaj ego syuda... Kofa,  ne  uhodite nikuda, ladno?
Est' razgovor, special'no dlya vashih ushej.
     -- Dogadyvayus'. -- Kivnul ser Kofa.
     --  Vymetajsya iz moego kresla, paren'! -- Posle glotka bal'zama  Kahara
ser  Dzhuffin vnezapno razveselilsya -- na moj  vkus, dazhe slishkom.  Emu vdrug
pokazalos', chto budet neploho podnyat'  svoe kreslo vmeste so mnoj  na vozduh
--  mezhdu prochim, ne takoe uzh  ya hrupkoe i nevesomoe sushchestvo! -- posle chego
menya prosto  vytryahnuli na pol,  kak yabloko iz  korzinki. Konechno, ser  Kofa
poluchil more udovol'stviya, o samom Dzhuffine ya uzhe ne govoryu, mne zhe prishlos'
dovol'stvovat'sya dostavshimsya na moyu dolyu legkim ispugom.
     --  Mezhdu  prochim, ya  ushibsya.  --  Vozmushchenno  skazal ya, demonstrativno
potiraya  kopchik. --  Teper'  ya  invalid, tak  chto ulazhivajte  svoi  problemy
samostoyatel'no. A mne srochno nuzhen horoshij znahar'.
     Moj shef udivlenno pripodnyal  brovi  i na vsyakij  sluchaj nebrezhno provel
rukoj vdol' moej spiny.
     --  Nu  da,  zalivaj  bol'she! Ushibsya on,  vidite  li! -- Udovletvorenno
fyrknul on. -- Zdorov ty vrat' po utram, Maks!
     -- A ved' mog by i  ushibit'sya! -- Mechtatel'no protyanul ya. -- Kto by mog
podumat', vy zhe samyj obyknovennyj huligan, ser!
     -- Est' takoe delo. --  Gordo soglasilsya Dzhuffin. -- Posle nochi, polnoj
tyazhelyh razdumij, prosto neobhodimo  vykinut'  chto-nibud' v takom rode, hotya
by dlya  togo,  chtoby ne vozomnit' sebya velikim myslitelem  --  omerzitel'noe
oshchushchenie!
     --  A, nu togda  ladno.  --  Ponimayushche  kivnul  ya. -- Svyatoe  delo,  ne
vozrazhayu... Kstati, kak vy voobshche umudrilis'  podnyat' takuyu tyazhest'? Po mne,
odno tol'ko kreslo chego stoit!
     -- Oh,  mal'chik, ty sebe predstavit' ne mozhesh', na chto inogda  sposoben
etot toshchij kettariec! -- Neozhidanno  rassmeyalsya ser Kofa.  -- Odnazhdy on  na
moih glazah vyrval iz zemli fonarnyj stolb, prosto, chtoby horoshen'ko vrezat'
im po  golove odnogo  nevezuchego parnya! Mezhdu prochim, magiej v etot moment i
ne pahlo -- nikakoj!
     --  Veryu. -- Vzdohnul ya. -- CHto-to  vy menya sovsem zapugali, gospoda. YA
hochu domoj, k mame.
     |ti pozhilye zlodei voshishchenno zarzhali. Ochevidno,  moya  durackaya replika
polnost'yu opravdyvala  ih ozhidaniya. Dzhuffin mezhdu  delom umudrilsya  ochistit'
nash mnogostradal'nyj  stol ot vsyakih gastronomicheskih izlishestv, poslat' zov
v "Obzhoru Bunbu" i potrebovat' eshche.
     -- Smeh smehom, no my kazhetsya ser'ezno vlipli, rebyata. -- S neozhidannoj
obrechennost'yu v golose skazal on. -- Hlopot  teper' ne oberesh'sya... Hotelos'
by, konechno, skazat' sebe, chto  etomu izamoncu vse prosto pomereshchilos'... No
u  menya est'  do  otvrashcheniya naglyadnye  dokazatel'stva  ego pravoty, k moemu
velichajshemu sozhaleniyu.
     -- Nu i nu!  -- Kofa udivlenno pokachal golovoj. -- Kak eto rascenivat',
Dzhuffin? Kak vashe durnoe utrennee nastroenie, ili?...
     --  "Ili"!  --  Surovo  otrezal Dzhuffin.  -- Pri  chem tut  moe  greshnoe
nastroenie... Mezhdu  prochim, segodnya noch'yu ya ne tol'ko s umnym vidom sverlil
glazami  sobstvennuyu  podushku,   ya   poslal  svoyu  ni  v  chem  ne  povinnuyu,
mnogostradal'nuyu ten' progulyat'sya po gorodu.
     -- To-to u  vas takoj nepravdopodobno ustalyj vid.  -- Ponimayushche kivnul
Kofa. -- Nu i kak progulka?
     -- Omerzitel'no. -- Dzhuffin  s  udovol'stviem potyanulsya, potom skrestil
ruki na grudi i  zadumchivo ustavilsya v odnu tochku.  CHto kasaetsya  menya, ya  s
zamirayushchim  serdcem  zhdal  prodolzheniya.  Davnen'ko  mne ne dovodilos' videt'
svoego  nepostizhimogo  shefa v  takom  strannom nastroenii! Ser Kofa, sudya po
vsemu, tozhe byl vpolne zaintrigovan.
     -- Po Eho dejstvitel'no brodyat Odinokie Teni. Ne men'she dyuzhiny, a mozhet
i bol'she... YA tak i ne smog s nimi povstrechat'sya, no ya ih pochuyal. Takoe ni s
chem ne sputaesh'! -- Nakonec zayavil Dzhuffin. I snova zamolchal.
     -- Mozhet byt' vy vse-taki prodolzhite? -- ZHalobno sprosil ya.
     -- Mogu i prodolzhit'. --  Ravnodushno kivnul Dzhuffin.  -- Nu da, tebe zhe
trebuyutsya  raz座asneniya,  kak  vsegda...  Odinokaya ten' --  eto ten', kotoruyu
nikto  ne  otbrasyvaet.  Tem  ne  menee,  ona  sushchestvuet.  Do sih  por  mne
prihodilos' vstrechat'sya s Odinokoj Ten'yu vsego odin raz, davnym-davno, eshche v
moyu bytnost' pomoshchnikom kettarijskogo sherifa... tol'ko togda  Ten'  gonyalas'
za  mnoj, a ne ya  za  nej. Pravda, mne udalos' smyt'sya. A  potom  sherif Mahi
prikonchil  siyu shustruyu  pakost', pri  moem aktivnom  uchastii, tak chto  mozhno
schitat', chto  ya etomu  tozhe nauchilsya. Voobshche-to oni  pochti  neistrebimy, eti
tvari, no s teh por u menya v zapase est' odin horoshij fokus, spasibo stariku
Mahi!
     -- A chto, eti Odinokie Teni, oni dejstvitel'no takie  uzh mogushchestvennye
sushchestva? -- Ostorozhno sprosil ya.
     --  ZHutkaya  dryan'.  --  Vzdohnul  moj   shef.  --  Stoit  Odinokoj  Teni
soprikosnut'sya s ten'yu  zhivogo cheloveka,  i on  tut zhe umiraet.  A ego  ten'
stanovitsya odnoj iz Odinokih. |ta zaraza mozhet  rasprostranit'sya bystro, kak
chuma  --  vot  chto  ploho!  YA  uzhe otdal  rasporyazhenie  gorodskim vlastyam ne
zazhigat' vecherom fonari. Net fonarya -- net  teni, tak chto gorozhanam ne budet
ugrozhat' opasnost',  po krajnej mere  na  ulice. Esli u nih  eshche  hvatit uma
poslushat'sya dobrogo soveta, zaperet'sya doma i ne zazhigat' svet...
     -- A kak naschet solnca? -- Zadumchivo osvedomilsya ser Kofa.
     --  Da,  s pogodoj  predstoit  nemalo hlopot. |tim nuzhno budet zanyat'sya
srazu posle zavtraka. CHestno govorya, ya zdorovo rasschityvayu na sera SHurfa: on
u nas -- krupnyj specialist po plohoj pogode. -- Nevozmutimo kivnul Dzhuffin.
--  Utro, k  schast'yu,  i  tak vydalos'  pasmurnoe, tak  chto mozhno  ne  ochen'
toropit'sya.
     -- Sovsem  ploho  delo,  da?  --  Tiho  sprosil ya. --  I kak  my  budem
vykruchivat'sya?
     --  Kak-nibud'  budem.  --  Dzhuffin  s  appetitom  zahrustel  malen'koj
podzharistoj bulochkoj. -- Da ty zhuj, Maks. I ne  delaj vid, chto u tebya propal
appetit, vse ravno ne poveryu!
     --  Mezhdu prochim,  on  dejstvitel'no propal. --  Burknul  ya, mashinal'no
otpravlyaya v rot ocherednoe prelestnoe izdelie blagoslovennoj madam ZHizhindy.
     -- Vizhu! --  Ehidno soglasilsya Dzhuffin. -- Vyshe nos, ser  Maks, segodnya
my otpravlyaemsya na  samuyu nastoyashchuyu  ohotu. Takogo priklyucheniya u tebya eshche ne
bylo... I u menya tozhe, navernoe!
     -- CHego ya do  sih por  ne  ponimayu, tak eto  pochemu vy reshili, chto etot
razgovor "special'no dlya moih ushej"? -- Vdrug sprosil ser Kofa. -- Naskol'ko
ya  mogu sudit', eto kak  raz odno  iz teh nemnogih del, v  kotorom ya budu ne
slishkom horoshim pomoshchnikom.
     --  I imenno  poetomu vam predstoit  rashlebyvat' vozmozhnye posledstviya
etogo bezobraziya. -- ZHizneradostno soobshchil emu Dzhuffin. -- S  vami ostanetsya
Melamori...  i eto,  pozhaluj,  vse.  Nu, eshche imeetsya  ser  Luukfi,  no  ya ne
ochen'-to veryu, chto  paren'  brosit svoih burivuhov i  rinetsya vam  pomogat',
dazhe  esli  Mir nachnet rushit'sya, i vam pridetsya  podderzhivat' nebesnyj svod.
Kstati, schitajte, chto imenno chto-to v etom rode i proizoshlo!
     -- YA  uzhe ponyal.  --  Kivnul  ser  Kofa.  --  Dzhuffin,  a  vy  chasom ne
preuvelichivaete?
     -- Nadeyus', chto preuvelichivayu... Hotya, kakoe tam!
     -- YAsno. -- Pozhal plechami ser Kofa.
     -- Horoshego  utra, gospoda. -- SHurf Lonli-Lokli ostanovilsya na poroge i
vnimatel'no  obvel  nas  glazami.  V  kabinete  srazu  stalo  svetlee ot ego
belosnezhnyh odezhd, chestnoe slovo!
     --  Molodec, chto tak bystro  priehal, ser SHurf!  -- Odobritel'no skazal
Dzhuffin. --  Est' odno srochnoe del'ce, special'no dlya tebya. Esli ya nichego ne
putayu,   kak-to  raz   Bezumnomu   Rybniku  udalos'  horosho   podshutit'  nad
gorozhanami... YA imeyu v vidu  noch', kotoraya prodolzhalas' tri  dnya kryadu.  |ti
absolyutno chernye tuchi, ne propuskavshie solnechnyj svet, pomnish'?
     -- Razumeetsya. -- Nevozmutimo kivnul SHurf.
     -- Smozhesh' ustroit' eto eshche raz? Problema v tom,  chto eto nuzhno sdelat'
bystro...
     -- |to kak raz ne problema. -- Pozhal plechami Lonli-Lokli. -- Takie veshchi
delayutsya  ochen'  bystro... ili ne  delayutsya voobshche. Esli nuzhno,  ya mogu  eto
sdelat' hot' sejchas. No  mne pridetsya ochen' sil'no narushit' Kodeks Hrembera:
ya budu vynuzhden rabotat' na ulice, a ne v odnom iz vashih podvalov.
     -- Dogadyvayus'... Nichego, v  vidu chrezvychajnyh  obstoyatel'stv  my mozhem
pozvolit' sebe eshche i ne takuyu roskosh'!
     --  Ladno, togda vse v poryadke... Tol'ko bud'te lyubezny,  poshlite zov v
Iafah. Mne ponadobitsya  butylka "Drevnej t'my", uveren, chto v ih podvalah do
sih  por est' eto vino. V proshlyj raz  pered tem, kak  sozvat' tuchi,  ya  pil
imenno "Drevnyuyu t'mu", togda ee eshche mozhno bylo kupit' v lyuboj lavke...  YA ne
uveren, chto eto tak uzh  vazhno, no  mne  budet gorazdo  legche, esli ya povtoryu
svoj prezhnij put', ne prenebregaya malejshimi detalyami.
     -- Kakoj hitryj! -- Rassmeyalsya Dzhuffin. -- Da za butylku "Drevnej t'my"
ya i sam  mogu ustroit' neproglyadnuyu  noch' nashim mnogostradal'nym obyvatelyam,
na vechnye vremena! Ladno uzh, pol'zujsya sluchaem, ser SHurf, svyatoe delo...
     Dzhuffin umolk i sosredotochilsya, potom podnyal na menya smeyushchiesya glaza.
     --  Pridetsya vremenno  ponizit' tebya v  dolzhnosti, ser Maks. Mne sejchas
pozarez  nuzhen shustryj voznica, tak chto otpravlyajsya k  YAvnym Vorotam Iafaha.
Tam tebya  budet  zhdat'  poslanec  sera  Kimy s odnoj sovershenno izumitel'noj
butylochkoj. Samoe uzhasnoe, chto  tebe pridetsya privezti ee syuda i otdat' seru
SHurfu, vmesto togo, chtoby vypit' samomu. Perezhivesh'?
     -- Razumeetsya net. -- Usmehnulsya ya. -- Ostaetsya nadeyat'sya, chto moj trup
tozhe okazhetsya horoshim voznicej.
     -- Za chetvert' chasa upravish'sya?
     -- Obizhaete! -- Fyrknul ya. -- CHerez desyat' minut ya vernus', esli tol'ko
poslanec sera  Kimy  ne  zastavit menya polchasa toptat'sya u vorot, vyslushivaya
podrobnyj otchet o zdorov'e Magistra Nuflina.
     --  Budem nadeyat'sya  na  luchshee.  --  Mechtatel'no  skazal  Dzhuffin.  --
Voobshche-to ya ih zdorovo napugal! Tak chto v blagostnoj i edinstvennoj  zadnice
kazhdogo  doblestnogo predstavitelya Ordena Semilistnika dolzhno nalichestvovat'
zdorovennoe shilo, esli ya hot' nemnogo razbirayus' v lyudyah.
     YA kivnul  i pulej  vyletel v  koridor. CHto  kasaetsya  moej  sobstvennoj
zadnicy, preslovutoe shilo tam  imelos' pochti vsegda, a uzh posle segodnyashnego
"proizvodstvennogo soveshchaniya" ono prinyalo sovershenno grotesknye razmery! Tak
chto  minuty  cherez dve ya uzhe liho tormozil u YAvnyh Vorot  rezidencii  Ordena
Semilistnika. Dazhe  dlya  menya eto  byl  rekord!  Poslanec  sera  Kimy Blimma
vnezapno poyavilsya  iz  niotkuda cherez  neskol'ko sekund:  nevysokij  hrupkij
yunosha v belo-golubom ordenskom loohi. On pochtitel'no poklonilsya,  protyagivaya
mne staruyu pletenuyu korzinu. Sudya po vesu, tam byla otnyud' ne odna butylka!
     -- Ser  Kima prosil peredat', chto on nastol'ko  uveren v vashem  uspehe,
chto  zaranee  pozabotilsya o tom,  chtoby u vas  byla vozmozhnost'  horosho  ego
otprazdnovat'. -- Smushchenno skazal yunosha.
     -- Otlichno!  --  Veselo  otkliknulsya ya. -- Million  blagodarnostej seru
Kime,  i...  Vprochem,  nikakih "i": my  ego  sami otblagodarim -- dlya  togo,
sobstvenno, i sushchestvuet Bezmolvnaya rech'!
     S etimi slovami ya vzyalsya za rychag. K Domu u Mosta ya, kazhetsya,  ehal eshche
bystree -- vot uzh ne dumal, chto takoe vozmozhno!
     -- S uma sojti, mal'chik! Rovno  vosem' minut! -- Voshishchenno  skazal ser
Kofa. -- My zasekali.
     -- Polminuty  mozhete  vychest'.  --  Gordo  zayavil  ya.  --  Mne vse-taki
prishlos' zhdat', pravda  sovsem nedolgo...  Kazhetsya, my  poluchili bol'she, chem
prosili, gospoda!
     --  U tebya na redkost'  legkaya  ruka,  paren'.  -- Odobritel'no zametil
Dzhuffin, razglyadyvaya  soderzhimoe korzinki.  -- CHetyre butylki "Drevnej t'my"
vmesto odnoj!  Ne uznayu starogo dobrogo  Kimu Blimma!  On vsegda  byl  takoj
prizhimistyj...
     -- Mezhdu prochim, v svoe vremya ya nechayanno umudrilsya pomirit' sera Kimu s
ego sobstvennoj plemyannicej. -- Gordo skazal ya. -- A ved' nasha ledi Melamori
strashna v gneve! Tak chto odna butylka tut moya lichnaya, i eto kak minimum!
     --  Nikakih  vozrazhenij.  -- Pozhal plechami moj  shef.  -- Vse  ravno, ty
vsegda so vsemi delish'sya, glupyj mal'chik!
     -- A mne pozarez nuzhno,  chtoby menya vse lyubili! -- Gnusno usmehnulsya ya.
-- Vot i podlizyvayus', kak mogu... Primitivno, konechno, zato navernyaka!
     Tem  vremenem  Lonli-Lokli  molcha  dostal  iz-pod  skladok  loohi  svoyu
znamenituyu dyryavuyu chashku, netoroplivo otkuporil odnu iz  pokrytyh tolstennym
sloem  pyli  butylok  i  akkuratno perelil  ee  soderzhimoe v siyu misticheskuyu
posudinu.  Razumeetsya,  dragocennoe vino  ne perelilos' cherez kraj. Drozhashchij
stolb  aromatnoj  temno-lilovoj  zhidkosti  zamer  nad  sosudom.  Lonli-Lokli
prigubil  verhushku etogo tekuchego  ajsberga. Tot  nachal  tayat' medlenno,  no
uverenno, poka v  rukah SHurfa ne ostalas'  snachala prosto polnaya, a vskore i
opustevshaya chashka. On protyanul ee mne.
     -- Ty tozhe vypej chto-nibud' otsyuda, Maks. Raz uzh odnazhdy okazalos', chto
ty sposoben iskat' silu na etom drevnem puti... Pochemu by i net! Segodnya nam
vsem  ponadobitsya  ochen'  mnogo  sily  -- chem  bol'she, tem luchshe.  --  I  on
netoroplivo vyshel iz kabineta. YA rasteryanno posmotrel emu vsled.
     -- CHto, SHurf  dejstvitel'no  budet tvorit'  kakie-to drevnie zaklinaniya
pryamo na ulice?
     --  Nu,  zachem  zhe "pryamo  na  ulice"? Vse-taki,  |poha  Ordenov  davno
minovala. -- Ulybnulsya Dzhuffin. -- Dumayu, chto on prosto podnimetsya na  kryshu
Upravleniya. Vo vsyakom sluchae, na ego meste ya by imenno tak i sdelal... Mezhdu
prochim, ser  SHurf ne  imeet  obyknoveniya davat' plohie sovety. Tak chto,  chem
krutit' v rukah ego chashku, sdelaj tak, kak on skazal. Otkryt' dlya tebya kimin
podarok?
     --  Ne  nado... Znaete,  kruche vsego bylo, kogda ya  pil  iz  etoj chashki
obyknovennuyu  kamru. V tot vecher  ya paril  nad  kryshami Eho, i voobshche tvoril
Magistry znayut chto... Dumayu, chto imeet smysl povtorit' etot eksperiment.
     --  Delo hozyajskoe. -- Pozhal  plechami moj  shef. -- |kij ty merzkij tip,
ser Maks! YA  nashel takoj horoshij  povod, chtoby otkryt' eshche odnu  butylku,  a
ty...
     -- A ya suevernyj. --  CHestno priznalsya ya. -- Uzhasno boyus', chto  esli my
otkroem kimino  vino ne dlya  togo, chtoby otprazdnovat' svoj uspeh, a ran'she,
to potom i prazdnovat' budet nechego.
     --  Nu,  esli  boish'sya,  togda  dejstvitel'no luchshe  ne  riskovat'.  --
Udivitel'no, no ser Dzhuffin  sovershenno  ser'ezno  otnessya k moemu durackomu
sueveriyu.
     YA  napolnil  dyryavuyu  chashku  Lonli-Lokli  otlichno  svarennoj kamroj  iz
"Obzhory  Bunby",  v ocherednoj raz  mashinal'no  udivilsya tomu,  chto  zhidkost'
nikuda ne vylivaetsya, i s udovol'stviem osushil volshebnyj sosud. Uzhe znakomoe
mne  neperedavaemoe  oshchushchenie  udivitel'noj legkosti prishlo na  smenu  moemu
obychnomu  srednestatisticheskomu  horoshemu  samochuvstviyu,  teper'  ya iskrenne
nedoumeval,  kak umudrilsya prozhit' vsyu zhizn' s tyazhelym nepovorotlivym telom,
obladatelem  kotorogo  ya  byl  eshche  neskol'ko  sekund  nazad:  ni  tebe  mir
perevernut', ni v oblakah poletat'!
     --   CHto,   poka  ya  stradal  bessonnicej,   proizoshel  gosudarstvennyj
perevorot? -- Nasmeshlivo sprosil  Melifaro. On uzhe kakim-to obrazom uspel ne
tol'ko  poyavit'sya  v  kabinete, no  i usest'sya  ryadom so  mnoj, besceremonno
otpraviv v rot pechen'e, lezhavshee na moej tarelke.
     --  Nichego ne  ponimayu! -- Prodolzhil on  s  nabitym  rtom. --  Na kryshe
Upravleniya buyanit Lokki-Lonki: mechet molnii  i chto-to zavyvaet samym uzhasnym
golosom.  Bednyagi  policejskie  uzhe  davno  lezhat  v  glubokom  obmoroke,  ya
polagayu... Napilsya on s utra poran'she, chto li?
     --  Mozhno  skazat', ty pochti ugadal.  --  Rassmeyalsya ya.  --  Ne beri  v
golovu, paren'! Luchshe s容sh' chto-nibud' sladen'koe...
     YA  zrya staralsya: moj ehidnyj namek  ne dostig  celi. V nastoyashchij moment
sera Melifaro zanimali sovsem drugie problemy.
     -- A chto eto ty delaesh' s ego dyryavoj chashkoj? -- Stradal'cheskim golosom
sprosil on.  -- Ty  iz  nee p'esh',  da? Kakoj  uzhas! Vse, etot  greshnyj  Mir
nakonec-to sdvinulsya! Teper' on budet bystro i veselo katit'sya v tartarary k
Temnym  Magistram...  To-to  ya   smotryu,  menya  devushki  ne  lyubyat!  A  eto,
okazyvaetsya, prosto pervyj priznak vseobshchego bezumiya...
     -- A  devushki  tebya  po-prezhnemu  ne  lyubyat? -- Sochuvstvenno sprosil ya.
Melifaro vser'ez zadumalsya.
     -- Ne znayu. -- Nakonec skazal on. -- To lyubyat, to ne lyubyat... YA uzhe sam
zaputalsya! Tak chto sluchilos'-to?
     -- Ohota na Odinokie Teni s nami sluchilas'. -- Ustalo vzdohnul Dzhuffin.
-- Sejchas ser SHurf razberetsya s pogodoj, i otpravimsya... Uchti: segodnya krome
tebya stoyat' na  strazhe  budet nekomu,  poskol'ku ya sam otpravlyayus' na Temnuyu
Storonu.
     -- Ladno. -- S samym legkomyslennym  vidom  kivnul Melifaro. -- Mozhno i
na strazhe postoyat', mne ne zhalko!
     YA   slushal  etu  metafizicheskuyu   abrakadabru,  vse   bol'she  porazhayas'
sobstvennoj neosvedomlennosti.  Dzhuffin zametil moyu rasteryannost' i nebrezhno
mahnul rukoj.
     -- Ne obrashchaj vnimaniya  na terminologiyu,  Maks.  V |pohu Ordenov lyubili
krasivo vyrazhat'sya.  Vot progulyaesh'sya so mnoj po Temnoj  Storone, i srazu zhe
stanesh' krupnym specialistom v etoj neopisuemoj oblasti...
     -- A u menya poluchitsya? -- Nereshitel'no sprosil ya.
     -- Poluchitsya, poluchitsya.  -- Rassmeyalsya Dzhuffin. -- Znal by ty, skol'ko
raz u tebya uzhe poluchalos'...
     -- CHto? -- Udivlenno peresprosil ya.
     --  Da nichego osobennogo... Ne dergajsya po pustyakam, ladno?  Sushchestvuet
ogromnoe kolichestvo drugih sposobov tratit' svoi sily, i vse oni kuda luchshe,
chem obozhaemye toboj trevogi po pustyakam! Pover' mne na slovo: esli by u menya
byli  osnovaniya polagat', chto u tebya chto-nibud' ne poluchitsya,  ya by ne  stal
mayat'sya dur'yu, a prosto ostavil by tebya pomogat' seru Kofe...
     -- Vasha pravda. -- Pokorno vzdohnul ya.
     -- CHto, ploho byt' geniem, da? -- Ehidno sprosil Melifaro. -- A vot tak
tebe i nado!
     -- Sam ty genij! -- Provorchal ya. -- I voobshche, hvatit zhrat' moe pechen'e!
     -- Horosho, chto u nas s vami net detej, pravda, Kofa? -- S udovol'stviem
zametil  Dzhuffin.  -- A to prihodish' domoj, a tam to  zhe samoe!  YA by  s uma
soshel...
     -- Gde vasha logika, Dzhuffin? Voobshche-to doma my  s vami provodim gorazdo
men'she  vremeni,  chem  v  etom  uveselitel'nom  zavedenii.  -- Rassuditel'no
zametil Kofa.
     Lonli-Lokli  snova  poyavilsya  v kabinete. On ustalo opustilsya v kreslo,
brezglivo  porylsya v  stopke salfetok, vybral  samuyu belosnezhnuyu i akkuratno
vyter vspotevshij lob.
     -- Nu chto, ty spravilsya s oblakami, SHurf? -- Ozabochenno pointeresovalsya
Dzhuffin.
     -- Da, razumeetsya. -- Ravnodushno kivnul tot. -- Nemnogo utomitel'no, no
nichego osobennogo, kak ya i predpolagal...
     --  "Nichego  osobennogo"...  Nu  ty  skazhesh'  tozhe!  --  Melifaro  dazhe
podprygnul na stule.  -- Videl by ty  sebya so  storony, paren'! Predstavlyayu,
chto mne budet snit'sya v blizhajshie neskol'ko let... i vsem sluchajnym prohozhim
zaodno!
     --  Srazu  vidno,  chto  ty  rodilsya v den'  prinyatiya Kodeksa  Hrembera,
mal'chik. -- Otecheski ulybnulsya ser Kofa.
     -- Nu, ne skazhite, Kofa! -- Neozhidanno vozrazil Dzhuffin. -- Takie  veshchi
i v  starye vremena  daleko ne  kazhdyj den'  sluchalis'... Ty uzhe v  poryadke,
SHurf? Mozhem zanimat'sya delom?
     --  YA  smogu dejstvovat' effektivnee, esli  eshche raz vospol'zuyus'  svoej
chashkoj. -- Nevozmutimo zayavil SHurf. -- |to ne znachit, chto ya pretenduyu na eshche
odnu butylku "Drevnej  t'my". Podojdet vse chto  ugodno. Krome  vody i kamry,
konechno.
     --  Nu  da,  krome  kamry!  A vot  ser Maks tol'ko  chto oskvernil  tvoj
svyashchennyj sosud imenno etim napitkom. -- Tonom zakonchennogo yabednika soobshchil
Dzhuffin.
     --  Kuda  uzh  mne  do sera  Maksa!  --  SHurf  pokachal  golovoj s  takoj
ubijstvennoj  ironiej,  chto  mne  ostavalos'  tol'ko molchat' v  tryapochku. On
povernulsya  ko  mne, pryacha  ulybku v ugolkah rta.  Na etot raz ya  byl  pochti
uveren, chto ego ulybka mne ne primereshchilas'.
     -- U  nas  v Ordene schitalos', chto ot kamry v dannoj  situacii nikakogo
tolku,  a  ya predpochitayu priderzhivat'sya  proverennoj tradicii...  A  vot chto
kasaetsya  napitkov  iz  drugogo   Mira,  ya  by  ne  otkazalsya.  Dostan'  mne
chto-nibud', Maks.
     -- Tol'ko ne zontik! -- Fyrknul Dzhuffin. -- Videt' ih uzhe ne mogu!
     -- K vashemu svedeniyu, ya uzhe davno perestal dostavat' ottuda zontiki! --
Gordo skazal ya,  mashinal'no oglyadyvayas' v poiskah mesta, kuda mozhno  bylo by
spryatat' ruku.
     --  A  etot  zontik  s melkimi zheltymi  cvetami? Ty dostal ego  pri mne
nezadolgo do Poslednego Dnya Goda. -- Nevozmutimo zametil SHurf.
     -- Skazhesh' tozhe... Kogda eto bylo! CHut' li ne tri dyuzhiny dnej nazad!
     -- A tri dyuzhiny dnej -- eto  mnogo?  Nu, izvini. -- Nevozmutimosti sera
Lonli-Lokli moglo hvatit' na sotnyu takih rebyat, kak ya!
     --  Kakoj ty stal ironichnyj, s uma sojti mozhno! -- Kazhetsya, etu frazu ya
govoril emu daleko ne v pervyj raz. A chto mne ostavalos' delat'?!
     -- Pravil'no, tak ego,  ser SHurf! -- S  entuziazmom poddaknul Melifaro.
-- Vdvoem my ego tochno odoleem!
     -- A chto, menya nado "odolevat'"? -- Rasseyanno pointeresovalsya ya.
     -- Konechno.  Borot'sya so  vsyakoj nechist'yu --  osnovnaya  zadacha  Tajnogo
Syska. -- Tonom shkol'nogo uchitelya ob座asnil mne Melifaro. -- A ty -- tipichnaya
nechist', glaza by moi na tebya ne smotreli!
     -- Da? Nu togda konechno... -- Vzdohnul ya. -- Ne meshajte mne, ladno? Mne
zhe, mezhdu prochim, eshche i sosredotochit'sya nuzhno!
     K moemu udivleniyu, menya tut zhe ostavili v pokoe, dazhe Melifaro vremenno
zatknulsya.  Tak chto ya  nakonec-to s gorem popolam skoncentrirovalsya na svoej
zadache, sunul ruku pod stol i nachal dumat' o napitkah kak takovyh i spirtnyh
napitkah  v  chastnosti.  Postepenno  mne  udalos'  predstavit'  sebe  plotno
ustavlennyj  butylkami  stellazh za  spinoj  molodogo barmena,  smugloe  lico
kotorogo pokazalos' mne  smutno znakomym, no  ya tak i ne smog vspomnit', gde
my vstrechalis'. Mne bylo ne  do togo: onemevshie pal'cy moej ruki uzhe szhimali
uzkoe gorlyshko butylki.  YA eshche ne nauchilsya kontrolirovat' svoi dvizheniya, vot
i na  etot raz ya  tak rezko vydernul  ruku iz-pod stola, chto tyazhelaya butylka
vyskol'znula  iz neposlushnyh pal'cev, vzmyla  vverh po  samoj chto ni na est'
prichudlivoj traektorii i shlepnulas'  na  koleni  Melifaro. Paren'  vzvyl  ot
neozhidannosti, vskochil so stula, cherez mgnovenie on uzhe diko  ozirayas' stoyal
na  stole, a  mnogostradal'naya  butylka blagopoluchno grohnulas' na kover, no
ucelela. YA berezhno podnyal svoyu dobychu i posmotrel na etiketku.
     -- Viski "Dzhonni Uolker". Vybor, dostojnyj nastoyashchego  dzhentl'mena!  --
Golosom  professional'nogo aktera, desyatiletiyami podvizayushchegosya v  reklamnom
biznese,  provozglasil  ya  v  absolyutnoj,  zvenyashchej v  ushah tishine, vnezapno
vocarivshejsya v kabinete.
     --  Net, dejstvitel'no, ochen'  dazhe nichego... Moglo byt' i huzhe. Derzhi,
SHurf. No uchti, eto dovol'no krepko.  Mozhet byt'  dazhe chereschur,  ne znayu. --
Dobavil ya, uzhe svoim sobstvennym golosom.
     -- Dyrku nad toboj v  nebe, Maks,  takogo cirka  dazhe sam Maba Kaloh ne
ustraivaet! -- S  iskrennim voshishcheniem skazal ser Dzhuffin. Melifaro nakonec
nachal  rzhat',  chto  zdorovo  meshalo emu  slezt'  so  stola.  Ser  Kofa  tozhe
snishoditel'no usmehnulsya.
     -- Na samom dele, ty uzhe  davno  mozhesh'  kontrolirovat'  svoi dvizheniya,
prosto ochen'  lyubish'  potakat' detskomu zhelaniyu proizvodit' kak mozhno bol'she
shuma.  --  Hladnokrovno  zametil  Lonli-Lokli,  prinimaya  butylku.  Otkrutil
probku, prinyuhalsya  k  ee soderzhimomu,  neodobritel'no  pokachal golovoj,  no
vse-taki  nalil nemnogo viski v  svoyu  dyryavuyu chashku, povertel ee v  rukah i
odnim glotkom pokonchil so svoej skromnoj porciej.
     --  Dejstvitel'no  slishkom  krepkij  napitok,  no  mne  eto  sejchas  ne
pomeshaet.   Vprochem,  vkusovye  kachestva  ostavlyayut  zhelat'  luchshego...  Ser
Dzhuffin, esli vy zhdali tol'ko menya, teper' my mozhem idti.
     -- Mozhem, mozhem. --  Dzhuffin neohotno  pokinul svoe kreslo. -- Horoshego
dnya, Kofa. YA postarayus' ne zaderzhivat'sya,  no s progulkami po Temnoj Storone
nikogda zaranee ne znaesh'...
     -- Nichego, my s rebyatami spravimsya. -- Kivnul Kofa. -- Esli uchest', chto
vy zabiraete s soboj vse samoe uzhasnoe... Ser SHurf, k tebe eto ne otnositsya!
A vot imet' delo s Luukfi -- odno udovol'stvie. Nu i ledi Melamori daleko ne
tak koshmarna, kak eti vashi, s pozvoleniya skazat', zamestiteli!
     --  Nu eto  eshche  neizvestno! -- Zadumchivo vozrazil  Dzhuffin. On dazhe na
neskol'ko  sekund ostanovilsya na poroge,  chtoby  vse  kak sleduet  vzvesit'.
Potom reshitel'no kivnul.
     -- Da, konechno,  vy sovershenno pravy. Byt' huzhe, chem eti  dvoe -- takoe
prosto nevozmozhno!
     Tak chto my s Melifaro pokinuli kabinet takie "unizhennye i oskorblennye"
--  dal'she nekuda!  CHestno govorya, my nadulis'  ot gordosti,  kak porodistye
indyuki  na vesennej yarmarke... Lonli-Lokli zamykal nashe shestvie. U nego bylo
takoe  otreshennoe lico, slovno vse  my uzhe  davnym-davno umerli,  tak chto ni
odno sobytie  bol'she  ne moglo imet' dlya nas  znacheniya -- nikakogo! My molcha
spustilis' vniz, na  podval'nyj etazh, a potom eshche nizhe, tuda, gde nachinalis'
nastoyashchie podzemnye  labirinty.  Odin iz  etih  uzkih koridorov vel v Iafah,
pravda ya poka  ne znal, kakoj imenno.  Kuda veli ostal'nye, ya voobshche ponyatiya
ne imel:  chestno govorya, v to  utro ya  popal v  eto podzemel'e  vtoroj raz v
zhizni,  a  moya  pervaya  ekskursiya  syuda  ne   byla  ni  prodolzhitel'noj,  ni
zapominayushchejsya, i voobshche kazalas' bolee chem sluchajnym epizodom.
     My  dovol'no dolgo  petlyali  v  temnote. YA  i tak  ne  slishkom blestyashche
orientiruyus' v prostranstve, zdes' zhe ya okonchatel'no perestal  ponimat', gde
my  nahodimsya, uzhe posle  vtorogo  povorota.  No i eta progulka zavershilas',
dovol'no neozhidanno, na moj vkus.
     -- Ty ostaesh'sya zdes'. -- Skazal Dzhuffin Melifaro. -- Horoshee mesto dlya
Strazha, pravda?
     -- Da,  neplohoe.  -- Odobritel'no  otkliknulsya  tot.  On  ostanovilsya,
sdelal neskol'ko neuverennyh shagov v storonu i nakonec zamer. Dzhuffin i SHurf
podoshli k nemu, ya nereshitel'no toptalsya na meste.
     -- Podojdi  poblizhe, chudo! -- Usmehnulsya Melifaro.  --  Mezhdu prochim, u
menya ne takie uzh dlinnye ruki.
     "Pri chem tut  ruki?" -- Udivlenno podumal ya, prisoedinyayas' k bolee  chem
tesnoj kompanii svoih  kolleg. Sprashivat'  ob  etom vsluh mne  ne  prishlos',
cherez sekundu ya i  sam vse ponyal.  Melifaro obnyal nas, vseh troih srazu. Ego
ruki pokazalis' mne neveroyatno tyazhelymi i teplymi, a  eshche cherez  mgnovenie ya
ponyal,  chto  tochno  takaya  zhe  tyazhelaya  teplaya  ruka opustilas' na moe plecho
otkuda-to szadi.
     -- YA zapomnyu vas. --  YA s uzhasom  ponyal, chto eti slova skazal ne tol'ko
Melifaro, sushchestvoval eshche  odin golos, ya  golovu mog dat'  na otsechenie, chto
eto byl na redkost'  slazhennyj, no vse zhe duet! Potom ruka SHurfa  v ogromnoj
zhestkoj  zashchitnoj rukavice  vzyala  menya za lokot' i  akkuratno  izvlekla  iz
sgustivshejsya temnoty. YA  tut  zhe  obernulsya  i  chut'  ne  umer  na  meste: v
neskol'kih metrah ot nas nepodvizhno stoyali celyh dva Melifaro, spina k spine
-- dva chetkih  profilya  na  fone  nevest'  otkuda  vzyavshihsya klubov belesogo
tumana.
     -- Nu, znaete, eto uzhe chereschur! -- Ot moej krivoj ulybki za milyu neslo
nastoyashchej isterikoj.
     --  Horosh,  da? --  Nevozmutimo sprosil  Dzhuffin.  -- Tol'ko ne padaj v
obmorok, Maks. Mozhno podumat', ty Strazha nikogda ne videl!
     --  Predstav'te  sebe,  ne videl!  Gde  eto,  interesno, ya  mog  videt'
Strazha?!  V moej  spal'ne oni, vrode  by, ne  vodyatsya. -- Ot neozhidannosti ya
dazhe rassmeyalsya.
     --  Da, dejstvitel'no... Nu,  ne videl, tak polyubujsya. Nash ser Melifaro
--  luchshij iz  Strazhej, takih  rebyat  i  v  drevnosti  pochti ne  bylo, a  uzh
sejchas...
     -- Ochen' mozhet byt'. -- Usmehnulsya ya. -- A  vam  ne prihodilo v golovu,
chto ya ponyatiya ne imeyu, kto takie eti "Strazhi", i zachem oni nuzhny?!
     -- "Strazhi" -- eto prosto takie poleznye rebyata, vrode nashego Melifaro.
-- Nevozmutimo soobshchil Dzhuffin,  uvlekaya menya za  soboj v kakoj-to ocherednoj
temnyj zakoulok, tak  chto mne  tak  i  ne  udalos'  vdovol' nalyubovat'sya  na
Melifaro i  ego nevest' otkuda vzyavshegosya blizneca. -- A nuzhny oni dlya togo,
chtoby my mogli vernut'sya s Temnoj Storony, chto by tam s nami ne sluchilos'...
Pomnish', u tebya v  svoe vremya byl amulet, golovnaya povyazka Velikogo Magistra
Honny?
     -- Nu da. -- Kivnul ya. -- Otlichnyj sposob vovremya prosnut'sya, kakoj  by
koshmar ne prisnilsya, i  kucha dopolnitel'nyh poleznyh svojstv... ZHal', chto on
sgorel v nore Magahonskih lisichek, shikarnaya byla shtuka!
     -- Nu  vot... Schitaj, chto  nash Melifaro -- chto-to  vrode etoj  golovnoj
povyazki, svoego roda ohrannyj amulet dlya nas troih. Poka on stoit na strazhe,
my  mozhem byt' sovershenno  spokojny: on  nikomu  ne  dast projti  na  Temnuyu
Storonu po nashim sledam. Inogda eto byvaet ochen' vazhno... A v sluchae chego on
vernet  nas obratno, prichem skoree vsego zhivymi. CHto, kak  ty sam ponimaesh',
eshche bolee aktual'no.
     --  A vse-taki  chto eto za vtoroj paren'? -- Nereshitel'no sprosil ya. --
Otkuda on vzyalsya?
     -- A hren ego  znaet! --  Legkomyslenno otkliknulsya moj shef.  -- Vidish'
li,  Strazhi tak zabavno ustroeny,  chto  k  nim na pomoshch' vsegda prihodit  ih
dvojnik. A  potom  ischezaet... Na moj vkus, Strazhi -- strannye, nepostizhimye
sushchestva.  Vprochem,  mnogie  lyudi  --  tozhe   dovol'no   strannye  i  vpolne
nepostizhimye sushchestva, tebe eto nikogda ne prihodilo v golovu?
     -- Prihodilo. -- Mashinal'no soglasilsya ya. --  A potom  ono blagopoluchno
uhodilo iz moej bednoj golovy... Oh, gde eto my?
     YA tak  uvleksya  razgovorom  o  tainstvennyh Strazhah,  odnim iz  kotoryh
okazalsya  nash  Melifaro, chto sovsem  perestal smotret' po  storonam.  Tol'ko
teper' ya ponyal,  chto my vrode  by vyshli na  poverhnost' i stoim na odnoj  iz
gorodskih  ulic, vot tol'ko uznat' ee bylo nevozmozhno. Okruzhayushchij nas pejzazh
byl sotkan iz vseh ottenkov  temnoty, chto-to vrode monohromnoj kartiny, chto,
vprochem, sovershenno ne meshalo razlichat' ego mel'chajshie detali: v otlichie  ot
normal'noj temnoty nochnyh ulic, eta chernota byla svetyashchejsya, trepeshchushchej i...
da, pochti zhivoj.
     -- Dobro pozhalovat' na  Temnuyu  Storonu,  Maks.  Ty predstavit' sebe ne
mozhesh',  kak  ya  lyublyu  takie  progulki!   --  SHurf,  neveroyatno   legkij  i
pomolodevshij, obernulsya ko mne, ulybayas' takoj schastlivoj ulybkoj,  chto  duh
zahvatyvalo.
     -- Uzhe predstavlyayu. -- YA tozhe ulybnulsya. -- A ya ved' odnazhdy videl tebya
takim. V malen'kom gorode v  gorah vozle  Kettari. Tam, gde my izbavilis' ot
mertvogo Magistra Kiby Accaha.
     -- Konechno. -- Kivnul  SHurf. -- |tot tvoj  tainstvennyj  gorodok, on zhe
tozhe na Temnoj Storone. Prosto ty ne znal, chto eto tak nazyvaetsya.
     -- YA zhe govoril, chto  u  tebya uzhe  mnogo raz poluchalos'  progulyat'sya na
Temnuyu  Storonu  i obratno.  I  mezhdu  prochim  bez  vsyakih tam  Strazhej.  --
Podmignul mne Dzhuffin. -- Ploho ne  znat' terminologii, da? Dumaesh', chto vse
vokrug takie mogushchestvennye dyadi -- hot' lozhis' i umiraj, a oni, okazyvaetsya
prosto vovremya vyuchili kuchu umnyh slov!
     -- No v moem gorode ne bylo tak temno. -- Rasteryanno skazal ya.
     -- A razve zdes' temno? -- Iskrenne udivilsya Lonli-Lokli.
     -- O,  nash  ser  Maks  --  velikij  skazochnik.  --  Nasmeshlivo protyanul
Dzhuffin.  -- On obozhaet  rasskazyvat'  samomu  sebe skazki,  i sam zhe  v nih
verit. Uslyshal,  chto  my idem na  Temnuyu Storonu i  tut zhe skazal  sebe, chto
zdes' dolzhno byt'  temno. Genial'nyj vyvod,  ne  sporyu!  Tak chto ego  teper'
legche ubit', chem ubedit', chto zdes' ochen' dazhe svetlo... i mezhdu prochim, tak
krasivo, kak nigde prosto byt' ne mozhet!
     --  Naschet  togo,  chto  zdes' udivitel'no  krasivo, u menya net  nikakih
vozrazhenij! -- Soglasilsya ya. -- Tak chto, eto nebo na samom dele ne chernoe? I
list'ya etogo dereva...
     -- CHto kasaetsya list'ev, oni svetlo-lilovye. -- Vesko skazal Dzhuffin.
     -- Net.  Vse  ottenki  zolotisto-zheltogo  cveta. -- SHurf rassmeyalsya tak
zarazitel'no,  chto  ya  nevol'no  k  nemu prisoedinilsya.  A  ya-to  uzhe  nachal
zabyvat', chto on umeet tak smeyat'sya!
     -- Ty ponyal? -- Myagko sprosil Dzhuffin. -- Temnaya Storona -- ona  takaya,
kakoj my  pochemu-to  hotim  ee uvidet'. Na  samom  dele,  u kazhdogo iz nas v
kakom-to  smysle svoya  Temnaya Storona... CHto,  vprochem, sovershenno ne meshaet
nam prihodit'  syuda vmeste, esli  prispichit. Kstati,  tebe-to nravitsya  tvoya
versiya etogo mestechka?
     --  Navernoe. -- Nereshitel'no skazal ya. -- Zdes' velikolepno, no kak-to
trevozhno...
     -- Da uzh,  v sobstvennom Mire pospokojnee, chem na Temnoj Storone Eho, ya
polagayu. -- Soglasilsya Dzhuffin. -- No nam i zdes' nravitsya, da, ser SHurf?
     -- Eshche by! -- S entuziazmom podtverdil Lonli-Lokli.
     -- A ty zdes'  -- sovsem drugoj paren', da?  --  YA  ne mog  smotret' na
SHurfa bez ulybki. CHestno govorya, sejchas ego prisutstvie dejstvovalo na  menya
dazhe  bolee blagotvorno, chem prisutstvie Dzhuffina, v kompanii kotorogo ya,  v
obshchem-to, byl vpolne gotov okazat'sya v lyuboj preispodnej.
     --   Sovsem  drugoj,  da...   --  SHurf  pozhal  plechami   s   sovershenno
nesvojstvennym emu legkomysliem. --  Navernoe, imenno zdes' ya nastoyashchij. Vse
ostal'noe -- sheluha,  chto-to  vrode dorozhnogo kostyuma:  i ser Lonli-Lokli, i
tot zhe Bezumnyj Rybnik... Dumayu, ya chem-to  pohozh na cheloveka, otpravivshegosya
v dorogu s ochen' bol'shim garderobom.
     --  Otlichno skazano!  --  Obradovalsya Dzhuffin.  --  No bol'shoj garderob
tol'ko  kazhetsya  lishnim  gruzom.  Nekotorym  puteshestvennikam  on  neobhodim
pozarez. Naprimer, tebe.
     -- Da, ya znayu. -- Opyat' ulybnulsya Lonli-Lokli.
     -- A sejchas ty nakonec-to  okazalsya na nudistskom plyazhe! --  Rassmeyalsya
ya.
     -- Na kakom plyazhe? -- Zainteresovanno peresprosil Dzhuffin.
     --  Na  nudistskom.  |to  takoe  special'noe  mesto,  gde  vse zagorayut
golyshom. Schitaetsya, chto tam nikto nikogo ne stesnyaetsya, i vse takoe...
     -- Smeshnoe mesto, navernoe! -- Odobritel'no skazal nash  shef. -- Nu chto,
predlagayu schitat', chto ser  Maks uzhe vpolne osvoilsya na Temnoj Storone,  tak
chto mozhno i delom zanyat'sya. Poshli na ohotu, mal'chiki!
     On nastorozhenno  pokrutil  golovoj i  kazhetsya  dazhe  prinyuhalsya.  Potom
reshitel'no razvernulsya na sto  vosem'desyat gradusov i bystro zashagal kuda-to
v mercayushchuyu temnotu kotoraya, okazyvaetsya, byla temnotoj tol'ko dlya menya.
     --  Idem, Maks. -- Myagko  skazal SHurf. -- Ty naprasno tak  nervnichaesh'.
Imenno sejchas my nahodimsya tam, gde nam i polozheno nahodit'sya. My s toboj --
lyudi Temnoj Storony, a tam, otkuda my prishli, my vsego  lish' gosti, strannye
neznakomcy, kotoryh koe-kak terpyat...
     -- Kak ty  horosho govorish',  esli zahochesh'!  --  Ulybnulsya ya, pribavlyaya
shag. -- A Dzhuffin? On tozhe chelovek Temnoj Storony?
     -- Razumeetsya. V protivnom sluchae emu  bylo by nechego zdes' delat'. Vot
ser Kofa  --  nastoyashchij chelovek  Mira.  Imenno  poetomu  u  nas na  nem  vse
derzhitsya, v nekotorom smysle, hotya eto ne  srazu brosaetsya  v glaza... I ser
Luukfi tozhe.
     -- A Melamori? -- Sprosil  ya.  Pochemu-to ya govoril shepotom, slovno ledi
Melamori mogla podslushat', chto my tut o nej spletnichaem.
     -- ZHenshchinam  v etom otnoshenii gorazdo proshche,  oni vezde  doma: i tam, i
zdes'...
     -- Vernee budet skazat', chto oni vezde chuzhie. -- Usmehnulsya Dzhuffin, na
hodu oborachivayas' k nam. -- I imenno  poetomu bol'shinstvo zhenshchin iz kozhi von
lezet, chtoby okruzhit' sebya mnogochislennymi fal'shivymi dokazatel'stvami togo,
chto  oni  tverdo  stoyat na nogah...  vmesto togo,  chtoby  s  legkim  serdcem
boltat'sya mezhdu nebom i zemlej, kak im i polozheno... Predvizhu tvoj sleduyushchij
vopros. Neperemytymi  ostalis'  tol'ko  kostochki moego "dnevnogo  lica". Tak
vot, chto  kasaetsya sera Melifaro,  on  -- Strazh, a Strazhi ne  prinadlezhat ni
Temnoj storone,  ni Miru,  ih  mesto na  granice...  I  postarajsya bol'she ne
otvlekat'sya, ladno?  Na  tvoem meste ya by  i sam umiral  ot  lyubopytstva, no
obstoyatel'stva ne slishkom blagopriyatstvuyut zadushevnoj besede, ty uzh izvini.
     -- YA ne budu otvlekat'sya, tol'ko skazhite pozhalujsta, ot chego imenno mne
ne  sleduet  otvlekat'sya.  --  ZHalobno  poprosil ya.  --  YA  zhe  do  sih  por
predstavleniya ne imeyu, chto ot menya trebuetsya!
     --  A  ya  poka  sam  ne  znayu,  chto  ot  tebya  trebuetsya.  Posmotrim po
obstoyatel'stvam.  --  Zadumchivo  protyanul  Dzhuffin.  --  Prosto idi ryadom  s
SHurfom, i bud' gotov ko vsemu -- tak, na vsyakij sluchaj.
     -- Ladno, ko vsemu, tak ko vsemu. -- Vzdohnul ya.
     Sleduyushchie polchasa  ya staratel'no vypolnyal dannuyu mne instrukciyu:  bodro
perestavlyal nogi, molchal v  tryapochku  i  voshishchenno pyalilsya po storonam, izo
vseh  sil  starayas'  sdelat'  vid,  chto ya  dejstvitel'no  "gotov ko  vsemu".
Mercayushchaya temnota vremya ot  vremeni smenyalas' izumitel'nymi cvetnymi pyatnami
--  vidimo ya vse  zhe kak-to uspel  vnesti nekotorye korrektivy v sobstvennuyu
"skazku  o  Temnoj  Storone",   po  metkomu  vyrazheniyu  sera  Dzhuffina.  Moi
sozercatel'nye uprazhneniya byli prervany  dovol'no  grubo,  vo vsyakom sluchae,
sovershenno neozhidanno. Nechto  tyazheloe  i  temnoe  obrushilos' na moyu nogu.  YA
vzvyl ot boli i shvatilsya za SHurfa, chtoby sohranit' ravnovesie. On mgnovenno
podnyal  menya odnoj  rukoj,  legko,  kak novorozhdennogo kotenka,  i akkuratno
postavil  na zemlyu  u sebya  za  spinoj. Kraem glaza  ya  uspel zametit',  kak
poletela v storonu  ego zashchitnaya rukavica.  Na  Temnoj  Storone smertonosnaya
levaya ruka  Lonli-Lokli  siyala  ne  belym, a  kakim-to  neveroyatnym bagrovym
ognem. Tol'ko  teper' ya  ponyal, chto tyazhest', chut' bylo  ne  razmozzhivshaya moyu
stupnyu,  byla  vsego   lish'  ten'yu,   s  yasno  razlichimymi   antropomorfnymi
ochertaniyami, vernee rukoj etoj teni, popytavshejsya uhvatit' menya za sapog. Ne
proshlo i sekundy, i ten' rastayala, rasteklas'  po zemle besformennoj tuskloj
luzhej.
     -- Odin-nol' v nashu pol'zu, da? -- Veselo sprosil  ya.  --  Nu i tyazhelaya
eta tvar', s uma sojti!
     -- Da, na Temnoj Storone lyubaya Ten' vesit kuda bol'she, chem ee hozyain. A
uzh  Odinokaya... -- Dzhuffin  neodobritel'no pokachal golovoj,  slovno imenno ya
kakim-to obrazom dobilsya rekordnogo uvelicheniya vesa etih zagadochnyh sushchestv.
     -- Smotri-ka,  SHurf,  a ved'  ty  ee sdelal!  Tak  legko i prosto... --
Voshishchenno skazal ya.
     --  |to  -- novichok. -- Vzdohnul  SHurf. -- Ten' odnogo iz  teh  bednyag,
kotorye umerli segodnya noch'yu. Eshche myagkaya, i nichego ne soobrazhaet... Bud' eta
Odinokaya  Ten' na  neskol'ko  dnej starshe, i  ya vryad li  smog by ser'ezno ej
navredit'.
     -- A Smertnyj shar? -- Sprosil ya.
     --  Nu, moj-to im tochno  ne strashen! A  tebe  stoit  poprobovat' -- kto
znaet!
     -- Budet dovol'no glupo, esli  okazhetsya, chto  ya -- edinstvennyj krupnyj
specialist po  unichtozheniyu Odinokih Tenej. -- Mrachno hmyknul  Dzhuffin. --  V
konce-to koncov, ya  zhe  nachal'nik, mne polozheno  komandovat', a ne rabotat'.
Tak chto,  ser  Maks, ty  prosto  obyazan  ih  kak-nibud'  ubivat'. I  nikakih
vozrazhenij!
     -- YA poprobuyu. -- Rasteryanno skazal ya.
     -- Vot-vot,  poprobuj  nepremenno,  pri  pervom  zhe udobnom sluchae!  --
Ozhivilsya moj potryasayushchij shef. I my poshli dal'she.
     CHerez neskol'ko minut  Dzhuffin reshitel'no svernul v kakoj-to  malen'kij
dvorik i  ostanovilsya v samom centre krugloj  ploshchadki,  vymoshchennoj  melkimi
neotshlifovannymi kameshkami.
     --  |tot uchastok  Temnoj Storony  sootvetstvuet  tvoemu  domu na  Ulice
Staryh Monetok, Maks. -- Delovito soobshchil  on.  --  Zdes' nam budet  gorazdo
legche srazhat'sya, osobenno  tebe, konechno... I prizvat'  syuda  etih tvarej ne
sostavit osobogo truda. Horoshee mestechko!
     S etimi slovami Dzhuffin snyal  teploe zimnee  loohi i nebrezhno zashvyrnul
ego na vetku blizhajshego dereva. Tuda zhe otpravilsya ego roskoshnyj tyurban.
     -- Meshaet! -- Vorchlivo prokommentiroval on.
     V  tonkoj serebristoj  skabe, struyashchejsya do zemli, s  obnazhennoj britoj
golovoj, ser  Dzhuffin  byl  zdorovo  pohozh  na  groznogo zhreca kakogo-nibud'
drevnego boga... CHestno govorya, eto bylo po-nastoyashchemu velikolepnoe zrelishche!
On podnyal pered soboj  hudye zhilistye ruki, v etom zheste bylo stol'ko  sily,
slovno Dzhuffinu  prihodilos'  ne  prosto  podnimat'  ruki,  a  razrezat' imi
prochnuyu tkan' prostranstva. Eshche  nemnogo,  i  ya  navernoe  uslyshal by  tresk
razryvaemom materii,  no v etot  moment Dzhuffin pronzitel'no zakrichal chto-to
vysokim  gortannym  golosom,  sovershenno  nepohozhim  na ego sobstvennyj.  On
krichal  tak dolgo, chto ya uspel  smirit'sya s  mysl'yu,  chto ves'  ostatok moej
zhizni  budet  ozvuchivat'sya   imenno  takim  obrazom.  I   kogda  nevynosimyj
pronzitel'nyj  krik  nakonec  oborvalsya,  ya  chut'  ne  zahlebnulsya  vnezapno
svalivshejsya  na  menya  absolyutnoj  tishinoj.  Dzhuffin s  siloj  razvel ruki v
storony i vdrug rassmeyalsya, rezko i neozhidanno.
     -- Dobro pozhalovat', krasavchiki! -- Veselo skazal on. -- Vy predstavit'
sebe ne mozhete, kak nam bez vas odinoko... SHurf, podstrahuj menya szadi: malo
li chto! Maks,  stanovis' ryadom.  Esli  dazhe  ty mne  nichem  ne  pomozhesh', po
krajnej mere hot' nauchish'sya chemu-nibud' poleznomu... Vot oni, vidish'? Vmeste
sobralis', gadenyshi...
     Navstrechu  nam medlenno i neohotno nadvigalos'  chto-to vrode  ogromnogo
temnogo koma.
     --  Lichno ya delayu eto tak! -- Dzhuffin  snova rassmeyalsya, korotko i zlo,
podnimaya ruki navstrechu  napolzayushchemu na  nas mraku. Mne pokazalos', chto ego
ruki na kakoe-to mgnovenie stali udivitel'no,  nepravdopodobno dlinnymi. Uzhe
cherez mgnovenie ya s izumleniem uvidel, chto Dzhuffin s vidimym usiliem komkaet
nechto, otdalenno  napominayushchee  chelovecheskoe telo. Temnaya massa tayala v  ego
rukah, vskore ot nee nichego ne ostalos'.
     -- |to ne  tak trudno, kak  kazhetsya  so storony! -- Podmignul on mne  i
snova povtoril vysheopisannuyu proceduru.
     -- Esli vy dejstvitel'no verili,  chto ya sposoben etomu nauchit'sya... Vash
optimizm menya prosto potryasaet! -- Rasteryanno provorchal ya.
     -- A mne ne nuzhno, chtoby ty etomu uchilsya. Tvoj sposob  ubivat' Odinokuyu
Ten'  navernyaka radikal'no otlichaetsya ot moego.  YA  prosto  hochu,  chtoby  ty
poskoree  vyyasnil,  kakov  tvoj  sposob.  --  Nevozmutimo  otvetil  Dzhuffin,
raspravlyayas'  s tret'im  temnym siluetom.  --  Nichego osobennogo  delat'  ne
nuzhno, a uzh podrazhat' mne -- tem bolee. Nachni s togo, chto ty uzhe umeesh'.
     --  Ladno.  --  Pokorno  soglasilsya ya.  I  pochti mashinal'no  prishchelknul
pal'cami  levoj  ruki: vot  uzh  s chem,  s chem, a so Smertnymi sharami u  menya
nikogda  ne bylo problem, s samogo nachala! Potom ya  s lyubopytstvom nablyudal,
kak kroshechnaya sharovaya molniya pronzitel'no-zelenogo sveta, poslushno sletevshaya
s konchikov moih pal'cev, priblizilas' k  opasnoj  kompanii  Odinokih  Tenej.
Temnyj sgustok vzdrognul i vdrug pospeshno otkatilsya nazad. Moj Smertnyj SHar,
stavshij k etomu  vremeni  po-nastoyashchemu  ogromnym i  sovershenno  prozrachnym,
ugrozhayushche nadvinulsya na begleca.
     --  Oni udirayut ot tvoego  Smertnogo SHara,  Maks! --  Voshishchenno skazal
Dzhuffin. --  A on za nimi gonitsya, kakaya prelest'! My mozhem  zanyat' mesta  v
pervom ryadu i spokojno naslazhdat'sya zrelishchem. Smotri, chto tvoritsya!
     Tvorilos' dejstvitel'no nechto  umu nepostizhimoe: temnyj komok  uzhe  byl
okutan zelenovatym prizrachnym tumanom. I on umen'shalsya v razmerah,  dovol'no
medlenno, no eto mozhno bylo zametit' nevooruzhennym glazom.
     --  On ih kak-to  poedaet!  -- Uvazhitel'no otmetil Dzhuffin. -- Nadeyus',
chto ot nashih malen'kih  druzej  skoro nichego ne ostanetsya.  Vidish',  kak vse
okazalos' prosto, a ty eshche somnevalsya... Ser SHurf, a u tebya kakie novosti?
     -- Szadi  poka  nichego  net.  --  Otkliknulsya  Lonli-Lokli. -- No ya  ne
uveren, chto na  vash zov dejstvitel'no prishli  vse Odinokie Teni. Kogo-to  ne
hvataet.
     -- Konechno! --  Spokojno  soglasilsya Dzhuffin.  -- Ne  hvataet  glavnogo
dejstvuyushchego  lica,  predvoditelya vsej etoj razveseloj  bratii.  YA  chuyu  etu
tvar':  ona brodit  poblizosti. Napast' ne  reshaetsya, a  ubezhat'  ne  mozhet.
Vse-taki, moe zaklinanie -- ne sovsem bespoleznaya shtuka!
     -- Smotrite, vo chto prevratilsya moj Smertnyj SHar. On nikuda ne ischezaet
i voobshche... Vy uvereny, chto eto normal'no? -- Ispuganno sprosil ya.
     Ot temnogo komka k etomu vremeni uzhe  dejstvitel'no nichego ne ostalos',
no  ogromnyj shar zelenovatogo  sveta stal ochen'  plotnym,  ot nego  ishodilo
oshchushchenie  sily i opasnosti, takoe yasnoe i  ochevidnoe,  chto duh  zahvatyvalo.
CHestno govorya, ya uzhe byl pochti uveren, chto moj Smertnyj  SHar  zazhil kakoj-to
svoej, neponyatnoj  mne  fizicheskoj zhizn'yu, sovershenno  nezavisimoj  ot  moih
peremenchivyh zhelanij... CHert, emu zhe vpolne moglo pokazat'sya, chto my troe --
tozhe vpolne podhodyashchaya pishcha!
     -- |to?!  Net, Maks,  eto sovershenno nenormal'no! CHto eto  ty umudrilsya
natvorit'? CHas ot chasu ne legche... -- Udivlenno otkliknulsya Dzhuffin.
     Vspyshka  temno-bagrovogo  sveta  polozhila  konec  nashim  trevogam.  Moj
okonchatel'no  sbrendivshij Smertnyj SHar zhalobno vzdrognul, kak upavshee na pol
zhele, i ischez. Naposledok nam dovelos' polyubovat'sya na oblako holodnogo ognya
sovershenno izumitel'noj formy: chto-to vrode  miniatyurnogo  atomnogo  vzryva,
special'no dlya zakonchennyh estetov.
     --  Vot tak.  -- Usmehnulsya  SHurf,  akkuratno  vodvoryaya  na  mesto svoyu
ispeshchrennuyu runami zashchitnuyu rukavicu. -- I na tebya est' uprava, paren'!
     --  Ty  i  voobrazit'  sebe ne mozhesh',  kak menya eto raduet! -- ZHalobno
skazal ya. -- Znaete, rebyata, ya pochti  uveren, chto moj zarvavshijsya  fejerverk
sobralsya  nami  poobedat'.  Navernoe  eti vashi  Odinokie Teni  --  ne  ochen'
pitatel'noe blyudo.
     -- Teni -- oni i est' teni, kakaya uzh tam "pitatel'nost'"! -- Sovershenno
ser'ezno soglasilsya  Dzhuffin.  On podoshel  k  derevu, izyskanno  ukrashennomu
predmetami ego  garderoba,  netoroplivo nadel tyurban, zakutalsya  v loohi. --
Ser  SHurf, ty  takoj molodec, chto  u  menya slov  net... Ladno,  a  teper'  ya
poprobuyu vzyat' etu tvar'. |to dazhe horosho, chto ona eshche zhiva i zdorova: u nas
est'  neplohoj shans s nej  pobesedovat'. Esli po  Eho  ni s togo ni  s  sego
nachinayut brodit' Odinokie Teni,  znachit  eto komu-nibud' nuzhno... Hotel by ya
znat',  komu  i zachem!  Otojdite v storonku, mal'chiki. Mne ponadobitsya mnogo
mesta.
     -- Idi syuda, Maks. Ty chto, prilip? -- SHurf sovershenno pravil'no sdelal,
dovol'no  besceremonno potashchiv menya k uzkomu  prohodu, vedushchemu na  ulicu: ya
vse eshche stoyal  na  meste, kak gromom porazhennyj, tupo  perevarivaya idiotskuyu
vyhodku  sobstvennogo  Smertnogo  SHara, tak  chto  vsyakie  tam ukazaniya  sera
Dzhuffina poka chto byli mne do lampochki.
     -- Ne perezhivaj,  Maks.  -- Myagko skazal  on. -- Na Temnoj Storone  vse
menyaetsya, v tom chisle  i Smertnye  SHary.  |to byl neobhodimyj opyt, ne bolee
togo... Kogda my vernemsya v Mir, tvoi Smertnye SHary opyat' stanut poslushnymi.
     -- CHestno govorya, ya tak ispugalsya! -- SHepotom priznalsya ya.
     --  Mogu  sebe  predstavit'!  --  Usmehnulsya  SHurf.  --  No   eto  tozhe
neobhodimyj opyt,  uzh pover' mne na slovo... Luchshe posmotri na Dzhuffina! Vot
eto i est' vysshij klass!
     YA mashinal'no obernulsya  i uvidel,  chto  kamushki, kotorymi  byl  vymoshchen
malen'kij  kruglyj dvorik,  siyayut  myagkim  zolotistym svetom. V centre etogo
velikolepiya nepodvizhno stoyal ser Dzhuffin Halli, pylayushchij takim zhe zolotistym
svetom, kak samaya  yarkaya  v  mire  svecha.  YA zametil, chto  na  etot raz  ego
razvedennye v storony ruki byli ukutany v skladki loohi, slovno on sobiralsya
uhvatit' kakoj-nibud' zdorovennyj raskalennyj kotel.
     -- Ni figa sebe! -- Uvazhitel'no skazal ya.  -- Krasivo... Slushaj,  SHurf,
do menya kak-to do sih por ne  dohodit: kakie-to durackie teni, pust' dazhe  i
Odinokie, a my s samogo utra stol'ko chudes navorotili, takoe  u vas nebos' i
do vojny  za Kodeks  ne kazhdyj  den' sluchalos'...  Neuzheli vse dejstvitel'no
nastol'ko opasno?
     --  A  ty  dumaesh',  chto  nam  s Dzhuffinom  prosto  prispichilo  nemnogo
porazmyat'sya, da? -- Lonli-Lokli ironichno  ponyal brovi.  -- Net, chto kasaetsya
razminki, ona dejstvitel'no sluchilas' ochen' dazhe kstati, no Teni... Ne  znayu
kak na tvoej rodine, a u  nas  eto --  samye  opasnye tvari. Ili pochti samye
opasnye.  V |pohu  Ordenov  bylo  nemalo horoshih  ohotnikov,  bol'shaya  chast'
kotoryh  teper'  motaet  svoj  srok  v  Holomi...  no i  togda  s nimi  edva
spravlyalis', a uzh sejchas... Esli by  my ne suetilis', cherez  dyuzhinu dnej Eho
stal  by mertvym gorodom, vrode teh, o kotoryh slagayut legendy, a tam i ves'
Uguland. Znaesh', eto ne samaya luchshaya sud'ba dlya Serdca Mira!
     --  YAsno.  -- Vzdohnul  ya. I  ustavilsya  na Dzhuffina:  chto  tam u  nego
proishodit?
     Ser  Dzhuffin  ne  skuchal,  chto  pravda,  to  pravda!  K  nemu  medlenno
priblizhalas' vysokaya temnaya ten', razmytye ochertaniya  kotoroj  ne  pozvolyali
ponyat',  est' li v  ee  oblike hot' chto-to chelovecheskoe.  Dzhuffin vsem telom
podalsya  navstrechu svoemu  viziteru, trebovatel'no i  neterpelivo protyanul k
nemu  ruki. Ten' zadvigalas'  bystree, slovno ee  prityagival sil'nyj magnit.
CHerez neskol'ko sekund  Dzhuffin  lovko  ukutal  temnyj siluet  svoim  loohi.
YAntarnyj svet kamushkov nachal merknut', da i telo nashego shefa kazhetsya  bol'she
ne siyalo, razve chto sovsem chut'-chut', pochti nezametno. On srazu rasslabilsya,
dazhe nemnogo ssutulilsya i netoroplivo poshel k nam.
     -- Finita lya komediya! -- Nepravdopodobno tonen'kim goloskom zlogo gnoma
propishchal on. YA chut' v shtany na navalyal ot neozhidannosti: s chego by  eto seru
Dzhuffinu Halli govorit' po-ital'yanski? Nikakih ital'yancev v etom sumasshedshem
Mire,  naskol'ko ya znayu, nikogda  ne bylo,  otkuda  uzh vzyat'sya  ital'yanskomu
yazyku...
     -- Izvini, Maks! -- Rashohotalsya Dzhuffin. Razumeetsya, vinovatyh notok v
ego golose ne bylo i v pomine!
     --  YA ne  hotel tebya pugat'.  --  Otsmeyavshis'  soobshchil etot zakonchennyj
zlodej. -- Skoree uzh, sdelat'  tebe  priyatnoe...  Siyu durackuyu abrakadabru ya
vyudil iz tvoej sobstvennoj golovy. CHto ona, kstati, oznachaet?
     --  "Predstavlenie zakoncheno". --  CHestno  skazal ya. --  Tak  chto,  vse
pravil'no... Zdorovy vy lyudej pugat', ser!
     -- Est' takoe delo.  -- S  udovol'stviem soglasilsya Dzhuffin. -- Nu chto,
idem domoj, mal'chiki? Magistry  ego  znayut,  skol'ko  vremeni proshlo v Mire,
poka my tut shlyalis'!
     -- A chto, tam moglo projti mnogo vremeni? -- Udivilsya ya.
     -- Moglo.  -- Ravnodushno kivnul  Dzhuffin. -- No ne  obyazatel'no.  Kogda
uhodish' v obyknovennoe puteshestvie mezhdu Mirami, mozhno kontrolirovat' vremya,
pochti vsegda... A kogda  my na Temnoj Storone, eta sumasshedshaya stihiya  vedet
sebya tak, kak ej vzdumaetsya. I tut uzh nichego ne popishesh'!  Poetomu nam luchshe
potoropit'sya.
     Dzhuffin vstal mezhdu nami i obnyal nas za plechi.
     -- Melifaro! -- Zaoral on, v tochnosti, kak serditaya mamasha,  pytayushchayasya
nemedlenno obnaruzhit' vo dvore  svoego neposlushnogo  otpryska,  daby vopreki
vsem dietologam Vselennoj napichkat' ego  raznoobraznymi  produktami pitaniya,
imenuemymi obedom...
     --  Nu  i zachem tak krichat'? --  Usmehnulsya Melifaro.  On snova  byl  v
edinstvennom ekzemplyare. Na  moj  vkus, tak dazhe luchshe: dva  sera Melifaro v
odnom  pomeshchenii  --   eto  uzhe  yavnyj  perebor,  granichashchij  s  katastrofoj
vselenskogo masshtaba!
     -- Otkuda ty vzyalsya?  --  Bryaknul ya, poskol'ku  dejstvitel'no tak  i ne
ponyal, kogda i otkuda on umudrilsya poyavit'sya.
     --  |to ne  ya  "vzyalsya",  eto  vy  "vzyalis'",  nakonec-to!  --  Fyrknul
Melifaro. -- CHem vy  tam  tak dolgo zanimalis', hotel by  ya  znat'?  Vino  i
devochki, da?
     -- Nu a  chem eshche mozhno  zanimat'sya na  Temnoj  Storone, sam podumaj! --
Rasseyanno  kivnul Dzhuffin. Potom on posmotrel na menya  i  zalilsya smehom. --
CHestnoe slovo, Maks, teper' ya budu ezhednevno taskat' tebya na Temnuyu Storonu!
Tebe tak idet eto miloe, nevinnoe vyrazhenie idiotskoj rasteryannosti!
     -- Interesno, kak vy  sami vyglyadeli posle svoih pervyh  puteshestvij na
Temnuyu Storonu? -- Vorchlivo sprosil ya.
     --  Tochno tak  zhe,  kak  vsegda! -- Gordo  zayavil  on,  i  tut zhe snova
rassmeyalsya.  -- Po  toj  prostoj prichine, chto  do menya v to vremya naproch' ne
dohodilo, chto ya voobshche gde-to pobyval... YA dumal, chto mne vse eto prisnilos'
-- kakaya tol'ko gadost' ne snitsya lyudyam vremya ot vremeni! A etot podlec Mahi
tiho naslazhdalsya sozercaniem moego slaboumiya...
     --  On  ne  podlec, on -- prosto prelest'!  -- Vzdohnul  ya. --  Esli by
kto-nibud' dokazal  mne, chto nasha milaya progulka sluchilas' vo sne, moya zhizn'
stala by gorazdo spokojnee...
     --  Obojdesh'sya! -- Bezapellyacionno zayavil  Dzhuffin.  --  Ne budet  tebe
spokojnoj zhizni, i ne prosi! Vprochem, lyuboe puteshestvie na Temnuyu Storonu --
svoego roda strannyj son, mozhesh' imet' v vidu, esli tebe ot etogo legche...
     I  on bystro zashagal po uzkomu koridoru,  a  my  otpravilis' sledom.  YA
pokosilsya na SHurfa. Dazhe v temnote podzemel'ya ya  smog  uvidet', chto ego lico
po-prezhnemu  vyglyadit  dovol'no  schastlivym,   vprochem,   ono  ochen'  bystro
stanovilos' horosho znakomoj mne nepronicaemoj fizionomiej sera Lonli-Lokli.
     -- Primeryaesh' dorozhnyj kostyum, SHurf? -- Tiho sprosil ya.
     -- Da. --  Nevozmutimo  kivnul  on.  --  A  tebe  tak  ponravilas'  eta
metafora?
     -- Eshche by!
     --  Priyatno  slyshat'. -- |tot  potryasayushchij paren' ne polenilsya otvesit'
mne  ceremonnyj   polupoklon,  slovno  my   s  nim   obmenivalis'  dezhurnymi
komplimentami vo vremya kakogo-nibud' dvorcovogo priema.  Vprochem, v  ugolkah
ego  rta  vse eshche  pryatalas' besshabashnaya ulybka, kontrabandoj  pronesennaya s
Temnoj Storony -- ya pochti uveren, chto ona mne ne primereshchilas'!
     V otlichie  ot nas, bednyaga  Melifaro vyglyadel dovol'no potrepannym. Ego
bystraya pohodka ne kazalas'  bodroj, skoree ona navodila na mysl', chto parnyu
prosto ne terpitsya dobrat'sya do krovati. CHerez polchasa my  nakonec vybralis'
iz etogo neveroyatnogo podzemel'ya i zashagali po koridoru Upravleniya.
     -- Delajte chto hotite, a ya edu domoj. -- Reshitel'no zayavil Melifaro. --
I skazhite spasibo, chto ya ne pytayus' otrubit'sya pryamo v sortire!
     --  Spasibo. --  Horom  skazali  my s Dzhuffinom,  i  tut  zhe voshishchenno
zarzhali, obradovavshis' takomu divnomu sovpadeniyu.
     --  Hochesh', ya tebya  otvezu? --  Sochuvstvenno  sprosil ya.  -- CHerez pyat'
minut budesh' pod odeyalom.
     --  Hochu! -- CHestno  priznalsya  Melifaro.  U nego dazhe ne  nashlos'  sil
kak-to   vypendrivat'sya,    izdevayas'   nad    moimi   popytkami    zanyat'sya
blagotvoritel'noj deyatel'nost'yu.
     -- YA skoro vernus'. --  Skazal ya Dzhuffinu. --  Vy i kruzhku kamry vypit'
ne uspeete!
     -- Kruzhka kamry -- eto tak horosho, chto dazhe ne veritsya! --  Mechtatel'no
protyanul Dzhuffin. -- Ladno, sdelaj  dobroe delo, raz uzh na tebya nashlo... Kto
ya takoj, chtoby prepyatstvovat' tvoim zhalkim potugam proslyt' dushkoj?!
     Na  ulice  bylo  pochti temno.  Takogo ya  eshche  ne videl:  nebo  oblozhili
nepravdopodobno nizkie issinya-chernye tuchi. Fonari, razumeetsya, ne goreli: ni
malejshej vozmozhnosti otbrosit'  ten', kak  i trebovalos'! Prohozhih pochti  ne
bylo.  Sudya po vsemu,  vo vremya  nashego otsutstviya  stolica  zhila ne slishkom
veseloj zhizn'yu... Hotel by ya znat', skol'ko zhe nas vse-taki ne bylo?!
     V  amobilere  Melifaro   vyalo  kleval  nosom,  mne  ostavalos'   tol'ko
sochuvstvenno kachat' golovoj.
     -- Horosho hot',  chto menya ne ugorazdilo rodit'sya s tvoimi talantami! --
Podytozhil ya. -- Rabotka u vas, Strazhej, ne sahar.
     --  Sahar,  sahar...   --   Zevnul  Melifaro.  --  Tak  chto  mozhesh'  ne
zloradstvovat'! Prosto  vas  ochen' uzh  dolgo ne bylo...  I potom,  ya nikogda
prezhde ne zanimalsya etim v odinochku. YA  zhe poka novichok. Pervye chetyrnadcat'
let svoej sluzhby ya iskrenne veril, chto menya  vzyali  v Tajnyj Sysk tol'ko dlya
togo,  chtoby ya geroicheski rasputyval kakie-to durackie  detektivnye istorii.
Kakie tol'ko gluposti ne  prihodyat v golovu lyudyam... Spasibo,  chudovishche,  my
uzhe  priehali. Tebya  ne zatrudnit ostanovit'sya? U menya chto-to net nastroeniya
vyskakivat' na polnom hodu...
     -- Ohotno veryu! -- YA liho pritormozil u poroga ego doma. Melifaro snova
otchayanno zevnul i vytryahnulsya na trotuar.
     -- Da, kstati... Tebya ne zatrudnit ob座asnit'  ledi Kenleh,  chto u  menya
dejstvitel'no   ne  bylo  nikoj  vozmozhnosti  nabit'  zheludki  ee  sestrichek
kumanskimi sladostyami?
     -- Kakimi sladostyami? -- S nevinnym vidom peresprosil ya.
     -- Kumanskimi... Hvatit prikidyvat'sya, ya zhe znayu, chto ty pas nas v etoj
greshnoj zabegalovke! I pravil'no delal: na tvoem meste ya by tozhe  ne upustil
vozmozhnost' porazvlech'sya...
     Tyazhelaya paradnaya dver' zahlopnulas' za  etim  izumitel'nym parnem.  Mne
ostavalos' tol'ko golovoj pokachat'. I kak on menya unyuhal?!
     Po doroge v Dom u Mosta ya poslal zov Tehhi. Ona otkliknulas' srazu zhe.
     "Mozhesh' nichego ne ob座asnyat'. --  Pervym delom  zayavila ona. -- Ser Kofa
raz pyat' obsudil so mnoj etu dusheshchipatel'nuyu istoriyu naschet Odinokih Tenej."
     "Raz pyat'? -- Utochnil ya. -- Tak skol'ko zhe menya zdes' ne bylo?"
     "Nichego  osobennogo,  vsego-to chetyre dnya... Prosto ser Kofa perezhivaet
strannyj  period  goryachej lyubvi  k kamre  moego prigotovleniya,  nu  i ko mne
zaodno!"
     "U nego neplohoj vkus!" -- Tonom znatoka otmetil ya.
     My  eshche  nemnogo poboltali.  YA  i  sam  ne  zametil,  kak  dobralsya  do
Upravleniya. Tak chto prishlos' proshchat'sya -- ya zdorovo nadeyalsya, chto nenadolgo!
     Na nashej polovine Upravleniya  bylo pusto, dazhe mladshie sluzhashchie kuda-to
podevalis'. V kabinete odinoko sidel ser Dzhuffin.
     -- A SHurf uzhe na kryshe? -- S poroga sprosil ya.
     --  Eshche  net...  Ty budesh' smeyat'sya, no  ya  zdorovo  podozrevayu, chto on
otpravilsya v ubornuyu.
     -- A chto, s nim eto tozhe proishodit? -- Iskrenne udivilsya ya.
     --  Po vsemu  vyhodit, chto  tak... Mezhdu prochim,  ty  mog by  vernut'sya
bystree.  --  Vorchlivo skazal  Dzhuffin. -- YA uspel  vypit' celyh  dve kruzhki
kamry i prinyat'sya za tret'yu, a ty obeshchal, chto delo ogranichitsya odnoj.
     --  A  ya  uprazhnyalsya  v  Bezmolvnoj  rechi.  Nado  zhe  kogda-to  i  etim
zanimat'sya!  -- Ob座asnil ya. -- Zato teper' ya ne budu vas sprashivat', skol'ko
my otsutstvovali. Sam znayu, chto chetyre dnya!
     -- A  tolku-to...  Vse  ravno  ty  sejchas  o  chem-nibud'  sprosish'.  --
Obrechenno vzdohnul moj shef. -- Naprimer, gde Kofa i Melamori.
     --  Spyat  u sebya  doma,  ya  polagayu. Vernee, eshche  ne  spyat,  a  kak raz
oblachayutsya v svoi pizhamy, navernoe. -- Zadumchivo skazal ya. -- Dumayu, v  nashe
otsutstvie u nih prosto ruki do etogo ne dohodili.
     --  Pravil'no   dumaesh'...   Hotya   stolica  zhila  bez   nas   dovol'no
respektabel'noj zhizn'yu. Dazhe prestupniki boyatsya  Odinokih Tenej, i pravil'no
delayut!  Tak chto gorozhane prosto mirno sideli doma.  YA vot dumayu: mozhet byt'
ne govorit' im, chto vse uzhe konchilos'? Mozhem neploho otdohnut'!
     -- Otlichnaya ideya, ya podderzhivayu! -- S entuziazmom podhvatil ya.
     -- Ser Dzhuffin, vam ne kazhetsya, chto mne sleduet pozabotit'sya o nebe nad
gorodom? --  Nevozmutimo sprosil Lonli-Lokli, zamerev na poroge  kabineta. K
moemu  velichajshemu izumleniyu, on byl bez tyurbana  i voobshche vyglyadel dovol'no
vz容roshennym.
     -- S  nebom sleduet  nemnogo podozhdat'.  -- Vzdohnul Dzhuffin. -- Sejchas
dop'yu kamru i doproshu  nashego plennika. Kto znaet,  mozhet byt'  nam  sleduet
zhdat' novyh gostej uzhe segodnya noch'yu!
     --  Vy   vser'ez   polagaete,  chto  takoe   vozmozhno?   --  Besstrastno
pointeresovalsya  SHurf.  Dzhuffin  tol'ko  pozhal  plechami  -- deskat',  vsyakoe
byvaet!
     -- SHurf, ty chto, mokryj? -- Do menya  nakonec doshlo, chto imenno s nim ne
tak.
     --  Da, konechno. I tebe rekomenduyu. Posle  progulki  po  Temnoj Storone
sleduet horosho umyt'sya. Voobshche-to zhelatel'no vospol'zovat'sya  bassejnami, no
poskol'ku v Upravlenii vse ravno net ni odnogo...
     -- Nu esli ty tak govorish', pojdu umoyus'. -- Rasteryanno soglasilsya ya.
     -- Kak hochesh', no  imenno etot sovet  sera SHurfa ne otnositsya k razryadu
poleznyh! -- Rassmeyalsya Dzhuffin. -- CHistoj vody sueverie, k tomu zhe dovol'no
staroe:  let  dvesti nazad ono bylo  dovol'no populyarno v  ego rasprekrasnom
Ordene Dyryavoj CHashi!
     -- Vse ravno, huzhe-to ne budet. -- Rassuditel'no skazal ya.  -- YA i  sam
suevernyj -- dal'she nekuda, tak chto luchshe posleduyu tvoemu primeru.
     YA dejstvitel'no ne  polenilsya pojti vniz i vylit' paru  litrov vody  na
svoyu golovu. Kogda ya vernulsya v kabinet, Dzhuffin kak raz neohotno podlival v
svoyu kruzhku novuyu porciyu kamry.
     --  Eshche odin mokryj  vorobej! -- Fyrknul on. -- Tozhe  mne  Tajnyj Sysk,
groza Vselennoj... Nikakogo shika! Esli uzh na to poshlo, obyknovennaya voda dlya
takogo umyvaniya vse ravno ne goditsya. V starye  vremena  mozhno bylo pojti na
Sumerechnyj  rynok  i kupit'  kuvshin  vody  iz morya Ukli, za  beshenye den'gi.
Imenno eyu i  polagaetsya polivat' sumasshedshie golovy hrabryh puteshestvennikov
na Temnuyu Storonu!
     -- |to pravda, SHurf? -- S ulybkoj sprosil ya.
     -- Razumeetsya net. Ser Dzhuffin navernoe tol'ko chto vydumal etu istoriyu,
ne znayu uzh, zachem...
     -- Nichego ya ne vydumal! -- Fyrknul Dzhuffin. --  Prosto moe sueverie let
na pyat'sot starshe tvoego, ser SHurf. Poetomu emu perestali pridavat' znachenie
neskol'ko ran'she... Ladno uzh, naslazhdajtes' zhizn'yu i popytajtes'  vysohnut',
a ya doproshu nashego plennika, nado zhe i eto kogda-nibud' sdelat'!
     Posle  etogo  zayavleniya  Dzhuffin  ustavilsya  v  odnu  tochku  i  kazhetsya
zadremal.  YA nedoumenno  posmotrel na nashego  shefa. Na moej pamyati ego slova
eshche  nikogda nastol'ko ne rashodilis'  s delom. Dzhuffin nedovol'no priotkryl
odin glaz.
     --  Maks, prekrati  sverlit' menya svoim  sumrachnym vzorom! -- Provorchal
on. -- YA poka chto ne takoj  velikij koldun, chtoby lichno doprashivat' Odinokuyu
Ten'. Pust' moya Ten' s nej razbiraetsya: im proshche najti obshchij yazyk... Tak chto
prosto ne meshaj mne spat'! Postaraesh'sya?
     --  Postarayus'. -- Pokorno kivnul ya. U menya uzhe  golova  krugom shla  ot
vseh etih zapredel'nyh sobytij, nikakoe umyvanie ne  pomoglo! Mozhet byt' mne
dejstvitel'no sledovalo vospol'zovat'sya  legendarnoj vodoj iz  morya Ukli, da
tol'ko gde ee vzyat'...
     Nekotoroe  vremya my s SHurfom  sideli tiho, kak myshata v  nore, chtoby ne
razbudit' Dzhuffina. YA dazhe zhevat' ne reshalsya. Na fone etoj absolyutnoj tishiny
neveroyatnyj grohot, vnezapno  razdavshijsya iz-za dveri,  vedushchej v  malen'kuyu
zakoldovannuyu komnatu, v kotoroj my vremya  ot vremeni zapiraem osobo opasnyh
plennikov, byl  osobenno  uzhasen.  YA  vskochil  na  nogi,  diko  ozirayas'  po
storonam. Razumeetsya, Lonli-Lokli  i uhom ne povel, da  i Dzhuffin  prodolzhal
mirno  klevat' nosom, tak chto do menya postepenno  nachalo  dohodit', chto  vse
idet po planu.
     -- Vse  v poryadke,  Maks.  --  Flegmatichno skazal SHurf. --  Prosto  ser
Dzhuffin nachal doprashivat' nashego plennika.
     -- V toj komnate? -- Rasteryanno sprosil ya.
     -- Nu da, a gde zhe eshche...  |to pomeshchenie dostatochno nadezhno izolirovano
ot ostal'nogo mira, nekotoroe vremya tam mozhno uderzhivat' dazhe Odinokuyu Ten'.
Poka  ty  otvozil domoj Melifaro, ser Dzhuffin zaper tam etu tvar', chtoby ona
ne meshala  emu  spokojno  vypit'  kruzhku  kamry.  Dolzhen  zametit',  chto  ty
propustil dovol'no pouchitel'noe zrelishche!
     --  Veryu. -- Vzdohnul  ya, nervno prislushivayas' k  grohotu za stenoj. --
Slushaj, a eto nadolgo?
     -- Posmotrim. -- Lonli-Lokli nevozmutimo pozhal plechami. -- Ty upuskaesh'
iz  vidu  tot  fakt,  chto  ya tozhe  vpervye v  zhizni prisutstvuyu  pri doprose
Odinokoj Teni. Nikogda  prezhde ne imel s  nimi dela...  Kstati,  ty naprasno
pytaesh'sya govorit' shepotom. Ser Dzhuffin i  ne podumaet  prosypat'sya, poka ne
zakonchit razgovor, dazhe esli my s toboj nachnem bit' posudu.
     --  Pozhaluj bit' posudu  my vse-taki ne budem. -- Ulybnulsya ya. -- Ne to
nastroenie.
     -- Kak hochesh'. --  Ravnodushno otozvalsya etot potryasayushchij paren'. -- Moe
delo -- informirovat' tebya, chto v dannoj situacii eto vpolne dopustimo.
     V etot moment nachalos'  chto-to vrode nastoyashchego  zemletryaseniya: pol pod
nami  zahodil  hodunom,  protivno  zadrebezzhali okonnye stekla.  Esli by  ne
prisutstvie   SHurfa,   ya   navernyaka  poddalsya   by   panike   i   popytalsya
evakuirovat'sya, no  on tol'ko zevnul i nebrezhnym  zhestom priderzhal kuvshin  s
kamroj, ugrozhayushche  zaprygavshij  na malen'koj zharovne. Tak  chto ya vzyal sebya v
ruki i postaralsya  sdelat' vid, chto zemletryasenie dlya  menya -- samaya obychnaya
veshch'. Ne dumayu, chto u menya eto poluchilos', no vo vsyakom sluchae delo oboshlos'
bez voplej i akrobaticheskih pryzhkov v okna...
     Potom vse vnezapno prekratilos': i zemletryasenie, i shum,  slovno kto-to
povernul vyklyuchatel'  i nakonec-to  otrubil  vse eti  speceffekty,  poryadkom
potrepavshie mne nervy.
     -- Vot i vse! -- S oblegcheniem soobshchil ya potolku.
     --  Nu chto ty,  Maks.  Teper'-to  u nih  kak  raz i nachalas'  nastoyashchaya
beseda. -- Melanholichno vozrazil SHurf.
     -- Da ya ne o tom... Bezobrazie, po krajnej  mere, zakonchilos'. Peredat'
tebe ne mogu, kak menya eto raduet!
     -- Da  uzh,  ty  sidel,  kak na igolkah.  -- Usmehnulsya  Lonli-Lokli. --
Zabavno:  inogda  tvoi reakcii  sovershenno nepredskazuemy, nado  otdat' tebe
dolzhnoe!
     --  A kak eto, interesno, ya dolzhen  byl sidet'?! -- Fyrknul  ya.  -- Vsyu
zhizn' byl uveren, chto teni  --  sovershenno  bezobidnye, besplotnye sushchestva,
prosto opticheskij effekt, a tut takoe tvoritsya!
     --  Nu  da, konechno...  Mezhdu  prochim, ty uzhe pochti celyj  god zhivesh' s
serdcem etogo,  kak  ty  vyrazhaesh'sya,  "opticheskogo  effekta" v  sobstvennoj
grudi. -- S ubijstvennoj ironiej otozvalsya SHurf. -- Ty dejstvitel'no velikij
master  ignorirovat' ochevidnye fakty, esli oni tebya po kakoj-to  prichine  ne
ochen' ustraivayut!
     YA  otkryl  rot, chtoby vozmushchenno  zayavit', chto  chelovek, vsego tri goda
nazad voobshche  ne  podozrevavshij  dazhe  o  sushchestvovanii  kakoj-nibud' pervoj
stupeni  CHernoj magii  (kotoraya, mezhdu prochim, pomogaet stolichnym  mladencam
sohranyat'   svoi  pelenki  suhimi   v  lyubyh   obstoyatel'stvah)  zasluzhivaet
nekotorogo snishozhdeniya...  i tut zhe  ponyal, chto luchshe uzh  pomolchat'. Na koj
mne  sdalos'  kakoe-to tam "snishozhdenie", v  samom-to dele! Moj neveroyatnyj
drug navernyaka byl v kurse etoj korotkoj  vnutrennej diskussii: on pokosilsya
na  menya s zametnym  vyrazheniem  odobreniya, velikolepno smotrevshimsya  na ego
nevozmutimoj fizionomii i zabotlivo  podlil mne goryachej kamry  --  navernoe,
eto bylo chto-to vrode medali "za geroicheskie umstvennye usiliya".
     -- Glenke  Taval, vot kak ono povernulos', kto  by  mog  podumat'... --
Neozhidanno skazal  Dzhuffin.  YA vzdrognul  i  obernulsya  k  nemu. Nash shef uzhe
prosnulsya i zadumchivo ustavilsya v odnu tochku.
     -- U  nas budet  mnogo raboty,  no  vse  eto zavtra. Vremya  terpit... YA
smertel'no ustal,  rebyata. -- Tiho skazal on. --  Mozhesh' ubirat'  svoi tuchi,
ser  SHurf. Ne dumayu, chto v blizhajshie  dni oni nam ponadobyatsya. Maks, esli uzh
ty tak szhilsya s rol'yu voznicy, otvezi menya domoj.  Kimpa  na  nas  obiditsya,
konechno, no u  menya net nikakih sil zhdat', poka on za mnoj priedet. Kogda ty
sadish'sya za rychag amobilera, poezdka prohodit bystro i nezametno, kak smert'
v sobstvennoj posteli, kotoraya nam s vami, hvala Magistram, ne svetit...
     -- Horoshen'kie  u  vas sravneniya!  -- YA  chut'  ne podavilsya  ot  takogo
komplimenta... i ot dzhuffinova prorochestva, zaodno.
     -- Sravneniya, kak  sravneniya... Esli tebe ponadobitsya  eshche odna butylka
"Drevnej t'my", ser SHurf, ty najdesh' ee v nizhnem yashchike moego stola.
     -- Ne ponadobitsya. Razognat' eti tuchi proshche prostogo.
     --  Tem   luchshe,  nam  bol'she  ostanetsya...  Poehali,  Maks,  ladno?  YA
dejstvitel'no s nog valyus'. |ta tvar' menya izmochalila, chestnoe slovo!
     Sulya po vsemu, Dzhuffin  ne  preuvelichival.  Vsyu  dorogu on  tiho kleval
nosom na zadnem sidenii moego amobilera -- vot uzh chego za nim nikogda ran'she
ne vodilos'!
     --  Vozvrashchajsya  v  Upravlenie,  Maks.  --  Ustalo  skazal on, kogda  ya
ostanovilsya vozle ego osobnyaka. -- SHurf  mozhet spokojno  otpravlyat'sya domoj,
esli  zahochet. A ya dumayu, chto on zahochet... Melamori  smenit tebya cherez paru
chasov,  ya  s nej uzhe dogovorilsya. Kofa pozabotilsya o tom, chtoby nasha ledi ne
slishkom ustala  za  eti  chetyre  dnya,  tak  chto pust'  teper'  popyhtit, dlya
raznoobraziya... Potom  mozhesh' delat' vse, chto tebe zablagorassuditsya,  v tom
chisle i spat', azh do zavtrashnego poludnya. V polden' prihodi v Dom u Mosta. I
bud' gotov ko vsemu, ladno?
     -- "Ko vsemu" -- eto kak? -- Ostorozhno utochnil ya.
     -- "Ko vsemu" -- znachit "ko vsemu", chto tut neponyatnogo? -- S ehidstvom
u sera  Dzhuffina vse  po-prezhnemu  bylo v  polnom poryadke,  kak by on tam ne
kleval  nosom!  Neskol'ko sekund  on s  vidimym udovol'stviem  sozercal  moyu
vstrevozhennuyu rozhu, potom snizoshel do dal'nejshih ob座asnenij.
     -- Mozhet  byt'  ya  hochu, chtoby ty byl  gotov k dal'nej doroge, ne znayu.
CHestno govorya, ya eshche nichego ne reshil. Zavtra pogovorim, ladno?
     -- Ladno. -- Ozadachenno kivnul ya. A chto mne eshche ostavalos'?
     Kak  by  to ni  bylo, ya  disciplinirovanno poehal v  Upravlenie Polnogo
Poryadka. Ehal ya dovol'no dolgo, poskol'ku na moih glazah tvorilis' nastoyashchie
chudesa:  plotnye temnye  tuchi,  kotorymi  zabotlivo  ukutal  nebo  ser  SHurf
Lonli-Lokli,  medlenno  otpolzali  kuda-to  k  zapadnomu  gorizontu, obnazhaya
nezhnuyu prozrachnuyu  beliznu. Nepravdopodobno svetloe nebo  nad Eho sovershenno
ne pohodilo na  to, pod  kotorym ya  rodilsya,  i mne eto chertovski nravilos',
nesmotrya ni na chto!
     Glavnyj vinovnik vseh etih udivitel'nyh yavlenij prirody uzhe uspel snova
udobno  ustroit'sya  v  kresle.  Teper'  on  neodobritel'no  sozercal  legkij
besporyadok, obrazovavshijsya na nashem s Dzhuffinom rabochem stole.
     -- |to  eshche  chto! --  S poroga  zayavil  ya.  --  Ne  videl ty nastoyashchego
bardaka, paren'!
     --  Mozhesh' sebe  predstavit',  ne  tol'ko  videl,  no  i sam  regulyarno
prinimal uchastie v  ego sozdanii... v svoe  vremya. --  Nevozmutimo  vozrazil
SHurf. --  Prosto sejchas u menya takoj  period  v zhizni, kogda  besporyadok  ne
uluchshaet nastroenie!
     -- Ohotno veryu. -- Ulybnulsya ya. --  Kstati, ser Dzhuffin schitaet, chto ty
imeesh' polnoe pravo  s chistym  serdcem pokinut'  eto otvratitel'noe  gryaznoe
mesto...  A eto znachit,  chto ty mozhesh'  otpravlyat'sya  na otdyh, esli hochesh',
konechno.
     -- Hochu. -- Zadumchivo soglasilsya SHurf. -- A ty ostaesh'sya?
     -- Ostayus'. -- Kivnul ya. -- Mne predstoit romanticheskoe svidanie s ledi
Melamori, znaesh' li... Predpolagaetsya, chto ona menya smenit, i vse takoe. Tak
chto mne tozhe greh zhalovat'sya na sud'bu!
     -- YAsno.  V takom sluchae ya  pozhaluj ne stanu tebya zhdat'. -- Lonli-Lokli
zevnul, elegantno prikryv rot rukoj v ogromnoj zashchitnoj rukavice. YA podumal,
chto vpervye v zhizni  vizhu, kak etot potryasayushchij paren'  zevaet. Okazyvaetsya,
koe-chto chelovecheskoe  emu  dejstvitel'no ne chuzhdo --  tozhe svoego roda chudo,
nichem ne huzhe ostal'nyh!
     On ushel,  a  ya  ostalsya odin na odin  s  Kurushem.  Burivuh melanholichno
kleval ostatki pirozhnogo i ne ochen'-to rvalsya obshchat'sya.
     -- Ty chasom ne v  kurse, skol'ko  sejchas mozhet byt' vremeni,  umnik? --
Bez osoboj nadezhdy sprosil ya.
     -- Do zakata ostalos' okolo dvuh chasov. -- Nemedlenno otvetil Kurush. --
Stranno: ty -- pervyj chelovek, kotoryj menya ob etom sprashivaet!
     -- A  ya voobshche -- edinstvennyj v svoem  rode,  milyj.  --  Doveritel'no
soobshchil ya. -- U menya net chuvstva vremeni, absolyutno!
     -- YA tak i ponyal. -- Flegmatichno soglasilas' ptica. --  Vytri mne klyuv,
pozhalujsta.
     YA ohotno vypolnil ego pros'bu i  zadumchivo ustavilsya v okno. Nebo snova
bylo  chistym,  na  ulice   uzhe  poyavilis'   prohozhie.  Stolica  Soedinennogo
Korolevstva   bystro  prihodila  v  sebya  posle  koroten'kogo,  v  sushchnosti,
koshmara...  Mozhno bylo ne somnevat'sya, chto i fonari zagoryatsya s nastupleniem
temnoty,  kak im i polozheno. No chto-to bylo ne tak,  ya byl absolyutno uveren,
chto delo  otnyud' ne v moem pylkom voobrazhenii: chto-to neulovimo izmenilos' v
moem hrupkom Mire, kotoryj uzhe davno perestal kazat'sya mne takim uzh nadezhnym
ubezhishchem...  CHto zh, tem  nezhnee byli moi  prikosnoveniya k mozaichnym mostovym
Eho, kazhdyj shag -- pochti chto poceluj v lob, na proshchanie.
     -- Ty zadumchivyj, serdityj, ili prosto spish'  sidya?  -- Veselo sprosila
Melamori otkuda-to iz-za moej spiny.
     -- Kogda  eto  ty uspela  poyavit'sya?  --  Glupo udivilsya  ya,  i  tut zhe
rassmeyalsya.  --   Da,   pozhaluj,   tvoya   tret'ya  versiya   blizhe   vsego   k
dejstvitel'nosti!
     --  Vot  i ya  tak  dumayu. --  Udovletvorenno  kivnula ona. -- |ti  zlye
kolduny sovsem tebya zagonyali:  sami-to, nebos', uzhe davno doma dryhnut, a ty
geroicheski klyuesh' nosom v Upravlenii!
     -- CHestno govorya, ya vpolne mog tiho smyt'sya  domoj. Vse-taki nash shef --
daleko  ne  takoj besserdechnyj zlodej,  kakim  emu  polozheno byt'  po  dolgu
sluzhby. -- Zadumchivo  skazal ya. -- Prosto mne ochen'  ponravilas' vozmozhnost'
nemnogo s toboj poboltat'.
     -- Pravda? -- Obradovalas' Melamori.
     -- Pravda, pravda. Ty zhe eshche ne imela somnitel'nogo udovol'stviya uznat'
o  geroicheskoj  bor'be sera  Melifaro  s  medovymi  delikatesami  Kumanskogo
Halifata!
     -- A chto eto za istoriya? -- Zainteresovanno sprosila ona.
     Tak   chto  ya  s   udovol'stviem   prinyalsya   snova  pereskazyvat'   etu
zamechatel'nuyu sagu. Melamori byla  prosto schastliva --  a radi  etogo stoilo
postarat'sya!
     -- A kak vy zhili eti chetyre dnya? -- Sprosil ya, dav ej dosmeyat'sya.
     -- A kak mozhno zhit', kogda paradom komanduet ser Kofa?! --  Usmehnulas'
ona. -- My ochen' horosho pitalis', chto pravda, to pravda! I  pochti nichego  ne
delali, poskol'ku delat' bylo sovershenno nechego: lyudi nos za  dver' vysunut'
boyalis',  kakie  uzh  tam  prestupleniya! Gospoda  policejskie  tozhe otdyhali,
naskol'ko  ya  znayu...  Pravda  bylo  eshche  dva trupa, muzh  i zhena. Im pozarez
pripeklo  otprazdnovat' stoletnyuyu  godovshchinu  svoej  svad'by, v  sobstvennom
sadu, da eshche  i  pri svechah.  Odinokie Teni ih  tut  zhe nashli: kazhetsya,  eti
bezrassudnye bednyagi byli edinstvennymi, kto reshilsya zazhech' svet! Sp'yanu oni
eto uchudili, chto li?
     -- Navernoe. -- Vzdohnul ya. -- A mozhet byt', oni kak raz hoteli chego-to
v etom rode?  Takoj romantichnyj  konec, vmesto  eshche odnogo stoletiya zanudnoj
sovmestnoj zhizni... Pochemu by i net!
     -- Nu ty skazhesh'  tozhe! -- Izumlenno otkliknulas' Melamori. --  Oni  zhe
zhivye lyudi, a  ne geroi kakogo-nibud'  romana...  A zhivym  lyudyam svojstvenno
lyubit' zhizn', razve net?
     -- Eshche kak svojstvenno... No byvayut sumasshedshie  zhivye lyudi, oni-to kak
raz sposobny na chto ugodno!
     -- Mozhet byt', mozhet byt'...  -- Rasseyanno soglasilas' Melamori. --  Ty
znaesh', chto korabl' iz Arvaroha budet v Eho cherez paru dyuzhin dnej?
     -- CHtoby uvezti tebya? -- Ostorozhno utochnil ya.
     -- CHtoby prikonchit' etogo neschastnogo "prezrennogo" Mudlaha... A tam --
po obstoyatel'stvam.
     -- Ono i pravil'no. -- Kivnul ya. -- V takih veshchah sleduet polagat'sya na
improvizaciyu.
     -- Mne strashno, Maks. -- Tiho skazala Melamori.
     -- Mne tozhe. --  Priznalsya ya. -- Inogda menya zdorovo podmyvaet  podnyat'
buryu  i utopit' etot greshnyj  korabl' iz Arvaroha, chtoby  vse ostavalos' kak
est'. Esli ty  vse-taki  uedesh' s Alotho, eto  budet ochen'-ochen'  ploho... A
esli  ostanesh'sya v Eho  --  prosto  uzhasno!  Mne pochemu-to ochen' ne hochetsya,
chtoby ty  proigrala etu bitvu s sobstvennym  strahom. Est' srazheniya, kotorye
ni v koem sluchae nel'zya proigryvat', hotya  proigrat' bylo by tak  legko, tak
sladko...
     -- Ty  tak  stranno govorish'.  --  Vstrevozhenno  vzdohnula Melamori. --
Men'she vsego  na svete mne hochetsya priznat'sya sebe, chto ty  absoyutno prav. I
vse zhe mne pochemu-to nravitsya, chto ty tak govorish'.
     --  Potomu chto  ya pytayus' tebe pomoch'.  Ne sbezhat' s prekrasnym Alotho,
konechno,  a...  --  YA oseksya,  a  potom vspomnil  daveshnie  slova  Dzhuffina,
skazannye  mimohodom, no  zhestko  vpechatavshiesya  v moyu pamyat'. --  Povisnut'
mezhdu nebom i zemlej, i  boltat'sya tam  v  svoe udovol'stvie! --  Reshitel'no
zaklyuchil ya.
     --  Navernoe  ya ponimayu.  --  Kivnula  Melamori.  --  Znaesh', Maks,  ty
vse-taki  poezzhaj domoj, ladno? U  menya  poka nedostatochno  muzhestva,  chtoby
razvivat'  etu  temu, a  zagovorit'  o  chem-to  drugom...  Teoreticheski  eto
vozmozhno, no vse budet zvuchat' nemnogo fal'shivo, pravda?
     -- Pravda. -- Pechal'no soglasilsya ya.  -- Horoshego vechera, Melamori... i
nochi,  zaodno.  CHestno  govorya,  ya tozhe ne greshu pereizbytkom  etogo  samogo
muzhestva. Mozhet byt' ego voobshche net v prirode? A vse tak nazyvaemye  "geroi"
-- prosto lyudi, u kotoryh ne slishkom razvito voobrazhenie... U nas-to s toboj
ego v pereizbytke, da?
     -- Da uzh! -- Ulybnulas' ona. -- Net, Maks, ne vse tak grustno: ya  lichno
znakoma s neskol'kimi  otchayanno hrabrymi tipami,  u kotoryh takoe chudovishchnoe
voobrazhenie -- skazat' strashno! Tot zhe ser Rogro...
     -- Emu proshche! -- Fyrknul ya. -- On zhe eshche i astrolog, pomimo vseh prochih
svoih  dostoinstv. Tak  chto  paren'  imeet  unikal'nuyu vozmozhnost' sostavit'
sobstvennyj  goroskop,  ubedit'sya, chto  s nim vse budet  v poryadke, i  smelo
sovershat' ocherednoj podvig.
     -- Kakaya prelest', Maks! -- S oblegcheniem rashohotalas' Melamori. --  A
mne-to i v golovu ne  prihodilo... Znaesh', ty vse-taki luchshe idi domoj, poka
ya  ne peredumala!  Eshche  nemnogo, i ya nachnu zhalobno prosit',  chtoby ty eshche so
mnoj posidel.
     -- Zvuchit zamanchivo. -- Vzdohnul ya. -- No ya takoj merzkij tip, milaya! YA
zhe  pochti vsegda hochu  spat', v tom chisle i sejchas,  a zavtra budet  tot eshche
denek: Dzhuffin mne klyatvenno obeshchal, chto skuchat' ne pridetsya.
     --  Da?  --  Pomrachnela  Melamori.  --  A  ya-to  dumala,  chto  vse  uzhe
blagopoluchno zavershilos'... V takom sluchae ubirajsya otsyuda, ser Maks, videt'
bol'she ne mogu tvoi prekrasnye glaza!
     -- A oni prekrasnye? -- Pol'shchenno sprosil ya, ostanovivshis' na poroge.
     -- Kogda kak! -- Usmehnulas' Melamori. -- Oni zhe vse vremya menyayutsya, ne
zabyvaj!
     V  konce koncov do menya  vse-taki doshlo, chto nereshitel'no  boltat'sya na
poroge sobstvennogo kabineta -- durnoj ton, a posemu ya nashel v sebe dushevnye
sily  okonchatel'no  rasproshchat'sya. Ono  i  k  luchshemu:  doma  menya  podzhidala
sleduyushchaya  seriya  zaputannoj  myl'noj  opery,   kotoraya  v  poslednee  vremya
ugrozhayushche  vtorgalas'  v  moyu zhizn'.  Tehhi zadumchivo vossedala za  stojkoj.
Prichina  ee glubokoj zadumchivosti udobno  ustroilas' naprotiv:  odna iz moih
prekrasnyh "zhen". Ne tak uzh legko otlichit' odnu iz trojnyashek ot drugoj, no ya
byl  gotov sporit'  na  chto  ugodno,  chto k nam  prishla imenno  ledi  Kenleh
sobstvennoj personoj, da eshche i bez svoih sestrichek, s uma sojti mozhno!
     -- Nado zhe,  a ya-to, durak, dumal, chto vy vsegda i vezde hodite vtroem!
-- Ustalo ulybnulsya ya. -- Molodec, chto reshilas' na takoj podvig, Kenleh.
     -- Vy menya uznali, da? -- Robko ulybnulas' ona.
     --  Nu,  ne to  chto by po-nastoyashchemu  uznal.  --  CHestno  priznalsya  ya,
usazhivayas'  ryadom s nej. -- Prosto mne  pokazalos', chto  imenno u tebya  est'
ser'eznaya potrebnost'  v moem  otecheskom sovete... Tol'ko  znaesh',  ya  -- ne
sovsem tot paren',  k kotoromu sleduet idti za mudrym sovetom. Vot esli tebe
hochetsya vyslushat' parochku glupostej...
     -- Tem ne menee,  ej  pozarez  nuzhen imenno tvoj  sovet, Maks. -- Myagko
skazala Tehhi. -- Ne moj, i ne chej-nibud' eshche, a  imenno tvoj!  Kak tebe eto
nravitsya?
     -- Priyatno, konechno,  chto v etom prekrasnom Mire  eshche  popadayutsya takie
naivnye lyudi! -- Usmehnulsya ya. I vinovato pokosilsya na nashu gost'yu. -- Vse v
poryadke,  Kenleh,  prosto  u  menya dovol'no durackaya  manera vyrazhat'sya,  ne
obrashchaj  vnimaniya!  Tehhi,  ya --  samyj  predskazuemyj zanuda vo  Vselennoj,
poetomu...
     --  Poetomu ty hochesh'  kamry, razumeetsya. -- Ulybnulas' ona. --  YA i ne
somnevalas', tak  chto  vot, uzhe vse  gotovo... -- Ona postavila  peredo mnoj
malen'kuyu zharovnyu,  na  kotoroj  veselo pozvyakival  simpatichnyj keramicheskij
kuvshinchik.
     "CHestno govorya,  bol'she vsego  na svete ya sejchas hochu okazat'sya v tvoej
spal'ne. I  ni v koem sluchae ne v odinochestve."  --  YA reshil vospol'zovat'sya
Bezmolvnoj rech'yu, poskol'ku nezhno vorkovat' v  prisutstvii postoronnih -- ne
moya stezya, k sozhaleniyu.
     "Zvuchit  zamanchivo. -- Tut  zhe otkliknulas' Tehhi.  -- No  eta  devochka
sidit tut uzhe chasa dva. Kazhetsya, ej dejstvitel'no zdorovo pripeklo!"
     "Mogu sebe predstavit'!  Priperet'sya  syuda  chut' li  ne noch'yu, v polnom
odinochestve,  da  eshche  i peshkom, navernoe...  Ona  zhe eshche  ne  umeet  vodit'
amobiler!"
     "Predstav'  sebe,  uzhe  umeet. -- Ehidno  otozvalas' Tehhi. --  Ty vseh
lyudej schitaesh' slaboumnymi, ili komu kak povezet?"
     "Teper' uzhe tol'ko sebya." -- Vinovato otozvalsya ya. A potom povernulsya k
Kenleh i pereshel na normal'nuyu chelovecheskuyu rech'.
     -- Mozhet byt' eto ne napisano na moej ustaloj rozhe,  no ya dejstvitel'no
rad tebya videt', i vse takoe...  Prosto smiris' s  mysl'yu, chto ya ochen' durno
vospitan, ladno?
     K moemu udivleniyu ona spokojno kivnula i dazhe slegka ulybnulas', sovsem
chut'-chut', no eto bylo neplohoe nachalo!
     -- I vse-taki, chto u tebya sluchilos'? -- Kak mozhno myagche sprosil ya.
     -- Mozhno podumat', ty ne dogadyvaesh'sya! -- Vzdohnula Tehhi. V ee golose
tak otchetlivo prozvuchali intonacii zabotlivoj mamochki, chto mne stalo smeshno.
     -- Malo li, o chem ya  tam dogadyvayus'! -- Ulybnulsya ya. -- Zachem igrat' v
velikogo   yasnovidca,   esli  est'   vozmozhnost'  prosto   vyslushat'  zhivogo
cheloveka...  A  vdrug   vse  moi  dogadki  ne  imeyut  nikakogo  otnosheniya  k
dejstvitel'nosti? So mnoj takoe to i delo proishodit.
     -- A o chem vy dogadyvaetes'? -- Nereshitel'no sprosila Kenleh.
     -- "O  chem, o chem"...  Nu, esli chestno,  ya  zdorovo podozrevayu, chto  ty
prishla, chtoby sprosit' u menya, chto tebe delat' s  etim uzhasnym, pristavuchim,
no ochen' simpatichnym serom Melifaro... Nu i kak, ya ugadal?
     --  Voobshche-to  ya sobiralas' sprosit' u vas, chto mne delat'  s soboj. --
Robko  skazala Kenleh. --  On mne ochen' nravitsya, etot vash drug, a Hejlah  i
Helvi  ochen'  ne nravitsya,  chto on  mne  nravitsya...  Oh, ya sovsem  ne  umeyu
govorit'!
     -- Umeesh',  umeesh'!  --  Ulybnulsya  ya.  --  Takoj  horoshij  kalamburchik
poluchilsya... Znaesh', Kenleh,  u menya nikogda v zhizni ne bylo brata-blizneca,
poetomu ya ne ochen'-to predstavlyayu sebe, kakogo roda privyazannost' sushchestvuet
mezhdu toboj  i tvoimi  sestrichkami. No v lyubom sluchae, tvoi dela -- eto tvoi
dela, serdce kazhdogo  cheloveka prinadlezhit emu odnomu, v  etom  ya sovershenno
uveren!
     --  Oni  govoryat,   chto  ya  mogu  poteryat'  svoyu  sud'bu,   esli  nachnu
interesovat'sya muzhchinami. -- Tiho proiznesla Kenleh. -- I mne kazhetsya, chto v
ih slovah slishkom mnogo  pravdy, tak chto  luchshe by mne ih poslushat'sya... |to
bylo dovol'no legko i priyatno: on kazhdyj den' zahodil k nam v gosti, vel nas
kuda-nibud' pogulyat', i ot menya nichego ne  trebovalos'... YA imeyu v vidu, chto
mne ne nuzhno bylo prinimat' nikakih reshenij: vse i tak shlo horosho, vo vsyakom
sluchae, dlya menya.
     -- YA ponimayu. --  Ulybnulsya ya. -- CHestnoe slovo! A chto, teper' situaciya
izmenilas'?
     --  Da, navernoe. -- Nereshitel'no  otozvalas' Kenleh.  --  Ego ne  bylo
celyh  chetyre  dnya...  Nu da, vy-to znaete, ser Kofa skazal, chto  vy uhodili
vmeste. I mne bylo ochen' grustno, ya nikogda ran'she ne dumala, chto mozhet byt'
tak grustno tol'ko ottogo, chto kakoj-to  maloznakomyj  chelovek ne prihodit v
gosti... A segodnya on prislal mne zov i skazal, chto hochet vstretit'sya tol'ko
so mnoj, bez sester, i ya ponimayu, chto eto mozhet znachit': kogda muzhchina hochet
vstretit'sya  s  zhenshchinoj naedine.  No ya  tak  obradovalas',  chto  ne  smogla
otkazat'sya,  a  teper'  ya dazhe ne  znayu, chto mne  delat'. Poslat' emu  zov i
skazat', chto ya peredumala? No ya ne hochu tak  govorit',  i  vstrechat'sya s nim
naedine tozhe ne hochu, potomu chto ya boyus'...
     --  Nu, ne  vse tak strashno, Kenleh! -- S oblegcheniem  rassmeyalsya ya. --
Ser  Melifaro  --  nastoyashchij  dzhentl'men...  hotya  poverit'   v  eto   pochti
nevozmozhno, mogu tebya ponyat'! I krome togo... Ty chto, dumaesh', chto stoit vam
ostat'sya vdvoem, i etot tip tut  zhe potashchit tebya v temnyj podval? Dazhe  esli
emu ochen' zahochetsya...  somnevayus',  chto eto  vozmozhno: Eho --  takoj lyudnyj
gorod, milaya! Dazhe esli vy oba ochen' postaraetes', vam vryad li udastsya najti
mesto, gde krome vas nikogo ne budet, mozhesh' mne poverit': my  s ledi  Tehhi
uzhe neodnokratno iskali chto-nibud'  v takom rode, i u nas  nichego  ne vyshlo.
Dazhe   v  sobstvennoj   spal'ne  vremya  ot  vremeni   riskuesh'   kogo-nibud'
obnaruzhit'...
     Tehhi odobritel'no ulybnulas' i energichno zakivala.
     -- Vse ravno  my budem  odni. -- Upryamo skazala  Kenleh. --  Neznakomye
lyudi ne schitayutsya. Kakoe im do nas delo?
     -- Tebe eshche predstoit ubedit'sya v obratnom, vot uvidish'! --  Rassmeyalsya
ya. -- Tak chto otpravlyajsya na svoe svidanie i nichego ne bojsya!
     --  Da  ya  ne to chtoby  dejstvitel'no  boyus'. --  Nevozmutimo  otvetila
Kenleh. -- Prosto ya ne znayu, kak sebya vesti naedine s serom Melifaro,  vot i
vse. YA imeyu v vidu: chto ya dolzhna  delat',  chtoby ego  ne obidet', i v to  zhe
vremya...
     -- YA uzhe  ponyal. -- Sonno  kivnul ya. Sonlivost' navalilas' na  menya tak
vnezapno, slovno kamra, kotoruyu ya tol'ko chto dopil, byla  shchedro  pripravlena
kakim-nibud'  ubojnym snotvornym. YA otchayanno pomotal golovoj. |to sovershenno
ne  pomogalo, skoree  dazhe ubayukivalo.  Moi  prekrasnye  ledi  tem  vremenem
ustavilis' na menya, kak na proroka. Tehhi umirala ot lyubopytstva, kazhetsya ej
bylo uzhasno  interesno, chto  ya  budu  delat' v etoj  dvusmyslennoj situacii:
vrode by mne bylo polozheno soblyudat' interesy Melifaro, s drugoj storony, ne
stoilo davat' bednyazhke Kenleh sovsem uzh negodnyj sovet! Ona ne  uchla odnogo:
ya tak ustal, chto  v tot moment mne bylo reshitel'no  vse  ravno, kak eti dvoe
budut vykruchivat'sya.
     -- Est'  odin otlichnyj  sovet  na vse vremena, milaya. -- Otchayanno zevaya
soobshchil ya. -- Veshaj emu lapshu na  ushi,  poka  ne reshish', chego tebe na  samom
dele hochetsya. S bol'shinstvom muzhchin eto mozhno  prodelyvat' pochti  beskonechno
dolgo, dazhe so  mnoj... Tak chto vse budet v poryadke, a teper' horoshej  nochi!
Ne obizhajtes', milye ledi, no  ya uzhe  pochti umer ot ustalosti. Zachem vam moj
smerdyashchij  trup, da  eshche  i  na  noch'  glyadya? Kenleh,  milaya,  peredaj moemu
lyubimomu  psu, chto  ya ego obozhayu, no  sil moih net dobrat'sya do vashego doma,
tak chto pust' ne grustit: govoryat, ot  pechali propadaet appetit... Tol'ko ty
emu dejstvitel'no vse eto skazhi: ya pochti uveren, chto Druppi otlichno ponimaet
chelovecheskuyu rech'!
     Na  etih  slovah  ya  spolz  s  tabureta,  zhalobno  posmotrel  na  svoih
sobesednic  i reshitel'no otpravilsya naverh,  v  spal'nyu.  CHto  by ya  tam  ne
govoril naschet togo, chto v  spal'ne  mne  potrebuetsya  horoshaya kompaniya, eto
okazalos' chistoj vody  boltovnej: Tehhi udalos' razbudit' menya tol'ko utrom,
da  i to s neveroyatnym trudom.  YA zdorovo podozreval, chto bez koldovstva tut
ne oboshlos', no kinzhal'chik s indikatorom v rukoyati byl  dalekovato, tak  chto
prishlos' ogranichit'sya neobosnovannymi podozreniyami...
     -- CHto  za  strannyj  sovet  ty  dal  vchera Kenleh?  --  S lyubopytstvom
sprosila   Tehhi,  kogda  ya  pochuvstvoval   sebya  dostatochno  zhivym,   chtoby
zainteresovat'sya soderzhimym malen'kogo kuvshinchika, skromno primostivshegosya v
izgolov'e posteli.
     -- Kakoj "strannyj sovet"? -- Udivilsya ya. -- CHestno govorya, ya byl takoj
sonnyj, chto mog bryaknut' vse chto ugodno...
     -- Ty zachem-to posovetoval ej veshat' lapshu na ushi bednyagi  Melifaro. --
Veselo napomnila Tehhi.
     -- A, nu da, konechno... A chto, otlichnyj sovet! -- Obradovalsya ya.  -- Nu
a chto eshche ostaetsya delat' devushke, kotoraya sama ne znaet, chego hochet?
     -- Podozhdi, Maks, davaj nachnem vse snachala.  -- Poprosila  Tehhi. -- Nu
pri chem tut kakaya-to lapsha?!
     Do menya nachalo dohodit'.
     -- Dyrku v nebe nad moej glupoj golovoj! YA kak-to ne podumal, chto zdes'
nikto ne znaet eto vyrazhenie! -- Vinovato vzdohnul ya.
     -- Tak eto prosto vyrazhenie?  -- Voshishchenno rassmeyalas' Tehhi. -- I chto
ono oznachaet?
     --  Da   nichego   osobennogo.   "Veshat'   lapshu  na   ushi"  --   znachit
bezotvetstvenno molot' vsyakuyu erundu, vot i vse...
     --  Znaesh',  Maks, ya zdorovo podozrevayu, chto  eta  devochka ponyala  tebya
bukval'no. --  Snova rassmeyalas' Tehhi. --  A ona schitaet  tebya ochen' mudrym
sovetchikom, tak chto mozhesh' sebe predstavit'...
     -- Mogu! -- S entuziazmom soglasilsya ya. -- A znaesh', tak dazhe luchshe. Po
krajnej mere, oni oba zapomnyat svoe svidanie na vsyu zhizn', eto uzh tochno!
     Tehhi pytalas' bylo  prodolzhit' disput, no v moem rasporyazhenii bylo eshche
chasa dva,  i  ya  ne sobiralsya  posvyashchat'  ih dal'nejshemu  obsuzhdeniyu  chuzhogo
romana: u menya, hvala Magistram, imelsya svoj sobstvennyj!
     No vse-taki v polden'  ya byl v Upravlenii, kak i prosil Dzhuffin. CHestno
govorya, vsya eta istoriya  s Odinokimi Tenyami kazalas' mne slishkom grandioznym
sobytiem, chtoby pozvolit'  sebe opazdyvat' na  svidanie s serom Pochtennejshim
Nachal'nikom  vsego  proishodyashchego. K svoemu velichajshemu udivleniyu,  ya prishel
pervym:  Dzhuffina eshche ne  bylo. I voobshche  nikogo ne bylo, krome moloden'kogo
kur'era, mirno dremavshego na kozhanom divanchike u vhoda v Zal Obshchej Raboty. YA
proshel v kabinet. Na stole imelis' mnogochislennye dokazatel'stva dlitel'nogo
prisutstviya ledi  Melamori: stakan, na  dne kotorogo  ya obnaruzhil  neskol'ko
kapel'   chego-to   sladkogo   i   tyaguchego,   izmyatyj  ekzemplyar  vcherashnego
"Korolevskogo  golosa", iz  kotorogo ona  pytalas' smasterit'  chto-to  vrode
korablika, i konechno zhe ostatki kroshek ot pirozhnogo -- navernyaka ona kormila
svoego  paukoobraznogo  domashnego  lyubimca  Leleo!  Vmesto  togo,   chtoby  s
nezhnost'yu  sozercat'  eto  ocharovatel'noe bezobrazie, ya razbudil neschastnogo
kur'era i velel emu nemedlenno navesti poryadok. Potom ya poslal zov Dzhuffinu:
chestno govorya ego otsutstvie sovershenno menya ozadachilo.
     "YA  uzhe est', a vas  eshche net.  -- Obizhenno zayavil  ya. --  |to nechestno,
ser!"
     "Da, dejstvitel'no. -- Soglasilsya Dzhuffin. -- No ya uzhe edu. Tak chto..."
     "A  gde  shlyayutsya  vse  ostal'nye?"  --  |tot  vopros  vyletel  iz  menya
sovershenno samostoyatel'no: u menya i v myslyah ne bylo perebivat' shefa.
     "Gde,  gde... Gde nado, tam i shlyayutsya! -- Reshitel'no  otrezal on. Potom
smenil  gnev na  milost'  i pustilsya  v raz座asneniya.  -- Voobshche-to  Melamori
naslazhdaetsya zasluzhennym otdyhom, Luukfi kak vsegda  sidit v Bol'shom Arhive,
a  vse ostal'nye  prosto pol'zuyutsya  moej dobrotoj i  nahal'no uvilivayut  ot
raboty, pod samymi raznymi predlogami: kto vo chto gorazd... I voobshche, vmesto
togo, chtoby muchat' sebya Bezmolvnoj rech'yu, tebe davno sledovalo otpravit' zov
v "Obzhoru". Lichno ya eshche ne zavtrakal."
     YA disciplinirovanno vypolnil prikaz  svoego groznogo shefa:  ya by  takie
prikazy  s utra do nochi vypolnyal, mne  tol'ko daj  volyu! Tak chto ser Dzhuffin
Halli poyavilsya  v sobstvennom  kabinete odnovremenno  s  kur'erom iz "Obzhory
Bunby", odobritel'no pokival  po etomu povodu, uselsya v svoe kreslo i tut zhe
delovito zagremel posudoj.
     -- Net, mne vse-taki uzhasno interesno, pod kakim imenno predlogom mozhno
uliznut' so sluzhby? -- Tut zhe  sprosil ya. Inogda  ya mogu byt' takim zanudoj,
chto samomu protivno!
     --  Prakticheski pod lyubym. -- Nevozmutimo otvetil Dzhuffin. -- No k tebe
eto ne otnositsya,  tak  chto mozhesh' tiho umirat'  ot zavisti... Vprochem, esli
tebe dejstvitel'no tak uzh interesno, mogu podelit'sya informaciej.  Naskol'ko
ya znayu, ser Melifaro  v dannyj moment bessovestno pol'zuetsya svoim noven'kim
oreolom velikogo geroya i v ocherednoj  raz  pytaetsya soblaznit' odnu iz tvoih
zhen,  bednyaga...  CHto kasaetsya  Kofy,  on  prosto naslazhdaetsya  vozmozhnost'yu
spokojno pozavtrakat'  u  sebya doma. Ne  tak uzh chasto s nim  eto  sluchaetsya!
Vprochem oni  oba budut zdes' chasa cherez poltora. Nam predstoyat velikie dela,
vernee oni predstoyat vam troim. A  chto  kasaetsya  SHurfa, vchera on  umudrilsya
prostudit'sya. Konechno,  on  zheleznyj paren', no kogda u cheloveka  nachinaetsya
obyknovennyj nasmork, ya nachinayu kvohtat', kak staraya indyushka. V glubine dushi
ya do sih por uveren, chto prostuda -- eto samoe strashnoe, chto mozhet sluchit'sya
s chelovekom!
     -- Mogu vas ponyat'!  -- Rassmeyalsya ya. -- No u SHurfa  navernyaka najdetsya
parochka dyhatel'nyh uprazhnenij, special'no dlya takogo sluchaya... A gde eto on
umudrilsya prostudit'sya? Na Temnoj Storone, chto li?
     --  Aga, kak zhe! Na kryshe  on prostudilsya,  gde zhe  eshche! Polez s mokroj
golovoj  razgonyat'  svoi  zamechatel'nye  chernye  tuchi...  CHestno  govorya,  ya
potryasen do glubiny dushi!  YA uzhe uspel privyknut' k mysli, chto eto paren' --
edinstvennoe sovershennoe  sushchestvo v  etom bezumnom Mire,  i vdrug  on  tozhe
nachinaet delat' gluposti!
     -- YAsno.  --  Ulybnulsya  ya. --  A  teper'  kolites',  ser:  kakogo roda
"velikie dela" nam predstoyat?  Vy zhe narochno vyzvali menya ran'she vseh, chtoby
posekretnichat', verno?
     --  Otchasti   ty  prav.  --   Kivnul   Dzhuffin.   --  No   ya  sobirayus'
"posekretnichat'" s toboj ne  sovsem tak, kak ty sebe eto predstavlyaesh'... Ty
uzhe dozheval?
     --  Nu  kak  vam  skazat'...  -- Rasteryanno  protyanul  ya.  Voobshche-to  ya
dejstvitel'no tol'ko chto dozheval, i kak raz reshil potyanut'sya za dobavkoj.
     -- Dobavka  chut'-chut'  podozhdet, ladno? --  Myagko  sprosil  Dzhuffin. --
Sovsem chut'-chut'.
     -- Konechno. -- Nedoumenno kivnul ya. -- A chto...
     -- Prosto  zakroj  glaza  i nemnozhko pomolchi,  vot i vse. -- Usmehnulsya
Dzhuffin.  --  YA  sobirayus' posekretnichat',  no  ne  sovsem  s toboj.  Nichego
strashnogo, Maks. Ty  zhe  ne  na prieme u  etogo chudovishchnogo znaharya, kotoryj
specializiruetsya na lechenii zubov, poetomu rasslab'sya.
     YA  ulybnulsya:  moj shef  ni kapel'ki  ne  oshibsya,  posle ego slov naschet
besedy "ne sovsem so  mnoj"  ya  dejstvitel'no pochuvstvoval  sebya,  slovno  v
kresle  dantista.  Voobshche-to  stranno,  esli  uchest', chto  v  obshchestve  sera
Dzhuffina Halli  ya kak pravilo stanovlyus' pochti bezrassudno hrabrym! Vprochem,
uzhe  cherez  sekundu  ya poslushno  zakryl glaza i  rasslabilsya, kak milen'kij.
Nichego osobennogo ne sluchilos',  a esli i sluchilos', moj razum ne prinimal v
etom nikakogo uchastiya: moi popytki rasslabit'sya uvenchalis' takim grandioznym
uspehom, chto ya dazhe zadremal.
     -- Nu vot,  sobstvenno, i vse! -- ZHizneradostyj golos  Dzhuffina  vernul
menya k dejstvitel'nosti.  --  Stoilo tak perezhivat'...  Prosypajsya,  paren'!
Kstati, ty zhe hotel dobavki, ya ne oshibayus'?
     -- Vy voobshche ne umeete oshibat'sya. Priroda poprostu ne nadelila vas etim
velikim talantom! -- Otozvalsya  ya.  S  udovol'stviem potyanulsya i podlil sebe
kamry. -- I vse-taki, chto za nadrugatel'stvo vy nado mnoj sotvorili? Ili eto
tajna?
     -- Tajna, navernoe. -- Zadumchivo otkliknulsya moj potryasayushchij shef.  -- YA
prosto poobshchalsya s tvoej Ten'yu, vot i vse.
     -- S  toj  samoj, u  kotoroj vy v  svoe  vremya vzyali dlya menya  zapasnoe
serdce? -- Oshelomlenno sprosil ya.
     -- Nu da, a s kakoj zhe eshche? Ili ty dumaesh', chto u tebya ih neskol'ko? --
Nevozmutimo pariroval Dzhuffin.
     -- I chto vy s nej vytvoryali? -- Podozritel'no osvedomilsya ya.
     --  Nichego takogo,  o  chem  nel'zya govorit'  v prilichnom  obshchestve!  --
Rashohotalsya Dzhuffin.  -- Nu  chego ty tak perepoloshilsya? Prosto ya bystren'ko
nauchil tvoyu Ten' koe-kakim fokusam. Oni zdorovo  prigodyatsya vam oboim... ili
ne prigodyatsya, esli povezet.
     -- YA nichego ne ponimayu. -- Udruchenno priznalsya ya.
     -- A tebe i ne nuzhno nichego ponimat'.  Prosto teper' u tvoej  Teni est'
horoshie shansy spasti tvoyu shkuru, so vsemi prilagayushchimisya k nej potrohami,  v
sluchae chego...
     -- A pochemu moyu shkuru voobshche nuzhno spasat'? -- Ostorozhno utochnil ya.
     --  Potomu  chto tebe predstoit vlipnut' v  ochen'  opasnuyu peredelku. --
Vzdohnul Dzhuffin.  --  Tebe, Kofe i  Melifaro.  No tebe -- osobenno!  Ty  uzh
poterpi nemnogo. Sejchas  oni prijdut, i ya vse rasskazhu. |to  praktichnee, chem
provodit' otdel'noe sobesedovanie s kazhdym iz vas, pravda?
     --  Nu, esli  vy tak  govorite,  znachit  tak  ono  i  est'.  --  Ugryumo
soglasilsya ya.
     --  Tol'ko ne pytajsya  vzhivat'sya  v  tragicheskij  obraz!  -- Bezzabotno
rassmeyalsya moj  shef.  --  YA tebe uzhe  dyuzhinu  raz govoril,  chto eto  ne tvoe
amplua, tak chto smiris', paren'!
     -- S chem  eto  ty dolzhen smirit'sya,  chudovishche? -- Delovito  osvedomilsya
Melifaro. On stoyal na  poroge kabineta, ego lico bylo  takim nepravdopodobno
schastlivym,  a   noven'koe  loohi  takim  pronzitel'no  malinovym,  chto  duh
zahvatyvalo, ne znayu uzh, ot chego imenno!
     -- Esli uzh smiryat'sya, to so vsem srazu. -- Usmehnulsya ya.
     -- Tozhe verno.  -- Melifaro  s  razbega grohnulsya v kreslo, ono zhalobno
zastonalo,  Dzhuffin  izumlenno podnyal brovi  i  ustavilsya  na nego,  kak  na
redchajshee prirodnoe yavlenie.
     --  S  chego  eto  stol'ko schast'ya  na  moem  dnevnom  lice?  --  Ehidno
polyubopytstvoval on.
     -- Menya opyat' lyubyat devushki! -- Mechtatel'no skazal Melifaro. -- Tak chto
eto  Mir  ne ruhnet, po krajnej mere, v  blizhajshee vremya... Gotov'sya k  roli
obmanutogo  muzha,  Nochnoj  Koshmar,  tebe  eto  zdorovo  prigoditsya  v  samoe
blizhajshee  vremya,  klyanus' vsemi  toshnotvornymi medami  utopayushchego v  sahare
Kumona!
     -- Interesno, a v chem, sobstvenno, dolzhna  zaklyuchat'sya moya podgotovka k
etomu znamenatel'nomu sobytiyu, hotel by  ya znat'! -- Fyrknul ya. -- Ladno uzh,
luchshe rasskazyvaj, chto u tebya  sluchilos'. Ponimayu,  chto ty dzhentl'men, i vse
takoe, no delo-to v nekotorom rode semejnoe... K tomu zhe ty lopnesh', esli ne
vygovorish'sya, eto zametno nevooruzhennym glazom.
     Melifaro  s  nekotorym   somneniem  pokosilsya   na  Dzhuffina.  Nash  shef
usmehnulsya, demonstrativno zatknul ushi, posidel tak neskol'ko sekund,  snova
skrestil ruki na grudi i neuderzhimo rassmeyalsya.
     --  Maks absolyutno  prav,  ser  Melifaro,  tebe dejstvitel'no  ugrozhaet
smertel'naya opasnost'.  Vprochem, emu tozhe. Esli ne prinyat' mery, ty  lopnesh'
ot  pereizbytka  nevyskazannyh  chuvstv, a  on  -- ot prostogo  chelovecheskogo
lyubopytstva. K  tomu zhe  mne pochemu-to ne kazhetsya,  chto  vse zashlo nastol'ko
daleko, chto tebe dejstvitel'no sleduet promolchat'.
     --  Ne  zashlo,  tak eshche zajdet!  --  Gordo  zayavil  Melifaro. Potom  ne
vyderzhal  i tozhe  rassmeyalsya. --  Znali by vy,  chto  uchudila eta neveroyatnaya
baryshnya! Greshnye Magistry, nu i vlip zhe ya s etimi vashimi stepnymi nravami...
     -- I chto zhe  eto  ona uchudila? --  Sprosil ya,  nevol'no  rasplyvayas'  v
ehidnoj  ulybke.  Kazhetsya,  ya uzhe  dogadyvalsya,  chto  imenno mogla "uchudit'"
Kenleh!
     --  Snachala  vse  bylo tak milo, tak prilichno... dazhe slishkom,  na  moj
vkus. -- Mechtatel'no skazal Melifaro. --  Ledi Kenleh nakonec-to soglasilas'
vstretit'sya  so mnoj bez  svoego  konvoya. Tol'ko ona potrebovala, chtoby  eto
sluchilos' utrom.  Kstati, ya uzhe ne raz zamechal, chto mnogie devushki v glubine
dushi  schitayut muzhchin  kakoj-to  zakoldovannoj  nechist'yu, kotoraya  stanovitsya
sovershenno  bezopasnoj  pri  solnechnom svete... I eshche  ona  zahotela pojti v
takoe mesto, gde podayut lapshu. CHestno  govorya, snachala  ya  ne  pridal  etomu
nikakogo znacheniya: malo li, chto chelovek privyk est' na zavtrak!
     YA ne vyderzhal i nachal hihikat'.
     -- Tak  eto tvoi prodelki, chudovishche? -- Obrechenno vzdohnul Melifaro. --
V glubine dushi ya byl uveren v etom s samogo nachala!
     --  Ty  luchshe  prodolzhaj. --  Primiritel'no  poprosil ya. --  Dumaj  chto
hochesh', no  na  etot  raz  ya dejstvitel'no  ne plel nikakih  intrig, chestnoe
slovo!
     --  V lyubom sluchae, vse k luchshemu. -- Melifaro nezhno ulybnulsya kakim-to
svoim  vospominaniyam. --  YA reshil,  chto  nam sleduet otpravit'sya  v odin  iz
"Skeletov": do zakata oni gotovyat ochen' prostuyu pishchu, v tom chisle i lapshu...
My  sideli  v  "Schastlivom skelete",  veli svetskuyu besedu, ledi Kenleh to i
delo  oglyadyvalas' po  storonam,  chtoby  lishnij raz udostoverit'sya,  chto nas
okruzhaet  kucha narodu  -- na tot sluchaj, esli ya ozvereyu ot strasti i reshu na
nee nabrosit'sya, kak eto po ee predstavleniyam u nas prinyato! -- v obshchem, vse
kak polozheno. Mezhdu  prochim, baryshnya zakazala ne tol'ko preslovutuyu lapshu, a
eshche  chto-to, ya  dazhe  udivilsya:  takoe  hrupkoe sozdanie,  i takoj  zverskij
appetit s utra poran'she!  I tut nachalos' nechto neveroyatnoe.  |ta potryasayushchaya
devushka vnezapno oborvala svoe shchebetanie chut' li ne na poluslove, potyanulas'
k  svoej miske,  rukami izvlekla ottuda celuyu gorst'  mokroj lapshi  i nachala
akkuratno  veshat' ee na moi  ushi. CHestnoe  slovo, eshche nikogda  v zhizni  ya ne
ispytyval takogo shoka! A potom ya skazal sebe, chto eto vpolne mozhet okazat'sya
odnim  iz milyh  obychaev  ee dalekoj rodiny, i voobshche  ya dolzhen byt' gluboko
blagodaren kakomu-nibud' dobromu bozhestvu,  chto  menya ne pytayutsya  nakormit'
konskim navozom... Ne  mogu utverzhdat', chto  mne bylo tak uzh legko  poverit'
dovodam  sobstvennogo ugasayushchego rassudka,  no ya  predpochel  rasslabit'sya  i
prosto  poluchat'  udovol'stvie  ot   ee  nezhnyh   prikosnovenij.  Posetiteli
"Schastlivogo skeleta" byli schastlivy  ne men'she, chem sam skelet,  ya polagayu!
Dazhe shef-povar vyshel v zal posmotret' na eto bezobrazie. Tem ne menee Kenleh
sovershenno nevozmutimo prodolzhala svoyu strannuyu deyatel'nost', a ya ne reshalsya
oskorbit'  ee  prostye,  nevinnye  chuvstva  svoim  grubym  vmeshatel'stvom  v
tvorcheskij process... |to  tyanulos'  dovol'no  dolgo, ya uzhe ves' byl  v etoj
greshnoj lapshe, a  baryshnya tol'ko voshla  vo vkus. Miska  uzhe  pochti opustela,
poetomu   ona   staralas'   prodelyvat'   eto  medlenno...  Ochen'   strannaya
raznovidnost' laski, no mne dazhe ponravilos', v kakom-to smysle! Kogda lapsha
podoshla  k koncu,  ona vdrug  pogladila menya po  golove,  a potom  prinyalas'
snimat'  lapshu  i  skladyvat'  ee  obratno  v  misku.  YA  podumal,  chto nashe
dikovinnoe udovol'stvie na segodnya zavershilos', no ona nachala vse snachala, i
u menya ne bylo nikakih vozrazhenij, chestnoe slovo!
     -- Tebe tak ponravilos'? -- YA uzhe stonal ot smeha.
     -- Aga. Osobenno final. Ledi Kenleh tak uvleklas', chto delo zakonchilos'
samym nastoyashchim  poceluem. Ochevidno pri razveshivanii lapshi na  ushah sushchestva
protivopolozhnogo  pola, nevol'no stanovish'sya plennikom  zhestokoj  strasti! A
potom eta udivitel'naya devushka vezhlivo sprosila,  ne vozrazhayu li ya, esli ona
i vpred' budet vesti sebya podobnym obrazom... CHestno govorya, u menya opyat' ne
nashlos' nikakih  vozrazhenij. Pravda mne  prishlos' srochno  otpravit'sya domoj,
chtoby  umyt'sya i  pereodet'sya,  no ya  gotov eshche i  ne  na  takie  zhertvy! --
Melifaro perevel duh  i podozritel'no ustavilsya na  menya.  -- I vse-taki eto
tvoi  prodelki,  chudovishche!  Priznanie  uzhe  napisano   na  tvoej  schastlivoj
fizionomii, tak chto mozhesh' ne otpirat'sya.
     -- A ya i  ne sobirayus'! -- Rassmeyalsya ya. -- No nikakimi intrigami tut i
ne   pahnet,  chestnoe  slovo!  Obyknovennoe  nedorazumenie  lingvisticheskogo
svojstva...
     -- CHto ty imeesh' v vidu? -- S lyubopytstvom sprosil ser Dzhuffin. Nash shef
sobiralsya  poluchit'  udovol'stvie po  polnoj programme, tak  chto  teper' emu
trebovalsya  moj  podrobnyj   otchet   ob   istinnoj  podopleke  etogo  dikogo
proisshestviya.
     -- Oh, eto  dejstvitel'no  smeshno! -- Ulybnulsya ya. -- U menya  na rodine
est' takoe  vyrazhenie: "veshat' lapshu na ushi" -- to est' prosto molot' vsyakuyu
nepravdopodobnuyu   erundu,   ne   slishkom  zabotyas'  ob   interesah   svoego
sobesednika. YA sluchajno upotrebil ego v razgovore  s Kenleh. Razumeetsya, mne
i v golovu ne  prishlo, chto ona ne znaet eto vyrazhenie i  primet moi slova za
chistuyu monetu... YA mogu ne prodolzhat', da? Vizhu, chto vam vse yasno!
     Dzhuffin i Melifaro rzhali,  kak sumasshedshie. YA  by s udovol'stviem k nim
prisoedinilsya, no u  menya uzhe sil ne bylo smeyat'sya, poetomu ya vyalo ulybnulsya
i podlil sebe kamry.
     --  YA  mogu   ne   prosit'  proshcheniya  za  opozdanie,  da?  --   Vezhlivo
pointeresovalsya  ser Kofa, s udovol'stviem  usazhivayas'  v odno  iz pustuyushchih
kresel. -- Vizhu, chto vy ne ochen'-to zatoskovali, i eto prekrasno!
     -- YA kak raz planiroval nachinat' na vas serdit'sya, s  minuty na minutu.
-- Soobshchil emu Dzhuffin. -- Tak chto vy dejstvitel'no ochen' vovremya poyavilis',
Kofa.
     -- Mne nel'zya zavtrakat' doma. -- Vzdohnul nash Master Slyshashchij.  -- |to
takoe nezemnoe naslazhdenie, chto sil net ostanovit'sya!
     -- Mogu  vas ponyat'. --  Sochuvstvenno pokival Dzhuffin. -- Ladno, raz uzh
vse  v sbore, pridetsya  smenit' temu, i pogovorit' o  Glenke  Tavale, byvshem
Velikom Magistre Ordena Spyashchej Babochki... Dyrku v nebe nad etim sumasshedshim,
on byl  i ostaetsya  odnim  iz luchshih koldunov, kogda-libo otyagoshchavshih  svoim
nazojlivym prisutstviem nash prekrasnyj Mir!
     --  A  eto obyazatel'no --  ya  imeyu  v  vidu: govorit'  ob  etom skuchnom
gospodine?  -- Ehidno pointeresovalsya ser Kofa. -- S  nim po-moemu i tak vse
yasno: otorvat'  emu golovu i  utopit' ee v blizhajshem bolote -- luchshe pozdno,
chem nikogda!
     -- Vasha pravda, Kofa. -- Suho kivnul  Dzhuffin. --  Imenno chto-to v etom
rode ya i sobiralsya  vam predlozhit'... No  delo zashlo slishkom  daleko: Glenke
ohranyaet celyj  otryad Odinokih  Tenej. Vprochem, s nimi legko spravitsya Maks,
tak chto Teni-to kak raz -- ne problema!
     YA  sudorozhno sglotnul slyunu, i vse imeyushchiesya u  menya vozrazheniya zaodno.
Esli  ser Dzhuffin pochemu-to schitaet,  chto ya legko spravlyus' s etimi groznymi
Odinokimi Tenyami --  chto zh,  navernoe emu vidnee!  SHef  pokosilsya  na menya s
zametnym sochuvstviem.
     --  YA ponimayu, chto  dlya  tebya eto  zvuchit dovol'no diko,  tem  ne menee
odnogo  tvoego Smertnogo shara mozhet okazat'sya bolee  chem dostatochno, glavnoe
--  poslat'  ego  v  nuzhnom  nastroenii,  a eto  u  tebya obychno  poluchaetsya,
naskol'ko ya znayu... Ladno, v lyubom sluchae  nasha osnovnaya problema sostoit  v
tom, chto Glenke Taval obitaet  v Mire i na Temnoj Storone odnovremenno. Dazhe
poverit' v takoe trudno, no ya veryu... Redchajshee masterstvo, nedarom ya vsegda
voshishchalsya ego talantami!
     -- Dazhe chereschur. -- S neozhidannoj yazvitel'nost'yu usmehnulsya ser  Kofa.
-- Esli by vy v svoe vremya ne vytorgovali u Nuflina ego zhizn', i problemy by
ne bylo...
     -- Vasha pravda,  Kofa. -- Soglasilsya  Dzhuffin. -- No v to  vremya ya  byl
oderzhim  ideej,  chto  zhizn'  kazhdogo   izbrannika   Humgata   --  velichajshaya
dragocennost',  kotoruyu  ne  sleduet  otnimat'   bez  osoboj  neobhodimosti.
Vprochem,  mne  i  sejchas  prihodyat  v  golovu  podobnye gluposti,  vremya  ot
vremeni...
     -- Nu, vam vidnee. --  Vzdohnul  ser Kofa.  -- Kstati, ya vse  hotel vas
sprosit': a na kakih usloviyah emu byli darovany zhizn' i svoboda?
     -- Na  samyh  obychnyh.  -- Pozhal  plechami Dzhuffin. --  Paren'  obyazalsya
nikogda ne poyavlyat'sya v Ugulande, ne vstrechat'sya s  drugimi  chlenami  svoego
Ordena,  i  vse  takoe. Krome togo, pri lichnoj besede on  poklyalsya  mne, chto
ogranichit oblast'  svoih izyskanij  Istinnoj magiej... Sobstvenno govorya, on
chestno  vypolnil vse eti usloviya!  Esli verit' pojmannoj mnoyu Odinokoj Teni,
Glenke  po-prezhnemu tiho  sidit  v svoem  pomest'e,  gde-to  v  okrestnostyah
velikogo  ozera Munto, i pokidaet ego tol'ko  dlya togo, chtoby progulyat'sya na
Temnuyu Storonu. Ochevidnoj  Magiej ot ego delishek  tozhe  ne  pahnet,  tak chto
formal'no mne dazhe ne  k  chemu pridrat'sya... za odnim malen'kim isklyucheniem:
etot bezumec privel nas na  samyj  kraj propasti, kogda zanyalsya dressirovkoj
Odinokih  Tenej.  YA  gotov  zaplakat' slezami  ograblennogo  skupca: ego  by
talanty  da  kakomu-nibud'  simpatyage,  vrode lejtenanta  Gorodskoj  Policii
Apurry Blakki, ili hot' tomu zhe seru Rogro -- an net!
     -- CHto-to vy  ochen' uzh rasstroilis', Dzhuffin. -- Vzdohnul ser  Kofa. --
Ono vam nado?
     -- Eshche by ya  ne rasstroilsya! -- Dzhuffin  serdito pozhal  plechami. -- Vam
proshche, Kofa: vy  ego iznachal'no terpet' ne mogli, ne znayu uzh pochemu.  A my s
Glenke v svoe  vremya byli  horoshimi priyatelyami... ili dazhe druz'yami -- uzh ne
znayu, kak eto sleduet nazyvat'! Poetomu ne mogu skazat', chto mne  dostavlyaet
udovol'stvie neobhodimost' ego prikonchit'.
     --  Oj, mogli  by uzhe i privyknut'! -- Neveselo usmehnulsya ser Kofa. --
Vy zhe  s  samogo  nachala specializirovalis'  na ubijstvah  byvshih druzej!  I
pravil'no: neplohaya professiya, vernyj kusok hleba...
     Mne  nachalo bylo kazat'sya,  chto ih razgovor prinyal dovol'no napryazhennyj
harakter, no tut Dzhuffin mahnul rukoj i neuderzhimo rashohotalsya.
     -- Spasibo, Kofa. CHto vy umeete,  tak  eto  podnyat' nastroenie, chestnoe
slovo! Takoj  pozhiloj,  solidnyj dzhentl'men...  i takoj  beznravstvennyj  --
uzhas!
     -- Oh, Dzhuffin...  Esli uzh  na  to  poshlo,  pogovorite  na  etu  temu s
Magistrom Nuflinom  -- eshche bolee pozhilym i kuda bolee solidnym dzhentl'menom.
I on  vam skazhet, chto nravstvennost' pridumali sytye, mogushchestvennye i ochen'
neglupye lyudi,  chtoby vse ostal'nye  posvyashchali  svoj dosug poiskam pravyh  i
vinovatyh... i ne meshali im spokojno kushat'!
     -- Srazu vidno byvshego Generala  Policii! --  Usmehnulsya Dzhuffin.  -- I
vot  s etim pozhilym cinikom  vam pridetsya otpravit'sya  v  Landaland,  bednye
mal'chiki! Da eshche i na poiski moego horoshego priyatelya Glenke Tavala... CHestno
govorya, ya vam ne zaviduyu!
     -- A  vam ne kazhetsya, chto  vy  nam  eshche nichego tolkom ne ob座asnili?  --
Ustalo sprosil ya.
     --  Ha,  srazu  vidno, chto  ty  eshche ochen'  nedolgo u  nas rabotaesh'! --
Neozhidanno  rassmeyalsya  Melifaro. -- |to zhe  klassika nashih  soveshchanij:  ser
Dzhuffin i  ser Kofa do polunochi vyyasnyayut otnosheniya, ostal'nye s uzhasom zhdut,
kogda  zhe oni poderutsya,  v  finale  ser  Dzhuffin  govorit,  chto dejstvovat'
pridetsya  po  obstoyatel'stvam,  i  spokojno  uezzhaet  domoj...  YA  pravil'no
izlagayu, ser? -- Tonom zakonchennogo podhalima obratilsya on k Dzhuffinu.
     -- Pochti.  -- Odobritel'no uhmyl'nulsya nash  shef. -- No radi potrepannyh
nervov  sera Maksa mozhno  dazhe postupit'sya  tradiciyami.  Poetomu  my s Kofoj
soglasny sokratit' svoj  dialog. Mozhem dazhe zakonchit' pryamo  sejchas,  nichego
strashnogo!
     -- Spasibo.  -- Ulybnulsya ya. -- Tak milo s vashej storony... Tak chto, my
dolzhny poehat'  v  Landaland  i sovmestnymi  usiliyami otkusit'  golovu etomu
zamechatel'nomu cheloveku, Glenke Tavalu, ya vas pravil'no ponyal?
     --  Genial'no!  -- Ehidno voshitilsya  Dzhuffin.  -- CHto,  sobstvenno,  ya
dejstvitel'no  dolzhen vam skazat' kasatel'no ubijstva Glenke... Vam pridetsya
ubit' ego i  v etom Mire, i na  Temnoj Storone  -- odnovremenno. V protivnom
sluchae,  on budet uskol'zat' ot vas  do skonchaniya vremen. Imenno poetomu vam
pridetsya ehat' vtroem. Vy, Kofa prikonchite ego v Mire... i poluchite ot etogo
more udovol'stviya,  ya  polagayu! Maks budet  dejstvovat' na Temnoj Storone, a
ty, paren'...
     --  A ya budu  boltat'sya mezhdu tem i etim, kak vsegda!  -- S entuziazmom
podhvatil Melifaro.
     -- Sovershenno verno. -- Ulybnulsya Dzhuffin.
     -- A kogda uezzhaem-to? -- Delovito pointeresovalsya Melifaro.
     -- CHem ran'she, tem luchshe... Hot' pryamo sejchas.
     -- Net, tak ne pojdet. -- Vozrazil Kofa. -- Ne znayu, kak vam, mal'chiki,
a mne nuzhno sobrat' veshchi.
     --  Vsem nuzhno sobrat' veshchi. -- Vozmushchenno podhvatil Melifaro. -- A mne
eshche, mezhdu prochim, nuzhno poproshchat'sya s odnoj prekrasnoj ledi!
     -- Kogda ty tol'ko-tol'ko postupil na sluzhbu,  ya dal tebe  odin horoshij
sovet. -- Usmehnulsya  ser  Dzhuffin.  -- YA  skazal  tebe,  chto rabota  u  nas
opasnaya, poetomu luchshe vsego, esli pered tem, kak otpravit'sya v Dom u Mosta,
ty  vsyakij raz budesh' proshchat'sya s  temi,  s kem tebe nuzhno  prostit'sya, tak,
slovno uhodish' navsegda... Pomnish'?
     -- Pomnyu.  --  Ser'ezno  kivnul  Melifaro. --  CHestno govorya, ya  tak  i
sobiralsya sdelat', no proshchat'sya  navsegda s mokroj lapshoj na ushah... Znaete,
etogo ya poka ne umeyu!
     --  A tebe etot sovet zdorovo ne nravitsya, da? -- Veselo sprosil u menya
Dzhuffin. -- Tem ne menee, k tebe on tozhe otnositsya, uchti na budushchee... Ladno
uzh, mozhete  otpravlyat'sya zavtra utrom,  ili v  polden', odnim slovom,  kogda
prosnetes': s takim voznicej, kak ser Maks, eto ne imeet znacheniya. Vse ravno
vy doberetes' do Glenke gorazdo bystree, chem ya osmelivayus' nadeyat'sya.
     -- Togda posle poludnya, ladno? -- ZHalobno poprosil ya.
     -- Ladno. -- Nevozmutimo kivnul Dzhuffin. -- YA zhe skazal: reshajte sami!
     -- Davnen'ko mne  ne  udavalos' nadolgo smyt'sya iz Eho! --  Mechtatel'no
protyanul  ser  Kofa.  --  Dazhe  ne  veritsya...  Znaete,  Dzhuffin,  ya nachinayu
chuvstvovat'  strannuyu  nezhnost' k  etomu vashemu priyatelyu: esli  by ne on, ne
vidat' mne takogo otdyha, kak svoih ushej!
     -- Mezhdu prochim, ya vas uzhe neskol'ko let ugovarivayu poehat' kuda-nibud'
i horoshen'ko otdohnut'. Sami zhe otkazyvalis'! -- Vorchlivo zametil Dzhuffin.
     -- Sami znaete, chto  ya ne lyublyu tratit' vremya na vsyakie gluposti, vrode
obyknovennyh  puteshestvij! -- Vazhno  skazal ser Kofa.  --  A vot s容zdit'  v
Landaland po delu -- eto zhe imenno to, chto nado!
     --  Nu vot i horosho: hot' kto-to dovolen  svoej uchast'yu. -- Ser Dzhuffin
zarazitel'no zevnul i  lenivo potyanulsya k  polupustomu kuvshinu, potom mahnul
rukoj i reshitel'no izvlek sebya iz kresla.
     --   Do  zavtra,  gospoda.  Delajte,  chto   hotite,   a   ya   sobirayus'
vospol'zovat'sya svoim sluzhebnym polozheniem i dezertirovat'. I ne hotel by  ya
okazat'sya na meste  bezrassudnogo geroya, kotoryj  reshitsya ostanovit' menya na
puti k posteli!
     Posle etogo  plamennogo vystupleniya  Dzhuffin neozhidanno  podmignul mne,
shvatil  sebya za shivorot i nelepym,  nevozmozhnym,  mul'tyashnym zhestom vykinul
sebya  v  okno.  On  ischez ran'she, chem dostig  zemli,  tak chto mne ostavalos'
tol'ko  rasteryanno pyalit'sya na malen'koe oblachko belesogo tumana,  povisshego
za  oknom. Pod  moim nedoumevayushchim  vzglyadom oblachko prinyalo formu ogromnogo
voprositel'nogo znaka, potom zadrozhalo i rasseyalos'.
     Ser Kofa neodobritel'no pokachal golovoj.
     --  SHutochki  u nego...  Ladno, mal'chiki,  ya  vse-taki pojdu  porabotayu,
naposledok. Ne perezhivaj, Maks,  ya smenyu tebya  srazu  posle polunochi. |to  v
moih zhe interesah: chego  ya tochno ne sobirayus' delat', tak  eto ehat' na kraj
sveta  v  obshchestve   nevyspavshegosya  voznicy!  Ili  nakachavshegosya  do  ikoty
bal'zamom Kahara, chto eshche huzhe...
     -- Kogda  eto ya nakachivalsya im do  ikoty? CHto-to  ne  pripominayu nichego
podobnogo!  --  YA  postaralsya  sdelat' vid, chto uzhasno vozmutilsya. -- Takogo
umerennogo vo vseh  otnosheniyah zanudu, kak ya, eshche  poiskat'  nado: u menya zhe
voobshche net durnyh privychek, odni horoshie!
     -- Ty poka tak bezobrazno molod, chto vse tvoi privychki nichego ne stoyat!
--  Rassmeyalsya ser  Kofa. -- Vsyakaya privychka  zasluzhivaet togo, chtoby o  nej
govorili, kogda ej let dvesti, nikak ne men'she... Horoshego vechera, mal'chiki!
     My s Melifaro ostalis' vdvoem. Kazhetsya on poka nikuda ne toropilsya.
     --  Davaj zakazhem eshche chto-nibud'. --  Tut  zhe  predlozhil  on. -- Mne zhe
pochti nichego ne dostalos', mezhdu prochim!
     -- Zaprosto! -- Velikodushno soglasilsya ya.
     --  Nu i razvlechenie nam predstoit...  -- Mrachnym  tonom proroka zayavil
Melifaro posle togo, kak  ocherednoj  podnos iz "Obzhory" zanyal mesto na nashem
stole.
     -- Ty imeesh' v  vidu vse eto misticheskoe bezobrazie, kotoroe my  dolzhny
uchudit'  na  Temnoj  Storone?  -- Ne  menee  mrachno osvedomilsya  ya.  K moemu
udivleniyu, Melifaro tut zhe zahihikal.
     -- Da Magistry  s etoj Temnoj Storonoj, bylo by  iz-za chego perezhivat'!
Razberemsya kak-nibud'...  CHto dejstvitel'no uzhasno, tak eto  obshchestvo nashego
"Kushayushchego-slushayushchego"!  Esli  by  my  s  toboj  poehali  vdvoem,  mogla  by
poluchit'sya dovol'no  veselaya  poezdka. A tak... A tak ona budet dazhe slishkom
veseloj, na moj neprityazatel'nyj vkus!
     -- A chem tebe ne ugodil Kofa? --  Izumlenno  sprosil ya. -- Mne uzhe paru
raz dovodilos' vlipat' s nim v raznye istorii. I vse bylo ochen' milo!
     -- Konechno. Delo-to bylo v Eho, da? -- Vzdohnul Melifaro.
     -- Nu da. A kakaya raznica?
     --  Sam  uvidish'! -- Zloradno poobeshchal Melifaro. -- Mogu skazat'  odno:
est' ser Kofa Joh iz Eho -- sytyj mudrec, velikij gurman, damskij lyubimec, i
voobshche  milejshij  chelovek. A  po  mere  togo,  kak  etot pozhiloj  dzhentl'men
udalyaetsya ot Serdca Mira, on prevrashchaetsya  v sovershenno nevynosimogo tipa, u
nego dazhe  vneshnost'  menyaetsya.  Kak-to  raz mne dovelos' progulyat'sya  v ego
obshchestve do okrain Uriulanda i obratno... Do sih por ne znayu, kak ya ne soshel
s uma!
     -- A pochemu ty tak uveren, chto etogo ne sluchilos'? -- Ne uderzhalsya ya.
     -- Nu-nu, veselis', veselis'...  YA na tebya zavtra  vecherom posmotryu! --
Mechtatel'no skazal  Melifaro.  -- Ty  eshche  na Temnuyu  Storonu ran'she vremeni
zaprosish'sya, dusha moya! A ya tebya ne pushchu, tak i znaj!
     --  Kstati,  bylo by  ochen'  milo s tvoej storony, esli by  ty  prostym
chelovecheskim yazykom ob座asnil mne princip  nashih dal'nejshih  vzaimootnoshenij.
-- Vzdohnul ya.
     -- A, nu eto prosto! -- Rassmeyalsya Melifaro. -- Kakoj uzh tam "princip"!
YA  budu hodit' na svidaniya  s tvoej  zhenoj,  ty budesh' pytat'sya dat' mne  po
morde, a ya budu primenyat' neobhodimuyu samooboronu. Pravda zdorovo?
     -- Dalis' tebe eti moi zheny! -- Usmehnulsya ya. -- YA ne ob  etom  govoryu.
Mne uzhasno interesno, kak imenno  ya dolzhen vesti sebya v obshchestve Strazha, ili
kto ty tam u nas... Kak toboj sleduet pol'zovat'sya, koroche govorya?
     -- "Pol'zovat'sya"?! -- Izumilsya Melifaro. -- Net, ty vse-taki chudovishche!
Tak nepochtitel'no obrashchat'sya  so Strazhem!  -- On hotel  pridat'  svoemu licu
obizhennoe vyrazhenie,  no neposlushnoe lico rasplylos' v shirochennoj ulybke. --
"Pol'zovat'sya"! -- S udovol'stviem povtoril on i neuderzhimo rashohotalsya.
     -- Nu da. -- Vzdohnul ya. -- Esli by k tebe prilagalas' instrukciya, ya by
ee prosto pochital, i vse. No poskol'ku instrukcii net...
     -- Ladno uzh, konchaj izdevat'sya, chudovishche! YA ne mogu glotat'  i smeyat'sya
odnovremenno...  Nichego  osobennogo tebe  znat' ne  trebuetsya.  Kogda  budet
nuzhno, ya provedu tebya  na  Temnuyu Storonu,  kogda budet  nuzhno -- zaberu,  v
sluchae chego  ty mozhesh' menya pozvat', i ya  prijdu  na pomoshch', kak  zabotlivaya
mamochka,  vot  i  vse.  Nadeyus',  eto  ne slishkom  slozhno dlya  tvoih  zhalkih
umstvennyh sposobnostej?
     --  Voobshche-to   slozhno,  no  ya  ochen'   staratel'nyj  i  usidchivyj.  --
Nevozmutimo   otvetil   ya.   --   Ladno,   budem   schitat',   chto  ty   menya
proinstruktiroval...
     Bol'she k  etoj  teme  my  ne  vozvrashchalis'.  CHestno govorya, mne zdorovo
hotelos' rassprosit' Melifaro  pro ego  zagadochnogo dvojnika, no ya pochemu-to
tak  i  ne  reshilsya --  voobshche-to eto  bylo sovershenno ne v moem stile! CHasa
cherez dva on ushel  --  kogda u sera Dzhuffina hvataet uma usadit' menya v svoe
kreslo, ujti so sluzhby stanovitsya legche legkogo. Nashi kollegi uzhe privykli k
tomu, chto menya dazhe sprashivat' ni o chem ne nuzhno, dostatochno prosto skazat':
"horoshego vechera",  -- i smelo otpravlyat'sya na vse chetyre storony... Prezhde,
chem nachat' naslazhdat'sya  odinochestvom,  ya vyzval odnogo iz mladshih sluzhashchih,
velel ubrat' so stola ostatki nashego s Melifaro pirshestva, zakazal  sebe eshche
kuvshin kamry, potom akkuratno ulozhil nogi na stol, s udovol'stviem zakuril i
vyzhidatel'no ustavilsya na Kurusha.
     -- Rasskazhi mne pro etogo  sera Glenke Tavala, milyj. -- Poprosil ya. --
Tol'ko ne  vybiraj ochen' oficial'nyj ton, ladno? Pust' eto budet  pohozhe  na
volshebnuyu skazku.
     --  Istoriya Velikogo  Magistra  Glenke Tavala  ne mozhet byt' pohozha  na
skazku.  Esli  ego  zhizn'  i  byla  napolnena udivitel'nymi  sobytiyami,  oni
navsegda  ostalis'  lichnoj  tajnoj  samogo Magistra  Glenke.  -- Nevozmutimo
vozrazil Kurush.
     -- Nu ladno, togda rasskazyvaj, kak poluchitsya. -- Soglasilsya ya.
     --  Glenke Taval rodilsya v  Landalande, v sem'e,  priblizhennoj k Ordenu
Spyashchej  Babochki. Tochnaya  data ego  rozhdeniya neizvestna, predpolozhitel'no  --
mezhdu  2740 i  2760 godami.  Dopodlinno  izvestno, chto  on stal  poslushnikom
Ordena v 2832 godu  i byl  togda ochen' molod. Informacii ob etom periode ego
zhizni pochti net. Mozhno skazat' tol'ko, chto ego kar'era v Ordene  byla  bolee
chem  uspeshnoj.  Po edinoglasnomu resheniyu  sobraniya Starshih Magistrov, Glenke
Taval  stal Velikim Magistrom Ordena Spyashchej Babochki v tretij den' 3008  goda
|pohi Ordenov, srazu  posle togo, kak vnezapno ischez prezhnij Velikij Magistr
Ordena  Avves Tirak. U menya  est'  informaciya,  chto po  povodu  ischeznoveniya
Magistra Avvesa hodili samye  strannye sluhi,  no ya ne znakom s  soderzhaniem
etih  sluhov... Schitaetsya,  chto imenno  politika  Magistra  Glenke  Tavala v
korotkoe vremya sdelala Orden Spyashchej Babochki odnim iz  samyh mogushchestvennyh v
Soedinennom  Korolevstve.  Nado  otmetit',  chto  on prakticheski ne obshchalsya s
vneshnim Mirom, pochti nikogda ne pokidal rezidenciyu svoego Ordena,  i ne imel
lichnyh vragov, chto osobenno udivitel'no, esli  uchest',  kakie nravy carili v
epohu Ordenov...
     --  Prosti,  chto perebivayu, Kurush, no mne  stalo  uzhasno  interesno:  a
sam-to ty chto delal v |pohu Ordenov?
     -- Nichego. -- S dostoinstvom otvetil Kurush. -- YA pokinul  svoe  yajco  v
shestnadcatom godu |pohi  Kodeksa... Tebya  vse  eshche interesuet Magistr Glenke
Taval? Mne  kazhetsya,  chto u menya  net informacii, kotoruyu  ty  dejstvitel'no
hochesh' poluchit'.  Nichego pohozhego na  skazku: tol'ko  imena ego  pomoshchnikov,
data oficial'nogo  zayavleniya Ordena Spyashchej Babochki o  nezhelanii  podchinit'sya
Korolevskomu  prikazu o rospuske Ordena, data aresta  sera  Tavala,  data  i
usloviya  ego  ssylki...  Esli   moi  predstavleniya   o   tebe   sovpadayut  s
dejstvitel'nost'yu, tebya  interesuyut sovsem drugie veshchi.  Pochemu  by tebe  ne
obratit'sya k samomu Dzhuffinu? Naskol'ko ya ponyal iz vashej segodnyashnej besedy,
on  raspolagaet  interesuyushchimi  tebya  svedeniyami   o  Glenke  Tavale.  Lyudyam
svojstvenno interesovat'sya zhizn'yu svoih druzej...
     -- Ty dejstvitel'no  mudrejshee  sushchestvo v etom Mire, Kurush! -- Laskovo
ulybnulsya  ya.  -- Pozhaluj ya dejstvitel'no  poprobuyu poizdevat'sya  nad  serom
Pochtennejshim Nachal'nikom. Isporchu emu otdyh -- pustyachok, a priyatno!
     YA  tut  zhe  ispolnil  svoyu  ugrozu:  poslal  zov  Dzhuffinu.  YA  zdorovo
podozreval, chto zavtra utrom mne uzhe budet ne do etogo... a uzh segodnya noch'yu
-- tem bolee!
     "Vy ne spite?" -- Ostorozhno sprosil ya.
     "Predstav' sebe, eshche net. -- Otozvalsya moj shef.  --  CHego ya ne ponimayu,
tak eto -- pochemu ya srazu ne otpravilsya na ulicu  Staryh Monetok? Smotrel by
sejchas kino i gorya ne  znal! A  teper'  vot  valyayus'  pod odeyalom i  pytayus'
obnaruzhit' znakomye bukvy v odnoj uvlekatel'noj knizhke. Inogda poluchaetsya...
CHto, ty  nakonec  reshilsya vytryasti  iz  menya  dushu i razuznat' o moem starom
priyatele  Glenke? CHestno govorya, mne  ne ochen'-to  hochetsya izlagat' tebe ego
pouchitel'nuyu biografiyu!"
     "Pochemu?  --  Udivilsya  ya.  --  Vy  uzhe  uspeli  razboltat'  mne  takoe
kolichestvo strashnyh tajn -- odnoj bol'she, odnoj men'she!"
     "Da nu tebya, Maks! Pri  chem tut tajny? -- Ustalo  otozvalsya Dzhuffin. --
Prosto na moej pamyati Glenke byl sovershenno izumitel'nym  tipom... dumayu, vy
s nim  vpolne mogli  by podruzhit'sya, osobenno esli  by ty  byl let na trista
starshe. A poskol'ku tebe predstoit ego ubit'..."
     "Mne luchshe  ne  ispytyvat' k nemu  osoboj  simpatii,  da?"  --  Grustno
sprosil ya.
     "Vot imenno. -- Soglasilsya Dzhuffin. --  Da  ty ne beri  v golovu, Maks:
malo  li, chto kogda-to bylo! Lyudi inogda ochen' sil'no menyayutsya, a uzh magi  i
podavno!"
     "Ladno, ya ne budu brat' v golovu.  -- Otozvalsya ya. --  A nichego takogo,
chto moglo by nam pomoch', vy o nem ne znaete?"
     "Kak  tebe skazat'...  Samoe  glavnoe,  chto tebe dejstvitel'no  sleduet
znat': Glenke Taval  -- ochen' mogushchestvennyj  protivnik... i v  to zhe vremya,
ochen' slabyj. Ubit' ego legche  legkogo,  po krajnej mere, dlya tebya eto -- ne
problema! On nikogda  tolkom  ne umel ni ubivat',  ni dazhe zashchishchat'sya.  Sila
Glenke  Tavala vsegda byla v drugom: na Temnoj Storone on chuvstvuet sebya kak
doma."
     "Ne mogu  skazat' to zhe samoe o sebe! I kak eto,  interesno, ya budu ego
lovit', v takom sluchae?"
     "V otlichie ot bednyagi Glenke, ty tam dejstvitel'no doma. -- Nevozmutimo
vozrazil Dzhuffin. -- Ty eshche udivish'sya, kogda pojmesh', kak tebe tam  legko...
Da,  est' eshche  koe-chto, o chem ty ne dolzhen  zabyvat' ni na minutu: na Temnoj
Storone tvoi slova imeyut osobuyu silu, poetomu ne vzdumaj boltat' chto popalo,
ladno? Edinstvennaya  nastoyashchaya  opasnost', kotoraya tebe  tam ugrozhaet -- eto
tvoya sobstvennaya  manera vyrazhat'sya.  Malo  li  chto  ty  mozhesh'  bryaknut'...
Pomnish', chto u tebya vyshlo s tvoim priyatelem Doperstom?"
     "Pomnyu. --  Vzdohnul  ya.  --  Horosho,  chto  vy  mne  skazali:  kogda  ya
nervnichayu, ya dejstvitel'no nachinayu nesti  vsyakuyu erundu, da  eshche i vsluh  --
prosto, chtoby uspokoit'sya. A teper' u menya budet ser'eznaya  prichina  vovremya
zatknut'sya!"
     "Vot i slavno. Horoshej nochi, Maks... Tebe dejstvitel'no ne stoit tak uzh
perezhivat'  naschet Glenke:  kakih tol'ko priyatelej  u  menya v  svoe vremya ne
bylo!"
     "Horoshej nochi." -- Otkliknulsya ya. Nalil sebe kamry,  zadumchivo pogladil
Kurusha i ponyal, chto vot teper' mozhno  zhit' dal'she! Kazhetsya  vse opyat' bylo v
poryadke: tyazhelyj kamen', naglo vzgromozdivshijsya na moe bednoe glupoe serdce,
uspel  kuda-to  podevat'sya,  poka  ya  boltal  s  Dzhuffinom.  Ochen'  znakomaya
situaciya!
     Ser Kofa Joh poyavilsya srazu posle polunochi, kak i obeshchal.
     -- Idi domoj, Maks. --  Velikodushno zayavil on s poroga. --  Te dva chasa
sna,  bez kotoryh ya budu nikchemnoj razvalinoj, ya mogu ustroit' sebe i v etom
kresle: chem ono huzhe drugih mest!
     -- Vse-taki ya vam uzhasno zaviduyu! -- Vzdohnul ya. -- Vy tak malo  spite!
Celyh dvadcat' dva chasa v sutki k vashim uslugam...
     -- Podozhdi, mal'chik,  pochemu eto "dvadcat' dva"? -- Udivilsya  ser Kofa.
-- Dva chasa ya vse-taki splyu...
     -- Nu da, ya zhe i govoryu...  V sutkah  dvadcat' chetyre chasa, dva chasa vy
spite, ostaetsya dvadcat' dva chasa, razve net?
     -- S  arifmetikoj u tebya vse v  poryadke. -- Usmehnulsya ser Kofa. -- Vot
tol'ko s  chego  eto ty vzyal,  chto  v sutkah dvadcat' chetyre  chasa?  K tvoemu
svedeniyu, v sutkah dvadcat' dva chasa... CHto, ty i etogo ne znal?
     --  Oh, kakoj zhe ya idiot!  -- Oshelomlenno  probormotal  ya. --  Mne i  v
golovu ne prihodilo...
     -- I ty ni razu ne  dal sebe trud vnimatel'no priglyadet'sya k ciferblatu
chasov, da? --  Ponimayushche otkliknulsya ser Kofa. -- Ladno, ne perezhivaj. Eshche i
ne takoe byvaet!
     Tak chto ya pokinul Dom u Mosta, sovershenno oglushennyj etoj novost'yu. Vot
uzhe tri s polovinoj goda  ya zhil v etom  prekrasnom Mire, i  na tebe! Vprochem
stoilo mne dobrat'sya do "Armstronga i |lly", i ya legkomyslenno mahnul  rukoj
na svoyu  durackuyu oploshnost': esli razobrat'sya, ona byla ochen'  dazhe  v moih
tradiciyah!
     Utrom ya s izumleniem  ponyal, chto strannyj sovet sera  Dzhuffina  "kazhdyj
raz proshchat'sya navsegda" ne otnositsya k razryadu  nevypolnimyh. Kakaya-to chast'
menya istericheski protestovala protiv takoj vozmozhnosti, no  ee golos  zvuchal
ne  tak  uzh gromko, chtoby  ego nel'zya bylo ignorirovat'.  Esli  chestno,  eto
okazalos'  dovol'no  prosto:  priznat'sya sebe,  chto u menya  net kakoj-nibud'
vsesil'noj spravki s dyuzhinoj  pechatej, gde chernym po belomu  napisano, chto ya
nepremenno vernus' iz  etoj razvlekatel'noj poezdki,  zhivoj i zdorovyj...  I
voobshche u menya ne  bylo  garantij, nikakih! Stoilo mne osoznat'  eto, kak moya
naigrannaya  nervnaya veselost'  smenilas'  strannym  spokojstviem,  nezhnym  i
holodnym odnovremenno -- slovno kto-to povernul nevidimyj vyklyuchatel'. Tehhi
tut zhe podcepila eto moe novoe  nastroenie, otrazila ego, kak zerkalo -- tak
uzh  ona byla ustroena. Mne pokazalos', chto ona ispytala pri etom neveroyatnoe
oblegchenie,  kak i ya sam. Delo konchilos' tem, chto ya  akkuratno chmoknul  ee v
samyj konchik nosa, a ona  rassmeyalas' ot  neozhidannosti,  otstupila na shag i
veselo  mne   podmignula,  slovno   my  tol'ko   chto  dogovorilis'  ustroit'
komu-nibud' iz znakomyh bezobidnuyu, no smeshnuyu pakost'.  V obshchem, okazalos',
chto "proshchayas'  navsegda"  ne  proshchaesh'sya  vovse: vmesto  proshchaniya proishodit
chto-to sovsem drugoe...
     Okazalos',  chto ya  prishel poslednim: ser  Kofa i Melifaro  uzhe delovito
zapihivali svoi dorozhnye sumki  pod zadnee sidenie sluzhebnogo amobilera. Oni
pokazalis' mne dazhe bolee naryadnymi, chem vsegda -- a ya-to, durak, ukutalsya v
kakoe-to strashnen'koe temno-bolotnoe loohi, naivno polagaya, chto imenno tak i
dolzhen vyglyadet' dorozhnyj kostyum.
     --  Vy  pogoryachilis',  rebyata! --  Zloradno  zayavil  ya.  --  Teper' vam
pridetsya vytaskivat' svoj bagazh.
     -- Pochemu  eto?  -- Podozritel'no sprosil  Melifaro. Kazhetsya on zdorovo
opasalsya stat' zhertvoj  kakogo-nibud'  uzhasnogo rozygrysha, hotya  na etot raz
mne i v golovu ne prihodilo nichego podobnogo.
     -- Poedem na moem amobilere. -- Ulybnulsya ya.  -- On luchshe. Uzh  ne znayu,
pochemu, no  po-moemu mne sluchajno dostalas' samaya vynoslivaya telega pod etim
nebom!  A  glavnoe  --  on  prostornee.  Sejchas  eto  kazhetsya  ne   ochen'-to
sushchestvennym preimushchestvom,  no kogda vam nadoest  ehat'  sidya, i  zahochetsya
delat' to zhe samoe lezha, vy skazhete mne spasibo!
     -- Mal'chik, ty mudr ne po godam! YA vsegda eto podozreval, a teper' znayu
navernyaka. --  Odobritel'no otozvalsya ser Kofa. -- Kstati, nam sleduet vzyat'
s  soboj zapasnye kristally -- chem bol'she, tem luchshe... Tebe ved' navernoe i
v golovu ne prishlo,  chto s  kristallom chto-nibud' mozhet sluchit'sya?  A  peshij
pohod  k  ozeru Munto  i obratno  kak-to ne soglasuetsya  s moimi  planami na
blizhajshee stoletie!
     -- Kakoj  vy molodec, chto  skazali!  Mne  dejstvitel'no  i v golovu  ne
prishlo. -- Vinovato soglasilsya ya. -- A gde ih berut, eti zapasnye kristally?
     -- Tam zhe,  gde i sami amobilery:  v special'nyh lavkah. Ne  perezhivaj,
tebe  ne pridetsya nikuda  begat'. YA  uzhe  poprosil vydelit' nam poldyuzhiny iz
zapasov voznic Upravleniya.
     -- Vot i horosho. --  Kivnul ya. -- Nu chto, pojdem nemnogo povisim na shee
u Dzhuffina, i v put'?
     -- A kak zhe scena proshchaniya s  generalom Bubutoj? -- Nevinno osvedomilsya
Melifaro. -- Neuzheli ty lishish' menya etoj malen'koj radosti?
     --  Lishu.  -- Reshitel'no skazal ya. -- Nu ego k Temnym Magistram,  etogo
Bubutu: esli on zaplachet, ya ne vyderzhu i ostanus'. Serdce-to -- ne kamennoe!
     My  otpravilis' na svoyu polovinu Doma u Mosta, poskol'ku kruzhka kamry v
horoshej  kompanii  --  imenno  to,  chto  trebuetsya  cheloveku  pered  dal'nej
dorogoj... K moemu udivleniyu v Zale  Obshchej Raboty sideli  ne tol'ko Dzhuffin,
Melamori i spustivshijsya  iz Bol'shogo Arhiva Luukfi, no i ledi  Kekki Tuotli.
Vmesto  formennogo  loohi  Gorodskoj  Policii na nej  bylo  nechto  nastol'ko
uzorchato-legkomyslennoe -- sam Melifaro  mog obzavidovat'sya! Ona pojmala moj
vzglyad i gordo zadrala nosik.
     -- Mezhdu prochim, ya ne v gosti zashla! YA teper' u vas rabotayu.
     -- Pravda? -- Udivilsya ya. -- Vot zdorovo! I pravil'no: ya davno govoril,
chto sluzhba v Gorodskoj Policii ne sovsem udachno sochetaetsya  s razrezom tvoih
prekrasnyh glaz... A v kakom kachestve?
     -- V kachestve Kofy! Budu  nosit' ego volshebnyj  plashch, chtoby ne pylilsya.
-- Ona zvonko rassmeyalas' i ob座asnila: -- |tim gospodam kazhetsya, chto  Tajnyj
Sysk ne mozhet  dolgo ostavat'sya bez Mastera Slyshashchego...  i eshche  im kazhetsya,
chto u menya mozhet poluchit'sya!
     -- Poluchitsya, poluchitsya. -- Snishoditel'no podtverdil ser Kofa.
     --  Vo vsyakom sluchae, my prosto proverim eto na  praktike. -- Vzdohnula
Kekki.
     --  Delo v  tom,  chto  u etogo  sovershenno  beznravstvennogo tipa  est'
otvratitel'naya  privychka  protalkivat' na teplye  mesta  svoih  protezhe.  --
Voshishchenno  soobshchil ser Dzhuffin. On  podmignul Kekki. -- Ne  obizhajsya, ledi:
eta gadost' prednaznachena ne tebe, a isklyuchitel'no emu!
     --  A ya ne obizhayus'.  -- Smushchenno rassmeyalas' Kekki. --  Govorite,  chto
hotite, vse ravno na vashej polovine Upravleniya mne nravitsya gorazdo bol'she!
     -- Vot i pravil'no.  -- Odobritel'no skazal ya. --  A  gde SHurf? Neuzheli
vse eshche smorkaetsya? Ne veryu: on konechno zanuda, no ne nastol'ko zhe!
     --  Pravil'no  delaesh',  chto  ne  verish'.  --  Ulybnulsya  Dzhuffin.   --
Smorkat'sya on  eshche vchera perestal. Prosto ya reshil, chto ser SHurf vpolne mozhet
nemnogo otdohnut', vot i vse.
     --  Nu  da,  emu zhe  navernoe srochno nado shodit' v  biblioteku,  posle
vcherashnego! -- Ehidno vstavil Melifaro.
     My nemnogo posideli, vypili  po kruzhke kamry,  i  ya vnezapno ponyal, chto
vse  --  pora  ehat'!  Mne  ne slishkom-to  hotelos'  opyat'  zastavlyat'  sebya
"proshchat'sya navsegda",  teper' uzhe  so  svoimi  kollegami, no chto-to  vo  mne
znalo, chto eto sleduet sdelat' sejchas: potom budet eshche trudnee. YA reshitel'no
podnyalsya  na nogi  i obvel  glazami prostornyj  Zal  Obshchej  Raboty,  nemnogo
zaderzhal vzglyad na zadumchivom lice ledi Melamori -- kazhetsya za vse eto vremya
ona  ne  skazala  ni  slova   --  i  zastavil  sebya  priznat',  chto  u  menya
dejstvitel'no  net nikakih garantij, chto ya eshche kogda-nibud'  budu pit' kamru
za etim stolom. U menya snova poluchilos', tochno tak zhe, kak poluchilos' utrom,
s  Tehhi: vmesto togo, chtoby ispugat'sya i  zatoskovat', ya  pochuvstvoval sebya
legkim i  svobodnym -- lyuboj  poryv vetra mog podhvatit'  menya  i  unesti...
pravda  zdes' ne bylo  nikakogo vetra, dazhe obyknovennogo skvoznyaka. Dzhuffin
odobritel'no pokachal golovoj, sozercaya otrazhenie etih strannyh nastroenij na
moej fizionomii.
     --  CHestno  govorya,  ya  i ne  nadeyalsya, chto  ty  dejstvitel'no  smozhesh'
vospol'zovat'sya moim sovetom. CHto zh, eto  horosho... -- Zadumchivo skazal  on.
-- Kofa, a  k vam u menya budet eshche odna malen'kaya  pros'ba,  raz  uzh vse tak
poluchilos'...
     On pokinul svoe kreslo, podoshel k seru Kofe i chto-to shepnul emu na uho.
Tot ponimayushche ulybnulsya  i  energichno  zakival. Razumeetsya, ya tut  zhe  nachal
umirat'  ot  lyubopytstva,  umolyayushche  ustavilsya  na  Dzhuffina, no  tot veselo
pomotal golovoj.
     -- Obojdesh'sya, ser Maks! Mozhet zhe u menya byt' hot' odna lichnaya tajna!
     -- Mozhet. -- Vinovato soglasilsya ya. -- Ladno, Magistry s nimi, s vashimi
strashnymi  tajnami... Poehali, rebyata. Kstati, a  kto-nibud' iz  vas  znaet,
kuda nuzhno ehat'?
     Moi  kollegi voshishchenno zarzhali, vse do edinogo,  dazhe ser Luukfi  Penc
hohotal,  vovsyu oprokidyvaya  kruzhki,  pustye  i ne  ochen'.  Tozhe mne,  nashli
velichajshego komika vseh vremen i narodov...
     No cherez pyat' minut  my uzhe v容zzhali na Bol'shoj  Korolevskij  most. Nash
put' lezhal na Levoberezh'e, i dal'she, k vorotam so strannym nazvaniem "Prolom
Tojhi   Menki"  --  v  svoe   vremya  princ  Drevnej   dinastii  Tojhi  Menki
sobstvennoruchno  razobral  v  etom  meste gorodskuyu  stenu,  vozvedennuyu ego
znamenitym otcom, korolem Johirom  Menki.  Tak  poyavilis' eti vorota,  samye
severnye v Eho. Reshenie princa Tojhi okazalos' ochen' udobnym dlya gorozhan, no
ya ne raz slyshal,  chto parnya podvelo mahrovoe nevezhestvo: ochevidno, on ne byl
znakom s drevnej  legendoj, v kotoroj predskazyvalos', chto  konec  ih  sem'i
pridet  s  severa  --  imenno  poetomu korol' Johir v  svoe  vremya  ne  stal
sooruzhat' vorota, vyhodyashchie na  sever. Mozhet byt' ego  synu dejstvitel'no ne
sledovalo  vypendrivat'sya  s  etimi vorotami:  vskore i on  sam,  i  vse ego
mnogochislennye    rodstvenniki    ischezli    pri    bolee   chem   zagadochnyh
obstoyatel'stvah. Pravda nikto tak  i  ne  sprosil u sluchivshegosya  neschast'ya,
otkuda  ono  prishlo:  s severa, ili s yuga...  Kak by to ni  bylo, a  Drevnyaya
dinastiya  ugasla tak  davno,  chto  lyubye  popytki  ob座asnit'  prichiny  etogo
priskorbnogo sobytiya byli horoshi razve chto v kachestve razminki dlya uma...
     -- O chem eto ty tak zadumalsya? -- Polyubopytstvoval Melifaro.
     -- O korolyah Drevnej dinastii. -- CHestno otvetil ya. Moi kollegi zarzhali
tak, slovno uslyshali luchshuyu shutku  v  svoej  zhizni. Vprochem cherez  neskol'ko
sekund mne i samomu stalo vpolne smeshno...
     Pervye chasa tri ya pochti  ne  obshchalsya  so svoimi  sputnikami: vyehav  na
zagorodnuyu dorogu, ya tak uvleksya  bystroj ezdoj,  chto otvlekat'sya ot  dorogi
mne dejstvitel'no ne stoilo. Oni  chto-to veselo obsuzhdali na  zadnem sidenii
-- chestno govorya, ya  ne  osobenno prislushivalsya.  Potom Melifaro  perebralsya
vpered.
     --  On usnul. -- Mrachno  soobshchil on mne.  -- Nu  ty i  nesesh'sya! My uzhe
ukatili  tak  daleko  ot  Eho,  chto... Vse, Maks,  proshchajsya  so svoim starym
priyatelem, serom Kofoj!
     -- Neuzheli vse tak strashno? -- Udivlenno peresprosil ya.
     -- Sam uvidish'. -- Poobeshchal on. I tut zhe snova zaulybalsya.  -- YA prosto
obyazan soobshchit'  tebe, chto  eta tvoya glupaya shutka  s lapshoj nravitsya mne vse
bol'she! Okazalos',  chto  v sochetanii s moimi  zhalkimi popytkami  posledovat'
sovetu nashego  ostroumnogo  shefa  i "poproshchat'sya  navsegda", mokraya lapsha na
ushah prinosit sovershenno oshelomitel'nye rezul'taty!
     -- Pravda? -- Rasseyanno peresprosil ya.
     -- Pravda. -- Mechtatel'no vzdohnul on.
     -- Tak chto, ya uzhe obmanutyj  muzh, ili eshche net? -- Vse tak zhe  rasseyanno
osvedomilsya ya.
     -- Ty s samogo dnya svoego rozhdeniya -- tipichnyj obmanutyj muzh,  sud'ba u
tebya  takaya!  --  Rashohotalsya   Melifaro.   Sudya   po  ego  nepravdopodobno
schastlivomu  i  dazhe neskol'ko  tainstvennomu  vidu,  razveshivanie ocherednoj
porcii  lapshi  na  ego  ushah bylo  ne  slishkom  nevinnym  vremyaprovozhdeniem!
Sovershenno  neozhidanno  ya pochuvstvoval  sebya  tak, slovno  vnezapno okazalsya
otcom vzrosloj docheri:  bol'she vsego na  svete  mne hotelos' prochitat' etomu
bessovestnomu  soblaznitelyu  lekciyu o  neustojchivoj  psihike hrupkih molodyh
devushek, kotoryh  ni v koem sluchae  nel'zya obizhat'... i o  protivozachatochnyh
sredstvah  zaodno  -- a to  malo li chto! K  schast'yu eto idiotskoe nastroenie
prodolzhalos'  vsego  neskol'ko  sekund,  potom  ya  ocenil  nelepost'  svoego
polozheniya i s oblegcheniem rassmeyalsya.
     -- Ty mne luchshe vot chto skazhi, ser groznyj  lyubovnik:  ty horosho znaesh'
etu  mestnost'?  Zdes'  gde-to  est'  kakoj-nibud'  simpatichnyj  pridorozhnyj
traktirchik? Ne znayu, kak ty, a ya uzhasno progolodalsya.
     -- Ran'she  nado  bylo  dumat'.  -- Pechal'no  otkliknulsya  Melifaro.  --
Naselennye  mesta vozle CHeli  my uzhe proskochili,  teper'  do  samogo CHinfaro
nichego  ne  budet...  Hotya  chego  eto  ya:  s  takoj  skorost'yu  my  budem  v
okrestnostyah CHinfaro uzhe cherez chas! Poterpish'?
     -- CHas, pozhaluj, poterplyu. -- Mirolyubivo soglasilsya ya.
     -- V lyubom sluchae nam stoit perenochevat' v  CHinfaro. |to nasha poslednyaya
vozmozhnost'  po-chelovecheski  otdohnut':  vymyt'  nogi,  posidet'   v  teplom
sortire... K severu ot CHinfaro srazu zhe nachinayutsya dovol'no bezlyudnye mesta,
krome togo nam  skoro pridetsya  svorachivat' na sovsem uzh dryannuyu dorogu.  --
Vorchlivo  skazal  Melifaro. --  Pechal'no  znamenitye  lesa Ugulanda,  plavno
perehodyashchie v  eshche bolee pechal'no  znamenitye bolota Landalanda... |tot  ser
Glenke  Taval  znal,   gde   poselit'sya,   chtoby   dostavit'  nam   maksimum
nepriyatnostej! Okrestnosti velikogo ozera Munto -- to eshche mestechko...
     -- Mrachnye prorochestva iz tebya segodnya tak i syplyutsya. -- Vzdohnul ya.
     --  |to  ne  "mrachnye prorochestva",  a  suhaya  konstataciya bezradostnyh
faktov. -- Pozhal plechami Melifaro. --  I ne  kosis' na menya, kak na zlejshego
vraga: mozhno  podumat', chto imenno  ya  sozdaval sej  bezumnyj  mirok, prichem
special'no dlya togo, chtoby tebe nasolit'!
     -- A kto tebya znaet! -- Usmehnulsya ya. -- S tebya stanetsya, pozhaluj...
     -- Da net, chto ty. YA takimi veshchami ne zanimayus'. -- Sovershenno ser'ezno
vozrazil Melifaro.
     Primerno  cherez  chas  ya  zametil,  chto  my  dejstvitel'no pod容zzhaem  k
kakomu-to bol'shomu  gorodu. Mne dazhe  prishlos' ubavit' skorost':  na  doroge
poyavilos' dovol'no mnogo konkurentov.  Po bol'shej chasti eto  byli fermerskie
telegi, no popadalis' i amobilery, prichem samyh prichudlivyh konstrukcij.
     -- Pochemu tak shumno? -- Nedovol'no sprosil ser  Kofa s zadnego sideniya.
-- Aga, my uzhe vozle CHinfaro... CHto zh, ne tak ploho, kak moglo by byt'!
     YA obernulsya k  nemu,  chtoby  chto-to  otvetit':  mne  prishlos' ehat' tak
medlenno, chto ya mog pozvolit' sebe vertet'sya, skol'ko vlezet... Schast'e, chto
ya ne sdelal  eto  na  polnoj skorosti: posle togo, kak ya obnaruzhil na zadnem
sidenii  kakogo-to  vysokogo  hudogo  tipa  s   dlinnym  loshadinym  licom  i
sovershenno  roskoshnym nosom -- pohleshche, chem u samogo sera Dzhuffina! -- ya byl
vpolne sposoben ustroit' horoshuyu avtomobil'nuyu katastrofu. No ya vzyal  sebya v
ruki i muzhestvenno spas  nashi zhizni,  povisshie  bylo  na voloske:  svernul k
obochine,  ostorozhno  zatormozil,  i   tol'ko  posle  etogo  vpal  v  shokovoe
sostoyanie.
     -- Nu i  chto ty tak na menya ustavilsya? Mozhno podumat', chto ty vpervye v
zhizni  uznal,  chto  moe  lico  ne  yavlyaetsya  chem-to   postoyannym...  |to  zhe
elementarno! -- Provorchal sovershenno neuznavaemyj ser Kofa.
     -- Magistry s nim, s vashim licom... No vashe telo do sih por vsegda bylo
bolee-menee postoyannoj velichinoj. -- Vzdohnul ya.
     -- Nu, malo li, chto bylo do sih por! -- Nadmenno otozvalsya on. -- Mezhdu
prochim, intensivnost' ispytyvaemyh toboj emocij ne svidetel'stvuet o vysokom
koefficiente  intellekta... Poetomu  tebe vryad  li stoit  tratit'  vremya  na
ocherednoe  umstvennoe  usilie.  Luchshe  uzh  prosto  poezzhaj  dal'she  i  najdi
kakoe-nibud' prilichnoe mesto dlya nochlega.
     Kazhetsya  novoe  oblich'e  sera Kofy  dejstvitel'no  obladalo  sovershenno
otvratitel'nym  harakterom, Melifaro ni  kapel'ki  ne preuvelichival!  YA  tak
rasteryalsya, chto pokorno vzyalsya za rychag amobilera, medlenno tronulsya s mesta
i tol'ko  potom vozmutilsya.  No u menya po-prezhnemu ne bylo  slov,  adekvatno
opisyvayushchih moi perezhivaniya.
     -- A ya tebe govoril! -- Torzhestvuyushchim shepotom zayavil Melifaro.
     -- Da, ty mne govoril... -- Udruchenno priznal ya. -- A ya ne veril. I  do
sih por ne veryu. Razbudi menya, pozhalujsta!
     -- CHemu eto ty ne verish'?  --  Tut  zhe vstryal dlinnolicyj tip na zadnem
sidenii, kotorogo ya vse eshche otkazyvalsya schitat' serom Kofoj.
     -- A  vot  zatrat'te svoe  vremya  na "ocherednoe umstvennoe  usilie",  i
uznaete!  -- Ogryznulsya  ya.  K  moemu udivleniyu  Kofa promolchal, a  Melifaro
posmotrel  na menya s  samym iskrennim voshishcheniem: kazhetsya  sam  on  zaranee
otkazalsya ot mysli, chto s etim bedstviem voobshche mozhno kak-to borot'sya!
     Tem  vremenem szadi  chto-to  protivno, monotonno zatren'kalo, tak chto ya
opyat' obernulsya. Neuznavaemyj ser Kofa udobno vytyanulsya na zadnem sidenii. U
nego  na kolenyah primostilas' miniatyurnaya sharmanka, reznuyu ruchku  kotoroj on
zadumchivo vrashchal, ustavivshis' v nebo.
     -- |to imenno to, chego ya bol'she vsego boyalsya! -- Vzdohnul  Melifaro. --
V proshlyj raz ya chut' s uma ne soshel ot ego  muzyki: on ne rasstavalsya s etim
greshnym  yashchikom dazhe vo sne...  I  uchti: my s toboj ne smozhem ob座asnit' emu,
chto nam eto meshaet.
     -- Vy oba udivitel'no nemuzykal'ny! -- Skorbno zametil  nash potryasayushchij
sputnik.  -- |to zhe prekrasnaya melodiya:  ona uspokaivaet nervy i stimuliruet
myslitel'nyj process,  vy mne eshche spasibo dolzhny skazat', chto  ya  sovershenno
besplatno dostavlyayu vam eto udovol'stvie!
     --  Spasibo!  --  Rassmeyalsya ya. I povernulsya  k  Melifaro.  -- Ser Kofa
sovershenno prav, dusha moya: on dejstvitel'no vpolne mog by potrebovat', chtoby
my eshche i zaplatili za etot koncert!
     Melifaro  nervno  ulybnulsya. S momenta  probuzhdeniya sera  Kofy  on yavno
prebyval  ne v  svoej  tarelke. Kazhetsya paren'  prosto  ne mog  smirit'sya  s
mysl'yu, chto teper' ne on, a kto-to drugoj budet  samym nevynosimym sushchestvom
v nashej ocharovatel'noj kompanii...
     -- Sverni nalevo, Maks.  --  Povelitel'nye intonacii v golose sera Kofy
mogli dokonat'  kogo ugodno, no tol'ko ne menya: v svoe vremya ya  smenil celuyu
kuchu  neprestizhnyh  rabochih  mest, i  po sravneniyu  s  moimi mnogochislennymi
neposredstvennymi nachal'nikami,  ser Kofa po-prezhnemu kazalsya dovol'no milym
chelovekom! I voobshche  ya reshil ne obrashchat' vnimaniya ni na ego  novyj oblik, ni
na  zametno  uhudshivshijsya harakter, a  vesti  sebya tak,  slovno peredo  mnoj
po-prezhnemu   nahoditsya  nash  "Master   Kushayushchij-Slushayushchij",  dobrodushnyj  i
snishoditel'nyj.
     -- Est', ser! -- Tonom professional'nogo lakeya pisknul ya. -- YA zhe ni na
sekundu  ne  somnevayus', chto  vam izvesten  adres  samoj  prilichnoj parshivoj
zabegalovki v etom zaholust'e!
     -- Inogda ty  sposoben delat' pravil'nye umozaklyucheniya. -- Odobritel'no
otozvalsya  Kofa. --  Ostanovis'  vozle von togo zheltogo  dvuhetazhnogo  doma.
"Staryj dom", gostinica ne iz luchshih, konechno... vprochem, eto vse ravno:  ni
odna iz mestnyh gostinic  ne yavlyaetsya mestom, gde priyatno provesti  noch'! No
tam dejstvitel'no neploho kormyat.
     -- YA  vam uzhe  govoril, chto vy sposobny najti uyutnoe mestechko s horoshej
kuhnej dazhe v preispodnej? -- S ulybkoj sprosil ya.
     -- Govoril, prichem neodnokratno. Voobshche-to eto -- chistoj vody glupost':
ne dumayu,  chto v preispodnej mogut byt' hot' kakie-to  traktiry  -- horoshie,
ili plohie...  Esli  ona  voobshche  sushchestvuet,  eta  vasha  "preispodnyaya"!  --
Vorchlivo skazal  ser  Kofa.  On izvlek iz-pod sideniya svoyu  dorozhnuyu sumku i
vyshel  iz  amobilera.  YA s  izumleniem  poglyadel  emu  vsled: s  ego  rostom
dejstvitel'no proizoshlo nechto neveroyatnoe, dyadya vyros na celuyu  golovu,  umu
nepostizhimo!  Pochemu-to  imenno s etim nezatejlivym  faktom mne bylo trudnee
vsego soglasit'sya...
     K  tomu  momentu,  kogda  my  s  Melifaro  dognali  svoego  sputnika  v
prostornom holle, Kofa uzhe uspel obnaruzhit' hozyaina  gostinicy i potrebovat'
u nego klyuchi "ot samyh prilichnyh komnat", po ego sobstvennomu vyrazheniyu. Tak
chto cherez neskol'ko minut ya uzhe zabrosil svoyu dorozhnuyu sumku v dal'nij  ugol
gostinichnogo  nomera,   dovol'no  tesnogo   po  sravneniyu  s   tradicionnymi
stolichnymi apartamentami,  no  vpolne  uyutnogo,  nesmotrya  na otvratitel'nye
otzyvy sera Kofy o mestnom turisticheskom servise. Potom ya srazu zhe spustilsya
v obedennyj zal, gde uzhe  toptalsya Melifaro: on kak raz pytalsya  reshit',  za
kakoj iz mnogochislennyh pustuyushchih stolikov usest'sya.
     -- Mne vsegda  kazalos',  chto  sidet'  sleduet  v samom  dal'nem  uglu,
zhelatel'no vozle  okna.  --  Podskazal  ya.  --  Tak  chto  poshli,  esli  tebe
dejstvitel'no vse ravno...
     --  Absolyutno. -- Vzdohnul on,  s oblegcheniem napravlyayas'  v  ukazannom
mnoj  napravlenii.  --  Nu  i kak  tebe  nash rasprekrasnyj  ser Kofa?  Ty  v
vostorge?
     --  Nu  ne  to chtoby  v  vostorge,  no...  Znaesh', po-moemu  --  nichego
strashnogo!  Mozhesh'  sebe predstavit',  po sravneniyu s  celoj kuchej  lyudej, s
kotorymi mne v svoe vremya dovodilos' imet' delo, on vse eshche dushka!
     --  Da?  -- Izumilsya Melifaro. --  Vprochem, ya vsegda podozreval, chto ty
vyros sredi kakih-nibud' vurdalakov... Mezhdu prochim, on na samom dele takoj,
etot nevynosimyj tip... YA imeyu v vidu, chto Kofa rodilsya s etim dlinnym licom
i uzhasnym harakterom,  i  pervye  sto dvadcat' let otravlyal zhizn' vsem, komu
vozmozhno,  a  potom ego  sobstvennyj  papa ponyal,  chto ne  mozhet vynesti sie
izdevatel'stvo, i slegka zakoldoval svoego edinstvennogo naslednika: nemnogo
uluchshil ego nrav, nu i appetit zaodno, so vsemi vytekayushchimi posledstviyami! A
po  mere  togo, kak ser  Kofa udalyaetsya ot  Serdca Mira, eto  ocharovatel'noe
navazhdenie rasseivaetsya, i my imeem  pered soboj to, chto imeem -- nastoyashchego
syna legendarnogo Magistra Humhi Joha, nichem ne priukrashennogo.
     -- A chto, otec sera  Kofy byl legendarnoj lichnost'yu? -- S  lyubopytstvom
sprosil ya.
     --  Eshche by  ne legendarnoj! On zhe --  odin iz semi  Velikih Osnovatelej
Ordena Semilistnika,  mezhdu prochim. A nyneshnij Velikij Magistr Nuflin -- ego
uchenik,  kak i mnogie drugie chleny Ordena, te, chto postarshe... Magistr Humha
zanimalsya vsyakimi nepostizhimymi veshchami  chut' li ne tysyachu let, a potom vdrug
udalilsya  ot  del,   obzavelsya  sem'ej  i  zanyalsya  kakimi-to   sumasshedshimi
kulinarnymi eksperimentami. |to vyglyadelo tak, slovno on smertel'no ustal ot
sobstvennogo mogushchestva i reshil stat' obyknovennym  gorozhaninom. Razumeetsya,
v  ego  sluchae  eto bylo  pochti  nevozmozhno, no  on  tak  staralsya!  CHto emu
dejstvitel'no udalos', tak eto nakonec-to sostarit'sya i umeret'...  Aga, vot
i nash dragocennyj ser Kofa! Tak chto davaj smenim temu.
     My s Melifaro  otlichno pouzhinali: v "Starom dome" gotovili ne huzhe, chem
v  nashem lyubimom "Obzhore"! CHto kasaetsya sera Kofy, on v ocherednoj raz potryas
menya  do  glubiny  dushi,  kogda zayavil,  chto  emu neobhodimo  priderzhivat'sya
kakoj-to zagadochnoj  "diety". YA tak i ne ponyal, v chem tam byla sut', no etot
neveroyatnyj chelovek dazhe hodil na kuhnyu, chtoby lichno prosledit' za processom
prigotovleniya  zakazannyh  im  blyud,  a potom  metodichno  poedal  soderzhimoe
mnogochislennyh malen'kih misochek,  pri etom  na ego lice ne bylo i nameka na
udovol'stvie!  Srazu  posle  edy  on  otpravilsya  naverh,  zayaviv,  chto  emu
neobhodimo  "obdumat'  nashi  dal'nejshie  dejstviya".  Da  uzh,  bylo  by   chto
obdumyvat'!
     -- Ne hochesh' progulyat'sya? -- Sprosil ya Melifaro.
     --  Aga, sejchas vse broshu, i srochno otpravlyus'  lyubovat'sya velikolepiem
oblupivshihsya zaborov  vokrug  indyushach'ih  ferm  na  okraine  divnogo  goroda
CHinfaro! -- Prezritel'no  fyrknul  on.  Potom  obezoruzhivayushche ulybnulsya.  --
Boyus', chto  eto moj  edinstvennyj  shans kak  sleduet vyspat'sya, Maks! Doma u
menya  v poslednee vremya ne ochen'-to poluchalos', so vsej etoj durackoj lapshoj
na serdce...
     --  A tebe  sluchajno ne kazhetsya, chto "intensivnost' ispytyvaemyh  toboj
emocij  ne svidetel'stvuet  o  vysokom koefficiente intellekta"?  -- Neumelo
kopiruya vysokomernye intonacii sera Kofy, sprosil ya. Melifaro rashohotalsya.
     -- Kazhetsya ya  tebya  nedoocenival:  vse-taki ty gorazdo huzhe,  chem  etot
uzhasnyj Kofa!  Horoshej  nochi,  chudovishche. Smotri, ne  poteryajsya v  neznakomom
gorode, esli tebe tak uzh prispichilo otpravit'sya na ekskursiyu...
     On ubezhal  naverh, v svoyu komnatu, a ya reshitel'no vyshel na ulicu. Lyuboj
neznakomyj  gorod  kazhetsya  mne  prekrasnym,  i  CHinfaro  ne  byl  pechal'nym
isklyucheniem iz  etogo pravila!  YA  uhazhivayu  za  neznakomymi  gorodami,  kak
nekotorye  asy  uhazhivayut  za  zhenshchinami  --  ya starayus'  nezhno  prikasat'sya
stupnyami k  bulyzhnikam  mostovoj,  ya  dazhe  dyshu ostorozhno, prinimaya  kazhduyu
porciyu  pronizannogo chuzhim aromatom  vozduha s  blagodarnost'yu, kak poceluj,
chtoby ne pokazat'sya beschuvstvennym grubiyanom,  odnim iz  mnogih, i voshishcheno
govoryu:  "Ty -- samoe prekrasnoe mesto iz vseh, chto ya  videl,  luchshe  prosto
nevozmozhno!" Priznat'sya, ya  vsegda govoryu  ochen' iskrenne, ya sam sebe veryu v
etot  moment,  tak  chto i gorod mne  verit, i cherez  nekotoroe  vremya  robko
osvedomlyaetsya,  chto on mozhet dlya menya sdelat'... Mozhet byt'  imenno  poetomu
mne nigde  ne bylo po-nastoyashchemu ploho, razve  tol'ko  v  tom  gorode, gde ya
rodilsya: v te glupye vremena ya eshche ne umel ocharovyvat' -- nikogo!
     YA vernulsya v  gostinicu uzhe pod utro, schastlivyj i opustoshennyj, slovno
dejstvitel'no hodil na svidanie s prekrasnoj neznakomkoj, a ne izdevalsya nad
svoimi  neschastnymi  nogami, bescel'no kruzha  po starinnomu  centru CHinfaro,
osveshchennomu golubovatym svetom gazovyh sharov, razveshannyh pryamo na derev'yah:
nikakih fonarnyh stolbov zdes' i v pomine ne bylo! Bez dal'nejshih provolochek
ya zabralsya pod  tonkoe  odeyalo i mgnovenno usnul.  I pravil'no sdelal:  etot
zlodej Melifaro pripersya budit' menya eshche do poludnya.
     --  Nu i  chto za speshka? -- Serdito  provorchal  ya. --  My chto,  v shkolu
opazdyvaem?
     -- Prosto mne uzhasno zahotelos'  isportit' tebe zhizn'! -- Ehidno zayavil
Melifaro. I tut zhe umolyayushche na menya ustavilsya.  -- Vstavaj,  Maks!  Poehali.
Sil moih bol'she net bezdel'nichat' v etom durackom pustom traktire! I voobshche,
mne bez tebya skuchno.
     --  Da?  --  Udivilsya  ya, pospeshno  nasharivaya  v  svoej dorozhnoj  sumke
butylochku s bal'zamom Kahara --  drugogo sposoba bystro prijti v sebya v moem
rasporyazhenii vse eshche ne bylo. -- Tak milo s tvoej storony... I vse ravno mog
by  poterpet'  eshche  chasa  dva.  Obhodilsya  zhe ty kak-to bez menya  pervye sto
pyatnadcat' let svoej zhizni!
     -- Pravil'no,  obhodilsya.  No ty  chem-to  pohozh  na obyknovennuyu durnuyu
privychku, ot kotoroj trudno izbavit'sya.  -- Zloradno ob座asnil Melifaro. -- A
pochemu eto, sobstvenno, ty ne vyspalsya?  CHem ty  zanimalsya, chudovishche? Nebos'
opyat' horoshih lyudej ubival, priznavajsya!
     --  Nu da, a chto  zhe  eshche! YA  zhe  takoj predskazuemyj...  -- Zevnul  ya,
otpravlyayas'  v malen'kuyu  vannuyu  komnatu.  Melifaro tut  zhe uselsya pryamo na
poroge, chtoby ne preryvat' nash pouchitel'nyj dialog. YA  hotel bylo vozmushchenno
zayavit' o  svoem prave na  prostoe chelovecheskoe uedinenie vo vremya intimnogo
processa chistki zubov, no peredumal i sprosil: -- A chto podelyvaet Kofa?
     -- On chto-to est. I  eshche myslit. I krutit  svoyu sharmanku. -- Usmehnulsya
Melifaro.  -- V  obedennom zale uzhe ne ostalos'  ni odnogo posetitelya: ni  u
kogo nervy ne vyderzhivayut! I u menya tozhe, mezhdu prochim...
     CHerez  neskol'ko  minut  my  spustilis' vniz, i ya  poluchil  vozmozhnost'
ubedit'sya  v  pravote  Melifaro: monotonnoe brenchanie  kofinoj  sharmanki  ne
sposobstvovalo sozdaniyu  teploj doveritel'noj atmosfery. Neskol'ko let nazad
ya vpolne  mog  sojti s uma  ot  takogo  muzykal'nogo  oformleniya sobstvennoj
edinstvennoj i nepovtorimoj  zhizni,  no teper' v  moem  rasporyazhenii imelas'
znamenitaya dyhatel'naya gimnastika SHurfa Lonli-Lokli. Kazhetsya imenno  segodnya
ona byla mne neobhodima, kak nikogda!  Tak chto ya vse-taki ne  soshel s uma, a
prosto bystro vypil kruzhku kamry i otpravilsya k vyhodu.
     --  Nakonec-to!  -- Vorchlivo skazal mne vsled ser Kofa. -- YA uzhe dumal,
chto  my  nikogda  otsyuda  ne uedem...  Naprasno  ty  nichego  ne  s容l, Maks:
sleduyushchaya vozmozhnost' poyavitsya ochen' neskoro.
     --  Nu  i  Magistry  s  nej,  s  etoj  vozmozhnost'yu!  --  Legkomyslenno
otmahnulsya ya. -- Nu ne mogu ya nichego est' po utram, hot' ubejte! I voobshche, v
sluchae  chego poroyus' v SHCHeli mezhdu  Mirami.  Kstati,  esli  progolodaetes' --
tol'ko svistnite, mogu ugostit' kakoj-nibud' ekzotikoj.
     -- Ne budu ya est'  vsyakuyu inorodnuyu  gadost'. -- Svarlivo otozvalsya ser
Kofa. -- Moj zheludok -- dostoyanie vsego Soedinennogo Korolevstva, tak chto za
durnoe obrashchenie s nim i v Holomi ugodit' mozhno!
     YA  predpochel  schitat',  chto  on  shutit,  hotya  byli  u  menya  nekotorye
somneniya...
     Kak  by to ni bylo, a  v  polden' my uzhe  ehali  po  zagorodnoj doroge,
pokazavshejsya  mne dovol'no uzkoj, i  voobshche kakoj-to nesolidnoj. Krome togo,
nas so vseh storon obstupal gustoj les, dovol'no  neobitaemogo vida. Do  sih
por   ya  kak-to  inache  predstavlyal  sebe  puteshestvie  iz  odnoj  provincii
Soedinennogo Korolevstva v druguyu.
     --  Glavnaya  doroga,  po  kotoroj  neugomonnye zhiteli  stolicy ezdyat na
yarmarku v Numbanu, ostalas' v storone. -- Melifaro sochuvstvenno pokosilsya na
moyu  razocharovannuyu  fizionomiyu.  --  A  zdes'  --  samoe  chto  ni  na  est'
zaholust'e!  Privykaj k mysli, chto  dal'she  budet huzhe... Gorazdo huzhe, esli
chestno!
     -- Da, Dzhuffin vozlozhil na nas ne slishkom  priyatnuyu  zadachu! Brodit' po
kakim-to bolotam v poiskah ego byvshego priyatelya, eshche bolee sumasshedshego, chem
etot  nevmenyaemyj  kettariec...  Fu!  --  Vorchlivo soglasilsya  ser Kofa,  ne
prekrashchaya  vertet'  ruchku  svoej  koshmarnoj  sharmanki. Teper' ona naigryvala
kakuyu-to novuyu melodiyu, vprochem,  nichut' ne menee protivnuyu, chem predydushchaya.
No  ya  tak  sosredotochilsya  na  processe upravleniya  amobilerom, chto  vskore
perestal obrashchat' vnimanie na etot estradnyj koncert.
     CHasa  cherez  dva  doroga  stala  nastol'ko parshivoj,  chto mne  prishlos'
ubavit'  skorost'. Tak chto ya poluchil vozmozhnost' nemnogo otvlech'sya ot ezdy i
oglyadet'sya. Ser Kofa vse eshche izvlekal kakie-to uzhasnye zvuki iz svoej adskoj
mashinki. K moemu udivleniyu, Melifaro reagiroval na eto  sovershenno spokojno:
on sidel ryadom so mnoj, ustavivshis' pered soboj s samym mechtatel'nym vidom.
     --  CHto, tebe uzhe  nravitsya muzyka?  -- Nasmeshlivo sprosil  ya. Melifaro
nichego ne otvetil, ya dazhe podumal, chto on spit s otkrytymi glazami.
     -- On tebya ne slyshit. -- Ehidno soobshchil ser Kofa. -- I voobshche nichego ne
slyshit. Paren'  zatknul ushi,  poskol'ku ego primitivnaya dushevnaya organizaciya
ne pozvolyaet poluchat' naslazhdenie ot moej zamechatel'noj muzyki.
     YA rassmeyalsya. Melifaro s lyubopytstvom na menya pokosilsya.
     -- CHto, uspelo proizojti chto-nibud' interesnoe? -- Ochen' gromko sprosil
on.  YA otricatel'no pomotal  golovoj, poskol'ku nichego osobenno interesnogo,
na moj vkus, poka chto ne proishodilo. Melifaro udovletvorenno kivnul i snova
ustavilsya v odnu tochku. Vot uzh chego ya nikogda v zhizni ne mog predpolozhit' --
chto etot paren' sposoben chasami sohranyat' ne tol'ko polnuyu nepodvizhnost', no
i grobovoe molchanie. Pri etom on  vyglyadel sovershenno schastlivym, slovno vsyu
zhizn' mechtal o takoj vozmozhnosti, i vot nakonec-to sbylos'!
     Muzyka  tem vremenem neozhidanno  umolkla. YA obernulsya i uvidel, chto ser
Kofa  roetsya  v  svoej  dorozhnoj sumke.  Kazhetsya  kakoj-to dobryj  bog reshil
podarit' mne peredyshku,  tak chto  ya  iskrenne skazal emu  "spasibo"  i snova
sosredotochilsya  na  doroge. CHerez  nekotoroe  vremya  moi  nozdri mechtatel'no
zadrozhali: ih dostig takoj appetitnyj zapah, chto ya tut zhe vspomnil, chto pora
by  i perekusit'. Zapah  napolzal  na menya otkuda-to szadi, tak  chto  ya  eshche
nemnogo  sbavil skorost' i obernulsya k Kofe. Zrelishche togo stoilo: na kolenyah
u  Kofy  stoyalo  nebol'shoe   sooruzhenie,  chto-to  vrode  kukol'nogo  domika.
Priglyadevshis', ya  ponyal, chto  eto i byl  kukol'nyj  domik, vernee igrushechnyj
maket kuhni, ochen' realistichnyj!
     -- Davaj ty budesh' delat' chto-to odno: ili vesti amobiler, ili pyalit'sya
na menya. -- Serdito skazal ser Kofa. -- YA ne lyublyu popadat' v avarii, znaesh'
li!
     YA poslushno  zatormozil,  potomu  chto otorvat'sya ot  sozercaniya  kofinoj
igrushki bylo sovershenno nevozmozhno: ya kak raz zametil, chto kroshechnye figurki
povaryat  shevelyatsya. I oni  ne prosto  shevelilis': oni  sovershali  ochen' dazhe
osmyslennye  dejstviya -- gotovili edu,  esli byt'  tochnym! Odna  iz  figurok
shustro  napravilas' k seru Kofe i protyanula  emu  blyudce, na  kotorom lezhala
kakaya-to  kroshechnaya kolbaska.  Vprochem,  kroshechnoj kolbaska  byla tol'ko dlya
nas, po sravneniyu s samimi povaryatami ona kazalas' ogromnoj.
     -- Oj, dajte poprobovat'! -- Tut zhe poprosil ya.
     Kofa  pokosilsya  na  menya bez  osobogo  entuziazma,  nahmurilsya,  potom
vse-taki otlomil polovinku kolbaski i protyanul ee mne.
     -- Na, poprobuj. I bol'she ne  prosi, vse ravno ne dam. Lez' v svoyu SHCHel'
mezhdu  Mirami, ili  kak tam  eto  u  vas  nazyvaetsya, dostavaj ottuda  lyubuyu
gadost' i esh'... A mne samomu  malo.  Oni ne tak uzh bystro gotovyat, da eshche i
takie malen'kie porcii!
     --  Spasibo.  --  Ulybnulsya  ya,  berezhno  razzhevyvaya  ugoshchenie. --  Oh,
vkusno-to kak!
     --  Sam znayu,  chto  vkusno.  -- Vorchlivo soglasilsya  ser  Kofa.  -- |ta
igrushka  --  vershina  masterstva  moego  pokojnogo  otca.  Emu  ponadobilos'
okonchatel'no  vyzhit'  iz  uma,  chtoby  naposledok izobresti  takuyu  poleznuyu
veshchicu...  Starik ochen'  ne  hotel  ostavlyat' ee  mne, no  prishlos': drugimi
naslednikami on tak i ne obzavelsya!
     Melifaro  tem  vremenem  tozhe   ozhivilsya,  vytashchil  zatychki   iz  svoih
mnogostradal'nyh ushej i zavistlivo ustavilsya na menya.
     -- Tebe  vse-taki  dali poprobovat'? A  mne  tak  nichego ni  razu i  ne
dostalos', za vse vremya nashego znakomstva!
     -- Kofa,  dajte  emu kusochek.  -- ZHalobno poprosil ya. -- A  to nechestno
poluchaetsya...  Hotite,  ya popytayus'  dostat' dlya  vas yablochnyj  pirog  svoej
babushki? |to --  samoe  vkusnoe  blyudo vo vseh  Mirah... nu razve chto tol'ko
pirogu CHakkata ustupaet!
     -- Ne nuzhen mne pirog  tvoej babushki! -- Surovo otrezal Kofa.  --  YA zhe
skazal, chto ne zhelayu est' tvoyu potustoronnyuyu gadost'!
     V etot  moment igrushechnyj povarenok protyanul  Kofe ocherednuyu  kroshechnuyu
kolbasku,  on nemnogo  podumal, otlomil  ot  nee sovsem uzh  mikroskopicheskij
kusochek i vsuchil ego Melifaro.
     -- Derzhi, schastlivchik. I bol'she nichego ne dam, i ne prosite!
     -- Mozhno podumat',  kak vse strashno!  -- Vozmushchenno  fyrknul  Melifaro.
Prozheval svoyu porciyu i srazu rastayal.
     --  Spasibo,  Kofa. -- Nezhno  skazal  on.  --  Uzhasno  malo,  no  ochen'
vkusno... A chto  ty tam govoril naschet piroga svoej babushki, Maks? V otlichie
ot etogo zhadiny ya gotov  zhrat' vse chto ugodno, hot'  vyalenye vurdalach'i ushi,
lish' by vkusno bylo!
     --  Ladno, raz uzh ya  vse ravno ostanovilsya,  nado popytat'sya chto-nibud'
dobyt'.  -- Soglasilsya ya. -- Nyuhat'  vse eti aromaty  na golodnyj zheludok...
Voobshche-to  ya s samogo  nachala znal,  chto  nam predstoit sovershat'  vsyacheskie
velikie podvigi, no ne takie zhe!
     -- Ni v koem sluchae! -- S entuziazmom podtverdil Melifaro.
     Tak chto mne prishlos'  zasunut'  ruku pod sidenie, chudovishchno napryach'sya i
usilenno  pomechtat' o  babushkinom  piroge. Vprochem moego mogushchestva vse-taki
poka ne hvatalo na nastoyashchie  chudesa: cherez  neskol'ko minut ya dejstvitel'no
stal schastlivym obladatelem bol'shogo  yablochnogo piroga, no ne babushkinogo, a
kakogo-to drugogo. On okazalsya ne tak uzh ploh, no s lyubimym lakomstvom moego
detstva ego i sravnivat' bylo greh!
     --  Izvini,  nemnozhko  ne to,  na chto ya nadeyalsya. -- Vinovato skazal ya.
Pochemu-to  ya pochuvstvoval otvetstvennost' za reputaciyu yablochnyh pirogov moej
rodiny v glazah sera Melifaro.
     --  Vse  ravno  vkusno.  --  Uspokoil  on  menya.  --  Ili  eto ya  takoj
golodnyj...
     CHerez neskol'ko minut  my  poehali  dal'she: ya nakonec-to soobrazil, chto
zhevat' mozhno  i na hodu.  Poezdka  nachinala kazat'sya  dovol'no utomitel'noj:
doroga  stanovilas'  vse  huzhe  i huzhe,  a  appetitnyj zapah,  ishodyashchij  ot
"polevoj kuhni" sera Kofy, vyzyval u menya takuyu zhguchuyu zavist', hot'  plach'!
CHerez chas szadi razdalas' komanda.
     -- Sejchas budet povorot nalevo. Tebe pridetsya zdorovo sbavit' skorost':
ya predpochitayu ostat'sya  v zhivyh,  a eta doroga  horosha tol'ko  dlya ptic.  --
Serditoj skorogovorkoj vypalil ser Kofa.
     -- Dlya ptic? -- Mashinal'no peresprosil ya.
     -- Nu da, oni zhe  letayut, poetomu  im  absolyutno  vse  ravno... Vot on,
povorot, ne proskochi!
     -- Budet pravil'nee skazat' "ne propolzi"! -- Vzdohnul ya. -- Neuzheli vy
dumaete, chto ya vse eshche edu bystro?
     Novaya  doroga dejstvitel'no okazalas' otvratitel'noj:  pochti  tropinka,
uhodyashchaya kuda-to v lesnuyu chashchu, sumrachnuyu i temnuyu.
     -- Kakoj uzhas! -- Vozmushchenno skazal ya.
     -- Dal'she budet gorazdo, gorazdo huzhe! -- Zloradno poobeshchal ser Kofa.
     CHerez dva chasa cherepash'ej ezdy  po  kakim-to durackim uhabam ya s uzhasom
ponyal, chto  kolesa amobilera nachali  zastrevat' v topkoj  pochve. Eshche nemnogo
pomuchivshis', ya reshitel'no ostanovil neschastnuyu mashinu.
     -- Pravil'no. -- Odobritel'no skazal Melifaro. -- Tvoj pirog byl horosh,
no etogo malo! Dostan' eshche chto-nibud'.
     --  Mozhno i dostat'. -- Soglasilsya ya. -- No voobshche-to ya  ostanovilsya po
drugoj prichine: ehat' dal'she pochti nevozmozhno.
     -- Nu,  esli tol'ko "pochti", nechego  i  paniku podnimat'. Nuzhno  ehat',
poka  eto  hot'  kak-to  poluchaetsya, i tol'ko potom ostanavlivat'sya.  |to zhe
elementarno! -- Usmehnulsya ser Kofa.
     -- Esli  ya budu ehat', poka eto  u  menya "hot' kak-to poluchaetsya", delo
konchitsya tem, chto ya ugroblyu nash  edinstvennyj amobiler! -- Provorchal ya. -- I
voobshche ya storonnik profilaktiki: luchshe zaranee chto-nibud' pridumat'.
     -- Ty davaj dostavaj  edu! -- Neterpelivo perebil  menya Melifaro.  -- A
potom pridumyvaj vse, chto tebe zablagorassuditsya.
     YA pokorno zasunul ruku pod svoe sidenie. Na  etot  raz mne ponadobilos'
dovol'no mnogo  vremeni,  chtoby  oshchutit' znakomoe onemenie  pal'cev. Potom ya
chut'  ne  pogib ot  natugi,  poskol'ku  mne  prishlos'  odnoj rukoj  uderzhat'
zdorovennuyu  skovorodku,  polnuyu vsego  lish' obyknovennoj  zharenoj kartoshki.
Vprochem  Melifaro kartoshka ponravilas' kuda  bol'she, chem  ya  predpolagal, on
dazhe snishoditel'no obozval ee "delikatesom". Ser  Kofa brezglivo kosilsya na
nas, kak na koprofagov kakih-to...
     -- Rebyata, -- torzhestvenno  nachal  ya, -- sredi vseh etih mnogochislennyh
kinofil'mov, sozercaniyu kotoryh  vy  predavalis', poka ya otduvalsya za vas na
sluzhbe, popadalos' vam tam chto-nibud' pro vojnu?
     --  |to  chto, svetskaya beseda  za  obedom? --  Usmehnulsya ser Kofa.  --
CHestno govorya, ya do sih por ne ochen'-to ponimayu, kakaya iz mnogochislennyh bed
tvoj rodiny schitaetsya  vojnoj. |to kogda odin  chelovek begaet za  drugimi po
gorodu s kakim-to durackim strelyayushchim priborom v ruke?
     -- Net, eto skoree vsego byl kakoj-nibud'  detektiv. -- Vzdohnul ya.  --
Ladno, Magistry s nej,  s etoj  vojnoj...  Mne  chto,  sobstvenno,  nuzhno: vy
videli v kakom-nibud' iz fil'mov sredstvo peredvizheniya, k kotoromu pridelany
ne kolesa, a gusenicy? |to takie shtuki... CHert, ya ne znayu, kak ob座asnit'!
     -- Kazhetsya ya  paru raz  videl to, o chem ty govorish'. -- S nabitym  rtom
zayavil Melifaro. -- A pochemu ty sprashivaesh'?
     --  Potomu  chto ya  hotel  u  vas  sprosit': ne  mogli by  vy horoshen'ko
pokoldovat' i peredelat' moj amobiler? Na kolesah my s vami daleko ne uedem!
     -- Mozhno  poprobovat'. -- Nevozmutimo kivnul Melifaro. -- A ty chto, sam
ne mozhesh'?
     --  Nikogda ne proboval koldovat'  nad  amobilerami. -- Priznalsya ya. --
CHestno govorya, ya dazhe ne znayu, s kakoj storony tut podstupit'sya, i voobshche...
     --  YA  tozhe ne znayu. --  Legkomyslenno  ulybnulsya on. -- No poprobovat'
mozhno, pochemu by i net!
     --  A eshche luchshe  bylo  by peredelat' etu telegu  v  nechto  letayushchee! --
Mechtatel'no skazal ya. |ti dvoe ustavilis' na menya tak, slovno ya predlozhil im
razdet'sya dogola  i  nemnogo poprygat'  cherez  skakalku -- prosto  tak,  dlya
podnyatiya nastroeniya.
     --  A, ty  zhe  navernoe  prosto  sam ne znaesh', chto  nesesh'! -- Nakonec
usmehnulsya ser Kofa. -- Dazhe dlya togo, chtoby vzletet' samomu, trebuetsya chut'
li ne vsya tajnaya sila Serdca Mira. Takie veshchi vozmozhny tol'ko v Eho, da i to
ne dlya vseh...  YA sam prodelyval eto vsego chetyre raza, i bol'she poka chto-to
ne hochetsya! A uzh podnyat' v vozduh amobiler...
     --  Ladno, nel'zya --  i  ne nado!  -- Vzdohnul  ya. --  Tak  chto  naschet
gusenic, Melifaro, ty poprobuesh'?
     --  Ne ya, a  my. -- Ehidno  popravil on. --  Ili ty reshil,  chto  ya budu
pyhtet', pytayas' sotvorit' neizvestno chto,  a vy s Kofoj tem vremenem budete
sobirat' cvety na blizhajshej luzhajke?
     -- Nu chto  ty! YA mogu stoyat' ryadom s  toboj  i pyhtet' eshche gromche, esli
tebe ot etogo budet legche. -- Primiritel'no skazal ya.
     -- Delajte, chto  hotite. Lichno  ya  ne  sobirayus' zanimat'sya  fizicheskoj
rabotoj! Vy -- rebyata molodye, glupye, vam  zhe prosto silu  devat' nekuda...
vot i razvlekajtes', kak  mozhete, no bez  menya. -- Svarlivo zayavil ser Kofa.
On neohotno vylez iz amobilera, neodobritel'no oglyadel  dremuchie okrestnosti
i prinyalsya nabivat' svoyu trubku.
     Tem vremenem Melifaro zadumchivo oglyadelsya po storonam.
     -- Ponimaesh', Maks, ya ne mogu sdelat' chto  by to ni bylo prosto tak, iz
vozduha.  -- Ozabochenno  poyasnil on. --  Poetomu  nam s toboj pridetsya snyat'
kolesa i soorudit' chto-to vrode maketa etih tvoih "gusenic".  Nevazhno, kak u
nas eto  poluchitsya,  lish'  by bylo hot' chto-to.  Sdelat'  iz  negodnoj  veshchi
horoshuyu -- eto ya umeyu. A vot sotvorit' neizvestno chto iz nichego...  Net, eto
bez menya!
     YA  uzhe nachal zhalet', chto voobshche zateyal vsyu etu  kanitel'. No stoilo mne
sdelat' neskol'ko shagov po doroge, i ya ponyal, chto ochen' vovremya ostanovilsya:
tam  bylo  tak topko,  chto  dazhe  moi sapogi nemnogo  uvyazali, kakie uzh  tam
kolesa!  Nam pozarez byl nuzhen kakoj-nibud' vezdehod. V protivnom sluchae nash
pohod  za  golovoj sera Glenke Tavala mog  prevratit'sya v  peshij --  v lyubuyu
minutu!
     -- Ladno, davaj sooruzhat' etot greshnyj maket! --  Skazal ya, vozvrashchayas'
k amobileru. --  Tol'ko ne  nuzhno snimat' kolesa.  Zachem? Polozhim mezhdu nimi
vetki potolshche,  obmotaem  ves' etot  uzhas  kakimi-nibud' tryapkami, i  u  nas
poluchitsya  ochen'  zlaya parodiya na to, chto  mne  nuzhno... Nadeyus', chto tvoego
mogushchestva okazhetsya dostatochno, chtoby kak sleduet zakoldovat' eto pozorishche!
     --  Interesno,  kakimi eto "tryapkami" ty sobiraesh'sya ih  obmatyvat'? --
Podozritel'no nahmurilsya Melifaro.
     -- Podozrevayu, chto ty vzyal s soboj neskol'ko smen odezhdy, krasavchik. --
Vkradchivo skazal  ya. --  Dumayu, ser Glenke Taval ne budet serdit'sya, esli ty
prijdesh' na ego pohorony v dorozhnom kostyume...
     -- Eshche  chego ne  hvatalo! --  Vozmutilsya Melifaro. -- Moya odezhda doroga
mne kak pamyat' o potrachennyh na nee den'gah... K tvoemu svedeniyu, ya odevayus'
u luchshih stolichnyh portnyh!
     -- Da? Glyadya na tebya,  ne skazhesh'! -- Gnusno usmehnulsya  ya. --  Nichego,
napishesh' chelobitnuyu seru Dondi Melihaisu, i Korolevskaya kazna vozmestit tebe
etu nevospolnimuyu poteryu.
     --  Na moj vkus, esli  uzh  chej-to garderob  i zasluzhivaet  nemedlennogo
unichtozheniya, tak eto tvoj! -- Obizhenno skazal Melifaro.
     -- Ochen' mozhet byt'. -- Mirolyubivo soglasilsya ya.  -- No  ya vzyal s soboj
vsego odno zapasnoe loohi. Ego prosto ne hvatit!
     -- A kak naschet vashego bagazha, ser Kofa?  -- Osenilo Melifaro. -- U vas
imeetsya chto-nibud' takoe, v chem stydno poyavit'sya na lyudyah?
     --  Perestan'  molot'  chepuhu.  --  Melanholichno  otozvalsya  ser  Kofa,
vypuskaya roskoshnoe kol'co dyma pryamo v lico  bednyage Melifaro. -- Neuzheli ty
dumaesh', chto  ya dejstvitel'no pozvolyu vam portit' moyu  odezhdu radi kakogo-to
sharlatanskogo seansa drevnej vorozhby? Inogda  mne kazhetsya, chto  lyudej mladshe
dvuhsot let sleduet  izolirovat' ot obshchestva,  vseh  bez  isklyucheniya: duraki
opasnee bezumcev!
     --  Kogo   dejstvitel'no  sleduet  izolirovat'  ot  obshchestva,  tak  eto
kuril'shchikov! --  Vozmushchenno ogryznulsya  Melifaro. -- Mezhdu prochim,  menya vash
dym vsyu dorogu dostaval, ser!
     YA ustalo opustilsya na travu, dostal iz karmana sigaretu i rassmeyalsya.
     -- Sudya po vsemu, vy  sejchas  nachnete zhiv'em  zakapyvat' menya v  zemlyu,
rebyata! Mne katastroficheski  men'she dvuhsot let, i ya sobirayus' zakurit', tak
chto u vas est' horoshaya vozmozhnost' voplotit' svoi mechty v zhizn'.
     Oni  tozhe  rassmeyalis',  s  neskryvaemym  udovol'stviem, dazhe  rugat'sya
perestali na radostyah.  A  potom my s Melifaro prinyalis' za  rabotu, kotoraya
pokazalas' mne odnim iz samyh idiotskih sposobov skorotat' dosug. Ostavalos'
nadeyat'sya, chto strannaya  ideya Melifaro ne byla samym zauryadnym rozygryshem: v
dannyj moment ya ne byl gotov veselo posmeyat'sya v finale! Vprochem posle togo,
kak on  vse-taki  pustil v  delo  zhutkoe  oranzhevoe loohi iz svoih  dorozhnyh
zapasov, ya ponyal, chto paren' ne  shutit: ser Melifaro  obozhaet izdevat'sya nad
blizhnimi, no do takih zhertv delo u nego kak pravilo ne dohodit!
     Ser Kofa tak i  ne  stal nam  pomogat'. On spokojno  stoyal v  storone i
zadumchivo kuril,  pyalyas' na sereyushchee nebo.  CHerez  polchasa  on spryatal  svoyu
trubku i medlenno napravilsya k doroge.
     -- CHego ya ne lyublyu, tak eto toptat'sya na meste. -- Serdito ob座asnil on.
--  Pojdu,  progulyayus'.  Kogda  zakonchite   zanimat'sya   svoimi  glupostyami,
dogonite. Doroga-to odna...
     -- Kofa, a vy uvereny, chto eto horoshaya ideya? -- Ostorozhno sprosil ya. --
Brodit'  v  odinochku  po  kakomu-to  gluhomu  lesu...  Est'  v  etom  chto-to
nepravil'noe!
     --  YA  uzhe  davno  bol'shoj  mal'chik,  Maks.  -- S neozhidannoj  teplotoj
usmehnulsya on.  --  Ne  bojsya, volki  menya ne  s容dyat..  Kakoj  ty  vse-taki
smeshnoj!
     Ego  siluet,  neprivychno vysokij  i hudoshchavyj,  skrylsya za derev'yami. YA
nedovol'no posmotrel emu vsled,  a potom reshitel'no pozhal plechami:  ser Kofa
Joh dejstvitel'no uzhe davnym-davno byl "bol'shim  mal'chikom", chto pravda,  to
pravda!  Tak  chto nervnichat' po povodu ego odinokoj  progulki po neznakomomu
lesu bylo delom sovershenno bessmyslennym.
     -- Kofa horosho  znaet eti mesta. -- Usmehnulsya Melifaro.  -- Ne  dumayu,
chto v Landalande  najdetsya hot' odno neissledovannoe im boloto: v svoe vremya
Kofa specializirovalsya na otlove mestnyh  razbojnikov, torzhestvenno  vyezzhal
na bol'shuyu ohotu dva raza v god, ne chashche i ne rezhe... tak chto mozhesh' za nego
ne perezhivat'! Sejchas ty tak pohozh na moyu mamochku, chto mne hochetsya poprosit'
u tebya pechen'ya.
     -- Poprosi. -- Mnogoobeshchayushche oskalilsya ya. -- I uvidish', chto budet!
     -- Vam nuzhna  pomoshch', gospoda? --  Privetlivo sprosil kto-to iz-za moej
spiny.
     -- Nuzhna. -- Mashinal'no otvetil ya. -- Budet ochen' milo s vashej storony,
esli vy priderzhite vot etu vetku, poka  ya ee privyazyvayu... Oj! -- Tol'ko tut
do  menya doshlo, chto nekij neznakomec podkralsya k nam  sovershenno neozhidanno,
tak chto mne  sleduet vzdrognut',  ispugat'sya, ili uchudit'  eshche  chto-nibud' v
takom rode.
     Tem vremenem nevysokij borodatyj  neznakomec, odetyj v kakoj-to smeshnoj
mehovoj  kombinezon, uzhe poslushno  vzyalsya za ukazannuyu mnoj  vetku. YA tut zhe
privyazal  ee k  kolesu, a potom reshil,  chto ni  vzdragivat', ni pugat'sya  ne
stoit:  vo-pervyh, on pokazalsya mne  dovol'no simpatichnym, a vo-vtoryh, my s
Melifaro tozhe byli vpolne "bol'shimi mal'chikami"  -- ne  tak  dolgo, kak  ser
Kofa,  no vse-taki... Melifaro udivlenno  pokosilsya na nashego  dobrovol'nogo
pomoshchnika, no promolchal.
     -- Spasibo. -- Vezhlivo  skazal ya. -- Esli  vas ne zatrudnit, priderzhite
eshche i etu vetku.
     -- Konechno. -- Kivnul borodach. -- A chto eto vy delaete, gospoda?
     --  My chinim amobiler. -- CHestno otvetil ya. -- A chto, razve  nezametno?
--   Na  fone  nashej  idiotskoj  deyatel'nosti  eto  prozvuchalo  ne  ochen'-to
ubeditel'no, no neznakomec udovletvorenno kivnul  i  s entuziazmom uhvatilsya
za  vetku.  On  okazalsya  otlichnym  pomoshchnikom: molchalivym,  vnimatel'nym  i
druzhelyubnym. CHerez chas my nakonec-to zakonchili svoyu strannuyu rabotu i ustalo
uselis' na vlazhnuyu travu.
     -- A vy zdes' zhivete? -- Sprosil ya u nashego pomoshchnika.
     -- Da. -- Ulybnulsya on. -- Zdes' horoshie mesta.
     -- Delo vkusa! -- Neozhidanno rassmeyalsya Melifaro.
     -- Vy  nam zdorovo pomogli.  -- Ostorozhno skazal  ya. --  Mozhet  byt' my
mozhem vas kak-to otblagodarit'? Voobshche-to lyuboj trud dolzhen byt' oplachen.
     -- A u vas est' den'gi? -- Prostodushno obradovalsya on.
     -- Est'. -- YA ne  uderzhalsya ot ulybki: etot borodach tak  udivilsya tomu,
chto u nas mogut byt' den'gi, slovno my s Melifaro byli pohozhi na neudachlivyh
nishchih.
     -- Togda dajte mne odnu den'gu, esli vam ne zhalko! -- Reshitel'no skazal
nash pomoshchnik.  Melifaro  neuderzhimo rassmeyalsya,  ya tozhe  ne  smog  sohranyat'
ser'eznost'.
     -- Izvinite,  no vy tak smeshno skazali:  "den'ga"! -- Vinovato ob座asnil
ya, protyagivaya emu koronu.
     -- Spasibo!  -- Obradovalsya  borodach.  -- O, da u vas bol'shaya den'ga! S
takoj mozhno nedelyu ne vyhodit' iz "Serediny lesa", ya znayu!
     -- Otkuda mozhno ne vyhodit'? -- Peresprosil ya.
     -- Iz  "Serediny lesa". -- Ob座asnil borodach.  -- |to takoj  bol'shoj dom
vozle  dorogi, tam  vkusno kormyat i dayut kakuyu-to gor'kuyu raznocvetnuyu vodu,
no mne ona ne nravitsya... I eshche tam mozhno spat' v krovati!
     -- A tak vy gde spite? -- Izumlenno pointeresovalsya ya.
     -- V nore, konechno. -- Nevozmutimo otvetil nash novyj priyatel'. -- A vy?
     -- A my -- gde poluchitsya! -- Reshitel'no zayavil Melifaro,  podnimayas' na
nogi  i  podhodya  k  amobileru. --  Ne  otvlekajte  menya, rebyata,  ladno?  I
postarajtes' smotret'  kuda-nibud' v  druguyu  storonu.  Samyj  otvetstvennyj
moment...
     My s borodachom poslushno razvernulis' na sto vosem'desyat gradusov.
     -- Tak vy zhivete  v nore? --  SHepotom utochnil ya.  CHestno govorya, ya  byl
sovershenno oshelomlen. Ne tak uzh daleko  my  ot容hali  ot  stolicy,  i  vdrug
vyyasnyaetsya, chto  my uzhe okazalis' v takoj glushi, chto mestnye zhiteli yutyatsya v
norah,  vmesto  togo,  chtoby  postroit' sebe  hot'  kakie-nibud' primitivnye
hizhiny.
     -- V nore. Tam horosho.  -- Spokojno  kivnul  borodach.  -- No odnazhdy  ya
nashel odnu den'gu, nemnogo pomen'she vashej, poshel v "Seredinu lesa" i dva dnya
spal na krovati, ne prosypayas'. |to bylo zdorovo!
     -- A pochemu by  vam ne obzavestis'  sobstvennoj krovat'yu? -- Sprosil ya.
-- Hotite, ya dam vam eshche deneg? Mozhete kupit' sebe vse, chto vam nuzhno, v tom
chisle i krovat'.
     --  A u vas est' eshche den'gi? -- Borodach chut'  ne umer ot voshishcheniya. --
Togda dajte ih mne. YA znayu, chto s nimi nuzhno delat': ya ih zakopayu do zimy, a
zimoj pojdu  v "Seredinu lesa"...  Voobshche-to mne  ochen' hochetsya  imet'  svoyu
krovat', no ona ne prolezaet v noru, ya odnazhdy proboval.
     -- Togda konechno. -- Vzdohnul ya, protyagivaya etomu potryasayushchemu sushchestvu
eshche tri korony. On voshishchenno poter monetki o shcheku i zazhal ih v kulake.
     -- Mozhno povorachivat'sya. -- Gordo  zayavil Melifaro. --  Kazhetsya u  menya
poluchilos', chudovishche! Ty glazam svoim ne poverish'!
     YA povernulsya  i obaldel: mne i  v golovu ne prihodilo, chto moj amobiler
budet  tak elegantno smotret'sya s tankovymi  gusenicami.  Oni  shli  emu dazhe
bol'she, chem kolesa.
     -- Teper'  nam ostalos'  ubedit'sya, chto etot  chudovishchnyj  plod  nashej s
toboj  genial'nosti  vse eshche  mozhet  peredvigat'sya.  --  S  nadezhdoj  skazal
Melifaro. -- Sadis', Maks, poehali. Uzhe pochti temno.
     -- Da, dejstvitel'no. -- Soglasilsya  ya,  usazhivayas' za rychag. YA zdorovo
nervnichal, no k moemu velichajshemu oblegcheniyu, amobiler vzdrognul i  medlenno
dvinulsya   vpered.  YA   obernulsya  k  simpatichnomu  obitatelyu   nory,  chtoby
poproshchat'sya, no ego uzhe ne bylo.
     -- Kuda eto on podevalsya? -- Udruchenno sprosil ya sam sebya.
     -- A von vidish' krasnye ogon'ki v kustah? |to tvoj novyj drug provozhaet
tebya  blagodarnym vzglyadom. -- Ehidno soobshchil Melifaro. YA  ravnodushno  pozhal
plechami: shutka byla otnyud' ne iz luchshih!
     -- Oh, Maks,  ty tak nichego i ne ponyal! -- Vostorzhenno zarzhal Melifaro.
-- |to zhe byl oboroten'!
     -- Kakoj "oboroten'"? -- Tupo peresprosil ya.
     -- "Kakoj,  kakoj"... Samyj obyknovennyj! Nam eshche povezlo,  chto popalsya
takoj  soobrazitel'nyj:  i  rabotat' pomogal,  i  tebya  razvlekal  zaodno...
Interesno, skol'ko ty emu dal deneg?
     -- CHetyre korony. -- Usmehnulsya ya. -- A chto, zrya?
     --  Zrya,  navernoe... Zachem  oborotnyu den'gi? I potom on  vse  ravno ih
poteryaet:  eti  sushchestva ochen'  bystro  obo  vsem  zabyvayut, stoit im tol'ko
prevratit'sya vo chto-to drugoe -- i oni uzhe nichego ne pomnyat!
     -- A vo chto on prevratilsya? -- S lyubopytstvom sprosil ya.
     -- Ponyatiya  ne  imeyu! Nu, navernoe  v kakogo-nibud' volka, ili chto-to v
etom rode.  S oborotnyami nikogda ne ugadaesh'. Mozhesh'  poprobovat' pogonyat'sya
za nim po lesu, mozhet byt' uznaesh'... Podozhdi, Maks, a chego ty tak udivilsya?
Hochesh' skazat', chto ty voobshche ne znaesh', kto takie oborotni?
     -- Predstav' sebe, ne znayu. -- Ulybnulsya ya. -- Mne dolzhno byt' stydno?
     --  Dolzhno! --  Bezapellyacionno  zayavil  Melifaro. --  Ne  znat'  takih
elementarnyh veshchej...
     -- Nu tak prochitaj mne lekciyu. --  Vzdohnul  ya.  -- I ya  budu znat' eti
"elementarnye veshchi"...
     --   Mezhdu  prochim,  za  obrazovanie  nuzhno  platit'.   --  Obradovanno
zataratoril Melifaro. -- A ya ochen' dorogo beru za uroki!
     -- Schitaj, chto u menya Korolevskaya stipendiya, kak u osobo odarennogo. --
Usmehnulsya ya. --  Kogda  budesh' pisat' otchet  o  tragicheskoj  sud'be  svoego
oranzhevogo balahona  dlya sera Dondi Melihaisa, mozhesh' zaodno otchitat'sya, chto
daval mne chastnye uroki. Ego Velichestvo Gurig tebya ne zabudet!
     -- Da na koj tebe sdalis'  eti oborotni! --  Otmahnulsya Melifaro. -- Nu
popadayutsya  v nashih  lesah  vsyakie simpatichnye zverushki, sposobnye prinimat'
chelovecheskij oblik, kogda im stanovitsya skuchno...
     -- Podozhdi, tak oni "zverushki"? -- Rassmeyalsya ya.
     -- Nu da, a kto zhe eshche?
     -- A ya-to dumal,  chto oborotni -- eto lyudi, kotorye inogda prevrashchayutsya
v zverej. -- Ob座asnil ya.
     --  Erunda kakaya... V  zverej  mogut  prevrashchat'sya razve  chto nekotorye
sumasshedshie  kolduny. V starye vremena takih umel'cev bylo dovol'no mnogo, a
sejchas... A, Magistry ih  znayut, etih strannyh rebyat: mozhet byt' ih i sejchas
mnogo! Fokus daleko ne iz samyh slozhnyh, mezhdu prochim.
     -- Da? -- V ocherednoj raz udivilsya ya. -- Nauchit'sya, chto li?...
     -- A tebe-to zachem? -- Rashohotalsya Melifaro.
     -- Ne znayu. CHtoby bylo... Slushaj, tebe  ne kazhetsya, chto nam pora by uzhe
dognat'  Kofu?  |ta  shtuka  dovol'no  bystro  edet,  nesmotrya  na  vse  nashi
izdevatel'stva...
     --  Pora, navernoe. --  Soglasilsya Melifaro.  -- Podozhdi-ka, etot  tvoj
novyj priyatel', oboroten', on zhe govoril o kakom-to "dome, gde kormyat". Sudya
po vsemu, gde-to zdes' dolzhen byt'  traktir. Ili dazhe  gostinica, raz uzh oni
odnazhdy pustili ego "pospat' v krovati".
     -- Da, dejstvitel'no.  -- Vspomnil ya. -- Nu  togda vse v poryadke:  esli
poblizosti  dejstvitel'no  est' traktir, znachit  Kofa davnym-davno  sidit za
odnim iz stolikov. Ego zhe v takie mesta kak magnitom tyanet!
     CHerez neskol'ko minut  my dejstvitel'no  obnaruzhili  iskomoe zavedenie.
Traktir  "Seredina  lesa"  okazalsya  ocharovatel'nym  trehetazhnym  domikom  s
ostrokonechnoj  kryshej. On  stoyal  nemnogo  v storone  ot dorogi,  okruzhennyj
neskol'kimi  stroeniyami  pomen'she,  no  hozyaeva  ne   polenilis'  protoptat'
akkuratnuyu tropinku i povesit'  nad dver'yu malen'kie yarkie fonariki, tak chto
proehat' mimo bylo prosto nevozmozhno.
     --  Horosho-to  kak!  --  YA izumlenno pokachal golovoj.  --  A  ty  vchera
govoril, chto CHinfaro -- nash poslednij shans na prilichnyj nochleg...
     -- Lyudyam svojstvenno oshibat'sya. -- Nevozmutimo otozvalsya Melifaro. -- A
ya -- tipichnyj chelovek, v otlichie ot nekotoryh moih znakomyh chudovishch... Krome
togo ya do sih por ne uveren, chto obitatelyam etogo  gostepriimnogo priyuta  ne
prihoditsya spravlyat' nuzhdu pod blizhajshim derevom.
     --  Sejchas my  eto  vyyasnim.  --  Usmehnulsya ya, podnimayas' na nevysokoe
kryl'co i  raspahivaya tyazheluyu  dver'. Vnutri  bylo teplo i  uyutno: neuklyuzhaya
derevyannaya  mebel',  yavno  izgotovlennaya kakimi-nibud'  nachinayushchimi  chlenami
mestnogo kruzhka "umelye  ruki", mnogochislennye gorshochki s komnatnymi cvetami
i takie zhe malen'kie yarkie fonariki, kak nad vhodom.
     Razumeetsya, ser Kofa byl tut, v chem ya i tak pochti  ne somnevalsya. Sidel
na gromozdkom  samodel'nom  taburete  vozle uzen'koj  nizkoj  stojki, chto-to
potyagival  iz  ogromnoj  glinyanoj kruzhki, kazhetsya bez osobogo  udovol'stviya.
Vprochem ego novaya fizionomiya sovershenno ne byla prisposoblena  k tomu, chtoby
izluchat' udovol'stvie!
     --  Gde  vy tak dolgo propadali? -- Vorchlivo sprosil on. -- YA uzhe nachal
bespokoit'sya. V etom greshnom lesu polno oborotnej!
     -- Imenno iz-za nih my i zaderzhalis'! -- Voshishchenno zarzhal Melifaro. --
Maks torzhestvenno razdaval im svoi den'gi: na dobruyu pamyat' o nashej chudesnoj
vstreche, potom  oni obnyuhivalis', i vse takoe. |tot paren' nakonec-to  obrel
rodstvennuyu dushu!
     -- Ochen'  smeshno!  --  Fyrknul ya.  --  Mezhdu  prochim, esli  by  ne etot
oboroten', my do sih por vozilis' by s nashim chudom tehniki!
     --  CHto, oboroten'  pomog vam  s amobilerom? --  Ravnodushno utochnil ser
Kofa.  --  Vot   i  horosho:  fizicheskij  trud  blagotvorno  vozdejstvuet  na
primitivnye  sushchestva... Tak chto, teper' ona sposobna peredvigat'sya po lesu,
eta neschastnaya telega?
     -- Eshche kak! -- Gordo skazal ya.
     -- Vot i  horosho.  Mne ona  ponadobitsya.  -- Ser Kofa reshitel'no slez s
tabureta.
     -- Kuda eto vy sobralis'? -- Rasteryanno sprosil ya.
     -- CHego ya tochno  ne sobirayus'  delat', tak  eto davat'  tebe  podrobnyj
otchet o  svoih namereniyah! -- Uhmyl'nulsya etot nevynosimyj tip. -- Mne nuzhno
otluchit'sya, vot i  vse. |to zajmet dnya dva, ya polagayu. Potom ya vernus', i my
poedem za golovoj etogo sumasshedshego  Glenke,  kak i  sobiralis'.  Podozhdete
menya  zdes'.  Ne samyj  shikarnyj  dvorec  pod  etim  nebom,  nu  da  nichego,
perezhivete... Horoshej nochi, mal'chiki!
     S etimi slovami  ser  Kofa  vyshel  na  ulicu, a  ya tut  zhe  poslal  zov
Dzhuffinu.
     "Kofa tol'ko  chto zayavil, chto  emu  nuzhno otluchit'sya  na paru  dnej. --
Vzvolnovanno soobshchil ya. -- Velel nam zhdat' ego v kakom-to  lesnom traktire i
smylsya. |to normal'no, ili mne sleduet ustroit' pogonyu?"
     "|to sovershenno nenormal'no, no  esli uzh Kofe  prispichilo... Magistry s
nim, Maks,  pust'  sebe  delaet chto hochet!  Vse ravno ya ne dumayu,  chto  tebe
udastsya ego ostanovit', razve chto ochen' razozlish'sya!"
     "Kuda uzh mne! -- Vzdohnul ya. -- A chto nam-to delat'?"
     "A nichego. Naslazhdajtes' zasluzhennym  otdyhom,  chistym vozduhom,  i vse
takoe. Naskol'ko ya znayu, nash  Kofa delaet gluposti  primerno odin raz v  sto
let, a poskol'ku  svoyu poslednyuyu  glupost' on sovershil vsego  let shest'desyat
nazad... Dumayu, chto na etot raz vse budet v poryadke!"
     "A kakuyu  glupost' on sovershil shest'desyat let nazad?" -- Tut zhe sprosil
ya.
     "Oh,  Maks,  boyus',  chto  eta tajna  ne dlya tvoih  ushej! --  Nasmeshlivo
otozvalsya   Dzhuffin.   --   Mezhdu  prochim,   po   nashim   zakonam   ty   eshche
nesovershennoletnij..."
     "Nu da, kogda  nuzhno lezt'  na  kakuyu-to  "Temnuyu  Storonu"  v  poiskah
priklyuchenij na svoyu  zadnicu,  ya kazhus'  vam vpolne  starym i mudrym!  A kak
spletnyu  pro Kofu poslushat',  tak  srazu "nesovershennoletnij"!" --  Obizhenno
skazal ya.
     "Ty ochen' tochno podmetil etu zakonomernost'! -- Obradovalsya Dzhuffin. --
Ty ne obidish'sya, esli ya prervu nashe pouchitel'noe obshchenie? Voobshche-to v dannyj
moment ya  kak raz sizhu v zasade. Tut bez vas ob座avilsya odin genij, ocherednoj
privet iz  moego  slavnogo  proshlogo. Emu  pokazalos',  chto vsem budet ochen'
veselo, esli on otrezhet mne  golovu. A mne pokazalos', chto ne ochen'. Na etoj
pochve my okonchatel'no rassorilis', i teper' ya na nego ohochus'..."
     "Nichego  sebe! -- Odobritel'no skazal ya. A potom ostorozhno  utochnil: --
No on zhe ne predstavlyaet dlya vas nikakoj opasnosti, pravda?"
     "Pravda, pravda. -- Rassmeyalsya Dzhuffin.  --  Osobenno, esli  ya  ne budu
otvlekat'sya  na boltovnyu  s  toboj.  Tak chto horoshej  nochi.  Kupi chto-nibud'
sladen'koe dlya Melifaro, ot moego imeni!"
     YA rassmeyalsya, vspomniv,  cherez kakoj ad proshel bednyaga Melifaro v "Mede
Kumona" i povernulsya k nemu.
     -- Dzhuffin schitaet, chto Kofa  takoj velikij chelovek, chto emu vse mozhno.
A posemu nam pridetsya poselit'sya v etom  chudesnom lesu do  ego  vozvrashcheniya.
Nichego,  skuchno nam ne budet: gde-to  zdes' zhivet moj  drug oboroten', budem
hodit'  k  nemu v gosti,  na  chashechku  kamry...  Interesno,  oborotni  umeyut
gotovit' kamru?
     -- Somnevayus'! -- Burknul Melifaro. -- Dumayu, chto v etoj gluhomani ee i
lyudi-to ne gotovyat...  Ladno, chto uzh teper' delat'! YA mechtal vyspat'sya  -- i
vot, pozhalujsta... YA  gde-to  chital, chto net nichego strashnee, chem ispolnenie
samogo zavetnogo  zhelaniya.  Togda ya reshil, chto eto -- ocherednaya  filosofskaya
glupost', a teper' vizhu, chto tak ono i est'!
     -- Ty dejstvitel'no dumaesh', chto  vse tak  uzhasno? -- Rasseyanno sprosil
ya, ustraivayas' na vysokom taburete.
     -- Da net, konechno!  --  Neozhidanno rassmeyalsya  Melifaro.  --  YA prosto
reshil, chto  mne tozhe nuzhno  ponemnogu uchit'sya  vorchat'. Dazhe  u  tebya inogda
poluchaetsya, a ya chto -- huzhe?!
     --  Kstati naschet moego vorchaniya, spasibo, chto napomnil...  Hotel  by ya
znat', a gde, sobstvenno, hozyaeva etogo pritona?
     -- Von tam! -- Tut zhe otozvalsya  Melifaro, tycha ukazatel'nym pal'cem  v
napravlenii  sosednego  pomeshcheniya,   osveshchennogo   tol'ko  tusklym  ogon'kom
malen'koj puzatoj svechki, otlitoj iz kakogo-to temnogo voska. Ottuda za nami
nablyudali celyh dve pary lyubopytnyh glaz.
     -- Ne mogli by vy podojti poblizhe, gospoda? --  Vezhlivo poprosil ya.  --
Vo-pervyh, my hotim est', pit', i vse v takom rode... A vo-vtoryh, nam nuzhny
komnaty. U vas zhe est' pustuyushchie komnaty, ya polagayu?
     --  Celyh dve.  --  Tut  zhe otozvalsya dobrodushnyj  ryzhevolosyj tolstyak,
odetyj v chisten'koe, no ochen' staroe loohi -- kak ya ni lomal  golovu, no tak
i ne smog opredelit', kakogo cveta ono bylo v nachale svoej burnoj biografii.
|tot simpatyaga  pospeshno  vyshel  iz  svoego ukrytiya  i  ustavilsya  na  nas s
neskryvaemym  lyubopytstvom. --  A chto vy hotite est'?  YA umeyu gotovit' celyh
pyat' blyud!
     -- Celyh pyat'!  S uma sojti mozhno! -- Ehidno voshitilsya Melifaro. -- Nu
togda davajte vse pyat', mozhet byt' sredi nih najdetsya hot' odno s容dobnoe!
     --  Bemboni! Razogrevaj vsyu edu:  u nas golodnye  gosti!  --  |nergichno
skomandoval  ryzhevolosyj.  Potom  on  snova  ustavilsya  na  nas  i  s  samoj
ocharovatel'noj naivnost'yu pointeresovalsya: -- A vy dadite mne deneg?
     --  Konechno  dadim.  -- Ulybnulsya  ya.  --  A chto,  vy  dumali,  chto  my
sobiraemsya s容st' vse, chto est' v vashem dome, i ujti, ne rasplativshis'?
     --  Nu  ne progonyat' zhe  golodnyh lyudej obratno v les... I potom, vy ne
smozhete s容st' vse, chto est'  u  menya  v dome! -- S entuziazmom zaveril menya
hozyain. -- U menya ochen' bol'shie zapasy!
     -- A u  nas ochen' bol'shoj appetit i celaya kucha  svobodnogo vremeni, tak
chto my poprobuem. -- YA dostal iz karmana loohi koronu i dal ee tolstyaku. Tot
ustavilsya na monetku s takim zhe voshishcheniem, kak moj priyatel' oboroten'.
     -- Bol'shaya! -- Vostorzhenno skazal on. -- Spasibo!  Hotite ya  pokazhu vam
komnaty, poka Bemboni razogrevaet edu?
     -- Pokazhite. -- Odobritel'no  kivnul Melifaro. I podmignul  mne: -- CHur
samaya luchshaya -- moya!
     -- A esli oni odinakovye? -- Ehidno sprosil ya.
     -- Nu,  togda ya dazhe ne znayu, chto delat'... Net, vse ravno  odna dolzhna
byt'  hot'  nemnogo luchshe drugoj,  sovershenno  odinakovyh komnat  prosto  ne
byvaet:  eto zhe osnovnoj zakon  prirody! Kstati  o zakonah prirody...  -- On
povernulsya k ryzhemu hozyainu. -- Skazhite, drug moj, a  v vashem zavedenii est'
sortir?  Ili  vy  predpochitaete  zanimat'sya  takogo roda  veshchami  na  svezhem
vozduhe?
     --  Razumeetsya est'! -- Gordo skazal  hozyain. --  Ego  postroil eshche moj
ded. Hotite, ya vas tuda otvedu? |to sovsem blizko.
     -- A tuda nuzhno "otvodit'"? -- Upavshim golosom peresprosil Melifaro. --
Nu my  i vlipli, Maks! |togo ya Kofe nikogda ne proshchu...  Vprochem ya  s samogo
nachala predchuvstvoval, chto delo konchitsya chem-to v takom rode!
     My otpravilis' na  ekskursiyu.  Tualet dejstvitel'no okazalsya sovershenno
otdel'nym malen'kim  stroeniem na zadnem dvore.  Pravda vnutri  bylo teplo i
dovol'no  komfortno, hotya ni  o kakih  tam  bassejnah dlya omoveniya i rechi ne
shlo:   vmesto  nih   imelos'   chisten'koe,   no  vethoe   koryto  sovershenno
nechelovecheskih razmerov. Esli by u nas s  soboj byl slon, my vpolne mogli by
poprobovat'  ego tam vymyt'.  Melifaro osmatrival vse eti "udobstva" s licom
cheloveka, kotorogo pytayutsya utopit' v bolote. YA tol'ko plechami pozhal: v svoe
vremya mne ne raz dovodilos' zhit' i v hudshih  usloviyah, prichem gorazdo dol'she
dvuh dnej, tem ne menee ya tak i ne umer!
     Potom my  vernulis' v dom.  Nash uzhin vse eshche ne byl  gotov,  poetomu my
poshli  naverh, smotret' komnaty. Snachala  my  podnyalis' na vtoroj  etazh, gde
obnaruzhili dovol'no  prostornuyu komnatu  s dvumya oknami, obstavlennuyu dazhe s
nekotorym naivnym shikom: krome bol'shoj starinnoj krovati na nizen'kih nozhkah
tam imelos'  neveroyatnyh razmerov zerkalo  v roskoshnoj rame, zanimayushchee chut'
li ne vsyu stenu. Pol  byl ustlan staren'kim, no vse eshche  simpatichnym zelenym
kovrom, pod  kazhdym iz okon stoyalo po myagkomu taburetu. V dovershenie ko vsem
radostyam zhizni, tam imelsya zdorovennyj platyanoj shkaf.
     -- YA budu spat' zdes'! -- Tut zhe bezapellyacionno zayavil Melifaro.
     -- Konechno,  dusha moya.  -- Pokorno soglasilsya  ya. --  |tot  shkaf prosto
sozdan  dlya  tvoego garderoba.  A  skol'ko  schastlivyh chasov  ty  provedesh',
krutyas' pered  etim zerkalom! Kto ya takoj, chtoby  lishat' tebya etih  prostyh,
nevinnyh radostej!
     -- Mozhno  podumat',  chto tvoi radosti takie uzh  slozhnye...  i vinovatye
zaodno!  --  YAdovito  zametil  on.  Mne  stalo  smeshno,  kogda  ya  popytalsya
voobrazit' sebe, kak dolzhna vyglyadet' "vinovataya radost'"...
     Potom  my podnyalis'  na tretij  etazh.  Razumeetsya, mne dostalas'  pochti
golubyatnya: navernoe  mne  bylo  suzhdeno  vsyu  zhizn' yutit'sya gde popalo, a ot
sud'by  ne ujdesh'!  Sovsem kroshechnaya komnatka, nikak  ne bol'she  semi-vos'mi
metrov.  Zato  pod samoj  kryshej,  so skoshennym potolkom,  a na  podokonnike
kroshechnogo okna  priyutilis' gorshochki  s kakimi-to  trogatel'nymi  komnatnymi
rasten'icami  --  kak raz v moem  vkuse! Mebeli  zdes' na bylo  --  nikakoj,
tol'ko svernutaya postel'. Spat' mne  predstoyalo pryamo na polu, kak prinyato u
nas v Eho, a ne  na kakoj-to  urodlivoj antikvarnoj mebeli. CHestno govorya, ya
byl  uzhasno  rad,  chto  etot  zlodej  Melifaro  soblaznilsya "prezidentskimi"
apartamentami na vtorom etazhe!
     --  Maks,  esli  hochesh',  my  mozhem  poprosit',  chtoby v  moej  komnate
postavili vtoruyu krovat'. -- Rasteryanno skazal Melifaro. --  YA zhe  ne zlodej
kakoj-nibud'...
     -- Ty ne poverish', no mne zdes' nravitsya! --  Rassmeyalsya  ya. -- Tak chto
ne  perezhivaj: ya  ne pretenduyu  na polovinu  tvoego  dragocennogo  platyanogo
shkafa!  K tomu zhe  budet tak priyatno  grohotat' po nocham sapogami, pryamo nad
tvoej  golovoj,  srazu posle  togo, kak ty zasnesh'...  YA, znaesh' li,  obozhayu
hodit' iz ugla v ugol, a pohodka u menya tyazhelaya!
     -- A ya splyu kak ubityj! -- Fyrknul Melifaro. -- Tak chto grohochi sebe na
zdorov'e vsem, chem smozhesh', esli ty dejstvitel'no predpochitaesh' razvlekat'sya
imenno takim sposobom!
     -- Nichego, ya poslushayu, chto  ty zapoesh' zavtra  utrom... I voobshche, poshli
pitat'sya. --  Predlozhil ya. --  A to nasha eda opyat' ostynet, ee opyat' ponesut
razogrevat'...
     --  Kakoj  ty  inogda  mudryj  --  menya otorop'  beret!  --  Usmehnulsya
Melifaro. I my poshli vniz.
     Gostepriimnyj ryzhij tolstyak terpelivo zhdal nas v obshchestve miloj zhenshchiny
s sovershenno sedymi volosami i molodym, rumyanym licom. Ochevidno eto byla  ta
samaya Bemboni, kotoraya razogrevala dlya  nas edu. Pyat' glinyanyh gorshkov i dve
bol'shie  derevyannye  tarelki  uzhe  stoyali  na odnom  iz  samodel'nyh stolov.
ZHenshchina   voshishchenno  razglyadyvala  moyu  monetku.  U  menya  sozdalos'  takoe
vpechatlenie,  chto ej ne tak  uzh chasto  dovodilos'  derzhat' v rukah den'gi --
dovol'no stranno, pri  ee-to professii! No nashe poyavlenie otvleklo  ledi  ot
etogo issledovaniya. Ona tut zhe ustavilas' na nas s naivnoj  besceremonnost'yu
nevospitannogo rebenka.  Kogda my  pristupili  k ede, prekrasnye  glaza etoj
miloj  damy  otkrylis'  eshche  shire,  slovno my  delali  eto  kak-to  osobenno
neobychno.  Vprochem,  ryzhij  hozyain glazel  na  nas  s  nemen'shim  interesom.
Ponachalu menya uzhasno razdrazhali  ih lyubopytnye vzglyady, no ya bystro perestal
obrashchat' vnimanie na etih slavnyh lyudej: esli uzh im tak prispichilo okazat'sya
edinstvennymi  i nepovtorimymi issledovatelyami moej manery perezhevyvat' pishchu
-- na zdorov'e!  Eda okazalas' ochen' dazhe neplohoj: kakoe-to myaso s ovoshchami,
s dovol'no strannym, no nenavyazchivym privkusom lesnyh trav.  Vot tol'ko ya ne
ochen'-to ponyal,  pochemu etot  tolstyak schitaet, chto nauchilsya  gotovit'  celyh
pyat' blyud -- na moj vkus, vo vseh gorshkah bylo primerno odno i to zhe.
     -- U vas est' kakaya-to vypivka, rebyata? -- Pointeresovalsya Melifaro.
     --  U  menya  est' nastojka na trave kossu!  -- Gordo kivnul tolstyak. --
Bemboni, shodi v podval, prinesi!
     Sedaya ledi poslushno spolzla s tabureta i ischezla za dver'yu.
     -- A chto eto takoe? -- S lyubopytstvom sprosil Melifaro.
     -- |to vkusno, a potom stanovitsya priyatno.  --  Tonom shkol'nogo uchitelya
ob座asnil traktirshchik.
     -- A kamru vy varite? -- Ostorozhno pointeresovalsya ya.
     -- Da. U  menya  horosho poluchaetsya. |tot  vysokij chelovek, s  kotorym vy
razgovarivali, vypil celyh tri kruzhki. -- Pohvastalsya tolstyak.
     -- Svarite i na moyu dolyu, ladno? -- Poprosil ya.
     --  A  ya uzhe  svaril, nado  tol'ko  razogret'... --  I hozyain  pospeshno
skrylsya v sosednej komnate. Navernoe tam, sobstvenno, i nahodilas' kuhnya.
     -- Boish'sya probovat' etu nastojku, da? -- Nasmeshlivo sprosil Melifaro.
     -- Ty by na  moem meste tozhe boyalsya! -- Ogryznulsya ya. -- Esli okazhetsya,
chto  ona dejstvuet na menya, kak etot vash Sup Otdohnoveniya... Znaesh', v  etom
sluchae ya ne zaviduyu nikomu iz prisutstvuyushchih, v tom chisle i sebe samomu!
     -- A, nu da, ty zhe u nas  s prichudami! -- S ehidnym sochuvstviem pokival
Melifaro.
     -- Znaesh', kak nachalsya moj roman s Tehhi? -- S ulybkoj sprosil ya.
     --  Dogadyvayus', chto  ne tak, kak eto  obychno proishodit  u  normal'nyh
lyudej! -- Neuderzhimo rashohotalsya on.
     --  Pravil'no  dogadyvaesh'sya.  Ona  ugostila  menya  kakoj-to  ocherednoj
strannoj nastojkoj, i ya ot nee umer. -- Zloradno soobshchil ya.
     -- To-to ot tebya v poslednee vremya tak uzhasno pahnet! YA  vse  dumayu: na
chto eto  pohozhe? A  ty okazyvaetsya -- samyj obyknovennyj prokisshij trup!  --
Melifaro uzhe  hryukal ot smeha. Potom vnezapno  oseksya  i  ustavilsya  na menya
neozhidanno tyazhelym, nepodvizhnym vzglyadom. -- Podozhdi, ty chto, ser'ezno?
     -- Absolyutno.  --  Usmehnulsya ya. --  Pravda  potom poyavilsya  Dzhuffin  i
blagopoluchno menya  ozhivil.  No  syuda  on  budet  dobirat'sya gorazdo  dol'she,
poetomu  ya luchshe vozderzhus'  ot eksperimentov.  Smert' -- gadkaya shtuka.  Mne
uzhasno ne ponravilos'...
     -- Kakaya u tebya zhizn' interesnaya! -- Melifaro staralsya govorit' veselo,
no u nego poka  ne ochen'-to poluchalos'. -- Da  uzh,  esli ty vse-taki  reshish'
poprobovat'  etu  nastojku,  ya  pozhaluj  popytayus' svyazat'  tebya po  rukam i
nogam...
     -- Dogovorilis'. -- Kivnul ya, podkladyvaya sebe dobavki. -- No ty mozhesh'
prosto vypit' ee vsyu, zalpom: eto proshche i priyatnee.
     -- A ty pomnish', chto s toboj bylo posle togo, kak ty umer? -- Ostorozhno
pointeresovalsya Melifaro.
     -- Hvala Magistram, ne pomnyu. CHto-to dovol'no  gadkoe, eto tochno!  Zato
otlichno  pomnyu  sam process umiraniya.  Merzejshaya  veshch'.  -- S  nabitym  rtom
otozvalsya  ya.  --  Tak  chto postarajsya stat'  bessmertnym,  moj  tebe sovet!
Hotya... navernoe u  kazhdogo svoya smert'. Mozhet byt' tvoya  okazhetsya  dovol'no
simpatichnoj osoboj, s tebya stanetsya!
     --  Vot. -- Rumyanaya sedaya ledi postavila na nash stol malen'kij glinyanyj
kuvshinchik i vysokij tonkij keramicheskij stakan. Ona pokrasnela ot smushcheniya i
robko pribavila: -- Stoletnyaya nastojka na trave kossu, ochen'  vkusnaya! My ee
berezhem. Ee mogut pit' tol'ko te lyudi, kotorye dayut nam den'gi.
     --  Kak horosho  byt' bogatym!  Spasibo,  ledi.  --  Galantno poklonilsya
Melifaro. On  ponyuhal soderzhimoe  kuvshinchika, potom ostorozhno  poproboval  i
odobritel'no kivnul.
     -- Dejstvitel'no  otlichnaya  veshch'.  -- Melifaro pokosilsya na  menya  i  s
oblegcheniem rassmeyalsya.  -- Bednyj ser  Nochnoj Koshmar! Ploho  vse-taki  byt'
takim zapredel'nym chudovishchem! Nikakih tebe naslazhdenij!
     -- Nichego,  mne vse ravno nravitsya.  -- Ulybnulsya ya. -- A  chto kasaetsya
naslazhdenij,  tak ih v  moej zhizni  dazhe bol'she, chem trebuetsya:  gedonist iz
menya vsegda byl nikudyshnij!
     --  Nu i  slovechki  u  tebya!  -- Melifaro ukoriznenno pokachal  golovoj,
slovno ya tri chasa  kryadu otchayanno materilsya  v  prisutstvii neskol'kih dyuzhin
perepugannyh zhenshchin i detej iz vysshego obshchestva...
     K etomu  vremeni  podospel tolstyj hozyain s  bol'shoj  kruzhkoj kamry dlya
menya.  Ona  okazalas' ne slishkom-to vkusnoj,  no  vse-taki eto  bylo gorazdo
luchshe, chem nichego! YA prislonilsya k teploj derevyannoj stene i s udovol'stviem
zakuril. Vecher mozhno bylo schitat' vpolne udavshimsya.
     Melifaro bystro prikonchil  soderzhimoe svoego  kuvshinchika.  Sudya po  ego
sostoyaniyu, dejstvie tainstvennoj nastojki ne slishkom otlichalos' ot  effekta,
proizvodimogo  obyknovennoj  Dzhubatykskoj  p'yan'yu. Navernyaka  ya  vpolne  mog
pozvolit' sebe poprobovat' etu nastojku, no  s nekotoryh por ya dejstvitel'no
predpochital byt'  ostorozhnym  s neznakomymi zel'yami...  da  i  ne tak uzh mne
hotelos', esli chestno!
     -- Tol'ko vy teper' ne vyhodite na ulicu do utra. -- Neozhidanno  skazal
emu traktirshchik. -- Posle bol'shoj  porcii nastojki  na trave  kossu ya  vsegda
nachinayu boyat'sya temnoty, sovsem kak v detstve!
     -- Kak eto? -- Udivlenno sprosil Melifaro.
     -- Nu kak... Prosto stanovitsya ochen' strashno, i vse tut!
     -- Kakaya prelest'! -- Voshitilsya ya. -- Hochesh' ya provozhu tebya v ubornuyu,
dusha moya?
     --  Ne  hochu. -- Zadumchivo burknul Melifaro.  -- CHego  ya  dejstvitel'no
hochu, tak eto spat'...
     --  Svyatoe delo. -- Soglasilsya ya. --  Spat' dazhe ya kazhetsya hochu, kak ni
stranno. Denek byl tot eshche!
     My poproshchalis' s  hozyaevami i  podnyalis' naverh. Melifaro  nereshitel'no
zastyl na poroge svoej komnaty.
     -- Maks,  --  nereshitel'no  skazal  on,  --  kazhetsya etot ryzhij  skazal
pravdu! Mne ochen' ne hochetsya syuda zahodit'...
     -- Nu ty daesh'! -- Rassmeyalsya ya. -- Tam zhe ne temno, tam svecha gorit.
     -- A v uglah temno. -- Upryamo  zayavil  Melifaro.  -- Maks,  a ty mozhesh'
nemnogo u menya posidet'?
     --  S  udovol'stviem! -- Ulybnulsya ya. -- Tol'ko  ya budu  kurit',  tak i
znaj... A ty menya ne razygryvaesh'?
     -- Maks, ya tebya ne razygryvayu. -- Rasteryanno prosheptal Melifaro. -- Mne
dejstvitel'no  strashno... Dyrku  v  nebe  nad  etim  zhirnym shutnikom  i  ego
otravlennym pojlom: ya  nikogda  v zhizni ne  boyalsya  temnoty, dazhe  v  rannem
detstve!
     -- V  rannem detstve ee po-moemu nikto ne boitsya. -- Vzdohnul ya, udobno
usazhivayas' na odin iz  myagkih  taburetov u  okna.  -- Strah prihodit  potom,
kogda poyavlyaetsya  dura-mamasha so  svoej  skazkoj pro "buku", kotoraya obozhaet
pitat'sya mal'chikami, kotorye ne hotyat lozhit'sya spat'...
     --  Kakoj  koshmar!  -- Iskrenne  uzhasnulsya Melifaro.  -- V  tvoem  Mire
dejstvitel'no proishodyat takie strashnye veshchi? |ta "buka", ona zhe huzhe lyubogo
beshenogo vurdalaka... Maks, a ona syuda ne pridet?
     -- Da net nikakoj "buki". -- Rashohotalsya ya.  -- YA  zhe govoryu,  chto eto
vydumka, kak i mnogie drugie glupye strashnye skazki.
     -- CHto  za strashnye skazki? --  Nereshitel'no sprosil Melifaro. Emu bylo
uzhasno interesno, no kazhetsya on zdorovo somnevalsya,  chto dejstvitel'no gotov
prodolzhat' etot  intriguyushchij  razgovor.  YA  okonchatel'no  razveselilsya.  Mne
pokazalos',  chto  sud'ba  podarila  mne  edinstvennyj  i nepovtorimyj  shans:
napugat' sera Melifaro  glupoj strashnoj  skazkoj  svoego detstva.  I eshche mne
pokazalos', chto ya budu poslednim durakom, esli upushchu etu divnuyu vozmozhnost'.
No vse-taki ya ne byl takim uzh zakonchennym zlodeem, poetomu iz vseh izvestnyh
mne strashnyh istorij, sredi kotoryh poroj popadalis' po-nastoyashchemu zhutkie, ya
vybral samuyu idiotskuyu.
     -- Naprimer, est' skazka  pro CHernuyu Ruku. --  Vkradchivym golosom nachal
ya.
     -- CHernaya Ruka? CHto, prosto ruka, bez tela? -- Uzhas kakoj! -- Sdavlenno
prosheptal Melifaro.  K  moej neopisuemoj  radosti, on  pospeshno vylez iz-pod
odeyala i uselsya na pol ryadom so mnoj.
     --  Nu da... -- YA s trudom sderzhival  smeh.  -- |to istoriya o malen'koj
devochke, kotoraya ostaetsya noch'yu odna  doma, potomu  chto  ee roditeli ushli  v
gosti.  I  tut  vklyuchaetsya radiopriemnik,  sovershenno  samostoyatel'no...  ty
znaesh', chto takoe radiopriemnik?
     -- Da,  ya neskol'ko raz  videl ego v kino. -- Derevyannym golosom skazal
Melifaro.  --  Obychno  on  sam  ne  vklyuchaetsya, da? |to dolzhen  sdelat'  ego
vladelec,  esli  emu hochetsya... --  On podpolz eshche blizhe i  prizhalsya k moemu
taburetu, kak k samomu blizkomu sushchestvu vo Vselennoj. YA byl gotov vzvyt' ot
vostorga, no reshil rastyanut' udovol'stvie.
     --  Pravil'no.  No  tut radio  vklyuchaetsya  samo  i  govorit:  "Devochka,
devochka, CHernaya Ruka uzhe na tvoej ulice! Devochka, devochka, CHernaya Ruka zashla
v tvoj dom. Devochka, devochka,  CHernaya Ruka podnimaetsya po lestnice..."  -- YA
govoril s temi samymi zavyvayushchimi intonaciyami,  kotorye potryasli menya samogo
do  glubiny dushi, kogda moj  dvoyurodnyj  bratec  rasskazyval  mne  etu samuyu
bredovuyu istoriyu,  zaperevshis' v  nashej  kladovke. V  to  vremya mne bylo let
pyat', i ya byl  sovershenno shokirovan. CHto kasaetsya Melifaro, on tiho skripnul
zubami i mertvoj hvatkoj vcepilsya v moyu ruku.
     --  Devochka, devochka,  CHernaya  Ruka  stuchit v  tvoyu  dver'!  -- Zloveshche
prosheptal ya. Melifaro  sdavlenno  ohnul. I tut  ya uslyshal,  chto v nashu dver'
kto-to tiho postuchal. Teper' prishla moya ochered' ohnut' i podskochit' na meste
-- ot neozhidannosti.
     -- Maks, eto ona! -- Hriplo skazal Melifaro.
     -- Kto -- "ona"? -- Izumlenno sprosil ya.
     -- |ta tvoya CHernaya Ruka. Ona i do nas dobralas'. -- Sovershenno ser'ezno
ob座asnil Melifaro. Stuk povtorilsya,  na  etot raz on  pokazalsya mne dovol'no
nastojchivym.
     -- Ne govori erundu. --  Vzdohnul ya.  -- Nu  kakaya  "CHernaya  Ruka", sam
podumaj!  YA rasskazal tebe samuyu glupuyu istoriyu iz vseh, kakie ya  kogda-libo
slyshal.  Navernoe  eto hozyain,  prines tebe dopolnitel'nuyu  podushku, ili eshche
chto-to  v  etom  rode...  --  YA  serdito  posmotrel na  dver'  i ryavknul: --
Zahodite! -- Nado bylo pokonchit' s etim nezaplanirovannym pristupom vechernej
paranoji, i chem skoree -- tem luchshe.
     --  Ne nado, Maks! -- Vzvyl Melifaro. No on opozdal: dver' otkrylas'  s
protivnym skripom, kak i polozheno otkryvat'sya dveryam v strashnyh skazkah, i ya
s  uzhasom  ponyal, chto na poroge stoit  ogromnaya  temnaya  ruka, bez tulovishcha.
Zrelishche bylo to eshche, chestno govorya, ya do sih por ne znayu, kak ne grohnulsya v
obmorok!  Vmesto  etogo ya pochti mashinal'no  prishchelknul  pal'cami levoj ruki,
vypustil svoj Smertnyj shar, i tol'ko potom soobrazil, chto  sdelal imenno to,
chto nuzhno. Malen'kij sharik pronzitel'no-zelenogo  sveta ustremilsya navstrechu
nashej  syurrealisticheskoj  gost'e.  No  vmesto togo,  chtoby  unichtozhit'  nashe
durackoe  videnie, on  prosochilsya skvoz'  etu chudovishchnuyu  konechnost',  potom
udarilsya o dver', stal bol'shim i prozrachnym i ischez. Snachala ya podumal,  chto
vse, doprygalis': u  nas sluchilas' poshlejshaya gallyucinaciya, da  eshche i odna na
dvoih!  Ruka  tem  vremenem medlenno,  no  ugrozhayushche priblizhalas'.  CHert,  v
glubine  dushi ya byl sovershenno uveren,  chto  nikakaya eto  ne gallyucinaciya, a
samoe nastoyashchee chudovishche, a esli uzh ya v chem-to uveren v glubine dushi, znachit
tak ono i est'... I tut menya osenilo.
     -- YA ne mogu ee ubit', paren', potomu chto eto porozhdenie tvoego straha.
-- YA dazhe rassmeyalsya ot oblegcheniya. --  No ty mozhesh'. Dlya tebya eto  -- proshche
prostogo! Tol'ko ne nuzhno boyat'sya... Da ty ee i tak ne boish'sya! Ty zhe voobshche
ne umeesh' boyat'sya, ty -- samyj geroicheskij paren' v Soedinennom Korolevstve,
eto  ne  ty boish'sya,  a durackaya nastojka  v  tvoem zheludke! No u tebya  est'
koe-chto krome zheludka, dusha moya, tak chto... I voobshche, ona zhe uzhasno smeshnaya,
eta CHernaya  Ruka! Tol'ko predstav' sebe, chto takaya shtuka  zabrela  v kabinet
generala Bubuty!
     --  Dejstvitel'no smeshno... --  Nereshitel'no skazal Melifaro.  I  vdrug
nervno  hihiknul.  CHerez  sekundu  on  uzhe  istericheski  rzhal, a  eshche  cherez
mgnovenie otpustil moyu mnogostradal'nuyu lapu, legko vskochil na nogi, i vdrug
vytyanul v storonu  ugrozhayushche pokachivayushchejsya  chernoj  massy  ruki,  slozhennye
takim obrazom, slovno paren' byl vooruzhen nevidimoj rogatkoj babum.
     -- Bah! -- Vostorzhenno skazal on, sdelav izyashchnyj zhest pravoj rukoj, tak
realistichno kopiruyushchij vystrel  iz  rogatki, chto ya pochti byl  gotov  uvidet'
traektoriyu poleta kroshechnogo  vzryvnogo sharika. Videnie poslushno rastayalo --
mig, i ego ne stalo, slovno i ne bylo nikogda.
     -- Genial'no! -- Iskrenne skazal ya. -- Vot eto ya ponimayu -- chudo!
     --  Spasibo,  chudovishche.  -- Ulybnulsya  Melifaro, ustalo  padaya  na svoyu
krovat'.  --  Ty takoj  molodec! Stoilo  tebe  vspomnit' generala  Bubutu, i
navazhdenie  tut  zhe  rasseyalos',  kak  ne  bylo...  Ty  byl absolyutno  prav:
eksperimenty    s   neznakomymi   napitkami   ne    sposobstvuyut   priyatnomu
vremyaprovozhdeniyu!  Kstati,  esli  ty  hochesh'  spat'... Odnim slovom,  ya  uzhe
sovershenno zdorov. Tak chto  sidet' so mnoj neobyazatel'no. Dazhe nezhelatel'no,
poskol'ku ya uzhe otrubayus'!
     -- Zato teper' nuzhno sidet' so mnoj.  --  Ehidno usmehnulsya ya. -- Posle
vsego, chto tut bylo...  V otlichie ot tebya ya -- ne samyj geroicheskij paren' v
Soedinennom  Korolevstve, mne dazhe nastojka na trave -- kak ee tam: kus-kus,
chto li? -- ne trebuetsya! Teper' ya boyus' temnoty, i eto nadolgo.
     -- Tak  tebe  i  nado!  Nechego  bylo  pugat'  menya  do  polusmerti!  --
Usmehnulsya  Melifaro. -- YA  ne raz slyshal  pro "uzhas magov",  no  nikogda ne
dumal, chto sam sposoben otmochit' chto-to podobnoe!
     -- "Uzhas magov"? A chto eto takoe? -- S lyubopytstvom sprosil ya.
     --  To,  chemu  ty  tol'ko   chto  byl   svidetelem.  Kogda  kakoj-nibud'
mogushchestvennyj   bezdel'nik   nachinaet    po-nastoyashchemu    boyat'sya   chego-to
nesushchestvuyushchego,   eto   samoe   "nesushchestvuyushchee"  stanovitsya   ochen'   dazhe
sushchestvuyushchim  -- takim,  chto  dal'she nekuda! Opasnejshaya shtuka, mezhdu prochim!
CHto-to   vrode  etih  samyh  Odinokih  Tenej,  na  kotorye  tebe   predstoit
ohotit'sya... Vozmozhno dazhe  eshche huzhe, poskol'ku ubit' etu dryan' mozhet tol'ko
ee sozdatel',  a  poka  on  boitsya,  eto nevozmozhno. Tak  chto esli  by ty ne
napomnil mne o sushchestvovanii generala Bubuty, nashi dela byli by sejchas ochen'
plohi... Da, mezhdu  prochim, ya predstavil  sebe, chto  eta samaya "CHernaya Ruka"
navestila Bubutu otnyud' ne v kabinete, a v ego znamenitom sortire!
     -- I mirno  uselas' na  sosednij unitaz. -- Podhvatil ya. --  Konechno ty
prav: tak gorazdo luchshe! -- I my oba snova rashohotalis' -- samoe miloe delo
posle takogo-to priklyucheniya!
     -- Slushaj,  no  teper' mne dejstvitel'no stalo  strashno. -- Otsmeyavshis'
vzdohnul ya. Melifaro nedoverchivo na menya pokosilsya.
     -- CHto,  hochesh', chtoby ya  provodil  tebya  v  tvoyu  spal'nyu? Izdevaesh'sya
nebos', chuet moe serdce!
     -- Voobshche-to ya govoryu  chistuyu pravdu, no provozhat' menya nikuda ne nado.
-- Ulybnulsya ya.  -- YA boyus'  ne temnoty, i ne CHernoj Ruki,  a samogo sebya...
tak chto ty  mne, pozhaluj, nichem ne  pomozhesh'! Horoshej nochi, geroj. Zavtra  ya
rasskazhu tebe skazku pro grob na kolesikah...
     Melifaro s oblegcheniem rassmeyalsya, ya tozhe. Okazalos', chto smeh osveshchaet
temnuyu lestnicu gorazdo luchshe, chem fonar': nichego zloveshchego v etoj temnote ya
tak i ne  obnaruzhil. Podnyalsya naverh, s gorem popolam zashel v svoyu  komnatu,
chut'  ne  stuknuvshis' golovoj o nizkuyu  pritoloku, uselsya na bol'shoj  myagkij
svertok,  kotoryj schitalsya  moej postel'yu,  i zadumchivo ustavilsya  v okno na
akkuratnyj lomtik zelenovatoj luny.  Ona  byla  chudo kak  horosha,  da  i vse
ostal'nye sostavlyayushchie moej zhizni byli chudo kak horoshi...
     I vse-taki mne  bylo nemnogo ne po sebe. |tot  "uzhas magov"...  Dzhuffin
vse  pravil'no govoril: ya dejstvitel'no  "velikij master rasskazyvat' skazki
samomu sebe", v tom chisle i strashnye skazki. I ya  zdorovo  podozreval, chto s
kakogo-nibud' iz moih glupyh strahov odnazhdy stanetsya materializovat'sya -- i
chto ya togda budu delat', interesno?! Vse-taki v otlichie ot togo zhe Melifaro,
ya  dejstvitel'no nikogda ne  byl "velikim geroem"  -- ni s kavychkami, ni bez
onyh -- chto by tam ne dumali po etomu povodu moi kollegi!
     --  Lozhis'  spat',  dorogusha.  -- Skazal ya vsluh sam  sebe.  -- Tebe zhe
hochetsya...
     Esli  uzh daesh' sebe sovet, luchshe vsego tut zhe ego vypolnit'.  Poetomu ya
poslushno  razvernul  stopku mehovyh odeyal, ulegsya na  samoe tolstoe, ukrylsya
vsemi ostal'nymi.  Razdevat'sya ya  poka ne stal --  ne ta  obstanovka, na moj
vkus! Bol'she vsego mne hotelos' poslat' zov  Dzhuffinu i obsudit'  s  nim eto
durackoe proisshestvie  s CHernoj Rukoj, a potom popytat'sya  poluchit' on  nego
klyatvennye zavereniya,  chto  komu-komu, a uzh  mne nikogda v  zhizni  ne hvatit
mogushchestva  ozhivit'  sobstvennye  strahi,  tak  chto,  deskat',  mozhno  spat'
spokojno: takie chudesa ne pro menya, hvala allahu! No ya ne reshalsya bespokoit'
Dzhuffina. A vdrug on eshche sidit v etoj svoej zasade, a ya  otvleku ego v samyj
nepodhodyashchij moment... Krome togo ya zdorovo somnevalsya, chto moj nepostizhimyj
shef dejstvitel'no zahochet menya uspokaivat'. Skoree uzh udivlenno zametit, chto
nikak  ne  mozhet ponyat', pochemu eto so mnoj do sih por ne sluchilos' nichego v
takom rode -- s nego kak raz stanetsya!
     YA zakryl glaza i vdrug podumal, chto u menya est' eshche odin mogushchestvennyj
priyatel', s kotorym  mozhno  poboltat'  o chem ugodno, v tom  chisle i  na  etu
shchekotlivuyu  temu. Ser Lojso Pondohva byl  gotov vstretit'sya so mnoj  v lyuboj
moment,  stoilo  mne tol'ko zahotet'...  Kazhetsya  u nego vse  ravno  ne bylo
nikakih drugih del. A ya  uzhe dovol'no dolgo ne  reshalsya snova  uvidet'  etot
strannyj  son: govoril sebe,  chto  hochu  "otdohnut'  ot  chudes", a  na samom
dele... Na samom dele mne prosto bylo strashno. Ne nastol'ko, chtoby sudorozhno
ceplyat'sya za ch'yu-nibud' ruku, ostavlyaya na  nej sinyaki,  kakovye ya nepremenno
obnaruzhu  utrom  na  svoej  sobstvennoj  lape, pobyvavshej  v tiskah  bednyagi
Melifaro,  no  vpolne  dostatochno, chtoby  kazhdyj  den'  govorit'  sebe,  "ne
segodnya".  "Zavtra, zavtra,  ne segodnya -- tak lentyai govoryat", --  gde zhe ya
slyshal  etot durackij stishok? V lyubom sluchae,  tak govoryat ne tol'ko lentyai,
tak  govoryat eshche i  perepugannye malen'kie  mal'chiki, kogda im  panicheski ne
hochetsya  lezt'  na  temnyj cherdak,  na  kotoryj im,  tem ne  menee,  pozarez
trebuetsya zalezt'...
     -- YA  hochu povidat'sya  s Lojso!  -- Reshitel'no  skazal ya vsluh. Sam ser
Lojso  klyatvenno  menya  zaveryal,  chto  etogo   vpolne  dostatochno:  svidanie
naznacheno, otmenit' ego nevozmozhno... Tem  luchshe!  Mne  tut zhe stalo  legche:
otstupat'  uzhe  bylo  nekuda, somnevat'sya  i bespokoit'sya  --  bessmyslenno,
teper' mne ostavalos' tol'ko odno: kak-to zhit' dal'she, chto by ne sluchilos'.
     Nichego neozhidannogo, sobstvenno govorya,  ne sluchilos': ya prosto  zasnul
-- podozritel'no bystro, esli  uchest', chto ya byl zdorovo na vzvode! -- i mne
snova  prisnilsya pologij  holm,  gusto zarosshij  belesymi  zhestkimi steblyami
vygorevshej  travy:  mesto,  gde  vsegda  naznachal  mne  svidaniya  ser  Lojso
Pondohva, byvshij Velikij Magistr Ordena  Vodyanoj Vorony. Na etot raz ya srazu
vspomnil, chto mne sleduet podnyat'sya na vershinu holma,  i  ya pobrel naverh po
edva zametnoj uzen'koj tropinke. Ochen' mozhet byt', chto ee protoptal ya sam vo
vremya svoih predydushchih vizitov:  kazhetsya, eto mestechko ne otnosilos' k chislu
modnyh kurortov. YA byl sovershenno uveren, chto krome nas s Lojso zdes' voobshche
net nikogo, kto mog by pretendovat' na pochetnoe zvanie "zhivogo sushchestva".
     CHerez  neskol'ko minut  ya  vskarabkalsya  na  vershinu  holma,  potnyj  i
zapyhavshijsya. Vse-taki zdes'  bylo slishkom zharko,  chut' li ne zharche,  chem na
verhnej  polke  sauny  -- a  eshche  schitaetsya,  chto lyudi lozhatsya spat',  chtoby
otdohnut'! K moemu kolossal'nomu udivleniyu, na holme nikogo ne bylo.  ZHeltyj
prozrachnyj kamen', na kotorom vo vremya nashih predydushchih  vstrech sidel Lojso,
na etot raz pustoval. YA  rasteryanno  oglyadelsya.  Mne stalo  uzhasno obidno: ya
sovershil takoe chudovishchnoe usilie nad soboj, zastavil sebya otpravit'sya v  eto
strannoe, zhutkovatoe, zharkoe mesto, a sera Lojso prosto-naprosto net doma!
     -- Da  est' ya,  est'. -- Nasmeshlivo  skazal  on iz-za  moej  spiny.  --
Neuzheli ty dumal, chto v dovershenie  ko vsem prochim bedam, ya eshche i prikleen k
etomu greshnomu kamnyu?!
     YA obernulsya. Lojso byl zdes', on tol'ko chto podnyalsya po protivopolozhnoj
storone  holma, no  ego dyhanie bylo rovnym, kak  u spyashchego mladenca  -- eto
tol'ko ya pyhtel kak parovoz posle  vsej etoj  fizkul'tury! U menya  sozdalos'
vpechatlenie,  chto  neblagopriyatnye osobennosti  mestnogo klimata  byli  seru
Lojso do lampochki: ego  lico, vse eshche  pugayushche  pohozhee na  moe sobstvennoe,
ostavalos' blednym, lob -- sovershenno suhim, dazhe goryachij veter, prigibayushchij
k zemle suhuyu travu, ne smog rastrepat' ego volosy. Belosnezhnyj kostyum Lojso
kazalsya  sovershenno bezukoriznennym, slovno v ego  polnom rasporyazhenii  byli
vse avtomaticheskie prachechnye Vselennoj!
     -- Razumeetsya ya ne dumal, chto vy prikleeny. -- S oblegcheniem rassmeyalsya
ya. -- Vstali zhe vy v proshlyj raz, prichem tol'ko dlya togo, chtoby dat' mne pod
zad kolenkoj!
     -- Nichego podobnogo. -- Obizhenno skazal Lojso. -- "Pod zad kolenkoj" --
fu! Nikogda v zhizni ne  zanimalsya  podobnymi glupostyami, dazhe v detstve... YA
dejstvitel'no tolknul tebya -- rukoj, a ne kolenkoj,  i  v bok, a ne pod zad!
-- chtoby  ty poskoree vernulsya domoj:  k  tomu  momentu  ty uzhe okonchatel'no
ispeksya,  ostavalos' tol'ko sbryznut' tebya limonnym  sokom, i mozhno podavat'
na stol... A ty okazyvaetsya zlopamyatnyj! Ty poetomu tak dolgo ne poyavlyalsya?
     --  Da  chto vy,  Lojso!  YA  ob  etom  tol'ko chto  vspomnil. -- YA  snova
rassmeyalsya, skoree ot neozhidannosti. -- Oh,  a ya-to  dumal, chto vy ne mozhete
oshibat'sya!
     -- Esli by ya ne mog oshibat'sya, ya by sejchas zdes' ne sidel, sam podumaj!
-- Usmehnulsya Lojso, ustraivayas' na svoem lyubimom  kamne. --  A pochemu ty ne
prihodil, v takom sluchae? ZHara nadoela?
     --  I eto  tozhe. -- Vzdohnul  ya. -- Znaete, ya kak by reshil otdohnut' ot
chudes... a na samom dele ya prosto boyalsya. Glupo, da?
     -- Nichego glupogo.  Normal'noe chelovecheskoe  chuvstvo... Vozmozhno, samoe
normal'noe, i samoe chelovecheskoe. --  Spokojno vozrazil Lojso. -- Mogu  tebya
ponyat'.
     --  Pravda? -- Ulybnulsya ya.  -- Znaete, ya ved' pripersya  k  vam  imenno
potomu,  chto  ponyal, chto  ne mogu pozvolit' sebe  takuyu roskosh': chego-nibud'
boyat'sya.  Odin veselyj  paren'  sluchajno  prinyal  na  grud'  horoshuyu  porciyu
kakoj-to otravy, i ustroil  mne pokazatel'nyj seans "uzhasa  magov", ili  kak
tam eto nazyvaetsya...
     --  YA znayu, o chem ty govorish'. -- Kivnul Lojso. --  Kogda-to eta  shtuka
chut'  ne pogubila  menya  samogo.  Do  sih  por porazhayus',  skol'ko  raz  mne
udavalos'  vybrat'sya iz  lovushek,  porozhdennyh  moimi  sobstvennymi  glupymi
strahami!
     -- A vam tozhe znakomy eti "glupye strahi",  kotorye prihodyat neizvestno
otkuda? -- Udivlenno sprosil ya.
     --  Predstav' sebe,  eshche kak  znakomy!  Mne  dazhe  izvestno, otkuda oni
prihodyat: v serdce kazhdogo cheloveka est' takoe special'noe miloe mestechko...
Sejchas-to ya  uzhe pochti zabyl  eto malopriyatnoe chuvstvo, a ponachalu  mne bylo
strashno, i eshche kak strashno! Pochti vse  vremya,  dazhe bez pereryva  na obed. YA
dolgo  balansiroval  na  krayu:  s  odnoj  storony ot  menya byli  vse  chudesa
Vselennoj, a s drugoj... S  drugoj storony  byl  ya sam i vse, chto ya staralsya
lyubit' -- togda mne kazalos', chto eto pomozhet zapolnit'  pugayushchuyu  pustotu v
moem serdce. A na granice  mezhdu tem i drugim byla polosa straha. Tam-to ya i
boltalsya,  slishkom dolgo,  na moj  vkus!  YA  muchitel'no iskal  vyhod,  lyubuyu
dorogu, lish' by ona uvela menya v storonu ot etoj uzhasnoj pogranichnoj zony...
Mne prishlos' nauchit'sya  nenavidet' sebya samogo,  i vse, chto  menya  okruzhalo,
potomu chto nenavist' okazalas' sil'nee straha, i mne stalo legko... Vot tebe
i  razgadka,  otkuda  vzyalsya  "velikij  zlodej" Lojso  Pondohva: samye  zlye
kolduny kak  raz i  poluchayutsya iz samyh perepugannyh mal'chikov! Tebe znakomo
to, o  chem ya  govoryu, Maks? Vprochem, somnevayus': tebe zhivetsya gorazdo proshche,
chto by ty sam ne dumal po etomu povodu... Kstati, naschet Uzhasa Magov -- vryad
li  tebe grozit chto-to podobnoe.  Ty zhe sovershenno ne sposoben  kak  sleduet
sosredotochit'sya na chem by to ni bylo, v  tom chisle i na sobstvennyh strahah!
Voobshche-to eto -- tvoe hudshee kachestvo, no v dannoj situacii  ono tebe tol'ko
na pol'zu... Vprochem tebe vse idet na pol'zu, ty vezuchij. Esli  razobrat'sya,
eto ya dolzhen  udivlyat'sya, chto tebe  znakomo chuvstvo straha, a  ne  naoborot!
Tebya  zhe  neustanno  opekaet celaya  kucha  narodu, neugomonnye starye umniki,
kotorye ne v  silah ustoyat'  pered tvoej  obayatel'noj udachlivost'yu, a posemu
gotovy prikryt' tebya  svoej grud'yu, kogda veter s Temnoj Storony krepchaet --
na moj vzglyad, oni dazhe slishkom starayutsya... A ya s samogo nachala byl odin na
odin s neizvestnym, kak rebenok,  poteryavshijsya na kladbishche, o kotorom slyshal
mnozhestvo strashnyh starinnyh legend ot  dury-nyan'ki... Skol'ko sebya pomnyu, ya
vsegda byl odin, tak uzh  slozhilos'. Sejchas-to ya ponimayu, chto odinochestvo mne
podhodit kuda bol'she, chem horoshaya kompaniya, no ya ne vsegda byl takoj mudryj,
mozhesh' mne poverit'!
     -- Mogu. -- Soglasilsya ya. -- Schitajte, chto mne stalo stydno: prishel tut
k  vam,  bormochu o kakih-to  svoih strahah...  A strahi-to tak  sebe,  samye
zavalyashchie... I chego ya, sprashivaetsya, noyu?!
     --  Da  nichego,  noj  na  zdorov'e,  eto  dazhe  zabavno...  Kstati,  ty
sovershenno zrya boyalsya syuda prihodit'. Ty zhe ne boish'sya nahodit'sya v obshchestve
svoego dragocennogo Kettarijca?
     --  Skoree  uzh naoborot. -- Ulybnulsya ya. -- Ser  Dzhuffin Halli -- samoe
sil'nodejstvuyushchee lekarstvo ot straha, po krajnej mere, dlya menya.
     --  Nu  vot.  A  zhizn'  pokazala, chto  iz nas dvoih on vse-taki gorazdo
opasnee. YA  zhe ne  posylayu  tebya  na  Temnuyu Storonu... I voobshche  nikuda  ne
posylayu! Prosto rasskazyvayu tebe skazki, kotorye ty tak lyubish', vot i vse.
     -- Vasha pravda. -- Vzdohnul  ya. -- Navernoe  delo v tom, chto ran'she mne
nikogda ne prihodilos' prosypat'sya s iscarapannoj rozhej, i  vse takoe... |ti
sny s vashim uchastiem poluchayutsya ne v meru realistichnymi, na moj vkus.
     --  Sny, v kotoryh ty poznakomilsya  s Dzhuffinom,  byli tochno  takogo zhe
svojstva. -- Pozhal  plechami  Lojso. --  Prosto vyshlo  tak, chto togda tebe ne
dovelos'  iscarapat'  rozhu,  i  voobshche u tebya ne bylo ni brosayushchihsya v glaza
dokazatel'stv real'nosti proishodyashchego, ni zhelaniya  ih  sobirat'... O  tvoih
puteshestviyah cherez Humgat ya uzhe voobshche molchu! Ne  stanesh' zhe  ty utverzhdat',
chto oni byli prosto interesnymi snami? Izvini, Maks,  no sejchas ty  pohozh na
pozhiluyu ledi,  kotoraya pytaetsya ubedit' svoego pyatogo po schetu supruga,  chto
imenno on lishil ee nevinnosti!
     YA rassmeyalsya i tut zhe ponyal, chto eto udovol'stvie -- ne iz teh, kotorye
ya  mogu  sebe  pozvolit'  v  dannyh obstoyatel'stvah: pered  glazami  tut  zhe
zamel'kali kakie-to toshnotvornye  cvetnye  krugi. Proklyataya zhara sovsem menya
dokonala!
     -- Vse,  svarilsya!  --  Vzdohnul  Lojso.  -- Tebe pora domoj, Maks. CHto
budet s moej  reputaciej  zakonchennogo  zlodeya,  esli  mne vdobavok ko vsemu
pridetsya okazyvat' tebe medicinskuyu pomoshch'?
     -- I ya opyat' ne  uspeyu sprosit', pochemu u  vashego groznogo  Ordena bylo
takoe  durackoe  nazvanie...  -- Probormotal  ya,  obhvativ  rukami  vnezapno
potyazhelevshuyu golovu.
     --  Nu  hot' kto-to nakonec ponyal, chto  ono bylo  imenno  durackoe!  --
Neozhidanno rassmeyalsya Lojso.  -- |to  dolgaya istoriya,  Maks. V sleduyushchij raz
nepremenno  rasskazhu.  Zaodno  u tebya  budet lishnij  povod menya navestit'...
Zdes'  konechno otvratitel'naya  zhara,  no krome  nee  tebe  sovershenno nechego
boyat'sya. Vozmozhno, dlya  tebya eto voobshche  samoe bezopasnoe mesto vo Vselennoj
-- v kakom-to smysle!
     --  Pochemu?  --  Mashinal'no  udivilsya  ya,  delaya  pervyj  shag  vniz  po
vyzhzhennomu sklonu holma.
     --  Potomu  chto v  moih  interesah  ohranyat'  tebya  ot  vseh  vozmozhnyh
nepriyatnostej, dazhe pylinki s tebya sduvat': ya po-prezhnemu ne somnevayus', chto
rano ili pozdno ty zahochesh' sdelat' menya svobodnym. -- Veselo otvetil Lojso.
-- YA zhe tebe uzhe govoril!
     --  Vy by  vse-taki  zaveli  u sebya  kondicioner,  esli  moe zhivoe telo
dejstvitel'no nravitsya vam bol'she,  chem perezharennyj kusok myasa!  -- Burknul
ya, s trudom delaya sleduyushchij shag.
     Mne bylo ochen' hudo, no ya  izo vseh sil staralsya sohranyat' ravnovesie i
spuskat'sya  medlenno  i ostorozhno.  Moi predydushchie  vizity  syuda  nepremenno
zakanchivalis' tem, chto ya padal i katilsya vniz, sudorozhno ceplyayas' za kolyuchie
stebli belesoj  travy, a potom  prosypalsya v sobstvennoj posteli,  gryaznyj i
iscarapannyj. Na  etot  raz mne  uzhasno  hotelos'  izmenit'  etu priskorbnuyu
tradiciyu. Mne pokazalos', chto ya spuskalsya celuyu vechnost', kazhdyj shag davalsya
mne  s  neveroyatnym  trudom,  v  glazah okonchatel'no potemnelo... I tut  ya s
izumleniem  ponyal, chto potemnelo ne tol'ko u  menya v  glazah -- vokrug  menya
bylo po-nastoyashchemu temno, a ya  vse eshche  prodolzhal spuskat'sya,  tol'ko  ne po
sklonu holma,  a po skripuchej derevyannoj lestnice. YA uzhe  uspel blagopoluchno
dobrat'sya  do vtorogo etazha,  gde  dryh  velikij  pobeditel' CHernoj  Ruki --
groznyj ser Melifaro. Tak chto prishlos' podnimat'sya obratno.
     "Nu  i  shutochki u vas, ser Lojso! -- Serdito podumal  ya. -- V sleduyushchij
raz  ya  navernyaka  obnaruzhu  sebya  bredushchim  po  karnizu,  s  vas stanetsya!"
Pochemu-to ya  byl uveren, chto moe lunaticheskoe bluzhdanie  po lesnoj gostinice
bylo  prodelkoj  Lojso... i  eshche ya  ni  na minutu  ne  somnevalsya,  chto etot
zamechatel'nyj tip v dannyj moment nahal'no podslushivaet moi sumburnye mysli,
i emu chertovski priyatno, chto ya ego raskusil!
     Vernuvshis' k sebe, ya  snyal mokruyu  ot pota odezhdu, ruhnul na  postel' i
ischez otovsyudu, poskol'ku ustal neopisuemo.  YA spal ne tol'ko  krepko,  no i
ochen'-ochen' dolgo: kogda  ya nakonec-to  prosnulsya, polden' uzhe minoval.  Mne
bylo horosho i spokojno, slovno ya vsyu  zhizn' prozhil v etom  lesnom  domike, i
moe segodnyashnee probuzhdenie nichem ne otlichaetsya ot tysyach i tysyach takih zhe...
YA bystro odelsya, nemnogo povzdyhal, vspomniv o rasstoyanii, prolegayushchem mezhdu
mnoj  i  tualetom,  i  vyshel  iz  komnaty.  Nichego  ne  podelaesh':  prishlos'
otpravlyat'sya v pohod!
     Delo konchilos' tem, chto u menya  dazhe hvatilo  muzhestva umyt'sya holodnoj
vodoj.  YA  zdorovo  podozreval,  chto  sushchestvuet  nekij zapredel'nyj  fokus,
kakaya-nibud'  sorokovaya ili sto  sorokovaya  stupen' CHernoj magii, s  pomoshch'yu
kotorogo  voda  v  koryte  mogla  by stat' goryachej,  no  mne sii chudesa byli
sovershenno nedostupny, po krajnej mere poka!
     Melifaro ya obnaruzhil v obedennom zale. On  sidel za  stojkoj i trepetno
vnimal  recham ryzhego traktirshchika.  Uzh  ne znayu, o chem  emu  rasskazyval etot
simpatichnyj tolstyak, no  u Melifaro bylo lico cheloveka, kotoromu  nakonec-to
udalos' uslyshat' prodolzhenie svoej lyubimoj knizhki.
     -- Vse-taki ty -- velichajshij zasonya vseh Mirov! --  Odobritel'no skazal
on, oborachivayas' ko mne.
     --  Est' takoe delo. --  Mirolyubivo soglasilsya ya.  -- CHego  mne  teper'
hochetsya, tak eto stat' eshche i velichajshim obzhoroj, zaodno!
     --  Prigotovit'  vam  vse pyat'  moih  blyud?  -- S  entuziazmom  sprosil
traktirshchik. -- Ili vy uzhe predpochitaete kakoe-to odno?
     --  Luchshe prosto prigotov'te mne  kamru.  -- Vzdohnul ya. --  Obzhirat'sya
myasom s utra poran'she -- eto uzh kak-to slishkom... A u vas est'  kakie-nibud'
pechen'ya, ili pirogi?
     -- Bemboni ih postoyanno gotovit, no gosti nikogda etim ne interesuyutsya.
YA prinesu. -- Udivlenno skazal tolstyak. On pospeshno ischez za dver'yu i vskore
vernulsya s kuvshinom kamry i ogromnym blyudom, na  kotorom lezhala  celaya gorka
kakih-to  urodlivyh seryh korzhikov.  YA  brezglivo  pomorshchilsya,  no  vse-taki
ostorozhno  poproboval  odin  iz  nih.  Okazalos', chto ya  morshchilsya sovershenno
naprasno: vozmozhno eto  byla  vkusnejshaya veshch' v  Mire,  vo  vsyakom sluchae  u
serogo korzhika byli horoshie shansy vyigrat' kakoj-nibud'  kulinarnyj konkurs,
dazhe v etom shchedrom na  vsyacheskuyu vkusnyatinu Mire! Melifaro kosilsya na menya s
zametnym sochuvstviem -- dumayu, zhadno  pozhiraya  etu nevzrachnuyu seruyu sned', ya
byl   pohozh  na  neschastnogo,   golodnogo   "sirotinushku"  iz   kakoj-nibud'
zhalostlivoj skazki.
     -- Ty poprobuj. -- S nabitym rtom posovetoval ya. -- I potoropis': skoro
na etoj tarelke nichego ne ostanetsya!
     Moe  mychanie okazalos' otlichnoj reklamoj:  Melifaro risknul poprobovat'
seryj korzhik i rascvel ot udovol'stviya.
     -- Nichego, esli ya pojdu? -- Nereshitel'no sprosil hozyain. -- V eto vremya
my obedaem, a u nas prinyato, chtoby za stol sadilis' vse vmeste.
     -- Idi, Kekula. -- Kivnul Melifaro. -- Semejnyj obed -- eto ser'ezno!
     Kak  tol'ko  traktirshchik vyshel, moj  kollega podprygnul  na  taburete  i
pobedonosno ustavilsya na menya.
     -- YA tut takogo naslushalsya, ty ne poverish'!
     -- YA  poveryu. -- Poobeshchal ya. -- V  poslednee vremya ya voobshche vsemu veryu:
tak proshche... I chego zhe ty naslushalsya?
     -- |ti lyudi uvereny, chto ih les -- eto ves' Mir! -- Vypalil Melifaro.
     -- Kak eto?
     -- A vot tak. Est' les. A v centre lesa est' ih dom, vot i vse.
     -- CHto, ty hochesh' skazat', chto oni ne podozrevayut o sushchestvovanii Eho?
     -- Kakoe  tam Eho! Oni dazhe ne podozrevayut o sushchestvovanii Soedinennogo
Korolevstva, i voobshche chego by to ni bylo! Bolee togo, oni dumayut, chto ih dom
-- edinstvennoe  stroenie vo Vselennoj, a vse ostal'nye lyudi  prosto zhivut v
lesu, v tom chisle i  my s toboj... Znaesh', s chego nachalsya nash razgovor? |tot
tolstyak sprosil u menya, kak  eto nam, lesnym zhitelyam, udaetsya spat' v lesu i
ostavat'sya  takimi chistymi.  Skazal,  chto on  sam neskol'ko  raz  poproboval
nochevat' v lesu, i vsyakij raz vozvrashchalsya domoj gryaznyj, kak bolotnaya kochka.
Predstavlyaesh'?
     -- I chto ty emu otvetil?
     -- YA  uzhasno rasteryalsya i na vsyakij sluchaj skazal, chto my  v'em gnezda,
na derev'yah. On chut' ne umer ot oblegcheniya: odnoj tajnoj men'she!
     YA  rassmeyalsya, predstaviv sebe ogromnoe gnezdo, iz kotorogo sveshivayutsya
yarko-zheltye sapozhishchi sera Melifaro. A potom sprosil:
     --  Nu horosho,  eti  rebyata  schitayut,  chto  krome  ih doma i  lesa  net
nichego... A otkuda oni berut produkty, i vse ostal'noe?
     --  Pochti  vse oni delayut sami.  U  nih  zhe  ogromnoe hozyajstvo!  I eshche
neskol'ko raz  v god syuda priezzhaet odin  paren' s polnoj telegoj produktov.
Dumayu, kakoj-nibud' fermer iz CHinfaro. Zabiraet u nih vse den'gi, kotorye im
udaetsya sobrat', ostavlyaet tovar i uezzhaet. |tot tip, traktirshchik, sovershenno
uveren, chto telega s produktami tozhe priezzhaet iz lesa, a potom vozvrashchaetsya
v les.
     -- Nu  horosho, a priezzhie  vrode nas?  -- Mne uzhe  stalo  po-nastoyashchemu
interesno. -- Oni zhe im  chto-nibud' rasskazyvayut  ob okruzhayushchem  mire... Ili
net?
     --  Rasskazyvayut,  navernoe.  No  mnogie  lyudi  ustroeny takim strannym
obrazom, chto slushayut tol'ko to, chto zaranee gotovy uslyshat'. A vse ostal'noe
propuskayut mimo  ushej. Pomnish' nashego izamonskogo priyatelya Rulena Bagdasysa,
kotoryj pochti vsegda byl gluhim, krome teh redkih sluchaev, kogda emu pozarez
trebovalos' poluchit'  kakuyu-to vazhnuyu informaciyu? Nu tak  eto  --  takoj  zhe
sluchaj... A  voobshche-to sluchajno  razbogatevshie lesnye oborotni  naveshchayut  ih
gorazdo chashche, chem kakie-nibud' stolichnye bezdel'niki, vrode nas s toboj.
     -- Ladno,  --  vzdohnul ya, -- no kak eto moglo  sluchit'sya?  Otkuda  oni
voobshche vzyalis', eti dvoe?
     --  A  ih  ne  dvoe, ih  gorazdo  bol'she. Nash drug  Kekula,  potom  eta
simpatichnaya Bemboni... kstati, ona -- ego sestra, a  ne zhena. Oni  starshie v
sem'e. Krome nih imeetsya eshche tri brata i dve sestrichki. Oni zhivut v sosednem
stroenii i vedut obshchee hozyajstvo: masteryat posudu, vozyatsya s ogorodom, hodyat
v  les za yagodami, i tak dalee. Vse oni  rodilis' v etom  dome. Ih  pokojnye
roditeli skazali im,  chto krome doma i lesa nichego net -- ne znayu uzh pochemu:
to li oni sami v eto verili,  to li u nih byli kakie-to prichiny obidet'sya na
ostal'noj   Mir,   da   tak,   chto   rebyata  nachali   uporno   otricat'  ego
sushchestvovanie... Odnim slovom, ya ne znayu. I nikto ne znaet, a samih starikov
uzhe davno net  na svete,  tak  chto  rassprosit' ih ne udastsya,  razve chto ty
reshish'  razryt'  ih uyutnye mogilki i pogovorit' po  dusham s etimi  nesvezhimi
pokojnichkami.
     -- Aga, sejchas  vse  broshu  i pobegu! --  Usmehnulsya  ya.  Potom pokachal
golovoj. -- Nu i istoriya...
     --  Istoriya kak  istoriya, samaya  obychnaya! -- Neozhidanno pechal'no skazal
Melifaro. -- Bol'shinstvo lyudej vsyu zhizn' nahodyatsya v plenu podobnyh illyuzij,
prosto ih  zabluzhdeniya ne kazhutsya takimi smeshnymi. Nashi priyateli traktirshchiki
dumayut,  chto  ves' Mir --  eto  les, kakoj-nibud' malogramotnyj uriulandskij
fermer dumaet, chto Mir  -- eto Soedinennoe Korolevstvo i eshche dyuzhina kakih-to
malen'kih gosudarstv po sosedstvu, obrazovannye  lyudi dumayut, chto Mir -- eto
ochen' mnogo vody, a v vode plavayut ostrovki sushi, po kotorym delovito begayut
malen'kie ser'eznye chelovechki...  Kstati, vsego let dvadcat' nazad ya sam byl
sovershenno uveren, chto tak ono i est'... A teper' my s toboj dumaem, chto Mir
-- eto Mir, i eshche Temnaya Storona, i  eshche drugie Miry, i tainstvennyj Koridor
mezhdu  nimi... No  dazhe u nas s toboj net  nikakih  garantij, chto my namnogo
umnee etih  smeshnyh  lesnyh rebyat. Prosto  nam  dovelos' poluchit'  chut'-chut'
bol'she informacii -- no navernyaka  daleko ne vsyu!  Vpolne mozhet stat'sya, chto
my s nimi -- tovarishchi po neschast'yu...
     -- Tvoya pravda. -- Udivlenno skazal ya.
     -- Konechno.  -- Melifaro capnul s opustevshego blyuda poslednij korzhik, s
vidom pobeditelya pomahal im  v  vozduhe i  otpravil  v rot. Pechal'nyj mudrec
kuda-to  blagopoluchno  ischez,  vmesto  nego  na  taburete  vertelos'  horosho
znakomoe  mne stihijnoe  bedstvie. Ono  i  k  luchshemu:  mne  eshche  predstoyalo
provesti  v  ego  obshchestve kak  minimum  sutki,  a  ya sovershenno  nesposoben
sohranyat' umnoe vyrazhenie lica dol'she neskol'kih minut kryadu!
     Ser Kofa poyavilsya tol'ko vecherom  sleduyushchego dnya, vazhnyj, zagadochnyj  i
uzhasno dovol'nyj.
     -- Glyadya na vas mozhno podumat', chto vam udalos' soblaznit' vseh fermersh
v etoj chasti Landalanda! -- Prysnul Melifaro. -- Ono  i ponyatno: vy zhe stali
takim strojnym  krasavchikom,  stoilo  tol'ko udrat'  iz Eho!  Mozhet byt' vam
stoit postoyanno pol'zovat'sya etim oblikom? Videla by vas ledi Kekki!
     --  Kekki  --  umnaya devochka, tak chto  ej absolyutno  vse  ravno, kak  ya
vyglyazhu. -- Usmehnulsya Kofa. -- Esli by ej  bylo tak uzh neobhodimo  vremya ot
vremeni videt' v svoej spal'ne nechto krasivoe, ona mogla  by prosto povesit'
tam zerkalo... Poehali, mal'chiki. My i tak zaderzhalis'.
     --  "My",  vidite   li,  zaderzhalis'!  --  Vozmushchenno  prokommentiroval
Melifaro. -- I kuda my teper' popremsya, na noch' glyadya?
     -- A chem tebe noch' ne ugodila? -- Udivilsya Kofa. -- Kakaya raznica?
     -- Mezhdu prochim, po nocham ya kak pravilo splyu. -- Provorchal Melifaro.
     --  Da?  Kakaya  strannaya  privychka... Nu i  spi  sebe  na  zdorov'e,  v
amobilere. |to zhe elementarno!
     -- Ladno uzh, poehali. -- Vzdohnul ya. -- CHem skoree, tem luchshe... Daleko
eshche?
     -- Ne ochen'. Esli by amobilerom upravlyal normal'nyj voznica, my byli by
vo vladeniyah Glenke zavtra noch'yu. A ty doedesh' gorazdo bystree, dazhe po etoj
parshivoj doroge...  Kstati, vy pridumali ochen' udachnuyu  zamenu kolesam, nado
otdat' vam dolzhnoe.
     -- Nu da, vy zhe proveli polevye ispytaniya! -- Ulybnulsya ya.
     -- Vot imenno. -- Kivnul on. -- Mozhno skazat', tol'ko etim i zanimalsya.
     My poproshchalis' s chudakovatymi obitatelyami "Serediny lesa". Ryzhij hozyain
nam  zdorovo  sochuvstvoval:  on  byl  uveren,  chto  nam  predstoit  navsegda
vernut'sya  v  svoi  neuyutnye  gnezda,  kotorye my yakoby  v'em  na  verhushkah
derev'ev.  Dumayu, etot smeshnoj  paren' schital, chto u  nas prosto net  deneg,
chtoby  i  dal'she pol'zovat'sya  ego  gostepriimstvom.  YA  chuvstvoval, chto  on
razryvaetsya  mezhdu  al'truisticheskim zhelaniem predlozhit' nam ostat'sya eshche na
paru  dnej  i  zdorovym   pragmatizmom,  v  sootvetstvii  s  kotorym   takoe
udovol'stvie dolzhno bylo byt' oplacheno. Pobedil pragmatizm:  gospodin Kekula
tol'ko sentimental'no  vzdohnul  i  skazal, chto v sleduyushchij  raz pustit  nas
"pospat'  na krovati" dazhe  za odnu "malen'kuyu den'gu" --  uzh  bol'no my emu
ponravilis'!  YA  tak  rastrogalsya,  chto  potihon'ku  ostavil  dlya  nego  eshche
neskol'ko  koron:  odnu na  kryl'ce, odnu  na  poroge ubornoj, eshche odnu -- u
vorot.  Mne  bylo priyatno  dumat',  chto eti  zabavnye rebyata budut  vremya ot
vremeni nahodit'  moi  monetki  i  burno udivlyat'sya  svoemu  nechelovecheskomu
vezeniyu. Ser Kofa zainteresovanno nablyudal za moimi manipuliciyami.
     -- Vorozhish' ty, chto li? -- Nakonec sprosil on.
     -- Da net, prosto gluposti delayu! -- CHestno priznalsya ya.
     -- A,  nu togda ladno. -- Kofa  tut zhe poteryal interes  k moim strannym
zanyatiyam i trebovatel'no sprosil: -- My kogda-nibud' otsyuda uedem, Maks?
     -- Kogda-nibud' uedem. --  Mashinal'no soglasilsya ya, usazhivayas' za rychag
amobilera.
     Na etot raz Melifaro reshitel'no zanyal zadnee sidenie,  zayaviv, chto  emu
nado vyspat'sya.
     -- Nado, tak nado! -- Sera Kofu dazhe ugovarivat' ne prishlos'. On uselsya
ryadom so mnoj  i tut zhe  vodruzil na koleni  svoyu "polevuyu kuhnyu". K schast'yu
delo kak-to oboshlos' bez koshmarnoj sharmanki.  Vidimo segodnya kofiny nervy ne
nuzhdalis' v uspokoenii, a myslitel'nyj process -- v stimulyacii...
     S  teh por, kak moj  amobiler  prevratilsya  v  dovol'no zluyu parodiyu na
vezdehod,  ezda  po   lesu  predstavlyala  soboj  ne  nastol'ko  somnitel'noe
udovol'stvie, kak ran'she.  YA konechno ne  mog pozvolit'  sebe roskosh' razvit'
nastoyashchuyu  skorost',  tem  ne menee  nashi  tempy mozhno  bylo nazvat'  vpolne
prilichnymi.  Melifaro  sladko  sopel  na zadnem sidenii,  vidimo skazyvalas'
nasledstvennost':  synu   velikogo   puteshestvennika  ne  pristalo  obrashchat'
vnimanie na takie pustyaki, kak otsutstvie krovati i odeyala.
     -- Esli  hochesh', mozhesh' tozhe podremat'.  -- Velikodushno predlozhil Kofa.
--  YA  vpolne  sposoben  eshche neskol'ko  chasov  posidet' za  rychagom,  nichego
strashnogo!
     -- Spasibo, no vse ravno nichego ne poluchitsya. Vo-pervyh, ya poka ne hochu
spat'.  A  esli by  dazhe  i  hotel...  YA zhe konservator,  Kofa!  Mne podavaj
nastoyashchuyu postel'... I potom, ya ne uveren, chto mne udalos' by sejchas zasnut'
dazhe v nastoyashchej posteli.
     --  Pochemu?  --  Udivilsya  on.  I  tut  zhe  ponimayushche   kivnul.  --  Ty
nervnichaesh', da? Sovershenno naprasno.  Nichego osobennogo  tebe ne predstoit.
Nu, pogulyaesh'  po etoj vashej "Temnoj  Storone",  vypustish'  neskol'ko  svoih
znamenityh Smertnyh sharov -- bylo by iz-za chego perezhivat'! Tebe ne kazhetsya,
chto eto  prosto  odna  iz tvoih mnogochislennyh  glupyh privychek:  nervnichat'
nakanune lyubogo sobytiya, kotoroe kazhetsya tebe chem-to iz ryada von  vyhodyashchim?
Tol'ko ne podumaj chto  eto  -- vsego lish' moya manera  vyrazhat'sya,  v  dannom
sluchaya ya tol'ko nazyvayu veshchi svoimi imenami...
     --  Mozhet  byt'.  -- Pechal'no kivnul ya. -- Predpolozhim, chto predstoyashchee
nam priklyuchenie dejstvitel'no ne  vyhodit  von  ni iz kakogo ryada...  Nu, ne
vyhodit, tak ne  vyhodit! No eto zhe dovol'no opasnoe zanyatie  -- srazhat'sya s
Odinokimi Tenyami i ih velikolepnym syuzerenom, razve ne tak?
     -- Nu, opasnoe, nu  i chto? -- Pozhal plechami  Kofa.  -- Kazhdomu  iz  nas
ezhednevno  ugrozhaet  celaya  kucha  opasnostej...  Odna  tvoya beshenaya ezda  na
amobilere po nochnomu lesu chego stoit, no ya zhe ne padayu v obmorok!
     YA nevol'no ulybnulsya.
     -- Luchshe dajte mne kusochek vashego misticheskogo uzhina. |to  edinstvennyj
veskij argument v pol'zu  moego dushevnogo spokojstviya...  YA konechno ponimayu,
chto  vam uzhasno nravitsya  vash  novyj  obraz, i  vse  takoe, no  ya nikogda ne
poveryu, chto vy sposobny vzapravdu prevratit'sya v primitivnogo zhadinu! Ne vash
stil'!
     -- A ya ne zhadnyj, ya vrednyj. -- Spokojno  ob座asnil ser Kofa, protyagivaya
mne malen'kij kusochek kakogo-to aromatnogo mesiva. -- Ne davi na menya, Maks.
Ty predstavit'  sebe  ne  mozhesh', kak ya  ustayu byt' blagodushnym tolstyakom, s
kotorym ty byl znakom vse eto vremya!
     -- No na samom-to dele vy vsegda -- odin i tot zhe, da? -- Menya vnezapno
osenilo. -- Melifaro  mne rasskazal, chto  davnym-davno vash  sobstvennyj otec
nalozhil   na  vas  kakoe-to  zaklyatie,  kotoroe  prevratilo   vas  v  takogo
simpatichnogo, dobrodushnogo, respektabel'nogo  dzhentl'mena...  No  vy  zhe  ne
izmenilis',  verno?  V  svoe vremya ledi Sotofa Hanemer napoila  menya "Divnoj
polovinoj"  --  pered  poezdkoj  v  Kettari,  kogda  vy  prevratili  menya  v
simpatichnuyu  baryshnyu, no  tak  i  ne  smogli  obuchit' etu yunuyu ledi  horoshim
maneram. Vy znaete pro eto sredstvo?
     -- Razumeetsya. -- Kivnul ser Kofa. -- A pochemu ty o nem vspomnil?
     --  Ona  togda  skazala  mne, chto chelovek, vypivshij "Divnuyu  polovinu",
ostaetsya samim soboj, no okruzhayushchim on kazhetsya takim, kakim  hochet kazat'sya.
S vami proizoshlo chto-to v etom rode, verno?
     -- Nemnogo pohozhe,  no ne sovsem.  --  Neozhidanno ulybnulsya Kofa.  -- YA
kazhus' lyudyam ne  takim, kakim sam hotel  by kazat'sya, a takim,  kakim dolzhen
byl stat' po mneniyu moego  sumasshedshego papochki --  eto opyat'-taki ne manera
vyrazhat'sya: pered smert'yu Humha dejstvitel'no soshel s  uma, hotya  v eto malo
kto poverit...  Vprochem, ya dumayu, chto on  soshel s  uma gorazdo ran'she: kogda
reshil pokinut' Orden i stat' obyknovennym obyvatelem -- chistoj vody bezumie!
CHto kasaetsya menya, ty pochti ugadal. Dazhe takoj horoshij koldun, kak moj otec,
ne smog by vzyat' i  polnost'yu izmenit' cheloveka, kakie by tam zaklyatiya on ne
bormotal. Razumeetsya, ya  vsegda odin i  tot  zhe!  YA  govoryu, chto  ty  "pochti
ugadal", potomu chto na  samom dele ya ne pohozh ni na odnogo iz etih tipov: ni
na hudogo, ni na tolstogo. No mne postoyanno prihoditsya sidet' v shkure odnogo
iz nih...  i  horosho, chto est' takoj prostoj sposob vremya ot  vremeni menyat'
odnu  naskuchivshuyu  lichnost'  na  druguyu! Tak chto Humha  okazal  mne  horoshuyu
uslugu, hotya vryad li eto vhodilo v ego plany...
     -- A vy s nim ne slishkom-to druzhili, da? -- Sochuvstvenno sprosil ya, bez
osobogo udovol'stviya vspominaya svoego sobstvennogo  otca. Dumayu,  on tozhe  s
radost'yu zakoldoval by menya, esli by mog... Vprochem, process vospitaniya tozhe
zdorovo pohozh na kakuyu-nibud' zloveshchuyu magiyu: den' za dnem tebya prevrashchayut v
kogo-to, kem tebe  sovershenno  ne hochetsya byt'  -- v podavlyayushchem bol'shinstve
sluchaev eto srabatyvaet, k sozhaleniyu.
     -- "Ne slishkom druzhili" -- eto  eshche slabo skazano! -- Veselo rassmeyalsya
Kofa. -- Da Magistry s nim,  s Humhoj! Na  moj vkus, o nem luchshe ne govorit'
voobshche, a uzh noch'yu... Hochesh' eshche kusochek?
     -- Sprashivaete! --  Blagodarno  ulybnulsya ya,  prinimaya kroshechnyj lomtik
otlichno  prigotovlennogo  myasa. --  No  esli  vam  ochen' protivno byt' takim
dobrym, ya mogu poterpet', poka ne vernemsya v Eho.
     -- Hochesh' uznat' strashnuyu tajnu? Mne  absolyutno vse ravno,  kakim byt':
dobrym, ili zlym.  --  Zloveshchim  shepotom  priznalsya  Kofa. -- Ty  sam mog by
skazat': "po figu".
     Ot  neozhidannosti ya  chut' ne  podavilsya  ego ugoshcheniem, no vzyal  sebya v
ruki: greh eto -- davit'sya takoj vkusnyatinoj!
     Pod  utro  ya   nachal  bylo  klevat'  nosom,  no   okazalos',  chto  svoj
edinstvennyj i nepovtorimyj shans prognat' Melifaro s zadnego  sideniya ya  uzhe
upustil.
     --  My pochti priehali. --  Spokojno  skazal ser  Kofa. -- Davaj  najdem
horoshee mestechko dlya nashego amobilera, i dlya menya zaodno.
     -- Dlya vas? -- Mashinal'no peresprosil ya.
     -- Nu da. Mne pridetsya  posidet' v lesu, poka ty budesh' shlyat'sya po etoj
svoej  Temnoj Storone. Budet  dovol'no  glupo, esli  ya poprus' v  dom Glenke
pryamo sejchas, poka ego ohranyayut eti Odinokie Teni, tebe tak ne kazhetsya?
     -- Vse pravil'no.  --  Vzdohnul ya. --  A kak vy uznaete, chto uzhe  mozhno
idti?
     -- Melifaro mne skazhet, eto zhe elementarno!
     --  CHto  ya vam  skazhu?  -- Sonno osvedomilsya  Melifaro.  On tol'ko  chto
prosnulsya i  teper'  serdito krutil  golovoj,  pytayas'  otognat'  nazojlivye
ostatki sna.
     -- CHto nado, to i  skazhesh'. -- Nevozmutimo otvetil Kofa. --  Maks, tebe
ne kazhetsya, chto von te zarosli -- imenno to, chto nam nuzhno?
     -- Vam  vidnee -- vam  zhe  tam  sidet'.  -- Soglasilsya ya,  svorachivaya k
temnoj   gruppe  derev'ev,  uvityh  tonkimi  steblyami  kakogo-to   polzuchego
rasteniya. Za nimi nachinalis' vysokie, gustye  zarosli pahuchego vechnozelenogo
kustarnika. Mne pokazalos', chto  moemu amobileru tam budet uyutno, ostavalos'
nadeyat'sya, chto seru Kofe -- tozhe...
     CHestno govorya, mne bylo dovol'no parshivo: ya  chuvstvoval sebya malen'kim,
neschastnym, ustalym i kakim-to otupevshim. Do menya ne ochen'-to dohodilo,  chto
cherez  neskol'ko  minut  imenno  mne,  a  ne  komu-nibud'  drugomu  pridetsya
otpravit'sya na  Temnuyu  Storonu,  v  polnom  odinochestve,  potomu  chto  etot
schastlivchik Kofa ostanetsya naslazhdat'sya  novym  rassvetom nashego prekrasnogo
Mira, a Melifaro predstoit ohranyat' nekuyu nepostizhimuyu granicu -- u menya vse
eshche ne hvatalo voobrazheniya, chtoby predstavit' sebe, chto imenno on dolzhen tam
karaulit'...
     Konechno, teoreticheski ya ponimal, chto imenno tak vse  i  budet,  no  moe
znanie ostavalos' sugubo akademicheskim: ego kak raz hvatalo, chtoby isportit'
mne nastroenie, no bylo sovershenno nedostatochno, chtoby nachinat' dejstvovat'.
YA  podumal,  chto  sejchas  bylo  by neploho  vospol'zovat'sya  dyryavoj  chashkoj
Lonli-Lokli:  vypit' iz  nee  kakuyu-nibud'  dryan', chtoby pochuvstvovat'  sebya
legkim  i vsemogushchim. No  volshebnaya chashka  ostalas' v  Eho,  vmeste s  samim
SHurfom  -- po  vsemu vyhodilo, chto na etot raz mne pridetsya dovol'stvovat'sya
sobstvennymi skromnymi vozmozhnostyami. |to ne  uluchshalo moe nastroenie, i bez
togo nevazhnoe.
     -- Maks,  ty  chego? --  Izumlenno sprosil Melifaro. --  Vo chto ty uspel
prevratit'sya, chudovishche? Na tebya zhe nevozmozhno smotret' bez slez!
     --  Esli  na menya  nevozmozhno smotret' bez slez, znachit ya prevratilsya v
luk. -- Mrachno skazal ya. -- Logichno?
     -- Logichno. -- Neozhidanno rassmeyalsya Kofa. -- Ostav' cheloveka  v pokoe,
ser  Melifaro! Pust' sebe  nositsya so svoim  durnym  nastroeniem,  esli  emu
dejstvitel'no bol'she nechem zanyat'sya...
     -- Izvinite,  rebyata.  -- Vinovato  ulybnulsya ya.  --  Svinstvo  s  moej
storony, konechno, no ya uzhasno boyus'... Net,  eshche huzhe:  mne  kazhetsya, chto  ya
dolzhen ispugat'sya, no u menya dazhe eto ne poluchaetsya!
     -- A tebe ochen' hochetsya? -- Ehidno pointeresovalsya Melifaro.
     -- Da net, sovsem ne hochetsya. -- Rasteryanno priznalsya ya.
     -- Nu vot vidish', kak vse  udachno skladyvaetsya! Ty ne hochesh' boyat'sya --
i ne boish'sya. I s kakoj stati ty nadulsya, v takom sluchae?
     Mne   ostavalos'   tol'ko  krivo   uhmyl'nut'sya  i  zanyat'sya  izucheniem
traektorii poleta zdorovennogo  kamnya,  vnezapno svalivshegosya s moego serdca
-- ne znayu uzh, pochemu on svalilsya, no eto bylo tak milo s ego storony!
     -- Maks, ty ne muchajsya, a prosto idi tuda  -- chem skoree, tem luchshe. --
Myagko  skazal ser Kofa. -- Nichego ved' ne izmenitsya  ot togo, chto  ty budesh'
toptat'sya  v  etih kustah eshche dyuzhinu dnej, tol'ko rasteryaesh' zhalkie  ostatki
svoego dragocennogo mogushchestva...
     --  Vse  verno. -- Kivnul ya. -- Melifaro, bud' drugom, provodi  menya do
tramvajnoj ostanovki! YA zhe dorogi ne znayu, mezhdu prochim...
     -- Vpervye  slyshu, chtoby gran'  mezhdu Mirom i Temnoj Storonoj  nazyvali
"tramvajnoj ostanovkoj"! CHto, ya eshche videl slishkom malo kinofil'mov iz tvoego
Mira, chtoby ocenit' etu shutku, da? -- Ponimayushche ulybnulsya on. -- Davaj ruku.
I zakroj glaza -- uzhe slishkom svetlo. Ty zhe budesh' otvlekat'sya, ya tebya znayu!
     --  Budu,  navernoe. --  Soglasilsya ya, zakryvaya glaza. --  Kofa, esli ya
vse-taki  nikogda  ne  vernus' s etoj  Temnoj Storony,  voz'mite  k sebe moyu
sobaku, ladno? Mne kazhetsya, Druppi vas lyubit...
     -- Ty  by  eshche zaveshchanie napisal!  -- Fyrknul Kofa.  -- Tebe  zhe stydno
potom budet, mal'chik!
     --  Ne  budet.  YA  etogo  prosto  ne  umeyu!  -- Rassmeyalsya ya.  Melifaro
nastojchivo  potyanul  menya  kuda-to vpered,  ya sdelal  neskol'ko  neuverennyh
shagov, a potom ponyal, chto  hodit' s zakrytymi glazami ne tak uzh i slozhno  --
esli doveryat' povodyryu, konechno.
     -- Tol'ko ne otkryvaj glaza, ladno?  -- Poprosil  on. --  A to pridetsya
nachinat' vse snachala,  a eto dovol'no utomitel'no, da eshche s takim  pricepom,
kak ty.
     -- Ot  pricepa slyshu! -- Vostorzhenno  ogryznulsya  ya. Mne uzhe  bylo  tak
legko  i  spokojno, slovno  ya tol'ko chto  opustoshil ne  odnu, a celuyu dyuzhinu
chudesnyh  dyryavyh  chashek  Lonli-Lokli.  Kakaya-to  veselaya  sumasshedshaya  sila
perepolnyala menya  --  stoilo  tol'ko pokonchit'  s  glupymi perezhivaniyami,  i
prosto sdelat' pervyj shag navstrechu neizbezhnomu!
     My  shli tak dolgo, chto ya  uspel privyknut' k etim strannym bluzhdaniyam v
dobrovol'noj temnote. YA dazhe uspel perestat'  udivlyat'sya tomu, chto privyk --
a na eto dejstvitel'no trebuetsya mnogo vremeni!
     -- Vse. -- Melifaro ostorozhno otpustil moyu ruku. -- Mozhesh' oglyadet'sya.
     YA poslushno otkryl glaza, no ne oshchutil osoboj raznicy: my stoyali v takom
absolyutnom mrake, chto dazhe moe nedavno  priobretennoe umenie orientirovat'sya
v temnote  ne ochen'-to  zdes' rabotalo. YA  podnes ruku k licu i s udivleniem
obnaruzhil,  chto  ona  nachala  mercat'  tusklym zelenovatym svetom. YA  tut zhe
ustavilsya na vtoruyu ruku,  no ona  ostavalas'  obychnoj chelovecheskoj rukoj --
nikakoj illyuminacii!
     --  |to  vse  --  pustyaki. Peremenchivye igry  etogo smeshnogo mesta.  --
SHepnul Melifaro. --  YA ostayus' zdes', Maks. Ty mozhesh' idti v  lyubuyu storonu:
eto  ne imeet nikakogo znacheniya...  Esli zahochesh'  so mnoj svyazat'sya, prosto
nazyvaj menya po  imeni i govori so mnoj vsluh. Orat' ne obyazatel'no, ya i tak
uslyshu. I ne slishkom perezhivaj za svoyu shkuru: v  sluchae  chego ya  tebya ottuda
vytashchu -- ty i pisknut' ne uspeesh'.
     --  Priyatno  slyshat'. CHego ya ne lyublyu, tak eto pishchat'! -- Usmehnulsya ya.
-- Ladno, ya poshel... Ili nuzhen eshche kakoj-to dikarskij ritual?
     -- A kak zhe bez rituala? Bez rituala nikak nel'zya! -- Ehidno podtverdil
Melifaro.
     -- Prosto chestno priznajsya, chto obozhaesh' obnimat'sya, a tut takoj povod!
-- Rassmeyalsya ya.
     -- Nu  da, osobenno  so  vsyakimi nebritymi tipami, ot  kotoryh  za milyu
razit  kakim-to potustoronnim tabakom! -- Fyrknul Melifaro. Vse eshche  smeyas',
on opustil mne na plechi nepravdopodobno tyazhelye, teplye ruki. Tochno takaya zhe
para  ruk  uzhe lezhala  na  moih  plechah:  pozadi  stoyal  zagadochnyj  dvojnik
Melifaro, na etot raz ya dazhe chuvstvoval na svoej shee ego goryachee dyhanie.
     -- YA zapomnyu tebya. -- Besstrastno skazali celyh dva golosa.
     --  Nadeyus'!  --  Legkomyslenno  otozvalsya  ya.  --  U  menya  bylo mnogo
znakomyh,  kotorye  tozhe  schitali,  chto  takoe  ne  zabyvaetsya...  Schastlivo
ostavat'sya, rebyata, i ne vzdumajte rasskazyvat' drug drugu strashnye  skazki!
-- YA sdelal neskol'ko neuverennyh shagov v temnotu i oglyanulsya. Razumeetsya ih
bylo dvoe:  dva odinakovyh chetkih profilya tusklo mercali v temnote. Mne dazhe
pokazalos',  chto  oni  oba  nasmeshlivo  ulybayutsya...  vprochem  vpolne  mozhet
stat'sya,  chto ya  prosto  vse eshche nahodilsya vo vlasti vospominanij  o veselom
sere Melifaro, kotorogo zdes' kazhetsya bol'she ne bylo.
     I ya poshel dal'she, poskol'ku ostavat'sya bylo bessmyslenno  i nevozmozhno:
ne to  eto bylo mesto, gde mozhno  toptat'sya skol'ko  vlezet! Moi  nogi  sami
nesli menya  kuda-to,  potom mne zahotelos' svernut' vlevo, i ya tak i sdelal.
Za  povorotom  vse eshche  bylo  temno,  no eto byla drugaya  temnota: znakomaya,
ponyatnaya i pronicaemaya temnota obitaemogo mesta.
     --  Hvatit. -- Reshitel'no skazal  ya vsluh, sam  ne  uznavaya sobstvennyj
golos. -- YA konechno -- redkostnyj durak, i skazki  u menya durackie, a uzh moya
"skazka  o temnote na Temnoj Storone" --  prosto  vershina idiotizma, no  mne
chertovski nadoelo bluzhdat' v temnote. Davajte vklyuchim svet, rebyata!
     Vse okazalos' tak  prosto --  proshche i byt'  ne mozhet... Mir vokrug menya
vspyhnul  takimi  izumitel'nymi  perelivami sveta,  chto  golova  krugom shla.
Dzhuffin  vse  verno  govoril:  moi  slova  na  Temnoj  Storone  obreli  silu
mogushchestvennyh zaklinanij, hotya eto byli vsego lish' glupye slova,  kakovyh v
moem  boltlivom rtu vsegda v pereizbytke! YA voshishchenno oglyadelsya. Mesto, gde
ya  nahodilsya,  vse  eshche  bylo  lesom  --  ochen'  strannym   variantom  lesa,
nepodvizhnym, siyayushchim, chto-to smutno bormochushchim. Byl  zdes' i veter, no on ne
shevelil  ni  raznocvetnye vetvi  derev'ev, ni  poly  moego dorozhnogo  loohi,
vnezapno  okrasivshiesya  v  kakoj-to nepravdopodobno  izumrudnyj cvet,  takoj
yarkij  i  nasyshchennyj, chto  bednyaga Melifaro udavilsya  by  ot chernoj zavisti!
Zdeshnij  veter  legche  bylo uvidet',  chem  pochuvstvovat' --  ego serebristye
potoki  medlenno,  no  neumolimo  nadvigalis'  na  menya,  a potom uskol'zali
kuda-to v storonu, tak i ne prikosnuvshis' k moemu licu.
     -- Zdes' velikolepno! -- Voshishchenno  skazal ya.  Menya zhe hlebom ne kormi
--  daj poboltat'  vsluh!  No  esli chestno, mne  pokazalos', chto i  vetru, i
derev'yam bylo priyatno uslyshat' moj nezamyslovatyj kompliment.
     A potom  ya medlenno poshel vpered. Ne to chto  by  ya znal, kuda mne nuzhno
idti -- nichego podobnogo: nikakoe tam "absolyutnoe znanie" na menya  tak i  ne
snizoshlo, prosto u menya bylo takoe osobennoe horoshee nastroenie, chto  ya dazhe
ne potrudilsya zadumat'sya o tom, kuda mne, sobstvenno govorya, sleduet idti...
Skazat' po  pravde, ya prosto bescel'no brel kuda-to sredi vsej etoj krasoty,
tochno  tak zhe, kak ne raz  gulyal noch'yu po sovershenno neznakomomu,  i poetomu
prekrasnomu  gorodu. Na etot raz ya dejstvitel'no nichego  ne boyalsya: kakaya-to
chast' menya  otlichno  znala,  chto zdes'  net  nichego,  s  chem  ya  ne  mog  by
spravit'sya, a sejchas paradom komandovala imenno eta chast', vse ostal'nye moi
sostavlyayushchie tihon'ko sideli gde-to  v temnom  uglu moego soznaniya  i smirno
zhdali svoego  chasa.  I vse-taki bylo v etoj  progulke  chto-to  nepriyatnoe: s
kazhdym shagom  menya ostavalos' vse  men'she... vernee, ya-to  byl tut -- gde zhe
eshche! -- no menya postepenno pokidala uverennost', chto  ya dejstvitel'no tak uzh
blizko znakom s etim parnem, molcha bredushchim kuda-to sredi nevynosimo siyayushchih
derev'ev, i  vse glubzhe uvyazayushchim  v pronzitel'no-lilovom svete  sobstvennyh
sledov...
     "Pryamo,  pryamo,  pryamo,  tam  bol'shaya  yama,  v  yame  toj  sidit  Boris,
povelitel'  dohlyh  krys..." -- durackij  stishok rodom  iz  moego  durackogo
detstva  nazojlivo krutilsya u menya  v golove,  i  ya  nikak  ne  mog  ot nego
izbavit'sya. Schast'e,  chto  u  menya hvatilo uma  ne bormotat'  ego vsluh: eta
glupaya  yama vmeste so svoim otvratitel'nym obitatelem navernyaka ne zamedlila
by materializovat'sya! "Pryamo, pryamo, pryamo..." -- zhalkie ostatki moih myslej
v  ocherednoj  raz uperlis' v sej  nezamyslovatyj tupik,  i tut  ya nakonec-to
vspomnil,  chto prishel  syuda po delu. Luchshe pozdno,  chem nikogda,  konechno...
Neskol'ko  sekund ya ugrobil na  to,  chtoby soobrazit',  s  chego, sobstvenno,
sleduet  nachat'. Sudya  po  vsemu,  nachat'  sledovalo  s ohoty na preslovutye
Odinokie  Teni,  a  uzhe  potom  hlopotat'  o  vstreche  s  ih  sozdatelem   i
povelitelem.  YA   prekrasno  pomnil,  chto   ser  Dzhuffin  sovershal  kakie-to
sovershenno  zapredel'nye  dejstviya,  chtoby  zastavit'  eti strannye sushchestva
podojti poblizhe. No ya mog  dazhe ne  probovat': i tak bylo ponyatno, chto takie
chudesa  ne pro menya!  YA pochuvstvoval  sebya kakim-to  uzh chereschur primitivnym
sushchestvom, kogda grozno zaoral vsluh:
     --  Prikazyvayu  vsem  Odinokim Tenyam  nemedlenno  okazat'sya  v  radiuse
dejstviya moih Smertnyh SHarov!
     Potom ya zatknulsya i  prigoryunilsya: a chto delat', esli oni dejstvitel'no
priprutsya  na moj  zov?  Nu  spushchu  ya  svoj  groznyj  Smertnyj SHar  na  etih
nepostizhimyh bednyag, a dal'she?  Kak, interesno, ya budu vykruchivat'sya, esli v
finale moj  Smertnyj  SHar reshit poobedat' mnoj samim,  kak eto  davecha hotel
sdelat' ego kollega?
     "A zachem tebe voobshche kakoj-to Smertnyj SHar, dorogusha? -- Sprosil  ya sam
sebya. --  Dlya  nachala  ryavkni  na  nih,  prikazhi  im ischeznut'  --  a  vdrug
podejstvuet? Ty zhe zdes' bol'shoj nachal'nik, kazhetsya..."
     YA sam  udivilsya sobstvennoj  soobrazitel'nosti: s chego by eto  ya  vdrug
stal takoj umnyj?  A potom prislonilsya spinoj k tolstennomu stvolu kakogo-to
neveroyatnogo dereva  i  prinyalsya zhdat'.  Vpolne moglo  sluchit'sya,  chto  etim
Odinokim Tenyam moi groznye prikazy voobshche do lampochki...
     No oni prishli. Pochti dyuzhina temnyh antropomorfnyh siluetov -- ya dazhe ne
srazu ih zametil. |ti sushchestva ne reshalis' podojti ko  mne -- hotya, kazalos'
by,  chto  moglo  byt'  proshche,  chem podojti  poblizhe  i odnim  prikosnoveniem
pokonchit'  so mnoj, malen'kim  nahal'nym chervyachkom, nastol'ko  glupym, chtoby
pozvolit' sebe  imet' delo s  chudesami, kotorye absolyutno ne  ukladyvalis' v
ego legkomyslennoj golove! No oni  dazhe ne popytalis'. I voobshche eti Odinokie
Teni   kazalis'   mne  kakimi-to  vyalymi,  slovno   prostuzhennye  posetiteli
polikliniki,  smirno ozhidayushchie  kakogo-nibud'  udruchayushchego diagnoza. YA  tupo
smotrel na nih, pytayas' vspomnit',  chto zhe teper' sleduet sdelat'.  Strannoe
delo:  vsego minutu nazad  moya golova byla takoj yasnoj i  svetloj, a  sejchas
dejstvitel'nost'  uskol'zala  ot  menya, rastvoryalas'  v sgushchayushchemsya  belesom
tumane,  i  ya  muchitel'no staralsya sobrat'  zhalkie ostatki  svoih  vertlyavyh
myslej.
     -- V  Mire  oni vse eshche opasny, no  ne zdes'. I  uzh  nikak ne dlya tebya,
konechno.  --  Spokojno  skazal  kto-to  pozadi  menya.  --  Ty  ubej ih,  kak
sobiralsya. YA hochu posmotret'.
     -- Kto vy? -- Hriplo sprosil ya.
     -- YA -- tot, kto stoit szadi... Nu davaj, ubej ih, chego ty tyanesh'?
     Mne  pokazalos', chto  etot  golos,  komu  by  on  ne  prinadlezhal, delo
govorit: mne dejstvitel'no sledovalo zakonchit' svoj somnitel'nyj eksperiment
s umershchvleniem  Odinokih Tenej, a uzhe  potom pristupat' k  sleduyushchemu punktu
programmy.
     -- YA hochu, chtoby vas ne stalo. -- Gromko skazal  ya vse eshche  mayachivshim v
otdalenii  temnym  siluetam.  Oni   poslushno  ischezli,  slovno  kakoj-nibud'
specialist po zdeshnim speceffektam prosto vyklyuchil izobrazhenie.
     --  V  sleduyushchij raz upotreblyaj bolee konkretnye formulirovki, moj tebe
sovet.  -- Flegmatichno zametil tot  zhe samyj golos,  kotoryj uzhe govoril  so
mnoj otkuda-to szadi.
     -- Kto vy? --  Snova sprosil ya. I chut' ne upal: tolstyj stvol dereva, k
kotoromu ya  tol'ko chto  prislonyalsya,  kuda-to  ischez. YA  szhalsya  v  komok  i
molnienosno razvernulsya, gotovyj ko vsemu: srazhat'sya,  umirat', ili prosto v
ocherednoj  raz  udivlyat'sya  --  chto, v obshchem-to, ustroilo  by menya neskol'ko
bol'she...
     Nichego etogo  ne  ponadobilos': szadi bylo  vse  to zhe  derevo,  prosto
teper' ono  stoyalo v metre ot menya. Nikakih  drugih peremen s pejzazhem vrode
by ne proizoshlo.
     -- Ty ne tak smotrish'. -- Spokojno skazal vse tot zhe golos. -- YA tol'ko
kazhus'  derevom. Vyglyazhu kak derevo. Na samom  dele ya im ne yavlyayus': derev'ya
ne razgovarivayut vsluh, dazhe na Temnoj Storone.
     YA tupo pyalilsya  na derevo,  sovershenno ne  ponimaya, chto eto znachit: "ne
tak smotryu"... I  chto mne v takom sluchae delat', chtoby  smotret'  "tak"?! Na
vsyakij  sluchaj ya  pomorgal. Razumeetsya  eto ne srabotalo. Ostavalos'  tol'ko
odno: snova otkryt' rot i nahal'no potrebovat', chtoby vse stalo, kak ya hochu!
     -- Perestan'  kazat'sya derevom! -- Nervno  skazal  ya. -- YA hochu uvidet'
tebya nastoyashchim.
     Derevo tut zhe ischezlo. Vernee ne to chto by ischezlo: ya vnezapno ponyal --
ili dazhe vspomnil! --  chto nikakogo dereva  zdes'  nikogda  ne  bylo, tol'ko
gustaya krasnovataya trava,  na kotoroj  navernoe tak  priyatno  lezhat'... YA  s
trudom poborol iskushenie ulech'sya  na etu izumitel'nuyu travu, zakryt' glaza i
naplevat' na  vse na svete. Vmesto etogo ya  vdrug vspomnil, chto mne navernoe
sleduet soobshchit' Melifaro o tom, chto Odinokie Teni bol'she ne ohranyayut Glenke
Tavala, tak chto ser Kofa mozhet spokojno otpravlyat'sya v ego dom...
     -- Melifaro! -- Neuverenno pozval ya.
     "YA znayu, tak chto ne bespokojsya." -- Tut zhe razdalsya ego otvet. |to bylo
zdorovo  pohozhe na  Bezmolvnuyu  rech',  hotya sushchestvovala  kakaya-to  raznica,
ulovit' sut' kotoroj ya tak i ne smog.
     --  A  ty  ved'  menya vse eshche  ne vidish', verno?  --  Perepugavshij menya
neznakomyj  golos  nastojchivo napominal o sebe. Kazhetsya emu zdorovo hotelos'
poobshchat'sya.
     -- Ne vizhu. -- Soglasilsya ya.
     -- |to  potomu,  chto  ya  opyat'  stoyu u tebya za spinoj.  Ty  ne  stanesh'
vozrazhat', esli  ya eshche nekotoroe vremya ne budu  tebe pokazyvat'sya? Mne ochen'
zhelatel'no  zaruchit'sya  tvoim soglasiem, potomu chto mne dovol'no trudno  vse
vremya peremeshchat'sya  tak, chtoby  nahodit'sya u tebya za spinoj, esli  ty budesh'
vertet'sya...  ZHalko  tratit'  stol'ko sil na  takie pustyaki, no  mne gorazdo
proshche imet' s toboj delo, esli ty ne budesh' na menya smotret'.
     --  Kak  hotite.  U  kazhdogo svoi milye prichudy... No vse-taki bylo  by
neploho  uznat', s kem ya  razgovarivayu.  -- Vzdohnul  ya, ustalo opuskayas' na
travu -- mne uzhe tak  davno hotelos' prisest'! -- Kto vy, ser? Nazyvat' svoe
imya  sobesedniku  -- mozhet byt',  eto  dovol'no glupaya  tradiciya, no  ya  tak
privyk...
     -- YA nazovus' nemnogo pozzhe, ladno? Ty ved' ne boish'sya?
     -- Vrode by net...
     -- |to horosho. -- Otkliknulsya moj nevidimyj sobesednik.
     -- Konechno horosho. -- Usmehnulsya ya. -- Esli ya ispugayus', ya nachnu delat'
gluposti, a Temnaya Storona  -- ne  sovsem podhodyashchee mesto  dlya  togo, chtoby
delat' gluposti, ya pravil'no ponimayu?
     -- Pravil'no.
     -- A chto  vy, sobstvenno,  ot menya hotite? -- S lyubopytstvom sprosil ya.
-- Ili vy prosto soskuchilis' po chelovecheskomu obshchestvu?
     -- Vse  pravil'no, soskuchilsya. I  potom, mne  dejstvitel'no  koe-chto ot
tebya nuzhno, ne bez togo... No ya hochu, chtoby snachala ty vspomnil odnu istoriyu
-- tak, sushchie pustyaki -- vmesto epigrafa k moej pros'be...
     -- CHto ya dolzhen vspomnit'?
     -- Tolstuyu knigu v temno-sinem,  pochti  chernom pereplete...  Vernee eto
byli dve  knigi, sovershenno odinakovye,  hotya vnutri napisany raznye veshchi...
Oni stoyali ryadom na knizhnoj  polke v  dome tvoih roditelej, slishkom  vysoko,
chtoby  ty mog do nih dotyanut'sya, no ty zalez na stul i vse-taki  dobralsya do
nih, kogda tebe bylo let devyat', ili dazhe chut' men'she -- pomnish'?
     -- Dvuhtomnik Gerberta Uellsa! -- YA dazhe  rassmeyalsya ot  neozhidannosti.
-- Konechno pomnyu! A pochemu vy sprashivaete? Vy chto, ego prizrak?
     -- Eshche chego ne hvatalo! -- Teper' smeyalsya moj nevidimyj sobesednik.
     -- Ladno, no zachem ya  dolzhen byl vspominat' eti knizhki? --  Otsmeyavshis'
sprosil ya. -- CHto za strashnaya tajna s nimi svyazana?
     -- Ne  strashnaya. Horoshaya tajna. -- Spokojno  otvetil neznakomec. -- Tam
byl odin strannyj rasskaz,  kotoryj, sobstvenno,  i posluzhil  prichinoj togo,
chto ty sejchas nahodish'sya zdes'. Pro zelenuyu dver' v beloj stene. Ty pomnish'?
     -- Pomnyu. -- Zadumchivo soglasilsya ya. -- Eshche by ya ne pomnil...
     --  I ya tozhe pomnyu. Hochesh', ya rasskazhu tebe, o chem  tam govorilos'? |to
byla istoriya odinokogo mechtatelya,  malen'kogo mal'chika -- tvoego  rovesnika,
kotoryj zabrel na neznakomuyu  ulicu, uvidel tam beluyu  stenu, a v stene byla
zelenaya  dver', i on  zashel tuda... Potom  shlo neskol'ko  abzacev absolyutnoj
chepuhi: predpolagalos', chto mal'chik  popal v  rajskij sad, a kogda trebuetsya
opisat'  podobnoe mesto, lyudi vsegda nachinayut porot'  chush', poskol'ku  nikto
nikogda tam ne byl... V obshchem, ya do sih por uzhasno  nedovolen etim otryvkom,
no eto ne imeet znacheniya: kak by  tam ni bylo, a ty ponyal, chto mal'chiku bylo
ochen' horosho v etom chudesnom sadu. Potom on sovershil glupost', narushil nekij
zapret, i okazalsya doma... vernee, ne sovsem doma, no v svoem rodnom gorode,
na  kakoj-to  neznakomoj,  gryaznoj  ulice. On  stoyal  tam  i  gor'ko plakal,
poskol'ku emu kazalos', chto teper' vse bessmyslenno.
     -- No samoe uzhasnoe nachalos' potom. -- Podhvatil ya. -- |tot schastlivchik
eshche  neskol'ko  raz  natykalsya  na  svoyu  chudesnuyu  zelenuyu  dver',  v samyh
neozhidannyh  mestah -- sovershenno fantasticheskoe vezenie!  --  i vsyakij  raz
prohodil  mimo.  Odin raz  potomu, chto opazdyval v shkolu,  potom u nego  byl
ekzamen v universitete, potom eshche chto-to...  YA byl gotov  dat' emu po morde,
etomu kretinu, chestnoe slovo!
     --  No  odnazhdy  on  vse-taki  otkryl etu dver'. --  Myagko zakonchil moj
nevidimyj sobesednik. -- Ego nashli mertvym v kakoj-to kanave so stroitel'nym
musorom, i ego drug, kotoromu on  nakanune  rasskazal svoyu strannuyu istoriyu,
nikak ne mog  ponyat':  nashel  li bednyaga etu  samuyu  zelenuyu  dver', ili ona
prosto emu  primereshchilas'... No ty reshil, chto eto horoshij  konec  -- v lyubom
sluchae!
     -- Vasha pravda.  --  Ulybnulsya ya. --  Imenno tak  ya i podumal,  slovo v
slovo, vy dazhe intonaciyu ugadali! Podozhdite, a otkuda vam  vse izvestno... i
pochemu vy voobshche zagovorili ob etom rasskaze?
     --  Potomu  chto ser  Gerbert  Uells  nikogda v  zhizni  ne  pisal takogo
rasskaza. -- Nevozmutimo  skazal  moj tainstvennyj  neznakomec. --  No  etot
rasskaz dejstvitel'no sushchestvuet -- teper' uzhe ne tol'ko v tvoem temno-sinem
dvuhtomnike.  So  vremenem on  poyavilsya  i  v  nekotoryh  drugih  knigah,  ya
polagayu... No ego napisal ya.
     -- Kak eto? -- Oshelomlenno sprosil ya.
     --  Kak, kak... Vzyal i napisal.  Po pros'be  tvoego  horoshego priyatelya,
sera Dzhuffina Halli. On  reshil, chto nikto krome menya ne smozhet eto  sdelat',
dazhe on sam. Kogda-to  menya nazyvali Masterom Upravlyayushchim Sluchaem, poka ya ne
stal Velikim Magistrom Ordena Spyashchej Babochki...
     -- Tak vy --  ser Glenke Taval? -- Vzdohnul ya. -- Voobshche-to ya mog by  i
dogadat'sya...
     -- Da  uzh, vo  vsyakom  sluchae  ne  ser  Gerbert  Uells!  --  Neozhidanno
rassmeyalsya neznakomec. -- Nadeyus', ty ne sobiraesh'sya prikonchit' menya ran'she,
chem my zavershim besedu?
     -- Vy menya pojmali. -- CHestno priznal ya. -- Ubit' vas, i ne poluchit' ni
odnogo otveta na million moih voprosov -- net uzh, eto ne dlya menya!
     --  Vot i horosho. CHestno govorya,  mne nuzhno tol'ko  odno -- chtoby ty ne
ochen' speshil  s  etoj svoej krovavoj  missiej.  Uspeetsya. Ubit'  menya  legche
legkogo, Dzhuffin tebe govoril?
     -- Govoril. -- Kivnul ya.
     -- I  eto pravda, k  sozhaleniyu...  Ty mozhesh' povernut'sya  ko  mne, esli
hochesh', ya  nichego  ne  imeyu protiv  -- prosto  ya boyalsya, chto  ty mozhesh' menya
uznat', vot i vse. Dzhuffin opisal tebe, kak ya vyglyazhu na Temnoj Storone?
     -- Predstav'te sebe, on dazhe ne potrudilsya soobshchit', kak vy vyglyadite v
Mire. -- Usmehnulsya ya. -- On voobshche nichego ne stal mne o vas rasskazyvat'...
Nu, pochti nichego.
     -- Znachit ne  tak uzh on  na menya rasserdilsya, esli ostavil nam s  toboj
etot shans spokojno poboltat'. -- S vidimym oblegcheniem skazal  Glenke Taval.
On nakonec-to podoshel  ko mne i sel ryadom  na krasnovatuyu travu, gustuyu, kak
moh.  YA s lyubopytstvom  ustavilsya na  nego... i  tut zhe pozhalel, chto  on  ne
ostalsya u menya za spinoj:  u sera  Glenke ne bylo  lica -- nikakogo.  Prosto
kusochek pustoty, okruzhennyj rastrepannymi  temnymi  volosami -- pohozhe,  oni
byli myagkimi, kak u rebenka.
     -- Voobshche-to  ya vyglyazhu,  kak  normal'nyj chelovek.  Tol'ko zdes'...  --
Vinovato  skazal  on, prikryvaya  temnotu, kotoraya byla ego  licom,  dlinnymi
tonkimi kistyami ruk. -- Tebe nepriyatno, da?
     -- Nepriyatno?  Da  net, ne skazal by, prosto mne nemnogo ne po sebe. --
Vzdohnul ya.  --  Nichego, perezhivu... Tak  vy mozhete  ob座asnit' mne  etu vashu
detektivnuyu  istoriyu s rasskazom  Uellsa, kotoryj, okazyvaetsya, napisali  vy
sami... A sobstvenno govorya, zachem?
     -- Potomu  chto  ty  byl  nuzhen  Dzhuffinu.  No  on  nikogda ne  smog  by
peretashchit' tebya iz odnogo Mira v drugoj bez tvoego soglasiya... Dazhe ne  tak:
obyknovennogo soglasiya vse ravno bylo by nedostatochno. Ty dolzhen byl hotet',
chtoby tak sluchilos', ochen' sil'no hotet'... Odnih legko soblaznit' obeshchaniem
mogushchestva,  drugih -- obeshchaniem lyubvi. Dzhuffin byl  uveren, chto  ty iz teh,
kogo  mozhno  soblaznit' tol'ko  mifom,  tak  chto my  podsunuli  tebe  mif  o
cheloveke,  otkryvshem  Dver' mezhdu  Mirami,  samyj drevnij mif  vo Vselennoj,
rasskazannyj ponyatnym tebe  yazykom.  I ego  prostoj plan  srabotal: prochitav
etot  rasskazik, ty stal po-nastoyashchemu oderzhimym. Ty navernoe ne pomnish', no
togda ty dal sebe slovo, chto...
     -- CHto ya budu iskat' etu greshnuyu dver'! -- Oshelomlenno zakonchil ya. -- I
chto ya ne razdumyvaya otkroyu ee, kak tol'ko najdu, kakie by dela ne zhdali menya
za uglom... CHert, ya zhe sovershenno zabyl ob etom!
     --  Pravil'no, ty  zabyl. No eto ne imeet znacheniya:  tvoi  slova  imeyut
osobuyu silu ne tol'ko na Temnoj Storone... inogda, vo vsyakom sluchae. S etogo
momenta ty nachal razrushat' svoyu zhizn', sam ne  ponimaya, chto i zachem delaesh'.
Ty bol'she nikogda ne shel v tu storonu, v kotoruyu idut vse lyudi.  Ty svernul.
S etogo  dnya tvoya  doroga vela tol'ko na Zelenuyu ulicu  --  smotri-ka, opyat'
"zelenaya", strannoe sovpadenie, da? -- k tomu samomu transportnomu sredstvu,
kotoroe odnazhdy privezlo tebya syuda, chto by ty sam ob etom ne dumal!
     -- Mozhet  byt'. --  YA  pozhal plechami. --  Mozhet  byt',  vse proishodilo
imenno takim obrazom...  No pochemu imenno ya?  S kakoj  stati? CHto, ya vyigral
glavnyj priz v kakoj-to misticheskoj loteree?
     --  CHto-to v etom rode. --  Spokojno soglasilsya Glenke.  --  Ty vyigral
etot  priz  s samogo  nachala. Prosto ty  rodilsya  Vershitelem, a v nashem Mire
Vershiteli pochti nikogda ne rozhdayutsya. Poslednim byl korol' Menin,  naskol'ko
ya znayu...
     -- "Vershitel'"? -- Podozritel'no nahmurilsya ya. Ot etogo termina za milyu
neslo kakim-to opasnym romanticheskim bredom.  -- CHto eto za pakost' takaya --
"Vershitel'"?
     --  Tebe  vidnee! -- Pechal'no usmehnulsya  moj sobesednik. -- No  imenno
poetomu  tvoi slova imeyut osobuyu  silu,  goroda  iz  tvoih  snov  stanovyatsya
nastoyashchimi gorodami, a vse tvoi zhelaniya ispolnyayutsya -- rano ili pozdno, tak,
ili  inache...  Ochen'  opasnoe svojstvo, esli  uchest', chto  kazhdyj  Vershitel'
schitaet  sebya  samym  obyknovennym chelovekom  i s  entuziazmom vklyuchaetsya  v
normal'noe chelovecheskoe kollekcionirovanie prostyh chelovecheskih problem... U
nas Vershiteli rozhdayutsya ochen' redko -- i eto velichajshee blago! |to  na tvoej
strannoj  rodine takih  rebyat --  hot' lozhkoj esh', a tolku-to!  Kak pravilo,
Vershiteli  sovershenno  nesnosny:  mogushchestvo ih  tol'ko  portit  --  oni  zhe
absolyutno  ne  vedayut,  chto  tvoryat...  Ideya  Dzhuffina,  sobstvenno  govorya,
zaklyuchalas'  v  tom,  chto u  tebya  dolzhno bylo  poyavit'sya  odno-edinstvennoe
zhelanie, pochti nevypolnimoe i nastol'ko sil'noe, chto na prochie gluposti tebya
uzhe  ne  hvatalo...  Mne  udalos'  napisat' rasskaz  pro  dver' v  stene  --
special'no  dlya  tebya, imenno to, chto moglo potryasti tvoe voobrazhenie!  -- a
Dzhuffinu  udalos' podsunut' ispravlennuyu knigu v  dom  tvoih roditelej... ne
znayu uzh kak, no on vykrutilsya.
     -- Nu ladno, Vershitel'  -- tak  Vershitel'!  Spasibo,  chto chem pohuzhe ne
obozvali... -- Ustalo vzdohnul  ya. --  I  voobshche,  Magistry s  nej,  s  moej
dragocennoj biografiej! No  zachem vam ponadobilos'  posylat' v  Eho kakie-to
Odinokie Teni? Vam chto, skuchno stalo?
     -- Da net, ne to chto by  tak uzh skuchno. Prosto u Dzhuffina byli  na tebya
svoi  vidy, a u menya --  svoi...  Kogda emu bylo nuzhno,  chtoby ya sochinil dlya
tebya horoshuyu  skazochku,  on obeshchal, chto  v svoe vremya  ty zajmesh'sya  i moimi
problemami.  No  vyshlo  tak, chto u menya uzhe net  vremeni  --  sovsem net! YA,
vidish' li,  umirayu, Maks.  Zdes',  na  Temnoj Storone,  ya vse  eshche  v polnom
poryadke,  vozmozhno moya sila dazhe  vozrosla, raz uzh mne udalos' sobrat' celuyu
armiyu Odinokih  Tenej i zastavit'  ih rabotat' na sebya. A tam,  v Mire, tebe
prishlos'  by  razgovarivat' s  umirayushchim  starikom...  vozmozhno  dazhe  --  s
nevmenyaemym umirayushchim starikom, i eto  huzhe vsego. U  menya  dazhe ne ostalos'
sil  poslat'  zov  Dzhuffinu, chtoby on potoropilsya vypolnit' svoe obeshchanie...
vernee,   chtoby  ty   potoropilsya  vypolnit'  ego  obeshchanie,  o  kotorom  do
segodnyashnego dnya  ponyatiya  ne imel! A etomu staromu  lisu svojstvenna  nekaya
preuvelichennaya  elegicheskaya netoroplivost', osobenno  kogda nuzhno zanimat'sya
chuzhimi delami, znaesh' li... V obshchem, Odinokie Teni byli  chem-to vrode  moego
serditogo  pis'ma vam oboim. Po moim raschetam, imenno  tak vse i dolzhno bylo
proizojti:  Dzhuffin  uznal,  chto  Odinokie  Teni poyavilis'  v  Eho po  moemu
prikazu,  i  poslal tebya razobrat'sya... Mne eshche raz udalos' povernut' koleso
sluchaya, na etot raz dlya sebya!
     -- Nu da, vy zhe -- Master Upravlyayushchij Sluchaem. Bylo by stranno, esli by
vam ne udalos'...  --  Ulybnulsya ya. -- A zachem ya vam  nuzhen, Glenke? Kakie u
vas na menya "vidy"? Ne stanete zhe vy govorit', chto prosto hoteli obsudit' so
mnoj svoe  literaturnoe  proizvedenie...  Kstati,  rasskaz  u vas  poluchilsya
velikolepnyj!  Vo vsyakom sluchae, menya togda zdorovo  pronyalo... I navernoe ya
dolzhen skazat' vam spasibo... Hotya etogo malo, da?
     -- Razumeetsya etogo malo. Nu gde  tvoya golova, ser Tajnyj Syshchik? Ty tak
i ne ponyal, chto mne ot tebya nuzhno?
     -- Mozhet byt' ya dejstvitel'no Vershitel', zato sovershenno bezmozglyj! --
Vinovato vzdohnul ya. -- YA tak nichego i ne ponyal, ser Glenke.
     -- A  tut i  ponimat' nechego.  O chem mozhet prosit' umirayushchij? Vershitel'
mozhet  podarit'  novuyu  zhizn'  i  golovokruzhitel'nuyu  svobodu  lyubomu,  dazhe
mertvomu. V moem  sluchae  eto  osobenno aktual'no: ya vsyu zhizn' naoshchup' iskal
kakuyu-to, mne samomu ne do konca ponyatnuyu svobodu -- mozhet  byt', svobodu ot
obyknovennoj chelovecheskoj  sud'by. YA  muchitel'no  pytalsya  vykarabkat'sya  za
predely  etogo  prekrasnogo  Mira,  no  dal'she  Temnoj   Storony  tak  i  ne
zabralsya...   A  teper'  ya  umirayu,  i  okazyvaetsya,  chto   vsej  moej  sily
nedostatochno, chtoby protivostoyat'  smerti.  YA hochu poprobovat' snova,  i mne
trebuetsya  neskol'ko tvoih  slov,  chtoby  vmesto neizvestnosti  smerti  menya
prinyala  drugaya neizvestnost'... Odnazhdy ty uzhe sdelal  eto dlya ryzhego Dzhify
iz Magahonskogo lesa -- mezhdu prochim, bez kakih-libo pros'b s ego storony!
     --  Vot  ono  chto.  --  Kivnul ya. --  Konechno, ya tak i  sdelayu. V konce
koncov, imenno dlya etogo ya syuda i prishel...
     -- Nu ne sovsem! -- Usmehnulsya Glenke  Taval. -- Ty prishel, chtoby ubit'
menya, razve ne tak?
     --  Vy menya eshche  ploho znaete. -- Ulybnulsya ya. -- Kak tol'ko ya uslyshal,
chto vy  byli horoshim  priyatelem Dzhuffina... Ne mogu skazat',  chto  ya dolgo i
muchitel'no razdumyval  na etu  temu:  ya voobshche  ne  umeyu razdumyvat' dolgo i
muchitel'no! No ya kak-to s samogo nachala byl pochti uveren, chto ubivat' vas ne
sobirayus', razve chto otpravit' kuda-nibud' podal'she: vrode  by, vo Vselennoj
mnogo  Mirov...  Da  i  Dzhuffinu  eto  navernyaka  bylo  yasno, i  ego  vpolne
ustraivaet takoj  ishod dela,  ya polagayu -- v protivnom sluchae on  by prosto
poslal syuda  ne  menya,  a  sera  Lonli-Lokli.  S  nim  vam  bylo  by ne  tak
komfortno...  Slushajte, no vy zhe zdorovo riskovali, kogda vse eto zateyali! I
potom,  eti  vashi Odinokie Teni --  oni zhe  ugrobili  neskol'kih bednyag,  ne
imeyushchih   nikakogo  otnosheniya   k   etoj   istorii.  Est'  v   etom   chto-to
nepravil'noe...
     --  Razumeetsya.  A  chto  mne  ostavalos'? V lyubom  sluchae, ya uzhe  pochti
mertvec, tak chto u menya prosto ne bylo vybora -- nikakogo! Kstati, ty sam na
moem meste ohotno  zagubil  by vse  naselenie Eho -- pogolovno... I ne nuzhno
delat' vid, chto eto tebya shokiruet!
     -- Mozhet byt', vy i pravy.  -- Zadumchivo  soglasilsya ya.  -- Glenke, eshche
odin vopros, poslednij. Zachem vy s Dzhuffinom voobshche zateyali vsyu etu istoriyu?
YA imeyu v vidu: chto chemu-to ot menya nuzhno?
     -- U nego i sprashivaj. -- Pozhal plechami Glenke Taval.  --  |to ne "my s
nim  zateyali",  a  on zateyal.  YA tol'ko nemnogo pomog,  i podozrevayu chto  on
vpolne mog by  obojtis' i bez  moej pomoshchi, v sluchae chego... No naskol'ko  ya
izuchil  Dzhuffina,  dumayu,  chto emu nichego  konkretnogo  ot  tebya  ne  nuzhno,
poskol'ku  Dzhuffinu uzhe davno  voobshche  ni ot kogo nichego ne nuzhno. YA imeyu  v
vidu, chto on nikogda ne  pridet  k tebe s lichnoj pros'boj, kak ya. Dumayu, chto
on  prosto s udovol'stviem  pomogaet  tebe spravlyat'sya  s  tvoim sobstvennym
mogushchestvom...   i  umiraet  ot  lyubopytstva:   chto-to   ty  eshche   uchudish'?!
Ocharovatel'noe priklyuchenie, vpolne v ego strannom vkuse.
     -- Da, na nego  eto pohozhe. --  Ulybnulsya ya. -- Vy gotovy pokinut' etot
neveroyatnyj mir, Glenke? YA sobirayus'...
     -- YA gotov k etomu uzhe mnogo let. -- Nasmeshlivo  skazal on. -- K chemu ya
nikogda ne byl gotov, tak eto k tomu, chto mne ne udastsya ego pokinut'...
     --  Horosho.  --  Kivnul  ya.  Mnoyu  vdrug ovladelo  strannoe ravnodushnoe
ocepenenie. Sejchas mne bylo bezrazlichno vse: i sud'ba sera Glenke  Tavala, i
moya  sobstvennaya  tainstvennaya  uchast',  i  sumasshedshij   rasskazik  Uellsa,
nastoyashchij  avtor  kotorogo  sidel  ryadom so mnoj, i  mnogoe, mnogoe  drugoe.
CHto-to  vo  mne znalo  bez teni  somneniya, chto menya vse  eto ne  kasaetsya --
absolyutno! Tem  ne menee,  ya byl  gotov  zaplatit'  po  schetu,  vydat' etomu
literaturnomu geniyu Glenke Tavalu prichitayushchijsya emu  gonorar --  chert, ya eshche
nikogda v zhizni ne byl nastol'ko gotov k chemu by to ni bylo!
     -- Idite  tuda,  gde vy smozhete  byt'  zhivym,  ser Glenke  Taval.  -- S
flegmatichnoj  uverennost'yu  izbalovannogo  vseobshchej  pokornost'yu  vostochnogo
sultana, kakogo-nibud' opuhshego ot sobstvennogo mogushchestva Garun-al'-Rashida,
skazal ya. -- YA hochu, chtoby vy osvobodilis' ot svoej sud'by, ischezli iz etogo
prekrasnogo Mira i okazalis' tam, gde vse budet inache...
     On ischez ran'she, chem  ya zakonchil govorit':  dazhe sejchas moya  chudovishchnaya
boltlivost'  ostavalas' pri mne! A ya pochuvstvoval sebya takim opustoshennym, i
takim beskonechno ustalym, chto opustilsya na myagkuyu krasnovatuyu travu i zakryl
glaza. Bespolezno! YA po-prezhnemu videl voshititel'nyj pejzazh Temnoj Storony,
i siyayushchee nebo nad  svoej golovoj, slovno moi veki stali prozrachnymi...  ili
eshche proshche: dlya togo, chtoby videt' vse eto, glaza byli sovershenno ne nuzhny.
     -- Melifaro! -- Tiho pozval ya. -- YA hochu domoj...
     -- Nu eto uzhe  kak-to slishkom! Domoj emu, vidite li,  prispichilo! Mozhet
byt' tebe eshche i  konfetku kupit'? -- Fyrknul Melifaro, pomogaya mne podnyat'sya
s zemli. Vokrug snova bylo absolyutno temno,  no ya ponyal, chto ego  zagadochnyj
dvojnik bol'she ne prinimaet uchastiya v sobytiyah -- on uzhe uspel ischeznut'. Da
ono  i  k luchshemu: obshcheniya  so  vsyakimi nepostizhimymi  sushchestvami s  menya na
segodnya bylo vpolne dostatochno!
     -- Ot konfetki ya by tozhe ne otkazalsya. -- Ulybnulsya  ya, pytayas' ustoyat'
na vatnyh nogah. -- Poshli otsyuda, ladno? YA ustal.
     --  YA tozhe, mozhesh' mne poverit'.  -- Zevnul on. --  Tak chto  postarajsya
peredvigat'sya s pomoshch'yu svoih sobstvennyh nog, ladno?
     -- Poprobuyu. -- Poobeshchal ya.
     CHerez neskol'ko minut Melifaro legon'ko pihnul menya loktem.
     --  Mozhesh' otkryt' svoi prekrasnye glaza. I otdaj moyu ruku. Ty vcepilsya
v nee tak, slovno sobiraesh'sya otorvat'... i prodat' na yarmarke v Numbane.
     --  A  chto,  tam prodayut  i takoe? Budu imet'  v  vidu,  esli  sluchajno
razzhivus' ch'ej-nibud'  konechnost'yu. -- Rassmeyalsya ya, otkryvaya glaza.  V Mire
byla  noch', teplaya, vlazhnaya  i  bezvetrennaya. Nepodaleku stoyal moj amobiler,
osnashchennyj  groznymi tankovymi  gusenicami.  Iz nego  razdavalos' nazojlivoe
tren'kan'e Kofinoj sharmanki.
     -- CHto ty uchudil  na etot raz, Maks? -- Vorchlivo sprosil on. -- Kuda ty
del gosudarstvennogo prestupnika?
     -- A vy byli u nego doma? -- Ustalo sprosil ya. -- I chto?
     -- "CHto, chto"...  YA chut' li ne  dyuzhinu dnej  prosidel  v tvoej  telege,
burno obshchayas' s mestnymi  oborotnyami -- tut krutilis' takie strannye rebyata,
kotorye po nocham stanovyatsya belkami, oni prihodili poslushat' muzyku. Snachala
eto  bylo  dovol'no  interesno, no pod  konec  ya  chut'  ne  rehnulsya  ot  ih
lopotaniya... I vse tol'ko radi togo, chtoby nakonec otpravit'sya v zamok etogo
geroya Glenke, poldnya  probluzhdat'  po  ego  zhutkomu zhilishchu, i obnaruzhit' tam
polumertvogo starika, kotoryj nahal'no ischez pryamo u menya na glazah!
     --  Nu  da,  pravil'no. --  Kivnul ya. -- Primerno  tak  ya  vse  sebe  i
predstavlyal. Ne  serdites',  Kofa. Kak by to  ni bylo, a sera  Glenke Tavala
bol'she net --  ni  zhivogo, ni  mertvogo... Po  krajnej mere, ego net  v etom
prekrasnom  Mire,  chto  i  trebovalos'! ZHal', konechno,  chto vas dostali  eti
"lyudi-belki",  a  potom  vam  prishlos'  sovershit'  malopriyatnuyu,  da  eshche  i
bespoleznuyu progulku. Esli by ya zaranee znal, chto vse budet tak prosto...
     -- Esli by ty hot' chto-to znal zaranee,  eto byl by uzhe ne ty, a kto-to
drugoj, staryj  i  mudryj... skazhem, kto-to vrode  menya!  --  Usmehnulsya ser
Kofa. --  K tebe, mal'chik, u menya net  nikakih  pretenzij. Komu by ya  sejchas
dejstvitel'no  hotel  namylit'  sheyu,   tak  eto  nashemu   dragocennomu  seru
Pochtennejshemu Nachal'niku, no ne  dumayu, chto u menya poluchitsya: v svoe vremya ya
neodnokratno proboval  sovershit' nechto  v takom rode  -- rezul'taty, uvy, ne
vpechatlyayut... Na koj emu voobshche ponadobilos' vputyvat' menya v etu istoriyu?!
     -- Nu, vy zhe hoteli otdohnut'? -- Vzdohnul Melifaro. -- I ya tozhe hotel.
Vot on nam vsem i ustroil...
     --  A razve  vam ne ponravilos' nashe romanticheskoe puteshestvie, rebyata?
-- Udivlenno sprosil ya. -- Po-moemu vse bylo dovol'no milo...
     --  Osobenno  muzyka!  --  Rashohotalsya  Melifaro. --  I nasha  s  toboj
schastlivaya  zhizn' v  "Seredine  lesa", chut' li  ne v polumile ot  ubornoj...
Vprochem, tvoya istoriya pro CHernuyu Ruku byla ochen' dazhe nichego! Poehali domoj,
ladno? Tam horosho, k tomu zhe menya zhdut tvoi zheny...
     -- Kumanskie sladosti tebya tam zhdut! -- Usmehnulsya ya.
     --  Kakoj  uzhas!  --  Probormotal  Melifaro, svorachivayas' klubochkom  na
zadnem  sidenii.  -- Net uzh, luchshe  ostav'te  menya zdes':  mozhet  byt'  vashi
zagadochnye "lyudi-belki" primut menya v svoe stado.
     Posle  etogo  epohal'nogo  zayavleniya  on  mirno  usnul.   YA  zavistlivo
pokosilsya na etogo schastlivchika: mne-to predstoyalo vesti amobiler!  Konechno,
ya mog  vzvalit'  etu obyazannost' na zheleznye plechi sera  Kofy, no  my  i tak
slishkom zaderzhalis', tak chto za rychagom sejchas trebovalsya paren', pomeshannyj
na bystroj  ezde,  odnim  slovom  --  kto-to vrode menya.  Tak chto  ya  sdelal
neskol'ko glotkov bal'zama Kahara -- ya tak ustal, chto eta grandioznaya porciya
ne pokazalas' mne izlishnej -- i bodro vzyalsya za rychag.
     -- Kak dela v Eho?  -- Sprosil ya u Kofy. -- Kogda ya govoril s Dzhuffinom
v poslednij raz, u nego byli  kakie-to melkie nepriyatnosti. Ocherednoj staryj
priyatel', esli ya pravil'no ponyal... Vy zhe posylali zov Dzhuffinu?
     -- Po neskol'ku raz v den'. I ne tol'ko emu. Ne dumaesh' zhe ty, chto menya
moglo  udovletvorit'  intellektual'noe  obshchenie s etimi  belkami? My s  nimi
poluchili slishkom raznoe vospitanie, znaesh' li, tak chto voznikshee  bylo mezhdu
nami duhovnoe  rodstvo  ne  vyderzhalo ispytaniya  vremenem...  A v Eho vse  v
polnom poryadke,  osobenno  u etogo  kettarijskogo hitryugi  --  inache  prosto
nevozmozhno!  Im bez nas  ne ochen'  skuchno: dva dnya nazad  pribyl  korabl' iz
Arvaroha,  ser  Alotho  Alliroh   nakonec-to  vstretil  svoego  "prezrennogo
Mudlaha",  teplo  pozdravil  ego  s dosrochnym  osvobozhdeniem  iz  Holomi,  i
torzhestvenno  kaznil  pryamo  u  paromnoj perepravy.  Gorozhane  poluchili more
udovol'stviya, mozhesh' sebe predstavit'!
     --  Ne  mogu.  --  Ulybnulsya  ya.  --  Ne  takoe   uzh  u   menya  bogatoe
voobrazhenie... A chto po etomu povodu predprinimaet ledi Melamori?
     --  U  nee i sprosish'.  -- Pozhal plechami ser Kofa. -- Polagayu, chto poka
ona voobshche  nichego ne predprinimaet, a taskaet svoe arvarohskoe sokrovishche po
vsyakim modnym pritonam dlya nachinayushchih bogachej -- nu, znaesh',  gde podayut eti
protivnye sladkie likery...
     -- A vy ih tozhe ne lyubite? -- Obradovalsya ya.
     -- Takoe lyubit' prosto nevozmozhno! --  Bezapellyacionno zayavil  Kofa. --
Rad, chto hot' ty eto ponimaesh'.
     My  boltali o  vsyakoj vsyachine,  a nash potryasayushchij vezdehod  s appetitom
pozhiral  prostranstvo,  otdelyayushchee nas  ot prekrasnoj  stolicy  Soedinennogo
Korolevstva.   Utro  zastalo  nas  kak  raz  vozle  "Serediny   lesa"  --  ya
dejstvitel'no umudrilsya razvit' sovershenno  nepravdopodobnuyu skorost',  prav
byl SHurf,  kogda  govoril,  chto  cheloveka, hlebnuvshego bal'zama  Kahara,  ne
sleduet puskat' za rychag! K schast'yu  rasseyannyh peshehodov, kotorye  mogli by
stat' zhertvami  moego bezumiya, v lesu ne  bylo. Razve  chto  oborotni, no nam
navstrechu ne popalos' ni odnogo.
     -- Ne  hotite  zajti? Mne obeshchali,  chto v etom zavedenii ya vsegda  mogu
rasschityvat' na stol  i krovat', vsego za odnu "malen'kuyu den'gu"! -- Veselo
sprosil ya Kofu, kivnuv na  znakomyj trehetazhnyj domik v storone ot dorogi --
ya dazhe smog razglyadet' gorshochek  s cvetami  v okne svoej byvshej spal'ni -- v
etom bylo chto-to uzhasno trogatel'noe.
     -- CHestno govorya, ne ochen'. |ti bednyagi  otvratitel'no gotovyat. Esli ty
budesh' prodolzhat' v tom zhe duhe, my priedem  v CHinfaro  eshche do zakata. Tam i
otvedem dushu.
     -- Genial'no! -- Voshitilsya ya, i eshche nemnogo pribavil skorost',  tol'ko
shishki pod gusenicami hrusteli.
     V  CHinfaro  my pribyli srazu posle obeda. Mestnye zhiteli provozhali  nash
osnashchennyj tankovymi gusenicami  amobiler  ozadachennymi vzglyadami --  chestno
govorya, na ih meste ya by pyalilsya na etakoe chudo s tochno takim zhe  vyrazheniem
lica! Melifaro prosnulsya tol'ko posle togo, kak ya rezko zatormozil vozle vse
togo zhe "Starogo doma" --  zdes'  dejstvitel'no shikarno kormili, a  ot dobra
dobra ne ishchut!
     --  Skol'ko  ya spal?  Sutki? Dvoe  sutok? --  Potryasenno sprosil on. --
Takogo so mnoj eshche ne bylo!
     -- Na  samom dele ty  prospal ne bol'she  dyuzhiny chasov,  prosto ser Maks
okonchatel'no rehnulsya.  -- Hladnokrovno ob座asnil  ser Kofa. --  Vprochem  kak
nel'zya bolee svoevremenno, nado otdat' emu dolzhnoe!
     -- My tak  bystro  dobralis'  do  CHinfaro?! Vot  eto  da! -- Voshitilsya
Melifaro. --  Ty spas mne bol'she chem  zhizn', chudovishche! Esli ya nemedlenno  ne
okunus' v tepluyu vodu, ya sojdu s uma.
     -- Ne  zalivaj!  -- Fyrknul ya.  -- Skazhi uzh  chestno, chto sojdesh' s uma,
esli nemedlenno ne pereodenesh'sya vo chto-nibud' yarko-malinovoe.
     -- Razumeetsya pereodenus'. --  Gordo kivnul  Melifaro.  --  I  tebe  ne
pomeshalo by. V etom myatom tryap'e ty pohozh na samogo nishchego fermera s okrainy
Landalanda. Ne  udivlyus',  esli posmotrev na  tebya, hozyain  etogo  chudesnogo
mesta potrebuet, chtoby  my zaplatili vpered. Hochesh' odolzhu  tebe  chto-nibud'
prilichnoe?
     -- "Prilichnoe" -- v smysle tozhe malinovoe? Davaj. -- Usmehnulsya ya. -- YA
uspel vydut' stol'ko bal'zama Kahara, chto gotov eshche i ne na takoe bezumstvo!
     Bassejn  s teploj vodoj  pokazalsya mne  samoj prekrasnoj  veshch'yu v mire.
CHerez chas ya ponyal,  chto nachinayu opasno klevat'  nosom i pospeshno spustilsya v
obedennyj   zal.  YArko-zheltoe   loohi,  pozhertvovannoe  Melifaro,  okazalos'
neveroyatno uyutnym, nesmotrya na svoj uzhasayushche yarkij cvet. YA  voobshche ispytyvayu
nekotoruyu slabost' k veshcham s chuzhogo plecha, ne znayu uzh pochemu...
     Ser Kofa  uzhe  s  udovol'stviem navorachival  soderzhimoe  mnogochislennyh
malen'kih misochek. Navernoe on speshil otdat' poslednij dolg svoej zagadochnoj
"diete" -- v Eho emu budet ne do nee, eto tochno... Melifaro vse eshche ne bylo:
navernyaka  etot  nepostizhimyj  paren'  vovsyu  otvodil  dushu,  krutyas'  pered
zerkalom!
     --  Mozhet  byt'  tebe vse-taki  sleduet  nemnogo pospat'? --  Zadumchivo
sprosil ser Kofa. -- V  dannyj moment ty gorazdo bol'she napominaesh' Odinokuyu
Ten', chem zhivogo cheloveka. Ty uveren, chto tebya ne zakoldovali?
     YA pozhal  plechami  i  netoroplivo progulyalsya po  chetkoj  vytyanutoj teni,
kotoruyu  otbrasyval odin iz  ustroivshihsya za stojkoj posetitelej. On dazhe ne
zametil moego manevra.
     -- |tot paren' vse eshche zhiv, znachit ya --  ne Odinokaya Ten', a normal'nyj
chelovek. |to zhe elementarno! Vy soglasny? -- YA podmignul Kofe.
     -- Vse ravno ty uzhasno vyglyadish'. -- Provorchal on.
     --  Mozhno  podumat', chto on hot' kogda-nibud' vyglyadit  ne  uzhasno!  --
Veselo  skazal  Melifaro. Vot uzh kto  tak  i  prosilsya  na oblozhku  zhurnala,
reklamiruyushchego zdorovyj obraz zhizni! Dazhe ego novyj kostyum ne sovsem godilsya
dlya  togo, chtoby  pugat' loshadej: vopreki moim ehidnym predpolozheniyam naschet
malinovogo cveta ego  obnovki, paren' nacepil na sebya noven'koe loohi vpolne
priemlemogo sinego cveta.
     Kak by ya tam  ne vyglyadel,  no appetit u menya byl zverskij. YA unichtozhil
sovershenno  nezemnoe  kolichestvo  pishchi, posle  chego okonchatel'no  ponyal, chto
kakoe-to vremya za rychagom  amobilera pridetsya posidet' komu-nibud'  drugomu.
Kazhetsya  ya zasnul pryamo za stolom, utknuvshis' nosom v kruzhku s zamechatel'noj
kamroj.  A  potom  blagopoluchno  prodolzhil  eto  zanyatie  na  zadnem sidenii
amobilera.
     Kogda  ya prosnulsya,  bylo uzhe temno.  Kofina sharmanka molchala, k  moemu
neopisuemomu  oblegcheniyu. Amobiler  medlenno  polz mimo  kakih-to  nevysokih
sel'skih domikov, okruzhennyh gustymi derev'yami -- mil' tridcat' v chas, nikak
ne bol'she!
     -- My edem, ili stoim? -- Ehidno pointeresovalsya ya.
     -- Nu otkuda stol'ko yada v tol'ko chto  prosnuvshemsya cheloveke? Ty by ego
vse-taki  scezhival  v  kakuyu-nibud'  banochku,  hot'  inogda!  --  Usmehnulsya
Melifaro. -- Mezhdu  prochim, ya mogu smertel'no obidet'sya i pobit' tebe  lico:
poka ty ne svalilsya  na nashi bednye golovy, schitalos', chto  ya ezzhu  dovol'no
liho.
     -- Pravda? --  Preuvelichenno izumilsya ya. --  CHto, vremya ot vremeni tebe
dazhe udavalos' obognat' kakuyu-nibud' pozhiluyu cherepahu?
     -- Ty  ochen' vovremya prosnulsya. -- Odobritel'no zametil  Kofa. -- YA kak
raz reshil zanyat' tvoe mesto.
     -- Zanimajte. --  Kivnul  ya. -- Sejchas  ya syadu za rychag, i my  vse-taki
popytaemsya vyehat' za predely CHinfaro. Luchshe pozdno, chem nikogda!
     --  Mezhdu  prochim, my  uzhe pod容zzhaem k  prigorodu  CHeli. -- Vozmushchenno
ogryznulsya Melifaro.
     -- A chto sejchas: vecher, noch', ili uzhe utro? Skol'ko ya spal?
     -- Sejchas kak raz okolo polunochi. -- Zevnul Kofa. -- Davaj, vymetajsya s
moego mesta!
     -- Polnoch' -- luchshee vremya dlya  strashnyh istorij! -- Mechtatel'no skazal
ya,   usazhivayas'  za  rychag.  Melifaro,  na   protyazhenii  neskol'kih   sekund
staratel'no sohranyavshij obizhennoe vyrazhenie lica, ne vyderzhal i rassmeyalsya.
     -- Nu, raz tak, rasskazhi eshche odnu.
     --  V  chernom-chernom  Mire  rastet  chernyj-chernyj  les. --  Zamogil'nym
golosom  nachal  ya.  -- CHerez  etot chernyj-chernyj les prolegaet chernaya-chernaya
doroga.
     -- Kakaya znakomaya situaciya! -- Prysnul Melifaro. -- Davaj dal'she!
     -- Po etoj chernoj-chernoj doroge  ehal chernyj-chernyj avtomobil'... proshu
proshcheniya -- chernyj-chernyj amobiler! |tot chernyj-chernyj  amobiler ostanovilsya
u chernoj-chernoj steny. Iz nego vyshli dva cheloveka v chernom, i odin sprosil u
drugogo...  --  YA   sdelal   dramaticheskuyu   pauzu  i   zakonchil   pisklyavoj
skorogovorkoj: -- SHef, zdes' pisat' budem?
     Melifaro rzhal kak sumasshedshij. Ser Kofa i tot odobritel'no uhmyl'nulsya.
     -- Vy dadite mne usnut', gospoda? -- Tut zhe vorchlivo sprosil on.
     My eshche nemnogo pohihikali, potom  sdelali nad soboj titanicheskoe usilie
i zatknulis', na celyh pyat' minut.
     Ser Kofa spal vsego chasa dva, no  kogda on prosnulsya, my uzhe pod容zzhali
k Eho -- ya izo vseh sil staralsya naverstat' upushchennoe.
     --  Ogo,  da  my  pochti doma!  -- Voshishchenno  skazal  on.  Ego  prezhnie
dobrodushnye  snishoditel'nye  intonacii,  kotorye  ya   uzhe  nachal  zabyvat',
vernulis' kak  milen'kie! YA ne polenilsya obernut'sya i udostoverilsya,  chto na
zadnem sidenii  snova  sidit moj  staryj  znakomyj  ser Kofa,  a ne kakoj-to
nadmennyj dlinnolicyj tip.
     -- Kofa, nu  nakonec-to!  Kak ya  po vam soskuchilsya!  --  Veselo  skazal
Melifaro.
     -- CHto, ya vas zdorovo dostal? -- Ulybnulsya Kofa. Kazhetsya, on byl uzhasno
dovolen etim dostizheniem.
     -- Vy ne budete shokirovany,  esli ya skazhu,  chto vashe obshchestvo dostavilo
mne pochti takoe zhe udovol'stvie, kak vsegda? -- Ostorozhno sprosil ya.
     -- Voobshche-to ya dejstvitel'no shokirovan. -- Dobrodushno hmyknul Kofa.  --
Hochesh' skazat', chto ya vsegda takoj protivnyj?
     -- Vy horoshij, Kofa. -- Proniknovenno skazal Melifaro. --  No vy dolzhny
mne kak minimum  dyuzhinu  obedov:  odna  tol'ko  vasha  muzyka chego  stoila...
Priznajtes', vy zhe sami ee ne perenosite!
     --  Nu chto ty! Kogda mne udaetsya popast' domoj, ya nepremenno dostayu etu
igrushku. -- Nevozmutimo otvetil Kofa. -- Ona dejstvitel'no uspokaivaet nervy
i stimuliruet  umstvennuyu deyatel'nost',  po  krajnej mere, moyu  sobstvennuyu.
Ponyatiya ne imeyu, pochemu vseh ostal'nyh eto tak razdrazhaet!
     Eshche cherez chas my torzhestvenno peresekli vorota Prolom Tojhi Menki.
     -- Vot my i doma. -- Voshishchenno zevnul  Melifaro. --  Sejchas ya doberus'
do svoego odeyala i vpadu v spyachku, do oseni, chestnoe slovo!
     -- Nichego u  tebya ne vyjdet.  -- Sochuvstvenno ulybnulsya Kofa. --  Maks,
poezzhaj  pryamo  k  domu Dzhuffina.  YA nedavno poslal emu zov, tak chto  on nas
zhdet.
     --  A  ya emu tozhe  nuzhen? --  Vzdohnul Melifaro.  -- Hotel  by ya znat',
zachem! CHto interesnogo mozhet  rasskazat' Strazh? Pouchitel'nuyu istoriyu o  tom,
kak ya stoyal na Poroge i tupo pyalilsya vdal' dvumya parami glaz? Nu tak on  eto
i bez menya znaet, po sobstvennomu opytu!
     -- A  chto, Dzhuffin eshche i Strazh, vpridachu? -- Izumlenno sprosil ya. -- On
i eto mozhet?
     -- A, on vse mozhet! -- Ravnodushno otvetil Melifaro.  -- Kto, po-tvoemu,
nauchil menya zanimat'sya etimi glupostyami? Papa s mamoj, chto li?
     --  A chto, s tvoih roditelej  stalos' by! -- Usmehnulsya ya, svorachivaya k
vorotam, vedushchim v  sad sera Dzhuffina Halli. Hozyain doma zhdal nas na kryl'ce
-- ochevidno on prosto sgoral ot neterpeniya i lyubopytstva.
     -- Vo chto vy prevratili amobiler, gospoda? -- Izumlenno sprosil on.  --
Kakoj uzhas!
     -- Zato eta shtuka vpolne sposobna peredvigat'sya po bolotu, v kotorom my
chut' bylo ne  uvyazli  navsegda,  po  milosti  vashego  priyatelya Glenke! Nu  i
mestechko on vybral  dlya svoego zhil'ya! Dolgo iskal, navernoe...  --  Vorchlivo
otozvalsya ser Kofa.
     -- A  Glenke ne  vybiral,  gde  poselit'sya. |to zhe dom ego predkov. Oni
oseli v etih mestah  eshche v te legendarnye vremena, kogda Landaland byl samoj
zasushlivoj provinciej  Soedinennogo Korolevstva. Nikakih bolot tam togda i v
pomine  ne  bylo.  --  Nevozmutimo  ob座asnil  Dzhuffin. I  tut zhe  nasmeshlivo
ustavilsya na menya. -- Maks, esli ty  dejstvitel'no sobiraesh'sya raz容zzhat' po
gorodu na etom chudovishche, tebe dazhe Mantiyu Smerti nosit'  ne obyazatel'no! Vse
i tak budut lezhat' v obmoroke, nachinaya s menya... Zahodite,  rebyata. Ne nuzhno
tak  demonstrativno zevat', ser Melifaro! YA i tak znayu, chto ty ustal, prosto
mne gluboko naplevat' na  sej priskorbnyj fakt. YA za vami soskuchilsya i zhelayu
obshchat'sya. Mezhdu prochim, vy otsutstvovali celyh  chetyrnadcat' dnej! Voobshche-to
moglo byt' i huzhe: inogda s Temnoj Storony mozhno vernut'sya i cherez paru let,
no  na  moej  pamyati  takogo, hvala  Magistram, ne  sluchalos'...  -- Dzhuffin
taratoril bez umolku, usazhivaya nas v udobnye myagkie kresla.
     -- A  Huf spit? --  Sprosil ya. Pesik sera  Dzhuffina, uzhasno pohozhij  na
malen'kuyu, pushistuyu  kopiyu bul'doga, byl moim samym starym priyatelem v  etom
Mire, i ya eshche ni razu ne uhodil ot Dzhuffina s neoblizannym nosom.
     -- Aga.  Nichego, mozhet eshche prosnetsya.  -- Dzhuffin uselsya v svoe lyubimoe
kreslo i obvel nas veselymi vnimatel'nymi glazami.
     -- Nam  trebuetsya  mnogo horoshej kamry, i chto-nibud' pokrepche,  da?  Ne
budem budit' Kimpu, pust' sebe spit... -- Dzhuffin podnyal ruki nad golovoj --
eto byl neveroyatno vpechatlyayushchij  zhest ne to professional'nogo fokusnika,  ne
to verhovnogo zhreca kakogo-nibud'  drevnego boga.  Kogda on opustil  ruki, v
nih byl ogromnyj podnos, plotno ustavlennyj mnogochislennymi kuvshinchikami.
     -- Krasivo, da? -- Ironichno sprosil on. -- Inogda ya sam sebe porazhayus':
takoj  solidnyj, pozhiloj dzhentl'men --  i takaya lyubov' k deshevym effektam...
Nichego, zato ne prishlos' otryvat' svoj  zad ot kresla, a eto dorogogo stoit!
Da, samoe glavnoe, chtoby  ne  zabyt': Kofa, vy privezli mne to, o chem  ya vas
prosil?
     --  Razumeetsya.  --  I  ser  Kofa  izvlek  iz  karmana loohi  kroshechnuyu
korobochku. -- Vy dolzhny mne eshche tri korony: ceny rastut, k sozhaleniyu!
     -- Spasibo. -- Prochuvstvovanno skazal Dzhuffin.
     Razumeetsya  ya  umiral  ot  lyubopytstva.  Dzhuffin   nasmeshlivo  na  menya
pokosilsya i reshitel'no pomotal golovoj.
     -- Nichego  ya tebe  ne rasskazhu, i  ne prosi! Imeyu ya pravo hot'  na odnu
lichnuyu tajnu?
     --  Imeete, konechno. -- Obrechenno vzdohnul ya. Kazhetsya,  mne  predstoyalo
tragicheski  pogibnut'  ne shodya s mesta. No Dzhuffin byl neumolim. On berezhno
spryatal korobochku v karman i vyzhidayushche ustavilsya na nas.
     --  Rasskazyvajte! --  Potreboval  on.  --  Tol'ko  ne  ty,  Maks. Tvoe
vystuplenie ya predpochitayu ostavit' na sladkoe.
     Tak chto v techenie blizhajshego chasa ya mog vovsyu naslazhdat'sya istrebleniem
vsyakoj  melkoj s容stnoj  vsyachiny:  drugogo  zanyatiya dlya menya  vse  ravno  ne
nahodilos'. Za menya otduvalis' Kofa i Melifaro. YA poluchil more udovol'stviya:
v  ih  izlozhenii  istoriya  nashego puteshestviya opasno  balansirovala na grani
nezatejlivogo anekdota  i  dramaticheskogo  povestvovaniya ob odinokih  dushah,
zabludivshihsya v temnote Vselennoj. Dzhuffin vovsyu naslazhdalsya proishodyashchim. V
konce  koncov on  vse-taki szhalilsya nad zasypayushchim  Melifaro,  dazhe poprosil
sera Kofu otvezti ego domoj, tak chto my ostalis' vdvoem.
     -- CHto, teper' moya ochered'? -- Sprosil ya.
     -- Da  net.  -- Ulybnulsya Dzhuffin. -- YA vse  znayu,  esli chestno. Ty vse
pravil'no  sdelal,  Maks...  vprochem,  kak  vsegda.  Molodec,  chto osvobodil
Glenke.
     -- A pochemu vy mne  srazu ne skazali, chto  ya dolzhen ne ubit', a  imenno
osvobodit' vashego starogo priyatelya?
     --  Nu,  znaesh' li...  Neuzheli  ty dejstvitel'no dumaesh', chto ya  dolzhen
vsyakij raz zaranee reshat', kak ty budesh' zhit' dal'she?  I ezhednevno  snabzhat'
tebya  svezhen'koj  sluzhebnoj  instrukciej  na sej  schet?  Nichego  ne  vyjdet,
paren'... U Glenke Tavala -- svoya sud'ba, u tebya -- svoya, pri chem  tut ya?  YA
mog tol'ko  organizovat' vashu vstrechu i posmotret',  chto  budet. Vy oba veli
sebya nailuchshim obrazom,  poetomu vashe obshchenie  mozhno otnesti k tem sobytiyam,
kotorye uluchshayut moe pishchevarenie. No ty imel polnoe pravo ubit' Glenke, esli
by on sovershil oshibku -- pochemu by i net!
     -- Slozhno eto vse! -- Vzdohnul ya. -- Dzhuffin, a eta istoriya, kotoruyu on
mne rasskazal -- pravda?
     --  Kak  tebe skazat'...  -- Zadumchivo protyanul Dzhuffin.  --  Voobshche-to
Glenke  govoril  tebe  chistuyu  pravdu,  vernee  -- to,  chto  on  sam  schital
pravdoj... Znaesh', Maks, nastoyashchaya pravda vsegda lezhit v kakoj-to sovershenno
nepostizhimoj oblasti, gde-to poseredine  mezhdu skazannym i utaennym, poetomu
otvet na tvoj  vopros  ne ukladyvaetsya v obyknovennoe "da", ili obyknovennoe
"net". Davaj budem schitat', chto ty prosto  uslyshal eshche odin mif --  na  etot
raz mif o Vershitelyah... a  zaodno  poluchil vozmozhnost' uznat'  predislovie k
istorii, kotoraya tak  potryasla  tebya  v detstve.  Imenno predislovie,  a  ne
okonchanie, potomu chto u mifa ne mozhet byt' konca -- nikakogo!
     -- Krasivo. -- Ravnodushno kivnul  ya. -- Ladno, na samom dele sushchestvuet
tol'ko  odin vopros, otvet na kotoryj dejstvitel'no  imeet dlya menya ogromnoe
znachenie... Skazhite, moya zhizn' kak-to dolzhna izmenit'sya posle vsego etogo?
     -- Horoshij vopros!  -- Rassmeyalsya Dzhuffin. -- Horoshij, no smeshnoj. Tvoya
dragocennaya  zhizn', Maks, nepremenno dolzhna izmenit'sya "posle  vsego etogo",
kak ty vyrazhaesh'sya... no ona i bez togo izmenyaetsya chut' li ne ezhednevno!
     --  Tozhe  verno.   --   Smeh  u  etogo  nepostizhimogo  tipa  byl  takoj
zarazitel'nyj, chto ya ne vyderzhal i tozhe zaulybalsya. -- Tak chto, my s vami --
gorazdo bolee starye priyateli, chem  mne do sih  por  kazalos'?  I esli by ne
vashi intrigi,  ya  vpolne mog by  stat'  normal'nym  samodovol'nym  zanudoj s
absolyutno udavshejsya  zhizn'yu? Vsyu zhizn'  mechtal poprobovat'  -- kak eto, a vy
vse isportili!
     -- Net ni odnoj  udavshejsya  chelovecheskoj  zhizni,  Maks.  --  Neozhidanno
ser'ezno  skazal Dzhuffin.  --  Prosto  sredi  lyudej  popadayutsya  ekzemplyary,
dostatochno tupye, chtoby schitat' sebya schastlivymi... i umirat' schastlivymi. I
tol'ko ne  govori mne, chto ty im zaviduesh' -- ne poveryu! V lyubom sluchae tebe
eto  ne  svetilo:  dazhe  esli  by  ty  posvyatil  vse otpushchennoe  tebe  vremya
beskonechnomu ispolneniyu svoih beschislennyh malen'kih zhelanij, ty  ne smog by
spryatat'sya ot  smertnoj toski po  chudu... i tak nikogda by i ne ponyal, o chem
toskuesh'.
     --  Uzhasnaya perspektiva! --  Usmehnulsya  ya.  -- Vprochem,  etogo,  hvala
Magistram, vse ravno ne sluchilos', a znachit i govorit' ne o chem, da?
     --  Uzhe svetaet. -- Dzhuffin  sladko zevnul.  --  YA snyal kamen'  s tvoih
mnogochislennyh bespokojnyh serdec, Maks? Ili eshche net?
     --  Ne  znayu. --  YA  pozhal plechami. -- A mozhet byt' ego tam i vovse  ne
bylo, s samogo nachala... Mne ne ochen'-to nravitsya terminologiya, i vse takoe:
mne  pochemu-to  uporno  kazhetsya, chto  u  "Vershitelya" dolzhna byt' ne  v  meru
ser'eznaya rozha, a glaza mechut ubijstvennye molnii, kak perchatki  sera SHurfa,
kuda uzh mne! No na samom dele nichego ne izmenilos'. YA zhe  ostalsya  tem,  kem
byl s samogo nachala,  prosto uznal o  sebe nekotorye interesnye veshchi -- a po
mne,   luchshe   uzh  znat'  pobol'she:  v   nevezhestve  est'  chto-to  chertovski
privlekatel'noe, no ono opasno, pravda?
     -- Pravda. -- Ser'ezno podtverdil Dzhuffin. -- No o znanii mozhno skazat'
to zhe samoe, tak chto glavnoe -- pravil'naya dozirovka.
     --  Na samom dele eta dusheshchipatel'naya  istoriya --  to zhe samoe, chto moya
carskaya korona, da?  -- Veselo zaklyuchil ya. -- Uzhasno vozbuzhdaet voobrazhenie,
potryasaet do glubiny dushi, no po suti -- nichego ne menyaet.
     -- I kogda eto ty  uspel stat'  takim mudrym? -- Nasmeshlivo fyrknul moj
shef.  --  Kstati  ob  etoj greshnoj  korone:  vchera  vecherom  v  Eho  pribyli
predstaviteli  tvoego neschastnogo naroda. V dannyj moment oni sladko  spyat v
tvoem dvorce, ya polagayu. U nih sluchilas' kakaya-to vojna s sosedyami -- kak po
zakazu! Ego Velichestvo Gurig tiho mleet ot vostorga: on tak dolgo obdumyval,
s  chego by  nachat' krupnomasshtabnoe  nastuplenie  geroicheskih voinov  naroda
Henha na okrestnye plemena, a tvoi poddannye sami reshili pojti navstrechu ego
tajnym zhelaniyam!
     -- A mozhet byt' nash Korol' tozhe Vershitel'? -- Fyrknul ya. -- I kak zhe vy
ego promorgali, ser?
     --  Da net,  ne  dumayu!  --  Rassmeyalsya Dzhuffin.  -- No  tebe  pridetsya
poobshchat'sya s etimi bedolagami. Ty uzh vyberi  vremya zavtra, kogda prosnesh'sya.
Im pozarez nuzhno  tvoe carskoe vnimanie, i  vse takoe.  Rebyata iz kancelyarii
Zabot o Delah Mira uzhe napisali dlya nih podrobnuyu instrukciyu, tebe  ostaetsya
tol'ko torzhestvenno vsuchit' ee goncam.
     -- Oni, vidite li, uzhe napisali! A kak naschet nashego suvereniteta? Vashi
slova zadevayut moyu nacional'nuyu  gordost'! --  Ehidno  zayavil ya.  --  Ladno,
horoshej nochi, Dzhuffin... Da, navernoe ya vse-taki dolzhen skazat' vam spasibo.
|ta vasha primanka -- zelenaya dver' v  beloj  stene -- ona dejstvitel'no byla
chudo kak horosha!
     --  Ne sporyu.  --  Ulybnulsya Dzhuffin. -- No "spasibo" v  dannom  sluchae
govorit'  ne  obyazatel'no: ya sam poluchil  kolossal'noe udovol'stvie  ot vsej
etoj vozni, mozhesh' mne poverit'... Znaesh', prezhde ya dazhe ne predpolagal, chto
na svete est' lyudi, kotoryh  mozhno  podcepit' na  kryuchok s pomoshch'yu  kakoj-to
knizhki!  Tak  ser'ezno  otnosit'sya  k  obyknovennym bukvam,  napechatannym na
bumage... |ta istoriya polnost'yu perevernula moi predstavleniya o vozmozhnostyah
literatury,  chestnoe  slovo! Horoshej  nochi,  Maks... Da, tol'ko  ne  vzdumaj
predpolozhit',  chto   tvoi   pridvornye  obyazannosti  osvobozhdayut   tebya   ot
neobhodimosti byt' na sluzhbe, ne pozzhe, chem na zakate.
     --  Ser,  cheloveku,  znakomomu  s vami  dol'she poluchasa, takie gluposti
prosto ne  mogut prijti v golovu! -- Ukoriznenno skazal ya, s  trudom podaviv
chudovishchnyj zevok.
     A cherez  polchasa  ya  uzhe srazhalsya  s Tehhi  za pravo  ukryt'sya hotya  by
kraeshkom  odeyala:  za vremya  moego  otsutstviya  u nee  poyavilis'  sovershenno
mizantropskie privychki! V konce koncov do nee vse-taki doshlo, chto v  posteli
poyavilsya postoronnij, tak chto mne eshche prishlos' dokazyvat', chto eto imenno ya,
a ne kto-to drugoj...
     Na sleduyushchij  den' mne ne udalos' ni  po-chelovecheski vyspat'sya, ni dazhe
duh perevesti. V polden' menya razbudil kur'er iz Upravleniya Polnogo Poryadka:
Dzhuffin ne polenilsya pereslat' mne trogatel'nyj  podarok  ot Ego  Velichestva
Guriga  VIII  --  tu  samuyu  hvalenuyu  "instrukciyu"  dlya  moih  voinstvennyh
poddannyh.
     "Mne  sledovalo  luchshe  uchit'  istoriyu. -- Dumal ya, sidya  v bassejne  s
teploj  aromatnoj vodoj  i tshchetno  pytayas'  privesti sebya v poryadok.  -- Kto
znal, chto eto  mozhet prigodit'sya? Mozhno bylo  by narisovat' dlya etih smeshnyh
rebyat  shemu kakoj-nibud'  znamenitoj  bitvy  drevnosti.  Da  hot'  togo  zhe
Aleksandra  Velikogo... Hotya u  nih zhe vse ravno net  slonov,  odni  rogatye
koni, kak ih tam... menkaly!"
     |ti genial'nye razmyshleniya byli prervany poyavleniem Tehhi.
     --  Maks,  ty eshche ne prevratilsya v rybu? Net, esli ty tverdo reshil, chto
eto  neobhodimo, ya  ne protiv, no k tebe  prishla  Melamori. --  Sochuvstvenno
skazala ona. -- Hochet posheptat'sya.
     -- Nu ne v vannoj zhe ee prinimat'! -- Rassmeyalsya ya.
     -- Dumaesh', ee eto shokiruet? -- Usmehnulas' Tehhi.
     -- Ne ee. Menya. Pust' chut'-chut' poterpit, ya sejchas podnimus'.
     -- Ty dogadyvaesh'sya, chto tebe predstoit? -- Tiho sprosila Tehhi.
     -- Dogadyvayus'. -- Kivnul ya.  -- YA znayu, chto korabl' iz Arvaroha  uzhe v
Eho, tak chto...
     Tehhi pechal'no  ulybnulas'  i tihon'ko  vyshla, a  ya  neohotno  vylez iz
uyutnogo  bassejna -- eta  ideya naschet  togo,  chtoby prevratit'sya  v  rybu, v
dannyj moment kazalas' mne ne takoj uzh i glupoj! -- i nachal odevat'sya.
     Melamori zhdala menya v malen'koj gostinoj. Tehhi prinesla tuda podnos so
vsyakoj miloj utrennej  chepuhoj i taktichno isparilas', rasskazav nam kakuyu-to
dremuchuyu  legendu  o nekih  gipoteticheskih  posetitelyah,  kotorye  yakoby  ee
zhdut...
     -- Horosho, chto ty tak bystro  vernulsya. Govoryat, chto nekotorye  uhodili
na Temnuyu  Storonu, provodili tam vsego  chas, a vozvrashchalis' cherez neskol'ko
let... -- Melamori posmotrela na menya  i neozhidanno ulybnulas'.  -- Ne nuzhno
delat' takoe  skorbnoe  lico,  Maks.  Na  etot  raz  ya  ne  sobirayus'  nyt',
nakonec-to!  Mne  vse eshche  strashno,  i ya sovershenno  uverena,  chto sobirayus'
sdelat' velichajshuyu glupost'  v svoej zhizni, no  ya ee  sdelayu! YA  tol'ko hochu
sprosit': ty menya provodish'?
     -- Kogda?
     -- Segodnya noch'yu.  --  Tverdo skazala Melamori.  --  Vse  schitayut,  chto
Alotho uezzhaet tol'ko cherez tri dnya -- on sam tak govorit, a slovu arvarohca
veryat ne zadumyvayas', no eto ne  tak. YA ob座asnila  Alotho, chto slova --  eto
vsego lish' slova, poetomu  odin raz v zhizni mozhno  skazat'  nepravdu...  Moj
zabotlivyj papochka s dyadej Kimoj uzhe stroyat plany, kak prokontrolirovat'  ih
ot容zd: oni chto-to zapodozrili. Tak chto ya vovsyu razvlekayus' intrigami, i vse
takoe...
     -- Dzhuffin znaet? -- Sprosil ya.
     -- YA  dumayu, on znaet absolyutno vse --  dazhe to,  chto ego sovershenno ne
kasaetsya. -- Usmehnulas'  Melamori.  -- V lyubom sluchae, esli  by ne on, ya by
tak i ne reshilas', pozhaluj.
     -- CHto, on tozhe tebya ugovarival? -- Izumilsya ya.
     -- Ugovarival?! Eshche chego... Interesno, kak ty  eto  sebe predstavlyaesh'!
-- Prysnula Melamori.
     -- A chto zhe u vas sluchilos', v takom sluchae?
     -- Nichego osobennogo.  Prosto ya sprosila Dzhuffina, pochemu on nikogda ne
uchil menya nichemu takomu... Nu, sushchestvuyut vse eti udivitel'nye veshchi, kotorye
to  i  delo  s vami  proishodyat:  Temnaya  Storona,  Koridor mezhdu Mirami,  i
Magistry  vas znayut,  chto eshche!  A ya rabotayu v Tajnom Syske  uzhe dvadcat' tri
goda, i  po-prezhnemu nichego takogo ne  umeyu... I znaesh', chto  on mne skazal?
CHto puteshestvie na Temnuyu Storonu nachinaetsya s  drugogo puteshestviya. S togo,
chto  odnazhdy  utrom  chelovek  prosypaetsya, pokidaet  svoj dom,  i  uhodit  v
neizvestnost'.  A  potom  on  rassmeyalsya  i  dal   mne  kakoe-to  pustyakovoe
poruchenie... i preuvelichenno dolgo menya hvalil, kogda ya s nim spravilas'. Ty
ponimaesh'?  YA konechno  mogla prikinut'sya idiotkoj, i zhit' dal'she tak, slovno
nichego ne sluchilos', no...
     -- Iz tebya  nikudyshnyaya idiotka,  milaya. -- Kivnul ya. --  Hot' golovu ob
stenku razbej -- ne pomozhet.
     --  Vot  imenno. Poetomu  segodnya  noch'yu ya  podnimus'  na palubu  etogo
greshnogo "Burunnogo shipa", i propadi vse propadom!
     -- Ty vse  pravil'no reshila, Melamori. -- Myagko skazal  ya. -- Konechno ya
tebya provozhu... Ty umeesh' proshchat'sya navsegda? Otlichnaya shtuka!
     -- Razumeetsya,  ya ne  umeyu. --  Usmehnulas' ona.  --  No mne  vse ravno
pridetsya poprobovat', da? YA ved' dejstvitel'no mogu  nikogda ne vernut'sya...
Maks,  ya budu posylat'  tebe zov, vremya ot vremeni,  ladno?  YA znayu, chto  ty
terpet' ne mozhesh' Bezmolvnuyu rech'...
     -- Tem ne  menee, mne sleduet pochashche praktikovat'sya. -- Ulybnulsya ya. --
A  to inogda dazhe kur'era vyzvat' stydno: takoj vazhnyj gospodin,  a  vse eshche
lopochu, kak mladenec...
     --  Vot  sobstvenno  i  vse.   --  Tiho  vzdohnula  Melamori.  --  Bred
kakoj-to...  YA prishlyu  tebe  zov  blizhe k polunochi.  Esli  ty prijdesh'  menya
provozhat', mne budet nemnogo proshche... Znaesh', pri tebe  ya prosto postesnyayus'
drozhat' ot straha i zalivat'sya  slezami. Ne hochu, chtoby  ty zapomnil  menya s
raspuhshim nosom!
     -- |to eshche neizvestno, kto iz nas budet s raspuhshim nosom! Eshche nemnogo,
i ya nachnu im shmygat' -- pryamo sejchas! -- Prigrozil ya.
     -- Ne nado.  -- Sovershenno ser'ezno  poprosila Melamori. Potom smushchenno
ulybnulas'.  --  Tebe zhe nuzhno vo dvorec, k svoim poddannym. Oni uvidyat tebya
zaplakannym,  reshat,  chto ih  carya  zdes' obizhayut, i  ob座avyat  nam  vojnu...
Horoshego dnya, Maks. Eshche uvidimsya.
     Melamori stremitel'no ischezla za dver'yu, a ya ostalsya sidet' v gostinoj.
V golove u menya bylo sovershenno  pusto, oba moih serdca zamirali ot kakih-to
neopredelennyh predchuvstvij,  a  glaza dejstvitel'no byli na mokrom meste --
kto  by  mog  podumat'!  CHerez  neskol'ko minut ya  reshitel'no  prekratil etu
nezaplanirovannuyu meditaciyu i otpravilsya vniz. Zashel v sovershenno pustoj zal
traktira "Armstrong i |lla", uselsya  na vysokij taburet i vinovato posmotrel
na Tehhi.
     -- Ty perezhivesh',  esli v bizhajshuyu dyuzhinu dnej  u menya  budet  parshivoe
nastroenie?
     -- Parshivoe nastroenie? U tebya? Celuyu dyuzhinu dnej? Ne veryu! -- Fyrknula
ona. -- Ty i poluchasa ne proderzhish'sya, ya tebya uveryayu!
     -- Tvoya pravda. --  Rasteryanno ulybnulsya  ya. -- Net, polchasa ya vse-taki
proderzhus', a vot bol'she -- vryad li!
     --  Nu  togda  prosto poezzhaj  v  svoj dvorec,  i  vyvalivaj eto  samoe
parshivoe nastroenie na neschastnye golovy svoih  poddannyh -- oni ot tebya eshche
i ne takoe sterpyat!
     --   Tak  i  sdelayu.  --  Kivnul  ya.  --  Tol'ko  znaesh',  moe  greshnoe
nastroenie... ono vse-taki ne nastol'ko plohoe, chtoby gnevno shvyrnut' tebe v
lico kruzhku s kamroj, esli ty reshish' ugostit' menya na dorozhku.
     -- Pravda? Kak mne  povezlo! -- Rassmeyalas'  Tehhi. -- Derzhite uzh, vashe
velichestvo!
     --   Inogda   ty  zdorovo  napominaesh'   Melifaro.  --  Vzdohnul  ya,  s
udovol'stviem pristupaya k degustacii aromatnogo napitka. -- S chego by eto?
     -- Prosto  vremya ot vremeni tebe pozarez trebuetsya poboltat'  imenno  s
nim, a on gde-to shlyaetsya. Vot  mne i  prihoditsya  otduvat'sya. --  Sovershenno
ser'ezno ob座asnila  Tehhi.  YA  izumlenno  na  nee  pokosilsya,  no  reshil  ne
vdavat'sya  v podrobnosti:  v nastoyashchij moment mne hotelos'  prosto  spokojno
posidet' ryadom s nej, i nikakih umnyh razgovorov!
     |to  moe  zhelanie bylo iz razryada osushchestvimyh, kak ni stranno, tak chto
moim poddannym prishlos' podozhdat' eshche paru chasov. V  konce koncov Tehhi menya
vse-taki  vyperla  --  inogda  ee  chuvstvo  grazhdanskoj otvetstvennosti menya
prosto potryasaet!
     Vprochem moe svidanie s poddannymi proshlo bystro, veselo, i dezhe  ne bez
nekotoroj legkomyslennoj lihosti.  Stoilo  mne perestupit' porog  "Mohnatogo
doma", kak  menya sbil s nog sovershenno schastlivyj  Druppi -- dumayu, eto byla
zasluzhennaya  rasplata  za  moe  dolgoe otsutstvie, poetomu  ya dazhe  ne  schel
vozmozhnym na nego rasserdit'sya. Tak  chto nebol'shoj otryad kochevnikov  poluchil
divnuyu vozmozhnost'  nablyudat'  bezuspeshnuyu  bor'bu  svoego carya  s  ogromnym
mohnatym psom: Druppi uporno ne zhelal vesti sebya v  sootvetstvii s pravilami
pridvornogo etiketa. V konce  koncov ya vse-taki sobralsya s silami i otpihnul
v  storonu  pyat'desyat  kilogrammov  vostorzhenno  layushchego belogo meha.  Potom
vspomnil  sobstvennuyu  teoriyu,  v  sootvetstvii  s  kotoroj  mne  polagalos'
govorit' s poddannymi, sidya  na poroge  -- chto zh, imenno tam ya  uzhe i sidel,
tak chto vse bylo v polnom poryadke!
     -- Mozhete  ne tratit' slova.  YA znayu, zachem vy priehali. -- S neskol'ko
neumestnym posle  vysheopisannogo bezobraziya pafosom  skazal ya, protyagivaya im
paket  s  rekomendaciyami,  nad  kotorymi  vsyu  noch'  pyhteli  podgotovlennye
specialisty iz  Kancelyarii Zabot  o  Delah Mira.  Razumeetsya u menya tak i ne
doshli ruki pointeresovat'sya, chto  zhe oni v konce koncov pridumali! Tak chto ya
chuvstvoval sebya,  kak  poslednij dvoechnik na shkol'nom ekzamene...  Pravda  v
otlichie ot neschastnogo dvoechnika, ya imel polnoe pravo poslat' podal'she svoih
ekzamenatorov vmeste s  ih iezuitskimi voprosami: v podobnyh sluchayah carskaya
korona -- eto velikaya veshch'!
     -- CHto eto, vladyka? -- Robko sprosil glava delegacii, rasteryanno krutya
v rukah paket.
     -- Tam napisano, kak vy dolzhny sebya vesti. -- Nevozmutimo otvetil ya. --
|to luchshe, chem peredavat' prikazy  na  slovah.  Po krajnej mere, ya mogu byt'
uveren,  chto  nikto  nichego  ne  pereputaet!  Otdadite   eti  bumagi  vashemu
voenachal'niku... YA nadeyus', Barha Bachoj vse eshche vozglavlyaet vashu nepobedimuyu
armiyu?
     --  Konechno,  vladyka. -- S  poklonom otvetil moj sobesednik. -- YA budu
schastliv peredat' emu eti prekrasnye bumagi s vashimi mudrymi bukvami.
     -- Vot i horosho. -- YA ne smog sderzhat' ulybku. A potom menya posetila ne
slishkom priyatnaya dogadka. -- Podozhdite-ka, rebyata! -- Ispuganno skazal ya. --
A chitat'-to vy umeete?
     -- My ne umeem. -- Nevozmutimo otvetil glava delegacii.
     -- Tak. Vot ob etom ya ne podumal! -- Udruchenno  priznalsya  ya.  Na samom
dele ob etom  sledovalo  podumat'  pridvornym  umnikam, nu da chto uzh  teper'
iskat' vinovatogo!
     --  No  nekotorye  iz  tvoih  poddannyh  umeyut  chitat',  o Fangahra! --
Torzhestvenno dobavil moj sobesednik. YA s oblegcheniem vzdohnul: kazhetsya odnoj
problemoj vse-taki men'she!
     -- |to tochno? -- Na vsyakij sluchaj peresprosil ya.
     -- Fajriba umeet chitat', i pyatero ego uchenikov umeyut, i Barha Bachoj,  i
Henli, dochka Barhi Bachoya, i Ojtohti...
     --  Nu vse, hvatit. --  Ulybnulsya ya. -- YA uzhe ponyal, chto vse v poryadke.
Otpravlyajtes'   domoj,  rebyata.  Dumayu,  vam  luchshe  potoropit'sya:  vse-taki
vojna...  Dumayu, chto u vas vse  budet v  poryadke. I peredajte Barhe: ya hochu,
chtoby vy pobedili.
     -- Spasibo, vladyka! -- Otvetil neslazhennyj, no vostorzhennyj hor. Mozhno
podumat', chto ya mog pozhelat' im porazheniya...
     Na etoj  optimisticheskoj note ya rasproshchalsya so svoimi poddannymi. Hotel
bylo druzheski  poobshchat'sya  so  svoim  znamenitym garemom,  raz  uzh menya syuda
zaneslo, no devchonok ne bylo doma. Kazhetsya oni stanovilis'  takimi svetskimi
baryshnyami -- kuda uzh mne! Tak chto ya zavistlivo vzdohnul i otpravilsya v Dom u
Mosta.
     Mne pokazalos', chto za vremya nashego otsutstviya v Upravlenii vse nemnogo
izmenilos', dazhe zapah sten Doma u Mosta stal chut'-chut'  drugim... No mne ne
dali uglubit'sya v  obdumyvanie etoj problemy: eshche v koridore na menya naletel
yarko-oranzhevyj  vihr', pri  blizhajshem rassmotrenii  okazavshijsya obyknovennym
serom Melifaro, etot vihr' zakruzhil menya i potashchil k sebe v kabinet.
     -- Vse ravno Dzhuffin chem-to zanyat, a  ostal'nye razbrelis' kto kuda! --
Ob座asnil  on. --  Nu, naschet Melamori  i  gadat' nechego: nebos' provetrivaet
svoego prekrasnogo Alotho,  naposledok!  |tot hitryuga  Kofa delaet  vid, chto
obuchaet  Kekki sekretam  svoego masterstva. Nado otdat'  emu dolzhnoe: do sih
por nikomu ne udavalos'  taskat' svoyu devushku po  luchshim  traktiram  Eho  za
kazennyj schet, da eshche i poluchat' za eto Korolevskoe zhalovanie!
     -- A kuda podevalsya ser SHurf? -- Lenivo sprosil ya.
     -- A Magistry ego vedayut! Prosto kuda-to ushel s takim vidom, slovno emu
predstoit  spasat'  vse  chelovechestvo --  poprobuj podstupis' s voprosami  k
takomu  groznomu  parnyu!  A   potom  okazhetsya,  chto   on  prosto  uliznul  v
biblioteku... A  ya tut za vseh otduvajsya, vmesto togo, chtoby poluchit' dyuzhinu
Dnej Svobody ot zabot, posle etoj veselen'koj progulki po bolotam v kompanii
dvuh samyh nevynosimyh yavlenij prirody!
     -- Da ne bylo  tam nikakih bolot, ne  vydumyvaj... Mezhdu prochim, teper'
tebe pridetsya otduvat'sya eshche i za menya! -- Mechtatel'no protyanul ya, akkuratno
ukladyvaya nogi na ego tol'ko chto ubrannyj stol. -- U menya, znaesh' li, vojna,
mne  sejchas  ne do  vsyakih  tam sluzhebnyh glupostej...  Tak  chto  ty  budesh'
rabotat' v dve smeny, a ya -- skorbit' o svoem mnogostradal'nom narode!
     --  A ne  soblagovolit  li  vashe  velichestvo  s blagodarnost'yu  prinyat'
nekotoroe   kolichestvo   priskorbno  blagouhayushchego  itoga   prodolzhitel'nogo
processa    pishchevareniya,   trepetno   podnesennogo   k   vashim    ustam   na
sel'skohozyajstvennom  instrumente,  kak  nel'zya  luchshe prisposoblennogo  dlya
etogo blagorodnogo dela? -- Tonom opytnogo pridvornogo osvedomilsya Melifaro.
Neskol'ko sekund ya  tupo razglyadyval  ego schastlivuyu  fizionomiyu,  potom vse
ponyal i rashohotalsya: eto bylo vsego  lish'  eho moego davnishnego predlozheniya
kasatel'no  "govna  na  lopate",  etot tip vse-taki nashel sluchaj vernut' mne
staryj dolzhok!
     -- Kakoj ty okazyvaetsya zlopamyatnyj! -- Voshishchenno skazal ya.
     -- A ty dumal! -- Gordo soglasilsya Melifaro.
     CHerez polchasa  on  blagopoluchno  smylsya, provorchav, chto, deskat', "vsem
mozhno,  a mne  --  tak  net!"  A ya otpravilsya k  Dzhuffinu, kotoryj  okazalsya
sovershenno  nekommunikabel'nym  sobesednikom:  sidel  v  svoem  kabinete,  s
golovoj zaryvshis' v bumagi, slovno ezh, zanyatyj sooruzheniem gnezda.
     --  Ty tozhe zajmis'  chem-nibud' skuchnym, Maks.  --  Posovetoval  on. --
Rutina uspokaivaet... dazhe ubayukivaet. Imenno to, chto nado!
     -- Pomoch' vam s etimi bumagami? -- Neuverenno sprosil ya.
     --  Nu uzh  net,  etim  chudesam ty eshche  neskoro nauchish'sya!  --  Vzdohnul
Dzhuffin. -- Da hot' gazetu pochitaj -- tozhe skukota redkostnaya!
     YA uselsya v kreslo v  Zale  Obshchej Raboty  i disciplinirovanno utknulsya v
svezhij vypusk  "Korolevskogo golosa".  CHerez chas  ya nachal klevat' nosom: eto
chtenie dejstvitel'no ubayukivalo, Dzhuffin byl sovershenno prav!
     --  CHernaya  polosa v moej  zhizni, hvala Magistram, zakonchilas'. Tak chto
horoshej nochi, Maks! -- Veselo skazal moj shef, toroplivo probegaya  mimo menya.
YA otkryl bylo rot, chtoby vse-taki obsudit' s nim predstoyashchij pobeg Melamori,
i tut zhe snova ego zakryl. Nichego eshche  ne sluchilos', tak chto i govorit' bylo
ne o chem... Dzhuffin ostanovilsya na poroge, vnimatel'no  posmotrel na menya  i
ulybnulsya, pechal'no i nasmeshlivo. Sudya po vsemu, moi sumburnye mysli ne byli
dlya nego zagadkoj, kak vsegda!  No kommentariev ne posledovalo -- nikakih...
Potom dver' tiho hlopnula, i ya ostalsya odin.
     Okolo  polunochi  Melamori prislala mne zov. Oni  s Alotho  zhdali menya u
prichala Makuri.
     "U tebya zhe est' vodnyj amobiler, Maks? -- Neuverenno sprosila ona. -- YA
nichego ne pereputala?"
     "Ne pereputala. -- Soglasilsya ya. -- CHto, hotite prokatit'sya?"
     "Aga. Do Admiral'skogo prichala. On zhe ohranyaetsya -- dovol'no formal'no,
no vse-taki... Ne hochu, chtoby  nas s Alotho  videli u vhoda. U moego papochki
slishkom dlinnyj nos."
     YA razbudil sladko dremlyushchego Kurusha.
     --  Pridetsya  tebe pokaraulit' nash  kabinet  v  odinochestve, umnik.  --
Vinovato skazal ya.
     -- Tebya ne bylo celyh chetyrnadcat' dnej. -- Nevozmutimo zametila ptica.
-- Mog by posidet' odnu noch' na meste, dlya raznoobraziya.
     -- YA by s udovol'stviem! -- Vzdohnul ya, nezhno poglazhivaya myagkie peryshki
pticy. -- Da vot, ne dayut... Prinesti tebe pirozhnoe?
     -- Nepremenno. -- Vazhno otozvalsya burivuh.
     CHerez  neskol'ko minut ya uzhe byl  u  prichala Makuri. Proehat' mimo bylo
nevozmozhno:  belosnezhnuyu  shevelyuru sera  Alotho  Alliroha  ya uvidel  eshche  za
neskol'ko kvartalov.
     -- YA  schastliv  vstretit'  tebya, ser Maks. -- Vezhlivym  shepotom soobshchil
Alotho.  Vprochem  ot  etogo  "shepota"  list'ya  na  derev'yah  drozhali! Na ego
prekrasnom  lice  ne  bylo  i teni klassicheskoj arvarohskoj  nevozmutimosti:
paren' kazalsya ne tol'ko samym schastlivym, no  i  samym udivlennym sushchestvom
vo Vselennoj. Navernoe nikak ne mog  poverit', chto emu dejstvitel'no udalos'
soblaznit'  ledi Melamori -- ne to svoimi prekrasnymi glazami,  ne to svoimi
ne menee prekrasnymi pesnyami o prekrasnom zhe Arvarohe...
     -- YA  tozhe schastliv  videt' tebya, Alotho! --  Iskrenne otozvalsya  ya. --
ZHal' tol'ko, chto eto udovol'stvie budet takim nedolgim...
     -- I nikogda ne povtoritsya. -- Spokojno zakonchil Alotho.
     -- Nu, eto eshche neizvestno! -- Legkomyslenno otmahnulsya ya.
     --  Izvestno. -- Myagko vozrazil on.  -- YA znayu, chto  bol'she  nikogda ne
uvizhu etot strannyj gorod... I tebya tozhe.
     -- Nu, esli znaesh'...  -- YA rasteryanno zamolchal -- a chto tut mozhno bylo
skazat'?
     --  Horoshij  vecher,  Maks! Tak gde ty pryachesh' svoe  groznoe  sudno?  --
Melamori  poyavilas' iz-za ego  spiny,  kak krolik iz shlyapy fokusnika. Nichego
udivitel'nogo:  za  spinoj etogo arvarohskogo velikana  mozhno bylo  spryatat'
chut' li ne dyuzhinu takih izyashchnyh baryshen'!
     -- A ya ego ne pryachu. -- Ulybnulsya ya. -- Prosto derzhu na privyazi. Sejchas
otpustim bednyagu na volyu, podozhdite menya zdes'.
     YA begom otpravilsya  k  vode,  gde  mirno dremalo neskol'ko dyuzhin vodnyh
amobilerov, sredi kotoryh priyutilsya i moj lyubimec -- ne tak uzh chasto ya o nem
vspominayu, k sozhaleniyu! Zaspannyj usatyj starik s nedovol'nym vidom vylez iz
svoego  ukrytiya,  chtoby pomoch' mne otvyazat' eto ocharovatel'noe  transportnoe
sredstvo. On posmotrel  na menya  pochti s suevernym uzhasom  -- dumayu, dazhe ne
potomu  chto  ya  byl  odet  v  Mantiyu  Smerti,  a  prosto  potomu,  chto lyuboe
chelovecheskoe sushchestvo,  reshivsheesya prokatit'sya po reke v polnoch', ne kazhetsya
takim uzh  "chelovecheskim". YA dal  storozhu koronu. |to neskol'ko uluchshilo  ego
nastroenie.
     -- Kogda sobiraetes' vernut'sya? -- Robko osvedomilsya on.
     -- Ne znayu. -- CHestno skazal ya. -- A chto?
     -- YA vse vremya zdes', no  pod utro ya splyu ochen' krepko, tak chto vy menya
razbudite, v sluchae chego.
     --  Da nu, erunda  kakaya,  ya sam  ego privyazhu, nevelika premudrost'! --
Otmahnulsya ya. -- Spasibo, ser, i horoshej vam nochi.
     Uslyshav  obrashchenie  "ser",  starik  vpal  v poluobmorochnoe sostoyanie  i
pospeshno skrylsya v prizemistom  domike. YA pomahal rukoj Melamori i Alotho, i
oni tut zhe ko mne prisoedinilis'.
     -- Kuda prikazhete, gospoda? -- Galantnym tonom venecianskogo gondol'era
sprosil ya. -- Admiral'skij  prichal,  da?  A  v  kakoj on storone, kto-nibud'
znaet?
     Melamori  nervno rassmeyalas'. Ser Alotho  otnessya k moemu voprosu bolee
ser'ezno, i pravil'no  sdelal: ya dejstvitel'no ne ochen'-to predstavlyal sebe,
kuda  nam  nuzhno ehat'.  Mne  eshche  nikogda  ne  dovodilos' puteshestvovat' po
nochnomu  Huronu.  Ego  temnaya  glad' i putanica oranzhevyh i golubyh ognej na
protivopolozhnom beregu kazalis' mne ves'ma vpechatlyayushchim zrelishchem, no vse eto
velikolepie sovershenno ne pomogalo mne orientirovat'sya v prostranstve.
     -- Vidish' pyatnyshko temnoty, chut' pravee ostrova Holomi? --  Sprosil on.
-- Derzhis' etogo napravleniya.
     -- Ladno.  -- Otvetil ya, ostorozhno laviruya sredi privyazannyh sudenyshek.
--  Slushaj,  Alotho,  ya  vse  hotel  sprosit': a  chto  sluchilos'  s podarkom
Melifaro? YA imeyu v vidu etot persten'...
     -- Vnutri kotorogo sidel  volshebnyj chelovek? -- Utochnil Alotho. -- O, s
nim vse v poryadke. YA postupil tak, kak sovetoval ser Melifaro: brosil kol'co
na zemlyu,  kogda mne stalo ochen' grustno. I ottuda vyshel strannyj  volshebnyj
chelovek. On ochen' serdilsya, no ne  po-nastoyashchemu...  Ne  tak,  kak  serdyatsya
voiny Arvaroha.
     --  Eshche  by!  --  Prysnul  ya,  vspominaya  gospodina  Rulena  Bagdasysa,
velikolepnogo izamonca, kotoromu v svoe vremya udalos'  po-nastoyashchemu dostat'
bednyagu Melifaro --  na moej pamyati eto bol'she nikomu ne udavalos', dazhe mne
samomu...
     -- I chto ty s nim sdelal? -- Otsmeyavshis' sprosil ya.
     --  Mne byla okazana velichajshaya chest': sam  Zavoevatel'  Arvaroha Tojlo
Liomurik Serebryanaya SHishka soglasilsya prinyat' ot menya etot  podarok. -- Gordo
soobshchil  Alotho.  --  Teper'  Zavoevatel' Arvaroha  vladeet  etim  volshebnym
chelovekom. On dostavlyaet nemalo radostej Zavoevatelyu...
     -- Nu nakonec-to etot paren' hot' komu-to dostavlyaet radost'! --  Snova
rassmeyalsya ya.
     YA  po  sej  den' blagodaren Rulenu Bagdasysu:  esli  by  ne  on,  nam s
Melamori prishlos' by govorit' o kakih-nibud' uzhasnyh veshchah: o sud'be, smerti
i  vechnosti, ya polagayu... Ili molchat', chto eshche huzhe --  vo vsyakom sluchae dlya
menya. A  tak ya sam  ne zametil, kak  dobralsya do Admiral'skogo  prichala, gde
sonno pokachivalsya na volnah "Burunnyj ship" Alotho, uzhe gotovyj k otplytiyu.
     --  Proshchaj,  ser  Maks.  --  Prosto  skazal Alotho.  Vot  uzh  kto  umel
"proshchat'sya  navsegda"... vernee, ne mog  proshchat'sya kak-to inache. On sovershil
kakoj-to  golovokruzhitel'nyj  pryzhok, perevernuv  vse  moi  predstavleniya  o
chelovecheskih vozmozhnostyah, i pticej vzletel na palubu svoego korablya.
     -- Tebe  sleduet  uehat'.  --  Dobavil  on,  svesivshis'  s  paluby.  --
Nehorosho, esli  korabl' uhodit,  a kto-to  ostaetsya i smotrit emu vsled. |to
plohaya primeta.
     -- YA pomnyu. -- Kivnul ya. I podnyal glaza na Melamori.
     -- YA vse-taki uezzhayu,  Maks. -- S nedoumeniem v golose  skazala ona. --
Bred kakoj-to, chestnoe slovo!
     -- Ty vse-taki uezzhaesh', i eto dejstvitel'no bred! -- Soglasilsya ya.
     --  Znaesh', ya chuvstvuyu sebya tak, slovno  ty prishel na  moi pohorony! --
Usmehnulas' Melamori.  -- Mne vse vremya hochetsya vozmushchenno  sprosit', pochemu
zhe ty ne rydaesh'... Hotya, esli by ty rydal, ya by vozmutilas' eshche bol'she!
     -- Ne tak uzh ploho! -- Ulybnulsya ya. -- Togda podnimajsya k  Alotho, poka
tebe ne prishlo v golovu, chto menya sleduet pobit', za plohoe povedenie!
     K  moemu polnomu izumleniyu, Melamori legko  povtorila  podvig Alotho --
eshche  odna  bezumnaya ptica  stremitel'nym  pryzhkom  vzmyla  vverh,  na palubu
arvarohskogo korablya. YA vzyalsya  za rychag  i rvanul ottuda s takoj skorost'yu,
slovno  za  mnoj gnalis'  personazhi  vseh  fil'mov uzhasov, odnovremenno. |to
zdorovo  pomogalo ne oglyadyvat'sya,  a  ya  uzhasno  boyalsya oglyanut'sya  --  mne
pochemu-to kazalos', chto esli ya vse-taki oglyanus', sluchitsya chto-to uzhasnoe...
Hvala Magistram, ya tak i ne obernulsya -- ni razu! Vmesto etogo ya slomal paru
nogtej,  staratel'no  privyazyvaya svoyu igrushku vozle prichala Makuri,  podaril
Miru neskol'ko izyskannyh  rugatel'stv i  otpravilsya v Dom  u Mosta.  V moej
grudi  poselilas'  absolyutnaya  pustota, no tak  bylo dazhe  luchshe: po krajnej
mere, ne bol'no!
     YA  nakormil   Kurusha,  udobno  ustroilsya  v  kresle  i  dazhe  umudrilsya
zadremat', da tak sladko, slovno menya vyklyuchili.
     -- Hvatit rabotat', ser Maks. Nado zhe i otdyhat' inogda, ty sebya sovsem
ne  berezhesh'! --  Nasmeshlivyj  golos Dzhuffina razbudil  menya na rassvete.  YA
otkryl glaza i oshelomlenno ustavilsya na svoego shefa.
     --  Tebe nuzhno podumat' o horoshem ubezhishche. -- Veselo skazal Dzhuffin. --
Ser  Korva  Blimm  navernyaka budet  gonyat'sya  za  toboj po  Eho,  razmahivaya
kakim-nibud'  dragocennym starinnym mechom iz  svoej  znamenitoj kollekcii, i
nikakaya Mantiya Smerti tebya ne spaset. I pravil'no: nechego pomogat'  devushkam
iz horoshej sem'i udirat' so vsyakimi podozritel'nymi inostrancami...
     -- Smeshno. -- Vzdohnul ya. -- Nichego, budu otplevyvat'sya...
     -- Razumeetsya, smeshno. -- Ulybnulsya Dzhuffin. --  I ne vzdumaj grustit':
kogda  horoshij chelovek  nakonec-to  prinimaet svoyu  sud'bu, eto ne povod dlya
mirovoj skorbi,  skoree uzh naoborot... Nu  ladno,  ladno! Hochesh', ya dam tebe
chestnoe slovo, chto s nashej ledi vse budet v poryadke?
     -- Dajte. -- Obradovalsya ya. --  A eshche luchshe, vydajte  mne  na  sej schet
spravku: za mnoj voditsya patologicheskoe doverie  k  pechatnomu  tekstu, vy zhe
znaete!
     -- Nu vot,  sovsem  drugoe delo. --  Ulybnulsya  Dzhuffin. --  Idi domoj,
Maks.  Dumayu, tebya  tam  zhdut.  I porazmyshlyaj na dosuge, kak my teper' budem
spravlyat'sya bez Mastera Presledovaniya...
     -- Nu, kak... Navernoe vse  svedetsya k tomu, chto ya  budu sam skakat' po
sledam etih bednyag. I prestupnost' srazu zhe  sojdet na net! -- YA staratel'no
izobrazil na svoem lice zverskij oskal.
     -- CHto-to v etom rode ya  i imel v vidu. -- Nevozmutimo kivnul  Dzhuffin.
-- Esli tebe udastsya hot' nemnogo  kontrolirovat' etu  svoyu sposobnost', vse
budet putem. YA ne hochu nikogo brat' na mesto Melamori, potomu chto...
     -- Potomu chto ona vernetsya? -- S zamirayushchim serdcem sprosil ya.
     -- Tam vidno budet... S drugoj  storony,  a  chto ej tam delat', na etom
Arvarohe?  Bylo  by  stranno,  esli  by izuchenie ego  drevnej kul'tury stalo
edinstvennym hobbi  ledi Melamori, do konca  ee dolgoj zhizni... -- Zadumchivo
protyanul Dzhuffin.
     -- Vy slyshali grohot? --  Veselo sprosil ya. -- |to upal kamen', kotoryj
lezhal na moem serdce.
     -- Davno pora. -- Odobritel'no skazal Dzhuffin.
     --  Esli  by  vy eshche  rasskazali  mne, chto bylo  v toj  korobochke... --
Mechtatel'no protyanul ya.
     -- Obojdesh'sya! -- Rassmeyalsya Dzhuffin.  -- YA tverdo nameren sohranit' za
soboj pravo na lichnye tajny, tak chto i ne prosi...
     --  Ladno,  budem  schitat',  chto  tam  byl sheburshunchik! --  Fyrknul  ya,
vspomniv  staryj  durackij  anekdot,  iz teh,  kotorye pochemu-to  nazyvayutsya
"abstraktnymi".
     -- CHto? -- Izumlenno peresprosil Dzhuffin.
     -- Izvinite, ser, no eto uzhe moya lichnaya tajna! -- Mstitel'no skazal ya.
     CHerez polchasa ya otkryl dver' spal'ni --  i chut' ne umer na meste: Tehhi
tam  ne  bylo.  Ne  v  ee privychkah vstavat'  tak rano,  tak chto  ya  zdorovo
perepugalsya,  dazhe  zabyl,  chto mogu  prosto poslat' ej zov.  Vmesto etogo ya
pulej  ponessya  v  gostinuyu. Ee ne bylo  i  tam.  Okonchatel'no opoloumev,  ya
brosilsya vniz, hotya mne i v golovu ne moglo prijti, chto ona sidit za stojkoj
svoego  traktira  --  vremya  sutok  ne  sovsem  raspolagalo  k  takogo  roda
vremyaprovozhdeniyu!  Tem  ne  menee  ona  byla imenno tam, v okruzhenii  dobroj
dyuzhiny kakih-to  neveroyatnyh  sushchestv: nazvat' ih lyud'mi  -- znachilo zdorovo
pogreshit'  protiv  istiny. Snachala  mne  pokazalos',  chto  v  Eho  vernulis'
Odinokie  Teni,  no  prismotrevshis'  ya ponyal, chto  eti sushchestva byli  chem-to
drugim.
     -- Maks, eto  moi brat'ya. --  Smushchenno skazala Tehhi. -- Nu, ya  zhe tebe
rasskazyvala...   Oni  vdrug   sobralis'   menya  navestit',  i  my   nemnogo
zasidelis'...
     -- Tvoi  bratishki-privideniya? -- S oblegcheniem  rashohotalsya ya.  -- Vot
zdorovo!  Horoshee utro, rebyata.  Izvinite,  kazhetsya ya vedu  sebya  kak polnyj
idiot... -- YA ponimal, chto  tak rzhat' v samom  nachale znakomstva ne ochen'-to
vezhlivo, no nichego ne  mog s soboj podelat'. YA vinovato posmotrel  na Tehhi.
-- Znaesh', ya tak ispugalsya, kogda ne zastal tebya v spal'ne...
     -- Reshil, chto ya  tozhe uliznula na  Arvaroh, s  kakim-nibud' zheltoglazym
krasavchikom? -- Ehidno sprosila ona.
     -- Horoshee utro, Maks. -- SHelestyashchij shepot odnogo iz prizrachnyh sushchestv
prerval  nash dialog.  -- Vas ne ochen' shokiruet  nash vizit? Obychno  lyudyam  ne
slishkom nravitsya nashe obshchestvo...
     -- Nu chto  vy! -- Iskrenne skazal ya. -- Horosho, chto vy reshili navestit'
svoyu sestrichku. -- Posle etih slov ya snova neuderzhimo rassmeyalsya, oceniv vsyu
prelest'  situacii: nu kto eshche  mozhet pochuvstvovat'  sebya takim  schastlivym,
zastav svoyu  devushku v kompanii shestnadcati prividenij!  Komu skazat'  -- ne
poveryat...
     --  YA eshche nikogda ne videl,  chtoby zhivoj chelovek byl takim  veselym! --
Odobritel'no zametil odin iz prizrakov.



     2. DOROT -- POVELITELX MANUHOV


     --  Tebya  ne  shokiruet,  chto  ya ne priglashayu  tebya  v  dom?  -- Vezhlivo
pointeresovalsya Lonli-Lokli. -- Segodnyashnij vecher sovershenno  ne raspolagaet
k tomu, chtoby zapirat'sya v gostinoj.
     YA ne vyderzhal  i rassmeyalsya: my tol'ko chto udobno ustroilis' na tolstyh
vetkah raskidistogo dereva vahari, rosshego v glubine ego sada.
     -- Menya dejstvitel'no  nemnogo shokiruet... net, ne to, chto ty predlozhil
mne zabrat'sya na derevo -- eto kak raz normal'no! No  ya dazhe ne predpolagal,
chto ty sam syuda zaberesh'sya!
     --  Ty  dumal, chto  ya ne umeyu lazat'  po derev'yam? --  Udivilsya  on. --
Stranno...  Ne takaya uzh eto hitraya nauka!  I  potom,  eti  vetvi  vse  ravno
raspolozheny tak nizko -- syuda mog by zalezt' dazhe umirayushchij mladenec.
     --  Sravnen'ica  u  tebya,  konechno... Da net, ya  uveren,  chto ty mozhesh'
zalezt' kuda  ugodno,  prosto mne  i v golovu  ne prihodilo,  chto ty stanesh'
prodelyvat'  eto  bez  osoboj  neobhodimosti. --  Smushchenno  ob座asnil  ya.  --
Kakoe-to  chereschur  legkomyslennoe vremyapreprovozhdenie,  ono  sovershenno  ne
vyazhetsya s tvoim imidzhem!
     -- S chem ono ne vyazhetsya? -- Peresprosil SHurf. -- I otkuda ty beresh' vse
eti zagadochnye slovechki?!
     -- Iz neischerpaemyh glubin svoego moguchego intellekta! -- Rassmeyalsya ya.
-- Sobstvenno, ya prosto hotel skazat', chto lazan'e  po derev'yam --  ne  tvoj
stil'.
     -- Pochemu ty tak reshil? -- On  nedoumevayushche pozhal plechami. -- V horoshuyu
pogodu ya provozhu na  etom dereve ne men'she vremeni,  chem v  svoem  kabinete.
Osobenno esli mne hochetsya spokojno pochitat'. Vot gostej ya syuda dejstvitel'no
ne priglashayu, ty pervyj. Znaesh', Maks,  v takom sposobe provodit' vremya est'
osoboe preimushchestvo: blizost' dereva darit ni s chem ne sravnimoe spokojstvie
--  imenno  to,  chego  tebe  zdorovo ne  hvataet. Derev'ya  mogut mnogomu nas
nauchit', v tom chisle i etomu...
     -- Zamechatel'no!  -- Odobritel'no skazal ya. --  ZHal',  chto u  menya  net
svoego  sada.  Domov,  gde  ya  mogu perenochevat', kucha -- a tolku-to! Esli ya
poprobuyu obresti spokojstvie, zabravshis' na odno iz derev'ev naprotiv Doma u
Mosta... Narod menya ne pojmet!
     --  Ne pojmet. -- Soglasilsya SHurf. -- Vprochem, dazhe esli  by u tebya byl
sad...  Ne dumayu, chto eto chto-nibud' izmenit! Tebe zhe postoyanno  ne  hvataet
vremeni, ni na chto. Takoe vpechatlenie, chto ty glotaesh' ego, ne prozhevyvaya.
     |to  byla  chistaya  pravda. So vremeni  nashego  poslednego nepostizhimogo
meropriyatiya -- bol'shoj ohoty na Odinokie Teni -- v moej zhizni ne proishodilo
nichego iz ryada von vyhodyashchego, dazhe ser Korva  Blimm tak  i ne sobralsya dat'
mne  po  morde  za  souchastie  v  pobege  ego  prekrasnoj  dochki  na dalekij
Arvaroh... Tem  ne  menee, moi  dni utekali  iz ruk, kak  pesok  iz  dyryavoj
posudiny. Neskol'ko dnej nazad Tehhi zadumchivo soobshchila mne, chto  leto skoro
zakonchitsya,  i ya  chut' ne umer na meste ot udivleniya: kakoe leto, kak eto --
"zakonchitsya"?! YA-to byl pochti uveren, chto ono eshche tolkom i ne nachinalos'...
     -- Pomnish' moego priyatelya Ande Pu? -- Sprosil ya.
     -- Razumeetsya. -- Kivnul SHurf. --  Ne  v moih privychkah zabyvat'  takih
horoshih poetov...  A kakim obrazom on  tratit dannyj otrezok svoej zhizni, ty
znaesh'?
     -- Eshche by ya  ne znal... Sidit v Tashere, izdaet tam gazetu  v kartinkah,
zarabatyvaet kuchu deneg --  odnim slovom, vovsyu naslazhdaetsya zhizn'yu v divnoj
strane svoih  yunosheskih grez... i regulyarno prisylaet mne zov, chtoby skorbno
soobshchit',  chto  on "ustal  ot  etih  tasherskih  plebeev,  kotorye  nichego ne
vpilivayut". Stoilo uezzhat' chut' li ne na kraj Mira tol'ko dlya togo, chtoby na
novom meste prinyat'sya za svoe tradicionnoe  nyt'e! YA, sobstvenno, pochemu ego
vspomnil...  Paren' vse  vremya sidel  bez  deneg, dazhe  posle  togo,  kak  ya
pristroil ego v "Korolevskij golos", i zhalovalsya mne, chto "eti kruglyashki vse
vremya kuda-to devayutsya". Mogu skazat'  to zhe samoe o  svoem vremeni. Ono vse
vremya kuda-to  devaetsya, i ya nichego ne  mogu s  etim podelat'!  -- Udruchenno
priznalsya  ya. K etomu momentu ya uzhe umudrilsya uzhasno rasstroit'sya -- sam  ne
ponimayu, kak eto sluchilos'!
     -- V lyubom  sluchae, eto  ne povod dlya takogo burnogo ogorcheniya. Odno iz
dvuh:  libo ty dolzhen izmenit'  svoyu  zhizn',  libo  prosto  smirit'sya s etim
priskorbnym  faktom.  -- SHurf ukoriznenno  pokachal  golovoj.  --  Kazhetsya, ya
zdorovo oshibsya, kogda reshil, chto moe derevo smozhet nauchit' tebya spokojstviyu.
Skoree uzh ty nauchish' ego bespokoit'sya o pustyakah!
     --  Nadeyus',  chto  net! --  Rassmeyalsya  ya.  --  Emu  tut  zhe  zahochetsya
vykopat'sya  i nemnogo  pobegat'  po  gorodu,  chtoby  privesti svoi  mysli  v
poryadok... Nam zhe s toboj potom eto i rashlebyvat'!
     --   Nu  do  etogo  ne  dojdet,  ya  polagayu.  --  Flegmatichno  vozrazil
Lonli-Lokli. -- YA vot o chem hotel u tebya  sprosit',  Maks. Vse eti knigi  iz
tvoego Mira, kotorye ty  tak lyubezno dlya menya dostaval vremya  ot vremeni  --
nado  otmetit', dovol'no  strannaya  podborka... Skazhi,  vse oni  otnosyatsya k
odnomu zhanru?
     -- Da. I dazhe bolee  togo... -- Tut  ya oseksya, poskol'ku tak  i ne smog
sformulirovat' uskol'zayushchuyu mysl'. Mne bylo  o chem zadumat'sya:  za poslednie
polgoda ya  izvlek iz SHCHeli mezhdu Mirami  neskol'ko dyuzhin knig. Vse oni vpolne
ukladyvalis' v ramki moih predstavlenij o nauchnoj fantastike, pri etom sredi
nih ya  tak i ne obnaruzhil ni odnogo znakomogo nazvaniya, dazhe ih  avtory byli
mne sovershenno neizvestny. Dovol'no stranno, esli uchest', chto v svoe vremya ya
otnyud' ne prenebregal etim zamechatel'nym zhanrom! Vse eto  kazalos' mne ochen'
strannym -- eto, i mnogoe drugoe.
     -- O chem ty zadumalsya? -- Zainteresovanno sprosil SHurf.
     -- Da ob etih greshnyh knigah, razumeetsya! CHto-to s nimi ne tak. Znaesh',
v poslednee vremya ya zdorovo nalovchilsya izvlekat' iz SHCHeli mezhdu Mirami imenno
to, chto mne trebuetsya...  Esli  mne nuzhny sigarety, ya i  dostayu sigarety  --
prichem nepremenno  tu  marku, kotoraya menya ustraivaet  -- i nikakih durackih
zontikov! I tak vse vremya, pochti bez prokolov.
     --  Da, ty  udivitel'no  bystro  uchish'sya etomu strannomu  iskusstvu. --
Odobritel'no kivnul SHurf.
     --  Navernoe. -- Vzdohnul ya. --  No stoit mne potyanut'sya za knigoj... YA
stol'ko raz pytalsya dobyt'  dlya tebya sovershenno konkretnye veshchi: odni iz nih
prosto  predstavlyayutsya  mne  zabavnymi,  drugie,  kak mne  kazhetsya, mogli by
polnost'yu perevernut'  tvoe predstavlenie o moej rodine... No u  menya nichego
ne vyhodit: ya prodolzhayu  izvlekat'  etu zagadochnuyu fantastiku, prinadlezhashchuyu
peru sovershenno neizvestnyh mne avtorov! Mozhno podumat',  chto ya snimayu ih  s
odnoj i toj zhe polki v kakoj-to strannoj biblioteke...
     -- YA, sobstvenno, pochemu zavel rech' ob etih knigah... YA hotel sprosit',
rukovodstvuesh'sya  li  ty  kakim-to  principom,  vybiraya dlya menya takogo roda
literaturu -- i esli da, to kakim? No  ya uzhe ponyal,  chto  ot  tebya nichego ne
zavisit...  A  znaesh',  teper'  tvoya  versiya   naschet   "kakoj-to   strannoj
biblioteki" kazhetsya mne dovol'no pravdopodobnoj.  Est' odna drevnyaya  legenda
-- o biblioteke korolya Menina. Ty s nej znakom?
     --  Vpervye  slyshu.  A  chto  eto  za  biblioteka?  Ee sobral  etot  vash
legendarnyj korol'?
     -- Da net, ne sobral. On ee nashel gde-to na Temnoj Storone... V legende
govoritsya, chto tam hranyatsya knigi, kotorye nikogda ne byli napisany.
     -- Kak eto? -- Izumlenno sprosil ya.
     -- Nu, kak...  Tebe  nikogda v zhizni  ne prihodilo  v golovu, chto "vot,
mozhno  bylo  by napisat'  horoshuyu  knigu,  esli by..."  Dal'she, kak  ty  sam
ponimaesh',  mozhet  sledovat' lyuboe  opravdanie: "esli by u menya bylo vremya",
"esli  by ya umel pisat' knigi", "esli by ya ne znal,  chto kto-to  uzhe napisal
pohozhuyu", "esli by mne eto po-nastoyashchemu nravilos'", i tak dalee.
     -- Znal by ty, skol'ko raz mne dejstvitel'no prihodilo v golovu nechto v
takom rode! --  Ulybnulsya  ya. --  Smotri-ka, a  tebe  tozhe  znakomy podobnye
razmyshleniya, kto by mog podumat'!
     -- Mne vpolne dostatochno teoreticheskogo  ponimaniya, chto tak  byvaet. --
Flegmatichno vozrazil  SHurf. --  Vprochem, takogo roda  idei prihodyat v golovu
ochen'  mnogim lyudyam... Tak  vot, v  biblioteke, kotoruyu nashel  korol' Menin,
hranilis' knigi, avtory kotoryh tak nikogda i  ne napisali nichego podobnogo.
V  legende govoritsya, chto Menin ponyal eto, kogda nashel  tam svoyu sobstvennuyu
knigu --  vernee tu  knigu,  kotoruyu  hotel  napisat' v  to vremya, kogda byl
princem i  uchilsya  v  Korolevskoj  Vysokoj  SHkole,  no  tak  i  ne  napisal,
razumeetsya. A  potom on  nashel tam drugie knigi,  podpisannye imenami druzej
ego yunosti, kotorye tozhe tak i  ne stali pisatelyami. On dazhe uznal nekotorye
syuzhety: v svoe vremya oni ne raz stanovilis' predmetom ih besed...
     --  No v takom sluchae eta biblioteka dolzhna byt'  pochti beskonechnoj! --
Izumlenno skazal ya.
     --  A legenda i opisyvaet ee, kak  beskonechnoe i postoyanno izmenyayushcheesya
mesto. -- Nevozmutimo soglasilsya SHurf. -- Ne dumayu, chto eto preuvelichenie...
     -- Dumaesh', ya dejstvitel'no mog tuda zabrat'sya? --  S uzhasom sprosil ya.
-- |to uzh kak-to chereschur!
     -- Nu pochemu? |to vpolne v tvoem stile... "vyazhetsya s tvoim imidzhem"  --
ya pravil'no upotreblyayu eto tvoe slovechko?
     -- Absolyutno! -- YA dazhe rassmeyalsya ot neozhidannosti.
     -- Nu vot... Da net, ya  zagovoril o biblioteke  korolya  Menina  ne  dlya
togo, chtoby ty utratil  ostatki svoego dushevnogo ravnovesiya. Prosto  bylo by
lyubopytno proverit' etu versiyu, esli predstavitsya sluchaj.
     -- Nu, esli predstavitsya... -- Zadumchivo soglasilsya ya.
     Mozhet  byt'  ser Lonli-Lokli dejstvitel'no zateyal ves' etot razgovor ne
dlya togo,  chtoby  ya  "utratil ostatki  svoego dushevnogo ravnovesiya". Tem  ne
menee imenno eto so mnoj i sluchilos'. YA prodolzhal dumat' -- da net, grezit'!
-- o legendarnoj biblioteke  legendarnogo zhe korolya Menina dazhe po doroge  v
Dom u Mosta, sidya  za rychagom  svoego  amobilera. Do sih por ne ponimayu, kak
mne  udalos'  ne  vrezat'sya ni  v odin iz  mnogochislennyh  fonarnyh stolbov,
navernoe  ya dejstvitel'no ochen' vezuchij!  Bol'she vsego menya udruchala mysl' o
tom,  chto  na  odnoj  iz  polok  mogut  obnaruzhit'sya   plachevnye  rezul'taty
mnogochislennyh glupostej, kotorye neodnokratno poseshchali moyu neputevuyu golovu
-- i ves' etot koshmar za moej sobstvennoj podpis'yu, nikakih tam psevdonimov!
Mne  ostavalos'  tol'ko nadeyat'sya, chto drevnij  i zagadochnyj  korol'  Menin,
umudrivshijsya ischeznut'  neizvestno kuda  paru  tysyach let  nazad, chtoby takim
ekstravagantnym obrazom postavit' effektnuyu  tochku v konce svoego  dolgogo i
burnogo   pravleniya,   byl   edinstvennym   posetitelem   etoj   misticheskoj
izby-chital'ni...
     --  Nu  chto,  ser  Maks,  ty  uzhe chital  vechernij  vypusk "Korolevskogo
golosa"? --  Ser  Dzhuffin  Halli vstretil  menya  voprosom,  na moj  vkus  --
dovol'no neozhidannym.
     -- Razumeetsya net. -- Ulybnulsya ya. -- A razve vy ne znaete, kak ya chitayu
gazety? U menya  svoj metod. Snachala gazeta dolzhna otlezhat'sya pod moim stolom
--  poldyuzhiny dnej, nikak ne men'she! Ochen' horosho, esli na nee neskol'ko raz
nastupyat: eto  zdorovo povyshaet kachestvo  informacii...  Da, eshche zhelatel'no,
chtoby gazetu vremya ot vremeni  pytalis' vybrosit', a  ya geroicheski spasal ee
iz  ruk perepugannogo uborshchika, razgnevanno vopya, chto ya  ee  eshche ne chital. I
tol'ko  ispolniv  vse vysheopisannye ritualy,  mozhno pristupat'  k  chteniyu: k
etomu  momentu novosti  uspevayut utratit'  svoyu aktual'nost', mozhno skazat',
oni  stanovyatsya  istoriej. Takim obrazom,  vmesto  banal'noj muskulatury dlya
obshchestvennogo pol'zovaniya  ya chitayu chut'  li ne hroniku drevnih vremen... Vam
nravitsya moj metod?
     -- Razumeetsya. Mne nravitsya absolyutno vse,  chto ty delaesh': eto nemnogo
napominaet moi  lyubimye mul'tiki.  -- Nevozmutimo soglasilsya Dzhuffin. -- Tem
ne menee,  soderzhanie  segodnyashnego  vechernego  vypuska  stoit  togo,  chtoby
oznakomit'sya  s   nim  imenno  segodnya.  Moi   pozdravleniya,  vladyka:  tvoj
geroicheskij narod vyigral  vojnu s kakim-to sosednim plemenem, kak ih tam...
Dyrku  nad nimi v  nebe, zabyl!  --  Dzhuffin na neskol'ko  sekund utknulsya v
gazetu, potom  energichno  kivnul.  -- Da,  s manuhami!  Rebyata  sdelali tebe
horoshij podarok, ty ne nahodish'?
     --  Mne?!  Naskol'ko  ya  pomnyu,  v  etoj  vojne  byl zainteresovan  Ego
Velichestvo  Gurig  VIII, vot pust' on  i  raduetsya. --  Zevnul  ya.  A  potom
zapozdalo vozmutilsya: -- Net,  podozhdite, a pochemu ya dolzhen uznavat' ob etom
iz gazet?  YA zhe ih  car', v  konce-to koncov! Gde oficial'naya delegaciya moih
poddannyh?  Oni   zhe  dolzhny  priehat',  pohvastat'sya  svoimi  dostizheniyami,
pozdravit' menya s pobedoj, ili ya chto-to putayu?
     --  Smotri-ka,  i  tebya,  okazyvaetsya,  mozhno  pronyat'!  --  Rassmeyalsya
Dzhuffin. -- Ne perezhivaj, vladyka  Fangahra. Delegaciya tvoih poddannyh uzhe v
puti, prosto u vladel'ca "Korolevskogo golosa" est' horoshij priyatel' v svite
Temnogo  Meshka... i sam  ponimaesh',  oni  oba prekrasno  vladeyut  Bezmolvnoj
rech'yu, v otlichie  ot tvoih hrabryh  kochevnikov,  tak  chto ser Rogro poluchaet
informaciyu iz Pustyh Zemel' dazhe ran'she, chem Ego Velichestvo Gurig. Vprochem v
etom i sostoit ego rabota, razve ne tak?
     -- Da,  on molodec... -- Rasseyanno  soglasilsya ya.  -- Slushajte, tak oni
skoro svalyatsya mne na golovu, moi  bravye rebyata? Mne predstoit kakoj-nibud'
oficial'nyj priem po sluchayu pobedy, i vse v takom duhe? Kakoj koshmar!
     -- Da uzh, poluchasovoj besedoj ty ot  nih na etot raz ne otdelaesh'sya. --
Sochuvstvenno  vzdohnul  Dzhuffin. --  Nichego,  perezhivesh'... |to sluchitsya  ne
segodnya, i dazhe ne zavtra, tak chto zabud'!
     On povertel v rukah gazetu, potom  ehidno zaulybalsya -- vidimo vspomnil
o moem "metode" ih  chteniya -- akkuratno polozhil ee na pol i nemnogo potoptal
nogami.  Posle  etoj  procedury  Dzhuffin  reshitel'no  pokinul  svoe  kreslo,
velichestvenno opravil skladki serebristogo loohi i napravilsya k vyhodu.
     -- Sudya po mechtatel'nomu vyrazheniyu vashego lica,  vy  sobralis' na ulicu
Staryh monetok. -- Veselo zametil ya.
     -- Kakaya nechelovecheskaya pronicatel'nost'!  -- Fyrknul moj shef. -- "Sudya
po vyrazheniyu moego  lica", vidite li!  Da ya kazhdyj vecher tuda hozhu, i ty eto
otlichno znaesh'... Horoshej nochi, Maks!
     --  Horoshej, tak  horoshej -- ya ne  protiv. --  Mirolyubivo soglasilsya ya.
Uselsya v  osvobodivsheesya kreslo, podnyal s pola  istoptannuyu gazetu... CHestno
govorya,  Dzhuffin  mog  by  tak  ne  userdstvovat',  vpolne  dostatochno  bylo
nastupit' na nee simvolicheski!
     Noch' opyat'  proshla  podozritel'no  tiho  i spokojno. Voobshche-to  po moim
raschetam  uzhe davno dolzhna byla sluchit'sya  kakaya-nibud' grandioznaya pakost',
chto-to vrode general'noj  repeticii  konca  sveta. My mirno bezdel'nichali  s
samoj  serediny vesny  --  na  moej pamyati  Tajnomu  Sysku  eshche  nikogda  ne
udavalos' tak  dolgo otdyhat'  ot  nepriyatnostej. Vse moi kollegi uzhe uspeli
vyhlopotat'  sebe  po  dyuzhine  dnej otpuska, kuda-to zaveyat'sya, vernut'sya  i
nachat'  podumyvat'  o povtorenii etogo  udovol'stviya --  vse,  krome menya  i
Dzhuffina:   nash  shef   prodolzhal  metodichno   znakomit'sya   s  sokrovishchnicej
kinoiskusstva moej  istoricheskoj rodiny, a ya tupo karaulil nash kabinet v ego
otsutstvie.  Vprochem  menya  eto  sovershenno ustraivalo:  po moemu  glubokomu
ubezhdeniyu lyuboj otpusk -- eto pervyj  shag k  sumasshestviyu! A v neobhodimosti
kazhdyj den' prihodit' na  sluzhbu est'  chto-to  umirotvoryayushchee, v te  dni ona
vpolne zamenyala  mne tverduyu pochvu,  kotoroj uzhe davnym-davno i v pomine  ne
bylo u menya pod nogami...
     Kakie by tam predchuvstviya menya ne  terzali, a noch'  proshla na udivlenie
spokojno. To zhe samoe mozhno skazat' i o smenivshem ee dne. I voobshche ves' etot
"tihij chas" prodolzhalsya eshche dyuzhinu dnej,  do samogo priezda moih dragocennyh
poddannyh.  Oni vse-taki svalilis' mne na golovu, hotya ya ne  ustaval umolyat'
tainstvennye vysshie  sily, otvetstvennye  za modelirovanie moej zhizni, chtoby
ih puteshestvie v stolicu prodolzhalos' vechno.
     Zov ledi  Hejlah  razbudil menya  na rassvete  -- ya  tol'ko-tol'ko uspel
sladko zadremat', pryamo v svoem kresle. No ee Bezmolvnaya rech' zastavila menya
podskochit'  kak ukushennogo:  do  sih por  ni odna iz sestrichek  ne  reshalas'
poslat'  mne zov, hotya  Tehhi  davnym-davno hvastalas',  chto  legko  obuchila
devochek etomu  strannomu iskusstvu, da i  pri vstreche  so  mnoj oni uzhe veli
sebya  dovol'no raskovanno  -- zhizn'  v stolice Soedinennogo  Korolevstva,  v
sochetanii s regulyarnym obshcheniem s raznymi podozritel'nymi  tipami iz Tajnogo
Syska, vrode togo zhe sera Melifaro, kogo ugodno zastavit rasslabit'sya!
     "Proshu proshcheniya, chto mne prihoditsya vas bespokoit', no vo dvorec tol'ko
chto  pribyla delegaciya predstavitelej  naroda Henha, ser Maks." -- V  golose
Hejlah otchetlivo slyshalis' intonacii otlichno vyshkolennoj sekretarshi, ne znayu
uzh  otkuda oni  vzyalis', no  esli  by mne vdrug  dejstvitel'no  ponadobilas'
sekretarsha, ya by dorogo dal, chtoby zapoluchit' na eto mesto imenno ee!
     "Ladno, -- vzdohnul ya, --  pribyli, tak pribyli.  Pozabot'sya, chtoby  im
pomogli udobno ustroit'sya, i vse takoe. YA priedu vecherom..."
     "YA eshche raz proshu proshcheniya, no  vashi poddannye pribyli, chtoby rasskazat'
vam o svoej  pobede. --  Besstrastno  vozrazila  Hejlah. --  Vozmozhno  vy ne
znaete,  no  vo vremena pravleniya  vashih predkov u  nas bylo  prinyato, chtoby
vyigravshij vojnu  predvoditel'  vojska vstrechal  svoego carya, ispolnyaya Tanec
Pobedy. Tak chto gospodin Barha Bachoj uzhe nachal tancevat'. Znaete,  ser Maks,
v etom tance dovol'no mnogo  slozhnyh dvizhenij, a  Barha ne tak uzh molod... V
obshchem, ya ne dumayu, chto on proderzhitsya do vechera."
     "A on  ne mozhet  projti  v svoyu komnatu,  otdohnut', a  vecherom  nachat'
plyasat' zanovo?" -- Neuverenno sprosil ya.
     "CHto vy!  Kak  mozhno  preryvat' Tanec  Pobedy?! |to  grozit emu  vechnym
proklyatiem!" -- Ispuganno otvetila Hejlah.
     "YAsno.  Sejchas  priedu. -- Obrechenno  vzdohnul  ya. I  na  vsyakij sluchaj
dobavil: --  Spasibo za raz座asneniya, Hejlah.  I voobshche ty molodec, pravil'no
sdelala, chto srazu prislala mne zov."
     A potom ya  sdelal horoshij glotok bal'zama Kahara -- chto by ya delal  bez
etogo  volshebnogo  zel'ya!  --  i  poslal  zov  seru  Kofe.  Pozhaluj  on  byl
edinstvennym znakomym mne chelovekom,  kotorogo mozhno potrevozhit' v eto vremya
sutok, ne slishkom terzayas' ugryzeniyami sovesti.
     "Kofa,  podmenite menya pozhalujsta, esli vy ne ochen' zanyaty. -- Poprosil
ya. -- YA  ne mogu  pozvolit'  sebe roskosh' dozhidat'sya Melifaro, a budit'  ego
sejchas  -- vse  ravno, chto  ubit', za  takuyu  zhestokost' i v  Holomi ugodit'
mozhno!"
     "Da net,  ya sovsem  ne  zanyat.  Sejchas priedu...  A chto,  u nas nakonec
chto-to sluchilos'?!" -- Bodro sprosil Kofa.
     "Sluchilos', no ne u nas. Tol'ko u menya. Prishlo vremya pristupat' k svoim
carskim obyazannostyam." -- Pozhalovalsya ya.
     "Bednyj mal'chik!" -- Sochuvstvenno otkliknulsya ser Kofa. V dannyj moment
ya byl polnost'yu s nim soglasen.
     CHerez neskol'ko  minut ya ostavil  svoj amobiler za kvartal ot Mohnatogo
Doma.  Pod容hat'  blizhe bylo  nevozmozhno:  po raznocvetnym kamushkam mostovoj
toptalos'  stado menkalov,  na  etot raz  ih  roga byli  uveshany  sovershenno
rekordnym  kolichestvom  pobryakushek   --  vozmozhno   sredi   nih  imelis'   i
trofejnye... YA  skorbno  povzdyhal,  sozercaya  eto  bezobrazie,  i  pospeshno
otpravilsya k svoim poddannym.
     Neskol'ko dyuzhin ekzoticheskih krasavcev zhdali menya v Bol'shoj Priemnoj --
dovol'no effektnoe zrelishche! Vse-taki znakomstvo so mnoj poshlo na pol'zu etim
smeshnym rebyatam: s teh por, kak  ya nauchil ih  povyazyvat' golovnye  platki na
piratskij  maner, groznye  kochevniki  Pustyh  Zemel'  stali  vpolne  modnymi
mal'chikami. CHestno govorya, teper' ya planiroval ubedit'  svoih poddannyh, chto
im  sleduet otkazat'sya ot nelepoj privychki povsyudu taskat' za soboj ogromnye
"pochtal'onskie"  sumki cherez plecho, da i raskleshennye shtany  do kolena -- ne
sovsem  ta  odezhda,  kotoraya  sootvetstvuet moim banal'nym predstavleniyam  o
groznyh kochevnikah i nepobedimyh voinah.  Dlya nachala  ih koshmarnye "bermudy"
mozhno bylo by udlinit' do serediny ikry, chtoby rebyata postepenno privykali k
peremenam... Da  uzh, moi plany gosudarstvennogo pereustrojstva ne otlichalis'
vselenskim razmahom!
     V svoe vremya u menya  hvatilo uma ob座avit' svoim poddannym, chto ya vsegda
budu besedovat'  s nimi  sidya  na  poroge priemnoj, poskol'ku "mesto vladyki
dolzhno byt' na poroge, mezhdu lyud'mi  i nebom, daby  otdelyat' i ohranyat' odno
ot drugogo"  --  imenno  tak ya im i zayavil, eto nado zhe bylo  dodumat'sya! No
teper' mne ostavalos' tol'ko  pokorno sledovat' mnoyu  zhe  samim  zavedennomu
poryadku,  tak  chto  ya  smirno uselsya  na poroge, skrestiv  nogi  po-turecki.
Potryasayushchij   borodatyj  velikan,   moj  "pervyj  zamestitel'"   i   groznyj
voenachal'nik,  Barha  Bachoj,  tut  zhe  napravilsya  ko  mne  legkoj  baletnoj
pohodkoj,  sovershenno ne vyazhushchejsya s ego bogatyrskoj komplekciej.  Vremya  ot
vremeni on  sovershal kakoj-to neveroyatnyj pryzhok s perevorotom cherez golovu,
chto  sovsem uzh ne  sovpadalo s  moimi  predstavleniyami o vozmozhnostyah  takih
zdorovennyh dyadek,  i voobshche ne lezlo  ni v kakie  vorota!  Priblizivshis' ko
mne,  on  ispolnil  takoe  golovokruzhitel'noe  sal'to,  chto  ya  na mgnovenie
usomnilsya v  real'nosti proishodyashchego. No  posle etogo  bessmertnogo podviga
Barha Bachoj nakonec-to pochtitel'no zamer ryadom so mnoj.
     --  My  pobedili, o Fangahra! -- Voshishchenno soobshchil  on, vozdev  k nebu
muskulistye  zagorelye  ruki.  -- My posramili manuhov  i  plenili Esru,  ih
vozhdya, a vmeste  s  nim  my plenili ego  brat'ev,  synovej, docherej,  slug i
menkalov!
     -- I menkalov? -- Udivlenno utochnil ya. Prezhde mne nikogda ne dovodilos'
vstrechat'  takogo ser'eznogo otnosheniya k  verhovym  zhivotnym protivnika: kak
pravilo vse normal'nye pobediteli snishoditel'no schitayut ih  trofeyami, no uzh
nikak ne plennikami!
     --  I  menkalov!  --  Gordo  podtverdil moj "general".  -- My zapretili
manuham  stavit' svoi kibitki vozle svyashchennyh  istochnikov  tvoih  zemel', my
zapretili im voznosit' molitvy tvoemu nebu, my veleli im i ih detyam hodit' s
nepokrytoj golovoj, my poluchili  s manuhov  tysyachu sumok dani i  veleli etim
zhalkim lyudyam ostavat'sya doma, v strahe ozhidaya tvoih prikazanij.
     --  "V strahe" -- eto pravil'no! -- Ser'ezno kivnul ya. Men'she  vsego na
svete mne hotelos'  oskorbit'  detskuyu radost' moih ocharovatel'nyh poddannyh
svoim neumestnym hihikan'em, tak chto ya derzhalsya iz poslednih sil.
     --  Ty prines nam udachu  i  pobedu,  vladyka! -- Torzhestvenno  zakonchil
Barha Bachoj.
     -- I vy prinesli mne udachu i  pobedu. Vy molodcy, rebyata! -- YA izo vseh
sil staralsya dostavit' udovol'stvie etim geroicheskim lichnostyam.
     --  CHto   my  dolzhny  delat'  teper',  vladyka?   Prikazyvaj!   --  Moj
voenachal'nik govoril s takim entuziazmom, chto mne dazhe stalo nemnogo nelovko
za sobstvennyj pofigizm, chestnoe slovo!
     -- Teper'  vy dolzhny otdohnut'.  -- Tonom zabotlivoj babushki otvetil ya.
-- Vy dolgo byli v puti i ustali, tak chto vam sleduet vyspat'sya... Vprochem ya
i  sam  eshche ne  lozhilsya.  Tak  chto  uvidimsya vecherom. V moem dvorce najdetsya
dostatochno  komnat, i dostatochno slug,  chtoby sdelat' vashe prebyvanie  zdes'
priyatnym. Da, esli vam vdrug chto-to ponadobitsya -- trebujte, ne stesnyajtes'.
V etom dome vy pochetnye gosti...
     Tut menya  osenila  odna  genial'naya ideya, sovershenno v moem  chudovishchnom
vkuse.  Poyavit'sya   v  kakom-nibud'  stolichnom   traktire  v  kompanii  etih
krasavchikov -- vot eto budet shou!
     -- YA priglashayu vas pouzhinat' vmeste so mnoj. -- Torzhestvenno skazal ya.
     -- Takaya velikaya chest', vladyka!  -- Izumlenno  prolepetal Barha Bachoj.
--  Eshche  ni  odin  iz  carej Henha nikogda  ne  razdelyal trapezu  so  svoimi
poddannymi, dazhe carskoj  rodne razreshalos' tol'ko nablyudat' za etim  divnym
sobytiem, sidya na poroge...
     -- Nichego, budem schitat', chto  vy zasluzhili etu chest'. -- Legkomyslenno
otmahnulsya  ya. --  YA  zajdu za vami srazu  posle  zakata,  i  my kuda-nibud'
otpravimsya. A poka otdyhajte.
     Vremenno pokonchiv  so  svoimi carskimi obyazannostyami, ya tihon'ko smylsya
domoj,  vernee  -- v  malen'kuyu  spal'nyu nad  traktirom "Armstrong i  |lla".
Kazhetsya  na  menya  svalilas' kucha  del, no ya zdorovo nadeyalsya, chto eta  kucha
podozhdet hotya by do poludnya.
     Kak ni stranno, dela dejstvitel'no  podozhdali: nikto  ne slal  mne zov,
trebuya,  chtoby  ya nemedlenno otryval svoj zad  ot krovati i  nessya  kuda-to,
slomya golovu. Tak chto mne dazhe udalos' zakryt'  glaza i nenadolgo rasstat'sya
s etim prekrasnym Mirom --  vsego na paru chasov -- no etogo okazalos' vpolne
dostatochno:  prosnuvshis' ya chuvstvoval  sebya tak  horosho, slovno  mne udalos'
razzhit'sya noven'kim telom.
     -- YA  uzhe  chitala utrennie  gazety,  bednyaga.  Teper'  u tebya  nachnetsya
intensivnaya  svetskaya zhizn'?  -- Sochuvstvenno  sprosila  Tehhi. Ona kakim-to
obrazom ugadala,  chto ya uzhe prosnulsya, podnyalas' naverh i  zastyla na poroge
spal'ni.  V   luchah  yarkogo  poludennogo  solnca  ee  siluet  kazalsya  takim
nepravdopodobno  tonen'kim,  pochti  nematerial'nym,  chto  ya   chut'  bylo  ne
usomnilsya v ee real'nosti.  Vot  uzh chego  by mne  dejstvitel'no ne hotelos':
odnazhdy  obnaruzhit',   chto  ona  --  prosto  klubochek  kakogo-to  nezdeshnego
serebristogo tumana, kak ee nepostizhimye bratishki-prizraki...
     --  YA  vse-taki  nadeyus',  chto  moya  svetskaya zhizn' budet ne  takoj  uzh
intensivnoj. -- Ulybnulsya ya. -- Nichego, nemnogo raznoobraziya ne  povredit ni
mne, ni zhitelyam  Eho... Znaesh',  segodnya vecherom  ya sobirayus' otvesti  svoih
poddannyh pouzhinat'. Vot tol'ko ya eshche ne reshil, komu iz traktirshchikov suzhdeno
perezhit'  eto   nezemnoe  schast'e!   Mozhet  byt'  podskazhesh'?  U  tebya  est'
kakoj-nibud' smertel'nyj vrag iz chisla tvoih kolleg, milaya?
     -- Takogo  i vragu ne  pozhelaesh'... Glavnoe  -- ne privodi ih  ko  mne,
ladno? -- ZHalobno poprosila ona.
     -- Eshche chego ne hvatalo! CHtoby moi geroicheskie vassaly shlyalis' po vsyakim
podozritel'nym pritonam,  gde vse ravno  net nikakoj  edy?! Rebyata, konechno,
prostye nevezhestvennye varvary,  no vse-taki vpolne prilichnye semejnye lyudi,
a ne kakie-nibud' nikchemnye vypivohi... -- YA mog by  prodolzhat' svoyu gnevnuyu
tiradu  eshche chasa  poltora -- uzh  chto umeem, to umeem! --  no  menya zastavili
zatknut'sya, vprochem bolee chem priyatnym sposobom...
     Tem ne menee  cherez  poltora chasa ya uzhe sidel v kabinete Dzhuffina.  Mne
predstoyal  korotkij neoficial'nyj  vizit k Ego Velichestvu Gurigu VIII  -- za
dal'nejshimi instrukciyami,  i  moj shef velikodushno  soglasilsya  sostavit' mne
kompaniyu. Ochen'  milo s  ego  storony:  esli  mne  uzhe  dovodilos'  v polnom
odinochestve puteshestvovat' cherez tainstvennyj Koridor  mezhdu Mirami,  ili na
zagadochnuyu   Temnuyu  Storonu,  eto   eshche   ne   znachilo,  chto  ya   gotov   k
samostoyatel'nomu vizitu v zamok Rulh! Kakim by priyatnym chelovekom ne byl nash
Korol', no vzyat'  i priperet'sya  v  ego rezidenciyu, ne  pryachas'  za nadezhnoj
spinoj  vsemogushchego  sera  Dzhuffina  Halli...   Legche   umeret',  kak  lyubyat
vyrazhat'sya nashi samobytnye arvarohskie priyateli!
     -- Vse, poehali! --  Veselo skazal Dzhuffin, reshitel'no zasovyvaya v yashchik
stola ocherednuyu stopku samopishushchih  tablichek. -- Esli menya v blizhajshee vremya
ne osvobodyat ot neobhodimosti zanimat'sya  etoj pisaninoj, delo konchitsya tem,
chto odnazhdy ya  vse-taki vzbuntuyus' i prisoedinyus' k kakomu-nibud' ocherednomu
zagovoru, chestnoe slovo!
     --  I  eto budet  nachalom konca  Soedinennogo Korolevstva.  -- Utrobnym
golosom sumasshedshego proricatelya soobshchil ya.
     -- Sovershenno verno! -- Obradovalsya Dzhuffin.
     Na  etoj optimisticheskoj  note my  i  pokinuli  Dom  u  Mosta.  Dzhuffin
napravilsya bylo k moemu amobileru, potom mahnul rukoj.
     -- Tut i peshkom-to  minut  desyat',  a  po  Korolevskomu  mostu  greh ne
progulyat'sya, osobenno v takuyu pogodu.
     --  A pochemu, sobstvenno, Korol' zhdet nas v  zamke  Rulh?  -- Rasseyanno
pointeresovalsya  ya. --  Sejchas zhe leto,  a letom emu polozheno  zhit' v letnej
rezidencii... Ili ya chego-to ne ponimayu?
     -- Da net, vse  verno.  Prosto  Korol' imeet pravo  na kaprizy. A  etim
letom Ego  Velichestvo  raskapriznichalsya  ne  na  shutku:  zayavil,  chto  zamok
Anmokari nuzhdaetsya v srochnoj smene inter'era, k tomu zhe emu vdrug prispichilo
lyubovat'sya  pejzazhem  Levoberezh'ya imenno  iz okna kabineta korolya Menina, na
verhnem etazhe zamka Rulh...  V  obshchem, na  etot  raz Gurig naotrez otkazalsya
pereezzhat'  v  svoyu  letnyuyu  rezidenciyu, i po-moemu pravil'no  sdelal:  esli
postoyanno sledovat' zavedennomu poryadku, mozhno rehnut'sya...
     -- Mozhno. -- Tonom znatoka podtverdil ya.
     My  perestupili  porog  zamka  Rulh,  i  nas  okruzhili  drevnie  steny,
propitannye  trevozhnym  zapahom  kakih-to  zabytyh  tajn.  Strogie borodatye
strazhi privychnym zhestom nabrosili na nashi plechi svoego roda plashchi, sotkannye
iz  tonkoj  metallicheskoj  setki, simvol nashej  gipoteticheskoj bezzashchitnosti
pered  mogushchestvom  etogo  drevnego  mesta.  Potom nas  usadili v  malen'kie
palankiny  --  eto  prinyatoe  pri  Dvore transportnoe sredstvo sovershenno ne
uvyazyvaetsya  ni  s  moim  zdravym  smyslom,  ni  s moimi  predstavleniyami  o
komforte,  no  menya,  uvy,  nikto ne  sprashivaet! --  i  prokatili  do Maloj
Korolevskoj Priemnoj, vse kak polozheno...
     Ego   Velichestvo   Gurig   VIII  na  etot  raz  vyderzhal  ustanovlennuyu
reglamentom pauzu: nam prishlos' zhdat' ego chut' li ne  celyh desyat' minut. On
byl v  takom  prekrasnom  nastroenii,  chto zavidki brali.  Kazhetsya  skromnaya
pobeda moih trogatel'nyh poddannyh nad sosednim plemenem takih  zhe poludikih
kochevnikov,  kak  oni  sami,  rascenivalas' zdes'  kak  velikoe istoricheskoe
sobytie!
     --  Vse idet prosto  zamechatel'no!  Nam  ochen'  povezlo s  etimi vashimi
kochevnikami,  ser  Maks. --  Odobritel'no  skazal Korol',  ukazyvaya  nam  na
udobnye  starinnye kresla u okna. -- YA dazhe  ne  ozhidal, chto  oni tak bystro
podchinyat  sebe manuhov...  Nu a  krome  nih  u  naroda henha nikogda ne bylo
ser'eznyh  sopernikov.  Moi  umniki  iz  kancelyarii  Zabot  o   Delah   Mira
utverzhdayut, chto krome vashih poddannyh  i etih samyh  manuhov v Pustyh Zemlyah
obitayut tol'ko  sovsem kroshechnye plemena  kochevnikov, ne bol'she chetyreh-pyati
dyuzhin  vzroslyh  muzhchin  s  zhenami  i  det'mi,  im  i  v  golovu  ne  pridet
ob容dinit'sya protiv obshchego  vraga, a esli dazhe i pridet,  budet  uzhe slishkom
pozdno: k etomu  vremeni Pustye Zemli uzhe budut  nashej  territoriej...  Vot,
derzhite! -- On protyanul  mne malen'kij, no  tolstyj paket s bumagami. -- |to
instrukcii dlya  vashego boevogo generala. On  u vas molodec,  etot  ser Barha
Bachoj! YA by sam ne otkazalsya ot takogo voenachal'nika!
     -- Da on zhe i tak rabotaet na vas. -- Ulybnulsya ya.
     --  Vasha  pravda,  ser  Maks...  A na slovah  skazhite im, chto teper' vy
hotite,  chtoby  oni  podchinili  sebe  vse  Pustye   Zemli.   Tehnicheski  eto
osushchestvimo, proshche prostogo. Tam, v pakete  imeetsya  karta Pustyh Zemel',  s
ukazaniem plodorodnyh  uchastkov, istochnikov vody i territorij, kotorye mozhno
uslovno nazvat' "naselennymi". Sredi  moih pridvornyh  nashelsya  odin erudit,
znakomyj  s tradicionnoj kartografiej henha, tak  chto  u  vashih poddannyh ne
vozniknet problem pri ee chtenii, po krajnej mere, ser Muleh klyatvenno menya v
etom  zaveryal... V obshchem dajte svoim  lyudyam god na etu operaciyu. Po raschetam
moih umnikov dostatochno i polugoda,  no zachem  muchat' lyudej? God menya vpolne
ustraivaet.
     --  I voobshche  gosudarstvennye dela dolzhny  vershit'sya s  nekoej  plavnoj
netoroplivost'yu. -- S umnym vidom bryaknul ya.
     --  Sovershenno verno,  ser Maks.  --  Obradovalsya Gurig.  --  YA  vsegda
govoril, chto iz vas poluchitsya ochen' horoshij  monarh! Nu chto, mozhem  schitat',
chto s etim  delom my pokonchili.  Nadeyus', vy soglasites' vypit' chto-nibud' v
moem obshchestve, gospoda?
     --  O,  takie voprosy vy  mozhete  i  ne zadavat',  Vashe Velichestvo!  --
Ulybnulsya  Dzhuffin. -- |tot  vash,  s  pozvoleniya  skazat', kollega  sposoben
vmestit' v sebya celoe more kamry, osobenno v gostyah.
     --  |to ochen' pohval'noe kachestvo. --  Sovershenno  ser'ezno  soglasilsya
Korol'.
     --  Prostite, Vashe  Velichestvo,  -- nereshitel'no skazal ya,  -- eshche odin
vopros --  dumayu, poslednij  na segodnya.  Moi poddannye  dovol'no nastojchivo
interesovalis', chto im teper' delat' s etimi samymi pobezhdennymi manuhami. A
poskol'ku mne kak-to vse ravno...
     -- Mne tozhe. -- Korol' ravnodushno pozhal plechami. --  Pust' hot' s容dyat,
esli u vas eto prinyato...
     --  Ne  dumayu, chto  u  nas  eto  dejstvitel'no  prinyato.  -- Rasteryanno
otkliknulsya ya. -- Tak chto zhe vse-taki s nimi delat', s etimi manuhami?
     -- Da nichego osobennogo. -- Otmahnulsya Korol'.  -- Esli vy uvereny, chto
vashi  lyudi  dejstvitel'no  ne  stanut est'  svoih  plennikov,  pust'  prosto
privezut  v stolicu ih carya -- emu ne pomeshalo by  poklyast'sya vam  v  vechnoj
pokornosti,  i  vse  v  takom  rode.  A  potom  pust'  sebe  zhivut,  kak  im
zablagorassuditsya, glavnoe, chtoby oni ne meshali vashim rebyatam podchinyat' sebe
Pustye Zemli, vot  i  vse... Gospoda, vy ne budete vozrazhat', esli my smenim
temu?  Vash  vizit  pokazalsya  mne  takim  horoshim  predlogom  na paru  chasov
uvil'nut'  ot  gosudarstvennyh  del!   Ser  Halli,  eshche  vesnoj  vy  obeshchali
rasskazat' mne podrobnosti etoj  uzhasnoj istorii pro Odinokie Teni, i do sih
por tak i ne sobralis'. Mozhet byt' sejchas?...
     V  techenie  sleduyushchego  chasa  ya  vovsyu  naslazhdalsya zhizn'yu:  delal  vse
vozmozhnoe, chtoby podtverdit' legendu Dzhuffina o moih nechelovecheskih talantah
k pogloshcheniyu kamry, i vnimatel'no slushal istoriyu sobstvennyh  priklyuchenij --
nado zametit', zdorovo otredaktirovannuyu, "dlya  dvorcovogo pol'zovaniya", tak
skazat'. Ego Velichestvo, sudya po  vsemu, poluchil ne men'shee udovol'stvie: on
smotrel na Dzhuffina, kak rebenok  na  babushku, tol'ko chto snyavshuyu s  knizhnoj
polki tolstennyj tom skazok s kartinkami.
     V  konce koncov my vse-taki  rasstalis', hotya nikto iz nas  vrode by ne
poryvalsya polozhit' konec etim milym posidelkam.  No  kogda v odnom pomeshchenii
sobirayutsya  celyh dva monarha i odin Pochtennejshij  Nachal'nik Tajnogo  Syska,
takogo  roda  mezhdusobojchik zaranee  obrechen  na  nedolguyu zhizn': oficial'no
schitaetsya,  chto vse  my  uzhasno  zanyaty,  hotya  ya ne stal  by prinimat'  eto
utverzhdenie za aksiomu... Moj shef,  sudya po vsemu, tozhe ne oshchushchal sebya takim
uzh zanyatym chelovekom: zadumchivo pokosivshis' na dveri, vedushchie v Dom u Mosta,
on  reshitel'no  zashagal  v  storonu "Obzhory Bunby".  Mne  ostavalos'  tol'ko
sledovat' za nim. Nikakih vozrazhenij na sej schet u menya ne obnaruzhilos'.
     --  Dzhuffin, a chto  vam izvestno  o Biblioteke Menina?  --  Sprosil  ya,
usazhivayas' na svoj lyubimyj taburet  mezhdu stojkoj i malen'kim oknom vo dvor.
|tot  uyutnyj   zakutok  byl   slovno   special'no   sozdan  s  uchetom   moih
mnogochislennyh pozhelanij, vseh bez isklyucheniya!
     --  Pochti  nichego,  kak  i vsemu  ostal'nomu chelovechestvu, krome samogo
korolya Menina.  -- Udivlenno  otozvalsya  Dzhuffin. -- A s chego eto ty vdrug o
nej vspomnil?
     --  SHurf nedavno rasskazal mne etu legendu. Dovol'no lakonichno, kak eto
za nim voditsya... na etot raz dazhe chereschur! Tak chto poka nas s vami taskali
po koridoram zamka Rulh na etih durackih palankinah, ya vse priglyadyvalsya:  v
kakom temnom uglu skryvaetsya vedushchaya tuda Tajnaya dver'...
     -- Dver' v  Bilioteku Menina?! Ish'  chego  zahotel!  -- Fyrknul moj shef.
Potom pokosilsya na menya s  neskryvaemym interesom. -- A na koj  tebe sdalas'
Biblioteka Menina, Maks?
     -- Ne znayu.  Interesno. -- Mnogoznachitel'no ob座asnil  ya. -- Poryt'sya by
tam na dosuge...
     -- Ty  by vse-taki byl poostorozhnee so  svoimi zhelaniyami. -- Usmehnulsya
Dzhuffin. -- A to dejstvitel'no  vlipnesh' v  eto  greshnoe  mestechko, ishchi tebya
potom... A  gde iskat'-to?  |ta mificheskaya biblioteka,  o  kotoroj rasskazal
tebe ser SHurf,  vsego lish'  kroshechnyj kusochek chuzhoj, nepostizhimoj vselennoj.
Znaesh',  ved' sudya po  vsemu,  Meninu udalos' proniknut'  na iznanku  Temnoj
Storony...  nu, tak  eto nazyvaetsya. My  popadaem  na Temnuyu  Storonu, kogda
pytaemsya nashchupat' dno v glubine za predelami vidimogo mira. I sudya po vsemu,
za predelami Temnoj  Storony sushchestvuet nekoe inoe mesto  -- eshche glubzhe, eshche
zagadochnee...  V  lyubom sluchae, nikto  vse ravno tolkom ne znaet, o chem idet
rech', poskol'ku  krome Menina  tam  dejstvitel'no  nikto  ne byl.  Razve chto
kakie-nibud' nepostizhimye drevnie tipy, no  oni ne pozabotilis' zapisat' dlya
nas svoi putevye vpechatleniya... -- Dzhuffin pojmal moj nedoverchivyj  vzglyad i
ot  dushi  rassmeyalsya.  -- Ne nuzhno  tak sverlit' menya glazami, Maks. YA  tozhe
nikogda tam ne byl, chestnoe slovo!
     -- Stranno. -- Izumlenno skazal ya. -- A otkuda lyudyam voobshche izvestno ob
etoj "iznanke", v takom-to sluchae?
     -- Iz  drevnih legend,  v  kotoryh  pochti  nevozmozhno ponyat'  ni slova,
otkuda  zhe eshche...  I ot samogo Menina, razumeetsya. Kstati,  za  nim vodilas'
slava samogo pravdivogo obitatelya etogo Mira: korol' Menin s detstva osoznal
silu svoih slov i bystro rasstalsya s privychkoj vrat' po pustyakam.
     -- YAsno. -- Vzdohnul ya. -- "Iznanka Temnoj Storony", nado zhe!
     -- CHto-to u tebya glaza razgorelis'! -- Usmehnulsya Dzhuffin. -- YA tebya ne
uznayu, ser  Maks! Kogda nuzhno nauchit'sya kakomu-nibud' noven'komu pustyakovomu
fokusu,  ty  obychno gromoglasno  zayavlyaesh'  o  svoem  nesgibaemom  namerenii
nemedlenno nalozhit'  v  nekie  nesushchestvuyushchie  shtany,  esli  ya ne  perestanu
terrorizirovat' tebya vsemi  etimi uzhasnymi chudesami. A kak tol'ko rech' zashla
o veshchah,  kotorye do sih por nemnogo pugayut dazhe menya samogo, u  tebya tut zhe
slyunki potekli... Mozhet byt' ty prosto zaskuchal bez nastoyashchej raboty?
     -- Mozhet byt'. -- Melanholichno soglasilsya ya. -- Hotya ne dumayu... Prosto
znaete,  s nekotoryh  por mne uzhasno ne  hochetsya  byt' obitatelem  "Serediny
lesa".
     -- Kem tebe ne hochetsya byt'? -- S lyubopytstvom peresprosil Dzhuffin.
     -- A vy  ne pomnite? Melifaro zhe vam vse ushi prozhuzhzhal pro etih smeshnyh
rebyat, u kotoryh  my  nochevali, kogda  ezdili, chtoby vytryasti dushu  iz  sera
Glenke Tavala. Lyudi, kotorye derzhat traktir v lesu  na okraine Landalanda, i
schitayut, chto ih dom i les -- eto i est' ves' Mir,  potomu chto tak im skazali
ih pokojnye roditeli...
     -- Da,  teper' ya ponimayu.  -- Dzhuffin vnimatel'no  posmotrel  na menya i
vdrug  ulybnulsya, neozhidanno  zadumchivo i pechal'no.  -- Ne  perezhivaj, Maks.
Sud'ba obitatelej "Serediny lesa" tebe vse ravno ne svetit, dazhe esli  ochen'
poprosish'. Nichego ne poluchitsya, ty uzh pover' mne na slovo.
     -- Veryu. --  Ser'ezno  kivnul ya. -- I  eto k luchshemu, hotya vam navernoe
eshche ne raz pridetsya vyslushivat' moi vozrazheniya po etomu povodu...
     -- Nichego, perezhivu. -- Optimisticheski  zaveril menya Dzhuffin. -- CHego ya
tol'ko v svoej zhizni ne vyslushival!
     Bol'she k etoj teme  my  ne vozvrashchalis': u nas nashlis' zaboty povazhnee.
Opustoshenie mnogochislennyh tarelok i gorshochkov s izumitel'noj stryapnej madam
ZHizhindy, naprimer...
     Posle obeda my vse-taki rasproshchalis'. Moj shef otpravilsya v Dom u Mosta,
a ya reshil progulyat'sya po gorodu. Davnen'ko ya ne delal sebe takih podarkov, a
tut samo soboj  poluchalos',  chto  bol'she mne vse ravno  nechem zanyat'sya:  moi
poddannye  budut zhdat'  menya na zakate, chasa cherez dva.  Slishkom malo, chtoby
ehat' domoj,  no  slishkom mnogo, chtoby  prodolzhat'  protirat'  svoj  lyubimyj
taburet v "Obzhore".
     YA netoroplivo brel po  Staromu Gorodu. Legkij veterok s Hurona igral so
mnoj v kakuyu-to strannuyu igru,  naletaya na menya to sleva, to sprava, a poroj
famil'yarno  zabiralsya pod  moyu Mantiyu  Smerti, slovno pytayas'  vyyasnit',  ne
otlichaetsya  li  fiziologiya   gospod  Tajnyh   Syshchikov  ot  obshchechelovecheskoj.
Lyubopytnyj veter byl moim edinstvennym  sputnikom: nemnogochislennye prohozhie
kak vsegda predpochitali derzhat'sya ot menya  podal'she -- Mantiya  Smerti svodit
na net vse moe gipoteticheskoe obayanie, no  segodnya  mne  eto dazhe nravilos'.
Inogda ya nachinayu ponimat', chto Velikij  Magistr Nuflin Moni  Mah ni kapel'ki
ne  oshibsya, predskazyvaya, chto mne eshche predstoit ocenit' preimushchestva  svoego
zloveshchego  odeyaniya, etakogo zamyslovatogo sposoba "skazat' Miru net", po ego
sobstvennomu vyrazheniyu.
     Na  peresechenii  ulicy  Hmuryh  tuch  i  ulicy  Fonarej  ya  nereshitel'no
zatormozil,  pytayas'  opredelit',  v  kakuyu  storonu   mne   bol'she  hochetsya
napravit'sya -- inogda prinyat' reshenie byvaet pochti nevozmozhno, i eto nemnogo
narushaet mechtatel'noe spokojstvie bescel'nyh  odinokih progulok, kotorye tak
sladko kruzhat mne golovu... I tut moya zhizn' vnezapno prevratilas' v kakoj-to
goryachechnyj bred, inache i ne skazhesh'. Dlya nachala odno iz moih serdec korotko,
no nastojchivo utknulos'  v  rebra,  ya vzdrognul,  obernulsya i  s  izumleniem
ponyal, chto  za  mnoj idet kakoj-to tip, sled v  sled, on  otstaval  vsego na
neskol'ko shagov. YA ne uspel  razglyadet'  ego lico, ne uspel zadumat'sya o ego
namereniyah, chestno govorya, ya dazhe  ne uspel soobrazit', chto  proishodit: moya
levaya ruka sudorozhno dernulas',  pal'cy prishchelknuli, vypuskaya  Smertnyj shar.
Vse  eto proizoshlo  pomimo moej voli, cherez mgnovenie ya  s tupym nedoumeniem
vziral na telo, nepodvizhno zamershee na zemle.  Na etot raz  moj Smertnyj shar
ne prevratil bednyagu  v  moego  pokornogo raba,  i voobshche delo  oboshlos' bez
vsyakih  tam izyskov,  kroshechnyj sharik  zelenogo sveta  chestno opravdal  svoe
groznoe nazvanie, on ubil  etogo  tipa mgnovenno i  bezboleznenno,  sudya  po
spokojnomu vyrazheniyu mertvogo lica...  YA prisel na kortochki  ryadom  s  telom
svoej nechayannoj zhertvy, pytayas' ponyat', s kakoj stati  mne voobshche prispichilo
ego ubivat'. Tol'ko teper'  ya uvidel,  chto na neznakomce byli kruglye ochki s
temno-lilovymi steklami, pochti neprozrachnymi, do sih por ya ne videl takih ni
na odnom iz stolichnyh zhitelej. YA  rasteryanno razglyadyval parochku sobstvennyh
iskazhennyh otrazhenij, a potom do menya nachalo dohodit'...
     --  Gospodi,  slepoj  on, chto li?  --  S uzhasom skazal ya sam  sebe.  --
Pozdravlyayu s velichajshej pobedoj v tvoej zhizni, ser Maks, kazhetsya ty ukokoshil
ni v chem ne povinnogo cheloveka, da eshche i slepogo!
     A potom  ya poslal zov  Dzhuffinu i  sbivchivo rasskazal emu etu idiotskuyu
istoriyu.
     "Govorish', ruka  sama  dernulas'?  Interesno...  Maks,  ya tebya  umolyayu:
vozderzhis'  poka ot  ugryzenij sovesti. V  sluchae  chego, eshche uspeesh' orosit'
gor'kimi  slezami raskayaniya vse  mostovye  Eho, takoe  nikogda ne  pozdno...
Luchshe  beri etot trup i tashchi  ego v Dom u  Mosta. -- Spokojno  otozvalsya moj
shef. --  Peredat' tebe ne  mogu, kak mne hochetsya na nego  posmotret'. Vse, ya
tebya zhdu."
     Razgovor   s   shefom   podejstvoval  na   menya,  kak   loshadinaya   doza
uspokoitel'nogo: moi burnye emocii tut zhe poslushno upakovalis' v myagkuyu vatu
i gruzno  opustilis'  kuda-to  v temnuyu glubinu  moego soznaniya.  YA nebrezhno
provel levoj rukoj vdol' mertvogo tela, ono poslushno ischezlo -- spryatalos' v
moej prigorshne.  Ostavalos' dostavit' ego v Dom  u Mosta. Teper'  ya  nemnogo
sozhalel  ob  otsutstvii  amobilera: eta  chast' progulki  vryad li mogla stat'
takoj zhe  priyatnoj,  kak predydushchaya. YA nessya s takoj skorost'yu, kak budto na
menya  uzhe  byl ob座avlen  rozysk, i moim  edinstvennym shansom na spasenie byl
kabinet sera  Dzhuffina Halli v Upravlenii Polnogo Poryadka. YA pulej  vletel v
etot samyj kabinet, s oblegcheniem  perevel duh, slovno za mnoj dejstvitel'no
kto-to  gnalsya, i tol'ko togda zametil, chto u Dzhuffina sidit posetitel'. Mne
ostavalos'  tol'ko  oshelomlenno  na  nego ustavit'sya  --  paren' togo stoil!
Toshchij,  sutulyj,  s otechnym pyatnistym licom  i slezyashchimisya krasnymi  glazami
gor'kogo p'yanicy.  Dlinnye,  sputannye pryadi  zasalennyh  volos  elozili  po
nashemu  mnogostradal'nomu stolu, da eshche i odet on byl v kakie-to neveroyatnye
obnoski, vozrast kotoryh zastavlyal zadumat'sya o vechnosti -- nemnogochislennye
stolichnye nishchie, kotoryh mozhno vremya ot vremeni uvidet' v Portovom Kvartale,
ryadom s etim krasavchikom pokazalis' by dovol'no elegantnymi gospodami.
     -- Vy zanyaty? -- Rasteryanno sprosil ya.
     -- Oh,  Maks, ty  hodish' pochti  tak zhe bystro, kak ezdish'! -- Ulybnulsya
Dzhuffin. -- Nu, znachit pridetsya tebe nemnogo podozhdat', sam vinovat!
     YA  kivnul i vyshel v zal Obshchej Raboty. Nemnogo posidel, tupo ustavivshis'
v  okno,  i  s  uzhasom ponyal,  chto  moe  nastroenie  zakalivaet  za  otmetku
"parshivoe".  Vprochem na etot  raz  u menya byli vse  osnovaniya dlya liricheskoj
grusti,  eti samye osnovaniya kak raz pokoilis' mezhdu  bol'shim i ukazatel'nym
pal'cami  moej  levoj  ruki   --   mertvoe   telo  nechayannoj   zhertvy  moego
progressiruyushchego bezumiya...
     --  Otkuda stol'ko skorbi na tvoem carstvennom  chele? -- Veselo sprosil
nevest' otkuda vzyavshijsya Melifaro. -- CHto, tebe do takoj stepeni ne nravitsya
byt' obmanutym muzhem? Ran'she nado bylo dumat', a teper' pozdno!
     -- CHto?  --  Rasseyanno peresprosil  ya. -- Ah nu da, komu chto, a  golomu
banya!
     Melifaro   izumlenno   morgnul,  potom  ocenil   krasotu   metafory   i
odobritel'no rassmeyalsya.
     -- A chto, teper' uzhe dejstvitel'no "pozdno"? -- S ulybkoj sprosil ya. --
Vse-taki ty soblaznil etu bednuyu devochku?
     -- Ne tvoe  delo!  --  Gordo  zayavil  Melifaro. I  tut  zhe  mechtatel'no
dobavil: -- |to eshche vopros -- kto kogo soblaznil...
     YA otkryl bylo rot, chtoby vyvalit' na etogo  geroya-lyubovnika sobstvennoe
-- i absolyutno nekorrektnoe! -- mnenie po semu skol'zkomu voprosu, no v etot
moment otkrylas' dver', vedushchaya v kabinet nashego  shefa, i ottuda  vyshel  uzhe
znakomyj mne potaskannyj tip. Bednyaga peredvigalsya na polusognutyh nogah, no
ego  shagi   byli  takimi  legkimi,  slovno  on  nichego  ne  vesil.  Melifaro
oshelomlenno  ustavilsya na eto  chudo -- sudya po  vsemu, dlya nego  vneshnij vid
parnya okazalsya  dazhe bol'shim syurprizom, chem dlya menya samogo! Vprochem, ya tozhe
pyalilsya na sej fenomen, zataiv dyhanie: v kakoj-to moment ya zametil, chto ego
telo bylo poluprozrachnym, a kogda tainstvennyj viziter prohodil mimo okna, ya
s  uzhasom  ubedilsya,  chto mne ne pomereshchilos'. Ne  obrashchaya vnimaniya na  nashi
dikie vzglyady, eto zhalkoe sushchestvo shustro prokovylyalo k vyhodu i skrylos' za
dver'yu.
     -- |l'f. --  Rasteryanno skazal Melifaro.  -- Hotel by  ya znat', chto  on
zabyl  v  Eho?  Esli verit'  legendam,  oni  zdes'  uzhe  paru  tysyach  let ne
poyavlyalis'...
     -- |l'f?! -- Mne pokazalos', chto ya oslyshalsya.
     -- Nu da, a razve nezametno? Lyudi do  takogo sostoyaniya sebya ne dovodyat.
-- Pechal'no usmehnulsya Melifaro.
     Mne ostavalos'  tol'ko osharashenno smotret'  na nego: do sih  por  slovo
"el'f"   associirovalos'   u   menya  s  kakimi-to   skazochnymi,  nepostizhimo
prekrasnymi, nezemnymi sozdaniyami. "Volshebnyj narod", odnim slovom... A  tut
takoe bezobrazie!
     --  CHto, mal'chiki,  udivlyaetes'? -- Veselo sprosil Dzhuffin. -- YA i sam,
priznat'sya,  rot raspahnul, kogda  etot krasavchik poyavilsya  na poroge...  No
kakoj podarok on nam prines, kto by mog podumat'!
     -- A chto, eto dejstvitel'no byl el'f? -- Upavshim golosom sprosil ya.
     -- Nu da, el'f. A, ty zhe navernoe ne znaesh', kto takie el'fy...
     -- Predstav'te  sebe, do segodnyashnego dnya ya  byl  uveren, chto  znayu. --
Vzdohnul ya. -- A chto s nim, s etim parnem? On vyglyadit tak, slovno poslednie
sto let ne vyhodil iz prodolzhitel'nogo zapoya...
     --  Nu  chto  ty, Maks! Kakie tam sto  let! Gde ty videl takogo molodogo
el'fa?  Obychno  oni  spivayutsya  eshche  v  detstve...  Tak  chto, dumayu, bednyaga
besprobudno  p'yanstvoval  na protyazhenii  dvuh  poslednih  tysyacheletij -- kak
minimum.
     Mne  ostavalos' tol'ko  molcha  hlopat' glazami. V  poslednee vremya  mne
kazalos',  chto  ya gotov  k  lyubym  syurprizam, kotorye mozhet prepodnesti  nash
udivitel'nyj Mir, no eto bylo kak-to slishkom!
     --  A  kakih  vurdalakov  emu  ponadobilos'  iskat'  v  stolice?  --  S
lyubopytstvom sprosil Melifaro.
     -- Poterpi nemnogo, ladno? Vse po poryadku. Snachala ya ustroyu koroten'kuyu
ekskursiyu v morg dlya svoego Nochnogo lica, cherez neskol'ko minut my vernemsya,
i  ya vam  vse rasskazhu. -- Poobeshchal  Dzhuffin. I povernulsya ko mne. -- Poshli,
Maks, razberemsya, chto ty tam natvoril.
     --  Opyat'  nebos'  ubil ni  v chem ne povinnogo  cheloveka, malen'kogo  i
bezzashchitnogo!  -- Fyrknul  Melifaro. YA  tol'ko  krivo  ulybnulsya  i vyshel  v
koridor: vpervye  s momenta nashego znakomstva ego lyubimaya shutochka iz razryada
osobo  durackih  dejstvitel'no popala  v cel', zato  s  kakoj sokrushitel'noj
siloj!
     -- Davaj, ser  Maks, vyvalivaj svoj trofej! --  Bodro  skazal  Dzhuffin,
gostepriimno  propuskaya  menya  v  malen'kij  polutemnyj  morg.  Ego  horoshee
nastroenie bylo  nesokrushimo,  bolee togo  --  ono  stanovilos' vse  luchshe i
luchshe, k moemu velichajshemu udivleniyu...
     YA  poslushno  vstryahnul kist'yu  levoj  ruki, i  telo neschastnogo slepogo
gruzno ruhnulo na  kamennyj  pol. Dzhuffin prisel  na  kortochki, vzyal  v ruki
temnye ochki mertveca, vnimatel'no na nih posmotrel, udovletvorenno hmyknul i
pokosilsya na menya, kak na novyj eksponat v gorodskom zooparke.
     --  Tak  chto ty tam govoril naschet svoej  ruki, Maks? "Sama dernulas'",
da?
     -- Da. -- Sokrushenno podtverdil ya.
     -- I teper' tebya terzayut ugryzeniya sovesti... --  S delanym sochuvstviem
prodolzhil Dzhuffin. -- Ladno uzh, sejchas ya  tebya ot nih izbavlyu, chem tol'ko ne
prihoditsya zanimat'sya! Smotri.
     On ostorozhno razzhal  svedennye sudorogoj pal'cy trupa  i izvlek iz  ego
kulaka  dlinnuyu   tonkuyu   bulavku.   Torzhestvuyushche   obernulsya   ko  mne   i
mnogoznachitel'no pomahal  svoej nahodkoj pered moim nosom.  Mne  pokazalos',
chto  ot  bulavki ishodit  neobyknovenno  tonkij  aromat, smutno napominayushchij
zapah dorogih francuzskih duhov -- ya nikak ne mog vspomnit', kakih imenno.
     -- Smertel'naya shtuka, Maks! Ponimayu, chto vyglyadit neskol'ko  nesolidno,
tem  ne  menee, v  umelyh  rukah...  |tu bezdelushku  smazali  voshititel'nym
drevnim yadom SHojss -- chuvstvuesh' zapah? Takoe ni s chem ne sputaesh'. Kogda-to
pridvornye mediki  korolej  Drevnej  dinastii  izgotavlivali  sej shedevr  iz
dyuzhiny tysyach ingredientov, isklyuchitel'no dlya  nuzhd svoih povelitelej. Tem ne
menee ostatki  etoj  roskoshi  do sih por obnaruzhivayutsya v samyh  neozhidannyh
mestah, k moemu  velichajshemu sozhaleniyu...  Iglu, smazannuyu yadom SHojss, nuzhno
vonzit' tochno v osnovanie shei, eto obyazatel'no. V  protivnom sluchae yad redko
privodit k smertel'nomu ishodu, razve chto podvernetsya kakoj-nibud' bednyaga s
sovsem uzh slabym zdorov'em.  No esli udastsya popast' tochno, zhertva ne prosto
umret. Telo  neschastnogo tut zhe ischeznet -- vmeste s odezhdoj i sapogami, vot
chto samoe udivitel'noe!
     -- Nichego sebe! -- Rasteryanno skazal ya. -- I chto, predpolagalos', chto ya
tozhe dolzhen ischeznut'? Kakaya prelest'!
     -- Vot tak-to. --  Vzdohnul Dzhuffin. -- A  ty  govorish'  --  "ugryzeniya
sovesti"...  Tvoe mudroe serdce pochuyalo bedu, a tvoya zamechatel'naya ruka sama
s etoj bedoj spravilas', poka  ty toptalsya na meste, pytayas' soobrazit', chto
proishodit. Potryasayushche! Esli by ya vse eshche  byl Kettarijskim Ohotnikom,  ya by
pozhaluj soglasilsya vzyat' tebya v ucheniki, posle takogo-to priklyucheniya!
     --  A  vy  i  tak   uzhe  uspeli  ugrobit'  hren  znaet  skol'ko  svoego
dragocennogo  vremeni  na to, chtoby  chemu-to  menya nauchit',  bez vsyakih  tam
testov na vyzhivanie...
     --  Razumeetsya.  No ya uzhe davno ne Kettarijskij  Ohotnik, a  vsego lish'
"gospodin Pochtennejshij Nachal'nik". -- Nevozmutimo zametil Dzhuffin.
     -- Nado  govorit' "pachetnejshij". -- Ulybnulsya ya. -- U vashego dvoreckogo
eto zdorovo poluchaetsya.
     -- Nu, kuda uzh mne do sera Kimpy! -- Fyrknul Dzhuffin. -- On  -- chelovek
stolichnyj, obrazovannyj, a ya tak, obyknovennyj provincial'nyj vyskochka!
     My nemnogo posmeyalis', a potom ya ponyal, chto eshche ne zadal samyj  glavnyj
vopros.
     -- A komu tak prispichilo raz i navsegda izbavit' etot prekrasnyj Mir ot
moego ne menee prekrasnogo tela?
     -- CHtoby otvetit' na tvoj  vopros, nam pridetsya  horoshen'ko porabotat'.
Vozmozhno dazhe sverhurochno... Vo vsyakom sluchae, ya ne znayu etogo tipa. Nikogda
ego ne videl.
     -- A pochemu takoe otvetstvennoe delo poruchili slepomu? -- Snova sprosil
ya. -- |to zhe chush' kakaya-to poluchaetsya...
     --  A s  chego  ty vzyal, chto on slepoj?  -- Udivilsya Dzhuffin. -- Glaza u
nego na meste.
     -- A ochki? -- Rasteryanno vozrazil ya. -- Na moej rodine takie ochki nosyat
slepye.
     --  Malo  li, kto chto  nosit na tvoej strannoj rodine! -- Pozhal plechami
Dzhuffin. --  Nu  kak  chelovek s absolyutno celymi  glazami mozhet byt' slepym,
skazhi na milost'! A dlya chego, v takom sluchae,  sushchestvuyut znahari?...  A chto
kasaetsya ochkov, oni  nuzhny imenno dlya  togo, chtoby ne promahnut'sya. Primer',
sam pojmesh'.
     YA nadel ochki i dejstvitel'no srazu  ponyal, zachem  oni byli  nuzhny etomu
nevezuchemu ubijce. CHerez temnye stekla ya  pochti ne mog  razglyadet' ochertaniya
svoego shefa, zato  otchetlivo  uvidel  neskol'ko yarkih siyayushchih  tochek na  ego
tele, oni obrazovyvali kakuyu-to nesimmetrichnuyu geometricheskuyu figuru.
     -- Verhnyaya tochka  i est' ta samaya, v kotoruyu nado popast',  esli imeesh'
delo s yadom  SHojss. --  Ob座asnil Dzhuffin.  --  Davaj, snimaj etu antikvarnuyu
redkost'.  Pravda, prosto? Dumayu,  kogda-to ochki  prinadlezhali kakomu-nibud'
pridvornomu ubijce.  Koroli  drevnosti  vysoko  cenili  specialistov  takogo
profilya...
     -- Ladno, i chto my dolzhny so vsem etim delat'? -- Ozabochenno sprosil ya.
     --  Poka ty  budesh'  burno  obshchat'sya  so  svoimi poddannymi, ya poprobuyu
vremenno ozhivit' etogo krasavchika.  A potom  ty  vernesh'sya syuda,  i my s nim
doveritel'no poboltaem.  |to  proshche vsego. S teh por, kak vyyasnilos', chto ty
sposoben razgovorit'  lyubogo ozhivshego  mertveca, pochti vsyakoe  rassledovanie
predstavlyaetsya mne toshnotvorno skuchnoj shtukoj... |to ya tebya tak hvalyu, mezhdu
prochim!
     -- Spasibo, chto skazali, a to ya podumal, chto vy menya gryazno rugaete. --
Ulybnulsya ya.
     --  Ty  ne  ochen' ogorchish'sya, esli ya  lishu  tebya  vozmozhnosti i  dal'she
sozercat' eto mertvoe telo? -- Taktichno pointeresovalsya Dzhuffin.
     -- Ne ochen'. Razve chto sovsem chut'-chut'. -- Nevozmutimo otvetil ya.
     -- Vot i horosho. Poshli, nas zhdet umirayushchij ot lyubopytstva ser Melifaro.
     -- Mezhdu prochim, ya tozhe umirayu  ot lyubopytstva, i ne tol'ko ot nego. --
Zametil ya, s udovol'stviem zakryvaya za soboj dveri morga. -- |tot vash zhutkij
el'f, dyrku v nebe nad ego p'yanoj rozhej! Skazhite, Dzhuffin, neuzheli vse el'fy
vyglyadyat stol' priskorbnym obrazom?
     -- Kak  pravilo oni vyglyadyat eshche huzhe. -- Vzdohnul Dzhuffin. -- A pochemu
ty tak udivlyaesh'sya?
     --  Vy  ne  poverite,  no  za  svoyu  zhizn' ya prochital sovershenno  dikoe
kolichestvo raznyh knig, v kotoryh shla rech' ob el'fah. -- Smushchenno  skazal ya.
-- Razumeetsya,  po  bol'shej chasti eto byli  prosto  vydumki, no vse-taki  ih
avtory opiralis' na starinnye legendy moego Mira. Oni pisali ob el'fah samye
raznye veshchi, no  shodilis' v odnom:  eto prekrasnyj, bessmertnyj,  volshebnyj
narod, po  sravneniyu  s kotorym  chelovecheskie  sushchestva  vyglyadyat  bolee chem
ubogo... A tut pripersya kakoj-to potrepannyj alkash!
     --  Otchasti ty prav.  -- Kivnul  Dzhuffin.  -- Prekrasnyj,  bessmertnyj,
volshebnyj narod... Tak  ono i bylo kogda-to. No v konce  koncov ih  pogubila
lyubov' k naslazhdeniyam.  Vse bylo  horosho,  poka  el'fy ne  narushili  drevnij
zapret i  ne poprobovali vino. Im tak ponravilos',  chto s teh por  ih  zhizn'
polnost'yu   podchinena  udovletvoreniyu  etoj   potrebnosti.   Zamet':   el'fy
po-prezhnemu bessmertny, poetomu im ne udaetsya dazhe  zagnat' sebya v mogilu --
bednyagi obrecheny vechno prebyvat' na krayu, i eto ves'ma bezradostnoe zrelishche.
     -- A pochemu ya nikogda ran'she ih ne videl?
     -- Potomu chto oni  zhivut  v  zacharovannom  SHimuredskom  lesu, na zapade
Ugulanda. V Eho ih ne ochen'-to puskayut, ravno kak i vo vse ostal'nye goroda.
|tot paren', kotorogo ty  videl v nashem  kabinete, prishel ko  mne po vazhnomu
delu.  I  emu prishlos'  sovershit' nemalo  chudes, chtoby ne ugodit' v  ob座atiya
bditel'nyh policejskih -- udivitel'no, chto bednyaga  vse  eshche chto-to mozhet...
Nu chto, ser Melifaro, ty eshche ne lopnul ot lyubopytstva?
     -- Uzhe lopnul. -- Udruchenno  priznalsya Melifaro. -- Tak chto so mnoj vse
konechno. Moya mama vsegda predskazyvala, chto  rabota v Tajnom Syske dobrom ne
zakonchitsya. Peredajte ej, chto ona byla prava...
     -- Peredam. --  Nevozmutimo  kivnul Dzhuffin. --  Idemte v  moj kabinet,
gospoda. YA vam sejchas takoe pokazhu!
     My s Melifaro druzhno zarzhali, poskol'ku  na takoj sluchaj u nas s davnih
por imelas' dezhurnaya  replika: "nadeyus', ne  zadnicu?" V nevyskazannom  vide
ona obladala sovershenno osobennoj  prelest'yu. No Dzhuffin  ne obratil na nashe
nepochtitel'noe hihikan'e nikakogo vnimaniya. Emu bylo ne do togo: on prilagal
otchayannye  usiliya,  chtoby preodolet'  sobstvennye zaklyatiya i otkryt'  dvercu
vpolne  bezobidnogo na  vid shkafchika v dal'nem uglu  kabineta.  |tot hrupkij
obrazec "ofisnoj mebeli" minuvshej epohi zashchishchaet nashi sekrety kuda nadezhnee,
chem lyuboj  nesgoraemyj  sejf: mne stanovitsya  zdorovo ne  po  sebe, kogda  ya
pytayus' predstavit' sebe uzhasnuyu sud'bu bezumca, reshivshego nemnogo  poryt'sya
na ego polkah. CHestno govorya, ya podozrevayu, chto dazhe sam ser Dzhuffin  vsyakij
raz nemnogo riskuet, kogda hochet otkryt' dvercu etogo shkafchika, im zhe  samim
zakoldovannogo -- no vozmozhno, ya vse-taki preuvelichivayu...  Na etot raz  nash
shef  spravilsya  so  svoim "sejfom"  udivitel'no  bystro:  delo  ogranichilos'
neskol'kimi nepechatnymi proklyatiyami, posle chego zlokoznennaya dverca vse-taki
otkrylas'.
     -- Vot, polyubujtes'. -- Torzhestvenno skazal on, izvlekaya ottuda bol'shoj
neopryatnyj svertok i berezhno razvorachivaya vethuyu tkan'.
     -- CHto eto? -- Sprosil Melifaro, nedoumenno  ustavivshis' na zdorovennyj
kusok  pozelenevshego  metalla,  forma kotorogo navodila na mysl', chto kto-to
kogda-to schital etu zhelezyaku svoim oruzhiem.
     -- Mech korolya Artura,  sporyu na chto ugodno! -- Fyrknul ya. Tol'ko  potom
do menya  doshlo,  chto moi kollegi  poluchili ne  sovsem to  obrazovanie, chtoby
ocenit' etu shutku.
     --  Kakogo "Artura"?  Korolej s  takim imenem u nas nikogda ne bylo. --
Rasteryanno  skazal Melifaro.  --  Ili  vse-taki  byli?  Voobshche-to  na urokah
istorii ya nikogda ne byl luchshim uchenikom, no...
     -- Sera  Maksa  v  ocherednoj  raz zaneslo  na povorote,  vot i vse.  --
Hmyknul Dzhuffin. -- Tem  ne menee, on pochti ugadal. |to dejstvitel'no mech, i
v svoe  vremya  on  dejstvitel'no  prinadlezhal  korolyu,  tol'ko  ne kakomu-to
zagadochnomu "Arturu", a nashemu korolyu Meninu.
     -- Nastoyashchij  mech korolya Menina? --  Voshishchenno peresprosil Melifaro. I
tut zhe razocharovanno vzdohnul. -- Nu i vid u etoj vashej relikvii!
     -- Da, vid tot eshche. -- Soglasilsya Dzhuffin. -- Nichego, ya nad nim nemnogo
pokolduyu, i  zavtra  vy  uvidite  mech korolya  Menina vo vsem  bleske  bylogo
velikolepiya...  Udivitel'no, chto  on voobshche sohranilsya. P'yanchuga el'f  zaryl
eto  legendarnoe  oruzhie pod  kornyami kakogo-to  dereva poltora  tysyacheletiya
nazad, posle togo,  kak v ocherednoj raz ponyal, chto  s ego pomoshch'yu sovershenno
nevozmozhno podstrich'sya. A  v nachale etoj vesny sluchajno otkopal, kogda iskal
svoyu mificheskuyu "zanachku",  pogibaya ot pohmel'ya. Schast'e, chto u nego hvatilo
uma  soobrazit',  chto  v  stolice  est'  koe-kto,  komu  mozhno  prodat'  etu
relikviyu... |tot paren' davnym-davno zabyl svoe imya, kak i prochie el'fy,  no
ya  zdorovo  podozrevayu, chto nas udostoil  vizitom sam  Svetlyj  Toklian.  Uzh
bol'no  on  vmenyaemyj, dazhe ne veritsya! Predstav'te sebe,  on so mnoj eshche  i
torgovalsya...
     --  Svetlyj Hozyain SHimureda, legendarnyj korol' el'fov, drug  detstva i
uchitel' korolya Menina? Greshnye Magistry, luchshe by on pogib  v bitve u zaliva
Gokki! -- Vzdohnul Melifaro.
     --  Konechno tak  bylo  by  gorazdo  luchshe,  no  nas  s  toboj  nikto ne
sprashivaet. -- Pozhal plechami Dzhuffin.
     -- Podozhdite, rebyata. -- Poprosil ya. -- YA vot chego ne ponimayu: a otkuda
u  nego voobshche  vzyalsya mech etogo  vashego legendarnogo Menina? I  potom -- on
chto, dejstvitel'no pripersya syuda ego prodavat'?
     -- Da. -- Kivnul Dzhuffin. -- Imenno prodavat', ne darit' zhe! K schast'yu,
paren'  horosho pomnit  te  vremena,  kogda  v Soedinennom Korolevstve eshche ne
umeli  dobyvat'  metally,  i odna  Korona  byla celym  sostoyaniem. A  drugie
vremena  on ne pomnit  vovse: oni prohodili  uzhe bez ego  aktivnogo uchastiya.
Poetomu mech Menina  oboshelsya mne  vsego v  odinnadcat'  koron... O,  kak  my
torgovalis', eto nado bylo videt'! Paren' treboval dyuzhinu, a ya voshel v rol',
i  sam poveril,  chto eto  dejstvitel'no bol'shie  den'gi. Tak chto ya upersya na
desyati. V konce koncov  my soshlis' na odinnadcati. Kupit'  mech korolya Menina
za odinnadcat'  koron,  deshevle  lyuboj antikvarnoj  chepuhoviny  vremen konca
|pohi  Ordenov,  ya  uzhe  ne  govoryu  o  bolee staryh veshchah... Bred kakoj-to!
Vprochem, ya ne ispytyvayu ugryzenij  sovesti:  den'gi nuzhny etomu parnyu tol'ko
dlya  togo, chtoby pokupat' "nastoyashchuyu gorodskuyu vypivku", po ego sobstvennomu
vyrazheniyu. Samodel'naya braga emu neskol'ko podnadoela, osobenno za poslednyuyu
tysyachu  let. Predstavlyaete,  skol'ko butylok Dzhubatykskoj p'yani mozhno kupit'
na odinnadcat' koron?...  Ser Dondi  Melihais  budet  v vostorge: ya dazhe  ne
potrebuyu, chtoby kazna vozmestila mne eti rashody. Mne budet  priyatno schitat'
mech korolya Menina svoej sobstvennost'yu.
     -- Dadite poigrat'sya? -- Tonom izbalovannogo rebenka propishchal ya.
     -- Dam, esli zdorovo  prispichit. -- Ravnodushno soglasilsya Dzhuffin. -- A
chto kasaetsya tvoego pervogo voprosa... Vidish' li, Maks, kogda rech' zahodit o
postupkah nashego legendarnogo korolya, nichego nel'zya  skazat' navernyaka. No ya
pochti  uveren, chto  Menin sam otdal el'fam svoj mech.  Pochemu by i net? Menin
zhil  neskol'ko  tysyach  let  nazad,  na  ego  veku  el'fy eshche byli  tem samym
"volshebnym narodom", o kotorom ty chital  v  svoih knizhkah. Togda  nikomu i v
golovu ne  prihodilo, chto  ih ugorazdit narushit'  edinstvennyj nalozhennyj na
nih zapret...
     --  Horosho,  chto  ya  ne el'f! --  Neveselo  usmehnulsya Melifaro.  --  I
vse-taki  ne  dumayu,  chto segodnya vecherom  mne zahochetsya  vypit'. Mozhet byt'
zavtra...
     --  Skazhite pozhalujsta,  kakie  u  menya vpechatlitel'nye sotrudniki!  --
Voshitilsya Dzhuffin.
     -- Mne pora. -- Vzdohnul ya, posmotrev v okno.  -- Uzhe pochti temno. Esli
ya ne otvedu svoih  poddannyh pouzhinat', oni  utratyat  veru v  dobro,  i tozhe
nachnut potihon'ku spivat'sya.
     -- Tol'ko  spivshihsya kochevnikov nam  ne hvatalo! -- Rassmeyalsya Dzhuffin.
-- Idi uzh. I ne zabud' vernut'sya. Esli eto  proizojdet  do polunochi,  ya budu
prosto schastliv.
     -- YA postarayus'. -- Poobeshchal ya. -- YA ob座asnyu  svoemu voenachal'niku, chto
primernye  poddannye  dolzhny  slushat'sya svoego monarha, horosho kushat' i rano
idti bain'ki. Na bol'shee u menya vse ravno ne hvatit intellekta.
     -- A tvoi zheny tozhe dolzhny uchastvovat' v etom somnitel'nom meropriyatii?
-- Sprosil Melifaro. -- Uchti: u ledi Kenleh drugie plany na vecher!
     -- Malo  li, kakie u  nee plany... --  Zlovredno usmehnulsya ya. -- Ladno
uzh,  postarayus' obojtis' bez devchonok, no ty budesh'  moim vechnym  dolzhnikom,
tak i znaj!
     Vprochem, okazalos', chto  sestrichki  prinyali  reshenie  po etomu  voprosu
sovershenno  samostoyatel'no.  YA vstretil  ih  na  poroge  Mohnatogo Doma. Tri
shikarnye baryshni, odetye po poslednej stolichnoj mode -- kto by mog podumat',
chto eshche i goda ne proshlo s teh  por, kak tri perepugannye  devchonki  vpervye
smenili  steganye zhilety i  korotkie shtany na  elegantnye loohi!  Pravda oni
po-prezhnemu  predpochitali  korotkie  strizhki, i pravil'no delali,  poskol'ku
tradicionnye pricheski Pustyh Zemel' shli im chrezvychajno.
     -- Greshnye  Magistry, kakie vy  krasavicy!  -- Iskrenne  skazal ya. -- V
zhizni ne videl nichego podobnogo!
     -- Spasibo. -- Smushchenno prosheptalo eto slazhennoe trio.
     -- Kakoe  tam "spasibo"!  YA ne  komplimenty delayu, a prosto konstatiruyu
imeyushchij mesto fakt. -- Ulybnulsya  ya. -- Reshili progulyat'sya?  I pravil'no. Vy
zhe navernoe uzhasno ustali byt' caricami!
     --  Da net.  -- Robko otvetila Hejlah. -- Nam bylo priyatno uvidet'sya so
starymi  znakomymi.  Stol'ko novostej! No teper'  oni zhdut  vas, tak chto  my
reshili,  chto  mozhem nenadolgo  ujti... My ved'  mozhem? -- Ona  voprositel'no
posmotrela  na  menya, slovno  za mnoj  vodilas' merzkaya  privychka  zapreshchat'
horoshim lyudyam naslazhdat'sya zhizn'yu.
     -- Konechno. Vy mozhete delat' vse  chto ugodno, ya vam ob etom uzhe  tysyachu
raz govoril.
     Oni voshishchenno posmotreli na menya i zaspeshili kuda-to v oranzhevyj tuman
ulichnyh fonarej.  Mne ostavalos'  tol'ko provodit' etu troicu tochno takim zhe
voshishchennym vzglyadom: devchonki  bystro privykali k neozhidanno svalivshejsya na
nih svobode, obzhivali stolicu Soedinennogo Korolevstva, navernyaka  obrastali
kakimi-to druzheskimi svyazyami --  i ne  tol'ko druzheskimi, sudya po absolyutnoj
prostracii,  v  kotoroj  v poslednee vremya prebyval Melifaro,  i  schastlivym
glazam  katastroficheski pokrasnevshej pri vzglyade  na menya  Kenleh! -- i  eto
bylo prekrasno...
     Ot razmyshlenij  menya  otvlek Druppi:  pes besshumno  voznik otkuda-to iz
sumerek  koridora,  s  entuziazmom  motaya  ogromnymi  lohmatymi  ushami.  Emu
prispichilo vstat' na zadnie lapy  i akkuratno umostit' perednie na moi plechi
--  do sih por ne znayu, kak mne udaetsya vyzhit' v ego  strastnyh  ob座atiyah: k
etomu momentu zhivaya gruda belosnezhnogo meha uzhe pererosla menya na polgolovy,
i  kazhetsya  ne sobiralas' ostanavlivat'sya  na etom vydayushchemsya dostizhenii.  YA
zhalobno  pisknul i poprosil sobaku  prekratit'  eto  izdevatel'stvo.  Druppi
vostorzhenno liznul  menya  v nos  i  poslushno  vernulsya  v  svoe estestvennoe
chetveronogoe sostoyanie --  vse-taki on redkostnaya  umnica!  YA uhvatil svoego
lyubimca za mohnatyj zagrivok, i my otpravilis' v priemnuyu.
     Delegaciya moih poddannyh uzhe  sobralas' tam  v polnom  sostave.  Rebyata
terpelivo zhdali menya. V priemnoj  bylo tak tiho,  slovno oni  ne  tol'ko  ne
razgovarivali, no i ne dyshali.
     -- Horoshij vecher! -- Veselo skazal ya. -- Idemte uzhinat', rebyata.
     ZHertvoj nashego vtorzheniya stal traktir "Sytyj skelet"  -- prosto potomu,
chto on nahoditsya  poblizosti. So  slov  sestrichek ya davno  uyasnil, chto  lyudi
moego  naroda  chuvstvuyut  sebya  sovershenno   schastlivymi,  esli  im  udaetsya
zapoluchit'  kusochek   chego-nibud'   sladen'kogo,  poetomu   mne  bylo  legko
opredelit'sya  s  zakazom: "Trojnoj desert  dlya kazhdogo iz etih  gospod i eshche
desyat' dyuzhin pirozhnyh, dlya nachala..."
     YA zdorovo preuvelichival, kogda raspisyval Tehhi  ves' uzhas predstoyashchego
meropriyatiya. Na  samom  dele vse bylo ochen' milo: kochevniki smirno vossedali
za bol'shim stolom, vostorzhenno vnimali moim putanym recham  o  predstoyashchih im
velikih zavoevaniyah,  i  s neveroyatnym entuziazmom  upisyvali zakazannye dlya
nih sladosti, tak  chto  vse eto zdorovo napominalo kakoj-nibud' detskij den'
rozhdeniya. Rebyata poluchili more udovol'stviya, eto bylo napisano na ih surovyh
licah, slegka peremazannyh kremom ot pirozhnyh. Prochie posetiteli kosilis' na
nashu   kompaniyu   ne   bez   nekotorogo   lyubopytstva,   vprochem,   dovol'no
dobrozhelatel'nogo,  no   moya  Mantiya  Smerti  zdorovo  meshala   ustanovleniyu
spontannyh mezhdunarodnyh kontaktov.
     Posle etoj gastronomicheskoj  orgii ya vozglavil  nestrojnye  ryady  svoih
poddannyh,  i my druzhno vernulis' vo "dvorec".  Menya raspiralo ot  otecheskih
chuvstv,  tak chto krome  paketa  s korolevskimi instrukciyami  ya vruchil  Barhe
Bachoyu  celuyu sotnyu koron i  velel emu istratit' eti den'gi  isklyuchitel'no na
priobretenie sladostej  dlya  moego geroicheskogo  naroda:  po moim podschetam,
etogo dolzhno bylo  hvatit' na dyuzhinu vozov kakih-nibud' pirozhnyh, ostavalos'
nadeyat'sya, chto rebyata najdut sposob dostavit' sej  dragocennyj gruz v rodnye
stepi.
     -- Ty tak i ne skazal, kak my dolzhny  postupit' s carem Esroj, vladyka.
-- Robko napomnil Barha Bachoj. On zadnicej pochuyal,  chto ya sobirayus' ob座avit'
ob okonchanii audiencii, i speshil rasstavit' vse tochki nad i.
     --  Nu  da,  etot plenennyj  vami  car' manuhov! --  Spohvatilsya  ya. --
Nepremenno privezite ego v Eho, pust' poklyanetsya mne v vernosti... A kstati,
klyatvam manuhov mozhno verit'?
     -- Nekotorym mozhno. -- Zadumchivo otvetil Barha Bachoj. -- YA pozabochus' o
tom,  chtoby ego  soprovozhdal Fajriba. Ego  mudrosti hvatit,  chtoby  otlichit'
podlinnuyu klyatvu ot nichego ne znachashchego obeshchaniya.
     -- Vot i  horosho. -- Obradovalsya  ya.  --  A  posle  etogo my mozhem  ego
otpustit', pochemu by i net! CHto-to mne ne hochetsya  stanovit'sya  eshche i  carem
manuhov...
     --  Razumeetsya, ty ne mozhesh'  etogo hotet',  vladyka! -- V golose moego
voenachal'nika  zvuchal  nepoddel'nyj  uzhas.  --  Vladyka  Fangahra  ne  mozhet
unizit'sya do zvaniya carya kakih-to nichtozhnyh mysheedov!
     --  Horosho,  chto  nashi  mneniya   po  dannomu  voprosu   sovpadayut.   --
Melanholichno zametil ya. -- A pochemu ty ih tak obozval? CHto, oni edyat myshej?
     -- Da, sejchas manuhi edyat myshej: oni ne brezguyut nikakoj pishchej. No nashi
stariki  eshche  pomnyat  vremena,  kogda  myshi  eli  manuhov.  --  Prezritel'no
usmehnulsya  Barha  Bachoj. -- |ti truslivye komki navoza skarmlivali myshinomu
vladyke svoih novorozhdennyh detej: dyuzhinu mladencev v  god,  chtoby zadobrit'
eto  durnopahnushchee porozhdenie t'my. Govoryat, on  sovershal  dlya  nih kakie-to
otvratitel'nye  chudesa.  Tebe   dejstvitel'no  interesno  govorit'  ob  etoj
merzosti, Vladyka?
     -- Ne to  chto by ochen'. -- CHestno priznalsya ya. -- U nas s vami est' eshche
kakie-to  problemy,  rebyata?  YA sobirayus'  vas  pokinut'. Mne, znaete li, na
sluzhbu pora... -- YA ne smog sderzhat' ulybku, poskol'ku po dostoinstvu ocenil
bezumie situacii: car' soobshchaet  svoim pridvornym, chto emu, vidite  li, pora
na sluzhbu -- bred kakoj-to!
     -- Kogda my dolzhny otpravit'sya domoj,  vladyka? -- Delovito osvedomilsya
Barha Bachoj.
     -- CHem skoree -- tem luchshe. Kak tol'ko kupite gostincy dlya teh, kto vas
tam zhdet. -- Ulybnulsya ya.
     --  Vse  budet sdelano tak, kak ty hochesh',  Vladyka. Zavtrashnee utro my
posvyatim pokupke darov, i uedem srazu zhe posle poludnya.  I  eshche odna veshch', o
kotoroj ya dolzhen tebe skazat'... My privezli tebe dary, vernee -- te voennye
trofei, kotorye  mogut okazat'sya dostojnymi tvoego vnimaniya. Ty  soglasish'sya
ih prinyat'?
     -- Nadeyus', tam bol'she  net kakih-nibud' devchonok, zhelayushchih stat' moimi
zhenami? -- Ostorozhno utochnil ya.
     -- Tam voobshche net zhivyh sushchestv, Vladyka. Tol'ko veshchi. Esli hochesh',  my
tebe ih pokazhem.
     -- YA uzhasno hochu posmotret' na vashi podarki. -- Myagko skazal ya. -- No u
menya sovershenno net vremeni. Poetomu  sdelaem tak: sejchas ya pojdu na sluzhbu,
a vy peredadite dary ledi Hejlah. Budem schitat', chto ya ih prinyal. A zavtra ya
nepremenno ih posmotryu, ili poslezavtra... Vy ne obidites', rebyata?
     --  Kak  mozhno obizhat'sya na tebya,  vladyka! --  Izumlenno skazal  Barha
Bachoj.  -- My blagodarny tebe, chto ty soglasen ih prinyat', na bol'shuyu  udachu
my i ne smeli rasschityvat'.
     -- Vot  i horosho. -- YA  s  ulybkoj  okinul  vzglyadom svoih trogatel'nyh
vassalov i otpravilsya v Dom u  Mosta. Kto by mog podumat': eto, s pozvoleniya
skazat',  "oficial'noe   meropriyatie"  zdorovo   podnyalo   moe   nastroenie,
osnovatel'no podporchennoe nelepymi  sobytiyami dnya:  zagadochnym pokusheniem na
moyu  zhizn',  poseshcheniem  morga,  da eshche  i znakomstvom  s el'fom-alkogolikom
vpridachu...
     -- Tebe pridetsya nemnogo  podozhdat',  Maks. --  Veselo  soobshchil mne ser
Dzhuffin,  nenadolgo  vyglyanuv  iz  morga. -- Ty tak kachestvenno  ubil  etogo
bednyagu, chto ya ponachalu  nikak  ne  mog  ego  ozhivit'.  Tol'ko-tol'ko chto-to
nachalo poluchat'sya. Posidi poka v kabinete, ya tebya skoro pozovu.
     -- Kak skazhete. -- Kivnul ya. CHestno govorya, ya dazhe obradovalsya: o chem ya
sejchas molil nebo, tak eto o vozmozhnosti spokojno pokurit' za kruzhkoj kamry.
I  vot sbylos'!  YA zashel  v  nash kabinet, akkuratno  ulozhil nogi na stol,  i
ustavilsya v odnu  tochku,  ravnodushno otmechaya,  chto  mysli pospeshno  pokidayut
menya, odna za drugoj, kak krysy, dezertiruyushchie s tonushchego korablya -- so mnoj
eto byvaet...
     "Vse,  Maks,  mozhno pristupat' k doprosu.  Tak  chto dobro pozhalovat'  v
morg!" --  Zov Dzhuffina  dovol'no  besceremonno  zastavil  menya  vernut'sya k
dejstvitel'nosti. YA s izumleniem posmotrel na izmyatuyu  sigaretu, kotoruyu tak
i ne sobralsya  zakurit', a potom  ponessya  v morg: menya zdorovo  vdohnovlyala
vozmozhnost' vyyasnit' imya svoego tajnogo nedobrozhelatelya.
     Telo neudachlivogo kandidata  v ubijcy nepodvizhno lezhalo v dal'nem  uglu
pustoj komnaty,  prednaznachennoj  dlya  hraneniya  trupov.  Dzhuffin  sidel  na
poroge, sudya po vyrazheniyu ego lica, on tozhe umiral ot lyubopytstva.
     --  Davaj,  Maks.  --  Neterpelivo  skazal  on.  --  Hodit'  on,  hvala
Magistram, uzhe  nikogda ne budet, tut dazhe ya  vryad li emu pomogu, no shepnut'
nam neskol'ko slov vpolne sposoben.
     -- Sejchas, -- skazal ya, usazhivayas' ryadom, -- pokuryu, sosredotochus'...
     -- Pokuri, sosredotoch'sya. -- Velikodushno soglasilsya Dzhuffin.
     CHerez  neskol'ko minut ya  ponyal, chto mozhno  nachinat': mne dejstvitel'no
uzhasno  hotelos'  zadat'  paru-trojku  voprosov   etomu  naspeh  ozhivlennomu
mertvecu, ostavalos' nadeyat'sya, chto moi Smertnye shary budut podchinyat'sya moim
osoznannym zhelaniyam, kak  do sih  por  podchinyalis'  neosoznannym. Tak  chto ya
netoroplivo  pogasil  sigaretu, podnyal levuyu ruku i liho prishchelknul pal'cami
-- ne bez nekotorogo pizhonstva, chestno govorya.
     -- YA s toboj, hozyain. -- Vyalo otkliknulsya mertvec, kak tol'ko kroshechnyj
sharik  zelenovatogo  sveta, sorvavshijsya  s  konchikov  moih pal'cev, rastayal,
okutav ego telo pochti nevidimym tumanom. YA instinktivno podalsya nazad, kogda
zametil, chto trup  izo vseh sil pytaetsya poshevelit'sya: etomu mertvomu  parnyu
pozarez prispichilo podpolzti ko mne poblizhe.
     --  Nu i chego ty tak  dergaesh'sya? -- Rassmeyalsya Dzhuffin. -- YA zhe skazal
tebe, chto on  ne  mozhet  peredvigat'sya... a  esli by  dazhe  i  mog? Kakoj ty
vse-taki smeshnoj!
     -- Est' takoe delo. -- Smushchenno soglasilsya ya.
     --  Davaj,  ne  tyani.  -- Poprosil moj  shef.  -- YA i  tak  ustal, kak v
Poslednij Den' Goda, chestnoe slovo!
     --  Kto  velel  tebe  menya  ubit'?  -- Strogo  sprosil  ya,  obrashchayas' k
mertvecu.
     -- Nikto ne velel.  YA sam tak reshil.  -- Tut zhe otvetil on.  Priznat'sya
ego otvet zdorovo  menya ogoroshil: ya-to dumal, chto sejchas  paren' vylozhit nam
imya  svoego  gipoteticheskogo rabotodatelya,  da i  delo s koncom! Kazhetsya ser
Dzhuffin  tozhe  zdorovo  udivilsya, esli  ya dejstvitel'no  nauchilsya  pravil'no
interpritirovat'  velichinu ugla, kotoryj  obrazuet  ego  slegka  pripodnyataya
brov'.
     -- Ladno, sam -- tak sam, no pochemu? -- Rasteryanno sprosil ya.
     -- Potomu  chto ya schital, chto  ty  plohoj  chelovek.  -- Ohotno  ob座asnil
mertvec.
     -- Spasibo za podrobnoe raz座asnenie! -- Neozhidanno rassmeyalsya Dzhuffin i
povernulsya ko mne. -- Maks,  po-moemu  tvoe rassledovanie zashlo v tupik. Tak
tebe i nado, "plohoj chelovek"! Moj tebe sovet: sprosi u nego, kto  on takoj,
i gde razzhilsya yadom SHojss, mozhet byt' togda my pojmem hot' chto-to...
     -- Spasibo. --  Ulybnulsya ya. --  Mezhdu prochim, do segodnyashnego vechera ya
byl absolyutno uveren v sile svoego obayaniya, a tut takoe rasstrojstvo!
     -- Ne otvlekajsya, ladno? -- Ulybnulsya Dzhuffin. -- U nas s toboj vperedi
celaya zhizn',  kotoruyu mozhno  posvyatit'  isklyuchitel'no diskussii na temu "ser
Maks -- horosho eto, ili ploho?" Luchshe zajmis'  etim gospodinom: v otlichie ot
nas on uzhasno zanyat, emu uzhe davno pora v mogilu.
     -- Vasha pravda... -- Vinovato vzdohnul ya. I obratilsya k nashemu mertvomu
sobesedniku. -- Nazovi nam tvoe imya.
     -- Donboni Goulvah.  -- Poslushno otvetil tot. YA voprositel'no posmotrel
na Dzhuffina.
     -- Kazhetsya mne eto nichego ne govorit. -- Neuverenno skazal  moj shef. --
Prodolzhaj, Maks.
     YA snova obernulsya k pokojniku.
     -- Gde ty razdobyl yad i ochki?
     -- Oni vsegda hranilis' u  menya v dome. -- Nevozmutimo  soobshchil tot. --
Ded moego pradeda byl Tajnym Palachom pri dvore Ego  Velichestva Guriga I. |to
ego veshchi.
     YA bespomoshchno posmotrel na Dzhuffina.
     -- CHto-to u menya nichego ne poluchaetsya, sami vidite! Mozhet byt' ya prosto
velyu emu otvechat' na vashi voprosy?
     -- Da vot ya tozhe dumayu -- a pochemu ty ne sdelal eto s samogo nachala? --
Nevozmutimo osvedomilsya moj shef. Potom legkomyslenno rassmeyalsya i neozhidanno
nazhal pal'cem na konchik moego nosa,  kak na knopku zvonka. -- Sledovatel' iz
tebya tot eshche, vashe velichestvo!
     -- Na samom dele mne prosto  ne povezlo. -- Obizhenno skazal ya. -- Lyuboj
normal'nyj  prestupnik  davnym-davno vyvalil  by  na nas vsyu  informaciyu  po
dannomu voprosu, prosto mne popalsya sovershenno unikal'nyj ekzemplyar!
     -- Polnost'yu s toboj soglasen. -- Ulybnulsya Dzhuffin.
     --   Ty  dolzhen  otvechat'   na  vse  voprosy  gospodina   Pochtennejshego
Nachal'nika, kak  na  moi sobstvennye.  --  Serdito  skazal  ya,  obrashchayas'  k
"unikal'nomu ekzemplyaru".
     -- Horosho, hozyain. -- Bezmyatezhno otozvalsya trup.
     -- Pochemu ty reshil, chto  ser Maks -- plohoj chelovek?  -- Tut zhe sprosil
Dzhuffin.
     -- Potomu chto tak govorila moya hozyajka. -- Pokorno soobshchil tot.
     -- Uzhe teplee! --  Dzhuffin povernulsya ko  mne s gordym vidom pobeditelya
shkol'noj matematicheskoj olimpiady. -- A kto tvoya hozyajka, druzhok?
     -- Ledi Atissa Blimm.
     -- Nu vot, teper' mne  vse bolee ili menee yasno. -- Neveselo usmehnulsya
Dzhuffin. -- Ty vse uyasnil, Maks?
     --  CHto,  rech' idet  o  kom-to  iz  rodstvennikov  nashej  Melamori?  --
Ostorozhno utochnil ya.
     --  Mozhno  skazat' i tak... Sobstvenno govorya,  mat' -- tozhe odna iz ee
rodstvennikov, vse verno.
     -- Nu-nu. -- Vzdohnul ya. -- A vy predrekali, chto mne predstoit nosit'sya
po gorodu, udiraya ot sera Korvy Blimma. Oshibochka vyshla!
     -- Ladno, davaj snachala zakonchim nashu svetskuyu besedu. -- Dzhuffin snova
obratilsya k mertvecu. --  Bud' lyubezen, druzhok, rasskazhi vse po poryadku. CHto
skazala tebe tvoya hozyajka, i tak dalee.
     -- Mne ona nichego  ne  govorila.  No ona mnogo raz govorila seru Korve,
chto  ledi Melamori  sbezhala na  Arvaroh po vine sera  Maksa, a  ya slyshal  ih
razgovory,  poskol'ku moya sluzhba sostoit  v tom, chtoby neotluchno  nahodit'sya
pri ledi Atisse, s teh por, kak ona...
     --  S teh por, kak ona nachala utrachivat' razum. YA  znayu etu istoriyu. --
Neterpelivo kivnul  Dzhuffin. -- Tak ty byl ee telohranitelem... Skazhi,  ledi
Atissa prosila tebya sdelat' to, chto ty pytalsya sdelat'?
     -- Net,  ona ne prosila.  Ona nikogda ni o chem menya ne prosila.  Inogda
ona prikazyvala, no ee  prikazy kasalis'  tol'ko domashnih  del. Prosto iz ee
slov ya ponyal,  chto ona budet schastliva, esli ser Maks umret. Ledi  mnogo raz
govorila,  chto ee doch'  sbezhala na  Arvaroh,  chtoby ne videt' etogo uzhasnogo
cheloveka. Ona byla uverena, chto ledi Melamori vernetsya, esli...
     -- S  etim vse yasno.  --  Oborval ego Dzhuffin. --  No  s kakoj stati ty
reshil  sdelat'  ej  takoj  strannyj podarok?  Ty  dolzhen  znat'  cenu  recham
bezumnyh,  esli  uzh  tebe  dovelos'  zarabatyvat'  na  zhizn',  ohranyaya  etih
neschastnyh...
     --  Dlya menya bylo bol'shim schast'em sdelat' dlya ledi Atissy hot' chto-to.
-- Ravnodushno ob座asnil  mertvec. -- Dazhe sejchas ya ne sozhaleyu, chto prinyal eto
reshenie.  Hotya  teper' ya  znayu, chto  smert'  -- eto  ne to, k  chemu  sleduet
stremit'sya, osobenno moya smert'.
     -- YAsno. -- Suho kivnul Dzhuffin.  -- Skazhi mne eshche vot chto: ledi Atissa
znala istoriyu tvoej sem'i?  Ty  kogda-nibud' rasskazyval ej  o svoem predke,
kotoryj byl pridvornym ubijcej?
     -- Net. Ledi Atissa nikogda ne stala by govorit' so mnoj o takih veshchah,
kak moya sem'ya, i voobshche ona ne besedovala so  mnoj ni o chem, tol'ko otdavala
prikazy.
     --  Da eto  i  ni  k  chemu, --  kivnul  Dzhuffin,  -- u nee byli  drugie
vozmozhnosti navesti spravki o cheloveke, kotorogo nanyali dlya  ee ohrany. A uzh
ponyat', chto ryadom nahoditsya  beznadezhno  vlyublennyj bezumec -- eto  pod silu
lyuboj  zhenshchine!  Sumasshedshaya  ona,  ili  net, no  ledi  Atissa  vsegda  byla
redkostnoj umnicej... i blestyashchej intrigankoj, a takie  talanty  ostayutsya  s
chelovekom do samoj smerti... Mozhesh' otpustit' nashego plennika, Maks. YA uznal
vse, chto mne bylo nuzhno.
     -- "Otpustit'"? -- Udivlenno peresprosil ya. A potom ponyal i  povernulsya
k mertvecu.  CHestno govorya, on  ne  vyzyval u  menya nikakoj simpatii  --  ne
potomu,  chto paren' pokushalsya  na moyu  dragocennuyu zhizn',  prosto ves'  etot
mrachnyj romanticheskij bred, kotoryj on nes, byl sovershenno ne v moem vkuse.
     --  YA osvobozhdayu tebya ot neobhodimosti byt' zhivym.  --  YA sam  udivilsya
sobstvennoj  formulirovke,  voobshche-to obychno  ya  vyrazhayu  svoi  mysli  menee
vysokoparno!
     Dzhuffin   ne   polenilsya  podojti  k   mertvecu  i  ubedit'sya,  chto  on
dejstvitel'no prekratil svoe protivoestestvennoe posmertnoe sushchestvovanie.
     -- Vse v poryadke. Poshli otsyuda, Maks. -- Zevnul on.
     My molcha vernulis' v svoj kabinet. Moj  shef neodobritel'no ustavilsya na
pustoj stol.
     --  YA  otpravil zov  v  "Obzhoru"  chut' li  ne chetvert'  chasa  nazad. --
Provorchal on. -- A tolku-to!
     Dver' tut zhe skripnula, moloden'kij pomoshchnik madam ZHizhindy  vodruzil na
nash pis'mennyj stol podnos s mnogochislennymi kuvshinchikami i misochkami, glaza
Dzhuffina potepleli.
     --  Vot  i  slavno.  --  Udovletvorenno  vzdohnul  on.  I  sochuvstvenno
posmotrel na menya. -- Ty zdorovo rasstroilsya, da?
     -- Da net, ne ochen'. Tak, seredinka na polovinku. Prosto nepriyatno, chto
eto imeet  kakoe-to otnoshenie  k  Melamori.  Slovno kakoj-to  glupyj  shutnik
nagadil na podol ee loohi, a ona eshche nichego ne zametila...
     -- Perestan',  Maks! -- Reshitel'no skazal Dzhuffin. -- Ne sgushchaj kraski.
Ledi  Melamori,  hvala  Magistram,  sejchas  mirno  dryhnet  v  luchshej  kayute
"Burunnogo SHipa", kotoryj  boltaetsya mezhdu vodoj i nebom na polputi k  etomu
greshnomu Arvarohu. Tak  chto  s  ee podolom vse v poryadke,  nikakogo  der'ma!
Nekotorym lyudyam vezet s roditelyami, nekotorym  -- ne ochen', no  po  bol'shomu
schetu eto ne imeet nikakogo znacheniya... Komu ya dejstvitel'no ne zaviduyu, tak
eto seru Korve Blimmu!  V svoe  vremya on  srazhalsya  kak dikij kot, chtoby  ne
otpravlyat' svoyu prekrasnuyu zhenu v Priyut Bezumnyh. Dazhe dlya cheloveka s takimi
svyazyami  eto  bylo  pochti   nevozmozhno,  poskol'ku  ee   bezumie  ne  tol'ko
neizlechimo,  no  i  opasno  dlya  okruzhayushchih: ono  mozhet  byt' zaraznym,  chto
podtverzhdaet   nezametno  s容havshaya  krysha   etogo  mertvogo   bednyagi,   ee
ohrannika... No Korva upryam, kak nasha Melamori, tak chto ledi Atissa vse-taki
ostalas' doma. Ego by  energiyu, da na dobroe delo... No  teper' mne pridetsya
vmeshat'sya: luchshe pozdno, chem eshche pozzhe!
     -- Smotrite-ka, vy eshche ne zabyli moyu  durackuyu lekciyu naschet "s容havshej
kryshi"! -- Ulybnulsya ya.
     -- Eshche by ya  ee zabyl! Lichno ya do sih  por schitayu eto  vyrazhenie  tvoim
vydayushchimsya vkladom v sovremennuyu psihiatriyu. -- Sovershenno ser'ezno  zametil
Dzhuffin.  -- A pochemu u tebya  vo rtu  do sih  por pusto, a na  tarelke polno
pechen'ya? Tebya  chasom ne  tyanet  napit'sya? Esli hochesh'  -- pozhalujsta,  hvala
Magistram, ty vse-taki ne el'f!
     -- YA nastol'ko  ne el'f,  chto menya  voobshche nikogda ne tyanet napit'sya, v
tom chisle i sejchas. -- Vinovato vzdohnul ya. -- |to ne strashno?
     -- |to prosto uzhasno! --  Fyrknul Dzhuffin, s neskryvaemym udovol'stviem
vynimaya  probku iz malen'koj keramicheskoj  butylochki. --  V  zhizni ne  videl
takogo  polozhitel'nogo   parnya.  Ne  udivitel'no,  chto  na  tvoyu  zhizn'  uzhe
pokushayutsya  mirnye  grazhdane: na  fone tvoih  mnogochislennyh  dostoinstv oni
chuvstvuyut sebya  osobenno  porochnymi...  i ya tozhe!  No mne  prosto neobhodimo
vypit',  uchityvaya,  chto mne predstoit nastoyashchij  "muzhskoj" razgovor s  serom
Korvoj. Vot uzh nikogda by ne podumal, chto mne svetit nechto v takom duhe!  --
On  ponyuhal soderzhimoe  butylochki, odobritel'no  kivnul,  vylil  ego v  svoj
stakan i sdelal bol'shoj glotok.
     --  A  mozhet  byt'  nam  sleduet  prosto  ostavit'  vse  kak  est'?  --
Nereshitel'no  skazal ya. -- Nichego  ved',  sobstvenno  govorya,  ne sluchilos'.
Prosto  odin  sumasshedshij  sanitar  reshil  sdelat'   horoshij  podarok  svoej
sumasshedshej pacientke  -- nu i chto s  togo? YA po-prezhnemu zhiv, etot  bezumec
lezhit v morge... Po-moemu vse v poryadke!
     --  U tebya  dovol'no original'nye  predstavleniya  o poryadke.  -- Ehidno
zametil  Dzhuffin. Vprochem  ego  strannye  svetlye glaza  smotreli na  menya s
zametnym sochuvstviem. -- Ty ne obyazan perenosit' svoyu nezhnost' k Melamori na
ee  roditelej, Maks. V  otlichie ot menya,  ty dazhe ne znakom  s etimi lyud'mi.
Ledi Atissa i ee dochka -- eto daleko ne odno i to zhe, mozhesh' mne poverit'!
     -- Da  net, do nee mne net nikakogo  dela. --  Smushchenno  vozrazil ya. --
Navernoe delo v  tom, chto  ya chuvstvuyu  sebya  nemnogo  vinovatym  pered etimi
neznakomymi  lyud'mi. Ne nastol'ko, chtoby na menya sledovalo  ob座avlyat' ohotu,
no  vse-taki...  YA  ved'  prilozhil  nemalo  usilij,  chtoby Melamori reshilas'
sovershit' samyj bezumnyj  postupok  v svoej zhizni. No delo dazhe ne  v  etom.
Inogda mne kazhetsya, chto ona dejstvitel'no uehala iz-za menya. Ne potomu,  chto
videt' menya ne mogla, konechno, a dlya togo, chtoby v odin prekrasnyj den' menya
peregnat'.
     -- "Peregnat'"? -- S interesom peresprosil Dzhuffin.
     -- Aga. Vy znaete, chto ej  uzhasno hochetsya nauchit'sya gonyat' na amobilere
eshche bystree,  chem  ya? Odnazhdy my  dazhe  posporili, chto kogda-nibud' ona menya
peregonit. No  delo  ne  v ezde na amobilere, sami ponimaete. Melamori hochet
peregnat' menya po bol'shomu schetu... ili hotya by dognat', dlya nachala. Delo ne
vo mne samom, prosto ya -- dovol'no strannoe sobytie v ee zhizni, chto-to vrode
chuda,  kotorogo ona v svoe vremya ispugalas', a  nasha  Melamori -- ne iz teh,
kto proshchaet sebe dazhe minutnuyu slabost'. I teper' ej kazhetsya, chto u nee est'
tol'ko odin vyhod -- stat' pohozhej  na menya, takim zhe strannym sushchestvom, po
ushi uvyazshim  v  chudesah.  Vozmozhno  ona uehala na Arvaroh tol'ko potomu, chto
znaet: odnazhdy ya reshilsya pokinut'  svoj Mir i otpravit'sya neizvestno kuda. A
Arvaroh -- pochti to zhe samoe, chto drugoj Mir, naskol'ko ya mogu sudit'...
     --  Da,  pochti.  -- Soglasilsya Dzhuffin.  YA  poezhilsya pod  tyazhest'yu  ego
vzglyada  -- dazhe  srednestatisticheskij vzglyad sera Dzhuffina  Halli  vesit ne
men'she tonny, a uzh mne dostalsya prosto rekordnyj ves!
     --  Ladno, --  neozhidanno skazal Dzhuffin, -- navestim  ih vmeste, a tam
vidno budet. Poehali, Maks. Ser  Korva  lozhitsya spat'  dovol'no  pozdno,  no
vse-taki ne na rassvete.
     Ogromnyj  osobnyak Blimmov v samom  centre Levoberezh'ya kazalsya nastoyashchim
starinnym  zamkom  --  da  on  i  byl  kroshechnym  starinnym zamkom,  zdorovo
obnovlennom, s  beschislennymi  novymi pristrojkami, no s tem  zhe neulovimym,
trevozhnym zapahom  kakih-to drevnih tajn, kotoryj priyatno shchekotal moi nozdri
etim utrom, v Korolevskom zamke Rulh.
     -- Nravitsya? -- Ulybnulsya  Dzhuffin.  -- Predki  ledi Atissy  -- dal'nie
rodstvenniki drevnej Korolevskoj dinastii, tak chto  etot  domik dazhe nemnogo
starshe zamka  Rulh. Kogda-to on  byl  zagorodnoj krepost'yu -- v  te  veselye
vremena cheloveku trebovalos'  imet' krepost', chtoby  spokojno  otdohnut'  na
prirode...
     Ser Korva Blimm, otec ledi Melamori, tot samyj, na kotorogo ona stol'ko
raz mne  zhalovalas', vstretil nas v dveryah.  Sderzhanno  pozdorovalsya, okinul
menya vnimatel'nym vzglyadom -- u nego byli takie zhe yarko-golubye glaza, kak u
ego simpatichnogo bratca Kimy, hranitelya vinnyh pogrebov Ordena Semilistnika,
po ch'ej milosti my ne raz degustirovali nekie  neveroyatnye raritety. |tim ih
shodstvo i ogranichivalos': ser Korva Blimm voobshche ne byl pohozh ni na kogo iz
moih znakomyh,  v tom chisle i na sobstvennuyu dochku. Na moj vkus, ego surovoe
lico moglo by stat' dostojnym  ukrasheniem  kakogo-nibud' krestovogo  pohoda,
ili lyubogo  drugogo  geroicheskogo  meropriyatiya.  "Navernyaka  etot  dyadya liho
vyshival vo vremya ih znamenitoj bitvy za Kodeks!" -- Uvazhitel'no podumal ya.
     -- CHto-to sluchilos' s Melamori, Dzhuffin? -- Tiho sprosil on.
     --  A  pochemu  s  nej  chto-to dolzhno sluchit'sya? -- Udivilsya Dzhuffin. --
Naskol'ko ya  znayu,  s nej vse  v polnom poryadke...  Maks,  ona ved'  nedavno
govorila s toboj?
     --  V  poslednij raz ona prisylala  mne zov  pozavchera. -- Kivnul ya. --
Special'no,  chtoby soobshchit',  chto tol'ko chto  prinimala uchastie v  ohote  na
kakuyu-to  ogromnuyu  rybu.  Esli verit'  ee  slovam,  razmery ryby  neskol'ko
prevyshayut razmery Doma u Mosta...
     -- YA rad,  chto s nej  vse v poryadke. -- Suho skazal ser Korva Blimm. --
Hotya ne dumayu, chto razmery etoj greshnoj ryby dejstvitel'no sootvetstvuyut  ee
opisaniyu.  Skoree vsego  moya  geroicheskaya dochka  pobedila v  edinoborstve  s
kakoj-nibud' raz容vshejsya seledkoj...
     YA  udivlenno  podumal,  chto  my s  Melamori  --  tipichnye  tovarishchi  po
neschast'yu.  Moj  sobstvennyj  otec  tozhe  lyubil  publichno  preumen'shat'  moi
dostizheniya.  Dumayu, chto  esli  by v odin  prekrasnyj  den' ya privolok v  dom
mertvogo tigra, on  tut zhe  obozval  by moj trofej dohloj koshkoj. Pravda,  v
otlichie ot  Melamori,  ya  bystro  privyk ne slishkom rasstraivat'sya  po etomu
povodu:  v  mire  bylo  nemalo  drugih  mest,  prigodnyh  dlya  torzhestvennoj
demonstracii ubityh mnoj "tigrov", vprochem ya i sam  v glubine dushi schital ih
"dohlymi koshkami" -- k sozhaleniyu moj papa obladal redkim darom ubezhdeniya!
     -- Bylo  by neploho, esli  by vy priglasili  nas  v gostinuyu, Korva. --
Myagko skazal Dzhuffin. -- YA tozhe lyublyu aromat letnej nochi, i vse takoe, no...
     -- Prohodite. -- Kivnul hozyain doma. On ne stal utomlyat' sebya popytkami
izobrazit'   na  lice   legkoe  smushchenie,  plavno   perehodyashchee   v  grimasu
gostepriimstva. Na moj vkus, tak dazhe luchshe...
     -- Mne nuzhno  pogovorit' s vami, Korva. A seru Maksu pozarez neobhodimo
povidat'sya  s  vashej  zhenoj.  --  Nevozmutimo  zayavil  ser  Dzhuffin,  udobno
ustroivshis' v  roskoshnom  starinnom kresle,  kotoroe  vpolne moglo okazat'sya
tronom kakogo-nibud' zabytogo korolya.
     -- CHto vy nesete? -- Holodno  sprosil  Korva  Blimm.  --  Ona uzhe spit,
krome togo vy prekrasno znaete, chto...
     --  YA mnogo chego znayu. -- Usmehnulsya Dzhuffin. -- Naprimer, chto  segodnya
dnem  kuda-to ischez ohrannik  vashej zheny. Hotite,  rasskazhu,  gde on sejchas?
|tot  bednyaga popytalsya ubit'  sera Maksa, i tak ustal ot  svoih  besplodnyh
popytok, chto prileg otdohnut' v morge Upravleniya Polnogo  Poryadka. Ne dumayu,
chto  on  vernetsya...  Mezhdu  prochim,  snachala ya  sobiralsya navestit'  vas  v
odinochestve. Zajti na minutku,  po doroge domoj, prosto, chtoby  soobshchit' vam
etu  plohuyu  novost',  i  eshche  odnu plohuyu  novost' kasatel'no  predstoyashchego
pereezda vashej  zheny,  a  potom otpravit'sya spat'. No etot  strannyj molodoj
chelovek pochemu-to ne razdelyaet moi vzglyady na zhizn'. On  ochen' hochet,  chtoby
ledi Atissa ostalas' doma. Mne bylo len' s nim sporit', poetomu ya vzyal ego s
soboj... Da, samoe glavnoe: ochen' mozhet  sluchit'sya,  chto mne i dal'she  budet
len' s nim sporit', poetomu odnoj plohoj novost'yu stanet men'she...
     -- YA uzhe ponyal, Dzhuffin. Dlya menya eto proisshestvie -- takoj zhe syurpriz,
kak i dlya vas, mozhete mne poverit'... I ne nuzhno chitat' mne moral', ladno? YA
znayu, chto za takie veshchi polagaetsya govorit' "spasibo",  no  nahozhu eto slovo
bessmyslennym  i neblagozvuchnym. -- Ser Korva vnimatel'no posmotrel na menya.
--  A pochemu vy  reshili vmeshat'sya, ser  Maks? Bylo  by logichnee, esli  by vy
potrebovali vozmezdiya...
     -- A ya uzhe napilsya krovi etogo gore-ubijcy. --  Neveselo usmehnulsya  ya.
-- A  posle horoshej  porcii krovi ya vsegda stanovlyus'  blagodushnym... CHestno
govorya,  ya  ne  znayu,  pochemu  ya  reshil  vmeshat'sya,  ser  Korva.  Prosto mne
pokazalos', chto tak budet pravil'no -- kakaya uzh tam logika!
     --  Horosho. --  Kivnul on.  -- Mne nravitsya  vash otvet. Kima  byl prav,
kogda govoril,  chto s vami legko imet' delo. YA provozhu vas k ledi Atisse. Vy
znaete, chto inogda ona ne ochen'  priyatnaya sobesednica? Hotya,  vy konechno uzhe
vse znaete... Moya zhena ne  tak  uzh bezumna, poroj mne kazhetsya, chto po ulicam
Eho brodit nemalo lyudej, ch'e sostoyanie vnushaet kuda bol'shie opaseniya, prosto
u nih net  domashnego  znaharya,  kotoryj mog  by zabit' trevogu... Inogda ona
vidit  to,  chego net, inogda  ne zamechaet to,  chto nahoditsya  poblizosti,  i
slishkom emocional'no reagiruet na svoi videniya, vot  i vse. Znahari govoryat,
chto  sosedstvo  s  nej opasno dlya  okruzhayushchih. YA  v  eto  ne veryu.  Vas  ona
nenavidit,  poskol'ku  odnazhdy, goda dva nazad,  ej primereshchilos',  chto nasha
dochka pribezhala v ee spal'nyu, chtoby spryatat'sya ot vas. Ubedit' ee v tom, chto
etogo  nikogda  ne  bylo,  nam  s  Melamori ne  udalos',  hotya devochka ochen'
staralas', na moj vkus -- dazhe slishkom... Ladno, idemte.
     YA  molcha vstal i posledoval  za  hozyainom  doma. Idti prishlos' dovol'no
dolgo. CHestno govorya, moj sobstvennyj dvorec zdorovo proigryval po sravneniyu
s vladeniyami Blimmov: ot noven'kih kovrov, pokryvayushchih poly moej rezidencii,
za    milyu   neset   vul'garnym    zapahom    roskoshi,   dostupnoj    lyubomu
srednestatisticheskomu nuvorishu. A stupaya po  skripuchim polovicam etogo doma,
ya toptal drevnie gobeleny,  vozmozhno dazhe sotkannye rukami  el'fov  --  v te
slavnye vremena,  kogda  bednyagi  eshche ne  nachali vdohnovenno  priobshchat'sya  k
kul'tu "zelenogo zmeya"...
     -- Vam syuda.  -- Tiho skazal ser Korva, ostanavlivayas' u dveri, iskusno
inkrustirovannoj kusochkami kakogo-to neveroyatnogo perelivchatogo veshchestva. --
Ona  eshche  ne spit, k schast'yu. Dumayu, budet luchshe, esli ya vernus' k Dzhuffinu.
Postarajtes' ne ochen' dolgo muchat' ee svoim prisutstviem, ladno?
     On razvernulsya  i stremitel'no poshel vniz. Ego pohodka s  samogo nachala
pokazalas' mne ochen' tyazheloj, a teper'  ya zametil, chto myagkie domashnie tufli
sera  Korvy ostavlyayut na kovre takie  glubokie sledy, slovno telo ih hozyaina
bylo otlito  iz  svinca. YA  vyalo poudivlyalsya etomu  zamechatel'nomu  faktu, a
potom  ostorozhno  otkryl dver'  i  voshel  v  ogromnuyu polutemnuyu  komnatu. V
glubine  pomeshcheniya  slabo  siyal golubovatyj  sharik,  napolnennyj  svetyashchimsya
gazom, slishkom malen'kij, chtoby ego svet pronik vo vse ugolki spal'ni.
     -- |to ty, Korva?  --  Nervno sprosil zhenskij golos,  tak  napominavshij
golos  Melamori, chto mne bylo vporu ispugat'sya za  svoe sobstvennoe dushevnoe
zdorov'e.
     --  Net. -- Skazal ya, pochemu-to shepotom. -- |to ya.  Izvinite za pozdnij
vizit, ledi...
     -- Idi syuda. -- Spokojno potrebovala ona. -- YA tebya ne vizhu.
     YA podoshel  poblizhe i izumlenno  ustavilsya  na pochti tochnuyu kopiyu milogo
lica Melamori. Nemnogo starshe, nemnogo polnee, edva zametnaya skladochka mezhdu
brovej i razmytye ochertaniya rta delali lico  ledi Atissy bespomoshchnym --  vot
uzh chego za nashej Melamori nikogda ne vodilos'! -- no ya i predstavit' sebe ne
mog takogo potryasayushchego shodstva.
     --  Znaesh',  ty pohozh na horoshego gostya,  mal'chik. -- Zadumchivo skazala
ona. Ne tak uzh chasto ko mne prihodyat horoshie gosti...
     Nachalo  pokazalos'  mne   dovol'no  neozhidannym:  posle  dramaticheskogo
predisloviya  sera  Korvy ya byl gotov  k chemu-to vrode draki podushkami -- eto
kak minimum!
     --  Menya  zovut  Maks. -- Reshitel'no skazal ya.  -- Govoryat, chto vy menya
zdorovo  ne lyubite, ledi  Atissa. I eto  dovol'no stranno: my  ved'  dazhe ne
znakomy.
     -- |togo  ne  mozhet byt'. --  Bezmyatezhno  vozrazila ona.  --  Ser  Maks
vyglyadit sovershenno inache. YA znayu.
     -- Tem  ne menee... --  Nachal  bylo ya,  no ledi Atissa  upryamo pokachala
golovoj.
     -- Ne nuzhno.  Esli  ne hochesh' nazyvat'  mne svoe nastoyashchee  imya  --  ne
nazyvaj. |to ne obyazatel'no. Luchshe prosto sdelaj  to, zachem prishel. Ty  ved'
prishel,  chtoby  vylechit'  menya,  pravda? Segodnya  utrom  kuda-to  ischez  moj
ohrannik. |to horoshij znak. Esli  on ischez, znachit mne bol'she ne ponadobitsya
ohrannik, pravda? A esli mne bol'she ne ponadobitsya ohrannik, znachit  ya skoro
vernus' k sebe, ili  umru -- vse luchshe, chem  sidet' vzaperti, slushat' ch'i-to
pugayushchie  golosa, kotorye  mne ne hochetsya  slushat', i  pugat'  bednyagu Korvu
svoim postarevshim licom!
     YA oshelomlenno smotrel na svoyu sobesednicu:  za kogo ona menya prinimaet,
hotel by ya znat'! Tozhe mne, nashla sebe velikogo ekzorcista...
     --  YA prishel  tol'ko  dlya  togo,  chtoby s vami poznakomit'sya. --  Myagko
skazal ya. -- Ne dumayu, chto ya mogu...
     Ledi Atissa upryamo pokachala golovoj --  deskat', ne uvilivaj ot raboty,
priyatel'!
     -- Vidish', chto  tam proishodit?  --  Neozhidanno sprosila  ona, ukazyvaya
kuda-to v temnotu. YA ispuganno oglyanulsya, no nichego ne uvidel.
     -- Ty takoj zhe slepoj, kak vse  ostal'nye. -- Vzdohnula ona. -- No ya-to
vse vizhu! Tam stoit  chelovek... i  u nego  net  lica.  |to tak  nepriyatno...
Podozhdi!
     Ledi Atissa s neozhidannym provorstvom vstala na chetveren'ki i podpolzla
k samomu krayu svoej ogromnoj posteli. Ona napryazhenno ustavilas'  v  temnotu,
slovno pytalas'  razobrat' kakuyu-nibud' nadpis' na dal'nej stene -- nadpis',
ot kotoroj zavisela  ee zhizn'. YA ne reshalsya otvlech' ee ot etogo zanyatiya, tak
chto mne  ostavalos' tol'ko nervno toptat'sya na meste. CHestno  govorya, u menya
ne takoj  uzh bogatyj opyt obshcheniya s sumasshedshimi ledi, poetomu ya prebyval ne
v svoej tarelke, uzh ne znayu, komu mogla by prinadlezhat' eta samaya "tarelka",
v soderzhimom kotoroj ya uvyaz po ushi...
     --  Vidish',  ty  vse  mozhesh'!  --  Ledi  Atissa nakonec  otvleklas'  ot
sozercaniya  temnoty i trebovatel'no ustavilas' na menya.  -- |tot chelovek bez
lica  skazal  mne, chto ty mozhesh' delat' s lyud'mi  vse, chto zahochesh'.  U tebya
est'  tvoi Smertnye  shary, i oni ne  obyazatel'no nesut smert'. Nekotorym oni
nesut osvobozhdenie. Ty ne hochesh' mne pomoch'? Tak i skazhi. Zachem obmanyvat'?
     -- YA hochu  vam pomoch'. -- Vzdohnul ya. Do menya  uzhe  doshlo,  chto imeet v
vidu  ledi  Atissa. Ona hotela, chtoby ya porazil ee svoim  Smertnym  sharom, a
potom  velel  ej izlechit'sya ot  bezumiya, ne  bol'she i  ne men'she -- deshevo i
serdito!
     --  Esli hochesh'  -- pomogi.  -- Tverdo skazala  ledi  Atissa. Teper' ee
shodstvo s Melamori opasno  kruzhilo mne golovu: ya uzhe ne ochen'-to soobrazhal,
kto iz nih prosit menya o pomoshchi.
     -- |to opasno. -- Burknul ya. CHestno govorya, ya sovershenno ne byl gotov k
roli iscelitelya, u menya eto prosto v golove ne ukladyvalos'...
     -- Nu i chto  s togo?  -- Holodno  sprosila ona. -- Ne  nuzhno nichego mne
ob座asnyat', luchshe chto-nibud' sdelaj. Zachem voobshche bylo prihodit', esli ty tak
nichego i ne sdelaesh'?
     Vnezapno  ya  prinyal  reshenie --  a  pochemu  by  i  net!  Mne  to i delo
prihodilos' zanimat'sya ochen' strannymi  veshchami,  pochemu  by ne sovershit' eshche
odin dikij  postupok?  V konce koncov, zagadochnoj  sily moih Smertnyh  sharov
odnazhdy  okazalos' dostatochno, chtoby otpustit' iz  etogo Mira mertvogo Dzhifu
Savanhu... i voobshche, chego tol'ko ya v  poslednee vremya ne  ustraival!  Vpolne
moglo sluchit'sya,  chto  ya  --  imenno  tot  doktor, kotoryj trebuetsya  slegka
svihnuvshimsya pozhilym  ledi... YA  ne  stal prodolzhat' nash bredovyj dialog,  a
prosto prishchelknul pal'cami  svoej levoj ruki  -- tretij  raz  za segodnyashnij
dlinnyj den' -- snachala  sdelal eto, i  tol'ko potom osoznal, chto  otstupat'
uzhe nekuda. "Gospodi, -- ispuganno podumal ya, -- lish' by ne okazalos', chto ya
ee ubivayu! Vse chto ugodno, tol'ko ne eto!"
     V lyubom sluchae, razmyshlyat' na etu temu bylo uzhe pozdno: kroshechnyj sharik
zelenovatogo  sveta myagko udarilsya v grud'  ledi Atissy i  rastayal.  K moemu
neopisuemomu oblegcheniyu ona ne umerla,  tol'ko vzdrognula  i  ustavilas'  na
menya prekrasnymi  temno-serymi glazami. Shodstvo s  Melamori stanovilos' vse
bolee pugayushchim, v kakoj-to moment ya okonchatel'no perestal ponimat', s kem iz
nih imeyu delo.
     --  YA zdes'.  CHto  ty  ot  menya  hochesh'? --  Tiho  sprosila  ona. YA byl
potryasen: do sih por zhertvy moih Smertnyh sharov odnoobrazno zayavlyali mne: "ya
s toboj,  hozyain!"  Navernoe  aristokraticheskoe  vospitanie ledi  Atissy  ne
pozvolilo ej unizit'sya do etoj  durackoj formulirovki. A mozhet byt'  bezumie
sdelalo ee takoj original'noj, vot uzh ne znayu...
     --  Vy  dolzhny vyzdorovet'.  -- Myagko  skazal  ya.  --  Stat'  legkoj  i
schastlivoj, kak v yunosti... I bol'she nikakih navazhdenij!
     --  Horosho. --  Pokorno  otvetila  ona.  --  YA sdelayu,  kak  ty hochesh'.
CHto-nibud' eshche?
     --  A  teper' osvobodites'  ot  moej  vlasti. --  YA  ulybnulsya,  oceniv
grotesknuyu nelepost' sobstvennoj frazy. -- Vot, sobstvenno, i vse...
     -- A  chto vy, sobstvenno,  delaete  v moej spal'ne, molodoj chelovek? --
Nadmenno sprosila ledi Atissa, provorno kutayas' v odeyalo. -- Kto vy takoj?
     -- YA ser Maks. -- Nevozmutimo soobshchil  ya. -- Vprochem, ya vam uzhe ob etom
govoril, no vy pochemu-to ne poverili...
     -- A, Tajnaya  Policiya... -- Vysokomerno usmehnulas' ona. -- Vse ravno ya
ne  ponimayu,  chem  vy  zanimaetes'  v  moej  spal'ne? Ishchete  gosudarstvennyh
prestupnikov, ili prosto interesuetes' cvetom moej nochnoj rubashki? Vy vpolne
mogli by poluchit' etu cennuyu  informaciyu, pobesedovav  s kem-nibud'  iz moih
sluzhanok:  u nih ochen' razvito chuvstvo  grazhdanskoj  otvetstvennosti, na moj
vkus  dazhe chereschur...  CHto-to ya uzhe nichego  ne  ponimayu!  CHto, poka ya spala
proizoshel  gosudarstvennyj perevorot? I teper'  Tajnaya  Policiya  ohotitsya za
vsemi, kto svyazan s Ordenom Semilistnika?  No dazhe v etom sluchae vy mogli by
poruchit'  moj arest  moej sobstvennoj  docheri: ee prisutstvie v moej spal'ne
bylo by bolee umestnym, chem vashe... --  Ledi ustalo provela rukoj po lbu. --
Mezhdu prochim, vy menya razbudili, ser Maks. Vy znaete, chto  uzhe noch'? Ili  vy
ne privykli obrashchat' vnimaniya na podobnye melochi?
     YA rassmeyalsya ot neopisuemogo oblegcheniya. Kazhetsya  iz menya dejstvitel'no
poluchilsya  neplohoj praktikuyushchij psihiator,  chestnoe slovo! Ledi Atissa vela
sebya ne prosto kak normal'naya zhenshchina, ona vela  sebya kak normal'naya zhenshchina
s zheleznymi nervami. Ona naproch' zabyla o  tom, kak ya okazalsya v ee spal'ne,
zabyla ona  i  o nashem  malen'kom  seanse  radikal'noj psihoterapii.  Tem ne
menee, v ee golose ne bylo i  nameka na paniku. Ne dumayu, chto ya sam smog  by
besedovat' s  neznakomcem,  nevest'  otkuda  vzyavshimsya  v  moej  sobstvennoj
spal'ne, s takoj spokojnoj ironiej.
     -- Ne serdites' na menya, ledi Atissa. -- Vinovato skazal ya, spravivshis'
nakonec s neumestnym hihikan'em. -- YA uzhe uhozhu.
     -- Voobshche-to  ya  dumala, chto  esli uzh vas zaneslo  v moyu spal'nyu, to po
delu... -- Nereshitel'no skazala ona.
     -- Vy pravil'no dumali. -- Ulybnulsya ya. -- Razumeetsya ya prishel po delu.
YA dolzhen  byl lichno  ubedit'sya,  chto  vy ne spite golovoj  k yugu:  eto ochen'
opasno. Teper' ya vizhu, chto vse v poryadke. Horoshej nochi.
     --  A  eto  dejstvitel'no opasno  --  spat' golovoj k yugu? -- Udivlenno
peresprosila ledi Atissa.
     --  Dejstvitel'no.  S  yuga  prihodyat  samye opasnye navazhdeniya, kotorye
lyubyat podkaraulivat' spyashchih. --  Nahal'no sovral ya. Ponyatiya ne imeyu, s kakoj
stati  ya  nachal mesti  etu chush'  pro yug, no  ved' nado  bylo  pridumat' hot'
chto-to!
     Okazavshis' v koridore, ya rasteryanno oglyadelsya po  storonam. Hotel by  ya
znat', v kakoj storone nahoditsya gostinaya!
     --  Prohodite syuda,  ser Maks. --  Golos sera Korvy  Blimma  razdavalsya
otkuda-to snizu. YA spustilsya k nemu po uzkoj vintovoj lestnice.
     -- Kak vy vovremya  poyavilis'! YA kak raz nachal ponimat', chto zabludilsya.
-- CHestno priznalsya ya.
     -- Moya zhena  tol'ko chto  prislala mne  zov i  skazala, chto v ee spal'ne
oshivaetsya vsya  Tajnaya  Policiya  Eho.  --  Udivlenno  skazal  on.  -- CHto, ej
primereshchilos', chto vas mnogo?
     -- Net. -- Ulybnulsya ya. -- Dumayu, ona prosto poshutila.
     -- Poshutila?!  S  chego vy vzyali? Atissa uzhe davno perestala shutit'.  --
Nedoverchivo otozvalsya ser Korva. -- S teh por, kak...
     --  Mne kazhetsya, chto ona vyzdorovela. -- Myagko  skazal ya. -- I  eshche mne
kazhetsya, chto ona ne ochen'-to pomnit o svoej bolezni...  Vo vsyakom sluchae ona
naproch' zabyla vsyu pervuyu chast' moego vizita.
     -- Ona vyzdorovela? CHto vy takoe govorite? -- Izumlenno peresprosil on.
--  Ee bolezn' byla neizlechimoj, v protivnom sluchae, ona byla by zdorova uzhe
davno. Dumaete, ya sidel slozha ruki i zhdal, kogda eto zakonchitsya?
     -- Ne dumayu. No  ya  zdorovo podozrevayu,  chto ona vse-taki  vyzdorovela.
Luchshe prosto zajdite k nej, i sami pojmete, chto ya prav. Tol'ko pokazhite mne,
kak dobrat'sya do  gostinoj, inache ya provedu ostatok zhizni, skitayas' po vashim
koridoram. Bezradostnaya perspektiva!
     --  Tam,  za  povorotom  lestnica,  ona  vedet  pryamo  v  gostinuyu.  --
Rasteryanno skazal on. -- I ne uhodite prezhde, chem ya vernus', ladno? CHto-to ya
uzhe nichego ne ponimayu...
     --  YA tozhe  nichego  ne ponimayu.  --  Veselo  skazal  ya. -- No  tak dazhe
interesnee!
     Sleduya rekomendaciyam hozyaina doma, ya  dobralsya do gostinoj. Ser Dzhuffin
ne proizvodil  vpechatleniya samogo bezzabotnogo cheloveka  vo  Vselennoj -- na
moj vkus, on dazhe neskol'ko pereborshchil, kogda hmuril svoi brovi.
     --  Nu i  kak proshlo  tvoe  romanticheskoe  svidanie?  -- S lyubopytstvom
sprosil on.
     --  Velikolepno.  --  Ulybnulsya  ya.  --  Mne  tak  ponravilos',  chto  ya
posovetoval seru Korve sdelat' to zhe samoe. Tak chto on vernetsya popozzhe...
     --  CHto  tam  u vas  proizoshlo?  --  Kazhetsya  mne  udalos'  ne na shutku
zaintrigovat' svoego shefa: ego neterpenie granichilo s nastoyashchim razdrazheniem
-- ne  tak uzh chasto mne  dovodilos'  razlichat' v  ego  golose takie serditye
notki!
     -- Kazhetsya ya ee vylechil. -- Doveritel'no soobshchil ya. -- Tol'ko nikomu ne
govorite, a to  zavtra  pod  domom  Tehhi  vystroitsya celaya ochered' zhazhdushchih
isceleniya  bezumcev.  Dumayu,  posle etogo  ona ukazhet mne na  dver', i budet
absolyutno prava!
     -- Podozhdi, ne tarator'. --  Ustalo poprosil Dzhuffin.  -- Kak eto ty ee
vylechil, Maks? Ty ne preuvelichivaesh'?
     -- Ledi sama  poprosila menya sharahnut' ee po lbu odnim iz moih Smertnyh
sharov. A ya ne smog otkazat' ej v etom malen'kom kaprize. Krasivye zhenshchiny iz
menya verevki v'yut, esli im  prispichit! -- Veselo ob座asnil ya. -- A informaciyu
o takom  ekstravagantnom  sposobe razvlekat'sya ona  pocherpnula iz slov svoej
ocherednoj gallyucinacii.  Ona  chto-to govorila mne o posetivshem ee  "cheloveke
bez  lica"  --  zdorovo  pohozhe  na  opisanie  sera  Glenke Tavala,  vam  ne
kazhetsya?... CHestno govorya, ya sam nichego ne ponimayu!
     --   Tvoj  Smertnyj  shar?  --   Izumlenno  peresprosil  Dzhuffin.  Potom
odobritel'no  usmehnulsya.  --  A  pochemu  by  i net!  Zabavno,  esli  ty  ee
dejstvitel'no vylechil... A zapah bezumiya tozhe propal?
     -- YA zhe ego do sih por ne razlichayu, etot vash zapah bezumiya. -- Smushchenno
skazal ya. -- No k nej vse ravno poshel ser Korva. Poshlite emu zov i sprosite,
kak tam obstoyat dela s etim greshnym zapahom...
     --  Kakoj  ty  inogda  byvaesh'  soobrazitel'nyj! --  Ehidno  ogryznulsya
Dzhuffin.  Tem  ne menee  on  tut  zhe  posledoval moemu  sovetu  i  otreshenno
ustavilsya v odnu  tochku. CHerez neskol'ko  minut on  podnyal na menya smeyushchiesya
glaza.
     -- Poshli domoj, Maks. Nechego nam  s toboj delat'  v chuzhom  dome posredi
nochi! Tem bolee, hozyaeva doma, kazhetsya, uzhasno zanyaty...
     -- No ser  Korva  nastoyatel'no  prosil  menya  ne uhodit',  poka  on  ne
vernetsya. -- Rasteryanno vozrazil ya.
     -- Konechno on  tebya prosil. No v  tot moment on eshche ne predpolagal, chto
ne smozhet vernut'sya v gostinuyu v techenie blizhajshih  sutok. Prizovi na pomoshch'
svoe skudnoe  voobrazhenie, i sam  pojmesh', chto emu  sejchas  ne  do  nas.  --
Rassmeyalsya Dzhuffin. -- Poshli uzh, ser velikij iscelitel'!
     -- CHto, ya  dejstvitel'no ee  vylechil? -- Sprosil ya, neohotno vylezaya iz
udobnogo starinnogo kresla.
     -- Kak budto ty sam ne znaesh'! -- Ustalo vzdohnul Dzhuffin. -- Da, ty ee
vylechil, kak eto ni stranno... Hotya,  chego tut strannogo! Tvoi Smertnye shary
eshche i ne na takoe sposobny, ya polagayu.
     --  Vot i horosho. --  Udovletvorenno kivnul ya. --  Oni mne ponravilis',
oba...  Hotya,  mogu  ponyat'  Melamori:  luchshe, esli  takie  rebyata  --  tvoi
priyateli, a ne roditeli. Navernoe s nimi ne ochen'-to legko ladit'.
     --  Tvoya pravda. --  Ulybnulsya Dzhuffin,  udobno ustraivayas' na perednem
sidenii  amobilera.  --  Ne  znayu,  kak naschet  "priyatelej", a  dvuh  vechnyh
dolzhnikov ty  segodnya priobrel, bednyj mal'chik!  Esli hochesh' razzhit'sya eshche i
tret'im, podvezi menya domoj, zdes' nedaleko.
     --  Tol'ko  pokazyvajte dorogu.  Mozhet  byt' ya i mogu  iscelyat'  vsyakih
bezumnyh  ledi,  no orientirovat'sya v pereulkah Levoberezh'ya, da eshche noch'yu...
Na takie chudesa nikakogo mogushchestva ne hvatit!
     -- Sejchas povorachivaj  nalevo. -- Skomandoval Dzhuffin, kogda my vyehali
za vorota usad'by Blimmov. -- I ne ochen'-to razgonyajsya, nas zhdet  eshche nemalo
neozhidannyh povorotov...
     -- Hotelos' by verit', chto eto --  ne mrachnoe prorochestvo, a vsego lish'
informaciya o predstoyashchej poezdke.  --  Usmehnulsya ya. -- Kstati o neozhidannyh
povorotah... Mezhdu prochim, schitaetsya, chto segodnya u menya byl den' Svobody ot
zabot, vy v kurse?
     -- A razve ty ne  otdohnul? -- Nevozmutimo osvedomilsya Dzhuffin. -- YA-to
byl uveren, chto  ty  predpochitaesh'  provodit' svobodnoe  vremya imenno  takim
obrazom... Ladno uzh, zavtra mozhesh' chestno pobezdel'nichat'.
     -- Dumaete, u menya poluchitsya? -- S nadezhdoj sprosil ya.
     -- A pochemu by i  net? CHudesa inogda sluchayutsya, dazhe s takimi zanudami,
kak ty... Kstati, my uzhe priehali, neuzheli ne uznaesh'? Ty perezhivesh', esli ya
ne stanu priglashat' tebya vypit' kruzhku kamry? Nashe burnoe obshchenie i bez togo
neskol'ko zatyanulos'...
     --  YA eshche  i  ne  takoe perezhivu! YA  voobshche ochen' zhivuchij,  razve vy ne
zametili? -- Optimisticheski soobshchil ya. -- I potom, ya uzhe  videt' ee ne mogu,
etu kamru... K tomu zhe,  moya devushka vse  ravno gotovit  ee  luchshe, chem  vash
dvoreckij, tak chto i ne pytajtes' menya ugovarivat'!
     -- Ladno, ne budu. Horoshej nochi, Maks.
     Eshche neskol'ko  sekund ya s udovol'stviem sozercal, kak mercaet v temnote
sada  serebristoe  loohi moego shefa, a  potom otpravilsya  domoj. Mne pozarez
trebovalos' nemnogo  pozhit'  normal'noj chelovecheskoj  zhizn'yu:  posheptat'sya s
Tehhi v  polumrake  uzhe  zakrytogo bara, vmeste s nej posmeyat'sya  nad dikimi
sobytiyami  etogo  sumasshedshego  dnya,   pochesat'   mohnatye   zagrivki  svoih
okonchatel'no povzroslevshih kotyat, i vse v takom rode...
     Ves' etot kajf, i eshche chut' li ne dyuzhinu chasov krepchajshego sna vpridachu,
ya poluchil po polnoj programme,  vot  uzh sam  ne  ozhidal!  Prosnuvshis'  posle
poludnya, ya razreshil sebe valyat'sya, skol'ko vlezet, da eshche i stroit' kakie-to
sladkie plany na vecher. Voobshche-to ya starayus' ne ochen' eksperimentirovat'  so
vsemi etimi nezemnymi udovol'stviyami, no tut ya skazal sebe: "mozhno".
     Zov  Melifaro nastig menya nezadolgo do zakata. YA tol'ko-tol'ko sobralsya
neskol'ko raznoobrazit' svoj dosug, naprimer chto-nibud' s容st'.
     "Kuda  podevalis' devochki,  Maks?  Ty znaesh',  chto tam  sluchilos'?"  --
Sprosil on. Esli by eto byl obyknovennyj razgovor, paren'  navernyaka oral by
durnym  golosom. Bezmolvnaya rech' -- ne luchshij sposob vyrazhat'  emocii,  no ya
vse ravno ponyal, chto s nim tvoritsya chto-to neladnoe.
     "YA nichego ne  znayu. --  Otvetil ya. -- Tak  chto nachni  s  samogo nachala,
ladno?"
     "Oni propali. -- Lakonichno soobshchil Melifaro. -- Vse propali: i devochki,
i tvoi slugi, i dazhe sobaka... CHestno govorya, ya nichego ne ponimayu. A nash shef
uehal v  Holomi, doprashivat' kakogo-to durackogo zagovorshchika,  kotorogo dazhe
iz kamery vypustit' boyatsya  --  v obshchem, kak vsegda,  vovremya!  YA s nim dazhe
svyazat'sya ne mogu... Luchshe prosto priezzhaj v Mohnatyj Dom, ladno?"
     "A  ty posylal zov etim  "propavshim"  devochkam? -- Sprosil ya. --  Mozhet
byt' oni prosto  sbezhali v rodnye stepi? Naskol'ko ya znayu, ih goryacho lyubimye
sootechestvenniki  otbyli posle  poludnya. Devochki vpolne  mogli spryatat'sya  v
kakoj-nibud' telege so sladostyami. Nostal'giya, i vse takoe..."
     "Maks, ya  posylal  im  zov.  I  Kenleh, i ee  sestrichkam,  i dazhe vashim
slugam. Ih net, nigde!  Takoe vpechatlenie, chto oni ne prosto umerli, a  dazhe
nikogda ne rozhdalis'... I potom, ya tut koe-chto nashel. Priezzhaj, budet luchshe,
esli ty sam vse uvidish'."
     "Horosho, ya uzhe vyezzhayu." -- Rasteryanno otvetil ya, galopom sbegaya vniz.
     Tehhi izumlenno ustavilas' na moyu perekoshennuyu ot nedoumeniya rozhu.
     --  Ty  uzhe ustal ot  zasluzhennogo otdyha? -- Ironichno sprosila ona. --
CHto-to bystro...
     -- |to otdyh ustal ot menya, a ne ya ot nego. -- Vinovato  ob座asnil ya. --
Melifaro prislal mne zov,  govorit, chto vse obitateli Mohnatogo Doma propali
neizvestno kuda. Nadeyus', chto eto kakoe-to nedorazumenie, no...
     -- Da uzh, eto ni v kakie vorota ne lezet! -- Udivlenno soglasilas' ona.
-- S chego by eto im ischezat'?
     --  Nadeyus', ya  vernus' segodnya...  ili hot'  kogda-nibud'! -- Tosklivo
skazal  ya. --  Greshnye Magistry, ya zhe tak horosho  vse produmal: chem my budem
zanimat'sya vecherom,  i  noch'yu,  zaodno.  |to  byl  klassnyj,  krepko  sbityj
scenarij -- nichego original'nogo, i v to zhe vremya...
     -- Veryu. -- Ulybnulas' Tehhi. -- V  lyubom sluchae, postarajsya ne zabyt',
chto ty tam napridumyval: rano ili  pozdno my poprobuem realizovat' etot tvoj
plan.
     -- Ochen' pedantichno, do malejshih detalej, da? -- Nezhno sprosil ya.
     -- Sprashivaesh'! -- Ona pomahala mne na proshchanie, i ya nakonec sdelal to,
chego  mne sovershenno ne hotelos' delat': ischez iz ee zhizni, po krajnej mere,
na kakoe-to vremya...
     ZHalkie ostatki  Melifaro zhdali  menya v  holle Mohnatogo Doma.  YA mog  s
chistoj  sovest'yu  hlopat'sya  v  obmorok:  etot  snikshij  paren' s otchayannymi
glazami byl  nastol'ko ne pohozh na  horosho  znakomoe mne stihijnoe bedstvie,
chto ih vneshnee shodstvo skoree pugalo, chem uspokaivalo.
     -- CHto, vse dejstvitel'no nastol'ko parshivo? -- Tiho sprosil ya.
     --  Ne znayu. -- Melifaro  vydavil iz sebya zhalkoe podobie svoej  obychnoj
roskoshnoj ulybki. -- Mozhet  byt' ty sejchas  voz'mesh'  situaciyu pod kontrol',
ub'esh' paru  dyuzhin kakih-nibud' zlodeev, i paru soten ni  v chem  ne povinnyh
grazhdan  vpridachu,  i  okazhetsya,  chto  vse  dejstvitel'no  parshivo,  no   ne
nastol'ko... Posmotri na eto, Maks.
     Tol'ko tut  ya zametil,  chto  Melifaro vertit v  rukah kakoj-to strannyj
predmet. Priglyadevshis',  ya  ne smog sderzhat'  rasteryannuyu  ulybku: eto  byla
myagkaya  igrushka,  nebol'shaya  chelovecheskaya figurka, izobrazhayushchaya  mal'chika  v
uzorchatom loohi. Na  polu lezhala akkuratnaya gorka  takih zhe igrushek -- hotel
by ya znat', otkuda oni vzyalis'?!
     -- CHto eto? Mozhet byt', eto i est' voennye trofei, imushchestvo neschastnyh
manuhov? Moi zabotlivye poddannye privolokli mne kuchu kakih-to  podarkov, no
ya tak i ne uspel na nih polyubovat'sya. Vo vsyakom sluchae, ya nikogda ran'she  ne
videl etu igrushku, i voobshche nichego pohozhego...
     -- YA  tozhe.  --  Mrachno  skazal  Melifaro.  -- No  u  menya  bylo  vremya
podumat'... Ego loohi tebe nichego ne napominaet?
     -- Net. -- YA na vsyakij sluchaj nemnogo posverlil glazami naryadnuyu odezhdu
igrushki, i snova pomotal golovoj, teper' uzhe bolee uverenno.
     -- Nu da, konechno. Ty  zhe syuda pochti ne zahodish', a esli i zahodish', to
brodish' s vidom  lunatika  sredi knizhnyh polok,  ili  s vizgom  gonyaesh'sya za
svoej  sobakoj... -- YAdovityj ton Melifaro svidetel'stvoval o nesokrushimosti
ego dushevnogo zdorov'ya: paren' bystro prihodil v normu, mne takie tempy i ne
snilis'!
     -- Uzory na ego loohi v tochnosti  povtoryayut  uzory  na  formennyh loohi
slug,  kotorye  sheburshat  v  tvoem  dvorce  po  prikazu  nashego  zabotlivogo
Velichestva  Guriga...  --  Vysokomernym tonom  zakonnogo preemnika  velikogo
SHerloka Holmsa prodolzhil Melifaro. -- Kstati, skol'ko ih u tebya, ty sluchajno
ne v kurse?
     -- Predstav'  sebe,  v  kurse. V konce  vesny ya kak raz  napisal nashemu
Korolyu  oficial'noe  pis'mo  na  etu  zahvatyvayushchuyu temu. Blagodaril ego  za
zabotu, i vse takoe, a v konce pis'ma prozrachno namekal, chto tri dyuzhiny slug
-- eto uzhe slishkom.  I zaveryal ego, chto v takom malen'kom pomeshchenii, kak moj
dvorec, ni v koem sluchae nel'zya derzhat' bol'she dyuzhiny etih pochti bespoleznyh
rebyat... Na moj vkus,  vpolne hvatilo by dvuh  --  chtoby podderzhivat'  dom v
chistote i vovremya  kormit' moyu sobaku --  no ya tak i ne reshilsya povedat' Ego
Velichestvu etu  strashnuyu pravdu. S  teh por v moem dome suetitsya dyuzhina slug
-- "vsego lish'"!
     -- Nu vot, vse pravil'no,  imenno dyuzhina. -- Mrachno kivnul Melifaro. --
YA uzhe progulyalsya po domu i nashel rovno dvenadcat' takih kukol. Mezhdu prochim,
u toj, kotoruyu ya obnaruzhil na kuhne, imeetsya povareshka.  Vot,  polyubujsya. --
On sunul  mne pod nos  eshche odnogo tryapichnogo  chelovechka, v rukah  u kotorogo
dejstvitel'no krasovalos'  chto-to vrode  smeshnoj bol'shoj lozhki, sdelannoj iz
togo zhe myagkogo materiala, chto i sama figurka.
     --  Ty  hochesh'  skazat',  chto   moi  slugi  prevratilis'  v  kukol?  --
Nedoverchivo peresprosil ya.
     --  Soobrazhaesh'! -- Odobritel'no  otmetil Melifaro. --  Hochesh' eshche odno
dokazatel'stvo? Tol'ko ne padaj, ladno? -- I on izvlek iz kuchi igrushek beluyu
mohnatuyu sobachku, porazitel'no pohozhuyu na umen'shennuyu kopiyu moego Druppi.
     -- |to vse,  chto  ostalos' ot  moej  sobaki?  --  S  uzhasom  sprosil ya,
ostorozhno  berya v  ruki  igrushku.  -- Oh, dyrku nad toboj  v nebe, paren', ya
zdorovo  boyus', chto ty  prav! Smotri:  eto  zhe ego  oshejnik, tol'ko  on stal
sovsem malen'kim...
     --  Tochno  ego  oshejnik?  Ty uveren,  Maks? --  Temnye  glaza  Melifaro
pronzitel'no ustavilis' na menya.
     --  Uveren.  --  Vzdohnul ya. --  Vidish',  na  zastezhke nedostaet odnogo
kamushka? YA sam ego nechayanno skovyrnul,  kogda nadeval  na etogo neposedu ego
obnovku... I  ne nuzhno smotret' na menya, kak na glavnogo gorodskogo lyudoeda!
YA vsego lish' podtverdil pravil'nost' tvoej sumasshedshej dogadki...
     -- YA tol'ko  chto ponyal, kak sil'no nadeyalsya,  chto vse-taki oshibayus'! --
Vzdohnul Melifaro. -- S devochkami sluchilos'  to zhe samoe, ya polagayu. To-to ya
ne mogu dokrichat'sya ni do Kenleh, ni do ee sestrichek...
     -- A ty poka ne nashel nichego... nichego pohozhego?
     -- Net. No ya ne tak uzh horosho iskal. Probezhalsya po vsemu domu, zaglyanul
v ih spal'ni, na kuhnyu, i vse takoe.
     -- Pojdem, poishchem? -- Sprosil ya.
     -- Pojdem. -- Obrechenno soglasilsya Melifaro.
     I my otpravilis'  v puteshestvie po moemu "dvorcu". Stranstvie po pustym
komnatam i koridoram pokazalos' mne dovol'no utomitel'nym i  bezradostnym: ya
ne  ochen'-to  privyk  imet'  delo  so skorbyashchej  ipostas'yu  Melifaro, chestno
govorya, ego nastroenie bespokoilo menya gorazdo bol'she, chem vsya eta koshmarnaya
istoriya s igrushkami. Moe durackoe vtoroe serdce to i delo vzdragivalo ot ego
boli -- chert, sejchas ya predpochel by, chtoby etot paren' okazalsya imenno takoj
voshititel'no beschuvstvennoj, bezuprechno  funkcioniruyushchej  v  lyuboj situacii
skotinoj,  za  kotoruyu  ego  vpolne  mozhno  prinyat'  pri  pervom znakomstve!
Pozhaluj, tak bylo by  luchshe dlya vseh... Minut cherez sorok moi nervy uzhe byli
na predele.
     -- Nu,  i kuda zhe oni podevalis'? -- Mrachno sprosil Melifaro,  kogda my
vernulis' na pervyj etazh.  -- Mozhet byt', u tebya zdes' imeetsya  kakaya-nibud'
tajnaya dver'?
     -- Esli  takovaya i imeetsya, ya o nej nichego ne znayu... Da net, otkuda ej
tut vzyat'sya? |to  zhe  byvshaya  universitetskaya biblioteka, a ne  kakoj-nibud'
zamok Rulh... -- YA  muchitel'no popytalsya soobrazit': mozhet byt' my  vse-taki
chto-to upustili v svoih sumatoshnyh poiskah? -- Dumayu v etom Mire net vtorogo
idiota,  kotoryj tak zhe ploho orientiruetsya v sobstvennom dome, kak  ya... No
my obyskali ne  ves' dom, eto tochno! My  zhe tak i ne byli v pomeshchenii,  kuda
moi poddannye slozhili svoi podarki. YA by navernyaka zametil eti tyuki!
     -- CHto tvoritsya s moej golovoj! Konechno, zdes' dolzhny byt' kakie-nibud'
kladovye. --  Kivnul Melifaro. -- Skoree vsego dlya  nih  otvedeno podval'noe
pomeshchenie,  gde-nibud'  ryadom  s ubornoj  i  bassejnom,  a my  eshche tak i  ne
spuskalis' vniz.
     -- Nichego udivitel'nogo:  ya  ponyatiya ne  imeyu, gde nahoditsya vhod v eto
samoe podval'noe pomeshchenie. -- Rasteryanno skazal ya.
     -- Nu  ty daesh'! --  Usmehnulsya Melifaro. Kazhetsya  mne  udalos' nemnogo
podnyat'  emu  nastroenie.  --  CHto,  ty  dejstvitel'no  ne  razu  ne  byl  v
sobstvennoj ubornoj?
     -- My, cari, podobnymi glupostyami ne zanimaemsya! -- Vazhno skazal ya.
     -- Mogu sebe predstavit'... --  Fyrknul Melifaro. -- Nichego, zato ya tam
byl, i ne raz!  Tak  chto  mogu  tebya provodit'... uzh  ne  pobrezgujte,  vashe
velichestvo!
     Spustivshis' v podval'noe  pomeshchenie, my na  vsyakij  sluchaj  zaglyanuli v
tualet, a potom v  vannuyu. YA s uzhasom obnaruzhil, chto v moej  vannoj  komnate
bylo rovno dve dyuzhiny bassejnov dlya omoveniya -- takoe izobilie i samomu seru
Lonli-Lokli  ne snilos': u etogo obstoyatel'nogo parnya, kotorogo ya do sih por
schital  samym  otchayannym  lyubitelem   vodnyh  procedur,  ih   bylo   "vsego"
vosemnadcat'!
     --  I ved' schitaetsya,  chto ya zdes'  zhivu! -- Ehidno  usmehnulsya  ya.  --
Podumat' tol'ko...
     -- Maks, ya uzhe nashel etu tvoyu greshnuyu kladovku... I ne tol'ko kladovku.
-- Derevyannym golosom  skazal Melifaro. -- K sozhaleniyu, ya obnaruzhil to,  chto
my iskali. Vse devochki zdes', mozhesh' sam posmotret'.
     YA posledoval za nim v prostornoe pomeshchenie, osveshchennoe tremya nebol'shimi
sharikami s golubovatym svetyashchimsya gazom. Nemnogo pomorgav, ya vyyasnil, chto my
s  Melifaro  stoim  sredi  eshche neraspakovannyh  tyukov  i  akkuratnyh  stopok
kakogo-to pestrogo tryap'ya -- navernyaka moi  naivnye  podannye  byli uvereny,
chto sdelali  menya schastlivym  obladatelem samyh  luchshih kovrov v Soedinennom
Korolevstve!
     -- Vot  oni. --  Golos Melifaro opasno drognul,  i on  protyanul mne tri
malen'kie myagkie kukly. -- Tvoj znamenityj garem, chudovishche!
     -- Da, eto  oni. -- Vzdohnul ya, ostorozhno vzyav v ruki odnu iz kukol. --
Dumayu,  eto Hejlah -- sudya po  yarko-krasnomu cvetu ee loohi... U etoj bednoj
devochki byl takoj zhe uzhasnyj vkus, kak u tebya!
     -- Ty mne eto uzhe vosem'sot tysyach raz govoril. -- Mashinal'no ogryznulsya
Melifaro. On  nezhno pogladil  pushistuyu  golovku odnoj iz kukol. -- Vot eto i
est' Kenleh! -- Rasteryanno soobshchil on. -- U nee byla takaya smeshnaya malen'kaya
metallicheskaya serezhka v odnom  uhe.  Vidish', vot ona!  Sovsem kroshechnaya,  no
mozhno razglyadet'... YA postoyanno  sprashival: pochemu by ne snyat' etu shtuchku, i
vse  vremya  pytalsya vsuchit'  ej  kakie-nibud'  krasivye  ser'gi,  a  devochka
utverzhdala, chto snyat'  nevozmozhno: ona, deskat', rodilas'  s etoj igrushkoj v
uhe, i eto  bylo znakom neobychnoj  sud'by i  udachi... gluposti  kakie! A eto
nasha Helvi. Vidish',  ona  chut'-chut' ulybaetsya,  nesmotrya ni na  chto.  --  On
pokazal  mne  tret'yu  kuklu. --  Maks, kak  ty  dumaesh', my spravimsya s etim
navazhdeniem? YA dazhe ne slyshal ni o chem podobnom -- nikogda!
     -- Predstav'  sebe,  ya  tozhe.  --  Mrachno  skazal ya. -- Znaesh', ya  mogu
poprobovat' poiskat' zdes' chej-nibud' chuzhoj sled, i vse takoe, pryamo sejchas,
no...  U menya serdce zdorovo ne na meste. CHestno govorya,  s teh por, kak  my
zashli  v  etu komnatu,  ya  vse  vremya  boyus',  chto  my  s  toboj sami  mozhem
prevratit'sya  v  chto-nibud' v  takom  duhe...  Davaj  snachala  poobshchaemsya  s
Dzhuffinom. Mozhet  byt' hot'  on  okazhetsya tem samym  parnem, kotoryj  smozhet
skazat' po etomu  povodu nechto vrazumitel'noe. Hotya,  sejchas ya dazhe  na  ego
schet nemnogo somnevayus' -- vpervye v zhizni!
     -- Poshli emu zov, ladno? -- Drognuvshim golosom skazal Melifaro. -- Esli
ya sejchas nachnu pereskazyvat' etu  istoriyu... I potom, mne  uzhasno ne hochetsya
uslyshat'  ot nego,  chto s nimi vse koncheno. Vot esli eto skazhesh' ty, ya mozhet
byt' ne srazu umru ot otchayaniya: ty zhe vse vremya govorish' vsyakie gluposti!
     -- Ladno. -- Myagko skazal ya. --  Nichego, my kak-nibud' vykrutimsya. Byt'
takogo ne mozhet, chtoby my -- da ne vykrutilis'!
     -- YA tak hochu tebe verit',  chto pozhaluj poveryu. Budem  schitat',  chto ty
vremenno zavyazal so  svoej durackoj privychkoj govorit'  erundu.  -- Neveselo
usmehnulsya  Melifaro. On vse eshche rasteryanno krutil v rukah proklyatye  myagkie
igrushki, glyadya na kotorye ya  nachinal ponimat', chto  okonchatel'no  svihnulsya,
vse-taki bezumie ledi Atissy dejstvitel'no okazalos' zaraznym, zrya ser Korva
ne veril doktoram... Takaya absolyutnaya chush' ne mogla sluchit'sya na samom dele,
vse chto ugodno, tol'ko ne eto!
     K schast'yu Dzhuffin uzhe uspel pokonchit'  so svoimi delami v tyur'me Holomi
-- edinstvennom  meste v Soedinennom Korolevstve,  kuda nel'zya  poslat' zov.
Moj zov  zastal  ego kak raz na puti domoj. YA sbivchivo popytalsya  ob座asnit',
chto u nas sluchilos'. Vot uzh ne podumal by, chto mogu byt'  takim kosnoyazychnym
i  lakonichnym  odnovremenno!  K  schast'yu, u sera  Dzhuffina  Halli sovershenno
fantasticheskij IQ: on tut zhe soobrazil, s chego sleduet nachinat'.
     "Soberite eti  kukly i postarajtes' ustroit'  ih poudobnee. Tak, slovno
oni zhivye  -- ochen' mozhet byt', chto oni vse eshche zhivye, v kakom-to smysle. --
Velel on.  -- Potom priezzhajte v Dom u Mosta. Dumayu, ya  budu tam ran'she, chem
vy: ya tol'ko-tol'ko v容hal na Greben' Eho. Sejchas velyu Kimpe razvernut'sya, i
schitaj, chto uzhe dobralsya... Vse, Maks, otboj!"
     -- Otboj!  --  YA  i sam  ne  zametil, chto  proiznes vsluh  svoe lyubimoe
durackoe slovechko. Melifaro izumlenno ustavilsya na menya.
     -- Nash shef nastoyatel'no  rekomenduet nam  nemnogo  poigrat' v kukly. --
Ulybnulsya ya. -- On schitaet, chto eto uspokaivaet nervy, i vse takoe... A  eshche
on schitaet, chto oni eshche zhivye, po krajnej mere -- v kakom-to smysle. Poetomu
ih nado ustroit' poudobnee.
     -- Konechno. -- S oblegcheniem skazal Melifaro.  --  Slushaj,  u  tebya  na
redkost' legkaya ruka! Esli uzh nash shef schitaet, chto oni eshche zhivy... Vo vsyakom
sluchae,  eto  gorazdo  luchshe, chem  prikaz nemedlenno szhech'  vse, chto ot  nih
ostalos'!
     --  Idem, otnesem ih kuda-nibud'... naprimer,  v spal'nyu. Davaj, sheveli
svoim  zadom,  dorogusha! Dzhuffin  budet v Upravlenii  minut cherez  pyat'.  Ne
hotelos' by, chtoby on uspel sostarit'sya v svoem kresle, tak i ne povidavshis'
s nami.
     Zavershiv svoyu "nobelevskuyu rech'", ya razvernulsya i poshel  naverh. CHestno
govorya, ya zdorovo nadeyalsya, chto priroda voz'met svoe, i etot nevynosimyj tip
vyl'et na moyu golovu vedro-drugoe  pomoev. No Melifaro molcha topal szadi. On
dazhe ogryzat'sya ne stal, bednyaga! A ved' predstavit' strashno, chto on mog  by
mne vydat' v otvet  na moe besceremonnoe predlozhenie "shevelit' zadom", vsego
paru chasov nazad!
     YA na minutku zashel v holl, gde lezhali vse ostal'nye kukly, sobral ih, i
v  nereshitel'nosti  ostanovilsya: kuda  by  slozhit'  vseh etih  bednyag?  Delo
konchilos' tem, chto ya otnes ih  naverh, v ogromnuyu roskoshnuyu komnatu, kotoraya
schitalas' moej sobstvennoj spal'nej. YA eshche ni razu  ne spal  v etih neuyutnyh
pokoyah,  special'no   prednaznachennyh  dlya  otdohnoveniya  moej   carstvennoj
persony,  i  zdorovo nadeyalsya,  chto mne  nikogda ne  pridetsya  idti na takie
zhertvy. Zato moi neschastnye slugi  razmestilis'  zdes' ves'ma  komfortno:  ya
akkuratno ulozhil ih na uzorchatye podushki, posle chego okonchatel'no ponyal, chto
stil'nogo  dizajnera  iz menya  ne poluchitsya  -- nikogda! Teper'  moya spal'nya
napominala komnatu kakoj-nibud'  slaboumnoj  princessy: vse eti  kukolki  na
podushechkah...  Tem ne menee,  u menya hvatilo mudrosti smirit'sya s sud'boj  i
ostavit' vse, kak  est'. YA  reshitel'no napravilsya  k  vyhodu, no v poslednij
moment  vse-taki   vernulsya  i  vzyal   v  ruki  pushistuyu  beluyu  sobachku  --
prevrativsheesya v igrushku telo svoego lyubimca Druppi.
     -- Hochesh' pojti so mnoj, druzhok? -- Pechal'no sprosil ya. -- I pravil'no,
nechego tebe zdes' ostavat'sya  s kakim-to chuzhimi dyad'kami! Tem bolee, ty stal
takim kompaktnym...
     YA berezhno spryatal igrushku vo vnutrennij karman svoj Mantii Smerti. Esli
by  komu-to  prishlo  v golovu  menya  obyskat', bednyagu by  kondratij hvatil:
"groznyj ser Maks" razgulivaet po gorodu s igrushechnoj sobachkoj za pazuhoj...
K  sozhaleniyu, u  menya  bylo slishkom malo osnovanij polagat', chto  kto-nibud'
stanet menya obyskivat' v blizhajshuyu tysyachu let -- chto zh, znachit moya "strashnaya
tajna" ostanetsya pri mne!
     Melifaro ya obnaruzhil v sosednej spal'ne: on kak raz zakonchil  zabotlivo
ukutyvat' odeyalom plyushevye vospominaniya o moih prekrasnyh "zhenah".
     -- Dumayu,  im budet udobno. -- Rasteryanno skazal on. |to bylo poslednej
kaplej: v nepravdopodobnyh situaciyah ya obychno nachinayu istericheski  rzhat',  a
uzh eta situaciya byla i  vovse grotesknoj, tak  chto bednyage Melifaro prishlos'
slushat' moj bezumnyj hohot, v dovershenie ko vsemu!
     -- Izvini, --  probormotal ya, vse eshche postanyvaya ot smeha, --  na samom
dele eto sovershenno  nesmeshno,  no zastat' tebya  za takim zanyatiem... Tol'ko
chto ya prodelyval primerno to zhe samoe, no u menya ne bylo vozmozhnosti uvidet'
eto so storony.
     -- Voobshche-to  mogu sebe predstavit'! -- Neozhidanno  ulybnulsya Melifaro.
-- Ladno, poehali otsyuda.
     Tut  ya zametil, chto iz-pod  pushistogo  odeyala  vyglyadyvayut  tol'ko  dve
kukol'nye golovki.
     -- A Kenleh?... -- Nereshitel'no sprosil ya. -- CHto, ty vzyal ee s soboj?
     -- Tak mne budet spokojnee. -- Burknul Melifaro. -- Po krajnej mere, ne
pridetsya oblivat'sya holodnym  potom pri  mysli, chto  v  pustyh  domah inogda
sluchayutsya  pozhary. I  potom...  Mne  eshche ni  razu ne  udavalos' ugovorit' ee
ostat'sya  u menya na vsyu  noch'. A sejchas u nee prosto net vybora, nakonec-to!
-- Teper' prishla ego ochered' istericheski rassmeyat'sya.
     -- Odno udovol'stvie imet' s toboj delo, paren'! -- Odobritel'no skazal
ya. -- CHto by tam ne sluchilos', a my rzhem, kak sumasshedshie...
     --  Ne  "kak". My  i est' samye  nastoyashchie  sumasshedshie. --  Sovershenno
ser'ezno popravil menya Melifaro.  --  Potomu i zhivy  do sih  por... Poehali,
Maks.  I spryach' poluchshe svoyu  sobachku: ee lohmatoe  uho svisaet u tebya iz-za
pazuhi, kak uvyadshaya  hrizantema,  kakovye, mezhdu  prochim, ne rastut  v nashem
prekrasnom Mire.
     --  A  otkuda  ty  o  nih  znaesh',  v   takom  sluchae?   --  Mashinal'no
polyubopytstvoval ya.
     -- Otkuda, otkuda... V kino videl, otkuda zhe eshche! -- Vzdohnul on.
     Ser  Dzhuffin  sidel  v  svoem  kabinete   ne  odin.  Na  kraeshke  stula
primostilsya ser Luukfi Penc, on vyglyadel zdorovo rasteryannym  i dazhe nemnogo
obizhennym. Mogu ego  ponyat':  paren'  davnym-davno privyk k mysli,  chto  ego
rabochij den' zakanchivaetsya  na  zakate,  kogda burivuhi iz  Bol'shogo  Arhiva
predpochitayut ostat'sya  odni, bez vsyakih tam nadoedlivyh chelovecheskih sushchestv
pod bokom.
     -- Greshnye Magistry,  nu i  vid u vas! -- Vzdohnul Dzhuffin. -- Vprochem,
etot  tot  redkij sluchaj, kogda mne kazhetsya,  chto vy imeete polnoe  pravo na
takie  mrachnye fizionomii... Vy vzyali  s soboj  kogo-nibud'  iz etih bednyag?
Nu-ka, pokazhite mne, kak eto vyglyadit!
     YA berezhno dostal iz karmana Mantii Smerti malen'kogo pushistogo Druppi i
protyanul ego Dzhuffinu.
     -- V  eto  prevratilas'  tvoya  sobaka? Nikogda v zhizni  ne videl nichego
podobnogo... CHestno govorya, v novom variante on nravitsya mne gorazdo bol'she:
takoj  malen'kij i tihij,  prosto prelest'!  --  Dzhuffin otdal mne sobachku i
sochuvstvenno  ulybnulsya.  --  Ne  dujsya,  Maks,  na   samom  dele  vse   eto
dejstvitel'no uzhasno, prosto  ya skazal tebe pervuyu popavshuyusya gadost', chtoby
hot'  nemnogo podnyat'  nastroenie  seru Melifaro: naskol'ko  ya znayu,  on eto
lyubit...
     -- ZHit' bez etogo ne mogu! -- Mrachno soglasilsya Melifaro.
     --  Ladno, mal'chiki, sejchas  my pojdem naverh  i  popytaemsya  ugovorit'
nashih umnikov iz  Bol'shogo  Arhiva izmenit'  svoim privychkam -- radi  takogo
dela  oni  dolzhny  pojti  nam  navstrechu!  Nash  Kurush,  konechno,  genij,  no
informaciya  o  magicheskih  obryadah  Pustyh Zemel'  v ego pamyati  vse-taki ne
hranitsya: kto by mog podumat', chto ona mne kogda-nibud'  ponadobitsya, da eshche
i tak srochno!
     -- A  chto,  nam dejstvitel'no  pozarez  nuzhna  informaciya  o magicheskih
obryadah Pustyh Zemel'? -- Udivilsya ya.
     -- Dyrku nad toboj v nebe,  chudovishche!  Ty zhe tak  nichego i ne ponyal! --
Voshishchenno  skazal Melifaro. -- A kak  po-tvoemu  vse proizoshlo? Ty  zhe  sam
govoril,  chto  tvoi vernye  vassaly privezli tebe  kakie-to durackie voennye
trofei, kotorye ty eshche v glaza ne videl. Gde my nashli devochek?
     -- V kladovoj. -- Otozvalsya  ya.  Kazhetsya, ya postepenno nachinal ponimat'
-- luchshe  pozdno,  chem nikogda,  konechno!  -- Nu  da, segodnya  dnem  devochki
provodili svoih zemlyakov,  i srazu poshli  smotret'  podarki. Im  zhe  vse tak
interesno!  Oni blagopoluchno raspakovali  paru tyukov, i tut s nimi proizoshla
bol'shaya gadost'.
     -- Vot  imenno. --  Kivnul Dzhuffin.  -- Ostalis' sushchie pustyaki: ponyat',
kakogo roda gadost' s nimi sluchilas'. YA zdorovo  podozrevayu, chto proigravshie
vojnu manuhi  reshili otygrat'sya na povelitele svoih  vragov. Bednyj,  bednyj
ser  Maks!  Podumat'  tol'ko: ya  sam  vtravil tebya  v etu  durackuyu  zateyu s
vocareniem, v polnoj uverennosti, chto my s  Ego  Velichestvom Gurigom neploho
nad toboj podshutili... Poshli v Bol'shoj Arhiv, rebyata.
     --  Vy  dumaete,  nashi burivuhi soglasyatsya porabotat' sverhurochno? -- S
somneniem sprosil ya, pytayas' izvlech' sebya iz kresla.
     -- YA  dumayu, chto soglasyatsya.  Ser  Luukfi  dumaet, chto  net.  Sejchas my
vyyasnim, kto iz nas prav.
     -- Esli by  zdes' byla ledi  Melamori, delo  zakonchilos' by zaklyucheniem
pari. -- Ulybnulsya ya.
     -- Mozhesh' posporit' so mnoj, esli tebe tak uzh pripeklo. --  Velikodushno
predlozhil Dzhuffin.
     --  Nu  uzh  net!  YA  sobiralsya  stavit' na  vas,  a  vy navernyaka  tozhe
sobiraetes' stavit' na sebya, tak chto ya ne sovsem ponimayu, v chem, sobstvenno,
budet zaklyuchat'sya spor...
     --  Mozhet  byt' vy  sami  izlozhite  im nashu  pros'bu,  ser?  --  Luukfi
nereshitel'no posmotrel na Dzhuffina. -- CHestno govorya, mne nemnogo nelovko...
-- Na  etih  slovah bednyaga okonchatel'no zaputalsya v  skladkah svoego loohi,
tak  chto mne prishlos' prilozhit' titanicheskie usiliya, chtoby predotvratit' ego
padenie s lestnicy.
     -- Izlozhu, izlozhu. -- Uspokoil ego Dzhuffin. -- YA dazhe  chestno skazhu im,
chto ty byl kategoricheski protiv etogo meropriyatiya.
     -- Tak lyubezno s vashej storony! -- Obradovalsya Luukfi. -- Moi otnosheniya
s burivuhami podrazumevayut vzaimnoe  uvazhenie k  privychkam drug druga, i mne
ne hotelos' by...
     -- Nu ya zhe skazal: vse budet v poryadke. -- Dzhuffin reshitel'no vzyalsya za
ruchku dveri vedushchej v Bol'shoj Arhiv. -- Podozhdite menya zdes', rebyata. Sejchas
ya s nimi dogovoryus', i priglashu vas.
     CHerez neskol'ko minut  nash shef vyglyanul iz Bol'shogo Arhiva. Vid u  nego
byl samyj pobedonosnyj.
     -- Proshu vas, gospoda. YA zhe govoril, chto nashi burivuhi vse ponimayut!
     My pozdorovalis' s burivuhami kuda bolee ceremonno, chem sdelali by eto,
dovedis' nam pozhelat'  horoshego  vechera Ego Velichestvu  Gurigu  VIII.  Ono i
ponyatno:  nash  Korol' vse-taki svoj paren', a eti malen'kie, rassuditel'nye,
nadelennye  sovershennoj pamyat'yu umniki -- absolyutno nepostizhimye sushchestva...
pravda bozheskie pochesti im polagayutsya ne u nas, v Soedinennom Korolevstve, a
na  dalekom  materike Arvaroh, no  vse-taki... Luukfi  srazu  zhe prinyalsya za
izvineniya,  my s Melifaro skromno pomalkivali, Dzhuffin terpelivo zhdal, kogda
vse eti ceremonii zakonchatsya, i mozhno budet pristupat' k delu.
     -- Kto  iz  burivuhov hranit informaciyu ob obychayah manuhov,  Luukfi? --
Nakonec sprosil on.
     -- U Tunlipuhi hranyatsya vse  svedeniya  ob obitatelyah  Pustyh Zemel'. --
Luukfi uverenno podoshel k odnomu iz burivuhov. Kak emu udalos'  otlichit' ego
ot dobroj sotni tochno  takih zhe  pushistyh, bol'sheglazyh  ptic  -- vot chego ya
nikogda ne pojmu, skol'ko  by raznoobraznyh ob座asnenij etogo fenomena mne ne
prishlos' vyslushat'!
     --  Rasskazhi nam vse, chto  ty znaesh' o  manuhah, Tunlipuhi. -- Poprosil
nash Master Hranitel' Znanij.
     -- Net,  ne vse,  milyj!  --  Vmeshalsya Dzhuffin.  -- Ni  v  koem sluchae!
Podrobnaya lekciya  mozhet prodolzhat'sya  do rassveta, a  eto ne  ustraivaet  ni
menya,  ni tebya, ni tvoih  tovarishchej. Tajnaya  magiya manuhov  --  vot chto  nas
interesuet v pervuyu ochered'.
     --  Horosho. -- Vazhno otkliknulsya burivuh. -- No esli vy hotite poluchit'
svedeniya o tajnoj  magii manuhov, mne vse-taki  pridetsya  nachat' s  kratkogo
istoricheskogo kursa.
     -- Razumeetsya, milyj. Rasskazyvaj, kak schitaesh' nuzhnym. -- Nezhno skazal
Dzhuffin.  Kogda  on  nachinaet  obshchat'sya  s  burivuhami,  ego  prosto  uznat'
nevozmozhno:  slovno  na  yazyk  nashego  nepostizhimogo shefa  nakleili  medovyj
plastyr'!
     --  V  otlichie ot ostal'nyh  narodov  naselyayushchih  Pustye  Zemli,  plemya
manuhov  ne  otnositsya k iskonnym  obitatelyam Honhony. -- Nachal  burivuh. --
Dostoverno izvestno, chto oni yavlyayutsya  potomkami urozhencev  materika Uanduk,
sostoyavshih v Tajnoj svite  Korolya Menina. Svedeniya, proverit' kotorye  ni  u
kogo ne bylo vozmozhnosti, soobshchayut, chto oni byli obitatelyami Velikoj Krasnoj
pustyni Hmiro.  Bolee  togo,  est' osnovaniya schitat', chto Menin nabiral svoyu
Tajnuyu  svitu  isklyuchitel'no  iz  zhitelej  zacharovannogo  goroda   CHerhavla.
Svedeniyami  o  CHerhavle  ya  k  sozhaleniyu  ne  raspolagayu, esli vy  hotite ih
poluchit', vam pridetsya obratit'sya k Kuvanu.
     -- Spasibo, Tunlipuhi. -- Prochuvstvovanno skazal Dzhuffin. -- No my poka
obojdemsya bez etoj  znamenitoj  legendy o CHerhavle. Tol'ko  ee nam sejchas ne
hvatalo,   esli  razobrat'sya...  Prodolzhaj,   milyj.   Kakim   obrazom   eti
udivitel'nye lyudi okazalis' v Pustyh Zemlyah?
     -- Posle ischeznoveniya korolya Menina ego Tajnaya Svita vpala v nemilost',
v  pervuyu  ochered'  potomu,   chto  oni  otkazyvalis'  podchinyat'sya   zakonam,
obyazatel'nym dlya vseh grazhdan Soedinennogo Korolevstva... vprochem, ne dumayu,
chto vam dejstvitel'no neobhodimo znat' pechal'nye podrobnosti ih izgnaniya. Im
i  ih  sem'yam  prishlos'  pokinut'  Eho, a  zatem  i  Uguland.  Pustye  Zemli
ponravilis' etim lyudyam,  poskol'ku  tam oni mogli zhit' po  svoim sobstvennym
zakonam. Neskol'ko tysyacheletij zamknutoj zhizni v bezlyudnyh stepyah prevratili
manuhov v  dovol'no zhalkoe kochevoe plemya,  ya mog  by skazat', chto  pechal'noe
sostoyanie  ih  del  svidetel'stvuet  o  tom,  chto oni podchinili  svoyu  zhizn'
pravilam,  dalekim  ot  sovershenstva...   Vprochem,  ya   ne  dumayu,  chto  vas
dejstvitel'no interesuet moe mnenie ob etih opustivshihsya lyudyah.
     -- Nas  interesuet tvoe mnenie, milyj. -- L'stivo vozrazil  Dzhuffin. --
Pover', my ochen'  blagodarny  tebe za  to,  chto ty  ego  vyskazal...  Esli ya
pravil'no ponyal, ty rasskazal nam o proishozhdenii manuhov dlya togo, chtoby my
uyasnili,  chto korni  ih magii  uhodyat v drevnie tradicii kontinenta  Uanduk.
CHestno  govorya, akademichskoe znanie vsegda  bylo  moim slabym  mestom, nu da
ladno! Naskol'ko mne izvestno,  nyneshnie  obitateli Uanduka sami ne ochen'-to
znakomy s  tainstvennymi  obychayami  svoih dalekih predkov. Schast'e eshche,  chto
nemnogochislennye obladateli etih opasnyh sekretov ne kazhdyj den'  padayut mne
na golovu... A teper' prodolzhaj.
     --  Uchtite,  nachinaya  s   etogo  momenta  mne  pridetsya  soobshchat'   vam
isklyuchitel'no neproverennuyu  informaciyu. -- Skazala ptica.  -- Ne  moya vina,
chto ni odin iz nashih uchenyh do sih por ne udosuzhilsya otdelit' real'nye fakty
ot  prichudlivyh  izmyshlenij...  Sut' sostoit v  tom,  chto  tajnye magicheskie
obryady manuhov  vplot'  do  nachala  nyneshnej  epohi byli  svyazany  s  nekimi
mificheskimi zhivotnymi, tak nazyvaemymi myshami Krasnoj Pustyni, kotoryh nikto
nikogda v glaza ne videl -- krome samih manuhov,  razumeetsya. Mnogochislennye
legendy  manuhov utverzhdayut, chto eti tainstvennye myshi  pribyli s kontinenta
Uanduk vmeste  s ih  predkami. Bolee  togo, manuhi veryat,  chto  imenno  myshi
sostavlyali nastoyashchuyu  Tajnuyu svitu Menina, a  ih predki  yavlyalis' vsego lish'
posrednikami mezhdu Korolem i etimi sushchestvami... Vo vseh legendah figuriruet
imya Dorot -- tak, po utverzhdeniyu manuhov, zvali povelitelya etih samyh myshej.
Tradicii,   svyazannye   s   kul'tom   Dorota,   mogut  pokazat'sya   dovol'no
nepriglyadnymi: sudya po vsemu, manuhi kormili ego telami special'no rozhdennyh
dlya  etoj  celi  mladencev.  Za eto  Dorot  delilsya s ih  pravitelyami  svoim
mogushchestvom:  v  chastnosti,  predpolagaetsya, chto  manuhi  v techenie  dolgogo
vremeni mogli  po svoemu zhelaniyu izmenyat' klimat,  i dazhe  rel'ef mestnosti.
Est'  versiya, chto  Pustye  Zemli prevratilis'  v ravninu imenno  po  zhelaniyu
manuhov:  im hotelos' chtoby landshaft ih novoj rodiny byl pohozh na rodinu  ih
predkov -- Krasnuyu Pustynyu Hmiro... Manuhi nikogda ne byli horoshimi voinami,
tem  ne menee, nikomu nikogda ne udavalos'  prichinit'  im  vred. Esli sosedi
manuhov nachinali im meshat',  oni prosto ischezali. Po krajnej mere, etot fakt
mozhno  schitat' dostovernym: u  nas est'  svedeniya  o  vnezapnom ischeznovenii
naroda  Nougva --  priblizitel'no dve tysyachi let  nazad,  a  takzhe  dovol'no
mnogochislennyh i voinstvennyh  plemen Nehreho i SHaluveh, eto sluchilos' vsego
za shest'sot let do okonchaniya |pohi Ordenov...
     -- Podozhdi, milyj! A kak  zhe moi rebyata s nimi spravilis', esli vse tak
strashno? -- Udivlenno sprosil ya.
     -- YA  predchuvstvoval,  chto ty sprosish' menya ob etom prezhde, chem ya uspeyu
pristupit'  k  izlozheniyu  prichin  porazheniya  manuhov v  poslednej  vojne. --
Snishoditel'no skazal burivuh. -- Manuhi utratili svoe mogushchestvo zadolgo do
etoj  vojny, priblizitel'no trista let nazad. Ih  legendy glasyat, chto Dorot,
etot  mificheskij povelitel' myshej Krasnoj Pustyni, vpal v spyachku.  Ostal'nye
myshi otchasti byli s容deny  manuhami  kotorye nadeyalis' takim obrazom obresti
byloe  mogushchestvo, a otchasti razbezhalis' po stepi, poskol'ku  bez Dorota oni
stali tem,  chem byli s samogo nachala  -- obyknovennymi  gryzunami. Manuhi do
sih por ne predprinimali popytok razbudit' Dorota,  poskol'ku ih strah pered
ego gnevom bezgranichen...
     -- Horosho.  -- Neterpelivo  kivnul  Dzhuffin.  -- Ty mne teper' vot  chto
skazhi, Tunlipuhi:  u  tebya est' hot' kakie-to svedeniya o  tom, kakimi imenno
sobytiyami soprovozhdalos'  ischeznovenie naroda Nougva... i etih, ostal'nyh --
zabyl, kak oni tam nazyvalis'!
     --  Nehreho  i  SHaluveh.  -- Pedantichno  utochnila ptica. -- No  nikakih
svedenij  ob ih  ischeznovenii u  menya net. Vy  zhe znaete,  u  nas  voobshche ne
prinyato  zagruzhat'  Bol'shoj  Arhiv  neproverennoj  informaciej.  Dumayu,  mne
prishlos' zapomnit' vse, chto ya vam tol'ko chto rasskazal, tol'ko potomu, chto o
manuhah voobshche  net proverennoj informacii  --  nikakoj. Poetomu  sozdatelyam
Arhiva prishlos' predpochest' somnitel'nuyu informaciyu ee polnomu otsutstviyu...
     -- I na tom spasibo. -- Vzdohnul Dzhuffin. -- Po krajnej mere, my uznali
hot' chto-to! Horoshej nochi umniki, spasibo vsem.  I eshche raz proshu proshcheniya za
to, chto prishlos' pobespokoit' vas posle zakata.
     -- My dorozhim svoimi tradiciyami, no ne  nastol'ko,  chtoby ne  razdelyat'
vashego gorya. -- Ceremonno soobshchil burivuh.
     Bol'shoj Arhiv  my  pokidali  v  polnoj  rasteryannosti:  kakie-to  myshi,
kakoj-to  Dorot --  i ni odnogo nameka na to, chto  nam teper'  delat', chtoby
trogatel'nye pushistye kukly snova stali zhivymi sushchestvami!
     -- Idi domoj, Luukfi. -- Vzdohnul Dzhuffin. -- Ty i tak zaderzhalsya.
     --  Mne ochen'  zhal',  chto  s vashimi  dochkami sluchilos' takoe neschast'e,
Maks. -- Pechal'no skazal  Luukfi. -- No ne otchaivajtes':  mozhet byt' eshche vse
uladitsya!
     On poshel k vyhodu, a ya oshelomlenno zahlopal glazami.
     -- S kakimi dochkami? --  Nakonec sprosil  ya, no bylo pozdno: Luukfi uzhe
ushel.
     -- Mozhno podumat', ty ego pervyj den' znaesh'! -- Rassmeyalsya Dzhuffin. --
Nu pereputal paren' dochek s zhenami, s kem ne byvaet!
     --  CHto  my delat'-to  budem?  --  Tiho  sprosil Melifaro.  -- Vy  hot'
chto-nibud' ponyali iz rasskaza etogo pernatogo geniya, gospoda?
     -- Lichno ya ponyal  vse, mozhesh'  sebe predstavit'!  -- Ehidno  usmehnulsya
Dzhuffin.  --  Drugoe  delo,  chto  eta informaciya  ne  kazhetsya  mne  osobenno
poleznoj...
     -- Mne kazhetsya, chto u nas est' gorazdo bolee osvedomlennye informatory.
--  Nereshitel'no skazal  ya.  --  Moi  poddannye zhivut ryadom s etimi manuhami
otnyud' ne pervyj god. Kstati, moj general -- v smysle, gospodin Barha  Bachoj
-- nazyval ih "mysheedami", i vse takoe...
     -- Molodec! -- Obradovalsya Dzhuffin. -- Oni ved' sovsem nedavno uehali?
     -- Segodnya posle obeda. K tomu zhe oni  vezut  domoj neskol'ko  vozov so
sladostyami, tak  chto dognat'  ih  legche legkogo!  YA  mogu  otpravit'sya pryamo
sejchas.
     -- Ne ty, a ya.  -- Reshitel'no skazal Melifaro. -- I ne nachinaj sporit',
ya tebya umolyayu! Delo ne v tom, chto  mne hochetsya sdelat' hot' chto-to, hotya mne
hochetsya,   konechno...  No   pomimo   romanticheskih   prichin  sushchestvuet  ryad
prakticheskih soobrazhenij.  Kogda rech' zahodit o tom,  chtoby  pojti  nevedomo
kuda za golovoj kakogo-nibud'  polumertvogo Magistra, ili  eshche chto-nibud'  v
takom  duhe,  ya sam  ohotno spryachus'  za  tvoyu  spinu. No kogda nuzhno prosto
doprosit' parochku  svidetelej... Izvini, chudovishche,  no ty "nadorvesh'sya", kak
lyubil  vyrazhat'sya  tvoj smeshnoj  sharoobraznyj  drug!  Ty  zadash' im  million
voprosov, poluchish' million obstoyatel'nyh otvetov, polovinu iz kotoryh tut zhe
zabudesh', a  vtoruyu  polovinu  tak  otchayanno pereputaesh',  chto  mne  zaranee
strashno! Nu a potom vyyasnitsya, chto ty tak i ne  sprosil o  samom glavnom,  i
tebe pridetsya snova otpravlyat'sya v put'...
     --  Polnost'yu  s  toboj  soglasen. --  Ulybnulsya ya.  -- Kak  by  tol'ko
sdelat',  chtoby eti milye rebyata ponyali, chto  tebya vse-taki  nado slushat'sya?
Mozhet byt', prosto poedem vmeste?
     -- A chto, eto ideya! -- Obradovalsya Melifaro.  -- Mne kak  raz nastol'ko
hrenovo,  chto  dazhe  dolgaya  poezdka  v  tvoem  obshchestve   pokazhetsya  vpolne
snosnoj...
     -- Obojdetes'. -- Neozhidanno  skazal Dzhuffin. -- Izvinite, mal'chiki, no
ne  budet vam sovmestnoj progulki s  piknikom! Poezzhaj sam, ser  Melifaro. U
Maksa najdetsya parochka drugih  del zdes',  v  Eho. Krome togo, emu prosto po
chinu ne polozheno gonyat'sya  po prigorodnym  dorogam za svoimi poddannymi -- ya
podozrevayu, chto  eti rebyata budut shokirovany takim legkomyslennym povedeniem
sobstvennogo carya... I voobshche, ne  nuzhno pridumyvat' kakie-to dopolnitel'nye
problemy:   my   vpolne   mozhem   pozvolit'    sebe   ogranichit'sya   real'no
sushchestvuyushchimi...  Prosto napishi im  zapisku, Maks.  Tvoj  voenachal'nik umeet
chitat', ili ya oshibayus'?
     -- Umeet. -- Kivnul ya.  -- YA  sejchas im napishu.  Tol'ko davajte zakazhem
chto-nibud'  v  "Obzhore",  ladno?  U  menya  est'   durnaya  privychka  sochetat'
literaturnoe tvorchestvo s priemom vnutr' vsyacheskih izlishestv, eshche s teh por,
kogda  ya  byl  nachinayushchim  poetom   i  pisal  vsyakie   mrachnye  gluposti  --
predpochtitel'no  o  smerti,   ili   kak  minimum   o   neschastnoj  lyubvi  --
isklyuchitel'no na kuhne, upihav za shcheku kusok maminogo piroga...
     -- Nu, protiv takogo roda privychek ya ne vozrazhayu. -- Ulybnulsya Dzhuffin.
-- CHto imenno mozhet zamenit' tebe mamin pirog, ty uzhe reshil?
     Potom  ya polchasa  sochinyal  pis'mo Barhe Bachoyu.  |to okazalos'  nelegko,
gorazdo trudnee,  chem stihi  "o  smerti i  lyubvi": ya zdorovo podozreval, chto
paren'  ne  yavlyaetsya  lyubitelem  chteniya  dlya  udovol'stviya,  poetomu  chestno
staralsya  vyrazhat'sya korotko  i yasno. V konce  koncov pis'mo bylo  gotovo, i
dazhe  odobreno Dzhuffinom  --  moj  shef byl slishkom velikodushen,  chtoby stat'
horoshim literaturnym kritikom.
     -- Nadeyus',  ya dogonyu  ih eshche do  rassveta. --  Bodro skazal  Melifaro,
prinimaya pis'mo. -- V lyubom sluchae, ya prishlyu vam zov, kak tol'ko hot' chto-to
razuznayu... Maks, kak  ya  dolzhen predstavit'sya tvoim  poddannym,  chtoby  oni
ispytali svyashchennyj trepet?
     -- Skazhesh' im, chto ty moj lyubimyj rab! -- Ehidno vstavil ya.
     --  Znaesh', chestno govorya,  ya gotov skazat' im,  chto ya --  tvoj lyubimyj
nochnoj  gorshok, lish' by vyyasnilos', chto  eti  smeshnye  rebyata  dejstvitel'no
mogut  nam  pomoch'!  -- Vzdohnul Melifaro.  -- Ladno, chto-nibud' pridumayu...
Horoshej nochi, gospoda.
     On podnyalsya so stula i stremitel'no vyshel iz kabineta.  YA posmotrel emu
vsled, potom obernulsya k Dzhuffinu.
     -- Plohaya istoriya. -- Moj shef kak by podvel itog vsemu proisshedshemu. --
Horosho, chto  hot' ty sam ne stal kopat'sya v etih greshnyh trofeyah! Poka chto ya
ne ochen' sebe predstavlyayu, chto my mozhem sdelat'  dlya bednyh devochek... i dlya
vseh ostal'nyh zaodno.
     --  CHto-to  mozhem.  -- YA sam udivilsya uverennosti,  prozvuchavshej v moem
golose. -- Ne znayu, chto imenno, no... Tam, v Mohnatom Dome, oshchushchaetsya ch'e-to
chuzhoe prisutstvie. Pochti neulovimo, no ya  absolyutno uveren, chto  tam byl eshche
kto-to! Osobenno v podvale: mne tam ochen' ne ponravilos'. YA dazhe  ne reshilsya
poiskat' sled etogo "chuzhogo". CHestno govorya, menya  vse vremya gryzlo chuvstvo,
chto  my s Melifaro tozhe mozhem prevratit'sya  v kukly, v lyubuyu minutu. No ved'
my s vami vse-taki mozhem poehat' tuda i poiskat' etot sled, a potom...
     -- Ne nado.  -- Tverdo skazal Dzhuffin. -- Poka  ne nado. Esli uzh u tebya
bylo chuvstvo, chto vy tozhe mogli prevratit'sya v  igrushki,  znachit  tak  ono i
est'. Nikakoj mnitel'nost'yu ty otrodyas' ne stradaesh', chto by ty sam po etomu
povodu ne dumal. Ne budem toropit'sya, Maks. Luchshe poteryat' kuchu vremeni, chem
sebya... YA zaedu tuda po  doroge domoj, no odin. Mozhet byt' chto-nibud' pojmu,
mozhet  byt' -- net,  no ni na chej sled ya tozhe  stanovit'sya ne sobirayus'.  Ne
ran'she, chem  my poluchim hot' kakie-nibud' izvestiya ot  Melifaro. Potom budet
vidno...  Sejchas  priedet  Kofa,  my s  nim  dogovorilis',  chto  segodnya  on
podezhurit, a  ty  luchshe  prosto poezzhaj  domoj. I nikakoj  samodeyatel'nosti,
ladno?
     -- S udovol'stviem! -- Rasteryanno  skazal  ya. -- A chto eto vy  govorili
Melifaro naschet togo, chto u menya zdes' najdetsya kakaya-to "para del"?
     -- Mozhet  byt' i najdetsya. Sejchas mozhno zhdat' chego ugodno.  -- Vzdohnul
Dzhuffin.  -- V lyuboj moment syuda mozhet pribezhat' kakoj-nibud' neschastnyj,  s
krikom, chto vse  ego domochadcy  tozhe  prevratilis' v  eti greshnye igrushki...
Luchshe,  chtoby  nas  bylo mnogo,  mne tak  bol'she nravitsya!  A  krome togo...
Znaesh', esli  chestno, ya  hochu, chtoby  ty provel eshche odin horoshij vecher doma.
Mozhet byt' sleduyushchuyu vozmozhnost' ty poluchish' ochen' neskoro. Esli u nas budet
hot'  odin  real'nyj  shans  rasputat'  etu  dryannuyu,  tainstvennuyu  istoriyu,
dejstvovat' pridetsya imenno tebe.
     -- Potomu  chto vse eto sluchilos'  iz-za podarkov,  kotorye privezli moi
poddannye? -- Sprosil ya.
     --  Da  net,  Maks!  --  Neozhidanno  rassmeyalsya  moj  shef.  -- Esli  uzh
rukovodstvovat'sya takoj  logikoj, togda  rashlebyvat' etu  kashu dolzhny my  s
Gurigom -- my zhe ee i zavarili!
     -- Togda pochemu?
     Dzhuffin   pozhal   plechami.  Neskol'ko   sekund  on  razdumyval,   potom
legkomyslenno mahnul rukoj.
     --  Sam  poka  ne znayu. Schitaj,  chto  ya prosto podelilsya  s toboj svoim
predchuvstviem.
     --  Ladno,  uzhe  schitayu.  V  lyubom  sluchae,  mne  ochen'  nravitsya  vashe
predlozhenie. Prosto odin horoshij vecher doma -- imenno to, o chem  ya i mechtat'
ne smel!
     -- Nu vot vidish',  kak vse udachno skladyvaetsya! A teper' brys' iz moego
kabineta!  I ne vzdumaj govorit', chto eto  eshche i  tvoj kabinet, zaodno:  eto
nahal'noe  zayavlenie  ya uzhe slyshal  neodnokratno...  I  voobshche,  videt' tebya
bol'she ne  mogu. I nikto tebya ne  mozhet videt', "plohoj chelovek"! Razve  chto
odna prekrasnaya ledi -- vot i otpravlyajsya k nej.
     --  S udovol'stviem. -- Iskrenne skazal ya. -- Tol'ko... Vy prishlete mne
zov posle togo, kak progulyaetes' po Mohnatomu Domu? YA eshche dolgo ne zasnu.
     -- Dogadyvayus'. --  Usmehnulsya on.  -- Razumeetsya  ya tebe  srazu zhe vse
rasskazhu... esli budet, chto rasskazyvat'.
     -- Dzhuffin,  esli  uzh dazhe vy  ne znaete,  chto sluchilos' s devochkami  i
slugami,  mozhet  byt'  nam   sleduet  prosto  sprosit'  u  Maby  Kaloha?  --
Nereshitel'no predlozhil ya. |ta grandioznaya mysl' osenila menya uzhe v dveryah.
     -- Mozhet  byt'.  -- Soglasilsya Dzhuffin. --  Vsemu  svoe  vremya.  Esli ya
prijdu k nemu  pryamo sejchas, on uzhasno obraduetsya, ugostit menya kakoj-nibud'
zapredel'noj dryan'yu i otpravit domoj, oblagodetel'stvovav  druzheskim sovetom
snachala dozhdat'sya  vozvrashcheniya  Melifaro,  i  tol'ko  potom  bespokoit'  ego
dragocennuyu personu.  Mozhno  podumat',  ty ego  ne znaesh'! I potom... CHestno
govorya,  ya  zdorovo somnevayus', chto Maba dejstvitel'no  smozhet nam pomoch' na
etot raz. Esli uzh  rech' idet o lyudyah, predki kotoryh sostavlyali Tajnuyu svitu
korolya Menina... Znaesh', Maks, nam s Maboj, pozhaluj, nechego protivopostavit'
ih dryannym drevnim tajnam.
     -- A  ledi Sotofa? -- S nadezhdoj  sprosil ya. -- Inogda ona  prepodnosit
takie syurprizy!
     -- Ne dumayu... No my  poprobuem,  esli budet nuzhno. My vse pereprobuem,
mozhesh' mne poverit'! Idi domoj, ladno? Mne dejstvitel'no nado nemnogo pobyt'
odnomu. |to moj edinstvennyj shans spokojno podumat', i vse takoe...
     -- Izvinite. --  Vinovato skazal ya. -- Topchus'  tut,  dayu  vam kakie-to
durackie  sovety...  Razumeetsya, vy  i  bez menya  dogadalis' by pogovorit' s
Maboj.
     --  Da, uzh dogadalsya by, pozhaluj!  YA voobshche dovol'no dogadlivyj paren'.
--  Rassmeyalsya  Dzhuffin. -- A kak, po-tvoemu, ya vykruchivalsya v techenie celyh
semisot let, poka  v moej  zhizni  nakonec-to ne  poyavilsya  takoj  genial'nyj
sovetchik, kak ty?
     Horoshee  --  naskol'ko   ono   voobshche  moglo  byt'  horoshim,  s  uchetom
slozhivshihsya  obstoyatel'stv  --  nastroenie  moego  shefa zdorovo pomoglo  mne
koe-kak spravit'sya so svoim sobstvennym.  Po krajnej mere, kogda  ya nyrnul v
myagkij  polumrak  "Armstronga i  |lly", mne ne  prishlos'  otvorachivat'sya  ot
Tehhi, chtoby ne ispugat'  ee svoej skorbnoj rozhej.  Tem ne menee,  ona  menya
srazu raskusila.
     -- Vse ploho, da? -- Sochuvstvenno sprosila ona.
     -- Oh, a  ya-to nadeyalsya, chto eto uzhe  ne ochen' zametno! -- Ulybnulsya ya.
-- Znaesh',  vse dejstvitel'no  dovol'no  parshivo... Gde eta tvoya  mificheskaya
pomoshchnica?
     -- Pochemu "mificheskaya"? Ona ochen' dazhe nastoyashchaya.  Nastol'ko nastoyashchaya,
chto nenadolgo otluchilas' -- ne kuda-nibud', a v ubornuyu! -- Prysnula Tehhi.
     -- YA do sih por ne ochen'-to veryu v ee sushchestvovanie. -- Upryamo vozrazil
ya. --  Ty uzhe davno govorish',  chto  nanyala kakuyu-to zhenshchinu,  special'no dlya
togo, chtoby ona  rabotala po vecheram vmesto tebya, no ya vse vremya zastayu tebya
v  polnom odinochestve, da eshche i za rabotoj... Ty uverena, chto ona -- ne plod
tvoego vospalennogo voobrazheniya?
     -- Prosto ona tebya boitsya do poteri soznaniya, kak vse normal'nye  lyudi.
Mne dazhe prihoditsya priplachivat' ej, za "risk". -- Rassmeyalas' Tehhi.  -- No
ona vse ravno staraetsya spryatat'sya  pri  tvoem priblizhenii...  Tem ne menee,
ona  dejstvitel'no  sushchestvuet i dejstvitel'no zdorovo mne pomogaet, chestnoe
slovo!
     --  |to  prosto  zamechatel'no, chto  ona  vse-taki  sushchestvuet!  Dzhuffin
strogo-nastrogo velel mne horosho provesti vecher. -- Soobshchil ya. -- Oslushat'sya
ego prikaza absolyutno nevozmozhno. Ty zhe znaesh', kak ya boyus' svoego shefa!
     -- Znayu. Stoit tebe  ego uvidet',  ty tut zhe gromko  krichish' i  teryaesh'
soznanie. -- Kivnula Tehhi. --  No  pri  chem tut  moya pomoshchnica? Sobiraesh'sya
velet' ej razdet'sya dogola i plyasat' na stole? Tebe trebuetsya chto-to v takom
rode, chtoby horosho provesti vecher?
     -- Ty pochti ugadala. -- Nezhno skazal ya. -- Pravda razdet'sya pridetsya ne
ej, a tebe, i ne pryamo  sejchas, a posle togo, kak my gde-nibud' pouzhinaem, i
ya vyvalyu na  tebya svoi  mnogochislennye problemy. Imenno tak ya i  predstavlyayu
sebe horoshij vecher. Uzhasno banal'no, pravda?  Zato plyasat' na stole vovse ne
obyazatel'no  --  u menya ne nastol'ko utonchennye vkusy! A chto kasaetsya  tvoej
pomoshchnicy,  eta milaya  ledi prosto  dolzhna stoyat'  za stojkoj  i staratel'no
delat'  vid,  chto ona  zdes'  rabotaet  -- vot  i  vse... Pravda,  ya  horosho
pridumal?
     -- Pravda.  -- Ulybnulas' Tehhi. --  Mozhesh' sebe predstavit': ya kak raz
uzhasno hochu chto-nibud' s容st', a potom  nepremenno razdet'sya.  Videt' ee uzhe
ne mogu, etu svoyu odezhdu!
     My  dejstvitel'no otlichno  proveli  ostatok vechera:  prosto otpravilis'
pouzhinat' v "Trehroguyu lunu". YA  uzhe davno vyyasnil, chto v etom zamechatel'nom
poeticheskom  klube k  uslugam  posetitelej  ne  tol'ko  real'naya vozmozhnost'
otdavit' nogu kakomu-nibud' zhivomu literaturnomu geniyu, no i otlichnaya kuhnya.
Do  novoluniya  bylo  eshche daleko, tak  chto  nikakimi  poeticheskimi  turnirami
segodnya  i ne pahlo. Prosto  my  okazalis'  v  okruzhenii  dovol'no  bol'shogo
kolichestva rebyat s priyatnymi licami i chudesnoj sumasshedshinkoj v glubine glaz
-- chto  mozhet byt'  luchshe!  Nekotorye  iz  nih uzhe  privykli  k  moej rozhe i
privetlivo zdorovalis' so mnoj. Dumayu, dazhe esli by ya vse-taki yavilsya syuda v
Mantii Smerti -- takoj bestaktnosti ya do sih por staralsya izbegat' -- eto ne
slishkom  izmenilo  by  vyrazhenie  ih  simpatichnyh  fizionomij. Odnim slovom,
obstanovka  v   "Trehrogoj  lune"  ves'ma   blagopriyatstvovala  tomu,  chtoby
rasskazat'  Tehhi o  sovershenno dryannyh sobytiyah, kotorye pochemu-to reshili s
nami sluchit'sya: v etih stenah moya istoriya zvuchala, kak popytka porazit' svoyu
devushku  koshmarnym  syuzhetom  ocherednoj  fantasticheskoj   poemy  --  dovol'no
bezdarnoj, no imeyushchej pravo na sushchestvovanie, pochemu by i net!
     --  Plohaya  istoriya. -- Tehhi  skazala eto v tochnosti, kak Dzhuffin: bez
emocij, kak by prosto podvodya kratkij itog moemu dlinnomu rasskazu.
     -- Da uzh, ne sovsem to, o chem priyatno poboltat'  za uzhinom. -- Vzdohnul
ya. -- Znaesh',  krome vsego...  YA chuvstvuyu sebya uzhasno vinovatym, kak  eto ni
glupo. Ponimayu, chto na  samom dele ya tut ne pri  chem, i vse-taki...  A krome
togo, ya  zdorovo podozrevayu, chto rashlebyvat' etu kashu predstoit imenno mne,
dazhe esli zavtra  vyyasnitsya, chto u nas po-prezhnemu net podhodyashchej lozhki. Tak
chto... Horosho, chto  u nas s  toboj est' etot  vecher.  CHestno  govorya,  takih
omerzitel'nyh predchuvstvij, kak segodnya, u menya uzhe davno ne bylo.
     -- Nu, ne tak vse strashno. -- Myagko skazala Tehhi. -- Nichego s toboj ne
sluchitsya, Maks... Nichego takogo, s chem  ty ne mog by spravit'sya, po  krajnej
mere. So vsemi ostal'nymi -- ochen'  dazhe mozhet  byt', no ne s  toboj, mozhesh'
mne poverit'!
     -- |to horoshaya novost'. -- Ulybnulsya ya. -- A otkuda takie svedeniya?
     --  Otsyuda. -- Nevozmutimo  soobshchila  Tehhi, slegka  stuknuv kostyashkami
pal'cev po svoej grudi. -- Samyj nadezhnyj istochnik informacii!
     Zov Dzhuffina  nastig  menya,  kogda my  ehali domoj.  Mne dazhe  prishlos'
ostanovit'  amobiler:  Bezmolvnaya  rech' trebuet vsego  moego  vnimaniya,  bez
ostatka,  tak  chto ya vpolne  mog prosto  vrezat'sya  v kakoj-nibud'  fonarnyj
stolb,  ili svernut' na trotuar, dokazav  nemnogochislennym  prohozhim, chto  ya
dejstvitel'no predstavlyayu  soboj  ser'eznuyu opasnost' dlya  zhizni okruzhayushchih,
dazhe v nerabochee vremya.
     "YA dva chasa gulyal po tvoej rezidencii, Maks. -- Soobshchil moj shef.  -- Ty
pravil'no sdelal,  chto  ne popytalsya vzgromozdit'sya na chej-nibud' sled! Esli
by ty nashel sled tvari, kotoraya tam porezvilas', ya by tozhe obzavelsya lyubimoj
igrushkoj,  iz  teh,  chto  mozhno  taskat'  za  pazuhoj,  chtoby  bylo  ne  tak
odinoko..."
     "Tak  my  s Melifaro dejstvitel'no mogli  prevratit'sya  v kukly?  --  S
uzhasom utochnil  ya.  --  To  est',  so mnoj sluchilsya  ne pristup  paranoji, a
normal'noe chelovecheskoe predchuvstvie?"
     "Nu   naschet  "normal'nogo"   i   "chelovecheskogo"  ya  by   ne  ochen'-to
raspinalsya...   No   predchuvstvie  tebya  ne  obmanulo.   Pravda   schastlivaya
vozmozhnost' prodolzhit' svoe sushchestvovanie v vide plyushevogo simpatyagi svetila
tol'ko tebe: vse-taki nash Melifaro -- ne Master Presledovaniya,  i nikogda im
ne budet.  CHtoby  stat' malen'kim  i pushistym,  emu potrebovalas' by  lichnaya
vstrecha s etoj nevedomoj tvar'yu..."
     "A kak zhe my budem  iskat' eto sushchestvo, esli mne nel'zya stanovit'sya na
ego  sled?  --  Ozabochenno  sprosil ya. -- Ono zhe,  nebos',  uzhe  zabilos'  v
kakoj-nibud' temnyj ugol..."
     "Ob  etom ne  bespokojsya. Ego  dragocennyj sled obladaet  takoj ubojnoj
siloj, chto  ya mogu razlichit' ego zapah -- on  zdorovo pohozh  na obyknovennyj
zapah  bezumiya,  i  eshche na  zapah  dikogo zhivotnogo --  sovsem  chut'-chut'...
Sobstvenno  govorya,  sejchas ya  kak raz  sobirayus'  povtorit' marshrut  nashego
anonimnogo druga. Poetomu  postarajsya spat'  ne  ochen'  krepko: mne v  lyuboj
moment mozhet ponadobit'sya tvoya pomoshch'."
     "Mozhet byt', mne sleduet prisoedinit'sya k vam pryamo sejchas?"
     "Poka ne  stoit. YA ne uveren,  chto ty mne tak uzh nuzhen... ya voobshche ni v
chem  sejchas  ne uveren. I  chestno  govorya,  ya  ne hochu,  chtoby tvoya  devushka
vycarapala mne glaza.  Sejchas  ne sovsem podhodyashchee vremya, chtoby ssorit'sya s
takoj  groznoj ledi. Vot  razberemsya s suvenirom  ot tvoih  druzej  manuhov,
togda -- drugoe delo!"
     "YA ej peredam vashi slova. Dumayu,  eto udachnyj  kompliment,  kak raz dlya
Tehhi. -- YA izo  vseh sil  postaralsya snabdit' svoyu Bezmolvnuyu rech' ulybkoj.
-- Horoshej vam ohoty, Dzhuffin."
     "Spasibo.  --   Ser'ezno  otozvalsya  on.   --  Dovol'no   svoevremennoe
pozhelanie!"
     Sleduyushchij "seans svyazi" s moim shefom sostoyalsya  eshche chasa  cherez  dva. YA
kak raz nachal bylo prikidyvat': stoit  mne zasypat',  ili mozhno  eshche nemnogo
povremenit' s etim  udovol'stviem. Zov sera Dzhuffina okazalsya luchshim otvetom
na tol'ko chto obrazovavshijsya vopros.
     "Priezzhaj v zamok Rulh, Maks. Tak, chtoby kamni iz-pod koles leteli. Mne
nuzhen tvoj Smertnyj SHar: moi  tut ne  godyatsya. Ohrana preduprezhdena, tak chto
tebya vstretyat i provodyat ko mne."
     "Ladno,  edu."  --  Otozvalsya  ya,  vyskakivaya  iz-pod  odeyala  s  takoj
skorost'yu, slovno podo mnoj vnezapno zagorelas' krovat'.
     -- Maks, dazhe  esli Mir uzhe rushitsya,  eto eshche ne znachit,  chto ty dolzhen
nadevat' moyu skabu, da eshche i naiznanku. -- Rassuditel'no zametila Tehhi.
     --  Tvoya pravda. --  Vinovato vzdohnul ya.  --  Pomogla by, chto  li... YA
okonchatel'no zaputalsya v etih greshnyh tryapkah!
     Na fone mnogochislennyh melkih bytovyh problem nashe proshchanie vyshlo takim
legkim  -- ya sam udivilsya! Voobshche-to, pod vliyaniem  nastojchivo gryzushchih menya
durnyh predchuvstvij ya vpolne mog zakatit'  kakuyu-nibud'  pateticheskuyu scenu,
no oboshlos'...
     YA nessya po gorodu, kak sumasshedshij. Pozhaluj,  eto bylo slishkom dazhe dlya
menya: uzhe cherez pyat' minut  ya ostavil svoj amobiler  u vorot zamka  Rulh  --
voobshche-to dobrat'sya  tuda  iz  Novogo  Goroda  za pyat'  minut  dejstvitel'no
nevozmozhno,  no u menya  kak-to  poluchilos'! Vysochennyj zdorovyak v  roskoshnom
uzorchatom loohi dvorcovogo strazhnika molcha poklonilsya i zhestom predlozhil mne
sledovat'   za  nim.  Strazhnikam   ne  rekomenduetsya  vstupat'  v  besedy  s
korolevskimi gostyami,  esli v etom  net  ekstrennoj neobhodimosti  -- chestno
govorya,  takogo roda ogranicheniya do sih  por nemnogo dejstvuyut mne na nervy.
Vprochem, moim mneniem  na sej schet nikto ne potrudilsya pointeresovat'sya, tak
chto ya molcha zatopal vsled za etim gromiloj -- a chto mne eshche ostavalos'?!
     Na sej  raz delo  oboshlos' bez palankinov: ochevidno v nochnoe  vremya vse
eti dvorcovye  ceremonii utrachivayut  znachenie, i stanovyatsya tem, chem oni  na
moj  vkus  yavlyayutsya  vsegda  --  suetoj suet.  Tak  chto  mne  predostavilas'
schastlivaya vozmozhnost'  oskvernit' svoimi  sapogami  prichudlivye  zerkal'nye
poly koridorov zamka.  Dzhuffin obnaruzhilsya v ogromnom, yarko osveshchennom zale,
steny kotorogo byli uveshany kakimi-to prichudlivymi predmetami  -- moe pylkoe
voobrazhenie  vpolne  dopuskalo, chto eti shtuki mogut  okazat'sya  kakim-nibud'
sumasshedshim starinnym oruzhiem, no polnoj uverennosti v etom u menya ne bylo.
     -- Ty ochen' bystro priehal, Maks. -- Pechal'no skazal moj shef. -- No vse
ravno pozdno. |ta tvar' blagopoluchno sbezhala.
     -- Sbezhala?! Ot vas? -- Izumlenno peresprosil ya. -- CHto, i tak byvaet?
     -- Aga. -- Ravnodushno podtverdil Dzhuffin. -- I ya eshche legko otdelalsya! V
takuyu  peredelku  ya  uzhe  davno  ne popadal. Eshche  nemnogo,  i vy s  Melifaro
poluchili by prekrasnuyu vozmozhnost'  popolnit' svoyu sentimental'nuyu kollekciyu
myagkih igrushek... V  zhizni ne videl  nichego podobnogo: kakaya-to dryannaya mysh'
-- i  takoe  mogushchestvo!  Ne  udivitel'no,  chto zamok  Rulh ee  propustil --
voobshche-to syuda dovol'no trudno  proniknut' sushchestvu s nedobrymi namereniyami,
a oni u etoj myshki byli samye chto ni na est' nedobrye, mozhesh' mne poverit'!
     -- Tak eto byla mysh'? -- Rasteryanno otkliknulsya ya.
     -- Predstav' sebe, imenno mysh'.  --  Pochti  tak zhe rasteryanno otozvalsya
Dzhuffin.  --  Ochen'  krupnaya  i  dovol'no  urodlivaya,  s  ogromnoj  golovoj.
Neveroyatnoe sushchestvo:  v ego  rasporyazhenii vsego neskol'ko dovol'no strannyh
fokusov, zato  dazhe  mne  pochti  nechego im  protivopostavit'.  Legche  prosto
unichtozhit' nash prekrasnyj Mir,  i sozdat' novyj, gde voobshche ne budet nikakih
myshej -- ni mogushchestvennyh, ni obyknovennyh!
     -- A kuda  ona  sbezhala?  Ona zhe  teper' takogo navorotit! --  S uzhasom
skazal ya.
     -- Da  net, ne navorotit. Vo vsyakom sluchae,  ne sejchas. Ona skrylas' na
Temnoj Storone,  i eto samoe  strannoe. Zamok  Rulh -- osoboe mesto.  Otsyuda
poprostu nevozmozhno ujti na Temnuyu  Storonu... nu, pochti nevozmozhno. Dazhe  ya
ne  smog  posledovat'  za  etim  sushchestvom. No  ty  navernyaka  smozhesh'.  Nash
edinstvennyj i  nepovtorimyj Vershitel',  korol'  Menin,  stroil  zamok Rulh,
rukovodstvuyas'  isklyuchitel'no soobrazheniyami sobstvennogo komforta.  Uzh on-to
mog uhodit'  otsyuda v lyuboe vremya, kuda emu zablagorassuditsya, v tom chisle i
na Temnuyu Storonu... Esli eto udavalos' odnomu Vershitelyu, znachit poluchitsya i
u drugogo.
     -- Vy prozrachno  namekaete, chto mne  pora pristupat' k  svoim  osnovnym
obyazannostyam: delat' vsyakie nepostizhimye  gluposti, i tak dalee? -- Neveselo
usmehnulsya ya.
     --  Namekayu. -- Priznalsya Dzhuffin. -- No eto ne znachit,  chto  ty dolzhen
nemedlenno  brosat'sya v pogonyu  za  etoj greshnoj  mysh'yu.  Speshka k dobru  ne
privedet. YA  vot speshil  syuda,  slomya  golovu, i teper' my  imeem  roskoshnuyu
problemu, kotoroj moglo by ne byt'!  Vo-pervyh, my dolzhny dozhdat'sya izvestij
ot Melifaro i poslushat' vse, chto on smozhet nam rasskazat' -- malo li chto! --
a vo-vtoryh,  nam  s toboj sleduet horosho  podumat'... I popytat'sya  uvidet'
parochku nuzhnyh snov -- eto samoe glavnoe. Poshli otsyuda, ser Maks.
     -- Dzhuffin, a pochemu eta mysh' priperlas' v Korolevskij zamok?  CHto, ona
hotela prodelat' tot zhe samyj fokus s Ego Velichestvom? -- Sprosil ya.
     -- Da net, ne dumayu. Skoree vsego ona  prosto iskala tebya... Vidish' li,
neveroyatnoe mogushchestvo ne meshaet  etomu sushchestvu  ves'ma primitivno myslit'.
Krome togo, ono  ne smoglo obnaruzhit' v Mohnatom Dome tvoi  sledy  -- prosto
potomu, chto  u nego ochen' plohoe chut'e, a  ty,  k  tomu zhe, tak  redko  tuda
zahodish'...  V obshchem, mysh'  reshila, chto carya sleduet iskat' v  samom bol'shom
dvorce  -- ne dumayu, chto eta tvar'  osvedomlena  o tom,  chto v  Eho  imeyutsya
kakie-nibud'  drugie monarhi krome  tebya.  Nasha mysh'  vela sebya,  kak  samyj
obyknovennyj negramotnyj kochevnik, vot i vse.
     -- A ona  uspela  eshche kogo-nibud'  prevratit'  v  kuklu?  -- Ozabochenno
pointeresovalsya ya.
     -- K sozhaleniyu, uspela. S togo momenta, kak ya prishel syuda po  zapahu ee
sleda  i potreboval  nemedlenno obyskat' zamok, nashli  sorok  shest' kukol: v
osnovnom  eto  slugi, neskol'ko  strazhnikov, pyatero  sanovnikov...  Vprochem,
moglo  byt'  gorazdo  huzhe!  Schast'e,   chto  sam  Gurig  s  utra  otpravilsya
osmatrivat' svoyu  letnyuyu  rezidenciyu, i byl  tak dovolen  proizvedennymi tam
peremenami,  chto  reshil  ostat'sya  v zamke Anmokari do  konca leta. Tak  chto
bol'shaya chast' ego  svity tozhe perebralas' tuda,  srazu posle obeda... Poshli,
Maks.
     -- A esli eta mysh' vernetsya s Temnoj Storony, i zahochet prodolzhit' svoi
poiski? -- Nereshitel'no sprosil ya.
     --  O, eto bylo by ne tak uzh ploho! -- Mechtatel'no vzdohnul Dzhuffin. --
Ni shchelej,  ni okon zdes' net, a ya uzhe nalozhil zaklyatiya na vse dveri, kakovye
obnaruzhilis' v etoj komnate,  krome toj, cherez kotoruyu ty  syuda zashel. Pered
tem, kak ujti, my i s nej razberemsya. Ni odnomu zhivomu  sushchestvu do sih  por
ne  udavalos'  vospol'zovat'sya  dver'yu, kotoroj  ya shepnul neskol'ko laskovyh
slov... Vprochem,  ya ne dumayu, chto eta  tvar'  zahochet  tak  skoro vernut'sya:
vse-taki ya ee zdorovo napugal!
     -- Mogu sebe predstavit'! -- S oblegcheniem ulybnulsya  ya, napravlyayas'  k
vyhodu.
     Dzhuffin nenadolgo zaderzhalsya  u vhodnoj dveri -- nakladyval na nee svoe
firmennoe zaklyatie, ya polagayu.  On  dognal menya  uzhe vo dvore zamka, polozhil
mne na plecho tyazheluyu  goryachuyu ruku. YA podumal, chto v zimnee vremya moego shefa
vpolne  mozhno  ispol'zovat'  v  kachestve  komnatnogo  obogrevatelya,  i glupo
hihiknul.
     -- Nam s  toboj pridetsya perenochevat' v Upravlenii, ser Maks,  tak  chto
otprav'  k  vurdalakam vse mechty o svoem lyubimom odeyale! Nichego ne popishesh':
dlya  takih  snovidenij,  kotorye  predstoyat nam  s toboj  segodnya, dazhe  moya
sobstvennaya  spal'nya  ne ochen'-to goditsya.  -- Golos Dzhuffina pokazalsya  mne
nemnogo pechal'nym, eto dazhe nastorazhivalo.
     -- Sudya po vashim intonaciyam, my  vlipli, kak eshche nikogda ne vlipali! --
Nereshitel'no skazal ya.
     -- Ochen' mozhet byt', ya eshche i sam tochno ne znayu. -- Vzdohnul moj shef. --
Znaesh',   ya   dumayu,  chto  eta  greshnaya  mysh'  dejstvitel'no  kogda-to  byla
predvoditelem Tajnoj svity korolya  Menina -- ya imeyu v vidu, chto  nas lyubezno
navestilo eto sushchestvo iz legendy -- kak ego tam zvali?
     -- Dorot?
     --  Aga, kazhetsya tak. Prishel  special'no dlya togo, chtoby soobshchit'  seru
Luukfi i  nashim burivuham, chto informaciya  o tajnyh obryadah manuhov, kotoraya
hranitsya v Bol'shom Arhive, otnyne mozhet schitat'sya proverennoj... |ta  versiya
ob座asnyaet vse: i mogushchestvo etogo sushchestva, korni kotorogo uhodyat v zabytye,
drevnie  tajny  materika Uanduk,  i dazhe  ego  begstvo  na  Temnuyu  Storonu:
navernyaka emu uzhe prihodilos' prodelyvat' etot fokus, kogda ono soprovozhdalo
Menina v sostave ego Tajnoj svity... Nash legendarnyj  korol' obozhal okruzhat'
sebya opasnymi igrushkami: vse vy, Vershiteli, s pridur'yu!
     -- Nichego podobnogo. -- Vozmushchenno skazal ya.  -- Ne znayu, kakoj tam byl
diagnoz u vashego korolya Menina, a lichno u menya net nikakoj "priduri"!
     -- Ty dejstvitel'no tak  dumaesh'? Nu  spasibo, paren', ty menya vse-taki
rassmeshil! -- Dzhuffin hohotal tak, chto list'ya s derev'ev sypalis'.
     -- A chto, ya skazal chto-to  smeshnoe? --  Vzdohnul  ya. --  Nu ladno, hot'
kakaya-to ot menya pol'za...
     Stoilo nam zajti v  koridor Upravleniya Polnogo  Poryadka, moe nastroenie
nachalo ispravlyat'sya -- dovol'no shustro, nado otdat' emu dolzhnoe!
     -- V  nashem  kabinete  sejchas  slishkom  horosho,  chtoby  tuda  idti.  --
Zadumchivo  skazal Dzhuffin. --  Tam  sidit  Kofa,  stol navernyaka lomitsya  ot
vkusnoj  edy,  i  vse  takoe... A  nam  nuzhno  pogovorit'  v  bolee  mrachnoj
obstanovke.   Ne  hochu,  chtoby  ty  nabil  rot  kakoj-nibud'  vkusnyatinoj  i
blagodushno  kival  golovoj na  vse, chto  ya  tebe skazhu.  Mne  nuzhno vse tvoe
vnimanie -- razgovor togo stoit!
     --  Togda nam sleduet pojti  v  kabinet sera SHurfa. --  Ulybnulsya ya. --
Vo-pervyh, ego  steny  tak privykli  k  ugryumoj fizionomii  etogo ser'eznogo
parnya, chto  mne  ponevole pridetsya  izobrazit'  na  svoem lice nechto v takom
rode. A vo-vtoryh, tam vsego odin stul, kotoryj zajmete vy. Vryad li  ya smogu
ostavat'sya takim uzh blagodushnym, sidya na zhestkom polu!
     -- Nu,  ne vse tak strashno, ty vpolne mozhesh' prisest' na podokonnik. --
Sochuvstvenno vozrazil moj shef. -- No sama ideya mne nravitsya.
     V  kabinete  Lonli-Lokli bylo  temno. My s Dzhuffinom edinodushno reshili,
chto nas eto  vpolne  ustraivaet.  On uselsya na edinstvennyj zhestkij  stul, v
polnom sootvetstvii  s moim  predskazaniem,  a ya  nahal'no vzgromozdilsya  na
pis'mennyj stol SHurfa -- chudovishchnoe koshchunstvo!
     -- Tol'ko  ne  govorite  SHurfu, chto ya zdes'  sidel! --  Zagovorshchicheskim
shepotom poprosil ya. -- Ego bednoe serdce ne spravitsya s takoj novost'yu.
     -- Spravitsya, spravitsya,  mozhesh'  mne poverit'!  --  Rasseyanno vozrazil
Dzhuffin. YA vspomnil svoj  nedavnij vizit k etomu nepostizhimomu parnyu i  nashi
posidelki  na dereve, i reshil, chto ser Lonli-Lokli dejstvitel'no vryad li byl
by tak uzh shokirovan, zastav moyu zadnicu na svoem pis'mennom stole.
     -- Nu chto,  kakie strashnye tajny vy  sobiraetes' na  menya vyvalit'?  --
Bodro sprosil ya. Ser Dzhuffin zadumchivo  molchal, ritmichno barabanya  po stolu.
Snachala  ego  muzicirovanie  slegka  dejstvovalo  mne na  nervy,  no potom ya
vnezapno uspokoilsya i ponyal, chto moj shef otbivaet etot rvanyj ritm ne potomu
chto  nervnichaet,  a tol'ko dlya  togo, chtoby  pomoch' mne sosredotochit'sya. |to
dejstvovalo -- i eshche kak!
     --  Nu vot,  -- tiho  skazal on  cherez  neskol'ko minut,  --  teper' ya,
pozhaluj,  dejstvitel'no vyvalyu  na  tebya  parochku "strashnyh tajn".  Vot tebe
pervaya, smotri.
     Dzhuffin vstal so stula, podoshel k  otkrytomu oknu i podnyal pravuyu ruku.
CHerez neskol'ko sekund ego  ladon' nachala mercat'  kakim-to osobennym teplym
svetom,  zdorovo  pohozhim na  oranzhevyj svet  ulichnyh  fonarej. I  togda  on
sovershil udivitel'no krasivoe, plavnoe krugovoe dvizhenie kist'yu ruki. YA dazhe
morgnut'  ne reshalsya, i  vse-taki  upustil  moment, kogda  teploe  oranzhevoe
siyanie  uspelo  pomerknut'. A eshche cherez mgnovenie ya ponyal, chto na ruku moego
shefa uzhe nadeta shlyapa -- samaya obyknovennaya seraya shlyapa, kakih zdes', v Eho,
ne nosit nikto,  krome  Ego Velichestva Guriga  VIII -- schitaetsya, chto  eto i
est' ego korona.
     -- Uznaesh', Maks? -- Veselo sprosil moj shef. -- SHlyapa korolya Menina. Ty
sam mne ee otdal, pomnish'?
     -- YA pomnyu... No etu shlyapu mne podaril  kakoj-to zamechatel'nyj  smeshnoj
tip, v tom Mire, gde ya rodilsya. -- Rasteryanno skazal ya. -- Kakim obrazom ona
mogla okazat'sya  shlyapoj  vashego  korolya,  kotoryj  i zhil-to  Magistry  znayut
skol'ko tysyacheletij nazad?
     -- Nu,  ne tak uzh davno. S teh por,  kak  ischez Menin, proshlo vsego tri
tysyachi let, tak chto ne preuvelichivaj!  Mozhesh' ne somnevat'sya: eto imenno ego
shlyapa,  ya uzhe ne raz v etom ubezhdalsya... Ladno, ser Maks, daj mne perejti  k
delu, horosho?
     -- V  smysle --  zatknut'sya?  Zaprosto! -- Ulybnulsya ya.  -- Vy ved'  ne
prosto tak izvlekli etu shlyapu nevest' otkuda?
     --  Vot imenno. Voz'mi ee -- poka prosto voz'mi, ne vzdumaj nadevat' na
golovu -- eshche rano. A teper' slushaj menya sovsem vnimatel'no, ladno?
     YA molcha kivnul. Mne pochemu-to stalo zdorovo ne  po sebe, slovno moj shef
vpolne mog  privetlivo ulybnut'sya i soobshchit': "Znaesh',  paren', voobshche-to my
zdes' edim takih, kak ty,  i imenno  poetomu  ya v svoe vremya priglasil  tebya
nemnogo u nas pozhit',  a sejchas mne kazhetsya, chto ty kak raz v ochen'  horoshej
forme, tak  chto  s容m-ka  ya tebya  pryamo segodnya, poka menya ne operedila ledi
Tehhi --  u  nee, nebos',  davno slyunki tekut..."  YA pomotal  golovoj, chtoby
izbavit'sya ot  durackogo navazhdeniya, i smushchenno  pokosilsya  na  Dzhuffina  --
voobshche-to  za  nim  voditsya  uzhasnaya privychka byt'  v kurse vseh bezobrazij,
kotorye tvoryatsya u menya v golove!
     --  Tebe ne  nuzhno tak  vinovato morgat',  Maks.  -- Moj  shef ostavalsya
udivitel'no ser'eznym. -- Ochen' horosho, chto tebya poseshchayut i takie  opaseniya:
samyj   bezumnyj  vymysel  v  lyuboj  moment  mozhet   okazat'sya  edinstvennoj
real'nost'yu, ostavshejsya v  tvoem rasporyazhenii.  V obshchem-to, ty  dazhe  obyazan
brat' v raschet takuyu vozmozhnost', i mnogie drugie, gorazdo  hudshie... Vsegda
pomnit' o  nih, i vse ravno  lyubit' etot prekrasnyj Mir, i nas -- zagadochnyh
neznakomcev, kotorye tebya okruzhayut -- lyubit', nesmotrya ni na chto!
     YA snova molcha kivnul. Kazhetsya ya vremenno lishilsya dara  rechi -- naproch'!
-- no  zato  ochen' horosho ponyal,  chto  imel v  vidu  Dzhuffin, i s udivleniem
osoznal, chto dejstvitel'no vpolne sposoben "lyubit', nesmotrya ni na chto"... A
ya-to dumal, chto horosho sebya znayu!
     --  Slavno.  --  Ulybnulsya  Dzhuffin.  --  S liricheskim otstupleniem  my
pokonchili. Vizhu, chto ty gotov slushat' menya dal'she.
     Mne  ostavalos'  tol'ko  opyat'  kivnut'.  Na  sej  raz eto  prosten'koe
dvizhenie ne soprovozhdalos' anomal'nymi myslitel'nymi yavleniyami v moej bednoj
golove. Ochevidno, teper' ya dejstvitel'no byl gotov slushat'.
     -- Kak ty uzhe ponyal, my osnovatel'no vlipli  -- ne  tak my s toboj, kak
tvoi  devochki...  nu  i   vse  ostal'nye  bednyagi,  kotorym  poschastlivilos'
okazat'sya na puti etoj greshnoj myshi, konechno. No poskol'ku rech' skoree vsego
idet o sushchestve,  kotoroe bylo prizvano na sluzhbu  korolem Meninom, u nas  s
toboj est' horoshij shans poluchit'  pomoshch' ot samogo Menina. V otlichie ot vseh
ostal'nyh  lyudej, Vershiteli nesut otvetstvennost' za  svoi  postupki dazhe za
Porogom...
     YA voprositel'no podnyal brovi. Dzhuffin ponimayushche kivnul.
     -- Ty ved' eshche ne znaesh' o "Sne Menina". Dovol'no slozhnyj fokus, no ya s
etim neploho spravlyayus'... "Son  Menina"  daet  vozmozhnost' ujti  v strannoe
mesto, gde  mozhno naznachit'  vstrechu Teni lyubogo cheloveka: zhivogo, mertvogo,
zabludivshegosya v drugoj Vselennoj -- ne imeet znacheniya! Kstati, imenno tam ya
nashel  tvoyu sobstvennuyu  Ten',  kogda  tebe srochno ponadobilos'  obzavestis'
novym serdcem. Mezhdu prochim, eto byl nastoyashchij podvig: schitaetsya, chto v "Son
Menina" sleduet  uhodit' iz podzemel'ya --  chem glubzhe zaberesh'sya, tem  legche
ujti  -- no v tot  vecher mne  udalos' otpravit'sya  na svidanie s tvoej Ten'yu
pryamo iz komnaty ledi Tehhi, na vtorom etazhe,  chto  lishnij raz dokazyvaet --
vse  vozmozhno,  esli  horoshen'ko  pripechet!  No  na  sej  raz my  ne  stanem
eksperimentirovat' -- zachem? V nashem rasporyazhenii skol'ko  ugodno prekrasnyh
podzemelij...  Zabavno:  imenno  sam   korol'  Menin  razyskal  v  starinnyh
rukopisyah  upominaniya  ob etom  pozabytom puti drevnih  magov, i pervym  ego
oproboval.  A teper' my  s  toboj  sobiraemsya pobespokoit'  ego  sobstvennuyu
Ten'... Ne udivlyus', esli okazhetsya, chto my s toboj -- pervye!
     -- Kak eto? -- Oshelomlenno sprosil ya. -- Vy hotite skazat', chto ni odin
iz vashih sumasshedshih Magistrov do sih por ne pytalsya...
     -- Vse mozhet byt', no ya zdorovo somnevayus'. -- Myagko skazal Dzhuffin. --
Delo  v  tom, chto Ten'  korolya  Menina...  V obshchem, pochemu-to schitaetsya, chto
vstrecha s ego Ten'yu -- eto ne samoe priyatnoe sobytie v zhizni lyubogo ohotnika
za chudesami. Dumayu,  eto chistoj vody sueverie, hotya...  V  obshchem,  ya  dolzhen
predupredit' tebya, Maks: na etot raz ya  sam tolkom ne  znayu, v kakuyu istoriyu
sobirayus'  tebya  zatashchit'.  YA  by  s  udovol'stviem otpravil  tebya  domoj, i
popytalsya prodelat' etot fokus  samostoyatel'no, no ya pochti uveren, chto  Ten'
Menina  skoree  soglasitsya obshchat'sya  s  toboj, chem so mnoj. Vam legche  najti
obshchij yazyk.
     -- Potomu, chto ya -- tozhe Vershitel'? -- Upavshim golosom sprosil ya.
     --  Sovershenno verno,  --  kivnul  Dzhuffin,  --  imenno poetomu.  I eshche
potomu,  chto odno  iz tvoih serdec prinadlezhit  tvoej Teni.  Tozhe povod  dlya
vzaimnyh simpatij... Znaesh', Maks,  esli chestno, ya predpochel by vtyanut' tebya
v etu avantyuru bez predvaritel'nyh lekcij -- prosto polagayas' na tvoyu udachu.
No sejchas mne nuzhno  tvoe soglasie... dazhe bol'she, chem soglasie.  Mne nuzhno,
chtoby ty zahotel uvidet'  "Son  Menina",  v protivnom sluchae u nas nichego ne
poluchitsya, i mne pridetsya smotret' svoj uvlekatel'nyj son v odinochku.
     -- Vy sami znaete, chto menya ne trebuetsya dolgo ugovarivat', esli uzh vam
prispichilo obespechit' moyu  zadnicu kakim-nibud'  ocherednym  priklyucheniem. --
Ulybnulsya  ya. --  Ne  mogu skazat',  chto mne  tak uzh  sil'no etogo  hochetsya,
poskol'ku v nastoyashchij moment mne hochetsya tol'ko domoj -- i  hvala Magistram,
chto hot'  ne k mame! --  no eto  kak raz moe normal'noe sostoyanie:  pytat'sya
zatormozit',  kogda  eto  uzhe nevozmozhno...  No vy menya  zacepili: mne stalo
interesno, chto  eto za "Son Menina" takoj, i voobshche... do segodnyashnego dnya ya
i nadeyat'sya ne smel, chto kogda-nibud' uvizhu etogo vashego korolya!
     -- Ne ego samogo, a ego Ten'. -- Popravil Dzhuffin.
     -- A razve eto ne odno i to zhe -- po bol'shomu schetu?
     Moj shef pokachal golovoj.
     -- Ne  znayu,  chto ty imeesh' v vidu, upominaya etot samyj "bol'shoj schet",
no lyubaya Ten' razitel'no otlichaetsya ot svoego hozyaina... Samoe zabavnoe, chto
oni tozhe schitayut nas svoimi Tenyami -- i neizvestno, kto prav.
     -- Nu i ladno, Ten' -- tak Ten'! -- Legkomyslenno soglasilsya  ya. -- Kto
ya  takoj,  chtoby   otkazyvat'sya  ot  tajny,  kotoraya   ne  polenilas'  lichno
priperet'sya po moyu dushu!
     -- Vremya ot vremeni tebe  udaetsya zdorovo menya ozadachit'. -- Usmehnulsya
Dzhuffin. --  YA-to  byl uveren, chto  eto  mne pridetsya govorit' tebe  nechto v
takom duhe... Tem luchshe. Podozhdi menya, ya sejchas vernus'.
     On vyshel  iz kabineta, a ya  tupo  ustavilsya v oranzhevuyu mglu fonarej za
oknom. Mne ne  hotelos' ni  razmyshlyat' nad  strannymi  veshchami, o kotoryh tak
dolgo  govoril  moj  shef, ni  lomat'  golovu, pytayas' ponyat'  prichiny  moego
sobstvennogo bezumiya, kotoroe nasheptyvalo mne, chto radi obeshchannyh tajn mozhno
i golovu v petlyu sunut' -- ono, deskat', togo stoit! Menya voobshche ne ochen'-to
tyanulo  predavat'sya myslitel'nomu  processu --  tol'ko smotret' v  okno,  na
melkie  kamushki mostovoj ulicy  Mednyh  gorshkov,  a mozhno  podnyat'  glaza  i
uvidet'  zelenovatyj  disk  ushcherbnoj  luny na  pronzitel'no-chernom  nebe,  i
horoshen'ko  zapomnit',  kak  vyglyadit etot  prekrasnyj  i  vse  eshche  nemnogo
neznakomyj Mir -- kto znaet, mozhno li budet vernut'sya...
     -- Idem vniz, Maks. I ne zabud' vzyat' shlyapu. -- Dzhuffin voshel tak tiho,
chto  ya  prinyal bylo ego slova  za  sobstvennuyu  mysl'  -- odinokuyu  i potomu
neveroyatno zvonkuyu. Potom  ya obernulsya i uvidel ego svetlyj siluet v dvernom
proeme.
     -- CHert, vy pohozhi na prividenie. -- Tiho skazal ya.
     -- A mozhet byt' ya -- ono i est'! -- Lukavo otozvalsya moj shef.
     My dolgo  spuskalis'  vniz. So vremenem ya vyyasnil, chto  chislo podzemnyh
etazhej pod Upravleniem Polnogo Poryadka stremitsya k beskonechnosti. Teper' ya i
sam  ne  mogu  ponyat',  kakim obrazom mne udavalos'  chut'  li  ne  tri  goda
prebyvat' v polnoj uverennosti, chto vnizu net nichego, krome uyutnyh,  obzhityh
tualetnyh komnat!  Nakonec  nashe  puteshestvie po lestnicam plavno  pereshlo v
nebol'shuyu progulku po  temnomu koridoru, v  finale kotoroj  moj shef  zanyalsya
dovol'no prodolzhitel'nymi manipulyaciyami s kakoj-to malen'koj dvercej.
     -- Propolzaj, Maks!  -- Gostepriimno predlozhil on posle togo, kak dver'
raspahnulas'  s  tihim  protestuyushchim  skripom.  --  Formal'no  eto pomeshchenie
prinadlezhit  uzhe  ne  nam, a  Ordenu  Semilistnika,  kak i  vse  podzemel'ya,
prorytye  pod  Huronom. Poluchasovaya progulka  po koridoru privela  by  nas v
priemnuyu  samogo  Magistra  Nuflina... Znaesh',  inogda  mne kazhetsya, chto  on
narochno prikazal sdelat' etu greshnuyu dver' takoj malen'koj, tol'ko dlya togo,
chtoby dlinnye rebyata, vrode nas s  toboj, imeli na odnu problemu  bol'she  --
pustyachok, a priyatno!
     -- Dumaete, on nastol'ko strashnyj chelovek? -- Prysnul ya.
     -- O, ya  ne dumayu, ya znayu! -- Mechtatel'no protyanul Dzhuffin. On zaper za
nami  dver',  a  ya nakonec  oglyadelsya.  My nahodilis' v neveroyatno malen'koj
komnate  -- dumayu, ee  ploshchad' kolebalas' mezhdu pyat'yu  i shest'yu  kvadratnymi
metrami.  Zdes',  v  Eho,  gde  razmery  samyh  skromnyh  kvartir   vyzyvayut
nazojlivye associacii so shkol'nym sportzalom, eta komnata byla  slishkom mala
dazhe dlya tualeta!
     --  Nadeyus', ty  spokojno otnosish'sya  k tesnym pomeshcheniyam?  --  Sprosil
Dzhuffin.  --  Voobshche-to  nekotorym lyudyam zdes'  stanovitsya  ploho...  No eta
kamorka -- samoe luchshee mesto dlya togo, chtoby uhodit' v "Son Menina".
     -- Nichego,  -- ulybnulsya  ya, -- esli mne i stanet ploho,  to, vo vsyakom
sluchae, ne ot razmerov komnaty!
     -- Vot i horosho. -- Dzhuffin vzdohnul  s yavnym oblegcheniem. -- Vidish', v
uglu  lezhit  stopka  odeyal?  Voz'mi,   skol'ko  ponadobitsya,   i  postarajsya
ustroit'sya poudobnee.
     --  S udovol'stviem! -- Iskrenne  skazal ya, prinimayas' ryt'sya  v vorohe
tolstyh mehovyh polotnishch. -- Ne znayu uzh, chto za  son vy mne  prigotovili, no
bodrstvovat' stanovitsya vse trudnee.
     --  Tol'ko  snimi  svoj  tyurban. -- Velel  Dzhuffin. -- I  naden' shlyapu.
Kazhdyj, kto  sobiraetsya  ujti v  "Son Menina", dolzhen  imet' pri sebe  veshch',
kogda-to prinadlezhavshuyu tomu cheloveku, ch'yu Ten' on sobiraetsya otyskat'.
     -- A vy  vzyali sebe ego mech, da? -- Voshishchenno sprosil ya.  -- Vy zhe  za
nim i hodili! Kak vovremya etot p'yanyj el'f ego  vam  privolok,  s  uma sojti
mozhno!
     -- |l'fy vsegda vse delayut vovremya. -- Zametil  Dzhuffin. -- Tak uzh  oni
ustroeny, tut dazhe p'yanstvo bessil'no chto-libo izmenit'!
     Tem  vremenem  ya  uspel  soorudit' iz odeyal dovol'no uyutnoe  gnezdyshko.
Ulegsya,  svernulsya  klubochkom,  i  ponyal,  chto  mne  ochen'  nravitsya v  etom
podzemel'e: malen'kaya komnatka, nizkij  potolok, neveroyatno svezhij vozduh --
neponyatno, otkuda on  mog  vzyat'sya, no menya ne pokidalo oshchushchenie,  chto zdes'
pahnet v tochnosti, kak v  parke posle dozhdya -- vse eto  darilo  udivitel'noe
spokojstvie, ya i predstavit' sebe  ne  mog, chto tak  byvaet!  Dzhuffin uselsya
pryamo na pol, prislonivshis' spinoj k stene. U  nego na kolenyah dejstvitel'no
tusklo pobleskival  mech. Sudya po  vsemu, moj shef vse-taki  umudrilsya vybrat'
vremya, chtoby privesti ego v poryadok: daveshnyaya rzhavaya zhelezyaka prevratilas' v
sovershenno  izumitel'nyj  obrazec starinnogo oruzhiya, vykovannyj iz  svetlogo
zelenovatogo  metalla  --  mne  eshche  nikogda  ne  dovodilos'  videt'  nichego
pohozhego.
     -- YA chto-to eshche dolzhen delat'? --  Sprosil ya, liho nahlobuchiv na golovu
seruyu shlyapu moego  sluchajnogo n'yu-jorkskogo priyatelya  Rona, kotoraya kakim-to
obrazom okazalas' vovse ne ego shlyapoj...
     -- Nichego.  Prosto  zakroj glaza i pozvol' sonlivosti odolet' tebya. Vse
sluchitsya samo soboj, bud' spokoen.
     --  Ladno. --  YA poslushno zakryl glaza. Son navalilsya na menya srazu zhe,
kak  izmuchennyj dolgim ozhidaniem  dushitel', neskol'ko  chasov  pryatavshijsya  v
temnote spal'ni s podushkoj nagotove.
     V kakoj-to moment mne pokazalos', chto ya prosnulsya, poskol'ku sovershenno
ne privyk spat' sidya:  ya bol'she  ne  lezhal  na grude myagkih  odeyal, a sidel,
skrestiv  nogi,  na  poroge ogromnoj temnoj komnaty,  slovno  mne predstoyala
ocherednaya  oficial'naya  vstrecha  s  moimi  poddannymi.  Neskol'ko  sekund  ya
oziralsya  po storonam, pytayas' soobrazit', gde ya,  i chto, sobstvenno govorya,
proishodit.  Postepenno  ya vspomnil  obstoyatel'stva,  predshestvovavshie etomu
probuzhdeniyu.
     -- Dzhuffin, vy zdes'? -- Ispuganno pozval ya.
     "Ne sovsem. YA uzhe voshel, a ty eshche na  poroge, poetomu my s  toboj  poka
nahodimsya  v  raznyh mestah." --  Moj shef vospol'zovalsya Bezmolvnoj rech'yu, k
moemu neskazannomu udivleniyu.
     -- A pochemu... -- Nachal bylo ya, no Dzhuffin ne dal mne prodolzhit'.
     "Nam budet udobnee obshchat'sya, esli ty vse-taki zajdesh' v komnatu. Prosto
vstan' i sdelaj shag vpered. -- Skazal on. -- Soglasno strannym zakonam etogo
mesta,  ty  dolzhen vojti syuda sam,  dobrovol'no. A ty nikak ne  mog  reshit':
hochesh' ty popast' v  Son  Menina, ili prosto horoshen'ko vyspat'sya, poetomu i
okazalsya na poroge. Davaj uzh, zahodi."
     YA poslushno  vstal i sdelal shag vpered. CHestno govorya, ya  sovershenno  ne
byl  gotov   k   tomu,  chto  mne  pridetsya  preodolevat'  takoe  neveroyatnoe
soprotivlenie, slovno mezhdu mnoj i temnym zalom vyrosla nevidimaya stena -- ya
voobshche ne byl  gotov ni k kakim  problemam!  YA uvyaz v etom strannom,  gustom
prostranstve,  i uzhe  ne mog ni otstupit' nazad, ni prodvinut'sya vpered. Mne
uzhasno hotelos' pozvat' Dzhuffina, no chto-to  vo mne  otlichno znalo, chto rech'
-- i obychnaya, i Bezmolvnaya -- teper' nahoditsya v sfere nevozmozhnogo. YA srazu
zhe  vspomnil  o  mertvyh moshkah, kotoryh  inogda  obnaruzhivayut  v yantare  --
priznat'sya,  menya  vsegda  nemnogo pugalo  eto  zrelishche.  Kazhetsya,  so  mnoj
proizoshlo nechto v takom  rode... K schast'yu  ya  ne ispugalsya,  skoree  prosto
rasserdilsya: sobstvennaya  bespomoshchnost' vsegda dejstvuet mne na nervy, a  uzh
sejchas   mne   prishlos'    ispytat'   sovershenno   osobennuyu   raznovidnost'
bespomoshchnosti --  pozhaluj, ee mozhno bylo schitat' absolyutnoj. Kakaya-to  chast'
menya rvanulas' vpered  s  takoj  siloj,  slovno  moe telo  bylo chem-to vrode
goryashchego samoleta, i mne srochno trebovalos' pokinut' ego, s  parashyutom,  ili
bez -- sejchas mne bylo ne do takogo roda razdumij!
     -- Zastryal, da? -- Sochuvstvenno sprosil  Dzhuffin. Emu  kakim-to obrazom
udalos' pojmat' menya v tot  moment, kogda moj nos uzhe priblizhalsya k polu. --
Nichego   strashnogo,  zdes'   tak   sluchaetsya,   osobenno   esli  ispytyvaesh'
nereshitel'nost'  -- ne  ta  roskosh',  kotoruyu mozhno pozvolit'  sebe  v  etom
mestechke.
     YA  perevel dyhanie i oglyadelsya. Ogromnaya komnata vovse ne byla takoj uzh
temnoj,  kak mne pokazalos' s poroga. Zdes' okazalos' dovol'no svetlo,  hotya
mne tak i ne udalos' obnaruzhit'  istochnik  sveta: ni osvetitel'nyh priborov,
ni  okon  zdes'  i  v pomine  ne  bylo.  I  voobshche  mne  nikak ne  udavalos'
sfokusirovat' zrenie, chtoby kak sleduet  razglyadet'  detali inter'era -- oni
kazalis'  rasplyvchatymi pyatnami cveta,  slovno ya byl  beznadezhno  blizorukim
chelovekom, tol'ko chto poteryavshim svoi ochki.
     -- YA pochti nichego ne vizhu. -- Rasteryanno skazal ya. -- |to normal'no?
     -- |to normal'no. -- Kivnul Dzhuffin. -- Menya-to ty vidish'?
     -- Vas vizhu. -- Udivlenno soglasilsya ya.
     -- |to potomu, chto ya ne prinadlezhu etomu mestu, kak i ty sam... Horosho,
esli tebe udaetsya razglyadet' hot' chto-to:  kogda ya popal syuda v pervyj  raz,
pered  moimi  glazami  byl  tol'ko cvetnoj  tuman! No so  vremenem  prihodit
privychka, ili umenie... Vo vsyakom sluchae, sejchas ya vizhu nenamnogo huzhe,  chem
obychno.
     --  A chto  eto za  pomeshchenie? --  S  lyubopytstvom sprosil  ya. -- Prosto
kvartira odnoj  iz Tenej? Ili chto-to vrode komnaty dlya svidanij -- chtoby  ne
pozvolyat' nadoedlivym posetitelyam razbredat'sya po vsemu domu?
     -- YA sam ne znayu, chto eto za komnata. -- Pozhal plechami Dzhuffin. -- YA ne
raz uhodil v "Son Menina", no vsyakij raz okazyvalsya v drugom meste... Dumayu,
etot mesto tak zhe veliko, kak nash sobstvennyj Mir -- pochemu by i net?
     --  A chto  teper'?  -- S zamirayushchim  serdcem sprosil  ya. -- Ten' Menina
pridet syuda? Ili my dolzhny sami kuda-to otpravit'sya?
     -- Podozhdem. SHlyapa i mech pri nas, tak chto ego Ten' znaet, chto my prishli
povidat'sya imenno s nej. YA ne dumayu, chto  u  nee est' prichiny izbegat'  etoj
vstrechi -- skoree  uzh  oni mogli by obnaruzhit'sya u nas, no, tem ne menee, my
zdes'! Poetomu prosto podozhdem. I  ne dumayu, chto my obyazany delat' eto stoya,
raz uzh zdes' imeetsya divan. -- S etimi slovami moj shef pogruzilsya v kakoe-to
bol'shoe pronzitel'no-sinee  pyatno. YA  hrabro nyrnul vsled  za  nim, i tut zhe
oshchutil, chto  uzhe sizhu na chem-to  myagkom -- ochevidno eto  dejstvitel'no  bylo
chto-to vrode divana.
     -- My  uzhe ne  odni, ty eshche ne chuvstvuesh'? Nam i zhdat' ne prishlos'.  --
Tiho  skazal Dzhuffin. On neozhidanno obnyal menya  za plechi,  slovno emu  vdrug
pokazalos',  chto  menya  neobhodimo  zashchitit'.   V  etom  zheste  bylo  chto-to
trevozhnoe,  tak  chto  ya pochti ispugalsya  -- i  hvala  Magistram, chto  tol'ko
"pochti": strah navernyaka byl ne toj roskosh'yu, kotoruyu ya mog sebe pozvolit' v
etoj situacii! YA postaralsya razglyadet' togo, ch'e prisutstvie pochuyal moj shef:
nevidimaya  opasnost'  vsegda  pugaet  bol'she.  YA  muchitel'no  vglyadyvalsya  v
kalejdoskop  cvetnyh pyaten,  i vdrug dejstvitel'no uvidel  v  dal'nem  konce
komnaty nevysokuyu  chelovecheskuyu  figuru, zakutannuyu v  dlinnyj plashch, nemnogo
napominayushchij   nashi   loohi.  Ona   netoroplivo   priblizhalas'  k  nam,   ee
medlitel'nost'   pokazalas'  mne  skoree   koketlivoj,  chem  ugrozhayushchej.   I
neudivitel'no:  ya byl pochti  uveren, chto k  nam idet zhenshchina, a ya  kak-to ne
privyk  dumat',  chto  ot  zhenshchiny  mozhet ishodit' nastoyashchaya ugroza. Dovol'no
glupo  s moej  storony -- za  poslednie  neskol'ko  let u menya  bylo  nemalo
otlichnyh povodov usomnit'sya v etoj aksiome, tak chto ya mog by stat' i umnee!
     -- CHto, Ten' Menina -- zhenshchina? -- SHepotom sprosil ya. --  Kak eto mozhet
byt'?
     -- ZHenshchina? Pochemu imenno zhenshchina? --  Udivlenno  ulybnulsya Dzhuffin. --
Nu da,  v  kakom-to  smysle ty prav: ego  Ten'  -- ne  muzhchina, poskol'ku...
Podozhdi,  neuzheli ty vser'ez  dumal, chto u Teni mozhet byt' kakoj-nibud' pol,
da eshche i sootvetstvuyushchie  shtuki na tele, chtoby ne  oshibit'sya? Net, ser Maks,
vse-taki ty -- nechto osobennoe! Dazhe zdes' ty menya smeshish'.
     --  Dolzhen  zhe  ya hot' kak-to  otrabatyvat'  Korolevskoe zhalovanie!  --
Vzdohnul ya. -- Net, ya ponimayu,  chto eto glupo, no do  sih por  ya byl uveren,
chto Ten' muzhchiny -- eto tozhe muzhchina, i vse takoe...
     -- YA uzhe ponyal, chto ty byl v etom uveren. -- Nasmeshlivo kivnul Dzhuffin.
     Smutnyj chelovecheskij siluet tem vremenem priblizilsya k nam. YA vglyadelsya
v lico  Teni.  Ono  pokazalos'  mne  dovol'no zauryadnym i  neopredelennym --
chestno govorya, ya ozhidal  uvidet'  nechto vpechatlyayushchee...  Navernoe v  glubine
dushi  ya byl uveren,  chto legendarnyj korol' Menin, i ego zagadochnaya  groznaya
Ten'  dolzhny okazat'sya schastlivymi obladatelyami  orlinogo nosa,  gordelivogo
lba,  sverkayushchih  ochej...  nu i  tak  dalee,  po  polnoj  programme.  Nichego
podobnogo  na lice  priblizhayushchejsya k  nam neznakomki -- a ya uporno prodolzhal
vosprinimat' Ten' Menina,  kak zhenshchinu! -- ya ne  obnaruzhil. Ee lico ne neslo
na  sebe yavnogo  otpechatka  vozrasta,  pola,  i  dazhe  haraktera,  eto  bylo
besstrastnoe  lico  grecheskoj  statui  s  pravil'nymi,  no  nevyrazitel'nymi
chertami.
     --  SHlyapa  ne  na  toj  golove,  mech ne v teh rukah, razve vy  sami  ne
chuvstvuete? Pomenyajtes'.  -- Neozhidanno  skazala  Ten'. U nee  byl  dovol'no
vysokij  golos,  nepriyatno  rezhushchij  sluh,  no  ya  srazu pochuvstvoval, kakaya
sokrushitel'naya sila skryvaetsya za etim fal'cetom.
     Dzhuffin  molcha  snyal  s menya  shlyapu i  polozhil  mne  na koleni  mech.  YA
mashinal'no  vzyalsya za  ego  reznuyu  rukoyat', i  vdrug ispytal  ni  s  chem ne
sravnimoe oshchushchenie: ya absolyutno tverdo, bez teni somneniya znal, chto teper' v
moej zhizni vse PRAVILXNO, nakonec-to!
     -- Teper' on tvoj. -- Besstrastno soobshchila Ten'. -- Tol'ko otdaj svoemu
drugu den'gi, kotorye on zaplatil bednyage Toklianu.
     YA mashinal'no polez  v karman  svoej Mantii Smerti. Kak ni stranno,  tam
dejstvitel'no  obnaruzhilas'  celaya gorst' monetok.  YA  otschital  odinnadcat'
koron i protyanul ih Dzhuffinu. On nevozmutimo vzyal den'gi i sunul ih v karman
sobstvennogo loohi. YA ne vyderzhal i rassmeyalsya.
     -- Den'gi  vsegda bystro uplyvayut iz  moih ruk, no  ya nikogda ne dumal,
chto sposoben tratit' ih dazhe vo sne!
     Dzhuffin  tozhe  ulybnulsya.  Ten' ravnodushno  zhdala, kogda  my  prekratim
veselit'sya.
     -- Ty  horoshij mal'chik. -- Neozhidanno skazala  ona. -- No slishkom zhivoj
dlya Vershitelya. Tak ne goditsya. Ty smozhesh' pojti so mnoj?
     YA nereshitel'no obernulsya k Dzhuffinu. On pozhal plechami.
     -- Reshaj sam. No  na tvoem meste ya by, pozhaluj, prinyal  priglashenie. --
Nakonec skazal on. -- CHestno govorya, ya tebe smertel'no zaviduyu.
     -- YA ne mogu vzyat'  tebya s  soboj, Ohotnik. -- Teper'  Ten' vnimatel'no
smotrela  na Dzhuffina.  -- No  ya mogu  podarit' tebe druguyu progulku.  Ty zhe
lyubish' tajny? |to edinstvennoe, chto ty vse eshche  lyubish'... i eto  navsegda. YA
znayu, kak eto byvaet.
     -- Navernyaka. -- Kivnul Dzhuffin.
     --  Projdis'  po  etoj   komnate,   vdol'   levoj  steny.  --  Delovito
posovetovala  Ten'. -- Poprobuj najti dver'. Dumayu, chto u  tebya poluchitsya...
|to budet horoshaya progulka: neskol'ko tajn, kotorye tebe i  ne snilis', hotya
sredi  nih ne  budet toj tajny, za  kotoroj ty syuda  prishel.  Ona dostanetsya
tvoemu sputniku. Est'  veshchi, kotorye proishodyat  tol'ko s  Vershitelyami, ty i
sam eto znaesh'.
     -- Znayu. -- Soglasilsya Dzhuffin. -- YA nepremenno posleduyu tvoemu sovetu.
Spasibo.
     -- Pozhalujsta. Mne dostavlyaet udovol'stvie  delat' takie podarki. No ne
tak  uzh  mnogo  zhelayushchih  ih  prinyat'.  --  Ser'ezno  otvetila  Ten'.  Potom
otvernulas' ot nas  i medlenno poshla proch'.  YA ponyal, chto dolzhen posledovat'
za etim  strannym  sushchestvom. CHestno  govorya, mne ne  ochen'-to  hotelos', no
kazhetsya   u   menya   prosto   ne   bylo   drugogo  vyhoda.   YA  podnyalsya   s
pronzitel'no-sinego divana, i s uzhasom ponyal, chto ne mogu sdelat' ni shagu: ya
snova  uvyaz  v sgustivshemsya  vozduhe,  kak  mushka  v  yantare. Ten'  dazhe  ne
obernulas' --  ochevidno, predpolagalos',  chto s  etoj melkoj nepriyatnost'yu ya
dolzhen spravlyat'sya samostoyatel'no.
     --  YA uzhe govoril tebe,  chto nereshitel'nost' -- ne ta  roskosh', kotoruyu
mozhno pozvolit' sebe v etom  mestechke? -- Nevinno osvedomilsya Dzhuffin. -- Ne
nuzhno razryvat'sya mezhdu  lyubopytstvom  i  zhelaniem  ostavit'  vse kak  est':
vyberi chto-to odno.
     "CHert, no ya zhe uzhe vybral! -- Serdito podumal  ya. --  Malo  li, chto mne
sejchas ne hochetsya idti neizvestno  kuda za etim strannym sushchestvom, kotoromu
kazhetsya, chto ya, vidite li, "slishkom zhivoj"  -- obyknovennaya minuta slabosti,
s kem ne byvaet... No  ya  vybral davnym-davno,  v  tot den',  kogda s polnym
ryukzakom buterbrodov otpravilsya na  nesushchestvuyushchuyu  tramvajnuyu  ostanovku na
Zelenoj ulice, vmesto togo, chtoby "ostavit'  vse  kak est'"... Da net, kakoj
hren  -- "v tot  den'"! Ty  sdelal  svoj  vybor  gorazdo  ran'she,  dorogusha,
vozmozhno  eshche  v  den'  svoego  rozhdeniya,  tak  chto  prosto smiris'  s  etim
nezamyslovatym  faktom, inache tebe  pridetsya bespomoshchno bultyhat'sya do konca
svoih dnej..."
     K  moemu  glubochajshemu  izumleniyu,  moj  sbivchivyj  vnutrennij  monolog
podejstvoval,  kak  samoe  grandioznoe zaklinanie  vseh  vremen i narodov. YA
snova  byl svoboden, i sam  ne zametil,  kak  sdelal shag, potom eshche odin  --
otpravilsya  nevest'  kuda  vsled  za  netoroplivoj  Ten'yu  ischeznuvshego  tri
tysyacheletiya nazad korolya Menina, s ego sobstvennym mechom v neumeloj ruke, ne
oglyadyvayas', i voobshche ne slishkom zadumyvayas' nad tem, chto ya delayu.  YA bystro
dognal  svoego  strannogo  provodnika  i  zashagal  ryadom.   CHerez  neskol'ko
beskonechnyh minut ya s udivleniem ponyal, chto my uzhe davno vyshli iz komnaty, v
kotoroj  ostalsya  Dzhuffin,  i  bredem  po kakomu-to pustynnomu prostranstvu,
kotoroe pokazalos' mne skoree "ulicej", chem "pomeshcheniem", hotya moi  suzhdeniya
ob etom neveroyatnom meste, kotoroe ya, k tomu  zhe, i razglyadet'-to  tolkom ne
mog, vryad li zasluzhivali vnimaniya.
     -- Ty znaesh', chto vstrecha so mnoj -- samaya bol'shaya udacha v tvoej zhizni?
--  Neozhidanno  sprosila Ten'. YA  molcha  pokachal golovoj.  Ee vysokij  golos
bol'she ne carapal moi nervy: mozhet  byt', ego tembr dejstvitel'no izmenilsya,
a mozhet byt' ya uzhe privyk -- ya zhe ochen' bystro ko vsemu privykayu!
     --  Moj  sobstvennyj  opyt  svidetel'stvuet,  chto  Vershiteli  besstydno
mogushchestvenny,  no  slishkom uyazvimy.  -- Tonom  universitetskogo  professora
soobshchila   Ten'.   --   Tot,  kogo  nazyvali  Meninom,  dorogo  zaplatil  za
udovol'stvie  uznat' o  sobstvennoj  uyazvimosti. A tebe  pochti  ne  pridetsya
platit' za udovol'stvie stat' neuyazvimym -- vsego odinnadcat' koron... i eshche
nemnogo straha i boli -- dejstvitel'no nemnogo, mozhesh' mne poverit'!
     -- A mozhno uznat', chto s toboj... s nim  vse-taki proizoshlo? -- Sprosil
ya.  Mne  srochno  trebovalos'  otvlech'  sebya  ot  panicheskih  razmyshlenij  ob
obeshchannyh  "strahe  i  boli", tut godilsya  lyuboj  sposob. Krome  togo,  menya
dejstvitel'no odolevalo lyubopytstvo, poetomu ya prodolzhil:
     -- YA ne  raz  slyshal, chto korol' Menin  ischez, no  ya otlichno znayu,  chto
slovo "ischez" imeet smysl tol'ko  dlya teh, kto  ostalsya doma. A s tem, o kom
govoryat,  chto  on "ischez", sluchaetsya  chto-to bolee konkretnoe:  smert',  ili
drugaya zhizn', ili...
     --  Mozhesh'  schitat', chto  s Meninom  sluchilos'  imenno "ili". Vo vsyakom
sluchae, ne smert', i ne "drugaya zhizn'". --  Holodno otvetila Ten'.  -- Mozhet
byt', kogda-nibud'  ty uznaesh'  bolee tochnyj otvet, mozhet  byt' -- net.  Tam
vidno  budet...  Ostanovis', net nuzhdy idti dal'she.  |to mesto nichem ne huzhe
prochih.
     YA ostanovilsya  i  oglyadelsya.  YA  vse eshche byl  bespomoshchen, kak  ochkarik,
tol'ko  chto lishivshijsya svoih  edinstvennyh ochkov s tolstennymi steklami, tak
chto vokrug menya po-prezhnemu plyasali rasplyvchatye cvetnye pyatna.
     -- Zdes'  dejstvitel'no krasivo. --  Suho zametila  Ten'. -- U tebya eshche
budet vozmozhnost' v etom ubedit'sya. Pokazhi mne tvoyu levuyu ruku, Vershitel'.
     YA rasteryanno protyanul ej svoyu levuyu  lapu. Ee ruki okazalis' neozhidanno
teplymi i myagkimi -- takimi myagkimi, slovno Ten' korolya Menina dejstvitel'no
byla zhenshchinoj,  vopreki  vsem rassuzhdeniyam  sera Dzhuffina naschet  otsutstviya
polovyh priznakov  u  etih udivitel'nyh sushchestv.  Ten' ostorozhno razzhala moi
pal'cy  i sosredotochenno ustavilas' na strannye znachki,  poyavivshiesya na moej
levoj ladoni vmesto obychnyh linij ZHizni,  Sud'by  i  chego-to  tam eshche, posle
togo, kak  staryj kochevnik Fajriba soobshchil mne moe zagadochnoe (i  neveroyatno
gromozdkoe!) "Istinnoe imya" -- kayus', ya sam tak i ne sumel ego zapomnit'...
     --  |to samaya  udivitel'naya nadpis',  kakuyu  mne  kogda-libo dovodilos'
videt'.  -- Uvazhitel'no  skazala  Ten'.  --  YA znayu drevnij alfavit materika
Honhona, no  dazhe  ya ne mogu prochitat' tvoe Istinnoe  imya: ono uskol'zaet ot
moego vnimaniya... Tem luchshe. Teper' daj mne mech.
     Mne ochen' ne hotelos'  otdavat' Teni svoe  novoe  priobretenie. Ne  to,
chtoby  ya vser'ez sobiralsya srazhat'sya za svoyu zhizn' s  pomoshch'yu etoj neudobnoj
shtuki -- ya nikogda ne  zanimalsya fehtovaniem,  tak chto  takaya  zateya vryad li
mogla uvenchat'sya uspehom -- no prikosnovenie k mechu darilo mne  ni s chem  ne
sravnimoe chuvstvo spokojstviya. I vse-taki ya protyanul ej mech -- chto-to vo mne
znalo,  chto tak  nado, potomu chto...  V  dal'nejshie  raz座asneniya  eto  samoe
"chto-to" ne  vdavalos'. Bez mecha ya dejstvitel'no pochuvstvoval sebya chertovski
odinokim  i  bezzashchitnym... i  eshche mne  stalo ochen' strashno,  potomu  chto  ya
vnezapno ponyal, zachem Ten' korolya Menina zabrala u menya svoe oruzhie.
     -- Ne bojsya. -- Myagko skazala Ten'. -- YA ne  sobirayus'  prichinit'  tebe
vred, skoree naoborot. Ty dejstvitel'no slishkom zhivoj: tebya slishkom mnogo, i
poetomu  ty vse vremya  chego-to hochesh', i vse  vremya chego-to boish'sya, i  tvoi
oshchushcheniya  perehlestyvayut cherez kraj, a  eto meshaet, poskol'ku  prityagivaet k
tebe smert', skol'ko  by  zashchitnyh  talismanov  i mogushchestvennyh  druzej  ne
ohranyali tebya ot nee. Smert' lyubit Vershitelej, my dlya nee  --  samyj lakomyj
kusochek. Poetomu ona vsegda s容daet nas celikom. Lyudi obozhayut verit', chto za
Porogom  nichego ne  zakanchivaetsya, i  inogda eto stanovitsya  pravdoj  -- dlya
nekotoryh ih nih. No ne dlya  Vershitelej. Nasha smert'  --  eto  vsegda konec:
takova  plata  za  mogushchestvo, kotorym pochti nikomu iz nas tak  i ne udaetsya
tolkom vospol'zovat'sya... Ty i sam vsegda eto predchuvstvoval, pravda?
     YA  molcha  kivnul,  sodrogayas'  ot ni s chem  ne sravnimogo uzhasa, takogo
sil'nogo,  chto ego mozhno bylo  prinyat' za fizicheskuyu  bol'. YA  dejstvitel'no
vsegda predchuvstvoval,  chto raznoobraznye  versii zagrobnoj zhizni  --  vsego
lish'  uspokoitel'naya kolybel'naya,  miloserdno  oberegayushchaya nas ot otchayaniya i
bezumiya... vo vsyakom sluchae, ya zdorovo  podozreval, chto menya eti obeshchaniya ne
kasayutsya.  |to znanie  nemnogo  pohodilo  na  noyushchuyu  bol'  v grudi,  i  mne
ostavalos' tol'ko blagodarit' nebo,  chto  ono ne bylo srodni svodyashchej s  uma
zubnoj boli.
     --  A sejchas prosto smotri na svoyu levuyu ruku. -- Tiho skazala Ten'. --
I  ne  nuzhno  boyat'sya: vse budet  horosho.  V etom  meste  nevozmozhno umeret'
po-nastoyashchemu.
     -- Tol'ko ponaroshku? --  Nervno usmehnulsya ya. A potom pokorno ustavilsya
na   perepletenie  tainstvennyh  uzorov,  ukrashayushchih  moyu  levuyu  ladon'.  YA
prodolzhal  pyalit'sya na eti strannye znachki i  togda, kogda zelenovataya stal'
mecha s neveroyatnoj siloj pronzila moyu grud',  slovno ya  byl ne chelovekom,  a
lomtem myagkogo masla -- ya otmetil eto s neopisuemym ravnodushiem,  slovno byl
postoronnim nablyudatelem,  a ne glavnym dejstvuyushchim  licom  etoj  scenki  iz
rycarskogo romana...  Vprochem,  cherez mgnovenie mne prishlos' ubedit'sya,  chto
bol' ot  rany v grudi byla normal'noj, chelovecheskoj, nevynosimoj bol'yu,  tak
chto  ya  byl  gotov zaorat',  no  ne  smog izdat' ni zvuka, tol'ko  sudorozhno
dernulsya rot, a lico stalo mokrym ot pota... ili ot slez, ne znayu.
     -- Bol' bystro  projdet.  --  Tonom opytnogo hirurga poobeshchala Ten'. --
Horosho, chto ty ustoyal na nogah. |to dobryj znak.
     Bol' dejstvitel'no  stala slabee -- nastol'ko, chto eto uzhe vpolne mozhno
bylo perenosit'.
     --  Vidish',  chto  stalo  s  mechom? --  Trebovatel'no  sprosila  Ten'. YA
poslushno opustil glaza i uvidel, chto drevnee oruzhie, naskvoz' pronzivshee moyu
grud',  uzhe  pochti  ischezlo:  mech tayal,  kak led  na  solncepeke. Bol'  tozhe
uhodila,  i vmeste  s nej  uhodilo  chto-to eshche...  mozhet byt',  vmeste s nej
uhodil ya sam, vernee, tot smeshnoj mal'chik, kotorym ya byl kogda-to -- ne  tak
uzh davno, esli chestno!
     -- Teper' mech vsegda budet s toboj. Tak luchshe dlya vas oboih: tebe nuzhen
horoshij ohrannik, a  moemu mechu uzhe  davno nuzhen nadezhnyj tajnik. Tvoya grud'
--  imenno to, chto nado, vo vsyakom  sluchae, eto gorazdo  luchshe, chem dryannaya,
sp'yanu vyrytaya yama v SHimuredskom lesu... Bol' uzhe proshla?
     -- Pochti.  -- Kivnul ya, s udivleniem osoznavaya, chto tak ono i est'.  --
Dlya cheloveka,  kotorogo tol'ko  chto ubili,  u menya  prekrasnoe samochuvstvie.
Noet nemnogo, slovno menya produlo na skvoznyake...
     -- "Skvoznyak" -- eto veter? -- Utochnila Ten'. YA kivnul.
     -- Vo vsyakom sluchae, oni blizkie rodstvenniki.
     --  Togda schitaj, chto tak ono i  est'. Smert' nemnogo pohozha na  veter:
nevidimaya, no oshchutimaya sila, kotoraya vsegda gotova sbit'  nas s nog... Mozhet
byt' eta bol' budet vozvrashchat'sya k  tebe, no izredka i nenadolgo. Ne slishkom
vysokaya plata za neuyazvimost'!
     --  CHto, ty  hochesh' skazat',  chto  ya tol'ko  chto stal  bessmertnym?  --
Ravnodushno sprosil ya. Eshche neskol'ko minut nazad ya vpolne mog poteryat' golovu
ot takogo predpolozheniya, a teper' mne bylo vse ravno -- absolyutno!
     -- Razumeetsya net. Ne bessmertnym, a neuyazvimym. |to znachit, chto smert'
dejstvitel'no  budet  obhodit'  tebya   storonoj  --  do  pory,  do  vremeni.
Kogda-nibud'  ona  najdet  sposob dobrat'sya do tebya,  i togda tebe  pridetsya
samomu s nej spravlyat'sya... Ne perezhivaj,  u  tebya  eshche  budet  vremya, chtoby
uznat', kak  Vershiteli obmanyvayut smert', prosto  ty eshche ochen'  molod -- mne
dazhe poverit' trudno, chto mozhno byt' takim molodym!
     --  Mozhno.  --  YA  mashinal'no  pozhal plechami. --  Vprochem,  mne  inogda
kazhetsya,  chto  ya  rodilsya  ochen'  davno,  tol'ko moe "davno" nel'zya izmerit'
obyknovennymi chasami...
     -- Vse Vershiteli  prinadlezhat vechnosti, i ty  postepenno  nachinaesh' eto
ponimat'.  -- Soglasilas'  Ten'. -- Skazhi, ty  vse eshche hochesh' otpravit'sya na
ohotu za moej mysh'yu?
     -- Ne hochu. Vernee, mne absolyutno vse ravno. -- CHestno otvetil ya. -- No
ya  dolzhen,  navernoe.  Iz-za  nee  postradali  lyudi,  za   kotoryh  ya   nesu
otvetstvennost'. V etom est'  chto-to  nepravil'noe... A  chto, ty sobiraesh'sya
mne pomoch'?
     -- Na samom dele  tebe ne tak uzh nuzhna moya pomoshch'. Razve chto, neskol'ko
sovetov...  Ty legko ujdesh' na Temnuyu Storonu dazhe iz zamka Rulh: teper' moj
mech -- chast' tebya samogo, a on -- samyj luchshij klyuch dlya togo, kto sobiraetsya
otpravit'sya na Temnuyu  Storonu, i dazhe dal'she, na ee iznanku. Esli zahochesh',
mozhesh'  vzyat' s soboj  kogo-nibud' iz lyudej, prinadlezhashchih  Temnoj  Storone:
inogda Vershiteli dolzhny delat' takie podarki... Ty nepremenno najdesh' Dorota
gde-nibud' v samom temnom uglu: on napugan i  pryachetsya.  V  sushchnosti,  on --
samaya obyknovennaya nerazumnaya zverushka, nesmotrya na  vse  svoe mogushchestvo  i
bolee chem solidnyj vozrast... Da, i obyazatel'no voz'mi s soboj vseh, kogo on
okoldoval:  vozmozhno, na Temnoj Storone ty najdesh' sposob  vernut' im zhizn'.
|to ih  edinstvennyj shans: tol'ko za  predelami vseh Mirov mozhno sovladat' s
drevnimi zaklyatiyami  krasnogo  serdca  materika  Uanduk.  Vot, sobstvenno, i
vse... Mne kazhetsya, chto etogo vpolne dostatochno.  -- Zakonchiv svoyu korotkuyu,
no soderzhatel'nuyu lekciyu, Ten' umolkla i ustavilas' na menya holodnymi serymi
glazami.
     -- Ty pohozha na Afinu Palladu. -- Neozhidanno dlya samogo sebya bryaknul ya.
Nemnogo  podumal i ponyal, chto dolzhen  soprovodit' svoe  dikoe zayavlenie hot'
kakimi-nibud' raz座asneniyami.
     -- V  tom Mire, gde ya rodilsya, byla  takaya  boginya  s serymi glazami...
vernee,  byli  lyudi,  kotorye  v  nee  verili.  Mne   dovodilos'  videt'  ee
izobrazheniya... Odnim slovom, vy dejstvitel'no pohozhi!
     -- YA znayu. -- Ravnodushno kivnula Ten'. -- Vidish' li, teper' ya znayu vse,
chto  znaesh'  ty, v  tom chisle i mnozhestvo strannyh skazok,  vskruzhivshih tebe
golovu,  poetomu ne  nuzhno nichego  ob座asnyat'... |ta  boginya  inogda pomogala
lyudyam --  no tol'ko tem,  kto  ej  pochemu-to  nravilsya,  verno?  U vas  est'
krasivaya  legenda o Vershitele po  imeni Uliss, kotoryj  ochen'  dolgo ne  mog
vernut'sya domoj. Tol'ko v legende nichego  ne govoritsya o  tom, chto on ne mog
vernut'sya domoj, potomu chto na samom  dele ne hotel tuda vozvrashchat'sya... Ego
istoriya sovsem  ne pohozha na tvoyu, i vse zhe eto -- odna i ta zhe istoriya. Vse
Vershiteli --  sumasshedshie stranniki, kotorye brodyat sredi  lyudej, potomu chto
ne hotyat vozvrashchat'sya domoj... mozhet byt', my vse eshche pomnim, chto nash dom --
ochen' strashnoe mesto.
     -- Ty ved' ne imeesh' v vidu tot dom, gde ya rodilsya? -- Tiho sprosil ya.
     --  Konechno net. Tot dom,  gde ty  rodilsya, i tot dom,  gde  ty  hochesh'
segodnya prosnut'sya, i tot dom,  v kotoryj ty vozmozhno budesh' vozvrashchat'sya po
vecheram cherez tysyachu  let -- vsego lish' uchastki  zemli, obnesennye stenami i
ukrytye  ot  neba, teplye mestechki,  gde mozhno lech' v  postel'  i  nenadolgo
zakryt' glaza na rassvete... A teper' idi tuda. Tebya zhdut.
     Ten'  podoshla  ko  mne  sovsem blizko, i vdrug obnyala  menya  za  plechi,
prizhalas'  ko mne tyazhelym, nevoobrazimo holodnym  telom.  V ee prikosnovenii
bylo chto-to nevynosimoe: navernoe my byli sotkany iz slishkom raznyh materij!
No ya spravilsya i  s etim, a cherez neskol'ko beskonechnyh sekund s oblegcheniem
pochuvstvoval, chto ostalsya odin. Zemlya uhodila iz-pod nog,  v lico dul teplyj
veter, kotoryj stanovilsya  vse  sil'nee,  i  ya  vdrug  ponyal, chto  ne  stoit
soprotivlyat'sya  etomu vetru:  pust' sebe  unosit menya, esli smozhet, v  konce
koncov, ya nikogda ne daval  sebe obeshchaniya tverdo  stoyat' na nogah, chto by ni
sluchilos'! A  potom ya sam stal vetrom, i  uznal, chto chuvstvuet  veter, kogda
nesetsya nad pustosh'yu, prigibaya k zemle lomkie stebli suhoj travy -- tol'ko ya
nikogda ne  smogu opisat' eti oshchushcheniya: lyudi  ne pozabotilis'  o tom,  chtoby
pridumat' slova, prigodnye  dlya takogo  roda reportazha. I bylo eshche chto-to, o
chem mne  beskonechno trudno pomnit' -- kak voshititel'nyj  son,  prisnivshijsya
mnogo  let nazad, vspomnit' kotoryj udaetsya tol'ko v pohozhem  sne, a nayavu s
nami ostaetsya lish' smutnoe oshchushchenie, chto "ved' bylo zhe chto-to"...
     --  Sovershenno   zhivoj  ser  Maks  --   chto  mozhet  byt'   luchshe  etogo
nezamyslovatogo  zrelishcha! -- Nasmeshlivo skazal  Dzhuffin.  Ego golos vydernul
menya iz dremotnoj temnoty, v glubine  kotoroj  blagopoluchno zavershilis'  moi
bezumnye priklyucheniya. YA  otkryl glaza, uvidel ulybayushcheesya lico svoego shefa i
zakryl ih snova: esli ser Dzhuffin Halli tak shiroko  ulybaetsya, znachit vse  v
polnom poryadke, a esli vse v polnom  poryadke, znachit ya mogu spat', poskol'ku
ya vse ravno bol'she nichego ne mogu...
     -- S  toboj  vse yasno: tebe kazhetsya, chto ya prosto obyazan  vzyat' tebya na
ruchki i otnesti v krovatku. -- Vzdohnul Dzhuffin. -- Obojdesh'sya, radost' moya.
V tvoem rasporyazhenii celyh dve nogi, tak chto davaj, podnimajsya.
     -- |to obyazatel'no? -- Obrechenno sprosil ya.
     --  Obyazatel'no.  --  Zloradno  podtverdil Dzhuffin.  -- Taskat'  tebya v
ohapke po vsem lestnicam -- spasibo! A esli ty sobiraesh'sya otsypat'sya  pryamo
zdes', imej v vidu:  v  etom podzemel'e  u  tebya  ne ochen' horoshie  shansy na
normal'nyj chelovecheskij son. Vot vernut'sya v "Son Menina" -- eto pozhalujsta!
     -- Net  uzh, s menya poka hvatit. -- YA zastavil sebya otkryt' glaza, potom
podnyalsya na nogi, sdelal neskol'ko neuverennyh shagov. Okazalos', chto i takoe
vozmozhno -- vot eto, ya ponimayu, chudo!
     K   tomu   momentu,   kogda   my  zakonchili  protirat'   podoshvy  svoej
mnogostradal'noj  obuvi  o  beskonechnye  stupen'ki   lestnicy,  mne  udalos'
okonchatel'no  prosnut'sya, hotya  moe sostoyanie dazhe  otdalenno ne  napominalo
bodrost'.
     --  Mozhno ya  rasskazhu  vam  obo vsem zavtra? --  Nereshitel'no sprosil ya
Dzhuffina.  --  Esli  ya budu  vynuzhden oratorstvovat' pryamo zdes'  i  sejchas,
poluchitsya sovershenno ne smeshno. Vam ne ponravitsya.
     -- Ne nuzhno mne nichego rasskazyvat'. -- Ulybnulsya on. -- Ni segodnya, ni
zavtra.
     -- Vy i tak vse znaete? -- Ponimayushche usmehnulsya ya.
     -- Ne znayu,  a tol'ko dogadyvayus'. Vernee,  delayu vyvody iz sobstvennyh
nablyudenij. Kuda-to podevalsya mech  Menina, samaya vygodnaya pokupka vsej  moej
zhizni... Krome togo, u tebya vsya odezhda v krovi, da eshche i zdorovennaya dyra na
loohi,  no  ty  sovershenno  ne pohozh na  ranennogo. Vpolne dostatochno, chtoby
sdelat'  paru-trojku  sootvetstvuyushchih  vyvodov i  ponyat', chto mne ne sleduet
sovat'  svoj  dlinnyj  nos  v  kakie-to  koshmarnye  tajny  dvuh  sumasshedshih
Vershitelej... hotya hochetsya, konechno! No eto uzhe chistoj vody durnaya privychka,
ty sam mog by skazat': "uslovnyj refleks".
     -- Mog  by. --  Mashinal'no podtverdil  ya. -- YA  poedu domoj,  ladno?  YA
dejstvitel'no  ochen'  ustal.  Otosplyus',  a  potom razberus' s  etim groznym
Dorotom.
     -- Konechno. -- Kivnul moj shef.  -- YA i sam sobirayus' zanyat'sya  chem-to v
takom  rode -- ya imeyu  v vidu  ne "razborki" s Dorotom, a obyknovennyj son v
sobstvennoj posteli... Mezhdu prochim, uzhe pochti polden'.
     -- A Melifaro? On eshche ne ob座avlyalsya? -- Tut zhe vspomnil ya.
     -- YA sam poslal emu zov, poka my breli po lestnice: nado zhe bylo kak-to
razvlekat'sya!  Ego  beseda s tvoimi poddannymi kak raz v samom razgare, no ya
velel  emu   vzyat'  sebya  v  ruki  i   nemedlenno  prekratit'  eto  nezemnoe
naslazhdenie. On vernetsya vecherom, dumayu,  chto  k etomu  vremeni  ty  kak raz
prosnesh'sya...
     -- Na vashem meste  ya by ne ochen'-to na eto rasschityval. -- Zevnul ya. --
YA pochti uveren, chto mogu prospat' neskol'ko sutok.
     -- Malo li, v chem  ty uveren! -- Otmahnulsya moj  shef. -- Esli ya skazal,
chto ty prosnesh'sya, znachit prosnesh'sya. Eshche voprosy est'?
     -- Net. -- Vzdohnul ya. -- Voprosov net, i menya  samogo tozhe net, potomu
chto ya uzhe uehal domoj.
     Samoe udivitel'noe, chto u menya hvatilo  sil  samostoyatel'no usest'sya za
rychag  amobilera. Vse ostal'noe bylo gorazdo proshche.  YA i sam ne zametil, kak
zatormozil  vozle  svoego  doma  na  ulice   ZHeltyh  kamnej.  Pochemu-to  mne
sovershenno ne hotelos' vlamyvat'sya k Tehhi v okrovavlennoj Mantii Smerti,  s
bolee chem krasnorechivoj  dyroj na grudi -- i eshche neizvestno, chto tvorilos' s
moim  licom:  ya  tak  i  ne  sobralsya  posmotret'sya  v  zerkalo  v  koridore
Upravleniya...  Vprochem, delo bylo  ne tol'ko  v etom:  navernoe, mne  prosto
trebovalos' pobyt' odnomu, kak umirayushchej koshke.
     Na etot  raz moya  ogromnaya,  pustaya  kvartira, v kotoroj ya  v poslednee
vremya  pochti  ne poyavlyalsya, nakonec-to pokazalas' mne imenno  tem  mestom, v
kotoroe priyatno vernut'sya posle... ya kak-to ne reshalsya sformulirovat', posle
chego imenno. Tak chto ya  prosto podnyalsya na vtoroj etazh, snyal  s sebya vse eshche
nemnogo  lipkuyu  ot   krovi  odezhdu,  neskol'ko  sekund  ravnodushno   izuchal
sobstvennuyu grud',  chtoby  ubedit'sya,  chto tam net nikakih  sledov  ot udara
mechom  -- eto  sovershenno  ne soglasovyvalos'  s tem faktom,  chto krov' byla
samaya nastoyashchaya, da i dyra na  moej Mantii Smerti  tozhe.  Potom ya  svernulsya
klubochkom na  krayu posteli,  natyanul na sebya neskol'ko  odeyal,  i nakonec-to
zasnul.
     Razumeetsya menya razbudil zov moego neugomonnogo shefa --  samyj nadezhnyj
budil'nik  vo Vselennoj... i  samyj neumolimyj!  Vprochem, za oknom  uzhe bylo
temno:  sej  fakt prozrachno namekal na to, chto mne  vse-taki dali vyspat'sya,
hotya moi oshchushcheniya uporno svidetel'stvovali ob obratnom.
     "U tebya  budet  bolet' golova,  ser Maks! -- Bodro poobeshchal Dzhuffin. --
Slishkom dolgij son huzhe vsyakogo pohmel'ya!"
     "Luchshe." -- Lakonichno vozrazil ya.
     "Davaj prodolzhim etu pouchitel'nuyu diskussiyu v moem  kabinete. -- Tut zhe
predlozhil on. -- Skazhem, cherez polchasa..."
     "CHerez chas." -- Tverdo skazal ya. I otpravilsya vniz,  poskol'ku  zhizn' v
Eho sdelala  menya  otvratitel'nym sibaritom:  vremya  ot  vremeni  ya  nachinayu
vser'ez verit', chto tol'ko chto prosnuvshemusya cheloveku  dejstvitel'no pozarez
neobhodimo iskupat'sya v vos'mi bassejnah poocheredno -- i eto kak minimum!
     CHerez chas ya perestupil porog Doma u Mosta, kak  i obeshchal.  Krome samogo
Dzhuffina  v ego kabinete sidel  Lonli-Lokli,  oni oba chto-to zhevali, k moemu
velichajshemu udovol'stviyu: ya  tak uvleksya vodnymi procedurami, chto  ne  uspel
pozavtrakat'.
     --  CHto, Melifaro eshche ne dopolz do  Eho? --  Sprosil  ya, otorvavshis' ot
kruzhki s kamroj, v kotoruyu srazu zhe zhadno vcepilsya. -- Stoilo menya budit', v
takom-to sluchae!
     --  Ser Maks  opyat' reshil sekonomit' na zavtrake.  -- Tonom priznannogo
znatoka  chelovecheskih  dush  protyanul Dzhuffin. YA stradal'cheski vzdohnul:  etu
temu moj shef mog razvivat' do beskonechnosti! No  vmesto  etogo  on  vse-taki
soizvolil otvetit' na moj vopros.
     -- Melifaro vot-vot poyavitsya. On  nedavno prislal mne zov, soobshchil, chto
uzhe pod容zzhaet k vorotam Kehervara Zavoevatelya.
     --  Nu,  znachit on budet  zdes'  na  rassvete, etot velikij  gonshchik. --
YAdovito zametil ya.
     -- Maks, ne bud' takim zanudoj! -- Poprosil Dzhuffin. -- Esli by ya znal,
chto  eta greshnaya Ten' tak bystro isportit tvoj harakter, ya by ni  za  chto ne
pozvolil tebe provodit' vremya v stol' podozritel'noj kompanii...
     --  A  znaete,  mne  kazhetsya,  chto  ej  dejstvitel'no  udalos'  nemnogo
isportit' moj harakter. -- Zadumchivo skazal ya. -- Ili eshche huzhe... Kakoj-to ya
ne takoj!
     -- Mne  tozhe kazhetsya, chto ty nemnogo izmenilsya, no eto ne tak uzh ploho.
-- Melanholichno  zametil Lonli-Lokli. --  Po krajnej mere,  ty  stal gorazdo
spokojnee.  Ran'she  stoilo tebe vojti v  pomeshchenie, i dazhe  mebel'  nachinala
nervnichat'...
     -- Gorazdo spokojnee? Da, pozhaluj... Voobshche-to  ya zdorovo opasayus', chto
prosto  perestal byt'  "slishkom  zhivym". Horosho,  hot' tebe  eto nravitsya...
Spasibo, SHurf. -- Neveselo usmehnulsya ya. -- Vprochem, ya tak dolgo terpel tvoe
sobstvennoe  zanudstvo,  chto  teper'  ty prosto  obyazan  privetstvovat'  moe
reshenie popolnit' groznuyu armiyu vorchashchih i bubnyashchih!
     --  Magistry  s  nim, s  tvoim svezheispechennym dryannym  harakterom!  --
Dzhuffin reshitel'no presek nash  obmen  somnitel'nymi  lyubeznostyami.  -- Pered
tem, kak pojti  spat', ty grozilsya, chto prosnuvshis' nepremenno razberesh'sya s
nashej  malen'koj  shalovlivoj  myshkoj.  Mozhet  byt',  ty lyubezno  soglasish'sya
predvarit' etot bessmertnyj podvig koroten'koj vstupitel'noj lekciej?
     -- Tol'ko esli vy lyubezno soglasites' perevarit'  moyu lekciyu  eshche odnim
zakazom v  "Obzhore". --  Ulybnulsya  ya. -- Nikogda ne dumal,  chto  tol'ko chto
prosnuvshijsya chelovek mozhet byt' takim golodnym! A teper' ya eto znayu.
     -- Primi  moi pozdravleniya:  novyj  lichnyj opyt  --  eto vsegda bol'shoe
sobytie v zhizni  kazhdogo!  --  Rassmeyalsya Dzhuffin. --  Mezhdu  prochim, ya  uzhe
otpravil zov v "Obzhoru", kak tol'ko uvidel vurdalachij blesk v tvoih golodnyh
glazah. Dumayu, nash zakaz vot-vot pribudet.
     --  Zdorovo! -- Odobritel'no skazal ya. -- A chto kasaetsya nashej myshki...
YA prosto otpravlyus' vsled za nej: Ten' Menina dala mne chestnoe slovo,  chto u
menya poluchitsya... eto, i voobshche vse, chto ugodno. Ochen' nadeyus', chto ee slova
ne  byli obyknovennoj shutkoj! Vy sluchajno  ne v  kurse: kak u  korolya Menina
obstoyali dela s chuvstvom yumora? CHto govoryat na sej schet drevnie legendy?
     -- Ne otvlekajsya, ladno? -- Vzdohnul Dzhuffin.  -- Znaesh', ser  Maks, na
moj vkus ty vse eshche takoj zhivoj -- dal'she nekuda!
     -- Aga, zhivee vseh zhivyh! -- Fyrknul ya. -- No voobshche-to eto ya ot goloda
s uma shozhu, ne obrashchajte vnimaniya!
     Slovno v otvet na moe nyt'e,  dver'  kabineta poslushno raspahnulas',  i
moloden'kij kur'er iz "Obzhory Bunby" vodruzil na stol podnos, na  soderzhimoe
kotorogo ya tut zhe zhadno nabrosilsya.
     -- Mne pridetsya  vzyat' s soboj  vseh etih  bednyag.  --  S  nabitym rtom
prodolzhil  ya.  --  V smysle  --  igrushki. Zdes',  v  Mire,  im uzhe nichego ne
pomozhet,  a tam... vse mozhet  byt'! Sam ya  eto dobro  ne utashchu, a  pryatat' v
prigorshnyu ne hochu: moi ruki  dolzhny byt' svobodny, na vsyakij sluchaj. Tak chto
mne  ponadobitsya pomoshchnik. Zato ya vpolne mogu obojtis' bez Strazha... Vernee,
mne prosto pridetsya bez nego obojtis'. -- YA veselo posmotrel na Lonli-Lokli.
-- Nu  chto,  ser SHurf, progulyaesh'sya so mnoj  na Temnuyu Storonu zamka Rulh  i
obratno?
     --  Razumeetsya,  progulyayus'.  --  Torzhestvenno kivnul Lonli-Lokli.  |to
vyglyadelo  tak,  slovno ya predlozhil emu  post prem'er-ministra v  tol'ko chto
sformirovannom pravitel'stve  -- ne bol'she,  i  ne  men'she! Posle  korotkogo
razdum'ya on  ostorozhno pointeresovalsya: -- A u menya est' poltora chasa, chtoby
uladit'   nekotorye  dela?  Pered  takim  puteshestviem  ne   sleduet  nichego
otkladyvat' na potom.
     -- U  tebya  est'  poltora chasa. --  Tonom bogacha, razdayushchego milostynyu,
otvetil ya.
     --  Otlichno.  -- Kivnul SHurf. -- V  takom sluchae, ya s vami ne proshchayus',
gospoda. -- I on netoroplivo pokinul nash kabinet.
     -- A  ty smozhesh'  vzyat' ego s soboj?  -- V  golose Dzhuffina  prozvuchalo
takoe iskrennee izumlenie, chto ya chut' ne umer ot gordosti.
     -- Smogu. V tom sluchae, esli vash legendarnyj korol' Menin dejstvitel'no
ne  pital  nezdorovogo  pristrastiya  k  glupym  rozygrysham,  konechno.  --  YA
podmignul Dzhuffinu. -- Znaete, na samom dele ya  by s udovol'stviem priglasil
vas, no  prosit'  vas ponesti  moj  bagazh... Vy ne nahodite, chto  eto kak-to
slishkom?
     -- Kakaya korrektnost',  podumat' tol'ko! I davno  vy  nachali  obuchat'sya
diplomaticheskomu  iskusstvu,  vashe velichestvo?  --  Ehidno  sprosil Dzhuffin.
Potom  on ulybnulsya,  neozhidanno  myagko i dazhe nemnogo  pechal'no.  -- Ty vse
pravil'no reshil, mal'chik.  Ty poka ne mozhesh' delat'  mne takie podarki -- ne
potomu, chto ya "gospodin Pochtennejshij  nachal'nik", razumeetsya. Prosto tak vse
skladyvaetsya... Zato ty vpolne sposoben razdavat' svoi uzhasnye suveniry vsem
ostal'nym. A uzh ser SHurf -- glavnyj kandidat na takogo roda udovol'stvie: ty
uzhe stol'ko raz izmyvalsya nad ego zhizn'yu i rassudkom!...
     -- |to vy menya  tak hvalite. -- YA otkuda-to znal, chto Dzhuffin sobiralsya
zakonchit' svoj voshishchennyj i nasmeshlivyj monolog imenno takim obrazom.
     -- Dyrku v nebe  nad tvoim domom! Ty uzhe nachinaesh' chitat' moi mysli! --
V pritvornom uzhase voskliknul moj shef. -- Esli tak pojdet  dal'she, cherez god
ty budesh' sidet' v Holomi... ili v moem kresle -- odno iz dvuh!
     -- Davajte  ostavim vse kak est', ladno? --  Poprosil ya. -- V Holomi ne
tak uzh ploho,  na  moj  neprityazatel'nyj vkus,  no  moya devushka budet  ochen'
nedovol'na:  ona  tol'ko-tol'ko nachala privykat' k moej  rozhe, a  tut  takoe
rasstrojstvo... A v vashem kresle ya i bez togo chut' li ne kazhduyu noch' sizhu --
nichego osobennogo, kreslo kak kreslo!
     Na  poroge poyavilos' vse, chto ostalos' ot Melifaro -- ne  tak uzh mnogo,
esli chestno! U bednyagi byl takoj ustalyj vid, slovno on ne ehal v amobilere,
a prodelal ves'  put' peshkom: tuda i  obratno. No  etot zamechatel'nyj paren'
vse eshche muzhestvenno pytalsya izobrazit' na sobstvennoj potrepannoj fizionomii
blednoe podobie svoej obychnoj nasmeshlivoj ulybki.
     -- Horoshij vecher, gospoda.  U vas est'  kakaya-nibud' nesladkaya eda? |ti
milye kochevniki reshili, chto blizkij drug ih vlastelina prosto obyazan sozhrat'
celyj  voz kakih-to uzhasnyh  pirozhnyh.  YA  uzhasno  boyalsya,  chto  esli mne ne
udastsya zapihat' v sebya  ih  zhutkoe ugoshchenie, rebyata  smertel'no  obidyatsya i
predlozhat  mne  horoshuyu  porciyu konskogo  navoza,  ya byl  sovershenno v  etom
uveren! Koshmarnye sozdaniya!
     -- CHto, moi poddannye tak tebya utomili? -- Sochuvstvenno sprosil ya.
     -- Utomili -- ne to slovo. Vpridachu k pogloshcheniyu sladostej mne prishlos'
vyslushat'  sorok  devyat' original'nyh  versij  legendy ob  "uzhasnom  Dorote,
povelitele manuhov", i  hvala Magistram, chto  eshche dve dyuzhiny zhelayushchih izlit'
na  menya svet svoej mudrosti okazalis' otkrovenno nikudyshnimi rasskazchikami,
tak  chto  ser  Barha  Bachoj prosto  velel  im nabrat' polnyj  rot  navoza  i
zatknut'sya -- on imenno tak i vyrazilsya! -- v protivnom sluchae, mne prishlos'
by udelit'  vnimanie  i ih  ustnomu  tvorchestvu. A v obshchem, greh zhalovat'sya,
mozhno schitat', chto ya  ne zrya  za nimi gonyalsya. Stol'ko uznal ob etom greshnom
Dorote... Kochevniki sovershenno uvereny, chto manuhi podsunuli  svoego spyashchego
povelitelya v  odin iz tyukov s dobychej pobeditelej, v  nadezhde, chto v Eho  on
prosnetsya i otomstit za ih porazhenie. I znaete, oni v odin golos utverzhdayut,
chto imenno eta zagadochnaya mysh' vinovata v tom, chto sluchilos' s devochkami!
     -- I  oni  sovershenno pravy. Izvini,  mal'chik. -- Vzdohnul  Dzhuffin. --
Kazhetsya,  nichego  uzhe  ne  nuzhno.  Poka  ty  naslazhdalsya  dolgoj  besedoj  s
dostojnymi synami Pustyh Zemel', ya lichno povidalsya s etim  samym Dorotom,  a
potom my s Maksom predprinyali odnu strannuyu vylazku...
     -- Vy  mne luchshe srazu skazhite: ih eshche mozhno spasti? -- Upavshim golosom
sprosil Melifaro.
     --  Vo  vsyakom sluchae, ya  sobirayus' poprobovat'.  -- Otkliknulsya  ya. --
Hochesh',  davaj  vmeste  s容zdim  v  Mohnatyj  Dom:  mne nuzhno  sobrat'  vseh
postradavshih v odin bol'shoj meshok.
     -- Zachem v meshok? -- Vozmutilsya Melifaro.
     -- CHtoby otvezti ih na yarmarku v Numbanu. Mozhet, eshche i zarabotayu...  --
Ogryznulsya ya. Potom posmotrel  na ego neschastnuyu rozhu, chut' ne proslezilsya i
reshil, chto  bednyaga zasluzhivaet  gorazdo  bolee  vnyatnyh  ob座asnenij.  --  YA
sobirayus' utashchit' ih na Temnuyu Storonu, gde, kstati, rezvitsya i nash priyatel'
Dorot.
     -- Tak my idem na Temnuyu Storonu? -- Utochnil Melifaro.
     -- Na  Temnuyu Storonu  zamka  Rulh. -- Myagko skazal  ya. -- Poetomu tebe
predstoit sovershit' samyj merzkij iz  vseh podvigov: ostat'sya  doma i prosto
zhdat', chem vse zakonchitsya.
     --  Na Temnuyu Storonu  zamka Rulh?  --  Rasteryanno  peresprosil  on. --
Podozhdi, chudovishche, eto  zhe nevozmozhno! Ser Dzhuffin, chto on metet? CHto, snova
prihodil etot sumasshedshij el'f, prinosil dyuzhinu rzhavyh zhelezyak na prodazhu, i
oni s Maksom napilis' do umopomracheniya, obmyvaya sdelku?
     --  Hvala Magistram, na  etot raz  Maks  nichego  ne  metet,  a izlagaet
imeyushchie  mesto fakty... na  udivlenie lakonichno izlagaet,  dazhe chereschur. --
Ulybnulsya nash shef. -- Ne perezhivaj, ser Melifaro, vse budet v  poryadke.  Tak
chto s容zdi s nim v Mohnatyj Dom, a potom  prosto  otpravlyajsya spat'. Tebe zhe
hochetsya.
     -- Hochetsya. -- Vzdohnul Melifaro. -- No mne bylo by gorazdo legche, esli
by ya vse-taki mog  pouchastvovat'  v ohote na etot vsemogushchij kusok  myshinogo
navoza. V konce koncov, parshivec zakoldoval moyu devushku!
     -- Polnost'yu s toboj soglasen. -- Dzhuffin vinovato pozhal plechami. -- No
na etot  raz Strazh dejstvitel'no ne nuzhen. I krome togo, ty  tuda  prosto ne
projdesh'...  Pomnish',  kogda  ty  tol'ko  postupil  na  sluzhbu,  tvoya  zhizn'
predstavlyala soboj odnu  beskonechnuyu bessonnicu, po  lyubomu  povodu, i vovse
bez povoda?
     -- Pomnyu. -- Ugryumo kivnul Melifaro.  --  I vy nauchili menya kolybel'noj
Moffaruna...   Vy   prozrachno  namekaete,   chto   snova  prishlo   vremya   eyu
vospol'zovat'sya?  Ne perezhivajte, Dzhuffin, ya ne  budu  krutit'sya  u  vas pod
nogami, i  voobshche  ne budu  meshat'.  Ne  nuzhno  -- tak  ne  nuzhno, ya  zhe  ne
malen'kij.  Pomogu Maksu sobrat'  igrushki, a potom poedu domoj i lyagu spat'.
Dumayu,  posle  moej  sumasshedshej  poezdki  dazhe  kolybel'naya  Moffaruna  bez
nadobnosti... Poehali,  chudovishche. --  On  vihrem vyletel  iz svoego  kresla,
zamer na poroge i nasmeshlivo ustavilsya na  menya:  ya  kak raz pytalsya ubedit'
svoyu ugrevshuyusya zadnicu otlipnut' ot myagkogo sideniya.
     -- YA skoro vernus'. -- Poobeshchal ya Dzhuffinu.
     -- A kuda ty denesh'sya! -- Lenivo soglasilsya on.
     -- Maks, a ty  dejstvitel'no uveren, chto eta  tvoya podozritel'naya zateya
obrechena na uspeh? -- Ostorozhno pointeresovalsya  Melifaro, ustraivayas' ryadom
so mnoj na perednem sidenii amobilera.
     -- Nu kak, po-tvoemu, ya mogu byt' v chem-to uveren? -- Vzdohnul ya.
     -- I  pravda, ne mozhesh'. -- Soglasilsya Melifaro. -- A ty-to sam smozhesh'
ottuda vernut'sya?
     -- U  menya est' edinstvennyj sposob poluchit' otvet na etot  intriguyushchij
vopros:  postavit'  eksperiment   i  polyubovat'sya  na  ego   rezul'taty.  --
Usmehnulsya  ya.  --  Vprochem,  u  menya neplohie  shansy:  ya otpravlyayus' v  sie
zagadochnoe mestechko v kompanii sera SHurfa. Uzh  on-to vsem sdelaet "a-ta-ta",
v sluchae chego!
     Melifaro  nervno  hihiknul,  a  potom  po-nastoyashchemu  rashohotalsya, chto
svidetel'stvovalo o ego nesokrushimom dushevnom zdorov'e.
     --  "A-ta-ta"!  --   Prostonal  on.  --  Horosho  zhe  ty  sebe  vse  eto
predstavlyaesh'!
     --  Da,  neploho.  --  Soglasilsya  ya,  ostanavlivaya amobiler  u  dverej
Mohnatogo Doma.
     --  Kstati,  ya  chut'  ne zabyl. --  Perestupiv  porog  moj  zlopoluchnoj
"carskoj rezidencii",  Melifaro  vnezapno pereshel  na delovoj ton.  --  Tvoi
poddannye prosili  tebe peredat', chto ne poedut dal'she, poka ne  uznayut, chem
vse  zakonchilos'.  Mozhesh' sebe  predstavit':  oni razbili  lager',  pryamo  v
ogorode  kakogo-to  bednyagi fermera.  Mne eshche  prishlos' vesti  peregovory  s
neschastnym starikom, ob座asnyat' emu, chto eto --  ne nachalo vojny, i klyast'sya,
chto  Ego Velichestvo Gurig VIII ego ne zabudet... V obshchem, imej v vidu: kogda
vsya eta svistoplyaska s mysh'yu i Temnoj  Storonoj zamka Rulh ostanetsya pozadi,
nuzhno budet otpravit' k nim gonca, v protivnom sluchae tvoi poddannye nikogda
ne vernutsya v svoi Pustye Zemli,  i stanut pervym kochevym plemenem Ugulanda,
a  tam,  glyadish', podtyanutsya  ih  istoskovavshiesya soplemenniki  i  sosedi --
predstavlyaesh', kakaya prelest'?!
     --  Predstavlyayu. -- Vzdohnul ya. -- Oh uzh  eti moi poddannye! Tak milo s
ih  storony -- perezhivat'  o moih domashnih delah... No  luchshe by oni  prosto
poehali domoj, eti smeshnye rebyata!
     My  s  Melifaro  podnyalis'  v ogromnuyu spal'nyu  i  bystro  sobrali moih
plyushevyh slug,  kotoryh  ya  vchera  tak  zabotlivo ustroil na  mnogochislennyh
podushkah. Poka  ya oziralsya  po storonam,  pytayas'  ponyat', vo chto  ih  mozhno
upakovat', Melifaro nebrezhnym zhestom  dernul  za odnu  iz  tonkih zanavesok.
Materiya protivno zatreshchala, zdorovennyj kusok  uzorchatoj lilovoj tkani leg k
moim nogam.
     -- Kakoe neuvazhenie k  dvorcovoj obstanovke!  --  Usmehnulsya ya. --  Ego
Velichestvo Gurig tak zabotlivo podbiral etu detal' inter'era, nochej ne spal,
mozhno skazat'...
     -- Nu da, chtoby ona garmonichno sochetalas'  s somnitel'nym  cvetom tvoih
bezumnyh glaz! -- Fyrknul Melifaro. -- Nu chto, my vseh upakovali?
     -- Vseh, krome  devochek. -- Vzdohnul  ya. -- Oni zhe v sosednej  komnate.
Pozhaluj, mne  pridetsya rassovat'  ih  po karmanam. Poluchitsya nekrasivo, esli
eti yunye ledi budut vynuzhdeny  puteshestvovat' v obshchestve  takogo  kolichestva
postoronnih muzhchin, pust' dazhe igrushechnyh...
     Melifaro  sovershenno  ser'ezno kivnul i pulej vyletel iz komnaty. CHerez
neskol'ko sekund on vernulsya s dvumya naryadnymi kukolkami.
     -- Na, rassovyvaj ih po  karmanam, schastlivchik. -- Svarlivo skazal  on.
Otdal  ih  mne, nemnogo pomedlil, i nakonec polez za pazuhu. Dostal eshche odnu
kuklu, ostorozhno prigladil rastrepannye nitki, kotorye kogda-to byli korotko
ostrizhennymi temnymi volosami ledi  Kenleh. Kazhetsya, emu zdorovo ne hotelos'
rasstavat'sya s malen'kim plyushevym vospominaniem o svoem neveroyatnom romane.
     -- YA  budu  vesti sebya, kak podobaet istinnomu dzhentl'menu, paren'.  --
Ulybnulsya  ya.  --  Nikakih  potug  nemedlenno  ispolnit'   svoi  supruzheskie
obyazannosti, chestnoe slovo!
     Melifaro gnusno hihiknul.
     -- Aga, zalivaj bol'she! Mozhno podumat', ya tebya ne znayu...
     YA  otvez  ego  domoj.  Melifaro nemnogo  potoptalsya  na  poroge,  potom
neuverenno obernulsya ko mne.
     -- Mozhet byt', zajdesh' nenadolgo? CHego mne sejchas ne hochetsya, tak eto v
polnom  odinochestve sidet' v sobstvennoj gostinoj. YA prosto "nadorvus'", kak
vyrazhalsya  tvoj  smeshnoj  kruglen'kij  priyatel'.  A posle  takogo  uzhasnogo,
otvratitel'nogo,  nahal'nogo gostya,  kak  ty, ya primu  svalivsheesya  na  menya
odinochestvo, kak dar sud'by... U tebya est' eshche polchasa?
     --  Net,  navernoe. -- Zadumchivo protyanul  ya. --  No ya vse ravno zajdu.
Posle vseh etih komplimentov, kotorye ty mne tol'ko chto nagovoril, ya  prosto
obyazan otomstit'. Teper' eto vopros chesti.
     -- Vot i slavno. -- Prosiyal Melifaro. -- Sejchas my nemnogo poderemsya, a
potom ya tak ustanu, chto zasnu pryamo na polu v gostinoj... Hochesh'  chto-nibud'
vypit'?  -- Sprosil  on,  gostepriimno  propuskaya menya vpered. -- Kogda  ya v
poslednij raz byl doma, mne na glaza  popadalas' butylka s  kakoj-to dryan'yu.
Pravda, posle vizita etogo neschastnogo el'fa ya prebyval v takih rasstroennyh
chuvstvah, chto vpolne  mog ee vykinut'. Tak chto nam pridetsya nemnogo poryt'sya
v musore...
     -- Zvuchit  ne slishkom soblaznitel'no. V reklamnom dele ty by kar'eru ne
sdelal,  eto tochno! -- Usmehnulsya ya. -- I voobshche ya nichego ne hochu, razve chto
chashechku kofe. CHto-to ya za nim soskuchilsya...  No v etom dele ty mne  nichem ne
pomozhesh', tak chto pridetsya vykruchivat'sya samomu.
     YA  zasunul ruku pod  stol,  i  postaralsya  horoshen'ko  vspomnit', kakoj
izumitel'nyj  kapuchchino mne  dovelos'  poprobovat'  celuyu  vechnost'  nazad v
kroshechnom  ital'yanskom restoranchike, v samom centre... Oh, ya  i  sam  uzhe ne
pomnil,  v  kakom  gorode  eto  bylo!  Gustoj  tuman okutyval  moi sbivchivye
vospominaniya: oni vse eshche byli pri mne, no vmesto  chetkih statichnyh kartinok
starogo komiksa, k kotorym ya uspel privyknut',  teper' mne prihodilos' imet'
delo s  kakimi-to  sluchajnymi fragmentami,  podvizhnymi i peremenchivymi,  kak
uzory   kalejdoskopa,   slovno  svyazyvavshij   ih   voedino   nadezhnyj   klej
prichinno-sledstvennyh svyazej vnezapno prishel v negodnost' --  ya i ne zametil
kak eto sluchilos'...
     Tem ne menee, moj  eksperiment so "shchel'yu mezhdu Mirami" zavershilsya bolee
chem uspeshno:  moya ruka onemela,  ya uzhasno napryagsya, chtoby neposlushnye pal'cy
ne  vypustili  svoyu dragocennuyu dobychu  -- smeshnuyu  rozovuyu  chashechku iz togo
samogo ital'yanskogo restoranchika,  dazhe  kroshechnyj paketik s bespoleznym, no
trogatel'nym pechen'em lezhal na blyudce.
     -- CHto eto? -- S lyubopytstvom sprosil Melifaro.
     -- |to kofe. -- Ulybnulsya ya. -- Kogda-to eto byl moj lyubimyj napitok...
inogda  mne kazhetsya, chto s teh por proshlo  neskol'ko millionov  let, no  eto
chistoj  vody  erunda:  na  samom  dele  eto   bylo  sovsem  nedavno.  Hochesh'
poprobovat'?
     -- Hochu! -- S entuziazmom kivnul on.
     --  Probuj.  --  YA   protyanul  emu  chashku.  Melifaro  ostorozhno  liznul
belosnezhnuyu penu i rasplylsya v voshishchennoj ulybke.
     -- S toboj vse yasno,  pridetsya dobyvat' vtoruyu  porciyu. -- Vzdohnul  ya,
snova zasovyvaya ruku pod ego stol. Ne proshlo i minuty, kak ya stal schastlivym
obladatelem vtoroj rozovoj chashki.  |to stanovilos' vse legche i legche -- dazhe
golova krugom shla ot takogo mogushchestva!
     YA s udovol'stviem sdelal pervyj, samyj vkusnyj glotok i podnyal glaza na
Melifaro.  On vyglyadel kak  rebenok,  dorvavshijsya do  morozhenogo. Kto by mog
podumat', chto emu tak  ponravitsya etot napitok moej  poluzabytoj  rodiny! Do
sih por mne ne udavalos' najti ni odnogo edinomyshlennika, bolee togo, kakimi
tol'ko gadkimi slovechkami ne obzyvali kofe moi novye sootechestvenniki! CHtoby
sdelat'  svoe  udovol'stvie  sovsem  uzh  nezemnym,  ya  polez   v  karman  za
sigaretami. Melifaro zaulybalsya.
     --  I mne! -- Otchayannym tonom cheloveka, vnezapno reshivshego za odnu noch'
prokutit' roditel'skoe nasledstvo, potreboval on.
     --  Pozhalujsta. -- YA protyanul  emu sigaretu i rassmeyalsya. --  Tebe pora
emigrirovat'  na  moyu istoricheskuyu rodinu, dorogusha!  Nashi malen'kie  poroki
prishlis' tebe po vkusu, a eto samoe glavnoe!
     -- A znaesh', pozhaluj ya by ne otkazalsya... po krajnej mere, provesti tam
otpusk. --  Zadumchivo  soglasilsya Melifaro. -- Posle  vseh etih kinofil'mov,
kotorye ty ottuda pritashchil...
     --  V  tom-to  i  delo,  chto posle  kinofil'mov! V  zhizni  vse  nemnogo
brutal'nee... i  v  to zhe  vremya gorazdo skuchnee,  mozhesh' mne  poverit'.  --
Usmehnulsya ya.  -- Mozhet  byt' imenno poetomu u nas tak mnogo  horoshego kino:
takoj  bezopasnyj iskusstvennyj son, odin na vseh...  Moi  sootechestvenniki,
znaesh' li,  iz  kozhi von lezut, chtoby nenadolgo ujti  ot  real'nosti, kazhdyj
po-svoemu, pravda ne  vse eto osoznayut. Mne udalos'  najti samyj radikal'nyj
sposob -- chto pravda, to pravda!
     --  Da uzh! --  Neozhidanno rassmeyalsya Melifaro. A potom otchayanno zevnul.
-- Znaesh',  kak ni  stranno,  ty  vpolne  podnyal mne  nastroenie,  chudovishche.
Priyatno  dumat',  chto  gde-to   daleko  zhivet  takoe  kolichestvo  sovershenno
neschastnyh bezumcev, vrode tebya... Tak chto  provalivaj  otsyuda,  ser  Nochnoj
Koshmar.  Idi,  zanimajsya delom: polezaj na  Temnuyu Storonu, lovi etu greshnuyu
mysh',  spasaj moyu devushku, i  vse ostal'noe chelovechestvo, zaodno. A  ya pojdu
spat'. Teper' u menya tochno poluchitsya.
     -- Sovershenno nastoyashchij ser Melifaro! -- Umililsya ya. -- Nu, nakonec-to!
Kto by  mog podumat', chto ya s takim  udovol'stviem  budu lyubovat'sya  na tvoyu
nahal'nuyu rozhu...
     --  A  ty  vsyu  zhizn'  poluchaesh'  udovol'stvie  isklyuchitel'no ot  chuzhih
nahal'nyh rozh, poskol'ku udovol'stviya inogo roda  tebe nedostupny. Absolyutno
izvrashchennyj  tip!  --  Voshishchenno  skazal  Melifaro,  sveshivayas'  s  verhnej
stupen'ki lestnicy, vedushchej v ego spal'nyu. YA ponyal, chto teper' dejstvitel'no
mogu  spokojno otpravlyat'sya  v  Dom u Mosta: paren' uzhe  byl v takoj horoshej
forme -- dal'she nekuda!
     --  Ty vser'ez reshil  zadelat'sya praktikuyushchim pshiatorom, da? -- Veselo
sprosil ser Dzhuffin. -- Nebos', zabotlivo ukladyval spat' sera Melifaro?
     -- Bylo delo. -- Ulybnulsya ya.
     -- I pravil'no. --  Dzhuffin  vnimatel'no posmotrel na  menya i udivlenno
pokachal  golovoj.   --   Iz  tebya  poluchitsya   vpolne   prilichnyj  "gospodin
pochtennejshij  nachal'nik",  Maks...  vernee,  uzhe  poluchilsya  --  kto by  mog
podumat'! Ty kak-to nezametno nachal reshat' za drugih,  kak im zhit' dal'she, i
zastavlyaesh' ih plyasat' pod tvoyu strannuyu dudku... ne znayu uzh, kak u tebya eto
poluchaetsya,  no  u tebya poluchaetsya, i vsem  eto uzhasno  nravitsya -- vot  chto
samoe udivitel'noe!
     --  A razve ya nachal chto-to reshat'  za drugih? -- Rasteryanno peresprosil
ya. -- YA tol'ko... -- Tut ya oseksya, poskol'ku  vnezapno  reshil,  chto Dzhuffinu
vidnee: esli uzh on govorit, znachit tak ono i  est', gde uzh mne razobrat'sya v
tom, chto so mnoj proishodit, esli v poslednee vremya ono proishodit pochti bez
moego uchastiya...
     --  Vot  imenno. --  Ponimayushche  kivnul  Dzhuffin. -- Krome vsego, ty uzhe
pochti perestal  govorit' gluposti,  a  esli  vse-taki govorish', to obryvaesh'
frazu na seredine.  YA dazhe ne nadeyalsya, chto  ty tak  bystro  nauchish'sya etomu
starikovskomu iskusstvu.
     --  So  mnoj  vse  proishodit  bystro...  esli  vse  eto  dejstvitel'no
proishodit  so  mnoj.  Inogda mne kazhetsya,  chto ot menya ostalos' tak malo...
Pomnite  smeshnogo mal'chika,  kotoryj brodil  po vashemu  domu  s  kruglymi ot
total'nogo izumleniya glazami? Znaete, navernoe ego bol'she net...
     -- A na fig on nam tut nuzhen? -- Neozhidanno rassmeyalsya etot neveroyatnyj
tip. -- Mezhdu prochim, mne s samogo nachala trebovalsya ne  on,  a kto-to vrode
togo parnya, kotoryj sidit naprotiv.
     -- Da? Nu, togda  vse v poryadke, znachit v etom godu vy menya ne uvolite.
-- Ulybnulsya ya.
     -- YA  tebya  ne tol'ko ne  uvolyu, ya tebya eshche  i na otdyh ne  otpushchu!  --
Zloradno poobeshchal moj shef.
     -- Nikogda? -- Voshishchenno utochnil ya.
     --  Nikogda.  --  Sovershenno  ser'ezno  kivnul  Dzhuffin. --  Ty  i  tak
staratel'no otdyhal ot  sluzhby pervye  tridcat'  let  svoej  zhizni.  Tebe zhe
samomu ne ponravilos'!
     -- Ne ponravilos'! -- Iskrenne podtverdil ya.
     --  Esli  vy  zhdete  tol'ko  menya,  my  mozhem  otpravlyat'sya.  --   SHurf
Lonli-Lokli  uzhe  stoyal  na poroge nashego kabineta,  kak  vsegda ser'eznyj i
sosredotochennyj.
     -- Poshli!  -- YA sam udivilsya toj veseloj legkoj sile, kotoraya vybrosila
menya  iz  kresla.  Kazhetsya  mne  bol'she  ne  trebovalos'  prodelyvat' vsyakie
somnitel'nye eksperimenty  s  znamenitoj dyryavoj  chashkoj sera  SHurfa,  chtoby
hodit', ne kasayas' nogami zemli -- skoree uzh taskat' pod myshkoj kakuyu-nibud'
giryu, chtoby ne vzletet' k potolku... Vprochem, ya vse-taki oboshelsya bez giri.
     -- YA poedu s  vami. --  Reshitel'no skazal Dzhuffin. -- Propustit'  takoe
sobytie -- nu uzh net!
     Na etot  raz ya stupal po  zerkal'nym koridoram zamka Rulh, s izumleniem
oshchushchaya, chto  ya  vernulsya  domoj  --  neveroyatno  sladkoe  chuvstvo!  Dovol'no
stranno, esli uchest', chto zamok  Rulh ne vsegda kazalsya takim uzh uyutnym dazhe
Ego  Velichestvu  Gurigu, kotoryj zdes'  rodilsya i vyros  --  razve chto,  pod
nastroenie...
     -- |to vse mech, Maks.  --  Neozhidanno skazal  Dzhuffin. -- V otlichie  ot
tebya, on  zdes' dejstvitel'no doma: ego  dazhe vykovali  v  odnom  iz  tajnyh
podvalov zamka Rulh... A esli  ya pravil'no ponyal, vy  s  nim teper' --  odno
celoe,  tak  chto tebe ponevole  prihoditsya razdelyat' ego chuvstva.  --  On  s
lyubopytstvom  posmotrel  na menya:  na etot raz nashemu neugomonnomu shefu yavno
trebovalis' moi kommentarii.
     --  Razumeetsya, vy pravil'no ponyali. -- Ulybnulsya  ya.  -- YA  zhe vam uzhe
kak-to  govoril,  chto  vy  ne  umeete  oshibat'sya,  i nikogda  ne  nauchites',
poskol'ku zhestokaya priroda lishila vas etogo talanta...
     -- Oh,  Maks,  znal  by  ty, kak  zdorovo u menya eto poluchalos' v  svoe
vremya! -- Mechtatel'no vzdohnul  Dzhuffin. -- Pravda ya dejstvitel'no davnen'ko
ne praktikovalsya...
     My ostanovilis' pered dver'yu  v zal, gde proizoshla istoricheskaya vstrecha
sera Dzhuffina Halli s zagadochnym  Dorotom, povelitelem manuhov.  Nashemu shefu
eshche predstoyala  upornaya bor'ba s sobstvennymi zaklyatiyami, nalozhennymi na etu
samuyu dver' -- ego  serditaya voznya  zdorovo  napominala horosho  znakomuyu mne
situaciyu  s naspeh izgotovlennym dublikatom  klyucha  ot kvartiry: im vse-taki
mozhno  otkryt' dver', no tol'ko posle prodolzhitel'noj trudovoj deyatel'nosti,
nesomnenno sposobstvuyushchej zakalke haraktera...
     --  A gde  ostal'nye zhertvy vashej uandukskoj myshi?  -- Delovito sprosil
Lonli-Lokli. --  Esli ya pravil'no ponyal, moej  osnovnoj obyazannost'yu na  sej
raz yavlyaetsya transportirovka etogo cennogo gruza.
     -- Ih sejchas prinesut, ya uzhe poslal zov nachal'niku Dvorcovoj ohrany. --
Otkliknulsya Dzhuffin. -- Ne otvlekajte menya, rebyata: ya zhe pytayus' otkryt' etu
greshnuyu dver'...
     CHerez neskol'ko minut dver' tihon'ko skripnula i medlenno priotkrylas'.
     -- Dumayu, ya dolzhen vojti  v etu komnatu pervym. V konce koncov, eto moya
osnovnaya obyazannost'. -- Neozhidanno zayavil Lonli-Lokli. On uzhe nachal snimat'
odnu iz svoih ogromnyh zashchitnyh rukavic.
     -- Kuda ugodno, tol'ko ne syuda.  -- YA sam udivilsya holodnoj uverennosti
sobstvennogo tona:  chestno govorya, ya  vovse ne sobiralsya emu vozrazhat',  eta
fraza  vyrvalas'  iz  moego  rta  sovershenno  samostoyatel'no,  ne  dozhidayas'
komandy. SHurf vnimatel'no posmotrel na menya, kivnul i snova nadel rukavicu.
     -- Kak skazhesh'. -- Spokojno otozvalsya on.
     Tem  vremenem  otkuda-to  iz  polumraka  koridora  poyavilsya  molchalivyj
strazhnik v formennom uzorchatom  loohi. On  polozhil k nashim nogam  akkuratnyj
svertok i pochtitel'no zamer nepodaleku.
     -- |to vse? -- Sprosil Dzhuffin.
     -- Vse, ser. Sorok vosem' kukol.  Sorok shest' nashli  eshche pri vas, a eshche
dve byli  obnaruzheny srazu posle  vashego  ot容zda...  --  Strazhnik  vnezapno
zamolchal: navernoe  emu pokazalos', chto on i tak zdorovo prevysil dopustimuyu
normu slov, kotorye  emu  razreshalos' proiznosit'  tol'ko  v  samom  krajnem
sluchae. Vprochem,  lichno  mne  kazalos',  chto dannyj  sluchaj  yavlyaetsya  takim
krajnim -- dal'she nekuda!
     -- Horosho, mozhesh' idti.  -- Nash shef otpustil ego rasseyannym kivkom i  s
lyubopytstvom ustavilsya na menya. Eshche by on ne ustavilsya -- prishla moya ochered'
delat' hod. Mne i samomu bylo interesno: kak ya budu vykruchivat'sya?
     --  Voz'mi etot svertok, SHurf, i moj tozhe voz'mi,  ladno? -- YA vinovato
pozhal  plechami: kakie by chudovishchnye peremeny ne proishodili v moej zhizni,  a
komandovat' na sera SHurfa Lonli-Lokli... eto bylo  uzh  kak-to slishkom, vporu
prinimat'sya  za sozdanie sobstvennoj versii "Zapisok sumasshedshego"!  No etot
udivitel'nyj paren' nevozmutimo uhvatilsya za svertki.
     YA reshitel'no raspahnul dver' i  s izumleniem obnaruzhil, chto v polumrake
komnaty prizyvno mercaet uzkaya serebristaya dorozhka. Do sih por ya predpochital
dazhe ne zadumyvat'sya  o tom, kak  imenno  ya budu iskat'  etot samyj put'  na
Temnuyu Storonu.  Prezhde menya vse vremya zabotlivo privodili  tuda za ruchku, a
teper'  mne ostavalos' tol'ko uspokaivat' sebya monotonnym  pripevom "pozhivem
-- uvidim": eta  primitivnaya  mantra vpolne goditsya na vse  sluchai zhizni! No
okazalos', chto moi nogi otlichno  znayut, kak tuda dobrat'sya: oni sami stupili
na siyayushchuyu tropinku, ne  dozhidayas', poka ya primu kakoe-nibud' reshenie na sej
schet.  YA dazhe rassmeyalsya ot neopisuemogo oblegcheniya. Ten' korolya Menina delo
govorila: vse dejstvitel'no okazalos' tak prosto -- proshche ne byvaet!
     -- Idi za mnoj po etoj dorozhke,  SHurf! -- Skazal ya, koe-kak spravivshis'
so smehom.
     -- YA ne somnevayus',  chto ty dejstvitel'no sobiraesh'sya idti po  kakoj-to
zagadochnoj  dorozhke, kotoraya k  tomu zhe kazhetsya tebe neobyknovenno zabavnoj,
sudya po tomu,  kak ty  razveselilsya, no ya-to  ee ne vizhu.  --  Suho vozrazil
Lonli-Lokli.
     --  Togda prosto idi za mnoj, sled v sled. --  Reshitel'no skazal ya.  --
Smotri tol'ko pod nogi, i vse budet putem...
     --  Delaj, kak on  govorit.  --  Veselo posovetoval Dzhuffin. -- Nash ser
Maks sejchas takoj mudryj, chto strashno  stanovitsya! Nadeyus', so  vremenem eto
projdet, kak obyknovennaya prostuda... Horoshej ohoty, mal'chiki!
     -- Spasibo. -- Voshishchenno otkliknulsya ya, delaya sleduyushchij  shag  po uzkoj
poloske drozhashchego  sveta. -- Za pozhelanie, i ne  tol'ko... Ne  znayu,  chto za
paren'  vernetsya  vmesto  menya  s  etoj vashej Temnoj Storony, i  vernetsya li
voobshche hot' kto-to,  tak chto  ya  prosto obyazan  skazat'  vam, chto  vse  bylo
po-nastoyashchemu velikolepno:  ya imeyu v vidu sumasshedshuyu zelenuyu lunu nad  Eho,
nashi beskonechnye obedy v "Obzhore Bunbe", vashi  ehidnye shutochki, moe durackoe
vtoroe  serdce,  rasskazik  Uellsa, liho  sfal'sificrovannyj vashim priyatelem
Glenke...  i  konechno etot idiotskij  tramvaj na Zelenoj ulice -- v zhizni ne
vydumal by nichego podobnogo, dazhe esli by ochen' zahotel!
     A  potom  ya   zashagal  po  neveroyatnoj  serebristoj  tropinke,  kotoraya
sushchestvovala tol'ko dlya menya odnogo. YA shel, ne oglyadyvayas' nazad, i ni o chem
ne bespokoyas':  ya i bez togo znal, chto SHurf idet za mnoj, akkuratno nastupaya
na  moi  sledy s prisushchim emu pedantizmom.  YA i sam vnimatel'no smotrel  pod
nogi: snachala prosto staralsya ne svernut' v storonu,  a potom obnaruzhil, chto
uzhe  ne mogu otorvat'  vzglyad  ot perelivov  sveta  u menya  pod  nogami.  Ih
ritmichnaya drozh' zavorozhila menya,  ya pochti spal na hodu -- vo vsyakom  sluchae,
uzkaya  siyayushchaya dorozhka bystro rasshiryalas',  okutyvala menya svoim serebristym
svetom, zaslonyaya ot menya ves' ostal'noj mir, kak eto byvaet tol'ko vo sne. V
kakoj-to moment ya ponyal, chto  nikakoj  tropinki bol'she net, i ya prosto bredu
kuda-to   skvoz'  oslepitel'no  siyayushchee   pustynnoe  prostranstvo,  a  potom
okazalos', chto  u menya pod nogami  hrustit  samyj nastoyashchij pesok,  a gde-to
ryadom pleshchetsya voda.  Mokryj lilovyj  list prichudlivoj  asimmetrichnoj  formy
upal  na  moj  sapog,  belesaya  struya  vetra priblizilas'  k  moemu  licu  i
nereshitel'no  svernula v storonu. YA podnyal golovu. Nebo nado mnoj bylo takim
zhe  svetlym,  kak utrennee  nebo  nad Eho, zemlya  pod nogami pokazalas'  mne
tverdoj i nadezhnoj, kak ej i polozheno.
     -- My prishli,  SHurf. -- Tiho skazal  ya,  tyazhelo opuskayas' na  zemlyu: na
menya  vnezapno navalilas' sovershenno  neopisuemaya ustalost'. -- Kuda-to my s
toboj vse-taki prishli...
     --  Prishli.  --  Izumlenno  soglasilsya  on.  --  Tuda, kuda  nevozmozhno
prijti... vo vsyakom sluchae, ya s detstva slyshal odno i to zhe: "nevozmozhno" da
"nevozmozhno"! Temnaya Storona zamka Rulh...  Ty pritashchil  menya v drevnij mif,
Maks -- chto mozhet byt' luchshe!
     -- Ty budesh' smeyat'sya,  no  bol'she vsego  na svete  mne sejchas  hochetsya
prosto vypit' zdorovennuyu kruzhku kamry ot  madam ZHizhindy. -- Ulybnulsya ya. --
Horosho bylo by obnaruzhit', chto moego mogushchestva hvatit dazhe na takoe chudo!
     -- Mezhdu prochim, sprava ot tebya dejstvitel'no stoit kakaya-to kruzhka. --
Golos SHurfa pokazalsya mne pochti ispugannym.  YA  obernulsya i tut zhe obnaruzhil
etu  samuyu  kruzhku.  Ishodyashchij  ot nee aromat  ne ostavlyal  somnenij:  moego
mogushchestva dejstvitel'no hvatilo i na takoj podvig. YA s udovol'stviem sdelal
neskol'ko glotkov i protyanul kruzhku svoemu sputniku.
     --  Samaya  nastoyashchaya kamra,  svarennaya  blagoslovennoj  madam ZHizhindoj,
paren'! Ugoshchajsya.
     -- Spasibo. -- Vezhlivo skazal SHurf. Nemnogo  potoptalsya za moej spinoj,
potom reshitel'no uselsya ryadom i vzyal iz moih ruk kruzhku.
     -- YA nemnogo opasalsya, chto ischeznu, kak tol'ko sojdu s tvoego sleda. --
S  ulybkoj  priznalsya on. -- No navernoe chto-to v takom rode mozhet sluchit'sya
tol'ko po doroge.
     --  Navernoe.  --  Melanholichno podtverdil ya, s udovol'stviem nashariv v
odnom iz karmanov izmyatuyu sigaretu.
     Eshche neskol'ko minut ya pozvolil sebe vovsyu naslazhdat'sya zhizn'yu: zakuril,
otobral  u Lonli-Lokli kruzhku s  ostatkami  kamry i nasmeshlivo  podumal, chto
izmenit'sya mozhet vse,  krome moih malen'kih durackih privyazannostej. V samom
dele -- moya grud' vse eshche nyla ot navsegda zastryavshego v nej nevidimogo mecha
korolya  Menina,  ya  bol'she  ne  byl "slishkom  zhivym",  po  ego  sobstvennomu
vyrazheniyu, i dobralsya  do  Temnoj Storony zamka Rulh -- o chem  i  mechtat' ne
smeli dazhe samye mogushchestvennye  iz koldunov etogo udivitel'nogo Mira! -- no
mne vse  eshche  trebovalos' izvlech' iz  karmana sigaretu i  sdelat'  neskol'ko
glotkov kakogo-nibud' ostyvayushchego pojla, chtoby pochuvstvovat' sebya  spokojnym
i schastlivym.
     --  Poshli, poishchem  etu  myshku, SHurf. -- Skazal  ya,  legko podnimayas' na
nogi.   Navalivshayasya  bylo  na  menya  ustalost'   uzhe  kuda-to  blagopoluchno
podevalas', sama soboj. -- Hotel by ya znat', kak my ee budem iskat', no...
     -- Smotri, Maks. -- Lonli-Lokli potyanul menya za  polu loohi.  -- Zdes',
na peske, poyavilis' kakie-to slova. Tol'ko chto ih ne bylo...
     YA  opustil  glaza i  s izumleniem prochital  frazu, napisannuyu  na peske
krupnymi akkuratnymi bukvami -- lyuboj staratel'nyj tret'eklassnik dorogo dal
by za  takoj pocherk! "Udalivshis' ot  reki, ty uvidish'  sledy myshi iz Krasnoj
pustyni", -- glasilo eto neozhidannoe poslanie.
     -- Greshnye Magistry, chto eto  za pis'mo ot anonimnogo dobrozhelatelya? --
Rasteryanno provorchal ya, a potom  ponyal, chto proishodit. Moi  slova na Temnoj
Storone dejstvitel'no priobretali silu mogushchestvennyh zaklinanij, tak chto na
moj vopros, adresovannyj v pustotu, tut zhe posledoval ischerpyvayushchij otvet. YA
skazal, chto hotel by znat', kak my budem iskat' etogo Dorota -- i mne tut zhe
vse ob座asnili, deshevo i serdito!
     -- Kakoj servis! -- Rassmeyalsya ya. -- SHurf, ty ponyal, chto proizoshlo?
     -- Dumayu, chto ponyal. -- Ulybnulsya on.  -- A tebe ne prihodilo v golovu,
chto ty prosto mozhesh' prikazat' etoj myshi yavit'sya syuda? Zachem kuda-to hodit',
esli tvoi slova obladayut takim mogushchestvom?
     -- Besstydnym mogushchestvom. -- |hom otkliknulsya ya. -- Proshloj noch'yu odna
ne  v  meru  ekscentrichnaya  Ten'  skazala   mne,   chto  Vershiteli  besstydno
mogushchestvenny... i teper' ya nachinayu ponimat', pochemu ona vybrala imenno etot
epitet!
     -- Nu  tak  pozovi syuda etu  mysh', i  delo s koncom!  -- Veselo  skazal
Lonli-Lokli.
     -- Odno  udovol'stvie  imet' s toboj delo na Temnoj Storone, paren'! --
Usmehnulsya ya.  -- No esli by my sejchas sideli v tvoem kabinete v  Upravlenii
Polnogo Poryadka, ty by pervyj nahmuril brovi, i strogo skazal, chto my dolzhny
postupat' tak, kak sovetuet nadpis'  na peske. Nu sam podumaj, esli by ya mog
prosto pozvat'  syuda etogo Dorota, na  peske  bylo by napisano: "ty pozovesh'
ego, i on pridet", ili chto-to v etom rode.
     --  Tvoya pravda.  -- Zadumchivo  soglasilsya on.  --  Ladno,  togda davaj
dejstvitel'no "udalimsya ot reki".
     Nekotoroe vremya my molcha breli po perlamutrovym perelivam peschanyh dyun.
Moi nogi kasalis' zemli, no ne ostavlyali sledov, tak  chto eksklyuzivnoe pravo
oboznachit' nash put' celikom prinadlezhalo otpechatkam sapog Lonli-Lokli. YA uzhe
nichemu ne  udivlyalsya, tol'ko  zapominal.  "I tak,  okazyvaetsya,  byvaet,  --
lenivo dumal ya, -- i voobshche, kak tol'ko ne byvaet, okazyvaetsya..."
     -- Smotri, kakie zdes'  derev'ya. -- Voshishchenno skazal SHurf. -- YA  mnogo
raz byl na Temnoj Storone, no nikogda ne videl nichego podobnogo...
     --  YA  tozhe. -- Soglasilsya  ya,  ostorozhno prikosnuvshis' rukoj k tonkomu
poluprozrachnomu  stvolu. Voobshche-to  ya vsegda  znal, chto derev'ya  -- takie zhe
zhivye sushchestva, kak  i  ya sam, no do sih por  eto  znanie  ostavalos' sugubo
akademicheskim, a derevo, kotoroe  ya tol'ko chto pogladil, bylo takim ochevidno
zhivym  --  dal'she nekuda!  Ono  nezhno  zadrozhalo  pod  moej ladon'yu  i  tiho
murlyknulo, kak kotenok.
     My  eshche  nemnogo  poplutali po etoj  neveroyatnoj roshche.  YA  staralsya  ne
ochen'-to otvlekat'sya ot sozercaniya peremenchivoj  zemli  u  sebya  pod nogami:
gde-to zdes' dolzhny byli obnaruzhit'sya sledy udivitel'noj myshi, iz-za kotoroj
nam   prishlos'  predprinyat'  eto  nevoobrazimoe  puteshestvie,  kotoroe  poka
kazalos' mne takim  priyatnym --  ya  i  nadeyat'sya  ne smel! CHestno govorya,  v
glubine  dushi ya byl  gotov  k  kakim-nibud' mrachnym  scenam  iz  goticheskogo
romana,  po  sravneniyu  s kotorymi moe nedavnee  obshchenie  s  neravnodushnoj k
holodnomu  oruzhiyu  Ten'yu  korolya  Menina moglo by  pokazat'sya ocharovatel'nym
piknikom v gorodskom parke...
     Vskore  ya  dejstvitel'no obnaruzhil  sledy  Dorota --  malen'kie  temnye
otpechatki  ego  lapok  kazalis'   nepravdopodobno  yarkimi  i   glubokimi  na
serebristoj peschanoj pochve.
     -- Vot oni, SHurf. -- S oblegcheniem vzdohnul ya. -- Ty ih vidish'?
     -- Net. No eto i ne obyazatel'no, pravda? Vpolne dostatochno togo, chto ih
vidish' ty. --  Ulybnulsya on. -- Moe delo -- voloch'  tvoi tyuki, i blagodarit'
nebo,  chto  eta  vasha  mysh'  prevrashchaet  lyudej  v tryapichnye igrushki,  a ne v
kamennye  skul'ptury...  Tak  chto  idi po  svoemu zamechatel'nomu  nevidimomu
sledu, ser Vershitel', a ya prosto ponesu tvoj bagazh. Dogovorilis'?
     -- U menya takoe vpechatlenie, chto my okonchatel'no pomenyalis'  rolyami! --
Vzdohnul  ya.  -- Eshche  nemnogo,  i  ya  nachnu sovetovat'  tebe  stat'  nemnogo
ser'eznee...
     -- Ne nado! -- Rassmeyalsya Lonli-Lokli. -- Esli ya kogda-nibud' uslyshu ot
tebya takoe  zayavlenie, ya reshu, chto nash prekrasnyj  Mir nakonec-to ruhnul  --
raz i navsegda!
     -- Spasibo. -- Ulybnulsya ya. -- Vot eto, ya ponimayu, kompliment!
     My   poshli  dal'she,  utopaya  v  belesyh  potokah  vetra,  petlyaya  mezhdu
poluprozrachnymi drevesnymi  stvolami, uvyazaya  v hrupkoj, temnoj trave, tuda,
kuda  uvodili nas  malen'kie  sledy Dorota. Moe chuvstvo vremeni  vsegda bylo
daleko ot sovershenstva, a uzh tut ono i  vovse prishlo v negodnost', poetomu ya
ne  znayu, kak dolgo my breli  po  neveroyatnomu  prizrachnomu  lesu -- nemnogo
bol'she, chem polchasa, chut'-chut' men'she, chem vechnost'...
     -- Maks, podozhdi. -- Vdrug  skazal Lonli-Lokli. Ego golos pokazalsya mne
shelestyashchim  shepotom  -- tak govoryat ne lyudi, a smutnye videniya. -- CHto-to ne
puskaet menya dal'she. I ya uzhe nichego ne vizhu... pochti nichego.
     YA  obernulsya  k  nemu. SHurf  stoyal  prislonivshis'  spinoj  k  odnomu iz
derev'ev,  svertki  s igrushkami lezhali  na  zemle. Snachala ya  ne  ponyal, chto
imenno  ne  tak s etoj  kartinoj,  a potom  do menya doshlo. Stvol  dereva pod
zelenovatoj izmoroz'yu  mha byl  sovershenno nastoyashchim,  temnym i morshchinistym,
nikakogo  prizrachnogo  mercaniya, k kotoromu ya uzhe uspel privyknut' vo  vremya
nashej  dolgoj progulki po  etomu strannomu  mestu, a vot telo moego sputnika
uzhe stalo poluprozrachnym  -- ser SHurf Lonli-Lokli  medlenno tayal  u menya  na
glazah, kak gorka morozhenogo v  teploj  komnate. Celuyu sekundu  ya rasteryanno
hlopal glazami:  do sih por mne  i  v golovu ne  prihodilo, chto nam pridetsya
stolknut'sya s takogo roda problemoj. A potom  ponyal, chto sejchas  samoe vremya
otkryt'  rot  i ubedit'sya, chto moi slova vse  eshche  ostayutsya  mogushchestvennymi
zaklinaniyami: eto bylo kak nel'zya bolee kstati!
     -- YA hochu, chtoby SHurf byl v polnom poryadke... i chtoby on  mog pojti  so
mnoj  dal'she.  --  Navernoe  ya govoril  ispugannym  golosom  neizbalovannogo
rebenka, kotoromu  vdrug razreshili vybrat' sebe  podarok na den' rozhdeniya, i
on  risknul  poprosit'  o  chem-nibud'  nevozmozhnom,  vrode   motocikla,  ili
domashnego  begemota, zaranee znaya, chto sejchas ego poshlyut podal'she,  so vsemi
ego kaprizami, a mozhet eshche i v ugol postavyat -- tak, dlya profilaktiki, chtoby
akkuratno zakatal raskatannuyu bylo  gubu i bol'she ne zaryvalsya...  Pochemu-to
na  etot  raz  ya  byl  pochti  uveren, chto  moya  pros'ba  otnositsya k razryadu
nevypolnimyh.
     --  Ty eshche ne ponyal.  |to uzhe ne Temnaya Storona, Maks. -- Hriplo skazal
Lonli-Lokli. -- Navernoe eto i est' ee legendarnaya iznanka... V svoe vremya ya
chital  v odnoj starinnoj rukopisi, chto lyudi ischezayut, kogda popadayut syuda...
tayut,  kak  teni  v  temnote, a  teper'  mne prihoditsya  ubedit'sya v etom na
sobstvennom  opyte. Nichego,  mne ne na chto  zhalovat'sya.  Po krajnej  mere, ya
vse-taki dobralsya  syuda, a v moej  zhizni  bylo stol'ko vozmozhnostej  umeret'
kuda bolee banal'nym obrazom...
     -- Ne govori chepuhu. Mne net nikakogo dela do vashih durackih legend! --
YA  sam  udivilsya rezkosti svoego  tona.  -- Tak chto nikakih smertej, nikakih
ischeznovenij!  Sejchas ty  otlipnesh' ot etogo greshnogo dereva,  voz'mesh' svoyu
tyuki i pojdesh' so mnoj, kak milen'kij, prosto potomu, chto ya tak hochu. -- Pod
konec ya sorvalsya na krik, sam ne ponimaya, na kogo i zachem ya oru. |ta vspyshka
gneva sovershenno  menya obessilela, tak chto pered  glazami  neskol'ko  sekund
nasmeshlivo  prygali  durackie  cvetnye  tochki,  a  potom  ih  smenila polnaya
temnota,  naglaya  i  neumestnaya,  kak dushevnobol'noj policejskij.  Mne  dazhe
prishlos' ostorozhno usest'sya na zemlyu -- prosto dlya togo, chtoby ne shmyaknut'sya
na nee so vsego razmahu mgnoveniem pozzhe.
     -- Kakoj  ty okazyvaetsya  groznyj! Spasibo,  hot'  drat'sya ne  stal. --
Golos Lonli-Lokli bol'she ne shelestel na vetru, kak kryl'ya mertvoj babochki --
eto byl normal'nyj chelovecheskij golos, dovol'no ironichnyj, sleduet zametit'.
     --   Nu  vot   vidish',  vse   poluchilos',  stoilo  tol'ko  kak  sleduet
rasserdit'sya. --  Ravnodushno otozvalsya  ya. --  A  ty  uzhe  kuda-to  ischezat'
sobralsya, zachem-to... Pomogi mne vstat', ladno?
     -- Zaprosto.  -- Lonli-Lokli  podnyal menya  s zemli,  kak novorozhdennogo
kotenka:  esli  on i prilagal  kakie-to  usiliya,  tak tol'ko dlya togo, chtoby
sluchajno menya ne razdavit'. YA s  udovol'stviem ustavilsya na nego. Nikakoj on
byl  ne prozrachnyj, samyj  nastoyashchij  ser SHurf, periodicheski svodyashchij menya s
uma svoim koshmarnym shodstvom s CHarli Uotsom!
     -- Horosho, chto ty  ne ischez. -- Ulybnulsya ya. -- A to kak by, interesno,
ya volok eti durackie tyuki?
     --  Dejstvitel'no horosho,  chto  ya  ne  ischez.  --  Sovershenno  ser'ezno
soglasilsya SHurf. -- Stoyu tut s toboj, na iznanke Temnoj Storony, i nikuda ne
ischezayu. Kto by mog podumat', chto takoe vozmozhno...
     --  A ty uveren, chto my dejstvitel'no popali na etu samuyu "iznanku"? --
Nereshitel'no utochnil ya.
     -- Hvala Magistram, chto s praktikoj u tebya obstoit gorazdo luchshe, chem s
teoriej! -- Usmehnulsya  on. -- V protivnom sluchae ya  by uzhe sovershenno tochno
znal,  chto  sluchaetsya s bezumcami,  kotoryh  zanosit  v  eto negostepriimnoe
mestechko...  Sam podumaj,  Maks,  esli  by my vse  eshche ostavalis' na  Temnoj
Storone, so  mnoj vse  bylo  by v  polnom  poryadke, kak vsegda,  tebe tak ne
kazhetsya? I voobshche, posmotri po storonam. Vidish', kak vse izmenilos'?
     -- |to pravda. -- Tiho skazal ya, izumlenno ustavivshis' sebe pod nogi. YA
stoyal na samom  obyknovennom mokrom asfal'te -- chestno govorya, ya byl gotov k
chemu ugodno, tol'ko ne k  etomu. Kakaya-nibud' zhivaya trava, hishchno ceplyayushchayasya
za  moi sapogi,  ili govoryashchie kamni, izrygayushchie  necenzurnye  rugatel'stva,
kogda   na   nih  nastupaet  neostorozhnyj  putnik,   ili  eshche   kakaya-nibud'
gallyucinaciya v  takom  duhe -- eto bylo by v poryadke veshchej,  vse chto ugodno,
tol'ko ne potreskavshijsya asfal't, mokryj i potemnevshij, slovno  zdes' tol'ko
chto proshel dozhd'.
     --  U  tebya takoe lico,  slovno ty  popal na  sobstvennye pohorony.  --
Udivlenno zametil SHurf.
     -- Aga. CHto-to  v etom rode. Znaesh', eta doroga podozritel'no pohozha na
dorogi  togo  Mira,  gde  ya rodilsya. I  vse  ostal'noe...  --  YA  rasteryanno
oglyadelsya. Temnoe seroe nebo, mokrye derev'ya, s list'ev kotoryh kapala voda,
neskol'ko fonarnyh  stolbov, okruzhennyh robkim  oreolom blednogo  salatovogo
sveta,   pochti  nezametnogo  v   edva  sgustivshihsya  sumerkah,   barhatistaya
poverhnost'  zhivoj izgorodi  v  otdalenii.  YA ne  oshibsya:  vse  eto  zdorovo
napominalo pejzazh, akkuratno vyrezannyj iz kartiny moego Mira -- ne kakoe-to
konkretnoe, znakomoe mne mesto, a vse ponemnozhku.
     -- Kakaya raznica, na chto eto  pohozhe. -- Rassuditel'no zametil SHurf. --
Mozhet byt', eto  mesto  vyglyadit tak,  chtoby dostavit' tebe  udovol'stvie, a
mozhet  byt', ono vyglyadit tak vsegda -- ty uveren, chto eto dejstvitel'no tak
uzh vazhno? Ty eshche vidish' sledy etoj myshi?
     YA  snova  ustavilsya  sebe  pod  nogi.  Na  temnoj poverhnosti  trotuara
dejstvitel'no   imelis'   otpechatki  malen'kih   lapok,   takie  glubokie  i
otchetlivye,  slovno  ih  obladatel'  probezhalsya  po   eshche  myagkomu,  teplomu
asfal'tu, srazu posle togo, kak ego ulozhili,  ostaviv strannuyu pamyat' o sebe
pochti navechno -- po krajnej mere, do sleduyushchego remonta dorogi.
     -- Vizhu. -- Lakonichno soobshchil ya. I toroplivo zashagal v sinevu pasmurnyh
sumerek -- tuda, gde sudya po vsemu pryatalsya nash "neulovimyj mstitel'" Dorot.
Zabavno: menya zdorovo uspokaival  tot fakt, chto my prishli v eto nepostizhimoe
mesto ne prosto tak, a po delu -- lovit' sbezhavshuyu  mysh', naprimer... Doroga
uhodila  vverh dovol'no kruto,  cherez  neskol'ko  minut  mne  dazhe  prishlos'
pritormozit', chtoby perevesti dyhanie.
     -- Ty vse eshche  pyhtish' i sopish' na pod容me, ser  Vershitel', kak tolstyj
fermerskij   synok  v  noch'  posle  svad'by.  --   Neozhidanno   rashohotalsya
Lonli-Lokli. -- YA sovershenno naprasno staralsya, kogda proboval nauchit'  tebya
normal'no  dyshat'.  Neuzheli  vse-taki  est'  veshchi,  kotorym  ty  nikogda  ne
nauchish'sya?
     -- Ty sam  kak-to govoril, chto u menya ujdet let sorok na osvoenie tvoih
znamenityh  dyhatel'nyh uprazhnenij...  I voobshche, sam ty "tolstyj  fermerskij
synok"!  --  Obizhenno  burknul  ya. A potom  ocenil  neprevzojdennuyu  krasotu
sravneniya i tozhe rassmeyalsya. V konce koncov, my vse-taki poshli dal'she, vdol'
aromatnoj  steny zhivoj izgorodi. Ne znayu, kak  nazyvayutsya eti gustye kusty s
kroshechnymi,  slovno lakirovannymi listikami,  no ih ochertaniya tozhe  kazalis'
mne takimi znakomymi -- dal'she nekuda!
     Nakonec  pod容m zakonchilsya,  i my ostanovilis' pered samoj obyknovennoj
derevyannoj  kalitkoj -- ona  byla  otkryta naraspashku  i  tiho poskripyvala,
pokachivayas'  na  holodnom  vetru.  Malen'kie sledy  veli v  sad,  v  glubine
kotorogo skryvalsya  staryj trehetazhnyj dom s sovershenno sumasshedshej bashenkoj
naverhu, kuda bol'she  pohozhij na starinnye osobnyaki moej  byvshej rodiny, chem
na znakomye mne shedevry arhitektury Soedinennogo Korolevstva -- kak pravilo,
prostornye i dovol'no prizemistye.
     -- Nam  syuda.  --  Vzdohnul ya. --  Hotel by  ya znat',  kuda  my s toboj
vse-taki popali...
     -- V mif. -- Lakonichno  otozvalsya  SHurf.  -- V pochti zabytyj  mif, esli
byt' tochnym... Idem, Maks.
     -- U tebya glaza goryat, kak  u moih koshek pered napolnennoj  miskoj!  --
Fyrknul ya.
     -- Kuda im, tvoim koshkam! -- Rassmeyalsya on. -- Ty sam ne ponimaesh', chto
ty  dlya  menya sdelal,  paren'!  Mne  i  vo  sne  ne  moglo  prisnit'sya takoe
priklyuchenie...
     -- "Priklyuchenie"? -- Nasmeshlivo peresprosil ya. -- Tozhe mne priklyuchenie!
Poka  my brodili  po Temnoj Storone, vse bylo  vpolne neobyknovennym, kak  i
polozheno, a  zdes' -- nichego  osobennogo... Na moj vkus, kakaya-nibud'  peshaya
progulka cherez Staryj Gorod -- kuda bolee volnitel'noe sobytie.
     -- Inogda mne kazhetsya, chto u tebya slishkom  burnoe voobrazhenie. A inogda
ya ponimayu, chto  u tebya ego vovse net.  -- Vzdohnul Lonli-Lokli. -- Navernoe,
my prosto ochen' raznye lyudi.
     --  Eshche kakie raznye! -- Ulybnulsya ya.  -- Ladno, poshli uzh... I kstati o
priklyucheniyah: derzhis' u menya za spinoj. Tak, slovno eto ya i est' groznyj ser
Lonli-Lokli, a ty -- kakoj-nibud' smeshnoj paren' vrode menya samogo.
     -- Ladno. -- Kivnul on.
     My voshli v  sad i napravilis' k domu,  kuda  ubegala  cepochka kroshechnyh
sledov,  poryadkom mne  nadoevshih.  YA pochti  zakonchil podnimat'sya  po stertym
stupen'kam massivnogo  kamennogo  kryl'ca, kogda  bezzhalostnyj potok nevest'
otkuda  vzyavshihsya vospominanij nahlynul na menya, raznosya  v kloch'ya poslednij
bastion moego zdravogo smysla.
     -- CHto s toboj, Maks? -- Vstrevozhenno sprosil Lonli-Lokli.  Vid  u menya
navernoe  byl tot eshche: ya  kak raz pytalsya vspomnit', kto takoj etot strannyj
dlinnyj paren', i chto on delaet na kryl'ce  MOEGO DOMA?! Prosto novyj zhilec,
ili?...  Grud'  zanyla  ot  znakomoj  ostroj  boli,  slovno  spryatannyj  tam
nevidimyj  mech korolya Menina povorachivalsya s boku na bok, pytayas' ustroit'sya
poudobnee --  kak nel'zya bolee vovremya! Bol' kakim-to obrazom vozvrashchala mne
pamyat',   vynuzhdala   menya   lomaya   nogti  ceplyat'sya  za   obryvki  prezhnih
predstavlenij o  sebe,  hotya  by dlya  togo,  chtoby snova  pochuvstvovat' sebya
vpolne  vsemogushchim serom  Maksom iz Eho, sposobnym spravit'sya  eshche  i  ne  s
takimi  nepriyatnostyami  --  vse  chto  ugodno,  lish'  by  ne  prevratit'sya  v
perepugannyj  komochek  myasa  i  nervov, zhalobno  povizgivayushchij  ot straha  i
bespomoshchnosti... A  potom vse vnezapno vstalo na svoi mesta: hlop  -- i vse,
slovno  kakoj-nibud'  nevidimyj  dispetcher   moej  neveroyatnoj  zhizni  reshil
likvidirovat' avariyu i povernul sootvetstvuyushchij vyklyuchatel', nakonec-to!
     --  Uzhe  vse  v  poryadke.  -- Ulybnulsya ya.  -- Ty -- SHurf  Lonli-Lokli,
paren'.  A menya zovut Maks, i v poslednee vremya ya zhivu v Eho, pugayu prohozhih
svoej  Mantiej Smerti,  i zanimayus' Magistry  znayut chem  v Dome  u Mosta,  a
ran'she...  nevazhno,  chto  bylo ran'she,  no  eto  ya  uzhe tozhe  pomnyu,  prosto
zamechatel'no! SHurf, ya  tol'ko  chto  byl  sovershenno  uveren, chto  nakonec-to
vernulsya domoj... vprochem, kakaya-to  chast'  menya  vse eshche  schitaet  etot dom
svoim.  On mne stol'ko raz  snilsya,  tol'ko ya vse  vremya zabyval  eti sny --
naproch'!  YA  zdes'...  nu, rabotayu, chto  li.  YA  steregu etot  dom po nocham:
prihozhu syuda v sumerkah i usazhivayus' v svoe kreslo, obitoe istertym  krasnym
barhatom,  v holle pervogo  etazha.  Obitateli etogo doma vsegda kazalis' mne
prizrakami, no  navernoe, vse obstoit  naoborot: prizrakom byl ya, a vse  eti
rebyata -- samye  obyknovennye zhivye lyudi. Oni nikogda ne mogli menya uvidet',
no dogadyvalis' o moem prisutstvii, po krajnej mere, oni nikogda ne pytalis'
sest' v moe kreslo... Net, stop, teper'-to ya ponimayu, chto vse eto mne prosto
snilos'... navernoe, prosto snilos'.
     --  Inogda  pamyat'  prepodnosit strannye syurprizy. --  Zadumchivo kivnul
Lonli-Lokli. -- K tomu zhe navazhdeniya  byvayut tak pohozhi na vospominaniya... i
naoborot.
     -- Tvoya pravda. -- YA  s trudom otkryl tyazhelennuyu dver',  navalivshis' na
nee vsem  telom -- tyazhest' byla takoj znakomoj,  ya tut zhe vspomnil, chto  moe
pravoe  plecho  postoyanno  nylo  ottogo, chto  mne  prihodilos'  kazhdyj  vecher
srazhat'sya s  etoj nevynosimoj dver'yu.  Mramornyj pol vestibyulya, korzinka dlya
zontikov sprava  ot lestnicy,  i dva zontika: belyj i seryj, so staromodnymi
derevyannymi ruchkami -- oni torchali iz etoj korzinki, skol'ko ya sebya pomnil.
     --  Ty  sovershenno  prav,   SHurf:  navazhdeniya   byvayut  tak  pohozhi  na
vospominaniya, chto golova krugom idet! -- Vzdohnul ya. -- Sejchas my projdem  v
holl, i  sleva budet dver', vedushchaya na zasteklennuyu terrasu, v glubine holla
--  chernyj kozhanyj divan, takoe  zhe kreslo  i zhurnal'nyj  stol, a  sprava --
derevyannaya lestnica, vedushchaya naverh, a za nej  moe krasnoe kreslo, i zerkalo
na stene -- ya nikogda ne otrazhayus' v etom zerkale  --  i malen'kij mramornyj
stolik pod nim, a na nem stoit nastol'naya lampa s zelenym abazhurom... Inogda
lampu  kto-to vklyuchaet, no ya nikogda ne delal etogo sam... V  obshchem, idem. I
daj mne ruku, ladno? U menya kolenki drozhat, esli chestno.
     -- U  menya  tozhe. -- Tiho  skazal  Lonli-Lokli. -- V  etom  meste  est'
chto-to, chto zastavlyaet menya sodrogat'sya  ot holoda  i odinochestva.  A  ya-to,
durak, byl  uveren, chto i  holod, i odinochestvo uzhe davno  ne imeyut dlya menya
nikakogo znacheniya...
     On protyanul mne ruku v ogromnoj kozhanoj rukavice, ya vcepilsya v nee, kak
ceplyayutsya utopayushchie za shei svoih goremychnyh spasatelej, i my voshli v holl. YA
ubedilsya, chto on polnost'yu sootvetstvuet  moemu opisaniyu -- vprochem, ya ni na
mgnovenie v etom ne somnevalsya!
     --  Sadis'  na divan, SHurf. -- Skazal ya, neohotno otpuskaya ego ruku. --
Horoshee  mesto v pervom ryadu, dlya edinstvennogo zritelya... I  navernoe, tebe
ne  stoit vmeshivat'sya  v proishodyashchee.  YA i  sam eshche  ne znayu, chto sobirayus'
otmochit', no...
     -- YA ponyal,  Maks. -- Myagko otvetil on.  --  Ty  zdes' kakim-to obrazom
doma, a ya -- net. Poetomu ya budu prosto sidet' i smotret'...
     --  Horosho. --  Ulybnulsya ya. A potom podoshel  k  svoemu kreslu, obitomu
potertym  krasnym   barhatom,   sel  v  nego  i  vzdohnul  s  neperedavaemym
oblegcheniem: ya  brodil chert znaet gde, neizvestno skol'ko vremeni, no teper'
ya vernulsya domoj, tak chto mozhno nemnogo otdohnut', mne tak etogo hotelos'...
YA  zakryl glaza, i uzhe pochti pozvolil laskovym volnam dremoty unesti menya --
ya do sih por ne reshayus' dazhe podumat', kuda  oni mogli  menya  unesti!  -- no
znakomaya  bol' v  grudi zastavila  menya otkryt' glaza  i  otchayanno  pomotat'
golovoj. "Nechego rasslablyat'sya,  dorogusha! -- Serdito skazal ya  sam sebe. --
Vot  vernesh'sya domoj --  esli  eshche  vernesh'sya!  --  ustroish' svoyu zadnicu  v
kakom-nibud' kresle  pomyagche,  i togda  mozhesh' raspolzat'sya, kak  podtayavshee
zhele, no tol'ko ne zdes' i ne sejchas..."
     Bol' v grudi ne prohodila.  YA opustil glaza  i s uzhasom  obnaruzhil, chto
mech  korolya  Menina snova  stal  vidimym i  osyazaemym:  ego  reznaya  rukoyat'
nahal'no torchala iz moej grudi. Zrelishche bylo to eshche, v obmorok grohnut'sya ne
stydno!  No  nikuda  ya, konechno,  ne grohnulsya.  Tol'ko rasteryanno kashlyanul,
chtoby prochistit'  gorlo,  i  ubedit'sya, chto vse eshche zhiv, zaodno...  A  potom
podnyal golovu k uhodyashchim v temnotu stupen'kam  lestnicy  i pozval, negromko,
no trebovatel'no:
     -- Dorot, idi syuda. Hvatit pryatat'sya.
     Na etot raz ya ne  somnevalsya, chto moj prikaz budet ispolnen nemedlenno,
poskol'ku prikazyval  ne tol'ko  ya -- stavshij chast'yu menya mech korolya  Menina
vpolne  zamenyal ego samogo,  tak chto u perepugannogo  myshonka Dorota  prosto
vyhoda drugogo ne bylo: ego zval hozyain.
     On toroplivo  spuskalsya  po  lestnice  --  ya  v  zhizni ne  videl  bolee
grotesknogo  zrelishcha:  malen'koe  korotkolapoe  sushchestvo  s  nepravdopodobno
ogromnoj golovoj.  Mne by i v golovu ne  prishlo nazvat' ego mysh'yu, skoree uzh
on  byl pohozh na  neumelo sshitogo plyushevogo medvezhonka,  razve chto hvost byl
vpolne  myshinyj,  dazhe skoree  krysinyj --  dlinnyj,  tonkij  shnurok rozovoj
chutkoj  ploti.  Sushchestvo kubarem skatilos' k  moim  sapogam  i neskol'ko raz
zhalobno pisknulo. Sudya po vsemu, Dorot opravdyvalsya i prosil poshchady.
     --  Net.  -- Vzdohnul  ya. --  Tak  delo  ne pojdet.  Mne  nuzhno,  chtoby
zakoldovannye toboj  lyudi snova  stali lyud'mi, a ty tut pishchish'... Pishchat' ya i
sam umeyu.
     Dorot  zasuetilsya  i  zapishchal  eshche  pronzitel'nee. YA  protyanul  ruku  i
povinuyas' kakomu-to  strannomu  poryvu podnyal s pola eto sushchestvo. Neskol'ko
sekund  ya  tupo  na  nego  pyalilsya,  v  ozhidanii   kakogo-nibud'  ocherednogo
"strannogo poryva", poskol'ku ponyatiya ne imel, chto mne sleduet delat' s etim
zver'kom, a  potom  sluchilos'  to,  chego  ya uzh  nikak ot sebya  ne ozhidal:  ya
akkuratno prilozhil osnovanie ego hvosta k prizrachnomu lezviyu mecha, zasevshego
u  menya  v  grudi.  Otrezannyj  hvost upal  mne na  koleni,  zverek otchayanno
vzvizgnul, zadergalsya u menya v ruke,  a potom obmyak. YA polozhil ego na pol  i
ostorozhno  vzyal v ruki otrezannyj hvost. Neskol'ko kapel' strannoj sinevatoj
zhidkosti  obrazovali  novyj   zamyslovatyj  uzor   na  moej  levoj   ladoni,
prichudlivymi ruchejkami perecherknuv znachki, izobrazhayushchie moe  Istinnoe Imya. YA
mashinal'no liznul ispachkannuyu ruku, povinuyas' kakomu-to dremuchemu instinktu,
prikazyvayushchemu detyam tyanut' v rot  vsyakuyu neznakomuyu gadost', i tol'ko potom
ponyal, chto eto  byla krov'  Dorota -- gor'kaya i  aromatnaya,  kak abrikosovaya
kostochka.  Neskol'ko  sekund  moya  bednaya  golova  pytalas'  obrabotat'  etu
informaciyu,  potom  ya reshitel'no presek sumburnuyu umstvennuyu  deyatel'nost' i
sosredotochilsya  na  svoih  oshchushcheniyah.  Tyazhelaya  goryachaya  volna   podnimalas'
otkuda-to  iz  samoj  glubiny  moego  tela,  ona myagko,  no  bezapellyacionno
zayavlyala  svoi prava  na menya, i mne ostavalos' tol'ko odno:  pozvolit' etoj
sumasshedshej bezzhalostnoj sile unesti menya tuda, kuda ona sochtet nuzhnym...
     Navernoe v kakoj-to moment zakruzhivshej menya stihii nadoela eta strannaya
igra, i ona miloserdno vybrosila menya na bereg dejstvitel'nosti -- togo, chto
moglo po krajnej mere hot' kak-to sojti za dejstvitel'nost'!  YA otkryl glaza
i oglyadelsya po storonam. V pervuyu ochered' ya ubedilsya, chto rukoyat'  zasevshego
v moej grudi mecha  snova stala nevidimoj i neosyazaemoj, k moemu  velichajshemu
oblegcheniyu: vse eto slishkom napominalo lyubitel'skij spektakl' o priklyucheniyah
zhivyh mertvecov,  so  mnoj, lyubimym, v  glavnoj roli... I voobshche vse bylo  v
poryadke: ya vse eshche  sidel v svoem  krasnom kresle  i  krepko  szhimal v levom
kulake krysinyj hvost Dorota -- gladkij rozovyj obryvok ploti, vse eshche zhivoj
i  pochti  vsemogushchij.  Volshebnyj  hvost  bol'shegolovoj  myshi  --  poslednego
myshinogo korolya etogo Mira, rodivshegosya v samom serdce Krasnoj Pustyni Hmiro
mnogo tysyacheletij nazad  i pokinuvshego ee  po prikazu molodogo, vzbalmoshnogo
Vershitelya   po  imeni  Menin,   reshivshego  bylo  prinyat'sya   za   sumatoshnoe
kollekcionirovanie vseh chudes  Vselennoj...  Teper'  ya otkuda-to  vse znal o
Dorote,  i  o  sluzhivshih  emu  manuhah  --  oni  byli  potomkami  Mahhov  --
malochislennogo  drevnego plemeni  zaklinatelej  gryzunov,  proklyatogo  vsemi
myshinymi korolyami  Uanduka poocheredno. YA znal o Krasnoj pustyne  Hmiro,  i o
drevnej magii Uanduka -- brutal'noj i zloveshchej odnovremenno -- odnim slovom,
ya  znal  vse, chto  mne  bylo nuzhno, chtoby  popytat'sya spasti svoih tryapichnyh
devochek, i vseh ostal'nyh, dazhe gorazdo bol'she,  i eto vyglyadelo tak, slovno
ya znal  eto vsegda,  vo vsyakom sluchae, s  detstva, kak alfavit, ili  tablicu
umnozheniya, prosto zabyl nenadolgo,  a teper' opyat'  vspomnil, tak  chto vse v
poryadke... Bezzhiznennoe tel'ce samogo Dorota nepodvizhno lezhalo na polu, ya ne
stal ego podnimat': pochemu-to mne ne hotelos' k nemu prikasat'sya.
     --   Davaj,  SHurf,  raspakovyvaj  nashi  sokrovishcha.  --  YA  obernulsya  k
Lonli-Lokli.  Vse-taki  etot  paren'  byl  samym  sovershennym  sushchestvom  vo
Vselennoj: vse  eto vremya  on  tiho  prosidel na chernom kozhanom  divanchike v
glubine holla, ne  napominaya  o svoem prisutstvii ni zvukom,  ni  dvizheniem,
kazhetsya,  on dazhe ne dyshal. A stoilo mne dat' emu zadanie -- on tut zhe molcha
kivnul i prinyalsya delovito razvorachivat' svertki.
     -- Teper' ty znaesh', kak ih spasti? -- Ostorozhno utochnil on. YA kivnul i
dostal iz karmana Mantii Smerti igrushechnuyu beluyu sobachku.
     -- Ty budesh' pervym, milyj. --  Vinovato skazal ya  svoemu  lyubimcu.  --
Izvini,  no  ya  rodilsya  i  vyros  v  uzhasnom  meste,  gde  prinyato  stavit'
eksperimenty na sobakah, i  tol'ko  potom brat'sya za lyudej. Zato  ty stanesh'
zhivym ran'she vseh -- tozhe preimushchestvo, esli zadumat'sya!
     YA polozhil igrushku na mramornyj stolik  pod zerkalom, posharil v karmanah
i s radost'yu obnaruzhil, chto malen'kij kinzhal'chik, vydannyj mne v pervyj den'
sluzhby  --  edinstvennoe "nastoyashchee" oruzhie, polagayushcheesya mne v sootvetstvii
so sluzhebnymi instrukciyami -- vse eshche pri mne. YA ostorozhno otrezal kroshechnyj
kusochek  krysinogo  hvosta,  potom  sdelal  akkuratnyj  nadrez  na  plyushevom
zhivotike sobachki. V etot nadrez ya vlozhil vse eshche zhivuyu rozovuyu kroshku ploti,
starayas' zasunut' ee poglubzhe.
     -- Vot i vse. --  Vzdohnul ya, berezhno  opuskaya plyushevoe telo  Druppi na
pol. -- Teper' nuzhno nemnogo podozhdat'. Davaj otvernemsya ot nego, SHurf: esli
napryazhenno  smotret'  v glaza chudu, ono mozhet  smutit'sya i  ne  proizojti --
prosto potomu, chto nashi glaza ne tak uzh privykli k chudesam...
     YA  spryatal hvost Dorota v  karman,  nakonec-to otorval  zad  ot krasnoj
obivki kresla i podoshel k svoemu  sputniku.  On vse eshche delovito raskladyval
tryapichnye tela kukol na zhurnal'nom stole.
     -- Hochesh' perekusit'? --  Gostepriimno  pointeresovalsya  ya.  -- U  menya
takoe vpechatlenie, chto ya kakoj-nikakoj, a hozyain doma, tak chto...
     -- Razumeetsya, hochu. -- Ulybnulsya Lonli-Lokli. -- A  chto, zdes' i takoe
vozmozhno?
     Na etot raz ya ne stal  ni vyskazyvat' vsluh svoe pozhelanie, ni ryt'sya v
tainstvennoj  SHCHeli  mezhdu  Mirami,   a  prosto  otkryl  dver',   vedushchuyu  na
zasteklennuyu terrasu: ya znal, chto tam stoit  stol, nakrytyj dlya chaepitiya, on
vsegda  zdes'  imelsya,  etot  zamechatel'nyj  stol,  i  chaj  v chashkah  vsegda
ostavalsya goryachim, a pirog s klubnikoj -- svezhim i vozdushnym.
     -- Proshu. --  Veselo skazal ya.  -- Kazhetsya ya  stanovlyus' pohozh na  sera
Kofu: chudesa chudesami, a nakrytyj stol vsegda k moim uslugam!
     -- Kak nel'zya bolee  kstati.  --  Odobritel'no kivnul  SHurf,  ostorozhno
probuya chaj. -- Slushaj, a eto vkusno!
     -- Da, vpolne. -- Samodovol'no soglasilsya ya. -- Ty pirog poprobuj. YA --
samyj  iskrennij  patriot  Soedinennogo  Korolevstva, kak i polozheno vsyakomu
emigrantu, no  vse-taki  tam u nas net  klubniki. A  zdes' ona est',  i  eto
voshititel'no!
     Na radostyah ya sam otkusil  takoj zdorovennyj kusok piroga, chto chut'  ne
podavilsya: mne  prishlos' proglotit' ego  ne prozhevyvaya, no  ya spravilsya i  s
etim.  K  sleduyushchej porcii ya pristupil uzhe bolee  ostorozhno, no mne tak i ne
udalos' po-nastoyashchemu nasladit'sya vkusom klubnichnogo piroga: hlopnula dver',
i mohnatye lapy vizzhashchego ot vostorga Druppi  so vsego razmaha opustilis' na
moi plechi. CHut' li ne centner schastlivogo -- i sovershenno nevospitannogo! --
belogo meha navalilsya na menya,  tak chto cherez mgnovenie ya uzhe lezhal na polu,
vmeste so svoim dragocennym pirogom i nevesomym pletenym  stulom, na kotoryj
ya   tol'ko  chto  uselsya,  zaodno.   Pes   schital  svoim  dolgom   nemedlenno
prodemonstrirovat'  mne svoyu beskonechnuyu  lyubov', metodichno oblizav moj nos,
sapogi i ushi -- vse chto pod yazyk podvernulos'.
     --  Kazhetsya ya nachinayu sozhalet' o svoem dobrom postupke. -- Prostonal ya,
pytayas' uvernut'sya ot ego mokrogo, chernogo yazyka. -- Tol'ko chto ty byl takoj
malen'kij, tihij i slavnyj,  a teper'... Uzhas kakoj-to! Sidet'! Da uspokojsya
zhe ty!
     Mozhet  byt'  ya dejstvitel'no  Vershitel', i na Temnoj Storone moi  slova
priobretayut silu mogushchestvennyh zaklinanij,  i tak dalee, no dlya moej sobaki
eti  samye  slova   poka  ostayutsya  tem,  chem  i  yavlyayutsya  na  samom  dele:
obyknovennym  naborom  bessmyslennyh  zvukov.  Tak  chto  mne  prishlos'   eshche
neskol'ko minut terpet' ego izliyaniya.  V konce koncov Druppi  vse-taki ubral
svoi  tyazhelennye lapy s moej  grudi  -- ne  potomu  chto  ya takoj uzh  velikij
dressirovshchik,  prosto mezhdu delom  on  nahal'no  sozhral moj pirog, akkuratno
slizal ego ostatki s moej Mantii Smerti, i emu zahotelos' eshche, razumeetsya...
     --  Tvoya  sobaka  ochen'  pohozha  na  tebya samogo.  -- Ironichno  zametil
Lonli-Lokli.  Vot kto poluchil nastoyashchee udovol'stvie  ot udachnogo zaversheniya
nashego eksperimenta!
     -- Kogda eto ya s  toboj tak zdorovalsya? -- Obizhenno sprosil ya, podnimaya
oprokinutyj stul i pytayas' ustroit'sya na nem poudobnee.
     -- Eshche chego  ne hvatalo!  -- Fyrknul on. -- No  vse ravno ochen' pohozhe.
Kogda ty poyavlyaesh'sya v pomeshchenii... ili prosto v ch'ej-to zhizni, ochen' trudno
spokojno  prodolzhat' zanimat'sya svoimi delami, i voobshche nevozmozhno zastavit'
sebya obrashchat' vnimanie na chto-nibud' drugoe.
     --  Pravda? --  Rasseyanno  udivilsya ya, bezrezul'tatno pytayas'  pomeshat'
Druppi sozhrat' kusok piroga, kotoryj ya tol'ko chto dlya sebya otrezal. -- A chto
ty mne, sobstvenno govorya, skazal: kompliment, ili gadost'?
     --  Ni to, ni drugoe. -- Flegmatichno vozrazil  on. -- Suhaya konstataciya
fakta,  sushe  ne byvaet...  Ty mne luchshe vot chto skazhi:  chto ty  sobiraesh'sya
delat' dal'she?
     --  Kak eto  "chto"?! To, radi chego  my s  toboj syuda priperlis'. Ozhivim
vseh etih  bednyag. Konechno mne pridetsya popotet': ih  zhe  bol'she pyati dyuzhin,
dyrku nad nimi v  nebe, no  kak-nibud'  spravlyus'. Nadeyus', chto rebyata budut
vyrazhat'  svoyu  blagodarnost'  bolee  sderzhanno,  chem  Druppi,  v  protivnom
sluchae...
     --  Da podozhdi  ty! Vse eto  kak raz ponyatno. -- Usmehnulsya SHurf.  -- YA
imeyu v vidu: chto my budem delat' potom? Kak ty nas vseh otsyuda vyvedesh'?
     -- Kak-nibud'. -- Legkomyslenno otmahnulsya ya. No potom prizadumalsya. On
byl sovershenno  prav: mne  predstoyalo dostavit'  domoj  shest'desyat s  lishnim
chelovek, uvesti  ih iz etogo strannogo  mesta,  s  mificheskoj iznanki Temnoj
Storony -- sam bednyaga Lonli-Lokli chut' ne rastayal,  kak proshlogodnij  sneg,
kogda  my s nim popali  syuda,  i  mne kakim-to chudom udalos'  sohranit'  ego
zhizn'. I mezhdu prochim, eto otnyalo chut' li ne vse moi sily... A chto, esli vse
eti rebyata tut zhe nachnut  tayat' i ischezat', kak tol'ko  snova  prevratyatsya v
lyudej? A  esli  oni  ne ischeznut sejchas --  kto znaet,  chto  eshche sluchitsya po
doroge...
     -- Vot imenno. -- SHurf kak by podvel itog moim mrachnym razmyshleniyam.
     -- No Druppi-to  nikuda  ne ischez. -- Zadumchivo skazal ya. -- Znachit i s
ostal'nymi vse budet v polnom poryadke. I voobshche,  kogda ya pridayu svoemu licu
glubokomyslennoe vyrazhenie i nachinayu  dumat', eto dobrom ne konchaetsya. Luchshe
uzh dejstvovat', a tam -- po obstoyatel'stvam... Dopivaj svoj chaj, ser SHurf, i
nadeyus', chto mne vse-taki udastsya  spokojno rasprobovat'  hot' kusochek etogo
divnogo piroga,  a potom vernemsya v holl  i sdelaem vse, chto smozhem. V lyubom
sluchae, nikakih bolee genial'nyh idej na sej schet u menya net.  -- YA vinovato
pozhal plechami.
     -- Ladno.  -- Spokojno kivnul Lonli-Lokli. -- Izvini, Maks, ya voobshche ne
dolzhen  byl ceplyat'sya k tebe s etimi voprosami. Prosto mne  ne  tak uzh legko
privyknut' k mysli, chto zdes' ty vse reshaesh' sam... I chto ya bol'she ne dolzhen
za toboj prismatrivat'.
     -- Mne samomu eshche trudnee  privyknut' k etomu, SHurf. -- Ulybnulsya ya. --
CHestno   govorya,   ya  by   ne  otkazalsya  ot   vozmozhnosti   perelozhit'  vsyu
otvetstvennost' za  proishodyashchee  na tvoi moguchie plechi... Ili na ch'i-nibud'
eshche. No boyus',  mne  takoe bol'she ne  svetit,  po  krajnej mere sejchas...  i
voobshche ne svetit, navernoe.
     YA  vse-taki  s容l  svoyu  porciyu piroga  s  klubnikoj, pochti  ne obrashchaya
vnimaniya na vkus: ne hotelos' mne  bol'she nikakogo piroga, no ya zhe tak dolgo
sobiralsya,  tak chto eto byl vopros principa!  Potom my vernulis' v holl, i ya
vzyalsya za delo. Sdelat' kroshechnyj nadrez na tryapichnom  tele kukly, akkuratno
otdelit' malen'kij  kusochek  vse  eshche  trepeshchushchego hvosta i  vlozhit'  ego  v
nadrez,  starayas' zasunut' kak mozhno glubzhe -- v zhizni  ne  predpolagal, chto
mne  kogda-nibud'  pridetsya  zanimat'sya  takim   idiotskim  delom,  s  takoj
ser'eznoj  rozhej!  Nado  otdat' dolzhnoe Lonli-Lokli,  iz  nego poluchilas' by
otlichnaya operacionnaya  sestra,  sluchis' parnyu  rodit'sya v  drugoe  vremya i v
drugom meste: on tak svoevremenno podaval mne ocherednuyu igrushku, i tak lovko
ubiral  v  storonu teh,  kto  uzhe proshel  etu  strannuyu  obrabotku,  chto mne
ostavalos' tol'ko bezmolvno voshishchat'sya! Bolee togo, etot neveroyatnyj paren'
tak  strogo ryavknul na rasshalivshegosya Druppi, reshivshego bylo nahal'no sunut'
svoj mokryj nos v sej metafizicheskij process,  chto moj neposedlivyj pes  tut
zhe vinovato tyavknul i smirno ulegsya v samom dal'nem uglu holla.
     --  Tebe sledovalo  sdelat' eto s samogo  nachala!  -- Zloradno skazal ya
sobake. A potom  pokosilsya na Lonli-Lokli:  posle etogo neveroyatnogo podviga
menya podmyvalo poprosit' u nego avtograf!
     Posle togo, kak cherez moi ruki proshla dobraya dyuzhina kukol, ya reshil, chto
uzhe stal dostatochno kvalificirovannym specialistom v etom voprose i polez za
pazuhu,  gde  hranilis'  plyushevye  tela moih "zhen": Hejlah, Kenleh i  Helvi.
CHestno govorya, u menya drozhali ruki. Vse-taki eti devochki byli moimi horoshimi
znakomymi -- eshche ne  podruzhkami, konechno, a  chem-to vrode "plemyannic",  esli
vspomnit'  moyu sobstvennuyu  durackuyu lekciyu  o  nashih  semejnyh  otnosheniyah,
kotoruyu im odnazhdy dovelos' vyslushat' ot menya  v "Sytom skelete", v pereryve
mezhdu dvumya kruzhkami kamry...
     -- Vse v  poryadke,  Maks.  -- Myagko skazal Lonli-Lokli.  --  U tebya vse
poluchilos' s Druppi, poluchitsya i s ostal'nymi... Tebe kazhetsya, chto ty nesesh'
za nih otvetstvennost', da?
     -- Da. -- Vinovato kivnul ya.
     --  Na  samom  dele ty  nesesh' tochno  takuyu zhe  otvetstvennost' za vseh
ostal'nyh, v tom chisle i za menya... poka my zdes', po krajnej mere. Tak  chto
nikakoj raznicy!
     -- Tvoya pravda.  -- Vzdohnul ya i  reshitel'no sdelal kroshechnyj nadrez na
plyushevom zhivotike ledi Hejlah. Ona vsegda kazalas' mne starshej iz sestrichek,
tak chto i nachinat' sledovalo imenno s nee...
     Eshche  cherez  polchasa  vse  bylo  zakoncheno.  "Prooperirovannye"  igrushki
nepodvizhno lezhali na kozhanom divane, v  kresle, i pryamo na polu:  slishkom uzh
ih  bylo mnogo, chtoby vse  mogli razmestit'sya s komfortom. Druppi tak na nas
obidelsya,  chto sladko  usnul v tom  samom  dal'nem uglu, kuda  emu  prishlos'
zabit'sya pod groznym vzglyadom  sera Lonli-Lokli.  Vprochem,  ego peremazannaya
klubnikoj morda vyglyadela vpolne schastlivoj.
     -- Teper' my s toboj  dolzhny nenadolgo ostavit' etih rebyat  v pokoe. --
Ustalo  skazal  ya  SHurfu,  okidyvaya  izumlennym  vzglyadom  syurrealisticheskuyu
panoramu holla. -- Hochesh' eshche chayu? Ili  mozhem podnyat'sya v biblioteku, ty  zhe
lyubish' ryt'sya v  knigah... --  |to  predlozhenie vyrvalos' u menya  sovershenno
mashinal'no,  a potom ya s udivleniem ponyal, chto ne sovral: na antresolyah, nad
tret'im etazhom etogo doma dejstvitel'no byla kakaya-to biblioteka, i ya vsegda
znal o nej -- to est' ne ya, a ta neznakomaya chast' menya, kotoraya vspominala i
nasheptyvala mne vsyakie bezumnye veshchi: chto ya vsegda byl nochnym storozhem etogo
strannogo mestechka, naprimer...
     -- V biblioteku?  -- Oshelomlenno peresprosil SHurf. -- Dyrku nad toboj v
nebe, Maks! Kakaya biblioteka? Neuzheli...
     -- Uvidish'. -- Ulybnulsya ya. -- Esli my s toboj dejstvitel'no zabreli na
iznanku Temnoj  Storony...  Znaesh',  navernoe  eto  dejstvitel'no  ta  samaya
mificheskaya biblioteka korolya  Menina, o kotoroj ty mne rasskazyval. Sejchas i
proverim.
     YA  reshitel'no  razvernulsya  i  zashagal  naverh po skripuchim  derevyannym
stupen'kam lestnicy, na hodu mashinal'no  nazhimaya na knopki vyklyuchatelej: moi
ruki kakim-to obrazom pomnili, gde oni nahodyatsya. Belye matovye shary ozaryali
nash  put'  tusklym  svetom, pod  mutnym  steklom  abazhurov  skryvalis' samye
obyknovennye   elektricheskie    lampochki,   kakih   polnym-polno   na   moej
"istoricheskoj  rodine",  da  eshche i proklyatye  shestidesyativatki,  kotorye  ya,
chestno govorya, nenavizhu...
     My  podnyalis' na  tretij etazh,  a  potom  --  na  antresoli.  Poslednyaya
lestnica  byla ne tol'ko  skripuchej  -- temnye derevyannye  stupen'ki  opasno
pruzhinili  pod  nashimi nogami.  Pol na antresolyah okazalsya takim zhe shatkim i
nenadezhnym, kak lestnica.  Mne  dazhe nravilas' eta malen'kaya  gipoteticheskaya
opasnost': esli by ne zanudnyj skrip polovic, nashe bluzhdanie po domu bylo by
slishkom  pohozhe  na  odin  iz  moih sumburnyh snov,  a  nepriyatnoe  oshchushchenie
neskol'kih  metrov  pustoty  pod  tonkimi  doskami  pola  davalo  mne  pochti
absolyutnuyu uverennost' v real'nosti proishodyashchego, ne znayu uzh pochemu...
     -- Maks, ty byl sovershenno  prav. --  Voshishchenno prosheptal Lonli-Lokli.
-- Stellazhi s knigami vdol' sten... |to biblioteka!
     -- Net, eto  prosto stellazhi so starymi knigami. -- YA pochemu-to govoril
shepotom.  -- Nastoyashchaya  biblioteka dal'she. Vidish' etu malen'kuyu beluyu dvercu
von v tom uglu?
     -- Net. -- Vzdohnul on. -- Ne  vizhu ya nikakoj dvercy.  Navernoe  vhod v
biblioteku sushchestvuet tol'ko dlya tebya... Ty sobiraesh'sya tuda zajti?
     --  Konechno. -- Reshitel'no skazal  ya. -- Esli uzh menya  syuda  zaneslo...
Podozhdesh' menya zdes'? YA bystro.
     -- YA podozhdu. -- Kivnul on. -- Poroyus' v etih staryh knigah, mozhet byt'
najdu chto-nibud' interesnoe -- chem tol'ko Temnye Magistry ne shutyat!
     -- Nadeyus',  ty horosho provedesh' vremya. Tebya zhe  hlebom ne kormi -- daj
poglumit'sya nad soderzhimym  chuzhih knizhnyh polok! -- YA ulybnulsya emu i otkryl
obsharpannuyu  beluyu dver', takuyu malen'kuyu,  slovno ona byla  dvercej starogo
malogabaritnogo holodil'nika. Mne prishlos' propolzat'  tuda na chetveren'kah,
posemu ya tak i ne smog ocenit' znachitel'nosti  proishodyashchego, vprochem, ono i
k luchshemu...
     Tam, kuda ya popal, caril nezhnyj uyutnyj polumrak,  kakoj byvaet tol'ko v
samom  temnom uglu ochen' prostornogo pomeshcheniya  v pasmurnyj vesennij den'. YA
podnyalsya na  nogi  i  oglyadelsya.  |to  vyglyadelo  imenno tak,  kak ya  vsegda
predstavlyal sebe  tainstvennuyu "biblioteku  naverhu"  --  v te  nochi,  kogda
protiral svoim prizrachnym zadom krasnyj barhat kresla na pervom  etazhe etogo
strannogo  doma. Ni okon,  ni  sten, ni  potolka -- esli oni i  imelis',  to
teryalis' v  mercayushchem tumane, kotoryj pokazalsya mne nastoyashchim hozyainom etogo
sklonnogo k skrytnosti mestechka  -- tak  chto  k  moim  uslugam  byli  tol'ko
zelenye kovrovye  dorozhki na polu  i strojnye ryady stellazhej s knigami -- na
moj  vkus, eto i est'  samaya umirotvoryayushchaya raznovidnost' beskonechnosti... YA
sdelal   neskol'ko   neuverennyh   shagov  vpered.   Iskazhennye   perspektivy
prostranstva  biblioteki kruzhili  mne  golovu,  i  chestno govorya, ya  zdorovo
boyalsya  otojti  ot  dveri: situaciya  ne  vpolne  podhodila  dlya  togo, chtoby
pozvolit' sebe somnitel'nuyu roskosh' zastryat' zdes' navsegda. Allah s nim, so
mnoj, no kto-to  dolzhen byl dostavit' domoj, v Eho, pyat' dyuzhin zakoldovannyh
bednyag, v nastoyashchij moment medlenno  prevrashchayushchihsya v  nastoyashchih zhivyh lyudej
na pervom etazhe etogo bezumnogo pamyatnika arhitektury -- vo vsyakom sluchae, ya
zdorovo  nadeyalsya,  chto imenno  eto s  nimi i  proishodit! Neposlushnye  nogi
zanesli menya  kuda-to vlevo,  i  ya  so  vsej  duri  vrezalsya  v  tupoj  ugol
pis'mennogo stola -- ponyatiya ne  imeyu otkuda on  zdes'  vzyalsya!  No stol byl
samyj nastoyashchij, ravno kak i  gryadushchij  sinyak na moem levom bedre: ya zaranee
predstavlyal  sebe  ego  roskoshnye  lilovye perelivy! Koe-kak  spravivshis'  s
detskim  zhelaniem  vzvyt'  durnym  golosom,  ya  s  nenavist'yu  ustavilsya  na
polirovannuyu  poverhnost'  svoego  obidchika. Na  stole  lezhal  list  plotnoj
golubovatoj bumagi, ispisannoj  dovol'no  melkim  pocherkom. Krupnymi bukvami
byla  vyvedena  tol'ko  pervaya strochka:  "Dorogoj  Maks!"  --  dazhe  slishkom
krupnymi, yavno  dlya  togo, chtoby ya nepremenno obratil  vnimanie  na  eti dva
slova.  Pis'mo  dejstvitel'no  bylo  adresovano  mne,  k  moemu  velichajshemu
izumleniyu.  YA vzyal  listok v  ruki i  ustavilsya  na nego  s  pochti suevernym
uzhasom:  mozhete  predstavit'  sebe  sostoyanie  gluboko  veruyushchego  katolika,
kotoryj  prishel  v  cerkov'  i  obnaruzhil  na  altare pis'mo  na  svoe  imya,
podpisannoe Iisusom?  Primerno  tak  ya sebya  i chuvstvoval. Neskol'ko minut ya
tupo  perechityval  pervuyu strochku: v etom  obshcheprinyatom  obrashchenii  "dorogoj
Maks" bylo  chto-to nastol'ko  nelepoe,  chto ya  nikak ne  mog zastavit'  sebya
chitat' dal'she. No lyubopytstvo -- strashnaya  sila,  osobenno  moe lyubopytstvo,
tak chto ya  vse-taki dal sebe horoshego  pinka,  i pulej vyletel iz  sostoyaniya
absolyutnogo transa, v kakovoj umudrilsya vlipnut', sosredotochenno razglyadyvaya
dva samyh nelepyh slova, kakie mne kogda-libo dovodilos' chitat'.
     "YA  ochen' rad, chto ty vse-taki  dobralsya do  biblioteki." -- Moi  glaza
nakonec-to spolzli na vtoruyu strochku, a dal'she delo poshlo gorazdo legche.
     "A  teper'  neskol'ko  druzheskih  sovetov, isklyuchitel'no  prakticheskogo
svojstva.  Vo-pervyh, tebe ne  stoit razgulivat' po biblioteke: ya ne uveren,
chto ty uzhe gotov k takoj progulke. Ne speshi, vsemu svoe vremya. Vo-vtoryh, ne
pytajsya otyskat'  zdes'  svoyu nenapisannuyu knigu:  naskol'ko ya  znayu, v svoe
vremya  tebya poseshchala takaya  sumasshedshaya  ideya. Vse  ravno,  u tebya nichego ne
poluchitsya,  a  esli  by i  poluchilos'...  V obshchem, vozderzhis', ladno? Mozhesh'
prodolzhat' taskat' moi knigi, pol'zuyas' SHCHel'yu mezhdu Mirami, esli tebe tak uzh
prispichilo  -- nikakih vozrazhenij. No  vynesti kakuyu-nibud' knigu otsyuda pod
myshkoj -- i dumat' zabud'!"
     --  Mozhno  podumat', nashli  samogo  velikogo kleptomana  vseh vremen  i
narodov! -- Obizhenno skazal  ya vsluh.  Otvetom  mne  bylo  tihoe  prizrachnoe
hihikan'e, ono  zvuchalo otovsyudu, i  pokazalos'  mne samym uzhasnym  zvukovym
effektom  vo Vselennoj,  tak  chto ya ispuganno  zatknulsya i snova prinyalsya za
pis'mo.
     "Vprochem,  eto  ne  kasaetsya  knig,  kotorye  stoyat  na  antresolyah  za
predelami  biblioteki.  |to  --  samye  nastoyashchie  knigi,  ih  dejstvitel'no
napisali  real'nye  lyudi,  ne znayu,  pravda, zachem  oni  eto sdelali. Mozhesh'
vynosit' ih  pachkami. Hotya ya ves'ma somnevayus', chto ty obnaruzhish' tam chto-to
interesnoe...  A  teper'  tretij  sovet -- tot,  kotoryj  tebe po-nastoyashchemu
nuzhen.  Vam ne  obyazatel'no uhodit' otsyuda  toj  samoj dorogoj,  kotoroj  ty
prishel v  eto  mesto  po  sledam moego glupogo myshonka. Kstati,  esli  uzh  ya
upotreblyayu vyrazhenie  "ne obyazatel'no", kak  pravilo eto znachit: nel'zya.  No
nichego  strashnogo: inogda lyubaya dver', otkrytaya v temnote, stanovitsya Dver'yu
mezhdu Mirami -- tebe  uzhe  dovodilos' ubedit'sya v etom na sobstvennom opyte,
pomnish'?  Ne dumayu, chto na sej raz tebe dejstvitel'no  podojdet lyubaya dver',
poskol'ku tebe predstoit puteshestvovat' v  ochen' bol'shoj kompanii, no sad za
domom obnesen ogradoj, i v etoj ograde est'  odna  lazejka -- imenno to, chto
tebe  nuzhno. I poslednee:  kogda ty vlipnesh' v podobnuyu istoriyu v  sleduyushchij
raz, tebe  pridetsya  obhodit'sya bez moih  poleznyh  sovetov.  Davat'  sovety
voobshche ne v moih  pravilah, no na  sej  raz mne ponevole prihoditsya pomogat'
tebe. V konce koncov, eto  byla moya blazh':  prizvat' v Eho etu bezumnuyu mysh'
iz Krasnoj pustyni Hmiro i  ee sumasshedshih slug. Schitaj,  chto eto pis'mo  --
moj sposob izvinit'sya."
     Nizhe sledovala  nerazborchivaya podpis'. Razumeetsya, ya i bez togo  ponyal,
chto pis'mo  napisal  korol'  Menin  --  kto  zhe  eshche! A  eshche  nizhe  sledoval
postskriptum,  yavno nacarapannyj v  speshke, pochti tak zhe  nerazborchivo,  kak
podpis'. YA neskol'ko minut  vglyadyvalsya v malen'kie nerovnye bukvy i nakonec
prochital, chto tam bylo napisano.
     "Ne pytajsya ponyat', pochemu tebe znakomo  eto  mesto: u  tebya  vse ravno
nichego ne poluchitsya.  Postarajsya ubedit' sebya  v tom,  chto ono  tebe  prosto
snilos',  kak i  mnogie drugie udivitel'nye mesta. Mozhet byt',  kogda-nibud'
potom... Ne speshi, ser  Maks, ne tak uzh  eto  interesno  -- vse  ponimat'. I
voobshche ni s chem ne  speshi, esli  smozhesh', konechno. |to i est' samyj poleznyj
iz moih sovetov, imej v vidu!"
     YA  akkuratno  slozhil listok bumagi,  nemnogo podumal  i reshil,  chto ego
sleduet szhech': vzyat'  pis'mo s soboj ya ne reshalsya, a ostavlyat' ego zdes' mne
pochemu-to ne hotelos'. Navernoe  ya ochen'  boyalsya,  chto esli adresovannoe mne
pis'mo ostanetsya na etom stole, syuda ezhednevno budet prihodit'  kakoj-nibud'
"dorogoj Maks", pugayushche pohozhij na menya samogo. |ti rebyata budut vnimatel'no
chitat'  pis'mo, klast'  ego  na  stol i  uhodit' po svoim delam, i tak budet
vsegda... Gospodi, kazhetsya u menya okonchatel'no poehala krysha! Koroche govorya,
ya staratel'no szheg pis'mo. Golubovataya bumaga gorela medlenno i neohotno, no
ona  vse-taki sgorela. YA ne  udovletvorilsya etim faktom, a  tshchatel'no raster
obuglennye  klochki,  i okonchatel'no  uspokoilsya  tol'ko v  tot moment, kogda
zastal  sebya  za  vdumchivym  sozercaniem  sobstvennyh  perepachkannyh  peplom
ladonej.
     -- Vybirajsya otsyuda, dorogusha. -- Nasmeshlivo  skazal ya  sebe. -- Videt'
uzhe  ne mogu  tvoyu  obezumevshuyu ot  chudes  rozhu,  tak chto  postarajsya prosto
vernut'sya domoj, ladno?
     YA pospeshno  evakuiroval  iz  biblioteki  zhalkie ostatki sebya: nizen'kaya
dverca, vedushchaya na antresoli, vse eshche  byla k moim uslugam --  u  menya  slov
net, chtoby opisat', kak menya eto obradovalo!
     --  Ty bystro  vernulsya. -- Odobritel'no skazal Lonli-Lokli,  s  trudom
zastaviv sebya  otorvat'sya ot ocherednoj  stopki pyl'nyh  knig.  -- Vnizu  eshche
tiho, kak  ni  stranno... Znaesh',  a  v etom  meste vodyatsya  samye nastoyashchie
privideniya.  Dvoe   tol'ko  chto  pobyvali   zdes'.  CHestno  govorya,  ya   uzhe
prigotovilsya  k drake, no oni ne obratili na menya nikakogo vnimaniya.  Proshli
mimo menya i rastvorilis' v stene.
     -- Oni ne rastvorilis', navernoe. -- Ulybnulsya ya. -- YA sovershenno tochno
znayu, chto  gde-to  zdes' est' nevidimaya dlya menya  dver',  vedushchaya naverh,  v
bashenku.  Sushchestva,  naselyayushchie  eto  strannoe  mesto   --  ty   nazval   ih
"privideniyami",  a  ya  vsegda  zval "zhil'cami"  --  mogut  pol'zovat'sya etoj
dver'yu,  a my  s toboj -- net, pochemu-to...  No znaesh', SHurf, nikakie oni ne
privideniya! YA pochti uveren, chto oni-to kak  raz --  samye obyknovennye zhivye
lyudi, mozhet  byt' dazhe moi nastoyashchie sootechestvenniki, ochen'  uzh  eto  mesto
pohozhe na moj Mir! A vot my s toboj... Navernoe ya teper' znayu, chto takoe eta
vasha  legendarnaya "iznanka  Temnoj  Storony"!  V  otlichie  ot  samoj  Temnoj
Storony,  eto  ne  kakoe-to  zagadochnoe mesto,  ne  chuzhoj Mir,  ne  sosednyaya
Vselennaya,  a  prosto  vozmozhnost'  stat'  chem-to  inym  --   sovsem  drugim
sushchestvom, ne  chelovekom,  a potom otpravit'sya  kuda ugodno...  vernee, kuda
zaneset.  Poetomu  obitayushchie zdes' lyudi  nas ne vidyat,  a my prinimaem ih za
prizrachnye videniya, i navernoe imenno poetomu ty sam chut' ne ischez, kogda my
s  toboj syuda popali...  Oh, ya sam ne znayu,  kak eto vse ob座asnit'! Navernoe
nuzhny kakie-to special'nye slova, a u menya ih net...
     -- Ty prekrasno vse ob座asnil. -- Flegmatichno vozrazil Lonli-Lokli. -- I
mne kazhetsya, chto tvoya  versiya --  ne samyj hudshij sposob iskazit' istinu, do
kotoroj  my  vse ravno  vryad li  kogda-nibud'  doberemsya...  Davaj ne  budem
svodit' sebya s  uma etimi rassuzhdeniyami, ladno? Luchshe posmotri, chto ya nashel.
Vse  ostal'nye  knigi  na  kakih-to  neponyatnyh  yazykah,  dazhe  alfavit  mne
neznakom, a eta zdorovo  pohozha na te, kotorye  ty dostaval dlya menya ran'she.
Tut eshche napisano, chto ona "ochen' strashnaya"...
     -- Gde napisano?
     On protyanul mne tolstennuyu knigu v gladkom temno-korichnevom  pereplete.
Ni  nazvaniya,  ni  imeni  avtora  --  tak  vyglyadit  kniga, s  kotoroj snyali
superoblozhku.  Na  koreshke  nakleena  shirokaya poloska skotcha  s  razmashistoj
nadpis'yu  chernym  markerom:  "ochen'  strashnaya kniga...  a  mozhet byt'  -- ne
ochen'". YA otkryl ee i slozhilsya popolam ot neuderzhimogo hohota: "Stiven King,
Tomminokery" -- na moj  vkus, somnitel'naya udacha sera SHurfa Lonli-Lokli byla
samoj ehidnoj damoj vseh Mirov!
     -- Maks, eto  dejstvitel'no  tak smeshno, ili u tebya prosto sdali nervy?
-- Myagko sprosil on.
     -- I  to, i drugoe,  navernoe. -- Vinovato  priznalsya  ya. --  Net,  eto
dejstvitel'no smeshno...  no  tol'ko dlya menya, pozhaluj. Po  krajnej mere, eto
samaya  nastoyashchaya kniga, SHurf -- kniga iz moego Mira,  napisannaya  sovershenno
real'nym chelovekom, ya sam ee chital kogda-to, i ty mozhesh' vzyat' ee sebe, esli
hochesh'...  Mogu  sebe predstavit', kakimi glazami ty budesh' smotret' na menya
cherez paru dnej!
     --  Razumeetsya,  ya  hochu! -- Voshishchenno skazal  Lonli-Lokli.  --  A  ty
uveren, chto eto mozhno?
     --  Sovershenno  uveren. -- Ulybnulsya  ya. --  Mne  kak  raz  tol'ko  chto
populyarno ob座asnili, chto zdes' mozhno delat', i chego nel'zya, tak chto teper' ya
-- samyj  kvalificirovannyj konsul'tant po  voprosam mestnogo  etiketa...  i
tehniki bezopasnosti zaodno.
     -- Kto tebe eto ob座asnil? -- Izumlenno peresprosil SHurf.
     -- Vash  korol'  Menin,  kto  zhe  eshche!  -- Vzdohnul ya.  --  Napisal  mne
trogatel'noe  pis'mo,  taktichno  dal ponyat'  chto ya  -- vse eshche  obyknovennyj
nachinayushchij  durachok, kotoromu  ne sleduet  legkomyslenno zabredat'  v  takie
zapredel'nye  mestechki, kak ego  biblioteka,  zaodno izvinilsya za nekrasivoe
povedenie  svoego  byvshego  lyubimca Dorota, i  vse takoe... V  obshchem, mozhesh'
smelo schitat', chto teper' ya znayu "kak  luchshe". Tak chto beri svoyu knigu -- po
slovam  Menina,  ih  otsyuda  pachkami mozhno vynosit',  no  tebe zhe  ne  nuzhno
"pachkami"?
     -- YA by  ne otkazalsya,  chestno govorya. -- Mechtatel'no protyanul SHurf. --
Magistry  s  nim,  s   neponyatnym   alfavitom,  eti  knigi  dazhe  chitat'  ne
obyazatel'no,  ih prosto v ruki brat' priyatno... Nu da ladno, obojdus' odnoj.
-- On vnimatel'no posmotrel na menya, kazhetsya u parnya tol'ko chto sozrel ochen'
horoshij  vopros,  no  v eto vremya  ya  uslyshal, chto  vnizu stanovitsya  shumno.
Shvatilsya za golovu, obrugal sebya poslednimi slovami za izlishnyuyu val'yazhnost'
--  i pochemu  eto  ya reshil, chto moi  uspeshno  raskoldovannye pacienty  budut
smirno lezhat' na polu, poka ya ne soberus' imi zanyat'sya?! -- i pomchalsya vniz,
pereprygivaya cherez stupen'ki. Lonli-Lokli  netoroplivo spuskalsya  sledom  --
tem ne menee, v holle pervogo etazha my okazalis' pochti odnovremenno.
     Prostornyj holl  zdorovo napominal kakoj-nibud'  vremennyj travmopunkt,
naspeh sooruzhennyj geroicheskimi volonterami iz  Krasnogo Kresta  v epicentre
tol'ko chto zakonchivshegosya  zemletryaseniya. Na polu, v kreslah, dazhe na stolah
sideli smertel'no perepugannye vzroslye lyudi, rasteryannye i bespomoshchnye, kak
zabludivshiesya  deti.  Moi devochki  umudrilis' vtroem zabit'sya  v moe krasnoe
kreslo. Oni mertvoj hvatkoj  vcepilis' drug  v druga  i v belosnezhnuyu sherst'
sochuvstvenno poskulivayushchego Druppi -- navernoe, nash obshchij lyubimec kazalsya im
edinstvennym  hrupkim mostikom, vedushchim domoj,  v znakomuyu i ponyatnuyu zhizn',
poslednim shansom ne sojti s uma ot straha i odinochestva.
     -- Vse v poryadke, rebyata. -- YA staralsya govorit'  kak mozhno  gromche. --
Samoe hudshee  uzhe pozadi,  sejchas my  s vami pojdem  domoj, tak chto ne nuzhno
volnovat'sya, ladno?
     -- Maks, eto ty?! -- Voshishchenno vzvizgnula  odna  iz trojnyashek.  Dumayu,
eto byla  ledi Helvi: mne  vsegda  kazalos', chto u  etoj devochki  bokserskaya
reakciya  na proishodyashchee. CHerez sekundu oni uzhe viseli  u menya  na  shee, vse
troe. |to bylo uzhasno priyatno, no vse-taki chertovski obremenitel'no!
     --  Nu  nakonec-to  my pereshli na  "ty".  Davno pora! -- Usmehnulsya  ya,
pytayas' pogladit'  vsego dvumya imeyushchimisya v moem rasporyazhenii  rukami  celyh
tri  rastrepannyh  golovki.  --  Tol'ko  perestan'te menya dushit',  milye.  YA
predpochitayu ostavat'sya zhivym, chto by ne sluchilos'...
     Poka  ya  srazhalsya  za  svoe  neot容mlemoe  pravo  na  vdohi  i  vydohi,
Lonli-Lokli netoroplivo proshelsya po hollu, to i delo s  kem-to  zdorovayas' i
razdavaya   kakie-to   lakonichnye,   no    vpolne   udobovarimye   ob座asneniya
sluchivshegosya:  k  schast'yu  u  parnya  okazalas'  kucha  staryh  znakomyh sredi
obitatelej  zamka  Rulh,  sluchajno  vlipshih  v  etu  durackuyu  istoriyu.  Ego
prisutstvie  podejstvovalo  na  nih,  kak  samoe  luchshee  uspokoitel'noe:  ya
zatylkom pochuvstvoval, chto atmosfera v holle zdorovo razryadilas', teper' mne
predstoyalo imet' delo s  pyat'yu dyuzhinami vse eshche  oshelomlennyh, perepugannyh,
no uzhe vpolne vmenyaemyh lyudej.
     --  Devochki, esli vy menya ne  otpustite, mne  pridetsya  nalozhit' na vas
kakoe-nibud' uzhasnoe zaklyatie! -- Prostonal ya, pytayas' pridat' svoemu golosu
surovye intonacii. Nichego u menya ne poluchilos', razumeetsya: sestrichki tol'ko
voshishchenno vzdohnuli i  vcepilis'  v moyu sheyu eshche krepche --  vot uzh ne dumal,
chto eto vozmozhno!
     -- YA celikom i polnost'yu razdelyayu vash vostorg, yunye ledi, no teper' vam
vse-taki   pridetsya   nenadolgo  otpustit'  sera  Maksa.  --  Strogo  skazal
Lonli-Lokli. -- Snachala  on dolzhen dostavit'  vseh nas domoj, a potom mozhete
delat' s nim vse, chto vam zablagorassuditsya. Dogovorilis'?
     -- Neskol'ko smeloe utverzhdenie. Esli vse zhelayushchie budut delat' so mnoj
vse, chto im  zablagorassuditsya... Net, eto kak-to chereschur! --  Provorchal ya,
pospeshno vodvoryaya uvlechennyh ego  blestyashchim vystupleniem baryshen'  obratno v
kreslo. Akkuratno chmoknul tri odinakovyh nosika, odin za drugim. -- Ser SHurf
sovershenno prav, milye: sejchas my pojdem domoj, i vse budet horosho,  chestnoe
slovo!
     Oni voshishchenno  zataili  dyhanie, i  molcha pokivali, vse troe. Tri pary
glaz  smotreli na  menya  bespomoshchno  i  doverchivo,  a krome  nih imelos' eshche
shest'desyat  par glaz, ustavivshihsya na  menya s  tochno takim  zhe vyrazheniem...
chert,  net nichego  huzhe,  chem  byt'  tem samym edinstvennym  i  nepovtorimym
chelovekom, ot kotorogo vse zavisit!
     -- Sejchas my s vami vyjdem v sad, rebyata. -- Bodrym tonom  predvoditelya
skautov skazal ya. -- YA ochen' proshu vas idti za mnoj i nikuda ne svorachivat'.
Budet  prosto prekrasno, esli vy voobshche postaraetes' nastupat'  na moi sledy
--  inogda luchshe perestrahovat'sya... Ochen'  mozhet  okazat'sya,  chto  ot etogo
zavisit vasha zhizn'.  Skoro my budem doma, i togda mozhete zadavat' mne vsyakie
voprosy,  radovat'sya, vozmushchat'sya,  pugat'sya i voobshche tvorit'  vse, chto  vam
zablagorassuditsya...  hot'  v  golom  vide na stole plyasat'! Ser  SHurf, tebe
pridetsya idti szadi  i  sledit', chtoby  vse  bylo putem -- ty  uzh izvini, no
krome tebya nekomu. Idemte, chego tyanut'!
     YA sochuvstvenno podmignul trojnyashkam,  okonchatel'no pritihshim posle moej
plamennoj rechi -- deskat', ne berite v golovu, malo li, kakie strasti ya mogu
nagovorit' pod horoshee  nastroenie! -- i reshitel'no raspahnul dver', vedushchuyu
vo dvor. Tam byla noch'. YA uzhe zabyl, chto noch' mozhet byt' takoj temnoj -- nad
nami navisla sumrachnaya temno-lilovaya klyaksa neba, zatyanutogo tuchami, nikakoj
tam luny, ili hotya by  fonarej... No ya otlichno  znal, kuda mne sleduet idti:
svernut'  napravo, v samuyu  gushchu zapushchennogo starogo  sada, gde-to  tam est'
zarosshaya  travoj  drevnyaya  kamennaya   lestnica,  po  kotoroj  mozhno  naoshchup'
spustit'sya po  sklonu krutogo  holma vniz  --  tuda, gde  blestit mokraya  ot
nedavnego   dozhdya  azhurnaya  metallicheskaya  ograda.  YA  dogadyvalsya,  chto  za
"lazejku" imel v vidu Menin -- mne  dazhe bylo izvestno, v kakom meste ogrady
ne  hvataet  odnogo  pruta,  a  sosednij  prut   akkuratno  otognut,  slovno
special'no dlya togo,  chtoby  cherez  etu  prorehu  mogli probrat'sya ne tol'ko
shustrye mal'chishki, kotoryh hlebom ne kormi -- daj prolezt' v chuzhie vladeniya,
no  i  solidnye vzroslye lyudi, ne  stradayushchie chrezmernoj hudoboj. Sejchas eto
bylo kak nel'zya bolee  kstati:  menya kak raz  soprovozhdala  celaya tolpa etih
samyh "solidnyh vzroslyh lyudej" i "chrezmernoj hudoboj" nikto iz  nih kazhetsya
dejstvitel'no ne otlichalsya...
     Nado  otdat' dolzhnoe  moim sputnikam: nikakih problem u menya s  nimi ne
vozniklo. Vse-taki eto byli otlichno  vyshkolennye pridvornye  Ego  Velichestva
Guriga  VIII,  a ne  kakie-nibud' perepugannye fermery,  tak  chto oni  molcha
sledovali za mnoj,  ne suetyas' i ne oglyadyvayas' po  storonam. Sestrichki tozhe
disciplinirovanno semenili po moim sledam, trogatel'no  vzyavshis' za ruki  --
navernoe bol'she vsego na  svete oni boyalis' poteryat'sya. Dazhe Druppi proniksya
ser'eznost'yu proishodyashchego i ispuganno zhalsya k moej noge  vmesto togo, chtoby
s vostorzhennym laem nosit'sya po  staromu sadu, chego  ya v glubine dushi uzhasno
opasalsya.  Tak chto bditel'nyj  prismotr  Lonli-Lokli  ostavalsya chistoj  vody
formal'nost'yu,  neobhodimoj skoree dlya  moego  dushevnogo ravnovesiya, chem dlya
pol'zy dela.
     YA srazu  nashel lazejku i  ostanovilsya vozle  nee,  chtoby  odarit' svoih
sputnikov poslednim naputstviem.
     --  Sejchas  ya  perelezu za ogradu,  a  vy sledujte za mnoj. Speshit'  ne
stoit, volnovat'sya tozhe. Vse budet v poryadke. YA vstrechu  vas s toj storony i
pomogu,  esli budet  nuzhno. SHurf,  ty  po-prezhnemu prikryvaesh' otstuplenie i
sledish', chtoby nikto ne poteryalsya -- takaya uzh u tebya gor'kaya dolya...
     --  Pochemu  "gor'kaya"?  --  Usmehnulsya  on. -- Kak  ty  vse-taki lyubish'
sgushchat' kraski!
     -- Est' takoe  delo.  --  Gordo soglasilsya  ya. A potom pozvolil sebe ne
minutu -- vsego lish'  sekundu! -- slabosti: ispuganno posmotrel na prorehu v
ograde, za kotoroj menya zhdala tol'ko temnota nochi, da net, kakoj tam nochi --
nepronicaemaya temnota absolyutnoj neizvestnosti. YA razreshil  sebe zameret' ot
uzhasa i dazhe neslyshno prosheptat' onemevshimi gubami: "tol'ko pust' s nami vse
budet horosho,  nu pozhalujsta!"  Moya sekunda  zakonchilas', tak chto  ya  sdelal
glubokij  vdoh   --  poslednij  glotok   holodnogo  nochnogo   vozduha  etogo
nepostizhimogo  mesta,  propahshego  syrost'yu,  mertvoj  proshlogodnej travoj i
hvoej, na proshchanie! -- i reshitel'no proskol'znul mezhdu prut'yami reshetki. Tot
neveroyatnyj  fakt,  chto mne udalos'  ne  zacepit'sya  poloj  Mantii Smerti za
oblomok  stal'nogo  pruta,  ya  do  sih  por  schitayu  glavnym dokazatel'stvom
absolyutnoj irreal'nosti  nashego  puteshestviya  domoj...  Kak tol'ko  moi nogi
kosnulis'  zemli po tu storonu  ogrady,  mne  prishlos'  otskochit' v storonu:
hrabrec  Druppi  posledoval za mnoj  ne  zadumyvayas',  tak  chto  u nego byli
horoshie shansy v ocherednoj raz izvalyat' menya na zemle.
     -- Molodec, a teper' sidi  smirno. -- Strogo skazal ya. |to ne  ochen'-to
pomoglo:   moj   pes   tverdo   voznamerilsya   nemnogo   poobnimat'sya,   eto
nesvoevremennoe, no nepreklonnoe reshenie  bylo ogromnymi bukvami napisano na
ego schastlivoj morde.
     -- Sejchas pozovu dyadyu SHurfa! -- Grozno poobeshchal ya. K moemu neopisuemomu
udivleniyu,  pes  zhalobno vzvizgnul  i  poslushno uselsya  v metre  ot  menya. YA
voshishchenno pokachal  golovoj: vse-taki ser  Lonli-Lokli byl samym neveroyatnym
sushchestvom vo Vselennoj: odnogo zvuka  ego imeni  okazalos' dostatochno, chtoby
usmirit' sumasshedshuyu mohnatuyu stihiyu po imeni Druppi!
     --  Maks, gde  vy? -- Razdalsya zhalobnyj  golosok odnoj iz sestrichek.  YA
protyanul  ruku v  temnotu,  nepronicaemuyu  dazhe dlya moih privychnyh k temnote
glaz, i v nee tut zhe vcepilas' malen'kaya teplaya ruchka.
     --  Nu idi  syuda.  -- YA staralsya  govorit' tiho  i laskovo,  slovno mne
predstoyalo sdelat' ukol perepugannomu rebenku. -- Vot tak... |to ty, Kenleh?
     -- Da. -- ZHalobno pisknula ona.
     -- Vidish', ya uzhe vas ne putayu... Mezhdu prochim, my tol'ko chto pereshli na
"ty", eshche i poluchasa ne proshlo, uzhe zabyla?
     -- Net. --  Ona neozhidanno poyavilas' iz temnoty i utknulas' nosom v moe
plecho. -- Prosto oshiblas'... Oj, Maks, ya tak ispugalas'! Sunulas' za toboj v
etu lazejku, a tam nichego net!
     -- |to  moya vina.  --  Vzdohnul  ya.  --  Navernoe,  ya dolzhen kak-to vam
pomogat'...  podavat' ruku, chto li?  Tak  chto otpusti  menya,  ladno?  Sejchas
poprobuem izvlech'  ottuda  vseh  ostal'nyh.  Luchshe  otojdi  podal'she,  a  to
zatolkayut.
     -- Da. -- Ona neohotno otpustila moe plecho i sdelala shag nazad.
     YA snova protyanul  ruku  v temnotu,  otkuda  tol'ko  chto  poyavilas' ledi
Kenleh, i na vsyakij sluchaj gromko kriknul: "YA zdes'!" CHerez neskol'ko sekund
mne prishlos' odnoj  rukoj vytirat' slezy smertel'no perepugannoj  Hejlah,  a
drugoj izvlekat'  iz  temnoty  nervno hihikayushchuyu Helvi.  Navernoe  my  s nej
rodstvennye dushi,  na ee meste ya by  i  sam tak  hihikal!  Potom  delo poshlo
legche: ya  uzhe  nalovchilsya protyagivat'  ruku v nuzhnom napravlenii, da i nervy
nashih s Ego  Velichestvom Gurigom pridvornyh byli  pokrepche, chem u sestrichek.
CHerez  neskol'ko  minut  ya pomorshchilsya ot  zheleznoj hvatki  sera Lonli-Lokli:
grubaya kozha ego  zashchitnyh rukavic predstavlyala soboj ne sovsem tot material,
prikosnovenie k kotoromu dostavlyaet nezemnoe naslazhdenie!
     -- Vot i vse. Spasibo, Maks. -- Oficial'nym tonom skazal on,  poyavlyayas'
iz nepronicaemoj  temnoty. I tut zhe delovito pointeresovalsya:  -- A kuda  my
popali?
     -- Eshche ne  znayu.  -- Rasteryanno skazal ya.  --  No po-moemu  my vse-taki
doma. Zdes' pahnet, kak v Eho... hotya na samom dele, zdes' nichem ne  pahnet,
i vse-taki...
     --  YA prekrasno ponimayu, chto ty imeesh'  v vidu. -- Ser'ezno  soglasilsya
on. -- I mne tozhe kazhetsya, chto my vernulis' -- no kuda imenno?
     --  YA kak raz hotel vam  skazat', ser Maks.  -- Neozhidanno podal  golos
odin iz pridvornyh. -- Mne  kazhetsya,  chto  my s vami okazalis' v Holomi. |to
odna iz tyuremnyh kamer -- vo vsyakom sluchae, ochen' pohozhe!
     -- V Holomi?! -- Izumlenno sprosil ya. -- Nu, znachit tak nam i nado!  --
A potom  ya rashohotalsya: vse-taki eto bylo nemnogo slishkom -- vyyasnit',  chto
nash  korotkij  put'  s  mificheskoj  "iznanki Temnoj  Storony"  privel nas ne
kuda-nibud', a imenno  v Korolevskuyu tyur'mu. Prekratit' rzhat'  ya uzhe ne mog,
poskol'ku  menya  hlebom ne kormi -- daj  zakatit' isteriku, tak chto vyzyvat'
strazhnikov i ob座asnyat'sya s nimi prishlos'  seru Lonli-Lokli  --  vprochem, eto
zanyatie podhodit  emu kak  nel'zya  bol'she, na  moj  vkus... Uspokoivshis',  ya
ponyal, chto v pomeshchenii uzhe pochti pusto: na  polu ryadom so mnoj sidel Druppi,
v neskol'kih shagah ot nas  ustroilas'  na  kortochkah moya nerazluchnaya troica,
ser  SHurf zamer v  dvernom proeme, skrestiv na grudi svoi  ruki  v  ogromnyh
rukavicah. Sestrichki  smotreli  na menya,  robko ulybayas':  navernoe devochkam
kazalos', chto oni prosto obyazany prisoedinit'sya k moemu neumestnomu vesel'yu,
hotya by iz solidarnosti. Lonli-Lokli sochuvstvenno pokachal golovoj.
     --  YA  tozhe  nahozhu  etu  situaciyu  dovol'no  zabavnoj, no  vse-taki ne
nastol'ko zhe! -- Myagko skazal on. -- Ty uzhe v poryadke, ser Vershitel'?
     -- Mozhesh' sebe predstavit': ya vse vremya byl v polnom poryadke! -- Ustalo
ogryznulsya ya. -- Net, nu pravda -- ochen' smeshno... A kuda vse podevalis'?
     -- Dumayu,  ser Kamshi  uzhe otpaivaet ih kamroj v svoem  kabinete. Rebyata
chut'  s uma ne  soshli, kogda ponyali, chto my  pochemu-to  okazalis'  v tyur'me,
krome togo oni reshili, chto ty teper' budesh' smeyat'sya vechno, a posemu  ih uzhe
nikto ne spaset...
     -- Tak my dejstvitel'no popali v Holomi? |tot paren' ne oshibsya? Vot eto
da! Horosho,  hot' kamera byla pustaya... --  YA voshishchenno  pokachal golovoj, a
potom vstrevozhenno sprosil: -- A ty uznal, skol'ko my otsutstvovali?
     -- Vsego sutki. -- Uspokoil menya SHurf. -- A ty dumal -- bol'she?
     -- Dumal... da net, ne  to chtoby  ya dejstvitel'no ob etom dumal, prosto
odnazhdy Dzhuffin skazal mne,  chto vremya mozhet sygrat' durnuyu shutku s tem, kto
shlyaetsya po Temnoj Storone. S teh por  ya vse vremya boyus'  vernut'sya cherez sto
let, ili chto-to  v takom duhe... Vprochem, ya i ran'she etogo  uzhasno boyalsya --
ischeznut', a potom vernut'sya i obnaruzhit', chto bez menya vse eto vremya kak-to
obhodilis'... Koshmar!
     -- Skoree  vsego, tebe  kogda-nibud' pridetsya  projti  i cherez eto.  --
Melanholichno zametil SHurf. -- Obychno tak  ono i byvaet: kazhdomu iz nas  rano
ili pozdno  prihoditsya projti cherez svoi samye  bol'shie  strahi...  YA  hotel
sprosit': tebe  dejstvitel'no neobhodimo sidet' na etom  polu, ili ty prosto
ne mozhesh' podnyat'sya?
     -- Mogu  navernoe.  --  Zadumchivo  skazal ya. -- Znaete, rebyata, ya ochen'
hochu  domoj.  Nikakih  posidelok  v   kabinete  sera   Kamshi,  nikakih  slez
blagodarnosti i sbivchivyh  rassprosov -- vse zavtra, dazhe takoe  grandioznoe
sobytie, kak ser Dzhuffin, vse ravno ot menya sejchas  tolku... Prosto tihon'ko
uehat' domoj i spryatat'sya pod odeyalom. Kak ty dumaesh', SHurf, eto vozmozhno?
     -- Ladno, budem schitat', chto  teper'  moya ochered'  sovershat' chudesa. --
Kivnul  on.  --  YA  provozhu  tebya  k  amobileru, i  so  vsem  ostal'nym tozhe
kak-nibud'  spravlyus'. Razve  chto... U tebya hvatit sil, chtoby otvezti  domoj
etih milyh ledi? I svoyu sobaku, zaodno.
     -- Na eto, pozhaluj, hvatit.  -- Ulybnulsya ya. I podmignul sestrichkam. --
Hotite domoj, devochki?
     Oni  energichno zakivali. Dazhe  Druppi s entuziazmom motal ushami:  v ego
znakovoj sisteme eto sootvetstvovalo vilyaniyu hvostom.
     Teper'  mne  prishlos'  idti  vsled  za  Lonli-Lokli  kotoryj   okazalsya
neprevzojdennym  znatokom zaputannyh koridorov  Korolevskoj  tyur'my  Holomi.
CHerez  neskol'ko  minut  on vyvel  nas  na svezhij vozduh,  vyzval nachal'nika
karaula,  prikazal emu vydelit' mne  kazennyj  amobiler i  provodil  nas  do
paroma.
     --  Spasibo,  SHurf.  --  Prochuvstvovanno  skazal ya.  --  Ty  mne  zhizn'
spasaesh'... nu, po men'shej mere, rassudok -- eto uzh bez preuvelichenij!
     -- I tebe spasibo. -- Nevozmutimo otozvalsya on. -- |ta nasha progulka...
Odnim slovom, ya i rasschityvat' ne smel, chto v moej zhizni sluchitsya chto-nibud'
podobnoe!
     -- YA tozhe, mozhesh' mne poverit'!  -- Usmehnulsya ya. -- Ty ne poteryal svoyu
knigu?
     --  Inogda ty  govorish' takie strannye  veshchi! --  Lonli-Lokli izumlenno
pokachal golovoj. -- Kak, interesno, ya mog ee poteryat'?!
     --  Da,  ty,  pozhaluj, ne  mog! --  Rassmeyalsya  ya.  Vzyalsya  za  rychag i
ostorozhno v容hal na derevyannyj nastil paroma.
     CHerez chetvert' chasa ya ostanovil svoj amobiler vozle Mohnatogo Doma.
     --   Priehali,   devochki!   --  Veselo  skazal  ya  sestrichkam.  Oni  ne
shelohnulis'. Na menya ustavilis' tri pary umolyayushchih glaz.
     -- Zajti v dom vmeste s vami? --  Ponimayushche ulybnulsya ya.  -- Tam temno,
pusto i neuyutno, a nashi s  vami slugi v nastoyashchij moment nalivayutsya darmovoj
kamroj  v kabinete komendanta Korolevskoj  tyur'my.  I vy hotite, chtoby ya sam
zazheg svet v holle, posidel s vami  v gostinoj, pozhelal  horoshej nochi, i vse
takoe... Horosho, ya zajdu. Tol'ko nenadolgo, vy uzh ne serdites'!
     Oni tut zhe zaulybalis' i  ustremilis' k dveryam. Zadremavshij bylo Druppi
podnyal odno uho, mgnovenno ocenil situaciyu i  posledoval za nimi. YA otchayanno
zevnul i prisoedinilsya k etoj miloj kompanii.
     Za dver'yu nas zhdal nastoyashchij syurpriz. V holle bylo svetlo i izumitel'no
pahlo kakimi-to vkusnymi veshchami. V  ogromnoj gostinoj caril uyutnyj polumrak,
tak chto ya ne srazu zametil, chto u nas gosti.
     -- A ya tebe govoril, chto etot  pakostnyj tip shlyaetsya neizvestno  gde  s
celoj tolpoj krasivyh zhenshchin! -- Voshishchenno skazal sovershenno schastlivyj ser
Melifaro moej Tehhi -- ona tozhe vyglyadela vpolne schastlivoj, nado otdat'  ej
dolzhnoe!
     -- A chto vy zdes' delaete? -- YA tak obradovalsya i rasteryalsya, chto zadal
im samyj glupyj vopros v mire -- vot uzh chego ya ot sebya nikak ne ozhidal!
     --  Voobshche-to  ledi  Tehhi naznachila  mne  zdes'  svidanie, i  ya chestno
pytalsya ee soblaznit'. -- Usmehnulsya Melifaro. -- Ili ona menya -- ne znayu...
Vse bylo tak horosho, poka ty ne pripersya, chudovishche!
     YA vnimatel'no posmotrel na Tehhi i voshishchenno pokachal golovoj.
     -- Ty  znala, chto  my vernemsya  segodnya? I chto  ya  zajdu syuda? No  ya-to
sobiralsya srazu ehat' k tebe,  prosto devochkam ne  hotelos' vhodit' v pustoj
dom... Horosh by ya byl, esli by popersya v Novyj Gorod!
     -- Nu, esli by devochki  zashli syuda odni, ya by prosto poslala  tebe zov.
--  Ulybnulas' ona.  --  A  zachem nuzhna  Bezmolvnaya Rech', esli ne dlya  takih
sluchaev?
     --  I  vse-taki, s chego  ty vzyala, chto my vernemsya imenno  segodnya?  --
Sprosil ya, obnimaya ee.
     -- Tak, Ten' nasheptala. -- Rassmeyalas' Tehhi. -- Nu kakaya tebe raznica,
Maks? Na samom dele,  men'she vsego na svete ty  sejchas hochesh' razgadat'  etu
tajnu, poskol'ku  ty  uzhasno  ustal  ot  svoih  sobstvennyh  tajn.  CHego  ty
dejstvitel'no hochesh', tak eto  -- spat'... nu, mozhet byt'  eshche kruzhechku moej
kamry -- tak ona stoit na stole!
     -- Vse-to ty obo mne znaesh'. -- Vzdohnul ya. -- Neuzheli ya  dejstvitel'no
takoj predskazuemyj tip?
     -- Vpolne. -- Spokojno kivnula ona.
     YA   uselsya  ryadom   s   nej  v   ogromnoe   kreslo  --  chestno  govorya,
monumental'nost'  mebeli, prizhivshejsya v  moej "carskoj rezidencii" povergaet
menya v uzhas!  -- i s  udovol'stviem ustavilsya na Melifaro. Sudya po nekotoroj
iznoshennosti  ego golivudskoj  rozhi, u parnya  vydalsya ne  samyj legkij den',
zato sejchas on byl absolyutno schastliv  --  nastol'ko,  chto dazhe  ne  pytalsya
perebit'  Tehhi,   chtoby  skazat'  mne  kakuyu-nibud'  zaranee  zagotovlennuyu
gadost':  boyus', oni  vse povyletali  iz ego bednoj golovy, vpervye v zhizni!
Smushchennaya, no dovol'naya Kenleh sidela ryadom s nim, i  ee sestrichki sozercali
etu parochku s  samoj ocharovatel'noj  snishoditel'nost'yu: vidimo  u nih  bylo
vremya, chtoby smirit'sya s  ee  romanom. Osnovatel'no zaskuchav ot sobstvennogo
passivnogo uchastiya  v etoj idillii,  neposeda Helvi dostala iz karmana loohi
kakoj-to  malen'kij  seryj predmet i tihon'ko  pokazala ego  sestre.  Hejlah
odobritel'no ulybnulas'. YA nemedlenno zainteresovalsya proishodyashchim.
     -- CHto eto u tebya, Helvi? -- Udivlenno sprosil ya. -- |to pohozhe na...
     --  |to  prosto  igrushka. YA nashla ee  v tom  dome, gde my  vse  segodnya
prosnulis',  pod  krasnym  kreslom.  --  Smushchenno   ob座asnila  ona.  --  Mne
ponravilos', i ya vzyala ee sebe... |to ne strashno?
     -- Ne strashno. -- Ulybnulsya ya, protyagivaya ruku. -- No vse ravno pokazhi.
     Na etot raz u  menya prosto ne ostalos' sil, chtoby smeyat'sya, v protivnom
sluchae,  ya  vpolne  mog  by  pobit'  svoj  sobstvennyj  rekord,  tol'ko  chto
ustanovlennyj  v gostepriimnyh stenah  Korolevskoj tyur'my  Holomi.  No  menya
hvatilo tol'ko  na slabuyu  ulybku.  Povod byl --  luchshe ne  pridumaesh'. Ledi
Helvi umudrilas' pritashchit' domoj smeshnoe tel'ce glavnogo vinovnika vsej etoj
zavarushki,  mogushchestvennogo  Dorota, povelitelya manuhov. Teper'  on sam stal
ocharovatel'noj  myagkoj  igrushkoj.  Nado   otdat'  emu  dolzhnoe:  v  plyushevom
sostoyanii, da eshche i bez svoego uzhasnogo hvosta Dorot vyglyadel  ochen' milo. YA
otdal ego Helvi.
     -- Horoshaya  igrushka.  -- Myagko skazal ya. --  Mogu vas  poznakomit': etu
smeshnuyu  myshku  zovut  Dorot. Kogda-to on  zhil  u sten  zacharovannogo goroda
CHerhavla na materike Uanduk, potom prinadlezhal korolyu Meninu, potom vstretil
svoyu starost' v samom serdce Pustyh Zemel', gde poveleval  vashimi  sosedyami,
etimi zloschastnymi manuhami, a teper' budet tvoim... Dumayu, iz etogo myshonka
poluchitsya neplohoj talisman -- pochemu by i net!
     --  |to tot samyj Dorot iz drevnih predanij, kotoryj kogda-to poveleval
manuhami? -- Ispuganno utochnila Hejlah.
     -- Tot samyj. -- Kivnul ya. -- Ne volnujsya  za Helvi, milaya:  bez svoego
hvosta eta myshka uzhe nikogo ne zakolduet.
     -- A ty rasskazhesh' nam obo vsem? -- S nadezhdoj sprosila Helvi.
     -- Obo vsem?! -- Rassmeyalsya ya.  -- Nu, "obo vsem" -- vryad li!  A o tom,
chto sluchilos' s vami, rasskazhu, tol'ko zavtra, ladno? Ili poslezavtra...
     -- Firmennoe obeshchanie sera Maksa. --  Tonom znatoka zametila  Tehhi. --
Zavtra, ili poslezavtra, ili v Poslednij Den' goda, ili...
     -- Nu,  ne vse tak strashno. -- Ulybnulsya  ya. A potom  zadremal pryamo  v
kresle,  da eshche  i  s polnoj kruzhkoj kamry v ruke -- vot uzh chego so mnoj eshche
nikogda ne sluchalos'!
     V kakoj-to moment ya prosnulsya, vsego na mgnovenie,  chtoby s  udivleniem
obnaruzhit', chto ya uzhe ne sizhu v kresle, a lezhu pod odeyalom. Ponyatiya ne imeyu,
kak ya  tuda popal, no  eto bylo  zdorovo! A potom  ya opyat'  uplyl kuda-to  v
sladkuyu temnotu  sna. Vprochem, sladkoj ona ostavalas'  nedolgo: menya tut  zhe
zakruzhili  strannye,  trevozhnye snovideniya.  Snachala ya  bescel'no brodil  po
uzkim  tropam  kakogo-to neveroyatnogo  lesa, a  potom  mne  navstrechu  vyshli
zhalkie,  nevmenyaemye sushchestva, kotorye kogda-to byli el'fami etogo Mira. Oni
poshatyvalis', toptalis' na meste,  i molcha smotreli na menya mutnymi krasnymi
glazami, slovno  zhdali  chego-to... kazhetsya, ya  prekrasno  ponimal, chego  oni
zhdut! I togda ya izvlek iz svoej noyushchej grudi  nevidimyj mech korolya Menina --
kakim-to obrazom ya znal, kak eto sdelat' -- i vonzil etot mech v gorlo odnogo
iz teh,  kto  stoyal  na  moem puti,  a kogda on  upal  na zemlyu, medlenno  i
besshumno,   kak  padayut   list'ya  s  derev'ev,  ya  zakrichal   ot   vostorga:
"sleduyushchij!",  --  kak  sumasshedshij  doktor,  priglashayushchij  v  svoj  kabinet
ocherednogo pacienta. YA obrashchalsya s oruzhiem tak lovko, slovno vyros pri dvore
kakogo-nibud'  korolya  Artura...  vprochem,  vozmozhno,   chto  eto  mech  umelo
obrashchalsya so mnoj, a ne ya s nim.
     Moj son byl polon besprichinnogo gneva, izumrudno-zelenoj krovi el'fov i
neopisuemogo oblegcheniya,  tol'ko ya  tak i ne  ponyal, kto ispytyval eto samoe
oblegchenie -- ya,  ili  umirayushchie sushchestva... A  potom v  lesu  stalo temno i
bezlyudno, i mech korolya  Menina zahotel vernut'sya v svoj tajnik -- to est', v
moyu grud',  tak  chto ya  prosnulsya ot  sobstvennogo  krika, i  ot nevynosimoj
ostroj  boli  v  grudi,  i  mezhdu  lopatok, no  cherez  neskol'ko sekund  vse
zakonchilos'.  YA  utknulsya  v  podushku  i  rassmeyalsya  ot oblegcheniya...  net,
navernoe ya vse-taki razrevelsya ot oblegcheniya, esli chestno...
     -- CHto  sluchilos', Maks?  --  Tehhi,  blednaya  i  ispugannaya, stoyala na
poroge. Ona vnimatel'no posmotrela na menya, perevela dyhanie  i rassmeyalas':
navernoe moi mokrye shcheki otlichno vpisyvalis' v ee kartinu mira. -- Nu, hvala
Magistram, ty vpolne zhiv! CHto, koshmar prisnilsya?
     --  CHto-to  v  etom rode.  Izvini,  ya ne  hotel tebya  pugat'. Prosto ne
soobrazhal nichego... -- YA vinovato ulybnulsya, oglyadelsya po storonam i zdorovo
udivilsya: -- A gde eto my?
     -- Kak eto -- "gde"? V tvoem dvorce, razumeetsya. Ty zhe otklyuchilsya pryamo
v gostinoj, pomnish'?
     -- Priblizitel'no... Tak  chto,  eto i est'  moya "carskaya  opochival'nya"?
Uzhas kakoj! -- YA neodobritel'no povertel  v rukah mokruyu ot moih sobstvennyh
slez uzorchatuyu podushku i zashvyrnul ee  v dal'nij ugol krovati, ogromnoj, kak
futbol'noe pole. -- To-to ya smotryu, mne vsyakie gadosti snyatsya...
     -- A mne  ponravilos'  zdes' spat'. -- Mechtatel'no vozrazila Tehhi.  --
Vot segodnya ya pochuvstvovala sebya nastoyashchej carskoj nalozhnicej, nakonec-to! I
eto nesmotrya na  to, chto tvoe prisutstvie  v etoj krovati bylo isklyuchitel'no
nominal'nym.
     --  A ya v nej vse-taki prisutstvoval?  -- Ostorozhno  utochnil ya.  CHestno
govorya, u menya obrazovalas' celaya kucha nehoroshih podozrenij kasatel'no togo,
chem imenno ya zanimalsya etoj noch'yu.
     -- Nadeyus', chto  da.  -- Tehhi udivlenno  pozhala  plechami.  -- Kogda  ya
lozhilas', ty zdes'  byl, i  kogda prosnulas', ty tozhe  byl, gde-to pod kuchej
odeyal... nu, navernoe byl -- chestno govorya,  ya ne reshilas' tebya  bespokoit',
poetomu prosto vstala  i poshla umyvat'sya -- a vse ostal'noe vremya ya smotrela
odin zamechatel'nyj  son, pravda  tam-to tebya kak raz  i ne bylo...  A chto, u
tebya est' osnovaniya schitat', chto ty byl gde-to eshche?
     --  Ne  znayu. --  Ulybnulsya ya. -- CHestno govorya, ty takaya krasivaya, chto
mne uzhe vse ravno...
     -- Vse-taki u tebya uzhasnyj vkus! -- V golose Tehhi zvuchalo nepoddel'noe
ogorchenie -- eto byl  nash  samyj staryj i nerazreshimyj spor:  mne ona uzhasno
nravitsya, a sebe -- ni kapel'ki!
     YA  dobralsya do  kabineta sera Dzhuffina srazu  posle  obeda. On vstretil
menya  samym   tyazhelym  iz  svoih  firmennyh  vzglyadov  i  strannoj  ulybkoj,
nasmeshlivoj i pechal'noj odnovremenno. YA ustroilsya v kresle naprotiv  i molcha
ustavilsya  na  svoego shefa.  CHerez  neskol'ko minut ya ponyal, chto  eta "pauza
Stanislavskogo" --  ne sovsem  to, chego  ot menya  ozhidayut, i vinovato  pozhal
plechami.
     --  So  mnoj  eshche  nikogda  takogo  ne  bylo,  Dzhuffin.  Stol'ko  vsego
sluchilos'... a u menya net ni odnogo podhodyashchego slova. Greshnye Magistry, gde
moj staryj dobryj boltlivyj rot?!
     -- Vse v poryadke, Maks. -- Myagko prerval menya Dzhuffin. -- Delo sdelano,
plyushevye  igrushki opyat' stali lyud'mi,  ser SHurf  Lonli-Lokli mirno dryhnet u
sebya doma, ty  sam sidish' zdes'.  Ty  sdelal  vse, chto ot  tebya trebovalos',
zachem  mne kakoj-to podrobnyj  otchet? Bez  nego dazhe  luchshe. Ty uzhe  bol'shoj
mal'chik, tak chto u tebya vpolne mogut byt' svoi tajny, strashnye i ne ochen'...
     --  Tozhe  verno.  -- Ulybnulsya  ya. --  Tol'ko chto kasaetsya  SHurfa...  ya
zdorovo  somnevayus', chto  on dryhnet. Dumayu, on chitaet Stivena Kinga! -- I ya
neuderzhimo rassmeyalsya, poskol'ku v moem prorochestve bylo nechto neulovimo, no
beskonechno bredovoe.
     -- A chto,  eto dejstvitel'no tak uzh smeshno? --  S lyubopytstvom  sprosil
Dzhuffin.
     --  Da, navernoe. -- Vzdohnul ya. -- No tol'ko dlya  menya. Boyus', chto sam
ser SHurf budet  potryasen do  glubiny svoej blagorodnoj dushi, tak chto vecherom
vyyasnitsya, chto ya dolzhen  emu horoshij  uzhin  -- raz  uzh nekotorye pisateli iz
moego Mira takoe sebe pozvolyayut!
     -- Podozhdi, Maks. -- Ostanovil menya Dzhuffin. -- Kakoe-to ochen' znakomoe
imya -- "Stiven King"... A kino on, chasom, ne delaet?
     -- Sam  ne delaet, konechno, no...  Da,  v  moej  videoteke dolzhno  byt'
neskol'ko fil'mov,  snyatyh  po ego romanam. Ochen' mozhet  byt', chto vy ih uzhe
smotreli.
     -- "Langol'ery".  -- Uverenno skazal  Dzhuffin. -- YA kak raz smotrel eto
kino proshloj  noch'yu, poka  vy s  SHurfom shlyalis' po  iznanke  Temnoj Storony.
Slovo-to  kakoe...  durackoe, no zhutkovatoe. |to ego  ruk delo,  ya pravil'no
vspomnil?
     -- Pravil'no. -- Kivnul ya. I s lyubopytstvom ustavilsya na  svoego  shefa.
-- Nu i kak vam?
     --   Samaya   zhutkaya  iz   vseh   izvestnyh   mne   istorij.   I   takaya
pravdopodobnaya...  --  Sovershenno  ser'ezno otozvalsya  Dzhuffin.  --  Pravda,
snachala  mne bylo  ochen'  trudno  poverit' v real'nost' ogromnoj letatel'noj
mashiny, na kotoroj nahodilis' vse eti lyudi,  no ya uzhe stol'ko raz ih  videl,
tak chto privyk... Oni ved' dejstvitel'no sushchestvuyut v tvoem Mire, pravda?
     -- Samolety? -- Rasseyanno utochnil ya. --  Sushchestvuyut, konechno... Kogda ya
stanu ochen' starym i mogushchestvennym koldunom, ya nepremenno ugonyu samolet  iz
svoego Mira i  podaryu vam --  k  Poslednemu Dnyu kakogo-nibud' dalekogo goda.
Hotite?
     -- Luchshe  ne  nado. -- S somneniem v  golose protyanul  Dzhuffin. -- Esli
verit' kinofil'mam, ot nih odni  nepriyatnosti... Luchshe  skazhi: ty uzhe poslal
gonca k  svoim poddannym, Maks? Ser Melifaro klyanetsya,  chto oni okkupirovali
chej-to ogorod v neskol'kih chasah ezdy ot Eho...
     -- Luchshe ya k nim sam s容zzhu. -- Reshitel'no skazal  ya. -- Vo-pervyh, eto
budet  gorazdo bystree, vo-vtoryh  poluchu udovol'stvie ot progulki...  Vy zhe
menya otpustite?
     --  Kto ya  takoj, chtoby ne otpustit' inozemnogo carya  na svidanie s ego
sobstvennymi poddannymi? -- Rassmeyalsya Dzhuffin. -- I potom, ty  zhe vernesh'sya
cherez neskol'ko chasov?
     -- Da, vecherom. Nu, samoe pozzhee -- noch'yu. -- Kivnul ya.
     -- YA tebe dam --  "noch'yu"! A kto budet rabotat', poka  ya  budu smotret'
kino?  -- Ser Dzhuffin  Halli  vnezapno  vspomnil,  chto  yavlyaetsya "gospodinom
Pochtennejshim  Nachal'nikom",  s nim  eto inogda  byvaet, k moemu  velichajshemu
udovol'stviyu!
     -- Nu,  znachit  -- vernus'  vecherom,  esli  vse  tak  strashno.  So mnoj
po-prezhnemu ochen' legko dogovorit'sya! -- Rassmeyalsya ya.
     Ser Melifaro pojmal menya na puti k vyhodu. On vyglyadel uzhasno ustalym i
schastlivym, no  byla  v  ego  nezemnom  blagodushii  kakaya-to  edva  zametnaya
nervoznost'.
     -- Teper' ya tebya tochno ub'yu, chudovishche! -- Voshishchenno skazal on. -- Malo
togo,  chto moya devushka --  tvoya  zhena, ona eshche  i bez uma ot tebya posle vseh
etih vashih pohozhdenij!
     -- Tozhe mne, velikie pohozhdeniya... -- Vyalo vozrazil ya.  -- Ty mne luchshe
skazhi, chto eto za strannoe shilo priyutilos' v tvoej zadnice? CHto-to ne tak?
     -- Vse ne tak! -- Torzhestvenno zayavil on. -- Ty toropish'sya?
     -- Voobshche-to schitaetsya, chto ya strashno toroplyus' -- na vstrechu so svoimi
poddannymi  v chuzhom ogorode. No esli "vse  ne tak", ya mogu sdelat'  vid, chto
nahozhus' na grani golodnogo obmoroka. Mezhdu prochim, eto pochti pravda! A poka
ya   budu  obzhirat'sya  vsyakimi  delikatesami,  ty  mozhesh'  izlozhit'  mne  vse
obstoyatel'stva svoej vnezapno perekosobochivshejsya zhizni.
     -- A s chego ty vzyal, chto ona u menya "perekosobochilas'"? Nu i slovechki u
tebya... Voistinu ty -- velikij chelovek, o  Fangahra! -- Prysnul Melifaro. --
A gde ty sobiraesh'sya obzhirat'sya?
     --  Obzhirat'sya   sleduet   v   "Obzhore"  --  eto   zhe  elementarno!  --
Snishoditel'no ob座asnil ya.
     --  |to  ochen' horosho,  chto  ty  kak raz  sobralsya povidat'sya so svoimi
poddannymi.  -- Zadumchivo skazal  Melifaro, ustraivayas'  poudobnee  za nashim
lyubimym stolikom u dal'nej steny traktira "Obzhora Bunba".
     --  S  chego  takoj vnezapnyj  interes  k vneshnej politike  Soedinennogo
Korolevstva?  --  Ehidno  sprosil ya,  pytayas' vchitat'sya v  dlinnyj  perechen'
dnevnogo menyu: vse-taki pocherk madam ZHizhindy voistinu uzhasen!
     -- Hvatit hihikat'! -- Serdito burknul on.
     --  Vot  eto da!  --  YA byl po-nastoyashchemu zaintrigovan. -- Ser Melifaro
trebuet ot okruzhayushchih ne hihikat'! Da zdorov li ty, dusha moya?
     --  Zdorov,  zdorov. --  Vzdohnul on.  --  Vidish' li, Maks, ya sobirayus'
zhenit'sya... na tvoej zhene, razumeetsya, na kom zhe eshche!
     -- Kakaya prelest'!  -- Rassmeyalsya ya. -- A zachem?  YA imeyu v  vidu: zachem
vam zhenit'sya, da eshche tak srochno -- u vas zhe i tak vse prekrasno...
     -- Prekrasno. -- Zadumchivo soglasilsya  on.  --  No  mne uzhasno  hochetsya
chtoby ona sheburshala imenno u menya doma, a ne gde-to eshche... dazhe kogda ya  sam
okolachivayus' v kakom-nibud'  drugom meste. I voobshche, neuzheli ty dumaesh', chto
ya  pozvolyu svoej devushke i dal'she  zhit' v tvoem uzhasnom dome, gde to i  delo
shastayut kakie-to  koshmarnye koldovskie  myshi... da i ty sam tam shastaesh'  --
tozhe ne podarok, esli  zadumat'sya!  I voobshche, ya  eshche  nikogda v zhizni ne byl
zhenat  -- pochemu  by  ne poprobovat'?  Opyat' zhe, ser Manga  budet  absolyutno
schastliv, o mame ya uzhe ne govoryu...
     -- Delo hozyajskoe, konechno. -- Ulybnulsya ya. -- Nu a ya tut pri chem? Tebe
trebuetsya moe roditel'skoe blagoslovenie, tak, chto li?
     -- Ne mne, a Kenleh. -- Mrachno ob座asnil on. -- I  ne tvoe... vernee, ne
tol'ko  tvoe,  k sozhaleniyu. Segodnya utrom ya s izumleniem vyyasnil, chto  krome
tebya  sushchestvuyut  nekie "mudrye starejshiny" naroda Henha,  vo glave s  tvoim
genial'nym  polkovodcem,  Barhoj.  I bez ih soglasiya  ledi Kenleh nikogda  v
zhizni  ne risknet stat'  moej zhenoj. U nee ochen' razvito chuvstvo grazhdanskoj
otvetstvennosti, synovnego dolga, i vse v takom duhe, kto by mog podumat'!
     -- I chto ot menya trebuetsya  v  svyazi so  vsem  vysheskazannym? -- Veselo
sprosil ya. --  Ob座asnit' seru Barhe Bachoyu, chto  moej zhene srochno nuzhno vyjti
zamuzh? Ladno. Poshli zov Kenleh, poedete so mnoj.
     -- Dumaesh', tak budet luchshe? -- S somneniem sprosil Melifaro.
     -- Konechno.  YA skazhu etim milym rebyatam,  svoim poddannym, chto zhit' bez
tebya ne mogu, a posemu reshil podarit' tebe svoyu zhenu,  na dobruyu pamyat'... v
obshchem, pridumayu kakuyu-nibud' glupost' v takom  rode. V sluchae chego, poluchat'
po morde budem vse vmeste -- ne sobirayus' odin za vas otduvat'sya!
     -- Ty -- nastoyashchee chudovishche, Maks. -- Nezhno skazal Melifaro. -- I samyj
nastoyashchij  varvar  s  nashej  severnoj  granicy,  kakie  by  gluposti  ty  ne
rasskazyval o svoej prezhnej zhizni v kakom-to dalekom  "inom Mire"!  Podarit'
svoyu zhenu  pervomu vstrechnomu prohodimcu, kak  kakuyu-nibud' staruyu  skabu...
CHestno govorya, ya tebya obozhayu!
     --  Nu i vkus u tebya, paren'! Kak mozhno  obozhat' neotesannogo varvara s
granicy, razdayushchego vsyakim prohodimcam svoih prekrasnyh zhen... i svoi starye
skaby,  zaodno?  -- YA  nasmeshlivo pokachal golovoj.  CHestno  govorya, mne bylo
uzhasno priyatno: v detstve ya mechtal ne o tom, chtoby ko mne prishel Santa-Klaus
s podarkami,  a o tom, chtoby samomu stat' etim samym Santa-Klausom --  vot i
sbylos', kazhetsya!
     CHerez  polchasa na poroge "Obzhory" poyavilas'  Kenleh,  vopreki vsem moim
zloveshchim prorochestvam, kasatel'no togo,  chto ona budet naryazhat'sya do zakata.
YA  usadil etu  sladkuyu parochku  na  zadnee sidenie  svoego amobilera,  i  my
otpravilis' v put'.
     --  Prigotov'sya  k  hudshemu,  Ken!  --  Veselo  skazal  Melifaro  svoej
sputnice, kogda my pod容hali  k vorotam Kehervara Zavoevatelya. --  Ty eshche ne
znaesh',  s   kakoj  skorost'yu   etot   tvoj   dragocennyj  Vladyka  Fangahra
predpochitaet peredvigat'sya po prigorodnym dorogam? Sejchas uznaesh'!
     -- Ne pugaj cheloveka, ser zanuda! -- Ogryznulsya ya, uvelichivaya skorost'.
-- Mozhet byt', ej eshche ponravitsya!
     -- Mne  nravitsya, no vse ravno  nemnozhko  strashno. --  Tiho  priznalas'
Kenleh cherez neskol'ko minut. -- A my ne razob'emsya?
     --  A eto uzh kak povezet! -- Fyrknul ya. A potom  spohvatilsya i pospeshno
poobeshchal:  -- Ne  obrashchaj  vnimaniya na  vsyakie  gluposti, my  ni  za  chto ne
razob'emsya, chestnoe slovo!
     --  Pravda? Togda  ya bol'she  ne budu boyat'sya. --  S oblegcheniem skazala
ona. YA s  uzhasom ponyal, chto  eta devochka verit kazhdomu moemu slovu, bez teni
somneniya -- koshmar kakoj-to!
     Primerno cherez chas mne pokazalos', chto my priehali: v storone ot dorogi
razgulivali rogatye menkaly, stoyali nagruzhennye povozki -- nikakih somnenij,
pered  nami byla  vremennaya stoyanka  moih  dragocennyh  kochevnikov.  Velikij
polkovodec Barha Bachoj izdaleka razglyadel moj chernyj tyurban i brosilsya k nam
navstrechu.  Bednyaga vpolne  mog by shlopotat' kakoj-nibud' durackij infarkt,
ili insul't, esli by  on znal, chto  eto takoe.  K schast'yu, on ne byl silen v
medicine, a posemu vyzhil.
     -- Kakaya chest',  Vladyka! -- Izumlenno skazal moj voenachal'nik, pytayas'
slozhit'sya popolam.  Potom posmotrel na Kenleh i ponimayushche kivnul. -- Ty smog
snyat' s nee chary  koldovskoj myshi manuhov, Fangahra! -- Voshishchenno prosheptal
on.
     -- S nee, i so vseh ostal'nyh. -- Gordo podtverdil ya. -- Mne neobhodimo
pogovorit' s toboj, Barha. Poetomu sadis' ryadom so mnoj.
     -- V tvoyu kolesnicu? -- Ostorozhno utochnil on.
     -- Aga. Zdes' udobnee sidet', chem na zemle, dazhe ustlannoj kovrami. Tak
chto dobro pozhalovat'.
     Barha  Bachoj pokorno kivnul  i zalez v  amobiler. Pri etom  u nego bylo
otchayannoe  lico cheloveka,  reshivshegosya na samyj nevoobrazimyj podvig v svoej
zhizni.
     --  O chem  ty hotel pogovorit' so  mnoj,  Vladyka?  -- Sprosil on. -- O
manuhah?
     --  I o  nih  tozhe. -- Vzdohnul  ya. --  |ta  moya  durackaya  ideya naschet
torzhestvennogo priezda ih plenennogo carya, klyatvy  vernosti, i prochej chepuhi
v takom rode... V obshchem, ona mne bol'she ne nravitsya. Zabud' ob etom, Barha.
     --  CHto  my  dolzhny  s  nimi  sdelat'?  --  Delovito   osvedomilsya  moj
polkovodec.
     -- Ubit'.  -- Korotko otvetil ya, i sam udivilsya ravnodushnoj uverennosti
svoego  tona.  Mozhno bylo podumat',  chto ya uzhe mnogo let, izo dnya v den',  s
utra do vechera otdaval prikazy  o massovyh smertnyh  kaznyah i privyk schitat'
eto samoj rutinnoj chast'yu svoej raboty...
     -- Vseh? -- Nereshitel'no utochnil Barha Bachoj.
     --  Vseh. -- Kivnul  ya.  -- Detej i vzroslyh, muzhchin  i zhenshchin -- odnim
slovom,  vseh  do  edinogo. Delo  ne v tom, chto oni prislali  ko mne  svoego
chudovishchnogo povelitelya -- hotya, eto vpolne moglo by  stat' pechal'nym  koncom
istorii, esli by ne  moya udacha! -- no ya ne sobirayus' nikomu mstit', Magistry
s nimi... Prosto teper' ya  znayu  o nih  to,  chego ne  znal  ran'she. Na  etih
neschastnyh  manuhah lezhit  trista  vosemnadcat'  proklyatij  --  i kakih!  Ih
predkov proklinali vse myshinye koroli dalekogo materika Uanduk poocheredno --
vse,  krome  poslednego,  etogo samogo  Dorota, kotoryj vzyal  ih  k sebe  na
sluzhbu. S  togo dnya udacha ostavila i ego -- on  i  sam ne  zametil, kak  eto
sluchilos'. Snachala  on utratil  svobodu:  korol'  Menin prizval  ego k sebe,
potom  kakoe-to vremya vse bylo v poryadke -- inogda  udacha  Vershitelya sil'nee
lyubogo proklyatiya... No preemnik Menina, kotoryj izgnal manuhov iz stolicy --
on  znal, chto  delal!  Proklyatie zarazno, kak bolezn', poetomu vam  pridetsya
ubit' manuhov -- chtoby vyzhit' samim... Ty ponyal menya, Barha?
     -- YA ponyal, Vladyka. -- Tiho otvetil moj polkovodec.
     -- Ty smozhesh' ob座asnit' moemu narodu, pochemu eto neobhodimo?
     --  YA ne smogu, no  staryj Fajriba smozhet. On s  samogo nachala vojny  s
manuhami govoril mne  to zhe samoe, chto sejchas govorish' ty: on tozhe otkuda-to
znal,  chto  manuhi  proklyaty,  no  ya  ne  hotel ih  ubivat'. Kogda  ubivaesh'
nevinovnogo, ego duh prihodit k tebe kazhduyu noch', chtoby sprosit': "pochemu?"
     -- |to nehorosho. -- Pechal'no usmehnulsya  ya. -- No  u menya est' shikarnoe
predlozhenie. Mozhesh' govorit' tem, kogo budesh' ubivat', chto ty delaesh' eto po
moemu prikazu. Pust' prihodyat ko mne, esli  im tak uzh prispichit, pryamo v Dom
u Mosta -- po nocham ya, kak pravilo, sizhu imenno tam. V  konce koncov, bor'ba
so vsyakogo roda nechist'yu -- nasha osnovnaya professiya... Pravda, ser Melifaro?
-- YA obernulsya k pritihshej bylo na zadnem sidenii parochke.
     --  Nu ty  daesh'! -- Vzdohnul Melifaro. -- Do  segodnyashnego  dnya ya  byl
uveren, chto shuchu, kogda nazyvayu tebya chudovishchem... Po krajnej mere, ya zdorovo
na eto nadeyalsya!
     --  Mozhesh' schitat', chto  sam  i  navorozhil! -- Ehidno usmehnulsya  ya. --
Nel'zya zhe stol'ko let beznakazanno bubnit' odnu i tu zhe nesmeshnuyu shutku!
     -- Ty dejstvitel'no razreshaesh' mne govorit' detyam manuhov, chto ya ubivayu
ih po tvoemu prikazu? -- Voshishchenno utochnil Barha Bachoj.
     -- Razumeetsya.  -- YA  pozhal plechami. -- Kto ya  takoj,  chtoby  zapreshchat'
horoshemu cheloveku govorit' pravdu?
     --  YA sdelayu tak, kak ty skazal, Vladyka.  --  Mne  pokazalos', chto moj
hrabryj polkovodec proiznes etu frazu s neskryvaemym oblegcheniem.
     -- Ladno,  s nepriyatnym razgovorom my, vrode by, pokonchili. -- Vzdohnul
ya. -- Teper' ya dolzhen poprosit' u tebya soveta.
     -- Tebe nuzhen moj sovet, Vladyka? -- Izumlenno peresprosil on.
     -- Vot imenno.  -- Usmehnulsya  ya. --  U menya  voznikla bol'shaya semejnaya
problema, Barha. U menya est' celyh tri zheny i odin ochen' horoshij drug. I emu
uzhasno obidno, chto u menya tak mnogo zhen, a  u nego -- ni odnoj. On plachet po
nocham i pochti nichego  ne  est, i ya bol'she  ne mogu spokojno smotret' na  ego
stradaniya...
     -- A pochemu on ne mozhet vzyat'  i zhenit'sya? -- Udivlenno pointeresovalsya
moj polkovodec.
     -- Posmotri na nego, Barha! -- Pateticheski skazal ya. -- On tak urodliv,
chto zhenshchiny obhodyat ego storonoj...
     -- CHto?! -- Oskorblenno vzvyl Melifaro.
     "Umri, radost' moya!  -- Mne prishlos' vospol'zovat'sya  Bezmolvnoj rech'yu,
chtoby utihomirit' etogo "unizhennogo  i oskorblennogo".  -- Ty hochesh',  chtoby
vse bylo v poryadke? Togda molchi i terpi!"
     "YA ne znayu, chto ya s toboj sdelayu!" -- Mrachno poobeshchal on. No zatknulsya,
nado otdat' emu dolzhnoe.
     -- V  obshchem, ni odna zhenshchina ne hochet  stat' ego zhenoj. -- Prodolzhil ya,
obrashchayas'  k  Barhe.  -- A poskol'ku  etot  neschastnyj chelovek -- moj luchshij
drug, ya reshil emu  pomoch'. YA  hochu podarit' emu odnu iz  svoih  zhen  --  eto
edinstvennyj  vyhod.  YA  dolgo  ugovarival  Kenleh,  i  segodnya ona  nakonec
soglasilas'  podchinit'sya  moemu  prikazu.  No  ona  hochet  poluchit'  i  vashe
razreshenie -- eta devochka ochen' dorozhit mneniem starejshin svoego naroda.
     -- Ty -- luchshaya iz  zhenshchin nashego  naroda, Kenleh! -- Voshishchenno skazal
ej Barha  Bachoj. -- Ty  soglasna otkazat'sya ot titula  caricy i svyazat' svoyu
zhizn' s urodlivym muzhchinoj, kotorogo izbegayut  vse ostal'nye  zhenshchiny, -- na
etom meste ya yavstvenno uslyshal skrip zubov bednyagi Melifaro, -- i na vse eto
ty  gotova  pojti,  chtoby  vypolnit'  volyu  nashego  Vladyki!  Vot  postupok,
dostojnyj docheri Isnouri!
     -- Znachit, vy  razreshaete mne  stat'  ego zhenoj, dyadya Barha?  --  Robko
utochnila Kenleh. -- I vy skazhete ostal'nym, chto na menya ne nuzhno serdit'sya?
     --  "Serdit'sya"?!  My  budem poklonyat'sya tebe, devochka! -- Torzhestvenno
poobeshchal Barha Bachoj. -- My slozhim o tebe luchshuyu iz  pesen --  eshche  nikto iz
zhenshchin Henha ne prinosil takuyu zhertvu svoemu Vladyke!
     --  Nu  vot  i  horosho.  -- Ulybnulsya ya.  -- YA rad, chto  vy  ocenili ee
muzhestvo,  Barha...  YA  i  sam  nikogda  ne  zabudu  ee...  kak  by  poluchshe
vyrazit'sya...  bessmertnogo  podviga!  Ladno,   teper'  ya,  pozhaluj,  dolzhen
pozdorovat'sya  s  ostal'nymi  rebyatami...  i poproshchat'sya,  zaodno. Mne nuzhno
vozvrashchat'sya v Eho, a vam predstoit dolgij put' domoj.
     Posle poluchasovogo  "mitinga" kochevnikov, posvyashchennogo moemu vnezapnomu
oficial'nomu  vizitu,  my   byli  svobodny,  kak  pticy.  Mozhno  bylo  snova
zabirat'sya v  amobiler  i ehat', kuda glaza glyadyat -- a moi  glaza  v dannyj
moment  glyadeli  isklyuchitel'no v  storonu  prekrasnoj  stolicy  Soedinennogo
Korolevstva.
     --  Znaesh',  Nochnoj  Koshmar, vse  eto bylo nemnogo  slishkom! -- Serdito
skazal  Melifaro. -- Ochen'  milo s tvoej  storony,  chto  ty  tak  bystro vse
uladil... No na etot raz ty zdorovo peregnul palku. YA uzhe davno ne ispytyval
takogo nepreodolimogo zhelaniya dat' komu-nibud' po morde!
     --  Nu  tak pojdi i daj komu-nibud'.  YA-to  tut  pri  chem?  --  Nevinno
osvedomilsya  ya. -- A chto tebya, sobstvenno govorya,  ne  ustraivaet?  Ty hotel
zhenit'sya na Kenleh -- pozhalujsta, esli ona eshche ne  peredumala, konechno... No
ty ved' ne peredumala, milaya?
     -- Ne  peredumala. --  Smushchenno ulybnulas' ona.  --  Maks,  a  ty  ved'
nemnozhko  obmanul dyadyu  Barhu?  YA  imeyu  v vidu:  ser  Melifaro ne  takoj uzh
urodlivyj, kak ty govoril... Skoree, naoborot, pravda?
     --  Mne ochen' nravitsya, kak ty ego tochno opisala! --  Obradovalsya ya. --
"Ne takoj uzh urodlivyj" -- kak eto verno!
     --  Net, ya vse-taki dam tebe po morde. -- Zadumchivo skazal Melifaro. --
Inache ya prosto ne vyderzhu!
     -- I ne mechtaj! -- Surovo skazal ya. -- Teper' ty moj poddannyj, druzhok.
Tvoe  delo malen'koe  -- klanyat'sya, da smirenno zhdat' prikazanij, tak chto ne
suetis', dusha moya.
     --  Net,  ya ne budu tebya bit'. -- Vzdohnul Melifaro. -- YA  tebya  prosto
pridushu...  zaodno spasu nash prekrasnyj Mir  ot  naihudshego iz zol. Kakoj uzh
tam Lojso Pondohva! Ty -- vot eto ya ponimayu, nastoyashchij zlodej!
     -- A eto vy tak shutite? -- Neschastnym golosom prosheptala Kenleh. -- Ili
vy po-nastoyashchemu ssorites'?
     -- Ponyal? -- Grozno sprosil ya. -- Ne pugaj rebenka, ser Tajnyj Syshchik!
     -- Konechno my shutim. -- SHepnul ej Melifaro. -- My eshche i  ne tak  shutim,
tak  chto privykaj...  A  po  morde  ya tvoemu  dragocennomu Vladyke  vse-taki
s容zzhu! --  Poslednyuyu frazu on  narochno proiznes pogromche.  YA demonstrativno
peredernul plechami i uvelichil skorost' --  u nih  svoi  radosti, a u menya --
svoi...
     YA vysadil ih na ulice Hmuryh tuch, naprotiv doma  Melifaro. On tak  i ne
sderzhal svoe obeshchanie  naschet grubyh prikosnovenij k  moemu licu: parnyu yavno
bylo ne do  etogo. V gosti menya na sej  raz priglashat'  tozhe ne stali  --  i
pravil'no,  esli ya i  byl im eshche  zachem-nibud' nuzhen, to  uzh nikak ne v etot
vecher! Tak chto ya otpravilsya v Dom u Mosta -- kuda zhe eshche...
     -- Nu vot i molodec -- tak bystro vernulsya, a to govoril -- "noch'yu"! --
Odobritel'no skazal  ser Dzhuffin.  On  vse  eshche sidel v svoem  kabinete i ne
proizvodil vpechatleniya cheloveka, zanyatogo delom. Navernoe, prosto zhdal menya.
     -- Malo  li,  chto ya govoril! -- Ulybnulsya  ya. -- YA zhe vse vremya  govoryu
vsyakie gluposti, mogli by i privyknut'...
     -- Mog by. -- Kivnul moj shef. -- Da vot, ne privyk eshche... Kak dela, ser
Maks?
     -- Normal'no, navernoe. -- YA nedoumevayushche pozhal  plechami. -- Tol'ko chto
otdal  prikaz ob istreblenii  celogo  naroda... i  pomog vossoedinit'sya dvum
vlyublennym. Pravda, zdorovo?
     --  Da,  nichego sebe. -- Ravnodushno soglasilsya  Dzhuffin.  -- Normal'nye
budni  normal'nogo  Vershitelya...  Ty  zhe  ne  sobiraesh'sya  delat'  iz  etogo
tragediyu?
     -- Ne  sobirayus'.  --  Spokojno podtverdil ya. --  Neskol'ko dnej  nazad
mozhet  byt'  i  poproboval by... Dazhe  navernyaka! No  ya bol'she  ne  "slishkom
zhivoj", i teper' ya kazhetsya znayu, v chem sostoit raznica.
     -- Vse v  poryadke, Maks.  --  Moj  shef  smotrel  na  menya  s  iskrennim
sochuvstviem.  --  Vse,  chto s toboj  proishodit -- eto  horoshie  peremeny...
PRAVILXNYE peremeny -- eto slovo tebe nravitsya bol'she, da?
     -- Da. -- Soglasilsya ya. -- YA  i sam znayu, chto vse pravil'no. Prosto vse
proishodit slishkom bystro. Tak bystro, chto ya sam uzhe davnym-davno  otstal  i
poteryalsya... No navernoe eto tozhe pravil'no?
     -- I eto tozhe. -- Rasseyanno soglasilsya Dzhuffin. -- Ty gotov  perevarit'
eshche odnu strannuyu novost', Maks?
     -- Horoshuyu, ili plohuyu? -- Ispuganno sprosil ya.
     -- Ni to,  ni  drugoe.  Prosto  strannuyu... Poka ty gonyalsya  za  svoimi
kochevnikami  po  chuzhim  ogorodam, mne  prislal  zov  lesnichij  SHimureda.  On
govorit, chto vse el'fy SHimuredskogo lesa...
     -- Ubity, da? -- S zamirayushchim serdcem sprosil ya.
     -- Vot imenno.  -- Kivnul Dzhuffin. -- Znaesh', Maks, ubit' el'fov  ochen'
trudno, pochti nevozmozhno... imenno poetomu oni ostavalis' v zhivyh tak dolgo,
nesmotrya na vse, chto s  nimi  sluchilos'.  No  takoe  oruzhie, kak  mech korolya
Menina, vpolne sposobno s nimi spravit'sya...
     --  Mne ne nuzhny dokazatel'stva, Dzhuffin. -- Tiho skazal  ya. -- YA i tak
znayu,  chto   eto  ya  ih  ubil.  YA   pomnyu  svoj   segodnyashnij  son  vo  vseh
podrobnostyah... pravda  ya  ne ponimayu, kak  mne  vse eto  udalos'  --  ya  zhe
dejstvitel'no prosto spal  v svoej posteli! -- no eto kak raz  vpolne v moem
stile.  No pochemu ya ih ubil? Kakoe mne do nih delo? Vsya eta istoriya s vashimi
spivshimisya  el'fami  pokazalas'  mne  ochen' grustnoj... i nemnogo  zabavnoj,
konechno. No ya ne sobiralsya ubivat' etih bednyag. YA voobshche uspel o nih zabyt',
esli chestno: ne do togo bylo.
     -- Konechno ty ne  hotel ubivat' el'fov. -- Spokojno soglasilsya Dzhuffin.
-- Prosto znaesh'... v svoe vremya nash Menin prines Klyatvu Vysokoj Vernosti ih
korolyu, Svetlomu Toklianu. A takaya klyatva dorogo stoit! -- Moj shef zadumchivo
zamolchal.
     -- I chto iz etogo sleduet? -- Nastorozhenno sprosil ya.
     -- Klyatva Vysokoj Vernosti -- sil'naya shtuka. -- Vzdohnul moj shef. --  U
nas  est' mnozhestvo  starinnyh  legend,  v  kotoryh rasskazyvaetsya o  lyudyah,
vozvrashchavshihsya  dazhe iz-za  Poroga  smerti  dlya togo,  chtoby ispolnit'  svoj
dolg... Dumayu, chto Menin schel svoim  dolgom  oborvat' zhizn'  Tokliana  i ego
naroda,  poskol'ku  ih bessmyslennoe  sushchestvovanie  bylo kuda  huzhe smerti.
Mozhet byt' sam Toklian  v  svoe vremya prosil ego  sdelat' eto  dlya nih, esli
budet nuzhno, mozhet  byt' net -- ne znayu...  A tebe ponevole  prishlos' pomoch'
Meninu v  etom dele, poskol'ku ty okazalsya  hranitelem ego  mecha -- tol'ko i
vsego. Tak vyshlo.
     -- A s kakoj stati  ya voobshche dolzhen prinimat'  uchastie v  ego  durackih
zateyah?  --  Serdito  provorchal ya. -- YA-to, hvala Magistram, nikomu  nikakih
klyatv ne daval! Ni "vysokoj vernosti", ni nizkoj... Odno delo, esli by ya sam
reshil, chto eto neobhodimo, a tak...
     --  Tak  vyshlo. -- Myagko  povtoril  Dzhuffin. --  Nekotorye  lyudi  imeyut
vozmozhnost'  vsyu  zhizn' naivno polagat', chto oni postupayut tak, kak  schitayut
nuzhnym,  a nekotorye  lisheny etoj priyatnoj illyuzii --  i ty  v ih chisle,  po
krajnej mere teper'... Tak vyshlo, Maks. Iz  etoj frazy poluchilsya by otlichnyj
epigraf k lyuboj chelovecheskoj zhizni, ty ne nahodish'?
     -- Mozhet byt'. -- Vzdohnul ya. -- No mne eto ne nravitsya.
     --   Mne  tozhe.  --  Soglasilsya   Dzhuffin.  --  No  udivitel'naya  sila,
upravlyayushchaya  nashimi sud'bami, men'she vsego na svete ozabochena tem, chtoby nam
ponravilos', kak ona vse ustroila... Poshli, progulyaemsya.
     -- Opyat' v  kakoj-nibud' Son Menina, ili prosto  na  Temnuyu Storonu? --
Obrechenno sprosil ya. Dzhuffin voshishchenno rashohotalsya.
     -- Da net, paren'! Prosto  progulyaemsya po gorodu, zajdem v kakuyu-nibud'
parshivuyu zabegalovku, vyp'em tam  chto-nibud' zamyslovatoe... Nemnogo svezhego
vozduha  i  prostyh  chelovecheskih  radostej,  special'no  dlya  tvoej  bednoj
sumasshedshej golovy.
     --  Vashe predlozhenie svidetel'stvuet o tom, chto eta samaya "udivitel'naya
sila,  upravlyayushchaya nashimi sud'bami"  vse-taki hochet  mne ponravit'sya!  --  S
oblegcheniem rassmeyalsya ya. -- I u nee eto poluchaetsya, chestnoe slovo!
     A  kogda my  vyshli na ulicu, nyrnuli v zalituyu oranzhevym svetom fonarej
letnyuyu  noch',  moya  golova  poshla  krugom  ot  neopisuemogo  vostorga.  Mir,
okruzhavshij menya, okazalsya takim velikolepnym mestom,  chto ya pochti ne reshalsya
poverit' v ego sushchestvovanie. I vse-taki oni byli nastoyashchimi, eti  kroshechnye
raznocvetnye  kamushki  mostovoj,  po  kotorym stupali  moi  nogi,  obutye  v
kakie-to  sovershenno  nevoobrazimye sapogi s drakon'imi mordami na noskah --
eto zhe nado bylo pridumat'...
     -- Znaete, Dzhuffin, --  ulybnulsya  ya,  -- po-moemu, eta seroglazaya Ten'
zdorovo oshibalas', kogda govorila, chto ya bol'she ne budu "slishkom  zhivym".  YA
vse eshche zhivoj, i vse eshche "slishkom"... I eto tak zdorovo -- ya vam peredat' ne
mogu!
     -- Tak uzh vyshlo, ser  Maks! -- Lukavo  usmehnulsya moj shef. -- Izvini za
zanudstvo, no segodnya vecherom ya prosto vlyublen v etu frazu!

     Polnyj konec obed

Last-modified: Sat, 07 Sep 2002 12:30:02 GMT
Ocenite etot tekst: