Ocenite etot tekst:


--------------------
Evgenij Gulyakovskij.
Sezon tumanov ("Sezon tumanov" #1).
========================================
HarryFan SF&F Laboratory: FIDO 2:463/2.5
--------------------










     Koloniya raspolozhilas' v doline Treskuchih SHarov. Tol'ko raz  v  vosem'
let nabirali  silu  dlya  cveteniya  eti  strannye  rasteniya.  Raz  v  sezon
napolnyalis' sokom ih moguchie stebli,  nesushchie  na  shestimetrovyh  venchikah
ogromnye myatye ballony sporonosov, i togda bez maski nel'zya bylo vyjti  iz
kottedzha.   Oduryayushchij   zapah   nepostizhimym   obrazom   pronikal   skvoz'
biologicheskuyu zashchitu i slozhnuyu sistemu himicheskih fil'trov. V  takie  nochi
Dubrov  ploho  spal.  Ne  pomogala  dazhe  sistema  autogennoj  trenirovki.
Pronzitel'nyj trevozhnyj zapah zabiralsya v ego sny i  zval  iz  kottedzha  v
dolinu, tuda, gde veter, razognavshis' v ushchel'e, stalkival  drug  s  drugom
ogromnye belye pogremushki.  Emu  snilos',  chto  eto  zvonyat  kolokola  ego
dalekoj rodiny. Belye kolokola.
     Vysoko v nebe Reany prochertila svoj sled paduchaya zvezda.  Ona  letela
medlenno,  ronyaya  kolyuchie  iskry,  slovno  kapli  goluboj  vody.   Dubrovu
kazalos', chto  on  vidit  zvezdu  skvoz'  plotno  szhatye  veki  i  potolok
kottedzha.  Gallyucinacii  v   period   cveteniya   sharov   obladali   rezkoj
ubeditel'noj siloj, k tomu zhe oni vsegda  imeli  pryamuyu  svyaz'  s  real'no
proishodyashchimi sobytiyami.
     Dubrov ryvkom podnyalsya s  posteli  i  nashchupal  vyklyuchatel'  racii.  V
shestom kvadrate chutkie usiki lokatorov nashchupali raketnuyu shlyupku...  Dubrov
vzdrognul i, ne poveriv sebe, sravnil cifry, poyavivshiesya na informacionnom
tablo, s dannymi komp'yutera. Oshibka isklyuchalas'. |to byl vse-taki raketnyj
shlyup. Radiogramma dostigla Zemli porazitel'no bystro. Iz  etogo  sledovalo
srazu  tri  veshchi.  Vo-pervyh,  ego  nemedlenno  otstranyat  ot   dolzhnosti.
Vo-vtoryh, v blizhajshie dni on navsegda  pokinet  Reanu,  a  sledovatel'no,
nikogda bol'she ne uviditsya s Vel'doj. Bylo eshche i  v-tret'ih...  V-tret'ih,
oznachalo, chto zagadka Treskuchih SHarov nikogda ne budet  razgadana.  Lyubomu
cheloveku dlya togo, chtoby podojti k resheniyu tak  blizko,  kak  eto  udalos'
sdelat' emu, potrebuetsya  ne  men'she  vos'mi  let.  Sezon  cveteniya  sharov
konchitsya cherez dva  mesyaca,  a  do  sleduyushchego  sezona  koloniya  na  Reane
navernyaka budet svernuta.


     Inspektor vnezemnyh poselenij byl suh, oficialen i pochti  skuchen.  Na
ego ostryh skulah vystupila ryzhaya shchetina, i Dubrov  nepriyaznenno  podumal,
chto dlya inspektora Reana - vsego lish' gluhaya provinciya.
     V  rukah  inspektor  vertel  malen'kij  serebryanyj  karandash.  Dubrov
pristal'no sledil za mel'kaniem blestyashchej palochki, starayas' vzyat'  sebya  v
ruki i podavit' neumestnoe sejchas razdrazhenie.
     - Vam  izvestno  pravilo,  zapreshchayushchee  kontakt  s  biocenozom  chuzhih
planet?
     - YA znayu naizust' tridcat' vtoroj paragraf kolonial'noj instrukcii.
     - Prekrasno. - Inspektor ustalo raster viski.  -  V  takom  sluchae  ya
hotel by vyslushat', chem vy rukovodstvovalis', narushiv ego.
     - Vryad li vy menya pojmete. Dlya togo chtoby ponyat', nuzhno prozhit' zdes'
let  desyat'.  Paragraf  narushen.  YA   soglasen   prinyat'   na   sebya   vsyu
otvetstvennost', razve etogo ne dostatochno?
     - Mne neobhodimo znat'  motivy,  kotorymi  vy  rukovodstvovalis'.  Ne
vsegda instrukciya otrazhaet ob容ktivnye usloviya konkretnoj planety. V takom
sluchae, esli  dovody  obosnovanny,  my  izmenyaem  instrukciyu.  Itak,  vashi
motivy?
     Dubrovu stalo skuchno. Razgovor poteryal smysl. Motivy... Kak budto  on
mog rasskazat' ob etom, kak  budto  eto  mozhno  bylo  ponyat',  ne  ispytav
samomu.
     - Maslo treskuchek ne narkotik. - On proiznes eto tiho i ubezhdenno, ne
nadeyas', chto emu poveryat.


     Rotanov   zakonchil   rassledovanie   pozdno   vecherom.   On    slozhil
kristallogrammy  s  zapis'yu   pokazanij   ochevidcev   v   sejf,   vyklyuchil
avtomaticheskogo sekretarya i proshel v tambur. Zagorelos' tablo s  nadpis'yu:
"Naden'te masku". Protivnyj privkus mentola,  probivshis'  cherez  mundshtuk,
vyzval u nego legkij pristup toshnoty. Dvojnaya  dver'  so  skripom  ushla  v
storonu, i oj shagnul na tropinku, vedushchuyu k kottedzhu soveta starejshin. Emu
predstoyal eshche odin nepriyatnyj razgovor. On proshel cherez  ploshchadku,  splosh'
zabituyu zelenoj botvoj ogurcov i redisa. Zemnye ovoshchi  legko  osvoilis'  s
neprivychnoj pochvoj. V  etoj  doline  vse  roslo  udivitel'no  burno,  hotya
ostal'naya  poverhnost'  planety  predstavlyala  soboj  besplodnuyu  pustynyu.
Sobstvenno, imenno etot faktor opredelil sud'bu kolonii. Desyat'  let  lyudi
toptalis' v doline treskuchek, tak  i  ne  sumev  sdelat'  ni  odnogo  shaga
naruzhu. Rezervaciya - vot chto eto takoe.  Rezervaciya,  ne  imeyushchaya  nikakih
perspektiv, k tomu zhe slishkom dorogaya.  Rotanov  ostanovilsya  i  zacherpnul
iz-pod nog gorst' suhoj golubovatoj pyli. Smes' peska i gliny.  Takaya  zhe,
kak v pustyne. Nichem ona ot nee ne otlichaetsya, nu absolyutno nichem.  Analiz
delali po krajnej mere raz desyat', i vot, podi zh ty, rasteniya zdes' rastut
kak na drozhzhah, stoit lish' dat' im nemnogo vody i mineral'nyh udobrenij, a
v pustyne oni ne rastut... Rotanov propustil skvoz' pal'cy  suhuyu  strujku
peska i zadumalsya. Emu ne hotelos'  idti  k  kottedzhu  starejshin,  emu  ne
hotelos' vypolnyat' takuyu ochevidnuyu i neobhodimuyu missiyu. Vse delo  v  tom,
chto eto na Zemle kazalas' ona takoj uzh ochevidnoj i neobhodimoj. Na  Zemle,
a ne zdes'.
     Oni sobralis' v tesnoj komnate vse  chetvero.  Troim  bylo  ne  bol'she
soroka, i tol'ko Kramov mog pohvastat'sya sedymi viskami.
     V dal'nih koloniyah srok chelovecheskoj  zhizni  otmeryayut  inye,  chem  na
Zemle, faktory. I, podumav ob etih ukradennyh u nih godah  zhizni,  Rotanov
obrel nakonec neobhodimuyu tverdost'.
     -  YA  dolzhen  soobshchit'  vam  reshenie  Glavnogo  Kosmicheskogo  Soveta.
Poselenie na Reane resheno likvidirovat'.
     Sobstvenno, eto bylo ego reshenie. Dlya togo i sushchestvovali  inspektora
vnezemnyh poselenij.  Sovet  ne  mog  ocenit'  vseh  mestnyh  faktorov,  i
poslednee slovo vsegda ostavalos' za  inspektorom.  Pochemu-to  on  ne  mog
skazat' im pryamo v glaza: "YA reshil". On  dazhe  ponimal  pochemu.  Hotya  oni
zhdali ot nego imenno etih slov, gotovilis' k nim,  on  srazu  uvidel,  kak
zamknulis', posuroveli ih lica, rezche oboznachilis' skuly. Tak  uzh  ustroen
chelovek, vlozhiv v kusok chuzhogo prostranstva gody svoego truda,  nadezhdy  i
plany, on prevrashchaet eto prostranstvo v dom, v  malen'kij  kusochek  rodnoj
planety, i chem trudnee daetsya bor'ba za etot  klochok  zemli,  tem  on  emu
dorozhe, i nichego s etim ne sdelat', za sotni let nichego  ne  izmenilos'...
No osvoenie dalekih, ne prisposoblennyh k zhizni planet  obhoditsya  slishkom
dorogo. Razvitie takih vot otorvannyh ot  chelovechestva  malen'kih  kolonij
chashche  vsego  prohodit  neblagopoluchno.  Na  Reane   smertnost'   prevysila
rozhdaemost', koloniya s kazhdym godom umen'shaetsya, poprostu vymiraet,  i  on
obyazan uvesti ih otsyuda. Im uzhe podgotovleno mesto dlya novogo poseleniya na
Regose. I, ponimaya vse eto, on vse zhe otvel vzglyad v storonu, prikryl svoe
reshenie imenem Glavnogo Soveta i teper'  slushal  ih  ledyanoe  molchanie,  v
kotorom vorochalis' tyazhelye, kak valuny,  vozrazheniya  i  dazhe  obvineniya  v
adres soveta i v ego sobstvennyj adres. On ne somnevalsya, chto cherez minutu
oni soberutsya s myslyami i vse emu vyskazhut. CHto sovet daleko,  chto  on  ne
ponimaet, chto eto lish' vremennoe otstuplenie,  chto  oni  sobirayut  dannye,
analiziruyut prichiny. CHto gody izucheniya i osvoeniya planety ne proshli darom,
chto imenno sejchas oni gotovyatsya k  reshayushchemu  brosku...  Vse  eto  on  uzhe
slyshal.  CHtoby   oprovergnut'   vse   ih   dovody,   dostatochno   prostogo
komp'yuternogo rascheta, i vse zhe on chuvstvoval sebya vinovatym,  slovno  eto
on sorok let nazad poslal ih na Reanu, slovno eto po ego vine  desyat'  let
oni lomilis' skvoz' prostranstvo k svoemu maloissledovannomu, novomu domu,
otkrytomu avtomaticheskim zondom. No raz emu dano pravo prinimat'  resheniya,
to vmeste s etim nelegkim pravom na cheloveka avtomaticheski lozhitsya  i  vse
bremya otvetstvennosti za prezhnie oshibki, sovershennye drugimi i  porodivshie
v konce koncov usloviya, privedshie k segodnyashnemu nelegkomu razgovoru.
     Pervym podnyalsya predsedatel' soveta starejshin Kramov i molcha  polozhil
pered Rotanovym pachku fotografij.
     - CHto eto?
     - Razvaliny.
     - CHto, chto? - ne poveril Rotanov.
     - Razvaliny. Ostatki kladki. Ochen' drevnie, ne  men'she  desyati  tysyach
let.
     Rotanov razlozhil pered soboj pachku tak, kak raskladyvayut pas'yans. |to
uzhe tret'ya nahodka. Ostatki sten, gde nichego ne  sohranilos',  krome  etih
drevnih kamnej. Nel'zya budet dazhe ustanovit', chto eto takoe. Skoree  vsego
i zdes' byl lager' kakoj-to chuzhoj ekspedicii. Esli by na Reane  byla  svoya
drevnyaya i vymershaya civilizaciya, ona by  ostavila  bol'she  sledov,  Rotanov
zadumchivo perekladyval fotografii i ne  speshil  s  otvetom,  ponimaya,  chto
teper' u Kramova poyavilis' osnovaniya trebovat' ot soveta issledovatel'skoj
ekspedicii, chto do ee zaversheniya  koloniyu  svorachivat'  necelesoobrazno...
Vryad li sovet sankcioniruet takuyu ekspediciyu. Ot razvalin pochti nichego  ne
ostalos', k tomu zhe eto ne pervaya nahodka, dve  drugie  tak  nichego  i  ne
proyasnili, hotya tam bylo potracheno vpustuyu mnogo  sil.  Tysyacheletiya  nazad
kto-to stroil v kosmose eti steny iz kamnya, stroil na  raznyh  planetah  -
vot vse, chto oni uznali ob etih razvalinah.
     - Arheologiya za desyat' svetolet -  dlya  nas  eto  sejchas  dorogovato,
mozhet byt', v budushchem...
     - A mne kazhetsya, ya ponimayu, v chem  tut  delo!  -  perebil  ego  samyj
molodoj iz chlenov soveta starejshin, geolog Mirov.
     - Da? - zainteresovanno sprosil Rotanov.
     - Sovet ne hochet podderzhivat' poseleniya na dal'nih  planetah,  potomu
chto  v  svoem  razvitii  oni  vybirayut   samostoyatel'nyj   put',   slishkom
nezavisimyj ot Zemli!
     - Horosho, - neozhidanno dlya sebya soglasilsya Rotanov. - YA posmotryu  eti
razvaliny. Esli okazhetsya, chto oni predstavlyayut interes, ya budu  golosovat'
v sovete za issledovatel'skuyu ekspediciyu. - V glubine dushi on byl  uveren,
chto eto bessmyslennaya zatyazhka vremeni, chto on vse  ravno  ne  otstupit  ot
pervonachal'nogo resheniya. Kogda vse stali rashodit'sya, on zaderzhal Kramova.
     - YA hotel by  znat'  vashe  mnenie  v  etoj  istorii  s  Dubrovym.  On
utverzhdaet, chto sok treskuchek ne soderzhit narkoticheskih  veshchestv.  Obrazcy
soka issledovali luchshie laboratorii Zemli. Rezul'tat issledovaniya  my  vam
soobshchali... - Kramov zadumchivo pokachal golovoj.
     - Tut vse ne tak prosto. Polnost'yu zakonservirovat' sok  ne  udaetsya,
on nachinaet izmenyat'sya uzhe cherez  neskol'ko  minut  posle  togo,  kak  ego
izvlekut iz plodov treskuchki. V nem proishodyat slozhnye himicheskie reakcii,
a uzh cherez god... Odnim slovom, Zemlya issledovala ne sok treskuchek, a  to,
chto ot  nego  ostaetsya.  Kakie-to  kisloty  obrazovalis',  kakie-to  efiry
razrushilis'  -  slovom,  zdes'  on  sovsem  drugoj,  i  ego  dejstvie   na
chelovecheskuyu psihiku ochen' slozhno, gorazdo slozhnee prostogo  narkotika.  K
tomu zhe, uchtite,  k  narkotiku  nado  privyknut',  tol'ko  togda  poyavitsya
pobuditel'nyj stimul dlya ego priema. U nas vse poluchaetsya naoborot. Kak vy
znaete  iz  nashih  otchetov,  dva  cheloveka  uzhe  pogibli,  poprobovav  sok
treskuchki. I vse zhe nashelsya tretij... YA ne znayu, pochemu  on  vyzhil  i  chto
teper' s nim budet. A tem bolee, ya ne znayu, pochemu  on  eto  sdelal...  Na
Zemle vam vse kazhetsya proshche, chem ono est' na samom dele.
     - Vozmozhno, vy pravy... - Rotanov zadumchivo katal malen'kij  bumazhnyj
sharik. - No zdes' mozhet byt' i drugoe ob座asnenie, ved'  Dubrov  rabotal  s
treskuchkami, kak i te dvoe?
     - Da, konechno.
     -  V  takom  sluchae  mozhno  predpolozhit',  chto  narkotik   dejstvoval
postepenno, malymi dozami pronikaya cherez  fil'try  vmeste  s  zapahom.  On
nakopilsya v organizme v dostatochnom kolichestve, i rodilos' ostroe  zhelanie
poprobovat' ego v bol'shoj doze...
     - Vmeste s nim nad treskuchkami rabotalo eshche chelovek desyat', i  tol'ko
odin iz nih... - Rotanov pozhal plechami.
     - Vozmozhno, u nih luchshe rabotali fil'try.
     Oni nadolgo zamolchali. Kramov nervno komkal plastikovuyu  skatert'  na
stole.
     - CHto vy sobiraetes' s nim delat'?
     - Polnaya izolyaciya i zhestkij karantin ne menee goda v luchshih  klinikah
Zemli.
     - On mozhet ne soglasit'sya.
     - Dazhe v tom sluchae, esli  raboty  zdes'  budut  svernuty?  Ved'  bez
karantina vozvrat na Zemlyu dlya nego isklyuchen.
     - Dazhe v etom sluchae.
     - YA ne dumayu, chto u nego ostanetsya  pravo  na  svobodu  postupkov.  V
sluchae povrezhdeniya psihiki chelovek mozhet byt' lishen takogo prava.
     - |to zhestoko, Rotanov.
     - YA obyazan dumat' prezhde vsego o bezopasnosti vseh ostal'nyh.  Vmeste
s sokom treskuchki on  mog  zarazit'sya  kakim-nibud'  neizvestnym  virusom,
vozdejstvie chuzhih biogenov  na  chelovecheskij  organizm  nepredskazuemo.  V
konce koncov, on mozhet stat' poprostu opasen. I potom my dolzhny  vyyasnit',
kak dejstvuet na cheloveka sok etih proklyatyh rastenij! Hot' eto my  uvezem
otsyuda...
     - Slishkom doroguyu cenu vy gotovy zaplatit'. No ya dumayu, u vas  nichego
ne poluchitsya.
     - Uzh ne vy li mne pomeshaete?
     - Net. No ya predupredil - vse gorazdo slozhnee, chem kazhetsya s  pervogo
vzglyada. Kogda vy namereny osmotret' razvaliny?
     - Zavtra na rassvete. Prigotov'te vezdehod.
     - Vy znakomy s arheologiej?
     - Kladku renitov ya uznayu!  -  uzhe  ne  skryvaya  razdrazheniya,  otvetil
Rotanov.
     - Horosho. YA rasporyazhus' naschet  vezdehoda.  Za  vami  zajdet  Nita  i
provodit v prigotovlennyj dlya vas kottedzh.
     - YA mog by ostat'sya zdes'. Vse kottedzhi standartny.
     - Kak hotite.
     Gluhaya toska navalilas' na Rotanova srazu zhe, kak tol'ko za  Kramovym
zahlopnulas'  tyazhelaya  dvojnaya  dver'  naruzhnogo  tambura.  Nu  pochemu  on
vynuzhden natyagivat' na sebya neprobivaemuyu nosorozh'yu shkuru  v  razgovore  s
etimi otlichnymi rebyatami? CHto za proklyataya dolzhnost'! I ved' nel'zya inache.
Prezhde vsego on obyazan byt' ob容ktiven. Lyubye emocii,  lichnye  simpatii  -
vse eto ne dolzhno vmeshivat'sya v ego rabotu. Toska ot etih  rassuzhdenij  ne
stada men'she. On znal, chto nikto k nemu ne pridet,  dazhe  eta  simpatichnaya
devushka  Nita,  kotoruyu  navernyaka  poprosili  byt'   k   nemu   predel'no
vnimatel'noj. V konce koncov,  dolg  vezhlivosti  oni  vypolnili,  paragraf
soblyuden, hot' v etom oni imeyut pravo byt' s nim na ravnyh.
     Oborotnoj storonoj ego raboty bylo polnoe odinochestvo i otchuzhdenie vo
vseh inspekcionnyh poezdkah. On privyk k etomu i ne zhdal nichego drugogo.


     Dubrov vyshel iz kottedzha chasa v dva. S minutu  on  stoyal  na  poroge,
vslushivayas' v nochnye shorohi. To,  na  chto  on  reshilsya,  delalo  dlya  nego
odinakovo opasnym i lyudej, i vse ostal'noe. On ne smog by podobrat'  bolee
tochnogo  opredeleniya  dlya  etogo  "ostal'nogo".  Opredeleniya  poprostu  ne
sushchestvovalo v chelovecheskom yazyke.  Osmatrivaya  lager',  skupo  osveshchennyj
nochnymi fonaryami, on eshche raz proveril poklazhu v svoem ryukzake. Zdes'  byli
moshchnyj i  legkij  fonar',  nozh,  verevka,  vintovoj  press,  germeticheskij
puzyrek. Na poyase u nego boltalsya tyazhelyj  futlyar  s  izluchatelem.  Dubrov
proveril  zaryad,  iskrenne  nadeyas',  chto  emu  ne  pridetsya  pol'zovat'sya
izluchatelem. Voobshche govorya, na Reane ne bylo zhivotnyh, vot tol'ko v period
cveteniya sharov eto okazyvalos' ne sovsem vernym...
     Vecherom v svoem kottedzhe on slyshal razgovor starejshin s Rotanovym tak
otchetlivo, slovno v ih komnate stoyal peredatchik. S nim eto uzhe  byvalo,  i
on znal, chto sluhovye gallyucinacii skorej vsego sootvetstvuyut  istine.  Vo
vsyakoe sluchae, riskovat' on ne mog. Vremeni u nego ostavalos' ochen'  malo.
Tol'ko do rassveta, chasov shest', ne bol'she.
     Poselok kolonii raspolagalsya u samogo  kraya  rechnoj  doliny.  Polya  i
ogorody vrezalis' v  zarosli  treskuchek,  otnyav  u  nih  poryadochnyj  kusok
plodorodnoj pochvy.
     "Slovno my u sebya doma, - podumal Dubrov. - Slovno eto  les,  kotoryj
mozhno korchevat'... No tol'ko eto ne  les".  On  splyunul  v  pesok,  raster
sapogom pyl', eshche raz proveril fil'try  i  tol'ko  teper'  natyanul  masku.
Snizu probralsya veter. Bol'shoj myagkoj lapoj  on  proshelestel  v  provodah,
podnyal s tropinki blesnuvshee v luchah fonarya  oblachko  pyli  i  umchalsya  za
izgorod' k holmam, na kotoryh  rosli  treskuchki.  Pochti  srazu  zhe  ottuda
donessya oglushitel'nyj hlopok, slovno kto-to vzorval tam petardu.
     "Nachalos'", - skvoz' zuby provorchal Dubrov i poezhilsya. On ponyal,  chto
esli nemedlenno ne ujdet, to skorej  vsego  vernetsya  obratno  v  kottedzh,
reshimost' ego uletuchivalas' kak dym. On vspomnil serebryanyj  karandashik  v
rukah inspektora, zlo vyrugalsya, podtyanul ryukzak i shagnul v  temnotu.  Eshche
minutu-druguyu ego figura smutno mayachila v neyarkom svete fonarya, potom  ona
ischezla u ogrady poselka.


     Trevoga ne dala Rotanovu usnut'  vsyu  pervuyu  polovinu  nochi.  Osobyh
prichin dlya etogo vrode by ne bylo.  Vse  shlo  kak  obychno.  Likvidaciya  ne
opravdavshej sebya dalekoj kolonii vsegda svyazana so stolknoveniem razlichnyh
interesov i nervotrepkoj. Skoree vsego na  nego  tak  sil'no  podejstvoval
neobosnovannyj uprek Kramova v  zhestokosti.  A  mozhet  byt',  byla  drugaya
prichina?  Oshchushchenie  opasnosti,  k  primeru?  Net,  eto  ne   to.   CHuvstvo
neposredstvennoj opasnosti bylo emu slishkom horosho znakomo.
     Rotanov terpet' ne mog pribegat' k uslugam himii i predpochel  vstat'.
On smochil viski holodnoj vodoj - ot bessonnicy u nego  slegka  razbolelas'
golova, i reshil  nemnogo  projtis'.  Procedura  nadevaniya  maski  prognala
ostatki sna. On pozhalel o svoej zatee, no otstupat' bylo pozdno.
     Strannye kolyuchie rasteniya, privezennye ne to s Zemli, ne to s  Marsa,
opleli ves' balkon. V polumrake ih  myasistye  stebli  kazalis'  shchupal'cami
podvodnyh  chudovishch.  Nebo  zatyagivala  legkaya   oblachnaya   pelena,   takaya
prozrachnaya,  chto  skvoz'  nee  neyasnymi  razmytymi  sharikami  proglyadyvali
zvezdy. Gde-to u samogo gorizonta vstavala odna iz dvuh lun  Reany,  i  ee
prizrachnyj zelenovatyj svet okrashival gorizont na vostoke.
     Vsyakij raz, priletaya na chuzhie  planety,  Rotanov  ispytyval  strannoe
chuvstvo - ozhidaniya skrytoj zdes' ot lyudej tajny i eshche udivlenie. Udivlenie
tomu, chto stoit sejchas v takom meste, gde ego ne  dolzhno  byt'.  Ne  mozhet
byt'. V meste, zavedomo skrytom, zapretnom dlya lyudej.  Otdelennom  ot  nih
beschislennymi kilometrami pustoty, i vot, podi zh ty.... oni  sazhayut  zdes'
salat i eti kolyuchie nikchemnye stebli.
     Vozmozhno, eto chuvstvo postoyannogo udivleniya  pomogalo  sohranit'  emu
ostrotu  i  svezhest'  vospriyatiya,  sposobnost'  zamechat'   detali,   stol'
neobhodimye v ego rabote. No ono zhe i meshalo emu poroj, otvlekalo, uvodilo
v storonu ot siyuminutnoj, konkretnoj zadachi, pravda, potom pochemu-to  chashche
vsego okazyvalos', chto etot neozhidannyj povorot otkryvaet pered nim  novye
gorizonty, vyvodit  iz  tupika,  pomogaet  raskryt'  kakuyu-nibud'  slozhnuyu
zagadku, reshenie kotoroj lezhalo za predelami  obychnyh  protorennyh  dorog.
Vozmozhno, imenno eto nazyvalos' intuiciej...


     CHeloveka u ogrady on zametil ne srazu. Komu-to eshche ne spalos' v  etot
pozdnij chas... Vnachale on pochuvstvoval vsego lish' udivlenie, no uzhe  cherez
sekundu ego nastorozhila strannaya, kradushchayasya pohodka  cheloveka.  On  hotel
ego okliknut', no mundshtuk maski vo rtu pomeshal  eto  sdelat',  i  chelovek
uspel skryt'sya. Tam ne bylo nikakoj kalitki.  V  toj  storone  za  ogradoj
nachinalis' dikie zarosli, i pojti tuda noch'yu mog reshit'sya vsego lish'  odin
chelovek, i esli on ne oshibsya, to eta nochnaya progulka Dubrova mnogoe  mogla
proyasnit' v zaputannoj istorii s sokom treskuchek...
     Zamaskirovannyj prolom v ograde on nashel ne srazu,  k  tomu  zhe  svet
dalekih teper' fonarej uzhe ne mog emu  pomoch',  i  hotya  vzoshla  luna,  ee
prizrachnyj otsvet ne probivalsya skvoz' plotnuyu  zelenuyu  podushku  list'ev,
visevshuyu u nego nad golovoj. Rotanov ostanovilsya  i  prislushalsya.  Zarosli
byli polny neprekrashchavshejsya ni na  sekundu  meshaninoj  neponyatnyh  zvukov.
CHto-to shurshalo, potreskivalo,  skripelo  i  pishchalo  u  nego  nad  golovoj.
Neozhidanno vperedi razdalsya oglushitel'nyj vzryv. Rvanulo sovsem  blizko  i
bez edinogo probleska plameni. Rotanov brosilsya na zvuk,  vystaviv  vpered
ruki, starayas' uberech' lico ot hleshchushchih,  plotnyh,  slovno  vyrezannyh  iz
zheleza, list'ev. Neozhidanno on uslyshal,  kak  na  samom  verhu,  v  kronah
rastenij, rodilsya novyj neponyatnyj zvuk. Vpechatlenie  bylo  takoe,  slovno
kto-to razorval u nego nad golovoj meshok s peskom, i  celye  potoki  etogo
peska hlynuli vniz so  svistom  i  shelestom,  podminaya  pod  sebya  list'ya.
Rotanov rvanulsya v storonu, no opozdal. Suhoj shelestyashchij  potok  obrushilsya
emu na plechi i srazu zhe, ne zaderzhavshis' na odezhde, skol'znul vniz.  Pochti
v tu zhe sekundu Rotanov spotknulsya  o  koren'  rasteniya  i  rastyanulsya  na
zemle.
     Udar byl  dostatochno  silen.  Sekundu-druguyu  u  nego  pered  glazami
plyasali ognennye iskry. I  lish'  okonchatel'no  pridya  v  sebya,  on  uvidel
vperedi, v neskol'kih  shagah,  nepodvizhnoe  pyatno  sveta.  Istochnik  sveta
zagorazhivala ot nego plotnaya  shchetina  molodoj  porosli  treskuchek.  Stebli
kazalis' takimi plotnymi i tolstymi, slovno ih sdelali iz tverdoj  reziny.
Vse zhe emu udalos' polzkom  prodvinut'sya  vpered  na  neskol'ko  metrov  i
ostorozhno razdvinut' poslednij ryad rastenij, otdelyavshih ot  nego  istochnik
sveta.  K  neschast'yu,  luch  fonarya,   valyavshegosya   na   peske,   okazalsya
napravlennym pryamo v lico Rotanovu i na mgnovenie oslepil ego.


     Dubrov vtisnulsya v prolom izgorodi i ochutilsya v  zaroslyah  treskuchki.
On znal zdes' kazhduyu tropku i  znal,  chto  nuzhno  iskat'.  On  ne  zametil
presledovaniya i vse zhe ochen' speshil.  Emu  predstoyalo  vybrat'  dostatochno
zreloe rastenie, v to zhe vremya ono ni v koem sluchae ne  dolzhno  bylo  byt'
polnost'yu sozrevshim i gotovym k vybrosu spor. Opredelit' eto v temnote, da
eshche snizu, ne vidya sporonosov, bylo  dostatochno  trudnym  delom.  V  konce
koncov on ostanovil svoj vybor na tolstom shershavom stvole i  polez  vverh.
Za dolgie gody u nego vyrabotalas' v etom dele prilichnaya  praktika.  CHtoby
ne  povredit'  rasteniya,   on   nikogda   ne   pol'zovalsya   mehanicheskimi
prisposobleniyami  i  vzobralsya  na  shestimetrovuyu  vysotu  po   sovershenno
gladkomu stvolu  s  pomoshch'yu  svyazannoj  kol'com  verevki,  osobym  obrazom
perekinutoj vokrug stvola i sluzhivshej oporoj dlya nog. Kolyuchki nachalis'  na
urovne krony, i zdes' ponadobilas' vsya ego ostorozhnost' i ves'  predydushchij
opyt, chtoby probrat'sya skvoz' opasnuyu zonu.
     Naverhu, kak tol'ko on  minoval  nizhnij  poyas  list'ev,  srazu  stalo
svetlee, zdes' stvol razdvaivalsya, i Dubrov vyrugalsya skvoz' zuby. Dvojnoj
stvol na etoj vysote oznachal, chto rastenie imelo dva  sporonosa  -  sluchaj
dovol'no redkij i dostatochno opasnyj, poskol'ku sporonosy hot' i sozrevali
prakticheski v odno  vremya,  vse  zhe  ostavalos'  nebol'shoe  individual'noe
razlichie, i ono moglo okonchit'sya tragicheski, esli vtoroj  sporonos  dostig
stadii zrelosti ran'she pervogo. Dubrov  vzobralsya  teper'  pochti  k  samoj
chashechke,  uvenchannoj  ogromnym  dvuhmetrovym  belym  sharom  so  smorshchennoj
obolochkoj. Oshchupav  ego,  on  pochti  bezoshibochno  smog  opredelit'  stepen'
zrelosti,  no   vtoroj   sporonos...   On   raskachivalsya   gde-to   ryadom,
vsmotrevshis', mozhno bylo razlichit' za spinoj blednoe beloe  pyatno.  Dubrov
zazheg fonarik  i  teper'  smog  rassmotret'  chut'  zheltovatuyu,  izrezannuyu
glubokimi skladkami poverhnost' obolochki. Vse ravno eto  nichego  ne  dalo.
Konechno, mozhno bylo spustit'sya do  razvilki  i  vnov'  podnyat'sya  k  etomu
vtoromu sporonosu. No, vo-pervyh, opredelenie na  oshchup'  nikogda  ne  bylo
osobenno tochnym, vse ravno prihodilos' riskovat', a, vo-vtoryh. Dubrova  s
samogo nachala, s togo momenta, kak on reshilsya na etot pohod,  ne  pokidalo
oshchushchenie, chto vremeni u nego v obrez, chto on opazdyvaet  i  doroga  kazhdaya
sekunda... On ne mog by ob座asnit' prichinu etogo chuvstva,  no  v  poslednee
vremya privyk doveryat' svoim oshchushcheniyam i predchuvstviyam.
     Sekundu pokolebavshis', on reshil ne tratit' vremya na vtoroj sporonos i
dostal nozh. Samym trudnym  i  opasnym  momentom  bylo  vskrytie  obolochki.
Dubrov znal, chto esli sporonos sozrel, to na prikosnovenie on  otreagiruet
vzryvom, on pomnil, kak pogib Kol'cov... Vzryvom ego  sbilo  so  stvola  i
shvyrnulo vniz na kolyuchki... Mozhno bylo, konechno, privyazat'sya k stvolu,  no
on znal, kakoj sily mozhet byt'  vzryvnaya  volna,  i  iz  dvuh  zol  vybral
men'shee... Ruka s nozhom ostorozhno  priblizilas'  k  obolochke  i  medlenno,
santimetr za santimetrom, stala pogruzhat'sya v ryhluyu  massu.  Lob  Dubrova
mgnovenno pokrylsya isparinoj, on  chuvstvoval  sebya  tak,  slovno  nadrezal
nozhom korabel'nuyu minu, da tak ono, v sushchnosti, i bylo. Konec nozha  upersya
v pregradu. |to byla vnutrennyaya tverdaya plenka. Esli sporonos  ne  sozrel,
to davlenie gazov v nem eshche ne dostiglo opasnogo predela... Ves' szhavshis',
ezhesekundno gotovyj k sokrushayushchemu udaru, Dubrov izo vseh sil  nadavil  na
rukoyatku nozha. Razdalsya legkij tresk, i nozh,  prolomiv  poslednij  tverdyj
sloj, ushel v sporonos po samuyu rukoyatku. Nichego ne proizoshlo.
     "Kogda-nibud' ya vse-taki  oshibus'..."  -  podumal  Dubrov.  Esli  eto
sluchitsya, ego pohoronyat bez vsyakih pochestej. On  narushal  zakon,  to  est'
poprostu byl obyknovennym prestupnikom. "No ved' oni ne znayut... - podumal
on. - Ne znayut i ne  hotyat  znat'..."  -  On  vspomnil  svoyu  edinstvennuyu
popytku ob座asnit' sovetu kolonii dejstvie masla treskuchki.  Rezul'tat  byl
prost i pechalen - "gallyucinacii, otravlenie rastitel'nymi  yadami".  Takovo
bylo oficial'noe zaklyuchenie na ego dokladnuyu zapisku. Naverno, nuzhno  bylo
vse ostavit', vernut'sya k normal'noj zhizni, sdelat'  vid,  chto  nichego  ne
proizoshlo, no dlya teh, kto poproboval sok treskuchki, obratnogo puti uzhe ne
bylo. Na etot raz emu povezlo i ne stoilo  zaglyadyvat'  slishkom  daleko  v
budushchee.
     Ostavshayasya procedura uzhe ne predstavlyala nikakoj opasnosti. On  legko
vyrezal  v  sporonose  otverstie  dostatochnoe,  chtoby  vnutr'  mozhno  bylo
prosunut' ruku. Nashchupal venchik nezrelyh  spor  i  v  samom  centre  pustoe
uglublenie dlya semeni. Ono vsegda  bylo  pustym.  Mozhet  byt',  na  tysyachu
rastenij odno zavyazyvalo v processe svoego razvitiya eto tainstvennoe semya,
o kotorom sredi kolonistov bylo slozheno tak mnogo legend. Dubrovu ni  razu
ne  dovelos'  uvidet'  ego  samomu.  On  opustil  ruku  nizhe   i   nashchupal
raspolozhennye vokrug myasistogo semyalozha maslyanichnye zhelezy.  Nikto  tolkom
ne znal, dlya chego nuzhny treskuchie eti zhelezy, vydelyayushchie  ostro  pahnushchee,
oduryayushchee maslo. Biologi schitali ih atavizmom,  ostatkom  organa,  kotoryj
pomogal perenosu spor v  te  dalekie  vremena,  kogda  zdes'  sushchestvovali
kakie-to ogromnye, ischeznuvshie nyne nasekomye. Strashno podumat', kak mnogo
tysyacheletij proneslos' nad planetoj s togo momenta, kak na nej  zarodilis'
eti moguchie zelenye velikany, uvenchannye belymi sharami sporonosov.  Stupni
nog u Dubrova zatekli, verevka, obhvatyvavshaya stvol, vrezalas' v  podoshvy,
i vse zhe on reshil prodelat' vsyu proceduru po dobyche masla v etoj neudobnoj
poze, ne spuskayas' so  stvola  na  zemlyu.  Pochemu?  Vryad  li  on  mog  eto
ob座asnit'. Vozmozhno, im rukovodilo vse to  zhe  tainstvennoe  predchuvstvie,
shepnuvshee, chto tak budet luchshe vsego. Kak by tam ni bylo, on  zakrepil  na
poyase fonar' i, vyrezav dostatochnoe kolichestvo maslyanichnyh zhelez, ne  stal
spuskat'sya, poka ne nabil imi emkost' pressa, ne zavernul ego do otkaza  i
ne zapolnil sklyanku maslom do nuzhnoj otmetki. Tol'ko posle etogo, zavernuv
probku na dragocennoj teper'  sklyanke,  on  nachal  spusk.  No,  uvlechennyj
vyzhimkoj masla, on nachisto zabyl o vtorom sporonose u sebya za  spinoj.  Ot
neostorozhnogo  dvizheniya  stebel'  kachnulsya  pod  ego  tyazhest'yu,  i  Dubrov
pochuvstvoval, chto ego spina na  mgnovenie  uperlas'  v  myagkuyu  podatlivuyu
poverhnost'. V tu zhe sekundu oglushitel'nyj vzryv hlestnul po  nemu  szadi.
Strashnaya sila otorvala ruki ot stvola, pripodnyala ego v vozduh i  shvyrnula
vniz. Udar byl tak silen, chto na neskol'ko sekund on poteryal  soznanie,  a
pridya v sebya, ponyal, chto lezhit  plashmya  na  spine,  szhimaya  v  rukah  svoyu
dragocennuyu sklyanku. Kosti, kazhetsya, ne postradali,  vprochem,  teper'  eto
uzhe ne imelo znacheniya. Fonar' otletel daleko v storonu, no ne  razbilsya  i
ne pogas. Dubrov hotel do nego dotyanut'sya, odnako rezkaya bol'  v  poyasnice
vnov' oprokinula ego navznich'. Sobravshis' s silami, on opersya  na  ruki  i
sel, prevozmogaya bol', pronzivshuyu teper'  uzhe  vse  ego  telo.  Ostavalos'
tol'ko otvernut' probku...


     Kogda  nakonec  glaza  Rotanova  vnov'  obreli  sposobnost'  chto-libo
razlichat', on uvidel sidyashchego na peske  Dubrova.  Pesok,  na  kotorom  tot
sidel, pokazalsya Rotanovu ne sovsem obychnym.  On  byl  znachitel'no  temnee
ostal'nogo peska, i eto temnoe pyatno  plotnym  kol'com  opoyasyvalo  moshchnyj
stvol treskuchki, opershis' o kotoryj sidel Dubrov. Kazalos', chto ves' pesok
vokrug nego obil'no posypali  chernoj  sazhej.  No  eto  bylo  eshche  ne  vse.
Vnimanie Rotanova bylo napravleno na Dubrova, a vse, chto proizoshlo  zatem,
zanyalo ne bolee neskol'kih sekund. Vse zhe bokovym zreniem on zametil,  chto
pesok slovno by shevelitsya pod Dubrovym, budto  na  nego  volnami  naletala
ryab' ot vetra, hotya nikakogo vetra zdes' ne bylo. Fonar', kotoryj v pervoe
mgnovenie oslepil Rotanova,  valyalsya  v  neskol'kih  shagah  ot  Dubrova  i
osveshchal ego ruki, ryukzak i nizhnyuyu  chast'  lica.  Ih  razdelyalo  teper'  ne
bol'she dvuh metrov, i Dubrov, nesomnenno, uvidel vysunuvshegosya iz zaroslej
Rotanova. Nehorosho usmehnuvshis', on medlenno  podnes  k  gubam  steklyannyj
puzyrek.
     - Ne delajte etogo! - kriknul Rotanov i, ottolknuvshis' oboimi nogami,
brosil svoe telo vpered.  No  bylo  uzhe  pozdno.  Sklyanka  vypala  iz  ruk
Dubrova, plotnye maslyanistye kapli zhidkosti stekali po ego shchekam.  Sekundu
oni, ne dvigayas', smotreli v glaz  drug  drugu.  Postepenno  lico  Dubrova
nachalo blednet',  kozha  slovno  by  stanovilas'  prozrachnee.  Odnovremenno
Rotanovu pokazalos',  chto  vsya  ego  figura  priobrela  kakuyu-to  strannuyu
meshkovatost'. Ischezli plechi, podborodok bezvol'no svesilsya  na  grud'.  Na
glazah  u  Rotanova  odezhda  Dubrova   stala   s容zhivat'sya,   slovno   ona
prevratilas' v obolochku prokolotoj futbol'noj kamery, iz  kotoroj  vyhodil
vozduh.
     CHerez minutu odezhda  lezhala  ryadom  s  ryukzakom  besformennoj  pustoj
kuchej. Fonar' otbrasyval na peske rezkie teni. Rotanovu pokazalos', chto on
shodit s uma. On brosilsya k odezhde i shvatil ee,  slovno  nadeyalsya  chto-to
uderzhat'. Potom vypustil kurtku ostorozhno,  slovno  ona  byla  steklyannoj.
Perevernul shtany i zaglyanul v pustye botinki,  budto  nadeyalsya  obnaruzhit'
tam razgadku besslednogo ischeznoveniya Dubrova. Vsya obratnaya doroga slilas'
dlya Rotanova v beskonechnyj hleshchushchij  potok  vetvej  i  list'ev.  Kogda  on
dobezhal  nakonec  do  ogrady,  odezhda  na  nem  visela  kloch'yami,   a   na
iscaparannoj kozhe vystupili kapel'ki krovi. Teper' pridetsya projti  polnyj
cikl dezinfekcii i profilaktiki... Kuda on tak speshil?  Ego  ruki  szhimali
ryukzak. Prezhde chem ujti, on mehanicheski sunul v nego odezhdu Dubrova. On ne
veril bol'she sobstvennym glazam, i edinstvennaya trezvaya mysl' pomogala emu
sejchas  sohranit'  rassudok.  Vse,  chto  on   videl,   moglo   byt'   lish'
gallyucinaciej, naveyannoj  yadovitymi  ispareniyami  treskuchek...  Nogi  sami
soboj prinesli ego k kottedzhu, v kotorom zhil Dubrov.  V  otvet  na  zvonok
avtomat lyubezno otodvinul pered nim dver' tambura.  Obychno  eto  oznachalo,
chto hozyain doma...
     Dubrov lezhal v posteli. Uvidev Rotanova, on  stremitel'nym  dvizheniem
podnyalsya na nogi. Tak vstaet chelovek, eshche ne uspevshij zasnut'  i  lish'  za
minutu do etogo prilegshij v  postel'.  Tak  vstaet  chelovek,  privykshij  k
postoyannomu ozhidaniyu opasnosti. Ne  skryvaya  ironii  i  nepriyazni,  Dubrov
pristal'no razglyadyval stoyavshego na poroge Rotanova.
     - CHemu obyazan stol' neozhidannym vtorzheniem?
     - S vami nichego ne sluchilos'?
     - Kak vidite. A chto dolzhno bylo so mnoj sluchit'sya?
     Rotanov uzhe vzyal sebya v ruki.
     - Zachem vy vyhodili iz poselka chas nazad?
     - U vas gallyucinacii, inspektor. V period cveteniya sharov eto byvaet.
     - Mozhet byt', vy budete utverzhdat', chto eto ne vasha odezhda? - Rotanov
vyvalil iz ryukzaka na pol podobrannye v zaroslyah tryapki.  Dubrov  vstal  i
raspahnul shkaf. Na plechikah  v  strogom  poryadke  byla  razveshana  obychnaya
rabochaya odezhda kolonistov. Rotanov ne mog opredelit', vsya li ona na meste,
no eto nichego ne menyalo. Istoriya nachinala smahivat' na kakoj-to chudovishchnyj
fars.





     Srazu za poselkom  rechnaya  dolina,  razdvinuv  cepochku  iz  nevysokih
holmov, ischezala, rastekalas'  vshir',  polnost'yu  teryalas'  v  peschanyh  i
kamenistyh  nagromozhdeniyah  pustyni.  Golubovato-zelenyj  cvet  pochvy   ne
radoval glaz, vyglyadel mertvym.
     Prizemistoe telo vezdehoda, nakrytoe  vypuklym  prozrachnym  kolpakom,
perevalilo cherez greben' poslednego holma i pogruzilos'  v  beskrajnee  do
samogo gorizonta marevo reanskoj pustyni. Krome voditelya, v kabine  sideli
Rotanov i Kramov. Kondicionery  rabotali  normal'no,  i  vse  zhe  kakim-to
neponyatnym putem oshchushchenie udushayushchej zhary pronikalo v kabinu. Razgovarivat'
ne hotelos'. Slova  budto  zapekalis'  na  gubah.  Kazalos',  vezdehod  ne
dvizhetsya, on slovno stal  chast'yu  pustyni,  vplavilsya  v  ee  poverhnost',
namertvo i  navsegda,  dazhe  tolchki  i  tryaska  ne  mogli  razveyat'  etogo
oshchushcheniya. Gidravlicheskie ressory rabotali s polnoj nagruzkoj. Pervozdannoe
lico planety tak i ne peresekli  dorogi,  sdelannye  rukami  lyudej.  Haos,
neuporyadochennyj tysyacheletnej rabotoj vody,  caril  na  Reane.  Voda  zdes'
byla, no tak gluboko, chto na poverhnost' ne pronikala.  Ona  otsutstvovala
vezde, krome odnogo-edinstvennogo mesta. V doline treskuchih sharov.
     Voobshche govorya, Rotanov horosho znal, chto takie strannye isklyucheniya  iz
pravil tol'ko kazhutsya sluchajnym kaprizom prirody.  Za  nimi  pochti  vsegda
stoit neizvestnaya lyudyam zakonomernost'.
     Odna-edinstvennaya  zhivaya  dolina,  odin-edinstvennyj  holm  s   etimi
razvalinami na vsej planete, a ostal'noe vot eta pustynya... Tut  bylo  nad
chem zadumat'sya. Vcherashnyuyu istoriyu s Dubrovym Rotanov  staralsya  zagnat'  v
podsoznanie,  vycherknuv  iz  myslej.  Ona  meshala  emu  rabotat',   meshala
sosredotochit'sya i, neproizvol'no vryvayas' v strogij hod  ego  rassuzhdenij,
iznutri vzryvala vse postroeniya. Polnoe otsutstvie logiki  moglo  oznachat'
lish' odno - na poverhnost' vyplyla kakaya-to nichtozhnaya chast' neizvestnoj  i
slozhnoj sistemy, dumat' ob etom sejchas bylo bespolezno. V gallyucinacii  on
ne veril. I ostavalos' lish' nakaplivat' novye fakty.
     S  kazhdym  kilometrom,  priblizhayushchim  ih  k  celi,  harakter  pustyni
menyalsya. Spryatalis' pod peschanymi nanosami vyhody skal'nyh korennyh porod,
ischezli treshchiny i vyboiny, doroga stala rovnee. V konce tret'ego  chasa  na
gorizonte poyavilsya holm. Rotanov srazu zhe uznal ego  po  fotografii,  hotya
samih razvalin otsyuda eshche ne bylo vidno. Na fone  fioletovogo  neba  Reany
dazhe izdali etot edinstvennyj na sotni  kilometrov  ravniny  holm  kazalsya
velichestvennym,  i  ne  nuzhno  bylo  obladat'  osoboj   fantaziej,   chtoby
predstavit', kak strogo i proporcional'no vyglyadeli  by  na  nem  zubchatye
steny, nyne pochti ischeznuvshie pod tysyacheletnimi plastami pyli.
     Voshozhdenie na holm nachalos' zadolgo do togo, kak oni priblizilis'  k
nemu  vplotnuyu.  Holm  sostoyal  iz  shirokih  plastov  drevnego  peschanika,
nasloennyh drug na druga i predstavlyayushchih soboj nekoe podobie  lestnicy  s
mnogokilometrovymi stupenyami. Perehod so stupeni na stupen'  byl  dovol'no
plaven, poroj bylo trudno zametit', kogda vezdehod  preodoleval  ocherednoj
pod容m. Naverno, sverhu vse eto prirodnoe  sooruzhenie  pohodilo  na  stopu
blinov razlichnoj velichiny. Samyj malen'kij blin lezhal na vershine. Do  nego
ostavalos' ne menee dvuh kilometrov,  kogda  Rotanov  poprosil  ostanovit'
mashinu i vyshel naruzhu. Vsplesk raskalennogo vozduha byl pohozh na  udar,  i
vse zhe on snyal masku i vdohnul vozduh  Reany.  Zdes',  vdali  ot  cvetushchih
treskuchek, eto bylo vpolne bezopasno, hotya  goryachij  vozduh  i  obzheg  emu
legkie.  Teper'  on  smog  polnee  oshchutit'  obstanovku  etogo  mesta,  ego
nastroenie. Emu hotelos' sdelat' eto prezhde,  chem  oni  uvidyat  razvaliny.
Minuty tri on stoyal nepodvizhno, slushaya  takuyu  vatnuyu  i  plotnuyu  tishinu,
kakaya byvaet lish' v kosmose, dazhe dyhanie vetra  ne  narushalo  ee  sejchas.
Rotanov povernulsya spinoj k vezdehodu i ushel v storonu ot  prolozhennoj  im
kolei. Emu  hotelos'  vycherknut'  iz  pejzazha  vse  vneshnee,  iskusstvenno
privnesennoe lyud'mi.  I  togda  emu  pokazalos',  chto  tishina  i  oshchushchenie
mertvogo pokoya v etoj pustyne byli, pozhaluj, slishkom polnymi  i  ot  etogo
chut' teatral'nymi.
     Poslednie kilometry uzhe ne vyzyvali v nem nikakogo interesa. Do samyh
razvalin on sidel, otkinuvshis' na podushkah i nahmuriv svoe skulastoe lico,
rassechennoe glubokimi skladkami obvetrennoj kozhi.  Nakonec,  podnyav  celoe
oblako pyli, vezdehod zatormozil vozle razvalin. Kak i predpolagal Rotanov
s samogo nachala, razvaliny ne proizveli na nego  osobogo  vpechatleniya.  Ot
sten pochti nichego ne ostalos', a to, chto ostalos', bylo skryto  pod  sloem
peska. Neudivitel'no, chto ih proglyadeli vo vremya razvedki planety.
     Oni  privezli  s  soboj  universal'nogo  kibera,  ya  teper'  voditel'
toroplivo  navinchival  na  nego  neobhodimye  prisposobleniya.  Nado   bylo
raschistit' pesok metra  na  dva  v  glubinu,  chtoby  obnazhit'  kladku.  Ee
harakter,  razmery  blokov,  kachestvo  cementa  mogli  nemalo   rasskazat'
opytnomu arheologu. Rotanov ne byl arheologom, no v kakih tol'ko rolyah  ne
prihodilos' vystupat' inspektoram  vnezemnyh  poselenij!  Ih  znaniya  byli
universal'ny, a mnenie cenilos' zachastuyu vyshe mneniya ekspertov,  vozmozhno,
potomu chto obshirnaya praktika raboty na udalennyh planetah  osvobozhdala  ih
mysli ot gotovyh shablonov i standartov.
     Nakonec kiber byl gotov  privarit'  k  rabote.  So  svoimi  navesnymi
lopatami i skrebkami on stal pohozh teper' na bol'shogo zhuka,  raspustivshego
kryl'ya i vstavshego na  zadnie  lapy.  Voditel'  podklyuchil  k  nemu  kabel'
pitaniya, i zhuk reshitel'no dvinulsya vpered,  povinuyas'  komandam  vynosnogo
pul'ta.  Rabota  trebovala  ostorozhnosti,   i   prishlos'   otkazat'sya   ot
avtomaticheskoj programmy.
     Postepenno lopaty kibera uglublyalis' v pesok, otbrasyvaya ego nazad  i
v storony. Transheya vdol' holmika,  oboznachivshego  stenu,  stanovilas'  vse
glubzhe. Neozhidanno motor kibera protivno zaurchal. Kiber rvanulsya v storonu
i vdrug stal stremitel'no  pogruzhat'sya  v  pesok,  slovno  provalivalsya  v
kakuyu-to tryasinu.
     - Vyklyuchite ego! - kriknul Rotanov, no voditel' i sam  uzhe  dogadalsya
eto  sdelat'.  V  polnoj  tishine,  s  ostanovivshimisya  dvigatelyami   kiber
prodolzhal  pogruzhat'sya.  Vokrug  nego  obrazovalas'   nebol'shaya   voronka,
kazalos', pesok pod mashinoj  prosypalsya  v  kakuyu-to  vnutrennyuyu  polost'.
Voditel' razdvinul lapy kibera kak mozhno shire, stremyas' zaklinit' mashinu v
provale. |to emu udalos', kiber ostanovilsya, i teper' v nemom molchanii oni
smotreli, kak pesok vokrug mashiny prodolzhaet  prosachivat'sya,  utekaet  kak
voda, postepenno obnazhaya steny treshchiny. Vprochem, eto byla ne treshchina.  Uzhe
sejchas mozhno bylo razlichit' pravil'nyj pryamougol'nik  otverstiya,  vedushchego
kuda-to vniz.


     Pomeshchenie napominalo yashchik. Tri metra shiriny i dva vysoty. Kogda kiber
snyal so steny tolstyj  sloj  gryazi  i  vklyuchil  dopolnitel'noe  osveshchenie,
kto-to zametil, chto odna iz  sten  ne  sovsem  obychna.  Ona  byla  slozhena
malen'kimi vos'migrannymi blokami, plotno prignannymi drug k drugu i pochti
ne poddavavshimisya razrushitel'noj rabote vremeni. Dazhe  v  tom  meste,  gde
stena  obrushilas',  vnutrennyaya  chast'  blokov  sohranilas'.  Vos'migrannye
prizmy, sdelannye iz kakogo-to ochen' tverdogo belogo materiala, uhodili  v
stenu na vsyu ee tolshchinu. Nesmotrya na neobychnost' kladki, Rotanov otnes  ee
k renitovskomu periodu, i tol'ko kogda kiber nachal chistit' sosednyuyu stenu,
oni zametili nakonec, chto pri opredelennom bokovom osveshchenii rovnyj  belyj
cvet blokov nachinal menyat'sya...
     Im  potrebovalos'  ne  men'she  chasa   dlya   togo,   chtoby   protyanut'
dopolnitel'nye kabeli i ustanovit' po bokam steny  vse  osvetiteli,  kakie
tol'ko nashlis' na vezdehode. Voditel' snaruzhi zamknul rubil'nik i sprosil,
vse li v poryadke. No emu nikto ne otvetil.  Oni  stoyali  ryadom,  plechom  k
plechu  i  ne  mogli  proiznesti  ni  slova.  Kazalos',  minuty  tekli  kak
tysyacheletiya, smotrevshie na nih skvoz' etu stenu... Eshche  ran'she,  do  togo,
kak vklyuchili osveshchenie,  Rotanov  s  pomoshch'yu  radioizotopnogo  analizatora
opredelil vozrast materiala, iz kotorogo  byli  sdelany  prizmy.  Edva  on
nazhal knopku, kak v okoshechke pribora zazhglis' cifry: pyat'desyat tysyach let.
     Kartina proyavlyalas' postepenno, kak fotografiya,  po  mere  togo,  kak
voditel'  reguliroval  svet.  Mnogoe  zaviselo   ot   mesta   raspolozheniya
istochnikov i ot sily sveta kazhdogo iz nih. Kogda  udavalos'  najti  nuzhnyj
ugol i otregulirovat' silu  sveta,  gde-to  v  glubine  shestigrannikov,  a
inogda u samoj poverhnosti ih cvet edva zametno menyalsya,  slovno  kakoj-to
nevidimyj hudozhnik  trogal  ih  myagkoj  cvetnoj  pastel'yu.  Granicy  mezhdu
razlichnymi cvetovymi ottenkami byli nechetki, rasplyvchaty, i potomu kartina
ne imela opredelennyh syuzhetnyh konturov, eto  byl  prosto  nabor  cvetovyh
pyaten.  No  v  ih  sochetanii  ugadyvalos'  skrytoe  nastroenie,   kakoj-to
muzykal'nyj, nepolno vyrazhennyj ton. I chem dol'she Rotanov  vsmatrivalsya  v
eti cvetnye pyatna na stene, tem yasnee ponimal, chto eto ne abstrakciya,  chto
na stene izobrazheno nechto vpolne konkretnoe. Oni prosto eshche ne ponyali,  ne
nashli sposoba ponyat', chto imenno  hotel  im  povedat'  nevedomyj  hudozhnik
cherez tysyacheletiya...  Otchego-to  Rotanova  ne  pokidala  uverennost',  chto
kartina adresovana imenno im, chto ona,  vozmozhno,  neset  kakuyu-to  vazhnuyu
informaciyu.  |to  bylo  nelepoe  predpolozhenie,  no  sovsem   nedavno   on
stolknulsya na etoj planete s eshche bolee neveroyatnym faktom...
     - Mne kazhetsya, kartina ne v fokuse, - skazal voditel'.
     - Kak vy skazali? Ne v fokuse?!
     - YA hotel skazat', ona ne rezka, razmyta, naverno, vremya...
     - Net. Vy skazali "ne v fokuse"! - Rotanov na  sekundu  zadumalsya.  -
Nam nuzhna planka, linejka, vse ravno chto, nuzhna dostatochno bol'shaya  rovnaya
poverhnost'!
     CHerez neskol'ko minut oni uzhe  znali,  chto  poverhnost'  steny  imela
plavnuyu, nezametnuyu dlya glaza kriviznu.  Stena  predstavlyala  soboj  chast'
ogromnoj pravil'noj sfery, i teper' uzhe netrudno bylo rasschitat' ee fokus.
CHerez chas, ubrav oblomki porody i pesok,  oni  obnaruzhili,  chto  pomeshchenie
udlinilos' na dobryh chetyre metra. Krivizna  byla  rasschitana  tak,  chtoby
fokus  nahodilsya  na   urovne   glaz   cheloveka,   stoyashchego   vplotnuyu   k
protivopolozhnoj  stene.  Tol'ko  odin  chelovek  odnovremenno  mog   videt'
kartinu, slovno ona nesla v  sebe  nekuyu  tajnu,  ne  prednaznachennuyu  dlya
postoronnih glaz...
     Pochemu-to nikto ne reshalsya pervym vstat' v eto  zaranee  rasschitannoe
bortovym komp'yuterom mesto. Nechto velichestvennoe i trevozhnoe ugadyvalos' v
tom, s kakim uporstvom,  posledovatel'nost'yu  i  celeustremlennost'yu  byla
zadumana nevedomymi konstruktorami eta stena, zadumana tak, chtoby pronesti
cherez tysyacheletiya nekij obraz, povedat' potomkam o chem-to takom, radi chego
stoilo sozdavat' vse eto sooruzhenie...
     Nuzhno bylo sdelat' vsego lish' shag, odin shag. Rotanov vzdohnul, provel
po licu rukoj, slovno  progonyaya  nevedomoe  somnenie,  i  shagnul  k  tochke
fokusa.
     Kartina ne byla ob容mnoj. V pervuyu sekundu Rotanovu  pokazalos',  chto
ona ne byla dazhe cvetnoj, i tol'ko potom on razlichil ochen'  bleklye,  edva
ulovimye cvetovye ottenki. Zato zdes', v  tochke  fokusa,  kartina  nakonec
stala  rezkoj.  Otchetlivo  prostupili   vse   linii,   shtrihi,   detali...
Vpechatlenie razbivalos', drobilos'  na  otdel'nye,  ne  svyazannye  syuzhetno
chasti. Vnachale on uvidel kusok planetnogo pejzazha, v centre  kartiny,  to,
nesomnenno, byla Reana. Reana v glubokoj drevnosti,  kogda  zdes'  eshche  ne
bylo pustyn'. Vse prostranstv zapolnyali ogromnye, gordye,  slovno  letyashchie
navstrechu nebu shary treskuchek... Planeta treskuchek? Kto  zhe  togda  sozdal
eto polotno, kakoj nevedomyj hudozhnik? Vdrug on zametil  v  pravom  nizhnem
uglu kartiny znakomyj holm, na kotorom oni nashli razvaliny.  On  srazu  zhe
uznal ego, mozhet byt', potomu, chto bashni i zubchatye steny stroenij na fone
bleklogo  fioletovogo  neba  vyglyadeli  tak,  kak  on  pytalsya   ih   sebe
predstavit' eshche tam, v pustyne.
     Ves'  holm  i  eta  starinnaya,  zashchishchennaya  vysokoj  stenoj  krepost'
vyglyadeli v pejzazhe chuzherodnym telom. Oni smotrelis' kak ostrov v  zelenom
more so strannymi belymi grebeshkami voln... Treskuchki  okruzhali  zamok  so
vseh storon, zhalis' k stenam, gnezdilis' v rasselinah skal. Kogda  Rotanov
edva zametno menyal ugol zreniya, chast' kartiny srazu  zhe  tusknela,  slovno
pela, zato vysvechivalas' novaya chast', i on nikak ne met najti polozheniya, v
kotorom mog by uvidet' ee srazu vsyu celikom. Vprochem,  takoe  razbitoe  na
otdel'nye fragmenty vpechatlenie ego poka ustraivalo, ono  pomogalo  polnee
usvaivat' informaciyu.  Neozhidanno  dlya  sebya  on  ustanovil,  chto  svetloe
okrugloe pyatno nad poverhnost'yu planety vovse ne  solnce,  a  chelovecheskoe
lico. Lico zhenshchiny s  ogromnymi,  chut'  raznesennymi  glazami,  smotryashchimi
pristal'no i trevozhno. CHut' pozzhe on uvidel ee ruki, slovno prostertye nad
planetoj v nemom prizyve, v popytke zashchitit', spasti raskinuvshijsya pod nej
zelenyj mir  ot  kakoj-to  ugrozy.  Pozhaluj,  eto  bylo  ego  sobstvennoe,
sub容ktivnoe vpechatlenie. Proslediv za napravleniem ee ruk, on zametil  na
poverhnosti planety eshche odnu chelovecheskuyu figurku, sovsem malen'kuyu i  kak
by ustremlennuyu navstrechu zhenshchine. Neskol'ko mgnovenij  Rotanov  nikak  ne
mog pojmat' v fokus lico etoj figury, po obshchemu obliku on  ne  somnevalsya,
chto eto muzhchina, i nevol'no udivilsya  disproporcii  v  razmerah:  ogromnoe
letyashchee nad planetoj lico zhenshchiny, a  na  poverhnosti  pod  nej  kroshechnaya
figurka muzhchiny... On vse eshche staralsya pojmat' v fokus lico muzhchiny, kogda
zametil u ego nog celuyu sherengu kakih-to zagadochnyh i sovsem uzh  malen'kih
lohmatyh sushchestv. On dolgo staralsya ponyat', chto oni soboj predstavlyayut.  I
vdrug zabyl o nih, potomu chto posle kakogo-to neproizvol'nogo dvizheniya vsya
kartina  stala  nakonec  rezkoj.  Oshchushchenie  trevogi  i  bezyshodnej  toski
navalilos' na Rotanova s neozhidannoj siloj. Za  spinoj  zhenshchiny  poyavilis'
pyatnyshki zvezd, oni splelis' v  neznakomye  sozvezdiya.  Kazalos',  zhenshchina
letit otkuda-to iz temnyh glubin kosmosa, letit k  planete,  hochet  obnyat'
ee, zashchitit' ot nevedomoj groznoj opasnosti i ne uspevaet...  Na  ee  lice
yasno vidny otchayanie i pochti beznadezhnaya mol'ba o pomoshchi.  Kakie-to  temnye
moguchie  sily  sminayut,  razrushayut  pered  nej  poverhnost'   planety.   V
otkryvshuyusya vzoru Rotanova voronku golubovatoj gryazi rushatsya skaly i samye
steny zamka, v nej bez sleda ischezayut belye shary treskuchek  i  bespomoshchnye
lohmatye sushchestva, sbivshiesya u nog muzhchiny. Rotanovu kazalos',  on  slyshit
nekuyu groznuyu melodiyu razrusheniya. Melodiyu, ne zateryavshuyusya v bezdne vekov,
grozyashchuyu nevedomoj opasnost'yu im samim... Segodnyashnemu dnyu  planety...  Na
samom krayu voronki, napolnennoj goluboj gryaz'yu, stoyala figurka cheloveka  s
podnyatymi  navstrechu  zhenshchine  rukami.  No  gryaz',  rastekayas'   po   vsej
poverhnosti planety, otdelyala ih drug ot druga.  V  lice  muzhchiny  Rotanov
yasno videl otchayanie, i vdrug eto lico pokazalos' emu  znakomym...  Rotanov
uznal tyazhelyj razlet brovej, shirokij lob s harakternoj setochkoj  morshchin...
Kartina obladala porazitel'noj sposobnost'yu peredavat' mel'chajshie  detali.
No lica lyudej chasto byvayut pohozhi, k tomu  zhe  kartina  nichego  obshchego  ne
imela s fotografiej, eto bylo prezhde vsego hudozhestvennoe proizvedenie,  i
vse zhe... Soznanie otkazyvalos' prinyat' protivorechashchij logike fakt, uporno
podyskivalo  bolee  pravdopodobnoe  ob座asnenie.  Hotya  on  bol'she  uzhe  ne
somnevalsya v tom, chto uznal cheloveka, izobrazhennogo na kartine.


     Poka voditel' gotovil vezdehod k obratnoj poezdke, Rotanov  i  Kramov
spustilis' metrov na sto po sklonu holma. Oni  shli  ryadom  molcha  dovol'no
dolgo. Rotanov byl blagodaren Kramovu  za  to,  chto  tot  daet  emu  vremya
obdumat' vse proisshedshee i ne pytaetsya navyazat' sobstvennyh  suzhdenij,  ne
zadaet nenuzhnyh voprosov, prosto zhdet resheniya, i vse.
     Solnce klonilos' k zakatu,  i  v  cvete  pustyni  nastupilo  strannoe
izmenenie. Mozhet byt', ottogo, chto  luchi  fioletovogo  svetila  padali  na
zemlyu slishkom koso, oni okrasili ee v golubovatyj cvet, ochen'  pohozhij  na
tot, chto tak porazil Rotanova na kartine.
     - Golubaya gryaz'... Vam ne kazhetsya, chto v pochve planety vse  eshche  est'
ee ostatki, i imenno poetomu ona tak bezzhiznenna?
     - No ved' analizy...
     - Analizy! Analizy ne vsegda ulavlivayut nyuansy, da i himiki ne vsegda
ishchut to, chto nuzhno. |to pridetsya proverit'. Vo  vsyakom  sluchae,  mesto  to
samoe... Gde-to zdes' pryamo pod nami byl centr voronki.
     - Za desyatki tysyacheletij slishkom mnogoe izmenilos'.
     - Da. Krome Dubrova, pozhaluj. - Oni vnimatel'no  posmotreli  drug  na
druga.
     - Vy ego horosho znali? S samogo rozhdeniya?
     - Da. Mal'chishkoj on byl neposedlivym, energichnym, dovol'no sposobnym,
a vzroslym... Dazhe ne znayu, chto skazat'... Byla v nem  odna  cherta.  YA  by
nazval ee povyshennym chuvstvom spravedlivosti i eshche, pozhaluj, zamknutost'.
     - Sejchas ya hochu znat' drugoe. Byli li  takie  periody,  kogda  Dubrov
ostavalsya vne sfery vashego nablyudeniya? Ostavalsya odin na dostatochno dolgij
srok?
     - My zdes' ne sledim drug za drugom. Planeta bezopasna. Takie periody
byvayut u kazhdogo iz nas. Konechno, i Dubrov vel samostoyatel'nuyu rabotu. Mne
kazhetsya, vasha versiya oshibochna. Dazhe sejchas v nem malo chto izmenilos'.
     - YA obyazan proverit' lyubye vozmozhnye versii, - suho vozrazil Rotanov.
- Nadeyus', vy ponyali, naskol'ko vse stalo ser'eznej  posle  etoj  kartiny.
Menya ne pokidaet mysl' o samom pomeshchenii. |to ne zal dlya demonstracii. |to
voobshche ne zal. Prosto kamennyj parallelepiped. On chereschur funkcionalen. S
odnoj-edinstvennoj zadachej - nechto vrode pochtovogo yashchika...
     - I v nem poslanie, adresovannoe imenno nam?
     - Vpolne vozmozhno... |vakuaciyu vashej  kolonii  pridetsya  otlozhit'  do
pribytiya special'noj ekspedicii.  Hotya  ya  ne  budu  nastaivat'  na  takoj
ekspedicii.
     - To est' kak?
     - YA schitayu, chto u vas v kolonii est' vse neobhodimye specialisty. Vam
prosto nuzhno perestroit' rabotu. Orientirovat' lyudej na  sovershenno  novye
zadachi i sdelat' eto nemedlenno, eshche do pribytiya transporta so special'nym
oborudovaniem. Menya ne pokidaet mysl', chto u nas ochen' malo vremeni, mozhet
byt', slishkom malo... My dolzhny razobrat'sya v  situacii,  prezhde  chem  ona
polnost'yu vyjdet iz-pod kontrolya.
     - Vy predpolagaete takuyu vozmozhnost'?
     - Vo vsyakom sluchae, obyazan ee uchityvat'.
     Oni nadolgo zamolchali. Rotanov pochuvstvoval, chto Kramov chto-to  hochet
skazat' emu, no pochemu-to ne reshaetsya. Nakonec on nachal, glyadya v storonu:
     - Ne znayu, pomozhet li vam eto. No  posle  istorii  s  kartinoj  samye
neveroyatnye veshchi kazhutsya mne zasluzhivayushchimi vnimaniya.
     - A vy znaete eshche chto-nibud' iz etoj serii?
     - Ne znayu, iz kakoj eto serii. Dumayu, vam luchshe vsego  posmotret'  na
nih samomu. |to nedaleko. Kakih-nibud' dvadcat' kilometrov  v  storonu  ot
pryamoj dorogi v poselok. Nam nuzhno uspet' chasam k shesti.  Ran'she  oni  vse
ravno ne vyhodyat. Tol'ko posle zakata.
     Dvadcat' kilometrov v storonu ot prolozhennoj kolei vezdehod  prodelal
za polchasa, i pered samym zakatom oni ochutilis' v rusle suhoj rechki. Eshche v
doroge, sorientirovavshis' po fotokarte, Rotanov  ponyal,  chto  dolina  etoj
peresohshej rechki tyanetsya ot samoj roshchi treskuchek. Otsyuda do  poselka  bylo
vsego kilometrov vosem'. Kramov  poprosil  ostanovit'  vezdehod  i  pervym
skrylsya v nagromozhdenii skal, zakryvshih dolinu. Kogda Rotanov ego  nagnal,
Kramov zhestom poprosil ego ne shumet', hotya sam shel  dovol'no  neakkuratno,
to i delo zadevaya tolstymi podoshvami botinok za  kamni.  Vnizu  on  vybral
bol'shoj gladkij valun, uselsya na  nem  i  dostal  paketik  s  orehami.  Ne
skryvaya razdrazheniya ot ego slishkom zagadochnogo  i  neskol'ko  teatral'nogo
povedeniya, Rotanov ostanovilsya ryadom.
     - Vy by ob座asnili, chego my zdes' zhdem?
     Kramov tol'ko pozhal plechami.
     - |to nuzhno uvidet' samomu, naberites' terpeniya, do  zakata  ostalos'
vsego neskol'ko minut.
     Dejstvitel'no, Gamma, zvezda  etoj  dalekoj  sistemy,  uzhe  kosnulas'
gorizonta.  Ee  disk  nepravdopodobno  raspuh,  splyushchennyj  tolstym  sloem
atmosfery. Svet perehodil iz fioletovogo v sinij i  postepenno  shodil  na
net. Nakonec zvezda skrylas' za gorizontom,  i  nad  pustynej  vo  vsyu  ee
neob座atnuyu shir' povisli serye sumerki, polnye tishiny i  zapahov  nagretogo
za den' peska.
     Mozhno bylo podumat', chto vo vsej etoj ogromnoj i mertvoj pustyne  eshche
zhili i dvigalis' lish' oni dvoe.  Neozhidanno  Rotanov  ponyal,  chto  eto  ne
sovsem tak. Pryamo na nih,  s  toj  storony,  gde  byl  raspolozhen  lager',
dvigalas' kakaya-to temnaya massa. Rotanov,  privykshij  k  tomu,  chto  lyuboe
neponyatnoe dvizhenie na chuzhih planetah predveshchaet  opasnost',  potyanulsya  k
oruzhiyu, no Kramov ostanovil ego.
     - Oni sovershenno bezopasny. Glavnoe  -  ne  dvigajtes',  postarajtes'
podpustit' ih kak mozhno blizhe, inache  vy  nichego  ne  uvidite.  -  Sumerki
sgushchalis', trudno bylo chto-nibud' rassmotret' na takom rasstoyanii,  i  vse
zhe  Rotanovu  kazalos',  chto  temnaya  massa,  dvigavshayasya   vdol'   rusla,
raspadaetsya na otdel'nye pyatnyshki. Ih bylo ne tak uzh mnogo - shtuk  desyat'.
Kakie-to dvizhushchiesya predmety. Pochemu-to pyatna kazalis' imenno  predmetami,
a ne zhivymi sushchestvami. Pozzhe on ponyal, chto  v  etom  vinovata  ih  forma.
Sejchas ih razdelyalo vsego neskol'ko desyatkov metrov, i Rotanov dolzhen  byl
priznat', chto nikogda eshche ne vstrechal chego-nibud' bolee strannogo, chem eti
dvizhushchiesya trenozhniki. Tri nogi  soedineny  v  odnoj  tochke.  Ne  bylo  ni
golovy, ni glaz, ni tulovishcha - tol'ko eti tri nogi. I po tomu,  kak  myagko
izgibalis' eti nogi, kak ostorozhno oshchupyvali  pochvu,  prezhde  chem  sdelat'
ocherednoj shag, Rotanov ponyal,  chto,  nesmotrya  ni  na  chto,  oni  vse-taki
zhivye... Ni odin mehanizm ne mog by obladat' stol'kimi stepenyami  svobody,
kak eti gibkie lapy, v nih ne bylo i nameka na sharniry, ne bylo mesta  dlya
kakih-to skrytyh dvigatelej, voobshche  nichego  ne  bylo,  krome  soedinennyh
vmeste lap... Rost kazhdogo sushchestva ne prevyshal polumetra, lapy tolshchinoj s
chelovecheskuyu  ruku  zakanchivalis'  ne  stupnyami,  a   kakimi-to   kruglymi
podushechkami ili prisoskami.
     Ne dojdya do zastyvshih  lyudej  metrov  dvadcat',  sushchestva  vse  razom
ostanovilis'. No oni ne stali nepodvizhno, kak eto  sdelali  by  mehanizmy.
Perednie sushchestva pereminalis' s nogi na nogu: to delali  malen'kij  shazhok
vpered, to otstupali, slovno v  nereshitel'nosti.  Sejchas  oni  proizvodili
trogatel'noe i bespomoshchnoe vpechatlenie. Te, chto shli szadi, ostanovilis' ne
srazu. Natolknuvshis' na perednih, oni otstupili  nazad.  Rotanov  podumal,
chto skoree vsego oni nichego ne vidyat, no vse zhe kakim-to  obrazom  oshchushchayut
prisutstvie lyudej. Potoptavshis' s minutu, sushchestva  nachali  rashodit'sya  v
raznye storony.
     -  Sledite  za  kakim-nibud'  odnim,  -  prosheptal  Kramov.  -  I  ne
dvigajtes'.
     Odno iz sushchestv, probezhav sovsem ryadom, nachalo karabkat'sya na  krutoj
sklon. Rotanov tol'ko teper' ocenil, kak horosho prisposobleno  ih  telo  k
dvizheniyu po nerovnoj poverhnosti. ZHivoj trenozhnik splyusnulsya,  prizhalsya  k
samoj zemle i, shiroko rasstaviv  lapy,  ceplyalsya  za  malejshie  treshchiny  i
vystupy kamnya. Vzobravshis'  na  pologuyu  chast'  terrasy,  on  ostanovilsya,
pripodnyal odnu lapu i vdrug nachal bystro vrashchat'sya na odnom meste, kak eto
delayut  baleriny.  Vokrug  nego  poyavilos'  oblachko  pyli,  odna  iz   lap
trenozhnika nachala zaryvat'sya v myagkuyu  porodu,  obrazuya  v  nej  nebol'shuyu
lunku. Razdalsya tresk, i v tom meste,  gde  tol'ko  chto  stoyal  trenozhnik,
sverknula elektricheskaya iskra. Sushchestvo ischezlo.
     - |to vse, - skazal Kramov. - Teper'  vy  mozhete  popytat'sya  pojmat'
lyubogo iz ostavshihsya. Begayut oni dovol'no ploho.
     Ne dozhidayas' povtornogo priglasheniya, Rotanov  brosilsya  k  blizhajshemu
sushchestvu. Ono tut zhe pustilos' ot nego nautek. Rasstoyanie mezhdu beglecom i
presledovatelem bystro  sokrashchalos',  i  kogda  Rotanovu  ostavalos'  lish'
protyanut' ruku, razdalsya  uzhe  znakomyj  tresk  elektricheskogo  razryada  i
sushchestvo rassypalos' u nego na glazah, prevratilos' v  oblachko  temnovatoj
pyli, medlenno osedayushchej na zemlyu. Poryv vetra podhvatil chast' etoj pyli i
unes v pustynyu. Porazhennyj Rotanov obernulsya, no  uvidel  tol'ko  odinokuyu
figuru Kramova, nepodvizhno stoyavshego na meste. Nigde ne bylo vidno  bol'she
ni odnogo trenozhnika.
     - So vsemi proizoshlo to zhe samoe?
     Kramov molcha kivnul.
     - Pochemu vy nichego ne soobshchali o nih v svoih otchetah?
     - Oni poyavilis' nedavno, vsego neskol'ko  dnej  nazad.  Ih  poyavlenie
neposredstvenno svyazano s cveteniem treskuchek.
     - Interesno. Kakim zhe obrazom?
     - Pyl', kotoraya ostaetsya posle razryada, na samom dele vovse ne  pyl'.
|to zrelye spory treskuchek. Sobstvenno, vse telo  trenozhnikov  sostoit  iz
etih spor, svyazannyh mezhdu soboj neizvestnoj  nam  energiej.  Kogda  zaryad
energii okazyvaetsya izrashodovannym, oni raspadayutsya. To zhe proishodit pri
malejshej opasnosti. Kashi biologi predpolagayut, chto eti  obrazovaniya  nesut
odnu-edinstvennuyu funkciyu - raznesti kak mozhno dal'she pyl'cu treskuchki.
     - Nu da, prostoj i  ekonomichnyj  sposob.  Kak  oni  ustroeny?  Otkuda
poluchayut energiyu? Kak poluchayut i kakim obrazom  pererabatyvayut  informaciyu
ob opasnosti?
     - |togo my ne znaem. Nikto eshche ne derzhal v rukah  samogo  trenozhnika,
oni  vsegda  raspadayutsya.  Ustanovleno,  chto  obrazuyutsya  oni  v  zaroslyah
treskuchki srazu posle vzryva sporonosa i tut zhe puskayutsya v put', starayas'
kak mozhno dal'she ujti ot mesta rozhdeniya. Inogda ih vstrechali v pustyne  za
desyatki kilometrov ot doma. |to vse, chto my o nih znaem.
     -  Pust'  etim  zajmetsya  special'naya  gruppa  biologov.   Neobhodimo
vyyasnit', kak oni obrazuyutsya. Edinstvennaya li eto forma sporonositelya, ili
vozmozhny drugie, i  samoe  glavnoe  vot  chto...  Nuzhno  vyyasnit'  puti  ih
migracij. Opredelit' mesta,  v  kotorye  oni  stremyatsya,  esli  tol'ko  ih
migracii podchineny kakoj-to sisteme... - Rotanov nadolgo zadumalsya,  stalo
uzhe sovsem temno, i Kramov zazheg moshchnyj fonar'. Luch sveta srazu zhe sgustil
temnotu vokrug nih i slovno prorubil v nej uzkij goluboj koridor.
     - Vy nichego ne zametili znakomogo v ih oblike?
     - Znakomogo? Oni pohozhi na shtativ, na trenozhnik bussoli.
     - YA imeyu v vidu ne eto... Mne pokazalos', chto oni ochen' pohozhi na  te
lohmatye sushchestva, chto my videli na kartine u nog  Dubrova,  tol'ko  zdes'
oni gladkie.
     - Da. Pozhaluj... Dubrov. Snova Dubrov. Odno iz dvuh: ili etot chelovek
pronik v zagadki Reany gorazdo dal'she lyubogo iz nas, libo on...
     - Vy hotite skazat' "nechelovek"?
     Rotanov nichego ne otvetil. Eshche s minutu oni stoyali molcha, slushaya, kak
veter, usilivshijsya posle  zakata,  svistit  v  treshchinah  skal  u  nih  nad
golovoj.
     - Pojdemte, - skazal Rotanov. - Dubrovym ya zajmus' sam.





     Rotanov sidel za svoim rabochim stolom v otvedennom emu kottedzhe. Stol
byl absolyutno pust, esli ne  schitat'  otkrytogo  chistogo  bloknota  i  ego
lyubimogo serebryanogo karandashika. Pryamo pered nim svetilsya  ekran  displeya
glavnogo informatora kolonii, na  kotorom  to  i  delo  poyavlyalis'  slova:
"Kanal svoboden".
     Nakonec Rotanov potyanulsya  k  klaviature  i  otstuchal  zadanie:  "Vse
dannye o koloniste Dubrove po forme 2K". Emu prishlos' nabrat'  special'nyj
shifr,  tak  kak  eta  forma  vydavalas'  tol'ko  v   sluchae   oficial'nogo
rassledovaniya. Nabrav shifr, on slovno postavil  nekuyu  nevidimuyu  tochku  v
svoih sobstvennye rassuzhdeniyah. Prosmatrivaya  informaciyu,  postupayushchuyu  na
ekran, on delal pometki v bloknote i, kogda zakonchil, udivilsya  tomu,  kak
malo ih poluchilos'. Rodilsya v kolonii tridcat' let  nazad.  Proshel  polnyj
kurs obucheniya na biologa. Net sem'i. |to on podcherknul:  dlya  kolonista  v
vozraste Dubrova  eto  bylo  neobychno.  Specializaciya:  agrobiolog.  Tema:
"Aktivnye himogeny v masle treskuchek".
     Interesuyushchih Rotanova svedenij okazalos' na  udivlenie  malo.  Prozhil
chelovek tridcat' let, uchilsya, zakonchil samostoyatel'nuyu rabotu - vot i vse,
chto mozhno  o  nem  uznat'  iz  kartoteki.  Vprochem,  Rotanova  nikogda  ne
udovletvoryali oficial'nye  svedeniya.  V  lichnuyu  kartochku  vnosilis'  lish'
osnovnye, opredelyayushchie sobytiya v zhizni  kazhdogo  cheloveka,  a  ego  sejchas
interesovali nyuansy, cherty haraktera, strannosti, sryvy - slovom, vse  to,
chego mashina znat' ne mogla... Pravda, ostavalsya eshche medicinskij byulleten'.
Zdes' emu povezlo bol'she, v  grafe  "Priobretennye  bolezni,  svyazannye  s
mestnoj faunoj",  on  nashel  znakomuyu  zapis':  "Otravlenie  rastitel'nymi
yadami, gallyucinacii", a chut' nizhe eshche odna strochka: "Opisanie gallyucinacij
sootvetstvuet Romanovskogo testu". Opisanie... Vot kak, opisanie... Kto zhe
ih opisyval? Vrach ili sam bol'noj? |to neobhodimo vyyasnit' i razyskat' eti
samye  "opisaniya".  Pervaya  vstrecha  s  Dubrovym   proshla   na   udivlenie
bestolkovo. On ne mog prostit' sebe togo, chto ne podgotovilsya  k  nej  kak
sleduet. I konechno, Rotanov ne mog znat', chto teper', tshchatel'no gotovyas' k
predstoyashchej vstreche s Dubrovym, on sovershaet vtoruyu, eshche  bol'shuyu  oshibku,
rashoduya popustu poslednie, eshche ostavshiesya u nego chasy...
     V medicinskom kottedzhe ego vstretil ryhlyj  chelovek  so  svetlo-rusoj
borodoj i bol'shimi golubymi glazami. Po  vsemu  bylo  vidno,  chto  on  rad
prihodu Rotanova. Bylo ochevidno, chto  pacienty  ne  dosazhdali  emu  svoimi
poseshcheniyami. Vyslushav Rotanova,  on  dolgo  kopalsya  v  papkah  i  nakonec
shchelknul zamkom displeya, opustiv v nego magnitnuyu kartochku,  no  v  nej  ne
okazalos' nuzhnyh  inspektoru  svedenij.  CHelovek,  opisavshij  gallyucinacii
Dubrova, mesyac nazad pokinul Reanu s ocherednym transportom  i  ne  ostavil
etih zapisej. Pochemu?  V  konce  koncov  Rotanovu  udalos'  vyyasnit',  chto
osnovoj dlya medicinskogo zaklyucheniya  byl  lichnyj  otchet  Dubrova  o  svoih
"videniyah", peredannyj  vposledstvii  v  medicinskij  sektor.  S  ot容zdom
byvshego vracha kolonii sledy ego takzhe zateryalis'. Vse eto bylo  dostatochno
stranno i navodilo Rotanova na trevozhnye  razmyshleniya.  Dolzhny  byli  byt'
kakie-to  ves'ma  veskie  prichiny,   zastavivshie   byvshego   vracha,   lico
oficial'noe, narushit' pravila i uvezti s soboj dokumenty, esli tol'ko  oni
voobshche ne byli im unichtozheny... No pochemu, pochemu? Otvetit' na etot vopros
mozhno bylo, pozhaluj, lish' vernuvshis' na  Zemlyu  i  razyskav  etogo  samogo
Grebneva. A sejchas on vynuzhden byl dovol'stvovat'sya obryvkami svedenij.
     Vstretivshis' so shkol'nym uchitelem, s nauchnym rukovoditelem  i  eshche  s
dvumya-tremya lyud'mi, znavshimi Dubrova lichno, on nakonec  vernulsya  k  sebe,
vyklyuchil vsyu apparaturu svyazi, zaper dveri  kottedzha  i  vnov'  uselsya  za
pustym  stolom.  Pora  bylo  podvesti  kakoj-to  itog.  Znal  on  primerno
sleduyushchee: mesyac  nazad  po  neizvestnoj  prichine  Dubrov  poproboval  sok
treskuchki. On ne stal etogo skryvat'. Naprotiv, napisal kakoj-to raport na
imya predsedatelya soveta. Na osnovanii etogo raporta ego  sochli  bol'nym  i
vremenno otstranili ot raboty. O haraktere dejstviya samogo soka  poka  chto
vyyasnit'  ne  udalos'  nichego.  U  Rotanova  slozhilos'  vpechatlenie,   chto
kolonisty uporno izbegayut  razgovorov  na  etu  temu,  slovno  mezhdu  nimi
sushchestvovalo nekoe tajnoe tabu po povodu vsego,  chto  kasalos'  treskuchek.
Sleduyushchij besspornyj fakt -  ego  lichnaya  vstrecha  s  Dubrovym,  vo  vremya
kotoroj tot zayavil, chto sok treskuchek ne narkotik,  i  otkazalsya  chto-libo
ob座asnit'...  Potom  eto  nochnoe  presledovanie  i  ischeznovenie  Dubrova.
Rotanov nevol'no poezhilsya. |to bylo, pozhaluj, samoe neob座asnimoe mesto  vo
vsej istorii s treskuchkami. Esli by  ne  ryukzak  s  odezhdoj,  on  mog  by,
pozhaluj, poverit' v sobstvennye gallyucinacii, nakonec  v  to,  chto  Dubrov
stal vremenno nevidimym. No podobrannaya odezhda  delala  eti  predpolozheniya
nepravdopodobnymi,  prihodilos'  priznat',  chto   Dubrov   imenno   ischez,
isparilsya,  perestal  sushchestvovat'  v  dannoe  vremya  i  v  dannoj   tochke
prostranstva i odnovremenno poyavilsya v kakoj-to drugoj  tochke.  U  sebya  v
kottedzhe ili, byt' mozhet, gde-to eshche?
     Rotanov pochuvstvoval, chto vpervye s nachala rassledovaniya  on  nakonec
napal na kakuyu-to dejstvitel'no  cennuyu  mysl'.  Cennuyu  potomu,  chto  ona
davala kakuyu-to nit' dlya ob座asneniya etih neveroyatnyh faktov.
     Paradoksal'nye fakty trebovali takogo zhe ob座asneniya. Esli prinyat' eto
kak rabochuyu gipotezu, to sledovalo dal'she  predpolozhit',  chto  neizvestnye
hudozhniki mnogo tysyach let nazad vstretilis' imenno s Dubrovym... Ot  odnoj
etoj mysli ego lob pokryvaetsya isparinoj. Esli prodolzhat' rassuzhdat' v tom
zhe duhe, to  mozhno  dodumat'sya  chert  znaet  do  chego...  A  tut  eshche  eti
trenozhniki i voobshche vsya kartina...  On  tut  zhe  prerval  sebya:  "Stop.  O
kartine poka ne  budem.  Slishkom  malo  dannyh.  Ne  nado  otvlekat'sya  ot
Dubrova". Kazalos', chego proshche - vstretit'sya s nim eshche raz... A pochemu  by
i net? Pochemu  ne  poprobovat'  chestno  skazat'  cheloveku,  chto  proizoshla
oshibka, chto ego raport neverno ponyali,  chto  teper'  emu  veryat  i  prosyat
pomoch'. Dazhe esli Dubrov otkazhetsya, uzhe samo po  sebe  eto  budet  znachit'
nemalo. Togda mozhno zanyat'sya vtoroj versiej, popytat'sya dokazat', chto  pod
lichinoj Dubrova skryvaetsya kto-to chuzhoj...  Poka  dlya  etogo  ne  bylo  ni
malejshih osnovanij.
     Eshche raz perebrav v ume vse  dovody,  vzvesiv  vse  poluchennye  zanovo
fakty, Rotanov nakonec reshilsya eshche pa odnu popytku otkrovennogo  razgovora
s Dubrovym. Nesmotrya na pozdnij chas, on  potyanulsya  k  selektoru.  Teper',
kogda v ego myslyah poyavilsya namek na kakoj-to poryadok, ne hotelos'  nichego
otkladyvat'. |kran selektora zamigal zheltym ogon'kom. Abonent  ne  otvechal
na vyzov... I kogda cherez  polchasa  bez  preduprezhdeniya  k  nemu  vvalilsya
Kramov, on uzhe dogadalsya, chto opozdal, chto vstrechi s Dubrovym ne budet...
     - Dubrov ushel. Sovsem ushel.
     V minuty sil'nogo volneniya Rotanov vsegda govoril medlenno, tshchatel'no
podbiraya slova. Vot i sejchas sprosil s rasstanovkoj, narochito spokojno:
     - On ved'  i  ran'she  samostoyatel'no  pokidal  poselok.  Mozhet  byt',
sejchas?..
     Kramov otricatel'no pokachal golovoj.
     - YA dumayu, teper' on ne vernetsya obratno. Vo vsyakom sluchae, poka...
     - Poka ya zdes'?
     Kramov kivnul.
     - Pochemu vy eto dopustili? Kak voobshche eto moglo sluchit'sya?
     - Dubrov svobodnyj chelovek. YA ne mogu pristavit' k nemu  ohranu.  Dlya
togo chtoby lishit' cheloveka prava na svobodu postupkov, neobhodimo  reshenie
vysshego Soveta Zemli.
     - Ne bud'te formalistom, Kramov! Vy otlichno znaete, o kakih ser'eznyh
veshchah idet rech'. Vy ne imeli prava vypuskat' ego iz polya zreniya!
     - Ne videl v etom neobhodimosti. YA  veryu  Dubrovu.  Mne  kazhetsya,  on
znaet, chto delaet.
     Rotanovu prihodilos' prilagat' vse bol'she usilij, chtoby ne sorvat'sya,
ne vyskazat' Kramovu vsego, chto on dumal  o  ego  povedenii  v  istorii  s
Dubrovym. Ne imelo smysla ssorit'sya s  etim  chelovekom,  edinstvennym,  na
kogo on mog zdes' operet'sya.
     - Pochemu vy reshili, chto Dubrov ne vernetsya?
     - On vzyal  s  soboj  polnyj  rabochij  komplekt  polevogo  snaryazheniya,
mesyachnyj racion, nu i eshche koe-chto...
     - Po krajnej mere, iz etogo sleduet, chto iskat' ego nuzhno  zdes',  na
Reane. - Rotanov mrachno  usmehnulsya.  -  Kogda  vy  mne  govorilo,  chto  s
Dubrovym vse obstoit ne tak prosto, chto mne ne udastsya izolirovat' ego, vy
imeli v vidu imenno eto?
     - Ne tol'ko. CHelovek, poprobovavshij sok treskuchki, stanovitsya uzhe  ne
prosto chelovekom. Vo vsyakom sluchae, ne prostym chelovekom. Mne kazhetsya,  vy
i sami eto ponyali.
     - Da, koe-chto ya  ponyal,  k  sozhaleniyu,  bez  vashej  pomoshchi....  -  ne
uderzhalsya ot upreka Rotanov. - Vnachale vy umolchali o zhivyh sporonositelyah,
teper' chego-to ne dogovarivaete o Dubrove. YA  ved'  ne  k  teshche  na  bliny
priehal!
     - Zdes' nash dom. Nashi dela. Zemlya daleko otsyuda, a v svoih  delah  my
razberemsya sami. Vy zdes' gost'.
     Rotanov otvernulsya. On s trudom podavil v sebe gnev.  Ego  polnomochiya
na etoj dalekoj planete stoili ne tak uzh mnogo. V osnovnom oni zaviseli ot
nego samogo, ot teh vzaimootnoshenij, kotorye skladyvalis'  s  kolonistami.
Pochti nikogda Rotanov ne  pol'zovalsya  chrezvychajnymi  pravami  inspektora,
staralsya dazhe ne napominat' o nih. Vot  i  sejchas  odnu-edinstvennuyu  veshch'
skazal on Kramovu, ne mog ne skazat'...
     - Vse my zdes' gosti, Kramov. Vse lyudi. I dom etot chuzhoj. My dazhe  ne
znaem, chej on. Podumajte ob etom.


     "CHtoby ponyat' do konca,  nuzhno  ispytat'  samomu"  -  staraya  istina.
Staraya, kak mir. Rotanov sidel, opershis' spinoj o tolstyj stvol treskuchki,
kak sovsem nedavno v etom samom meste sidel Dubrov. Kazalos', nepostizhimym
obrazom vremya sdelalo polnyj krug  i  vernulos'  k  pervonachal'noj  tochke.
Tol'ko na meste Dubrova teper' sidel on sam... Kaplya za kaplej sochilsya  iz
pressa maslyanistyj, ostro pahnushchij sok. On  ne  hotel  riskovat'  i  reshil
povtorit' vse, chto delal Dubrov, vo vseh  detalyah.  Drugogo  puti  u  nego
poprostu ne ostalos'. SHestidnevnye poiski Dubrova ne  uvenchalis'  uspehom.
Konechno,  on  mog  soobshchit'  na  Zemlyu  o  svoej  neudache,  o   tom,   chto
rassledovanie, v sushchnosti, zashlo v  tupik,  chto  syuda  neobhodimo  vyslat'
horosho osnashchennuyu ekspediciyu... No poka ona pribudet,  cvetenie  treskuchek
zakonchitsya i pridetsya zhdat' eshche vosem' let.  K  tomu  zhe  v  glubine  dushi
Rotanov  ne  somnevalsya,  chto  ne  kolichestvo  issledovatelej  i  kachestvo
snaryazheniya opredelyayut uspeh v poiskah istiny, chto-to drugoe... mozhet byt',
umenie prinimat' takie vot resheniya?
     Vse. Pozhaluj, eto poslednyaya kaplya. S kazhdoj sekundoj sok izmenyalsya na
vozduhe, i on ne znal, skol'ko vremeni  on  sohranit  svoi  pervonachal'nye
svojstva. Luchshe vsego ne teryat' ni sekundy. I vse zhe on  v  poslednij  raz
perebral v ume, ne zabyl li chego na tot sluchaj, esli ne vernetsya iz  etogo
nereal'nogo puteshestviya v nikuda... V sejfe zaperty  ego  zapisi,  vyvody.
Ostavleno pis'mo Kramovu s pros'boj vskryt' sejf cherez  nedelyu  posle  ego
uhoda... Eshche chto? On  neploho  ekipirovan,  vooruzhen.  Vse  neobhodimoe  v
dal'nej doroge zdes' s nim, v etom potrepannom veshchmeshke. Ostalos' podnesti
k gubam puzyrek... S chem? V tom-to i delo... Dvoe pogibli...  Pogibli  ili
ne vernulis', kak Dubrov? CHego-to Kramov ne dogovarivaet,  no  eto  teper'
nevazhno. Skoro on vse budet znat' sam, bez postoronnej pomoshchi.
     On govoril i govoril sebe raznye obydennye slova,  pytayas'  zaglushit'
samyj obyknovennyj chelovecheskij strah. Ne raz  emu  prihodilos'  riskovat'
zhizn'yu v obstoyatel'stvah, gorazdo  menee  znachitel'nyh,  no  ni  razu  eshche
oshibka ne stoila tak dorogo. Nelepaya tajnaya smert'  ot  rastitel'nogo  yada
nezemnogo rasteniya... CHto o nem podumayut  druz'ya?  Pojmut  li?  Smogut  li
ocenit' vse obstoyatel'stva, vzvesit' ih tak, kak vzvesil i ocenil on  sam?
Ili skazhut,  chto  dejstvie  narkotika  nepredskazuemo,  i  zapretyat  lyudyam
podhodit' k etoj roshche? A mozhet byt', i voobshche zakroyut  planetu...  Slishkom
mnogim on riskoval. Slishkom mnogoe stavil  na  kartu.  "Pamyatnik  tebe  ne
postavyat, eto uzh tochno. ZHal', chto Olega zdes' net, posovetovat'sya tolkom i
to ne s kem. Nu, hvatit. Dovol'no santimentov!" - oborval on sebya.
     U zhidkosti byl rezkij, ni na  chto  ne  pohozhij  vkus.  Otdalenno  ona
napominala, pozhaluj, smes' kakih-to pryanostej. Vanili, koricy, eshche chego-to
znakomogo, no zabytogo v detstve, mozhet  byt',  vkus  tualetnogo  myla.  V
sleduyushchee mgnovenie  Rotanova  oglushila  volna  podavivshego  vse  oshchushcheniya
toshnotvornogo  zapaha.  I  on  ne  smog  ulovit'  moment,  kogda  soznanie
polnost'yu vyshlo  iz-pod  kontrolya  i  vse  zavolokla  seraya  neprobivaemaya
pelena. |to byla imenno pelena, a ne polnyj mrak, kakoj byvaet,  naprimer,
v anabioze ili pod narkozom. Skvoz' etu  pelenu  Rotanov  oshchushchal  kakoe-to
dvizhenie, slovno mir vokrug nego nachal bystro vrashchat'sya. Ili eto  vrashchalsya
on sam? Takim li byvaet golovokruzhenie?  Emu  trudno  bylo  razobrat'sya  v
svoih oshchushcheniyah, potomu chto  golova  pohodila  na  vatnyj  shar.  On  pochti
polnost'yu utratil sposobnost' vosprinimat' okruzhayushchee.
     Sleduyushchim  oshchushcheniem,  porazivshim  ego  svoej  opredelennost'yu,  bylo
soznanie togo, chto v lico emu b'et yarkij  solnechnyj  svet.  On  probivalsya
skvoz'  plotno  zazhmurennye  veki  i  pochti  nasil'no  vytyagival  rassudok
Rotanova iz serogo bolota nebytiya. Neskol'ko mgnovenij  Rotanov  lezhal  ne
shevelyas' i ne otkryvaya vek. Prislushivalsya k  svoemu  telu.  Serdce  bilos'
chasto i moshchno, slovno on tol'ko chto bezhal  v  goru.  Dyshal  on  legko,  ne
chuvstvuya nikakih zapahov. Potom on uslyshal zvuki i porazilsya ih kolichestvu
i raznoobraziyu. Vse ego sushchestvo perepolnyala prostaya radost'. On zhiv. ZHiv!
On proshel cherez eto i vse-taki ostalsya zhiv!
     Nakonec on otkryl  glaza  i  ponyal,  chto  lezhit  v  chem-to  otdalenno
napominayushchem travu. So vseh storon ego okruzhali yarkie zelenye  zarosli,  a
pryamo v lico bilo utrennee solnce. Pozhaluj, samym vpechatlyayushchim byl  imenno
etot mgnovennyj perehod ot nochi k oslepitel'nomu siyayushchemu dnyu. On  eshche  ne
sposoben byl analizirovat' proisshedshee i mog tol'ko po-shchenyach'i  radovat'sya
solnechnomu svetu i yarkoj zeleni,  ukryvshej  ego  so  vseh  storon,  kak  v
kolybeli. V sleduyushchuyu sekundu Rotanov obnaruzhil, chto sravnenie s kolybel'yu
prishlo emu v golovu otnyud' ne sluchajno. Poskol'ku on byl  nag.  Sovershenno
nag. Ryvkom protyanuv ruku k ryukzaku, kotoryj lezhal ryadom, on ne  obnaruzhil
v etom meste nichego. Dazhe trava ne byla primyata.
     Itak, v etot mir prihodyat  nagimi  i  bezoruzhnymi...  On  dolzhen  byl
dogadat'sya  ob  etom  eshche  ran'she,  kogda   podbiral   odezhdu   Dubrova...
Blagodushnoe nastroenie mgnovenno  pokinulo  ego,  ustupiv  mesto  oshchushcheniyu
bespomoshchnosti.  On  ryvkom  sel  i,  s  trudom   poborov   golovokruzhenie,
osmotrelsya. On sidel v chashche  treskuchek.  Byla  primerno  seredina  dnya,  i
vokrug rosli ne te treskuchki. Sporonosy u nih opredelenno kazalis' vyshe  i
moshchnej. Stebli tolshche i raskidistej. Krome togo, mezhdu ih kornyami ne  gulyal
veter, vyduvaya pyl' i pesok, kak eto bylo na Reane. Zdes' vse oplela soboj
pruzhinistaya trava, kakie-to neznakomye kusty. |to byla drugaya Reana... Vse
eshche ne  reshayas'  do  konca  poverit'  v  proisshedshee,  on  uzhe  podyskival
podhodyashchee  ob座asnenie  sluchivshemusya,  potomu  chto  ne  mog   inache.   Sok
treskuchek... Naverno, eto vsego lish' zapal, vklyuchayushchij slozhnejshuyu  sistemu
perehoda skvoz' vremya... Ved' dlya etogo nuzhna energiya. Ujma  energii...  I
konechno, ne v soke delo. On vspomnil begushchie po ushchel'yu sporonosy.  |nergii
im  ne  zanimat',  nedarom  v   rajone   roshchi   izmenyayutsya   magnitnye   i
gravitacionnye polya planety...  Ucepivshis'  za  stvol  treskuchki,  Rotanov
podnyalsya na nogi. Pryamo pered nim, bukval'no  v  desyatke  metrov,  zarosli
peresekala doroga. Samaya obychnaya sel'skaya doroga, ne pokrytaya nichem, krome
pyli.
     - Voobshche, vse ne tak uzh ploho, - uspokoil on sebya. - Ty ochutilsya tam,
kuda stremilsya, konechno, bez snaryazheniya, odezhdy i zapasa pishchi dolgo  zdes'
ne protyanesh'... Nuzhno srochno chto-to predprinyat'. Prezhde  vsego  neobhodimo
odet'sya. - On vspomnil stereofil'm o dikaryah ostrova Pashi. Oni  prekrasno
obhodilis' pal'movymi list'yami... Pravda, zdes' net pal'm,  no  na  pervoe
vremya sojdut list'ya treskuchek. On splel iz nih  chto-to  vrode  nabedrennoj
povyazki. Poluchilos' ne  ochen'  krasivo,  zato  prochno.  Pokonchiv  s  etim,
Rotanov vyshel na dorogu. Bukval'no cherez sto metrov  zarosli  konchilis'  i
pered nim otkrylsya holm,  na  kotoryj  vzbiralas'  doroga.  Na  samoj  ego
vershine temneli znakomye krepostnye steny. Somnenij bol'she ne ostalos'. On
popal v mir, izobrazhennyj na kartine  renitov.  I  hotya  on  zhdal  chego-to
podobnogo, oglushenie ot etogo otkrytiya ne stalo men'she.
     K  stenam  zamka  emu  udalos'  podojti  skrytno,  pryachas'  v  gustyh
zaroslyah, vpolzavshih na samuyu vershinu holma. Kolyuchki zhestoko carapali  ego
nezashchishchennuyu kozhu, no eto prihodilos' terpet'.  On  dolzhen  byl  soblyudat'
ostorozhnost'. CHem blizhe  probiralsya  on  k  zamku,  tem  bol'she  priznakov
govorilo za to, chto drevnee stroenie obitaemo.  Dymok  nad  kryshej,  sledy
povozok, nakonec, zapah hleva, doletayushchij s zadnih dvorov. Stroenie trudno
bylo nazvat' zamkom. |to byl skoree ryad zhilyh postroek, zashchishchennyh  moshchnoj
vysokoj stenoj. Eshche izdali Rotanov ponyal,  chto  stenu  stroil  arhitektor,
horosho usvoivshij zakony proporcij i osobennosti mestnosti. Prichem eto  byl
imenno arhitektor, a ne voennyj inzhener. Severnym krylom krepostnaya  stena
vplotnuyu primykala k skal'nomu vystupu, s  kotorogo  osazhdayushchie  v  sluchae
neobhodimosti mogli by legko perebrosit' lestnicy i pomosty.  No  byli  li
osazhdayushchie v etom dikom krayu? K chemu togda stroit' takuyu moshchnuyu stenu?
     K zamku vela odna-edinstvennaya doroga, i, poka Rotanov  probiralsya  v
zaroslyah, on ne zametil na nej ni malejshego dvizheniya. Zarosli, napolnennye
krikom nevidimyh ptic, zhili svoej sobstvennoj zhizn'yu. V  nih  ne  bylo  ni
malejshih sledov deyatel'nosti cheloveka. Nakonec Rotanov  ochutilsya  u  samoj
steny. Ona byla slozhena  iz  massivnyh  kamennyh  blokov,  razmer  kotoryh
vnushal nevol'noe uvazhenie. Poverhnost' kamnya, obrashchennaya naruzhu, okazalas'
pochti ne obrabotannoj, i grubye vyboiny pozvolyali, ceplyayas' za nerovnosti,
podnyat'sya dovol'no  vysoko,  mozhet  byt',  do  samogo  verha...  Eshche  odna
nebrezhnost' stroitelej?
     Rotanov ne stal ispytyvat' sud'bu.  Vzbirayas'  na  stenu,  on  stanet
otlichnoj mishen'yu dlya ohrannikov v uglovyh bashnyah, esli tam byli ohranniki.
Blagorazumnej kazalos' podnyat'sya na vershinu skal'nogo vystupa, s  kotorogo
navernyaka otkroetsya vid na vnutrennij dvor zamka. Pochti celyj chas  Rotanov
prolezhal na vershine skaly, razglyadyvaya pustoj dvor. I za vse eto vremya  on
ne zametil v zamke ni malejshego dvizheniya. Nichego ne stoilo perebrat'sya  na
stenu i spustit'sya vo dvor. No  on  prishel  syuda  kak  gost'  i  ne  hotel
pridavat' svoemu vizitu s pervyh  shagov  somnitel'nyj  harakter.  V  konce
koncov, sushchestvovali vorota. Te, kto postroil etot zamok, vryad  li  sil'no
otlichalis' ot lyudej.
     Vorota, sbitye iz celyh  stvolov  treskuchek,  okazalis'  zaperty,  no
snaruzhi imelos' ogromnoe metallicheskoe kol'co  iz  kakogo-to  krasnovatogo
metallicheskogo splava. Rotanov vzyalsya za  nego  i  neskol'ko  raz  dernul.
Vnutri gulko otozvalsya kolokol, i cherez minutu vorota netoroplivo popolzli
vverh, otkryvaya vhod.
     Vnutrennij dvor okazalsya sovsem  nebol'shim.  Sverhu  on  kazalsya  emu
gorazdo bol'she. Edva Rotanov  perestupil  porog,  kak  vorota  s  grohotom
opustilis' za ego spinoj. Vperedi  na  stene  glavnogo  zdaniya  vozvyshalsya
balkon, krasivo ukrashennyj reznymi balyustradami. Prezhde chem Rotanov reshil,
chto delat' dal'she, dver' na balkone raspahnulas', i chetyre muzhskie figury,
odetye v svobodnye plashchi temnogo cveta s sinej i zolotoj otorochkoj,  vyshli
na balkon i ostanovilis', molcha razglyadyvaya Rotanova.
     Tekli sekundy, nikto ne shevelilsya, kazalos', proshla celaya vechnost'  v
nemoj nepodvizhnosti.  Rotanov  zhadno  vglyadyvalsya  v  ih  lica.  |to  byli
chelovecheskie lica. I oni byli sovershenny, slovno ih vseh  chetveryh  izvayal
odin i tot zhe genial'nyj skul'ptor. Tak vot kakie oni, renity. Bol'she dvuh
metrov rosta - nastoyashchie velikany. U  togo,  chto  byl  vyshe  vseh,  volosy
serebrilis' na solnce. Byla li eto sedina, Rotanov ne mog skazat', ni odna
morshchina ne  smela  kosnut'sya  ih  lic.  Ni  volneniya,  ni  lyubopytstva  ne
otrazhalos' na nih, slovno eto i vpryam' byli lica statuj.  V  konce  koncov
Rotanov pochuvstvoval bespokojstvo. Tak  ne  vstrechayut  gostej.  Vo  vsyakom
sluchae, tak ih ne vstrechayut lyudi... I vdrug on slovno by posmotrel na sebya
ih glazami. Polugolyj, iscarapannyj dikar' v nabedrennoj povyazke stoyal  vo
dvore... Zachem on prishel, otkuda, chto emu zdes' nado? Ne  eti  li  voprosy
skryvalis' sejchas za ih besstrastnymi licami? Tol'ko teper' on oshchutil  vsyu
neveroyatnuyu  slozhnost'  pervogo  kontakta.  S  nim  ne  bylo  ego   vernyh
elektronnyh pomoshchnikov, oni ne pojmut drug  druga,  ni  odnogo  slova.  On
nichego ne sumeet ob座asnit'... I vdrug,  razrushaya  ego  somneniya,  yasnyj  i
gromkij golos na chistejshem interlekte, na kotorom  vot  uzhe  dva  stoletiya
razgovarivali vse narody Zemli, sprosil:
     - Kto ty takoj?
     |to bylo nastol'ko neozhidanno, chto Rotanov proiznes pervye  prishedshie
v golovu slova:
     - YA chelovek s planety Zemlya.
     Prozvuchalo eto torzhestvenno i nelepo.
     - |to my znaem. Tvoe zvanie i imya?
     - Vy znaete interlekt? Otkuda?
     - Voprosy zdes' zadaem tol'ko my.
     I  srazu  zhe  Rotanov  pochuvstvoval,  kakim  neprostym   budet   etot
razgovor... Inspektor vnezemnyh poselenij obyazan  byt'  diplomatom,  i  on
nichem bol'she ne vydal svoego volneniya.
     - Vy  mozhete  schitat'  menya  predstavitelem  pravitel'stva  Zemli.  YA
osushchestvlyayu kontrol' za vnezemnymi poseleniyami, sozdannymi lyud'mi.  -  Emu
ochen' meshalo  otsutstvie  odezhdy,  i  etot  durackij  balkon,  vozvyshavshij
sobesednikov nastol'ko, chto emu vse vremya prihodilos' zadirat' golovu.  To
li akustika vo dvore byla takoj, to  li  golos  govoryashchego  byl  chrezmerno
gromok, no Rotanova bukval'no oglushali velichestvennye raskaty, nesushchiesya s
balkona. Dolgaya doroga cherez zarosli utomila ego, solnce zhglo iscarapannuyu
kozhu,  pot  zalival  glaza,  ne  ochen'  podhodyashchie  usloviya  dlya   pervogo
diplomaticheskogo kontakta s  inoj  civilizaciej.  "Nichego,  obojdesh'sya,  -
skazal on sebe, - ty sam zavaril etu kashu.  I  esli  sejchas  ty  provalish'
delo, tebe etogo nikogda ne prostyat, da i sam ty sebe etogo  ne  prostish',
tak chto derzhis' i smotri v oba, chto-to zdes' ne tak, chto-to nenormal'no. U
nih dazhe lyubopytstva net.  Tol'ko  eta  spes',  ne  mnogovato  li  ee  dlya
zateryannogo na pustoj planete zamka? Nuzhno vyyasnit' kak mozhno bol'she". Emu
nuzhna byla informaciya, za nej i  shel,  ne  schitayas'  ni  s  kakim  riskom.
Stoyashchie na balkone o chem-to peregovarivalis' mezhdu soboj, ochevidno, zvanie
Rotanova proizvelo na nih nekotoroe vpechatlenie.  Sejchas  do  Rotanova  ne
doletalo ni zvuka, slovno vo  dvore  vyklyuchili  gromkogovoritel'.  No  vot
samyj vysokij muzhchina obernulsya, i vnov' nad Rotanovym  zagremel  znakomyj
golos:
     - Zachem ty prishel k nam?
     - YA ishchu zemlyanina. Ego zovut Dubrov. Valerij Dubrov.
     - Ego net zdes'.
     - No on byl u vas?
     - Byl i ushel.
     - Byl i ushel... - Kak eho  otdalis'  eti  slova  v  golove  Rotanova.
Znachit, vse bylo  naprasno.  I  vdrug  podumal,  chto  pogonya  za  Dubrovym
postepenno prevrashchaetsya dlya nego v samocel', chto  Dubrov  v  konce  koncov
najdetsya i delo vovse ne v nem. Neizvestno, sumel li on do konca  raskryt'
zagadku Reany, chto imenno uznal, kak gluboko  pronik  v  tajny  planety...
Teper', kogda on sam byl zdes', v dalekom proshlom  Reany,  on  obyazan  byl
poprobovat' projti etot put' samostoyatel'no.
     - CHego eshche ty zhdesh'? - prerval ego mysli golos s balkona.
     - YA hotel by poluchit' informaciyu... -  Slovo  prozvuchalo  otchuzhdenno,
ono ne otrazhalo togo, chto on hotel skazat', i Rotanov popravilsya:
     - YA hotel by poluchit' znaniya.
     - My ne razdaem nashih znanij darom. Oni stoyat dorogo.
     - Zemlyane ne stanut torgovat'sya s vami. I nam ne nuzhny odolzheniya.  My
predostavim v obmen znaniya i otkrytiya, sdelannye lyud'mi.
     - My ne nuzhdaemsya v nih. My ne znaem, chto delat' s sobstvennymi.
     - V takom sluchae my najdem chem zaplatit' za vashi znaniya. CHelovechestvo
dostatochno bogato.
     - Nikakie material'nye cennosti nel'zya  pronesti  skvoz'  vremya.  Vse
vashi bogatstva zdes' ne imeyut ceny.
     - CHto zhe vy cenite v takom sluchae?
     - Tol'ko trud. Ty soglasen trudit'sya v obmen na znaniya?
     - CHto imenno ya dolzhen budu delat'?
     - Vse samoe neobhodimoe. Kovat'  zhelezo,  vozdelyvat'  zemlyu,  tkat',
uhazhivat' za zhivotnymi.
     - V takom sluchae ya hotel by znat' cenu.
     - Cena standartna. God raboty za chas.
     - Za chas chego?
     - Za chas otvetov na lyubye voprosy, kotorye ty sumeesh' zadat'.
     God raboty... Sovsem nedavno on gotov byl zaplatit' za eto zhizn'yu.





     Komnata, otvedennaya Rotanovu, okazalas'  svetloj  i  chistoj.  Hotya  i
sovsem nebol'shoj. V  nej  pomeshchalsya  grubo  skolochennyj  topchan,  nakrytyj
koshmoj. Stol' zhe grubo sdelannyj  stol  s  taburetom.  Na  veshalke  visela
tolstaya polotnyanaya rubaha i chto-to vrode rabochego  kombinezona.  Dver'  za
nim zakryli, no Rotanov ne slyshal ni skrezheta zasova, ni  shchelchka  zamka...
Kak tol'ko stihli shagi soprovozhdavshego ego renita, on  poproboval  otkryt'
dver'. Ona legko poddalas' ego usiliyam, i on vnov' uvidel koridor, vedushchij
vo dvor. Nu chto zhe, po krajnij mere, renity srazu zhe nachali vypolnyat' odno
iz uslovij dogovora,  on  sovershenno  svoboden  i  v  lyubuyu  minutu  mozhet
pokinut' zamok.
     Uspokoivshis' na etot schet, Rotanov bolee podrobno issledoval komnatu.
Na topchane v koshme obrazovalas' vmyatina, formoj napominavshaya  chelovecheskoe
telo. On izmeril primernyj rost togo, kto lezhal do nego na  etoj  posteli.
Renity byli vyshe...
     Vody i pishchi emu ne  predlozhili,  ochevidno,  zdes'  ee  snachala  nuzhno
zarabotat', a vozmozhno, prosto eshche ne nastupilo vremya trapezy. On  sel  za
pustoj stol i gluboko zadumalsya. Kakie-to edva ulovimye priznaki ukazyvali
na to, chto zdes' do nego zhil  drugoj  chelovek.  |ta  vmyatina  na  topchane,
potertosti na rubahe, slovno special'no sshitoj na rost zemlyanina...  No  v
takom sluchae dolzhen byt' i bolee yavnyj sled. On sam, prezhde  chem  pokinut'
etu komnatu, navernyaka zahotel by ostavit' zdes'  hotya  by  znak  o  svoem
prebyvanii... Gde-nibud' v takom meste, chtoby on ne srazu brosalsya v glaza
i v to zhe vremya tak, chtoby ego  mozhno  bylo  obnaruzhit'...  CHelovek  chasto
saditsya za stol... On ostorozhno opustil ruku i provel ladon'yu s vnutrennej
storony. Vskore pal'cy nashchupali nerovnye carapiny.  Rotanov  opustilsya  na
pol i prochel vycarapannye ostrym  predmetom  dve  bukvy:  V.D.  No  pochemu
tol'ko eti bukvy?  Ne  zahotel  napisat'  bol'she,  ili  ne  smog,  ili  ne
nadeyalsya, chto eta nadpis' najdet adresata?
     Nu chto zhe... Ochevidno, otvety na  vse  voprosy  emu  pridetsya  iskat'
zdes' samomu.
     Rano ili pozdno oni vstretyatsya s Dubrovym, vstretyatsya  na  ravnyh,  i
togda oni pogovoryat... Sejchas dazhe trudno predstavit',  kakim  budet  etot
razgovor.
     Rotanov prileg na  kojku,  chuvstvuya,  kak  kamennaya  ustalost'  etogo
neveroyatno tyazhelogo dnya navalilas' na nego. No son ne shel, v  golove,  kak
na zamknutoj kol'com kinoplenke, prodolzhali prokruchivat'sya  sobytiya  etogo
dnya, on vnov' videl sebya v  roshche  treskuchek,  derzhal  v  rukah  puzyrek  s
zhidkost'yu, kotoraya  mogla  okazat'sya  obyknovennym  yadom.  Vnov'  lezhal  v
zaroslyah  neznakomogo  mira,  vhodil  v  vorota  zamka...  Razgovarival  s
renitami. On pochti ne somnevalsya, chto vstretil imenno renitov i zaklyuchil s
nimi pervyj v istorii  chelovechestva  dogovor  o  sotrudnichestve,  net,  ne
pervyj, pervym navernyaka byl Dubrov... Vozmozhno, byli eshche  i  te,  kto  ne
vernulsya otsyuda... Vot otkuda oni  znayut  interlekt.  Dogovor...  Strannyj
poluchilsya dogovor. Kto zhe oni takie, renity? Torgovcy  znaniyami?  Sluchajno
popavshaya na Reanu ekspediciya? I kak mogut  sochetat'sya  vysokie  znaniya,  o
kotoryh  oni  govoryat  dazhe  s  nekotorym  prenebrezheniem,  so  vsej  etoj
primitivnoj zhizn'yu, s natural'nym hozyajstvom, tyazhelym fizicheskim trudom?..
On ne sumel dodumat' mysl' do konca, potomu chto  mgnovennyj  kamennyj  son
nakonec skoval ego. Emu kazalos', chto prosnulsya  on  pochti  srazu,  no  po
tomu, kak sil'no smestilos' k zakatu solnce, ponyal, chto proshlo  ne  men'she
treh chasov. On chuvstvoval sebya bodrym i otdohnuvshim, est' tol'ko  hotelos'
eshche sil'nee, i po-prezhnemu muchila zhazhda. S etim nuzhno bylo chto-to  reshit'.
Edva on vstal s tverdym namereniem zanyat'sya poiskami pishchi i vody, kak  nad
zamkom proplyl glubokij melodichnyj zvuk. "Gong ili kolokol... Mozhet  byt',
eto i est' signal  k  uzhinu?"  -  Rotanov  natyanul  rubahu  i  kombinezon,
ochevidno, vechernego fraka zdes' ne polagalos'.
     Pustoj  dvor,  pustaya  lestnica...  Mestnoe  obshchestvo   ne   blistalo
mnogochislennost'yu, no ne  chetvero  zhe  ih  zdes'?  Ili  vse-taki  chetvero?
Tyazhelaya dvustvorchataya dver', vedushchaya vo vnutrennie pokoi zamka,  okazalas'
gostepriimno raspahnutoj. Rotanov ne stal zhdat' special'nogo priglasheniya i
voshel.  Zdes'  bylo  chto-to  vrode  central'nogo  zala  dlya  priemov   ili
trapeznoj, veroyatno, samoe bol'shoe pomeshchenie v zamke. V centre zala  stoyal
dlinnyj obedennyj stol, nakrytyj k uzhinu. CHetvero znakomyh  renitov  molcha
sideli u svoih priborov. Rotanov otmetil, chto svobodny eshche  dva  mesta,  v
centre  stola  i  s  krayu.  Reshiv,   chto   central'noe   mesto   vryad   li
prednaznachalos' emu, on skromno ustroilsya s krayu.  Nikto  ne  proiznes  ni
slova i nikak ne reagiroval na  ego  poyavlenie.  Vse  prodolzhali  molcha  i
nepodvizhno sidet' na svoih mestah,  ne  prikasayas'  k  pishche.  Nesmotrya  na
muchivshij ego golod, Rotanov ne stal narushat'  prilichij  i  terpelivo  zhdal
vmeste s hozyaevami, tol'ko ostorozhno  vtyanul  nosom  vozduh,  starayas'  po
zapahu  opredelit',  naskol'ko  s容dobny  mestnye  blyuda.  Eshche  ran'she  on
zametil, chto vse predmety v zamke: posuda, utvar' - nosili na  sebe  sledy
ruchnogo izgotovleniya. Ochevidno,  serijnoe  mashinnoe  proizvodstvo  renitam
nevedomo. |to vyglyadelo dovol'no stranno, esli vspomnit', na kakom  urovne
hudozhestvennogo masterstva i tehniki byla vypolnena sdelannaya imi kartina.
Rotanov znal, kak chasto oshibochny byvayut  pospeshnye  vyvody.  On  provel  v
zamke vsego neskol'ko chasov.
     Kogo zhe vse-taki oni zhdut? Ot zapaha goryachej pishchi  Rotanov  ispytyval
muchitel'nye spazmy v  zheludke.  Pahlo  dovol'no  appetitno,  chem-to  vrode
varenogo  goroha.  Bol'shoj  mednyj  podnos  v   centre   stola   napolnyalo
zelenovatoe pyure yavno rastitel'nogo proishozhdeniya. "S etogo ya i nachnu",  -
reshil Rotanov. On uzhe  sobralsya,  ignoriruya  prilichiya,  polozhit'  sebe  na
tarelku etogo samogo pyure, kak  vse  podnyalis'.  V  dal'nej  storone  zala
otkrylas' vnutrennyaya dver', i v komnatu voshla  zhenshchina.  Rotanov  zabyl  o
ede. On uznal ee srazu zhe, s pervogo vzglyada.  Ee  i  nevozmozhno  bylo  ne
uznat'. Tam, na kartine,  ogromnyj  do  viskov  razrez  glaz  kazalsya  emu
hudozhestvennym preuvelicheniem. No glaza i na samom dele byli takimi.  Esli
ne schitat' etih  ogromnyh  glaz,  vo  vsem  ostal'nom  ee  lico  bylo  toj
pravil'noj,  starinnoj  formy,  kakimi  risovali  inogda   drevnegrecheskie
hudozhniki lica svoih bogin'...
     Neozhidanno dlya sebya Rotanov obnaruzhil, chto vse eshche stoit, v to  vremya
kak vse ostal'nye davno uzhe nachali uzhin, ne obrashchaya na nego  ni  malejshego
vnimaniya. ZHenshchina ni razu ne vzglyanula v ego storonu, vprochem, ona  voobshche
ni na kogo ne vzglyanula. Ne skazala dazhe  obychnogo,  prinyatogo  za  stolom
privetstviya. Strannym kazalsya etot uzhin  v  nemom  molchanii.  Mozhet  byt',
mezhdu  renitami  sushchestvovali  kakie-to  drugie  sredstva  obshcheniya,  krome
zvukovogo  yazyka?  Inogda  oni  obmenivalis'  bystrymi,   edva   ulovimymi
vzglyadami, i eto bylo vse.
     Rotanov ne ponimal, chto imenno el. Obstanovka za  stolom  s  prihodom
zhenshchiny stala kazat'sya emu pochti oskorbitel'noj. Renity opredelenno kak-to
obshchalis' drug s drugom. Okazyvali drug drugu  za  stolom  kakie-to  melkie
uslugi. Rotanova zhe prosto nikto ne zamechal. Vokrug nego slovno  sgustilsya
nekij vakuum. Tak, naverno, chuvstvoval sebya  sluga  v  dalekoe  feodal'noe
vremya, esli by za kakuyu-to chrezvychajnuyu uslugu emu razreshili sest' za odin
stol s gospodami. Vozmozhno, prihod zhenshchiny poprostu obostril  ego  chuvstvo
samolyubiya. Neskol'ko raz on brosal v ee storonu  bystrye  zainteresovannye
vzglyady  i  nevol'no,  zabyvayas',  vnov'  i  vnov'  lyubovalsya  ee   licom,
dvizheniyami, odezhdoj... Ona vsya kazalas' proizvedeniem  iskusstva.  Tyazhelye
raspushchennye volosy perehvatyvala chut' vyshe  lba  massivnaya,  iz  chekannogo
serebra diadema. Na nej byli  izobrazheny  neponyatnye  Rotanovu  simvoly  i
znaki, a  v  samom  centre,  otrazhaya  blesk  svetil'nikov,  nedobrym  alym
plamenem vspyhival kakoj-to kamen' - ne to granat,  ne  to  rubin...  Ruki
zhenshchiny, obnazhennye do samyh plech, ukrashali  tonkie  serebryanye  braslety,
kotorye zveneli, kak malen'kie kolokol'chiki pri kazhdom dvizhenii.
     Rotanov povidal na svoem veku nemalo  krasavic.  Posle  togo  kak  na
Zemle stal rabotat' universal'nyj institut krasoty s otdeleniyami  na  vseh
kontinentah, lyubaya zhenshchina mogla pridat' svoemu licu tot oblik,  kakoj  ej
nravilsya. I vozmozhno, ot  etogo  v  lice  kazhdoj  krasavicy  emu  nevol'no
chuvstvovalos' nechto  iskusstvennoe.  Ot  lica  renitki  veyalo  drevnost'yu,
slovno ono vmeste s diademoj bylo otchekaneno iz starinnogo potemnevshego ot
vremeni  serebra...  Takimi  byvayut  podlinnye   proizvedeniya   iskusstva.
Poddelku by on uznal srazu. Emu hotelos' ulovit' v ee glazah hotya by namek
na nedovol'stvo ego otkrovennym razglyadyvaniem, no ona ego ne zamechala  do
takoj stepeni, slovno on ne otbrasyval v etom zale dazhe teni. V  ocherednoj
raz oshchutiv ukol uyazvlennogo samolyubiya, Rotanov pospeshil zakonchit'  trapezu
i pervym pokinul obedennyj zal. I opyat'  nikto  ne  ostanovil  ego,  hotya,
vozmozhno, sledovalo ostat'sya i hotya by ubrat' za soboj posudu.  Za  stolom
nikto ne prisluzhival. Pohozhe, v zamke voobshche ne bylo slug. No ne mogli  zhe
eti pyatero sami vesti vse natural'noe hozyajstvo, odevat' i  kormit'  sebya,
lechit' i razvlekat' i do takoj stepeni ostavat'sya  ravnodushnymi  k  novomu
chlenu ih soobshchestva! CHego-to on zdes' opredelenno ne ponimal.
     Vyjdya iz trapeznoj, Rotanov obsledoval dvor  i  obnaruzhil  v  uglu  u
steny  horosho  oborudovannuyu  masterskuyu  s  gornom  i  prilichnym  naborom
instrumentov. Pravda,  ih  kachestvo  iz-za  polnogo  otsutstviya  mashinnogo
proizvodstva ostavlyalo  zhelat'  luchshego.  On  ne  sumel  najti  ni  odnogo
napil'nika. Ochevidno, ih v kakoj-to stepeni zamenyali bruski iz  tochil'nogo
kamnya.
     S samoj pervoj minuty, ochutivshis' v etom mire,  on  ostro  oshchushchal  ne
tol'ko  otsutstvie  odezhdy.  Emu  ne  hvatalo  oruzhiya,  vsegda  sluzhivshego
nadezhnoj  zashchitoj  na  chuzhih  neissledovannyh  planetah.  Teper'  u   nego
poyavilas' vozmozhnost' v kakoj-to stepeni vospolnit' etot probel.  Konechno,
blaster emu ne sdelat', no  v  yunosti  on  uvlekalsya  arbaletnym  sportom.
Izgotovlenie  samodel'nogo  arbaleta  bylo  tam  obyazatel'nym  usloviem...
Pokopavshis' v grude metallicheskogo  hlama,  on  obnaruzhil  gibkuyu  upruguyu
plastinu iz horoshej  stali,  eto  ego  udivilo.  Renity  kakim-to  obrazom
osvoili litejnoe delo, a  vmeste  s  nim  i  teplovuyu  obrabotku  metallov
vysokogo klassa, nesmotrya na otsutstvie mashin. Plastinu on  ispol'zoval  v
kachestve osnovnogo uprugogo elementa, bez kotorogo nevozmozhno izgotovlenie
arbaleta. On staralsya pridat' oruzhiyu nebol'shie  razmery.  Moshchnaya  stal'naya
plastina pozvolyala eto sdelat'. Nuzhno bylo  lish'  najti  podhodyashchij  kusok
drevesiny dlya lozhi. V etot vecher nikto  ne  interesovalsya  ego  delami,  i
vskore v malen'koj kuznice zharko zapylal gorn.
     Arbalet byl polnost'yu gotov cherez  dve  nedeli.  V  tot  den',  kogda
Rotanov nadel na strely tyazhelye stal'nye nakonechniki,  grubye,  no  horosho
ottochennye, on reshil predprinyat' nebol'shuyu ekspediciyu za predely zamka. Za
dve nedeli on tak nichego i ne uznal o zagadochnyh sushchestvah, bok  o  bok  s
kotorymi prozhil vse eto vremya. Oni veli natural'noe hozyajstvo. Rabotali ne
pokladaya ruk s utra do vechera, prichem Rotanovu redko udavalos' videt', kak
oni eto delali. S nim obshchalis'  po  mere  neobhodimosti  i  vsegda  davali
dnevnoe zadanie tam, gde ne rabotal ni odin iz  renitov.  Vecherom  u  nego
prinimali dnevnuyu rabotu i davali zadanie  na  sleduyushchij  den'.  Vo  vremya
tradicionnogo uzhina on mog skol'ko ugodno pyalit' glaza na prekrasnuyu,  kak
statuya, renitku - etim vse  ego  kontakty  s  renitami  i  ogranichivalis'.
Vozmozhno, vne zamka on najdet kakie-to sledy, prolivayushchie svet na  zagadku
poyavleniya renitov na etoj planete  v  dalekom  proshlom?  Krome  togo,  ego
interesovali treskuchki. Dazhe beglogo vzglyada bylo dostatochno, chtoby ponyat'
- zdes' vstrechayutsya vidy i formy, kotoryh on nikogda ne videl na  Reane...
Ne s nimi li svyazana zagadka obratnogo perehoda? Neploho bylo  by  zaranee
podgotovit'  sebe  dorogu  k  vozvrashcheniyu  bez  pomoshchi   renitov.   Prichin
predprinyat' ekspediciyu vo vneshnij mir u nego bylo dostatochno. V pervuyu  zhe
nedelyu on ustanovil, chto odin den' zdes' polnost'yu  posvyashchaetsya  otdyhu  -
segodnya byl  kak  raz  takoj  den',  i  on  reshil  ne  otkladyvat'  svoego
predpriyatiya. Vorota nikem ne ohranyalis'. Pod容mnyj mehanizm  privodilsya  v
dejstvie  prostym  nazhatiem  rychaga.  Dlya  togo  chtoby  vorota  otkrylis',
dostatochno bylo dernut' kol'co. Rotanov zakinul za plechi arbalet,  kotomku
s nebol'shim zapasom produktov, kotorye vzyal  v  kladovke,  ni  u  kogo  ne
sprosiv, davno ubedivshis', chto sprashivat' chto-libo u renitov bessmyslenno.
Ego snaryazhenie  dopolnyala  eshche  flyaga  s  vodoj  i  gruboe  podobie  nozha,
prilichnoe lezvie on tak i ne sumel vykovat'. Zato  rukoyat'  poluchilas'  na
slavu. S nekotorym volneniem on vyshel za vorota, ezheminutno ozhidaya  oklika
i prikaza vernut'sya. Nikto ego ne okliknul. Vskore doroga sdelala povorot,
i zamok skrylsya iz vidu.
     Prezhde vsego Rotanov reshil  osmotret'  mesto,  v  kotoroe  popal  pri
perehode. On horosho pomnil kartu Reany i sejchas bezoshibochno ustanovil, chto
planeta ta samaya, chto nikakogo prostranstvennogo "sdviga" ne bylo, i kakim
by neveroyatnym  eto  ni  kazalos',  ostavalos'  lish'  odno  pravdopodobnoe
ob座asnenie. On popal v proshloe Reany, ochevidno, v to samoe proshloe,  kogda
byla narisovana kartina. Poltora  milliona  let  otdelyalo  ego  teper'  ot
lyudej. CHelovecheskaya civilizaciya na Zemle eshche  ne  uspela  rodit'sya...  Ego
voobrazhenie ne sposobno bylo  vmestit'  tot  gigantskij  otrezok  vremeni,
cherez kotoryj legko, pochti budnichno,  perebrosili  ego  vot  eti  strannye
zelenye rasteniya... Da polno, rasteniya li oni? Mozhet byt',  nechto  gorazdo
bolee slozhnoe, nechto takoe, s chem lyudyam eshche ne prihodilos' stalkivat'sya, i
potomu my dazhe ne v sostoyanii opredelit', chto oni takoe?..
     Vzobravshis' na blizhajshij holm, on osmotrel roshchu  treskuchek  sverhu  i
vdrug s udivleniem zametil,  chto  v  sploshnom  okeane  zeleni,  zatopivshem
planetu, znakomaya emu reanovskaya  roshcha  sohranila  svoi  prezhnie  granicy.
Vpechatlenie  bylo  takoe,  budto  kto-to  special'no  ukorotil   rasteniya,
podstrig ih vershiny gigantskimi nozhnicami  s  odnoj-edinstvennoj  cel'yu  -
oboznachit' granicy zelenogo ostrova, sohranivshegosya v peskah  Reany  cherez
poltora milliona let. Kto i zachem mog eto  sdelat'?  Spustivshis'  v  roshchu,
Rotanov, k velichajshemu svoemu udivleniyu, ustanovil,  chto  stebli  rastenij
vovse ne byli srezany. Na opredelennoj vysote oni  postepenno  stanovilis'
nevidimymi. Santimetrov desyat' ih stebli eshche mozhno bylo  nashchupat',  dal'she
oni ischezali sovershenno... Rotanov vspomnil, v odnom iz  otchetov  biologov
on chital o tom, chto treskuchki na Reane ne imeyut kornej... Zdes' korni byli
v polnom nalichii, zato ne bylo cvetov i plodov... Vprochem, net...  |to  ne
sovsem tak, potomu chto cvety v vide ogromnyh  treskuchih  pogremushek  zdes'
tozhe byli, no tol'ko za toj granicej, gde konchalas' roshcha, sohranivshayasya na
Reane v  dalekom  budushchem...  Vo  vsem  etom  byla  kakaya-to  neyasnaya  emu
zakonomernost'. Rotanovu kazalos', chto vot sejchas, v etu samuyu sekundu, on
pojmet nechto ochen' vazhnoe. Izvestnye fakty uzhe sami soboj vystraivalis'  v
nekuyu eshche ne sovsem yasnuyu sistemu. "Net kornej v budushchem, no zato oni est'
zdes', v proshlom. Nikto nikogda ne  nahodil  nastoyashchih  plodov  treskuchki,
spory - eto ne plody, on stol'ko slyshal o  legendarnom  semeni  treskuchki,
vse o nem slyshali, i nikto ne videl..." I  v  etu  samuyu  sekundu,  kogda,
kazalos', on  uzhe  uhvatil  ubegayushchuyu  mysl',  pryamo  nad  ego  golovoj  s
oglushitel'nym grohotom lopnul zrelyj  sporonos.  Lavina  spor  hlynula  na
zemlyu i pokryla ee tolstym  temnym  kovrom.  Bukval'no  v  dvuh  shagah  ot
Rotanova lezhal etot tolstyj shevelyashchijsya kover. Kazalos', upav na zemlyu, on
vse nikak ne mog uspokoit'sya. Zainteresovannyj Rotanov podoshel eshche  blizhe.
U nego na glazah proishodilo obrazovanie zhivogo sporonositelya.  Vsya  massa
spor teper' styanulas' v tuguyu  plotnuyu  massu,  napominayushchuyu  razlituyu  po
zemle rtut'. Ona  byla  tak  zhe  podvizhna  i,  ochevidno,  tak  zhe  tyazhela.
Postepenno iz nee vverh nachal medlenno rasti kakoj-to predmet. No  eto  ne
byl znakomyj i bezobidnyj trenozhnik, chto-to drugoe, dostatochno  groznoe  v
svoej neozhidannosti, stalo obretat' zhizn', stanovilos' vyshe, massivnee,  i
vdrug on ponyal, chto eto takoe... Pomogla analogiya s horosho  izvestnym  emu
nezemnym rasteniem. Moshchnyj temnyj stebel' na glazah vytyagivalsya vverh.  On
uzhe byl vyshe ego golovy, i na samom verhu obrazovalos' utolshchenie velichinoj
s horoshuyu tykvu. Ono okruglilos', v seredine poyavilis' shirokie glyancevitye
lepestki. Potom oni  razdvinulis',  pripodnimaya  ukrytoe  v  samom  centre
massivnoe obrazovanie. CHto tam bylo? Tychinki? Pestiki? |togo on ne pomnil,
zato horosho pomnil, chto cvetok etogo rasteniya pri malejshem prikosnovenii k
tonkim, kak shnury, shchupal'cam vybrasyval v vozduh milliony yadovityh igolok.
YAd rasteniya ubival vse zhivoe, a igly  inogda  probivali  dazhe  silikonovuyu
bronyu skafandra. Sejchas na nem ne bylo skafandra...
     Rotanov pochuvstvoval, kak u nego peresohlo vo rtu, potomu chto vokrug,
speredi i szadi, uzhe shevelilsya temnyj kover rastushchih  iz  steblya  shchupalec.
Izvivayas', oni obtekali ego, zamykali kol'co... Otstupat' uzhe bylo nekuda.
Slishkom pozdno on ponyal, chto eto takoe... No otkuda, otkuda on zdes'? Ved'
nichego ne bylo, krome spor!..
     I vdrug szadi  naletel  poryv  vetra.  Neozhidanno  cvetok  smorshchilsya,
slovno sobiralsya chihnut', potom medlenno stal s容zhivat'sya,  umen'shat'sya  v
razmerah. Zakrylis' lepestki, vtyanulis'  vnutr'  steblya  shchupal'ca-lovushki.
Slovno kto-to prokruchival pered Rotanovym kinolentu  v  obratnom  poryadke.
Utonchilsya i zakachalsya vysokij stebel', potom s  suhim  shelestom  obrushilsya
vniz, rassypayas' v temnuyu tyazheluyu pyl', iz kotoroj tol'ko chto voznikla eta
grozyashchaya  smert'yu  lovushka.  Sejchas  ona  ischezla,  u   nego   na   glazah
rastvorilas' v kovre tyazhelyh spor, tol'ko chto rodivshem ee. Pochti srazu  zhe
iz nego odin za  drugim  stali  vyluplyat'sya,  kak  cyplyata  iz  yajca,  uzhe
znakomye Rotanovu trenozhniki zhivyh sporonositelej. Oni tut zhe  razbegalis'
v raznye storony i ischezali v zaroslyah. CHerez neskol'ko minut nichto uzhe ne
napominalo o proisshedshem. Potryasennyj  Rotanov  dostal  flyagu  s  vodoj  i
smochil peresohshee  ot  volneniya  gorlo.  Potom  razryadil  arbalet,  tyazhelo
opustilsya na pesok ryadom s tem mestom, gde tol'ko chto raskachivalsya,  grozya
emu gibel'yu, stebel'  rasteniya.  Pesok  v  etom  meste  kazalsya  nagretym.
Rotanov nabral ego polnuyu prigorshnyu i medlenno propustil mezhdu pal'cev.
     Tak chto zhe proizoshlo? Vnachale ego yavno sobiralis' atakovat', no,  kak
tol'ko veter dones ego zapah, zapah cheloveka, cvetok stal svorachivat'sya  i
v konce koncov prevratilsya v eti  bezobidnye  trenozhniki.  Massa  spor  ne
obladaet sobstvennoj  energiej.  |to  prosto  mikroskopicheskie  kirpichiki,
podchinyayushchiesya  formiruyushchim  polyam.  Iz  nih,  naverno,  mnogo  chego  mozhno
postroit', ne tol'ko etot yadovityj cvetok...
     |nergiyu i sootvetstvuyushchie komandy spory navernyaka poluchayut ot  svoego
roditelya... Rotanov dolgo zadumchivo smotrel na tolstyj  stvol  rasteniya  s
razorvannym sporonosom. Svesivshis' nabok, on sejchas eshche bol'she pohodil  na
belyj kolokol... "CHto zhe ty takoe? - tiho sprosil Rotanov.  -  Tvoi  korni
uhodyat v glubokoe  proshloe.  Oni  rastut  zdes'  uzhe  million  let,  potom
raspustyatsya kolokola cvetushchih sporonosov... I  tol'ko  v  dalekom  budushchem
obrazuyutsya plody, ottogo nikto i ne nashel legendarnogo semeni treskuchek...
Rastenie, podchinivshee  sebe  vremya  ili  prisposobivsheesya  k  ego  techeniyu
nastol'ko, chto vremya stalo ne vlastno nad nim? Ego sok, pronikaya  v  zhivye
kletki  chelovecheskogo  tela,  sposoben  perenesti  ih  hozyaina  v  dalekoe
proshloe, k samym istokam... Tak rastenie li  eto,  ili  nechto  znachitel'no
bolee slozhnoe i, mozhet byt', dazhe bolee vazhnoe, chem najdennye im v proshlom
ostatki renitskoj civilizacii?"
     Rotanov perebrosil cherez plecho nenuzhnyj  arbalet,  potomu  chto  vdrug
ponyal: nichto emu ne grozit v etoj roshche. Treskuchki prekrasno mogut otlichat'
vragov ot druzej, a on poka chto  ne  sdelal  nichego  takogo,  chtoby  stat'
vragom etih sushchestv. Zdes' u treskuchki navernyaka est' vragi. Za odnogo  iz
nih ego i prinyali vnachale. Rotanovu vdrug stala ponyatna tolshchina  i  vysota
sten renitskogo zamka...


     Na etot raz drom byl ogromen. V dva raza bol'she  predydushchego.  CHetyre
gibkie lapy mel'kali tak bystro, chto otdel'nyh dvizhenij ne bylo vidno. Nad
nimi vozvyshalis' massivnye chelyusti, utykannye ostrymi kak  kinzhal  zubami.
Vel'da znala, chto ej ne ujti. Dzhar, vezushchij ee povozku, ustal, k  tomu  zhe
on ne boyalsya droma i ne ochen' speshil. Vsego neskol'ko metrov  otdelyalo  ee
ot droma, ona videla, kak aspidnym bleskom  otlivayut  ego  shirokie  vernye
klyki. Vel'da izo vseh sil hlestnula  Dzhara,  no  bylo  uzhe  pozdno.  Drom
vytyanulsya i v poslednem broske dotyanulsya do povozki. Ego  tyazhelye  chelyusti
somknulis' na obode kolesa. Ono  hrustnulo,  i  vo  vse  storony  poleteli
oblomki, povozka nakrenilas' na odin bok i ostanovilas', ot rezkogo tolchka
Vel'da vyletela iz nee, otkatilas' k obochine. Drom, zanyatyj  povozkoj,  ne
obrashchal na nee vnimaniya. Ona videla, kak on v yarosti kroshit  derevo,  rvet
syromyatnye remni kreplenij, slovno povozka byla zhivym sushchestvom.
     Vel'da znala, chto teper' u nee  ostavalos'  vsego  neskol'ko  sekund.
Pokonchiv s povozkoj, drom v lyubom sluchae nastignet  ee.  U  nego  ne  bylo
glaz, no on horosho ulavlival zapahi.  Povozka  pahla  ee  telom  i  imenno
poetomu vyzvala v drome takuyu yarost'. Vel'da vskochila na nogi i  brosilas'
k zaroslyam. Otchayanie pridalo ej sil.  No  drom  uzhe  pochuyal  neladnoe,  on
pripodnyal svoyu tyazheluyu, slovno vykovannuyu iz stali, golovu i ustremilsya za
nej. Ona ne zametila, kogda iz zaroslej vyskochil chelovek. Uvidela ego  uzhe
ryadom, on ottolknul ee i vstal na puti  u  droma.  V  rukah  u  nego  bylo
kakoe-to strannoe oruzhie, pohozhee na rogatinu. Razdalsya  rezkij  svist,  i
tyazhelaya strela mel'knula v vozduhe. Drom prodolzhal bezhat', no chto-to v ego
dvizheniyah izmenilos'.  Uglovatye  formy  nachali  vdrug  okruglyat'sya.  Drom
slovno stal nizhe. Tyazhelaya golova opustilas' i kak budto smazalas'.
     Tol'ko teper' Rotanov pozvolil sebe  vzglyanut'  na  devushku.  Volosy,
zapletennye v  neskol'ko  melkih  kosichek,  otsutstvie  vsyakih  ukrashenij,
prostaya zapylennaya odezhda, eta povozka... Nichto  ne  napominalo  vcherashnyuyu
princessu iz starinnoj skazki, razve  tol'ko  glaza...  Rotanov  nagnulsya,
protyanul ej ruku i pomog vstat' na nogi. Ona okazalas' primerno  odnogo  s
nim rosta. I on s  udovol'stviem  pochuvstvoval,  kakoj  sil'noj  i  gibkoj
okazalas' ee ruka. Neskol'ko sekund ona ee ne otnimala, i oni molcha stoyali
ryadom, razglyadyvaya drug druga. Nakonec ona otnyala ruku, otstupila na  shag,
nelovkim zhestom otryahnula s odezhdy pyl' i vdrug lukavo, sovsem kak  zemnaya
devchonka,  ulybnulas'.  Ulybka  byla   takoj   mimoletnoj,   chto   Rotanov
zasomnevalsya, ne pochudilas' li emu ona. Potom renitka proiznesla neskol'ko
slov  na  pevuchem  neponyatnom  yazyke,  chem-to  pohozhem  na  yazyk   drevnej
Polinezii. Zvuchali eti slova primerno kak "larango  talo  arono".  Devushka
prizhala k grudi levuyu ruku i chut' nakleila golovu. |tot zhest, naverno, byl
by ponyaten na lyuboj planete.
     Rotanov obrugal sebya za nedogadlivost', on  schital,  chto  vse  renity
dolzhny znat' chelovecheskij  yazyk.  Konechno,  ego  izuchil  kto-to  odin,  i,
vozmozhno, imenno poetomu za stolom carit molchanie. Naverno, oni prosto  ne
hotyat razgovarivat' pri nem na svoem yazyke, schitaya eto nevezhlivym.
     Rotanov pomog devushke sobrat'  razbituyu  povozku.  Emu  udalos'  dazhe
svyazat' syromyatnymi remnyami rassypavsheesya koleso. Devushka  vnov'  zapryagla
strannoe zhivotnoe, bol'she pohozhee na ogromnuyu  tolstuyu  gusenicu,  chem  na
loshad'. Nozhki u zhivotnogo byli  koroten'kie,  i,  poka  Rotanov  obvyazyval
vokrug nih slozhnuyu upryazh', vse vremya putayas' v mnogochislennyh remeshkah, on
naschital etih nozhek, po krajnej  mere,  par  vosem'.  Prezhde  chem  uehat',
devushka pokazala na sebya rukoj i skazala: "Vel'da, Arona-la. - I  eshche  raz
povtorila: - Vel'da". Rotanov  ceremonno  kivnul  golovoj  i  predstavilsya
suho, kak na oficial'nom prieme: "Rotanov".
     - Rolano? - peresprosila devushka.
     Rotanov molcha kivnul. Pust' budet "Rolano", kakaya raznica...
     Povozka, perevalivayas' s boku na bok, medlenno ot容hala, on dolgo eshche
smotrel ej vsled, potom perebrosil cherez plecho  arbalet,  nashel  v  kustah
ketmen' i poshel  zakanchivat'  vydelennuyu  emu  v  kachestve  dnevnoj  normy
delyanku. V odnom on mog poklyast'sya - strela, vypushchennaya im v droma, proshla
mimo celi...


     Vernuvshis' posle uzhina v svoyu  komnatu,  Rotanov  leg  na  topchan  ne
razdevayas'. Proshel pochti mesyac s togo momenta, kak on  poyavilsya  v  zamke.
Myshcy ot fizicheskoj raboty okrepli, i  on  uzhe  ne  chuvstvoval  otuplyayushchej
ustalosti, kotoraya zastavlyala ego bukval'no valit'sya  s  nog  pervye  dni.
Teper' u nego ostavalis' sily i vremya, chtoby luchshe izuchit' mir, v  kotorom
on ochutilsya. On sobiral  obrazcy  porod,  opisyval  novye  vidy  rastenij,
uhodil dovol'no daleko ot zamka, udelyal osnovnoe vremya i vnimanie zaroslyam
treskuchki, raskinuvshimsya na mnogie desyatki kilometrov vokrug. Nikto emu ne
prepyatstvoval,  nikto  ne  vmeshivalsya  v  ego  dela,  poprostu  nikto   ne
interesovalsya im. Lish' by on vypolnyal dnevnuyu normu raboty... Pervoe vremya
ego eto vpolne ustraivalo. No segodnya vdrug  navalilas'  tyazhelaya  gnetushchaya
toska, skrutila ego, lishila vsyakogo zhelaniya prodolzhat' nachatuyu rabotu.  On
vspomnil prichinu, vyzvavshuyu pristup nostal'gii imenno segodnya, no eto malo
pomoglo. Vo vremya uzhina devchonka, kotoruyu on spas segodnya, ne vzglyanula na
nego  ni  razu.  No,  vidimo,  byla  eshche  i  drugaya  prichina  dlya   toski.
"Komandirovka,  -  uteshal  on  sebya  pervye  dni.  -  |to   prosto   takaya
komandirovka..." No iz  komandirovki  mozhno  vernut'sya.  Iz  lyuboj,  samoj
dal'nej ekspedicii v konce koncov vozvrashchayutsya, a otsyuda? V tom-to i delo,
chto etogo on ne znal. Dubrov umel vozvrashchat'sya. On  nadeyalsya  najti  zdes'
Dubrova i vernut'sya s nim vmeste i nichego ne nashel. On zaklyuchil s renitami
strannuyu sdelku,  s  odnoj-edinstvennoj  cel'yu:  uznat'  o  nih  pobol'she,
naladit'  obychnyj  chelovecheskij  kontakt,  iz  kotorogo  rano  ili  pozdno
rozhdaetsya vzaimoponimanie, i nichego ne dobilsya. Nichego, krome  oglushayushchego
odinochestva i chuvstva  beznadezhnosti  svoej  zatei.  Komu  nuzhny  vse  eti
mineraly, obrazcy rastenij,  opisaniya  zhivotnyh,  davno  stavshih  na  etoj
planete paleontologicheskimi kur'ezami? Razve chto ego otkrytiya, svyazannye s
treskuchkami, imeyut nastoyashchuyu cenu, no ih eshche nuzhno proverit', a glavnoe  -
nado sumet' donesti eti dannye do Zemli... Renity emu v etom  ne  pomogut.
Na kakoe vzaimoponimanie mozhno rasschityvat', o kakom kontakte  mozhet  idti
rech' s sushchestvami, lish' vneshne pohozhimi na lyudej?  Nesposobnyh  ispytyvat'
prostogo chuvstva  blagodarnosti,  sumevshih  otgorodit'sya  ot  nego  stenoj
ledyanogo bezrazlichiya... Segodnya on spas  devchonku  ot  vernoj  gibeli,  on
sdelal eto sovershenno reflektorno,  kak  sdelal  by  na  ego  meste  lyuboj
zemlyanin, i ne nuzhdalsya on v ee blagodarnosti! No  i  privychnogo  ledyanogo
molchaniya za uzhinom ne ozhidal. Ne  ozhidal,  chto  ona  vnov'  prevratitsya  v
nadmennuyu aristokratku, uveshannuyu dragocennostyami. A on v svoej zapylennoj
i izodrannoj rabochej odezhde vnov'  pochuvstvuet  sebya  v  obshchestve  renitov
sushchestvom  nizshego  razryada.  On  valyalsya  na  topchane  i   dumal,   kakoj
zamechatel'nyj chelovek Kramov i naskol'ko sekretar' predsedatelya kolonii na
Reane simpatichnej etoj nadmennoj renitki.  On  ubezhdal  sebya  v  tom,  chto
ogromnye glaza, esli razobrat'sya v etom poluchshe, poprostu  bezobrazny.  On
dostig v etom pochti polnogo uspeha, kak vdrug zametil na  stole  malen'kij
listochek bumagi, kotorogo zdes' ne bylo ran'she...





     Nebo zdes' kazalos' chernej. Zvezdy  krupnee  i  blizhe.  Ogryzok  luny
visel u samogo gorizonta. Ego svet  ne  mog  pritushit'  dazhe  svet  zvezd.
Slovno kto-to posadil na nebosvode ogromnyj fioletovyj sinyak.
     Noch'yu holod legko probiralsya pod tonkuyu odezhdu,  i  Rotanov  prodrog,
ozhidaya na ploshchadke bashni naznachennogo v zapiske chasa. Nochi zdes'  tyanulis'
beskonechno. Mozhet byt', ottogo, chto  noch'yu  nikto  ne  izmeryal  vremya.  Ne
zvonili chasy na bashnyah, ni odin zvuk ne narushal mertvuyu  glubokuyu  tishinu.
Nakonec vdali na stene mel'knula ch'ya-to figura.
     ZHenshchina  priblizhalas'  medlenno,  vsya  zakutavshis'  v  tolstoe  beloe
polotno, chem-to pohozhee v etoj mertvoj  nochi  na  savan.  I  vse  zhe  dazhe
sejchas,  skvoz'  etu  tolstuyu,  skradyvayushchuyu  odezhdu,  on  ugadyval,   kak
velichestvenna ee pohodka,  kak  gordo  otkinuta  pod  kapyushonom  golova...
Drevnie legendy govorili o tom, chto princessoj nuzhno rodit'sya. Mozhet byt',
oni byli pravy. Eshche izdali on zametil u nee v volosah sverkayushchuyu rubinovym
ognem diademu. Kamen' v nej slegka svetilsya.
     Renitka ostanovilas' ot nego  v  dvuh  shagah,  otkinula  kapyushon,  ee
dlinnye  volosy,  chut'  okrashennye   krovavym   svetom   kamnya,   svobodno
zastruilis' po plecham. Ochen' dolgo  oni  stoyali  ryadom  sovershenno  molcha,
slovno pogruzivshis' v nochnoe bezmolvie,  vo  vsyu  etu  mertvuyu  nereal'nuyu
noch'. V noch', kotoraya proshla million let nazad... Rotanov ne mog poverit',
chto eto ta samaya zhenshchina, kotoraya vezla v povozke meshki s zernom i kotoruyu
on spas ne dalee kak vchera... Emu kazalos', s teh por proshlo mnogo let  i,
naverno, minulo ne men'she stoletiya,  poka  oni  molcha  stoyali  drug  podle
druga.
     ZHenshchina zagovorila medlenno i pechal'no, ee  lico  ostavalos'  stranno
nepodvizhnym, nevyrazitel'nym, tochno slova,  kotorye  ona  proiznosila,  ne
imeli k nej ni malejshego otnosheniya.  Rotanova  porazilo,  chto  sejchas  ona
svobodno govorit na ego yazyke. Slovno ugadav ego mysli, renitka poyasnila:
     - U nas ne prinyato zhenshchine razgovarivat' s chuzhezemcem na  ego  yazyke.
No zakon inogda narushayut.
     - Da. YA znayu, - skazal Rotanov. - CHtoby  ochutit'sya  zdes',  mne  tozhe
prishlos' narushit' zakon.
     I  snova  oni  nadolgo  zamolchali,  luna  napolovinu  spryatalas'   za
gorizont, smestilis' na nebosklone nochnye sozvezdiya, a Rotanov  vse  stoyal
nepodvizhno, ne chuvstvuya holoda, i vsmatrivalsya  v  cherty  ee  lica,  takie
prekrasnye i chuzhie, slovno hotel zapomnit' ih navsegda...
     - Pochemu ty nichego ne sprashivaesh'? Lyudi lyubyat zadavat' voprosy, mnogo
voprosov...
     - YA hotel by zadat' lish' odin. Za chto dromy tak nenavidyat vas?
     ZHenshchina otstupila na shag,  slovno  otshatnulas',  i  prisela  na  kraj
holodnoj kamennoj balyustrady.
     - Ty umeesh' vybirat' voprosy, chtoby otvetit', mne pridetsya rasskazat'
tebe vse. Ne znayu, pojmesh' li, no vse ravno slushaj...
     Ona govorila medlenno, tshchatel'no podbiraya slova, slovno  proveryaya  ih
cenu. Noch' somknulas' vokrug nih eshche  plotnee,  eshche  mohnatej  i  holodnej
stali dalekie sozvezdiya. Rotanovu kazalos', chto on  ne  slyshit  slov,  emu
kazalos',  eto  on  sam  spuskaetsya  k  tol'ko  chto  otkrytoj  planete  na
gigantskom korable renitov...
     - Nas bylo dvadcat' chelovek, my leteli bystro, kak svet...
     Oni leteli s ogromnoj skorost'yu i vremya dlya  nih  zamedlyalos'.  Vsego
god poleta, i  oni  preodoleli  gigantskoe  rasstoyanie,  priletev  syuda  s
drugogo konca galaktiki. Poka dlilsya polet, na ih  rodnoj  planete  proshlo
mnogo tysyach let. I vse zhe  oni  sobiralis'  vernut'sya,  uvidet'  rodnyh  i
blizkih, prinesti dobytye ekspediciej znaniya svoemu  pokoleniyu.  |to  byla
uzhe chetvertaya ekspediciya k zvezdam. Tri pervye proshli uspeshno i  vernulis'
obratno v svoe vremya. Ih uchenye  pridumali  hitroumnuyu  shtuku...  V  konce
poleta oni vybirali bezzhiznennuyu planetu, sazhali na nee korabl' i potom  s
pomoshch'yu razryada hronara, v kotorom hranilas' energiya, nakoplennaya  eshche  na
rodine renitov, otbrasyvali eto nebesnoe telo v tochno  rasschitannuyu  tochku
chetvertogo  vremennogo  izmereniya.  Blagodarya   takoj   operacii   korabl'
vozvrashchalsya k rodnoj planete v to vremya, iz kotorogo on vyletal... Vse eti
operacii prodelyvali s takoj tochnost'yu,  chto  dve  mezhzvezdnye  ekspedicii
vernulis' cherez mesyac posle vyleta i privezli cennejshie svedeniya o dal'nih
okrainah  galaktiki.  Kazalos',  nichto  ne  predveshchalo  neudachi  chetvertoj
ekspedicii.
     Oni opustilis' na Reanu primerno za pyat'sot let  do  togo,  kak  tuda
prileteli  lyudi.  Korabl'   renitov   opustilsya   v   severnom   pustynnom
polusharii...
     - Togda ono ne bylo pustynnym. Togda tam kipela zhizn'.
     -  V  severnom  polusharii  net  nikakoj  zhizni!  Tam  kratery,  sledy
izverzhenij i mertvaya pustynya!
     - |to  ne  izverzheniya...  Nashi  pravila  zapreshchali  ispol'zovat'  dlya
hronara planety, na kotoryh est' zhizn'. No poblizosti ne okazalos' zvezd s
drugimi planetnymi  sistemami.  Topliva  ostavalos'  v  obrez,  tol'ko  na
obratnyj brosok... My hoteli vernut'sya domoj...
     - I reshili pogubit' planetu...
     - A chto by lyudi sdelali na nashem meste?
     - Ne znayu, - chestno skazal Rotanov. - |togo ya ne znayu.
     - My reshilis' ne  srazu.  Dolgoe  vremya  izuchali  planetu,  staralis'
ustanovit', mozhet li zdes' vozniknut' razumnaya zhizn', i nichego ne  ponyali,
kak vyyasnilos' potom... Nashi uchenye ustanovili, chto na planete preobladaet
odin vid rastenij. My nazyvali ih belymi sharami. |tot vid podavil razvitie
vsej ostal'noj biosfery, kakim-to obrazom  podchinil  ee  sebe.  Iskopaemye
ostatki etih rastenij pochti polnost'yu sovpadali s  ih  sovremennym  vidom.
Uchenye reshili, chto brosok vo vremeni na desyatki tysyacheletij  pochti  nichego
ne izmenit v zhizni planety... Kogda  ochen'  hochesh'  poluchit'  opredelennyj
rezul'tat, vsegda  nahoditsya  podhodyashchaya  nauchnaya  teoriya...  -  V  golose
zhenshchiny zvuchala nepoddel'naya gorech'. - YA odna byla protiv, ya govorila, chto
oni nedoocenivayut mestnuyu biosferu, chto belye shary  ne  prostye  rasteniya,
chto mozhet proizojti neschast'e... Nikto  ne  prislushalsya  k  moek  dovodam.
Hronar byl podgotovlen k pusku i v tochno naznachennyj chas ego vklyuchili... -
I vnov' ona nadolgo zamolchala.
     - CHto proizoshlo potom?
     - Potom sluchilos' neschast'e... My do sih por ne znaem, kak imenno eto
im udalos'. Korni etih rastenij uhodyat v  glubokoe  proshloe,  v  nastoyashchem
rascvetayut ih cvety, te samye, chto zovutsya u vas belymi kolokolami, i lish'
v  dalekom  budushchem  vyzrevayut  inogda  plody,  soderzhashchie  v  sebe  tajnu
bessmertiya...
     - CHto sluchilos' s planetoj?
     - Ne znayu, kak nazvat' ih,  sushchestva?  Rasteniya?  V  moment  impul'sa
hronara vklyuchilos' protivopolozhno napravlennoe vremennoe biopole  planety.
CHtoby  protivostoyat'  impul'su  hronara,  energiya  ego  dolzhna  byla  byt'
ogromnoj, rastyanutoj vo vremeni i tochno rasschitannoj...  Ochevidno,  ne  vo
vseh tochkah im  udalos'  polnost'yu  pogasit'  energiyu  impul'sa,  nachalis'
razryvy prostranstva, izverzheniya vulkanov,  planetnyj  kataklizm  zahvatil
vse materiki, no planeta ucelela, ostalas' v nastoyashchem. Pravda,  oni  sami
pochti vse pogibli...
     - Ne vse... - tiho prosheptal Rotanov. No ona uslyshala.
     - Da, ucelela odna malen'kaya  roshchica,  no  i  ona  vymiraet.  Pustynya
nastupaet na nee so vseh storon. Za poslednee  stoletie  ne  prizhilos'  ni
odnogo novogo rasteniya,  a  starye  postepenno  pogibayut,  kol'co  pustyni
smykaetsya vokrug nih, i vskore na  planete,  kotoruyu  oni  otstoyali  cenoj
svoej zhizni, ostanutsya odni pustyni.
     Ona pomolchala, potom tiho prodolzhala:
     -  Pochva  raspolzalas',  prevrashchalas'  v   gryaz',   zatoplyala   celye
materiki... My nichego ne mogli sdelat'. K tomu vremeni nas uzhe ne bylo  na
planete. Vernee, ne bylo v ee nastoyashchem... Do sih por my ne znaem, vinovat
v etom impul's nashego hronara, ili eto biopole planety  zashvyrnulo  nas  v
proshloe, kotorogo my hoteli dobit'sya takoj dorogoj cenoj?
     - Vy prishli v etot  mir  golymi  i  bezoruzhnymi,  -  tiho  progovoril
Rotanov.
     - Da, vse snaryazhenie, oborudovanie, nash korabl' - vse eto ostalos' na
severnom materike, na tom samom, gde kataklizm dostigal  naibol'shej  sily.
Vidimo, tam  proizoshel  chudovishchnyj  vzryv.  Ne  sohranilos'  nichego,  dazhe
pyli...
     V nevernom krasnovatom svete kamnya on zametil slezy, stoyashchie u nee  v
glazah.
     Rotanov otoshel v storonu, otvernulsya, chtoby ne videt' ee  lica  i  ne
meshat' ej plakat'... Noch', kazalos', pridvinulas' eshche  blizhe  i  sela  kak
lohmataya chernaya ptica na zubcy krepostnyh bashen. Nichto ne narushalo tishinu,
dazhe dromy ugomonilis'. Zvezdy chut' smestilis' k vostoku, vozveshchaya blizkij
rassvet.
     - Skol'ko zhe let vam ponadobilos', chtoby golymi rukami postroit' etot
zamok? I skol'ko muzhestva? - tiho dobavil on.
     - Renity zhivut dolgo... Slishkom dolgo, - eshche  tishe  prozvuchal  otvet.
Togda on povernulsya, otyskal v temnote ee ruku i ostorozhno pogladil ee:
     - A znaesh', devochka...
     - YA ne devochka, Rolano.
     I vse  ravno  ona  kazalas'  emu  malen'koj  zabludivshejsya  devochkoj,
devochkoj, kotoroj nado pomoch'. On ne stal s nej sporit'. On  slovno  dumal
vsluh...
     - YA pobyval na raznyh planetah, byvayut bezvyhodnye  situacii,  byvayut
situacii, iz kotoryh nevozmozhno vybrat'sya, no tak tol'ko  kazhetsya,  pover'
mne! Teper' vy ne odni, lyudi pomogut vam vernut'sya.
     - Est' zakony, pered  kotorymi  bessil'ny  i  vy  i  my.  |to  vechnye
nerushimye zakony zhizni. Te,  kto  vosstaet  protiv  nee,  sami  stanovyatsya
mertvecami, im uzhe nichto ne pomozhet.
     No on ne slushal ee, on toroplivo, pochti lihoradochno iskal vyhod.
     - Vot posmotri: my  mozhem  poslat'  ekspediciyu  k  vashej  zvezde,  ne
projdet i goda, kak renity priletyat za vami!
     - Poka my leteli  syuda,  proshli  tysyacheletiya.  Ne  zabyvaj  ob  etom,
Rolano. My znaem svoe budushchee. Vsya nasha civilizaciya davno pogibla.
     - No ved' Dubrov vozvrashchalsya otsyuda!
     - Ty tozhe vernesh'sya. Uzhe ochen' skoro.
     - Znachit, i vy mogli by!
     - Vernut'sya, kuda? V vashe vremya? Ono  chuzhoe  dlya  nas.  Stat'  vashimi
nahlebnikami? |to ne dlya nas, Rolano. Renity - gordaya rasa.
     - YA znayu.
     - Ploho ty nas znaesh', esli predlagaesh' takoe!
     - No ved' ne mozhete vy ostavat'sya zdes' odni! Bez pomoshchi! My mogli by
ostavit' vam vsyu planetu, zavezti syuda neobhodimoe oborudovanie, mashiny...
     - Opyat' ty o tom zhe...  Ne  takie  uzh  my  bespomoshchnye.  Tysyacheletnie
drevnie znaniya nashego naroda pomogli nam vystoyat' v samoe  trudnoe  vremya,
teper' nash dom zdes'. Drugogo net i ne budet. U kazhdogo naroda svoj  put'.
Teper' vasha ochered' letat' k zvezdam. Mozhet  byt',  vy  budete  schastlivee
nas...
     - I vse zhe hot' chto-to mozhem my dlya  vas  sdelat'?  Neuzheli  lyudi  ne
imeyut prava pomoch' drug drugu v bede?
     - Vozmozhno, u vas est' takoe pravo, tol'ko vot my ne  lyudi...  -  Ona
zamolchala, i v ee molchanii on ugadyval nechto  nedoskazannoe,  mozhet  byt',
pros'bu, kotoruyu ne vyrazhayut slovami, mozhet byt', on dolzhen byl ponyat' eto
sam, no v tu minutu nichego ne ponyal,  tol'ko  pochuvstvoval,  chto  razgovor
okonchen, chto istekayut poslednie sekundy etoj  fantasticheskoj,  nevozmozhnoj
nochi. Ne vse umeyut mirit'sya s neizbezhnym. On krepche szhal  ee  nevidimuyu  v
temnote ruku.
     - Poslushaj... Vel'da, my mogli by vernut'sya vmeste...
     - A ty znaesh', skol'ko mne let?
     - Kakoe eto imeet znachenie?!
     - Imeet, Rolano. Imeet. V  pervuyu  sotnyu  let  chuvstva  prituplyayutsya,
otmirayut. Ostayutsya lish' pamyat' i dolg...
     - YA ne mogu poverit', chto vasha civilizaciya  ischezla  bessledno.  Vashe
znanie o takom dalekom budushchem moglo okazat'sya netochnym. Lyudi  dolzhny  eto
proverit'. Gde nahoditsya vasha zvezda?
     - CHuzhoj dom inogda ohranyaetsya, Rolano, dazhe posle uhoda  hozyaev.  |to
mozhet byt' opasnym.
     - Kazhdyj polet k zvezdam opasen. I vse zhe renity i lyudi letayut.
     On zametil, chto ona vzvolnovana, i ne meshal ej dumat'. Inogda nadezhda
na  nevozmozhnoe  lomaet  samye  strogie  zaprety.  Renitka  otvernulas'  k
kamennomu parapetu i  toroplivym  dvizheniem,  slovno  boyalas'  peredumat',
nachertila v pyli celuyu rossyp' tochek.
     - |to vashe nebo.
     Rotanov uznal risunok znakomyh sozvezdij i molcha kivnul.
     - Vot zdes'. - Ona obvela kruzhkom odnu iz tochek. Rotanov uznal i  etu
zvezdu.
     - Al'fa Gidry.
     - My zvali ee Deloj... Esli ty  kogo-to  najdesh'...  Oni  znayut,  kak
projti skvoz' vremya. Oni mogli by najti nas... No tam uzhe  nikogo  net.  A
teper' proshchaj. YA i tak  skazala  tebe  bol'she,  chem  mogla.  -  Ona  rezko
povernulas'  i  ne  oglyadyvayas'  poshla  proch'.  Temnota  pochti  srazu   zhe
rastvorila ee figuru.


     Rotanov reshil vernut'sya na sleduyushchee utro. On eshche ne  znal,  kak  eto
sdelaet, no chuvstvoval, chto vremya nastalo i chto obratnyj  perehod  projdet
bez truda. On tshchatel'no ubral komnatu. Edinstvennaya veshch', s kotoroj on  ne
hotel rasstavat'sya, byl arbalet. On ponimal, chto  ne  mozhet  vzyat'  ego  s
soboj, i ne hotel, chtoby eta veshch' zateryalas' v zaroslyah. Rotanov  pogladil
otpolirovannoe lozhe i povesil oruzhie na stenu. Komu-nibud' prigoditsya.  On
ne mog vzyat' s soboj ni obrazcov, ni sobrannyh s  takim  trudom  gerbariev
mestnoj   rastitel'nosti.    Voobshche    nichego    material'nogo,    nikakih
dokazatel'stv... Sejchas on  ochen'  horosho  ponimal  Dubrova  i  znal,  kak
bespomoshchen  mozhet  byt'  chelovek,  ne  sumevshij  podtverdit'  svoih  slov.
Gallyucinaciya ot rastitel'nyh yadov...  Ves'  etot  mir,  so  slov  Dubrova,
pokazalsya by  emu  sploshnoj  gallyucinaciej.  Teper'  emu  samomu  pridetsya
ubezhdat' drugih. Vprochem, dokazatel'stva mogut poyavit'sya.  Civilizacii  ne
ischezayut bessledno. Pust' lyudyam poka nepodvlastno vremya,  no  prostranstvo
oni nauchilis' preodolevat' neploho.
     Dver' za ego spinoj tiho otvorilas', i voshel Gart -  edinstvennyj  iz
renitov, snishodivshij do obshcheniya s  nim,  ogranichivaya  ego,  pravda,  lish'
samymi neobhodimymi slovami.
     -  Ty  uhodish'  sovsem?  -  V  kotoryj  raz   Rotanov   udivilsya   ih
pronicatel'nosti, no ne pokazal vidu i lish' utverditel'no kivnul.
     - Uhozhu.
     - My dolzhny tebe koe-chto.
     - YA uznal bol'she, chem zarabotal. Uznal vse, chto hotel.
     - Net. Dlya tebya lichno.
     - Mne nichego ne nado.
     - YA ne tak skazal. Znaniya, kotorye ty dolzhen poluchit', mogut prinesti
pol'zu. To, chto ty uznal, bespolezno i dlya tebya, i dlya tvoego naroda.
     - Kak znat'. YA tak ne schitayu. Ostal'nye znaniya my dobudem sami.  Lyudi
tozhe gordaya rasa. Proshchaj.
     - Ostan'sya hotya by na zavtrak. U tebya dolgij put'.
     Rotanov otricatel'no pokachal golovoj i proshel  mimo  postoronivshegosya
renita. On uzhe znal, chto vsyakie prikosnoveniya kak vyrazhenie simpatii u nih
ne prinyaty, i potomu ne protyanul emu ruki.
     V centre strizhenogo  pyatna,  oboznachivshego  granicy  sohranivshejsya  v
budushchem roshchi, bylo  odno  rastenie,  otlichavsheesya  ot  ostal'nyh.  Rotanov
zametil ego eshche v kolonii. Zdes' zhe, sredi  svoih  ukorochennyh  sobrat'ev,
ono srazu  brosalos'  v  glaza.  Ego  stvol  byl  tolshche,  krona  pyshnee  i
"podrezalas'" - ischezala iz vidu, kak budto vyshe, chem u  ostal'nyh.  Krome
togo, stvol etoj treskuchki raschlenyalsya na segmenty, slovno pered Rotanovym
ros  gigantskij  bambuk  tolshchinoj  v  dobryj  bochonok.  On   postuchal   po
glyancevitoj kore, zvuk kazalsya gluhim, ochevidno, stvol vnutri byl  polnym.
On obernulsya i dolgo skvoz' redkie zarosli smotrel na dorogu,  na  kotoroj
dva dnya nazad uvidel povozku s  Vel'doj.  "Strannoe  sozdanie  chelovek,  -
podumal Rotanov. - On uporno dobivaetsya istiny, ishchet ee, ne schitayas' ni  s
kakimi trudnostyami, a nastignuv  ee  nakonec,  inogda  ne  mozhet  sderzhat'
chuvstva gorechi. Vsegda tak byvaet, pochti vsegda. Naverno, poetomu  drevnie
schitali plod poznaniya... gor'kim". "Mne pora..." - tiho proiznes on vsluh.
I nichego ne proizoshlo. On  ne  pochuvstvoval  nikakogo  volneniya.  To,  chto
dolzhno bylo proizojti, proizojdet obyazatel'no, bez malejshego uchastiya s ego
storony. On ne mog by ob座asnit', otkuda u nego takaya uverennost'. On nashel
v kornyah bol'shoj treskuchki uglublenie, sel v nego poudobnej i  stal  zhdat'
voshoda solnca, tol'ko sejchas pochuvstvovav, kak ustal ot etoj  beskonechnoj
nochi i nakopivshejsya gorechi.
     Ujdya ot renitov, on vdrug ispytal oblegchenie, slovno  vse  eto  vremya
nes na plechah vmeste s nimi neposil'nuyu  tyazhest'  utrat,  razocharovanij  i
beznadezhnosti. Teper' on mnogoe videl inache, inoj merkoj sudil ih. Kem oni
byli?  Torgovcami,  prodavavshimi  krupicy  svoih  znanij  za  chuzhoj  trud?
Mechtatelyami, pokoryavshimi zvezdy? Uchenymi, podchinivshimi  sebe  samo  vremya?
Ili vsem etim ponemnogu?  Ih  epoha  proshla.  Navsegda  sginula  v  bezdnu
proshlogo,  tol'ko  pamyat'  ostalas',  i  ne  stoit  trevozhit'  prah   etih
vospominanij, vtorgat'sya v  ih  sklepy...  Potomu  chto  zdes',  na  Reane,
ostalos' ot nih tol'ko proshloe, mertvoe  proshloe.  Vprochem,  i  na  Gidre,
naverno, tozhe...
     Pervye luchi solnca sogreli ego,  i  on  zadremal,  prodolzhaya  slyshat'
shoroh listvy nad svoej golovoj. Potom ego kachnulo, legko, kak eto byvaet v
kresle glajdera, kogda tot idet na posadku. Rotanov otkryl  glaza,  uvidel
solnce,  klonivsheesya  k  zapadu,  vzglyanul  na  svoe  obnazhennoe  telo  i,
podnyavshis', ser'ezno skazal, obrashchayas' k treskuchke:
     - Spasibo, drug.
     V desyati shagah on nashel svoj ryukzak i odezhdu v tom samom  meste,  gde
rasstalsya s  nimi.  Znachit,  v  kolonii  do  sih  por  ne  obnaruzhili  ego
otsutstvie... Vot pochemu on nashel Dubrova v  svoem  kottedzhe  v  noch'  ego
ischeznoveniya. Ochevidno, vse ego dvuhmesyachnoe puteshestvie zanyalo po vremeni
Reany ne bol'she neskol'kih chasov.
     Rotanov toroplivo odelsya i vdrug uslyshal strannyj zvuk, slovno za ego
spinoj zagudel bol'shoj shmel'. Stvol bol'shoj treskuchki vibriroval i  slegka
raskachivalsya. Rotanov podoshel blizhe, on byl uveren, chto minutu nazad stvol
byl sovershenno nepodvizhen, chto by  eto  moglo  oznachat'?  Razdalsya  rezkij
zvuk. Rotanov ot neozhidannosti otshatnulsya. Stvol rasteniya raskolola  snizu
doverhu prodol'naya treshchina.  Ee  kraya  razvernulis',  i  pryamo  na  glazah
Rotanova v sovershenno pustom prostranstve stvola vdrug  poyavilsya  kakoj-to
predmet... Rotanov smotrel na nego dolgo, ne smeya dvinut'sya  s  mesta,  ne
verya sobstvennym glazam.


     Kogda robot zakonchil postrojku standartnogo kottedzha i vozvel  vokrug
novyh  vladenij  Dubrova  nebol'shuyu  izgorod',  Dubrov  vyklyuchil   ego   i
otsoedinyal  ot  akkumulyatora  klemmy   pitaniya.   |to   byl   ego   lichnyj
universal'nyj robot, takoj zhe, kak  u  kazhdogo  kolonista.  Segodnya  on  v
poslednij  raz  vospol'zovalsya   ego   uslugami.   Nabor   samyh   prostyh
zemledel'cheskih instrumentov, nemnogo konservov - vot vse, chto  emu  moglo
prigodit'sya.
     Mesto on vybiral tshchatel'no. Ego ne dolzhny byli najti, prezhde  chem  on
osushchestvit zadumannoe.  Proshche  vsego  bylo  ukryt'sya  v  gorah,  gde  bylo
mnozhestvo  peshcher,  zavalov,  ushchelij.  No  gory  ego  ne  ustraivali,   emu
neobhodima byla golubovataya pochva Reany. Odinokaya skala obrazovala v  etom
meste nechto vrode bol'shogo grota i zakryvala ego  novoe  zhilishche  vmeste  s
uchastkom ogorozhennoj zemli ot nablyudenij s vozduha. S treh storon  uchastok
skryvala skala,  s  chetvertoj  robot  nabrosal  vysokij  peschanyj  val,  i
obnaruzhit' ukrytyj pod skaloj kottedzh mozhno bylo, lish'  podojdya  vplotnuyu.
Skalu on nashel goda dva  nazad,  kogda  mnogo  puteshestvoval  po  reanskim
pustynyam v odinochku, pytayas' najti v nih  sledy  byloj  zhizni.  Eshche  togda
podumal, chto eto mesto ideal'no podoshlo by dlya nebol'shogo poseleniya,  esli
by lyudi mogli, dobyvat' zdes' dlya sebya pishchu...  Vse  delo  bylo  imenno  v
zemle. On nadeyalsya, chto, esli emu udastsya udalit' iz nee chasticy  yadovitoj
goluboj gliny, zemlya vnov' obretet  plodorodie...  On  znal,  chto  koloniya
treskuchej prizhivaetsya  lish'  v  tom  meste,  gde  mozhet  vyrasti  matochnoe
rastenie. Ne bylo u nego pochti nikakih shansov na uspeh, ko on vse zhe reshil
poprobovat', potomu chto inogo puti ne bylo. ZHizn'  na  etoj  planete  byla
vozmozhna lish' tam, gde rosli treskuchki. V odnom inspektor byl, bezuslovno,
prav  -  ne  mogli  oni  rasschityvat'  na  sokrashchavshuyusya  s  kazhdym  godom
rezervaciyu. Esli  ego  popytka  ne  udastsya,  lyudi  navsegda  ostavyat  etu
planetu, i togda pustyni somknut svoe smertonosnoe  kol'co  nad  poslednim
zhivym pyatnom. Bili u nego i lichnye  prichiny,  zastavivshie  vojti  na  etot
otchayannyj, shag. O nih on ne stal by rasskazyvat' nikomu.
     Dubrov zacherpyval zemlyu lopatoj, rassypal  ee  na  kuske  brezenta  i
pal'cami zernyshko k zernyshku perebiral suhuyu pochvu.  Dlya  etoj  raboty  ne
godilos' ni odno mehanicheskoe  prisposoblenie,  tol'ko  chelovecheskie  ruki
mogli otobrat' yadovitye krupinki. Pravda, treskuchki kakim-to obrazom rosli
na etoj pochve. Vot tol'ko novye rostki na nej ne prizhivalis'. Kazhdyj sezon
sporonositeli uhodili v pustynyu, seyali svoi spory, iz  kotoryh  nichego  ne
vyrastalo, i veter nes po mertvoj zemle chernuyu pyl'.
     Kazhdyj vecher, kogda novoe vedro zemli bylo  gotovo,  on  shel  v  svoj
ogorod, vysypal zemlyu v zaranee prigotovlennoe mesto, vyravnival i obil'no
polival, slovno v pustoj zemle mogli byt' zarodyshi  kakoj-to  zhizni...  Na
chto on rasschityval? Dlya chego prodelyval etu  beskonechnuyu  i  bessmyslennuyu
rabotu?
     Kazhdyj vecher, otvoriv kalitku svoego ogoroda, on sadilsya  na  kryl'ce
doma i zhdal, do rezi v glazah vsmatrivayas' v pustynyu. CHelovek byl  tak  zhe
terpeliv, kak eta  pustynya,  mnogo  stoletij  zhdushchaya  svoego  chasa,  chtoby
zatyanut' petlyu vokrug poslednego pyatna zhizni, eshche ostavshegosya na  planete.
I odnazhdy vecherom chelovek dozhdalsya. Vnachale na gorizonte poyavilas'  chernaya
tochka. Ona postepenno priblizhalas', uvelichivalas'  v  razmerah.  V  glazah
cheloveka smenilas' celaya gamma chuvstv. Vnachale v nih bylo udivlenie, potom
razocharovanie i zatem otchayanie. |to bylo sovsem ne to, chto on zhdal. K  ego
vladeniyam priblizhalsya obyknovennyj vezdehod,  i  rychanie  ego  motora  uzhe
vtorglos' v velichestvennoe molchanie pustyni. Ego tajnoe ubezhishche raskryto.
     Iz vezdehoda vyshel vsego odin chelovek. Bol'she i ne nado. Dubrov ustal
v  odinochku  nesti  svoj  neposil'nyj  gruz.  Im  vdrug  ovladelo   polnoe
bezrazlichie. Pust'  delayut  chto  hotyat,  pust'  vypolnyayut  instrukcii,  on
pal'cem bol'she ne shevel'net, puskaj vse katitsya k chertovoj materi!  On  ne
dvinulsya, kogda inspektor vytashchil iz  vezdehoda  kakoj-to  meshok  i  molcha
proshel mimo nego k  kalitke.  On  ne  proiznes  ni  slova,  kogda  Rotanov
vernulsya, podobral lopatu, lezhashchuyu u kryl'ca, i snova ushel v ogorod.
     Postepenno im ovladeval gluhoj gnev. Postoronnij chelovek rasporyazhalsya
v  ego  vladeniyah  kak  u  sebya  doma.  Kakoj-nibud'  ocherednoj  karantin,
kakie-nibud' analizy, zaprety! Inspektor posredi ego ogoroda kopal bol'shuyu
krugluyu yamu. Dubrov videl, kak ego shipastye botinki rvut i  topchut  zemlyu,
nad kotoroj on rabotal vse eti dolgie dni, kotoruyu otseival po krupice.  I
vse-taki on ne proiznes ni slova. Kogda yama byla gotova, inspektor vysypal
v nee meshok zemli, privezennoj s soboj. Vyrovnyal kraya, sdelal  v  seredine
nebol'shoe uglublenie i vernulsya k Dubrovu.  Dolgo  molcha  on  stoyal  podle
nego. Dubrov ne smotrel na inspektora, on  smotrel  na  svoj  iskalechennyj
ogorod, v kotorom po-prezhnemu ne bylo ni odnogo rostka. I, tol'ko  uslyshav
kakoj-to neponyatnyj shoroh, Dubrov perevel vzglyad, no tak i ne  vzglyanul  a
lico Rotanovu, a lish' posmotrel na ego  ruki,  bol'shie,  lovkie  ruki,  ne
privykshie k gruboj fizicheskoj rabote, pokrytye teper' svezhimi  mozolyami  i
ssadinami. Dubrov slishkom horosho znal, otkuda na etoj planete  u  cheloveka
mogut poyavit'sya takie mozoli, i pochuvstvoval, kak serdce u nego zamerlo. I
tol'ko potom on uvidel, chto oni ne pustye, eti ruki.  V  ladonyah  Rotanova
lezhal kakoj-to predmet, zavernutyj v vygorevshuyu myatuyu tryapku, i  inspektor
medlenno etu tryapku razvorachival. Kak zacharovannyj, sledil Dubrov  za  ego
pal'cami, snimayushchimi eshche i vnutrennyuyu  obertku  iz  myagkoj  bumagi.  Potom
Dubrov na sekundu zakryl glaza i otvernulsya,  boyas'  oshibit'sya.  Kogda  on
snova vzglyanul na ruki Rotanova, v ego ladonyah, soedinennyh vmeste,  lezhal
osvobozhdennyj ot obertok vypuklyj korichnevyj predmet, pokrytyj glyancevitoj
kozhicej. Forma predmeta chem-to napominala chelovecheskoe serdce. No eto bylo
ne serdce. Dubrov medlenno podnyalsya s kryl'ca i protyanul k predmetu  ruku,
slovno hotel pogladit' ego, no tak  i  ne  reshilsya.  On  proglotil  komok,
zastryavshij v gorle, i gluho sprosil:
     - Otkuda eto u vas? - On vse eshche boyalsya oshibit'sya.
     - |to ono, starina. Ty vse podgotovil kak nado. Teper', esli  hochesh',
posadi ego sam.
     Semya  bylo  bol'shim  i  tyazhelym,  ono   kazalos'   prosto   ogromnym,
napolnennym svezhimi sokami, ego prohladnaya obolochka priyatno holodila kozhu.
Dubrov dolgo derzhal ego na vytyanutyh ladonyah pered soboj.
     - Biologi otorvut nam golovu, kogda uznayut. Oni ishchut ego  mnogo  let.
Govoryat,  ono  lechit  ot  vseh  boleznej,  govoryat,  v  nem  skryta  tajna
bessmertiya. Ty slyshal legendu? - Rotanov molcha kivnul. -  Ono  ne  vsyakomu
daetsya v ruki, tol'ko raz v stoletie vyzrevaet eto semya...
     I vnov' Rotanov uslyshal,  kak  gudel  i  vibriroval  stvol  rasteniya,
slovno zval ego iz kakogo-to neimovernogo daleka.
     - Naverno, u nih est' osnovaniya doveryat' nam. Naverno,  my  opravdali
eto doverie, ved' oni znayut budushchee...


     I odnazhdy  vecherom  oni  dozhdalis'.  Daleko  na  gorizonte  poyavilas'
krohotnaya tochka. Ona rosla, priblizhalas',  i  nichego  chuzherodnogo,  nichego
mehanicheskogo ne bylo v  ee  dvizhenii.  Nebol'shoj  mohnatyj  trenozhnik  na
sekundu ostanovilsya pered kalitkoj, slovno razdumyval, nuzhno  li  vhodit'.
Dva cheloveka zataili dyhanie. No vot  myagkaya  lapa  sdelala  probnyj  shag,
ostorozhno oshchupala vzryhlennuyu, obil'no polituyu pochvu, i sushchestvo  voshlo  v
ogorod. Tam, v ego centre, pobedno ustremlyalsya k  fioletovomu  nebu  Reany
moshchnyj zelenyj rostok. Sushchestvo  oboshlo  ego  vokrug,  sklonilos',  slovno
obnyuhivaya, ya vdrug zavertelos'  na  gryadkah  a  radostnom  tance  i  pochti
mgnovenno prevratilos'  v  pushistoe  oblachko  spor,  a  na  gorizonte  uzhe
poyavilas' novaya tochka...
     - Naverno, ih privlekaet zapah, a mozhet byt', oni prosto  znayut,  chto
zdes' uzhe net pustyni.
     - Da, my razorvali kol'co. |to lish' pervyj shag, no kol'ca uzhe net.  -
I Rotanov vdrug vspomnil ruki zhenshchiny na kartine, ruki, kotorye tak  i  ne
sumeli zashchitit' planetu. Kazhetsya, teper' on ponyal, o chem  ona  hotela  ego
poprosit'. Kazhetsya, teper' on znal...
     A v ogorode uzhe vzorvalos' novoe oblako spor. I on uvidel, kak ryad za
ryadom podnimaetsya iz zemli zelenoe voinstvo, kak tesna stanovitsya dlya nego
vethaya ograda i, pereshagnuv ee, sploshnym zelenym potokom ono ustremilos' v
pustynyu.









     Zdanie Glavnogo Kosmicheskogo Soveta Zemli napominalo gigantskij  kub,
odnim torcom obrashchennyj k moryu.  Verhnie  etazhi  splosh'  pokryvala  zelen'
terras.  Arhitektura  zdaniya  otlichalas'  toj  osoboj  strogost'yu,   kogda
racional'nost' vsego zamysla perehodit v izyashchestvo.
     CHem  blizhe  podhodil  Rotanov  k  zdaniyu,  tem   bol'she   usilivalos'
vpechatlenie  kolossal'noj  moshchi  ot  etogo  ogromnogo  kuba,  zastavivshego
otstupit' okean.
     Referent Martynov, prislavshij emu vyzov, srazu zhe podnyalsya navstrechu,
edva Rotanov perestupil porog.
     - Sadis'. Izvini, chto vyzval po oficial'nomu kanalu. Ne bylo  vremeni
dlya obychnoj vstrechi. - On krepko pozhal  emu  ruku  i  gruzno  opustilsya  v
kreslo.
     Stola mezhdu nimi ne okazalos'. Rotanov znal, chto v bol'shinstve komnat
soveta ne bylo stolov, i  kazhdyj  raz  etomu  udivlyalsya.  Konechno,  zapisi
velis'  avtomaticheski,  a  vse  nuzhnye  dokumenty  i  materialy   avtomaty
demonstrirovali  na  ekranah,  no  vse  zhe  bez  stola  komnata  vyglyadela
pustovato i kak-to ne ochen'  ser'ezno.  Vozmozhno,  na  etot  neoficial'nyj
effekt ona i byla rasschitana.
     To li Martynov dejstvitel'no speshil, to li skazalas' kakaya-to  drugaya
prichina, opredelivshaya nekotoruyu suhost' ih vstrechi, no  referent  ne  stal
interesovat'sya delami Rotanova, kak eto bylo v proshlyj vizit, kogda  sovet
rassmatrival otchet ego ekspedicii na Reanu.
     - My poluchili  tvoyu  dokladnuyu  zapisku.  Predvaritel'naya  razrabotka
voprosa poruchena mne. Nel'zya li uznat', chem vyzvan tvoj povyshennyj interes
k Al'fe Gidry?
     - Na Reane nekotorye kosvennye dannye pozvolili  mne  sdelat'  vyvod,
chto na Gidre my smozhem najti razgadku mnogih nashih  nahodok,  svyazannyh  s
renitami.
     Martynov pomorshchilsya.
     - Nadeyus', vse zhe ne tol'ko strast' k arheologii toboj dvizhet?
     -  Tam  mozhet  okazat'sya   koe-chto   pointeresnej.   Est'   osnovaniya
predpolagat', chto imenno Gidra byla kolybel'yu renitskoj civilizacii.
     - Smeloe utverzhdenie. A chto eto za kosvennye dannye?
     Rotanov ne speshil s otvetom.  Ni  v  svoem  otchete,  ni  v  dokladnoj
zapiske on ni slovom ne obmolvilsya o  tom,  chto  pobyval  u  renitov.  Emu
sovsem ne hotelos' povtoryat' opyt  Dubrova.  Dazhe  namek  na  to,  chto  on
poproboval masla treskuchek, mog lishit' proekt ekspedicii  k  Gidre  vsyakoj
nadezhdy na uspeh. On ne sobiralsya  derzhat'  v  tajne  svoi  otkrytiya.  Vot
tol'ko dannyh dlya bol'shogo nastoyashchego razgovora o renitah poka ne hvatalo.
     - Kak vy pomnite, ya pervyj poznakomilsya s kartinoj renitov,  -  nachal
Rotanov, ostorozhno podbiraya slova. -  Informaciya,  kotoruyu  ona  soderzhit,
znachitel'no bol'she,  chem  mogut  peredat'  samye  sovershennye  fotografii.
Nel'zya li...
     Martynov, ugadav ego pros'bu, nazhal knopku, i pered  stenoj  kabineta
vspyhnulo cvetnoe ob容mnoe izobrazhenie kartiny.
     - Vidite tam, za spinoj zhenshchiny, pyatnyshki  zvezd?  Risunok  sozvezdij
nam neznakom. On i ne mog byt' znakom, potomu chto etomu nebu desyatki tysyach
let. Tak vot, pri opredelennom rakurse risunok etih zvezd slegka  menyalsya,
a vokrug odnoj iz nih kak by vspyhival oreol. Nichego etogo  na  fotografii
ne vidno. No vot ta, tret'ya sleva zvezda, eto Al'fa Gidry. Imenno ona byla
Otmechena na kartine. Na moj  vzglyad,  zdes'  vazhnejshaya  chast'  informacii,
kotoruyu nam hoteli peredat' v etoj kartine.
     - Dopustim. No  ty,  konechno,  ponimaesh',  chto  vse  eto  ne  slishkom
ser'ezno, dlya togo chtoby predlagat' ekspediciyu za sorok svetolet?
     Rotanov ugryumo molchal. Vsevozmozhnye dovody on  uzhe  izlozhil  v  svoej
zapiske.  Vse  dannye,  kakie  smog  sobrat'  v  arhivah  o   Gidre,   vse
malo-mal'ski  znachitel'noe  bylo  tam.  I  on  znal,   chto   etogo   budet
nedostatochno.   Vo   vsem,   svyazannom   s   Gidroj,    oshchushchalas'    nekaya
nedogovorennost' i neponyatnaya tainstvennost'. Sozdavalos' vpechatlenie, chto
kakie-to materialy special'no izymalis' iz arhivov, i on tak i ne smog  ih
otyskat', nesmotrya na svoyu  formu  2K,  otkryvavshuyu  emu  dostup  k  lyuboj
sekretnoj informacii. On zhdal ot soveta vsego  lish'  oficial'nogo  otkaza,
dlya togo chtoby poluchit' pravo obratit'sya v Vysshij Sovet Zemli.  No  vmesto
standartnoj bumazhki s otkazom vdrug prishel vyzov k referentu,  i  eto  eshche
bol'she ukrepilo ego v mysli, chto s Gidroj vse obstoit ne tak prosto.
     - Tebe nechego dobavit' k svoej zapiske?
     Rotanov pozhal plechami.
     - Raz vy menya vyzvali, znachit, osnovaniya byli?
     - Ne hitri, Rotanov. CHto tebe izvestno ob ekspedicii k Gidre?
     - Pervyj raz ob etom slyshu.
     -  Tak.  YA  predpolagal  utechku  informacii.  No  ne  ponimayu,  kakim
obrazom... Vprochem, teper' eto nevazhno. YA vizhu, ty hochesh', chtoby ya nachal s
samogo nachala?
     Rotanov utverditel'no kivnul, vovse ne  zhelaya  pokazat'  svoyu  polnuyu
neosvedomlennost'. Sejchas samym vazhnym bylo poluchit'  novuyu  informaciyu  o
Gidre. Nyuansy svoih  vzaimootnoshenij  s  referentskim  otdelom  on  smozhet
vyyasnit' i pozzhe.
     - Dva stoletiya nazad v rajon Al'fy Gidry otpravili ekspediciyu.  V  to
vremya rasstoyanie nashi predki, ochevidno,  ocenivali  ne  sovsem  verno.  Im
nichego ne bylo eshche izvestno o sfere Goryunova.  Tol'ko  poetomu,  ochevidno,
stala vozmozhna nelepaya zateya s otpravkoj poselencev za sorok  svetolet.  S
teh por oni molchat. Zemlya ne poluchila ni odnogo soobshcheniya. Sto  let  nazad
pochemu-to bylo prinyato reshenie zasekretit' vse dannye po etoj  ekspedicii.
Potom eti materialy kak poteryavshie znachenie sdali v "mertvyj arhiv".
     Rotanov mrachno usmehnulsya.
     - Eshche by. Sovet ne lyubit priznavat' porazhenij. Za sto let on tak i ne
nashel nuzhnym vyyasnit', chto zhe sluchilos' s etimi lyud'mi.
     - Ne bylo takoj vozmozhnosti.
     - Kak vy ponimaete, eto daet mne pravo obratit'sya v  Vysshij  Sovet  s
trebovaniem poslat' k Gidre povtornuyu ekspediciyu.
     - Nu i chto eto dast? V sovete slishkom bol'shoe znachenie pridayut  sfere
Goryunova. I ne bez osnovanij.
     Rotanov  horosho  znal  teoreticheskie  issledovaniya  gruppy  Goryunova.
Trudnosti s koloniyami  nachalis'  s  momenta  osnovaniya  pervogo  poseleniya
zemlyan za predelami solnechnoj sistemy. Delo bylo ne v samih rasstoyaniyah, a
v toj izolyacii, kotoraya sozdavalas' v koloniyah iz-za vremeni, zatrachennogo
na kazhdyj rejs. Dazhe radiosoobshchenie do blizhajshego poseleniya shlo ne  men'she
chetyreh  let.   Zapazdyvali   novosti.   Zapazdyvala   samaya   neobhodimaya
tehnicheskaya informaciya. Zemlya lishena  byla  vozmozhnosti  v  nuzhnyj  moment
vmeshat'sya i pomoch'. Fakticheski kolonii byli predostavleny sami sebe, i eto
sil'no skazyvalos' na haraktere teh, kto provel vne Zemli dolgie gody,  ne
govorya uzhe o teh,  kto  rodilsya  i  vyros  na  vnezemnyh  poseleniyah,  oni
poprostu byli otorvany ot materinskoj kul'tury.
     Trudnosti uvelichivalis' s kazhdym novym shagom. CHuzhie zvezdy ne  vsegda
okazyvalis' gostepriimny, i, hotya vozmozhnosti  tehniki  dvadcat'  tret'ego
stoletiya byli veliki, samo vremya  postavilo  na  puti  lyudej  nevidimyj  i
nepreodolimyj bar'er. Metod renitov  godilsya  lish'  dlya  issledovatel'skih
ekspedicij - on ne daval  vozmozhnosti  osnovat'  ustojchivye  poseleniya  za
predelami svoej sistemy. Lyudyam eshche  tol'ko  predstoyalo  najti  sobstvennuyu
dorogu k dal'nim zvezdam.
     Teoreticheskie, social'nye i ekonomicheskie  issledovaniya,  provedennye
gruppoj Goryunova, ustanovili predel, za kotorym nachinalas' polnaya izolyaciya
chelovecheskih poselenij i, kak sledstvie,  postepennyj  regress,  upadok  i
vozmozhnoe vyrozhdenie, gibel' kolonij. |ta teoreticheski rasschitannaya  sfera
v dvenadcat' svetolet i byla nazvana sferoj Goryunova. V nee vhodilo ne tak
uzh mnogo zvezd i eshche men'she planet, prigodnyh dlya zaseleniya.
     Proverit' vyvody Goryunova na praktike  ne  predstavlyalos'  vozmozhnym.
Zemlya s trudom  podderzhivala  sushchestvovanie  teh  shesti  kolonij,  kotorye
raspolozhilis' v blizhajshih zvezdnyh sistemah. Nikto uzhe ne mechtal o  novyh.
Ne raz voznikal vopros o  svorachivanij  i  evakuacii  naibolee  otdalennyh
poselenij, no oni poka eshche derzhalis'.  Slishkom  nuzhny  byli  chelovechestvu,
chislennost' kotorogo perevalila  za  desyat'  milliardov,  novye  zhiznennye
prostranstva. Kolybel' solnechnoj sistemy stala tesnoj, a sil otorvat'sya ot
nee eshche ne hvatalo. I vot teper' Rotanov uznal ob etoj ekspedicii. Znachit,
popytka proniknut' k dal'nim zvezdam byla! CHto,  esli  ona  udalas'?  Esli
koloniya  ne  pogibla?  Soobshcheniya  cherez  takuyu  dal'  mogli  poprostu   ne
prohodit'.
     - No ved' tuda uleteli lyudi! My dolzhny, obyazany vyyasnit', chto s  nimi
sluchilos'!
     - I prinesti dlya etogo novye zhertvy? Ne zabyvaj,  chto  proshlo  dvesti
let. Samoe bol'shee, chego ty dob'esh'sya, eto  otpravki  avtomata-razvedchika.
Esli on doletit blagopoluchno, otvet pridet cherez vosem'desyat let. Tebya eto
ustraivaet?
     - Menya eto ne ustraivaet. No ya ne sovsem ponimayu  vashu  poziciyu.  Dlya
chego vy menya vyzvali?
     - Segodnya my stoim pered  problemoj:  svorachivat'  kolonii  ili  idti
dal'she? Slishkom mnogoe zavisit ot togo,  sumeet  li  chelovechestvo  osvoit'
prostranstvo za predelami sfery Goryunova. Ty znaesh', chto mneniya  v  sovete
na etot schet razdelilis' primerno  porovnu.  Est'  dostatochno  vliyatel'naya
gruppirovka, nastaivayushchaya na sokrashchenii vnezemnyh poselenij. Ty tol'ko chto
otstoyal poselenie na  Reane.  Teper'  tebe  nuzhna  Gidra.  Ty  bespokojnyj
chelovek, Rotanov. Bespokojnyj i ne ochen' udobnyj. Posle Reany ne schitat'sya
s tvoim mneniem uzhe trudno, i koe-kto v sovete schitaet,  chto  sejchas  tebe
luchshe nahodit'sya gde-nibud' podal'she. |tim mozhno vospol'zovat'sya i probit'
dlya tebya ekspediciyu k Gidre. Ona, pravda, budet ne sovsem obychnoj.
     Rotanov vse nikak ne mog ulovit', chego hochet ot nego  Martynov  i  na
ch'ej on, sobstvenno, storone. Poetomu on molcha zhdal prodolzheniya,  ponimaya,
chto teper' Martynov  uzhe  skazal  slishkom  mnogo  i  dolzhen  budet  kak-to
zakonchit' svoe strannoe predlozhenie.
     - O sfere Goryunova poprostu zabudut, esli Zemlya poluchit nadezhnuyu bazu
za predelami soroka svetolet.
     - YA ne ponimayu, pri chem zdes' baza?
     - Sejchas pojmesh'. Sverhprostranstvennyj dvigatel'. Vot chto nam  mozhet
pomoch'.
     - Da. YA o nem naslyshan. - Rotanov skepticheski usmehnulsya.
     - Tvoj skepticizm, konechno, opravdan. My zhdali ot nego polnoj pobedy,
a poluchili prakticheskij  nul'.  I  vse  zhe  teoriya  sverhprostranstvennogo
perehoda sushchestvuet, nesmotrya na to, chto vse eksperimental'nye  korabli  s
etim   dvigatelem   ischezayut   bessledno.   Poka   ty   byl   na    Reane,
prostranstvennikam prishla  v  golovu  dovol'no  prostaya  ideya.  Naryadu  so
slozhnejshej avtomatikoj, kotoroj nashpigovany ih eksperimental'nye  korabli,
oni snabdili svoj poslednij korabl' predel'no prostym  i  potomu  nadezhnym
avtonomnym ustrojstvom s  odnoj-edinstvennoj  zadachej  -  otpravit'  posle
perehoda moshchnyj  energeticheskij  impul's.  Nechto  vrode  bomby  s  chasovym
mehanizmom.
     Rotanov ves' napryagsya i pochuvstvoval, kak podlokotniki kresla do boli
vrezalis' emu v ladoni. Martynov kivnul golovoj na ego nemoj vopros.
     - Oni poluchili otvet. Dokazano, chto perehod v principe vozmozhen.
     |ti slova oglushili Rotanova. Mozhet byt', potomu, chto  vse  tak  dolgo
zhdali, tak nadeyalis' pobedit' etu  bezdnu  prostranstva,  otdelivshuyu  odnu
zvezdu ot drugoj, a potom uzhe perestali zhdat'. Slishkom mnogo  usilij  bylo
zatracheno, slishkom mnogo nadezhd pohoroneno.
     - Skol'ko zhe vremeni... - nachal on i ne smog prodolzhat',  potomu  chto
slova poluchilis' hriplymi, nerazborchivymi, i emu prishlos' nachat'  snachala.
- Skol'ko vremeni zanimaet perehod s razgonom?
     -  Da  pogodi  ty  radovat'sya.  |tot  korabl'  tozhe  ne  vernulsya.  I
po-prezhnemu nikto tolkom ne znaet, chto s nim proizoshlo.
     - |to uzhe nevazhno.
     - Eshche kak vazhno! Ne vyderzhivayut avtomaty. I nikto  ne  smog  dokazat'
dazhe  teoreticheski,  chto  chelovek  vyjdet  zhivym  iz  etoj  matematicheskoj
myasorubki. Ved' obychnym yazykom  nel'zya  dazhe  opisat',  chto  proishodit  s
materiej vo vremya perehoda.
     - CHto-to vse zhe ostaetsya, raz prinyali signal. Kakoe rasstoyanie?  Kuda
oni ego poslali?
     - Horoshij vopros, - ustalo ulybnulsya Martynov. -  Bystro  ty  s  etim
spravilsya. Imenno zdes' i zavyazalos' vse v odin  uzel.  Baza  na  Gidre  i
dvigatel'. Vyhod v obychnoe prostranstvo posle perehoda vozmozhen tol'ko  za
predelami tridcati svetolet. Blizhe nel'zya. Teoreticheski nel'zya.
     - Tak vot dlya chego nuzhna dal'nyaya baza...
     -  Da.  Korabli  ne  vozvrashchayutsya.  CHto-to  tam  vyhodit  iz   stroya.
Avtomatika upravleniya ili sam dvigatel'. Nikto tochno ne znaet. Neobhodimo,
chtoby korabl' v konce perehoda kto-to vstretil. CHtoby emu bylo kuda sest',
chtoby  on  mog  otremontirovat'sya,  esli  nuzhno.  Tol'ko  v  etom   sluchae
poyavlyaetsya real'nyj shans na uspeh. Sam ponimaesh', sozdanie bazy  na  takom
rasstoyanii, kogda  nikto  ne  uveren  v  rezul'tate,  -  problema  slishkom
slozhnaya, da i vremeni u nas net. Nikto ne stanet  zhdat'  sorok  let,  poka
tuda doletyat avtomaty. V obshchem, Gidra podvernulas' kak  nel'zya  kstati.  I
hot' neyasno, ucelela li tam koloniya, ya dumayu, pri  blagopriyatnom  stechenii
obstoyatel'stv chto-to ty najdesh'. Hotya by prigodnye  dlya  raboty  avtomaty,
oborudovanie. Vo vsyakom sluchae, na takoj risk sovet mozhet pojti, i esli ty
soglasen...
     - A mogli  oni  doletet'?  Vse-taki  pyat'desyat  let  poleta.  Dryahlye
stariki?..
     - Doletet'-to oni doleteli. |kspediciya byla  prekrasno  podgotovlena.
Ushlo srazu tri korablya. Hot' odin dolzhen byl dobrat'sya  do  Gidry.  Drugoj
vopros, chto s nimi proizoshlo potom. Prav Goryunov ili net. A  chto  kasaetsya
pyatidesyati let poleta - u nih byli gibernizatory.
     -  Gibernizatory?!  No  ved'  uzhe  togda  bylo  izvestno,  chto  posle
gibernizacii  ne  ostaetsya  ni  odnogo  zdorovogo  cheloveka.  Kto  zhe   im
razreshil?!
     - Leteli tol'ko dobrovol'cy. Oni znali, na chto  idut,  i  ne  nam  ih
sudit'. |to byl podvig. I esli oni doleteli, osnovali koloniyu, znachit,  vo
vsem etom strannom i geroicheskom  predpriyatii  vse-taki  byl  smysl.  Byt'
mozhet, imenno blagodarya im Zemlya vyjdet nakonec v dal'nij kosmos.
     Rotanov spravilsya  s  pervym  volneniem  i  teper'  vyzhidayushche,  pochti
holodno smotrel na Martynova.
     - CHto molchish'?
     - ZHdu, chto ty skazhesh' eshche. Mne kazhetsya, ty ne polnost'yu vyskazalsya, i
ya poka ne znayu, s chem, sobstvenno, dolzhen soglashat'sya.
     - Nu i hitryj ty, Rotanov!
     - A ty menya i priglasil, potomu chto ya hitryj.
     - Tvoya pravda... Nu, ladno. Znachit, tak. My posylaem odin korabl',  s
odnim, pilotom. Ego zadacha ispytat' dvigatel'. Tol'ko eto.
     - A Gidra?
     - Gidra ostaetsya na krajnij sluchaj, esli posle perehoda  nuzhno  budet
sovershit' posadku, ne ostanetsya drugogo vyhoda, vot  togda  -  Gidra.  Pri
malejshej vozmozhnosti vozvrata bez posadki pilot obyazan vernut'sya.
     - Znachit, pobyvat' ryadom i bez  posadki  vernut'sya?  A  kolonisty  na
Gidre?
     - Nu chto ty zaladil: "Gidra, Gidra", kak budto neyasno,  chto,  esli  u
nas  budet  prostranstvennyj  dvigatel',  my  smozhem  poslat'  tuda  lyubuyu
ekspediciyu? Odin ty tam vse ravno nichego ne sdelaesh'. I voobshche, ty eshche  ne
daval soglasiya. Tebe eshche nado vstretit'sya s  prostranstvennikami,  izuchit'
vse detali, i tol'ko potom my s toboj vojdem s etim predlozheniem v sovet.
     Slishkom prosto Martynov hotel ujti ot otveta. I srazu podnyalsya, davaya
ponyat', chto razgovor okonchen. No Rotanov prodolzhal sidet' vytyanuv nogi  i,
prishchurivshis', smotrel na Martynova.
     -  A  pochemu  by  vam  ne  priglasit'  dlya  etogo   professional'nogo
ispytatelya, navernyaka  u  prostranstvennikov  est'  dlya  etogo  special'no
podgotovlennye lyudi?
     - Konechno, est' lyudi! Konechno, my  mogli  priglasit'  ispytatelya.  No
ved' ni odin korabl' ne vernulsya!  Pochti  navernoe  pridetsya  sadit'sya  na
planetu, a tam uzhe nuzhen sovsem drugoj specialist. Kreme vsego prochego,  u
tebya diplom navigatora pervogo klassa. Ne kazhdyj ispytatel'  imeet  pervyj
klass.


     Transatlanticheskij  lajner  vyplyunul  posadochnuyu  kabinu  na   vysote
dvenadcati tysyach metrov, dazhe ne zamedliv skorosti.
     Prozrachnyj plastikovyj kokon nekotoroe vremya letel po inercii,  potom
nachal medlenno padat'. Na vysote treh tysyach metrov ego podhvatil  silovymi
polyami dispetcher mestnoj linii  i  medlenno  povel  po  pelengu.  Do  doma
ostavalos' men'she desyati minut poleta.  Rotanov  otkladyval  nelegkuyu  dlya
sebya vstrechu s Olegom i dotyanul do samogo poslednego  dnya.  Del  vo  vremya
podgotovki ekspedicii v Centrograde  bylo  nevprovorot,  i  on  podumal  s
gorech'yu, chto opravdanij u nego skol'ko ugodno. S Olegom oni vmeste uchilis'
v navigatorskom, potom Rotanov postupil na kursy inspektorov,  a  Oleg  ne
proshel po konkursu i ostalsya  prostym  navigatorom.  Studencheskaya  druzhba,
nesmotrya na raznuyu rabotu, sohranilas', s godami okrepla i prevratilas'  v
holostyackuyu muzhskuyu privyazannost'. Kazhdomu iz nih, vozvrashchayas' iz  dal'nih
ekspedicij, priyatno bylo soznavat', chto doma kto-to zhdet. Tak  poluchalos',
chto  mimoletnye  znakomstva  s  zhenshchinami   v   promezhutke   mezhdu   dvumya
ekspediciyami  ne  vylivalis'  ni  vo  chto  prochnoe,  a  druzhba  s   Olegom
ostavalas'. I  kazhdyj  god  oni  sobiralis'  uletet'  vmeste  v  ocherednuyu
ekspediciyu. Uezzhaya v Centrograd probivat' ekspediciyu k  Gidre,  on  tverdo
poobeshchal, chto uzh na etot raz... Oleg znal, chto Rotanov ne brosal  slov  na
veter, i teper', konechno, spokojno sidit doma i zhdet vyzova.
     Kabina probila sloj oblachnosti, i pod nej, naskol'ko hvatalo vzglyada,
raskinulos' zelenoe lesnoe more.  Tut  i  tam  mel'kali  malen'kie  domiki
odinokih kottedzhej. Pri sovremennom transporte lyudi selilis'  gde  hoteli,
problemy  rasstoyanij  prakticheski  ne  sushchestvovalo.  Perelet  s   drugogo
polushariya s dostavkoj na dom zanyal u Rotanova ne bol'she treh chasov.
     Kapsula tknulas' svoim okruglym nosom v zelenyj  kust  i  raskololas'
nadvoe.  Rotanov  prihvatil  svertok  s  modnoj   kurtkoj   iz   renilana,
privezennoj v podarok Olegu, ne zabotyas'  o  kabine,  napravilsya  k  domu.
Kabinu podnimut k ocherednomu rejsovomu lajneru.
     Dom vstretil ego zapahom nekrashenogo dereva.  Zaskripeli  rassohshiesya
doski  kryl'ca.  Rotanov  ostanovilsya  pered  dver'yu  i  s  minutu   stoyal
nepodvizhno, vdyhaya gustoj aromat hvoi. On lyubil  etot  lesnoj  dom.  Mozhet
byt', potomu, chto byval zdes' tak redko...
     Kolodec s zhuravlem vo dvore bez vsyakih tam avtomaticheskih  nasosov  i
silovyh podbrosov. Nastoyashchij kolodec. Interesno,  nanosil  li  Oleg  vody?
Naverno, i pech', kak vsegda, ne toplena. CHrezmernaya privyazannost' Olega  k
starinnomu ukladu zhizni imela vse zhe nekotorye neudobstva.  Iz  poslednego
robota-uborshchika Oleg sdelal, kazhetsya, ruchnoj  pylesos,  i  s  teh  por  ih
sovmestnoe holostyackoe zhilishche bylo pokryto izryadnym  sloem  pyli.  Rotanov
usmehnulsya, starayas' vspomnit', kogda v poslednij raz oni sdavali  klyuch  v
byuro obsluzhivaniya. Kazhetsya, v proshlom godu... Skripnula dver'.  Pokazalos'
zaspannoe lico Olega.
     - Ty chego topchesh'sya na poroge?
     - Vozduh nash posle stolicy raspolagaet k razdum'yam.
     - Aga, ponyatno. No ty vse-taki prohodya. Mne Irina  zvonila.  Skazala,
kakoj u tebya rejs. YA dazhe pech' istopil. Zapomni, teper' tvoya ochered'.
     - Irina? Ona-to otkuda znaet?
     -  |to  ty  u  nee  sprosi.  I,  mezhdu  prochim,  mozhesh'  ne  muchit'sya
ugryzeniyami sovesti. YA vse uzhe znayu pro tvoyu ekspediciyu.
     - Tozhe Irina?
     - U menya svoi istochniki informacii.
     Mozhno bylo izbezhat' nelegkogo razgovora, no vse zhe chego-to Rotanov ne
ponimal. Slishkom prosto Oleg vse eto prinyal. Vryad li pri vsem zhelanii  emu
udalos'  by  tak  horosho  razygrat'  ravnodushie.  CHto-to   zdes'   drugoe.
Interesno, chto?
     V komnate, zastavlennoj gruboj derevyannoj mebel'yu, topilas'  ogromnaya
russkaya pech'. Pech' - detishche Olega. On sdelal  etu  dikovinku  po  muzejnym
chertezham. K nemu dazhe priezzhali kakie-to specialisty smotret' na po  chudo.
V ogromnom oval'nom otverstii pylal ogon'. Mozhno  bylo  sest'  na  shirokuyu
derevyannuyu skam'yu i pomolchat'. Za dolgie gody, provedennye v kosmose,  oni
muchilis' molchaniyu. No  tam  ono  bylo  drugim.  Nashelsya  kotelok  dushistoj
varenoj  kartoshki,  rassypchatoj,  s  salom.  Salo,  pravda,   bylo   vrode
sinteticheskim. Rotanov ne stal utochnyat'.
     Posle uzhina obrazovalas' nelovkaya pauza. Oba ponimali, chto  razgovora
ob ekspedicii im vse ravno ne  vzbezhat'.  Rotanovu  hotelos'  uznat',  chto
skryvaetsya za pokaznym ravnodushiem Olega, no sprashivat' ob  etom  ne  mog,
chtoby ne prichinit' drugu lishnyuyu  bol'.  CHtoby  srazu  so  vsem  pokonchit',
Rotanov nakonec skazal:
     - O tom, chto poletit odin chelovek, bylo resheno zaranee, eshche do  togo,
kak menya priglasili.
     - YA znayu.
     - Nu vot i otlichno. YA, pravda, ne ponimayu, otkuda tebe vse  izvestno.
I ne znayu poetomu, chto by ty hotel ot menya uslyshat'.
     - CHto ty budesh' delat' posle perehoda, kogda  otkazhet  dvigatel'  ili
upravlyayushchij centr korablya?
     - Ty hochesh' skazat', esli otkazhet?
     - YA skazal to, chto hotel.
     - Nu, v takom sluchae mne razreshaetsya sest' na planetu.
     - YA tak i dumal. Kakoj klass korablya?
     - Issledovatel'skij. Vtorogo klassa.
     - Pochemu vtorogo?
     - Pervyj slishkom tyazhel dlya eksperimental'nogo dvigatelya. I komandy na
bortu dlya pervogo budet malovato...
     Posle etogo opyat' nadolgo zamolchali. Horosho, chto hot' tishina u nih  v
dome nikogda  ne  byvala  polnoj.  Vse  vremya  chto-to  shurshalo,  vzdyhalo,
dvigalos'. Skripeli polovicy, shchelkali  brevenchatye  steny.  Kazalos',  dom
zhivet svoej, otdel'noj ot nih zhizn'yu.
     Rotanov prosnulsya glubokoj noch'yu. Sinij  nepravdopodobnyj  svet  tiho
lilsya v otkrytye okna doma. Pochemu-to na Zemle inogda byvayut  takie  yarkie
nochi, slovno celyj den'  kopitsya  nevidimaya  krasota,  chtoby  noch'yu  shchedro
vyplesnut'sya etoj golubovatoj prozrachnoj tishinoj.
     Rotanov lezhal  na  tolstom  sloe  iskusstvennogo  meha,  pokryvavshego
lezhanku na pechi. Vsegda emu bylo zdes' slishkom zharko. Vsegda on prosypalsya
sredi nochi i lezhal potom podolgu v temnote, slushaya,  kak  shumit  za  oknom
nochnoj  veter,  zaputavshijsya  v  kronah  derev'ev.  On  dumal  o  Dubrove,
ostavshemsya predsedatelem soveta na Reane. O tom,  kak  malo,  v  sushchnosti,
vremeni otvedeno v zhizni cheloveka  na  obshchenie  s  druz'yami.  CHut'  tol'ko
povstrechaesh' horoshego cheloveka, a doroga uzhe svernula v storonu,  i  opyat'
ty odin probiraesh'sya skvoz' kolyuchie zarosli. I vot uzhe  mysli  sami  soboj
svorachivayut  na  zapretnuyu  tropu,  vozvrashchayutsya  k  gordoj  renitke,   ne
pozhelavshej prinyat' ego pomoshchi. On eshche tol'ko nachinaet  put'  i  ne  znaet,
kuda privedet doroga. Dozhdetsya li ona pomoshchi?  Gidra  byla  ee  domom.  No
proshli tysyacheletiya. Na planete, vozmozhno, nichego ne ostalos' - ni  pamyati,
ni pyli. A on vse-taki dumaet o nej i ne v silah sebe zapretit'.
     Snizu do nego doneslos' otryvistoe nervnoe dyhanie Olega,  i  Rotanov
podumal, chto Oleg,  naverno,  tozhe  ne  spit  i  dumaet  o  chem-to  svoem,
sokrovennom. Neozhidanno, bez vsyakoj podgotovki, slovno  prodolzhaya  nedavno
prervannyj razgovor, Oleg skazal:
     - Irina ochen' hotela tebya videt'.
     Rotanov ne otvetil. Lish' bespomoshchno pozhal plechami,  slovno  Oleg  mog
videt' v temnote etot ego zhest.
     - Ty znaesh', kakoj u tebya srok?
     - Srok chego? - ne ponyal Rotanov.
     - Esli cherez shest' mesyacev ty ne vernesh'sya, vyletaet vtoroj korabl'.
     Ot neozhidannosti Rotanov privstal na svoej lezhanke.
     - Tak. I poletish', konechno, ty.
     - Ty pravil'no dogadalsya. Vytaskivat' tebya  iz  etoj  dyry  na  Gidre
porucheno imenno mne.


     Nastupil nakonec  den',  kogda,  prostivshis'  s  komandami  krejserov
soprovozhdeniya, Rotanov podoshel na raketnom shlyupe k  svoemu  "I-2".  CHernaya
truba prostranstvennogo konvertera, slovno udav, obhvatila  telo  korablya,
sdelala neprivychnymi dlya glaza obtekaemye prezhde formy.  Rotanov  podumal,
chto korabl' urodliv, kak pervyj avtomobil'. Pridet vremya, i novyj,  tol'ko
chto sozdannyj dvigatel'  stanet  serdcem  korablya,  a  ne  pridatkom,  kak
sejchas.  Otrabotayutsya  formy,  prostranstvennye  korabli  stanut  krasivee
segodnyashnih. No eto sluchitsya eshche ne skoro,  a  poka  malen'kaya  nekazistaya
mashina - samoe sovershennoe iz vsego, chem raspolagaet Zemlya.
     V rubke, rasschitannoj na chetyreh pilotov,  bylo  prostorno.  No  eto,
pozhaluj, edinstvennoe prostornoe pomeshchenie,  ostavsheesya  na  korable.  Vse
ostal'nye, za  isklyucheniem  odnoj  nebol'shoj  kayuty,  pereoborudovali  pod
sklady i hranilishcha. Slishkom mnogoe nuzhno bylo  vzyat'  s  soboj.  I  prezhde
vsego - toplivo. Ego dolzhno bylo  hvatit'  na  obratnyj  brosok  k  Zemle.
Rotanov pristegnul amortizatory i vklyuchil bortovoj komp'yuter. Iz  dinamika
srazu zhe razdalos' monotonnoe tikan'e hronometra.
     - Trinadcat', dvenadcat'...  odinnadcat',  -  bormotal  komp'yuter.  V
poslednij raz zamercal ekran svyazi. Na  nem  pokazalos'  ozabochennoe  lico
operatora, a potom rukovoditelya poleta. CHto-to on  hotel  skazat',  no  ne
uspel. |kran otklyuchilsya. Slishkom velika  byla  nagruzka  v  eti  poslednie
sekundy pered broskom cherez bezdnu prostranstva, i komp'yuter avtomaticheski
otsekal vse lishnee, ne imeyushchee pryamogo otnosheniya k delu. Ochevidno,  nichego
ser'eznogo vse zhe ne proizoshlo, potomu chto otschet prodolzhalsya.
     - Devyat', vosem'... sem'...
     Vdrug Rotanovu stalo  ne  po  sebe.  On  podumal  o  tom,  chto  cherez
neskol'ko  sekund  ego  soznanie  ischeznet,   rastvoritsya   v   gigantskom
energeticheskom  vspleske,   vozmozhno,   navsegda...   Ruka   neproizvol'no
potyanulas' k avarijnomu vyklyuchatelyu. No medlenno, slishkom medlenno!
     - Pyat'... chetyre... tri...
     Pochemu zhe ruka  tak  medlit?  Ostalos'  neskol'ko  santimetrov,  odno
dvizhenie - i perestanut, kak glyby, padat' na nego monotonnye, ravnodushnye
cifry:
     - Dva, odin, nol'!





     Rotanov sidel v polnoj temnote. Na pul'te ne svetilsya ni odin ogonek.
Protyazhno svistel vozduh v respiratore skafandra, i  eto  byl  edinstvennyj
zvuk. Lico zalival pot (ili krov'?).  On  nikak  ne  mog  soobrazit',  gde
nahoditsya i pochemu sidit v skafandre, poka  ne  vspomnil  slovo  "nol'"  i
vspyshku, oborvavshuyu  soznanie.  Iz  etogo  nemudrenogo  umozaklyucheniya,  iz
samogo fakta sushchestvovaniya pamyati, skafandra, pul'ta, na  kotorom  on  uzhe
iskal tumblery avarijnogo osveshcheniya, iz vsego iz etogo sledovalo,  chto  on
zhiv i chto perehod udalsya...
     "Stop, - oborval on sebya, - moglo chto-nibud' ne srabotat' v poslednij
moment..."
     Nakonec   nad   golovoj   vspyhnul   mertvennym   svetom    avarijnyj
lyuminescentnyj fonar'.
     "Nol' vremeni... Nol' rasstoyanij...  Nol'  energii",  -  schityval  on
pokazaniya priborov i izmeritelej. Skoree vsego eto oznachalo, chto  ni  odin
izmeritel' ne rabotal. Tut zhe on ubedilsya, chto  ne  rabotayut  i  lokatory.
Voobshche nichego ne rabotalo, dazhe karmannyj kal'kulyator. Korabl'  byl  pohozh
na konservnuyu banku. Nado bylo snyat' zaslonki s periskopov...  No  on  vse
medlil s etim poslednim, okonchatel'nym  dejstviem,  naverno,  potomu,  chto
boyalsya uvidet' za bortom pustotu.  Nakonec  reshilsya...  Mehanizmy  ruchnogo
dejstviya, ne svyazannye s elektronnym  upravleniem,  slushalis'  bezotkazno.
Gidravlicheskie usiliteli sdvinuli v storony tyazhelye bronevye zaslonki. |to
proizoshlo slishkom  rezko,  on  dazhe  ne  uspel  podgotovit'sya  i  chut'  ne
vskriknul, kogda po glazam udaril skvoz' linzy optiki kolyuchij  zhivoj  svet
dalekih zvezd.  Somnenij  bol'she  ne  ostavalos',  pochti  srazu  on  uznal
znakomye po treningu siluety chuzhih sozvezdij. Korabl' nahodilsya  v  rajone
Al'fy Gidry. Trudno, pochti nevozmozhno bylo predstavit', chto  za  neskol'ko
kratkih mgnovenij mezhdu nim i Zemlej legla  bezdna  prostranstva  v  sorok
svetolet... |to rasstoyanie bylo tak ogromno, chto  ne  ukladyvalos'  v  ego
soznanii. Pochemu-to on predstavil ego  v  vide  gigantskoj  chernoj  steny,
pererezavshej dorogu za ego spinoj.
     "Tak ono i est', esli korabl' ser'ezno povrezhden, esli ty ne  smozhesh'
otremontirovat' ego zdes', obratnoj dorogi ne budet".
     Ponadobilos' vsego polchasa na predvaritel'nyj osmotr, posle  kotorogo
on uzhe znal samoe osnovnoe. Moshchnye  elektromagnitnye  polya  razrushili  vse
aktivnye elementy elektronnyh ustrojstv  i  vyveli  iz  stroya  central'nyj
komp'yuter. Ochevidno, teoriya ne uchla  eto  dejstvie  polej.  Proizoshel  tot
samyj  sluchaj,  kotoryj  nevozmozhno  uchest'  ni  v   kakom   teoreticheskom
issledovanii, dlya kotorogo i nuzhen byl eksperimental'nyj polet... Nikto ne
mog predvidet', chto ostatochnye  polya  razrushat  vse  tranzistory  na  vseh
ustrojstvah korablya... On ponimal, chto zashchita ot  etogo  yavleniya  ne  byla
predusmotrena, chto ta zhe samaya uchast' postigla vse zapasnye  ustrojstva  i
bloki na skladah korablya i to zhe samoe proizojdet s korablem Olega,  kogda
tot vyjdet k planete cherez shest' mesyacev...
     "Vot ty i vyyasnil, pochemu ne vozvrashchalis' eksperimental'nye  korabli,
- skazal on sebe. - I teper'  ostaetsya  tol'ko  odno  -  najti  koloniyu  i
otremontirovat'  komp'yuter,  vernee,   smontirovat'   novyj...   Neprostaya
zadacha... Vse zavisit ot sostoyaniya tehniki  i  promyshlennosti  kolonistov,
esli zdes' voobshche ona est'. Glavnoe ya ustanovil - perehod vozmozhen, teper'
nado sozdat' zdes' nadezhnuyu tehnicheskuyu bazu i vernut'sya, vo chto by to  ni
stalo vernut'sya, chtoby donesti do Zemli svoe otkrytie".
     On  pozvolil  sebe  potratit'  eshche  neskol'ko  minut  na  obdumyvanie
predstoyashchej raboty po perevodu vseh sistem korablya na ruchnoe upravlenie.
     Vsyakij raz pri podhode k novoj zvezdnoj sisteme v konce dolgogo  puti
Rotanov ne perestaval udivlyat'sya tomu, kak menyalis'  masshtaby  okruzhayushchego
mira. Poka korabl' nahodilsya daleko ot zvezdy, kosmos  kazalsya  neob座atnoj
chernoj bezdnoj bez konca i kraya. Redkie rossypi zvezd sovershenno  teryalis'
v ego prostorah. No stoilo  priblizit'sya  k  kakoj-nibud'  zvezde,  i  ona
stanovilas' centrom svoego sobstvennogo mirozdaniya.
     Tak sluchilos' i sejchas s  Al'foj  Gidry.  Lohmatoe  bagrovoe  svetilo
prigasilo zvezdy svoej koronoj, zapolnilo prostranstvo  svetom  i  zhestkim
rentgenovskim izlucheniem.  K  schast'yu,  ekranirovka  korablya  byla  vpolne
nadezhna.  Rotanov  znal,  chto,  kak  tol'ko  on  udalitsya  ot  zvezdy   na
dostatochnoe rasstoyanie i priblizitsya k nuzhnoj emu planete,  masshtaby  mira
opyat' izmenyatsya. Zvezda  prevratitsya  v  zauryadnoe  svetilo,  a  nevidimyj
sejchas sharik planety  stanet  ego  novym  mirom,  mozhet  byt',  domom  ili
poslednim pristanishchem, s kotorogo emu ne udastsya vernut'sya...
     Korabl'  vyshel  slishkom  blizko   k   Al'fe,   gorazdo   blizhe,   chem
predusmatrivali raschety. I on poteryal celyh  dva  chasa,  perevodya  reaktor
glavnogo hoda i vse rulevye  sistemy  na  ruchnoe  upravlenie.  Teper'  ego
korabl' bol'she pohodil na muzejnyj eksponat, chem na sovremennyj zvezdolet.
Moshchnoe prityazhenie zvezdy znachitel'no uvelichilo skorost'  padeniya  korablya.
Ego traektoriya vse bol'she iskrivlyalas', slovno sgibalas'  pod  neposil'noj
tyazhest'yu gravitacionnogo polya zvezdy. Eshche chas, i on ne sumel by  vyrvat'sya
iz ee cepkih lap, da i  sejchas  uhodit'  prihodilos'  na  forsazhe,  brosiv
navstrechu zvezde vsyu moshch' dvigatelej. No, i vyrvavshis' iz ee  ob座atij,  on
reshil vsego lish' chast' zadachi,  prichem  dazhe  ne  samuyu  trudnuyu.  Esli  v
poedinke so zvezdoj vse reshala moshch' dvigatelej, to  teper'  dlya  vyhoda  k
planete, dlya vyravnivaniya  skorosti  korablya  s  ee  skorost'yu  nuzhen  byl
slozhnejshij i tochnyj raschet, vypolnit' kotoryj bez komp'yutera on byl  ne  v
sostoyanii,  i,  sledovatel'no,  pridetsya  vyhodit'  k  planete  vizual'no.
Horosho, hot' v sisteme Al'fy byla vsego odna planeta zemnogo tipa,  i  emu
ne pridetsya dvazhdy povtoryat' somnitel'nyj manevr so slozhnoj traektoriej  I
s kolossal'nymi peregruzkami.  S  kazhdym  novym  manevrom  on  podhodil  k
planete vse blizhe i blizhe. Blednyj disk  prevratilsya  v  golubovatyj  shar,
postepenno zapolnivshij gorizont. Planeta lezhala pochti na boku.
     |to ego udivilo. Takie planety byli, kak pravilo, malo  prigodny  dlya
zhizni. Na polyusah letom raskalennyj ad, a zimoj ledyanaya tundra,  i  tol'ko
vdol' ekvatora dolzhna byla tyanut'sya polosa, prigodnaya dlya zhizni. Ochevidno,
dvesti let nazad raketa kolonistov vyshla v etot rajon, i  vybirat'  im  ne
prihodilos'... Horosho, hot' suzhalas'  zona  poiskov.  Koloniya  mogla  byt'
tol'ko v ekvatorial'noj zone.
     Planeta eshche bol'she uvelichilas', nakrenilas' i  zakryla  gorizont.  On
vypolnil manevr poslednego razvorota, vyshel na liniyu ekvatora i eshche bol'she
snizilsya. Mel'kali zhily rek, sinie pyatna  morej.  Okeanov  ne  bylo.  Hotya
vodoj  planeta  bogata.  Reki  tyanulis'  daleko  v  zonu  ryzhih   pustyn',
pokryvavshih polyusa. |kvator oshchetinilsya plotnoj  i  dovol'no  shirokoj  -  v
neskol'ko sot kilometrov -  lesnoj  polosoj.  Najti  zdes'  koloniyu  budet
neprosto. Radiopelengatory ne rabotayut, a poselenie lyudej  na  etoj  dikoj
planete zanimaet, naverno, lish' malen'kij pyatachok...
     Tol'ko teper'  on  ponyal,  kak  neprosta  byla  ego  zadacha.  Korabl'
raskruchival  chetvertyj  vitok  nad  ekvatorom,  a  v  opticheskih  sistemah
po-prezhnemu tyanulas' to fioletovaya, to ryzhe-zelenaya  polosa  nepronicaemyh
lesov...  Vel'da  okazalas'  prava.  Esli  zdes'   kogda-to   i   rodilas'
civilizaciya renitov, to sejchas ot nee ne ostalos' ni malejshih sledov.  "Po
krajnej mere, vidimyh", - tut zhe popravil on sebya.  Nakonec  emu  povezlo.
Odna iz redkih sluchajnostej, kotorye vypadayut na dolyu teh,  kto  ne  sidit
slozha ruki. Pryamo po kursu v razryvah lesa na solidnoj propleshine,  zheltoj
ili dazhe skoree korichnevoj, on uvidel gorod. On uvidel ego nastol'ko yasno,
chto ne ostavalos' nikakih somnenij - eto imenno gorod, postroennyj lyud'mi!
I, hotya skorost' byla vse-taki slishkom  velika  i  gorod  mel'knul  v  ego
teleskopah vsego na kakuyu-to dolyu sekundy, on ulovil v ego  oblike  chto-to
trevozhnoe. On ne mog s uverennost'yu skazat', chto  imenno.  Prishlos'  zhdat'
sleduyushchego vitka. Rotanov eshche bol'she snizilsya, i vokrug korablya to i  delo
teper' vspyhivali spolohi raskalennyh  gazov.  Oni  ego  malo  bespokoili,
potomu chto obshivka byla rasschitana i ne na takie temperatury,  vot  tol'ko
sil'no meshali nablyudeniyam, a snizit' skorost' on ne risknul i tak  shel  na
predele.
     Kak tol'ko vperedi pokazalas' znakomaya propleshina,  ruka  mehanicheski
potyanulas' k tumbleru  fiksatora,  i,  konechno,  on  ne  uslyshal  strekota
kinokamer - vse nikak ne mog privyknut' k tomu, chto na korable ne rabotala
avtomatika. On vglyadyvalsya tak,  chto  na  glazah  vystupili  slezy.  Gorod
promel'knul i ischez. Lico Rotanova posurovelo i budto okamenelo. |togo  on
ne ozhidal: gorod pokryvali  sploshnye  razvaliny.  Renity?  Net.  |to  nash,
chelovecheskij gorod. CHto zhe poluchalos'? Doleteli, osnovali zdes' poselenie,
a potom pogibli? Znachit, prav Goryunov? "Ne speshi s vyvodami", - oborval on
sebya. Pomoshch', vo vsyakom sluchae, poluchit' zdes' budet nelegko.  CHto  u  nih
proizoshlo? |pidemiya?  Vojna?  Stihijnoe  bedstvie?  Teper'  eto  ne  imelo
znacheniya. Vybora u nego ne bylo.  Na  sleduyushchem  vitke  pridetsya  sadit'sya
poblizhe k gorodu, potomu chto esli kto-to i ucelel, to iskat' nuzhno  imenno
v gorode. Po opytu on znal, chto poseleniya lyudej na chuzhih  planetah  vsegda
koncentrirovalis' v odnom meste.
     Sel  on  kilometrah  v  dvadcati  ot  goroda,  na  toj  samoj   ryzhej
propleshine, okazavshejsya pustyrem, splosh' pokrytym korkoj  vysohshej  gliny.
Pyl'  ot  ego  posadki  zavolokla  vse  vokrug  i  okonchatel'no  isportila
nebol'shoj obzor, kotoryj davala optika. On  vyklyuchil  reaktor,  perevel  v
rezhim konservacii vse energeticheskie sistemy  korablya.  Teper'  ostavalos'
zhdat', poka osyadet pyl'. Esli v gorode kto-to  ucelel,  oni  ne  mogli  ne
zametit' ego posadki.
     On dolzhen vernut'sya vopreki vsemu... Ne  byvaet  tak,  chtoby  bol'shie
kolonii pogibali polnost'yu dazhe vo vremya ser'eznyh katastrof.  Oni  nachnut
vse  snachala,  esli  nuzhno,  postroyat  zavody...  Na  korable   dostatochno
mehanizmov... Pust' eto potrebuet nemalo let, priletit Oleg, i vmeste  oni
kak-nibud' s etim spravyatsya, tol'ko by zdes' uceleli lyudi...
     Kogda pyl' rasseyalas',  ryadom  s  korablem  stoyal  kakov-to  strannyj
prodolgovatyj ekipazh. I dva cheloveka... Odin ostavalsya  za  rulem,  drugoj
zhdal u otkrytoj dvercy i, kazalos', ne proyavlyal ni osobogo neterpeniya,  ni
dazhe interesa k korablyu... Rotanov rasteryalsya. On ozhidal uvidet' vse,  chto
ugodno: tolpy inoplanetnyh chudovishch, poglotivshie lyudej,  otryad  vooruzhennyh
do zubov golovorezov. Tolpu vostorzhennyh kolonistov.  No  tol'ko  ne  etot
prozaichnyj ekipazh s dvumya soprovozhdayushchimi. "Pohozhe, za dvesti let  oni  ne
ochen' soskuchilis'... Ili voobshche zabyli, chto takoe Zemlya?" - On nablyudal za
nimi v  periskop  minut  pyat':  polnoe  otsutstvie  lyubopytstva.  Dazhe  ne
peremenili poz, tak i stoyali kak istukany. Mozhet, eto renity? Net. Te byli
vyshe, drugoe stroenie cherepa. Pered nim lyudi. Obyknovennye lyudi.  "Neuzheli
prav Goryunov, i vseh ih zdes' porazilo psihicheskoe rasstrojstvo?"
     Veter nes ot goroda k korablyu oblako ryzhej pyli. |tot ekipazh,  oblako
pyli i dva cheloveka  vyglyadeli  slishkom  budnichno,  slishkom  po-zemnomu...
Kazalos', ne bylo ni prostranstvennogo  pereleta,  ni  chuzhoj  planety,  ni
dvuhsot let, otdelyavshih ego ot etih lyudej... Rotanov vzdohnul,  rasstegnul
zamki skafandra i poshel k vyhodu.
     Dver' shlyuza besshumno tknulas' v  myagkuyu  pochvu.  Te  dvoe  tak  i  ne
sdvinulis' s mesta. Molcha zhdali, poka on sojdet  vniz,  i  dazhe  togda  ne
sdelali ni shaga navstrechu, ne protyanuli ruki...  Nastol'ko  zabyli  obychai
Zemli? Rotanov ne stal podhodit' vplotnuyu. Nebol'shaya distanciya  mogla  emu
prigodit'sya.
     - Zdravstvujte. Moya familiya Rotanov.
     |to zvuchalo glupo, no nichego bolee umnogo ne prihodilo emu v  golovu.
Nelepo protekala vsya ih vstrecha s samogo nachala. Vazhno bylo uslyshat',  chto
oni skazhut v otvet. Mozhet, uzhe i yazyk  rodnoj  planety  zabyli  za  dvesti
let?..
     Net, yazyk oni ne zabyli.
     - My poslany, chtoby vas vstretit', vas zhdut. Prosim sadit'sya.
     - Kto vas poslal?
     - Koordinator Lor Berg. Sadites'.
     Ne slishkom li nastojchivo eto "sadites'"? A  chto  emu  ostavalos'?  On
sel, vse eshche chuvstvuya sebya  slegka  oglushennym  ot  etoj  vstrechi.  Rovnye
kruglye zatylki, odinakovaya korotkaya strizhka.  Ih  akkuratnye  golubovatye
rubahi pri zhelanii mozhno bylo prinyat' za formu. Oruzhiya, pravda, ne  vidno.
Vprochem, ego  neobyazatel'no  vystavlyat'  napokaz.  Horosho,  hot'  ustupili
zadnee siden'e. On terpet' ne mog, kogda v neyasnyh  situaciyah  vplotnuyu  k
nemu sadilsya chelovek, kotoromu on ne sovsem doveryal.
     |kipazh plavno tronulsya s mesta. Po zvuku  dvigatelya  Rotanov  ne  mog
opredelit' princip ego raboty - skoree vsego elektricheskij. Esli  tak,  to
za dvesti  let  oni  nedaleko  ushli.  A  vprochem,  dazhe  kolonii,  imeyushchie
postoyannyj kontakt s Zemlej, otstayut v razvitii. U nih tut  voobshche  dolzhno
byt' natural'noe hozyajstvo, naverno, vse roboty postepenno vyshli iz stroya,
i oni ne sumeli naladit'  proizvodstvo  zapasnyh  chastej...  Da,  v  takom
sluchae s komp'yuterom dela obstoyali ne blestyashche...
     Samoe strannoe - ih povedenie. Seli na perednem siden'e i  kak  ni  v
chem  ne  byvalo  pokatili  vpered,  slovno  oni  kazhdyj  den'  podvozyat  k
koordinatoru kosmonavtov, pribyvayushchih s Zemli, i te im nastol'ko  nadoeli,
chto oni prosto ne znayut, chto s nimi delat' po doroge. Ni  odnogo  voprosa.
CHto eto - polnoe otsutstvie lyuboznatel'nosti ili takaya disciplina?.. Togda
delo ploho. To, chto sohranilsya staryj titul  koordinatora,  rovnym  schetom
nichego ne znachit. Za etim ponyatiem mozhet skryvat'sya sovsem drugoj smysl.
     Neuklyuzhij ekipazh obladal zavidnoj prohodimost'yu. On  per  vpered  bez
vsyakoj dorogi, pereprygivaya cherez vstrechnye rytviny i kusty. Al'fa  palila
neshchadno. Ee bagrovyj disk zanimal dobruyu chetvert' gorizonta,  i,  pozhaluj,
tol'ko vid etogo neprivychnogo svetila napominal emu o tom, gde  on  teper'
nahoditsya.  Dyshalos'  legko,  veterok  priyatno  holodil  kozhu.   "Edem   s
komfortom. I sovershenno nichego nel'zya ponyat'", - so zlost'yu podumal on.
     - CHto sluchilos' s gorodom? - rezko sprosil on.
     Ego sputniki dazhe ne obernulis'.
     - Obo vsem uznaete u koordinatora.
     - A vy vami ne umeete govorit' ili vam zapretili?
     - Nam porucheno tol'ko dostavit' vas k koordinatoru.
     Primerno takie zhe otvety  on  poluchil  na  vse  posleduyushchie  voprosy.
Ostavalos' dozhdat'sya, kogda ekipazh v容det na ulicy goroda. Ih vneshnij vid,
lica vstrechnyh lyudej o mnogom mogli rasskazat' ego opytnomu  glazu,  no  i
tut ego zhdalo razocharovanie. |kipazh ostanovilsya  u  nekazistogo  stroeniya,
napominayushchego kakoj-to saraj, kilometrah v chetyreh ot goroda.
     - Uzh ne  zdes'  li  rezidenciya  koordinatora?  -  s  vyzovom  sprosil
Rotanov, ne sobirayas' vyhodit' iz mashiny.
     - Net. |to stanciya podzemnoj gorodskoj, magistrali.
     On s trudom poveril svoim usham. No ego  ne  obmanyvali.  Dveri  saraya
raspahnulis', i on uvidel transportnuyu kabinu... Ne takuyu, kak  na  Zemle,
no vse zhe i eto bylo slishkom dlya goroda, sostoyavshego iz sploshnyh razvalin.
Kabina okazalas' uzkoj. V nej s trudom pomestilis' tri cheloveka.  Odin  iz
soprovozhdavshih ego parnej nabral na nebol'shom diske cifrovuyu kombinaciyu  i
nazhal knopku. Pol kabiny zagudel, potom ee poneslo vniz i v  storonu.  Oni
dvigalas' minut dvadcat'. U cheloveka, stoyavshego  naprotiv  Rotanova,  byli
malen'kie, slovno prikleennye usiki. Rotanov chut'  nasmeshlivo  razglyadyval
ego v upor, no tot ne obrashchal na eto ni malejshego vnimaniya i  na  razu  ne
otvel vzglyad. On slovno by smotrel skvoz'  Rotanova.  Pahlo  suhoj  pyl'yu,
travoj  i  edva  zametno  plesen'yu,  slovno   kabinoj   ochen'   dolgo   ne
pol'zovalis'.
     I vdrug Rotanov pochuvstvoval ostroe chuvstvo opasnosti. On horosho znal
eto pochti instinktivnoe preduprezhdenie, ono ego nikogda ne obmanyvalo i ne
raz  vyruchalo  v  trudnyh   obstoyatel'stvah.   Dvoe   naprotiv   nego   ne
shevel'nulis', on s trudom podavil zhelanie  rezko  obernut'sya,  potomu  chto
znal: za spinoj nichego net, krome steny kabiny. Tem ne menee  dolzhna  byla
byt' kakaya-to vpolne real'naya, konkretnaya prichina! On lihoradochno iskal ee
i ne nahodil i vse zhe znal, chto intuiciya ne  mogla  ego  podvesti.  On  by
obyazatel'no v etom razobralsya, no kabina  neozhidanno  rezko  ostanovilas',
dveri raspahnulis', i u nego ne ostalos' vremeni. Tak on i ne  ponyal,  chto
tam moglo byt' ugrozhayushchego v  etoj  fanernoj,  tesnoj,  ploho  pokrashennoj
kabine.
     Oni shli cherez bol'shoj dvor, otdelennyj ot  ulicy  vysokimi  kamennymi
stenami, slovno  zdes'  byla  srednevekovaya  krepost'.  Vdol'  sten  rosli
kolyuchie, nepohozhie na zemnye rasteniya kusty, i vnov' Rotanov podumal,  kak
daleko on ot doma... Popadalis' kakie-to  kuchi  zheleznogo  hlama,  oblomki
kamnya. Voobshche dvor vyglyadel tak, budto ego nikogda ne ubirali. Oni voshli v
koridor, i Rotanov postaralsya sosredotochit'sya na  predstoyashchej  vstreche.  U
nego byl bol'shoj opyt  delovogo  obshcheniya  s  predstavitelyami  kolonial'noj
administracii, on znal, kakoj svoeobraznyj otpechatok nakladyvaet na  lyudej
dolgaya izolyaciya i slishkom bol'shaya vlast'. Razgovor predstoyal ne iz legkih.
     Kabinet koordinatora  Berga  vyglyadel  po-spartanski  prosto.  V  nem
voobshche nichego ne bylo, krome stola, dvuh stul'ev  i  samogo  Berga.  Stil'
spartanskoj prostoty redko soputstvoval lyudyam, razvrashchennym beskontrol'noj
vlast'yu, da i sam Berg malo pohodil na  diktatora.  |to  byl  kruglolicyj,
zhizneradostnyj chelovek, pozhaluj, slishkom prostovatyj dlya togo, chtoby mozhno
bylo bezogovorochno poverit' v etu  ego  prostotu.  On  vyshel  iz-za  stola
navstrechu, no ruki ne podal, skoree vsego etot zemnoj obychaj byl zdes'  ne
v hodu, odnako vo vsem ostal'nom Berg prosto izluchal lyubeznost'. On usadil
Rotanova, dostal iz yashchika stola butylku kakogo-to prohladitel'nogo napitka
i, kogda Rotanov otkazalsya, s vidimym udovol'stviem oporozhnil  podryad  dva
stakana. Kazalos', on nikuda ne toropitsya i rad  novomu  sobesedniku.  Vse
vyglyadelo  tak,  slovno   Rotanov   priehal   v   otpusk   k   derevenskim
rodstvennikam, o kotoryh davno i nezasluzhenno zabyl v dalekoj  stolice,  a
teper' vdrug neozhidanno vspomnil...
     - Vot uzh ne zhdali! Korabl' s Zemli cherez stol'ko-to let!  Kak  zhe  vy
doleteli?! Neuzheli special'no reshili nas navestit', ili eto, tak  skazat',
vynuzhdennyj vizit?
     Glaza  ego  novoyavlennogo  dyadyushki  hitrovato  shchurilis',  i   Rotanov
pochuvstvoval priliv razdrazheniya, mozhet byt', ot togo,  chto  tol'ko  sejchas
pochuvstvoval, kak sil'no on ustal za etu dolguyu i nelegkuyu dorogu, k  tomu
zhe hotelos' pit', i on zhalel, chto otkazalsya ot predlozhennogo stakana.
     -  Zemlya  sistematicheski  provodit  proverku   vseh   svoih   vneshnih
poselenij, - ustalo skazal Rotanov, vse eshche ne znaya,  kakogo  stilya  nuzhno
priderzhivat'sya v razgovore s etim kruglym, vse vremya uskol'zayushchim ot  nego
chelovekom.
     - CHto vy govorite?! Nado zhe... No my  uleteli  tak  davno!  Poslednee
pokolenie pochti nichego ne znaet o Zemle. Boyus', chto vy zrya prodelali stol'
dolgij put'.
     - Vy hotite skazat', chto vas ne interesuet ni  Zemlya,  ni  kontakt  s
nej?
     Vidimo, Berg ponyal, chto neskol'ko pereigral. On  perestal  begat'  po
kabinetu, sel za stol i  sekundu  molchal,  rastiraya  ladonyami  svoyu  lysuyu
shishkovatuyu golovu. Potom zagovoril sovershenno drugim tonom,  slovno  pered
Rotanovym ochutilsya novyj chelovek.
     - V techenie dvuhsot let Zemlyu ne interesovala nasha sud'ba.  My  davno
stali samostoyatel'nym obshchestvom, ne schitayushchim sebya  chem-to  obyazannym  ili
kak-to svyazannym s planetoj, s kotoroj rasstalis' v svoe vremya navsegda. S
ee storony bylo ne ochen' etichno otpravlyat' nas v podobnoe puteshestvie.  Vo
vremya  nego  pogiblo  bol'she  poloviny  vseh  uchastnikov   ekspedicii,   a
ostavshiesya... Nu, v obshchem, eto nevazhno. Inymi slovami, my ne schitaem  sebya
nichem  obyazannymi  Zemle.  I  vash,  tak  skazat',  diplomaticheskij   vizit
neskol'ko zapozdal.
     - On mog by  byt'  ne  tol'ko  diplomaticheskim.  Uveren,  chto  u  vas
vozniklo nemalo trudnostej. Nadeyus', vy ne stanete eto otricat'?
     Berg promolchal, i Rotanov podumal, chto beseda  stanovitsya  vse  bolee
trudnoj.
     - Za eto vremya Zemlya nakopila bol'shoj opyt po osvoeniyu novyh  planet,
u nas est' sootvetstvuyushchaya tehnika, znaniya, i mnogie vashi  problemy  davno
uzhe resheny.
     - To est' vy hotite menya ubedit', chto cherez dvesti let,  nesmotrya  na
rasstoyanie, Zemlya reshila protyanut' nam materinskuyu ruku pomoshchi?
     - CHto u vas proizoshlo?  Davajte  pogovorim  otkrovenno  i  perestanem
igrat' v diplomatov s solidnym stazhem. CHto tut stryaslos'? |pidemiya? Vojna?
Pochemu razrushen gorod? Skol'ko lyudej ostalos'?
     - Net. Tak delo ne pojdet. - Berg  otricatel'no  pokachal  golovoj.  -
Snachala ya dolzhen  vse  uznat'  o  celi  vashego,  vizita,  o  vozmozhnostyah,
kotorymi vy raspolagaete, o zadachah, kotorye byli  vam  porucheny.  Pojmite
menya pravil'no. Za vami stoit kolossal'naya  moshch'  Zemli,  za  mnoyu  tol'ko
gorstka ustalyh lyudej, mechtayushchih lish' ob odnom: chtoby ih ostavili v pokoe.
Poetomu vash prizyv k otkrovennosti ne sovsem ravnopraven.
     Rotanov pochuvstvoval, chto razgovor okonchatel'no zashel v tupik.  Davno
nuzhno bylo skazat' o tom, chto rasstoyanie perestalo byt'  problemoj  i  chto
Zemle nuzhna zdes' baza, ne  takaya  uzh  i  slozhnaya  tehnicheskaya  baza,  dlya
remonta etih proklyatyh komp'yuterov. Togda by u nih poshel sovershenno drugoj
razgovor. No chto-to ego vse vremya uderzhivalo, meshalo govorit'  otkrovenno.
CHto zhe eto bylo? To samoe neprohodyashchee oshchushchenie opasnosti,  voznikshee  eshche
po doroge syuda  v  kabine  podzemki,  ili  chto-to  drugoe?  Slishkom  mnogo
strannogo bylo v ih vstreche. Slovno on popal kuda-to v drugoe mesto...  Ne
k lyudyam, dvesti let zhdavshim pomoshchi, i ne k renitam, otvergavshim samu  ideyu
pomoshchi. CHto-to zdes' bylo ne tak. On reshil nachat'  vse  snachala.  Eshche  raz
sygrat' v predlozhennuyu emu utomitel'nuyu igru.
     - Nu, horosho. Dopustim, ya soglasen.  Gotov  otvetit'  na  lyubye  vashi
voprosy pervym. Nachinajte.
     - U menya ne tak uzh mnogo voprosov. Cel' vizita?
     - Reshili nakonec vyyasnit', chto sluchilos' s propavshej ekspediciej.
     - Neubeditel'no. Pyat'desyat let poleta tol'ko v odnu storonu. V luchshem
sluchae vy by poslali avtomaticheskij transport.
     - No Zemlya reshila poslat' inspektora! Ne transport,  a  inspektora  s
opredelennymi, polnomochiyami. To est' menya, i v konce koncov  vam  pridetsya
otvetit' na vse moi voprosy! - On tut zhe pozhalel, chto  sorvalsya,  no  bylo
uzhe pozdno. Berg zadumchivo pokachal golovoj.
     - Vot eto uzhe blizhe k istine. S etogo nuzhno bylo  nachinat'.  S  vashih
polnomochij, s sily, kotoraya za vami stoit.
     - Ne budem sporit'. Kakim obrazom mogu ya poluchit'  interesuyushchuyu  menya
informaciyu?
     - Boyus', ya sejchas ne gotov k besede v podobnom aspekte. Da i  vam  ne
meshaet otdohnut' s dorogi. Ona  ved'  byla  neblizkoj.  Pyat'desyat  let,  a
vyglyadite vy vsego,  na  sorok,  nedurno  sohranilis'.  -  Berg  vyzyvayushche
ulybnulsya.
     - Poslushajte, koordinator, ya ved' vse  ravno  vyyasnyu  vse,  chto  menya
interesuet.
     - Nikto i ne sobiraetsya vam prepyatstvovat'.  No  na  pomoshch'  s  nashej
storony vy mozhete ne rasschityvat'. Nashi nebol'shie  preimushchestva  v  dannyj
moment  sostoyat  kak  raz  v  tom,  chto  na  Zemle  ne   znayut   nekotoryh
obstoyatel'stv, i my postaraemsya sohranit' eto polozhenie kak mozhno dol'she.
     - Nu  horosho.  Togda  eshche  odin,  poslednij  vopros.  Kogo  vy  zdes'
predstavlyaete? Kakuyu chast' obshchestva?
     Berg ne toropilsya s otvetom, no bylo vidno po  napryazhennomu  vzglyadu,
chto on reshaet nelegkuyu zadachu.
     - YA predstavlyayu, kak prinyato govorit' v  takih  sluchayah,  podavlyayushchee
bol'shinstvo nashego obshchestva.
     - Horosho, hot' ne vseh.
     - Vam eto nichego ne dast. Sila,  kotoroj  raspolagaet  protivostoyashchaya
nam  gruppa  lyudej,  nichtozhna.  Vprochem,  vy  poluchite  vozmozhnost'  lichno
ubedit'sya v moej pravote. Kak ya uzhe skazal, vam ne budut prepyatstvovat'  v
poluchenii informacii. YA proshu vas podozhdat' vsego odin den'.
     Na etot raz Rotanova dazhe ne provodili vo  dvor.  Koridor  v  tom  zhe
samom zdanii, oshchushchenie zharkoj duhoty i soznanie  oshibki.  On  proigral  po
vsem punktam atomu lovkomu administratoru. Pervyj raund byl yavno ne v  ego
pol'zu. Ne udalos' vyyasnit' samogo glavnogo - sushchestvuet li principial'naya
vozmozhnost' dlya sozdaniya bazy? Ne v Berge zhe delo, v konce koncov s Bergom
on kak-nibud'  spravitsya.  Lish'  by  u  nih  sohranilis'  proizvodstvennye
moshchnosti, chtoby mozhno bylo naladit' vypusk hotya by prosten'kih komp'yuterov
i avtomatov, sposobnyh upravlyat' korablem v rezhime perehoda v tot  moment,
kogda otklyuchaetsya soznanie pilota...
     Nevazhno, esli oni ne  smogut  vyvesti  korabl'  tochno  k  Zemle.  Ego
zasekut nablyudatel'nye  stancii  na  lyuboj  iz  osvoennyh  planet,  vyjdut
navstrechu patrul'nye korabli... Lish' by probit'sya skvoz'  bezmernuyu  tolshchu
prostranstva, vstavshuyu mezhdu nim i domom... A chto kasaetsya  Berga,  odnogo
on, pozhaluj, vse-taki  ne  uchel:  peredyshka,  odnodnevnaya  otsrochka  v  ih
peregovorah vygodna prezhde vsego imenno emu,  Rotanovu.  Dazhe  nahodyas'  v
polnoj izolyacii, on uznaet k ih sleduyushchej vstreche gorazdo bol'she togo, chto
mog by sebe predstavit' etot Berg,  ne  imevshij  ni  malejshego  ponyatiya  o
slozhnyh metodah issledovanij, pozvolyavshih v neznakomoj obstanovke po samym
neznachitel'nym  priznakam  raspoznat'   i   predotvratit'   nezhelatel'nye,
zachastuyu eshche tol'ko namechavshiesya sdvigi v social'nyh strukturah takih  vot
izolirovannyh nemnogochislennyh chelovecheskih poselenij.
     Komnata, v kotoroj ego  pomestili,  okazalas'  prostornoj  i  dazhe  s
oknom. Rotanov zametil, chto okon oni zdes' ne lyubyat. Vo vsyakom  sluchae,  v
kabinete koordinatora okna ne bylo, i osveshchalsya on sverhu cherez steklyannuyu
kryshu.
     Okno zakryvala tolstaya stal'naya reshetka. Horosho, hot' dekorativnaya. S
litymi  ukrasheniyami.  Uslyshav,  kak   shchelknul   dvernoj   zamok,   Rotanov
usmehnulsya. Vryad li oni dogadyvalis', chto on probudet zdes' rovno stol'ko,
skol'ko sam najdet nuzhnym. Esli ponadobitsya, on razognet eti prut'ya i dazhe
razorvet. Konechno, stressovoe sostoyanie, vyzvannoe  samogipnozom,  nikogda
ne prohodit bessledno, no esli ochen' uzh ponadobitsya...  Ladno.  |to  ne  k
spehu. Odin den' mozhno podozhdat'. On podoshel k oknu i vnimatel'no osmotrel
dvor. Nichego novogo. Razve chto krysha ochen' starogo zdaniya vidnelas'  iz-za
zabora. Kogda-to  ego  pokryvali  listy  lirona,  a  teper'  plastik  ves'
pokorobilsya, s容zhilsya gryaznymi rvanymi  valikami.  Dlya  etogo  nuzhna  byla
solidnaya temperatura. Gradusov dvesti, ne men'she...  Odnako  zdes'  u  nih
byvaet zharkovato...
     On otoshel ot okna i vnimatel'no, osmotrel komnatu.  Tolstye  steny  -
polmetra kamnya. CHto oni, osadu zdes' sobirayutsya vyderzhivat'? V komnate  ne
bylo nikakoj mebeli, nichego lishnego. Krovat' s  toshchim  matracem,  nakrepko
prikreplennyj k polu stul i stolik s dymyashchimsya uzhinom. Oni staralis'  byt'
po vozmozhnosti vezhlivy. Nu chto zh,  poprobuem  razobrat'sya  v  etom  uzhine.
Rotanov vnimatel'no osmotrel posudu  i  pishchu.  Pishcha  govorila,  kak  on  i
predpolagal,  o  natural'nom  hozyajstve  i  otsutstvii  razvitoj   pishchevoj
industrii.  Posuda  tozhe,  nesomnenno,  kustarnogo   izgotovleniya...   Emu
prishlos' napomnit' sebe o skorostnyh podzemnyh magistralyah. Kak-to odno  s
drugim  ne  vyazalos'...  Est'  on  ne  stal.  Zavtra  potrebuet  dostavit'
korabel'nye konservy i vse ego lichnye veshchi, a poka luchshe podozhdat'...
     Rotanov  pochuvstvoval,  kak  neproizvol'no  napryaglis'  myshcy  spiny.
Kto-to za nim nablyudal. On nikogda ne oshibalsya v etom oshchushchenii. I  hotya  v
dveri ne bylo ni edinoj shchelki i samo oshchushchenie chuzhogo vzglyada shlo sovsem ne
ot dveri, on ne mog oshibit'sya. Medlenno, starayas' nichem ne  vydat'  svoego
otkrytiya, povernulsya. CHetyre steny bez  edinoj  shcheli.  Takaya  zhe  dver'...
Togda on zakryl glaza i postaralsya  sosredotochit'sya.  Za  nim  opredelenno
nablyudali. On reshitel'no podoshel k protivopolozhnoj ot okna stene, postuchal
po nej pal'cem. Stena otvetila gluhim tyazhelym zvukom.  Sploshnoj  kamen'  -
tak zhe, kak i u okna. Vse zhe eto zdes'... On vnimatel'no  osmotrel  steny.
CHut' vyshe ego  golovy  slegka  otstal  kusochek  shtukaturki.  Edva  zametno
otstal. Steny davno ne remontirovali, krugom melkie treshchinki,  podteki.  I
vse zhe ego zainteresoval imenno  etot  kusochek  shtukaturki,  niskol'ko  ne
somnevayas' v tom, chto imenno on yavlyaetsya samym interesnym  v  etoj  stene,
Rotanov  ostorozhno  podcepil  ego   nogtem.   Pod   nim   bylo   malen'koe
uglublen'ice, ne shire vyazal'noj spicy. Opticheskij datchik,  pritaivshijsya  v
nem, okazalsya  sovsem  krohotnym.  Rotanov  s  trudom  vykovyrnul  ego  iz
otverstiya.
     Niskol'ko ne bespokoyas' o tom, chto oni ob etom podumayut, on  razorval
tonen'kie provodnichki, uhodivshie ot datchika v stenku, i,  zazhav  v  ladoni
svoyu dragocennuyu nahodku, medlenno  proshel  k  stolu.  On  edva  sderzhival
radost', potomu chto eto byl takoj podarok, na  kotoryj  on  dazhe  ne  smel
rasschityvat', uzhe i nadeyat'sya perestal, i vdrug, na tebe,  etot  datchik...
Rotanov razzhal ladon'. Da, vse pravil'no. Tam ne bylo nikakih  svetovodov.
Ustrojstvo ne  bol'she  spichki  soderzhalo  v  sebe  opticheskij  integrator,
prevrashchavshij svetovoj potok v sistemu elektricheskih impul'sov. Nechto vrode
krohotnoj telekamery. |to "nechto" i bylo dlya nego samym  vazhnym.  Iz  nego
sledovalo, chto koloniya raspolagala sovershennym elektronnym  oborudovaniem,
i ne prosto raspolagala takim oborudovaniem, no i mogla  ego  proizvodit',
potomu chto datchik byl mestnogo proizvodstva. Takoe  uzkospecializirovannoe
ustrojstvo ne moglo vhodit' ni v odin ekspedicionnyj kompleks, k  tomu  zhe
nebol'shoj srok sluzhby podobnyh miniatyurnyh ustrojstv govoril sam za sebya -
ego sdelali zdes', i nedavno. A  iz  vsego  etogo  sledovalo,  chto  teper'
problema s remontom ego korabel'noj elektroniki perestala sushchestvovat',  i
vse srazu uprostilos', stalo pochti banal'nym. Dogovorit'sya  tem  ili  inym
putem s etimi lyud'mi on vsegda sumeet.  "Nu  chto  tut  u  nih,  diktatura?
Rabovladel'cheskoe obshchestvo? - pochti veselo dumal Rotanov. - Ne  veryu  ya  v
eto, nesmotrya na  vse  teoreticheskie  izyskaniya  Goryunova.  Lyudi  dvadcat'
tret'ego veka ne mogli do etogo dokatit'sya, i dazhe esli predpolozhit' samoe
hudshee,  vse  ravno  v   lyubom   chelovecheskom   soobshchestve   vsegda   est'
protivoborstvuyushchie techeniya, stolknoveniya interesov. Stoit  poiskat',  i  ya
najdu teh, kto zahochet mne pomoch'. I raz teper'  izvestno  samoe  glavnoe,
principial'naya vozmozhnost' takoj pomoshchi, to bespokoit'sya prosto ne o  chem.
Srok u menya dostatochnyj. Iz shesti mesyacev, o kotoryh govoril Oleg, ya  poka
chto izrashodoval vsego tri dnya".
     Rotanov leg na krovat', vse eshche szhimaya v ruke svoyu nahodku,  blazhenno
ulybayas' i dazhe ne predstavlyaya, naskol'ko on dalek ot ponimaniya  istinnogo
polozheniya veshchej. On zasnul pochti srazu, no spal nedolgo i ploho.





     Emu snilis' nepreryvnye koshmary. V konce koncov Rotanov prosnulsya, no
nepriyatnoe, pohozhee na udush'e oshchushchenie ostalos'.
     On slyshal, kak za temnym oknom shumit dozhd'. V komnate bylo  prohladno
i syro. Postaralsya vspomnit', chto emu snilos'. CHto-to lipkoe i vonyuchee ego
dushilo. Ono ne imelo ni formy, ni lica.
     Potom on kuda-to padal. Pytalsya vsplyt'  s  bol'shoj  glubiny,  rvalsya
naruzhu k poverhnosti i vse vremya zadyhalsya  ot  nedostatka  vozduha.  Dazhe
sejchas telo pokryval lipkij pot. Vsegda tak byvaet na novoj  planete,  dva
ili tri dnya, poka privyknesh' k novomu klimatu. Adaptaciya.  Inogda  skrutit
tak,  chto  chelovek  nedelyu  hodyat  kak  sonnaya  muha.  I   vsegda   snyatsya
kakie-nibud' koshmary. Pravda, s udush'em chto-to uzh bol'no  real'no,  slovno
on v samom dele edva ne zadohnulsya.
     On podnyalsya. Vse  telo  lomilo  kak  posle  prodolzhitel'noj  bolezni.
Medlenno proshel k oknu. Byl tot samki rannij predrassvetnyj chas,  kogda  v
nebe uzhe mozhno ulovit' pervye otgoloski budushchej zari, priglushennye  unylym
dozhdem. I eshche tuman... On zapolnyal ves' dvor belesoj  mgloj,  podkralsya  k
samomu oknu. Na sekundu emu dazhe pokazalos', chto belye polotnishcha  u  samoj
reshetki drognuli, kogda on priblizilsya, i otpolzli dal'she.
     Ne hvatalo tol'ko gallyucinacij. "Zavtra nado skazat', chtoby s korablya
prinesli aptechku. Privivki privivkami, no  ya  chto-to  sovsem  raskleilsya".
Postoyal u okna minuty tri, vdyhaya syroj  promozglyj  vozduh  i  postepenno
prihodya v sebya. Potom snova leg. Ostatok nochi proshel spokojno. Prosnuvshis'
utrom, s trudom vspomnil nochnye koshmary.
     V okno svetilo beshenoe ogromnoe solnce, ne bylo dazhe nameka na dozhd'.
Mozhet byt', on emu prisnilsya vmeste s tumanom. Rotanov eshche raz vyglyanul  v
okno. Pod samym karnizom temnela  uzkaya  poloska  vlazhnoj  pochvy:  znachit,
dozhd' noch'yu vse-taki byl. On prigladil volosy, potom reshitel'no postuchal v
dver'.
     Tualet vmeste s umyval'nikom  i  naborom  britvennyh  prinadlezhnostej
okazalsya v  sosednej  komnate.  Pobrivshis',  on  pochuvstvoval  sebya  bolee
uverenno i pochti srazu ego proveli k Bergu.
     Na etot raz Berg kazalsya chem-to ozabochennym. On ne stal tratit' vremya
na diplomaticheskie lyubeznosti i srazu zhe pereshel k delu.
     - YA hochu sdelat' vam vpolne konkretnoe  predlozhenie,  no  prezhde  mne
nuzhny nekotorye svedeniya. Oni  nosyat,  tak  skazat',  chisto  teoreticheskij
harakter, i, ya dumayu, vy smozhete  otvetit'  na  moi  voprosy  bez  vsyakogo
riska.
     - Davajte poprobuem, - otvetil Rotanov,  ulybnuvshis'.  On  chuvstvoval
sebya otdohnuvshim i vpolne gotovym dlya novogo poedinka. No Berg  ne  prinyal
vyzova. Rotanov zametil, chto on  ukradkoj  vnimatel'no  razglyadyvaet  ego,
slovno vidit vpervye.
     - Predpolozhim, vy, vernuvshis' na  Zemlyu,  soobshchite,  chto  koloniya  na
Al'fe  polnost'yu  pogibla.  Kakaya-nibud'  epidemiya.  Vam  podberut  vpolne
ubeditel'nye materialy i vse neobhodimye dannye. CHto  za  etim  posleduet?
Budet li organizovana eshche odna ekspediciya, ili Zemlya etim udovletvoritsya i
nas ostavyat v pokoe?
     - Trudno skazat'... Kakoe-to vremya vy, konechno, poluchite.  No  pochemu
vy reshili, chto ya soglashus' na podobnuyu fal'sifikaciyu?
     - Ob etom pozzhe. Davajte snachala rassmotrim vtoroj  variant.  Ot  vas
nikakih izvestij. Vy  ved'  mozhete  ne  vernut'sya.  Neschastnyj  sluchaj  na
planete ili nepoladki s dvigatelem. Neispravnost'  komp'yutera...  Myalo  li
chto?
     - Vy osmatrivali korabl'?
     - Korabli vsegda osmatrivayutsya posle posadki. Takovy starye  pravila,
i my ne schitali nuzhnym ih izmenyat'. A vy chto, protiv dosmotra?
     |to  byla  pravda.  Dosmotr  pribyvshih  korablej,  ih  tehnicheskij  i
medicinskij kontrol' dejstvitel'no obshcheprinyataya veshch' v  lyuboj  kolonii,  i
sprosil on ob etom skoree dlya togo, chtoby ubedit'sya v tom, chto oni  teper'
znayut.
     - Net, ya ne protiv dosmotra. Prodolzhajte. YA vas vnimatel'no slushayu.
     - Estestvenno predpolozhit', chto cherez  kakoe-to  vremya  posle  vashego
ischeznoveniya budet poslana vtoraya ekspediciya. Kak veliko eto vremya?
     - Mne kazhetsya, ono ne budet slishkom veliko.
     - Nu a esli ne vernetsya i vtoraya ekspediciya, chto togda?
     - Togda  skoree  vsego  syuda  vyshlyut  eskadru  special'no  osnashchennyh
korablej, s kotoroj vy uzhe nichego ne smozhete sdelat'.
     - YA tak i dumal. Postarajtes' menya ponyat'. Sejchas vas  prosyat  tol'ko
ob odnom - ne vmeshivajtes', ostav'te  nas  v  pokoe,  hotya  by  na  vremya.
Pover'te mne, luchshe vsego, esli vy uletite, prinyav moe  predlozhenie.  -  V
golose Berga zvuchala  nepoddel'naya  gorech'.  On  slovno  ponimal  uzhe  vsyu
bespoleznost' etogo razgovora  i  predvidel  vse,  chto  posleduet  dal'she.
Pochemu-to Rotanov ne somnevalsya v ego  iskrennosti.  Naverno,  iz-za  etoj
gorechi.
     - Dlya kogo luchshe?
     - CHto? - ne ponyal Berg.
     - Dlya kogo luchshe, esli vas ostavyat v pokoe? Dlya vas lichno?  Dlya  vseh
kolonistov? Dlya kogo?
     - Prezhde vsego dlya zemlyan.
     - Vot kak... Nu, zemlyane v sostoyanii pozabotit'sya o sebe sami.
     - Prezhde vsego dlya zemlyan, - nastojchivo povtoril Berg.  -  Potom  uzhe
dlya nas. Bol'shego ya ne mogu skazat', i vy mne, konechno,  ne  poverite.  Vy
sejchas brosites' vse vynyuhivat', vyvorachivat'  naiznanku,  inspektirovat'.
Blestyashche vypolnite svoe zadanie, i projdet nemalo vremeni,  poka  pojmete,
chto ya byl prav. No togda uzhe budet pozdno... Skoree vsego vam ne  pozvolyat
poluchit' nikakih svedenij.
     - Pochemu by vam ne poprobovat' eshche odin variant?
     - Kakoj zhe?
     -  Poverit'  v  moyu  dobrozhelatel'nost',  pozvolit'  samomu  vo  vsem
razobrat'sya i reshit', kak postupit', no ne s zavyazannymi glazami,  kak  vy
mne predlagaete, a so znaniem vseh faktorov. Mozhet byt', ya i  soglashus'  s
vashim predlozheniem.
     - Naverno, ya by tak i postupil. Sobstvenno,  vchera  tak  i  sobiralsya
sdelat'. No s teh por koe-chto izmenilos'.  YA  ubezhden,  chto,  poluchiv  vse
dannye, vy vse ravno ne smozhete pravil'no ih ponyat'. |to neizbezhno.
     - My vse vremya hodim vokrug da okolo.  Po-moemu,  nasha  beseda  davno
poteryala vsyakij smysl.
     - Nu chto zhe... YA vas ne zaderzhivayu.
     - YA ved' mog soglasit'sya hotya by dlya vidu. Mne ot  vas  nuzhen  tol'ko
komp'yuter.
     - YA znayu. No vy etogo ne sdelali, i poetomu mne  osobenno  zhal',  chto
nam ne udalos' dogovorit'sya. To, chto  posleduet  teper',  budet  odinakovo
tragichno dlya vseh. Dlya vas, dlya vas, dlya vseh lyudej. YA vas ne  zaderzhu,  i
vy vyjdete otsyuda, esli vam povezet. |to uzhe budet zaviset' ne ot menya. No
dazhe esli vam povezet...
     - Mne povezet.
     - Tem huzhe, potomu chto togda vy sdelaete vse, chtoby  uskorit'  prilet
sleduyushchej ekspedicii, i eto budet glavnoj oshibkoj. Poprostu katastrofoj. U
menya k vam poslednyaya pros'ba - postarajtes' ne speshit' s vyvodami.
     - YA postarayus'. - Rotanov podnyalsya i s  minutu  stoyal  prislushivayas'.
Gde-to ochen' daleko, skoree vsego vne doma i dazhe vne dvora, mozhet byt' na
okraine goroda, rodilsya groznyj i moguchij zvuk,  ot  kotorogo  melko-melko
zavibrirovali steny doma. Zvuk oborvalsya tak zhe vnezapno,  kak  i  voznik,
potom kto-to ogromnyj hlopnul nad gorodom v ladoshi, i so  sten  posypalas'
shtukaturka.
     - CHto eto takoe? - Berg pozhal plechami.
     - Teper' vam vse  pridetsya  uznavat'  samomu,  i  uveryayu,  eto  budet
neprosto.
     Rotanov stisnul zuby, podnyalsya  i  vyshel.  S  minutu  Berg  zadumchivo
smotrel emu vsled, potom povernulsya k skripnuvshej za ego spinoj vnutrennej
dveri. Voshel vysokij podtyanutyj chelovek, ego vozrast takzhe, kak i  vozrast
Berga, trudno bylo  opredelit'  dazhe  priblizitel'no.  Na  molozhavom,  bez
edinoj morshchinki lice pobleskivali malen'kie, gluboko zapavshie glaza.
     - Nu chto?
     - Vse ochen' ploho, Lan. Mne prishlos' ego otpustit'.
     - Kuda on denetsya, pust' pohodit.
     - Da net, ty  ne  ponimaesh'...  On...  Vidish'  li,  on  ne  poddaetsya
vozdejstviyu...
     - To est' kak?! Ne bylo vozdejstviya, i ty ego otpustil?!
     - Vozdejstvie bylo, no bezrezul'tatno.
     - |to nevozmozhno!
     - Vyhodit, vozmozhno... Odin datchik on  unichtozhil,  no  my  vse  ravno
kontrolirovali vse cikly... Mozhet byt', immunitet. YA ne znayu, v chem  zdes'
delo.
     - Nadeyus', ty ponimaesh' vse posledstviya?
     - Eshche by... Nam ne udastsya ego ispol'zovat'. YA popytalsya ego  ubedit'
sotrudnichat' s nami...
     - |to prosto smeshno!
     - Da, ty prav. Ochen' skoro etot  chelovek  stanet  dlya  nas  ser'eznoj
problemoj.
     - Nu, eto my eshche posmotrim. Problemu mozhno poprostu ustranit'.  -  On
rvanulsya k vyhodu, no ego zaderzhal ustalyj golos Berga.
     - Ne toropis', Lan. Inspektor s Zemli ne mozhet  ischeznut'  bessledno.
Vspomni dvigatel' na ego korable. Boyus', chto ego likvidaciya tol'ko uskorit
sleduyushchij vizit.
     - Vozmozhno. No u nas net vybora. Nadeyus', ty  ponimaesh',  chto  budet,
esli on uskol'znet ot nas i najdet teh.
     - CHto znachit, v konce koncov, odin chelovek!
     - Ty zhe sam skazal, chto on ne poddaetsya vozdejstviyu! CHto budet,  esli
on uznaet?.. I potom, sleduyushchij korabl' mozhet sest' u  nih...  Net,  Berg,
ubrat' ego neobhodimo.


     Na ulice dul suhoj veter. Rotanov stoyal, prislonivshis' spinoj k stene
doma, iz kotorogo tol'ko chto vyshel. Dvor  lezhal  pered  nim  kak  ogromnoe
pustoe ushchel'e, trebovalos' opredelennoe usilie, chtoby  otorvat'  spinu  ot
steny zdaniya i peresech' etot dvor. On eshche ne  ponyal,  pochemu  eto  tak,  i
poetomu ne speshil. CHto-to uzh bol'no legko  otpustil  ego  Berg  i  slishkom
neozhidanno.  Esli  vspomnit'  vcherashnyuyu  vstrechu,  ego  plany   izmenilis'
dovol'no kruto i dostatochno bylo skrytyh ugroz...  Pozhaluj,  on  pospeshil.
Nuzhno bylo eshche potyanut', prodolzhit' diplomaticheskuyu  igru,  sobrat'  novuyu
informaciyu, a on polez na rozhon, obostril situaciyu, dal im v ruki nenuzhnye
kozyri.
     CHto s nim takoe sluchilos'? Pochemu on sorvalsya v kabinete  u  Berga  i
poshel naprolom? CHto on tam takoe pochuvstvoval? Kakoe oshchushchenie podnyalo  ego
so stula i povelo k dveri?
     Vdrug on vspomnil ruki Berga. Oni lezhali na stole kak dva bespoleznyh
predmeta, ni odnogo dvizheniya, slovno by ne prinadlezhali hozyainu.  Kazhetsya,
po pravomu pal'cu propolzal kakoj-to zhuchok, no palec  ne  otodvinulsya,  ne
drognul, ne popytalsya smahnut' nazojlivoe nasekomoe... Vo vsem  etom  bylo
nechto   takoe,   chto   zastavilo   ego   na   sekundu   utratit'   obychnuyu
rassuditel'nost', hladnokrovie... On do sih por ne  mog  podavit'  v  sebe
oshchushchenie brezglivosti i holodnogo, nikogda ran'she  ne  ispytannogo  uzhasa.
Samoe nepriyatnoe, chto on tolkom  ne  mog  ob座asnit',  v  chem,  sobstvenno,
delo...
     Nakonec on otorval spinu ot steny i medlenno poshel  cherez  dvor.  Emu
prishlos' sovershit' nad soboj  pochti  nasilie,  i,  tol'ko  poravnyavshis'  s
vorotami, on ponyal, v chem delo. Szadi chto-to  neozhidanno  hlopnulo,  i  na
nego posypalas' kirpichnaya kroshka.
     Eknulo serdce, i, eshche ne soobraziv, chto  proizoshlo,  on  stremitel'no
brosilsya vpered i v storonu, za tolstuyu arku vorot. Vtoroj vystrel  podnyal
oblako pyli na tom meste, gde on tol'ko chto stoyal...
     Vot, znachit, kak... CHto zhe, po krajnej mere teper' vse stalo na  svoi
mesta i pozicii opredelilis'. Odno  ostavalos'  neyasnym,  pochemu  oni  tak
dolgo medlili? Strelyat' nuzhno bylo gorazdo  ran'she,  kogda  on  shel  cherez
dvor, i proshche bylo voobshche ego ne vypuskat'. CHto-to u nih tam ne  ladilos',
ne shodilos', ne  bylo  edinogo  mneniya.  Oni  ne  znali,  kak  postupit',
udarilis' v paniku. On vospol'zuetsya etim. I raz uzh s pervyh shagov na etoj
planete opredelilis' ego vragi, to i druz'ya najdutsya.
     Esli tol'ko  udastsya  ujti  otsyuda...  Oni  dolgo  medlili,  no  esli
vperedi, na ulice, est' posty, emu nesdobrovat'.
     Mozhet byt', emu ostalos' sdelat' vsego  neskol'ko  shagov,  chtoby  oni
dobilis' svoego. Vystrel mog prozvuchat' iz-za lyubogo ugla. A  mozhet  byt',
eto budet ne vystrel, energeticheskij razryad ili ognennyj zrachok  lazera?..
Kakaya raznica?
     Solnce  po-prezhnemu  nizko  viselo  nad  gorizontom.  Ono  slovno  ne
sdvinulos' s mesta s togo samogo momenta, kak Rotanov  prosnulsya.  "Dolgoe
utro... Ono ostanetsya vse takim zhe potom, posle vystrela, a ya tak nichego i
ne uspel uznat', predotvratit'... I Olegu budet eshche  trudnee,  esli  ya  ne
sumeyu ujti iz etogo dvora".
     Szadi sverknul oslepitel'nyj  zajchik,  i  vokrug,  carapaya  kirpichnuyu
kladku, protivno vzvizgnuli oskolki. Vse: ostavat'sya zdes' bol'she  nel'zya.
Rotanov szhalsya pered broskom, i  v  etot  moment  emu  navstrechu  s  ulicy
shmygnul kakoj-to chelovek v plotnoj, oblegayushchej odezhde myshinogo cveta.  On,
vidimo, ne ponimal, chto zdes' proishodit. Rasteryanno smotrel na Rotanova i
nereshitel'no tyanul iz futlyara  na  poyase  kakoj-to  parallelepiped.  Tashchil
neuverenno, slovno ne znal, chto emu s nim delat'. Rotanov  udaril  ego  po
ruke, chelovek spotknulsya,  vyronil  oruzhie,  i  blestyashchij  kvadratik  upal
vperedi Rotanova. On podhvatil ego i, ne ostanavlivayas', brosilsya pod arku
vorot. Nad golovoj  opyat'  chto-to  svistnulo,  v  lico  bryznulo  kamennoe
kroshevo.
     Po tomu, kak byl sdelan etot vystrel, on srazu zhe  ponyal,  chto  shutki
konchilis' i igra poshla vser'ez. Oni slishkom dolgo razdumyvali i  dali  emu
vozmozhnost' dobrat'sya do vorot, no eto eshche nichego ne znachilo, esli vperedi
na ulice u nih est' posty... On mel'kom glyanul na parallelepiped,  zazhatyj
v ruke. |to byl teplovoj pistolet starogo  obrazca.  V  shkole  ih  obuchali
obrashchat'sya s muzejnym oruzhiem, i,  kazhetsya,  ne  zrya...  U  nego  solidnaya
moshchnost', no  zaryada  hvatit  vsego  na  neskol'ko  vystrelov...  Pridetsya
ekonomit'.
     On ostorozhno  vyglyanul  iz-za  arki.  Uzkaya  pustynnaya  ulica  gorbom
vzbiralas' na nebol'shoj holm. Neryashlivye nizkie steny stroenij bez edinogo
okna ubegali v obe  storony.  Nikakogo  transporta,  ni  odnogo  peshehoda.
Spryatat'sya zdes' prakticheski nevozmozhno. Durackaya  situaciya,  on  dazhe  ne
znaet tolkom, protiv kogo vynuzhden budet cherez sekundu  primenit'  oruzhie.
Kto by oni ni byli -  ubivat'  on  ne  imeet  prava,  dazhe  esli  pridetsya
zashchishchat' svoyu zhizn', i, znachit, sejchas emu nuzhno skryt'sya vo chto by to  ni
stalo. Ne ustraivat'  zdes'  batalii,  a  skryt'sya.  Vot  tol'ko  kuda?  V
protivopolozhnoj ot pod容ma  storone  ulica  upiralas'  v  gryaznuyu  stochnuyu
kanavu s vysokim kamennym parapetom. Na pervyj vzglyad emu pokazalos',  chto
tam ne projti, no, eshche raz vnimatel'no prismotrevshis', on ponyal, chto  esli
sumeet dobezhat' do perekrestka, to u nego poyavitsya shans.
     Davno on tak ne begal. Veter svistel v ushah, to  i  delo  prihodilos'
brosat'sya iz storony v storonu, chtoby  ne  stat'  mishen'yu  dlya  ocherednogo
vystrela. Strelyat' oni nachali slishkom pozdno, inache by emu nesdobrovat'. I
vse zhe neskol'kih sekund ne hvatilo, chtoby dobezhat' do ugla.
     Ochevidno, oni primenyali ne tol'ko teplovoe  oruzhie,  potomu  chto  nad
kryshami stroenij, mimo kotoryh on bezhal, chto-to  gulko  uhnulo,  vybrosilo
yadovitye oblaka dyma, i sejchas zhe  so  vseh  storon,  kak  osy,  zazhuzhzhali
oskolki. Prishlos' nichkom brosit'sya na zemlyu. K schast'yu, teper' mezhdu nim i
presledovatelyami okazalas' betonnaya estakada, peresekavshaya  ulicu  poperek
metrah v pyati nad mostovoj. On zametil ee srazu, kak upal, i tut zhe ponyal,
chto nuzhno delat'. V toj storone ulicy, otkuda on  bezhal,  uzhe  mozhno  bylo
rassmotret' temnye figury presledovatelej. Oni zhalis' k zaboram,  opasayas'
vystrela, i ne ochen' speshili. Kak  tol'ko  ot  nih  do  estakady  ostalos'
neskol'ko metrov, on dvazhdy vystrelil, podrezaya estakadu teplovym luchom  s
obeih storon. Eshche v vozduhe ona razlomilas' na neskol'ko chastej i  ruhnula
so strashnym  grohotom,  peregorodiv  ulicu  grudoj  oblomkov.  Vse  vokrug
zavoloklo pyl'yu i dymom. Teper' u nego poyavilos' dostatochno vremeni, chtoby
zavernut' za ugol. Vryad li oni mogli zametit', v kakuyu storonu on svernul.
On ne sobiralsya dolgo bezhat' po pustynnomu proulku.  Ego  plan  sostoyal  v
tom, chtoby nezametno, svernuv za ugol, perelezt' cherez zabor i  popytat'sya
ukryt'sya v kakom-nibud' stroenii. Esli  emu  povezet  i  on  srazu  zhe  ne
natknetsya na zhiloj dom, vozmozhno, udastsya vygadat' eshche  polchasa  ili  chas,
poka oni budut prochesyvat' ulicu v obe storony, i za eto  vremya  produmat'
sleduyushchij hod.
     Zabor byl dovol'no nizkij, bez vsyakih tam kolyuchih provolok  i  prochih
kaverznyh shtuk. Sprygnuv na usypannyj rzhavym zhelezom dvor, on  prislonilsya
k stene i neskol'ko sekund stoyal nepodvizhno,  zhadno  hvataya  rtom  vozduh.
Nemnogo otdyshavshis', dvinulsya vdol' stroeniya, stoyavshego pochti  vplotnuyu  k
zaboru. Odnoetazhnoe dlinnoe zdanie tyanulos' beskonechno. On  slyshal  s  toj
storony zabora kriki i topot nog. No zdes', vo dvore, vse poka bylo  tiho.
Kazhetsya, emu nakonec-to povezlo. Stroenie nichem ne napominalo  zhiloj  dom.
Skoree  eto  barak,  sklad  ili  masterskaya.  Pohozhe,  tut   nikogo   net.
Okonchatel'no on v etom ubedilsya, kogda obnaruzhil na shirokih,  kak  vorota,
dveryah  visyachij  zamok.   |to   poslednee   prepyatstvie   pokazalos'   emu
nepreodolimym. Esli  torchat'  zdes',  na  otkrytom  meste,  ego  srazu  zhe
obnaruzhat, perelezat' eshche  cherez  odin  zabor  opasno.  Nuzhno  poprobovat'
sorvat' zamok... On stal toroplivo sharit'  vokrug  v  poiskah  podhodyashchego
kuska  zheleza,  perevorachival  obuglivshiesya  oblomki  dereva  i   razbitye
kirpichi. Bylo pohozhe, chto kto-to perelomal na etom meste  vse,  chto  zdes'
bylo ran'she postroeno, i vozdvig potom eto unyloe  stroenie  bez  okon,  s
visyachim zamkom na dveryah.
     Nichego podhodyashchego, chtoby spravit'sya s zamkom, emu tak i ne popalos',
i tol'ko  togda  on  vspomnil  pro  teplovoj  pistolet.  Emu  ne  hotelos'
ostavlyat' sledov, no drugogo vyhoda ne  bylo,  kazhduyu  sekundu  ego  mogli
obnaruzhit'.
     Sunuv stvol pistoleta pod samuyu duzhku, on napravil  ego  vverh,  tak,
chtoby ne zadet' kryshi stroeniya, potom otvernulsya  i  nazhal  spusk.  Vmesto
hlopka razdalos' protyazhnoe shipenie. Vidimo, on  izrashodoval  na  estakadu
slishkom mnogo energii.  Vse  zhe  duzhka  raskalilas'  pochti  dobela,  potom
razmyagchilas' i osela, on podcepil ee  snizu  kuskom  armatury  i  razorval
razmyagchennyj metall.
     Zakryv za soboj dver', Rotanov ochutilsya v  temnote.  Ne  bylo  slyshno
nichego, krome ego  sobstvennogo  preryvistogo  dyhaniya.  Postepenno  glaza
privykli k polumraku, i on  ponyal,  chto  v  ventilyacionnye  otverstiya  nad
kryshej pronikaet dostatochno sveta. SHirokij prohod vel ot dverej v glubinu.
Po obeim ego storonam do samogo  potolka  vysilis'  ryady  polok,  dovol'no
besporyadochno zastavlennyh grudami  yashchikov  i  bochek.  Na  ulice  on  uspel
zametit', chto kvartal zastroen odinakovymi barakami,  tak  chto,  vozmozhno,
ves' etot rajon otveden pod sklady. Poka on v otnositel'noj bezopasnosti.
     Pahlo gnil'yu i chem-to neznakomym, pryanym, kak korica. On dumal o tom,
chto  horosho  by  najti  v  yashchikah   chto-nibud'   dejstvitel'no   poleznoe.
Prodovol'stvie  ili  oruzhie.   Koncentraty   ne   trebuyut   dlya   hraneniya
holodil'nikov. Ochen' zhal', chto on s samogo nachala ne sdelal  zapasa  pishchi.
Odnako samym neobhodimym v blizhajshee vremya dlya nego stanet voda...
     Rotanov neskol'ko raz sglotnul,  starayas'  izbavit'sya  ot  suhosti  v
gorle. "Dazhe napit'sya ne uspel".  Vprochem,  otkuda  emu  bylo  znat',  chto
sobytiya v eto utro razvernutsya  stol'  stremitel'no.  Nu  ladno.  Pridetsya
noch'yu probirat'sya k toj kanave, kotoruyu on zametil v protivopolozhnom konce
ulicy. Tam oni navernyaka vystavyat posty, a emu nechem oboronyat'sya, tak  chto
neploho najti by zdes' bochku s  kvasom  ili  yashchik  piva.  Mysli  voznikali
prosten'kie, o nasushchnyh problemah. I eto bylo pravil'no. On staralsya  poka
ne dumat' o tom, chto proizoshlo na  planete,  otkuda  tut  poyavilis'  lyudi,
nepohozhie na lyudej... Dostovernoj informacii u nego bylo ochen' nemnogo,  a
stoit nachat' stroit' dogadki, im chisla ne budet, i potom, kogda informaciya
poyavitsya, budet trudnee v nej  razobrat'sya.  Luchshe  uzh  dumat'  o  pive...
Kstati, raz tut est' bochki, navernyaka v nih kakaya-nibud' zhidkost'.  Vpolne
vozmozhno, chto eto prodovol'stvennyj sklad. Pryamo pered nim na  polu  stoyal
kontejner neobychnoj mnogogrannoj formy. Slovno kto-to vytesal iz  plastika
figuru okolo metra v poperechnike dlya uroka shkol'noj geometrii. "Nu chto zhe,
s nego i nachnem".
     Kontejner okazalsya  neozhidanno  legkim.  Rotanov  bez  vsyakogo  truda
sdvinul ego s mesta i povernul. Nigde ne bylo vidno ni malejshej  shcheli  ili
nameka na dvercu. Plastmassa otozvalas' na stuk gluhim zvonom i  okazalas'
slishkom tverdoj. "Nuzhno poiskat' taru  poproshche",  -  podumal  on  i  reshil
vskryt' blizhajshij derevyannyj yashchik, privlekavshij svoimi razmerami. Podcepil
kryshku vse tem zhe kuskom armatury.  Ona  otskochila  srazu,  slovno  zhdala,
chtoby ee otkryli. No vnutri ne bylo  nichego  interesnogo.  Tyazhelye  slitki
blestyashchego metalla. Titan, a mozhet, vol'fram. On pereshel k ryadu  ogromnyh,
pod stat' yashchikam, bochek. Iz probitogo otverstiya medlenno,  slovno  nehotya,
polzla struya vyazkoj smolistoj zhidkosti. Ot nee shel znakomyj pryanyj aromat,
kotoryj on pochuvstvoval  srazu,  kak  voshel.  Po-vidimomu,  sok  kakogo-to
mestnogo rasteniya. Bez analiza pit' ego nel'zya, i on  s  ogorcheniem  poshel
dal'she.
     Rotanov  rabotal  desyatyj  chas  podryad.  Za  eto  vremya  emu  udalos'
obsledovat' lish' nebol'shuyu chast' sklada. Ochen' mnogo sil  otnimala  krepko
skolochennaya tara. Nichego poleznogo tak i ne nashel. Sklad mog  prinadlezhat'
komu ugodno. Upakovannye dlya otpravki ili dlitel'nogo hraneniya mineral'nye
i  syr'evye  resursy  planety.  Zdes'  ne  bylo  tehnicheskih  izdelij  ili
produktov sel'skogo hozyajstva. Vozmozhno, emu ne povezlo. V  konce  koncov,
produkciyu dolzhny sortirovat' po otdel'nym vidam, i esli eto  dejstvitel'no
tak...
     Vdrug on  vspomnil  pro  tot  strannyj  plastmassovyj  kontejner,  na
kotoryj  natknulsya  v  samom  nachale.  Neobychnaya  tara   mogla   soderzhat'
chto-nibud' interesnoe. Pravda, on byl slishkom legok i, pozhaluj, pust... On
osmotrelsya, v dal'nem uglu sklada na otdel'noj polke stoyal eshche odin  takoj
zhe  kontejner.  On  podoshel  k  nemu,  razdumyvaya,   chem   mozhno   vskryt'
nepodatlivuyu plastmassu, i uzhe protyanul bylo  ruku,  no  vdrug  zastyl  na
meste.
     CHto-to  tam  blesnulo  v  temnote  za  rebrom  prizmy.  CHto-to   edva
razlichimoe, tonen'koe, kak pautinka. No pautiny zdes' ne bylo. Celye tonny
pyli i ni odnogo pauka... Luchshe vsego ostavit' etot kontejner  v  pokoe...
No esli  tam  dejstvitel'no  signalizaciya,  znachit,  v  kontejnere  chto-to
vazhnoe, nuzhdayushcheesya v ohrane, i esli  on  hochet  uznat'  hot'  chto-nibud',
vskryvat' pridetsya imenno etot. Bol'she on ne dumal o holodnom  pive,  hotya
vo rtu peresohlo. Radi togo, chtoby vyyasnit',  chto  oni  schitayut  dostojnym
takoj zashchity, stoilo riskovat'.
     O tom, naskol'ko slozhnaya sistema prikryvala kontejner, emu stalo yasno
uzhe cherez polchasa kropotlivoj, ostorozhnoj raboty. Pomoglo  horoshee  znanie
korabel'noj elektroniki. I hot' on ne znal obshchej shemy i dazhe  ne  pytalsya
razobrat'sya v upravlyayushchem bloke, v konce koncov emu udalos'  obnaruzhit'  i
obezvredit'  osnovnoj  uzel   signalizacii,   snabzhennyj   mnogochislennymi
datchikami teplovyh i mehanicheskih vozdejstvii.  Sistema  okazalas'  horosho
zamaskirovannoj, i spaslo ego tol'ko to,  chto  za  nej,  ochevidno,  dolgoe
vremya ne bylo uhoda. Podgnivshaya doska  v  stene  raskroshilas'  i  obnazhila
tonkij, kak pautinka, provodok. Vozmozhno, vpervye  on  otygral  hot'  odno
ochko v opasnoj igre, kotoruyu emu zdes' navyazali.
     Rotanov ostorozhno provel rukoj po stenke kontejnera. Kak budto vse  v
poryadke, no esli on ne obezvredil hot' odin datchik... Ob  etom  ne  stoilo
dumat', potomu chto on ne sobiralsya otstupat'.  Dostal  teplovoj  pistolet,
podbrosil na ladoni, slovno proveryaya ves. Potom pristavil k bokovoj  grani
i nazhal spusk. Uzhe cherez neskol'ko sekund stalo yasno, chto v pistolete  eshche
dostatochno energii dlya togo, chtoby horoshen'ko razogret' plastmassu. Tol'ko
ona pochemu-to ne zhelala plavit'sya, dazhe raskalivshis' dobela. K schast'yu, on
povredil mehanizm zapora, vnutri massivnoj stenki zvyaknulo,  i  neozhidanno
tolstaya kryshka na sharnire vyskochila naruzhu, bol'no udariv ego po ruke.
     Potiraya ushiblennuyu  ruku,  on  zadumchivo  smotrel  na  kontejner.  Ne
nravilas' chrezmernaya tolshchina kryshki. "Santimetrov dvadcat',  pri  takoj-to
prochnosti... Pohozhe na radiacionnuyu zashchitu. Tol'ko etogo ne hvatalo..." On
vytyanul ladon' i bystro provel  nad  kryshkoj.  Pri  bol'shoj  intensivnosti
izlucheniya on pochuvstvoval by teplo, no nichego ne bylo, i eto ni o chem  eshche
ne govorilo, potomu chto vse zaviselo ot haraktera izlucheniya.  Nakonec  emu
nadoelo toptat'sya okolo kontejnera. On  uzhe  ne  somnevalsya,  chto  vlipnet
iz-za nego v  nepriyatnuyu  istoriyu,  i  imenno  poetomu  sledovalo  konchat'
poskoree.
     Otshvyrnuv bespoleznyj pistolet, v kotorom ne ostalos'  uzhe  ni  kapli
energii, on sunul ruku v kontejner srazu  po  samoe  plecho.  I  nichego  ne
obnaruzhil. Vprochem, net, na samom dne bylo neskol'ko okruglyh i  skol'zkih
predmetov. On popytalsya uhvatit' odin iz nih i srazu zhe  vypustil,  potomu
chto emu pokazalos', chto gde-to sovsem ryadom gromko zasmeyalsya rebenok.  Ego
dazhe peredernulo, takim nelepym i neumestnym pokazalsya detskij smeh v etom
pustom gryaznom sklade. On mog by poklyast'sya, chto zvuka ne  bylo.  Smeh  on
slyshal slovno by vnutri sebya, v golove, no  slyshal  sovershenno  otchetlivo.
Takoe vozmozhno pri gallyucinaciyah, no on slishkom horosho znal, chto u nego ne
byvaet gallyucinacij.
     Ochen' ostorozhno, santimetr za santimetrom, on snova priblizil ruku  k
neizvestnomu predmetu. Snachala oshchutil tol'ko legkoe  pokalyvanie,  kak  ot
razryada toka, potom ruka zanyla, i, kogda kosnulas' poverhnosti  predmeta,
on ee uzhe ne chuvstvoval. Pered glazami vse  poplylo.  Ochen'  neyasno,  edva
zametnymi konturami na steny saraya nakladyvalas' kakaya-to kartina...
     CHtoby ne otvlekat'sya, on zakryl glaza, i  kartina  stala  otchetlivej.
Komnata... Bol'shaya komnata, zalitaya solnechnym svetom,  okno  raspahnuto...
Rebenok stoit na poroge, derzhit v rukah plastmassovuyu igrushku... I  chto-to
kolyshetsya u okna, chto-to znakomoe, kakie-to gryaznye  polotnishcha...  Dym  ot
pozhara? Ostatki zanavesok? Kartina byla nepodvizhnoj. Nichto ne menyalos'. On
chuvstvoval, chto onemelo uzhe vse plecho. Dal'she ne stoilo riskovat'. Stisnuv
zuby, odnim tochno rasschitannym dvizheniem on podhvatil tainstvennyj predmet
i ryvkom vydernul ego iz kontejnera.
     Po forme eta shtuka pohodila na svernutyj vos'merkoj tor,  santimetrov
dvadcat' v diametre. Ona kazalas' prozrachnoj i  dovol'no  tyazheloj.  Vnutri
chto-to perelivalos'.  Kakoe-to  zhidkoe,  holodnoe  plamya.  V  takt  s  ego
mercayushchimi perelivami Rotanova brosalo to v  zhar,  to  v  holod,  vse  ego
chuvstva neobychajno obostrilis'.  |to  byl  beshenyj  koktejl'  iz  radosti,
besprichinnogo  smeha,  nevyrazimoj  bezyshodnoj  toski,  ostrogo   Pryanogo
straha, v golove  chto-to  gremelo  i  grohotalo,  slovno  bili  v  drevnie
negrityanskie tamtamy, kazalos', eshche sekunda - i on ne vyderzhit chudovishchnogo
napryazheniya, a ruka namertvo vcepilas' v etu d'yavol'skuyu shtuku i ne  zhelala
razzhimat'sya.  Vdrug,  slovno  projdya  cherez  usilitel',  v  ego   soznanie
vorvalis' slova: "|j, ty! Bros' eto!" Ruka  razzhalas'  sama  soboj,  sosud
upal v glubinu kontejnera. SHatayas', budto  tol'ko  chto  vybravshis'  iz-pod
obvala, Rotanov medlenno obernulsya. Naprotiv nego v  konce  prohoda  stoyal
vysokij,  davno  ne  brityj  chelovek  v  rvanom  kombinezone,  s   tyazhelym
blestevshim ot smazki pistoletom v rukah.





     Pistolet, napravlennyj pryamo v  zhivot  Rotanova,  medlenno  dvigalsya,
slovno otyskival podhodyashchuyu tochku, chtoby vsadit' v nee pulyu ili chem on tam
strelyaet...
     - V chem delo? - kak mog  ostorozhnee  sprosil  Rotanov.  -  Mozhet,  vy
snachala ob座asnite?
     - ZHal', shuma podnimat' nel'zya, a to by ya tebe ob座asnil...
     Rotanov ne shevelilsya.
     - Mozhet, vse zhe pogovorim? - predlozhil on, ne svodya glaz s pistoleta.
     Kazalos', eto  predlozhenie  razveselilo  ego  protivnika,  vo  vsyakom
sluchae, tot prezritel'no ulybnulsya.
     - O chem mozhno govorit' s singlitom? Licom k stene!
     Rotanov ne dvinulsya. On sovsem ne  sobiralsya  teryat'  iz  vidu  stvol
pistoleta.
     - YA ne singlit.
     - Ty povernesh'sya k stene ili net?  -  Pistolet  perestal  ryskat'  iz
storony v storonu i zamer, slovno nashel nakonec tochku, kotoruyu  iskal  tak
dolgo.
     - K stene ya ne povernus'. Mozhete strelyat' tak.
     Ego protivnik snova usmehnulsya, na etot raz skoree udivlenno.
     - Pervyj raz vstrechayu singlita, kotoryj  tak  mnogo  govorit.  Ladno,
chert s toboj, mozhesh' ne povorachivat'sya. Idi vpered. Distanciya pyat'  shagov.
I zapomni: ostanovish'sya - vystrelyu.
     |to uzhe bylo koe-chto. Ne sledovalo peregibat' palku. Rotanov medlenno
poshel k vyhodu, nadeyas',  chto  v  konce  prohoda,  propuskaya  ego  vpered,
protivnik dopustit oshibku, sokratit mezhdu nimi rasstoyanie. No tot, vidimo,
prikonchil na svoem veku ne odin  desyatok  etih  tainstvennyh  singlitov  i
horosho znal im cenu. On otstupil v samyj konec prohoda, propustil Rotanova
i teper' byl u nego za spinoj. Nel'zya pozvolyat' vyvesti  sebya  iz  sklada,
potomu chto zdes' u nego sohranyalos' nekotoroe preimushchestvo.  On  zapomnil,
chto v central'nom prohode, nedaleko ot dveri s levoj storony, stoyal  celyj
shtabel' tyazhelyh yashchikov. YAshchiki eti ele derzhalis'. Rotanov  poshel  po  levoj
storone i, kak tol'ko oni minovali shtabel', izo vseh sil udaril  nogoj  po
nizhnemu yashchiku.
     Ves' shtabel' s grohotom ruhnul, mnogie yashchiki raskololis',  i  desyatki
neponyatnyh predmetov  raskatilis'  po  vsemu  polu.  Ego  protivnik  uspel
uvernut'sya i ne vystrelil... Rotanov opasalsya, chto  ot  neozhidannosti  tot
nazhmet sobachku i podnimet trevogu. No etogo ne sluchilos'.
     Sejchas ih razdelyala gora ruhnuvshih  yashchikov,  i  mozhno  bylo  spokojno
ujti. Sklad tyanulsya metrov na sem'sot, i najti zdes' zataivshegosya cheloveka
prakticheski nevozmozhno. No Rotanov vse medlil, starayas' ponyat', pochemu  ne
bylo vystrela... "On govoril  o  kakih-to  singlitah,  chto  eto  -  sekta,
partiya? Lyudi, zahvativshie vlast'? Sudya po  vsemu,  sam  ego  protivnik  ne
prinadlezhal k etoj gruppe, i uzhe tol'ko  poetomu  nel'zya  ego  upustit'...
Vozmozhno, s ego pomoshch'yu  udastsya  vstretit'sya  s  temi,  kto  protivostoit
Bergu. Pridetsya riskovat', on ved' tozhe mozhet ujti, zatait'sya..."
     - YA sejchas vyjdu! - gromko skazal Rotanov. - Podozhdi so strel'boj.
     Nikakogo otveta. No, v  konce  koncov,  ne  vystrelil  zhe  on,  kogda
ruhnuli yashchiki... Rotanov vyshel na seredinu prohoda i ostanovilsya.
     Teper'  on  byl  otlichnoj  mishen'yu,  a  glavnoe  -  ne  videl  svoego
protivnika.
     Neskol'ko sekund stoyala napryazhennaya tishina, potom v uglu  za  yashchikami
shevel'nulas' neyasnaya ten'. Nakonec  v  prohode  pokazalsya  ego  protivnik,
vpervye s opushchennym pistoletom.
     - Nu? CHego tebe?
     - Nuzhdayus' v sobesednike... - provorchal Rotanov. - Da spryach' ty  svoyu
igrushku. Est' ser'eznyj razgovor.
     On sdelal paru shagov navstrechu Rotanovu, no pistolet vse zhe ne ubral.
     - Zdorovo vas zdes' napugali.
     - Kto ty takoj?
     - CHto, nepohozh na singlita?
     - Singlit davno vyzval by ohranu. Tak kto zhe ty?
     - Pro korabl' chto-nibud' slyshal?
     Protivnik tiho svistnul, spryatal pistolet, no blizhe ne podoshel.
     - A chem ty dokazhesh', chto ty s korablya?
     - YA ob etom ne dumal, ne sobiralsya dokazyvat'. U menya est' dokumenty.
     - Dokumenty mozhno poddelat'... Nu horosho.  Menya  special'no  poslali,
chtoby razuznat' pro korabl'. Dvoe nashih videli posadku, no im ne  ochen'-to
poverili, dumali, kakie-to shtuchki singlitov. Im nichego  ne  stoit  sdelat'
korabl'. Ne nastoyashchij, a tak... Ladno, pridetsya mne tebya zabrat' na  bazu.
Tam u nas horoshie specialisty. Razberutsya, i esli ty singlit...
     - Da ne singlit ya, ne singlit! YA  pilot  s  etogo  korablya.  I  davaj
vybirat'sya otsyuda. My tut nashumeli, a menya navernyaka  ishchut.  Slyshal  utrom
strel'bu?
     - Tak eto iz-za tebya?
     - Snachala oni menya vrode by otpustili, a potom pochemu-to  peredumali.
Zdes' ne ochen' nadezhnoe mesto.
     Slovno podtverzhdaya ego slova, u naruzhnoj dveri poslyshalsya shum.  SHagi,
skrip zasova.
     - Nu vot, dozhdalis'...
     Vidimo, ego  protivnik  nakonec  prinyal  reshenie.  On  mahnul  rukoj,
priglashaya Rotanova za soboj, i nyrnul v bokovoj prohod.
     V protivopolozhnom ot  vhoda  konce  sklada  okazalsya  zamaskirovannyj
hlamom laz. Iz nego shirokaya stochnaya truba vela v sosednij dvor...  V  etom
gorode u ego nedavnego protivnika byli svoi sobstvennye, izvestnye  tol'ko
emu dorogi.
     Otkrylas' kryshka kanalizacionnogo lyuka, skrytaya pod  sloem  derna,  i
oni ochutilis' v uzkom podzemel'e. K udivleniyu Rotanova, zdes' ne oshchushchalos'
nikakih nepriyatnyh zapahov i bylo otnositel'no suho. Ochevidno, kanalizaciya
davno ne rabotala.
     Dolgij put' po tunnelyam, zadnim dvoram i zakoulkam vyvel ih  v  konce
koncov v malen'kij tihij dvorik. Zdes' oni vpervye ostanovilis' i pereveli
duh. Oni stoyali vplotnuyu drug k drugu,  vtisnuvshis'  v  uzkuyu  shchel'  mezhdu
stenoj zdaniya i zaborom. Pochemu-to Rotanovu vspomnilas'  kabina  podzemki.
Tam pahlo pyl'yu, plesen'yu, chem ugodno, tol'ko ne  chelovecheskim  potom,  on
vspomnil ob etom,  i,  mozhet  byt',  poetomu  nesvezhij  zapah  ot  rvanogo
kombinezona ego sputnika pokazalsya emu priyatnej lyubyh duhov.
     - Kak tebya zovut?
     - Voobshche-to Filom. No nashi okrestili Filinom. Tak i ty mozhesh' zvat'.
     V shchel' zabora, za  kotorym  oni  pritailis',  horosho  prosmatrivalas'
dovol'no ozhivlennaya gorodskaya ulica. Transporta ne bylo  sovsem,  naverno,
ego polnost'yu vytesnila v gorode  podzemka,  zato  peshehody  shli  dovol'no
chasto.
     - CHtoby vybrat'sya iz  goroda,  nam  pridetsya  peresech'  zdes'  ulicu.
Drugogo puti net. A eto ochen' opasno, potomu chto, esli ty  skazal  pravdu,
po vsemu gorodu ob座avlena trevoga i zdes' nas zhdut.
     Filin dostal pistolet, pereschital zaryady i snova sunul ego v  karman.
Rotanov hmuro slushal ego i vse nikak ne mog otorvat' vzglyad ot  ogromnogo,
v polneba krasnovatogo chuzhogo solnca, visevshego nad  kryshami  chelovecheskih
zhilishch.
     - I davno vy tak hodite po gorodu?
     - Kak? - ne ponyal Filin.
     - Da vot tak, s oruzhiem.
     - Vse vas zhdali... Kogda vy tam pro nas vspomnite, na svoej  Zemle...
Let pyat'desyat i hodim. Ne bol'no vy speshili...  Mne  doktor  govoril,  chto
rano ili pozdno vy priletite, tol'ko ya ne shibko veril...
     Rotanov pochuvstvoval skrytyj uprek v ego  slovah,  no  promolchal.  Ne
prishlo eshche vremya dlya ob座asnenij... On po-prezhnemu ne  znal,  ch'i  interesy
otstaival etot chelovek, protiv kogo i pochemu vzyal v ruki oruzhie...
     S togo mesta, gde oni stoyali,  horosho  prosmatrivalas'  ulica  v  obe
storony, i nichego podozritel'nogo na  nej  ne  bylo,  vot  tol'ko  Rotanov
voobshche ne znal, chto zdes' schitaetsya  podozritel'nym,  i  potomu  polnost'yu
polozhilsya na Filina. A tot vse ne speshil vyhodit' i prodolzhal razglyadyvat'
odinokih prohozhih. Rotanov  otmetil,  chto  lyudi  shli  bystro,  ne  obrashchaya
vnimaniya drug na druga, i kak-to slishkom uzh  otchuzhdenno.  Obychno  v  takih
izolirovannyh  malen'kih  gorodkah   tolpa   razbivaetsya   na   nebol'shie,
ob容dinennye obshchim razgovorom gruppy. Zdes' etogo ne  bylo.  Filin  tronul
ego za rukav.
     - Kak tol'ko vyjdem na ulicu, ni v koem sluchae ne speshi. Idi  bystro,
kak vse zdes' hodyat, no ne speshi. Ni k komu ne  podhodi,  ni  na  kogo  ne
obrashchaj vnimaniya, no samoe glavnoe - ne speshi i  ne  smotri  po  storonam,
inache tebya srazu zametyat. Ko mne ne podhodi blizhe treh shagov,  chto  by  ni
sluchilos', dazhe esli nachnetsya strel'ba. Nu, poshli! Da, i zapomni na vsyakij
sluchaj, malo li chto, esli vyjdesh' iz goroda odin, k nashim nuzhno  idti  vse
vremya na sever, kilometrov sorok. Vyjdesh' na posty,  skazhesh',  tebya  Filin
prislal. Nu, davaj.
     - Podozhdi, minuta delo ne reshit, a  tam  malo  li  chto...  Skazhi  mne
snachala, chto tam bylo, v kontejnere na sklade?
     Iz vseh voprosov, vertevshihsya na yazyke, Rotanov vybral etot i  teper'
s napryazheniem zhdal otveta. No Filin tol'ko pokachal golovoj i posmotrel  na
nego nepriyaznenno.
     - |togo ya tebe ne skazhu. I u nashih ty ob  etom  luchshe  ne  sprashivaj.
Ran'she nuzhno bylo priletat', vot chto. Poshli! Nekogda nam razgovarivat'!  -
On sunul pistolet za pazuhu i  srazu  preobrazilsya.  Vo  vsem  ego  oblike
poyavilas' delovaya sosredotochennost'. Plechi on otkinul nazad, i  v  pohodke
poyavilas' ta  celeustremlennost',  kotoraya  byla  svojstvenna  bol'shinstvu
prohozhih. Stoilo emu shagnut' na ulicu, i on srazu zhe zateryalsya,  slilsya  s
tolpoj.
     Vyzhdav nemnogo, Rotanov poshel za nim  sledom,  starayas'  v  meru  sil
podrazhat'  Filinu.  No  u  nego  poluchalos'  ploho,  ne  bylo  mnogoletnej
praktiki, i voobshche on ne ponimal, pochemu nel'zya proskochit' ulicu  s  hodu.
Filin zachem-to doshel do perekrestka, potoptalsya  na  meste  i,  neozhidanno
yurknuv mezhdu prohozhimi, srazu okazalsya na toj storone. Boyas' poteryat'  ego
v tolpe, Rotanov pribavil shagu, no pered perekrestkom emu na  plecho  legla
ch'ya-to tyazhelaya ruka.
     - Stoj!
     Ne oborachivayas', Rotanov prignulsya i rezko rvanulsya v storonu.  Pochti
srazu Filin vystrelil v kogo-to s protivopolozhnoj storony ulicy, kto-to za
spinoj Rotanova upal. Sbivshayasya na perekrestke tolpa brosilas' vrassypnuyu.
Kogda ona rasseyalas'. Filina nigde ne  bylo  vidno.  Ponimaya,  chto  nel'zya
teryat' ni sekundy, Rotanov shagnul  v  blizhajshij  pod容zd,  ne  razdumyvaya,
podnyalsya po lestnice primerno  do  serediny  i  rvanul  pervuyu  popavshuyusya
dver'. On byl pochti uveren, chto nikto ne zametil v sutoloke, kak on  voshel
v pod容zd. Zanyavshis' Filinom, na kakoe-to vremya oni poteryali ego iz  vidu.
Filin vystrelil special'no, chtoby otvlech' vnimanie na sebya...
     Dver' podalas' bez vsyakogo soprotivleniya, ot neozhidannosti on s siloj
zahlopnul ee za soboj. Neskol'ko sekund stoyal v polumrake, tyazhelo dysha i s
gorech'yu dumaya o tom, chto,  poka  on  ne  razberetsya  vo  vsem,  chto  zdes'
proizoshlo, on budet obuzoj, slepym kotenkom, i  komu-to,  chtoby  vyzvolit'
ego iz bedy, pridetsya podstavlyat' sebya pod udar... On dal sebe slovo,  chto
eto ne prodlitsya slishkom dolgo,  i  pervym  delom  on  razyshchet.  Filina...
Nakonec glaza nemnogo  privykli  k  polumraku  koridora.  On  uvidel,  chto
potolok koe-gde obvalilsya. Tam ziyali temnye dyry, a  oboi  vyglyadeli  tak,
slovno kto-to dral ih kogtyami.
     Kvartira kazalas' nezhiloj, no pochti srazu iz  komnaty  zhenskij  golos
sprosil: "Kto zdes'?" Rotanov molchal,  i  zhenshchina  vyshla  v  koridor.  Ona
slovno tol'ko chto soshla s kartinki modnogo zhurnala proshlogo veka. Kakaya-to
nemyslimaya pushistaya shal', plat'e iz blestyashchego materiala v obtyazhku  -  vse
eto vyglyadelo tak nelepo na fone  gryaznyh  oboev,  chto  Rotanov  bukval'no
ostolbenel. Ona smerila ego spokojnym, chut' vysokomernym vzglyadom:
     - CHto vam zdes' nuzhno? Kto vy?
     - Rotanov.
     - Ah vot kak, Ro-ta-nov.  -  Ona  proiznesla  ego  familiyu  s  legkim
akcentom vrastyazhku. - I chto zhe dal'she?
     On pozhal plechami.
     - Vy slyshali shum na ulice?
     - |to iz-za vas?
     On kivnul.
     - Horosho,  prohodite.  -  Ona  ne  ispugalas'  i  dazhe,  kazhetsya,  ne
udivilas'. Tol'ko plotnee zakutalas' v svoyu shal' i poshla vpered, pokazyvaya
emu dorogu.
     Oni voshli v gostinuyu, esli mozhno bylo nazvat' gostinoj  komnatu,  gde
ne bylo dazhe stul'ev. Valyalis' kakie-to oblomki mebeli, knizhnye polki  bez
knig, rama ot kartiny. Rotanov molcha smotrel to na zhenshchinu, to na etu kuchu
hlama.
     - Vy zdes' zhivete?
     - Konechno. Ah, eto... - Ona perehvatila ego vzglyad. - |to ostalos' ot
lyudej.
     - To est' kak eto ostalos' ot... Vy hotite skazat', chto vy sami ne...
- On pochuvstvoval sebya tak, slovno kto-to shvatil ego za gorlo i ne  daval
dyshat'. Eshche v kabinete u  Berga  on  pochti  dogadalsya...  Dazhe  ran'she,  v
transportnoj kabine. No mozg otkazalsya verit' ochevidnym  faktam.  A  potom
etot mal'chishka s pistoletom sovershenno sbil ego s tolku... Ona smotrela na
nego sovershenno ravnodushno i ne sdelala popytki pomoch'.
     - Nadeyus', vy dogadyvaetes', chto ya...
     - CHto vy chelovek? Konechno. |to lyubopytno. YA uzhe  davno  ne  vstrechala
zdes' lyudej.
     - Poslushajte! - skazal Rotanov, opuskayas' na to,  chto  kogda-to  bylo
divanom. U nego golova shla krugom, on byl slishkom potryasen, chtoby  skazat'
chto-nibud' vrazumitel'noe. No ona zhdala, i bylo  pohozhe,  chto  ona  voobshche
sposobna prostoyat', ne delaya ni malejshego dvizheniya, celuyu vechnost'.
     - Poslushajte... Dazhe na Zemle nikto ne mog by predpolozhit',  chto  eto
vozmozhno... Sozdanie takih sovershennyh modelej nemyslimo! Takih robotov ne
sushchestvuet!
     - A kto vam skazal, chto ya robot?
     - Tak kto zhe vy?!
     - Prosto nechelovek.
     - Ah, nu da... konechno... prosto...  prosto  nechelovek...  -  Rotanov
pochuvstvoval, kak vnutri ego chto-to vzorvalos'.  On  vskochil  i  neskol'ko
mgnovenij ne mog protolknut' v sebya ni glotka vozduha. Naverno, vse vmeste
podejstvovalo na nego tak, chto na kakoe-to  vremya:  on  perestal  otdavat'
otchet svoim dejstviyam.
     Nechelovek zdes', v chelovecheskom zhilishche!  V  chelovecheskom  oblich'e,  v
chelovecheskom plat'e!.. Ona perestala kutat'sya  v  shal',  i  Rotanov  vdrug
zametil carapinu na ee shee. Carapina byla dovol'no glubokoj i  svezhej,  no
vmesto zasohshej krovi pod kozhej oboznachilos' chto-to beloe, i eto  "chto-to"
ne bylo pohozhe na chelovecheskuyu plot'. Rotanov otvernulsya, chtoby skryt'  ot
nee nevol'nuyu grimasu.
     - Vy horosho derzhites'. Drugie obychno vyprygivali iz  okna  ili  srazu
nachinali strelyat'.
     - Ih mozhno ponyat'... - probormotal Rotanov, on uzhe pochti vzyal sebya  v
ruki. - Ladno. Mozhet, vy ob座asnite, otkuda u vas... pochemu vy  tak  pohozhi
na cheloveka?
     - Vy hoteli sprosit', otkuda u menya eto telo? Ved' tak?
     - Nu, dopustim.
     - |togo ya, k sozhaleniyu, ne znayu. Odnazhdy utrom ya  prosnulas'  v  lesu
takoj, kakaya est'. Vse bylo nemnogo neponyatno, no, v obshchem, mne  bylo  vse
ravno. CHto-to ya smutno pomnila - lico staroj zhenshchiny, naprimer.  Ne  znayu,
pochemu imenno eto lico ya tak dolgo ne mogla zabyt'. Kakoj-to dom... Tol'ko
eto vse bylo tak... Nu, nevazhno, chto li... K lyudyam menya ne  tyanulo.  Kogda
zdes', v gorode, poselilis' nashi, ya tozhe pereshla syuda. Vnachale zdes'  bylo
ochen' nespokojno, chasto prihodili lyudi. Oni vsegda ochen' gromko  krichat  i
vsegda nachinayut strelyat'... I znaete, pochemu ya dogadalas', chto  vy  hotite
sprosit' menya ob etom tele?
     - Net, - hriplo otvetil Rotanov.
     - Potomu chto vremenami mne kazhetsya, chto ono ne moe. Slovno  nadevaesh'
chuzhoe plat'e, tol'ko eto slozhnej... Mne davno hotelos' sprosit'  ob  etom,
uznat' pochemu. No nashi nikogda ne govoryat. |to  schitaetsya  neprilichnym.  A
potom mne stalo bezrazlichno. - Ona ustalo vzdohnula.
     - A eta komnata... Kak vy tut zhivete?
     - O, mne sovershenno vse ravno, gde byt'. Zdes' ili v lesu.  Holoda  ya
ne chuvstvuyu. V veshchah ne nuzhdayus'. Inogda menya tyanet v  les.  Mne  nravyatsya
ego prohlada i zapahi. No v lesu mne tyazhelo, vse  meshaet,  davit  i  snova
hochetsya v gorod... Ne znayu, pochemu ya govoryu vam vse eto...
     Rotanov pochuvstvoval vdrug ogromnuyu ustalost', slovno  vse  eti  dvoe
sutok lez v goru i na ee vershine obnaruzhil, chto vse naprasno,  dal'nejshego
puti ne bylo. Mozhet byt', i Filin tozhe? Udachnaya poddelka, ne bol'she...  On
nadeyalsya najti zdes' lyudej, a  ne  chuzhoj  vrazhdebnyj  razum.  Ves'  raschet
stroilsya imenno na etom, i, esli  lyudej  ne  ostalos',  vse  srazu  teryalo
smysl.
     - CHego zhe vy medlite? - ustalo sprosil Rotanov. - Vy  ved',  naverno,
dolzhny soobshchit' o moem prihode? Kuda tam u vas polozheno soobshchat'?
     - |to ih delo iskat' vas. Menya eto ne kasaetsya.
     - V takom sluchae dajte hotya by napit'sya.
     - Vody?.. YA ne znayu... Sejchas posmotryu, no, kazhetsya, vodoprovod davno
ne rabotaet...
     - Kak zhe vy sami obhodites'?
     - Mne ne nuzhna voda.
     Ona vyshla iz komnaty. On uslyshal, kak zaskripel kran, potom ona poshla
k dveri i vyshla na lestnicu. U nego ne bylo ni malejshego zhelaniya vyyasnyat',
kuda imenno ona  otpravilas'.  Pust'  delayut,  chto  hotyat.  On  sbrosil  s
prosevshego divana obryvki staryh bumag, musor ot obvalivshejsya shtukaturki i
rastyanulsya, chuvstvuya, kak  ustalost'  postepenno  ovladevaet  vsem  telom,
kazhdoj ego kletochkoj. Sejchas by vypit' chego-nibud'  holodnogo  i  zasnut'.
Mozhet byt', na svezhuyu golovu on sumeet razobrat'sya v sumasshedshej situacii,
v kotoroj okazalsya, no ne sejchas.
     Ona vernulas' minut cherez pyatnadcat' s bol'shoj  glinyanoj  kruzhkoj,  v
nej pleskalas' temnaya zhidkost'.
     - YA vspomnila, chto  v  podvale  ostalis'  kakie-to  bochki.  Vot  eto,
po-moemu, goditsya, ya videla, kak lyudi eto pili.
     On ne stal razdumyvat'. ZHidkost' po vkusu slegka napominala pivo,  no
pahla hvoej. Kruzhka byla ogromnoj, litra na poltora. Ot zhidkosti po  vsemu
telu razlivalas' teplota,  hotya  sama  zhidkost'  kazalas'  holodnoj,  dazhe
zapotela kruzhka. On vypil ee vsyu do dna i snova razvalilsya na divane.
     - Sadites' kuda-nibud'. CHto vy mayachite, kak stolb pered glazami?
     - YA horosho znayu vash yazyk, no mnogie ponyatiya ne imeyut dlya menya smysla.
Naprimer, ya ne znayu, chto takoe "sidet'", to est' ya  znayu,  chto  eto  takaya
poza, no dlya chego ee prinimayut, ne znayu. I ne  znayu,  chto  oznachaet  slovo
"stolb".
     - Ostavim v pokoe stolb. I esli ya sejchas zasnu, to postarajtes'  menya
ne budit'.
     - Horosho. YA postarayus', - poslushno skazala ona i nepodvizhno zastyla v
sovershenno nemyslimoj dlya  cheloveka  poze.  Im  ovladelo  nekoe  blazhennoe
bezrazlichie ko vsemu, glaza zakrylis' sami soboj.
     Prosnulsya  on  polnost'yu  otdohnuvshim,  s  chetkoj,  yasno   rabotavshej
golovoj. Prosnulsya bez vsyakogo perehoda i srazu zhe vspomnil vse, chto s nim
proizoshlo. V komnate nichego ne izmenilos'. Polosa sveta ot okna  pochti  ne
smestilas'. "Skol'ko zhe ya spal?" - popytalsya soobrazit'  Rotanov,  no  soi
byl glubokim i polnym, u nego ne ostalos'  ni  malejshego  predstavleniya  o
vremeni, hotya obychno, prosypayas',  on  vsegda  tochno  znal,  kotoryj  chas.
ZHenshchiny v komnate  ne  bylo.  On  pozvolil  sebe  eshche  minutu  povalyat'sya,
chuvstvuya neprivychnuyu legkost' vo vsem tele. "Horoshij byl napitok", - pochti
veselo podumal Rotanov i ryvkom podnyalsya.
     On proshel na kuhnyu i zdes' uvidel zhenshchinu. Ona stoyala edinoj k  oknu,
shiroko i kak-to nelovko rasstaviv nogi.  Bylo  v  nej  vse  zhe  chto-to  ot
mehanicheskogo manekena i eshche chto-to takoe, chto nevol'no vyzyvalo  zhalost'.
On dolzhen byl by chuvstvovat' brezglivost', uzhas, no nichego etogo ne  bylo.
Tol'ko legkaya zhalost'.  I  eshche  emu  ochen'  hotelos'  uznat',  otkuda  ona
vzyalas', pochemu ona i vse te, drugie, tak pohozhi na lyudej. On podumal, chto
sejchas samoe vremya zanyat'sya vyyasneniem etoj zagadki.
     - Vy chto zhe, nikogda ne ustaete? Pochemu vy dazhe ne prisyadete?
     - Tak vot pochemu tak  chasto  lyudi  sadyatsya...  Net.  Ustalosti  ya  ne
chuvstvuyu.
     - I nikogda ne spite?
     - Ne znayu, son li eto. Kogda nastupit nochnoj sezon, menya ne stanet.
     - Vy hotite skazat', chto noch'yu...
     - Net, ne toj noch'yu, kotoraya smenyaetsya  dnem,  a  togda,  kogda  noch'
dlitsya neskol'ko mesyacev po vashemu vremeni,  kogda  nastupaet  holod.  Vot
togda...
     - Ah da, ya sovsem zabyl, chto  u  vas  tut  dazhe  na  ekvatore  byvayut
polyarnye nochi...
     Tol'ko teper' on rassmotrel  ee  kak  sleduet.  CHernye,  kak  voron'e
krylo, s  sinevoj  volosy  obramlyali  blednoe  hudoe  lico  s  udivitel'no
pravil'nymi  chertami.  Esli  by  mozhno  bylo   zabyt',   chto   ona   soboj
predstavlyala, on by nashel ee krasivoj. Krasivoj toj  bezlikoj  standartnoj
krasotoj, kotoraya  tak  malo  mesta  ostavlyaet  dlya  individual'nosti.  On
zatrudnyalsya opredelit', skol'ko ej let. Kozha byla  neestestvenno  blednoj,
i, pozhaluj, chereschur gladkoj. Ni odnoj morshchinki.
     Kuhnya vyglyadela podstat' vsej kvartire.  Rzhavye  vodoprovodnye  truby
kto-to  zavyazal  uzlom,  nad  pokorezhennoj  elektricheskoj   plitoj   visel
nebol'shoj  kub  morozil'nika.  I  hotya  razorvannaya   provodka,   zachem-to
vydernutaya iz steny, valyalas' ryadom s plitoj, k morozil'niku ona ne  imela
otnosheniya. |ta marka  dolzhna  byla  dejstvovat'  ot  avtonomnogo  pitaniya.
Takimi apparatami do sih por pol'zovalis' v nekotoryh koloniyah. On  otkryl
kryshku, i moroznoe oblachko para kosnulos' plecha  zhenshchiny.  Ona  dernulas',
kak ot boli, i otodvinulas'.
     - Zachem vy?..
     - YA hochu est'. A zdes', kazhetsya, chto-to sohranilos'. -  On  ispytyval
zverskij appetit s toj samoj minuty, kak prosnulsya. V holodil'nike  lezhali
kuski pokrytogo ineem neestestvenno rozovogo myasa i eshche banki.  Imenno  na
nih on i rasschityval. |tiketok ne bylo. On  vzyal  pervuyu  popavshuyusya.  Tam
okazalos' gorohovoe pyure  so  svininoj.  On  el  ego  holodnym,  kak  edyat
morozhenoe. Sejchas emu bylo ne do gastronomicheskih  tonkostej.  Perezhevyvaya
etu ledyanuyu massu, ot kotoroj lomilo zuby, on prodolzhal  iskosa  nablyudat'
za nej.
     - Ves' etot gorod, ego postroili lyudi, ved' tak? - On sprosil eto kak
mozhno nebrezhnee, chtoby ona ne dogadalas', kakoe  znachenie  imel  dlya  nego
sleduyushchij, uzhe podgotovlennyj vopros.
     - Konechno. Oni vse zdes' brosili, potom neskol'ko raz  prihodili,  no
eto bylo ochen' davno.
     - I s teh por... YA hochu skazat', v poslednij  raz,  kogda  vy  videli
cheloveka?
     Emu ne udalos' polnost'yu skryt' volnenie.
     - Naskol'ko ya znayu, lyudej zdes' bol'she net. Oni vse ushli v les. Potom
mnogo let byli stychki mezhdu nimi i nashimi. Esli kto-to eshche i  ostalsya,  to
tol'ko tam, v lesu.
     Esli predpolozhit', chto Filin skazal pravdu,  u  nego  ostavalsya  shans
najti lyudej. No iskat' ih nado ne v gorode... On staratel'no pripomnil vsyu
svoyu vstrechu s Filinom; konechno, vse eto mozhno bylo podstroit' special'no:
i strel'bu na ulice, i vse ostal'noe. On ne ochen'-to veril,  chto  oni  ego
otpustili bez kakih-to osobyh planov, chto-to im bylo ot nego nado, i togda
etot Filin mog byt' podstavnoj figuroj, peshkoj v toj igre, kotoruyu  s  nim
veli. No on by navernyaka zametil  hot'  chto-to,  kakuyu-to  detal',  meloch'
vrode togo zhuchka... No nichego ne vspominalos'. ZHal', chto togda on  byl  ne
slishkom  vnimatel'nym.  Ne  bylo  dlya  etogo  osobyh  prichin,  da  i  sama
obstanovka, temnyj sklad, begstvo po ulicam, potom strel'ba... Vse-taki on
mog oshibit'sya, i esli Filin odin iz nih... Kogda oni stoyali v  podvorotne,
chto-to takoe bylo... Zapah... Zapah chelovecheskogo pota. Vryad li oni i  ego
dogadalis' poddelat'.
     Vozmozhno, u nego est' nadezhda. Nuzhno najti mesto, o  kotorom  govoril
Filin. Naverno, tam sohranilsya poslednij ukreplennyj placdarm, mesto,  gde
lyudi srazhayutsya do poslednego s etoj vrazhdebnoj planetoj...
     - Skazhi, pochemu vy voevali s lyud'mi? CHem oni vam meshali?
     - My? My nikogda ne voevali s nimi. Tol'ko  oboronyalis',  potomu  chto
lyudi hoteli nas unichtozhit'.
     - Vas unichtozhit'?! Kak oni mogli etogo hotet', kogda  ih  byla  zdes'
gorstka, a vas...
     - Nas bylo eshche men'she... |to sejchas  nas  stalo  bol'she,  a  vnachale,
kogda nachalas' vojna... Net, ya ne znayu, pochemu ona nachalas', no nachali  ee
lyudi. Lyudi, naverno, ochen' zlye.
     On smotrel na nee, ne  pytayas'  skryt'  izumleniya.  Men'she  vsego  on
ozhidal uslyshat' chto-nibud' podobnoe. Po ee  nepodvizhnomu  licu  nevozmozhno
bylo ponyat', chto  ona  chuvstvuet.  Dazhe  glaza  nichego  ne  govorili,  oni
ostavalis' holodnymi i pustymi, slovno tam zastyli dva kusochka l'da.
     - No v takom sluchae, esli vse, chto ty  govorish',  pravda,  ty  dolzhna
byla by nenavidet' lyudej i menya v tom chisle. Ved' tak?
     - Pochemu? Vse eto ne imeet nikakogo  znacheniya.  Naverno,  nashim  bylo
interesno pobedit', no na samom dele eto sovsem nevazhno. My  ne  chuvstvuem
boli. Nenavist', gore, strah - vse eto chuzhdo dlya nas. My  zhe  ne  lyudi,  ya
tebe uzhe govorila. Tol'ko vneshne... Poetomu nam bylo  vse  ravno.  Dnevnoj
sezon slishkom korotok, za nim prihodit  nochnoj,  i  nas  vseh  ne  stanet.
Poetomu, mne kazhetsya, vojna zabavlyaet  nashih.  YA  ne  uverena,  chto  nashla
imenno to slovo, chtoby ty mog ponyat'. Vo vsyakom sluchae, im  interesno.  No
nenavidet'? Pochemu? Za chto ya dolzhna nenavidet'? Raz eto vsego lish' igra...
     - No lyudi?! Dlya nih eto ne bylo  igroj!  Naverno,  oni  po-nastoyashchemu
umirali i oblivalis' krov'yu, kotoroj u tebya net! - On pochti krichal.
     - |to ih delo. Oni sami nachali vojnu.
     On zamolchal. CHuvstvoval, chto vse vremya natykaetsya na kakuyu-to  stenu,
tupik,  za  kotorym  vsyakoe  ponimanie  obryvalos'  i   nachinalos'   nechto
sovershenno chuzhdoe emu, kakaya-to chernaya yama. On dazhe ne zametil, kogda  oni
pereshli  na  "ty".  Bylo  sovershenno  bessmyslenno  vozmushchat'sya  i  chto-to
dokazyvat'. CHelovecheskaya etika ne imela ni malejshego znacheniya v  ee  mire.
Ona i  slova-to  dlya  etogo  podbirala  s  trudom,  chtoby  poponyatnee  emu
ob座asnit'. Do konca on ne smozhet v etom razobrat'sya, navernoe, nikogda, no
koe-chto pojmet, kogda uznaet, s chego vse nachalos' i  otkuda  poyavilis'  na
planete eti chelovekopodobnye sushchestva, tak nepohozhie na lyudej.
     - Tebe, naverno, pora?..
     - Kuda pora?
     - Ty zhe hotel vybrat'sya iz goroda?
     Rotanov gotov byl poklyast'sya, chto on ej etogo ne govoril.
     - Sejchas samoe vremya - vidish', solnce pochti zashlo. Vse  nashi  uzhe  na
mestah, no energiyu v podzemke eshche ne vyklyuchili, i esli  hochesh',  ya  pokazhu
tebe dorogu.
     - |to tozhe igra?
     - YA ne ponimayu.
     - Nu to, chto ty reshila pomoch' mne?
     - Ty ne takoj, kak ostal'nye lyudi. Hodish' bez pistoleta i  umeesh'  ne
pokazyvat' svoih chuvstv. Mne eto nravitsya, no vse ravno ty, naverno, prav.
Igra - samoe tochnoe slovo. Vse,  chto  proishodit  vokrug,  vse  eto  igra.
Menyayutsya tol'ko pravila, inogda  sami  igroki,  chasto  igru  vedut  zakony
prirody, sut' ot etogo ne menyaetsya. Tak ty idesh'?
     Ona provela ego po lestnice na zadnij dvor. Kabina podzemki okazalas'
v sosednem dome. Ona nabrala pod shemoj  linij  kombinaciyu  iz  neskol'kih
cifr. On ni o chem ne sprashival, reshiv polnost'yu  polozhit'sya  na  nee.  Emu
hotelos' uznat', kakoe ona vyberet napravlenie. On horosho ponimal, chto  ot
etogo budet zaviset' i to, kak emu sleduet otnosit'sya ko  vsemu,  chto  ona
govorila.
     Kogda ona molchala, ee mozhno bylo prinyat' za statuyu. Ne  shevelilsya  ni
odin muskul, dazhe grud' ne pripodnimalas', slovno ne dyshala. Pochemu-to  on
ne reshalsya sprosit' ob etom. V kabine opyat' pahlo starym derevom, mashinnym
maslom, pahlo chem ugodno, tol'ko odnogo zapaha on  sovershenno  ne  oshchushchal,
kak i v tot pervyj raz - zapaha  chelovecheskogo  pota...  Duhov  ona  tozhe,
konechno, ne upotreblyala, ej oni prosto ni k chemu. On chuvstvoval, chto skoro
kabina ostanovitsya, i nachnetsya, po ee opredeleniyu, "sovsem  drugaya  igra".
Vozmozhno, on ee bol'she ne uvidit. Stranno, on ne ispytyval ot  etoj  mysli
ni malejshego oblegcheniya, slovno ee obshchestvo ne bylo emu v tyagost', hotya on
prekrasno ponimal, chto eto protivoestestvenno, i ponimal  teh,  kto  srazu
hvatalsya za pistolet, vstretivshis' s  takim  vot  podobiem  cheloveka.  CHem
bol'she chelovecheskogo v chuzhom, tem eto strashnee. Uzh luchshe gigantskie zhaby s
Arktura... No esli imet' v vidu tol'ko razum, logiku, togda  konechno...  I
eshche, pozhaluj, edva zametnuyu, horosho zamaskirovannuyu pechal'... Nesmotrya  na
vse ee rassuzhdeniya o  polnom  otsutstvii  vsyakih  chuvstv,  na  staratel'no
podcherknutoe ravnodushie, a mozhet byt', kak raz poetomu...
     - Kak tebya zovut?
     - U menya net imeni.
     - Kak eto?
     - Kogda ko mne obrashchaetsya kto-nibud' iz nashih, ya a tak znayu,  chto  on
imeet v vidu imenno menya. A s lyud'mi mne ne prihodilos'  obshchat'sya.  No  ty
mozhesh'  nazvat'  menya  kak  ugodno,  sam  pridumaj  imya,  esli  ono   tebe
neobhodimo.
     -  |to,  pozhaluj,   lishnee.   My   ved'   ne   uvidimsya   bol'she?   -
poluutverditel'no sprosil on.
     - Ne znayu. Vse zavisit ot togo, kak slozhitsya igra, kotoruyu vy,  lyudi,
nazyvaete zhizn'yu. Nu vot, my uzhe priehali.
     Dveri kabiny  raspahnulis',  i  on  uvidel  ryzhevatuyu  pyl'.  Zelenye
podushki lesa kilometrah v  treh  i  shirokoe  pustoe  prostranstvo  vokrug.
Opredelenno oni byli ne v gorode. On sdelal shag k vyhodu i, vidya, chto  ona
ne dvigaetsya, tozhe ostanovilsya.
     - Ty vozvrashchaesh'sya?
     - Konechno. Zdes' mne nechego delat'.
     - Esli ponadobitsya... YA hotel by znat', kak mne najti tebya?
     - |to nevozmozhno. YA sama ne znayu, gde budu nahodit'sya zavtra.  -  Ona
povernulas' i nazhala knopku. V poslednij raz mel'knulo pered nim ee  lico,
poluzakrytoe rassypavshejsya volnoj volos, potom dveri kabiny  zahlopnulis',
i on  uslyshal  gluhoj  shum  vklyuchivshihsya  mehanizmov.  On  dazhe  ne  uspel
poproshchat'sya i tol'ko sejchas, kogda ona uehala, nichego  bol'she  ne  skazav,
ponyal, naskol'ko eto nevazhno.
     On osmotrelsya. Fioletovoe solnce napolovinu opustilos' za gorizont.
     "Slishkom dolgij den', - podumal  Rotanov.  -  Vsego  odin  den',  no,
pozhaluj, slishkom dolgij..."





     Daleko na yuge gornye vershiny razorvali zelenuyu shkuru lesa i  tyanulis'
vverh slovno klyki ogromnogo zverya.
     Mezhdu lesom i predgor'yami prolegla polosa  nichejnoj  zemli,  i,  hotya
nastoyashchego fronta ne bylo i nikto ne ob座avlyal vojny, polosa byla zdes'.  V
redkih zaroslyah  usatyh  perekruchennyh  rastenij  raspolozhilis'  peredovye
posty kolonii. Esli smotret' vniz so sklona, ottuda, gde nachinalis' pervye
peshchery,  piketov  ne  bylo  vidno.  Mnogoletnyaya,  povsednevnaya   opasnost'
priuchila lyudej k ostorozhnosti.
     U vyhoda odnoj iz peshcher stoyal vysokij sedoj  starik.  Veter  razveval
ego dlinnye sputannye volosy, igral  borodoj  i  polami  korotkoj  kozhanoj
kurtki. Starik dumal o tom, kak mnogo bespoleznyh dlya zhizni  veshchej  uznali
lyudi za te gody, poka on medlenno starilsya. On vspomnil  svoih  roditelej,
davno uzhe umershih. Oni peresekli bezdnu, otdelyavshuyu zvezdy drug ot  druga,
chtoby  najti  zdes'  novyj  dom.  "I  chto  zhe?  My  stolknulis'  zdes'   s
nevedomym...
     Gde-to v glubine dushi my schitali, chto mir sozdan special'no dlya  nas,
dlya nashego udobstva, dazhe dalekie zvezdy... No eto ne tak, i my  ne  srazu
ponyali  eto.  Sozhgli  za  soboj  vse  mosty.  Kogda  sluchilos'  neschast'e,
obratnogo puti uzhe ne bylo, i nam prishlos' prinyat' navyazannuyu bitvu".
     |tot mir so vsemi ego gorestyami i uzhasami, nesmotrya ni na  chto,  stal
ego domom. Ved' on zdes' rodilsya i zhalel sejchas o tom, chto s kazhdym  godom
pyatachok  zemli,  prinadlezhavshij  lyudyam,  umen'shalsya  vse  bol'she,   slovno
smykalsya krug...
     Kogda on byl molod, granicy kolonii prohodili daleko  na  severe,  za
lesom, no sejchas dela idut vse huzhe, i on  ne  znaet,  gde  vyhod.  Ran'she
zdes' nichto  ne  obhodilos'  bez  ego  uchastiya,  no  sejchas,  hotya  zvanie
predsedatelya soveta ostalos' poka za nim, so vsemi voprosami obrashchalis'  k
drugomu cheloveku. On staralsya ne dumat'  ob  inzhenere  ploho,  potomu  chto
boyalsya okazat'sya nespravedlivym, i vse zhe nevol'no ukoryal ego za  nenuzhnye
shvatki, privodivshie poroj k novym poteryam. Esli prislushat'sya,  to  snizu,
iz vtorogo  yarusa,  donositsya  neumolkayushchij  rokot  stankov,  proizvodyashchih
oruzhie... Oruzhie - vot i vse, chto  im  ostalos'.  Zemlya  o  nih  zabyla...
Neskol'ko  raz,  v  samom  nachale,  poka  eshche  ne  byli  poteryany   gorod,
energostancii i korabel'naya raciya, oni pytalis' poslat'  signal...  Otveta
ne bylo. Inzhener govorit, chto na Zemle hvataet svoih zabot, chto oni dolzhny
rasschityvat' tol'ko na sebya. No inzhener slishkom molod, otkuda  emu  znat',
kakimi byli te, kto kogda-to otpravil ih syuda zavoevyvat' novye zvezdy...
     On glyanul na chasy. Skoro shest'. Sovet naznachen na  sem'.  Kazhdyj  raz
pered zasedaniem s trevogoj szhimalos' serdce, potomu chto  ne  znal,  kakoj
novyj nepriyatnyj syurpriz zhdet ego na etot raz.  Inzhener  ne  propuskal  ni
odnogo sluchaya, chtoby ukrepit'  svoi  pozicii,  dobit'sya  ot  soveta  novyh
ustupok. Zachem emu nuzhna polnaya vlast'? CHto on sobiraetsya  o  nej  delat'?
Uskorit' ih porazhenie? U nego ne bylo faktov, tol'ko chut'e starogo,  mnogo
povidavshego cheloveka. "|togo, v sushchnosti, malo, chtoby osuzhdat'  togo,  kto
smenit tebya na postu..."
     On  medlenno  brel  po  tropinke  vverh  k  sedlovine  soveta.  Nuzhno
podnyat'sya metrov pyat'sot, i s kazhdym godom doroga  davalas'  emu  trudnee,
slovno sklon stanovilsya kruche, a rasstoyanie  dlinnee.  Zdes',  na  bol'shoj
vysote, rastitel'nost' poredela, no dyshalos'  tak  zhe  legko,  kak  vnizu.
Ogromnaya i plotnaya atmosfera vdovol' nasyshchena kislorodom. On chasto dumal o
planete kak o hlebosol'nom dome s  lesami,  bogatymi  derevom,  s  rekami,
polnymi presnovodnyh krevetok, s  vozduhom,  perenasyshchennym  kislorodom...
Slovno dom etot zhdal hozyaev dolgie gody i dozhdalsya... Prihodite, zhivite  s
mirom... Oni prishli v etot dom, seli  za  stol,  zabyli  tol'ko,  chto  dom
chuzhoj... Zabyli... i dorogo zaplatili za svoyu doverchivost'.
     Kol'co  peshcher  konchilos'.  Tropinka  shla  teper'  cherez  redkuyu  roshchu
karlikovyh  kustov,  skvoz'  kotorye  tut  i  tam  vidnelis'  besporyadochno
razbrosannye brevenchatye domiki molodozhenov. Lyudi postarshe schitali  pustoj
tratoj vremeni stroit' dom  na  odin  sezon,  do  prihoda  tumanov.  Da  i
molodezh' vse rezhe mogla sebe pozvolit' takuyu roskosh'.
     Kak tol'ko tropinka perevalila cherez vystup, pered glazami  otkrylas'
znakomaya kartina. SHirokaya kamennaya chasha  ustupami  sbegala  vniz,  i  tam,
sredi zhivopisno vyvetrennyh glyb, okolo holodnogo  rodnika  stoyali  skam'i
soveta. Zdes' vse dyshalo surovoj  prostotoj  pervyh  let  pohodnoj  zhizni,
kogda pobeda kazalas' delom blizhajshih mesyacev, a epidemiya i  posledovavshaya
za nej vojna vsego lish' pechal'nym nedorazumeniem. Starik spustilsya vniz, k
samomu ruch'yu.  On  prishel  segodnya,  kak  vsegda,  ran'she  vremeni,  chtoby
posidet' odnomu. No na skam'e uzhe raspolozhilsya  doktor.  Tak  korotko  vse
zvali  rukovoditelya  nauchnoj  gruppy,  mozhet  byt',  potomu,  chto  v   ego
obyazannosti  vhodil  i  uhod  za  redkimi  ranenymi  i   nemnogochislennymi
bol'nymi, chislo kotoryh s kazhdym godom vse sokrashchalos'. S  polya  boya  etoj
strannoj vojny redko vozvrashchalis' ranenye.
     Doktor byl suhopar, zhelchen i neryashliv, v rukah  on  vertel  sukovatuyu
palku, kotoroj risoval na zemle perekoshennye rozhi,  no  starik  znal,  chto
takim on byl ne vsegda, v molodosti eto byl obshchitel'nyj, podayushchij  nadezhdy
uchenyj, no, kogda iz ocherednoj shvatki ne vernulsya ego  edinstvennyj  syn,
doktor stal vot takim. Ne srazu, postepenno. Snachala on  pytalsya  potopit'
otchayanie  v  rabote,  v   lihoradochnyh   poiskah   kardinal'nogo   resheniya
mnogochislennyh problem. No postoyannye neudachi dobavili eshche  odnu  noshu,  i
postepenno on  sdal.  A  mozhet,  tak  tol'ko  kazalos'?  Voobshche-to  doktor
strannyj chelovek. Inogda on dumal, chto v  nem  skryta  natyanutaya  pruzhina,
kotoraya zhdet svoego chasa, chtoby vybrosit' na volyu skrytuyu silu.
     Predsedatel' podoshel i  sel  ryadom  s  doktorom.  Oni  ne  obmenyalis'
privetstviem, ne skazali drug drugu ni slova. Za  dolgie  gody  sovmestnoj
raboty i bor'by molchanie govorilo im inogda bol'she slov. Doktor  prodolzhal
kovyryat' svoej palkoj zhestkuyu,  slovno  sdelannuyu  iz  stal'noj  provoloki
shchetku korotkoj travy, a predsedatel' smotrel, kak so sklonov  gor  rushitsya
vniz goluboj vodopad plotnogo gustogo vozduha.
     Podoshli eshche troe chlenov soveta.  Zaveduyushchie  sektorami  proizvodstva,
zagotovok i ohrany. Ne bylo tol'ko  Filina  i  inzhenera.  No  Filin  redko
prihodil na zasedaniya. Ohotniki veli kochevoj obraz zhizni i  v  promezhutkah
mezhdu vylazkami skryvalis' v lesah i bolotah,  okruzhavshih  gorod.  Inzhener
zaderzhalsya. Tak on delal dovol'no chasto, naverno, dlya togo,  chtoby  lishnij
raz podcherknut', kakoe ogromnoe bremya del i otvetstvennosti emu prihoditsya
nesti.
     Opozdanie stalo kak by psihologicheskoj  podgotovkoj,  i  predsedatel'
pozhalel, chto na zasedanii ne budet Filina. Mnenie Filina  znachilo  nemalo.
Proizvodstvennyj sektor  podchinyalsya  inzheneru,  nedavno  inzhener  dobilsya,
chtoby emu peredali  fakticheskoe  upravlenie  ohranoj.  Ostaetsya  doktor  i
zaveduyushchij zagotovkami, podchinennyj Filinu, no v ego  otsutstvie  i  zdes'
rasporyazhalsya inzhener... Tri golosa protiv  treh,  esli  Boran,  zaveduyushchij
zagotovkami, sohranit nejtralitet... Vse zavisit  ot  togo,  chto  inzheneru
potrebuetsya na etot raz...
     Nakonec na tropinke poyavilas' znakomaya suhoparaya  figura.  V  kotoryj
raz predsedatel' sprosil sebya, chem nepriyaten emu etot chelovek?
     Srednego rosta, podvizhen i delovit, shram na levoj shcheke, temnye  ochki:
v odnoj iz shvatok emu obozhglo lico, i teper' on  ih  ne  snimaet.  Rezkie
skladki  okolo  gub   pridavali   licu   inzhenera   nepriyatnoe   vyrazhenie
brezglivosti. No ved' ne vo vneshnosti delo...
     Zasedanie nachalos' spokojno s obsuzhdeniya  obychnyh  tekushchih  voprosov.
Dolgo reshali, kak perepravit'  ocherednuyu  partiyu  materialov,  zahvachennuyu
ohotnikami. Kak  vsegda,  ochen'  ploho  bylo  s  transportom,  ne  hvatalo
lyudej... I eto posluzhilo dlya inzhenera tramplinom, s kotorogo on nachal svoj
ocherednoj vypad protiv nauchnogo otdela.
     - Skol'ko u vas chelovek? - obratilsya on k doktoru.
     - Vse stol'ko zhe, kak  budto  vy  ne  znaete?  My  eshche  ne  nauchilis'
sozdavat' gomunkulusov.
     - No mozhet byt', vy dobilis' uspehov v kakoj-nibud' drugoj oblasti? YA
hochu  znat',  chem  zanimayutsya  vashi  lyudi  i  pochemu  my  dolzhny   kormit'
bezdel'nikov v to vremya, kak...
     Spor razgoralsya, i, ne slushaya, predsedatel' dumal o svoem: "Hotel  by
ya znat', chego on hochet na samom dele. Ved' ne  predsedatel'skoe  zhe  mesto
samo po sebe? On  chelovek  dela  i  prekrasno  ponimaet,  chto  koloniya  ne
proderzhitsya dolgo, chto-to tut ne tak... I kazhdyj raz  odno  i  to  zhe.  On
grozit ostanovkoj zavoda. Kak damoklov mech visit nad nami  etot  zavod,  i
nechego vozrazit', potomu chto etot dovod neoproverzhim. Esli zavod  vstanet,
to  koloniya  pogibnet,  ne  zavtra,  ne  cherez  god  ili  dva,  a   prosto
nemedlenno... Nam tak i ne udalos'  ni  razu  sozdat'  dostatochnyj  rezerv
boepripasov  i  vooruzheniya,  no  pochemu?  Pochemu  posle  kazhdoj  nebol'shoj
peredyshki vse zapasy bessledno ischezayut?"
     Vot i sejchas razgovor vertelsya vokrug poslednej stychki v ushchel'e.  Eshche
minutu nazad predsedatel' ne sobiralsya nichego predprinimat', no sovershenno
sluchajno on znal tochnoe kolichestvo izrashodovannyh  boepripasov.  "Pojmat'
by ego na pryamom obmane hot' raz! No  inzhener  slishkom  umen,  on  vovremya
smanevriruet, najdet kakoe-nibud' ob座asnenie..." Vse delo v tom, chto nikto
ne poverit v zloj umysel. On i sam v  nego  ne  verit.  Ne  mozhet  chelovek
zhelat'  sobstvennoj  gibeli,  a  predatel'stvo  nevozmozhno,   potomu   chto
singlitov ne interesuyut predateli, oni, naverno, dazhe ne ponimayut, chto eto
takoe. No kuda zhe vse-taki delis' boepripasy?
     - Skazhite, Keler, byli v eti dva dnya eshche kakie-nibud' stychki, gde  vy
rashodovali dopolnitel'nye pripasy? Postarajtes'  byt'  predel'no  tochnym.
|to ochen' vazhno, - vdrug skazal predsedatel'.
     "On i  sam  ponimaet,  chto  vazhno...  Nu  davaj  zhe,  davaj,  lovushka
rasstavlena, rano ili pozdno eto dolzhno bylo sluchit'sya, kto zhe ty na samom
dele, inzhener Keler?"
     - Rashody... Byli, konechno, rashody, u menya vse zapisano, tochno ya  ne
pomnyu.
     - Net uzh, pozhalujsta, tochno. Gde, skol'ko, kogda. Vse  do  poslednego
yashchika.
     - Horosho. YA dam vam polnyj otchet. No preduprezhdayu, ya ne stanu terpet'
na sovete vmesto dela... YA dolzhen shodit' za dokumentami.
     Inzhener ushel, chleny soveta rasteryanno  molchali.  Vryad  li  kto-nibud'
znal, kak razvernutsya dal'nejshie sobytiya. Vospol'zovavshis' pauzoj,  doktor
peresel k predsedatelyu. Nikto ne smotrel v  ih  storonu,  mnogie  opustili
golovy. Vse ponimali,  chto  cherez  neskol'ko  minut  proizojdet  okonchanie
mnogoletnego poedinka mezhdu predsedatelem i inzhenerom.
     - Esli on prineset dokumenty, vse propalo.
     - YA znayu. No on ih ne prineset. Ili prineset fal'shivye.
     - No eto eshche huzhe, potomu chto on vernetsya s ohranoj.
     - Slishkom riskovanno. |togo emu ne, prostyat. No dazhe esli tak,  nuzhno
nakonec vse postavit' na svoi mesta.  |to  pervyj  sluchaj,  kogda  ya  mogu
pojmat' ego s polichnym.
     - Nas ne podderzhat. U nego v rukah zhiznenno vazhnye centry, snabzhenie,
ohrana, proizvodstvo...
     - YA chasto dumayu, kak eto moglo sluchit'sya?..
     - CHto imenno?
     -  Kak  etomu   cheloveku,   kotorogo   vse   nedolyublivali,   udalos'
sosredotochit' v svoih rukah takuyu vlast'?
     - On energichen, zhestok, nahodchiv.  V  slozhnyh  usloviyah,  kogda  idet
shvatka, u lyudej net vybora, oni schitayut, chto podchinyayutsya neobhodimosti...
     CHleny soveta  po  odnomu,  po  dva  pokidali  svoi  mesta,  ne  zhelaya
uchastvovat' v tom, chto dolzhno bylo proizojti cherez neskol'ko minut.  Snizu
donessya zvuk rollera. Bylo vidno, kak mashina, raskachivayas'  na  povorotah,
stremitel'no poneslas' vniz.
     - Inzhener uehal!
     - YA tak i dumal, chto sejchas on ne reshitsya nichego  predprinyat'.  Pochti
vse ego lyudi na tret'em postu.
     - Zavtra utrom vernetsya.
     - Da, i esli Filin ne najdetsya k tomu vremeni, nam nesdobrovat'.


     Zakonchiv rabotu, Anna toroplivo shla k vyhodu po  dlinnomu  podzemnomu
hodu. Segodnya ih  desyatka  dezhurila  v  shvejnoj  masterskoj.  Odnoobraznaya
rabota utomila devushku, i ona speshila poskorej vybrat'sya na volyu, chtoby ne
poteryat' dragocennye chasy, ostavshiesya do zahoda solnca.
     Vmesto lamp na nizkih  podzemnyh  svodah  byli  razveshany  svetyashchiesya
plody kustarnikov. Ih zheltovatyj svet edva osveshchal pol, zato krupnye grani
kristallov v stenah vspyhivali beschislennymi tainstvennymi  ognyami.  Plody
prinosili snizu ohotniki, a ej  eshche  ni  razu  ne  udalos'  pobyvat'  nizhe
ohrannogo yarusa. Tol'ko cherez dve stupeni, kogda ona  sdast  ekzameny,  ee
vpervye voz'mut v nizhnij dozor. V kolonii ne bylo razlichij mezhdu muzhchinami
i zhenshchinami, vse  pol'zovalis'  odinakovymi  pravami,  i  na  vseh  lezhali
odinakovye obyazannosti. No starshie staralis' uberech'  neopytnyh  yuncov  ot
beschislennyh opasnostej, kotorymi grozil Sinij les. Pravila byli strogi, i
nikto ne smel ih narushat'. Eshche dva beskonechno  dolgih  sezona  tumanov  ej
pridetsya provesti v nagluho  zamurovannyh  podzemel'yah,  postigaya  slozhnuyu
voennuyu nauku, prezhde chem ona hot' chto-to uznaet ob ogromnom i yarkom mire,
shiroko raskinuvshemsya vokrug.  A  poka  ee  krohotnyj  mirok  ogranichivalsya
podzemnymi  perehodami,  ploshchadkoj  vozle  peshchery  da  eshche   tropinkoj   k
vysokogornomu ozeru, v kotorom oni  lovili  krevetok.  Skoro  i  etogo  ne
stanet... Do sezona tumanov ostalos' ne bol'she dvuh nedele... Uzhe sejchas s
nastupleniem temnoty zakryvalis' vse vhody. Moshchnye  izluchateli  i  silovaya
zashchita prikryvali lyudej kak pancir'. Vse  dlinnee  stanovilis'  nochi,  vse
koroche dni... CHerez dve nedeli  solnce  v  poslednij  raz  vyglyanet  iz-za
gorizonta, i zdes',  v  yuzhnom  polusharii,  nastupit  dolgaya  shestimesyachnaya
noch'... Sezon tumanov.
     Uzkaya tropinka vyvela devushku  k  ozeru.  Ego  dlinnaya  zelenaya  chasha
lezhala pered nej v kol'ce ryzhevatyh skal. Na ih vershinah koe-gde poyavilis'
uzhe belye propleshiny snega. Vozduh  stanovilsya  vse  holodnee.  Do  zahoda
ostalos' chasov  pyat',  u  nee  bylo  dostatochno  vremeni,  chtoby  nalovit'
krevetok i iskupat'sya. Anna horosho plavala i  lyubila  korotkie  kupaniya  v
obzhigayushchej ledyanoj vode.
     Devushka otvyazala plastmassovuyu ploskodonku i  rezko  ottolknulas'.  U
pravogo berega  pod  samymi  skalami  vidnelos'  neskol'ko  lodok,  no  ej
hotelos' pobyt'  odnoj.  Za  dolgie  mesyacy  nochnogo  zatocheniya  v  tesnyh
podzemel'yah lyudi nauchilis' dorozhit' korotkimi  chasami  odinochestva.  Lodka
shla bystro i legko slushalas' dvuhlopastnogo  vesla.  Ona  napravila  ee  k
zavalu v samom konce ozera, tuda, gde nachinalsya Belyj kan'on. Ego  nazvali
Belym ne zrya; perevalivshaya cherez peremychku voda stanovilas' sedoj ot  peny
na svoem stremitel'nom puti vniz. SHum potoka  zaglushal  zdes'  vse  drugie
zvuki, i nuzhny byli bol'shoe iskusstvo  i  tochnyj  raschet,  chtoby  uderzhat'
legkuyu lodku  na  toj  nevidimoj  grani,  gde  sila  ustremlyavshejsya  cherez
peremychku vody okazhetsya nepreodolimoj. Na sil'nom  techenii  brali  nazhivku
samye krupnye krevetki. Ona  shvyrnula  snast'  daleko  v  storonu,  rezkim
tolchkom vesla razvernula lodku kormoj k peremychke i stala vygrebat' protiv
potoka. Techenie otneslo snast' k samomu porogu, i vskore ona pochuvstvovala
pervyj ryvok dobychi.
     Bol'she vsego krevetka pohodila na tolstuyu  kolbasu,  sostavlennuyu  iz
nahodivshih drug na druga segmentov. U nee ne  bylo  ni  nog,  ni  kleshnej.
Tol'ko moshchnyj hvost i bol'shaya zubastaya past'.  Vesila  takaya  kolbaska  ne
men'she dvuh kilogrammov, i stoilo nemalogo truda peretyanut' ee cherez  bort
odnoj rukoj,  odnovremenno  uderzhivaya  lodku  na  meste.  Ona  eshche  dvazhdy
zabrosila snast', i vskore na  dne  lodki  zabilas'  vtoraya  krevetka.  Na
tret'em zabrose snast'  zacepilas'.  Anna  oslabila  lesku  i  poprobovala
ryvkom v storonu osvobodit' kryuchok - nichego ne vyshlo.
     Eshche neskol'ko bezrezul'tatnyh popytok, i prishlos' dostat' nozh,  chtoby
pererezat' lesku. V lico udaril rezkij poryvistyj veter, pogoda portilas'.
Rybalka yavno ne  udalas'.  S  dosadoj  Anna  pererubila  lesku.  Neskol'ko
sil'nyh vzmahov, no lodka ostalas' pochti na meste...
     Vnachale  eto  ee  ne  vstrevozhilo.  Devushka  nizhe  prignulas',   chashche
zarabotala veslom. No cherez pyat' minut prodvinulas' edva li na  metr.  Dlya
togo chtoby vyrvat'sya iz stremniny,  nuzhno  bylo  projti  po  krajnej  mere
metrov desyat', i ona ponyala, chto sil preodolet' eti desyat' metrov u nee ne
hvatit. V lodke byl nebol'shoj,  no  moshchnyj  elektricheskij  motor.  Ona  ne
lyubila im pol'zovat'sya,  predpochitaya  vesla.  No  zdes',  u  peremychki,  s
techeniem shutit' ne stoilo.  SHCHelchok  tumblera,  nos  lodki  pripodnyalsya,  i
sudenyshko rvanulos' vpered. No lish'  na  sekundu...  Pochti  srazu  gudenie
smenilos' protyazhnym svistom, potom shipeniem, i nastupila korotkaya strashnaya
tishina. Lodku neslo k zavalu... Anna borolas' otchayanno, no teper' eto bylo
bespolezno. Ona poteryala slishkom  mnogo  vremeni,  zapuskaya  motor.  CHerez
neskol'ko sekund  yarkaya  lodochka,  mel'knuv  v  poslednij  raz  na  grebne
peremychki, poneslas' vniz vmeste s revushchej vodoj. Pochti srazu Anna ponyala,
chto uderzhat' lodku na poverhnosti ne tak uzh trudno. Nuzhno  lish'  derzhat'sya
podal'she ot beregov. Zdes' ne bylo  ni  podvodnyh  kamnej,  ni  perekatov,
slishkom velika byla sila vody, nesushchejsya po dnu kan'ona.
     Ona ne uspela kak sleduet ispugat'sya, ne ostalos' na eto vremeni. Vse
vnimanie pogloshchalo upravlenie lodkoj. Vspomnila,  chto  nekotorye  ohotniki
pol'zovalis'  etim  putem,  kogda  ochen'  speshili.  Vnizu   ruslo   potoka
postepenno raspryamlyalos'.  Voda  zamedlyala  svoe  dvizhenie,  steny  ushchel'ya
stanovilis' ne takimi krutymi. Esli  ej  udastsya  uderzhat'sya  na  seredine
stremniny, ne razbit' lodku na pervyh, samyh opasnyh metrah, vse eshche mozhet
obojtis'... Ona staralas' ne dumat'  o  tom,  chto  Belyj  kan'on  konchalsya
daleko vnizu, v samom centre Sinego lesa...


     Ostavshis' odin, Rotanov opredelilsya po solncu. Vozvrashchat'sya k korablyu
bylo bessmyslenno - tam navernyaka zasada. Teper' u nego ostavalas'  tol'ko
odna  doroga,  ta,  kotoruyu  ukazal  Filin.  Sorok  kilometrov,   konechno,
mnogovato, k tomu zhe skoro nastupit noch', a on nichego  ne  znaet  ob  etom
lese... ZHal', u nego net nikakogo oruzhiya. S nim v  chuzhom  lesu  chuvstvuesh'
sebya  uverennej.  Po  dannym  avtomaticheskih  razvedchikov,   obsledovavshih
planetu zadolgo do pervyh poselencev, zdes' ne bylo krupnyh  zhivotnyh.  No
Rotanov ne privyk polnost'yu doveryat' otchetam,  k  tomu  zhe  takim  starym.
CHuzhoj les vsegda tait v sebe nemalo opasnyh neozhidannostej.
     Vot i zdes' s pervyh shagov nachalis' nepriyatnosti, trava  podleska  ne
zhelala sgibat'sya pod ego  vesom,  predpochitala  vpivat'sya  v  podoshvu.  On
predstavil, kakovo po takoj travke  probezhat'sya  bosikom.  Podlesok  pochti
ves' sostoyal iz znakomyh "vojlochnyh" kustov, slovno svyazannyh iz  stal'noj
provoloki. Sami zhe derev'ya po svoej konstrukcii napominali zemnye  pal'my.
Korotkij cheshujchatyj stvol i ogromnye list'ya,  uhodyashchie  daleko  vverh.  On
zadral golovu i dolgo rassmatrival eti list'ya, pohozhie na  kryl'ya  letuchih
myshej,  pronizannye  fioletovymi  zhilkami,  s  poluprozrachnoj  pereponkoj.
Solnechnyj  svet,  prosochivshis'  cherez   nih,   priobretal   neestestvennyj
fioletovyj ottenok, i, naverno,  ot  etogo  vse  vokrug  kazalos'  nemnogo
nenastoyashchim, kak dekoraciya v teatre. Rotanov pozhalel, chto on vystupal ne v
roli zritelya, potomu chto horosho znal,  kakie  "aktery"  vremya  ot  vremeni
poyavlyayutsya na takoj scene.
     Proshche vsego bylo dvigat'sya skvoz' zarosli vdol' reki,  u  berega  oni
vsegda rezhe. Otyskat' reku netrudno pri takom obilii vlagi.  Nuzhno  tol'ko
opredelit'  obshchij  rel'ef  mestnosti,  najti  vodorazdel.   Rastitel'nost'
ogranichivala obzor. Togda Rotanov vybral derevo pokrupnee.  Na  cheshujchatyj
stvol vzobrat'sya netrudno. Interesno, vyderzhat li ego list'ya?. On  nakinul
na tolstyj vodyanistyj chereshok poyas i povis na nem vsej tyazhest'yu. List dazhe
ne naklonilsya. Nu chto zhe, mozhno poprobovat'... Hotya chuzhie  derev'ya  inogda
vykidyvayut fokusy,  no  esli  soblyudat'  ostorozhnost'...  Derevo  kazalos'
vpolne mirolyubivym. On postavil nogu na tolstuyu  cheshujku  stvola,  kak  na
stupen'ku, i ostorozhno podtyanulsya, gotovyj prygnut' v storonu.  Nichego  ne
sluchilos'. Eshche shag vverh, i novaya ostanovka - vse shlo blagopoluchno.  Minut
cherez  pyat'  on  dobralsya  do  nizhnego  yarusa  list'ev  i   tol'ko   togda
pochuvstvoval zapah. Pahlo chem-to  sladkovatym,  protivnym,  no  zapah  byl
nesil'nym. S minutu Rotanov razdumyval,  potom  polez  dal'she.  Ostavalos'
sovsem nemnogo podnyat'sya, metra dva, i on smozhet  osmotret'sya.  Zapah  shei
kakoj-to v容dlivyj, pritornyj i vse vremya edva zametno menyalsya. Rotanov ne
mog s tochnost'yu skazat', chem imenno pahlo,  no  pahlo  chem-to  opredelenno
znakomym. Mozhet byt', padal'yu ili porohom, a mozhet byt', krov'yu... U  nego
slegka zakruzhilas' golova. Kazhetsya, pora  spuskat'sya,  no  on  uzhe  dostig
celi, poslednee dvizhenie - i v  shirokoj  razvilke  mezhdu  list'yami  sprava
blesnula reka, sovsem blizko. On zasek napravlenie i, starayas'  ne  dyshat'
nosom,  nachal  spuskat'sya.  Proklyatoe  derevo...  Zapah  pronikal   skvoz'
stisnutye zuby, prosachivalsya vo vse pory ego tela. On videl  tolstye,  kak
naryvy, uzly na list'yah, polnye zheltovatogo soka. Zapah shel imenno ot nih.
Teper' pahlo zhelezom. Rzhavym zhelezom. Kraskoj. Metallom i porohom.  Zapahi
shli volnoj drug za drugom v strogom poryadke, vystraivalis' v  opredelennuyu
kartinu. Slovno derevo chto-to hotelo skazat'...  CHush'...  Prosto  kruzhitsya
golova, i nuzhno skoree vniz na  zemlyu,  ostalos'  sovsem  nemnogo,  metrov
shest', no on uzhe videl: stal'naya gromada tyazhelo prisela na lapah  gusenic,
raspyaliv svoyu shirokuyu glotku v sinee bezoblachnoe  nebo.  Gusto  smazannoe,
uhozhennoe metallicheskoe chudovishche, do otkaza nabitoe  krov'yu  i  smert'yu...
Okolo nego zastyli malen'kie chelovecheskie figurki, oni nepodvizhny,  kak  i
vsya kartina.
     Poryv vetra, i stal'naya gromada zakolyhalas', razletelas' kloch'yami...
On visel na odnoj ruke, pal'cy  zakosteneli,  golova  gudela.  Rvanuvshis',
preodolel poslednie metry,  sprygnul  i  otbezhal  v  storonu.  Nogi  ploho
slushalis', golova kruzhilas', i k gorlu podstupala toshnota. Neskol'ko minut
prihodil v sebya. Kartina byla slishkom chetkoj, slishkom real'noj... Kartina,
narisovannaya zapahom?  Derevo  -  hudozhnik?  Ili  fotograf?  Skoree  vsego
poslednee... Dlya togo chtoby izobrazit' etu neuklyuzhuyu shtuku, ee  nado  bylo
uvidet'. Starinnaya reaktivnaya pushka... Vot, znachit, chto tam takoe ryavkalo,
nad gorodom... Da u nih zdes' nastoyashchie  boevye  dejstviya,  s  primeneniem
tyazheloj tehniki... Postoj, ne moglo zhe derevo videt', u nego net glaz, ili
moglo? Peredacha videoinformacii s pomoshch'yu zapahov? Dlya etogo nuzhen slozhnyj
priemnik, ochen' slozhnyj... Takoj, naprimer, kak chelovecheskij mozg,  tol'ko
togda eto derevo imelo smysl, i vryad li ono vozniklo v rezul'tate  prostoj
evolyucii... |volyuciya nikogda ne sozdaet  nichego  bespoleznogo.  Vse  zdes'
bylo slozhnym, slishkom slozhnym, stoilo chut'-chut' glubzhe  proniknut'  skvoz'
to, chto lezhalo na poverhnosti, s vidu sovsem prostoe...
     Vsego cherez sorok metrov on natknulsya na  rzhavyj  iskorezhennyj  ostov
reaktivnoj pushki. Sudya po tolstomu sloyu rzhavchiny, ona stoyala zdes' ne odin
god, i esli by ne  kartina,  uvidennaya  s  dereva,  on  ne  smog  by  dazhe
opredelit' tip  etogo  ustrojstva.  Kto-to  s  ozhestocheniem  iskromsal  ee
metallicheskoe telo, razbrosal vo vse storony listy  obshivki,  rasplavil  i
sognul napravlyayushchie poloz'ya.  No,  razglyadyvaya  eti  rzhavye  metallicheskie
ostanki, on vse eshche  videl  uhozhennoe  metallicheskoe  zherlo,  napravlennoe
kruto vverh... Pohozhe, eta planeta obladala nezauryadnoj pamyat'yu... Kto  ih
postavil, eti derev'ya, zachem? On eshche raz oboshel mesto davnego boya. Vremya i
vlaga unichtozhili vse sledy... Let cherez desyat' i etot ostov prevratitsya  v
zheltyj poroshok, ego razveet veter, a derevo budet pomnit', hranit' v svoih
pahuchih nedrah nekogda poluchennuyu informaciyu... Dlya kogo?
     On poshel dal'she. Teper' do berega ostavalos' sovsem nemnogo.


     Ogromnyj zolotistyj zhuk zhuzhzhal slishkom gromko. I vse vremya  nazojlivo
vertelsya pochti ryadom. Anna pytalas' otognat' ego kamnyami, no on ne obrashchal
na ee usiliya ni malejshego vnimaniya, tupo kruzhas' vokrug vedomoj emu odnomu
chereschur blizkoj ot nee celi... Proshlo  ne  bol'she  pyati  minut,  kak  ona
vybralas' iz potoka. Ee uneslo daleko. Slishkom daleko... Ona  promokla  do
nitki, i teper' ot pronizyvayushchego holodnogo vetra ee  vsyu  kolotil  oznob.
Ona stoyala u samogo berega, riskuya snova svalit'sya v stremninu i  ne  smeya
sdelat'  lishnego  shaga,  potomu  chto  vplotnuyu   k   beregu   gromozdilis'
gigantskie, usazhennye fioletovymi list'yami derev'ya...  Sinij  les...  Dazhe
samye opytnye ohotniki ne smeli  narushat'  ego  pokoj  v  eto  vremya.  Net
cheloveku otsyuda vozvrata. Nikto ne vozvrashchalsya  iz  lesa  noch'yu,  nakanune
sezona tumanov... Znachit, ne vernetsya  i  ona.  Do  zakata  ostavalos'  ne
bol'she dvuh chasov...
     Ona  oglyanulas'.  Nos  lodki  plotno  zaklinilo  v  rasseline.  Veslo
slomalos'. Da i sama lodka tresnula ot poslednego udara. Tam  dolzhna  byt'
sumka... Nuzhno razzhech' koster, obsushit'sya i hot' nemnogo sogret'sya.
     Propitannye smolistym sokom vetvi zanyalis' rovnym koptyashchim  plamenem.
Ohotniki govorili, chto osobenno opasen v lesu  ogon',  no  ona  sovershenno
zakostenela ot holoda... Teper' zharkoe  plamya  vysushit  ee  odezhdu...  Ona
chuvstvovala,  kak  zhivitel'noe  teplo  postepenno   obvolakivaet   ee,   i
prodolzhala podbrasyvat' such'ya. V sumke, krome suhih lepeshek  i  zazhigalki,
lezhali tri rebristyh  stal'nyh  cilindra.  Tyazhelye  i  vpolne  nadezhnye  s
vidu... Protonnye granaty, ee poslednyaya zashchita. Ona podumala, chto derzhitsya
v obshchem neploho, pochti spokojno gotovitsya k neizbezhnomu  i  srazu  ponyala,
otchego eto. Ona  prosto  ne  verila,  chto  mir  dlya  nee  mozhet  ischeznut'
navsegda, ne verila, chto poslednij raz vidit  segodnya  zakat  solnca.  Les
pritailsya  sovsem  ryadom,  molchalivyj  i  ravnodushnyj,  dazhe  zhuk  uletel,
otpugnutyj dymom kostra. |ti  derev'ya  stoyat  zdes',  naverno,  ne  men'she
tysyachi let. Oni poyavilis' zadolgo do togo, kak lyudi prileteli na  planetu,
i budut stoyat' tak zhe, kogda nas ne stanet. Nezvanye  gosti,  prishel'cy  -
vot kto my takie dlya etogo  lesa.  On  zhdet  svoego  chasa,  i  teper'  uzhe
skoro... Skoro zdes' ne ostanetsya lyudej, i  vse  vernetsya  na  iznachal'nyj
krug. Pochti srazu zhe ej vspomnilis' lesa  dalekoj  Zemli.  Ona  videla  ih
tol'ko v kino. "Konechno, eto tol'ko krasivaya vydumka, pro  zemnye  lesa...
Tam mozhno razvesti koster i sidet' u nego noch' naprolet,  nikogo  ne  nado
boyat'sya..." Ona sil'nee stisnula v rukah svoyu poslednyuyu zashchitu -  sumku  s
granatami - i podbrosila v  ogon'  novye  vetki.  Plamya  kostra  porozhdalo
illyuziyu  bezopasnosti,  dal'she  otodvigalo  krug  postepenno   sgushchavshejsya
temnoty.
     Krasnovatoe zarevo, vidnoe za mnogo  kilometrov  na  otkrytom  beregu
reki, vstalo nad lesom kak vyzov. Mozhet  byt',  les  udivilsya  vpervye  za
tysyachu let naivnoj derzosti cheloveka? Ili lesa ne sposobny  udivlyat'sya  ni
na odnoj planete? Vo vsyakom sluchae, chto-to  shevel'nulos'  v  ego  glubine,
chto-to vyazkoe i besformennoe, pohozhee na lipkij klubok tumana dernulos'  i
opalo, zaputavshis' v cepkih rukah kustov, rvanulos' raz,  drugoj  i  snova
bessil'no opustilos' na kolyuchuyu podushku travy, rasteklos' po nej,  melkimi
ruchejkami prosochilos' vniz do samoj zemli i medlenno neotvratimo  popolzlo
tuda, gde gorel ogon'.


     Vtoroj chas Rotanov shel  vdol'  berega.  Inogda  zarosli  neprohodimoj
stenoj podstupali k samoj vode, i togda  emu  prihodilos'  delat'  dalekie
obhody, no v obshchem  dvigat'sya  vdol'  reki  stalo  legche.  Reka  postoyanno
petlyala. Kakoe-to vremya ona sohranyala obshchee napravlenie na yug, potom rezko
svernula v storonu. Rotanov po-prezhnemu shel  vdol'  berega,  nadeyas',  chto
reka vnov' izmenit napravlenie. No etogo ne sluchilos',  i  on  uzhe  sovsem
bylo sobralsya pokinut' reku, kogda zametil  na  list'yah  dal'nih  derev'ev
krasnovatye bliki, pohozhie na otbleski kostra... On  proshel  eshche  nemnogo,
ostorozhno razdvinul kolyuchie kusty i uvidel sidyashchuyu u ognya devushku.  "Pochti
idilliya. Takoj mirnyj, zemnoj pejzazh. Ne menya li ona tut podzhidaet?" Posle
vstrechi v gorode on uzhe  nichemu  ne  udivlyalsya.  Esli  ona  zhdet  ego,  to
pryatat'sya tem bolee glupo... Rotanov medlenno vyshel na otkrytoe mesto. Ona
srazu zhe vskochila i prizhala k grudi malen'kij chernyj sharik.
     - Ne podhodite!
     On ostanovilsya. Smotrel na ee pobelevshie  pal'cy,  stisnuvshie  chernyj
cilindr.
     - U vas tut tak prinyato? Vseh vstrechat' oruzhiem?  Otpustite  cheku!  -
pochti  zlo  kriknul  Rotanov,  i  ona  poslushalas'.  Mozhet  byt',  na  nee
podejstvovala ustalost'  i  zlost'  v  ego  golose.  On  dazhe  ne  pytalsya
vyyasnit', kakogo d'yavola ona tut  delaet  odna  u  etogo  kostra,  posredi
zamershego pered zakatom lesa. Emu nachinali nadoedat' vse eti  shtuchki,  vse
eti devicy, pohozhie na robotov, s chelovecheskoj kozhej, pod kotoroj ne  bylo
ploti...
     On proshel pryamo k kostru,  prisel  na  kortochki  i  protyanul  k  ognyu
ozyabshie ruki. Po krajnej mere, ogon' nastoyashchij, bez poddelki. Kraem  glaza
on zametil, chto ona popyatilas'  pri  ego  priblizhenii,  i  ruka  ee  vnov'
napryaglas', potyanulas' k cilindru.
     - Ne delajte  glupostej.  Vas  zhe  ne  za  tem  syuda  poslali,  chtoby
ustraivat' vzryvy.
     Nakonec on otorval vzglyad ot ognya i posmotrel ej pryamo  v  lico.  Ego
prosto obdalo volnoj  uzhasa,  kotoryj  ishodil  ot  ee  pobelevshih  gub  i
rasshirennyh zastyvshih glaz. Te, kogo on vstrechal v  gorode,  ne  proyavlyali
podobnyh emocij, razve chto Filin... Vdrug ego vzyalo somnenie.
     - Do sih por menya eshche nikto zdes' ne boyalsya...
     - Nu chego vy zhdete?! - vdrug kriknula ona. - Tol'ko u vas  nichego  ne
vyjdet! |to protonnaya granata, i ya vydernu cheku prezhde...
     - U vas tut vse  poshodili  s  uma.  Davno.  Sumasshedshij  dom,  a  ne
planeta. CHto u vas s nogoj? - Ego vopros slegka sbil ee s tolku, on imenno
etogo i dobivalsya. Prezhde vsego nuzhno bylo razryadit' obstanovku, ot straha
ona i v samom dele v lyubuyu sekundu mogla sorvat' cheku.
     - |to... |to nevazhno, carapina, kakoe eto imeet...
     - Imeet. Krov'? Nu konechno... Mne nado bylo srazu dogadat'sya, chego vy
tak boites'. Vot smotrite.
     On vstal i pokazal ej ruku, kotoroj tol'ko chto  razdvigal  kusty.  Na
kozhe otchetlivo  prostupali  sledy  svezhih  carapin.  Ee  glaza  potemneli,
bezvol'no opustilis' i razzhalis' ruki.  Granata  vypala  i  pokatilas'  po
pesku.
     - No etogo ne mozhet byt'... YA vseh znayu, vseh nashih,  ih  ne  tak  uzh
mnogo...
     - Menya vy ne znaete potomu, chto ya priletel sovsem nedavno.
     - Prileteli?! Otkuda?
     On uslyshal, chto ee golos preryvaetsya ot volneniya, ot zhelaniya poverit'
v chudo. Sejchas tol'ko chudo i moglo ee spasti.
     I togda, usmehnuvshis', on prosvistel motiv staroj pesenki  o  zelenoj
planete,  kotoraya  byla  kogda-to  svoeobraznym  gimnom  teh,  kto  uletel
zavoevyvat' novye zvezdy. Ona rezko otricatel'no zamotala  golovoj,  i  on
zametil, kak u nee na glazah prostupili slezy.
     - Ne nado! |togo ne mozhet byt'! Ne mozhet!
     - Nu vot nakonec-to menya vstretili kak nado. Devushki  vsegda  plachut,
kogda priletaet korabl' s Zemli, tol'ko oni plachut ot radosti...
     I vdrug ona emu  poverila,  poverila  potomu,  chto,  lishennye  vsego,
zabitye, zagnannye, vse eshche  ne  slozhivshie  oruzhiya,  no  pochti  poteryavshie
nadezhdu, oni mechtali ob etom korable, zhdali ego, iskali vecherami malen'kuyu
ognennuyu tochku, prokladyvayushchuyu sredi zvezd svoj sobstvennyj  marshrut...  I
sejchas nastupila reakciya. Anna pochuvstvovala, kak slezy  hlynuli  iz  glaz
neuderzhimym potokom.
     - Nu, nu, polno... Rasskazhite luchshe, kak vy zdes' ochutilis'.
     - YA sejchas, podozhdite... - Ona vshlipnula eshche raza  dva  otvernulas',
vyterla lico. I vdrug rezko bez vsyakogo perehoda sprosila: -  Postojte!  A
gde vash korabl', pochemu vy odin?
     - Korabl'? Korabl' daleko. Ego zahvatili te, iz  goroda.  YA  priletel
odin.
     - A oruzhie, skafandr? Vprochem, skafandr ne pomozhet... Vy zhe nichego ne
znaete! - V golose ee zvuchala  trevoga,  nevol'no  peredavshayasya  Rotanovu.
Teper' ona byla  po-delovomu  sosredotochena,  gotova  vstretit'  opasnost'
licom k licu, kak umeli oni vse, deti etogo zhestokogo mira.
     - Potushite koster, skoree...  Voz'mite  granatu,  tu,  na  peske.  Vy
znaete, kak s nej obrashchat'sya?
     - Mozhet, vy snachala ob座asnite, v chem delo?
     - Potom. V sumke est' karta, kak ya srazu ne dogadalas'... Ved' tretij
post sovsem blizko, kilometrov desyat'. Tuda  eshche  mozhno  dobrat'sya.  Samoe
trudnoe - perepravit'sya: nuzhen plot, potomu chto ot moej lodki pochti nichego
ne ostalos'.
     - Ob座asnite nakonec, chto vy zadumali, zachem nam plot?
     - Nasha baza daleko, tam, v gorah.  -  Ona  mahnula  rukoj  v  storonu
dalekih vershin, uzhe skrytyh sinevoj sumerek. -  Menya  uneslo  potokom.  No
zdes' poblizosti est'  vremennaya  baza  ohotnikov,  my  zovem  ee  tret'im
postom, da ne stojte zhe! Ishchite derevo dlya plota!
     Drevesina byla legkoj, kak probka, okazalos'  dostatochno  vsego  dvuh
breven. Prezhde chem ottolknut' plot, ona vnimatel'no osmotrelas'.
     -  Prigotov'te  granatu,  no  kidajte,  tol'ko  esli  ya  skazhu.  Esli
chto-nibud' sluchitsya, vot zdes' v sumke karta i kompas, azimut ya  otmetila.
CHerez desyat' kilometrov vy uvidite otdel'no stoyashchuyu skalu,  v  nej  peshchera
ohotnikov. Bud'te ostorozhny pri podhode k peshchere. Noch'yu  oni  strelyayut  vo
vse, chto dvizhetsya. Vy dolzhny dojti, slyshite? Dolzhny!
     - Uspokojtes'. My vmeste dojdem.
     On pochuvstvoval, kak ee goryachaya shershavaya ladon' szhala emu ruku i  tut
zhe otpustila.
     - Nu a teper' vpered. I molchite! Mne nuzhno  slyshat'  malejshij  shoroh.
Inogda ih vydaet shum...
     Ona rezko ottolknulas' shestom, i techenie srazu  zhe  podhvatilo  plot.
Solnce okonchatel'no skrylos' za gorizontom, i zarya pochti  srazu  poblekla.
CHut' slyshno zhurchala voda pod nogami. Rotanov molchal i  dumal  o  tom,  kak
mnogo muzhestva nuzhno lyudyam  na  etoj  planete,  dlya  togo  chtoby  ostat'sya
lyud'mi...
     Plot slovno rastvorilsya v sumerkah. Beregov ne bylo vidno, reka tekla
besshumno i plavno, kazalos',  oni  nikuda  ne  dvizhutsya.  Plot  prodiralsya
skvoz' plotnuyu seruyu vatu, v kotoruyu prevratilos' okruzhayushchee prostranstvo.
No vot rezkij tolchok edva ne sbrosil ih v vodu, i srazu zhe Rotanov  uvidel
protivopolozhnyj bereg v dvuh shagah ot sebya. Devushka sprygnula i zhdala ego,
povernuvshis' licom k reke. Szadi poslyshalos' rezkoe shipenie, slovno kto-to
stravlival par pod vysokim davleniem. Rotanov rezko povernulsya, no  nichego
ne uvidel,  krome  plyvushchego  nad  rekoj  plotnogo  tumana.  No,  naverno,
vse-taki tam chto-to bylo, potomu chto Anna shiroko razmahnulas' i brosila  v
reku granatu. Oslepitel'nyj sinij protuberanec vzmetnulsya vverh,  i  stalo
svetlo kak dnem. No i togda Rotanov nichego ne uvidel. On vse eshche stoyal  na
plotu. V raznye storony leteli razorvannye vzryvom kloch'ya tumana, klubilsya
par, i eto bylo vse. Goryachaya volna vozduha tolknula ego  v  grud'.  Tolchok
byl gorazdo slabee, chem on ozhidal posle takogo vzryva.
     - Da prygajte zhe nakonec! - kriknula Anna, i on pochti srazu  ochutilsya
na beregu ryadom s nej.
     - Po-moemu, nichego ne bylo. Zrya izrashodovali granatu.
     - Skoree. Teper' oni nas dogonyat.
     Minut tridcat' oni molcha s  ozhestocheniem  prodiralis'  cherez  kolyuchie
zarosli. Rotanov chuvstvoval, chto zadyhaetsya. Vse ego sily  uhodili  tol'ko
na to, chtoby ne otstat' ot nee, a ved'  on  shel  vtorym...  On  uzhe  hotel
poprosit' ee idti potishe, naplevav na muzhskoe, samolyubie, no,  k  schast'yu,
zarosli rasstupilis', vypustiv ih na nebol'shuyu polyanu.
     Anna obernulas', i v etu sekundu on perestal ee  videt',  potomu  chto
glaza zakryla mutnaya zavesa. Vpechatlenie bylo takoe, slovno emu na  golovu
oprokinuli vedro s molokom. On uslyshal, kak vskriknula devushka, rvanulsya k
nej, no ne smog dvinut'sya s  mesta.  Ruki  i  nogi  slushalis',  no  kazhdoe
dvizhenie stoilo ogromnyh usilij, slovno na nego nadeli  plotnyj  meshok  iz
reziny. On ne znal, udalos' li emu prodvinut'sya hot' na metr,  potomu  chto
bol'she nichego ne slyshal i ne  videl.  Potom  v  ushah  razdalis'  ritmichnye
gluhie udary, slovno vklyuchili metronom, sdavilo  viski.  No  poka  on  eshche
kontroliroval vse svoi dvizheniya, a v ushah  prosto  stuchala  ot  napryazheniya
krov'.
     On vnov' izo vseh sil rvanulsya, starayas' vyrvat'sya iz etoj neponyatnoj
vyazkoj massy, oblepivshej vse ego telo. Ee plotnost' i davlenie  vse  vremya
menyalis'. Ona vsya pul'sirovala i to  poddavalas'  ego  usiliyam,  to  budto
zastyvala v sploshnoj monolit, i togda on ne mog shevel'nut'sya. On ne  znal,
skol'ko vremeni eto prodolzhalos' - minutu  ili  chas.  No  posle  ocherednoj
popytki osvobodit'sya zametil, chto pelena vokrug glaz redeet, i pochti srazu
uvidel zvezdnoe nebo. CHto-to belovatoe, pohozhee na kluby  para  stekalo  s
ego plech na zemlyu, rastekalos' po nej  plotnym  sloem  metrovoj  vysoty  i
upolzalo proch'. Anny nigde ne bylo vidno. On vspomnil pro granatu, kotoruyu
ona emu dala. Poslednie hvosty belesoj dryani upolzali s polyany  v  zarosli
kustov. On metnul im vsled granatu. Na neskol'ko sekund stalo svetlo.
     Devushka  lezhala  posredi  polyany,  nelovko   podognuv   ruku.   Pul's
proslushivalsya ochen' slabo, a lico v otbleskah dogorayushchih kustov pokazalos'
emu smertel'no blednym. Rotanov  bespomoshchno  sharil  po  karmanam,  zaranee
znaya, chto aptechki s nim net. On podhvatil ee na ruki, pochti  avtomaticheski
otmetil po zvezdam nuzhnoe napravlenie i poshel vpered.





     Iz goroda Filin vybralsya podozritel'no legko, i eto ego ne  radovalo,
potomu chto posle takoj upornoj ulichnoj shvatki tak  prosto  ego  ne  mogli
vypustit', i, znachit, chto-to gotovilos'. Do sih por singlity  ne  reshalis'
presledovat' ih dal'she okrainy. Oni byli masterami po chasti neozhidannostej
i syurprizov.
     Vzyat' hot' istoriyu s pilotom, kak lovko  oni  organizovali  zasadu...
Dazhe on so vsem svoim opytom ne  zametil  srazu,  i  oni  sumeli  otrezat'
pilota i pochti navernyaka zahvatili. Teper' pridetsya ego vyruchat'. Bud' eto
poran'she, zadacha ne byla by takoj trudnoj.  Letom  podavlyayushchij  pereves  v
ulichnyh shvatkah sohranyalsya za nimi. Drugoe delo sejchas,  nakanune  sezona
tumanov, kogda noch'yu iz peshcher nosa ne vysunesh'. On ne stal dolgo nad  etim
razdumyvat', potomu chto prakticheskie zadachi privyk reshat'  po  hodu  dela,
dejstviem, a ne slozhnymi rassuzhdeniyami. Znal, chto, kak tol'ko doberetsya do
svoih i vernetsya v gorod s otryadom, pilota oni vyruchat.
     Ryzhevataya pyl' pod nogami smenilas' rossyp'yu  gladkih  poluprozrachnyh
kamnej. V vechernih luchah solnca oni  byli  krasivy.  Beschislennye  cvetnye
zajchiki prygali po polirovannoj poverhnosti  slovno  podsvechennyh  iznutri
kamnej. On terpet' ne mog etogo mesta, skol'zkie  kamni  raz容zzhalis'  pri
kazhdom shage, i nuzhna byla nedyuzhinnaya lovkost', chtoby projti zdes'.
     Teper' uzhe  skoro  dolzhen  byl  pokazat'sya  chetvertyj  post.  Rossyp'
konchilas', on stal prodirat'sya skvoz'  kustarniki,  okruzhavshie  uzhe  samyj
post. Takie posty opoyasyvali ves' gorod radiusom  v  desyat'  kilometrov  i
sluzhili  opornoj  bazoj  dlya  dnevnyh  operacij.  Na  noch'  lyudej  tam  ne
ostavalos'. CHetvertyj post postavili sovsem nedavno, za  dva  dnya  do  ego
poslednej vylazki  v  gorod.  Im  eshche  ne  pol'zovalis',  a  Filin  vsegda
predpochital  vybirat'  dlya  vozvrashcheniya  takie  vot  rezervnye,  navernyaka
neizvestnye singlitam posty.
     Dolgie gody vojny nauchili ego ostorozhnosti.
     Post predstavlyal soboj malen'kuyu brevenchatuyu hizhinu v  glubine  lesa.
Tam dolzhny byli dezhurit' tri cheloveka. Vselen ne pomnil.  Tol'ko  starshego
naznachal sam, i  eto  byl  Gej,  molodoj  paren',  kotoromu  Filin  vtajne
simpatiziroval, hotya i ne podaval vida, tak kak schital  vsyakie  santimenty
mezhdu muzhchinami ne tol'ko izlishnimi,  no  i  vrednymi  dlya  bojca.  Hizhina
pokazalas' sredi zaroslej, i on  predvkushal  uzhe  vkusnyj  obed,  korotkij
otdyh i otkrovennuyu radost' Geya, kotoruyu tak i ne nauchil ego skryvat'.
     Odnako pora chasovomu obratit' na nego vnimanie.  Filin  narochno  shel,
shumno lomaya vetki, chtoby chasovoj zametil  ego  izdali.  Pyat'desyat  metrov,
sorok... Fil ostanovilsya. CHto-to ne tak. Cepkim vnimatel'nym  vzglyadom  on
okinul prostranstvo vokrug hizhiny, otmetil pro sebya  polnuyu  nepodvizhnost'
okrestnyh zaroslej, priotkrytuyu dver', konservnye banki, valyavshiesya  okolo
samogo poroga. Gej nikogda ne ostavil by zdes'  banok.  Nikto  iz  nih  ne
ostavil by... Slishkom oni zametny. Filin medlenno i besshumno  opustilsya  v
travu, rastvorilsya v nej, ischez. Teper' ego nel'zya bylo  zametit'  dazhe  v
metre ot togo mesta, gde on lezhal. Sine-zelenaya  pyatnistaya  kurtka,  takaya
nelepaya v gorode, zdes' sovershenno slivalas' s okruzhayushchej rastitel'nost'yu.
     Proshel chas. Kazalos', ni v hizhine, ni v ee okrestnostyah net ni odnogo
zhivogo sushchestva, no Filin uzhe znal, chto eto ne tak.  Zolotistyj  navoznik,
zhuk velichinoj s dobruyu kuricu, nikak ne hotel uletat' ot  kustov,  v  treh
metrah pravee hizhiny. On to i delo sadilsya na eti kusty, vzletal, opisyval
korotkie krugi i sadilsya snova. Tam bylo dlya nego chto-to  privlekatel'noe.
I netrudno bylo predstavit' sebe, chto eto takoe... Szhav  kulaki  tak,  chto
pobeleli kisti ruk, Filin  medlenno  popolz  sredi  zaroslej.  On  ostavil
hizhinu  daleko  v  storone  i  podpolz  k  mestu,   gde   sidel   zhuk,   s
protivopolozhnoj storony. Gej lezhal v trave nichkom, prikryv golovu  rukami.
Kak vsegda, na tele ne bylo ni malejshej ranki. Polnyj  upadok  sil,  potom
shok. Oni vykachali iz nego vse, chto nedavno bylo Geem, ostalas' tol'ko  eta
neponadobivshayasya obolochka... Kakoe-to vremya zhizn'  eshche  teplilas'  v  nej.
Sejchas telo bylo uzhe mertvo, a sam Gej umer gorazdo ran'she...
     Gorech' i  bol'  zastavili  ego  zabyt'  ob  ostorozhnosti.  On  dvazhdy
vystrelil v navoznika iz teplovogo izluchatelya. YArkie vspyshki byli  zametny
s bol'shogo rasstoyaniya, no emu stalo vse ravno. Vzyav na ruki telo yunoshi, on
voshel v hizhinu. Nikogo. Povsyudu valyalis' razbrosannye  veshchi,  perelomannaya
mebel'. On bespomoshchno oglyadelsya -  Geya  nekuda  bylo  polozhit'.  Ot  stola
nichego ne ostalos'. V konce koncov on polozhil ego pryamo  na  pol  i  dolgo
stoyal ryadom. Rano ili pozdno on sam budet lezhat' tochno tak zhe,  i  horosho,
esli kto-to iz tovarishchej smozhet s nim prostit'sya. Oni redko nahodili  tela
pogibshih v etoj bor'be, konca kotoroj ne vidno.
     Postepenno Filin stal vybirat'sya iz svoej neprolaznoj gorechi,  potomu
chto mysli neproizvol'no vse vremya ceplyalis' za chto-to  vazhnoe,  za  chto-to
takoe, o chem on ne imel prava zabyvat'... Post, nu, konechno, post.  O  nem
nikto ne znal, pochti nikto. Sluchajno natknulis'? Net. |to  isklyucheno.  Dlya
togo chtoby zahvatit' post vrasploh, nado  znat',  gde  ego  iskat',  nuzhny
tochnye svedeniya o tom, kogda imenno byvayut zdes' lyudi, potomu  chto  delat'
zasadu v samom postu bespolezno i opasno. Tam  ostavalis'  miny,  lovushki,
pribory obnaruzheniya, i oni eto znali...  Krome  vsego  prochego,  dlya  togo
chtoby zahvatit' lyudej zhivymi, a oni  vsegda  stremilis'  tol'ko  k  etomu,
potomu chto ubitye v  shvatke  teryali  dlya  etih  proklyatyh  paukov  vsyakuyu
cennost'. Tak vot, dlya togo chtoby zahvatit' ih zhivymi,  nuzhno  bylo  znat'
tochnye mesta, v kotoryh vystavlyayutsya naryady. A ob etom, krome nego i  teh,
kto stoyal v etih samyh naryadah, znali eshche tol'ko dva cheloveka...
     Za poslednee vremya  vse  chashche  stali  pogibat'  ih  peredovye  posty.
Slishkom chasto poyavlyalis' zasady i lovushki  imenno  tam,  gde  dolzhny  byli
projti lyudi. Slishkom chasto. Ob etom on podumaet potom. Kogda pohoronit Geya
i dogonit teh, kto pobyval zdes' sutki nazad. Vryad li oni ushli daleko. Dlya
takoj operacii im nuzhno bylo tashchit' s soboj mnogo  barahla.  Emu  pridetsya
dejstvovat' vdvojne ostorozhnej, baza dolzhna poluchit' izvestiya o pilote  vo
chto by to ni stalo. On znal, chto ne imeet prava riskovat', i nichego ne mog
s soboj podelat', ne budet emu pokoya, poka te,  kto  ubil  Geya,  hodyat  po
etomu lesu.
     Trizhdy on oboshel hizhinu i nashel  sled.  Oni  ne  osobenno  pryatalis'.
Kazhetsya, oni sovsem perestali boyat'sya. Znachit, znali, chto syuda v blizhajshuyu
nedelyu nikto ne pridet. On i sam vybral etot post v poslednij moment pered
vozvrashcheniem. Prolozhennaya v kustah tropinka uhodila k yugu, no  emu  nichego
ne stoilo nahodit' sled dazhe potom, kogda tropinka ischezla.
     On nagnal otryad singlitov nezadolgo do zakata. Vremeni  ostavalos'  v
obrez.  Dvenadcat'  sgorblennyh  figur  s  tyazhelymi   zaplechnymi   meshkami
probiralis' cherez zarosli. Ih bylo slyshno metrov za dvesti.  Te,  chto  shli
vperedi, nesli tyazheloe reaktivnoe ruzh'e i kub elektronnogo iskatelya. Nuzhno
bylo konchit' vse srazu, odnim udarom, potomu  chto,  esli  oni  uceleyut  do
temnoty, emu nesdobrovat'. On dostal izluchatel', opustil predohranitel' do
otmetki maksimal'noj moshchnosti i udaril po nim szadi rasshirennym do predela
luchom. No on nemnogo opozdal. Tot, chto shel vperedi s iskatelem, uzhe  izdal
predosteregayushchij krik. I prezhde chem on uspel opustit' izluchatel' na nuzhnyj
ugol, shestero ili semero iz nih lezhali v trave.  On  srezal  chetveryh,  no
teh, kto lezhal na zemle, luch ne dostal - meshali mokrye plotnye  kusty.  On
nichego ne mog sdelat'. Prishlos' otstupit'. I teper' oni sami  okazalis'  u
nego za spinoj. V iskatele navernyaka byla kasseta s obrazcom  ego  zapaha.
Oni znali, kto na nih napal, i  mogli  sledit'  za  vsemi  ego  manevrami.
Situaciya srazu stala dlya nego chrezvychajno opasnoj. Teper' eto pohodilo  na
poedinok zryachih so slepym. Oni mogli  kontrolirovat'  kazhdyj  ego  shag  na
rasstoyanii ne menee sta metrov, on zhe v bystro sgushchavshihsya sumerkah  teryal
poslednie  vozmozhnosti   orientirovat'sya   i   vynuzhden   byl   prekratit'
presledovanie, svernut' k baze, vremeni uzhe ne ostavalos', vot-vot  dolzhny
byli poyavit'sya lyussy...
     On nyrnul v uzkuyu lozhbinku, perehodivshuyu v glubokij ovrag, i  pobezhal
po ego dnu,  starayas'  otorvat'sya  ot  presledovatelej.  No  ovrag  vskore
konchilsya, i, prezhde chem podnyat'sya na ego  verh,  on  zamer  prislushivayas'.
Sprava ot nego, na krayu  sklona,  slyshalsya  kakoj-to  shoroh.  Znachit,  oni
dogadalis', operedili, i on proigral eshche odno ochko v etom poedinke,  mozhet
byt', poslednee... Teper' emu pridetsya podnimat'sya pod ih  vystrelami,  i,
esli on promedlit eshche hotya by sekundu, oni ego  nakroyut  pryamo  zdes'.  On
rvanulsya vverh po levomu sklonu. "Tol'ko  by  uspet'  vybrat'sya  iz  etogo
proklyatogo ovraga, prezhde chem oni nachnut strelyat'!" No on ne uspel. Pervyj
vystrel nastig ego metrah v treh ot kraya. Snaryad reaktivnogo ruzh'ya  udaril
chut' nizhe, i volnoj ego podbrosilo pochti do samogo verha. K schast'yu, on ne
poteryal soznanie ot etogo udara. Odnim pryzhkom on  vybralsya  iz  ovraga  i
srazu upal.
     Ostavlyaya za soboj dlinnyj shlejf dyma, nad  golovoj  s  voem  pronessya
snaryad i udaril v derev'ya gde-to v storone. Teper' ego ne dostat'.  Teper'
im samim pridetsya snachala perebrat'sya cherez  ovrag,  i  oni,  konechno,  ne
takie duraki, chtoby lezt' naprolom pod  ego  vystrely.  Znachit,  pojdut  v
obhod.
     On prikinul, chto minut pyat'  u  nego  est'  v  zapase,  i  rasstegnul
kurtku. Vsya pravaya storona predplech'ya prevratilas' v bagrovyj sinyak.  Bol'
ot poslednego udara tol'ko sejchas navalilas' na nego  so  vsej  siloj.  On
posharil v svoej vidavshej vidy  kotomke,  dostal  s  samogo  dna  tryapichnyj
uzelok s kornem krasany, smeshal suhoj poroshok s gorst'yu vody  iz  flyagi  i
tshchatel'no  raster  ushiblennoe  mesto.  Bol'   stala   otstupat'.   Krasana
dejstvovala pochti mgnovenno, bez nee ne vyhodil v put' ni odin ohotnik.
     Teper' nuzhno bylo  chto-to  pridumat',  najti  kakoj-to  vyhod  za  te
nemnogie ostavshiesya u nego minuty. Esli on etogo ne sdelaet, esli i dal'she
budet dejstvovat' vslepuyu,  s  nim  ochen'  skoro  pokonchat,  ne  oni,  tak
lyussy... Vremeni u nego net, v etom vse delo. Pozdno on vvyazalsya v  draku,
pered samym zakatom...  I  eshche  etot  iskatel'  s  ego  zapahom...  On  ne
uskol'znet ot nih, ne sumeet  zatait'sya,  spryatat'sya,  pridetsya  prinimat'
poslednij boj. Ne zrya on zhdal kakoj-nibud' pakosti, kogda tak  legko  ushel
iz goroda. U nih byla kasseta, i otkuda-to oni uznali  o  ego  namereniyah.
Razgromlennyj post byl horoshej primankoj. Pohozhe, on popalsya na etot  raz.
Ne pomog ves' ego opyt.
     On ostorozhno  pripodnyalsya,  osmotrelsya,  starayas'  ugadat',  s  kakoj
storony oni podojdut. Boli ne bylo, no zato on chuvstvoval slabost'. V ushah
zvenelo i podstupala toshnota, kontuziya ne  proshla  darom.  Naverno,  iz-za
etogo zvona on ne uslyshal shuma za svoej spinoj. I kogda iz kustov na  nego
brosilsya pervyj iz nih, bylo uzhe pozdno. Ego-to on  otshvyrnul,  sbrosil  s
sebya, no oni vse byli zdes', podoshli ran'she, chem on zhdal, i teper' na nego
smotreli so vseh storon oshcherivshiesya, korotkie stvoly luchemetov.
     Teryat' bylo nechego. Edinstvenno, chto emu ostalos', sprovocirovat'  ih
na strel'bu, chtoby ego ne vzyali zhivym, kak Geya. On prygnul v storonu, upal
i pokatilsya v  kusty,  kazhduyu  sekundu  ozhidaya  zhgushchego  poslednego  udara
luchemeta. No oni ne stali strelyat', ego  raschet  ne  opravdalsya.  Na  nego
nabrosili verevochnuyu set' i zatyanuli  koncy.  "Vse  u  nih  predusmotreno.
Vyhodyat  kak  na  zverej".  On  rvanulsya  paru  raz,  uvidel  pered  licom
tersilovoe volokno seti, kotoroe ne poddavalos' dazhe avtogenu, rasslabilsya
i zakryl glaza: "Nu vse. Nedaleko ya ot tebya ushel, Gej.  Vot  i  moj  chered
nastal".


     Kazhdyj vecher iz lesu vyplyvali gustye  oblaka  tumana.  Nastupalo  ih
vremya  poka  tol'ko  noch'yu.  Pozzhe,  kogda  povysitsya  vlazhnost'  vozduha,
ponizitsya temperatura i nastupit nepreryvnaya  shestimesyachnaya  zimnyaya  noch',
oni stanut bezrazdel'nymi hozyaevami planety. A sejchas, poka sezon  tumanov
polnost'yu ne vstupil v svoi prava, im hvatalo i nochi.
     Sloistye polotnishcha to raspolzalis' po  zemle,  to  slivalis'  drug  s
drugom. Izdali oni napominali ogromnuyu golodnuyu amebu, protyanuvshuyu vo  vse
storony shchupal'ca svoih lozhnonozhek. Znakomyj zapah davno ne daval ej pokoya.
On byl gde-to zdes', sovsem blizko. Iz kazhdoj  shcheli  odinoko  stoyavshej  na
opushke lesa skaly sochilsya zapah lyudej. Ameba okutala svoim telom vsyu skalu
snizu doverhu. Ona iskala malejshuyu shchel' i v konce koncov nashla ee. Vhodnaya
dver'   zakryvalas'   nedostatochno   plotno.   No   lyudi   prinyali   zdes'
dopolnitel'nye mery predostorozhnosti. V koridore nezhnoe paroobraznoe  telo
natknulos'  na  bezzhalostnyj  potok  nejtronov,   mgnovenno   unichtozhivshij
milliardy zhivyh chastic, pronikshih v peshcheru. Ameba dernulas' ot nesterpimoj
boli, na neskol'ko sekund ee telo poteryalo  ustojchivost',  raspolzlos'  na
otdel'nye, razbegavshiesya v raznye storony kloch'ya, no vot slovno  neslyshnyj
prikaz odnovremenno ostanovil ih dvizhenie. Medlenno, tochno nehotya,  kloch'ya
popolzli obratno, vlilis' v osnovnuyu massu tumana, okruzhavshego skalu. CHasa
tri  tuman  ostavalsya  sovershenno  nepodvizhnym,  i  teper'  uzhe  nichem  ne
napominal zhivoe sushchestvo. Neobychnym bylo lish' samo  raspolozhenie  plotnogo
sgustka, ravnomernym sloem pokryvshego vsyu skalu ot  podnozhiya  do  vershiny.
Vnutri skaly  v  nebol'shoj  peshchere  na  dvuh  desyatkah  kvadratnyh  metrov
prostranstva,  otvoevannyh  u  kamennoj  tverdi,  spalo  vpovalku  chelovek
dvadcat'.
     Dvoe dezhurnyh, sidevshih za stolom u vhoda naprotiv raspredelitel'nogo
shchita generatora nejtronov,  srazu  zhe  zametili  skachok  moshchnosti,  no  ne
uvideli v etom  nichego  neobychnogo.  Napadenie  povtoryalos'  kazhduyu  noch'.
Proniknut' v skalu  snaruzhi,  poka  rabotal  generator,  bylo  nevozmozhno.
Obyazannost' dezhurnyh kak raz i  sostoyala  v  tom,  chtoby  sledit'  za  ego
besperebojnoj rabotoj. Oni  horosho  znali,  chto  posle  neudachnoj  popytki
prorvat'sya protivnik budet zhdat' do utra. Ran'she, kogda u nih byla  lishnyaya
energiya, lyudi mogli pozvolit' sebe otvetnuyu ataku.  Sejchas  oni  vynuzhdeny
zhdat' nastupleniya utra, kogda solnce zagonit lyussov obratno v ih nory.
     Oba dezhurnyh obmenyalis'  vzglyadom  i  poudobnee  ustroilis'  u  svoih
pul'tov. Noch' edva nastupila, do rassveta ne men'she shestnadcati  chasov,  a
eta lipkaya mraz', chto rasteklas' sejchas po poverhnosti skaly, budet  zhdat'
vsyu noch', i vse posleduyushchie, zhdat' beskonechno dolgo i  terpelivo,  raz  za
razom povtoryaya svoi bespoleznye na pervyj vzglyad popytki, no eto tol'ko na
pervyj vzglyad, potomu  chto  rano  ili  pozdno  chto-nibud'  da  sluchitsya...
Otkazhet kakoj-nibud' blok  generatora,  zameshkaetsya  dezhurnyj,  ne  hvatit
energii v nakopitelyah...
     - Mozhet, razbudit' inzhenera?  Dlitel'naya  ataka  segodnya,  horosho  by
vrezat' etoj gadine...
     - On vse ravno ne pozvolit.
     - Zachem voobshche on priehal?
     - A kto ego znaet... On mne ne dokladyvaet, no tol'ko ya slyshal, budem
vozvrashchat'sya na osnovnuyu bazu.
     - CHto-to rano v etom godu, singlity perekroyut dorogi.
     - CHto emu singlity, u nego svoi plany... Emu ni svoih,  ni  chuzhih  ne
zhalko.
     - Da... Sovsem ozhestochilsya chelovek. Filina by  dozhdat'sya,  on  nas  v
obidu ne dast.
     Signal'naya lampa na shchite yarko vspyhnula  i  ne  zhelala  gasnut'.  |to
oznachalo, chto generator nepreryvno zabiraet iz nakopitelej  vsyu  moshchnost',
prevrashchaya  ee  v  zhestkoe  izluchenie.  Obychno  hvatalo  sekundnogo   ukola
izlucheniya, no na etot raz, ne  uspev  pogasnut',  lampa  vspyhnula  snova.
Somnenij ne ostavalos': snaruzhi proishodilo chto-to iz ryada von  vyhodyashchee.
Oba, ne sgovarivayas', vskochili so svoih mest, vklyuchili sirenu i  brosilis'
k vyhodu.
     Uzkij prohod svorachival pochti pod pryamym uglom, za povorotom v temnoe
zherlo  peshchery  po  napravleniyu  k  vyhodu  smotreli   rastruby   rezervnyh
izluchatelej. Steny peshchery eshche ne ostyli ot teplovogo udara i  svetilis'  v
temnote vishnevym svetom. Uzkoe otvetvlenie ot osnovnogo hoda zakanchivalos'
nebol'shoj kabinoj. Zdes' raspolagalas' apparatura naruzhnogo nablyudeniya. Ee
special'no vynesli podal'she. Provoda lokatornyh antenn i truby  periskopov
oslablyali estestvennuyu zashchitu skaly, zdes' opasnost' proryva byla osobenno
velika, i potomu srazu zhe za  povorotom  raspolagalsya  tretij,  rezervnyj,
yarus izluchatelej, kotoryj  v  sluchae  proryva  vklyuchitsya  avtomaticheski  i
otrezhet im obratnyj put'. No sejchas oni ne dumali ob etom. Oba brosilis' k
priboram.
     Na ekranah lokatorov plyasali odni  pomehi.  |to  oznachalo,  chto  lyuss
polnost'yu ekraniroval svoim telom antennu. Na  samoj  vershine  skaly  byli
ustanovleny opticheskij periskop, prozhektor i dopolnitel'nyj izluchatel'. Im
prishlos' vospol'zovat'sya vsej etoj apparaturoj,  i  tol'ko  cherez  minutu,
kogda  prostranstvo  vokrug  periskopa  ochistilos',  stali  vidny  kontury
okruzhayushchih predmetov. Oni ne uspeli vklyuchit' prozhektor, nadobnost'  v  nem
neozhidanno otpala: oslepitel'naya vspyshka u samogo podnozhiya skaly  vsporola
noch'. Plamya  podnyalos'  vverh  shirokim  golubym  protuberancem,  i  v  ego
rasshiryayushchemsya svete ih glazam predstala nevidannaya dosele kartina.
     Iz nochnogo lesa vyhodil chelovek...  On  shel  medlenno,  sgibayas'  pod
tyazhest'yu vtorogo, kotorogo nes na rukah. V pervuyu minutu oni  prinyali  ego
za singlita. No singlity ne hodyat noch'yu. Vprochem, i lyudi tozhe...


     Ataka voznikla sama soboj, stihijno.  Nikto  ne  zhdal  komandy.  Lyudi
slovno voznagrazhdali sebya za dolgie nochi bezdejstviya.
     Ot vhoda do samogo podnozhiya skaly prolegla ognennaya reka, vyzhzhennaya v
tumane teplovymi izluchatelyami. V etu noch' ne zhaleli energii.
     Tropinka, vedushchaya k peshchere po ustupu skaly, tak raskalilas',  chto  ee
prishlos' ohlazhdat' vodoj. Ot vhoda do samogo niza protyanuli energeticheskuyu
arochnuyu zashchitu.
     Minut cherez pyatnadcat' posle vzryva poslednej granaty Rotanov  uvidel
vokrug sebya smutnye, v oblakah para siluety lyudej. So vseh storon  k  nemu
protyanulis'  ruki,  pomogaya  preodolet'  poslednie  metry   do   zashchitnogo
koridora.





     Komnata,  kuda  ego  vveli,  pohodila  na  rubku  korablya.  Nebol'shaya
kamennaya nisha, vyrublennaya v skale, byla splosh' zabita apparatami kontrolya
i naruzhnogo  nablyudeniya.  Zdes'  edva  umeshchalsya  krohotnyj  rabochij  stol.
CHelovek, vstavshij emu navstrechu, byl odet  v  prostornuyu  kozhanuyu  kurtku.
Iz-pod  nee  vyglyadyvala  parusinovaya   rubaha   ochen'   gruboj   vydelki,
nesomnenno,  mestnogo  proizvodstva.  Ustalomu  licu   pridavali   ugryumoe
vyrazhenie  rozovye  pyatna  ot  nedavnih  ozhogov.  Eshche   bol'she   usilivali
nepriyatnoe vpechatlenie chernye ochki. Slovno ponimaya eto, on srazu ih snyal i
protyanul ruku. Rotanov zaderzhal ego ladon' chut' bol'she, chem nuzhno. Priyatno
bylo pochuvstvovat' zhivoe chelovecheskoe teplo etoj ruki. Teper', kogda ochkov
ne bylo, lico inzhenera, kazalos',  osunulos'  eshche  bol'she.  Vmesto  brovej
vidnelas'  zapekshayasya  korochka  nedavnih  shramov,  no  vospalennye   glaza
smotreli zorko i holodno.
     - Keler. Inzhener i rukovoditel' boevyh grupp.
     Voznikla pauza. Inzhener, ochevidno, zhdal, chto Rotanov predstavitsya  po
vsej forme, i tot nevol'no  usmehnulsya.  On  terpet'  ne  mog  oficial'nyh
procedur i  eshche  s  Arktura  usvoil,  chto  ih  obilie  osobenno  v  nachale
znakomstva s mestnymi rukovoditelyami,  kak  pravilo,  nichego  horoshego  ne
obeshchaet.
     - Rotanov. Pilot korablya I-2.
     - My poluchili svedeniya o vashej posadke. S vami byl kto-nibud' eshche?
     - Net.
     Voznikla novaya pauza.
     - V takom sluchae vy, ochevidno, ne tol'ko pilot?
     - Esli dlya  vas  eto  tak  vazhno,  to  ya  eshche  i  inspektor  Glavnogo
upravleniya vnezemnyh poselenij.
     - S etogo nuzhno bylo  nachinat'.  Nel'zya  li  poznakomit'sya  s  vashimi
oficial'nymi dokumentami?
     - Vot tak srazu nachnem s dokumentov?
     - Pojmite menya pravil'no. Hotya, konechno... Vam eto kazhetsya  strannym.
|ta planeta prepodnosit nam slishkom mnogo dorogostoyashchih  syurprizov,  zdes'
byvayut i nepriyatnye zagadki. Koroche  govorya,  ya  hotel  by  znat',  s  kem
govoryu, prezhde chem nachat' besedu.
     - A znaete, ya zdes' novichok  i  u  menya  bol'she  osnovanij  opasat'sya
neozhidannyh syurprizov posle vsego, chto ya videl v gorode. I  tem  ne  menee
mne v golovu ne prishlo podozrevat' v vashem lice poddelku. Po-moemu,  takuyu
poddelku, esli zaranee  znat',  v  chem  ona  sostoit,  ne  tak  uzh  trudno
obnaruzhit'. Tak chto davajte  rasstavim  vse  znaki  prepinaniya.  Ne  nuzhno
delat' vid, chto vy  prinimaete  menya  za  kogo-to  drugogo,  za  singlita,
naprimer.
     - Da, vy pravy, no est' odno obstoyatel'stvo, kotoroe zastavlyaet  byt'
menya ostorozhnym.
     - Mozhno uznat', chto imenno?
     - Konechno. Delo v tom, chto eshche ni odin chelovek ne  mog  noch'yu  projti
cherez  les.  Nas  poprostu  zagnali  v  shcheli.  -  On  obvel  rukoj  tesnoe
prostranstvo rubki, slovno priglashaya Rotanova ubedit'sya v svoej pravote. -
A vy svobodno razgulivaete po lesu noch'yu, nakanune sezona tumanov.  Ishodya
iz nashego opyta, vas uzhe ne mozhet byt' v zhivyh. Vy menya ponimaete?
     - Kazhetsya, ponimayu... I chto zhe, za vse  eti  gody  ni  odnogo  sluchaya
immuniteta? Nikto ne smog spravit'sya s napadeniem etogo... Kstati, kak  vy
ego nazyvaete?
     V otvet na ego pervyj  vopros  inzhener  tol'ko  otricatel'no  pokachal
golovoj.
     - |ti sushchestva,  hotya  my  eshche  ne  vpolne  uvereny,  chto  eto  zhivye
sushchestva, koroche govorya, eti obrazovaniya zovut u nas lyussami. No vy mne ne
otvetili...
     - Mne trudno otvetit', potomu chto ya sam ne  znayu,  v  chem  tut  delo.
Napadenie bylo, i ono okazalos'  neeffektivnym.  Poskol'ku  ni  zubov,  ni
kogtej ne bylo...
     - Zuby! Da esli  by  u  nih  byli  zuby...  Nu  ladno.  Davajte  vashi
dokumenty.
     Rotanov  protyanul  emu  nebol'shoj  plastikovyj  kvadrat  so   slozhnoj
sistemoj vydavlennyh na  nem  znakov.  Inzhener  povertel  ego  v  rukah  i
nahmurilsya.
     - |to vse?
     - Ah, da, prostite... YA zabyl, skol'ko let u  vas  ne  bylo  svyazi  s
Zemlej.  |to  lichnaya  kartochka,  ee  nuzhno  vstavit'  v  vash  komp'yuter  s
identifikacionnoj pristavkoj. Poddelka absolyutno isklyuchaetsya.
     Inzhener krivo usmehnulsya.
     - Dejstvitel'no,  tak  prosto.  Tol'ko  u  nas  tut  net  podhodyashchego
komp'yutera. Ili vy ego zahvatili s soboj?
     Rotanovu ne ponravilas' ego ironiya. Voobshche ves' razgovor  skladyvalsya
neudachno, vse vremya vertelsya vokrug vtorostepennyh detalej. No  on  bol'she
ne mog  dejstvovat'  vslepuyu,  pora  bylo  ustanovit',  chto  proizoshlo  na
planete. Voobshche emu nadoeli zagadki, slishkom ih bylo mnogo dlya odnogo dnya.
     - Est' i  drugaya  dokumentaciya,  -  suho  progovoril  on,  protyagivaya
inzheneru  listok  elana  so  svetyashchimisya  starinnymi  bukvami  i   pechat'yu
Vsemirnogo soveta. - Special'no dlya takih vot sluchaev.
     Inzhener dolgo  izuchal  bumagu,  i  Rotanov  terpelivo  zhdal.  Nakonec
otlozhil bumagu v  storonu  i  smotrel  teper'  zadumchivo,  kak  by  skvoz'
Rotanova. Kazalos', on voobshche zabyl o nem.
     - Gde zhe vy byli ran'she?
     |tot vopros on uzhe slyshal  segodnya  ot  Filina  i  otvechat'  na  nego
vtorichno ne sobiralsya. Voobshche reshil, chto nastala pora  emu  samomu  zadat'
nekotorye voprosy.
     - CHto proizoshlo na planete?
     No inzhener slovno i ne slyshal ego.
     - Za vse eti gody... Dve sotni let... Ni odnogo  korablya,  ni  odnogo
soobshcheniya, i vdrug k nam prisylayut inspektora... Vy ne nahodite,  chto  eto
stranno?
     - Net, ne nahozhu. Kak tol'ko eto  stalo  vozmozhnym,  Zemlya  srazu  zhe
vyslala korabl'. Hotya schitalos', chto koloniya pogibla, chto ee  poprostu  ne
sushchestvuet. I ya poproshu vas nakonec otvetit'  na  moi  voprosy.  Kogda  vy
vpervye stolknulis' s lyussami? Kak  vse  eto  nachalos'  i  pochemu?  Otkuda
poyavilis' singlity i chto oni soboj predstavlyayut?
     - Slishkom mnogo voprosov i vse neprostye... YA poprobuyu vam  otvetit',
hotya i somnevayus', chto vy pravil'no vse  pojmete.  Dlya  togo  chtoby  verno
ocenit' ili hotya by imet' vozmozhnost' ob容ktivno sudit'  obo  vsem,  nuzhno
bylo zdes' rodit'sya, na etoj planete. No ya vse zhe poprobuyu.
     On otkinulsya, ustalym zhestom proter svoi temnye ochki i tut zhe otlozhil
ih v storonu. Bylo vidno, chto emu  nelegko  nachat',  i  Rotanov  terpelivo
zhdal, dumaya o tom, chto v  svoej  pervonachal'noj  nepriyazni  k  chuzhaku  vse
kolonisty primerno odinakovy.
     - Vneshne vse vyglyadit dovol'no prosto. Let  pyat'desyat  nazad...  Net,
nemnogo bol'she, shest'desyat ili sem'desyat - nikto  ne  ustanavlival  tochnoj
daty i nikto ne znaet, kogda eto sluchilos' vpervye, stali  ischezat'  lyudi.
Planeta schitalas' absolyutno bezopasnoj, absolyutno nadezhnoj.  To  est'  chto
znachit schitalas'? My byli prosto uvereny v etom, potomu chto na  protyazhenii
pochti sta let nichto ne meshalo svobodnomu  razvitiyu  kolonii.  My  dovol'no
podrobno oznakomilis' za eti gody s floroj i faunoj. Fauna zdes' nebogata,
krupnyh zhivotnyh na sushe net, tol'ko nasekomye. O tom, chto sushchestvuet  eshche
odin vid, my  togda  ne  podozrevali.  I  nemudreno.  Esli  noch'yu  v  lesu
poyavlyaetsya tuman, vryad li komu-nibud' pridet v  golovu  prinimat'  ego  za
zhivoe opasnoe sushchestvo. - On ustalo potyanulsya, dostal ochki,  snova  proter
ih i nadel. Rotanov byl emu za  eto  priznatelen,  potomu  chto  vse  vremya
neproizvol'no otvodil vzglyad, chtoby ne videt' ego izurodovannogo  lica.  -
Tak vot, primerno v eto vremya, okolo shestidesyati let nazad, stali ischezat'
lyudi... Vnachale vse ob座asnyali neschastnymi sluchayami, iskali i ne  nahodili.
Ne tak uzh eto chasto sluchalos' vnachale...
     - Podozhdite! Poluchaetsya, vy  togda  eshche  ni  razu  ne  vstrechalis'  s
singlitami?
     - A vy ne speshite. Dojdem i do singlitov. V to vremya  ih  na  planete
prosto ne bylo. A te, komu prishlos' vstretit'sya s etoj dryan'yu, uzhe  nichego
ne mogli rasskazat'. - On nepriyatno usmehnulsya i snova  nadolgo  zamolchal.
Temnye stekla ochkov holodno mercali, otrazhaya svet neonovyh trubok, koe-kak
zakreplennyh na potolke. Rotanov byl uveren, chto  glaza,  pritaivshiesya  za
etimi ochkami, vse eshche prodolzhayut nedoverchivo oshchupyvat'  i  ocenivat'  ego.
"Kazhetsya, on menya prosto boitsya, - podumal Rotanov, - vot tol'ko ne pojmu,
pochemu? Napadenie lyussa i moe spasenie zdes'  navernyaka  ni  pri  chem.  On
srazu zhe poveril, chto v etom smysle so mnoj vse v poryadke, inache voobshche ne
stal by razgovarivat'..."
     - Nu tak vot. V  konce  koncov,  rano  ili  pozdno  eto  dolzhno  bylo
obnaruzhit'sya. Odnazhdy lyuss napal na gruppu lyudej, dvoe ili troe videli vse
i uceleli. Tak nam  stalo  izvestno,  chto  proishodit.  Lyuss  obvolakivaet
cheloveka, neskol'ko minut  tot  dergaetsya,  slovno  zadyhaetsya,  staraetsya
vyrvat'sya, potom padaet. Kstati, vy ne pochuvstvovali udush'ya?
     - Net.
     - Stranno... Napadenie dlitsya nedolgo, pyat' minut, mozhet byt', shest'.
Potom lyuss uhodit, i ostaetsya nedvizhno lezhashchij chelovek. Kstati, my  daleko
ne srazu ustanovili prichinu smerti. Na tele posle  napadeniya  net  nikakih
sledov, vskrytie tozhe nichego ne daet.  Nikakih  patologicheskih  izmenenij.
Nu,  ob  etom  vas  podrobnej  proinformiruyut  v  nauchnom  otdele.   Obshchee
vpechatlenie  takoe,   slovno   polnost'yu   podavlena   aktivnost'   mozga.
Otsutstvuet al'fa-ritm. Snachala my  dumali,  chto  eto  sledstvie  kakih-to
neizvestnyh povrezhdenij, tonchajshih narushenij struktury  v  organizme  ili,
mozhet byt', v samom mozgu, no potom bylo  dokazano,  chto  chelovek  umiraet
ottogo, chto u nego pogashen mozg.
     - To est' kak eto "pogashen"?
     - Mozhet byt', eto ne sovsem,  nauchnoe  opredelenie,  no  zato  vpolne
tochnoe. Polnost'yu  paralizuetsya  deyatel'nost'  nejronov,  razryvayutsya  vse
svyazi, ischezaet energeticheskij potencial mozga.
     - Poluchaetsya, chto lyuss nichego ne beret ot svoej zhertvy,  a  napadaet,
tak skazat', dlya razvlecheniya?
     - YA etogo ne govoril. I voobshche ne speshite  s  vyvodami,  poka  ya  vam
prosto izlagayu ustanovlennye fakty. Lyudi  stali  ostorozhnee,  vyhodili  iz
goroda tol'ko vooruzhennymi gruppami, nadevali zashchitnye skafandry,  no  vse
eto okazalos' neeffektivno. K tomu  zhe  aktivnost'  lyussov  vozrastala  vo
mnogo raz  posle  kazhdogo  napadeniya.  Osobenno  noch'yu.  Dnem  oni  voobshche
malopodvizhny. Zato noch'yu... Odnazhdy gorod podvergsya  massirovannoj  nochnoj
atake. Mozhete predstavit' sebe, kak eto bylo. Lyudi metalis' po  ulicam,  i
ih kak by obvolakival  tuman.  Tam  byli  zhenshchiny,  deti...  Konechno,  oni
vystavlyali dezhurnyh, dozory s luchemetami i energeticheskuyu zashchitu...  No  v
to vremya eshche ne bylo najdeno ni  odnogo  effektivnogo  sredstva  bor'by  s
lyussami. Fakticheski gorod byl unichtozhen za odnu noch'. Lyuss sposoben menyat'
svoyu formu, u nego voobshche net postoyannoj formy,  on  mozhet  prosochit'sya  v
lyubuyu shchel'... Nemnogie, ostavshiesya v zhivyh, bezhali iz goroda.  K  schast'yu,
gorod raspolozhen pochti na ekvatore, vsego  neskol'ko  kilometrov  otdelyalo
ego ot dnevnoj storony. Instinktivno lyudi bezhali k solncu,  i  eto  mnogih
spaslo. Lyussy ne stali vyhodit' na  dnevnuyu  storonu,  im  vpolne  hvatalo
nochnoj. Kazalos', chto vse ostavshiesya v zhivyh  spaseny.  Planeta  dvigalas'
vokrug solnca ochen' medlenno, i ne predstavlyalo bol'shogo truda  perehodit'
vsled za solncem s  odnoj  storony  ekvatora  na  druguyu.  Byli  postroeny
vremennye bazy po obeim storonam ekvatora. Kogda lyudi smogli  vernut'sya  v
gorod, proshlo uzhe shest' mesyacev, oni dazhe ne nashli ostankov svoih blizkih.
     Oborudovanie, instrumenty, snaryazhenie i oruzhie - vse bylo vyvezeno na
bazy. V gorode nikto ne reshilsya ostavat'sya. Da i ne hotel...  Bylo  resheno
stroit' ukreplennye bazy, zaryvat'sya v zemlyu, v skaly... Vnachale kazalos',
chto opasnost' preuvelichena, no posle vsego, chto proizoshlo... V obshchem, lyudi
uzhe ne mogli zhit' v gorode.
     Kakoe-to vremya nikto nas  ne  trogal.  Let  desyat',  pozhaluj,  proshlo
spokojno. My uzhe nachali nadeyat'sya, chto samoe strashnoe  pozadi.  Postepenno
zabyvalsya ves' etot uzhas. Nachali rozhdat'sya novye deti, i  vot  togda...  -
Bylo vidno, chto emu trudno prodolzhat' razgovor. On slovno staralsya  chto-to
proglotit' i nikak ne mog. Rotanov  smotrel  v  storonu,  delaya  vid,  chto
nichego ne zamechaet. Emu hotelos' stisnut'  ruku  etomu  mnogo  perezhivshemu
cheloveku, najti slova obodreniya, no on ponimal, chto ne imeet na eto prava.
On byl dlya nego vsego lish' inspektorom, chuzhakom, priletevshim s  Zemli  dlya
togo, chtoby holodno i  spokojno  ocenit'  vse  ih  bedy.  Najti  pravyh  i
vinovatyh. Inzhener uzhe vzyal sebya v ruki.
     - Da, tak vot, imenno togda gruppa razvedchikov obnaruzhila pri dnevnoj
vylazke v gorod, chto  tam  kto-to  est'.  -  On  snova  zamolchal  i  dolgo
rassmatrival rukoyatku kakogo-to otklyuchennogo pribora.
     - |to byli singlity?
     Inzhener kivnul.
     - S etogo, momenta my uzhe ne znali pokoya ni dnem, ni noch'yu...
     - Otkuda oni vzyalis'?
     Inzhener pozhal plechami.
     - U nauchnogo otdela est' mnogo teorij na etot schet. Oni s vami ohotno
podelyatsya.
     - Nu a vy sami chto ob etom dumaete? Dolzhen zhe byt' u vas  sobstvennyj
vyvod.
     - Svoi vyvody ya predpochitayu derzhat' pri sebe. Gotov podelit'sya tol'ko
izvestnymi faktami, a chto kasaetsya vyvodov, to, dumayu,  za  etim  delo  ne
stanet, ochen' skoro u vas poyavyatsya sobstvennye.
     - Horosho, davajte vernemsya k faktam. CHto soboj predstavlyayut singlity?
     Inzhener vstal, davaya ponyat', chto razgovor okonchen.
     - YA dumayu, dlya pervogo raza dostatochno, da i vremeni u nas  uzhe  net.
Skoro rassvet, pora gotovit'sya i vyhodit'  na  osnovnuyu  bazu.  V  nauchnom
otdele vam rasskazhut ostal'noe.
     V otryade  bylo  sorok  chelovek.  SHli  plotnoj  gruppoj,  oshchetinivshis'
stvolami luchemetov. Stupali sled v sled, ne bylo  nikakih  komand.  Kazhdyj
znal svoe mesto, znal, chto emu nuzhno delat'. Samo  soboj  poluchilos'  tak,
chto v etoj plotnoj masse  slityh  v  odno  celoe  lyudej  Rotanov  okazalsya
inorodnym telom. Vnachale on popytalsya idti  v  golove  kolonny.  No  ochen'
skoro ponyal, chto meshaet, sbivaet stroj, lishaet ego monolitnosti. Nikto  ne
sdelal emu zamechaniya, vse shli molcha, stisnuv zuby, napryazhennye do predela,
pohozhie uzhe ne na zhivyh lyudej, a na horosho  zaprogrammirovannye  avtomaty,
nastroennye na malejshuyu  opasnost'.  CHtoby  ne  meshat',  on  vynuzhden  byl
vernut'sya v centr gruppy, tuda, gde na neskol'kih karah  vezli  poklazhu  i
gde, zapakovannaya v cellofanovyj plastikovyj kokon, lezhala Anna. Ona tak i
ne prishla v soznanie...
     Idti bylo trudno iz-za iznuryayushchej zhary i  vlazhnogo  dushnogo  vozduha.
ZHeltovato-fioletovaya rascvetka mestnyh rastenij chem-to  napominala  zemnoj
les  glubokoj  osen'yu,  no  eto  vpechatlenie  srazu  zhe  ischezalo,  stoilo
vzglyanut' na derevo vblizi. Sobstvenno, eti  pruzhinistye  obrazovaniya,  ne
imeyushchie  central'nyh  stvolov,  nel'zya  bylo   dazhe   nazvat'   derev'yami.
Beschislennye tonkie usiki  besporyadochno  rosli  vo  vse  storony,  obrazuya
plotnuyu upruguyu podushku. Probirat'sya skvoz' podobnye zarosli  bylo  prosto
nevozmozhno. K schast'yu, derev'ya rosli dovol'no redko, mezhdu nimi ostavalos'
dostatochno svobodnogo prostranstva. CHerez chetyre chasa oni  sdelali  pervyj
prival u nebol'shogo ruch'ya. Bol'she  vsego  Rotanova  porazhala  molchalivost'
etih lyudej. Oni vse delali sosredotochenno, pochti ugryumo. On ne  raz  lovil
na sebe ih izuchayushchie lyubopytnye vzglyady, no nikto ne podoshel  k  nemu,  ne
zadal ni odnogo voprosa. Dazhe teper', kogda vse, krome chasovyh,  pozvolili
sebe rasslabit'sya, umyt'sya, otlozhit' oruzhie. Oni slovno by izbegali ego...
CHto zhe eto takoe - prikaz, sila discipliny? Net. Zdes' bylo chto-to drugoe,
potomu  chto  v  nih  vovse  ne  bylo  toj  zabitoj   prinizhennosti   pered
nachal'stvom, kotoroj obychno soputstvuet mushtra. Mozhet  byt',  oni  schitayut
ego vinovnym v neschast'e, sluchivshemsya s Annoj? Ili  blizkoe  znakomstvo  s
lyussom nalozhilo na nego kakoe-to neglasnoe tabu?
     Korotkij prival konchilsya, i oni dvinulis' dal'she...  Uzkie  platformy
karov sil'no zamedlyali  dvizhenie.  Blagodarya  silovoj  podushke  oni  legko
preodolevali melkie nerovnosti pochvy, no ih  dlinnye  korpusa  to  i  delo
zaputyvalis' v uzkih prohodah mezhdu derev'yami. Prihodilos' ostanavlivat'sya
i vruchnuyu vyrubat' ih iz zhestkih, slovno sdelannyh iz zheleza pruzhin.
     Harakter  mestnosti  postepenno  menyalsya.  Gustye  zarosli  smenilis'
redkimi gruppami otdel'nyh rastenij, tut i tam poyavilis' nevysokie  holmy,
porosshie korotkoj shchetinoj  travy,  takoj  zhe  zhestkoj  i  nevzrachnoj,  kak
derev'ya. Gryada skal, k kotoroj oni shli, teper'  priblizilas'.  Ee  uzhe  ne
skryval  les.  Lyudi  priobodrilis',  poveseleli.  Kak  ponyal  Rotanov   iz
razgovorov, do  peredovyh  postov,  prikryvavshih  osnovnuyu  bazu  kolonii,
ostalos' ne bol'she chasa puti. I vdrug v krone dereva, kotoroe  tol'ko  chto
nachali ogibat' kary, mel'knulo chto-to yarkoe. "Lozhis'!" - kriknul  inzhener,
no Rotanov zameshkalsya i uvidel, kak na dereve raspustilsya ognennyj cvetok,
tut zhe prevrativshijsya v vertyashchijsya shar ognya s chernymi  razvodami  dyma  po
krayam. V tu zhe sekundu hlestnula  udarnaya  volna.  Rotanov  ne  ustoyal  na
nogah, sverhu sypalis' goryashchie such'ya. On vse zhdal gula razryva, no ego  ne
bylo, tol'ko tyazhelo, so svistom uhnulo, slovno kakoj-to  velikan  vydohnul
vozduh, i srazu zhe sprava i sleva poyavilis'  eshche  dva  takih  zhe  ognennyh
shara. Oni  vertelis'  slishkom  daleko,  na  nih  mozhno  bylo  ne  obrashchat'
vnimaniya, vazhno bylo ponyat', otkuda po nim  strelyayut.  No  prezhde  chem  on
uspel razobrat'sya v obstanovke, srazu neskol'ko luchemetov  v  rukah  lyudej
vyplyunuli svoi  ognennye  kapsuly  kuda-to  vpered  i  vverh.  Na  vershine
blizhajshego holma zavertelis' takie zhe ognennye  smerchi,  tam,  prigibayas',
bezhali malen'kie sognutye figurki. Ottuda, sverhu, otryad dolzhen  byl  byt'
viden kak na ladoni. Sleduyushchij zalp nakroet ih pochti navernyaka.
     No shest' ognennyh sharov  razvernulis'  pochemu-to  vperedi  otryada,  i
pochti srazu zhe neskol'ko kapsul lopnuli sprava i  sleva.  V  pyli  i  dymu
stalo trudno chto-nibud' rassmotret'. Kogda poryv vetra unes dym v storonu,
Rotanov ponyal, chto razryvy berut otryad v kol'co, prizhimayut  ego  k  zemle,
sbivaya krony derev'ev nad golovami, no ni odna kapsula ne udarila vniz,  v
centr nevidimogo kruga, za kotorym lezhali lyudi. |to ego tak porazilo,  chto
on, zabyv ob opasnosti, pripodnyalsya na  koleno,  chtoby  luchshe  videt'.  Na
vtorom dal'nem holme chto-to  proishodilo.  Inzhener  mahal  emu,  predlagaya
lech', no Rotanovu bylo ne do nego.  Pokazalos',  chto  on  uznal  ochertaniya
predmeta na vershine dal'nego holma. Predmet napominal klok vaty, i  vokrug
nego begali, suetilis' malen'kie  figurki,  pohozhie  na  lyudej.  Holm  byl
slishkom daleko, no Rotanov videl, chto neskol'ko strelkov pytayutsya  dostat'
ego vo chto by to ni stalo. Oni zadrali stvoly  luchemetov  vysoko  vverh  i
vypuskali kapsulu za kapsuloj. Vnizu, u podnozhiya  holma,  kipelo  ognennoe
ozero, no ni odna kapsula ne dostavala dazhe do sklonov.
     Rotanov brosilsya k  inzheneru,  sorval  u  nego  s  grudi  binokl'  i,
ottolknuv vcepivshiesya v nego ruki,  pobezhal  vverh.  On  primetil  ploskuyu
kamennuyu glybu i nadeyalsya  do  nee  dobrat'sya,  prezhde  chem  ego  zametyat.
Vprochem, on uzhe pochti ne  boyalsya  vystrelov,  ochen'  uzh  vse  proishodyashchee
pohodilo na kakuyu-to strannuyu igru, a ne na boj. I dejstvitel'no, ognennye
hlopushki brali ego v kol'co, sbivali s nog, no on dobralsya-taki do  svoego
kamnya nevredimym i prilip k nemu. Stoilo pristavit' binokl' k glazam,  kak
okruzhayushchee perestalo dlya nego sushchestvovat'. On ves' prevratilsya v zrenie.
     |to byl, konechno, lyuss. On uznal ego srazu, no  vse  proishodyashchee  na
vershine holma bylo dlya nego sovershenno neponyatno. Lyuss, neobychno  plotnyj,
s kakimi-to temnymi polosami i pyatnami, besheno vrashchalsya v centre nebol'shoj
polyany. On to rasshiryalsya, to opadal i s kazhdoj takoj pul'saciej s容zhivalsya
vse bol'she. Vokrug  nego  nepodvizhno  stoyali  pyat'  ili  shest'  singlitov.
Rotanov dogadalsya, chto eto singlity, a ne lyudi, po neudobnym dlya  cheloveka
pozam. Kogda oni dvigalis', ih nevozmozhno bylo izdali otlichit'  ot  lyudej,
no stoilo im ostanovit'sya, kak oni zastyvali  v  polnoj  nepodvizhnosti  i,
kazalos', byli sposobny prervat' nachatoe dvizhenie v lyuboj tochke.  Zameret'
s zanesennoj dlya shaga nogoj,  naprimer,  ili  ostanovit'sya  s  naklonennym
vpered tulovishchem. Slovno im nichego ne stoilo  podderzhivat'  telo  v  lyubom
neustojchivom ravnovesii. Eshche neskol'ko singlitov vyshli  iz-za  derev'ev  i
prisoedinilis' k stoyashchim vokrug etogo besheno vrashchavshegosya lyussa. Kazalos',
oni  sovershayut  kakoj-to  tajnyj  obryad.  Vdrug  lyuss  slegka   podskochil,
vytyanulsya vverh i bystro utek  v  storonu.  Na  polyane  ostavalas'  tol'ko
gruppa singlitov i eshche chto-to na tom  meste,  gde  tol'ko  chto  byl  lyuss,
kakoj-to predmet...
     Binokl' byl s elektronnym umnozhitelem. Podkrutiv  regulyator,  Rotanov
smog rassmotret', chto tam takoe bylo, hotya pochti uzhe dogadalsya, prezhde chem
tronul vern'er nastrojki. Na polyane v nebol'shom uglublenii lezhalo  yajco...
Tochno takoe zhe, kakoe on videl v tom strannom kontejnere na sklade.  Formu
etogo predmeta nevozmozhno bylo sputat' s chem-nibud' drugim. I  hotya  yajco,
lezhavshee na polyane, bylo matovym, dazhe kakim-to belesym, a to,  s  kotorym
dovelos' emu poznakomit'sya ran'she, vse  perelivalos'  raduzhnym  svecheniem,
tem ne menee on ego uznal... I pochti ne somnevalsya v  tom,  chto  posleduet
dal'she.
     Iz gruppy singlitov dvoe otoshli  v  storonu  i  vskore  vernulis'  so
znakomym shestigrannym kontejnerom. Oni podnimali  yajco  ostorozhno,  slovno
eto byl kakoj-to goryachij  hrupkij  sosud.  Dvoe  drugih  razvernuli  kusok
holsta i akkuratno upakovali v nego yajco, prezhde chem opustit' v kontejner.
Pochti srazu iz-za derev'ev pokazalsya kar, tochno  takoj  zhe,  kak  tot,  na
kotorom lezhala Anna... Oni postavili na nego kontejner, voditel' dolgo  ne
mog zapustit' motor, chto-to u nih ne ladilos' s  etim  karom.  No  vot  on
tronulsya nakonec, na polyane nikogo uzhe ne bylo. Kar kachnulsya poslednij raz
i ischez iz polya zreniya. Bol'she  nichego  ne  bylo  vidno.  Rotanov  opustil
binokl'. Boj, po-vidimomu, konchilsya neskol'ko minut nazad. Otryad  sobralsya
u vezdehodov i teper' dozhidalsya ego. Nikto bol'she ne pryatalsya i  nikto  ne
strelyal. Rotanov vstal i poshel vniz. Kogda on podoshel  k  inzheneru,  chtoby
otdat' binokl', tot vyglyadel  tak,  slovno  byl  v  chem-to  vinovat  pered
Rotanovym. On vzyal  u  nego  binokl',  glyadya  v  storonu,  tol'ko  chto  ne
izvinilsya, hotya izvinyat'sya nuzhno bylo, po sushchestvu,  samomu  Rotanovu.  On
pomnil, kak grubo ottolknul inzhenera i pochti vyrval binokl', kogda zametil
lyussa.
     - Nu tak vot, - skazal Rotanov, potiraya ushiblennoe plecho. -  YA  hotel
by znat', chto eto znachit.
     - Vy videli?
     - Da.
     - |to yajco.
     - YA tak i dumal. Dlya chego ono singlitam?
     - Na Zemle byl takoj vid komara, kazhetsya, anofeles... YA chital o nem v
uchebnike biologii.  Tak  vot,  etot  anofeles,  prezhde  chem  snesti  yajco,
obyazatel'no dolzhen byl napit'sya chelovecheskoj krovi...
     - To est' vy  hotite  skazat',  chto  lyuss,  prezhde  chem...  Net,  eto
nevozmozhno! Zdes' ne bylo ran'she lyudej, dazhe krupnyh  mlekopitayushchih.  |tot
cikl razvitiya ne mog vozniknut'. On predpolagaet slozhnyj simbioz, kompleks
organizmov, a my zdes' chuzhaki,  na  etoj  planete,  i  ne  mogli  vojti  v
evolyucionnyj ryad takogo slozhnogo simbioza.
     Inzhener pozhal plechami.
     - My ne tak uzh horosho znaem, chto zdes' bylo ran'she. I potom, eto ved'
tol'ko moi predpolozheniya. Vy, kazhetsya, hoteli ih uslyshat'...
     - Mne nuzhno osmotret' eto mesto.
     - Nichego novogo vy tam ne  uvidite.  -  Inzhener  po-prezhnemu  izbegal
smotret' na nego, i eto ukrepilo Rotanova v ego reshenii.
     - Vse-taki ya posmotryu.
     - Nu, esli vy nastaivaete...
     Prezhde vsego Rotanov s dvumya soprovozhdayushchimi  vzobralsya  na  holm,  s
kotorogo po nim strelyali. Kak on i predpolagal, mesto, gde  byl  obstrelyan
otryad, otsyuda prosmatrivalos' kak na ladoni. Otchetlivo vidnelsya  vyzhzhennyj
chernyj krug, za kotorym nedavno lezhali lyudi.
     - Mogli by vy otsyuda popast' v centr kruga? - sprosil  Rotanov  svoih
soprovozhdayushchih.
     Vysokij  chelovek  v  potrepannoj  kozhanoj  kurtke,  ves'   obveshannyj
kakimi-to flyazhkami i  yashchichkami,  s  dvumya  veshchevymi  meshkami  za  plechami,
hitrovato prishchurivshis', smotrel na Rotanova.
     - |to mozhet sdelat' lyuboj mal'chishka, ni razu  ne  derzhavshij  v  rukah
luchemet.
     - Singlity vsegda tak ploho strelyayut?
     - Esli by oni ploho strelyali, poloviny iz nas ne  ushlo  ottuda  iz-za
sluchajnyh popadanij.
     - V chem zhe delo?
     - Ubivat' nas im ni k chemu... Ne tak uzh mnogo lyudej ostalos',  kazhdyj
iz nas cenitsya na ves zolota. My im nuzhny zhivymi.
     - Vy dumaete, oni dejstvuyut zaodno s lyussami?
     - A oni i  est'  odno.  I  sejchas  napali  tol'ko  zatem,  chtoby  nas
zaderzhat'. My ved' mogli pomeshat'... - On kivnul na sosednij holm.
     Rotanov ne stal sporit'. On chuvstvoval, chto v predpolozhenii  inzhenera
chto-to neverno, hotya, kazalos', novye fakty podtverzhdayut ego pravotu.
     |tot  samyj  anofeles,  o  kotorom  govoril   inzhener,   prezhde   chem
prevratit'sya v komara, prohodit neskol'ko stadij. Iz yajca  vyluplyaetsya  ne
komar, a chto-to drugoe... kakaya-to lichinka... CHto, esli  singlity?..  Net,
oborval on sebya. Rano delat' vyvody. Sejchas on budet sobirat'  fakty,  kak
mozhno bol'she faktov i nikakih predvzyatyh mnenij...
     CHto-to v nem  soprotivlyalos'  prostym  i  ochevidnym  vyvodam,  chto-to
svyazannoe  s  gorodom  i  s  toj  zhenshchinoj.  Slishkom  mnogo  bylo  v   nej
chelovecheskogo dlya togo, chtoby byt'  tol'ko  raznovidnost'yu  etogo  chuzhogo,
slovno prishedshego iz koshmara sushchestva.
     Na vtorom holme dejstvitel'no ne okazalos' nichego interesnogo. Polyana
s utoptannoj, slovno na nej  tancevali,  zemlej,  nebol'shoe  uglublenie  v
centre  voronki,  gde  lezhalo  yajco.  Sledy  tyazhelyh  botinok.   Otpechatok
platformy kara, gde tot stoyal s otklyuchennoj podushkoj.  Rotanov  i  sam  ne
znal, chto on zdes' ishchet.
     - |tot kar, kto ego delal? - sprosil on hitrovatogo luchemetchika.
     - Singlity. U nas ne ostalos' zavodov i materialov. Edva  spravlyaemsya
s proizvodstvom zaryadov i samogo prostogo oruzhiya.
     - Znachit, i nashi tozhe?
     - Konechno. Trofejnye. Horoshie mashiny. U singlitov kazhdyj  raz  byvaet
chto-nibud' noven'koe. Zavody im dostalis' sil'no potrepannye, no  oni  tam
vse peredelali i naladili svoe proizvodstvo.
     |to  soobshchenie  ne  ponravilos'  Rotanovu:  vyhodilo,   chto   glavnoj
proizvoditel'noj siloj na planete v nastoyashchee vremya  yavlyalis'  ne  lyudi  i
dazhe ne  lyussy,  ee  zakonnye  hozyaeva,  esli  priznat'  za  nimi  nalichie
kakogo-to  intellekta,  a  kto-to  tretij...  I  esli  verny  ego   pervye
vpechatleniya, lyudi postepenno sdavali pozicii, ustupali pervenstvo pochti vo
vseh  oblastyah.  Mozhno  bylo  priznat'  i  prinyat'  vremennoe   porazhenie,
otstuplenie cheloveka pod davleniem obstoyatel'stv. Nakonec,  on  gotov  byl
primirit'sya, esli by chelovek vstretil v kosmose razum,  ravnyj  sebe,  ili
dazhe prevoshodyashchij chelovecheskij, kakim i byl, vozmozhno, razum  renitov,  i
otstupil v poedinke s nim...  No  ved'  proizoshlo  chto-to  sovsem  drugoe,
chto-to ne ukladyvayushcheesya ni v odnu iz etih shem... Na planete  hozyajnichayut
singlity, pochti polnye kopii lyudej vneshne i intellektual'no; malo togo, do
poyavleniya cheloveka ih, sudya po vsemu, zdes' voobshche ne bylo, s  kem  zhe  my
togda voyuem? S sobstvennymi tenyami?
     Oni nachali spuskat'sya s holma, tak i ne obnaruzhiv nichego interesnogo.
U samogo podnozhiya, gde sovsem nedavno rvalis'  ih  protonnye  zaryady,  vse
obuglilos' ot vysokoj  temperatury.  Koe-gde  dymilis'  i  chadili  ostatki
iskorezhennyh kustarnikov. Zemlya byla goryachej i smradnoj, ot nee podnimalsya
par, pahlo chem-to otvratitel'no zlovonnym.  Na  samoj  granice  obozhzhennoj
zony oni natknulis' na oblomki. Pohozhe, zdes'  vzryvom  razneslo  kar  ili
kakuyu-to druguyu mashinu. V oplavlennyh kuskah obshivki trudno  bylo  ugadat'
dazhe obshchee ochertanie togo, chto oni soboj  predstavlyali  do  vzryva.  Vdrug
Rotanov zametil na ucelevshem kuste obryvki materii... Bol'she tam nichego ne
bylo, tol'ko eti obuglivshiesya klochki.
     - Ot nih nikogda nichego ne ostaetsya.  Odin  tuman.  Dazhe  esli  pulej
zacepit kak sleduet, povredit vnutri chto-to vazhnoe, singlit srazu nachinaet
raspadat'sya, tol'ko oblachko para podnimetsya, i vse.
     - Konechno, tak i dolzhno  bylo  byt',  nichego,  krome  tumana,  nichego
veshchestvennogo - tak, chtoby posle poboishcha ne v  chem  bylo  sebya  upreknut',
slovno i ne bylo nichego... Odin tuman... -  Rotanov  pnul  nogoj  kakoj-to
oblomok, zhelezo zhalobno skripnulo. Horosho  hot'  eto  ostalos'.  On  reshil
vzyat' s soboj nebol'shoj oblomok, tolkom eshche ne znaya  zachem,  prosto  chtoby
chto-to  protivopostavit'  etomu  tumanu,  kakoj-to  sled,  pochti  uliku...
Naverno, inzhener vse-taki byl prav, ne sovsem doveryaya emu. Ne mog on  byt'
polnost'yu na ego storone. Vozmozhno, potomu, chto u nego v ushah do  sih  por
zvuchali slova: "Lyudi, navernoe, ochen' zlye..."
     Nesmotrya na to, chto u nih ne bylo drugogo vyhoda, nesmotrya na to, chto
na nih predatel'ski napali noch'yu, oni ne imeli prava  ozhestochat'sya,  slepo
hvatat'sya za oruzhie i bit' bez razboru vo vse chuzhoe imenno potomu, chto oni
lyudi...
     Na tom zhe kuste, gde viseli kuski obgorevshej materii,  chto-to  tusklo
blestelo, naverno, oblomok, klochok metalla... Pochemu-to on ne hotel  brat'
ego na glazah u svoih sputnikov, i, tol'ko kogda  oni  otvernulis',  poshli
vpered, on protyanul ruku i bystrym, pochti vorovatym dvizheniem snyal zhelezku
s kusta. Ona okazalas' neozhidanno  rovnoj.  Cepochka  gladkih  kvadratikov,
pohozhaya na braslet. Ne razdumyvaya, Rotanov sunul  ee  v  karman  i  dognal
svoih sputnikov. Oni shli  spokojno,  zakinuv  luchemety  za  spinu.  Bylogo
napryazheniya ne bylo i v pomine, slovno znali, chto povtornogo  napadeniya  ne
budet...


     Rotanov voshel  v  pomeshchenie  medicinskogo  sektora.  Ot  sten  tyanulo
promozgloj  syrost'yu,  bol'shinstvo  priborov  stoyalo   zachehlennymi,   bez
provodki. Dazhe bol'shoj diagnosticheskij, sudya po  vsemu,  rabotal  lish'  na
polovine svoih blokov. Doktor sidel sgorbivshis' i chto-to  toroplivo  pisal
na  bol'shoj  zheltoj  karte.  Ego  halat,  davno  ne  stirannyj  i  mestami
prozhzhennyj kislotoj, byl pod stat' vsemu kabinetu.
     Rotanov so shkoly ne lyubil vrachej, instinktivno, kak  vsyakij  zdorovyj
chelovek, staralsya izbegat' kontakta s nimi, no segodnya, vpervye za  dolgie
gody, on voshel v etot vrachebnyj kabinet po sobstvennoj iniciative.
     - Nu, chto tam? - sprosil on kak mog ravnodushnee.
     - Ne toropite menya! - vskinulsya doktor.  -  YA  ne  elektronno-schetnaya
mashina. Syad'te i podozhdite, mne nado eshche obrabotat' dannye.
     Rotanov vzdohnul i uselsya na holodnuyu metallicheskuyu  taburetku  pered
diagnosticheskim apparatom, drugogo stula zdes' ne  bylo.  I  sejchas,  poka
tomitel'no tyanulis' sekundy v zathloj tishine  etogo  kabineta,  narushaemoj
lish' monotonnym shumom  kapel',  razbivavshihsya  v  tazu,  da  skripom  pera
doktora, Rotanov zadumalsya nad tem, pochemu reshilsya na  polnoe  medicinskoe
obsledovanie, kotoromu podvergayut kosmonavtov tol'ko posle  vozvrashcheniya  s
planet, priznannyh zarazhennymi opasnoj mikrofloroj, ili eshche v kakih-nibud'
chrezvychajnyh sluchayah. Neuzheli on poveril  namekam  inzhenera  i  vsem  etim
razgovoram o  tom,  chto  chelovek  posle  kontakta  s  lyussom  teryaet  svoyu
individual'nost',  izmenyaetsya  psihika,  motivy   postupkov?..   Net.   On
chuvstvoval: nichego v nem ne izmenilos', vse ostalos' prezhnim. I vse zhe...
     Posle poseshcheniya goroda i togo nelepogo boya po doroge na  bazu  on  ne
mog polnost'yu razdelyat' tochku zreniya kolonistov  na  vse  proishodyashchee  na
planete.
     Sozdat' by zdes' bazu dlya flota i posadit' na karantin  vsyu  planetu,
poka uchenye ne razberutsya vo vsej  etoj  chertovshchine.  Vzglyanuv  na  rzhavyj
korpus diagnosticheskogo apparata, on tyazhelo vzdohnul. Sudya po  vsemu,  etu
samuyu bazu ne udastsya sozdat' tak prosto. A reshenie pridetsya prinimat' uzhe
segodnya na sovete. Emu  dali  dva  dnya  na  izuchenie  obstanovki,  no  oni
proleteli slishkom bystro. Bol'she nel'zya otkladyvat', koloniya  nahoditsya  v
chrezvychajnom polozhenii, esli nemedlenno ne prinyat' kakih-to mer. Vse  lyudi
mogut pogibnut'... I sledovatel'no,  cherez  neskol'ko  chasov,  vol'no  ili
nevol'no, emu pridetsya prinyat' uchastie v  reshenii  voprosov,  svyazannyh  s
sud'boj i  kolonii,  i  goroda,  potomu  chto  inzhener,  kak  on  ponyal  iz
dokumentov, vot uzhe vtoroj sezon podbiraetsya imenno k  gorodu,  vynashivaet
kakoj-to plan, svyazannyj "s  kardinal'nym  resheniem  problemy",  kak  bylo
skazano v odnom  iz  dokumentov.  I  to,  chto  on  derzhit  v  sekrete  vse
podrobnosti etogo svoego "kardinal'nogo" plana,  tozhe  ne  obeshchalo  nichego
horoshego.
     CHtoby byt' polnost'yu ob容ktivnym, emu  i  ponadobilsya  etot  kabinet.
Prezhde chem prinyat' reshenie, on dolzhen byl znat' sovershenno  tochno,  otkuda
eta dvojstvennost',  neuverennost'  v  sebe  -  ot  nedostatochnogo  znaniya
obstanovki, ili vse zhe vinovat lyuss?
     Doktor otlozhil pero i  neskol'ko  sekund  massiroval  zatekshuyu  kist'
pravoj ruki. Rotanov terpelivo zhdal, nichem ne vydavaya svoego volneniya.
     - Vy absolyutno  normal'ny.  Absolyutno,  -  skazal  nakonec  doktor  i
nedovol'no  pozheval  gubami,  slovno  normal'nost'  Rotanova  chem-to   ego
razdrazhala. - |togo, v principe, ne dolzhno  byt',  potomu  chto  vstrecha  s
lyussom ne mozhet projti bessledno, i tem ne menee eto tak. YA  proveril  vse
tri vashi upravlyayushchie sistemy. Podsoznanie, kora, biohimicheskaya regulyaciya -
vse v absolyutnoj norme. Nikakih sboev, razve chto utomlyaemost' povyshena, no
eto tozhe normal'no posle takih stressovyh  napryazhenij.  Tak  chto  dazhe  ne
znayu, chto skazat'. |to protivorechit vsem nashim nablyudeniyam, vsem vyvodam o
prirode i haraktere kontakta s lyussom.
     Rotanov slushal ne perebivaya. Samoe glavnoe on uzhe znal, i  vnutrennee
napryazhenie spalo, teper' on mog pozvolit' sebe ne toropit'sya.
     - Do sih por pri kazhdom kontakte...  Kstati,  vy  znaete,  chto  soboj
predstavlyaet lyuss?
     - Naslyshan, no vy vse-taki ob座asnite eshche raz.
     - |to molekulyarnaya vzves' slozhnyh nebelkovyh molekul,  upravlyaemaya  i
formiruemaya  energeticheskim  polem,  voznikayushchim  pri  dostatochno  plotnom
sgustke.  |nergiyu  oni  berut  izvne.  No  ne  ot  solnca.  Dlya  etogo  ih
konsistenciya slishkom razrezhena. Bol'she togo,  solnechnaya  radiaciya,  kak  i
vsyakaya luchistaya energiya, gubitel'no dejstvuet  na  ih  strukturu,  narushaya
slozhnoe i hrupkoe vzaimodejstvie  molekul  sgustka.  Otsyuda  nochnoj  obraz
zhizni. I nichego pohozhego na intellekt. U nas tut vozniklo  nemalo  nelepyh
teorij, ih legko ob座asnit', uchityvaya vse, chto natvorili lyussy, no na samom
dele tut net nikakoj zloj voli. |ta molekulyarnaya  vzves'  ne  obladaet  ni
volej, ni razumom. Mozhet byt', est' prostejshie instinkty, primerno  takie,
kak v stae moshkary. Ih privlekaet zapah cheloveka,  dvizhenie,  voobshche  vse,
chto narushaet privychnyj fon sredy obitaniya.  I  togda  proishodit  kontakt.
Blagodarya svoej neznachitel'noj velichine  molekuly  lyussa  besprepyatstvenno
pronikayut  v  tkani  chelovecheskogo  organizma,  na  kakoe-to   vremya   oni
peremeshivayutsya s molekulami, iz kotoryh sostoit telo cheloveka,  ego  mozg.
|nergeticheskoe  pole  lyussa  v  etot  moment  vzaimodejstvuet   so   vsemi
elektricheskimi potencialami kletok, razrushaet  svyazi  mezhdu  nejronami.  V
rezul'tate - mgnovennaya smert' dlya cheloveka... A s lyussom proishodyat posle
kontakta veshchi  bolee  chem  strannye.  Ego  struktura  polnost'yu  sohranyaet
strukturu ob容kta, s kotorym on kontaktiroval.  Raspolozhenie  molekul,  ih
svyazi  povtoryayutsya  v   strukture   lyussa.   Vsya   neveroyatnaya   slozhnost'
chelovecheskogo organizma, vsya summa informacii, soderzhashchayasya v nem v moment
kontakta, ya imeyu v vidu informaciyu na molekulyarnom urovne  i  dazhe,  mozhet
byt',  eshche  bolee  tonkuyu,  perenositsya  v   strukturu   lyussa,   kak   by
otpechatyvayas' v nej.
     Doktor nadolgo zamolchal. On vzyal so stola  tolstuyu  pachku  perfokart,
peretasoval ee  i  stal  raskladyvat'  na  stole.  Kazalos',  on  zabyl  o
Rotanove.
     - CHto  zhe  dal'she  proishodit  s  etoj  informaciej?  Ved'  poka  ona
sushchestvuet, smert' nel'zya schitat' polnoj?
     - Informaciya, sushchestvuyushchaya otdel'no  ot  tela,  -  eto  uzhe  ne  est'
zhizn'... Hotya, mozhet byt', eto  i  ne  tak.  Tut  vse  d'yavol'ski  slozhno.
CHelovek, vo  vsyakom  sluchae,  pogibaet,  eto  bessporno.  Hotya  i  eto  ne
bessporno, esli uchest' vash sluchaj i sluchaj s Annoj.
     - CHto s nej?
     - SHokovoe sostoyanie. Est' nadezhda na uluchshenie.
     - Poslushajte, doktor. Zdes' menya ochen' ohotno posvyashchayut vo vse tajny,
svyazannye s lyussami. No dal'she nachinaetsya  kakoe-to  tabu.  Vse  pochemu-to
izbegayut govorit' o tom, chto soboj predstavlyayut singlity, vot i vy tozhe...
     - Nas mozhno ponyat'... - Doktor ustalo  vzdohnul.  -  U  kazhdogo  est'
blizkie, druz'ya, prevrativshiesya v etu samuyu informaciyu, tak  chto  govorit'
ob etom dejstvitel'no nelegko.
     -  Soglasen.  No,  chtoby  hot'  chto-to  ispravit'  v  etoj  koshmarnoj
situacii, nado prezhde vsego ponyat'...
     - Da, konechno.
     - YA hotel by znat' vse.
     - YA predostavil v vashe rasporyazhenie otchety nashego otdela za vse  gody
raboty. Tam est' vse dannye.
     - Dlya togo chtoby v nih razobrat'sya, dazhe dlya togo,  chtoby  prosto  ih
prochitat', nuzhno neskol'ko nedel', ya ne universal'nyj specialist,  mnogogo
voobshche ne ponimayu. No segodnya... Da, uzhe segodnya nam s vami pridetsya vzyat'
na sebya vsyu polnotu otvetstvennosti za resheniya, kotorye budut  prinyaty  na
sovete.
     - Nu horosho... YA poprobuyu ob座asnit'... Tol'ko  eto  neprosto  ponyat',
osobenno vam...
     - Potomu chto ya chuzhoj?
     - I poetomu tozhe. No glavnoe potomu, chto tut  dlya  nas  samih  mnogoe
neyasno, mnogoe iz togo, chto ya skazhu, lish' intuitivnye dogadki, ne  bol'she.
|ksperimenty i nablyudeniya  chrezvychajno  zatrudneny,  poka  proishodyat  eti
sobytiya... I vse zhe koe-chto udalos' ustanovit'.  Let  dvadcat'  nazad  moj
predshestvennik  Halinovskij  vyyasnil,  chto  informaciya,  ostavshayasya  posle
kontakta  s  chelovekom  v  strukture  lyussa,  ne  poddaetsya   nemedlennomu
smesheniyu. Voznikayut kakie-to energeticheskie  potencialy,  sohranyayushchie  etu
skopirovannuyu,   chuzhuyu   dlya   lyussa   strukturu.   Zatem   ona   nachinaet
uplotnyat'sya...
     - I voznikaet yajco?
     - Tak eto u nas nazyvayut. Na samom dele eto, konechno,  ne  yajco.  |to
sgustok informacii, esli hotite,  svoeobraznaya  matrica,  i  ona  nikakogo
otnosheniya ne imeet k razmnozheniyu samih lyussov.  Oni  razmnozhayutsya  prostym
deleniem.
     - CHto zhe dal'she? - Emu vse vremya  prihodilos'  podtalkivat'  doktora.
Tot govoril s trudom, preodolevaya nemaloe vnutrennee  soprotivlenie,  hotya
dlya  nego  kak  uchenogo  problema  dolzhna  byla  hot'  otchasti   sohranit'
otvlechennyj akademicheskij harakter.
     - Nu tak vot, eto yajco... Kakoe-to vremya ono neaktivno. Dolzhen projti
opredelennyj inkubacionnyj period. Kak vidite, u nego dejstvitel'no  mnogo
obshchego s obyknovennym yajcom. Nuzhna opredelennaya temperatura,  vlazhnost'...
Naverno, poetomu pervye kontakty lyussov s lyud'mi tak dolgo ostavalis'  dlya
nas neizvestnymi i ne priveli  ni  k  kakim  vidimym  posledstviyam.  Posle
inkubacionnogo  perioda  yajco  sozrevaet  i  mozhet  nahodit'sya   v   takom
podgotovlennom   sostoyanii    neopredelenno    dolgo.    Ono    stanovitsya
nechuvstvitel'nym k vneshnim vozdejstviyam.
     - K chemu ono podgotovleno? CHto proishodit dal'she?
     - Vy neterpelivy... So storony eto vse vyglyadit, naverno, chrezvychajno
interesno... - Doktoru ne udalos' skryt' gorechi v etoj replike,  i  bol'she
Rotanov ne perebival ego do samogo konca.
     - Kogda yajco sozrelo, ono, kak ya uzhe skazal,  polnost'yu  podgotovleno
dlya vtorichnogo kontakta s lyussom.  Esli  on  proizojdet,  veshchestvo  lyussa,
vzaimodejstvuya s veshchestvom yajca, nachinaet  uplotnyat'sya  i  vidoizmenyat'sya.
Informaciya,  zalozhennaya  v  yajce,  stanovitsya  osnovopolagayushchej  vo  vnov'
obrazuyushchejsya strukture. Primerno cherez  dva  chasa  voznikaet  obrazovanie,
kotoroe my nazvali singlitom... Ran'she ego nazyvali  proshche  i  ponyatnej  -
kopiej. I eto nazvanie bylo neverno, potomu chto nikakaya eto ne kopiya. Dazhe
vneshne voznikshij ob容kt nikogda ne pohozh  na  cheloveka,  s  kotorogo  byla
snyata  pervonachal'naya  informaciya,  k  tomu  zhe  ochen'  chasto  obrazovanie
rasslaivaetsya. Veshchestva, soderzhashchegosya v samom lyusse, chashche  vsego  bol'she,
chem nuzhno dlya sozdaniya odnogo ob容kta, i togda voznikayut chetyre, pyat',  do
desyati...
     Doktor snova nadolgo zamolchal.
     - ...Singlit ne yavlyaetsya kopiej i po svoej  vnutrennej  strukture.  U
nego   otsutstvuet,   naprimer,   sistema   krovoobrashcheniya,   pishchevareniya.
|nergosnabzhenie vedetsya cherez kozhu, v otlichie  ot  lyussa,  neposredstvenno
solnechnoj  radiaciej.  Singlit  skoree  vidoizmenennyj  lyuss,  chem   kopiya
cheloveka. Veshchestvo lyussa fakticheski ne  menyaetsya,  izmenyaetsya  tol'ko  ego
organizaciya, stroenie...
     Rotanovu hotelos' ponyat' drugoe, to,  o  chem  doktor  uporno  izbegal
govorit'. CHto proishodit s chelovecheskim intellektom, s razumom,  naskol'ko
sohranyaetsya vo vnov' voznikshem sushchestve chelovecheskaya lichnost'? I  chto  ono
soboj predstavlyaet: myslyashchuyu model' cheloveka, nechto  vrode  biologicheskogo
robota ili chto-to gorazdo bolee slozhnoe?.. Obladaet li  singlit  psihikoj,
pamyat'yu... Mozhet li on chuvstvovat' bol', radost', stradanie?
     Na nekotorye iz etih voprosov on mog by otvetit'  sam,  na  osnovanii
sobstvennogo  opyta,  otvetit'  utverditel'no,   so   vsemi   vyvodami   i
posledstviyami...
     Rotanov podnyalsya. Krepko pozhal doktoru ruku.
     - Spasibo. Mne nuzhno podumat'. Vstretimsya na sovete.
     - Vy uvereny, chto etogo dostatochno? CHto vy pravil'no vse ponyali?
     - YA ved' byl v gorode... Naskol'ko ya znayu, do menya malo komu udavalsya
neposredstvennyj kontakt. A esli i udavalsya, tak cherez prorez' pricela  ne
tak uzh mnogo mozhno uvidet'.
     - Vy nespravedlivy...
     - Vozmozhno. Potomu i skazal, chto mne nuzhno podumat'.


     Na etot raz sovet sobralsya tochno v naznachennoe vremya. Ne bylo  tol'ko
Filina. Dazhe predsedatel', dva poslednih  dnya  ne  othodivshij  ot  posteli
bol'noj docheri, sidel na svoem meste. On eshche bol'she osunulsya i postarel za
eti dva dnya, chuvstvovalos', chto prisutstvie na sovete stoilo  emu  nemalyh
sil.
     Inzhener nachal s obychnogo otcheta o polozhenii del. Vse eto  bylo  davno
izvestno prisutstvuyushchim i govorilos' dlya Rotanova, no tot  neozhidanno  dlya
vseh  prerval  inzhenera  i  poprosil  perejti  k   utverzhdeniyu   programmy
meropriyatij na  blizhajshij  mesyac.  Srazu  zhe  vyshla  zaminka.  Inzhener  ne
podgotovilsya dlya reshitel'noj ataki, ne  hotel  nemedlenno  raskryvat'  vse
karty. Skazal, chto programma ne mozhet rassmatrivat'sya bez ucheta togo,  chto
predlozhit Zemlya. Vse povernulis' k Rotanovu.
     - Konechno, ya imeyu v vidu ne to, chto vy mozhete  predlozhit'  nam  cherez
pyat'desyat let, kogda pribudet ocherednoj korabl'. Nas  interesuet,  chto  vy
mozhete predlozhit' segodnya, v krajnem sluchae  zavtra,  -  zakonchil  inzhener
svoe vystuplenie.
     I togda podnyalsya Rotanov. On reshil, chto skazhet im vse, eshche ran'she, do
vystupleniya inzhenera. Skryvat' i dal'she otkrytie, s  kotorym  on  priletel
syuda, ne imelo smysla. Zdes' on byl sredi lyudej, na ch'yu pomoshch' i podderzhku
rasschityvala Zemlya, otpravlyaya ego v etot opasnyj eksperimental'nyj  polet,
i poetomu, pomedliv eshche  sekundu,  on  nachal  rasskaz  o  prostranstvennom
dvigatele.
     Soobshchenie o tom,  chto  rasstoyanie  v  pyat'desyat  svetolet  bol'she  ne
yavlyaetsya problemoj, porazilo ih kak gromom.  Doktoru  pokazalos',  chto  on
oslyshalsya, chego-to ne ponyal. Vse smeshalos', vse vskochili  s  mest,  chto-to
odnovremenno krichali. On videl, kak tolstyj nepronicaemyj  i  nevozmutimyj
zaveduyushchij otdelom zagotovok vdrug zaplakal i ne skryval svoih  slez,  kak
inzhener sorval ochki i ustavilsya na Rotanova. V eto mgnovenie bylo  smeteno
vse, chto ih razdelyalo, potomu chto neozhidanno, na sekundu, oni  poverili  v
to, chto ih malen'kaya koloniya vdrug  perestala  byt'  ostrovom,  obrechennoj
krepost'yu, a prevratilas' v  forpost  chelovechestva.  Oni  ne  mogli  srazu
osmyslit' vsej gromadnosti etogo  sobytiya,  no,  kak  tol'ko  ustanovilas'
tishina, kak tol'ko vernulas' sposobnost' rassuzhdat' trezvo, srazu  zhe  sam
soboj vypal iz obshchego molchaniya osnovnoj, glavnyj  vopros  -  gde  zhe  oni,
korabli Zemli? CHego oni zhdut?
     I Rotanov otvetil:
     - Vse  teper'  zavisit  ot  nas  samih.  Vo  vremya  prostranstvennogo
perehoda polnost'yu razrushaetsya komp'yuter, i vsya  elektronika  v  ostal'nyh
mehanizmah  korablya.  Probivayutsya  perehody  vseh  tranzistorov,   diodov,
vyhodyat iz stroya ot vozdejstviya moshchnyh polej vse mikroshemy. Kak tol'ko my
smozhem osnastit' pribyvshij korabl' novym upravlyayushchim blokom, perehod Zemlya
- Al'fa stanet nemnogim slozhnee poezdki v sosednij gorod.
     Tishina posle etih slov pokazala, kak sil'no bylo razocharovanie tol'ko
chto poluchivshih nadezhdu lyudej.
     - Inymi slovami, vy sami ne  mozhete  vernut'sya  i  na  novye  korabli
rasschityvat' poka ne prihoditsya, - podvel itog inzhener.
     - Ne sovsem tak, - vozrazil Rotanov. - V principe ya mogu vernut'sya, i
korabli mogut byt' zdes' uzhe cherez mesyac. Nuzhen vsego lish' komp'yuter!
     - Nu da, vsego  lish'  komp'yuter...  -  s  gor'koj  ironiej  podhvatil
inzhener. - Vsego lish' korabel'nyj komp'yuter s ego  slozhnejshej  programmoj!
Da gde vy najdete zdes'  specialistov,  sposobnyh  rasschitat'  mezhzvezdnye
trassy? I ne prosto rasschitat', no i perevesti eti raschety  v  programmnyj
mashinnyj  yazyk!  Gde  vy  sobiraetes'  delat'  etot  komp'yuter?  Na  nashem
zavodike? Tak tam vodoprovodnye truby ne mogut vypustit' vtoroj god!
     - Est' ved' i v gorode zavody.
     - Ih eshche  nado  zahvatit'!  I  dazhe  esli  zahvatim,  kto  tam  budet
rabotat'? U nas net tehnikov, ne govorya uzhe  o  masterah  i  programmistah
etih avtomaticheskih kompleksov!
     - Konechno, ih net, otkuda im byt', esli vse eti gody vy obuchali svoih
lyudej odnoj-edinstvennoj special'nosti!
     Naverno,  Rotanov  ne  srazu  ponyal,  kakuyu  sdelal  oshibku.  Tishina,
povisshaya teper', byla polna otchuzhdeniya, pochti  vrazhdebnosti.  CHto  on  mog
znat' o tom, kak oni zdes' zhili vse eti gody, kakoe pravo imel sudit'  ih?
Nu da, u nih ostalas' odna-edinstvennaya special'nost'... Slovno oni  etogo
hoteli, slovno u nih byl vybor! Nichego ne bylo skazano. CHleny soveta molcha
smotreli na Rotanova.
     On popytalsya ispravit' oshibku.
     - YA ni v chem ne hochu upreknut' vas. Znayu,  chto  ne  ot  vas  zaviselo
polozhenie, kotoroe slozhilos' segodnya. Znayu, chto lyussy napali pervymi i chto
vy dolzhny zashchishchat'sya. No teper' na nas lezhit otvetstvennost' ne tol'ko  za
nashi sobstvennye zhizni i za zhizni vashih blizkih, teper' my otvechaem  pered
Zemlej za sud'bu bazy na etoj planete, za principial'nuyu vozmozhnost'  idti
otsyuda dal'she k  drugim  zvezdam!  Poetomu  tak  vazhen  etot  komp'yuter  i
proizvodstvennyj kompleks, sposobnyj ego sozdat'. Davajte vmeste  ob  etom
dumat', eto sejchas glavnoe, tol'ko eto! Vse ostal'noe, vse  vashi  problemy
reshatsya, esli udastsya naladit' regulyarnoe soobshchenie s Zemlej.
     Emu ne udalos' ubedit' ih. Oni ostalis' holodny i  ravnodushny  k  ego
prizyvam. Teper' on byl dlya nih  chuzhim.  Oni  ne  verili  uzhe  ni  v  etot
komp'yuter, ni v sam perehod, ni v skoruyu pomoshch' Zemli.  Vse  ego  obeshchaniya
prevratilis' v pustye frazy. On, kak detyam, podaril im  krasivuyu  korobku,
vnutri kotoroj oni ne nashli nichego i ne smogli emu etogo prostit'.
     - Vse eto prekrasno, - skazal predsedatel'. - Davajte vse zhe perejdem
k tekushchim delam. Nam nuzhno reshit' vopros  s  energiej,  potomu  chto  inache
zashchitnye kompleksy vstanut posredi zimy.
     - V etot raz my ne smozhem obespechit'  polnyj  zapas.  Nuzhno  idti  na
dnevnuyu storonu i tam perezhdat' zimu. - Oni uzhe ne  obrashchali  vnimanie  na
Rotanova, celikom ujdya v obsuzhdenie svoih nasushchnyh problem. I on bol'she ne
pytalsya izmenit' hod soveshchaniya. Ne vmeshivalsya, ne vstavlyal replik,  tol'ko
vnimatel'no, nahmurivshis', slushal kazhdogo vystupavshego i delal v  bloknote
kakie-to pometki.
     Doktoru kazalos',  chto  inzhener  vyhodit  iz  vsej  etoj  nerazberihi
okonchatel'nym pobeditelem.  Esli  emu  udastsya  nastoyat'  na  pohode,  oni
lishatsya poslednej  stacionarnoj  bazy,  i  vse  rukovodstvo  avtomaticheski
perejdet k nemu v ruki, oni  celikom  popadut  v  zavisimost'  ot  otryadov
ohotnikov i prevratyatsya  v  kochuyushchee  dikoe  plemya...  |to  budet  nachalom
konca... Doktor ne pytalsya vozrazhat', on ponimal, v pervuyu  ochered'  takoe
reshenie avtomaticheski pokonchit s  nauchnym  otdelom  i  s  drugimi  zhalkimi
ostatkami ih "civilizovannosti", no  on  ustal  borot'sya  v  odinochku.  Na
ser'eznuyu  podderzhku  so  storony  predsedatelya  rasschityvat'  sejchas   ne
prihodilos',  on  slishkom  potryasen   neschast'em   s   Annoj.   Ostavalos'
progolosovat' za  pohod,  a  poskol'ku  vse,  krome  doktora  i  Rotanova,
vyskazalis'  imenno  za  eto,  v  rezul'tate  golosovaniya  ne  prihodilos'
somnevat'sya.
     I vdrug, kogda inzhener postavil vopros na golosovanie, snova podnyalsya
Rotanov. On zagovoril  ochen'  spokojno,  s  kakoj-to  skrytoj  ironiej  i,
naverno, imenno poetomu snova zastavil sebya slushat'.
     - Pohod - eto  prekrasno.  Kochevye  plemena  na  Zemle  ohotilis'  na
medvedej. Zdes', pravda, net  medvedej.  No  mozhno  obojtis'  rastitel'noj
pishchej i nosit' shkury kakih-nibud' drugih  zhivotnyh.  Glavnoe  ne  v  etom.
|nergii u nas bol'she chem dostatochno. Hvatit let na desyat'  ne  tol'ko  dlya
togo, chtoby snabdit' vashi kompleksy. Vy  mogli  by  etoj  energiej  zalit'
sorok takih gorodov, kak tot, chto uzhe poteryali.
     -  O  chem  vy  govorite?  -  V  tone  inzhenera   vpervye   prozvuchali
metallicheskie vrazhdebnye noty.
     - O korable, na kotorom syuda priletel. Ego energeticheskie ustanovki v
polnom poryadke. I net nikakoj nuzhdy  v  kochevyh  ekspediciyah.  Nuzhno  lish'
vernut' korabl'. On stoit v storone ot goroda, vryad li za  takoe  korotkoe
vremya singlity smogli tam organizovat' ser'eznuyu oboronu. Nadeyus', s  etoj
operaciej vashi otryady spravyatsya?


     - On ochen' bol'shoj, budto zheleznaya gora upala s neba. YA ne dumal, chto
on mozhet byt' takim ogromnym.
     - Ron ne videl korablya ran'she. Pervyj raz  eto  vsegda  tak.  CHelovek
prosto ne mozhet opomnit'sya. My vse slyshali ili chitali pro nego,  no  chtoby
on stoyal vot tak, sovsem ryadom...
     Rotanov molcha kivnul. Dlya  nego  korabl'  byl  obyknovennoj  mashinoj.
Massoj horosho srabotannogo metalla,  za  kotoruyu  pridetsya  teper'  otdat'
nemalo zhiznej. SHest' chelovek vmeste s nim plotno sideli v otkrytoj  kabine
rollera.
     S  opushki,  gusto  zarosshej  kustami,   otkryvalsya   horoshij   obzor.
Metallicheskaya machta korablya torchala posredi vyzhzhennoj pri posadke  polyany.
Teper' opalennaya zemlya nachala zarastat' nizkoj travoj. Ne  vidno  bylo  ni
malejshego  dvizheniya  vnutri  etogo  pustogo  kilometrovogo  kol'ca  travy.
Nikakih ukreplenij, nikakih postroek. Voobshche nichego postoronnego.  Esli  i
byla ohrana, to ukrytiya gluboko zaryli v zemlyu i tshchatel'no  zamaskirovali.
Eshche huzhe, esli ih zhdali  vnutri  korablya.  Vneshnyuyu  silikonovuyu  bronyu  ne
smogut probit' ni izluchateli, ni teplovye pistolety.
     Operaciya nachalas' na rassvete, no teper' solnce  stoyalo  uzhe  vysoko,
zalivaya vse vokrug lipkim vlazhnym znoem.  Signala  vse  ne  bylo.  Rotanov
otorval binokl' ot ustavshih glaz i posmotrel na chasy.
     Do kontrol'nogo vremeni ostavalos'  polchasa.  Tol'ko  kogda  ohotniki
perekroyut podstupy k  korablyu,  okruzhat  ego  so  vseh  storon,  pererezhut
dorogi, idushchie k gorodu, pridet signal,  i  ih  malen'kaya  gruppa  zahvata
vstupit v delo.
     Nevooruzhennomu  glazu  gromada   korablya   na   fone   ryzhih   holmov
predstavlyalas' chem-to nezhivym, postoronnim i nereal'nym. Ego nizhnyaya  chast'
v sloe razogretogo vozduha slegka izgibalas',  slovno  korabl'  byl  vsego
lish' mirazhem... Stoilo sest' na sorok kilometrov yuzhnee, i vse slozhilos' by
inache... No ego privlekal gorod, gorod, davno utrachennyj lyud'mi.  Konechno,
on ne mog nichego predvidet'. I teper' vot ego pervoe  reshenie  v  kachestve
inspektora Zemli privelo ih vseh na etu polyanu.
     Rotanov dumal o  tom,  chto  predstoyashchij  boj  ne  budet  pohodit'  na
inscenirovku, s kotoroj stolknulsya otryad inzhenera po doroge  na  bazu.  Iz
rasskazov ohotnikov on uzhe znal, chto, kogda nuzhno, singlity umeyut za  sebya
postoyat', oni otlichnye bojcy, ne znayushchie straha, i prekrasno ponimayut, chto
mozhet oznachat' dlya kolonii korabl'.
     Rubashka prilipla  k  telu.  Dushno.  Dazhe  dyshat'  trudno.  V  tyaguchem
ozhidanii, kazalos', ostanovilos' samo vremya. Ni shoroha... Ni vystrela...
     - CHto oni tam, vymerli? Gde zhe raketa?
     Emu nikto ne otvetil. Tishina slovno pridavila les. Nichto ne  vydavalo
prisutstviya soten lyudej, zataivshihsya v redkih zaroslyah. Inzhener brosil  na
etu operaciyu vse sily, kotorymi raspolagala koloniya. "...CHereschur shchedro. I
chereschur ohotno uhvatilsya on za predlozhenie zahvatit' korabl'".
     Rotanov pochuvstvoval eshche  ran'she,  chto  etot  chelovek  vedet  hitruyu,
slozhnuyu i poka ne sovsem ponyatnuyu igru. On i ne sobiralsya  razbirat'sya  vo
vseh ee tonkostyah. Esli oni zahvatyat korabl', polozhenie  v  kolonii  srazu
izmenitsya, on sumeet pokonchit' so vsemi hitrostyami inzhenera i sdelaet vse,
chtoby prekratit'  eti  bessmyslennye  stychki,  kotorye,  pohozhe,  nravyatsya
inzheneru... Nu, ne to chtoby nravyatsya, skoree  v  nih  on  vidit  samocel',
slovno mirnaya zhizn' poteryala dlya etogo cheloveka vsyakij smysl.
     Rotanov ploho predstavlyal, kakim imenno sposobom  udastsya  prekratit'
etu dolguyu, v容vshuyusya vo vse dela i  mysli  kolonistov  vojnu.  No  tverdo
znal, chto sdelaet dlya etogo vse, chto smozhet.
     Raketa vspyhnula na dnevnom nebe malen'kim tusklym sharikom. Vspyhnula
togda, kogda ee uzhe perestali zhdat'.
     |tot pervyj signal k nim eshche ne imel neposredstvennogo otnosheniya,  on
lish' oznachal, chto dorogi nakonec perekryty i tri  otryada  ohotnikov  mogut
nachinat' ataku, raschishchaya dorogu ih gruppe dlya poslednego broska. Neskol'ko
sekund nad opushkoj vse eshche  visela  tishina.  Potom  doletel  mnogogolosyj,
usilennyj ehom krik. Rotanov videl, kak desyatki lyudej  podnyalis'  vo  ves'
rost i brosilis' k korablyu. Oni  bezhali  srazu  s  treh  storon,  na  hodu
strelyaya iz luchemetov. Vokrug korablya plyasali malen'kie s takogo rasstoyaniya
fontany zemli. Vspyhivali igrushechnye shariki teplovyh razryvov.  A  korabl'
slovno vymer. Ni odnogo vystrela, ni malejshego dvizheniya na  vsej  ogromnoj
polyane, po kotoroj bezhali lyudi... Vot uzhe vtoroj raz  na  ego  glazah  boj
prevratilsya v neponyatnyj fars, slovno protivnik zadalsya cel'yu  vsego  lish'
poizdevat'sya nad vsemi usiliyami lyudej. Ne mogli  zhe  oni  bez  boya  otdat'
korabl'! Dolzhny zhe byli singlity ponimat' hotya by,  kakim  moshchnym  oruzhiem
mozhet okazat'sya korabl'!
     V chem-to on proschitalsya, i etot ego proschet grozil obernut'sya  bedoj,
potomu chto  boj  v  obstanovke,  v  kotoroj  ne  vse  ponimaesh',  eto  uzhe
napolovinu proigrannyj boj... A  lyudi  vse  bezhali.  Im  ostavalos'  sorok
teatrov do  korablya,  tridcat',  dvadcat'...  Postepenno  zamedlyalsya  temp
ataki. Nikto uzhe  ne  strelyal.  Opustiv  oruzhie,  oni  medlenno,  dazhe  ne
prigibayas', shli k korablyu. Vse. Teper' oni stoyali vokrug plotnym  kol'com,
i dostatochno bylo vklyuchit' dvigateli...
     - Vpered! - kriknul Rotanov. No voditel' lish' nedoumenno posmotrel na
nego. Vse eshche ne bylo uslovlennoj dlya ih ataki vtoroj  rakety.  -  Vpered,
nemedlenno k korablyu!
     Nakonec voditel'  podchinilsya  prikazu.  Roller  sorvalsya  s  mesta  i
ponessya na predel'noj skorosti. Mashina raskachivalas',  pereprygivaya  cherez
kusty i nerovnosti pochvy,  dvigatel'  rychal  na  predel'nyh  oborotah,  no
Rotanov ponimal, chto eto ne  pomozhet,  potomu  chto  iz  korablya  protivnik
otlichno mog videt', chto proishodilo vokrug.
     Oni dozhdutsya, kogda roller podojdet blizhe,  i  togda  unichtozhat  vseh
srazu... Sekundy rastyanulis' kak v  zamedlennoj  kinos容mke.  Roller  polz
slovno bol'shoe zhuzhzhashchee nasekomoe. "Vot sejchas, samoe vremya..."  I  nichego
ne  sluchilos'.  Nichego.  Oni  ostanovilis'.  Ih  okruzhili   lyudi.   Kto-to
sprashival,  pochemu  ne  dozhdalis'  signala,   voditel'   chto-to   ob座asnyal
inzheneru... Rotanov smotrel na korabl'. Smotrel ne otryvayas'. On  vse  eshche
zhdal ognennogo vspleska dvigatelej i vdrug ponyal, chto  ego  ne  budet.  Ne
budet, kak ne bylo vystrelov, trupov vokrug korablya. Slovno singlity  lish'
igrali v vojnu, kotoruyu lyudi veli tak ser'ezno i obstoyatel'no.
     Podchinyayas' prikazam, otryady medlenno nachali othodit' ot  molchalivogo,
tochno prisevshego pered pryzhkom korablya. Po pros'be Rotanova otoshli vse tri
otryada. Ostalas' tol'ko gruppa zahvata - vsego pyat' chelovek. I oni  teper'
stoyali  odin  na  odin  s  etim  metallicheskim  chuzhim  zverem,  v  kotoryj
prevratilsya  korabl'  v  rezul'tate   ih   strannoj   ataki   i   dolgogo,
iznuritel'nogo  ozhidaniya.  CHto-to  dolzhny  byli  im   zdes'   prigotovit'.
CHto-nibud' dostatochno neozhidannoe... "Miny, zasadu, lovushki? Net. |to  vse
iz arsenala nashej vojny, kotoruyu vedem my, lyudi. Oni navernyaka  prigotovyat
chto-nibud' svoe, to, chego my ne mozhem predvidet' i  zhdat'.  I  nuzhno  idti
navstrechu neizvestnosti".
     Dver'  shlyuzovoj  kamery  okazalas'  otkrytoj,   slovno   ih   lyubezno
priglashali vojti. Do nee bylo  metrov  desyat',  potom  nachinalos'  mertvoe
prostranstvo, gde im uzhe ne  strashny  budut  dvigateli.  Rotanov  shel  eti
desyat' metrov medlenno, ostorozhno i slyshal za soboj tyazheloe  dyhanie  pyati
chelovek. Nichego ne sluchilos'. Oni voshli vnutr'  shlyuzovoj  kamery.  Rotanov
chuvstvoval vmesto radosti kakoe-to gluhoe  razdrazhenie.  Naverno,  ottogo,
chto vmesto shvatki, pobedy ili porazheniya on prevratilsya v peshku. V prostuyu
peshku v igre, pravila kotoroj emu byli neizvestny.
     Esli tak budet prodolzhat'sya do samoj rubki, on vse zhe uravnyaet shansy.
Vryad li oni smogli izuchit' korabl' za korotkij srok tak, kak znaet ego  on
sam. I esli oni pozvolyat zahvatit' upravlyayushchuyu rubku... "A chto,  esli  oni
voobshche ne sobiralis' zashchishchat' korabl'? Ne schitali  ego  svoim?"  |to  bylo
slishkom nepravdopodobno. Takih podarkov ne delayut vo vremya Vojny. I tem ne
menee oni besprepyatstvenno voshli v  rubku.  Poslednie  metry  po  koridoru
pered dver'yu rubki oni  bezhali  i  teper',  zadyhayas',  stoyali  na  poroge
pustogo  pomeshcheniya.  Dazhe  dver'  ne  byla  zablokirovana.  Kreslo   pered
upravlyayushchim pul'tom chut' razvernuto vlevo k vyhodu. Imenno tak on  ostavil
ego nedelyu nazad, kogda pokidal  korabl'.  Da,  vsego  lish'  nedelyu...  Na
priborah tolstyj sloj pyli. Ih budto staralis' ubedit' v  tom,  chto  zdes'
voobshche ne  bylo  postoronnih.  Nikto  ne  sobiralsya  zahvatyvat'  korabl',
oboronyat' ego. Slovno oni ne znali, chto dvigateli  glavnogo  hoda  v  odnu
sekundu mogut smesti s lica planety  ostatki  goroda  ili  isparit'  celoe
more... Slovno oni ne ponimali, kakoj  groznoj  i  opasnoj  mashinoj  mozhet
stat' korabl', esli ego ispol'zovat' dlya vojny...
     On sel v kreslo i sekundu sidel nepodvizhno, starayas' umerit'  beshenyj
hod serdca.  Potom  ruki  sami  soboj  potyanulis'  k  upravlyayushchej  paneli.
Vspyhnulo  avarijnoe  osveshchenie  priborov,  shchelknuli  strahovochnye  remni.
Pravaya  ruka  privychno  legla  na  ploskuyu  granenuyu   rukoyatku   glavnogo
vyklyuchatelya reaktora. Vozmozhno, ego ostanovil skrip dveri  za  spinoj  ili
mysl' o tom, chto vse idet slishkom uzh prosto dazhe dlya toj neizvestnoj igry,
kotoruyu emu navyazali. On chuvstvoval sebya tak, slovno shel po shatkomu  mostu
cherez propast'. SHel s zavyazannymi glazami. No eta doroga  kasaetsya  tol'ko
ego odnogo. Sobstvennye oshibki nado ispravlyat' samomu, on ne  imeet  prava
riskovat' chuzhimi zhiznyami i obyazan predvidet' samuyu  nevozmozhnuyu  situaciyu.
Naprimer, singlitam moglo pokazat'sya zamanchivym sdelat' tak, chtoby on  sam
vzorval  korabl',  svoimi  rukami.  Tehnicheski  eto  ne  tak  uzh   slozhno,
dostatochno otklyuchit' magnitnuyu rubashku reaktora...
     Kak by tam ni bylo, prezhde vsego on dolzhen ostat'sya na korable odin i
osmotret' vse, chto mozhet osmotret' chelovek v etom metallicheskom labirinte.
Nikto emu v etom ne pomozhet. On odin znaet korabl' i odin  budet  otvechat'
pered Zemlej za vse, chto zdes' sluchitsya.
     On i sam ne znal, chto imenno nuzhno iskat' v  beschislennyh  pomeshcheniyah
korablya, zabityh tehnikoj, prednaznachennoj Zemlej dlya kolonistov.  Otseki,
v kotoryh on ni razu ne byl s samogo starta, vstrechali ego zapahom pleseni
i promozgloj syrosti. Ventilyaciya ne rabotala s togo  dnya,  kogda  otkazala
avtomatika,  i  mehanizmy,  zapolnyavshie  otseki,  uzhe  nachali  pokryvat'sya
rzhavchinoj.
     Proveril mashinnoe otdelenie, otsek reaktorov, shturmanskuyu rubku i  ne
smog najti nikakih  sledov...  Nichego  postoronnego.  CHasa  cherez  chetyre,
sovershenno izmuchennyj, on dobralsya do svoej kayuty. SHvyrnul v  musoroprovod
gryaznuyu izodrannuyu odezhdu i proshel v dush. Stoya v oblake goryachih bryzg,  so
vseh storon uprugoj volnoj obdavavshih telo, on dumal o tom,  chto  s  nego,
pozhaluj, hvatit krysinoj vozni.  Sejchas  on  odenetsya,  projdet  v  rubku,
vklyuchit reaktor i nachnet obychnuyu startovuyu proceduru. V konce  koncov,  on
pridet imenno k etomu, ne hvatit i  desyatka  let,  chtoby  odnomu  cheloveku
osmotret' korabl' dostatochno detal'no. Esli zdes' i spryatano chto-to chuzhoe,
emu pridetsya poznakomit'sya s etim po hodu dela...
     Ruka medlenno, millimetr za millimetrom sdvigala  rukoyatku  vklyucheniya
reaktora. Poslyshalsya znakomyj shchelchok, zatem tolchok, i po stenam  pereborok
volnoj proshla vibraciya. Nizkij gul pod nogami rubki oznachal,  chto  reakciya
osvobozhdeniya nejtronov nachalas'. Vspyhnuli ogon'ki  na  pribornoj  paneli,
kachnulis' strelki priborov. Reaktor  vhodil  v  rabochij  rezhim...  Rotanov
vyter pot, zalivavshij glaza, i chut' tronul startovuyu  rukoyatku,  proveryaya,
pojdet li toplivo k  planetarnym  dvigatelyam.  Ono  poshlo.  Korabl'  melko
zadrozhal. On uvelichil podachu topliva i  vklyuchil  dvigateli.  Sejchas  vnizu
bushevalo zelenoe plamya,  szhigaya  vse  vokrug.  Zahotel  uvidet',  kak  eto
vyglyadit. Potyanulsya k tumbleru opticheskogo periskopa, no  i  posle  shchelchka
linzy ostalis' matovo-serymi. |to byl pervyj syurpriz. Ne rabotala  optika.
Korabl' oslep.  Sovershenno  mashinal'no  on  povernul  tumbler  vyklyuchatelya
lokatorov, hotya otlichno pomnil, chto oni ne rabotali s  togo  momenta,  kak
otkazala vsya elektronika. Na  stenah  rubki  myagko  vspyhnuli  golubovatym
svetom chetyre glubokih ovala. |to bylo tak  neozhidanno,  chto  oj  otdernul
ruki ot rychagov upravleniya, no pochti srazu ego  vdavilo  v  kreslo,  a  na
ozhivshih ekranah uzhe prostupilo izobrazhenie. On uvidel, kak plamya vnizu pod
korablem suzilos', nabralo silu i poverhnost' planety medlenno poshla vniz,
slovno korabl' prosnulsya, obrel sobstvennuyu volyu i vyhodil teper' na svoj,
odnomu  emu  izvestnyj  kurs.  Na  pribornoj   paneli   vspyhnulo   tablo,
preduprezhdavshee pilota o vklyuchennoj avtomatike.
     Na korable ne bylo nikakoj avtomatiki! "To est' ee ran'she ne bylo", -
tut zhe popravil on sebya i,  uzhe  nichemu  ne  udivlyayas',  rvanul  rukoyatku,
otklyuchavshuyu avtomatiku. Rukoyatka shla rovno, bez vsyakogo  soprotivleniya,  i
on uzhe znal, chto eto bespolezno. Tak prosto emu ne udastsya podchinit'  sebe
vyshedshuyu iz povinoveniya mashinu. Nachalsya tot samyj poedinok, bez  vystrelov
i pogon', kotorogo on zhdal s samogo nachala. Poedinok, v  kotorom  vyigraet
tot, kto bystree razberetsya  v  obstanovke,  na  mgnovenie  ran'she  najdet
pravil'noe reshenie...
     Znachit, v komp'yutere poyavilas'  novaya  programma?  No  dlya  etogo  yam
prishlos'  by  vosstanovit'  zanovo   ves'   komp'yuter...   Nuzhny   desyatki
specialistov,  sotni  slozhnejshih   mashin...   Dazhe   na   Zemle   sozdanie
korabel'nogo komp'yutera trebovalo ne  men'she  mesyaca,  chto-to  zdes'  bylo
drugoe... No korabl', slovno oprovergaya vse ego dovody, prodolzhal nabirat'
vysotu i medlenno povorachival vlevo, v storonu ot central'noj bazy...
     On  chuvstvoval  po  izmenivshemusya  rezhimu  dvigatelej,  po   tyazhesti,
vdavivshej v kreslo, chto peregruzka dostigala uzhe chetyreh edinic i vstat' s
kresla budet teper' neprosto. Neozhidannyj tolchok dvigatelej mozhet shvyrnut'
ego na pol. I vse zhe vstavat' pridetsya. Tol'ko tak on smozhet dobrat'sya  do
etogo proklyatogo komp'yutera, osmotret' kotoryj emu  ne  prishlo  v  golovu.
Slishkom horosho on pomnil, chto tam ne  bylo  nichego,  krome  sgorevshih  pri
perehode blokov...
     On vstaval medlenno, kak  bokser  na  ringe,  tol'ko  chto  poluchivshij
nokaut. SHag, eshche shag. Nogi tochno  nalilis'  svincom,  podgibayutsya  koleni.
Korabl' prodolzhaet nabirat' skorost':  pyat'  "zhe",  shest'...  Horosho,  chto
plavno, s  etim  on  eshche  mozhet  spravit'sya,  tol'ko  by  ne  bylo  rezkih
tolchkov... Vot nakonec pered nim stena rubki. Za  nej  panel'  komp'yutera,
ego vnutrennosti. CHtoby snyat' panel', nuzhno otvernut' chetyre vinta. Sovsem
prostaya zadacha. Vot tol'ko  nuzhna  otvertka...  Eshche  neskol'ko  sekund,  a
vzbesivshijsya korabl' prodolzhal nabirat'  skorost',  per  vverh  na  polnoj
moshchnosti  planetarnyh  dvigatelej.  Poslednie  dva  vinta   on   ne   stal
otvorachivat', prosto rvanul panel' na sebya i slomal kraj obshivki.
     CHetyre svetlyh nebol'shih kuba srazu brosilis' v glaza. Oni pritailis'
sredi zelenyh blokov komp'yutera. Slovno chetyre inorodnyh chuzhih  bloka.  Ih
dazhe ne poschitali nuzhnym zamaskirovat', okrasit' pod cvet ostal'nyh yacheek.
Byli uvereny, chto on ne polezet v komp'yuter? Net, skoree vsego gde-to est'
dublery... Dazhe esli  on  najdet  sposob  spravit'sya  s  etimi,  vklyuchatsya
rezervnye... A kstati, kak s nimi spravit'sya, otvertkoj? Nuzhen instrument,
chto-nibud' solidnoe, plazmennyj rezak, naprimer, no on  v  drugom  otseke.
Pri shesti "zhe" ujdet ne men'she dvuh minut, i togda uzhe, mozhet byt',  budet
pozdno. Korabl' vyjdet na kurs, otklyuchit dvigateli. Neizvestno,  vklyuchatsya
li oni snova...
     Nuzhno chto-to pridumat' nemedlenno, sejchas. Pridumat', a ne begat'  po
otsekam. Plazmennym rezakom on s nimi ne  spravitsya,  on  chuvstvoval,  chto
grubye metody budut v etom poedinke  tak  zhe  bespolezny,  kak  bespolezny
okazalis' luchemety i vse drugoe oruzhie eshche v nachale ataki.
     Skol'ko u nego vremeni? Korabl' prob'et atmosferu minuty  cherez  dve,
esli rezhim razgona ne izmenitsya. I potom skoree vsego nachnet  razvorot.  K
tomu vremeni on dolzhen byt' v kresle. Kazhdaya proigrannaya sekunda vela  ego
i korabl' k neizvestnoj celi, kotoruyu ugotovili ego protivniki.
     Kakoe-to vremya emu kazalos', chto vyhoda net, chto on ne uspeet  nichego
pridumat', chto on proigral i korabl' nikogda ne vernetsya k lyudyam... CHetyre
plastmassovyh  yashchichka  ego  dokonali...  Vdrug   on   podumal,   chto   oni
malen'kie... Nichtozhno malen'kie po sravneniyu s tysyach'yu blokov  komp'yutera,
zapolnyavshih vsyu poverhnost' nishi za pereborkoj. Kak zhe oni sumeli vtisnut'
v takoj  ob容m  slozhnejshuyu  programmu  upravleniya  korablem?  I  vdrug  on
vspomnil, chto avtomatika vklyuchalas' tol'ko posle  togo,  kak  on  sluchajno
povernul rukoyatku lokatorov... Tut chto-to bylo, kakaya-to svyaz'. Avtomatika
i lokatory... Antenny! Nu, konechno, antenny! Kak on  srazu  ne  dogadalsya!
Net tam nikakoj programmy. Priemnik komand, vot chto  tam  takoe!  Korablem
upravlyayut snaruzhi. A raz tak, to korpus dolzhen byt'  nadezhnym  ekranom,  i
esli otklyuchit' antenny... On brosilsya k  kreslu.  Vryad  li  ego  neuklyuzhie
dvizheniya pod pressom peregruzok pohodili na brosok. Vse zhe cherez neskol'ko
sekund on vtisnulsya v kreslo, zastegnul strahovochnye  remni.  Trudno  bylo
predugadat', kak povedet sebya korabl' posle otklyucheniya antenny. Smozhet  li
on im upravlyat'? I chto oni predprimut v otvet?
     SHCHelknul tumbler, pogasli ekrany lokatorov... I nichego  ne  sluchilos'.
Navernoe, im potrebuetsya  kakoe-to  vremya  dlya  togo,  chtoby  ponyat',  chto
proizoshlo, i  prinyat'  novoe  reshenie.  |tim  nado  vospol'zovat'sya...  On
ostorozhno, bukval'no  po  millimetru  potyanul  na  sebya  rukoyatku  ruchnogo
upravleniya. Korabl' slushalsya! Teper' slushalsya! On tut zhe  vklyuchil  bokovye
dvigateli i srazu do otkaza  povernul  ruli,  zavalivaya  korabl'  na  bok,
nastol'ko kruto, naskol'ko mogli vyderzhat' peregruzochnye amortizatory i on
sam. Ego prizhalo k kreslu, myslenno on videl, kak nos mashiny ocherchivaet  v
prostranstve  pologuyu  krivuyu  parabolu,  postepenno  vozvrashchavshuyu  ego  k
planete. Uzhe  cherez  neskol'ko  sekund  on  nachnet  snizhat'sya,  no  sejchas
skorost' korablya upala, i dlya  nih  eto  samoe  udobnoe  vremya  chto-nibud'
predprinyat'... CHego oni zhdut?
     I tut on ponyal. Dlya  togo  chtoby  sorientirovat'sya,  chtoby  pravil'no
zakonchit' manevr i hot' priblizitel'no napravit' mashinu  v  nuzhnoe  mesto,
emu pridetsya hotya by na sekundu  vklyuchit'  lokatory,  ne  zrya  ego  lishili
optiki. |tim oni i vospol'zuyutsya.
     Vybora u nego ne bylo.  Kak  tol'ko  na  al'timetre  poyavilas'  cifra
vosem' tysyach metrov, on pereklyuchil  dvigateli  i  brosil  korabl'  vniz  k
poverhnosti planety po krutoj traektorii s takoj peregruzkoj, chto v glazah
potemnelo.  Ispravlyat'  kurs,  dovorachivat'  on  budet  potom,   u   samoj
poverhnosti.  Im  potrebuyutsya  schitannye  sekundy,  chtoby  rasschitat'  ego
manevr. Kak tol'ko oni pojmut, posleduet  nemedlennaya  ataka,  potomu  chto
inache oni voobshche ne uspeyut. On vzglyanul na sekundomer. Voe, bol'she medlit'
nel'zya. On vyrubil dvigateli i vklyuchil  srazu  vse  lokatory.  Prezhde  chem
ekrany progrelis', korabl' sodrognulsya ot serii vzryvov.
     Vokrug nego v prostranstve  lopalis'  metallicheskie  hlopushki  raket.
Rotanov pochuvstvoval udovletvorenie, potomu  chto  eto  oznachalo,  chto  oni
rasteryalis', ne smogli vyderzhat' do konca pravila igry,  kotorye  sami  zhe
predlozhili, ne sumeli dostich' neizvestnoj emu celi, radi  kotoroj  i  byla
zateyana  vsya  eta  slozhnaya  inscenirovka.  Teper'  oni  pytalis'  poprostu
unichtozhit' korabl' i tem samym priznavali svoe porazhenie.
     "Nu,  eto  my  eshche  posmotrim...  Protivometeornaya  zashchita   blizhnego
dejstviya rabotaet bez lokatorov, tak chto pryamye popadaniya mne  ne  grozyat,
tol'ko i dlya nih eto, konechno, ne sekret.  Sejchas  oni  dvinut  chem-nibud'
posolidnej".
     |krany nakonec progrelis', i on  uvidel  stremitel'no  priblizhavshuyusya
poverhnost' planety. Manevr byl rasschitan pravil'no.  Emu  nuzhno  vyigrat'
eshche minutu, ne bol'she, potom im pridetsya bit' po poverhnosti planety. Vryad
li oni risknut primenit' tam chto-nibud' dejstvitel'no  moshchnoe,  a  obychnye
rakety emu ne strashny. Tak chto oni postarayutsya vrezat' emu imenno sejchas v
eti samye schitannye sekundy. Nel'zya teryat' iz vidu ni odnogo ekrana. Snizu
idut obychnye rakety, celyh pyat'. |ti ne strashny. Von ona... Sverhu...  |tu
horosho by perehvatit' na dal'nih podstupah...  On  tolknul  plechom  turel'
protivometeornoj pushki i nazhal pedal'. |krany  goreli  rovnym,  nemigayushchim
svetom. Vystrela ne posledovalo... Togda vniz eshche kruche, eto vse, chto  emu
ostaetsya... Dvigateli ne vklyuchayutsya!.. K chertu lokatory! Nichego s  nim  ne
sluchitsya, esli on ne uvidit, kak vrezhet po  nemu  eta  shtuka...  Vot  tak,
teper' dvigateli vklyuchilis'! Pozhaluj,  dostatochno,  impul's  byl  sil'nym.
Pryadetsya snova vklyuchat' lokatory...
     On vklyuchil ih  rovno  na  odnu  sekundu.  Za  etu  sekundu  on  uspel
ubedit'sya v tom, chto idushchaya na nego sverhu raketa proskochit nad  korablem.
Dazhe esli ona  s  samonavedeniem,  ne  uspeet  skorrektiroaat'sya,  slishkom
velika u nee  massa,  i  tol'ko  potom,  razvernuvshis',  snova  pojdet  na
korabl'. No togda uzhe budet pozdno, on uspeet prizemlit'sya...  Prezhde  chem
on vyklyuchil lokatory, dvigateli dali dopolnitel'nyj  impul's  bez  vsyakogo
ego uchastiya. Teper' on ne znal, smozhet li zatormozit'. I dazhe esli  uspeet
pogasit' lishnyuyu skorost', sest'  bez  lokatorov  nevozmozhno.  A  stoit  ih
vklyuchit', upravlenie polnost'yu vyhodit iz-pod ego kontrolya... Pohozhe,  oni
vse zhe ego prizhali... On zakryl glaza, chtoby ne otvlekat'sya,  i  vyzval  v
pamyati izobrazhenie poverhnosti planety, vidennoe na ekrane sekundu  nazad.
Myslenno on kak by  prodolzhil  ee  dvizhenie,  sam  sebe  pytayas'  zamenit'
lokator... Vot! Imenno v eto mgnovenie temnoe pyatno radiusom  v  neskol'ko
kilometrov dolzhno bylo zapolnit' ves' nosovoj  ekran.  On  tolknul  vpered
srazu oba tumblera nosovyh dvigatelej. Razvorachivat'sya dlya posadki  kormoj
vpered uzhe ne bylo vremeni. Dvigateli vzreveli, i pochti v to zhe  mgnovenie
korabl'  sodrognulsya  ot  strashnogo  udara  po  korme,   probivshego   pole
protivometeornoj zashchity. Na sekundu on, kazhetsya, poteryal soznanie, no dazhe
ne zametil etogo, potomu chto, prezhde chem korabl' zavalilsya na pravyj  bok,
on uspel ego vyrovnyat' korotkim udarom bokovyh dvigatelej i eshche raz prinyal
vsyu massu korablya na nosovye, sam udivlyayas' tomu, chto oni eshche  rabotali  i
derzhali  mahinu  korablya  na  svoem  ognennom  stolbe.  Sekundu  on  visel
nepodvizhno neizvestno na kakoj vysote,  potomu  chto  al'timetr  kak  budto
vzbesilsya posle togo udara.  S  otchayaniem  on  ponyal,  chto  eto  poslednyaya
sekunda, chto bol'she emu ne spravit'sya s mashinoj, ne uderzhat' ravnovesiya.
     I togda on  plavno  potyanul  na  sebya  rukoyatku  ostanovki  reaktora,
millimetr za millimetrom podtyagivaya ee k sebe, pochti fizicheski oshchushchaya, kak
padaet moshchnost', umen'shaetsya tyaga nosovyh i  vse  blizhe,  blizhe  nevidimaya
poverhnost' planety.  Vybrosiv  nosovye  opory,  rvanul  krasnuyu  rukoyatku
avarijnoj posadki. Pochti  srazu  po  bokam  hlopnuli  chetyre  piropatrona,
otkryvaya dyuzy rezervnyh dvigatelej razovogo dejstviya.
     Oni  vyrovnyali  raskachivayushchijsya  korabl',  poveli  ego  vniz.  No  ih
dejstviya hvatit na sto metrov, i esli on proschitalsya, esli do  poverhnosti
okazhetsya chut' bol'she etogo rasstoyaniya, to korabl' vsej massoj navalitsya na
opory, somnet ih i ruhnet nabok... Dazhe desyati  metrov  budet  dostatochno,
chtoby  prevratit'  mashinu  v  grudu  metalloloma.  No   pochti   srazu   on
pochuvstvoval  myagkij  tolchok,  dvigateli  otklyuchilis'  avtomaticheski,  kak
tol'ko opory kosnulis'  poverhnosti,  i  vse  stihlo.  Eshche  sekundu-druguyu
skripeli amortizatory, legkaya drozh' probegala po pereborkam, potom smolkla
i ona. Korabl'  prochno  stoyal  na  oporah,  i,  znachit,  emu  udalas'  eta
nemyslimaya slepaya posadka na iskalechennom korable. On podozhdal eshche  sekund
desyat', ozhidaya prodolzheniya obstrela. Vzryvov bol'she ne bylo.
     Kogda Rotanov raspahnul dver'  vhodnogo  shlyuza,  les  vokrug  korablya
gorel. On gorel  kak-to  nehotya,  chadyashchim  krasnovatym  plamenem.  Stranno
vyglyadel s vysoty soroka metrov  etot  goryashchij  pod  nogami  les.  Derev'ya
prikryvali tol'ko opory, vsya ostal'naya gromada korablya  vzdymalas'  vysoko
nad nimi i byla otlichnoj mishen'yu.  CHego  oni  zhdut,  pochemu  ne  strelyayut?
Tishina, narushaemaya tol'ko treskom pozhara,  pokazalas'  emu  oglushitel'noj.
Pozhaluj, net im rezona strelyat'... Esli on proschitalsya i  posadil  korabl'
daleko ot bazy, oni doberutsya  do  nego  pervymi  i  popytayutsya  zahvatit'
korabl', a ne razrushat' ego. Nado gotovit'sya k vstreche...
     Zadrav golovu, on osmotrel kormu, prinyavshuyu na sebya tot edinstvennyj,
prorvavshijsya  skvoz'  zashchitu  udar.  Sil'no  pomyatoe  hvostovoe  operenie,
vozmozhno,  smeshcheny  kormovye  dyuzy.  |to  vse  melochi.  Glavnoe  -  ucelel
prostranstvennyj reaktor... Zashchita zastavila raketu vzorvat'sya  v  storone
ot korablya i prinyala na sebya osnovnoj udar.
     Pozhar postepenno stihal. CHuzhoj les  gorel  molcha  i  glushil  ogon'  v
lohmot'yah zhirnogo chernogo dyma. S vostoka v pozhare uzhe poyavilis' prosvety,
pohozhe, cherez chas-drugoj ogon' voobshche sojdet na  net.  No  vse  zhe  vokrug
korablya vygorelo dostatochnoe prostranstvo, i nikto ne smozhet  perejti  ego
nezametno.
     Zanyatyj proverkoj nemnogih ostavshihsya v ego rasporyazhenii storozhevyh i
zashchitnyh sistem,  ne  svyazannyh  s  central'nym  komp'yuterom,  Rotanov  ne
perestaval dumat' o tom, zachem  singlitam  ponadobilas'  takaya  slozhnaya  i
hitraya   procedura.   Mozhet,   oni   hoteli   zastavit'   ego    zapustit'
prostranstvennyj  konverter?  |to,  pozhaluj,  vsego  veroyatnej.  Ved'  oni
neznakomy s principom prostranstvennogo perehoda,  i  konverter  navernyaka
pokazalsya im bessmyslennoj truboj. Oni hoteli uznat', dlya chego sluzhit etot
neizvestnyj mehanizm. |to byla ne takaya uzh nelepaya popytka, oni  ne  mogli
znat', chto  konverter  vklyuchaetsya  tol'ko  na  okolosvetovyh  skorostyah  v
glubokom kosmose... Vryad li  on  pojmet  istinnye  prichiny,  kotorymi  oni
rukovodstvovalis', vazhno to, chto on  vyigral  poedinok,  posadil  korabl'.
Teper' vse zaviselo ot  kolonistov.  Esli  by  tol'ko  ih  otryady  podoshli
pervymi! Mozhet byt',  udastsya  ne  ustraivat'  zdes'  batalii,  a  podnyat'
korabl', naprimer, noch'yu i otvesti ego k baze.
     Naverno, ot dyma pozhara Al'fa kazalas' fioletovoj, pochti krasnoj. Ona
uzhe kasalas' gorizonta, kogda on zametil dvizhenie na dal'nih  podstupah  k
korablyu. Po tomu, kak svobodno, ne  pryachas',  shli  lyudi,  on  pochti  srazu
dogadalsya, chto eto otryad kolonistov.
     Oni radovalis' korablyu, kak deti novoj bol'shoj igrushke. Razoshlis'  po
vsem otsekam, razglyadyvali kazhdyj mehanizm.  Prishlos'  vremenno  perekryt'
upravlyayushchie otseki i vse drugie pomeshcheniya, gde  neznakomye  s  ustrojstvom
korablya lyudi mogli popast' v opasnuyu situaciyu. On edva uspeval otvechat' na
rassprosy. Kogda nemnogo utihla radost' ot blagopoluchnogo  ishoda  slozhnoj
operacii, stali dumat', chto delat' dal'she.
     Ohotniki  zahvatili  na  okraine  goroda  tri   raketnye   ustanovki,
obstrelyavshie ego korabl', i vyveli ih iz stroya. No mogli byt' drugie,  eshche
neizvestnye razvedchikam. Poetomu reshili podnimat'sya s nastupleniem  polnoj
temnoty. Do bazy ostavalos'  vsego  desyat'  kilometrov.  Rotanov  nadeyalsya
vypolnit' etot poslednij podskok s vklyuchennymi lokatorami.
     Po svedeniyam ohotnikov, s nastupleniem  temnoty  vsyakaya  deyatel'nost'
singlitov prekrashchalas'. |to bylo kak-to svyazano s ih biologiej, i  v  etom
eshche  predstoyalo  razobrat'sya,  sejchas   zhe   vazhno   drugoe:   upravlyayushchie
peredatchiki singlitov ne smogut pomeshat'. Noch'yu strashny tol'ko  lyussy,  no
ni odin lyuss ne smozhet probit'sya skvoz' pole korabel'noj zashchity.
     CHerez chas posle  nastupleniya  temnoty  korabl'  plavno  opustilsya  na
ploshchadku soveta okolo osnovnoj bazy kolonii.


     |to bylo nemyslimo! Rotanov otbrosil ocherednoj blok. On  sidel  pered
bol'shim chertezhom. Linii prygali pered glazami. Desyatyj den'  on  sidit  na
ploshchadke pered korablem, starayas' razobrat'sya hotya by v osnovnom principe,
na kotorom rabotala chuzhaya apparatura, nabitaya v chetyre plastmassovyh kuba.
Primerno devyat'sot kontaktnyh tochek obnaruzhil on na  poverhnosti.  Ot  nih
vglub' uhodili tonkie,  kak  volos,  provodniki.  Na  ekrane  elektronnogo
iskatelya on mog prosmatrivat' vse soderzhimoe bloka sloj za sloem, hot'  na
molekulyarnom urovne i vse ravno nichego ne  mog  ponyat'.  Tam  ne  bylo  ni
odnogo aktivnogo elementa. Nichto ne usilivalo elektricheskij tok, nikuda ne
podhodilo pitanie, i vse-taki tok byl vnutri etoj sumasshedshej shemy. Celye
potoki elektronov shli v razlichnyh napravleniyah, usilivalis',  oslablyalis',
slovno by sami soboj, po shchuch'emu veleniyu, menyali  napravlenie  dvizheniya...
Malo togo, vsya shema etogo chertovogo kuba ne byla postoyannoj. Ona menyalas'
i tam, gde nedavno byli nakoplennye na  nevidimyh  emkostyah  elektricheskie
potencialy, pri sleduyushchem prosmotre togo zhe samogo mesta on mog obnaruzhit'
vse,  chto  ugodno,  nachinaya  ot  induktivnosti  i   konchaya   odnostoronnej
provodimost'yu kristalla. Kub vydaval iz svoego nepostizhimogo nutra vse  te
komandy dlya ispolnitel'noj apparatury korablya, kotorye edva  ne  konchilis'
katastrofoj, i sejchas on tozhe chto-to vydaval na vse svoi  vyhodnye  tochki,
dikuyu smes' neponyatnyh elektricheskih signalov...
     V etom kuske kristallicheskoj massy byl klyuch k  osnovnoj  probleme,  k
vozvrashcheniyu domoj zemnyh korablej... Mezhdu prochim, i ego  korablya  tozhe...
Prezhde chem razrabotat' plan dal'nejshih  dejstvij,  on  dolzhen  byl  znat',
sposobna li ih elektronika zamenit' zemnoj komp'yuter...  V  tom,  chto  ona
sposobna na mnogoe, on uzhe ne somnevalsya, no  emu  nuzhno  bylo  ustanovit'
poryadok slozhnosti zadach, kotorye mozhet razreshit' odin takoj blok, i uznat'
hot'  priblizitel'no,  skol'ko  blokov  ponadobitsya  dlya  resheniya   zadachi
prostranstvennogo perehoda, vozmozhno  li  principial'no  reshenie  podobnyh
zadach s pomoshch'yu etoj elektricheskoj abrakadabry.
     Dva cheloveka spuskalis' k nemu po tropinke. On prosil  ne  bespokoit'
ego  bez  krajnej  neobhodimosti  i  sejchas  s  razdrazheniem  smotrel   na
priblizhavshihsya lyudej. Prezhde chem oni podoshli, on uzhe  vzyal  sebya  v  ruki.
Samo razdrazhenie govorilo o tom, chto pora sdelat' v  rabote  osnovatel'nyj
pereryv.
     K nemu podoshli doktor i predsedatel' soveta.  Posle  posadki  korablya
bez ego uchastiya ne reshalos' ni odno  vazhnoe  delo.  Korabl'  stal  kak  by
centrom, vokrug kotorogo sosredotochilis' vse nadezhdy kolonii na  blizhajshee
vremya. On byl eshche i  simvolom...  simvolom  Zemli.  Bez  korablya  Rotanov,
nesmotrya na vse polnomochiya i dokumenty, byl vsego lish' pilotom,  i  tol'ko
teper', kogda vysoko nad zazubrennoj vershinoj hrebta vzdybilis' sverkayushchie
fermy i chetkie linii zvezdoleta, on stal dlya nih predstavitelem Zemli.
     Nachalos'   obsuzhdenie   tekushchih    del.    Zakanchivalas'    prokladka
bronirovannyh kabelej iz peshcher k energosistemam korablya, velis' raboty  po
osvoeniyu  tehniki,  privezennoj  im  dlya  kolonii.  I,  hot'   bol'shinstvo
apparatury vyshlo iz stroya vo vremya perehoda, vse zhe mnogoe sohranilos',  i
teper'  koloniya  raspolagala  horoshim  parkom   stankov   dlya   lit'ya   iz
sverhprochnogo  plastika  lyubyh  detalej.  Mozhno  bylo  ne  bespokoit'sya  o
zapasnyh chastyah dlya mehanizmov i  oruzhiya.  Trudnyj  nochnoj  sezon  vpervye
projdet bez osobyh problem. Po nastoyaniyu Rotanova zakanchivalos' provedenie
podzemnogo hoda iz peshcher k korabel'nomu shlyuzu. Kak tol'ko on budet  gotov,
korabl'  prevratitsya  na  vsyu  dolguyu  zimu  v  glavnyj  forpost  kolonii.
Korabel'nymi energeticheskimi ustanovkami i  silovymi  polyami  mozhno  budet
prikryvat' lyubye opasnye uchastki, esli tol'ko on smozhet vosstanovit'  hotya
by  prostejshie  funkcii   korabel'noj   elektroniki.   Vse   upiralos'   v
elektroniku. Bez nee slozhnejshij organizm zvezdoleta prevrashchalsya kak  by  v
starinnyj  parovoz,  moguchij,  no   tupoj   i   neuklyuzhij.   Horosho   hot'
predusmotreli ruchnoe upravlenie glavnogo reaktora. Skol'ko emu prishlos' za
eto bit'sya! I vot teper' oni raspolagayut energiej.
     Kogda s delami bylo pokoncheno, doktor otvel Rotanova v storonu.
     - Odna moya pacientka hotela by pogovorit' s vami...
     - Kakaya pacientka? - ne srazu ponyal Rotanov. - Neuzheli Anna?
     - Vot uzhe tretij den'... Prosila ne govorit' vam, zhdet, chto  vy  sami
dogadaetes' o nej sprosit' i pridete...
     Doroga vniz k zhilym peshcheram byla dovol'no dolgoj. Rotanov shel ryadom s
doktorom i dumal o tom, chto povezlo tol'ko emu da vot  eshche  Anne.  Glavnoj
problemoj, dazhe podhodov k kotoroj poka ne vidno,  ostavalas'  dejstvennaya
zashchita ot lyussov.
     - Kak vy schitaete, u nas s Annoj prirodnyj immunitet?
     - Trudno chto-nibud' skazat' opredelenno, my malo  znaem  o  mehanizme
vozdejstviya lyussa. To, chto ya vam rasskazyval, eto tol'ko  dogadki.  A  chto
kasaetsya immuniteta... Gibernizaciya oslablyaet nasledstvennost', a  my  vse
potomki teh, kto mnogo let provel  v  korable  v  zamorozhennom  sostoyanii.
Pervoe vremya lyudi sil'no boleli. CHasto rozhdalis' kaleki. Tak chto ne  znayu,
s  Annoj  vse  ochen'  slozhno.  Mozhet  byt',  postepenno   nasledstvennost'
stabilizirovalas', mozhet byt', ona odna iz teh, kto prishel v normu.
     - Vy hotite skazat', chto vozdejstvie lyussa na  zdorovogo  cheloveka  s
nepovrezhdennoj nasledstvennost'yu bezvredno?
     - YA ne znayu. |to tol'ko predpolozhenie. Kogda  priletyat  drugie  lyudi,
mozhno budet sdelat' vyvody, poka my imeem vsego dva sluchaya.  Vash  i  Anny.
Proshche  vsego  ih  ob座asnit'  prirodnym  immunitetom.  Kak  u  vas  dela  s
elektronikoj, udalos' v chem-nibud' razobrat'sya?
     - Net.
     - YA tak i dumal.
     - Pochemu? - s interesom sprosil Rotanov.
     - CHuzhoj razum, chuzhaya logika. CHem dol'she oni razvivayutsya, tem men'she v
nih chelovecheskogo.
     - Menya v nih porazhaet sovsem ne eto... Vot vy govorite,  chem  dol'she,
tem men'she v nih chelovecheskogo. No voz'mite tu zhe  elektroniku.  Ved'  eto
tvorchestvo, doktor, i kakoe! To, chto oni sozdavali  do  sih  por  vse  eti
rollery, mehanizmy, eto vse oni vzyali gotovym iz nashih  chertezhej,  knig  -
povtoryat' mogut i roboty.  Tol'ko  tvorchestvo  -  svojstvo  razuma.  A  vy
govorite - malo v nih chelovecheskogo.
     - Vy menya ne ponyali. Razum mozhet prinadlezhat' ne tol'ko lyudyam. Vy  zhe
ne sobiraetes' utverzhdat', chto vozmozhen lish' chelovecheskij razum ili tol'ko
nasha logika, nasha moral'?
     - Nu uzh vy i o morali zagovorili. Konechno, s etim nevozmozhno sporit'.
Oni drugie.
     - A znaete, pochemu? Nadkorka, kora - eto vse oni kopiruyut s cheloveka.
Malo togo, vse, chto est' v samoj kore v moment snyatiya  kopii,  prinadlezhit
odnoj konkretnoj lichnosti. No tol'ko v moment  snyatiya  kopii.  Dal'she  vse
menyaetsya, vnov' sozdannaya sistema dinamichna.
     - To est' poyavlyaetsya svoj opyt, svoi vospominaniya?
     - Ne tol'ko eto.  Delo  v  tom,  chto  podsoznanie  u  nih  voobshche  ne
kopiruetsya. YA podozrevayu, chto etu oblast' oni celikom nasleduyut ot lyussov.
I  vse  instinkty,  ih  sposobnost'  telepaticheskogo  obshcheniya  -  eto  vse
ottuda... V obshchem, voznikaet novaya lichnost', i chem dal'she ona razvivaetsya,
tem men'she pohozha na pervonachal'nuyu...
     - YA vse vremya dumayu, chto eti sobytiya - rezul'tat tragicheskoj oshibki.
     Doktor s interesom posmotrel na nego.
     - Vy pervyj, ot kogo ya eto slyshu. No vam legche sudit'.  Nad  vami  ne
dovleyut nashi obstoyatel'stva, nashi bedy.
     - Vozmozhno. My ostavlyaem planetu dazhe v tom  sluchae,  esli  ne  mozhem
uzhit'sya s mestnoj faunoj, esli voznikaet ugroza unichtozheniya  kakogo-nibud'
vida, dazhe togda lyudi predpochitayut ujti, a  zdes'  razum!  Pust'  dazhe  on
voznik v takoj  strannoj,  neozhidannoj  forme,  pust'  sami  lyudi  yavilis'
prichinoj ego vozniknoveniya...
     - Gibel' lyudej...
     - Da. Prostite. No eto vse ravno ne  menyaet  suti  dela.  Vojnu  pora
prekrashchat'.
     - U vas est' kakoj-to konkretnyj plan?
     -  A  kak  vy  dumaete,  oni  sposobny  soblyudat'  vzyatye   na   sebya
obyazatel'stva?
     - To est' mozhno  li  s  nimi  vesti  diplomaticheskie  peregovory?  Nu
znaete, u nas eto nikomu ne prihodilo v golovu!
     - A zhal'... Nado by poprobovat'.
     - Vryad li oni voobshche pojmut  vas.  V  ih  predstavlenii  lyudi  tol'ko
material dlya sozdaniya novyh singlitov. Oni prednaznacheny na etu rol' samoj
sud'boj, mozhet, vy i s lyussami sobiraetes' dogovorit'sya?
     Rotanov nichego ne otvetil. On dumal o tom,  chto  oni  uzhe  proigrali.
Esli by ne ego korabl', predstoyashchaya noch' stala by dlya kolonii poslednej.
     - Gde inzhener?
     Doktor pozhal plechami.
     - Poslednee  vremya  ya  ego  redko  vizhu  na  baze,  naverno,  gotovit
ocherednuyu operaciyu.
     - Bez etogo emu skuchno, chto li?
     - U nego doch' pogibla i zhena. YA ego ponimayu.
     - A ya net! - rezko skazal Rotanov, i vdrug iz ohvativshego ego chuvstva
vozmushcheniya i gneva neozhidanno rodilsya plan. Srazu ves', celikom, so  vsemi
detalyami.  On  rezko  ostanovilsya,  tak  chto  doktor,  idushchij  szadi,   ot
neozhidannosti naletel na nego.
     - CHto sluchilos'?
     - Nichego. Poka nichego, no, kazhetsya, ya znayu, chto delat' dal'she.
     V palate, gde lezhala Anna, tiho gudel kondicioner.  Suhoj  prohladnyj
vozduh shevelil kolyuchuyu ryzhuyu vetku,  torchavshuyu  u  izgolov'ya  ee  posteli.
Rotanov pozhalel, chto ne dogadalsya zahvatit' s soboj semena zemnyh  cvetov.
Vmesto elektronnogo hlama, kotoryj poshel na svalku,  nuzhno  bylo  privezti
gorstochku semyan.
     On sidel u ee izgolov'ya i  molchal.  Ne  hotelos'  govorit'  banal'nye
frazy, kotorye prinyato govorit' bol'nym, a drugih, nuzhnyh slov u  nego  ne
nahodilos'. Anna tozhe dolgo molchala, slovno ponimala, chto slova sejchas  ne
nuzhny. Rotanov potrogal vetku, tochno proveryal, ostry li kolyuchki.
     - Skoro mne razreshat vyjti. YA ne hotela, chtoby vy prihodili syuda.
     - A doktor skazal, chto...
     - |to emu tak kazhetsya. Oni vse dumayut, chto mne skuchno. No eto ne tak,
mne byvaet grustno, no tol'ko ottogo, chto ya boyus' opozdat'  i  ne  uvidet'
solnca v eti poslednie dni, potom ego pridetsya zhdat' tak dolgo.
     - YA vam obeshchayu sdelat' podarok, kogda vy vyzdoroveete. - On  staralsya
ne smotret' na nee, tak sil'no pohudelo i zaostrilos' lico devushki.
     Anna ulybnulas'.
     - Mne vse delayut podarki. Vot dazhe inzhener  razdobyl  gde-to  korobku
konfet. |to bol'shaya redkost' u nas. Pochti relikviya...
     Rotanov ulybnulsya, uslyshav o konfetah. V plane, kotoryj on  produmal,
spuskayas' k Anne, ne hvatalo odnoj malen'koj detali...
     - Moj podarok budet sovsem drugim. YA podaryu vam mir.
     - Ves', celikom? - shutlivo sprosila Anna, slovno ne ponimaya ego.
     - Net. Poka tol'ko dnevnuyu polovinu, no zato eto budet nastoyashchij mir,
bez poddelki! Bez vojny, mozhno budet begat' bosikom, lovit' rybu,  uhodit'
iz doma v pohody na desyatki kilometrov,  razzhigat'  kostry...  i  ne  nado
budet boyat'sya...
     - Vy shutite...
     On videl, kak zaledeneli, rasshirilis' ee glaza, kak sekundy  dve  ona
borolas', no vse zhe pokazalis' slezy.
     - Ne nado tak shutit'... |to zhestoko...
     - YA ne shuchu, Anya! YA vam obeshchayu, chego by eto ni stoilo, tak i budet!
     Slezy zastyli u nee v glazah, a sami glazam blednom  lice  pokazalis'
Rotanovu dvumya ogromnymi chernymi ozerami. I vdrug ona emu poverila  srazu,
bez oglyadki, kak togda u nochnogo kostra... CHto-to drognulo u nee  v  lice,
ona nashla ego ruku i szhala.
     - Mne trudno predstavit', kak eto budet, Rotanov. Nikto iz  nashih  ne
smozhet dazhe voobrazit' takoj zhizni.
     - Nichego. Postepenno privyknut. - On podnyalsya, no vse  nikak  ne  mog
preodolet' nelovkost'. Ostavalos' eshche odno nebol'shoe delo, i on  ne  znal,
kak k nemu podstupit'sya.
     - YA hochu poprosit' vas ob odolzhenii. Dnya...
     Ona smotrela na nego vyzhidatel'no, chut' udivlenno.
     - Podarite mne vashu korobku konfet. Ona  mne  ponadobitsya  dlya  ochen'
vazhnogo dela...
     K schast'yu, ona nichego ne sprosila. Vryad li on sumel by ob座asnit', dlya
chego emu eto nuzhno.





     Solnce stoyalo v zenite, kogda Rotanov  minoval  poslednij  storozhevoj
post i vyshel na tropinku, vedushchuyu k gorodu.
     Trudnee vsego bylo ugovorit' predsedatelya otpustit' ego bez ohrany  i
oruzhiya. On i sam ponimal, naskol'ko eto opasno. Hotya  singlity  stremilis'
izbegat' krovoprolitnyh stychek i bez nuzhdy  ne  primenyali  oruzhiya.  Mnogie
schitali, chto eto proishodit vovse ne iz ih gumannosti, prosto oni "beregli
material", kak vyrazilsya odin iz ohotnikov, i, vmesto togo  chtoby  ubivat'
plennyh, ostavlyali  ih  svyazannymi  v  lesu,  predostavlyaya  vse  zavershat'
lyussam. Na teh  zhe,  kogo  schitali  osobo  opasnymi,  singlity  ustraivali
nastoyashchuyu  ohotu  i  proyavlyali  nemalo  izobretatel'nosti.  Tak   chto   na
gumannost' rasschityvat' ne stoilo, skoree uzh na blagorazumie... Dolzhny  zhe
oni soobrazit', chto teper', posle ugona zvezdoleta,  posle  vosstanovleniya
svyazi kolonii s Zemlej sootnoshenie sil izmenilos' ne v ih pol'zu.
     "Gumannost',  blagorazumie...   Slishkom   mnogo   ya   im   pripisyvayu
chelovecheskogo. Mne  prosto  fantasticheski  povezlo  v  tot  raz,  kogda  ya
blagopoluchno vybralsya iz goroda. Tak net,  menya  neset  tuda  snova...  Nu
pochemu  ne  dozhdat'sya  prileta  Olega  i  ne  popytat'sya  samim   naladit'
komp'yuter? Sverknet ognennyj glazok, von hot' iz-za etogo kustika,  i  vse
na etom konchitsya. Radiosvyazi u nih net, vidite li. Bloki  dlya  korabel'nyh
komp'yuterov u nih est', a svyazi u nih net, i nel'zya  predvaritel'no  ni  o
chem dogovorit'sya. Pisem  oni  ne  chitayut,  v  plen  ne  sdayutsya,  ostaetsya
vystupit' v kachestve misheni. Net drugogo vyhoda..."
     Vyhod, mozhet, i byl, no on vybral  samyj  korotkij  put',  razrabotal
plan, kotoryj obeshchal v sluchae udachi pokonchit' s vojnoj, i ne sobiralsya  ot
nego otkazyvat'sya.
     "Vot vernus' na Zemlyu, voz'mu godovoj otpusk, i pust' provalyatsya  vse
eti Al'fy, Gidry, singlity, lyussy..."
     No on sovershenno tochno znal, chto nikuda  otsyuda  ne  denetsya.  Raz  v
zhizni vypadaet cheloveku udacha natknut'sya na chuzhih planetah  na  chto-nibud'
po-nastoyashchemu nevidannoe, na takoe, radi chego, sobstvenno, lyudi stremilis'
k zvezdam... Vizit k renitam  po  sravneniyu  s  etim  kazalsya  emu  teper'
pustyakovym razvlecheniem.
     Goryachij veter dognal ego szadi so  storony  lesa  i,  podnyav  oblachko
pyli, ponessya po doroge dal'she k gorodu. Ryzhaya tropinka, ryzhaya trava na ee
obochinah, dazhe veter ot pyli kazhetsya zdes' ryzhim. Strelyat' oni opredelenno
ne sobiralis'. On doshel do samoj okrainy, tak nikogo i  ne  zametiv,  hotya
navernyaka minoval ne odin ih dozornyj post.
     Vse zabroshennye razvaliny vyglyadyat odinakovo, no v oblike goroda bylo
nechto, govoryashchee o tom, chto zhizn'  ne  okonchatel'no  pokinula  ego  ruiny.
Naverno, eto vpechatlenie sozdavala belaya bashnya,  vzmetnuvshayasya  metrov  na
pyat'desyat nad central'noj chast'yu  goroda.  CHto  u  nih  tam  -  lokatornye
stancii? Truba ventilyacii  ot  podzemnyh  cehov?  S  ischeznoveniem  Filina
koloniya perestala poluchat' svedeniya  o  zhizni  goroda.  On  odin  iz  vseh
razvedchikov umel beznakazanno pronikat' v gorod.
     Interesno predstavit', kak budut vyglyadet' goroda na etoj planete let
cherez dvesti. Esli razvitie pojdet dal'she  svoim  estestvennym  putem  bez
vmeshatel'stva lyudej, to, pozhaluj,  goroda  ischeznut  vovse.  Singlitam  ne
nuzhny  zdaniya,  razve  chto  dlya  proizvodstvennyh  cehov.  No   ih   luchshe
raspolagat' pod zemlej. Sami zhe oni ne nuzhdayutsya v domah. I  ne  tol'ko  v
domah, odezhda im tozhe ne nuzhna,  ona  meshaet  ih  kozhe  pogloshchat'  energiyu
solnca, tak chto odezhda i zdaniya dlya nih - atavizm,  ostatki  proshlogo.  Im
vse ravno, gde zhit', zdes' ili v lesu. I derzhatsya oni za gorod potomu, chto
v nem sosredotocheny ih proizvodstvennye resursy.
     Kak znat', ne vojna li yavilas' prichinoj takogo  burnogo  razvitiya  ih
promyshlennosti? Nuzhno li budet im proizvodstvo v mirnyh usloviyah? Est'  li
veshchi, v kotoryh oni nuzhdayutsya po-nastoyashchemu? Dazhe etogo lyudi ne  znayut,  a
dlya uspeha ego plana bylo chrezvychajno vazhno opredelit'  kakie-to  predmety
proizvodstva ili tehnologicheskie processy, najti malejshuyu  zacepku,  chtoby
predlozhit'  chto-nibud',  s  ih  tochki  zreniya,  stoyashchee,  v  obmen  na  ih
fantasticheskuyu elektroniku...
     Pechal'nyj skrip i posledovavshij za nim  grohot  zastavili  ego  rezko
obernut'sya. Sosednie zdanie nakrenilos', upalo neskol'ko oblomkov, sekundu
stena kolebalas' v neustojchivom ravnovesii,  da  tak  i  ostalas',  slovno
razdumala padat'.
     "CHto-to ya slishkom bespechen... - podumal Rotanov. - S chego  by?  Gorod
slovno vymer, no eto vpechatlenie obmanchivo. Nado byt' vnimatel'nej".
     Pervogo singlita on zametil, kogda proshel vsyu okrainu. Singlit  stoyal
u zdaniya, pohozhego na zamok, v kotorom  proshlyj  raz  byla  rezidenciya  ih
koordinatora, nazvavshego sebya Bergom. Pohozhe, eto chasovoj. Singlit stoyal u
vhoda v zdanie nepodvizhno, polozhiv  tyazhelyj  rastrub  izluchatelya  na  sgib
loktya. S vidu obyknovennyj paren' let dvadcati, v korotkih  shortah  i  bez
rubahi. Kogda Rotanov podoshel shagov na tridcat',  on  uzhe  tak  ne  dumal,
potomu chto kozha etogo sushchestva vovse ne pohodila na chelovecheskuyu.  Na  nej
ne bylo ni odnoj morshchinki, ni odnogo voloska. Atlasnaya rovnaya  poverhnost'
temnogo,  pochti   shokoladnogo   cveta,   kazalas'   iskusstvennoj,   pochti
neprilichnoj. Tak, naverno, budet vyglyadet' maneken, esli  ego  bez  odezhdy
postavit' posredi ulicy.
     - Mne nuzhno videt' Berga, -  chetko,  slovno  razgovarival  s  gluhim,
proiznes Rotanov.
     - Berg zanyat.
     - Skoro li on osvoboditsya?
     CHasovoj molchal. Mozhet byt', ne rasslyshal ili ne zhelaet otvechat'?
     - Mne podozhdat'?
     - Berg zanyat. Mozhete govorit' so mnoj.
     |to neozhidannoe predlozhenie ego ne ustraivalo. Vozmozhno,  u  nih  tak
prinyato i  net  nikakogo  koordinatora,  vse  ravno  k  Bergu  on  privyk,
prigotovilsya k besede imenno s nim i ne zhelal reshat' vazhnye  voprosy  stoya
posredi ulicy, s pervym vstretivshimsya singlitom.
     - Mne nuzhen Berg.
     - Berg zanyat. - CHasovoj dazhe  intonacii  ne  peremenil.  No  Rotanovu
pochudilas' v ego vzglyade skrytaya nasmeshka, i on oshchutil gluhoe razdrazhenie.
No tut zhe napomnil sebe, chto prishel v chuzhoj dom  i,  sledovatel'no,  nuzhno
bylo prinimat' chuzhie pravila takimi, kakie oni est'.
     - Horosho. YA pridu pozzhe. - On povernulsya i poshel dal'she po ulice, vse
vremya oshchushchaya  na  spine  holodok,  ottogo  chto  izluchatel'  byl  v  boevom
polozhenii i ottogo, chto ne znal, kakim budet sleduyushchee pravilo.
     On proshel svoej myagkoj, no napryazhennoj pohodkoj do  samogo  pereulka.
Ni zvuka, ni shoroha ne razdalos' za  spinoj.  Po-prezhnemu  neshchadno  palilo
solnce, s nego gradom katilsya pot, kogda  on  zavernul  v  pereulok,  hotya
minutu nazad vovse ne oshchushchal zhary. Nuzhno bylo  srazu  reshit',  chto  delat'
dal'she, potomu chto samym glupym bylo vot tak rashazhivat' po ulicam, gde za
kazhdym uglom tailas' neizvestnaya opasnost'. Eshche  opasnej  bylo  by  sejchas
pryatat'sya, potomu chto on prishel otkryto, bez oruzhiya i ne zhelal  bez  nuzhdy
lishat' sebya etogo nebol'shogo preimushchestva. CHasa dva nuzhno chem-to zanyat'sya,
prezhde chem popytat'sya eshche raz uvidet' Berga.
     Rotanov vse eshche razdumyval, chto delat', kogda szadi poslyshalis' shagi.
On povernulsya i stal zhdat', stoj tak, chtoby tot, kto  vyjdet  iz-za  ugla,
natknulsya na nego neozhidanno. V to zhe vremya on ne  pryatalsya,  prosto  stal
vplotnuyu k uglu  doma.  Vse  ego  predostorozhnosti  okazalis'  naprasnymi,
potomu chto tot, kto shel po ulice,  otlichno  razgadal  ego  manevr,  slovno
videl skvoz' steny, i ostanovilsya,  ne  dohodya  do  ugla  doma  neskol'kih
shagov.
     - Rotanov! - pozval  ego  znakomyj  golos.  I  serdce  vdrug  udarilo
bystree vsego dva raza, ne bol'she. Naverno, iz-za togo, chto on tol'ko  chto
dumal o nej... Ob etom sushchestve, pohozhem na zemnuyu zhenshchinu...
     Ona stoyala za uglom, vytyanuvshis', slovno po stojke "smirno".  On  vse
nikak ne mog privyknut' k ih neestestvennym dlya cheloveka pozam.
     - Zachem vy pryachetes'? - sprosila ona.
     - YA vovse ne pryachus'. Uslyshal shagi i zhdal.
     - U vas est' oruzhie?
     - Net.
     - Snimite kurtku.
     Rotanov poslushno snyal kurtku. Dostal iz vnutrennego karmana nebol'shoj
svertok i polozhil na zemlyu.
     - CHto eto?
     - |to dlya vas. Pogovorim ob etom pozzhe, mozhete vzyat' svertok sebe.
     - Ladno. Ostav'te. Mne porucheno vyslushat' vas. Zachem vy prishli?
     I opyat' on ne znal, chto otvetit', potomu chto ne hotel slozhnye voprosy
obsuzhdat' na hodu, posredi ulicy, pod dulom izluchatelya v soroka shagah.
     "Kak sil'no oni nas boyatsya i kak malo znayut", - s gorech'yu podumal on,
muchitel'no ishcha vyhoda iz sozdavshejsya nelepoj situacii.
     - Neuzheli obyazatel'no vot tak, zdes'?.. Mozhet byt',  projdem  k  vam?
Razgovor budet dolgim i neprostym.
     - Net. Govorite sejchas.
     - No pochemu, ved' ran'she...
     - Ran'she vy ne krali u nas korabli. Teper' vy vrag, no my gotovy  vas
vyslushat'. Govorite!
     - YA ne kral u vas korablya. Ne zabyvajte, etot korabl' ne  prinadlezhal
vam, ya na nem priletel.
     - |to pravil'no. Esli by vy uleteli na etom korable. No  vy  peredali
ego nashim vragam. My etogo ne zabudem.
     - Ne zabyvajte takzhe, chto vashi vragi -  moi  sootechestvenniki.  No  ya
peredal im korabl' ne dlya prodolzheniya vojny.  Tol'ko  dlya  oborony  protiv
napadeniya lyussov. YA obeshchayu, chto  korabl'  ne  budet  ispol'zovan  v  vojne
protiv tvoego naroda! No vsled za etim korablem priletyat drugie.  Vam  vse
ravno pridetsya rano ili pozdno vesti peregovory  s  lyud'mi.  Ne  luchshe  li
nachat' sejchas? Zachem lishnie zhertvy? Planeta bol'shaya, zdes' hvatit mesta  i
vam i lyudyam, zachem unichtozhat' drug druga?
     - Lyudi sami nachali vojnu. Lyudyam nravitsya vojna, a sejchas ty pytaesh'sya
nas ubedit', chto vy hotite mira. YA ne znayu, zachem  ty  lzhesh'.  Lyudi  lyubyat
pryatat'sya za uglami i napadat'  iz  zasad,  ne  nado  tol'ko  schitat'  nas
prostakami. My ne verim tebe.
     - Proshche vsego ne verit'... Dumaesh',  mne  legko  bylo  ubedit'  nashih
soglasit'sya na prekrashchenie  vojny?  No  oni  soglasny.  YA  prines  vam  ih
soglasie na mir, oni gotovy zabyt' vse gody vojny, im nelegko eto sdelat',
no oni obeshchayut, a lyudi vsegda derzhat svoe slovo. Vy ved' ni razu  dazhe  ne
probovali zaklyuchit' s nimi dogovor, pochemu by ne popytat'sya sejchas?
     - Pust' vashi korabli priletayut. My sumeem podgotovit'sya; k ih prihodu
zdes' ne ostanetsya lyudej. Nam ne o chem govorit'.
     On chuvstvoval sebya tak, slovno vse glubzhe pogruzhalsya v  tryasinu.  Oni
ne ponimali drug druga. Naivno bylo nadeyat'sya na legkij  uspeh.  Prav  byl
doktor, preduprezhdaya ego, chto vzaimoponimanie nevozmozhno. Slishkom razlichny
celi, razlichny kriterii v ocenke sredstv, kotorymi  oni  dostigayutsya.  Vse
naprasno, on proigral... Gruz vojny okazalsya tyazhelee, chem on dumal. Nichego
ne dast dazhe prilet Olega. Oni ostanutsya na etoj planete na  dolgie  gody,
mozhet byt', navsegda... "Ved' my dlya nih  tol'ko  sredstvo,  prosto  zhivoj
material dlya razmnozheniya sebe podobnyh, oni dazhe ne znayut drugogo sposoba,
eto prosto takie vampiry, raznovidnost' lyussov!.." Tak emu govorili, a  on
ne poveril... Ne veril i sejchas, nesmotrya  ni  na  chto,  doroga  okazalas'
dol'she, chem on dumal, trudnee... Rotanov medlenno povernulsya, proshel  shag,
drugoj i obernulsya snova. Ona vse stoyala - tochenaya, nepodvizhnaya statuetka.
     Togda on vernulsya i protyanul ej svertok, nelovko zazhatyj pod myshkoj s
samogo nachala razgovora.
     - |to tebe podarok. Ot odnoj zemnoj devushki. Ona lyubit solnce,  lyubit
razzhigat' kostry, lyubit begat' po trave bosikom, ne znayu, mozhesh' li ty eto
ponyat'... Odnazhdy ty pomogla mne... YA nikogda etogo ne zabudu. I vse ravno
ne pozvolyu vam ubivat' drug druga, chego by eto ni stoilo.
     Ona vzyala korobku,  on  podaval  ostorozhno,  chtoby  ne  kosnut'sya  ee
holodnyh pal'cev, i zametil, chto na zapyast'e u nee blesnulo  chto-to  ochen'
znakomoe, kakie-to metallicheskie kvadratiki tusklogo matovogo cveta, pochti
slivayushchiesya s kozhej.
     - Rotanov... Ty ne dolzhen bol'she prihodit' v gorod.  Bol'she  tebya  ne
propustyat.
     On kivnul  ej  v  znak  togo,  chto  ponyal,  i  poshel  proch',  uzhe  ne
oglyadyvayas'.
     Filin prosnulsya na rassvete. Neskol'ko sekund  on  tupo  rassmatrival
kust,  pod  kotorym  lezhal.  Dlinnaya  fioletovaya  pruzhina,  vsya  usypannaya
holodnymi kaplyami rosy i vorsistymi pupyryshkami, raskachivalas'  nad  samym
ego licom. On tochno pomnil, kak ego nesli, zavernutogo v setku.  |to  bylo
vecherom, a sejchas utro, i on ne znaet, kogda usnul i kak okazalsya pod etim
kustom.
     S zudyashchim zhuzhzhaniem mimo proneslas' strekonozhka, pohozhaya  na  rogatuyu
letayushchuyu zmeyu. "Interesno, kuda devalis' singlity, kotorye menya shvatili?"
- vyalo podumal Filin. Emu  sovershenno  ne  hotelos'  vstavat'  i  vyyasnyat'
obstanovku. Bylo priyatno lezhat' tak,  lenivo  rasslabivshis',  smotret'  na
zastylyj pod rosoj kust i zhdat', kogda pervye  luchi  solnca  kosnutsya  ego
obnazhennoj kozhi... |ta mysl' pokazalas' strannoj, on chut' shevel'nul  rukoj
i ubedilsya, chto na nem, krome korotkih short, ne bylo  nikakoj  odezhdy.  No
emu sovershenno ne bylo holodno. Mozhet byt', oni brosili ego zdes'  nedavno
ili poprostu poteryali? K chemu utruzhdat' sebya slozhnymi  rassuzhdeniyami,  emu
horosho i tak. "Vernut'sya, ne vernut'sya... Kakaya raznica".
     - "Pim", - skazal kto-to otchetlivo. On tochno znal, chto etot zvuk idet
slovno by iznutri, i, lezha s zakrytymi glazami, byl sovershenno uveren, chto
vokrug nikogo net i nechego boyat'sya. A sam etot zvuk k nemu ne  imeet  poka
otnosheniya i ne budet imet', prezhde chem solnce  ne  kosnetsya  ego  golodnoj
kozhi... "Kozha ne byvaet golodnoj... -  vozrazil  on  sebe,  -  nu  horosho,
holodnoj... Zachem ceplyat'sya za kakie-to pustyaki?" - Ochen'  hochetsya  spat',
on prosnulsya slishkom rano... Nuzhno bylo podozhdat', poka  solnce  spustitsya
ponizhe... Dalos' emu eto solnce... Kogda  on  el  poslednij  raz?  Voobshche,
skol'ko proshlo vremeni s teh por, kak on tak nelepo popalsya?..
     "Spat', - skazal on sebe. - Ne nuzhno ni o chem  dumat',  nuzhno  tol'ko
spat' i zhdat' solnce". No son ne shel. Meshala strannaya trevoga,  sovershenno
neumestnaya v takom uyutnom i spokojnom meste. Dlya togo  chtoby  pokonchit'  s
nej, on reshil pojti na ustupki i sprosil sebya v upor: "V  chem  delo?  CHego
tebe nado?"  I  kto-to  malen'kij  vnutri  nego,  malen'kij  i  sovershenno
neznachitel'nyj, no vse zhe d'yavol'ski upryamyj, skazal:
     "Mne nado znat', kakogo cherta ty valyaesh'sya posredi lesa golyj, vmesto
togo chtoby idti na bazu,  vyruchat'  pilota,  i  voobshche,  chto,  sobstvenno,
proizoshlo?"
     Vopros treboval otveta, a ego  ne  bylo.  Filin  vorochal  vopros  kak
kamennuyu glybu i chuvstvoval, chto chem sil'nee on hotel yasnosti, tem  bol'she
stanovilas'  glyba,  slovno  tyazhelaya  ruka  opuskalas'  na  lob,   glushila
soznanie. Togda on rassvirepel okonchatel'no,  i  eto  pomoglo  emu  sest'.
Solnce podnyalos' dostatochno vysoko, on lezhal  na  samoj  vershine  holma  i
zametil eto tol'ko sejchas, kogda pripodnyalsya.
     Teper' ego golova i plechi popali v polosu solnechnogo sveta, no on  ne
oshchutil tepla. Odnako glozhushchij golod stal ego otpuskat', ischezli navyazchivye
mysli o pishche i dumat' stanovilos' s kazhdoj minutoj vse legche. No vmeste  s
etim oblegcheniem rosla trevoga, on budto postepenno prihodil v sebya  posle
dolgogo tyazhkogo zabyt'ya i srazu zhe uhvatilsya za etu mysl', potomu chto  ona
hot' chto-to ob座asnyala.
     Oni mogli udarit' ego i ne rasschitat' udara. Reshili, chto  s  nim  vse
koncheno, i brosili zdes', v lesu... "Nu da, vecherom,  nakanune  sezona..."
On tut zhe otognal proch' etu ledyanuyu, hvatayushchuyu za  gorlo  mysl'.  V  konce
koncov, emu moglo povezti, nikomu ne vezlo, a emu  povezlo,  chto  zh  zdes'
takogo?..
     "Ved' ya zhe prekrasno chuvstvuyu, znayu, chto so mnoj vse v poryadke..."  -
uspokoil on sebya, i potomu, chto emu prihodilos' sebya uspokaivat',  ledyanaya
ruka na gorle szhalas' krepche. "Net, etogo ne mozhet byt'! V etom tak prosto
ubedit'sya! - On oshchupal golovu, potom lico. |to emu nichego ne dalo.  Rovnym
schetom nichego on ne obnaruzhil. Ne bylo sledov udara i ne  bylo  borody.  -
Vyhodit, oni menya pobrili..." On ponimal, chto eta  poslednyaya  dikaya  mysl'
ego uzhe ne spaset. Brilsya on poslednij raz  na  baze  dnej  desyat'  nazad.
CHtoby ne sojti s uma ot narastayushchego uzhasa, on  zapretil  sebe  dumat'  ob
etom, zapretil analizirovat' i vyyasnyat'.  Reshil  postupat'  i  dejstvovat'
tak, kak dolzhen byl dejstvovat' sejchas Filin, slovno  ottogo,  chto  on  ne
budet dumat' o tom, chto proizoshlo, i budet vesti sebya tak, budto nichego ne
sluchilos', on smozhet otodvinut' etot koshmar, umen'shit' ego posledstvij...
     - Fil, - skazal golos. - Tebe pora. My davno tebya zhdem.
     - Da, da, - otvetil on mashinal'no, -  ya  sejchas...  -  Znachit,  nuzhno
vstat'. Sorientirovat'sya. Mestnost' neznakoma, no eto nichego, esli idti na
dvadcat' gradusov levee solnca, on tak ili inache vyjdet k reke  i  uzh  ona
vyvedet ego k baze...
     - Perestan' durit', Fil, tebe nado ne na  bazu,  a  v  gorod.  Raboty
davno nachaty.
     - YA znayu. YA idu v gorod. - On pochti bezhal, slovno mozhno bylo  ubezhat'
ot togo, kto priyutilsya u nego pod cherepnoj korobkoj, ot etogo golosa...
     On bezhal minut sorok, vse  vremya  sveryayas'  po  solncu,  starayas'  ne
oshibit'sya v otschete teh dvadcati gradusov, kotorye dolzhny byli vyvesti ego
k reke, i kogda vzobralsya na vysokij holm special'no,  chtoby  osmotret'sya,
to uvidel pryamo pered soboj, ne bol'she chem  v  treh  kilometrah,  gorod  i
ponyal, chto proigral. Togda on sel na  vershinu  holma.  Pered  glazami  vse
smazalos', poplylo. U nego ne bylo dazhe nozha, chtoby ubit' sebya.
     - Ne nado, Fil, - skazal golos. - Ty eshche nichego ne znaesh'. Pojdem.  -
On vstal i medlenno poshel k gorodu.


     Vyjdya iz  goroda,  Rotanov  pervym  delom  razyskal  roller,  kotoryj
spryatal v kustah, kilometrah v dvuh ot pervyh postov. S rollerom, kak on i
nadeyalsya, nichego ne sluchilos'. On proveril i  zapustil  dvigatel'.  Mashina
zadrygala po uhabam. Im vladeli tupoe bezrazlichie i ustalost'.  Nichego  ne
vyshlo iz ego  diplomaticheskoj  missii.  Teper'  pridetsya  iskat'  kakie-to
drugie, bolee slozhnye i dolgie puti. On ehal medlenno, ne obrashchaya vnimaniya
na horosho znakomuyu dorogu i ne priglyadyvayas' k okruzhayushchemu.
     Do bazy  ostavalos'  ne  bol'she  poluchasa  ezdy.  Vperedi  pokazalas'
bol'shaya polyana, i on sovershenno mehanicheski zatormozil. Srabotal  refleks.
Na chuzhih planetah, prezhde chem vyehat' na otkrytoe prostranstvo,  sledovalo
osmotret'sya  i  prislushat'sya.  Pochty  srazu   on   obnaruzhil   prisutstvie
postoronnih. Kto-to zatailsya v kustah po bokam i szadi rollera.  |to  byla
horosho organizovannaya zasada. On chuvstvoval prisutstvie neskol'kih chelovek
i znal, chto oni slishkom blizko, dlya togo chtoby dat' zadnij hod i probovat'
prorvat'sya obratno. V tom, chto tam zasada, on uzhe ne somnevalsya i ne  zhdal
dlya  sebya  ot  nee  nichego  horoshego,  potomu  chto,  esli  by  zdes'   byl
kakoj-nibud'  neizvestnyj  emu  post,   vystavlennyj   inzhenerom   v   ego
otsutstvie, oni by uzhe ne pryatalis'. U nih bylo dostatochno vremeni,  chtoby
uznat' ego roller.
     Tiho v  lesu.  Pochemu-to  zdes'  vsegda  stanovilos'  tiho  v  moment
napryazheniya ili opasnosti, slovno les pripodnimalsya na cypochki,  zamiral  i
napryazhenno zhdal, chto budet dal'she. Dazhe veter ne shumel v list'yah, a tol'ko
tiho i pechal'no svistel, rassekaemyj spiralyami mestnyh rastenij.
     Esli oni hoteli nachat' strel'bu, tak uzhe pora, chego zhdut?  Nezametnym
dvizheniem on peredvinul vpered rychazhok vklyucheniya rezervnyh batarej,  chtoby
imet' v dvigatele lishnij zapas moshchnosti.
     Minut pyat' oni nichem ne vydavali svoego prisutstviya,  i  eto  emu  ne
nravilos', potomu chto za eti pyat' minut on tak i ne smog  opredelit',  chto
soboj predstavlyaet ih zasada. On ponimal, stoit emu  dvinut'  roller,  kak
oni otkroyut strel'bu, i potomu zhdal, predpochitaya, chtoby oni sdelali pervyj
shag. Za shumom motora on nichego ne uslyshit, a tak u nego vse-taki ostavalsya
shans uklonit'sya ot vystrela. SHans ochen' neznachitel'nyj, potomu  chto  iz-za
svoej bespechnosti on podpustil ih  slishkom  blizko.  Perednij  plastikovyj
shchitok prikryval ego ot lobovogo udara, no on horosho ponimal, kak nenadezhna
eta zashchita, i  vse  zhe  shchitok  zastavit  protonnuyu  granatu  lopnut'  chut'
vperedi,  ostavlyaya  emu  doli  sekundy  dlya  broska  v  storonu.  |to  byl
svoeobraznyj  poedinok  nervov:  proigryval  tot,  kto  nachinal  pervym...
Nakonec  iz  razdvinuvshihsya  kustov  vyshel  chelovek.  On  shel  slishkom  uzh
spokojno, slovno znal, chto Rotanov ne vooruzhen. Rotanov ne udivilsya, uznav
inzhenera. Rano ili pozdno etot chelovek dolzhen  byl  reshit'sya  na  otkrytye
vrazhdebnye dejstviya protiv nego. Vse shlo k etomu.
     Keler ostanovilsya v dvuh shagah.
     - YA zhdal vas.
     - |to ya ponyal. CHto-nibud' eshche?
     - Da, ya hotel by znat', chem konchilis' vashi peregovory v gorode?
     - A pochemu vy nadeetes', chto ya stanu otvechat', vmesto togo chtoby...
     - Ne delajte glupostej! Vy otlichno znaete, chto ya zdes' ne odin i  chto
vy ne uspeete dazhe vstat'.
     On byl prav, i Rotanov, rasslabivshis', vnov'  opustilsya  na  siden'e.
Sobstvenno,  on  i  ne  sobiralsya  nichego  predprinimat',   tol'ko   hotel
proverit', kak  daleko  zajdet  inzhener.  Po  ego  otvetu  mozhno  bylo  ne
somnevat'sya v tom, chto na popyatnuyu on uzhe ne pojdet i dela obstoyat  sovsem
skverno. Teper', dazhe esli oni o chem-nibud' dogovoryatsya, obratnogo puti na
bazu inzheneru ne bylo. I on eto prekrasno ponimal. Ego poprostu  arestuyut.
Skol'ko u nego mozhet byt' vernyh lyudej?  Desyat'  chelovek?  Pyatnadcat'?  Ih
kolichestvo ne imelo osobogo znacheniya, potomu chto posle udachnoj operacii  s
korablem avtoriteta Rotanova bylo dostatochno dlya togo, chtoby  pokonchit'  s
avantyurami inzhenera. Imenno eto  delalo  ih  vstrechu  na  lesnoj  tropinke
osobenno opasnoj.
     -  Pochemu  vas  tak  interesuyut  rezul'taty  peregovorov?  -  Rotanov
staralsya otvlech' ego, zatyanut' vremya, nadeyas' najti vyhod.
     - S samogo nachala vy stali razrushat' to, chto ya sozdaval tak dolgo i s
takim trudom...
     - CHto zhe eto? - nasmeshlivo sprosil  Rotanov.  -  Upoenie  sobstvennoj
vlast'yu, vozmozhnost' beznakazanno prolivat' krov' svoih lyudej i unichtozhat'
singlitov? CHto eshche u vas bylo? - On  special'no  staralsya  razozlit'  ego,
chtoby vyzvat' na polnuyu otkrovennost'. Teryat' emu  bylo  nechego,  v  takie
minuty chelovek izlishne otkrovenen, nadeyas' na to,  chto  ego  protivnik  ne
uspeet vospol'zovat'sya poluchennymi svedeniyami.
     - Net, Rotanov. Ne to. YA ne poveril doktoru s samogo  nachala.  YA  byl
ubezhden, chto posle kontakta s lyussom  vasha  psihika  povrezhdena,  v  vashih
dejstviyah poyavilas' skrytaya vrazhdebnost' k lyudyam, opasnost' dlya vseh  nas,
i ya reshil vam vosprepyatstvovat'.  Esli  by  ne  zahvat  zvezdoleta...  |to
perevernulo  vse  moi  plany,  na  kakoe-to  vremya  ya  dazhe  usomnilsya   v
sobstvennoj pravote. No vash "mirotvorcheskij" pohod  v  gorod  ubedil  menya
okonchatel'no. ZHdat' bol'she nel'zya, i ya reshil dejstvovat'. U menya davno uzhe
byl razrabotan horoshij plan.  YA  nachal  ego  gotovit'  zadolgo  do  vashego
poyavleniya.
     "On prosto man'yak, - podumal Rotanov. - Opasnyj man'yak. Kak  ya  etogo
ne ponyal ran'she? Nuzhno bylo davno izolirovat' ego, obezopasit',  a  teper'
slishkom pozdno..."
     - Mne edva ne pomeshali. Predsedatel', etot vyzhivshij  iz  uma  starik,
stal podschityvat' izrashodovannye na operaciyah boepripasy, vzryvchatku.  On
chut' menya ne razoblachil, no tut poyavilis' vy, i vsem stalo ne do menya.
     - Zachem vam ponadobilas' vzryvchatka?
     - Vy slishkom mnogo hotite znat'. Poslednij raz sprashivayu, est' u  vas
dogovor?
     - A esli net?
     - |to bylo by pechal'no. No ya nadeyus', chto on u vas est'. I postarayus'
v etom ubedit'sya. Aron!
     I tut Rotanov oshibsya. On reshil, chto inzhener pozval kogo-to  iz  svoih
lyudej, no eto bylo ne tak. Iz kustov nikto ne vyshel. Rotanov uslyshal  lish'
protyazhnyj svist, i, prezhde chem ponyal  svoyu  oshibku,  tonkaya  metallicheskaya
igla vonzilas' emu v zapyast'e. Srazu zhe on vydernul ee, rvanulsya, no  bylo
pozdno. Zemlya poplyla u nego iz-pod nog,  i  pochti  mgnovenno  on  poteryal
soznanie.


     Filin stoyal u stanka. On tochno znal, chto nuzhno  delat'.  Odnovremenno
on chuvstvoval sostoyanie  vseh  soroka  chelovek,  nahodivshihsya  v  ogromnom
podzemnom cehe. V vozduhe plyli zapahi razogretogo plastika. Tiho  vorchali
motory avtomaticheskih stankov. Plastikovyj kub poyavlyalsya iz  shcheli  stanka.
Filin ostorozhno bral ego, vstavlyal v korobku  kontrolya  i  tut  zhe  slovno
prevrashchal samogo sebya v chutkij izmeritel'nyj pribor.  Esli  vse  parametry
izgotovlennoj   detali   sootvetstvovali    norme,    chuvstvo    priyatnogo
udovletvoreniya ot horosho sdelannoj raboty usilivalos'. Esli  zhe  v  detali
byl hotya by neznachitel'nyj defekt, on oshchushchal ogorchenie tem bolee  sil'noe,
chem ser'eznej byla neispravnost'. No takoe sluchalos' redko, potomu chto vse
sorok chelovek, rabotavshih vmeste s nim v cehe, prekrasno znali svoe  delo.
On poluchal vozmozhnost' pol'zovat'sya umeniem i navykami kazhdogo iz  nih.  V
lyubuyu minutu mog poluchit' del'nyj  sovet,  ne  proiznesya  ni  slova,  lish'
ispytav nadobnost' v takom sovete ili pochuvstvovav zatrudnenie  v  rabote.
Den' podhodil k koncu. Filin ne chuvstvoval ni ustalosti, ni  tyazhesti.  Ego
telo teper' ne znalo ustalosti. Ischezli melkie boli, vsyu zhizn' gnezdyashchiesya
v chelovecheskom organizme. Kazhdyj organ, kazhdaya myshca ego obnovlennogo tela
funkcionirovali chetko i slazhenno, bez edinogo sboya. On mog by rabotat' bez
pereryva  neskol'ko  sutok  s  nebol'shimi  promezhutkami  dlya  oblucheniya  i
popolneniya zapasov  energii,  no  etogo  ne  trebovalos'.  Ego  zhdali  eshche
neizvestnye udovol'stviya, kotorymi mozhet voznagradit' sebya kazhdyj,  horosho
provedshij svoj trudovoj den'. On s  neterpeniem  zhdal  okonchaniya  rabochego
dnya, potomu chto chuvstvo lyubopytstva i zhelanie uznat', chto  eshche  zhdet  ego,
byli dostatochno sil'ny. Posle chetyreh chasov raboty  kazhdyj  mog  postupat'
kak emu vzdumaetsya. Bol'shinstvo ostavalis' v cehe eshche chasa na dva-tri,  no
on eshche tak malo znal o svoem novom mire, chto vyshel iz ceha srazu  zhe,  kak
tol'ko isteklo ego rabochee vremya.
     Na ulice v etot chas bylo mnogo prohozhih. Kogda kto-nibud'  popadal  v
ego  telepaticheskuyu  zonu,  on  chuvstvoval  volnu  dobrozhelatel'stva   ili
ravnodushiya, chashche dobrozhelatel'stva, potomu chto vstrechnye kakim-to  obrazom
uznavali v  nem  novichka  i  staralis'  obodrit'  ego,  podderzhat'.  Sredi
prohozhih  vstrechalos'  nemalo  krasivyh  molodyh  zhenshchin.  Emu  dostavlyalo
udovol'stvie  smotret'  na  ih  gibkie  strojnye  tela.  Esli  on  slishkom
pristal'no vglyadyvalsya v kakuyu-nibud' moloduyu zhenshchinu, on chuvstvoval volnu
neudovol'stviya s ee storony i srazu zhe otvodil vzglyad. ZHal',  nel'zya  bylo
ponyat', chto oni dumali o nem.  Tol'ko  obshchij  emocional'nyj  fon.  On  mog
vosprinimat' konkretnye slova i mysli lish' v tom  sluchae,  esli  oni  byli
obrashcheny k Nemu neposredstvenno. On uzhe znal, chto semej zdes'  ne  byvaet,
potomu chto ne byvaet detej. Hotya pochti kazhdyj nahodit sebe paru. Otnosheniya
lyudej slishkom korotki - vsego odin sezon. Vse konchaetsya vmeste s  prihodom
sezona tumanov. On tolkom eshche  ne  znal  pochemu.  No  eto  ego  sejchas  ne
volnovalo.
     Plastarium razmeshchalsya v zdanii  byvshego  gorodskogo  teatra.  Snaruzhi
takoe zhe zapushchennoe, kak i ostal'nye zdaniya goroda,  vnutri  ono  porazhalo
strogoj racional'nost'yu otdelki. Blestel svezhij plastik  stennyh  panelej,
nikelirovannye poruchni lestnic. Ni  odnogo  lishnego  ukrasheniya,  ni  odnoj
nenuzhnoj detali. Tol'ko neobhodimoe. Zdes' nichto ne dolzhno bylo  otvlekat'
ili rasseivat' vnimanie.  |ti  zaly  trebovali  glubokogo  sosredotocheniya,
sobrannosti, i uzhe u vhoda nuzhno bylo sozdat' u teh,  kto  syuda  prihodil,
sootvetstvuyushchee nastroenie. Iz  prihozhej  v  glubinu  pomeshchenij  veli  dva
prohoda s chernoj i beloj dver'mi. Filin vpervye prishel v etot zal, no  uzhe
znal o naznachenii dverej,  kak  znal  mnogoe  drugoe,  ne  zatrudnyaya  sebya
osobenno vyyasneniem istochnika novyh dlya nego svedenij. Mozhno bylo  vybrat'
tol'ko odin zal. Slishkom slozhnoj  okazyvalas'  psihologicheskaya  nastrojka.
Poskol'ku on tolkom ne znal, chto ego zhdet za  dveryami,  on  ostanovilsya  v
prihozhej i stal nablyudat' za posetitelyami. V chernyj zal vhodili zadumchivo,
sosredotochenno i molchalivo. Ne bylo  ni  grupp,  ni  par.  Tuda  veli  dva
otdel'nyh vhoda - dlya muzhchin  i  zhenshchin.  Zato  belyj  zal  kazalsya  bolee
gostepriimnym. Syuda shli vperemezhku muzhchiny i zhenshchiny. SHli  gruppami,  chashche
vdvoem. Naverno, eto i opredelilo ego vybor.
     V  zale  ne  okazalos'  mebeli.  Steny  smykalis'  v  bol'shuyu  rovnuyu
polusferu, okrashennuyu v myagkij kremovyj cvet. Stoyala absolyutnaya tishina. On
vse nikak  ne  mog  privyknut'  k  etomu  polnomu  otsutstviyu  razgovorov,
organicheski prisushchih kazhdomu chelovecheskomu  sborishchu.  Singlity  vse  vremya
obmenivalis' informaciej. No  uslyshat'  telepaticheskij  potok  myslej  mog
tol'ko tot, k komu on byl obrashchen. Vprochem, ne vsegda. Svet  v  potolochnyh
panelyah postepenno stal merknut', i vskore zal pogruzilsya v polnyj mrak.
     Kakoe-to vremya tishina  i  temnota  byli  nastol'ko  polnymi,  chto  on
poteryal  predstavlenie  o  tom,  gde  nahoditsya.  Emu   stalo   nepriyatno,
zahotelos' vyjti  -  uderzhalo  lish'  lyubopytstvo.  Filin  chuvstvoval,  chto
napryazhenie v zale vse vozrastaet. Vse chego-to zhdali v etoj chernoj  tishine.
I vot ono poyavilos'! |to byl vsplesk, kakoj-to vspoloh sveta.  On  rodilsya
iz temnoty, pronizal ee iz konca v konec.
     Odnovremenno so svetovoj gammoj zazvuchala  dolgaya  muzykal'naya  nota.
Postepenno Fil stanovilsya kak by dirizherom nevedomogo  orkestra,  i  nota,
zvuchashchaya u nego v ushah, prevratilas' v prichudlivuyu melodiyu, otrazivshuyu ego
nastroenie. Melodiya stala chast'yu ego samogo, i, kak tol'ko on  ponyal  eto,
rodilos' oshchushchenie poleta. Pol slovno provalilsya iz-pod nog,  ischez,  i  on
ponessya skvoz' obryvki t'my na pevuchem krasochnom zmee. Ugolkom soznaniya on
ponimal, chto i melodiya, i svetovye vspolohi, i samyj polet  -  vsego  lish'
illyuziya, sozdannaya kollektivnym tvorchestvom nahodyashchihsya v zale, a  on  sam
odin iz uchastnikov etogo  illyuziona.  Odnako  eto  znanie  ne  meshalo  emu
ispytyvat' ogromnoe, nikogda ran'she  ne  izvedannoe  naslazhdenie.  No  vot
risunok melodii smenilsya. V nej prozvuchali pechal'nye, pochti groznye notki.
Sverkayushchaya molniya probila raduzhnye kryl'ya zmeya  v  tot  moment,  kogda  on
vspomnil o malen'kom robkom  sushchestve,  pritaivshemsya  gde-to  na  dne  ego
tepereshnego  soznaniya  i  predstavlyavshem  soboj  chast'  drugogo,  prezhnego
Filina... Melodiya stanovilas' vse mrachnee. Spolohi sveta bilis', rushilis',
staralis' vzvit'sya vverh i  bessil'no  opadali,  razrushennye  potokom  ego
vospominanij.
     Vot on stoit na poroge  peshchery,  i  za  ruku  ego  derzhit  neznakomaya
zhenshchina... Potom on v klasse, na doske uchitel' pishet slovo... On ne  mozhet
vspomnit', kakoe imenno, ochen' hochet vspomnit' i ne mozhet... Spolohi sveta
stanovyatsya vse slabee, gasnut.  Smolkaet  melodiya.  Zazhigayutsya  potolochnye
paneli. Publika medlenno nachinaet rashodit'sya. Kakaya-to zhenshchina o  pyshnoj,
nebrezhno vzbitoj kopnoj volos obratilas' k sosedu:
     - Napryazhenie teleformacii bylo ochen' vysokim,  no  kto-to  vse  vremya
meshal. Ne ponimayu, zachem novichkam razreshayut poseshchat'  obshchestvennye  mesta!
Vechno odno i to zhe! Na samom vysokom vzlete oni  slovno  narochno  nachinayut
svoi zanudnye vospominaniya! - Naverno, ona special'no skazala  eto  vsluh,
chtoby uslyshal Filin. On postaralsya skoree smeshat'sya s tolpoj. I dolgo  eshche
ne mog opomnit'sya ot tol'ko chto perezhitogo  volneniya.  Nikogda  ran'she  ne
prihodilos' emu zadumyvat'sya nad tem, chto kazhdomu  cheloveku,  lishennomu  v
silu obstoyatel'stv vozmozhnosti tvorchestva, prihoditsya vsyu zhizn' tyagotit'sya
etim, pridumyvat' kakie-to surrogaty, i vdrug segodnya... I  tem  ne  menee
ostraya, voznikshaya v zale toska stala sil'nee.  Malen'kij,  pritaivshijsya  v
nem  chelovechek  neozhidanno  vyros,  slovno  to,  chto  proizoshlo  v   zale,
osvobodilo ego ot nevidimyh put.  I  srazu  nakalilsya  gruz  nerazreshennyh
voprosov. Pochemu on zdes'? Pochemu ne vyshel  k  reke,  kak  sobiralsya?  Kto
privel ego v gorod, i  mozhet  li  on,  kak  prezhde,  opredelyat'  sam  svoi
postupki? Smozhet li uvidet' svoih rebyat? Pust' izdali.
     On vyshel na ulicu. Tam  teper'  bylo  pustynno.  Toroplivye  prohozhie
rashodilis'. U nego ne bylo zdes' doma.
     Holodnye luchi zakatnogo solnca uzhe ne greli. Teper', vyjdya  iz  zala,
on vspomnil slovo, kotoroe pisal na doske uchitel': CHE-LO-VEK.
     Na okraine oblomki zdanij peregorodili ulicu. Zdes' uzhe nikto ne zhil.
Stisnuv zuby, Filin shel vse dal'she,  nesmotrya  na  narastayushchuyu  trevogu  i
oshchushchenie opasnosti. Na etot raz  oni  ego  ne  ostanovyat.  On  obyazatel'no
vyjdet k reke i najdet bazu, najdet vo chto by  to  ni  stalo.  CHem  by  ni
zakonchilsya pohod! Golos vnutri ego molchal.
     Predmety postepenno obreli rezkost', i Rotanov uvidel sklonennoe  nad
nim lico doktora. On vnov' zakryl glaza,  starayas'  vosstanovit'  kontrol'
nad vatnym bessil'nym telom.
     - Vam luchshe? CHto s vami proizoshlo? - sprosil doktor.
     Rotanov hotel pripodnyat'sya, no iz etogo nichego ne  poluchilos'.  Myshcy
eshche ne slushalis'. Zato teper' on smog osmotret'sya i ponyat',  chto  lezhit  v
podzemnoj palate bazy.
     - Davno ya zdes'?
     - Vas  privezli  polchasa  nazad.  Po  ostatkam  v  igle  ya  opredelil
narkotik, i mne udalos' privesti vas v soznanie. Singlity  nikogda  ran'she
ne primenyali takogo strannogo oruzhiya.
     - Singlity zdes' ni pri chem. CHto tam bylo? YA imeyu v vidu narkotik.
     - Nichego ser'eznogo. Loshadinaya doza bruminala iz gruppy  barbutantov.
Narkotik ne imeet ostatochnyh effektov, no bez moej pomoshchi vy by ne  smogli
prijti v soznanie. Teper' vam pridetsya polezhat'.
     - Kto menya nashel?
     - Raciya rollera okazalas' vklyuchennoj, no na  vyzovy  ne  otvechala,  i
predsedatel' vyslal poiskovuyu gruppu vyyasnit', chto proizoshlo.
     - Znachit, ih podvela raciya... Prostaya sluchajnost'. Oni  sdelali  vse,
chtoby ya ne vernulsya.
     Doktor medlenno upakoval instrumenty, smahnul so stola ostatki  ampul
i tyazhelo vzdohnul.
     - Sudya po vsemu, vasha missiya ne imela uspeha?
     - Esli by  tol'ko  eto...  -  Rotanov  oshchushchal,  kak  telo  postepenno
nalivaetsya prezhnej siloj, i vmeste s tem chuvstvoval strannuyu  ustalost'  i
bezrazlichie. Mozhet byt', vinoj tomu byl vopros doktora.
     Doktor vzyal svoj sakvoyazhik i napravilsya k dveri.
     - Otdyhajte. Vam teper' nuzhen pokoj.
     - Syad'te, doktor. Davajte pogovorim. YA uzhe v poryadke, tol'ko ne znayu,
chto delat' dal'she...
     - CHem ya mogu pomoch'? YA predvidel, chto iz vashih peregovorov nichego  ne
vyjdet. Horosho eshche, chto udalos' vernut'sya.
     - Da ne v peregovorah delo! Vernee, ne tol'ko v nih.  Kogda  ya  reshil
vstretit'sya i dogovorit'sya s singlitami, ya ne  zhdal,  chto  srazu  dostignu
konkretnogo  rezul'tata,  no  protivodejstviya,  otkrytoj  vrazhdebnosti  so
storony lyudej tozhe ne zhdal. Poluchaetsya, mir nuzhen mne odnomu...
     - Kogo vy, sobstvenno, imeete vvidu?
     - Prezhde vsego inzhenera i teh, kto dumaet tak, kak on, kto  ne  mozhet
zhit' bez vojny.
     - U inzhenera malo storonnikov.
     - A emu i ne nado mnogo. On zadumal chto-to ser'eznoe, raz reshilsya  na
otkrytoe vystuplenie.
     - Vot dazhe kak...
     - Da, doktor, dela obstoyat nevazhno. Bol'she vsego menya  bespokoit  to,
chto on szheg za soboj vse mosty. On ne smozhet teper'  vernut'sya  obratno  v
koloniyu. CHtoby reshit'sya na  takoj  shag,  nuzhny  ser'eznye  prichiny.  Ochen'
ser'eznye. A ya ih ne ponimayu i ne znayu, chto on zadumal.
     - Nu eto skoro vyyasnitsya. ZHal', chto s nami net Filina,  on  pomog  by
rasputat' hitrosti inzhenera No ya dumayu, vy  preuvelichivaete  znachenie  toj
roli, kotoruyu mozhet sygrat' inzhener. Desyat'-pyatnadcat' chelovek... Net.  Ne
veryu, chtoby oni byli sposobny na chto-to ser'eznoe. YA schitayu vashe  nyneshnee
nastroenie i eti opaseniya rezul'tatom dejstviya narkotika.  Takaya  vstryaska
dlya psihiki ne prohodit bessledno.
     - |h, doktor, vashimi by ustami...
     - Kak tol'ko vy otdohnete, vy ubedites' v moej pravote. A sejchas  vam
ne pomeshaet drugoe obshchestvo.
     CHerez neskol'ko minut  posle  uhoda  doktora  v  palatu  voshla  Anna,
kativshaya pered soboj malen'kij stolik na kolesah. Ona byla v belom halate.
Iz-pod salfetki, nakryvavshej  stolik,  vyryvalis'  aromatnye  kluby  para.
Palata napolnilas'  appetitnymi  zapahami  myasnogo  bul'ona  i  pryanostej.
Rotanov tol'ko teper' pochuvstvoval, kak on goloden.
     Upletaya rumyanye kuski horosho prozharennogo myasa s hrustyashchej  korochkoj,
kotoruyu on tak lyubil, i zapivaya ego  bul'onom,  on  iskosa  poglyadyval  na
devushku. Segodnya Anna vyglyadela pechal'nej, chem obychno. Smotrela v storonu,
s nim pochti ne razgovarivala. I Rotanov podumal, chto  vot  i  eto  veseloe
miloe sushchestvo on uspel uzhe obidet'.
     - Zdes' ya prinesla varen'e, vy zhe lyubite  sladkoe...  -  nereshitel'no
skazala ona, otkryvaya kakuyu-to banochku.
     - Net, Anya, vy pravil'no dogadalis', konfety  ya  vzyal  ne  dlya  sebya.
Tol'ko obidelis' naprasno.
     - A ya i ne  obidelas'.  YA  ponimayu,  vam  nuzhen  byl  podarok.  Takoj
malen'kij suvenir dlya muzhchiny.
     - Ogo! Vy, okazyvaetsya, ne takaya uzh dobraya, kak kazhetes' vnachale.
     - YA sovsem nedobraya. S  chego  mne  byt'  dobroj?  Vy  mne  nichego  ne
govorite, a ya tak zhdala...
     - ZHdali? CHego?
     Glaza u nee stali sovsem kruglymi ot obidy.
     - Vy dazhe ne pomnite?.. Ne pomnite, chto mne obeshchali?
     - Nu, takie obeshchaniya ne vypolnyayutsya bystro...
     - YA i ne zhdala bystro... No mne kazalos', my druz'ya i chto vy hotya  by
rasskazhete, kak tam u vas vse poluchilos'. A eto pravda, chto na vas  napali
lyudi inzhenera?
     - Pravda.
     - YA tak i dumala! Ponimaete, pered uhodom... Tam est' takoj neuklyuzhij
Karov. U nas ne tak mnogo zhenshchin, i  on...  Tol'ko  ne  podumajte,  chto  ya
govoryu vam eto special'no!
     - A ya i ne dumayu, - otvetil Rotanov, pryacha ulybku.
     - Bez etogo vy ne pojmete! Nu tak vot, etot Karov, on so mnoj govoril
pered tem, kak inzhener ushel so vsemi svoimi lyud'mi.  On  slovno  by  hotel
prostit'sya.
     - Podozhdite, Anna, eto ochen' vazhno, postarajtes' vspomnit'  vse,  chto
on govoril. - Rotanovu bol'she ne hotelos' ulybat'sya.
     - Tochnyh slov ya ne pomnyu. Da on i ne  govoril  nichego  opredelennogo.
Prosto u menya slozhilos' vpechatlenie, budto on navsegda proshchaetsya  i  mozhet
ne vernut'sya bol'she, a eshche ran'she do etogo ya slyshala ot nego pro  kakie-to
shtol'ni pod gorodom. O nih nikto ne znaet, i tam  oni  pryachut  oruzhie  ili
chto-to drugoe, chto-to takoe, chto im ochen'  skoro  ponadobitsya,  i  eshche  on
skazal, chto ya o nem uslyshu, chto my vse eshche o nih uslyshim  i  pozhaleem,  nu
chto ne cenili ih po-nastoyashchemu...


     - Pervyj raz slyshu ob etih shtol'nyah! -  Predsedatel'  otkryl  kruglyj
metallicheskij sejf ryadom so svoim stolom i stal dostavat' kakie-to papki.
     Rotanov na sekundu prikryl lico rukoj. On  vse  eshche  ne  spravilsya  s
ostatkami narkotika. No posle razgovora s Annoj ne mog ostat'sya v posteli.
     - Inzhener chto-to takoe  govoril  mne  o  vashem  konflikte  po  povodu
vzryvchatki. CHto u vas proizoshlo?
     - A vot smotrite sami. - On protyanul emu papku. - Zdes' u menya analiz
rashoda. Vidite, ne hvataet pochti sta kilogrammov lyuzita,  eto  tol'ko  na
odnoj operacii! YA vse  vremya  pytalsya  vyyasnit',  chto  on  delaet  s  etim
lyuzitom. Esli by ya ran'she znal o shtol'nyah...
     - Vy dumaete, on mozhet reshit'sya vzorvat' zavody?
     - Ne tol'ko zavody...
     - Skol'ko zhe u nego... Kakova moshchnost'? YA neznakom s lyuzitom.
     - |to staraya vzryvchatka, ee recepturu privezli pervye kolonisty,  oni
veli s ee pomoshch'yu gornye i  podzemnye  raboty...  -  Predsedatel'  pozheval
gubami, chto-to podschityvaya. - Esli on  ispol'zuet  vse  srazu,  ot  goroda
nichego ne ostanetsya.
     - Neplohoj vyhod, da? - zhestko sprosil Rotanov, chuvstvuya, kak u  nego
svodit skuly. - Odnim udarom izbavit'sya ot vseh problem!
     - |to nichego ne dast. -  Predsedatel'  pokachal  golovoj.  -  Poyavyatsya
novye singlity. Problema v lyussah. Singlity tol'ko  proizvodnaya,  i  potom
zavody... Esli  on  vzorvet  vmeste  s  gorodom  zavody,  koloniya  lishitsya
osnovnogo istochnika snabzheniya. Vot uzhe kotoryj god nasha tehnika sushchestvuet
v osnovnom za schet trofeev.
     - Vy eshche ne vse  skazali.  YA  mogu  dobavit',  chto  esli  my  lishimsya
zavodov, to ischeznet poslednyaya nadezhda na remont  pribyvshih  korablej,  ni
odin zemnoj zvezdolet ne smozhet vernut'sya obratno. My ne  smozhem  naladit'
svyaz' s Zemlej. V konce koncov, eto moya zadacha, - zhestko skazal Rotanov. -
YA obyazan ego ostanovit'. Skol'ko u vas lyudej?
     - Ne tak uzh mnogo ostalos' teh, kto mozhet nosit' oruzhie. CHast'  lyudej
v karaulah... No vy ego uzhe ne dogonite. Slishkom mnogo vremeni proshlo.
     - YA i ne sobirayus' ego dogonyat'.
     - CHto zhe togda?
     - Nuzhno predupredit' singlitov.
     On uvidel, kak poblednel predsedatel'.
     - Vy ponimaete, chto govorite? Uznav ob etom, oni  ne  ostanovyatsya  ni
pered chem...
     - Inzhener tozhe ne ostanovitsya.
     - S nim eshche chetyrnadcat' chelovek, yuncy, kotorye  emu  slepo  veryat  i
vryad li ponimayut, na chto idut, oni mogut pogibnut'.
     - Vy znaete drugoj sposob predotvratit' vzryv  zavodov  i  goroda?  -
odnimi gubami sprosil Rotanov. On uzhe znal, chto pojdet do konca.
     Roller vyletel na znakomuyu opushku. Dal'she, do samogo  goroda,  lezhalo
svobodnoe  ot   lesa   prostranstvo.   Otryad   soprovozhdeniya,   vydelennyj
predsedatelem, ostalsya  daleko  pozadi.  Rotanov  prikazal  im  zhdat'  ego
vozvrashcheniya. On horosho pomnil o preduprezhdenii: bol'she  ego  ne  pustyat  v
gorod. Tak ona skazala... Nu chto  zhe,  posmotrim.  Mozhet  byt',  schitannye
minuty  otdelyayut  moment,  kogda  serye  polurazrushennye   zdaniya   goroda
prevratit v prah predatel'skij vzryv.
     Ne razdumyvaya bol'she, on dvinul roller vpered. V tu zhe sekundu mashina
podprygnula ot  udara.  Dvigatel'  vzorvalsya  srazu,  i  eto  ego  spaslo.
Vzryvnaya volna sorvala vsyu verhnyuyu chast' platformy i podbrosila  ee  vverh
vmeste s  Rotanovym.  Vybravshis'  iz-pod  oblomkov,  on  neskol'ko  sekund
razglyadyval dymyashchiesya ostatki mashiny. Na etot raz oni ne shutili. Pervym zhe
vystrelom roller razneslo v kloch'ya.
     Ne otryvayas', on smotrel na gorod. Emu  kazalos',  chto  gde-to  ryadom
tikaet nevidimyj chasovoj mehanizm, otschityvaya  poslednie  mgnoveniya  zhizni
goroda... V haose ognya i dyma ischeznet vse... I ta zhenshchina, kotoraya ukryla
ego, vyvela iz  goroda.  Hotya  i  zhenshchinoj  ona  ne  byla  v  obyknovennom
chelovecheskom ponimanii, a vse zhe...
     Ona stoyala u nego pered glazami takoj, kakoj on  videl  ee  poslednij
raz, v svoej polyhayushchej krasnoj yubochke s shokoladnoj kozhej plech, s  tonkimi
zapyast'yami ruk...
     - Postoj, - skazal on sebe. - Tam chto-to bylo, chto-to znakomoe na  ee
ruke... - On pochuvstvoval, kak sohnut guby ot vnezapnogo volneniya  potomu,
chto uzhe pochti dogadalsya, dlya chego ona  nosila  vmesto  brasleta  serovatye
kubiki metalla. Ruka sama soboj toroplivo sharila  vo  vnutrennih  karmanah
kurtki. Vot oni zdes', na meste, ne ponadobilis' nikomu, dazhe  inzheneru...
Ego malen'kij talisman, voennyj  trofej...  Pal'cy  lihoradochno  oshchupyvali
znakomuyu do melochej poverhnost'. Gde-to na tret'em kvadrate  est'  vystup.
On uhodit vglub', esli ego kak sleduet pridavit'. Ran'she on dumal, chto eto
prosto zamok. No eto ne  tol'ko  zamok.  Nichego  ne  sluchalos',  kogda  on
desyatki raz pridavlival etot vystup. A vse delo, mozhet byt',  v  tom,  chto
braslet nuzhno snachala nadet' na ruku...
     Ne mozhet slozhnaya tehnicheskaya organizaciya singlitov  sushchestvovat'  bez
dal'nej svyazi. On oshchutil  legkoe  pokalyvanie  zapyast'ya.  Kakie-to  melkie
iskorki zabegali vnutri serovatoj metallicheskoj  poverhnosti  brasleta,  a
potom Rotanov uslyshal golos. |to byl vsego lish' dezhurnyj operator, hotya on
nadeyalsya... No eto ne imelo  znacheniya,  potomu  chto  teper'  on  znal  uzhe
navernyaka - vzryva ne budet.


     Za  dalekimi  holmami,  za  lesom,  u  gorizonta  visel  nezahodyashchij,
bagrovyj, raspuhshij do  chudovishchnyh  razmerov  kusok  chuzhogo  svetila.  Vse
vokrug: skaly,  reku  i  samo  nebo  -  on  okrashival  v  nepravdopodobnyj
mertvenno-krovavyj cvet.  Pochti  zakativsheesya  svetilo  kazalos'  Rotanovu
gigantskim komom fioletovoj gryazi. Nikakie zakony prirody i sily tyagoteniya
ne mogli otorvat' ot gorizonta vspuhshij urodlivyj kom. Eshche  dvadcat'  dnej
on budet viset'  nad  planetoj,  postepenno  umen'shayas',  slovno  os'minog
vtyagivaya  ustavshie  za  leto  shchupal'ca,  i  potom  nad  vsem  etim  chuzhim,
vrazhdebnym cheloveku mirom  nastupit  dolgaya  shestimesyachnaya  noch'  -  sezon
tumanov.
     Neskol'ko dnej Rotanov provel v pomeshchenii nauchnogo sektora,  razbiraya
starye arhivy i otchety. Ne sumev do sih por razreshit' ni  odnoj  problemy,
on teper' vynuzhden byl fakticheski nachinat' snachala  i  vse  eshche  ne  videl
vyhoda.
     CHto iskal on v  zapylennyh,  pozheltevshih  ot  vremeni  kipah  bumagi?
Otveta na kakoj vopros?
     Otryad inzhenera ne vernulsya.  Sama  vozmozhnost'  ustanovleniya  mira  i
remonta korabel'noj elektroniki s pomoshch'yu singlitov perestala sushchestvovat'
posle popytki  inzhenera  vzorvat'  gorod.  Ego  preduprezhdenie  nichego  ne
izmenilo. Singlity usilili aktivnost', uvelichili kolichestvo  zasad,  chislo
napadenij. Vse bol'she lyudej ne vozvrashchalos' iz dozorov i postov.
     CHerez dve nedeli, s nastupleniem sezona  tumanov,  stychki  zakonchatsya
sami soboj, chtoby vspyhnut' s novoj siloj sleduyushchej vesnoj... A vse dolgie
zimnie mesyacy oni budut sidet', kak  krysy,  v  svoih  podzemnyh  norah  i
zhdat'... CHego? Prileta Olega?  A  chto  on  izmenit?  Ved'  Oleg  so  svoim
korablem popadet v te zhe usloviya, v tu zhe samuyu lovushku... Zemlya nichego ne
uznaet,   vysylka   sleduyushchej   ekspedicii   mozhet   byt'   zaderzhana   na
neopredelennoe kolichestvo let, i po vsemu vyhodilo, chto on  obyazan  chto-to
predprinyat' imenno sejchas, v eti ostavshiesya dvadcat' dnej...
     Rotanov stoyal na  ploshchadke  pered  peshcherami.  V  poslednee  vremya  on
izbegal  obshchestva  kolonistov,  slovno  nes  nezrimyj  gruz  viny  za  teh
chetyrnadcat' chelovek, chto ushli s inzhenerom i ne vernulis'...
     On myslenno perebiral beschislennoe kolichestvo faktov, kotorymi teper'
raspolagal o zhizni singlitov. Iskal malejshuyu  zacepku,  chtoby  sdvinut'  s
mertvoj tochki segodnyashnee polozhenie del, i nichego ne nahodil...  Vozmozhno,
prav byl inzhener, i drugogo vyhoda ne bylo. Sovmestnoe sushchestvovanie lyudej
i singlitov poprostu nevozmozhno.
     Iz otchetov nauchnogo otdela on uznal, chto lyussy  razmnozhayutsya  prostym
deleniem, kak ameby, a singlity ne razmnozhalis' voobshche... Imenno etot fakt
svodil na net vse ego nadezhdy na  mir,  ibo  civilizaciya  singlitov,  esli
dannye otchetov verny, mogla sushchestvovat' lish' za schet chelovecheskih  zhiznej
i, sledovatel'no, dolzhna byt' unichtozhena...  Izolirovannaya,  ona  poprostu
nachnet regressirovat' i vse ravno pogibnet cherez korotkij srok,  lishivshis'
smeny  pokolenij.  Konechno,  singlity  ponimali  vse  eto,  kakie  uzh  tut
peregovory o mire...
     Ostavalas' nadezhda, chto dannye ob ih biologii oshibochny ili nepolny. V
tele singlitov net nekotoryh grupp kletok,  tak  chto  chelovecheskij  sposob
razmnozheniya im ne podhodit, hotya u nih sohranilos' vse, chto neobhodimo dlya
normal'nogo funkcionirovaniya central'noj nervnoj sistemy, v  tom  chisle  i
biotoki. Da chto tolku, esli ne  bylo  detej.  On  ne  vstretil  ni  odnogo
rebenka ili podrostka ni v gorodskoj tolpe, ni v domah... Otchety  govorili
o tom zhe, no, vozmozhno, u nih est'  kakoj-to  skrytyj,  neizvestnyj  lyudyam
sposob razmnozheniya... |to by nado vyyasnit'... Slishkom  mnogoe  zavisit  ot
otveta na etot vopros, no kak vyyasnit'?  Vsya  dnevnaya  faza  sushchestvovaniya
singlitov izuchena dostatochno horosho i ne ostavlyaet nadezhdy. Zato nochnaya...
"Vrode by na noch' oni zasypayut, no  kto  eto  proveryal?  Noch'yu  nablyudeniya
nevozmozhny iz-za lyussov... Do sih por, vo vsyakom sluchae, byli  nevozmozhny.
No esli u menya dejstvitel'no immunitet, i raz  uzh  ya  pozvolil  sebe  byt'
dostatochno zhestokim s drugimi, to mne i  predstoit  vse  eto  vyyasnit'  do
konca".


     Rotanov  podnimalsya  po  tropinke  tuda,  gde  skvoz'  pelenu  tumana
prostupali neyasnye kontury korablya.
     Esli smotret' s tropinki vniz, kazalos', gde-to u samoj kromki  lesa,
neskol'ko nizhe vershin derev'ev, kolyhalos' fioletovoe ozero. Skala soveta,
blizhajshie holmy da i samyj les  plavali  v  etom  ogromnom  ozere  tumana,
slovno bol'shie neuklyuzhie ostrova.  S  kazhdym  dnem  stanovilos'  holodnee,
vozduh propityvalsya vlagoj, kapli rosy pokryvali odezhdu,  holodnym  dozhdem
sletali s kustov derev'ev na neostorozhnogo putnika, a tuman podnimalsya vse
vyshe... On uzhe perekryl tropinki, otrezal  drug  ot  druga  holmy  i  les.
Sdelal nevozmozhnoj svyaz'  s  blizhajshimi  postami.  Radiovolny  skvoz'  etu
maslyanistuyu gustuyu pelenu ne prohodili, v nej bessledno teryalis'  predmety
i lyudi...
     Prezhde chem okunut'sya v eto nochnoe vrazhdebnoe lyudyam ozero  tumana,  on
obyazan byl podgotovit'sya k hudshemu variantu, k  tomu,  chto  ego  immunitet
okazhetsya oshibkoj ili ne  ustoit  pri  povtornyh  mnogokratnyh  vstrechah  s
lyussami.
     Rubka vstretila ego privychnym zapahom reziny i plastmassy. V  vozduhe
chuvstvovalas'  legkaya  zathlost',  kotoraya   byvaet   tol'ko   v   nezhilyh
pomeshcheniyah.  Slishkom  dolgo  ne  vklyuchalas'  sistema  korabel'noj  ochistki
vozduha. Slishkom redko  byval  on  na  korable,  predpochital  rabotat'  na
otkrytom vozduhe. A korabl' tem vremenem, soedinennyj s peshcherami tunnelem,
prevratilsya v chast' podzemnoj kreposti. Esli udastsya  vernut'sya,  zhit'  on
budet v svoej kayute, do samogo prileta Olega. On staralsya ne dumat' o tom,
kak malo shansov u nego vernut'sya.
     Dostal kassetu s korabel'nym zhurnalom, sekundu podumal i polozhil ee v
avarijnyj boks. Tak nadezhnee. Prezhde vsego Oleg vskroet etot boks i smozhet
oznakomit'sya s obstanovkoj. Nerovnym pocherkom, toroplivo nabrosal na  dvuh
otdel'nyh listah  svoi  poslednie  nablyudeniya,  predvaritel'nye  vyvody  i
rekomendacii. Olegu eto mozhet  prigodit'sya  v  tom  sluchae,  esli  oni  ne
vstretyatsya. Rotanov  neveselo  usmehnulsya.  Slishkom  emu  vezlo  poslednee
vremya, tak ne moglo prodolzhat'sya beskonechno.
     Eshche raz perebral dokumenty, polozhennye v boks. Dostal  iz  nagrudnogo
karmana braslet singlitov. V kotoryj  uzh  raz  nadel  ego  na  zapyast'e  i
poshchelkal vyklyuchatelem. Svyazi ne  bylo.  Skoree  vsego  oni  vyklyuchili  ego
braslet  iz  svoej  sistemy.  Vryad  li  on  prigoditsya  Olegu,  razve  chto
ustrojstvo mikroperedatchika pomozhet razobrat'sya v blokah upravleniya. Shema
kak budto prostaya, no vse ravno ona okazalas' emu ne po  zubam...  Podumav
eshche s sekundu, on vzdohnul i opustil braslet v boks vsled za dokumentami.
     "Nu vot, teper', pozhaluj, vse..."  Zakryv  boks,  on  proshel  v  svoyu
kayutu, razdelsya i leg v postel'. Nuzhno  bylo  horoshen'ko  vyspat'sya  pered
uhodom.  Son  dolgo  ne  shel.  Na  stene  pered  krovat'yu  visela  bol'shaya
fotografiya: dva cheloveka leteli na glajdernyh doskah po  krutomu  snezhnomu
spusku. Fotograf pojmal ih v  tot  moment,  kogda  Oleg  rezko  svernul  v
storonu, chtoby obojti ego na povorote. Lica ne bylo  vidno.  Ego  skryvali
ochki i nizko nadvinutyj shlem. No vse ravno i pod etimi ochkami on znal, kak
vyglyadel Oleg.
     "Na etot raz ty, pozhaluj, ne uspeesh' vytashchit' menya otsyuda..."
     Prosnulsya ot rezkogo zvonka zummera. CHetyre chasa sna promel'knuli kak
odna sekunda. Prezhde chem lech', on zakonchil pochti vse,  ostalos'  poslednee
nebol'shoe delo. Naverhu, v upravlyayushchej rubke,  ryadom  s  avarijnym  boksom
byla stal'naya dver' so special'nym  kodovym  zamkom.  Dver'  otkrylas'  ne
srazu, naverno,  mehanizm  zamka  slegka  zarzhavel  ot  vlazhnogo  vozduha.
Nakonec ona so skripom ushla v stenu rubki. Zdes' hranilos'  lichnoe  oruzhie
inspektora,  pol'zovat'sya  kotorym  on  imel  pravo  lish'  v  chrezvychajnyh
obstoyatel'stvah. Rotanov vnimatel'no  osmotrel  arsenal,  po  sravneniyu  s
kotorym luchemety i teplovye izluchateli, byvshie v hodu na planete, kazalis'
detskimi  igrushkami.  Na  etot   raz   emu   moglo   ponadobit'sya   chto-to
po-nastoyashchemu moshchnoe. On ostanovilsya na pul'satore Maksudova.  Kontrol'noe
ustrojstvo nejtralizovalo vnutrennij zaryad pri popytke vospol'zovat'sya  im
kem-nibud', krome Rotanova. Vesil izluchatel' kilogramma  dva.  Ne  tak  uzh
mnogo dlya takogo vida oruzhiya. Rotanov primeril ego chernuyu rebristuyu ruchku,
vklyuchil aktivator. Pozhaluj, s pomoshch'yu etogo oruzhiya on spravitsya s lyussami.
     Na sklade podobral sebe  prostornyj  brezentovyj  ryukzak  s  zhestkimi
shirokimi lyamkami, polozhil v nego  mesyachnyj  zapas  koncentratov,  flyagu  s
vodoj i naduvnuyu palatku. Ostavalos' perevesti reaktor  na  avtomaticheskij
rezhim, chtoby koloniya mogla ispol'zovat' energiyu korablya, dazhe esli  on  ne
vernetsya.
     Poslednij raz proshel ves' korabl'  sverhu  donizu.  Zakryl  zamok  na
dveri shlyuza. Teper' v korabl' mozhno bylo popast'  tol'ko  cherez  podzemnyj
hod. Edva vyshel naruzhu, kak za vorotnik kurtki popali pervye  kapli  rosy.
Veter smahnul ih otkuda-to sverhu, naverno, s obshivki. Bort korablya uhodil
kruto vverh, teryalsya v dymke tumana, on byl holodnym i vlazhnym  na  oshchup'.
Ne zaderzhivayas' bol'she i ne oglyadyvayas', Rotanov poshel  proch'.  Izluchatel'
na slishkom dlinnom remne bol'no kolotil po spine pri kazhdom shage. Prishlos'
ostanavlivat'sya i privyazyvat' ego k ryukzaku.
     Navstrechu emu po tropinke  podnimalas'  celaya  tolpa.  Ego  srazu  zhe
porazilo to, kak molchalivo shli eti  lyudi.  Lico  togo,  kto  byl  vperedi,
pokazalos' emu znakomym. Uznav ego, Rotanov  zakinul  ryukzak  za  plechi  i
medlenno poshel navstrechu,  emu  stalo  tosklivo  ottogo,  chto  ne  hvatilo
kakogo-to poluchasa. Teper' emu skoree vsego ne dadut ujti, i on nichego  ne
sdelaet, chtoby im v etom pomeshat'. CHelovek, kotoryj shel vperedi, byl Sven.
Tot samyj ohotnik, chto ushel s inzhenerom v ego poslednij pohod.
     Ohotnik ostanovilsya v dvuh shagah ot Rotanova, i  tolpa  rasstupilas',
obrazuya vokrug nih krug. "Nu vot, - podumal Rotanov, - vot  ya  i  dozhdalsya
teh, kto imeet pravo sudit'  menya.  Ne  inspektora  Rotanova,  potomu  chto
inspektor postupil  tak,  kak  i  dolzhen  byl  postupit'.  A  prosto  menya
samogo..."
     On okinul vzglyadom blednyj krug chelovecheskih lic - zdes' ne  bylo  ni
doktora, ni predsedatelya, ni Anny. Pochemu-to ot etogo emu stalo legche.
     - YA slushayu vas, - skazal Rotanov, i sam  ne  uznal  svoego  kazennogo
oficial'nogo golosa.
     - Ne vernulos' trinadcat' chelovek.
     Posle etoj frazy povislo dolgoe tyazheloe molchanie.
     - No vas bylo pyatnadcat', - skazal nakonec Rotanov.
     - Inzhenera  ya  ne  schital,  on  nas  obmanul.  Mne  skazali,  chto  ty
predupredil singlitov. |to pravda?
     - Da, eto tak, - skazal Rotanov. - I esli by vse povtorilos', ya opyat'
sdelal by to zhe samoe. Oni obeshchali ne prichinit' vam vreda.
     Nikto emu ne otvetil. Oni staralis' ne smotret' v ego storonu.
     - Prezhde chem vy reshite, chto delat' dal'she, ya dolzhen  znat',  kak  vse
bylo. |to moe pravo.
     Soglashayas', Sven kivnul golovoj.
     - My spustilis' v  shahtu,  inzhener  skazal,  chto  nuzhno  zabrat'  tam
trofejnoe oruzhie...
     On rasskazyval dolgo, sbivayas',  ostanavlivayas'  i  nachinaya  snachala.
Rotanov slovno videl, kak medlenno shli eti lyudi po beskonechnomu podzemnomu
shtreku, kak metalis' po stenam teni ot  ih  fonarej.  Vot  doroga  nakonec
konchilas'. Oni zabrali  oruzhie,  ne  spesha  poshli  obratno,  sgibayas'  pod
tyazheloj noshej. Inzhener zaderzhalsya i chto-to sdelal s  ostavshimisya  yashchikami,
potom dognal ih i oni molcha poshli vse vmeste, potomu chto o  chem  govorit',
esli delo sdelano, a doroga izvestna... Pod nogami u nih  hlyupala  voda...
Ona sochilas' iz sten shtreka...  Inzhener  posmotrel  na  chasy  i  predlozhil
sdelat' prival. On vse vremya smotrel na chasy i  slovno  prislushivalsya,  no
nichego ne proishodilo. Potom oni poshli dal'she, inzhener to i delo otstaval.
On shel, ponuriv golovu,  celikom  ujdya  v  svoi  mysli.  Vyhod  iz  shtreka
okazalsya zamurovan. Inzhener dazhe ne udivilsya, slovno zhdal etogo. Oni opyat'
poshli v glubinu podzemnyh perehodov iskat'  drugoj  vyhod.  Svorachivali  v
bokovye  shtreki,  teryali  dorogu,  teryali  tovarishchej...  Postepenno  gasli
fonari, ne rasschitannye na  takoe  dolgoe  vremya  raboty.  Oni  ne  znali,
skol'ko vremeni prodolzhalis' bluzhdaniya pod zemlej.  Nadezhda  pokinula  ih.
Kogda pogas poslednij fonar', oni uvideli singlita. On stoyal u povorota iz
shtreka s yarkim fonarem v ruke i pomahival im,  slovno  priglashal  idti  za
soboj. Oni poshli. SHli dolgo. Ne pomnili, skol'ko  povorotov  bylo  v  etom
podzemnom  labirinte.  K  shtrekam  i  shtol'nyam,  kotorye  postroili  lyudi,
pribavilis' beschislennye novye gorizonty. Im  uzhe  bylo  vse  ravno,  kuda
idti,  mnogie   otstavali   ili   teryalis'   pri   povorotah.   Nikto   ne
ostanavlivalsya, ne zhdal otstavshih. Te, kto eshche shel, davno poteryali  vsyakuyu
nadezhdu. K koncu puti ih ostalos' pyat' chelovek. Inzhener  pervym  vyshel  na
poverhnost'. Mozhet, eto bylo vremya korotkoj nochi, a mozhet, ostatok  solnca
pryatalsya za verhushkami derev'ev, zakryvavshih gorizont. Tusklyj  svet  edva
probival gustuyu dymku tumana, zatyanuvshuyu vse vokrug. Singlit  postavil  na
zemlyu fonar', povernulsya i ushel nazad v podzemel'e... My ostalis'  v  lesu
odni.
     - Imenno eto oni mne obeshchali... - skvoz' zuby probormotal Rotanov.  -
Otpustit' vas na vse chetyre storony...
     - Inzhener dostal izluchatel' i vystrelil sebe v golovu. Pochti srazu zhe
my uslyshali suhoj shelest i uvideli,  chto  skvoz'  pelenu  tumana  so  vseh
storon na nas polzet chto-to plotnoe, beloe, kak par. Tot, kto stoyal dal'she
vseh, zakrichal, vse brosilis' vrassypnuyu... Dal'she ya ploho pomnyu...  Bezhal
cherez les... Strelyal... V obshchem, povezlo.
     - Drugie tozhe strelyali?
     - Net. YA ne slyshal vystrelov.
     - Vas presledovali? Byla hot' odna popytka napadeniya?
     - Net. YA pochti srazu vlez na skalu i stal strelyat' vniz. Mozhet  byt',
poetomu...
     - A potom v doroge? Ni odnogo napadeniya?
     - Net. Les slovno vymer...  Vy  hotite  skazat',  chto  ya...  CHto  oni
special'no vypustili menya?.. CHtoby ya rasskazal?
     - Vozmozhno. Teper' eto ne imeet znacheniya. Tak chto zhe vy reshili?
     Na nekotoroe vremya posle ego voprosa vnov' povisla  gnetushchaya  tishina.
Potom Sven zagovoril, glyadya v storonu:
     - U nas tut ne byvaet suda. Tot, kto sovershaet prestuplenie, poprostu
uhodit v les noch'yu.
     - Sobstvenno, eto ya i sobiralsya sdelat'...
     Rotanov popravil ryukzak i poshel vniz. Lyudi rasstupilis' zaranee,  tak
chto pered nim obrazovyvalsya shirokij koridor.
     Podoshvy tyazhelyh botinok skol'zili po mokrym, porosshim mhom kamnyam. On
shel medlenno i s kazhdym shagom slovno vse glubzhe pogruzhalsya v vodu. Snachala
v tumane ischezli vystupy peshcher, ploshchadka,  na  kotoroj  stoyali  kolonisty.
Potom ne stalo vidno korablya, ischezli ego bortovye ogni, dolgo provozhavshie
kazhdyj ego shag, slovno glaza zhivogo sushchestva. A vnizu iz belesogo  mareva,
v kotoroe on pogruzhalsya, donosilis' protyazhnye  vopli.  |to  orali  cyki  -
gigantskie pereponchatye muhi, pohozhie na letuchih  myshej.  Vsegda  oni  tak
orut nakanune sezona tumanov.
     Formal'no singlity vypolnili  svoe  obeshchanie.  Naverno,  s  ih  tochki
zreniya, emu ne na chto obizhat'sya. On i  ne  obizhalsya.  Ne  chuvstvoval  dazhe
gneva. Tol'ko tosku i gorech'. I eshche  s  kazhdym  shagom,  udalyavshim  ego  ot
lyudej, vse sil'nej navalivalos' odinochestvo...









     Nikto ne ostanovil Filina ni v gorode, ni potom, v  lesu...  Na  etot
raz emu udalos' vyjti k reke. Otsyuda uzhe rukoj bylo  podat'  do  bazy.  On
poshel vdol' berega vverh po techeniyu. Reka  blestela  pod  solncem,  slovno
zerkalo, ona to  i  delo  menyala  napravlenie,  probirayas'  skvoz'  gustye
zarosli i zavaly. Sovershenno neozhidanno, vybravshis' k shirokoj  zavodi,  on
natknulsya na kuchi  bel'ya,  razlozhennye  na  beregu...  Filin  ostanovilsya,
chuvstvuya, chto ot volneniya kruzhitsya  golova.  V  reke,  v  kakih-to  desyati
shagah, kupalis' ego nedavnie tovarishchi. On uznal  Geya  i  Rona.  Zabyv  obo
vsem, chto s nim proizoshlo, on pobezhal k nim, kricha  chto-to  nerazborchivoe,
nelepoe, i vdrug  ostanovilsya,  slovno  naletel  na  stenu.  Oni  ot  nego
medlenno pyatilis' v ledyanuyu vodu vse glubzhe i glubzhe, i v glazah u nih byl
uzhas.
     - Oboroten'! - kriknul kto-to. - |to zhe oboroten'!
     Tak oni nazyvali singlitov, ne proshedshih celogo cikla i bol'she drugih
pohodivshih na lyudej.
     - A nu poshel otsyuda!
     Oni mahali na nego, pleskali vodu, slovno on byl kurica, i teper' uzhe
on medlenno pyatilsya ot nih, a oni tak zhe medlenno, ostorozhno nastupali,  i
on videl vzglyady, kotorye oni  brosali  na  lezhashchee  u  berega  oruzhie,  i
ponimal, chto, kak tol'ko oni smogut dotyanut'sya do nego,  srazu  zhe  nachnut
strelyat'. Ponimal eto i tem ne menee  prodolzhal  otstupat'  vse  dal'she  i
dal'she, pozvolyaya im s kazhdym shagom  priblizhat'sya  k  oruzhiyu.  Naverno,  on
zaplakal, esli by mog, no v glazah ne bylo nichego, krome suhogo zhzheniya.  I
vdrug golos v ego golove, molchavshij s teh por, kak on  sbezhal  iz  goroda,
vpervye probudilsya i shepnul: "Begi!" On povernulsya i pobezhal. Pochti  srazu
za ego spinoj razdalis' pervye vystrely. Strelyali oni netochno, i,  ubegaya,
on uspel zametit' i navsegda zapomnil, kak postepenno strah  v  ih  glazah
perehodil v brezglivoe, pochti zhivotnoe otvrashchenie.
     Ono bylo huzhe vsego... Filin bezhal po lesu, mehanicheski  putaya  sled,
petlyaya, kak begal sovsem eshche nedavno,  kogda  ego  presledovali  singlity.
Ostrye igolki kustarnikov  rvali  odezhdu,  vonzalis'  v  telo,  no  on  ne
chuvstvoval boli, ne chuvstvoval ustalosti i mog  uvelichivat'  skorost'  vse
bol'she i bol'she, slovno ne bylo predelov  vozmozhnostyam  ego  novogo  tela.
Nogi mel'kali tak bystro, chto on ne zamechal uzhe otdel'nyh dvizhenij.  Veter
svistel v ushah, gustoj kustarnik on probival s hodu, i dolgo eshche v vozduhe
kruzhilis' obryvki vetok  i  list'ev.  "Kak  zhe  serdce  vyderzhivaet  takoe
napryazhenie?" - podumal on, prislushalsya i ne uslyshal ego ritmichnyh udarov -
u nego poprostu ne bylo serdca. "A legkie? Pochemu oni  ne  razryvayutsya  ot
natugi, silyas' protolknut' ocherednuyu porciyu vozduha?" I tut zhe ponyal,  chto
dyshit po privychke, chto mozhet voobshche ne  dyshat'.  "Neudivitel'no,  chto  oni
ispugalis'. YA by i sam ispugalsya, vstretiv takogo monstra..."
     - Ty ne monstr, - skazal golos.
     - Kto zhe ya? YA ved' myslyu tak, kak budto ya i  est'  prezhnij  Filin,  u
menya ego pamyat', ego zhelaniya. No Filina net. On pogib,  unichtozhen  lyussom.
Tak kto zhe ya?
     - Ty - eto ty, i ne nado zabivat' golovu chepuhoj. Tebe hochetsya zhit'?
     - Da.
     - Nu vot i zhivi. Radujsya zhizni. U tebya budet dolgaya zhizn'.
     - No  ved'  etogo  malo,  chuvstvovat'  sebya  zdorovym  i  neutomimym,
radovat'sya solncu i zhizni... - skazal on, i sam usomnilsya v tom, chto etogo
tak uzh malo. No golos ne stal vozrazhat'.
     - U tebya budet ne tol'ko eto.
     - CHto zhe eshche?
     - U tebya budet iskusstvo, nedostupnoe  lyudyam.  U  tebya  budut  druz'ya
nastol'ko blizkie, chto v chelovecheskom obshchestve ty ne mog ob etom  mechtat'.
Lyudi vsyu zhizn' stremyatsya k blizosti i  vechno  vydumyvayut  sebe  bar'ery  -
odinochestvo, tosku, nichego etogo ne budet u tebya teper'. Ty  smozhesh'  zhit'
ravnym sredi svoih brat'ev. Budesh' znat' vse, chto znayut oni.
     - Vy otpustili menya k lyudyam special'no, chtoby ya sam ubedilsya  v  tom,
chto vozvrata net?
     - Ty mozhesh' postupat' tak, kak hochesh'. YA mogu lish' sovetovat'.
     - Kto ty?
     - Tvoj nastavnik. CHerez mnogo ciklov, kogda tvoe znanie sravnyaetsya  s
moim, ty sam smozhesh' stat' nastavnikom.
     - CHto takoe cikl?
     - Ty hochesh' znat' vse srazu. Cikl - eto rubezh vremeni. Ty ne pojmesh',
esli ya stanu ob座asnyat' slovami, no ochen' skoro, kak tol'ko nastupit  sezon
tumanov, ty sam uznaesh', chto takoe cikl.
     Golos  umolk.  S  udivleniem  Filin  vspomnil,  chto  pochti  zabyl   o
presledovatelyah, perestal dumat' o napravlenii, tak  uvlekla  ego  beseda.
Teper' on byl daleko ot reki. Kustarnik  vstrechalsya  vse  rezhe,  mestnost'
stala znakomoj. On znal, chto za nizkimi holmami vskore otkroetsya gorod...
     "V gorode my rabotaem i voyuem, no zhivem my ne zdes'",  -  skazal  emu
golos nevidimogo nastavnika. I vot teper' on  ehal  v  strannom  podzemnom
poezde, o sushchestvovanii kotorogo ran'she ne podozreval. Pryamoj  kak  strela
tunnel' pronizyval planetu po horde i  vyhodil  na  poverhnost'  za  mnogo
tysyach kilometrov ot goroda, postroennogo kogda-to lyud'mi  i  prevrashchennogo
mnogoletnej vojnoj v grudu unylyh razvalin. Zakryv glaza. Filin mog videt'
shemu tunnelya, ustrojstvo etogo neobychnogo  poezda,  ne  nuzhdavshegosya  dlya
svoego dvizheniya ni v kakoj energii, krome prityazheniya planety.  V  mashinnom
otdelenii upravlyayushchij poezdom potyanul  tormoznoj  rychag.  Poezd  tronulsya,
neskol'ko sutok on budet teper' letet' v bezvozdushnom prostranstve tunnelya
vse bystree i bystree, chtoby potom, minuya seredinu, tu tochku, gde on budet
blizhe vsego k centru planety, nachat' zamedlyat'sya, i sovsem  ostanovitsya  u
protivopolozhnogo  vyhoda,  slovno  gigantskie  kacheli,  zavershivshie   svoj
edinstvennyj mah. No stoit otpustit' tormoza, i on poedet  obratno,  vnov'
postepenno nabiraya skorost'.
     Samym  neobychnym  v  ego  puteshestvii  byla,   pozhaluj,   sposobnost'
uchastvovat' v razgovorah  s  razlichnymi  sobesednikami  v  protivopolozhnyh
koncah poezda. V lyuboj moment  on  mog  otklyuchit'sya,  zamknut'sya  v  sebe,
obdumat' uslyshannoe ili kakuyu-to sobstvennuyu mysl'. Eshche on nauchilsya videt'
vse, chto videli ego sobesedniki, kak by smotret' na okruzhayushchee ih glazami.
Otrazhennaya  kartina  uvidennogo  translirovalas'  neposredstvenno  iz   ih
zritel'nyh centrov. Odnako, popytavshis' rasshirit'  sferu,  v  kotoroj  mog
prisutstvovat', Filin ponyal, chto ona ogranichena poezdom. Tol'ko slova  ego
nastavnika pronikali k nemu, slovno by otkuda-to izvne. No sam on  ne  mog
ni uvidet' ego, ni dazhe obratit'sya k nemu bez togo, chtoby  tot  pervym  ne
nachal razgovor. Sposobnost' videt'  okruzhayushchee  chuzhimi  glazami  zabavlyala
Fila, on ne srazu osvoilsya s etoj novoj  osobennost'yu  svoego  sushchestva  i
razvlekalsya puteshestviyami po vagonam vsyu dorogu.
     Poezd, vyletev na nebol'shuyu estakadu, rezko  zatormozil.  S  korotkim
shipeniem otkrylis' avtomaticheskie dveri vagonov.  Puteshestvie  okonchilos'.
Fil  s  lyubopytstvom  oglyadelsya.  Pervoe,  chto  brosalos'  v  glaza,   byl
oslepitel'no sverkavshij na solnce poluprozrachnyj kupol  kakogo-to  zdaniya,
edinstvennogo v etom meste. Zdanie kazalos' ogromnym i zanimalo,  naverno,
ne men'she neskol'kih kvadratnyh kilometrov. Dlinnaya belaya dorozhka vela  ot
nego k estakade.  Eshche  desyatki  drugih  dorozhek  otvetvlyalis'  v  storony,
teryalis' v zaroslyah neznakomyh emu myasistyh derev'ev  golubovatogo,  pochti
sinego cveta. Zdanie raspolozhilos' na samom beregu morya. Fil  dolgo  stoyal
nepodvizhno,  porazhennyj  krasotoj  otkryvshejsya  emu  mestnosti,  on  i  ne
podozreval, chto na etoj planete mogut byt' takie ugolki. Zolotistyj  pesok
plyazha, uprugoe zhurchanie  nabegavshih  voln,  solnce,  vysoko  visevshee  nad
gorizontom i obdavavshee kozhu laskovymi sytnymi luchami.
     "Nu vot, dazhe o solnce ya nachal dumat' slovami  singlitov,  -  podumal
Fil s gorech'yu. - Skoro ya sovsem zabudu, chto nedavno byl chelovekom. K etomu
oni menya i vedut, slovno za ruku. Naverno, i etot  rajskij  ugolok  sozdan
special'no dlya etogo. Oni kontroliruyut vse moi mysli..."
     - Ty ne prav. Mozhno nauchit'sya polnost'yu zakryvat' svoj mozg ot vsyakih
vozdejstvij, u nas schitaetsya nevezhlivym nadoedat' zanyatomu ili ushedshemu  v
sebya cheloveku, a  na  togo,  kto  zakrylsya,  voobshche  ne  prinyato  obrashchat'
vnimaniya. I ty uzhe ne chelovek. CHem skoree zabudesh' o proshlom, tem luchshe.
     - A esli ya ne hochu zabyvat'? - s vyzovom sprosil Fil.
     - YA vyrazilsya netochno. My tak ustroeny, chto nichego ne  mozhem  zabyt',
no sejchas vospominaniya o tvoej utrachennoj chelovecheskoj  sushchnosti  zanimayut
slishkom mnogo mesta v soznanii,  privodyat  ego  v  boleznennoe  sostoyanie,
iz-za kotorogo ty ne sposoben  ob容ktivno  vosprinimat'  dejstvitel'nost'.
Pozzhe eti vospominaniya zajmut podobayushchee im mesto, ty budesh' vspominat'  o
svoem proshlom s legkim sozhaleniem, kak inogda vspominaesh' o tom, chto  bylo
v detstve. Pomnish', kak ty otkryl mal'chishkoj novyj cvetnoj mir,  posmotrev
skvoz' oskolok stekla? On zhdet tebya zdes'.
     - Ty i ob etom znaesh'?..
     - YA budu znat' o tebe  vse,  poka  ty  ne  nauchish'sya  zakryvat'  svoe
soznanie ot postoronnih vozdejstvij, a eto  sluchitsya  ne  skoro,  i  budet
oznachat', chto ty stal vzroslym v nashem, novom dlya tebya mire.
     - Ostav' menya sejchas, ya hochu posmotret' i podumat', ocenit' vse,  chto
zdes' uvizhu bez tvoej pomoshchi.
     - Horosho, - korotko skazal golos. Myslenno on pozval ego, no golos ne
otozvalsya. Fil usmehnulsya. Pravila igry soblyudalis' polnost'yu, no  on  vse
ravno ne veril v to, chto nastavnik ushel sovsem.
     Mimo nego ne spesha shli passazhiry, tol'ko chto soshedshie s  poezda.  Oni
shli otdel'no drug ot druga, ne bylo veselyh kompanij, nikakoj razbivki  na
otdel'nye gruppy, kak eto obychno sluchaetsya v bol'shoj  chelovecheskoj  tolpe.
Fil podumal, chto u nih net neobhodimosti blizko podhodit'  k  sobesedniku,
chtoby  perekinut'sya  paroj  fraz.  Eshche  ego  porazilo,  chto  v  tolpe   ne
vstrechalis' deti i stariki.
     Filin dozhdalsya, poka poezd ne spesha vtyanulsya  v  tunnel',  i,  tol'ko
ubedivshis', chto vokrug nikogo net, medlenno pobrel po dorozhke. Bol'shinstvo
priehavshih ischezli v beschislennyh dveryah gigantskogo zdaniya.  Filin  reshil
zdanie ostavit' naposledok i svernul v park.
     Kazalos',  parku,  raskinuvshemusya   vdol'   poberezh'ya,   net   konca.
Kustarnikov ne bylo, ne bylo i kolyuchih,  pohozhih  na  provolochnye  matracy
derev'ev. Myasistye sochnye  stvoly  zdeshnih  rastenij  pohodili  skoree  na
abstraktnye statui, chem na derev'ya. List'ya na nih otsutstvovali, ochevidno,
derev'ya  obhodilis'  bugristoj  morshchinistoj  poverhnost'yu  samih  stvolov.
"Lyudej v parke nemnogo". On vse nikak ne mog privyknut' nazyvat' singlitov
inache. Oni hodili po dorozhkam, lezhali na solncepeke, sideli pod derev'yami.
Bol'she vsego ego porazhalo otsutstvie vsyakih predmetov, kotorymi tak lyubili
okruzhat' sebya lyudi dazhe na otdyhe. Ne bylo ni zontikov, ni  polotenec,  ni
shezlongov, ni dazhe knig... "Gde oni  zhivut?  Neuzheli  vse  vmeste  v  etom
ogromnom zdanii?" I tut on podumal, chto priehavshij na novoe mesto  chelovek
prezhde vsego ishchet mesto, gde on mozhet pritknut'sya, kakoj-to svoej  konury,
pust' nebol'shoj, no ego sobstvennoj. Mesto, gde mozhno polozhit'  veshchi,  gde
est' krovat', chtoby otdohnut' s dorogi. "No mne ne nuzhna  krovat',  potomu
chto ya ne ustal, i vryad li kogda-nibud' ustanu. U menya net  veshchej,  pohozhe,
ih bol'she ne budet. I znachit, dom mne ne nuzhen... Dom dlya cheloveka  -  eto
ne tol'ko mesto, gde on ukryvaetsya ot nepogody i rastit detej... Dom - eto
nechto bol'shee - kusochek prostranstva, prinadlezhashchij tebe odnomu, krepost',
zashchishchayushchaya ot  vragov,  osnova  sem'i..."  Dom  vpletalsya  v  chelovecheskuyu
psihologiyu tysyachami nezrimyh nitej, obrastal  tradiciyami  i  neistrebimymi
privychkami, nel'zya bylo cheloveka  lishit'  doma,  ne  nanesya  emu  glubokoj
psihologicheskoj travmy. A raz tak, to libo on chego-to  ne  ponimaet,  libo
oni ne vse uchli v etoj horosho produmannoj sisteme prevrashcheniya  cheloveka  v
singlita... A mozhet, naoborot, mozhet byt', kak raz otsutstvie sobstvennogo
doma sostavlyaet osnovu etoj sistemy?
     On  vyshel  na  bereg,  volny  nakatyvalis'  na  pesok,  obdavali  ego
bryzgami. Kraem glaza on zametil, chto sleva pod bol'shim skruchennym  uzlami
derevom raspolozhilas' kompaniya iz  neskol'kih  singlitov.  Nikogda  nel'zya
bylo ponyat', chem oni  zanyaty.  Sosredotochennye  lica,  bluzhdayushchie  ulybki,
sidyat slovno lunatiki, kazhdyj sam po sebe... On uzhe znal, chto eto ne  tak,
chto takov ih sposob obshcheniya. I nichego ne mog s soboj podelat',  vse  vremya
otyskival v nih chuzhoe, vrazhdebnoe sebe. |to poluchalos' samo  soboj.  Vdrug
zhenshchina iz etoj gruppy podnyalas' i  poshla  k  nemu.  Ona  byla  vysokoj  i
strojnoj. Fil boyalsya vysokih  zhenshchin,  mozhet  byt',  potomu,  chto  sam  ne
otlichalsya osobym rostom, i poetomu zhe, naverno, tol'ko takie zhenshchiny emu i
nravilis'. U nee byli  ryzhie,  pochti  ognennye  volosy  i  ogromnye  glaza
nepravdopodobnogo izumrudnogo ottenka. "Kak koshka, - podumal Fil. -  Ryzhaya
koshka s zelenymi glazami".
     - Nu, spasibo! - skazala zhenshchina, ne razzhimaya gub.
     I on oshchutil muchitel'nuyu nelovkost' ottogo, chto kazhdyj mog zaglyanut' v
ego cherepnuyu korobku, slovno ona byla steklyannoj.
     - Ladno uzh, ne stesnyajtes'. YA ne srazu dogadalas', chto vy novichok.  -
Ona ostanovilas' ryadom, sovsem blizko ot nego i, prishchurivshis', smotrela na
more. Veter shevelil ee volosy. Fil izo vseh sil staralsya ne dumat' o  nej,
voobshche nichego ne dumat' i, chtoby  spravit'sya  s  etoj  neprostoj  zadachej,
bystren'ko stal povtoryat' pervuyu prishedshuyu na um detskuyu pesenku: "ZHili  u
babusi dva veselyh gusya..."
     - Da budet vam! - serdito skazala zhenshchina i vdrug lukavo  ulybnulas':
- Slushajte, "babusya", hotite posmotret' nashe more?
     - Kak eto "posmotret'", chto ya ego ne vizhu, chto li?
     - Nichego vy eshche ne videli! - Ona shvatila ego za ruku i  potashchila  za
soboj pryamo v vodu. On instinktivno soprotivlyalsya, no eto bylo  vse  ravno
chto pytat'sya ostanovit' traktor. Ego nogi prochertili po pesku dve glubokih
borozdy, i pochti srazu zhe on po poyas ochutilsya v vode. Potom ih  s  golovoj
nakryla pribojnaya volna, zhenshchina nyrnula, i, chtoby hot'  kak-to  sohranit'
ostatki svoego muzhskogo dostoinstva, on nyrnul vsled  za  nej.  Fil  ploho
plaval i znal, chto dyhaniya nadolgo ne hvatit, a ona uhodila  ot  nego  vse
dal'she v sinevatuyu glubinu, ya tut on vspomnil, chto emu ne nuzhen vozduh...
     Pogruzhenie, stoivshee emu na special'nyh zanyatiyah po plavaniyu stol'kih
usilij, teper' prohodilo na redkost' svobodno... To li voda zdes' ne takaya
plotnaya, to  li  ego  telo  stalo  tyazhelee.  Raskinuv  ruki,  on  medlenno
pogruzhalsya. "Vot  syuda,  levee,  zdes'  karniz!"  -  skazala  zhenshchina,  ne
oborachivayas', i on podumal, chto pryamoj sposob  obmena  informaciej  inogda
mozhet byt' udoben. Opustivshis' ryadom  s  nej  na  karniz,  on  osmotrelsya.
Zrenie sohranilo pod vodoj svoyu obychnuyu chetkost', slovno on nyrnul v maske
dlya podvodnogo plavaniya.
     V ego komnatke, v dalekih i navsegda chuzhih teper' peshcherah,  hranilas'
malen'kaya starinnaya statuetka  iz  prozrachnogo  cvetnogo  stekla.  Nikogda
nel'zya  bylo  tochno  opredelit',  kakoj  ottenok  tailsya  v   glubine   ee
steklyannogo tela. Sogretaya v ladonyah, ona stanovilas' temno-zheltoj,  pochti
zolotoj, pryamye luchi solnca rozhdali v nej glubokij sinij cvet, plamya svechi
ili kostra - fioletovyj... On vspomnil o nej sejchas, chtoby  zacepit'sya  za
chto-to znakomoe v etom fantasticheskom  vodopade  krasok,  obrushivshemsya  na
nego iz hrustal'nogo volshebnogo sada, v kotorom oni ochutilis'.
     On tak i ne ponyal, byli to prozrachnye vodorosli ili mineraly. Dlinnye
poluprozrachnye lenty, niti i celye kolonny etih  udivitel'nyh  obrazovanij
sverkayushchej anfiladoj zakryvali vse dno pered nim i polyhali vsemi  cvetami
radugi. Kak tol'ko vverhu prohodila volna,  tonal'nost'  okraski  rezko  i
ritmichno menyalas', slovno na ekrane cvetomuzyki. No nikogda ne  mog  ekran
dat' etogo ni s chem ne sravnimogo oshchushcheniya ogromnogo prostora, po kotoromu
gulyali cvetnye protuberancy.
     Oni stoyali molcha, zabyv obo vsem. ZHenshchina vzyala ego  za  ruku,  i  ne
nuzhno bylo vspominat' etih glupyh gusej, potomu chto v golove u nego nichego
ne ostalos', ni odnoj  mysli,  krome  bezmernogo  voshishcheniya  sovershennoj,
nikogda ne vidannoj krasotoj. On ne znal, skol'ko proshlo vremeni - chas ili
dva? Ritmichnost' ognennogo cvetnogo  kalejdoskopa  zavorazhivala,  taila  v
sebe pochti magicheskuyu, koldovskuyu silu.
     Kogda vyshli na bereg, ih uzhe svyazalo eto sovmestno perezhitoe glubokoe
voshishchenie, slova byli bedny po sravneniyu s ih chuvstvami...
     "Stop, - skazal sebe Fil. - Ostaetsya vstat' na chetveren'ki  i  zavyt'
ot vostorga. Dovol'no".
     - CHto s toboj? - udivlenno sprosila zhenshchina.  -  CHto  tebya  trevozhit,
chego ty vse vremya boish'sya?
     - YA hotel by ostat'sya chelovekom, - tiho skazal Fil,  -  ponimaesh'  ty
eto?
     Ona vnimatel'no posmotrela na nego.
     - YA slyshala, chto takoe byvaet. Ochen' redko, no  vse  zhe  byvaet.  Byl
sluchaj, kogda toska po utrachennoj chelovecheskoj sushchnosti ne ostavila odnogo
iz nas i posle tret'ego cikla...  Moj  nastavnik  ob座asnyal  eto  tem,  chto
mnogie iz nas slishkom rano stanovyatsya singlitami, gorazdo  legche  prohodit
perehodnyj period, esli chelovek prihodit k nam v pozhilom vozraste. S toboj
eto sluchilos' slishkom rano. No toska skorej vsego projdet posle pervogo zhe
cikla. Ty o nej zabudesh'.
     - A esli  net?  Ty  govorish'  ob  etom  tak,  slovno  perestat'  byt'
chelovekom - eto vsego lish' smenit' odezhdu. I potom etot cikl... YA  stol'ko
o nem slyshal... Mozhesh' ty ob座asnit', chto eto znachit?
     - Pochemu by tebe ne sprosit' o nem svoego nastavnika?
     - YA poprosil ego udalit'sya. Vezhlivo poprosil.
     Ona ulybnulas'.
     - YA by s udovol'stviem... Zdes' net nikakoj  tajny,  no  eto  tak  zhe
trudno opisat' slovami, kak to, chto my s toboj tol'ko chto pochuvstvovali na
dne morya. CHerez mesyac nachnetsya sezon tumanov, i ty vse uhaesh'  sam.  Zachem
speshit'? Pojmi poka lish' odno - nikto zdes' ne sobiraetsya tebe  navyazyvat'
ni svoej voli, ni chuzhih myslej.
     - Da, konechno... Tol'ko vot zabyli menya sprosit',  hochu  li  ya  stat'
singlitom...
     Ona povernulas' i molcha poshla proch', slovno  on  ee  oskorbil.  Filin
dolgo smotrel ej vsled, starayas' uznat' ee mysli, i nichego ne  chuvstvoval,
krome gluhoj steny. "Pridetsya i mne nauchit'sya vyrashchivat' etu  stenu,  -  s
razdrazheniem podumal on i medlenno poshel proch'. - Vy podozhdite,  rebyata...
YA nauchus'... YA zdes' mnogomu nauchus'... |to nichego, chto vy menya ispugalis'
tam u reki, eto sovsem nevazhno. Pust'  tak.  Budem  schitat',  chto  u  menya
zadanie bez prava na vozvrashchenie... YA  dolzhen  najti  ih  slaboe  mesto...
Dolzhno byt' takoe mesto, ne mozhet ego ne byt', tochka, na kotoroj  derzhitsya
vsya konstrukciya. ZHal', ne uspel sprosit',  chto  sluchilos'  s  tem  parnem,
kotoryj ne zahotel stat' predatelem i posle etogo ih tret'ego  cikla.  Gde
on sejchas? I voobshche neploho bylo by najti sredi nih teh,  kto  dumaet  tak
zhe, kak ya..."





     Rotanov zametil lyussa sekundy za dve do broska. Navernyaka on uspel by
za eto vremya vskinut' pul'sator i nazhat' spusk. No  chto-to  ego  uderzhalo.
Lyuse vyglyadel kak klub plotnogo para. Kazalos',  verhushku  dereva  ukutala
bol'shaya snezhnaya shapka. No vot eto uplotnenie tumana drognulo i  poteklo  k
Rotanovu. Podaviv shchemyashchee chuvstvo opasnosti, on zhdal. Immunitet? Sejchas  ya
eto proveryu...
     Nakonec lyuss prygnul. Bol'she vsego eto  pohodilo  na  snezhnyj  obval.
CHto-to vyazkoe, plotnoe, otvratitel'no pahnushchee  svalilos'  emu  na  plechi,
okutalo nepronicaemoj mgloj i  pochti  srazu  zhe  ischezlo;  on  videl,  kak
stremitel'no, vytyanuvshis' v dlinnuyu vertyashchuyusya trubu, uhodil lyuss, teryayas'
sredi vetvej otdalennyh derev'ev. "Znachit, ya vam ne nravlyus'... Ne podhozhu
po vkusovym kachestvam". Vdrug eto ne tol'ko immunitet? Vernee,  ne  prosto
immunitet, a chto-to drugoe, gorazdo bolee  znachitel'noe?  CHto,  esli  lyuss
voobshche ne v sostoyanii napast' na zdorovogo cheloveka?  Togda  prav  doktor.
Togda za vsemi bedami kolonistov, za etoj vojnoj,  za  bredovym  obshchestvom
singlitov stoit odna i ta  zhe  tragicheskaya  sluchajnost'  -  nasledstvennye
izmeneniya posle gibernizacii... Inymi slovami,  vse  kolonisty  ne  sovsem
zdorovy... Vo vsyakom sluchae, ne zdorovy s tochki zreniya  lyussa...  Vse  eto
nado eshche proverit', poka eto lish' predpolozheniya, dogadki.  Faktov  emu  ne
hvatalo. Za nimi i shel.
     Lyussy ne povtoryali napadenij do samogo goroda.  Kak  tol'ko  nachalis'
okrainy, on povesil pul'sator na grud'  i  sdvinul  predohranitel'.  Posle
vzryva  rollera  ne  hotelos'  pozvolyat'  strelyat'  v  sebya,   da   i   ne
parlamenterom shel on na etot raz v gorod, on  chuvstvoval,  chto  vse  mosty
sozhzheny, chto posle  gibeli  teh  trinadcati  chelovek,  zhizn'  kotoryh  oni
obeshchali emu sohranit', on uzhe ne budet vesti peregovorov, vryad li  on  mog
sejchas skazat', kak postupit.
     S zapada gorod nachinalsya kvartalom  vos'mietazhnyh  odinakovyh  zdanij
unificirovannogo obrazca.  Stroitel'nye  roboty  otlivali  ih  po  edinomu
proektu iz silikobetona vo  vseh  koloniyah.  Dazhe  celymi  takie  kvartaly
smotrelis' dovol'no  unylo.  Na  vnov'  osvaivaemyh  planetah  prihodilos'
zhertvovat' krasotoj radi  udobstva  i  bystroty.  Sejchas  zhe,  s  vybitymi
steklami,  s  sorvannymi  perepletami,  s  urodlivymi  yazvami  proboin   v
oblicovke sten, zdaniya vyglyadeli mrachno, pochti  vrazhdebno.  Kazalos',  sam
gorod opolchilsya protiv pokinuvshih  ego  lyudej,  zatail  na  nih  obidu  za
nanesennye rany.
     Rotanov reshil  sobrat'  dannye  o  nochnom  periode  zhizni  singlitov,
zapolnit' probel v nablyudeniyah, a takzhe vyyasnit' vse, chto vozmozhno, ob  ih
semejnom uklade, esli takoj uklad u nih voobshche sushchestvoval. S nastupleniem
sezona tumanov aktivnaya deyatel'nost' singlitov, sudya po  otchetam  nauchnogo
otdela, prekrashchaetsya.
     On znal po opytu, kak chasto oshibayutsya te, kto pishet takie  otchety,  i
byl gotov k lyuboj neozhidannosti. Pervye kvartiry vyglyadeli tak, slovno  ih
pokinuli mnogo let nazad. Naverno,  nikto  ne  zaglyadyval  syuda.  Ogromnyj
gorod, kazalos', vymer. Nigde ne svetilos' ni malejshego ogon'ka, ne slyshno
bylo ni zvuka. Tuman, zabivavshij ulicy,  oblozhivshij  starye  zdaniya  sloem
klejkoj vlazhnoj vaty, sdelal ves' gorod pohozhim na teatral'nuyu dekoraciyu.
     Sredi ohotnikov  sushchestvovalo  pover'e,  chto  s  nastupleniem  sezona
tumanov singlity uhodyat v les... Zachem? |togo nikto  ne  znal.  Napryazhenie
postepenno spadalo. On uzhe ne zhdal vystrela iz-za kazhdogo  ugla.  Blizhe  k
centru nachinalis' administrativnye  i  proizvodstvennye  kvartaly  goroda.
Gde-to zdes' byla rezidenciya ih koordinatora.  Proplutav  okolo  chasa,  on
nakonec nashel nuzhnuyu ulicu.
     Zdanie bylo tak zhe pusto, kak i ves' gorod. Staroe ohotnich'e  pover'e
kazalos' pravdoj. Teper' vo chto by to ni stalo emu pridetsya uznat',  zachem
i kuda uhodyat singlity. No eto potom, snachala nado vospol'zovat'sya sluchaem
i provesti tshchatel'nuyu razvedku v samom gorode.
     CHetyre chasa on provel v komnatah so stal'nymi reshetkami na  oknah,  s
tolstymi, v metr tolshchinoj, stenami. Trudno bylo skazat', kto postroil  eto
mrachnoe zdanie - lyudi ili singlity. Vo vsyakom sluchae, zdes' on  nashel  to,
chto iskal. Mesto, gde do uhoda postoyanno nahodilis' singlity...
     Vnachale on byl ostorozhen, opasayas' kakogo-nibud' podvoha, lovushki ili
dazhe zasady, no singlity, ochevidno, byli uvereny, chto v eto vremya lyussy  -
luchshaya ohrana, i ne osobenno bespokoilis' o svoem  ostavlennom  imushchestve.
Imushchestva bylo  mnogo,  samogo  raznoobraznogo...  Vskore  on  ponyal,  chto
bezobidnyj s vidu kabinet Berga na samom dele - centr upravleniya kakogo-to
slozhnejshego kompleksa, so skrytoj v stenah apparaturoj.  K  sozhaleniyu,  na
etot raz ego interesovala sovsem ne elektronika... ZHilyh  komnat  poprostu
ne bylo. "Ne mogli zhe tysyachi singlitov vse  vremya,  svobodnoe  ot  raboty,
provodit' na ulicah! Ili mogli?"  On  nadeyalsya,  chto,  proniknuv  noch'yu  v
neohranyaemyj gorod, smozhet hot' chto-to ponyat'. No, pohozhe,  zaputalsya  eshche
bol'she. Voprosov pribavilos', i ne bylo ni odnogo otveta...
     Kuda  idti  dal'she?  Kak  najti  dorogu  ili   hot'   priblizitel'noe
napravlenie, po kotoromu ushli singlity? Gde ih iskat'? Nichego etogo on  ne
znal.


     Filin voshel v zdanie cherez odnu iz mnogochislennyh dverej.  Nikto  emu
ne prepyatstvoval, ne sprosil, chto emu zdes' nado. Pryamoj uzkij koridor vel
k centru. Sprava i sleva beschislennye odinakovye dveri bez edinoj nadpisi.
Uchrezhdenie ili  obshchezhitie?  Steklyannoe,  pochti  prozrachnoe  sverhu  zdanie
iznutri bylo rassecheno gluhimi peregorodkami, otdeleno dveryami... CHto  tam
za nimi? Vojti? Pochemu by net, raz emu nikto ne zapreshchal, vot hot' v  etu.
Ogromnaya komnata. CHto-to  vrode  oranzherei:  malen'kie  rasteniya,  bol'shie
rasteniya, chasti rastenij, kazalos', vse eto rastet pryamo na  polu  ili  na
shirokih plastikovyh stolah. Ot vetok shli provoda, na stvolah  primostilis'
datchiki. Bylo vlazhno i dushno. Pod potolkom  gudel  kondicioner.  Gde-to  v
glubine dvigalos' neskol'ko chelovek v golubyh plastikovyh halatah. Oni  ne
obratili  na  Fila  ni  malejshego  vnimaniya.  "Zdes'  nichego  interesnogo,
vozmozhno,  oranzhereya.  Zdanie  mozhet  byt'  zhilym   kompleksom,   zavodom,
institutom, oranzhereya ni o chem ne govorit".
     V sosednem pomeshchenii v ogromnyh akvariumah plavali mestnye chudishcha.  V
bol'shom central'nom bassejne on uvidel kedvota, myaso kotorogo schitalos'  u
kolonistov lakomstvom.  Po  ogromnomu  kolichestvu  provodov,  opushchennyh  v
bassejn, po mnogochislennym ciferblatam i ekranam rasstavlennyh na stolah i
razveshannyh po stenam priborov on uzhe pochti dogadalsya,  chto  eto  takoe...
"Centr... Nauchno-issledovatel'skij centr planety... O takom mechtal doktor.
Tol'ko mechtal. Lyudi ne mogli sebe pozvolit' zdes' nichego  podobnogo...  No
pochemu, ved' nachinali s odnogo urovnya?  -  I  vdrug  on  ponyal,  -  tol'ko
nachinali, a potom lyudej stanovilos' vse men'she, a singlitov vse bol'she..."
     - Ty ne znaesh', pochemu kedvot est tol'ko golubyh  krevetok?  CHem  oni
luchshe rozovyh? - sprosil ego kto-to iz issledovatelej.
     - Ne znayu! - ugryumo burknul Fil i povernulsya, chtoby ujti.  Sovershenno
sluchajno on znal otvet, slyshal ot doktora, chto v  krovi  golubyh  krevetok
soderzhitsya bol'she medi, neobhodimoj kedvotu dlya postrojki zashchitnyh igolok.
I ne uspel podumat' ob  etom,  kak  golos,  tol'ko  chto  zadavshij  vopros,
proiznes u nego v golove korotkoe "spasibo". On vzdrognul,  vse  nikak  ne
mog privyknut' k tomu, chto kazhdaya ego mysl' proslushivalas'. "Vot tak oni i
uznayut pro nas vse. Vse, chto im nuzhno, - podumal  on,  zakryvaya  za  soboj
dver'. - Neudivitel'no, chto s kazhdym godom lyudi vse bol'she otstupali.  Vse
nashi znaniya, lyubye voennye sekrety, vot oni, pozhalujsta.  Nikogo  ne  nado
doprashivat', raspolozhi k sebe plennika, pogovori s  nim  laskovo,  naznach'
nastavnika, ob座asni eshche, chto net obratnoj dorogi - i  vot  on  uzhe  gotov.
Potom, stoit tol'ko sprosit', dazhe esli tot i ne zahochet  otvechat',  nikto
ne stanet nastaivat', rano ili  pozdno  sluchajno  podumaet,  i  vse  srazu
stanet izvestno vragu..." On muchitel'no staralsya vspomnit',  ne  sprashival
li kto-nibud' ego, naprimer, o raspolozhenii postov pered bazoj, o  vremeni
patrulirovaniya, o zapase oruzhiya... No nichego podobnogo vspomnit' ne mog  i
na vsyakij sluchaj toroplivo  prognal  eti  mysli,  neizvestno  kakuyu  shtuku
vykinet s nim sobstvennyj mozg.
     Nuzhno bystree  otvlech'sya.  On  proshel  po  koridoru  mimo  neskol'kih
dverej. V golove chto-to gluho stuchalo,  on  chuvstvoval  sebya  tak,  slovno
mnogo chasov provel v dushnom  pomeshchenii,  i  emu  ne  hvatalo  vozduha.  On
ponimal - delo ne v  etom,  vozduh  emu  ne  nuzhen.  Skazalos'  napryazhenie
poslednih dnej, mozg s trudom spravlyaetsya s povyshennoj nagruzkoj.  Skol'ko
mozhno idti po etomu beskonechnomu koridoru? Vot bokovoj  prohod,  eshche  odna
dver'... Ogromnyj zal, ne men'she futbol'nogo  polya.  V  centre  gigantskoe
sooruzhenie iz stekla, stali i plastika. Vodopady trub nizvergalis' k etomu
stal'nomu  chudovishchu.  Ushchel'ya,  steny  kotoryh  vystilali  shkaly  i  ekrany
neizvestnyh emu priborov, shodilis' k centru zala. Stal'nye lesa  pomostov
vzdymalis' na neskol'ko etazhej, i sredi etogo haosa  koposhilis'  kroshechnye
figurki v oranzhevyh halatah. Ih mysli i frazy, obrashchennye  drug  k  drugu,
gudeli u nego v golove, smeshivalis', unichtozhali ostatki smysla v tom,  chto
on videl.
     Bred, sumasshedshij dom.
     Novyj zal. Tishina i pokoj, dlinnye ryady raskalennyh pechnyh zevov.  On
ustal...  D'yavol'ski  ustal...  Telo  singlita  neznakomo   s   fizicheskoj
ustalost'yu. Ustalost' zasela u nego v golove i gryzet i glozhet  mozg,  kak
krysa... Dazhe u sobaki est' svoya konura, dazhe u robota. U nego net.
     Novyj zal. Kolonnady sverkayushchih sharov. Pahnet ozonom, prygayut strelki
priborov,   prygayut   elektricheskie   iskry,   prygayut,   skachut,   slovno
vzbesivshiesya mysli u nego v golove. Emu nuzhno tak nemnogo, vsego neskol'ko
metrov prostranstva. Krovat',  chtoby  mozhno  bylo  s  golovoj  zaryt'sya  v
podushku, dver', chtoby mozhno bylo ee zakryt'.  CHetyre  steny,  chtoby  mozhno
bylo ostat'sya odnomu... Dlinnyj koridor i snova dver'... Raspahnuv ee,  on
ostanovilsya, slovno naletel  na  stenu.  Tam  byla  komnata.  Obyknovennaya
chelovecheskaya komnata s kartinoj na stene. S glinyanym gorshkom na stole,  iz
kotorogo veerom rastopyrilis' zelenye listochki rasteniya,  semena  kotorogo
privezli s Zemli sotni let nazad. Znakomaya zheleznaya krovat' s podushkoj,  v
kotoruyu mozhno zaryt'sya...
     Sekundu on stoyal nepodvizhno, starayas' ponyat' chto-to vazhnoe,  kakuyu-to
mysl'... Ved' eto byla ne prosto komnata, znakomy byli ne tol'ko kartina i
eta krovat', no chto-to eshche, chto-to takoe  zhe  miloe  i  blizkoe,  kak  eti
zelenye listochki na  stole...  I  vdrug  on  uvidel.  Na  polke  u  samogo
izgolov'ya stoyala steklyannaya statuetka devushki... Vtoroj takoj ne bylo.  Ne
moglo byt' na etoj planete... On vzyal ee v ruki, sogrel ladonyami, zaglyanul
v glubinu, gde medlenno rozhdalis' zolotye iskry. |to byla ego komnata.
     SHirokoe okno vo vsyu stenu bez ram i  perepletov  svobodno  propuskalo
solnechnyj svet i ne propuskalo vzglyada. V peshchere, gde on zhil, ne bylo okon
i  ne  bylo  plastikovyh  golubovatyh  sten.  No  vse  ravno  eta  komnata
prinadlezhala emu, zhdala ego. So vzdohom glubokogo oblegcheniya on  opustilsya
na krovat'. Ne razzhimaya ladonej, podnes k licu malen'kuyu veshchicu, znachivshuyu
dlya nego tak mnogo, zakryl glaza i vslushalsya v strannuyu mysl', kotoraya tut
zhe vsplyla iz kakih-to mrachnyh glubin ego soznaniya.  V  etom  zdanii  byli
sotni  koridorov,  tysyachi  zalov,  milliony  komnat;  kakim   zhe   obrazom
bezoshibochno, bez dolgih poiskov nashel on imenno etu,  prednaznachennuyu  dlya
nego, v tot moment, kogda bol'she vsego v nej nuzhdalsya?
     Kto etot nevidimyj sluga ili gospodin, ni na  minutu  ne  ostavlyayushchij
ego v pokoe? Vse tot zhe nastavnik? "Nu otzovis' zhe, slyshish'!  Otzovis'!  YA
sdayus'. Ot tebya ne spryachesh'sya, ne  ujdesh',  potomu  chto  ty  sam  -  chast'
menya..."
     Golos molchal.


     Rotanov brel cherez putanicu ulic, ne obrashchaya vnimaniya na beschislennye
povoroty, tupiki, grudy razbitogo betona i tletvornogo gniyushchego hlama. Eshche
odin povorot, pokosivshayasya stena zdaniya. Znakomyj zabor...  On  vzdrognul,
potomu chto videl uzhe odnazhdy fasad etogo doma i ne raz potom  vspominal...
Tak prosto vzbezhat' po lestnice na vtoroj etazh, otyskat' dver' pod nomerom
shest'... I ostanovilsya pered nej, ne v silah povernut' ruchku,  potomu  chto
slishkom horosho znal, nikogo tam ne bylo. No mozhno ved' i proverit'...
     Perekoshennaya dver' nikak ne hotela  otryvat'sya  ot  kosyaka,  nakonec,
podnyav celuyu tuchu pyli, ona ustupila ego usiliyam. Bagrovye otsvety  solnca
s trudom prodiralis' skvoz' razbitye gryaznye  stekla  i  okrashivali  steny
komnaty v nepravdopodobnyj krovavyj cvet. Nu vot,  on  i  uvidel  to,  chto
hotel: gryaznuyu, useyannuyu oblomkami  i  zastavlennuyu  polusgnivshej  mebel'yu
komnatu. Dazhe mesto, gde oni vstretilis',  ne  stoit  togo,  chtoby  o  nem
pomnit', a uzh vse ostal'noe... Vdrug on uslyshal shoroh. V  pustoj  kvartire
shoroh razdalsya rezko, kak grohot, i  Rotanov  sorval  s  plecha  pul'sator.
Sekunda, vtoraya, tret'ya proneslis' v polnoj tishine, i  snova  shoroh,  zvuk
shagov po koridoru, vedushchemu na kuhnyu. Moroz prodral ego po  kozhe.  Slishkom
uzh neozhidanny byli eti shagi  v  zabroshennom  gorode,  v  pustoj  kvartire,
slishkom uzh hotel on ih uslyshat', hotel i boyalsya odnovremenno...
     Ona ostanovilas' u vhoda v komnatu, nebrezhno opershis'  na  pritoloku,
na  nej  bylo  to  samoe  temnoe  plat'e,  dazhe   naspeh   sdelannyj   shov
sohranilsya... On stoyal, szhimaya v rukah svoj durackij pul'sator, i ne znal,
chto skazat'.
     - Dolgo ty, Rotanov. YA uzh dumala, ne dozhdus'. Vse nashi davno ushli,  a
ya vse zhdu, zhdu... Mne hotelos' s toboj prostit'sya.
     - Kak ty mogla znat'?.. - Golos u nego  sel,  on  vse  nikak  ne  mog
protolknut' zastryavshij v gorle predatel'skij klubok.
     - Da uzh znala... YA mnogoe pro tebya znayu. YA dazhe  mogu  smotret'  tvoi
sny.
     On otbrosil pul'sator medlenno, slovno v transe shagnul k  divanu,  na
kotorom kogda-to, ne tak uzh davno ona steregla ego son.  Rotanov  obhvatil
golovu  rukami,  budto  hotel  uderzhat'   rvushchuyusya   naruzhu   bol'.   Bol'
razrastalas' tolchkami, slovno vnutri kto-to uporno dolbil emu cherep.
     Neskol'ko sekund ona molcha smotrela na nego.  Potom  podoshla  i  sela
ryadom, chut' v storone, sohranyaya nebol'shuyu distanciyu, slovno ponimala,  chto
sluchajnoe prikosnovenie mozhet byt' emu nepriyatno.
     - Vot ved' kak vse poluchilos', Rotanov... Esli razobrat'sya s  pomoshch'yu
vashej chelovecheskoj logiki vo vsej etoj istorii, to ee  poprostu  ne  mozhet
byt'. Potomu chto menya ne sushchestvovalo ran'she...
     Bylo zametno, kak trudno ej govorit', ona vydavlivala iz sebya  slova,
tochno ronyala stal'nye kruglye shariki.
     - Tebe trudno ponyat' i eshche trudnej ob座asnit'. Ta devushka... Ona  ved'
byla ne takoj, do vstrechi s lyussom ona ne byla eshche mnoj.
     - Ty ee pomnish', tu devushku?
     - YA nichego ne mogu zabyt'... Inogda eto tak muchitel'no i ne nuzhno, no
eto tak. Kogda-to ya byla eyu, potom stala vot takoj, i ya  uzhe  ne  ona.  No
samoe glavnoe... Dlya tebya glavnoe, - vdrug utochnila ona, -  chto  i  takoj,
kak ty menya uznal, ya ostanus' nedolgo...
     - Kak eto - nedolgo?
     - Vremya konchaetsya, Rotanov. Sobstvenno, ono uzhe konchilos'.  Konchaetsya
cikl, nachnetsya novyj, v nem uzhe ne budet menya... Ne budet  takoj,  kak  ty
vidish' menya sejchas... Ostanetsya tol'ko pamyat'... Vse, chto bylo,  vse,  chto
ty govoril mne, vse, chto ya dumala o tebe, ostanetsya, ne  propadet.  U  nas
nichego ne propadaet, vse cennoe idet v obshchuyu kopilku i prinadlezhit vsem...
Vo vremya smeny ciklov vse uhodit v etu obshchuyu pamyat', i iz nee vozrozhdayutsya
potom drugie lichnosti. Tak chto ya ne uvizhu tebya  bol'she,  vot  ya  i  hotela
dozhdat'sya, chtoby ty ne iskal menya i nikogo ne vinil... Potomu chto ya  znayu,
ty dumaesh' obo mne inogda... YA dazhe znayu, kogda vo sne  ty  ishchesh'  menya  i
nahodish' ne takoj, kak ya est'... Ne nuzhno, Rotanov, eto vse  bessmyslenno,
chudovishchno. YA ne znayu, kak najti  slova,  kakie  nuzhny  slova,  chtoby  tebya
ubedit', chtoby, kogda ya ushla, u tebya  ne  ostalos'  ni  toski,  ni  gneva,
potomu chto nikto ne vinovat v tom, chto tak sluchilos', chto my vstretilis' i
polyubili drug druga... Hotya eto i nevozmozhno.
     Ona byla poteryannoj devchonkoj, s holodnym beskrovnym telom manekena v
ih pervuyu vstrechu.
     Ona byla surovoj poslannicej vragov s suhimi besposhchadnymi frazami, ne
ostavlyayushchimi nikakoj nadezhdy... I ona  zhe,  okazyvaetsya,  mogla  byt'  vot
takoj, kakoj byla segodnya, - poprostu vlyublennoj zhenshchinoj.
     On zhadno vglyadyvalsya v nee, slovno  staralsya  zapomnit'  navsegda,  i
vdrug emu pokazalos', chto on uzhe videl eto lico... Net,  ne  togda,  kogda
nashel ee v etoj komnate. Ran'she, gorazdo ran'she...  Esli  udlinit'  razrez
glaz, vzbit' volosy, na kotoryh kogda-to  sverkala  serebryanaya  diadema...
|togo ne mozhet byt'! Vse smeshalos' v nem, zavoloklos' tumanom. Odno tol'ko
ostavalos' sovershenno ochevidnym, otchetlivym: ona  sejchas  ujdet.  Navsegda
ujdet iz ego zhizni. Snova on ee upustit i na etot raz uzhe navsegda. Tol'ko
poetomu, da eshche potomu, chto ona vytashchila na svet iz potaennyh ugolkov  ego
soznaniya vse mysli, v kotoryh on boyalsya priznat'sya samomu sebe. On  ponyal,
kak emu nuzhna  eta  zhenshchina,  i  ponyal,  chto,  esli  ko  vsej  ego  gorechi
pribavitsya eshche i eta poterya, on mozhet prosto ne vyderzhat', sorvat'sya...
     Pul'sator  valyalsya  v  uglu,  on  videl,  kak  v  polumrake   zloveshche
pobleskivaet voronenyj  metall  korotkogo  stvola,  i  dumal  o  tom,  chto
inzhener, naverno, byl blizok k ego  tepereshnemu  sostoyaniyu,  kogda  nedelyu
nazad ushel v gorod, chtoby ne vernut'sya.  Inzhener  hot'  veril,  chto  mozhet
komu-to otomstit' za smert' svoih blizkih,  ona  zhe  pozabotilas'  o  tom,
chtoby u nego ne ostalos' dazhe etoj gor'koj vozmozhnosti... Potomu chto  ved'
eto pravda:  ta  devushka,  kotoraya  pogibla  ot  lyussov,  ne  byla  eyu.  I
sledovatel'no, dazhe za ee gibel' on  ne  mozhet  mstit',  naoborot,  tol'ko
blagodarya  etoj  gibeli  vozniklo  holodnoe  oblako  tumana,  uplotnilos',
prineslo s soboj chasticu pamyati o sovsem drugoj zhenshchine,  zhivshej  na  etoj
planete tysyachi let nazad.  Vot  otkuda  eto  strannoe  shodstvo  s  gordoj
renitkoj. Vot opyat', kak vse nelepo, ne bylo zloj voli. Koshmarnyj  bred...
Ne byvaet takih bezyshodnyh situacij... I naverno,  edinstvennyj  vyhod  -
unichtozhit' vse eto srazu, ves' etot bredovyj mir... Kazalos',  tak  prosto
szhat' v rukah tyazheluyu rebristuyu rukoyatku i utopit' v potokah  plameni  vsyu
svoyu tosku i gorech'...
     - Mne uzhe pora...
     - YA ne otpushchu tebya!
     On protyanul ruku i nashel ee ledyanye pal'cy. Vpervye  prikosnovenie  k
nej ne vyzvalo ni otvrashcheniya,  ni  straha.  On  chuvstvoval  tol'ko  gluhoe
glubokoe otchayanie. On krepko szhal ee ruku i potyanul k sebe.  No  holodnaya,
myagkaya,  pochti  bezvol'naya  ladon'  nezametno,  bez   vsyakogo   napryazheniya
vyskol'znula iz ego ruki. Ona  vstala  i  medlennoj  neuverennoj  pohodkoj
poshla k vyhodu, ostanovilas' tol'ko u samoj dveri.
     - Ne tak uzh vse beznadezhno, - tiho skazala  ona.  -  My  zhivem  ochen'
dolgo, ya mogla by podozhdat'...
     - No tebya ved' ne budet!
     - |to zavisit ot menya... Delo v tom, chto  ya  smogla  by  stat'  opyat'
takoj zhe, vosstanovit' vse takim, kak sejchas, takoj, kakoj ty menya  vidish'
i pomnish'...
     - Pri chem tut moya pamyat'? Ob座asni zhe nakonec! - pochti zakrichal on.
     - Horosho, ya poprobuyu. Esli v nashe obshchestvo  prihodit  novyj  chelovek,
ego pamyat' budet ispol'zovana i  uchtena.  V  sleduyushchem  cikle  ty  mog  by
vstretit'sya so mnoj... U nas net takoj ustojchivoj individual'nosti  i  tem
bolee vneshnosti, kak u lyudej. No imenno  poetomu  vozmozhna  nasha  vstrecha.
Posle svoego uhoda ya uznayu, kakoj ty menya  vidish',  pomnish',  i  ya  zahochu
stat' imenno takoj, i togda eto tak i budet. My ochen' sil'no  menyaemsya  vo
vremya perehoda... Tvoya pamyat' kak by smeshaetsya s moej, tvoya volya  s  moej,
vozniknut  dva  novyh  sushchestva,   dopolnyayushchie   drug   druga,   polnost'yu
garmonichnyh, ty i ya... Ne takie kak prezhde, mozhet  byt',  luchshe...  CHto-to
ispravitsya, otkorrektiruetsya v sleduyushchem cikle. Vsya nasha individual'nost',
cherty haraktera - vse budet zaviset' ot nas samih i ne budet trebovat' dlya
svoego izmeneniya takih gigantskih usilij, kak  eto  nuzhno  lyudyam.  Poetomu
pary  u  singlitov  nikogda  ne   rasstayutsya,   mnogie   sotni   let   oni
sovershenstvuyutsya, izmenyayutsya, rastut vmeste - ot  cikla  k  ciklu...  Esli
hochesh', ya tebya podozhdu...
     - Vot ty o chem... Net, dazhe eto nevozmozhno... Dazhe esli by ya zahotel,
lyussy menya ne trogayut. No ya i sam nikogda ne soglashus'... YA ved' chelovek i
dazhe radi tebya... Net!
     Ona kivnula golovoj, pomolchala.
     - U menya k tebe pros'ba. Ne hodi za mnoj.
     Tiho skripnula dver'. Tishina navalilas' na  nego  kak  obval,  tol'ko
krov' stuchala v viskah.





     SHli dni, i postepenno Fil privykal  k  svoemu  novomu  sostoyaniyu.  On
po-prezhnemu ne chuvstvoval sebya singlitom, vse eshche toskoval  po  tovarishcham,
po vsemu, chto prinadlezhalo emu, kogda  on  byl  chelovekom.  No  ego  novyj
priobretennyj vzamen mir byl dostatochno raznoobraznym i interesnym.
     Kazhdyj den' etot mir byl k ego uslugam, i postepenno toska po prezhnej
zhizni stanovilas' glushe. Prisposobit'sya, perezhit' pervye samye trudnye dni
pomogla emu komnata, zabotlivo vosstanovivshaya kusochek  ego  starogo  mira.
Vskore on zametil, chto  vse  rezhe  chuvstvuet  neobhodimost'  v  uedinenii.
Slishkom  mnogo   interesnogo   zhdalo   ego   snaruzhi,   v   mnogochislennyh
zalah-laboratoriyah, v ogromnom krasochnom parke. Novye znaniya,  kotorye  on
mog tut zhe proverit' v laboratoriyah,  postepenno  izmenyali  ego  interesy,
rozhdali novye mysli. Poyavilis' i pervye tovarishchi sredi singlitov. Vmeste s
|l, kak nazval  on  svoyu  ryzhevolosuyu  podrugu,  oni  chasto  poseshchali  zal
obraznyh garmonij.  Fil  nauchilsya  ne  vydavat'  vo  vremya  seansov  svoih
istinnyh chuvstv, chtoby ne meshat' drugim delit'sya drug s  drugom  radost'yu.
Dolgie progulki po dnu morya eshche bol'she sblizili ih s |l. Esli  by  on  mog
byt' do konca ob容ktivnym, to, pozhaluj, priznal by: ego  tepereshnyaya  zhizn'
byla, po krajnej mere, ne huzhe  toj,  kotoruyu  on  navsegda  poteryal.  Vot
tol'ko ego postoyanno muchili mysli o tom, chto  eto  vsego  lish'  peredyshka.
Podgotovka. Rano ili pozdno iz nego sdelayut soldata vragov. I on vse vremya
napominal sebe, chto za stenami etogo prekrasnogo  steklyannogo  zdaniya  shla
zhestokaya, krovoprolitnaya vojna s ego nedavnimi tovarishchami.
     Esli by ne eti mysli, ne strah, chto ego poprostu  zavlekayut,  on  by,
naverno, ne tak toskoval, i ego  adaptaciya  v  mire  singlitov  proshla  by
namnogo bezboleznennee i bystree. No s etim on nichego ne mog podelat', emu
ostavalos' poprostu zhdat' i starat'sya sohranit'  v  sebe  pamyat',  ostatki
prezhnej nenavisti, chtoby  v  reshayushchij  moment  ne  otstupit'sya,  ne  stat'
predatelem...
     CHelovek on ili singlit, uvazhat' on sebya perestanet,  esli  voz'met  v
ruki oruzhie i napravit ego protiv vospitavshih i vyrastivshih ego  lyudej.  A
raz tak, nel'zya rasslablyat'sya, nel'zya zabyvat'... I  on  staralsya.  Bol'she
vsego tyagotila neizvestnost',  svyazannaya  s  tainstvennymi  prevrashcheniyami,
ozhidayushchimi kazhdogo singlita vo vremya perehoda v novyj cikl. On podozreval,
chto imenno togda proizojdet s nim to, chego on tak boyalsya.  Sudya  po  vsemu
den' etot  priblizhalsya.  Perestali  prihodit'  poezda  s  novymi  partiyami
singlitov. ZHizn' ogromnogo goroda-doma  postepenno  zamedlyala  svoj  ritm.
Odnazhdy utrom on obnaruzhil, chto vse laboratorii centra prekratili  rabotu.
V koridorah i na dorozhkah parka vstrechalis'  sosredotochennye,  speshashchie  k
vokzalu singlity. O File slovno zabyli... On poshel na stanciyu  i  provodil
neskol'ko poezdov. Nikto ne priglasil  ego  uchastvovat'  v  etom  massovom
ishode, nikto ne zastavlyal  i  ostavat'sya.  Im  slovno  ne  bylo  do  nego
nikakogo dela. On ne mog bol'she ulovit' ni odnoj ih  mysli.  Fil  podumal,
chto vojna, mozhet byt',  pereshla  v  kakuyu-to  novuyu  fazu.  Lyudi  poluchili
podkreplenie,  svyazalis'  s  Zemlej,  i  teper'  singlitam  grozit  polnoe
unichtozhenie, ego novyj mir budet unichtozhen, razrushen, i on, perestav  byt'
chelovekom, ne  stanet  i  singlitom...  Budet  sushchestvom  bez  proshlogo  i
budushchego. |ta mysl' obdala ego holodnym strahom,  i  srazu  zhe  on  skazal
sebe: "Vot ono, nachinaetsya. Oni  sumeli  pokazat'  tebe,  chego  ty  mozhesh'
lishit'sya. Teper' nuzhno sovsem nemnogo usilij, i ty pobezhish'  spasat'  svoyu
novuyu konuru. Nu net! |tomu ne byvat'!"
     On povernulsya i reshitel'nym shagom napravilsya proch' ot stancii.  Nuzhno
popytat'sya razyskat' |l, poka ona ne uehala, i uznat', chto proizoshlo.
     On vspomnil, kak bezhal cherez les. V konce koncov, etot vyhod  u  nego
ostanetsya vsegda. On smozhet vyjti na  peredovye  posty  pered  bazoj.  |to
budet  estestvennym  i  spravedlivym  koncom.  Vspomnil,  kak  odnazhdy  na
rassvete on stoyal v dozore i iz lesu pryamo na nego vyshel kakoj-to odinokij
singlit. Vyshel i poshel naprolom, ne ostanavlivayas', ne obrashchaya vnimaniya na
okriki. Oslepitel'naya vspyshka plameni prervala ego dolgij  put'...  Tol'ko
teper' Fil ponyal, kak dolog i nelegok byl etot put'...
     Obychno oni vstrechalis' na plyazhe, u |l  ne  bylo  svoej  komnaty,  ona
ob座asnyala eto tem, chto tyaga k  odinochestvu  proyavlyaetsya  tol'ko  v  pervom
cikle.
     Na plyazhe nikogo. Volny morya nabegali  na  pustynnyj  bereg,  pokrytyj
shelkovistym laskovym peskom. Mnogo chasov proveli oni zdes' vmeste  i  chashche
vsego molchali. U nih eshche ne bylo obshchih vospominanij, a svoim  proshlym  ona
ne lyubila delit'sya, tak zhe, vprochem, kak i on sam.  On  zametil,  chto  vse
svyazannoe s chelovecheskoj zhizn'yu stalo u singlitov svoeobraznym tabu. Ne to
chtoby govorit' ili dumat' o nej zapreshchalos', no eto bylo nevezhlivo, potomu
chto prichinyalo sobesedniku nevol'nuyu bol'. Tol'ko teper' on nachal ponimat',
chto singlity gorazdo bolee ranimy, chem kazalis'  s  vidu,  i  chto  nikakie
cikly  polnost'yu  ne  spravlyayutsya  s  bol'yu  i  toskoj   po   ostavlennomu
chelovecheskomu proshlomu...
     |l rabotala v biologicheskoj laboratorii centra. Ona ne  schitala  svoi
zanyatiya tam rabotoj. I on ponimal  ee,  sam  nevol'no  uvlekayas'  opytami,
kotorye ona stavila. Naverno, etoj uvlechennosti sposobstvovalo  otsutstvie
vsyakogo opredelennogo vremeni zanyatij, ih  neobyazatel'nost',  oni  kak  by
stali svoeobraznoj igroj, razvlecheniem, a ne rabotoj.
     Vse dveri okazalis' otkrytymi. Oni i ran'she ne zapiralis', krome teh,
chto veli v opasnye pomeshcheniya ili lichnye komnaty novichkov.
     Poka Fil brodil po plyazhu, zdanie  polnost'yu  opustelo.  Emu  kazalos'
nevozmozhnym, chtoby ona uehala, ne popytavshis' ego uvidet'!
     No vsya apparatura, zachehlennaya i obestochennaya,  byla  podgotovlena  k
dlitel'noj ostanovke i hraneniyu  ch'imi-to  zabotlivymi  rukami.  Kazalos',
zdanie usnulo. On eshche s polchasa brodil po ego koridoram i zalam,  nevol'no
vspominaya den', kogda metalsya iz odnogo perehoda v drugoj,  kak  zagnannaya
bezdomnaya sobachonka... Teper' u nego est' hot' komnata  i  nichego  drugogo
emu ne ostavalos', kak snova  spryatat'sya  za  ee  dver'yu  ot  sobstvennogo
straha i odinochestva.
     Za stolom sidel neznakomyj svetlovolosyj singlit i zadumchivo vertel v
rukah steklyannuyu statuetku. Fil popyatilsya. U singlitov bylo ne prinyato bez
razresheniya vhodit' v chuzhuyu komnatu. Gruboe vtorzhenie ne predveshchalo  nichego
horoshego.





     Rotanov slovno plyl v rasplyvchatom more, u kotorogo ne vidno beregov.
     Uhodya iz goroda, on na chto-to nadeyalsya, chto-to iskal...  CHto  imenno?
|togo on uzhe ne pomnil. Hotya esli horoshen'ko podumat', to mozhno vspomnit',
chto eshche sovsem nedavno u nego byla vpolne  opredelennaya  cel':  nastignut'
singlitov, pokinuvshih gorod, najti to mesto, kuda oni uhodyat dlya  kakih-to
neizvestnyh, tajnyh ot lyudej del... No postepenno,  s  kazhdym  chasom  cel'
stanovilas' vse neopredelennee, slovno okruzhayushchij tuman  pronikal  dazhe  v
mysli, putal ih. On ved' iskal ne prosto  mesto...  Ne  otvet  na  zagadki
planety... On iskal zhenshchinu, vernee, singlitku. On vypolnil  ee  poslednyuyu
pros'bu, pozvolil ujti, navsegda zateryat'sya v belesom  bolote  i,  pohozhe,
zaplatil za eto slishkom dorogoj cenoj. Obrek sebya na dorogu, u kotoroj net
ni konca ni kraya. Vsyu zhizn' on budet teper' idti vot tak, uvyazaya v tumane,
ne znaya, kuda i zachem.
     Postepenno ustalost' davala o sebe znat'.  On  vse  chashche  spotykalsya,
teryal predstavlenie o vremeni i prostranstve. Inogda emu kazalos', chto  on
bredet v etom odnoobraznom serom mesive s samogo rozhdeniya i budet idti eshche
dolgie gody, bez vsyakoj nadezhdy na konec dorogi.  CHtoby  vernut'  oshchushchenie
real'nosti, Rotanov sorval s plecha pul'sator i vystrelil.
     Na  sekundu  emu  pokazalos',  chto  v  tumane  chuzhoj  planety  vzoshlo
obyknovennoe zemnoe solnce. Ego zheltovatyj zharkij svet razmetal vrazhdebnye
shchupal'ca tumana, goryachij veter udaril v lico, smel ostatki lipkoj dryani, a
otsvet goryashchih derev'ev vysvetil sklon holma, po kotoromu on shel. Soznanie
vnov' obrelo  znakomuyu  ledyanuyu  chetkost',  mysli  uzhe  ne  prygali  i  ne
putalis'. Vse uprostilos', stalo do konca yasnym. On inspektor. U nego est'
instrukcii, tam mozhno najti otvet na  samye  slozhnye  voprosy.  Prostoj  i
dostupnyj otvet. Ugolkom soznaniya on ponimal, chto s nim ne vse v  poryadke.
On slishkom dolgo shel, slishkom  ustal.  Mnogokratnye  napadeniya  lyussov  ne
mogli projti bessledno...
     Rotanov dostal flyagu s vodoj, no ne uspel sdelat' ni  odnogo  glotka.
Sverhu po sklonu holma emu navstrechu spuskalas' malen'kaya figurka,  izdali
ochen' pohozhaya na chelovecheskuyu. Po pohodke  on  srazu  zhe  ponyal,  chto  eto
singlit. Spryatat'sya? Pojti za nim sledom? Poprobovat'  zagovorit'?  Sejchas
vse eti ochevidnye resheniya kazalis' emu slishkom slozhnymi.
     Stvol pul'satora opisal korotkuyu dugu,  lovya  v  perekrest'e  pricela
tropinku, po kotoroj shel k nemu singlit.  Ostavalos'  podozhdat',  poka  on
sdelaet shagov dvadcat', vyjdet na etu otkrytuyu tropinku, i nazhat' spusk.





     Posetitel' postavil statuetku na mesto i srazu zhe podnyalsya  navstrechu
Filinu.
     - Nu vot my i vstretilis'. Ty  ved'  hotel  etogo  s  samogo  nachala.
Ran'she eto  bylo  bessmyslenno,  teper'  ty  gotov  k  razgovoru.  YA  tvoj
nastavnik.
     "Vot ono! - obozhgla soznanie mysl'. - YA znal,  chto  oni  ot  menya  ne
otstupyatsya, nikogda ne ostavyat v pokoe! Im nuzhny soldaty..."
     - Podozhdi, Fil. Ne nado speshit' s vyvodami. YA prishel ne za tem, o chem
ty dumaesh'. Slishkom mnogoe zavisit ot togo, pojmesh'  li  ty  menya  sejchas,
poverish' li, poetomu ne speshi i horoshen'ko  podumaj,  prezhde  chem  primesh'
reshenie. A sejchas syad' i poslushaj.
     Filin pochuvstvoval, kak  ego  ohvatyvaet  znakomoe  shchemyashchee  chuvstvo,
kotoroe, kak on znal, poyavlyaetsya u nego nakanune boya ili v moment sil'nogo
nervnogo napryazheniya; ono dlilos' nedolgo, i na smenu emu vsegda  prihodilo
spokojstvie i trezvyj raschet, ne raz vyruchavshie ego v  slozhnyh  zaputannyh
situaciyah. On sel  k  stolu  sovsem  blizko  ot  posetitelya  i  pristal'no
posmotrel emu v glaza.
     - YA slushayu, hotya i ne ponimayu. Esli ty dejstvitel'no  moj  nastavnik,
to, naverno, mog by vnushit' mne lyuboe zhelanie, lyubuyu svoyu mysl'  bez  etih
dolgih razgovorov. YA uzhe znayu, chto takoe tvoj myslennyj kontrol'.
     - Kontrol' dopustim lish' v  nachal'noj  stadii  obucheniya,  ty  ee  uzhe
proshel. To, chto mne ot tebya nuzhno segodnya, ne  zamenit  nikakoe  vnushenie,
mne ponadobitsya tvoya sobstvennaya volya, vse tvoe  zhelanie,  chtoby  dobit'sya
uspeha.
     - YA slushayu.
     - Ty pomnish' zal plastacii?
     - Da, ya tuda ne poshel.
     - V tot den' bylo eshche slishkom rano, i ty nichego by ne ponyal.  V  etom
zale my mozhem izmenyat' svoyu vneshnost' i ne tol'ko vneshnost'  -  vse  telo.
Ego stroenie celikom podchinyaetsya nashej vole,  zhelaniyu;  nu  tak  vot,  mne
ochen'  nuzhno,  Fil,  prosto  neobhodimo,  chtoby  ty  vernul  svoyu  prezhnyuyu
vneshnost', tu, kotoraya byla u tebya, kogda ty byl chelovekom. |togo nikto ne
smozhet sdelat', krome tebya samogo, ya mogu tol'ko pomoch'.
     - Zachem eto nuzhno?
     - Ty pomnish' pilota, Fil?
     - Togo na sklade? Konechno. Konechno, ya ego pomnyu.
     - Mne kazhetsya, etot chelovek podoshel  ochen'  blizko  k  resheniyu  samoj
glavnoj zadachi...
     - Kakoj zadachi?
     - On mozhet prekratit' vojnu. Fil... I ne tol'ko ee. Kazhetsya, on mozhet
najti sposob, ob容dinyayushchij nesovmestimye veshchi - nashe obshchestvo  i  obshchestvo
lyudej...
     - Kak zhe on eto sdelaet?
     - Esli by ya znal... - V  golose  nastavnika  prozvuchala  nepoddel'naya
gorech'. - Nad etoj problemoj rabotali ne odin god nashi luchshie uchenye. Bylo
dokazano, chto vyhoda net. CHto nashe razvitie celikom zavisit ot zahvachennyh
v plen i nasil'no obrashchennyh v singlitov lyudej... I vse zhe  ya  nikogda  do
konca v eto ne veril.  Vidish'  li,  est'  drevnie  znaniya,  sohranennye  v
nasledstvennoj pamyati samih lyussov i peredannye teper' nam,  my  ne  mozhem
razobrat'sya v nih polnost'yu,  potomu  chto  rodovaya  pamyat'  -  eto  tol'ko
osnovnye instinkty, zakony povedeniya, tam vse  strashno  zaputano,  neyasno.
Mnozhestvo pozdnejshih nasloenij, i vse zhe mozhno sdelat' vyvod  o  tom,  chto
kogda-to, chrezvychajno davno, tysyacheletiya nazad, lyussy uzhe imeli kontakt  s
drugimi myslyashchimi sushchestvami.  Pohozhe,  im  udalos'  sozdat'  ob容dinennoe
garmonichnoe obshchestvo, ya dazhe podozrevayu, chto  vozniknovenie  samih  lyussov
kak-to svyazano s etimi navsegda ostavivshimi planetu v  glubokoj  drevnosti
sushchestvami. A potom prishli lyudi, i proizoshla kakaya-to tragicheskaya  oshibka,
sluchajnost' ili chto-to eshche, mozhet byt', za tysyachi  let  evolyuciya  iskazila
pervonachal'no zalozhennye v lyussah instinkty, oni odichali,  prevratilis'  v
teh uzhasnyh vampirov, kotoryh vy, to est' lyudi, tak boites'  segodnya.  |to
vse moi dogadki - ne bol'she.  No  oni  dali  mne  pravo  podozrevat',  chto
kakoj-to vyhod iz sozdavshegosya polozheniya vozmozhen, no  my  ego  ne  znaem.
Esli by ego znal kto-nibud' iz nas, eti stychki, prinesshie tak mnogo gorya i
nam i lyudyam, davno by prekratilis'.
     - Vam-to ot nih kakoe gore? Odna pol'za...
     - Ty nespravedliv. Fil. Ne zabyvaj, chto ty sam davno uzhe nash, i  tvoe
lichnoe gore - tragediya vseh teh yunoshej, kotorye stanovyatsya novymi  chlenami
nashego obshchestva, sohraniv  navsegda  sled  nasiliya  nad  soboj,  dushevnogo
nadloma, toski po ostavlennomu chelovecheskomu domu -  vse  eto  nasha  obshchaya
tragediya. I kogda nam prihoditsya brat' v ruki  oruzhie,  chtoby  nashe  novoe
obshchestvo moglo prodolzhit' svoj rod, - eto ved' tozhe  tragediya,  Fil...  Ne
zrya zhe ty bol'she vsego boish'sya imenno etogo.
     - YA nikogda ne stanu predatelem!
     - Ne ty odin, Fil. Ne ty odin.  V  tom-to  i  delo.  Vojna  porozhdaet
nerazreshimye protivorechiya. Mnogie predpochitayut ujti sovsem. A ty  govorish'
- pol'za... Do prileta inspektora my eshche mogli nadeyat'sya, chto ona konchitsya
nashej pobedoj, prevrashcheniem vseh lyudej v singlitov. Konechno, eto nichego by
ne dalo, potomu chto srazu zhe  prekratilos'  i  razvitie  nashego  obshchestva,
nesposobnogo k razmnozheniyu. Nesmotrya na dolguyu zhizn' kazhdogo nashego chlena,
nichego, krome regressa i upadka,  postepennogo  vymiraniya,  nas  ne  zhdalo
posle nashej pobedy na planete.  Teper'  zhe,  s  ustanovleniem  kontakta  s
Zemlej, vse protivorechiya eshche bol'she obostrilis'.
     - CHto mozhet s etim sdelat' pilot?
     - Ne znayu... Vo vsyakom sluchae,  nad  nim  ne  tyagoteyut  predrassudki,
porozhdennye  vo  vseh  kolonistah  mnogoletnej  vojnoj.  On   mozhet   byt'
ob容ktiven. K  tomu  zhe  on  oficial'nyj  predstavitel'  zemlyan  na  nashej
planete. V obshchem, mne kazhetsya, on imeet pravo reshat'. I nado  emu  v  etom
pomoch'. Predostavit' vse  dannye,  vse,  chto  ot  nas  zavisit.  Vo  vremya
perehoda,  ili  "cikla",  kak  ty  ego  privyk  nazyvat',  nashe   obshchestvo
stanovitsya prakticheski bespomoshchnym, esli  by  ne  lyussy,  lyudi  davno  uzhe
vospol'zovalis' by etim. YA hochu predostavit' pilotu takuyu vozmozhnost'.
     - Kakuyu imenno?
     - Vozmozhnost' vybora, svobodu dejstvij i pravo prinyat'  okonchatel'noe
reshenie. YA veryu v etogo cheloveka. Mne uzhe prihodilos' s nim  stalkivat'sya,
ya ved' ne tol'ko tvoj nastavnik, ya vypolnyayu eshche i drugie funkcii  v  nashem
obshchestve. Pilot znaet menya kak koordinatora, hotya takoj dolzhnosti u nas ne
sushchestvuet,  no  on  hotel  vstretit'sya   s   predstavitelem   vlasti,   s
rukovoditelem, i mne prishlos' sygrat' etu  rol'.  K  sozhaleniyu,  vo  vremya
nashej vstrechi u nego ne vozniklo po otnosheniyu ko mne ni doveriya, ni dobryh
chuvstv.  Poetomu  segodnya  ya  vynuzhden  obratit'sya  k  tebe.  Koe-chto  vas
svyazyvaet s pilotom, pust' nemnogoe, no vse zhe  dlya  cheloveka  ego  sklada
haraktera etogo mozhet okazat'sya dostatochnym, chtoby tebya vyslushat'.
     - Kakova budet moya rol', v chem imenno predstoit ubedit' pilota?
     - Tebe ne nado ego ni v chem ubezhdat'. Ty dolzhen budesh'  privesti  ego
na polyanu, gde prohodit cikl. Ty ee najdesh'  avtomaticheski,  instinktivno.
On ee mozhet ne najti voobshche - les dlya nego chuzhoj. I  samoe  glavnoe,  esli
vozniknet takaya neobhodimost', esli nashe predpriyatie udastsya,  ty  smozhesh'
byt' posrednikom mezhdu nami, pomozhesh' mne peredat' pilotu vsyu  neobhodimuyu
informaciyu.
     - Ili zavlech' ego v lovushku... - chut' slyshno probormotal Fil.
     Nastavnik sdelal vid, chto ne uslyshal etogo, a mozhet byt', i  v  samom
dele ne rasslyshal, zanyatyj svoimi myslyami.
     - Vidish' li, Fil... YA dolzhen tebe skazat' i eshche  koe-chto.  Vstrecha  s
pilotom -  eto  moe  lichnoe  reshenie.  Ochen'  mnogie  ne  razdelyayut  moego
optimizma, ne veryat v polozhitel'noe reshenie  nashih  problem,  predpochitayut
tepereshnee sushchestvovanie. Menya zhe i eshche nekotoryh, ne ochen' mnogih v nashem
obshchestve, eto ne ustraivaet. Pust' uzh luchshe reshaet pilot,  i  esli  on  ne
najdet vyhoda, nu chto zhe. Vse konchitsya srazu, bez  dolgoj  volokity.  Vseh
nas poprostu ne stanet. Risk togo, chto eto tak i sluchitsya, ochen' velik,  i
ya obyazan tebya predupredit',  chtoby  ty  mog  vse  soznatel'no  vzvesit'  i
reshit'.
     - A esli ya otkazhus'?
     - Togda ya poprobuyu sam vstretit'sya s pilotom. Skoree vsego  iz  etogo
nichego ne vyjdet. On slishkom ozhestochen gibel'yu otryada  inzhenera,  schitaet,
chto eto predatel'stvo imenno s moej storony, hotya vse proisshedshee - chistaya
sluchajnost'. On ne znaet, chto lyussy nam ne podchinyayutsya i chto my  ne  mozhem
predskazat' ih povedeniya.
     CHto  ubedilo  Fila?  Otkrovennost'?   Ona   mogla   byt'   narochitoj,
razygrannoj special'no  dlya  nego.  Slishkom  mnogo  v  obshchestve  singlitov
fal'shi, mimikrii,  igry...  Net,  ne  otkrovennost'.  Skoree  nepoddel'naya
gorech' i ustalost' v tone nastavnika, v ego poslednem priznanii v tom, chto
eto ego lichnoe reshenie...
     - Pochemu vy ne pogovorili so mnoj ran'she?
     - Nuzhno bylo dozhdat'sya, poka nashi pokinut gorod. Nemalo truda  stoilo
mne zaderzhat' tebya zdes' do etoj minuty. Zato teper', chto by my s toboj ni
reshili, nam uzhe ne smogut pomeshat'.
     Fil vstal, proshel k oknu. Za nim nichego ne bylo vidno. Nichego,  krome
iskusstvennoj beloj slepoj  steny.  I  nikto  emu  ne  pomozhet,  nikto  ne
podskazhet resheniya.
     - CHto zhe vse-taki dolzhen budu ya skazat' pilotu?
     - Pravdu, Fil. Tol'ko pravdu.
     - Nu, horosho. Davajte poprobuem.





     Rotanov znal, chto strelyat' nuzhno ochen' tochno, tak kak rasstoyanie bylo
nebol'shim,   prihodilos'    pol'zovat'sya    minimal'noj    moshchnost'yu,    i
sootvetstvenno sokrashchalas' zona porazheniya. On sdelal glubokij vdoh,  potom
vydohnul vozduh, zaderzhal dyhanie i uper lokot' levoj  ruki,  napravlyayushchij
stvol pul'satora, v bedro. Stvol perestal prygat'. Perekrest'e opticheskogo
pricela zamerlo na seredine tropinki... Otkuda zdes' tropinka? |tot vopros
otvlekal ego ot predstoyashchego dela, i  on  ot  nego  otmahnulsya.  Teper'  v
pricel popali goryashchie kusty, vidimo, ogon' tol'ko chto  pripolz  k  nim  po
tlevshemu ot termicheskogo udara mhu, i oni neozhidanno i druzhno vspyhnuli.
     On uzhe videl v verhnej chasti pricela  ego  nogi.  Sejchas  vrag  budet
unichtozhen. Nogi postepenno  udlinyalis',  poyavilis'  koleni,  potom  zhivot,
grud', golova... Davno pora bylo strelyat', a u nego ruka slovno zaledenela
na spuske. Pered glazami vse eshche polyhalo  videnie  zloveshchego  solomennogo
fakela, i nikakoe zhelanie otomstit', nikakie lyussy nichego ne mogli s  etim
podelat'... Vremya bylo upushcheno. Protivnik uzhe zametil ego i ne drognul, ne
sdelal ni odnogo oboronitel'nogo zhesta, ne popytalsya bezhat'  i  ne  podnyal
oruzhiya, on prosto prodolzhal idti po tropinke pryamo na Rotanova s  kakoj-to
zhutkoj neotvratimost'yu, ne delaya ni malejshej popytki  spastis'.  S  kazhdym
ego shagom vse nizhe opuskalsya stvol pul'satora, potomu chto ne  bylo  nichego
nelepee,  chem  stoyat'  so  vskinutym  oruzhiem  navstrechu  idushchemu  k  tebe
bezoruzhnomu cheloveku, dazhe v tom sluchae, esli on i ne byl chelovekom...
     Singlit ostanovilsya,  kogda  ostalos'  vsego  shagov  pyat',  pul'sator
boltalsya u Rotanova na remne stvolom vniz, no eto nichego  ne  znachilo.  On
uspel by ego vskinut' i vystrelit', dazhe  v  tom  sluchae,  esli  protivnik
popytaetsya neozhidannym ryvkom preodolet' eti ostavshiesya  pyat'  metrov.  No
ego  protivnik  nichego  ne  pytalsya,  nichego  ne  hotel,  prosto  stoyal  i
usmehalsya, i v ego uhmylke Rotanov s uzhasom nahodil chto-to znakomoe.
     - Zdravstvuj, pilot. My, kazhetsya,  na  etot  raz  pomenyalis'  rolyami?
Pomnish' sklad?
     Na  sekundu  vse  poplylo  u  Rotanova  pered  glazami;  nochnoj  les,
polyhayushchij kust i eta zhutkaya uhmylka.
     - YA ved' chut' bylo ne ubil tebya, Filin.
     - Nu i  zrya  ne  ubil,  potomu  chto  nikakoj  ya  ne  Filin,  a  samyj
obyknovennyj singlit. Byl Filin, da ves' vyshel.  No  raz  uzh  vse-taki  ne
ubil, to, mozhet, pobeseduem?
     I Rotanov srazu zhe poveril emu, potomu chto ne mog Filin projti  noch'yu
cherez les i ostat'sya Filinom, i raz on stoit zdes', to vse tak i est'.  Ne
Filin eto, a singlit. I stranno, eto soobrazhenie rovnym schetom  nichego  ne
menyalo. Potomu chto eto byl  vse-taki  Filin,  s  ego  ryzhej  vsklokochennoj
borodoj,  s  ego  zhutkoj  uhmylkoj,  s  nerovnymi,  iz容dennymi   kariesom
zubami... I eto lico vsyu ostavshuyusya zhizn' stoyalo by  potom  u  nego  pered
glazami, esli by on ne uderzhalsya, nazhal spusk sekundu nazad.
     - Nu chto zhe... Rasskazyvaj. Rasskazyvaj, gde propadal...
     Strannaya eto byla beseda u kostra, mesto  kotorogo  zanyal  dogorayushchij
kust. Filin rasskazyval obstoyatel'no, ne spesha, slovno vse eti dolgie  dni
kopil v sebe zhelanie vyskazat'sya, i vot teper'  nashel  nakonec  dostojnogo
slushatelya. On rasskazyval ob ogromnom gorode-dome, o svoej toske,  o  tom,
kak bezhal k reke, i o tom,  kak  postepenno,  s  kazhdym  dnem  vse  bol'she
perestaval byt' chelovekom. On rasskazyval o svoej mechte otomstit' tem, kto
izurodoval ego  zhizn',  otnyal  druzej,  budushchee,  cel'...  I  o  tom,  kak
postepenno tusknela eta mechta, potomu chto  oni  sumeli  predlozhit'  vzamen
drugih druzej, drugoe budushchee, druguyu chuzhduyu i po-svoemu prekrasnuyu zhizn',
kotoruyu on vse zhe ne hotel prinimat', kak chasto ne  hotyat  lyudi  prinimat'
fal'shivki  dazhe  v  tom  sluchae,  kogda  masterstvo  poddelki  prevoshodit
natural'nyj obrazec po krasote i pravdopodobiyu,  prosto  za  to,  chto  eto
poddelka...
     On davno konchil svoj rasskaz, i oba oni molchali, glyadya na  dogorayushchij
kust.  Slovno  vremya  ostanovilos',  zastylo,  slovno   vse   tol'ko   chto
rasskazannoe odnim iz  nih  i  uslyshannoe  drugim  bylo  vsego  lish'  zloj
skazkoj,  durnym  snom,  u  kotorogo  net  prodolzheniya.  Vot  sejchas   oni
prosnutsya, vzojdet solnce, tuman rasseetsya... No solnce vse  ne  vshodilo,
tol'ko kust dogorel, s shipen'em pogasli poslednie krasnovatye glaza uglej,
ne stalo vidno lic, i lish' togda Rotanov narushil nakonec molchanie.
     - I chto zhe dal'she? Zachem ty menya iskal?
     - A vot etogo ya i sam kak sleduet ne znayu... Poveril nastavniku,  chto
ty mozhesh' chto-to izmenit', ispravit'... Kak budto eto  vozmozhno...  Nu  da
ladno. YA obeshchal provodit' tebya  na  polyanu,  na  tu  samuyu,  gde  prohodit
ciklichnyj perehod. Pojdem.
     I Rotanov pochuvstvoval ostryj, boleznennyj ukol  sovesti,  kak  budto
byl vinovat v tom, chto nichego ne sumel pridumat', obmanul ego nadezhdy, kak
budto byl vinovat v tom, chto sam vse eshche ostavalsya chelovekom, v  to  vremya
kak Filin perestal im byt' i nikogda uzhe ne smozhet stat' snova.
     On s trudom zastavil sebya podnyat'sya i shagnut' v sgustivshijsya tuman za
etoj svetloj, pochti nereal'noj  v  temnote  figuroj,  mesyac  nazad  byvshej
zdorovennym parnem po imeni Filin, a teper' vot stavshej  singlitom,  pochti
prizrakom,  fantomom  iz  strashnoj  skazki...  I  on,  inspektor  Rotanov,
kakim-to  obrazom  byl  za  eto  otvetstvennym,  potomu  chto  vovremya   ne
razobralsya v situacii, ne prinyal mer, ni cherta ne sumel ispravit'  i  dazhe
ponyat' na etoj planete, i vot teper' bredet v potemkah neizvestno  kuda...
I dumaet o tom, chto pravo  byt'  chelovekom  ostaetsya  za  kazhdym,  kto  im
rozhdaetsya, do samoj smerti, i nikto ne smeet posyagnut' na  eto  pravo,  no
vot vse-taki posyagnuli... I raz tak, ego zadacha kak  inspektora  predel'no
ochevidna - on dolzhen raz i navsegda sdelat' eto nevozmozhnym, a ne zabivat'
sebe golovu slozhnymi problemami. Ot etogo prostogo resheniya  stalo  nemnogo
legche.
     Tropinka vyvela ih na vershinu holma. Kusty  razdvinulis',  i  ottogo,
chto veter snosil s vershiny tuman, zdes' bylo nemnogo svetlee. Na neskol'ko
sekund v razryve oblakov pokazalis' zvezdy. Snizu, ottuda, gde oni nedavno
sideli u goryashchih kustov, tyanulo promozglym holodom  i  ne  bylo  vidno  ni
malejshego ogon'ka. Syrost' pritushila  vse  sledy  pozhara.  Filin  zamedlil
shagi, dozhdalsya, kogda Rotanov dognal ego, i poshel ryadom.
     - My uzhe prishli.  |to  gde-to  zdes'.  YA  chuvstvuyu  chto-to.  Kruzhitsya
golova. I eshche mne strashno. Pobud' so mnoj ryadom, eto skoro nachnetsya...
     Rotanov ni o chem ne sprosil i tol'ko podumal,  kakim  zhe  dolzhen  byl
byt' ego uzhas pered predstoyashchim, esli takoj chelovek, kak Filin,  priznalsya
v svoem strahe. Rotanov krepche  stisnul  pul'sator.  Pod  nogami  hrustela
gal'ka i pribitaya holodom, no vse eshche  kolyuchaya  i  uprugaya,  kak  stal'naya
shchetina, trava. Teper' oni shli medlenno, molcha, pochti torzhestvenno,  slovno
priglashennye na kakuyu-to ceremoniyu, tainstvennuyu misteriyu etoj sumasshedshej
planety.  Do  vershiny,  na  kotoroj  uzhe  ugadyvalos'   shirokoe   otkrytoe
prostranstvo,  ostavalos'  vsego  neskol'ko  desyatkov  shagov,  i   Rotanov
pochuvstvoval, chto Filin nezametno podvinulsya blizhe k nemu, slovno vo  vsem
etom vrazhdebnom i holodnom mire on ostalsya dlya nego edinstvennoj zashchitoj.
     - Mozhet byt', tebe luchshe ne hodit' dal'she?
     - YA uzhe ne mogu vernut'sya. Menya nogi ne slushayutsya, tyanet kak  magnit.
Ne hochu idti, a vse ravno idu...
     - CHto zhe ty ran'she  molchal?  -  On  shvatil  ego  za  plecho,  pytayas'
ostanovit'.
     Filin otricatel'no pechal'no pokachal golovoj.
     - |to tozhe ne pomozhet. Uzhe pozdno. My davno popali v zonu. Da  i  chto
mne ostaetsya? YA ved' teper' singlit i dolzhen zhit' kak oni. I ne pojmesh' ty
nichego bez menya. Pojdem. YA i tak zaderzhalsya. Vnutri smertel'nyj holod, vse
slovno zastylo... My ne mozhem zhit' bez solnca tak dolgo...
     Vdrug Rotanov predstavil, chto sovsem nedavno po etoj samoj  tropinke,
mozhet byt' sderzhivaya takoj zhe ledenyashchij, rvushchijsya naruzhu strah,  proshla  i
ona  tozhe...  Kazhetsya,  on  nachinal  ponimat',  pochemu  ona  poprosila  ne
provozhat' ee  v  etot  poslednij  put'...  Gde-to  on  chital,  v  glubokoj
drevnosti byla takaya doroga... Doroga na eshafot... CHtoby ponyat', chto mogli
oznachat' eti pustye dlya cheloveka dvadcat' tret'ego veka slova, nuzhno  bylo
pobyvat' na etoj tropinke. Skoro  eto  konchitsya.  On  nikomu  ne  pozvolit
bol'she ispytyvat' zdes' takoj vot smertel'nyj uzhas.
     V serom zhemchuzhnom sumrake oni videli dovol'no  daleko  vokrug.  Zdes'
nikogda ne byvaet takoj  polnoj  nochi,  kak  na  Zemle.  Vinovaty  krupnye
blizkie  zvezdy,  i  tol'ko  oblaka  da  rvanye  polotnishcha  tumana  meshali
rassmotret',  chto  tam  delalos'  vperedi  na  ogromnoj  pologoj   polyane,
pokryvshej vsyu vershinu holma. Kusty konchilis', i oba ostanovilis'. Oni  uzhe
stoyali na krayu  polyany.  Na  vremya  Rotanov  zabyl  o  Filine,  porazhennyj
otkryvshimsya emu zrelishchem.
     Vsyu  polyanu  do  samogo  kraya  zapolnyali  kakie-to  slabo  svetyashchiesya
golubovatym svetom predmety. Ih bylo tak mnogo,  chto  polyana  pohodila  na
nochnoe  nebo,  splosh'  zabitoe  strannymi  holodnymi  zvezdami.  Blizhajshie
svetyashchiesya predmety lezhali u samyh nog, i, prismotrevshis', on  ponyal,  chto
eto takoe... Svet byl slabym, mercayushchim,  i  vse  zhe  ego  hvatalo,  chtoby
vysvetit' travinki vokrug, vlazhnye vetvi kustov... Okruglye izognutye boka
predmetov, slovno  vyleplennye  nevedomym  skul'ptorom,  strannym  obrazom
zakruchivalis', smykalis' drug  s  drugom  svoej  utonchennoj  chast'yu.  Esli
smotret' slishkom pristal'no, nel'zya bylo ulovit' formu predmeta.
     Skol'ko ih zdes', tysyachi? Desyatki tysyach? Kto i zachem  prines  ih  vse
syuda? Vdrug on vzdrognul, potomu chto ryadom  s  nim  chto-to  proizoshlo.  On
rezko obernulsya. Na tom meste,  gde  tol'ko  chto  stoyal  Filin,  klubilos'
plotnoe besformennoe oblako tumana. Ono  postepenno  rasplyvalos',  menyalo
formu, vytyagivalos' vverh griboobraznym sultanom,  nakonec  otorvalos'  ot
zemli i medlenno, slovno nehotya, potyanulos' vverh.
     U samogo podnozhiya etogo tumannogo  stolba  Rotanov  uvidel  eshche  odin
svetyashchijsya predmet. On mog by poklyast'sya, chto  minutu  nazad  ego  tam  ne
bylo... On zadral  golovu,  starayas'  rassmotret',  kuda  uhodit  tumannyj
hvost, tol'ko chto byvshij Filinom. Ne tak  uzh  vysoko  nad  polyanoj  visela
plotnaya tucha. Oblako vtyanulos' v nee, slovno vsosalos' vnutr',  poslyshalsya
slabyj chavkayushchij zvuk. Vsya tucha chut' zametno kolyhalas'.  Po  nej  shli  ot
kraya  do  kraya  svetovye  volny,  slaboe  mercanie  na   grani   vidimosti
soprovozhdalo volny zelenovatyh, rozovyh, golubyh tonov, oni  shli  drug  za
drugom i neslyshno ischezali, vysvechennye po krayam roem iskorok.
     Pozhaluj, eto bylo krasivo. I eshche on chuvstvoval strannuyu otreshennost',
potomu  chto  vse  proishodyashchee  bylo  nastol'ko  chuzhdo,  nechelovechno,  chto
utratilo tot pervozdannyj ottenok uzhasa, kotoryj soprovozhdal ego do  samoj
polyany. On uzhe ne ispytyval ni gneva, ni  straha.  Tol'ko  gorech'  da  eshche
legkuyu grust', kakuyu  vsegda  ispytyvaet  chelovek,  sluchajno  popavshij  na
kladbishche, potomu chto vo vseh etih gnilushkah, rassypannyh po  polyane,  bylo
chto-to ot kladbishcha...
     "Nu vot ty i dobralsya do sgnivshego serdca etoj proklyatoj planety",  -
skazal on sebe i ne ispytal ni radosti, ni udovletvoreniya. V nem poyavilas'
strannaya  dvojstvennost',  slovno   vnutri   prosnulsya   kakoj-to   novyj,
neizvestnyj emu chelovek i chut' nasmeshlivo i grustno nablyudal teper' za tem
prezhnim Rotanovym, kotoryj prishel na etu polyanu, szhimaya  v  rukah  oruzhie,
sobirayas' komu-to mstit', tvorit' sud i raspravu,  ne  imeya  ni  malejshego
prava ni na to, ni na drugoe, potomu chto vse proisshedshee voobshche  okazalos'
za ramkami obychnyh chelovecheskih ponyatij o morali i logike.
     Da i ne mog on napravit' ognennyj smerch na eti kristally, v  kotoryh,
kak v sporah, hranilis'  zarodyshi  zhizni.  Vse,  chto  bylo  i  eshche  stanet
Filinom, eyu,  Bergom,  desyatkami  drugih  sushchestv,  sposobnyh  ogorchat'sya,
radovat'sya,  stradat'...   V   potoke   plameni   mozhet   nastupit'   lish'
okonchatel'nyj konec, ne on podaril im etu strannuyu vtoruyu zhizn', ne emu  i
otbirat' ee...
     On povernulsya i medlenno pobrel obratno. Pul'sator na  dlinnom  remne
bol'no  kolotil  ego  po  plecham  na  kazhdom  shagu.  On  ostanovilsya  i  s
razdrazheniem zasunul v ryukzak bespoleznoe i bessmyslennoe zdes' oruzhie.
     Polyana vse eshche lezhala pered nim takaya zhe  tihaya  i  strannaya,  bol'she
vse-taki pohozhaya na nochnoe nebo, chem na kladbishche. "My zhe vas ne trogali...
Zachem?" - tiho sprosil on i, ne poluchiv otveta,  pobrel  bylo  dal'she,  no
pochti srazu zhe ostanovilsya. Otvet  byl  gde-to  zdes',  sovsem  ryadom.  On
vystraivalsya,  vozvodilsya  kak  stena   iz   nebol'shih   kirpichej,   samyh
raznoobraznyh svedenij, faktov, mel'kavshih v ego golove do  etogo  momenta
bessmyslennoj putanicej.
     "|to takoj komar...  Prezhde  chem  snesti  yajco,  on  dolzhen  napit'sya
chelovecheskoj krovi..." - skazal emu inzhener, i on emu ne poveril.
     "Vy absolyutno normal'ny, absolyutno", - govoril doktor,  zakonchiv  ego
polnoe obsledovanie posle pervoj  vstrechi  s  lyussom...  I  okazalos',  on
edinstvennyj vo vsej kolonii ne postradal ot etoj vstrechi...
     "Net u nih nikakoj zloj voli, u etih lyussov, - govoril doktor, -  eto
lish' molekulyarnaya vzves', staya moshkary s prostejshej programmoj povedeniya".
I eto uzhe bylo vazhnym, potomu chto otkuda-to zhe ona vzyalas', eta programma,
zastavlyayushchaya lyussov napadat' na lyudej, imenno na lyudej...  Pravda,  ne  na
vsyakih, potomu chto odnim ih napadenie ne prichinyaet vreda,  zato  drugie...
"Gibernizaciya  oslablyaet  nasledstvennost',  a  my  vse  -   potomki   teh
iskalechennyh poletom lyudej".  "Inymi  slovami,  lyuss  ne  mozhet  povredit'
zdorovomu cheloveku?" - sprosil on togda i ne  poluchil  otveta.  Teper'  on
znaet, eto tak i est'.
     I eshche... V svoe vremya, izuchiv vse materialy, kotorymi raspolagal,  on
prishel k vyvodu,  chto  obshchestvo  singlitov  vsego  lish'  rakovaya  opuhol',
sposobnaya k razvitiyu tol'ko za schet lyudej. Teper' on znaet eshche odin vazhnyj
fakt. Oni ne sposobny k samostoyatel'nomu razmnozheniyu, dejstvitel'no  mogut
razvivat'sya tol'ko za schet lyudej,  no  ne  vsyakih.  Ne  vsyakih,  a  tol'ko
bol'nyh! Pust' dazhe s ih tochki zreniya bol'nyh  -  nevazhno,  potomu  chto  v
konce koncov bol'nye  lyudi  stanovilis'  zdorovymi  singlitami...  U  nego
kruzhilas' golova ot etih myslej. On doshel uzhe  do  samogo  kraya  polyany  i
ostanovilsya, opustilsya  na  travu.  Vokrug  vse  bylo  ochen'  tiho,  i  ot
raduzhnogo mercaniya nad golovoj mysli stanovilis' strojnee,  slovno  oblako
pomogalo emu dumat'... Vdrug mel'knula dogadka nastol'ko  vazhnaya,  chto  on
srazu zabyl obo vsem ostal'nom.
     V geneticheskom kode vseh  kolonistov  chto-to  bylo  narusheno,  chto-to
takoe, chto sdelalo ih, s tochki zreniya  lyussov,  bol'nymi,  prigodnymi  dlya
ataki. Ne eta li sluchajnost' posluzhila prichinoj  tragicheskih  sobytij?  No
esli eto tak, to poluchaetsya ochen' strannaya i vpolne logichnaya cep', slishkom
strannaya i slishkom logichnaya dlya togo,  chtoby  byt'  vsego  lish'  sluchajnym
stecheniem  obstoyatel'stv...  Lyussy  ne  trogayut  zdorovyh,   napadayut   na
bol'nyh... Ili staryh?.. Prevrashchayut ih v singlitov. V zdorovyh  i  molodyh
singlitov. Ved' u singlitov ne byvaet starikov. A chto, esli  predpolozhit',
chto vse  eto  ne  sluchajno?  "Ne  mozhet  byt'  sluchajnym  takoe  mnozhestvo
sovpadenij! Nu zhe! Smelee! - prikazal on sebe. - Predpolozhim,  chto  renity
tak zaprogrammirovali lyussov, chtoby oni mogli starogo  ili  umirayushchego  ot
boleznej cheloveka sohranit' kak lichnost', predostavit'  emu  novuyu  dolguyu
zhizn'. Pust' druguyu, nepohozhuyu  na  chelovecheskuyu,  no  interesnuyu,  polnuyu
tvorchestva, poiska, bor'by, iskusstva, lyubvi,  oshchushcheniya  zhizni!  Da  razve
kto-nibud' otkazhetsya?!"
     Skol'ko tam oni zhivut, eti singlity,  mnogie  sotni  let?  Velichajshij
dar,  vot  chto  ty  nashel  vnutri  etoj  rakovoj  opuholi,  v   samoj   ee
serdcevine...  Vot  chto  skryvalos'  za  vsemi  gryaznymi  nasloeniyami,  za
oshibkami, tragicheskimi  sluchajnostyami,  nelepym  stecheniem  obstoyatel'stv,
neponimaniem i strahom...
     Oni i sami ne ostayutsya vnaklade, eti samye  lyussy.  Oni  poluchayut  za
schet cheloveka individual'nost', stanovyatsya  lichnost'yu,  a  cheloveku  daryat
vtoruyu zhizn'. Neplohoj simbioz...  Osobenno  esli  ispravit'  vse  oshibki,
unichtozhit' neponimanie i sdelat'  kontakt  cheloveka  s  lyussami  absolyutno
dobrovol'nym... A chto v dobrovol'cah ne budet nedostatka, v etom on uzhe ne
somnevalsya. I eto bylo, pozhaluj, samym glavnym. Sterzhnem vsej problemy. On
vstal i eshche raz osmotrel polyanu. Teper' ogon'ki v holodnoj  trave  uzhe  ne
kazalis' emu gnilushkami. Oni  byli  skoree  svetlyakami.  Ogon'kami  zhizni,
beskonechnoj, kak nochnoe nebo. "Esli hochesh', ya tebya podozhdu..."  -  skazala
ona na proshchanie. Projdet eshche  sorok  ili  pyat'desyat  let.  On  ustanet  ot
dal'nih kosmicheskih dorog, odryahleet ego telo, v  nem  poselyatsya  bolezni,
starost'. I togda, kak znat', mozhet byt', on zahochet nachat'  vse  snachala?
Vse eti dolgie gody kto-to budet zhdat'  ego  na  etoj  planete.  Vremya  ne
vlastno nad chelovecheskoj sushchnost'yu, nad  dobrotoj,  nad  lyubov'yu.  Sejchas,
zavershiv krug, on ponyal, chto  doroga,  uvedshaya  ego  kogda-to  ot  dalekoj
Reany, cherez bezdny prostranstva i vremeni vernulas' k  svoej  iznachal'noj
tochke. V belesom mareve tumana Rotanov videl  obraz  zhenshchiny,  tysyacheletiya
nazad rodivshejsya na etoj planete. ZHenshchiny, kotoruyu, nesmotrya ni na chto, on
sumel najti zdes' vnov' i opyat' poteryat'. Doroga zhizni ne imela konca.  On
stoyal u nachala novogo vitka.

+========================================================================+
I          |tot tekst sdelan Harry Fantasyst SF&F OCR Laboratory         I
I         v ramkah nekommercheskogo proekta "Sam-sebe Gutenberg-2"        I
G------------------------------------------------------------------------
I        Esli vy obnaruzhite oshibku v tekste, prishlite ego fragment       I
I    (ukazav nomer stroki) netmail'om: Fido 2:463/2.5 Igor Zagumennov    I
+========================================================================+


Last-modified: Mon, 22 Feb 1999 04:57:46 GMT
Ocenite etot tekst: