Ocenite etot tekst:


---------------------------------------------------------------
     Fajl iz biblioteki Fenzina
---------------------------------------------------------------















     V zhizni  nekotoryh lyudej, otmechennyh  vysokim  vyborom  sud'by, a  byt'
mozhet,sobstvennym talantom  ili osobym vezeniem, nastupayut  inogda  momenty,
kogda  ot resheniya,  kazalos'  by,  pustyakovogo,  na  pervyj  vzglyad, voprosa
zavisit hod istoricheskih chasov celyh narodov.
     Inogda nechto podobnoe proishodit i s lyud'mi, ne zamechennymi istoriej,no
tem ne menee ostavivshimi v nej svoj nevidimyj dlya sovremennikov sled.
     V zhizni  Stepana  Gravova takoj  den'  nastupil  semnadcatogo sentyabrya,
kogda, razvernuv sluchajno podvernuvshuyusya pod ruku vechernyuyu gorodskuyu gazetu,
on  obnaruzhil  v nej  ob座avlenie  chastnogo agentstva  po  trudoustrojstvu  i
turizmu "Posrednik".
     "Esli  u  vas  prilichnaya vneshnost',  esli vy  ne obremeneny sem'ej,  ne
obrosli  dolgami i obyazannostyami,  odnim slovom, esli vy molody i  svobodny,
esli v vas ne ugas eshche ogon' romantiki, obrashchajtes' k nam".
     Ob座avlenie, nesmotrya na neskol'ko vozvyshennyj stil', pokazalos' Stepanu
dostatochno  lyubopytnym;  i  poskol'ku,  krome  pervogo  punkta  otnositel'no
vneshnosti,   vyzvavshego   u   nego   nekotorye   somneniya,   vse   ostal'nye
sootvetstvovali  ego  nyneshnemu  social'nomu  polozheniyu,  a  ego  tepereshnyaya
vremennaya rabota uzhe uspela  emu poryadkom  nadoest', on  reshil  obratit'sya v
agentstvo "Posrednik" po ukazannomu v  ob座avlenii adresu, ne polenivshis' ego
razyskat'  sredi uzkih ulochek  i malen'kih  zahlamlennyh dvorikov na okraine
goroda.
     Vozmozhno,  bud'  v  ob座avlenii  ukazan telefon  agentstva ili  hotya  by
perechen' uslug, kotorye ono moglo okazat', Stepan ne stal by sebya utruzhdat',
no nichego etogo ne bylo-- i vot vecherom semnadcatogo sentyabrya on stoyal pered
zheleznoj  kalitkoj  s prikleennym k nej  kuskom  kartona.  Nebrezhno, naspeh,
chernym  karandashom  na  nem  bylo  napisano  vsego  dva   slova:  "Agentstvo
"Posrednik".
     Stepan  postuchal i, ne dozhdavshis'  otveta,  tolknul kalitku.  Ona legko
poddalas',  otkryv ego  vzglyadu  obychnyj okrainnyj dvorik  s  vyvodkom  kur,
nebol'shim ogorodikom i slegka pokosivshejsya  mazankoj. Nikogo ne  bylo vidno.
Ne layali  dazhe sobaki. On uzhe nachal  zhalet' o svoej  nelepoj  zatee i sovsem
bylo  sobralsya  zahlopnut' kalitku,  dosaduya na  sebya za  potrachennoe vremya,
kogda  v glubine  dvora  pokazalsya  kakoj-to starik  v  zanoshennoj kurtke  s
lopatoj v rukah.
     --  Vam kogo, molodoj chelovek?--  sprosil starik izdali.  Iz-pod gustyh
brovej sverknuli vnimatel'nye zelenovatye i ne po-starikovski cepkie glaza.
     --  Da  vot ob座avlenie...  Vrode  tut agentstvo  kakoe-to,--  neskol'ko
rasteryanno otvetil Stepan.
     -- Nu tak prohodite. |to dejstvitel'no zdes'.
     Teper' uzhe uhodit' vot tak srazu bylo neudobno, hotya nichego del'nogo ot
predstoyashchego  razgovora Stepan uzhe ne zhdal. Kakoe-nibud'  ocherednoe durackoe
predpriyatie, rasschitannoe na prostakov, gotovyh platit' den'gi. Takie  firmy
za poslednee vremya rasplodilis' kak griby posle dozhdya.
     On proshel  vsled za  starikom  v dom, vyter nogi i okazalsya  v svetloj,
po-derevenski obstavlennoj gornice, ispytyvaya vse bol'shuyu nelovkost' ottogo,
chto  ne reshil, kak ob座asnit' svoj vizit, kogda razgovor zajdet  o dele. Ved'
on ne znal dazhe, kakim "trudoustrojstvom" zanimaetsya agentstvo.
     --  Nu-s,  tak  chem  my  mozhem  byt'  vam  polezny?--  sprosil  starik,
spolaskivaya pod rukomojnikom ruki i vytiraya ih starym, no chistym polotencem.
     -- Da vot prel'stilsya vashim "ognem romantiki" i, naverno, zrya otnimayu u
vas vremya...
     --  Net,  otchego  zhe.  Nasha  obyazannost'  udovletvoryat'  lyubye  zaprosy
klienta.
     -- Tak uzh i lyubye?-- usmehnulsya Stepan.
     -- Mnogie. Mozhno skazat', bol'shinstvo,-- tverdo, bez teni shutki otvetil
starik,  i  vnov' ego  glaza vnimatel'no, ispytuyushche  proshlis' snizu vverh po
Stepanu, slovno holodnoj vodoj obdav ego  s nog do golovy.-- My ne ukazyvaem
detalej uslug, kotorye mozhem okazat', imenno potomu, chto oni ves'ma obshirny,
a dlinnye ob座avleniya stoyat dorogo. Te, komu my dejstvitel'no nuzhny, rano ili
pozdno nahodyat k  nam  dorogu. Tak, znachit, vas interesuet romantika... |tot
tovar  sam  po sebe  stoit nynche nedorogo.  Vse zavisit  ot togo,  s chem  vy
sobiraetes' ego ispol'zovat'.
     Razgovor  poluchalsya kakoj-to  strannyj--  nechto  srednee mezhdu  horoshim
rozygryshem  i neponyatnoj tonkoj  aferoj. Bol'she vsego Stepana zainteresovala
ironicheski ser'eznaya rech' starika, govorivshego o  romantike tak,  slovno  on
sobiralsya vzveshivat' ee na kilogrammy i dopodlinno znal, kak eto sdelat'.
     --  Nu chto zhe,-- starayas' podygrat' tonu  besedy,  progovoril Stepan,--
dlya  nachala  ya  by  predpochel  "romantiku  dal'nih  stranstvij".  ZHelatel'no
zarubezhnyh,-- tut zhe  dobavil on,  na hodu vstavlyaya  yavno  nevypolnimoe  dlya
etogo zashtatnogo predpriyatiya uslovie.
     --  Pohval'nyj  vybor.  My  ishchem   ser'eznyh  klientov.  Odnako   plata
sootvetstvenno vozrastaet. Dvadcat' pyat'  procentov s zarplaty pervogo goda,
vklyuchaya  valyutu.  Vnutri  strany  my   berem   ne   bolee  desyati  procentov
komissionnyh,   odnako   pri   organizacii   "zagranki"  nakladnye   rashody
znachitel'no uvelichivayutsya.
     -- Nu, razumeetsya!-- ohotno soglasilsya  Stepan, gotovyj otkazat'sya i ot
ostavshihsya semidesyati pyati procentov nesushchestvuyushchih zagranichnyh dohodov.
     --  Krome  togo, dlya  vklyucheniya  v nashu  kartoteku  neobhodimo  sdelat'
obychnyj vznos. Pyat'sot rublej.
     "Vot   eto  uzhe  sushchestvennej",--  podumal   Stepan,  ispytyvaya  legkoe
razocharovanie.  Skoree vsego,  radi polucheniya  etoj summy i  byl zateyan ves'
spektakl' s ob座avleniem o prodazhe romantiki. On tverdo reshil ne otstupat' do
konca, do  teh  por,  poka  summa  rashodov  ne  prevysit  vozmozhnostej  ego
dovol'no-taki  skromnogo byudzheta. V konce  koncov, za  lyubuyu glupost'  nuzhno
platit', a za etu on platil s  osobym, mstitel'nym samomu sebe udovol'stviem
-- romantiki emu, vidite li, zahotelos'... Ne skazav ni slova, on vylozhil na
stol pyatisotennuyu kupyuru s  novym  rossijskim flagom, i ona tut  zhe ischezla,
rastvorilas', slovno ee ne bylo voobshche, ne ostaviv posle sebya nikakogo sleda
v vide kakogo-nibud' klochka  bumagi, hot' otdalenno pohozhego  na  kvitanciyu.
Minutu nazad pyatisotennik eshche lezhal na stole, i vot uzhe ego ne stalo. Stepan
dazhe ne zametil perehodnogo momenta, vo vremya kotorogo  kupyura  perekochevala
iz ruki starika v ego karman.
     -- Poskol'ku  predvaritel'nye  formal'nosti  soblyudeny,  vznos  sdelan,
proshu vas projti v nashu kontoru. Rabochee pomeshchenie u nas naverhu.
     Medlenno,  razmerenno  oni   stali  podnimat'sya  po  skripuchim   starym
stupenyam, ischezayushchim v  chernom provale  cherdachnogo pomeshcheniya. Stepan dumal o
tom, chto ego durackoe stremlenie razglyadet'  za serym fasadom budnej, skoree
vsego,  ne  sushchestvuyushchuyu  prichinno-sledstvennuyu nachinku,  v  kotoryj uzhe raz
privodit  ego  na  stupeni  staroj  kak  mir  lestnicy,  vedushchej  tuda,  gde
doverchivaya  glupost', a inogda poprostu  bezyshodnost'  odnih prevrashchaetsya v
zvonkuyu monetu dlya teh,  kto luchshe prisposoblen k etomu nelepomu,vyvernutomu
naiznanku miru.
     Perestupiv poslednyuyu  stupen'ku,  Stepan ochutilsya v  prostornom svetlom
pomeshchenii,  otdelannom   sovremennymi  derevyannymi   panelyami.  No   ne  eta
neozhidannaya sovremennost' v otdelke porazila ego nastol'ko, chto on bukval'no
priros  k  porogu.   Na  stole   pobleskival   "ARMSTRAD-2020"--  anglijskij
personal'nyj  komp'yuter novejshego  obrazca.  Stepan  koe-chto ponimal v  etoj
tehnike  i srazu zhe  ocenil  dvojnoj  diskovod, cvetnoj displej  i  lazernyj
printer, zapolnivshie stol svoimi serovatymi,  s  serebristoj iskroj telami i
perepleteniem kabelej.
     -- Ser'eznaya mashina...
     -- Nasha firma voobshche namnogo ser'eznej, chem mozhet  pokazat'sya s pervogo
vzglyada, - strogo progovoril  starik, vklyuchaya mashinu i  vstavlyaya  v diskovod
disketu, snyatuyu  s polki, gde v chernyh paketah s  yarkimi etiketkami stoyali v
strogom  poryadke  desyatki,  sotni  takih  zhe  diskov,  soderzhashchih  megabajty
nevedomoj Stepanu informacii.
     -- Itak, pristupim k sostavleniyu dogovora. Vashi familiya, imya, otchestvo,
adres?
     -- Nuzhny kakie-to dokumenty?
     --   Nichego,   krome  pravdivyh  otvetov,  ne  trebuetsya.  U  nas  est'
vozmozhnost' proverit' nuzhnuyu nam informaciyu.
     Ruki starika  molnienosno zabegali nad klaviaturoj mashiny, edva kasayas'
klavish.  Diskovody  myagko zaurchali, na displee vspyhnuli i  pochti  srazu  zhe
ischezli neponyatnye  Stepanu slova. On edva  uspel razglyadet'  vyaz' kakogo-to
vostochnogo  pis'ma. Starik razvernul displej i  voprositel'no  ustavilsya  na
Stepana.
     Stepan nachal otvechat' na ego voprosy i vse  nikak  ne mog otdelat'sya ot
strannogo  oshchushcheniya,  chto  otvety  zapazdyvayut, chto starik nachinal  pechatat'
ran'she, chem on uspeval skazat' pervoe slovo. Kogda emu  nadoela eta strannaya
igra,  on  zamolchal,  chto,  vprochem, ne  pomeshalo  hozyainu  zakonchit'  tekst
dogovora.
     Posle  togo kak zarabotal printer, pulemetnymi ocheredyami vycherchivaya  na
bumage  celye  frazy,  vyletavshie otkuda-to  iz elektronnyh  glubin  mashiny,
hozyain  povernulsya  na  vrashchayushchemsya stule  k  stojke,  gde steklom  i hromom
pobleskivala kofevarka, i tol'ko togda Stepan  zametil na stole eshche i modem.
|to bylo  uzhe slishkom.  Stepan gotov  byl  poklyast'sya, chto v ih gorodishke ne
najdetsya  vtorogo  takogo komp'yutera  i  tem  bolee net nikakih  baz dannyh,
elektronnyh  bibliotek i tomu podobnoj zapadnoj chepuhi. No modem mog sluzhit'
odnoj  lish'  celi-- on avtomaticheski svyazyval  mashinu  po telefonnoj  seti s
drugimi podobnymi apparatami.
     I sejchas na nem  gorel zelenyj ogonek, svidetel'stvuya o tom, chto mashina
ispol'zovala v svoej rabote vneshnie linii svyazi.
     List  s  punktami  dogovora  byl  otpechatan  na  special'noj  bumage  i
popahival chem-to ochen' znakomym. Stepana porazilo obilie  pustyh strok mezhdu
punktami dogovora.
     -- Ne vse punkty zadejstvovany,-- poyasnil hozyain.-- Tekst  standartnyj,
no po mere nadobnosti zdes' mogut byt' vstavleny novye paragrafy.
     -- Dovol'no strannyj sposob zaklyuchat' dogovor, polovina teksta kotorogo
neizvestna!
     -- Nu, vse, chto  nuzhno  dlya  nashego s vami dela, tam est'. K tomu zhe vy
mozhete  i  ne  podpisyvat'.  V  takom  sluchae vy  lishaetes' predvaritel'nogo
vznosa, i my na etom rasstaemsya.
     --  No  kak  ya  mogu  podpisyvat'  dokument,  ne  znaya,  chto  on  soboj
predstavlyaet?
     Starik usmehnulsya.
     -- K nam redko  prihodyat slishkom uzh ostorozhnye lyudi. K tomu zhe osnovnye
vashi obyazatel'stva,  razmer  oplaty nashih  uslug izmenyat'sya ne budut,  a vse
ostal'noe... Kak ya uzhe skazal, forma standartnaya.
     -- Horosho hot' to, chto est', napechatano po-russki!
     -- My vsegda sostavlyaem dogovor na  yazyke klienta. Nashi klienty nikogda
ne  ostayutsya  v  proigryshe, i imenno poetomu my  ostavlyaem  za  soboj  pravo
izmenyat' nekotorye punkty. V lyubom sluchae, prezhde chem predlozhit' vam chto-to,
ne oboznachennoe v pervonachal'nom variante dogovora, my obyazany poluchit' vashe
soglasie, tam est' ob etom special'naya ogovorka.
     Stepan zadumalsya.  V  konce  koncov,  etot  list bumagi,  ne zaverennyj
notariusom, ne  budet  imet'  nikakoj  yuridicheskoj  sily.  CHem  on riskoval,
pyat'yustami rublyami? S nimi on uzhe prostilsya. Mificheskimi procentami ot svoej
budushchej raboty  za  granicej?  On  v nee po-prezhnemu  ne  veril, hotya,  nado
priznat', "ARMSTRAD-2020"  pridaval  etomu  horosho  postavlennomu  spektaklyu
aromat dostovernosti.
     --  Znachit, nikakoj  drugoj  oplaty, krome  oboznachennyh zdes' dvadcati
pyati procentov, ne budet?
     -- Esli vy imeete  v vidu den'gi, to, konechno, net,  my ne moshenniki  i
nikogda ne  narushaem nashih obyazatel'stv. Dogovor mozhet byt' izmenen tol'ko v
pol'zu klienta.
     Stepan dostal avtoruchku.
     --   Nuzhny   special'nye   chernila.  Vot  etimi,  pozhalujsta.--  Starik
protyagival emu  dopotopnuyu  chernil'nicu  s  per'evoj  ruchkoj.  Ryzhie chernila
napominali te, kotorymi podpisyvali v sberkassah akkreditivy. Spektakl'  byl
produman do  samyh  poslednih melochej, i,  ispytav ot  etogo  neozhidannoe  i
nesomnennoe udovol'stvie, Stepan raspisalsya vnizu lista.
     Ostanovivshis' pered kalitkoj, Stepan eshche raz vnimatel'no osmotrel fasad
doma, blago hozyain ne stal ego provozhat', a vo dvore ne bylo dazhe sobaki.
     K domu shel odin-edinstvennyj provod  ot stolba s osvetitel'nym fonarem.
Telefonnoj podstancii v etom rajone ne sushchestvovalo. Zato nad kon'kom  kryshi
torchala rebristaya tarelka strannoj antenny.  Radiotelegrafnaya  svyaz'?  Posle
"ARMSTRADA" etomu Stepan uzhe ne udivilsya.
     Nebol'shoe  priklyuchenie  na  ulice   Krasikova  pervonachal'no  nikak  ne
povliyalo  na dal'nejshuyu zhizn'  Stepana.  Na  vopros,  sleduet  li emu  zhdat'
rezul'tatov  vmeshatel'stva  vsesil'nogo  agentstva "Posrednik" v ego sud'bu,
starik otvetil,  chto nichego podobnogo  ne trebuetsya.  Posle podgotovki vsego
neobhodimogo ego razyshchut, gde by on ni nahodilsya.
     Posmeyavshis' pro sebya nad etim mnogoznachitel'nym  zavereniem i niskol'ko
uzhe  ne  zhaleya  o  potrachennom vremeni  i  den'gah,  vpolne  udovletvorennyj
poluchennym  razvlecheniem,   Stepan  uehal  v  arheologicheskuyu  ekspediciyu  v
severo-vostochnyj  Kazahstan.  Vpervye  v ego brodyazhnicheskoj zhizni nametilas'
nekaya ostanovka.
     Professor  El'gin  obeshchal posla  vozvrashcheniya pomoch' emu  zakrepit'sya  v
institute  i  pohlopotat'  o  meste  laboranta  na sosednej  kafedre. Mesto,
pravda,  bylo poka  eshche  zanyato,  no k  momentu  vozvrashcheniya  iz  ekspedicii
opredelenno dolzhno bylo osvobodit'sya.
     Tret'i sutki  za oknom poezda  mchalis', toropilis' kuda-to suhie stepi.
Dozhdya zdes' ne bylo uzhe davno, i ottogo zapahi neskoshennyh trav, nevidimyh v
stremitel'nom  bege  poezda  stepnyh cvetov  sgustilis',  slovno  nastoj,  i
zapolnili soboj ves' vagon.
     Vdyhaya etot terpkij aromat perestoyavshihsya stepnyh polej, Stepan dumal o
tom, chto  nametivshijsya  v ego  sud'be perelom  navernyaka opredelit  vsyu  ego
dal'nejshuyu zhizn'.
     CHelovek  redko sposoben  ocenit' istinnoe znachenie  proisshedshih  s  nim
nedavnih sobytij, lish' pozzhe, s vysoty pronesshihsya let, pribavivshih mudrosti
i sedyh volos,  my mozhem v  nih razobrat'sya bolee-menee verno,  no togda uzhe
malo pol'zy ot etogo ponimaniya. Slishkom chasto melkoe siyuminutnoe kazhetsya nam
chrezvychajno vazhnym,  zaslonyaya soboj uzhe ostavshijsya  pozadi podlinnyj povorot
zhiznennoj dorogi...
     Nad step'yu stoyala  suhaya  iyun'skaya noch'.  K  rassvetu  oprokinutoe  nad
golovoj  Stepana  bezdonnoe  nebo  kak budto  opustilos'  nizhe,  i  mohnatye
oslepitel'nye zvezdy slegka potuskneli. V trave, nedaleko ot togo mesta, gde
on lezhal  v spal'nom meshke,  polozhennom pryamo na  davno ne  vidavshej  dozhdej
zemle,  zavozilsya  kakoj-to zverek.  Iz  stepi  doletel pervyj poryv legkogo
utrennego  vetra. On  prines s  soboj  prohladu i  rezkij gor'kovatyj  zapah
polyni.  Stepan  prosnulsya,  no vstavat' eshche  bylo  rano. On  mog  razbudit'
raspolozhivshihsya nepodaleku pryamo pod otkrytym  nebom  ostal'nyh  sotrudnikov
ekspedicii i potomu lezhal nepodvizhno. Horosho emu dumalos' v  etot  rozovatyj
predrassvetnyj  chas  polnogo  odinochestva.  Vspominalas'  nedavnyaya  rabota v
institute  po issledovaniyu yuzhnyh morej.  Horoshaya rabota. ZHal', chto nedolgaya.
Ee prishlos' ostavit' posle  togo, kak on samovol'no vypustil iz  del'finariya
tomyashchihsya tam  plennikov...  Potom byl zapovednik na Karadage... I ottuda on
ushel.  Slishkom chasto stal  zamechat'  kosye vzglyady druzej,  teh  samyh,  chto
lyubili kogda-to na noch'  sobirat'sya v buhte "Razbojnika"  s gitarami i mogli
zhit' tam ves' otpusk, polnost'yu otreshivshis' ot civilizacii.  Oni tak nikogda
i ne smogli emu prostit' etogo zapovednika, slovno byla ego vina  v tom, chto
solidnye  dyadi   s  portfelyami  ottyapali  v  sobstvennoe  pol'zovanie  celuyu
skazochnuyu  stranu, zakryli ee  kordonami  ot  prostyh  smertnyh, ponastroili
prohodnyh, shlagbaumov, a zaodno i  lichnyh  dach  na obshchestvennye den'gi. Podi
prover', chem oni tam zanimayutsya, v zapovednom rezhime.  Takaya  nauka nedeshevo
obhoditsya  obshchestvu, a ponimanie etogo nedeshevo oboshlos' Stepanu: on poteryal
i etu  svoyu  rabotu i teper' vot zhdet, nadeetsya, chto  po vozvrashchenii  El'gin
sderzhit  svoe slovo,  pomozhet zakrepit'sya v  institute. A esli  net?.. Opyat'
motat'sya po sluchajnym ekspediciyam...
     Mysli Stepana  tekli medlenno  i bez  osoboj svyazi,  kak  inogda byvaet
rannim  utrom,  kogda  zhelannyj  son bezhit ot  shiroko  otkrytyh glaz, v  ushi
nazojlivo lezut postoronnie shorohi, a gde-to daleko za gorizontom, nevidimyj
i neslyshimyj, rozhdaetsya veter.
     Stepan  podumal  o  zhenshchinah.  Ne o  kakoj-to konkretnoj  zhenshchine, a  o
zhenshchinah voobshche. On  predstavil sebe, kak v dalekih gorodah milliony  zhenshchin
lezhat v svoih uyutnyh postelyah, u kazhdoj iz nih est' muzh, lyubovnik ili prosto
drug.  Kogo-to  oni, vozmozhno,  zhdut.  Kto-to dolzhen  priehat', vernut'sya iz
armii, iz komandirovki, iz ekspedicii... Tol'ko ego ne zhdala ni odna iz nih.
Svoi nedolgie, ni  k chemu ne obyazyvayushchie znakomstva on vsegda  umel obryvat'
rezko i navsegda.
     Daleko v stepi  rodilsya ne oformivshijsya  trevozhnyj  zvuk. Mozhet byt', v
nochi lish' prokrichala kakaya-to ptica. Redko, no byvaet v sinij predrassvetnyj
chas takoe  osoboe  sostoyanie  dushi, kogda  kazhetsya: nechto dolzhno  proizojti,
vot-vot sovershit'sya, oformit'sya v real'noe  dejstvie, kak  etot nochnoj krik,
-- no nichego ne  proishodit. Po-prezhnemu besshumno i navsegda  utekayut  proch'
minuty  zhizni,  i vinovaty  vo vsem, vozmozhno,  lish' mohnatye glaza zvezd...
Nel'zya slishkom dolgo i slishkom pristal'no na  nih smotret'. Kak i tysyachi let
nazad-- dlya nashih  dalekih  predkov-- oni  sohranili v sebe koldovskuyu silu.
Vot tol'ko vremeni ne ostalos' u nas v  etom razbirat'sya ili zagrubela dusha,
otgorozhennaya ot zvezdnogo  mira dymom bol'shih gorodov, utilitarnymi zadachami
toroplivyh povsednevnyh del...
     Pod eti  besporyadochno  razbredavshiesya mysli nezametno dlya  sebya  Stepan
zadremal i pochti srazu zhe prosnulsya, slovno ot tolchka...
     On   ispytyval  neob座asnimuyu,  vse  vozrastayushchuyu  trevogu,  ni  s   chem
konkretnym  ne  svyazannoe  bespokojstvo,  vozmozhno, emu  prisnilsya  kakoj-to
koshmar,  on  ego  ne  pomnil,  no,  skoree  vsego, ego razbudil vse  tot  zhe
nazojlivyj rezkij krik nochnoj pticy... Stepan  prislushalsya; vokrug  vse bylo
nepodvizhno i tiho, kak vsegda byvaet  v  etot  poslednij predrassvetnyj  chas
nochi; lish' iz palatki radista  donosilos' tonkoe popiskivanie morzyanki. Pisk
probivalsya  skvoz'  tolshchu efira,  chtoby  realizovat'sya  v  stroki  kakogo-to
soobshcheniya.  Stepan pripodnyalsya, osmotrelsya. Trevoga  ne prohodila. On vstal,
odelsya i pobrel  k  palatke  radista, gde  v etot moment materializovyvalos'
izvestie  o tom samom povorote v  ego  sud'be,  kotorogo on zhdal, na kotoryj
nadeyalsya  i  kotorogo, ne zhelaya v  etom priznat'sya samomu sebe, odnovremenno
boyalsya...
     Po  nevedomym  prichinam  bol'shomu  nachal'stvu  vdrug  stalo  yasno,  chto
sovmestnaya   arheologicheskaya  ekspediciya   v  glub'   Meksikanskoj  pustyni,
sozdannaya  dlya   izucheniya   ostatkov  drevnih   civilizacij  i  tol'ko   chto
soglasovannaya s meksikanskim pravitel'stvom, ne mozhet sostoyat'sya bez uchastiya
nikomu ne izvestnogo,  nedouchivshegosya  studenta  Stepana Gravova...  Stepana
srochno vyzyvali v Moskvu...
     V etot  moment eshche  mozhno bylo  ostanovit'sya,  vspomniv  o tom, chto  za
neozhidannoe ispolnenie  zavetnyh zhelanij, dobytoe ne  sovsem  obychnym putem,
cena   rasplaty  mozhet  okazat'sya  nepomerno  vysokoj.  No  slishkom  shal'noj
okazalas' udacha.
     Koe-chto  Stepan   vse  zhe   predprinyal.  Vernuvshis'  iz   kazahstanskoj
ekspedicii,  pered  tem  kak  otpravit'sya  v  Moskvu,  on  eshche raz  navestil
agentstvo na ulice Krasikova i, razumeetsya, nikogo ne nashel v starom mazanom
dome. Ob座avlenie ischezlo, zhilec s容hal, ne ostaviv posle sebya ni  adresa, ni
sleda.
     Naverno, imenno togda Stepan reshil, chto proisshedshee mozhno  ne prinimat'
v  raschet, ubedil sebya v tom, chto inscenirovka s dogovorom  byla predprinyata
radi  pyatisotki, ostavlennoj na stole, chto vse ostal'noe emu pochudilos' i ne
imeet otnosheniya k ego udache.
     A  v  dogovore, mezhdu  tem,  poyavilsya pervyj  punkt,  ryzhimi  chernilami
vpisannyj mezhdu strok...










     Stepan  stoyal  na  korme  slishkom  dolgo  dlya  passazhira, uezzhavshego  v
zagranichnuyu  komandirovku, dlya cheloveka, kotorogo  zhdali vperedi  zamanchivye
cvetnye radosti zamorskih stran.
     Teplohod ne speshil, on otpolzal ot pirsa medlenno, kak ogromnoe, tol'ko
chto  prosnuvsheesya  zhivotnoe. Postepenno  otdalyalas' kromka  berega,  ee  uzhe
zakryvali  volny tumana.  Odna za  drugoj rvalis' nevidimye niti, protyanutye
mezhdu beregom  i  teplohodom. Vot ischezla, zakrylas' bashennymi kranami vyshka
mayaka,  i ostalsya  lish' pechal'nyj,  protyazhnyj  zvuk  revuna.  Vot  pomerkli,
poteryali chetkost' ogni  naberezhnoj. Stepanu kazalos', chto on slyshit v zvukah
revuna strannye  vshlipyvayushchie zvuki. Slishkom  uzh  opredelenno  i  otchetlivo
otdalyalas' i ischezala  za bortom zemlya, slishkom zavershennoj i  okonchatel'noj
vyglyadela vsya procedura othoda...
     Kazalos',  teplohodu nikogda uzhe  ne udastsya vernut'sya obratno,  i  on,
Stepan, vidit  rodnoj bereg v poslednij raz. Bylo li  eto predchuvstviem  ili
prosto  skazalas'  ustalost'  poslednih  dnej,   zapolnennyh   predot容zdnoj
suetoj,-- kto znaet?..
     Stepan  stoyal,  krepko  stisnuv  poruchen',  i  chuvstvoval, kak chuzhim  i
dalekim stanovitsya eshche nedavno takoj znakomyj i blizkij bereg.
     Teplohod  otoshel ot  pirsa  za  polnoch',  passazhiry  davno ugomonilis',
razoshlis' po svoim kayutam, i Stepan byl rad tomu, chto nikto ne narushal v eti
poslednie minuty proshchaniya ego odinochestva. Merno rokotali mashiny, teplohod s
trudom razrezal holodnuyu styluyu vodu.
     --  Lyubuetes'  rodinoj?--  vopros prozvuchal  slishkom neozhidanno. V dvuh
shagah  ot nego,  nebrezhno  popyhivaya sigaretoj,  stoyal zavhoz ekspedicii Lev
Pavlovich Sugrobov.  S pervogo  dnya  znakomstva Stepanu ne ponravilas' v etom
cheloveke  ego  manera  o veshchah  ser'eznyh  govorit' s  nepremennoj ironiej i
kakoj-to  skrytoj izdevkoj.  Krome togo,  Sugrobov  umel poyavlyat'sya  v samoe
nepodhodyashchee vremya.
     Vyglyadet' grubym v glazah maloznakomogo sosluzhivca, s  kotorym, po vsej
vidimosti,  pridetsya  provesti  ne  odin  den'  v chuzhoj  strane,  Stepanu ne
hotelos', i potomu on otvetil sderzhanno:
     -- A vy razve ne ispytyvaete hotya by grusti?
     -- YA grazhdanin mira. YA dumayu, rodina u cheloveka nahoditsya tam, gde  emu
horosho,  bezbedno  zhivetsya.  Vot  vy--  drugoe  delo.  Vy   ved'  vpervye  v
"zagranke", esli ne oshibayus'?
     On ne oshibalsya, i pochemu-to Stepan  podumal, chto Sugrobovu  dolzhny byt'
izvestny takie  veshchi iz  ego, Stepanovoj, biografii, o kotoryh on ne znaet i
sam.
     --  Vy  pravy,  no  imenno  poetomu ya hotel  by ostat'sya  odin,  vy  uzh
prostite,  --  dovol'no  suho  Stepan   popytalsya   nakonec  izbavit'sya   ot
nazojlivogo sobesednika.
     -- Ne obrashchajte na  menya vnimaniya. Vy mozhete  schitat', chto  menya voobshche
zdes'  net. No cheloveku  v  vashem  polozhenii trudno rasschityvat'  na  polnoe
odinochestvo.
     -- CHto vy imeete v vidu?
     -- Dogovor, kotoryj vy podpisali,-- nichego bolee.
     Stepan  pochuvstvoval,  kak  trevozhnoe  ozhidanie  vseh  poslednih  dnej,
podspudno kopivsheesya v glubine ego dushi, vyrvalos' nakonec naruzhu.
     Itak, ego nadezhdy ne opravdalis', eto byla ne inscenirovka, ne igra, ne
shutka...  On  popal  v kakuyu-to  ochen'  skvernuyu  istoriyu  s  daleko idushchimi
posledstviyami,  i teper' ego uzhe ne ostavyat v pokoe. Opravdyvalis' ego samye
hudshie  opaseniya,  opravdyvalis'  slishkom pozdno,  kogda  nichego uzhe  nel'zya
izmenit'... Hotya pochemu, sobstvenno, nel'zya?
     Prezhde  vsego  nuzhno bylo  uznat', kto oni, eti lyudi  iz  tainstvennogo
agentstva "Posrednik", i dlya  chego im ponadobilsya imenno  on,  nedouchivshijsya
student Stepan Gravov?  Sprashivat' Sugrobova ob etom, konechno, bessmyslenno,
i vse zhe on reshil poprobovat'...
     -- Raz  vy  znaete  o dogovore,  vy,  navernoe,  znaete i  zachem  ya vam
ponadobilsya.  Ved'  ne   radi   dvadcati  pyati  procentov  moego   zarabotka
organizovalo vashe agentstvo moe uchastie v etoj ekspedicii?
     -- Priyatno imet' delo s dogadlivym chelovekom.
     -- Tak chto vam ot menya nuzhno?
     --  Uznaesh'  v svoe  vremya. V dogovore  mnogo raznyh punktov,  i vse ih
pridetsya vypolnyat'. Pridet vremya, i tebe  o nih napomnyat, a poka prosto zhdi,
vedi  sebya tiho,  nezametno i  ne delaj glupostej, nam izvesten  kazhdyj tvoj
shag.
     Sugrobov  nagnulsya,  splyunul  v zashipevshuyu za  bortom vodu  i  ushel  ne
prostivshis',  slovno poteryal k Stepanu vsyakij interes. Dogadki, odna  drugoj
neveroyatnej,  roilis'  v  golove  Stepana:  "Mafiya  po  provozu  narkotikov?
SHpionskaya organizaciya? Torgovcy valyutoj?"
     Skoree vsego,  emu sledovalo srazu zhe rasskazat' obo vsej  etoj istorii
kapitanu  korablya  ili  rukovoditelyu  ekspedicii, no Stepan  slishkom  horosho
ponimal,  kak  nelepo  prozvuchit  ego  rasskaz  o  mogushchestvennom  agentstve
"Posrednik", i potomu  poprostu reshil vyzhdat', poka hot' chto-to proyasnitsya i
u nego poyavyatsya hot' kakie-to dokazatel'stva.  Ne zrya zhe oni ne ostavili emu
dazhe ekzemplyara  dogovora...  Legche  vsego  prinimat' resheniya, ne  trebuyushchie
nemedlennyh dejstvij.
     Posle  etogo  nochnogo  razgovora Sugrobov  stal derzhat'sya  so Stepanom,
osobenno kogda oni ne byli na lyudyah, gorazdo  famil'yarnej, slovno lishnij raz
hotel napomnit', kakaya  tajna ih  svyazyvala. No vsyakij raz lovko  uhodil  ot
otveta, kogda  Stepan  pytalsya  hot'  chto-to  razuznat' o  svoej  dal'nejshej
sud'be.  Togda,  chtoby nemnogo  umen'shit' pytku neizvestnost'yu, Stepan  stal
izbegat' Sugrobova, starayas' kak mozhno rezhe vyhodit' iz svoej kayuty.
     Emu vse eshche kazalos', chto, esli ne  zamechat' proishodyashchego, delat' vid,
chto vse  idet po-prezhnemu, zhit' stanet  proshche i legche:  tak, kak zhilos'  emu
ran'she.
     Ves'  rejs  do meksikanskogo  poberezh'ya  prevratilsya  dlya  nego v  odin
dolgij,  kak god,  den', napolnennyj zapahami razogretogo  metalla i  masla,
zharoj nizkih shirot i neveselymi razdum'yami.
     V  Verakrus  teplohod  prishel  pozdno  vecherom.  Okunuvshis' v  sumatohu
razgruzki,  Stepan  po-nastoyashchemu  oshchutil,   chto  doroga  okonchena,  chto  on
dejstvitel'no  nahoditsya  v  chuzhoj  strane, lish'  posle  togo,  kak nachalis'
mnogochislennye   tamozhennye   formal'nosti.   U   chinovnika,   s   osobennoj
tshchatel'nost'yu  proveryavshego  dokumenty  passazhirov  teplohoda,  obrazovalas'
dlinnaya  ochered'. Stoya v ee hvoste,  Stepan zametil, chto v zale nikto nikuda
ne speshil, krome rukovoditelya ih ekspedicii professora Sileckogo.
     Stepan vse  eshche vosprinimal  proishodyashchee  kak nekuyu  dekoraciyu, slovno
sidel  v  kino  i  so storony,  pochti bezuchastno i otstranenno, nablyudal  za
okruzhayushchim. On  vse eshche  pytalsya sebya  ubedit', chto eto neser'ezno, ne mozhet
byt' ser'eznym.  I tol'ko teper' kak-to srazu vdrug pochuvstvoval, chto vokrug
nego--  chuzhaya  strana.  Po  svoej  li  gluposti  ili  po  vole  del'cov   iz
"Posrednika"  on  popal v Meksiku.  Ot  etogo  fakta uzhe ne  otdelat'sya, ego
nel'zya otbrosit', nel'zya zabyt'. Imenno zdes' on im dlya chego-to nuzhen. Skoro
on uznaet dlya chego, i togda my eshche posmotrim...
     Ot  porta k otelyu shla pryamaya  kak strela  ulica. V  samoj  ee  seredine
raskinulis' shumnye  ryady  verakrusskogo  bazara, gde dikovinnye yuzhnye frukty
rossypyami  lezhali na  zemle,  mirno sosedstvuya  s  raznocvetnymi  figurkami,
vyrezannymi iz dereva, s pletenymi uzorchatymi korzinami, s glinyanymi bozhkami
dlya  turistov,  tochnymi  kopiyami bescennyh  ostatkov  tysyacheletnej  stariny,
izvlechennyh  iz-pod  razvalin  actekskih  piramid.  Dazhe  gortannye  vykriki
prodavcov pul'ke ne mogli perekryt'  reva oslov,  utonuvshih  v  pyli i  zhare
zadnih  dvorov bazara. Polyhayushchie  vsemi cvetami krasok naryady zhenshchin slovno
podcherkivali skromnye belye  odezhdy  muzhchin--  rubashka,  polotnyanye bryuki da
neizmennaya  shirokopolaya shlyapa. Vprochem, blizhe k centru goroda odezhda zhitelej
Verakrusa stanovilas'  vpolne evropejskoj. I  vse  zhe  esli Stepanu hotelos'
ekzotiki, to  vokrug  ee bylo  dostatochno. Vot  tol'ko nepreodolimyj  bar'er
cvetistogo ispanskogo yazyka slovno provel  nevidimuyu chertu mezhdu nim i etimi
lyud'mi.
     Za  neskol'ko  stremitel'no  promel'knuvshih  dnej  on  tak  i ne  sumel
preodolet'  strannyj steklyannyj kolpak, otdelivshij ego  ot dejstvitel'nosti.
|to chuvstvo eshche bol'she usilila rezkaya smena dekoracij. Stepan popal v drugoj
vek, v  inuyu kul'turu, glazu nelegko bylo otyskat'  v pestrote obrushivshegosya
na nego potoka novoj informacii hot' chto-nibud'  znakomoe. Dazhe zdaniya zdes'
ne  pohodili na te, k kotorym on  privyk. Slishkom  ostrye,  izlomannye formy
krysh,  raznocvetnye mozaichnye panno  na frontonah,  sosedstvuyushchie s pestrymi
reklamnymi vyveskami  vezdesushchih  amerikanskih kompanij, kak by napominali o
tom, chto v  etom  mire ne tak uzh davno smeshalos' vmeste neskol'ko raznolikih
civilizacij.
     Dve  nedeli  ekspediciya  provela  v   Verakruse.  Gotovili  snaryazhenie,
nanimali v'yuchnyh zhivotnyh, iskali opytnyh  provodnikov--  predstoyal nelegkij
put' v glub'  central'noj  Meksikanskoj pustyni. Raboty hvatalo  na vseh, i,
poskol'ku dolzhnost'  mladshego  nauchnogo sotrudnika  ne opredelyala  kakogo-to
konkretnogo   uchastka,  Stepana   ispol'zovali  povsyudu.   On  to   oformlyal
dokumentaciyu,  to  proveryal  pribyvayushchee snaryazhenie,  to upakovyval  v'yuchnye
yashchiki, to vmeste s perevodchikami zakupal prodovol'stvie i medikamenty. I vse
eto vremya  v nem  podspudno  nakaplivalos'  ozhidanie,  rosla  trevoga,  hotya
ran'she, na korable, emu kazalos', chto eto uzhe nevozmozhno.
     Ego  bespokoilo,  chto Sugrobov  do sih por nikak ne proyavlyal sebya. Svoe
trevozhnoe ozhidanie Stepan nevol'no  perenosil  na  okruzhayushchih i  dazhe na sam
gorod.  Emu  kazalos',  na  ego  ulicah   v  pestroj  sutoloke  ploshchadej,  v
raznogolosice bazarov zatailas' nevedomaya opasnost'.
     Lish'  posle togo  kak poslednie okrainnye domishki  Veakrusa skrylis' iz
glaz, Stepan  neskol'ko  uspokoilsya. No  imenno zdes', na okraine, proizoshlo
odno  strannoe sobytie, natolknuvshee Stepana  na celuyu  cep' novyh neveselyh
razmyshlenij.
     Skripuchaya  arba  neozhidanno  vynyrnula iz bokovogo pereulka,  i,  chtoby
propustit' ee,  idushchij vperedi  ekspedicionnogo karavana  pogonshchik priderzhal
tyazhelo nav'yuchennyh mulov. Arba polzla medlenno, i izdali pokazalos', chto ona
nagruzhena vyazankami  belogo  hvorosta.  Tol'ko  kogda  povozka priblizilas',
Stepan  razglyadel  v nej  ogromnyj  chelovecheskij skelet. Lish' posle togo kak
proshlo  pervoe  potryasenie,  Stepan  uvidel,  chto  shejnye  pozvonki  skeleta
uvenchivaet  iskusno vyleplennaya iz pap'e-mashe maska hohochushchej  Smerti,-- eto
byla vsego lish' ogromnaya kukla.
     --  CHto  eto? Zachem eto sdelano?- vpervye za  vsyu dorogu on obratilsya k
perevodchiku, nadmennomu  i prezritel'nomu idal'go, v  ch'ej  krovi  okazalas'
slishkom bol'shaya doza krovi ispanskih konkistadorov.
     --  Vsego lish' smert',-- neponyatno  poyasnil  tot.-- V gorode  gotovitsya
karnaval, prazdnik mertvyh.
     -- Prazdnik smerti?
     --  Nu,  esli  hotite.  U nas smert' ne  schitaetsya chem-to uzhasnym,  kak
privykli dumat' vy,  evropejcy. |to  vsego lish' perehod mezhdu  dvumya raznymi
mirami. Smert',  zhizn',-- perevodchik  dostal  iz karmana serebryanuyu monetku,
podkinul ee i  lovko  pojmal,-- vsego lish' dve storony odnogo i togo zhe, kak
storony etoj monety.
     -- |to ya ponimayu, mogu ponyat', no prazdnovat' Smert'...
     --  Pominovenie  umershih otmechaetsya vsemi  narodami. U  nas etot ritual
priobretaet  osoboe  znachenie.  On  vsegda  zakanchivaetsya  karnavalom,  deti
ob容dayutsya sladostyami. ZHivye  raduyutsya tomu, chto  oni eshche zhivut, a mertvye -
tomu, chto oni uzhe umerli.
     "Strannaya filosofiya",-- podumal Stepan.
     Karavan   davno   pokinul   predely  goroda,  pejzazh  postepenno   stal
izmenyat'sya,  stanovyas'  vse  bolee  bezzhiznennym.   Morskie  vlazhnye  vetry,
zaputavshis'  v  vershinah  ploskih  pribrezhnyh  vozvyshennostej, syuda  uzhe  ne
doletali,  i harakter  rastitel'nosti  rezko  izmenilsya:  ischezli listvennye
kustarniki,  sredi  propleshin peska  poyavilis'  pervye  kaktusy.  Izmuchennyj
nepreryvnoj zharoj, Stepan to i delo vspominal povozku,  vezushchuyu karnaval'nyj
obraz  smerti. Zdes', v pustyne,  on uzhe  ne  kazalsya  emu dekoraciej. Sredi
holmov dovol'no  chasto  vstrechalis' kosti pogibshih zhivotnyh, kazalos', samyj
vozduh propitalsya otvratitel'nym sladkovatym zapahom gnieniya.
     Do  samogo vechera  Stepan  tak i  ne  smog  otdelat'sya  ot  nepriyatnogo
vospominaniya. Maska hohochushchej Smerti stoyala u nego pered glazami ves' den'.
     Raskalennoe  krasnovatoe  solnce  nakonec   priblizilos'  k  gorizontu,
karavan  ostanovilsya na nochleg.  Rabochie stali  razbivat' lager', natyagivat'
palatki,  raznosit' pishchu ustalym  zhivotnym. |kspedicii predstoyalo eshche  celuyu
nedelyu dvigat'sya v glub' pustyni, i  lish' togda  oni priblizyatsya  k  raskopu
actekskogo goroda.
     V etot vecher Stepan vpervye pozhalel o tom, chto rasstalsya s domom. CHuzhaya
strana kazalas' emu teper' slishkom zhestokoj,  a trudnosti puti,  podzhidavshie
ih vperedi, pochti  nepreodolimymi.  Proklinaya sobstvennuyu  glupost',  zharu i
pesok, on stal  natyagivat' palatku. A tut eshche  solonovataya  voda v ego flyage
konchilas',  i  prishlos'  idti za  novoj  v  samyj centr  lagerya.  U  bol'shih
skladskih  palatok,  gde  stoyala  bochka  s pit'evoj  vodoj, on natknulsya  na
Sugrobova.
     --  YA kak raz sobiralsya tebya iskat'. Zavtra utrom postarajsya ne uezzhat'
s pervym karavanom. YA chto-nibud' pridumayu, skazhu, chto ty dolzhen pomoch' mne v
pogruzke.
     -- |to eshche zachem?-- ne slishkom privetlivo osvedomilsya Stepan.
     -- Otkuda ya znayu zachem. Tak veleno.
     -- Kem veleno?
     -- A ty ne  znaesh'?-- Sugrobov  mrachno  usmehnulsya i otoshel,  ne  zhelaya
prodolzhat' razgovor.
     Nadezhdy Stepana, chto ego hotya by zdes' ostavyat v pokoe, ne opravdalis'.
Skoree vsego, imenno teper'  emu predstoyalo rasschitat'sya po odnomu iz tajnyh
punktov dogovora.  Po  krajnej mere, s  ozhidaniem  i neopredelennost'yu budet
pokoncheno. Nastupila pora dejstvovat'.
     Noch', kotoruyu on pochuvstvoval v den' priezda  kak by za  chertoj goroda,
teper' nastigla  ego. Ona byla  ryadom, vokrug,  stoyala mezhdu kustov opuncij,
protyanuvshih  k  nemu  iz  temnoty svoi  usypannye  kolyuchkami  ladoni. Stepan
glotnul iz tol'ko chto  napolnennoj flyagi gor'kuyu, kak hina, vodu. Vpervye on
zadumalsya o teh,  kto podsunul emu dogovor,  a teper' pytalsya upravlyat'  ego
zhizn'yu iz-za ugla.
     Mozhet byt', stoilo rasskazat' obo vsem rukovoditelyu ekspedicii?
     Vryad li  kto-nibud' otnesetsya k  etomu  ser'ezno.  A Sugrobov  poprostu
otkazhetsya ot svoih slov.
     Noch'  v  etoj strane nabrasyvalas' iz-za  ugla neozhidanno,  srazu,  kak
vrazhdebnoe sushchestvo. Tol'ko chto vokrug  carili  litye sinie sumerki-- i  vot
uzhe  vmesto nih  sploshnaya t'ma. Dazhe svoyu  beluyu  palatku  Stepan  otyskal s
trudom.
     Cvety  kaktusov, zhdavshie etoj minuty  ves' dolgij,  perepolnennyj zharoj
den', teper' razvernuli v temnote  svoi lepestki, i v palatku Stepana poplyl
odurmanivayushchij aromat.
     Stepa n  zadernul polog  palatki, hotya on  kazalsya ne  slishkom nadezhnoj
zashchitoj   ot   pritaivshejsya  u   dorogi  nochi.  Odnako,  zastegnuv  ego,  on
pochuvstvoval  sebya neskol'ko  uverennej.  Stepan  zasnul srazu, edva  golova
kosnulas' podushki, i tut zhe, vo vsyakom sluchae tak emu pokazalos', prosnulsya.
     Za  palatkoj stoyala  vse ta zhe dushnaya  letargicheskaya noch',  zapolnennaya
zapahami  nevedomyh  rastenij, strannymi zvukami, pesnyami  nochnyh nasekomyh.
Polog palatki byl teper' otdernut, a belaya figura, ukutannaya v savan, stoyala
u vhoda v palatku.
     Stepan kriknul i ne uslyshal ni zvuka. Postoronnie zvuki byli ne vlastny
proniknut' v etu noch'.
     --  Ne  bojsya,-- tiho, pochti laskovo, poprosil  skelet,-- menya ne  nado
boyat'sya.
     -- YA ne boyus',-- prosheptal Stepan,-- ya prosto nichego ne ponimayu.
     --  Konechno.  Konechno,  ty ne ponimaesh'.  No eto  ne strashno. Ponimanie
pridet pozzhe.
     Skelet prisel na oblomok kamnya, valyavshijsya vozle palatki,  snyal cherep i
prevratilsya  v  ochen' starogo, issushennogo  vremenem cheloveka.  Otsvety luny
teryalis'  v glubokih morshchinah ego lica. Gody vybelili volosy. Staroe  poncho,
obescvechennoe  vse  tem  zhe  neukrotimym  vremenem  i  pokazavsheesya  Stepanu
savanom,  meshkovato  svisalo s  hudyh plech starca. A mozhet,  eto vse zhe  byl
savan?
     -- |to ne savan,-- otvetil starec,  slovno slyshal vse ego mysli.-- Hotya
ty mozhesh'  schitat'  moyu  odezhdu savanom,  potomu chto  ya poslan  za toboj  iz
drugogo mira.  Iz  togo, chto  dlya  vas,  lyudej, nahoditsya  po druguyu storonu
smerti. YA dolzhen podgotovit' tebya.
     --  Podgotovit'?--   prolepetal  Stepan  ploho  povinovavshimsya  yazykom,
chuvstvuya, kak ego strah postepenno perehodit v paralizuyushchij uzhas.
     -- Ty bol'she nikogda ne  vernesh'sya v etot mir.  No prezhde chem  pokinut'
ego, tebe pridetsya stat' voinom.
     --  YA  ne  hochu!--  kriknul  Stepan. I  v otvet starec  kivnul,  slovno
soglashayas', slovno i ne ozhidal uslyshat' nichego drugogo.
     --  Te,  kto otmechen  vremenem, nikogda  ne  znayut  etogo sami.  Odnako
poslavshie menya mogli  oshibit'sya.  Posmotrim,  kak otnesetsya k tebe  Runo.  YA
nichego eshche ne reshil. Vybirat' uchenika trudnee, chem iskat' uchitelya.--  Starik
vzdohnul.-- Teper' proshchaj, my skoro vstretimsya snova.
     Starec  podnyalsya i eshche  raz pristal'no posmotrel na Stepana. Slovno dva
holodnyh golubyh klinka, ne vstretiv pregrady, pogruzilis' do samogo dna ego
dushi.
     -- Ty sovsem ne pohozh na budushchego voina.
     -- YA ne voin! YA ne sobirayus' im  stanovit'sya! YA hochu vernut'sya domoj, ya
ne imeyu k etomu ni malejshego otnosheniya!-- On krichal zapozdalye slova, shvyryaya
ih,  kak kamni, v pustotu.  Nikogo uzhe ne bylo vozle palatki, dazhe  pesok ne
vzmetnulsya v tom meste, gde za sekundu do etogo stoyal starec, i togda Stepan
prosnulsya vo vtoroj raz.
     Vysoko podnyavsheesya  solnce  uzhe  uspelo probrat'sya skvoz'  tonkie steny
palatki, napominaya o tom, chto v pustyne davno nachalsya novyj den'. Snaruzhi ne
donosilos' ni zvuka, i eto pokazalos' Stepanu neobychajno strannym. On rvanul
molniyu, raspahnul polog i ne uvidel vokrug nichego, krome  peska, nachinavshego
belet' pod pervymi luchami raskalennogo solnca. Karavan ushel bez nego.










     "Spokojno,--  skazal  on sebe,  postaravshis' unyat'  besheno  zastuchavshee
serdce. -- |togo prosto ne mozhet byt'. Zdes' chto-to ne tak".
     Ego  ne  mogli  "zabyt'",  eto  isklyucheno,  i prospat'  othod  karavana
-sobytie dostatochno shumnoe-- nevozmozhno.
     Poblizosti on  ne obnaruzhil na peske ni odnogo sleda, slovno karavan za
noch' isparilsya, prevratilsya v mirazh, v dym, ili, chto gorazdo pravdopodobnej,
noch'yu ego vmeste s palatkoj perenesli na novoe mesto, podal'she ot lagerya. No
kto mog  eto sdelat',  zachem i pochemu on dazhe ne prosnulsya? Sushchestvoval lish'
odin sposob...
     On vspomnil gor'kovatyj vkus  vody v svoej flyage  i Sugrobova, kotoryj,
vidimo,  nesprosta  podzhidal ego u bochki. Navernoe,  on,  special'no  zateyal
otvlekayushchij razgovor, sumel podmenit' flyagu.  I eto oznachalo, chto on ostalsya
v pustyne bez glotka pit'evoj vody...
     Stepan brosilsya v palatku. Lihoradochno razbrasyvaya veshchi, razyskal flyagu
i vstryahnul ee-- dvuhlitrovyj sosud byl zapolnen do samogo gorla. On plesnul
na ladon' neskol'ko kapel', liznul--  somnenij ne ostavalos'. V vodu  chto-to
podmeshali,  skoree vsego,  snotvornoe--  i ves'ma  sil'noe,  hvatilo  odnogo
glotka...
     On  predstavil, chto  s nim budet, kogda zhara  i ustalost'  slomyat volyu,
zamutyat rassudok i on vyp'et vsyu zhidkost' iz flyagi... Vozmozhno, na eto oni i
rasschityvali.  Ego,  konechno,  stanut iskat', no dazhe esli najdut--  on  uzhe
nichego ne smozhet rasskazat'.
     CHto-to  zdes' bylo  ne tak.  Izbavit'sya  ot  nego  mogli  bolee prostym
sposobom. Dlya etogo ne  nuzhna Meksika.  CHego-to on ne ponimal. CHego-to ochen'
vazhnogo.
     CHtoby ne poddat'sya  soblaznu, on  otvintil probku,  perevernul flyagu  i
sledil ostanovivshimsya vzglyadom,  kak pesok zhadno vpityval dragocennuyu vlagu.
Vse. Teper' u  nego ostavalos' ne bolee dvadcati chetyreh chasov vremeni. Esli
do  sleduyushchego voshoda  on  ne  najdet karavana, emu  ne  vyzhit'. V  pustyne
chelovek bez vody pogibaet k seredine vtorogo dnya-- eto Stepan znal horosho.
     Nuzhno opredelit' hotya by priblizitel'noe  napravlenie. S samogo  nachala
oni shli na zapad, zatem svernuli  k yugu, no on  ne znal, naskol'ko kruto-- u
nego ne bylo dazhe kompasa. Esli by najti  sled! Ego ne mogli  unesti slishkom
daleko, vryad  li oni raspolagali lishnim vremenem. On  reshil obojti mestnost'
vokrug, postepenno rasshiryaya krugi. Palatka horosho zametna  izdali i posluzhit
neplohim orientirom.
     Odin krug, vtoroj, tretij-- pustynya kazalas' pervozdannoj, slovno zdes'
nikogda ne stupala noga cheloveka.
     V  konce  koncov on edva  ne  poteryal palatku i reshil vernut'sya,  chtoby
vzyat' veshchi.  Vozmozhno,  oni  emu ne ponadobyatsya,  esli on ne najdet  vovremya
vodu.
     Vse zhe s  ryukzakom  Stepan chuvstvoval sebya  uverennej. Solnce podnyalos'
dostatochno  vysoko, stanovilos' zharko. Stepan ne mog bol'she tratit' vremya na
poiski sledov  karavana.  S  kazhdoj  minutoj  rasstoyanie  mezhdu  nim  i  ego
tovarishchami neumolimo uvelichivalos' i vmeste  s  etim umen'shalas' nadezhda  na
spasenie.
     Ostavalos'  odno:   orientiruyas'  po  solncu,  priderzhivayas'   hotya  by
primernogo napravleniya,  idti  v  tu  zhe storonu,  kuda ushel karavan.  On ne
nadeyalsya ego dognat'. Odnako rano  ili pozdno ego  hvatyatsya.  CHto  by tam ni
pridumyval Sugrobov,  v  konce koncov  na  ego  poiski  vyshlyut  spasatel'nuyu
gruppu. Vopros v tom, kak skoro eto sluchitsya, uspeyut li oni...
     I Stepan poshel na yugo-vostok. On vse  eshche pytalsya najti sledy karavana,
ponimaya,  chto  spasatel'naya gruppa  budet  dvigat'sya  obratno po  karavannoj
trope. No vokrug pod nogami byl lish' belesyj, obozhzhennyj solncem kamen', bez
edinogo otpechatka, bez edinoj carapiny...
     Inogda emu vstrechalis' gruppy kaktusov, razorvavshie svoimi neukrotimymi
kornyami  poverhnost' kamennoj  ravniny.  Oni  byli  pohozhi  to na  otdel'nye
kolonny, to na strannye  roshchi bez malejshego priznaka teni.  V odnoj  iz etih
"roshch", tak i ne  najdya luchshego ukrytiya  ot solnca, on vynuzhden byl nenadolgo
ostanovit'sya, chtoby perezhdat' samuyu strashnuyu poludennuyu zharu.
     Razvesiv na kolyuchkah odeyalo, emu udalos' poluchit' nebol'shoj kusok teni,
no  sidet' na  kamnyah okazalos' nevozmozhno, i  togda Stepan,  otyskav  mezhdu
kaktusami dostatochno shirokuyu rasselinu, postaralsya vyskresti iz nee verhnij,
raskalennyj sloj peska.
     Neozhidanno oskolok kamnya, kotorym on prodelyval etu operaciyu, natknulsya
na chto-to tverdoe, s  trudom razrushaya slezhavshijsya, mestami pochti okamenevshij
sloj peska  . Stepan  izvlek  iz-pod  nego  nebol'shoj metallicheskij predmet,
tusklo blesnuvshij na solnce svoej matovoj bronzovoj poverhnost'yu.
     V  rukah u nego okazalsya  vos'migrannyj nakonechnik  starinnoj actekskoj
strely.
     Stepan horosho  znal ego formu: tochno  takoj byl v kollekcii  professora
El'gina,  tol'ko  tam  on potemnel ot vremeni, pokrylsya kavernami okislov, a
etot  sohranilsya  tak  horosho,  slovno  lish'  vchera  pokinul  kolchan  svoego
vladel'ca.  Byl li tomu prichinoj suhoj vozduh pustyni ili chto  inoe-- Stepan
ne znal. Bol'she vsego sejchas emu  hotelos' ponyat',  kuda  delas'  karavannaya
tropa. On polozhil  svoyu nahodku v karman-- vozmozhno, El'gin luchshe razberetsya
v ee sekretah.
     ZHara  stoyala takaya,  slovno Stepan  nahodilsya vnutri  raskalennoj pechi.
Guby potreskalis', v gorle peresohlo, emu s trudom udavalos' protalkivat'  v
izmuchennye  legkie novye  porcii  goryachego  vozduha.  Vpervye  on pozhalel  o
vylitoj v pesok flyage. Neskol'ko glotkov iz nee oborvali by vse ego mucheniya.
     Ne  ostavalos'  somnenij-- on  polnost'yu sbilsya s nuzhnogo  napravleniya.
Mestnost', po kotoroj oni shli vchera,  sovershenno ne pohodila na to, chto  ego
okruzhalo   segodnya.  Sledy  proshedshih   do  nih  karavanov,  kosti  pogibshih
zhivotnyh-- vse eto nepostizhimym obrazom ischezlo.  Lish' mirazhi u raskalennogo
gorizonta  ostavalis'  prezhnimi.  Vprochem,  i  eto  ne sovsem  tak.  Sejchas,
naprimer, on videl malen'kie glinyanye domiki i ogromnye stupenchatye piramidy
hramov  drevnego  actekskogo goroda. Vozmozhno, togo  samogo, k  kotoromu tak
stremilis' ego tovarishchi.  Vot tol'ko na vershine etih piramid klubilsya dym, a
vnizu blesteli bronzovye shchity voinov. Skoree vsego, u nego nachinalsya bred.
     Mirazh zakolebalsya, podchinyayas' nevidimym dvizheniyam raskalennogo vozduha,
slovno  byl nastoyashchim. No ni  odin  mirazh ne v  silah otrazit'  to, chego  ne
sushchestvuet v  dejstvitel'nosti.  Goryachaya zemlya vypivala, vysasyvala iz  nego
ostatki sil.  Nuzhno bylo  vstavat'  i idti dal'she.  Vot tol'ko  zachem? Kakoj
smysl v novyh mucheniyah, esli u nego ne ostalos' nadezhdy?
     --  Valyaesh'sya?--  vkradchivo sprosil skelet,  vydelyaya  svoj  otchetlivyj,
odnoznachnyj kostyak  iz plyvushchego mareva mirazha.-- Davaj, davaj. YA davno tebya
zhdu.
     -- YA gotov,-- prosto otvetil Stepan.
     -- Togda vstavaj i poshli.
     -- Eshche chego!- --  vozmutilsya Stepan.-- Dlya tebya  vpolne podojdet  i eto
mesto.
     -- Oshibaesh'sya,-- skazal skelet, vnov'  prevrashchayas' v  starika.-- Von za
tem holmom, kak tol'ko perevalish' ego, uvidish' staruyu hizhinu. V nej ya tebya i
podozhdu.
     Skelet ischez, rastvorilsya v struyah pohozhego na kipyatok vozduha, ostaviv
posle sebya lish' somnenie. Stoilo li proveryat' real'nost' etogo priglasheniya?
     Holm,  na kotoryj ukazal  skelet, videlsya ne  takim uzh dalekim. V konce
koncov lyubopytstvo okazalos'  sil'nee  otchayaniya,  i Stepan poplelsya k holmu,
ostaviv pod kaktusom svoj ryukzak i tverdo reshiv ne vozvrashchat'sya za nim. Esli
naznachennaya vstrecha sostoitsya, emu uzhe ne ponadobyatsya veshchi.
     Hizhinu on uvidel srazu, kak tol'ko podnyalsya na holm.  |to byla  obychnaya
meksikanskaya   mazanka,  obnesennaya  pletnem  iz  kolyuchih   vetok  pustynnyh
kustarnikov. Izdali ona kazalas'  nezhiloj, no tam mogla byt'  voda! Mog byt'
kolodec!
     Stepan zabyl obo vsem, nogi sami ponesli ego k hizhine.
     Vkus vody  lyudi  zabyli,  kak zabyli i  mnogoe  drugoe, utonuv  v haose
sovremennyh  gorodov. Stepan  pil medlenno,  dolgo,  vpityvaya  vlagu  kazhdoj
kletochkoj   svoego   bol'shogo  issushennogo  tela.  Voda  pahla  pervozdannoj
svezhest'yu, ona pahla vetrami i  travami,  ona pahla  zhizn'yu.  Teper'  on byl
gotov vstretit'sya s neskol'kimi skeletami srazu.
     --  Est'  tut kto-nibud'?--  Hizhina  molchala, tol'ko  dver' skripnula v
otvet  na  ego  vopros  i  priotkrylas',  slovno  priglashala  vojti.  Stepan
perestupil porog.
     Vnutri carili polumrak i prohlada, tolstye metrovye steny ne propuskali
zharu, a malen'koe  okonce,  zatyanutoe  slyudoj, pochti ne davalo sveta. Mebeli
prakticheski  ne  bylo. Solomennaya cinovka, nebol'shoj stol, yavno samodel'nyj,
glinyanaya posuda-- vse zdes' govorilo o natural'nom meksikanskom hozyajstve, o
tom byte,  kotorym  i segodnya,  v dvadcatom veke, zhivut desyatki meksikanskih
dereven'. Da razve tol'ko meksikanskih? On  vspomnil pokosivshiesya domishki na
svoem  rodnom  Severe,  razve chto steny  tam  byli  derevyannye,  vot  i  vsya
raznica...
     V hizhine  kto-to zhil. V miske  na stole lezhala  suhaya maisovaya lepeshka.
Inache i ne moglo byt', raz zdes' est' voda.
     Stepan  snova  povtoril  svoj vopros.  Nikakogo  otveta.  Lish'  snaruzhi
donessya zaunyvnyj tosklivyj voj.  Volki? V pustyne ne  byvaet volkov, skoree
vsego, eto veter. I tut on uslyshal shagi. SHagi u samoj hizhiny.
     On gotov byl poklyast'sya,  chto vokrug na neskol'ko kilometrov ne bylo ni
odnoj  zhivoj  dushi. Vo dvore  nevozmozhno  ukryt'sya.  I  tem  ne menee kto-to
podhodil k dveri. Stepan pochuvstvoval, kak u nego perehvatilo dyhanie.
     Dver'  otkrylas', i, porog perestupil starik v  ponoshennom meksikanskom
plashche iz gruboj domotkanoj materii.
     Hotya v komnate bylo  temno, Stepan zametil,  chto voshedshij chelovek ochen'
star, no derzhitsya udivitel'no pryamo, a ego pohodka legka, kak u yunoshi.
     Na sekundu lico starika pokazalos' znakomym, no, skoree vsego, eto byla
lish' igra ego izmuchennogo pustynnymi mirazhami voobrazheniya.
     -- Prostite,-- skazal Stepan,-- ya voshel  bez  priglasheniya. Zdes' nikogo
ne bylo, ya otstal ot karavana i vot...
     Starik nichego ne otvetil, on peresek hizhinu i uselsya v uglu na cinovke,
ne obrativ na Stepana ni malejshego vnimaniya,  slovno tot stoyal zdes' vsegda,
kak etot drevnij stol.
     --  Gde ya nahozhus'? Kakaya eto derevnya? Gde prohodit karavannaya tropa? -
poproboval Stepan eshche raz, otchetlivo proiznosya slova.
     Nikakogo otveta. Vzglyad, napravlennyj  skvoz' steny  hizhiny,  kazalos',
vidit inye  miry. Stepan  reshil podozhdat', prodemonstrirovat' vyderzhku, hotya
emu ochen' hotelos' est'.
     V nepodvizhnosti i  molchanii vremya  teklo nezametno. Svet, probivavshijsya
skvoz' slyudyanoe okonce, stal slabet'.
     Suhaya maisovaya lepeshka, kotoruyu Stepan zametil  na stole, kogda voshel v
hizhinu, kazalas' emu teper' kuskom pyshnogo piroga.
     Starik  dostal  iz  zaplechnoj  kotomki   list  betelya   i   s   vidimym
udovol'stviem prinyalsya  ego zhevat',  po-prezhnemu  ne  obrashchaya na  Stepana ni
malejshego vnimaniya.
     -- Vy ne ponimaete po-russki? K sozhaleniyu, ya ne znayu meksikanskogo...
     Starik molchal.
     Proshlo  ne  men'she  chasa,  v  hizhine  stoyala   vlazhnaya  dushnaya  tishina,
narushaemaya  lish'  tonkim  piskom moskitov  da  zaunyvnym  svistom  vetra  za
stenami. Starik  zastyl na svoej cinovke  sovershenno nepodvizhno.  Pokonchiv s
betelem,  on ni  razu  ne shevel'nulsya.  Muki goloda  stanovilis'  sovershenno
neperenosimymi.  V konce koncov Stepan ne  vyderzhal i sdelal  novuyu  popytku
zagovorit'.
     -- Mne nuzhno v Mehiko, v posol'stvo, ya russkij, ponimaete? Rashen.
     -- Ne  suetis'.  Vremya razgovora  eshche ne prishlo. -- Fraza prozvuchala  v
golove  Stepana ochen' chetko, s  glubokimi  obertonami, slovno  on slyshal  ee
cherez stereonaushniki, sdvinutye na zatylok.
     -- Vy znaete russkij?
     Stepan  vskochil. On  odnovremenno  ispytyval radost'  i gnev  za  stol'
dolgoe   bessmyslennoe  ozhidanie.  On  hotel  podojti  k  stariku  vplotnuyu,
zaglyanut'  emu v  glaza, no  shaga  za dva  chto-to  ego  ostanovilo. Oshchushchenie
opasnosti? Holodok  v  spine?  On ne znal  chto.  On vzdohnul,  otvernulsya  i
poplelsya na svoe mesto.
     -- Horosho,-- progovoril starik.-- CHelovek, kotoryj dolzhen stat' voinom,
obyazan umet' upravlyat' soboj.
     -- YA ne sobirayus' stanovit'sya voinom.
     --  Nashi  zhelaniya   stoyat  nemnogogo,  poka  vnutri  net  sily  dlya  ih
osushchestvleniya.
     Stepan  ne  hotel sporit' s etim yavno ne sovsem normal'nym chelovekom  i
potomu otvetil primiritel'no:
     -- YA gotov stat' voinom, kem ugodno, lish' by uznat', est' li zdes' hot'
kakoj-nibud' transport.
     -- Zachem on tebe?
     -- Mne nuzhno v stolicu, v posol'stvo, mne nuzhen Mehiko.
     -- U nas net takogo goroda.
     -- Est', eto stolica gosudarstva, v kotorom vy zhivete, ona nahoditsya na
poberezh'e.
     --   U  etogo  gosudarstva   sovsem  drugaya   stolica.  Ona  nazyvaetsya
Kecal'koatl'.
     Stepan  ne  pochuvstvoval   dazhe  straha,  lish'  legkoe  razdrazhenie  na
nevezhestvennogo starika: my  redko  oshchushchaem  podlinnoe dyhanie  sud'by  i ne
srazu vidim za maskoj nastoyashchee lico istiny.
     --  Pust'  budet po-vashemu.  Togda  ya  hotel  by  popast' v etot  samyj
Kekocital'.
     --  Kecal'koatl',-- popravil starik.-- Tam ty mozhesh' stat' tol'ko rabom
ili voinom, no, skoree vsego, tebya prinesut v zhertvu Mortaru.
     Stepan rasserdilsya na sebya za  popustu potrachennoe vremya. On hotel bylo
vstat'  i vyjti,  no  neozhidanno ego ruka natknulas' v  karmane  na kakoj-to
ostryj  predmet-- na noven'kij nakonechnik actekskoj  strely, sovsem  nedavno
pobyvavshej v  kuznice, i on vdrug pochuvstvoval, chto holodok straha popolz ot
ego ruki k serdcu.
     -- Ty,  kazhetsya,  nachinaesh' chto-to ponimat',-- skazal starik, i usmeshka
vpervye poyavilas' na ego issushennom pustynnymi vetrami lice.
     -- YA vam ne veryu,-- zaledenevshimi gubami proiznes Stepan.
     -- Tebe  i  ne nado  verit'.  Pridet vremya  znanij,  kak  prishlo  vremya
razgovora, i togda ty  vse pojmesh'  sam.  A  sejchas  nastupaet drugoe vremya.
Vremya sumerek, vremya, kogda duet zapadnyj veter. Vremya, kogda voiny sobirayut
i kopyat silu. Pojdem. YA dolzhen znat', primet li tebya Sila.
     Legko, kak yunosha, starik podnyalsya i poshel k vyhodu, i Stepan posledoval
za nim.
     On ne znal tolkom,  chto im dvigalo. Lyubopytstvo?  ZHelanie ponyat'? Strah
ostat'sya noch'yu v etoj hizhine naedine so svoimi somneniyami? Navernoe, vse eto
vmeste i eshche neponyatnoe oshchushchenie uverennosti, ishodyashchee ot starca.
     Inogda  vstrechayutsya  lyudi, ryadom  s kotorymi  vse nashi opaseniya kazhutsya
melkimi, ne  zasluzhivayushchimi  vnimaniya.  Sejros byl  takim chelovekom.  On  ne
nazyval svoego imeni, no  Stepan pochemu-to znal, chto ego  zovut Sejros, i ne
somnevalsya, chto eto tak i est'.
     Oni vyshli iz hizhiny.  Solnce uzhe zashlo. Ono zashlo slishkom pozdno, i nad
gorizontom  razgoralas'  zelenovataya zarya.  Na  ee  izumrudnom fone sverkali
belye velikany dalekih snezhnyh vershin.
     Pustynya ostalas' na vostoke, i zdes' nachinalas' kakaya-to drugaya strana.
     Podnimalsya  holodnyj  zapadnyj  veter.  Stepan  oshchutil  ego  prohladnoe
dyhanie na  svoej  kozhe  i na  mgnovenie zaderzhalsya.  Kazhetsya,  on  naprasno
ostavil v pustyne vse svoi veshchi...
     -- Net,-- skazal Sejros,-- odezhda tebe ne nuzhna. Dostatochno predstavit'
teplyj mehovoj plashch. Volny tepla idut po rukam vverh, obtekayut spinu, grud'.
Ty ih chuvstvuesh'?
     Stepan molchal. On  videl na  sebe etot plashch, nadezhnyj, plotnyj. Ot nego
shlo teplo, snachala po rukam, potom ono obtekalo grud', spinu, vse ego  telo.
K svoemu udivleniyu, on pochuvstvoval eto teplo.  I s etoj minuty nachalos' ego
obuchenie nauke voina inyh, chuzhdyh nashemu miru prostranstv.
     Hotya sam Stepan vse eshche ne podozreval ob etom...









     Kazalos', vremya ostanovilos'. Stepan ne smog by teper' skazat', skol'ko
dnej proshlo s togo momenta, kak on vynuzhden byl ostat'sya u Sejrosa. Dvazhdyon
pytalsya ujti-- odin raz v pustynyu, drugoj raz v storonu gor. Nikto ne derzhal
ego, nikto ne  presledoval, no  vokrug, na neskol'ko dnej puti,  ne  bylo ni
dorog, ni zhil'ya, ni sleda  cheloveka. Izmuchennyj i unizhennyj, on byl vynuzhden
vnov' vozvrashchat'sya k hizhine i ne slyshal  ot Sejrosa  ni slova upreka za svoe
dolgoe otsutstvie--  lish' legkaya usmeshka  da neizmennaya maisovaya lepeshka  na
stole, chestno podelennaya na dvoih.
     Do sih por on tak i ne  smog ponyat', kakaya rol' prednaznachalas' Sejrosu
v  ego sud'be. Kto on, ego  strazh?  Vrag  ili chelovek,  voleyu  obstoyatel'stv
okazavshijsya v takom zhe polozhenii, kak i sam Stepan?
     Postepenno, ispodvol',priblizhalos'  vremya otkrovennogo razgovora. Davno
uzhe Stepan ponyal, chto vneshnost'  Sejrosa  obmanchiva, chto starec znaet mnogie
iz tajn, plotnym kol'com okruzhivshih Stepana, paralizovavshih rassudok i volyu.
Sejros  daleko ne vsegda otvechal na voprosy, no esli uzh  govoril, to govoril
tol'ko pravdu, v etom Stepan ubezhdalsya ne raz.
     I on nakonec uslyshal otvet...
     -- Ty ved' i sam uzhe pochti vse ponyal.
     -- Drugoe vremya?-- zaledenevshimi gubami proiznes Stepan.
     Sejros otricatel'no kachnul golovoj.
     -- Zdes'  voobshche  drugoj mir, inaya  faza.  On sushchestvuet odnovremenno s
vashim  v odnom prostranstve, no u nego sobstvennaya  sud'ba. Kogda-to oba eti
mira  sostavlyali odno  celoe,  no  sotni  let nazad v  tvoem  mire  pobedili
ispancy,  zdes'--  acteki,  i  miry  razoshlis', kak  putniki  rashodyatsya  na
razvilke dorog.
     -- |to nevozmozhno. |togo prosto ne mozhet byt'.
     --  Mozhet. Sluchit'sya mozhet vse, chto chelovek sposoben voobrazit', i dazhe
znachitel'no bol'she.
     -- No kak ya popal syuda?
     --  Ty podpisal  dogovor  s temi,  komu podvlastno  mnogoe,  teper'  ty
prinadlezhish' im. Oni reshili sdelat' iz tebya voina i poruchili eto mne.
     -- No ya zhe ne znal...
     --  Kogda  podpisyvaesh'  takoj dogovor,  nikogda  ne  znaesh',  chem  eto
konchitsya.   Pogonish'sya  za  legkoj  udachej--  i   vdrug  okazhesh'sya  v  chuzhih
prostranstvah.
     --  YA  hochu nemnogogo, hochu  vernut'sya, zabyt' obo vsem,  zhit'  obychnoj
zhizn'yu, takoj, kak zhivut sejchas moi druz'ya, sverstniki, te, kto ostalsya...
     -- A vot eto  nevozmozhno. Est' dorogi, kotorye my  vybiraem, a est' te,
kotorye vybirayut nas i vedut v odnu storonu.
     I tol'ko teper'-- ne  ran'she-- Stepan  nachal  ponimat', chto  sluchilos'.
Holod  chuzhih   prostranstv   postepenno   i  neotvratimo  pronikal  v  nego,
zamorazhivaya mysli i chuvstva; i sredi etogo vse rasshiryayushchegosya ledyanogo kruga
ostavalas' odna-edinstvennaya goryachaya  tochka-- chuvstvo  nenavisti k  tem, kto
prodelal s nim etu podluyu shtuku.
     On vse eshche ne veril do  konca, nel'zya bylo v  eto poverit'- i sohranit'
rassudok.  On  poteryal  samoe glavnoe-- svobodu vybora; i teper' ego sud'ba,
vsya  ego  zhizn'  zaviseli tol'ko  ot chuzhoj voli.  On vstupil  na dorogu  bez
vozvrata...
     No Sejros otricatel'no kachnul golovoj i otvetil na ego mysli:
     -- CHelovek do toj pory ostaetsya soboj,  poka v  nem ne ischezaet hotya by
zhelanie k  soprotivleniyu.  No ty slishkom mnogo govorish', vmesto  togo  chtoby
dejstvovat'.  Vozmozhno,  v konce  koncov ty vse-taki  stanesh'  rabom,  a  ne
voinom.
     Stepan  vskochil  i tut zhe  sderzhalsya, vspomniv  nastavleniya Sejrosa. On
sprosil uzhe pochti spokojno:
     -- CHto ya dolzhen delat'?
     -- Uchit'sya iskusstvu voina. I postepenno nabirat' silu.
     Oni  shli  dolgo.  Pyl'naya,  rastreskavshayasya   ot  dnevnogo  znoya  zemlya
smenilas' kamenistoj pochvoj predgor'ya. Nachalsya pod容m.  Snachala pologij,  on
stanovilsya  vse kruche  i kruche.  Raza dva iscarapannye v  krov'  bosye  nogi
Stepana sryvalis' na skol'zkih kamnyah, i togda on sprashival sebya, kak  dolgo
vse eto budet prodolzhat'sya.
     Sejros  shel  legko,  ne  vykazyvaya  ni  malejshego  priznaka  ustalosti,
kazalos',  ego  telo skol'zilo po vozduhu,  edva  kasayas' pochvy. On  shel  ne
oglyadyvayas',  ne  proiznosya  ni  slova.  Stepan nametil  dlya sebya  poslednij
rubezh-- vershinu odinoko torchashchego kamnya, i, kogda oni doshli do nego, bez sil
ruhnul na zemlyu.
     Dal'she  on ne pojdet. Dal'she  on ne shevel'netsya, ne  sdelaet ni  odnogo
dvizheniya. Dazhe esli eto ego poslednyaya ostanovka. Pust' Sejros uhodit,  pust'
ostavlyaet ego odnogo, pust' holod i nochnye zveri sdelayut svoe delo.
     Starik obernulsya i, ostanovivshis', sprosil:
     -- Ty znaesh', kto zaklyuchil s toboj dogovor?
     Stepan otricatel'no pokachal golovoj.
     -- V raznyh mestah  ih nazyvayut po-raznomu-- eto  drevnee  plemya, mozhet
byt', bolee drevnee, chem plemya lyudej.
     -- Ty prinadlezhish' im?
     Usmeshka osvetila lico starika.
     -- YA prinadlezhu tol'ko sebe. Inogda  oni  obrashchayutsya ko mne za pomoshch'yu,
inogda-- ya  k nim. My tozhe soblyudaem dogovor, no  on spravedliv. YA sostavlyal
ego sam. A ty...
     -- Dogovor vsego lish' bumazhka, ya hochu, chtoby menya ostavili v pokoe.
     -- |tot dogovor-- ne bumazhka. On sushchestvuet mnogie tysyachi let, i ego ne
narushali nikogda. Po krajnej mere, mne ne izvesten ni odin takoj sluchaj.
     -- YA ne znayu, chto tam napisano.
     --  Uznaesh'. Kogda  pridet vremya, tebe napomnyat  o  kazhdoj bukve, i  za
kazhduyu pridetsya platit'.
     -- S nimi nel'zya borot'sya?
     -- Borot'sya mozhet Voin. A ty vsego lish' chelovek.
     -- No chelovek mozhet stat' Voinom!
     -- Verno. Dlya  etogo nuzhny sila i znanie. I eshche  terpenie i muzhestvo. A
ty valyaesh'sya u etogo kamnya.
     Stepan medlenno podnyalsya, chto-to smutno on nachinal ponimat'.
     -- Ty hochesh' skazat'...
     -- U kazhdogo kamnya est' ushi, i skazat'  ya hochu lish'  odno: mne poruchili
sdelat' iz tebya Voina. Klyanus' Siloj, ty im stanesh'.
     -- YA pojdu s toboj.
     Nekotoroe vremya starik pristal'no smotrel emu v lico, i Stepan ne otvel
vzglyada.
     -- Mozhet byt', Runo primet tebya. Idti bol'she ne nado.
     -- CHto my budem zdes' delat'?
     -- Ty slishkom mnogo govorish'. Molchi i slushaj. Slushaj sebya, gory,  noch',
veter. Vse otvety zdes', vokrug tebya.
     Starik prislushalsya, otoshel na neskol'ko shagov i, prilozhiv ruku k kamnyu,
medlenno povel ladon'yu nad ego poverhnost'yu, udovletvorenno kachnuv golovoj.
     --  |to horoshee mesto. Syad'  zdes' i slushaj i nichego ne  bojsya:  ya budu
ryadom. Esli ponadobitsya, pridu na pomoshch'.
     -- Zdes' vodyatsya volki?
     -- Volkov zdes' net. Zdes' koe-chto ne strashnee volkov. Slushaj!
     I  Stepan ostalsya odin. On ne znal, daleko li ushel Sejros: tishina gor i
mrak nastupayushchej  nochi pochti srazu  poglotili  ego shagi. Stepan provel rukoj
nad kamnem, kak eto sdelal starik. V odnom meste kamen' pokazalsya emu teplee
i luchshe.
     On ne znal, tak li eto, i ne znal, chem otlichaetsya  etot kamen' ot soten
drugih, on prosto sel na nego i stal zhdat'.
     Noch' tekla medlenno i  stranno.  Stranno potomu,  chto  ochen'  skoro  on
perestal  oshchushchat'  holod  i  ZHazhdu,  on  slovno  stanovilsya  chasticej  nochi,
rastvoryalsya v nej, a noch' ne mozhet oshchushchat' ni holoda, ni straha. Mozhet byt',
noch' vsego  lish'  ozhidanie dnya. Vse imeet svoyu protivopolozhnost'. Rozhdenie--
smert'. Priliv-- otliv. Vzlet--  padenie. Ritm  vo  vsem, v  kazhdoj veshchi,  v
kazhdoj chastice materii. V ee glubinah i na samoj poverhnosti...
     Strannye mysli nasheptyvala noch'. Mysli o tom, chto  chelovek i  Vselennaya
ediny, chto Vselennaya  rastvorena v cheloveke, a chelovek mozhet rastvorit'sya vo
Vselennoj, ne poteryav sebya. I eto bylo samym trudnym...
     Tak nachalos' ego uchenie. Uchenie bez  knig i dolgih rechej. Stepan uznal,
chto  chelovek  mozhet  dovol'stvovat'sya  nichtozhno  malym,  chto glavnaya  zadacha
Voina-- eto umenie nakaplivat' v sebe energiyu,  razlituyu  v  prirode, umenie
nahodit' i  chuvstvovat'  ritm  v  kazhdoj veshchi.  On  eshche  ne  znal, dlya  chego
sushchestvuet  etot ritm, no  uzhe ponyal, chto za nim skryta odna iz glavnyh tajn
prirody.
     Inogda  Stepanu  kazalos',  chto  okruzhayushchaya  ego  real'nost',  vsya  eta
pustynya,  poiski i  nakaplivanie  tainstvennoj  sily,  proniknovenie  v sut'
veshchej-- vse eto lish' son. CHto vot-vot on prosnetsya, i  vse budet kak ran'she,
no shli dni, nedeli, mesyacy...
     Ego   telo   stalo  sushe,   strojnee.  Vzglyad   pristal'nej,   vnimanie
obostrilos'.  Obostrilis'  i  organy  chuvstv.  On  stal  razlichat'  zvuki  i
ulavlivat' dvizheniya, nedostupnye obychnomu vospriyatiyu. On nauchilsya nikuda  ne
speshit' i zhdat', zhdat' tak, kak budto vperedi byla vechnost'.
     I lish' inogda skvoz' eto beskonechnoe ozhidanie pronikala  v ego soznanie
prezhnyaya gluhaya toska po domu.
     V odin iz takih dnej, pochuvstvovav ego nastroenie, Sejros skazal:
     -- Segodnya ya dolzhen soobshchit'  tebe nechto vazhnoe.  Nuzhen Krug. Prigotov'
vse neobhodimoe.
     |to  oznachalo,  chto  tajna,  kotoruyu  sobiralsya  emu  otkryt'  uchitel',
nastol'ko znachitel'na, chto nuzhdaetsya v special'noj magicheskoj zashchite.
     Vliyanie  vneshnih  zlobnyh   sil  oshchushchalos'  tem   sil'nee,  chem  ton'she
stanovilas'  peregorodka,  otdelyavshaya  Voina  ot  mira  inyh,  nezrimyh  dlya
obychnogo  chelovecheskogo  vzglyada,  izmerenij.  Stepan ne  znal, tak  li eto.
Kriticheskaya ocenka dejstvij uchitelya emu nikogda ne udavalas', slishkom velika
byla gipnoticheskaya, podavlyayushchaya volyu sila, kotoraya okruzhala vse, svyazannoe s
Sejrosom. I potomu Stepan, ne razdumyvaya i ne vozrazhaya, podchinilsya.
     Prezhde  vsego  nuzhno  bylo  v  rasselinah  severnyh skal nabrat'  vetok
kolyuchego  kustarnika  miskalya.  I  hotya  tam, kuda oni potom pojdut,  rastet
skol'ko  ugodno  tochno  takogo  zhe  miskalya,  godilsya  tol'ko  etot,  omytyj
severnymi vetrami, sobrannyj nedaleko ot doma.
     Potom oni dolgo zhdali zakata, sidya v  otkrytom dvorike i nabirayas'  sil
dlya   trudnoj  dorogi.  Navernoe,  dlya  postoronnego  nablyudatelya  ih  sbory
vyglyadeli bolee chem nelepo, no k etomu  vremeni Stepan uzhe ponyal, chto Sejros
nichego ne delaet zrya, i nauchilsya derzhat' pri sebe svoe mnenie. Tem bolee chto
s takim zhe uspehom on mog by sporit' so skaloj, na kotoroj ros miskal'.
     Solnce na zdeshnem nebosklone  dvigalos'  chrezvychajno  medlenno, i, hotya
oni vyshli pered samym zakatom, a doroga k vostochnym sklonam hrebta  zanimala
ne men'she chetyreh chasov, u nih ostavalos' eshche  dostatochno svetlogo  vremeni,
chtoby vybrat' nuzhnoe mesto.
     Na nebol'shoj  rovnoj  ploshchadke,  pokrytoj  tolstym sloem peska,  Sejros
narisoval  krug  poperechnikom metra  v  poltora  i zatem utykal  ego granicy
vetkami  miskalya.  Poluchilas'  dovol'no  vysokaya  zelenaya  izgorod',   pochti
skryvshaya ot glaz Stepana figuru uchitelya.
     Stepan  ne  mog  videt'  togo,  chto  proishodilo   vnutri  Kruga.  Stoya
nepodvizhno, on zhdal chasa dva ili tri. On ne znal, skol'ko imenno.
     Nakonec,  kogda  sumerki sovsem  sgustilis', Sejros  sdelal  emu  znak,
priglashaya vojti vnutr' Kruga.
     -- Zdes'  my  mozhem govorit' obo vsem.  Nas ne  uslyshit  ni  odno zhivoe
sushchestvo v  oboih mirah. U mertvyh  predmetov ya tozhe  na  vsyakij sluchaj ster
pamyat'.
     Uchitel'  nadolgo zamolchal,  i Stepan ne proiznes ni zvuka, ponimaya, chto
sejchas nel'zya perebivat' ego myslej i  nado zhdat'. Slyshno  bylo,  kak  veter
shelestit vetvyami miskalya u nih za spinoj.
     -- YA nadeyalsya, chto so vremenem  tvoya toska po  ostavlennomu domu stanet
men'she,  no  etogo  ne sluchilos'. Mne  tak  i ne  udalos'  sdelat'  iz  tebya
nastoyashchego  Voina.  U voina  chuzhih  prostranstv ne  dolzhno byt' sobstvennogo
doma. Tak ili inache, tvoe obuchenie podhodit k koncu. Vskore  my dolzhny budem
rasstat'sya. Te, kto zaklyuchil s toboj dogovor, vernutsya za  toboj. Ty stanesh'
veshch'yu, peshkoj, vypolnyayushchej ih prikazy.
     Stepan lish' krepche stisnul  zuby. Za  dolgie  mesyacy obucheniya on privyk
slushat' sobesednika molcha i skryvat' svoi chuvstva. On dumal o tom, chto uspel
privyazat'sya k etomu nemnogoslovnomu, surovomu, no spravedlivomu cheloveku, na
korotkoe  vremya zamenivshemu  emu vseh teh.  kogo on lyubil  v  svoej  prezhnej
zhizni. On znal, chto i  Sejrosu nebezrazlichna ego sud'ba,  hotya tot nikogda i
ne vykazyval svoih chuvstv.
     --  YA tak i ne smog  uznat', zachem ty im nuzhen. S etim svyazana kakaya-to
vazhnaya tajna. Nauke  Voina,  s ih soglasiya, obuchayut lish' teh, komu predstoit
sovershit' nechto neobychajnoe-- no v lyubom sluchae pomni:  vse, chto  ishodit ot
nih, vsegda svyazano so zlom.
     -- Oni vernut menya obratno v moyu stranu?
     Sejros otricatel'no pokachal golovoj.
     --  Ob  etom zabud'. Dlya  teh,  kto hot'  raz  vyshel za granicy  svoego
vremeni, obratnoj dorogi net.
     -- Togda skazhi mne,  kak postupit'. CHeloveka mozhno  sdelat' Voinom,  no
posle etogo on ne soglasitsya stat' igrushkoj v chuzhih rukah.
     -- Ty prav. I, kazhetsya, ya vse zhe ne zrya uchil tebya drevnej nauke.
     Sejros nadolgo zamolchal.  V sgustivshihsya  sumerkah Stepan ne mog videt'
ego  lica, no i ne vidya, on znal, chto na nem ne  izmenilas' ni odna morshchina,
ne drognul  ni odin muskul.  Nichto ne vydavalo toj napryazhennoj raboty mysli,
kotoruyu  on chuvstvoval blagodarya nezrimoj  svyazi,  voznikshej mezhdu  nimi  za
vremya obucheniya.
     Ohranyaya  pokoj ego  razdumij,  Stepan  prislushalsya  k nahodivshemusya  za
granicej Kruga prostranstvu  tem vnutrennim, osobym  sluhom, kotoromu nauchil
ego Sejros.
     Sovsem  blizko, u samogo kraya ushchel'ya, razdavalis' ch'i-to tyazhelye  shagi,
ot  kotoryh vzdragivala zemlya.  Derev'ya  i  kamni, sodrogayas', potreskivali.
Holodom  nochi, ledenyashchim i smradnym,  poveyalo  s toj storony, gde tol'ko chto
proshlo neznakomoe Stepanu sushchestvo.
     -- Tam kto-to est'.
     -- |to Parki. Ty dolzhen byl uslyshat' ego gorazdo ran'she. V Kruge on nas
ne  uvidit. K tomu  zhe  segodnya  ne  ego noch'. Ne otvlekajsya.  Nash  razgovor
slishkom vazhen. YA znayu lish' odno mesto, gde tebya ne  stanut  iskat'.  Te, kto
zaklyuchili s toboj dogovor, vsego lish' slugi; est' rasa bolee mogushchestvennaya,
u nas  ih  nazyvayut demami. Im podvlastny  dorogi mezhdu vsemi mirami.  Voin,
nakopivshij  dostatochno sily i  muzhestva,  mozhet  popytat'sya  vospol'zovat'sya
dorogoj demov. YA ne dumayu, chto toboj zainteresuyutsya sami
     demy. Dlya nih ty kozyavka, ne bol'she.
     -- Kuda vedet ih doroga?
     -- V proshloe, v  budushchee, mozhet  byt', dazhe...-- Sejros  pokazal vverh,
tuda,  otkuda skvoz'  temnye vetvi kustov  svetili  holodnye zvezdy.-- Tochno
etogo ne  znaet  nikto, krome samih  demov. Kazhdyj  raz doroga idet v druguyu
storonu,  i vsego  raz v  trista sorok  let,  v den' velikogo protivostoyaniya
planet,  v  etom  mire  otkryvaetsya dver'  na dorogu  demov. Nikto ottuda ne
vernulsya,  chtoby rasskazat'.  Drugie  sushchestva,  ne pohozhie  na  lyudej, inye
miry...  Inogda  tam nahodyat  mogushchestvo,  protiv  kotorogo  bessil'no  dazhe
drevnee plemya.
     -- YA hochu podumat'...
     Sejros otricatel'no kachnul golovoj.
     -- Na eto u tebya uzhe net vremeni. Ty dolzhen reshit' sejchas.
     -- Ty mog by skazat' mne ran'she...
     -- Ran'she ty byl ne  gotov  k takomu razgovoru. Sluchajnyh sovpadenij ne
byvaet; tebya ne zrya zaverbovali i ne zrya den' velikogo protivostoyaniya planet
nastupaet  imenno sejchas.  Mozhet byt', Sila vybrala tebya i ty  uceleesh'.  Na
bol'shee ne smeet nadeyat'sya smertnyj, stupayushchij na dorogu demov.
     -- YA ne smogu,
     I opyat' Sejros otricatel'no pokachal golovoj, kak vsegda ugadyvaya eshche ne
rodivsheesya v nem reshenie na neskol'ko sekund ran'she samogo Stepana.
     Sverhu  posypalis'  kamni.  Zashchita  zelenyh  kustikov  kazalas'   takoj
hlipkoj,  takoj nenadezhnoj. No kamni  pochemu-to padali v storone, a te,  chto
katilis' vniz po otkosu,  ostanavlivalis', ne dostignuv  Kruga. Sluchajnost'?
Vozmozhno. No gde-to zdes', sovsem ryadom, prohodila granica mezhdu sluchajnym i
nevedomym.
     --  Daj mne  hotya by neskol'ko  chasov,  otlozhi  hotya  by do  zavtra! Ty
trebuesh' ot menya nevozmozhnogo.
     -- Dazhe upominat' o nashem razgovore za predelami Kruga nel'zya. Esli oni
uznayut, tebe  ne  udastsya projti. Dver'  ohranyayut. Tol'ko  vnezapnost' i vsya
sila,  kotoroj  ya  vladeyu, mogut  pomoch'  prorvat'sya. YA  mnogomu eshche  dolzhen
nauchit' tebya  etoj  noch'yu,  poka dejstvuet  Krug.  No,  voobshche-to, ty mozhesh'
ostat'sya, upustit' svoj edinstvennyj shans i stat' rabom  vmesto voina. Reshaj
sejchas.
     Stepan szhal ladoni, slovno hotel uderzhat' v nih chasticu rodnoj planety,
sohranit' svyaz',  no  v rukah okazalsya lish'  pesok, i on legko proskal'zyval
mezhdu pal'cami.
     Stepan uzhe  sdelal  svoj pervyj  shag, vedushchij proch' ot  rodnogo mira, i
teper' chuzhie prostranstva zasasyvali ego vse glubzhe.
     V sushchnosti, u  nego  uzhe ne  bylo vybora. Lish'  odno emu ostavalos'  --
bezostanovochno dvigat'sya vse dal'she vpered, v nevedomoe.









     Posle Kruta oni ni razu ne govorili  o prinyatom reshenii. Kazhdyj kamen',
kust,  stena  doma--  vse  eto  slyshit  zvuk. Sejros schital,  chto  nekotorye
predmety hranyat poluchennuyu informaciyu v techenie neskol'kih let i opytnyj mag
mozhet eyu vospol'zovat'sya v lyuboj moment.
     Bez lishnih razgovorov  sbory prohodili bystro  i budnichno. Semidnevnyj,
post,  kotoryj  Sejros  naznachil  eshche  do Kruga, pridal  vsemu telu  Stepana
legkost'.  Mysli  obostrilis',  a chuvstvo  goloda davno  proshlo.  K  tomu zhe
segodnya  on  vpervye  za sem' dnej poel. Eda  byla neobychnoj:  stebli gornyh
trav, sobrannye Sejrosom, kakie-to  koren'ya... |ta smes'  nazyvalas'  "pishchej
sily".
     Stepan  nadel ponoshennyj  meksikanskij plashch,  staroe  sombrero,  horosho
zashchishchavshee lico  ot zhguchego solnca  pustyni.  Vzyal nozh, kotoryj podaril  emu
Sejros. Prezhde chem prikrepit' ego k poyasu, proveril, ostro li lezvie.
     Netuskneyushchaya poloska stali sverknula na  solnce. |to  ego  edinstvennoe
oruzhie.  Sejros  govoril  o  zel'e,  v  kotorom v noch'  novoluniya vyderzhival
lezvie. Stepan sprosil togda o ego sostave, i Sejros upomyanul ob istolchennoj
v poroshok  suhoj  zhabe, razryv-trave,  korne mandragoly... Stepan  togda  ne
sderzhalsya i skazal, chto vse eto polnejshaya erunda.
     Sejros posmotrel na nego vnimatel'no i s dostoinstvom otvetil:
     -- Konechno,  erunda,  no  dejstvuet otlichno.  Kogda-nibud'  ty  v  etom
ubedish'sya.
     I vot teper' etot nozh-- ego edinstvennaya zashchita v predstoyashchem pohode.
     Vspomniv  sejchas  ob etom sluchae,  on  ulybnulsya  i  podumal, chto  hotya
mnogie, samye neveroyatnye, predskazaniya  Sejrosa sbyvalis', istoriya s dver'yu
v  drugoj  mir  vyglyadela  sejchas,   v   luchah  utrennego  solnca,  chereschur
fantastichno. I potomu on ne otnosilsya slishkom ser'ezno k svoemu pohodu.
     Odno  reshil-- obratno ne vozvrashchat'sya.  Teper' u nego dostatochno opyta,
chtoby  prinyat'  noshu samostoyatel'noj zhizni v etom mire, kakoj  by  gor'koj i
trudnoj ona ni okazalas'. Hvatit pryatat'sya za spinoj starika.
     Na  stene  visela   sushenaya  tykva,  obtyanutaya  syromyatnoj   pletenkoj,
napolnennaya rodnikovoj vodoj eshche  so vcherashnego vechera. Stepan opustil ee  v
kotomku. Pozhaluj, eti  dva litra prohladnoj vody-- samoe cennoe iz togo, chto
on beret s soboj.
     Za tykvoj posledoval desyatok maisovyh lepeshek, kazhdaya zavernuta v  list
sabzy.
     Segodnya starik rasshchedrilsya... CHetyre lista betelya. I hotya Stepan tak  i
ne nauchilsya bez krajnej neobhodimosti  zhevat' list'ya etogo rasteniya iz-za ih
toshnotvornogo vkusa, on vsegda  bral ih s soboj v dal'nyuyu dorogu. Sok betelya
dejstvoval  sil'nee krepkogo kofe,  i, esli pridetsya dolgo borot'sya so snom,
on mozhet prigodit'sya...
     Kogda Stepan perestupil porog, Sejros ne obernulsya. Oni  prostilis' dva
dnya nazad, i sejchas ni tot  ni drugoj ne podali vidu, chto rasstayutsya, skoree
vsego, navsegda.
     Pustynya slovno zhdala  Stepana za porogom hizhiny,  chtoby brosit' v  lico
vmeste s raskalennym vetrom suhuyu v容dlivuyu pyl'.
     Ego put'  lezhal k  vostoku, v  storonu gor. Celyj  den'  on  budet idti
znakomoj dorogoj k otrogam vostochnogo hrebta i lish' na sleduyushchee utro, "esli
Sila pozvolit", kak  govoril  Sejros, svernet v storonu, chtoby najti prohod,
vedushchij skvoz' skaly k dveri v inye miry. Esli on voobshche sushchestvuet.
     Sejros  zastavlyal ego smotret' na mir  sobstvennymi glazami. Sejchas vse
vokrug  izmenilos'. On videl  tol'ko  rastreskavshuyusya zemlyu,  kolyuchie  vetki
poluzasohshih  rastenij,  liniyu   gornogo  hrebta  u  gorizonta.  Ischez   tot
illyuzornyj, tainstvennyj mir, kotorym umel nadelyat' okruzhayushchee sam Sejros, i
Stepan  pozhalel  ob  etom,  potomu  chto  real'nyj mir pokazalsya emu  zhestche,
nepriglyadnee i bezzhalostnee mira Sejrosa. V  nem ne bylo mesta dlya volshebnoj
skazki,  i mosty  v  inye zvezdnye miry  sushchestvovali, skoree  vsego, lish' v
pokinutoj im navsegda hizhine starika...
     Sejchas,  esli  obernut'sya,  ee  uzhe  ne   budet   vidno.   On  ne  stal
oborachivat'sya.  Nuzhno  vypolnit'  vse  poluchennye  ot  Sejrosa  instrukcii s
maksimal'no vozmozhnoj tochnost'yu, chtoby potom, v sluchae neudachi,  ne uprekat'
sebya za nepravil'nye dejstviya.
     V magii  melochi znachat  chasto  gorazdo  bol'she, chem  zavisyashchie  ot  nih
vneshnie  sobytiya.  Temperaturu  poverhnosti   kamnya,  vlazhnost'   volshebnogo
poroshka, napravlenie i  silu  vetra--  vse obyazan uchityvat'  mag, esli hochet
dobit'sya uspeha.
     A sobytiya vneshnego mira-- eto lish' otrazhenie mira vnutrennego. Tot, kto
sposoben  vliyat' na raspolozhenie edva ulovimyh  sil v  etom nevidimom  mire,
legko izmenit lyubuyu situaciyu v real'noj zhizni. Nichto postoronnee  ne  dolzhno
otvlekat'  ego ot vypolneniya mnogochislennyh obyazannostej  uchenika maga, dazhe
esli emu nedolgo ostalos' etim zanimat'sya...
     On tverdo reshil  vypolnit' poslednie ukazaniya Sejrosa. |to vse, chem  on
smozhet otblagodarit' ego za dolgie mesyacy terpeniya.
     V  poslednee vremya  Stepan  stal  zamechat',  kak  sil'no izmenilsya  ego
harakter.  On  nauchilsya vzveshivat' i obdumyvat' svoi postupki, stav mudree i
starshe, slovno gody proleteli v stenah staroj hizhiny.  Vozmozhno,  v sutoloke
sovremennogo mira nam bol'she vsego ne  hvataet imenno  vremeni i tishiny  dlya
togo, chtoby prislushat'sya k sebe, uznat' svoyu istinnuyu cenu.
     Do poludnya Stepan shel, ne sbavlyaya  tempa. Tol'ko dostignuv naznachennogo
Sejrosom mesta predgorij, on smog, nakonec, ostanovit'sya na korotkij otdyh.
     Nesmotrya na ustalost', on tshchatel'no obsledoval mesto, zashchitil i ochistil
ego ot vrazhdebnyh sil.
     Zakonchiv  ritual,  on sel  licom k vetru  na  nebol'shom  ploskom kamne,
otkuporil tykvu i vpervye pozvolil sebe sdelat' neskol'ko glotkov.
     V  doroge vse vnimanie  sosredotochivaetsya  na glavnom-- na  dvizhenii, i
Stepan ne srazu zametil, kak sil'no izmenilas' mestnost' v etoj maloznakomoj
dlya  nego chasti  predgorij.  Peska  uzhe  ne bylo,  on  ostalsya  nizhe,  zdes'
vstrechalsya tol'ko vylizannyj shershavymi yazykami vetrov pustynnyj kamen'.
     Prichudlivye  kolonny pohodili  na okamenelye ostatki skeletov. V skalah
emu  videlis'  to cherep kakogo-to chudishcha, to kostlyavaya  lapa s polumetrovymi
kogtyami, nedvizhno  zastyvshaya v glubinah  kamnya i  grozivshaya emu ottuda.  |to
plohoj  priznak, oznachavshij,  chto on nachal  teryat' ravnovesie duha, a  pered
predstoyashchim ispytaniem takoe sostoyanie nikuda ne goditsya.
     Stepan  popytalsya  otvlech'sya ot vsego  postoronnego, rasslabit'sya,  vse
vnimanie sosredotochit' na nakoplenii sily, no  iz etogo nichego ne vyshlo,  on
ploho vladel soboj... "Pered srazheniem voin dolzhen byt' spokoen i ravnodushen
k predstoyashchemu".
     No den' velikogo protivostoyaniya nastupil slishkom rano, on eshche ne gotov,
on ne  uspel  kak  sleduet osvoit' nauku  voina, i  nikto teper'  ne  smozhet
predskazat', chem konchitsya ego pohod...
     Stepana  porazhalo vsyakoe otsutstvie  zhizni  v  okruzhavshih  ego kamennyh
velikanah, oni kazalis' mertvee samoj pustyni.  Pohozhe, on  vybral ne luchshee
mesto dlya pervogo privala, nado uhodit' otsyuda kak mozhno skoree...
     Trevoga  ne  otpuskala  ego  do  samogo  perevala.  Lish' vybravshis'  iz
poslednego ushchel'ya  i oshchutiv na svoej kozhe eshche goryachie luchi zakatnogo solnca,
on pochuvstvoval oblegchenie i vnov' ostanovilsya.
     Prezhde chem spuskat'sya v sumerki nadvigavshegosya snizu vechera, nuzhno bylo
zapastis' siloj. Esli on ne  sumeet sdelat' etogo sejchas, idti vniz ne imelo
smysla. On privychno rasslabilsya, predstavil,  kak  ognennye linii  solnechnyh
luchej pronizyvayut  ego naskvoz', prohodyat po zhilam i nervam, zaderzhivayutsya v
solnechnom spletenii... On  sidel  tak dolgo,  ne men'she  chasa, pod  palyashchimi
luchami solnca,  podsteliv pod sebya plashch  i otkryv solncu nichem ne zashchishchennuyu
kozhu. Ne bylo  ni ozhogov, ni  durnoty,  tol'ko ogon'  plyl  v  krovi, slovno
vmesto vody on vypil neskol'ko glotkov spirta.
     Kogda v nevnyatnom  posviste vetra on nachal  razlichat' otdel'nye  slova,
Stepan  reshil, chto mozhno idti dal'she. Izlishnee  nakoplenie energii perevodit
voina iz aktivnogo  sostoyaniya v  sozercatel'nyj mir golosov nezhivoj prirody.
Odnazhdy,  podchinivshis' trebovaniyu Sejrosa,  on  tam  pobyval  i ne  hotel by
ispytat' eto eshche raz. Obshchenie s nezhivym mirom polnost'yu opustoshaet cheloveka,
delaet ego bespomoshchnym i slabym.
     Stepan  nabrosil  na plechi plashch.  Golos vetra  srazu stih,  slovno  tot
osoznal beznadezhnost'  svoih popytok. Stepan razvyazal  uzelok, vybral  mezhdu
obychnymi lepeshkami  odnu--  zelenogo cveta,-- tol'ko  ona  i  byla  dlya nego
segodnya nastoyashchej pishchej, ostal'nye nuzhny tol'ko dlya maskirovki.
     Sejros vsegda tratil  mnogo vremeni dlya  togo, chtoby zamaskirovat' svoi
podlinnye namereniya,  skryt'  istinnye celi ot beschislennogo sonma nevidimyh
zhivyh  sushchestv, naselyavshih vodu, skaly i vozduh.  Prav li on byl? Ne Stepanu
sudit' ob etom. On otlomil  kusok  zelenoj lepeshki  "sily",  proglotil ego i
zapil  eshche odnim glotkom vody.  On ne ispytyval teper' ni goloda,  ni zhazhdy.
Dazhe udushlivyj znoj perestal prichinyat'  neudobstva.  Vozmozhno, eto rezul'tat
trenirovok, vozmozhno, lepeshka soderzhala v sebe toniziruyushchie veshchestva.
     Stepan vstal i, sunuv plashch v kotomku, poshel dal'she, navstrechu zakatu.
     Noch' proshla spokojno pod nadezhnoj zashchitoj magicheskogo Kruga. K rassvetu
sleduyushchego dnya on besprepyatstvenno doshel do povorota.
     Vokrug stoyala tishina, kakaya byvaet tol'ko pered zemletryaseniem. Priroda
slovno prislushivalas' k chemu-to. Blizilsya polden' dvadcat' vtorogo iyunya 1968
goda. Do  velikogo  protivostoyaniya  planet ostavalos' ne bolee  dvuh  chasov,
solnce  stoyalo  pochti v zenite. Stepan  povernul i pribavil shag, zamechaya vse
bol'she  primetnyh  mest,  o kotoryh  govoril Sejros. Serdce gluho  stuchalo v
grudi-- on nikak  ne  mog  spravit'sya  s  volneniem.  On znal,  chto  voin  v
otvetstvennyj mig obyazan byt' absolyutno  spokoen, no  nichego ne mog s  soboj
podelat' vpervye za dva dolgih dnya puti. Vot on-- poslednij pod容m, eshche odin
povorot,  utes,  pohozhij  na golovu  krokodila,  ruslo  peresohshego  potoka,
pologij greben' skaly, eshche  shag,  dva-- i tam dolzhna uzhe otkryt'sya ego vzoru
temnaya skala...
     Vot i  ona... Na  fone svetlogo peschanika vydelyaetsya, slovno special'no
vytesannyj  iz  granita,  chernyj monolit.  Nogi  slovno  nalilis'  svincovoj
tyazhest'yu...  Kazhdyj shag  daetsya  vse trudnee--  on  edva  otryvaet  podoshvy,
perestavlyaya nogi, kak kolody.
     Skala teper'  sovsem  blizko. Pochti pravil'nyj, postavlennyj  na  rebro
parallelepiped  v samom dele  pohozh  na  dver'  bez  steny, zabytuyu kakim-to
velikanom  na  etom  rovnom  gornom  plato. On  chuvstvuet  legkuyu  ritmichnuyu
vibraciyu  pochvy...  Tak  i dolzhno byt'. Sejros govoril  ob etom ritme. S nim
svyazano  samoe  glavnoe  uslovie  perehoda.  Nuzhno  ulovit' moment,  pojmat'
greben'  nevidimoj energeticheskoj volny. Esli ee  ritm popadet v  rezonans s
vnutrennim ritmom skaly...  Vse predmety  obladayut  svoim vnutrennim ritmom.
Kamerton mozhno uslyshat'... Ritm skaly sposoben pochuvstvovat' lish' special'no
podgotovlennyj chelovek... I on chuvstvoval etot ritm, zahvatyvayushchij, moguchij,
slovno stuchalo pod zemlej ogromnoe dremuchee serdce gor.
     Ostalos'  vsego  neskol'ko shagov. No idti vse  trudnee. I togda sprava,
iz-za rebra skaly, vyletaet voronka peschanogo smercha.  S beshenym svistom ona
brosaetsya cheloveku navstrechu, otrezaya dorogu k skale.
     Neodolimaya sila rvet ego vverh i v storonu. Nogi otryvayutsya ot zemli, i
v  to  zhe  mgnovenie  mir  nachinaet  besheno vrashchat'sya. Stepan  ponimaet, chto
vertitsya  on  sam,  chto  smerch  zahvatil  ego v  svoi  smertel'nye  ob座atiya.
Vzdohnut' nevozmozhno,  on oslep i ogloh,  no vse eshche prodolzhaet  borot'sya. I
vdrug padaet na pesok.
     Udar oglushaet ego.
     Kogda pelena pered glazami ischezla, Stepan vstal  i podoshel k skale. Na
etot  raz on ne  pochuvstvoval  nikakogo  soprotivleniya, ne  oshchutil  nikakogo
ritma. Pered nim  vozvyshalas'  samaya  obychnaya  skala  iz  shershavogo  chernogo
granita, ot nee shel zhar, kamen' raskalilsya ot poludennogo solnca. Koe-gde iz
treshchin lezli k solncu  zelenye kustiki travy... Stepan prilozhil ruku k kamnyu
i oshchutil  pod  ladon'yu  ego  nesokrushimuyu  rebristuyu poverhnost'.  Nado bylo
chto-to  delat'.  On  chuvstvoval  sebya  polnym  durakom.  V  konce koncov  on
razbezhalsya  i  udaril  o  skalu plechom. Udar otrezvil  ego,  i  on  medlenno
opustilsya na zemlyu u podnozhiya skaly.
     Razocharovanie okazalos'  sil'nee, chem on ozhidal. Izbitoe  telo  bolelo,
teper' on  pochuvstvoval  zhazhdu i  golod.  Kraski okruzhayushchego  pomerkli.  Vse
teper'  predstavlyalos'  emu  ploskim, serym, ne imeyushchim  nikakogo  znacheniya.
Solnce stoyalo  uzhe  nevysoko, zhara spadala, pora  bylo  trogat'sya v obratnyj
put', k lyudyam.
     Teper' on znal, kakuyu cenu pridetsya zaplatit' za blestyashchuyu, kak mishura,
vydumku  Sejrosa-- razocharovanie. Vperedi ego zhdala zhizn' v sovershenno chuzhom
drevnem mire actekov, zhdal dogovor i vse, chto iz etogo vytekalo. On ustal ot
bredovosti etogo mira i podumal, chto, esli idti vse vremya na zapad, on snova
popadet v pustynyu,  iz kotoroj prishel, tuda,  gde  navsegda zateryalis' sledy
ego karavana. On budet iskat' ih snova, do teh por, poka ne pogibnet.
     Stepan  medlenno  pobrel  vdol'  skaly,  chtoby  obognut' ee  i vyjti  k
zapadnomu ushchel'yu.  Potom  emu  ostanetsya lish' spustit'sya  s perevala,  chtoby
snova popast' v smertonosnuyu pustynyu.
     Sejros govoril: "Mir takov, kakim  my ego predstavlyaem. Stoit vypustit'
ego  iz vzglyada, kak on nachinaet izmenyat'sya, tech' kak voda. Inogda eto mozhno
zametit' v ugolkah glaz".
     Mnogo chego govoril Sejros. Nevozmozhno  otdelit' v ego slovah vydumku ot
real'nosti. I bol'she on ne sobiralsya iskat' istinu. Odnako sejchas on smotrel
na skalu tem samym uglovym zreniem, i na samoj granice ona ne  kazalas'  emu
takoj uzh plotnoj,  takoj  uzh  nezyblemoj.  Nerezkaya  poverhnost' kolebalas',
slovno ogromnye temnye volny shli snizu vverh po otvesnoj grani. "Esli hochesh'
dobit'sya  uspeha, ne  nado opoveshchat'  vseh  o svoih namereniyah. Voin  dolzhen
dejstvovat' neozhidanno..."
     Sejchas on uzhe pochti minoval skalu, emu ostalos' projti odin-dva shaga do
ee konca. I  vdrug, neozhidanno dlya samogo sebya, on kruto izmenil napravlenie
i  poshel  na  skalu tak, slovno  pered nim  ne  bylo  nichego, krome  pustogo
prostranstva.
     Svet pomerk na kakuyu-to dolyu sekundy. V lico pahnulo  ledyanym vetrom, a
potom na nego  navalilas' vyazkaya tyazhest',  slovno on s  golovoj pogruzilsya v
holodnuyu temnuyu vodu. Vse eto,  vprochem,  prodolzhalos' lish' doli sekundy. On
ne uspel tolkom razobrat'sya v svoih oshchushcheniyah, kak svet snova udaril v lico.
     Skaly  uzhe  ne  bylo  pered  nim--  ona  okazalas' szadi.  Esli  by  on
obernulsya, to uvidel  by  na ee  poverhnosti chernoe  pyatno,  pohozhee  svoimi
ochertaniyami  na chelovecheskoe  telo.  Pyatno  medlenno  svetlelo,  slivayas'  s
okruzhayushchim kamnem,  no eshche dolgo po  ego  granice  probegali iskry holodnogo
sinego plameni...
     S  dvuh storon nad golovoj Stepana, na  vostoke i zapade,  polyhali dva
golubyh solnca...










     Vozduh pokazalsya  Stepanu  slishkom suhim, slishkom aromatnym i p'yanyashchim.
Mir dvuh sinih  solnc  lezhal pered nim: oslepitel'nyj, yarkij i bezzhalostnyj.
Ni  teni,  ni  kustika, ni  ruchejka  s vodoj. Tol'ko  ploskie  nagromozhdeniya
serovatyh  lavovyh  potokov veli  vniz. Prezhde  chem idti dal'she,  on  dolzhen
horosho zapomnit' vse okrestnye  orientiry, chtoby ne poteryat' obratnoj dorogi
k chernoj skale.
     Zdes' mogut zhit'  lyubye  tvari. Sejros  govoril i  o pustyh  mirah,  na
kotoryh kogda -to  zhili  razumnye sushchestva, no potom ischezli,  ostaviv posle
sebya lish'  chernye parallelepipedy,  vorota v inye miry,  kotorymi uzhe nekomu
bylo pol'zovat'sya...
     Nesmotrya na oslepitel'nyj svet, stanovilos' holodno. Oba svetila viseli
vysoko nad gorizontom  i kazalis' znachitel'no  men'she zemnogo solnca. Tem ne
menee ih  holodnye  luchi  obzhigali. Stepan  zametil, chto nezashchishchennaya kozha u
nego na spine  i plechah  uzhe nachala  krasnet'. Prishlos'  dostat' iz  kotomki
plashch.
     On shel vniz ostorozhno,  zapominaya kazhdyj povorot, kazhdyj  kamen'. Zdes'
ne  bylo vysokih gor ili strojnyh derev'ev -- pejzazh kazalsya prilizannym. On
podumal, kakie strashnye buri dolzhny  byli bushevat' nad  etoj planetoj, chtoby
tak sgladit' ee poverhnost'!
     Vskore  Stepan obnaruzhil edva  zametnuyu  tropu,  vozmozhno,  prolozhennuyu
kakim-to  zhivotnym.  Nesmotrya  na  prochnost'  kamennoj   poverhnosti,  tropa
kazalas'  vytoptannoj mnozhestvom kogtistyh lap ili  nog.  U Stepana ne  bylo
nikakogo oruzhiya, dazhe nozh Sejrosa poteryalsya v shvatke pered dver'yu.
     Opasnost'  mogla  podsteregat'  ego  zdes'  na  kazhdom shagu.  On oshchushchal
vrazhdebnye  toki  etoj planety. Ukryvayas'  za redkimi kustami,  za vystupami
skal, Stepan medlenno prodvigalsya vpered.
     Posle ocherednogo povorota pered nim otkrylos' ravninnoe prostranstvo, i
neozhidanno blizko tropa  uperlas' v kakie-to strannye reshetchatye sooruzheniya,
yavno iskusstvennogo  proishozhdeniya,  bol'she vsego  pohodivshie  na  starinnye
portovye krany.
     Teper' Stepan ne  somnevalsya,  chto etot mir  obitaem. Pered nim, skoree
vsego,   nahodilsya  gorod.   Reshetchatye  bashni,  sgrudivshiesya  na  nebol'shoj
territorii,  otdelyala ot  ostal'nogo prostranstva liniya blestevshih na solnce
metallicheskih shchitov, napominavshih gorodskuyu stenu.
     Posle neskol'kih  povorotov tropinki, uvedshih ego vniz,  v uzkoe  ruslo
ushchel'ya, Stepan vnov' vybralsya na otkrytoe mesto-- teper' uzhe  sovsem ryadom s
vorotami strannogo goroda. I ostanovilsya kak vkopannyj.
     Nichto, navernoe, ne smoglo by porazit' ego bol'she, chem figura cheloveka,
sidyashchego na kortochkah ryadom s priotkrytoj stvorkoj vorot.
     Nichego primechatel'nogo  ne bylo  v etom parne, i eto pokazalos' Stepanu
samym   strannym.   Ponoshennye    dzhinsy,   zastirannaya   sinyaya    kurtochka,
legkomyslennaya kepochka na rano nachavshej lyset' golove... Stepan gotovil sebya
k vstreche  s kakim-nibud' monstrom. A uvidel parnya v potrepannyh  dzhinsah. K
sozhaleniyu, togda on  eshche ne znal, kak obmanchiva byvaet vneshnost'  cheloveka v
chuzhih prostranstvah.
     -- Zdravstvujte,-- skazal neznakomec,  slegka  klanyayas', chto kak-to  ne
vyazalos'  s   ego  banal'noj  odezhdoj  i  vneshnost'yu.--  Upravlenie  poryadka
privetstvuet  vas   na  territorii  Grafitata  i  pokornejshe  prosit  projti
tamozhennyj dosmotr i poluchit' vid na zhitel'stvo.
     Ne uspel Stepan otvetit' hotya  by slovo, kak  sprava i  sleva ot  nego,
slovno iz-pod zemli,  vyrosli  dva  zhuka  ispolinskogo razmera  ili, vernee,
rosta, poskol'ku oba stoyali na zadnih nogah,  a  v perednih szhimali korotkie
metallicheskie  palki  s zaostrennymi  nakonechnikami.  Ih  fasetochnye  glaza,
nahodivshiesya  na  urovne  podborodka  Stepana,  smotreli  v  raznye  storony
otreshenno i bezuchastno.
     Stepan nastol'ko rasteryalsya ot neobychnogo vida svoih strazhej, chto sumel
lish' nechlenorazdel'no prolepetat':
     -- YA chto, arestovan?
     --  Pomilujte!--  Paren' vneshne lyubezno, no,  kak  pokazalos'  Stepanu,
zloradno  uhmyl'nulsya.--  |to   vsego  lish'   mera  predostorozhnosti.   Poka
inostranec  ne  poluchil  vid  na  zhitel'stvo,  ego  prihoditsya  ohranyat'  ot
mnogochislennyh   opasnostej  i   neozhidannostej.  Mestnaya  zhizn'   izobiluet
syurprizami. Vy sami v etom skoro ubedites'.
     On  vzmahnul  rukoj, i  metallicheskie rzhavye stvorki vorot  so  skripom
shiroko razoshlis'.
     V gorode carilo znachitel'noe, hotya i ne sovsem obychnoe ozhivlenie. Ulic,
kak  takovyh,   ne  bylo.  V  besporyadke  razbrosannye  stroeniya   sozdavali
vpechatlenie  polnogo  haosa.  |to vpechatlenie eshche bol'she  usugublyalos' vidom
mestnyh zhitelej, raznoobraznyh po okraske i  forme. Zdes' byli strekozy  bez
kryl'ev s "licami" tarakanov. Krupnye bryuhonoscy, ukutannye v rozovye plashchi,
medlenno kolyhalis' na  nosilkah, vlachimyh loshad'mi  s sobach'imi hvostami  i
predannymi, kak u bul'dogov,  mordami. CHernye kuznechiki velichinoj s solidnyj
legkovoj  avtomobil' vypolnyali, vidimo,  rol'  taksi  ili  kakogo-to drugogo
obshchestvennogo  transporta. Oni  to  i delo menyali sedokov, legko  perenosyas'
vmeste  s  nimi cherez  kryshi zdanij, ostanavlivayas',  esli nuzhno,  u shirokih
proemov, zamenyavshih dveri.
     Vsya eta pestrota krasok, shum i strekotan'e desyatkov neznakomyh golosov,
oglushitel'nye  trubnye  zvuki,  ishodivshie otkuda-to  sverhu,  cokan'e soten
krivyh nogtej po bulyzhnoj mostovoj sovershenno oglushili i oshelomili Stepana.
     ZHuki-navozniki, vypolnyavshie rol'  ego strazhej,  legko  razdvigali tolpu
svoimi   korotkimi   kop'yami,  to  i  delo  poprostu  otshvyrivaya   s  dorogi
zazevavshegosya peshehoda.
     -- ZHelaete srazu zhe projti dosmotr ili snachala uplatite poshlinu?
     -- YA ne sovsem... ne sovsem gotov...
     -- Ponimayu. Znachit, snachala dosmotr. Togda proshu syuda.
     Oni   okazalis'   v   polutemnom   zale   s   iskrivlennymi   stul'yami,
prisposoblennymi k samym razlichnym  formam nizhnih chastej tela vossedayushchih na
nih dzhentl'menov.
     Vperedi,  na  vozvyshenii,  obtyanutom zelenym  suknom, shevelilas'  nekaya
rozovataya  besformennaya  massa,  otdalenno  napominavshaya   sadovogo  sliznya,
vprochem, byvshego, kazhetsya, v ochkah.
     -- Anketa zapolnena?-- sprosil slizen'.
     --  YA ne  znakom  s  formoj,  ya ne znal,--  slegka zaikayas', progovoril
Stepan.
     -- A nado by znat': obrazcy u togo stola. Potoropites'.
     Slizen' vyprostal - ili vyrastil?-- malen'kuyu ruchku,  ves'ma pohozhuyu na
prisosku, i legko podvinul k sebe ogromnuyu papku, lezhashchuyu posredi stola.
     -- Posmotrim, chto tut u nas est'... Tak. Vot eta, pozhaluj, podojdet.
     Anketa  soderzhala  bolee sotni voprosov. CHto otvetit' na bol'shinstvo iz
nih,  Stepan ne  znal. Naprimer, on ponyatiya  ne  imel, kakogo  cveta u  nego
babushka i byl li on za granicej do momenta svoego rozhdeniya.
     -- |to tak, dlya proformy,--  progovoril paren' v  dzhinsah.-- Dostatochno
budet vashej podpisi. Da,  eshche vot  zdes', v grafe "cel'  pribytiya", ukazhite:
"standartnaya, na neopredelennyj srok".
     -- Dlya chego voobshche nuzhna vam eta anketa?
     -- To est' kak dlya chego? Desyatki lyudej ee sostavlyali, sotni utverzhdali.
Celoe upravlenie sledit za pravil'nost'yu soblyudeniya form. Dolzhny  zhe vse eti
lyudi  poluchat'  zarplatu.  U  nas   ne  byvaet  bezraboticy,  kazhdyj   zanyat
kakim-nibud' vazhnym delom. Tak chto vy, uzh bud'te lyubezny, raspishites'.
     Stepan raspisalsya, posle chego anketa s gromkim hrustom byla peredana na
zelenyj stol.
     -- Kakuyu formu vy  predpochitaete?-- sprosil slizen' posle vnimatel'nogo
oznakomleniya s anketoj.
     -- Formu chego?-- ne ponyal Stepan.
     --  Formu  tela,  razumeetsya.  U  nas  polnaya  svoboda  vybora.  Kazhdyj
grazhdanin Grafitata  imeet  pravo oblachit'sya v lyubuyu formu.  Luchshie  mastera
bioplasta k vashim uslugam.
     -- YA predpochitayu ostat'sya chelovekom.
     -- |to ne modno,-- bezapellyacionno proiznes slizen'.
     -- Sovershenno ne  modno!--  soglasilas' s nim zelenaya morda sprava.-- YA
rekomenduyu  vam  modu sezona.  Majskij zhuk vas nauchit ryt' nory, otkladyvat'
yajca i vospityvat' ocharovatel'nyh rozovyh lichinok.
     -- On eshche ne gotov,-- vstupilsya za nego  paren' v  dzhinsah.-- K tomu zhe
osoboe zadanie...
     -- Ah da, zadanie... Nu horosho, v takom sluchae ya utverzhdayu.
     Slizen'  podvinul k sebe ogromnuyu pechat' i s grohotom opustil  ee vniz.
Srazu zhe Stepanu vydali bol'shogo formata spravku, v kotoroj krupnymi bukvami
znachilos':   "Nastoyashchim   udostoveryaetsya".   Dalee   sledovali   pechat'    i
nerazborchivaya podpis'.
     -- Proshu uplatit' poshlinu!-- strogo proiznes slizen'.
     V rasteryannosti Stepan porylsya v karmane, no tam, razumeetsya, nichego ne
bylo.
     -- YA uplachu za nego,-- predlozhil paren'.
     Posle togo, kak vse tamozhennye formal'nosti byli okoncheny, Ermil Parkin
(tak  zvali parnya v dzhinsah) otvel ego v  otel',  vneshne  ves'ma  pohozhij na
tyur'mu.
     V odnoj iz zareshechennyh  kletushek chetvertogo etazha  dlya Stepana nashlos'
svobodnoe mesto. Mebeli v nomere ne bylo nikakoj, esli ne schitat' derevyannoj
lezhanki da ob容mistogo sunduka dlya  veshchej. Okon  tozhe ne bylo. Vmesto sten--
reshetki, svobodno propuskayushchie snaruzhi pyl' i veter.
     --   Zdes'  ne  ochen'  udobno.   Vprochem,  ya   mogu   predlozhit'  bolee
komfortabel'nye usloviya, vse zavisit tol'ko ot vas.
     --  Kto  vy  takoj, nakonec, i  chto  vam ot menya  nuzhno?  Vashe lico mne
kazhetsya znakomym, my uzhe vstrechalis'?
     -- Vpolne vozmozhno. YA mnogo puteshestvuyu, znaete  li, no delo ne v etom.
Vy popytalis' uklonit'sya ot vypolneniya vzyatyh na sebya obyazatel'stv. A eto vo
vse vremena i vo vseh mirah schitaetsya tyazhkim prestupleniem.
     --  CHto vy imeete  v vidu?-- poholodev i uzhe pochti dogadavshis', sprosil
Stepan..
     -- Dogovor, razumeetsya.
     Teper' somnenij ne ostalos', on proigral. Ved' etot proryv cherez dver',
zateyannyj  Sejrosom, begstvo  v inoj mir,  doroga demov--  vse  eto ne imelo
nikakogo smysla. On vnov'  okazalsya  tam,  otkuda  nachal--  pered  proklyatym
dogovorom.
     -- YA ne mogu soblyudat' dogovor, tekst kotorogo mne neizvesten.
     -- Vy pravy, konechno...
     Stepanu  pokazalos',  chto  ego  sobesednik  dazhe  kak  budto  nenadolgo
smutilsya.
     -- |ta nebol'shaya  nedorabotka budet ispravlena. Vprochem, tekst dogovora
malo  chem vam  pomozhet.  On vse vremya  menyaetsya,  i k tomu momentu, kogda vy
poluchite blanki, vse punkty  izmenyatsya. Tem ne menee ya rasporyazhus', chtoby  k
utru vam dostavili dogovor. Sobstvenno, ot vas trebuetsya sovsem nemnogo. Vse
svoditsya  k  vypolneniyu  odnogo-edinstvennogo zadaniya.  Vas  sootvetstvuyushchim
obrazom podgotovyat i proinstruktiruyut, kogda nastupit dolzhnoe vremya. Esli zhe
vy  i vpred'  budete  uklonyat'sya ot  vzyatyh  na  sebya obyazatel'stv, vas zhdut
bol'shie nepriyatnosti. Na  pervyj sluchaj vam samomu pridetsya ulazhivat' dela s
mestnoj administraciej.
     Zdes' nikudyshnye gostinicy, no tyur'my eshche huzhe.  Podumajte nad etim.  U
vas est' vremya do utra. Pomnite, chto nochi na Grafitate korotkie, chasa dva do
rassveta-- ne  bol'she. No nikto ne pomeshaet vashim razdum'yam: na eti dva chasa
planeta pogruzhaetsya v  mertvyj son. Vse mestnye  formy zhizni  aktivny tol'ko
pri solnechnom svete. ZHelayu vam prijti k vernomu resheniyu.
     Ermil  vnov' vezhlivo poklonilsya, posle chego vyshel i zadvinul na stennoj
reshetke  ogromnyj teatral'nyj zasov.  Klyuch so  skripom povernulsya  v visyachem
zamke.
     --  Da,  vot  eshche  ya  zabyl   vam   skazat'.  My  raspolagaem  bol'shimi
vozmozhnostyami.  Dlya vas  budut sozdany lyubye privychnye  usloviya, u nas  est'
celye planety,  oborudovannye  pod starye  miry. Fakticheski-- eto ih  tochnye
kopii.  Uluchshennye, razumeetsya, bez  porokov i nedostatkov. Posle vypolneniya
odnogo-edinstvennogo zadaniya vy smozhete zhit' v lyubom iz etih mirov.
     Dva sushchestva, vneshne pohozhie na lyudej, sideli v odnoj iz nablyudatel'nyh
bashen.
     Ee  apparatura, nastroennaya  na  gostinicu, demonstrirovala na  stennom
ekrane komnatu Stepana, bezuchastno lezhashchego na topchane.
     -- Ne ponimayu, dlya chego my s nim vozimsya?
     --  Liniya sud'by  etogo  cheloveka  slishkom znachitel'na,  on  dolzhen byl
sygrat' ne poslednyuyu rol' v razvitii svoego obshchestva...
     --  YA ne  ob etom, teper' on navsegda  vybit  iz svoego  vremeni,  delo
sdelano. Zachem on nam?
     --  Znachitel'nye sud'by  ostayutsya takovymi i v  novom vremeni. My mozhem
ispol'zovat' v nashih interesah sposobnosti  i  vozmozhnosti  etogo  cheloveka.
Slishkom rastochitel'no unichtozhat' takoj material.
     -- A po-moemu, eto prosto zapugannyj zhalkij chervyak. On nichego ne ponyal.
     -- On  dolzhen  svyknut'sya  s  novymi  pravilami  igry,  adaptirovat'sya.
Podozhdem, noch' tol'ko nachinaetsya.
     Stepan  lezhal na spine  vytyanuvshis'. Ruki vdol' tela, ladonyami  vnutr',
oni ne dolzhny kasat'sya beder... Pravila, kotorym uchil ego Sejros, postepenno
stali  chast'yu  ego  podsoznaniya,  on vypolnyal ih ne zadumyvayas',  sovershenno
avtomaticheski.
     Esli Ermil skazal pravdu, znachit, nichego u nego ne  poluchilos', znachit,
on  po-prezhnemu peshka v chuzhoj igre. Emu  ne  udalos' nachat' sobstvennuyu.  Ne
udalos' otorvat'sya... Sejros  ne  predpolagal  takogo  konca...  Znachit, oni
kontroliruyut vremya.
     Togda  ih  mogushchestvo  bespredel'no.  Nezametno,  ispodvol'  oni  mogut
navyazat' svoyu volyu razvitiyu lyuboj Civilizacii,  podchinit' ee  svoim  planam,
zatormozit' progress.
     "YA poteryal vse, chto u menya bylo.  Rechku, dom na  skale, suhoj  vozduh s
zapahom lavandy, shum morya v nizhnej buhte. YA ne  znal, chto  vse  eto dlya menya
znachit,  i  poteryal vse  eto navsegda.  V iskusstvenno  sozdannyh  mirah,  o
kotoryh govoril Ermil, budut lish' kopii, lish' dekoracii ogromnogo spektaklya,
i  ya vsegda  budu  pomnit'  ob etom". Ostavalsya edinstvennyj  vyhod-- bezhat'
dal'she.  Probirat'sya iz mira v mir, uchit'sya novym pravilam igry, iskat' silu
i mudrost', rasseyannuyu sredi zvezd.
     Tol'ko  tak on smozhet protivopostavit' hot' chto-to svoim mogushchestvennym
protivnikam.
     "Na dva chasa planeta pogruzhaetsya v mertvyj son, vse mestnye formy zhizni
aktivny  tol'ko  pri  solnechnom  svete",--  tak, kazhetsya, govoril  Ermil? On
vskochil ya  brosilsya  k dveri. Zamok  na  nej slishkom tyazhel,  slishkom  velik,
slishkom dekorativen. Net, iznutri ego ne otkryt', dazhe ne pripodnyat'.
     Togda on  poproboval prochnost'  sten. Stal'nye  polosy,  spletavshie ih,
mestami prorzhaveli, i on legko nashel mesto,  gde ih udalos' otdelit' drug ot
druga, razdvinut'.  Vskore on uzhe visel na  naruzhnoj poverhnosti  steny,  na
vysote chetvertogo etazha.
     Vnizu --  neproglyadnyj mrak.  Hotya  nebo  dovol'no  svetloe.  Esli  emu
udastsya   preodolet'  gorodskoj  labirint,  dorogu,  navernoe,  mozhno  budet
rassmotret'.
     Tol'ko by ne  podvela stena. Polosa, na kotoroj  on stoyal,  uzhe  slegka
prognulas'  i  grozila otorvat'sya. On  opustil  nogu nizhe, nashchupal  sledushchuyu
polosu i perenes na nee ves tela.
     CHem  nizhe on spuskalsya,  tem  plotnee  i  neproglyadnee stanovilsya  mrak
vokrug, slovno  ego  izluchal sam  gorod. Vse eti  reshetchatye, spletennye  iz
stali  doma,  vse eti  strannye  tvari,  zasnuvshie  v svoih  norah  do utra.
Nakonec, v poslednij raz povisnuv na rukah, on nashchupal podoshvami mostovuyu.
     Ne  mozhet  byt',  chtoby  u nih  ne bylo  nikakoj signalizacii,  nikakoj
strazhi... On shmygnul  v pereulok  i medlenno  poshel vdol' nego, prizhimayas' k
stenam domov i  vse eshche opasayas' pogoni. No  vokrug  bylo  po-prezhnemu tiho.
Pochti  srazu  on  poteryal   napravlenie.  Zdes'  i  dnem-to  neprosto   bylo
orientirovat'sya, a sejchas emu  ostavalos' lish' odno-- povorachivat' vse vremya
napravo i nadeyat'sya na to, chto  eto prostoe pravilo detskoj igry  v labirint
pomozhet emu vybrat'sya.
     Nebo postepenno i grozno nachinalo svetlet'. Vdrug sovershenno neozhidanno
dlya  sebya on natknulsya na dlinnuyu, slegka izgibavshuyusya  vnutr' poverhnost' i
ponyal, chto  eto naruzhnaya  stena goroda. On ne stal iskat' prohoda, na eto ne
ostavalos' vremeni, gorod mog prosnut'sya v lyuboj moment.
     Zadyhayas', smahivaya  so lba holodnye kapli pota, on lez vse vyshe i vyshe
po  etoj  neskonchaemoj  stene.  Nebo  u  nego nad golovoj s  kazhdoj  minutoj
svetlelo vse  bol'she i  bol'she. On myslenno poblagodaril teh, kto  delal eti
steny,  ne  rasschitannye na lyudej.  Ego  nogi  i  ruki svobodno prohodili  v
reshetki i legko nahodili oporu. Ne proshlo i pyati minut, kak, perevaliv cherez
verhnyuyu  tochku, on nachal otchayanno bystryj spusk. Vybrat'sya iz goroda - vsego
lish' poldela.  U nego  dolzhno  ostat'sya  dostatochno vremeni, chtoby, operediv
pogonyu,  dobrat'sya  do  ploskih predgorij. Na  otkrytoj, pustynnoj  ravnine,
okruzhavshej gorod, on budet zameten kak na ladoni.
     Oni hoteli prevratit' ego v majskogo zhuka... On ne somnevalsya v tom,chto
oni legko mogut privesti v ispolnenie svoyu  ugrozu. Oni mogli prevratit' ego
v bozh'yu korovku, v skarabeya ili v odnogo iz etih chernyh kuznechikov...
     Ot goroda shel otvratitel'nyj  smrad.  Iz  mnogochislennyh nor donosilos'
shurshanie i potreskivanie, s minuty na minutu zhiteli mogli prosnut'sya...
     On  bezhal ot  goroda tak, kak begayut ot nochnyh koshmarov. Nogi bessil'no
uvyazali v suhom peske, v gorle peresohlo, yazyk raspuh i prilip k gortani.
     Ne bylo sil  protolknut'  v legkie ocherednoj glotok vozduha. Nakonec on
upal  na zemlyu i popolz  bez ostanovki  vpered, a  oglyanuvshis', ponyal, chto v
takom polozhenii ego uzhe nevozmozhno uvidet' s gorodskih bashen.
     Vse to vremya, poka on plutal po gorodskomu labirintu, perebiralsya cherez
steny,  bezhal  proch'  ot  goroda--  u  nego ne  bylo  vremeni  ostanovit'sya,
oglyanut'sya, podumat'.  Lish' odna mysl', odna cel' rukovodila ego dvizheniem -
vybrat'sya, uspet' dobrat'sya do chernoj skaly... Nu, vot on vybralsya, uspel.
     Sejchas  uzhe mozhno  ne  speshit', otdyshat'sya,  rasslabit'sya,  podumat'...
CHto-to uzh bol'no legko, bol'no gladko vse poluchilos'. Ni trevogi, ni pogoni.
CHto-to  zdes'  bylo ne  tak. Somnenie mel'knulo ran'she,  togda, kogda  Ermil
skazal, chto  v techenie dvuh chasov nochnogo vremeni mestnye formy zhizni teryayut
aktivnost', pogruzhayutsya  v mertvyj son... Zachem on eto  emu soobshchil? Tam,  v
gorode, on staralsya ob etom ne dumat', gnal proch' somneniya, vybora vse ravno
ne bylo. A sejchas on est', etot vybor?
     Sejchas on est'.  Sejchas on dolzhen postupit' neozhidanno, nepredskazuemo.
Sdelat' vse tak,  chtoby oni ne mogli  predvidet' i predskazat' ego postupok.
No  razve  u  nego  est'  takaya  vozmozhnost'? Vybor vse  tot zhe...Skala  ili
gorod...
     Vprochem, ne sovsem.  On dolzhen poprobovat'  po-nastoyashchemu otorvat'sya ot
presledovatelej, sdelat',  nakonec, svoj  sobstvennyj  hod, i,  kazhetsya,  on
ponyal, chto dlya etogo nuzhno!
     On vstal vo  ves' rost. Gorod skrylsya za vystupami skal, da i ne boyalsya
on bol'she nikakoj pogoni, ponyal uzhe, chto ee ne budet.  Solnca eshche ne vzoshli,
no uzhe  podnimalsya  predrassvetnyj veter, i po tomu,  kak bystro  uplotnyalsya
vozdushnyj potok, letyashchij s gor, on ponyal, chto dolzhen vnov' toropit'sya. Veter
grozil v blizhajshij chas prevratit'sya v uragan.
     Kogda on dobralsya nakonec do parallelepipeda, veter sryval  s okrestnyh
skal dovol'no  krupnye kamni, sbival  s  nog. K podnozhiyu  skaly Stepan vnov'
dobralsya polzkom i srazu zhe, ne razdumyvaya, nyrnul v ee chernuyu  spasitel'nuyu
glubinu.
     Perehod, ne v primer pervomu, proshel legko. CHto-to vnutri ego uzhe znalo
i pomnilo, chto i kak nuzhno delat'.
     Opyat' na dolyu sekundy navalilas' na  plechi  vyazkaya tyazhest',  mgnovennaya
temnota,  i  pochti srazu  on  uvidel solnce  drugogo mira.  On  ne stal dazhe
perevodit' dyhanie, dazhe vzglyada ne brosil  na okruzhayushchij pejzazh.  Srazu  zhe
spinoj  upal vnutr' skaly, povtoriv perehod,  prezhde chem te,  kto  ego zdes'
navernyaka zhdal, uspeli predprinyat' hot' chto-nibud'.










     Tol'ko  posle  shestogo   perehoda  Stepan  reshil,  chto  uzhe  dostatochno
otorvalsya ot svoih vozmozhnyh  presledovatelej, i nachal  podbirat' podhodyashchij
mir dlya ostanovki.
     Te,  kto  rasstavil  serye  parallelepipedy  po  prostoram   Vselennoj,
navernyaka  dejstvoval   ne  vslepuyu.  Stepan  popadal  lish'  na   planety  s
kislorodnoj atmosferoj, tuda, gde svetilo  solnce, gde byla voda, gde  mozhno
bylo dyshat'. Tuda, gde, vozmozhno, tailas' zhizn'...
     |ta skrytaya ot nego zhizn' pugala i odnovremenno prityagivala yunoshu. Emu,
obretshemu svobodu peredvizheniya sredi  zvezd,  dostupnuyu razve chto  v mechtah,
hotelos' pogruzit'sya  v etu  nevedomuyu, stremitel'no pronosyashchuyusya mimo  nego
zhizn'.
     K  sozhaleniyu,   na  kazhdoj  iz  takih   planet  mogli  skryvat'sya   ego
mogushchestvennye  vragi,  i,  stisnuv  zuby,  on  brosalsya  v ocherednoj  vitok
zvezdnogo krugovorota.
     On  pochuvstvoval sebya  bespomoshchnoj  zhalkoj  kozyavkoj  pred  licom  etih
beschislennyh mirov, mel'kayushchih u nego pered glazami. On  ne znal, gde imenno
prolozhena  doroga, vedushchaya ego  skvoz' gorizonty  raznyh planet.  Ona  mogla
prohodit' cherez prostory ego rodnoj Galaktiki, mogla soedinyat' drug s drugom
parallel'nye miry ili uhodit'  v inye  izmereniya vremeni. V sushchnosti, eto ne
imelo osobogo  znacheniya, raz on  vse ravno ne mog vernut'sya domoj. On pomnil
lish' ob odnom: nuzhno raz i  navsegda rasstat'sya s temi, kto pytalsya navyazat'
emu  svoyu  volyu.  Vybrat'  podhodyashchuyu  planetu  i  otdyshat'sya,  osmotret'sya,
podumat', reshit', chto delat' dal'she.
     Prakticheski on mog by  uzhe ostanovit'sya. Krasnye,  zheltye, sinie i dazhe
zelenye solnca  smenyali drug druga.  Popadalis' miry, sostoyashchie  iz sploshnyh
bolot. Popadalis'  miry, utopayushchie v rastitel'nosti, gde on ne  mog najti  i
klochka svobodnogo prostranstva. Popadalis'  planety, nastol'ko izurodovannye
deyatel'nost'yu  razumnyh sushchestv,  chto on  bezhal  ottuda  so  vsej  vozmozhnoj
skorost'yu...
     Nakonec, on ostanovil  svoj  vybor na fioletovom  mire.  Nebol'shoe,  no
oslepitel'no yarkoe  solnce, raspolozhennoe, po-vidimomu, dostatochno daleko ot
planety, ne obzhigalo i  v  to zhe vremya horosho progrevalo  bogatyj kislorodom
vozduh.
     Nebol'shie  zarosli,  pohozhie na zemnoj podlesok,  radovali glaz. Tol'ko
cvet ih, iskazhennyj fioletovym solncem, kazalsya neestestvenno golubym.
     Pesok pod  nogami vyglyadel takim  zhe fioletovym,  kak oblaka  v nebe, i
lish' parallelepiped dveri byl neizmenno serym, odinakovym vo vseh mirah.
     Fioletovyj mir kazalsya neobitaemym. Vo vsyakom sluchae, poblizosti Stepan
ne zametil ni sooruzhenij, ni dvizheniya kakih-nibud' krupnyh sushchestv.
     Vprochem, on dogadyvalsya, chto tam, gde est' rastitel'nost', navernyaka ne
menee bogat i  zhivotnyj mir. Tak ili inache, on dolzhen  byl ostanovit'sya hotya
by na vremya: peredohnut', popolnit'  zapasy vody  i  pishchi. Lyubaya ostanovka v
neznakomom mire  svyazana  s  riskom, prihodilos' polagat'sya  na  udachu i  na
intuiciyu. On prislushalsya k fioletovomu miru vnutrennim  sluhom tak, kak uchil
ego Sejros, i  ne uslyshal nichego vrazhdebnogo. Zlobu i bol' drugih sushchestv on
smog by pochuvstvovat' na znachitel'nom rasstoyanii. |tot mir molchal.
     Nepodaleku pleskalos' ozerco fioletovoj i  s vidu ochen' chistoj  vody. S
riskom dlya zhizni emu predstoyalo vyyasnit', goditsya li ona dlya pit'ya.
     U samogo gorizonta, tam, gde viselo vechernee  fioletovoe  solnce, mozhno
bylo rassmotret' konus odinokoj  vershiny. Sejchas svet meshal, no utrom, esli,
konechno,  mestnoe solnce vshodit  s  protivopolozhnoj  storony i  esli  zdes'
voobshche byvaet utro, on smozhet luchshe rassmotret' goru.
     Emu  ponravilos',  chto   parallelepiped,  torchashchij  posredi   ravninnoj
mestnosti,  do sih por ne privlek k sebe nich'ego vnimaniya. Vokrug ne bylo ni
sledov, ni tropinok.
     Tol'ko teper', pozvoliv sebe nemnogo rasslabit'sya, op pochuvstvoval, kak
sil'no ustal. Gorod nasekomyh kazalsya emu sejchas dalekim i nereal'nym nochnym
koshmarom.
     Hotelos' est', no eshche sil'nee-- pit'. Proshlo  uzhe neskol'ko chasov s teh
por, kak v ego  sushenoj tykve konchilsya poslednij glotok vody. Korni  mestnyh
rastenij  okazalis' s容dobnymi,  a voda--  vkusnoj i  prohladnoj.  |to  byla
blagodatnaya planeta. Mozhet byt',  samaya blagodatnaya  iz teh,  chto popadalis'
emu za dolgie dni  skitanij.  Dni?  A mozhet  byt', tysyacheletiya?  On ne znal.
Vremya dlya nego poteryalo privychnyj smysl.
     Vpervye s nachala svoego puteshestviya on zabyl pro ostorozhnost'. On ustal
bezhat'  i  pryatat'sya.  Kak tol'ko solnce kosnulos' gorizonta,  on  zarylsya v
teplyj myagkij  pesok  i zasnul  bez vsyakih snovidenij, kak  zasypayut lyudi  v
konce dolgogo puti, kogda trudnaya doroga ostalas' pozadi.
     S  rassvetom Stepan prosnulsya  ot tishiny.  On spal mertveckim snom  i v
pervuyu minutu ne soobrazil, chto noch'  uzhe proshla,  a fioletovoe solnce vnov'
vysoko stoit nad gorizontom.
     Vokrug  prostiralas'  odnoobraznaya peschanaya  ravnina,  porosshaya  redkoj
rastitel'nost'yu.  Lish'  na  zapade,  osveshchennaya  teper'  luchami  voshodyashchego
solnca, siyala vershina gory. Stepanu ee blesk pokazalsya izlishne  yarkim. Dymka
meshala rassmotret' podrobnosti, no snega tam ne bylo. Otkuda zhe  togda takoj
blesk?
     Stepan  reshil podojti k  gore  poblizhe.  Toropit'sya  v etom  mire  bylo
absolyutno  nekuda. On chuvstvoval sebya tak, slovno vremya ostanovilos', slovno
vperedi  u nego tysyacheletiya  i  emu nichego ne stoit projti vsyu  etu  planetu
peshkom po ekvatoru.
     Esli  ona emu ne  ponravitsya--  on  najdet  druguyu.  On chuvstvoval sebya
vlastelinom prostranstva. Zvezdnye perehody mezhdu mirami otkryvali pered nim
nevidannye vozmozhnosti.  Tol'ko odno ego ogorchalo: on  ne mog upravlyat' etim
dvizheniem; mir, iz kotorogo on uhodil, utrachivalsya dlya nego navsegda.
     Vernut'sya bylo uzhe  nevozmozhno.  I nikto  ne smog  by predskazat', kuda
zaneset ego sleduyushchij  perehod...  Teper' vryad li on reshitsya na nego slishkom
bystro. Planeta emu nravilas'.
     Kogda  po proshestvii  dvuh  chasov ravnomernoj  netoroplivoj  hod'by  on
obernulsya,  parallelepipeda   pochti  uzhe  ne  bylo  vidno.   On  slivalsya  s
gorizontom.
     Zabludit'sya  v  etoj ploskoj, kak tarelka, stepi  kazalos' nevozmozhnym.
Nado bylo lish' ne  zabyvat'  vremya ot vremeni orientirovat'sya po solncu i po
vershine gory.
     Gora  okazalas' gorazdo dal'she, chem on predpolagal  vnachale. Prozrachnyj
fioletovyj vozduh skradyval rasstoyaniya. Lish'  na  tretij den'  puti  vershina
neskol'ko priblizilas'.
     Za odnu noch'  vozduh  stal  vdrug prozrachen, kak kristall, i  on uvidel
pered soboj  goru,  slovno narisovannuyu nevedomym  hudozhnikom na  fioletovom
polotnishche neba.
     Linii  gory kazalis' slishkom  pravil'nymi dlya estestvennogo  prirodnogo
obrazovaniya, a sklony pokryvali kruglye  cvetnye pyatna.  Oni  cheredovalis' v
kakoj-to  vpolne opredelennoj posledovatel'nosti. Stepan vsmatrivalsya v nih,
poka  u  nego ne zaryabilo v glazah,  a  vysoko  podnyavsheesya  solnce vnov' ne
napolnilo step' dymkoj isparenij.
     Vpervye s togo dnya, kogda on nachal  svoj put'  k podnozhiyu gory,  Stepan
zasomnevalsya, stoit  li  idti dal'she. Na  neobitaemyh pustynnyh  planetah ne
dolzhno  byt' gor  s  chetkimi  geometricheskimi ochertaniyami, pokrytyh mozaikoj
cvetnyh  pyaten.  CHto  zhe  delat'?  Snova  nyrnut'  v   chernuyu  neizvestnost'
parallelepipeda? A chto izmenitsya v novom mire?  Gde garantiya, chto i  tam ego
ne budut  podzhidat' te zhe  samye opasnosti? Esli ego vragi imeyut vozmozhnost'
sledit' za ego peredvizheniyami, oni najdut ego v lyubom  meste. Togda rano ili
pozdno pridetsya stolknut'sya s nimi licom k licu. Pochemu by ne  sdelat' etogo
sejchas? Po  krajnej mere, on  mog by podojti k  gore poblizhe i  uznat',  chto
soboj predstavlyayut tainstvennye cvetnye pyatna. V konce koncov, u  nego  ved'
byla vsego odna  nadezhda, odin-edinstvennyj shans-- najti sredi chuzhih mertvyh
i vrazhdebnyh mirov zhizn' mudruyu i sil'nuyu, razum, sposobnyj ponyat' i pomoch'.
CHto, esli on skryvaetsya imenno zdes',  v  dvuh  shagah, za  krutymi  sklonami
piramidy? CHto, esli k nemu nado vsego lish' protyanut' ruku, a on vmesto etogo
povernet nazad?..
     Svoboda  vybora skryvaet za soboj vyigrysh ili polnoe porazhenie -- redko
pervoe, gorazdo chashche vtoroe; i tem ne menee, kto ne riskuet-- voobshche nikogda
ne vyigryvaet.
     On pochti  chuvstvoval,  pochti znal, chto za  cvetnymi stenami  skryvaetsya
chto-to  vrazhdebnoe, nechto,  gotovoe ispol'zovat' ego razum  i telo  v  svoih
sobstvennyh celyah, i tem ne menee shel k piramide.
     Na  sleduyushchee  utro  Stepan okonchatel'no  ponyal, chto gora  predstavlyaet
soboj iskusstvennoe sooruzhenie, slozhennoe iz gigantskih  cvetnyh sharov.  Ona
vozvyshalas'   pered  nim  vo  vsej  svoej   nelepoj  ochevidnosti.  Absolyutno
pravil'naya geometricheskaya forma  kazhdogo shara ne ostavlyala mesto somneniyam v
ih iskusstvennom proishozhdenii.
     Cveta   byli  podobrany   tak,   chto   odinakovye  ottenki   nigde   ne
soprikasalis'.  Rozovyj shar  sosedstvoval s zelenym, zheltym, sinim, krasnym.
Vo  vtorom  ryadu ego  mesto zanimal uzhe  shar  drugogo cveta.  Ottenkov  bylo
mnozhestvo.  Kazhdyj   shar  v  poperechnike  byl  ne  men'she  shesti  metrov.  S
rasstoyaniya, gde stoyal Stepan, nel'zya bylo tochno opredelit' razmery otdel'nyh
sharov,  zato   razmery   vsego  sooruzheniya  podavlyali  svoim  mogushchestvom  i
otsutstviem vidimoj celesoobraznosti. Kakoj-to sumasshedshij  velikan  vylozhil
posredi  stepi  etu  piramidu-igrushku, vylozhil akkuratno,  potrativ  na  etu
rabotu vsyu zhizn'...
     Tol'ko v odnom ryadu Stepan naschital  ne men'she pyatidesyati sharov, sbilsya
so scheta,  i skol'ko by raz ni povtoryal popytki, u nego vse vremya poluchalis'
raznye chisla. Ochevidno, meshali  yarkie kontrastnye  cveta sosednih sharov,  ot
kotoryh  ryabilo  v  glazah.  Na  samom  verhu, na  chetyreh  sharah osnovaniya,
pokoilsya odin metallicheskij, yarko sverkavshij  na solnce shar.  Ot  podoshvy do
nego bylo ne menee trehsot metrov.
     CHem blizhe  podhodil Stepan  k  piramide, tem  bol'she menyalis'  masshtaby
vospriyatiya celogo;  ona emu prodolzhala nravit'sya... On  uzhe ne  videl kraev:
oni  poteryalis'  v  dymke  gorizonta.  Zaprokinuv  golovu,  on  uzhe  ne  mog
rassmotret' vershinu.
     Teper'  pered nim  byla  prosto  stena, slozhennaya iz  ogromnyh  cvetnyh
sharov.  Esli  podojti  eshche  blizhe,  on  uvidit  tol'ko  odin  shar. Pochemu-to
vspomnilas' strochka horosho znakomogo stihotvoreniya:  "Licom k licu-- lica ne
uvidat'... Bol'shoe viditsya na rasstoyanii..." Zdes' eto tak i bylo. No vmeste
s tem bylo i eshche chto-to: kakaya-to uskol'zayushchaya ot nego mysl'.
     Celoe  slagaetsya  iz chastnogo, no i  kazhdoe  chastnoe,  v  svoyu ochered',
otdel'noe celoe, otdel'nyj  mir, vnutri kotorogo mnozhestvo svoih chastnostej.
Po etoj shkale mozhno idti bez konca,  i lish' gde-to vnizu dolzhen byt' predel.
A mozhet byt',  predela net?  Mozhet byt', tam skryvaetsya  perehod men'shego  v
bol'shee? CHasticy atoma-- v Galaktiku?
     On podoshel eshche  blizhe. Poverhnost'  gigantskogo  shara  uzhe ne  kazalas'
gladkoj.  Ona byla iz容dena vremenem:  vystupy, vyboiny, potertosti, koe-gde
dazhe treshchiny. No  vsyudu,  naskol'ko on mog  sudit',  material byl odin i tot
zhe-- pohozhaya na pemzu gubchataya kamennaya poroda.
     On otyskal u podnozhiya nebol'shoj oskolok  shara, udaril po nemu neskol'ko
raz drugim kamnem i legko prevratil v cvetnoj poroshok.
     Bol'she vsego porazhala odinakovaya nasyshchennost' cveta snaruzhi i v glubine
porody.
     Ni solnce, ni veter, ni potoki dozhdej nichego ne smogli  podelat' s etoj
kamennoj radugoj.
     Stepan  postuchal  po  poverhnosti  odnogo iz  sharov  i  uslyshal  gluhoj
monolitnyj zvuk.
     Inache i ne moglo byt'. Esli by nizhnie shary byli  vnutri polymi-- oni ne
smogli by vyderzhat' ves etogo gigantskogo sooruzheniya.
     Lish' odin shar  vershiny  otlichalsya ot vseh ostal'nyh,  i,  navernoe,  ne
tol'ko  cvetom.  Pochemu-to  Stepan  vse  vremya  pomnil  ob  etom.  |tot  shar
prityagival ego, kak magnit.
     V konce koncov Stepan popytalsya podnyat'sya po stene vverh. |to udavalos'
s  trudom. Zato  posle  togo, kak on  protisnulsya mezhdu sharami v  prohladnuyu
glubinu  piramidy, pod容m  poshel gorazdo  legche. Teper'  on mog ispol'zovat'
sosedstvuyushchie shary dlya opory, upirayas' v nih spinoj, loktyami i kolenyami.
     On karabkalsya vse vyshe.
     Pochuvstvovav, chto sily na ishode,  on  vybralsya na naruzhnuyu poverhnost'
piramidy, uselsya v sedlovine mezhdu sosednimi sharami, glyanul vniz i udivilsya,
kak vysoko sumel podnyat'sya.
     Teper'-to  uzh do  vershiny ostavalos' navernyaka men'she, chem do podnozhiya.
Glupo bylo by vozvrashchat'sya, i, otdohnuv, on polez dal'she.
     Strannye  zvuki   donosilis'  inogda  iz  glubiny  piramidy.  Rozhdennye
prichudlivym  ehom,  do  nego  donosilis' ch'i-to tyazhkie vzdohi. Otrazhennye ot
beschislennyh izognutyh poverhnostej, oni skol'zili po vnutrennim labirintam,
dvizhimye,   vozmozhno,   odnim-edinstvennym    zhelaniem--   byt'   kem-nibud'
uslyshannymi. I vot teper', dostignuv ego ushej, zvuki umirali. No na ih mesto
beskonechnoj  cheredoj   shli   drugie.  CHashche  vsego  v  nih  slyshalas'  gorech'
razocharovaniya, slovno  sama piramida govorila s nim beschislennymi  golosami,
zhalovavshimisya na  nespravedlivost' i zabvenie... Mozhet byt',  eto vsego lish'
pamyatnik? Emu ne dogadat'sya, ne reshit' zagadku.
     Razve lish' na samom  verhu,  v poslednem metallicheskom share emu  chto-to
otkroetsya...
     A daleko na orbite,  nevidimyj dlya nevooruzhennyh glaz Stepana, vrashchalsya
nebol'shoj kosmicheskij apparat, i  dva sushchestva, vneshne sovershenno pohozhie na
lyudej, s interesom nablyudali za ego usiliyami.
     -- On vse-taki voshel v piramidu?
     -- Konechno. Lyubopytstvo vsegda bylo luchshej primankoj dlya etih sushchestv.
     --  Pochemu oni tak  odinakovy?  Pochemu  nikogda  ne  delayut  vyvodov iz
proshlyh sobytij?
     --  Ih  logika  stradaet  kakim-to  strannym  iz座anom.  Oni,  naprimer,
schitayut, chto  dobro  samo soboj  sposobno pobezhdat' zlo, i nadeyutsya poluchit'
podarok  ot  dobrogo dyadi. Inogda vsyu zhizn',  vmesto  togo  chtoby zanimat'sya
delom, oni ishchut dobrogo dyadyu.
     -- I nahodyat?
     -- |togo ya ne znayu.
     -- A ved' on podnimetsya do samogo verha.
     --  Da, on upryam i  samonadeyan.  Esli emu eto udastsya-- znachit, povezlo
nam.
     -- |to budet vtoroj sluchaj za vse vremya.
     -- Da. Vtoroj.
     To  i  delo  sryvayas',  soskal'zyvaya s  gladkih  vypuklyh poverhnostej,
Stepan iskal  bolee  udobnye dlya  pod容ma mesta i upryamo lez  vverh.  Vo rtu
peresohlo, spinu  lomilo ot ustalosti, no  v glaza  uzhe  bili  otrazhennye ot
metallicheskoj poverhnosti verhnego  shara  oslepitel'nye solnechnye luchi.  Eshche
odno usilie, eshche. Rano ili pozdno konchaetsya  lyubaya doroga. Ili nam tak  lish'
kazhetsya? Ved' lyuboj konec-- vsego lish' novoe nachalo...
     Vzobravshis' na predposlednij ryad  sharov, Stepan ponyal, chto mozhet vstat'
vo ves' rost. CHetyre shara osnovaniya soedinyala prochnaya kamennaya platforma, na
kotoroj pokoilsya samyj verhnij i samyj bol'shoj metallicheskij shar.
     Teper' Stepan  stoyal pryamo pered nim. Na share ne bylo zametno ni edinoj
treshchiny ili  shcheli.  Pohozhe,  pod容m  ne imel  nikakogo  smysla. A na chto on,
sobstvenno, nadeyalsya? Na  to, chto pered nim  raspahnetsya dver'  i  nevedomye
dobrye  dyadi, te  samye, chto zhdali zdes' ego poyavleniya mnogie  tysyachi let, s
vostorgom primut ego v svoi ob座atiya?
     Razocharovanie okazalos' slishkom sil'nym. On sel  na kamennuyu platformu,
svesil nogi i  postaralsya privesti v poryadok skachushchie mysli. Vo vse  storony
otsyuda  otkryvalas'  bespredel'naya  ravnina  s  melkimi  ozerami,  bolotami,
rechkami, zaroslyami. On videl vse eto malen'kim i  dalekim. Predmety kazalis'
uslovnymi oboznacheniyami, nanesennymi na gigantskuyu kartu.
     Golova  kruzhilas'  ot  bessmyslennosti  zateyannogo  im predpriyatiya,  ot
vysoty, ot ustalosti, ot togo, chto vse okazalos' bespoleznym, chto v  gladkoj
nesokrushimoj  metallicheskoj  poverhnosti on ne smozhet najti resheniya zagadki,
radi  kotorogo celyj  den' karabkalsya na etu nemyslimuyu  vysotu,  a ved' eshche
predstoyal put' vniz.
     Sejchas on ne veril dazhe v to, chto u nego hvatit sil spustit'sya.
     Poverhnost'  shara u nego za spinoj kazalas' teploj, slishkom  teploj dlya
prostogo metalla.  No chto s  togo,  esli  on vse ravno nikogda ne reshit  ego
zagadki,  ne  sumeet zaglyanut'  vnutr'?  Vprochem,  Sejros  uchil ego  drugomu
zreniyu, gorazdo bolee zorkomu, chem obychnoe.
     Nuzhno  zakryt'   glaza,   chtoby   nichto   postoronnee   ne   otvlekalo,
rasslabit'sya, predstavit'  sebe poverhnost' shara tak, slovno  ty sam stal ee
chast'yu, uderzhat' ee v soznanii, ne otvlekayas' nikakimi postoronnimi myslyami,
priblizit', rassmotret' detal'no so vseh storon... I togda on uvidel shchel'.
     Eshche ne verya sebe, on vskochil na nogi, vnov'  podoshel k  sharu. Da,  shchel'
byla imenno v tom meste, gde  on uvidel ee svoim vnutrennim zreniem. Ona shla
vverh,  na vysotu primerno dvuh metrov, izgibalas' i  snova opuskalas' vniz.
Teper' on ponyal.
     Pered nim nahodilas' samaya obyknovennaya dver', vedushchaya vnutr' stal'nogo
shara. On nadavil na to  mesto, gde, po ego raschetam, dolzhna byla byt' ruchka.
Dver'  legko poddalas' ego usiliyam i ushla  vnutr'  shara.  Stepan stoyal pered
chernym kvadratom.
     Ni zgi  ne  bylo  vidno vnutri.  Postoyav  nepodvizhno neskol'ko  sekund,
Stepan sobralsya s duhom i, stisnuv zuby, shagnul vnutr'.
     -- Esli ego vypustit', on nachnet vse snachala?
     -- Nesomnenno. On slishkom upryam i nerazumen.
     -- Zato silen i uporen.
     -- Da, iz nego poluchitsya horoshij voin.
     -- Ne uveren. Vozmozhno,  v  etom sluchae  nam  pridetsya primenit' polnuyu
rekonstrukciyu lichnosti.
     Sila tyazhesti  umen'shilas'. Ili  eto tol'ko kazalos'? Stepan uzhe  ne mog
doveryat' svoim oshchushcheniyam. V polnoj temnote i tishine ischezlo  vremya, medlenno
ischezalo vsled za nim i normal'noe vospriyatie mira. Nachinalis' gallyucinacii,
koshmary.
     -- N-e-e-e-t!-- zakrichal on v ravnodushnuyu temnotu.-- YA ne hochu!
     Nikto ego  ne uslyshal. Bespomoshchnoe,  bezvol'noe  telo cheloveka medlenno
prityagivalos' k centru shara, vnutrennemu  fokusu gigantskogo zolotogo Glaza,
ne vedavshemu zhalosti, sostradaniya, gumanizma...
     -- Ty kto takoj?-- sprosil golos Glaza.
     -- Stepan.
     -- Kuda ty polez? CHto ty mozhesh'? Ty kozyavka, nichtozhestvo.
     -- YA-- chelovek.
     -- Ty zabudesh' dazhe svoe imya.
     -- Net.
     --  Popavshij v fokus zabyvaet vse.  Sejchas ty uznaesh', chto takoe fokus.
Sejchas ty pochuvstvuesh'.
     Milliony   nevidimyh   raskalennyh   igl,   vybroshennyh   zasvetivshejsya
poverhnost'yu shara,  leteli v odnu tochku-- k centru. Tuda, gde visel chelovek.
Vpivayas' v ego telo,  oni prichinyali korotkuyu nesterpimuyu bol' i gasli, no na
smenu  im  leteli  novye  igly,  i s kazhdym ukusom on  vspominal  porazhenie,
neudachu, neschast'e, obidu.
     On  oshchushchal  velichie teh,  kto prichinyal emu bol'.  Svoe nichtozhestvo i ih
mogushchestvo.  Spasitel'naya  temnota  zabyt'ya zavolakivala  vremya  ot  vremeni
soznanie  zhertvy, no hozyaeva  zolotogo Glaza raspolagali  vremenem po svoemu
usmotreniyu, ih terpenie kazalos' bezgranichnym.
     Inogda  v  golose  Glaza  zvuchali  otecheskie  intonacii. On  nastavlyal,
pouchal, ob座asnyal-- i  togda na  vremya pytki prekrashchalis'. Vmesto raskalennyh
igl k fokusu shara nachinali postupat' sovsem drugie izlucheniya. Oni  napolnyali
telo Stepana sytost'yu, oshchushcheniem blagopoluchiya i korotkogo dremotnogo chuvstva
schast'ya.
     V takie minuty on oshchushchal sebya lichinkoj, pomeshchennoj v prochnyj i nadezhnyj
kokon zabotlivoj matkoj, ona pitala i rastila, ona zabotilas' o ego budushchem.
     Strannye  videniya  vremya ot vremeni voznikali v mozgu Stepana. On videl
gigantskie piramidy, slozhennye posredi  nemyh gorodov.  Ego  glazam yavlyalis'
lzhivye bogi  i proroki, kotorym  udalos'  obmanut' zhitelej gorodov,  slishkom
zanyatyh  sobstvennymi  povsednevnymi delami.  Bogi  vzbiralis'  na  vershiny,
ukreplyalis'  tam  i zastyvali v  bronzovoj  nepodvizhnosti.  A vnizu,  v teni
piramid, spokojno kormilis' ih staratel'nye pochitateli.
     No kak tol'ko  Stepan hotel chto-to izmenit' v svoem polozhenii,  edva on
pytalsya  dernut'sya,  vyvernut'sya  iz proklyatogo  fokusa,  kak  shar ozhival, i
Stepan srazu zhe nachinal  oshchushchat' raskalennuyu  tochku fokusa,  sharivshuyu vnutri
ego bezzashchitnogo tela, iskavshuyu centry nervnyh spletenij i razrushavshuyu  odnu
za drugoj kladovye ego pamyati.
     Odin raz  on  uvidel vnutrennyuyu  poverhnost' shara,  izluchavshuyu  myl'nye
puzyri.  Ih  raduzhnyj  sloj,  vse  uskoryayas', letel  k nemu so  vseh  storon
prostranstva, obvolakival gustoj penoj, ne daval dyshat', zabival rot sladkoj
vatoj. On  glotal etu penu do toshnoty, do rvoty,  ona perepolnyala  legkie  i
zheludok,  i, kogda v ocherednoj raz golos shara  sprosil  ego ob imeni,  on ne
znal, chto otvetit'.
     Bol'she  on ne oshchushchal sebya cel'noj lichnost'yu.  Ego raz座ali, razlozhili na
otdel'nye shariki. Kazhdyj sharik,  vozmozhno,  i  imel sobstvennoe nazvanie, no
edinoj chelovecheskoj sushchnosti oni uzhe ne sostavlyali.
     Vremya  otnositel'no.  Ono  stanovitsya  takovym,  prelomivshis'  v prizme
chelovecheskogo  soznaniya.  No  esli   soznanie   razdrobleno,  raschleneno  na
otdel'nye chasti-- vremya tozhe teryaet svoyu celostnost' i kak by raspadaetsya na
ot  del'nye krohotnye  epizody,  ne  svyazannye  mezhdu co6oi  pryamoj  logikoj
prichinno-sledstvennyh svyazej.
     CHelovek, poteryavshij  sobstvennoe imya,  upryamo borolsya za  zhizn'. Pamyat'
izmenila emu, sily  ostavlyali ego  izranennoe telo, i on s trudom soobrazhal,
chto, sobstvenno, dolzhen delat', chtoby prodlit' agoniyu eshche na neskol'ko chasov
i predostavit'  spasatelyam hotya  by nichtozhnyj shans  otyskat'  v prostranstve
krohotnuyu tochku ego avarijnoj kapsuly.
     Kak on syuda popal? Pochemu steklyannaya zashchitnaya sfera  kapsuly vyzyvaet v
nem  vmeste  s   muchitel'noj  bol'yu  vospominanie  o  sovsem  drugom  meste,
izluchavshem vsej  svoej poverhnost'yu tol'ko bol' i smert'? |togo on  ne znal,
etogo  emu ne vspomnit', ob  etom voobshche ne sledovalo  dumat', esli on hotel
sohranit' hotya by te krupicy zdravogo smysla i  pamyati, kotorye eshche ostalis'
v ego rasporyazhenii.
     Kapsula neumolimo  padala, ona  padala  tak  uzhe tysyachi let, i  chelovek
znal, chto v konce ee gibel'nogo puti  korotkaya  vspyshka vzryva  prineset emu
zabvenie i okonchanie  vsem  ego mucheniyam. Tem ne menee on upryamo borolsya  za
zhizn',  i on by,  vozmozhno, spravilsya,  nahodya vnutri svoego  razbitogo tela
neozhidannye rezervy zhiznennoj sily, on by navernyaka spravilsya so svalivshejsya
na nego bedoj, esli by... ne zabyl sobstvennoe imya.
     On ne znal,  kto on  i kak ochutilsya v kosmose, on padal v  iskalechennoj
spasatel'noj shlyupke, vse  blizhe podhodya  k  poverhnosti Marsa-- no on ne byl
pilotom vzorvavshegosya korablya, kazhetsya,  on  byl vsego  lish'  odnim  iz  ego
passazhirov... No togda pochemu s takim uporstvom  vstaet pered  ego myslennym
vzorom upravlyayushchaya rubka i strogie glaza inspektora, ekzamen kotoromu on tak
i ne sumel sdat'? I pochemu on vspominaet vmeste s etim suhuyu krymskuyu step',
chto eto za strannyj chuzherodnyj kusochek pamyati, sohranivshijsya vopreki vsemu?
     Emu kazalos'  teper' samym vazhnym vspomnit',  kto  on  takoj  i  pochemu
okazalsya  v  shlyupke.  Emu  kazalos',  chto imenno eto znanie  mozhet  prinesti
spasenie  ili,  po  krajnej mere, otdelit  fizicheskuyu  bol'  ot  vnutrennej,
vychlenit ee iz soznaniya,  prineset stol' neobhodimuyu  emu  sejchas svobodu  v
vospominaniyah i myslyah.
     No v pamyati uporno vstavali epizody dvuh raznyh zhiznej, pereputavshiesya,
slivshiesya v chudovishchnyj urodlivyj komok. To on chuvstvoval  sebya abiturientom,
provalivshimsya  na  vstupitel'nyh  ekzamenah v shkole  Kosmicheskogo  centra, i
vnov' perezhival gorech' rasstavaniya s mechtoj. To on videl karavan, uhodyashchij v
pustynyu, arheologicheskuyu ekspediciyu,  pyl' navsegda ischeznuvshih civilizacij.
Kakoe  eto  moglo imet' k  nemu  otnoshenie?  On  ne  znal. SHlyupka prodolzhala
padat',  i  vse men'she  kisloroda postupalo  iz  respiratora  ego skafandra.
Temperatura  za bortom, vidimo,  povyshalas'. On  ne mog videt' priborov,  ne
hvatalo sil  povernut'sya.  Pri  poslednem  udare ego  telo  zaklinilo  mezhdu
kreslom i stenkoj kabiny.
     Pribory,  skoree  vsego, voobshche  bezdejstvuyut,  a  panel' razbita.  Ego
polozhenie  sovershenno beznadezhno,  shansov  na  spasenie  net.  On  otchetlivo
ponimal eto, prinyal, kak neizbezhnoe, sobstvennuyu gibel' i  ne  zhalel o samom
konce.  Tol'ko hotel, hotya by na  vremya, izbavit'sya ot boli,  chtoby podvesti
chertu, chtoby hot' nemnogo razobrat'sya v putanice svoego soznaniya.
     Kto-to emu govoril... tot, kogo on horosho znal: "CHelovek dolzhen uhodit'
iz  zhizni  s  yasnym  soznaniem".  Pochemu-to  vspomnilos'  strannoe sochetanie
zvukov: "sejros".
     Vozmozhno,  eti zvuki  oznachali ch'e-to  imya. On pomnil eshche dva takih  zhe
vazhnyh zvukovyh  sochetaniya: "roman" i "stepan".  Skoree vsego, eto tozhe byli
imena. No on tak i ne smog vspomnit', komu oni prinadlezhali.
     Avariya  rejsovogo  korablya  Mars--  Zemlya  proizoshla   po  nevyyasnennoj
prichine.  Bol'shinstvo  avarij  s davnih vremen proishodilo imenno tak. Vzryv
unichtozhal  vse  sledy.  Pravda, na etot raz bol'shinstvu  passazhirov  udalos'
dobrat'sya do spasatel'nyh  kapsul, i upravlyayushchij avtomat uspel vyshvyrnut' ih
v kosmos za neskol'ko  sekund  do vzryva.  CHast' kapsul  srazu  zhe podobrali
spasatel'nye sluzhby, no nekotorye proveli v kosmose po neskol'ku dnej i dazhe
nedel',  poka ne byli  zasecheny lokatorami  spasatel'nyh korablej. Poisk byl
zatrudnen oblomkami korablya, zapolnivshimi tot sektor prostranstva, v kotorom
proizoshla avariya,  i  meshavshimi  lozhnymi  signalami  lokatoram  poiskovikov.
Hrupkie  kroshechnye  sudenyshki,  vnutri  kotoryh  v  lezhachem  polozhenii  edva
pomeshchalsya odin chelovek, ne byli prisposobleny k stol' dlitel'nomu prebyvaniyu
v kosmose.  Nekotorye passazhiry  byli najdeny  v  ochen'  tyazhelom  sostoyanii.
Polnaya  nepodvizhnost'  v  techenie  dolgih nedel', absolyutnaya  neizvestnost',
neobhodimost'  ekonomit' krohotnye zapasy  vody i  pishchi  sdelali  svoe delo.
Osobenno trudno prishlos'  tem  iz passazhirov, kapsuly kotoryh popali  v zonu
vysokih  temperatur.  Vo vremya  vzryva  ih  antenny  oplavilis',  apparatura
otklyuchilas', i vse eti dolgie dni oni nahodilis' v sostoyanii takoj  izolyacii
i absolyutnoj tishiny, vynesti  kotorye normal'naya  chelovecheskaya psihika  ne v
sostoyanii.














     Kogda pervye korabli zemlyan robko vyshli v  kosmos  i stali  issledovat'
blizhajshie  planety, nikto  tochno  ne  znal,  chto za etim  posleduet. No veka
smenyali drug druga, lyudi vse dal'she  uhodili v glub' kosmosa ot svoih pervyh
poselenij.  Nakonec nastali vremena, kogda  korabli zemlyan  nauchilis'  legko
preodolevat' bezdny prostranstva, otdelyavshie zvezdy drug ot druga.
     CHelovecheskie poseleniya rasseyalis' po vsej Galaktike, i  dlya togo, chtoby
iz konca v konec proletet'  territoriyu, zanyatuyu Federaciej Svobodnyh Planet,
luchu   sveta  trebovalos'  uzhe  bol'she  soroka  let.  Prostranstvo  i  vremya
postepenno  teryali svoyu bespredel'nuyu vlast'  nad chelovechestvom. Kazhdyj  mog
vybrat'  sebe  iz  beschislennogo  raznoobraziya  mirov  dom  po  sobstvennomu
usmotreniyu. Uprostilis' potrebnosti i  vkusy. Proizvodstvo material'nyh blag
perestalo dovlet' nad lyud'mi, i vsled za  etim nachalos'  medlennoe otmiranie
ogromnyh  industrial'nyh   planet,  napichkannyh  avtomatikoj  i  gigantskimi
kiberneticheskimi kompleksami.
     Kakoe-to vremya oni eshche  derzhalis',  blagodarya rasshirennomu proizvodstvu
mezhzvezdnyh  korablej,   no  vskore  ih  vypusk  zamedlilsya  sam  soboj.   U
chelovechestva ne hvatalo lyudskih resursov dlya osvoeniya novyh mirov.
     Estestvenno  i  nezametno proizoshlo to, chego  tak opasalis' let  dvesti
nazad,  kogda  byl   izobreten  sverhsvetovoj  dvigatel'   dlya  zvezdoletov.
Razdroblennaya,   razbitaya   na   melkie   poseleniya,   Federaciya   perestala
predstavlyat' soboj  edinoe  celoe. Kazhdaya novaya koloniya, edva obosnovavshis',
stremilas'  prezhde  vsego  obzavestis'  sobstvennoj administraciej i  svodom
sobstvennyh pravil.
     Drevnyaya   stolica   Federacii,  planeta,   nekogda   byvshaya   kolybel'yu
chelovechestva, medlenno, no neumolimo  othodila na vtoroj plan. Nadobnost'  v
edinom  planirovanii  i  koordinacii  vzaimnyh   postavok  ischezla--  kazhdoe
poselenie  proizvodilo  dlya  sebya  vse,  chto  schitalo  neobhodimym,  i  velo
sobstvennuyu torgovlyu s sosednimi koloniyami.
     Pravitel'stvo  Federacii  derzhalos'  v  osnovnom  za schet  istoricheskih
tradicij  da  za  schet  organizacii i  upravleniya  nauchnymi  issledovaniyami,
trebovavshih dlya svoego osushchestvleniya vse bol'shih  material'nyh  zatrat i vse
rezhe i rezhe prinosivshih oshchutimye prakticheskie rezul'taty.
     Nikto  ne  znal,  kak   dolgo   smozhet  proderzhat'sya  eto  neustojchivoe
ravnovesie, i imenno v  etot  moment  na granicah svoih  vladenij  Federaciya
stolknulas'  s  nevedomym  i  neulovimym   vragom.  Razvalivalas'  ekonomika
otdel'nyh  poselenij. Lyudi teryali iniciativu,  ih  ohvatyvalo  ravnodushie  i
polnaya poterya interesa k zhizni. Vse dannye govorili o tom, chto  kto-to vedet
chetko  organizovannuyu  i  splanirovannuyu   rabotu  po  razrusheniyu  okrainnyh
poselenij  Federacii.   No   vyyavit'  i   dokazat'   sushchestvovanie  real'nyh
protivnikov tak i ne udalos'.
     Dazhe special'no sozdannoe v svyazi  s etimi sobytiyami Upravlenie vneshnej
i  vnutrennej  bezopasnosti  do  sih  por  toptalos' na  meste,  hotya v  ego
rasporyazhenii byla vsya sovremennaya tehnika i sovsem neplohie kadry.
     Predsedatel' Central'nogo Soveta Federacii Ridov  gruzno podnyalsya iz-za
stola  i podoshel k matovomu,  v  polsteny, oknu. Nazhav skrytuyu v podokonnike
knopku, on podozhdal, poka steklo  stanet sovershenno prozrachnym, i lish' zatem
nadolgo pogruzilsya v sozercanie otkryvshejsya pered nim panoramy ulicy, slovno
uvidel ee vpervye.
     Pered nim vozvyshalis' slepye, s matovymi  bel'mami vmesto okon, gromady
starinnyh zdanij. Ulica kazalas' bezzhiznennoj. Daleko vnizu, na mostovoj, ne
bylo  zametno ni  malejshego dvizheniya. Vse vazhnejshie kommunikacii  davno ushli
pod  zemlyu,  i nikto  bol'she  ne  uvlekalsya  starinnym  sportom--  ezdoj  na
elektromobilyah mimo zabroshennyh  zdanij, mnogie iz  kotoryh grozili obvalom.
"Sovsem eshche nedavno Zemlya kazalas' nam takoj  malen'koj,  takoj  tesnoj!-  s
gorech'yu podumal Ridov.-- No kosmos vpital i rastvoril nas v svoih prostorah.
Bol'shinstvo kolonij  ne naschityvaet i milliona poselencev. Kogda-to v  odnom
etom gorode zhitelej bylo v sotnyu raz bol'she. Gde oni sejchas, eti milliony? I
chto  soboj  segodnya  predstavlyaet chelovechestvo  v celom?  Prodolzhit  li  ono
sushchestvovanie kak nechto edinoe? CHto s nim stanet zavtra?"
     Ot resheniya, kotoroe on dolzhen byl prinyat', ot ottiska ego lichnoj pechati
na plastikovom  liste dokumenta s korotkoj  nadpis'yu "utverzhdayu",  vozmozhno,
zaviselo to,  kakim ono budet,  eto  "zavtra". "YA slishkom star dlya  prinyatiya
podobnyh  reshenij, ya  ne  znayu, k chemu eto privedet.  Nikto  etogo  ne mozhet
znat'.   No  ya  i  ne   obyazan  prinimat'   slishkom   otvetstvennye  resheniya
samostoyatel'no. Imenno dlya takih sluchaev i sozdan Central'nyj Sovet".
     On otoshel ot okna i naznachil cherez avtomaticheskij selektor vneocherednoe
chrezvychajnoe zasedanie Soveta na zavtra.
     --  Za chas  do nachala  mne ponadobitsya  Rajkov,  razyshchite ego i poshlite
oficial'noe priglashenie.
     Mignul  zelenyj  ogonek,  oznachavshij,   chto   avtomaticheskij  sekretar'
pristupil  k  ispolneniyu  poluchennogo  zadaniya.  Matovaya  poverhnost'  stola
otsvechivala tusklo,  na nej ne bylo  nichego lishnego, ni odnogo  postoronnego
predmeta. Kabinet vsegda ostavalsya  dlya  Ridova lish' mestom raboty. Vyklyuchiv
avtomatiku i vyzvav svoj  lichnyj glajder, on  podumal  o tom,  chto, ujdya  ot
samostoyatel'nogo resheniya, nichego, v sushchnosti, ne dobilsya. Nekogda  vostochnye
mudrecy ne bez osnovaniya schitali, chto bezdejstvie-- eto tozhe chast' dejstviya,
k tomu zhe daleko ne samaya passivnaya.
     Zapustiv  pruzhinu,  privodyashchuyu  v  dejstvie  mehanizm  Soveta,  on lish'
otodvinul  reshenie  na sutki.  Privlek  k  obsuzhdeniyu raznyh  lyudej,  no,  v
sushchnosti,  nichego ne izmenil i nichego  ne dobilsya.  Nikto  ne snimet  s nego
konechnoj  otvetstvennosti,  ne prostit oshibki,  esli ona  proizojdet, imenno
emu,  predsedatelyu.  K tomu zhe,  vyzvav  Rajkova, on, sobstvenno,  predreshal
rezul'tat etogo zasedaniya.
     Izdali  dom  napominal  igrushechnyj  steklyannyj  shar,  zabytyj  kakim-to
velikanom  posredi  lesnoj  polyany. Ego  zadnyaya, srezannaya  naiskos',  chast'
zakanchivalas' verandoj, plavno perehodivshej  v  dikie zarosli. Vysokij hudoj
chelovek podoshel k domu s severnoj storony vmeste s mal'chikom let devyati.
     -- My teper' vsegda budem hodit' na lyzhah? Kazhdyj den'?
     -- Vsegda. Do teh por, poka u tebya ne konchatsya kanikuly.
     -- A pochemu tebya uvolili?
     -- Kto eto tebe skazal?
     --  Misha.  My  vchera razgovarivali  po  vidiku,  i on  skazal, ob  etom
peredavali v novostyah.
     -- Govoryat ne "vidik", a "videofon".
     -- No tebya vse-taki uvolili?
     -- |to shutka.  U  menya  est'  drug, kotoryj umeet tak  shutit'. Tebe  ne
sleduet vmeshivat'sya v dela vzroslyh.
     -- Sprosit' nel'zya, chto  li? Esli hochesh' znat',  ya  ochen' rad, chto tebya
uvolili!
     -- Da?
     -- Da! Po krajnej mere, teper' u menya budet otec.
     -- A eto, konechno, mama.
     -- Aga.
     -- Ty u menya zamechatel'nyj citater.
     -- Kto-o?
     -- Citater-- eto chelovek,  kotoryj ne umeet  razgovarivat' sobstvennymi
slovami, on, kak popugaj, povtoryaet tol'ko chuzhie frazy.
     -- Nu, ty daesh'! YA eto slovo zapomnyu!
     -- Eshche by!
     Oni ostanovilis' pered vyhodom na verandu, snyali lyzhi  i otryahnuli sneg
s blestyashchej vetrozashchitnoj odezhdy.
     V dome  ih  vstretila  tishina, nastoyannaya  na zapahe  hvoi  i yablochnogo
piroga.
     -- Pozovem mamu?
     -- Ne stoit. Razve ty ne chuesh', chem  pahnet? V  etot moment  ej  nel'zya
meshat', inache pirog ne udastsya.
     Dom,  razdelennyj  na  chetkie  funkcional'nye  zony,  vyglyadel  iznutri
slishkom prostornym. Srazu za garderobnoj  nachinalas' "muzejnaya". Po  krajnej
mere, tak etu chast' doma nazyvala Anna. Zdes' stoyali stellazhi s plastikovymi
kopiyami  drevnih  knig,  chuchela  nikogda  ne  vidannyh  na  Zemle  zhivotnyh,
vstrechalis' i predmety vovse uzh neponyatnye: naprimer, golovolomka, najdennaya
na  Gidre  i  pohozhaya  s  vidu  na  rogatyj  kamennyj  shar.  Pri  nazhatii  v
opredelennom  meste  otdel'nye chasti etoj konstrukcii menyalis' mestami.  Ona
mogla prinimat' prakticheski lyubuyu formu.
     Legenda  glasila,  chto chelovek, kotoromu udastsya  sobrat' iz  nee lyuboj
znakomyj predmet, tut zhe poluchit ego v nature. No poka etu zadachu ne udalos'
reshit' dazhe s pomoshch'yu bol'shogo komp'yutera.
     Pereodevshis'  i  osvezhivshis'  ionizirovannym  parom,  Rajkov  proshel  v
rabochuyu chast'  doma. Eshche s poroga kabineta  emu brosilas' v glaza lezhashchaya na
stole ryadom s displeem domashnego komp'yutera zheltaya kartochka viziogrammy.
     Obychnye   soobshcheniya  ostavalis'   v   pamyati   komp'yutera  i   poprostu
vysvechivalis' na displee. S otpechatkoj teksta  peredavalis' tol'ko soobshcheniya
osoboj vazhnosti i oficial'nye dokumenty.
     Starayas'  unyat'  volnenie,  uzhe  dogadavshis'  o tom,  otkuda  postupila
viziogramma, Rajkov podhodil k  stolu  narochito medlenno. Na  ego uzkom lice
pod  shirokim  razletom  brovej vozbuzhdenno blesteli razbojnich'i  zelenovatye
glaza.
     Vzyav kartochku i razglyadev na nej  shtempel' Soveta, on  medlenno perevel
dyhanie  i lish'  zatem  prochital vse soobshchenie  zalpom:  "K trem chasam proshu
pribyt' dlya polucheniya zadaniya. Ridov".
     Posle  takogo  vyzova  ego uvol'nenie i  v samom dele stalo pohodit' na
shutku.
     Tol'ko  sejchas  on  ponyal, pochemu v dome stoyala  nastorozhennaya  tishina,
pochemu Anna ne vyshla ih vstrechat' i otkuda v dome zapah ego lyubimogo piroga.
     Predstoyal  trudnyj  razgovor s zhenoj i eshche bolee trudnoe proshchanie... No
eto  pozzhe, eto potom. Poka eshche  mozhno  sdelat'  vid,  chto on ni  o  chem  ne
dogadyvaetsya,  ne  znaet  prichiny  vyzova...  Tol'ko nadolgo  li  hvatit ego
pritvorstva? On  chuvstvoval,  chto  s  kazhdym  otletom v  dal'nyuyu  ekspediciyu
otchuzhdenie mezhdu nim i Annoj vse glubzhe puskalo svoi ledyanye korni.
     -- Sadites', Rajkov.
     Ridov opustil  v prorez'  pnevmopochty  ocherednoj rulon  dokumentov, nad
kotorymi  rabotal  pered  prihodom  Rajkova, i  vnimatel'no  osmotrel svoego
posetitelya.
     Poslednij  raz oni  videlis'  goda  dva  nazad,  kogda Rajkov rukovodil
spasatel'noj ekspediciej na Zende.  Togda trebovalos' snyat' s planety ekipazh
zastryavshego   tam   poiskovika.  Posadka  iz-za  slozhnyh   mestnyh   uslovij
isklyuchalas'. Byla razrabotana slozhnaya  kompleksnaya programma s uchastiem treh
korablej  i  celoj serii  chelnochnyh avtomaticheskih  zondov.  Rajkov  narushil
instrukcii i, ne ispol'zuya zondov, vse-taki sel na planetu.
     Emu udalos'  vzletet', hotya  korabl' stal  pohozh posle etogo  na smyatuyu
konservnuyu  banku.  Lyudej, tem  ne  menee,  on  spas.  I  eto,  kak  schitalo
rukovodstvo  poiskovogo  otdela, schastlivaya  sluchajnost', ne  bolee. Rajkovu
zdorovo vletelo. On  podal raport s protestom, i Ridovu  prishlos' zanimat'sya
etim  delom  lichno. Ono poluchilo shirokuyu oglasku v  presse. On i  sejchas eshche
pomnil  kriklivye zagolovki  statej  togo  vremeni s ritoricheskim  voprosom:
"Nuzhno li sudit' pobeditelej?"
     S teh por,  po  krajnej mere  vneshne. Rajkov malo  izmenilsya. Razve chto
sedina poyavilas' da sushe stal vzglyad chut' naglovatyh zelenyh glaz.
     -- YA znayu, chto vas snova uvolili, no na etot raz ne sobirayus'
     vmeshivat'sya.  Prichiny  mne  izvestny,  i  ya  odobryayu   reshenie   vashego
nachal'stva, polagayu, oni terpeli dostatochno dolgo.
     -- V celom oni, konechno, pravy. No tam est' nekotorye obstoyatel'stva...
     Rajkov obladal  udivitel'nym kachestvom-- vo  vremya vot takih kabinetnyh
vstrech  raspolagat'  k  sebe nachal'stvo  i  proizvodit' samoe  blagopriyatnoe
vpechatlenie.  No stoilo  emu  okazat'sya  vdali  ot  etih  kabinetov,  stoilo
pristupit'  k resheniyu ocherednoj  slozhnoj zadachi,  kak on naproch' zabyval obo
vseh instrukciyah,  o svoih  lichnyh obeshchaniyah i  postupal  sovershenno derzko,
zachastuyu slishkom riskovanno. Poka chto emu skazochno vezlo. Ili, kak v glubine
dushi  polagal  sam  Ridov, on umel uchityvat'  te neulovimye nyuansy situacii,
obladal  toj  glubokoj vnutrennej intuiciej, kotoraya  odna  tol'ko  i  mozhet
prinesti  cheloveku  udachu  v nepredskazuemyh,  slozhnyh, postoyanno menyayushchihsya
usloviyah. Ne doslushav, on prerval izliyaniya Rajkova.
     --  YA  uzhe  skazal,  chto  ne  sobirayus'  vmeshivat'sya.  V konce  koncov,
vzaimootnosheniya   s   rukovodstvom  Otdela--  eto   vashe  lichnoe  delo.   Ne
srabotalis'-- ishchite drugoe, bolee podhodyashchee mesto. Sobstvenno, ya  i  vyzval
vas, chtoby predlozhit' rukovodstvo ekspediciej, ne imeyushchej nikakogo otnosheniya
k Otdelu poiska. Ee organizuet neposredstvenno Sovet.
     Rajkov  ustavilsya  na  Ridova chut' udivlennymi glazami,  v kotoryh  uzhe
prygali besovskie ogon'ki.
     -- YA znayu vsego dve ekspedicii, kotorye organizovyval Sovet, i vse  oni
reshali zadachi chrezvychajnoj vazhnosti.
     --  Vy  pravy.  |ta  budet tret'ej i,  ya  dumayu, ne  menee  vazhnoj.  Vy
chto-nibud' slyshali o Meksikanskom chernom yashchike?
     -- Legendy, sluhi... Poskol'ku oficial'noj informacii ne sushchestvovalo i
moih zadanij eto ne kasalos'...
     -- Est' oficial'naya  informaciya.  No  let  dvesti  nazad, kogda otkryli
parallelepiped,    pochemu-to   poschitali   celesoobraznym   utait'   ee   ot
obshchestvennosti. Navernoe, chinovniki,  bravshie na sebya  smelost' reshat',  chto
mozhno znat'  narodu, a  chego-- nel'zya, dumali, chto  tak  zhit' spokojnee. Oni
imeli  v  vidu, razumeetsya,  sebya.  Poskol'ku  tolkom  ob座asnit',  chto soboj
predstavlyaet  parallelepiped,  nikto ne  smog, sochli  vozmozhnym  zakryt' vsyu
temu.
     -- |to ya ne ponimayu!
     -- Nu, ponyat' mozhno... To, chego my ne znaem, vrode by ne sushchestvuet. Vo
vsyakom  sluchae, ne mozhet  vliyat'  na  segodnyashnyuyu  nashu zhizn'. Pravitel'stvo
proshlogo  veka  ne moglo  dopustit'  sushchestvovaniya ryadom s soboj zagadochnogo
ob容kta,  kotoryj okazalsya ne  po  zubam ih nauke,--  eto  brosalo  ten'  na
prestizh.  Samo  sushchestvovanie takogo ob容kta  stavilo  pod  somnenie ne odnu
nauchnuyu koncepciyu. Pozhaluj,  dazhe ne  tol'ko  nauchnuyu...  No  prezhde chem  my
prodolzhim  nash razgovor,  ya hotel  by,  chtoby  vy  izuchili v  spechrane  vsyu
sushchestvuyushchuyu na segodnyashnij den' informaciyu o chernom parallelepipede. Teper'
ona neposredstvenno otnositsya k vashemu zadaniyu.
     -- Vy hotite skazat', chto ona do sih por zakryta?
     -- Nu, vidite li, dlya togo chtoby ee podgotovit' k predstavleniyu shirokoj
publike, nuzhno  bylo prodelat'  opredelennuyu i nemaluyu  rabotu.  ZHelayushchih ne
nashlos'.
     Nuzhdy  v nej  osoboj  do segodnyashnego dnya ne  bylo.  Tak chto, vozmozhno,
imenno vam  vypadet chest'  vpervye  predstavit' obshchestvennosti  Meksikanskij
yashchik.
     --  Blagodaryu  za  chest'!  YA  vsegda  schital sebya  vydayushchimsya  arhivnym
rabotnikom.
     --  A vy ne speshite. Vozmozhno,  posle znakomstva so vsemi materialami i
vyvodami mnogochislennyh komissij vasha tochka zreniya neskol'ko izmenitsya.
     V oval'nom zale spechrana ne bylo stellazhej s  bumazhnymi pajkami, i tem
ne menee, kak i sotni let nazad, zdes' pahlo krysinym pometom.
     Rajkov podumal, chto prichina zapaha, skoree vsego, v tom, chto sut' etogo
uchrezhdeniya za vse veka ne izmenilas'.
     Zdes' hranilas' informaciya, nedostupnaya prostym smertnym. Navernoe, te,
kogo  syuda  vpuskali,  dolzhny  byli  ispytyvat'  izvestnuyu  gordost'  lyudej,
oblechennyh  osobym doveriem  nachal'stva. Rajkov gordosti ne  ispytyval.  Ego
razdrazhala durackaya trata  vremeni. Kakoe  otnoshenie  mozhet imet' k dal'nemu
kosmicheskomu poisku istoriya s najdennoj dva veka nazad kamennoj glyboj?
     No  prikaz est'  prikaz. On znal  po opytu, chto vse rasporyazheniya Ridova
nuzhno vypolnyat' v srok i dobrosovestno.
     Tol'ko posle togo, kak central'nyj komp'yuter spechrana vydal na rabochij
displej   pervye   dokumenty   i   fotografii,   ego   skepticizm  neskol'ko
poumen'shilsya.
     Pered nim razvorachivalas' zahvatyvayushchaya, pryamo-taki detektivnaya istoriya
dvuhvekovoj davnosti.
     Skalu  obnaruzhili  sovershenno  sluchajno pod  tolstym  sloem  nanosov  i
opolznej.   Vnimanie  specialistov  snachala  privlekla  lish'  ee  pravil'naya
geometricheskaya  figura.   Pochti  ideal'nyj  parallelepiped.  No   pervyj  zhe
radioizotopnyj analiz pokazal, chto glybe bol'she dvuh millionov let.  V takom
sluchae,  esli schitat'  veroyatnym ee  iskusstvennoe  proishozhdenie,  k  nashej
zemnoj istorii ob容kt vryad li imel kakoe-nibud' otnoshenie. Rajkov pereklyuchil
izobrazhenie na displee i srazu zhe ubedilsya v svoej pravote.
     Vprochem,  odnovremenno  s  kosmicheskoj  poyavilas'  gipoteza  i  zemnogo
proishozhdeniya glyby.  Logicheski vpolne obosnovannaya. Storonniki kosmicheskogo
proishozhdeniya   ob容kta   predstavili  novye   dannye:  kotlovan   pohozh  na
meteoritnyj krater...
     Vryad li  zdes'  est' rezon.  Esli eta  shtuka svalilas' iz kosmosa,  ona
mogla  sohranit'sya  posle udara ob atmosferu tol'ko  v  tom sluchae,  esli ee
poverhnost'   sostoit    iz   materiala,   ne   ustupayushchego   v    prochnosti
kristallicheskomu bronevitu, no togda ona ushla by. v  zemnuyu koru, kak  nozh v
maslo. Ni togo, ni drugogo ne proizoshlo.
     Est' eshche odin variant: smyagchennaya posadka. Imenno eto utverzhdaet doktor
Strogij:  iskusstvennyj  ob容kt   s  zadannymi   svojstvami,   nechto   vrode
kiberneticheskogo ustrojstva.
     Ne slishkom li  slozhno dlya  oblomka skaly? Odnako let  cherez pyat' tol'ko
chto  otkrytyj nejtrinnyj  analiz pokazal  slozhnejshuyu  elektronnuyu  strukturu
ob容kta:  tam  okazalos' nechto  vrode  gigantskogo  kristalla  komp'yutera  s
neizvestnoj programmoj,  sposobnogo k nakopleniyu energii. Obnaruzheno nalichie
vnutrennih   energeticheskih   rezervuarov   na  sverhprovodimost'.   Popytka
rasshifrovat'  programmu hot' by v  obshchih  chertah  uspeha  ne imela. "Veshch'  v
sebe". Vot pochemu ee nazvali "chernym yashchikom".
     Let na dvadcat' issledovaniya zaglohli. Ob容kt zakonservirovali, zakryli
na  vsyakij   sluchaj   energeticheskoj   zashchitoj,   ustanovili  kruglosutochnoe
nablyudenie.  Za eto  vremya nablyudeniya  nikakoj  aktivacii  i  nikakih  novyh
dannyh.  V sorokovyh godah  proshlogo  veka vse tot  zhe  Strogij,  teper' uzhe
akademik, razrabotal teoriyu  prostranstvennogo  prokola: generator-priemnik,
mgnovennyj  perehod  ob容kta  nezavisimo ot  rasstoyaniya... Nu,  s  etim  ego
podrobno znakomili eshche v shkole pilotov.  Nichego ne  vyshlo. Vo vsyakom sluchae,
prakticheski. |nergii nuzhno  bylo stol'ko, chto  vsego solnechnogo izlucheniya za
god ne hvatit na odin perehod.
     Kakoe  otnoshenie eto  imeet k Meksikanskomu ob容ktu?  Aga, vot eshche odna
gipoteza  Strogina:  "chernyj  yashchik"  mozhet  byt'   generatorom   perehoda  s
ispol'zovaniem vneshnih, nezemnyh istochnikov energii...
     Srazu zhe voznik zakonnyj vopros: esli eto dejstvuyushchij generator, pochemu
ego   ne  ispol'zuyut  te,  kto  zatratil  stol'ko  sil  na  ego  sozdanie  i
transportirovku?  A  mozhet  byt',  ispol'zovali?  Sedaya   drevnost',  nachalo
chetvertichnogo  perioda Kajnozojskoj ery... eoplejstocen. Vpolne veroyatno, to
vremya ne vyzvalo u nih osobogo interesa. A potom, mnogoe moglo izmenit'sya za
million let  v teh  mestah, gde  sozdavali  etu  shtuku.  Neudavshayasya popytka
kontakta?  Mozhet  byt'...  Togda sleduet  rasschitat' napravlenie  prokola  i
zanyat'sya poiskami priemnika.
     Konechno, dannye takih raschetov neopredelenny: ved'  zvezdnye ob容kty ne
fiksirovany  v  skopleniyah,  oni  smeshchayutsya  i,  sledovatel'no,  postoyannogo
napravleniya k etim ob容ktam byt' ne mozhet. Zamknutyj krug...
     I eshche odno ostavalos' sovershenno neponyatnym: komu i zachem  ponadobilos'
delat' iz vsego etogo bol'shoj sekret?..









     -- Itak, chto vy  ob etom dumaete? -- Ridov vyglyadel na  sleduyushchee  utro
eshche bolee ustalym i ozabochennym.
     -- Izvinite,  chto  ne  mog  predostavit'  vam  dostatochno  vremeni  dlya
izucheniya i obdumyvaniya problemy. K sozhaleniyu, eto srochno.
     Rabochij stol predsedatelya kazalsya obmanchivo pustym, pochti prazdnym.
     Rajkov znal,  chto slozhnaya apparatura  svyazi  s central'nym  komp'yuterom
Federacii i ves' neobhodimyj  dlya raboty avtomaticheskij servis razmeshcheny  za
panelyami sten i ne brosayutsya v  glaza. Rajkov medlil  s otvetom, po-prezhnemu
ne ponimaya,  kakoe  otnoshenie  k nemu imeet istoriya  Meksikanskogo ob容kta i
pochemu eyu segodnya zanimaetsya Central'nyj Sovet Federacii.
     --  Na  moj  vzglyad,  problema  ostalas' nereshennoj. Bolee togo, u menya
slozhilos' vpechatlenie, chto dazhe segodnyashnij  uroven' tehniki ne pozvolyaet ee
reshit'. Informacii yavno nedostatochno.
     -- Ne pozvolyaet... CHto zh, vozmozhno. Vy predstavlyaete, kakoj dolzhna byt'
civilizaciya, sozdavshaya apparat,  pered  kotorym  okazalis' bessil'nymi  nasha
tehnika i nauka?
     -- No ved' do  sih por ne dokazano iskusstvennoe proishozhdenie ob容kta!
Odni  gipotezy   i  dogadki!  Vozmozhno,  eta  civilizaciya  vsego  lish'  plod
voobrazheniya Strogina.
     -- Vy tak dumaete? Vzglyanite-ka vot na eto...
     Ridov protyanul  Rajkovu uzkuyu plastinku gologrammy, yadovito  blesnuvshuyu
na solnce.
     Tot dolgo vertel  ee v rukah, starayas' najti udobnoe otrazhenie  sveta i
tochku zreniya.
     Snimok  byl  ochen'  staryj, bez  podsvetki.  Pejzazh  chuzhoj  planety  to
poyavlyalsya, to ischezal u nego pered glazami.
     Tam byli zarosli myasistyh krasnovatyh rastenij, nebol'shoj uzkij ruchej i
kakoj-to temnyj siluet.
     Nakonec  emu  udalos'  zafiksirovat'  plastinu  v  nuzhnom  polozhenii  -
izobrazhenie obrelo, nakonec, rezkost'.
     -- Skoree vsego,  eto foto  avtomaticheskogo razvedchika, klass-- ne vyshe
vtoroj gruppy.
     -- CHto vy skazhete po povodu temnogo ob容kta?
     -- Ego pochti ne  vidno. |to mozhet byt' chast' skaly,  bazal'tovaya dajka,
naprimer.
     Ridov kivnul i  nazhal  utoplennuyu v rebre stola klavishu. Svet v komnate
pomerk,  nad  stolom  povislo uvelichennoe  izobrazhenie gologrammy.  Sudya  po
poyavivshimsya  vnizu  nadpisyam,  eto  byla  polnaya  rekonstrukciya  gologrammy,
prodelannaya  central'nym  komp'yuterom Federacii. Tol'ko teper'  Rajkov nachal
ponimat', kakoe znachenie pridavalos' etomu snimku.
     Vo vremya polnoj  rekonstrukcii komp'yuter ustanavlival koordinaty kazhdoj
otdel'noj  tochki  izobrazheniya. Pri  nedostatochno  polnoj  informacii  mashina
interpolirovala  imeyushchiesya  dannye i, v sluchae neobhodimosti, dopolnyala  ih,
ispol'zuya central'nyj bank pamyati. |to byla ochen' slozhnaya  i dorogaya rabota.
Zato teper' okazalos' vozmozhnym ukrupnit'  i  razvernut' izobrazhenie temnogo
ob容kta. Somnenij bol'she ne ostavalos': pered nimi byl dvojnik Meksikanskogo
parallelepipeda.
     -- Eshche odin chernyj yashchik?
     -- Ne sovsem tak.
     Ridov  vstal i proshelsya  po  kabinetu. On ostanovilsya okolo izobrazheniya
vnezemnoj nahodki i dolgo zadumchivo rassmatrival ee, slovno nadeyalsya uvidet'
v  mercayushchej  chernoj  glubine  nechto   takoe,  chego  ne  udalos'  razglyadet'
central'nomu komp'yuteru.
     -- Delo v tom,  chto Strogij ostavil posle sebya neplohih uchenikov, celuyu
nauchnuyu shkolu. |tot  "yashchichek" stal dlya nego  delom vsej  zhizni. Ne tak davno
professoru YAhnovu, odnomu iz samyh ego talantlivyh uchenikov, udalos' sozdat'
dejstvuyushchuyu model' Meksikanskogo fenomena...
     Rajkovu  pokazalos', chto on oslyshalsya. Tishina, sgustivshayasya v  kabinete
predsedatelya, kazalas' pochti oshchutimoj. Po-prezhnemu ne rabotal ni odin pribor
svyazi tol'ko pticy chirikali za oknom.
     --  No ved'  eshche Strogij  dokazal, chto energeticheskaya  problema  delaet
prostranstvennyj perehod nevozmozhnym!
     --   Sovershenno   verno,   dlya   odnogo-edinstvennogo  zapuska   modeli
ponadobilas'   energiya   vseh   nakopitelej    Enisejskogo   kaskada.    Oni
teleportirovali massu okolo milligramma.  Vazhno bylo  dokazat' sam  princip.
YAhnov utverzhdaet, chto Meksikanskim  ob容ktom mozhno upravlyat' i chto dlya svoej
raboty on ispol'zuet  vneshnyuyu energiyu  gravitacii. Vo vsyakom  sluchae, teper'
mozhno  schitat'  dokazannym, chto v Meksike  byl najden iskusstvenno sozdannyj
generator prostranstvennogo perehoda. Dver' v inye miry...
     -- Togda pochemu do sih por ne zadejstvovali sam Meksikanskij generator?
     --  Oni sozdali neobhodimuyu dlya etogo apparaturu.  YAhnovu dazhe  udalos'
chastichno   aktivizirovat'   Meksikanskij   fenomen,  no   dlya   zavershayushchego
eksperimenta,  dlya  sozdaniya  prostranstvennogo  mosta neobhodim byl  vtoroj
takoj  zhe  generator.  Ego nashli sovsem  nedavno,  i  ya  ne uveren, chto  eto
poslednyaya nahodka takogo roda... Vozmozhno, takih ustrojstv v nashej Galaktike
mnozhestvo, i my sluchajno natolknulis' na chast' razvetvlennoj seti soobshchenij.
V  lyubom sluchae eto ochen' ser'ezno. Dazhe esli te, kto  sozdal eti ustrojstva
milliony let  nazad, bol'she ne  pol'zuyutsya imi, sami  generatory  do sih por
sohranili  rabotosposobnost'. Civilizaciya,  kotoraya sumeet  ih ispol'zovat',
poluchit neslyhannye  preimushchestva pered drugimi, V kosmose my, skoree vsego,
ne odni. I hotya pryamyh kontaktov s chuzhimi do sih por ne bylo, mnogoe govorit
ob  etom. V lyubom sluchae u  nas  teper'  est'  vse neobhodimoe  dlya sozdaniya
pervogo prostranstvennogo mosta. A eto otkrytie, esli ono sostoitsya, samo po
sebe sposobno polnost'yu izmenit' strukturu vsej Federacii.
     Rajkov  vstal  i  podoshel  k Ridovu,  teper' oni  stoyali  vmeste  pered
izobrazheniem    chetyrehmetrovogo   chernogo   parallelepipeda,   vysvechennogo
apparaturoj v natural'nuyu velichinu.
     --  |ta  shtuka  pohozha na  samuyu  obyknovennuyu  dver'.  pravda,  razmer
velikovat.
     -- Otkryt' etu dver' budet ne tak-to  prosto, no za nej mozhet okazat'sya
budushchee, kotoroe segodnya trudno dazhe predstavit'...
     Pod  visyashchej v vozduhe chernoj skaloj svetilsya ryad sinih mercayushchih cifr.
Rajkov privychno nashel sredi nih indeks planety i prochital ego vsluh.
     -- In--  dvesti sorok  vosem'.  Stranno,  mne  eto nichego ne govorit. V
poiskovom otdele net ob容ktov s takimi indeksami.
     Ridov kivnul.
     --  |toj  planety  net  v reestre Federacii. Ona  nahoditsya  daleko  za
predelami osvoennoj zony, primerno vosem'desyat svetolet.
     Rajkov  dolgo molchal,  slovno  medlenno propuskal  cherez  sebya oshchushchenie
ogromnosti etoj cifry i vseh vytekayushchih iz ee velichiny posledstvij. Ridov ne
toropil ego  i  nichego ne  podskazyval,  slovno zhelaya lishnij raz  ubedit'sya,
smozhet li Rajkov pravil'no ocenit' situaciyu, vydelit' v  nej  samoe glavnoe,
prezhde chem prinyat' reshenie.
     -- Vosem'desyat svetolet... |to zhe na predele dvojnogo oversajda!
     -- Sovershenno verno.
     -- No  v  takom  sluchae u  korablya poprostu ne  ostanetsya  goryuchego dlya
obratnogo razgona!
     -- Prostranstvenniki polagayut, chto  korabl' dlya  obratnogo  vozvrashcheniya
ekipazhu ne ponadobitsya. Esli im udastsya aktivizirovat' generatory, esli most
nachnet dejstvovat', problema vozvrata perestanet sushchestvovat'.
     -- Nadeyus', vy shutite?
     Ridov ustalo ulybnulsya.
     --  YA  lish' izlozhil vam  tochku  zreniya nashih  prostranstvennikov, mezhdu
prochim, vpolne oficial'nuyu. Oni trebuyut  dostavit' ih  na planetu i  obeshchayut
vernut'sya  bez  nashej pomoshchi.  Nu,  a  esli  ser'ezno...  V predelah  odnogo
oversajda ot Iny est' nasha pogranichnaya koloniya na Gridose.
     --  V  takom  sluchae  ya  ne  ponimayu,  pochemu  v  Otdele poiska  nichego
neizvestno o planete In-- dvesti sorok vosem'?
     -- Po  sekretu  mogu vam  soobshchit',  chto etu gologrammu my poluchili  ne
cherez oficial'nye  kanaly. Bolee togo, nam prishlos' prilozhit' nemalo usilij,
chtoby dostavit' ee na Zemlyu.
     -- Nichego ne ponimayu!
     Ridov ustalo vzdohnul.
     --  Vneshnimi  issledovaniyami  zanimaetsya  ne  tol'ko   poiskovyj  otdel
Federacii.  Otdel'nye granichnye  poseleniya  vremya ot vremeni  po sobstvennoj
iniciative predprinimayut dal'nyuyu razvedku.
     --  Zachem im eto  nuzhno? Ved' byl  zhe special'nyj zakon,  rekomenduyushchij
takie issledovaniya sosredotochit' v odnom centre.
     Ridov kivnul.
     -- Zakon byl. No u nas dostatochno poselenij izdayut sobstvennye zakony i
polagayut, chto dejstviya i resheniya pravitel'stva Federacii ih uzhe ne kasayutsya.
Kak by  tam  ni  bylo,  gridyane  proveli takie issledovaniya i  v  rezul'tate
otkryli planetu Angra...
     -- Znachit, u nih est' avtomaticheskie zondy?
     -- Sovershenno verno.
     --  Zachem  im  eto  ponadobilos',  ved'  dlya poseleniya  oni  ne  smogut
ispol'zovat' stol' otdalennuyu planetu?
     -- My davno  uzhe  ne poluchaem  vsej  informacii  o  celyah i  namereniyah
nekotoryh  federacij.  Ne  tak  davno  poyavilsya  dazhe  novyj  termin  "dikie
poseleniya". Poseleniya, raspolozhennye  vne zony dosyagaemosti  nashih korablej,
polnost'yu izolirovannye ot Federacii, organizovannye vopreki vsem pravilam i
zakonam. O nih my poprostu nichego ne znaem.
     Kstati, chast'yu vashego zadaniya budet nalazhivanie kontaktov s gridyanami i
poluchenie dopolnitel'noj  informacii obo vseh issledovaniyah v rajone planety
Angra. Po krajnej mere, informaciyu o samoj planete my poluchili, kak polagayu,
polnost'yu. Ona ne soderzhit, na pervyj vzglyad, nichego osobennogo. Standartnyj
otchet obsledovaniya planety klassa dva. Obsledovaniya, provedennye avtomatami,
ne otlichayutsya osoboj polnotoj. Kislorod,  temperatura, nalichie vody. Slovom,
obychnaya  planeta,   prigodnaya   dlya  zaseleniya.   Podrobno  s   otchetom   vy
poznakomites' pozzhe.
     Da,  vot  eshche chto...  Bylo by  neploho, esli  by chast'  lyudej  dlya etoj
ekspedicii vy vzyali na Gridose. |to vazhno iz diplomaticheskih soobrazhenij. My
vynuzhdeny  podderzhivat' hotya by vidimost' sovmestnoj raboty dazhe tam,  gde v
etom net ni malejshej neobhodimosti.
     Polagaya, chto razgovor okonchen, Rajkov podnyalsya.
     -- |to eshche ne vse... Prinyato reshenie raskonservirovat' "Ruslan".
     -- Ne ponimayu... Flot raspolagaet otlichnymi korablyami v etom rajone.
     -- Federal'nogo  flota, kak takovogo, davno  ne sushchestvuet. Vse korabli
raspisany  po svoim bazam i fakticheski Zemle ne  prinadlezhat. Prezhde chem  my
dob'emsya polozhitel'nogo resheniya o vydelenii special'nogo korablya, projdet ne
men'she  goda.  My poprostu utonem  v  byurokraticheskoj  volokite.  K tomu  zhe
gridyane otkazalis' predostavlyat' svoi bazy korablyam sosednih kolonij.
     -- A ih sobstvennye?
     -- Estestvenno, okazalis' vse v remonte.
     -- Oni chto, ne ponimayut, naskol'ko eto vazhno?
     -- Skoree naoborot. Dumayu u nih est' o Meksikanskom ob容kte sobstvennaya
informaciya.  Vozmozhno,  oni  nedoocenivayut  vsej slozhnosti  problemy  i vseh
posledstvij.  Odnako  mozhno skazat'  s polnoj opredelennost'yu: oni ne  hotyat
prostranstvennogo mosta mezhdu stolicej Federacii i Gridosom.
     --  No  pochemu,  pochemu?!  Skol'ko  raz oni  zhalovalis', chto transporty
zapazdyvayut, pochta  idet  slishkom  medlenno,  ved' most-- eto  reshenie  vseh
problem!
     Ridov  vzdohnul,   podoshel   k   oknu   i  zhestom   priglasil   Rajkova
prisoedinit'sya.
     -- Vzglyanite syuda: pochti mertvyj gorod. |to vse,  chto segodnya  ostalos'
ot stomillionnoj stolicy Federacii. Most oznachal by dlya mnogih kolonij konec
avtonomii.  Bolee   togo,  esli  sushchestvuyut   ego  sozdateli,   chelovechestvu
volej-nevolej pridetsya snova ob容dinyat'sya. Dve mogushchestvennye civilizacii ne
mogut rasprostranyat'sya  v kosmose bespredel'no, rano ili pozdno ih  interesy
stolknutsya. Tot,  kto luchshe spravitsya s  prostranstvom,  poluchit v etoj igre
ogromnoe preimushchestvo.
     -- Te, kto sozdal generatory, davno s nim spravilis'.
     --  Da. No Meksikanskij parallelepiped bezdejstvuet neskol'ko stoletij.
On mertv. I eto daet nam nadezhdu...
     Neskol'ko minut oni molcha stoyali ryadom, sledya za poletom chaek. Milliony
etih ptic pereselilis' syuda s poberezh'ya,  poblizhe  k pishche.  Ih  rezkie kriki
zvuchali trevozhno i gorestno.
     --  U   menya   odno   lichnoe  predpolozhenie,   ne  podtverzhdennoe  poka
dostovernymi   faktami,--   zadumchivo   progovoril  Ridov.--   Mozhet   byt',
prostranstvennymi  magistralyami kto-to  vse-taki uzhe  nauchilsya pol'zovat'sya.
Vozmozhno, etot "kto-to" osvoil poka lish' nebol'shuyu  chast' linij... Nam nuzhno
speshit'.   Na   Gridose  vam   pridetsya  byt'   predel'no  ostorozhnymi.   Po
neproverennym  dannym,  chislo  kolonistov  tam  za  poslednie  gody  zametno
uvelichilos'. |to chislo ne sovpadaet s reestrami rozhdenij. Ono ne sovpadaet i
s  chislom  pribyvshih na Gridos. Sozdaetsya  vpechatlenie,  chto  tam  poyavilis'
lishnie lyudi, izbegayushchie  registracii. Obshchestvo na Gridose za  poslednie gody
razvivaetsya so strannymi anomaliyami, i u menya  sozdalos' vpechatlenie, chto na
ego   razvitie  vliyayut  nekie  vneshnie  sily.  Postarajtes'  eto  proverit'.
Obstanovka tam chrezvychajno slozhnaya.
     -- Teper' ya ponimayu, zachem ponadobilsya "Ruslan".
     -- Da. |to pridast vashej missii neobhodimuyu vesomost'.
     -- Polagaete, oni mogut otkazat' nam v zapravke?
     --  I eto ne  isklyucheno. K sozhaleniyu, my ne mozhem obojtis' bez gridskoj
bazy.   Angra   slishkom   daleko...   Vam   pridetsya  najti  priemlemyj,   s
diplomaticheskoj tochki zreniya, sposob dlya  togo, chtoby zapravit' "Ruslan"  na
Gridose.  V  svyazi  so  vsemi  etimi  slozhnostyami,  nadeyus',  vy  ponimaete,
naskol'ko produmannoj  dolzhna byt' kandidatura kapitana "Ruslana"?  Ee budet
utverzhdat'  Sovet,  no pravo  na  vydvizhenie,  kak  rukovoditelya ekspedicii,
ostaetsya za vami. |tot princip my izmenyat' ne sobiraemsya dazhe teper'.
     -- Ivon Rzhezhich.
     --  Ne  slishkom  dolgo  vy dumali...  Ne tot li  Rzhezhich, chto komandoval
"Raskotom" vo vremya osvoeniya |psilona?
     -- On samyj.
     -- No pozvol'te, eto zhe bylo... On ved', naverno, davno na pensii?
     --  Da,  emu  okolo shestidesyati. Mne  pochemu-to  kazhetsya.  chto  v  etoj
ekspedicii  mudrost'  i  opyt  okazhutsya  vazhnee  zalihvatskoj  udali molodyh
kapitanov, k tomu zhe...
     -- Nu-nu, dogovarivajte.
     --   Po-moemu,  nachal'niku  etoj   ekspedicii   potrebuetsya   izvestnyj
protivoves...
     --  Samokritichnost'--  neplohaya  veshch'.  Horosho,  ya podderzhu kandidaturu
Rzhezhicha.
     --  Podgotovka "Ruslana"  potrebuet ochen'  mnogo  vremeni. V  sushchnosti,
segodnya-- eto prosto  muzejnyj eksponat. Navernyaka vozniknet neobhodimost' v
polnoj  modernizacii i  dazhe  zamene  bol'shinstva  blokov. Remontnye  raboty
zajmut  ne men'she goda. Za eto vremya situaciya  na Gridose mozhet vyjti iz-pod
kontrolya.  Informaciya ottuda, kak  ya ponyal, postoyanno  zaderzhivaetsya  i dazhe
iskazhaetsya.  YA  proshu  vas  razreshit'  poslat' na  Gridos hotya by  odnogo ne
zavisimogo ot UVIVBa nablyudatelya.
     -- Horosho. V dannom konkretnom sluchae ya ne budu protiv etogo vozrazhat'.
Situaciya na Gridose chrezvychajno slozhnaya, i lishnij chelovek tam  ne  pomeshaet,
hotya vashe otnoshenie k UVIVBu, myagko govorya, neob容ktivno.
     Sdelav  vid, chto on ne  rasslyshal  poslednego zamechaniya, Rajkov  tut zhe
zakrepil uspeh.
     --  Znachit,  ya mogu podumat' nad  kandidaturoj togo, kogo my  poshlem na
Gridos po neoficial'nym kanalam ran'she osnovnoj ekspedicii?
     --  Vryad  li  by vy nachali  etot razgovor, ne imeya  v  vidu konkretnogo
cheloveka. Skazhite uzh luchshe, o kom idet rech'.
     --  Mne  kazhetsya, eto dolzhen byt' ne professional, nikomu  ne izvestnyj
prostoj paren',  iz  teh,  kto ohotno  verbuetsya na novye  poseleniya. On  ne
dolzhen  vyzyvat' ni malejshego  podozreniya  u  gridskih  vlastej,  no  nikogo
konkretno ya poka ne vybral.
     -- Potoropites' s etim, obstanovka na Gridose  menyaetsya slishkom bystro.
A rejsovye korabli idut tuda neskol'ko nedel'.










     V  eto  letnee, umytoe  nevesomym  iyun'skim  dozhdem  utro Roman  Gravov
prosnulsya rano i  neskol'ko sekund lezhal  na svoem lozhe  nepodvizhno, slushaya,
kak tishina mertvyh kvartalov goroda neslyshno pleshchetsya v stenah ego kvartiry.
     Sovershenno  mehanicheski  zakonchiv slozhnuyu  sistemu uprazhnenij,  kotoroj
nachinal kazhdyj svoj den' vot uzhe v techenie shesti let, on naskoro pozavtrakal
konservirovannym salatom,  proglotil  kofejnuyu  tabletku,  zapiv  ee  chashkoj
rodnikovoj vody, privezennoj iz nacional'nogo parka, i vyshel na ulicu.
     Fasady  mnogih  zdanij  potreskalis',  koe-gde  remontnye   roboty   iz
gorodskih sluzhb eshche pytalis' spravit'sya s  samymi krupnymi treshchinami, no  ih
usilij  bylo  yavno nedostatochno. "My  ne v  silah sledit' za takim  ogromnym
gorodom, nas ostalos' zdes' slishkom malo,-- v kotoryj  raz podumal  Roman. -
Lyudi ne hotyat zhit' v etih  plastmassovyh  yashchikah vdali ot prirody i  drug ot
druga". Eshche drevnie ustanovili, chto skuchennost' v ogromnyh zdaniyah razobshchaet
sil'nee vsego, i potomu lyudi v konce koncov pokinuli eti gigantskie kamennye
ul'i.
     Navernoe,  sledovalo  perevesti ostavshiesya  zdes' sluzhby  i  uchrezhdeniya
kuda-nibud' v drugoe, bolee podhodyashchee mesto, i navsegda pokonchit' s trupami
gorodov.
     Vopros  mnogo raz diskutirovalsya po obshchestvennym informacionnym setyam i
vsyakij raz otkladyvalsya. Starye tradicii umirayut poslednimi.
     Posle svoego slishkom legkogo zavtraka Roman vse eshche ispytyval golod, po
derzhat'   doma  solidnyj  zapas  konservirovannyh  produktov   kazalos'  emu
necelesoobraznym, poka  rabotali gorodskie pishchevye  avtomaty. Vot  i sejchas,
prohodya  mimo  znakomogo  serogo  yashchika,  on  ostanovilsya  pered  stojkoj  i
privychnym zhestom nazhal knopku.
     Avtomat nedovol'no  zavorchal, no  vse-taki  vyplyunul  na pobleskivayushchuyu
metallom plastmassovuyu poverhnost' stojki paket s ekspress-zavtrakom. Kazhdoe
utro  Roman  gotovilsya  k tomu, chto  ocherednogo  paketa ne  budet.  Vo  vsem
kvartale rabotal teper'  tol'ko etot  edinstvennyj avtomat,  no poka  on  ne
podvodil ego, ispravno postavlyaya po nevidimym pishchevym arteriyam goroda pakety
s pishchej.
     Razorvav obertku, Roman  oglyanulsya  i ne  obnaruzhil urny  na  privychnom
meste.
     Dolgoe vremya broshennyj paket letel po vetru, poka ne natknulsya na grudu
starogo  musora  v  prostranstve  mezhdu  stupenyami  lestnicy. Avtomaticheskie
musorouborshchiki  ne ochen'-to spravlyalis' so svoimi obyazannostyami v etoj chasti
goroda,  vozmozhno, ih zdes' davno uzhe  ne bylo. Roman medlenno  poshel  vdol'
bul'vara, zadumchivo perezhevyvaya buterbrod s edva teploj sosiskoj, zavernutoj
v lomot' polusyrogo hleba.
     "My kak peschinki na ogromnom poberezh'e. Veter raznosit nas vse dal'she i
dal'she.
     A starye  mesta,  kogda-to  byvshie  nashim domom, postepenno prihodyat  v
zapustenie..." Pravil'no li eto? Dolzhno li vse idti imenno tak-- on ne znal,
i nikto ne smog odnoznachno otvetit' emu na etot vopros, dazhe uchitel'.
     Vot  i reshetka  starogo  sada,  v  kotorom Glebov  vsegda naznachal  emu
korotkie  vstrechi. Roman  lyubil eto  mesto.  Iz-za  ezhednevnoj  progulki  po
pustynnomu gorodu  on otkazalsya  ot obshchezhitiya,  udobno  ustroennogo v zdanii
kombinata,  v  kotorom  teper'  rabotal.  Master dolgo  ugovarival  ego  tam
poselit'sya, chtoby ne tratit' tak mnogo vremeni vpustuyu na ezhednevnuyu dorogu.
Kak budto on  tratil  ego  vpustuyu...  V konce  koncov,  eto bylo ego pravo:
vybirat' sebe mesto zhitel'stva. Rabota na kombinate byla dlya nego vsego lish'
vremennym  pribezhishchem, ona  davala emu  vozmozhnost' zhit'  v  stolice, davala
obshchestvennuyu   kartochku   na   pravo   poseshcheniya   stolovyh,   magazinov   i
razvlekatel'nyh uchrezhdenij goroda, kuda on, pravda, pochti  ne hodil:  na eto
ne ostavalos' vremeni.
     Otkuda  masteru  bylo  znat',  chto imenno  rabota  na  ego  dragocennom
kombinate,  proizvodivshem  elektronnuyu nachinku dlya vezdesushchih  robotov, byla
dlya  nego,  Romana  Gravova,  pustoporozhnej  tratoj  dragocennogo   vremeni,
otnyatogo ot trenirovok, ot izucheniya navigacionnyh i kosmicheskih svodov?..
     On vybral nevernyj put'-- skazhet emu segodnya uchitel',-- dorogu, kotoraya
nikuda  ne  vedet,  on  sravnit  ego  so sportsmenom, na  nogah  u  kotorogo
boltayutsya  pudovye  giri, skovyvaya  kazhdyj shag. Kakoj  smysl bezhat' s takimi
giryami? Kakoj smysl v nedosypanii, v surovom ogranichenii vseh svoih zhelanij,
v luchshih  godah  yunosti,  potrachennyh na uedinenie,  zanyatiya  i razmyshleniya?
Kakoj v etom smysl, esli ty zaranee obrechen na porazhenie?
     Sad  vstretil ego  hrustom zasohshih list'ev na central'noj allee. Osen'
eshche ne skoro-- navernoe, opyat'  slomalsya edinstvennyj zdes' robot-uborshchik. V
sleduyushchij raz nado budet  vykroit' pyat'-shest' minut  i posmotret', chto s nim
stryaslos'.
     V   konce   berezovoj   allei   pokazalas'   potemnevshaya  ot   vremeni,
pokorobivshayasya  ot  dozhdej i  vetrov s  taraya skam'ya.  "Skam'ya  dlya  slozhnyh
besed", kak  v shutku okrestil  ee odnazhdy Glebov. Segodnyashnyaya  vstrecha zdes'
tozhe ne obeshchaet byt' legkoj.
     Roman sel, prikryl glaza i prislushalsya  k sebe... Vospominaniya o tyazhkom
trude, o  nezasluzhennyh obidah, o promel'knuvshih, kak odno mgnovenie,  godah
vnov' ovladeli im, i on ne stal protivit'sya ih prihodu...
     Kogda zhe vse nachalos'? Kak bol'shinstvo normal'nyh detej  v shkole pervoj
stupeni,   on   mechtal   stat'  zvezdoletchikom.   Mechta  byla  rasplyvchatoj,
neopredelennoj.
     Emu  nravilis'  kukly  v  skafandrah,  modeli  korablej. Avtomaticheskie
igrushki planetnyh vezdehodov. Komu iz mal'chishek oni ne nravilis'?
     Odnako v chetyrnadcat' let, posle okonchaniya shkoly pervoj stupeni, mnogie
poumneli. Special'nost' zvezdoletchika stanovilas' vse menee prestizhnoj. Risk
i  romantika  dal'nego  poiska  postepenno  othodili  na zadnij  plan.  Komu
Interesno vodit' rejsovye korabli po odnomu i tomu  zhe marshrutu, na  kotorom
izvestna  kazhdaya ostanovka,  kazhdyj  "sluchajnyj" asteroid? Pilotov  korablej
trebovalos' vse men'she, kolichestvo  chlenov  ekipazhej neuklonno  sokrashchalos',
mesta lyudej zanimali  avtomaticheskie  ustrojstva,  i vse trudnee stanovilos'
postupit' v shkolu vtoroj stupeni pri Kosmicheskom institute.
     Federacii trebovalis' sovsem drugie specialisty.  No on  ne  poslushalsya
mudryh  sovetov i provalilsya  na vstupitel'nyh ekzamenah.  |to  bylo  pervym
razocharovaniem. Bol'shinstvo mal'chishek v etoj situacii  nachinali  podyskivat'
special'nost' poproshche. S nim etogo ne proizoshlo.
     Imenno togda  on pervyj raz vser'ez zadumalsya nad tem, chto, sobstvenno,
privlekaet ego  v special'nosti  zvezdoletchika.  Ne forma,  ne  prestizh,  ne
slava, dazhe ne vozmozhnost' samostoyatel'no upravlyat'  korablem.  (Kstati, uzhe
togda on prekrasno  ponimal, chto  eto poprostu  nevozmozhno.)  Ego privlekali
chuzhie neissledovannye miry, ostrova,  na  kotorye ne stupala noga  cheloveka,
zvezdnye ostrova.
     Mozhet  byt',  prichinoj  vsego  byl malen'kij  asteroid,  na kotorom  on
rodilsya?  S  detskih let rodnoj  mir  kazalsya  emu korablem, plyvushchim  sredi
zvezd.  On  podal  zayavlenie   v  Upravlenie  vneshnih  poselenij,   v  SHkolu
inspektorov.  |ta special'nost', posle kapitanov  korablej dal'nej razvedki,
kazalas' emu zasluzhivayushchej naibol'shego vnimaniya.
     Edinstvennaya takaya shkola nahodilas' v stolice Federacii. Komu tam nuzhen
mal'chishka s dalekoj periferijnoj kolonii? Ego roditeli  nikogda ne byvali na
Zemle,  on sam  videl  ee  lish'  v videofil'mah. Snachala nad nim  dobrodushno
podsmeivalis',  govorili o tom, chto  chudes ne byvaet, chto dlya postupleniya  v
takuyu prestizhnuyu shkolu nuzhna sootvetstvuyushchaya protekciya, chto na Zemle hvataet
svoih mechtatelej,  bez nego kak-nibud' obojdutsya...  No, kogda  s  ocherednoj
pochtoj prishlo uvedomlenie  o tom, chto ego dokumenty prinyaty k  rassmotreniyu,
nasmeshki pochemu-to stali lish' zlee.
     Posle  celoj  programmy  special'nyh  testov i obsledovanij  iz stolicy
prishlo  priglashenie  prinyat' uchastie  v konkursnyh  ekzamenah. Tak  on  stal
abiturientom.
     |to slovo kazalos' emu vsego  lish' stupen'koj.  V abiturienty prinimayut
ne vsyakogo. Rano  ili pozdno abiturient stanovitsya kursantom-- tak on  dumal
togda. Emu prishlos' vyderzhat' celyj boj s rodnymi: oni naotrez  otkazyvalis'
dat' soglasie na  ego uchastie v konkurse, no Roman umel dobivat'sya svoego, i
v konce koncov rejsovyj zvezdolet unes ego k nevedomoj i dalekoj Zemle.
     Zatem byla posadka na poyasnom  kosmodrome, peresadka na rejsovyj chelnok
Kalipso--  Mars-- Zemlya i avariya,  navsegda perecherknuvshaya  vse  ego mechty i
plany...
     Dolgie  gody  lecheniya,  iskalechennaya psihika,  klaustrofobiya--  diagnoz
medicinskoj komissii, zastavivshij ego navsegda rasstat'sya s mechtoj o dal'nem
kosmose.
     Domoj on tak i ne vernulsya. ZHizn' poteryala dlya nego  svoi yarkie Kraski.
ZHelaniya  brosit'  yakor',  najti sebe  sputnicu zhizni, opredelit'sya tak i  ne
vozniklo. Ne  poluchiv  opredelennoj special'nosti,  ne zakonchiv shkolu vtoroj
stupeni, on  nachal skitat'sya s planety na planetu. Menyaya odin  osvoennyj mir
za  drugim,  podyskivaya  sluchajnye,  vremennye raboty,  soglashayas' na  lyubye
usloviya... Postepenno  on prevratilsya v postoyannogo passazhira,  v pariyu  bez
obrazovaniya i bez  special'nosti. Tri goda byli bezvozvratno poteryany, vremya
dlya postupleniya v shkolu vtoroj stupeni upushcheno, doroga k ego zavetnoj mechte,
kak  emu kazalos', polnost'yu utrachena.  I vot togda na Fredose  on  vstretil
Glebova... CHeloveka, vnov' podarivshego emu nadezhdu...
     Glebov znal  starinnuyu kitajskuyu sistemu  trenirovki psihiki, sposobnuyu
vernut' iskalechennomu cheloveku zdorov'e, zakalit' ego, sdelat'  sil'nee. Ona
mnogoe mogla, eta  strannaya  sistema... Glebov  sdelalsya  ego uchitelem i  za
chetyre goda polnost'yu vernul Romanu zdorov'e.
     CHto-to,  vprochem, ostalos'.  Kakie-to  smutnye  videniya,  sny,  obryvki
strannyh vospominanij ili sledy bylyh gallyucinacij. Roman ne mog by otvetit'
na   etot  vopros,  vozmozhno,  poetomu   on  instinktivno   izbegal  polnogo
medicinskogo obsledovaniya i iskal obhodnye puti, vedushchie k celi.
     Dogadyvalsya li ob  etom Glebov? Znal li, chto dlya  Romana to,  chemu  sam
Glebov posvyatil vsyu zhizn', vsego lish' sredstvo? Skoree  vsego,  on  nadeyalsya
tol'ko na vremya.
     Postepenno,  ispodvol'  v Romane  narastal  protest.  On  ne  sobiralsya
posvyashchat' svoyu zhizn' planam Glebova, i v konce koncov razryv stal neizbezhen.
Oba  ponimali eto, hotya eshche ne rodilis' okonchatel'nye slova, da i  ne bylo v
etom neobhodimosti dlya dvuh lyudej, oshchushchavshih samo dvizhenie mysli.
     On uslyshal shagi uchitelya  za celyj  kvartal. Konechno,  ne  sam  zvuk. On
slovno  videl so storony, kak uchitel' prohodit v  etu minutu mimo avtomata s
ekspress-zavtrakom,  vidit  broshennuyu  im  obertku  i  osuzhdayushche  pokachivaet
golovoj.
     Glebov  vyglyadel  ustavshim  i sil'no  postarevshim,  hotya s  momenta "ih
poslednej vstrechi  proshlo  ne bol'she goda. CHerty ego lica obostrilis', i pod
tonkoj pergamentnoj kozhej  proglyadyvala nezdorovaya sineva. Skol'ko emu mozhet
byt'   let?  Sem'desyat?  Sto?  Sprashivat'  o  vozraste  starshego   schitalos'
neprilichnym. Roman i v etot raz  sderzhalsya, ne nachinal  razgovor.  A  Glebov
budto ispytyval  ego terpenie: uporno molchal i smotrel v storonu,  slovno ne
zamechal sidevshego na skam'e Romana.
     V konce koncov Roman  ne  vyderzhal  i nachal opravdyvat'sya. CHuvstvo viny
pered uchitelem za to, chto on  ne vypolnil  ego rekomendacij, ne sprosil dazhe
soveta, a prosto izvestil o svoem reshenii, okazalos' sil'nee vezhlivosti.
     -- YA ne mog postupit' inache. Ponimaesh', eto moj  poslednij shans.  Takie
ekspedicii  byvayut raz v stoletie! YA dolzhen hotya by poprobovat'. Mozhet byt',
povezet, byvayut zhe sluchajnye neveroyatnye udachi! Vdrug mne povezet?
     -- Da? CHto zh, vozmozhno.
     -- Ty  ne prav, nel'zya bol'she zhdat', bol'she  ya  tak ne mogu, ty  nauchil
menya  mnogomu,  dal  nadezhdu,  pyat'  let  ya  zhdal  i  rabotal,  pyat'  dolgih
beskonechnyh let, i vot teper' ty protiv...
     -- Razve  ya chto-nibud' skazal? YA voobshche sizhu molcha. Sizhu i  slushayu tvoj
detskij lepet. YA dazhe ne vozrazhayu.
     -- Razve obyazatel'no vozrazhat'? YA zhe vizhu-- ty protiv!
     -- Kakoe  eto, v konce koncov, imeet znachenie, raz ty uzhe vse reshil bez
menya?
     -- YA dolzhen byl hotya by otdat'  zayavlenie na uchastie v etom konkurse! YA
uznal ob otkrytii konkursa s opozdaniem, i u  menya ne ostavalos' vremeni dlya
togo, chtoby svyazat'sya s  toboj.  Odnako nikto ne  meshaet tebe  zapretit' mne
poedinok.  Ty moj uchitel'. Do  nachala  sorevnovanij eshche dvoe sutok. Ty ochen'
speshil i uspel. CHego zhe ty zhdesh'? Za chto menya uprekaesh'?
     -- YA  nichego ne mogu  tebe zapretit'. Osobenno teper'. "Kazhdyj chelovek,
stanovyas'  samostoyatel'nym,  sam  prinimaet  resheniya i  sam  otvechaet  za ih
posledstviya..."
     |to byla ritual'naya fraza. Fraza proshchaniya. Glebov  otrekalsya ot nego, i
teper' on ostavalsya  odin.  Sovershenno  odin.  Roman  pochuvstvoval  holodnoe
otchayanie  i vmeste  s tem neznakomoe  ran'she uporstvo. Esli  nuzhno zaplatit'
dazhe takuyu cenu-- on ee zaplatit. V  konce koncov,  dazhe uchenie  KZHI  vsegda
bylo dlya nego tol'ko sredstvom.
     Holodnyj  veter, pereprygnuv  cherez ogradu parka, pomchalsya vdol' allei,
nesya  pered soboj volnu  suhih shurshashchih list'ev, i, ne  doletev  do skamejki
neskol'kih metrov, bessil'no brosil im pod nogi pestruyu ohapku.
     Glebov podnyalsya, povernulsya k  Romanu  i posmotrel na nego vnimatel'no.
Vglyadelsya tak, slovno hotel nadolgo zapomnit' ego cherty.
     -- YA  vsegda znal,  chto rano ili  pozdno eto  sluchitsya. CHto ty ujdesh' k
svoim zvezdam. No ya nadeyalsya, eto budet ne tak bystro i ty, po krajnej mere,
zakonchish'  kurs.  U tebya  nastoyashchij talant,  on vstrechaetsya  slishkom  redko.
Inogda mne dazhe kazalos', chto v detstve kto-to  s toboj zanimalsya, nekotorye
reakcii okazalis' chrezmerno  razvity, Est'  kachestva,  kotorye ne mogut byt'
vrozhdennymi, ih mozhno dostich' tol'ko s pomoshch'yu special'nyh trenirovok.
     -- Pochemu zhe ya nichego ne pomnyu ob etom?
     -- Posle  avarii chast' tvoej pamyati okazalas' zakrytoj, psihologicheskie
reakcii,  svyazannye s etoj izolirovannoj oblast'yu,  nenormal'no  boleznenny.
Vse  eto  napominaet  iskusno  postavlennyj  gipnoblok  s  horoshej  zashchitoj.
Pronikat' v  nego slishkom  opasno,  ya nadeyalsya, chto pozzhe, kogda ty do konca
ovladeesh'  sistemoj  i smozhesh' polnost'yu kontrolirovat' sobstvennuyu psihiku,
ty  sam spravish'sya s etim. No ty uhodish' slishkom rano. YA vsegda znal, chto ty
ujdesh',  i vse zhe nadeyalsya na vremya.  Posle okonchaniya tret'ego  cikla dolzhna
byla  izmenit'sya  vsya  tvoya  struktura  cennostej, samo vospriyatie  mira,  ya
nadeyalsya, chto togda ty peremenish' reshenie...
     -- U menya net  vybora. Sleduyushchij konkurs mozhet byt' cherez pyat'-- desyat'
let. Mne uzhe dvadcat' vosem',  vozrast stazhera ne dolzhen  prevyshat' tridcati
let, ya mogu opozdat' navsegda.
     Oni govorili na raznyh yazykah. Kazhdyj o svoem.
     -- Da, ty uzhe ochen' star.
     Vmesto ironii on uslyshal v golose uchitelya neponyatnuyu grust'.
     -- A ty znaesh', pochemu ya protiv? Dogadyvaesh'sya ob etom?
     -- Net.
     -- |to  nasha poslednyaya  vstrecha, i  poetomu ya  mogu  skazat' tebe  vse.
Reshenie prinyato. Ty vybral svoyu dorogu, i moi slova ne imeyut bol'she nikakogo
znacheniya.
     Roman  oshchutil  v ego golose eshche bol'shuyu grust'-tosku, prevoshodyashchuyu ego
sobstvennuyu, i nichem ne sumel pomoch', ne nashlos' nuzhnyh slov,  tol'ko vo rtu
peresohlo da predatel'ski zapershilo v gorle.
     -- Delo v tom, chto tebe nel'zya bol'she proigryvat': kazhdyj chelovek imeet
opredelennyj limit neudach.  Svoj ty uzhe ischerpal: eshche odno  porazhenie-- i ty
uzhe  ne smozhesh'  podnyat'sya,  ne hvatit vnutrennih  rezervov dlya  organizacii
novogo ryvka. Slishkom horosho ya  tebya izuchil. Ty i sejchas rvesh'sya v boj ne ot
horoshej  zhizni.  Kazhdyj  chelovek zhivet vnutri  otvedennoj emu sud'boj i  ego
sobstvennoj  volej  kletochki  prostranstva. Kletochka mozhet byt'  bol'shoj ili
ochen'  malen'koj,--  uchitel'  pokazal  pal'cami,  kakoj  mozhet byt' kletochka
zhiznennogo  prostranstva,  i  prodolzhil:--  Lyudi  tozhe  ne  odinakovy.  Odni
umeshchayutsya  v  etu kletochku,  uzhivayutsya  s  nej,  soizmeryayut svoi  zhelaniya  s
real'nym polozheniem veshchej. Drugie-- net. Ty otnosish'sya  ko vtorym. Im vsegda
trudnee  zhivetsya.  YA  nikogda  ne govoril tebe, pochemu  tak vazhno  vospitat'
uchenika?
     Roman otricatel'no pokachal golovoj.
     -- Let dvesti nazad, kogda otkryli energiyu KZHI i vpervye byli privedeny
v  opredelennuyu  sistemu  pravila ovladeniya  etoj  energiej, delalos'  mnogo
popytok  zapretit'   ee  ili,  po   krajnej  mere,  postavit'  pod  kontrol'
pravitel'stva.  No potom  okazalos',  chto  lyudej,  sposobnyh  ovladet'  etim
iskusstvom,  men'she odnoj tysyachnoj procenta. I pravitel'stvo poteryalo k  nam
vsyakij  interes. Pri  takom  nichtozhnom  kolichestve samo  soboj  dolzhno  bylo
poluchit'sya tak, chto so vremenem ob energii KZHI prosto zabudut, i  nichego  ne
nado zapreshchat'-- dostatochno umalchivat'.
     V obshchem, eta  taktika imela  uspeh, no ne polnost'yu. I tol'ko blagodarya
tomu,  chto k formal'nym  pravilam  i  uprazhneniyam  so  vremenem  pribavilis'
opredelennye moral'nye obyazannosti...
     -- Kazhdyj  izuchivshij  sistemu KZHI  obyazan v techenie svoej zhizni najti i
vospitat' uchenika,-- tiho proiznes Roman.
     -- Vot imenno--  "obyazan".  No  eto legko  skazat', a gde ego  najdesh',
uchenika, esli na million lyudej lish' odin rozhdaetsya s vrozhdennoj sposobnost'yu
k ovladeniyu energiej KZHI? Da k  tomu zhe ne podozrevaet o svoih sposobnostyah.
Mne prosto povezlo... Vtorogo takogo sluchaya ne budet, i teper' ty ponimaesh',
kak trudno mne teryat' tebya.
     -- YA ne sobirayus' nikuda uhodit'. YA mogu prodolzhat' uchenie.
     --   Ne  mozhesh'.  Vernee,  ne  smozhesh'.   Potomu   chto  provalish'sya  na
konkurse-poedinke...  Nu-ka,  skazhi mne osnovnoe pravilo izuchayushchego  sistemu
KZHI?
     --  Obuchayushchijsya ne dolzhen  ni v  processe obucheniya, ni  posle ovladeniya
osnovnymi  priemami  i silami energii KZHI  ispol'zovat' ih vo vred lyudyam ili
kakomu by to ni bylo zhivomu sushchestvu...
     -- |to odno  iz  samyh staryh pravil, i otnositsya ono ne tol'ko k nashej
sisteme.
     Ego otkryli eshche tibetskie mistiki, i  s  teh por ono  prisutstvovalo  v
bol'shinstve filosofskih sistem, tak ili inache izuchavshih kosmicheskuyu energiyu.
No iz  etogo pravila est' dva isklyucheniya, o kotoryh ya ne imel prava govorit'
tebe ran'she. Pervoe iz nih glasit, chto ty mozhesh' ispol'zovat' priemy sistemy
protiv zhivogo  sushchestva ili cheloveka  v  tom  sluchae, esli  ot  nih  ishodit
neposredstvennaya ugroza tvoej zhizni, no tol'ko dlya likvidacii etoj ugrozy.
     I  vtoroe:  ty mozhesh' ispol'zovat' vse sily  sistemy  protiv  teh,  kto
pol'zuetsya eyu vo  vred  zhizni.  Vtoroe pravilo, naskol'ko ya  ponimayu,  imeet
chisto protokol'noe znachenie.  Pri sushchestvuyushchej  slozhnosti ovladeniya priemami
KZHI, pri  ee nichtozhnoj rasprostranennosti, da eshche uchityvaya  svyazannyj s etim
risk, vryad li tebe pridetsya kogda-nibud'  vstretit' takogo protivnika, i tem
ne  menee,  proshchayas' s  toboj, ya  byl  obyazan  skazat' eti  poslednie  slova
naputstviya.
     -- Pochemu ty ostavlyaesh' menya v samyj slozhnyj  moment moej zhizni? Ved' v
tvoej vlasti izmenit' vse, ty zhe znaesh'...
     -- Imenno  poetomu. U tebya svoj put'. YA ne imeyu prava vmeshivat'sya. Esli
sejchas tebya ostanovit', ty nikogda etogo mne ne prostish'. Tol'ko  sam, cherez
gorech' porazheniya ili  radost'  pobedy,  ty  najdesh'  svoyu dorogu,  ya  ne zrya
vospital horoshego uchenika.
     On vstal i poshel po hrustyashchim list'yam, ne oglyadyvayas'. Prezhde chem Roman
ponyal smysl  poslednej  frazy,  skazannoj uchitelem  na proshchan'e,  prezhde chem
nastupilo  samo eto proshchan'e, tot  uzhe skrylsya za povorotom  allei, i tol'ko
oshchushchenie dobra  i pechali ostalos'  ryadom s Romanom, slovno uchitel' nikuda ne
uhodil, i on znal, chto vospominanie ob etom ostanetsya s nim navsegda.










     V  vosemnadcat'  dvadcat'  kapitan  Ivon   Rzhezhich,   vypolnyaya   pros'bu
Rajkova,byl u dverej  operatorskogo zala. Rajkov, estestvenno, opazdyval. On
vsegda opazdyval, esli ne schital vstrechu chereschur znachitel'noj, i  Rzhezhich za
dvenadcat' let znakomstva vse  nikak ne  mog ponyat', otkuda  eto  u nego, ot
bezalabernosti ili ot  potaennogo prezreniya  k lyudyam? Ivon privyk k poryadku,
lyubil  ego i ne  skryval etogo.  Lyudi,  ne  otlichavshiesya podobnym kachestvom,
redko  zaderzhivalis' v  kosmoflote. On  zhe otdal emu chetvert' veka--  luchshuyu
chast' svoej zhizni, a teper' vot Igor' Rajkov,  ego byvshij uchenik, razgil'dyaj
i  demagog,  zastavlyaet sebya zhdat'. Malo  togo, s tochnost'yu do  minuty mozhno
bylo predpolozhit', kogda on poyavitsya. On vsegda prihodil ne ran'she chem cherez
polchasa   posle   uslovlennogo   sroka,   esli   kakie-nibud'   chrezvychajnye
obstoyatel'stva ne lomali etot strannyj grafik.
     V  etot  raz  Rajkov, vo vsyakom sluchae, ostalsya veren  sebe  i poyavilsya
rovno bez desyati sem'. Vid u nego byl vinovatyj, pochti zaiskivayushchij.
     --  Prosti,  pozhalujsta, sovershenno zamotali v Upravlenii,  i noga, kak
nazlo, razbolelas', ele doshel do avitrona. Ty uzh izvini...
     On tak iskrenne  kazhdyj raz  sozhalel o sluchivshemsya  kazuse, chto na nego
polozhitel'no nevozmozhno bylo serdit'sya.
     -- Zachem ya tebe ponadobilsya?
     -- Da prosto zahotelos' uvidet' starogo druga.
     -- Igor', perestan' fintit'! Govori srazu, v chem delo?
     -- Organizuetsya odna nebol'shaya ekspediciya, hochu pokazat' tebe korabl'.
     -- Kogda otpravlyaemsya?
     -- Nu, ne tak bystro... Snachala osmotrim korabl'.
     Oni  proshli  prospekt  Kosmonavtov,  s  udovol'stviem  vdyhaya  vechernij
morskoj  vozduh i  obmenivayas' novostyami.  Rajkov izbegal razgovora  o dele.
Hotelos' sdelat' Rzhezhichu syurpriz...
     Centr goroda podderzhivalsya v  otnositel'nom poryadke, no, kak tol'ko oni
minovali  central'nuyu  magistral', u  nih  propalo zhelanie  prodolzhat' peshuyu
progulku.
     Zarosli bur'yana i dikaya sinyaya  kolyuchka, zavezennaya kogda-to s Ganimeda,
zapolonili vsyu poverhnost' mostovoj. Prishlos' vyzyvat' aerotaksi. Spustya chas
oni okazalis' v rajone porta.
     Mestnyj  kar proshel vtoroj kontrol'nyj punkt i, ostaviv  daleko  pozadi
passazhirskuyu zonu kosmoporta, povernul k staromu kladbishchu korablej.
     -- Ne  ponimayu,  dlya chego ty menya syuda tashchish'. U nas chto, mnogo lishnego
vremeni? -- nedovol'no provorchal Rzhezhich.
     -- Skoro  uznaesh'.--  Rajkov  zagadochno  ulybnulsya.--  U  tebya ostalos'
chto-nibud' ot prezhnego terpeniya?
     -- Pri chem tut terpenie? Ty obeshchal mne pokazat' korabl'!
     --  Vidish'  li...  Nam  pridetsya  vzyat' s  soboj  mnogo lishnego  gruza:
apparaturu dlya mosta i goryuchee dlya predel'nogo broska. Nuzhen krupnyj korabl'
s moshchnymi generatorami. Stolica Federacii ne raspolagaet korablyami podobnogo
tipa, a gridyane nam otkazali.
     -- To est'  kak otkazali? Kakoe oni imeyut pravo otkazyvat' Central'nomu
Sovetu?
     -- Net u  nih podhodyashchih korablej-- chast'  v remonte,  ostal'nye srochno
ushli  v  ekspediciyu...  Ne  nravitsya  im  etot  most.  Oni  slishkom  dorozhat
sobstvennoj avtonomiej i budut vsyacheski vstavlyat' nam palki v kolesa.
     Imenno poetomu Sovet organizoval sobstvennuyu ekspediciyu neposredstvenno
s  Zemli. Topliva  ponadobitsya znachitel'no bol'she,  zato  my budem polnost'yu
nezavisimy v svoih dejstviyah.
     Kak tol'ko kar vynyrnul iz loshchiny passazhirskogo kosmodroma, oni uvideli
korabl'.
     Gigantskoe serebristoe telo zvezdoleta vzdymalos' vvys' na dobruyu sotnyu
metrov. On  kazalsya velikanom  sredi besporyadochno sbivshihsya v kuchu spisannyh
korablej bolee pozdnego vremeni.
     -- Neuzheli "Ruslan"?
     -- On samyj. Vosstanovitel'nye raboty uzhe nachaty.
     -- Ne emu zhe...
     -- Ty hochesh' skazat': mnogo let. Nichego. Korpus  iz titanita. V te gody
umeli  stroit' po-nastoyashchemu. |lektronnuyu nachinku, oborudovanie--  vse,  chto
ustarelo, my zamenim.
     -- A reaktory?
     -- Reaktory  ostanutsya.  Prishlos'  by razrezat' ves'  korpus,  chtoby ih
remontirovat'. Glavnyj energetik gonyal ih na  vseh rezhimah. Komissiya schitaet
generatory vpolne rabotosposobnymi.  Razmery  i  massa  protiv  sovremennyh,
konechno, velikovaty, no  s etim  pridetsya mirit'sya: u nas  malo  vremeni.  S
Gridosom vse ne tak prosto...
     -- Naskol'ko ya ponimayu, ty hochesh', chtoby Federaciya poslala  tuda boevoj
korabl'?
     --  Nu,  oficial'no boevyh korablej teper' ne  sushchestvuet, eto, skoree,
muzejnyj eksponat. Tem ne menee na "Ruslane" vpolne rabotosposobnye lazernye
pushki i  horoshaya  silovaya zashchita. My  budem chuvstvovat' sebya na  Gridose pod
takim  prikrytiem uverennej.  V  konce koncov, oni  sami vinovaty,  chto  nam
prishlos' ispol'zovat' staryj spisannyj korabl'.
     --  Takim  obrazom, nashe zadanie po  ustanovke prostranstvennogo  mosta
tozhe stanovitsya svoego roda fasadom. Ne nravitsya mne vse eto.
     --  Dumaesh',  mne nravitsya?  Gridos-- tol'ko pervaya lastochka. Federaciya
nachinaet raspadat'sya, kolonii dobivayutsya vse bol'shej avtonomii, i  nikto  ne
znaet, chem eto konchitsya.
     -- Tak, mozhet, most chto-nibud' izmenit v etom?
     -- Delo ne v transportnyh  problemah. Vse gorazdo ser'eznej. Postepenno
ischezayut prichiny, ob容dinyavshie nas v edinoe celoe, i nikto  segodnya ne mozhet
skazat',  horosho eto ili ploho. Nikto ne znaet,  kak daleko zavedet nas etot
process i chem on zakonchitsya. Vozmozhno, chelovechestvo kak edinaya rasa poprostu
perestanet sushchestvovat'.
     -- YA  nadeyus', chto Gridos v kakoj-to stepeni smozhet otvetit' hotya by na
nekotorye iz etih voprosov .
     Vecherelo.  Oni dolgo  stoyali  v zadumchivosti pered starym korablem: dva
nemolodyh cheloveka, nemalo povidavshih na svoem veku. Oba ponimali, chto vremya
ih epohi  podoshlo k  tomu  rubezhu,  kogda nakopivshiesya ispodvol',  nezametno
faktory privodyat k reshitel'nym i vnezapnym peremenam.
     Nastupalo vremya trevog, vremya somnenij i vremya dejstvij.
     Zakat  nad  kosmodromom igral na staroj  brone  boevogo korablya,  i oba
slishkom  horosho  znali,  chto  etot  blesk  nikogda nichego ne menyal v slozhnyh
dvizheniyah  sovremenno go obshchestva,  a  k yazyku sily pervymi vsegda pribegali
te, kto chuvstvoval sebya ne slishkom uverenno.
     Neskol'ko pozzhe, analiziruya cepochku strannyh sovpadenij, privedshih  ego
v sportivnyj zal attestacionnoj komissii, Rajkov tak i ne smog ustanovit', s
chego,  sobstvenno, vse  nachalos'. Mozhet  byt',  s  vydannogo dva  dnya  nazad
avtomaticheskomu  sekretaryu   zadaniya   proizvesti   predvaritel'nyj   podbor
neskol'kih podhodyashchih kandidatur, iz kotoryh vposledstvii on sobiralsya lichno
otobrat' nuzhnogo cheloveka dlya  otpravki na Gridos?  Ili vse proizoshlo pozzhe,
kogda posle poseshcheniya s Rzhezhichem  starogo kosmodroma u nego zabarahlil kar i
on vynuzhden byl vyzvat' remontnogo kiba, a tot, kak obychno, zaderzhalsya?..
     Dosaduya na zrya  potrachennoe vremya, Rajkov vyshel  i okazalsya pryamo pered
doskoj ob座avlenij so znakomoj familiej: Gravov.
     I  pochemu,  sobstvenno, eta familiya pokazalas'  emu  znakomoj?  Ved' on
videl ee vsego odin raz v podgotovlennom sekretarem spiske, naryadu s devyat'yu
drugimi  kandidaturami.  Konechno,  u nego horoshaya pamyat', no ne  do takoj zhe
stepeni... Delo bylo dazhe i ne v etom, a v tom, chtoby  ponyat', gde prohodila
edva  ulovimaya gran', za kotoroj  sluchajnye sovpadeniya  prevrashchalis' v nechto
vpolne opredelennoe, v nechto podgotovlennoe zaranee.
     Kak by tam ni bylo, ustav zhdat' remontnogo  robota, Rajkov otkryl dver'
i  ochutilsya v zale  attestacionnoj komissii kosmoflota v  tot samyj  moment,
kogda k koncu podhodil final'nyj poedinok mezhdu dvumya kandidatami v stazhery.
     Tol'ko  sejchas  on  vspomnil, chto  ego oficial'no  priglashali  posetit'
zaklyuchitel'nuyu  ceremoniyu  utverzhdeniya  budushchego  stazhera,  no on otkazalsya,
sobirayas' pozzhe special'no zanyat'sya podborom nuzhnoj kandidatury.
     Tem ne menee fakticheski, vopreki sobstvennomu  zhelaniyu, on stoyal sejchas
v etom zale. Predsedatel' attestacionnoj komissii podnyalsya navstrechu vazhnomu
gostyu, i Raj-kovu, chtoby  ne privlekat' izlishnego  vnimaniya k svoej persone,
prishlos' sest' za stol.
     Poedinok tem vremenem fakticheski uzhe zakanchivalsya.
     Roman proigryval Klestovu po vsem  punktam. Uzhe sam fakt ego  uchastiya v
finale  byl chudom. CHtoby chelovek s ulicy  oderzhal pobedu nad desyatkom horosho
podgotovlennyh   kursantov  kosmoshkoly,  uzhe  sam  etot   fakt  byl  slishkom
neveroyaten. No  teper'  on  proigryval.  Besstrastnyj  avtomaticheskij  sud'ya
vysvechival na gigantskom panno komissii bally, oznachavshie polnoe porazhenie.
     On proigral na sorok  desyatyh v psihoteste, on ne vyderzhal sorevnovaniya
v igre pilotov, kogda za pul'tom trenazhera Klestov na desyat' sekund ran'she i
na  sorok  ballov  luchshe proizvel posadku  na uslovnuyu planetu.  Nakonec, on
proigryval emu v sportivnoj shvatke.
     Schitalos',  chto  pobeda  v  sportivnom  poedinke  mozhet  kompensirovat'
neudachu v teoreticheskom  i prikladnom  razdelah. Pochemu eto tak--  nikto  ne
znal. Okonchatel'noe  reshenie  komp'yutera nevozmozhno bylo predvidet' zaranee.
Vo  vsyakom sluchae,  ono  ne vytekalo  neposredstvenno  iz summy  zavoevannyh
ballov. Igrala rol'  lichnaya kartochka  kandidata, ego biograficheskie  dannye,
psihologicheskaya sovmestimost' s chlenami budushchej komandy i mnogoe drugoe.
     Pogovarivali,  chto  dazhe  lichnye  svyazi  mogli  znachitel'no  vliyat'  na
bezuprechnoe ob容ktivnoe reshenie komp'yutera.
     Roman v  eto ne  veril.  V  eto  nel'zya bylo  verit',  inache  vse  gody
podgotovki teryali smysl. On ne veril i potomu  borolsya do konca,  dazhe kogda
dal'nejshaya bor'ba kazalas' bessmyslennoj.
     Klestov smyal ego v blizhnem boyu, zatem vynudil ujti na dal'nyuyu distanciyu
i, nakonec, krasivoj dvojnoj podsechkoj shvyrnul na kover. Zal vzrevel.
     Rajkov potyanulsya k svoemu pul'tu  i vklyuchilsya v informacionnyj blok. Na
ego displee poplyli dlinnye ryady dannyh iz lichnoj kartochki kandidata.
     -- Nichego ne ponimayu... |tot  chelovek  prosto  ne mog dojti do  finala.
Takogo nikogda ne bylo,  tut chto-to  ne tak,-- probormotal on, ni k komu  ne
obrashchayas'.
     Poedinok  mezhdu tem,  ko  vseobshchemu udivleniyu, vse eshche  prodolzhalsya. Po
usloviyam  sorevnovaniya  on  dolzhen  prodolzhat'sya  do teh por,  poka odin  iz
sopernikov ne priznaet svoego porazheniya ili ne smozhet podnyat'sya. No strannyj
"chelovek s ulicy" podnyalsya vnov', vnov' vstal  v boevuyu stojku. Na  lice ego
protivnika, uzhe schitavshego sebya pobeditelem, mozhno bylo  zametit'  nekotoruyu
rasteryannost'.
     Staraya  tradiciya  otbora   kandidatov   v  stazhery  dal'nih  ekspedicij
neukosnitel'no   soblyudalas'  mnogo  desyatiletij,  i,   hotya  pravila  davno
ustareli, otmenyat' ih ne bylo smysla.  Redko uhodili  teper'  v kosmos novye
poiskovye  ekspedicii. Kosmoflot  edva  spravlyalsya s obsluzhivaniem  rejsovyh
linij mezhdu koloniyami  Federacii.  Na  kazhduyu  novuyu  ekspediciyu trebovalos'
special'noe  razreshenie  Soveta.  Slishkom  mnogo  material'nyh  resursov,  a
zachastuyu i zhiznej, unosilo issledovanie dal'nih chastej Galaktiki.
     Odno  iz  staryh pravil  razreshalo prinimat'  uchastie  v  konkurse vsem
zhelayushchim.  V   te   dalekie  vremena,   kogda  shkol  bylo   malo,   a  novye
issledovatel'skie ekspedicii uhodili k zvezdam pochti kazhdyj god, eto pravile
davalo vozmozhnost' talantlivym  lyudyam zavoevat' sebe mesto v odnoj  iz takih
ekspedicij.  Vo vsyakom  sluchae,  ono davalo im  nadezhdu, sozdavalo vidimost'
spravedlivosti.    Segodnya   u    lyudej,   ne   proshedshih    podgotovki    v
specializirovannyh shkolah, ne bylo ni malejshego shansa  dazhe blizko podojti k
finalu. Tem ne menee eto sluchilos'.
     Roman stoyal na samoj granice kovra, eshche shag-- i on okazhetsya v minusovoj
zone. Pot zalival lico, bolela kolenka, sil'no ushiblennaya vo vremya poslednej
podsechki. Klestov dejstvoval metodichno i bezzhalostno, on  bezuprechno  vladel
vsemi novejshimi priemami zashchity i napadeniya.  Roman mog emu protivopostavit'
tol'ko vynoslivost'  i neobyknovennuyu  gibkost'.  No,  chtoby vystoyat' protiv
special'no trenirovannogo bojca, etogo  bylo nedostatochno. I  posle togo kak
on  v  shestoj  raz podnyalsya s kovra,  posle poslednej,  samoj sokrushitel'noj
podsechki, chto-to izmenilos' v manere boya Klestova. On medlil, i Roman ne mog
ponyat', chto  eto:  rasteryannost'  ili  prosto takticheskij  priem, v  kotorom
protivnik  pytalsya   zastavit'  ego  vyjti  na  vygodnuyu  dlya  sebya  srednyuyu
distanciyu,  raskryt'sya, poteryat'  bditel'nost'  i ne  sumet'  uklonit'sya  ot
ocherednogo broska...
     Skoree   vsego,   Klestov  hotel  zakonchit'   boj  effektnym   nokautom
protivnika.  Navernoe,  on  dobivalsya  imenno  etogo,  inache  davno  by  uzhe
vospol'zovalsya  slabost'yu Romana v te pervye, samye trudnye mgnoveniya, kogda
tot tol'ko chto podnyalsya s kovra.
     No vot nakonec Klestov vnov'  prygnul. Normal'nyj chelovek vryad li sumel
by  zametit' dvizhenie ego  ladonej,  chertivshih  v vozduhe  korotkie  opasnye
traektorii udarov. No  mgnoveniya rastyagivalis' dlya Romana vo vremya poedinka,
on mog by rastyanut' ih eshche bol'she. U nego ostavalos' zametnoe  prevoshodstvo
v  bystrote  reakcii,  odnako  eto  ni k  chemu  ne  velo:  Klestov  primenyal
kompleksnye  priemy  i legko nahodil na  tele  protivnika  uyazvimye  bolevye
tochki, izvestnye Romanu.
     A  uklonit'sya ot  grada  udarov  polnost'yu bylo nevozmozhno, Roman  edva
uspeval uberech' naibolee vazhnye  zhiznennye centry-- golovu, zhivot.  Konechno,
kak i trebovali  pravila sportivnogo  poedinka, Klestov  nanosil udary  ne v
polnuyu silu,  a lish' fiksiruya  kasaniya k telu protivnika. No tak bylo daleko
ne vsegda.  Narochno  ili sluchajno,  vremya ot  vremeni on  provodil nastoyashchij
udar, i v serii pokaznyh kasanij oni ostavalis' ne zamechennymi sud'yami.
     Roman ne  mog otvetit'  protivniku  tem zhe. Ego nelovkij  udar  byl  by
mgnovenno zamechen. Vse, chto emu  ostavalos',-- eto ujti v  gluhuyu zashchitu,  a
granica  kovra tem vremenem neumolimo priblizhalas'. I vyhod za rokovuyu chertu
oznachal  by polnoe  porazhenie. Eshche shag,  eshche... Teper' protivniku dostatochno
odnogo horoshego broska, vot on prignulsya dlya poslednego udara, chut' otpryanul
nazad, chtoby pridat' v broske svoemu telu bol'shij razmah.
     I v eto mgnovenie prozvuchal gong, oznachavshij konec poedinka.
     Sudejskij  komp'yuter soobshchal etim signalom, chto on zakonchil vse raschety
i ne nuzhdaetsya v dopolnitel'noj informacii dlya opredeleniya pobeditelya.
     Klestov  to li ne  slyshal  gonga, to  lya prosto ne sumel  uderzhat'sya  i
prygnul uzhe posle signala.
     Roman otchetlivo uslyshal signal, no ne rasslabilsya, uspel otklonit'sya. V
rezul'tate Klestov promahnulsya i sam s grohotom vyletel v minusovuyu zonu.  V
zale  razdalsya  smeh,  aplodismenty,  no  vse  eto  uzhe  ne  imelo  nikakogo
znacheniya...
     Tablo nad golovami zritelej mignulo,  na nem pogasli vse nadpisi, i vot
sejchas, siyu minutu, dolzhno bylo poyavit'sya okonchatel'noe, vseopredelyayushchee imya
pobeditelya, imya  cheloveka,  otpravlyavshegosya k zvezdam. Roman znal,  chto  eto
budet ne ego imya,  i stoyal, poblednev, gordo otkinuv golovu,  na krayu kovra,
slovno zhdal prigovora.
     Komp'yuter  uzhe nachal  pechatat' na ekrane  pervye  znaki-- datu  i seriyu
sorevnovanij, nomera dokumentov, kogda Rajkov potyanulsya k svoemu terminalu i
nazhal krasnuyu klavishu s nadpis'yu "Dopolnitel'naya informaciya".
     Komp'yuter  nedovol'no zagudel,  odnako glavnoe  tablo zamercalo  rovnym
golubym svetom.
     Pochti srazu zhe sleva ot Rajkova vspyhnul terminator vnutrennej svyazi, i
nad nim v vozduhe povislo uvelichennoe i podsvechennoe snizu lico predsedatelya
ekzamenacionnoj komissii.
     -- Igor' Sergeevich,-- proiznes predsedatel' nedovol'nym  i vmeste s tem
izvinyayushchimsya  tonom,--  vy zhe  znaete pravila:  posle okonchaniya  raschetov  v
dejstviya komp'yutera nel'zya vmeshivat'sya.
     -- Konechno, ya pomnyu pravila, Mark Semenovich,-- otvetil Rajkov, ulybayas'
etomu strannomu, voznikshemu slovno  iz  nebytiya  licu.-- Tam  skazano, chto v
dejstviya komp'yutera zapreshcheno  vmeshivat'sya posle opredeleniya pobeditelya.  No
pobeditel'  eshche  ne  ob座avlen.  YA  prosto  vvozhu   nebol'shuyu  dopolnitel'nuyu
informaciyu.
     Vse  tak  zhe  ulybayas'  i  ne  otklyuchaya kanala  svyazi, Rajkov dostal iz
nagrudnogo  karmana  beluyu plastikovuyu  kartochku s krasnoj polosoj  s pravoj
storony, lichnyj znak rukovoditelya ekspedicii, kotoroj ne pol'zovalsya  eshche ni
razu.
     Nachertiv  na nej neskol'ko slov i eshche  raz ulybnuvshis' predsedatelyu, on
ne spesha  opustil ee v uzkuyu shchel' na terminatore. Neskol'ko sekund komp'yuter
zadumchivo gudel, perezhevyvaya  novuyu informaciyu, i vse eto vremya predsedatel'
i Rajkov molcha smotreli drug na  druga, ozhidaya,  chem zakonchitsya etot  novyj,
neozhidanno voznikshij poedinok.
     Nakonec  tiho  propel zummer, shchelknuli kontakty rele,  i na central'nom
panno  zazhglis'  slova:  "Po pros'be  odnogo  iz chlenov  sudejskoj  kollegii
rezul'tat sorevnovanij budet ob座avlen zavtra v vosem' chasov utra".
     -- |to nepravil'no,-- tiho skazal predsedatel'.-- YA budu zhalovat'sya.
     --  |to pravil'no,  Mark  Semenovich.  Esli  by  eto  bylo  nepravil'no,
komp'yuter nikogda by so mnoj ne soglasilsya.
     "A  mozhet,  i  net,--   tut  zhe   podumal  Rajkov.--  Mozhet  byt',  eto
dejstvitel'no  nepravil'no,  potomu chto sejchas  ya postupil, po men'shej mere,
stranno.  YA vmeshalsya  v  sud'bu  neznakomogo  mne  cheloveka,  sovershenno  ne
predstavlyaya, chto iz etogo poluchitsya..."
     No  okazalos',  chto sama  vozmozhnost'  vmeshat'sya,  pereinachit'  zaranee
predreshennyj rezul'tat, dostavila emu ni s  chem ne  sravnimoe  udovol'stvie.
Slishkom uzh ne lyubil on odnoznachnyh, legko predskazuemyh rezul'tatov, slishkom
sil'noe chuvstvo protesta vyzyvali oni u nego.
     Opustiv  v   shchel'  svoyu  lichnuyu  kartochku,  otpraviv  ee  po  nevidimym
mehanicheskim kanalam  sudejskogo  komp'yutera, Rajkov  slovno  brosil na chashu
vesov ch'ej-to sud'by oshchutimuyu giryu, ponimaya uzhe s zapozdalym sozhaleniem, chto
za dejstviya takogo roda rano ili pozdno pridetsya rasplachivat'sya.
     Sud'ba, kak pravilo,  nikogda ne  proshchaet lyudyam popytok vmeshatel'stva v
ee slepuyu volyu.
     Samoe zhe nepriyatnoe zaklyuchalos' v tom, chto ego postupok byl prodiktovan
chuvstvom protesta, vnutrennimi emociyami, a  vovse ne soobrazheniyami  razuma i
celesoobraznosti.
     Rajkov ne  znal dazhe, podojdet li kandidatura etogo yunoshi dlya toj roli,
kotoruyu  on  prednaznachil svoemu stazheru  eshche tam, v kabinete  Ridova, kogda
reshil, chto emu neobhodim sobstvennyj nezavisimyj nablyudatel' na Gridose.










     Vizofon v pod容zde ne rabotal, na vyzov nikto ne otvetil. Stranno,  chto
eti starye doma voobshche eshche ne rassypalis'.
     V konce  koncov Rajkov prosto tolknul dver' i voshel v kvartiru. Ne bylo
dazhe  zapora.  Komnata napominala  drevnij muzej kosmonavtiki. Dlinnye  ryady
knig  na  polkah.  SHest' tomov zvezdnoj navigacii Krillinga. Trehtomnyj trud
"|volyuciya   planet",    "Kosmicheskaya   psihologiya",    "Filosofiya   razuma",
"Prostranstvo  kak  funkciya  vremeni"  Karla SHtatberga.  I  kartiny, pejzazhi
planet, karty zvezdnogo neba.
     Eshche tam byli modeli staryh korablej, on uznal "Lotos" kapitana Vergota,
propavshij v rajone Begi. Byl tam i pervyj sverhsvetovik, probivshij bar'er.
     --  YA ne znal, chto  eto tak  ser'ezno,-- prosheptal Rajkov.-- YA  ne  mog
etogo znat'. Nuzhno bylo pogovorit' s parnem srazu zhe posle poedinka. No ya ne
mog znat', naskol'ko eto ser'ezno. Po krajnej mere, ya v nem ne oshibsya.
     Teper'  emu  ostavalos' tol'ko  zhdat'. Sluzhba  informacii soobshchila, chto
lichnyj nomer Gravova  vyklyuchen iz seti. Voobshche-to eto zapreshchalos', no  nikto
ne soblyudal vseh pravil, ustanovlennyh Federaciej. "Lish' by on  vernulsya, ne
vykinul kakoj-nibud'  gluposti. V  ego  gody  ne tak-to  legko  smirit'sya  s
porazheniem, s poterej takoj mechty..."
     Rajkov  podoshel  k  rabochemu   stolu   Romana.  Zdes'  caril   strashnyj
besporyadok. Nabroski raschetov, eskizy nevedomyh pejzazhej. Na stene diagramma
ne  znakomoj emu  sistemy uprazhnenij.  "Ne  ochen'-to  ona  emu i  pomogla  v
poslednem poedinke.
     Po-prezhnemu  neyasno,  kak emu udalos'  dobrat'sya do finala, hotya,  esli
uchest' vse eto, chto  zhe  tut udivitel'nogo?-- Rajkov snova proshelsya vzglyadom
po polkam s knigami.-- paren' gotovilsya ne odin god,  gotovilsya dazhe slishkom
ser'ezno.
     Vot pochemu on popal v final i vot pochemu ya mogu zhdat' naprasno. Slishkom
trudno  predvidet',  kak  postupit  v sozdavshejsya situacii takoj chelovek. On
mozhet i ne vernut'sya syuda, k starym  problemam,  k starym vospominaniyam.  On
mozhet raz  i navsegda kruto izmenit' svoyu zhizn', i togda ya ego  ne uvizhu. On
nikogda ne uznaet o tom, chto proizoshlo: chto pobeda, kotoroj on  tak  zhazhdal,
vse-taki sostoyalas';  chto est' drugoj,  ne yavnyj put' k celi;  chto  on  est'
vsegda, pochti v lyuboj situacii..."
     Rajkov pododvinul  kreslo  k polke  s knigami, poudobnej vytyanul nogi i
pogruzilsya v glubokuyu zadumchivost'. Vremya,  provedennoe v  etoj komnate, uzhe
ne kazalos'  emu  poteryannym  naprasno,  dazhe  esli on  ne dozhdetsya  prihoda
hozyaina.
     Roman shel po vechernej pustynnoj ulice. Ulica tekla skvoz' nego,  slovno
reka. Ischezlo za povorotom zdanie komissii kosmoflota. Odin  za drugim plyli
navstrechu  kvartaly  starogo  goroda.  Skoro dolzhen byl pokazat'sya  park, za
iznoshennoj ogradoj kotorogo on nedavno prostilsya s  uchitelem i ne mog teper'
predstavit',  chto eto  sobytie  proizoshlo imenno segodnya. Takim dalekim  ono
kazalos' emu sejchas.
     Dal'she, za  parkom, ostavalsya edinstvennyj povorot, vedushchij  v proshloe.
Minut pyat' Roman prostoyal  nepodvizhno, oblokotivshis' ob ogradu parka.  On ne
dumal  ni  o chem special'nom: mysli svobodno probegali  skvoz'  ego otkrytyj
gluhomu  otchayaniyu  razum.  Im  ovladelo  sostoyanie,  kotoroe trudno  opisat'
konkretnymi  slovami,  poskol'ku  bol' eshche slishkom  nova i slishkom  legko ee
rastrevozhit' neostorozhnym usiliem mysli.
     "Vecher. Skoro vosem' chasov. Poezda otoshli  ot  vokzala  dorog,  poezda,
uvozyashchie  proch' vseh dostigshih predelov mechty,  za kotoroj...  Nu chto tam za
nej?  CHto  zhe  dal'she? Eshche odna cel'? Tol'ko stoit li  snova?  Ved'  vokzaly
otkryty lish' tem,  kto  uspel pri  rozhdenii  na  poezd..." |ti chuzhie  slova,
skol'znuv po krayu soznaniya, prichinili bol'.
     Luchshe  dumat' o sumerkah, o vkuse  sladkogo soka, ostavshegosya v  pamyati
vmeste s vestibyulem komissii, v kotorom stoyal avtomat.
     Vot snova mysl' po krugu vozvrashchaetsya k zapretnoj teme: chto zhe vse-taki
delat'? Sejchas, segodnya, cherez pyat' minut? Ne tak uzh trudno reshit'. V gorode
net ni edinogo cheloveka, kotorogo on obyazan byl by postavit' v izvestnost' o
svoem reshenii. Net ni edinoj veshchi,  kotoroj  on  dorozhil nastol'ko, chtoby ee
sledovalo  vzyat'  s  soboj.  Razve  chto  dnevnik  nablyudenij za  sobstvennym
sostoyaniem, kotoryj  on vel po nastoyaniyu uchitelya s teh por, kak vser'ez stal
zanimat'sya sistemoj KZHI.
     Da  eshche,  pozhaluj,  starye  knigi,  ih neobhodimo  vernut'  v  muzejnoe
hranilishche. Inache robot-uborshchik sochtet ih musorom, hlamom i,  vozmozhno, budet
ne tak uzh ne prav.
     Bylo chto-to  eshche. Edva  ulovimoe  zhelanie  vernut'sya.  Slovno ego zvalo
nechto.  Uvidet'  staruyu  mebel',  veshchi,  raskidannye  po  komnate,   kreslo,
pridvinutoe  k polke s  knigami... Pochemu  imenno  kreslo?  On ne  znal.  Nu
horosho, a potom? Potom nogi sami ponesut ego v kosmoport. Tak uzhe byvalo.
     Verbovshchiki vsegda rady novomu poselencu. Dazhe dokumenty v takih sluchayah
ne  trebuyutsya.  On  mozhet  nazvat'sya  chuzhim   imenem   i  popytat'sya  zabyt'
sobstvennoe, |togo on  eshche ne delal.  Nachat' zhizn'  snachala... Ne pozdnovato
li? A chto emu ostaetsya?
     On pozhal plechami i dvinulsya dal'she.
     Nogi medlili, i shagi rastyagivalis', unichtozhaya stavshee vdrug nenavistnym
vremya, kotoroe nekuda det'.
     Skripnula vhodnaya dver'. I srazu  zhe za nej v kruge sveta ot nastennogo
plafona  on uvidel  sidyashchego v  kresle cheloveka.  Pochemu-to on ne  udivilsya,
tol'ko serdce zabilos' trevozhnymi  nerovnymi ryvkami,  slovno  ono ne odno i
znalo, kto ego gost' i zachem on zdes'.
     -- CHto vy  delaete v moej kvartire?-- sam soboj avtomaticheski prozvuchal
vopros,  voznikshij vne ego soznaniya, potomu chto on uzhe ne nuzhdalsya v otvete.
Roman uznal sidyashchego cheloveka. Ego ne raz za poslednie dve nedeli pokazyvali
po informacionnoj seti, i ne raz nochami myslenno on besedoval s nim, pytayas'
ubedit'  v  nevozmozhnom. Brosal emu gor'kie upreki, zadaval voprosy,  vsegda
ostavavshiesya bez  otveta. Teper' otvety  mogut  byt' polucheny...  No nichego,
krome pervoj  glupejshej  frazy, on ne  smog  proiznesti. Oshchup'yu  probralsya k
stulu, sel i zhdal teper'  molcha, kak  i polozheno zhdat' prigovora  neozhidanno
svalivshejsya sud'by.
     -- Uznal? Vizhu, chto uznal...
     I hotya  vremeni  dlya  podgotovki  k  etomu  razgovoru  u  Rajkova  bylo
dostatochno, on  vdrug ponyal,  chto vse okazalos'  ne tak, kak  predpolagalos'
snachala. Ser'eznej i znachitel'nej.
     -- Ty izvini,  chto ya vorvalsya v tvoe zhilishche. Ochen' vazhnyj u menya k tebe
razgovor  i  srochnyj.  Zavtra ob座avyat rezul'tat konkursa. Pobeditelem  budet
Klestov. Vo vsyakom sluchae, oficial'no im budet Klestov.
     -- Po ballam tak i dolzhno byt'. Mne snova ne povezlo, vot i vse...
     -- A chto, uzhe byvalo?
     -- V shkolu  navigatorov ne prinyali, sorvalos'. Teper'  vot snova.--  On
chuvstvoval, chto govorit ne to, i nichego ne mog s soboj podelat'. Mozhet byt',
gordost'  meshala  v etu edinstvennuyu  v  svoem rode  i,  mozhet  byt',  samuyu
znachitel'nuyu dlya nego minutu najti nuzhnye slova?
     --  No eto ne tak uzh vazhno. V  konce koncov, special'nostej  mnogo i ne
svyazannyh s etoj rabotoj, ya eshche poishchu svoyu.
     -- Ne budesh' ty nichego iskat'.
     -- Pochemu?
     -- Potomu chto ya uzhe vklyuchil tebya v sostav nashej ekspedicii. Razumeetsya,
eshche ne pozdno otkazat'sya.
     -- No, ya ne ponimayu.... Vy, kazhetsya, skazali... Klestov.
     -- Da. Klestov. S  Klestovym my chto-nibud' pridumaem. Delo  v  tom, chto
nikto  poka  ne  dolzhen znat' o  tvoem naznachenii. Do  pribytiya "Ruslana" na
Gridos  ty  budesh' vypolnyat' tam moe lichnoe zadanie. I prisoedinish'sya  k nam
tol'ko pered samym  otletom na Angru.  S  podrobnostyami  tebya  oznakomit moj
zamestitel'  Klenov.  Vot nomer,  po kotoromu  ty  s nim  svyazhesh'sya. Zadanie
dostatochno slozhnoe i opasnoe.
     Rajkov  vstal  i  podoshel  k  nastennomu  panno.  Na  nem v glubine,  v
polumrake   vysvechivalsya   nezemnoj    pejzazh.   Nad   beskrajnej    step'yu,
podderzhivaemoj  to  li  stolbom,  to li  smerchem  iz raduzhnyh puzyrej,  plyl
ogromnyj zolotoj shar.
     Kartina   proizvodila    strannoe,   pochti   boleznennoe   vpechatlenie.
CHuvstvovalos', chto  komp'yuternym  golografom, sozdavshim  eto  fantasticheskoe
izobrazhenie, upravlyala ne ochen' opytnaya ruka.
     -- Tvoya rabota?
     -- Da. CHto-to  eto mne napominaet, muchitel'no sidit gde-to na zadvorkah
pamyati. S togo dnya, kak popal v katastrofu, kakoj-to golos  vremya ot vremeni
govorit mne, chto za vse poluchennoe v zhizni prihoditsya platit'. -
     On rezko obernulsya.-- Vy znali o moej bolezni?
     -- Konechno. Esli ya priglashayu cheloveka s soboj  v  ekspediciyu,  ya znayu o
nem vse. Tebya chto-to smushchaet?
     -- Vrachebnaya komissiya...
     -- |to my uladim. Konkursnye  psihotesty  govoryat o tom, chto sejchas  ty
sovershenno zdorov, a formal'nosti menya ne interesuyut.
     -- Tak v chem zhe budet sostoyat' moe zadanie?
     --  Ty  poletish'  na  Gridos.  Zaverbuesh'sya  tam  v  kachestve  obychnogo
kolonista, stanesh' zhit', rabotat', zhdat' nas. |to, sobstvenno, vse...
     -- No zachem eto nuzhno? Pochemu ya ne mogu letet' vmeste s vami?
     --  Potomu  chto na Gridose proishodyat strannye veshchi,  i nikto tolkom ne
znaet,  v chem ih prichina.  Potomu chto Gridos  nam ochen' nuzhen dlya  uspeshnogo
zaversheniya vsej ekspedicii. Svezhie vpechatleniya...
     Ostanovivshis', Rajkov podumal sekundu,  mrachno usmehnulsya i  neozhidanno
zakonchil:
     -- Vprochem, raz  uzh ya posylayu tebya tuda, ty  dolzhen znat'  vse... U nas
sozdalos' vpechatlenie,  chto v dela Federacii  vmeshalis' kakie-to vneshnie, ne
izvestnye  nam  sily. Poka u nih net dazhe nazvaniya. Dostoverno izvestno lish'
odno: vremya ot vremeni na  Gridose  bessledno ischezayut lyudi.  CHashche vsego eto
novye, priehavshie po verbovke kolonisty... Tak chto tebe pridetsya vystupit' v
dovol'no  opasnoj  roli. Derzhi  glaza i  ushi  otkrytymi,  bud'  vnimatelen k
melocham i obyazatel'no  dozhdis' nas. Glavnoe--  ucelet', nakopit' i  peredat'
informaciyu.
     Kayuty  tret'ego  klassa  na  rejsovyh  korablyah  ne  otlichayutsya  osobym
komfortom. Romanu k tomu zhe eshche i  ne povezlo. Emu dostalas'  kormovaya kayuta
shestogo yarusa.
     Stisnutyj silovymi nakopitelyami yarus napominal pchelinye soty. V dlinnoj
shestigrannoj  korobke  kayuty  edva  razmeshchalis'  kojka,  krohotnyj  stolik i
umyval'nik. Ko  vsem  prelestyam dobavlyalsya  eshche  i  postoyannyj  shum  silovyh
ustanovok. Pochti neslyshimyj, on, odnako, perehodil poroj v infradiapazon,  i
togda  edva  oshchutimaya vibraciya  sten stanovilas' dlya  lyudej s chuvstvitel'noj
nervnoj sistemoj nastoyashchej pytkoj.
     Ostavalsya  edinstvennyj  vyhod: kak  mozhno bol'she vremeni  provodit'  v
obshchih salonah i kayut-kompaniyah zvezdnogo lajnera. No  nuzhno bylo  spat', i s
shest'yu chasami prebyvaniya v svoej kayute Romanu prishlos' smirit'sya.
     V  pervuyu  noch' emu  snilas'  bespredel'naya  step'.  On  brel  po  nej,
oblivayas' potom. Put', kazalos', ne imel konca. K schast'yu, korabel'nye cikly
vremeni ne otlichalis' ot zemnyh, i  pod utro, kogda on nachal provalivat'sya v
gigantskuyu krysinuyu noru,  ego spas signal infora, vozvestivshij o tom, chto v
kayut-kompanii nachinaetsya zavtrak.
     V posleduyushchie nochi  koshmary  ne prekratilis'.  Postepenno oni obrastali
podrobnostyami, obretali strukturu i  plotnost',  svojstvennuyu real'nosti. Ne
pomogal  dazhe  elektrostimulyator  sna,  on lish'  chut'-chut'  smyagchal rezkost'
nochnyh videnij.
     Vo vtorom sne  emu pod raspisku vydali kryl'ya. |to byli chugunnye kryl'ya
s inventarnym nomerom  shest'desyat chetyre.  Podnyat'sya na  nih v  vozduh  bylo
nevozmozhno.  No Roman znal, chego  ot nego zhdut,  i  ne prekrashchal  popytok. V
Upravlenii poletom emu skazali,  chto  s zavtrashnego dnya vse budut  letat' na
sto metrov  vyshe  i na chetyre kilometra  dal'she. Vozmozhno, tak ono i  budet.
Vozmozhno,  vsem  ostal'nym  vydali  nastoyashchie kryl'ya  i ne povezlo lish'  emu
odnomu. CHashche vsego ne vezet tem, kto osobenno sil'no nuzhdaetsya v udache.
     On vynul kryl'ya iz  shkafa, smazal ih mashinnym  maslom i nadel na plechi.
Potom  sdelal  mnozhestvo  nenuzhnyh  melkih  prigotovlenij:  podtyanul  remni,
nachistil do bleska  koncy  mahovyh per'ev, poproboval  begat' po  komnate  s
kryl'yami za plechami.
     Bega ne poluchilos', perestavlyat' nogi  udavalos' s ogromnym  trudom.  V
Upravlenii  emu  soobshchili,  chto  shtat instruktorov uvelichen  do  shestidesyati
chelovek  i sozdano neskol'ko novyh upravlyayushchih poletami  otdelov. Teper'  on
obyazatel'no  poletit, uzhe sovsem skoro i gorazdo dal'she, chem v proshlyj  raz.
Budet  podgotovlena   novaya  sovershennaya  konstrukciya,   osnovyvayushchayasya   na
sovremennom  dizajne i  kon座unkture mirovogo rynka. V  predydushchej  modeli ne
byli uchteny  nekotorye ekonomicheskie  faktory,  chto,  konechno, delalo ee  ne
sovsem sovershennoj.
     Poetomu Romanu vydali novuyu model',  kotoraya byla vdvoe  deshevle i lish'
slegka tyazhelee. V otdelah prazdnovali poluchenie premii za  ee  razrabotku. V
etu noch' vzletet' Romanu tak i ne udalos'.
     No na sleduyushchuyu noch' on vse-taki  poletel. On letel pod samymi oblakami
svoej rodnoj planety. Roman ne znal, v kakuyu imenno pticu on prevratilsya, po
letet' bylo legko i udobno. Daleko vnizu rasstilalis' zelenye i zheltye pyatna
polej.  Pejzazh,  odnako,   postepenno   menyalsya,   stanovilsya  vse  surovej,
bezzhiznennej, poyavilis'  skaly, porosshie  hvojnymi  kustarnikami,  koe-gde v
ushchel'yah lezhal nerastayavshij sneg. Otdel'nye  vershiny  tyanulis' k samomu nebu.
Serye, izzubrennye tela skal napominali  tela velikanov, sdvinuvshihsya plechom
k plechu v surovom molchanii.
     Glaza Romana stali neobychno zorkimi, eshche bolee  zorkimi, chem glaz orla.
On videl ne tol'ko kazhduyu bylinku,  ostavshuyusya na etih  bezzhiznennyh skalah,
no mog zaglyanut' i vnutr', pod ih  podoshvy. Togda  stanovilos' ponyatnym, chto
skaly zhivye. Ih korni uhodili  gluboko v koru rodnoj planety, i oni rosli iz
ee glubin  tochno  tak,  kak  rastut  derev'ya.  Vot  tol'ko  vremya  ih  rosta
izmeryalos' millionami let.
     Pora bylo opuskat'sya. Vozduh stal slishkom  razrezhennym, i kryl'ya bol'she
ne derzhali ego na  nuzhnoj  vysote.  On  vybral  ushchel'e i  medlenno, krugami,
poletel  k ego dnu. Spusk okazalsya  slishkom dolgim, otvesnye skal'nye stenki
stanovilis'   gladkimi   i  napominali  teper'   iskusstvenno   vozdvignutye
krepostnye steny; oni zamykali uzkoe prostranstvo rasseliny so vseh storon.
     Ustalye  kryl'ya  bol'she ne  derzhali  Romana v  vozduhe. Ronyaya per'ya, on
pochti padal  i lish' u samogo dna  neskol'kimi sil'nymi vzmahami predotvratil
udar o zemlyu.
     Mir uzkogo  kolodca,  v kotorom on ochutilsya, okazalsya  serym i mrachnym.
Lish' daleko na samom verhu ostavalos' sinee, zhivoe pyatno neba. Vse ostal'noe
bylo  serym  i  nezhivym. Roman  ponyal, chto polet  byl poslednim. On  nikogda
bol'she ne podnimetsya v vozduh, i pridetsya iskat' drugoj vyhod iz propasti, v
kotoruyu on tak neostorozhno pozvolil uvlech' sebya vozdushnym potokom.
     No poiski  vyhoda ne uvenchalis'  uspehom. Kolodec byl sovsem nebol'shim.
Na ego dne, usypannom oblomkami kamnej, ne rosla dazhe trava, a steny so vseh
storon vzdymalis' vverh s odinakovoj tyazhelovesnoj nepristupnost'yu.
     Vyhoda iz ushchel'ya ne  bylo.  Roman  snova  stal  chelovekom  i dolzhen byl
iskat'  drugoj,  chelovecheskij  vyhod  iz situacii,  v kotoruyu  ego  vovlekla
neostorozhnaya igra s kryl'yami.
     On  sel na oblomok  skaly i  zadumalsya.  U nego ne bylo  cepkih kogtej,
chtoby lazit'  po kamnyam, i ne  bylo bol'she kryl'ev, chtoby letet' po vozduhu.
Zato u nego bylo nechto gorazdo bolee cennoe-- chelovecheskaya pamyat'  i  razum,
sposobnyj obobshchat', delat' vyvody iz prezhnih oshibok.
     Uchitel' kak-to  skazal  emu,  chto  bezvyhodnyh polozhenij ne byvaet, vse
zavisit ot ceny, kotoruyu ty gotov zaplatit' dlya izmeneniya situacii,.. Sejchas
on s  udivleniem  obnaruzhil, chto ne mozhet vspomnit', komu imenno prinadlezhat
eti  slova.  Lico  uchitelya  menyalos'.  Ono  stanovilos'  pohozhim  to na lico
meksikanca,  to na lico Glebova,  uchivshego  ego priemam drevnej  filosofskoj
sistemy. V oboih etih licah bylo chto-to  obshchee. Mudrost'? Uverennost' v sebe
i  v  budushchem? Osoboe tajnoe  znanie?  Net, pozhaluj,  obshchimi  byli  dobrota,
sostradanie i eshche chto-to, neulovimo otlichavshee ih ot vseh ostal'nyh lic.
     Roman vstal i podoshel k stene. Ona byla tverdoj. Ona byla holodnoj. Ona
kazalas'   sovershenno  nepristupnoj.   No   zakrytaya   chast'   ego   pamyati,
raskreposhchennaya vo  sne,  neozhidanno podskazala, chto odnazhdy  on sumel  vojti
vnutr' takogo  zhe tverdogo i nerushimogo s vidu kamnya. Pravda, tam byl osobyj
kamen'.  Tam byla dver', vedushchaya  v inye  miry. No  esli poprobovat'  tot zhe
sposob: neozhidanno, ispodvol' nyrnut' vnutr' skaly...
     Sdelat' eto nado nebrezhno, s polnoj uverennost'yu v uspehe.  Mozhet byt',
poluchitsya i  zdes'? On poproboval.  Glubokaya  ssadina  na lbu  i  vmyatina  v
kamne-- vot i vse, chego on dobilsya.
     -- Zachem zhe ty tak...-- skazal on molchavshej skale.--  Zachem?--  I snova
uvidel tu vmyatinu... CHelovecheskoe telo dolzhno byt' znachitel'no myagche skaly -
otkuda zhe vzyalas' vmyatina?
     On poproboval  snova. Teper' uzhe plavno narashchivaya usilie.  On  upersya v
skalu  plechom  i davil  tak,  chto  hrustnuli sustavy i  rezkaya bol' pronzila
plecho, no pochti srazu ponyal, chto hrusteli ne ego sustavy-- hrustela skala.
     Material,  slagavshij  ee, okazalsya  pohozhim  na zastyvshuyu  penu i  lish'
snaruzhi vyglyadel monolitnym  i nepristupnym.  Teper', pod  slomannoj korkoj,
ona legko  poddavalas' ego usiliyam. Roman shel vpered, ne slishkom napryagayas',
lish' vystaviv vpered plecho, slovno nos razbivayushchego led korablya.
     On shel skvoz'  beskonechnyj  hrust  i  shelest,  skvoz'  oblako blestyashchej
raduzhnoj  pyli i vse vremya dumal o  tom, kakimi nepristupnymi vyglyadeli  eti
skaly, polnost'yu prognivshie  iznutri,  prevrativshiesya  v  zastyvshuyu  myl'nuyu
penu. Milliony vysushennyh myl'nyh puzyrej-- i nichego bolee.
     On shel i dumal  o teh, kto do nego okazalsya v takom zhe kolodce i prinyal
etot mirazh  nepristupnosti  za podlinnost'. No  ona  okazalas'  uslovnost'yu.
CHem-to  efemernym, chem-to  takim,  chto prevrashchalos' v  raduzhnuyu  pyl',  esli
horoshen'ko nazhat'...
     Kogda  summa  ego usilij  prevysila soprotivlenie sredy, on vybralsya iz
lovushki.
     CHashche  vsego Romanu snilsya shar, zastyvshij na  vershine nepristupnoj gory.
On lez k etomu sharu, sryvalsya i lez snova. CHto-to tam skryvalos' chrezvychajno
vazhnoe, on dolzhen  byl vo chto by to ni stalo dobrat'sya do shara. No nichego ne
poluchalos',  shar  vse  vremya  uskol'zal. To  gora  vyrastala, prevrashchayas'  v
nepristupnuyu  skalu,  kogda  do celi ostavalos' vsego neskol'ko  metrov,  to
sryvalas' noga s predatel'skoj osypi, i on s krikom-- v  kotoryj uzhe  raz!--
letel vniz i prosypalsya v holodnom potu.
     Iz  sozdavshejsya situacii byl prostoj vyhod-- obratit'sya  k korabel'nomu
vrachu. Navernyaka na lajnere byl neplohoj medicinskij otsek,  ot ego koshmarov
ne ostanetsya i sleda, vot tol'ko v lichnoj kartochke poyavitsya novaya otmetka...
     CHto  oni  tam  napishut?  Obostrivshiesya  simptomy  klaustrofobii?  Kakaya
raznica! Posle  etogo ekspedicii emu ne vidat' kak svoih ushej, ego polozhenie
i  tak  ves'ma neopredelenno  i  derzhitsya  v  osnovnom na  dobrom  otnoshenii
Rajkova,  no ne  mozhet  zhe tot bez konca tyanut' ego  za  soboj  v  narushenie
strogih medicinskih instrukcij!
     I Roman prodolzhal bor'bu s nochnymi koshmarami v odinochku. Emu nuzhno bylo
vo  chto  by  to  ni  stalo  proderzhat'sya  poltora  mesyaca:  togda  dvigateli
pereklyuchat na  tormozhenie  i  zdes', na korme, stanet tiho... Ostavalas' eshche
slabaya nadezhda obmenyat'  kayutu, no  vse popytki v etom  napravlenii ne imeli
uspeha, tem bolee  chto  bez poseshcheniya medikov  on  ne mog tolkom  ob座asnit',
pochemu, sobstvenno, ego ne ustraivaet kayuta na korme.
     V etu noch' bor'ba so  snom byla  osobenno tyazheloj. Vperedi prostiralas'
step',  i lish'  u samogo  gorizonta smutno ugadyvalos'  nekoe  znakomoe  emu
sooruzhenie. Uznav ego, Roman pochuvstvoval yarost'-- i  piramida pridvinulas',
stala  chetkoj. On oshchutil  gnev--  i  piramida iz  raznocvetnyh sharov  stoyala
teper' pryamo pered nim, priglashaya povtorit' uzhe projdennyj odnazhdy put' ili,
byt' mozhet, davaya vozmozhnost' ispravit' ego konec.
     Roman ottolknulsya  noskom botinka  i,  pochti ne chuvstvuya tyazhesti, legko
vzmyl  vverh.  Vozmozhno,  emu  pomoglo  oshchushchenie  poleta,  zapomnivsheesya  iz
predydushchih snov.  Telo okazalos' takim legkim, kakim on pozhelal ego uvidet',
tyagotenie  bolee ne vlastvovalo  nad nim. Ne bylo neobhodimosti  prodelyvat'
muchitel'nyj put' v koshmarnom labirinte sharov, on lish' slegka  kasalsya nogami
poverhnosti, vremya ot vremeni povtoryaya  tolchki i vzletaya  vse  vyshe, k samoj
vershine, tuda, gde zloveshche pobleskival metallicheskij shar.
     On ostanovilsya  pered  nim i, prezhde  chem otkryt' dver', vedushchuyu vnutr'
shara, uslyshal golos:
     -- On sovershenno vyhodit iz-pod nashego kontrolya.
     Preodolevaya  neozhidanno  voznikshee  i postepenno  narastayushchee  oshchushchenie
soprotivleniya, Roman vse zhe pripodnyal ruku i medlenno, slovno dvigal tyazheluyu
glybu, priblizil  ee k rukoyatke  dveri.  Zatem  ryvkom, preodolev  voznikshij
strah,  raspahnul  ee.  V  glubine shara na  steklyannom  ploskom polu  chto-to
lezhalo. CHto-to dlinnoe  i  bol'shoe,  ukutannoe v serebristyj plastik. On  ne
hotel znat', chto imenno tam lezhit. K schast'yu, svet byl dostatochno tusklym, i
on mog ostavat'sya  v  nevedenii, poka ne  perestupit porog. Spina  pokrylas'
potom, ne bylo sil  protolknut' v legkie, szhatye predatel'skoj spazmoj, dazhe
glotka svezhego vozduha.
     On  uzhe  pochti  dogadalsya. Kontury  togo, chto  lezhalo  pod  serebristym
plastikom, okazalis'  dostatochno chetkimi, bol'she on ne mog obmanyvat' sebya i
nakonec perestupil porog.
     Pod  tonkim plastikom  nahodilos' mertvoe  chelovecheskoe telo. Teper' on
eto znal sovershenno tochno, potomu chto uznal togo, kto tam lezhal.










     Inspektor  UVIVBa  Klenov  ne lyubil neozhidannostej. On byl uveren,  chto
tol'ko zaranee razrabotannyj i  horosho  produmannyj  plan sposoben  privesti
cheloveka k uspehu i v rabote i v lichnoj zhizni. Ves' ego opyt podtverzhdal etu
neprelozhnuyu istinu.
     S otlichiem  okonchennaya shkola vtoroj stupeni, otec,  zanimavshij  vysokij
post v Sovete i obespechivshij synu platformu dlya pervyh samyh trudnyh shagov v
samostoyatel'noj  zhizni--  vse  eto lish'  podtverzhdalo  ego  teoriyu. Esli  zhe
nekotorye obstoyatel'stva ne ukladyvalis' v  chetko  vystroennuyu im shemu,  to
vinovaty byli  sami obstoyatel'stva ili, v krajnem sluchae, kakoj-to  chastnyj,
neudachno  sostavlennyj plan,  no  ne  princip. Princip vyglyadel nezyblemym i
nepokolebimym vot uzhe celye dvadcat' vosem' let uspeshnoj kar'ery  i gladkoj,
bez  osobyh vzletov  i  padenij, zhizni, privedshej v  konce koncov Klenova  k
dolzhnosti  inspektora  UVIVBa,  k  rabote, polnost'yu  sootvetstvovavshej  ego
naklonnostyam .
     Obyazannosti  inspektora po osobym porucheniyam svodilis', v  sushchnosti,  k
sostavleniyu vse teh zhe planov i shem, k resheniyu slozhnyh teoreticheskih zadach,
nad  kotorymi  tak horosho dumalos'  v  tishi komp'yuternyh  zalov i  kabinetov
UVIVBa. Inogda Klenovu dazhe kazalos', chto i sami obstoyatel'stva, vyzvavshie k
zhizni  Upravlenie Vnutrennej i Vneshnej  Bezopasnosti,-- tozhe chast' kakogo-to
nevedomogo,  neizvestno kem sostavlennogo plana, chast' slozhnoj i interesnoj,
no ne imeyushchej pryamogo otnosheniya k zhiznennym realiyam igry.
     Net, Klenov  ne  somnevalsya v sushchestvovanii mogushchestvennyh i neulovimyh
vragov Federacii. On lish' polagal, chto oni ne obladayut plot'yu, a sushchestvuyut,
tak skazat',  v chisto teoreticheskom vide, kak chast'  slozhnejshego  uravneniya,
lish' v samyh  obshchih chertah svyazannogo  s real'noj dejstvitel'nost'yu. Po  ego
mneniyu,  protivniki   Federacii  predstavlyali   soboj   nekuyu  teoreticheskuyu
dannost', razmytuyu na dlitel'nom otrezke vremeni i vylivshuyusya v rezul'tate v
postoyanno   sushchestvuyushchee,  no   neopredelennoe,  pochti  neulovimoe  davlenie
vrazhdebnyh sil.
     Postepenno  nakaplivayas',  sily  eti,  odnako, sposobny  byli  prinesti
nemalo  nepriyatnostej, uslozhniv usloviya zadachi  nastol'ko, chto polozhitel'noe
reshenie  stanovilos' poprostu  nevozmozhnym.  Princip bezuslovnoj zavisimosti
sobytij  ot  zaranee  razrabotannogo  plana  podvergsya   pervomu  ser'eznomu
ispytaniyu pri vypolnenii  Klenovym novogo zadaniya,  svyazannogo s asteroidnym
poyasom YUpitera.
     Snachala zadanie eto pokazalos' emu sovershenno pustyachnym.  On dazhe  schel
sebya  neskol'ko zadetym, kogda  nachal'nik  otdela Sohnov imenno emu  poruchil
razbor  strannoj putanicy, voznikshej posle  nahodki  geologami  asteroidnogo
poyasa oblomkov semnadcatoj spasatel'noj kapsuly  so starogo, pogibshego shest'
let nazad rejsovika Zemlya-- Mars-- Kallisto.
     Prichina putanicy kazalas' Klenovu ochevidnoj: spasateli v  svoih otchetah
soobshchili o tom, chto vse shestnadcat' odnomestnyh spasatel'nyh kapsul,  byvshih
na bortu chelnoka, ili, po krajnej mere,  ih oblomki, imi obnaruzheny.  Otkuda
zhe mogla vzyat'sya semnadcataya shlyupka?
     Vidimo,  rech'  shla  o  pustoj  kapsule,  iskat'  kotoruyu   sredi  haosa
asteroidnogo poyasa ne bylo rezona, i spasateli, skoree vsego,  vpisali ee  v
reestr  nahodok, chtoby ne uhudshat'  otchetnosti za kvartal. |to Klenov vpolne
mog ponyat'  i, ne ozhidaya ot rassledovaniya nichego interesnogo,  otbyl k mestu
proisshestviya.
     No na  stancii asteroidnogo poyasa  vyyasnilos', chto,  prodolzhaya raskopki
rajona avarii,  geologi  obnaruzhili  izurodovannyj  do  neuznavaemosti  trup
cheloveka-- kapsula byla s passazhirom...
     Rassledovanie  srazu zhe pereshlo v druguyu  kategoriyu, i  Klenov  poluchil
prakticheski neogranichennye polnomochiya v svoih dejstviyah. Hotya v glubine dushi
vse eshche  nadeyalsya, chto  vot-vot  budet najdeno prostoe i ponyatnoe ob座asnenie
strannomu  faktu-- na  chelnoke  okazalsya  nezaregistrirovannyj  i nikomu  ne
izvestnyj passazhir bez bileta.
     Samym zhe  neponyatnym vo  vsej  etoj  istorii ostavalas'  vse-taki  sama
semnadcataya   shlyupka.   Esli  na   bortu  vzorvavshegosya   pri   nevyyasnennyh
obstoyatel'stvah  korablya  okazyvalas' k tomu zhe  ne vnesennaya v  ego  reestr
spasatel'naya shlyupka s passazhirom, to etot fakt uzhe ne ukladyvalsya ni v kakie
priemlemye dlya raporta ramki.
     Klenov znal, chto  Upravlenie kosmoflota nikogda ne smiritsya  s podobnym
nonsensom i  nachal'stvo  spustit  s  nego  tri  shkury,  esli  on  ne  sumeet
dokumental'no  podtverdit'  sushchestvovanie  etoj   tainstvennoj   semnadcatoj
shlyupki...
     Sobstvenno, ne sam fakt ee obnaruzheniya vyzyval  somnenie. Nahodku nikto
ne  sobiralsya   osparivat'.   No  tip  shlyupki,  serijnye   nomera  otdel'nyh
sohranivshihsya priborov i mehanizmov, harakter materialov-- vse eti kosvennye
dannye  podtverzhdali,  no eshche ne dokazyvali prinadlezhnost' shlyupki  k chelnoku
Zemlya-- Mars-- Kallisto...
     Ona  mogla  zatesat'sya  v  asteroidnyj  poyas,  pokinuv  bort  kakogo-to
sovershenno drugogo,  ne  izvestnogo  poka  korablya. I  hotya  sam  Klenov  ne
somnevalsya uzhe, chto shlyupka byla s chelnoka, dokazat' eto on vse eshche ne mog, i
potomu  tret'i  sutki  podryad  ne  vyhodil  iz  kabineta,  izuchaya  materialy
shestiletnej davnosti.
     Esli chelovek uporno i  posledovatel'no  delaet  svoyu  rabotu, rano  ili
pozdno k  nemu  prihodit udacha. Klenov  vnov' ubedilsya  v nezyblemosti  etoj
aksiomy, kogda v  semejnyh  arhivah odnogo iz chlenov  ekipazha  vzorvavshegosya
korablya  obnaruzhil  staruyu  lyubitel'skuyu  gologrammu,  na  kotoroj  ulybalsya
pogibshij vo vremya etoj avarii Sviridov... Glavnoe bylo, konechno, ne v ulybke
Sviridova, a v tom, chto v uglu gologrammy otchetlivo prosmatrivalsya shlyupochnyj
stellazh nizhnej paluby.
     Posle  komp'yuternoj rekonstrukcii snimka  udalos'  razlichit' ne  tol'ko
nomera otdel'nyh shlyupok, no dazhe detali obshivki. Vot togda-to Klenov i uznal
harakternuyu  carapinu, obnaruzhennuyu  im  na  odnom iz oblomkov, najdennom  v
asteroidnom poyase. I togda vpervye so vsej ochevidnost'yu pered Klenovym vstal
vopros:  otkuda voobshche  mog  poyavit'sya  v kosmose (ili  na  korable) dvojnik
semnadcatoj shlyupki, odnazhdy uzhe najdennoj spasatelyami?
     Vsled  za pervym  voprosom  srazu  naprashivalsya vtoroj:  o  bezbiletnom
passazhire, o cheloveke bez dokumentov i bez imeni, o neizvestnom, ch'i ostanki
byli najdeny v oblomkah shlyupki.
     Sushchestvoval  ved'  vtoroj  passazhir  semnadcatoj  shlyupki--  tot  samyj,
kotoryj byl obnaruzhen spasatelyami  na  vos'moj den' poiskov vmeste  s dublem
chertovoj shlyupki, a zatem blagopoluchno dostavlen na Zemlyu...
     No dazhe posle togo, kak  eto  mrachnoe obstoyatel'stvo pereshlo iz oblasti
dogadok i predpolozhenij  v oblast' neoproverzhimyh  faktov, Klenov vse eshche ne
ispytal  nastoyashchej  trevogi.  On  ne  toropyas'  prodolzhal  svoi  razrabotki,
proveryal  i  pereproveryal  dannye do teh  por, poka vdrug ne obnaruzhil,  chto
vremya nevozvratimo upushcheno i Roman Gravov pokinul Zemlyu...
     Tol'ko uznav,  chto  poslednim  chelovekom na Zemle,  s  kotorym  videlsya
Gravov  pered svoim  otletom, byl rukovoditel' vazhnejshej  ekspedicii  Soveta
Rajkov,  a  sam  Gravov  otbyl  imenno na  Gridos,  tol'ko  svyazav  vse  eti
razroznennye svedeniya  v edinyj  uzel, Klenov, nakonec, ponyal, chto proizoshlo
nechto chrezvychajnoe.
     Na steklyannoj platforme  v  medicinskom otseke  lezhalo chto-to dlinnoe i
bol'shoe,  ukutannoe v serebristyj plastik. Klenov podoshel i rezkim dvizheniem
otvernul zaindevevshuyu tkan'.
     -- |to  on?-- sprosil stoyavshij szadi  v  tolpe  reporterov i spasatelej
nachal'nik Upravleniya Bezopasnosti.
     -- Da. |to Gravov.
     -- Kogo zhe my otpravili na Gridos?
     -- CHeloveka, vospol'zovavshegosya ego dokumentami.
     -- CHeloveka?
     --   V  etom  ya  sovershenno  uveren.  On   proshel   polnoe  medicinskoe
obsledovanie vo vremya konkursa. Mediki ne mogli oshibit'sya do takoj stepeni.
     -- Togda kto zhe on i kakim obrazom sumel zavladet' dokumentami Gravova?
Sudya po pokazaniyam  ostavshihsya  v zhivyh  passazhirov, nikogo  postoronnego na
bortu "Kastora" ne bylo.  S momenta podachi  signala trevogi do vzryva proshlo
ne bolee minuty.
     -- Da, no shlyupku s telom Gravova my nashli lish' sejchas, spustya shest' let
posle katastrofy! Za eto vremya mnogoe moglo proizojti.
     -- Stranno, chto ona voobshche ucelela.
     --   Schastlivoe   stechenie  obstoyatel'stv.  Asteroid,   s  kotorym  ona
stolknulas'  po  kasatel'noj,  okazalsya   ledyanoj  glyboj.  Iz-za  nebol'shoj
otnositel'noj skorosti stolknoveniya vzryva ne proizoshlo: shlyupka vplavilas' v
led Teoreticheski najti ee tam ne bylo nikakoj vozmozhnosti.
     -- Ne  slishkom li  mnogo  sovpadenij? I ne  hotite li  vy  skazat', chto
dvojnik Gravova ran'she spasatelej obnaruzhil etu  zamorozhennuyu shlyupku, pronik
skvoz' ledyanoj pancir' na glubinu sorok metrov, pohitil  dokumenty pogibshego
i blagopoluchno skrylsya?
     -- |togo ya ne znayu. YA lish' konstatiruyu fakty.
     -- Nadeyus', vy ponimaete, kak nuzhen nam etot chelovek?
     No Klenovu tak  i  ne udalos' nemedlenno  vyletet' na  Gridos. Trevoga,
ob座avlennaya snachala  lish'  v  Meksikanskom sektore  i ohvativshaya  zatem  vse
podrazdeleniya  i  sluzhby UVIVBa,  nachalas' vpolne budnichno.  V  vosemnadcat'
pyatnadcat'  po  mestnomu vremeni,  kogda  v  Mehiko  nastupil  chas  pik,  na
meksikanskoj  energocentrali  proizoshla  ryadovaya,  nichem  ne  primechatel'naya
avariya. Molniya popala v machtu podpitki, grozozashchita  pochemu-to ne srabotala,
i  na dvenadcat' sekund  podacha energii  po etoj  vazhnejshej  kontinental'noj
linii byla prekrashchena.
     Sama po sebe eta avariya ne mogla stat' prichinoj trevogi, ob座avlennoj po
vsem otdelam Upravleniya  Vneshnej i Vnutrennej Bezopasnosti, ona lish' yavilas'
zapal'nym fitilem v dlinnoj  cepochke  prichin i sledstvij, privedshih  v konce
koncov k sobytiyam s nepredskazuemymi posledstviyami.
     Sleduyushchim zvenom v cepi  strannyh sobytij  okazalsya  upravlyayushchij  centr
energoraspredeleniya  Zapadnogo  polushariya.  Za  doli  sekundy  sverivshis'  s
zalozhennymi v ego komp'yutery instrukciyami i programmami, central'nyj avtomat
vyrubil podachu  energii po  shesti vspomogatel'nym liniyam. Ne zatragivaya samu
stolicu, on otklyuchil vtorostepennye remontnye i obsluzhivayushchie  kompleksy, no
vmeste  s nimi  iz-za oshibki,  vkravshejsya  v programmu  regional'nogo centra
upravleniya,  na celyh vosem'  sekund obestochennym  okazalsya vazhnejshij ob容kt
kategorii A-2.
     |ti- vosem' sekund ponadobilis' upravlyayushchej apparature centra dlya togo,
chtoby podklyuchit' k energocentralyam rezervnye linii i ispravit' oshibku.
     Odnako bylo uzhe pozdno.
     Klenov vyletel na  mesto  proisshestviya cherez  polchasa posle  ob座avleniya
trevogi. Toropit'sya bylo  uzhe nekuda. V poluchennom predpisanii emu vmenyalos'
v obyazannost' vyyasnit' prichinu otklyucheniya energozashchity Meksikanskogo ob容kta
i ustanovit' vozmozhnye posledstviya avarii. Ni te, kto pisal eto predpisanie,
ni sam  Klenov eshche ne  podozrevali o  vnutrennej svyazi etih dvuh  sovershenno
nezavisimyh sobytij.
     Inogda  sluchaetsya,  chto vremya  vdrug  nevidimo  i  nezametno dlya  lyudej
stremitel'no uskoryaet svoj beg. CHasy istorii nachinayut speshit',  no malo komu
dano  srazu oshchutit' ih izmenivshijsya hod. Lyudyam neobhodimo osvoit'sya  s novym
ritmom zhizni, poverit' v neozhidanno nastupayushchee budushchee, prinyat' ego,  kakim
by burnym i holodnym ni kazalos' ono v pervye minuty.
     Rabota  nachalas' budnichno,  s  proverki zhurnala  dezhurstv operatorov. V
moment  proisshestviya  dezhuril  Babenov.  Prezhde  chem  vskryvat'  opechatannyj
kontejner  s  avtomaticheskimi zapisyami kontrol'nyh  ustrojstv,  Klenov reshil
pobesedovat' s  Babenovym,  a  vskrytie proizvesti v  ego  prisutstvii. Hotya
instrukcii   etogo  pryamo   ne   trebovali,   sushchestvovala   eshche   nepisanaya
professional'naya etika. V rezul'tate  on poteryal eshche chasov  shest'. Poskol'ku
Babenov posle dezhurstva uehal v  Metrolis,  prishlos' ego ottuda  vyzyvat' po
selektornoj svyazi, a potom zhdat' rejsovyj metalet.
     Vse delo bylo v tom,  chto  Klenov ne videl prichiny dlya speshki.  Samo po
sebe  otklyuchenie zashchity na takoe korotkoe  vremya hotya i schitalos'  ser'eznym
narusheniem  instrukcii  bezopasnosti ob容kta,  vryad li predstavlyalo kakuyu-to
real'nuyu  opasnost',  poskol'ku  ni  odin  avtomat  slezheniya i  kontrolya  ne
zaregistriroval aktivizacii  ob容kta--  bespokoit'sya, sobstvenno, bylo ne  o
chem.  Pitanie  u  etih  avtomatov  nezavisimoe,  i  oni vo  vremya avarii  ne
otklyuchalis', eto on proveril srazu.
     Pervyj  priznak  eshche  ne  oformivshejsya  podsoznatel'noj  trevogi Klenov
oshchutil lish' vo vremya besedy s Babenovym.
     -- Rasskazhite podrobno, chto zdes' proizoshlo,--  poprosil on  kak  mozhno
myagche, poskol'ku operator, molodoj paren', derzhalsya skovanno  v  prisutstvii
inspektora   sluzhby  bezopasnosti  i   dazhe   chuvstvoval  sebya  vinovatym  v
proisshestvii, hotya ego viny tut ne bylo nikakoj.
     -- V shest' pyatnadcat' otklyuchilas' zashchita i postupil signal trevogi.
     -- CHto, zashchita otklyuchilas' ran'she signala?
     --  Mne kazhetsya, da, vprochem, ne znayu. |to dolzhno byt'  zafiksirovano v
zapisyah.
     -- Do zapisej my eshche dojdem.  Sejchas mne  vazhny  vashi  neposredstvennye
nablyudeniya.--  Klenov ne speshil so  vskrytiem kontrol'nogo yashchika.  On  cenil
lichnoe nablyudenie ochevidcev proisshestviya i znal, chto oni mogut byt' iskazheny
avtoritetom  avtomatov.  On  k   tomu  zhe  znal,  kak  chasto  oshibayutsya  eti
"nepogreshimye" avtomaty!
     --  Ne  mogu zhe  ya  vse  dva  chasa dezhurstva ne  otryvayas'  smotret' na
pribory!
     -- Nikto ot vas etogo i ne trebuet.
     -- Togda vy  ponimaete, chto po-nastoyashchemu moe vnimanie  vklyuchilos' lish'
posle  signala trevogi. I  vse  zhe mne kazhetsya,  chto eshche do signala  trevogi
proizoshlo  chto-to  neobychnoe.  Tol'ko ya ne  sumel ponyat',  chto  imenno.  Mne
pokazalos', ran'she shchelknulo rele glavnogo vyklyuchatelya, potom v  operatorskoj
mignul svet i vklyuchilsya signal trevogi...
     --  Zabud'te  poka  o  signale.  Kakim  obrazom   mog  mignut'  svet  v
operatorskoj,  esli osveshchenie zdes' vmeste  s priborami kontrolya pitaetsya ot
avtonomnogo generatora?
     -- Ne znayu. YA sprashival u Sirenko, eto nash energetik, on skazal, takogo
sluchaya eshche ne byvalo.
     -- I vse zhe vy utverzhdaete...
     -- YA nichego ne utverzhdayu. Vy poprosili menya podrobno rasskazat'  o moih
lichnyh nablyudeniyah. Vse proizoshlo slishkom bystro. YA mog oshibit'sya.
     Teper'  ostavalos'  tol'ko vskryt'  kontejner dubl'-zhurnala, soderzhashchij
odin-edinstvennyj kristall s zapisyami kontrol'nyh videokamer i priborov.
     Klenov vyzval vseh tehnikov, programmistov i  apparatchikov. V nebol'shom
pomeshchenii apparatnoj vosem' chelovek iz chetyreh smen edva razmestilis'.
     Material  prihodilos' prosmatrivat'  na  rezervnyh monitorah, chtoby  ne
peregruzhat' osnovnuyu apparaturu.
     Klenov  vklyuchil  zapis'  s momenta, kogda  do  avarii ostavalos' desyat'
sekund.
     Na  ekrane  poyavilos'  zadumchivoe  lico dezhurnogo.  Ravnomerno  zhuzhzhali
pribory. Vnizu, pod ekranom, polosu  v desyat' santimetrov  zanimali  kolonki
cifr i  linii  grafikov,  obobshchayushchie pokazaniya  priborov.  Sprava,  v  uglu,
mel'kali smenyayushchie  drug  druga  cifry hronometra.  Za  polsekundy do avarii
ekran  monitora mignul,  izobrazhenie  pokrylos'  ryab'yu  pomeh i pochti  srazu
ischezlo.
     Vnizu ekrana vspyhnula nadpis':
     "Zapis' otsutstvuet".
     Krasnye cifry levogo hronometra  otschityvali  dve sekundy, i lish' posle
etogo  vosstanovilos'  normal'noe  izobrazhenie.  Pochti srazu  zhe  komp'yuter,
vedushchij parallel'nyj analiz zapisi, vysvetil novuyu nadpis' na ekrane:
     "Zafiksirovan pereryv v podache energii na vse pribory".
     -- |togo ne  mozhet byt'!-- |nergetik Sirenko  podalsya vpered, slovno ne
veril sobstvennym glazam.--  Tam byli  kamery  s atomnymi akkumulyatorami, ne
mogli zhe oni vse srazu...
     -- Znachit, mogli,-- zhestoko progovoril Klenov.-- Davajte prodolzhat' bez
emocij.  nam  nuzhno  bystro i  tochno  razobrat'sya v  situacii. Mogut tehniki
ustanovit' prichinu v pereryve podachi energii na te uzly, kotorye pitalis' ot
avarijnogo kabelya?
     -- |to uzhe sdelano. Impul's toka ot osnovnogo  kabelya v moment pereryva
energii probil fil'try i, projdya  v apparaturu upravleniya, zablokiroval rele
vklyucheniya avarijnoj podpitki.
     -- I otkuda zhe vzyalsya stol' moshchnyj impul's?
     -- Grozovoj  razryad, vsplesk amper-potoka v moment otklyucheniya avarijnyh
ustrojstv, takoe inogda byvaet...
     -- Nu,  a  esli byvaet, pochemu vashi fil'try ne byli rasschitany na takoj
sluchaj?
     -- Vsego ne predusmotrish'.  Krome vysokoj energii, etot razryad  obladal
eshche i neobychnoj formoj impul'sa, slishkom krutoj front...
     -- Horosho. CHto proizoshlo s avtonomnymi akkumulyatorami?
     -- S nimi nichego  ne proizoshlo. Oni  normal'no rabotayut. Nam neizvesten
sposob, kotorym  mozhno  bylo  by  obestochit' eti  ustrojstva, ne povrediv ih
struktury. |to  nevozmozhno  v  fizicheskom  smysle. Reakciyu  atomnogo raspada
nel'zya vremenno priostanovit'.
     -- Zato mozhno pererezat' provod. Razomknut' cep',  vedushchuyu ot batarei k
potrebitelyu.
     --   Na   avtonomnyh   akkumulyatorah   rabotalo  shestnadcat'  razlichnyh
ustrojstv,  i  vse  oni  bezdejstvovali  rovno dve  sekundy.  Za  eto  vremya
razomknut' cepi i soedinit' ih  vnov' ne sumel by samyj genial'nyj tehnik. K
tomu zhe ne obnaruzheno nikakih sledov razryva.
     -- Est' eshche kakie-nibud' zamechaniya, soobrazheniya?
     Vse udruchenno molchali,  slovno gruz nevedomoj i  nerazreshimoj  problemy
opustilsya na  ih plechi. No oni sdelali vse,  chto mogli. Ostal'noe--  eto ego
delo. Ego rabota.
     -- Vsem spasibo. Mne nuzhno podumat'. YA hotel by ostat'sya odin.
     CHerez dva chasa, potrebovav priema po kodu chrezvychajnoj vazhnosti, Klenov
uzhe sidel v kabinete nachal'nika UVIVBa.
     -- YA raspolagayu dokazatel'stvami togo, chto v zone Meksikanskogo ob容kta
proizoshlo vnedrenie na  nashu  territoriyu neizvestnogo  ob容kta massoj v  sto
dvadcat' kilogrammov.
     -- Vot kak, vy uzhe i massu podschitali...
     Suhovatyj,  zhelchnyj  nachal'nik   Upravleniya   Stahnov,   pokinuvshij  po
trebovaniyu specvyzova  kakoe-to vazhnoe zasedanie,  ne  sumel  skryt'  svoego
razdrazheniya. A  ot  etogo molodogo "teoretika", kak  pro  sebya on uzhe  davno
okrestil Klenova, nepriyatnostej i problem poka bylo  znachitel'no bol'she, chem
pol'zy.
     -- Skazhite luchshe, kak obstoyat dela s Gravovym?
     -- YA sobiralsya vyletet'  na Gridos lichno, no posle ob座avleniya  vseobshchej
trevogi byl obyazan...
     -- |to ya znayu. Prodolzhajte.
     -- Kak tol'ko my ustanovili, chto dubl'-zhurnal ne  soderzhit interesuyushchuyu
nas  informaciyu, ya primenil  nestandartnuyu  metodiku obsledovaniya. |to  tema
moej  dissertacii.  Tehnicheski vse  dostatochno  slozhno. YA ne znayu,  nuzhno li
ob座asnyat'.
     -- YA postarayus' ponyat'. Poprobujte.
     --  Posle  vyklyucheniya lyubogo  elektronnogo  ustrojstva,  v  osobennosti
soderzhashchego  elementy,   chuvstvitel'nye  k  svetu,  na  nem  kakoe-to  vremya
sohranyayutsya  v  raznyh  chastyah shemy  elektricheskie potencialy.  Staticheskoe
elektrichestvo ekranov, napryazhenie  na kondensatorah, ostatochnye  induktivnye
toki  v katushkah. V nekotoryh mestah eti  napryazheniya sohranyayutsya  dostatochno
dolgo.  Esli ih snyat', sostavit' karty napryazhenij,  proanalizirovat' vse eto
po special'noj programme na komp'yutere...
     --  To  my  poluchim  vozmozhnost'  zaglyanut' v  tu vremennuyu  oblast', v
kotoroj pribory, kak takovye, ne rabotali. YA pravil'no vas ponyal?
     --  Da. V etom konkretnom  sluchae eto  tak  i  est',  hotya  v  principe
vozmozhnosti etogo metoda dlya  razlichnyh  ekspertiz i  diagnostik znachitel'no
shire...
     -- ZHal', chto vy do sih por ne dolozhili o vashej rabote.
     -- YA dokladyval.
     -- I chto zhe?
     -- Mne otvetili, chto teoreticheski eto mozhet byt' interesno.
     -- Pochemu ne podali oficial'nyj raport?
     --  YA  reshil  dozhdat'sya konkretnogo  sluchaya, chtoby dokazat' vozmozhnost'
prakticheskogo  primeneniya  svoih razrabotok.  Takoj sluchaj  predstavilsya  na
Meksikanskom ob容kte.
     -- CHem sil'nee zakipal Klenov,  tem medlennej,  spokojnej i razmerennej
on
     govoril.
     Stahnov usmehnulsya.
     --  YA ne v silah prokontrolirovat'  vse raboty  Upravleniya  lichno, no v
vashej razberus' obyazatel'no. Prodolzhajte.
     Klenov vse eshche ne ostyl i govoril po-prezhnemu suho, bescvetnym golosom:
     --  Na  pervyj vzglyad, primenenie  etogo metoda v sluchae s Meksikanskim
ob容ktom   ne  predstavlyalos'  vozmozhnym,  poskol'ku  tam   vse   ostatochnye
napryazheniya na  priborah  byli  sterty ih  posleduyushchim  vklyucheniem.  Na  nashe
schast'e, v odnom  iz  monitorov  v moment  pereryva  podachi  energii  vybilo
predohranitel'. Monitor ne  remontirovali i  ne vklyuchali. Dazhe ne popytalis'
ustanovit'  prichinu  otkaza, poprostu  zamenili  novym. Tak  chto najti  etot
bescennyj monitor mne  udalos' daleko  ne  srazu.  Zato  potom, nesmotrya  na
bol'shoj promezhutok vremeni s momenta otklyucheniya, nam udalos' sostavit' kartu
ostatochnyh napryazhenij etogo pribora, hotya, konechno, daleko ne polnuyu.
     Stahnov  podalsya  vpered.  S etogo  momenta vse,  chto  govoril  Klenov,
stanovilos'   chrezvychajno  vazhnym,  poskol'ku  iz  oblasti  predpolozhenij  i
dogadok,   na  kotorye,  po  mneniyu  specialistov,   tol'ko  i  mozhno   bylo
rasschityvat' v analize proisshestviya na Meksikanskom ob容kte, oni  sovershenno
neozhidanno pereshli v oblast' dokumental'no podtverzhdennyh faktov.
     -- Znachit, imenno tam vy ustanovili...-- Golos Stah-nova neozhidanno sel
ot volneniya.
     -- Da, na  etom monitore. Sohranilas' dazhe chast' razmytogo izobrazheniya.
Odnako ego ne udalos' identificirovat' ni s odnim izvestnym  nam ob容ktom. S
vysokoj  stepen'yu   dostovernosti  udalos'  restavrirovat'  lish'   pokazaniya
gravimetrov  v  nizhnej  chasti  ekrana.  Iz nih  sleduet: v apparatnuyu pronik
postoronnij ob容kt massoj  v  sto  dvadcat' kilogrammov.  On  nahodilsya  tam
poltory sekundy i za polsekundy do vklyucheniya kontrol'noj apparatury ischez.
     Medlenno,  slovno  preodolevaya nekoe  nevidimoe  soprotivlenie, Stahnov
potyanulsya k svoemu lichnomu pul'tu.  Kodovyj nomer "zet-dva"... On vse eshche ne
veril,  emu  vse  eshche  kazalos',  chto  zdes', v ego kabinete,  razygryvaetsya
strannaya teatral'naya postanovka... No kod byl vpolne realen,  i  apparatura,
identificirovav ego  lichnost', ob座avila po vsem neobhodimym kanalam operaciyu
"Proryv".
     Razrabotannaya neskol'ko  let nazad, kak prostaya mera  predostorozhnosti,
operaciya,  na kotoruyu  sejchas pereklyuchalis' vse moshchnosti  i resursy planety,
stavila svoej cel'yu obnaruzhenie i lokalizaciyu vozmozhnogo proniknoveniya izvne
cherez  Meksikanskij generator  lyubogo  postoronnego ob容kta.  Odnako Stahnov
ponimal uzhe, chto beznadezhno upushchennoe vremya ne vernut' nikakimi silami.
     Dlya  togo,   kto  za  poltory  sekundy  sumel   sdelat'   v  apparatnoj
Meksikanskogo  ob容kta  vse, chto  emu bylo  nuzhno, shesti  chasov, proshedshih s
momenta proryva, bolee chem dostatochno...










     Dom, pohozhij  na  igrushechnyj elochnyj  shar, zhdal  vozvrashcheniya hozyaina iz
stolicy uzhe vtoruyu nedelyu. Igor',  kak obychno,  zaderzhivalsya, no segodnya  po
vizofonu on nakonec nazval nomer transfera, i, esli spravochnaya  ne oshiblas',
doma on budet k shesti vechera.
     Anna vmeste s Aleshkoj stoyali na verande i smotreli na les. Ego lohmatyj
avanpost podstupal  k samoj ograde. Igor'  neskol'ko raz sobiralsya podstrich'
kusty   mozhzhevel'nika,  shturmuyushchie  ogradu,  no  kazhdyj   raz  otmenyal  svoe
rasporyazhenie domashnemu robotu.
     Anna ponimala pochemu. Estestvennyj perehod  ot doma  k lesu, nastoyannyj
na aromatnoj hvoe vozduh,-- emu nravilsya  etot ugolok, hotya on meshal proezdu
i vyglyadel neuhozhenno na fone sada i ukrytoj v'yushchimisya lianami terrasy.
     Segodnya  mozhzhevelovye  zarosli  vyglyadeli  osobenno  ugryumo. Anne  dazhe
pokazalos', chto za  korotkoe  vremya  kusty  slishkom uzh razroslis',  zahvativ
novoe prostranstvo. Ih ponikshie vetvi teper' perekryvali dazhe peshuyu dorozhku.
"Pridetsya vse-taki podstrigat'",-- reshila Anna, odnako bez Igorya ne hotelos'
nachinat', da i del u nee segodnya hvatalo... Molodaya zhenshchina ushla v dom.
     Kazhdyj raz, vozvrashchayas'  iz ocherednoj komandirovki, Rajkov dosadoval na
sebya  za  to, chto  nikak  ne soberetsya obzavestis' lichnym  flatterom.  Vot i
segodnya, vyjdya iz regional'noj stancii transfera, on vynuzhden byl pyatnadcat'
minut  zhdat' svobodnyj  avtoflajer, a  potom eshche  tri kilometra idti peshkom.
Tretij god ne udosuzhatsya  prolozhit' pod容zdnye puti k novym zhilym kottedzham.
Kottedzhi  uzhe sostarilis',  a dorogi  vse net.  Vprochem,  on ne  sovsem  byl
uveren, chto emu tak uzh neobhodima  eta doroga ili novomodnyj flatter. S nimi
on navernyaka lishilsya by kusochka lesa, prinadlezhashchego lichno emu: ne ostanetsya
togda ni etogo  aromata shipovnika u tropinki, ni ptich'ih golosov,  ni hrusta
preloj hvoi pod nogami. Nichego etogo iz kabiny ne uvidish' i ne pochuvstvuesh'.
On zadumalsya  o tom, gde dolzhna prohodit' granica mezhdu beskonechnoj speshkoj,
diktuemoj  srochnymi  delami, na kotorye vechno ne  hvataet  vremeni, i  samim
oshchushcheniem  zhizni. Gde, v kakoj tochke sleduet ostanovit'sya,  chtoby ne perejti
gran' i ne prevratit'sya v bezdushnogo robota, nichego ne zamechayushchego vokrug?
     Rajkov  shel  ne  toropyas',  naslazhdayas'  oshchushcheniem  odinochestva,  vidom
tropinki, to i delo nyryayushchej pod polog shirokih svetlyh sosen.  V to zhe vremya
on ponimal, chto  kradet eti  nemnogie,  v  sushchnosti,  minuty,  ostavshiesya do
novogo  dlitel'nogo rasstavaniya,  u  Anny  i  Aleshki.  Ne  v etom li prichina
otchuzhdeniya, s kotorym vse trudnee stanovilos' spravlyat'sya Anne? Ne iz-za nih
li  bol'shinstvo  ego kolleg, kapitanov  i rukovoditelej dal'nih ekspedicij v
konce koncov okazyvayutsya za bortom semejnoj zhizni? Ne ugotovana li emu ta zhe
sud'ba?
     On  tak gluboko zadumalsya, chto uzhe  pered samym domom  svernul ne na tu
tropinku.
     Vozmozhno, imenno eto ego spaslo. Proplutav v zaroslyah lishnih pyat' minut
i rugaya sebya za etu oploshnost', on  vernulsya k  razvilke v sovershenno drugom
sostoyanii.
     Teper' ego vnimanie bylo obostreno, i on vglyadyvalsya v prosvety kustov,
zhelaya kak mozhno skorej uvidet' povorot  k  domu,  i, kogda poyavilis' nakonec
znakomye  kusty  mozhzhevel'nika,  Rajkov  srazu  ponyal--  na  dorozhke  chto-to
izmenilos'.
     On  ostanovilsya  i  vnimatel'no  osmotrel  kust mozhzhevel'nika,  nevest'
otkuda vzyavshijsya u samoj tropy. CHelovek lyuboj drugoj professii na ego meste,
vozmozhno, otstraniv vetvi, zagorodivshie dorogu, poshel  by dal'she. Vo vneshnem
oblike kusta  ne bylo rovnym schetom nichego osobennogo. No Rajkov  mnogo  let
rabotal dal'nim  poiskovikom. Na chuzhih planetah  slishkom nichtozhnoe izmenenie
obstanovki svidetel'stvuet ob  opasnosti.  I potomu,  vmesto togo chtoby idti
dal'she, on stoyal u etogo kusta i netoroplivo razmyshlyal.
     "Predpolozhim, kto-to v ego otsutstvie peresadil syuda kust. Anna vryad li
etim stanet zanimat'sya,  k tomu zhe kust byl posazhen ne na territorii sada, a
fakticheski v lesu.
     Esli takuyu peresadku sdelal sadovyj robot iz-za  oshibki v programme, on
ne  stanet maskirovat' mesto novoj posadki  starym mhom  i  travoj,  kotoraya
uspela  uzhe  slegka  privyanut'  i  svoim ponikshim vidom  vydavala  neumelogo
konspiratora.
     Mozhet byt', eto prodelki Aleshki? Da net, peresadit' takoj kust da eshche i
zamaskirovat' sledy peresadki-- zadacha ne dlya vos'miletnego rebenka".
     Vozmozhno, v konce koncov on by otmahnulsya ot zagadki i poshel dal'she, no
emu  ne  nravilos'  raspolozhenie  kusta. Sleva, u  samoj tropinki, nebol'shoe
bolotce,  sprava-- neprohodimye  kolyuchie zarosli.  Dlya cheloveka,  idushchego  k
domu,  ostavalos'  lish' dva  sposoba prohoda:  propolzti na chetveren'kah pod
kustom ili otstranit' bez osobogo truda dlinnye gibkie  vetvi... Nu kakoj zhe
vzroslyj, uvazhayushchij sebya chelovek popolzet  na  chetveren'kah? Emu  predlagali
zadachu s gotovym resheniem. No on ne lyubil podobnyh zadach.
     Priblizivshis' vplotnuyu k kustu, Rajkov  vnimatel'no vsmotrelsya v koru i
kolyuchuyu hvoyu, ni k chemu ne prikasayas'.
     Solnce  sadilos'.  Ego nizkie zakatnye luchi padali  pryamo  na  kust.  V
krasnovatom   vechernem  svete  hvoya,  a  mestami   i  kora   kak-to  stranno
pobleskivali, slovno  po vetke, zagorodivshej  dorogu, dolgo polzali  sadovye
ulitki. No ulitki ne polzayut po kolyuchim kustam mozhzhevel'nika...
     Rajkov opustilsya na chetveren'ki i, ostorozhno sorazmeryaya svoi dvizheniya s
vysotoj  kusta, medlenno  dvinulsya  vpered. U  nego propalo  vsyakoe  zhelanie
prikasat'sya  k  kustu  dazhe  palkoj. I,  vnutrenne  posmeivayas'  nad  soboj,
predstavlyaya, skol'ko radosti dostavlyaet svoej nelepoj pozoj pritaivshemusya  v
zaroslyah shutniku, on prodolzhal medlenno i ostorozhno prodvigat'sya vpered.
     Les  stoyal  vokrug  molchalivyj i  tihij. Rajkov vstal, otryahnul s kolen
gryaz'  i  eshche  raz osmotrel  kust  s protivopolozhnoj  storony. Zdes'  sledov
strannoj  slizi  vidno ne bylo. Teper' mozhno  vojti v dom i  vyzvat'  sluzhbu
bezopasnosti.   On  predstavil,   skol'ko  nasmeshek  vyzovet  eta   istoriya.
Rukovoditel'  ekspedicii, ispugavshijsya mozhzhevelovogo  kusta,  riskuet  stat'
pritchej vo yazyceh vo vsem kosmoflote...
     I tem ne  menee,  perestupiv  porog i ne uspev tolkom  pozdorovat'sya  s
Annoj, ni o chem ee dazhe ne sprosiv, on proshel  v svoj kabinet, vklyuchil infor
i vyzval UVIVB.
     V golose  dezhurnogo vmesto  udivleniya  ili nasmeshki on ulovil nastoyashchuyu
trevogu.
     --  Soedinyayu vas  s gruppoj  "Proryv", vozmozhno, vasha  informaciya po ih
chasti...
     Uzhe  cherez pyat'  minut  okolo  kottedzha  Rajkova,  vyzvav  nepoddel'nyj
vostorg Aleshki i izryadno povrediv cvetniki i gazon,  opustilis' dva mezoleta
specsluzhb.
     Poluchiv  rezul'taty  pervyh  ekspress-analizov slizi,  snyatoj  s  kusta
mozhzhevel'nika  u   doma   Rajkova,  Klenov   nemedlenno   vyzval   po   kodu
"Trevoga-proryv" dve  vspomogatel'nye gruppy. Ne proshlo i  neskol'kih minut,
kak ogromnaya platforma energocentra poyavilas' nad domom Rajkova,  prinyala na
svoyu  verhnyuyu parabolicheskuyu  antennu chetyre kanala pryamoj  energopodachi  so
sputnikovyh  avtomaticheskih  stancij  i,  okutavshis'   golubovatym   oblakom
staticheskih razryadov, vybrosila k zemle rasshiryayushchijsya zont energozashchity.
     Teper'  dom Rajkova  i  prilegayushchij  k nemu rajon lesa v radiuse dvuh s
polovinoj kilometrov okazalis' izolirovannymi ot vneshnego mira.  K ogorcheniyu
Klenova, ustanovlenie bolee shirokogo energeticheskogo zonta ne predstavlyalos'
vozmozhnym,  poskol'ku ego kraj i  tak vplotnuyu  podoshel k kol'cevoj rokadnoj
doroge i zhilym kvartalam Lipograda.
     Vnutri kupola lyudi,  odetye  v skafandry  vysshej  zashchity,  s  antennami
universal'nyh analizatorov v rukah, obrabatyvali kazhdyj kvadratnyj santimetr
pochvy vokrug kusta, postepenno rasshiryaya zonu poiska.
     Za predelami zonta eshche  odna gruppa kosmicheskih desantnikov vela  poisk
po  slozhnoj sheme,  stremyas' ohvatit' analizatorami  vozmozhno  bolee shirokoe
prostranstvo.  Vse  vyglyadelo  kak  pri  vysadke  na  planetu  s  kategoriej
opasnosti ne menee dvuh edinic.
     -- Mozhet byt', ty mne ob座asnish', chto zdes' proishodit?-- sprosila Anna.
Neobychnyj  shum zastavil ee  nakonec pokinut'  kuhnyu, v kotoroj ona zapretila
ustanavlivat' avtomatiku.
     -- Vidish' li, dorogaya,--  neskol'ko smushchenno nachal Rajkov,-- mne samomu
zabyli ob座asnit', chto vse eto znachit. Po-moemu, ves' syr-bor zagorelsya iz-za
togo  mozhzhevelovogo  kusta.  On mne  ne  ponravilsya,  ya imel  neostorozhnost'
pozvonit' v sluzhbu bezopasnosti, a chto iz etogo vyshlo-- ty vidish'.
     -- Oni zhe pomnut vse cvetniki!
     --  Po-moemu,  oni  special'no  dlya  etogo  i  prileteli.  Vidish',  uzhe
zakanchivayut.
     Von tot vysokij  dyadya v  skafandre  tol'ko  chto  proshelsya po poslednemu
kustu klematisov.
     --  Ty eshche  i shutish'?  |to kazhetsya  tebe smeshnym, da?-- V  golose  Anny
zvuchala nepoddel'naya obida i rasteryannost'.
     --  YA  ne  dumayu,  chtoby  podobnuyu  operaciyu  nachali  iz-za  pustyaka, -
poser'eznev, skazal  Rajkov.--  Lyudi zanyaty  delom, ne stoit im  meshat'. Kak
tol'ko poyavitsya vozmozhnost', oni nam vse ob座asnyat.
     --  A  mne  kazhetsya, tebe  eto  dostavlyaet udovol'stvie.  Po-moemu,  ty
special'no vse zateyal, chtoby ne skuchat' s nami  naedine!--  Hlopnuv  dver'yu,
Anna ushla.
     Okinuv vzglyadom vytoptannyj cvetnik i eshche raz  ubedivshis', chto zheny net
ryadom, Rajkov podozval Klenova.
     -- CHto vy obnaruzhili na kuste?
     --  Kontaktnyj  nervno-paraliticheskij yad. Prikosnovenie smertel'no dazhe
cherez odezhdu. Vopros  vremeni. YA do sih por  ne ponimayu, chto vas ubereglo...
Vam ploho?
     -- Net, nichego, spasibo. Prosto ya podumal, chto tam mog igrat' Aleshka...
     --  Rasschitano vse ochen' tochno. Kust  opryskali  za  neskol'ko minut do
vashego prihoda. Na vysote rosta vzroslogo cheloveka. Lovushka byla  postavlena
imenno  na  vas.  Stranno,  chto  ona  ne  srabotala...  Teper'  im  pridetsya
predprinyat' chto-nibud' eshche.
     -- Komu "im"?
     -- Esli by  ya znal... My vse vremya opazdyvaem. Ob容kt, proshedshij skvoz'
zashchitu meksikanskogo generatora, operedil poisk chasov na shest',  i nam nikak
ne udaetsya sokratit' vremennoj razryv, no vozmozhno sejchas, poterpev neudachu,
on poyavitsya snova.
     -- Vy uvereny, chto eti sobytiya svyazany drug s drugom?
     -- Veshchestvo,  raspylennoe na kuste, ne vyrabatyvaetsya na nashih zavodah.
|to, skoree vsego, sok kakogo-to rasteniya, nezemnaya organika.
     -- I  vse  zhe  srok nevelik.  SHesti chasov  slishkom malo dlya togo, chtoby
sorientirovat'sya v  obstanovke  neznakomogo mira,  uznat'  moj adres  i dazhe
vremya pribytiya lajnera.
     --  U nih  dolzhen byt' zemnoj istochnik  informacii,  esli  vy pravy. My
nichego ne  znaem o  protivnike.  Vozmozhno, vasha  ekspediciya  k  Angre chto-to
proyasnit.  Ne zrya oni ej  protivyatsya.  YA pochti uveren, chto pokushenie na  vas
organizovano imenno v svyazi s etoj  ekspediciej. A chto kasaetsya informacii--
etu  versiyu  pridetsya  proverit',  hotya   kanal  ee   peredachi  trudno  dazhe
predstavit'.
     -- Ona mogla v zakonservirovannom  vide hranit'sya na Zemle, no kakie-to
kontakty dolzhny byt'.  Bez nih  nevozmozhny peredacha zadanij, vnedrenie svoih
lyudej...
     -- Lyudej?
     -- Nu, ne znayu...  CHtoby dejstvovat' vnutri nashego obshchestva, oni dolzhny
byt'  pohozhi na lyudej... Protivnik... Vot uzhe sotni let, kak eto slovo v ego
voennom smysle ischezlo iz nashego yazyka. Teper' ono vozvrashchaetsya snova.
     -- Ne nravitsya mne vse eto.
     --  Dumaete,  mne nravitsya? No  kto-to dolzhen,  nakonec,  nazvat'  veshchi
svoimi imenami.
     -- Zachem vy postavili energeticheskij  zontik nad moim domom, nadeyalis',
chto ob容kt vse eshche zdes'?
     -- Net.  Skorej,  eto  mera predostorozhnosti.  On  mog  vospol'zovat'sya
sumatohoj i nanesti povtornyj udar. Tak ili inache on dolzhen  teper' proyavit'
svoi dal'nejshie namereniya.
     Infor srochnoj  svyazi tonen'ko zapishchal na  braslete Klenova, i tot nazhal
knopku vklyucheniya.
     -- Govorit "shestaya". Kazhetsya, my nashli sled.
     -- Kakoj davnosti?
     -- CHasa poltora, ne men'she.
     -- Rajon?
     -- V desyati kilometrah yuzhnee Lipograda.
     -- Zafiksirujte sled, ya sejchas vyletayu.
     -- YA s vami, podozhdite minutku, pereodenus' i voz'mu...
     -- Izvinite,  Igor'  Sergeevich.  Vpred'  do  konca operacii vam  nel'zya
pokidat' zonu silovogo ograzhdeniya.
     -- |to eshche chto za novosti?
     -- My ne mozhem riskovat' vashej zhizn'yu.
     -- YA, znaete li, sam privyk reshat' etot vopros.
     Brovi Rajkova  soshlis' u  perenosicy,  a v  glazah poyavilsya  stal'noj i
holodnyj blesk, horosho znakomyj  ego podchinennym. Klenov uzhe  ponyal, chto emu
ne peresporit'  etogo cheloveka. On ponyal takzhe i to, chto ne sumeet zastavit'
ego podchinit'sya svoim rasporyazheniyam.
     Vse zhe on poproboval.
     -- Po kodu "Trevoga-proryv"  mne predostavleno pravo izolirovat' lyubogo
cheloveka  na  stol'ko,  na  skol'ko  ya  sochtu nuzhnym.  Igor' Sergeevich,  vam
pridetsya ostat'sya.
     -- Interesno, kakim sposobom vy sobiraetes' menya zaderzhivat'? Siloj?
     -- YA ne dam  vam klyucha ot silovogo polya, snaruzhi  ostanetsya ohrana. Ona
budet ohranyat' vas i vashu sem'yu. Vidimo, vy vse  zhe ne do konca otdaete sebe
otchet v tom, naskol'ko velika opasnost'.
     -- YA nemedlenno svyazhus' s Ridovym!
     -- Poprobujte. No, dumayu, sejchas  eto budet neprosto dazhe vam. I potom,
esli  vy dumaete, chto  opasnost' tam, kuda ya edu, to  vy gluboko oshibaetes'.
Skoree vsego, tam net nichego, krome starogo sleda. Ona zdes'.  Vnutri  doma.
Ne zabyvajte, chto nash neizvestnyj vrag uzhe proshel zashchitu, podobnuyu toj,  chto
prikryvaet sejchas vash dom, i u nego est' vpolne opredelennaya cel'.
     -- Vy hotite skazat'...
     -- Vam luchshe ostat'sya zdes'.  Vy ne predstavlyaete sebe vsej ser'eznosti
igry,  kotoraya  vedetsya, i ne  znaete,  kakie sily  i sredstva  v nej sejchas
zadejstvovany. Vam  luchshe  ostat'sya v dome, v fokuse  nashej apparatury. Esli
hotite,  v  roli  podsadnoj  utki. U  menya est' osnovaniya polagat',  chto nash
protivnik speshit i ochen' skoro budet vynuzhden povtorit' udar.
     -- Blagodaryu za otkrovennost' po povodu moej novoj roli.
     -- Vy ne ostavili mne inogo vybora.
     -- A zhena i syn?
     --  YA  ne dumayu, chto im grozit opasnost'. Udar napravlen tol'ko na vas.
No, esli hotite, ya mogu  zabrat' ih s soboj i perevesti  v drugoe zashchishchennoe
mesto.
     --  Pust' uzh luchshe ostayutsya  so mnoj, ne  ochen'-to ya veryu  v nadezhnost'
vashej zashchity.
     Ne otvetiv, Klenov sel v kabinu mezoleta.










     Kak tol'ko mezolet pokinul zonu kupola, na pul'te vnov' vspyhnul vyzov.
     --   Govorit  shestaya   gruppa  poiska.  Kazhetsya,   my  ego  obnaruzhili.
Biolokatory fiksiruyut  intensivnyj energeticheskij ob容kt poryadka soroka dvuh
lyumov, izobrazheniya net, my ego ne vidim.
     -- Prekratite  vse razgovory v efire! Upravlenie peredajte central'noj!
Pereklyuchite lokatory na infrakrasnyj diapazon!
     Ruki Klenova  avtomaticheski, nezavisimo  ot soznaniya, zanyatogo  drugoj,
bolee  vazhnoj zadachej, sovershali neobhodimye dejstviya. Na monitorah mezoleta
uzhe prostupalo izobrazhenie neizvestnogo ob容kta v infrakrasnyh luchah.
     Nebol'shoe temnoe pyatno s razmytymi  krayami dvigalos', metalos' po krugu
silovogo zonta.
     Kazhetsya,  na etot raz oni  uspeli... Teper' samoe  glavnoe--  narastit'
moshchnosti do togo, kak eta shtuka pokazhet vse, na chto ona sposobna...
     --  Sed'moj,  vos'moj i  dvenadcatyj energoperedatchiki  pereklyuchit'  na
shestuyu gruppu, obe platformy energeticheskogo rezerva-- v zonu kontakta.
     -- Posmotrim,--  prosheptal Klenov.-- V  konce  koncov,  ty  vsego  lish'
gost'. Planeta zdes' nasha, i  vse ee resursy privedeny v nulevuyu gotovnost'.
Esli ponadobitsya, syuda potechet energiya oboih polusharij, milliony gigavatt...
Tol'ko by uspet'. Tol'ko by vyigrat' v etoj shvatke neskol'ko sekund...
     Rabotali vse s容mochnye kamery i izmeriteli.  On videl, kak temnoe pyatno
na ekrane razvernulos' i brosilos' na silovuyu stenku. Oslepitel'nye vspolohi
v zone kontakta kazalis' nemyslimo yarkimi dlya takogo Kroshechnogo pyatna.
     Mel'kom glyanuv na gravimetr, Klenov udovletvorenno kivnul. Massy u nego
ostalos' ne  bolee  sta  kilogrammov. Zont  dolzhen vyderzhat'. Tol'ko  polnaya
annigilyaciya ob容kta mozhet prorvat' zashchitu.
     --  Vsyu  moshchnost'  na  levuyu stenku!  Zashchitu pereklyuchit'  na skol'zyashchij
rezhim!
     Silovaya stena podalas' pod davleniem ob容kta, ustupila, ushla v storonu.
Ih uzhe razdelyalo neskol'ko metrov. Protivnik ne  srazu ponyal, chto proizoshlo,
i eto pozvolilo im vyigrat' pervye, samye neobhodimye, sekundy.
     S  kazhdym  shchelchkom  hronometra,  s  kazhdym  udarom   serdca   moshchnosti,
podavaemye  na  silovoj shchit, somknuvshijsya  vokrug  nezvanogo  gostya,  rosli.
Vklyuchalis' vse novye  podstancii.  Vse novye  zhguty sinego  plazmennogo ognya
tyanulis' iz stratosfery k priemnym antennam shestoj energoplatformy.
     Prishel'cu  uzhe  ne  spravit'sya,  ne   vyrvat'sya   iz  ognennogo  kruga,
ocherchennogo  planetoj  vokrug  nego.  Vot,  nakonec,  on  ponyal.  Soobrazil.
Uvelichil skorost'.  Pozdno.  Slishkom pozdno.  Klenov  glyanul  na  indikatory
moshchnosti.  Teper' mozhno  pomeryat'sya silami  vpryamuyu. Ne  uvodit' pole iz-pod
lobovogo udara, ne tyanut' vremya.
     Kachnulis' indikatory vseh priborov, vnov' na ekranah polyhnul ogon'.
     -- Est' kontakt s zashchitoj! Moshchnosti annigilyacii!
     Klenov i sam eto videl.
     V neravnoj  bor'be  temnoe pyatno nalivalos' iznutri  malinovym  svetom,
istaivalo na glazah, otdavaya  vsyu massu beshenomu atomnomu  ognyu, polyhavshemu
vnutri zashchitnogo kupola, v tshchetnoj popytke prozhech' steny somknuvshejsya vokrug
nego lovushki.
     Temperatura vnutri zamknutogo  prostranstva zashchitnogo polya uzhe dostigla
tysyachi  gradusov i prodolzhala rasti. V radiuse soroka metrov goreli kusty. V
pepel  prevrashchalas' trava, v zone kontakta nachinal plavit'sya pesok. Do kakih
zhe  por?   Skol'ko  gradusov  on  mozhet   vyderzhat'?  Pochemu  ne  prekrashchaet
bessmyslennuyu ataku?
     Oni  uzhe  videli   kupol  lovushki  nevooruzhennym  glazom.  Mezolet   na
predel'nom forsazhe dvigatelej shel  v zonu  shvatki. Ognennyj puzyr' silovogo
polya vzdymalsya v opadal vmeste s pul'saciej polej. Bor'ba vnutri kupola  shla
k koncu.  Svet iz  fioletovogo  diapazona perehodil v  goluboj.  Temperatura
nachala  padat', Klenov  eshche  raz  posmotrel  na gravimetr  i  prikusil gubu:
ostalos' men'she dvuh kilogrammov massy.
     Strelka stremitel'no dvigalas' k nulevoj otmetke.  On  sgorit ves', bez
ostatka.
     Vnizu  nevedomyj  i   opasnyj   gost'  prodolzhal  bezzhalostnuyu  bor'bu,
prevrashchaya  samogo sebya v potok fotonov. Oni nikogda ne uznayut, chto eto bylo:
sushchestvo? mehanizm? Gorstochka  oplavlennoj  zemli-- vse, chto oni  najdut  na
meste shvatki, vse, chto ostanetsya  ot togo,  kto  prishel  syuda  iz kakogo-to
neveroyatnogo  zvezdnogo  daleka,  prishel  Tol'ko  zatem,   chtoby  popytat'sya
uzhalit', a zatem besslavno i muzhestvenno pogibnut'.
     Klenov  uzhe  ponyal, chto protivnik ne prekratit ataku  do  teh por, poka
polnost'yu ne  annigiliruet. Samounichtozhenie--  vot chto eto  takoe.  Ego ruka
sama soboj  potyanulas' k krasnoj  klavishe. On  ponimal,  chem riskuet, kakogo
opasnogo gostya vypuskaet na volyu, i vse zhe ne mog postupit' inache.
     Klavisha  shchelknula i  plavno utonula v svoem gnezde utonula  bez vsyakogo
usiliya, bez  soprotivleniya. Vsego-to i  nado bylo  sdelat', chtoby prekratit'
polyhayushchij vnizu atomnyj koster.
     --  Vsem sredstvam slezheniya fiksirovat' ob容kt! V sluchae  popytki vyjti
iz zony kontakta razreshayu silovuyu ataku.
     Nikto ne pytalsya vyjti  iz zony. Postepenno v  okoshkah indikatorov odin
za drugim  poyavlyalis'  nuli, tol'ko uroven'  radiacii  ostavalsya vysokim  da
zvezdnaya temperatura plavila uzhe korennuyu materinskuyu porodu.
     Na ekranah eshche videlsya nebol'shoj komochek temnogo veshchestva, prodolzhavshij
pul'sirovat', borot'sya,  pogloshchat' okruzhayushchuyu ego razbushevavshuyusya energiyu  i
medlenno  tayat'  v  chuzhom  i  vrazhdebnom  mire. Vse-taki  Klenov  opozdal  s
prekrashcheniem kontakta,  kakoj-to  predel byl uzhe pozadi. Kakie-to  struktury
narushilis',   kakie-to  processy   priobreli  neobratimyj   harakter.  Gost'
prodolzhal rastvoryat'sya, ischezat' na glazah.
     Klenov  sdelal eshche  odnu, poslednyuyu  popytku.  Mezolet  vystrelil  vniz
vakuum-bomboj.
     Tonkaya plenka oblila na sekundu ob容kt i tut zhe sgorela.
     Vse bylo bespolezno. Gost' prodolzhal borot'sya  s  vrazhdebnoj  sredoj do
poslednego atoma, do poslednego fotona. On ne zhelal vydavat' svoej tajny, no
ne mog znat',  chto vse etapy shvatki,  vse beschislennye dannye  analizatorov
uzhe  uchteny, zafiksirovany  i  prodolzhayut  postupat'  v  glavnye  komp'yutery
planety.
     Central'noe  hranilishche informacii  razmestilos'  v  podzemnyh  galereyah
Valdajskoj  vozvyshennosti. Srednerusskaya platforma davno  uzhe  stala centrom
mnogochislennyh otraslevyh komp'yuternyh kompleksov, so vremenem  ob容dinennyh
v gigantskuyu sistemu-- Federativnyj centr problemnoj informacii.
     Postepenno   syuda  stali  styagivat'sya   razlichnye  nauchnye  uchrezhdeniya,
obrazovav  na Valdae  krupnejshij  akademicheskij  centr so  svoimi  zavodami,
issledovatel'skimi  kompleksami i poligonami.  |tot mozgovoj centr Federacii
ne  orientirovalsya  na  siyuminutnye   zadachi.  Zdes'  opredelyalos'  razvitie
teoreticheskoj   nauki  Zemli  na  mnogie  gody  vpered,   zdes'   zanimalis'
nestandartnymi   problemami  shirokogo  profilya,   reshit'  kotorye  ne  mogli
specializirovannye regional'nye nauchnye centry. Nauka  s kazhdym godom stoila
vse  dorozhe,  pogruzhayas'  v  bezdnu slozhnejshih problem, sulivshih obshchestvu  v
neobozrimo dalekom budushchem beschislennye blaga .
     Okutyvayas' pochti  misticheskim  tumanom  teorij, gipotez, predpolozhenij,
razrabotok, issledovanij,  ona stanovilas'  zanyatiem dlya  izbrannyh.  Uchenye
prevratilis' postepenno v privilegirovannuyu, zamknutuyu kastu. Na vosem'desyat
procentov eta  ogromnaya  mahina, pozhiravshaya bezdnu resursov  i  chelovecheskih
umov,  rabotala  sama  na  sebya. A  obshchestvu  radi  ostayushchihsya  zhalkih  kroh
prihodilos'   terpet'  horosho  organizovannyh  bezdel'nikov,  prikryvavshihsya
figovymi listami nauchnyh dissertacij, razobrat'sya v yazyke kotoryh davno  uzhe
bylo ne pod silu ni odnomu normal'nomu cheloveku.
     Nesmotrya     na     to     chto     UVIVB     raspolagal     sobstvennym
Nauchno-issledovatel'skim otdelom, Klenovu prishlos'  obratit'sya  v Valdajskij
centr.
     Tol'ko  posle  utomitel'noj procedury vypiski special'nogo propuska emu
udalos' nakonec popast' na territoriyu Centra.
     V gigantskih angarah doktora  Kaminskogo, kak vsegda, chto-to razbirali.
Na  etot  raz  byl  "Tomagavk-2001".  V  sosednem  otseke  nachinalsya  montazh
ustanovki, podayushchej eshche  bol'shie nadezhdy, chem razbiraemyj "Tomagavk". Samogo
Kaminskogo Klenovu udalos' najti  lish' posle  poluchasovyh poiskov  v  horosho
zabetonirovannom podvale s nadpis'yu: "Vhod vospreshchen vsem".
     Kaminskij zadumchivo terebil  uhozhennuyu borodku, razglyadyvaya celuyu grudu
sverhprovodimyh magnitov,  svalennyh bezo  vsyakogo  poryadka v dal'nem  konce
podvala.  Ot   vhoda  ih  otdelyala   tolstennaya  plita  svincovogo   stekla.
Po-vidimomu,  magnity byli  osnovatel'no zarazheny  radiaciej  i  v blizhajshie
pyat'desyat let vryad li komu-nibud' mogli prigodit'sya.
     --  Vy  ko  mne?--  sprosil Kaminskij, vse  eshche ne  otryvaya vzglyada  ot
magnitov.
     -- Da. Vas dolzhny byli predupredit' o moem vizite.
     -- Vozmozhno. Sekretarshe redko udaetsya menya najti. Tak, chem mogu..?
     --   Menya   interesuyut   rezul'taty   vashih   issledovanij   po    kodu
"Trevoga-proryv".
     Teper'  Kaminskij   vpervye  posmotrel  na  posetitelya,   i,  hotya  oni
vstrechalis' uzhe raza dva, Klenova ne uznal i ruki ne podal.
     --  Naskol'ko mne pomnitsya, my posylali  vashemu  Upravleniyu special'nyj
otchet.
     Iz  etoj frazy sledovalo, chto vse on prekrasno pomnil  i otlichno  znal,
kakoe vedomstvo predstavlyaya Klenov.
     -- Ego  smotrel  nash  nauchnyj  perevodchik,  odnako i  posle special'noj
obrabotki mne tam yasno daleko ne vse.
     -- Sozhaleyu, odnako ne mogu zhe ya zamenit' vam nauchnogo perevodchika!
     -- Mozhete!-- zhestko skazal Klenov.--  Koda nikto poka  ne otmenil,  i ya
vam sejchas pokazhu, chto eto znachit.
     On dostal iz  nagrudnogo  karmana nebol'shoj kvadratik infora, nabral na
nem neskol'ko cifr i nazhal malen'kuyu krasnuyu knopku v levom uglu.
     -- Slushayu,--  srazu  zhe  otvetil  rokochushchij  bas direktora  Valdajskogo
centra, iskazit' kotoryj okazalsya ne  v sostoyanii dazhe  hriplovatyj  dinamik
miniatyurnogo infora.
     -- Igor' Vsevolodovich, eto Klenov,  tut vash sotrudnik doktor  Kaminskij
peregruzhen srochnoj  rabotoj, ne mogli  by vy osvobodit' ego dlya menya chasa na
dva?
     -- A on ne znaet, chto oznachaet kod "Trevoga-proryv"?
     -- Delaet vid, chto ne znaet.
     -- Dajte mne ego!
     Ne  zhelaya  slushat'  predstoyashchego  Kaminskomu  raznosa,  Klenov  shchelknul
pereklyuchatelem,  i v  uhe professora srazu zhe zapishchal zummer. |tot nevidimyj
glazom pribor krepilsya k vnutrennej storone ushnoj rakoviny vseh  sotrudnikov
Centra   i  ispol'zovalsya  lish'   dlya  avarijnoj  informacii  ili  soobshchenij
chrezvychajnoj srochnosti.
     CHerez  dve  minuty lico  Kaminskogo,  lishennogo  vozmozhnosti chto-nibud'
otvetit' ili vozrazit', pokrylos' krasnymi pyatnami.
     A    spustya    pyat'    minut    oni    uzhe   sideli    v    central'nom
dispetchersko-demonstracionnom zale.
     Sovremennye  issledovaniya  pochti  na  devyanosto  procentov  provodilis'
avtomatizirovannymi   kibersistemami,  bez  uchastiya   cheloveka.  Avtomaty  s
tochnost'yu i tshchatel'nost'yu, nedostupnoj lyudyam,  trudilis' gluboko pod zemlej.
Mnogie raboty provodilis' v polnost'yu zapechatannyh boksah, dannye analizov i
mnogochislennyh datchikov, sledyashchih za lyubym eksperimentom, srazu zhe postupali
v   hranilishcha   informacii   i   po   mere    neobhodimosti   obrabatyvalis'
vychislitel'nymi  sistemami,  a   zatem  v  udobnom  dlya   rassmotreniya  vide
podavalis' v dispetcherskij zal.
     Na  dolyu  lyudej ostavalis' lish'  postanovka  zadachi, vybor  neobhodimyh
algoritmov,  tak  nazyvaemoe  "strategicheskoe  programmirovanie",  i  analiz
poluchennyh rezul'tatov.
     Sejchas  golograficheskie  lazernye  ustanovki  vossozdali  tochnuyu  kopiyu
izobrazheniya spekshejsya nozdrevatoj massy--  edinstvennogo  ostatka "gostya", -
najdennoj na cvete nedavnej shvatki.
     -- V vashem otchete mne vstretilsya neznakomyj termin "biokristallid". CHto
on oznachaet?
     --    Biokristally--   mel'chajshie   chasticy    organicheskoj    materii,
promezhutochnoe zveno  mezhdu  virusami i belkovymi  molekulami.  Oni  obladayut
opredelennym    genotipom    nukleidov,    sposobny   razmnozhat'sya.   Termin
"biokristallid"  predlozhen  nami.   Biokristally--  mel'chajshie  obrazovaniya,
vidimye   lish'   pod   mikroskopom.  Poskol'ku  oni  obladayut   neustojchivoj
kristallicheskoj  reshetkoj,  sobrannoj  iz  krupnyh  organicheskih molekul, ih
massa  fizicheski  ne   mozhet   prevyshat'   mikrogrammov.  Odnako,  po  nashim
predpolozheniyam, ves' ob容kt sostoyal iz biokristallov.
     Ton Kaminskogo vse eshche byl suh i oficialen.
     -- Vy polagaete, eto biorobot?
     -- Vy nam  malo chto ostavili. Trudno sdelat' opredelennoe zaklyuchenie. S
ravnoj stepen'yu veroyatnosti mozhno predpolozhit', chto  eto byl neobychnyj zhivoj
ob容kt s sobstvennoj nervnoj strukturoj ili upravlyaemyj izvne robot.
     Postepenno,  uvlekayas'  temoj,  Kaminskij  ottaival.   Ego   ob座asneniya
stanovilis'  vse  podrobnej  i  dohodchivej.  S  udivleniem  dlya sebya  Klenov
otmetil, chto  uchenye,  kogda hotyat, mogut izlagat'  sobstvennye mysli vpolne
dostupnym  dlya  prostyh  smertnyh  yazykom.  Vnutri  mnogotomnyh, ispeshchrennyh
formulami  otchetov  zaklyucheny,  kak pravilo, krupicy  istiny,  kotorye mozhno
vyrazit'  nemnogimi vpolne  ponyatnymi  slovami.  No  chem  tolshche otchety,  chem
zaumnej yazyk ih izlozheniya, tem men'she mozhno  obnaruzhit' tam etih dragocennyh
krupic smysla.
     --  Samoe  interesnoe v  ob容kte-- ne ego  biologicheskaya  struktura. --
Kaminskij chto-to pereklyuchil na pul'te, i po glavnomu  ekranu poplyli ploskie
fotografii trekov atomnogo raspada.
     --  |ti snimki my poluchili  iz srezov  korennyh  porod, podvergnuvshihsya
oblucheniyu  vo  vremya  energeticheskogo  udara. V nih net  nichego interesnogo,
obychnaya ostatochnaya radiaciya. No posmotrite vnimatel'nej: vot tam i  tam sled
sovershenno ni na  chto ne  pohozh.  |ti  fotografii natolknuli menya  na  mysl'
vossozdat'  v komp'yuternoj modeli pervonachal'nyj  sostav  yadernogo  veshchestva
nashego gostya, i vot chto poluchilos'...
     Pered  nimi   poyavilis'   prostranstvennye  atomnye   reshetki,   slovno
vyvernutye  naiznanku.  V  elektronnyh  sloyah  dvizhushchihsya  zhivyh izobrazhenij
atomov  to i delo vspyhivali sinie  vspolohi  fotonov.  Atomy  pul'sirovali,
szhimalis',  postepenno  umen'shali  svoj ob容m. Iz  nih  to i delo  vypadali,
prevrashchayas'  v   energiyu,  otdel'nye   chasticy.   Atomy  razvalivalis',   ih
stanovilos' vse men'she.
     -- Radioaktivnyj raspad?
     -- Ne sovsem. Atomnoe  stroenie  ob容kta neobychno. Ego atomy napolovinu
sostoyat iz antimaterii, kak by zakapsulirovannye  v obolochku iz neizvestnogo
nam  polya  i poetomu  sposobnye  kakoe-to  vremya  nahodit'sya  vnutri obychnoj
material'noj sredy bez annigilyacii...
     --  I  kak  dolgo  oni  mogut  nahodit'sya  v  takom  zakonservirovannom
sostoyanii?
     -- Vse  zavisit ot massy, no, ochevidno, v srede obychnoj  materii ob容kt
vse  vremya  dolzhen tratit'  chast' svoej  massy, chtoby  sohranit'  stabil'noe
sostoyanie i ne annigilirovat'.
     -- No pozvol'te, v vashem otchete ob etom ne bylo ni slova!
     --  |to moi sobstvennye,  nichem poka  ne  podkreplennye  vyvody.  Kogda
rabota budet zakonchena...
     Klenov opyat' ne sumel sderzhat'sya:
     -- Perestan'te razygryvat' iz  sebya  mladenca s  borodkoj!  Vy chto,  ne
ponimaete, o  kakih ser'eznyh veshchah  idet  rech'?  Da esli  eto tak,  vsya  ih
taktika  dolzhna byt'  napravlena  na  to,  chtoby zakrepit'sya  v nashem mire s
pomoshch'yu... nas samih, teh iz nas, kto na eto sposoben!
     -- Vy hotite skazat'?.. CHepuha! Vy privykli igrat' v svoem Upravlenii v
starinnyh razvedchikov, vam vezde mereshchatsya vrazheskie agenty!
     Nichego bol'she ne skazav, Klenov otoshel k drugomu pul'tu. Sporit' s etim
chelovekom  bylo  bespolezno,  da  i ne nuzhno.  Svoyu  zadachu on  vypolnil,  i
vypolnil  neploho.  ZHal',  chto   lyudyam  ne  vsegda  dano  ocenit'   znachenie
sobstvennyh otkrytij.  Teper' emu hotelos' lish' poskoree  ostat'sya  odnomu i
obdumat' poluchennuyu  informaciyu. Ochen'  mnogoe  predstavlyalos' teper' inache,
chem ran'she.
     "Esli Kaminskij ne oshibsya i oni ne smogut svobodno sushchestvovat' v nashem
mire, togda takie lyudi, kak Gravov,--  ih edinstvennaya nadezhda..."--  On tut
zhe ostanovil sebya, potomu chto  slishkom  malo  znal ob etom  yunoshe i ne  imel
prava dazhe v myslyah  pred座avlyat' cheloveku podobnoe obvinenie. V odnom on  ne
somnevalsya:  kakim-to  obrazom  Gravov  svyazan  s  poslednimi  sobytiyami,  a
vozmozhno, s temi, kto imi upravlyal iz drugogo,  neponyatnogo  i  nedostupnogo
zemlyanam mira.
     "Gravov  posle  gibeli  meksikanskogo  prishel'ca  ostalsya  edinstvennoj
nitochkoj,  edinstvennym  chelovekom,  sposobnym  prolit' svet  na  zagadochnuyu
istoriyu  so spasatel'noj shlyupkoj i posledovavshim zatem proryvom... Navernyaka
etot proryv, vsya  eta shvatka, zasylka biorobota v chuzhoj  mir so special'noj
zashchitoj oboshlis'  im nedeshevo",--  vpervye Klenov pojmal sebya na  mysli, chto
nevidimyj,  otdelennyj  ot  nego  nepronicaemoj  zavesoj antimira  protivnik
vosprinimaetsya  kak  nechto  sovershenno  konkretnoe,  ne  pohozhee  bol'she  na
bezdushnyj matematicheskij simvol otvlechennogo ot dejstvitel'nosti uravneniya.
     Vryad li by oni stali platit' stol' vysokuyu cenu  bez ser'eznoj prichiny.
A  raz tak, paz  v fokuse udara okazalis' Rajkov i, vozmozhno, vsya ekspediciya
na Gridos-- to istoriya s  Gravovym i informaciya, kotoroj on mog raspolagat',
priobretali sovershenno osoboe znachenie.
     Pronzitel'no  sinij majskij den' medlenno dogoral  nad stolicej. Ih uzhe
ostalos'  sovsem  nemnogo,  etih,  pripudrennyh  zolotoj  pyl'coj,  cvetushchih
vesennih dnej. Skoro ih smenyat dushnye, napoennye letnim solncem, dni iyunya...
     Klenov medlenno brel po  prospektu Mira i dumal o tom, chto  emu-to uzh i
vovse malo ostaetsya etih nezhnyh i golubyh dnej Zemli...
     Sovsem blizko vperedi  oboznachilos' rasstavanie, i on znal,  chto  mnogo
raz budet potom vspominat' etot nereal'no krasivyj i tihij den'.
     Gde-to  za dalekim, nevidimym za stenami  gorodskih stroenij gorizontom
plyli zvezdy. Ih vremya eshche ne prishlo. Luchi solnca eshche gasili ih slabyj svet,
no oni byli tam.
     I Klenov podumal, chto vse eti dni gde-to sredi nih letela sistema Gamma
vmeste so svoim Gridosom.
     Emu ne  nravilos' dazhe  nazvanie  planety, no  on  znal uzhe,  chto niti,
svyazavshie  ego s nej,  slishkom prochny, i, sleduya ih natyazheniyu, on medlenno i
neotvratimo  priblizhalsya k  svoemu poslednemu  dnyu na  Zemle.  Uzhe zhdalo ego
novoe predpisanie,  dolgaya  doroga na Gridos, poiski Gravova, i, mozhet byt',
esli povezet, neskoroe i neyasnoe poka vozvrashchenie...












     V   bezdnah  parallel'noj   Galaktiki  strannyj  apparat,  pohozhij   na
serebryanoe yajco, zakonchil svoj polet.
     Na  vysote  dvuh tysyach  metrov  nad  planetoj YAjya  ego skorlupa  nachala
istonchat'sya   pod  dejstviem  ftoristogo   vodoroda--  osnovnogo  komponenta
atmosfery etoj planety.
     CHerez  neskol'ko  minut  aktivnogo  vozdejstviya  edkogo  gaza  obolochka
tresnula i rassypalas'. Dva sushchestva, vneshne sovershenno  nepohozhie na lyudej,
razvernuli  po pare ogromnyh temnyh kryl'ev i  nachali medlennyj, planiruyushchij
spusk k poverhnosti planety.
     Vse shlo  tak, kak i  dolzhno  bylo  byt'. Na  YAje nichego  ne  menyalos' v
techenie tysyacheletij,  dazhe vozduh ostavalsya  prezhnim,  chego nel'zya skazat' o
drugih mirah.
     Oba  sushchestva polnoj grud'yu  vdyhali zhivotvornuyu dlya nih smes' yadovityh
gazov, i, uravnyav skorosti, veli netoroplivuyu besedu. Ih rech' byla bezzvuchna
i sovershenno neponyatna dlya chelovecheskogo vospriyatiya, no smysl ostavalsya  tak
zhe edin, kak ediny byli osnovnye zakony razuma vo Vselennoj.
     -- Kak ty dumaesh', dlya chego my ponadobilis' Pravitelyu?-- sprosil tot, u
kotorogo cheshuya  na grudi otlivala raduzhnym  bleskom, chto svidetel'stvovalo o
vtorom voinskom range lichnogo sovetnika Pravitelya.
     Veloyag,  ego  sputnik,  nichego  ne  otvetil,  lish'  nedoumenno  tryahnul
kryl'yami, otchego  pryamolinejnyj ego polet prervalsya,  i on provalilsya metrov
na dvadcat' nizhe sobesednika.
     Kogda   oni   vnov'   poravnyalis',  Veloyag  derznul   nakonec  izlozhit'
sobstvennoe mnenie na etot schet:
     -- Po poslednim  statisticheskim dannym,  postavki eliksira zamedlilis',
proizvodstvo ego  sokratilos'  pochti  na  dvadcat' procentov...  Mozhet byt',
prichina v etom?
     -- Ne dumayu,--  promolvil Gagayag, pobleskivaya raduzhnoj cheshuej.-- skoree
vsego, delo v zyalmyanine, kuratorom kotorogo tebya naznachili. Do sih por my ne
mozhem ustanovit' s nim kontakt-- a eto osobyj sluchaj, dostojnyj pristal'nogo
vnimaniya Pravitelya.
     --  Kak  by  tam  ni bylo, zdes'  nas ne zhdet nichego horoshego.-- Koncom
kryla Veloyag ukazal vniz,  gde v razryve oblakov  uzhe vidnelis'  krasnovatye
vspolohi i zelenovatye dymy stolicy.
     Hrustal'naya   gora  pravitel'stvennoj  rezidencii   izdali   napominala
srednevekovyj zamok. Slishkom uzh simmetrichno raspolozhilis' otdel'nye zubcy ee
prozrachnyh, sverkayushchih krasnovatym svetom vershin.
     Na ploshchadke dlya priglashennyh ih uzhe zhdala strazha, i, uvidev, chto eto ne
pochetnyj karaul lichnoj  ohrany Pravitelya, a vsego  lish' dezhurnye  gvardejcy,
Gagayag pomrachnel  eshche bol'she:  podtverzhdalis' ego  hudshie  opaseniya.  Opala,
vozmozhno,  izgnanie   na  otdalennuyu  planetu.  V  samom   hudshem  sluchae  -
transformaciya lichnosti.
     Za  poslednie  desyatiletiya   polozhenie  na  vneshnih  granicah   imperii
znachitel'no   oslozhnilos',  i  razzhalovaniya   proizvodilis'   gorazdo   chashche
nagrazhdenij .
     Skala sodrognulas'  ot  ocherednogo  zemletryaseniya, i chudovishchnyj  grohot
razbushevavshejsya podzemnoj  stihii  doletel  do  verhnej  ploshchadki. Nikto  iz
dejmov  dazhe  ne   povernul  golovy,  nastol'ko  privychny  stali   podzemnye
kataklizmy.
     Prosto lishnee svidetel'stvo durnogo nastroeniya Pravitelya.
     Dejstvitel'no, At-Bayag CHetvertyj izvolit gnevat'sya. I  bylo otchego! Emu
tol'ko  chto   dolozhili  o  provale   akcii  vozdejstviya.  Istoricheskij   hod
civilizacii na  Zyalme ostalsya  neizmennym  i prebudet  takovym  v  blizhajshie
chetyrnadcat' let. Lish' cherez  chetyrnadcat' let im vnov' predstavitsya sluchaj,
no togda, skoree vsego, budet uzhe pozdno.
     Slovno dobryj rok oberegal etot mir. Vse  bylo rasschitano i,  kazalos',
vse predusmotreno, i  tem ne menee  operaciya  sorvalas'. Nikto iz sovetnikov
dazhe  priblizitel'no  ne  predstavlyal   sebe  masshtaby   navisshej  nad  nimi
opasnosti.
     Esli  by ne ciklichnost'  prohoda na Zyalmu, on by nemedlenno brosil tuda
dva  ili  tri  legiona,  ne  ostanavlivayas' ni pered kakimi zhertvami. CHetyre
tysyachi  let  oni  nablyudali za  etim  mirom, ne podozrevaya,  kakaya  strashnaya
opasnost' vyzrevala dlya nih na Zyalme, i vot teper', pohozhe, opozdali.
     -- Vo vseh podobnyh operaciyah u nas vsegda byl zapasnoj variant.
     --  |to tak, Velikij.--  Lichnyj sovetnik  Bag-Seyag zatenil lico  sgibom
kryla, daby podcherknut' svoyu osobuyu pechal'.
     ZHesty,  slova,  tysyacheletnyaya lest'--  nichego ne izmenilos' i nikogda ne
izmenitsya.  Vozmozhno, imenno poetomu oni v konce koncov  proigrayut.  At-Bayag
vytyanul  tri  dlinnyh  sustavchatyh  pal'ca,  zakanchivayushchihsya ostrymi pryamymi
kogtyami,  i pochesal perenosicu: slova iz  sovetnikov prihodilos'  vytyagivat'
kleshchami, i on pozhalel, chto eto ne nastoyashchie kleshchi. Slishkom hlopotno, slishkom
protivno. Vprochem, i tak ne luchshe.
     -- Nu, tak chto tam o etim variantom, on tozhe ne srabotal?
     -- |tim zanimalsya Veloyag.
     -- Ty vyzval ego?
     -- On zdes', Velikij, prikazhesh' pozvat'?
     -- Pozovi.
     V  dejme,  voshedshem  vsled  za  rasporyaditelem  priemov,  chuvstvovalas'
provincial'nost'.  On dazhe ne zatemnil krylom nizhnyuyu polovinu lica. Komu oni
razdayut  otvetstvennye zadaniya?  Vot etoj derevenshchine? Dejmu tret'ego ranga?
Pridetsya  vzyat'sya za Aga-Buza.  Pohozhe,  on  slishkom uvleksya  rassledovaniem
dvorcovyh spleten i zabyl svoi nastoyashchie obyazannosti.
     -- Rasskazhi, chto tebe poruchili,-- kak  umel,  dobrozhelatel'no promolvil
At-Bayag, i vse ravno ego  golos pod svodami raduzhnogo zala prozvuchal mrachno,
slovno pogrebal'nyj zvon.
     -- Mne poruchili zaverbovat' ili  pohitit' zyalmyanina  po imeni Gravov. -
Veloyag zamolchal, i Pravitel' znal, chto teper' on budet molchat' do sleduyushchego
voprosa, dazhe esli  zhdat'  ponadobitsya  tysyachu let. At  vzdohnul i prodolzhil
dopros:
     -- Ty znal, pochemu vybor pal imenno na etogo zyalmyanina?
     -- Net, Velikij.
     Nu konechno! |togo on mog i ne sprashivat'. Ego ukazaniya na to, chtoby pri
vydache zadaniya  ispolnitelyu ob座asnyalas' hotya by ego sut', sistematicheski  ne
vypolnyalis'. Tradicii. Gosudarstvennaya tajna. Esli kazhdyj dejm budet  znat',
chto  emu  nadlezhit delat', Upravlenie imperskih  tajn riskuet  ostat'sya  bez
raboty.
     -- Kak proshla rekonstrukciya lichnosti?
     -- Psihostologi ocenili... Ona udalas', hotya...
     -- Nu chto ty zamolchal? Govori!
     -- YA ne psihostolog, Velikij, ya vsego lish' kurator.
     Pol'zuyas'  svoej privilegiej  voinov  pervoj  kategorii, ibo tol'ko oni
mogli  govorit',  ne  dozhidayas'  pryamogo  voprosa  Pravitelya,  vpered  vyshel
Bat-YAng, glavnyj imperskij psihostolog.
     --   Inogda  vstrechayutsya  trudnye  sluchai.  Slishkom   sil'naya  lichnost'
izmenyaetsya ne tak plastichno, ne tak postepenno,  kak eto nadlezhit. Izmeneniya
togda proishodyat  skachkom,  i novoe  kachestvo mozhet  proyavit'  sebya  slishkom
polno.
     -- Govori yasnej!
     -- Izmenyaemyj  tak  polno voplotilsya v novoe, vnushennoe  emu sostoyanie,
chto
     sovershenno zabyl o prezhnem...
     -- Nu i chto zhe?
     -- V takom sluchae s nim ochen' trudno podderzhivat' kontakt, centry
     podsoznaniya zakryvayutsya...
     -- Tak otkrojte ih!
     -- |ta  nevozmozhno. Izmenyaemyj vveden v  operaciyu, zadejstvovan v novoj
roli na Zyalme. |tot mir nedostupen pryamomu vozdejstviyu eshche chetyrnadcat' let.
     -- |to ya znayu bez vas!
     Grohot podzemnogo udara byl strashen,  dvorec  zashatalsya, no vystoyal, so
sten posypalis' otkolovshiesya izumrudnye pilyastry. S minutu uspokaivayas',  At
dumal:
     "Itak, oni v lovushke. Vozdejstvie na  klyuchevye momenty istorii Zyalmy ne
udalos',  i  v blizhajshee vremya,  vidimo, ne udastsya. Esli  ona pojdet  svoim
hodom..."
     Dvorec zashatalsya ot novogo udara. At sderzhal gnev i prodolzhal mysl':
     "Esli ona pojdet  svoim hodom,  to  ekspediciya  korablya zyalmyan  k Angre
vse-taki  sostoitsya.  Korabl' dostignet celi, i planetoj  zavladeyut zyalmyane,
snachala tol'ko Angroj, a potom, raskryv  ee tajnu, oni pojdut  dal'she. Togda
ih  uzhe  ne  ostanovit'. Rano  ili  pozdno  pridet  ochered'  YAji, im  nachnut
diktovat'  pravila  igry,  s  nih,  vozmozhno,  potrebuyut  dlya  nachala  sdachi
zavoevannyh i osvoennyh mirov..."
     -- Pozovite predskazatelya!--  sderzhivayas',  prorychal  At,  starayas'  ne
prichinit' dvorcu novyh razrushenij.
     Dveri  raspahnulis'  pochti srazu, slovno glavnyj predskazatel' zhdal  za
nimi vyzova uzhe neskol'ko chasov  ili tysyacheletij; vozmozhno, tak ono i  bylo.
Molodogo  demiurga ukrashala novaya  kozha  s chernymi  matovymi cheshuyami po vsej
poverhnosti. Lish' zolotoe ozherel'e s rubinom, opoyasavshee toshchuyu sheyu, vydavalo
v nem prinadlezhnost'  k kaste velikih. Poskol'ku bol'shinstvo predskazanij na
YAje,  v otlichie ot  drugih mirov,  sbyvalos'--  etoj  kaste  ne  trebovalos'
reklamirovat' svoi dostoinstva chrezmernym gruzom dragocennyh ukrashenij.
     -- YA hochu znat', chto budet, esli my proigraem Angru?
     --  |togo  nel'zya  dopuskat',  Velikij:  posle  etoj  razvilki  budushchee
stanovitsya neupravlyaemo.
     -- Ni odnogo vozmozhnogo vozdejstviya?
     --  Melkie  chastnye  izmeneniya.  Civilizaciya  raspadetsya  na  mnozhestvo
soobshchestv,  kazhdoe  iz kotoryh pojdet po sobstvennomu  puti  razvitiya. My ne
smozhem   kontrolirovat'  ih  vseh.  K   tomu   zhe  ih  mogushchestvo  vozrastet
nastol'ko...
     At ustalo mahnul  rukoj, prikazyvaya demiurgu zamolchat'.  Kakim budet ih
razvitie, on  znal i bez predskazatelya. Oni poshli strannym, neobychnym putem,
eti zyalmyane. Ih  tehnicheskaya civilizaciya dolgo kazalas' vsego lish' kur'ezom,
izvrashcheniem,  zaranee  obrechennym na skoroe  razrushenie.  Takie  civilizacii
voznikali ne raz i vsegda konchali kakoj-nibud' katastrofoj.
     Odnako zyalmyane pochemu-to vystoyali v samyj slozhnyj period, kogda atomnaya
vojna gotova byla vspyhnut' kazhduyu sekundu. Pochemu dejmy ne vmeshalis' togda?
|to bylo tak prosto...
     No   vozmozhnosti  predskazatelej  ne  bespredel'ny,  i  nikto   ne  mog
predvidet', vo chto obratitsya etot  molodoj razvivayushchijsya mir. Oni s  ulybkoj
nablyudali za nim, predvkushaya ego razval i ognennyj  konec.  Velikie providcy
Vselennoj. Kogda nado, oni umeli zhdat' dolgo, i  vdrug okazalos',  chto zhdat'
bol'she nechego.  Zyalma blagopoluchno minovala opasnuyu fazu i  poshla  dal'she po
nehozhenomu puti  mogushchestvennoj  tehnicheskoj civilizacii.  Zyalmyane postroili
zvezdolety i stali lomit'sya  skvoz' prostranstvo. |ti  varvary proshibali ego
svoimi taranami, osnovyvali novye kolonii, plodilis' i razmnozhalis'.
     I vot teper' chas probil. Oni predstavlyayut soboj pryamuyu ugrozu YAje, esli
nemedlenno ne presech' ih ekspansiyu.
     Ego mrachnyj moguchij mozg borolsya s voznikshej opasnost'yu, iskal obhodnyh
putej...
     -- Pereshlite Gagayagu moyu volyu.
     Ritual'naya  fraza  dlya  voinov  vtorogo  ranga.  At nikogda ne  zabyval
privilegij i imen svoih poddannyh, pomnil vse okazannye emu uslugi, proschety
glupcov i kozni slishkom vlastolyubivoj znati.  Mozhet, poetomu on zhil i pravil
YAjej  tak dolgo? Skol'ko imenno? On glyanul  vniz,  tuda, gde ego nogi, davno
uzhe  prevrativshiesya  v moguchie korni, probili  pol i  neskol'ko  tysyacheletij
nazad vrosli v pochvu planety.
     Teper' on pitalsya ee sokami i sostavlyal s nej edinoe nerazryvnoe celoe.
Inogda  vynuzhdennaya nepodvizhnost'  kazalas'  emu neskol'ko  neudobnoj, no  v
bol'shinstve sluchaev ego ustraivalo vse, chto ne meshalo dumat'.









     Verbovochnyj  punkt  raspolagalsya  na territorii  kosmoporta.  |to  bylo
ogromnoe prizemistoe zdanie, razdelennoe na nebol'shie  kletushki s otdel'nymi
vhodami. Nad  kazhdym  vhodom  gorelo  cvetnoe reklamnoe  panno  s  nazvaniem
kompanii i ciframi, obeshchavshimi novym kolonistam nevidannoe blagopoluchie.
     Hotya  produkty, zhil'e i odezhda  davno  uzhe nichego  ne stoili,  denezhnye
edinicy ne  ischezli polnost'yu. Predmety  roskoshi, iskusstva, puteshestviya  na
ekzoticheskie  kurortnye planety, domashnie roboty, lichnyj transport-- vse eto
stoilo dostatochno  dorogo  i  ostavalos' horoshej primankoj  dlya  privlecheniya
molodezhi na tyazhelye i opasnye raboty po osvoeniyu novyh planet.
     Krome  zarabotka,  rabota  tam  pribavlyala  neskol'ko ballov  v  lichnoj
uchetnoj  knizhke  i  v  dal'nejshem  pozvolyala  vystupat'  na  konkursah,  gde
razygryvalis' naibolee prestizhnye Mesta v blagoustroennyh koloniyah.
     Kancelyarii vseh vremen i narodov  pohozhi  drug na druga  kak dve  kapli
vody. Menyalsya  lish' vneshnij  oblik. Schety i  papki  s  dokumentami  zamenili
komp'yutery i  Kristally s mnemopamyat'yu, no sut' ostalas' prezhnej: uchityvat',
raspredelyat' i, esli obstoyatel'stva pozvolyali, predpisyvat' - predopredelit'
sud'bu cheloveka, zahlopnut' nad nim chelyusti bezzuboj, obitoj bumagoj pasti.
     Roman, sovershenno izmotannyj  nochnymi  koshmarami i bessonnicej vo vremya
dolgoj dorogi do Gridosa, predstavlyal dlya nih sejchas legkuyu dobychu.
     Okruzhayushchee  kazalos' emu ne  sovsem real'nym,  slovno bylo prodolzheniem
vse  teh zhe koshmarov. S  trudom emu  udalos' vzyat' sebya v  ruki, on  slishkom
horosho  ponimal,  chto  vsya  ego  dal'nejshaya  zhizn'  na  Gridose  zavisit  ot
predstoyashchego razgovora s chinovnikom Otdela raspredeleniya i verbovki.
     -- CHto  my mozhem  vam predlozhit'...  Nu,  vo-pervyh, rudniki na vneshnih
sputnikah.  Pridetsya  projti  special'nye  shestimesyachnye  kursy,  tam  mnogo
tehniki... Special'nosti u vas, k sozhaleniyu, net...
     CHinovnik byl v meru vezhliv, hotya ne staralsya dazhe skryt' svoego polnogo
bezrazlichiya k sud'be Romana.
     Na  ekrane displeya, nevidimo dlya posetitelya, prygali  kakie-to znaki  i
cifry, otrazhavshiesya na lice chinovnika sinimi mertvennymi spolohami.
     --  Sputniki menya  ne interesuyut,--  kak  mozhno ravnodushnee i spokojnee
progovoril  Roman. Opyt  mnogih podobnyh  razgovorov  podskazyval  emu,  kak
pravil'no  sleduet sebya derzhat' v  etoj  situacii.  Glavnoe  ne popast'sya na
kakuyu-nibud' hitro podstroennuyu lovushku, ne soglasit'sya na iznuryayushchuyu rabotu
u avtomaticheskogo kompleksa.  Krome togo,  emu vo chto  by to ni  stalo nuzhno
bylo ostat'sya na planete.
     -- U menya est' neskol'ko special'nostej. Naprimer, montazhnik apparatury
vysokih energij, tretij razryad.
     CHinovnik pomorshchilsya.
     --  Special'nosti, poluchennye  v processe rabochego  obucheniya, u nas  ne
kotiruyutsya. Nam nuzhny ser'eznye lyudi s obrazovaniem. Takih, kak vy,  slishkom
mnogo.  Ih  proshche  vsego  obuchat'  na  meste   tem  special'nostyam,  kotorye
pol'zuyutsya sprosom v dannyj moment. YA vam ne sovetuyu priverednichat'. Esli vy
ne soglasites' s moimi predlozheniyami, vas raspredelyat na rabotu po kategorii
H-2. V dogovore est' sootvetstvuyushchij punkt.
     |to oznachalo, chto ego  otpravyat  v rabochij otryad bez prava vybora mesta
raboty i bez opredelennoj special'nosti. No on izuchil dogovor i neploho znal
svoi prava.
     --  V  dogovore  est' i punkt  shestnadcatyj, primechanie "a",  v kotorom
skazano, chto vy obyazany predostavit'  mne vybor po krajnej mere iz dvuh mest
po kategorii ne nizhe H-1.
     CHinovnik  vyglyanul iz-za ekrana  komp'yutera i  udivlenno  posmotrel  na
Romana. Vidimo,  emu ne chasto  popadalis'  pereselency, naizust' znayushchie vse
stat'i dogovora.
     --  Konechno,  eshche   ya   mogu   vam   predlozhit'  mesto  kompan'ona   na
sel'skohozyajstvennoj ferme.
     -- Razve u vas tam ne vse delayut roboty?
     -- U nas patriarhal'nyj uklad zhizni. Mnogie predpochitayut obhodit'sya bez
robotov.
     Mesto horoshee. Otdel'nyj ostrov. V vyhodnye vy budete imet' vozmozhnost'
poseshchat' stolicu. Vsego pyat'desyat mil'.  K  temu  zhe  esli vy  tam  poluchite
horoshuyu harakteristiku, to cherez  shest' mesyacev mozhno  budet  smenit'  mesto
raboty.
     -- Pozhaluj, menya eto ustroit.
     Komp'yuter na  stole  chinovnika  zaurchal,  kak  dovol'nyj, sytyj kot,  i
vyplyunul na stol kartochku Romana. Na etom formal'nosti byli soblyudeny.
     Poputnyj  glajder  otpravlyalsya na ostrov  tol'ko na  sleduyushchij  den', i
Romanu  nuzhno bylo eshche ustroit'sya  s nochlegom. Vprochem, ob etom pozabotilos'
byuro  po  najmu.  Vmeste  s  kartochkoj  on  poluchil  i  klyuch  ot  nezanyatogo
gostinichnogo bloka.
     Kak  i predpolagal  Roman, nomera  v tipovom zdanii gostinicy  pohodili
drug na druga kak dve kapli vody, i, perestupiv porog, on peredernul plechami
ot nepriyatnogo chuvstva.
     Nichto  i  nikogda ne  menyalos'  v etih plastikovyh korobkah.  Kazalos',
zdes'  ostanovilos'  samo vremya. Na  samyh raznyh  planetah on ispytyval eto
nepriyatnoe chuvstvo vozvrashcheniya k staromu.  Konechno,  standartizaciya pomogala
osvaivat' novye  miry,  obespechivala bystroe  i dostatochno  polnoe snabzhenie
novyh  poselencev vsem  neobhodimym,  no ostavalas' ee vneshnyaya, nepriglyadnaya
storona. Pri sil'nom zhelanii  on  mog  by  smenit' zdes' vsyu obstanovku, vot
tol'ko zachem?
     K   tomu  zhe  neopredelennoe  vremya  emu   predstoyalo  dovol'stvovat'sya
standartnoj  pishchej,  menyu kotoroj  sostavlyali opytnye  dietologi, nikogda ne
uchityvayushchie lichnyh  vkusov  Romana. Kazhdyj raz  poluchalos',  chto, sbezhav  ot
ostochertevshego dushnogo  odnoobraziya  standartov i  avtomatiki,  zapolonivshih
Zemlyu  dvadcat' vtorogo stoletiya, on popadal vmesto patriarhal'noj  sel'skoj
zhizni,  o   kotoroj  vtajne   mechtal,   v  eshche   bolee  standartizovannyj  i
robotizirovannyj Mir kolonij...
     Vprochem,  chego  zhe  eshche   mozhno  bylo   ozhidat'  vremennomu   rabochemu,
priehavshemu syuda po dogovoru Dva ZHe?
     Byli  zdes', konechno, i  villy,  i  zalitye solncem luga individual'nyh
ferm... Naschet  solnca on,  pozhaluj, pereborshchil. Na Gridose dazhe oficial'naya
statistika prognozov obeshchala ne bol'she dvuh solnechnyh dnej v godu.
     "I vse zhe,  pochemu by emu ne osest' v kakom-nibud' malonaselennom mire?
Prevratit'sya   v   starozhila,   obzavestis'   sobstvennoj  fermoj,   sem'ej,
nakonec..."
     Roman  skepticheski  usmehnulsya sobstvennym myslyam.  CHto-to  on  slishkom
bystro raskis  na etot raz... V  konce koncov,  u  nego teper' est' nadezhda.
"Nuzhno uznat', pochemu Gridos zhelaet vyjti iz Federacii, kakie zdes'  imeyutsya
tajnye  obshchestva, sekty, odnim slovom, "vzhit'sya v mestnoe obshchestvo", vzhit'sya
i nablyudat'. Razve eto tak uzh trudno? Mozhet byt', on chrezmerno dramatiziruet
poluchennoe zadanie?"
     "Glavnoe--   ucelet',--  skazal   emu  Rajkov,--  sobrat'   i  peredat'
informaciyu..."
     Poka  on   ne   videl  zdes'   nikakih   osobyh  opasnostej:   tipichnaya
provincial'naya  planeta, nado lish' perezhdat',  pereterpet' neskol'ko mesyacev
do prileta "Ruslana".
     Utro  pokazalos'  Romanu  takim  zhe bezradostnym  i  serym,  kakim  byl
predydushchij vecher, predstoyal ogromnyj  pustoj den' v mire, gde ego ne znal ni
odin chelovek.
     Glajder  na  ostrove budet lish'  pozdno  vecherom,  i  nuzhno bylo chem-to
zanyat' sebya.
     Ne  byvaet  odinochestva  huzhe,  chem na perepolnennom neznakomymi lyud'mi
vokzale-- takim emu predstavlyalsya gorod. No i v gostinice ne slashche...
     Pohozhie  kak  dve  kapli vody komnaty, odinakovye razvlecheniya u  ekrana
vifona i prochie blaga edinogo standarta. Mozhno, konechno, zavalit'sya spat' na
ves' den',  no  etoj  noch'yu  ego  vpervye  otpustili koshmary,  i  on  horosho
vyspalsya. Da  i valyat'sya v posteli v ego vozraste,  kogda krugom kipit chuzhaya
neznakomaya  zhizn', obeshchayushchaya vsegda tak mnogo  i tak malo dayushchaya, pokazalos'
emu  neinteresnym.  Informaciya...  Im  tam, na dalekoj  teper' Zemle,  nuzhna
informaciya... Nehotya on podnyalsya i vyshel iz gostinicy.
     Stolica gridskogo poseleniya proizvodila mrachnoe vpechatlenie.  Zdes' vse
bylo   slishkom    uzh    racional'no.    Portovye   sklady,    avtomaticheskie
proizvodstvennye kompleksy, remontnye  masterskie i  transportnye hozyajstva.
Konechno,  Roman ne  ozhidal  vstretit'  v  portu  zhilye  kottedzhi-- kak  i  v
bol'shinstve poselenij, oni  navernyaka vyneseny v special'nuyu zonu. No  zdes'
ne  bylo  dazhe portovyh kafe i  plyazhnyh  kompleksov. Mestnoe more  soderzhalo
yadovituyu frakciyu v  svoem  solyanom rastvore-- v  nem prisutstvovali yadovitye
soedineniya tyazhelyh  metallov. Za sorok let gridyane dazhe ne popytalis' reshit'
problemu ochishcheniya  vody.  |to pokazalos'  strannym.  Obychno poselency bol'she
vsego vremeni i sil tratili na to,  chtoby privesti svoj novyj dom v poryadok.
Davno byli  razrabotany effektivnye  sposoby ochistki vodnyh i vozdushnyh mass
vnov' osvaivaemyh planet.
     Severograd, raskinuvshijsya  v dvuh kilometrah ot portovoj zony, vyglyadel
privlekatel'nej, no i zdes'  Roman  ne mog otdelat'sya  ot oshchushcheniya  kakoj-to
vremennosti,  iskusstvennosti  i  toroplivosti...   Ni  odnogo  mnogoletnego
dereva,  ni   odnogo  solidnogo   dolgovremennogo  sooruzheniya,   bol'shinstvo
stroenij-- vremyanki.
     Slovno  brosaya  vyzov  unylomu  odnoobraziyu  gorodskih ulic,  tam i tut
vspyhivala yarkaya reklama kakogo-to mestnogo napitka. No i eti redkie cvetnye
pyatna ne  mogli  izmenit'  obshchej  kartiny. "Ne  pozabotilis'  dazhe prolozhit'
prilichnyh   dorog",--  s  razdrazheniem   podumal  Roman:  osnovu  gorodskogo
transporta  do  sih  por sostavlyali ustarevshie  let  dvadcat' nazad kary  na
silovoj  podushke.  Pryamo naprotiv ostanovki  vspyhivala i gasla  reklama vse
togo zhe napitka;  "Pejte "Uravnil"!",  a chut' v storone,  podal'she,  v konce
ulicy, neonovymi zmejkami bezhali slova: "Uravnil"-- eto radost'!"
     "Mozhno podumat',  u nih zdes' net  nichego, krome etogo "Uravnila"... Uzh
ne narkotik li eto? Hotya net, karantinnye  sluzhby  Federacii  nikogda by  ne
dopustili otkrytoj reklamy chego-to podobnogo". Tem ne menee, zhelaya ubedit'sya
v etom, on podoshel k ulichnomu avtomatu i,  nazhav knopku, poluchil  zapotevshuyu
butylochku zheltovatogo  napitka. Na yarkoj  etiketke  opyat' prizyvno vspyhnulo
"Uravnil".
     Roman otkryl  butylku  i ponyuhal.  Napitok pahnul  vpolne  bezobidno  -
limonnym sokom.
     Roman s detstva terpet' ne mog nichego kislogo. On ostorozhno  sliznul  s
ladoni  kaplyu napitka,  yavno  otdavavshego  sintetikoj,  smorshchilsya  i tut  zhe
otpravil v musoroprovod vsyu butylku.
     V  centre  stolica   vyglyadela  dostatochno  ozhivlenno.  Celye  kvartaly
ogromnyh  supermarketov,  bazarov.  Ne  tak uzh ploho zhili  gridyane, kak  emu
pokazalos' snachala.
     Devushku on zametil, skoree vsego, potomu, chto ona nichem ne vydelyalas' v
tolpe s pervogo vzglyada. A mozhet, ottogo, chto v ego vozraste dovol'no trudno
ne zametit' takuyu devushku? CHto v nej ego privleklo? Pohodka, gordo otkinutaya
golova,  letyashchaya  po  plecham  volna volos, ne  ukrytaya ot dozhdya?  Kogda  ona
podoshla sovsem blizko, on uvidel na sekundu ee lico, chut' nahmurennye brovi,
pushok na verhnej  gube, shirokie, pochti mongol'skie, skuly. Ona ne  byla dazhe
krasiva,  esli  ishodit'  iz   privychnyh,  nabivshih  oskominu,  telerealovyh
standartov, i  vela sebya stranno,  ne tak, kak ostal'nye zhenshchiny, priehavshie
za  pokupkami  v  stolicu  iz   provincial'nyh  gorodkov  i  teper'  podolgu
zastyvavshie u  vitrin, razglyadyvaya chudesa  torgovogo stolichnogo  raya...  Ona
chto-to iskala, slishkom speshila  i  ploho  znala dorogu. To i  delo putalas',
sprashivala  o  chem-to  prohozhih,  opyat'  sbivalas'.  Nenadolgo  zabegala   v
magaziny, vzglyadom skol'zila  po polkam, v, nichego ne kupiv,  vnov' vyhodila
na ulicu.
     Roman  shel sledom, v otdalenii, starayas' ne privlekat' ee  vnimaniya. On
ne  iskal sluchajnogo  skorotechnogo  znakomstva  v  etom  gorode.  Prosto shel
sledom, sam  ne znaya  zachem. Emu  nravilos' izdali nezametno nablyudat' za ee
nahmurennym  ozabochennym  vyrazheniem, za  vsej  etoj  letyashchej  stremitel'noj
toroplivost'yu, za etoj  speshkoj k  ne izvestnoj emu celi.  On  videl kak  by
kusochek, krohotnyj fragment chuzhoj zhizni i s neponyatnoj gorech'yu dumal o  tom,
chto  vse ego  predydushchie znakomstva i vstrechi  s  zhenshchinami  byli  takimi zhe
fragmentami, mozhet, bolee dlitel'nymi,  i tol'ko.  V konce koncov on  uhodil
ili uezzhali oni. Kazhdyj vozvrashchalsya k svoej zhizni, k svoim problemam.
     Pervyj raz devushka nadolgo ostanovilas' u krupnogo magazina s obrazcami
zemnogo  sel'skohozyajstvennogo  oborudovaniya.  S  tochki  zreniya  Romana,  na
vitrinah ne bylo absolyutno  nichego interesnogo. Dva-tri sel'skohozyajstvennyh
robota,  smennye  navesnye orudiya, obrazcy  semyan,  pakety  dlya  gidroponnyh
rastvorov-- vse eto ustarelo na tysyachu let.
     No etim upryamcam,  etim retrogradam na  novyh  mirah ne nravilas' pishcha,
poluchaemaya iz  sintezatorov. Oni  byli  gurmanami i trudyagami, oni ne zhaleli
sil  dlya  togo,  chtoby  vyrashchivat'  natural'nye produkty,  i ohotno pokupali
podobnoe oborudovanie.
     Neuzheli  ona tozhe prinadlezhala  k  odnoj  iz takih fermerskih semej ili
dazhe  obshchin? On  pochuvstvoval  razocharovanie, dazhe dosadu na  etu neznakomuyu
devushku, slovno ona byla vinovata v tom, chto ne sootvetstvovala pridumannomu
im obrazu.
     Sobstvenno, Roman  i  sam tolkom ne  znal, kakim dolzhen byt' ego  ideal
zhenshchiny. Smutno risovalsya  emu v myslyah nekij protivorechivyj tip nezavisimoj
princessy, no pri  etom  slaboj i bezzashchitnoj, da  eshche i  nuzhdavshejsya v  ego
pomoshchi i podderzhke.
     Nikto v ego pomoshchi ne nuzhdalsya. A te zhenshchiny, kotoryh on znal, malo chem
otlichalis' ot znakomyh parnej. Dolgie  gody emansipacii i  ravenstva sdelali
svoe delo. ZHenshchina vzvalila  na svoi plechi polovinu  muzhskih  obyazannostej i
poteryala  v  glazah  Romana  polovinu svoego  ocharovaniya...  Domashnij  ochag,
vospitanie detej-- vse eto otoshlo v romanticheskoe proshloe.
     Detej vospityvali internaty, i lish' na kanikulah oni poyavlyalis' doma. A
zhenshchiny,  obretya nakonec ravnoe s muzhchinami polozhenie v  obshchestve, otchego-to
ne pochuvstvovali  sebya schastlivee...  Vse eti mysli proneslis' v ego golove,
poka devushka chto-to toroplivo zapisyvala na malen'koj magnitnoj kartochke. On
podumal, chto esli sejchas ne podojdet k nej, vospol'zovavshis' ostanovkoj v ee
stremitel'nom dvizhenii, to vtorogo takogo sluchaya mozhet ne predstavit'sya.
     Sredi razlichnyh mirov Federacii sushchestvovalo mnozhestvo pravil povedeniya
v obshchestve.  Ne znaya  ih, mozhno bylo popast' v  glupejshee  polozhenie. Tem ne
menee v bol'shinstve mest sluchajnoe  znakomstvo na ulice po oboyudnomu zhelaniyu
davno  uzhe   ne.  schitalos'  zazornym.  Preodolev   udivivshuyu   ego   samogo
nereshitel'nost',  Roman nakonec  sdelal  neskol'ko  shagov  po  napravleniyu k
vitrine i ostanovilsya ryadom s devushkoj.
     -- Izvinite menya, pozhalujsta, mne pokazalos', vy ploho orientiruetes' v
gorode. Ne  smogu ya  chem-to pomoch'?  Hotya,  chestno govorya, i sam ne starozhil
zdes'...
     Ona dazhe golovy ne povernula, dazhe ne vzglyanula  na nego, slovno on byl
pustym mestom. Ego tshchatel'no podgotovlennaya fraza povisla v vozduhe.
     --  Vy mogli  hotya by otvetit', ya zhe k vam obratilsya...-- On chuvstvoval
sebya oskorblennym.
     --  Nemedlenno  uhodite,--  korotko  prikazala  devushka.-- Sejchas  syuda
pridut moi druz'ya. Oni mogut ubit' vas.
     Roman natyanuto rassmeyalsya, dlya prostoj shutki fraza zvuchala mrachnovato.
     -- Oni ubivayut vseh vashih znakomyh?
     Vpervye  ona vzglyanula  na nego,Romana  slovno okatila  holodnaya  volna
trevogi.
     -- Vy ne pohozhi na policejskogo agenta, poetomu, proshu vas, uhodite!
     Plotnaya tolpa speshashchih mimo vitriny lyudej raz容dinila ih, i v eto vremya
kto-to pozval devushku. Kogda Romanu udalos' vnov' protisnut'sya k vitrine, ee
uzhe  tam  ne  bylo.  Vospol'zovavshis'  tolcheej,  ona  proskol'znula  k  uglu
magazina, i on izdali eshche raz uvidel ee svetlyj plashch.
     Teper'  ona  byla  ne odna. Dvoe  muzhchin  v  korotkih dozhdevyh nakidkah
stoyali ryadom s devushkoj  i vnimatel'no  vglyadyvalis' v  tolpu,  pohozhe,  oni
kogo-to iskali...
     Emu  vdrug pokazalos', chto preduprezhdenie moglo  byt' vovse ne  shutkoj.
Prezhde chem on reshil priblizit'sya,  vse troe ischezli, rastvorilis' v tolpe. I
Roman podumal,  chto, vozmozhno, upustil  shans poznakomit'sya s lyud'mi, kotorye
tak interesovali  Rajkova. Kto  oni byli?  Terroristy? Kontrabandisty? CHleny
kakoj-to tajnoj sekty? Teper' ob etom mozhno bylo tol'ko  gadat'. V odnom  on
ne  somnevalsya--  eta sluchajnaya vstrecha,  eto  korotkoe priklyuchenie,  bol'she
vsego pohozhee  na  prosvet  v  dozhdevyh  oblakah,  navsegda zatyanuvshih  nebo
Gridosa,  vryad li  kogda-nibud' povtoritsya.  SHans  byl  upushchen bezvozvratno,
cherez chas emu predstoyal ot容zd na ostrov Morton.
     Obsharpannyj  staryj  glajder  shipel  i plevalsya  progretym  parom.  Ego
ustarevshij  let na dvesti  dvigatel' na medlennyh nejtronah vremya ot vremeni
vybrasyval iz reaktivnogo sopla  ocherednuyu  porciyu para i nadolgo  zamolkal,
nabirayas' sil dlya ocherednogo plevka.
     Sudno  dvigalos' ryvkami, slovno ego tyanuli lebedkoj. Na nizhnej palube,
zashchishchennoj prozrachnoj obolochkoj ot yadovityh bryzg gridskogo  morya, pochti  ne
bylo passazhirov, i Roman, probyv zdes' s polchasa, pereshel naverh.
     Nizko  nad  morem  leteli kloch'ya belesyh oblakov. Beskonechnyj  gridskij
dozhd'  neskol'ko  poutih pod  poryvami  svezhego morskogo  vetra. V  portovom
magazinchike  Roman  priobrel komplekt mestnoj  nepromokaemoj odezhdy i teper'
nichem  ne otlichalsya  ot dyuzhiny  passazhirov, odetyh v raznocvetnye dozhdeviki,
yarkie kraski kotoryh slovno  brosali vyzov unylomu  odnoobraziyu propitannogo
dozhdem pejzazha.
     Neozhidanno iz dozhdevoj  peleny  nadvinulas' na korabl' gromada ostrova,
srazu zhe zakryvshaya gorizont. Glajder zashipel, sbrasyvaya skorost'. "Morton, -
hriplo ob座avil  sudovoj  avtomat,--  passazhirov, sleduyushchih do  etogo punkta,
prosyat projti v trapnuyu rubku".
     Roman okazalsya edinstvennym passazhirom, vyhodivshim  na ostrove. Glajder
nikto  ne vstrechal. Ne vidno bylo ni odnogo cheloveka. Ne bylo dazhe dezhurnogo
avtomata.
     Sudno,  fyrknuv  svoim  iznoshennym dvigatelem,  rastvorilos'  v  pelene
dozhdya, i Roman ostalsya sovershenno odin na pustom pirse malen'kogo ostrovka.
     Staryj  plastikovyj  prichal  poskripyval  pod nogami,  dozhd'  nenadolgo
perestal,  i  pered Romanom predstala  unylaya  panorama  ostrova. Izlomannye
steny  obvetshalyh barakov, rzhavaya strela krana nad pirsom.  Ni odnogo dymka,
ni  edinogo priznaka  zhizni. Kamenistaya  zemlya, obduvaemaya morskimi vetrami,
nesushchimi  yadovitye   bryzgi  vody,   kazalas'  sovershenno   neprigodnoj  dlya
sel'skohozyajstvennyh rabot.  Edva zametnaya tropinka  podnimalas' ot pirsa do
grebnya blizhajshego holma.
     "Inogda  zdes'  vse-taki  kto-to  hodit. Mozhet  byt', ferma nahoditsya v
glubine  ostrova?"--  podumal  Roman.  Sovershenno  neponyatno,  pochemu ego ne
vstretili. V  byuro po  najmu obeshchali predupredit'  hozyaina fermy.  Nastol'ko
ravnodushny  k novym  lyudyam?  Polnoe otsutstvie lyubopytstva?  |to  slishkom ne
pohozhe na obychai kolonistov.
     Trevoga postepenno ovladevala yunoshej vse bol'she.
     Lyudej on zametil metrov cherez dvesti, kogda  podnyalsya na greben' holma.
Dve nepodvizhnye figury stoyali vnizu, pod karnizom, nadezhno zakryvavshim ih ot
morskogo  vetra.  Lish'  podojdya  vplotnuyu,   Roman   ponyal,  pochemu  oni  ne
priblizhalis' k moryu. Oba byli bez respiratorov.
     --  U  nas konchilis'  ochistitel'nye patrony,-- podtverdil  ego  dogadku
nevysokij, ryzhevatyj, davno ne brityj chelovek v ponoshennoj kurtke, - poetomu
zhdem vas zdes'. Glajder vsegda kogo-nibud' vysazhivaet.
     -- Razve vas ne predupredili obo mne?
     -- Zdes' net punkta svyazi.
     -- Kak zhe ferma funkcioniruet bez svyazi s arhipelagom?
     -- Fermy zdes' tozhe net,-- hmuro proiznes vtoroj.










     Izdali  poselok   proizvodil  mrachnoe  vpechatlenie.   Pyat'   ili  shest'
zabroshennyh  barakov,   pokosivshiesya   steny,   tresnuvshie   koe-gde   okna.
Zarzhavlennye  tushi  staryh  mehanizmov.  Let  desyat' nazad  zdes', ochevidno,
velis' ser'eznye razrabotki mestnogo syr'ya, o  chem svidetel'stvovali shahtnye
terrikony, teper' porosshie vezdesushchej zheltoj travoj.
     Roman molcha shel za svoimi provodnikami. Prichal davno  ostalsya pozadi, i
morya uzhe ne bylo vidno.
     Znachit, verbovshchik vse-taki obmanul ego. Net zdes' nikakoj fermy. Skoree
vsego,  vrednoe  proizvodstvo  ili,  huzhe  togo,  kontrabanda-- kakaya-nibud'
podpol'naya fabrika. Togda delo sovsem hudo. Vybrat'sya otsyuda budet neprosto.
Bez  respiratora  k vode  ne  podojti,  a  plyt' mozhno  lish'  na  special'no
prisposoblennom, germetichno zakrytom sudne. Zdes' dazhe ohrana ne nuzhna.
     On osteregalsya zadavat' lishnie voprosy, po opytu svoih prezhnih skitanij
znaya,  kak nevygodno byvaet predstat' pered starozhilami zelenym novichkom, ne
umeyushchim  sderzhivat'  svoih  emocij.  Slovno oceniv  ego  vyderzhku,  odin  iz
sputnikov, vysokij, v potrepannoj kurtke shturmana nakonec zagovoril:
     -- Zdes'  byl  rudnik  po dobyche  merlita. Mestnyj  mineral, dostatochno
cennyj. No  kogda poyavilis' krysoidy, dobycha stala nerentabel'noj, i  rudnik
zakryli. Ostrov resheno bylo  ispol'zovat' dlya takih, kak my. U nas est' dazhe
oficial'nyj status, my-- svobodnaya  staratel'skaya  artel', na  svoj  strah i
risk  vedushchaya  dobychu  merlita. Poskol'ku eto edinstvennoe  na  ves'  sektor
promyshlennoe mestorozhdenie merlita, ego cena na vneshnem rynke podskochila raz
v desyat'.
     Oni shli uzhe po poselku. Bol'shinstvo barakov  pustovalo. V razbitye okna
zaletal veter  i tolstym sloem  pyli ukryval poly, ostatki broshennoj, nikomu
teper'  ne  nuzhnoj mebeli. Roman  podumal, chto  v mestah, iz kotoryh  uhodyat
lyudi, vsegda ostaetsya mnogo hlama,  i, vozmozhno, poetomu tam chasto zavoditsya
raznaya nechist'.
     My slishkom speshim, reshaem nasushchnye zadachi  segodnyashnego dnya, ne dumaya o
posledstviyah. U  nas ne hvataet na eto vremeni, nam vsegda chto-nibud' srochno
nuzhno...  CHto-nibud'  takoe,   chto  nam  ran'she  ne  prinadlezhalo.  A  potom
poyavlyayutsya krysoidy...
     -- YA predstavlyu  vas kapitanu,-- prerval ego  razdum'ya chelovek v kurtke
shturmana.--  Sobstvenno, ran'she on  byl  energetikom, no zdes' on kapitan, i
budet luchshe, esli vy proizvedete na nego horoshee vpechatlenie.
     Roman  opyat' promolchal.  Oni podoshli k  baraku v samom centre  poselka.
Zdes'  byli vstavleny stekla, a  u  poroga  valyalas' istertaya do dyr tryapka,
sluzhivshaya polovym kovrikom. Po  primeru svoih  sputnikov, prezhde chem  vojti,
Roman vyter ob nee nogi.
     |nergetik okazalsya  hudym, kostlyavym muzhchinoj s nezdorovym lihoradochnym
bleskom  v  glazah.   V  komnate  podderzhivalis'  otnositel'naya  chistota   i
spartanskaya prostota. Krome  vystrugannogo do  belizny shirokogo  derevyannogo
stola,  zdes' eshche  byli krovat',  zapravlennaya  prostym  grubym  odeyalom,  i
neskol'ko polok s utvar'yu.
     --  Eshche  odin  lyubitel'  legkogo  zarabotka?  Ili  vas  privlekla k nam
romantika neosvoennyh mirov?
     Roman  nichego ne  otvetil na otkrovennuyu nasmeshku, skvozivshuyu  v golose
energetika, i prodolzhal stoyat' molcha.
     -- Kogda  ya  zdes'  sprashivayu, polagaetsya otvechat'!--  negromko, skvoz'
zuby progovoril energetik, medlenno podnimayas' s posteli.
     -- A vy poka eshche nichego ne sprosili.
     Roman  ne  izmenil  pozy  i  otvetil  chut'  rastyagivaya  slova,  kak  by
podcherkivaya  svoe  polnoe ravnodushie k  persone energetika i  okazannoj  emu
vstreche,  slovno  vse  eto  ego  ne  kasalos'.  Takoj  priem vsegda  otlichno
dejstvoval na psihicheski neuravnoveshennyh  lyudej,  no  v  etot raz  okazalsya
bespoleznym.
     --  Umnik.  --  |nergetik  medlenno  oboshel  ego  i vstal szadi.  Roman
po-prezhnemu  stoyal  nepodvizhno i sovershenno  spokojno. On byl uveren,  chto v
sluchae  lyuboj  neozhidannosti  eta poziciya  emu  nichut'  ne pomeshaet,  skoree
naoborot.
     -- Vidali  my  takih umnikov!  --  Udar, napravlennyj  vniz, v  oblast'
pochek,  svalil  by  s  nog  lyubogo  normal'nogo  cheloveka.  |to  byl  podlyj
sokrushitel'nyj udar. No Roman  nedarom stol'ko let otdal trenirovkam KZHI. On
chuvstvoval ruku  protivnika,  dazhe ne vidya ee.  K tomu zhe ego reakciya byla v
neskol'ko raz bystree. On pozvolil kulaku energetika kosnut'sya svoej odezhdy,
a zatem  neulovimym, prakticheski  nezametnym  dvizheniem  otklonil  korpus  v
storonu.
     |nergetik, vlozhivshij v udar ves' ves svoego  tela, ne ustoyal na  nogah,
no Roman podhvatil ego, povernul i postavil pered soboj licom k licu.
     Nikto, krome nih dvoih, tak  i ne  ponyal,  chto, sobstvenno,  proizoshlo.
|nergetik  poblednel  ot  beshenstva,  no sumel  ovladet'  soboj,  i  eto  ne
ponravilos' Romanu bol'she vsego. |tot chelovek mog byt' po-nastoyashchemu opasen.
     --  Kzhan, provodi ego v  svoj barak i vydeli kojku. Zavtra  on pojdet s
toboj v pare.
     Kogda oni vyshli iz baraka, Kzhan-- tak zvali cheloveka v  kurtke shturmana
- tiho, slovno opasayas', chto ih uslyshat, skazal:
     -- Po-moemu, vy ne  ponravilis' kapitanu. S takimi lyud'mi u nas  vsegda
chto-nibud'  sluchaetsya.  Mozhno zabludit'sya  v  shtol'ne, naglotat'sya yadovitogo
tumana, da malo li chto...
     --  Vy schitaete, Federacii do takoj stepeni bezrazlichno, chto proishodit
na Gridose?
     --  Federaciya  daleko. Slishkom  daleko. U  nee hvataet sobstvennyh del.
Ischeznovenie  neskol'kih  chelovek  v  otdalennoj  okrainnoj kolonii vryad  li
privlechet vnimanie vysokih komitetov Federacii, tak  chto rasschityvajte luchshe
na  sebya,  moj  nenazvavshijsya novyj  drug.  Vasha  zhizn' zdes'  budet  teper'
zaviset' ot togo,  kak  horosho  vy sumeete ohotit'sya na grippov,  kak  chutko
smozhet vash nos raspoznavat' zapah krysoidov, ot togo, skol'ko karatov v den'
vy smozhete razyskat' v zabroshennyh vyrabotkah i ot mnogogo drugogo, o chem vy
do  sih  por dazhe ne podozrevali. No  glavnym  obrazom ona budet zaviset' ot
otnosheniya k vam kapitana.
     -- Spasibo za preduprezhdenie. YA postarayus'  ego ne zabyt'. No  skazhite,
neuzheli nikto ne pytaetsya chto-to izmenit' ili hotya by sbezhat' otsyuda? Pochemu
vy smirilis'?
     --  Kazhdyj vnov' pribyvshij prinosit s soboj voroh svezhih idej i  planov
pobega s  ostrova. My  budem  rady  vyslushat'  vashi.  |to  vnosit  nekotoroe
raznoobrazie  v zdeshnyuyu dovol'no unyluyu dejstvitel'nost'. A  Kruger, vzyavshij
na sebya  rol' uchetchika  novyh idej, s udovol'stviem sravnit vashi  proekty  s
predydushchimi.
     V tone kolonista chuvstvovalis' gorech' i razdrazhenie.
     -- Skol'ko vy uzhe tut?
     -- Vtoroj god. Morton-- eto ved' ne prosto staratel'skaya artel', kak vy
ponyali. I  delo  ne  tol'ko  v  merlite,  hotya mestnye  vlasti  ot  nego  ne
otkazyvayutsya. Zdes'  bez sleda  ischezayut neugodnye vlastyam Gridosa lyudi. Te,
kto  znaet chto-to  takoe, chto  im ne  polozheno  znat',  ili  prosto  vnushaet
podozrenie.
     --  Vot  tak  prosto  ischezayut, i  vse?--  Romanu  pokazalos',  chto  on
oslyshalsya.
     SHturman neveselo usmehnulsya.
     -- A vam kazhetsya,  neskol'ko sot let novoj social'noj sredy dostatochno,
chtoby polnost'yu izmenit' cheloveka?  Zalezt' k nemu  v samoe  nutro i vse tam
peredelat'? Net,  moj yunyj  drug. Menyayutsya usloviya, menyaetsya i  chelovek.  Na
Gridose  usloviya izmenilis'.  YA ne znayu, pochemu eto  proizoshlo,  no  komu-to
ponadobilos', chtoby  vse u nas  pokatilos' k chertovoj materi.  Pover'te, oni
ochen' staralis', chtoby vse tak i bylo.
     SHturman  neozhidanno  ostanovilsya i prislushalsya,  zhestom poprosiv Romana
molchat'.  So   storony  terrikonov,   ot   zabroshennyh   vyrabotok,  donessya
pronzitel'nyj  i  v to zhe vremya zhalobnyj  voj. On  ne byl pohozh ni  na  chto.
Kazalos', kto-to tret drug o  druga dva vizzhashchih kuska zheleza i odnovremenno
plachet. Kogda zvuk stih, shturman eshche s minutu prislushivalsya, potom splyunul i
poshel k baraku.
     -- CHto tam bylo?
     -- Eshche uznaete. Ne toropites'.
     Otvedennaya Romanu komnatka okazalas' neozhidanno chistoj.
     -- Kapitan velel poselit'sya vam vmeste  so mnoj,  no, ya dumayu, sojdet i
tak.  Nikuda  vy  ne denetes'. YA  zhivu  s obratnoj storony,  esli chto-nibud'
ponadobitsya-- stuknite v stenu.
     Kzhan vyshel, i vpervye za  ves' etot dolgij den' Roman  ostalsya odin. On
leg na topchan, polozhil ruki za golovu i zadumalsya, pochemu okazalsya zdes', na
Mortone. Dokumenty ne mogli  vyzvat' ni  malejshego podozreniya. Togda chto zhe?
Pochemu oni reshili izolirovat' ego? Kazhetsya, emu ne udastsya vypolnit' zadanie
Rajkova. Mozhno skol'ko  ugodno vzhivat'sya v zhizn' mestnoj kolonii i nablyudat'
za krysoidami, naprimer. Vot tol'ko pol'zy ot etoj informacii nemnogo. Zdes'
dolgo ostavat'sya nel'zya, no i bezhat', vidimo, ne prosto. Durackoe polozhenie.
     Utro vydalos'  opyat'  serym, s neba  klubami opuskalas'  melkaya vodyanaya
pyl',  bol'she pohozhaya na tuman.  Kzhan Krestov  razbudil Romana v shest' utra.
Posle nezamyslovatogo zavtraka v komnate  Krestova oni stali  sobirat'sya  na
rabotu.
     A gde ostal'nye?-- sprosil Roman, ne vidya na ulice nikakogo dvizheniya.
     -- Oni v shahte s pyati utra. Zdes'  kazhdaya para  sama reshaet, vo skol'ko
nachinat'  rabotu i kogda ee zakanchivat'.  Poskol'ku my teper' budem rabotat'
vmeste,  vmeste  vse  i  reshim.  Pishcha,  odezhda,  snaryazhenie--  zdes'  za vse
polagaetsya  platit'  gornorudnoj  kompanii.  Vse  stoit  ochen'  dorogo,  vse
ocenivaetsya v karatah merlita i rasschitano tak, chtoby u nas ne ostavalos' ni
svobodnyh  sredstv, ni  svobodnogo vremeni.  Ne tak  uzh slozhno, kak  vidite,
sozdat' obstoyatel'stva, prevrashchayushchie cheloveka v srednevekovogo raba.
     Romanu nravilsya etot spokojnyj netoroplivyj chelovek, sumevshij sohranit'
chuvstvo sobstvennogo dostoinstva dazhe zdes', na Mortone.
     Krestov  izvlek iz  kladovoj  respiratory, plastikovye  zashchitnye  roby,
legkie kirki  iz titanovogo splava,  i vsled  za  etim obychnym  dlya gornyakov
snaryazheniem  na svet  poyavilis' dva  korotkih, dlinoj s ruku, kop'ya  s ostro
ottochennymi  oboyudoostrymi nakonechnikami, gde-to poseredine perehodivshimi  v
metallicheskoe drevko.
     Neskol'ko sekund Roman nedoumenno rassmatrival eto strannoe oruzhie.
     -- |to my tozhe berem s soboj?
     -- Pridetsya. S etim chuvstvuesh' sebya uverennej.
     -- YA by pochuvstvoval sebya uverennej s lazernym pistoletom.
     -- Ne dumayu. Krysoid  obladaet odnim udivitel'nym svojstvom. On terpet'
ne mozhet nikakogo elektronnogo oborudovaniya. Mehanizmy on tozhe ne zhaluet, no
glavnym obrazom ego vnimanie privlekayut rabotayushchie mikroshemy, tranzistory i
tomu podobnoe. Pohozhe, ego  mozg  sposoben  ulavlivat'  mikroizlucheniya  etih
priborov. Vozmozhno, ono privodit ego v yarost'-- ne znayu, v chem tut delo. No,
kak by tam ni bylo, imenno iz-za etoj osobennosti krysoidov mehanizirovannye
razrabotki  merlita  prishlos'   prekratit',   i  bogatejshee,   v   sushchnosti,
mestorozhdenie otdali  v  ruki  staratelyam. Teper' zdes' v hodu srednevekovye
metody.  My  ne   mozhem  pozvolit'   sebe  ispol'zovat'  dazhe  elektricheskie
otbojniki. Tak chto rabotat' pridetsya vruchnuyu.
     --  Neuzheli gridyane  ni  razu vser'ez  ne  pytalis'  spravit'sya s  etoj
nechist'yu?
     --  Konechno,  pytalis'.  Teper' nikto  ne  znaet  tochno, kak vse  bylo,
slishkom mnogo  legend i dosuzhih vydumok svyazano s krysoidami. Bessporno lish'
odno: oni  prihodyat i  uhodyat,  kogda  hotyat. Net ih zdes'. Ponimaete-- net.
Procheshite hot' vse shtol'ni s ognemetami i lazernymi pushkami, vy ne vstretite
ni  odnogo.  Oni chrezvychajno  ostorozhny,  kovarny,  vozmozhno,  dazhe  razumny
po-svoemu.  Skoree vsego, eto sushchestva kakogo-to  inogo, nedobrogo mira. Kak
tol'ko  opasnost'  minuet,  kak   tol'ko  vy  poteryaete  bditel'nost'  -  ne
somnevajtes',  oni  etim vospol'zuyutsya. Oni poyavyatsya vnov' i nanesut  udar v
spinu.
     -- Kak oni vyglyadyat?
     -- Te, kto povstrechalis' s krysoidom odin na odin, nikogda uzhe etogo ne
rasskazhut. Ladno. Pered  spuskom v shtol'ni ne stoit  govorit' o nih. Nam uzhe
pora.
     Roman  vzyal  kop'e.  Na  konce  drevka boltalas'  plastikovaya  petlya iz
sirilona, drevko  okanchivalos'  udobnoj  rukoyatkoj.  Kop'e okazalos' legkim,
pochti nevesomym.
     -- Horoshaya rabota.
     -- Kogda ot  instrumenta zavisit tvoya zhizn', ne  stoit  skupit'sya.  |to
titanit i perekristallizovannyj  kvarcit.  Vy  mozhete  samoj  tonkoj  chast'yu
ostriya raskalyvat'  kamni, rasshatyvat'  treshchiny.  Prezhde vsego  eto  rabochij
instrument i lish' potom oruzhie.
     SHtol'ni, vopreki hudshim  opaseniyam  Romana, okazalis' chistymi i suhimi.
Kogda-to plazmennymi  rezakami zdes' rezali korennye porody, i  steny do sih
por ne poteryali bylogo bleska oplavlennoj vysokoj temperaturoj porody.
     Lish' so svetom bylo  nevazhno. Ispol'zovat' elektricheskie fonari Krestov
ne  razreshil,   prishlos'  obhodit'sya  starinnymi   karbidnymi   lampami   na
katalizatorah. Oni davali rovnyj belyj svet, no nedostatochno moshchnyj, osveshchaya
lish' chast' zaboya.
     Posle togo  kak  Krestov  nashel  pervyj  kristall  merlita, napolnennyj
iznutri neestestvennym fioletovym svetom, Roman postepenno  uvleksya poiskom,
rabota  nachala emu  dazhe nravit'sya, a  kogda sam nashel svoj pervyj malen'kij
kristallik,  on zabyl  ob opasnosti, i  Krestovu prishlos'  napomnit'  emu  o
neobhodimosti  soblyudat'  tishinu.  Kzhan  sdelal  eto  dovol'no  original'nym
sposobom. Vzyal  Romana  za  ruku i  povel v  sosednij shtrek. Posle  tret'ego
povorota ostanovilsya u zabojnoj stenki i podnyal lampu.
     -- Smotrite. Smotrite vnimatel'nej. My privodim syuda vseh novichkov.
     Snachala on ne  uvidel v kamne nichego osobennogo, krome glubokih borozd,
provedennyh  kakim-to  moshchnym  instrumentom.  Borozdy  zakanchivalis'  ryadami
uglublenij  sovershenno  pravil'noj  formy,  raspolozhennyh  pochti  na  ravnyh
rasstoyaniyah drug ot druga. V kazhdoe takoe  uglublenie bez truda vhodila  ego
ruka  vmeste s lampoj. Ego porazili  kraya prorezannyh v kamne otverstij. Oni
ne byli  oplavleny ili vyrezany, kak on  podumal snachala. Kto-to iz座al chast'
kamnya, ne  narushiv ego  struktury,  ne zamutiv  poverhnosti,  ne  razdrobiv:
takimi   byvayut   lish'    special'no   obrabotannye   na   almaznyh   krugah
petrograficheskie srezy...
     -- CHto eto?
     --  -   |to  zuby.  Vernee,  sledy  zubov.  Krysoid  zdes'  promahnulsya
odin-edinstvennyj raz, kogda napal na Dzhonsona. My nashli tol'ko lampu, kop'e
i vot etot sled. Bol'she nichego ne ostalos', ne bylo dazhe krovi. S teh por my
vyhodim  tol'ko  parami, no, boyus', eto  malo chto izmenit, esli  on vzdumaet
napast' snova.
     --  Otkuda  vse-taki  oni  prihodyat?  Na  Gridose net  krupnyh  zverej,
ostrovnaya fauna voobshche ne otlichaetsya krupnymi razmerami. Esli dopustit', chto
vy pravy, chto eto gost' iz drugogo mira-- togda dolzhen sushchestvovat' kakoj-to
sposob dostavki syuda etih tvarej, no komu eto ponadobilos', komu i zachem?
     -- Sposob ili prohod...
     Do Romana ne srazu doshel smysl ego slov.
     Rabotu oni zakonchili pozdno. Naverhu  uzhe stemnelo. Nehitryj uzhin, son,
kakim obychno zasypaet smertel'no ustalyj chelovek,  rannij pod容m. Gde-to  na
pyatyj  den'  Roman vtyanulsya v  etot iznuritel'nyj  ritm, reshiv,  prezhde  chem
chto-to predprinimat',  hot' nemnogo  rasschitat'sya  s  Krestovym, kotoryj  iz
svoego nebol'shogo zapasa  merlita  oplatil snaryazhenie  i  pitanie Romana  za
nedelyu.
     Na  Mortone vse bylo rasschitano predel'no tochno, s  uchetom chelovecheskoj
psihologii. Otnimi  u  "artel'nyh  katorzhan", kak  oni sami sebya  okrestili,
poslednyuyu nadezhdu--  i zhizn' na ostrove byla  by nevynosimoj. No v tom-to  i
delo, chto nadezhda byla. Pochti nedostizhimaya, neveroyatnaya-- i vse zhe...
     Nabravshij  vosem'sot karatov  merlita  poluchal pravo  kupit'  bilet  na
rejsovyj glajder,  raz v  god naveshchavshij  ostrov. Nabrat'  takoe  kolichestvo
merlita   bylo  prakticheski  nevozmozhno--  slishkom  dorogo  stoili   pishcha  i
snaryazhenie, no inogda, chrezvychajno redko, popadalis' bogatye gnezda.
     Rasskazyvali,  chto  udachlivyj Brakov  let desyat' nazad nashel unikal'noe
gnezdo i pokinul ostrov. Nadeyat'sya na takuyu redkuyu udachu bylo nelepo.  Roman
voobshche ne poveril v legendu o Brakove, ego bol'she interesovali krysoidy...
     Nesmotrya  na  strogie  instrukcii  kapitana,  trebovavshego, chtoby  pary
poiskovikov derzhalis' na rasstoyanii pryamoj vidimosti, nikto etogo pravila ne
soblyudal.
     |to bylo stol' zhe nevozmozhno, kak iskat' podosinovik pod odnim i tem zhe
kustom. Kazhdyj nadeyalsya na svoyu unikal'nuyu  udachu, i  postepenno  rasstoyaniya
mezhdu   poiskovikami   uvelichivalis'    vse    bol'she.   Roman    okazyvalsya
predostavlennym samomu  sebe, i eto ego vpolne ustraivalo. Vmesto togo chtoby
celymi  dnyami obsharivat'  treshchiny  v porode,  on iskal  na polu  zabroshennyh
shtolen  sledy  sushchestv, prihodivshih nevedomo  otkuda  i  ischezavshih nevedomo
kuda... Vernee, dazhe ne samye ih sledy. Mesto, otkuda oni  poyavlyalis' i kuda
uhodili v sluchae opasnosti...
     V krysoidov on poveril bezogovorochno, srazu, oni kazalis'  emu real'nee
legendarnogo Brakova.
     SHagi on uslyshal na pyatnadcatyj den' celenapravlennyh  poiskov. Roman ne
nuzhdalsya  v  karte  zabroshennyh  shtolen,  on  sostavil ee  v  svoej  pamyati.
Dostatochno  bylo odin lish'  raz  projti  po slabo  osveshchennomu  gorizontu  -
bol'shego  ne  trebovalos'. Inogda,  esli  voznikala  neobhodimost', on  mog,
sosredotochivshis', "prosvetit'" ne slishkom tolstuyu stenu i uznat', est' li za
nej prohod.
     Vnachale on ulovil lish' legkoe sotryasenie pochvy. I udivilsya, potomu  chto
vse  gorizonty  rudnika  prozhigali  v monolitnoj  skale. Zdes'  ne  bylo  ni
obvalov,  ni   zemletryasenij.   CHtoby   zadrozhal  takoj  skal'nyj   monolit,
trebovalos' nechto  chrezvychajno tyazheloe... I eto "nechto" prohodilo sejchas pod
nim v chetvertom shtreke.
     Szhimaya  kop'e  v  odnoj  ruke i fonar' v drugoj, on brosilsya k shahtnomu
stvolu, no u pod容mnika licom k licu stolknulsya s Krestovym.
     -- To-to  ya smotryu,  u tebya kamnej s  kazhdym razom  vse men'she. Nadoelo
zhit'? Speshish' ispytat' sud'bu?
     -- YA dolzhen ego videt'.
     -- Zachem?
     -- Poka ne znayu. Mne  nuzhen prohod,  iz  kotorogo oni poyavlyayutsya.  Da i
sami krysoidy, oni zhe ne hishchniki, zdes' net nikakoj dichi, zachem oni prihodyat
v eti shtol'ni?
     -- CHto-to  ty  mnogo voprosov zadaesh', paren'! I ne zanimaesh'sya  delom,
mne nadoelo oplachivat' tvoi harchi!
     --  Propusti menya, Kzhan,  ya rasschitayus'  s toboj i, krome togo, obeshchayu,
esli mne udastsya najti vyhod, ya ne ujdu bez tebya.
     Sekundu oni molcha smotreli v glaza drug drugu,  potom Kzhan postoronilsya
i, propuskaya Romana, probormotal:
     -- Vpervye  vstrechayu  cheloveka, kotoryj dobrovol'no reshil pogibnut'  ot
etoj tvari.
     Pod容mnik predstavlyal soboj prostuyu verevku s uzlami, perekinutuyu cherez
blok. Lyubye mehanizmy slozhnee  etogo nahodilis' zdes'  pod  zapretom.  Kogda
Roman uzhe skol'zil vniz po stvolu, Kzhan nagnulsya i progovoril emu vsled:
     --  V shestom shtreke, idushchem parallel'no  chetvertomu, est' uzkij prolom.
Poprobuj zatait'sya  tam. Mozhet  byt', tebe povezet.  No, esli on tebya uchuet,
ego ne ostanovit nikakaya skala.
     Roman  opazdyval--  shagi  nevedomogo  sushchestva  stanovilis' vse slabej,
sodroganiya  pochvy oshchushchalis'  edva zametno.  I vse zhe on uspel srezat' put' i
vyjti naperehvat zveryu, esli eto byl zver'...
     V  krugoverti  podzemnogo  labirinta  on,  dolzhno byt', vse  zhe poteryal
nuzhnoe  napravlenie i sovershenno  neozhidanno dlya sebya uvidel v desyati metrah
vyhvachennuyu  iz  mraka  slabym  svetom  fonarya  mordu  zverya,   idushchego  emu
navstrechu.  V  kazhdom ego  shage  chuvstvovalis' sderzhannaya stremitel'nost'  i
perelivchatost' myshc. Roman dazhe ne uspel ispugat'sya, a  zver' byl uzhe sovsem
ryadom, slovno ogromnaya chernaya  kaplya  rtuti peretekla  iz  glubiny  prohoda,
proskochila v odno mgnovenie oka, eshche razdelyavshie ih metry.
     CHelovek  i  sushchestvo  inogo  mira  medlenno shli navstrechu  drug  drugu.
CHelovek  brosil kop'e  na dno shtreka i shel bezoruzhnym,  tol'ko krepko szhimaya
fonar', slovno i v eti, vozmozhno, poslednie svoi  minuty zhelaya lish' odnogo -
videt'. Videt'  bugorchatuyu  perelivchatuyu  gromadu zverya,  zapolnyavshuyu  svoej
massoj  vsyu  trehmetrovuyu  trubu  zaboya  do  samogo  potolka.  Videt'  lapy,
zakanchivayushchiesya  ne  kogtyami,  kak on ozhidal, a  myagkimi  shirokimi  kozhanymi
podushkami. Vot otchego  tak dolgo ne vstrechalis' emu sledy dikovinnogo zverya,
pohozhego, skoree, na ogromnogo razgnevannogo gippopotama, chem na krysu.
     Videt' dva ogromnyh, s probleskom, nemigayushchih glaza, guby, s prisvistom
vsasyvayushchie vozduh  skvoz'  lezviya zheltovatyh polumetrovyh  klykov. Roman ne
iskal opasnosti special'no i  ne hotel pogibat' v etoj tupoj i, dolzhno byt',
ogromnoj  pasti,  kotoraya  poka  tol'ko  ugadyvalas'  za  pochti  dobrodushnoj
skladkoj gub. Bezhat' bylo pozdno, a panika i  slepoj smertnyj  uzhas ne mogli
tak bystro spravit'sya s trenirovannym soznaniem Romana.
     CHelovek ne pobezhal, spokojno, s dostoinstvom  shagnuv navstrechu zveryu. I
zver' ostanovilsya,  porazhennyj neslyhannoj  derzost'yu  zhalkoj bukashki. Togda
chelovek sdelal eshche odin  shag vpered  i  stoyal teper' vnizu, pod samoj mordoj
zverya, i tomu prishlos'  povernut' golovu. Slovno  chernyj parovoz razvernulsya
nad nim, opustiv vniz  goluboj fonar' glaza,  chtoby luchshe  videt'  nahal'nuyu
kozyavku. Tak oni  i stoyali minutu-dve, mozhet, bol'she-- kto ih schitaet, takie
minuty? A potom  v glubinah etogo neob座atnogo zverya zarodilsya ne to ston, ne
to klekot. Slovno on hotel rasskazat' o tom, kak  nelegko  byt' pugalom  dlya
vsego  zhivogo   srazu  v   dvuh  parallel'nyh   mirah.  Toskoj  i  bezmernym
odinochestvom  pahnulo  na  Romana  ot  etogo  zvuka,  i   togda,  sovershenno
neozhidanno dlya sebya, on protyanul ruku i pogladil mordu zverya, kak privyk eto
sdelat' u sebya doma, povstrechav na zelenom lugu zabludivshuyusya loshad'. Bezdna
straha, neponimaniya,  zloby mezhdu nimi  vdrug stala men'she ot etogo prostogo
zhesta.
     Zver' medlenno popyatilsya, slovno boyas' neostorozhnym dvizheniem prichinit'
vred stoyashchemu  pered nim cheloveku. I cherez kakoe-to kratkoe mgnovenie  Roman
ostalsya odin.










     S utra snova lil dozhd' i  yadovityj  tuman napolzal s morya.  ZHestochajshij
pristup  astmy ne pozvolil Krestovu podnyat'sya s krovati. No Roman byl tol'ko
rad tomu, chto kapitan mstitel'no otkazalsya vzyat' ego v svoyu poiskovuyu gruppu
tret'im.
     Nakonec-to,   vpervye   posle   ego  poyavleniya  na   ostrove,   vydalsya
po-nastoyashchemu svobodnyj den'.
     V  aptechke  ne nashlos' nichego del'nogo,  i  emu  prishlos'  lechit' Kzhana
dedovskimi  metodami--  dyhatel'noj gimnastikoj, ingalyaciej  goryachim  parom,
teplom i pokoem.  Ukutav  emu  nogi teplym  odeyalom  i ubedivshis',  chto  tot
vpervye posle  bessonnoj  nochi zasnul,  Roman  poluchil vozmozhnost' bez pomeh
osmotret' ostrov, na kotoryj ego zanesla sud'ba.
     Iz  stoyashchego   na   vozvyshenii   baraka  territoriya  rudnika   kazalas'
neproporcional'no  malen'koj.  Srazu  za  okrainoj  poselka,  sovsem  ryadom,
vidnelos' more.
     Poselok slovno vymer  --  zdes' ne  bylo obsluzhivayushchego personala,  vse
starateli s  rannego  utra spuskalis'  v shahty. No  kto-to dolzhen obmenivat'
merlit  na produkty, poluchat' neobhodimoe snaryazhenie,  medikamenty,  i  etot
"kto-to" navernyaka kapitan.
     Togda  u nego dolzhen byt' kanal  ekstrennoj svyazi s materikom na sluchaj
krajnej  neobhodimosti.  Vpolne  vozmozhno,  chto  etot  chelovek igraet  zdes'
dvojnuyu rol'.
     Trudno  predstavit'  podobnuyu  koloniyu  bez  nadsmotrshchika,  pust'  dazhe
tajnogo, zamaskirovannogo pod obychnogo staratelya...
     Roman   reshitel'no  napravilsya  k   baraku  kapitana.   Do  vozvrashcheniya
staratelej u nego  bylo vernyh  polchasa  vremeni, no,  prohodya mimo shahtnogo
terrikona,  on  na  vsyakij  sluchaj   soschital   ostavlennye  naverhu,  vozle
pod容mnika,  veshchi, chtoby lishnij  raz ubedit'sya v tom,  chto v  poselke, krome
nego i Krestova, nikogo ne ostalos'.
     Raciya... esli by udalos' obnaruzhit' raciyu! Radi etogo stoilo riskovat'.
     Otkryt'  zamok  improvizirovannoj  otmychkoj  ne  udalos'. Prishlos'  ego
poprostu vzlomat', i Roman ponyal, chto obratnogo puti uzhe  net. Kapitan legko
dogadaetsya obo vsem: sledy  vzloma ne udastsya zamaskirovat'. No takoj sluchaj
mozhet bol'she ne predstavit'sya.
     Komnata,   v   kotoroj   on   odnazhdy   pobyval,  ne  vydelyalas'  nichem
primechatel'nym. Razve chto razbrosannye v proshlyj raz  na  skam'e  veshchi  byli
teper' akkuratno slozheny na krayu tahty. V komnate stoyal krepkij zapah duhov,
i  eto  porazilo Romana bol'she  vsego.  On  ne zamechal  za  kapitanom osoboj
strasti k parfyumerii.
     Vnimatel'nyj  osmotr  polupustoj  komnaty  nichego  emu  ne dal.  U nego
ostavalos' eshche minut  dvadcat', i iskat'  skoree  vsego nado  bylo v nezhiloj
chasti baraka.
     Zdes' okazalos' eshche shest' komnat, zavalennyh staroj ruhlyad'yu. CHetyre on
otbrosil srazu zhe.  Pyl' v nih nikto  ne ubiral,  sledov  ne bylo.  S  dvumya
drugimi delo obstoyalo  inache. V odnoj byla kladovka,  zapertaya na  etot  raz
vnutrennim zamkom.
     Emu  nechego uzhe  bylo  teryat', on vzlomal i ego. V kladovke obnaruzhilsya
izryadnyj zapas  provianta, prichem  takogo,  kakogo  oni zdes'  i ne  videli.
"Universal'nye konservirovannye zavtraki, obedy i uzhiny iz  natural'noj pishchi
s vitaminami",--  prochel on na  odnoj  iz upakovok broskuyu nadpis'.  Neploho
zhivet kapitan...
     Na vsyakij sluchaj  sledovalo  podgotovit' otstuplenie.  Kakoe-to  vremya,
esli  dazhe udastsya najti  peredatchik,  emu  pridetsya otsizhivat'sya v shtol'ne.
Nuzhno pozabotit'sya o pishche i snaryazhenii. On vybral na polke ryukzak, brosil na
dno   flyagu   s  ochishchennoj  kristallizovannoj  vodoj.   V  etoj   ob容mistoj
prohodcheskoj flyage  pomeshchalos'  ne men'she  shesti  litrov  zhidkosti.  CHetyreh
upakovok s konservirovannoj pishchej dolzhno bylo hvatit', po  krajnej  mere, na
nedelyu.  Patrony  k  respiratoru--  vot gde  ih, okazyvaetsya, pryachut...  Vsya
upakovka prosledovala v ryukzak,  sverhu brosil  motok prochnoj  verevki, nozh,
kompas i neskol'ko melochej.
     Teper' u nego ostavalos' ne bol'she pyatnadcati minut. Nuzhno bylo  iskat'
kakoj-to tajnik, vryad li to, chto emu nuzhno, ostavyat lezhat' na vidu.
     Skrip dveri  on uslyshal za  sekundu do vystrela i  tol'ko poetomu uspel
brosit'sya na pol.  Lazernyj  luch  opalil  volosy u  nego  na  golove,  ryadom
dymilas' chernaya dyra v polu. Kapitan sovershenno hladnokrovno, s rasstoyaniya v
dva  metra, sobiralsya  vsadit' sleduyushchij zaryad v  golovu  Romana,  ne  tratya
vremeni na lishnie razgovory.
     Lazernyj pistolet strelyal korotkimi vspyshkami, i posle kazhdogo vystrela
trebovalos' primerno polsekundy dlya togo, chtoby vnov' zaryadit' nakopiteli.
     Kapitan  dlya  polnoj  uverennosti podoshel slishkom  blizko, i eto davalo
Romanu shans... On udaril  svoego protivnika v solnechnoe spletenie, udaril na
rasstoyanii, ne prikasayas', vlozhiv v etot  udar vse, chto  priobrel  za  vremya
iznuritel'nyh trenirovok po nakopleniyu KZHI -- energii.
     Nikogda  ran'she  on  ne ispol'zoval  svoih  sposobnostej  protiv zhivogo
sushchestva, dazhe tam, v shtol'ne, kogda stoyal pered  krysoidom, emu ne prishlo v
golovu takoe, no sejchas ego sobiralis' hladnokrovno i raschetlivo ubit'.
     Kapitan vyronil pistolet,  shvatilsya za zhivot i, sognuvshis', ruhnul  na
pol. Kazhetsya,  udar okazalsya  slishkom  sil'nym...  Roman  ne  sobiralsya  ego
ubivat', on vzyal bezzhiznennuyu  ruku kapitana,  nashchupal pul's: hot' i redkij,
on vse zhe byl. Roman podnyal s pola pistolet,  mel'kom vzglyanul na indikator.
Batareya  pochti polnost'yu  zaryazhena. S  takim  oruzhiem  zdes'  emu  nikto  ne
strashen.
     No esli  sredi podruchnyh  kapitana  okazhetsya  eshche  hotya by odin  tajnyj
nadsmotrshchik, emu  pridetsya  zashchishchat'sya  i, vozmozhno, ubivat'  lyudej... etogo
sledovalo izbezhat' lyuboj cenoj.
     Otkuda vse  zhe poyavilsya kapitan?  Dazhe  begom  perebezhat' rasstoyanie ot
shahty do baraka za  desyat' minut  on ne mog.  Roman  vse  vremya  vnimatel'no
sledil za vremenem. Da i voshel on ne so storony vhodnoj dveri, a iz prohoda,
vedushchego, v glub' baraka. Roman vzyal  ryukzak  i, ne toropyas', metodichno stal
osmatrivat' koridor, po kotoromu prishel kapitan. Iskat' dolgo ne prishlos'. V
gluhom  uglovom  pomeshchenii  okazalas'  eshche  odna  kladovka,  dver'  ee  byla
raspahnuta, a v polu ziyal neprikrytyj lyuk.
     Kapitan  i  ne  predpolagal,  chto etim  putem  vospol'zuetsya kto-nibud'
drugoj.
     Roman zazheg  katalizatornyj  fonar'  i  spustilsya  v  pod val.  Otsyuda,
uglublyayas' i zavorachivaya k shahtam, shel podzemnyj hod.
     Sobstvenno,  eto byl ne hod, a zabroshennaya poiskovaya shtol'nya, ochevidno,
soedinennaya gde-to v beskonechnom labirinte podzemnyh gorizontov s ostal'nymi
vyrabotkami rudnika. Emu sledovalo predusmotret'  takuyu vozmozhnost'. Za svoyu
nedogadlivost' on edva ne zaplatil zhizn'yu. Dal'she on ne poshel.
     Teper', poka  ne  vernulis' ostal'nye starateli, nado bylo pogovorit' s
Krestovym.
     On znal,  kak sil'no riskuet, i vse  zhe ne mog postupit'  inache, ne mog
brosit' zdes' togo, kto pomog emu v pervye, samye trudnye dni.
     Roman  zatashchil  tyazheluyu  beschuvstvennuyu  tushu  kapitana  v  kladovku  s
prodovol'stviem  i  nakinul na  duzhku  slomannyj zamok. Teper' otkryt' dver'
iznutri ne tak-to prosto.
     V poselke bylo po-prezhnemu tiho.
     Krestov chuvstvoval  sebya znachitel'no luchshe, odnako,  vyslushav rasskaz o
tom, chto proizoshlo, v shahty lezt' naotrez otkazalsya.
     -- |to tvoi problemy, malysh. Ty ih sam sozdaval, sam i reshaj. Esli tebe
dejstvitel'no  udastsya najti vyhod  otsyuda-- s Bogom! Doberesh'sya  do  lyudej,
vspomni obo mne i o drugih, kto zdes' medlenno podyhaet, zhelayu tebe udachi, ya
uzhe slishkom star dlya takih dorog.
     -- Kzhan,  kapitan byl vooruzhen  vot  etim,-- on  pokazal  emu  lazernyj
pistolet,--  u  nego dolzhna  byt' svyaz'  s materikom.  Mne ne  udalos' najti
raciyu, no ya uveren: svyaz'  u nego est'. A raz tak,  chto-to zdes' ne shoditsya
so staratel'skoj artel'yu.
     -- Vozmozhno, ty i  prav. YA davno dogadyvalsya o chem-to takom, no slishkom
mnogo sil uhodilo na to, chtoby vyzhit', na bol'shee menya ne hvatalo.
     Kzhan govoril s hripotcoj i vidimym  usiliem. Vozduh vse eshche  so svistom
vyhodil iz legkih.
     -- YA nashel u kapitana  aptechku,  ostav' ee sebe.--  Roman  protyanul emu
komplekt universal'noj aptechki, no Kzhan otricatel'no pokachal golovoj.
     -- Esli  ee najdut, mne  nesdobrovat'.  YA  luchshe tebya  znayu, chto  soboj
predstavlyaet kapitan. Udachi tebe, malysh!
     Kazhdyj  raz,  kogda  Romanu  kazalos', chto  on  vstretil  na svoem puti
cheloveka, kotorogo mog by nazvat' svoim drugom, obstoyatel'stva  skladyvalis'
tak, chto on vnov' ostavalsya odin.
     S  morya po-prezhnemu dul holodnyj  veter, nesushchij tuman. Roman shel cherez
etot tuman k domu kapitana, v dvuh shagah ot sebya ne vidya uzhe nichego.
     Tyazhelye udary  i  yarostnye  kriki donosilis' iz  doma. Kapitan prishel v
sebya i vyrazhal nedovol'stvo otvedennym emu pomeshcheniem, no eto oznachalo takzhe
i to, chto put' svoboden.
     Roman  vnov' spustilsya v  podval,  tshchatel'no zakryv  za  soboj dveri  i
kryshku  lyuka.  Esli kapitan  pol'zovalsya etim  hodom v  odinochku, vryad li on
zahochet raskryt' ego sushchestvovanie svoim podruchnym.
     Tyazhelyj ryukzak  meshal  Romanu spuskat'sya po  uzkim lestnicam,  no,  kak
tol'ko on dostig pola shtreka, polozhenie izmenilos'. Vse tunneli v gorizontah
rudnika   prohodilis'  standartnymi  avtomaticheskimi  shchitami  s  plazmennymi
gorelkami, ostavlyavshimi za  soboj shirokij, trehmetrovoj vysoty arochnyj svod.
Roman vspomnil krysoida, zapolnivshego prohod do samogo verha. Emu nuzhno bylo
reshit',  kak  postupit' s  lazernym  pistoletom. Skoree vsego, rasskazy o ih
zlobnosti sil'no preuvelicheny. Vozmozhno, eto sdelali special'no, chtoby put',
po kotoromu on shel, stal nedostupnym dlya neposvyashchennyh.
     Opasat'sya emu sledovalo lyudej, a ne krysoidov.  Esli kto-nibud',  krome
kapitana, pol'zuetsya etim prohodom, on mozhet stolknut'sya s nim licom k licu.
Roman potushil fonar' i dolgo vslushivalsya v temnyj mrak tunnelya. Ni zvuka, ni
otbleska.
     Poka chto put' byl svoboden.
     On ostorozhno dvinulsya dal'she, starayas' kak mozhno rezhe  zazhigat' fonar'.
Povorot,  eshche povorot... A  vot i  pervyj perekrestok: teper' nuzhno  reshat',
kuda svorachivat'. On vybral  tunnel', idushchij s naklonom v glubinu. Vskore on
obnaruzhil  obertku  ot universal'nogo  zavtraka,  i,  hotya yasnyh  sledov  na
tverdom  kamennom  polu ne  bylo, po otdel'nym carapinam  mozhno bylo sdelat'
vyvod,  chto etim  prohodom  pol'zovalis'  ne  tak  uzh redko.  Esli otsyuda  i
sushchestvoval kakoj-to vyhod, to  eto, skoree vsego, tot, po kotoromu kapitanu
dostavlyali prodovol'stvie i snaryazhenie.
     Ostorozhno probirayas' v temnote, on edva ne svalilsya  v shahtnyj kolodec,
kotorym zakonchilsya shtrek.
     Otpolirovannye  koe-gde  do bleska  stupeni  veli  vniz.  Spuskayas', on
naschital  ne men'she  pyati gorizontov, prezhde  chem vnov' okazalsya v  tunnele,
vedushchem k poberezh'yu, so sledami ne raz prohodivshih zdes' lyudej.
     Po  ego  raschetam,  etot tunnel' shel primerno  na urovne morya, esli  ne
nizhe.  Voobshche-to bolee  glubokie gorizonty  dolzhny  byli za dolgie  gody bez
nadzora  zapolnit'sya  gruntovymi  vodami.  Vskore  on   ubedilsya,  chto   ego
predpolozhenie  verno. Tunnel' zakonchilsya ozerom chernoj nepodvizhnoj vody,  ot
kotorogo veyalo  holodom  i  vekovym  pokoem.  Dal'she  dorogi ne  bylo.  Edva
zametnaya tropinka uhodila pod vodu.
     V svete fonarya on yasno videl svezhie  carapiny  pered obryvom s  bol'shoj
glubinoj.
     No  u   nego   ne  bylo  vodolaznogo   snaryazheniya,  tol'ko  patrony  ot
obyknovennogo respiratora. Vprochem, ne sovsem obyknovennogo. Maska  s polnoj
regeneraciej   vozduha--  vot   chto   soboj  predstavlyal  etot   standartnyj
respirator, i, esli ne pogruzhat'sya slishkom gluboko, mozhno poprobovat'
     zamenit' im legkovodolaznoe snaryazhenie...
     Vot tol'ko  voda: on ne  znal,  naskol'ko  opasen ee pryamoj  kontakt  s
kozhej.  Vprochem, zdes' eshche do morya daleko.  Gruntovye vody yadom ne nasyshcheny,
mozhno,  poprobovat',  hot'  eto  i  riskovanno. A  chto  ne riskovanno  v ego
polozhenii?
     Ego prityagival i  odnovremenno ostanavlival temnyj proval v nepodvizhnoj
vode.  On ne znal, hvatit li u  nego muzhestva  i  umeniya nyrnut' pod  skalu,
zakryvayushchuyu dal'nij konec ozerca. Est' li  pod nej  prohod?  Kuda vedet etot
put'?
     Pridetsya proverit'. Net u nego inogo vybora. To, chto prohod  pod skaloj
dolzhen  byt',  on  pochti  ne somnevalsya. Tunneli,  projdennye  avtomatami  s
plazmennymi  gorelkami,  zakanchivalis'  harakternoj   nashlepkoj  oplavlennoj
porody.  Zdes' ne bylo nichego pohozhego. SHtrek postepenno i plavno uhodil pod
vodu. Konechno, on mog  ponizit'sya  na nedostupnuyu glubinu i  vnov'  vyjti za
skaloj na poverhnost'. Vot eto i nuzhno bylo teper' proverit'.
     Voda  okazalas' gorazdo  holodnee,  chem on  ozhidal.  Ona  obozhgla kozhu,
perehvatila dyhanie, i  cherez  neskol'ko sekund  on  ponyal, chto u nego budet
men'she vremeni, chem on nadeyalsya.
     Rezkimi  vzmahami,  starayas'  hot'  nemnogo   razognat'   krov',  Roman
peremahnul ozerco i, krepko  stisnuv  zubami  mundshtuk  respiratora, nyrnul.
Fonar' ostalsya na beregu.
     Zdes',  pod vodoj, caril polnyj  mrak i orientirovat'sya  on mog  tol'ko
oshchup'yu.
     Metr, dva on shel v glubinu, a skale vse  ne bylo konca... Davlenie vody
uzhe sdavlivalo grud',  meshaya  sdelat' vdoh, v ushah zvenelo,  a on pogruzhalsya
vse glubzhe-- nu, eshche metr, eshche... Vse. Predel. Teper' pridetsya vozvrashchat'sya.
I togda ego ruka nashchupala vperedi pustotu. Slaboe techenie uzhe podhvatilo ego
i poneslo v glub' podvodnogo tunnelya.
     Strannye   veshchi  proishodili  v  mirovom  kontinuume.  CHem   energichnee
predprinimali  dejmy  popytki  izmenit'  budushchee,  tem  sil'nee  stanovilos'
soprotivlenie.  Voznikali  desyatki razvilok, obhodnyh  putej, i  vopreki  ih
usiliyam,  tak ili  inache,  vse vozvrashchalos'  na krugi  svoya,  slovno priroda
obladala sobstvennoj volej.
     Gagayag ustal ot beschislennyh golovolomok, ot beskonechnyh nepriyatnostej.
Huzhe  togo,  ego odoleli  somneniya. Samoe  strashnoe zaklyuchalos'  v  tom, chto
pryamaya vojna s bolee tyazhelym i bolee plotnym mirom zyalmyan, nadelennym k tomu
zhe  i  gorazdo  bol'shej  energiej,  zaranee obrechena na porazhenie...  Dejmam
ostavalis' lish' obhodnye puti. Oni  byli, i  v  to zhe  vremya ih ne bylo - ne
bylo v mire zyalmyan v pryamom, material'nom smysle slova. Tam dejstvovali lish'
nemnogie  obrashchennye   posredniki,   podkuplennye   podonki   da  special'no
skonstruirovannye  bioroboty,  sleplennye  iz  materiala  mira  Zyalmy.  |tih
sredstv  vse   vremya  ne  hvatalo.  SHla   tajnaya  vojna   na   lovkost',  na
prisposoblyaemost', na vyzhivanie. Dejmy byli gotovy na vse, chtoby  pregradit'
put'  zyalmyanam  (tak  nazyvali  sebya  sami  zhiteli Zyalmy) k  planete  Angra,
yavlyavshejsya centrom i klyuchom  zvezdnyh dorog, zahvachennyh dejmami mnogo vekov
nazad.
     Mysl'  o tom, chto  zyalmyane  mogut  vyjti na  drevnie  zvezdnye  dorogi,
privodila v  uzhas vseh obitatelej YAji. Gagayag vytyanul  iz pachki pergamentnyh
listkov, ispisannyh  gusinym  perom,  ritual'noe  utrennee  predskazanie i s
tyazhelym vzdohom  prochel:  "Esli koloniya zyalmyan na  Angre  naladit postoyannuyu
svyaz' s ostal'nymi mirami etih sushchestv, to dejmy, vozmozhno, poteryayut Angru".
"Mozhet  byt'",  "skoree   vsego",  "veroyatno",  "vozmozhno"--  lyubimye  slova
predskazatelej...
     Ego  polozhenie pri dvore za poslednee vremya osnovatel'no pokachnulos', i
vinoj vsemu  etot proklyatyj  zyalmyanin...  Nado provesti kakuyu-nibud'  shumnuyu
akciyu,  o  kotoroj stanet izvestno  Pravitelyu. CHasto vidimost'  deyatel'nosti
daet  vozmozhnost'  ispolnitelyu ostavit'  vse  na svoih mestah  i  bez lishnih
usilij stat' reformatorom pli, na hudoj konec,  otvesti ot sebya modnoe nynche
obvinenie v retrogradstve i kosnosti.
     Tyazhelo  vzdohnuv, Gagayag vzyal so stola steklyannyj volshebnyj  shar, poter
ego kogtistoj pyaternej i, kogda skvoz' zatumanivshuyusya poverhnost' prostupilo
lico Veloyaga, sprosil:
     -- Kogda ushla poslednyaya partiya eliksira na Gridos?
     -- Mesyac  nazad,  velichestvennyj.  Po  dogovoru  im  otpushchen  mesyac  na
ustrojstvo  sobstvennyh del,  zakupku  semyan  i snaryazheniya. Oni vse  eshche  na
Gridose.
     -- Vydajte  etih kontrabandistov policii Gridosa. No  tol'ko tak, chtoby
nikto  ne  mog dokopat'sya  do nashego uchastiya  v  akcii. I kak  mozhno  bol'she
soobshchenij v  presse. A chtoby  mestnoj policii ne  stalo yasno, kakimi  putyami
vedetsya dostavka eliksira, likvidirujte dostavshchikov. Vseh do edinogo.
     -- No, velichestvennyj, kak tol'ko ob etom stanet izvestno na Angre, nash
dogovor  s zyalmyanami okazhetsya  narushennym!  Oni i  tak otnosyatsya  k  nemu  s
nedoveriem. |to chrezvychajno zatrudnit nashu rabotu na Angre.
     -- Takova volya Pravitelya!
     -- A kak  byt'  s poruchennym nam  zyalmyaninom? On  snopa vyhodit  iz-pod
kontrolya i uzhe pokinul predpisannoe emu mesto prebyvaniya.
     -- |tim ya zajmus' sam!
     Merno  shumeli  vodometnye  dvigateli,  i  za  oval'nymi  illyuminatorami
podvodnogo sudna proplyval golubovatyj sumrak. Vot uzhe tretij chas, ostorozhno
obhodya podvodnye rify, malen'koe sudenyshko probiralos' k svoej  tajnoj celi.
Im  ostavalos' plyt'  ne  bol'she  poluchasa,  kogda Astor, nahmurivshis', stal
vnimatel'no  razglyadyvat'  malen'koe  svetloe  pyatnyshko, poyavivsheesya v  uglu
ekrana gidrolokatora.
     |liya sidela v uglu  rubki,  otreshenno  ustavivshis' v  zelenovatuyu tolshchu
vody. Ej vse eshche  vspominalas' stolica,  sumatoha torgovogo centra, zabavnyj
yunosha, kotoryj ne poboyalsya, riskuya  zhizn'yu, podojti k  nej,  poka ona  zhdala
Astora.  Skoree  vsego, on  ne  byl  policejskim  agentom,  i ona  pravil'no
sdelala, nichego ne skazav bratu ob etoj vstreche.
     --  Vsem  nadet' gidrokostyumy! Naverhu  patrul'noe  sudno,  lozhimsya  na
grunt!
     Edva |liya uspela povernut' kran kompensacionnogo meshka na svoem kostyume
-  vnezapnyj udar  shvyrnul ee  na  pol  lodki. Svet pogas, devushka  poteryala
soznanie i ne videla, kak ot  elektricheskogo razryada strashnoj sily  naruzhnaya
obolochka lodki prevratilas' v par vmeste s okruzhayushchim sloem vody.
     Dno lodki s ostatkami oborudovaniya i trupami ekipazha, slovno vyrezannoe
gigantskimi  nozhnicami iz stal'nogo  korpusa, nakrenilos',  vstalo  nabok  i
skol'znulo vniz, v glubinu. Po schastlivoj sluchajnosti kraj podvodnogo ushchel'ya
prikryl ee ot magnitnyh  iskatelej.  Ostal'nye  bomby proshli mimo, v glubinu
kan'ona, ne prichiniv vreda chudom ostavshejsya v zhivyh devushke.
     |liya ochnulas' na dne kan'ona primerno cherez chas posle ataki. Patrul'noe
sudno,  proshchupav biodatchikami vse dno  i ne obnaruzhiv v rajone gibeli  lodki
nichego zhivogo, uzhe ushlo.
     Roman pochti zadohnulsya, ne  bylo sil protolknut'  v sdavlennye glubinoj
legkie hot' glotok vozduha, no zato byl drugoj sposob: ostanovit' dyhanie  i
ne poteryat' soznaniya ot udush'ya. On znal, kak eto sdelat'. Rezche stali  udary
krovi v ushah,  po  ee  privkusu vo  rtu  on uzhe ponyal--  prohod poshel vverh.
Davlenie  postepenno razzhimalo svoi kovarnye myagkie lapy.  Na kakoe-to vremya
soznanie vse zhe otklyuchilos', potomu chto on vdrug pochuvstvoval, chto  lezhit na
spine, vsplyv na poverhnost'  kruglogo  vodoema,  i  vysoko  nad  nim  gorit
oslepitel'no  yarkij  elektricheskij  svet.  On  rvanulsya k  beregu,  uhodya  v
temnotu, spasayas' ot rezkih, predatel'skih luchej.
     Na ego schast'e,  v podzemnom angare nikogo ne bylo. Uzhe potom on ponyal,
chto  zdes' voobshche redko byvayut  lyudi. Neskol'ko zakrytyh boksov u  podvodnyh
pirsov  s protivopolozhnoj  ot ozera  storony zapolnyala sploshnaya  avtomatika.
Boksy stoyali vdol' sten s prichal'nymi kol'cami, i ot vody s etoj storony shel
harakternyj rezkovatyj zapah okeana. Tol'ko togda on soobrazil, chto vse-taki
nashel to, chto iskal:  dorogu, vedushchuyu s ostrova Morton na materik. Prekrasno
zamaskirovannyj pirs dlya podvodnyh korablej...
     Teper'  ostavalos'  lish'  zhdat' i nadeyat'sya na  to, chto  udacha i vpred'
budet soputstvovat' v ego otchayannom predpriyatii. Obratnogo puti vse ravno ne
bylo.  Vtoroj  raz  bez special'nogo  snaryazheniya  emu  ne  projti  podvodnyj
tunnel'.










     So  skripom  i  shurshaniem metallicheskaya  shtora,  perekryvavshaya vyhodnoj
tambur  rejsovogo  zvezdoleta   Zemlya--  Gridos,  poshla   vverh.  Passazhiry,
utomlennye dolgim trehmesyachnym  poletom,  druzhno  povalili naruzhu. Inspektor
UVIVBa Leonid  Fedorovich Klenov  podozhdal, poka shlynet tolpa, i lish'  posle
etogo  shagnul na  poverhnost'  prichal'noj platformy.  Ego vstrechal chelovek v
potrepannoj kurtke, s unylym vyrazheniem poluopushchennyh gub.
     -- Vy Behtorov?
     CHelovek  kivnul  i  molcha  protyanul  ruku.  Vstrecha   poluchalas'   yavno
nemnogoslovnoj.
     Platforma  bystro  opustela,  kar s passazhirami  ushel, i  oni  ostalis'
vdvoem.
     Za  metallicheskim   kruzhevom   radarov   vidnelos'  standartnoe  zdanie
kosmoporta,  nichem  ne  otlichayushcheesya  ot  desyatka  podobnyh  zdanij,  horosho
znakomyh Klenovu.
     -- CHto privelo vas na Gridos? Ili eto sluzhebnaya tajna?
     --  Otchego zhe...  Mne  neobhodimo  vstretit'sya  s  vashim  vol'nonaemnym
poselencem. Familiyu ego  ya soobshchu  neskol'ko  pozzhe vashemu nachal'stvu, a chto
kasaetsya  ostal'nogo,  vy  i  sami  znaete, kak nelegko  skladyvayutsya  poroj
otnosheniya federal'nogo pravitel'stva s mestnoj administraciej.
     Behtorov  ponimayushche  hmyknul.  Ozhidanie  yavno  zatyagivalos',  i  Klenov
nachinal neterpelivo posmatrivat' po storonam.
     -- Lichnyj  transport  u nas  otmenen,  slozhnosti s  energiej.  Pridetsya
pol'zovat'sya obshchestvennym. YA provozhu vas do gostinicy.
     Strannaya vstrecha. Mestnaya administraciya slovno  special'no podcherkivala
svoe  polnejshee  ravnodushie k  ego vizitu. Takoj oborot del vpolne ustraival
Klenova hotya  by  potomu,  chto razvyazyval ruki,  izbavlyaya  ot mnogochislennyh
formal'nostej,  predpisannyh  zakonom  diplomaticheskoj  vezhlivosti. Vprochem,
Klenov ni  na minutu ne somnevalsya  v pokaznom  haraktere ravnodushiya mestnyh
vlastej i znal, chto kazhdyj ego shag zdes' ne ostanetsya bez vnimaniya.
     Tem  ne menee, zakonchiv  neobhodimye  formal'nosti po oformleniyu vizy i
sdav  lichnuyu kartochku administratoru gostinicy, on vyshel na ulicu, tak  i ne
zametiv  yavnogo  za  soboj  nablyudeniya.  Otsutstvie  lichnogo  kara sozdavalo
nekotorye neudobstva, i on reshil zavtra zhe organizovat' kakoj-to transport.
     Stilizovannaya  pod starinu arhitektura central'nogo  zdaniya  na ploshchadi
srazu  zhe  privlekala  k  sebe  vnimanie  i,  nesomnenno,  yavlyalas'  mestnoj
dostoprimechatel'nost'yu.  U  portala   stoyala  nebol'shaya  ochered',  i  Klenov
pristroilsya  v  ee  konec, tolkom ne  znaya, dlya  chego-- prosto  chtoby  ubit'
vremya...  On  stoyal  i  dumal  o  tom,  kak  stranno  ochutit'sya zdes'  posle
neskol'kih mesyacev  poleta, na etoj sovershenno chuzhoj,  neznakomoj planete, i
vot tak zaprosto stoyat' v ocheredi. Slishkom uzh my privykli, slishkom vol'gotno
i  uyutno  raspolozhilis' v  chuzhih  mirah...  A  mezhdu  tem  ego  ot容zd  syuda
zaderzhalsya vrode by sam soboj, iz-za nezavisimyh i groznyh obstoyatel'stv.
     Odin  raz--  eto  moglo byt' prostym sovpadeniem. No on po  rodu  svoej
sluzhby  znal,  kak mnogo takih strannyh sovpadenij nakopilos'  za  poslednie
gody, i ne doveryal bol'she prostym ob座asneniyam.
     Ochered'  mezhdu  tem prodvigalas', i  vskore  Klenov  okazalsya  v  kafe.
Podoshel vysokomernyj robot  s bloknotom i nebrezhno zasunutoj za poyas gryaznoj
tryapkoj,  izobrazhavshej,  ochevidno, polotence. Posetiteli  stali  perechislyat'
nazvaniya ne znakomyh Klenovu  blyud.  Vospol'zovavshis' obrazovavshejsya pauzoj,
on poprosil povtorit' dlya  nego zakaz soseda sprava. Robot, dazhe ne vzglyanuv
v ego storonu, poskripyvaya, udalilsya.
     CHem dal'she ot centra Federacii raspolagalis' poseleniya, tem chashche v etih
prigranichnyh koloniyah  vstrechalis' primety proshlogo.  Slovno lyudi, razdvigaya
granicy osvoennogo imi zvezdnogo prostranstva, vynuzhdeny byli platit' za eto
strannuyu dan' svoemu proshlomu.
     |konomisty nashli etomu yavleniyu ob座asnenie, svyazannoe s zakonom Ronsona.
Umen'shenie  kolichestvennyh i kachestvennyh svyazej  s materinskoj civilizaciej
neizbezhno privodilo koloniyu k  vremennomu regressu. Vozmozhno, imenno  v etom
kroetsya  prichina  strannogo  vpechatleniya,  proizvedennogo  na  nego  pervymi
vstrechami s gridyanami, vzyat' hot' etogo Behtorova...
     Obstanovka v kafe ne  menyalas'. Posetiteli sideli za svoimi  stolikami,
utknuvshis' v tarelki, i sosredotochenno zhevali... Ili zhdali chego-to?
     "Pochemu oni  dazhe mezhdu soboj ne razgovarivayut?- udivlyalsya Klenov.-- Nu
horosho,  ya zdes'  chuzhoj, no  ved'  navernyaka sredi voshedshih  hot'  dvoe-troe
dolzhny byli byt' mezhdu soboj znakomy?"
     Tem ne menee ni zvuka ne bylo slyshno--  tol'ko skrip polovic pod nogami
robota-oficianta.
     Kogda on  pochuvstvoval trevogu?  Mozhet byt', v  etot moment?  Vo vsyakom
sluchae,  prezhde  chem robot podoshel  k ego stoliku, nezametnym  dvizheniem  on
vklyuchil na svoem naruchnom braslete universal'nyj analizator.
     Peredatchik-priemnik,  analizator  sredy-- tam  mnogo chego  bylo, v etom
malen'kom  ohrannike. Vklyuchil on  ego  prosto tak, na vsyakij  sluchaj, sam ne
znaya  tolkom,  chego, sobstvenno. opasaetsya. No  kogda  do robota  ostavalos'
metra  dva,  on pochuvstvoval  ukol v ruku i slyshimyj emu odnomu pisk signala
trevogi. Mel'kom vzglyanuv na ciferblat, on ponyal. chto  v napitke, stoyashchem na
podnose  u   robota,  soderzhitsya  neizvestnaya  organika.  Sok  kakogo-nibud'
mestnogo   rasteniya?  Plod,  kontrabandoj  privezennyj  iz  drugoj  kolonii,
narkotik?
     Pered nim  uzhe stoyal zapotevshij bokal zheltovatoj neprozrachnoj zhidkosti.
Klenov perevel luch analizatora na sosednij  stolik. Rezul'tat ne  izmenilsya.
Teper', po krajnej mere, on znal, chto "podarok" ne prednaznachen emu lichno.
     I  samym  strannym  v  rezul'tate  vysvechennogo  inforom  analiza  bylo
slovosochetanie  "neizvestnaya organika"-- strannym  potomu,  chto  ego apparat
imel vozmozhnost'  svyazyvat'sya  so vseplanetnym hranilishchem informacii, i esli
soedinenie,  popavshee  v  bokaly  etogo  kafe,  neizvestno  tam...   CHto  zhe
poluchaetsya? Pit' etu shtuku nel'zya, nado chto-to bystro predprinyat', chtoby, ne
privlekaya k  sebe vnimaniya, zabrat' s soboj obrazec etogo napitka. Mnogo emu
ne nuzhno, dostatochno neskol'kih kapel'...
     Vytashchiv iz  salfetnicy  loskutok  sinteticheskoj  tkani,  on  proter  im
naruzhnuyu kromku bokala,  proter tak, chtoby  kraj  tkani na neskol'ko  sekund
pogruzilsya v zhidkost'-- etogo bylo dostatochno.
     Vyjdya  iz  kafe,  on  vynul  salfetku, nezametno  perekochevavshuyu v  ego
karman, i akkuratno upakoval ee v germetichnyj plastikovyj meshok.
     Klenov zdorovo ustal ot pereleta. Smena obstanovki, klimata, gravitacii
-  vse  eto podejstvovalo  na  nego ne  luchshim  obrazom.  I pered zavtrashnej
vstrechej  s predsedatelem Soveta Gridosa  sledovalo horosho  otdohnut', Otdyh
byl sejchas vazhnee, chem sbor dopolnitel'noj informacii. Za odin vecher on vryad
li uznaet eshche chto-to vazhnoe, a  vot ot togo,  kak projdet zavtrashnyaya beseda,
budet zaviset' mnogoe.
     S pervoj zhe minuty predsedatel'  Soveta Gridosa Adamov Lin proizvel  na
Klenova nepriyatnoe vpechatlenie. Prezhde vsego on  byl star, slishkom star  dlya
svoej dolzhnosti. Emu bylo, navernoe, daleko za sto. Nesmotrya na  vozrast, on
tshchatel'no  sledil  za   svoej  vneshnost'yu.   Holenye  nogti  ruk,  tshchatel'no
raschesannye  i napomazhennye volosy-- vse vmeste proizvodilo vpechatlenie, chto
na uhod  za  sobstvennoj personoj on tratit vse nemnogie, eshche  ostavshiesya  u
nego sily.
     V  gluboko  zapavshih  glazah  Adamova,  prikrytyh   pushistymi  detskimi
resnicami, svetilis' nekaya samouglublennost', obosoblennost', neprichastnost'
k sobytiyam i volneniyam okruzhayushchego mira.
     Edva  Klenov  voshel, kak Adamov  s zavidnoj dlya  ego vozrasta rezvost'yu
vskochil  so svoego  kresla, malen'kimi shazhkami obezhal stol, dolgo s pokaznym
radushiem  tryas ruku  vysokogo posetitelya. Zatem ne  spesha  vernulsya  na svoe
mesto  i,  kazalos', poteryav  k  nemu  ves' edva  voznikshij  interes,  vnov'
pogruzilsya v glubiny samosozercaniya.
     --  Moi  pervye  vpechatleniya  ves'ma  trevozhny.  Federaciya  obespokoena
polozheniem del na Gridose, a nekotorye iz ryada von vyhodyashchie sluchai dostojny
special'nogo  rassledovaniya,--  popytalsya  s  hodu  nachat' ser'eznuyu  besedu
Klenov. Adamov molcha  pokival golovoj, soglashayas'.-- YA ne uspel eshche podrobno
oznakomit'sya  s vashimi poslednimi  ekonomicheskimi otchetami,  no i predydushchie
pozvolyayut  sdelat'  vyvod  o tom,  chto v  ekonomike  Gridosa,  myagko govorya,
nablyudaetsya zametnyj spad.
     -- Polnyj razval,-- skazal Adamov i opyat' soglasno pokival golovoj.
     -- V chem, na vash vzglyad, prichina stol' udruchayushchego polozheniya?
     S  minutu Adamov molchal, razglyadyvaya  konchiki spletennyh pal'cev, potom
podnyal na Klenova zatumanennye glaza.
     --  Prichin  mnogo. Slozhnosti s dostavkoj,  mestnye usloviya, smezhniki ne
vypolnyayut obyazatel'stv, da malo li eshche chto.
     -- I vy pytalis' izmenit' polozhenie?
     -- O, mnogokratno. My ob容dinyali  predpriyatiya  v  krupnye  regional'nye
kompleksy  i, kogda eto  ne  pomogalo,  vnov'  ih  raz容dinyali.  My,  sleduya
ukazaniyam  federal'nogo  pravitel'stva, zakryli  okolo sotni  nerentabel'nyh
predpriyatij i na ih baze sozdali novye.
     -- Tozhe nerentabel'nye?
     -- Nu, zdes', s uchetom mestnyh uslovij, rano ili pozdno vse predpriyatiya
stanovyatsya nerentabel'nymi.
     -- Dlya chego zhe vy ih otkryvaete vnov'?
     --  Nado  kuda-to  devat'  rabochuyu silu.  Sociologi  ne  pozvolyayut  nam
vybrasyvat'  lyudej  na ulicu.  Vne kollektiva oni  chuvstvuyut  sebya polnost'yu
izolirovannymi  ot  obshchestva i gluboko neschastnymi.  Vidimost'  kollektivnoj
deyatel'nosti,  pust'  dazhe  ni na  chto  ne  napravlennoj, okazyvaet glubokoe
ozdorovitel'noe vozdejstvie na chelovecheskuyu psihiku.
     -- A osvoenie novyh territorij na planete?
     -- Dlya  etogo u nas nedostatochno sil. Koloniya eshche ne  okrepla. My  dazhe
napolovinu  ne  ispol'zuem uzhe  osvoennye  territorii.  Naselenie  vremya  ot
vremeni  sokrashchaetsya, potom opyat' popolnyaetsya. |tot  process iz-za tekuchesti
kadrov v nashej sisteme prakticheski nepredskazuem.
     Klenovu  kazalos', chto  on medlenno  pogruzhaetsya  v zybkoe boloto slov,
stranno zakol'covannyh fraz i takih zhe bessmyslennyh dejstvij.
     -- My predostavim vam vse materialy i sozdadim usloviya dlya ih izucheniya.
YA  dam  rasporyazhenie  svoim  referentam,  vy  poluchite  materialy  po  lyuboj
interesuyushchej vas otrasli.
     "I utonu  v potoke ni  o  chem  ne govoryashchih cifr",-- so zlost'yu podumal
Klenov.
     Vsluh zhe skazal:
     --  Otchety  ya  uspel  izuchit'  v  stolice.  Menya  interesuyut  nekotorye
konkretnye fakty, v nih ne otrazhennye.
     --  V  nashih  otchetah my otrazhaem vse, absolyutno  vse. Konechno, pri  ih
ob容mah odnomu cheloveku trudno za vsem usledit'.
     --  Gruppa specialistov  izuchala ih soderzhanie v glavnom vychislitel'nom
centre. Ih vyvody, pryamo skazhem, neuteshitel'ny.
     --  CHem  zhe  vyzvan  stol'  pristal'nyj  interes  k  nam   so   storony
federal'nogo pravitel'stva?-- Sami vyvody, kazalos', Adamova ne interesovali
vovse.
     -- Prezhde  vsego  katastroficheskim  padeniem iniciativy  i obshchestvennoj
aktivnosti so storony vashih grazhdan.
     --  Vryad  li  eti  vyvody  verny.  V  poslednih  vyborah,  k   primeru,
uchastvovalo devyanosto vosem' procentov vzroslogo naseleniya strany, razve eto
govorit o padenii obshchestvennoj aktivnosti?
     --  I  devyanosto  devyat' procentov iz nih progolosovali za vash  Sovet v
polnom sostave.
     -- |to ne imeet nikakogo znacheniya. U nas edinyj Sovet. Nalichie kakih-to
frakcij,  razlichnyh  programm  lish'  zatrudnit   razvitie   nashej  malen'koj
izolirovannoj kolonii.  V drugih krupnyh poseleniyah  takie metody, vozmozhno,
opravdany, no ne u nas.
     Adamov poteryal  k  besede  vsyakij interes.  Kazalos', inogda  on  pochti
zasypal,  hotya  Klenov  podozreval,  chto  eto  vsego  lish' igra,  stremlenie
pokazat'  sobesedniku,  kak  sil'no  tot  zloupotreblyaet   ego   vremenem  i
vnimaniem. Emu ostavalos'  v  usloviyah etogo  vezhlivogo ravnodushiya  dobit'sya
hotya by samogo glavnogo. Hotya by togo, bez chego on  ne mog  prodolzhat' zdes'
svoyu rabotu.
     --  Mne  nuzhna   laboratoriya,  gruppa  horoshih  organikov  i  biologov.
Rasporyadites'  takzhe,  chtoby vash  Otdel no peremeshchennym licam vydal mne  vse
materialy  po  nekoemu Gravovu.  Romanu  Gravovu.  On pribyl  k vam primerno
chetyre mesyaca nazad.
     -- Konechno, konechno! YA nemedlenno rasporyazhus'!
     Sonlivost'   predsedatelya   mgnovenno   ischezla.   Obradovannyj  Adamov
stremitel'no vyletel iz-za stola dlya proshchal'nogo rukopozhatiya.
     --  Da,  i  eshche.  Mne  potrebuetsya  personal'nyj kar  s  individual'nym
pitaniem.
     --  Vy  mozhete  vospol'zovat'sya  moim  lichnym.  Tak u vas budet  men'she
nepriyatnostej  s  dorozhnoj  policiej.  Personal'nye kary  u  nas, znaete li,
zapreshcheny.  Tol'ko chleny Soveta imeyut pravo imi pol'zovat'sya, no dlya vas my,
estestvenno, sdelaem isklyuchenie.










     Vperedi, za podzemnym prichalom, vorochalas' zhivaya yadovitaya massa vody. S
kazhdym prilivom ona podnimalas' na metr i cherez shest' chasov vnov' opuskalas'
do prezhnej otmetki.
     SHli  tret'i sutki iznuritel'nogo  ozhidaniya i polnoj neizvestnosti. Sily
Romana byli uzhe na ishode.
     Inogda  po  podzemnoj  lagune   prohodili  strannye  kol'cevye   volny,
voznikalo i gaslo  svechenie kakih-to mikroorganizmov,  sposobnyh zhit' v etom
rastvore ftoristogo vodoroda s primes'yu cianidov.
     Roman  znal,  chto  dazhe  kozhnyj  kontakt  s  etoj  vodoj  dlya  cheloveka
smertel'no  opasen. Prihodilos' priznat', chto on  sam zagnal sebya v lovushku,
iz  kotoroj ne bylo  vyhoda. Voda  vo flyage pochti konchilas'.  Produkty  tozhe
podhodili k koncu, i esli v techenie dvuh blizhajshih dnej nichego ne izmenitsya,
emu vse zhe pridetsya, prezhde chem on okonchatel'no oslabeet ot goloda  i zhazhdy,
predprinyat' popytku vernut'sya cherez grot. Vozmozhno, ona udastsya, hotya shansov
nichtozhno malo.
     Ugnetayushche dejstvovalo odnoobrazie obstanovki: nemenyayushcheesya  osveshchenie i
pochti polnaya  tishina, narushaemaya  lish' monotonnymi gromkimi shlepkami krupnyh
kapel'  vody,  sochivshihsya iz kakoj-to treshchiny  v potolke grota.  |ti  shlepki
razdrazhali Romana bol'she vsego. Drobyas' i  otrazhayas' vmeste s ehom ot svodov
grota,  oni  lezli  v ushi  neustanno  i  metodichno. Inogda oni kazalis'  emu
mayatnikom  gigantskih  chasov,  otschityvayushchih  sekundy  ego  zhizni,  inogda -
udarami molota po nakoval'ne, vmesto  kotoroj on vse chashche i chashche oshchushchal svoyu
sobstvennuyu golovu. I esli, zabyvshis'  na  neskol'ko  minut, Roman otdavalsya
etomu ritmu, tot uvodil ego  v storonu ves'ma  strannogo sostoyaniya. Nachinalo
kazat'sya,  chto  steny   grota   stanovyatsya   neprochnymi,   chto  oni   slegka
deformiruyutsya, postepenno i nezametno umen'shaya ego zhiznennoe prostranstvo.
     Kapli  vse  padali.  Im  ne bylo ni  konca  ni  kraya.  Oni padali  tak,
navernoe,  ne odnu sotnyu  let  i budut padat'  eshche stol'ko zhe, vyrashchivaya  na
potolke  peshchery  kamennuyu  sosul'ku  stalaktita.  Ego  prah  istleet,  kosti
prevratyatsya v pyl', a voda vse eshche budet padat' s potolka, i ne umolknut eti
shlepki  ili udary. Tyazhelye udary  molota slovno  pytalis' razrushit' stenu  u
nego za spinoj.
     V  kotoryj raz on obernulsya. Za  spinoj kto-to, konechno, stoyal.  Kto-to
nevidimyj i ogromnyj... Vprochem, ne sovsem nevidimyj.
     Tuskloj  liniej oboznachilsya  edva zametnyj  kontur,  obrisovalsya  yarche.
Postepenno liniya stala nalivat'sya sinim  ognem, odnovremenno ona stanovilas'
ton'she, a vse, chto popadalo v narisovannuyu eyu oslepitel'no zamknutuyu krivuyu,
ischezalo iz  polya zreniya, napolnyayas' iznutri neproglyadnoj t'moj. Roman sidel
slishkom blizko i  ne mog  videt' vsej  figury. Zato horosho razbiral  detali:
kogtistuyu lapu,  abris kryla,  kontury ogromnoj golovy, podpiravshej potolok.
Figura ostavalas' sovershenno ploskoj. Vse vnutri svetovogo kontura pogloshchala
nepronicaemaya plotnaya t'ma, Roman vosprinyal  poyavlenie svetyashchejsya figury kak
nechto  vpolne  estestvennoe:  ego sostoyanie v etoj  polnoj izolyacii rano ili
pozdno dolzhno  bylo  razreshit'sya kakoj-nibud' gallyucinaciej. Odnako sushchestvo
vyglyadelo  slishkom  uzh  real'no, slishkom podrobno  vosprinimalis'  soznaniem
mnogochislennye detali.
     -- Kto ty?-- sprosil Roman, i sushchestvo, k ego udivleniyu, otvetilo, hotya
zvuka golosa on tak i ne uslyshal:
     -- YA tot, kogo ty horosho znaesh'.
     -- YA tebya ne znayu.
     -- Ne pomnit' i ne znat'-- ne odno i to zhe.
     -- YA  tebya  ne  znayu!-- upryamo,  s  vozrastayushchim bespokojstvom povtoril
Roman.
     -- Da polno! Tak li eto? A vprochem, kak hochesh'. Dlya nashej besedy eto ne
sushchestvenno. Vspomni hotya by shar.
     -- SHar?..
     -- Da-da,  shar! Polyj  metallicheskij  shar,  tak chasto vidennyj toboyu  v
nochnyh koshmarah.
     -- Otkuda tebe znat' o moih koshmarah?
     -- Mozhet byt',  ya i sam  ottuda. Kusok t'my, iz mira t'my.  CHast' tvoih
koshmarov.
     --  Togda uhodi,  otkuda  prishel. YA  ne  nuzhdayus'  v  koshmarah, stavshih
real'nost'yu.
     -- |to ne tak prosto. Da, v sushchnosti, i ne vazhno.
     -- Ne ponimayu.
     -- Dazhe esli ya ujdu, ya vse ravno ostanus'. Esli ne kak dannaya sushchnost',
tak  v  chem-to drugom.  My mnogoliki  i  vezdesushchi,  my umeem prosachivat'sya,
pronikat' i zatem stanovit'sya iz malogo velikim. Dazhe esli ne my sami - nashi
mysli, zhelaniya, plany ostayutsya vmesto  nas. Vselyayutsya v vashi mysli. Iskazhayut
vashi plany. Vchera eshche  u vas byl  drug-- segodnya on pozaviduet vam  i ujdet.
Emu pokazhetsya, chto  eto  vy  pozavidovali emu  ili, togo  huzhe,  obideli, ne
proyavili  dolzhnogo  pochteniya.  Prichin  mnozhestvo,  rezul'tat odin:  vse  eto
rabotaet na nas. Pomogaet uvelichivat'sya  nashej sushchnosti i umen'shat'sya vashej.
Rano ili pozdno vyigraet kto-nibud' odin.
     -- No ved' est' zhe sposob  ostanovit' vas, esli  kazhdyj,  gde by  on ni
nahodilsya, sdelaet  hotya  by samuyu malost', ved' nas  tak mnogo! Esli kazhdyj
vstavit hotya by krohotnoe zveno, poluchitsya pregrada,  kotoruyu  vy ne smozhete
preodolet'.
     -- Nikogda vy etogo ne sdelaete. Vy ne sposobny dazhe osmotret'sya. Nikto
iz vas, lyudej,  ne znaet, gde prohodit granica mezhdu real'nost'yu i  snom. Vy
vsyu zhizn'  zhivete v  poludreme, nekotorye iz vas  ne prosypayutsya nikogda  Vy
lenivy, glupy i k tomu zhe nastyrny. Vy ne znaem predelov  svoim chestolyubivym
ustremleniyam,  vy  ne  znaete,  gde  prohodit  granica,  u  kotoroj  sleduet
ostanovit'sya Tem huzhe dlya vas.
     -- Ty prishel special'no, chtoby skazat' mne vse eto!
     -- YA prishel dlya togo, chtoby napomnit' tebe o share.
     CHem dol'she  dlilas'  eta neobychnaya  beseda, tem bol'she udavalos' Romanu
vzyat' sebya  v ruki,  sosredotochit'sya, zagnat' v dal'nie  ugolki soznaniya tot
pervobytnyj  uzhas.  kotoryj  ohvatil ego  v  pervye  minuty  poyavleniya etogo
koshmarnogo sushchestva, slovno raskalennym uglem narisovannogo na temnoj stene.
     No  kak tol'ko  emu eto udalos', chernyj prizrak shvyrnul  v  nego slovom
"shar"... I  Roman  otstupil, poteryal s takim  trudom  otvoevannye pozicii, a
ledyanoj uzhas vnov' vypolz naruzhu iz ego soznaniya.
     On  ne zhelal nichego znat' o share.  On  slishkom horosho pomnil sverkayushchuyu
piramidu  s  zolotym sharom na  vershine... Pomnil?  Net,  konechno...  Videl v
koshmarah,  v snah...  Togda otkuda eta tvar'  znaet  i  pochemu  uverena, chto
imenno eto slovo?..
     -- Vizhu  ya tebya naskvoz', chelovek. Slishkom horosho znayu  tvoi pomysly  i
zataennye strahi.-- On skazal  slovo "chelovek" s neskryvaemym prezreniem,  i
eto sovershenno neozhidanno pomoglo Romanu vnov' obresti uverennost'.
     -- A kto ty sam?
     -- YA dejm. No otkuda tebe znat', chto eto znachit!
     -- A ty ob座asni, ne stesnyajsya!
     -- Dejmy-- samye sovershennye sushchestva v etoj chasti Vselennoj. Izbrannyj
     narod, prizvannyj upravlyat' vsemi ostal'nymi formami zhizni.
     -- Kto vas izbiral? Vy sami, konechno? V nashej istorii poyavlyalis' inogda
takie "izbrannye" narody, no, mne pomnitsya, vse oni pochemu-to ploho konchali.
     -- Hvatit boltat', ty, smerdyashchee porozhdenie kuchi bacill i slizi! U menya
malo vremeni.  Nemedlenno  vozvrashchajsya  na rudnik! Ty slishkom mnogo begaesh',
slishkom chasto zabyvaesh' o svoem zadanii!
     --   O  zadanii?--  Dejm  govoril  slishkom  uverenno,  i   Roman  vnov'
pochuvstvoval strah i rasteryannost'.
     -- Kak  tol'ko  vernesh'sya  na rudnik, sidi tiho,  zhdi  prileta  korablya
zemlyan.  My sdelaem  tak, chtoby  tebya vzyali na etot  korabl'. Tvoya  zadacha--
vovremya okazat'sya v nuzhnom meste.  Lyuboj cenoj do starta ty  dolzhen  byt' na
korable. Ob ostal'nom uznaesh' pozzhe.
     --  Da kto ty takoj, chtoby diktovat' mne prikazy, s chego ty vzyal, chto ya
budu im podchinyat'sya?
     -- Budesh'. Vspomni o share. O tom, chto v tvoej golove.
     I Roman oshchutil  stal'nuyu krugluyu bolvanku, vtisnutuyu emu v mozg. Ot nee
sejchas volnami shla nesterpimaya ostraya bol', ona lomala  ego volyu, unichtozhala
vsyakoe zhelanie soprotivlyat'sya.
     Sudorozhnye spazmy szhali legkie, serdce. On zadyhalsya,  teryal  soznanie,
potom bol' otpustila, ischezla sovsem.
     --  Kogda-to ty byl chelovekom.  A teper'  ty nichto, nul',  kozyavka,  ne
obladayushchaya sobstvennoj  volej.  My  nashli  tvoe izurodovannoe  telo v  poyase
asteroidov,  pamyat'  eshche  ne uspela ostyt', i eto bylo vse, chto nuzhno. Takie
veshchi,  kak ty, my  konstruiruem desyatkami,  po mere  nadobnosti.  |to  ochen'
prosto:  nemnogo  slizi, chuzhaya pamyat', upravlyayushchij shar. Veshch',  imeyushchaya smysl
lish'  v predelah  otvedennogo ej  zadaniya i  ischezayushchaya vmeste s  nim.--  On
zamolchal, davaya Romanu vozmozhnost' osmyslit' uslyshannoe.
     -- No u  menya  zhe est'  imya,  ya  chuvstvuyu  sebya  chelovekom!  |to  lozh',
chudovishchnaya lozh'!
     -- Dazhe  imya u tebya chuzhoe. Tak ty budesh' delat' to, chto tebe prikazano,
ili  mne  primenit'  tret'yu  stepen'   vozdejstviya  i  upravlyat'   toboj  na
rasstoyanii, kak mehanicheskoj kukloj?
     -- YA  budu, konechno, budu, u  menya  zhe net vybora.--  Govorya eto, Roman
medlenno,  nezametnym dvizheniem, dostal iz-za poyasa lazernyj pistolet i,  ne
podnimaya ego, lish' razvernuv stvol v storonu prizraka, nazhal gashetku.
     Fioletovaya igla lucha  s tihim shipeniem perecherknula peshcheru i uperlas' v
tu  chast'  kontura,  gde  u  dejma  dolzhna byla  byt' grud'.  Kakuyu-to  dolyu
mgnoveniya kazalos',  chto mrak  polnost'yu poglotit i nejtralizuet luch lazera,
no  vdrug  s legkim hlopkom  ves' abris oslepitel'no  vspyhnul,  slovno  ego
oblilo plamya,  i kontur stoyashchego u  steny sushchestva obrel ob容m. Prodolzhalos'
eto nichtozhnuyu dolyu mgnoveniya, kak pri vspyshke magnievoj lampy.  No sleduyushchij
zaryad  uzhe povtoril  put' pervogo, i vnov' na dolyu sekundy voznikla ognennaya
skul'ptura. Ona byla men'she pervoj, znachitel'no men'she!
     A Roman  vse davil i  davil na  spusk. V tom meste, gde  stoyal prizrak,
razmery    vspyshek   prodolzhali    umen'shat'sya,    poka   ocherednoj    zaryad
skoncentrirovannyh  fotonov  ne proletel  skvoz'  pustoe  prostranstvo  i ne
udaril v stenu, razbryzgav vo vse storony rasplavlennye kapli bazal'ta.
     Skvoz' zatihayushchij tresk i voj on uslyshal obryvki slov, ili, mozhet byt',
to byl  ston? Krik boli? On razobral  lish' chast' frazy: -- Ty eshche pozhaleesh',
ty nikogda ne uznaesh'...
     Temnota, stavshaya sovsem  plotnoj  posle oslepitel'nyh  vspyshek lazernyh
razryadov,   somknulas'  nad  grotom,  i   neskol'ko   sekund   Roman   stoyal
opustoshennyj,  bez  edinoj mysli v  golove. Slysha  lish'  zatihayushchij shoroh  i
shelest, slovno vnutri ego cherepa vorochalsya klubok otvratitel'nyh nasekomyh.
     Navernoe,  tak  i dolzhno byt'.  Navernoe,  takim  i  byvaet  normal'noe
myshlenie  robota  s   gotovoj  programmoj,  veshchi,  prednaznachennoj  na  odno
zadanie...  Mashinal'no, dazhe  ne vzglyanuv  na schetchik  razryadnika,  on sunul
pistolet za poyas.  U  nego ostavalas' slabaya  nadezhda  na  gallyucinaciyu,  na
psihicheskij  stress,  porozhdennyj slishkom  dolgim  odinochestvom,  izolyaciej,
monotonnymi  zvukami peshchery... On  znal,  chto eto ne tak, i vse zhe prodolzhal
nadeyat'sya, hotya  ponimal uzhe, chto mozhet ubedit'sya v real'nosti proisshedshego.
Dostatochno bylo zazhech'  fonar' i podojti  k stene, v kotoruyu  on  tol'ko chto
strelyal...
     On tak i sdelal. I nashel sled odnogo-edinstvennogo poslednego  razryada.
A  ryadom,  v storone,  vidnelas'  chetkaya liniya, slovno  vyzhzhennaya v bazal'te
nevedomym  hudozhnikom,  Kontur  v  oplavlennom  kamne,  povtorivshij  risunok
gigantskogo pereponchatogo  kryla...  Voda  kapala  vse  tak zhe ravnomerno  i
neustanno, slovno nichego ne sluchilos'. Vse tak zhe shlepali v  temnote bol'shie
nevidimye  ladoni,  i  zvuk  drobilsya,  slivalsya s sobstvennym  ehom,  poroj
zatihal, chtoby tut zhe vozniknut' vnov' s udvoennoj siloj.
     Poslushav  s   minutu  eto  ravnomernoe  i  monotonnoe  shlepan'e,  Roman
otvernulsya ot steny i,  sgorbivshis', pobrel  k pirsu, tuda, gde  rashodilis'
holodnye  kruglye valiki  yadovitoj morskoj vody. Zdes' on snova ostanovilsya,
slovno  obdumyvaya  chto-to.  No  ego  mysli  tekli  rovno,   ni  na   chem  ne
zaderzhivayas'.  Predprinimat'  chto by  to  ni  bylo  v ego  novom, tol'ko chto
otkryvshemsya polozhenii bessmyslenno.
     Kuda by on ni  poshel,  s kem by ni zagovoril, na vse  on budet smotret'
skvoz' shcheli,  prorezannye v  stenke  stal'nogo  pologo shara, vmestivshego ego
mozg  v  kakoj-to  chuzherodnyj  upravlyayushchij  mehanizm.  On  i  ran'she  inogda
chuvstvoval sebya  strannym otshchepencem sredi lyudej, teper' zhe ne ostavalos' ni
odnoj zacepki, svyazyvavshej ego s rodnym domom, da i samogo  doma tozhe-- ved'
vse, chto on pomnil  o nem, okazyvalos' lozh'yu, ili,  po krajnej mere,  emu ne
prinadlezhalo i  bylo  ukradeno u kakogo-to  drugogo cheloveka.  Morskaya  voda
prityagivala ego, manila svoej temnoj smertel'noj glubinoj. On podumal o tom,
kak prosto i bystro moglo by vse konchit'sya, slishkom prosto... Slishkom prosto
dlya teh, kto vse eto pridumal. On pochuvstvoval, kak rastet v nem neuderzhimoe
chuvstvo  nenavisti, medlenno obretaya  formu, kak poyavivsheesya temnoe  pyatno v
glubine  vody...CHto tam  mozhet  byt'?  Del'fin, mestnoe  morskoe chudishche?  Ne
byvaet zdes' ni del'finov, ni chudishch. V etoj mertvoj, smertel'no opasnoj vode
tol'ko   odno-edinstvennoe  sushchestvo  moglo  protivostoyat'  ee  kovarstvu...
Otstupiv ot pirsa, ukryvshis' za vystupom skaly, on dostal lazernyj pistolet,
opustil predohranitel'  i  eshche  raz  s gorech'yu  podumal,  chto  vo vsem  etom
ogromnom  mire,  zapolnennom  mnozhestvom  obitaemyh planet, u nego  vryad  li
najdetsya drug. I tut zhe  sformuliroval etu mysl' bolee zhestko i tochno: "Vryad
li ostanetsya hot' odin, kto zahotel by imet' s nim delo, uznaj  on o nem vsyu
pravdu".
     Teper' ostavalos' lish' zhdat'.










     Provodya  rassledovanie, Klenov kak by pogruzhalsya v vyazkoe  boloto.  CHem
bol'she nakaplivalos' faktov, tem  protivorechivee  oni vyglyadeli. Pustyakovaya,
kazalos'  by,  zadacha  --  ustanovit'  mestonahozhdenie  pribyvshego  s  Zemli
poselenca--  v  usloviyah  Gridosa  postepenno  prevrashchalas'  v  nerazreshimuyu
problemu.
     Dlya nachala on sdelal samoe prostoe-- poproboval projti tem samym putem,
s  kotorogo  nachinal  na  Gridose  Gravov.  Posetil  otdel  trudoustrojstva,
raspredelyavshij dogovornyh rabochih po predpriyatiyam i promyshlennym kompleksam.
     CHinovnik,  yavno nedovol'nyj  vizitom  Klenova,  prervavshim  ego  sonnoe
blagodenstvie, dolgo  izuchal  udostoverenie inspektora. Zatem  po  selektoru
svyazalsya so svoim rukovodstvom i lish' minut cherez pyatnadcat' vyrazil nakonec
gotovnost' otvetit' na voprosy.
     -- Menya interesuet Gravov, Roman Gravov,  pribyvshij k vam  po  dogovoru
vol'nonaemnym  rabochim.  Dogovor kategorii  H-2.  Ustanovite,  kuda  on  byl
napravlen.
     --  U nas vse uchityvaetsya. Registriruetsya kazhdyj  chelovek.  Nasha  firma
skrupulezno soblyudaet usloviya zaklyuchennyh soglashenij.
     -- YA v etom ne somnevayus'. Schitajte moj vizit prostoj formal'nost'yu.
     CHinovnik  usmehnulsya, toroplivo listaya plastikovye perfokarty s kodami.
Ne  ochen'-to  on  lyubil etih  umnikov s  Zemli, priletayushchih  syuda  v poiskah
legkogo  zarabotka, vezde suyushchih svoj  nos,  a  zatem bessledno  ischezayushchih.
CHuzhaki. Prishel'cy.
     -- Vashemu protezhe byla predlozhena kategoriya H-2 v tochnom sootvetstvii s
dogovorom. Vot kartochka, pozhalujsta.
     Najdya nuzhnuyu  kartu, chinovnik nebrezhnym shchelchkom otpravil ee  v priemnuyu
shchel'  komp'yutera i, kak  tol'ko  na ekrane  monitora poyavilsya nevidimyj  dlya
posetitelya  tekst,  stal  chitat' cherez dve-tri stroki,  mgnovenno otbrasyvaya
lishnee, vybiraya lish' to, chto moglo  proizvesti  na  posetitelya blagopriyatnoe
vpechatlenie.
     -- "Zvezdokrug". Turistskaya  firma.  Oklad  dvesti  prestov  v  nedelyu.
Oplata, kak vidite, prevyshaet obychnuyu kategoriyu H-2, no, poskol'ku platim ne
my, nalogovoe upravlenie smotrit na eto skvoz' pal'cy.
     -- A ego obyazannosti?
     -- Obsluzhivanie klientov. Soprovozhdenie v turistskih turne po ostrovam.
Rajskaya zhizn'.  Vsego  dva  rabochih dnya v nedelyu.  Pravda,  preryvat'  turne
nel'zya. Pererabotannye dni on poluchal v vide otgulov. Klienty ne lyubyat smeny
obsluzhivayushchego personala. Premial'nye kazhdyj mesyac, v zavisimosti  ot ocenki
raboty gida klientom.
     -- No  dlya etoj raboty,  naskol'ko ya ponimayu, neobhodimo horoshee znanie
mestnyh dostoprimechatel'nostej i vseh osobennostej vashih poselenij. Kak zhe s
etim mozhet spravit'sya priezzhij?
     -- Marshruty povtoryayutsya. Ne tak uzh  mnogo u nas dostoprimechatel'nostej.
K tomu zhe firma predostavlyaet dve oplachennye nedeli dlya obucheniya novichkov. U
nih sobstvennyj gnpnozal, iz nih gotovyat professional'nyh gidov.
     Vse vyglyadelo pravdopodobno, vot tol'ko v "Zvezdokruge" nichego ne znali
o Romane  Gravove. Naznachenie on poluchil, raspisalsya v grafe  "soglasen",  i
bol'she  ego  ne  videli. Klenov  nikogda  ne  zloupotreblyal  svoimi  osobymi
polnomochiyami. On vel rassledovanie metodichno i po vozmozhnosti korrektno.
     Hotya naznachenie Gravova v firmu "Zvezdokrug" vyzvalo  u  nego ser'eznye
somneniya,  on ne stal skrupulezno  proveryat' dokumentaciyu  byuro, spravedlivo
polagaya,   chto  esli  uzh  dokumenty  zdes'  poddelyvalis',  to   na  vysokom
professional'nom urovne,  a  poskol'ku  v ego  zadachu vhodilo  prezhde  vsego
ustanovit' mestonahozhdenie Gravova, ne stoilo nachinat' rabotu s konflikta.
     Poetomu iz byuro on otpravilsya v glavnoe policejskoe upravlenie.
     Starshij  inspektor  Kurlyanov,  po  sovmestitel'stvu vypolnyavshij  rabotu
special'nogo upolnomochennogo federal'nogo  pravitel'stva, ne  zastavil  sebya
zhdat'   slishkom  dolgo.  On  poyavilsya  rovno   cherez  dvadcat'  minut  posle
naznachennogo vremeni i ne schel nuzhnym dazhe izvinit'sya.
     Kurlyanov okazalsya  neprimechatel'nym muzhchinoj srednego  rosta, razve chto
vyglyadel  slishkom molodo,  da chereschur  brosalis' v  glaza  malen'kie usiki,
slovno  special'no  prikleennye  dlya togo,  chtoby pohodit'  na  detektiva iz
starinnogo fil'ma.
     "Maskirovka naoborot,--  usmehnulsya  pro sebya  Klenov,-- i ne takaya  uzh
glupaya".
     --  Vy  poznakomilis' s  moimi otchetami?  Poluchili  ih  vse?--  sprosil
Kurlyanov.
     -- Konechno.
     --  Togda  ya ne  ponimayu,  zachem zdes' nuzhen special'nyj upolnomochennyj
Federacii? Za dva goda ya  ne zaregistriroval ni odnogo ser'eznogo  narusheniya
kosmicheskogo kodeksa v etoj kolonii.
     -- A chto, neser'eznye vse-taki byli?
     -- Da tak, obychnye melochi.  Nesoblyudenie nekotoryh pravil ohrany sredy,
narushenie tarifov  i tamozhennyh kvot.  Intensifikaciya chelovecheskogo truda. U
nas  tut ne ochen'-to zhaluyut robotov. Vot, pozhaluj, i  vse.  Dlya  kontrolya za
etimi  narusheniyami  vpolne  dostatochno ustanovit' zdes' obychnoe  byuro otdela
vneshnih poselenij, net nikakoj nuzhdy v special'nom upolnomochennom.
     --  Zdes'  inogda  ischezayut  lyudi,  sorok vosem'  za dva  goda,--  tiho
proiznes Klenov.
     Kurlyanov prinyal ego repliku na svoj schet.
     -- |to  ne  dokazano! Ploho  nalazhennyj  kontrol'  za  vyezdom  eshche  ne
oznachaet...
     --  Ne povtoryajte glupostej, kotorymi nas "pichkayut  mestnye  vlasti!  -
nachav  teryat' terpenie  i  uzhe ne sderzhivayas', rezko progovoril Klenov.-- Na
dva goda my ustanovili special'nyj kontrol' za v容zdom i  vyezdom s planety,
proveryalis' vse rejsovye korabli. Za eto vremya zdes' bessledno ischezli sorok
vosem' chelovek!
     -- Oni mogli smenit' familiyu, otkazat'sya ot komp'yuternogo kontrolya. |to
ih pravo.
     -- Vse sorok vosem'? Zachem?
     --  YA  ne  znayu  zachem.  Zato  ya  znayu,  chto  zdes'  obychnoe, nichem  ne
primechatel'noe, periferijnoe poselenie. Glubokaya provinciya,  esli hotite. So
svoim  patriarhal'nym ukladom, so stremleniem vesti  natural'noe hozyajstvo i
kak mozhno  men'she zaviset' ot Federacii. Vot i vse. |ti lyudi ne  sposobny na
prestupleniya. Ischeznovenie  lyudej? YA dumayu, esli horoshen'ko  pokopat'sya,  ih
mozhno obnaruzhit' na kakom-nibud' "dikom" poselenii. Kto-to reshil skryt'sya ot
slishkom   retivoj   zheny   ili  starogo   druga,  uehal,   smenil   familiyu,
registracionnuyu  kartochku,   rastvorilsya,  ischez,  perestal  sushchestvovat'  v
prezhnem  statuse.  YA  inogda  dumal:  ne  posledovat'  li   ih  primeru,  ne
"ischeznut'" li zdes' samomu i ne dokazat' li tem samym vashemu upravleniyu vsyu
nelepost' ih podozrenij?
     -- Vidite li, v chem delo, esli chelovek smenit registracionnuyu kartochku,
to vzamen odnogo  oficial'nogo poselenca dolzhen  poyavit'sya  drugoj, i  obshchee
chislo ih pri etom ne izmenitsya...
     -- Vy  hotite  skazat', chto vam  udalos'  ustanovit' umen'shenie  obshchego
kolichestva zhitelej Gridosa na sorok vosem' chelovek?
     -- V obshchem, da.
     --  - YA v eto  ne veryu. Zdes' kazhdyj den' estestvennoj  smert'yu umiraet
odin-dva cheloveka.  I ne ochen'-to  akkuratno  oni  registriruyut  neobhodimye
dokumenty. U  korennyh gridyan sushchestvuet patologicheskaya  nepriyazn' k raznogo
roda  byurokraticheskim  proceduram. Ne  veryu ya v  eto,--  povtoril  Kurlyanov,
upryamo pokachav golovoj.
     --  Mozhno verit'. Mozhno ne verit'. No rassledovat'  my obyazany.  Imenno
poetomu ya zdes'.
     -- Vy sobiraetes' rassledovat' vse sorok vosem' sluchaev?
     -- Posmotrim.  Nachat'  ya  hotel  by  vot  s etogo cheloveka.  On  propal
poslednim. Vremeni proshlo nemnogo, i  vse fakty, svyazannye s nim, ustanovit'
budet proshche.
     -- Gravov. Roman Gravov. U menya horoshaya pamyat'. On ne prohodil po nashim
kartotekam.
     -- |to  ottogo, chto god, posle kotorogo  vy  registriruete  oficial'noe
ischeznovenie poselenca, eshche  ne proshel,  i nadpis' "propal bez vesti"  v ego
kartochke poka ne poyavilas'.
     -- Pochemu v takom sluchae vy polagaete, chto on propal?
     -- Budu rad, esli vy pomozhete ustanovit' ego mestonahozhdenie.
     Klenov protyanul Kurlyanovu spravku, poluchennuyu v otdele po raspredeleniyu
rabochej  sily.  Tot  vnimatel'no  prochital  ee,  nahmurilsya. Sdelal kakoj-to
zapros so svoego pul'ta i, poluchiv otvet, pomrachnel eshche bol'she.
     -- S firmoj "Zvezdokrug" nas svyazyvayut ne samye luchshie vzaimootnosheniya.
Neskol'ko raz ya pytalsya dokazat', chto oni zanimayutsya kontrabandoj,  i kazhdyj
raa veshchestvennye dokazatel'stva ischezali, a svideteli naproch' teryali  pamyat'
vo  vremya  oficial'nogo razbiratel'stva.  Tem  ne  menee  u  menya  est'  vse
osnovaniya  polagat',  chto tam  proishodit  nechto,  myagko govorya,  ne  sovsem
legal'noe. I esli vashego parnya zaputali v ih delishki...
     -- |to ne "moj paren'". |to obyknovennyj  pereselenec.  A chto u nih  za
kontrabanda, chto-nibud' ser'eznoe? Narkotiki, alkogol'?
     -- Da net. Vsego lish' uravnil.
     -- CHto eto?
     -- Ah, da...  Vse vremya zabyvayu, chto vy ne nash. U nas  ob etom  napitke
znaet kazhdyj rebenok.  Prekrasnyj  zamenitel'  natural'nogo kofe,  okazyvaet
sil'noe  toniziruyushchee dejstvie na organizm i k tomu  zhe absolyutno bezvreden.
Tak, vo vsyakom sluchae, uveryayut mediki.
     Vnachale   Kurlyanov  proizvel  na   Klenova  blagopriyatnoe  vpechatlenie.
Ostorozhen v vyvodah, netoropliv, v meru privetliv, rovno nastol'ko, chtoby ne
vyglyadet'  podobostrastnym. K tomu zhe u nego dvojstvennoe polozhenie. Emu vse
vremya prihoditsya balansirovat' mezhdu interesami Gridosa i Federacii...
     Durak  na  takom meste  dolgo  ne  zasiditsya.  Emu  nuzhen  byl nadezhnyj
pomoshchnik,  i on  vse  nikak ne mog  reshit', podhodit  li dlya etogo Kurlyanov,
mozhno li emu polnost'yu doverit'sya.
     Odnako u nego byla redkaya vozmozhnost' ustanovit' ego istinnye simpatii.
Vo  vsyakom  sluchae,  on  mog  uznat',  kak  Kurlyanov  otnositsya  k  strannoj
kontrabande organiki neizvestnogo proishozhdeniya.
     -- Uravnil-- eto napitok zheltogo  cveta,  kotoryj podayut vo .vseh kafe?
YA, kazhetsya, videl dazhe vyveski s ego reklamoj.
     --  Delo  v  tom,  chto  sushchestvuet   dva  uravnila.  Odin  --  mestnogo
proizvodstva,   vtoroj--    kontrabandnyj.    Kontrabandnyj,    estestvenno,
poeffektivnee,  schitaetsya, chto on obladaet  osobym celebnym dejstviem, nu  i
cena sootvetstvenno vyshe.
     -- Takim obrazom,  mestnoe  proizvodstvo ispol'zuetsya v osnovnom, kak ya
ponimayu, dlya prikrytiya kontrabandy.
     -- Voobshche-to vy pravy. Vse  melkie  zavodishki po ego proizvodstvu davno
skupila vse ta  zhe firma "Zvezdokrut". Nash Sovet  schitaet vopros s uravnilom
ne podlezhashchim obsuzhdeniyu. YA  neskol'ko raz pytalsya podnyat'  ego, i nichego  u
menya ne vyshlo, vam  tozhe  ne sovetuyu. Takoe vpechatlenie, chto "firmachi" nashli
sposob vser'ez zainteresovat' nashih zakonodatelej, ne znayu uzh chem.
     Kurlyanov kazalsya vpolne iskrennim,  i  Klenov  reshilsya nakonec vylozhit'
svoj glavnyj kozyr'.
     -- Vy znaete, chto v sostav uravnila vhodit chuzhaya organika?
     -- Da, sok radoskogo ploda.
     -- Net. |to ne sok ploda. |to chto-to gorazdo bolee slozhnoe i ser'eznoe.
Moi  specialisty  b'yutsya  nad  ego sostavom  uzhe  dostatochno  dolgo.  Poka s
uverennost'yu  mozhno  skazat', chto  tuda  vhodyat  ne  izvestnye nam i, skoree
vsego, sinteticheskie organicheskie veshchestva ochen' slozhnogo stroeniya. Po svoej
arhitekture  oni  pohodyat  na  chelovecheskij  gamma-globulin,  no  tol'ko  po
arhitekture.  Sostav  sovershenno  drugoj, i  naznachenie  etoj  dobavki  poka
neyasno.   Ee   vliyanie   na   chelovecheskij  organizm   mozhet   byt'   voobshche
nepredskazuemo.
     --  Ne hotite li  vy  skazat',  chto, krome polucheniya vygody ot  prodazhi
kontrabandy, ego proizvoditeli presleduyut kakuyu-to inuyu cel'?
     Vse dobrodushie  s Kurlyanova snyalo  kak rukoj, i on sidel  stisnuv zuby.
"CHto-to  on slishkom volnuetsya, i vovse ne potomu, chto eta novost' tak uzh dlya
nego neozhidanna..."-- podumal Klenov.
     -- YA starayus'  ne stroit' gipotez  bez dostatochnyh  k tomu osnovanij. YA
skazal vse, chto poka znayu. K sozhaleniyu, issledovaniya zatrudneny tem, chto eti
veshchestva sovershenno ne dejstvuyut na zhivotnyh, dazhe na vysshih. A eksperimenty
na dobrovol'cah, dazhe  s temi,  kto sistematicheski upotreblyaet kontrabandnyj
napitok, trebuyut special'nogo razresheniya Soveta.
     -- Vryad  li  vy  ego poluchite,  no  i  to, chto u vas  est',  dostatochno
ser'ezno. CHtoby provesti takoe issledovanie, nuzhny celaya gruppa specialistov
i neplohaya laboratoriya. Vy privezli ih s soboj?
     "A vot etogo  ya tebe  ne skazhu,-- podumal Klenov, rastiraya  kist' ruki,
slovno ona u  nego  zabolela  ot  uprazhnenij  Kurlyanova.-- CHto-to ty slishkom
zainteresovalsya  istoriej s  uravnilom, hotya,  nado  otdat' dolzhnoe,  vopros
zadan  s  vidimym bezrazlichiem". Klenov uzhe pochti  ne somnevalsya, chto  imeet
delo s umnym,  horosho zakonspirirovannym protivnikom. Kto za nim stoit - vot
v  chem  vopros...  Vo vsyakom sluchae,  ne  Sovet,  sushchestvuet kakaya-to drugaya
organizaciya, inache by laboratoriya tebya ne interesovala...
     -- Issledovaniya provodyatsya na Zemle, v  federal'nom nauchnom centre,  po
dostavlennym  s Gridosa obrazcam. Tak chto  moi dannye mogli sil'no ustaret'.
Sleduyushchij rejsovyj korabl', vozmozhno, privezet nam chto-nibud' noven'koe. -
     I eto soobshchenie yavno ne vyzvalo u Kurlyanova osoboj radosti.
     --  Odnogo ne  mogu ponyat', otkuda eta kontrabanda beretsya?-- zadumchivo
prodolzhil Klenov.
     -- S korablej, estestvenno.
     -- S korablej-to s  korablej, da  net takoj  organiki v  osvoennyh nami
mirah.  Vo vsyakom sluchae, central'nyj informatorij o nej nichego ne  znaet. YA
ne veryu,  chto  ka  kie-to  genii sumeli  sozdat' stol' slozhnoe  organicheskoe
soedinenie v  podpol'noj laboratorii tol'ko dlya  togo, chtoby potom  im tajno
torgovat'. CHto-to zdes' koncy  s konca mi ne  shodyatsya, da i korabli... Est'
special'nye  detektory dlya  obnaruzheniya podobnyh veshchestv.  Projti tamozhennyj
kontrol' sluzhby bezopasnosti s takoj kontrabandoj prakticheski nevozmozhno,  a
ved' uravnil  prodolzhaet postupat'  na  Gridos regulyarno i dovol'no bol'shimi
partiyami. Mozhet, vy mne pomozhete razreshit' etu zagadku?
     -- Pozhaluj, ya mogu vam dat' vsego lish' sovet.
     -- YA ves' vnimanie.-- Klenov ponimal,  kakuyu  opasnuyu  igru on  zateyal,
provociruya  svoego partnera (ili protivnika?)  na  otkrytyj vypad,  i vse zhe
prodolzhal ee, potomu chto ne videl drugogo bystrogo sposoba vyyavit' istinu.
     Kurlyanov, zametiv zhest Klenova, rastiravshego ruku, perestal  stuchat' po
stolu  i rasstegnul vorot  rubashki, slovno emu stalo dushno. On  riskoval  ne
men'she  Klenova, ponimaya, chto s inspektorskoj sluzhboj Federacii shutki plohi.
Ona  nikogda  ne proshchala oshibok  svoim  vyyavlennym  vragam.  A  inspektorami
naznachali, kak pravilo, horosho  podgotovlennyh, universal'nyh  specialistov.
Klenov kazalsya emu opasnym. On zashel slishkom daleko, slishkom mnogoe uznal  i
ponyal, tak chto lyuboj cenoj ego sledovalo ostanovit'.
     -- Ostav'te  vy  etot  uravnil v  pokoe. |to nasha  chastnaya problema,  k
federal'nym vlastyam ne imeyushchaya nikakogo otnosheniya. Sami my s nim razberemsya.
     --  |to ne tak. Est' vse  osnovaniya polagat', chto  uravnil  imeet samoe
pryamoe  otnoshenie  k  razvalu  ekonomiki  Gridosa. Federaciya ne  mozhet  sebe
pozvolit' poteryat' odnu iz svoih kolonij, a delo mozhet dojti i do etogo.
     Mne  kazhetsya,   zdes'  sushchestvuyut  sily,  zainteresovannye  v  podobnom
razvitii sobytiya.  |to mozhno  proverit'.  Davajte  vmeste  provedem  srochnuyu
inspekciyu  skladskih  i rabochih pomeshchenij firmy  "Zvezdokrug",  ya dumayu,  my
obnaruzhim tam nemalo interesnogo.
     -- YA ne mogu dat' sankciyu na takuyu inspekciyu.
     -- Pochemu?
     -- |to ne vhodit v moyu kompetenciyu.
     --  -  Vy zhe prekrasno  ponimaete, chto  esli mne pridetsya obratit'sya za
razresheniem  v Sovet posle  debatov  i  zatrachennogo  na eto vremeni,  takaya
sankciya iz-za utechki informacii poteryaet vsyakij smysl.
     Teper' oni pristal'no smotreli v  glaza  drug drugu. Slovesnyj poedinok
podhodil k svoej kul'minacii.
     -- V takom sluchae vam pridetsya ot nee otkazat'sya.
     -- CHerez mesyac  zdes' budet "Ruslan",  i ya smogu provesti inspekciyu, ne
prosya vas o sodejstvii.
     -- Estestvenno, no k tomu vremeni ona poteryaet vsyakij smysl.
     -- Vot eto ya i hotel ot vas uslyshat'.
     --  Mne  pridetsya  prinyat'  mery,  chtoby  izvestnaya  vam  informaciya ne
poluchila prezhdevremennogo  rasprostraneniya. -- Boyus', eto vam  ne udastsya. U
federal'noj sluzhby bezopasnosti  sushchestvuyut svoi  kanaly  peredachi sluzhebnoj
informacii.  Tak  chto  ne  delajte  glupostej.  Moya  otkrovennost',  kak vy,
vozmozhno, uzhe dogadalis', byla vsego lish' proverkoj vashej loyal'nosti, i ya na
nee  ne poshel by bez sankcii svoego  nachal'stva.  Podumajte  ob  etom. Vsego
horoshego.-- Klenov podnyalsya, povernulsya i vyshel.
     I,  delaya kakih-to dva shaga do  dveri, on chuvstvoval zatylkom svincovyj
vzglyad svoego protivnika.
     Na ulice,  kak vsegda,  lil  dozhd'. Klenov vsej grud'yu vdohnul vlazhnyj,
gustoj, kak  vata,  vozduh i  podumal v kotoryj  uzh raz, chto gde-to  tam, za
oblakami, nevziraya ni na chto, svetyat zvezdy. I esli by sejchas emu udalos' ih
uvidet', to  vse  ravno on ne smog by  otyskat'  na etom chuzhom nebe  zvezdu,
kotoraya byla ego solncem.
     Slishkom  veliki rasstoyaniya.  Slishkom  mnogo vremeni  trebuetsya korablyu,
chtoby  sobrat'sya  v  takuyu  dal'nyuyu  dorogu  i,  razorvav  prostranstvo,  na
sverhsvetovoj  skorosti doletet' syuda. Dolgo  eshche  zhdat'  "Ruslana", slishkom
dolgo.  Emu bylo holodno, odinoko da k tomu zhe eshche i  trevozhno. On prekrasno
ponimal, kakie  sily privel teper'  v dejstvie i  kakoj groznyj i  nevidimyj
poka protivnik gotovit sejchas svoj  otvetnyj  hod.  "Zvezdokrug" vsego  lish'
shirma, i  emu ochen' hotelos' uvidet' lica teh, kto stoyal za nej. Kto vse eto
zateyal, kto vvozil syuda, na chelovecheskoe poselenie, medlenno dejstvuyushchij yad,
ubivayushchij volyu,  iniciativu,  vkus k  zhizni. "|liksir  ravnodushiya"-- tak  on
nazval ego  v oficial'nom dokumente,  otpravit'  kotoryj,  nesmotrya na  svoi
slova v kabinete Kurlyanova, on tak i ne sumel.
     Eshche  on  dumal  o  Romane  Gravove,  bessledno  ischeznuvshem  v  tom  zhe
"Zvezdokruge".  Kto on--  drug,  vrag, sluchajno  zaputavshijsya chelovek?  Ili,
mozhet byt', vse zhe nechelovek? Kak-to vse eto  dolzhno byt' vzaimosvyazano,  on
chuvstvoval, chto uzhe blizok k razgadke: nuzhno podnapryach'sya, i on pojmet.
     Kar stoyal na  protivopolozhnoj storone ulicy, i emu  nuzhno  bylo perejti
otkrytoe  pustoe  prostranstvo,  yarko  osveshchennoe  fonarem.  Ulica,  zalitaya
mertvennym rtutnym svetom, kazalas' slishkom holodnoj i pustynnoj. Emu stoilo
bol'shogo  truda  zastavit'  sebya  sdelat'  pervyj  shag,  slovno  nuzhno  bylo
brosit'sya v holodnuyu vodu.
     "Slishkom  ty stal  nervnym, starina",-- skazal on  sebe, chuvstvuya,  kak
holod  vmeste  s   vetrom   pronikaet  pod  odezhdu.  Zdes',  u  policejskogo
upravleniya,  vryad  li   oni  reshatsya  chto-nibud'  predprinyat'.  Ischeznovenie
inspektora vo  vremya  rassledovaniya  ih  ne  ustroit,  pridumayut  chto-nibud'
pohitrej.  Razve  chto  oni  speshat.  Razve chto  im lyuboj  cenoj  ponadobitsya
vyigrat' hot' nemnogo vremeni-- vot togda oni pojdut na vse.
     "CHto-to oni zdes' skryvayut,  chto-to  chrezvychajno  vazhnoe,--  neozhidanno
ponyal on,--  gorazdo bolee vazhnoe, chem istoriya  s  eliksirom".  |liksir byl,
skoree  vsego,  lish'  sredstvom, eshche  odnoj  popytkoj.  Navernyaka  ne tol'ko
eliksir.  Sabotazh,  ischeznovenie gruzov, otpravlennyh na Gridos. Oni  delayut
vse, chtoby sozdat' usloviya,  nevynosimye dlya zhizni etoj  otdalennoj kolonii.
Vse, chtoby poselenie zdes' okazalos'  nevygodnym  i  Sovet Federacii  prinyal
reshenie o ego evakuacii. Oni delayut  eto, ne schitayas' ni s kakimi rashodami.
Sozdayut lipovye kompanii, vnedryayut svoih lyudej, idut na lyubye prestupleniya i
vedut s nami  dorogostoyashchuyu  tajnuyu vojnu  s odnoj-edinstvennoj  cel'yu--  ne
pustit'  nas syuda,  na  etu okrainu Federacii, ne  pozvolit'  zakrepit'sya na
Gridose. Ne dat' sdelat' sleduyushchego shaga k Angre...
     U ego kara mel'knula kakaya-to  ten', ili  emu pokazalos'? S toj storony
vysokij zabor i gustye derev'ya polnost'yu zakryli svet fonarya, i on nichego ne
mog  rassmotret'. Ostavshiesya pyat'  shagov on proshel medlenno, gotovyj v lyuboe
mgnovenie brosit'sya v storonu, no nichego ne proizoshlo. Kar byl pust.










     Temnoe  pyatno v  vode  postepenno  priobretalo  ochertaniya  chelovecheskoj
figury.
     Roman,  ukryvshis' za vystupom skaly  i  ne  otpuskaya rukoyatki lazernogo
pistoleta, nablyudal za nim uzhe neskol'ko  minut.  Medlenno vsplyvaya, chelovek
ostavalsya  nepodvizhen.  V  polumrake  Roman ne  srazu ponyal,  chto pered  nim
zhenshchina. Vidimo, ona poteryala soznanie, preodolevaya glubokovodnuyu peshcheru.
     Tol'ko  sejchas  on  nakonec opomnilsya  i  pospeshil ej  na pomoshch'.  Lico
zhenshchiny   skryvala  maska  s  polyarizovannym  svetofil'trom,   zato  figura,
obtyanutaya  polimernoj  tkan'yu kostyuma, govorila  o tom,  chto  ona moloda  i,
vozmozhno, krasiva.
     Roman  ne pytalsya  ponyat', pochemu  ona stremilas'  k  etomu  podvodnomu
prichalu iz poslednih sil. Dlya voprosov ne prishlo vremya.
     Sorvav  masku,  on polnost'yu  otkryl  ventil'  kislorodnogo  ballona  i
priblizil struyu zhivitel'nogo gaza k  gubam zhenshchiny. V pervuyu  sekundu on  ne
uznal ee,  hotya  lico i  pokazalos' Romanu znakomym.  Ona gluboko vzdohnula,
zastonala,  no glaz ne otkryla.  On ponyal, chto  nichego ser'eznogo  ej uzhe ne
grozit. Obmorok skoro projdet.
     Dlinnye chernye  volosy rassypalis' po plecham, slivayas' s temnoj  tkan'yu
kostyuma  i  podcherkivaya  beliznu  kozhi  chut'   skulastogo   lica  s  volevym
podborodkom i temnymi dugami shirokih brovej. Neozhidanno, slovno pelena spala
s ego glaz, on vspomnil eti volosy, letyashchie vsled za neznakomkoj v gorodskoj
tolpe. |to  byla ta  samaya devushka-gordyachka,  priblizhat'sya  k  kotoroj  bylo
opasno dlya zhizni... Teper' ee golova lezhala u nego na  kolenyah, i on  boyalsya
poshevelit'sya, chtoby ne upustit' mgnoveniya nevol'noj blizosti.
     Sovsem eshche  nedavno, neskol'ko dnej nazad, on mog, sluchajno vstretiv ee
v  tolpe, zaprosto podojti k  nej,  zagovorit'...  Togda on eshche  schital sebya
obyknovennym parnem i imel na eto pravo. Sejchas dazhe  eta  nechayannaya laska -
ego ruka, lezhashchaya u nee na pleche,-- ne chto inoe, kak obman...
     "Biorobot--   eto   konstrukciya   iz   plazmy,  sinteticheskih  myshc   i
upravlyayushchego  mehanizma s razvetvlennymi elektricheskimi  cepyami, zamenyayushchimi
nervnuyu  sistemu". Tak, kazhetsya? V svoe  vremya on  byl neplohim  uchenikom...
Konechno, on ne biorobot, chto-to  gorazdo bolee  slozhnoe. V  svoem tele on ne
oshchushchal nichego sinteticheskogo, i dazhe etot shar  v mozgu mog  byt' vsego  lish'
rezul'tatom vnusheniya.  Oni  mogli prodelat' operaciyu s ego volej i psihikoj,
ne pribegaya k grubomu  hirurgicheskomu vmeshatel'stvu. Gde  zhe  v takom sluchae
prohodit granica mezhdu chelovekom  i  robotom? I kogo  imenno sleduet schitat'
chelovekom?  Po  kakomu  priznaku? CHelovek obladaet  sobstvennoj  volej,  emu
nel'zya navyazat' komandy izvne... Vot tebe i princip.
     CHto imenno oni sdelali s nim, on ne znal. On chuvstvoval sebya normal'no,
emu bylo  vsego  dvadcat' vosem' let,  na  kolenyah u nego lezhala  devushka, k
kotoroj on  ne imel prava  prikasat'sya,  potomu chto  ne schital  sebya  bol'she
chelovekom...
     Ee lico, otreshennoe  ot vsego, kazalos' emu sovershennym. Usta somknuty,
glaza  prikryty... Projdut  minuty, i ocharovanie  ischeznet, ona  ispugaetsya,
nachnet govorit'  nenuzhnye pustye slova, i chelovecheskaya zhizn', prichastnost' k
kotoroj on perestal sejchas  oshchushchat',  vlastno  vorvetsya pod  eti  zamknutye,
otrezannye ot ostal'nogo mira svody, a sovershenstvo uhodyashchih mgnovenij budet
polnost'yu unichtozheno. Nikogda bol'she on ne oshchutit takogo polnogo  edineniya s
drugim sushchestvom... On ne znal dazhe, prinadlezhat  li emu eti mysli,  ili oni
yavlyayutsya  chast'yu  inorodnogo ob容kta,  pritaivshegosya vnutri ego  mozga... On
dumal ob etom  teper' postoyanno, dazhe sejchas, kogda smotrel na telo devushki.
Na etu prekrasnuyu, slovno otlituyu iz ebonita statuyu.
     Kostyum iz tonkogo poristogo plastika lish' podcherkival sovershennye formy
ee tela,  ne skryvaya dazhe detalej... Ne  v  silah sderzhat'sya, on  nagnulsya i
poceloval ee v blednye guby,  slovno hotel voznagradit' sebya etoj poslednej,
ukradennoj  laskoj za predstoyashchee  otchuzhdenie... I imenno  v etot moment ona
otkryla glaza.  Ni ispuga, ni otvrashcheniya, ni dazhe protesta ne uvidel on v ee
bezdonnom  sinem vzglyade, slovno zaglyanul  na  dno glubokogo kolodca.  Oznob
probezhal po vsemu telu Romana ot  ee vzglyada, v kotorom chitalis' beskonechnoe
izumlenie i izvechnyj vopros. Ona pripodnyalas', ostorozhno osvobodilas' ot ego
ruki.
     -- Kto ty?
     Roman pozhal plechami, ne znaya, chto otvechat' na etot prostoj vopros.
     -- Ty ne  iz  rossov,  ya  ne znayu  tebya...--  Postepenno  v  ee  glazah
poyavlyalsya ne strah, net, skoree, kakoe-to  otchayanie.-- Kto by ty ni byl,  ty
ne sluga dejmov. Ty zhdal zdes' nashih? Pochemu ty molchish'?
     --  YA nikogo ne zhdal. YA bezhal,  spasaya svoyu zhizn', popal v etot  grot i
vot uvidel tebya. Ostal'noe ne tak uzh vazhno... Ty-to otkuda zdes' vzyalas'?
     -- Nas vysledili, vzorvali lodku, vse nashi pogibli, odna ya ucelela.-- V
ee  glazah blesnuli slezy, no ona tut zhe vzyala sebya v ruki.--  Zdes'  nel'zya
ostavat'sya. YA dumayu, teper' oni znayut ob etom tajnom puti. Skoro zdes' budut
slugi  dejmov. Pridetsya uhodit' vmeste,  esli ty ne iz  nih.--  Ona  vse eshche
somnevalas'.
     Roman  ne  znal,  chto  soboj  predstavlyaet  tajnyj put', o kotorom  ona
govorila. Skoree vsego, ona prinyala  ego za  kogo-to drugogo.  |to ne  imelo
sejchas nikakogo znacheniya. Emu bylo vse ravno kuda idti.
     -- Iz etogo grota bez dyhatel'nogo apparata ne vybrat'sya. Ozero slishkom
gluboko, i podvodnyj prohod, po kotoromu ya priplyl, ne projti vtoroj raz, ne
hvatit vozduha v legkih. Pridetsya tebe plyt' odnoj.
     --   Moim   dyhatel'nym  apparatom   mozhno  pol'zovat'sya   po  ocheredi.
Ponadobitsya vsego neskol'ko vdohov. YA horosho znayu etot put'.
     On udivilsya, chto emu samomu v golovu ne prishla takaya prostaya mysl'.
     -- Mozhet byt', ty hot' skazhesh', kak tebya zovut?
     Devushka usmehnulas'.
     -- Nado  bylo sprashivat' ran'she, prezhde chem...-- Ona zamolchala, glyanula
vyzhidayushche emu v lico. Potom vse zhe otvetila:-- Menya zovut |liya.
     Kakoe-to   vremya  |liya   uverenno  vybirala  put'   sredi  beschislennyh
peresechenij podzemnyh shtrekov. V svoih odinokih stranstviyah po rudniku Roman
nikogda ne zabiralsya tak daleko, i eta  chast' podzemnogo labirinta  byla emu
sovershenno  neznakoma. Sudya  po  kompasu,  oni  nahodilis' v  zapadnoj chasti
ostrova  i  priblizhalis' k beregu.  SHtreki  opuskalis' vse  glubzhe, i  Roman
ponyal, chto nad ih golovami uzhe pleshchutsya yadovitye volny okeana.
     Stranno, chto za vse eti gody  voda ne  smogla  probit'sya  v zabroshennye
shtol'ni i ne zatopila ih.
     Oni  shli  sosredotochenno,  celeustremlenno, pochti ne  razgovarivaya. Vse
samoe glavnoe bylo skazano eshche u ozera, i sejchas, kogda konkretnoe dejstvie,
neobhodimost'  najti vyhod iz  podzemnogo  labirinta, podavilo na  vremya ego
muchitel'nye razdum'ya, on ne hotel snova  k nim vozvrashchat'sya i byl blagodaren
devushke  za  to,  chto  ona  otlozhila   vse  svoi  mnogochislennye  i   vpolne
estestvennye voprosy.
     Po podschetam Romana, oni proshli uzhe  ne menee  pyati kilometrov. Neuzheli
zdes' est'  podzemnyj prohod k arhipelagu? Do nego ne menee sta  kilometrov.
Im nikogda ne  odolet' peshkom po podzemnym vyrabotkam  takoe rasstoyanie... O
kakoj dveri, v takom sluchae, vse vremya govorit |liya? Pora razobrat'sya v etom
podrobnej.
     On  nagnal  devushku i tol'ko  teper'  zametil,  chto  ona  derzhalas'  iz
poslednih sil.
     -- Nuzhno sdelat' prival.
     --  Net. My  ne mozhem  teryat' vremeni. Strazhi  nikogda ne  zhdut  dol'she
polozhennogo.
     --  My dolzhny ostanovit'sya, peredohnut'  hotya by neskol'ko minut. Inache
ty  voobshche ne  smozhesh' idti.  Nu  pozhalujsta,  |liya...--  On  ostorozhno,  no
nastojchivo vzyal ee za lokot', i devushka podchinilas'.
     Poka  ona  raskladyvala pryamo na kryshke  ego ryukzaka nehitruyu sned'  iz
universal'nyh konservirovannyh  zavtrakov, on reshil  osmotret'  shtrek. Posle
vstrechi s sushchestvom, pohozhim na ognennuyu letuchuyu  mysh', on bol'she ne doveryal
etim podzemel'yam. V  neskol'kih mestah  on  prikladyval  uho k polu i stenam
podzemnyh  peshcher,  nadeyas' ulovit'  edva zametnoe  sodroganie pochvy ili hot'
kakie-nibud' zvuki, no vse bylo tiho.
     Kogda on vernulsya, |liya  uzhe zakonchila  prigotovleniya k  zavtraku  ili,
mozhet  byt',  k  obedu? Pod zemlej  vremya idet  inache, i dazhe  chasy ne mogut
ubedit' v tom, chto utro davno nastupilo.
     Devushka v ego kurtke, majke i improvizirovannoj  yubke, naspeh sdelannoj
iz  ostatkov vodolaznogo kostyuma, vyglyadela  vpolne po-domashnemu. Esli by on
mog sdelat' tak, chtoby ih sovmestnyj pohod  nikogda ne konchalsya...  On gotov
byl sejchas otdat'  vse  chto ugodno,  dazhe svet solnca  i zapah lugov  rodnoj
planety,  za  illyuziyu ravenstva, za nekotoruyu  zavisimost' etoj  devushki  ot
nego, za to, chto zdes' on mozhet schitat'  sebya nichem ne otlichnym ot nee. Hotya
znal,  himery,  zapryatannye v  glubinah  nashego  sushchestva, rano  ili  pozdno
vyrvutsya na volyu, na kakie by krepkie  zamki  ni  staralas' zaperet' ih nasha
volya.  Nevol'nyj  zhest,  postupok,  mozhet  byt',  intonaciya  golosa,  i  ona
dogadaetsya,  chto on ne takoj,  kak vse, chto ego psihika sleplena iz drugogo,
nechelovecheskogo  testa,  chto  k  nej dobavlena  chuzhaya  volya,--  togda vmesto
doveriya vozniknet ispug, a potom uzhas i otvrashchenie...
     Imenno  etogo  on  so  strahom  zhdal  kazhduyu  minutu  v  neestestvennom
napryazhenii  i ottogo predstavlyalsya devushke  otchuzhdennym, surovym i zamknutym
chelovekom.
     |liya  ela malo, lish' podchinyayas'  neobhodimosti.  Esli by etot  chelovek,
vybravshij  ee v  sputnicy  zhizni,  ne kazalsya  ej  takim  dalekim,  ona  by,
vozmozhno, legche perenesla sovershivshijsya vopreki vsem zakonam prilichiya polnyj
povorot v ee zhizni.
     Esli  by  on hot'  nemnogo  oblegchil ee  polozhenie! Ej dazhe v golovu ne
prihodilo,  chto chuzhezemec poprostu ne znaet vazhnejshie zakony ee obshchiny. Guby
muzhchiny, pri lyubyh obstoyatel'stvah kosnuvshiesya gub  svobodnoj zhenshchiny, mogut
oznachat' lish' odno: otnyne ona stanovitsya ego izbrannicej.
     On ne zahotel podozhdat',  kak  polagalos' po drevnemu obychayu,  poka ona
pervaya sdelaet shag  navstrechu, a vmesto etogo vospol'zovalsya  ee bespomoshchnym
sostoyaniem.
     |to  gluboko  zadelo  i  oskorbilo  ee.  A sejchas  vmesto  togo,  chtoby
popytat'sya  ispravit'  polozhenie,  ob座asnit'  svoe  povedenie,  opravdat'sya,
ob座asnit', nakonec, pochemu  on tak  postupil,-- vmesto  vsego etogo  on zhuet
svoi buterbrody  tak, slovno vazhnej  u  nego nichego  net v  zhizni! Mat' byla
prava: ona  vsegda govorila  ej,  chto  pishcha  imeet neob座asnimuyu  vlast'  nad
myslyami  i  chuvstvami  muzhchin.  Ne  uspev  dozhevat'  buterbrod,  on  nakonec
zagovoril s nej, no sovsem ne o tom, chego ona zhdala.
     --  |ti strazhi...--  On  po-prezhnemu ne  smotrel v ee  storonu,  slovno
razgovarival  s  kuskom  skaly,  valyavshimsya  v  prohode.--  CHto   oni  soboj
predstavlyayut?
     -- |to iskusstvennye lyudi, sozdannye dejmami.
     Esli by ego lico ne bylo povernuto v storonu ot fonarya, ona uvidela by,
kak smertel'no poblednel Roman.
     -- Kak oni vyglyadyat?
     Ona uslyshala volnenie v  ego golose, no tak i ne smogla ponyat', chem ono
vyzvano.
     -- Kak lyudi.
     --  Oni chto,  edyat, p'yut,  razgovarivayut,  lyubyat zhenshchin?-- Teper' v ego
golose slyshalos' razdrazhenie, pochti zlost'.
     -- Da chto  ty!  |to prosto kukly. Ih  zaryazhayut na  odin pohod ili  dayut
drugoe, special'noe  zadanie. Kak  tol'ko  ono  vypolneno, oni  uzhe ne mogut
dvigat'sya. Togda ih unichtozhayut. Dva takih strazha veli nas cherez prohod. Odin
zhdet u dveri nashego vozvrashcheniya. No ne  slishkom dolgo, zaryad volshebnoj sily,
kotoroj  snabdili  ego  dejmy, postepenno oslabevaet. Vot  pochemu  my dolzhny
toropit'sya. Esli my opozdaem, on ne smozhet provesti nas obratno.
     -- CHto eto za prohod, kuda on vedet?
     -- Na Angru.
     -- Angra-- eto tvoj ostrov?
     -- |to mir, v kotorom my zhivem.
     -- Mir? CHto ty imeesh' v vidu? |to uzhe ne Gridos? Tam svetit drugoe
     solnce?
     Vpervye  on  posmotrel  ej   pryamo  v  lico  glazami,  rasshirennymi  ot
udivleniya.
     -- Konechno.  Na Angre tri luny-- odna s bol'shim ognennym kol'com. U nas
ne  byvaet dozhdej i rastet  rozovaya trava, kotoruyu tak  lyubyat  krosty.  Tebe
ponravitsya u nas. Gridos huzhe moego mira. A u vas na Zemle byvayut dozhdi?
     -- Byvayut. Ih vyzyvayut  iskusstvenno. No podozhdi, gde vy berete korabl'
dlya perehoda? I gde on nas zhdet sejchas?
     --  U  vas  tozhe  est'  kolduny? Kogda nam nuzhen dozhd', my obrashchaemsya k
dejmam.
     -- YA sprosil tebya o korable...
     -- YA ne znayu, chto eto takoe...
     --  Bol'shaya  lodka dlya  poleta  cherez prostranstvo.  Tol'ko  ona  mozhet
pronesti cheloveka ot odnogo mira k drugomu.
     -- Dlya etogo ne nuzhna lodka. Nuzhen zakoldovannyj strazh i dver'...
     -- Bred  kakoj-to!-- On obhvatil golovu rukami,  slovno hotel  uderzhat'
razbegavshiesya  mysli.  Samym udivitel'nym bylo to, chto on ne  nahodil  v  ee
slovah  nichego neveroyatnogo,  emu kazalos' pochti  estestvennym vse, chto  ona
skazala:
     "Nuzhna lish' dver' i  zakoldovannyj strazh". Vse zhe poproboval nachat' vse
snachala:
     -- Kak vyglyadit eta dver'? U nee est' ruchka? Ee mozhno otkryt'?
     -- Nu chto ty! Strazh vhodit v chernuyu skalu i vedet za soboj cheloveka.
     Strazh vsegda idet vperedi.
     -- Podozhdi. On vhodit pryamo v skalu?
     -- Da.
     -- I skala propuskaet ego?
     -- Konechno. On zhe zakoldovan special'no dlya etogo.
     -- Prosti, ya zabyl... I chto zhe, chelovek mozhet idti sledom?
     -- Posle  strazha ostaetsya prohod. On svetitsya, kak goluboj tuman, nuzhno
speshit', poka skala snova ne stanet tverdoj.
     -- Zdes', na Gridose, est' takaya skala?
     -- Konechno, my zhe idem k nej... Ty zadaesh' voprosy, kak rebenok.
     -- Prosti. Zemlyane ne umeyut prohodit'  skvoz' skaly, no esli zdes' est'
takaya dver', ya hotel by na nee posmotret'...
     Slyshal on o  takoj dveri  kogda-to ochen' davno. Te, kogo on horosho znal
ran'she, a potom zabyl, mnogo raz govorili emu o dveri, vedushchej v chuzhie miry,
i o doroge bez vozvrashchenij...
     -- Nam pora idti.
     -- Nakonec ty ponyal,  kak vazhno uspet'!-- Ona toroplivo podnyalas',  vse
veshchi okazalis' uzhe razlozhennymi po mestam, on ne  zametil,  kogda ona uspela
eto sdelat'.
     Edva oni  dvinulis',  kak Roman  uslyshal strannyj  svist. On  donosilsya
speredi, iz tunnelya, po kotoromu oni shli.
     --  Ne  shevelis',--  prosheptal on  na  uho |lii, gasya  fonar'.-- V etih
peshcherah voditsya mnogo nechisti, ih mogut privlech' svet i dvizhenie.
     -- No mne govorili,  na Gridose voobshche  net  zhivotnyh, ili ty  imeesh' v
vidu dejmov?
     Ona otvetila shepotom, i on oshchutil u sebya na shcheke ee zharkoe dyhanie.
     --  YA ne znayu, otkuda oni zdes' berutsya. Mozhet byt', iz  tvoej  dveri v
drugie miry. Bol'she ih  nigde net, odno iz takih  chudovishch ya kak-to  vstretil
zdes'.
     "Pravda, togda ya byl  odin i nichego  ne boyalsya",-- dobavil on pro sebya,
oshchupyvaya rebristuyu rukoyatku lazernogo pistoleta.
     Zvuk  povtorilsya  blizhe. On  voznik  na  nizkih  notah i,  projdya cherez
zvukovoj  spektr,  zakonchilsya na  pronzitel'nom vizge. Ot  etogo vizga moroz
prodiral po kozhe.
     |liya prizhalas' k nemu. V temnote on obnyal ee za plechi svobodnoj  rukoj.
Vperedi, za povorotom tunnelya, vdrug zamel'kal slabyj, edva razlichimyj svet.
Kazalos', v vozduhe razvesili mnozhestvo svetovyh loskutov. Velichina  kazhdogo
byla  ne  bol'she  lista  pischej  bumagi.  Svetyashchijsya list  to vytyagivalsya  v
blednoe, edva  razlichimoe polotno, to  shlopyvalsya v krohotnuyu oslepitel'nuyu
svetovuyu tochku. V  etot  moment razdavalsya  edva  slyshnyj pisk.  Teper'  oni
ponyali,  chto  eti  zvuki, otrazhayas' ot sten  tunnelya  i  skladyvayas' drug  s
drugom, rozhdali na rasstoyanii strannye zvukovye effekty,  pohozhie to na voj,
to  na svist. Inogda v  nih  slyshalis' obryvki  neponyatnyh melodij, inogda--
gor'kaya, tosklivaya zhaloba. Vdrug |liya vzdrognula i prosheptala:
     -- YA  ih uznala... |to nochnye  kronty. Oni pitayutsya svetom i teplom. Ot
nih net  spaseniya.  Sejchas oni  nas pochuyut i  vysosut vse teplo, prevratyat v
kuski l'da.
     -- Bezhim!-- On dernul ee za ruku  i ne  smog sdvinut' s  mesta. Devushka
slovno okamenela.
     -- Bespolezno. Oni  letayut bystree olnov.  Spaseniya  net,  ne  suetis',
poslushaj! YA dolzhna skazat' tebe chto-to vazhnoe... YA proshchayu tebya za to, chto ty
sdelal tam, v grote.-- Ee ruki nashli v temnote ego golovu, prityanuli k sebe,
i on pochuvstvoval na svoih gubah ee goryachie zhivye guby.
     Prikosnovenie bylo mimoletnym, pochti mgnovennym
     .-- Po nashim obychayam, devushka dolzhna pervoj pocelovat' muzhchinu,  tol'ko
togda drevnij obryad imeet silu. Teper' my ne rasstanemsya posle smerti...
     -- Poslushaj,  |liya,  sejchas ne  vremya govorit'  ob  obychayah.  Esli  eti
sushchestva opasny, kak ty govorish', nuzhno chto-to delat'.
     -- Ty nichego ne smozhesh'. Ot nih net spaseniya.
     Ognennye babochki porhali uzhe sovsem ryadom,  do nih ostavalos' ne bol'she
treh  metrov. Ih  bylo  mnogo,  navernoe, ne men'she sotni  plavno  porhayushchih
ognennyh listochkov, takih bezobidnyh s vidu.
     Vdrug  te, chto  leteli  vperedi,  prekratili  netoroplivoe  porhanie  v
vozduhe i rezko izmenili napravlenie poleta v storonu lyudej. V  ih dvizheniyah
poyavilis' celeustremlennost'  i  rezkost'.  Bukval'no cherez  sekundu oni uzhe
byli  na  rasstoyanii  vytyanutoj  ruki, i  tol'ko  teper' Roman po-nastoyashchemu
oshchutil tok opasnosti,  ishodivshij  ot  etih sushchestv. Na nih  pahnulo ledyanym
holodom, slovno iz dverej ogromnogo holodil'nika. Sovershenno reflektorno, ne
nadeyas'  na polozhitel'nyj  rezul'tat, Roman  pripodnyal ruku  i  vystrelil iz
lazernogo pistoleta v naletayushchuyu stayu blednyh svetovyh  vampirov. Tonkij kak
igla luch pronessya mezhdu nimi, ne zadev  ni odnogo,  upersya v protivopolozhnuyu
steku  i polyhnul tam oslepitel'noj fioletovoj vspyshkoj. Raskalennoe  dobela
pyatno rasplavlennoj porody yarko zasvetilos' v temnote,  i srazu  zhe vsya staya
brosilas'  k nemu i zhadno  prinikla k raskalennoj porode, slilas' s nej... V
vozduhe peshchery ne ostalos' ni odnogo svetlyaka.
     -- Skoree!-- vnov' kriknul on |lii, pochti siloj otdiraya ee ot steny. --
Skoree, poka oni zanyaty...
     Proskol'znuv mimo tuskneyushchego  na glazah kruga, molodye  lyudi brosilis'
vdol' shtol'ni, proch' ot koshmara.










     Planeta  Zanda-Fe v  Galaktike,  kotoroj  ne  moglo  byt' ni  na  odnoj
zvezdnoj karte  Zemli, vyglyadela mrachno  i odnovremenno velichestvenno. agayag
vmeste  so svoim sputnikom Veloyagom  tol'ko  chto  vyshel  iz prostranstvennoj
dveri,  soedinyavshej  mnozhestvo parallel'nyh mirov, i teper'  oni netoroplivo
shli po dorozhke kristallicheskogo sada.
     Na  chernoj grani perehodnika eshche ne pogas ognennyj kontur, napominavshij
svoimi  ochertaniyami  gigantskuyu  letuchuyu  mysh'.  Po   poverhnosti  kamennogo
parallelepipeda zmeilis' i gasli vetvistye iskry.
     Ugasayushchij zvezdnyj karlik edva osveshchal poverhnost' planety krasnovatymi
luchami.  Sad, prostiravshijsya vo vse storony na desyatki  i sotni  kilometrov,
byl tak  zhe mertv s tochki zreniya sushchestva iz chelovecheskih mirov,  kak  i vsya
ostal'naya  poverhnost'  planety.  Zdes'  rosli  lish'  kristally.  Fioletovye
shestimetrovye   druzy,  napolnennye   iznutri   svetom  zahodyashchego   solnca,
cheredovalis' s  mrachnymi kristallami Oriona. Ih smenyali prichudlivye  naplyvy
poluprozrachnogo  rozovogo oniksa. I vperedi, preryvaya dorozhku, pered idushchimi
predstala izyashchnaya pergola, spletennaya iz penistogo kruzheva dendridov.
     Zdes' bylo ih lyubimoe mesto razdumij. V etom meste oni vynashivali plany
zahvata   novyh  mirov,  reshali  dela,   svyazannye  s   upravleniem  starymi
vladeniyami. Zdes' vynosilis' prigovory nepokornym  narodam i poroj  reshalas'
sud'ba celyh planet.
     Ugryumye  vladyki, pravivshie sotnyami  obitaemyh  mirov,  molcha  voshli  v
pergolu.
     Stol' obshirnaya vlast'  imela i  oborotnuyu storonu.  Imperiya dejmov byla
tak velika, chto vlast' ee pravitelej  postepenno rastvoryalas'  v neobozrimyh
prostranstvah Vselennoj. Desyatki  mirov rozhdalis' i  umirali v  ee glubinah,
tak i ne uspev uznat', komu oni prinadlezhat.
     Veloyag, pochtitel'no nakloniv golovu, nakonec reshilsya prervat'  razdum'ya
svoego imenitogo sputnika zhizni.
     -- At-Bayag schitaet, chto ya ne byl dostatochno staratelen.
     -- Da,  my oba teper' ne v pochete. YA dobrovol'no soglasilsya razdelit' s
toboj izgnanie i udalilsya ot dvora.
     -- Oni  ne  dolzhny  byli poruchat' stol' nizmennoe  zadanie mne, vladyke
tret'ej kategorii.
     -- No ved' ty ne spravilsya s porucheniem At-Bayaga. V etom oni pravy.
     -- YA  ne mog znat', chto  cherveki obladayut ognem takoj sily! On  oblival
menya ognem  raz za razom, a ot  nas  tak  malo ostaetsya  pri  perehode  v ih
proklyatye miry! Esli by ya ne ushel, ty by sejchas ne govoril so mnoj!
     --  YA  znayu.  Ty sdelal  vse  chto mog. Imenno poetomu ya  ne  odobril ih
reshenie.
     Gagayag zamolchal i nahmurilsya. Igra sveta, otrazhennaya prizmami blizhajshih
kristallov,  sleduya ego  nastroeniyu, pomerkla  i  pereshla v  krovavo-krasnye
tona.
     -- Est' lish' odin  sposob spravit'sya s mirami chervekov. Kak ty dumaesh',
chto derzhit dver' na ih planete Angre v sisteme nashih mirov?
     -- |togo ya ne znayu. |togo ya nikogda ne ponimal.
     -- Da. Dlya etogo nuzhna velikaya sila. Pojdem, ya pokazhu tebe koe-chto...
     Gagayag  podnyalsya i reshitel'no vyshel iz  pergoly. Veloyag edva uspeval za
ego  razmashistym nervnym  shagom.  Koncy kryl'ev,  volochivshiesya  za  nimi  po
peschanoj dorozhke, ostavlyali na nej zametnye borozdy. Oni shli dovol'no dolgo.
Sad,  raskinuvshijsya v  neob座atnoj doline na sotni kilometrov,  v  etom meste
postepenno pereshel v uzkoe ushchel'e. Vskore ego steny somknulis' nad  golovami
idushchih.
     Teper' oni shli  po peshchere,  porazhavshej  voobrazhenie  svoimi  razmerami.
Krasnovatye  glaza  vladyk ulavlivali  mel'chajshie  otbleski izluchenij  i  ne
nuzhdalis' v osveshchenii.  Oni videli  kazhduyu  meloch'  v okruzhavshem ih kamennom
labirinte.
     Nakonec peshchera  konchilas'.  V glubine,  tam, gde shodilis' vmeste grani
ploskih  sten, lezhalo  nechto, pohozhee  na  oprokinutuyu  kamennuyu  chashu.  Oni
podoshli blizhe i ostanovilis' na pochtitel'nom rasstoyanii.
     -- CHto ty chuvstvuesh'?-- sprosil Gagayag.
     --  Ne znayu... Steny chashi slishkom  tolsty, no, mne kazhetsya, skvoz'  nih
probivaetsya zapah smerti.
     -- Ty prav. Sejchas my  uvidim to, chto bylo sokryto  zdes' mnogie tysyachi
let.  Smotri  zhe!--  Gagayag  gromko  proiznes zaklinanie.  Poverhnost'  chashi
hrustnula  i  raspalas' na  dve  poloviny. Veloyag popyatilsya,  hotya na pervyj
vzglyad  vnutri   ne  bylo  nichego  osobennogo.  Vsego  lish'  druza  iz  dvuh
kristallov, odin  iz kotoryh izluchal mercayushchij krasnyj svet, drugoj svetilsya
zelenym ognem.
     -- Ne bojsya. Poka oni vmeste, oni bezopasny, no stoit ih razluchit'...
     -- CHto eto?
     -- Ogni Kassandry. Slyshal o nih?
     -- Legendy, predaniya... Neuzheli oni sushchestvuyut na samom dele?
     -- Ih posadil moj ded. Desyat' tysyach let my udobryali etu zemlyu  poroshkom
iz  tolchenyh  zubov drakona,  polivali ee  mertvoj  vodoj,  i vot teper' oni
sozreli.
     -- I oni v samom dele sposobny izmenit' mir?
     -- V chem glavnaya sushchnost' mira?
     -- Sushchnostej mnogo...
     -- Ty  prav, no  est' odna, neizmennaya dlya vseh  mirov. Povsyudu materiya
otrazhaet sama sebya,  slovno smotritsya v  zerkalo smerti... CHerez kazhduyu veshch'
mozhno  provesti  chetkuyu gran', razdelyayushchuyu  ee  na dve odinakovye  poloviny.
Simmetriya--  vot  zakon, obshchij  dlya  vsej  Vselennoj. A teper' podumaj,  chto
sluchitsya,  esli razrushit' ili  slegka izmenit', pust' dazhe na samuyu malost',
glavnuyu sushchnost' veshchej...
     -- Veshchi nachnut razrushat'sya.
     -- Ili izmenyat'sya... Nikto eshche ne  videl, kak eto proishodit. Nikomu ne
udavalos'  vyrastit'  ogni  Kassandry--  mne  eto  udalos'.  Svet--  priznak
zrelosti. On poyavilsya sovsem nedavno, vsego lish' tysyachu let nazad. Teper' ih
mozhno ispol'zovat'.
     Ran'she  zdes'  roslo chetyre  kristalla.  Dva  iz  nih...  Vprochem,  eto
nevazhno.
     -- No ispol'zovat' ih opasno?
     --  Konechno, opasno!  Velikoe-- vsegda  opasno!  Mir sodrognetsya  pered
nami. Vezde, kuda upadut luchi etih ognej, vocaryatsya haos i smert'.
     -- Pochemu oni raznye?
     -- Potomu  chto vse  v mire  imeet svoyu protivopolozhnost'.  Krasnyj svet
umen'shaet razmery veshchej  za  ih levoj  nevidimoj gran'yu, zelenyj uvelichivaet
pravuyu storonu.
     Deformirovannyj, iskazhennyj mir rushitsya. Nichto ne  mozhet  ustoyat' pered
etim oruzhiem. Ih luchami mozhno sokrushat' zamki i goroda, raskalyvat' planety,
kak orehi, tushit' solnca.
     --  Ne  neuzheli ty  hochesh'  podvergnut'  ih  uzhasnomu  vozdejstviyu  nash
sobstvennyj mir?
     -- Tol'ko esli  menya  k  etomu  vynudyat!  YA  dumayu,  u chervekov  hvatit
blagorazumiya otkazat'sya ot bessmyslennoj bor'by.
     Krasnye  i  zelenye  vspolohi smertonosnyh ognej  poperemenno  osveshchali
vysokuyu figuru  Gagayaga. Kazalos', on stal vyshe, cheshuya na ego grudi blestela
beschislennymi raduzhnymi ognyami.
     -- CHto eshche oni mogut?
     -- Raz容dinennye, oni iskrivlyayut prostranstvo.  Ih sila prityazheniya drug
k  drugu tak  velika, chto oni sposobny probit' tunnel' mezhdu nashim  mirom  i
mirom chervekov.
     -- Tak vot pochemu Angra...
     -- Molchi. |to velichajshaya tajna.
     -- YA slyshal, drevnie Arhi kogda-to vladeli ognyami Kassandry.
     --  Ne povtoryaj  glupoj  lzhi,  izobretennoj  moimi  zavistnikami.  Ogni
Kassandry posadil moj ded. Esli ty povtorish' eshche raz podobnuyu vydumku...
     -- YA molchu, Velikij. YA uzhe molchu!

     Klenov  vklyuchil indikator i provel  luchom vdol'  vsej poverhnosti kara.
Nichego postoronnego, krome obychnyh podslushivayushchih ustrojstv. Mozhet byt', oni
ne uspeli?  V  lyubom sluchae  teper'  etoj  mashinoj pol'zovat'sya opasno.  Ona
slishkom zametna.
     Posle  razgovora  s Kurlyanovym vse chrezvychajno oslozhnilos'. On nadeyalsya
najti  v  nem  pomoshchnika, a priobrel opasnogo  vraga. Vyyasnyaya  ego  vzglyady,
prishlos' pozhertvovat' koe-kakoj informaciej, chtoby "vyzvat' ogon'  na sebya".
Nu  vot,   on  ego  vyzval!..  Teper'   dejstvovat'  pridetsya   s  udvoennoj
ostorozhnost'yu.
     Samym razumnym sejchas bylo otorvat'sya ot nablyudatelej, osest' na tajnoj
konspirativnoj kvartire, o kotoroj  ne znali mestnye vlasti, i zatait'sya tam
do prileta "Ruslana". Vozmozhno, on tak by  i  sdelal. Esli by ne Gravov. Ego
sled mozhet vyvesti na tainstvennyh protivnikov Federacii, umelo ostavavshihsya
do  sih por  v teni, prikryvshihsya  celoj  cepochkoj podstavnyh vtorostepennyh
lic.
     Esli  otlozhit'  poiski  Gravova  do  prileta  "Ruslana",  vryad  li  oni
chto-nibud' najdut. Eshche odin propavshij bez vesti kolonist ego ne ustraival, i
imenno  poetomu,  ostorozhno skol'znuv v  gustuyu ten'  derev'ev,  on  ostavil
predsedatel'skij kar  posredi ulicy, reshiv,  chto obshchestvennyj  transport dlya
nego teper' bolee bezopasen.
     Put',  kotoryj  on  sobiralsya  prodelat' v etot  promozglyj vecher,  byl
neblizok. Emu  predstoyalo peresech' ves' gorod, chtoby  dobrat'sya do  vysokogo
zdaniya iz stekla i betona, obnesennogo vysochennym zaborom s silovoj zashchitoj.
Strannoe  ukrashenie  dlya turistskoj  firmy... Skoree vsego, Kurlyanov  ih uzhe
predupredil. Odnako vryad li oni zhdut vizita inspektora segodnya noch'yu...
     Peresazhivayas'  s  marshruta  na  marshrut,  on  ne  osobenno zabotilsya  o
nevidimyh nablyudatelyah. V tom, chto oni est', on  ni na minutu ne somnevalsya,
no  ne  somnevalsya takzhe i  v  tom, chto  poka  elektronnye  peredatchiki tipa
"zhuchok",  vdelannye  v  ego  plashch  vo  vremya  vizita  k  Kurlyanovu, ispravno
rabotayut,  emu  nechego  opasat'sya  slishkom  pristal'nogo  vnimaniya  k  svoej
persone.  V ego  plane otryva ot nablyudeniya etim "zhuchkam" otvodilas'  vazhnaya
rol'.
     V poslednij raz  pomenyav marshrut, on reshil, chto vidimost' "zaputyvaniya"
sleda  soblyudena  dostatochno.  Mozhno bylo pristupat'  k vypolneniyu osnovnogo
plana.
     Staraya  kolymaga  na  magnitnoj  podushke   kryahtela  i  postanyvala  na
povorotah,  na ee  obsharpannyh,  iscarapannyh stenah  sohranilis'  avtografy
mnogochislennyh passazhirov.  Ploho zakreplennye siden'ya  skripeli pri  kazhdom
tolchke. V etot  pozdnij chas na marshrute, idushchem  ot centra goroda k rabochemu
poselku, passazhirov okazalos' nemnogo. Kakoj-to ustalyj chelovek dremal pered
Klenovym.  Polnost'yu  zanyatye  drug  drugom  molodye lyudi peresheptyvalis' na
zadnem siden'e. CHetvero passazhirov tol'ko chto soshli,  sredi ostavshihsya on ne
zametil nikogo podozritel'nogo. Pora bylo nachinat'.  Plashch on snyal eshche ran'she
i, skatav ego v tugoj svertok, derzhal na kolenyah. Im pridetsya pozhertvovat'.
     Ne  bylo  vremeni  vyiskivat'  v  ego  mnogochislennyh skladkah  makovye
zernyshki peredatchikov, zakreplennyh  v  razdevalke  policejskogo upravleniya.
Kak tol'ko marshrutnyj kar podoshel k ocherednoj ostanovke, on rezko podnyalsya.
     Sojti sledovalo zdes', sleduyushchaya budet uzhe "Zvezdokrug". "Zabytyj" plashch
ostalsya lezhat' pod siden'em. Vryad li ego tam skoro obnaruzhat.
     Klenov spryatalsya  ot dozhdya pod nizen'kim steklyannym gribkom  ostanovki.
Kar  ushel,  vokrug ne  bylo  ni dushi. Pronizyvayushchij holodnyj veter nepriyatno
obduval spinu.
     Minut  cherez  pyat' pokazalas'  malen'kaya  polosataya  mashina, kotoruyu on
zametil   na  predydushchej  ostanovke.  Ego  raschet   opravdalsya.  Teper'  ego
otsutstvie v  marshrutnom kare  budet obnaruzheno ne  skoro. Agenty  navernyaka
veli ego po  luchu ostavlennyh v plashche peredatchikov. Vo vsyakom sluchae, u nego
v rezerve polchasa, prezhde chem za nego voz'mutsya vser'ez.
     CHtoby sekonomit'  vremya i  sogret'sya,  on  sdelal  nebol'shuyu  probezhku.
Ostanovivshis' pered zdaniem firmy  na protivopolozhnoj storone ulicy,  Klenov
podozhdal s minutu, izuchaya obstanovku i  vnimatel'no vsmatrivayas' v prohodnuyu
u vysokih lityh vorot. Ohrany ne  bylo vidno. Vryad li ona zdes' est' voobshche.
Pol'zovat'sya  storozhami schitalos'  nesolidnym. Firma navernyaka dorozhit svoej
reputaciej i  vynuzhdena  polnost'yu  polozhit'sya na  elektropiku.  Na  etom  i
stroilsya   ego   glavnyj   raschet.  Vo  vse   matricy   ohrannyh  avtomatov,
izgotovlennyh  na Zemle.  vvodilsya osobyj kod.  |to  derzhalos'  v strozhajshej
tajne. i pol'zovat'sya kodom razreshalos' lish' v samyh isklyuchitel'nyh sluchayah.
Obnaruzhit'  zhe  ego  v  slozhnejshej  programme  bylo prakticheski  nevozmozhno.
|lektronnye  matricy  iz stolicy  rassylalis'  na vse  poseleniya  Federacii.
Avtomaty  pechatali  po  ih obrazcu shemy, sobirali iz nih bloki, i  nikto ne
znal, chto  blagodarya sekretnomu  kodu chelovek mozhet  ostat'sya nezamechennym i
projti  skvoz'  samye slozhnye  ohrannye ustrojstva.  Nado  lish'  raspolagat'
nebol'shim priborom, soderzhashchim kodovyj nabor impul'sov...
     Klenov otreguliroval svoj naruchnyj indikator, vklyuchil peredatchik koda i
bystro pereshel  ulicu. Pered  samoj  prohodnoj  on ostanovilsya i  s nadezhdoj
posmotrel naverh. Nichego, krome kloch'ev gryaznogo vodyanistogo tumana, ne bylo
vidno... On tyazhelo vzdohnul i okinul vzglyadom styluyu gromadu  zdaniya, slovno
ocenival rost  i sily  protivnika, stoyashchego pered nim. On prekrasno ponimal,
chto mozhet ne vernut'sya  ottuda i vse ego predpriyatie pohozhe  skoree  na zhest
otchayaniya, chem na horosho podgotovlennuyu i splanirovannuyu operaciyu.
     Esli by ne Gravov, on  by nikogda ne reshilsya  na nee,  no teper' pozdno
razdumyvat'...  On  napravil nevidimyj  luch peredatchika  na dver' prohodnoj.
Stoit tam okazat'sya  hot'  odnomu ustrojstvu, izgotovlennomu  ne  po  zemnym
chertezham, i  zavoet sirena  trevogi, no vse  bylo  tiho. Tol'ko teni stolbov
skreshchivalis' na vorotah da letel emu v lico iz mraka ne prekrashchavshijsya ni na
sekundu dozhd'.
     On  reshitel'no tolknul  dver' i  voshel  vnutr'  prohodnoj.  Kontrol'nyj
turniket  ustupil  bez malejshego soprotivleniya. Dezhurnyj avtomat  nedovol'no
zaurchal,  kogda on  peresek  luchi  ego  datchikov, no poslushno  otkryl vtoruyu
dver'.  Teper' on  uzhe byl na  territorii firmy. Absolyutno  nelegal'no, esli
sledovat' bukve zakona. Lyuboj  ohrannik mog ego zdes'  poprostu pristrelit'.
Esli u nih vse-taki est' ohrana...
     Ostavalos' lish'  nadeyat'sya na udachu. Dvor pokazalsya emu ogromnym, zdes'
bylo   eshche  holodnej,   chem   na  ulice.  Pered   perekreshchivayushchimisya  luchami
prozhektorov,  sverkavshih  s vysoty  kontrol'nyh  vyshek,  on  chuvstvoval sebya
absolyutno golym.
     Stisnuv zuby,  Klenov  zastavil  sebya  idti  netoroplivo.  Uverennost',
estestvennost' povedeniya-- sejchas edinstvennoe ego  oruzhie. Vozmozhno, prezhde
chem strelyat',  oni zahotyat vyyasnit', kto  pronik na ohranyaemuyu territoriyu  i
pochemu idet  po nej  tak, slovno imeet na eto pravo...  Dvor ostalsya pozadi,
odnako steklyannye  vrashchayushchiesya dveri zdaniya ne shelohnulis', kogda on nadavil
na nih plechom. Holodnyj pot struilsya mezhdu lopatok. Esli eta proklyataya dver'
ne  otkroetsya, avtomat, kotoryj eyu  upravlyaet, podast  signal  trevogi, i on
okazhetsya v  lovushke. Klenov poproboval  eshche raz i tol'ko teper' vspomnil  ob
uzkom  luche peredatchika. Ot ego  tolchkov  trevoga mogla  vklyuchit'sya v  lyubuyu
sekundu. On proklinal sebya za glupost' i  odnovremenno vodil luchom po dveri,
nashchupyvaya vyhodnye otverstiya kontrol'nyh zamkovyh datchikov.
     Nakonec  chto-to  gromko  shchelknulo  v  glubine vestibyulya,  i  bescvetnyj
metallicheskij  golos  u  nego  nad golovoj proiznes:  "Kontrol'naya  proverka
zakonchena,  dannye  sovpadayut.  Vy  mozhete otkryt'  dver'".  |to  eshche chto za
novosti? Emu  nekogda bylo razdumyvat'. Dver' poddalas' nakonec ego usiliyam.
Za spinoj gromko lyazgnul avtomaticheskij zamok. On stoyal v  absolyutno  temnom
vestibyule i vpervye s teh por, kak popal vo dvor, perevelduh.
     Slabyj svet probivalsya iz-za ego spiny skvoz'  prozrachnuyu  dver'. Glaza
nemnogo  privykli k polumraku. Vperedi  goroj  vzdymalas' shirokaya  lestnica,
ukrytaya  kovrom, a gde-to  sprava vidnelis' oval'nye  kabinki pnevmaticheskih
liftov.
     Proshche vsego, konechno, bylo by podnyat'sya  na  lifte  na  samyj  verhnij,
dvadcat' vtoroj etazh, a zatem, spuskayas', postepenno osmatrivat' vse zdanie.
No lifty mogli kontrolirovat'sya  kakim-nibud' avtomaticheskim ustrojstvom, ne
popadayushchim  pod dejstvie  ego lucha. Podojdya blizhe k  lestnichnomu proletu, on
ponyal, chto v  zdanii est' i  podzemnye etazhi. Prezhde vsego nuzhno bylo  najti
kartoteku.
     Klenov nashchupal na poyase krohotnyj fonarik. Sobstvenno,  kartoteka mogla
nahodit'sya gde ugodno... Hotya, skoree  vsego, ona  v  priemnoj,  chtoby  dat'
vozmozhnost' chinovnikam  firmy bystro i nezametno ustanovit', s kem oni imeyut
delo. Dazhe esli  sama kartoteka raspolozhena v drugom  meste,  vse  ravno tam
dolzhny byt' soedinennye  s nej displejnye pul'ty... Teper', po krajnej mere,
on znal, chto nado iskat'.
     Paradnyj  prohod,  bogato   obstavlennyj  vestibyul'--  vse   eto  moglo
proizvesti vpechatlenie na vpervye prishedshego syuda prostaka.
     Tam i tut blednym lunnym svetom  goreli  pod  potolkom nebol'shie nochnye
svetil'niki, i eto pomogalo emu orientirovat'sya v putanice perehodov.
     Nakonec on  nashel  samyj  shirokij central'nyj  koridor, zakanchivayushchijsya
bogato  razukrashennoj  dvustvorchatoj  dver'yu.  Priemnaya  mogla  byt'  zdes'.
Nadpisi,  kak  obychno,  ne  bylo.  Dnem  nad dver'yu  zagoralos' zelenoe okno
informacionnogo displeya so vsemi nuzhnymi ukazaniyami. Sejchas ono bylo serym i
pustym.
     Emu  ne hotelos' vlamyvat'sya eshche v odnu dver'. K schast'yu, ona okazalas'
poprostu  nezapertoj.  Nebrezhnost'  ili  primanka  dlya  neproshenogo  nochnogo
posetitelya?  CHto by tam  ni  bylo, sejchas on  eto uznaet.  Odna  iz stvorok,
ustupaya  ego  usiliyam,  medlenno  poshla v storonu, otkryv pered nim  shirokij
oval'nyj zal s  ryadami polukruglyh  divanov i dlinnoj kontorskoj stojkoj. On
nashel to, chto iskal.
     Za stojkoj, naprotiv prorezannyh v bronestekle okoshechek, stoyali stoly s
komp'yuternymi terminalami. Dveri iz  zala na tu  storonu ne bylo. K schast'yu,
steklo vozvyshalos' ne do samogo potolka. Pododvinuv  divan i  vzobravshis' na
ego  spinku,  emu  udalos'  dotyanut'sya  do  verhnego  kraya.  Ostal'noe  bylo
netrudno: Klenov  peremahnul cherez stojku  i sprygnul  vniz. Udar podoshv  po
plastiku pola progrohotal  v nochnom pomeshchenii, slovno pushechnyj  vystrel.  Na
neskol'ko  sekund  prisev u  stojki,  on  ozhidal  vpolne  vozmozhnogo signala
trevogi, no vse bylo tiho.
     Ostavalos' vklyuchit' terminal i, razobravshis' vo vhodnyh dannyh i kodah,
poslat'  zapros  v  central'nuyu  kartoteku.  Ryadom  s displeem on  obnaruzhil
plastikovuyu  tablichku,  znachitel'no  oblegchivshuyu  ego zadachu.  Terminal,  ne
rasschitannyj  na  programmista,  byl  prisposoblen  k vozmozhnostyam  obychnogo
srednego chinovnika.
     Ne proshlo i minuty, kak na displee vspyhnula pervaya stranichka teksta:
     "GRAVOV ROMAN  FEDOROVICH. 28 LET. HOLOST. POSTOYANNOJ  SPECIALXNOSTI  NE
IMEET. PRIBYL  IZ FEDERACII, VOLXNONAEMNYJ, KATEGORIYA DOGOVORA  H-2". Dal'she
shli punkty i usloviya najma.  |to on propustil.  V poslednej grafe znachilos':
"Predvaritel'naya  proverka na Mortone". CHto  by eto moglo znachit'?  Ne teryaya
vremeni, on nabral na klaviature slovo "Morton", a zatem znak voprosa.
     Srazu zhe vspyhnulo soobshchenie:
     "Morton, ostrov, koordinaty 32-48.  Merlitovyj rudnik,  osnovnaya dobycha
priostanovlena,   opasen   dlya   zhizni,   staratel'skaya   artel',   proverka
blagonadezhnosti,  izolyaciya...  Lica,  napravlyaemye  na  Morton,  oficial'noj
registracii ne podlezhat..."
     Teper' on znal vse, chto nuzhno. Pochti vse...









     SHoroh, shum,  skrezhet, potom  kakoj-to  gluhoj udar  doneslis' do  sluha
Romana iz  glubiny shtol'ni, po  kotoroj oni teper' shli. Emu kazalos', chto, v
speshke  uhodya ot  teplovyh vampirov, oni  poteryali orientaciyu  i svernuli  v
bokovoj tunnel'.
     |liya s nim ne soglasilas'.
     -- Ponimaesh', vampiry nikogda ne uletayut slishkom  daleko, ih tela legko
prohodyat skvoz'  prostranstvo,  dlya etogo im  dazhe ne nuzhen  provodnik,  oni
letayut iz mira v mir, kuda hotyat, no v nashih mirah oni chuvstvuyut sebya tyazhelo
i nikogda ne uletayut slishkom daleko ot dveri,. ona dolzhna byt' sovsem ryadom.
     -- Otkuda ty znaesh'? Mozhno podumat', ty videla etih vampirov ran'she.
     -- K nam na Angru oni  zaletayut  dovol'no  chasto i  srazu  zhe ubirayutsya
obratno.  Starejshiny govorili, chto nash mir  slishkom tyazhel dlya nih, navernoe,
tam, otkuda oni priletayut, vse vyglyadit po-drugomu.
     -- Menya bespokoit etot shum pozadi, kak budto techet voda...
     -- YA nichego ne slyshu...
     -- SHtol'nya vse vremya ponizhaetsya,  i esli  voda gde-to  prorvalas',  eto
ochen' opasno.
     --  Pochemu  ty  dumaesh',  chto  voda  prorvalas'  imenno  sejchas?  Dver'
dejstvuet ne odin desyatok let, i nikogda ran'she nichego ne sluchalos'.
     -- Potomu chto komu-to ochen' ne hochetsya, chtoby my nashli etu dver'.
     -- CHto im do nas?..
     -- Pomnish', ya tebe pokazyval ten' na skale, oplavlennyj kontur kryla...
     -- Konechno. Tam byl dejm.
     S terminologiej oni  ispytyvali yavnye zatrudneniya: inogda odni i  te zhe
predmety,  mesta  trebovalos'  nazyvat'   po-raznomu  neskol'ko  raz,  chtoby
uyasnit', o chem idet rech'.
     -- Horosho,  pust' budet  dejm. |to sushchestvo obladaet nado mnoj kakoj-to
vlast'yu. Ono skazalo, chto esli ya ne podchinyus', mne budet ochen' bol'no, chto v
golove  u  menya est'  nechto... -- On  ne  znal, kak  skazat' ej ob etom, kak
prodolzhit',  -- Kakaya-to  oblast', shar... --  Nakonec  on  nabralsya muzhestva
proiznesti eto slovo.
     Teper'  on  boyalsya  dazhe  vzglyanut'  v  ee  storonu.  On  zhdal  otveta,
prezreniya,  nasmeshki.  On ne  znal  tolkom, chego  imenno,  no  uslyshal  lish'
nedoumennyj vopros:
     -- Nu i chto? CHto ty emu otvetil?
     --  YA  oshchutil  nechelovecheskuyu bol' v  golove, potom vystrelil iz lazera
neskol'ko raz, i on ushel.
     -- Dejmy umeyut i ne takoe.
     -- No on skazal, chto ya kozyavka, kucha slizi, chto mnoyu mozhno upravlyat' na
rasstoyanii, kak robotom!
     --  Dejmy umeyut mnogoe, no im nikogda nel'zya verit'.  Esli by eto  byla
pravda, razve by ty stoyal sejchas zdes'? Pochemu oni ne nachinayut svoi komandy,
esli  obladayut  takoj  vlast'yu?!  --  Devushka  stoyala,  gordo  vypryamivshis',
povernuvshis'  licom  k bokovoj  stene. Ee  golos zvenel  v  pustoj  shtol'ne,
otrazhayas' ot sten.
     Kazalos', ona brosala  vyzov  nevedomomu  vragu,  pritaivshemusya  vnutri
kamennyh sten, i slovno v otvet ej donessya shum eshche odnogo  gluhogo udara, ot
kotorogo vzdrognuli steny i pol zavibriroval pod nogami. Tol'ko potom prishel
nizkij,  drozhashchij zvuk, mnogokratno  razdroblennyj beschislennymi  povorotami
kamennoj peshchery.
     -- |to pohozhe na vzryv...  Skazhi mne,  eti strazhi, ohranyayushchie dver', na
chto oni pohozhi, kak vyglyadyat?
     Devushka otvechala gluho, ne glyadya emu v glaza:
     -- |to kukly.  Grubo vyleplennye kukly, edva pohozhie na cheloveka. U nih
net dazhe lica. Tol'ko volshebnaya sila dejmov, dannaya  na odin raz. Ee hvataet
na  den', inogda na nedelyu ili mesyac. Im dayut tol'ko odno zadanie Kak tol'ko
volshebnaya sila uhodit,  oni vnov' prevrashchayutsya  v mertvyh kukol... Pochemu ty
sprosil? Ty dumaesh'...
     -- Net.  |to bylo by slishkom prosto,  slishkom legko. Dejmy umeyut krast'
dushi lyudej. Nad takim chelovekom; ih vlast' nezametna, i lish' inogda... -- On
smakoval, povtoryaya raz za  razom tol'ko chto  otkrytuyu  i  takuyu, v sushchnosti,
prostuyu  istinu:  za  robotom  ne nuzhno  ustraivat'  slozhnuyu  ohotu,  robotu
dostatochno  otdat'  prikaz,  a  on  chelovek,  chto  by tam  ni  govorilo  eto
porozhdenie mraka.
     SHum vody za ih spinami mezhdu tem narastal.
     Oni bezhali vdol' shtol'ni. Teper' ona poshla  kruto vverh. Nogi to i delo
soskal'zyvali po poverhnosti kamnya, provalivalis' v kakie-to rytviny.
     Inogda  popadalas' kovarnaya  melkaya osyp',  i  togda  dvigat'sya  vpered
stanovilos' sovsem  trudno. |liya okonchatel'no vybilas' iz sil, vremenami emu
prihodilos'  nesti na rukah postepenno slabevshuyu devushku. Groznyj shum vody u
nih za spinoj stal otchetlivo slyshen, vot-vot dolzhna byla nastupit' razvyazka.
Roman ponimal, chto na takoj glubine,  na kakuyu oni opustilis', u  nih net ni
malejshej nadezhdy na  spasenie. Napor prorvavshejsya vody budet slishkom moshchnym.
Skoree vsego, ih poprostu razob'et o steny pervym zhe valom...
     SHtol'nya vypryamilas', izognulas', luch fonarya  upersya v pregradu. |to byl
tupik.  V   pervye  mgnoveniya  soznanie,  otkazyvayas'  prinyat'  ochevidnost',
muchitel'no iskalo  vyhod.  No  ego  ne bylo.  Vozvrashchat'sya  bessmyslenno, do
nastigavshego ih potoka ostavalis'  schitannye desyatki metrov. Pryamaya shtol'nya,
po  kotoroj  oni  shli uzhe neskol'ko chasov,  uperlas' v  sploshnuyu  monolitnuyu
skalu. Svet fonarya tonul v ee matovoj sherohovatoj poverhnosti...
     Monolit  kazalsya vplavlennym v steny peshchery. Ni sverhu,  ni s  bokov ne
bylo vidno ni malejshej treshchiny. I vdrug |liya prosheptala:
     -- Kazhetsya, my doshli, my vse-taki uspeli!
     -- O chem ty?
     -- |to zhe dver', pered nami dver'! Neuzheli ty ne vidish'?!
     On ne videl nichego, krome gluhogo skal'nogo monolita.
     -- Strazhej  net. My  vse-taki opozdali. Ili  oni  ih  uveli  -- eto uzhe
nevazhno. Net strazhej  -- znachit net dveri. Vmesto nee ostaetsya neprobivaemaya
skala...  -- V golose  |lii zvuchalo  otchayanie. SHum  vody  narastal,  i steny
peshchery vibrirovali v takt s moguchim, stremitel'no nesushchimsya potokom.
     Byvayut v zhizni mgnoveniya, kogda chelovek  oshchushchaet v sebe sily, o kotoryh
ne podozreval ran'she... Vozmozhno, eto bylo odno iz takih mgnovenij, vozmozhno
-- tol'ko chto sdelannoe otkrytie, nezavisimost' ot chuzhoj voli pridala Romanu
uverennosti, a mozhet byt', prichina byla sovsem v inom.
     Rekonstrukciya ego  lichnosti,  prodelannaya kogda-to  dejmami, neozhidanno
prinesla rezul'taty, na kotorye oni ne  rasschityvali.  I sily,  zalozhennye v
nego dlya temnyh del, mozhno bylo povernut' i v obratnuyu storonu...
     Nichego etogo ne znal Roman, on lish' oshchushchal v sebe  krohotnyj putevodnyj
ogonek nadezhdy, podskazyvavshij, kak i chto nuzhno delat'.
     -- Nam ne nuzhny strazhi... -- neozhidanno dlya sebya samogo skazal on |lii.
-- Nam  ne nuzhny strazhi, -- eshche raz  povtoril on, slovno  zhelaya  lishnij  raz
utverdit'sya v etoj mysli.
     Raskinuv ruki,  on prinik grud'yu k skale, prizhalsya k nej  izo vseh sil,
slovno  hotel  peredat'  ej  stuk  sobstvennogo  serdca.  I skala  uslyshala,
otvetila emu. V ee  gluhoj  vibracii on oshchutil neizmerimuyu  silu kosmicheskih
potokov.  Nekij  ogromnyj  organizm,  protyanuvshij svoi  arterii ot  zvezdy k
zvezde,  na mgnovenie  prividelsya  emu.  Sverknul i propal obraz beskonechnyh
zvezdnyh  dorog, i  togda  on ponyal,  kak  eto delaetsya,  vspomnil  tak, kak
vspominayut ob etom inogda lyudi, umeyushchie letat' vo sne.
     On otoshel ot steny na  shag.  CHto-to poyavilos' u nego  v lice takoe, chto
ispugalo |liyu, i ona otshatnulas' ot nego. No on vlastno  perehvatil devushku,
privlek ee k sebe.
     -- Net! -- kriknula ona. -- YA ne hochu, ty ne takoj, ty ne mozhesh'!
     -- Mogu, -- tol'ko i skazal on. A ruki  uzhe sami soboj sorvali  poyas, i
on tugo privyazal k svoej spine vyryvayushchuyusya |liyu. -- Da uspokojsya  zhe ty! Ne
meshaj mne! Neuzheli ty ne ponimaesh', kak eto trudno!
     I devushka vdrug  zatihla,  prevratilas' v  nedvizhnyj  gruz  u  nego  za
spinoj.
     Togda on  vzdohnul gluboko  raz,  drugoj, nabral polnuyu grud' vozduha i
shagnul  vpered v  skalu, kak budto ne videl  ee,  shagnul tak,  kak shagayut za
porog dveri.
     Uprugij temnyj veter udaril v lico Romanu, i nastalo dolgoe padenie. On
letel v propast' skvoz' horovod zvezd, i lish' na sekundu v  mozgu  vspyhnulo
perepletenie zvezdnyh putej. Odna nitochka pokazalas'  emu svetlee ostal'nyh,
on vybral ee.
     Pochti srazu  zhe v lico udaril drugoj, zhivoj  veter, i  noga oshchutila pod
soboj oporu.
     On  sdelal  vtoroj  shag.  Teper'  uzhe  naruzhu.  On   stoyal  na  tverdoj
poverhnosti, osveshchennoj  zahodyashchim  sinim  solncem. Za ego  spinoj vzdymalsya
seryj parallelepiped skaly. Ten' ot nego lezhala nizko, pod samymi nogami.










     Sobstvenno,  teper'  mozhno bylo  i  uhodit'. Klenov  uznal bol'she,  chem
rasschityval, ne sledovalo iskushat' sud'bu. I vse-taki, kogda on blagopoluchno
vybralsya iz priemnoj, minoval koridor i  vnov'  spustilsya  v vestibyul',  gde
lestnica  raz容dinyalas' na dva proleta, odin iz kotoryh  uhodil  v podzemnye
etazhi, on zaderzhalsya,  ne znaya, kak postupit'. Esli oni skryvayut zdes' nechto
vazhnoe, to ono, skoree vsego, nahoditsya tam, vnizu...
     Pryamo pered  nim svetleet kvadrat vyhodnoj dveri,  a  za nej osveshchennaya
rtutnym svetom  lamp  pustynnost'  dvora.  Emu eshche predstoyalo preodolet' vse
eto,  a vremeni do rassveta  ostavalos' sovsem nemnogo. Grosh cena poluchennoj
informacii, esli on ne sumeet vernut'sya.  I vse zhe  on nikak ne mog otorvat'
ruku ot lestnichnyh peril i sdelat' reshayushchij shag v glub' vestibyulya.
     On stoyal  nepodvizhno  v pustom nochnom holle, v  zdanii chuzhoj firmy,  na
schetu kotoroj nemalo  mahinacij i temnyh  del. Uzhe tol'ko poetomu, esli  ego
zdes'  obnaruzhat, emu navernyaka pridetsya tugo. On i tak zashel slishkom daleko
i  sejchas chuvstvoval  za  spinoj odnu  lish'  pustotu. Emu  ne na  kogo zdes'
polozhit'sya, nekomu doveryat', i u nego  net pomoshchnika. Zato  on znaet teper',
gde nahoditsya  Gravov.  No eto,  v  sushchnosti,  tak malo proyasnyaet  istoriyu s
Gridosom.  Analiz  sobrannyh  za  poslednie  dni dannyh  dal emu vozmozhnost'
pochuvstvovat', poka  tol'ko intuitivno, kakie mogushchestvennye  sily stoyali za
temi, kto sabotazhem, narkotikami, uravnilom  staralis'  ne  dat' vozmozhnosti
zakrepit'sya zdes' eshche takoj slaboj chelovecheskoj kolonii, raspolagavshej vsego
neskol'kimi gorodami i desyatkom let istorii...
     Vidimo, nemalovazhnye prichiny zastavili ih proyavit' sebya otkryto...
     Kurlyanov,  firma  "Zvezdokrug" -- on chuvstvoval,  kak  blizka razgadka.
Esli  on  sejchas ujdet,  vozmozhno, cherez mnogo let o nem skazhut: "U nego byl
shans, odin-edinstvennyj, on vypal imenno etomu cheloveku, tak uzh sluchilos' po
nevedomomu stecheniyu obstoyatel'stv. No on ne ispol'zoval etogo shansa, i nikto
uzhe ne smog ispravit' posledstvij ego minutnoj slabosti...".
     Ego ne stanut vinit'. Ni u kogo ne vozniknet na eto prava. I vse zhe...
     Imenno on, Leonid Klenov,  mog by  segodnya uznat', kto oni  takie, chert
poberi, i  kakim obrazom sumeli  prodelat' sovershenno  neob座asnimuyu  shtuku s
poselencami Gridosa.
     |liksira dlya  etogo  malovato...  Da i ne  sdelaesh'  s pomoshch'yu eliksira
takogo, kak Kurlyanov, -- aktivnogo i umnogo vraga.
     Znachit, byl inoj sposob prodelat' eto s chelovekom v obshchestve, v kotorom
vot  uzhe  dobruyu  sotnyu  let  den'gi  ne  imeli  prakticheskogo  znacheniya,  a
material'nye   blaga  mogli   udovletvorit'  lyubye,  dazhe  samye  izoshchrennye
potrebnosti... Znachit, byl sposob  privlech'  chlena takogo  obshchestva na  svoyu
storonu. Kogo? |togo on ne znal.
     No dorogo by dal, chtoby uznat', kakim obrazom nyne mertvyj Roman Gravov
prevratilsya  v togo  Gravova, v  kotorom  on  ne zametil nichego  osobennogo,
kotorogo sam, svoimi rukami, otpravil na  Gridos i pomog osushchestvleniyu celej
vragov Federacii.
     Nikto dazhe ne  upreknul  ego za eto,  ne  napomnil. Teper' on  sam sebe
napomnil  i,   medlenno  povernuvshis',  slegka  sgorbivshis',   poshel   vniz,
staratel'no  glyadya pod  nogi,  ne podnimaya golovy, chtoby ne videt'  svetlogo
kvadrata vyhodnoj dveri, chtoby ne peredumat' v poslednij moment.
     Vyhody dvuh  pervyh podzemnyh  etazhej zakryvali bronirovannye  stal'nye
dveri.
     Skoree vsego,  zdes'  byli sklady  ili chto-nibud'  podobnoe. Zatvory ne
poddavalis' ego  usiliyam,  navernoe,  krome  elektroniki, tam ispol'zovalis'
drevnie mehanicheskie zamki.
     Ne  riskuya tratit' na  nih vremya, on poshel eshche nizhe. Na shestom  prolete
lestnica  konchilas' strannoj dver'yu, pohozhej na vhod kosmicheskogo vakuumnogo
shlyuza.
     Nad  bronirovannymi  zaklepkami  gorel  kontrol'nyj   ogonek  dezhurnogo
ohran-avtomata.  S nim on spravilsya  bystro,  no za  pervoj dver'yu okazalas'
vtoraya.  V  centre  ee  on  uvidel  mehanicheskoe ustrojstvo v  vide  chetyreh
kruglyh,  stal'nyh koles so spicami.  Pod  nimi vidnelis' okoshki  s ciframi.
Mehanicheskij kodovyj zamok, on znal ob etih starinnyh konstrukciyah. Kogda-to
ih upotreblyali v sejfah -- stal'nyh  yashchikah s cennoj dokumentaciej, no potom
iz-za maloj nadezhnosti ot nih otkazalis'. Dazhe  na  prakticheskih  kursah  po
istoricheskoj  mehanike  ih ne  znakomili  s  etimi  ustrojstvami.  On  pochti
fizicheski oshchushchal, kak uhodili  ot nego schitannye i takie dragocennye sekundy
etoj nochi. Nesmotrya na to, chto pervaya dver' ostalas' otkrytoj, v tambure vse
ravno bylo dushno i tesno. On ne mog dazhe raspryamit'sya, vse vremya prihodilos'
sidet'  na   kortochkah.  K  zamku  mogla   byt'  prisoedinena   kakaya-nibud'
primitivnaya  signalizaciya, ne poddayushchayasya  vozdejstviyu nejtralizuyushchego  lucha
ego radioperedatchika. On vse nikak ne mog reshit', chto emu nuzhno delat'.
     Nakonec  Klenov vynul iz karmashka na poyase lazernyj  karandash  --  svoj
lyubimyj  instrument  i odnovremenno  ne  takoe uzh plohoe  oruzhie.  Malen'kaya
serebryanaya  palochka pochti ne zanimala mesta, no obladala odnim  sushchestvennym
nedostatkom --  nebol'shoj  emkost'yu  energonakopitelya.  Dlya  grubyh rabot po
rezke metalla etot instrument ne godilsya, odnako s  ego pomoshch'yu on opredelil
priblizitel'nuyu tolshchinu metallicheskoj plity, zashchishchavshej dver'. Ona ravnyalas'
pochti celomu decimetru.
     Esli eto titanit, to emu ne pomog by zdes' dazhe standartnyj lazer.
     Pohozhe, chto-to ochen' vazhnoe pryatali za etoj dver'yu...
     On vzyalsya za odno iz chetyreh koles, vybora vse ravno  ne bylo, pridetsya
poprobovat' otkryt' zamok i na praktike ubedit'sya, est' li tam signalizaciya.
     Postepenno narashchivaya usiliya, on popytalsya povernut'  koleso, no  ono ne
poddavalos'.  Tol'ko teper'  on dogadalsya vzglyanut' na okoshechko  nad  nim  i
uvidel  bol'shoj  nol'.  V  ostal'nyh okoshechkah  temneli  dvojka,  vos'merka,
trojka,  no schetchik kolesa, kotoroe  on pytalsya  povernut',  stoyal na  nule.
Vozmozhno,   tam  est'  ogranichitel'?  On   poproboval  povernut'  koleso   v
protivopolozhnuyu storonu  i  srazu zhe pochuvstvoval, kak ono podalos'. Gromkij
metallicheskij shchelchok za dver'yu zastavil ego vzdrognut', no nichego  bol'she ne
proizoshlo, zato v okoshechke, gde tol'ko chto byl nol', poyavilas' edinica.
     Teper' on  dovol'no  bystro  ustanovil,  chto  koleso  vrashchalos'  v odnu
storonu do teh por,  poka v okoshke  ne  poyavlyalas' devyatka  ili nol'. Nuzhnuyu
kombinaciyu iz chetyreh  koles  pri devyati cifrah v kazhdom  on budet iskat' do
konca zhizni.
     Ostavalas'   poslednyaya  nadezhda.  Kazhdyj  iz   mehanizmov  nastroen  na
opredelennuyu  cifru,  i v moment  se  poyavleniya dolzhno  proishodit' kakoe-to
vklyuchenie,  skoree  vsego,  mehanicheskoe.  Sootvetstvuyushchij  shtift  vhodit  v
prednaznachennyj emu  zazor,  i  etot process  dolzhen soprovozhdat'sya  zvukom,
konechno,  neulovimym  dlya  prostogo  chelovecheskogo   uha,   no  u  nego  byl
universal'nyj analizator... Vryad li cherez  takuyu tolshchinu plity on chto-nibud'
zaregistriruet,  odnako,  esli prisoedinit'  ego  neposredstvenno k metallu,
vibraciya mozhet dojti do  datchika...  Snyav  braslet  i plotno  primotav ego k
odnoj  iz  spic,  Klenov povtoril  operaciyu  povorota  ot  nulya  do devyatki.
Neskol'ko sekund priborchik zadumchivo  gudel, slovno reshal neveroyatno slozhnuyu
zadachu. Nakonec v okoshechke poyavilas' migayushchaya cifra vosem'.
     "Somnevaesh'sya? YA tozhe somnevayus'... I vse zhe pridetsya probovat'".
     Posledovatel'no  prodelav to  zhe  samoe so  vsemi kolesami, on  poluchil
predpolozhitel'nyj kod zamka 2830 i ustanovil vse kolesa v nuzhnoe polozhenie.
     Nichego  ne  proizoshlo.   Sledovalo   eshche   nazhat'  raspolozhennuyu   nizhe
zashchelku-ruchku --  vot  togda-to,  esli pribor oshibsya i on nepravil'no nabral
kod,  navernyaka vklyuchitsya vsya ohrannaya avtomatika.  Mercanie  cifr v  okoshke
analizatora govorilo o tom, chto veroyatnost' oshibki ochen' velika.
     Klenov snyal braslet i sovsem  uzh bylo  reshil nazhat' zashchelku, kak  vdrug
emu  v  golovu  prishla mysl',  chto kod  mozhet byt' ne cifrovym:  cifry mogli
oboznachat'  poryadok bukv v  alfavite, i  togda  u nego  poluchitsya  slovo  iz
chetyreh  bukv,  prichem ne iz  vsyakih,  a tol'ko iz  pervyh desyati, esli nol'
schitat' tozhe.  Kstati,  neponyatno,  gde ego stavit'  -- vperedi  ili v konce
alfavitnogo ryada?
     Navernoe, vse zhe vperedi. Esli tak, to u nego poluchitsya:  "viga". Slovo
emu ne  ponravilos' svoej neopredelennost'yu,  nezavershennost'yu. Esli v zamke
dejstvitel'no zalozhen bukvennyj kod, on dolzhen poluchit'sya osmyslennym, legko
zapominayushchimsya,  on  v  etom  pochti  ne  somnevalsya,  inache bukvennyj  nabor
poluchilsya by sovsem haotichnym.
     Skoree vsego, analizator oshibsya v kakoj-to odnoj-edinstvennoj bukve. On
poproboval   raznye  varianty,  zamenyaya   posledovatel'no   kazhduyu  iz  bukv
poluchennogo nabora. Sozvuchiya vyazli na zubah, kakie-to "dika", "kiga", "figa"
--  vse  eto  bylo ne to,  sovsem  ne  to... I  vdrug, kak vystrel, v  mozgu
prozvuchalo slovo "viza".
     Viza  --  drevnee  slovo, oboznachavshee  dokument, dayushchij pravo peresech'
granicu  gosudarstva...  Bol'she  on  ne  razdumyval,  lish'  zamenil v okoshke
tret'ego sleva kolesa trojku na semerku i srazu zhe nazhal zashchelku. Dver' sama
poehala  v  storonu,  slovno  tol'ko  i  zhdala  etogo  prostogo zavershayushchego
dvizheniya. Klenov oshchutil vstrechnyj tok  spertogo vozduha. Vnutrennee davlenie
bylo vyshe,  i ne zrya na  vhode  ustanovili  dvojnuyu  dver'.  Klenov pospeshno
zahlopnul ee za soboj.
     On  stoyal  u  vhoda v ogromnyj dlinnyj  zal, sovershenno pustoj, esli ne
schitat' nebol'shogo stola, pristroivshegosya sleva ot vhoda. Frontal'naya stena,
ploho osveshchennaya, kazalas' neproporcional'no  vysokoj. S nee  spuskalis'  do
samogo pola serye drapirovki, sovershenno neumestnye v etom prostornom zale s
vysokim potolkom i dragocennogo  dereva parketom, pokrytym, pravda,  tolstym
sloem pyli.
     Iz-za  etoj  vekovoj pyli  i polnogo  otsutstviya  mebeli zal proizvodil
zabroshennoe vpechatlenie.
     No ne stanut zhe pryatat' za takimi dver'mi s sekretnym zasovom nikomu ne
nuzhnyj pustoj zal... "CHto-to zdes' dolzhno byt' ili bylo", -- tut zhe popravil
on sebya, starayas' sderzhat' razocharovanie.
     Medlenno, ni na  chto  uzhe  ne nadeyas' i  ne zabotyas'  o sledah,  Klenov
peresek zal.
     Ego shagi  gulko  otdavalis'  pod svodami, slovno on  shel  po starinnomu
muzeyu.
     On peresek zal i ostanovilsya pered stenoj, zatyanutoj drapirovkami.
     Ih  bylo  sorok  ili pyat'desyat.  Kazhdaya  so  svoim  otdel'nym  shnurkom,
pozvolyavshim otvesti v storonu lyubuyu  iz shtor, ne  trogaya ostal'nyh. CHto tam,
za nimi, --  starye freski? On  ne  interesovalsya zhivopis'yu,  no potyanul  za
pervyj popavshijsya shnurok.
     V neglubokoj nishe vidnelas' kartina. Emu zahotelos' povernut'sya i ujti.
     Vozmozhno, on tak by i sdelal, no svet pod potolkom stal yarche.
     Navernoe,  avtomat,  reguliruyushchij  osveshchenie,  reagiroval  na  dvizhenie
drapirovok.
     Teper' on otchetlivo videl kartinu.
     Na pej byla izobrazhena obnazhennaya zhenshchina v polnyj  rost i  natural'nuyu
velichinu.
     Kartina  proizvodila nepriyatnoe, sovershenno  ne  vyazhushcheesya so  strojnym
siluetom zhenskoj figury  vpechatlenie.  On  ne srazu  osoznal, v  chem prichina
etogo  oshchushcheniya,  poskol'ku  ego  vnimanie  otvlekli  kruglye  metallicheskie
zaklepki, stol' neumestnye na svetloj, pochti zhivoj kozhe izobrazheniya. Ih bylo
shtuk  pyatnadcat',  razbrosannyh,  kazalos',  bez  vsyakogo  poryadka  po  vsej
kartine, i  ot kazhdogo metallicheskogo kruzhochka uhodila v storonu  tonen'kaya,
edva zametnaya pautinka provoda.
     Vnachale provoda pokazalis'  emu narisovannymi,  no  podojdya  blizhe,  on
ponyal, chto  oni nastoyashchie,  i eto porazilo  ego bol'she vsego. Zaklepki  tozhe
otsvechivali natural'nym  metallom. Klenov popytalsya dotyanut'sya  do  odnoj iz
nih,  no  kartina visela slishkom  vysoko.  Izobrazhenie ne imelo ni ramki, ni
fona,  slovno  kto-to nakleil perevodnuyu  kartinku  na  pustuyu goluyu  stenu.
Teper' on ponyal, v chem  zaklyuchalas' disproporciya v izobrazhenii.  Sobstvenno,
eto   byla   ne  kartina,   a   absolyutno  tochnaya   geometricheskaya  proekciya
chelovecheskogo  tela  na  ploskost',  peredayushchaya  kazhduyu  meloch'.  Tol'ko vse
okazalos' v  neprivychnyh mestah,  ne  tam, gde  narisoval by  eto  hudozhnik,
vsegda  stremyashchijsya sohranit' na svoej kartine oshchushchenie ob容ma i zhizni. Lico
zhenshchiny, blednoe, bez  krovinki, s sinevoj pod  glazami i  plotno somknutymi
vekami, eshche bol'she usilivalo zhutkoe vpechatlenie.
     Klenov  protyanul  ruku i  zadernul  shtoru.  Neskol'ko  minut  on  stoyal
nepodvizhno,  tupo ustavivshis'  na ee serye, pohozhie na  savan  skladki.  Emu
potrebovalas'  izryadnaya dolya  muzhestva, chtoby  reshit'sya otdernut'  sleduyushchuyu
shtoru.
     Za nej  okazalas' tochno takaya zhe proekciya, no tol'ko  muzhskogo tela. On
nakonec  spravilsya so svoimi chuvstvami i sumel detal'no rassmotret' kartinu.
Na pervyj vzglyad lico na portrete pokazalos' emu  znakomym, potom  on reshil,
chto eto  prosto obman zreniya. Ploskuyu masku nevozmozhno  bylo uznat', ona  ne
pohodila ni na odno chelovecheskoe lico, i vse zhe... |ti usiki, etot malen'kij
zigzag  shrama pod levoj  skuloj...  Esli by Klenov ne byl inspektorom sluzhby
bezopasnosti, on  ne  obratil by vnimaniya na pochti nezametnyj shram.  No  ego
zritel'nuyu pamyat' special'no  trenirovali na podobnye neznachitel'nye melochi.
On pomnil  shram,  on  dazhe  vspomnil, chto u Kurlyanova shram byl  sprava, a ne
sleva. Vozmozhno, poetomu v pervyj moment on ego  ne uznal. Komu ponadobilos'
snimat' podobnye izobrazheniya  s zhivyh  lyudej, dlya chego?  CHto  za  panoptikum
zdes' sobran?
     Klenov podoshel vplotnuyu k kartine  i, podsvechivaya  sebe fonarikom, stal
ee rassmatrivat' pod raznymi uglami. Izobrazhenie kazalos'  slegka utoplennym
v  material steny i  vmeste  s  nej  pokryto  blestyashchim  lakom  ili kakoj-to
zashchitnoj  plenkoj. Mestami  skvoz' nego  prosvechivala  faktura steny. Klenov
pereklyuchil svoj portativnyj analizator na videozapis' i  provel  otkryvshimsya
kristallom  kroshechnoj  videokamery  vdol'  kartiny,  Ego ochen'  interesovali
metallicheskie nashlepki,  pohozhie na  kakie-to  datchiki,  no s  etim on reshil
razobrat'sya pozzhe. Snachala nuzhno  bylo  zakonchit'  s容mku  vseh  kartin.  Ih
okazalos' sorok. Sredi  nih  dva zhenskih izobrazheniya  i shest'  znakomyh  emu
muzhskih lic, no zato kakih! Zdes' byli predsedatel' Soveta gridskoj kolonii,
dva   ego  zamestitelya,   nachal'nik   otdela  snabzheniya,  nachal'nik   otdela
pereselencev  i  komissar  sil bezopasnosti,  ili, kak  ego zdes' imenovali,
komissar mestnoj policii Kurlyanov.
     Kazhdaya kartina nahodilas'  v otdel'noj  nishe, i eshche dvadcat'  takih nish
pustovalo.
     Klenov pochti  polnost'yu  zapolnil kristall pamyati svoego  pribora, zato
teper' v lyuboj moment  mog vosproizvesti  vsyu etu kunstkameru  do mel'chajshih
detalej.
     Nakonec mozhno bylo zanyat'sya datchikami. CHtoby dobrat'sya do nih, prishlos'
vospol'zovat'sya stolom, stoyavshim U steny pri vhode. Stol okazalsya neobychnym.
S dvuh storon,  naprotiv drug druga, k  nemu namertvo byli  prikrepleny  dva
siden'ya, i vsya eta konstrukciya legko peredvigalas' na nebol'shih kolesikah.
     Na  stole stoyal neizvestnyj emu pribor, chem-to napominavshij umen'shennyj
komp'yuternyj  terminal,  tol'ko  bez displeya i  s tolstym  puchkom  provodov,
zakanchivayushchihsya nebol'shimi ostrymi nakonechnikami.
     Na pul'te  pribora on naschital trinadcat' klavish, pomechennyh grecheskimi
bukvami alfavita.  Krome apparata, na  stole  ne  bylo  nichego, chto moglo by
ob座asnit' naznachenie etogo strannogo ustrojstva. Reshiv, chto pribor podozhdet,
on pokatil stol k izobrazheniyu Kurlyanova. |tot chelovek interesoval ego bol'she
vsego, dazhe bol'she, chem predsedatel' Soveta Gridosa Lin Adamov.
     Kak tol'ko on vlez na stol, ego lico okazalos' primerno na odnom urovne
s licom Kurlyanova. K golove izobrazheniya v  raznyh mestah krepilis' vosem' iz
dvenadcati metallicheskih blyashek.  Idushchie ot  nih  poloski provodov  na  krayu
kartiny ischezali, ogibaya ploskost' izobrazheniya. V samih blyashkah, velichinoj s
nebol'shuyu  pugovicu, on rassmotrel teper'  malen'kie  otverstiya. Po odnomu v
centre kazhdoj.
     Kazalos',  blyashki  ne imeli  k kartine neposredstvennogo otnosheniya.  On
potrogal ih  vypukluyu poverhnost' i oshchutil legkoe  pokalyvanie elektricheskih
razryadov. |to uzh bylo sovsem stranno. Klenov vklyuchil analizator i  obvel  im
vokrug blyashki.  V stene ne bylo nichego postoronnego. Nikakoj kraski, nikakoj
sintetiki.  Poluchalos', chto sama  kartina libo sotkana iz  materiala  steny,
libo voobshche ne sushchestvovala kak material'noe telo.  Analizator opredelil ves
blyashki i ee  sostav.  Stal',  okolo  pyati  grammov.  Dal'she  vo vse  storony
prostiralas'  odnorodnaya  stena.  Skoree vsego,  zagadku izobrazhenij  emu ne
reshit', zdes' nado podklyuchat' specialistov. I vse zhe on medlil, ponimaya, chto
sluchaj mozhet ne povtorit'sya...
     V  konce koncov  on  poproboval  osnovatel'no  kovyrnut' stenu v nizhnej
chasti kartiny,  chtoby  otdelit'  dlya analiza  hotya by malen'kij kusochek togo
strannogo  materiala,  iz  kotorogo  byli sdelany kartiny.  No tut ego zhdalo
razocharovanie.
     SHtukaturka ustupila ego usiliyam, i izryadnyj ee kusok okazalsya  u nego v
rukah.
     Vot  tol'ko  ni kakoj kraski  na nej  ne  bylo.  Ne  bylo  dazhe  sledov
izobrazheniya -- rovnaya i chistaya poverhnost'...
     Na  samom  zhe   izobrazhenii,  gde  on  otkolol  shtukaturku   nichego  ne
izmenilos'.
     Pravda, instrument teper' slovno by  prokalyval izobrazhenie, pogruzhayas'
v  obrazovavshuyusya vyemku  v  stene,  no ne  ostavlyaya  na  samom  izobrazhenii
nikakogo vidimogo sleda.
     Poluchalos',  chto  k stene  izobrazhenie poprostu  ne  imelo  otnosheniya i
sushchestvovalo  samo  po  sebe.  |to byla kakaya-to proekciya...  No otkuda  ona
proecirovalas', s  pomoshch'yu kakoj  apparatury?  Ved' v  zale  ne bylo nichego,
krome stola, na kotorom on stoyal. I  strannogo  yashchika s klaviaturoj, tut  zhe
popravil  on sebya. On sel za stol  i, obhvativ golovu rukami,  ustavilsya  na
stoyashchij pered nim pribor.
     "CHto  zhe u  menya  poluchilos'? --  sprosil on sam sebya, pytayas' podvesti
hot'  kakoj-to  itog  sdelannym  nablyudeniyam.  --  Izobrazhenie,  pohozhee  na
proekciyu nevedomo  chego  i  nevedomo  otkuda idushchuyu.  Iznutri steny  oni  ee
proeciruyut,  chto  li?  No  esli by  v stene byli skryty kakie-to ustrojstva,
analizator nemedlenno by ih obnaruzhil.
     Erunda  kakaya-to poluchaetsya,  polnaya erunda  i ni odnoj  konstruktivnoj
mysli.
     Razve chto... Razve chto vse delo v etom pribore..." On pododvinul k sebe
malen'kij  plastmassovyj yashchichek s  vystupayushchej  iz  nego  klaviaturoj, i  po
poverhnosti  stola  protyanulsya  dlinnyj  zhgut  provodov.  Provodov,  kotorye
zakanchivalis'  nebol'shimi  ostrymi  nakonechnikami,  pohozhimi na  miniatyurnye
soedinitel'nye vilki... A  chto esli  metallicheskie  kruzhochki s  otverstiyami,
raspolozhennye na  kartinah, kak raz i sluzhat priemnymi ustrojstvami dlya etih
vilok?
     On  vskochil,  vzyal odin  iz provodov, otdelil ego ot  ostal'nogo puchka,
podoshel k kartine i ubedilsya v vernosti svoego predpolozheniya. Na nakonechnike
dazhe byl  vydavlen znachok grecheskogo alfavita,  v  dannom  sluchae  eto  byla
"gamma".
     Takuyu zhe "gammu"  on  zametil na  odnom iz metallicheskih kruzhochkov. |to
uzhe bylo koe-chto.
     Vilka  plotno  voshla  v  gnezdo  i ostalas'  tam,  uderzhivaemaya skrytoj
pruzhinoj.
     Teper' ne sostavilo osobogo truda razobrat'sya i v ostal'nyh provodah.
     Vskore  vse  oni okazalis'  prisoedineny k  svoim gnezdam.  Izobrazhenie
okazalos'  kak  by  svyazannym  s  nastol'nym  pul'tom   trinadcat'yu  raznymi
provodami.  Vse  eto  bylo  prekrasno,  vot  tol'ko  po-prezhnemu  ostavalos'
sovershenno neponyatnym, dlya chego vse eto nuzhno.
     On pohodil sejchas na plovca,  v temnote pytavshegosya opredelit' dorogu v
podvodnom grote, i tak zhe oshchushchal na sebe gluhoe temnoe soprotivlenie vodyanoj
massy,  ne zhelavshej propustit' ego  k  zavetnoj  celi.  Esli pribor kakim-to
obrazom osushchestvlyal proekciyu vseh etih izobrazhenij bez podklyucheniya provodov,
to dlya chego nuzhny byli togda sami provoda? Opyat' voprosov poluchalos' bol'she,
chem otvetov.
     Rabota  inspektora priuchila  Klenova  k maksimal'noj ostorozhnosti. Odin
oprometchivyj shag  v  neyasnyh obstoyatel'stvah zachastuyu prihodilos' oplachivat'
slishkom  dorogo. Poetomu,  prezhde chem davit' na klavishi pribora, on eshche  raz
vnimatel'no  osmotrel apparat  so  vseh  storon i  neozhidanno  obnaruzhil  na
poverhnosti paneli  vozle  kazhdoj  klavishi kakie-to  nadpisi na  neizvestnom
yazyke.
     Perepisav ih vse, on zatreboval perevod ot central'nogo informatoriya, i
vskore  pered  nim  uzhe  lezhala  nacherchennaya  ego  rukoj  "govoryashchaya panel'"
pribora. Nad  central'noj krasnoj  klavishej krasovalos' slovo  "energiya". Nu
eto  bolee-menee  ponyatno.  A  vot  sleduyushchaya  nadpis'  nad  sinej  klavishej
vyglyadela bolee zagadochno:
     "oveshchestvlenie".  Dal'she shli "zrenie", "sluh", "osyazanie",  "obonyanie",
"dvigatel'nye refleksy",  "rech'",  "vkusovye oshchushcheniya",  zatem  byli  eshche  i
"zony". "Zona solnechnogo spleteniya", "zona kopchika" -- i gde-to v samom uglu
zheltaya klavisha s nadpis'yu "bolevoj shok". Ostavalos' vse eto poprobovat'.
     Posle  nazhatiya klavishi "energiya"  pribor zagudel,  a  na paneli zazhegsya
zelenyj  svetodiod.  Klenov  nazhal  sleduyushchuyu  klavishu  s  samoj  zagadochnoj
nadpis'yu "oveshchestvlenie" i ustavilsya na kartinu. Tam bylo na chto posmotret'.
     Izobrazhenie nalilos' kraskami,  priobrelo fakturu zhivoj kozhi.  Togda on
nadavil klavishu s nadpis'yu "dvigatel'nye refleksy" i  zamer. Zrelishche bylo ne
dlya slabonervnyh: figura  na stene slegka zakolebalas' i  vdrug, sdelav  shag
vpered, ostanovilas' pered  kraem nishi.  A zatem, neuverenno nashchupyvaya pered
soboj dorogu,  slovno spuskayas' po nevidimoj lestnice, dvinulas' vniz. Kogda
ona  podoshla k samomu stolu, Klenov popytalsya otodvinut'sya vmeste so stulom,
no stul  ne sdvinulsya s  mesta. CHerez  minutu ploskaya ten' cheloveka v zhutkom
molchanii sidela pered nim.
     Klenov sprosil:
     -- Kto ty?
     Tishina ostavalas' takoj zhe  polnoj. Togda on  na oshchup' nashel  na pul'te
klavishu s nadpis'yu "rech'", na davil ee i povtoril vopros.
     Emu otvetil dinamik, skrytyj v plastmassovom yashchike s klavishami:
     -- Vonyalruk.
     On ne ponyal, chto oznachaet eto  sochetanie zvukov, i povtoril vopros  eshche
raz.
     -- Vonyalruk.  Tak  est' moe yami --  imya.  Trudno  doveren  --  perevod.
Iznanka.  Zerkalo. Obratnoe vremya. Obratno avols  -- slova. Drugaya  materiya.
Itna. Anti.
     -- Antimir... Parallel'nyj  mir,  proekciya  iz  parallel'nogo mira,  --
prosheptal Klenov, no sobesednik uslyshal i ponyal.
     -- |to est' pravil'no, lellarap.
     -- CHto vy hotite ot nas? Zachem vy zdes'?
     -- Zastavlyayut. Mezhom en vitorp itdi.
     -- Ty mozhesh' vliyat' na postupki svoego dvojnika iz nashego mira?
     -- YA est' on. On est' ya. My odno.
     -- Znachit, mozhesh'... Kto vas zastavlyaet? Kto oni, kakie, kak vyglyadyat?
     -- Kto est' ty mas?
     On  ne uspel  otvetit'. Skripnula dver',  i golos, usilennyj megafonom,
progremel v pustom zale kak grom:
     -- Sdavajtes', Klenov! Soprotivlenie bespolezno!
     On obernulsya, u shlyuzovoj dveri stoyali chetvero s  lazernymi avtomatami v
rukah. Soprotivlenie bespolezno. Oni pravy. Vot tol'ko informaciya... Slishkom
cennaya dlya  Zemli  informaciya nahodilas' v  ego rukah.  On brosilsya na  pol,
povernuvshis' spinoj  k tem chetverym. On  slyshal uzhe gluhie  hlopki  lazernyh
vystrelov, videl letyashchie u nego nad golovoj bryzgi rasplavlennogo metalla, i
za  eti ostavshiesya  u  nego  nichtozhnye  doli sekundy  emu  nado bylo  uspet'
nezametno vyrvat' iz analizatora videokristall...
     -- Prekratit' ogon'! -- progremel mikrofon, no oni uzhe zadeli pribor na
stole.
     Izobrazhenie dvojnika pomerklo, rastvorilos' na glazah. Klenov glyanul  v
pustuyu  nishu  i,  prezhde  chem ryadom  s  ego  golovoj  vzorvalas'  petarda  s
usyplyayushchim gazom, uspel razglyadet' skvoz' napolzayushchij na soznanie tuman, kak
medlenno  poyavilsya  na  starom  meste  dvojnik Kurlyanova,  gotovyj  k  novym
eksperimentam.










     Ochnulsya Klenov v kayute katera. Oglushitel'no  revel vodometnyj magnitnyj
dvigatel', sudenyshko neshchadno shvyryalo na krutoj volne. Klenov lezhal, nakrepko
prityanutyj  remnyami  k  podvesnoj   kojke.  Dejstvie  usyplyayushchego  gaza  eshche
skazyvalos',  mysli tekli zatormozheno. On nikak ne mog vspomnit' -- uspel li
proglotit' videokristall?  Infora  s  analizatorom na ruke,  estestvenno, ne
bylo.  Nu, eto im malo chto dast. |lektronika,  lishennaya  ego biotokov, cherez
polchasa prevratitsya v seryj poroshok.
     Raz on zhiv do sih por, izbavlyat'sya ot nego v blizhajshee vremya, ochevidno,
ne  sobirayutsya.  U nih drugie plany.  Interesno by uznat',  kakie?.. Natyanuv
remni na zapyast'yah, on s trudom dotyanulsya rukoj do lica i raster lob. Golova
gudela, no mysli  postepenno proyasnyalis'. |tot kater... Ego, naverno, reshili
upryatat'  podal'she  ot stolicy. Nu eto my  eshche  posmotrim. Vryad li oni verno
ocenivayut  vse ego vozmozhnosti. Sluzhba bezopasnosti  ne zrya  tratila  dolgie
gody  na  trenirovku  svoih  lyudej.  Pered  glazami  vse eshche  stoyala videnie
ploskogo cheloveka, perekinutogo cherez  siden'e stula slovno  kusok holsta...
On ne uspel zadat' ni odnogo tolkovogo voprosa, ne uspel pochti nichego ponyat'
v  ego otvetah -- petarda s gazom vzorvalas'  slishkom  bystro.  Parallel'nye
miry...  CHto  o  nih  znaet  sovremennaya nauka?  Pravilo Lorenca?  Simmetriya
prostranstva? No eto zhe chistaya teoriya... I vse zhe... On napryag pamyat'.
     SRT-teorema utverzhdaet, chto lyubye processy v prirode ne izmenyatsya, esli
odnovremenno provesti tri preobrazovaniya: perejti ot  chastic k antichasticam,
Vonyalruk govoril ob antimire...  I esli schitat',  chto eto uslovie vypolneno,
to  sleduyushchim budet prostranstvennaya inversiya... Inache govorya, pravoe dolzhno
stat' levym.  Zerkal'noe otrazhenie nashego mira. SHram na podborodke Vonyalruka
on obnaruzhil  s pravoj storony  i dolgo dumal, kak  on tuda  popal, no togda
nichego  tak i ne ponyal,  reshil,  chto  emu izmenila pamyat'. Poslednee, tret'e
uslovie  SRT-teoremy trebuet zameny obychnogo vremeni  na obratnoe. Po mneniyu
teoretikov,  soblyudenie  etih treh  uslovij harakterizuet  parallel'nyj mir.
Est'  v  etoj  teorii  lish'  odna  zakavyka.  Odna  slozhnost'. Esli vremya  v
parallel'nom  mire techet  obratno nashemu, takie miry  ne mogut peresekat'sya.
Vernee, mogut, no odin-edinstvennyj raz v odnoj-edinstvennoj  tochke. A  esli
eto  tak, to mozhet  byt' beskonechnoe  mnozhestvo  mirov, sleduyushchih  mimo drug
druga na perekrestkah  vremeni... V  kakom-to  iz  nih  sushchestvuet Vonyalruk,
prigvozhdennyj  k  stene, igrayushchij  rol'  mehanicheskoj  kukly  i  yavlyayushchijsya,
skoree, lish' sredstvom upravleniya zhivym chelovekom...
     Esli   oni   sumeli   eto  prodelat',  znachit,   v  opredelennoj  tochke
prostranstva im udalos' ostanovit' vremya. Nulevoe vremya,  vremya bez vremeni.
Pozhaluj,  eto  edinstvennyj sposob  kontakta parallel'nyh  mirov, i esli  on
kem-to osushchestvlen...
     U nego kruzhilas' golova  ot sdelannogo otkrytiya,  potomu chto, esli  ono
verno,  vsya  ih  Galaktika, vsya  Vselennaya prevrashchalas'  v kroshechnyj  sharik,
nichtozhnuyu tochku, chasticu  v beskonechnom potoke prostranstv... A esli komu-to
udastsya  svyazat'  ih  mezhdu soboj?  Probit'  mezhdu nimi  kanaly?  Mogushchestvo
civilizacii, kotoraya eto sdelaet, stanet poistine bespredel'nym...
     On  uslyshal shagi  i, naskol'ko  pozvolyali remni, povernulsya k  lyuku. Po
trapu  s gaden'koj ulybochkoj spuskalsya Kurlyanov. On nes podnos, zastavlennyj
pishchej i plastikovymi butylkami s uravnilom.
     --  Inspektor, kazhetsya,  prishel  v. sebya? Dobroe utro. Kak vam nravitsya
uroven'  nashego  obsluzhivaniya? V znak uvazheniya k dorogomu gostyu  zavtrak emu
serviruet sam shef policii.
     -- Perestan'te payasnichat',  Kurlyanov. UVIVB  nikogda  ne  ostavlyal  bez
posledstvij nasil'stvennye dejstviya nad ego sotrudnikami.
     -- UVIVB daleko,  inspektor, slishkom daleko.  Zdes'  okrainnaya koloniya.
Rejsy vsego raz v polgoda,  da i te neregulyarny. Dovol'no chasto ih otmenyayut,
i k tomu zhe na  Gridose, kak  vy znaete, inogda  ischezayut lyudi. Vot i vam na
vremya  pridetsya ischeznut'.  Vy vlezli v dela, kotorye vas ne kasayutsya. YA vas
preduprezhdal.
     -- Vy imeete v vidu lyudej, prevrashchennyh v nastennye manekeny?
     -- |to ne lyudi. |to teni, proekcii drugogo mira.
     -- A v tom, drugom mire razve oni sushchestvuyut?
     -- Tot mir dlya nas s vami ne bolee realen, chem mir tenej.
     -- Odnako v nem est' vash dvojnik.
     -- Vash tozhe.
     Klenov vzdrognul,  ob etom on  kak-to ne uspel podumat'. I teper' slova
Kurlyanova  ob  ischeznovenii lyudej  vdrug  priobreli  dlya nego novyj zloveshchij
smysl.
     --  Nu horosho.  Ostavim poka v pokoe  dvojnikov  iz parallel'nogo mira.
Davajte luchshe pogovorim o delah nashego.
     On byl slishkom vzvolnovan, i slovo "parallel'nyj" vyrvalos' kak-to samo
soboj  -- stoilo na sekundu oslabit' kontrol'. Slovo, kotoroe ne dolzhno bylo
zvuchat' v etom slovesnom poedinke. Kurlyanov srazu zhe nahmurilsya.
     -- Parallel'nyj?
     -- Nu  pust' "drugoj", "anti",  "simmetrichnyj" -- kakaya raznica, kak on
nazyvaetsya.   Poka  chto  Federaciya  ne   znaet,  gde  on  nahoditsya,  no  ne
segodnya-zavtra koordinaty  stanut izvestny, i  togda vam nesdobrovat', vam i
vashim   pokrovitelyam.  Kstati,   vy   ne   hotite   oblegchit'  svoyu   uchast'
chistoserdechnym  priznaniem?  Kto za vami stoit? Kto pridumal,  organizoval i
ustroil etu  nevidimuyu diversiyu,  sabotazh  i  fakticheskoe  unichtozhenie celoj
kolonii?
     -- Vy imeete v vidu Gridos?
     -- YA imeyu  v vidu vashu  sud'bu, sud'bu teh, kto ee svyazal s takimi, kak
vy, i  te  sotni nevinnyh, kotoryh  vy  obrekaete  na beschislennye  lisheniya,
obmanyvaya,  obkradyvaya,  lishaya  rodiny  i  sem'i.  --  On govoril  vse,  chto
prihodilo  v golovu, lish' by  oskorbit'  ego  posil'nej, lish'  by  podogret'
emocii, vyzvat' vzryv.
     Tol'ko  tak mozhno  bylo  zamaskirovat'  ne  k mestu vyrvavsheesya  slovo,
zastavit'  zabyt',  uvesti  v  storonu...  Na  poslednem kurse u  nego  byli
neplohie ocenki po psihologii.
     -- Po-moemu,  vy pereigryvaete.  Vam nuzhno dumat' o sobstvennoj sud'be.
Ne bojtes', inspektor, eto ne  tak uzh strashno. Vremya  prosto  teryaet dlya vas
vsyakoe znachenie. Kstati, pochemu vy reshili,  chto eto  moj dvojnik, a ne ya  --
ego? Molchite? Nad etim stoit podumat', ne pravda li?
     On oslabil  puty u Klenova na rukah, a  te, chto styagivali nogi, zamenil
metallicheskimi brasletami. Postavil  na stolik u izgolov'ya  podnos s edoj i,
ne skazav bol'she ni edinogo slova, vyshel.
     Klenov chuvstvoval  sebya  ne  luchshim  obrazom  v  etoj  zheleznoj  dushnoj
korobke, uvozyashchej  ego v  neizvestnost'. On pripodnyalsya,  sel, vzyal  podnos.
Sudya po vsemu, sily emu prigodyatsya v samom blizhajshem budushchem.
     Eda byla  suhaya  i ochen'  solenaya.  Pochti  mehanicheski  on potyanulsya  k
butylke s uravnilom i srazu zhe ee otodvinul. |togo oni ot nego ne dozhdutsya.
     On  edva  ne vydal  Kurlyanovu svoej  dogadki o peresekayushchihsya  mirah...
Hotya, vozmozhno, eto ne tak  uzh vazhno. Veroyatnee  vsego, Kurlyanov i sam ne do
konca ponimaet, v kakoj igre ego ispol'zuyut.
     Esli sushchestvuet  direktivnaya  svyaz'  cherez  upravlyayushchij apparat iz zala
"Zvezdokruga" s dvojnikami parallel'nogo mira, to eto imeet smysl lish' v tom
sluchae,  esli  vozdejstvie  na  psihiku  upravlyaemogo   dvojnika  nemedlenno
otrazitsya na cheloveke nashego mira, na nuzhnom im cheloveke... Ved' psihicheskoe
pole etih  polnyh dvojnikov dolzhno byt' edinym, i vozdejstvie  na  odnu  ego
polovinu nemedlenno otrazitsya na drugoj... CHelovek iz nashego mira mozhet i ne
dogadyvat'sya, kakomu glubokomu izmeneniyu podvergaetsya ego psihika...
     Ved' emu  navernyaka peredayutsya ne konkretnye mysli i oshchushcheniya dvojnika,
a  lish' obshchij nastroj, detalej  on  mozhet ne znat'.  Hotya Kurlyanov,  pohozhe,
znaet...
     Ochevidno, takoe polnoe  priobshchenie  k delam i planam vragov, proishodit
pozzhe, kogda ob容kt polnost'yu podchinen vole ego hozyaev... Kartina poluchalas'
strashnoj,  no  vpolne  pravdopodobnoj.  Kurlyanov govoril, chto  vremya  teryaet
vsyakoe znachenie...
     "Vryad  li s moim  dvojnikom vam  udastsya spravit'sya  tak  prosto..." --
podumal on, starayas' zaglushit' ledenyashchij strah.
     Kater  dernulsya, i pochti  srazu  po  trapu  zastuchali  podoshvy  tyazhelyh
botinok.
     Dvigatel' rabotal  na holostom  hodu.  Kuda-to oni,  kazhetsya, priehali.
Voshli dvoe ugryumyh  matrosov v uniforme,  odin iz  nih snyal braslety  s  nog
Klenova. Vtoroj derzhal v sognutoj ruke lazernyj pistolet .
     Sudya po ih zamknutym, nichego ne vyrazhavshim licam, Klenov ponyal, chto eti
lyudi  sposobny vypolnit' lyuboj  prikaz, i  potomu  besprekoslovno podchinilsya
trebovaniyu podnyat'sya na palubu.
     Kater stoyal u prichal'noj stenki nebol'shogo ostrova. Na palube v nakidke
iz temnogo serovila i v formennoj furazhke nepodvizhno stoyal Kurlyanov. Prohodya
mimo, Klenov sprosil:
     -- Kak nazyvaetsya mesto, kuda vy menya privezli?
     -- Ostrov Morton.
     Ne oborachivayas', Klenov poshel k  trapu, i Kurlyanov prodolzhil, obrashchayas'
uzhe k ego spine:
     -- Vam  pridetsya probyt' zdes' neopredelennoe vremya.  Do prileta vashego
korablya, vo vsyakom sluchae.
     V ego golose Klenovu poslyshalis' pochti izvinyayushchiesya notki.
     "Morton,  Morton",  -- dvazhdy  povtoril on  pro sebya  nazvanie ostrova,
spuskayas' na mokryj ot nepreryvnoj dozhdlivoj izmorosi prichal. Emu nuzhno bylo
vspomnit' chto-to  takoe, chto  bylo  svyazano  s  nazvaniem ostrova. O  Romane
Gravove on pomnil  vse vremya. Fakt ego otpravki na Morton ne treboval usilij
pamyati, no byli eshche kakie-to vazhnye momenty, svyazannye s kartinnym zalom i s
imenem Gravova.
     Klenova  nikto ne vstrechal i ne  provozhal.  Matrosy ostalis' na palube,
kater  razvernulsya i  ischez v  oblake  vodyanyh bryzg i  napolzavshego  s morya
tumana.
     Klenov ostalsya posredi  pirsa sovershenno  odin, i nikto ego ne toropil.
|to bylo horosho, potomu chto  pered glazami u nego vstala "kartinnaya galereya"
"Zvezdokruga".
     On videl  ee tak, slovno prokruchival na videoekrane otsnyatuyu kristallom
programmu. Lica proplyvali odno za drugim...  On videl emissarov  vrazhdebnoj
Zemle  civilizacii,  sorok chelovek, ch'i  slepki  hranilis' za metallicheskimi
dveryami firmy "Zvezdokrug". I tol'ko odnogo lica ne nashel on sredi nih. Lica
cheloveka, kotorogo schital  svoim glavnym  protivnikom i kotoryj  interesoval
ego sejchas bol'she vsego.
     Tam otsutstvovalo lico Gravova.










     Dve nedeli  v roli  katorzhnika ili, vernee, chlena staratel'skoj  arteli
ostrova Morton pokazalis' Klenovu slishkom uzh dlinnymi.
     Emu  vydali  kirku,  otveli  mesto  v  zabroshennom   barake,  naznachili
naparnika...  Uzhe  cherez neskol'ko  dnej  stalo yasno, chto glavnaya cel', radi
kotoroj on bez soprotivleniya pozvolil upryatat' sebya na Morton, nedostizhima.
     Roman  Gravov  vnov'  uskol'znul ot nego,  i na etot  raz,  esli verit'
Kzhanu, navsegda.
     Mnogodnevnaya  gonka okazalas' bezrezul'tatnoj.  Pohozhe,  emu nikogda ne
udastsya  razgadat' tajnu  lichnosti  etogo cheloveka, ili  "ob容kta",  kak  on
nazyval  ego v poslednee  vremya. Roman Gravov  ischez  v podzemnyh labirintah
Mortona  i  uzhe  ne  predstavlyaet  dlya  Zemli  nikakoj ugrozy.  Zagadka  ego
dvojnika,  najdennogo  mertvym v  razbitoj  kosmicheskoj shlyupke na asteroidah
yupiterianskogo poyasa, tak i ostanetsya nerazgadannoj.
     Ob odnom  on  zhalel -- emu  tak i  ne  udalos' posmotret' v glaza etomu
parnyu i sprosit' ego o tom, chto zastavilo ego nadet' chelovecheskuyu lichinu kak
masku? Kto on byl na samom dele?  Kakie celi presledoval? Kogo schital svoimi
druz'yami?
     Nichego etogo uzhe ne sprosish', sledovatel'no, pora vozvrashchat'sya.
     Informaciya,  kotoroj on raspolagal,  s kazhdym dnem teryala chast'  svoego
znacheniya.
     Postepenno na Gridose ischeznut vse sledy vrazhdebnoj deyatel'nosti.
     Ischeznet  zal  s kartinami,  ischeznet i sama  firma  "Zvezdokrug".  Oni
zametut sledy,  i nichego on ne smozhet dokazat'.  Ne  pomozhet dazhe kristall s
videozapis'yu,  kotoryj  on  hranil teper'  kak  zenicu oka.  Vlasti  Gridosa
dokazhut, chto eto poddelka. On uzhe stalkivalsya s podobnym sluchaem.
     Vsyu  rabotu  pridetsya nachinat'  snachala, i eshche neizvestno, chto iz etogo
poluchitsya,  potomu   chto  teper'  protivnik  primet  vse   neobhodimye  mery
predostorozhnosti.
     Nuzhno kak mozhno skoree vybirat'sya s ostrova.
     S  byvshim naparnikom Gravova s  pervogo  dnya u  nego slozhilis'  horoshie
otnosheniya.
     Dlya pobega  emu ponadobitsya nadezhnyj  pomoshchnik. I on  reshil  doverit'sya
Krestovu.
     -- Po-moemu, vy  oba vmeste s tvoim Gravovym choknutye. Skol'ko raz tebe
govorit' -- s ostrova bezhat' nevozmozhno. Zdes' vse predusmotreno. Mozhno lish'
ujti pod  zemlyu, kak eto sdelal Gravov. Ujti, chtoby nikogda ne vernut'sya. Ty
etogo hochesh'?
     Krestov razdrazhenno  otshvyrnul kirku, vyter pot i  ustalo opustilsya  na
grudu pustoj porody. Dnevnuyu normu oni ne vypolnyali uzhe vtorye sutki.
     -- Pochemu mne vse vremya ne vezet s novichkami? Pochemu imenno  ya dolzhen s
nimi vozit'sya?
     --  A  vdrug  tebe  na  etot  raz  povezlo?  --  Klenov  obezoruzhivayushche
ulybnulsya.
     Opasayas'  podslushivayushchih ustrojstv, svobodno  razgovarivat'  oni  mogli
tol'ko v zaboe.
     -- Ty govoril mne kak-to, chto ne  sam pobeg yavlyaetsya problemoj, a  nashi
dal'nejshie dejstviya.
     --  Da, ya  govoril i povtoryayu snova. Poseleniya na planete malochislenny,
kazhdyj chelovek  na vidu, policejskaya sluzhba nablyudeniya postavlena prekrasno.
Nas obnaruzhat cherez dva dnya i  vernut uzhe ne na  Morton. Zdes' est'  mesta i
pohuzhe.
     -- Vse eto ya prekrasno znayu, no ty ved', kazhetsya, shturman?
     --  Pri chem  zdes'  eto? --  On  uslyshal  v  ego  golose  ploho skrytoe
razdrazhenie.
     -- A pri tom, chto mne nado vernut'sya v stolicu Federacii.
     --  Napoleonovskie  plany?  I  kak zhe, interesno,  ty  sobiraesh'sya tuda
popast' bez korablya?
     -- Korabli na Gridose est'.
     -- Da, est'. YA ih  videl. Dve starye kolymagi, kotorye ispol'zuyutsya dlya
chelnochnyh rejsov na sputniki, na bol'shee oni uzhe ne godyatsya.
     -- Ne skazhi. Odin iz nih byvshij razvedchik.
     -- Ty-to otkuda znaesh'?
     -- Da uzh znayu. Dolzhnost' u menya takaya.
     -- |to kakaya zhe, interesno?
     -- Inspektor sluzhby UVIVBa.
     Dolgoe  molchanie  povislo  v  shtreke.  Vylo u  Klenova  odno  nerushimoe
pravilo:  vybiraya  sebe  naparnika  dlya  uchastiya v kakoj-nibud' operacii, on
nichego ot nego ne skryval. Libo on polnost'yu  doveryal cheloveku, libo  nechego
bylo  i  nachinat' razgovor.  Teper'  on terpelivo zhdal otveta,  ponimaya, kak
mnogo ot nego zavisit.
     -- A  pochemu ya  dolzhen  tebe  verit'? --  sprosil  Krestov,  kriticheski
oglyadyvaya  shchupluyu  figuru Klenova. -- Otkuda  ya  znayu, chto ty ne policejskij
agent?
     --  A ty  predstavlyaesh' osobyj interes dlya  policii? Nastol'ko bol'shoj,
chtoby vesti s toboj slozhnuyu igru?
     -- Da net, pozhaluj...
     -- Dokumentov, kak ty mog dogadat'sya, u menya zdes' net. YA vot veryu, chto
ty shturman zvezdoflota, hotya diplom  ty mne ne  pokazyval. Idesh'  ty so mnoj
ili sobiraesh'sya do konca dnej sidet' na etom ostrove?
     -- YA by, pozhaluj, ostalsya... No odnazhdy ya otkazal  odnomu sumasshedshemu.
On  ushel odin i ne vernulsya. S teh por menya glozhet sovest': mozhet byt', esli
by my byli vmeste...
     -- Ty imeesh' v vidu Gravova?
     Kzhan kivnul i tyazhelo vzdohnul.
     -- Odnako  prezhde  tebe pridetsya izlozhit' svoj  plan,  i esli v nem net
hotya by desyati shansov na uspeh iz sta, ya otkazhus'.
     -- Desyat' shansov tam  est'  navernyaka,  vozmozhno,  i vse  pyat'desyat. --
Klenov  otcepil  sumku s instrumentom, otlozhil  ee v storonu  i prislushalsya.
Tishina v  shtreke stoyala  takaya, slovno  oni nahodilis'  na Lune.  --  CHto zh,
slushaj!  Tak  ili  inache,  mne  odnomu  s etim  ne  spravit'sya,  i  esli  ty
peredumaesh', pridetsya iskat' chto-nibud' drugoe. Prezhde vsego my dolzhny budem
zahvatit' ranker.
     -- Nu, eto sovsem prosto! Oni zdes' za kazhdym kamnem!
     -- Ne tak  uzh slozhno. Vspomni, chto zdes' nachalos', kogda Gravov  ushel v
podzemel'e, ustroiv vsyu etu zavaruhu, ty sam mne rasskazyval.
     -- Da.  Zdes' podnyalas'  izryadnaya sumatoha. Priletelo shest' policejskih
mashin, i bud' u menya togda horoshij naparnik...
     -- Ne tak uzh trudno povtorit' to, chto sumel sdelat' odin mal'chishka. I k
momentu, kogda priletit policiya, my  uzhe  ne  budem bezoruzhny,  i nas  budet
dvoe. Zdes'  ne men'she shesti ohrannikov. Vse oni vooruzheny, hotya staratel'no
eto skryvayut.
     -- Dumaesh', ty odin takoj nablyudatel'nyj? S togo dnya, kak ischez Gravov,
oni ne rasstayutsya s lazernymi pistoletami ni na minutu.
     --  Vot  i  davaj  eto  ispol'zuem.  Utrom, s  nachalom  rabot, im  vsem
prihoditsya rassredotochivat'sya. Naverhu ostaetsya ne bol'she troih, inogda dazhe
dvoe.
     -- Dvoe vooruzhennyh protiv dvoih bezoruzhnyh?
     -- Nu, menya koe-chemu vse zhe uchili v shkole inspektorov.
     --  Vlipnu  ya s toboj  v istoriyu... --  Krestov pokryahtel,  popleval na
ruki, podobral  svoyu  kirku  i  zadumchivo nachal  kovyryat'sya  v grude  pustoj
porody. Klenov  ego ne toropil, ponimaya, chto k takomu resheniyu chelovek dolzhen
prijti samostoyatel'no.
     Nakonec Krestov razdrazhenno otlozhil kirku i obernulsya:
     -- CHego molchish'-to, kogda nachinaem?
     -- Zavtra  utrom i nachnem, zachem otkladyvat'? Vremya dorogo, da i gotovo
u menya vse. V etom shtreke najdetsya para ryukzakov so vsem neobhodimym.
     Policejskij ranker stremitel'no nessya nad morem. On  shel tak nizko, chto
izdali kazalsya ploskim kameshkom, prygayushchim po vershinam morskih valov. Inogda
shapka  tyazheloj peny ot ocherednoj volny polnost'yu zalivala prozrachnyj  kolpak
kabiny, i togda mashinu prihodilos' vesti po obzornomu lokatoru.
     -- Kakogo cherta ty ne podnimaesh'sya vyshe? -- nedovol'no sprosil Krestov,
plotnee zatyagivaya pryazhku remnya.
     -- Potomu chto ne hochu iskushat'  sud'bu. Vse proshlo  slishkom gladko, a v
takih sluchayah ves' komplekt nepriyatnostej vydaetsya v konce operacii .
     -- Nikogda ne dumal, chto inspektora UVIVBa stradayut predrassudkami.
     -- |to ne predrassudki, eto statistika.
     -- U  nih zdes' net  nikakih lokatorov, kilometrov sto  sploshnaya vodnaya
poverhnost' bez edinogo ostrova!
     --  YA znayu.  Mogut byt'  patrul'nye  suda,  vozdushnye  nablyudateli. Kak
tol'ko oni soobshchat o pohishchenii rankera, trevoga podnimetsya po vsemu sektoru.
     -- Dumaesh', u  nih est' eshche racii, krome etoj? -- On kivnul na migayushchij
zelenyj ogonek na pul'te upravleniya.
     -- Navernyaka. Dlya nas sejchas samoe glavnoe -- sohranit' vnezapnost' pri
podhode  k  kosmodromu.  Ne  dat'  im  zasech'  napravlenie, po  kotoromu  my
dvizhemsya. -- Klenov iskusno oboshel ocherednoj greben' i brosil mashinu vniz, v
promezhutok mezhdu dvumya valami.
     --  Na  kosmodrom  oni  v lyubom sluchae soobshchat o  nashem pobege v pervuyu
ochered'.
     --  |tim  tozhe  mozhno  vospol'zovat'sya.  Vazhno,  chtoby u  nih  ne  bylo
neposredstvennyh dannyh o marshrute  rankera. Ty ne  predstavlyaesh',  do kakoj
stepeni  ohrana  zagipnotizirovana policejskoj formoj nashej mashiny.  Na  nej
est'   avtomaticheskij  radioparol'   dlya  vseh  ohrannyh  sistem.  Poka  oni
razberutsya, chto k chemu, my uzhe budem na vzletnom pole.
     -- Nu da, i tam nas zhdet zapravlennyj toplivom korabl'...
     -- On zhdet ne nas. On zarezervirovan dlya kakih-to tajnyh celej mestnogo
Soveta i vsegda gotov k poletam.
     -- Otkuda ty eto znaesh'?
     --  Gridos  privlekaet vnimanie vseh  sluzhb  nashego  upravleniya  uzhe ne
pervyj god. Zdes' tvoryatsya strannye  veshchi, i, kstati, imenno poetomu nam tak
vazhno blagopoluchno otsyuda vybrat'sya.
     -- A esli oni smenyat radioparoli v ohrannyh sistemah?
     -- Vryad li uspeyut.
     --  Horoshen'kaya perspektiva... Ohrannye avtomaty ne stanut  razdumyvat'
ili zadavat' voprosov. Oni srazu  otkryvayut ogon', esli parol' ne sovpadaet.
Ty ob etom znaesh'?
     -- Konechno.
     --  Podnimis'  vse  zhe nemnogo,  inache  my  ne  doletim  dazhe  do vyshek
kosmoporta.
     Oni leteli  uzhe minut  sorok  nad  serym ot  nizkih tuch morem.  Nakonec
vperedi iz tumana vyglyanula kromka berega.
     -- |to Stidos?
     -- Sudya po karte, pohozhe...
     -- Ty, kazhetsya, govoril, chto ty shturman?
     --  Da,  no  mne ne prihodilos' prokladyvat'  kurs dlya nazemnyh  kalosh.
Zvezdnye  karty  vyglyadyat neskol'ko inache... Ostorozhnej, tam vperedi  dolzhna
byt' vozvyshennost', ty letish' slishkom nizko!
     -- Vnezapnost' -- nash edinstvennyj shans.
     -- Metrov cherez pyat'sot budet liniya ohrany kosmoporta,  ne luchshe li nam
otkryt' predupreditel'nyj ogon'?  V  rankere  est'  neplohie  ul'trazvukovye
pushki...
     -- Net, Kzhan.  Esli  my  sebya  vydadim  ran'she vremeni, korablya  nam ne
vidat' kak svoih ushej... Vnimanie, ya vizhu vyshki!
     Vnizu pod nimi  mel'knuli rebristye  shchity  energozashchity,  i pochti srazu
vperedi  otkrylos'  rovnoe betonirovannoe  pole  s odinoko  torchashchej sigaroj
nebol'shogo korablya.
     -- Esli eto on, esli ty ne oshibsya...
     -- YA ne oshibsya.
     Vnizu, daleko v storone, zavyla sirena trevogi.
     --  Slishkom  pozdno.  Ruchnoe  vklyuchenie.  Avtomatiku  blokirovali  nashi
signal-paroli.
     Lyudi,  v  otlichie  ot   avtomatov,   v  bol'shinstve  sluchaev  ne  mogut
dejstvovat'  nemedlenno.   Snachala  oni  dolzhny  razobrat'sya  v  obstanovke,
zaprosit' instrukcii...
     Oni uzhe sadilis'. Klenov zalozhil krutoj  virazh vokrug korablya, starayas'
s odnogo zahoda pojmat' vsyu okruzhayushchuyu mestnost'  na ekrany svoih lokatorov.
Nuzhno bylo ocenit' vse, chto im ugrozhalo, i utochnit' ostavsheesya vremya.
     -- Esli lyuk zakryt, my nichego ne smozhem sdelat'.
     --  On  navernyaka  zakryt.  -- Klenov  prizemlilsya  vpritirku  u  samoj
posadochnoj  trenogi  korablya  i  srazu  zhe  vklyuchil  raciyu.  Odnovremenno  s
radioperedachej nad kosmodromom poplyl golos, usilennyj megafonom:
     --  Govorit policejskij  patrul' dva  drob'  odin. Nemedlenno  otkrojte
avarijnyj  lyuk  korablya.  Zloumyshlenniki,  organizovavshie  pobeg  s Mortona,
pronikli vnutr' korablya, nemedlenno otkrojte lyuk!
     Ot budok ohrany cherez pole k nim mchalsya kar.
     -- Vse-taki pridetsya vospol'zovat'sya eho pushkami... S takogo rasstoyaniya
oni ne pojmut, otkuda strelyayut.
     --  Daj  zagraditel'nyj zalp, tol'ko ne popadi  v mashinu!  -- Nevidimyj
zaryad ul'trazvuka v neskol'kih  metrah  vperedi  mashiny  vybil gustoe oblako
pyli.
     Mashinu podbrosilo na uhabe, i, kruto razvernuvshis', kar ostanovilsya.
     --  Nemedlenno otkrojte  lyuk, ne priblizhajtes' k  korablyu,  vy riskuete
zhizn'yu... -- povtoril Klenov v megafon.
     Kzhan ne veril  svoim glazam, stal'noj zev lyuka v dvadcati metrah nad ih
golovami raspahnulsya, i kabina lifta medlenno poehala vniz.
     -- Pochemu oni podchinilis'?
     -- Potomu chto nas propustili ohrannye avtomaty. Potomu chto vsegda proshche
vozlozhit' otvetstvennost'  na  kogo-to drugogo  i ne  prinimat'  sobstvennyh
reshenij. Teper'  bystree vpered. Popast' vnutr'  korablya -- eto eshche ne  vse.
Glavnee  -- sumet'  otklyuchit' dispetcherskuyu avtomatiku zapuska. Oni uvereny,
chto sdelat' eto nevozmozhno, no u menya dlya nih est' syurpriz...
     Oni  uzhe  vskochili  v  kabinu  i  medlenno,  netoroplivo  tronulis'  po
napravlyayushchim vverh. V prozrachnoj, nezashchishchennoj kabine lifta oba  chuvstvovali
sebya sovershenno bezzashchitnymi, no ohrana tak i ne otkryla ogon'.
     Tol'ko kogda za nimi zahlopnulos' stal'noe polukruzhie lyuka, oni nakonec
pereveli dyhanie. Korabl'  iznutri okazalsya  sovsem krohotnym. Srazu  zhe  za
shlyuzovym   koridorom  nahodilas'   shturmanskaya  upravlyayushchaya  rubka  s  dvumya
siden'yami dlya  pilotov. Ne  bylo  dazhe kayut dlya  chlenov  ekipazha...  Korablyu
ispolnilos'  nikak  ne men'she  soroka let, i Klenov somnevalsya, sumeet li on
razobrat'sya v ego upravlenii ustarevshego tipa. Poka on lihoradochno vozilsya s
avtomatikoj   starta,   Kzhan   s    filosofskim   spokojstviem   razglyadyval
navigacionnye pribory tak, slovno videl ih vpervye.
     -- Pochemu oni tak i ne stali strelyat'?
     -- Im gluboko naplevat' na dela Soveta, na etot korabl', -- probormotal
Klenov, zalezaya shchupom ekspress-testera v logicheskij blok komand central'nogo
upravlyayushchego komp'yutera.
     -- Ty  gotov? -- sprosil on, ne  podnimaya golovy ot razvernutyh  v  obe
storony stoek, raskryvavshih vnutrennosti komp'yutera.
     -- K chemu?
     -- K vvodu marshrutnyh kart, chert poberi!
     -- Nu, s etim uspeetsya. Poka ty naberesh' skorost', ya uspeyu  osvoit'sya s
navigacionnoj tehnikoj.
     --  Tak  osvaivajsya  pobystree  i  ne zabyvaj,  chto  zdes' est'  vtoroj
korabl'. V konce  koncov, oni mogut opomnit'sya... Teper'  mozhno poprobovat',
-- probormotal Klenov.
     -- Ruchnoj pusk.  Komp'yuter otklyuchen pochti  polnost'yu,  rabotaet  tol'ko
ispolnitel'nyj blok. Pozzhe,  kogda my vyjdem iz zony radiokontakta, ya vklyuchu
ego vnov'. Nachinaem. Startovye -- nol'.
     On  podal komandu, i nad  polem kosmodroma prokatilis'  raskaty gluhogo
groma, iz dyuzovyh zherl vyrvalos' plamya. Vnachale ono bylo krasnovatym i pochti
nezametnym v svete dnya, no vskore stalo nalivat'sya golubiznoj, udlinyat'sya. V
zemlyu udarili dva golubyh kinzhala, pripodnyavshih na svoih klinkah vibriruyushchuyu
gromadu korablya.
     Tol'ko  teper'  vdol'  startovogo polya udarili energopushki,  i ognennye
myachiki  razryvov, uzhe sovershenno ne strashnye na takoj vysote, zaplyasali tam,
gde minutu nazad stoyal korabl'.
     Vysotomer otschityval tret'yu  tysyachu  metrov.  Oni  razrezali  atmosferu
planety,  i  vperedi  nad  nimi vpervye  pokazalsya svet solnca,  probivshijsya
skvoz' nasyshchennyj vodyanoj mgloj vozduh.











     |liya operlas' na  ruku Romana, pripodnyalas' i osmotrela dvor. S ee lica
vse eshche ne shodilo nedoumenie.
     -- |to Angra... Kazhetsya, tak zemlyane nazyvayut nash mir?
     -- Pochemu ty dumaesh', chto eto Angra?
     --   YA   rodilas'  pod  etim  solncem.  --  Ona  zamolchala,  pristal'no
vglyadyvayas'  v  lico  Romana.  -- CHelovek ne mozhet  sovershit'  togo, chto  ty
sdelal. Ty dejm ili velikij koldun?
     --  YA  sam ne ponimayu, kak eto sluchilos'. Dejmy  chto-to  sdelali s moej
golovoj...  YA  ne  chuvstvuyu  sebya ni koldunom,  ni dejmom, ya  chuvstvuyu  sebya
chelovekom!
     Oni  nahodilis'  v  kruglom  dvore  s  vysokimi  stenami, slozhennymi iz
neotesannyh  valunov.  Posredi  dvora,  slovno  pamyatnik,  vozvyshalsya  seryj
parallelepiped skaly,  iz kotoroj oni tol'ko chto vyshli.  Roman vse  nikak ne
mog poverit' v polet sredi zvezd, pohozhij, skoree,  na son.  No  nad golovoj
polyhalo nevidannoe fioletovoe solnce...
     -- Strannyj dvor... Ty znaesh', kuda my popali?
     -- |to  bashnya strazhej. -- |liya  vse eshche  ne  otryvala  vzglyada  ot  ego
poblednevshego, vzvolnovannogo lica. --  Strazhi zaklyuchili s nami  dogovor,  i
raz v god my mozhem  pol'zovat'sya dver'yu, chtoby dostavlyat' s  Gridosa  nuzhnye
tovary. Vse ostal'noe vremya k  bashne nel'zya priblizhat'sya. Esli nas uvidyat --
my pogibnem, i ya ne znayu, kak otsyuda vyjti...
     -- Togda davaj pospeshim. Ty mozhesh' vstat'?
     -- YA poprobuyu... -- Ona byla vse eshche slaba i ne otpustila ego ruki.
     Roman podumal, chto esli by  emu prishlos' vybirat' mezhdu vozvrashcheniem na
Zemlyu i zvezdnoj dorogoj vdvoem s etoj devushkoj, on vybral by vtoroe...
     V  stene  ne  bylo ni  vorot,  ni  dverej.  Ona  vzdymalas'  na  vysotu
desyatietazhnogo doma, i lish' koe-gde v nej vidnelis'  uzkie otverstiya bojnic.
Zaglyanuv v odnu iz etih shchelej, oni  uvideli, chto k bashne, stoyashchej na vershine
dovol'no krutogo holma, vo ves' opor  nesutsya vsadniki v  stal'nyh shlemah, s
vytyanutymi  shchitami  i  kop'yami napereves. Navstrechu im medlenno shli cepochkoj
kakie-to strannye  neuklyuzhie sushchestva s  korotkimi pikami v rukah. Na koncah
ih pik alym ognem polyhali prozrachnye svetyashchiesya  kamni. |liya gordo vskinula
golovu.
     -- Vidish' vsadnikov? |to rossy.  Moj narod reshil  otomstit' strazham  za
obman, za gibel'  nashih lyudej.  Poka strazhi zanyaty boem, my dolzhny vybrat'sya
otsyuda.
     -- Hotel by ya znat', kak... -- zadumchivo progovoril Roman, vsmatrivayas'
v  otvesnuyu  poverhnost' steny. On  vynul lazernyj  pistolet i  vzglyanul  na
indikator --  zaryadov ostalos'  sovsem  nemnogo.  Esli  ih  izrashodovat' na
vyrubanie  stupenej, oni  okazhutsya  sovsem bezoruzhnymi  v  etom  chuzhom i  ne
ochen'-to gostepriimnom mire.
     On  ubral  pistolet i  dostal  iz  ryukzaka  nebol'shoj  motok  silonovoj
verevki.
     Posle  neskol'kih neudachnyh  popytok kamen', zakreplennyj  na ee konce,
vse-taki zacepilsya  za vystup  steny, i, ezhesekundno riskuya sorvat'sya, Roman
polez  vverh.  K  ego  udivleniyu,  pod容m  okazalsya  ne  takim  uzh  trudnym.
Gravitaciya na etoj planete byla slabee, chem na Gridose.
     |liya vskarabkalas' vsled za nim, kak koshka, pochti bez vsyakoj pomoshchi.
     Teper' oni stoyali na grebne steny. S etoj storony oni mogli ne boyat'sya,
chto ih obnaruzhat, poskol'ku ih prikryvala vysokaya skala.
     Spusk po zakreplennoj  verevke  uzhe  ne  predstavlyal osobyh trudnostej.
CHerez  neskol'ko  minut  oni ochutilis'  sredi  nevysokih myasistyh  kustov  s
naruzhnoj storony bashni. Iz doliny doleteli kriki i shum shvatki.
     CHerez neskol'ko sot metrov Romana  i |liyu polnost'yu skryli sklony uzkoj
doliny,  kruto idushchej  vniz,  k podnozhiyu holma. Im predstoyalo  projti  okolo
kilometra, chtoby obognut' holm i vyjti v tyl atakuyushchim vsadnikam.
     Kakim by  ni byl rezul'tat srazheniya,  im ne pridetsya  prinimat'  v  nem
uchastiya. |liya shla  medlenno,  to i delo  ostanavlivayas'. Devushka muzhestvenno
derzhalas'  v  podzemel'yah,  no  sejchas,   kogda  neposredstvennaya  opasnost'
minovala, sily ostavili ee.
     -- Nuzhno peredohnut'.
     -- Tam srazhaetsya moj narod!
     --  Ty ne smozhesh'  im pomoch'.  My ne  uspeem.  Proshu tebya, otdohni hot'
neskol'ko minut!
     Nakonec ona ustupila ego  nastojchivym  pros'bam.  Mestnost' vokrug byla
ugryuma i  surova. Fioletovoe  solnce pridavalo  okruzhayushchemu  neestestvennyj,
nezhivoj ottenok.
     Grudy   vyvetrennyh   seryh  granitov,   razdroblennyh   tektonicheskimi
podvizhkami na  melkie  oblomki,  ustilali vse  vokrug.  Pochvy prakticheski ne
bylo, i  ostavalos' neponyatnym, otkuda cherpayut zhiznennye soki mnogochislennye
kusty vysokih rastenij  strannogo zheltovatogo ottenka. Verhushki  ih steblej,
zakruchennye v  tolstennye figurnye pochki,  vblizi  kazalis'  rozovymi  iz-za
prozhilok,  pohozhih  na krovenosnye  sosudy.  Kusty proizvodili ottalkivayushchee
vpechatlenie, slovno byli anatomicheskoj chast'yu kakogo-to zhivotnogo.
     -- Zdes' u vas vezde tak krasivo?
     -- YA lyublyu nash  mir. Hotya ego krasota zametna  ne srazu. K Angre  nuzhno
privyknut'.Ona moguchaya i ochen' drevnyaya. Za  mnogie tysyacheletiya do  togo, kak
syuda prishli lyudi, zdes' uzhe  rosli eti rasteniya, hodili strannye zhivotnye, i
eshche bolee strannye sushchestva poyavlyalis' i ischezali na ee ravninah. Segodnya my
nahodim  tol'ko  oblomki  ot  teh  prezhnih,  chuzhih i vse  zhe  velichestvennyh
gorodov.
     Rezkij  zvuk,  pohozhij  na  svist,  donessya   otkuda-to   sverhu.  |liya
vzdrognula i poblednela. On zametil  ispug  na  ee lice, hotya  steny  ushchel'ya
kazalis' emu pustymi.
     Ni malejshego dvizheniya vokrug, dazhe veter  stih,  zatailsya,  i perestali
raskachivat'sya vershiny myasistyh rastenij.
     -- CHto eto bylo?
     -- Skoree! V zarosli! |to letungi -- lyudi-pticy... Esli my ne uspeem...
--  Ona uzhe bezhala  vniz, uvlekaya  ego  za soboj, sverhu nad  stenami ushchel'ya
mel'knuli i propali kakie-to teni. Nad ih  golovami proneslos' chto-to temnoe
i bol'shoe, chto-to stremitel'noe i  uskol'zayushchee. Vnov' razdalsya, teper'  uzhe
blizhe, znakomyj svist.
     Roman spotknulsya i,  padaya, rvanul  |liyu  za ruku,  prikryvaya ee  svoim
telom i vyhvatyvaya iz-za poyasa lazernyj pistolet.
     Stremitel'naya chernaya ten' na sekundu  ostanovilas', zavisla nad nimi, i
etogo okazalos' dostatochno, chtoby pojmat' ee v perekrest'e  pricela. SHipen'e
lazernogo razryada bylo znachitel'no tishe obychnogo,  no Roman ne  promahnulsya.
Krik boli,  kakoj-to  tosklivyj voj udaril im  v ushi. Eshche paru raz  hlopnuli
ogromnye kryl'ya, i v neskol'kih metrah v  storone chto-to s treskom ruhnulo v
kusty. Pochti srazu  zhe tuda metnulis' ot verha ushchel'ya eshche  dve  temnye teni.
Roman  vnov' nazhal  gashetku pistoleta, no vystrelov ne posledovalo.  Batareya
otdala svoj poslednij zaryad, i teper' oni byli polnost'yu bezoruzhny.
     Nesushchiesya chernye  treugol'niki  stremitel'no uvelichivalis' v  razmerah,
svist ih kryl'ev stanovilsya pronzitel'nym, zakladyval ushi. Roman lihoradochno
sharil vokrug, pytayas'  nashchupat'  kakoj-nibud' kamen', i tol'ko teper' ponyal,
chto letungi nesutsya  k kustam, kuda  tol'ko chto  upal ih ranenyj sobrat. Oni
vyhvatili  ego  iz kustov i,  oglushitel'no  hlopaya kryl'yami,  stali medlenno
podnimat'sya, derzha na vytyanutyh rukah bessil'no obvisshee telo. Tol'ko teper'
Roman smog ih  rassmotret' i uzhasnulsya tomu, chto sdelal. Nabedrennye povyazki
ohvatyvali moshchnye, pokrytye sherst'yu torsy,  po  svoim ochertaniyam neotlichimye
ot chelovecheskih. Na shirokih kozhanyh poyasah boltalis' korotkie krivye mechi, a
za plechami ravnomerno dvigalis' temnye kryl'ya. Lish' u tret'ego oni bessil'no
i nepodvizhno svisali vniz.
     Roman ponyal, chto strelyal po razumnym sushchestvam...
     Tri  figury  byli uzhe  na vysote  sten ushchel'ya, i, prezhde chem oni sovsem
skrylis'  iz  glaz, vniz poletel krik, polnyj yarosti  i boli, polnyj  ugrozy
vozmezdiya.
     Vse  proizoshlo tak  stremitel'no,  chto  za  vremya shvatki  on  ne uspel
skazat' |lin ni edinogo slova. Sejchas nichto uzhe  ne narushalo tishinu i pokoj,
i esli  by ne  temnoe pyatno na protivopolozhnoj  stene, kuda  udaril  ostatok
lazernogo razryada, esli by ne oblomannye vershiny kustov na dne ushchel'ya, on by
mog podumat', chto eto bylo kakoe-to videnie ili koshmarnyj son.
     -- Kto eti sushchestva, pochemu oni napali na nas?
     --  Im nuzhna  byla ya. Ih predvoditel' Karo ohotitsya  za  mnoj ne pervyj
god. Segodnya ty spas mne ne  tol'ko  zhizn'... -- On vse eshche priderzhival |liyu
za plechi, i lico devushki, ee siyayushchie blagodarnost'yu glaza byli sovsem ryadom.
On  ele  sderzhalsya,  chtoby  snova ne  pocelovat' ee  v  takie blizkie, takie
dostupnye guby, i potom dolgo zhalel ob etom.
     CHto-to s nim proizoshlo v etom mire. Slovno vremya izmenilo svoe techenie.
I  s  neozhidannoj siloj  prosnulos'  v  nem drevnee chuvstvo  otvetstvennosti
muzhchiny pered slabym, doverivshimsya emu sushchestvom.
     Bez  dal'nejshih  priklyuchenij  oni  spustilis'  k  podnozhiyu  holma,  gde
prohodila dovol'no shirokaya  doroga. Pochti srazu iz-za povorota im  navstrechu
vyehala gruppa vsadnikov, vozvrashchavshayasya posle shvatki u bashni.
     Vsadniki dvigalis' medlenno, plotnoj kolonnoj, po chetyre v ryad, derzha v
rukah  opushchennoe  k zemle  oruzhie.  Lica  nevozmozhno  bylo  rassmotret',  ih
skryvali reshetchatye stal'nye  zabrala  shlemov,  kozhanye  dospehi  s nashitymi
stal'nymi plastinami  prikryvali tela.  |liya  uznala  svoih i,  nesmotrya  na
popytku Romana ostanovit' ee, vybezhala na dorogu.  Vsadnik,  ehavshij vperedi
kolonny,  neskol'ko  sekund  stoyal  kak  vkopannyj.  Potom  ponessya  galopom
navstrechu  devushke.  Oni obnyalis',  kaval'kada  smeshalas',  lyudi  stolpilis'
vokrug, no krajnie  vsadniki,  razvernuvshis',  zorko  sledili  za okruzhayushchej
mestnost'yu. Roman otmetil pro sebya, chto vse oni opytnye voiny. Uzhe ne tayas',
on vyshel iz zaroslej na dorogu.
     |liya chto-to vozbuzhdenno govorila speshivshemusya muzhchine.
     Neskol'ko chelovek medlenno  dvinulis'  navstrechu Romanu. Vot kogda on v
polnoj  mere  pochuvstvoval  blagodarnost'  k  svoemu  uchitelyu iz  malen'kogo
meksikanskogo poselka, nauchivshego ego vosprinimat' lyuboj  yazyk ne sluhom,  a
razumom. On kak by "videl"  kazhduyu frazu, obrashchennuyu  k nemu. I hotya  pervoe
vremya ponimal ne vse, etogo sredstva okazalos' dostatochno dlya obshcheniya.
     Romanu vydelili loshad'  iz  neskol'kih desyatkov ostavshihsya posle  boya s
pustymi  sedlami.  Loshad', tol'ko  chto poteryavshaya  hozyaina, nervnichala, to i
delo  sharahalas' v  storonu,  a  ego iskusstvo  derzhat'sya  v sedle ostavlyalo
zhelat'  luchshego.  V konce  koncov  odin  iz  sputnikov  tverdoj rukoj pojmal
povod'ya ego kobyly i pritorochil ih k svoemu sedlu.
     Pochti dva chasa ehali oni v surovom  molchanii, tol'ko |liya,  derzhavshayasya
vperedi, ryadom s komandirom otryada, vremya ot vremeni chto-to gromko govorila,
no  do  Romana doletal  lish' zvuk  ee melodichnogo  golosa, o  nem ona slovno
zabyla...
     Zarosli strannyh zhelto-fioletovyh kustov  konchilis'.  Sredi vysokoj, po
poyas,  travy   stali   popadat'sya   obychnye  zemnye   rasteniya,  privezennye
pereselencami  s soboj. Sudya po  nim, cel'  ih byla blizka. I dejstvitel'no,
iz-za  holma  na  fone  zelenyh zaroslej  neozhidanno poyavilsya  gorod, slovno
vynyrnuv iz tumana...
     Makovki  teremov, pokrytye  krasivoj reznoj  cherepicej, vozvyshalis' nad
vysokoj  derevyannoj stenoj, no dazhe v etoj massivnoj stene, sozdannoj prezhde
vsego dlya oborony, chuvstvovalas' ruka masterov, ponimavshih zakony garmonii i
tochnyh proporcij. Na Romana nikto ne obrashchal vnimaniya, budto oni kazhdyj den'
podbirali na doroge sputnikov, pribyvavshih iz chuzhih mirov...
     Lish' pozzhe on uznal, chto  gordye rossy schitali  nevezhlivym proyavlyat'  k
gostyu izlishnij interes, oni derzhalis' s nim kak s ravnym...
     Komandir otryada ostanovilsya vmeste s |liej pered vorotami i protrubil v
rog.
     Vorota iz  ogromnyh, v dva obhvata,  breven so  skripom popolzli vverh,
otkryvaya v容zd v gorod. Otryad minoval dvojnuyu stenu, Roman ocenil ee tolshchinu
i vysotu.
     CHtoby  vozdvignut'  podobnoe  sooruzhenie,  ponadobilsya trud  ne  odnogo
pokoleniya.
     Znachit,  byli  ser'eznye prichiny,  pobudivshie rossov predprinyat'  takoe
stroitel'stvo. Roman  nachinal ponimat', kakuyu surovuyu,  polnuyu opasnostej  i
bor'by zhizn' vedut na  etoj planete  sorodichi  |lii.  Storozhevye  bashni  nad
vorotami ostalis' pozadi. Bol'she vsego Romana  porazhal material, iz kotorogo
byli slozheny steny  domov i ograd.  Derevo, dragocennoe natural'noe  derevo,
idushchee na Zemle lish'  na yuvelirnye ukrasheniya, zdes' lezhalo dazhe pod kopytami
konej...
     Nadolgo li priyutit ego etot gorod masterov i voinov?
     Illyuziya  ravenstva rasseetsya, kak tol'ko oni uznayut o nem vsyu pravdu, i
on snova  pochuvstvuet  sebya izgoem. No  poka  chto  on ocenil po  dostoinstvu
surovuyu  sderzhannost',  vernost' i pryamotu etih lyudej. Sobrannye v |lii, eti
kachestva  otkrylis' emu  v korotkie  chasy  ih sovmestnogo  puti, kazavshegosya
teper' pochti nepravdopodobnym.
     Zadumavshis', on  ne zametil,  kak otryad  ostanovilsya. Ryadom s ego konem
stoyal speshivshijsya komandir otryada. On vyter so  smuglogo borodatogo lica pot
i, ukazyvaya na vysokij svetlyj terem, progovoril, obrashchayas' k Romanu:
     -- |tot  dom  budet teper' tvoim. Ty sohranil zhizn'  moej docheri, i, po
obychayam nashego naroda, vse, chto prinadlezhit moej sem'e, prinadlezhit i tebe.
     -- Kak davno zhivet  tvoj  narod v etom mire? -- sprosil Roman,  nelovko
vyprygivaya iz sedla.
     -- Okolo dvuh vekov.
     Kfilong -- tak zvali otca |lii -- uzhe otkryl vorota, a otryad skrylsya za
povorotom.
     |liya dazhe ne  poproshchalas',  slovno  ne znala ego, slovno  vse, chto bylo
mezhdu  nimi  v  katakombah  Gridosa, vsego  lish' illyuziya,  son.  Starayas' ne
pokazat' obidy, Roman sprosil Kfilonga:
     -- V dome nikto ne zhivet?
     -- |to staryj dom, dom moih predkov. Po nashim obychayam, novyj chlen sem'i
vsegda zhivet v starom dome do teh por, poka ne postroit sobstvennogo. My vse
budem rady pomoch' tebe ego postroit', esli ty reshish' ostat'sya s nami.
     Oni podnyalis' po stupenyam kryl'ca,  voshli v seni,  vokrug stoyal gustoj,
terpkij aromat drevesiny i kakih-to trav, puchkami razveshannyh na brevenchatyh
stenah.
     SHirokaya gornica, prostoj derevyannyj stol u okna,  nezamyslovatyj ochag v
uglu -- vse kak tysyachu let nazad.
     Navernoe, tak  i  dolzhen  vyglyadet' dom,  v  kotorom cheloveku zahochetsya
ostanovit'sya posle dolgih stranstvij.
     -- Esli s teh por, kak vy zhivete v etom dome, proshlo vsego dva veka, vy
dolzhny pomnit' korabl', na kotorom prileteli vashi predki.
     -- My pomnim vse.
     -- Togda  ya  ne  ponimayu...  Ne  slishkom li  bystro  nastupil  dlya  vas
semnadcatyj vek?
     -- My sami reshili otkazat'sya ot mashin. Nashi otcy leteli syuda  na starom
korable,  oni hoteli zhit' nezavisimo ot civilizovannyh  mirov  i nashli zdes'
to,  chto iskali.  Ih  potomkam  pozdno  bylo chto-nibud' izmenyat'. V obratnuyu
storonu vremya techet bystree, chem vpered.
     -- A vy sami, razve vy ne hoteli vernut'sya?
     -- Dlya  bol'shinstva iz nas  chuzhie  miry -- vsego lish' krasivaya  skazka,
legenda. Syuda  ne hodyat rejsovye korabli,  a doroga, kotoroj ty prishel... My
eshche pogovorim ob  etom podrobnej. |ti dorogi zakryty dlya vseh, krome dejmov.
Tak chto osobogo vybora u nas ne  bylo, da i ne tak  uzh ploh  etot mir. Zdes'
mnogo opasnostej, chasto byvayut shvatki. Prihoditsya otstaivat' svoe mesto pod
solncem i pravo zhit'. No k etomu bystro privykaesh', v inom meste mne bylo by
skuchno. Mnogie dumayut  tak, kak ya, a te, kto schitaet inache, vse ravno nichego
ne mogut podelat'.
     -- S kem zhe vy srazhaetes'?
     -- Zdes'  zhivet  mnogo narodov, mnogo plemen, ne vse  uzhivayutsya drug  s
drugom.
     -- Ty hochesh' skazat', byli i drugie korabli, krome vashego?
     -- Kogda-to dorogi mezhdu mirami byli  otkryty  i  ne prinadlezhali odnoj
rase.  Razumnye sushchestva  iz  raznyh  mirov  vstrechalis' v  etom  meste  dlya
torgovli i  obmena. Mnogie  osnovyvali  zdes'  vremennye poseleniya, a  kogda
dorogi zakryli, ostalis' navsegda.
     Kfilong dostal s polki dve bol'shie glinyanye kruzhki, zacherpnul kovshom iz
derevyannoj  kadushki kakoj-to aromatnyj napitok i,  pododvinuv odnu iz kruzhek
Romanu, prodolzhil:
     -- Na severe, v bolotah, zhivut lyudi-lyagushki.  Oni  mirolyubivy  i mudry.
Oni obmenivayut  korni vodyanyh rastenij i zhemchug  na yajca terminusov i drugih
mestnyh nasekomyh, kotorye nashi zhenshchiny dlya nih sobirayut.
     Na zapade, u otrogov snezhnyh gor, zhivut lyudi-pticy. Oni prishli iz mira,
gde tyazhest' men'she, chem zdes', i  letat' im na Angre ne tak-to prosto. I vse
zhe oni postroili gorod na nepristupnoj skale.  Tuda  net ni odnoj  Dorogi. S
letungami prihoditsya inogda  srazhat'sya, no s nimi trudno borot'sya. Ih  gorod
nepristupen. Oni napadayut sverhu kogda hotyat i kogda hotyat pokidayut shvatku.
Dlya nih ne sushchestvuet zakonov chesti, i potomu my preziraem ih.
     V lesah zhivut i drugie plemena, o kotoryh my malo chto znaem. Odin raz v
godu,  v den' velikogo torga, vse oni  vylezayut iz svoih gnezd i prihodyat  k
podnozhiyu bashni strazhej dlya obmena. |tot den' prazdnuyut vse plemena. Vo vremya
velikogo torga,  kotoryj dlitsya celuyu  nedelyu, vse plemena  zaklyuchayut  mezhdu
soboj peremirie, i dazhe dejmy  prisylayut inogda svoih rabov  dlya torgovli  s
nami. Angra ochen'  drevnyaya  planeta, na nej nemalo tajn.  Kogda-to zdes' zhil
moguchij narod, upravlyavshij vsemi  zvezdnymi putyami. No vremya bezzhalostno. Ot
ih stolicy ne ostalos' dazhe pyli, a  zvezdnye dorogi zahvatili dejmy... |liya
skazala,  chto ty sumel projti cherez dver' bez pomoshchi volshebnoj  sily dejmov.
Mne trudno poverit' v eto.
     --  YA sam veryu s trudom. Ne znayu, poluchitsya  li u menya eto kogda-nibud'
snova.  V moment  smertel'noj  opasnosti  chto-to  proizoshlo, no  sejchas  mne
kazhetsya, chto eto  bylo ne so mnoj... -- Roman obhvatil golovu rukami, vnutri
pul'siroval stal'noj shar  boli, --  Vo  mne zhivut slovno  dva cheloveka. YA ne
znayu. YA ne mogu ob座asnit'.
     Staryj vozhd' dolgo molchal. Za oknom medlenno ostyval fioletovyj den'.
     Oblaka u dal'nih gor  zakryli solnce svoimi puhovymi odezhdami. No gorod
prodolzhal zhit',  otovsyudu  donosilis'  golosa,  zvon  instrumentov,  mychanie
domashnih zhivotnyh.
     -- U nas net mehanicheskih  slug, -- vnov' zagovoril  staryj  voin. -- I
odin  chelovek  u  nas  ne  sluzhit  drugomu.  Pomogayut, konechno, esli  nuzhno,
pomogayut vse, no ne sluzhat.  Vozmozhno, ty privyk k  drugoj zhizni, togda tebe
budet trudno u nas.
     Roman usmehnulsya:
     -- Boyus',  eti problemy budut dlya menya ne samymi slozhnymi. YA spravlyus'.
Mne nravyatsya vashi zakony.
     Kfilong govoril tak, slovno emu vse  bylo yasno  v sud'be Romana. Slovno
ona  navsegda  teper' svyazana s  etim mirom, s derevyannym  gorodom, s domom,
napolnennym zapahom trav, s prostovolosoj devushkoj |liej, o kotoroj ne  bylo
skazano ni slova i kotoraya uehala, ne poproshchavshis' i dazhe ne vzglyanuv  v ego
storonu. I vpervye v  zhizni emu  ne  hotelos'  nichego izmenyat', mozhet  byt',
ottogo,  chto  zdes'  nikto ego ne sprosit o nastoyashchem  imeni i on  sam volen
vybrat' lyuboe ...
     Kfilong podnyalsya. No  u poroga vdrug zaderzhalsya i  proiznes frazu,  nad
kotoroj  Roman  razmyshlyal dolgie  chasy, ostavshis' odin: "V nashem mire mnogoe
stanovitsya yasnee  i proshche. Ne  muchaj  sebya, vse obrazuetsya samo soboj. Zdes'
tebe iskrenne rady".  I  vyshel  ne  poproshchavshis'. Roman dolgo slushal  tishinu
pustogo doma, vdyhal ego aromat i dumal obo vsem srazu i ni o chem konkretno.
Potom  vstal,  vyshel  na  kryl'co.  Dvor  byl  chistyj,  uhozhennyj,  v  hlevu
vorochalis' domashnie zhivotnye.
     Vpervye v zhizni kto-to v nem nuzhdalsya. Vpervye v  zhizni emu prinadlezhal
sobstvennyj dom. I eto bylo ochen' strannoe, davno zabytoe chuvstvo...
     Daleko v temnom nebe mel'knula kakaya-to ten'. Roman provodil ee glazami
do  blizhajshih holmov i  podumal  o  tom, chto nado  budet  sprosit' Kfilonga,
letayut  li po nocham lyudi-pticy. CHto-to emu ne ponravilos' v etoj teni. Ptica
letela  strannym  zigzagom, uporno  starayas'  skryt'sya  za  kryshami  vysokih
stroenij. No strazhi na  bashnyah ne podnyali trevogi,  a on znal ob  etom  mire
slishkom malo, chtoby bespokoit'sya vser'ez.





        Glava 2

     




     Dom  prinyal  Romana  kak  svoego, i  on  spal krepko,  bez  snovidenij.
Vozmozhno,  emu  snilis'  dobrye  sny, te  samye, kotorye  tak  trudno byvaet
vspomnit' utrom,  kogda  oslepitel'no yarkoe  solnce, ne zatenennoe ni edinym
oblakom, zaglyanet v okno.
     On prosnulsya  ot ego nezharkih luchej i dolgo lezhal  bezdumno, poka kriki
golodnyh zhivotnyh  vo dvore ne  vyveli ego  iz polusonnogo ocepeneniya.  Pora
bylo  vstavat' i nachinat' novuyu zhizn'  fermera. Za stenami brevenchatogo doma
cheloveka dvadcat' vtorogo stoletiya ozhidal semnadcatyj  vek. A on vse  eshche ne
znal, radovat'sya etomu ili ogorchat'sya.
     V  horosho  nalazhennom  hozyajstve hlopoty po uhodu  za skotom i domom ne
pokazalis' emu slishkom obremenitel'nymi. Razdrazhala lish' novizna obstanovki.
     Nekotorye   nuzhnye  predmety   prihodilos'  iskat'  po  polchasa.  I  on
nedovol'no vorchal  na mestnye  poryadki, na to,  chto  zdes'  dovol'no stranno
obrashchayutsya  s gostyami, na |liyu,  zabyvshuyu  o  nem,  edva oni  vstretilis'  s
rossami. K  obedu, zakonchiv  hlopoty po  domu, on reshil vybrat'sya na ulicu i
razobrat'sya v  svoem ne ochen'-to opredelennom polozhenii. U vorot on vstretil
Kfilonga, kotoryj mrachno soobshchil, chto starejshiny rodov zhdut  Romana  v  dome
sobranij.
     Dom sobranij  stoyal  posredi central'noj  ploshchadi  gorodka. V  zale  za
bol'shim oval'nym stolom sideli vosem'  pozhilyh muzhchin. V  domotkanoj  odezhde
oni kazalis' krest'yanami, soshedshimi s muzejnoj kartiny.
     Ser'eznaya  prichina  zastavila etih  lyudej brosit' vse dela  i sobrat'sya
zdes'.
     Im predstoyalo reshit' sud'bu prishel'ca iz chuzhogo mira.
     Esli  obshchina  otkazyvala cheloveku  v  gostepriimstve,  on  dolzhen byl v
techenie  chasa pokinut'  predely  goroda, i  vse  horosho  ponimali,  chto  eto
oznachaet v mire, polnom opasnostej i vragov.
     Kfilong  i  Roman  seli ryadom,  naprotiv  ostal'nyh  starejshin. Kfilong
vystupal  poruchitelem   chuzhaka,  i   mnogie   poglyadyvali  v   ego   storonu
neodobritel'no.
     Zasedanie  nachal  suhon'kij  sedoj  starik  s  pronzitel'nymi  golubymi
glazami.
     -- Druz'ya, -- nachal  on. -- Zdes'  ne prinyato  tratit' vremya na  pustye
slova, poetomu perejdem k delu. |tot chelovek spas zhizn' docheri Kfilonga, chto
daet emu pravo  pretendovat' na  nashe gostepriimstvo.  Kto vozrazhaet  protiv
etogo?
     -- YA proshu dlya nego ne prava gostya, -- srazu zhe vmeshalsya Kfilong. -- On
poluchil  ot menya usad'bu  predkov  i  po starinnomu obychayu  yavlyaetsya  teper'
chlenom moego  roda. Kto otkazhet chlenu  roda Kfilonga v prave vojti v  obshchinu
nashego goroda?
     --  Ty  slishkom  toropish'sya,  Kfilong,  --  zagovoril muzhchina  moguchego
slozheniya; dazhe sidya, on na dve golovy vozvyshalsya  nad vsemi ostal'nymi, -- i
stavish' telegu vperedi konya. Usad'bu predkov mozhno darit' lish' chlenu obshchiny.
A prishel'cev obshchina nasha dosele ne privechala.
     --  ZHizn' nashim docheryam prishel'cy ne spasali, ottogo i ne privechali  my
ih,  a etot  chelovek spas moyu doch'! Teper' on  chlen  moego roda! --  Kfilong
grohnul po  stolu svoim ogromnym kulakom  i  vskochil, ego glaza  sverkali, a
ruka  naprasno  iskala na  poyase  rukoyat' mecha, ostavlennogo za porogom doma
sobranij.
     --  Syad', Kfilong!  --  trebovatel'no  proiznes  starejshina,  otkryvshij
sobranie, i Kfilong podchinilsya. -- Nam nuzhno vo vsem razobrat'sya.
     --  Pust' chuzhezemec rasskazhet, kak  popal  v nashi zemli, --  nastojchivo
potrebovalo  srazu  neskol'ko  golosov,  i  Roman,  ponimaya,  kak  nelepo  i
nepravdopodobno zvuchit ego rasskaz, popytalsya izlozhit' hotya by samuyu sut'.
     Slushali ego vnimatel'no i molcha. V etih  lyudyah chuvstvovalos'  prirodnoe
dostoinstvo  i  sderzhannost',  oni  nichem  ne  vydali svoego  udivleniya  ili
nedoveriya k neveroyatnym sobytiyam, kotorye on vynuzhden byl opisyvat'. Po mere
vozmozhnosti  Roman  uproshchal  situaciyu,  koe-chto  propuskaya,  no  v  osnovnom
peredavaya   sut'  samogo  glavnogo:   znakomstvo  s   uchitelem,  special'nye
trenirovki, verbovku na Gridos, shvatku s dejmom i perehod na Angru.
     Kogda on zakonchil rasskaz, starejshiny poprosili  ego  vyjti i podozhdat'
resheniya.
     Oni  soveshchalis' ne men'she chasa. Nakonec v dveryah  pokazalsya mrachnyj kak
tucha Kfilong. Roman ponyal, chto ego dela plohi.
     --  ZHdi! -- brosil on na hodu, vskakivaya  na loshad',  i umchalsya v  tuche
podnyatoj pyli.
     Roman vnov' ostalsya  odin. On sidel vozle doma starejshin i dumal o tom,
chto sud'ba ego ne baluet, vidno, emu suzhdeno byt' vechnym strannikom.  No eto
ne moglo ob座asnit' vsyu gorech'  chuvstva, kotoroe on sejchas ispytyval. V konce
koncov,  za  predelami goroda  mogli najtis'  bolee  gostepriimnye  obshchiny i
plemena, vot tol'ko |liyu on bol'she ne uvidit.
     V  podzemnyh  peshcherah  i bashne  strazhej emu kazalos',  chto v  otnoshenii
devushki  k  nemu  prisutstvovala  ne  tol'ko  blagodarnost'.  Roman  pytalsya
ob座asnit' ee zamknutost' i otchuzhdennost',  poyavivshuyusya s  momenta  poyavleniya
rodichej,  neizvestnymi emu  pravilami povedeniya,  obyazatel'nymi  dlya  zhenshchin
obshchiny,  odnako sejchas  on uzhe tak  ne  dumal.  Ni ona  sama, ni  Kfilong ne
obmolvilis'  ni slovom o  teh drevnih  obryadah,  na kotorye  ona namekala  v
podzemnyh shtol'nyah, kogda ih zhizn' visela na voloske. Vse okazalos' mirazhem,
pustymi mechtami. Ona zdes' doma, a on -- izgoj.
     Da  i kto  zahochet svyazyvat' svoyu sud'bu s  chelovekom  posle rasskaza o
stal'nom share. S chelovekom, kotoryj sam ne znaet, kto on na samom dele.
     Neopredelennost'  polozheniya,  v  kotorom  on   teper'  ochutilsya,   lish'
usugublyala  emu mucheniya.  To emu hotelos', ne dozhdavshis' resheniya starejshin i
ne  poproshchavshis',  ujti iz goroda tol'ko dlya  togo, chtoby |liya,  uznav o ego
bezrassudnom  postupke,  pozhalela o  svoej cherstvosti. To hotelos' razyskat'
dom Kfilonga, vorvat'sya tuda,  ob座asnit'sya, nakonec,  s  |liej i pokonchit' s
muchitel'noj neopredelennost'yu.
     On  brosalsya  iz  odnoj  krajnosti v  druguyu  i  vse eshche  ne znal,  kak
postupit', kogda v konce ulicy poslyshalsya zvuk kopyt.  Po zvonkomu perestuku
on  ponyal, chto  vsadnikov dvoe.  Kogda  oni  pod容hali blizhe,  on pervyj raz
uvidel |liyu v ee nacional'noj odezhde. Ran'she on  predstavlyal sebe, kak mozhet
vyglyadet' takaya zhenshchina,  kak |liya,  v  sedle boevogo konya, s obnazhennymi do
beder  dlinnymi  nogami,  prikrytymi  lish'   kozhanoj  pletenkoj  special'nyh
verhovyh  sapog,  v  oblegayushchej  kurtke  s  shirokim  vorotnikom,  ukrashennoj
blestyashchimi metallicheskimi  plastinami.  Za plechami ee  vidnelsya dlinnyj luk,
volosy, lish'  slegka skreplennye obruchem, leteli  vsled za vsadnicej shirokoj
tugoj volnoj.
     |liya i v etot raz  ne  proiznesla ni  slova, tol'ko glaza ee  sverknuli
golubym ognem, i, gordo otkinuv golovu, devushka voshla v dom soveta.
     Kfilong ostalsya s Romanom i, ustalo usmehnuvshis', proiznes:
     -- Ej pridetsya skazat' im vse. Mne oni ne poverili. Ne bylo eshche sluchaya,
chtoby  nashi zhenshchiny  vybirali  sebe muzhej sredi  inorodcev.  Esli starejshiny
priznayut ee vybor zakonnym, ty budesh' uchastvovat' v ispytanii.
     Minutu nazad  Roman byl polon otchayaniya, a teper' ego serdce gotovo bylo
vyprygnut' iz grudi ot radosti. CHto emu ispytanie, esli vse bylo pravdoj!
     Znachit, ona ego  lyubit?  Znachit, on  vse-taki ne oshibsya i tam, v grote,
pravdoj bylo kazhdoe ee slovo?
     Kfilong, dozhdavshis', kogda Roman vnov' obretet sposobnost'  soobrazhat',
prodolzhil:
     --  |lii,  kak i kazhdoj zhenshchine znatnogo roda,  zheniha naznachaet  sovet
starejshin  srazu  zhe  posle  rozhdeniya.  No  potom, kogda  devushka  dostigaet
sovershennoletiya,  ona  poluchaet  pravo  vybora, i,  esli on ne  sovpadaet  s
mneniem starejshin, naznachaetsya ispytanie.
     -- Vyhodit, vybor zhenshchiny ne mozhet byt' polnost'yu svobodnym?
     --  ZHenshchina ne  ostanetsya v  proigryshe. Ona  poluchit  v  muzh'ya muzhchinu,
kotoryj luchshe smozhet obespechit' ee detej zashchitoj, a dom pishchej. Zdes', u nas,
eto ne tak uzh malo.
     I neozhidanno dlya sebya Roman vdrug ponyal, chto ne imeet prava sudit' etih
lyudej  po zakonam,  kotorym  do sih  por  sledovala  ego zhizn' v spokojnom i
blagoustroennom  mire.  Nakonec  na kryl'ce  pokazalsya  vse tot zhe starec  s
pronzitel'nym vzglyadom i ob座avil reshenie starejshin:
     -- Tvoya doch' predstavila sovetu ubeditel'nye dokazatel'stva sily svoego
chuvstva i svoego  razuma. Sovet naznachaet  ispytanie na zavtra.  Pust' chuzhoj
otdohnet. Esli on vyderzhit ispytanie,  nikto zdes' bol'she ne stanet  ego tak
nazyvat'.
     Kogda  Kfilong, zakonchiv svoi dlinnye nastavleniya, nakonec ushel i Roman
ostalsya odin, na serebristom nebe Angry poyavilas' uzhe tret'ya luna.
     Noch'  polnovlastno  vstupala v svoi  prava. Roman lezhal odin  v  pustom
dome.
     Za oknom myagko bilsya veter, nochnye  zhuki razmerom  s letuchuyu mysh' vremya
ot vremeni  vozilis' na cherdake. Son ne shel k nemu v etu serebryanuyu noch'. On
chuvstvoval,  kak soki,  zapahi i zvuki chuzhogo mira postepenno vhodyat v nego,
stanovyatsya  chast'yu  ego  samogo  i ot etogo  on sam  stanovilsya neot容mlemoj
chast'yu novogo mira. Roman uzhe znal, chto zavtra, kak by ni povernulas' k nemu
sud'ba, on ne smozhet ujti otsyuda i budet borot'sya do  konca za pravo obresti
svoj ochag,  svoe  mesto  pod zdeshnim solncem, kotoroe  uzhe  ne kazalos'  emu
chuzhim.
     Ten', takaya zhe serebryanaya i legkaya, kak svet tret'ej luny, mel'knula za
oknom.
     Roman ne  videl ee, no, pochuvstvovav neob座asnimoe volnenie, podnyalsya so
svoego grubogo lozha, ukrytogo pushistymi shkurami neizvestnyh zhivotnyh.
     Svist   i  shelest  nochnyh  nasekomyh,  edva  ulovimoe  dvizhenie  vetvej
nevedomyh rastenij manili ego, i on ne stal protivit'sya zovu nochi, Svet luny
zaputalsya v vetvyah derev'ev, a mozhet  byt', v pryadyah volos lyubimoj  zhenshchiny?
|to byla noch', v kotoruyu mogli osushchestvit'sya lyubye nesbytochnye zhelaniya... On
uslyshal zvuk  legkih shagov u sebya  za spinoj, goryachee Dyhanie, i,  kogda dve
malen'kie  ruki obvili ego  sheyu, on  ne udivilsya,  ne vzdrognul, lish' zamer,
kazhdoj kletochkoj vpityvaya eto nezhdannoe schast'e.
     -- Prosti,  milyj, -- shepnula  |liya, -- ya ne mogla prijti ran'she. CHtoby
tebya uvidet', ya narushila vse nashi zakony. YA  prishla skazat', chto esli zavtra
sud'ba ne budet k nam blagosklonna, ya ostavlyu svoj rod i ujdu s toboj. YA vse
uzhe reshila. CHto by ni sluchilos', my budem vmeste .
     Nichego ne otvetiv,  on privlek ee k sebe, i dve teni  slilis'  v odnu v
etu noch' osushchestvlennyh zhelanij.
     Kak  tol'ko pervye  luchi  solnca kosnulis'  solnechnyh chasov pered domom
soveta,  na  vysokoj  derevyannoj  bashne  udaril  kolokol, vozveshchaya o  nachale
narodnogo sbora.
     Bylo  li to  starinnoe  veche  ili povod dlya  prazdnika?  Nikto zdes' ne
zabotilsya  o formal'nostyah, zato lyubili sobrat'sya vsem mirom, otdat' dolzhnoe
trapeze i shipuchim hmel'nym napitkam.
     Na  ploshchad' uzhe  vykatili bochki  s bragoj  i  ustanovili dlinnye stoly,
lomyashchiesya  ot  yastv  i  plodov.  Zainteresovannyj  v  polozhitel'nom  reshenii
narodnogo sobraniya rod  postavlyal dlya  prazdnika  prodovol'stvie  i napitki.
Segodnya eto delali lyudi Kfilonga.
     Edva smolk protyazhnyj  zvuk kolokola,  na pomost dlya glashataev  podnyalsya
odin iz starejshin. On trizhdy udaril posohom, i shum postepenno stih.
     --  Druz'ya,  rodichi,  gosti  ot  otdelivshihsya,  no  druzhestvennyh   nam
semejstv! Segodnya  u nas neobychnyj den' ispytanij.  Vpervye za  vsyu pamyatnuyu
istoriyu nashego  naroda dlya  uchastiya v nem dopushchen chelovek iz chuzhogo plemeni,
ne  svyazannogo s nami uzami krovi. Vse vy  znaete,  chto on  sdelal  dlya roda
Kfilonga i pochemu emu predostavleno takoe isklyuchitel'noe pravo.
     K  nemu obrashchayus' ya  so slovami  mudrosti, vzrashchennoj nashim narodom,  a
takzhe k  vam, brat'ya, daby  napomnit'  o  glavnom. My  zhivem  mezhdu soboj  v
soglasii mnogo  let, sredi opasnostej i  vrazhdy chuzhdyh  nam sushchestv. Za  eti
gody poznali my  i gorech' porazhenij, i gore mnogih  utrat, Radost'  druzhby i
sladost' pobed.
     Desyatiletiyami  kopilas'  mudrost'. Postepenno  my ponyali, chto  v  nashem
surovom mire ne vsyakij muzhchina mozhet byt' nadelen vysokim pravom  zachinatelya
novogo roda, a lish' tot, kto sposoben obespechit' bezopasnost'  svoim budushchim
detyam  i svoim blizkim, nadelit' ih  pishchej. Tot, ch'i ruki iskusno trudyatsya i
umelo vladeyut oruzhiem.
     Pust' zhe otec derev'ev prosvetit nas segodnya, v den' svoego polnoletiya,
dostoin li chuzhezemec docheri Kfilonga?
     Odobritel'nye kriki proneslis' iz konca v konec  po vsej ploshchadi, v nih
potonuli  redkie  golosa  nedovol'nyh.  Narodnoe  sobranie podtverdilo  svoe
soglasie  s  resheniem  starejshin, i srazu  zhe  dvoe  oruzhenoscev  v rasshityh
serebryanym  ornamentom kaftanah podoshli k  Romanu i  vezhlivo,  no nastojchivo
uvlekli za soboj.
     Na  krayu goroda u samoj steny stoyalo izolirovannoe stroenie, obnesennoe
vysokoj ogradoj.
     -- Zdes' ty  budesh' zhdat'  polunochi. Potom  za  toboj  pridut lyudi otca
derev'ev. Ne vyhodi iz doma, chuzhezemec, nikto ne dolzhen tebya videt', poka ne
nastupit polnoch'.
     Oruzhenoscy ushli.  Roman  ostalsya  odin.  Tainstvennyj  obryad  ispytaniya
nachalsya.









     Nebol'shoj  otryad  vsadnikov,  soprovozhdavshij  Romana,  pokinul gorod  v
polnoch'.
     Vnov' na gorizonte Angry plyla tret'ya luna, zalivavshaya vse vokrug svoim
koldovskim serebryanym svetom, tol'ko teper' ryadom ne bylo |lii...
     Oni ehali po trope, postepenno uhodivshej k temnoj gromade nochnogo lesa.
     Izdali les vosprinimalsya bezlikoj, smutnoj massoj, no,  kak  tol'ko  on
poglotil ih, Roman ponyal, chto i noch'yu zdes' burlit zhizn'.
     Tret'ya luna svetila tak yarko, chto  dazhe pod pologom derev'ev mozhno bylo
razlichat' dorogu. V  kustah vozilis' i uhali nochnye sushchestva, to i delo  oni
vyprygivali pryamo pod kopyta konej, i vsadniki  natyagivali povod'ya ili rezko
svorachivali v storonu, chtoby ne prichinit' im vreda.
     CHasa cherez dva otryad ostanovilsya posredi bol'shoj polyany, so vseh storon
okruzhennoj temno-fioletovoj  stenoj lesa. Rastitel'nost' na Angre  vyglyadela
stol' zhe raznoobrazno, kak i naselyavshie planetu sushchestva. Slovno vse plemena
iz raznyh mirov privezli  s soboj kusochki  rodnoj prirody. V lesu,  ryadom  s
derev'yami,  napominavshimi  Romanu duby i sosny Zemli,  stoyali ni  na chto  ne
pohozhie probkovye bochki s puchkom list'ev na samoj vershine.
     V  nepodvizhnosti proshlo  ne men'she  chasa. Nikto iz sputnikov  Romana ne
razgovarival, na ego voprosy  poprostu ne otvechali.  Lish' loshadi vshrapyvali
da vremya ot vremeni perebirali kopytami ili ispuganno sharahalis'  v storonu,
pochuvstvovav nevidimoe dlya cheloveka  dvizhenie  nochnyh obitatelej lesa. Togda
vsadniki umelo i laskovo uspokaivali konej.
     Izdali poslyshalsya stuk kopyt. Otryad speshilsya, konej otveli v storonu, i
pochti srazu na polyanu vyehala novaya gruppa  vsadnikov.  V sedlah sideli odni
zhenshchiny.
     Roman ne  srazu uznal sredi nih tu, kotoruyu tak hotel uvidet'... Tol'ko
kogda |liya sprygnula s  konya i brosila na ego krup shirokij  temnyj plashch,  on
sdelal shag ej navstrechu  i ostanovilsya, zametiv predosteregayushchij zhest odnogo
iz svoih sputnikov.
     ZHenshchiny speshilis', uveli konej  i smeshalis' s muzhchinami, na krayu polyany
oni ostalis' vdvoem, nahodyas' v neskol'kih shagah drug ot druga.
     Romanu stal  nadoedat'  zatyanuvshijsya neponyatnyj ritual,  no  tut propel
ohotnichij rozhok. Vse rossy vskochili  v sedla i umchalis', a |liya vzyala Romana
za ruku i povela za soboj v glub' lesa.
     Zarosli  stanovilis'  vse gushche, vetvi to  i delo  pregrazhdali dorogu, a
ogromnye tolstye korni derev'ev prevrashchali tropu v podobie gornoj dorogi.
     --  Kuda  my   idem?   --   ne  vyderzhal   nakonec  Roman,   reshitel'no
ostanavlivayas'.
     -- Segodnya v lesu bezopasno.
     -- No ya hochu znat'! Mne nadoelo delat' to, chego ya ne ponimayu.
     --  U nas sushchestvuet obryad -- te, kto lyubyat drug druga, prihodyat v noch'
polnoletiya k otcu derev'ev, chtoby  on blagoslovil ih. |ta noch'  svyashchenna dlya
vseh zhivushchih na nashej zemle.
     -- A ispytanie?
     -- Esli otec ne daet blagosloveniya -- lyudi ne mogut zhit' vmeste.
     Bol'she Roman ni o chem ne sprashival. Religioznyj obryad? Vozmozhno.
     Navernyaka ne  tol'ko eto -- v lesu  byla kakaya-to tajna, i on oshchushchal ee
kazhdoj kletochkoj svoego sushchestva.
     Strannyj, terpkij, volnuyushchij aromat doletel iz zaroslej, s toj storony,
kuda oni shli, i |liya schastlivo zasmeyalas'.
     Vozmozhno, v  p'yanyashchem zapahe  byla razgadka toj likuyushchej, burnoj zhizni,
kotoraya  perepolnyala  les v  etu volshebnuyu  noch'?  On ne  znal,  no emu  uzhe
peredalos'  ot  sputnicy  oshchushchenie  schast'ya  i  radostnogo  ozhidaniya.  Dikaya
koloniya? CHuzhdoe  emu plemya s neponyatnymi obychayami, verovaniyami, ustoyami? Da,
vse eto tak. ZHit' zdes' navernyaka neprosto. No Roman ponyal, chto v otlichie ot
holodnyh, zapolnennyh  tehnicheskim  progressom  mirov, oblegchayushchih  cheloveku
sushchestvovanie, zdes' lyudi byvayut schastlivy.  A za progress  poroj prihoditsya
platit' slishkom vysokuyu cenu.
     V  konce koncov v svoih beskonechnyh skitaniyah on nashel to,  chto  iskal.
Emu nuzhna  byla eta  zhenshchina, etot nochnoj  les, etot pronizyvayushchij  vse  ego
sushchestvo pryanyj aromat. Lesnye  zarosli razdvinulis', propuskaya ih na  bereg
ozera. Tropa  uperlas' v  obryvistyj bereg. Koe-gde iz  travy vypirali serye
zamshelye  valuny. Voda, otrazhaya svet luny,  kazalos', svetilas' sama, ozaryaya
pribrezhnye kusty nereal'nym golubovatym svetom. Ot ozera veyalo  prohladoj, a
zarosli ischezali v polose tumana.
     Ne dohodya do pribrezhnogo obryva neskol'kih metrov, |liya ostanovilas'.
     Obramlennyj  uhodyashchimi v vodu  polosami tumana,  pered  nimi vozvyshalsya
lesnoj ispolin. Vo vremya svoih stranstvij Roman nasmotrelsya na raznoobraznuyu
rastitel'nost'  i  ne  predpolagal, chto ego mozhet porazit' vid  dereva.  |to
derevo  prevoshodilo  vse,  chto  sposobno  bylo  predstavit' sebe izoshchrennoe
chelovecheskoe voobrazhenie.
     Myagkij  lunnyj svet  vysvechival  kazhdyj listochek,  kazhduyu skladku  kory
etogo  titana  sredi derev'ev. Porazhali  ne  sami razmery dereva,  hotya ono,
nesomnenno, bylo ogromnym, porazhala  ego velichestvennost'. Nechto takoe,  chto
srazu govorilo tomu, kto  syuda  prihodil: "Pered vami samoe  velikoe  derevo
mira..."
     --  |to  otec derev'ev. V  nem  obitaet duh moego naroda. On nakazyvaet
vinovnyh i darit udachu tem, kto ne narushaet zavetov predkov. -- |liya slozhila
ruki u grudi i shagnula vpered, sobirayas' opustit'sya na koleni.
     -- Ne nado etogo delat', -- skazal Roman, ostorozhno priderzhivaya devushku
za lokot'.  --  Nastoyashchie  bogi ne trebuyut  pokloneniya  i  nikogda ne grozyat
karoj. Esli ya i vynes iz svoih stranstvij kakuyu-to mudrost', to ona imenno v
etom.
     -- A oni est'? Ty ih videl?
     -- Kogo? -- ne ponyal Roman.
     -- Nastoyashchih bogov?
     -- Oni vsegda uskol'zayut. No oni est', potomu chto oni s  nami. Vmeste s
nadezhdoj, vmeste  s tem  chuvstvom, kotoroe  soedinilo  nas.  Lyudi  razoshlis'
daleko po  raznym miram.  Oni razdvinuli gorizonty  svoej  Vselennoj,  no ot
etogo, v sushchnosti, nichego ne izmenilos'. Potomu chto  kazhdyj  raz,  kogda nam
kazalos', chto poslednyaya  dver' otkryta, vspyhivala  za dalekoj, nedostizhimoj
liniej  gorizonta  novaya raduga, voznikala  novaya  tajna,  za  kotoroj pochti
vsegda pryatalis' novye bogi, -- i, vozmozhno, vse oni lish' otrazhenie odnogo i
togo zhe.
     --  YA  ne ponimayu  tebya...  Duh  etogo dereva  pokrovitel'stvuet  vsemu
zhivomu, chto  sushchestvuet v nashem mire. My ne  schitaem ego bogom, skoree,  eto
nash drug.
     -- YA znayu. Tem bolee on ne nuzhdaetsya v tvoem poklonenii.
     -- Otkuda ty eto znaesh'? Ty chuvstvuesh' ego? Slyshish' golos?
     -- YA ne mogu ob座asnit', no, po-moemu, eto tak.
     |liya prizhalas' k nemu, i v prohlade nochi Roman oshchutil teplotu ee tela i
ponyal istinnuyu cenu etoj mimoletnoj laski.
     -- Pust'  budet tak, kak ty  hochesh'. Otec govoril mne, chto v etom meste
ustami lyudej govoryat inogda sami bogi.
     Ona  zamolchala.  I  tol'ko   sejchas,  otreshivshis'  ot  svoej   strannoj
zadumchivosti, Roman netoroplivo snizu doverhu osmotrel derevo. Teper' ono ne
pokazalos' emu takim ogromnym, kak s pervogo vzglyada.
     Stvol, nevysokij, skruchennyj v mnozhestvo uzlov, skryval v sebe strannye
lica nevidannyh sushchestv. Romanu pochudilos'  v  nih  nekoe  dvizhenie,  slovno
derevo, uvidev ego,  usmehnulos'. Vozmozhno, to byla vsego lish' igra  lunnogo
sveta  i  glubokih  chernyh  tenej,  pryatavshihsya  mezh  skladok  kory  lesnogo
velikana.  Ego korni  uglubilis'  svoimi  koncami  v  vodu  ozera. Kazalos',
kakoe-to  gigantskoe sushchestvo prileglo otdohnut' na  beregu, opustiv ustalye
lapy.
     No samym udivitel'nym byla krona dereva. Nevysokaya, s tonkoj prozrachnoj
listvoj,  s  pervogo vzglyada  ona  nichem  ne  otlichalas'  ot  krony  obychnyh
derev'ev,  no  teper' on  razglyadel  v nej neskol'ko  uplotnenij, pohozhih na
gnezda bol'shih ptic.
     Tam tailis'  lepestki  ogromnyh cvetov. Snaruzhi oni vyglyadeli zelenymi,
no storona, obrashchennaya vnutr', polyhala  carstvennym  purpurom.  Formoj  oni
napominali emu cvety lotosa.
     Lish'   sejchas  on  ponyal,   gde  byl  istochnik   op'yanyayushchego   aromata,
zapolnivshego ves' les.
     On stoyal uzhe  ryadom so stvolom. Lica dereva priobreli vdrug chetkost'  i
opredelennost'. Ih bylo neskol'ko, obrashchennyh  v  raznye  storony.  A vnizu,
mezhdu kornej, travy i kamnej, ulybalis' tolstye guby lesnogo carya.
     Nad nimi raspolozhilsya ogromnyj borodavchatyj narost v forme  nosa i vyshe
--  naplyvy nadbrovnyh dug. Byli li tam zhivye glaza? |togo  on ne znal. Zato
ne prihodilos'  somnevat'sya v  real'nosti  cveteniya tysyacheletnego  velikana.
Nesmotrya na pochtennyj vozrast, v nem vse eshche burlili yunye soki zhizni.
     -- Slyshish' li  ty menya, chelovek? -- Edva razlichimyj shelest list'ev.  To
byl shoroh trav ili real'nyj golos kakogo-to sushchestva iz chisla teh, ch'i mysli
inogda  probivayutsya   v  soznanie  cheloveka?  Tot,  kto  nauchilsya  razlichat'
vnutrennie  golosa  razumnyh sushchestv, vremya  ot  vremeni  ulavlivaet smutnye
otgoloski, pohozhie na  shum drevesnyh  sokov.  Byl li  eto takoj golos? On ne
znal. Zamerev v pochtitel'nom molchanii, Roman slushal...
     CHtoby ne chuvstvovat' sgustivshijsya vokrug nego ledyanoj holod, on nashchupal
v  polumrake goryachuyu ladoshku zhenshchiny.  Glaza |lii byli zakryty. Zaprokinutoe
vverh lico kazalos' bezzhiznennym. Kakie grezy vitali vokrug nee? Roman  tozhe
chuvstvoval  oduryayushchee  dejstvie cvetochnogo  aromata,  no nad  nim on ne  byl
vlasten do takoj stepeni, ili on oshibalsya?
     Strannaya noch'  carila vokrug.  Noch',  pohozhaya na tuman,  nastupavshij ot
ozera na  sushu. Noch'  neopredelennyh otvetov,  prozrenij,  voprosov, cheredoj
idushchih  drug za drugom. Oslepitel'nyh, kak vspyshka dalekoj zarnicy, dogadok,
tut zhe zakryvaemyh tumanom somnenij...
     "Sotni tysyach let v nedrah etogo mira  zhdet  svoego  otkryvatelya drevnyaya
tajna, klyuch bespredel'nyh zvezdnyh dorog...".
     Byl li to golos dereva ili otgoloski ego sobstvennyh  myslej? No pochemu
togda tak otchetlivo vspomnilsya  emu imenno sejchas ni s  chem ne sravnimyj mig
poleta skvoz' bezdnu, kogda na kratkuyu dolyu mgnoveniya on pochuvstvoval v sebe
sily upravlyat'  etim  poletom,  kogda v  mozgu vspyhnula  zvezdnaya shema  --
pautina trass, i on smog vybrat' odin-edinstvennyj iz milliardov putej...
     Bylo li eto na samom dele? Noch' somnenij i voprosov  vse eshche dlilas'. A
tuman vokrug dereva mezh tem nachinal uplotnyat'sya, vytyagivat'sya, prevrashchayas' v
nekotoroe podobie steklyannyh sten.
     V obrazovavshejsya zerkal'noj  kletke  ostalis' lish' on,  |liya  i  lesnoj
car'.
     I samym  strannym, samym  neveroyatnym bylo  to, chto v beschislennom ryadu
vzaimnyh  otrazhenij  mezhdu  dvumya  zerkal'nymi  ploskostyami  on  videl kuski
berega, beskonechnyj ryad staryh derev'ev, no ne videl ni sebya, ni |lii...
     Zato v  glubinah etih otkryvshihsya emu fragmentov nevedomyh i beskonechno
chuzhdyh  prostranstv   nachinalos'  kakoe-to  s  trudom  razlichimoe  dvizhenie.
Poyavlyalis'   i   ischezali  smutnye  teni.  Dva  velikana  v   chernyh  plashchah
pereponchatyh  kryl'ev  rubilis'   svetyashchimisya  mechami.  Vspyshki  krasnogo  i
zelenogo  sveta  smenyali  drug  druga,  sypalis' alye iskry, kazalos', bitve
titanov ne budet konca. To odin, to drugoj zahvatyval scenu.
     CHeredoj  smenyali drug druga  pokoleniya, a bitva  vse dlilas'...  Vse ne
stihala...
     Mel'knul  i  ischez pod  vspyshkami  alogo  plameni  gorod.  Poyavilas'  i
medlenno priblizilas'  gigantskaya  piramida  cvetnyh sharov,  na samom  verhu
kotoroj  nahodilsya metallicheskij shar, i kroshechnaya  figurka cheloveka polzla k
nemu, preodolevaya beschislennye prepyatstviya i  ne podozrevaya, chto  zhdet ee  v
konce puti...
     Vospominaniya,  lomaya  iskusstvenno  sozdannye  v  ego  mozgu  pregrady,
hlynuli    v   soznanie.    Soedinyalis'    razorvannye    cepochki    pamyati,
vosstanavlivalis'  utrachennye vremena.  On  videl  suhuyu  step', lica  davno
zabytyh  druzej, ostavshihsya v  dalekom  proshlom, on  videl vsyu  svoyu  zhizn',
izlomannuyu, neustroennuyu, proshedshuyu v bessmyslennyh metaniyah i poiskah. CHego
on iskal? Nashel li?
     On  krepche szhal  ladoshku  pervogo  v ego  zhizni  po-nastoyashchemu  rodnogo
sushchestva, i volna  goryachej  nezhnosti  yavilas'  kak otvet  na  ego  poslednie
somneniya. Kak malo, v sushchnosti, nado cheloveku dlya schast'ya!
     Ot ozera potyanul prohladnyj veterok, unosya proch' ostatki videnij vmeste
s tumanom i aromatom cvetov. |liya gluboko vzdohnula i otkryla glaza.
     Daleko  za  lesom, dolzhno  byt',  na odnoj  iz  gorodskih  bashen, vnov'
zatrubil rozhok, i ego nezhnyj melodichnyj golos donessya do nih cherez zarosli.
     Noch' grez  konchilas',  pora bylo vozvrashchat'sya. No prezhde chem ujti, |liya
podoshla k samomu beregu ozera i zaglyanula v ego prozrachnuyu glubinu.
     -- CHto ty tam ishchesh'?
     --  Inogda otec  derev'ev  na  proshchanie  pokazyvaet  lyudyam  ih  sud'bu.
Podojdi. Mozhet byt', my vmeste chto-nibud' uvidim?
     No v ozere  ne bylo nichego, krome obychnyh otrazhenij pribrezhnyh  kustov,
da v glubine krugami plavala kakaya-to ryba. CHerez  sekundu on ponyal, chto eto
ne ryba.
     Ten',  stremitel'no priblizhayas'  k  poverhnosti  ozera, uvelichivalas' v
razmerah. Mel'knula i propala hohochushchaya naglaya rozha,  obramlennaya  kolechkami
ryzhej  shersti.SHevel'nulas' v  glubinah  ozera bezobraznaya  gnusnaya  tvar'  s
oskalennoj past'yu i shest'yu moshchnymi kogtistymi lapami.
     -- |to ostatki durmana. V cvetah dereva est' kakoj-to narkotik.  Sejchas
op'yanenie  prohodit,  i soznanie rozhdaet eti iskazhennye, prichudlivye obrazy,
ne nado ih boyat'sya. Pojdem.
     |liya  poslushno  ustupila ego  pros'be.  Rassvet  uzhe  okrasil  verhushki
derev'ev.
     Les zatihal posle burnoj  nochnoj zhizni. Oni  medlenno, zadumchivo shli po
tropinke, kazhdyj pogruzhennyj v svoi mysli. Vdrug |liya skazala:
     -- Po-moemu,  v  ozere  my  videli  Karo. Predvoditelya  letungov.  Togo
samogo, kotorogo ty ranil. Neuzheli nas zhdet takaya zhestokaya sud'ba?
     On uspokaival ee  snova i snova, ob座asnyaya durmanyashchee dejstvie cvetov, i
lish'  sam sebe nichego ne  mog ob座asnit'. Lish'  sam  sebya ne  mog  uspokoit'.
Potomu chto vdrug ponyal: "Ne mozhet byt' dvuh absolyutno odinakovyh videnij, i,
sledovatel'no, tam bylo vse chto ugodno, krome durmana..."








     Ves' rod Kfilonga s golovoj ushel v prigotovlenie svad'by Romana i |lii,
naznachennoj cherez nedelyu posle bol'shih osennih torgov.
     Svad'by rossov  vsegda naznachalis'  posle  etogo osennego  prazdnika, i
Romanu, nesmotrya  na vse  ego neterpenie,  snova prishlos' zhdat', vprochem, za
hlopotami nedelya dolzhna byla proletet' bystro.
     Ogorchal lish' zapret videt'sya s nevestoj, no v chuzhoj monastyr' so svoimi
zakonami ne hodyat.
     Bol'she nikto  ne storonilsya ego na ulicah goroda,  ne otvorachivalsya, ne
nazyval  chuzhakom.  Teper'  on  mog  zajti v lyuboj  dom i vezde,  krome  doma
Kfilonga, schitalsya samym zhelannym gostem.
     "ZHenih prinosit v nashi doma schast'e", -- tak govorili eti lyudi,  stoilo
emu perestupit' porog.
     Kfilong, ponimaya,  kak  ogorchaet molodogo  cheloveka novaya  otsrochka  so
svad'boj,   staralsya  ne  ostavlyat'   ego   odnogo,  vvesti  za  eti  dni  v
raznoobraznuyu obshchestvennuyu zhizn' goroda, sdelat' iz nego polnopravnogo chlena
obshchiny. Oni  videlis' pochti kazhdyj den',  a vecherom  za  bochonkom  hmel'nogo
napitka  Kfilong  rasskazyval mnozhestvo lyubopytnyh istorij ob  okruzhavshih ih
plemenah,  o razlichnyh  etapah  v zhizni Angry,  o  vzaimootnosheniyah rossov s
drugimi narodami.
     V  odin  iz  takih  vecherov Kfilong  zavel  razgovor o  predstoyashchem dne
velikogo torga.
     --  Ne udivlyaet tebya ego  nazvanie? -- sprosil on Romana.  --  Kogda-to
den' torgov dejstvitel'no  byl velikim dnem. Na  Angru  v te dalekie vremena
prihodili sushchestva iz otdalennyh mirov, im dlya etogo ne nuzhno bylo korablej.
No malo chto sohranilos' v pamyati o teh dnyah.
     Vnutri bashni strazhej sushchestva iz  raznyh mirov obmenivali  plody svoego
truda, umeniya i razuma. Teper' vse izmenilos'. Ostalas' lish' sama tradiciya.
     Narody ne  prinosyat  bol'she  na  torg  hitroumnyh  mashin  ili nevedomyh
tovarov iz dal'nih mirov.
     Lish' zhalkie  sledy bylogo velichiya, lish' ostatki mogushchestva. Bezdelushki,
naznachenie kotoryh nikto ne mozhet ob座asnit', starye knigi, kotorye  nikto ne
mozhet prochest'. Detali nevedomyh apparatov, predmety neponyatnyh kul'tov.
     Vse  eto  ne  imeet nikakoj cennosti,  i vse zhe kazhdyj raz  plemena  iz
dal'nih  poselenij prinosyat  na yarmarku  bespoleznyj  hlam, nadeyas'  na nego
vymenyat' semena ili sok arii, yadovitogo rasteniya, promysel kotorogo sopryazhen
so smertel'noj opasnost'yu.
     Roman slushal Kfilonga ne ochen' vnimatel'no. V poslednie dni on vse chashche
lovil sebya  na mysli  o  tom,  chto  trevoga  |lii  po  povodu  predskazaniya,
sdelannogo  u ozera, mozhet byt' ne takoj uzh bespochvennoj. Sledovalo podumat'
o tom, kak obezopasit' sebya i ee ot letungov. Oruzhie  rossov ne kazalos' emu
dlya etogo dostatochno nadezhnym, i potomu on sprosil Kfilonga:
     -- Ty govorish', na etih torgah byvayut raznye narody?..
     -- Da, eto tak.
     -- I oni prinosyat detali staryh mehanizmov?
     -- I eto pravda.
     -- YA hotel by uchastvovat' v torgah. Kogda oni nachnutsya?
     -- CHerez pyat' dnej, neuzheli ty zabyl?
     --  U menya  zdes' net  nichego cennogo  dlya  obmena,  nichego takogo, chto
prinadlezhalo by lichno mne...
     -- Vot teper' ty zagovoril kak nastoyashchij  muzhchina! Pered svad'boj stoit
podumat'  o  blagopoluchii budushchej  sem'i. YA  odolzhu tebe  lyubye  tovary  dlya
obmena. U menya ih  mnogo.  Razumnyj chelovek mozhet  vymenyat' vo  vremya torgov
horoshij  instrument,  posudu  dlya  priema   gostej,  ukrashennuyu   starinnymi
masterami, podarki  neveste,  da  malo  li  chto  podvernetsya!  Kazhdyj  hochet
ispytat'  svoyu sud'bu  na torge!  Tam  byvaet takoe! Bakon na proshlyh torgah
vymenyal  u golovachej strannuyu igrushku. Ne to shar, ne to kubik.  Ee otdel'nye
chasti mozhno bylo vertet' vo vse storony.
     Golovachi skazali, chto  esli emu udastsya postroit' iz  etoj  kuchi musora
znakomuyu veshch', -- on  ee poluchit. Golovachi  nikogda ne obmanyvayut, eto znaet
kazhdyj, oni prosto ne govoryat vsej pravdy. Poetomu Bakon ochen' staralsya...
     Kfilong molchal s minutu, razglyadyval polupustoj bochonok.  Prezhde chem on
zacherpnul novyj kovsh, Roman sprosil:
     -- Tak chto zhe sluchilos' s Bakonom?
     -- A  nichego. --  Kfilong mahnul  rukoj. --  On sobral  sebe igrushechnyj
grob. Poluchil ego v nature i cherez dva dnya umer.
     -- Veselye  igrushki prodayutsya na vashej yarmarke... Pridetsya vse zhe v nej
pouchastvovat'.  Mne mozhet  ponadobit'sya nastoyashchee  oruzhie i, po-moemu, ochen'
skoro...
     -- YA ob etom pozabochus'! Mozhesh' na menya polozhit'sya.
     Ne obrashchaya vnimaniya na slova Kfilonga, Roman vstal i proshel v kladovuyu,
gde besporyadochnoj grudoj valyalis' ego veshchi, te samye, v kotoryh on yavilsya  v
etot gorod.
     Sejchas na nem krasovalsya rasshityj serebrom kaftan gorozhanina rossov, no
gde-to v karmanah staroj kurtki zavalyalas' tryapica s neskol'kimi kristallami
merlita, dobytymi na rudnikah Gridosa. Poslednyuyu dobychu pered pobegom on tak
i  ne  uspel  sdat' i sejchas  ne znal,  sohranilis'  li kristally  ili  byli
poteryany po doroge.
     Ruka  nashchupala neskol'ko  tverdyh,  rebristyh  krupinok,  zavernutyh  v
tryapku.
     I na ego ladon' legli l'distye ogon'ki neizvestnogo minerala, stoivshego
na Gridose ne odnu chelovecheskuyu zhizn'... Imeyut li oni cenu v etom mire?
     --  YA  hochu  pokazat'  tebe  koe-chto,  --  skazal   Roman,   kriticheski
razglyadyvaya  Kfilonga, uspevshego-taki  osushit' svoj poslednij kovsh. V  otvet
Kfilong promychal chto-to nechlenorazdel'noe. No edva uvidel pered soboj ladon'
Romana s lezhashchimi na nej golubymi, polnymi ognya kamnyami, kak srazu zhe prishel
v sebya.
     -- Ty sprashivaesh', goditsya li  etot tovar dlya torga? Na polovinu takogo
kamnya  u  nas  mozhno  kupit'   imushchestvo  celogo  roda...  Okazyvaetsya,  moj
rodstvennik bogache menya. Izvini, chto predlagal tebe v dolg svoi tovary. |tim
ya ne hotel  obidet'  tebya. -- On govoril, s trudom podbiraya vyrazheniya,  i po
tshchatel'nosti,  s  kotoroj  eto delalos', Roman ponyal, kak  sil'no vzvolnovan
staryj vozhd'.
     -- Voz'mi ih sebe. Dlya torgov mne hvatit odnogo.
     -- Ne govori tak. Ty skoro stanesh' osnovatelem novogo roda. Beregi svoe
imushchestvo i ne oskorblyaj menya.
     --  Kfilong, ty ne  dolzhen  zabyvat', chto  ya eshche ne  znayu  mnogih vashih
obychaev i  pravil. YA predlozhil tebe  eti kamni ot chistogo  serdca.  V  konce
koncov,  ty  luchshe  menya  znaesh',  kak  nuzhno  pozabotit'sya  o  blagopoluchii
sobstvennoj docheri, da  i moem tozhe. YA budu sledovat' tvoim sovetam, a kamni
pust' ostanutsya u tebya. Schitaj, chto ya otdal ih tebe na  hranenie, kak nashe s
|liej sovmestnoe imushchestvo.
     --  Nu, koli tak... Tebe skoro  ponadobitsya  horoshij  kon',  oruzhie.  YA
pozabochus' ob etom...
     Edva Kfilong ushel, kak Roman vnov' otpravilsya v kladovuyu. Na polke  pod
grudoj staroj odezhdy lezhal ego lazernyj pistolet, poslednim svoim  vystrelom
otrazivshij  napadenie letungov... CHtoby zastavit' rabotat' ego  vnov',  nado
bylo najti  napryazhenie v chetyresta vol't:  liniyu  ili batareyu akkumulyatorov,
sposobnyh podavat'  na ego  klemmy tok  siloj  v neskol'ko  desyatkov  amper,
prichem dostatochno dolgo... Ostavalos' sovsem nemnogoe -- najti takuyu batareyu
v   mire,  ne  znayushchem  inogo  osveshcheniya,  krome  koptyashchego  fitilya  zhirovyh
fonarej...
     S utra, v den' nachala velikogo torga,  karavany strannyh sushchestv nachali
stekat'sya  k bashne  strazhej.  Pod ee  nepristupnymi  stenami vyrosli  holmy,
pohozhie  na seleniya gigantskih termitov.  Otdel'nymi  gruppami  pobleskivali
kakie-to  steklyannye  puzyri. Koe-gde  vidnelis'  steny  vremennyh stroenij,
spletennye iz suhih trav.
     Stroeniya byli stol' zhe raznoobrazny, kak i oblik sushchestv,  vedushchih svoi
torgovye karavany mimo goroda rossov.
     S galerei, raspolozhennoj na verhnem yaruse steny, byli  vidny mel'chajshie
detali.
     Roman i Kfilong stoyali ryadom,  nablyudaya prigotovleniya k otkrytiyu torgov
i  prohod  karavanov,  netoroplivo   podtyagivavshihsya  k   ogromnoj  ploshchadi,
zavalennoj grudami raznoobraznyh tovarov.
     Na medlenno polzushchih gigantskih v'yuchnyh chervyah  proshli sushchestva, serye,
kak skaly, i takie zhe nepovorotlivye.
     --  |to  kamnoidy,  --  poyasnyal  Kfilong.  --  Ih zhizn'  techet  gorazdo
zamedlennee nashej. Krug ee rastyanut na tysyachi let.
     Na  yashcheropodobnyh reptiliyah s vostoka  pokazalsya karavan  golovachej,  o
kotoryh Kfilong rasskazyval emu ran'she, i Roman srazu zhe uznal etih karlikov
s ogromnymi golovami -- hitroumnyj narodec, umeyushchij izvlech' vygodu  iz lyuboj
situacii.
     Pryzhkami proneslis'  sushchestva  sovsem uzh ni  na chto ne  pohozhie:  ne to
steklyannye puzyri na nozhkah, ne to vozdushnye shary, ne  to razumnye rasteniya,
umeyushchie raspolagat'  svoi vetvi  i korni  tak,  chtoby veter nes ih v  nuzhnuyu
storonu.
     Mir  razumnyh obitatelej Angry byl  stol' zhe raznoobrazen i  pestr, kak
tolpa  na  perekrestke bol'shogo goroda.  Roman pozhalel, chto emu  ne prishlos'
zdes'  byvat'  vo  vremena  bylogo  velichiya,  kogda narody  razlichnyh  mirov
svobodno vstrechalis' drug s drugom na etoj planete dlya torgovli i obshcheniya.
     Zlaya  volya  dejmov mnogoe  izmenila  na zvezdnyh  putyah. Kakim  obrazom
ovladeli oni  tajnoj dorog?  Kak  sumeli  perekryt'  beschislennye  vokzaly v
perekrestki?
     |togo ne znal nikto.
     Roman stoyal na galeree, poka ne stemnelo, a s voshodom solnca byl uzhe v
torgovyh  ryadah. Okazalos', chto  ego  sposobnost'  slyshat'  chuzhie  mysli  ne
pozvolyaet  emu  ponimat'  vse yazyki.  Mnogie sushchestva obmenivalis'  kaskadom
zritel'nyh obrazov s takoj skorost'yu, chto v etom vodopade krasochnyh, pestryh
vspyshek  on nichego ne uspeval  razobrat'. K  schast'yu,  dlya  torga  hvatalo i
zhestov.
     Tovar  lezhal  pryamo  na  zemle  ili na podstilkah iz  list'ev rastenij.
Kazhdyj byl volen vybirat' to, chto emu ugodno, nikto zdes' nikogo ne toropil,
ne navyazyval nenuzhnyh pokupok, i pokupateli i prodavcy  veli sebya stepenno i
netoroplivo.
     Nichego pohozhego na  den'gi ne  bylo, da  i  ne  moglo  byt'  v  sisteme
nebol'shih izolirovannyh poselenij s  razlichnymi social'nymi i biologicheskimi
strukturami.
     Otorvannye  ot rodnyh civilizacij mnogie  stoletiya  nazad,  obshchiny byli
vynuzhdeny vesti natural'noe hozyajstvo.
     Ostatki   mehanizmov,  privezennyh   kogda-to  iz   neimovernyh   dalej
prostranstva,  postepenno iznosilis',  i teper', esli  usloviya ne izmenyatsya,
tehnicheskie civilizacii na Angre poyavyatsya lish' cherez mnogie tysyachi let.
     Nadezhda Romana  najti kakie-to ustrojstva, sposobnye zaryadit'  lazernuyu
batareyu, razveyalis' v pervye zhe minuty torga. I hotya Kfilong okazalsya  prav,
tut i  tam  vstrechalis'  chasti  neponyatnyh  mehanizmov,  slozhnye  ustrojstva
neizvestnogo naznacheniya, vse eto vyglyadelo slishkom zapushchennym i starym.
     Izvlech'   energiyu  iz  etogo  zarzhavlennogo   hlama  bylo   prakticheski
nevozmozhno.
     Nekotorye prodavcy, chtoby ne otpugivat' pokupatelej svoim vidom, nosili
tak nazyvaemye "torgovye maski": nabroshennyj na golovu meshok s prorezyami.
     Pokupatelej v  ryadah  tolpilos' nemnogo, da i te staralis' derzhat'sya na
pochtitel'nom rasstoyanii drug ot druga, izbegaya vzaimnyh prikosnovenij.
     Nekotorye sushchestva kazalis' slishkom goryachimi, drugie, naoborot, slishkom
holodnymi i skol'zkimi. Dazhe mimoletnoe prikosnovenie moglo vyzvat' vzaimnuyu
brezglivost', i potomu vse staralis' podderzhivat' vyrabotannyj vekami kodeks
torgovoj vezhlivosti.
     Plody,  nevedomye kushan'ya i proizvedeniya mestnyh remesel  ne privlekali
vnimaniya Romana. On iskal oruzhie, sposobnoe otrazit' napadenie letungov.
     Vstrechalis' drotiki, stal'nye kolesa,  rezhushchie  propellery, zapuskaemye
special'noj katapul'toj, tyazhelye i ostrye kak britva. Kolyuchie  shary na cepyah
-- vse eto uzhe bylo na Zemle v pozdnee srednevekov'e. No povtoryalis' usloviya
sushchestvovaniya -- povtoryalis'  i predmety,  kotorymi  vynuzhdeny  pol'zovat'sya
lyudi, chtoby poseyat' i sobrat' pishchu, vyrastit' detej, zashchitit' svoj dom...
     Protiv letungov, stremitel'no  napadayushchih  sverhu, srednevekovoe oruzhie
kazalos' Romanu maloeffektivnym.  Razocharovannyj, on sobralsya uhodit', kogda
zametil cheloveka v torgovoj  maske, uporno sleduyushchego za nim po pyatam. Roman
uskoril shag, neskol'ko raz perehodya iz ryada v ryad, no neizvestnyj soglyadataj
ne otstaval.
     Romanu  nadoelo  begstvo  i, neozhidanno povernuvshis', on shvatil svoego
presledovatelya za plecho:
     -- CHto tebe nado? Pochemu ty za mnoj hodish'?
     -- Ty est'  chelovek Zemli? -- koverkaya slova  rosskogo yazyka,  sprosilo
sushchestvo, skryvayushcheesya pod maskoj.
     Roman oshchutil pod svoej rukoj stal'nye muskuly i ponyal, chto, nesmotrya na
malyj rost, pered nim ser'eznyj protivnik.
     -- Da, ya zemlyanin, chto ty hochesh'?
     -- YA prodavat' -- ty pokupat'. Vizhu, oruzhie mnogo smotrish'.
     -- Ty prodaesh' oruzhie?
     -- Oruzhiya net. Est' sila. Bol'shaya sila.
     -- Lyubopytno. Pokazhi.
     Oni razgovarivali  korotkimi  otryvistymi frazami,  tshchatel'no  podbiraya
slova.
     Neznakomec vse vremya oglyadyvalsya, slovno vysmatrival kogo-to v tolpe.
     -- Zdes' ne mozhno. Pohodi za  mnoj. --  I, rezko povernuvshis', sushchestvo
bystro poshlo proch'.
     Sekundu  Roman  kolebalsya,  predlozhenie  pokazalos'  emu  ne  takim  uzh
bezobidnym.
     Zachem  ponadobilos'  vyyasnyat',  zemlyanin  on  ili  net?  Otkuda  voobshche
torgovec  znaet   o  zemlyanah?  Razdumyvat'  bylo  nekogda,  kazhduyu  sekundu
neznakomec mog zateryat'sya  v tolpe, i zaintrigovannyj Roman dvinulsya sledom.
Teper' oni pomenyalis' rolyami.
     Neznakomec  to i delo ischezal v tolpe. Pol'zuyas' svoim malym rostom, on
legko pronyrival skvoz' zatory, stremitel'no perebirayas' iz ryada v ryad.
     Nakonec torgovaya  ploshchad' konchilas', oni shli  cherez zanyatuyu  vremennymi
postrojkami skladskuyu i zhiluyu chast' yarmarki. Roman otstaval shagov na desyat',
i  emu nikak ne udavalos' priblizit'sya. Teper'  on  pozhalel, chto  poslushalsya
Kfilonga i ne vzyal s soboj nozha. Situaciya mogla stat'  opasnoj, no otstupat'
on ne sobiralsya.
     Nakonec  ego  provodnik  ostanovilsya  okolo  nebol'shoj   kupoloobraznoj
hizhiny,  spletennoj  iz  shirokoj, pohozhej na  dlinnye remni travy.  Otdernuv
zanavesku, neznakomec podozhdal  Romana  u vhoda. Podchinivshis'  ego zhestu, ne
uspev dazhe osmotret'sya, Roman  shagnul  vnutr', reshiv  do konca razgadat' etu
zagadku.
     Skvoz'  neplotno spletennye reshetchatye steny  probivalsya svet. Okon  ne
bylo, voobshche  nichego ne bylo, esli  ne  schitat'  kakogo-to podobiya  topchana.
Hizhina vyglyadela  sovershenno pustoj. "Torgi  tol'ko nachalis', gde  zhe tovary
etogo strannogo prodavca?" -- podumal Roman.
     --  U menya net  tovarov. YA  torguyu mudrost'yu proshlyh vekov,  a  ona  ne
zanimaet  mnogo  mesta.  -- Teper'  ego  rech'  zvuchala  razmerenno,  pevuche.
Neznakomec bol'she ne podbiral slov i horosho slyshal mysli Romana.
     -- A sila? -- sprosil Roman, -- My, kazhetsya, dogovarivalis' o sile.
     -- Budet tebe sila, ne toropis'...
     Neznakomec  izvlek  iz skladok plashcha prozrachnyj flakon  velichinoj  chut'
bol'she  ladoni,  zasverkavshij  na  solnce  fejerverkom  raznocvetnyh  ognej.
"Skoree   vsego,  gornyj  hrustal',  vozmozhno,  dazhe  vyrezannyj  iz  celogo
kristalla, --  reshil Roman. --  Neplohaya  rabota...".  On  zalyubovalsya igroj
krasok v mnogochislennyh uzorah i granyah flakona.
     --  Ty  mozhesh'  posmotret'. Vzyat'  v ruki. |to ne opasno,  poka  probka
zakryta.
     Roman vzyal flakon.  I  edva ne  uronil ego.  Sosud okazalsya  d'yavol'ski
tyazhelym.
     Vnutri,  pod  massivnoj  probkoj,  vidnelas' sovsem nebol'shaya  polost',
zapolnennaya  izumrudno-zelenoj zhidkost'yu. Ee bylo tam, naverno, s naperstok,
ne bol'she.
     Flakon udobno lezhal v ladoni i priyatno tyagotil ruku, s nim ne  hotelos'
rasstavat'sya.
     --  Skol'ko  eto  stoit?  --  mashinal'no  sprosil  Roman,  ponimaya  vsyu
bessmyslennost' podobnogo voprosa. Vzamen ponravivshegosya  tovara  pokupatel'
na etih torgah  vsegda  predlagal svoj  sobstvennyj.  K  svoemu  velichajshemu
izumleniyu, on uslyshal otvet:
     -- Odin kristall merlita. Vsego lish' odin.
     Otkuda  etot chelovek  mog  znat',  chto  u  nego est'  etot edinstvennyj
kristall? Otkuda on voobshche mog znat' o merlite?
     -- Kto ty? -- ohripshim ot volneniya golosom sprosil Roman.
     -- Esli povernesh'  flakon  drugoj storonoj, uvidish'  drevnij znak moego
naroda.
     Probka  flakona okazalas' zapechatannoj, v special'nom  uglublenii Roman
zametil  ottisk.  V  polumrake  trudno bylo razobrat'  v  detalyah,  chto  tam
izobrazheno:   kakie-to  fantasticheskie  zhivotnye  stoyali  na  zadnih  lapah,
upershis' perednimi v razdelyavshuyu ih pregradu.
     -- YA ne znayu etogo znaka.
     -- Nemudreno. Kogda ego otlili na svet, eshche tol'ko rodilsya tvoj dalekij
predok. No uzhe togda my znali, chto cherez neskol'ko vekov ty rasplatish'sya  za
etot flakon kristallom sinego kamnya.
     -- |to nevozmozhno.
     --  Vozmozhno. Est' miry, v kotoryh vremya  techet v  obratnuyu storonu. Ih
proshloe -- nashe budushchee,  oni ego pomnyat. Kogda-to ochen' davno my obshchalis' s
etimi mirami, i potomu predskazaniya moego naroda vsegda sbyvayutsya.
     -- CHto zhe zhdet menya v budushchem?
     --  |toge ya ne mogu  skazat'. Est' znanie, sposobnoe razrushit' budushchee.
No flakon tebe prigoditsya.
     -- CHto v nem, chto tam za zhidkost'?
     --   |liksir   absolyutnoj   sily.   Kogda   vozniknut   sootvetstvuyushchie
obstoyatel'stva, ty uznaesh',  chto s nim nado delat'. Tak beresh' ty flakon ili
net?
     -- Znachit, ya mogu vybirat'? Kak zhe togda tvoe predskazanie?
     --  Pochti  vsegda  u budushchego  est' dva  puti.  Predskazanie  vse ravno
sbyvaetsya. Beresh' ty flakon?
     -- Ne slishkom li dorogo ty prosish'? -- Sam ne znaya otchego,  Roman reshil
potorgovat'sya.
     -- Nichto ne stoit dorozhe neobhodimogo.
     V golose neznakomca Romanu poslyshalas' usmeshka. Ne razdumyvaya bolee, on
dostal  kamen'.  V  konce   koncov,  on  sobiralsya  vymenyat'  ego  na  lyubuyu
bezdelushku.
     Slishkom nepriyatnye vospominaniya dostalis' emu vmeste s nim, i sejchas on
slovno podvodil poslednyuyu chertu, navsegda proshchayas' s Gridosom.
     Dazhe  ne vzglyanuv na kristall merlita, momental'no ischeznuvshij v cepkoj
malen'koj  ladoni,  tainstvennyj prodavec  povernulsya  i,  ne  poproshchavshis',
vyshel.
     Rvman  ostalsya  odin posredi  pustoj  hizhiny,  szhimaya  v  rukah  reznej
hrustal'nyj sosud.
     Vsyu dorogu  do goroda rossov on  ne  mog ponyat',  ne  sdelal  li toj zhe
oshibki, kotoruyu, esli verit' rasskazu Kfilonga, sovershil v svoe vremya Bakon,
kupivshij na yarmarke mirov vsego lish' detskuyu igrushku...










     Otryad  vsadnikov  shel  vsyu noch'. Roman na  podarennom Kfilongom kone, v
polnom  boevom   snaryazhenii  chuvstvoval   sebya  akterom  kakoj-to  krasochnoj
postanovki.  Ego teatral'nyj naryad sil'no smahival na  odezhdu voina, no  eto
byl vsego lish' obryadovyj kostyum.
     Tretij chas oni vzbiralis' na  vysokuyu goru  po uzkoj trope, gde  loshadi
shli v odin ryad. Na vershine gory nahodilos' svyatilishche solnca, i lish' tam, gde
ego  luchi v  pervye  mgnoveniya rassveta  kasayutsya zemli,  mog  byt' sovershen
drevnij obryad brakosochetaniya polnopravnogo chlena plemeni rossov.
     V  predrassvetnom tumane  daleko  na zapade zhelteli ogon'ki derevyannogo
goroda,  a  na  severe vidnelas'  temnaya gromada lesov,  rasprostershayasya  na
tysyachi kilometrov do samogo severnogo morya.
     Kogda otryad, postepenno podnimayas' po trope, serpantinom vzbiravshejsya k
vershine, povorachival k yugu, vzoru otkryvalas' velichestvennaya reka, k beregam
kotoroj  ne  smelo  priblizit'sya  ni odno  zhivoe  sushchestvo.  Tam  nachinalis'
zapovednye zemli letungov. Vo mrake smutno  ugadyvalas' gromada nepristupnoj
skaly,  torchavshej posredi reki, na vershine  kotoroj  raspolozhilsya ih mrachnyj
gorod.
     Vperedi zamel'kali ogni kostrov, gorevshih v svyatilishche solnca. |liya zhila
tam  uzhe neskol'ko dnej i byla  glavnym dejstvuyushchim licom kakogo-to slozhnogo
obryada, gotovyashchego ee k predstoyashchej svad'be.
     Roman nevol'no  podumal o tom, kak mnogo  ih razdelyaet.  Celaya propast'
vremeni, kul'tury, istorii. Sumeyut li oni preodolet'  ee v dolgoj sovmestnoj
zhizni?
     Plemya rossov ne znalo razvodov...
     Posle ocherednogo povorota pered nimi otkrylas' ploshchad', gde sovershalis'
vse  obryady plemeni, posvyashchennye  solncu.  Ona okazalas' gorazdo prostornej,
chem ozhidal Roman.
     S zapada  ee ogranichivala  otvesnaya skal'naya stena, v  kotoroj vidnelsya
vhod v nebol'shuyu peshcheru. So  vseh  ostal'nyh storon  mezhdu propast'yu i kraem
ploshchadki ne  bylo nikakoj pregrady, lish' na vostoke, gde dolzhno bylo  vzojti
solnce, vozvyshalsya kamennyj postament.
     Ih  uzhe  zhdali.  Na  ploshchadi  obrazovalas'  plotnaya vozbuzhdennaya  tolpa
rossov, no  shum srazu  zhe stih, kak tol'ko na  seredinu  vyshel vysokij sedoj
starik  s  derevyannoj klyukoj v  ruke. Sudya po  nispadayushchemu  do  samoj zemli
belomu  plashchu s vyshitymi na nem znakami solnca, luny i  zvezd, eto byl  zhrec
solnca.
     -- Gde Karaluni, boginya sveta?!  -- gromovym  golosom  sprosil zhrec,  i
nikto emu ne otvetil, tolpa zataila dyhanie.
     -- Ona  idet. Ona uzhe blizko, -- provozglasil zhrec. -- Potushite kostry.
--  Kostry  srazu zhe  zalili  vodoj, i  nad  sobravshimisya  sgustilas'  t'ma.
Vidnelis' lish' svetlye pyatna zhrecheskogo plashcha da ego sedoj borody.
     -- Pust' tot, kto zhdet ee segodnya bol'she vseh nas, podojdet  ko mne! --
skazal iz temnoty zhrec.
     Kto-to legon'ko podtolknul Romana, i on ponyal, chto slova zhreca obrashcheny
k nemu.
     Edva  on ochutilsya  ryadom so  starikom,  kak  zhrec vzyal  ego  za ruku  i
medlenno,   torzhestvenno  povel  k  vozvysheniyu,   uzhe   osveshchennomu  pervymi
probleskami nadvigavshejsya zari. Vmeste oni podnyalis' na postament i s minutu
stoyali nepodvizhno,  glyadya na  vostok,  tuda, otkuda iz-za gorizonta  vlastno
lilsya   zolotistyj  svet   rassveta.   Za  ih   spinami   rodilas'  strannaya
velichestvennaya pesnya bez slov. Hor  pel gimn solncu slazhenno i torzhestvenno.
Roman  chuvstvoval,  kak  zvuki pesni zovut  ego za soboj i unosyat v  storonu
zari. Zemlya, zaboty, opaseniya, melochi zhizni ostalis' daleko vnizu,  a gde-to
ryadom oshchushchalas'  ta velikaya  pravda, kotoruyu kazhdyj iz nas ishchet  vsyu zhizn' i
nahodit tak redko.
     ZHrec tronul ego za plechi i tiho skazal:
     --  Segodnya  tvoya Karaluni  tam.  --  On  povernul ego  licom  k skale,
nahodivshejsya  na  protivopolozhnom  konce   ploshchadi,   i  zatem  medlenno   i
velichestvenno spustilsya vniz k tolpe. Roman ostalsya na vozvyshenii odin. Gimn
vse  eshche prodolzhalsya.  I potomu,  chto pesnya  ne  imela slov, a  usta  poyushchih
ostavalis'  somknuty,  kazalos',  poet  samo   napolnyayushcheesya  purpurom  zari
prostranstvo.  Nezametno  tekli  minuty,  i vdrug  vershina utesa, na kotoruyu
smotrel Roman,  oslepitel'no  vspyhnula pod pervymi solnechnymi  luchami. Gimn
srazu zhe  oborvalsya.  CHerta sveta i  mraka  stremitel'no opuskalas'  vniz, k
stoyashchim na ploshchadi lyudyam. Edva ona dostigla vhoda v peshcheru, kak v ee glubine
u  chernoj poverhnosti  kamnya slovno zasvetilos'  obnazhennoe  telo prekrasnoj
zhenshchiny. Ona stoyala, gordo vypryamivshis', podstaviv solncu svoe lico.
     Na nej byla lish'  prozrachnaya  zolotaya set',  kotoraya  spuskalas' do pyat
tonkimi nityami, simvoliziruyushchimi solnechnye luchi.
     Sejchas eti zolotye niti pylali v luchah solnca, i telo zhenshchiny  kazalos'
ob座atym  ognem.  Brilliantovye kapli  rosy,  sverkaya  vsemi cvetami  radugi,
medlenno  stekali   s   prohladnoj   poverhnosti  kamnya  i  kasalis'  zhivogo
chelovecheskogo tela.
     Tol'ko odin Roman mog videt' s vozvysheniya, na kotorom stoyal, vnutrennyuyu
chast'  peshchery.  Lyudi  na  ploshchadi   vse  vskinuli   ruki  navstrechu  solncu,
privetstvuya ego novoe rozhdenie. Ih lica  byli obrashcheny k Romanu, k vstayushchemu
za ego spinoj svetilu.
     "Pridi, pridi,  pridi,  Dazhd'bog! "  --  peli  lyudi.  No  na ih  prizyv
neozhidanno   metnulis'  temnye  teni,   slovno  ostatki   t'my,  tol'ko  chto
otbroshennoj solncem.  Oni leteli  snizu, ot granic propasti, i  odnovremenno
sverhu, iz-za skaly,  v kotoroj  ziyalo  otverstie  peshchery. Prezhde  chem Roman
uspel ponyat', chto proishodit, zazveneli tetivy lukov, protyazhno zapeli strely
i neskol'ko komkov t'my ruhnulo  vniz v propast'. No napadavshih bylo slishkom
mnogo, a strazhej,  ne poteryavshih  bditel'nost' v eti  torzhestvennye  minuty,
slishkom malo...
     V  neskol'ko  pryzhkov Roman  preodolel  rasstoyanie, otdelyavshee  ego  ot
peshchery,  no  bylo  uzhe  pozdno.  V dvuh  shagah  ot  nego  dve  chernye  teni,
rasprostershie  pereponchatye  kryl'ya,  rvalis'  vverh, a  mezhdu  nimi  bilos'
svetloe, bespomoshchnoe telo zhenshchiny...  U nego ne bylo  nikakogo oruzhiya, krome
ritual'nogo shchita s izobrazheniem solnca.
     I vse zhe on by, vozmozhno, eshche uspel ostanovit' ih, zaderzhat', no tret'ya
ten', otrezaya emu put', upala sverhu.
     Letung, zagorazhivaya  dorogu,  vzmahnul  korotkim  krivym  mechom.  Roman
prinyal  udar shchitom i,  nyrnuv pod nego, vlozhil v vybroshennuyu vpered ruku vsyu
silu,  priobretennuyu  vo  vremya  dolgih  trenirovok,  vsyu svoyu yarost'  i vse
otchayanie.
     Protivnik,  ne  vyderzhav  udara,  povalilsya  nazad.  Sverhu  na  pomoshch'
poverzhennomu  vragu brosilsya  eshche  odin. Roman uspel shvatit' konec  temnogo
kryla,  vyvernul ego, lomaya, i v  to  zhe mgnovenie szadi na ego nezashchishchennuyu
golovu obrushilsya udar, i on upal, teryaya soznanie.
     Solnce stoyalo vysoko, kogda Roman ochnulsya. Na ploshchadi nikogo ne bylo, u
ego  izgolov'ya sidel lish' staryj zhrec, prikladyvaya  k rane  na golove list'ya
kakogo-to rasteniya.
     --  Gde  ona?  -- sprosil  Roman, otkryv glaza.  ZHrec  bespomoshchno pozhal
plechami, i etot zhest skazal Romanu bol'she, chem lyubye slova.
     On popytalsya pripodnyat'sya, no rezkaya bol' v zatylke skovyvala dvizheniya.
     -- Gde voiny?
     -- Oni osazhdayut skalu  letungov. Mnogie pogibnut.  S nimi poshli kafry i
siriny. Mir ne prostit letungam takogo koshchunstva.
     -- Mir proshchaet vse. Emu net do nas nikakogo dela.
     ZHrec  molchal.  Roman  videl v ego glazah  pechal'  i sostradanie, i  eto
privelo ego v yarost'.
     --  Esli by  ne vashi durackie  obryady, esli by  vy  ne lazili noch'yu  po
skalam, ona  byla by sejchas s nami!  Gde  ono,  vashe solnce? Pochemu  ono  ne
ispepelilo teh, kto posyagnul na ego svyatilishche?
     -- Solnce rozhdaetsya v  kazhdom iz nas i v kazhdom iz nas umiraet. Te, kto
narushayut osnovnye zakony zhizni, rano ili pozdno rasplachivayutsya za eto.
     -- Skazhite eto letungam!
     ZHrec  opyat' promolchal,  i  otchayanie Romana  postepenno pereshlo  v tupoe
bezrazlichie.
     On medlenno  podnyalsya,  ne  obrashchaya  vnimaniya na bol',  pobrel  k  krayu
ploshchadi.
     -- Mozhno hot' chto-to sdelat'? Komu-nibud' udavalos' dobrat'sya do nih?
     ZHrec snova nichego ne otvetil.
     -- YA uhozhu ot vas. Uhozhu navsegda. -- Roman povernulsya i medlenno poshel
k tomu mestu, gde tropa nachinala dolgij spusk vniz. -- YA hochu sprosit' togo,
kto vse eto predvidel, est' li hot' kakaya-to spravedlivost' v etom mire, i v
chem sostoit vina |lii?
     ZHrec smotrel emu vsled dolgo, poka Roman ne ischez za povorotom tropy, i
lish' togda ego starye guby, slozhivshis' v gor'kuyu skladku, prosheptali:
     -- Ty poluchish' otvet, syn moj, obyazatel'no poluchish'...
     Do lesa  Roman dobralsya  glubokoj  noch'yu. Ni  odno  zhivoe  sushchestvo  ne
popalos' emu po  doroge.  Mozhet byt',  potomu,  chto on byl by rad  vstreche s
lyubym vragom ili hishchnikom, chtoby zakonchit' svoj gorestnyj put'.
     On  boyalsya ne najti nuzhnoj tropinki, kotoruyu videl odin  tol'ko raz, no
ona nashlas' srazu, i edva vzoshla tret'ya  luna,  iz  zaroslej vyglyanula krona
ogromnogo dereva.
     On byl u celi. V etot raz svyashchennyj dub pokazalsya emu eshche bol'she.  Hotya
derevo  ne bylo dubom, rossy uporno nazyvali ego imenno  tak. Iz-pod  kornej
vytekali  tri ruch'ya,  ne zamechennye  im v proshlyj raz. Ne bylo  na  etot raz
zapaha ogromnyh cvetov, ne bylo tainstvennyh videnij i ne bylo s nim |lii...
Voobshche nichego ne bylo, krome syrogo mraka  i  odinochestva. On sel na koren',
prislonilsya  k  stvolu  i  stal zhdat', sam ne znaya chego. Noch'  tiho shla mimo
nego. Pod  utro,  ustav ot bessmyslennogo ozhidaniya,  on  podnyalsya i  proklyal
derevo  za  ego predskazanie  i lish'  togda vspomnil  o hrustal'nom flakone,
kuplennom  na yarmarke  mirov. Dostav flakon, Roman  podumal, chto on soderzhit
kak raz to, chto emu nuzhna. |liksir sily?
     |to  mozhno proverit'. Teryat' emu nechego, i pretenzij k prodavcu, skoree
vsego,  nikto uzhe ne pred座avit.  Roman ne  toropyas' slomal pechat' i razorval
shelkovuyu  nit', soedinyayushchuyu probku s flakonom.  Prisohshaya  k gorlyshku probka
daleko ne srazu  ustupila  ego  usiliyam.  Nakonec ona hrustnula i otkrylas'.
Rezkij,  ni  na chto ne  pohozhij zapah zastavil ego pomorshchit'sya, on  podnyal i
osmotrel v  svete luny  zelenovatuyu zhidkost'.  Na  kakoj organizm rasschitana
doza? Hvatit li zdes' dlya nego? Vprochem, on sejchas uznaet...
     -- Ponimaesh' li, chto sobiraesh'sya sdelat'? -- sprosil ego golos,  idushchij
ot dereva.
     Roman povernulsya. Sedoj, kak lun', sogbennyj starec vybralsya iz  peshchery
pod kornyami  dereva. Stranno, no  ego golos byl  glubokim  i  chistym, kak  u
yunoshi, i takimi zhe molodymi byli ego golubye glaza.
     -- Vashe predskazanie sbylos'. Ee bol'she net so mnoj.
     -- YA znayu.
     -- Vy dovol'ny?
     --  To, chto  ty derzhish' v  rukah, -- ne eliksir sily  i  ne  yad, kak ty
nadeesh'sya. Zlaya sud'ba zhdet togo, kto vyp'et eto strashnoe zel'e.
     -- Zlee toj,  chto vypala  ej? |to ya ranil predvoditelya letungov! Otchego
zhe postradala  ona? Pochemu vsegda stradayut  nevinnye i dobrye?  Pochemu oni v
pervuyu ochered'? Molchish'? Ili ty umeesh' tol'ko predskazyvat' neschast'ya?
     -- Ty ozhestochilsya, syn moj,  a mezhdu tem u tebya v rukah sila, sposobnaya
izmenit' sud'bu.
     -- Vot etot puzyrek? -- usmehnuvshis', on podnes ego k gubam.
     --  Esli ty ego sejchas vyp'esh', on ub'et tebya. YA znayu, ty etogo hochesh',
no togda uzhe nikto ne smozhet pomoch' tvoej Karaluni.
     -- Ty hochesh' skazat', ya smogu eto sdelat'?
     -- Smozhesh', esli ya nauchu tebya.
     Roman povernulsya  k starcu, neskol'ko sekund oni molcha smotreli drug na
druga.
     -- Pochemu zhe ty medlish'?
     -- Zakroj  zel'e probkoj. Ono budet tebe nuzhno. I ne speshi. Takoe  delo
ne terpit toroplivosti. Syny tvoego  plemeni slishkom speshat i  ottogo  chasto
vybirayut nevernuyu dorogu.
     --  Mozhesh' ty  mne  pomoch'?! -- pochti prokrichal  Roman,  teryaya  ostatki
terpeniya.
     --  YA  mogu pomoch'  tebe,  no  ne  znayu,  soglasish'sya  li ty?  Pridetsya
zaplatit' slishkom vysokuyu cenu.
     -- |to ya uzhe ponyal. V etom mire lyubye uslugi stoyat nedeshevo.
     --  YA imel v  vidu  drugoe. Sud'bu mozhno izmenit', vse zavisit ot ceny,
kotoruyu ty soglasen zaplatit'.
     -- YA ne ponimayu tebya. Bez nee mne nichego ne nuzhno.
     -- Togda  slushaj.  Slushaj vnimatel'no i  ne  perebivaj. Dlya  togo chtoby
zel'e podejstvovalo, ty dolzhen snachala podgotovit' sebya. Sem' dnej ty budesh'
zhit' zdes',  v peshchere. Est' nel'zya nichego. Pit'  mozhno tol'ko  vodu  iz etih
istochnikov. Po glotku iz kazhdogo, odin raz v den'.
     CHerez sem'  dnej mozhesh' proglotit'  svoj eliksir. Srazu ves'.  Potom ty
usnesh',  a  prosnuvshis', perestanesh'  byt'  chelovekom.  |to i est'  cena,  o
kotoroj  ya  govoril.Ne  povtoryaj lzhivye  slova  dejmov, oni  skonstruirovali
tol'ko  tvoe telo.  Dushu cheloveka skonstruirovat' nevozmozhno. Imenno poetomu
ih vlast' nad toboj prodolzhalas' tak nedolgo. To, o chem ya tebya preduprezhdayu,
gorazdo  strashnee... Ty mozhesh' prevratit'sya  v zhivotnoe ne tol'ko  vneshne, i
vot togda...  A vprochem, vse  budet zaviset' ot tebya samogo. Ot togo, dobryj
ty ili zloj, ot togo, dlya chego hotel ty ispol'zovat'  silu eliksira... Mnogo
prichin, mnogo uslovij -- rezul'tat ne mozhet predskazat' nikto.
     Odno  mogu  obeshchat':   esli  sumeesh'   spravit'sya  s  chernymi   silami,
zalozhennymi v kazhdom  iz vas, to smozhesh' pobedit' letungov i vernut' svobodu
svoej, devushke .
     Ostavajsya  zdes' i podumaj. Podumaj horoshen'ko, u tebya budet celyh sem'
dnej  dlya  togo,  chtoby peremenit'  reshenie. Esli ty  vyp'esh'  eliksir, |liya
nikogda ne  uznaet  ni  tebya,  ni  togo,  chto ty dlya nee  sdelal.  Ves' tvoj
privychnyj mir, vse, chto ty znal,  vse, chto pomnil, vse, chto svyazyvalo tebya s
etim mirom, -- vse eto ty poteryaesh'. A vzamen priobretesh' silu i vozmozhnost'
pomoch' svoej Karaluni.
     Teper' proshchaj.
     Nikogo uzhe  ne  bylo v tom meste,  gde  tol'ko  chto  sidel starec. Lish'
legkoe oblachko para unosil nabezhavshij veter.










     Pod  kornyami   dereva,  v  glubine   tesnovatoj  peshcherki  lezhal   plast
slezhavshejsya  suhoj travy. Zdes' okazalos' teplo, tiho.  Zdes' Romanu snilis'
strannye sny.
     Est' hotelos'  lish' dnem, a noch'yu v svoih snah on byl syt. On  staralsya
bol'she spat', chtoby bystree proshli sem' dnej nevynosimogo ozhidaniya.
     Na tretij den' chuvstvo  goloda ischezlo sovershenno,  poyavilis' neobychnaya
legkost'  vo vsem  tele i yasnost'  mysli. No nuzhno bylo  vyhodit' iz peshchery,
umyvat'sya...
     Voda  v klyuchah, vytekavshih s  protivopolozhnoj ot peshchery storony dereva,
prohladnaya, pochti ledyanaya,  kazalas' emu  samym vkusnym napitkom  v mire. On
smakoval svoi glotki tak, slovno sovershal nekoe svyashchennodejstvie.
     Vozmozhno, tak  ono i bylo.  Pokonchiv s etim, shel  k ozeru. Ozera -- eto
glaza zemli.  V nih inogda otrazhaetsya budushchee...  Pravda,  zdes'  eto byvalo
lish'  noch'yu.  Nochami  Roman spal. On  spal i bol'shuyu chast'  dnya. Im ovladela
neobychajnaya sonlivost', a mir za predelami  peshchery sposobstvoval  etomu.  On
pritih, zatailsya. Ne bylo slyshno ni vetra, ni shagov zverej, ni golosov ptic,
priroda  slovno  zhdala  chego-to... Podojdya k ozeru, on  vsegda  oshchushchal  toki
energii, idushchie ot  vody  k  derevu. On  kupalsya  v ih  nevidimyh luchah, oni
propityvali kazhduyu kletochku ego sushchestva s neobychajnoj siloj.
     Kogda  nastala  poslednyaya,  shestaya, noch',  emu prisnilsya veshchij  son.  V
obychnyh snah  chelovek nikogda ne osoznaet, chto  on spit.  No  v  etom  sne u
Romana  poyavilas'  udivitel'naya  yasnost' pamyati,  pozvolyavshaya emu  svyazyvat'
mnogie sobytiya svoej zhizni i, osnovyvayas' na etom, v kakoj-to mere upravlyat'
samim snom -- pravda, eto on ponyal ne srazu...
     Vperedi  prostiralas'  step',   i  lish'  u   samogo  gorizonta   smutno
ugadyvalos'  nekoe strannoe sooruzhenie, pohozhee  na  piramidu,  slozhennuyu iz
raznocvetnyh sharov.
     Na  samoj  vershine  pobleskival  v luchah solnca nebol'shoj metallicheskij
shar.
     Vzglyanuv na nego, Roman oshchutil znakomuyu bol' v golove i odnovremenno --
gnev. Ruki ego  lihoradochno sharili po poyasu v poiskah oruzhiya i  nashchupali to,
chto emu bylo  nuzhno,  -- rukoyatku  mecha.  On obnazhil mech  i uslyshal strannoe
shipenie...  Lezvie  ne  bylo  sdelano  iz obychnoj  stali. Vmesto nee sverkal
zelenyj kristall, ispuskavshij ispepelyayushchij svet. Tam, kuda padali luchi etogo
sveta,  kamni nachinali  razrushat'sya,  prevrashchayas'  v  pyl'.  Roman,  osoznav
strashnuyu silu svoego oruzhiya, spryatal ego  v nozhny i podoshel k  piramide. Ona
stala kak budto men'she.
     Iz verhnego metallicheskogo  shara donosilsya shelest i shoroh,  pohozhij  na
shum  nasekomyh. Roman  ottolknulsya  ot zemli noskom  botinka i  legko  vzmyl
vverh, telo okazalos' takim legkim, kakim on pozhelal ego uvidet'.  Tyagotenie
bolee  ne vlastvovalo nad nim, on lish' slegka  kasalsya poverhnosti sharov,  i
etih  legkih tolchkov  okazyvalos' dostatochno,  chtoby cherez neskol'ko  sekund
okazat'sya  ryadom  so  stal'nym sharom. On snova oshchutil rezkuyu  bol' v golove,
slovno prozvuchalo:
     "YA zdes', ya zhdu, ya tot samyj, kto muchil tebya stol'ko let..."  Iz glubin
shara doneslis' do nego teper' uzhe legko razlichimye golosa:
     -- On sovershenno vyhodit iz-pod kontrolya!
     Kto-to  drugoj,  sudya  po golosu,  hriplovatyj i  malen'kij,  ispuganno
sprosil:
     -- |to opasno?
     -- Ne  ponimayu,  v  chem  delo...  -- otvetil  pervyj  golos,  bol'shoj i
mrachnyj.  --  Ran'she  nikogda  takogo  ne  bylo.  YA  sovsem ne  mogu k  nemu
probit'sya. Kakaya-to nepreodolimaya zashchita. Ni odno zhivoe sushchestvo v izvestnyh
nam mirah ne sposobno sozdat' takuyu zashchitu.
     -- CHto zhe togda? CHto zhe tam takoe?
     -- Pohozhe, ego prikryvayut sily drevnej planety.
     -- Ona vsegda podchinyalas' nam!
     --  Ona  ne  podchinyalas'.  Ty  ne  ponimaesh'.  |tu  planetu  nevozmozhno
podchinit'  dazhe  nam.  Kakoe-to  vremya  my  sotrudnichali, no  teper'  chto-to
izmenilos'. V etom glavnaya opasnost'.
     -- CHto zhe nam delat'?
     -- Vsya nadezhda na letungov,  zemlyanina neobhodimo  unichtozhit'  do togo,
kak on  pojmet,  chto nahoditsya  v uzlovoj  tochke  vremeni i ot  ego dejstvij
zavisit put', po kotoromu pojdet razvitie ego  civilizacii. Sejchas s nim eshche
mozhno spravit'sya. CHem pozzhe,  tem trudnej eto budet  sdelat'. Svyazhis' s nim,
probuj snova i snova, ya pomogu tebe, esli...
     Golosa stihli, ostalsya lish'  shelest, i  Romanu poslyshalis' shepot, ston,
svist pereponchatyh kryl'ev,  On vyhvatil mech i trizhdy stuknul ego  rukoyatkoj
po  otvetivshej   zvonkim   gulom  metallicheskoj  poverhnosti  shara.   Pamyat'
podskazala, kak  on dolzhen postupit': "Ne nanosit' pervogo udara iz-za ugla,
a  vyzvat'  na  boj svoego vraga tak, kak  eto  delali  drevnie  vityazi  ego
strany".
     I shar otvetil ne tol'ko zvonom. Ego  poverhnost' drognula, razdalas'  v
storony,  i  v  obrazovavshemsya  otverstii pokazalos' sushchestvo iz  podzemelij
Gridosa.
     Pereponchatye kryl'ya oblegali ego mrachnuyu temnuyu figuru napodobie plashcha.
     Ih   kraya,   uveshannye   dragocennymi  kamnyami,  pobleskivali  v  luchah
krasnovatogo solnca.
     Lico, kak i v peshchere, skryvala t'ma.
     --  Kto  dal  tebe  vlast'  proniknut'  syuda? Kak mog  Ty;  osmelit'sya,
kozyavka?!
     Ot  golosa  mrachnogo  velikana  osnovanie  piramidy   zashatalos',  shary
zahodili hodunom, i,  prezhde chem  Roman uspel otvetit' hot'  chto-to,  iz-pod
skladok plashcha sverknu-lo oslepitel'nym alym svetom lezvie mecha. Ne uspev eshche
ponyat', chto proishodit, sovershenno instinktivno  prikryvayas' ot udara, Roman
vybrosil vpered pravuyu ruku, szhimavshuyu rukoyatku mecha, i dva  lucha, zelenyj i
krasnyj, skrestilis' v vozduhe.
     CHto-to proizoshlo ot  ih  soedineniya.  CHto-to takoe, chto potryaslo mir, v
kotorom on nahodilsya: tot  razmazyvalsya,  iskazhalsya, svertyvalsya, kak svitok
pergamenta.
     Vrashchayas',  Roman padal v pustotu skvoz' voj i grohot.  Byl li to vzryv?
On ne znal, on uzhe nichego ne videl, krome t'my. On prosypalsya.
     V peshchere pod kornyami svyashchennogo duba po-prezhnemu  bylo teplo i tiho. No
chto-to vse-taki izmenilos'. Roman  ne  srazu ponyal, chto imenno. Tishina stala
drugoj.
     Ischezla  sonnaya nepodvizhnost' vozduha.  On vspomnil: segodnya nachinaetsya
sed'moj den'. Segodnya vecherom on smozhet vypit' eliksir.
     On vybralsya iz peshchery, proveril svoi zarubki na skale.  Vse  pravil'no.
Ih okazalos' rovno shest'. On  staratel'no vycarapal sed'muyu i vpervye za vse
eto vremya  pozvolil sebe podumat' ob |lii. Esli by on sdelal  eto  ran'she, u
nego ne hvatilo by muzhestva na bezdeyatel'noe ozhidanie.
     SHest'  dnej proshlo s teh por, kak ee pohitili. Ona eshche zhiva.  Navernyaka
zhiva. Ona budet zhit'  rovno mesyac, esli zhrec ne  oshibsya,  esli ne proizojdet
chego-nibud' nepredvidennogo. V ushah stoyal ee poslednij  krik: "Ro-o-man! " V
minutu strashnoj opasnosti ona imenno ego pozvala na pomoshch'. A on ne sumel ej
pomoch'. Hotya sdelal vse, chto mog, vse, chto bylo v chelovecheskih silah. Teper'
on staraetsya sdelat' to, chto prevyshaet eti sily... Lish' by ne opozdat', lish'
by ona smogla dozhdat'sya...
     Vernulsya  svist vetra. V  listve  derev'ev zavozilis'  zhivye  sushchestva.
Dolgij semidnevnyj son lesa konchilsya, kak konchilsya i ego veshchij son. Sovershiv
utrennij  ritual  omoveniya, napivshis' iz  klyuchej, --  kak ni stranno,  Roman
nauchilsya tremya glotkami utolyat' svoyu nesterpimuyu zhazhdu, -- on vnov' vernulsya
v peshcheru, sam ne znaya zachem. Den'  tol'ko nachinalsya i obeshchal byt' beskonechno
dolgim. Son  bezhal  ot ego proyasnivshihsya  glaz, vse stalo drugim.  Poyavilis'
ostrye zapahi drevesiny, pleseni, kakih-to trav i gribov -- on ne zamechal ih
ran'she. Podstilka kazalas'  teper'  zhestkoj  i neudobnoj,  chto-to vse  vremya
upiralos' v spinu.
     Povernuvshis'  na bok, on  posharil rukoj v  plaste suhoj travy i nashchupal
kakoj-to predmet.
     Vybravshis' s  nim naruzhu  k  svetu,  on s  udivleniem  uvidel uzorchatuyu
reznuyu  rukoyatku i ne srazu soobrazil,  chto derzhit v  rukah  rukoyatku  mecha.
Bronzovaya  rukoyatka v tom meste, gde kogda-to nachinalos' lezvie, oplavilas'.
Roman  pomnil  kazhduyu meloch' iz  svoego sna  i  teper' nachinal  dogadyvat'sya
pochemu. Kakaya-to chast' sna mogla okazat'sya takoj zhe real'noj, kak okruzhayushchaya
ego dejstvitel'nost'.
     Miry smeshchayutsya vo vremeni i prostranstve. Ih velikoe mnozhestvo  vokrug,
miry tekut, prevrashchayutsya v dymku  vospominanij, vo chto-to efemernoe.  On  ne
byl  uchenym i, pobyvav  v odnom  iz takih efemernyh mirov,  ne mog polnost'yu
ob座asnit' proishodyashchie s nim strannye veshchi.
     No rukoyatka  mecha  ostavalas'  neprelozhnym  faktom,  ona byla tyazhela  i
holodila ladon'. V ee uzorah bezhali kakie-to nevedomye, ni na chto ne pohozhie
zhivotnye.
     Vdrug  on vspomnil,  chto  znaet  etih zhivotnyh, videl ih odnazhdy...  On
dostal  flakon s  eliksirom  i  sravnil  ih s  temi, chto byli  izobrazheny na
pechati... Na rukoyatke mecha  zveri izobrazhalis'  v dvizhenii,  potomu on i  ne
uznal ih srazu. |to otkrytie rastvorilo poslednie somneniya.
     Nakonec-to  nastupil vecher. Kak tol'ko nad  gorizontom poyavilas' pervaya
luna, Roman napravilsya k ozeru, szhimaya v rukah flakon s eliksirom.
     On vypolnil vse usloviya i  tem  ne menee ponimal, chto prevrashchenie mozhet
ne   udat'sya,  chto   eliksir,   rasschitannyj   na  inyh  sushchestv,  mozhet  ne
podejstvovat' na cheloveka ili podejstvovat' kak otrava.
     Somneniya  ovladeli  Romanom  s novoj siloj. I  hotya za  eti  sem'  dnej
ozhidanij  i snov  nichego, v sushchnosti,  ne izmenilos', -- on  po-prezhnemu  ne
boyalsya  smerti, no  znal, chto esli  sejchas pogibnet, to  nikto uzhe ne smozhet
pomoch' |lii. Lish' veshchij son, lish' odinakovye izobrazheniya  na rukoyatke mecha i
pechati flakona pomogli emu sdelat' poslednij shag.
     Ozero molchalo, kak molchalo vse eti dni. V otrazheniyah, kotorye on chasami
rassmatrival,  svesivshis'  s  krutogo  berega,  nichego nel'zya  bylo  ugadat'
zaranee.  To  tam voznikali  starinnye  zamki  i  vidnelis' steny  nevedomyh
gorodov,  to  kakie-to  neponyatnye  sushchestva  zanimalis'  svoimi neponyatnymi
delami --  ozero bylo  oknom  v  inye  miry.  Inogda izobrazheniya  smenyalis',
uhodili v temnuyu  glubinu, im na smenu vsplyvali novye kartiny. Inogda ozero
pokazyvalo tol'ko iskazhennuyu kartinu sobstvennogo berega. Tak bylo i na etot
raz. Roman videl vysokuyu  koryagu, kotoroj na samom dele na beregu ne bylo. I
ne videl kamnya, u kotorogo stoyal. Ne bylo i ego sobstvennogo otrazheniya.
     Dozhdavshis'  vyhoda  vtoroj  luny,  on reshil, chto  mozhno nachinat'. Vremya
podoshlo.  Sem' polnyh  sutok  ostalis'  pozadi.  Na etot raz  probka flakona
otkrylas' legko, i rezkij nezdeshnij  zapah poplyl nad vodoj ozera. Zapah byl
tak silen i rezok, chto Romanu ponadobilos'  neskol'ko minut tol'ko dlya togo,
chtoby k nemu privyknut'.
     Nakonec on  podnes  flakon  k gubam. Tol'ko togda na tom meste,  gde on
dolzhen byl otrazhat'sya v ozere, v vode poyavilsya lik starca.
     --  YA vse  pomnyu,  --  skazal  emu Roman.  --  YA  pomnyu  vse usloviya  i
posledstviya.
     No  starec  molchal,  kak  molchali  vse  otrazheniya etogo  ozera,  i lish'
vnimatel'no  smotrel v  glaza Romanu,  slovno somnevayas', hvatit li  u  nego
muzhestva sdelat' poslednij shag  v mrachnuyu bezdnu. Roman usmehnulsya  i  odnim
glotkam vypil eliksir.
     ZHidkoe  plamya  probezhalo  po  vsem  ego  chlenam. On poshatnulsya, vyronil
flakon, i tot bez vspleska, s korotkim bul'kan'em ushel na dno.
     Roman osel na zemlyu, pogruzhayas' v mertvyj son bez snovidenij, v kotorom
byli tol'ko bol' i muka.
     Poverhnost'  ozera  zamutilas',  i  gluho  zarevel  veter  v   vershinah
derev'ev.
     |to byl poslednij zvuk, kotoryj on slyshal.










     |liya ochnulas' v ogromnom svodchatom  zale. Ona lezhala, plotno zavernutaya
v seryj plashch, na vysokom lozhe s baldahinami.
     Gnev i  bol' vernulis'  vmeste s soznaniem.  Ona eshche oshchushchala  kogtistye
lapy, grubo vpivshiesya v ee plechi, sinie otmetiny ostavalis' v etih mestah do
sih por.
     Sprygnuv so svoego lozha i volocha  po  polu  ogromnyj, nelepyj plashch, ona
brosilas' k oknu, otdernula tolstuyu pyl'nuyu shtoru  i vyglyanula naruzhu. Pered
nej prostiralsya nevidannyj kamennyj grad.
     Ona srazu ponyala, chto nahoditsya v grade letungov,  v grade, iz kotorogo
zhivoj ne vyjti.
     Kryshi  stroenij  napominali reznoe kruzhevo i zakanchivalis' u monolitnoj
steny, takoj zhe seroj, kak steny domov i prolety goroda.
     Ona znala o  tom, chto ee zhdet zdes',  i  gotova byla borot'sya do samogo
konca, do  poslednego  momenta, kogda ee bezdyhannoe,  mertvoe telo  poletit
vniz s ogromnoj vysoty i razob'etsya o kamni.
     No dazhe  eta kartina, yarko vspyhnuvshaya v ee soznanii, ne smogla slomit'
volyu k soprotivleniyu i bezuderzhnyj gnev  za nanesennoe ej oskorblenie.  |liya
byla docher'yu gordogo naroda. Pohishchenie v den' prazdnika solnca ne mozhet byt'
proshcheno ili  zabyto. Vse ee  rodichi kak odin budut mstit', poka  ne pogibnut
ili ne unichtozhat letungov. Vse oni navernyaka zdes', vnizu, pod stenami etogo
goroda. Ona ne znala, kakoj vysoty steny  i chto soboj predstavlyaet skala, na
vershine  kotoroj  raspolozhilsya gorod. Zato znala  navernyaka: tot,  kogo  ona
lyubit, ne ostanovitsya.
     On skoree pogibnet  v neravnoj  shvatke s  letungami, a  znachit,  i ona
postupit tak zhe -- otomstit ili pogibnet, inogo puti u nee net.
     Ona oglyadela zal v poiskah oruzhiya ili hotya by  bolee podhodyashchej odezhdy:
pod plashchom, krome zolotoj seti, nichego ne bylo.
     Zal  vyglyadel. ogromnym i  pustym.  Starye  oblezlye  gobeleny  mestami
posedeli  ot  pleseni,  ogromnye okna, zakrytye plotnymi  shtorami, pochti  ne
propuskali svet, i potomu zdes' caril polumrak.
     Zal  proizvodil  vpechatlenie  zabroshennosti,  zapusteniya  i  nesmetnogo
bogatstva ego hozyaev.  Pol,  vymoshchennyj  polirovannoj perlamutrovoj plitkoj,
vse  eshche  otsvechival vsemi  cvetami radugi, s trudom probivavshimisya  iz-pod,
sloya  gryazi.  Pokrytaya  pyl'yu  pautina  sveshivalas'  s  gobelenov,  rasshityh
zhemchugom i zolotymi nityami.
     Lepnye  kamennye  ukrasheniya  sten  i  potolka  govorili  ob  utrachennom
iskusstve drevnih hudozhnikov.
     Vryad li  vsyu etu  krasotu  mogli  sozdat' pohitivshie  ee dikari,  zdes'
chto-to ne tak.
     Ona  prodolzhala  iskat'  neobhodimye  ej   predmety,  no   ch'ya-to  ruka
predusmotritel'no snyala so sten zala kogda-to razveshannoe zdes' oruzhie. |liya
zametila  neskol'ko  vycvetshih  otmetin  na gobelenah,  ostavshihsya  na meste
visevshih  zdes' mechej i kinzhalov. Vryad  li oni pomogli by ej... Kakoe drugoe
oruzhie  mozhet  ona  protivopostavit'  grubomu  nasiliyu?  Nuzhno najti  sposob
vyigrat' vremya...
     Sejchas eto glavnoe dlya teh, kto shturmuet steny.
     Ona uslyshala  ch'i-to shagi,  gulko otdayushchiesya pod vysokimi svodami zala,
i,  stremitel'no  vernuvshis'  k lozhu,  prinyala prezhnyuyu pozu --  ee  vragi ne
dolzhny znat', chto sily vernulis' k nej. Ona  zaranee szhalas' ot  otvrashcheniya,
ozhidaya  vnov' uvidet' pered soboj lico Karo, no voshla zhenshchina...  Ne v silah
sderzhat' izumleniya, |liya pripodnyalas' na lozhe.
     -- Ty rosska? Zdes'? Pochemu ya tebya ne znayu?
     --  YA  ne rosska.  YA  iz  plemeni nuvov. Mne  poruchili  ob座asnit'  tebe
koe-chto. Vnizu malo znayut o plemeni letungov. Pugayut imi detej, rasskazyvayut
vsyakie uzhasy.
     --  Ne  govori  mne  o letungah! Letungi  dolzhny pogibnut'! -- |liya  ne
smogla  sderzhat'sya i srazu zhe pozhalela o svoem poryve. Opasno v ee polozhenii
vyskazyvat' vsluh vse, chto ona dumaet.
     Nuvka usmehnulas'.
     -- Mozhet byt', oni i pogibnut. Ih ostalos' ne  tak uzh mnogo i  s kazhdym
godom stanovitsya vse men'she. Ostatki drevnej mogushchestvennoj  rasy, oni znali
nemalo tajn i vladeli nesmetnymi bogatstvami, koe-chto u nih eshche ostalos', ty
v etom skoro ubedish'sya.
     -- Zachem mne ih bogatstva?
     -- Ne speshi otvergat' ih darov i ne pokazyvaj tak otkryto svoih chuvstv,
inache tebe ne prozhit'  zdes' i mesyaca. YA  pokazhu  tebe komnaty. Voobshche-to  v
etom dvorce nikto ne zhivet, tak chto mozhesh' schitat' ego svoim.
     -- Spasibo za podarok!
     -- Poberegi chernuyu ironiyu  dlya  letungov i ne teryaj  vremeni. Ty dolzhna
odet'sya, privesti sebya v poryadok. Karo zhdet nas.
     -- Dlya nego ya ne stanu odevat'sya! -- slishkom pospeshno zayavila |liya.
     --  Togda  pojdem  tak.  Dumayu, emu  eto  ponravitsya, osobenno esli  ty
ostavish' zdes' etot muzhskoj plashch.
     |liya vspyhnula.
     -- Govori, gde odezhda!
     -- Ona naverhu, v tvoih komnatah.
     Strannyj  gorod  zhdal  ih snaruzhi. On  sostoyal  iz  neskol'kih  yarusov.
Dvorec,  iz kotorogo oni vyshli, nahodilsya  v samoj  verhnej chasti goroda. Na
ulicah ne bylo ni prohozhih,  ni ekipazhej.  Lish' nad ih golovami  pronosilis'
chernye  teni  letungov. No  ih kazalos'  slishkom  malo dlya takogo  ogromnogo
goroda.
     -- V  nizhnej  chasti  uzhe  nikto  ne  zhivet.  Starye  zdaniya  postepenno
razvalivayutsya, tol'ko naruzhnuyu stenu vremya ot vremeni remontiruyut.
     |liya  molchala,  starayas'  oprometchivym  zamechaniem ne  prervat' rasskaz
svoej sputnicy.  Ona dala  sebe slovo  vpred'  byt' ostorozhnej,  nakaplivat'
svedeniya i iskat'  vyhod. Iskat' vozmozhnost' spastis' ili hotya  by  vyigrat'
vremya. S toskoj  ona  okinula vzglyadom massivnye steny, slovno vysechennye iz
edinogo kamnya.
     Ni treshchin, ni proemov. Ih vysota ne men'she chetyreh chelovecheskih rostov.
     Osazhdayushchim nelegko budet prorvat'sya...
     Slovno ugadav ee mysli, nuvka skazala:
     --  Tam, vnizu, za stenami propast'. Bez kryl'ev  syuda ne dobrat'sya. Ne
zhdi pomoshchi ottuda,  nadejsya tol'ko na sebya. -- |liya  s udivleniem posmotrela
na svoyu sputnicu, ona vse nikak ne mogla ponyat', kto ona -- drug ili vrag?
     -- Ty sama zdes' davno li?
     -- Davno.
     --  Zachem  ya  ponadobilas' Karo? -- ne  uderzhalas'  |liya ot  voprosa, v
kotoryj uzh raz vydavavshego ee volnenie i strah.
     Nuvka iskosa posmotrela na nee i nedobro usmehnulas'.
     -- On tebe  skazhet. I soglashajsya, soglashajsya so vsem, chto on predlozhit.
On  polon yarosti na  tvoe plemya. Mnogo letungov pogiblo  vo vremya poslednego
naleta.  Oni  slishkom dorozhat svoimi  dragocennymi zhiznyami. Nekotorye iz nih
pomnyat vremena,  kogda  zdes'  carstvovali arhi i  zvezdnymi dorogami  mogli
pol'zovat'sya vse plemena.
     -- No eto zhe bylo neskol'ko tysyach krugov nazad!
     -- Da. Dlya nas oni bessmertny. Ponimaesh'  teper', chto znachit s ih tochki
zreniya smert' odnogo letunga? Detej-to u nih ne byvaet...
     -- Zachem togda im nuzhny zhenshchiny?
     -- Vovse ne zatem, o chem ty dumaesh'. Tol'ko  to, chto tebe predlozhat, ne
luchshe. Karo vse ob座asnit. My uzhe prishli. |to ego dvorec.
     Zdanie nichem ne otlichalos' ot ostal'nyh.  Razve chto lestnicy  vyglyadeli
pochishche.
     Oni proshli dva pustyh zala. Ni slug, ni strazhi. Tol'ko oruzhie na stenah
da pyshnye kovry  na polu otlichali etot dvorec ot togo, v  kotorom nahodilas'
|liya.
     -- U  nih net  slug. A strazha im ne  nuzhna. Otsyuda nekuda bezhat', vragu
syuda ne  probrat'sya.  Vse oni  zhivut odinoko. Kazhdyj v svoem  zamke,  i sami
zabotyatsya o sebe. -- Nuvka v kotoryj  uzh  raz  otvetila na ee  mysli, slovno
umela ih chitat'.
     Oni proshli poslednij koridor,  vysokaya stvorchataya dver' raspahnulas', i
v  glubine zala  na  vysokom kresle |liya uvidela svoego  vraga, sushchestvo  iz
mrachnyh predskazanij, razrushivshee vse nadezhdy na schast'e v  samyj  radostnyj
den' ee zhizni...
     Kare sidel, ugryumo nasupivshis',  zavernuvshis' v svoi  ogromnye  kryl'ya,
zamenyavshie v obydennoj zhizni letungam pochti vsyu odezhdu. Krome etih kryl'ev i
nabedrennyh nevyazok, oni voobshche nichego ne nosili, esli ne schitat' perevyazi s
oruzhiem na poyase.
     Kogda predvoditel'  letungov  povernulsya, ona zametila  u nego na grudi
neobychnoe ukrashenie, kakoj-to talisman ili medal'on na tyazheloj zolotoj cepi.
Cep'  srazu  zhe  brosilas'  v glaza, no  bylo  vidno,  chto k  samoj  veshchice,
prikreplennoj k nej, ona ne imela nikakogo otnosheniya.
     Strannye  zhivotnye  shvatilis'  v   yarostnoj   shvatke  na  poverhnosti
medal'ona,  a  vnizu  u  ih  lap  sverkala  zelenaya  zvezda i luchi  ot  nee,
razbegayas'  po  vsej  poverhnosti  medal'ona, kakim-to  nepostizhimym obrazom
prodolzhali  svoj  put'  za  ego predelami, pridavaya okruzhayushchim  predmetam  i
samomu licu letunga strannyj zelenovatyj ottenok.
     Lish' podojdya blizhe, ona ponyala, chto pered nej lico glubokogo starca.
     Sedaya belaya sherst' na shchekah i viskah pridavala  emu vyrazhenie kakogo-to
strannogo  blagoobraziya,  a  glubokij shram,  perecherknuvshij pravoe  krylo  i
izurodovavshij  plecho,   napomnil  ej  o  toj  pervoj  shvatke,  kogda  Roman
vospol'zovalsya oruzhiem, prinesennym iz drugogo mira.
     Glaza  letunga  byli  poluprikryty.  Kazalos', on dremal, a  kogda veki
podnyalis',  |liya  prochla  v  ego seryh  otreshennyh glazah  lish'  beskonechnuyu
ustalost' i skuku.
     -- Syad',  zhenshchina,  -- progovoril  letung grubym,  hriplovatym golosom,
privykshim otdavat' komandy.
     Nuvka pododvinula  nebol'shoj stul, i |liya opustilas' na nego.  Molchanie
zatyagivalos', ono dlilos'  minutu-druguyu.  Kazalos', letung  zasnul.  No vot
nakonec on vnov' otkryl glaza i zagovoril, glyadya kuda-to v storonu:
     -- YA stanovlyus' slishkom  star, moemu  narodu nuzhen novyj molodoj vozhd'.
Tebe pridetsya vyrastit' ego pod svoim serdcem. Bud' proklyat mir, zastavivshij
nas  doveryat'  etu  missiyu  zhenshchinam  nichtozhnyh plemen lyudej! --  neozhidanno
voskliknul letung, i  glaza ego  gnevno  sverknuli.  Vidno,  pod  vneshnost'yu
blagoobraznogo starca ne ugas eshche ogon' zloby i prezreniya k inym sushchestvam.
     |liya sderzhalas'  i  promolchala,  reshiv vyslushat' ego  do konca. Letung,
vozmozhno, ustyzhennyj ee sderzhannost'yu, prodolzhil uzhe spokojno:
     -- YA ne trebuyu ot tebya slishkom  mnogogo.  Tol'ko  staranie i podchinenie
tem  nemnogim  pravilam,  o  kotoryh  tebe  rasskazhut.  K  schast'yu,  mne  ne
ponadobitsya  dlya  etogo  blizost'  s toboj.  Ne ponimayu, kak sushchestva tvoego
plemeni vynosyat etu  otvratitel'nuyu proceduru. Zarodysh budushchej zhizni,  moego
syna, prosto  vlozhat v tvoe  lono.  I  ty dolzhna  budesh'  sogret' ego  svoej
lyubov'yu i zabotoj. |to ne tak uzh mnogo, nebol'shaya cena za teh, kto pogib, ne
pravda li?! -- vnov' prokrichal Karo,  vskakivaya so svoego kresla i stanovyas'
pered nej vo ves' svoj ogromnyj rost.
     --  Razve lyudi  moego  plemeni vorvalis'  v  tvoj gorod  i ubili  tvoih
sootechestvennikov? Razve eto oni podkralis', kak  nochnye  vory, v den'  moej
svad'by s chelovekom, kotorogo ya lyublyu, dlya detej kotorogo ya gotovilas' stat'
mater'yu? O kakoj zhe cene ty govorish', predvoditel' nochnyh banditov?
     -- Smelye rechi -- glupye rechi, -- progovoril letung, neozhidanno ostyvaya
i  teryaya k  razgovoru  vsyakij  intepec.  --  K  sozhaleniyu,  ya ne  mogu  tebya
prinudit'.  V tvoej  vlasti unichtozhit' edinstvennyj  zarodysh budushchej  zhizni,
kotoryj daetsya kazhdomu  iz  nas pri  rozhdenii. Konechno, tebya potom ub'yut, no
mne  ot  etogo ne stanet  legche. Poetomu  neobhodimo  tvoe soglasie. YA  mogu
zaplatit'  za uslugu horoshuyu cenu.  Moe  plemya bogato. Zatem, kogda moj  syn
roditsya, tebya vernut obratno v gorod rossov. Ty mozhesh' opredelit' svoj vybor
sama. No  zhenshchiny tvoego plemeni glupy i nelogichny.  Esli ty mne otkazhesh' --
steny goroda k tvoim uslugam. Ty takzhe mozhesh' ostavat'sya zdes' navsegda, kak
eto sdelala nuvka. Nam nuzhny  slugi i raby. No uzhe nikogda ty ne vernesh'sya k
svoim.  I eshche odno v  etom sluchae ya  tebe  obeshchayu, odin  nebol'shoj  podarok:
golovu tvoego bescennogo  supruga. A teper'  idi i podumaj horoshen'ko. CHerez
pyat' dnej my vstretimsya v poslednij raz, esli ty ne izmenish' resheniya.
     I  vnov' shli  oni vdvoem po pustynnym ulicam  goroda.  |liyu bila melkaya
drozh', i ona zyabko kutalas' v plashch, vse ee sily ushli na etot razgovor, i ona
mechtala lish' ob odnom  -- poskorej  ostat'sya odnoj.  Otdohnut', hot' nemnogo
prijti v sebya.
     Nuvka iskosa  poglyadyvala  na  nee  i,  ochevidno,  horosho  ponimala  ee
sostoyanie.
     Lish'  v  zamke,  posle togo  kak  nuvka,  ukutav  |liyu teplym  odeyalom,
prinesla ej  uzhin  i sobralas'  uhodit',  |liya zametila  odnu porazivshuyu  ee
strannost' -- pravaya ruka etoj zhenshchiny byla tochnoj kopiej levoj... Palec byl
obrashchen vniz, slovno kto-to vyvernul ej kist' levoj ruki, no i v etom sluchae
bol'shoj palec ne mog okazat'sya sverhu... Nikogda  ran'she |lii ne prihodilos'
stalkivat'sya s podobnym urodstvom.
     Ona horosho znala plemya nuvov, vse lyudi tam byli s normal'nymi rukami...
     Ne v silah preodolet' lyubopytstvo, ona sprosila:
     -- CHto eto? CHto sluchilos' s tvoej rukoj?
     -- |to dolgaya istoriya...
     -- Mne teper' nekuda speshit'... Rasskazhi, -- poprosila |liya.
     ~ Nu chto zhe... Slushaj,  esli tebe interesno.  Menya pohitili vosem'  let
nazad. Letungi vybirayut svoi  zhertvy srazu posle svad'by... Im  kazhetsya, chto
tak u nih bol'she  shansov priobresti nad nami dopolnitel'nuyu vlast', navyazat'
svoyu volyu. Oni neglupy, no ploho ponimayut psihologiyu lyudej. Za dolgie  gody,
provedennye zdes',  ya horosho usvoila odnu istinu -- letungi vsegda vypolnyayut
svoi obeshchaniya, esli tol'ko u nih est' hot' kakaya-to vozmozhnost' eto sdelat'.
No  togda, vosem' let nazad, ya etogo ne znala i otkazalas' ot predlozheniya ih
byvshego sotnika Krava -- vynosit' ego rebenka. Teper' Krava uzhe net v zhivyh,
on pogib v odnoj iz  shvatok s  rossami. Odnako posle  togo kak menya sdelali
prislugoj  ili  raboj -- nazyvaj  kak hochesh',  -- on uzhe  ne imel nado  mnoj
osoboj vlasti. Kazhdyj iz nih  mog mne otdat' lyuboe  prikazanie, i ya  obyazana
byla  ih  vypolnyat'... No  eto  uzhe  potom,  kogda  ya  ponyala,  chto  u  menya
nedostatochno muzhestva vybrat' stenu...
     -- Kakuyu stenu?
     --  Tu samuyu, kotoruyu predlagal tebe  Karo. Stenu etogo  goroda.  Zdes'
nigde  net   ohrany,   ty   mozhesh'   hodit'  po   vsemu  gorodu,   gde  tebe
zablagorassuditsya. Ty mozhesh'  zavtra zhe zabrat'sya na stenu i posmotret', kak
eto budet legko...
     -- CHto legko?.. -- vse eshche ne ponimala |liya.
     -- Padat' vniz, do samogo dna etoj  strashnoj propasti, predstavit', kak
tvoe  telo,  razdiraemoe  kamnyami, prevratitsya  v  krovavoe  mesivo.  Mnogie
vybirali stenu -- ih kosti teper'  beleyut u podnozhiya  skaly,  no  u  menya ne
hvatilo muzhestva, i ya stala raboj.
     Nuvka   nadolgo  zamolchala.  Molchala  i  |liya,  ne  reshayas'  meshat'  ee
vospominaniyam i  ponimaya uzhe, chto ne ej byt' sud'ej etoj zhenshchine. Kazhdyj sam
vybiraet svoj put'... Vyberet i ona...
     -- Tri dnya spustya, posle togo kak ya otkazalas' ot predlozheniya Krava, on
prives mne golovu muzha... V  tot den' ya sidela na  stene do  samogo vechera i
nichego  ne mogla s soboj podelat'. Po nashej vere, chelovek, ubivshij sebya sam,
popadaet posle smerti v plohoe mesto. Tuda, gde ne rastet trava. Strah pered
samoubijstvom  sidit  vo  mne s rannego  detstva. Vozmozhno, ya predvidela eshche
rebenkom, chto  kogda-nibud' mne  pridetsya  reshat',  kak  postupit'...  Potom
-potyanulis' dolgie gody unizhenij  i zhalkoj  rabskoj  zhizni vprogolod'. Kogda
kazhdyj kusok hleba  tebe brosayut kak  sobake  i  obrashchayutsya  s toboj, kak  s
prezrennym  sushchestvom  samogo  nizshego  sorta...  Da  ladno,  ne ob  etom  ya
sobiralas'  tebe  rasskazat'.  Kogda Krav  byl eshche  zhiv,  v te  pervye  dni,
otpushchennye  mne na  razdum'e, on staralsya sdelat'  vse,  chtoby ubedit'  menya
soglasit'sya.
     Dlya nih  vozmozhnost' imet' naslednika -- eto vopros zhizni i smerti. Oni
schitayut,  chto   ih   dragocennaya  bessmertnaya   dusha  pereselyaetsya  v   telo
sobstvennogo mladenca.
     Mozhet, tak ono i est' -- ya ne znayu. Za vse vosem' let, chto  ya zdes', ne
nashlos'  ni  odnoj  -- slyshish',  ni  odnoj  --  nashej  zhenshchiny,  kotoraya  by
soglasilas'! -- Glaza nuvki gordo sverknuli. -- Pochti vse oni mertvy. Tol'ko
ya da  eshche  troe vlachim zdes' zhalkoe sushchestvovanie.  Tak vot etot Krav, chtoby
dokazat', kak mogushchestvenno  ego plemya  i  kak mnogo ya  poteryayu, otkazavshis'
stat' mater'yu odnogo iz nih, rasskazal mne strannuyu istoriyu.
     On govoril, chto ih plemya tysyachi let  nazad bylo svyazano s arhami tesnoj
druzhboj. Arhi  yakoby postroili dlya nih  etot nepristupnyj gorod  na  skale i
peredali  chast'  svoih drevnih tajn.  Voobshche-to ya ne znayu  ni odnogo sluchaya,
chtoby letungi lgali, tak chto, skorej vsego, eto chistaya pravda. Tem bolee mne
prishlos' vskore ubedit'sya v istine ego slov.
     --  Kto  oni takie  na samom dele?  YA  stol'ko slyshala pro arhov raznyh
istorij...
     -- Oni vladeli nashej  planetoj i  mnogimi  drugimi. Govoryat,  eto  bylo
spravedlivoe  i  mudroe plemya,  nikogda  ne  navyazyvavshee svoyu  volyu  drugim
narodam.  Pri nih  Angra  procvetala, syuda  stekalis'  narody  raznyh mirov.
Kazhdyj  imel  pravo  pol'zovat'sya  dorogami,  kotorye postroili  arhi  mezhdu
zvezdami... Krav rasskazyval  mne, chto  daleko na severe v doline Seryh skal
est'  zapovednoe mesto,  otkuda  oni upravlyali  putyami,  soedinyavshimi  miry.
Sejchas ono zakryto. Ni odno zhivoe  sushchestvo ne mozhet  tuda proniknut'. Nuzhen
osobyj klyuch...  Potom nachalas' vojna mezhdu arhami  i dejmami. Arhi proigrali
vojnu, a mozhet, prosto ustali ot dolgih srazhenij i ushli kuda-to v inye miry.
Zdes' vsem zavladeli dejmy. I hotya ih plemya ne mozhet zhit' v nashih mirah, oni
uhitryayutsya kak-to upravlyat' nami.
     Zvezdnye dorogi zakrylis' dlya vseh, tol'ko dejmy nauchilis' pol'zovat'sya
imi; ne znayu,  kak im  eto  udalos', no mesto,  otkuda arhi upravlyali putyami
mirov, sushchestvuet i ponyne.
     Dorogi  zakrylis'  neozhidanno,  srazu  posle  uhoda  arhov,  i  letungi
ostalis' na nepristupnoj skale otrezannymi ot svoego rodnogo mira. S nimi ne
bylo  ni  odnoj  ih zhenshchiny, i cherez  kakoe-to  vremya  oni  nachali  pohishchat'
chuzhih... Nichego horoshego iz etogo ne vyshlo. Togda oni poprobovali proniknut'
v zapovednoe mesto, chtoby vosstanovit' dorogu v rodnoj mir. Ne znayu, chto tam
bylo, nikto ne vernulsya ottuda.  S teh  por v doline nikto ne byval  --  eto
slishkom opasno. No klyuch  sushchestvuet i  ponyne.  Ty  videla  ego  -- eto  tot
talisman na shee  u ih  nyneshnego  predvoditelya Karo. Ego peredayut teper' kak
znak vlasti. V koldovskoj sile talismana mne prishlos' odnazhdy ubedit'sya...
     YA chasto ubirala v dome Karo, tam  ne bylo ot menya sekretov.  Oni voobshche
nikogda  ne zapirayut svoih domov i nichego ne  pryachut. Karo predupredil menya,
chtoby ya nikogda ne prikasalas' k etoj veshchi, no lyubopytstvo zalozheno v nas ot
rozhdeniya.
     Kogda  on poshel myt'sya, ya hotela  vzyat' talisman, chtoby rassmotret' ego
poluchshe... -- Nuvka protyanula  ej ruku. -- Dazhe  boli  ne bylo. Kist' prosto
stala drugoj.  Kogda Karo zametil, on skazal, chto  v  sleduyushchij raz menya vsyu
vyvernet naiznanku.
     Bol'she mne nechego rasskazyvat'. Teper' spi. Tebe nado horosho otdohnut'.
ZHelayu  tebe  veshchih  snov i  schast'ya, hotya eto pozhelanie zdes' zvuchit  glupo.
Zavtra utrom ya pridu snova, prinesu vodu i pishchu.
     Ona  ushla. |liya  ostalas'  odna. Na  gorod  letungov napolzali sumerki,
takie zhe serye i  neproglyadnye,  kak i to, chto tvorilos' u nee na  dushe. Ona
uzhe znala, kakoe reshenie primet zavtra.








     V  mertvom  sne,  skovavshem  dushu  Romana,  poyavilsya kakoj-to  prosvet.
Soznanie  vernulos'  k nemu eshche  ne  polnost'yu,  i  on holodno i otstranenno
nablyudal sebya kak  by so  storony. On lezhal vnutri  peshchery.  Skvoz' neplotno
zakrytye  veki  Roman videl  ee  svod,  spletennyj iz kornej, pochti ryadom so
svoim licom. On ne pomnil, kak dobralsya syuda ot berega ozera.
     Ran'she svod byl znachitel'no vyshe.
     Iz  omertvevshego  tela postupali  strannye,  edva  razlichimye  signaly.
Znachit, ono zhilo. |liksir ne ubil ego.
     Vo vsyakom sluchae,  ne ubil do  konca. Pora nabrat'sya muzhestva i prinyat'
svoyu novuyu sud'bu. No net. Ne  srazu. Pust' projdut  minuty, chasy, dni... On
eshche  slishkom slab,  ego  novoe  telo  ne  vyneset slishkom rezkih peregruzok,
slishkom ochevidnyh perehodov ot sna k yavi...
     Sil'no  cheshetsya  shestaya lopatka  na  spine, no shevel'nut'sya on  boitsya,
chtoby ne vernut'  neostorozhnym dvizheniem medlenno uhodyashchuyu vmeste  s tumanom
nebytiya bol'.
     Otchego tak  blizok stal potolok peshchery?  Mozhet, on  vtisnulsya v  ch'e-to
chuzhoe logovo? Ili mir vokrug nego umen'shilsya v  neskol'ko  raz?  Ili on  sam
uvelichilsya nastol'ko, chto... Ne nado dodumyvat' etu mysl'. Ne nado. Spokojno
rasslabit'sya,  vot tak, polnost'yu zakryt' glaza. Prosypat'sya ne obyazatel'no.
On mozhet lezhat' zdes' skol'ko ugodno, snaruzhi ego nikto ne zhdet. I srazu zhe,
kak protest protiv etogo utverzhdeniya, na nego volnoj hlynulo byloe otchayanie,
prituplennoe nedavnej bol'yu.
     "Hvatit, -- skazal on sebe, -- hvatit obmanyvat'  sebya, etim  vse ravno
nichego ne izmenish'". On podnes  k  licu pravuyu ruku. Ona s trudom vtisnulas'
mezhdu potolkom peshchery i ego licom. |to byla ne ruka.  |to byla lapa s  pyat'yu
polumetrovymi izognutymi  i ostrymi, kak lezviya  yataganov, kogtyami, pokrytaya
otvratitel'noj zheltovatoj cheshuej.
     Togda on  tiho zaplakal bez slez i medlenno  vypolz iz peshchery.  Vse eshche
svetila tret'ya luna, tol'ko teper' on ne znal, kakoj nochi ona prinadlezhit.
     Medlenno, prihramyvaya  na  vse shest' lap, on popolz k ozeru,  volocha za
soboj obryvki  kornej, prirosshie k telu. On staralsya smotret' tol'ko vpered,
chtoby  ne videt' chastej svoego novogo  tela, no vse ravno chuvstvoval, kak za
nim volochitsya  tonkij, golyj  hvost, izvivayushchijsya  po poverhnosti zemli, kak
telo zmei.
     CHerez ego  istonchennuyu kozhu on oshchushchal malejshuyu nerovnost' pochvy, zapahi
travy i kamnej. Vozmozhno, teper' nos u nego nahoditsya v hvoste.
     On perestal udivlyat'sya  chemu by to ni bylo,  v konce koncov est' predel
napryazheniyu, kotoroe sposobna vyderzhat' ego psihika.
     On  ego pereshel.  Radi  chego? |togo vspominat'  ne nuzhno.  Esli eto  ne
vspominat', to, napivshis' vody, mozhno budet opyat' vernut'sya v  peshcheru, chtoby
spat', chtoby ne  pomnit',  chtoby zabyt'sya...  "Zachem zhe  togda nachinal?"  --
sprosil ego golos ukrytogo za  tolstymi skladkami kozhi soznaniya. "YA ne znal,
chto eto budet tak strashno", -- otvetil on golosu. I  golos  zamolk, otstupil
na vremya, ostaviv ego odin na odin s novoj zhestokoj sud'boj.
     Voda  v  ozere, kak vsegda, vyglyadela sovershenno prozrachnoj  i otrazhala
kakoj-to  drugoj,  nesushchestvuyushchij na  samom dele bereg. On molil,  chtoby ona
ostavalas' takoj, poka  on ne nap'etsya. I ozero vnyalo ego mol'bam. V nem  ne
otrazilos' nichego,  kogda  ego  morda  s  trehmetrovoj vysoty  obryva  slepo
tknulas' v poverhnost' vody. Roman lakal zhadno, zahlebyvayas' i povizgivaya ot
naslazhdeniya.
     Emu hotelos'  vypit'  vse ozero.  Napivshis', on  oshchupal golovu perednej
paroj svoih  shesti  lap, golova  pokazalas'  emu  pochti normal'noj. "U  menya
dolzhno ostat'sya hotya by lico", -- skazal on komu-to nezrimo  prisutstvuyushchemu
ryadom s nim.
     Ochevidno, etot nevidimyj sud'ya  tak ne schital, potomu chto nosa Roman ne
obnaruzhil  voobshche, a  uzkaya trubchataya past' s  melkimi treugol'nymi zub'yami,
pohozhimi na polotno pily, vryad li prinadlezhala chelovecheskomu licu.
     Otvalivshis' ot vody,  on oshchutil chudovishchnyj golod.  On uzhe osoznal,  chto
stal  chudovishchem,  i znal  teper', kakim byvaet golod chudovishch. On  predstavil
sebe gory myasa, grudy trepetnoj dobychi, probiravshejsya skvoz' les, i ego chut'
ne vyrvalo ot otvrashcheniya.
     Togda on podumal o sokah, struyashchihsya v  zhilah rastenij, i  eto bylo uzhe
gorazdo luchshe.
     On  nashchupal konchikom hvosta velikolepno pahnushchie sochnye stebli kakih-to
rastenij i nabrosilsya na nih s neopisuemoj zhadnost'yu.
     Roman passya na  lugu  ves'  ostatok nochi, starayas' dumat'  lish' o  tom,
kakoe naslazhdenie mozhet dostavlyat' chudovishchu ego pishcha.  On obnaruzhil, chto ego
past'  velikolepno prisposoblena dlya peremalyvaniya rastitel'nyh  steblej:  v
glubine gortani i na yazyke okazalis' nuzhnye  dlya  peretiraniya travy kostyanye
narosty. Ego organizm ustroen  ne tak  nerazumno, kak pokazalos' vnachale.  K
utru, kogda chuvstvo goloda znachitel'no poutihlo, emu stalo legche mirit'sya so
svoej novoj sud'boj.
     Naevshis',  on  zavalilsya spat'  pryamo na  lugu vozle ozera,  nimalo  ne
zabotyas' ob okruzhayushchih opasnostyah.
     Ego shkura dolzhna byla sluzhit' neplohoj zashchitoj, k tomu zhe on chuvstvoval
v  svoih  myshcah  silu, sposobnuyu sokrushit'  lyubogo  vraga.  Ego  zhelaniya  i
oshchushcheniya chrezvychajno  uprostilis', a chelovecheskih vospominanij  on tshchatel'no
izbegal,  poskol'ku  oni  meshali pishchevareniyu.  Son  takzhe  uprostilsya,  stal
teplym, bezdumnym  i  priyatnym.  Rastenij na lugu  bylo  mnogo,  o  chem  eshche
bespokoit'sya?  Ostal'noe  ego  ne kasalos', CHudovishche  obyazano  vesti prostuyu
instinktivnuyu zhizn'. |tim on po krajnej mere  otomstit tem,  kto  prodelal s
nim  takuyu  merzkuyu shtuku. Vprochem,  neizvestno  eshche,  tak li uzh ploho s nim
postupili. CHeloveku gorazdo trudnej dobyvat' sebe pishchu.
     Odezhda i prochie blaga civilizacii, po-vidimomu, ne imeyut teper'  k nemu
ni malejshego otnosheniya.
     Pered tem kak zasnut', on voshitilsya glubinoj sobstvennyh myslej.
     Pered  zakatom,  kogda zhara spala,  Roman  prosnulsya  i  otpravilsya  na
vodopoj.
     Idti  k  ozeru  pokazalos' slishkom daleko. On  nashel  klyuch,  voda v nem
okazalas' gor'koj, i vse zhe, ne v silah preodolet' len', on napilsya iz nego.
Nichego bol'she ne bolelo, nichego ego ne trevozhilo. Vot tol'ko voda napominala
o chem-to nepriyatnom.
     CHto-to  v  nem tem vremenem zrelo. CHto-to  proishodilo  v glubinah  ego
ogromnogo sushchestva. Krov' chut' bystrej struilas'  po zhilam, chut' osmyslennej
i tragichnej stal  vzglyad ogromnyh volov'ih glaz, tak horosho  prisposoblennyh
dlya togo,  chtoby otyskivat' noch'yu  kustiki vkusnoj travy  i  videt'  to, chto
tvoritsya za lugom, v sosednem  lesu... "Esli ty perestal  byt'  chelovekom --
eto eshche  ne  znachit,  chto mir izmenilsya.  Mogla  izmenit'sya lish' tvoya  tochka
zreniya na nego", -- skazal v glubine  Romana znakomyj golos. V pervyj moment
mysl' pokazalas' emu krasivoj, no slishkom slozhnoj dlya vospriyatiya, i togda on
sprosil u golosa, pozvolyaya  vovlech'  sebya v besedu, posledstviya kotoroj bylo
trudno predvidet'.
     -- Nu i chto ty hochesh' etim skazat'?
     -- Tol'ko to,  chto esli  ty  stal  ravnodushnoj,  tupoj  i  netoroplivoj
skotinoj, eto  vovse  ne oznachaet,  chto |liya  perestala nadeyat'sya. Perestala
zhdat' ot tebya pomoshchi!
     -- Menya dlya nee bol'she net, ponimaesh', net!
     -- A krome sebya samogo ty uzhe nichego bol'she ne mozhesh' vosprinimat'?
     -- Ostav' menya v pokoe. Pomolchi, -- poprosil Roman ustalo.
     -- Horosho. YA pomolchu, -- soglasilsya golos. -- ZHri svoyu travu.
     |to Romana zadelo, on nadeyalsya, chto ego dolgo budut pereubezhdat',  i on
smozhet blesnut' nedavno priobretennym ostroumiem. Obizhennyj, on ulegsya sredi
mokroj  travy,  no  son vpervye  ne kosnulsya ego  glaz. Soznanie  ostavalos'
kristal'no yasnym, i gde-to vne ego nad vsem etim polem,  nad starym derevom,
nad  ozerom, nad vsem  mirom rodilsya neobychnyj, edva slyshnyj dlya nego  zvuk,
slovno ogromnye chasy tikali, otschityvaya sekundy, te samye, chto nikogda potom
ne vozvrashchayutsya obratno.
     Roman tyazhelo vzdohnul, vstal i proshelsya po lugu bez vsyakoj celi.
     Ostanovilsya  pod derevom.  U  ego kornej pobleskival znakomyj  predmet.
Rukoyatka mecha bez lezviya. On popytalsya podnyat' ee. Lapa zagrebla celyj voroh
zemli  i travy, slovno kovsh  ekskavatora.  Togda  on tshchatel'no proseyal zemlyu
mezhdu  kogtej, i rukoyatka, otdelennaya  ot  musora,  ostalas'  lezhat'  v  ego
negibkoj lape, snabzhennoj kruglymi  kozhnymi narostami.  Ona  pokazalas'  emu
sovsem kroshechnoj, oblomkom detskogo mecha.
     No chto-to, porazivshee ego v samoe serdce,  zastavilo povernut' rukoyatku
k  solncu  i otodvinut' ot mordy  na  takoe rasstoyanie, chtoby oba  ego novyh
zorkih  glaza smogli  rassmotret'  na  nej kazhduyu  treshchinku,  kazhduyu  detal'
risunka...
     Nevidannye bronzovye  zhivotnye  pereplelis'  v edinom  poryve  shvatki,
navernoe, eto byli l'vy chuzhogo mira... U nih bylo po shesti moguchih kogtistyh
lap, shishkovataya golova s  vytyanutoj  mordoj, pokrytaya melkoj cheshuej  kozha, a
dlinnye, gibkie hvosty szhimali rukoyatki mechej...
     --  L'vy ne zhrut travu, -- rasteryanno probormotal Roman, ne verya uzhe ni
odnomu slovu svoego novogo utrobnogo golosa.
     -- Velika dolzhna byt' slava teh, ch'i izobrazheniya vyrezayut  na rukoyatkah
oruzhiya.
     Slovno kakaya-to  gluhaya  pregrada  lopnula  v  golove  Romana, i v  nee
vpolzli  vzdohi i  shorohi lesa, shepot vody  v ozere, otchayannyj krik  zhertvy,
nastigaemoj v lesu  neizvestnym hishchnikom, udary oruzhiya i svist strel vot uzhe
vtoruyu  nedelyu b'yushchihsya v neravnom boyu rossov,  istekayushchih krov'yu u podnozhiya
skaly  letungov,   predpochitayushchih   umeret',  no  smyt'  nanesennoe  plemeni
oskorblenie.
     Konechno, on mozhet prodolzhat' zhevat' travu, no oskorblenie  naneseno  ne
tol'ko  plemeni  rossov.  Ono  naneseno  tomu,  ch'e  izobrazhenie  risuyut  na
rukoyatkah oruzhiya...
     On ne znal, otkuda vpolzayut v nego  eti slova  i mysli, razzhigayushchie ego
yarost' i zabytuyu bol'. On lish' otkryl glaza i slushal,  i uznaval,  kak mnogo
nespravedlivosti  v  mire,  gde on  bezdumno zheval  svoyu zhvachku i  gde  chasy
otschityvali poslednie sekundy dlya toj, chto zhdala ot nego pomoshchi...
     Strelki  etih  chasov  podoshli  k  zapovednoj  cherte,  no  udar  eshche  ne
progremel, tol'ko vse vokrug napryaglos' v ego  ozhidanii. Roman pochuvstvoval,
kak vse ego shest' lap nalivayutsya  siloj. Oni byli sozdany ne dlya togo, chtoby
polzat' po lugu, oni prednaznachalis' dlya stremitel'nogo bega skvoz' zarosli,
dlya  lazaniya  po  skalam  i dlya  togo, chtoby  vragi hripeli v  ih  stal'nyh,
besposhchadnyh ob座atiyah.
     I togda  on ponessya vpered. Ponessya,  kak  napravlennaya k celi torpeda,
vse  sokrushaya na svoem  puti. Zemlya vzdragivala  ot  ego  pryzhkov,  i na  ee
poverhnosti  ostavalis'  glubokie  rvanye  carapiny, a  Roman vse  narashchival
skorost', ne znaya eshche predel'nyh vozmozhnostej svoego novogo tela. Stena lesa
postepenno  prevratilas'  v  seruyu  lentu,  veter   zasvistel  v  ushah  l'va
nezdeshnego, chuzhogo mira...
     Probivaya  golovoj  sploshnye,  neprohodimye  zarosli,  perelamyvaya,  kak
spichki, derev'ya. Roman nessya  vpered.  No  dazhe teper', v etom stremitel'nom
bege, on ne mog ostanovit' process, nabiravshij razgon v ego soznanii.
     Process  ponimaniya.  Process  poiska istiny.  Ibo  slishkom  uzh  prostaya
kartina skladyvalas'  iz  vneshnih  faktorov  --  kartina, kotoraya  ne  mogla
ob座asnit' vsego, |liyu pohitili, no eliksir on kupil eshche ran'she, imenno on, i
nikto  drugoj... I vot teper' on prevrashchen  v  zverya, obladayushchego chudovishchnoj
siloj. Dlya chego i kem?
     Sam po  sebe eliksir mog razve chto otravit' ego. No  vmeshalis' kakie-to
mogushchestvennye sily. CHto oni ot nego hoteli? CHto im bylo nuzhno?
     Osvobozhdenie  |lii?  Vryad  li voobshche  ih  mozhet  interesovat'  podobnaya
meloch'. Znachit, za ego prevrashcheniem skryt inoj, neponyatnyj poka smysl.
     Kto oni,  eti  sily?  Starec u dereva? Samo  derevo? Veshchee ozero? Skala
solnca? Ili vse eto  razom? Vsya planeta celikom so vsemi ee ozerami, rekami,
derev'yami,  duhami  gor... Togda cel' dolzhna byt' takoj  zhe ogromnoj, kak  i
usiliya, zatrachennye na ee dostizhenie.
     I  |lin, i sam on so svoim novym  telom -- vsego lish'  epizod v  bor'be
nevedomyh titanicheskih  sil.  Igrushka  v  ih  rukah.  A  ego  stradaniya? Ego
somneniya? Ego razum i volya? Uchli li oni ih ili  tozhe sbrosili so schetov, kak
ne imeyushchie znacheniya melochi?
     CHto,  esli  on reshit ne podchinit'sya? No  kak mozhno ne podchinit'sya, esli
net nikakogo prikaza? Esli ih celi  sovpadayut s ego zhelaniyami?  CHego  zhe oni
hotyat?
     Unichtozheniya letungov? On tut  zhe otbrosil eto predpolozhenie. U teh, kto
sdelal  ego  zverem,  navernyaka  sushchestvovali  dlya  etogo  bolee  prostye  i
dejstvennye  sposoby.  Otravlennye  plody, nevedomaya bolezn', zemletryasenie,
nakonec. No esli dazhe unichtozhenie celogo naroda  dlya  nih meloch', ne stoyashchaya
ser'eznyh usilij, -- cel', dlya kotoroj on prednaznachen, mozhet stat' dlya nego
nepostizhimoj.
     Veroyatno, on lish'  krohotnoe zveno v ogromnoj  cepi prichin i sledstvij,
protyanutoj skvoz'  veka.  Togda tem bolee nevozmozhno ponyat' smysl tomu,  kto
vidit lish' malen'kuyu chasticu istiny. I vse zhe on pytalsya...
     S  ego soznaniem sdelali chto-to  takoe, chego on ne mozhet  ponyat' do sih
por. CHast' ego lichnosti kak by iz座ali iz obrashcheniya,  a vzamen  vlozhili nechto
drugoe.
     Malen'kij  mehanicheskij chelovek,  sostavlennyj iz  dvuh  osobej.  Osobi
ideal'no podhodili drug drugu  v etoj slozhnoj konstrukcii. Inache  oni prosto
ne smogli by  vzaimodejstvovat'...  Gde  mozhno  najti  takogo  dvojnika  ili
blizneca? |togo  on  ne znal. Ego  prevratili  v  drugogo  cheloveka,  Romana
Gravova, vosstavshego  v  konce koncov protiv  voli  teh,  kto ego  sozdaval.
Okonchatel'nyj  vyzov  im  on  brosil  v  podzemel'e.  Sejchas  vo  vsej  etoj
fantasmagorii lish' pamyat'  ob  |lii  predstavlyalas'  emu  chem-to real'nym  i
nadezhnyj. Prochnym ostrovom v  tumannom okeane, zatopivshem  ego soznanie,  iz
kotorogo vyglyadyvali lish'  himery  i  uzhasy, nesbyvshiesya mechty i  bescel'noe
begstvo  ot  sebya  samogo,  ot svoej  razdvoennosti,  kotoraya  kazalas'  emu
nepolnocennost'yu, a byla na samom dele iskusstvenno sozdannym urodstvom.
     Im pytalis' upravlyat' s  pomoshch'yu podselennogo v soznanie  dvojnika, kak
prostoi mehanicheskoj kukloj. No u nih ne vyshlo. Mozhet byt', vinovat dvojnik,
ne pozhelavshij vypolnit' svoyu rol', ili  soznanie donora  okazalos' ne sovsem
takim,  kak oni ozhidali... Kak by tam ni bylo, v konce koncov on  stal  etim
nesushchimsya skvoz' zarosli zverem, odnako v etom  vinovaty  uzhe sovsem  drugie
sily...
     Ego  slovno zaklinilo mezhdu dvuh titanicheskih stihij  v neponyatnoj  dlya
nego igre.
     I  pozhaluj, edinstvennoe, chto on mozhet sdelat' v svoem polozhenii,  poka
ne pojmet smysla hotya by blizhajshego hoda, -- eto izvlech' vygodu iz teh sil i
vozmozhnostej, kotorye emu podchinili v hode igry.
     Net,  ne dlya sebya... O sebe on sejchas ne dumal. On vspominal  ee ulybku
poteryannoj devochki  tam,  u  podzemnogo  ozera,  ee bespomoshchnyj,  no  polnyj
sochuvstviya vzglyad. On poyavilsya v ee  sud'be, kak igrushechnyj zayac, nadetyj na
ch'yu-to ruku... A zayac vlyubilsya -- kakaya glupost'!
     U mehanicheskoj igrushki, sostavlennoj iz dvuh sushchnostej i prevrashchennoj v
zverya, ne mozhet byt' nikakih chuvstv! No oni byli...










     Po  shershavym, holodnym  ot  utrennego vetra stupenyam |liya  podnyalas' na
gorodskuyu stenu.  Nikto ej  ne prepyatstvoval,  i teper' ona  stoyala licom  k
propasti na shirokom, ne men'she metra, verhnem rebre steny.
     Daleko vnizu,  kuda edva dostigal ee  vzglyad, reka plavno izgibalas'  v
predutrennem tumane, skrytaya shchetinoj lesov.
     Ona  podumala, chto pozzhe,  kogda ee ne stanet, reka  vse tak  zhe  budet
ravnodushno bit'sya o berega.
     Esli pristal'no vsmotret'sya, dazhe s takoj vysoty mozhno bylo rassmotret'
pod skaloj nagromozhdenie oblomkov, ostatki oruzhiya i trupy  lyudej, kotorye ne
smogli unesti ee sootechestvenniki.
     Osada  okonchena, rossy otbrosheny, razbity...  Ona ne znala, zhiv li  eshche
Roman. Ona etogo tak i ne uznaet.
     Ee nikto  ne toropil, nikto ne vynuzhdal k  ispolneniyu resheniya. Ona sama
vybrala  eto utro i teper' hotela  dozhdat'sya voshoda, chtoby v  poslednij raz
uvidet' svet solnca. CHelovek, ne uvidevshij ego v poslednij den' svoej zhizni,
opuskaetsya v seryj mir tenej.
     Solnce,  slovno   ponimaya,  chto  v  eto  utro  ne  sleduet  toropit'sya,
spryatalos'  za  gryadoj temnyh  oblakov.  Vremya  shlo.  Na  stene  stanovilos'
holodno,  usilivalsya predrassvetnyj veter. Oglyanuvshis',  |liya  videla pozadi
sebya nenavistnyj gorod  letungov. Vremya  ot  vremeni  siluet  cheloveka-pticy
poyavlyalsya nad ego  kryshami,  no nikto  ne obratil na  nee vnimaniya.  "Kazhdyj
zdes' polnost'yu predostavlen svoej sud'be", -- podumala ona slovami nuvki.
     Nikto  ne  slozhit dlya  nee  pogrebal'nogo kostra, ee kosti  smeshayutsya s
kostyami  voinov, pogibshih pod skaloj. Po krajnej mere, v smerti ona ne budet
odinokoj.
     Vozmozhno, tam uzhe lezhit telo Romana, i togda  oni vse-taki budut vmeste
.
     Horosho,  esli eto tak.  Govoryat, poslednee  zhelanie  vsegda  sbyvaetsya.
Pust' eto ee zhelanie sbudetsya...
     Solnce,  prolomiv  nakonec  hrebet  tuch,  vypolzlo  iz-za  krasnovatogo
gorizonta.
     |liya, pochuvstvovav na  svoem lice prikosnovenie ego luchej, sdelala svoj
predposlednij shag k krayu steny.
     Teper'  mezhdu  nej i propast'yu ne bylo dazhe  uzkoj poloski  kamnya.  Ona
staralas'  ne dumat' o predstoyashchem  dolgom padenii. Hotya znala, chto muzhestvo
ej  ne izmenit v poslednij  moment. Ej hotelos'  zapomnit'  etot mir tihim i
nepodvizhnym, kakim on byl v  etu minutu. Lish' u dalekogo izgiba reki  kto-to
skakal na beloj loshadi...
     Vsadnik narushal  obshchuyu kartinu pokoya. Obychno lish'  posyl'nye  skachut na
belyh konyah, kakuyu vest' on neset i komu?
     Vsadnik,  mezhdu  tem,  minoval  poslednij  pereval,  otdelyavshij  ego ot
povorota k skale letungov. Ego dvizhenie zavorazhivalo, prikovyvalo  vnimanie,
meshalo podgotovit'sya k poslednemu shagu, i |liya  reshila podozhdat',  poka  on,
zakonchiv svoj put' vdol' reki, ne skroetsya iz glaz.
     No kak tol'ko vsadnik pokazalsya iz-za povorota, ona  ponyala, chto eto ne
vsadnik, a... levran! ZHivotnoe,  kotorogo na  samom dele  ne sushchestvuet,  on
est' lish' v drevnih skazaniyah. Ego  mificheskij  siluet  inogda  vyrezali  na
rukoyatkah mechej teh, kto zasluzhil svoej bezuderzhnoj hrabrost'yu takuyu velikuyu
chest' ...
     No vot teper' zhivoj levran mchalsya po beregu reki. On povernul k nej.
     Porazhennaya |liya  ne  mogla ponyat', chto proishodit: neuzheli ego prislali
iz dalekogo kraya, v kotorom zhivet  solnce? Neuzheli levran prishel special'no,
chtoby zabrat' ee dushu?
     Levran,  mezhdu  tem,  ne  zaderzhivayas'  na  beregu,  povernul  k  skale
letungov.
     Kazalos',  on ne plyl po poverhnosti vody, a mchalsya po  nej gigantskimi
skachkami -- stol' stremitel'nym i burnym bylo  ego prodvizhenie k  celi. Edva
vybravshis' na uzkuyu polosku berega pered skaloj, on brosilsya vpered,  slovno
ne  zametiv  prepyatstviya.  Sekundu  nazad on  peremeshchalsya vdol'  poverhnosti
zemli, a teper' s takoj zhe skorost'yu podnimalsya po otvesnoj skale... |liya ne
ponimala, kak u nego eto poluchilos', no on nessya k nej navstrechu po otvesnoj
skale, on priblizhalsya...
     CHelovek  v  bezvyhodnoj situacii,  gotovyas'  k  samomu poslednemu shagu,
vsegda nadeetsya na chudo, i, esli ego nadezhda sil'na, chudo inogda prihodit...
     Levran speshil, i kloch'ya  rechnoj peny, sletaya s vlazhnoj shkury, ostavlyali
na poverhnosti kamnya temnye, chetkie sledy.
     Strazhi  na stene nakonec zametili ego, i predupreditel'nyj krik trevogi
ponessya nad gorodom. Dezhurnye letungi vzmyli v vozduh  i brosilis' navstrechu
levranu.
     Pervyj  udar  Roman  pochuvstvoval,  kogda byl  uzhe  na seredine  skaly.
"Teper' oni ne uspeyut", -- podumal on.
     Vnizu u podnozhiya on ne poteryal ni sekundy, hotya do  sih por ne ponimal,
pochemu ne zadumyvayas' brosilsya na otvesnuyu stenu.
     Ego telo samo znalo, chto i kak nuzhno  delat'.  Kruglye podushki na lapah
okazalis' moshchnymi prisoskami, a kogti vhodili v tverdyj kamen', kak v maslo,
slovno byli sdelany iz almaza.
     Roman podnimalsya  po  stene  bez vsyakih  usilij, slovno  shel po  rovnoj
poverhnosti.
     Dazhe skorost' pochti ne zamedlilas', i potomu ego protivniki opozdali.
     Dva  letunga  kruzhili  nedaleko  ot  ego golovy,  ne predstavlyaya, kakaya
opasnost' im ugrozhaet.
     Ukrepiv v skale zadnyuyu paru  lap, on neozhidannym ryvkom vybrosil vpered
chetyre svobodnye.  Oba letunga, razodrannye v  kloch'ya  udarami  kinzhalov ego
kogtej, ruhnuli v propast'.
     Put'  naverh byl svoboden. Gde-to v storone  zapozdalo trubili trevogu.
Oni uzhe upustili vozmozhnost' ostanovit' ego na otvesnoj ploskosti.
     Eshche ryvok, eshche --  kraj steny uzhe blizok. CHto-to ego prityagivalo, zvalo
k sebe.
     Kakoe-to  beloe  pyatno na krayu steny.  Rassmotret',  chto  tam bylo,  ne
hvatalo vremeni.
     Kogda  dezhurnaya  strazha  nakonec opomnilas', skala konchilas'. Roman byl
uzhe u podnozhiya gorodskoj steny. Sverhu  na ego bronirovannuyu shkuru obrushilsya
grad strel i  kamnej. Oni otskakivali, ne  prichinyaya ni malejshego  vreda. Pod
kozhej perelivalas'  moguchaya muskulatura i, napryagaya  myshcy spiny,  on  legko
vyderzhival udary samyh krupnyh kamnej, odnako dvizhenie  sil'no  zamedlilos'.
Pora  bylo  chto-to  predprinyat',  poka  vragi ne  opomnilis'  i ne  podnesli
nastoyashchee oruzhie.
     Razmahnuvshis' izo vseh sil, Roman udaril lapoj v osnovanie steny. Stena
drognula,  v meste  udara  obrazovalas' glubokaya vmyatina,  vo vse storony ot
kotoroj pobezhali zmeistye treshchiny.
     Togda on dvazhdy povtoril  udar, i stena ne vyderzhala. V nizhnej ee chasti
obrazovalsya  prolom,  celyj  prolet nakrenilsya  i ruhnul v  propast',  obdav
Romana gradom kamnej i uvlekaya za soboj letungov, stoyavshih mezhdu ee zubcami.
     Bol'shinstvo  iz  nih  vzmyli v  vozduh  i, kak  staya ispugannyh  voron,
zakruzhilis' nad obrazovavshimsya prolomom.
     Poslednim  broskom  Roman preodolel otdelyavshie ego  ot  proloma metry i
stoyal teper' vnutri goroda. Letunga upustili svoj edinstvennyj shans -- sbit'
ego so skaly vo vremya pod容ma.
     Razgoryachennyj shvatkoj, kakoe-to  vremya  on ne dumal o  belom  pyatne na
stene, no  vse  vremya  pomnil  o  nem i nanosil  svoi udary  tak,  chtoby  ne
povredit' uchastok steny, gde vidnelsya siluet zhenshchiny... Teper' ona okazalas'
u nego za spinoj.
     Paralizovannye  stremitel'nost'yu  ataki  letungi  poka ne  predstavlyali
opasnosti, i on smog  obernut'sya... On uvidel ee ogromnye sinie glaza sovsem
blizko, tak, kak  videl kazhduyu travinku v sosednem  lesu za  rekoj... V  nih
byli vostorg, radost', nadezhda, neponimanie -- vse  chto ugodno  v  nih bylo,
krome straha pered ego chudovishchnoj vneshnost'yu.
     -- Ty prishel za mnoj? -- sprosila devushka.
     -- Kak ty dogadalas'?
     -- Levrany prihodyat iz strany solnca za  temi, chej  srok  podoshel... No
razve ya dostojna takoj chesti?
     Znachit,  on oshibsya.  Nichego  ona  ne ponyala,  sputala  ego  s  kakim-to
legendarnym zhivotnym i potomu ne  ispugalas'. Tak dazhe luchshe. Sejchas nekogda
ob座asnyat'sya...
     --  YA  prishel za  toboj. ZHdi menya v etoj bashne,  zapri dver'  iznutri i
nikogo  ne  puskaj.  YA najdu  tebya  zdes'  i sam  otkroyu  zasov.  Eshche  nuzhno
razobrat'sya s etimi...
     On ponimal,  otstuplenie sejchas nevozmozhno. Letungi uzhe  opomnilis', ih
pervye vooruzhennye  otryady  vystraivalis' v vozduhe dlya ataki. Dazhe esli ego
ne sob'yut so skaly vo vremya spuska, |liya navernyaka ne uceleet.
     Poetomu on ne speshil. Edva za nej zakrylas' dver' nablyudatel'noj bashni,
edva skripnul  zasov, kak na Romana obrushilsya novyj  grad udarov. Teper' eto
byli ne tol'ko strely. Tyazhelye lezviya sekir ne mogli probit' shkuru,  no  vse
zhe prichinyali sil'nuyu bol'. A esli oni dogadayutsya, gde  ego uyazvimoe mesto, i
nachnut bit' po glazam?.. Izdav korotkoe yarostnoe rychanie, on prygnul: oni ne
mogli predvidet' dlinu ego pryzhka. Telo levrana proneslos' v  vozduhe skvoz'
stroj atakuyushchih, oni, kak per'ya odnoj ogromnoj pticy, kruzhas',  stali padat'
na zemlyu.
     Odnogo uroka okazalos' dostatochno. Teper' oni derzhalis' na znachitel'noj
vysote.
     |to ego vpolne ustraivalo, on vovse ne iskal krovoprolitiya. V neskol'ko
pryzhkov on dostig central'noj ploshchadi.
     Letungi vsej  staej  sledovali  za  nim,  osypaya  sverhu  strelami,  ne
prichinyavshimi nikakogo vreda. Nastala pora rasplaty: posredi ploshchadi on nachal
svoj tanec smerti -- tot samyj gipnoticheskij tanec, kotorym lishali voli svoyu
dobychu anakondy na dalekoj otsyuda Zemle...
     Ego  shkura  polyhala   vsemi  cvetami  radugi.  Uzory  bezhali   po  nej
ravnomernymi   volnami,   lishaya   vragov   zhelaniya  borot'sya.  Ih   dvizheniya
zamedlilis', krugi stanovilis'  vse nizhe, vse  bespomoshchnej hlopali kryl'ya, i
vot uzhe pervyj letung prizemlilsya u kraya ploshchadi, za nim eshche i eshche.
     --  Sadites'!  -- prorychal  on gromovym golosom.  --  Vse  sadites'  na
ploshchad'.
     I oni  posypalis'  sverhu, kak  kloch'ya  t'my,  grozd'yami usypaya karnizy
sosednih krysh, drozha ot uzhasa i ne reshayas' priblizit'sya.
     -- Blizhe! --  kriknul  Roman, i oni shagnuli vse razom. -- Eshche blizhe! --
Nakonec na ploshchadi obrazovalsya ih molchalivyj plotnyj krug, v centre kotorogo
on stoyal. Na zemle oni byli sovershenno bespomoshchny i, skloniv golovy, pokorno
zhdali resheniya svoej sud'by.
     On pochuvstvoval kakuyu-to nezavershennost', slovno  ego  zhdalo zdes'  eshche
odno ne menee vazhnoe delo, ne svyazannoe osvobozhdeniem |lii.
     -- Pust' vpered vyjdet Karo!
     Predvoditel'   letungov  s  volochashchimisya  po  zemle  kryl'yami  i  zhalko
opushchennoj  golovoj  uzhe  ne vyzyval v  nem  prezhnego  gneva. Kakoe-to drugoe
chuvstvo, gorazdo bolee sil'noe i vazhnoe, rukovodilo  sejchas ego postupkami i
slovami.
     -- Podojdi blizhe!
     Karo molcha povinovalsya.  Vot on  stoyal  pered nim,  krylatoe  sushchestvo,
prichinivshee emu stol'ko gorya. Luch sveta i tepla tyanulsya ot malen'koj zolotoj
iskorki,  blesnuvshej v  gustoj shersti na  shee Karo.  Zdes' nahodilos' chto-to
ochen' nuzhnoe emu.  Nechto  takoe, chto bylo ne menee  vazhno,  chem osvobozhdenie
|lii i vosstanovlenie poprannoj spravedlivosti.
     --  Snimi talisman  arhov! --  prikazal  ego golos,  slovno Roman davno
znal, chto imenno nuzhno potrebovat'.
     Karo bezropotno povinovalsya.
     -- Ty i tvoe plemya narushili zakony mira.  Vy razuchilis' uvazhat' zhizn' i
prava drugih sushchestv. Vam bylo malo bezgranichnoj vlasti nad etoj planetoj, i
vasha bezuderzhnaya zhadnost'  vse pogubila. Otnyne vy lishaetes' podderzhki arhov
i ih pokrovitel'stva. Polozhi talisman na zemlyu!
     Karo  vypolnil  i  eto.  Roman  pereklyuchil  svoj  pravyj  glaz  na  tot
vnutrennij  vzglyad,  kotoryj  pozvolyal  emu rassmotret'  pri  zhelanii  lyubuyu
bukashku v lesu.
     Na zolotoj poverhnosti diska izognulos' izobrazhenie  levrana. Tak vot v
chem delo!
     On  podnyal talisman koncom hvosta i dolgo razdumyval, chto s  nim delat'
dal'she.
     Mesto dlya talismana  nashlos' mezhdu kozhanymi skladkami  ego  neob座atnogo
zhivota.
     Letungi vse tak zhe nepodvizhno zhdali ego dal'nejshih rasporyazhenij.
     Gipnoticheskij trans eshche prodolzhalsya.
     -- Povtoryajte za mnoj! -- prikazal on. -- ZHizn' kazhdogo zhivogo sushchestva
i  ego  pravo na  schast'e svyashchenny! Nikto ne smeet beznakazanno  zabyvat' ob
etom.
     -- Ob etom! -- ehom otozvalas' ploshchad'.
     -- A teper' spite. Spite  do samogo utra, a  zatem horoshen'ko podumajte
nad tem, chto proizoshlo s vami.
     --  Kuda  ty  nesesh' menya, levran? YA  ustala. YA hochu est'  i  pit'. |to
tol'ko  ty mozhesh' obhodit'sya bez  pishchi, perenosyas' iz mira  v mir, tuda, gde
nuzhno vosstanovit' spravedlivost'...
     "Krasivo, -- podumal Roman, --  i nechego  vozrazit'.  Ona  vse ravno ne
poverit. Kazhdyj verit tol'ko  v to, vo  chto emu hochetsya  verit'. A  vot est'
dejstvitel'no hochetsya,  i  pora  uzhe  sdelat'  prival. Nikto  nas teper'  ne
dogonit, do goroda rossov ostalsya odin dnevnoj perehod".
     On vybral  polyanu s  ozerom.  Ne s tem svyashchennym,  u duba,  a  s  samym
obychnym.
     Poka |liya sobirala plody i orehi, on poproboval zhevat' svoyu travu. Vkus
ee pokazalsya emu otvratitel'nym, togda  on  sorval s blizhajshego dereva  paru
nebol'shih plodov,  zadumchivo  razzheval  ih  sochnuyu  myakot' i  udovletvorenno
kivnul svoej bol'shoj golovoj.
     |togo  nichtozhnogo  kolichestva pishchi okazalos'  dostatochno, chtoby utolit'
ego chudovishchnyj golod. "YA vse vremya  menyayus'", --  podumal  Roman.  Otkuda-to
posredi golovy poyavilsya nelepyj  rog, naverno, on nuzhen dlya togo, chtoby |lii
udobnee bylo derzhat'sya, kogda ona sidela na ego tolstoj shee.  Kogti na lapah
stali koroche i teper' ne meshali begu.
     K utru  les rasstupilsya, i vdali  na holmah  pokazalsya derevyannyj gorod
rossov. Priblizhalas' pora rasstavaniya. Pravda, znal ob  etom tol'ko on odin.
Tak nichego i ne skazal ej, ne otvetil ni slova na ee mnogochislennye voprosy,
ne  vydal sebya nichem.  Ni  k  chemu ej znat'  ego  tajnu, i  cena, kotoruyu on
zaplatil za ee spasenie, kasaetsya ego odnogo.
     -- Skazhi, levran, otchego ty  molchish'? Otchego ty vse vremya molchish'?!  --
ne ostavlyala |liya  svoih popytok.  -- Otkroj mne moyu sud'bu!  Ty ved' znaesh'
vse i vse mozhesh', tak govoryat legendy, eto pravda?
     "Pravda,  pravda. No pomolchi. Ne  pugaj tishinu poslednih  minut. Slushaj
luchshe, kak  b'etsya moe  serdce, vprochem, razve ty  uslyshish' ego  za tolstymi
skladkami nozhi?"
     Vryad li... Ponimat'  neskazannye  rechi mogut  lish' chudovishcha iz  drevnih
legend. Ushi sovremennyh zhenshchin zapolneny inymi zvukami, i potomu chashche  vsego
oni slyshat lish' samih sebya.
     Gorod, mezhdu tem, priblizilsya,  ih zametili, i otryad  vsadnikov vyletel
iz  raspahnuvshihsya  vorot. Ehali navstrechu s razvernutymi boevymi vympelami,
na  kotoryh  izvivalos' dlinnoe telo  chudovishcha iz drevnih legend, togo,  chto
neslos'  im  navstrechu. Otryad  smeshalsya,  kazalos',  vot-vot  oni  v  panike
brosyatsya  obratno  k  vorotam  goroda.  No  etogo  ne  proizoshlo.  CHto-to ih
uderzhalo.
     Byt' mozhet, gordost' ili figurka  zhenshchiny, vossedavshej na shee  moguchego
zhivotnogo?
     Levran tozhe ostanovilsya. Ot  vsadnikov ego otdelyalo teper' rasstoyanie v
neskol'ko desyatkov metrov, i  on uzhe ne dumal  o nih. I v samom dele nastala
pora proshchaniya...
     Ona legon'ko soskol'znula s ego plech, tak legko, chto on ne pochuvstvoval
raznicy: emu  vse  eshche  kazalos', chto  etot  legkij,  kak pushinka,  i  takoj
dragocennyj gruz tyagotit ego plechi... No neslyshnye shagi gulko otdalis' v ego
serdce.
     ZHenshchina  uhodila,  uhodila  ne oborachivayas',  ne  poproshchavshis',  slovno
nevidimaya nit' protyanulas' mezhdu nej  i vsadnikami  i vela, vela ee proch' ot
nego...  No tak prodolzhalos' nedolgo. Vdrug, opomnivshis',  |liya povernulas',
brosilas'  nazad  i,  podnyavshis' na cypochki,  podtyanuvshis'  k  ego  tolstoj,
neuklyuzhej morde, pokryla ee poceluyami i prosheptala:
     -- Vypolni moe  poslednee zhelanie!  Verni moego  zheniha. Ego net  sredi
vstrechayushchih, znachit, net i  v gorode, najdi ego, gde by  on ni byl, i verni,
ty menya slyshish', levran?!
     On ee  slyshal  i  ne znal, chto emu  delat', -- smeyat'sya  pli plakat'  v
otvet.
     --  YA  poprobuyu.  YA  vse-taki  poprobuyu, -- mrachno  poobeshchal  Roman  i,
vyrvavshis' iz ee ob座atij, ponessya k lesu.













     Na  dvadcatyj  den'  poleta  skorost' ugnannogo  Klenovym  i  Krestovym
malen'kogo razvedchika priblizilas', nakonec, k  tret'ej devyatke. Ih nikto ne
presledoval.
     Mozhno bylo nachinat' oversajd.
     V tesnoj kabine, privyazannye k kreslam, lishennye vozmozhnosti dvigat'sya,
oba  begleca poryadkom ustali  i s neterpeniem zhdali perehoda.  Kzhan snova  i
snova proveryal na komp'yutere sdelannye im  predvaritel'nye kursovye raschety.
Vo  vremya oversajda  malejshaya  oshibka  mogla  obernut'sya  dlya nih tragediej.
Toplivnye   otseki  etogo   korablya  vmeshchali  takoe  kolichestvo  plazmennogo
goryuchego,  kotorogo  hvatalo tol'ko na odin  razgon. Esli  raschety  okazhutsya
netochnymi i oni vyjdut za predely zony avarijnyh radiobuev Federacii, im uzhe
nikto  ne pomozhet. Takie sluchai byvali,  i imenno poetomu byl prinyat  zakon,
zapreshchayushchij polety v prostranstve korablej, ne snabzhennyh zapasom avarijnogo
topliva, dostatochnym dlya povtornogo perehoda. K  sozhaleniyu, te, kto snaryazhal
etot korabl', ne ochen'-to zabotilis' o soblyudenii pravil navigacii.
     Kzhan s somneniem oglyadel kursovoj avtomat, postuchal nogtem po magnitnoj
karte s rezul'tatami svoih raschetov i sprosil:
     -- Nu chto, budem vstavlyat'?
     -- Ty somnevaesh'sya v raschetah?
     -- YA somnevayus' v etom koryte. Stranno, chto ono voobshche letit.
     --  Vo  vremya oversajda korablem nel'zya upravlyat' vruchnuyu,  tak chto vse
ravno pridetsya poprobovat', i chem skoree, tem luchshe.
     -- Tebe vidnee, tol'ko zapomni, ya preduprezhdal.
     Kzhan eshche  raz osmotrel avtomat, vstavil kartu v priemnuyu  shchel'  i nazhal
vyklyuchatel'. Na paneli vspyhnul zelenyj ogonek.
     -- Programma prinyata. Vo vsyakom sluchae, eta shtuka tak schitaet.
     Klenov ne otvetil: vse ego vnimanie poglotili poslednie  prigotovleniya,
korabl' byl slishkom starym i upravlenie  maloznakomym. Prihodilos' vo mnogom
dejstvovat'  intuitivno,  no otstupat'  uzhe bylo  nekuda, reaktory  pozhirali
poslednie krohi topliva. Klenov horosho znal,  chto neskol'ko lishnih sekund na
razgone dorogo obojdutsya  na  finishe, esli dlya posadki ne  hvatit rezervnogo
topliva.
     To, chto proishodilo vo vremya oversajda,  vo mnogom ostavalos'  neyasnym.
Vo vsyakom sluchae, dlya ekipazha perehod  prohodil mgnovenno, i ne uspel Klenov
nazhat' knopku  na  pul'te, kak posle sekundnoj durnoty  uvidel  pered  soboj
panel'  upravleniya s potuhshimi  indikatorami vseh dvigatelej. Korabl' stoyal.
Vernee,  edva-edva  dvigalsya.  Vsya  ego chudovishchnaya  energiya, pomnozhennaya  na
okolosvetovuyu skorost', ushla na prokol prostranstva.
     Oversajd proshel blagopoluchno. Teper' oni nahodilis' daleko ot Gridosa.
     Ostavalos' vyyasnit' -- gde imenno?
     Kak tol'ko progrelsya rabochij reaktor i ozhili ekrany obzornyh lokatorov,
oba  s  nedoumeniem ustavilis'  na golubuyu  zvezdu,  visyashchuyu  pered  nimi  v
absolyutno chernom prostranstve .
     -- Po-tvoemu, eto solnce?
     -- Da nepohozhe...
     Vperedi ne bylo vidno ni odnogo sozvezdiya.
     -- Tak gde zhe my?
     -- Otkuda  ya znayu! Hotya podozhdi... Szadi nas est' kakie-to zvezdy. Esli
ty ne budesh' menya toropit'...
     --  A  ya i ne toroplyu. Teper' nam absolyutno nekuda toropit'sya.  Goryuchee
konchaetsya, i obitaemyh mirov, naskol'ko ya ponimayu, ne predviditsya. Interesno
bylo  by uznat',  pochemu  my syuda  popali? -- Kzhan mezhdu tem,  stisnuv zuby,
vvodil  v  navigacionnyj  komp'yuter  dannye  obzornyh  lokatorov.  Komp'yuter
nedovol'no provorchal i brezglivo vyplyunul na ekran cepochku cifr.
     --  Esli  verit'  etoj  zheleznoj  lohanke,  my  v  rajone  Al'fy-dvesti
vosem'desyat shest'.|to svetilo Angry...
     -- Angra? My kak budto  sobiralis' letet' v protivopolozhnuyu storonu. Ty
sluchajno ne znaesh', kak my zdes' okazalis'?
     --  Sejchas ya eto  vyyasnyu...  -- Kzhan,  uhvativshis'  za rukoyatki  paneli
kursovogo komp'yutera, s takoj siloj  rvanul ee  na  sebya, chto  plastmassa ne
vyderzhala.
     Panel' hrustnula i razletelas' na neskol'ko kuskov. S minutu  on  molcha
razglyadyval perepleteniya svetovodov i kristallo-kodov.
     --   YA,  konechno,  ne  kibernetik.  No,  po-moemu,  eta   shtuka  zhestko
zaprogrammirovana na odin-edinstvennyj marshrut.  Syuda vstavleno chto-to vrode
avtopilota,  kotoryj  prinimaet  lyubye  programmy, no vypolnyaet tol'ko  svoyu
sobstvennuyu.  Vidish'  von  tot namertvo  privarennyj  blok?  Vot  pochemu  ne
otkrylas' kryshka... CHto budem delat'?
     --  Sadit'sya.  Buev zdes' net. Spasatelej ne predviditsya. Na Angre est'
dikie  poseleniya,  planeta  rekomendovana  k zaseleniyu,  a krome togo, posle
Gridosa "Ruslan" sobiralsya letet' na Angru,  tak chto v  izvestnom smysle nam
vse-taki povezlo. Moglo byt'  gorazdo huzhe. Ne  znayu,  hvatit li topliva dlya
posadki. Po krajnej mere koordinaty planety ty mozhesh' vychislit'?
     -- Razve chto vruchnuyu... Da zachem tebe  koordinaty?  Vot ona, planeta, v
levom uglu nosovogo ekrana.
     -- Kakoe slaboe al'bedo. YA ee  dazhe ne zametil... Pohozhe, v  otlichie ot
Gridosa, oblakov tam nemnogo. Pridetsya podtyagivat'sya na ostatkah skorosti, a
sadit'sya na avarijnom  zapase. Na myagkuyu posadku  ne  nadejsya, mne ne hvatit
topliva na polnoe tormozhenie.
     -- Ne  znayu, pochemu ya  voobshche  soglasilsya na etu avantyuru? Edinstvennoe
uteshenie -- zdes' net merlitovyh shtolen.
     -- Dumayu, zdes' mozhet  okazat'sya koe-chto pohuzhe, ne zrya vstavlen blok s
zhestkoj programmoj. Vidimo, gridyane ne pervyj raz prodelyvayut put' k Angre.
     Oni tormozili vsemi dvigatelyami, odnako Klenov, ekonomya poslednie krohi
goryuchego, vynuzhden byl to i delo otklyuchat' ih, korotkimi  i rezkimi tolchkami
starayas' uderzhat' korabl' na grani, za kotoroj nachinalos' razrushenie obshivki
ot teplovyh peregruzok.
     -- Po-moemu, my  slishkom bystro  snizhaemsya, --  s  somneniem progovoril
Kzhan, poglyadyvaya na vysotomer.
     -- Snizhaemsya? Da my poprostu padaem!
     -- Nu tak sdelaj zhe chto-nibud'!
     -- YA pytayus', no dvigateli levogo borta ne rabotayut. Antigravitatory ne
rabotayut, tormoznye sistemy...
     -- CHto-nibud' voobshche u nas eshche rabotaet?
     -- Po-moemu, net. --  Klenov pytalsya shutit', nadeyas' vzyat' uhudshayushchuyusya
s  kazhdoj sekundoj  situaciyu pod kontrol',  no  sistemy  otkazyvali odna  za
drugoj.
     Korabl' davnym-davno otsluzhil svoj vek.  Prohod cherez oversajd okazalsya
emu yavno  ne  po  silam,  i  vot  teper'  na vysote dvuh  tysyach  metrov  nad
poverhnost'yu Angry on nachal razvalivat'sya.
     Ne vyderzhali nagruzok kormovye shvy. Listy  zharoprochnoj bronevoj obshivki
otvalilis' odin za drugim, dal treshchinu i stirling central'nogo otseka.
     Nahodit'sya dal'she  na bortu stanovilos' opasno. Reaktory kazhduyu sekundu
mogli pojti vraznos, i, chtoby ne popast' v zonu yadernogo vzryva sobstvennogo
korablya, Klenov zaglushil ih polnost'yu. Teper' korabl' prevratilsya v svobodno
padayushchee  telo.  Bezzhalostnaya   gravitaciya   planety,  ne   vstrechaya  bol'she
soprotivleniya, neumolimo tyanula ih vniz.
     --  Katapul'tiruemsya!  --  kriknul  Klenov, razbivaya  predohranitel'nuyu
peremychku. On  rvanul na sebya  rukoyatku avarijnogo vybrosa pilotskoj kabiny.
Piropatrony srabotali, i ih srazu  zhe shvyrnulo v storonu ot korablya vmeste s
kreslami   i  prikryvshim  kabinu  prozrachnym   zashchitnym  kolpakom.  Parashyuty
blagopoluchno raskrylis'. CHestno govorya, Klenov na eto uzhe ne rasschityval.
     Kabina,  plavno  raskachivayas'  pod tremya reshetchatymi gruzovymi kupolami
parashyutov, medlenno shla vniz.
     --  Zrya   ya  vse-taki  soglasilsya...   --  zadumchivo  progovoril  Kzhan,
razglyadyvaya  skvoz'  predrassvetnyj sumrak  bystro priblizhayushchiesya  k  kabine
krasnovatye zarosli.
     -- V kakuyu chast' planety my popali, ty hot' znaesh'?
     -- Nu, vidish'  li,  ya  ne shturman. Na  poslednem ekrane,  prezhde chem on
okonchatel'no poletel, bylo chto-to vrode ekvatorial'nogo poyasa.
     -- Ty uveren, chto nas zdes' najdut?
     -- |to bylo by nezhelatel'no.
     --  Ty Hochesh' skazat', chto do  prileta "Ruslana" my budem skryvat'sya  v
etom lesu?
     --  Vpolne  vozmozhno.  Zdes'  est'  dikoe  poselenie,  no  u  nas   net
transporta. Ne  dumayu,  chtoby posle  takoj  posadki  na  korable  chto-nibud'
sohranilos' ot planetarnogo kompleksa.
     Vnizu polyhnulo krasnovatoe plamya vzryva. Kabinu tryahnulo.
     -- Kazhetsya, korabl' prizemlilsya...
     -- Da uzh, vlipli.
     --  Skazhi  spasibo,   chto   ne   yadernyj   vzryv.   Reaktory   namertvo
dezaktivirovalis', mozhet, chto-to i ostanetsya.
     Kabina  tknulas'  v vetvi derev'ev,  razdalsya tresk,  i uprugij  tolchok
shvyrnul ih na predohranitel'nye remni.
     --  Pribyli...  --  Klenov  vzyalsya za  rukoyatki  ustrojstv,  otdelyavshih
zashchitnyj kolpak kabiny.
     -- Analizov delat' ne budem?
     -- Zdes' zhivut lyudi. |to ustanovleno tochno. Znachit, prozhivem i my.
     Zapory shchelknuli,  i pruzhina otorvala kolpak ot vakuum-prokladok. Vnutr'
srazu zhe vorvalsya gustoj, propitannyj ammiakom vozduh chuzhoj planety.
     -- Nu i aromat...
     -- Da uzh, ne Rio-de-ZHanejro...
     Prishlos'  nadet'  privychnye na Gridose maski s patronami, no  eshche dolgo
oboih ne otpuskal muchitel'nyj kashel'.
     Kabina zastryala  na nebol'shoj  vozvyshennosti  sredi myasistyh zheltovatyh
kustov,  okanchivayushchihsya  nepriyatnoj bahromoj. Solnce eshche  ne vzoshlo, no bylo
uzhe dostatochno svetlo.
     -- |ti kusty  napominayut mne kuski syrogo myasa, po moemu, i vonishcha idet
imenno ot nih, -- progovoril Kzhan, pristal'no razglyadyvaya blizhajshij kust.
     --  Vpolne vozmozhno. Mestnaya flora ne izuchena, tak  chto luchshe k nim  ne
sovat'sya i soblyudat' maksimal'nuyu ostorozhnost'.
     -- CHto voobshche my dolzhny delat' dal'she?
     --  Nado  posmotret',  sohranilsya  li  v  kabine  avarijnyj   zapas,  i
probirat'sya  k  mestu  padeniya  korablya.  Po moim  nablyudeniyam,  nas otneslo
kilometrov  na sem'-vosem' v storonu,  tak chto k vecheru,  nesmotrya na gustye
zarosli, my dolzhny dojti.
     -- Dumaesh', tam chto-to ucelelo?
     -- Navernyaka, raz ne  vzorvalis'  reaktory. V  korable  mnogo  dovol'no
prochnyh  predmetov,  bez kotoryh  nam  zdes'  ne  vyzhit'.  Somnevayus'  dazhe,
protyanem li my do sleduyushchego utra, esli ne najdem  korabl', tak chto pridetsya
potoraplivat'sya.
     Pervye kilometry, poka ne vzoshlo  solnce i podnyavshijsya veter ne razveyal
udushlivuyu  von',  oni  proshli  v  ugryumom  molchanii.  No  doroga  postepenno
vzbiralas'  na  pologij  pod容m,  izrezannyj  melkimi skladkami.  Bolotistye
niziny  ostalis' pozadi, gorizont neskol'ko razdvinulsya, i nakonec poyavilas'
vozmozhnost' snyat' poryadkom uzhe nadoevshie masochnye fil'try.
     Pejzazh ostavalsya udruchayushche odnoobrazen: tut i tam iz-pod kazhdogo kamnya,
iz kazhdoj treshchiny vylezali tolstye vlazhnovatye grebni zheltyh rastenij. Pochva
byla slishkom kamenistoj, i poroj  belym zhgutoobraznym kornyam, tyanushchimsya vniz
na mnogie desyatki metrov, prosto ne za chto bylo zacepit'sya.
     Vblizi   grebni  zaroslej  vyglyadeli   skol'zkimi,  a  rozovatye  zhily,
pronizavshie  vsyu  ih studenistuyu  tkan', proizvodili  nepriyatnoe vpechatlenie
chego-to zhivogo.
     Im vse  vremya vspominalos'  pervoe sravnenie Kzhana  etih kustov s syrym
myasom.
     Kazalos', urodlivye  zheltye  narosty na  skalah  zhivut  samostoyatel'noj
tajnoj zhizn'yu,  i  stoit  otvernut'sya,  kak  za spinoj  lyudej  oni  nachinayut
dvigat'sya,  menyat' svoe polozhenie v prostranstve. Instinktivno oba staralis'
ne nastupat' na zheltye grebni, obhodit' ih storonoj. Sobstvenno, eti vyrosty
ne byli rasteniyami. V nih ne soderzhalos' hlorofilla. Skoree, uzh oni pohodili
na dal'nih rodstvennikov gribov, da i to ves'ma otdalenno.
     --  Ne vozduh, a kakoj-to bul'on, -- provorchal Kzhan, staratel'no obhodya
ocherednoj kust, obdavshij ego volnoj nepriyatnogo zapaha.
     --  Skorej uzh gribnoj  sup, -- podderzhal ego  gastronomicheskie fantazii
Klenov.
     --  Ne ponimayu, chto horoshego nashli  dikie  poselency  na  etoj planete,
zachem ih syuda zaneslo.
     --  Nu, u  nih ne  bylo  bol'shogo vybora. Obychno starye  korabli  brali
toplivo lish'  na odin oversajd, a  avtomaticheskij razvedchik, kotoryj  obychno
posylayut pered  takim  pereletom,  ne  vsegda  daet  polnuyu i tochnuyu kartinu
obstanovki. Skorej vsego, oni okazalis' v nashem polozhenii.
     Solnce Angry vzoshlo za ih spinami, i pod  ego luchami rasteniya srazu  zhe
nachali s容zhivat'sya, svorachivat'sya, umen'shaya poverhnost' ispareniya. SHurshashchie,
chavkayushchie, bul'kayushchie zarosli  pritihli, zatailis'. Dlinnye  prozrachnye teni
legli poverh volnoobraznoj, pokrytoj melkimi skladkami pochvy.
     -- Dozhdej pochti net, selevyh potokov tem bolee.  Otkuda  takaya razmytaya
poverhnost'?
     -- Veroyatno, zdes' obnazhilos' dno kakogo-to drevnego morya.
     Do  nizkogo  gorizonta,  naskol'ko hvatalo  glaz,  tyanulis'  odinakovye
melkie holmy,  perehodyashchie  v  krutye,  poroj plotno szhatye  skladki, slovno
pochvu zdes' zhevalo kakoe-to  gigantskoe zhivotnoe.  Pejzazh  bol'she  napominal
stiral'nuyu dosku, pokrytuyu bahromoj zheltyh rastenij.
     -- Zdes' vezde tak unylo?
     -- Ne  dumayu. My videli lish' krohotnuyu chast' planety. Dazhe za neskol'ko
kilometrov, kotorye  my proshli,  pejzazh izmenilsya. Skorej vsego, v lesu, gde
upal  korabl', kartina drugaya. My poka chto nahodimsya v bolotistoj nizine, no
pochva  vse  vremya  povyshaetsya, menyaetsya  i  harakter  rastitel'nosti.  Nuzhno
toropit'sya, nam pridetsya idti bez privalov, do zakata vo  chto by to ni stalo
nado najti korabl'.
     -- On mog ujti v pochvu metrov na tridcat'.
     --  Vysota  dlya  etogo  nedostatochna,  a  skorost' my  pochti  polnost'yu
pogasili, da i vzryv... Net, ne dumayu.
     CHasa  cherez  dva zarosli  uplotnilis' nastol'ko, chto prodirat'sya skvoz'
nih  stalo pochti  nevozmozhno. Klenov  sobralsya bylo izmenit'  marshrut, chtoby
obojti neprohodimuyu chashchu,  kak vdrug rasteniya sami  rasstupilis' pered nimi,
otkryv vzglyadu ziyayushchee chernoe pyatno gari.
     Oba ostanovilis', vse eshche ne verya v to, chto iznuritel'nyj  put' okonchen
i oni u celi.
     V centre vygorevshego  pyatna vyzhzhennogo  lesa pobleskivalo  iskorezhennoe
telo  korablya.  Avtomatika  prodolzhala  dejstvovat'   do  samogo  poslednego
momenta.
     Ona  uspela  dazhe  vybrosit'  posadochnye  amortizatory,  i,  hotya  udar
okazalsya slishkom  silen, stal'nye nogi podlomilis', i korabl' ruhnul  nabok,
tem ne menee oni sdelali chto mogli.
     Dver' v gruzovoj otsek zaklinilo,  ni odin mehanizm  ne rabotal. Bystro
temnelo, i oba puteshestvennika, izmuchennye perehodom  i otchayannymi popytkami
vlomit'sya  v  gruzovoj  otsek,  bez  lishnih  slov  reshili  otlozhit'  popytki
probit'sya k planetarnomu kompleksu do  utra. Sledovalo podumat' o bezopasnom
nochlege. Vygorevshee  pyatno  otodvinulo stenu lesa metrov  na sto. Nahodyas' v
centre  otkrytogo  prostranstva,   oni  chuvstvovali  sebya  v   otnositel'noj
bezopasnosti. Ne  rabotal ni  odin fonar', vprochem,  mestnye luny,  odna  iz
kotoryh, ne dozhidayas'  zahoda  solnca,  uzhe poyavilas' na gorizonte,  obeshchali
dostatochno svetluyu noch'.
     Dezhurit'  reshili po ocheredi. |to uproshchalo oborudovanie spal'nogo mesta.
V    tesnom    prostranstve   byvshej   rubki,   zapolnennoj   razvorochennymi
vnutrennostyami  korablya,  s  trudom  pomeshchalsya  odin  chelovek.  Esli  by  ne
vybroshennaya katapul'toj kabina, im  by voobshche  ne udalos' probit'sya  vnutr'.
Teper'  zhe s chetyreh  storon  ih zashchishchali  titanitovye plity korpusa, i lish'
sverhu nad golovami ziyala oval'naya dyra.
     Nablyudatel'nyj  post  nuzhno  bylo oborudovat'  gde-to sverhu  nad  etoj
dyroj, chtoby videt' podhody k  korablyu. Krestov predlozhil dozhdat'sya rassveta
v kakoj-nibud' peshchere, na chto Klenov lish' mrachno usmehnulsya.
     --  Mozhno podumat', peshchery zdes' popadayutsya na kazhdom  shagu. K tomu  zhe
vzryv i padenie korablya raspugali zver'e vo vsej okruge. Vryad  li kto-nibud'
iz opasnyh hishchnikov osmelitsya segodnya podojti k etomu mestu.
     -- A radiaciya? Ty uveren, chto reaktory ne potekli?
     --  Uveren.  YA  proveryal.  V  odnom  iz  kombinezonov  vshit   plenchatyj
radiometr. Mozhesh' spat' spokojno.
     Brosili  zhrebij, pervoe dezhurstvo  vypalo  Klenovu,  i,  hotya  oba edva
derzhalis' na nogah ot ustalosti, oni nashli sily soorudit' iz  listov obshivki
nebol'shoe  ograzhdenie  pryamo  na  korpuse  korablya. Klenov  zdes'  ustroilsya
dovol'no udobno, v sidyachem polozhenii, polozhiv  ryadom s soboj polurazryazhennyj
lazernyj pistolet, zahvachennyj  vo  vremya shvatki s  ohranoj rudnika. Teper'
eto bylo ih edinstvennoe oruzhie.
     Vnizu,  v  temnom  provale,  ostavshemsya  ot  rubki,  Krestov  povozilsya
nedolgo,  pokryahtel,  i  vskore  snizu  donessya   ego   moguchij  hrap.  Noch'
postepenno, vkradchivo vstupala v svoi prava.
     Zakat na  etoj planete  myagko i nezametno perehodil  v sumerki, i takzhe
postepenno,  bez   rezkoj   granicy,  nastupala  noch'.   Skoree  vsego,  eto
vpechatlenie sozdavali sleduyushchie drug za drugom mnogochislennye luny planety.
     Zapah gari ot obuglennyh mestnyh rastenij byl rezok i nepriyaten, no vse
zhe luchshe, chem ammiachnaya von', presledovavshaya ih vsyu dorogu cherez zhivoj les.
     CHernoe vyzhzhennoe  pyatno  v lunnom  svete  vyglyadelo  eshche temnej,  rezche
vystupili teni obuglivshihsya stvolov. Na usypannoj peplom i sazhej zemle mozhno
bylo rassmotret' kazhdyj kameshek.
     CHuzhoj  les  stoyal  ryadom tiho  i  ravnodushno. Rasteniya  somknuli kol'co
vokrug svoih unichtozhennyh pozharom brat'ev i teper' napryazhenno zhdali chego-to.
     Les kazalsya  Klenovu  zhivym sushchestvom.  CHutkie ushi prislushivalis' v ego
temnyh vetvyah k malejshemu shorohu,  rozhdennomu chuzhakami, pritaivshimisya vnutri
kuchi metalloloma, nekogda nazyvavshejsya korablem.
     CH'i-to  zorkie  glaza, legko  pronzavshie  nochnoj polumrak,  sledili  za
kazhdym ih dvizheniem.
     Napryazhennoe  ozhidanie  ne moglo  prodolzhat'sya slishkom dolgo.  Rano  ili
pozdno dolzhny byli razdat'sya ch'i-to shagi, idushchie iz  glubiny  etogo chernogo,
vrazhdebnogo lyudyam massiva. Klenov ih uslyshal... Tresk  vetki, shum ruhnuvshego
stvola, i snova shagi -- tyazhelye, chavkayushchie. Slovno  tam, nevidimyj za temnoj
massoj derev'ev, probival sebe put' nosorog ili slon.
     Sushchestvo  vyshlo  na  polyanu  i,  ne  izmenyaya  napravleniya,  medlenno  i
uverenno, kak tank, idushchij k vybrannoj  celi, dvinulos'  k korablyu. Na takom
rasstoyanii ego nel'zya bylo rassmotret', no uzhe stalo yasno, chto ono ogromno i
obladaet kolossal'noj siloj.
     Klenov  podumal,  chto  dvuh-treh  vystrelov  dlya etogo monstra okazhetsya
nedostatochno, i  poetomu, stisnuv rukoyatku lazernogo pistoleta poholodevshimi
pal'cami, reshil ispol'zovat' oruzhie  lish'  v samom  krajnem sluchae, kogda ne
ostanetsya   drugogo   vyhoda.  Klenov  videl   sogbennuyu   spinu   chudovishcha,
izurodovannuyu goroj  napryazhennyh muskulov.  Videl  pobleskivayushchuyu  v  lunnom
svete belesuyu cheshuyu.
     Neproporcional'no  bol'shaya golova, vsya pokrytaya  shishkovatymi narostami,
vysoko sidela na korotkoj moshchnoj shee.  Perednie  konechnosti, pripodnyatye nad
zemlej moguchimi plechami, zakanchivalis'  gibkimi, visyashchimi v vozduhe  lapami,
na kotoryh igrali muskuly.
     Ogromnye, s  tarelku, krasnovatye  glaza sverkali na uzhasnoj oskalennoj
morde.
     Pena kloch'yami  padala  s klykov na zemlyu i rastekalas'  na  nej temnymi
pyatnami.
     CHudishche shlo medlenno, no uverenno, slovno zaranee nametilo sebe kakuyu-to
opredelennuyu cel'.  CHto emu bylo  nuzhno? Neuzheli skvoz' zapah chuzhogo metalla
ono smoglo pochuyat' dobychu?
     Mozhet  byt', razbudit' Krestova? No  chem on emu pomozhet? V  predstoyashchem
poedinke ponadobyatsya krepkie nervy -- u nego ne bol'she dvuh vystrelov, nuzhno
vse vremya pomnit' ob etom. Begstvom na otkrytom prostranstve im ne spastis'.
Znachit, ostaetsya odno -- zhdat'.
     I  on zhdal. Sushchestvo priblizilos'.  Podojdya k  korablyu,  ono vstalo  na
zadnie  lapy,  i  tol'ko  teper'  Klenov  zametil,  chto  perednie  ne  visyat
bespomoshchno  i nelepo,  kak eto byvaet u vseh zhivotnyh,  privykshih hodit'  na
chetyreh  lapah.  Plechi   chudovishcha  zakanchivalis'   dvumya   moguchimi  rukami,
snabzhennymi kistyami s gibkimi pal'cami.
     Zahvativ odnoj rukoj meshayushchij  emu list obshivki,  chudovishche  bez vsyakogo
vidimogo napryazheniya sognulo ruku.  Razdalsya  skrezhet  razdiraemogo  metalla.
Klenovu prishlos'  sebe napomnit',  chto  v  razorvannom  titanite,  sposobnom
protivostoyat' pryamomu udaru snaryada, bylo ne men'she treh dyujmov tolshchiny.
     Morda chudovishcha okazalas' v teni, i Klenov  videl teper' lish' obrashchennye
k sebe sverkayushchie otrazhennym krasnym svetom neestestvenno ogromnye glaza.
     Prezhde chem lapa chudovishcha protyanulas' vpered i nashchupala  korpus korablya,
on  uspel podumat',  chto  strelyat' voobshche bespolezno. Sverkayushchij pancir'  iz
blestyashchej cheshui, skoree vsego, poprostu otrazit zaryad.
     --  CHego ty zhdesh'? --  uslyshal on nad uhom ohripshij  ot  volneniya golos
Krestova.
     -- U nas vsego dva zaryada. My tol'ko raz座arim ego.
     -- Sejchas ono perevernet korabl'.
     -- CHetyresta tonn?  |to ne tak-to prosto... -- I tem  no  menee  korpus
zavibriroval, slovno obshivka byla sdelana iz obyknovennoj fanery.
     -- Smozhet ono podnyat'sya k nam?
     -- Otkuda ya znayu?
     Sejchas  bol'shaya chast'  tulovishcha  zhivotnogo skrylas' ot nih  za korpusom
korablya,  i  oni videli  pod soboj  lish' shirokuyu  spinu  i  ploskuyu  makushku
massivnogo cherepa.
     -- CHto ono tam delaet?
     -- Skoree vsego, probuet  na zub titanit,  slyshish'  skrezhet?  --  Snizu
doletel  zvonkij  metallicheskij  shchelchok, eshche odin, eshche... --  |to eshche chto za
novosti? Po-moemu, ono...
     -- Podozhdi!  -- ostanovil ego Klenov, on vnimatel'no  slushal. SHCHelchok --
pauza, shchelchok -- dolgaya pauza, tri shchelchka podryad...
     -- |togo ne mozhet byt'!
     -- Konechno, ne mozhet. I tem ne menee ono sprashivaet, est' li na korable
zhivye lyudi... |to mezhdunarodnyj avarijnyj kod...
     -- Nu  tak  spryach'  pistolet  i  otvet'  emu,  --  neozhidanno  spokojno
predlozhil Kzhan.










     Koster gorel vyalo. Sil'no dymili syrye obuglennye vetvi. Iz lesa tyanulo
zapahom  ammiaka i gari. Vtoraya luna svetila tusklo, a tret'ya eshche ne vzoshla.
|to bylo samoe neudachnoe vremya nochi.  U kostra na oblomke  dereva sideli dva
cheloveka i nahohlivshijsya, zamerzshij monstr.
     Roman  protyanul k  kostru dve iz svoih shesti  lap,  i etot chelovecheskij
zhest bol'she chem  chto-nibud' drugoe zastavil Klenova podumat', chto obolochka v
obshchem-to ne imeet reshayushchego znacheniya.
     --  Znachit,  vy  utverzhdaete,  chto  vy  Roman Gravov?  -- Dazhe  v  etoj
nereal'noj obstanovke on nikak ne  mog  izbavit'sya  ot kazennogo stilya svoih
oficial'nyh fraz.
     V otvet Roman lish' pechal'no kivnul.
     -- Kakim obrazom vy nas nashli, kak vy uznali o nashem prilete?
     -- Posle prevrashcheniya ya  mnogoe slyshu i vizhu inache. Slyshu les, naprimer.
Osobenno kogda on gorit, vy ne ochen'-to ceremonilis' vo vremya posadki.
     Hotya guby monstra ostavalis' nepodvizhny, Klenov nikak ne mog privyknut'
k  ego  telepaticheskomu  bescvetnomu  golosu  i  pytalsya vydelit' v nem hot'
kakie-to intonacii. Sejchas emu pokazalos', chto chudovishche govorit s hripotcoj,
ustalo  i  ravnodushno.  On ne  mog nabrat'sya duhu dazhe pro sebya nazyvat' ego
chelovecheskim imenem.
     Odin  Kzhan  v etoj  strannoj situacii chuvstvoval  sebya estestvenno.  On
vskryl korobku s gulyashom iz neprikosnovennogo zapasa, nanizal ego na prutiki
v pytalsya  zharit'  shashlyk. Kak tol'ko  myaso, s  ego tochki zreniya, dostatochno
obuglilos', on protyanul prutik Romanu, no tot otricatel'no motnul golovoj.
     --  CHto-to u tebya s appetitom, starik, ne vse v poryadke. Na  Mortone my
zharili neplohie shashlyki.
     -- U menya izmenilsya metabolizm.
     -- Meta... chto?
     -- Nevazhno. Na  Mortone  u  tebya ne  bylo  dazhe  sinteticheskogo myasa. I
nikakogo shashlyka my ne zharili. Ty  luchshe skazhi, kak tvoya astma? Aptechka  mne
potom ochen' prigodilas'...
     Kzhan  vyronil prutik  v  koster i dolgo,  vnimatel'no smotrel v bol'shie
pechal'nye glaza chudovishcha, potom skazal, povernuvshis' k Klenovu:
     -- Perestan' ty ego doprashivat'. Pohozhe,  vse, chto on nam rasskazal, --
samaya nastoyashchaya pravda.
     -- Vozmozhno. Odnogo ya ne ponimayu, zachem my emu ponadobilis'?
     -- A ty pohodi po lesu v ego shkure -- uznaesh'! -- neozhidanno zlo skazal
Kzhan.
     No Roman otricatel'no pokachal golovoj.
     --  Delo  ne v etom.  Mne nuzhna vasha pomoshch'. --  V ogromnoj lape Romana
blesnula malen'kaya zolotaya iskorka. -- |to talisman arhov. Emu bol'she tysyachi
let. Vnizu est' nebol'shaya kruglaya kryshka,  skryvayushchaya zelenyj kamen'. Tol'ko
ostorozhnej! Ego svet izmenyaet simmetriyu predmetov  na rasstoyanii v neskol'ko
desyatkov santimetrov.
     Klenov ostorozhno  vzyal talisman  i teper' vnimatel'no  ego razglyadyval,
provodya pal'cem po izobrazheniyam levranov.
     --  Luch  etogo  svetyashchegosya  kamnya,  kak  strelka  kompasa,  vse  vremya
napravlen k  odnomu i tomu zhe mestu, slovno zdes', na Angre,  est'  kakoj-to
polyus, prityagivayushchij ego svet...
     --  Vam znakomy  izobrazhennye  zdes' zhivotnye? --  Klenov nikak ne  mog
izbavit'sya ot svoej nepriyatnoj manery zadavat' navodyashchie voprosy.
     -- Da, eto  legendarnye  levrany. Simvolicheskie skazochnye  zhivotnye.  V
obydennoj zhizni ne vstrechayutsya, esli ne schitat', konechno, menya samogo.
     -- Levyj  -- zerkal'noe otrazhenie pravogo, a mezhdu nimi prohodit cherta.
CHto vy dumaete ob etom risunke?
     -- YA dumayu,  eto simvolicheskoe izobrazhenie dvuh  parallel'nyh  mirov. V
tom   meste,  gde  lapy  levranov   soprikasayutsya,   vygravirovany   risunki
sozvezdij...
     --  Nu-ka,  nu-ka!  -- Tol'ko  teper' Kzhan zainteresovanno  potyanulsya k
talismanu. -- No eto  zhe nebo Angry! Vot beta 327,  vot gamma  476... Solnce
Angry nahoditsya pryamo mezhdu lapami etih zverej, vot ono!
     --  |to  tak i  est'.  Sushchestvuyut  zony, gde parallel'nye miry podhodyat
ochen' blizko drug k drugu. Angra -- odna iz takih zon.
     -- Otkuda u vas takaya informaciya?
     -- Mnogoe mne otkryvaetsya v videniyah, snah.
     -- |to nenadezhnyj istochnik!
     -- Nu chto ty privyazalsya k parnyu!
     --  |to vovse  ne  paren'!  |to  sotrudnik  UVIVBa,  u nas  s  nim est'
sootvetstvuyushchij dogovor, i on obyazan byt' tochen v nablyudeniyah i vyvodah!
     -- Stranno, odnako, vyglyadyat tvoi sotrudniki!
     --  Nu, s ego  nyneshnim statusom dejstvitel'no ne vse yasno... -- Klenov
zadumchivo voroshil v kostre ugli. -- Delo v tom, chto takaya zhe zona sushchestvuet
i na Gridose. Mne prishlos' poznakomit'sya s nej dovol'no blizko...
     -- Za eto tebya soslali na Morton?
     -- Da. YA  proyavil  slishkom bol'shoj interes k delam  firmy, postavlyavshej
uravnil.  U  nih  est'  zal  s  izobrazheniem   dvojnikov.  Ran'she  ya  tol'ko
dogadyvalsya o  tom,  chto  oni  soboj predstavlyayut, a  teper' v svyazi s etimi
novymi faktami...
     --  Vidimo,  zona  kontakta mirov  prezhde napominala  ploskost'.  Potom
iskusstvenno iz nee byli vytyanuty dva rukava v storonu nashego mira.  Te, kto
eto sdelal, ne poschitalis' s zatratami kolossal'noj energii. Im vo chto by to
ni stalo  nuzhno bylo vvesti v sferu svoego  vliyaniya ochen'  vazhnuyu planetu iz
nashego mira. I dazhe ne samu planetu. Opredelennuyu zonu zdes'. Na Angre.
     -- A Gridos?
     --  Takoj rukav dolzhen obladat' simmetriej, i vtoraya ego chast' prishlas'
na Gridos.
     Sozdanie etih  iskusstvennyh zon  povleklo za soboj mnozhestvo iskazhenij
vo  vremennom hode processov  v nashem  mire. Ono vyzvalo nepredskazuemyj hod
evolyucii   na    etih   dvuh    planetah,    zamedlilo    vremya,    narushilo
prichinno-sledstvennuyu svyaz', iskaziv razvitie civilizacij v oboih mirah.
     -- Komu eto ponadobilos'?
     -- Tomu,  kto beskontrol'no zhazhdal vlasti i ne oshchushchal nikakoj moral'noj
pregrady.  Arhi  kogda-to  upravlyali zdeshnim mirom. Neploho  upravlyali,  no,
podchinyayas'  kolossal'nomu  davleniyu  so  storony  parallel'nogo  mira,  byli
vynuzhdeny ustupit'  i  soshli  so  sceny.  Odnako narushenie  simmetrii  dolgo
prodolzhat'sya   ne  mozhet.  Za   kazhduyu   iskusstvenno   sozdannuyu  urodlivuyu
konstrukciyu, narushayushchuyu  osnovnye zakony prirody, prihoditsya dorogo platit'.
No v konce koncov ona vse ravno razrushaetsya.
     --   Esli   zona,  radi   zahvata  kotoroj  predprinyaty  takie  usiliya,
dejstvitel'no  nahoditsya zdes',  na  Angre, tut dolzhno  byt'  chto-to  ves'ma
interesnoe.
     -- YA tozhe tak dumayu, -- podtverdil Roman. -- CHtoby eto vyyasnit', mne  i
ponadobitsya vasha pomoshch'. Mesto  nazyvaetsya u  mestnyh plemen  dolinoj  Seryh
skal.  Zdes' seryj  cvet -- eto cvet smerti. Ni odno zhivoe sushchestvo ne mozhet
tuda  proniknut'.  Tut  povsyudu  srednevekov'e, a  tam... -- Roman  mahnul v
storonu  lesa,  iz  kotorogo  prishel.  --  Tam  silovye  bar'ery,   lazernye
ustanovki, energeticheskie klyuchi, asimmetratory. Odnomu mne tam ne projti.
     -- Mozhet byt', podozhdem podhoda "Ruslana"?
     -- ZHdat' nel'zya. Esli verit' arham, ne bez pomoshchi kotoryh ya prevratilsya
v  etogo legendarnogo zverya, sleduyushchij cikl, vo  vremya kotorogo raspolozhenie
zvezd  i  planet na nebe  Angry  blagopriyatstvuet vosstanovleniyu  simmetrii,
povtoritsya  lish' cherez tysyachu  let.  I  vse eto vremya zona  kontakta  voobshche
nedostupna vozdejstviyu izvne, Sejchas u nas. est' hot' kakoj-to shans.
     S  utra nachalas' rabota.  Romana ispol'zovali to kak pod容mnyj kran, to
kak universal'nogo robota.
     Odin za drugim na polyane poyavlyalis' germetichno  upakovannye plastikovye
yashchiki s nomerami planetarnogo kompleksa.
     Kzhan  zamogil'nym  golosom  iz  glubin  tryuma  rugal teh,  kto  sobiral
komplekt i obsluzhival korabl'. Ne mogli najti yashchiki devyat' "a" chetyre "s" iz
pervoj gruppy.
     Ostal'nye byli  pereputany,  nekotorye razbity  i prevratilis'  v grudu
izuvechennogo  barahla,  no   bol'shinstvo  oborudovaniya,   kak  ni   stranno,
sohranilos'.
     -- YA voobshche ne  nadeyalsya, chto my chto-nibud' zdes' najdem,  -- priznalsya
Klenov, -- korabl' ne prednaznachalsya dlya dal'nih rejsov. On byl zamaskirovan
pod orbital'nyj planetolet, no, kak ya teper' ponimayu, sovershil ne  odin rejs
k etoj planete.  Prezhde vsego nam  ponadobitsya horosho zashchishchennyj transport s
moshchnym  vooruzheniem. V  planetarnom komplekse est' gravilet -- ya  videl  ego
korpus v nizhnem otseke tryuma, eto to, chto nam nuzhno.
     -- Bez universal'nogo robota my  ne smozhem otkryt' gruzovoj lyuk,  nuzhny
plazmennye rezaki, -- otozvalsya Kzhan.
     -- Net ih. YA prosmotrel vse, chto nam udalos' izvlech'.
     --  U  menya est' ideya, -- zadumchivo proiznes Roman. -- Daj-ka  talisman
arhov...
     Klenov, ne  vozrazhaya  i ni  o chem  ne sprashivaya, protyanul  emu  kruglyj
zolotoj disk.
     Posle  nochnyh  razgovorov i  osobenno sejchas,  v  processe  napryazhennoj
sovmestnoj  raboty,  on  kak-to  perestal zamechat'  neobychnyj oblik  Romana,
priterpelsya k nemu.
     Roman,  mezhdu  tem,  ostorozhno  otodvinuv  zakryvavshuyu  zelenyj  kamen'
plastinku,  napravil  ego  luch na kraj gruzovogo lyuka i  netoroplivo  provel
kamnem  sverhu vniz  vdol' shva,  soedinyayushchego  dver'  s korpusom. Poslyshalsya
strannyj  hrust,  slovno  nevedomaya  sila  lomala  metala  Kak  tol'ko  byla
zakonchena vtoraya liniya, lyuk drognul i medlenno poshel vniz.
     Porazhennyj Klenov, eshche  ne  ponimaya,  chto proizoshlo,  podoshel k lyuku  i
vnimatel'no osmotrel kromku. Poverhnost' metalla, nahodivshayasya ran'she vnutri
korpusa, okazalas' vyvernutoj  naruzhu. Nikakoj  lazernyj  rezak ne  smog  by
prodelat' podobnoj shtuki  s titanitovoj dver'yu. Na vsem  protyazhenii dejstviya
lucha vnutrennyaya i vneshnyaya kromki  pomenyalis'  mestami.  Tol'ko teper' Klenov
yasno predstavil, s kakimi chudovishchnymi silami im predstoit stolknut'sya.
     Dal'nejshaya zadacha uzhe ne  predstavlyala slozhnosti. Roman, prosunuv v lyuk
verhnyuyu chast' svoego ogromnogo tela, uhvatil  korpus gravileta i legko,  kak
igrushku,  vydvinul  ego   na  kryshku,  stavshuyu  teper'  startovym  pandusom.
Ostavalos'  ukomplektovat' apparat,  proverit' dvigateli i snaryazhenie. Pochti
vse   agregaty   etogo    osnovnogo   ustrojstva   planetarnogo    kompleksa
dublirovalis', i k vecheru vtorogo dnya im udalos' razyskat' bol'shinstvo samyh
neobhodimyh uzlov.
     Kogda  nachali  montazh  lazernyh  pushek  i  generatorov zashchitnyh  polej,
Krestov sprosil, obrashchayas' k Romanu:
     -- S  kem, sobstvenno, my  sobiraemsya  srazhat'sya? Tam  est' chto-nibud',
krome mehanizmov, v etoj zakrytoj zone?
     -- Bioroboty. Tol'ko eti iskusstvennye  sushchestva, vyrashchennye iz materii
nashego  mira,  sposobny  dejstvovat' bez  zashchity.  Oni  polnost'yu  podchineny
zalozhennoj  v  nih  programme i  ne  predstavlyayut osoboj  opasnosti. YA boyus'
drugogo.  Neozhidannostej, nepriyatnyh  syurprizov.  Teh faktorov,  kotorye  my
sejchas ne v sostoyanii predvidet'.
     -- YA  ne  uveren, chto  nasha  zashchita smozhet nejtralizovat' luch podobnogo
moshchnogo asimmetratora, -- Kzhan kivnul na izurodovannuyu  dver', --  ne govorya
uzh o syurprizah...  My sobiraemsya lomit'sya  sami ne znaya kuda. Imeem li my na
eto pravo?
     -- Zony parallel'nogo mira,  iskusstvenno vklinennye v granicy  nashego,
imeyut samoe neposredstvennoe otnoshenie k delam Federacii. Tak chto v voprosah
prava...
     Klenov pomorshchilsya.  --  Oni nauchilis' prevrashchat'  lyudej  v  upravlyaemyh
kukol i ispol'zovat' ih biopolya dlya vozdejstviya na grazhdan nashego mira. Radi
togo,  chtoby  uznat'  chto-to  o teh, kto  eto  zateyal i osushchestvil, ya  gotov
lomit'sya kuda ugodno.

     Roman dvazhdy  pytalsya  prorvat'sya  v  dolinu Seryh skal. No  projti  ne
udalos', ne pomogla ego neukrotimaya sila...
     Sinij  smertel'nyj ogon'  zashchitnyh polej opalil ego  shkuru.  A to,  chto
ranilo ego gorazdo glubzhe i zastavilo metat'sya po lesam v  poiskah nevedomyh
opasnostej, proizoshlo u sten derevyannogo goroda.
     "Nu chto  ty noesh' teper'?  -- sprosil  on sebya. -- Ty zhe  znal,  na chto
idesh',  tebya  preduprezhdali.  Ne  mogla  ona  razglyadet'  pod  shkuroj  etogo
zhivotnogo,  kto  ty   est'  na  samom  dele,  nel'zya  trebovat'  ot  zhenshchiny
nevozmozhnogo, kak by ni nylo serdce. Dazhe prostit'sya s nej ne udastsya".
     I, starayas' otvlech'sya ot gor'kih myslej, on eshche  yarostnej prinimalsya za
rabotu, otryvaya  kryshki namertvo  zavarennyh  yashchikov i peretaskivaya  tyazhelye
detali mehanizmov.
     K vecheru sborka universal'nogo gravileta  byla zakonchena. Kzhan  vklyuchil
dvigateli i oproboval elektromagnitnuyu podushku.
     Soskol'znuv s pandusa, apparat medlenno poplyl nad vyzhzhennoj zemlej.
     Vneshne on napominal cherepahu.  ha  gladkom  metalle polusfery  ne  bylo
vidno  ni odnogo  otverstiya.  Tol'ko  glazki  priborov  da  rastruby  boevyh
generatorov pobleskivali ugryumo i ugrozhayushche.
     -- Kakaya u nego moshchnost' generatorov zashchity?
     -- Nemalaya. Problema v drugom: u nas ne polnost'yu zaryazheny nakopiteli i
podzaryadit' ih  ne  udastsya  --  reaktory  vyshli  iz  stroya.  |nergii hvatit
nenadolgo, esli pridetsya intensivno  pol'zovat'sya zashchitoj. A  voobshche-to ya ne
znayu ni odnogo sluchaya, chtoby gravilet etogo tipa gde-nibud' ne proshel.
     Neozhidanno  metallicheskaya  cherepaha  rezko  ostanovilas',  kryshka  lyuka
otkinulas', i iz nego pokazalos' vozbuzhdennoe, nedoumevayushchee lico Kzhana.
     --  CHto-to  neponyatnoe  proishodit  s apparaturoj  svyazi, ya  pytalsya ee
otregulirovat', no tam kakie-to impul'sy...
     Klenov uzhe bezhal k  graviletu, vmeste s Kzhanom oni  skrylis' v rubke, i
Roman ostalsya  na  polyane  odin. Trevozhnoe predchuvstvie  szhalo  ego  bol'shoe
serdce.
     CHerez  neskol'ko minut  iz glubin stal'noj  cherepahi doneslis' znakomye
impul'sy  universal'nogo  radiokoda  Federacii.  CHutkie  antenny zvezdoletov
nashchupali metallicheskoe telo  gravileta na poverhnosti planety  i  poslali  k
nemu svoj vyzov... Otkuda oni zdes' vzyalis'? Kak uznali, kak  smogli uspet'?
Vse  eto  uzhe  ne imelo  osobogo znacheniya.  Roman slyshal zahlebyvayushchijsya  ot
vostorga   golos   Kzhana,   voprosy-otvety   Klenova...  Vspyshki   morzyanki,
perebivayushchie  chelovecheskuyu  rech',  i  iz  etoj  meshaniny zvukov,  postepenno
otbiraya glavnoe, otbrasyvaya lishnee  i vystraivaya  sut' proisshedshego v edinuyu
logicheskuyu  liniyu,  on  ponyal,  chto  Federaciya  otvetila  nakonec  na  vyzov
protivnika. |skadra  iz  chetyrnadcati  korablej,  vozglavlyaemaya  "Ruslanom",
pobiv vse rekordy skorosti, uzhe visela nad Angroj.
     Roman  dumal  o tom,  chto sobytiya  uhodyat ot  nego  v drugoe ruslo, kak
uhodit inogda reka, navsegda izmeniv  prezhnee  napravlenie  svoego techeniya i
ostaviv  na  prezhnem  puti  lish' zarastayushchie  bolota  staric.  Bol'she im  ne
ponadobitsya ego pomoshch'.
     Teper' oni spravyatsya  sami. Medlenno povernuvshis', Roman pobrel k lesu,
nikto ego ne ostanovil, ne obratil vnimaniya na ego uhod.  Kogda on uzhe byl u
samoj  opushki,  chto-to  uhnulo u  nego  za  spinoj. Roman obernulsya i uvidel
siyayushchij goluboj stvol, slovno kop'e pronzivshij gorizont ot neba do zemli.
     |skadra  ne teryala  vremeni darom. CHerez prostranstvennyj most nachalas'
podzaryadka  nakopitelej  unikara.  Zavtra  oni  podderzhat,  ego  vsej  svoej
energeticheskoj moshch'yu,  i nikakie zashchitnye polya ne smogut im protivostoyat'. S
Zemli pribyli luchshie specialisty, oni razberutsya v  situacii skoree, chem on.
Tam  budut i  uchenye,  kotorye  navernyaka zainteresuyutsya  unikal'nym sluchaem
prekrashcheniya cheloveka v monstra.
     CHto-to emu ne ochen' hotelos'  stanovit'sya bescennym podarkom dlya nauki,
i potomu on uhodil vse dal'she v glub' lesa,  legko perestavlyaya  svoi bol'shie
myagkie lapy, pochti ne ostavlyavshie sledov na trave.
     CHasa cherez dva, okonchatel'no zaputav sled i pochti instinktivno povernuv
na zapad, k gorodu rossov, Roman vdrug vspomnil, chto talisman arhov  ostalsya
u nego.
     Postoyav  s minutu v razdum'e, on poshel dal'she. Vryad li eto teper' imelo
znachenie.
     On  horosho  predstavlyal  sebe, chto takoe  ob容dinennaya moshch' nakopitelej
chetyrnadcati   zvezdoletov.   Oni  prob'yut  tunnel'  skvoz'  zashchitnye  polya,
prikryvayushchie  dolinu  Seryh skal, tak zhe legko, kak raskalennyj nozh pronzaet
kusok masla. Im ne ponadobyatsya dlya etogo nikakie klyuchi.
     Pravda, v samoj doline posle etogo nichego ne ostanetsya, no, mozhet byt',
eto k luchshemu?  Mir vernetsya  v svoe estestvennoe sostoyanie. CHto zhe kasaetsya
mezhzvezdnyh putej, pronizavshih prostranstvo, vryad li oni ponadobyatsya lyudyam s
ih tehnikoj,  s  ih  korablyami.  U arhov  byl drugoj put'  razvitiya,  chuzhdyj
chelovecheskoj civilizacii.
     Vryad  li lyudi kogda-nibud'  pojmut ego,  vryad  li primut  i  sumeyut  im
vospol'zovat'sya... Stoit li slushat' shepot  lesa  i  skal tam, gde mozhno idti
naprolom?
     Lyudi postroyat sobstvennye dorogi, i, vozmozhno, so vremenem ih dorogi ne
ustupyat  dorogam  arhov. I  uzh ne  emu, vo vsyakom sluchae, reshat',  chej  put'
vernee.
     Levran vyshel na vostochnuyu opushku lesa uzhe v sumerkah. Otsyuda emu horosho
byli vidny  vysokie ostrokonechnye bashni, voznesshiesya nad derevyannymi stenami
goroda  rossov.  Levran medlenno  i akkuratno ulozhil  svoe  bol'shoe  telo na
mokruyu prohladnuyu  travu. SHishkovataya golova uyutno razmestilas'  na  perednih
lapah, i, esli ne prishchurivat'  glaza,  mozhno vse vremya videt'  skvoz' razryv
mezhdu  kustarnikom  etot  prostoj  i  nedostupnyj dlya nego  gorod. Gorod,  v
kotorom on byl schastliv.
     Sily trav, lesov i solnechnogo sveta, sily ozernoj vody i zrelyh plodov,
slozhnaya mozaika elektromagnitnyh polej,  upravlyayushchaya ritmom  serdca,  -- vse
to,  chto sostavlyaet neulovimuyu sut' zhizni, medlenno stalo  pokidat' ogromnoe
telo levrana, vylivayas' nezrimym potokom.
     Esli chelovek inogda  eshche mozhet zhit', poteryav smysl i  cel' samoj zhizni,
to levrany lisheny etogo svojstva.










     Operaciya  vysadki  i  razvertyvaniya  silovogo  desanta nachalas' v shest'
chasov utra po mestnomu vremeni.
     Komanduyushchij eskadroj Rajkov iz flagmanskoj rubki "Ruslana"  podderzhival
svyaz' i upravlyal avtomatikoj vysadki vseh chetyrnadcati korablej.
     Na ob容mnom ekrane central'nogo komp'yutera,  summiruyushchego  dannye  vseh
datchikov ot postov naruzhnogo nablyudeniya, gorela shematicheskaya  cvetnaya karta
planety.
     Na vos'mi  unikarah uzhe zakonchili montazh  energeticheskih antenn,  i oni
dolozhili o gotovnosti i priemu plazmennyh potokov.
     Generatory  chetyrnadcati korablej,  zavisshih  nad  rajonom  predstoyashchej
operacii, progonyali na forsirovannom rezhime, proveryaya gotovnost' vseh sistem
k perebroske moshchnosti na planetarnye priemniki silovogo shchita v na generatory
kinzhal'nyh  polej, chtoby  raskolot', siyat' i podavit'  lyuboe protivodejstvie
protivnika.
     Vosem'  zelenyh tochek  i  shest' zheltyh  otmechali na karte rajon vysadki
desanta. Oni opoyasyvali shirokim kol'com rajon budushchih boevyh dejstvij.  Poka
chto ni  odin iz  nazemnyh  kompleksov ne  voshel v pryamoe  soprikosnovenie  s
protivnikom.
     Zaderzhka  s montazhom  shesti  kompleksov  grozila  sorvat'  srok  nachala
operacii.
     Rajkov  predstavil sebe to ogromnoe napryazhenie, kotoroe carilo sejchas v
energeticheskih otsekah  vseh  chetyrnadcati  korablej,  rabotayushchih  v  rezhime
forsazha  i  vynuzhdennyh  to  i   delo  vybrasyvat'  iz  svoih  perepolnennyh
nakopitelej izbytki energii.
     Cvetnye raduzhnye vspolohi vremya ot vremeni okutyvali korabli.
     Vse korabli eskadry dolozhili o nulevoj gotovnosti pochti chas nazad.
     -- |nergoposty: sem', vosem', chetyrnadcat', dva.  Vashe  rezervnoe vremya
istekaet. Pochemu ne dokladyvaete o gotovnosti? -- negromko proiznes Rajkov v
nevidimyj  credi  priborov  glavnogo  pul'ta  mikrofon  selektornoj svyazi  s
planetarnym desantom.
     -- Sed'moj gotov.
     Na glavnoj karte odin iz oranzhevyh ogon'kov srazu zhe smenilsya zelenym.
     --  Na vos'mom  obnaruzheny nekomplektnye plastiny nakopitelej. Dostavka
rezerva zaderzhivaetsya.
     -- "Deneb", v chem delo?
     -- My  ne mozhem  najti eti  chertovy  plastiny!  V  rezerve planetarnogo
kompleksa ih ne okazalos'.
     -- Pochemu ne zaprosili pomoshch' u sosedej?
     --  Oni  ne hoteli  odalzhivat'sya, Igor'  Sergeevich.  Uzhe  vse  sdelano,
"Rostok" vyslal shlyupku s plastinami pyatnadcat' minut nazad.
     -- Vpred' potrudites' dokladyvat' obo vseh  zaderzhkah nemedlenno! YA  ne
slyshu otvetov ostal'nyh postov.
     -- CHetyrnadcatyj gotov.
     -- Na vtorom vyshel iz stroya koordinator.
     -- Skol'ko vremeni vam potrebuetsya na zamenu blokov?
     -- Ne men'she chasa.
     --  V  takom sluchae, ya  vas  snimayu s operacii.  Vtoroj,  otklyuchajtes'.
Vos'moj i shestoj, voz'mite zonu vtorogo na svoi izluchateli.
     Na  pul'te  vspyhnul  ogonek ekstrennogo vyzova. Dolzhno  bylo sluchit'sya
chto-to chrezvychajno  vazhnoe dlya  togo, chtoby dispetcherskaya propustila  k nemu
sejchas etot vyzov.
     -- Slushayu.
     -- Klenov nastaivaet na vstreche s vami do nachala operacii.
     Rajkov  na  sekundu  zadumalsya.  V  sumatohe   posadochnyh   operacij  i
razvertyvaniya planetarnyh sluzhb u nego tak i  ne nashlos' vremeni dlya vstrechi
s Klenovym,  a govorit' po kanalam svyazi tot  otkazalsya. Oh uzh etot UVIVB so
svoimi sekretami, pridetsya vse zhe ego  prinyat'. On probyl na planete  bol'she
nedeli, znaet mestnuyu obstanovku. Ego nablyudeniya  mogut prigodit'sya vo vremya
shturma.  Poka otstayushchie posty ne dolozhili o gotovnosti,  minut pyatnadcat'  u
nego najdetsya.
     -- Dajte emu "dobro".
     Klenov voshel  podtyanutyj i dazhe kak  budto pomolodevshij s toj poslednej
vstrechi na Zemle, kogda on rukovodil slozhnejshej operaciej "Proryv".
     --  Rad  privetstvovat'   vas   v  kachestve  komandira  eskadry,  Igor'
Sergeevich.
     Oni obnyalis'.
     -- Prosti, chto  ne smog  uvidet'sya  s toboj ran'she.  CHto  takoe  pervye
"prichal'nye"  sutki,  ty i sam horosho znaesh'. Sovet poluchil tvoe  soobshchenie,
vsya  informaciya izuchena.  Krome togo,  byl  eshche i ul'timatum. Nam predlozheno
ubrat'sya s Angry, nu da eto ty i sam uzhe znaesh'.
     -- Znayu i ne soglasen s resheniem Soveta.
     -- YA zhdal chego-nibud' podobnogo. Ne zrya ty ko mne tak rvalsya i ne hotel
govorit' po vifonu. U tebya est' novye dannye?
     -- Net. Tol'ko intuiciya, zdes' siloj nichego  ne dob'esh'sya. Nuzhno iskat'
drugie puti.
     -- Poisk putej -- odna iz zadach  vashej kontory. Moe  delo --  ispolnyat'
reshenie Soveta. Kakuyu al'ternativu ty predlagaesh' ?
     -- Podozhdat'. Razobrat'sya v obstanovke.
     -- Skol'ko zhdat'? Ty znakom s  etim? -- Rajkov vzyal s  pul'ta nebol'shuyu
fishku gologrammy, nazhal knopku, i v  vozduhe voznik slozhnyj prostranstvennyj
chertezh.
     Klenov srazu zhe uznal Angru, snyatuyu iz kosmosa. Vokrug planety zmeilis'
linii napryazhenij  magnitnyh  i  gravitacionnyh polej,  grubo  razorvannye  v
odnom-edinst-vennom meste.
     -- |to poslednie dannye nashej s容mki. Dyra v magnitnom pole planety vse
vremya rasshiryaetsya. A vot eta prisoska, vystup, rog -- nazyvaj kak hochesh'  --
kakim-to  obrazom svyazana  s  dvizheniem mestnogo  solnca  i treh  lun Angry.
Uchenye prishli k vyvodu, chto esli my nemedlenno ne primem mer, situaciya ujdet
iz-pod nashego kontrolya, i my navsegda poteryaem planetu.
     --  Ona  nam i  ran'she  ne  prinadlezhala.  Angra  ne  vhodit  v  sostav
Federacii. Zdes' est' lish' dikie nezavisimye poseleniya.
     --   Zato  Gridos  prinadlezhit...  Prostranstvo  vokrug  nego  nachinaet
svertyvat'sya. My dazhe blizko  ne  smogli  podojti  k  planete. To  zhe  samoe
proizojdet zdes'.
     Kto-to  stremitsya  zakryt' ot  nas  obe eti planety. Koe-kto iz  uchenyh
schitaet, chto proizvoditsya popytka perevesti Angru v drugoe izmerenie, uvesti
ee v parallel'nyj mir. Ochen' ona im nuzhna.... Ty sluchajno ne znaesh', zachem?
     -- Vo vsyakom sluchae, dogadyvayus'.
     --  Vot  i  ya  dogadyvayus'.  Klyuch zdes',  moj  dorogoj,  klyuch  ko  vsem
vneprostranstvennym  putyam,  prolozhennym  civilizaciej  arhov.  Mozhet  byt',
upravlyayushchij centr  ili  chto-nibud'  podobnoe, ya  ne znayu, chto  imenno,  no v
otkrytoj toboj  zone  nahoditsya  nechto takoe,  radi chego  ne  izvestnaya  nam
civilizaciya  gotova postavit' na  kartu vse  chto ugodno, a  ty  govorish'  --
podozhdat',  sdelat'  im  takoj podarok.  Podozhdat', poka u  nas iz-pod  nosa
uvedut Angru, svernut prostranstvo i zakroyut k nej vse podhody.
     -- My mozhem pogubit' planetu i nichego ne dobit'sya.
     --  Vo  vsyakom sluchae,  togda  upravlyayushchij  centr ne  dostanetsya  nashim
vragam.
     -- A zhiteli Angry?
     -- Oni voiny. Im tozhe nuzhny eti dorogi. Ih Sovet progolosoval za pohod.
I nikto ne znaet, chto s nimi stanet, esli Angra perejdet v parallel'nyj mir.
Tak chto  vybor  u nih nebol'shoj... YA  sdelayu  vse  ot menya zavisyashchee,  chtoby
lokalizovat'  konflikt,  ogranichit' ego  rajonom  Seryh  skal. No  esli  nas
atakuyut, nam pridetsya zashchishchat'sya  vsemi  dostupnymi sredstvami.  Vremeni  na
razgovory i razdum'ya uzhe ne  ostalos'. Nastupila pora dejstvovat'.  Dlya togo
nas syuda i prislali. Davaj etim i budem zanimat'sya kazhdyj na svoem meste.
     Pereubedit' Rajkova Klenovu tak i ne udalos'. |togo sledovalo  ozhidat'.
U  nego  ne  bylo  ni odnogo  ser'eznogo  argumenta,  lish'  predchuvstviya  da
predpolozheniya. A tut eshche Roman propal...
     Vremya  stremitel'no pokatilos'  v storonu  vojny,  kak  snezhnaya lavina,
narashchivaya skorost' i moshch', teper' ee uzhe ne ostanovish'.
     Klenov smotrel  v illyuminator  na poka eshche  zelenuyu planetu. V ee zhivoj
shkure est'  uzhe  odna chernaya dyra ot ih  neudachnoj posadki. Ee vidno  dazhe s
takoj vysoty.
     Skol'ko ih eshche pribavitsya? Neuzheli Angre suzhdeno pogibnut'?
     Burnaya, kipuchaya, strannaya zhizn' shla vnizu svoimi tajnymi putyami. ZHizn',
dvizhenie i polnotu kotoroj  za eti neskol'ko  dnej, provedennyh na Angre, on
uzhe uspel oshchutit'.
     Eshche  vchera  kazalos', chto speshit' osobenno  nekuda, vperedi  dostatochno
vremeni  dlya razdumij,  i vdrug vse kruto  izmenilos'. Pozdno prosit' rossov
otlozhit' pohod k Serym skalam, dazhe Romana iskat' pozdno... A ved', naverno,
sluchilos' chto-to chrezvychajno  vazhnoe, raz on ushel  ot  nih, ne poproshchavshis',
nichego ne skazav...
     CHto-to  takoe,  o  chem  oni  dazhe  ne  dogadyvayutsya.  Kogda  prihoditsya
prinimat' vazhnye resheniya bez ucheta vseh obstoyatel'stv, eto  mozhet privesti k
tragicheskomu finalu.
     Tak uzhe byvalo  ne raz v nashej  sobstvennoj istorii. Teper'  my riskuem
povtorit' nash pechal'nyj opyt na etoj chuzhoj planete...
     Klenov   ne  mog  sderzhat'   narastayushchuyu  trevogu,   mysl'  vse   vremya
vozvrashchalas' k  Romanu, starayas' probit'sya  cherez bar'er neponimaniya. Slovno
uzhe ne bylo pozdno, slovno mozhno bylo eshche chto-to izmenit'...
     Nad  lesom  tiho  padal  holodnyj dozhd',  a  mozhet byt', eto byla rosa?
Ran'she Roman  ne zadumyvalsya nad takimi veshchami, vsem svoim  sushchestvom oshchushchaya
malejshie izmeneniya v prirode, no teper' ego chuvstva pritupilis'.
     Mir  postepenno  otodvigalsya  ot  nego  kuda-to  v storonu,  stanovilsya
tusklym, poroj edva  razlichimym, na smenu  oshchushcheniyam prihodil sonnyj  pokoj,
kotorogo on  tak  zhdal vsem  svoim ogromnym izmuchennym telom, a mozhet  byt',
vovse ne  telo u nego tak nylo? Mozhet byt'. Kakaya  raznica? Pokoj priglushaet
lyubuyu bol'.  Skvoz' prishchurennye veki  ego  vzglyad prodolzhal  skol'zit' vdol'
pustynnogo trakta,  idushchego  ot  goroda rossov, i svetlaya  liniya  dorogi  ne
zhelala gasnut' v ego  soznanii, slovno on vse eshche chego-to zhdal ot nee... I v
konce koncov dozhdalsya.
     Figura  vsadnika, ukutannogo  v  seryj, slivayushchijsya s  sumerkami  plashch,
otdelilas'  ot  gorodskih vorot i medlenno  dvinulas'  k lesu. Vsadnik  ehal
neuverenno, chasto ostanavlivalsya, podolgu stoyal u obochiny, opustiv povod'ya i
predostaviv konyu polnuyu svobodu.
     Mozhet byt', on nikuda  ne speshil ili iskal kogo-to?  Kto znaet. Tak ili
inache, vsadnik postepenno  priblizhalsya k tomu mestu, gde lezhal levran. Kogda
mezhdu  nimi  ostalos' ne  bol'she  desyatka  metrov,  chto-to  vnov' ostanovilo
vsadnika. Na etot raz on  dazhe otkinul s  golovy  kapyushon plashcha, chtoby luchshe
slyshat' zvuki  lesa, i dolgo vsmatrivalsya v  pridorozhnye kusty, slovno mozhno
bylo zametit' lezhashchego nepodvizhno levrana, slovno mozhno bylo ego uslyshat'.
     V  konce  koncov levran  chem-to  vydal  sebya.  Vzdohom,  dvizheniem  ili
neostorozhnym  obryvkom  mysli,  slishkom   chetko  mel'knuvshim  v  soznanii  i
peredavshimsya ego telepaticheskimi sposobnostyami.
     Vozmozhno, vsadnik kazalsya emu prishedshim iz dalekih snov, i on ne  veril
v ego real'noe sushchestvovanie.
     Kak by tam ni bylo,  sidyashchij  na loshadi chelovek  vzdrognul, slovno  ego
pozvali, i, prishporiv kopya, napravil ego  pryamo k levranu. Tot ne shelohnulsya
i togda, kogda teplaya loshadinaya morda vzdohnula nad samym ego uhom.
     --  Levran...  --  tiho  prozvuchal  znakomyj  golos.  --  Znachit,  ya ne
obmanulas', znachit, ty v samom  dele zval menya...  Pochemu ty molchish'? Pochemu
ne otvechaesh' mne?  --  |liya  sprygnula s konya i podoshla vplotnuyu  k ogromnoj
morde zverya.
     Pechal'nyj glaz priotkrylsya i glyanul kuda-to v storonu, ne zamechaya ee.
     --  Ty menya ne slyshish'? Ty ne hochesh' so mnoj razgovarivat'? Vse eti dni
s  teh por, kak my  rasstalis', ya  ne znala  ni minuty  pokoya.  CHto-to  bylo
nepravil'no.  YA  ne  znala  chto  i  poshla k zhrecu,  hranitelyu  Solnca...  On
rasskazal mne staruyu legendu.  V drevnosti, kogda zdes' pravili arhi, kazhdyj
mog prevratit'sya v levrana. Kazhdyj, kto hotel pozhertvovat' soboj radi svoego
plemeni ili radi lyubimoj... Nikto ne  znaet, otkuda ty vzyalsya i kuda devalsya
Roman.  Levranov  nikto  ne  videl  so  vremen  arhov.  I  segodnya, kogda  ya
pochuvstvovala, chto  ty blizko...  Mne  udalos' obmanut' strazhu  u  gorodskih
vorot,  vse  zanyaty  sborami v  pohod,  zavtra  na  rassvete rossy  vyhodyat.
Naverno, my  vidimsya v poslednij raz.  Tvoi  druz'ya  na  ognennyh kolesnicah
nachinayut vojnu, my pojdem s nimi...
     V lesu stoyalo dolgoe molchanie.
     --  Otvet'  mne  hot'  chto-nibud',  --  poprosila  devushka,  no  levran
po-prezhnemu molchal.
     I  s  otchayaniem,  obostrennym  predstoyashchej razlukoj, ona  vdrug uvidela
budushchee.  Gody pronesutsya, proshumyat, protekut,  kak  voda.  Vnov'  ona budet
stoyat' na etom  meste,  tak  zhe  neslyshno  budut  kachat'sya  ot  vetra  vetvi
derev'ev, v polumrake tak zhe budet zmeit'sya v storone doroga. Tol'ko levrana
zdes'  uzhe ne budet.  No chto by ni izmenilos' v nej  ili  v  etom meste, ona
vsegda budet videt' ego takim, kak sejchas.  Budet  pomnit'  etogo ogromnogo,
prekrasnogo i  pechal'nogo  zverya,  prishedshego k  nej  na  pomoshch' iz  dalekoj
legendy arhov.
     -- Skazhi mne, levran, --  poprosila ona v poslednij raz, -- ne ostavlyaj
menya tak. YA dolzhna znat'. YA dolzhna eto uslyshat' ot tebya samogo...
     No levran molchal, i  lish' gde-to daleko za gorizontom progrohotal grom:
a mozhet byt', to byl ne grom. Prishel zvuk,  suhoj, yarostnyj, pohozhij na udar
bicha, i zemlya sodrognulas' pod nogami.










     Ataka nachalas' odnovremenno  iz chetyrnadcati  punktov. Vse  peredvizhnye
energeticheskie  ustanovki rabotali na  polnuyu moshchnost'  i  sostavlyali vtoroj
eshelon  podderzhki.  Vperedi,  vydvinutye  na  neskol'ko  soten  metrov,  shli
avtomaticheskie kary zashchity, a eshche dal'she, na pervoj linii  ataki, nahodilis'
dva unikara, osnashchennye iniciatorami uzkogo energeticheskogo lucha,  lazernymi
pushkami i generatorami antiprotonov.
     |ti mashiny, pokrytye sobstvennoj  silovoj  zashchitoj, sostavlyali osnovnuyu
udarnuyu  silu otryada. |skadra,  zavisnuv nad mestom ataki na serengericheskoj
orbite, osushchestvlyala energeticheskuyu podderzhku planetarnogo desanta,  no poka
aktivnogo uchastiya v razvertyvayushchejsya atake ne prinimala.
     Sobstvenno,   peredvizhenie  mehanizmov  trudno  bylo  nazvat'   atakoj,
poskol'ku poka chto nikakogo  soprotivleniya im ne okazyvali, i oni postepenno
styagivali ogromnoe  mnogokilometrovoe kol'co, v  centre kotorogo  nahodilas'
dolina Seryh skal.
     No  tak prodolzhalos'  nedolgo.  Uzhe cherez polchasa  idushchie  vperedi kary
natolknulis' na energeticheskoe soprotivlenie. Obe mashiny odnovremenno.
     Inzhenery  zatrudnyalis' opredelit' harakter protivodejstvuyushchego polya, vo
vsyakom sluchae, ono bylo ne elektromagnitnym i ne gravitacionnym. Ego priroda
ne   imela    nikakogo   znacheniya.    Reshayushchim   faktorom   v   stolknovenii
protivoborstvuyushchih avtomatov yavlyalas' lish' moshchnost' ustanovok  i sposobnost'
izluchatelej  bystro koncentrirovat' ee v uzkih zonah. No poka v etom ne bylo
neobhodimosti.
     Kary,  zamedliv dvizhenie,  okutalis' puzyryami  silovoj zashchity,  stavshej
vidimoj.  Na  granice  dvuh  protivoborstvuyushchih  energeticheskih  sil  vozduh
svetilsya.
     Ne  imeya  polnogo  predstavleniya  o  vozmozhnostyah  protivnika  i o  teh
sredstvah,  kotorymi  on  raspolagal  na  planete,  Rajkov  ne   speshil.  On
rasporyadilsya  eshche  bol'she  uvelichit'  distanciyu  mezhdu atakuyushchimi  karami  i
eshelonami  podderzhki i  vmesto  narashchivaniya moshchnosti  svoego energeticheskogo
shchita lish'  zamedlyal skorost'  prodvizheniya mashin,  ne  zhelaya  ran'she  vremeni
pokazyvat' protivniku vse ih vozmozhnosti.
     Za ego  spinoj  v  glavnoj  upravlyayushchej  rubke "Ruslana"  raspolozhilis'
operatory osnovnyh postov i voditeli avtomaticheskih unikarov. Odnim  iz  nih
byl Klenov,  ego  nestandartnyj  unikar ustarevshej konstrukcii  resheno  bylo
ispol'zovat' v  pervom eshelone,  chtoby ne riskovat' bolee  moshchnymi mashinami.
Klenov s momenta  nachala operacii  ne promolvil  ni odnogo  slova,  no  dazhe
spinoj Rajkov oshchushchal ego neodobrenie i pozhalel, chto razreshil emu uchastvovat'
v operacii .
     Vnizu, v rajone ataki, proizoshlo, mezhdu tem, kakoe-to izmenenie.
     Protivnik  vpervye  proyavil aktivnost'.  Pryamo pered  unikarom  Klenova
poyavilas' chernaya truba, kotoruyu nesli na plechah  dva biona. Na kakuyu-to dolyu
sekundy operator,  menyaya ob容ktivy,  perestaralsya s uvelicheniem,  i vo  ves'
ekran mel'knuli ploskie lica-maski, lishennye rta i nosa. Vmesto glaz zloveshche
sverknuli  stekla  opticheskih  datchikov, i srazu zhe izobrazhenie  otdalilos',
priobrelo masshtabnost'.
     Teper'   stalo  vidno,  chto  ot  etoj  strannoj  i  s  vidu  sovershenno
bespomoshchnoj gruppy protivnika do  perednej, zakovannoj v bronyu silovyh polej
mashiny ostavalos' ne bol'she dvadcati metrov.
     -- Ostanovit' ih? -- sprosil Klenov.
     -- Ne nado. Pust' pokazhut, na chto oni sposobny.
     V tu zhe sekundu  idushchij vperedi  bion  opustilsya na  odno koleno, i  iz
rastruba  lezhashchego  na  ego  pleche  izluchatelya  vyrvalsya  belyj  luch  sveta.
Skol'znuv  po  ploskim kamnyam,  on, svobodno  projdya skvoz' kokon  zashchitnogo
polya, upersya v lobovuyu bronyu unikara.
     -- CHto eto takoe? Lazer?
     -- Ne pohozhe. Slishkom shirokij luch. Skoree, obychnyj prozhektor.
     Vtoroj bion,  napravlyayushchij  rastrub  etogo  strannogo dlinnogo  fonarya,
nazhal  na  kakuyu-to  nevidimuyu ruchku. Cvet lucha  nachal  postepenno menyat'sya,
priobretaya zloveshchij krasnovatyj ottenok.
     -- CHto o temperaturoj?  -- sprosil  Rajkov, starayas' sledit' za dannymi
vseh  chetyrnadcati  ekranov  srazu  i  ni  na  minutu ne  zabyvaya,  chto  eta
improvizirovannaya ataka mogla byt' vsego lish' otvlekayushchim manevrom. Operator
za ego spinoj srazu zhe otozvalsya.
     -- Vse v norme. |to po-prezhnemu vsego lish' svetovoj luch. Vot tol'ko...
     -- Nu chto tam?
     -- S mashinoj proishodit chto-to strannoe...
     -- Dajte uvelichenie pervogo unikara na central'nyj ekran.
     Kontury mashiny strannym obrazom izmenilis'. Kupoloobraznyj gorb broni s
pravoj  storony   slegka   vspuchilsya.   Levaya  storona,   naoborot,   slovno
umen'shilas'.
     Esli verit' datchikam unikara -- davlenie, temperatura, radiaciya, -- vse
bylo v norme, i  vdrug mashina vzorvalas'. Sobstvenno, eto byl dazhe ne vzryv.
Vo vse storony iz razryvov raspolzavshejsya  broni bryznuli razvalivayushchiesya na
glazah pribory  i mehanicheskie vnutrennosti. Ne bylo ni vspyshki,  ni udarnoj
volny.
     -- Dajte vremennuyu razvertku pokazanij vseh priborov pered  vzryvom, --
poprosil Rajkov. Ot  unikara ostalas'  lish' besformennaya  gruda metalloloma,
prodolzhavshaya medlenno raspolzat'sya.
     Za  tri desyatyh sekundy do  togo, kak eto sluchilos', cifry v  okoshechkah
indikatorov dernulis' i ushli k nulyam.
     -- Nachinaem teryat'  mashiny, -- mrachno  progovoril za ego spinoj Klenov.
|to byl ego unikar.
     -- Pochemu luch proshel cherez zashchitu? -- sprosil Rajkov.
     Glavnyj inzhener  otozvalsya ne srazu, on chto-to  lihoradochno podschityval
na svoem pul'te svyazi s glavnym komp'yuterom korablya.
     --  Kvanty sveta,  ne  obladaya massoj, svobodno prohodyat cherez  silovoe
pole  takoj  moshchnosti, -- skazal on,  vse eshche ne otryvayas' ot pul'ta,  -- do
samogo  poslednego  momenta  tam  byl  obyknovennyj   svet.  A  potom  nechto
sovershenno nevoobrazimoe, ya ne znayu, kakoj vid oruzhiya oni primenili.
     -- Zato  ya  znayu,  --  vse  tak zhe  mrachno progovoril  Klenov.  --  |to
asimmetrator.Pribor, iskazhayushchij  simmetriyu vseh predmetov, popadayushchih v zonu
dejstviya  ego lucha. YA dokladyval  ob etom novom oruzhii v svoem  otchete. Nashe
schast'e, chto luch dejstvuet  vsego  na neskol'ko desyatkov  metrov. Kak tol'ko
vtoroj unikar podojdet na distanciyu porazheniya, oni unichtozhat i ego.
     -- Operatoru razreshayu otkryt' ogon' po protivniku, -- negromko proiznes
Rajkov. I  vse  ravno  ego  golos,  usilennyj  v  kanalah svyazi, otdalsya pod
potolkom rubki izlishne gromko.
     Srazu zhe cepochki  svetovyh impul'sov  potyanulis' ot vtoroj mashiny tuda,
gde  stoyali biony. V  teh  mestah, gde lazernye luchi kosnulis' zemli, vo vse
storony  poleteli oslepitel'nye bryzgi rasplavlennogo kamnya. CHerez neskol'ko
sekund  lazery  nakryli  gruppu bionov vmeste s  asimmetratorom.  Oba robota
pochti  mgnovenno prevratilis' v oblako  para.  Neskol'ko minut na tom meste,
gde oni  stoyali,  vse eshche prodolzhala svetit'sya  luzhica rasplavlennoj  gornoj
porody.  Operator  vtorogo  unikara ne  pozhalel moshchnosti dlya svoih  lazernyh
pushek.
     Klenov, lishivshis' mashiny, kotoroj  on upravlyal, prevratilsya  v prostogo
zritelya razvorachivayushchihsya na obzornyh ekranah sobytij.
     Vnizu,   pod   glavnym  pul'tom,   gorela   celaya   cepochka   malen'kih
informacionnyh  ekranov  vseh postov. Vremya ot vremeni central'nyj komp'yuter
perebrasyval  ot  nih  na  glavnyj  ekran  informaciyu, kotoraya kazalas'  emu
vazhnoj.  U operatorov,  zanyatyh  svoim  delom,  ne bylo  vremeni  zanimat'sya
vtorostepennymi ekranami, ne  soderzhashchimi, kak pravilo, novoj  informacii, i
potomu  Klenov byl  pervym,  kto  zametil  strannoe oblako,  poyavivsheesya  na
bokovom nizhnem ekrane s indeksom "48".
     |to byl dublikat nosovogo ekrana vperedi idushchego "Sevast'yanova".
     --  Sed'moj  --  pervomu, --  negromko proiznes on,  perebrosiv na sebya
kanal obshchej svyazi, -- po kursu eskadry kakoe-to oblako. Nel'zya li opredelit'
ego sostav?
     --  Pylevye  chasticy,  plotnost'  neznachitel'na.  Dlya  nashej zashchity  ne
predstavlyaet ugrozy.
     -- Otkuda ono  zdes' vzyalos'?  --  prodolzhal nastaivat' Klenov.  --  Na
takoj vysote nad planetoj ne byvaet pylevyh oblakov.
     Vmeshalsya Rajkov:
     -- Sdelajte ekspress-analiz pylevyh chastic.
     --  Uzhe sdelan. Kislorod, vodorod, gelij, chastichno azot, inertnye gazy.
Skoree vsego, eto ostatki kometnogo hvosta.
     Vse   snova  zanyalis'  razvernuvshejsya   vnizu   vnushitel'noj  panoramoj
nastupleniya.
     Kol'co   silovogo   polya   szhimalos'   vse  bol'she,   otdel'nye   ochagi
soprotivleniya  operativno  podavlyalis',  i, kazalos', nichto  uzhe ne pomeshaet
pobednomu shestviyu mashin.
     Odnomu   Klenovu   ne   davalo   pokoya   strannoe   oblako,   neumolimo
priblizhayushcheesya k eskadre: nizhnyaya granica ego slegka svetilas'.
     --  Nel'zya  li  smenit'  eshelon,  chtoby  ujti ot  kontakta  s  pylevymi
chasticami?   --  obratilsya  on  neposredstvenno  k  Rajkovu,   no  otozvalsya
energetik:
     --  Manevr  obojdetsya  slishkom dorogo.  Na  kakoe-to  vremya  my  voobshche
poteryaem  kontakt  s  nashim  desantom  na  planete i  lishim  ego  podderzhki.
|nergeticheskie  kanaly  pridetsya  pogasit'  i  ispol'zovat'  nakopiteli  dlya
sobstvennyh  dvigatelej. Nasha zashchita dazhe  ne  zametit pylevyh chastic  takoj
plotnosti.
     -- Pochemu oni svetyatsya? -- ne unimalsya Klenov.
     -- Ochevidno, ionizaciya.
     -- Na takoj vysote ne mozhet byt' ionizacii! -- vzorvalsya Klenov.
     --  Vyshlite  v  eto  oblako  avtomaticheskij razvedchik,  -- rasporyadilsya
Rajkov,  vse eshche ne pereklyuchaya izobrazheniya oblaka na glavnyj ekran. I potomu
odin lish' Klenov  iz vseh prisutstvuyushchih  v glavnoj rubke specialistov videl
ves' epizod ot nachala do konca.
     Krohotnaya   svetlaya   tochka    razvedchikov    otdelilas'   ot   korpusa
"Sevast'yanova"  i, stremitel'no narashchivaya  skorost',  otdalilas' ot eskadry.
Dlya nachala manevra  u nih ostavalos' vsego  neskol'ko minut, potom uzhe budet
pozdno, oni ne uspeyut izmenit' orbitu. S narastayushchim volneniem Rajkov sledil
za etoj krohotnoj chastichkoj eskadry, uhodyashchej vpered.
     Vzryv  proizoshel na samoj  granice oblaka,  eshche do togo,  kak razvedchik
voshel  v  ego plotnye  sloi.  On byl  takoj  neozhidannoj  sily,  chto  ekran,
zapylavshij oslepitel'no golubym ognem, srazu  zhe  pochernel,  tut zhe zavyli i
zamigali  signaly obshchej  trevogi. Golosa operatorov, perebivaya  drug  druga,
dokladyvali  cifry  moshchnosti,  plotnosti  potokov,  skorostej.  Ne dozhidayas'
komandy, upravlyayushchie avtomaty  vseh korablej, oceniv situaciyu bystree lyudej,
uzhe nachali operaciyu rashozhdeniya.
     Na vseh korablyah zarabotali dvigateli.
     -- Vsyu moshchnost'  -- na silovuyu zashchitu. Veernyj ogon' protonami po kursu
vseh korablej!
     -- Antiprotonami? -- ne ponyal operator. Rajkov poyasnil:
     -- Obychnymi protonami. Pered nami antimateriya.  Odin Klenov eto vovremya
ponyal.
     -- Prosto ya odin znal, chego ot  nih zhdat'... -- tiho progovoril Klenov,
vcepivshis' v podlokotniki kresla.
     Oni  edva  uspevali. Ogon' polyhal  teper' vnizu pod  vsemi  korablyami,
sploshnoe  more ognya bylo i vperedi po kursu, no  tam  on postepenno blednel,
nos korablya zadiralsya vse vyshe, poyavilis' pervye ogon'ki zvezd.
     -- Kazhetsya, proskochili...
     --  U  nas  byl eshche solidnyj  rezerv moshchnosti, --  obizhenno  progovoril
energetik.
     -- Skazhite spasibo Klenovu, -- rezko progovoril Rajkov. -- Posmotrel by
ya na vashu moshchnost' v centre etogo oblaka! Dazhe zdes' naruzhnaya temperatura na
predele!
     -- Budem vozvrashchat'sya na prezhnij kurs?
     --  Ostavat'sya na etoj  orbite i sledit'  za nosovymi ekranami! Vyshlite
vpered avtomaticheskuyu razvedku.
     Srazu zhe,  kak tol'ko vosstanovili energeticheskij kontakt s planetarnym
desantom,  nastuplenie  na dolinu  Seryh skal prodolzhilos'.  Ubedivshis', chto
ataka na  eskadru  ne imela uspeha,  protivnik  stal  proyavlyat' nervoznost'.
Vprochem, byla li eto ataka? Tak, obyknovennoe oblako pyli.
     Soprotivlenie  vnizu stanovilos'  vse  otchayannee, vse zhestche,  no  ved'
soprotivlenie samo po sebe eshche ne vojna. |to lish'  sledstvie ih sobstvennogo
davleniya.
     Stoit  im  ego  prekratit', kak  vse  zakonchitsya tiho i  mirno...  Zal,
pravda, ostanetsya.
     Zal s dvojnikami. I ostanetsya ul'timatum  s trebovaniem pokinut' Angru.
I  nikto  ne  znaet,   chto  posleduet  dal'she,  kakaya  iz  planet  mozhet  im
ponadobit'sya posle Gridosa...
     "Mozhno  vozrazhat' protiv  demonstracii sily,  mozhno sporit' s Rajkovym,
poka  tebe  ne  prihoditsya reshat'  i  ne na tebe  lezhit  otvetstvennost'  za
posledstviya podobnyh reshenij", -- podumal Klenov.
     Kol'co vokrug Seryh  skal szhimalos' vse plotnee, i vse dorozhe obhodilsya
im kazhdyj  metr prodvizheniya k celi. Ognennye stolby energeticheskoj podderzhki
teper' ne  gasli ni na  sekundu,  otdavaya  atakuyushchim mashinam polnuyu moshchnost'
generatorov vseh chetyrnadcati korablej.
     Puzyr'  silovoj  zashchity, prinyav  na  sebya  davlenie desyatkov  gigavatt,
prepyatstvuyushchih prodvizheniyu, nalivalsya malinovym svetom. Vremya  ot vremeni na
granice   protivoborstvuyushchih   sil  proskal'zyvali   oslepitel'nye   spolohi
staticheskih  elektricheskih  razryadov, soprovozhdaemye  grohotom, ot  kotorogo
sodrogalis' sosednie skaly.
     Poterpev  neudachu s neskol'kimi vylazkami bionov,  protivnik  bol'she ne
pytalsya ispol'zovat'  asimmetratory za predelami ocherchennoj  silovoj zashchitoj
zony.
     K  sozhaleniyu, o tom, chto proishodilo za  ognennoj stenoj,  oni ne mogli
dazhe  dogadyvat'sya.  Kupol  zashchity  kolebalsya,  inogda  v  otdel'nyh  mestah
napryazhenie slabelo,  i tuda srazu zhe  vdavlivalos', vlivalos' pole atakuyushchih
mashin, stremyas' razorvat' kupol, vorvat'sya v ego predely, smyat' i unichtozhit'
soprotivlenie.
     |nergeticheskoe napryazhenie  ataki i  protivostoyashchej ej  zashchity  dostiglo
takih zapredel'nyh velichin, kogda prostaya ostanovka stala uzhe nevozmozhnoj.
     Slishkom malo  prostranstvo,  na  kotorom  stolknulis'  chudovishchnye sily.
Kazalos', etomu ne budet konca.
     "Da  prekratite  zhe! -- hotelos'  kriknut'  Klenovu.  -- Neuzheli  vy ne
vidite,  kak daleko vse  zashlo,  v kakuyu  propast'  zanosit nas raskruchennaya
spiral' ataki?! "
     Vot-vot vse eto dolzhno bylo konchit'sya katastrofoj...
     Kroshechnyj ognennyj  sharik  otdelilsya,  mezhdu  tem, ot  kupola zashchity  i
stremitel'no dvinulsya navstrechu atakuyushchim mashinam. |to kazalos' neveroyatnym,
nevozmozhnym, i tem ne menee eto bylo tak.
     Nesmotrya na chudovishchnoe davlenie, u oboronyavshihsya nashlis' sily dlya togo,
chtoby vydvinut' vpered etot  ob容kt, prikrytyj individual'noj zashchitoj  takoj
moshchnosti, chto on smog prorvat'sya skvoz' pole ataki.
     CHto  tam  bylo,  vnutri  etogo  ognennogo  shara,  katyashchegosya  navstrechu
unikaram?
     Ni  odin  datchik  ne  mog  dat'  otveta  na   etot   vopros  pri  takoj
intensivnosti energeticheskogo vzaimodejstviya.
     S orbital'noj vysoty proishodyashchee vnizu kazalos' vsego lish' teatral'nym
dejstviem, igroj.
     No vot ognennyj puzyrek lopnul, raskololsya, kak greckij oreh, ischez. Na
kakuyu-to dolyu  sekundy stremitel'no smenivshie ob容ktivy  avtomaty  vydali na
vseh central'nyh ekranah usmehayushcheesya nechelovecheskoe lico.
     Oni  uspeli   rassmotret'  i  zapomnit'  lish'  etu  protivoestestvennuyu
usmeshku,  na kotoruyu sposobno  lish' sushchestvo,  znayushchee,  chto  takoe smert' i
ponimayushchee vse, chto dolzhno posledovat' za ischeznoveniem zashchity.
     Kazalos', ognennomu  gribu, vyrastavshemu  iz  etogo kroshechnogo  chernogo
semechka, eshche sekundu nazad byvshego zhivym razumnym sushchestvom, ne budet konca.
Grib vse  ros  i  ros  vverh,  probivaya  verhnie sloi  atmosfery, napolnyayas'
yarostnym fioletovym klubeniem,  obrastaya  chernymi  otmetinami pyli  i gazov,
razduvayas' vshir' i zakryvaya ot  nih vse  proishodyashchee  vnizu. Odin za drugim
vonzayas' v  poverhnost' yadovitoj belesoj  shlyapy  termoyadernogo vzryva, gasli
fioletovye  kop'ya  energeticheskoj podpitki  v epicentre  vzryva. Razrushalas'
struktura vseh energeticheskih kanalov.
     --  Budem  prodolzhat'?  --  tiho  sprosil  glavnyj  energetik.  On  byl
mertvenno  bleden. Klenov videl, kak  melko drozhali pal'cy ego pravoj  ruki,
skorchivshiesya vozle iniciatorov moshchnosti.
     -- CHto eto  bylo,  annigilyaciya?  -- sprosil Rajkov. Mel'kom  glyanuv  na
pribory, fizik kivnul.
     -- Primerno vosem'desyat kilogrammov ekvivalentnoj massy; sto  pyat'desyat
-- dvesti  kilotonn. Zashchita  na tankah mogla  vyderzhat'. Ostal'nye avtomaty,
skoree vsego, unichtozheny.
     --  Vyklyuchit'  vse  generatory,  --  ugryumo  progovoril  Rajkov.  --  YA
svertyvayu operaciyu. Vozvrashchajte vse, chto ostalos' ot desanta, na korabli.
     Tishina, povisshaya v rubke, slovno  podcherknula vsyu meru otvetstvennosti,
kotoruyu tol'ko chto vzyal na sebya odin chelovek.
     --  My ne  ispol'zovali  i desyatoj doli nashih vozmozhnostej! -- vozrazil
glavnyj energetik, ne zhelaya mirit'sya s porazheniem.
     --  YA znayu. Vypolnyajte prikaz, --  suho rasporyadilsya  Rajkov, i  Klenov
podumal:
     "Ne etoj li minuty tak  boyalis' te, kto lyubymi sredstvami stremilis' ne
dopustit' uchastiya  v  rejde  imenno  etogo  cheloveka?  CHego  oni dobivalis'?
Okonchatel'noj  rasstanovki  sil? Unichtozheniya Angry?  Ved' esli by  na  meste
Rajkova sidel sejchas drugoj chelovek, mozhno bylo by i prodolzhit' shturm...
     Eshche odin-dva takih udara, i kora planety ne vyderzhit. Nad lesami Angry,
nad poseleniyami  lyudej i  vseh drugih sushchestv, predstavlyavshih zdes'  desyatki
raznyh mirov, pronesetsya smert', i vinovatymi v etom okazhutsya lyudi. Ne etogo
li  s takim uporstvom dobivalis'  ih protivniki? Ved' oni v kakoj-to stepeni
mogli predvidet' budushchee i ne zrya tak boyalis' etogo cheloveka. Tam, gde vremya
techet v  obratnuyu  storonu,  budushchee stanovitsya proshlym, ne  uspev eshche  dazhe
rodit'sya. Tak chego zhe oni vse-taki  hoteli?" |togo  on ne znal. |togo  on ne
mog ponyat'  i chuvstvoval  lish' neumolimyj hod vremeni.  Rozhdalis'  i tayali v
nastupivshej  tishine te samye nepovtorimye  mgnoveniya,  kotorye nesli s soboj
nachalo kakoj-to novoj i poka eshche nevedomoj ery.










     Roman prosnulsya ot boli. |to byla ne ego bol'. Bolela zemlya, na kotoroj
on lezhal.  Oshchushchenie  bylo  takim rezkim i  sil'nym,  slovno kto-to  vonzil v
planetu ogromnyj raskalennyj mech i potom povernul ego v rane.
     Bol' pul'sirovala teper' v  tele Romana, pronikala v ego zhily  i nervy,
ona rvala  puty  zabyt'ya,  napolnyala  ego muskuly  stressovoj,  zapredel'noj
siloj.
     Roman vskochil na  nogi i  osmotrelsya. Les  gorel,  derev'ya obuglilis' i
stali  pohozhi  na chernye  fakely.  Krugom  valyalis'  kom'ya  zemli,  pepla  i
obgorevshih vetvej.
     Tam, gde konchalas'  doroga, pylal derevyannyj gorod rossov. Vse zastilal
nizkij plotnyj dym, kazalos', gorela vsya planeta.
     Roman povernul golovu  k zapadu,  otkuda  neskol'ko minut nazad  prishel
raskalennyj uragan. Na  nego  poveyalo smertel'nym  dyhaniem  radiacii. V toj
storone ne bylo nichego: ni odnogo dereva, ni odnogo rasteniya.  Tol'ko hlop'ya
serogo pepla  da kluby  zheltovatogo dyma.  On smotrel dolgo, poka  glaza  ne
stali slezit'sya.
     CHto-to on  staralsya vspomnit',  chto-to  vazhnoe,  kakoj-to  son. No  sny
konchilis'.   Ego  okruzhala   bezzhalostnaya,   smertonosnaya   real'nost'.   On
vnimatel'no osmotrel mesto,  na  kotorom  lezhal, i vse prostranstvo  vokrug.
Nichego.  Nikogo. On byl odin  na  odin s raskalennym  uraganom.  On nabral v
legkie  vozduh, starayas' probit'sya svoim chutkim obonyaniem skvoz' zapahi gari
i  dyma. Pahlo sgorevshim derevom,  sgorevshej travoj, sgorevshej zemlej. Sredi
etih zapahov ne bylo samogo strashnogo.
     Znachit,  ona ushla, dazhe esli eto byl ne  son. Teper' on ostalsya odin na
odin  s raskalennym  uraganom  i  znal,  chto  emu neobhodimo  sdelat'.  Nado
umen'shit' nesterpimuyu bol' zemli, spasti teh, kogo eshche mozhno spasti.
     Medlenno  on dvinulsya vpered, pochti  nasil'no perestavlyaya lapy. Telo ne
zhelalo podchinyat'sya,  ono  ne  hotelo  idti  v  raskalennyj  ad, iz  kotorogo
vyrvalsya  smertel'nyj  uragan, no  gde-to eshche ostavalos' ego zhalo. Tol'ko on
odin mozhet  do  nego  dobrat'sya...  I on shel.  Zemlya pod  nogami  postepenno
prevrashchalas' v oplavlennuyu potreskavshuyusya korku. Ona byla eshche slishkom goryacha
i prozhigala tolstye podoshvy ego nog.  No eta bol' kazalas' slishkom slaboj po
sravneniyu  s toj,  chto zhila v nem  s momenta  vzryva i nichego ne  mogla  uzhe
dobavit' k ego oshchushcheniyam.
     Legkim ne hvatalo vozduha. Vozduh sgorel, prevrativshis' iz zhivitel'nogo
gaza v svoyu  yadovituyu protivopolozhnost'. Muchitel'nyj kashel' to i delo sbival
levrana  s  ritma, zastavlyaya  smotret' po storonam.  On  ponimal,  chto etogo
delat' nel'zya. Esli on hochet  dojti do celi, nuzhno sosredotochit'sya tol'ko na
etom. Ne zamechat', ne videt' nichego vokrug, postarat'sya dazhe ne chuvstvovat',
kak budto on mog ne chuvstvovat'...
     Sejchas ego glavnym proklyatiem stala ego obostrennaya sposobnost' oshchushchat'
chuzhuyu bol'. Naprasno on nadeetsya, chto emu udastsya vyderzhat'. |to beznadezhno.
Emu davno  sledovalo povernut' obratno  i bezhat'  proch' iz zony smerti tuda,
gde ostalis' zhivaya voda, list'ya rastenij, vozduh.
     On  vse eshche bezhal  vpered.  On i sam  ne  znal,  pochemu eto tak, otkuda
berutsya sily  na etu beznadezhnuyu bor'bu. Dazhe  esli  emu  udastsya  sovershit'
nevozmozhnoe i vopreki vsemu dobrat'sya do celi,  eto nichego  ne  izmenit,  on
dazhe ne znaet, chto imenno  nuzhno sdelat', on dazhe ne  znaet, kuda bezhit. |to
samoubijstvo. Glupoe, bessmyslennoe samoubijstvo.
     Radiaciya  dostigla  takoj  stepeni,  kogda nachinaet  svetit'sya  vozduh,
soprikasayas'  s  nasyshchennoj  smert'yu  pochvoj. Takoj  koncentracii  ne  mozhet
vyderzhat' ni odno zhivoe sushchestvo...
     On. vse  eshche bezhal na zapad.  Temperatura  postepenno  povyshalas'. Zato
raskalennye  ostatki smertonosnoj atmosfery byli zdes' kristal'no prozrachny.
Pyl' i dym udarnaya volna unesla daleko nazad.
     On byl uzhe blizok k epicentru vzryva i ne ponimal, pochemu do sih por ne
lopnuli  ego legkie, ne razorvalos' serdce, kto i dlya chego nadelil ego takoj
neskazannoj siloj -- perenosit' mucheniya  i dvigat'sya tol'ko na zapad, tol'ko
vpered, tol'ko k namechennoj celi.
     Nakonec pochva  stala ponizhat'sya. |picentr vzryva ostalsya  u  levrana za
spinoj. On dvigalsya teper'  po  dnu zapadnogo  ushchel'ya. Ego steny  plavilis',
odnako samye strashnye svetovoj i radiacionnyj udary proshli zdes' poverhu, ne
dobravshis'  do  dna ushchel'ya. Tut ostalos'  dazhe  nemnogo  vozduha. Ne  takogo
chistogo, kak emu by hotelos', no vse zhe prigodnogo dlya dyhaniya.
     Bol' stala nastol'ko privychnoj, chto uzhe ne  meshala  dumat'. V  kakoj-to
mere  on podchinil ee svoej vole. Levran dumal o tom, chto sdelaet s temi, kto
nanes planete takuyu zhestokuyu ranu, eto pomogalo  emu prodvigat'sya vpered, no
nenadolgo: nenavist' -- plohoj pomoshchnik.
     Vnutrennim zreniem, legko pronikayushchim skvoz' bagrovye tuchi, zapolnivshie
nebo Angry,  on videl svetlye zvezdochki korablej, udalyayushchihsya ot planety, ih
bylo chetyrnadcat'.  CHetyrnadcat' zvezdochek,  prishedshih iz  dalekogo  daleka,
ottuda, gde byla  ego chelovecheskaya rodina. Levran tyazhelo vzdohnul i myslenno
sprosil Klenova:
     "Uhodish'?" "Uhozhu, drug. Nichego  u nas ne vyshlo,  ty uzh  prosti..." "Da
ladno. YA  poprobuyu sam. Uzhe nemnogo ostalos', mozhet byt', mne udastsya do nih
dobrat'sya..."
     On  vynul  talisman  arhov. Luchik udlinilsya, stal  yarche  i  po-prezhnemu
pokazyval na zapad.
     Ot talismana po izmuchennomu telu razlilas' priyatnaya prohlada. CHto-to  v
nem proishodilo. Rvalis'  kakie-to svyazi.  Kletki izmenyalis', mutirovali pod
radioaktivnym livnem s ogromnoj  skorost'yu. Posle prevrashcheniya ego telo stalo
udivitel'no  plastichnym,  ono  legko  prisposablivalos' k menyayushchimsya vneshnim
obstoyatel'stvam. Esli by u nego bylo bol'she  vremeni, on by, navernoe, sumel
spravit'sya dazhe s radiaciej,  no  vremeni ne  bylo.  V  nego  slovno vlozhili
ogromnye bezzhalostnye chasy, i oni tikali, otmeryaya poslednie ostavshiesya v ego
rasporyazhenii minuty. CHto sluchitsya potom,  kogda oni istekut? V  tochnosti  on
etogo  ne znal,  no ponimal, chto dolina Seryh skal dostupna lish' na korotkoe
vremya,  i esli on ne uspeet, zhdat'  pridetsya  tysyachu let. Tysyachu let  novogo
bezzhalostnogo vladychestva dejmov. On dvinulsya vpered, kovylyaya po dnu ushchel'ya,
obessileno pripadaya na perednie lapy.
     Povorot, eshche povorot. Ushchel'e konchilos', no put' zakryla skala.
     On dostal talisman. Zvezdochka  stala eshche yarche, luch udlinilsya, no teper'
on  neuverenno  kachalsya  iz  storony  v  storonu,  slovno  ne   znal,  kakoe
napravlenie vybrat'. Tak  vedet  sebya  strelka kompasa na polyuse, kogda cel'
dostignuta i dal'she idti nekuda. On byl v centre zony, pered nim vozvyshalas'
skala, no  on,  odolev i etu pregradu, stoyal teper' na vershine utesa. Vokrug
prostiralis' smertonosnye polya, vspuchivalas' oplavlennaya kora planety. Zdes'
ne ostalos' nichego, krome ushchel'ya i etogo  odinokogo utesa. Strelka talismana
ukazyvala  teper' vniz, tuda,  otkuda  on  tol'ko chto  prishel.  Esli  prohod
sushchestvoval, on byl vnizu, na dne ushchel'ya.
     Nuzhno  ubirat'sya s  vershiny,  zdes'  radiaciya  usililas',  u  nego  uzhe
kruzhilas' golova, s minuty na minutu on mog poteryat' soznanie.
     Medlenno, sryvayas', to i  delo soskal'zyvaya  s oplavlennoj  poverhnosti
skaly, on popolz vniz. Poslednij  desyatok metrov, sorvavshis', on preodolel v
besporyadochnom padenii. K schast'yu, poverhnost'  skaly  okazalas' zdes'  bolee
pologoj, i vse ravno udar okazalsya slishkom sil'nym.
     Neskol'ko minut  on lezhal nepodvizhno, sobirayas' s  silami, ne znaya, chto
delat' dal'she. Pohozhe, on proigral. Prohoda vnutr' doliny emu ne najti, esli
on voobshche sushchestvuet. Sil na obratnyj put' ne  hvatit. Luchshe vsego  ostat'sya
tam, gde on teper' lezhit. Mertvyj son ne zastavit sebya zhdat' slishkom dolgo.
     On sdelal vse chto mog. Vse, chto bylo v ego silah. "Skvoz'  skalu mne ne
projti",  --  snova  povtoril  on etu  frazu, prislushalsya k nej  i, shatayas',
podnyalsya na nogi.
     Esli by on  byl tol'ko levranom, naverno, eto bylo  by  imenno tak.  No
ran'she,  kogda on  byl chelovekom, odnazhdy emu udalos' projti skvoz' skalu...
Pravda,  tam  byla drugaya skala, soedinennaya so zvezdnymi putyami, vedushchimi k
inym miram...
     Tysyachami nevedomyh  nitej... Vse  zhe on  podoshel  k skale,  zakryvavshej
vyhod iz ushchel'ya, i vnimatel'no osmotrel ee poverhnost'.
     Ona byla seroj. CHudovishchnye zvezdnye temperatury, svirepstvovavshie zdes'
neskol'ko chasov nazad, ne ostavili na nej ni malejshego sleda. Esli prizhat'sya
k kamnyu obozhzhennym telom, mozhno oshchutit' prohladu i legkuyu vibraciyu...
     |to byla ne  prostaya skala.  V ee levom nizhnem uglu chto-to edva zametno
blestelo... On podoshel blizhe, razgreb obvalivshiesya sverhu kom'ya oplavlennoj,
spekshejsya  zemli  i  uvidel  ottisk.  CHetkij  kruglyj  sled,  vdavlennyj   v
poverhnost' kamnya. On  byl ne bol'she  ladoni. Kazalos',  kto-to  prilozhil  k
skale pechat' ili, naprimer, talisman...
     On  ochistil  ottisk  ot kopoti i  uvidel dvuh stoyashchih  na zadnih  lapah
levranov,  otdelennyh  odin ot drugogo chertoj, idushchej sverhu vniz. Pered nim
bylo zerkal'noe izobrazhenie ego talismana. Ego ottisk.
     Starayas' spravit'sya s volneniem,  s neozhidanno poyavivshejsya nadezhdoj, on
dostal talisman. Razmery sovpadali, i teper' on zametil v centre ottiska pod
sloem  gari,  v tom  meste, gde na ego talismane gorela  zelenaya  zvezdochka,
neobychnyj  krasnovatyj  blesk... On  prochistil  ego  sboku  oskolkom  kamnya,
starayas'  ne  prikasat'sya  k  etomu  opasnomu mestu,  i uvidel  yarkij  blesk
krasnogo kamnya.
     Vse sovpalo, krome cveta kamnya. Somnenij bol'she ne ostavalos'.
     On sovmestil  izobrazhenie  na  talismane  s ottiskom  i  vlozhil  ego  v
uglublenie.
     Kamni soprikosnulis'.  Poslyshalsya legkij  shoroh,  slovno tysyachi babochek
odnovremenno vzmahnuli kryl'yami. Nizhnyaya chast' skaly pered nim ischezla.
     Vhod  otkrylsya.  V  lico emu pahnulo  chistym,  ne  zarazhennym radiaciej
vozduhom, prohladnym zapahom zhivoj zemli. On voshel vnutr'.
     Pered  nim byl ogromnyj,  pochti pustoj zal,  osveshchennyj  yarkim  zelenym
svetom stoyashchego na  postamente metrovogo kristalla. S tihim  shelestom prohod
za  spinoj  Romana  somknulsya  vnov'.  Put'  byl  okonchen.  On  stoyal  pered
svetyashchimsya kamnem,  nichego ne  ponimaya i  ne  znaya,  chto delat'  dal'she. Zal
okanchivalsya  stenoj.  V  ee  polirovannom  granite  edva zametno  prostupalo
otrazhenie zala i ego sobstvennoe.
     Vzglyanuv  na  sebya  v   etom  kamennom  zerkale,  on  ponyal,  naskol'ko
obezobrazheno  i  izuvecheno  ego  telo,  splosh'  pokrytoe yazvami  ozhogov.  Ot
bronirovannoj blestyashchej shkury  levrana nichego ne ostalos'.  Koe-gde kloch'yami
svisalo rozovatoe mertvoe myaso.
     Tol'ko sejchas,  uvidev  sebya, on po-nastoyashchemu, do konca  osoznal,  chto
put' dlya nego okonchen, i etot zal -- poslednee, chto on vidit v svoej zhizni.
     Ni  otchayaniya,  ni  gorechi  ne  ispytala  ego  izmuchennaya  dusha,  tol'ko
sozhalenie ot bespoleznosti projdennogo puti, ot togo,  chto on tak i  ne smog
razreshit' zagadku  i nichego  ne sumel izmenit'.  Kogda ego ne  stanet, zdes'
pronesutsya  veka, i  cherez  tysyachu let, byt'  mozhet, kto-to  drugoj okazhetsya
umnee.
     On obernulsya. Kamen'. Nichego, krome kamnya, i  zamknutogo oval'nogo zala
s odnoj-edinstvennoj  rovnoj  stenoj,  pohozhej  na  chernoe  zerkalo... Stena
stoyala vrode  by ne na meste, narushaya simmetriyu zala  i razdelyaya ego  na dve
poloviny.
     Vozmozhno, za  nej  bylo pustoe  prostranstvo,  no nesokrushimaya  tolshchina
mertvogo holodnogo granita ne ostavlyala ni  malejshej nadezhdy -- tuda  emu ne
proniknut'.
     Ostavalsya  eshche  kamen'. Formoj  i razmerom svetyashchijsya  zelenyj kristall
napominal  lezvie  mecha.  Snizu,  mezhdu  nim  i  postamentom,  raspolozhilas'
kamennaya chasha.
     Vnachale Roman  prinyal ee  za  ukrashenie, no  teper' podumal,  chto  eto,
skoree vsego, otrazhatel'. Ego vognutaya  polirovannaya poverhnost' otbrasyvala
zelenye luchi kristalla na granitnuyu stenu, ne  davaya  im rasprostranyat'sya po
zalu.  Vpolne ponyatnaya  predostorozhnost', esli  vspomnit',  chto mog  sdelat'
malen'kij kusochek takogo kamnya s titanitovoj dver'yu zvezdoleta.
     CHto-to emu  napominala sama  forma  kristalla, chto-to vazhnoe...  Nu da,
byla  zhe  rukoyatka  mecha,  najdennaya  v  peshchere  pod  derevom,  s  takim  zhe
izobrazheniem, kak na talismane arhov, kotoruyu on nashel posle odnogo iz svoih
veshchih snov. Tam byla rukoyatka, zdes' -- lezvie.
     Vmesto  rukoyatki  --  kamennyj  postament.  No  i  on raspolagaet siloj
levrana i, nesmotrya na vse svoi  rany...  On upersya  plechom v  osnovanie,  i
neozhidanno kamennaya glyba, ne prikreplennaya k  polu, poddalas' ego  usiliyam.
Naklonennoe vpered lezvie ugrozhayushche pridvinulos' k stene.
     Esli malen'kaya chastica takogo kamnya spravilas' s  titanitovoj dver'yu...
On  udvoil  usiliya,  vspomniv,  chto  sila   vozdejstviya  kamnya   zavisit  ot
rasstoyaniya. CHem blizhe prodvigal on zelenyj mech  kristalla k stene,  tem yarche
stanovilos' pyatno padavshego ot nee sveta.  V ego ottenke  poyavilis' kakie-to
novye, zerkal'nye bliki.
     Postament  vse zhe okazalsya dlya nego slishkom tyazhel, i  teper' on boyalsya,
chto  sil  zavershit'  nachatuyu rabotu  ne hvatit, kazhdyj  sleduyushchij  santimetr
prodvizheniya  davalsya emu  vse  s  bol'shim trudom, slovno  stena  ottalkivala
kristall. A mozhet byt', sily uzhe okonchatel'no ostavlyali  ego.  Ot napryazheniya
iz  ego  mnogochislennyh ran nachala sochit'sya krov', i  na polu otpechatyvalis'
chetkie sledy vseh ego shesti lap.
     V  kosmicheskoj  tishine  podzemnogo  zala  slyshalos'  tol'ko  izmuchennoe
dyhanie  levrana  i  skrip  kamennoj  glyby,  ostavlyavshej  na polu  glubokie
carapiny.  V  konce koncov  on  vynuzhden  byl  ostanovit'sya,  chtoby  nemnogo
otdohnut'.
     V  kamennom  zerkale  proishodili kakie-to  izmeneniya.  Otrazhenie stalo
chetche, rel'efnee. Izmenilsya cvet steny, slovno v kamen' dobavili serebra.
     Zerkal'naya  plenka  stala  yarche.  No  bol'she  vsego  brosalsya  v  glaza
izmenivshijsya cvet  otrazhennogo v  stene  lezviya  mecha. On  priobretal  yavnyj
krasnovatyj ottenok.
     |to  pokazalos'  Romanu  nastol'ko  vazhnym, chto,  prevozmogaya bol',  on
otpolz na  bezopasnoe rasstoyanie  v protivopolozhnyj konec zala i zaglyanul za
kraj chashi, zakryvavshej kristall. Svetyashcheesya lezvie kristalla na ego  storone
ostavalos'   yarko-zelenym,   i,  znachit,   izmeneniya  proishodili  tol'ko  v
otrazhenii.  |togo ne moglo byt',  i  tem ne menee, kak tol'ko  on vozobnovil
prodvizhenie zelenogo  mecha k stene, srazu  ponyal, chto  otrazhenie  v kamennom
zerkale postepenno priobretaet vse bol'shuyu samostoyatel'nost'.
     Naprimer, levran, dvigavshij emu navstrechu krasnyj kristall, prihramyval
na pravuyu perednyuyu lapu. Kogti na nej byli slomany, i ziyala ogromnaya rana.
     Perednie  lapy  Romana,   postradali  men'she  vsego...  Da  i  v  samom
otrazhennom  zale  prostupali novye, ne sootvetstvuyushchie pomeshcheniyu, v  kotorom
nahodilsya Roman, detali.
     Kazalos', zerkalo  prevrashchaetsya  postepenno v prozrachnoe  steklo, i  on
vidit za nim kakoj-to novyj, neznakomyj, zhivushchij samostoyatel'noj zhizn'yu mir.
     Stena stanovilas' vse bolee zybkoj, po nej probegala ryab', slovno pered
nim byl ne kamen', a otrazhenie v ozernoj vode... Stepa kolebalas', sminalas'
i raspryamlyalas' vnov' .
     Ot lezviya zelenogo mecha do krasnogo kristalla na toj storone ostavalis'
teper' schitannye santimetry,  odno poslednee  usilie. No  Roman  ostanovilsya
vnov'.
     Ne tak-to prosto bylo na nego reshit'sya.
     On  slishkom horosho pomnil  svoj son.  CHto proizojdet s mirom, otchetlivo
vidimym za poluprozrachnoj plenkoj zerkala?  S etim zalom, so vsem okruzhayushchim
prostranstvom?
     S Angroj, nakonec?
     I tut levran  za plenkoj zerkala ubral svoi lapy s kamennogo postamenta
i,  obretaya  samostoyatel'nost',  shagnul vpered. On prinik k  razdelyavshej  ih
prozrachnoj pregrade  i dolgo  pristal'no  smotrel v glaza Romanu. Vzglyad ego
bol'shih  vlazhnyh glaz byl  pechalen i mudr. CHto-to on hotel emu  skazat' etim
vzglyadom, o chem-to povedat'.
     Roman,  nevol'no podchinyayas'  ego nemomu zovu, pridvinulsya navstrechu, ih
perednie lapy soprikosnulis', vzaimno  podderzhivaya drug  druga. Poverhnost',
razdelyavshaya ih, poteryala  svoyu nesokrushimuyu  monolitnost',  stala  gibkoj  i
podatlivoj, kak rezinovaya membrana.
     I vse  zhe  eto  byla granica mezhdu  mirami.  CHerta. Esli  by oni smogli
videt'  sebya so storony, oni  ponyali by, chto ih  tela v tochnosti povtorili v
etu minutu simvolicheskoe izobrazhenie talismana.
     Dva levrana stoyali na zadnih  lapah  drug  pered drugom,  s dvuh storon
upirayas' v chertu.
     I   cherta   drognula,   poddalas'  ih   vzaimnym   usiliyam.   Kristally
soprikosnulis' drug s drugom.
     Krug starogo zamorozhennogo vremeni konchilsya i uhodil teper' v nebytie.
     Nachinalas' drugaya epoha. Slovno besshumnyj vihr' pronessya po zalu.
     Zakolebalis' steny, smazalas' granica,  zavorachivayas' v ogromnyj rulon,
i, svertyvayas', vytolknula chuzhoe prostranstvo v ego sobstvennye predely.
     Na  kakie-to doli mgnoveniya  Romana nakryl polnyj i besprosvetnyj mrak,
tot samyj,  chto stoit u predela vsyakoj zhizni, a kogda on razveyalsya,  ne bylo
uzhe levrana i ne bylo starogo zala.
     CHelovek  stoyal  pered bespredel'noj serebristoj dorogoj,  uhodivshej ot.
nego v beskonechnost', soedinyavshuyu zvezdy. Prezhde chem stupit' na nee, chelovek
pochemu-to  oglyanulsya...  No  szadi  ne  bylo  uzhe  nichego:  ni proshlogo,  ni
prostranstva, ni samoj Angry.


            Konec pervoj knigi 























     Vremya  v istorii izmeryaetsya inymi, otlichnymi  ot stoletij merkami. Dazhe
tysyacheletie dlya razvitiya civilizacii -- vsego lish' kratkij mig...
     Minulo  neskol'ko takih  mgnovenij, i ot Federacii Svobodnyh  Planet ne
ostalos'  i sleda.  Na  ee  oskolkah voznikali  i  rushilis'  novye  zvezdnye
imperii, novye  gosudarstva  rozhdalis'  i  bessledno ischezali v perepletenii
proshlyh prostranstv.
     Lish' odno ostavalos' neizmennym -- izvechnaya bor'ba mezhdu silami sveta i
t'my. Dva nevidimyh  polyusa, upravlyavshih vneshnimi aspektami razvitiya  mirov,
po-prezhnemu protivostoyali drug drugu.
     Lima vyglyadela  mrachno, kak i bol'shinstvo  stolic  na Nedavno osvoennyh
mirah, vzyavshih kurs na sozdanie sobstvennoj industrial'noj bazy.
     Kolonisty stremilis'  k nezavisimosti, prezhde  vsego k nezavisimosti...
No eto slovo  soderzhalo slishkom  mnogo ottenkov, i  chasto za  nim skryvalos'
elementarnoe  zhelanie mestnyh  upravlenij zahvatit'  pobol'she vlasti, chto  i
privelo v konce koncov k razvalu gigantskoj kosmicheskoj imperii Komora.
     Igor'  Krajnev,  shturman pervogo  klassa,  tol'ko  chto soshedshij  s  uzhe
pokinuvshego zvezdoport Limy gruzovogo transportnika, shel po ulicam Limy,  ne
obrashchaya vnimaniya na pronosyashchiesya mimo  kabiny avtotaksov. Proch' ot porta, ot
birzhi truda -- v dal'nie trushchoby, tuda, gde ne trebuetsya mnogo  kredosov dlya
togo, chtoby otyskat' kryshu nad golovoj, a esli povezet, to mozhno budet najti
i  celoe zdanie, zanyatoe takimi zhe bezdomnymi  bosyakami,  kakim  on stal dva
chasa nazad.
     Pridavlennye  tyazhelym smogom  zdaniya  kazalis' slepymi  serymi  tushami.
Pryamye strely  ulic tayali  v  sinevatoj dymke tumana. Bez  respiratora zdes'
davno  uzhe  nikto ne vyhodil naruzhu.  Nemnogie vstrechnye  peshehody vyglyadeli
sovershenno odinakovo.
     Net, najti menya v etoj tolpe budet ne  prosto... YA vosstanovil v pamyati
sobytiya poslednej nedeli, CHto-to bylo ne tak s moim uvol'neniem s "Tandera".
Vprochem, poslednie polgoda vse u menya shlo "ne  tak". Vzyat' hot' etot krupnyj
proigrysh v loteree na Kridose ili  ischeznuvshij bez sleda pochtovyj perevod iz
Storelly. A zamorozhennyj schet v Lime? I vse zhe moi finansovye problemy nikak
ne mogli skazat'sya na reshenii kapitana  "Tandera" rasstat'sya so svoim luchshim
specialistom.
     YA  tyazhelo  vzdohnul,  pytayas'  izbavit'sya  ot  krugoverti  bezradostnyh
myslej.
     Kakoe  vse  eto teper' vmelo  znachenie? "Tander"  davno  startoval  bez
menya...
     YA chuvstvoval nenavist' i yarost'. Nenavist' k etomu gorodu, k ego slepym
glazam, pritaivshimsya za stenami lishennyh okon zdanij. K odinakovym  bezlikim
maskam  ego  zhitelej.  K  tem,  kto,  ostavayas'  nevidimym,  pytalsya nezrimo
rukovodit' moej  sud'boj. "U  menya est' dlya tebya sovet, Igor', tol'ko sovet,
-- skazal na proshchan'e moj byvshij drug, vtoroj pomoshchnik kapitana  Dzhon Rigas.
-- Zajdi v korporaciyu. Po-moemu, im srochno ponadobilsya shturman".
     |to ob座asnyalo  mnogoe, esli ne vse.  I ya prekrasno ponimal, chem riskuyu,
ne  yavivshis'  nemedlenno  po  ukazannomu  Rigasom  adresu.  Sovetami   takoj
organizacii,  kak  kosmicheskaya  korporaciya, ne  sledovalo  prenebregat'.  Vo
vsyakom sluchae, eto nikogda" eshche ne ostavalos' beznakazannym.
     Uslyshav  rezkij  zvuk  policejskogo  kara,  ya  instinktivno  rvanulsya v
bokovoj pereulok, no tut  zhe ostanovilsya -- ne sledovalo  tak yavno proyavlyat'
bespokojstvo.
     K  tomu  zhe  so  storony  policii  mne  vryad  li  grozila  kakaya-nibud'
opasnost'.
     Korporaciya nikogda  ne proyavlyala sebya  otkryto.  Trup, najdennyj noch'yu,
ischeznuvshij   bez   sleda   korabl',   planeta,   razgrablennaya   nevedomymi
naletchikami, ustanovit'  gosudarstvennuyu  prinadlezhnost'  kotoryh nikogda ne
udavalos'...  Neuzheli vse eto pravda? I ne  potomu li, chto vse eto pravda, u
korporacii  tak   chasto  voznikali  slozhnosti   s  najmom  rabochej  sily?  V
osobennosti eto kasalos' klassnyh kosmicheskih specialistov...
     Mne,  vozmozhno,  pridetsya  proverit'  mrachnye  sluhi  o  korporacii  na
sobstvennoj  shkure.  I  esli ya hotel etogo izbezhat', to sledovalo nemedlenno
ischeznut', rastvorit'sya v ogromnom gorode.
     YA staralsya vsegda  ostavlyat' u sebya za kormoj rezervnuyu zonu, i poetomu
byl  nekotoryj  shans osushchestvit'  takoe namerenie.  Poddel'naya  komp'yuternaya
karta lichnosti, sostryapannaya tri goda nazad na Rajmose skoree iz ozorstva, v
kachestve  suvenira  s  etoj  izvestnoj na  vsyu imperiyu kolonii prestupnikov,
pohozhe, sosluzhit, v konce koncov, neplohuyu sluzhbu...
     O karte ne znal nikto, dazhe Rigas. K sozhaleniyu, s den'gami vse obstoyalo
daleko  ne tak  blagopoluchno. Te nemnogie  nalichnye, kotorymi  ya raspolagal,
pozvolyat proderzhat'sya vsego neskol'ko dnej, mozhet byt', nedelyu -- bol'she mne
ne vysidet' dazhe v  trushchobah: pitanie i chistaya  voda na Lime stoyat dorogo, i
tot, kto zamorozil moyu rashodnuyu kartochku, prekrasno eto ponimal.
     YA minoval naibolee ozhivlennye ulicy Limy i, kazhetsya, dostatochno zapugal
svoj   sled   po   doroge  ot  kosmoporta.  Teper',  pozhaluj,   mozhno   bylo
vospol'zovat'sya obshchestvennym transportom,  nesmotrya  na to, chto tam pridetsya
snyat'  respirator  i  otkryt'  lico.  Veroyatnost'  skrytoj  slezhki  vse  eshche
ostavalas', no ya slishkom ustal ot peshih bluzhdanij po zakoulkam stolicy i,  v
konce koncov, reshilsya na etot riskovannyj shag.
     Poyasnoj modul' magnitokara vyletel na okrainu cherez neskol'ko minut bez
vsyakih proisshestvij. I, smeshavshis' s tolpoj rabochih, speshashchih po domam posle
smeny, ya vnov'  zateryalsya v bezlikoj seroj masse  nosatyh chudovishch, v kotoryh
prevrashchalis' vse prohozhie, kak tol'ko natyagivali na lica maski respiratorov.
Obodrennyj  etim  uspehom,  ya  edva  ne  reshilsya  vospol'zovat'sya  fal'shivoj
kartochkoj lichnosti,  chtoby  ostanovit'sya v  kakoj-nibud'  platnoj  nochlezhke.
Odnako  blagorazumie  vzyalo  verh.   V  nochlezhkah  slishkom  chasto  sluchalis'
proverki... A sejchas  mne  vazhnee vsego  zatait'sya i ne  privlekat'  k  sebe
vnimaniya. Nado iskat' noru, v kotoruyu mozhno zabit'sya.
     Stolica  slovno  nesla  na  sebe pechat' nedavnih  porazhenij,  pospeshnyh
otstuplenij, sudorozhnyh  popytok vernut'  byluyu  slavu imperii,  kotoraya  ee
porodila...
     Zabroshennyh nezhilyh zdanij na okrainah Limy vstrechalos' skol'ko ugodno.
     No  policejskie kary  navernyaka  osnashcheny biodetektorami, i  zdes' menya
srazu zhe obnaruzhat.
     Nado  iskat' poselenie bezdomnyh  brodyag.  Skoree  vsego,  eto okazhetsya
shajka narkomanov ili banda grabitelej. Vryad li oni pustyat  k sebe chuzhaka, no
esli mne povezet, luchshego  mesta dlya  vremennogo ukrytiya  ot vsevidyashchego oka
Federacii ne pridumaesh'.
     Vskore  ya  zametil  neskol'ko  podhodyashchih lichnostej.  Ih  netrudno bylo
otlichit' ot obychnyh prohozhih po privychke vse vremya oglyadyvat'sya i po odezhde,
slishkom rvanoj i gryaznoj dazhe dlya Limy.
     Posledovav  za  odnoj  iz  takih figur,  ya  ochutilsya v  polurazrushennom
pod容zde zatemnennogo vethogo  zdaniya. Central'noe vozduhosnabzhenie zdes', k
moemu udivleniyu,  eshche dejstvovalo.  Prishlos' projti celyh  dva shlyuza, prezhde
chem ya popal vo vnutrennyuyu chast' zdaniya.
     -- Snimi masku! --  CHej-to trebovatel'nyj  okrik zastavil menya zameret'
na meste i pochti srazu zhe povinovat'sya. Sovershenno neozhidanno iz temnoty mog
sverknut' vystrel.  -- YA  ego ne  znayu, -- spokojno konstatiroval vse tot zhe
grubyj golos. -- On za toboj voshel, Fan?
     -- YA ego tozhe ne znayu! |to navernyaka shpik. Kovyrni ego, chego ty zhdesh'?
     -- Uspeem. Pust' snachala skazhet, chego emu ot nas nuzhno.
     Pod  potolkom  tusklo, vpolnakala vysvetilas' svetovaya panel', i ya smog
nakonec osmotret'sya. My nahodilis'  v bol'shom oval'nom zale, prednaznachennom
dlya kakih-to bylyh sobranij. Na izlomannyh, obodrannyh skam'yah valyalis' kuchi
gazet i tryap'ya.
     Obitateli etogo  mrachnogo mesta,  chelovek dvadcat',  ne  men'she, stoyali
vokrug menya polukol'com, otrezaya dorogu k vyhodu.
     -- CHto, ne nravitsya? CHego ustavilsya?  --  Gromozdkij verzila, ugrozhayushche
igraya  muskulami, pridvinulsya  vplotnuyu,  ostal'nye odobritel'no  zagaldeli,
predvkushaya horoshee razvlechenie.
     -- Smotrite! U nego znak! |to kosmik!
     -- Da? Mne eshche ne prihodilos' otlivat' kosmika.
     Udar  posledoval neozhidanno. Mne udalos' parirovat' ego  lish' chastichno,
zato moya otvetnaya podsechka okazalas' uspeshnoj, i tusha napadavshego s grohotom
ruhnula na pol, podnyav celuyu tuchu pyli.
     Dolgie gody trenirovok v gruppah  specnaza, stazhirovat'sya v  kotoryh vo
vremya  ucheby obyazany byli  vse  specialisty  nachinaya  so  vtorogo klassa, ne
propali darom.
     Dal'nejshee razvitie  shvatki,  odnako,  poshlo  ne  sovsem  tak,  kak  ya
rasschityval.
     Napadavshij  bystro  okazalsya  na nogah,  i posledovavshaya seriya korotkih
stremitel'nyh  vypadov, uhodov, broskov srazu zhe pokazala, chto moj protivnik
--  professional vysokogo klassa, znakomyj so  vsemi priemami vedeniya boya, v
tom chisle i zapreshchennymi.
     Uzhe  cherez   neskol'ko   sekund,  propustiv  pryamoj  udar  v  solnechnoe
spletenie,  ya  ponyal, chto  vlip  okonchatel'no. Tolpa odobritel'no  vzrevela,
ozhidaya  krovavoj  razvyazki.  I stanovilos' vse  bolee ochevidno --  zhdat'  ej
pridetsya sovsem nedolgo.
     YA  uzhe poteryal  dyhanie i ploho soobrazhal ot boli, kogda vhodnaya dver',
takaya  zhelannaya  i   takaya   nedosyagaemaya  teper'   dlya   menya,   neozhidanno
raspahnulas'. I golos, usilennyj megafonom, ryavknul:
     -- Vsem stoyat' na meste! Ruki za golovu!
     No dazhe eto neozhidannoe napadenie ne zastalo bandu vrasploh, okruzhayushchie
menya  lyudi mgnovenno okazalis'  na polu,  i so  storony verhnih anfilad zala
sverknuli ogon'ki  blasterov. Strelki tam byli nevazhnye, ili celilis' poverh
golov, no napadavshie uceleli. Ognennyj shkval proshelsya nad nimi.
     -- Ne  strelyat'!  -- Snova ryavkpul megafon.  --  Vy mozhete uhodit'. Nam
nuzhen tol'ko kosmik!
     -- Vazhnaya ty, okazyvaetsya, persona, --  tiho progovoril  lezhavshij ryadom
so mnoj predvoditel' i chto-to korotko vykriknul na neznakomom yazyke.
     V  zale pogas svet. Prezhde chem luchi policejskih prozhektorov  uspeli nas
nashchupat', neskol'ko  par sil'nyh ruk  podhvatili  menya  i rvanuli kuda-to  v
storonu.  My  bezhali,  nizko prignuvshis', po ventilyacionnomu tunnelyu. Sboku,
podderzhivaya i uporno protalkivaya menya vpered, nessya predvoditel' bandy.
     --  Zdes'  nas ne dostat',  -- prohripel  on, ne  snizhaya tempa.  -- Vse
podzemnoe hozyajstvo goroda prinadlezhit tol'ko nam!
     Tem ne menee szadi vnov' poslyshalis' vystrely  i topot pogoni. CHelovek,
bezhavshij sleva ot menya, so stonom vyronil blaster i upal.  Pochuvstvovav, chto
ruki soprovozhdayushchih lyudej na  sekundu razzhalis', ya na hodu uspel  podhvatit'
oruzhie  i dvazhdy vystrelit' tuda, gde tol'ko  chto sverkali ogon'ki vystrelov
nastigavshih nas  policejskih. U presledovatelej kto-to gromko  vskriknul  ot
boli, oni  zameshkalis',  i etogo  okazalos'  dostatochno,  chtoby nam  ot  nih
otorvat'sya.
     Bezhavshie  ryadom  i  chut'  vperedi menya  lyudi  svernuli v  uzkij bokovoj
prohod.  Stal'naya  zaslonka za  nashimi  spinami  so  skrezhetom  zadvinulas',
otrezaya nas ot presledovatelej.  Povinuyas'  znaku  predvoditelya,  vse stoyali
neskol'ko sekund sovershenno nepodvizhno, ne proizvodya ni  zvuka i slushaya, kak
vdali zatihayut zvuki pogoni.
     -- Nu vot. Kazhetsya, vse, -- tiho progovoril predvoditel'. YA po-prezhnemu
szhimal v ruke rukoyatku blastera i teper' protyanul oruzhie svoemu sputniku.
     --  Mozhesh'  ostavit'  u  sebya. Ty  smelyj  paren',  ne  kazhdyj  reshitsya
vystrelit' v krostov...
     -- Kto oni, policiya?
     -- Lyudi korporacii. Ee nochnaya gvardiya. Redko komu udaetsya ot  nih ujti.
No zdes' oni ne vlastny.  |ti  katakomby prostirayutsya vniz  na polkilometra.
Oni ostalis' eshche so vremen serebristoj imperii i teper' prinadlezhat nam. Dlya
togo, chtoby krosty risknuli vojti syuda, nuzhna ochen' ser'eznaya prichina...
     On s interesom ustavilsya na menya, starayas' v nevernom bleske perenosnyh
fonarej rassmotret' moe lico pod korkoj zasohshej gryazi i krovi.
     -- Kto ty takoj?
     -- Vsego  lish'  shturman  zvezdoflota. Zachem-to ya  im  ponadobilsya.  Oni
ustroili tak, chtoby  menya spisali s korablya,  i, vidimo, sledili za  mnoj ot
samogo kosmoporta, hotya ya etogo ne zametil...
     -- Eshche by ty zametil... Znachit, shturman... A eshche govoryat: net sud'by...
--  V  golose  etogo  grubogo  sil'nogo  cheloveka  poslyshalos'  nepoddel'noe
volnenie.
     -- CHto ty imeesh' v vidu?
     -- Pozzhe pogovorim. Zdes' nel'zya zaderzhivat'sya --  oni mogut vernut'sya.
Nado idti vniz, na tretij yarus. Tol'ko tam my budem v bezopasnosti.  Ty dazhe
ne znaesh', kakaya ty dorogaya dobycha i kak my tebya teper' budem berech'.
     Snova nachalsya stremitel'nyj spusk po  uzkim metallicheskim lestnicam, na
staryh  polurazrushennyh  pod容mnikah,  mehanizmy  kotoryh,  tem  ne   menee,
rabotali, smazannye ch'imi-to zabotlivymi rukami. My spuskalis' tak ne men'she
chasa, prezhde  chem Lovinskij  -- tak  zvali komandira nashej gruppy -- ob座avil
pervuyu bol'shuyu ostanovku. Pochemu-to oni vse obrashchalis' k svoemu predvoditelyu
po familii, esli, konechno, eto ne byla klichka.
     V ogromnom podzemnom  zale  dyshalos' s trudom. Vozduh  byl zathlyj,  no
mnogo chishche, chem naverhu. Nas  ostalos' chelovek pyat',  ostal'nye otseyalis' vo
vremya  sumasshedshego  prodvizheniya  po katakombam Limy,  vypolnyaya rasporyazheniya
svoego komandira. Menya udivlyalo neprivychnoe sochetanie vneshnej rashlyabannosti
i  strogoj  vnutrennej discipliny sredi  lyudej Lovinskogo.  Vse ego  prikazy
vypolnyalis' bystro i chetko, bez lishnih voprosov i nenuzhnogo podobostrastiya.
     Raspolozhilis'  pryamo na  zemle.  Kogda  iz  zaplechnyh  sumok  poyavilis'
svertki s edoj, ya vdrug  ponyal, kak  sil'no progolodalsya. U  menya ne  bylo s
soboj dazhe vody, a pit' hotelos' davno, zadolgo do ostanovki...
     YA ne  znal, kak  sebya derzhat'  s  etimi lyud'mi.  Kem ya byl sredi nih --
plennikom ili ravnopravnym chlenom komandy? CHto oznachali eti slova Lovinskogo
o "dorogoj dobyche"? I kakim obrazom ya dolzhen dobyvat' teper' sebe propitanie
i vodu?
     Mozhet  byt', predlozhit' im  den'gi?  I  tut  ya zametil,  chto  Lovinskij
vnimatel'no za mnoj nablyudaet.
     --  Gordyj,  znachit.  Ne poprosit'  vody,  kogda  hochetsya nit',  u  nas
schitaetsya oskorbleniem.
     -- YA  ne znayu vashih poryadkov.  YA  rodilsya na  Zemle i nikogda ne byl  v
Lime.
     Lovinskij kivnul, soglashayas', i protyanul flyagu.
     --  Nikogda ne slyshal o Zemle. Tebe pridetsya izuchit' nashi pravila, esli
hochesh' vyzhit' v Lime.
     YA zhadno prinik k dragocennomu sosudu, starayas' ne raspleskat' ni kapli.
     Eda okazalas' izlishne solonovatoj i suhoj. Vprochem, inoj ona i ne mogla
byt'.
     Skoree  vsego,  eti  zhestkie  voloknistye   lomti   ne  chto  inoe,  kak
samodel'nye konservy.
     -- Sami zapasaete edu vprok?
     -- My pochti vse delaem zdes' sami.
     -- Zachem ya vam ponadobilsya? Pochemu vy pomogli mne? -- nakonec reshilsya ya
zadat' samyj vazhnyj vopros.
     -- S chego ty  vzyal, chto my tebe pomogali? -- Neskol'ko sekund Lovinskij
molcha prozhevyval hrustyashchij lomot'. -- CHto ty znaesh' o Komore?
     -- V kakom smysle?
     -- V samom pryamom. CHemu tebya uchili v shkole?
     --  Menya  mnogomu  uchili...  Komor na Zemle  ne  lyubyat, kak i vezde, da
tol'ko ne znayut, kak ot nego izbavit'sya.
     -- Komor nahvatal kuskov, proglotit' kotorye on uzhe ne v silah. Bol'shie
rasstoyaniya  mezhdu  koloniyami,  problemy  transporta i  svyazi,  neobhodimost'
soderzhat' ogromnyj flot postepenno podorvali ekonomicheskuyu moshch' imperii. Uzhe
segodnya ot nee nichego by ne ostalos', esli by ne korporaciya...
     --  My eto davno  ponyali  na Zemle. Posylali  dazhe  ekspediciyu v Temnuyu
oblast', no ona ne vernulas'.
     -- Zachem?
     -- Hoteli najti mesto, nedostupnoe dlya korablej Komora.
     -- Da, takoe mesto nuzhno ne tol'ko zemlyanam.
     Lovinskij  obladal  zavidnym umeniem s  raznymi lyud'mi govorit'  na  ih
yazyke,  i,  krome  zhargonnyh  slovechek,  kotorymi  on  usypal  svoi  kratkie
obrashcheniya k podchinennym, znal mnogoe drugoe.
     -- Ty, kazhetsya, ne vsegda byl predvoditelem krysantov?
     --  Ne vsegda.  Pyat' let nazad  ya  byl  kapitanom "Atlana". -- |to bylo
slishkom  neozhidanno. Istoriya s  "Atlanom" stala  pritchej vo yazyceh  vo  vsem
zvezdoflote.
     -- Tam zhe byl bunt!
     -- Sovershenno  verno.  Tol'ko  ne  bunt.  Vosstanie. My  hoteli ujti ot
imperskogo flota.  Nezavisimyj ot imperii rejder... Pyat' let nazad eta mechta
ne mogla osushchestvit'sya. Byl sud, rudniki, pobeg, --  mnogo chego bylo za  eti
gody...
     -- Znachit, ty -- tot samyj Lovinskij...
     -- Tot samyj.
     --  No pri chem zdes' korporaciya?  Kakoe otnoshenie kosmicheskij transport
imeet k imperskim problemam?
     --  Transport?  Znachit,  ty  verish'  vsem etim  basnyam, pridumannym dlya
doverchivyh prostachkov? Togda skazhi mne, kuda podevalis' vse voennye krejsery
imperii?
     -- S teh  por,  kak bol'shinstvo poselenij podpisali s Komorom dogovor o
sotrudnichestve, ves' voennyj  flot byl razoruzhen  i pereveden  na kabotazhnye
linii.
     -- I dlya etogo  ponadobilas' special'naya korporaciya. I imenno  togda na
etih samyh  kabotazhnyh  liniyah poyavilis'  nevest' otkuda vzyavshiesya piratskie
voennye korabli.
     -- Ty hochesh' skazat', chto piraty prinadlezhat imperii?
     --  A  kak, po-tvoemu, proshche vsego derzhat' v  uzde  nepokornye kolonii,
esli  otkrytye  voennye dejstviya stanovyatsya  nevygodny? K tomu zhe korporaciya
prinosit solidnyj dohod.
     -- YA slyshal ob etom, no kak-to... Vse eto bylo daleko.
     --  Konechno,  vse my tak. Poka ne kosnetsya  lichno, mozhno  schitat',  chto
problemy   ne  sushchestvuet.   Ladno.  Razgovor  o  korporacii  osobyj.   Pora
zakanchivat' prival, put' u nas eshche ne blizkij.
     Poslednie  soprovozhdavshie  nas lyudi odin za drugim,  povinuyas' prikazam
Lovinskogo, ischezali v bokovyh prohodah, i v  konce koncov ya ostalsya naedine
s Lovinskim.
     Novichku ne tak-to  prosto osvoit'sya s podzemel'yami Limy.  Odna mysl'  o
tom, chto vse eti gigantskie podzemnye polosti,  peshchery,  zaputannye perehody
sozdany  ne  rukami   lyudej,  a   kakimi-to  nevedomymi  silami  prirody   i
sushchestvovali zdes',  po krajnej mere, neskol'ko  millionov  let, zadolgo  do
poyavleniya cheloveka, privodila v  trepet togo, kto  vpervye  videl eti steny,
usypannye  to  alymi, to zelenymi  kristallami  mineralov,  hrupkimi druzami
solej,  pokrytye  oslepitel'nymi kraskami, na sekundu ozhivavshimi v  nevernom
svete fonarej.
     -- Ty uveren, chto my idem pravil'no? -- YA uzhe ne skryval svoej trevogi.
     Podzemnye katakomby Limy mogli lishit' muzhestva kogo ugodno.
     Lovinskij, nichego ne otvetiv,  ostanovilsya, dostal malen'kij apparatik,
umestivshijsya  u  nego na  ladoni,  i,  prizhav palec k gubam, podoshel ko  mne
vplotnuyu.
     Na apparatike vspyhnul krasnyj ogonek. ZHestami Lovinskij  predlozhil mne
snyat' kurtku i ostorozhno, slovno v  ee  skladkah  skryvalas' gremuchaya  zmeya,
polozhil  na pol. Zatem provel apparatom po  ostal'noj moej odezhde i vsled za
etim proveril svoyu.
     Tol'ko  posle  togo kak my  otoshli  ot  etogo  mesta na dobryj  desyatok
povorotov i spustilis'  na  drugoj uroven', Lovinskij  nakonec ostanovilsya i
ob座asnil:
     --  Tam  bylo,  po men'shej mere, dva  sluhacha.  YA ostavil im kristall s
zapis'yu, pust' teper' slushayut...
     -- Pochemu oni okazalis' v moej odezhde? Ne dumaesh' li ty, chto ya?..
     --  Esli by  ya  podozreval,  chto  ty  agent  Komora, my  by  sejchas  ne
razgovarivali.  Metodika raboty razvedki korporacii  dostigla takogo urovnya,
kogda   sekrety   fakticheski  perestali  sushchestvovat'.  |tot  apparat  mogli
podlozhit', kogda ty ehal v obshchestvennom transporte, ili pozzhe, kogda my byli
uzhe zdes', v  podzemel'e. Agenty perekupayutsya po neskol'ko raz, i my slishkom
chasto  ne  znaem, kto  est'  kto.  Rabotat'  v Lime stanovitsya vse  trudnej.
Korporaciya  davno  by s nami  pokonchila, esli by ne boyalas'  poteryat' cennyj
istochnik informacii o deyatel'nosti soyuza.
     Poka oni  znayut, chto  u soyuza net boevyh  korablej,  oni gotovy terpet'
nas, potomu chto ponimayut: tak dolgo  prodolzhat'sya  ne mozhet.  V konce koncov
soyuz najdet  podhodyashchuyu planetu, postroit tam tajno  ot Komora bazu i nachnet
sozdavat' svoj  flot.  Vot korporaciya i nadeetsya,  blagodarya nam, uznat'  ob
etom ne slishkom pozdno.
     YA  davno utratil vsyakuyu orientaciyu v  podzemnom  labirinte  i, kogda my
dvinulis' dal'she, staralsya derzhat'sya k Lovinskomu kak mozhno blizhe, stupaya za
nim  bukval'no  shag  v shag.  Tunnel' teper' stal slishkom uzkim i, petlyaya  iz
storony v storonu, vse vremya menyal napravlenie.
     Posle  odnogo iz takih povorotov Lovinskij spotknulsya i, padaya,  chto-to
kriknul.
     Daleko vperedi zasvetilsya malen'kij  zelenyj ogonek sonara, ya uslyshal v
ushah  otvratitel'nyj vizg, perehodyashchij v infrazvuk, i pochti srazu zhe poteryal
soznanie.










     V  okno svetilo tuskloe solnce  Limy. YA  lezhal  v  chistoj  krovati,  na
hrustyashchem belom bel'e.  Dazhe  v pizhame. Kto-to akkuratno razvesil na stul'yah
moyu odezhdu.
     Pohozhe,  s  togo  momenta,  kak  ya  poteryal  soznanie,  vremeni  proshlo
nemalo...
     Golova   raskalyvalas'.  No  pro  bol'  ya  zabyl,  edva  vspomniv,  chem
zakonchilos'  vcherashnee  puteshestvie  po katakombam  Limy.  Kto vytashchil  menya
naverh?  Lyudi  Lovinskogo  ili  boeviki  korporacii?  Gde  ya,  chert  voz'mi,
nahozhus'? Na tyuremnuyu bol'nicu pomeshchenie yavno ne pohodilo...
     Dver'   otkrylas'.  Voshla   molodaya   zhenshchina  s   podnosom  v   rukah.
Poluprozrachnyj  halat  iz  termoplasta  s  yarkimi makami,  skryvayushchimi  lish'
nebol'shuyu chast'  ee  grudi, daval  vozmozhnost' uvidet'  gorazdo bol'she,  chem
mogla sebe pozvolit' prostaya medsestra...
     -- Prosnulis'? Dolgo vy spite.
     -- Gde ya?
     --  Na  konspirativnoj  kvartire.   Zdes'  vy  v  polnoj  bezopasnosti.
Lovinskij  poruchil  mne  o  vas  pozabotit'sya.  --  Ona  postavila podnos  i
popravila razletevshiesya volosy.
     Cvety na grudi halata pri etom zheste neskol'ko smestilis', otkryv moemu
vzoru  malen'kie rozovye  soski. ZHest, ochevidno, byl sluchaen, potomu chto ona
smutilas', perehvativ moj vzglyad, i toroplivo opustila ruki.
     -- Vypejte tonik. On pomozhet vam prijti v formu.
     Mne  s  trudom  udavalos'  ne pyalit'sya na  nee. V  etom ne bylo  nichego
udivitel'nogo. ZHenshchin ya  ne videl vo vremya  vsej svoej  dolgoj shestimesyachnoj
vahty na "Tendere", a takih zhenshchin vryad li  vstrechal i ran'she. Myagkie volosy
rassypalis'  po plecham. Serye glaza blesteli pod shirokim  razletom brovej, a
vysokaya okruglaya  grud' dazhe sejchas, posle  togo  kak  ona  popravila halat,
pozvolyala poluchit' dostatochno polnoe predstavlenie o tom, chto skryvalos' pod
dvumya  cvetkami makov. Odet' s  utra byustgal'ter  ej, ochevidno,  bylo prosto
nedosug.
     -- Davno ya u vas tut valyayus'?
     -- Vas privezli vchera noch'yu. Byl vrach. Vy horosho vyspalis' i teper' uzhe
vse v poryadke. Odevajtes', ya vernus' minut cherez pyat'.
     -- Mogu ya videt' Lovinskogo?
     -- Dumayu, net. On sejchas ochen' zanyat.
     -- A vas kak ya dolzhen nazyvat'?
     -- Menya zovut Ilen.
     Ostavshis'  odin, ya  zalpom osushil  bokal zheltovatoj,  pahnushchej  limonom
zhidkosti i kak byl,  bosikom, podoshel k oknu.  Primerno shestnadcatyj etazh...
Vysokovato dlya konspirativnoj kvartiry. Znachit, zapasnogo vyhoda otsyuda net.
     CHto-to mne vo vsem etom ne nravilos'. Prezhde vsego, konechno, chrezmernaya
zanyatost' Lovinskogo. Mne nuzhno pridumat' kakoj-to sposob ustanovit', v ch'ih
rukah ya okazalsya. Kto ispol'zoval sonar v podzemel'e?  Vryad li eto byli lyudi
Lovinskogo, skoree  vsego, on sam  popal pod udar  i, vozmozhno,  teper' tozhe
nahoditsya pod arestom... Hotya  mesto, v kotorom ya okazalsya, malo pohodilo na
tyur'mu,  mne  pridetsya  soblyudat'  chrezvychajnuyu  ostorozhnost'.  Luchshe  vsego
pritvorit'sya,  chto  ya  im  polnost'yu  poveril.  Razygrat'  iz  sebya  etakogo
glupovatogo malogo  i  uznat'  kak  mozhno bol'she.  Poka yasno odno: zdes', na
Lime,  ya  stal   ob容ktom  slishkom   pristal'nogo  vnimaniya   mogushchestvennyh
sopernichayushchih organizacij.
     Esli ya hochu sohranit' svobodu sobstvennyh postupkov i kak-to vyputat'sya
iz gnusnoj  situacii, v kotoruyu popal, nado razobrat'sya  vo  vsem  kak mozhno
skoree.
     Ilen  vernulas'  podtyanutoj i preobrazivshejsya. Kostyum  delovoj zhenshchiny,
sidevshij na nej tak, slovno ona v nem rodilas', ne daval ni malejshego povoda
vspomnit' mimoletnoe cvetastoe videnie, mel'knuvshee u moej krovati neskol'ko
minut nazad.
     Razgovor  tozhe  poluchilsya  kakoj-to  strannyj, sovsem  ne v  rusle  toj
iskorki zarozhdayushchejsya  simpatii,  kotoraya  proskol'znula mezhdu  nami,  hotya,
vozmozhno, ya prosto prinimal zhelaemoe za dejstvitel'noe.
     -- Mne porucheno uznat' o vas kak mozhno bol'she, -- skazala Ilen, izbegaya
moego vzglyada.
     --  Spasibo za otkrovennost'.  No pochemu vy  reshili, chto mne eto dolzhno
ponravit'sya?
     --  Vy nuzhdaetes'  v  nashej pomoshchi.  I v vashih zhe  interesah  proyavlyat'
bol'shee zhelanie k sotrudnichestvu.
     Ona  prava, esli, konechno, eto  ne spektakl',  razygrannyj specsluzhbami
korporacii,  chtoby  vyudit' primitivnym,  no dostatochno dejstvennym sposobom
nuzhnuyu  im informaciyu.  Hotya  ya do sih por ne mog ponyat', pochemu predstavlyayu
dlya nih takoj interes. |to dolzhno v blizhajshee  vremya  proyasnit'sya.  Ne mogut
oni vse  vremya hodit' vokrug da okolo. I esli ya budu vesti sebya nedostatochno
dobrozhelatel'no, oni smenyat metod obrabotki na gorazdo menee priyatnyj.
     -- CHto, sobstvenno, vy hotite uznat'? Anketnye dannye?
     Ona pomorshchilas'.
     -- Konechno, net. Vashimi anketami zanimayutsya specialisty.
     -- A otkuda u vas moi ankety? Ne pomnyu, chtoby ya...
     -- U nas neplohie komp'yuternye sluzhby.
     -- I sistemy shpionazha... Ponimayu.
     --  Vy  stranno  vedete  sebya,  Igor'  Leonidovich,  dlya   bezrabotnogo,
nuzhdayushchegosya v  nashej zashchite.  YA  ved' ne  tol'ko  dolzhna  podgotovit' vas k
otletu -- oformit' dokumenty, kupit' neobhodimye veshchi, zakazat' bilety;  mne
porucheno  takzhe reshit', stoit li  nashej organizacii tratit' na  vas  vremya i
den'gi. Mozhet, luchshe predostavit' vas vashej sobstvennoj sud'be?
     S  minutu  ona  molcha  smotrela na  menya,  i  ya,  zabyv  o  ee voprose,
vnimatel'no ee razglyadyval. Ona byla bezuslovno krasiva i umela k tomu zhe ne
vypyachivat' svoyu krasotu, esli ne schitat' togo halata, kotoryj, naverno,  mne
prosto  pochudilsya  v utrennem polusne. Sejchas ee podcherknutaya strogost' lish'
uvelichivala oshchushchenie opasnosti, kotoroe ot nee  ishodilo. Vse zhe mne udalos'
vyigrat' nash malen'kij poedinok. Ona otvela glaza i dazhe smutilas'.
     Sobstvenno,  mne bylo naplevat' na to, chto  kto-to vse reshil za menya. YA
do takoj stepeni  ustal ot  Limy, chto byl  rad  pokinut' ee  lyubym vozmozhnym
sposobom. I  kol' skoro  nashi  zhelaniya  v etom  glavnom punkte  sovpadali --
ostal'noe ne imelo  sushchestvennogo znacheniya. K tomu zhe vryad li Ilen, nesmotrya
na ee  zayavleniya,  mogla povliyat'  na  podobnye resheniya. Oni prinimalis'  na
drugom  urovne. Da i kakoe mne, v konce koncov, delo, kto za nej stoit? YA ne
prisyagal na  vernost' Lovinskomu i ne ochen'-to veril v blagorodnye celi  ego
organizacii, hotya sam  Lovinskij i  proizvel na menya vpechatlenie poryadochnogo
cheloveka.
     --  Klaster, na kotorom vy dolzhny letet', otpravlyaetsya zavtra, v vosem'
utra.  Nam   eshche  nuzhno  zakupit'  dlya   vas  neobhodimye   veshchi.   Pridetsya
potoropit'sya.
     Po krajnej mere vyyasnilos', chto ya ne byl zdes' plennikom.
     My soshli  na ostanovke magnitokara  nedaleko  ot torgovogo  centra. Nad
domami  vzdymalas' steklyannaya gromada ego  kupola. Vnutri centra lyudi hodili
bez respiratorov, i ya  vdrug ostro pochuvstvoval sobstvennuyu uyazvimost'. Ilen
vela sebya slishkom uzh bespechno dlya agenta tajnoj organizacii.
     -- Vam ne kazhetsya, chto zdes' mozhet byt' opasno? Vy ne boites' slezhki?
     -- Net. My nahodimsya pod zashchitoj.
     -- Pod zashchitoj kogo?
     -- Skoree, "chego". Zashchita -- eto celyj kompleks elektronnyh ustrojstv i
slozhnyh,  horosho  otrabotannyh  priemov.  Eyu  pol'zuyutsya  chrezvychajno redko,
potomu  chto posle  kazhdogo vvoda v dejstvie vse prihoditsya perestraivat'.  I
mne ne sovsem ponyatno, pochemu ee zadejstvovali radi vas...
     -- CHto ona soboj predstavlyaet?
     Kto  imenno  ee  organizoval  i  dlya  chego,  tak  zhe  chrezvychajno  menya
interesovalo, no ob etom sprashivat' Ilen bylo poka rano.
     -- Nu,  v celom s ee  organizaciej znakom tol'ko sam Lovinskij. YA znayu,
chto tam est' special'noe elektronnoe  ustrojstvo, vydayushchee lozhnye signaly na
zaprosy  poiskovyh  policejskih detektorov,  i eshche  kucha  vsyakoj  tehniki. A
pochemu vy sprosili?
     -- Mne  kazhetsya, von tot muzhchina u stojki s tualetnymi  ionizatorami za
nami nablyudaet. YA vizhu ego ne v pervyj raz.
     -- On i  ne dumaet  skryvat'sya. Professionala, vedushchego slezhku, uvidet'
nevozmozhno,  esli  tol'ko  on sam, special'no, ne  zahochet  vam  pokazat'sya.
Inogda eto praktikuetsya, chtoby vyzvat' nervoznost' u ob容kta nablyudeniya.
     Mne edva udalos' skryt',  naskol'ko ya byl  potryasen raznostoronnost'yu i
glubinoj ee poznanij.
     -- Tak, znachit, eto professional...
     -- |to prosto chast' nashej  zashchity. Odno iz zven'ev prikrytiya. Sejchas na
vashu bezopasnost' rabotaet bol'she desyatka chelovek. Ne znayu, zachem Lovinskomu
ponadobilis' takie mery predostorozhnosti. On vam chto-nibud'  govoril o vashej
budushchej rabote v organizacii?
     Vopros byl zadan vskol'z',  mimohodom. Za nim moglo  skryvat'sya prostoe
lyubopytstvo, hotya vse svyazannoe s Ilen davno ne kazalos' mne prostym.
     Vpolne  vozmozhno,   eto  byl  svoeobraznyj  psihologicheskij  test.  Tak
skazat',  proverka  na  boltlivost'.  V  otvet ya  vpolne  estestvenno  pozhal
plechami.
     --  Sam vse vremya udivlyayus', pochemu  k  moej  persone  proyavili interes
takie solidnye professionaly. Snachala korporaciya, teper' vot vy.
     YA  ne  ozhidal, chto ona  tak blizko  k serdcu  primet moyu ironiyu, no ona
pokrasnela i otvernulas', slovno  ya skazal  chto-to  neprilichnoe. S minutu my
molchali, a zatem,  kak ni v chem ne byvalo, Ilen nachala rasskaz o Tetrasoyuze.
S ee slov, istoriya ego vozniknoveniya vyglyadela primerno tak.
     Soyuz voznik v rezul'tate estestvennogo sotrudnichestva dal'nih poselenij
zemlyan,  zhelavshih ogradit' svoi ekonomicheskie svyazi ot chrezmernyh  appetitov
Komora, i vskore perestal byt' tajnoj dlya imperskih specsluzhb.
     |konomicheskuyu nezavisimost' soyuzu obespechili udalennost' ot central'nyh
kosmoportov  imperii  ego  osnovnyh otdelenij  i,  v  kakoj-to  stepeni,  --
obyknovennoe vezenie. Do  teh por,  poka soyuz  ne vmeshivalsya napryamuyu v dela
Komora,  ostavayas'  periferijnoj  organizaciej  chetyreh  provincij,  imperiya
soglasna byla ego terpet'.
     No dolgo eto neustojchivoe  ravnovesie prodolzhat'sya  ne moglo. S  kazhdym
dnem  stanovyas'  vse  sil'nee,  soyuz  stremilsya  k  polnoj  ekonomicheskoj  i
politicheskoj  nezavisimosti,  to i delo vystupaya  protiv imperskih interesov
Komora.
     --  Odno  vremya  ya  rabotala   v  razvedke  korporacii.  Mezhdu   nashimi
organizaciyami  dovol'no  chasto   proishodit  vzaimnyj  obmen  agentami.  |to
delaetsya pochti oficial'no, i ya...
     -- Zachem vy mne vse eto  rasskazyvaete? --  YA vnimatel'no  posmotrel na
nee. -- Ili podobnaya otkrovennost' -- chast' vashej metodiki?
     --  Vy pochti  ugadali.  YA  schitayu,  chto  rabotat'  v  kontakte  gorazdo
produktivnej. K tomu zhe vy mne simpatichny.
     -- Vy imeete v vidu menya kak psihologicheskij ob容kt ili kak muzhchinu?
     --  A esli i to  i drugoe? -- Vpervye ona pozvolila sebe nechto, pohozhee
na  shutlivyj  flirt, i srazu zhe poprobovala poluchit' za eto  sootvetstvuyushchuyu
kompensaciyu .
     --  Vy dogadyvaetes',  pochemu  nasha  organizaciya  proyavila k  vam takoj
interes?  Obychno  Lovinskij  ochen' ostorozhno otnositsya  k novym lyudyam,  a vo
vsem, chto kasaetsya vas, to i delo narushayutsya pravila.
     -- Odnako vy nahalka, Ilen. Vy pochti priznalis', chto ispol'zuete menya v
kachestve   rabochego  ob容kta   dlya  vypolneniya  zadaniya  i   zhdete  v  otvet
otkrovennosti. S kakoj stati?
     -- Razve vam est' chto skryvat'?
     -- Dopustim, net. Pochemu ya voobshche dolzhen s vami govorit' na etu temu?
     -- No vy zhe oficial'no soglasilis' s nami sotrudnichat'.
     --  Konechno.  Odnako  v nashem razgovore  s Lovinskim...  -- YA  oseksya i
rasteryanno posmotrel na nee, -- prostite, a vy-to otkuda znaete o tom, chto ya
voobshche daval kakoe-to soglasie  na  sotrudnichestvo? Ne hotite li vy skazat',
chto Lovinskij vam ob etom soobshchil?
     -- YA  mnogoe znayu  ne  ot Lovinskogo. No ne vse, k sozhaleniyu. Naprimer,
mne sovershenno neponyatno, chto on imel v  vidu, kogda  skazal chto vy dlya nego
dorogaya dobycha? Posle togo kak uznal o vashej special'nosti, pomnite?
     |ti  slova  Govarda  ya  vspomnil s  trudom,  i  ne  mudreno.  Oni  byli
poslednimi pered tem, kak s moej kurtki on snyal podslushivayushchee ustrojstvo. YA
posmotrel na Idei pochti s nenavist'yu, potomu chto nachal nakonec ponimat', chto
ona soboj predstavlyaet i kakuyu rol' sobiraetsya igrat' v moej sud'be...
     -- Tak vy agent Komora...
     -- Oficial'no ya zanimayu dolzhnost'  psihologa Tetrasoyuza, i mne porucheno
sdelat' zaklyuchenie o vashej blagonadezhnosti.
     -- Tak, znachit, vy vse-taki agent Komora. Dvojnoj agent.
     Ona ulovila  v  moem tone notku  prezreniya i  poetomu dolgo  obdumyvala
otvet.
     --  Davajte  rassmotrim  dve  vozmozhnosti,  --  nakonec  skazala  Ilen,
prikusiv svoyu  krasivuyu polnuyu gubku i  nevol'no uskoriv  shag.  -- Dopustim,
zavtra ya napishu o vas neblagopriyatnyj  otzyv, i Tetrasoyuz otkazhetsya ot vashih
uslug.  Vy  snova prevratites' v  ob容kt  ohoty  dlya  korporacii.  Zatem vas
neizbezhno  zastavyat vylozhit' vse,  chto  vam  izvestno, tol'ko gorazdo  bolee
grubymi  metodami.  Potom  vam pridetsya  podpisat' kontrakt,  v  kotorom vas
obyazhut vypolnyat' nepriemlemuyu ili dazhe otvratitel'nuyu rabotu.
     -- Nu,  takoe  im vryad  li  udastsya! -- YA ne  ochen' veril v sobstvennye
slova. I ona eto navernyaka pochuvstvovala.
     --  Eshche kak udastsya. Odin chelovek  ne v sostoyanii  protivostoyat' horosho
otlazhennoj sisteme;  pover'te, ya znayu  o chem govoryu. I ne  perebivajte menya,
pozhalujsta.
     -- Horosho. Ne budu. Vy, kazhetsya, upomyanuli o vtoroj vozmozhnosti?
     --  Otlozhim  etot razgovor do vechera. Tem bolee, my  uzhe prishli. V etoj
sekcii mozhno najti vse, chto nam nuzhno.
     -- Vy dumaete, v nashih zakupkah eshche est' neobhodimost'?
     -- V Lime malo kto znaet, chto s nim  sluchitsya cherez neskol'ko  chasov. YA
dolzhna vypolnit'  poluchennoe ot Lovinskogo rasporyazhenie.  Davajte posmotrim,
chto nam zdes' mozhet ponadobit'sya. -- Ona vynula zagotovlennyj zaranee spisok
i  stala vnimatel'no  ego izuchat'. -- Bel'e, dorozhnye  prinadlezhnosti... Dva
kostyuma...
     Ne  zainteresovavshis'   pokupkami,  ya  vnimatel'no  za   nej  nablyudal,
obdumyval  ee  slova, maneru povedeniya  i  vse nikak  ne  mog izbavit'sya  ot
oshchushcheniya  nekoego  nesootvetstviya  v  ee  bezuprechno vyverennoj roli. Zachem,
naprimer, ona tak prosto raskryla sebya, pochti navyazav  mne  vyvod o tom, chto
ona  mozhet  byt'  agentom Komora?..  CHto  za  etim? ZHelanie predupredit'  ob
opasnosti ili eshche odin psihologicheskij tryuk, ocherednoj test proverki?
     Nakonec  ona  poprosila  zavernut'  tovar  i  nachala  rasschityvat'sya  s
kassirom.
     -- Zachem stol'ko zakupok? -- sprosil ya.
     --  YA  vam  razve   ne  skazala?  Vy   solidnyj   kommersant,   voyazher,
vozvrashchayushchijsya  iz  delovoj poezdki.  Somnevayus', chto  vy spravites' s  etoj
rol'yu dazhe na vremya proverki v kosmoportu.
     YA edva sderzhalsya, chtoby  ne skazat' chto-nibud' vrode: "YA vas tozhe ochen'
sil'no lyublyu".
     Avtotaks dovol'no bystro  dostavil  nas k pod容zdu vpolne prilichnogo  s
vidu,  hotya  i ne slishkom  dorogogo  otelya.  Imenno  ego Ilen vybrala mne  v
kachestve  vremennoj rezidencii do otleta. K moemu  bol'shomu razocharovaniyu ee
kvartira dlya etogo ne prednaznachalas'. Mne tam bylo  sovsem neploho. Pohozhe,
sejchas ona rasproshchaetsya i uedet, ostaviv menya v grustnom odinochestve.
     Odnako  na predlozhenie prodolzhit'  besedu  v bare  za  ryumkoj lango ona
otvetila soglasiem, hotya ya zametil sekundnoe  kolebanie.  Vidimo, ya vel sebya
dostatochno  taktichno, sdelav vid, chto nachisto zabyl  nash utrennij  razgovor,
namek   na  Komor,  ee  predstoyashchij  otchet  i  predlozhennyj  vybor  iz  dvuh
vozmozhnostej.  Vo  vsyakom sluchae poka, k moemu udovletvoreniyu, uvlekatel'naya
igra v dvojnogo agenta byla prodolzhena.
     Vnutri  otel'  ne  opravdyval  obeshchanij  fasada.  Zdes'  vse krichalo  o
vokzal'noj zabegalovke.  YA  nachal opasat'sya, chto ne najdu prilichnogo  bara i
Ilen v poslednyuyu minutu peredumaet.
     No posle togo sekundnogo kolebaniya v avtotakse ona ni na minutu ne dala
mne povoda usomnit'sya v ser'eznosti svoego resheniya.
     Pravda, v bare ona vse zhe popytalas'  esli ne  vytyanut' iz  menya nuzhnye
svedeniya,  to, po krajnej  mere, ubedit'sya, chto ne  naprasno  tratit na menya
vremya.
     Oficiant, postaviv pered nami tarelku  s sinteticheskimi buterbrodami  i
ploho  vymytye  ryumki,  velichestvenno  udalilsya  k  drugomu,   vidimo  bolee
mnogoobeshchayushchemu stoliku. No  ne mog  zhe ya proyavlyat' shchedrost' za  chuzhoj schet?
Hotya, naverno, mog. Za vse, konechno, platila firma. Vot tol'ko kakaya?..
     -- YA zhdu vashego rasskaza, -- napomnila Ilen.
     Reshivshis' dovesti etu uvlekatel'nuyu i dostatochno opasnuyu igru do konca,
ya otkrovenno razglyadyval svoyu sputnicu.
     Ona  otnyud' ne  pohodila na manekenshchicu ili na odnu iz teh  standartnyh
devic, kotoryh mnogie firmy derzhat special'no dlya predstavitel'stva.  Skoree
uzh na provincial'nuyu prepodavatel'nicu iz sel'skogo kolledzha.
     Sejchas ona derzhalas' choporno i  stesnitel'no.  Ona byla ili  genial'noj
aktrisoj, ili sovershenno ne toj rokovoj  zhenshchinoj, za kotoruyu staralas' sebya
vydat'.
     Mne zapomnilsya ee zhest,  kogda ona popytalas' natyanut' slishkom korotkoe
plat'ice na svoi  okruglye kolenki, dostatochno  prizyvno  oboznachivshiesya pod
nashim kroshechnym stolikom. A kogda ej eto ne udalos', to poprostu prikryla ih
salfetkoj.  Na menya by eto  navernyaka podejstvovalo,  esli by  pered glazami
vovremya ne vsplyli maki ee utrennego halata.
     I pri vsem  tom ona byla chertovski  krasiva  i  k tomu  zhe umna...  |to
poslednee obstoyatel'stvo vse vremya stavilo  menya  v  tupik, razbivaya gotovye
stereotipy, kotorye  ya,  sam togo  ne zamechaya,  to  i  delo  staralsya k  nej
primerit'.
     -- YA  rasskazhu vam  vse,  chto  znayu, za chashkoj  kofe v svoem nomere, --
skazal  ya,  otbrosiv poslednie  somneniya i reshivshis' srazu vse rasstavit' po
svoim mestam.
     Ona posmotrela  na  menya dolgim  pechal'nym  vzglyadom, za kotorym  moglo
skryvat'sya vse chto ugodno,  i proiznesla banal'nejshuyu frazu, kotoruyu govoryat
maloznakomomu muzhchine  bol'shinstvo zhenshchin, pozvoliv  emu rasstegnut'  pervuyu
pugovicu na svoej bluzke:
     -- A ya dumala, vy ne takoj, kak ostal'nye...
     Posle etogo  ostavalos'  tol'ko  rasschitat'sya  i podnyat'sya  v nomer. Na
sekundu ya podumal o  tom, chto menya zhdet, kogda ona uznaet, chto,  v sushchnosti,
skazat' mne nechego.
     A vse te svedeniya,  kotorye  ona  rasschityvala poluchit'  ot menya, vsego
lish' plod ee voobrazheniya.
     Rasplata  okazalas' ves'ma zhestokoj, gorazdo ser'eznee, chem ya mog  sebe
predstavit' v tot moment.










     Ostavshis' odin,  ya  otkryl  korobochku  s malen'kimi  serymi  tabletkami
krenga.
     Tshchatel'no razmyal  odnu  iz  nih, smeshal  poroshok s tabakom,  i dushistye
kluby dyma vskore napolnili gostinichnyj nomer nezdeshnim aromatom.
     Krenga pochti ne  ostalos'. Pyat' let nazad  ya  dostal ego po sluchayu,  na
CHetvertoj Lebedya,  i bereg kak zenicu  oka.  Kreng -- legkij  narkotik,  bez
vsyakih pobochnyh dejstvij. On stoil ochen' dorogo, i ya ne mog sdelat' bol'shogo
zapasa. YA razreshal otkryvat' sebe etu korobku, tol'ko kogda chuvstvoval,  chto
zhizn' stanovitsya sovershenno nevynosimoj -- takoj, kak sejchas.
     YA okonchatel'no zaputalsya. Uvol'nenie s korablya, korporaciya, Lovinskij i
teper' vot eshche Ilen... V komnate do sih por, nesmotrya na kreng, stoyal aromat
duhov. Ili tak pahli ee guby?
     Vsego neskol'ko  chasov  ponadobilos' etoj zhenshchine,  chtoby obratit'  moyu
pobedu v  porazhenie. Tem ne menee, zhizn' prodolzhalas' i nuzhno bylo prinimat'
kakoe-to reshenie.
     Lovinskij  so  svoim  soyuzom,  skoree vsego,  brosil menya  na  proizvol
sud'by.
     Ili sam popal  v bedu. V konce koncov, nikto ne mog v otkrytuyu borot'sya
s korporaciej.
     Raboty net. Veshchi  i dokumenty dlya otleta s Limy, uvy,  ischezli vmeste s
Ilen, i ya ostalsya  odin na odin so svoim mogushchestvennym protivnikom...  Dazhe
esli  ya oshibalsya,  dazhe  esli  Ilen ne agent  Komora --  chtoby  najti  menya,
korporacii ne ponadobitsya slishkom mnogo vremeni.
     CHerez  neskol'ko chasov pridetsya  pokinut' otel',  i ya vnov' okazhus'  na
ulicah Limy bez kopejki deneg. Tri dnya nazad ya nachinal imenno s etogo. Mozhno
poprobovat'  eshche  raz,  no tol'ko teper'  mne vryad  li udastsya  ujti  dal'she
pod容zda.
     -- Ilen...
     Po glubine toski,  ohvativshej menya ot odnogo tol'ko vmeni etoj zhenshchiny,
ya  ponyal,  chto  moe  porazhenie  okazalos'  gorazdo  znachitel'nej, chem  ya mog
predpolozhit'.
     Sejchas ya ispytyval raskayanie i styd, ot kotoryh ne bylo nikakogo tolku.
     Ved'  ya  znal s samogo nachala, chto  vedu nechestnuyu  igru.  CHto  ona  ne
poluchit ot menya nuzhnoj informacii, v to vremya kak ya poluchil ot nee vse, chego
dobivalsya.
     YA vspomnil ee  usmeshku. Prezhde chem ujti, ona  ulybnulas'. Byvayut inogda
ulybki, kogda odnoj storonoj lica chelovek ulybaetsya chut' bol'she, chem drugoj.
     Ona ulybnulas' imenno tak. Ne mne dazhe -- svoim myslyam. Neveselaya vyshla
ulybka. A potom vzyala i  ushla. Ni odnogo slova upreka,  ni odnoj  ugrozy  --
prosto vstala, vzyala sumochku i vyshla...
     I,  slovno podvodya itogi moim  grustnym  myslyam,  za  dver'yu poslyshalsya
skrip.
     Oni  ne  stali  utruzhdat' sebya  stukom.  Dver'  likvidirovali  razryadom
interverda. Eshche ne uspelo osest' oblako pyli,  a okolo menya, s dvuh  storon,
uzhe stoyali odetye v formennye kombinezony lyudi.
     Ot krenga reakciya zamedlyaetsya, i  vremya  nachinaet  vykidyvat'  strannye
shtuki.
     Tol'ko chto my byli  v  gostinice, i vot ya uzhe stoyal v kabinete sekronga
Gravsa.
     Ohranniki vyvorachivayut mne ruki, no mne ne bol'no. Posle krenga chelovek
eshche dolgo ne chuvstvuet boli.
     Golova  stanovitsya  kristal'no yasnoj, i ya ponimayu,  chto  etogo  oni  ne
dolzhny  znat'  ni  v koem  sluchae -- inache dopros  otlozhat, dozhdutsya, poka ya
pridu v normu...
     YA  nachinayu  izvivat'sya  uzhom,  tonko   pritvorno   vskrikivayu.  Sekrong
morshchitsya.
     -- Ostav'te nas.
     I  vot  my  odni.  Kluby  tumana naplyvayut  iz  uglov  kabineta.  Steny
kachayutsya, plyvut, ya s trudom obretayu pochvu pod nogami. Golos sekronga zvuchit
slovno iz-za steny:
     -- Tebe razve ne skazali, chto korporacii nuzhen shturman?
     -- Da, mne skazali. -- Vse moi  sily uhodyat na  to, chtoby ne grohnut'sya
pered nim na pyl'nyj kover. Stoyat' pryamo net sil.
     -- Togda v chem delo? Ili ty dumaesh', chto u moih lyudej est' lishnee vremya
gonyat'sya za toboj po vsej Lime?
     -- YA ne podozreval, podumal, chto lichno vy... Tak vysoko ya ne smel...
     U  menya zapletaetsya yazyk, ya  ne imeyu  nad  sobstvennymi  slovami  pochti
nikakoj  vlasti. CHto  ya lepechu?!  I  pochemu tak vyaly,  nelepy moi  dvizheniya,
zhesty, slova?
     Pochemu soznanie uhodit v pochti ne osyazaemyj mir i pochemu Gravs nikak ne
pojmet, chto menya neobhodimo ostavit' i pokoe?
     -- Teper' ty znaesh'. Ne  budem  teryat' vremeni, --  On  idet  k  stolu,
protyagivaet mne  magnitokartu.  -- Podpishi.  |to tvoj  kontrakt.  Ty  budesh'
poluchat' sto kredotov v nedelyu.
     |to v chetyre  raza bol'she togo, chto ya poluchal na "Tandere", no cifra ne
proizvodit na  menya  nikakogo vpechatleniya.  YA  prekrasno  osoznayu  vse,  chto
proishodit. YA vizhu sebya slovno so storony: ya nasosalsya krenga i podpishu etot
chertov kontrakt, ne chitaya. Potomu, chto vsego vazhnej dlya menya sejchas pokoj.
     I, potom, chelovek dolzhen  komu-to  sluzhit',  zarabatyvat' sebe na hleb.
Mne predlagayut hleb s maslom,  zachem zhe otkazyvat'sya?  YA i ne otkazyvayus'. YA
dazhe znayu, chto pozzhe, kogda dejstvie krenga otpustit menya, ya zhestoko pozhaleyu
ob etoj minute, i vse zhe  podpisyvayu  kontrakt. Kazhetsya, odin raz  ya uzhe eto
sdelal... V drugoe vremya, v drugom meste... Togda mne, vidite li, zahotelos'
romantiki... O chem eto ya? Ah da, kreng...
     Sekrong  mnoj  dovolen.  On  pryachet  magnitokartu v  stol.  Po  dlinnym
koridoram menya pochti nesut na rukah.
     CHerez kakoe-to vremya ya ponimayu, chto  horosho vyspalsya. CHto mne prisnilsya
durackij son. I chto, nakonec, teper' ya prosnulsya v svoej kayute na "Tandere".
Vot  tol'ko  potolok,  pozhaluj,  nizkovat.  Da  i steny...  YA chuvstvuyu,  kak
holodnyj pot zalivaet mne spinu. |to ne "Tander"...
     Pereborki drozhali ot rovnogo gula dvigatelej. I, znachit, my na  forsazhe
uhodili v  otkrytyj kosmos, s  kazhdoj sekundoj vse dal'she ot Limy, kotoruyu ya
tak  mechtal pokinut',  i ot  toj,  chto lish' ulybnulas'  mne  na proshchan'e.  V
nadsadnom  reve dvigatelej otchetlivo slyshalis'  slova, kotorye ona tak i  ne
skazala...
     "Navsegda!
     Navsegda!  Navsegda!  "  I  potomu, chto eto bylo dlya menya  vazhnej vsego
ostal'nogo, vazhnej dazhe zhelaniya vyyasnit', gde ya nahozhus',  po  vsemu etomu ya
ponyal: ee mest' okazalas' sil'nej, chem  vse,  na chto ona mogla rasschityvat',
otdavaya menya v lapy korporacii.
     "Rendboll" byl gryaznym korablem. Gryaznym i  zhestokim.  Tret'yu nedelyu on
shel, grubo  vsparyvaya  prostranstvo,  ot  poyasa  vneshnego  zashchitnogo  kol'ca
sistemy  Akmy,  nimalo  ne  zabotyas'  o  maskirovke.  Ego  kapitan privyk  k
beznakazannosti. Desyatki  let  boevye  krejsery  imperii  hozyajnichali v etih
prostranstvah, ne  vstrechaya  nikakogo protivodejstviya. No  vremena  medlenno
menyalis'. Segodnya uzhe  prihodilos' vypolnyat' nekotorye elementarnye pravila;
korabl'  ne  mog  nesti  na  sebe opoznavatel'nyh  znakov  Komora,  soblyudal
radiomolchanie v zone ohoty, a doma perestali burno otmechat'  ih pobedy,  kak
eto byvalo ran'she. Oficial'no flota "iks" ne sushchestvovalo voobshche.
     Zato  teper' ih trud luchshe oplachivalsya, i k koncu sluzhby kazhdyj iz nih,
ne schitaya,  razumeetsya, rabostov,  mog  poluchit'  solidnyj  kusok  teh blag,
dobytchikami kotoryh oni yavlyalis' dlya Komora. Zakonnye nalogi imperii segodnya
prihodilos' sobirat'  s  pomoshch'yu boevyh  korablej,  no v etom  ne bylo  viny
flota. V etom vinovaty te,  kto  ne  ponimal,  chto tol'ko  pod  rukovodstvom
Komora vozmozhno ih normal'noe  sushchestvovanie. U imperii, pravda, ne ostalos'
vneshnih vragom, i sama funkciya zashchity priobrela  poetomu nekuyu  efemernost',
no eto uzh delo bol'shoj politiki. Zadacha flota  proshche i konkretnej:  v strahe
derzhat' nepokornye kolonii i prodolzhat' snabzhat' imperiyu neobhodimym syr'em,
tovarami,  energiej  --  vsem  tem,  chem  oni privykli  pol'zovat'sya  mnogie
stoletiya  i  chto,  v  silu  uzhe  odnoj  tol'ko   etoj  privychki,  bezuslovno
prinadlezhalo im.
     Gagarov  -- kapitan "Repdbolla" -- malen'kij  chelovechek let pyatidesyati,
zanimalsya vyverkoj kursa. On vovse ne obyazan byl eto delat', no ego shturman,
p'yanica Gorens,  vnov' oshibsya  v  schislenii na neskol'ko  sotyh gradianta. I
teper'  vyyasnilos', chto  orbita korablya  podhodit slishkom blizko k  planete.
Peremena  traektorii v gravitacionnom  pole sistemy -- udovol'stvie  slishkom
dorogoe i k tomu zhe nebezopasnoe.
     Procediv neskol'ko  proklyatij,  Gagarov reshil  vse  ostavit' kak  est',
udovletvorivshis'  soznaniem  togo,  chto  eto  poslednyaya  oshibka  Gorensa.  V
ministerstve kadrov ih nakonec-to snabdili novym klassnym specialistom.
     Neizvestno,  pravda,  kakim  on  okazhetsya v  dele.  |ti  intelligentnye
mozglyaki  s tehnologicheskih mirov i okrainnyh zon imperii  slishkom chasto  ne
mogli  prisposobit'sya  k surovomu  korabel'nomu  bytu.  Uzhe  cherez neskol'ko
mesyacev oni  ni na chto ne godilis'. Ih prihodilos' snova  i snova spisyvat'.
Vprochem, nado  otdat'  dolzhnoe  ministerstvu flota --  ono na eto  zakryvalo
glaza.
     Gagarov  zhadno  vsmatrivalsya v  raskinuvshijsya  na  korabel'nyh  ekranah
pejzazh  bezzashchitnoj  planety.  Lakomyj  kusochek,  sverkayushchij na  zapade,  iz
zatemnennoj  nochnoj chasti, zamanchivymi blestkami gorodov. Samoj planetoj,  k
sozhaleniyu, oni zanyat'sya ne smogut.
     Vot uzhe bolee desyati let korabli "iks" flota osushchestvlyali svoi operacii
tol'ko v  otkrytom kosmose,  izbegaya  slishkom yavnogo  vmeshatel'stva  v  dela
kolonij.  Im  prihodilos'  dovol'stvovat'sya  syr'em  s  limejskih  rudnikov,
zahvatom transportov da redkimi ekspediciyami v otdalennye poseleniya, slishkom
uzh  yavno ceplyavshiesya  za sobstvennuyu  nezavisimost'.  Vremya ot vremeni takim
poseleniyam prihodilos' napominat',  kto  yavlyaetsya istinnym  hozyainom  v etoj
chasti kosmosa.
     Komandovanie   flota,   ozabochennoe   uhudshayushchejsya   s   kazhdym   godom
politicheskoj situaciej, trebovalo vse bolee strogogo soblyudeniya pravil.
     Esli  by  ne  oshibka  shturmana,  oni smogli  by  perehvatit'  ocherednoj
akmenskij transport posle togo, kak on vojdet v rejsovyj rezhim, v storone ot
ohranyaemyh  vneshnimi stanciyami  orbital'nyh trass. No  proklyatyj  Gorens byl
p'yan v stel'ku tretij den'! A  chtoby  rasschitat' manevr korablya v  sto tysyach
tonn massy pokoya v  takoj blizosti ot planety, nuzhen byl specialist vysokogo
klassa.
     Kapitan terpet'  ne  mog razgovarivat' s novichkami  do teh por, poka ih
polnost'yu ne podgotovyat k  sluzhbe, no sejchas  ponyal, chto dlya novogo shturmana
pridetsya sdelat' isklyuchenie.
     K  kapitanskoj  rubke  menya  dostavil  posyl'nyj.  Na  korablyah  klassa
"Rendbolla" eto celye apartamenty. Tak  bylo i zdes'. Ozhidaya  v  priemnoj, ya
podytozhil  poluchennye  po  doroge  vpechatleniya:  itak, ya vse-taki  popal  na
voennyj  imperskij krejser. Na odin iz teh korablej-prizrakov, sushchestvovanie
kotoryh uporno otricalos' oficial'noj propagandoj Komora.
     Nazvanie i registracionnyj nomer krejsera ne trudno bylo ustanovit'  --
oni  vybivalis'  pochti na vsem oborudovanii. Pamyat' usluzhlivo podskazala ego
energeticheskij  zapas: sto sorok  tysyach gigavatt.  Takih  korablej v reestre
imperii bylo vsego shest', ne udivitel'no, chto ya ego zapomnil. YA pomnil i eshche
odno  nemalovazhnoe obstoyatel'stvo  -- "Rendboll" byl spisan  i otpravlen  na
pereplavku primerno goda dva  nazad, i  v nastoyashchij moment oficial'no takogo
korablya ne sushchestvovalo...
     Nakonec  dezhurnyj  oficer  po  porucheniyam  priglasil  menya  v priemnuyu.
Kapitan "Rendbolla" vossedal za ogromnym stolom,  vokrug kotorogo polukrugom
stoyali starinnye kresla. Na  stenah viseli kartiny  izvestnyh  masterov, i ya
gotov  byl  poklyast'sya  -- eto  podlinniki.  V  celom zhe obstanovka kabineta
proizvodila  vpechatlenie  sklada  antikvariata. Mozhet  byt',  hozyain pytalsya
vosproizvesti inter'er  dvadcat'  shestogo  veka,  kogda v  hodu  bylo  takoe
smeshenie stilej?
     Vryad  li.  Skoree  vsego,  eti veshchi  okazalis' zdes'  vmeste sovershenno
sluchajno.
     Sam kapitan,  zanyatyj kakimi-to  terminalami i grudoj bumag, ne obrashchal
na menya vnimaniya, slishkom  yavno pokazyvaya, kak  nemnogo znachit dlya  nego moya
osoba.
     |to byl malen'kij chelovechek, neryashlivo odetyj, so slomannoj, vidimo eshche
v yunosti, perenosicej. Posleduyushchaya  plasticheskaya operaciya ne udalas', ili ee
delali  diletanty.  Kosoglazie  ostalos',  i  teper',  kogda  Gagarov v upor
razglyadyval  sobesednika,  sozdavalos'  strannoe  vpechatlenie,  chto  kapitan
razgovarivaet s  kem-to  nevidimym, poskol'ku oba ego  glaza  smotreli  kuda
ugodno, tol'ko ne na cheloveka, s kotorym on govoril.
     Zakonchiv  nakonec svoi  dela,  kapitan  obratilsya  ko  mne,  tak  i  ne
predlozhiv sest'.
     Na torgovom flote ne prinyato navytyazhku stoyat' pered nachal'stvom. I hotya
"Rendboll" yavlyalsya voennym korablem, mne zvaniya nikto ne prisvaival.
     Poetomu, edva kapitan otlozhil  v  storonu svoi  bumagi,  kak ya pozvolil
sebe  peresech' ego roskoshnyj  kabinet  i ves'ma neprinuzhdenno  razvalit'sya v
odnom iz antikvarnyh kresel.
     On dazhe poperhnulsya ot podobnoj naglosti i neskol'ko sekund sobiralsya s
myslyami.
     YA  otmetil, chto kogda  on prodolzhil, u nego hvatilo uma ne obsuzhdat' so
starshim oficerom melochnye  voprosy  subordinacii. YA byl  znakom  s tabel'yu o
rangah  voennogo flota  i znal, chto  shturman po  dolzhnosti i  tam  schitaetsya
vtorym pomoshchnikom kapitana.
     --  Iz  vashego  posluzhnogo spiska  vidno, chto  vy ispolnyali obyazannosti
shturmana  na treh  korablyah  torgovogo  flota. Odnako  mne  neyasno,  gde  vy
nahodilis' v period s  tridcat' vtorogo  po tridcat' shestoj. Ob etih chetyreh
godah zdes' net  ni  slova!  -- S neudovol'stviem on  shvyrnul  na  stol  moyu
magnitokartu i vyzhidatel'no ustavilsya v prostranstvo.
     -- Prezhde chem my perejdem k obsuzhdeniyu moego posluzhnogo spiska, ya hotel
by napomnit', chto okazalsya na vashem korable ne po sobstvennoj vole.
     -- Razve vy ne podpisali kontrakt?
     -- Ot  menya  dobilis' podpisi  nezakonnym putem, vospol'zovavshis'  moim
bespomoshchnym sostoyaniem.
     -- Bros'te,  Krajnov! To, chto vy nasosalis' krenga, -- eto  vashe lichnoe
delo.  Podpisyvali kontrakt  vy  sovershenno dobrovol'no. K tomu  zhe v  nashem
sluchae eto ne imeet ni malejshego znacheniya.
     Vpervye za vremya besedy ya pochuvstvoval holodok nastoyashchej opasnosti.
     Gagarov znal vse obstoyatel'stva moego tak nazyvaemogo najma. I, pohozhe,
ego  sovershenno ne  interesovalo ni  moe mnenie,  ni  prichina,  po kotoroj ya
ochutilsya u nego na bortu.
     -- Vy mozhete otkazat'sya ot svoej podpisi na kontrakte v lyubuyu minutu. U
sekronga prosto ne bylo vremeni izvestit' vas ob etom.
     ZHutkovataya ulybka Gagarova lish' uvelichila moyu trevogu, i ya molcha ozhidal
prodolzheniya, starayas' nichem ne vydat' svoego volneniya.
     --  Delo  v tom, chto,  kak  my  oba  horosho ponimaem,  nikto  ne  mozhet
prinudit' klassnogo specialista ispolnyat' svoi obyazannosti siloj. Poetomu za
vami   sohranyaetsya  vybor.   Bolee   togo,  esli   vy   budete  nedostatochno
dobrosovestny,  my sami otkazhemsya ot vashih  uslug i rastorgnem  kontrakt.  V
takom sluchae...
     --  V takom sluchae? -- sprosil ya,  tak  i ne  dozhdavshis' prodolzheniya, a
Gagarov, polnost'yu nasladivshis' effektnoj pauzoj, neozhidanno sprosil:
     -- Skol'ko vam let, Krajnov?
     -- Tridcat' pyat', naskol'ko ya pomnyu... Kakoe eto imeet znachenie?
     -- V kakom zhe godu vy rodilis'?
     -- V dve tysyachi trista vos'mom.
     -- Nu, ya tak i dumal... V lichnoj kartochke  pochemu-to  propushchena trojka.
Ee navernyaka vydavali ne  v nashem  vedomstve.  U  nas za  takuyu  nebrezhnost'
klerkov  strogo nakazyvayut. Naprimer, napravlyaya ih na "Rendboll". Zdes'  oni
stanovyatsya  rabostami. Tak my nazyvaem  teh, kto vypolnyaet tyazhelye i opasnye
porucheniya. V radiacionnyh zonah, naprimer.
     -- Dazhe v zakonah Komora ispol'zovanie lyudej v opasnyh dlya zhizni mestah
zapreshcheno!
     -- Dlya  zakonov Komora moego korablya poprostu ne  sushchestvuet. Poetomu u
menya zdes'  dejstvuyut svoi  zakony. YA ne slyshal, chtoby  komu-to iz  rabostov
udavalos' dozhit'  do  blizhajshego  porta  i  podat'  zhalobu v  sud. --  Vnov'
usmehnuvshis'  svoej  zhutkovatoj   ulybkoj,  on  zakonchil:  --  U  vas  budet
vozmozhnost' obdumat' svoe polozhenie i prinyat' razumnoe reshenie. YA dam vam na
razmyshlenie rovno... -- on  vzglyanul na  nastennoe tablo, -- dvadcat' chetyre
chasa. Kak raz stol'ko vremeni ponadobitsya,  chtoby zakonchit' razvorot i vyjti
v tochku vstrechi s korablem, kotoryj ya sobirayus' zahvatit'. K etomu vremeni u
menya budet libo novyj shturman, libo eshche odin rabost. --  On pridavil ladon'yu
panel' stola, i vnezapno poyavivshiesya za moej spinoj ohranniki ne ostavili ni
malejshego somneniya v tom, chto razgovor zakonchen.






     Menya dovol'no  dolgo veli vniz, v kormovuyu chast'  korablya. Transportnye
kabiny  na mnogih perehodah ne rabotali,  elektrokary bezdejstvovali. Vozduh
podavalsya i  vozduhovody s zamogil'nym hripom,  i dazhe plafony  goreli ne vo
vseh perehodah.
     Pohozhe,  "Rendboll" uzhe let  desyat'  ne  prohodil  proverki.  Spisannyj
korabl'  ne  podvergalsya ezhegodnym  komissiyam.  Na  ego shtatnoj profilaktike
sekonomleny  nemalye   summy,  navernyaka  vpisannye  v  rashodnye  grossbuhi
komorskogo   flota  i  bessledno  ischeznuvshie   v   karmanah  mnogochislennyh
chinovnikov.
     Pohozhe, zdes' v samom dele nedostatochno avtomatov dlya goryachih zon.
     Obeshchanie Gagarova perevesti menya v  rabosty vovse ne pustaya  ugroza.  YA
podumal  o  tom,  chto skoree vsego u korporacii byli svoi,  ne izvestnye mne
prichiny, zastavivshie  ee predprinyat' stol' slozhnuyu i dorogostoyashchuyu  operaciyu
po  moemu  rozysku i dostavke imenno na etot  korabl'. SHturman im,  konechno,
nuzhen, no glavnoe ne v etom.
     CHelovek, popavshij  v eti metallicheskie katakomby, prevrashchaetsya v nichto,
v fikciyu, v strochku shtatnogo raspisaniya nesushchestvuyushchego korablya.
     Vryad li ya dozhivu do konca etogo rejsa, esli ne primu reshitel'nyh mer.
     Strochku iz  shtatnogo raspisaniya tak  prosto  vycherknut'... U  menya  net
mogushchestvennyh  druzej ili  rodstvennikov. Nikto  ne  zainteresuetsya sud'boj
prostogo shturmana, ne vernuvshegosya  iz  dal'nego rejsa. Gagarov, konechno, ne
zahochet ostavit' v zhivyh postoronnego svidetelya svoego piratskogo rejda.  Na
bazu vernutsya lish' te, komu on doveryaet.
     YA chuvstvoval, kak mnoj postepenno ovladevaet samaya obyknovennaya panika.
     No sejchas mne kak nikogda nuzhna byla yasnaya golova,  chtoby obdumat' svoe
polozhenie, vyrabotat' kakoj-to plan, najti vyhod iz etoj gnusnoj situacii.
     Nakonec  marshrut, po kotoromu menya veli dvoe otkormlennyh molodchikov iz
lichnoj  ohrany  Gagarova,  zakonchilsya.  Za  mnoj  zakrylas'  stal'naya  dver'
kroshechnoj kayuty.
     Na vsem  vidnelis' sledy  zapusteniya. |to mesto  poseshchalos'  nechasto. O
cheloveke zdes' mozhno poprostu zabyt',  nikto ne uslyshit ego krikov o pomoshchi,
nikto ne pridet, ne otkroetsya dver', ne budet ni vody, ni pishchi...  Ne eti li
mysli  hotel vnushit' mne Gagarov?  Togda  on preuspel... YA stryahnul s tyufyaka
tolstyj sloj pyli  i  kak byl,  v  sapogah,  ne  razdevayas',  razvalilsya  na
privarennoj k stal'nomu polu kojke.
     YA  dolzhen byl predvidet' takoj konec eshche tam,  v gostinice  Limy, kogda
pozvolil  Ilen  vovlech'  sebya  v  uvlekatel'nuyu  igru  s  pereodevaniyami   i
podpol'nymi organizaciyami.  Sobstvenno,  i v  Lime u  menya ne  bylo  osobogo
vybora, a chto kasaetsya predvideniya, tak kakoj ot nego tolk, esli ty bessilen
izmenit' chto-libo v sobstvennoj sud'be!
     Tyazheloe eto chuvstvo -- nenavist' ne k  komu-to konkretnomu, no k celomu
gosudarstvu, k sisteme, ego porodivshej. Tyazheloe i opustoshayushche besplodnoe.
     YA  nenavidel ih vseh skopom, nachinaya  ot  prem'era  i konchaya  kapitanom
vezushchego menya korablya. Vseh  teh,  kto  upravlyal chuzhimi  zhiznyami tak, slovno
imel na eto pravo.
     Vseh, kto lgal bezoglyadno desyatki let i kormilsya etoj lozh'yu.
     Nekotoroe vremya ya dumal, chto vnutri organizacii Lovinskogo  mne udastsya
otplatit'  im hotya by chastichno za to bezlikoe  rasplyvchatoe zlo, kotorym oni
perepolnili okruzhayushchij mir. No, kazhetsya, ya oshibsya i zdes'.
     Takim neudachnikam, kak ya, redko vezet dazhe v vybore sobstvennogo konca.
U  menya ne  ostalos' nikakih  orientirov.  Ni  malejshej tochki opory, nikakoj
nadezhdy na budushchee.
     YA stupil  na opasnuyu tropu, vvyazalsya  v chuzhie politicheskie igry, vybral
sebe mogushchestvennyh protivnikov i uspeshno preumnozhil ih chislo.
     |ti  mrachnye  mysli  nakatyvali  na  menya volnami  vmeste s  otdalennym
grohotom korabel'nyh mashin, ot kotoryh sodrogalsya korpus. V ih zvuke ya vdrug
oshchutil nekij vnyatnyj, vse bolee chetkij ritm.
     I  tut so mnoj proizoshlo nechto strannoe.  Stepy korablya slovno rastayali
na  mgnovenie,  i ya  uvidel hmuruyu dolinu  s nizko navisshimi tuchami. Po  dnu
ushchel'ya  zmeilas' holodnaya golubaya rechka, a na vershine,  u  samogo gorizonta,
vysilsya  velichestvennyj zamok, ot sten kotorogo ishodilo  myagkoe  zheltovatoe
siyanie.
     Videnie  mel'knulo  stol'  mimoletno,  chto  uzhe  cherez  minutu  ya  stal
somnevat'sya v tom, bylo  li  ono  voobshche.  Pravda,  ya znal --  takoe  inogda
sluchaetsya  s temi, kto nahoditsya  v gipnobloke i nevznachaj kosnetsya zakrytoj
oblasti podsoznaniya.
     No ved'  mne-to  nikto  ne stavil gipnobloka? Ili vse-taki  stavili?  YA
dovol'no  dolgo byl bez soznaniya, pered  tem  kak popal  k Ilen...  Net, tak
prosto eto ne delaetsya.
     Nuzhna dlitel'naya podgotovka, ya by zapomnil vrachej. Da i kakoe otnoshenie
k Lovinskomu mozhet imet' etot zamok? Tut chto-to sovsem drugoe.
     CHestno  govorya, vnachale ya poprostu ispugalsya. Slishkom strannoj kazalas'
uvidennaya kartina, slishkom  sil'no  ona menya vzvolnovala, i  ya ne mog ponyat'
pochemu. I  nichego, imeyushchego otnosheniya  k  zamku, ya vspomnit'  ne  mog,  Lish'
oshchushchal  kakoj-to  proval  v pamyati, slovno  toptalsya na  krayu yamy i ne  smel
zaglyanut' vnutr'. V konce koncov mne eto nadoelo, i, chtoby sorvat' na chem-to
svoe  razdrazhenie, ya zabarabanil v dver'.  Lyuboj zaklyuchennyj  imeet pravo na
uzhin. Nikto ne otozvalsya.
     Neizvestno,  byli  li zdes'  ohranniki. I togda,  chtoby proverit'  svoi
hudshie predpolozheniya,  ya vser'ez prinyalsya obrabatyvat'  dver'.  Minut  cherez
pyatnadcat'  poyavilsya korabel'nyj styuard,  paren'  let  dvadcati, nevysokij i
kosoglazyj.
     -- Ne nado stuchat'. Nikto ne uslyshit, odnako.
     Protyanuv  podnos, styuard nastorozhenno vzglyanul  na menya i popyatilsya. Za
ego  spinoj  v priotkrytom  proeme  dveri  ya  ne  uvidel ohrannikov,  i  eto
odnovremenno i uspokoilo menya, i vstrevozhilo.
     -- Kak tebya zovut?
     -- Vong-Li.
     -- Pochemu ty menya boish'sya, Vong-Li?
     -- Ty iz shajki Golovana iz Limy, ya slyshal...
     -- Oshibaesh'sya. |to  ne shajka. Vprochem, kak  posmotret'... YA  ne  imeyu k
etim  lyudyam nikakogo otnosheniya. Tebe skazali nepravdu, chtoby  ty derzhalsya ot
menya podal'she.
     S minutu on molchal, vidimo, reshaya, mozhno li doveryat' moim slovam. Zatem
neozhidanno progovoril:
     -- Plohoj korabl', gryaznyj.
     -- |to ya zametil.
     -- Oficer  ne znaet...  On  vnutri sovsem gryaznyj.  CHernye dela.  Mnogo
krovi...
     -- Vot dazhe kak...
     -- Lyudi zdes' legko umirayut.
     --  A  ty  ne  boish'sya,  chto  nas  uslyshat?  --   YA  kivnul  v  storonu
teleskanerov, kotorye nikto ne udosuzhilsya dazhe zamaskirovat'.
     On prezritel'no pozhal plechami.
     -- Ne  rabotayut. Zdes' net  ushej.  Oni  tam.  --  On  kivnul  v storonu
central'nyh pereborok. -- Bol'shoj  korabl', napolovinu mertvyj. Mnogo pustyh
mest. CHeloveka trudno najti.
     Zachem on mne eto skazal? Ne provokaciya li nash  razgovor? YA  sdelal vid,
chto soobshchenie menya ne zainteresovalo, i zanyalsya uzhinom.
     Kak tol'ko styuard ushel, moi mysli vnov'  nevol'no vernulis' k doline, v
kotoroj  stoyal  zamok.  CHto-to  v nem bylo chrezvychajno  znakomoe. |ti chetyre
reznye  bashni po  uglam, eti belye  flagi s  golubymi krestami i  zolotistyj
otblesk na stenah...
     Intuitivno ya ponimal: uvidennaya kartina chrezvychajno vazhna dlya menya. Ona
kak-to svyazana so vsej moej sud'boj.
     Upravlenie   bezopasnosti  vsemogushchej  kosmicheskoj   korporacii  Komora
raspolagalos'  v  respektabel'noj ville na  poberezh'e  Largskogo morya.  |tot
rajskij  ugolok  vpolne  sootvetstvoval harakteru shefa  otdela  bezopasnosti
komodora SHifta,  spravedlivo polagavshego, chto  chem legkomyslennee vyglyadit s
pervogo vzglyada ego uchrezhdenie, tem luchshe.
     V ogromnom raskidistom parke  i  na  dvuh gektarah gazona, pered  samim
zdaniem,  razmeshchalos'  nezametnoe dlya glaza trojnoe  kol'co  bezopasnosti  s
tremya   postepenno   po-v'shayushchimisya   urovnyami   energeticheskoj   zashchity   i
avtomaticheskim obnaruzheniem postoronnih ob容ktov.
     Neusypnoe vnimanie k etoj sisteme  shefa, smenivshego  uzhe dvuh inzhenerov
iz gruppy ee obsluzhivaniya, privelo k tomu, chto za pyat' let prebyvaniya  SHifta
na postu komodora otdela  bezopasnosti korporacii, krome melkih incidentov i
lozhnyh trevog,  neizbezhnyh pri takom  urovne avtomatizacii, ne proizoshlo  ni
odnogo ser'eznogo sboya v rabote sistemy  ohrany.  Na villu ne tol'ko ni razu
ne udalos' proniknut'  postoronnemu ili sluchajnomu posetitelyu, no ni odin iz
mestnyh  zhitelej  dazhe  ne dogadyvalsya o tom, chto v  etom  gnezdyshke bogatyh
bezdel'nikov  vershatsya  kakie-to tajnye  dela.  I uzh sovsem nevozmozhno  bylo
predpolozhit',  chto  imenno  zdes'  raspolagalsya  odin iz  vazhnejshih  otdelov
korporacii.
     Takaya glubokaya konspiraciya, v tom  chisle  i ot pravitel'stvennyh sluzhb,
postoyanno  interesuyushchihsya  deyatel'nost'yu  otdelov  korporacii,  obespechivala
komodoru  izryadnuyu  dolyu  nezavisimosti pri  prinyatii  lyubogo  znachitel'nogo
resheniya.
     Kogda poyavlyaetsya vozmozhnost' uvelichit' za gosudarstvennyj  schet predely
lichnoj  vlasti,  redkij  chinovnik  sposoben ot  etogo otkazat'sya. Beda  vseh
totalitarnyh rezhimov kak  raz  v tom  i zaklyuchaetsya, chto  v konce koncov oni
nachinayut razvalivat'sya ot chrezmernyh staranij ih vernyh apologetov. Vprochem,
Komoru eto poka  eshche no grozilo.  Vo  vsyakom sluchae, korporaciya  ne  oshchushchala
zatrudnenij ni v finansovyh, ni v lyudskih resursah.
     Segodnya komodor v polnoj mere pochuvstvoval vse dostoinstva sozdannoj im
horosho  otlazhennoj mashiny. Na  ezhednevnoj  teleoperativke  on  potreboval ot
svoih sotrudnikov srochnoj otpravki vneocherednogo rejdera. I kogda  nachal'nik
finansovoj   sluzhby   poproboval   zaiknut'sya   o   tom,   chto   polmilliona
energeticheskih  edinic  ne  vysosat'  iz  pal'ca  v  konce  kvartala,  SHiftu
okazalos' dostatochno nebrezhno brosit': "Snimite so scheta osobyh operacij, po
nemu vam net neobhodimosti otchityvat'sya".
     -- V konce  koncov, -- mrachno podytozhil komodor, -- otpravka neobhodima
dlya togo,  chtoby ispravit' ogrehi v  rabote nashih zhe  sotrudnikov. Ne  budem
vynosit' sor iz izby,  a sekronga Gravsa pri  pervoj vozmozhnosti  perevedite
podal'she.  Na  Zeru, naprimer.  Tam  ego besprobudnaya glupost'  prineset nam
naimen'shij vred.
     Dlya mrachnogo nastroeniya u komodora prichin bylo bolee chem dostatochno. Na
odin  iz  rejdov flota "iks" tol'ko  chto  byl  naznachen shturmanom chelovek, v
lichnoj  kartochke kotorogo central'nyj komp'yuter  ne  nashel  ni odnoj zapisi.
Bolee  togo  --   ne  bylo   i  samoj  kartochki.  Potrebovalos'  nemedlennoe
special'noe rassledovanie.
     Strashno podumat', kakoj  shum  podnimetsya, esli pod vymyshlennoj familiej
na rejder pronik kakoj-nibud' zhurnalist iz novoyavlennyh levyh.
     -- Krajnova nemedlenno arestovat' i dostavit' v nash otdel. YA sam voz'mu
pod kontrol' ego delo. Otpravku rejdera oformite pod pravitel'stvennyj rejs.
Nashi  lyudi  ne  dolzhny  zasvechivat'sya vo  vremya etoj  operacii.  Dejstvovat'
bystro. O rezul'tatah dolozhite lichno mne.
     Posle togo kak  soveshchanie  zakonchilos', s komodorom ostalsya  tol'ko ego
lichnyj sekretar'  i staryj drug Grosul. Edva pogas  poslednij monitor svyazi,
Grosul nedoumenno pozhal plechami:
     -- Stol'ko shuma iz-za kakogo-to kosmika.
     --  Ty ne ponimaesh',  Arns.  Ty nedavno  rabotaesh' v razvedke.  Opasnej
vsego tot protivnik, pro kotorogo my nichego ne znaem.
     -- No pochemu obyazatel'no protivnik?
     --  Potomu, chto  radi  prostogo  kosmika  nikto  ne stanet  izymat'  iz
central'nogo komp'yutera ego dannye. Takogo  voobshche eshche  ne sluchalos' na moej
pamyati! --  Komodor  s ozhestocheniem stuknul kulakom  po  ruchke  kresla. -- I
inzhenernaya  sluzhba utverzhdaet, chto  eto voobshche nevozmozhno! I etot neizvestno
kem  podoslannyj  agent na odnom iz  nashih rejderov! Tol'ko etogo sejchas  ne
hvatalo.
     --  Razve  nel'zya  svyazat'sya  s kapitanom  i  poprosit'  ego  bez  shuma
likvidirovat' Krajnova?
     --  Vo-pervyh, linii kosmicheskoj svyazi  mozhno  proslushat', vo-vtoryh, v
takom sluchae my voobshche nikogda ne uznaem, kto ego podoslal.
     -- Kto zhe eshche, krome Tetrasoyuza?
     -- Tetrasoyuz? -- Komodor usmehnulsya. -- Esli by eto byl Tetrasoyuz, ya by
ne shevel'nul i pal'cem. Vse namnogo ser'eznej,  Arns. Vot uzhe chetvertyj god,
kak  my obnaruzhili, chto  vnutri imperii  dejstvuyut agenty ne  izvestnoj  nam
organizacii. Do sih por my  ne  smogli dazhe vyyasnit' ee nazvanie, ne  smogli
pojmat'  i obezvredit'  ni  odnogo ee  sotrudnika.  |to  pri  nashej-to  seti
osvedomitelej!  Proishodit  nechto takoe,  chego  ya  ne  mogu  dazhe ob座asnit'.
Vozmozhno,  etot chelovek na "Rendbolle"  -- pervyj  za eti gody shans  hotya by
uznat', chto soboj predstavlyayut nashi PROTIVNIKI.
     -- Kogo ty sobiraesh'sya poslat' na "Rendboll"?
     --  Nashu  luchshuyu gruppu.  Oni  dolzhny  dejstvovat' krajne  ostorozhno  i
podgotovit'sya  k  lyubym   neozhidannostyam.  Pust'   srazu   ne  raskryvayutsya,
osmotryatsya,  ocenyat obstanovku.  Krajnov  chrezvychajno  opasen, my  ne  mozhem
dopustit' zdes' prokola. Neobhodimo vyyasnit', kto za nim stoit.
     -- Vy sami proinstruktiruete operativnikov?
     -- Net. Pust'  etim zajmetsya Nikol'skij. Nikto ne  dolzhen dogadat'sya  o
tom  chrezvychajnom  znachenii,  kotoroe  imeet  dlya  nas  eta  operaciya.  Esli
pravitel'stvennye  sluzhby poluchat  o pej  informaciyu --  podnimetsya  skandal
pohleshche togo, kotoryj razrazilsya v svyazi s delom Renca.










     Dlya uznika  vremya techet  medlenno, i ya  mog  sebe pozvolit' netoroplivo
obdumat' vse strannye veshchi, priklyuchivshiesya so mnoj za poslednie mesyacy. CHego
stoit, k primeru, istoriya s datoj rozhdeniya v moej kartochke? Esli  Gagarov ee
vydumal  --  to zachem? Esli net,  to pochemu ya ob  etom nichego ne znayu?  Hotya
kartochka lichnogo ucheta  nikogda ne vydaetsya  na ruki, dolzhny zhe byli  ran'she
obratit' vnimanie na  takoj lyap!  Nynche  dve tysyachi  trista sorok shestoj,  i
vyhodit,  esli  verit'  karte,  ya  rodilsya trista  let  nazad,  v dve tysyachi
vos'mom... CHto-to mne  eta data napominala. CHto-to chrezvychajno vazhnoe, i mne
nikak ne  udavalos' vspomnit' --  chto  imenno. Sobytiya do dvadcat'  vos'mogo
goda   pomnil  otlichno.  Licej   kosmonavtiki   na  Zemle,  obshchezhitie,  lica
studencheskih druzej.  Dolgie politicheskie spory po  vecheram  o  nacional'noj
nezavisimosti, ob intervencii Komora, ne  znayushchego  predela  dlya sobstvennyh
appetitov. No dal'she v pamyati proval --  slovno nagluho zakrytaya dver'... Za
nim lish' lica neznakomyh lyudej, obryvki neponyatnyh fraz...
     Konechno, eto  vse shutochki gipnobloka. Nasilie nad chelovecheskoj psihikoj
ne prohodit bessledno. Uznat' by, kto mne ego  postavil...  posle togo kak ya
poteryal  soznanie v podzemel'yah Limy.  Proshlo ne men'she shesti  chasov, prezhde
chem ya vnov' obrel kontrol' nad soboj. Mnogovato dlya prostogo sonara.  Za eto
vremya moglo proizojti vse chto ugodno... I opyat' moi mysli, v kotoryj uzh raz,
vernulis' k Ilen.
     Vidimo,  mne  nikogda   teper'   ne   udastsya   izbavit'sya   ot   etogo
vospominaniya...
     YA videl  se  obnazhennoj  v  svoem gostinichnom nomere, kogda pobezhdennaya
nakonec  moimi laskami,  ona  ne smogla uzhe skryvat' otvetnoj strasti. Hotya,
nado otdat' ej  dolzhnoe,  staralas' ostavat'sya  prostoj statistkoj do samogo
poslednego momenta.
     Slovno  hotela podcherknut',  chto ni na  chto bol'shee, krome  ee  obmanom
poluchennogo tela, ya ne imeyu prava...
     Teper' eta  scena priobrela nado mnoj strannuyu vlast'.  YA  vnov'  videl
lico  Ilen, za minutu  do  togo, kak ona povernulas', otkryla dver' i molcha,
navsegda ushla  iz moej zhizni. Lico ee chut' zaostrilos',  chut' smazalis'  ego
cherty, udlinilis' volosy -- sejchas  eto bylo  lico  drugoj  zhenshchiny. Do boli
znakomoe i  neznakomoe  --  odnovremenno.  YA videl  ee tak yasno, slovno  ona
stoyala tut, v moej zamusorennoj zheleznoj kletke.
     Olya  vzglyanula na  menya  pered  tem, kak  vyjti, i  ot  ee vasil'kovogo
vzglyada   mnoj    ovladelo    neob座asnimoe   ocepenenie.    Poluson-poluyav'.
Vozduhoprovody rabotali ploho, i zathlyj, pahnuvshij gorelym plastikom vozduh
donimal menya dazhe vo sne. V konce koncov ya  okonchatel'no prosnulsya ot  voni.
Pahlo chem-to edva oshchutimym,  otvratitel'no merzkim, no ne gorelym plastikom.
Samym nepriyatnym pokazalos' to, chto zapah byl mne opredelenno  znakom,  no ya
nikak ne mog vspomnit', chto on dolzhen oznachat'. Hotya v minutu probuzhdeniya na
kakuyu-to dolyu  mgnoveniya mel'knula  i propala  strannaya  mysl'  o tom, chto ya
sovershenno tochno znayu vse ob etom zapahe. A potom, prosnuvshis' okonchatel'no,
nichego ne mog vspomnit'. Opyat' gipnoblok?
     I tut ya pochuvstvoval, chto delo zdes' sovsem ne v giplobloke...
     Dvenadcat'  vityazej,  stoya  spinoj k  spine  u  skaly, vysokoj i uzkoj,
otrazhali ataku. Oni stoyali zdes'  davno i  rubilis' yarostno. Im  nekuda bylo
otstupat', potomu chto pozadi byla otvesnaya skala,  a  na nej zamok,  kotoryj
oni ohranyali...
     Bitva  prodolzhalas' dolgo. Slishkom  dolgo.  I  ustalost'  ya  chuvstvoval
takuyu, slovno stoyal sredi nih...
     Kartina kazalas' yarkoj  i  sochnoj,  budto ya oshchushchal na  sebe  samom  vsyu
tyazhest'  etoj  bitvy. Neumolimyj  natisk  vragov  i  bezmyatezhnost'...  Samoe
neponyatnoe -- bezmyatezhnost'. Potomu chto v ih  serdcah ne bylo ni  nenavisti,
ni gorechi. YA znal eto sovershenno tochno, kak i to, chto  bitva uzhe proigrana i
vragi cherez  neskol'ko beskonechnyh  minut vorvutsya v zamok, perestupiv cherez
nashi  poverzhennye  tela. I  eto nichego ne  menyalo,  znachenie imela lish' sama
bitva, lish' to, po kakuyu storonu skaly stoyal kazhdyj iz nas...
     Stal' zvenela ot  udarov, i  iskry,  golubye,  yarkie, vmeste  s kaplyami
nashej krovi padali v travu, ostavlyaya na nej nesmyvaemyj sled...
     Zamerev, ya vsmatrivalsya v etu, ne imeyushchuyu otnosheniya k dannosti kartinu.
     No  navazhdenie uzhe otpuskalo,  tayali  steny  zamka,  pohozhie  teper' na
razorvannye vetrom  kloch'ya  tumana.  V  poslednij  mig mne  pokazalos',  chto
ostatki videniya  uhodyat skvoz'  mnogometrovuyu titanitovuyu stenu korabel'nogo
borta,  ne oshchushchaya pregrady. I  ottuda, im  navstrechu, tyanutsya  dlinnye  luchi
zvezd...
     Okonchatel'no ya ochnulsya ot gulkogo udara, potryasshego korpus "Rendbolla".
     Kazalos', gigantskaya metallicheskaya tusha korablya sodrognulas' vsem svoim
nutrom.
     Harakternyj  protyazhnyj  voj  tormoznyh i povorotnyh dvigatelej, skrezhet
metalla ot perehodnyh prichal'nyh tamburov oznachali, chto k nam pribyli gosti.
     Vstrecha  v kosmose s drugim  korablem ne  takoe  uzh chastoe  sobytie. No
skol'ko ya  ni prislushivalsya, tolstennye pereborki  ne donesli do menya bol'she
ni edinogo zvuka.
     Utrom  styuard, podavaya zavtrak, tiho prosheptal: "Noch'yu prishel rejder iz
Limy. S vami hotyat govorit'. Tajnye lyudi -- ochen' vazhnyj beseda".
     Bol'she mne  nichego  ne udalos' uznat', nesmotrya na vse staraniya. Styuard
lish' prizhimal palec k gubam da kival na nerabotayushchie teleskanery,  slovno ne
on sam v  proshlyj raz skazal mne o tom, chto oni neispravny.  Vyskal'zyvaya za
dver', on shepnul lish' odno slovo: "ZHdite! "
     Odetyj v novuyu, nedavno  vydannuyu  formu, nachal'nik sluzhby bezopasnosti
"Rendbolla"  lejtenant  Louell sidel v  svoem  kabinete  odin  i,  poshchipyvaya
verhnyuyu  gubu, usy  na  kotoroj vse  nikak ne mogli  zanyat' otvedennoe im  v
mechtah mesto, chital  novyj,  tol'ko chto  poluchennyj iz centra prikaz. Prikaz
prishel narochnym  s  rejdera, i  poskol'ku  takogo nikogda eshche ne  sluchalos',
Louell chital  prikaz staratel'no, kak  kriptogrammu, zhelaya  ulovit'  skrytyj
mezhdu strochkami smysl.
     No to li takogo  smysla ne bylo voobshche, to li  u Louella ne hvatalo dlya
etogo opyta, nichego, krome banal'nejshih  kazennyh fraz, izvlech' iz dokumenta
emu ne udavalis'.
     "Vam    predpisyvaetsya...   Obespechit'    neobhodimuyu    sekretnost'...
Predostavit' polnuyu samostoyatel'nost'... Postupaete v rasporyazhenie..."
     -- YA im chto, kukla?  --  sprosil Louell, obrashchayas' k pis'mennomu stolu,
na chto tot, estestvenno, nichego ne otvetil. Togda lejtenant reshitel'no vstal
i proshelsya po kabinetu,  vse ubystryaya shag. V golove pochti mgnovenno slozhilsya
otlichnyj  plan predstoyashchej  operacii,  ne toj,  kotoraya  predpisyvalas'  omu
prikazom,  a  pridumannoj samostoyatel'no i prednaznachennoj obespechit' polnuyu
yasnost' proishodyashchego dlya pego lichno.
     Gosti pozhalovali minut cherez sorok.  Dvoe --  v forme inzhenernoj sluzhby
krejsera, tretij  okazalsya  moim starym znakomym,  boevikom Lovinskogo,  tem
samym,  s  kotorym  mne  prishlos'  drat'sya.  Kritonov soprovozhdal  nas  i  v
podzemel'yah Limy,  odnako  sejchas sdelal vid,  chto ne  uznal menya.  YA ohotno
posledoval  ego primeru,  poskol'ku  chelovek etot mne  ne  ponravilsya  svoej
zhestokost'yu i nepredskazuemost'yu postupkov.
     A posle sluchaya s sonarom ya voobshche  ne slishkom doveryal lyudyam Lovinskogo,
Sovershenno neponyatno, kak etot  chelovek ochutilsya na "Rendbolle". Neuzheli dlya
ego   dostavki   otpravili   special'nyj  korabl'?  |to   kazalos'   slishkom
neveroyatnym.
     Sderzhav  svoe  lyubopytstvo, ya promolchal,  vnimatel'no razglyadyvaya svoih
gostej.  Tot  inzhener,  chto  byl  postarshe, derzhalsya neprinuzhdenno  i  svoej
ulybkoj,  pokaznym  dobrodushiem  staralsya  zaranee raspolozhit' menya k  sebe.
Vtoroj, sovsem pochti mal'chishka, s edva probivayushchimisya usikami, pryatal vzglyad
i  toptalsya u samogo  vhoda, pochemu-to  ne  zhelaya, chtoby  ya obratil na  pego
vnimanie, i tem  samym, razumeetsya, vyzyval k sebe naibol'shij interes. Forma
na nem sidela meshkovato, slovno naspeh podbiralas'  s  chuzhogo plecha.  On  ne
zadaval voprosov i ni razu ne podnyal glaz.
     Razgovor nachal  tot,  chto  postarshe. Predstavilsya on kak upolnomochennyj
Tetrasoyuza Larson. Vyhodilo, Komor  otpravil  rejder za chetyresta  parsekov,
chtoby  lyubezno  predostavit'  svoim   politicheskim  protivnikam  vozmozhnost'
vstretit'sya so mnoj.
     Kritonov predpochel v razgovor ne vmeshivat'sya, i vse eto nachinalo sil'no
smahivat' na plohoj lyubitel'skij spektakl' s pereodevaniem.
     Larson  govoril  o  chesti,  o  tom,  chto  ya  v neoplatnom  dolgu  pered
Tetrasoyuzom, spasshim  mne  zhizn',  i  organizovavshim pobeg s Limy.  Sut' ego
putanogo  monologa  v  konce  koncov  svelas'  k  tomu,   chto  nastala  pora
dejstvovat'.   Na  "Rendbolle"  vse  gotovo  dlya   zahvata  korablya   lyud'mi
Tetrasoyuza,  a mne  prednaznachena  vo  vsej  etoj detektivnoj  istorii  rol'
shturmana, kotoruyu ya yakoby uzhe obeshchal Lovinskomu.
     --  Bunt  v  otkrytom  kosmose  po  zakonam  Komora  karaetsya  smert'yu.
Riskovat' zhizn'yu  radi  interesov  Tetrasoyuza,  k  kotoromu  ya  ne  imeyu  ni
malejshego otnosheniya, no takaya uzh malaya cena. Pochemu, sobstvenno, vy dumaete,
chto  ya soglashus' na takoe  predlozhenie? CHto kasaetsya begstva s Limy, to, mne
pomnitsya, menya dostavila na etot korabl' policejskaya sluzhba korporacii.
     Lovinskij prespokojno  pozvolil korporacii zagnat' menya v  ugol,  chtoby
udobnej  bylo potom  iz nego vyuzhivat'.  |to zlilo menya  bol'she vsego.  Mnoyu
prosto  pytalis'  vospol'zovat'sya  v  svoih interesah deyateli  Tetrasoyuza  i
lyubezno predostavili mne rol' peshki v svoih neponyatnyh igrah.
     --  Poslushajte,  Krajnov,  v  konce  koncov,  my  mozhem  najti  drugogo
cheloveka. Na rudnikah Sversona zhivut nedolgo... I vybor u vas nebol'shoj.
     -- Vybor u menya dejstvitel'no  nebol'shoj. No tem ne menee ya otkazyvayus'
ot vashego predlozheniya.
     -- Vy ne  mozhete etogo sdelat'!  My gotovili  vsyu operaciyu v raschete na
vas,  my  zatratili  massu  sredstv,  vremeni,  my  riskovali  zhizn'yu  nashih
sotrudnikov!
     -- Ochen' sozhaleyu. Menya prosto zabyli sprosit' o soglasii vovremya.
     -- Mozhet byt', mne prosto prishit' ego? -- sprosil Kritonov.
     --  A korabl' povedesh'  ty,  chto  li?  Skazhite pryamo, Krajnov,  chego vy
hotite? Deneg?
     Larson  uzhe s trudom vladel soboj.  YA vovse ne  sobiralsya provocirovat'
ego  na neprodumannye krajnie dejstviya.  V konce koncov, Kritonovu nichego ne
stoilo votknut' nozh v lyubogo cheloveka.
     -- Mne hvataet moego zarabotka. No  esli vy otdadite "Rendboll" pod moe
nachalo, togda, ya, vozmozhno, soglashus'.
     CHestno govorya, ya sam udivilsya  etoj  fraze,  ona prozvuchala neozhidanno,
pomimo moej voli. YA ne  sobiralsya stanovit'sya  kapitanom, dazhe  ne  dumal ob
etom -- i vdrug na tebe!
     -- YA ne  mogu etogo sdelat' bez soglasiya shtaba! U nas uzhe est' chelovek,
kotoromu budet porucheno komandovanie Korablem...
     -- Kto on? -- vpervye vmeshalsya v razgovor tot molodoj inzhener, chto  pse
vremya derzhalsya v storonke. Ego vopros yavno ne ponravilsya Larsonu.
     -- Kogda pridet vremya, nam soobshchat!
     -- Vidite, kak malo vy doveryaete sobstvennym sotrudnikam! -- YA srazu zhe
vospol'zovalsya podvernuvshejsya  vozmozhnost'yu.  -- A eshche hotite, chtoby  ya  vam
doveryal! Net  uzh, tol'ko  esli upravlenie korablem  budet v moih rukah --  ya
soglashus' risknut'.
     --  YA  preduprezhdal vas o  tom, chto Krajnov nenadezhen! My ne  mozhem emu
doveryat'. A teper' on znaet  slishkom mnogo i ego  pridetsya likvidirovat'! --
gnul svoe Kritonov.
     -- Otkuda  vy znaete  o  ego neblagonadezhnosti?  |to  vasha  sobstvennaya
vydumka?
     -- Net!  |to  dannye razvedotdela, on  hochet  ispol'zovat' Tetrasoyuz  v
svoih lichnyh celyah!
     "Opyat' Ilen!  -- podumal  ya. --  Skol'ko  eshche raz mne pridetsya zhalet' o
svoem oprometchivom postupke?"
     --  Sejchas bespolezno  sporit' o tom,  kto budet komandovat'  korablem.
Snachala  nuzhno  ego zahvatit'.  Potom ya svyazhus' so  shtabom, i my  reshim  etu
problemu. -- Pirson poproboval eshche raz obojti moe uslovie, no ya tverdo stoyal
na svoem.
     -- Tak delo ne pojdet. Mne nuzhny garantii.
     --  Vy dazhe ne predstavlyaete, k chemu menya vynuzhdaete i kakie  trudnosti
nas  zhdut! Proshche vsego mne bylo by poobeshchat' vam sejchas vse chto ugodno! -- V
ego golose slyshalos' otchayanie.
     -- Vy  prekrasno  znaete,  chto eto ne  tak. V lyubom sluchae, krome menya,
upravlyat' "Rendbollom" u  vas  nekomu, inache vas by  zdes' ne bylo. Nu  a  v
shturmanskoj rubke u menya vsegda budet vozmozhnost' proverit', kak vypolnyayutsya
moi prikazy.
     -- CHego vy dobivaetes',  Krajnov? Slavy? Ona ves'ma somnitel'na. SHansov
dovesti  operaciyu do uspeshnogo  konca  u nas  ne  tak  uzh mnogo! Central'nyj
komp'yuter napichkan  zashchitnymi  blokami, eshche do nachala operacii ego  pridetsya
vyrubit',  inache  avtomatika poshlet na  bazu  avarijnyj  signal.  "Rendboll"
povedut vruchnuyu.
     -- |to nevozmozhno. |to prosto za predelami chelovecheskih vozmozhnostej.
     --  YA  ved'  ne  govoril,  chto  my  ostanemsya  vovse  bez  tehniki. Vse
vspomogatel'nye  sistemy  sohranyat  rabotosposobnost',  budet narushena  lish'
obshchaya koordinaciya ih vzaimodejstviya.
     -- Dazhe  v  etom  sluchae my, skoree  vsego, poprostu  razrushim korabl'.
CHelovecheskij  mozg  ne  sposoben  rabotat'  so  skorost'yu,  neobhodimoj  dlya
upravleniya korablem v moment perehoda.
     --  Nam ponadobitsya vsego lish'  smenit'  koordinaty  i vyigrat'  vremya.
Kibernetiki u nas opytnye. V konce koncov oni ovladeyut  situaciej, dlya etogo
neobhodimo lish' neskol'ko chasov.
     -- Nu  horosho.  Davajte  na vremya  zabudem o  tehnicheskih  problemah  i
predpolozhim,  chto vse  udalos'.  Korabl'  zahvachen, kibernetiki spravilis' s
programmami central'nogo komp'yutera. CHto dal'she? CHto vy sobiraetes' delat' s
"Rendbollom", esli vse udastsya?
     -- No ya zhe vam govoril...
     --  Net, ya  sprashivayu  ne  o  strategicheskih  planah  Tetrasoyuza.  Menya
interesuet,  chto budet s  nami  so  vsemi  posle togo, kak  ves' flot Komora
brositsya za nami v pogonyu? Ne mogut zhe oni ostavit' bez posledstvij podobnyj
incident!  Oni  sdelayut  vse ot  nih zavisyashchee,  chtoby  unichtozhit'  myatezhnyj
krejser kak mozhno skoree.
     -- My ne budem vvyazyvat'sya v draku s flotom Komora. U nas est' plan, na
razrabotku kotorogo ushlo nemalo sil  i vremeni. My  slishkom dorogo zaplatili
za  izlishnyuyu doverchivost' i ne  sobiraemsya povtoryat'  oshibok. Vam dostatochno
znat', chto  dlya osushchestvleniya  nashego zamysla  nuzhen  ne prosto  shturman,  a
specialist,   sposobnyj   vyvesti   "Rendboll"  vruchnuyu,   bez  central'nogo
komp'yutera, hotya by v mertvuyu zonu giperperehoda.
     I togda  ya  snova s chistoj sovest'yu otkazalsya.  Oni  trebovali ot  menya
nevozmozhnogo.
     Tem ne menee oni poprosili menya eshche raz podumat' i  dali na razmyshlenie
neskol'ko  chasov. Znachitel'no men'she Gagarova.  Vremya  podzhimalo. Vsem nuzhen
byl shturman. No za etim skryvalos' i  nechto inoe. Slishkom povyshennyj interes
k moej  osobe, nachinaya  s Limy.  Nalichie sledov gipnobloka v moej  pamyati...
Pohozhe,  svedeniya,   kotorymi   ya  raspolagal,  predstavlyali   dlya   kogo-to
chrezvychajnuyu cennost', k sozhaleniyu, ya i sam ne mog imi vospol'zovat'sya.
     Korporacii  Komora,  Tetrasoyuz...  Sejchas  oba eti  ponyatiya slilis' dlya
menya,   i  ya  zatrudnyalsya  opredelit',  gde  konchaetsya  odna  organizaciya  i
nachinaetsya drugaya...
     Mozhet byt',  etoj  granicy ne  bylo  voobshche.  Mozhet  byt',  organizaciya
Lovinskogo  --  fikciya, pustyshka dlya obmana prostakov,  vrode  menya... Mozhet
byt', Tetrasoyuz  -- vsego lish'  odin iz otdelov vse toj zhe vezdesushchej tajnoj
korporacii?
     Slishkom mnogo u  nih bylo obshchego, i potom, esli real'nogo protivnika ne
sushchestvovalo -- ego sledovalo sozdat' iskusstvenno.
     |ta  ne  takaya  uzh slozhnaya  mysl' mogla  prijti  v  golovu  komu-to  iz
rukovoditelej korporacii, i togda poyavilsya Lovinskij, so svoim razvetvlennym
i krajne  "opasnym"  dlya  Komory Tetrasoyuzom. Podobnaya ideya  mogla  prinesti
korporacii mnogo subsidij i dopolnitel'nyh pravitel'stvennyh fondov.
     Ne  v  etom   li  prichina  moego  neozhidanno  voznikshego  stremleniya  k
samostoyatel'nosti?
     YA ne doveryal Lovinskomu i ne zhelal bol'she rabski  trudit'sya na interesy
Komora.  YA  mog rasschityvat' tol'ko  na  sebya  --  no v odinochku  nevozmozhno
ustanovit'  kontrol'  nad  "Rendbollom". Nuzhny  byli  novye  soyuzniki, novye
druz'ya. Sidya vzaperti, nemnogogo dob'esh'sya.
     I tut ya vpervye  zametil, chto ne  rabotavshie  do sih por skanery v moej
kamere vklyucheny... Nash razgovor podslushivalsya.  Sobytiya  nachali  razvivat'sya
stremitel'no, slovno kto-to otpustil tugo natyanutuyu tetivu.










     Louell   vernulsya   v   kabinet   razdosadovannyj   i   sovershenno   ne
udovletvorennyj  hodom  svoej  sobstvennoj   operacii.  Nesmotrya  na  horosho
produmannyj plan,  uznat' nichego stoyashchego tak  i ne  udalos'.  Ni ego lichnoe
prisutstvie na soveshchanii  zagovorshchikov s  Krajnovym,  ni  organizovannoe bez
vedoma  kapitana proslushivanie ne pomogli  emu  ustanovit'  glavnogo --  chem
prostoj shturman mog do takoj stepeni zainteresovat' dve samye mogushchestvennye
organizacii imperii.
     A vremya podzhimalo.  Louell prekrasno  ponimal, chto  skrytoe  na rejdere
specpodrazdelenie dolgo tam ne ostanetsya. Ono vot-vot pristupit k vypolneniyu
osnovnogo  zadaniya,  i Krajnov,  vmeste so svoej  tajnoj,  uplyvet  ot  nego
navsegda.
     Vse chestolyubivye plany pridetsya togda otstavit'.
     Konechno, mozhno bylo  sygrat' v horoshego  sluzhaku, dolozhit'  v  centr  o
gotovyashchemsya  vosstanii, o raskrytii im lichno celogo zagovora -- eto prineslo
by emu povyshenie v zvanii po krajnej mere na dva punkta. No ne bolee togo...
Takaya  perspektiva  sovershenno  ne  udovletvoryala  neozhidanno  probudivshiesya
appetity molodogo lejtenanta.
     Sbrosiv otvratitel'nyj sinij kostyum inzhenernoj sluzhby, Louell oblachilsya
v privychnuyu i udobnuyu formu. Sama  odezhda ne mnogo  znachila,  no ona pomogla
emu vnov' obresti utrachennuyu uverennost' v sebe.
     Edinstvennoe, chto sulilo hot' kakoj-to uspeh v slozhivshejsya situacii, --
eto ottyazhka  ili  sryv  zadaniya  specgruppy.  Tol'ko  eto pozvolilo  by  emu
vyigrat' neobhodimoe  vremya i  samomu  razobrat'sya s  Krajnovym.  No kak eto
sdelat'? S kosmodesantnikami shutki plohi...
     --  YA  pridumayu chto-nibud'.  YA obyazatel'no  pridumayu! -- kak zaklinanie
proiznes  Louell  vsluh i  ne zametil,  chto  posle etoj  frazy  ekran  davno
sgorevshego monitora na nizhnej polke stellazha neponyatnym obrazom zamercal pod
tolstym sloem pyli i davno obestochennyj pribor vnov' obrel utrachennuyu zhizn'.
     SHestero  desantnikov  iz specpodrazdeleniya  kapitana  Mejlera  otchayanno
skuchali, polnost'yu izolirovannye ot komandy krejsera.
     Izmatyvayushchee  nervy  neponyatnoe  ozhidanie,   soblyudenie  pervoj  gruppy
sekretnosti   i    voobshche   vsya   eta    strannaya   operaciya   po    zahvatu
odnogo-edinstvennogo  cheloveka,  nahodyashchegosya  k   tomu  zhe   pod   arestom,
dejstvovali na lyudej ne luchshim obrazom.
     Zadanie  na  pervyj  vzglyad  kazalos'  slishkom  prostym  dlya  polnost'yu
ukomplektovannogo   desantnogo  zvena.   Takoe   podrazdelenie,   v   sluchae
neobhodimosti, moglo zahvatit'  gorod ili  vzyat'  pod svoj kontrol'  korabl'
tipa "Rendboll" -- i  vdrug prikaz: dostavit' na  bazu  odnogo-edinstvennogo
cheloveka. Oni  privykli  ne  doveryat'  prostym i  legkim, s pervogo vzglyada,
zadaniyam.  Razgovory v  kubrike davno uzhe ne nravilis' Mejleru. On zhdal lish'
povoda, chtoby vmeshat'sya i presech' podspudno zreyushchee nedovol'stvo.
     -- Sidim tut, kak krysy v meshke,  a naverhu reshayut, kogda nas brosit' v
ocherednoe peklo!
     -- Kto on takoj, etot kosmik, radi kotorogo nas syuda prislali?
     --  Nachal'stvu  vidnej,  kto  on  i  zachem  ponadobilsya! --  reshitel'no
vmeshalsya  Mejler.  -- Nashe delo vypolnyat' prikaz!  Nachinaem cherez pyatnadcat'
minut!
     |ta dolgozhdannaya fraza vyzvala v kubrike desantnikov ozhivlenie, kotoroe
mozhno  bylo  sravnit'  razve chto s polucheniem vneocherednoj uvol'nitel'noj na
bereg.
     Mejler,  schitavshij izlishnim  lyubye  naputstviya i  ukazaniya pered  samym
nachalom operacii, na etot raz ne uderzhalsya ot zamechaniya:
     -- CHtoby vse  bylo tiho.  Arestovannogo dostavite na rejder bez  edinoj
carapiny.
     Oni bezhali po kormovym palubam "Rendbolla", razbivshis' na tri dvojki, v
tochnom sootvetstvii s instrukciej.
     Sluchajno  vstrechennye  matrosy  palubnyh  komand  mgnovenno otklyuchalis'
vystrelami paralizatorov.  Pridya v sebya cherez chas, oni mogli lish'  vspomnit'
sverknuvshuyu pered glazami sinevatuyu vspyshku da kakih-to kraboobraznyh chudishch,
na  kotoryh  pohodili lyudi,  oblachennye  v  skafandry  vysshej  biologicheskoj
zashchity.
     Odin tol'ko Mejler vyglyadel v etoj stremitel'no peredvigayushchejsya  gruppe
inorodnym telom. On byl v temnom oblegayushchem speckostyume bez zashchity i pohodil
skoree  na  akvalangista, chem na  desantnika. No vneshnij  vid etogo  sedogo,
slegka sgorblennogo ot postoyannyh trenirovok  voina  byl obmanchiv. V  sluchae
neobhodimosti on mog, vospol'zovavshis'  tol'ko emu odnomu doverennoj  pryamoj
telepa-svyaz'yu s central'nym komp'yuterom  korablya,  vyzvat' dlya ih  podderzhki
vsyu energeticheskuyu moshch' generatorov krejsera.
     Na  chetvertoj  palube, poslednej pered  koridorom s  kayutoj,  v kotoroj
soderzhalsya Krajnov, oni, sleduya zaranee  razrabotannomu  planu, razdelilis'.
Posle nachala operacii lyubye komandy, utochneniya ili izmeneniya nevozmozhny ili,
vo  vsyakom sluchae, bessmyslenny -- shest' chelovek slivalis' v edinyj, zaranee
otlazhennyj i zaprogrammirovannyj  mehanizm, ostanovit' kotoryj, kazalos', ne
mogli uzhe nikakie vneshnie prepyatstviya.
     Pronzitel'nyj zvenyashchij  zvuk  obrushilsya  na pervuyu  dvojku  desantnikov
sverhu.
     SHrastov sreagiroval mgnovenno, otshatnulsya, rvanulsya  nazad i stolknulsya
s bezhashchim za nim Knutsom.
     Lopnuvshaya  pod  potolkom  stal'naya  balka  medlila,  slovno  special'no
dozhidayas' momenta, kogda, stolknuvshis' drug s drugom, oba desantnika na dolyu
sekundy  poteryali  svobodu  manevra. Ona  obrushilas'  na  nih imenno  v  eto
mgnovenie.
     Skafandry  biologicheskoj  zashchity  ne  rasschitany na padayushchie s  potolka
metallicheskie  balki.  V  radiuse sta  metrov vokrug ne  bylo  biologicheskih
ob容ktov, i zashchita ne srabotala.
     Udar byl strashen. Knutsu razdrobilo plecho i povredilo pozvonochnik.
     SHrastov poluchil tyazheluyu travmu  cherepa. Oba mgnovenno byli vyvedeny  iz
stroya  i  nepodvizhnymi grudami zastyli na  polu. V nastupivshej  tishine  lish'
bezotvetno pishchal avarijnyj radiovyzov...
     Vtoraya  para Devidsona obespechivala prikrytie  pri othode  gruppy posle
zaversheniya operacii. Neposredstvenno v atake ona ne uchastvovala.  Poetomu ej
povezlo bol'she.
     Lopnuvshij v skafandre Devidsona  vozduhoprovod lish' nenadolgo lishil ego
soznaniya,  a  ego  naparnik,  bezuspeshno popytavshis' svyazat'sya s  kapitanom,
zanyalsya  svoim  tovarishchem i  v dal'nejshej  operacii ne uchastvoval,  tak i ne
poluchiv novogo  rasporyazheniya Mejlera. CHerez  minutu posle nachala ataki svyaz'
mezhdu desantnikami prervalas' polnost'yu.
     Dveri  kayuty,  v kotoroj soderzhalsya  arestovannyj,  dostigla lish'  para
Ketlina, da i  to blagodarya fantasticheski bystroj  reakcii samogo  kapitana,
sledovavshego za nimi vplotnuyu, i v samyj poslednij moment uspevshego prikryt'
ih zashchitnym polem  ot hlynuvshego v koridor  raskalennogo para iz  lopnuvshego
teplovoda krejsera.
     Temperatura   i   davlenie   okazalis'  nastol'ko   vysoki,   chto   dlya
nejtralizacii  udara  ponadobilos', kak  potom vyyasnilos', vosem'  tetravatt
moshchnosti.
     Kak  by  tam ni  bylo,  etoj poslednej pare i  samomu  kapitanu udalos'
dostich' dverej  kayuty  Krajnova. Vzbeshennyj postydnym  hodom vsej  operacii,
Mejler raznes dver' vystrelom  iz  blastera  i  srazu zhe, ne tratya  vremya na
lishnie ob座asneniya, brosilsya na arestovannogo. Odnako ego molnienosnyj pryzhok
prishelsya  po  pustomu mestu, protivnik  uspel  peremestit'sya v  storonu v tu
samuyu dolyu mgnoveniya, kogda telo Mejlera uzhe otorvalos' ot pola.  Kapitan  s
grohotom  vrezalsya  v  protivopolozhnuyu  stenu  kroshechnoj  kayuty  i besslavno
rastyanulsya na polu. Vorvavshijsya vsled za nim Ketlin uvidel upavshego kapitana
i,  ne razobravshis' v situacii,  narushiv  vse  poluchennye instrukcii,  pochti
reflektorno nazhal na kurok blastera.
     SHift metalsya po  kabinetu, slovno  zapertyj  zver'.  On dazhe ne pytalsya
skryt' svoej yarosti ot treh vysokopostavlennyh pravitel'stvennyh chinovnikov,
pribyvshih  dlya rassledovaniya incidenta  bessledno  ischeznuvshego  rejdera  so
special'noj desantnoj gruppoj na bortu.
     -- |ti  svedeniya  ya  dolzhen byl poluchit' do  nachala operacii! Do, a  ne
posle! -- preryvayushchimsya ot beshenstva golosom, prokrichal SHift.
     -- Ih ne bylo v korporacii, -- myagko skazal odin iz chinovnikov, pytayas'
razryadit'  obstanovku.  -- My  poluchili ih vosem'  chasov  nazad  i,  kak  vy
ponimaete,  ne  mogli  doverit'  ni  kanalam  svyazi,  ni  dazhe  special'nomu
narochnomu. Sobstvenno, odna  iz celoj nashego pribytiya sostoit kak raz v tom,
chtoby oznakomit' vas s etoj informaciej.
     --  Kakoj  ot  nee  teper'  tolk!  Vasha  maniya sverhsekretnosti  delaet
nevozmozhnoj normal'nuyu  rabotu!  Esli by ya poluchil eti dannye srazu  -- ya by
uspel otozvat' gruppu Mejlera!
     -- Otozvat'? Zachem?  Ona vypolnila  svoyu rol'. Teper', po krajnej mere,
pochti  so stoprocentnoj garantiej my mozhem byt' uvereny, chto imeem delo ne s
obychnym vrazheskim agentom, ne s zagovorshchikami i dazhe ne s Tetrasoyuzom...
     -- Tak etot  chelovek, etot shturman Krajnov -- on chto, zemlyanin? -- SHift
vse eshche ne mog poverit', ne hotel priznat' neumolimuyu logiku faktov.
     -- Vo vsyakom sluchai, byl im trista let nazad.
     -- Trista let, vy uvereny?
     -- Da. Imenno stol'ko.
     -- Gde on nahodilsya vse eti gody?
     -- So vsej opredelennost'yu mozhno skazat', chto na territorii imperii ego
ne bylo. My proveli ogromnuyu  rabotu, chtoby  podtverdit'  etot fakt.  Imenno
togda i byla sovershenno tochno ustanovlena data ego rozhdeniya.
     -- Rodivshis', on ischezaet i cherez trista let poyavlyaetsya vnov'?
     -- Ne sovsem tak. On uspel okonchit' kolledzh, zatem na trista let propal
bez vesti. Sohranilis'  kosvennye svidetel'stva o ego gibeli, tri goda nazad
torgovyj korabl' podobral ego na Ride. Im ochen' byl nuzhen shturman.
     -- A dokumenty?
     -- Oni byli u nego v polnom poryadke, za isklyucheniem daty rozhdeniya.
     -- Kakim zhe obrazom  emu  udalos' s takoj fal'shivkoj rabotat' v sisteme
flota korporacii v techenie treh let?
     -- Dokumenty  byli podlinnymi. A chto  kasaetsya daty rozhdeniya  --  takie
oshibki inogda sluchayutsya. V konce koncov my vzyali ego pod nablyudenie.
     V komnate  nadolgo  povislo  ugryumoe  molchanie.  Nakonec glava komissii
polkovnik Kravst, vpervye obrativshis' neposredstvenno k SHiftu, sprosil:
     -- CHto soboj predstavlyaet planeta, otkuda on rodom?
     SHift prikusil gubu, ne bez  osnovaniya polagaya, chto eti chinushi iz centra
ustraivayut emu nechto vrode ekzamena.
     Odnako  on ne  byl  by glavoj  otdela  bezopasnosti,  esli by  ne  umel
sderzhivat'sya v podobnyh obstoyatel'stvah.
     -- |to staryj okrainnyj mir. Gluhaya provinciya. Kogda-to tam byla moshchnaya
kosmicheskaya civilizaciya.  V nekotoryh vpolne ser'eznyh rabotah utverzhdaetsya,
chto  imenno ottuda proizoshla  vsya chelovecheskaya rasa. K momentu  vstupleniya v
Soyuz Svobodnyh Gosudarstv Komora ih promyshlennost' prishla v polnyj upadok.
     -- Oni chto, dobrovol'no vstupili v nashe ob容dinenie?
     -- Kak  i vse  ostal'nye. -- SHift nehorosho  usmehnulsya. --  |tot paren'
vsego lish' vyhodec iz starogo, davno podchinennogo nami mira.
     -- CHto vy o nem dumaete na samom dele? Vy verite vo vse eto?
     --  Krajnovu sejchas primerno trista  sorok let, fakt ego rozhdeniya i ego
polnaya identifikaciya s propavshim bez  vesti chelovekom ne vyzyvayut  somneniya.
Krome togo, s "Rendbolla" ne vernulas' nasha luchshaya desantnaya gruppa...
     -- Davno vy nachali ego podozrevat'?
     -- My sledim za nim goda dva.  U menya  ved' ne bylo etih dannyh! --  Na
etot raz SHift dazhe ne skryval razdrazheniya, kivnuv na privezennuyu ego gostyami
disketu. --  Odni  predpolozheniya. Ishodya  iz nih,  ya  reshil,  chto "Rendboll"
vpolne podhodyashchee dlya nego mesto.
     Reshil eto, pravda, ne on, a sekrong  Gravs. No SHift  ne lyubil  vynosit'
sor iz izby. S Gravsom on uzhe razobralsya.
     -- Svyazhites' s Gagarovym. Pust' oni nemedlenno vozvrashchayutsya na bazu!
     --  Vse  ne  tak   prosto.  Nasha  dispetcherskaya  sluzhba  soobshchila,  chto
"Rendboll", peredav pervuyu  bukvu soobshcheniya, neozhidanno zamolchal i molchit do
sih por.
     -- CHto zhe eto za bukva?
     -- "S".
     -- "SOS"?
     -- Vpolne vozmozhno.
     -- Kakie mery vy prinyali?
     -- My vyslali v rajon, otkuda prinyato soobshchenie, blizhajshij patrul'.
     -- I eto vse?
     -- YA ne rasporyazhayus' flotom. -- SHiftu nadoelo igrat' rol' ekzamenuemogo
mal'chishki. On opustilsya v svoe glubokoe udobnoe  kreslo, ne  toropyas' dostal
tabakerku s zapreshchennym krengom i horoshen'ko im zatyanulsya.
     -- Tak chto zhe vse eto, po-vashemu, dolzhno oznachat'?
     --  |to oznachaet,  chto imperiya,  skoree vsego, lishilas'  svoego luchshego
krejsera,  a  my  upustili   nash   edinstvennyj  shans  vyyasnit',  chto  soboj
predstavlyayut sily, stoyashchie za Krajnovym.
     --  Mne  ne  nravitsya  vashe  otnoshenie  k  etomu  incidentu,  -- slegka
pomorshchivshis',  proiznes  tenevoj  ministr finansov Pavlovskij.  --  V  konce
koncov,   eto   vasha   vina,   chto   podozrevaemyj   byl    vypushchen   iz-pod
neposredstvennogo  nablyudeniya. Situaciyu neobhodimo vzyat' pod kontrol' vo chto
by  to  ni  stalo.  YA  podozrevayu  nalichie mezhdunarodnogo  zagovora.  SHpiony
bankirov Tetrasoyuza povsyudu. My obyazany ih  nejtralizovat', ne schitayas' ni s
kakimi  zatratami.  Poetomu  ya  upolnomochivayu  vas  nemedlenno  vosstanovit'
kontrol' nad "Rendbollom", ispol'zuya dlya etogo lyubye sredstva.
     -- Vy imeete v vidu flot? -- utochnil SHift.
     -- Esli ponadobitsya -- i flot!










     Bol' v levom boku posle  udara blasternogo lucha kazalas' nesterpimoj, ya
chuvstvoval  tol'ko, kak ona  neotstupno presleduet  menya, ne davaya polnost'yu
ujti v spasitel'noe zabyt'e.
     Kogda  ogromnym usiliem voli mne  udalos'  na sekundu oslabit'  bolevye
tiski,  chtoby  shvatit'  glotok  vozduha,   mrak,  okruzhavshij  menya,  slegka
otstupil, i  ya uvidel  vmesto elektricheskoj paneli  na  potolke svoej kamery
blednye luchi probivavshegosya  skvoz' tuman solnca. |to  otkrytie ne udivilo i
ne  obradovalo menya. YA zhdal kazhduyu  minutu, chto bol' snova  vernetsya, no ona
pochemu-to medlila.
     Kraeshkom  soznaniya  ya  otmetil,  chto  mir  vokrug  vyglyadit  surovo   i
velichestvenno.
     Sejchas menya ne  slishkom zanimal vopros o tom, kak ya zdes' ochutilsya. Sil
dlya analiza situacii prosto ne ostavalos'.
     YA boyalsya vzglyanut' na svoj izuvechennyj bok, no skvoz' odezhdu chuvstvoval
korku zapekshejsya krovi. |to bylo stranno, potomu chto posle udara blastera ne
byvaet  nikakoj  krovi.  Razrushennye  vysokoj  temperaturoj  tkani  poprostu
obuglivayutsya.
     Vyzhit'  pri takom  popadanii  prakticheski nevozmozhno,  i  poskol'ku moe
soznanie  rabotalo dostatochno  chetko,  ya podumal,  chto eto  skoree vsego tot
samyj predsmertnyj vsplesk prosvetleniya, o kotorom ya stol'ko slyshal. Tem  ne
menee bol', poteryav prezhnyuyu silu, s kazhdoj minutoj otstupala.
     Bez osobogo truda ya pripodnyalsya  na lokte i osmotrelsya. YA lezhal  na dne
uzkogo  gornogo  ushchel'ya,  osveshchennogo  tusklym  solncem, edva  probivavshimsya
skvoz' hrebty skalistyh vershin,  zadernutyh,  kak shirmoj,  mrachnymi  nizkimi
oblakami.
     Nepodaleku  protekal  ruchej,  vdol'  nego zmeilas' tropa,  po  kotoroj,
vidimo, nedavno proshel vooruzhennyj otryad.
     SHel on s  boem, proryvayas'  cherez zastavu,  perekryvshuyu edinstvennyj  v
etoj  storone   gornyj  prohod.   Povsyudu  valyalis'  shlemy,  oblomki  kopij,
okrovavlennye tela v  chernyh dospehah.  Sejchas zastava byla razrushena, vragi
unichtozhili ee i ushli dal'she, vverh...
     Menya ne  udivili  ni  ischeznovenie  "Rendbolla", ni starinnye  dospehi,
valyavshiesya vokrug. Samym vazhnym pochemu-to kazalsya  fakt  proryva  vrazheskogo
otryada, slovno ya byl odnim iz  zashchitnikov etoj gornoj zastavy, odnim iz teh,
kto proigral shvatku, i mech,  vonzivshijsya mne  v bok...  Mech? Razve  eto byl
mech?
     Preodolev  vnutrennee soprotivlenie,  ya vzglyanul  na svoyu  ranu. Skvoz'
prorez'  v  odezhde  ziyalo shirokoe rezanoe otverstie v  bedre i  vyshe... |to,
bezuslovno,   byl  udar  mecha   i,  sudya  po  harakteru   rany,  opredelenno
smertel'nyj. Neponyatno, pochemu ya do sih por zhiv.
     Kraem glaza ya ulovil mel'knuvshuyu ten' za kruglymi valunami, navalennymi
poperek tropy.  Zauchennym zhestom cheloveka, privykshego k vnezapnoj opasnosti,
ya povernulsya, prevozmogaya bol' ot rezkogo dvizheniya. Pravaya ruka uzhe sharila v
trave sredi oblomkov v poiskah kakogo-nibud' oruzhiya.
     -- Ostav'. Ono tebe ne ponadobitsya, -- proiznes golos iz-za valuna.  --
CHas nazad my vmeste s toboj zashchishchali zdes' zastavu.
     Nakonec ya uvidel  togo, komu prinadlezhal  golos, -- voina v iskroshennyh
belyh  dospehah,   so  sledami   mnogochislennyh  ran.  Iskorezhennyj  shlem  s
pripodnyatym   zabralom  otkryval  priyatnoe   prostoe   lico.   Serye  glaza,
zatumanennye  perenesennoj  bol'yu,  smotreli  na  menya   pristal'no  i  chut'
pechal'no. SHatayas', on podoshel i sel ryadom, brosiv v travu svoyu okrovavlennuyu
sekiru.
     -- Kak tebya zovut? -- sprosil neznakomec.
     -- No ty zhe skazal, chto my vmeste srazhalis' u etoj zastavy!
     -- Konechno, srazhalis'. Tol'ko pri takoj rane, kak u tebya... Kazhdyj raz,
kogda  odin iz nas padaet na pole boya so smertel'noj ranoj, on vstaet snova.
Pravda, posle etogo ego zovut inache... Zatem vse povtoryaetsya vnov'.
     -- Vyhodit, ya umer?
     -- V svoem  mire -- da. No zdes', mozhno skazat', ty tol'ko chto rodilsya.
I voevoda zahochet uznat', pochemu ty zdes' okazalsya. Pochemu imenno ty.
     Starayas' spravit'sya  s lavinoj  obrushivshihsya  otkrytij,  ya  neostorozhno
povernulsya, ishcha v okruzhayushchem pejzazhe nechto sposobnoe oprovergnut' ego slova.
I zastonal ot vernuvshejsya boli.
     -- Bol' sejchas projdet. Ot rany ne ostanetsya dazhe sleda, dazhe shrama.
     Skoree vsego,  eto  pravda... I  ya  dejstvitel'no umer.  Pochemu-to  eto
otkrytie ne slishkom potryaslo menya,  slovno ya umiral ne v pervyj raz. Znachit,
polnost'yu chelovek vse-taki ne ischezaet posle smerti...
     -- Vyhodit, ya nahozhus' na tom svete?
     -- Vernee, na etom. Vo vsyakom sluchae, v drugom mire.
     -- Tam, naverhu, za perevalom -- zamok?
     -- Ty znaesh'? Togda prichina tvoego poyavleniya imenno v etom.  Est' lyudi,
svyazannye s nami nastol'ko sil'no, chto ih zhizn' v predydushchem kruge  --  lish'
ozhidanie zdeshnego  rozhdeniya. Esli ya  ne oshibsya -- tebya  zhdet zdes' neobychnaya
sud'ba. Sejchas nado vstat' i dojti so mnoj do reki.
     On  ostorozhno  podderzhal   menya,  pomog  podnyat'sya.  YA  sovershenno   ne
chuvstvoval  slabosti  -- tol'ko bol', kotoraya  teper'  stala glushe i uzhe  ne
zanimala vsego moego soznaniya. On skazal,  chtoby ya nazyval ego Mstislavom. YA
zametil  temnyj   granit   pod   nogami,  klochki  serovatogo  dlinnogo  mha,
zabryzgannogo krov'yu. I tishina.  Ni shchebeta ptic, ni posvista vetra. Slyshalsya
lish' rokot  vody v  reke, perehodyashchij vdali v groznyj gul vodopada. |to  byl
surovyj mir. Surovyj i prostoj.
     Slovno uslyshav moi mysli, Mstislav skazal:
     -- Zdes' net nichego lishnego. Tol'ko skoncentrirovannaya sushchnost'.
     -- Sushchnost' chego?
     -- Sushchnost' mira. Pozzhe ty pojmesh'.
     Provodiv menya  do reki, Mstislav pomog umyt'sya, obmyt' rany, a  potom i
napit'sya  rokochushchej, begushchej s gor vody. I tol'ko  togda ya ponyal, kak sil'na
byla  moya zhazhda.  Bol' proshla,  ischezla,  rastvorilas' v svezhesti i prohlade
etoj vody.
     -- Teper' nam pora. Nas zhdut. Ty uzhe mozhesh' idti?
     My proshli ne men'she  dvuh kilometrov po  uzkoj gornoj trope vdol' reki,
prezhde chem  mestnost' stala  zametno povyshat'sya. Povsyudu, u kazhdogo povorota
tropy, ya videl vse novye i novye sledy prorvavshejsya skvoz' zastavu ordy.
     -- Oni dojdut do samogo zamka?
     -- Oni davno uzhe tam.
     -- Naskol'ko eto opasno? Oni smogut prorvat' oboronu?
     -- |togo ya  ne znayu.  Vse zavisit ot togo, uspel li Samgri predupredit'
nashih o  proryve. A  takzhe  i  ot togo, chej flot oderzhit pobedu v  shvatke u
Del'ty Lebedya.
     -- CHej flot?.. Pri chem zdes' Del'ta?
     -- Ty vse eshche ne ponimaesh'? Sobytiya vashego mira otrazhayutsya v nashem, kak
v zerkale. No i  pobeda flota  Komora zavisit  ot  togo, prorvutsya li chernye
skvoz'  vtoruyu  liniyu  zastav. Vse  vzaimosvyazano  v nashih  mirah.  Sushchnosti
pronizyvayut odna druguyu.
     --  Esli vy  znaete o nashem mire tak mnogo, pochemu  vy ne  izmenite hod
bitvy, ne sozdadite bolee sovershennogo oruzhiya?
     -- Zdes' tol'ko chestnaya  shvatka  imeet znachenie. Tol'ko ravnym oruzhiem
ty mozhesh' pobedit' vraga. Est' lish'. odno-edinstvennoe isklyuchenie.
     On vnezapno zamolchal, i mne pokazalos', chto  sluchajno Mstislav kosnulsya
nekoj tajny, govorit' o kotoroj ne imel  prava. CHtoby  prervat' zatyanuvsheesya
nelovkoe  molchanie, ya  ukazal  na  zolotistoe  zarevo,  okrasivshee  nebo  za
vershinoj utesa, zakryvavshego ushchel'e.
     -- Tam zamok? -- On lish' molcha kivnul v otvet.
     -- I my pojdem vnutr'?
     On,  vidimo, pochuvstvoval nepoddel'noe volnenie v moem voprose,  potomu
chto usmehnulsya i skazal:
     -- Konechno. Ved' ty teper' odin iz nas.
     Pod容m  dlilsya  eshche chasa dva,  i lish' potom,  kak-to neozhidanno, srazu,
zamok voznik peredo mnoj tak, kak  ne  raz voznikal vo sne.  Co vsemi svoimi
reznymi bashnyami, s tusklym bleskom chervonnogo zolota, otrazhennogo ot sten, s
lebedinoj  sheej  mosta,  s  flagami  na  bashnyah  i   zvukami  boevogo  roga,
zatrubivshego pri nashem poyavlenii.
     -- Gde  zhe  chernye  vityazi?  -- sprosil ya, porazhennyj tishinoj i pokoem,
napolnyavshimi dolinu u podnozhiya zamka.
     -- U nas bitvy otdeleny ot ostal'nogo.
     YA ne sovsem ponyal, chto on imel v vidu, no peresprashivat' ne stal.
     To li ya otvleksya ot okruzhayushchego pejzazha, razglyadyvaya zamok, to li vremya
zdes'  obladalo  neobychnymi  svojstvami,  no  kak-to  neozhidanno, srazu,  my
okazalis' u vorot zamka.
     Prohodya  mimo  zolotoj  steny, ya  ne uderzhalsya  i  pogladil ee holodnuyu
l'distuyu poverhnost'. Odna iz legend poluchila svoe  osyazaemoe  podtverzhdenie
-- vneshnie steny  zamka byli  otlity iz  chervonnogo  zolota, vysotoj  v  tri
chelovecheskih rosta  i tolshchinoj ne men'she  metra. Oni,  kazalos', vyrosli  iz
dikih  skal  i  byli   prevrashcheny  v  zoloto  siloj,   nepodvlastnoj   moemu
voobrazheniyu. YA ne  uvidel v  nih ni edinogo shva,  nikakih  sledov kladki ili
svarki, nuzhnuyu formu im pridali ruki nechelovecheskih masterov.
     Skoree  vsego,  ya  vosprinimal  okruzhayushchee  kak  son,  kak bred  tyazhelo
ranennogo cheloveka,  i vse  ravno  hotel zapomnit'  kazhduyu  meloch', unesti v
pamyati kazhduyu detal' svoego koldovskogo videniya...
     CHetvero  vityazej  stoyali  vokrug bol'shogo stola, zavalennogo kartami  i
drevnimi  svitkami. Oni byli v myagkih  odezhdah iz grubo sotkannoj shersti. Ih
belye  plashchi kazalis' myatymi i chrezmerno tyazhelymi, slovno stal'nye kol'chugi.
Vityazi vyglyadeli  ustalo. Bitva,  kotoruyu oni  veli  beschislennoe kolichestvo
let, ostavila na ih licah neizgladimyj otpechatok pechali.
     Kogda  v zal  voshli  my  s Mstislavom, nikto dazhe ne  povernul  golovy.
Tol'ko u samogo stola na nas obratili vnimanie. No eshche prezhde ya zametil, chto
lish'  zvuk  moih  shagov  otrazhaetsya   pod  svodami  zamka.  Mstislav  stupal
sovershenno besshumno -- slovno byl ten'yu.
     -- Kogo ty privel segodnya, Mstislav? -- sprosil starshij iz vityazej, i ya
zametil v  ego vzglyade  neskryvaemuyu grust'. --  Anzhel byl horoshim voinom...
Mir  puti ego. -- Oni sklonili  golovy v  minutnoj skorbi, i ya pochuvstvoval,
kak nelegko predstat' v chuzhoj lichine pered glazami  teh, kto znal tebya inym.
V lichine togo, s kem oni proshchalis'.
     YA byl  ne  prosto  chuzhakom. V etom mire ya  byl  nikem. YA ne  byl bol'she
Anzhelom i ne sovershil eshche ni odnogo postupka, chtoby stat' zdes' kem-to inym.
Moe  sobstvennoe imya kazalos' mne  sejchas  bessmyslennym  zvukom.  I potomu,
stisnuv zuby, ya  zhdal  ih voprosov. No oni molchali.  i togda ya proiznes svoi
pervye pod etimi svodami slova, tochno hotel opravdat'sya...
     -- V tom, chto ya ochutilsya v zamke, net moej viny.
     --  Viny? --  Orest-voevoda  pripodnyal  golovu ot karty,  s  udivleniem
razglyadyvaya  menya. --  Popast' syuda  --  bol'shaya chest'. Nemalaya  zasluga dlya
togo,  kto sumel eto sdelat'. Podojdi syuda, --  proiznes on, povernuvshis'  k
ambrazure.
     Molcha povinovavshis', ya  vstal ryadom s  nim.  Otsyuda  horosho  byl  viden
nizhnij dvor, hranivshij na sebe sledy mnogochislennyh bitv, ne zamechennyj mnoj
v to vremya, kogda my s Mstislavom podnimalis' po nizhnim lestnicam; no, mozhet
byt',  to byl sovershenno  drugoj dvor?  Drugoj, potomu  chto  vmesto  sumerek
vechera zdes' siyalo yarkoe poludennoe  solnce, a vmesto tishiny  i pokoya u sten
zamka bushevala bitva.
     Pozzhe  ya uznal,  chto  iz kazhdogo okna otkryvalsya svoj sobstvennyj  vid,
slovno vyhod v inoe vremya...
     Dvor, kotoryj lezhal  pered  moim  izumlennym  vzorom, byl ves'  zavalen
izlomannym oruzhiem i telami pavshih. SHest' belyh vityazej otchayanno  rubilis' u
shesti vnutrennih vorot zamka. Kazhdyj iz nih protivostoyal  celoj tolpe vragov
v chernyh  dospehah. Polchishcha chernyh vityazej vlivalis' skvoz' shirokie  prolomy
naruzhnoj steny, polnost'yu zapolnyaya vnutrennij dvor.
     --  Nam  prishlos' otstupit'  ot vneshnih  sten, i  teper'  uchast'  zamka
predreshena.  Nas slishkom  malo, chtoby vystoyat'  srazu u  shesti vorot. CHto ty
dumaesh' ob etom?
     -- A esli  reshit'sya na vylazku? I  vsem  srazu  popytat'sya otbrosit' ih
obratno k stene, mozhet byt', dal'she...  -- YA ostanovilsya, ne smeya prodolzhat'
i dumaya o tom, chto ne mne uchit' pravilam boevogo iskusstva zdeshnih voinov.
     Orest, zametiv moyu zaminku, skazal:
     -- My sprashivaem ob etom  kazhdogo, kto k nam prihodit. My obobshchaem opyt
i  vybiraem luchshie resheniya, ne prenebregaya nichem. Dlya vylazki u  nas slishkom
malo sil. Sotnyu-druguyu let nazad eto eshche moglo poluchit'sya... Segodnya ostalsya
lish' odin-edinstvennyj sposob, slishkom trudnyj dlya togo, chtoby voplotit' ego
v real'nost'.
     On dolgo  molchal, i ya ne smel prervat' ego  razdum'ya, ponimaya, kak malo
znachu  v  etom novom dlya menya mire. Tem  ne menee mne pokazalos', chto  Orest
zhdal  ot  menya  chego-to  i  byl yavno razocharovan moim molchaniem. Nakonec  on
prodolzhil:
     -- Vse  poslednie  gody dela  u  nas  shli  vse huzhe  i  huzhe.  Prichina,
vozmozhno, v samoj nature cheloveka, v ego alchnosti, v obostrivshejsya bor'be za
vlast' vo vneshnem mire.
     -- Znachit, pobeda chernyh predreshena?
     -- Nichto ne predresheno, poka  prodolzhaetsya bitva. Primerno raz v tysyachu
let  odnomu iz nas udaetsya vernut'sya obratno v svoj  prezhnij mir.  I  kazhdyj
raz,  kogda  eto proishodit, my nadeemsya na peremeny,  potomu chto tol'ko  iz
vneshnego  mira,  ot  togo,  kto  proshel  nash  put'  dvazhdy,  mozhem my  zhdat'
dejstvennoj  pomoshchi.  No, vidimo,  vremya eshche ne  prishlo...  Hotya to, chto  ty
poyavilsya bez  sobstvennogo  oruzhiya, --  horoshij  znak. CHtoby najti  sily dlya
popytki  vernut'sya,  nuzhny privyazannost' k prezhnemu  miru,  lyubov' i zhelanie
pomoch'. YA ne znayu, est' li u tebya vse eto.
     --  No  esli  ya  ne opravdayu  vashih  nadezhd, ostavshis'  zdes'...  --  YA
pochuvstvoval vnezapnyj  holod ot svoih slov. Pobyvat' v zamke svoej mechty --
odno delo, sovsem drugoe -- ostat'sya zdes' navsegda. -- V chem budut sostoyat'
moi  obyazannosti?  -- zakonchil  ya  svoj  vopros,  skryvaya  ot Oresta beshenyj
horovod svoih protivorechivyh myslej.
     -- Obyazannosti prosty -- srazhat'sya  i ujti,  kak ujdem my vse. Podrobno
tebe  vse  rasskazhet  Mstislav. On  budet tvoim naparnikom,  kak  ran'she byl
naparnikom Anzhela. Ochen' skoro ty i sam pojmesh' vse nashi prostye, neizmennye
pravila.
     Voevoda otoshel,  i na  kakoe-to vremya ya  okazalsya  predostavlen  samomu
sebe.
     Vse pyatero vityazej sobralis' u stola, obsuzhdaya plany ocherednoj shvatki.
Do  menya  doletali lish'  gul golosov i obryvki  otdel'nyh  fraz. S gorech'yu ya
podumal o  tom,  chto ne smogu  byt' im poleznym. Ne smogu sravnit'sya s samym
mladshim iz  nih po opytu shvatok i po priemam vladeniya  ih  drevnim oruzhiem,
davno uzhe zabytym na Zemle. Mne pridetsya zanovo uchit'sya zdes' vsemu.
     Ostanoviv vzglyad na starinnom oruzhii, razveshannom po stenam, ya otmetil,
chto iznutri  zamok  slozhen iz  obychnogo  serogo  granita,  potreskavshegosya i
potemnevshego ot vremeni. Nichto zdes' ne napominalo o zolote, razve chto svet,
struivshijsya  iz  odnogo  okna   zamka,  i  glubokij  mrak,  pritaivshijsya  za
protivopolozhnym.
     Ot razdumij nad etoj nerazreshimoj zagadkoj menya otorval golos Oresta:
     -- Pora, brat'ya. CHetvertaya truba, slyshite? -- Iz okna do menya doneslos'
penie serebryanogo roga.
     -- Nuzhno otdohnut'. Zavtra budet nelegkij den'.
     Mstislav provodil menya  po lestnice do malen'koj kel'i v uglovoj bashne.
V ee edinstvennoe okno probivalsya snaruzhi lish' slabyj lunnyj svet.
     -- Starajsya ne slishkom  chasto vyglyadyvat'  v okno.  |to mozhet okazat'sya
opasnym.  Spi  spokojno. -- Mstislav postavil svechu i vyshel. Pochti srazu zhe,
prenebregshi ego preduprezhdeniem, ya okazalsya u okna.
     Dvor zamka, pogruzhennyj v  noch', osveshchalsya slabym  svetom luny. Ne bylo
ni malejshih sledov bitvy, prodolzhavshejsya v tom zhe dvore, pod svodami  yuzhnogo
portala... bol'she vsego porazhalo  to, chto iz svoego okna ya videl tu zhe chast'
dvora, chto iz ambrazury. Tol'ko vremya okazalos' inym...
     Vdaleke, nad  samoj stenoj, tam, kuda ne dostaval nevernyj svet luny, ya
ulovil kakoe-to dvizhenie. Kak tol'ko  ya ego zametil, t'ma v etom meste stala
gushche.
     V  nepronicaemom mrake medlenno i besshumno podkradyvalsya ogromnyj  kot.
No  eto byl  ne  kot...  YA  pochuvstvoval, kak  ot  pyatna  potyanulis'  ko mne
nevidimye toki.
     Rvanuvshis', ya  obnaruzhil,  chto telo  ne povinuetsya, i togda  panicheskij
uzhas  paralizoval  menya  polnost'yu.  CHelovecheskij  glaz, polnyj nenavisti  i
ugrozy, zapolnil ves' dvuhmetrovyj prolet okna.
     YA videl kazhduyu zhilku  v ego nalitom krov'yu  belke, oshchushchal ledyanoe  zhalo
zrachka,  pogruzhavsheesya  v  menya  vse  glubzhe. YA hotel zakrichat', pozvat'  na
pomoshch', no ne smog proiznesti ni zvuka. Povinuyas' neslyshnomu prikazu  glaza,
ya sdelal po napravleniyu k oknu eshche odin shag. Ne znayu, chto menya spaslo. Mozhet
byt',  nekij simvol, znak,  kotorym ya myslenno perecherknul  chudovishchnoe  oko?
Ruka sluchajno zadela bronzovyj podsvechnik. S grohotom on  ruhnul na kamennyj
pol.
     Navazhdenie ischezlo.  Za oknom ne ostalos' nichego,  krome pustogo dvora.
Oshchushchenie uzhasa i perezhitoj smertel'noj opasnosti  vse eshche presledovalo menya.
Ves'  v  holodnom  potu, ya  probralsya k svoemu lozhu i  s golovoj zakutalsya v
mehovoe   odeyalo,   reshiv   vpred'   ne   prenebregat'   tak   legkomyslenno
predosterezheniyami Mstislava.










     YA prosnulsya, kogda pervye luchi solnca upali na moe lico iz okna kel'i.
     Rana sovershenno perestala  bespokoit', i,  vzglyanuv  na  to  mesto, gde
vchera eshche ziyalo strashnoe rezanoe otverstie, ya obnaruzhil edva zametnyj tonkij
rubec.
     Mstislav okazalsya  prav, rany  zdes' zazhivali bystro. Podojdya k oknu, ya
ubedilsya, chto pod stenoj bashni po-prezhnemu lezhal pustynnyj dvor bez malejshih
sledov  srazhenij,  na etot  raz  osveshchennyj  solncem. Ne  bylo  nichego,  chto
napominalo  by  o  vcherashnem koshmare.  Okno,  zakrytoe  prozrachnoj  plenkoj,
pohozhej  na slyudu, tonko zazvenelo  ot moego prikosnoveniya. Sudya po uprugomu
soprotivleniyu, plenka obladala dostatochnym zapasom prochnosti.
     Sejchas nochnoe  priklyuchenie kazalos' plodom pustogo voobrazheniya. Esli zhe
vizit  gigantskogo  nochnogo  glaza   imel  kakoe-to  otnoshenie   k   mestnoj
real'nosti,   to  ya,  skoree  vsego,  pokazhus'   smeshnym,  nachav   ob   etom
rassprashivat'. Slishkom uzh ya privyk  v svoej prezhnej zhizni  polagat'sya tol'ko
na sebya.
     Otkryv dver', ya okazalsya na uzkoj vintovoj lestnice. V nizhnem pomeshchenii
bashni Mstislav kuskom vetoshi chistil svoj dlinnyj i tyazhelyj, kak molot, mech.
     -- Prosnulsya?
     YA molcha kivnul, otvodya glaza v storonu.
     -- Noch' proshla spokojno?
     -- Da. Vse v poryadke.
     Teper' ya okonchatel'no skryl svoe nochnoe priklyuchenie. Skoree vsego iz-za
durackogo chuvstva nelovkosti -- Mstislav ved' menya  preduprezhdal ne lezt'  k
oknu. Tak ya sovershil svoyu pervuyu znachitel'nuyu oshibku v etom mire.
     --  Razve u  vas ne  polagaetsya  zavtrakat'?  -- postaralsya i perenesti
razgovor na drugoe.
     --  |to  nesovershennyj  sposob  polucheniya  energii.  Slishkom mnogo  sil
rashoduetsya na usvoenie pishchi, no esli ty hochesh'...
     -- Net. |to ne obyazatel'no. YA postarayus'  delat' zdes' vse  tak zhe, kak
vy.
     -- Togda ty dolzhen obzavestis' sobstvennym oruzhiem.
     -- Blasterom, naprimer? -- poproboval ya poshutit'.
     -- Nazvanie ne imeet znacheniya, no najti ego nelegko.
     -- Kogda ya sluzhil na "Tandere", u menya bylo oruzhie.
     -- |to  kazennoe oruzhie.  Vot  najdesh'  svoe sobstvennoe,  i u  tebya ne
ostanetsya ni malejshih somnenij v tom, chto ono prednaznacheno imenno dlya tebya.
A  poka vyberi  sebe chto-nibud' otsyuda. --  On kivnul na  grudu, lezhavshuyu  u
steny. -- I pospeshi. Nam pora zastupat'  na post.  Do utrennej  ataki chernyh
ostaetsya men'she chasa.
     S neskryvaemoj opaskoj ya podoshel k dospeham, v  besporyadke svalennym na
polu bashni.  Vo  vse storony  torchali nakonechniki  kopij, slishkom tyazhelyh  i
dlinnyh dlya  moih slabyh ruk. Mechi, kotorye  ya vryad li smog by dazhe podnyat'.
Vdrug ya vspomnil, chto  moe tepereshnee telo --  eto telo vityazya, zakalennoe v
mnogochislennyh shvatkah,  i  ya  naprasno emu  ne  doveryayu.  Kakaya-to  pamyat'
vladeniya oruzhiem navernyaka ostalas' v refleksah, a uzh  sily v moih  muskulah
bol'she chem dostatochno. I vse zhe ya ponimal, chto dlya nastoyashchego boya neobhodimy
special'nye trenirovki, rasschitannye  na vyrabotku avtomaticheskih refleksov,
kotoryh u  menya ne  bylo, i esli  dazhe sil  hvatit, v  otvetstvennyj  moment
podvedet otsutstvie opyta.
     Mne ne hotelos' predstat' pered Mstislavom v nevygodnom svete. On i tak
otnosilsya ko mne s zametnym skepticizmom.
     Razvoroshiv  vsyu  grudu,  pochti na  samom dne  ya nashel,  nakonec, chto-to
podhodyashchee.
     |to byl malen'kij chernyj samostrel iz polirovannogo metalla s pruzhinnym
spuskom i horoshim  ramochnym pricelom. Kogda-to v shkole kosmonavtov ya neploho
sdaval zachety po strel'be, sejchas  eto moglo prigodit'sya. Pokopavshis' eshche, ya
obnaruzhil kolchan  s  nuzhnymi  mne korotkimi i tyazhelymi  strelami,  a zatem i
oblegchennyj polumech, na kotorom reshil zakonchit' svoyu ekipirovku.
     Skepticheski oceniv moj  vybor, Mstislav, odnako,  nichego ne vozrazil, i
vskore my  pokinuli dvor zamka,  kak i v proshlyj raz, kogda  prishli syuda, ne
vstretiv ni odnogo cheloveka.
     Dovol'no  dolgo my prodvigalis' po ploskogor'yu vniz, v  protivopolozhnuyu
storonu ot togo mesta, gde raspolagalas' vcherashnyaya zastava.
     -- CHem eshche vy tut zanimaetes', krome srazhenij? Est' li u vas knigi, kak
voobshche provodite vy chasy dosuga i razdumij?
     -- Dosuga? --  On  usmehnulsya.  -- Zdes'  ne  byvaet  dosuga.  Shvatka,
smertel'naya ustalost', otdyh i snova shvatka.
     -- V svoem  mire ya predpochital prostye  i  osyazaemye  veshchi. Est', pit'.
Sluchalos',  lyubil  zhenshchin...  Tam ya oshchushchal vkus zhizni i,  po-moemu, ne  umel
cenit' to, chto bylo ryadom.
     -- Ostorozhnej! Mysli, slova, zhelaniya -- vse  eto ne menee  real'no, chem
lyuboe dejstvie. V nashem mire -- v osobennosti.
     -- Razve tak mozhno zhit'?
     -- Zdes' ne zaderzhivayutsya podolgu. Samoe bol'shee neskol'ko dnej.
     -- A potom?
     -- Sleduyushchij  uroven' -- tot,  na  kotoryj tebe udastsya podnyat'sya, ili,
byt' mozhet, opustit'sya.
     -- A chto tam?
     -- Ne znayu. U  kazhdogo svoe mesto. Dlya togo, chtoby popast' na sleduyushchij
uroven', nado horosho vypolnit' svoj dolg zdes'.
     -- Dolg? Pered kem?
     --  Pered tvoimi potomkami. Pered  civilizaciej, v kotoroj ty  rodilsya.
Kazhdyj  tvoj  postupok,  sovershennyj  v  etom  mire,  budet  imet'  dlya  nih
mnogokratno usilennoe znachenie!
     --  No  esli  mozhno  podnyat'sya  na  sleduyushchij  uroven',  znachit,  mozhno
spustit'sya i na predydushchij?
     Mstislav ostanovilsya i dolgo pristal'no razglyadyval menya, slovno uvidel
vpervye.
     --  To,  chto  ty  skazal sejchas, ochen' vazhno. Ty dazhe ne predstavlyaesh',
naskol'ko.  No  ty  dolzhen  nauchit'sya  polnost'yu kontrolirovat' svoi mysli i
zhelaniya. Inache, vopreki tvoej vole, neozhidanno mozhet ispolnit'sya to, chego ty
vovse ne hotel.
     -- Ladno, moi zhelaniya ostanutsya pri mne. Kuda nam teper'?
     -- My prishli. Segodnya nasha zastava budet na etoj trope.
     ZHdali dolgo v polnom molchanii. Po zamknutomu i surovomu vidu  Mstislava
ya ponyal, chto, podelivshis' svoimi sokrovennymi  myslyami,  dobilsya lish' odnogo
-- eshche bol'shego otchuzhdeniya dlya sebya v etom i bez togo chuzhom i holodnom mire,
v kotoryj eshche sovsem nedavno tak stremilsya popast'...
     Vskore na  trope poyavilas' pervaya kolonna chernyh vityazej, i vremeni dlya
razdumij ne  ostalos'.  YA  natyanul  tetivu  svoego arbaleta, vlozhil strelu i
pojmal v ramku  pricela grud' vperedi  idushchego komandira -- no palec medlil,
ne  reshayas'  poslat' smert' v  zhivoe telo ne  znakomogo mne,  ni  v  chem  ne
povinnogo cheloveka. YA dazhe ni znal tolkom, za chto dolzhen  budu  srazhat'sya...
Nechto  temnoe,  ostavsheesya ot togo klubka  za oknom,  nasheptyvalo mne melkie
opravdaniya moego samogo obyknovennogo straha.
     Slovno ugadav moi mysli, Mstislav skazal, nahmurivshis':
     -- Ty  ne ub'esh' ego. Zdes'  nikto ne umiraet. Vse eto skoree igra. Dlya
nas, vo vsyakom sluchae. Pravda,  bol' odinakova povsyudu. --  On vyhvatil mech,
vyprygnul  iz-za  ukrytiya i s  yarostnym krikom  vrezalsya v  perednyuyu sherengu
vragov. Mne nichego ne ostalos', kak spustit' tetivu i posledovat' za nim.
     Voin,  v kotorogo ya vystrelil,  poshatnulsya i ruhnul  na tropu. Perednie
ryady napadavshih smeshalis'. CHast' iz nih, okruzhiv  Mstislava plotnym kol'com,
medlenno  ottesnyala ego v storonu. Drugaya chast', derzhas' ot  menya v storone,
zamykala krug, otrezaya vse puti k otstupleniyu.
     Rasstoyanie mezhdu napadavshimi  i mnoyu sokratilos' nastol'ko, chto arbalet
stal bespolezen. Brosiv ego na zemlyu, ya obnazhil svoj korotkij  i legkij mech,
ponimaya,  chto  s  takim  oruzhiem  ne  vystoyu protiv  desyatka  protivnikov  i
neskol'ko minut. No oni pochemu-to medlili s reshayushchej atakoj. Iz zadnih ryadov
vydvinulis' neskol'ko chelovek s setyami i korotkimi palicami v rukah. Pohozhe,
menya reshili zahvatit' v plen zhivym.
     YA  zashchishchalsya yarostno i nebezuspeshno, pol'zuyas' v polnoj mere  tem,  chto
moi  protivniki ne nanosili ser'eznyh  udarov.  Oni lish'  staralis' oglushit'
menya  i  zaputat'  setyami.  Znachitel'no  ustupaya  im  v   iskusstve  boya,  ya
prevoshodil  mnogih iz nih  v bystrote  reakcii, da  i v sile tozhe.  Poetomu
kakoe-to vremya  mne udavalos' uskol'zat' ot ih vypadov  i  nanosit' otvetnye
udary, ot kotoryh napadavshie padali vokrug menya odin za drugim.
     V  usloviyah,  kogda moi protivniki prakticheski  ne pol'zovalis'  svoimi
dlinnymi i  tyazhelymi mechami, opasayas' nanesti mne ser'eznuyu  ranu,  korotkij
mech okazalsya ne takim uzh plohim oruzhiem.
     No  dolgo  etot neravnyj poedinok prodolzhat'sya ne mog. Posle neudachnogo
vypada na moyu golovu obrushilsya, v konce koncov, udar boevoj palicy.
     Ochnulsya  ya glubokoj noch'yu. Golova ne bolela. Voobshche nichego  ne  bolelo,
nesmotrya na to, chto posle takoj shvatki u menya dolzhno byt' perelomano nemalo
kostej. YA poproboval dvinut'sya i dazhe sumel pripodnyat'sya.
     Teper' ya sidel,  opershis' na stvol dereva, pered zharko pylavshim  v dvuh
shagah ot menya kostrom. Ego plamya skryvalo kontury kakoj-to temnoj figury  na
protivopolozhnoj  storone,   i,  kak   ya  ni   vsmatrivalsya,  nichego  ne  mog
rassmotret', krome samogo plameni i nerezkih tenej.
     So vseh storon iz mraka donosilis' zvuki nochnogo  privala, vshrapyvanie
loshadej,  zvon  oruzhiya... YA  nahodilsya  vnutri voennogo  lagerya --  somnenij
bol'she ne ostavalos': ya popal v plen k chernym vityazyam...  Vprochem, ya slishkom
ploho  predstavlyal  togda,  chto eto mozhet oznachat'.  YA podumal  eshche, chto moe
prebyvanie zdes'  pohozhe na slishkom  zatyanuvshijsya son.  Nastoyashchaya zhizn',  so
vsemi ee kraskami, radostyami i  gorestyami, ostalas'  po druguyu  ego storonu.
Mne zahotelos' vernut'sya.
     YA pobyval v zamke svoej  mechty, ya srazhalsya ryadom s belymi vityazyami.  Ob
etom ya ne smel i mechtat'. No teper' pora by uzhe prosnut'sya...
     Plamya  opalo, ostalis' lish' krasnovatye  otsvety uglej.  V  ih nerovnom
svete  ya smog rassmotret' figuru ugryumogo velikana, sidevshego  po tu storonu
kostra. Na  nem  ne  bylo voennyh dospehov. Svobodnyj  sinij  plashch skradyval
linii ego neproporcional'noj figury. Mne pokazalos', chto pod skladkami plashcha
skryto chto-to vrode slozhennyh kryl'ev -- gde-to  ya uzhe videl takie kryl'ya...
No ya tut zhe zabyl ob etom, potomu chto uslyshal prishedshie iz mraka slova:
     -- Ty, kazhetsya, vyrazil zhelanie vernut'sya v svoj  prezhnij mir? -- Golos
byl  glubokij,  rokochushchij, s  vkradchivymi barhatnymi  basami. On slovno  shel
odnovremenno so vseh storon.
     -- YA  etogo  ne  govoril, -- proiznes ya v prostranstvo, ne znaya  tochno,
komu dolzhen otvechat'. Velikan usmehnulsya:
     -- Govorit' ne obyazatel'no. Dostatochno dumat'.
     On  protyanul k kostru ruku  i povoroshil eyu ugli, slovno  ne  chuvstvoval
zhara. Plamya vspyhnulo yarche, osvetiv ego vysokij lob, nahmurennye brovi -- vo
vsem ego oblike bylo chto-to tragicheskoe i velichestvennoe odnovremenno.
     -- Ot cheloveka, tak sil'no privyazannogo k proshlomu miru, mozhno poluchit'
nemalo pol'zy.
     -- CHto mozhet ot menya zaviset'?
     -- Samo sushchestvovanie  imperii Komora, naprimer, sud'ba tvoego  naroda,
doroga, kotoruyu ty emu vyberesh'.
     -- YA ne imperator, chtoby vybirat' dorogi narodam.
     -- Ty mog by im stat'.
     -- Menya ne prel'shchaet vlast'.
     --  Sama  po  sebe -- da, no kak  sredstvo ona byvaet neobhodima.  S ee
pomoshch'yu mozhno sdelat' schastlivymi mnogih.
     -- Takoe ne udavalos' eshche nikomu.
     -- No, mozhet  byt', oni ne  znali, kak vospol'zovat'sya  vlast'yu?  Mozhet
byt', ty eto znaesh' luchshe drugih? Razve ty  nikogda ne zadumyvalsya nad etim?
-- Kazalos', on chital moi samye sokrovennye mysli.
     -- Dlya  togo, chtoby eto stalo vozmozhno, neobhodima  sovsem  drugaya,  ne
imperatorskaya vlast'.
     On  ozhivilsya  i  kak-to neozhidanno,  srazu,  okazalsya  ryadom  so  mnoj,
peremestivshis' s protivopolozhnoj storony kostra.
     -- Konechno!  Konechno,  drugaya!  Horosho, chto ty eto  ponyal. Takaya vlast'
sushchestvuet. Bezmernaya, lishennaya vneshnih atributov i zhalkoj mishury, v kotoruyu
tak lyubyat naryazhat'sya lzheproroki i lzhepraviteli.
     -- No ved' i rasplata za takuyu vlast' dolzhna byt' bezmernoj...
     -- Da, eto tak, -- prosto otvetil on, -- no mne pochemu-to kazalos', chto
ty ne iz teh, kto zaranee podschityvaet cenu lyubogo shaga.
     Otbleski krasnovatogo plameni kostra plyasali na ego lice, vyhvatyvaya iz
temnoty to kaprizno izognutuyu brov', to nahmurennyj lob,  to ego sverkayushchie,
polnye mraka glaza. Ego vzglyad lish' slegka  proshelsya po mne, lish' zadel menya
samym svoim kraeshkom, no ya ispytal volnu paralizuyushchego temnogo uzhasa, slovno
rebenkom  zaglyanul  v bezdonnyj kolodec, na dne kotorogo ne otrazhalis'  dazhe
zvezdy.
     --  YA  mog  by  predostavit'  tebe  takuyu  vlast',  a  uzh   kak  ty  eyu
vospol'zuesh'sya i kakova budet rasplata -- vse budet zaviset' tol'ko ot tebya.
     -- Ne ponimayu... Esli vy obladaete podobnoj  vlast'yu, zachem  vam  nuzhny
posredniki? Pol'zujtes' eyu sami!
     -- Vse ne tak prosto. My  ne mozhem upravlyat' proshlym mirom. Dlya  nas on
uzhe ne sushchestvuet, hotya vse,  chto v nem proizoshlo, okazyvaet  pryamoe vliyanie
na sostoyanie  nashego. |to chto-to vrode  vashej istorii. Predstav', chto ty mog
by otpravit' poslanca s kakim-nibud' porucheniem v svoyu istoriyu...
     -- I kakim budet rezul'tat?
     -- YA ne mogu tebe na eto otvetit'. Prosto potomu,  chto ty ne pojmesh'. A
esli   pojmesh',   --  ne   poverish'.  Mnogo   soten   tysyach  let   nazad  na
odnoj-edinstvennoj planete  etoj galaktiki  voznik  chelovecheskij razum... My
vse -- porozhdenie etogo razuma.
     -- Ty hochesh' skazat', chto nas svyazyvayut krovnye uzy bratstva?
     -- Vot vidish'! YA byl prav. Slishkom mnogo legend, sueverij, predvzyatosti
i  tysyacheletij  vrazhdy razdelili  nashi  narody. CHernyh vityazej  vy  schitaete
ischadiyami ada -- i vse eto lish' potomu,  chto my proigrali  odno-edinstvennoe
srazhenie! Tol'ko hudshie iz vas popadayut v  nash lager' -- vot pochemu ya  trachu
stol'ko vremeni na ubezhdeniya!
     K  ego glazah sverknul ogon'.  Mne pokazalis', on  s trudom  sderzhivaet
gnev.
     I, konechno, ne potomu, chto on vdrug vspomnil o svoih "men'shih brat'yah",
pokinutyh na  dalekoj  zabroshennoj i opustevshej planete. Zachem-to ya  emu byl
ochen'  nuzhen.  Dlya  chego-to  gorazdo  bolee  konkretnogo  i  strashnogo. I  ya
prekrasno  ponimal:  mne ne ujti  ot  prednaznachennogo  im dlya  menya zhrebiya.
Nikomu eshche ne udavalos' ujti!
     I potomu ya usmehnulsya emu v lico i pohrustel svoimi svyazannymi  rukami.
On lish' nedovol'no pomorshchilsya -- puty upali sami soboj.
     --  Lyubye izmeneniya, vnesennye  v vash mir, nemedlenno otrazhayutsya zdes'.
Vot dlya chego ty  mne  ponadobilsya. Daleko ne kazhdyj sposoben vernut'sya. Lish'
odin raz  v tysyachu let popadaetsya  podhodyashchij  material. Sobstvenno, dogovor
toboj uzhe podpisan. Ostaetsya pustaya formal'nost'.
     On protyanul  ruku i kosnulsya eyu moego bezymyannogo pal'ca -- ya vzdrognul
ot ledyanogo holoda, pronzivshego vse moe sushchestvo. Na meste ego prikosnoveniya
tusklym  holodnym bleskom sverknulo kol'co. On hotel eshche chto-to skazat',  no
sleva  ot nas iz temnoty donessya zvuk boevogo  roga, lyazg  mechej  i yarostnye
kriki shvatki. Kazalos', tam,  za  chertoj sveta kostra, soshlis' licom k licu
nevidimye legiony.
     Boj byl chudovishchen po svoemu nakalu i yarosti, no on ne proizvel dolzhnogo
vpechatleniya na moego sobesednika, tot lish' pomorshchilsya i skazal:
     -- Nam pomeshali. My prodolzhim besedu v bolee podhodyashchem meste.
     Kto-to rvalsya  k  kostru, skvoz' rev etoj kromeshnoj  sechi, i kogda ten'
nevidimogo v temnote voina vyrosla pered nami, chernyj vityaz' vstal navstrechu
emu, vo ves' svoj ogromnyj rost.
     Vospol'zovavshis' tem, chto ego vnimanie otvlekli, ya, ne dozhidayas' nachala
predstoyashchej shvatki, nyrnul v  spasitel'nuyu  temnotu i pochti srazu natknulsya
na Mstislava. On shvatil menya za ruku i potyanul v  storonu, proch' ot grohota
boya.
     -- Skoree, skoree! My dolzhny ujti, my dolzhny vyigrat' hotya by neskol'ko
sekund!
     -- Ob座asni mne, chto proishodit?
     -- On govoril s toboj? -- voprosom na vopros otvetil Mstislav.
     -- Kto -- on?
     -- Znachit, govoril... A eto chto, kol'co? Vot dazhe kak... CHto zhe  eto my
ne razglyadeli, ne ponyali srazu...
     -- Da kto on takoj, chert voz'mi!
     --  Pozdno.  Vse teper' pozdno...  Est'  odno-edinstvennoe  mesto,  gde
sushchestvuet hot' kakaya-to nadezhda izbavit'sya ot Ego nepomernoj vlasti. Temnaya
zona. Zapomni - Temnaya zona.
     CHernyj vityaz' uzhe voznik pered  nami.  Teper'  on  byl vooruzhen, i edva
obnazhil  svoj  klinok, kak vokrug  vse osvetilos'. Kazalos',  chernyj velikan
derzhal v ruke luch krasnovatogo plameni, i ne celyas', podhodya, on hlestnul im
nebrezhno v  storonu Mstislava. Tot,  odnako, uspel  prikryt'sya shchitom. No shchit
razletelsya   na  tysyachu  oskolkov,  a  sam  Mstislav,  ne  vyderzhav  tyazhesti
ostavshegosya na ego dolyu udara, kachnulsya i  kanul vo  mrak. Vnov' my ostalis'
odin  na  odin,  i lico chernogo  velikana  priblizilos',  iskazhennoe  teper'
grimasoj gneva.
     -- Tak ty reshilsya protivit'sya mne, zhalkaya kozyavka?
     On dazhe ne zamahnulsya -- lish'  napravil ostrie  mecha  v moyu  storonu, i
chudovishchnaya  bol'  voshla  v menya,  pronziv levyj bok. Smertnyj holod medlenno
popolz  ot  moih razdiraemyh  vnutrennostej vyshe, k samomu  serdcu. Holod  i
bol'. YA zakrichal ot etoj dikoj,  nechelovecheskoj boli,  i, kazalos', moj krik
dostavil emu nastoyashchee udovol'stvie. Ego lico priblizilos' eshche bol'she, stalo
otchetlivej, i guby bezzvuchno proiznesli:
     -- Teper' ty  zabudesh' vse. Lish' odno ne dano tebe zabyt' -- etoj boli.
A  ona nichto. ZHalkaya  kaplya  po  sravneniyu s  tem,  chto tebya  zhdet,  esli ty
osmelish'sya proniknut' v Temnuyu zonu.










     -- On prihodit v sebya.
     -- |togo ne mozhet byt', minutu nazad on byl mertv.
     -- Klinicheskaya smert'?
     -- Slishkom dolgo dlya klinicheskoj smerti!
     -- No teper' on prihodit v sebya. Pul's poyavilsya! Ty vidish'?
     --  YA  vizhu...  I  vse zhe eto  nevozmozhno. Esli  by  ya  ne byl  prostym
korabel'nym  vrachom,  ya  by  opisal  etot unikal'nyj  sluchaj  v  medicinskom
korabel'nom vestnike. Vprochem, mne by vse ravno nikto ne poveril.
     -- No my zhe soobshchili o ego smerti! Ty podpisal oficial'noe zaklyuchenie!
     -- Konechno, ya podpisal, i pravil'no sdelal.
     -- No esli ob etom uznayut, nas zhdut krupnye nepriyatnosti!
     -- Mertvecy nikogo ne interesuyut.
     -- CHto ty sobiraesh'sya s nim delat'?
     -- Prodam Baretu. Baret platit  za  odnogo  rabosta chetyresta kredosov.
Oficial'no on mertv, ty ponyal?
     YA  slyshal  kazhdoe slovo. YA ne mog shevel'nut'sya,  ni  mog  proiznesti ni
zvuka.
     No ya slyshal vse  i vse ponimal. Mysl' rabotala chetko, slovno ne bylo ni
shoka  posle  vystrela  blastera,  ni  poteri  soznaniya.  Pohozhe, prorochestvu
kapitana  "Rendbolla"  suzhdeno sbyt'sya  --  ne  minovat'  mne  goryachej  zony
reaktorov! |ti dvoe torgovcev  lyud'mi v belyh halatah sdelayut vse, chtoby  ih
zaklyuchenie  o  moej smerti  okazalos'  podlinnym,  i  pri etom  eshche izvlekut
vygodu...
     YA ne  znal, ser'ezna  li  moya rana, no ponyal uzhe, chto v blizhajshee vremya
mne ponadobyatsya vse sily dlya bor'by za sobstvennuyu zhizn'.
     Sejchas kamera, v kotoroj ya nahodilsya neskol'ko  chasov  nazad,  kazalas'
mne  predelom mechtanij, dalekim i  nedostupnym ubezhishchem... No neuzheli  s teh
por proshlo vsego neskol'ko chasov?
     Gde-to za gran'yu, otdelivshej v moem soznanii vremya vystrela, koposhilis'
strannye obryvki vospominanij, neponyatnye klochki tenej; no stoilo vglyadet'sya
v nih pristal'nej, kak ostavalas' odna tol'ko bol'.
     -- Snimi s nego kol'co! Ono meshaet mne vvesti datchik!
     -- Ne snimaetsya. YA uzhe proboval. Mozhet byt', raspilit'?
     -- CHert s nim! |to prosto med'.
     -- Med'?
     -- Da. Sejchas mnogie nosyat. Govoryat, med' uluchshaet krovoobrashchenie. YA ne
veryu etoj chepuhe.
     U  menya  net  nikakogo  kol'ca!  O chem  oni?  YA  ne mog  posmotret'  na
sobstvennuyu  ruku,  ona  ne sgibalas'. YA ostavalsya  absolyutno  nepodvizhnym i
bespomoshchnym. Ne znayu, skol'ko  chasov  oni  so mnoj provozilis',  zarabatyvaya
svoi chetyresta kredosov.
     Vremya  v moem tepereshnem sostoyanii ne igralo ni malejshego  znacheniya.  V
konce koncov, zadernuv shirmu u krovati,  oni ushli. YA slyshal udalyayushchiesya shagi
i ih poslednie slova:
     -- Ty sdelal emu in容kciyu?
     -- Da.
     -- Togda on budet spat'. Pojdem dogovorimsya s Baretom.
     YA  polnost'yu otklyuchilsya na kakoe-to vremya i ochnulsya v gryaznom  kubrike,
perepolnennom lyud'mi.
     Na treh座arusnyh narah lezhalo ne men'she sta chelovek. Izgoev,  obrechennyh
na medlennoe  umiranie.  Neschastnyh,  o  kotoryh  komanda  naverhu  dazhe  ne
podozrevala...
     Teper'  ya  odin iz nih.  Na "Rendbolle"  chelovecheskaya  zhizn'  ne stoila
lomanogo grosha.
     Progrohotav  sapogami  po uzkomu  zheleznomu  trapu, v  kubrik spustilsya
ryzhevolosyj borodatyj chelovek v sinej forme starshego palubnoj komandy.  Vse,
krome  menya,  vskochili  s nar. Poddavshis'  obshchemu  poryvu,  ya tozhe  nevol'no
pripodnyalsya i, k sobstvennomu udivleniyu, ponyal, chto dvizhenie udaetsya mne bez
osobogo truda.
     Odnako,  prezhde chem  eto  zametil  kto-nibud'  iz  okruzhayushchih,  ya vnov'
nepodvizhno rasplastalsya na svoem tyufyake.
     --  Ko vtoromu  bloku  pojdet  usilennyj  naryad  iz  dvadcati  chelovek.
Ostal'nyh raspredelyat  starosty.  CHtoby cherez pyatnadcat' minut  vse byli  na
svoih mestah!
     Starshij vyshel, i vokrug menya nachalas' sueta sborov.  Kryahtenie,  stony,
proklyatiya...  Odni  natyagivali starye brezentovye  roby,  drugie  -- legkie,
izryadno potrepannye, kostyumy radiacionnoj zashchity. Skvoz' prorehi tkani tam i
tut prosvechivala razorvannaya alyuminievaya fol'ga.
     -- CHto delat' s noven'kim? -- sprosil kto-to u moego -izgolov'ya.
     -- Doktor skazal, chto on budet spat' do devyatyh sklyanok. Pust' ostaetsya
v kubrike.
     -- Smotri, u nego kol'co!
     -- Tishe! YA ne slepoj!
     -- Znachit, eto tot, kotorogo my zhdali, teper', mozhno nachinat'?
     -- Nuzhno skazat', Strimu. Mozhet, eto ne tot.
     -- No ved' u nego kol'co!
     -- Kol'co, kol'co! Kol'co mozhet byt' u kogo ugodno!
     Ne vyderzhav, ya otkryl glaza i sprosil:
     -- Kto vy? CHto eto za chertovo... --  YA ne dogovoril, po tomu chto teper'
i sam uvidel na svoem bezymyannom pal'ce polosku krasnovatogo metalla.
     -- On prishel v sebya!
     -- Tishe. Ne  dvigajsya,  sdelaj vid, chto ty eshche  bez soznaniya. YA privedu
Kela Strima. Kogda zdes' nikogo ne budet, pogovorish' s nim.
     Lish'  posle  togo, kak  zatih  grohot  sapog po trapu, ya pozvolil  sebe
osmotret' pustoe pomeshchenie.
     Zdes'  ne  bylo nichego, krome  zhalkogo skarba etih neschastnyh da  grudy
staroj  rabochej  odezhdy,  besporyadochno   svalennoj  na  dlinnyh  skam'yah.  YA
nadeyalsya,  chto  mne  ne  pridetsya  zhdat'   slishkom  dolgo   ih  vozvrashcheniya.
Bezdejstvie i oshchushchenie opasnosti ugnetali  menya. No i dejstvovat' v odinochku
ya byl  ne v sostoyanii --  nado hotya by okrepnut' posle raneniya. Predstavitsya
li takaya vozmozhnost'?
     CHto-to u nih zdes' gotovilos', i menya zhdali... Vprochem, menya li? Mozhet,
eto oshibka? Menya prinyali za kogo-to drugogo iz-za  kol'ca! Vse delo v nem...
No otkuda ono, chert voz'mi, vzyalos'?
     Gladkij krasnovatyj metall bez edinogo ukrasheniya -- skoree vsego, med'.
     Da, med', vrachi byli pravy.  Vot i patinu vidno. Mestami tronula kol'co
zelenca  --  staraya  veshchica...  YA  povernul  na  bezymyannom  pal'ce   tusklo
blesnuvshij kusochek metalla.  On  legko  podalsya, zaskol'zil po pal'cu, no ne
snyalsya, upershis' v falangu.
     Prevozmogaya bol',  potyanul izo  vseh sil, no  i  eto ne pomoglo. Kol'co
sidelo na pal'ce kak vlitoe, slovno ya s nim rodilsya.
     "Neudachnik, da k tomu zhe mechenyj", --  podumal ya pro  sebya s neponyatnoj
gorech'yu, pripomniv  srazu  vse strannye sobytiya  poslednih  dnej:  soobshchenie
kapitana  o  moej  bolee   chem  neponyatnoj  date  rozhdeniya,  kameru,   vizit
predstavitelej Tetrasoyuza, vorvavshihsya ko mne  vooruzhennyh lyudej, vystrel  v
temnotu...  Pohozhe, kol'co nadeli mne  na palec v bessoznatel'nom sostoyanii.
Mozhet byt',  porabotali  lyudi Lovinskogo, peredav takim  obrazom znak  svoim
storonnikam  sredi rabostov, chto ya imenno tot samyj, nuzhnyj im  chelovek. Vse
kazalos'  vpolne  logichnym.  Po  krajnej  mere,  eta  zagadka   dolzhna  byla
razreshit'sya v samoe blizhajshee vremya.
     Rabosty  vernulis',  kak  obeshchali,  minut cherez  pyatnadcat'. Nevysokogo
rosta, sil'no oblysevshij, no eshche krepkij chelovek  let soroka byl sredi  nih,
pohozhe, za  glavnogo. I chtoby izbezhat'  dal'nejshih nedorazumenij,  ya sprosil
ego, prenebregaya vsyakoj konspiraciej:
     -- Vy iz organizacii Lovinskogo?
     -- Kto takoj Lovinskij?
     Sovershenno  neozhidannyj  vopros  zastavil  menya nadolgo  zamolchat'. Moi
znakomye,  soblyudaya   estestvennuyu   v  ih  polozhenii   ostorozhnost',  zhdali
prodolzheniya, i mne ne ostalos' nichego inogo kak poyasnit':
     -- Lovinskij odin iz rukovoditelej Tetrasoyuza.
     -- My ne otnosimsya k Tetrasoyuzu.  Voobshche ni  k kakomu "soyuzu". Na  etom
korable my  prosto  smertniki, vynuzhdennye  borot'sya  za svoyu zhizn'. Tem  ne
menee u  nas est' real'nyj shans  zahvatit' korabl',  i esli  vy tot chelovek,
kotorogo my zhdem...
     -- Otkuda, v takom sluchae, vy voobshche  mogli uznat' o  moem poyavlenii na
bortu? Kto mog predostavit' vam podobnuyu informaciyu?
     --  |to  ne tak  prosto ob座asnit'...  Inogda  v goryachej  zone  reaktora
proishodyat  strannye  veshchi. Vam dostatochno znat', chto odin iz nas  predvidit
budushchee. On skazal, chto kogda  sredi rabostov poyavitsya  chelovek  s  kol'com,
mozhno nachat' vosstanie. Sredi rabostov net ni odnogo oficera, nikogo, kto by
smog uvesti zahvachennyj korabl' v bezopasnoe mesto. A vy dejstvitel'no... --
vdrug zasomnevalsya on, -- vy smozhete eto sdelat'?
     -- Smogu. Vot tol'ko  ne pojmu, pri chem zdes' kol'co... U vas est' plan
zahvata "Rendbolla"?
     -- Net. U nas net  plana. No zato u nas est' chetyresta chelovek, gotovyh
na vse. Im sovershenno nechego teryat'.
     --  I  vse  zhe  etogo  mozhet  okazat'sya  nedostatochno.  Pohozhe,  vy  ne
predstavlyaete vsej slozhnosti zadachi.
     -- Zato ya znayu koe-chto, gorazdo bolee vazhnoe.
     -- CHto zhe imenno?
     --  My  vyigraem  etot  boj. I vy  budete s  nami, Kpajnov.  Tak skazal
predskazatel'.
     YA ne stal skryvat' ironicheskoj usmeshki.
     --  Naverno, u vas neplohoj predskazatel',  -- proiznes ya,  vnimatel'no
vglyadyvayas'  v  zarosshee,  gryaznoe lico  Strima. On  okazalsya sovsem ne  tak
prost,  kak pokazalsya  mne s pervogo  vzglyada. Osobenno  ne pravilos' mne vo
vsej etoj  istorii tainstvennoe poyavlenie kol'ca i moj ves'ma  svoevremennyj
perevod v rabosty. YA  vnov', kak  togda v Lime, pochuvstvoval sebya igrushkoj v
chuzhih  rukah.   Esli  zdes'  shtuchki  Tetrasoyuza,  to,  pozhaluj,  eto   mozhno
proverit'...
     --  Otnositel'no  menya  vash predskazatel'  oshibsya. YA uzhe  dal  soglasie
uchastvovat'  v  operacii po zahvatu  "Rendbolla"  drugoj organizacii. -- YA s
interesom ozhidal reakcii na moe soobshchenie.
     --  Imeetsya v vidu Tetrasoyuz? No vy ved' uzhe navernyaka dogadalis',  chto
on vsego lish' shirma dlya korporacii, kotoraya vedet za vami upornuyu ohotu. Vas
edva ne ubili, Krajnev, ne zabyvajte ob etom.
     -- A eto otkuda vam stalo izvestno? Tozhe ot predskazatelya?
     -- Net. Prezhde chem menya pereveli syuda, v goryachuyu zonu,  prezhde  chem oni
reshili ot  menya izbavit'sya,  ya byl odnim iz rukovoditelej Tetrasoyuza. I  kak
tol'ko  ponyal,  chto  on  soboj predstavlyaet na  samom dele, ochutilsya  zdes'.
Kstati, god nazad v rukovodstve Tetrasoyuza ne bylo nikakogo Lovinskogo.
     -- Zachem togda ponadobilas' eta durackaya istoriya s kol'com?
     --  Nu, vo-pervyh, u nas dejstvitel'no est' predskazatel'.  |to on  nas
predupredil, chto v skorom vremeni  na "Rendbolle" poyavitsya  chelovek s mednym
kol'com na bezymyannom pal'ce, on nazval dazhe  vashu  familiyu, i  togda  cherez
svoi starye svyazi ya sobral o vas vsyu vozmozhnuyu informaciyu. Bez etogo ya by ne
reshilsya  na  otkrovennyj razgovor.  Dazhe  sredi  nas  navernyaka est'  agenty
korporacii. Mogu skazat' opredelenno: vybora u vas net.  Esli hotite vyzhit',
vam pridetsya prisoedinit'sya k  nam. Kak tol'ko poyavitsya ne izvestie, net, --
vsego lish'  ten' dogadki o  tom, chto  vy  zhivy,  i  ataka celogo  desantnogo
podrazdeleniya horosho obuchennyh gromil, napravlennaya  na odnogo-edinstvennogo
cheloveka,  bezoruzhnogo zaklyuchennogo,  ne uvenchalas' uspehom, kak tol'ko  eto
stanet izvestno, zdes' okazhetsya ne odin desantnyj bot. |to vsego lish' vopros
vremeni, i nuzhno ubrat' "Rendboll" iz etogo rajona  kak mozhno skoree. Zaodno
vy spasete moih lyudej ot smerti v goryachih zonah reaktorov.
     V ego slovah byla nesomnennaya  logika, i znal etot paren' slishkom mnogo
dlya  prostogo rabosta. V  konce koncov, ya ved' ne byl uveren dazhe v tom, chto
troe, nanesshie  vizit v moyu kameru pered tem kak tuda pozhalovali desantniki,
dejstvitel'no byli lyud'mi Lovinskogo. |to mogla byt' primitivnaya lovushka vse
toj zhe korporacii. I, pozhaluj, men'she vsego ya riskoval, doverivshis' lyudyam, u
kotoryh, tak zhe kak i u menya, vybor byl ne slishkom velik... Esli. tol'ko oni
nastoyashchie rabosty... No, kazhetsya, u menya byl sposob proverit' hotya by eto.
     -- Nachinat' podobnuyu operaciyu bez edinogo rukovodstva nevozmozhno.  Mogu
ya uznat', kto budet otvechat' za ves' ee hod i za nashu dal'nejshuyu sud'bu?
     -- Razumeetsya, mozhete, poskol'ku eto vy  sami. My sobiralis' predlozhit'
komandovanie krejserom, v  sluchae  pobedy, samomu opytnomu sredi nas, no kak
tol'ko zdes' poyavilis'  vy -- shturman  pervogo klassa, etot vopros ni u kogo
ne vyzyval somnenij.
     Lyudi Lovinskogo mne v etoj chesti otkazali... Pohozhe, on govoril pravdu.
     Ego  predlozhenie pol'stilo moemu samolyubiyu,  no ya horosho ponimal, kakuyu
ogromnuyu otvetstvennost' voz'mu na sebya, esli soglashus'. I vse zhe... Vpervye
mne  predlagali  polnuyu  samostoyatel'nost'.  Esli  udastsya zapoluchit'  takoj
korabl',  kak "Rendboll", to s  ego pomoshch'yu, pri umelom ispol'zovanii svoego
novogo polozheniya,  mozhno  protivostoyat' ne tol'ko flotu korporacii,  no i ee
tajnym  agentam zdes',  na  bortu "Rendbolla",  pytavshimsya  sdelat'  iz menya
poslushnogo i besprekoslovnogo ispolnitelya svoih nevedomyh planov. Kak tol'ko
ya stanu  kapitanom  "Rendbolla", oni poteryayut  nado mnoj  vsyakij kontrol'. YA
slishkom  horosho  znal,  kak  velika  mozhet byt' vlast' kapitana  v  otkrytom
kosmose na korable, otorvannom ot vsyakih baz...
     --  Est' odna slozhnost'... -- progovoril ya, vnimatel'no  vglyadyvayas'  v
Strima i starayas'  ne propustit'  na  ego  lice  malejshie  sledy  somnenij i
kolebanij.  Mne  vse  eshche  ne  verilos'  v  neveroyatnuyu   udachu,  neozhidanno
svalivshuyusya  na menya, --  Pri  lyuboj popytke  zahvata central'nyj  komp'yuter
beret upravlenie korablem na sebya, blokiruya vse upravlyayushchie sistemy.
     --  YA  predpolagal,  chto oni pridumayut  chto-nibud'  podobnoe. Komor  ne
doveryaet svoim oficeram. Odnako u  nas est' nechto takoe, chego oni ne  smogut
predusmotret'. -- On pohlopal  po trube energovoda. --  Pod nashim  kontrolem
vsya energiya korablya.
     --   V    sluchae   avarii   komp'yuter   pereklyuchaetsya   na   avtonomnoe
energosnabzhenie.
     --  Konechno. Konechno, on pereklyuchitsya.  Nu a  esli po  odnomu iz  takih
energovodov,  prezhde chem nachnetsya operaciya, budet poslan  tochno rasschitannyj
zaryad, kotoryj srabotaet v opredelennom meste, v zadannoe vremya i vyvedet iz
stroya energeticheskij raspredelitel'nyj shchit? CHto togda?
     --  Togda   komp'yuter  ostanetsya  bez  energii...  Pozhaluj,  eto  mozhet
poluchit'sya.
     --  |to obyazatel'no  poluchitsya. Poluchitsya, potomu chto  oni  nikogda  ne
prinimali nas vser'ez v svoih  raschetah i planah. Te, kto popadaet v rabosty
ili na  rudniki, vycherkivayutsya iz vseh  uchetnyh kartochek  Komora. My dlya nih
bol'she ne sushchestvuem, kto zhe budet schitat'sya s mertvecami?
     -- No vam potrebuetsya nemalo vremeni dlya togo, chtoby probit'sya s nizhnih
palub k upravlyayushchej rubke korablya. S pomoshch'yu remontnyh rabot novyj shchit mozhno
smontirovat' za polchasa.
     -- Vot tut vy pravy. I poetomu kto-to dolzhen budet zaranee proniknut' v
rubku. Zabarrikadirovat'sya tam  i vzyat' na sebya upravlenie korablem vruchnuyu,
na to  vremya, poka my  zahvatim vse paluby. Inache oni  perekroyut  prohody  i
izoliruyut nas v otdel'nyh otsekah.
     -- I  etim  chelovekom  mozhet  byt' lish'  tot,  kto  sumeet  osushchestvit'
podobnoe upravlenie.
     -- I tut vy pravy. Im mozhet byt' tol'ko novyj kapitan etogo korablya.
     -- Spasibo za chest'. Odnako ne dumayu, chto  u menya  mnogo shansov slishkom
dolgo uderzhat'sya v etoj dolzhnosti.
     I on eshche govoril mne ob otsutstvii plana! |tot chelovek tochno znal, chego
hotel, i vse rasschital napered.
     -- Kogda vy sobiraetes' nachat'?
     -- Kak tol'ko vy popravites'.
     -- YA chuvstvuyu sebya vpolne terpimo i ne slishkom zaderzhu vas.
     -- Neskol'ko dnej ne imeyut  znacheniya. Zdes' u nas est' dostatochno mest,
v kotoryh mozhno spryatat' cheloveka. Oficial'no, v odnom iz raportov, upomyanut
o vashej gibeli.










     Po sovetu Strima ya  ne  vzyal s  soboj nikakogo oruzhiya. Tak  u menya bylo
bol'she  shansov  dobrat'sya  do  verhnih palub.  Tam  ya  nadeyalsya proniknut' k
Gagarovu  i,  soglasivshis'  so vsemi ego  trebovaniyami, v kachestve  shturmana
poluchit' real'nyj shans popast' v upravlyayushchuyu rubku.
     Zadacha oslozhnyalas' neobhodimost'yu strogo vyderzhivat' grafik. Kak tol'ko
ya  podnimus'  vyshe  shestogo yarusa, vsyakaya  svyaz'  s  nizhnimi palubami  budet
prervana.  YA  dolzhen  okazat'sya  v rubke v tochno naznachennoe vremya.  Mne  ne
udastsya proderzhat'sya tam slishkom dolgo, a esli ya nachnu  dejstvovat' do togo,
kak  central'nyj komp'yuter vyvedut  iz  stroya,  menya unichtozhat ego  zashchitnye
sistemy.
     Voobshche govorya, vsya  eta zateya imela slishkom malo shansov na uspeh, i vse
zhe ya  chuvstvoval neobychajnyj  pod容m,  pochti radost' -- radost' ottogo,  chto
nakonec mog postupat' po sobstvennoj vole, bez nevidimoj  napravlyayushchej  ruki
vsemogushchej korporacii.
     Prodvigayas' po  beskonechnym  pustynnym  koridoram  zahlamlennyh  nizhnih
palub,  proizvodivshih vpechatlenie  kakih-to starinnyh svalok  metalloloma, ya
dumal o tom, chto esli etot staryj, no  vse  eshche moguchij korabl' okazhetsya pod
moej komandoj, ya sumeyu navesti zdes' poryadok.
     I eshche ya prikidyval, kak mozhno ispol'zovat' krejser,  posle togo kak  my
ego zahvatim,  uvedem v bezopasnyj  rajon,  vosstanovim vse povrezhdeniya. CHto
potom?
     Kakoe-to  vremya   nam   pridetsya   osushchestvlyat'   rejdy   dlya   zahvata
transportnikov Komora,  chtoby  vosstanovit'  zapasy  topliva  i  podgotovit'
korabl'  k dal'nemu rejsu, a zatem... YA usvoil v zhizni odno prostoe pravilo:
esli voznikshaya peredo  mnoj zadacha okazyvalas' slishkom slozhnoj, ee sledovalo
razbit'  na  mnozhestvo  prostyh,  malen'kih,  legko  vypolnimyh  uslovij.  I
postepennoe nakoplenie pod nogami neobhodimogo  fundamenta  rano ili  pozdno
voznosit na vershinu. No prezhde chem dumat' o sleduyushchem voshozhdenii, sledovalo
zakonchit' nachatoe.
     YA  popravil  vse  vremya  spolzavshij na  bok tyazhelyj  futlyar  s lazernym
payal'nikom.
     |tot universal'nyj instrument pomozhet mne spravit'sya s lyubym  zamkom, a
v  sluchae  neobhodimosti, posluzhit  neplohim  oruzhiem  v rukopashnoj shvatke.
Sdelav neskol'ko  glotkov gor'kovatoj pody iz malen'koj  plastikovoj flyazhki,
prikreplennoj k gryaznoj zashchitnoj  robe, ya  dvinulsya  dal'she. |ta roba vneshne
nichem ne otlichalas'  ot  standartnoj odezhdy  rabosta,  no pod nej skryvalas'
zashchitnaya plenka, snyataya  s  kostyuma  ohrannika. Ona sposobna vyderzhat'  udar
holodnogo  oruzhiya i  dazhe  nebol'shoe  izluchenie.  |to byla  luchshaya  zashchitnaya
odezhda, kotoroj raspolagali  rabosty. V nej ya mog podnimat'sya priblizitel'no
do shestogo urovnya, ne vyzyvaya osobyh podozrenij.
     Zatem pridetsya lyubym sposobom razdobyt' novuyu odezhdu.
     Ocherednoj pod容m po avarijnomu mezhpalubnomu trapu zakonchilsya u kruglogo
lyuka,  vedushchego v verhnij koridor. Mne  vse  vremya  prihodilos' dvigat'sya po
zapasnym  perehodam -- tak  bylo  bol'she  shansov ne stolknut'sya  s  ohranoj.
Sverivshis'  so shemoj, poluchennoj ot  Strima, ya ostorozhno pripodnyal kryshku i
osmotrelsya.
     Mne  opyat' povezlo:  koridor byl pust.  CHem blizhe  udastsya probrat'sya k
central'nym  palubam,  tem  bol'she  veroyatnost'  togo,  chto   menya  hotya  by
vyslushayut.  Zdes' ohrana  ne  budet  dazhe  razgovarivat'  s razgulivayushchim na
svobode rabostom...
     Edva  ya  vylez  iz  lyuka, kak metallicheskij golos korabel'nyh dinamikov
gulko pokatilsya vdol' koridora:
     -- Rabost nomer chetyresta sem'! Nemedlenno vernites' na svoe mesto!
     Proklyat'e!  Zdes'  rabotali ohrannye  skanery,  i  teper' komp'yuter  ne
ostavit  menya v pokoe, poka  ya  ne vypolnyu komandu... CHto  zhe delat'? Styuard
govoril, chto  na korable mnogo zabroshennyh  pomeshchenij, v kotoryh  datchiki ne
rabotayut. Esli mne  udastsya razyskat' poblizosti chto-nibud' podobnoe, prezhde
chem  mnoj vser'ez zajmetsya ohrana,  u menya poyavitsya shans. YA brosilsya vpered,
starayas' kak mozhno bystree proskochit' otkrytyj koridor.
     --  Rabost nomer chetyresta sem'! Nemedlenno vernites' na nizhnyuyu palubu!
-- nazojlivo povtoril komp'yuter. Teper' on navernyaka vklyuchit  trevogu --  no
konec koridora byl uzhe sovsem ryadom!
     Za  povorotom,  bukval'no  v  dvuh  shagah  ot menya, stoyal  uhmylyayushchijsya
ohrannik.
     On stoyal  zdes',  vidimo,  uzhe  davno,  zatailsya, kak tol'ko vklyuchilis'
dinamiki, i  zhdal  svoyu zhertvu,  slovno  ohotnik  v  zasade. Stvol  luchevogo
pistoleta, napravlennyj v moyu storonu, drognul i vyplyunul raskalennyj dobela
sgustok protonov.
     Na  grudi u menya vspyhnulo oslepitel'noe pyatno razryada, ya  pochuvstvoval
legkij tolchok.  Ohrannik poshatnulsya  i  upal.  YA stoyal oglushennyj, nichego ne
ponimaya, a  moj  protivnik  nepodvizhno  lezhal u  moih  nog s vypavshim iz ruk
pistoletom.
     Zashchitnaya  plenka  v  moej  robe  ne  sposobna  otrazit' zaryad  luchevogo
pistoleta.  CHto  zhe  proizoshlo? Vyglyadelo eto tak,  slovno v moment vystrela
menya prikryli  zashchitnym polem.  CHelovek ne sumel by eto  sdelat'  dostatochno
bystro.  Komp'yuter? |to edinstvennoe pravdopodobnoe ob座asnenie.  No  pochemu?
|togo ya  ne znal. I, skoree  vsego, nikogda  ne uznayu. CHto-to v  ego  shemah
srabotalo  ne  tak.  Rabost  dolzhen  byl  vypolnit'  rasporyazhenie  mashiny  i
vernut'sya na nizhnie paluby, no dlya etogo neobhodimo  sohranit' emu zhizn', ne
v etom  li delo?  YA  ne  znal. YA  nagnulsya nad  ohrannikom.  On  byl  mertv.
Otrazhennyj ot moej roby luchevoj vystrel popal emu pryamo v lico, i teper' ono
pohodilo na spekshuyusya chernuyu masku.
     Vot   ona,  nuzhnaya   mne   odezhda...  CHto   zh,  mne  ostavalos'  tol'ko
vospol'zovat'sya  eshche  odnim  predostavlennym  sud'boj schastlivym shansom.  Ne
slishkom li ih mnogo vypadalo na  moyu  dolyu?  Vpechatlenie skladyvalos' takoe,
slovno nekto nevidimyj  ves'ma  nastojchivo i lyubezno krutil koleso  sluchaya v
blagopriyatnuyu dlya menya storonu.. .
     Spustya minutu na polu koridora lezhal v robe rabosta mertvyj ohrannik.
     Vryad li  im zdes' zainteresuetsya kto-nibud', krome uborshchikov.  Proveriv
zaryady, ya  vlozhil  pistolet  v  koburu  i  poshel dal'she  ne  toropyas', kak i
polozheno  hodit'  znayushchemu  sebe  cenu  ohranniku.  Komp'yuter,  posle  etogo
pereodevaniya, pohozhe, poteryal ko mne vsyakij interes.
     Odnako  na   etom  moe  vezenie  zakonchilos'.  CHerez  neskol'ko  minut,
dobravshis' do sleduyushchego urovnya, ya natolknulsya na vooruzhennyj naryad. Ih bylo
chetvero, i iskali oni, sudya po vsemu, imenno menya.  Vo vsyakom sluchae, oni ne
stali vstupat' so mnoj v peregovory, a srazu zhe zablokirovali prohody po obe
storony  koridora  i oshchetinilis' stvolami luchevikov,  grozno temnevshimi  nad
zhiletami samozashchity.
     Tol'ko posle etogo komandir otryada  obratilsya ko  mne cherez korabel'nyj
interkom, raznesshij ego golos no vsej palube metallicheskim rykom:
     -- Soprotivlenie bespolezno. Bros'te oruzhie.
     Poskol'ku ya ne toropilsya vypolnit' ego trebovanie, on prodolzhil:
     --  Esli  vy  nemedlenno  ne  podchinites',  my  zablokiruem  koridor  i
prekratim podachu vozduha!
     Iz etogo  sledovalo,  chto  chuvstvovali  sebya  moi protivniki ne slishkom
uverenno,  oni  dazhe ne pytalis'  ugrozhat'  mne nemedlennym  otkrytiem ognya.
Ochevidno,  rezul'tat  predydushchego vystrela  po  moej persone byl im  otlichno
izvesten. V takom sluchae, mnoj zainteresovalis'  vser'ez,  oni vospol'zuyutsya
vsej moshch'yu korabel'noj tehniki, i, pohozhe, oni menya ochen' boyatsya. S chego by?
Vo vsyakom sluchae, imenno strah delal ih po-nastoyashchemu opasnymi, i ya reshil ne
iskushat' sud'bu.
     Pistolet  zvyaknul  o  metallicheskuyu  plitu  paluby,  ya  otodvinul ego v
storonu i pokazal im pustye ladoni.
     Nachal'nik korabel'noj  sluzhby bezopasnosti lejtenant Louell byl  hud  i
izlishne  molod.  Ego suhie ruki, bez vsyakogo vidimogo  smysla, perebegali po
razlozhennym na  stole bumagam, slovno  ne  znali, na  kakoj iz  nih  sleduet
ostanovit'sya.
     YA srazu  zhe uznal  v  nem togo  samogo  predstavitelya  Tetrasoyuza,  chto
derzhalsya  v  storone  vo vremya  poseshcheniya  moej kamery,  i  ponyal,  chto  nash
slovesnyj  poedinok  okazhetsya ne iz legkih. Menya  obnadezhivalo lish'  to, chto
Gagarovu sejchas ochen' nuzhen shturman, i esli mne vse zhe udastsya dobrat'sya  do
upravlyayushchej rubki -- my vpolne mozhem pomenyat'sya s etim mal'chishkoj mestami na
sleduyushchem doprose.
     Nakonec on zagovoril kuda-to v  storonu, starayas' ne  smotret' na menya,
slovno ya  byl  yadovitoj gadinoj i on  boyalsya  zarazit'sya  ishodyashchimi ot menya
miazmami dazhe na rasstoyanii.
     --  My  poluchili  medicinskoe  zaklyuchenie  o vashej  smerti.  I,  dolzhen
soznat'sya, vy neploho vyglyadite dlya trupa.
     -- Nadeyus', v etom menya ne obvinyayut?
     --  Vas  obvinyayut v ubijstve rabotnika  korabel'noj  ohrany  i  eshche  vo
mnogom, gorazdo bolee sushchestvennom.
     -- V chem zhe?
     -- Naprimer, v gosudarstvennoj izmene.
     -- YA hotel by vstretit'sya s kapitanom.
     --  V etom  net  ni  malejshej  neobhodimosti.  Gosudarstvennoj  izmenoj
zanimaetsya sluzhba bezopasnosti.
     -- Vozmozhno, vy pravy, no ya budu razgovarivat' tol'ko s kapitanom.
     On prodolzhal tak, slovno ne slyshal moego trebovaniya.
     -- Vashemu polozheniyu ne  pozaviduesh', Krajnev. Iz dos'e yavstvuet, chto vy
zagovorshchik. Krome togo, vy ubijca, i uzhe odno eto daet mne pravo rasstrelyat'
vas  bez  vsyakogo  suda.  K  tomu  zhe  oficial'no  vy  uzhe  mertvy.   --  On
demonstrativno  poderzhal v rukah  medicinskoe  zaklyuchenie.  --  Mne  dazhe ne
pridetsya otchityvat'sya za vashe ischeznovenie pered svoim nachal'stvom. YA  hochu,
chtoby vy ponyali odnu veshch',  Krajnev, -- sejchas vasha sud'ba polnost'yu zavisit
ot togo, kakoe reshenie ya primu. A ved' my mogli by dogovorit'sya... Naprimer,
ya mog by ostavit' na vas etu formu... Mne nuzhny horoshie ohranniki.
     -- CHego vy hotite?
     On podalsya  vpered, i v lico  mne  pahnul  zapah nesvezhih  zubov  etogo
yunoshi, zhazhdushchego  ocherednogo  povysheniya na  svoej dolgoj,  vedushchej v  nikuda
sluzhebnoj lestnice.
     -- Za vami prisylali special'nyj skutter s gruppoj kosmodesantnikov. Ni
odin prestupnik za vsyu  istoriyu Komora ne udostaivalsya takoj chesti. YA  hotel
znat', pochemu eto bylo sdelano?
     K sozhaleniyu, ya i sam etogo ne znayu. U Louella neplohoe chut'e. On ponyal,
chto sud'ba predostavila emu v ruki kusok vazhnoj gosudarstvennoj tajny, on ne
zhelal  ostavat'sya  v  storone.  I,  pohozhe,  ponimal,  naskol'ko velik  etot
kusok...
     -- Vozmozhno, Komor ispytyvaet ogromnuyu nuzhdu v shturmanah.
     Naverno, mne  ne  sledovalo  ironizirovat'.  Est' lyudi,  sovershenno  ne
ponimayushchie  yumora. On  razmahnulsya i udaril menya no  licu. Vprochem, i emu ne
sledovalo  stol' grubo obrashchat'sya  s chelovekom, o kotorom on znal ne slishkom
mnogo.
     Udar byl slabym,  ya pochti  ne pochuvstvoval  boli, no  zato oshchutil gnev,
estestvennyj dlya kazhdogo muzhchiny, okazavshegosya na moem meste.
     Ne  znayu,  chto  so mnoj  sluchilos', --  mozhet byt',  srabotali kakie-to
skrytye  podsoznatel'nye refleksy  ili skazalas'  praktika,  priobretennaya v
podzemel'yah Limy. Neozhidanno dlya samogo sebya, tochno rasschitannym  dvizheniem,
ya  vybrosil pod  stolom  nogu i  popal  noskom  botinka  v kolennuyu  chashechku
lejtenanta. On  gromko vskriknul ot  boli i sognulsya, otkryv sheyu dlya vtorogo
udara, posle kotorogo ruhnul  licom na stol.  YA  dvigalsya  stremitel'no,  ne
razdumyvaya, slovno vsyu zhizn' tol'ko etim i zanimalsya.
     Prezhde chem stoyavshij za dver'yu ohrannik uspel ee  raspahnut',  ya uzhe byl
pod  stolom.  Emu  potrebovalis'   kakie-to  doli  sekundy,  chtoby   ocenit'
obstanovku i ponyat', kuda ya  delsya. |togo  okazalos' dostatochno.  YA  vytashchil
pistolet iz  kobury  na  poyase u  lejtenanta  i uspel vystrelit' prakticheski
odnovremenno s ohrannikom.
     Poskol'ku  tot  strelyal  cherez  kryshku  stola,  moj  vystrel  poluchilsya
udachnee.
     V  prihozhej nikogo bol'she ne bylo. YA brosilsya k oficerskoj transportnoj
kabine.
     Slava bogu, Strim snabdil menya klyuchevym kodom. Slishkom malo  ostavalos'
vremeni,  i  koordinaty  sledovalo   zadat'   tak,  chtoby  menya  ne   uspeli
zablokirovat' vo vremya dvizheniya. S drugoj storony,  horosho by ujti kak mozhno
dal'she... V  konce koncov ya  risknul  podnyat'sya na dva yarusa,  naugad nabrav
ostal'nye cifry. YA znal kod zapuska, no ne imel predstavleniya o tom, v kakom
imenno pomeshchenii ostanovitsya kabina. |to pohodilo na igru v russkuyu ruletku.
Smertel'nyj risk i nadezhda na udachu...
     Prezhde  chem  nazhat' knopku  starta,  ya  brosil vzglyad na svoj  naruchnyj
sekundomer. On pokazyval  sto vosem'desyat  minut,  otdelyavshih menya ot nachala
operacii. My  dolgo  lomali golovu  nad tem,  kakoj rezerv vremeni ostavit',
chtoby mne  uspet'  dobrat'sya  do upravlyayushchej rubki. Slishkom bol'shoj srok byl
tak zhe opasen, kak i nedostatochnyj.
     V  konce  koncov,  posle  dolgih  sporov i  raschetov,  ostanovilis'  na
dvenadcati chasah,  i teper'  ya,  k  sobstvennomu uzhasu,  obnaruzhil,  chto uzhe
istratil  bol'shuyu  chast'  etogo  vremeni. Pravda, mne  udalos'  probit'sya na
verhnie  paluby. V  devyatom  yaruse, kuda  nesla  menya  transportnaya  kabina,
raspolagalis' vse osnovnye upravlyayushchie pomeshcheniya krejsera.
     Teper' vse zaviselo  ot udachi. K schast'yu, ona ne podvela  menya na  etot
raz.
     S legkim shipeniem  dveri kabiny razdvinulis', i ya okazalsya  v roskoshnom
holle priemnoj kapitanskoj kayuty.
     Dezhurnyj oficer eshche  tol'ko  podnimalsya  so svoego mesta mne navstrechu,
kogda ya,  nebrezhno  kozyrnuv, preodolel dva shaga,  otdelyavshie menya ot  dveri
kapitanskogo kubrika.
     --  Ostanovites'!  -- progremel  za moej spinoj  reshitel'nyj  prikaz. YA
nazhal ruchku,  i  ona,  konechno,  ne poddalas', zablokirovannaya  s  dezhurnogo
pul'ta. Moya ruka tyanulas' k  oruzhiyu, i ya ves' poholodel, ponimaya, chto, nachav
zdes' strel'bu, ya ni za chto ne popadu ni k Gagarovu,  ni v upravlyayushchuyu rubku
korablya...
     No  udacha ne pokidala  menya segodnya. Prezhde chem dezhurnyj  oficer  uspel
razobrat'sya v  moih namereniyah, dver', otkrytaya  iznutri, raspahnulas'. Edva
ne  sbiv vyhodyashchego  iz  kabineta Gagarova cheloveka, ya  ochutilsya  pered  ego
stolom.
     --  Kakogo  cherta?! -- Glaza  Gagarova,  smotrevshie  v  raznye storony,
medlenno nalivalis' gnevom.
     -- YA reshil soglasit'sya s vashim predlozheniem.
     -- Da neuzheli?! V etu komnatu  bez moego  vyzova ne mozhet vojti ni odin
chelovek!
     YA pozhal plechami.
     --  Uveren,  chto sredi vashih bumag est' raport o  moej smerti. I eto ne
pervyj takoj raport. Vashi mediki prodavali lyudej Baretu, i on ispol'zoval ih
v  goryachih   pomeshcheniyah.  Kogda  zashchishchaesh'  svoyu  zhizn',  mozhno   prenebrech'
subordinaciej.
     Gagarov vstal,  rezkim dvizheniem ottolknul kreslo. Neskol'ko sekund  my
stoyali,  vpivshis' glazami drug v druga. Ruka Gagarova medlenno  potyanulas' k
interkomu.
     -- S vami, Krajnov, svyazano slishkom  mnogo strannyh sobytij.  I slishkom
mnogo bespokojstva. Ne sdat' li mne vas poprostu sluzhbe bezopasnosti?
     -- Sluzhba  bezopasnosti  budet tol'ko rada takomu sluchayu.  Louell davno
ego zhdet...
     Ruka slegka zamedlila svoe dvizhenie.
     -- CHto vy znaete pro Louella?
     --  Dostatochno, chtoby ponyat', chto etot yunosha gotov  ispol'zovat'  lyuboj
shans v svoih sobstvennyh interesah i ne slishkom schitaetsya s vashimi.
     -- Horosho.  Davajte  snachala pogovorim. Nachnem s togo, chto  vy ne mogli
vyjti  iz  mashinnogo  otdeleniya  bez  special'nogo  propuska.  Kak  vy zdes'
okazalis'?
     -- V moem polozhenii vybirat' ne prihodilos'.  Kak vy  ponimaete, Baret,
da i lejtenant Louell, sdelali vse ot nih zavisyashchee, chtoby vosprepyatstvovat'
nashej vstreche. Mne prishlos' primenit' silu.
     YA otlichno  ponimal, chto imenno eto v glazah Gagarova dolzhno sluzhit' mne
luchshej rekomendaciej.
     -- I chto zhe, Louell so svoimi golovorezami ne sumel vas ostanovit'?
     -- On vovremya poteryal soznanie.
     Gagarov usmehnulsya.
     -- Znachit, teper' vy soglasny zanyat' dolzhnost' shturmana?
     -- Blizkoe znakomstvo s zhizn'yu rabostov ne ostavilo mne drugogo vybora.
     -- Pohval'no. Ves'ma pohval'no. Mne nuzhny reshitel'nye  i razumnye lyudi.
Mozhete byt' svobodny. YA otdam sootvetstvuyushchij prikaz.
     -- Eshche tol'ko  odno, kapitan. YA hotel  by  osmotret' rubku. Esli mozhno,
pryamo sejchas.
     -- CHto za  speshka? Tuda nuzhen special'nyj propusk. Zavtra zastupite  na
vahtu, togda i osmotrite.
     -- A  esli trevoga? YA dazhe  ne  znayu, gde ona nahoditsya. Vy,  pomnitsya,
sobiralis' podgotovit' kakoj-to slozhnyj manevr?
     Pochti s minutu Gagarov chto-to prikidyval, rassmatrivaya paneli u menya za
spinoj.
     YA  staralsya  kazat'sya  etakim  ispravnym  sluzhakoj:  stoyal   navytyazhku,
napustiv na sebya vse ravnodushie, na kakoe byl sposoben.
     -- V etom uzhe pet neobhodimosti. ZHdite moih dal'nejshih rasporyazhenij.
     I  eto bylo vse, chego ya dobilsya.  Po-voennomu kozyrnuv,  ya povernulsya i
vyshel.
     Nastaivat' v  slozhivshejsya situacii pokazalos' mne slishkom  opasno,  ya i
tak poluchil  bol'she togo,  na chto smel rasschityvat'.  A zaodno  i probudil v
Gagarove nemalo ves'ma obosnovannyh podozrenij...










     Vremya na moem sekundomere neumolimo priblizhalos' k krasnoj cherte.
     Ostavalos'  ne bol'she poluchasa.  Ne  obrashchaya  vnimaniya  na  nedoumennye
vzglyady ohrany v priemnoj Gagarova, ya napravilsya pryamo k transportnoj kabine
kapitana,  ne  somnevayas',  chto  ona  svyazana  s  rubkoj. Lihoradochno  nazhav
edinstvennuyu knopku  na ee puskovoj paneli, ya ponyal, chto smertel'no  opasnaya
igra, kotoruyu ya zateyal, vstupila v svoyu zavershayushchuyu fazu i obratnogo puti ne
budet.
     Kabina  s vizgom ostanovilas' v tambure pered  massivnymi  titanitovymi
dveryami rubki. Hot' ona menya ne podvela, no preodolet' poslednee prepyatstvie
ne  bylo ni  malejshej nadezhdy. YA ponyal, chto proigral okonchatel'no, srazu zhe,
kak tol'ko uvidel lejtenanta Louella na meste obychnogo ohrannika.
     Ego  ledyanoj vzglyad,  bez  vsyakogo  nameka  na  zloradnuyu  usmeshku,  ne
predveshchal  nichego  horoshego.  YA ne dvigalsya,  ponimaya, chto on  vospol'zuetsya
malejshim povodom s moej storony i nazhmet na spusk pistoleta.
     --  Nu, vot i  ty...  -- s  nenavist'yu  proiznes  Louell.  --  Medlenno
povernis' spinoj ko mne i polozhi oruzhie na pol.
     YA  molcha  povinovalsya.  Teper'  zhdat'  vystrela  v  zatylok  ostavalos'
nedolgo.
     On vse eshche kolebalsya, vse eshche nadeyalsya chto-to vyvedat'.  No  kak tol'ko
progremit  vzryv energeticheskoj torpedy, udarit i etot,  poslednij  dlya menya
vystrel...
     Kazalos', ya slyshu skvoz' tolstuyu tkan' svoej kurtki neumolimoe shchelkan'e
sekundomera.
     Korabl'  tryahnulo. Gluhoj  ston metalla ehom  otozvalsya  v  pereborkah.
Plity titanitovoj paluby zahodili pod nogami, svet v tambure mignul i pogas.
     V  to  samoe  mgnovenie,  kogda torpeda, otorvavshis'  ot sozdavshego  ee
apparata, voshla v energovod,  upravlyayushchij  komp'yuter  pereklyuchilsya na analiz
neozhidanno voznikshej opasnoj situacii. I  hotya torpeda, predstavlyavshaya soboj
sgustok   energii,   zaklyuchennyj  v  kokon  magnitnyh  nolej,  dvigalas'  po
energovodu s ogromnoj skorost'yu,  analiticheskie cepi komp'yutera rabotali eshche
bystrej.
     Za  nichtozhnye  doli sekundy,  ponadobivshiesya torpede  dlya  togo,  chtoby
preodolet'  polovinu  puti,  otdelyavshego  ee   ot  raspredelitel'nogo  shchita,
komp'yuter no tol'ko uspel polnost'yu ocenit' opasnuyu dlya sebya situaciyu, no i.
podklyuchiv  k  svoim  analiticheskim  cepyam kolossal'nye  rezervy  informacii,
hranyashchiesya  v bankah  apparatnyh dannyh, prishel k  vyvodu o narushenii ustava
korabel'noj   sluzhby   i  popytke   diversii.  Soglasno  glavnoj  programme,
soderzhavshej instrukcii dlya vseh  podobnyh sluchaev. upravlenie vzyala  na sebya
podprogramma  "G",  kotoraya   potrebovala  nemedlennoj  otpravki  avarijnogo
signala baze.
     Na  eto  ne  ostavalos'  vremeni.  Esli  by  komp'yuter,  ispol'zuya  vse
vozmozhnosti,  prodolzhil  bor'bu s  dvizhushchejsya  po energovodam  torpedoj,  on
navernyaka sumel by ee obezvredit', i uzh, vo vsyakom sluchae,  otvesti  udar ot
svoih  zhiznenno  vazhnyh  centrov.  Odnako  on  byl  vsego  lish'  mashinoj  i,
neukosnitel'no vypolnyaya programmu,  nachal  otpravku  "SOS". Posle pervoj  zhe
bukvy    soobshcheniya   progremel   vzryv   v   pomeshchenii    raspredelitel'nogo
energeticheskogo shchita, i peredacha prervalas'.
     YA upal na pol v to  samoe  mgnovenie,  kak  pogas svet. YA horosho pomnil
mesto, kuda  brosil svoj pistolet,  i  nashchupal ego pochti srazu.  Teper',  po
krajnej mere, ya  perestal byt'  bespomoshchnoj zhertvoj.  SHansy  uravnyalis'.  Ne
osobenno nadeyas' na uspeh, ya vse zhe skazal:
     -- Lejtenant, nachalos'  vosstanie rabostov. Esli  vy propustite menya  v
rubku, ya garantiruyu, chto nam sohranyat zhizn'.
     Otvetom byla sinevataya vspyshka vystrela. Predvidya eto,  ya perekatilsya v
storonu  i, celyas' po vspyshke, nazhal na  spusk. Dlya Louella moj vystrel  byl
polnoj  neozhidannost'yu.  On   ne  predpolagal,  chto  ya   tak   bystro  vnov'
vospol'zuyus' svoim oruzhiem.  YA uslyshal proklyat'e,  potom vskrik i tishinu. No
on zakrichal ne ot moego popadaniya...
     CHto-to proishodilo v temnote. Kto-to zdes'  byl eshche. Kto-to ogromnyj. V
tesnom  prostranstve  tambura rasprostranilsya otvratitel'nyj zapah zverya, do
menya  doneslis' pohozhie na chavkan'e  zvuki.  YA vystrelil v  potolok tri raza
podryad,  nadeyas'  pri  svete  korotkih  vspyshek  vystrelov rassmotret'  hot'
chto-nibud'.
     No kazhdyj raz otchetlivo videl lish'  pustoj tambur. Nikogo  tut ne bylo,
krome menya.
     Ne bylo  dazhe  Louella. On ischez, rastvorilsya v etom  koshmarnom, polnom
zverinoj voni mrake. Zapah postepenno rasseivalsya. Vskore pod potolkom slabo
zasvetilas' lampochka avarijnogo osveshcheniya.
     YA byl odin v  tesnoj metallicheskoj korobke tambura. Tol'ko chernoe pyatno
svezhej  krovi  vse eshche napominalo  o  razygravshejsya zdes'  tragedii.  Louell
bessledno ischez.
     Sudya   no  vosstanovlennomu   osveshcheniyu,   avarijnye  sistemy   korablya
dejstvovali i neploho spravlyalis' so svoimi  obyazannostyami. Esli remontnikam
udastsya  prolozhit' rezervnuyu liniyu  pitaniya  na  komp'yuter  do  togo,  kak ya
proniknu  v  rubku, nasha  pesenka  speta.  Vosstavshih  rabostov razdelyat  na
malen'kie gruppy i poodinochke udushat, perekryv  podachu vozduha. A  potom oni
zajmutsya mnoj.
     Lihoradochnymi dvizheniyami ya  rylsya  v  svoej  sumke,  otyskivaya lazernyj
payal'nik;  no pytat'sya otkryt'  im dver' glavnogo tambura rubki -- vse ravno
chto kovyryat' zubochistkoj v uhe slona. Do  togo, kak konchilsya zaryad v bataree
payal'nika,  mne  ne  udalos'  vskryt'  dazhe  pervyj zashchitnyj sloj.  A  vremya
prodolzhalo svoj neumolimyj beg, i gde-to vnizu zahlebyvalos'  obeskrovlennoe
vosstanie. Gibli doverivshiesya mne lyudi...
     YA  metalsya po uzkomu  prostranstvu liftovoj  ploshchadki,  kazhduyu  sekundu
ozhidaya  pologo napadeniya. Stranno, chto oni medlili, stranno, chto  Louell byl
odin i chto on bessledno ischez. Slishkom  mnogo strannostej nakladyvalis' odna
na druguyu v etoj neveroyatnoj istorii i, kazhetsya, ya koe-chto nachinal ponimat'.
     V plotnoj, soprotivlyayushchejsya pelene moj mozg upryamo  skladyval otdel'nye
fragmenty faktov. Skvoz' bol'  i gluhuyu blokadu izvlekal razroznennye  kuski
vospominanij. YA slovno videl ogromnuyu chernuyu ruku,  vedushchuyu menya  skvoz' vse
prepyatstviya k izvestnoj tol'ko ee hozyainu celi...
     I  vdrug, budto podtverzhdaya moyu uzhasnuyu dogadku, dver'  rubki medlenno,
so skripom,  popolzla v  storonu.  Srabotal  obestochennyj mehanizm,  ustupaya
nevedomoj sile.  S  kryahten'em podalas' metrovaya  metallicheskaya plita, i kak
tol'ko  shchel'  stala  dostatochnoj, ya brosilsya  v  rubku,  zabyv pro vse  svoi
opaseniya. Za moej spinoj dver' s gluhim stukom vstala na mesto, slovno sila,
davivshaya na nee, vnezapno ischezla, i  szhatye gidravlicheskie  porshni s lyazgom
zahlopnuli mnogotonnuyu gromadu ...
     V rubke stoyala zamogil'naya tishina. Svetilas' lish' ta chast' panelej, gde
raspolagalos' ruchnoe upravlenie.
     CHto  by ni sluchilos' so mnoj, ya ne mog  obmanut' ozhidanij teh,  kto mne
doverilsya.
     CHego by eto ni stoilo, ya dolzhen byl dovesti plan do konca.
     Vosstanoviv   situaciyu   na   perekrytyh  nizhnih  palubah,  ya  namertvo
zablokiroval vhodnuyu dver'... Teper' sledovalo zapustit' dvigateli i vruchnuyu
uvesti  korabl' iz  opasnoj  zony.  Vahtennyj zhurnal uzhe  soobshchil  mne,  chto
komp'yuter uspel-taki pristupit' k otpravke avarijnogo soobshcheniya do togo, kak
vzryv oborval pitanie.
     Dazhe  neskol'kih bukv  etogo soobshcheniya budet  dostatochno,  chtoby  zdes'
okazalas' eskadra patrulya.
     Monitory, napryamuyu ne svyazannye s obestochennym central'nym komp'yuterom,
usluzhlivo razvertyvali peredo mnoj kartinu zavershayushchegosya srazheniya.
     Otryady Strima uzhe ochistili ot ohrannikov nizhnie paluby. Oboshlos' im eto
nedeshevo. Horosho vooruzhennye soldaty otchayanno soprotivlyalis', ne  nadeyas' na
poshchadu ot svoih  byvshih rabov. Lish' posle togo kak gruppa otbornyh bojcov vo
glave  so  Strimom   zahvatila  arsenal  "Rendbolla",  polozhenie  reshitel'no
izmenilos'.
     V  konce koncov Gagarov otdal prikaz shturmovat'  rubku,  ponyav nakonec,
otkuda ishodit  glavnaya opasnost',  S gorazdo  bol'shim uspehom ego remontnye
roboty  mogli  by popytat'sya  vzobrat'sya na vershinu Monblana.  Im ne udalos'
dazhe probit'sya cherez koridor.
     Vklyuchennye mnoj vruchnuyu avtomaty zashchity  unichtozhali vseh robotov eshche do
togo,  kak  oni pristupali k delu.  |ta neudacha okonchatel'no  demoralizovala
protivnika.
     Gagarov kapituliroval. Ostavalos' poslednee, samoe  vazhnoe delo:  najti
nadezhnoe ukrytie dlya "Rendbolla".
     Na ekrane  kartogrammy,  odna  za  drugoj, proplyvali  shemy  blizhajshih
sozvezdij. Vse oni byli slishkom daleki dlya nas.
     Nevozmozhnost'    oversajda   sdelala   ogromnyj    korabl'   sovershenno
bespomoshchnym.
     I tol'ko sejchas,  navernoe, vpervye  v  svoej shturmanskoj  praktike,  ya
pochuvstvoval, kakie gigantskie rasstoyaniya otdelyali  zvezdy drug ot  druga. YA
ne uspel eshche  prijti ni  k  kakomu resheniyu, kogda  u dvernogo tablo vspyhnul
signal vyzova.
     Shvatka  zakonchilas'.  Pora bylo  podvodit' itogi i  vyrabatyvat'  plan
dal'nejshih dejstvij.
     Sovet  komandirskoj trojki podytozhil  nashi dostizheniya: polnyj  kontrol'
nad korablem, ispravnoe  vooruzhenie,  primerno  chetvert' normal'nyh  zapasov
topliva  i  vyvedennyj iz  stroya  komp'yuter -- eto to, chto my poluchili.  Nad
vosstanovleniem  komp'yutera uzhe rabotali kibernetiki, soglasivshiesya  perejti
na  nashu  storonu.  YA im ne  slishkom  doveryal,  da  i  provodit' riskovannye
eksperimenty s komp'yuterom vse ravno  ne stoilo, poka my ne  nashli nadezhnogo
ubezhishcha dlya korablya, -- slishkom velik risk posylki v efir nashih koordinat.
     V  blizhajshih,  dostupnyh  nam  bez oversajda rajonah ne nablyudalos'  ni
odnogo  podhodyashchego  ob容kta,  gde  mozhno  bylo,  hotya  by  vremenno, ukryt'
"Rendboll".
     Pylevoe oblako  da meteoritnyj roj  --  ostatki  kakoj-to razvalivshejsya
komety -- vot i vse, chto okazalos' v predelah nashej dosyagaemosti.
     Posle  togo  kak  ya   podrobno  ob座asnil  chlenam  komandirskogo  soveta
slozhivshuyusya situaciyu, oni nadolgo zadumalis'. Nakonec Strim skazal:
     -- Tebe reshat'. Vse so mnoj soglasny, chtoby ty stal kapitanom.
     -- Patrul' budet zdes' maksimum cherez shest' chasov. Bez komp'yutera my ne
sposobny vesti ser'eznyj boj.
     -- No eto zhe krejser, chert voz'mi! Vse ego vooruzhenie v poryadke!
     -- Vy  ne ponimaete. U  nas  net opytnyh kanonirov. I dazhe esli by  oni
byli, ni odin chelovek ne  smozhet  sorevnovat'sya  s komp'yuterom v  tochnosti i
rezul'tativnosti strel'by. CHerez  neskol'ko sekund posle nachala  boya korabl'
prevratitsya v oblako raskalennyh gazov!
     -- A zashchita?
     --  Zashchita! Nadolgo li ee  hvatit pri nashem nepolnom zapase topliva?  I
zdes'  opyat' vse upiraetsya v  komp'yuter.  Operatory ne smogut manipulirovat'
plotnost'yu zashchitnyh  polej. Pridetsya ogranichit'sya  sploshnym zaslonom,  a  on
ochen'  skoro  vytyanet iz  nas  vse  ostatki  energii.  YA  preduprezhdal  vas,
naskol'ko  eto  riskovanno.  Sledovalo dozhdat'sya, poka  korabl'  okazhetsya  v
podhodyashchem rajone!
     -- Kak budto u nas bylo na eto vremya! -- Strim pokachal golovoj. -- Net,
Igor' Leonidovich. Vse pravil'no. Dazhe esli my proigraem etot poslednij boj.
     No  ya  ne   sobiralsya   tak  prosto   ego   proigryvat'.  Mne  prishlos'
vospol'zovat'sya  vsem svoim  umeniem,  chtoby privesti v dejstvie polumertvuyu
gromadu krejsera.
     Odin  za  drugim  ozhivali  posty  upravleniya.  Vse bol'she  specialistov
soglashalis'  s nami sotrudnichat'. Im  byl predostavlen vybor: ili nemedlenno
pokinut' krejser na spasatel'nyh shlyupkah, ili prisoedinit'sya k vosstavshim. I
postepenno, po mere togo kak  na pul'te zagoralis' vse novye ogon'ki postov,
u menya poyavlyalas'  nadezhda  na to, chto my hotya by uceleem, hotya by vyberemsya
zhivymi iz etoj pochti beznadezhnoj situacii.
     -- My idem k pylevomu oblaku? --  posmotrev  na nosovoj ekran,  sprosil
Strim.
     YA otricatel'no pokachal golovoj.
     -- Tak kazhetsya potomu, chto ne zakonchen razvorot. Oblako slishkom redkoe,
skvoz' nego pas legko zasekut lokatory patrulya.
     -- Togda chto zhe?
     --  Ostaetsya tol'ko eta rassypavshayasya  kometa. Ona bol'shaya -- neskol'ko
kilometrov v dlinu i  okolo  dvuh v poperechnike. Esli nam udastsya podojti  k
nej dostatochno blizko...
     -- CHto zhe mozhet nam pomeshat'?
     -- Nenadezhnaya zashchita i oskolki. Dazhe pri  stoprocentnom  zapase energii
tol'ko sumasshedshij napravit korabl' v eto  kamennoe  kroshevo. No my  slishkom
daleko, chtoby polnost'yu ocenit' situaciyu. Vybirat' ne  prihoditsya. Vozmozhno,
vo vremya boya udastsya prikryt'sya ot ataki, hotya by s odnoj storony. YA podvedu
"Rendboll"  kak  mozhno  blizhe, i  tam  budem zhdat' poyavleniya patrulej.  Esli
kibernetiki  spravyatsya k etomu vremeni s  komp'yuterom, my poprobuem vklyuchit'
ego odnovremenno s poyavleniem patrul'nyh korablej.
     --  No  Daris   govoril,   eto   slishkom   riskovanno.  Esli   ne   vse
programmy-lovushki  likvidirovany,  my mozhem polnost'yu utratit'  kontrol' nad
korablem.
     --  On   prav.   Vklyuchat'  komp'yuter   pridetsya   s   bol'shim   riskom,
predvaritel'no zalozhiv pod raspredelitel'nyj shchit horoshij zaryad vzryvchatki.
     YA nes svoyu izmatyvayushchuyu vahtu shestoj chas podryad.  Nikto iz ostavshihsya u
nas specialistov ne mog menya zamenit'.
     Pust' i medlenno, no  my vse zhe priblizhalis' k meteoritnomu royu. Teper'
on byl ot nas na rasstoyanii vsego v neskol'kih desyatkah tysyach kilometrov. Ne
reshayas'  podojti  blizhe,  ya  otrabotal bortovymi  dvigatelyami manevr obhoda,
zakruchivaya vokrug  razrushennoj komety pologuyu spiral'.  K sozhaleniyu, krejser
byl  slishkom   nepovorotliv,   a   mne  prihodilos'  vse  vremya  podpravlyat'
traektoriyu,  kompensiruya  gravitacionnye  sily  roya, rasschitat' kotorye  bez
komp'yutera u menya ne bylo ni malejshej vozmozhnosti.
     Ot  postoyannogo mnogochasovogo napryazheniya ya chuvstvoval sebya, kak ustalaya
sobaka.
     Vo  rtu peresohlo, i kogda Strim poprosil  kogo-to iz tehnikov prinesti
podnos s edoj,  ya tak  i ne sumel vospol'zovat'sya  ego lyubeznost'yu.  Udalos'
otvlech'sya lish' na neskol'ko sekund,  chtoby glotnut' ledyanogo limonnogo soka.
Korablej patrulya vse eshche ne bylo, i u menya poyavilas' krohotnaya nadezhda.
     -- Esli nam  udastsya  vybrat'sya iz etoj peredelki,  skazhi,  chtoby nashli
lejtenanta Louella,  vse ravno,  sredi  mertvyh  ili  zhivyh,  -- poprosil  ya
Strima.
     -- YA uzhe rasporyadilsya ob etom.
     -- I chto zhe?
     --  Ego nigde  net. Moi lyudi ochen' tshchatel'no vypolnili tvoe  poruchenie,
hotya i ne ponimali, dlya chego eto  nuzhno. Priznat'sya, i  ya ne sovsem ponimayu,
pochemu tebya tak bespokoit sud'ba etogo cheloveka.
     -- Menya bespokoit ne ego sud'ba, a to, pochemu on ischez.
     -- Nu  eto kak  raz  ne tak uzh trudno  ob座asnit'. Na korable dostatochno
zabroshennyh  pomeshchenij.  Kogda   nachalas'  zavarushka,   on  mog  ukryt'sya  i
perezhdat'.
     -- Ni odin normal'nyj chelovek  ne stanet etogo delat', -- vozrazil odin
iz kibernetikov. -- V nezhilyh otsekah slishkom mnogo raznoj nechisti i slishkom
malo shansov ostat'sya v zhivyh.
     -- Skol'ko zhe let ne chistili etot korabl'?
     -- Let dvadcat', ne men'she...
     "No dazhe i za  etot  srok na nem  ne  mogli zavestis' tvari,  sposobnye
prohodit' skvoz' metallicheskie steny..." -- podumal ya pro sebya.
     Nakonec  mne  udalos'  uravnyat'  skorost'   korablya  po   otnosheniyu   k
meteoritnomu royu.
     |to  pozvolilo  pristroit'sya emu v hvost i perejti k poletu po inercii,
no prezhde  chem pozvolit' sebe rasslabit'sya, prezhde  chem ya  smog  osushchestvit'
svoe  davnee zhelanie --  pokinut' pul't i ruhnut' na kushetku, stoyashchuyu v uglu
rubki, ya v poslednij raz glyanul na ekran lokatora, napravlennogo v pokinutyj
nami kvadrat, i vzdrognul: v ego levom uglu poyavilis' shest' svetlyh pyatnyshek
so  znakomymi  ochertaniyami  patrul'nyh  korablej  Komora.  Sledom  za   nimi
vypolzali vse novye. V konce koncov ya sbilsya so scheta.










     V  nizhnih  otsekah  korablya,  tam,  gde  nakopiteli  energii  sozdavali
ubijstvennyj radiacionnyj fon, tam,  gde bez  special'noj zashchity bolee  treh
minut ne moglo nahodit'sya nichego zhivogo, pyatye sutki podryad spal starik.
     On  spal  pryamo na  zamusorennom polu, zavernuvshis' v  staryj, vidavshij
vidy  plashch, sluzhivshij emu  edinstvennoj  zashchitoj  i ot radiacii i ot holoda.
Vprochem, i  v  etoj illyuzornoj zashchite  on ne nuzhdalsya i  pol'zovalsya  plashchom
skoroe po privychke, chem po neobhodimosti.
     On spal, svernuvshis' klubkom, slovno bol'shoe ranenoe zhivotnoe, podognuv
hudye nogi  pochti pod samyj podborodok, trevozhno vzdragivaya  i shepcha vo  sne
nerazborchivye slova.
     Samym glavnym  dlya nego v toj nevidimoj bitve, kotoruyu on  vel, i samym
trudnym okazalos' sohranit' kontrol' nad konstrukciej sna, ne  pozvoliv  emu
pri etom prervat'sya. On  videl vo sne dalekuyu, nikomu ne izvestnuyu stranu na
zabytoj vsemi planete.  On videl ee starye, zapylennye pustynej  gory. Nizko
visyashchee solnce  zolotistym svetom okrashivalo kusty opuncij, laskovyj veterok
oveval ustaloe telo  starika  i prinosil  k nemu snizu, iz predgorij,  stol'
neobhodimuyu silu.
     CHelovek,  esli ochen' etogo zahochet, mozhet skoncentrirovat'  vnutri sebya
vneshnyuyu  energiyu.  Magistr  shestogo kruga sposoben stat'  fokusom,  centrom,
vnutri kotorogo sozdaetsya inaya real'nost'.
     Samym slozhnym delom okazalos' vplavit' v sozdannyj voobrazheniem Sejrosa
mir, metallicheskuyu korobku korablya. Slishkom uzh inorodnym vyglyadelo ego telo,
slishkom chuzhdym tihomu miru opuncij i laskovogo vechernego solnca.
     V  konce  koncov  Sejros  vossozdal  korabl' v vide  odnogo  iz holmov,
porosshego  vereskom  i  kustami meskalya.  Gluboko  vnutri, pod mnogometrovym
sloem zemli, zataiv ego tushu.
     Stol' slozhnyj priem i  vsya eta  nesovmestimaya konstrukciya  ponadobilis'
Sejrosu  s   odnoj-edinstvennoj  cel'yu   --   ottyanut'   neizbezhnuyu   gibel'
"Rendbolla".
     Udary sledovali odin  za  drugim.  Nanosimye  mogushchestvennoj volej  ego
vragov, oni menyali napravlenie i svoe vidimoe proyavlenie.
     Vnachale eto byl vsego lish' potok  meteoritov, neozhidanno vyprostavshijsya
iz pustoty v neskol'kih kilometrah ot "Rendbolla" i otmechennyj ego priborami
uzhe  posle  togo,  kak,  otklonennyj  koncentrirovannoj  volej  Sejrosa,  on
okazalsya za kormoj korablya.
     Dvazhdy povtoril etot priem, dejmy smenili taktiku. Slishkom mnogoe  bylo
postavleno na  kartu.  Slishkom  mnogoe  zaviselo  ot  togo,  chem  zakonchitsya
poslednij rejs starogo krejsera.
     Ryadom s holmom,  kotoryj vyrastil Sejros, poyavilsya eshche odin.  Ot nego k
holmu Sejrosa  pod zemlej  poshel val vspuchennogo peska, slovno ogromnyj krot
probival sebe tunnel' k korablyu. Skoree vsego eto oznachalo eshche  odin korabl'
i ser'eznuyu opasnost' v budushchem, no poka na eto mozhno ne  otvlekat'sya. Holm,
vozdvigaemyj  ego  vragami,  eshche  ne  obrel  chetkih ochertanij,  skvoz'  nego
prosvechivala dolina i voshodyashchee za gorami solnce.
     Zato poyavilis' griby. Oni  kazalis' plotnymi i tyazhelymi, slovno valuny.
S  nimi  nuzhno bylo chto-to nemedlenno  delat'. Vsya  poverhnost'  holma,  pod
kotorym on spryatal korpus "Rendbolla",  pokrylas'  yadovitymi  gribami. Celye
polchishcha ih  uporno lezli naverh  beschislennymi  krugami,  a v glubiny  holma
tyanulis' yadovitye gify.
     Sejrosu nikak ne udavalos' uvidet', gluboko li udalos' im proniknut' i,
samoe  glavnoe,  on  ne  mog  opredelit',  kakovo   voploshchenie  ih  yadovityh
vozdejstvij  v toj real'nosti, v  kotoroj dvigalsya  "Rendboll". Vse ego sily
uhodili na  sozdanie  pregrad, no  oni  padali,  raz容daemye yadom,  odna  za
drugoj.
     Slishkom dolgoe vremya provel on vnutri svoego  beskonechnogo sna, slishkom
velika  byla  koncentraciya  ego  voli  i  slishkom  malo ostavalos'  sil. Emu
neobhodimo bylo prosnut'sya hotya by na neskol'ko chasov,  no on  znal, chto kak
tol'ko eto proizojdet, "Rendboll" perestanet sushchestvovat'.
     Esli by ne ego magicheskij son,  on by uzhe davno  proigral bitvu. Vnutri
zheleznyh otsekov korablya  ne  na chto by to operet'sya i neotkuda bylo cherpat'
silu.
     Zdes'  on  ostavalsya  odin  na  odin s mertvym mirom  zheleza, bez svoih
mnogochislennyh pomoshchnikov, bez duhov vody i gor.
     Esli  on  proigraet,  vmeste  s  nim  ischeznet  iz  osnovnoj real'nosti
chelovek,  ot  kotorogo  zaviselo teper' tak  mnogo.  Dva  kruga nazad Sejros
vospital  iz nego neplohogo voina.  On  vstretil v  pustyne  zabludivshegosya,
ispugannogo paren'ka i  ne mog predpolozhit',  chto pridet vremya, kogda na nem
sojdetsya perekrest'e putej i ot ego postupkov budet zaviset' tak mnogo...
     Predskazateli dejmov ne oshibayutsya pochti nikogda. A ved' vnachale on dazhe
ne  veril,  chto  iz  Stepana  mozhet  poluchit'sya  voin.  No  pervyj  zhe   ego
samostoyatel'nyj  postupok  pokazal,  kakogo groznogo protivnika v  ego  lice
poluchili  chernye sily.  U  nego hvatilo  muzhestva stupit'  na  bezvozvratnuyu
dorogu  dejmov, chtoby obresti  silu  ili  pogibnut'. Sejros prostilsya  s nim
navsegda, no spustya  dva  kruga  Stepan  vernulsya, i srazu  zhe  ryadom s  nim
zavyazalsya tugoj uzel bor'by. CHto-to vazhnoe s nim proizoshlo na doroge dejmov.
CHto-to takoe, chto izmenilo samuyu ego sushchnost'. I Sejros zhalel, chto nichego ne
znaet  ob  etom. Dazhe magistru shestogo  kruga  ne  pod silu podchinit' svoemu
voobrazheniyu mnogochislennye miry zvezdnoj dorogi.
     Uznat' o nih mozhet lish' tot, kto tam pobyval.
     V istorii razvitiya civilizacij  byvayut vremena, kogda nebol'shogo usiliya
okazyvaetsya dostatochno, chtoby izmenit' napravlenie razvitiya i budushchee mnogih
planet. "Rendboll" nahodilsya na odnoj iz podobnyh  razvilok, V takie momenty
budushchee nepredskazuemo. V istorii ego strany  byl sluchaj, kogda s korablya na
bereg  dlya   prodazhi   sveli  ogromnyh   i   strashnyh  zhivotnyh.  Ot  odnogo
edinstvennogo cheloveka zaviselo  togda, kupit' etu paru ili pozvolit' uvesti
ee obratno.
     On  predpochel vtoroe.  Narod actekov tak i ne uznal loshadej.  A  zatem,
blagodarya etim  samym  loshadyam, pobedili ispancy, i budushchee ego strany poshlo
sovsem po drugoj doroge... Vse teper' zaviselo ot Stepana i ot togo, udastsya
li Sejrosu uderzhat' na svoih plechah  nepomernuyu  noshu obrechennogo korablya. A
tut eshche poyavilis' krysy... Dvadcat' chetyre  ogromnye krysy strojnymi ryadami,
kak na parade, podoshli k holmu  s  "Rendbollom" i nachali vgryzat'sya v  zemlyu
srazu s neskol'kih storon.
     Teper', esli  Stepan  vovremya  ne  pridet  emu  na  pomoshch',  "Rendboll"
obrechen.
     Odnomu emu bol'she ne sovladat' so vsemi vragami srazu...
     Strim,  vnimatel'no  sledivshij  na  displee  za  patrul'nymi  korablyami
Komora, sprosil, ne pytayas' skryt' ohvativshej ego trevogi:
     --  Pochemu  ih  tak mnogo?  Dvadcat'  chetyre  korablya -- eto  zhe bol'she
eskadry!
     --  YA zhe  govoril  tebe,  chto  kak  tol'ko  oni  dogadayutsya  o  zahvate
"Rendbolla", -- zdes' okazhetsya ves' flot.
     -- Ih kak budto zakryvaet hvostovaya chast' roya... Mozhet byt', oni nas ne
vidyat?
     YA otricatel'no pokachal golovoj.
     --  Oni vidyat nas  tak zhe yasno,  kak my ih. Golovnoj korabl' peredovogo
zvena uzhe izmenil kurs.
     -- Skol'ko im ponadobitsya vremeni, chtoby podojti na distanciyu ognya?
     -- CHasa chetyre.
     -- Znachit, shvatki ne izbezhat'?
     --  |to  budet  ne  shvatka,  a  myasorubka.  Oni  smogut   strelyat'  po
"Rendbollu" kak  v  tire.  Bez  komp'yutera  ni odin nash otvetnyj vystrel  ne
najdet celi...
     YA muchitel'no iskal vyhoda, i,  instinktivno szhimaya tumbler forsazha, vse
uvelichival  skorost', slovno sobiralsya vognat' gigantskij korabl' v kamennoe
kroshevo oblomkov.
     Krajnie asteroidy uzhe mozhno bylo rassmotret'  na opticheskih ekranah  vo
vseh  podrobnostyah.  Mezhdu  nimi besporyadochno kuvyrkalos'  mnozhestvo  melkih
kamnej,   oskolkov,   pyli,  nakonec,  --  roj  byl   dostatochno  plotnym  i
neodnorodnym, esli by  nam  udalos'  prikryt'sya  ego  massoj  ot  napadayushchih
korablej, -- u nas poyavilsya by shans.
     Vdrug ya ponyal nechto ochen' vazhnoe. Roj  dovol'no  bystro vrashchalsya vokrug
svoej osi,  a  eto  oznachalo,  chto  v  ego glubine dejstvovali  znachitel'nye
centrobezhnye sily.
     Oni dolzhny byli vytesnit' vse krupnye oblomki v naruzhnye sloi. Vozmozhno
dazhe, v glubine  etogo  kamennogo oblaka obrazovalis' znachitel'nye po ob容mu
polosti. Esli eto dejstvitel'no tak...
     -- Vsem nosovym postam prigotovit'sya k otkrytiyu ognya! -- rezko proiznes
ya v megafon svoyu pervuyu boevuyu komandu.
     -- Kogo ty sobiraesh'sya atakovat'? -- nedoumenno  sprosil Strim. -- Flot
eshche slishkom daleko!
     -- Sejchas  uvidish'. -- YA  nazhal gashetki nosovyh energeticheskih pushek, i
vperedi, po kursu korablya, vstala belaya stena ognya.
     Ponadobilos'  vsego  chetyre  zalpa, chtoby  progryzt' vo  vneshnej  stene
meteoritnogo roya otverstie, dostatochnoe dlya prohoda "Rendbolla". Ves'  fokus
sostoyal v tom,  chtoby probit' etu dyru tochno po osi vrashcheniya roya. Kazhetsya, ya
ne oshibsya.
     Ostavshiesya   no   krayam  kamni  opisyvali  krugi   po  vneshnej  granice
obrazovavshegosya otverstiya,  a za nim, vnutri roya, temnela pustota svobodnogo
prostranstva.
     -- Oni chto, spyatili?! -- vsemogushchij shef razvedki  korporacii smotrel na
kontr-kapitana  Aldova  tak, slovno  eto Aldov ustroil neponyatnyj  fejerverk
pered nosom "Rendbolla".
     -- YA ne  dumayu, komodor. |tim  korablem rukovodit  chelovek nezauryadnogo
muzhestva i nahodchivosti. Po-moemu, on ispol'zuet  edinstvennyj  ostavshijsya u
nih shans.
     -- Kakoj shans?
     -- Ukryt'sya vnutri meteoritnogo roya ot nashej ataki.
     -- Tak upredite ego! Sdelajte chto-nibud'!
     -- Boyus', my ne uspeem. Oni zavershat manevr, prezhde chem my podojdem.
     -- Tem huzhe dlya nih. My raznesem etot kamennyj meshok v pyl'!
     -- |to ne tak prosto sdelat'. Slishkom velika ego massa.
     -- Togda proryvajtes' k nim sboku po pryamoj, ne menyaya traektorii ataki!
     -- Edinstvenno vozmozhnyj put' -- po osi vrashcheniya meteoritnogo roya.
     -- |to slishkom dolgo!
     -- Vy  pravy, komodor. No  esli my popytaemsya atakovat' ih  sboku,  vsya
massa  meteoritnogo potoka obrushitsya na nashi korabli. Vokrug sobstvennoj osi
etot beshenyj  roj  vrashchaetsya so  skorost'yu dvuh kilometrov  v sekundu. Nashih
silovyh polej ne hvatit, chtoby sderzhat' natisk takogo kamennogo uragana.
     -- No ved' "Rendboll" voshel v roj!
     --  My  tozhe  smozhem eto  sdelat' --  no  tol'ko  vsled za  nim, po osi
vrashcheniya.
     Prolomiv vneshnij besporyadochnyj  sloj meteoritov, "Rendboll" shel  teper'
vnutri  besheno vrashchayushchegosya  kamennogo  meshka. My  popali  v  dovol'no uzkij
tunnel',  uhodyashchij gluboko vnutr'  roya. Vokrug  korablya s ogromnoj skorost'yu
nizvergalsya  vodopad oblomkov.  S  takogo  rasstoyaniya rassmotret'  otdel'nye
glyby  ne   predstavlyalos'  vozmozhnym,   no  rezkie  tolchki   gravitacionnyh
vozmushchenij  napominali  o  tom,   chto  malejshaya  oshibka  mozhet  stat'  zdes'
poslednej.
     -- Kapitan!  Kibernetiki dokladyvayut, chto oni gotovy k probnomu zapusku
central'nogo komp'yutera.
     -- Podozhdem. Sejchas ne vremya dlya eksperimentov.
     Vnimatel'no  razglyadyvaya  na  displee  vneshnego  obzora   shematicheskoe
izobrazhenie znachitel'no rasshirivshegosya pozadi nas prohoda, ya  vdrug podumal,
chto esli  zatknut' uzkoe  butylochnoe  gorlo  vhoda, po kotoromu  tol'ko  chto
proshel   korabl',   my  smogli  by   na   kakoe-to   vremya   izbavit'sya   ot
presledovatelej, vyigrat' neskol'ko chasov i zakonchit' remont.
     --  Est'  sredi  nashih  lyudej  horoshij kanonir,  chelovek  muzhestvennyj,
sposobnyj upravlyat' boevoj shlyupkoj? -- sprosil ya Strima.
     Tot nenadolgo zadumalsya.
     -- Pozhaluj, podojdet Grinson.
     -- Vyzovite ego!
     -- CHto ty zadumal, kapitan?
     --  Esli  zatknut'  tunnel',  po  kotoromu my sejchas  dvizhemsya, ni odin
korabl' ne smozhet nas dognat'.
     -- No eto slishkom  riskovanno. U togo, kto  eto sdelaet, prakticheski ne
ostanetsya  ni odnogo  shansa,  chtoby  ucelet'.  Esli  nachat' strel'bu  vnutri
oblaka, ego ravnovesie narushitsya, orbity vseh oskolkov  smestyatsya i shlyupku v
obrazovavshemsya haose sotret v poroshok.
     --  YA eto  ponimayu.  Byvayut momenty, kogda nuzhno risknut' zhizn'yu odnogo
cheloveka  radi  togo,  chtoby  spasti  korabl'.  Imenno  kapitanu  prihoditsya
prinimat' podobnye resheniya. |ta nasha  edinstvennaya vozmozhnost' otorvat'sya ot
presledovaniya.
     YA   govoril   vse   eti   pravil'nye   slova   s  chuvstvom   neobychnogo
udovletvoreniya.
     YA pochti  lyubovalsya  soboj  i svoim bezuprechnym,  s tochki zreniya logiki,
resheniem.  Vo  mne slovno  udovletvorenno  murlykal  sytyj i dovol'nyj  kot.
CHto-to bylo ne tak.
     CHto-to zdorovo bylo ne tak...
     Kogda   vmesto   Grinsona   v   upravlyayushchej  rubke   poyavilis'  shestero
predstavitelej komandy  i, zamyavshis', ostanovilis' poodal',  -- ya ponyal, chto
dela nashi plohi.
     Disciplina na  korable,  tol'ko  chto proshedshem  cherez bunt, --  ponyatie
ves'ma  otnositel'noe.  I  moj  pervyj  prikaz,  ot kotorogo  zavisela  nasha
dal'nejshaya sud'ba, natolknulsya na neponimanie,  a mozhet byt',  i  na  pryamoe
protivodejstvie komandy.
     Mne predstoyalo nemalo  sdelat',  chtoby vosstanovit'  dolzhnyj poryadok  i
rabotosposobnost' vseh sluzhb,  i  ya slishkom horosho ponimal, chto ni okrikami,
ni primeneniem sily nichego ne dob'yus'.
     -- Kapitan, --  vnov' podcherknuv, ne skryvaya ironii, moe povoe  zvanie,
starshij iz nih, nakonec, nachal izlagat' cel' ih vizita:  -- Grinson neplohoj
paren'. On davno sluzhit na "Rendbolle". Pochemu ty reshil ot nego izbavit'sya?
     -- Kto skazal, chto ya hochu ot nego izbavit'sya?
     -- Razve mozhet ucelet' shlyupka v takoj meshanine?
     -- Mozhet byt', i net. No esli vy ne nauchites' vypolnyat' prikazy, my vse
pogibnem  navernyaka.  Korabl' budet poprostu  unichtozhen. Vy odin raz  dolzhny
reshit', kto zdes' komanduet. |to  vashe  pravo. YA ne prosil dlya  sebya  zvaniya
kapitana i ohotno ustuplyu ego tomu, kogo vy vyberete, no i togda  neobhodimo
budet vypolnyat' prikazy etogo cheloveka.
     -- My vas ne znaem. Vy poyavilis' na bortu vsego  mesyac nazad. Sredi nas
ne  nashlos' nikogo, kto sposoben vesti "Rendboll". Tol'ko  poetomu vy  stali
kapitanom. A teper' vy reshili, chto Grinson dolzhen pogibnut'!
     -- YA pytayus' spasti "Rendboll" v beznadezhnoj situacii, kogda protiv nas
vystupil  pochti ves' flot Komora!  Ob座asnyayu eto pervyj  i poslednij raz. Eshche
odin takoj sluchaj, i ya sam otkazhus' ot obyazannostej kapitana.
     YA govoril  vse eti treskuchie vernye slova, slovno bil v ogromnyj pustoj
baraban.
     YA tochno opravdyvalsya pered kem-to.
     --  Rasstrelivat'  budem vsyakogo,  kto poprobuet  v  boevoj  obstanovke
narushat' disciplinu! -- mrachno poobeshchal Strim.
     -- Skazhite, kapitan, tol'ko chestno,  esli by vy sami okazalis' na meste
Grinsona,  smogli  by  vy  posadit'  shlyupku  na odin  iz  asteroidov  vnutri
meteornogo roya?.
     Ved' imenno eto emu pridetsya sdelat', chtoby otkryt' pricel'nyj ogon'.
     YA slishkom horosho ponimal, chto ot otveta na ih vopros: zavisel no tol'ko
moj avtoritet, no i dal'nejshaya sud'ba korablya.
     I  vdrug, prezhde  chem  ya uspel skazat' hot'  slovo,  na  menya  nakatilo
"nechto".
     |to  "nechto"  ne  imelo formy v real'nom  mire, no  ono skovyvalo volyu,
meshalo  proiznesti slova,  kotorye  uzhe gotovy  byli sorvat'sya s  moih  gub.
Oshchushchenie  bylo  takoe,   slovno   moe   sobstvennoe   telo  otkazalos'   mne
povinovat'sya. A gde-to v glubine, v rajone staroj rany, shevel'nulas' bol' --
lish' slegka, budto napomnila o chem-to...
     I togda ya  prishel v  yarost' ottogo, chto kto-to vnov' pytaetsya upravlyat'
mnoj, kak kukloj. I zhelanie, tochnoe i holodno rasschitannoe zhelanie postupit'
imenno tak, kak ya tol'ko chto reshil.
     YA  slovno  brel  v  glubokoj  temnoj  vode  naugad,  spotykalsya,  teryal
napravlenie  i vdrug, nashchupav vernyj put' k beregu, obnaruzhil, chto vstrechnoe
techenie meshaet mne sdelat' reshayushchij shag.
     -- CHto s vami, kapitan? -- sprosil Strim. -- Na vas lica net.
     -- Uzhe vse v poryadke. Davajte  posmotrim,  smogu li ya  posadit'  shlyupku
vnutri meteornogo roya.










     V   ogromnom   pomeshchenii   startovogo   shlyuza   stoyala   na   apparelyah
odna-edinstvennaya shlyupka.
     Ozhidanie  kazalos'  muchitel'no  dolgim.  Vozduh  postepenno  i  slishkom
medlenno otgonyalsya nasosami v rezervnye emkosti.
     Mne  prishlos'  prilozhit'   nemalye  usiliya,  chtoby  ubedit'   Strima  v
neobhodimosti samomu zamenit' Grinsona. Po-moemu, v konce koncov u nego tozhe
voznikli ser'eznye somneniya po povodu pravil'nogo vybora kapitana.
     No  ya vospol'zovalsya  sluchaem  i  ne  hotel ostanavlivat'sya.  Vozmozhno,
skrytaya prichina moego neozhidannogo postupka zaklyuchalas' v tom, chto ya brosil,
nakonec, vyzov  tem, kto pustil  po moim sledam v Lime  ishcheek Komora... Tem,
kto ostavil  menya v zhivyh  u  dverej rubki, kogda ischez  Louell... Tem, komu
pozarez bylo nuzhno, chtoby ya stal  kapitanom "Rendbolla".  I,  kazhetsya, ya uzhe
nachinal dogadyvat'sya, dlya chego...
     Startovyj  mehanizm nakonec srabotal,  vybrosiv shlyupku naruzhu. V  luchah
kormovyh   prozhektorov  "Rendbolla"  peredo  mnoj   otkrylos'  nereal'noe  i
zhutkovatoe zrelishche.
     Polost' vnutri meteornogo roya, po kotoroj teper',  medlenno udalyayas' ot
menya, shel "Rendboll", napominala vnutrennie steny gigantskogo vodovorota,  v
glubine kotorogo, v polnoj tishine, vspyhivali otsvety korotkih  i bezzvuchnyh
stolknovenij. |ti vspyshki ya prinyal vnachale za zvezdy. No ih zdes' ne bylo.
     Zdes' ne bylo ni odnogo privychnogo orientira.
     Korabl',  slovno  nekoe  podvodnoe  chudishche,  medlenno  i  velichestvenno
udalyalsya ot  menya, dvigayas' tochno po osi ogromnoj kamennoj voronki. S trudom
mne udalos' podavit' vpolne estestvennoe zhelanie dognat' "Rendboll". YA nachal
ostorozhno  razgonyat'  shlyupku. Otorvavshis'  ot  korablya,  ya  teper' vmeste  s
oblakom  kamnej  i  pyli  dvigalsya  vpered  s  ogromnoj  skorost'yu,  no  eto
sovershenno  ne  oshchushchalos', poskol'ku  nashi  skorosti otnositel'no drug druga
ostavalis'  neizmennymi  -- roj  kazalsya nepodvizhnym, esli  ne  schitat'  ego
vrashcheniya vokrug sobstvennoj osi.
     |ta  sostavlyayushchaya  k  moemu malen'komu  korabliku  ne  imela  poka  eshche
otnosheniya.
     Imenno ee mne i  predstoyalo uravnyat', razognav  shlyupku  vokrug osi roya.
Esli eto  udastsya, ona povisnet sredi  malopodvizhnyh oblomkov. Tol'ko  posle
etogo  stanet vozmozhna  posadka na odin  iz nih.  Spiral' traektorii shlyupki,
nachavshis' vnutri polosti, teper' vse blizhe podhodila k potoku kamnej.
     Neobhodimo   bylo   napravlyat'  shlyupku  tak,  chtoby   ne   vrezat'sya  v
kakoj-nibud'  pochti   nevidimyj  pri  takih  skorostyah  vrashcheniya  kamen'.  YA
pochuvstvoval,  chto  dlya  podobnogo  yuvelirnogo  pilotirovaniya  moego   opyta
sovershenno nedostatochno. SHlyupka povinovalas' s zametnym opozdaniem, ona to i
delo ryskala, sryvayas' s kursa.
     Rano  ili  pozdno  eto  dolzhno  bylo  zakonchit'sya  eshche  odnoj  vspyshkoj
stolknoveniya...
     K  schast'yu,  kak tol'ko ya nachal manevr, vse vnimanie sosredotochilos' na
pul'te  upravleniya.  Vremeni dlya  analiza sobstvennyh oshchushchenij sovershenno ne
ostalos'.
     "Rendboll" vse  eshche  nahodilsya v  pole  moego  zreniya.  No  chem  bol'she
narashchivalas'  skorost'   dvizheniya   shlyupki,   tem  neopredelennej,  razmytej
vyglyadeli ochertaniya korablya.  Vnachale on pokazalsya  mne podobiem  vytyanutogo
veretena bez  antenn i  naruzhnyh konstrukcij, opoyasannogo  ognennymi krugami
bortovyh ognej, a potom i vovse prevratilsya v besformennoe oblako.
     Voobshche vse vokrug stalo polnost'yu nereal'nym, amorfnym, rasplyvchatym, i
ya   ne  byl  uveren,   chto  prichina  etogo   yavleniya  zaklyuchalas'  tol'ko  v
uvelichivshejsya skorosti.
     Skoree vsego, izmenilos' samo vospriyatie mira kak takovogo.
     Sily inercii  vse  sil'nee  iskazhali  traektoriyu  shlyupki,  prizhimaya  ee
vplotnuyu  k vnutrennemu sloyu  kometnyh oskolkov.  S uzhasom ya chuvstvoval, kak
postepenno teryayu kontrol' nad  svoim hrupkim sudenyshkom. Skorosti uravnyalis'
uzhe nastol'ko, chto ya videl otdel'nye,  naibolee krupnye glyby,  besporyadochno
vrashchavshiesya podo mnoj.
     SHlyupka, stavshaya teper'  chast'yu kamennogo  potoka, medlenno, no neuklyuzhe
prodolzhala  snizhat'sya  ili  podnimat'sya.  YA  hotel   zatormozit',  umen'shit'
skorost' i vyrvat'sya iz opasnoj spirali inercii, tolkavshej menya v samuyu gushchu
potoka,  no vremeni na  etot manevr  uzhe ns ostavalos'. Po moim  raschetam, s
minuty  na minutu  v prohode mogli poyavit'sya  korabli  Komora.  Esli k etomu
momentu ya ne budu gotov otkryt' ogon', vse moi usiliya okazhutsya naprasnymi.
     Ostavalos' odno -- sadit'sya na blizhajshij oblomok, poka menya ne zatyanulo
v glub' roya. V principe,  mne podhodila  lyubaya tochka,  ostavlyavshaya  otkrytoj
traektoriyu  strel'by. Lish'  odno  uslovie  neobhodimo soblyusti --  glyba, na
kotoruyu ya syadu, ne dolzhna vrashchat'sya vokrug  sobstvennoj  osi slishkom bystro,
inache mne ne udastsya pricelit'sya s dostatochnoj tochnost'yu.
     Vnutri  menya  tem  vremenem  proishodilo   nechto  strannoe.  Prozrachnej
stanovilis' mysli, svetlela pamyat', slovno ves' nanosnyj sor vymetalsya proch'
etim beshenym vrashcheniem shlyupki.
     Vozmozhno, eto proishodilo potomu,  chto izmenilas' sama stoimost' zhizni,
postavlennoj mnoyu na kartu v odnom azartnom poryve.
     Dazhe esli ya  ne promahnus', dlya menya  malo  chto izmenitsya  posle nachala
strel'by:  vzryvnye  gazy,   udariv  po  blizhajshim  kamnyam,  narushat  vekami
skladyvavsheesya ravnovesie v ih vzaimnom dvizhenii, i ves' etot kamennyj potok
obrushitsya na shlyupku. Vspomnilas' pochemu-to zastava u  belogo  zamka,  gde my
stoyali vmeste s Mstislavom. Ne slishkom-to  ya sumel emu pomoch' v tot den', no
segodnya, kazhetsya, ya snova stanu v stroj...
     CHerez  ramku  elektronnogo  pricela ya  popytalsya  razglyadet'  gorlovinu
meteoritnogo  roya, v kotoroj vot-vot dolzhny byli pokazat'sya korabli  Komora.
Nel'zya  bylo uvidet' ni  odnogo  ustojchivogo,  nepodvizhnogo predmeta.  Pered
glazami vse plylo. YA ploho soobrazhal, v kakuyu storonu nuzhno strelyat',  i vse
bol'she teryal orientirovku.
     S  kazhdoj  minutoj zadacha  stanovilas' slozhnej. Teper'  shlyupka chastichno
pogruzilas'   vnutr'   oblaka,  i  pervye  temnye  siluety  oblomkov  nachali
proskal'zyvat'  mezhdu  mnoj  i  prohodom.  Medlit'  bol'she nel'zya  ni  odnoj
sekundy. YA  napravil shlyupku  vbok, k  blizhajshej,  naibolee  massivnoj glybe.
Diametr etogo asteroida  sostavlyal  neskol'ko  sot metrov --  ploshchad' vpolne
dostatochnaya  dlya  posadki.  Iz-za  otnositel'no  bol'shoj  massy on  vrashchalsya
neskol'ko medlennej ostal'nyh.
     Vizg  posadochnyh  amortizatorov,  oslepitel'nye   fontany  iskr  iz-pod
zacepnyh kryuch'ev... Kak  tol'ko pelena  ot  udarnoj nagruzki rasseyalas', mir
vokrug,  v kotoryj uzhe raz za eti neskol'ko  chasov,  neuznavaemo  izmenilsya.
Mnogie  asteroidy,  popavshie  pod  energeticheskie udary zashchity  "Rendbolla",
slabo  svetilis',   i   etogo  sveta  okazalos'  dostatochno,  chtoby  pridat'
okruzhayushchemu  pejzazhu nereal'nyj,  fantasticheskij oblik. Samogo korablya davno
uzhe ne bylo vidno...
     Fosforicheskie  kuski  sveta  na  moem novom  nebosklone ne  s chem  bylo
sravnit', poskol'ku  oni ne pohodili ni na oblako, ni na zvezdy. Potryasennoe
soznanie otkazyvalos' orientirovat'sya v novoj obstanovke.  Mne kazalos', chto
spolohi  ognya  stremitel'no  nesutsya  na menya  otovsyudu.  Pamyat'  reshitel'no
otkazyvalas' podskazat' dazhe napravlenie, v kotorom teper' nahodilsya prohod.
Vse   vokrug   stalo   odinakovo  neuznavaemo,   odinakovo  nereal'no.  Dazhe
navigacionnye  pribory  shlyupki,  kazalos',   soshli  s  uma  v  etoj  beshenoj
krugoverti.
     "Rendboll" soblyudal dogovorennost' o polnom  radiomolchanii: v naushnikah
slyshalis' lish'  treski beschislennyh pomeh da raskaty elektricheskih razryadov,
soprovozhdavshih  stolknoveniya oblomkov.  Proniknovenie vnutr'  roya massivnogo
korablya uzhe chastichno narushilo ravnovesie i ya eshche  raz predstavil,  chto zdes'
nachnetsya posle togo, kak ya otkroyu ogon'.
     Tol'ko sejchas  ya ocenil vsyu slozhnost', vsyu  prakticheskuyu nevypolnimost'
vzyatoj  na  sebya  zadachi.  Vernut'sya iz  etogo  kamennogo  haosa nevozmozhno.
Obratnogo puti ne budet -- ego uzhe net.
     I vse zhe ya eshche  borolsya,  ne pozvolyaya panike  polnost'yu ovladet'  svoim
soznaniem. YA ubezhdal sebya, chto  "Rendboll" gde-to zdes', ryadom, chto v nuzhnyj
moment on vyjdet na  svyaz' i ya vnov' uslyshu chelovecheskie  golosa v etom mire
vertyashchejsya smerti. YA staralsya ni na  sekundu ne snimat' naushniki, ne obrashchaya
vnimaniya na  vizglivye skripy pomeh, chtoby ne  razorvat'  poslednej nitochki,
hot' kak-to svyazyvayushchej menya s real'nost'yu. I vdrug oglushitel'nyj rev udaril
v moi barabannye pereponki.
     Gde-to  za  sverkayushchej  chertoj  ognennogo  gorizonta  v prohod  vhodili
nevidimye korabli  Komora.  Vremya ataki  priblizilos'  i  somknulos'  vokrug
menya...  Ploho soznavaya,  chto  delayu, boryas' s golovokruzheniem i toshnotoj, ya
otdal bortovomu komp'yuteru shlyupki prikaz rasschitat' napravlenie na  istochnik
samyh moshchnyh pomeh, i zatem, sovershenno mehanicheski, vvel dlinnyj ryad cifr v
priemnoe ustrojstvo porta ognya.
     |nergeticheskij impul's vystrela, otorvavshis'  ot nosa moego  kroshechnogo
sudenyshka, ushel v nevedomuyu zonu prostranstva, i tam, kuda on ushel, v nekoem
nemyslimom daleko, cherez sekundu razlilos' more ognya.
     Bezzvuchnyj grohot vzryva potryas ves' roj do osnovaniya, razmetav oblomki
i okonchatel'no razrushiv  podobie kakogo-to poryadka v ih dvizhenii.  Polosti v
centre  roya bol'she ne  sushchestvovalo. Tol'ko kaskad  stolknovenij, haoticheski
razletavshihsya oblomkov i otzvuk novogo vzryva...  YA  mog lish' dogadyvat'sya o
tom, chto tvorilos' v gorlovine tunnelya.
     Korabli patrulya, dvigavshiesya po uzkomu prohodu  i ne  videvshie na svoih
radarah protivnika, ne ozhidali napadeniya. Vidimo, oni ne hoteli  rashodovat'
energiyu  na stolknoveniya  svoih  zashchitnyh  polej s  beschislennymi oblomkami,
beregli  ee  dlya ataki... Skoree vsego oni vovse otklyuchili bokovye  ekrany i
teper'  popali  pod uragannyj  shkval  kamennyh oskolkov, razmetannyh  udarom
pervogo vzryva.
     Vdrug ya ponyal, chto udarnaya volna vse eshche no doshla  do menya, i chto  ona,
sudya po vsemu, budet uzhasnoj. Dazhe esli shlyupka vyderzhit pervyj udar, na menya
obrushatsya  oskolki, tol'ko  chto  unichtozhivshie korabli  Komora.  Zashchita  byla
vklyuchena,   no   moshchnost'   slaben'kih  shlyupochnyh  generatorov   pri   takoj
intensivnosti vozdejstviya mozhno bylo ne prinimat' v raschet...
     I tut ona prishla. Asteroid podo mnoj razletelsya na melkie oskolki. Udar
byl strashen, ya pochuvstvoval, chto krik zamer u menya na gubah. SHlyupku tryahnulo
tak, slovno ona so vsego mahu vrezalas' v bulyzhnuyu mostovuyu.
     Kulak peregruzok obrushilsya  na menya, vdavil v kreslo, YA slyshal kakoj-to
otvratitel'nyj tresk.  Vozmozhno, ne vyderzhali  krepleniya. No,  skorej vsego,
eto  hrusteli  moi sustavy.  Nakonec  skvoz'  bagrovuyu zavesu  boli  hlynula
spasitel'naya  temnota,  i togda,  v moment  poslednego  vspleska soznaniya, n
uvidel v uzhe obstupivshej menya t'me znakomoe lico Sejrosa.
     -- Ty znaesh', chto nuzhno delat'? -- sprosil golos uchitelya.
     YA  pytalsya razomknut' neposlushnye guby, no ne sumel izdat'  ni  zvuka i
lish' otricatel'no motnul golovoj.
     Ego glaza,  slovno  dva  holodnyh golubyh klinka, ne vstrechaya pregrady,
pogruzilis' na samoe dno moego sushchestva...
     -- Vyhodit, oni vzyalis'  za tebya  vser'ez. Kol'co  na tvoej  ruke ochen'
opasno. Do etogo momenta ya somnevalsya v tom, chto Aristarh reshitsya rasstat'sya
s veshch'yu takoj ogromnoj sily. No eto proizoshlo. Ty  emu slishkom nuzhen. Sejchas
ono  zakryto, no stoit tebe neostorozhnym zhelaniem razbudit' ego silu -- tebe
s nim ne sovladat'. Togda ty dejstvitel'no prevratish'sya v raba.
     -- Mozhet byt', ty ob座asnish'? YA ne ponimayu ni slova...
     -- |to ne imeet znacheniya. Eshche ne prishlo vremya znanij.
     Vokrug vse zamerlo. Ne bylo  nichego,  krome polnoj tishiny  i ogromnogo,
slegka  osveshchennogo sobstvennoj auroj lica  uchitelya. YA uzhe  slyshal  podobnye
slova.  I togda  oni  znachili  dlya menya  nemalo!  YA borolsya izo vseh  sil  s
dymchatym steklom, zakryvavshim  pamyat'... "Prihodit vremya slov  i lish' potom,
daleko ne srazu,  nachinaetsya vremya znanij... A za  nim,  takzhe neizbezhno dlya
voina, sleduet vremya dejstvij".  Imenno eto ya slyshal ot  nego gde-to tam, za
gran'yu pamyati, v inom izmerenii vremeni...
     -- CHto ya dolzhen sdelat'?
     V glazah Sejrosa poyavilsya nasmeshlivyj ogonek.
     -- Znachit,  ty nauchilsya hotya by  etomu, ne proiznosit'  nenuzhnyh  slov,
vremya kotoryh eshche ne prishlo.
     -- Tak chto zhe mne delat'?
     Sejros pozhal plechami.
     -- |to zavisit tol'ko ot  tebya. Voin sam reshaet,  vstretit'sya li emu so
svoej smert'yu  eshche raz. Posle vtorogo kruga ona vse vremya stoit za ego levym
plechom, i mozhno nauchit'sya videt' ee lico.
     YA nevol'no oglyanulsya i nichego ne  uvidel,  krome rzhavoj pereborki svoej
polurazrushennoj shlyupki,  pochemu-to vynyrnuvshej v etot moment iz polnoj t'my,
slovno v nasmeshku.
     Sejros ulybnulsya.
     -- Ty malo treniruesh'sya. Ty izrashodoval vsyu svoyu zhiznennuyu energiyu pri
perehode v  sleduyushchij krug i slishkom medlenno nakaplivaesh' novuyu.  Esli  tak
budet prodolzhat'sya, iz ohotnika ty prevratish'sya v dich'. Pomnish', pochemu ty v
pervyj raz reshilsya vstupit' na dorogu dejmov?
     -- Kazhetsya, ya hotel obresti svobodu...
     -- Svobodu ot chego?
     -- YA podpisal kakoj-to kabal'nyj dogovor i hotel ot nego izbavit'sya.
     -- Ty podpisal ego uzhe dvazhdy.
     -- Sekrong Gravs?..
     -- Slugu dejmov nevozmozhno otlichit' ot obychnogo cheloveka.
     -- CHto zhe teper' budet?
     -- Ty hotel obresti mogushchestvo dostatochnoe, chtoby protivostoyat' dejmam.
|to  pochti  nevozmozhno,  no eto  edinstvennyj  v  tvoem polozhenii sposob. Ty
soprotivlyalsya im nastol'ko  uspeshno, chto  oni  sochli neobhodimym podtverdit'
dogovor vtorichno.  YA ne  znayu drugogo sluchaya. Po-moemu, ty byl na pravil'nom
puti. V  sud'be Voina pochti ne byvaet sluchajnostej. Vspomni, chto tebe skazal
Mstislav na  proshchan'e. Vspomni vse, chto ty znaesh' o  Temnoj zone.  |to ochen'
vazhno.
     Soznanie  vernulos'  srazu,  slovno  kto-to  povernul  vyklyuchatel'. Tak
vsegda  byvaet  posle  vvoda tanzema.  YA lezhal  v kayute medicinskogo  otseka
"Rendbolla".
     U  moej  kojki tolpilos'  chelovek pyat'  ispolnyayushchih obyazannosti starshih
oficerov  krejsera.  Golova   raskalyvalas'  ot  boli.  I  ya  nikak  ne  mog
soobrazit', skol'ko vremeni proshlo s teh por,  kak grohnul vzryv posle moego
pervogo i edinstvennogo vystrela.
     -- Kapitan, vy ih ostanovili!
     -- My nashli vas tol'ko blagodarya chudu. Raciya shlyupki vse vremya rabotala.
Tam tvorilsya nastoyashchij ad, no shlyupka ucelela,  hotya  eto kazalos' sovershenno
nevozmozhnym.
     -- CHto s korablyami Komora?
     -- Te, kotorye uspeli vojti v roj, vse unichtozheny. "Rendboll"  vyderzhal
potomu,  chto  po  vashemu  prikazu  zashchitnye  polya  rabotali  na vseh bokovyh
ekranah. Meteoritnyj roj razbrosalo vzryvom na mnogie kilometry.
     -- Vperedi shel tol'ko patrul'. Skoro  zdes' poyavitsya vsya  eskadra, i na
etot raz oni budut ostorozhnej.
     -- Komp'yuter rabotaet. My gotovy k oversajdu.
     Tol'ko sejchas ya nachinal verit' v  to, chto mozhno vyigrat' i togda, kogda
u  tebya  lish' odin  shans  iz tysyachi, esli ochen' sil'no povezet i  esli ryadom
neozhidanno okazhetsya staryj, vorchlivyj drug...
     --  Vy   horosho   proverili?   V   komp'yutere   ne   ostalos'   skrytyh
programm-lovushek?
     -- Vse chisto. My sdelali dazhe probnyj razgon. Kartov zamenil dvenadcat'
podozritel'nyh blokov.
     -- CHto my budem delat' dal'she, kapitan?
     CHashche, chem nuzhno,  oni proiznosili moe novoe  zvanie, slovno  lishnij raz
hoteli podtverdit', chto sejchas  ya vladeyu  im po  pravu. I vdrug ya ponyal, chto
tak ono i est'. Tol'ko  teper' ya nakonec-to poluchil etot korabl'. Tol'ko tak
i mog ego poluchit'...










     "Rendboll" shel v pustote legko, ne ostavlyaya v prostranstve ni malejshego
radiosleda. Rabotalo  central'noe  avtomaticheskoe upravlenie.  Ne  bylo  toj
izmatyvayushchej napryazhennosti, kogda ya mnogo chasov podryad vynuzhden  byl vruchnuyu
protiskivat' skvoz' prostranstvo stal'nuyu gromadu krejsera.
     Vo  vremya nochnoj  vahty, vpervye s momenta vosstaniya,  u menya poyavilos'
vremya  privesti  v  poryadok  sobstvennye  mysli i plany.  Posle togo kak  my
sdelali pervyj  pryzhok v prostranstvo, zadav bortovomu  komp'yuteru sluchajnoe
sochetanie koordinat,  my stali prakticheski nedosyagaemy dlya  korablej Komora.
No eto  lish'  do  teh  por, poka soblyudaetsya  polnoe  radiomolchanie. Poka my
daleko  ot   zon,  v  kotoryh  raspolozheny  poiskovye  lokatory.  Dolgo  tak
prodolzhat'sya ne mozhet. Skoro  nam ponadobitsya popolnit' zapasy vody  i pishchi.
Voennyj korabl'  ne  neset na sebe slozhnyh gidroponnyh  ustrojstv zamknutogo
cikla  zhizneobespecheniya i uzhe tol'ko  poetomu dolzhen imet' postoyannuyu  bazu.
Krome togo, ochen' skoro "Rendbollu" ponadobitsya toplivo.
     Kak tol'ko my budem vynuzhdeny podojti k obitaemym rajonam,  flot Komora
nemedlenno atakuet nas. Ih vahtennye  navernyaka dnem  i  noch'yu  proslushivayut
efir, vylavlivaya malejshij podozritel'nyj shoroh.
     Mozhno bylo  popytat'sya ustanovit' kontrol'  nad  kakoj-nibud' okrainnoj
poludikoj koloniej -- takih  v  imperii dostatochno. Odnako  v  lyuboj kolonii
najdutsya agenty korporacii libo  prosto lyudi, zhelayushchie horosho zarabotat'. Ni
Tetrasoyuz,  ni  korporaciya  ne  otkazhutsya  ot takogo lakomogo  kuska,  kakim
yavlyaetsya dlya nih "Rendboll".
     YA  predstavil  dolgie dni,  mesyacy, a mozhet byt', i  gody  postoyannogo,
izmatyvayushchego ozhidaniya opasnosti... Navernyaka mne  ne udastsya vse  eto vremya
podderzhivat'  krejser v sostoyanii boevoj gotovnosti.  I oni napadut na  nas,
kogda  my men'she  vsego  budem etogo  ozhidat'.  Tetrasoyuz  stiralsya  sozdat'
sobstvennuyu  bazu dlya  flota. Raspolagaya  neskol'kimi korablyami i  resursami
chetyreh planet, oni  mogli sebe eto pozvolit'.  No  soglasit'sya  na  soyuz  s
Tetroj  znachilo  poteryat'  snachala  korabl', a  zatem i svobodu. V etom ya ne
somnevalsya.
     Ostavalos' lish'  ujti  v sovershenno ne issledovannye oblasti Galaktiki,
popytat'sya najti i prisposobit' dlya bazy novuyu, ne otkrytuyu Komorom planetu.
Takih   rajonov   dostatochno,  no  polnoj  garantii   ot  sluchajnyh  vizitov
razvedyvatel'nyh   korablej  imperii   ne   budet   nigde,  krome,  pozhaluj,
odnogo-edinstvennogo mesta...
     Edva ya  podumal  o nem, kak znakomaya bol' vstrepenulas' v  levom  boku,
slovno napomnila: tebya ved' predupredili...
     Mne ne  nuzhno  bylo vspominat' poslednih  slov Mstislava,  ya  pomnil ih
naizust'. K tomu zhe eto mesto davno interesovalo menya samogo,  s teh por kak
zemnoj sovet  moej  rodnoj  planety reshil najti  sistemu,  ne dostupnuyu  dlya
imperskogo flota...
     |to bylo  eshche do togo, kak  ya  stal bezdomnym skital'cem, chelovekom bez
roda i plemeni. Kogda zhe? Kazhetsya, v dve tysyachi dvadcat' vtorom -- opyat' eta
putanica dat...  Mne kazalos', chto holodnye l'distye tochki  dalekih zvezd na
ekranah  kursovyh  lokatorov  usmehayutsya  mne v lico. Ili  eto bylo  ne  moe
lico?..
     Gde-to  tam, mezhdu Al'foj Kassiopei i Pyatnadcatoj  Lebedya, lezhala chast'
prostranstva,  nepodvlastnaya obychnym zakonam  nashej  Galaktiki. Parallel'nyj
mir?  Vyvernutaya  naiznanku  Vselennaya?  Proval,  ostavshijsya  posle  prohoda
chernogo kvazara? Mozhno bylo tol'ko gadat'.
     Vspomnilis' stroki  iz locmanskogo svoda:  "Temnaya zona -- zakrytaya dlya
korablej oblast' prostranstva. Prohod v obychnom rezhime  nevozmozhen. Oversajd
tol'ko v odnu storonu".
     I  sejchas eta doroga bez vozvrata prityagivala  menya, kak  magnit. Samoe
strannoe, samoe neponyatnoe bylo to, chto, gotovya korabl' k ocherednomu pryzhku,
ya  edva  sderzhivalsya,  chtoby  ne  vvesti  v  priemnoe   ustrojstvo  hodovogo
raschetchika  znakomye  koordinaty. Ne znayu, chto  menya uderzhalo.  Mozhet  byt',
udivlenie.  Iz  billiona  nenuzhnyh cifr  pamyat' usluzhlivo podsovyvala imenno
koordinaty vhoda v Temnuyu zonu...  Tochnyh  svedenij o nej  ne bylo, ih mesto
zapolnyali domysly, legendy, sluhi...
     Schitalos', naprimer, chto,  nesmotrya na  vse razglagol'stvovaniya uchenyh,
vernut'sya  ottuda  vse-taki   mozhno.   Sushchestvovali  kakie-to  tajnye  sekty
"priobshchennyh", yakoby znayushchih  o zone bol'she  prostyh  smertnyh i,  vozmozhno,
dazhe pobyvavshih  v  ee predelah. Pryamo oni etogo no  utverzhdali, no namekali
ves'ma prozrachno.
     Vprochem, podobnye teorii  i podobnye  lyudi sushchestvovali  vo vse vremena
dolgoj istorii chelovechestva.
     S godami mezhzvezdnyh  poletov ischeznuvshih v zone korablej nakaplivalos'
vse bol'she. I lish' nebol'shuyu chast'  ischeznovenij mozhno ob座asnit' tragicheskoj
sluchajnost'yu ili oshibkoj.  Bol'shinstvo iz nih uhodili dobrovol'no. Znali oni
hot' chto-nibud'? Ili prosto  bezhali ot nashego zhestokogo mira, bezhali potomu,
chto predpochitali pogibnut', no  ne ostavat'sya s nami?.. A mozhet byt', s nimi
sluchilos' to, chto proishodilo sejchas so mnoj?
     YA  predstavil sebe kapitana, prinimavshego podobnoe  reshenie.  Navernyaka
on,  kak  i ya, vzvesil vse  obstoyatel'stva,  navernyaka, kak i  ya, reshil, chto
inogo vyhoda net.
     I bylo chto-to eshche, edva  oshchutimoe... Neulovimoe stechenie obstoyatel'stv,
posledovatel'noe nasloenie sobytij, podsoznatel'noe zhelanie ochutit'sya imenno
v etom meste... Nechto, idushchee izvne -- slovno radioeho dalekih zvezd...
     Na sekundu ya slovno by uvidel nash korabl' ves' celikom, kak on vyglyadit
snaruzhi,  pod  ravnodushnym postoronnim vzglyadom.  Sekciya  za sekciej  slovno
perelivalis'  iz  odnoj  chasti pustoty v  druguyu. V  ego  dvizhenii, v  samom
nahozhdenii  ego  zdes',  gde  desyatok  atomov  edva  li  mozhno  naschitat'  v
kubicheskom kilometre prostranstva, bylo chto-to protivoestestvennoe.
     Preodolevaya  vnutrennee soprotivlenie, pochti  fizicheski  ego  oshchushchaya, ya
vstal i  otoshel  ot pul'ta.  V lyubom sluchae podobnoe  reshenie mogla  prinyat'
tol'ko vsya komanda. Nikto ne daval mne prava edinolichno rasporyazhat'sya chuzhimi
sud'bami.
     Vklyuchiv interkom, ya progovoril v mikrofon:
     -- Soberite  vseh  v  kayut-kompanii.  Mne  nuzhno  srochno  pogovorit'  s
komandoj.
     V samom bol'shom  na  "Rendbolle" pomeshchenii, napominavshem holl starinnoj
gostinicy, sobralos' chelovek dvesti. Vpervye  ya uvidel, naskol'ko umen'shilsya
ekipazh  "Rendbolla",  i podumal,  kak trudno nam  budet spravlyat'sya  s takim
ogromnym korablem.
     YA ne znal, s chego  nachat' razgovor.  Tehniki, mehaniki, byvshie rabosty,
razvalivshis', sideli v starinnyh dorogih kreslah. Pestrye, po bol'shej  chasti
izodrannye  mundiry i gryaznye, no vnimatel'nye lica okruzhali menya. Pojmut li
oni? Zahotyat li  menya  podderzhat',  ili posle vseh ispytanij nam predstoit v
konce koncov stat' dobychej imperskogo flota?
     YA   ne  chuvstvoval  kontakta  s  okruzhayushchimi  lyud'mi   i  potomu  nachal
neuverenno:
     -- Vot uzhe neskol'ko dnej etot korabl'  prinadlezhit  nam.  Ni Komor, ni
Tetrasoyuz bol'she ne vlastny nad nashimi sud'bami.  Teper'  my dolzhny  reshit',
chto delat' dal'she. Svoboda slishkom dorogo dostalas', i ee pridetsya zashchishchat'.
Dlya  etogo  "Rendboll" dolzhen ostavat'sya boevym korablem. Vy znaete, chto eto
znachit.  Navernoe, te iz vas, kto zhdal  posle pobedy legkoj zhizni,  sladkogo
kuska  piroga, otobrannogo u drugih,  budut razocharovany. Oni mogut pokinut'
korabl'. Spasatel'nye shlyupki i zapas provizii dlya nih najdutsya. Nedaleko  ot
nas  sistema  Zet  Liry.  Tam est'  starye  dikie poseleniya. Mozhet byt',  im
povezet i ishchejki Komora najdut ih ne srazu. V  lyubom sluchae  oni  sami budut
otvechat' za svoyu sud'bu.
     Menya  slushali molcha,  vnimatel'no,  no ravnodushno,  slovno  vse,  chto ya
govoril, ne imelo k nim otnosheniya.
     -- Nam  nuzhno  toplivo.  Nam nuzhen proviant i zapas vody. Kak tol'ko my
podojdem  k kabotazhnym  liniyam, rir-lokatory zasekut nas. Dazhe esli etogo ne
proizojdet,  vo vremya ataki  na transportnik  on obyazatel'no  poshlet  signal
bedstviya.
     -- Dlya togo chtoby unichtozhit' transportnik, nuzhno ne bol'she dvuh sekund.
Nikakoj radist ne uspeet... -- proiznes volosatyj detina iz pervogo ryada.
     Vsmotrevshis' v nego, ya uznal Grinsona. Artillerista, iz-za kotorogo mne
prishlos' samomu sest' v boevuyu shlyupku. Vidimo, on  pol'zovalsya sredi komandy
bol'shim  avtoritetom,  i potomu  ya  prodolzhil  ochen' ostorozhno,  vnimatel'no
nablyudaya za ego reakciej.
     --  No ved' nam ne nado ego unichtozhat'. YA  uzhe govoril: nam nuzhny voda,
prodovol'stvie,  toplivo.  Dlya  togo  chtoby  poluchit'   ih,  nado  zahvatit'
transportnik po vozmozhnosti celym.
     -- Ognem nashih pushek mozhno sbit' vse ego antenny!
     -- Dlya  peredachi  paketnogo  signala komp'yuteru nuzhno  men'she  sekundy.
Prezhde chem vy sdelaete  vtoroj vystrel, soobshchenie uzhe ujdet.  I togda  u nas
ostanetsya men'she  chasa vremeni, samoe  bol'shee  dva, esli eskadra  vyjdet iz
oversajda  ne sovsem  tochno.  No  oni nagotove,  oni zhdut  etogo  signala, i
znachit, za chas  my  dolzhny budem peregruzit'  na "Rendboll" vse neobhodimoe.
|to  na predele nashih  vozmozhnostej. No dazhe esli my  ulozhimsya v chas  --  ot
presledovaniya krejserov  nam ne ujti. Oni zasekut nas svoimi rir-lokatorami,
oni  syadut  nam na hvost,  i,  vyhodya iz  oversajda, my srazu zhe popadem pod
ognevoj zalp. Ili ya neprav?
     Tyagostnoe molchanie bylo otvetom. Odin Grinson vse eshche ne sdavalsya.
     -- My mozhem zahvatit' kakuyu-nibud' planetarnuyu bazu!
     --  Mozhem. Tol'ko  tam, skorej vsego,  ne okazhetsya  nuzhnogo  topliva, a
signal vse ravno budet poslan, i dazhe eshche skoree.
     Oni vozbuzhdenno i nedovol'no zashumeli. YA  zhdal, poka projdet pervyj shok
ot moih  soobshchenij,  poka  ulyagutsya pervye, samye  burnye emocii. YA vse  eshche
nadeyalsya  na to, chto oni sami, bez moej podskazki pridut k  nuzhnomu resheniyu.
Ne dozhdavshis', ya vynuzhden byl prodolzhit':
     --  Est'  tol'ko  odno  mesto,  gde  Komor  nikogda  ne  smozhet do  nas
dobrat'sya.
     -- Gde zhe eto? Gde?! -- poslyshalis' vykriki.
     -- Temnaya zona...
     Nakonec eto  slovo bylo proizneseno. Dolgoe mrachnoe molchanie  povislo v
kayut-kompanii. Slyshno bylo,  kak zhuzhzhala pod potolkom razladivshayasya svetovaya
panel'.
     --  Temnaya zona -- edinstvennoe mesto, kuda flot Komora,  posle zahvata
transportnika, ne zahochet posledovat' za nami.
     -- Zachem? -- Strim smotrel na menya  prishchurivshis', i vpervye ya zametil v
ego  glazah iskorki nedoveriya.  Odno-edinstvennoe  slovo "zachem?" YA  mog  by
dolgo  im  rasskazyvat' o tom, chto tol'ko tam poyavitsya u  nas real'nyj  shans
vyzhit', ujdya ot presledovanij Komora... Ili, byt' mozhet, umeret'? Nikto ved'
ne vozvrashchalsya  iz  temnyh  oblastej,  chtoby  rasskazat'  o tom,  chto  v nih
proishodit...
     Nuzhno sumet' sohranit' stol' zhelannuyu  nam svobodu... Oni  schitali, chto
uzhe dobilis' ee, no eto byla vsego lish' illyuziya.
     Sekundu kayut-kompaniya molchala, osharashennaya  moim predlozheniem,  a potom
tishina  vzorvalas' vozglasami  protesta,  vozmushcheniya i nedovol'stva.  Pervym
nachal, konechno, Strim.
     -- YA slyshal etu legendu. O temnyh oblastyah slozheno  nemalo  legend,  ih
eshche nikomu ne  udalos' proverit'. I esli ty reshil pogibnut', eto ved' eshche ne
znachit, chto my dolzhny posledovat' za toboj.
     V etot  otvetstvennyj  moment, kogda bol'shinstvo kolebalos', no u  menya
vse eshche ostavalas'  nadezhda pereubedit'  ih, k stolu protisnulsya chelovek.  YA
uznal ego s pervogo vzglyada i pozhalel, chto ne vspomnil o nem do sih por. |to
byl Larson,  upolnomochennyj Tetrasoyuza, navestivshij  menya vo vremya aresta  i
predlozhivshij sotrudnichestvo.  Sobytiya razvernulis'  tak  stremitel'no, chto u
menya  ne ostalos' vremeni vyyasnit', chem, sobstvenno, on zanimalsya na korable
vse eti dni.
     Povernuvshis' ko mne spinoj, Larson nachal govorit' reshitel'no i gromko.
     Opytnyj orator, on prekrasno znal kak zavladet' vnimaniem auditorii.
     --  Brat'ya-rabosty! Vsyu  svoyu zhizn'  vy  vlachili  zhalkoe,  podnevol'noe
sushchestvovanie,  vas  presledovali,  zagonyali  na  rudniki  i v radioaktivnye
pogreba korablej!
     I  vot  segodnya,  kogda u vas nakonec poyavilsya  shans  otomstit' za  vse
nenavistnym ekspluatatoram,  brosit'  vyzov  proklyatomu vsevlast'yu Komora  i
poluchit' to,  chto vy davno  zasluzhili, poyavlyaetsya  chelovek, zovushchij  vas  za
soboj  k  gibeli! Kto on,  etot chelovek? Stoyal li on  vmeste  s  vami dolgie
radioaktivnye  vahty?  Otkuda on yavilsya?CHto  vy znaete  o  nem,  i chego  on,
nakonec, hochet?
     Otvetom Larsonu bylo dolgoe napryazhennoe molchanie. On  okazalsya neplohim
demagogom.  SHansy  povernut'  korabl'   v  nuzhnom  napravlenii  stremitel'no
umen'shalis'.
     Na molozhavom  lice  Larsona, so sverkayushchimi glazami fanatika,  chitalos'
iskrennee  negodovanie.  Po reakcii komandy ya ponyal,  chto ego slova dostigli
celi.
     Net  nichego proshche, chem  zastavit' tolpu poverit' v predatel'stvo  togo,
kto  prizyvaet  lyudej  delat' nepriyatnye  dlya nih  veshchi.  Tem  bolee esli ne
govorit'  o  predatel'stve  pryamo,  a lish'  nameknut'  na  nego, predostaviv
vozmozhnost' samim dodumat' ostal'noe. Larson byl ne tol'ko demagogom,  no  i
neplohim psihologom.
     Ne znayu, chto imenno podskazalo mne  pravil'nuyu liniyu  povedeniya.  Mozhet
byt',  sil'noe  vozmushchenie. No, skoree vsego,  nadoelo oshchushchat'  vokrug  sebya
postoyannyj uzel intrigi, i ya poshel naprolom.
     --  A  ved'  mne nichego ne stoilo vo vremya pervoj  zhe vahty  zalozhit' v
komp'yuter lyuboj  marshrut, i nikto  ne mog mne pomeshat' propustit' patrul'nye
krejsery  vsled  za  "Rendbollom",   vmesto  togo,   chtoby,  riskuya  zhizn'yu,
prikryvat' vas.
     |to  bylo  nastol'ko ochevidno,  chto moj protivnik  rasteryalsya. Poka  on
sobiralsya s myslyami, ya neozhidanno sprosil:
     -- A vy znaete, kak izbezhat' teh opasnostej, o kotoryh ya govoril?
     --   U  Tetrasoyuza  est'  sekretnaya   baza,   polnost'yu  zashchishchennaya  ot
posyagatel'stv Komora. Tam nam obespechat bezopasnost', sozdadut vse usloviya i
k tomu zhe neploho zaplatyat.
     Kayut-kompaniya odobritel'no  zashumela. U Tetry zdes' nemalo storonnikov,
nedarom zhe  ona stol' dolgo  i  tshchatel'no  gotovilas'  k  zahvatu korablya, i
vdrug,  v  poslednij  moment,  ya  perehvatil  iniciativu.  Estestvenno,  oni
staralis'  vzyat'  revansh.  Esli  sejchas ya otkryto budu nastaivat'  na  svoem
plane, menya  voobshche ne dopustyat  k upravleniyu. Pri rabotayushchem komp'yutere oni
smogut obojtis' bez menya.  K schast'yu, vperedi eshche nemalo  slozhnostej,  im ne
bylo  nikakogo  smysla  vstupat'  so  mnoj  v  otkrytyj konflikt.  Mne nuzhno
podozhdat', sdelat' vid, chto ya soglasen s ih predlozheniem.
     --  Esli,  kak vy govorite, vasha  baza nadezhno zashchishchena ot Komora,  to,
konechno, my  dolzhny idti  tuda, -- podderzhal ya  Larsona,  srazu zhe  razryadiv
obstanovku. -- Skol'ko do nee? Hvatit li u nas topliva?
     -- Sorok megaparsekov.
     -- -- V takom sluchae, nam vse ravno snachala pridetsya provesti  operaciyu
po zahvatu transporta. Topliva ostalos' vsego na dva broska, a eto ne bol'she
desyati megaparsekov.
     --  Budem gotovit' korabl' k boyu, -- soglasilsya Larson, i eto oznachalo,
chto  moe ne  vyskazannoe pryamo predlozhenie o peremirii prinyato i rukovodstvo
korablem  po-prezhnemu  ostaetsya poka za mnoj.  Vot  tol'ko poyavit'sya v rubke
odnomu s etogo momenta mne budet trudnovato...










     --  Itak, vy snova  ego upustili.  --  SHift  vylovil tonkoj  serebryanoj
lozhechkoj vishnyu iz svoego bokala, medlenno ee razzheval i so vzdohom otkinulsya
v kresle.
     Starost'  postepenno  raz容dala ego zhirnoe telo,  prituplyala  zhelaniya i
strasti. I tol'ko tshchatel'no skryvaemoe vlastolyubie tak i ne smogla pobedit'.
     Admiral flota Kelinder hot' i derzhalsya  neprinuzhdenno, nevol'no otvodil
vzglyad ot etih nepronicaemyh, slovno  podernutyh dymkoj vremeni glaz, vsegda
nevozmutimyh i s vidu takih ravnodushnyh.
     Priglashenie  na villu  SHifta  moglo  oznachat'  vse  chto  ugodno.  Konec
kar'ery,  naprimer,  ili dazhe  arest.  U Kelindera byl  horosho razrabotannyj
plan,  sposobnyj  ispravit' polozhenie,  no  on  ne.speshil  ispol'zovat' svoj
glavnyj kozyr' i potomu lish' vozrazil:
     -- |to  ne sovsem  tak.  Mne dolozhili  o  smerti cheloveka,  kotoryj vas
interesuet.
     SHift pomorshchilsya:
     --  Slishkom prosto,  chtoby byt'  pravdoj.  Te, kto ispol'zuet  podobnye
shtuchki,  ne  utruzhdayut  sebya osoboj  vydumkoj.  Pochti  kazhdoe  nevypolnennoe
zadanie zakanchivaetsya ch'ej-nibud' smert'yu. Inogda takie mertvecy  poyavlyayutsya
potom v samyh nepodhodyashchih mestah.
     Admiral poblednel ot horosho razygrannogo negodovaniya.
     -- Moe vedomstvo!..
     -- Ne nado gromkih slov, -- ostanovil  ego SHift, pomorshchivshis'. -- Luchshe
skazhite, moj drug, chto vy sobiraetes' delat' s "Rendbollom"?
     -- My ego zahvatim!
     -- Kakim obrazom?
     -- Poshlem  v rajon poslednego kontakta korabl'-lovushku.  Na "Rendbolle"
ochen' malo topliva, i na odinokij transport, ya dumayu, oni klyunut.
     -- Esli  "Rendboll"  tak  prosto najti, pochemu  ne poslat' tuda voennye
korabli?
     --  YA ne  govoril,  chto ego prosto najti.  Svoimi  lokatorami  dal'nego
obnaruzheniya  on  zasechet vyhod nashih korablej v  otkrytyj kosmos i  srazu zhe
ujdet   v  oversajd.  Dlya  togo  chtoby  poyavilas'  vozmozhnost'  ispol'zovat'
rir-lokatory, my dolzhny podojti k nemu pochti vplotnuyu.
     -- A chto smozhet sdelat' odinokij transport s krejserom?
     -- Ochen' mnogoe. Naprimer, osnastit ego skrytym rir-peredatchikom.
     S minutu SHift vse tak zhe zadumchivo  i ravnodushno, kak v  nachale besedy,
obsasyval  vishnevuyu  kostochku;  kazalos',  eto  zanyatie  poglotilo  vse  ego
vnimanie, no Kelinder znal komodora ne pervyj  god  i napryazhenno zhdal ocenki
svoego predlozheniya.
     --  |to  mozhet  poluchit'sya.  Na  transport, dlya  podstrahovki, voz'mete
nashego agenta.
     Vshlip ili ston,  pohozhij na zvuk  lopnuvshej struny, no v milliardy raz
bolee moshchnyj i sovershenno neslyshimyj, dostig  chutkih priborov krejsera. Alyj
ogonek na pul'te izvestil kapitana o tom, chto v dosyagaemosti pryamogo hoda iz
oversajda vyshel korabl'.
     On  nahodilsya  eshche slishkom  daleko  dlya  togo,  chtoby  lokatory  smogli
opredelit'  ego  tip,  no  poskol'ku  riry   ne  ulovili  bol'she  ni  odnogo
otrazhennogo  vhoda  v  oversajd,  ya  znal, chto v techenie,  po  krajnej mere,
neskol'kih chasov v etom rajone ne poyavyatsya drugie korabli.
     Kak tol'ko komp'yuter podtverdil moi vyvody, "Rendboll", zakonchiv manevr
razvorota,  slovno  gigantskaya  hishchnaya ryba,  ostorozhno  dvinulsya  navstrechu
namechennoj zhertve.
     YA  znal,  chto  v  komorskom flote net ni odnogo korablya,  sposobnogo  v
odinochku protivostoyat' "Rendbollu".
     Poka my shli v  obychnom  prostranstve, prikryvshis' maskirovochnym  shchitom,
protivnik ne mog  nas  videt'  na svoih ekranah,  hotya sam otchetlivo chitalsya
nashimi dal'nimi lokatorami. YA pereklyuchilsya na rasseyannoe otrazhenie, i siluet
korablya smazalsya, rasplylsya v besformennoe pyatno,  -- zato teper'  protivnik
ne mog ulovit' nashih lokatornyh luchej.
     Nichtozhnoj   doli  sekundy   okazalos'   dostatochno   dlya   analizatorov
"Rendbolla",  chtoby opredelit' tip korablya  i ego  reestrovyj indeks:  pered
nami nahodilsya transport "Hitak", oborudovannyj kayutami dlya perevozki lyudej,
no sohranivshij obshirnye gruzovye tryumy -- takoj tip  sudov, naibolee udobnyj
dlya dal'nih  perevozok, byl samym rasprostranennym  v kabotazhnom  flote. Ego
toplivo  vpolne moglo podojti dlya nas. Odnako  chem bol'she  faktov govorilo v
pol'zu nachala ataki, tem podozritel'nej kazalos' mne poyavlenie v storone  ot
obychnyh torgovyh  putej  etogo  odinokogo  transportnika.  I  vse zhe  stoilo
risknut', vtorogo takogo  sluchaya nam moglo ne  predstavit'sya vovse. V  konce
koncov, korabel'nyj sovet reshil nachat' operaciyu po ego zahvatu.
     Prikaz byl  otdan, i boevye  abordazhnye shlyupki pokinuli  svoi gnezda na
bortah  krejsera.  Slovno roj rasserzhennyh  os,  oni  ustremilis'  vsled  za
transportom.
     Teper'  vse zaviselo ot skorosti. Uzhe ne bylo nikakoj  neobhodimosti  v
maskirovochnom  shchite,  i  ya  ego otklyuchil,  nadeyas', chto  razmery i  sam  vid
stal'noj gromady nashego korablya,  prednaznachennogo dlya unichtozheniya, ustrashat
protivnika, vynudyat ego k kapitulyacii. Odnako etogo ne proizoshlo.
     Teleskanery, ustanovlennye na shlyupkah, donosili do menya vse podrobnosti
shvatki.
     Kogda  do  celi  ostavalos'  ne  bolee  chetverti  parseka,  so  storony
transporta navstrechu atakuyushchim  vyrvalsya potok plameni. |tot mirnyj gruzovoj
zvezdoplan   byl   vooruzhen,  po  men'shej  mere,  izluchatelem   antimaterii.
Opravdalis' moi hudshie opaseniya.
     YA  prikazal  postavit'  pered  nashimi  shlyupkami uprezhdayushchuyu  zavesu  iz
protonov.
     Protonnye izluchateli na "Rendbolle" s gluhim rokotom  vybrosili  vpered
veernoe  izluchenie,  sostoyashchee iz  obychnoj materii.  Stolknuvshis'  s letyashchej
navstrechu shlyupkam stenoj  ognya, voznikshej na granice  annigilyacii,  nash zalp
ostanovil ee prodvizhenie. Odnako eto rezko zamedlilo skorost'  ataki. SHlyupki
pochti   ne  prodvigalis'.  No   krejser  podoshel   uzhe   dostatochno  blizko,
chtoby.skazat' svoe veskoe slovo  v nachavshemsya srazhenii. Razvernuv uzkij klin
silovyh  polej,  my  dvinulis'  pryamo  skvoz'  ognennuyu stenu. Teper' shlyupki
derzhalis' pozadi, pod nadezhnym prikrytiem nashej zashchity.
     Vskore my sblizilis' s protivnikom  nastol'ko, chto smogli  nanesti udar
na lazernyh  pushek, starayas'  sbit' ego izluchateli i  antenny, -- zapozdalaya
mera. SOS davno poslan, a my tratim dragocennoe vremya na to, chtoby probit'sya
cherez zagraditel'nyj  ogon'.  Po  planu  operacii, desyat' minut nazad dolzhna
byla nachat'sya vygruzka topliva.
     V  konce  koncov,  tshchatel'no  rasschitav  zaryad,  ya  prikazal  vypustit'
energeticheskuyu  torpedu  po  nosovoj  chasti  transporta,  otkuda  bili   ego
izluchateli. Vystrel  poluchilsya udachnym. Ogon' srazu zhe  prekratilsya.  Korpus
transporta okazalsya  razgermetizirovannym  vo  mnogih mestah,  i  uzhe  cherez
minutu na ego bortu vspyhnul zheltyj prozhektor  -- simvol kapitulyacii. My vse
eshche mogli uspet'. Volna abordazhnyh shlyupok,  obognav "Rendboll",  vcepilas' v
protivnika  srazu s  neskol'kih  storon.  YA  prikazal podgotovit'  k  startu
kapitanskij raketnyj kater, chtoby samomu osmotret' zahvachennyj korabl'.
     Razrusheniya transporta vyglyadeli dazhe ser'eznej, chem ya predpolagal.
     Nosovaya chast', s vyvernutymi naruzhu rvanymi  krayami obshivki.  vyglyadela
uzhasno,   komanda   "Hitaka"   vela  sebya  muzhestvenno  i  umelo.   Vo  vsem
chuvstvovalas'  voennaya   disciplina.  Za   te  neskol'ko   minut,  chto   mne
ponadobilis'   dlya  shvartovki,  proboinu  uspeli  zakryt'  vremennym  shchitom.
Nesmotrya na bol'shuyu  poteryu vozduha i  ponizhennoe  davlenie,  vnutri korablya
mozhno  bylo  obhodit'sya  bez maski YA proshel  po  korotkomu koridoru shlyuza  k
shahtnomu  liftu.  CHetvero  soprovozhdavshih  menya  matrosov  derzhali  nagotove
luchemety, kazhduyu  minutu ozhidaya napadeniya. Odnako nashi  nedavnie  protivniki
veli  sebya  tiho.  Vo vsyakom  sluchae,  nam  ne  okazyvali  nikakogo vidimogo
soprotivleniya.
     Prezhde   vsego   trebovalos'   osmotret'   mashinnoe  otdelenie,   chtoby
opredelit',  chego  my,  sobstvenno,  dostigli zahvatom  transporta.  Topliva
okazalos'  v  izbytke,  vot  tol'ko  ego  sort ne podhodil  dlya  generatorov
krejsera... Lovushka, skoree vsego, byla  rasschitana na to, chtoby my poteryali
vremya. Vneshne akkumulyatory energana  prakticheski  neotlichimy. Oni nadeyalis',
chto my ne obratim vnimaniya na raznicu marok i srazu  zhe zajmemsya  pogruzkoj.
Odnako nash glavnyj energetik dolgoe vremya byl rabostom, a eti lyudi nauchilis'
vyhodit'  iz trudnejshih  polozhenij  i  luchshe  vseh  znali osobennosti svoego
korablya.
     |nergetik ruchalsya,  chto pridumaet, kak ispol'zovat'  eto  toplivo, esli
nam udastsya vovremya ego peregruzit'.
     V konce koncov, s pomoshch'yu preobrazovatelya samogo transporta nam udalos'
naladit' perekachku energana v svoi kontejnery. |to uprostilo transportirovku
i hot' nemnogo pomoglo nam naverstat' upushchennoe vo vremya ataki vremya.
     Vo  izbezhanie  stolknovenij,  po  dogovorennosti s  kapitanom "Hitaka",
komanda  transportnika  byla  zaperta v  gruzovyh  tryumah,  gde  dolzhna byla
ostavat'sya do pribytiya patrulej. ZHdat' ej pridetsya nedolgo...
     My ochen' speshili, no  nas zaderzhala nahodka v tryumah  "Hitaka" bol'shogo
kolichestva konservov i kristallizirovannoj vody. Mozhno bylo schitat', chto nam
skazochno  povezlo. Pozhaluj, dazhe  slishkom,  i  potomu  somneniya ne ostavlyali
menya.
     CHto-to  bylo  ne  tak  s  etim,  v bukval'nom  smysle  slova,  nebesnym
poslancem.  I ponimaya  ves'  risk, na  kotoryj  idem,  my vse zhe  prodolzhali
peregruzku zahvachennyh bogatstv. Bez etih pervejshih sredstv zhizneobespecheniya
nechego bylo i dumat' sovat'sya v neissledovannye oblasti kosmosa.
     Ostaviv ohranu vnizu, ya  odin podnyalsya v verhnie otseki transporta, gde
razmeshchalis'  upravlyayushchaya  rubka  i  kayuty  starshih  oficerov. Ih  dveri byli
zaperty.
     Oficery  ne pozhelali  ostat'sya  s  komandoj, i  my  soglasilis'  na  ih
izolyaciyu v sobstvennyh kayutah.
     "Hitaku"  d'yavol'ski  povezlo, potomu  chto osnovnoj  udar nashej torpedy
prishelsya na ego  transportnyj i boevoj otseki. Metra na  dva vyshe, i byla by
razgermetizirovana rubka, a s neyu i vse zhilye paluby.
     Prodvigayas'   po  uzkomu,  tusklo  osveshchennomu  avarijnymi   lampochkami
koridoru,   ya  ispytyval  nevol'nuyu  zhalost'   k  nevinno  pogibshim   lyudyam,
vypolnivshim  svoj dolg do konca... Odno delo videt' nepriyatel'skij korabl' v
perekrestii pricelov i sovsem  drugoe --  pobyvat' na ego bortu, gde na polu
eshche ne vysohli pyatna krovi.
     "My v etom ne vinovaty. My vsego lish' boremsya za svoyu zhizn'.  Nu da,  i
spasaem ee za schet drugih zhiznej", -- tut zhe  popravil ya sam  sebya. Gde-to v
glubine menya ne ostavlyala uverennost', chto za eti zhertvy v nedalekom budushchem
nam predstoit rasplata...
     YA voshel v rubku, vse  eshche nadeyas'  razobrat'sya s  zagadkoj "Hitaka".  V
tom, chto eto special'no podoslannaya lovushka, ya uzhe ne somnevalsya. Nuzhno bylo
ponyat' zamysel nashih protivnikov i, hotya by chastichno, ego nejtralizovat'.
     Korotkij dopros plennyh ne dal pochti nikakih novyh svedenij. Vozit'sya s
nimi vser'ez u nas ne bylo vremeni, i ne hotelos' brat' ih s soboj -- lishnyaya
obuza.
     Ostavalsya bortovoj zhurnal,  no  v  nem, esli sudit' po beglomu osmotru,
takaya proverka  predusmatrivalas'. Obychnyj transport,  s obychnym gruzom... YA
chuvstvoval, chto  delo zdes' ne tol'ko v tom,  chto nas  staralis' zaderzhat' i
podstavit' pod udar flota. Byla eshche  kakaya-to neizvestnaya opasnost'. A my do
sih por ne zametili ee.
     V rubke pahlo plastikom i goreloj izolyaciej -- obychnye zapahi avarii.
     Hodovye generatory zaglusheny. Obestocheny vse upravlyayushchie linii. Tem  ne
menee rezervnye monitory  pozvolili mne  udostoverit'sya, chto zagruzka nashego
poslednego bota vse eshche ne zakonchena. Vremeni do veroyatnogo poyavleniya boevyh
korablej Komora ostavalos' sovsem nemnogo. Pora bylo ubirat'sya otsyuda.
     YA otdal komandu prekratit'  pogruzku i reshitel'no napravilsya k shahtnomu
liftu.
     YA proshel pochti ves' koridor, vse pyatnadcat'  metrov, otdelyavshie menya ot
kabiny  lifta, kogda vnezapno podumal, chto etot korabl', vozmozhno, poslednij
kusochek  rodnogo  mira,  kotoryj  mne   suzhdeno   videt'.  Esli   moi  plany
osushchestvyatsya -- dal'she budet Temnaya zona.
     Ne znayu,  chto na menya nashlo. Nakatila toska po privychnomu ukladu zhizni,
po tysyacham znakomyh melochej, po pochti zabytoj, rodnoj planete.
     Odnim slovom, ya  sam sebya staralsya  razzhalobit' i skryt' za  vsem  etim
kaskadom  treskuchih slov prostuyu i ochevidnuyu istinu: ya  navsegda  proshchalsya s
odnim-edinstvennym chelovekom, kotoryj byl mne dorog v etom mire.
     Tak proshchayutsya na vokzalah, kogda  poezd eshche stoit na perrone i ostalos'
neskol'ko  minut do  svistka konduktora, i vy znaete, chto  otojdet  poezd, a
sovsem ne vokzal.
     Vy eshche mozhete ostat'sya,  no etogo nikogda ne sluchitsya, potomu chto bilet
uzhe vzyat --  put' vybran. CHeloveka, stoyashchego ryadom s vami, uzhe kak by i net,
on ostaetsya v proshlom navsegda... Navsegda... Navsegda...
     YA horosho  znal  etu staruyu pesnyu  koles.  Vospominaniya studencheskih let
unesli menya v zemnoj i  teper' uzhe nereal'nyj gorod. Kazhetsya,  on  nazyvalsya
Kishinevom...
     Proshloe  inogda  povtoryaetsya  -- tol'ko na etot  raz  vse bylo  namnogo
ser'eznoj. YA vnov' uvidel ee lico,  kogda ona zakryvala dver' moego nomera v
gostinice  Limy,  ee  prezritel'nuyu  usmeshku odnoj storonoj  gub... I tak, s
gordo vskinutoj golovoj, ona navsegda ushla iz moej zhizni.
     A  mozhet,  ya  chego-to  ne  ponimal? Mozhet,  za  vsemi etimi agenturnymi
igrami, psihologicheskimi  testami,  proverkami  i  pereodevaniyami skryvalis'
samye obyknovennye  bespomoshchnost',  odinochestvo, zhelanie  otvetnogo chuvstva?
Tak legko sebya ubedit', esli hochetsya verit'...
     Esli  by ya chut'  pospeshil, esli by menya ne oglushil  neozhidannyj  kaskad
vospominanij, ne zamedlil moih  dvizhenij -- vse by togda slozhilos' inache. No
iz  temnoty  slovno  nevidimaya  ladon'  protyanulas'  i  priderzhala  menya  na
neskol'ko mgnovenij, chtoby ya mog uslyshat' zhenskij krik...










     Polchasa nazad, kogda Krajnov eshche tol'ko napravlyalsya k upravlyayushchej rubke
"Hitaka", v odnoj iz zapertyh passazhirskih kayut chetyre cheloveka pristupili k
vypolneniyu hitroumnogo plana SHifta.
     Iz vsej komandy "Hitaka" tol'ko troe znali, chto pod narochito meshkovatoj
muzhskoj formoj chetvertogo passazhira skryvaetsya zhenshchina.
     --  Dar  ochen'  bolen.  U  nego  slabye  legkie...  Vrach  propisal  emu
postoyannuyu dozu  kisloroda, -- tak  ob座asnyali oni strannoe  povedenie svoego
tovarishcha v restorane kayut-kompanii, zabiraya s soboj ego porciyu.  I poskol'ku
eti  passazhiry neploho  oplatili  svoi mesta,  nikto  ne zadaval  im  lishnih
voprosov. K tomu zhe, u kapitana imelis' special'nye ukazaniya po  povodu etoj
chetverki.  Ih nikto ne bespokoil i ne udivlyalsya tomu, chto v odnoj  iz komnat
dvuhmestnoj kayuty zhil odin chelovek,  a v smezhnoj yutilis' ostal'nye. Vprochem,
rejs prodlilsya vsego nedelyu. I  zavershilsya dlya  mnogih  chlenov ekipazha samym
neozhidannym obrazom.
     Dlya mnogih, no tol'ko ne dlya etih chetveryh, ozhidavshih zahvata "Hitaka".
     Sejchas  nastupilo  vremya poslednej  chasti  operacii,  dolgozhdannoe  dlya
muzhchin i muchitel'noe dlya zhenshchiny.
     Na ekrane skrytogo skanera  oni uvideli, kak Krajnov netoroplivo proshel
po koridoru k rubke upravleniya .
     -- Vam pora razdevat'sya, -- proiznes starshij iz  etoj komandy,  zhadnymi
glazami oshchupyvaya skrytuyu pod meshkovatoj odezhdoj figuru zhenshchiny.
     --  Uspeete!  On eshche  tol'ko  voshel  v koridor.  --  Kazalos',  zhenshchina
ispytyvaet  muchitel'nye   kolebaniya  i  ne  mozhet  reshit',  kak  ej  sleduet
postupit'.
     -- U nas ostaetsya malo vremeni. Vse dolzhno vyglyadet' estestvenno.
     Nakonec  zhenshchina  vstala  so  stula.  Medlenno i nereshitel'no, dvigayas'
slovno v tumane, nachala rasstegivat' pugovicy svoej formennoj kurtki.
     --  Pomoch'?  -- sprosil vtoroj,  nizkoroslyj,  s bol'shimi zalysinami na
lbu, starayas', kak by nenarokom, dotronut'sya do nee.
     -- Obojdus'.  Uberi svoi gryaznye lapy! -- Gnev pomog zhenshchine preodolet'
smushchenie, i, sorvav s sebya kurtku, ona otshvyrnula ee v storonu. Vsled za nej
poletela  bluzka. Potyanuvshis'  k zastezhke  lifchika, ona vdrug  ostanovilas',
sluchajno  vstretivshis' vzglyadom s  samym mladshim iz ih komandy. On zaerzal i
smushchenno otvel glaza, slovno uzhe ulichennyj v chem-to postydnom.
     -- Pust' Dzhon vyjdet.
     -- Net, -- otvetil starshij, -- vse budet po instrukcii.
     --  Gryaznye  svin'i!  --  proiznesla  zhenshchina,  eshche raz  uvernuvshis' ot
protyanutyh  k nej  neterpelivyh  muzhskih  ruk. Ona  postepenno  pyatilas'  i,
nakonec,  uperlas'  spinoj v  ugol komnaty.  Zatravlenno ozirayas', zhenshchina s
otchayaniem  ponyala,   chto   dal'nejshee  promedlenie   lish'  sprovociruet   ee
kompan'onov na pryamoe nasilie.
     Togda,  sorvav  lifchik, ona brosila  ego im v lico.  Tak  psam  brosayut
inogda chast' odezhdy, chtoby otvlech' ih vnimanie.
     Nizkoroslyj  podobral  s polu  bluzku i medlenno,  s bluzhdayushchej ulybkoj
razorval ee  na neskol'ko chastej. Zatem, ne otryvaya glaz  ot  grudi zhenshchiny,
metodichno stal sryvat' pugovicy s ee kurtki.
     -- Pust' Dzhon vyjdet, -- opyat' poprosila zhenshchina.
     -- CHego ty  ko mne privyazalas'?  --  fal'cetom  sprosil Dzhon, oblizyvaya
peresohshie guby. -- CHto ya, huzhe ih?
     -- Da uzh, ne luchshe...
     -- Snimaj bryuki i lozhis' na divan! -- prikazal starshij.
     -- Net! -- skazala zhenshchina. -- Ob etom my ne dogovarivalis'!
     --  Ty  znaesh'  instrukciyu.  Pridetsya  nemnogo  poterpet'.   U  nih  ne
dolzhno.vozniknut'  ni  malejshego podozreniya. Esli budesh' kochevryazhit'sya, my v
samom dele primenim silu. Mne eto razresheno, -- sovral starshij. Kazalos', on
odin iz vsej troicy sohranyal vidimoe hladnokrovie.
     -- Oni  mogut podvergnut' tebya medicinskim issledovaniyam. SHef riskovat'
ne  lyubit, vse  dolzhno byt' estestvenno, --  povtoril  pochti  doslovno dovod
starshego tot, chto byl ponizhe, s zalysinami.
     Tol'ko teper'  zhenshchina  po-nastoyashchemu ispugalas',  vpervye dogadavshis',
chem na samom dele mozhet zakonchit'sya vsya eta inscenirovka.
     -- Ubirajtes' otsyuda! YA vse sdelayu sama!
     -- V odinochku eto  ne  poluchitsya,  --  zasmeyavshis', skazal  tot, chto  s
zalysinami.
     Ottolknuv  tyanushchiesya  k nej  zhadnye, no poka  eshche nereshitel'nye muzhskie
ruki,  zhenshchina  zatravlenno  oglyadelas'.  Malejshij  povod s  ee storony  mog
podtolknut' k  nasiliyu etih treh,  teryayushchih nad soboj  kontrol' samcov. No i
otstupat'  bylo nekuda. Ona horosho ponimala, chto  lyubye ee  pros'by, mol'by,
ugrozy lish' raspalyat ih eshche bol'she.
     Ona medlenno snyala poyas, instinktivno  starayas' hotya by potyanut' vremya.
No  tut  sily  ostavili ee; prizhavshis' spinoj k stene, ona zadrozhala, i ruki
bessil'no upali, tak i ne spravivshis' s zastezhkoj bryuk.
     -- On  skoro  vernetsya,  Karl,  --  i  togda  my  uzh  tochno  ne  uspeem
pozabavit'sya.s  etoj kroshkoj, --  progovoril nizkoroslyj, tyazhelo dysha. V ego
bessmyslennom  vzglyade, pohotlivo  skol'zyashchem po telu zhenshchiny, kazalos',  ne
bylo uzhe nichego chelovecheskogo.
     -- Horosho. Derzhi ee krepche.
     Pochuvstvovav  na sebe grubye  muzhskie ruki, zhenshchina zakrichala v  pervyj
raz.
     -- Zatkni ej past'!
     Ponyav,  chto  shutki  konchilis', ona soprotivlyalas' otchayanno,  kak  dikij
zver', no bylo  uzhe pozdno.  Vospalennye  vidom ee obnazhennogo tela, muzhchiny
nabrosilis' na  nee vse  vtroem, shvyrnuli na  pol. Kto-to zasunul  ej v  rot
mokroe  polotence, kto-to sil'no udaril  po licu. Dvoe prizhali ruki k  polu.
Dzhon, kotorogo  ona  tak prosila vyjti, szhav  ej golovu obeimi rukami, chtoby
lishit' vozmozhnosti vytolknut' klyap, nachal zhadno celovat' ee grud'.
     Ona  chuvstvovala  tol'ko  slyuni  na  ego  mokryh  gubah  i  nevynosimoe
otvrashchenie.
     Starshij,  kotoromu  instrukciya  predpisyvala  "zavershit' operaciyu samym
estestvennym  obrazom", sorval s  zhenshchiny poslednyuyu tryapku. V  etot  moment,
vyrvavshis'  na sekundu iz ruk  Dzhona, i vytolknuv  yazykom neumelo  zasunutyj
klyap, ona vnov' otchayanno zakrichala. Ee tut zhe snova  shvyrnuli na pol, mokraya
tryapka vnov' ochutilas' u  nee vo  rtu. Teper' dazhe dyshat'  ona  mogla lish' s
trudom.
     ZHenshchinu raspinali na gryaznom kovre, rastyanuv  v storony ruki.  No kogda
starshij na  mgnovenie otvleksya  i ee nogi okazalis' svobodnymi, ona izo vseh
sil udarila ego v zhivot.
     Pochti  v  tu  zhe sekundu  vhodnaya dver',  vzdrognuv  ot  udara,  nachala
plavit'sya, i pochti  srazu zhe, vygnuvshis' vnutr'  razmyagchennym belym puzyrem,
so stonom lopnula.
     Starayas' ne smotret' na pripodnyavshuyusya s pola zhenshchinu, ya na hodu brosil
ej  pled i  rvanulsya k dveri, za  kotoroj  tol'ko chto skrylis' troe  muzhchin.
Zapor zdes' okazalsya samyj obychnyj, i dver' ustupila posle pervogo vystrela.
No oni vse  zhe uspeli  vyskochit', ya  lish' mel'kom uvidel ih  figury v  konce
koridora. U  menya  ne  bylo vremeni  obyskivat' korabl'.  Vozmozhno,  zhenshchina
nuzhdalas' v pomoshchi...
     Ee lico, pochti  polnost'yu  skrytoe  razmetavshimisya volosami, pokazalos'
mne, tem ne menee, smutno znakomym.
     Kogda  ya  vernulsya,  ona  sidela  na  kushetke,  zakutavshis'  v  pled  i
otvernuvshis'.
     -- CHto zdes' proizoshlo? Vam nuzhen vrach?
     -- Vse oboshlos'. Spasibo... Vy uspeli vovremya, vrach ne nuzhen.
     Ot zvuka etogo golosa ya pochuvstvoval, kak krov' brosilas' mne v lico.
     -- Ilen?!
     Ona molchala celuyu vechnost'.
     -- Da, Krajnev. |to ya.
     -- Kak  ty zdes' ochutilas'?  CHto  ty zdes' delaesh'? I chto, chert poberi,
zdes' proizoshlo?!
     -- A ty ne dogadyvaesh'sya? Vse vy, muzhchiny, odinakovy...
     --  No pravila  zapreshchayut  odinokim zhenshchinam  pol'zovat'sya  kabotazhnymi
liniyami, tol'ko v soprovozhdenii...
     -- YA ehala po chuzhim dokumentam. I k tomu zhe "v soprovozhdenii". Oni byli
zdes', moi "soprovozhdayushchie". Ty ih dognal?
     -- Net.  Nash korabl'  srochno uhodit. Ves' flot  Komora vot-vot yavitsya v
etot rajon.
     -- A chto budet s nami?
     -- Vas podberet patrul'.
     YA  ele  sderzhivalsya.  Protivorechivye chuvstva perepolnyali  menya.  ZHguchaya
revnost',  sozhalenie  i   otchayanie  odnovremenno.   YA   ponimal,  chto   nasha
podstroennaya  kem-to  vstrecha  -- vsego  lish' proshchan'e  pered  okonchatel'noj
razlukoj, i nado bylo najti v  sebe sily,  chtoby otbrosit' vse lishnee v  eti
minuty,  chtoby skazat' tol'ko to,  chto nuzhno  bylo skazat',  ili ne govorit'
nichego.  Ona  derzhalas'  udivitel'no muzhestvenno,  nesmotrya  na sluchivsheesya.
Ponimaya,  kak  ej trudno, ya izo  vseh sil staralsya  delat' vid,  chto  nichego
osobennogo ne proizoshlo.
     -- YA ne mogu zdes' ostat'sya, neuzheli ty ne ponimaesh'?
     -- Patrul' pribudet, samoe bol'shee, cherez chas. Za  eto  vremya  nichego s
toboj ne sluchitsya.
     -- Konechno. Kto  ya takaya,  chtoby  prosit' tebya  o sochuvstvii? Sluchajnaya
zhenshchina v otele... -- Ona zaplakala. YA ne perenoshu zhenskih slez. Tem bolee ya
ne  mog  vynesti ee  slez.  Odnako ya  vse eshche ne  poteryal sposobnosti zdravo
rassuzhdat', no tut ona chut' slyshno prosheptala:
     -- Voz'mi menya s soboj, Igor'...
     -- Ponimaesh', Ilen... My sobiraemsya navsegda ujti iz etogo mira.
     --  Kakaya mne  raznica!  Huzhe,  chem  zdes',  ne budet  nigde! Ved'  oni
obyazatel'no vernutsya!
     Ona byla na grani nervnogo  sryva, ya horosho ponimal ee strah i vse, chto
budet,   esli    soglashus',    esli    poddamsya   iskusheniyu,    vospol'zuyus'
obstoyatel'stvami i dejstvitel'no voz'mu ee s soboj...
     -- U nas takoj zhe korabl', izolyaciya, dolgie mesyacy puti... ZHenshchinam  ne
zrya zapreshchayut nahodit'sya v podobnyh mestah.
     --  Tam budesh' ty. Ty mne  pomozhesh'... K tomu  zhe  ya  mogu snova  stat'
muzhchinoj,  u  menya eto poluchalos',  est' i  odezhda  i  dokumenty...  --  Ona
popytalas' ulybnut'sya  skvoz' slezy, no eto  ploho ej udalos'. -- Esli zdes'
menya zastanet patrul'  -- menya  arestuyut.  Korporaciya  razvernula  nastoyashchuyu
ohotu za nashimi lyud'mi, i mne prishlos' bezhat' s Limy.
     Ne ochen' ya v eto veril, no to, chto ona ispytyvala nastoyashchij strah -- ne
vyzyvalo somnenij.  Tol'ko prichina byla inaya.  YA  uzhe ischerpal vse  dovody v
bor'be  s  samim soboj. YA predstavil,  kak  dolgie mesyacy puti,  v  zakrytoj
zheleznoj korobke korablya, ryadom  so mnoj budet  eta zhenshchina.  I ostanetsya so
mnoj  potom, kogda  my ujdem  v nevedomyj  chuzhoj  mir.  Razve  eto  ne  bylo
schast'em,  o  kotorom  nedavno ya ne smel  i mechtat'?  Konechno...  Vot tol'ko
Ilen...  Sejchas, pod vliyaniem minuty,  ona soglasna na vse,  ne ponimaya vsej
ser'eznosti takogo resheniya.
     -- Tam, na Lime, ya pomogla tebe, Igor'. Po krajnej mere, pytalas'.
     Mozhet, eto  i  pravda,  mozhet,  dejstvitel'no  pytalas',  tak  hotelos'
poverit' ej  i tak  legko verilos'.  I  tak  li uzh  vazhno,  pochemu ona snova
okazalas' na moem puti?
     Kto  ya  takoj,  chtoby  sudit'  ee  slishkom strogo?  Sam  vospol'zovalsya
obstoyatel'stvami v gostinice...  Vryad li  ona  vinovata v tom, chto proizoshlo
zdes'.  YA pytalsya uspokoit'  svoe  uyazvlennoe  samolyubie,  rasputat'  klubok
protivorechivyh  chuvstv  --  no  uvyazal  vse  glubzhe v  tryasine  sobstvennogo
egoizma.  Vse  bylo  by gorazdo proshche, esli by v nashem  reshenii  ne oshchushchalsya
privkus  neobratimoj  gorechi.  V zhizni  pochti ne  byvaet  postupkov, kotorye
vposledstvii  tak  ili  inache  nel'zya pereigrat' obratno -- no etot  kazalsya
imenno takim.
     Vdrug  ya predstavil,  chto cherez  neskol'ko minut, esli ya  soglashus', ee
guby mogut slit'sya s moimi, moi ruki kosnutsya ee obnazhennogo  tela, kotorogo
nezadolgo  do  etogo  kasalis'  ruki drugih  muzhchin. |ta mysl' obozhgla menya,
slovno raskalennyj kusok metalla, vyzhigaya vse somneniya.
     -- Tak ty dejstvitel'no  etogo hochesh'? Ty gotova ostat'sya  so mnoj, chto
by nam ni predstoyalo?
     I kogda ona kivnula,  pochemu-to muchitel'no pokrasnev  pri etom, ya velel
ej  sobrat'  veshchi,  nadet'  svoyu  muzhskuyu  odezhdu  i  vzyat'  s  soboj  samoe
neobhodimoe.
     Do sih por ne znayu, kakuyu rol' v moem reshenii  sygralo chuvstvo mesti za
grubo   razrushennyj  real'noj  zhizn'yu  poeticheskij  obraz,  kotoryj  ya   tak
staratel'no  vylepil iz oskolkov  sluchajnoj  gostinichnoj  vstrechi i,  slovno
blestyashchej  rozhdestvenskoj igrushkoj, lyubovalsya im vse te dolgie mesyacy,  poka
Ilen ne bylo so mnoj.






     Edva my otoshli ot "Hitaka" i nachali razgon, kak nas atakovali.
     "Rendbollu"  ne hvatilo sta pyatidesyati edinic  skorosti,  chtoby ujti  v
oversajd.Korabli   Komora  vyvalivalis'   iz  nad-prostranstva  i  srazu  zhe
brosalis' v pogonyu.
     Oni poyavilis' slishkom bystro. Ih krejsera voshli v oversajd ran'she,  chem
eto zametili nashi rir-lokatory;  sudya po  vsemu, u  nas na  bortu  okazalas'
glushilka  rir-voln. Takoj apparat  zanimal sovsem nemnogo  mesta. Ego  mogli
podlozhit' v gruzy  na bortu "Hitaka", zamaskirovav  pod kontejner s toplivom
ili yashchik s prodovol'stviem...
     My znali, na kakoj risk idem, kogda reshilis'  zahvatit' "Hitak". Stavki
byli sdelany,  i koleso fortuny  povernulos' v  druguyu  storonu.  Kakie  eshche
syurprizy podgotovil razvorochennyj nashej torpedoj transport?
     Edinstvennoe  pervonachal'noe  preimushchestvo   "Rendbolla"   v   skorosti
umen'shalos' s kazhdoj minutoj. Pervuyu ataku  protivnika udalos' otbit' tol'ko
potomu, chto  ego  flot vyhodil  iz oversajda  s bol'shim  razbrosom. Korablyam
trebovalos'  vremya  dlya podhoda k rajonu boevyh  dejstvij, no kak tol'ko oni
eto sdelayut, nashemu polozheniyu ne pozaviduesh'.
     V komandnoj  rubke sobralos' chelovek pyat', i vse vremya poyavlyalis' novye
lyudi.
     Larson otdaval rasporyazheniya, dazhe ne posovetovavshis' so mnoj. On sdelal
vse, chtoby ottesnit' menya ot fakticheskogo upravleniya korablem. Po-nastoyashchemu
ya pochuvstvoval,  kak mnogo emu udalos' dobit'sya, lish' sejchas,  v napryazhennoj
goryachke boya. Lyubye moi prikazy vypolnyalis' tol'ko posle ego odobreniya.
     Vneshne vse vyglyadelo po-prezhnemu, i  tol'ko  zamedlennaya reakciya mnogih
postov govorila  o  tom,  chto  moi  komandy  dohodyat  do  nih  s  zaderzhkoj.
Nedostatochno bystrye otvety "Rendbolla" na dejstviya  protivnika  oslozhnyali i
bez togo katastroficheskuyu situaciyu.
     YA ne imel ser'eznogo  opyta kosmicheskih boev, tak zhe kak i  bol'shinstvo
nashih vnov' ispechennyh oficerov. |to eshche bol'she uhudshilo nashe polozhenie.
     SHest' korablej, te, chto  pervymi vyshli  iz oversajda, sil'no  operezhali
osnovnuyu gruppu  i podoshli uzhe na  distanciyu pryamogo ognya.  Nachinat' ognevoj
kontakt  oni  ne  speshili,  poskol'ku   summarnaya  moshch'  ih  generatorov  ne
prevoshodila nashu.
     Glavnaya ih zadacha sostoyala v tom, chtoby zaderzhat' nas, ne dat'  ujti do
podhoda osnovnoj  gruppy.  Esli ne udastsya ot nih otorvat'sya, "Rendboll"  ne
uspeet dostignut' skorosti perehoda, podospeyut ostal'nye -- i eto konec.
     YA  prikazal  vklyuchit'  forsazh generatorov  na predel'nuyu  moshchnost',  no
Larson s vidom znatoka otricatel'no pokachal golovoj.
     -- Mashiny slishkom starye, oni ne vyderzhat takoj nagruzki.
     -- Esli my etogo ne sdelaem, u nas voobshche ne ostanetsya nikakih mashin!
     Kak by podtverzhdaya moi  slova, korabl'  sodrognulsya  ot pervogo  zalpa,
otrazhennogo nashimi  zashchitnymi ekranami. Indikatory na  panelyah  rvanulis'  k
krasnym otmetkam i pochti srazu vernulis' v normal'noe polozhenie.
     -- |to vasha  vina!  Vy zaderzhali pogruzku! -- Larson  postepenno  teryal
kontrol' nad soboj.  Pohozhe, on  ispytyval  samyj obyknovennyj  strah, stol'
estestvennyj  dlya  grazhdanskogo  cheloveka,  vpervye  popavshego  v  atmosferu
kosmicheskogo  boya,  kogda  vse   reshali   doli   sekundy,   i   kazhdyj,  kto
neposredstvenno ne stoyal u  pul'tov  upravleniya i ne  byl  zanyat  konkretnym
delom, kazalsya sebe slishkom uyazvimym.
     YA nichego ne otvetil. Vmesto etogo, na sekundu vyklyuchiv  zashchitnye ekrany
levogo  borta,  gde  poka  ne  bylo  protivnika,  ya  napravil  vsyu  moshchnost'
izluchatelej "Rendbolla" na flagmana presledovavshej  nas gruppy, i kak tol'ko
ego siluet poyavilsya  v  perekrestii elektronnogo pricela, moya ruka ostorozhno
kosnulas'  spuskovoj knopki  i zamerla, ne  smeya vypolnit'  poslannyj mozgom
prikaz.
     CHto  so  mnoj  proizoshlo?  Mozhet  byt',  ya vspomnil  razvorochennyj  nos
"Hitaka"  i krovavuyu  luzhu v koridore ? Kak by tam ni bylo, reshayushchaya sekunda
ushla. Kogda nakonec gashetka sdvinulas' s mesta i uzkij luch, szhatyj do shiriny
lezviya, na mgnovenie soedinil nashi korabli, bylo uzhe slishkom pozdno. Vystrel
lish'  skol'znul  po  kokonu zashchity  vrazheskogo  flagmana. Ego pole vspyhnulo
fioletovym svetom, no vyderzhalo i otrazilo udar.
     Vse  srazu  zhe  poshlo  vkriv' i  vkos'.  Tak  byvaet,  esli  propustit'
predostavlennyj sud'boj edinstvennyj shans.
     Bukval'no cherez neskol'ko minut pryamo  po nashemu kursu poyavilas' vtoraya
eskadra protivnika. Nam  prishlos'  rezko  snizhat' skorost', otvorachivat'. No
teper' oni poluchili vozmozhnost' vesti  zagraditel'nyj  ogon'  po  traektorii
nashego poleta.
     Oskolki, dym, oblaka razrezhennogo gaza ot ih raket  -- vse predstavlyalo
dlya  nas smertel'nuyu  opasnost' na toj skorosti,  na kotoroj shel "Rendboll".
Zashchita edva spravlyalas' s  nagruzkami. Nam prishlos'  eshche bol'she tormozit', i
eto uzhe bylo nachalom konca. My proigryvali shvatku.
     YA podnyalsya iz-za svoego pul'ta.
     --  My  sdelali   vse,  chto  bylo  vozmozhno.  Vo   izbezhanie  nenuzhnogo
krovoprolitiya predlagayu sdat'sya.
     Lico Larsona iskazilos' ot beshenstva.
     --  Vy  zavlekli nas  v etu myasorubku,  a  teper'  hotite sdat' v  lapy
Komora? |to predatel'stvo!
     -- Boj eshche  ne okonchen.  Poprobujte komandovat' v odinochku. Vozmozhno, u
vas eto poluchitsya luchshe. Na voennom korable ne mozhet byt' dvuh kapitanov.
     YA  ne chuvstvoval ni raskayaniya, ni sozhaleniya, tol'ko bezmernuyu ustalost'
i opustoshenie. YA sdelal vse, chto mog. Dal'nejshee uchastie nichego ne menyalo.
     Nas  okruzhili,  szhali  silovymi  polyami. Sejchas  ob容dinennaya  moshchnost'
komorskih korablej namnogo prevoshodila  nashu. My lishilis' svobody  manevra.
Im ostalos' lish' vyslat' gruppu zahvata.
     YA vyshel iz rubki, na sekundu zaderzhavshis' u dveri  i molcha poproshchavshis'
vzglyadom so svoimi nedavnimi  boevymi soratnikami. Menya ne pokidalo chuvstvo,
chto  i  vizhu ih  v  poslednij  raz. Bojnya, kotoruyu  oni  navernyaka  pozvolyat
ustroit' zdes' Larsonu, menya uzhe ne kasalas'.
     Lift  zastryal na chetvertom yaruse. On  vsegda zastreval zdes',  i dal'she
nuzhno bylo spuskat'sya  po zahlamlennoj iskorezhennoj lestnice. Dlya togo chtoby
osmotret'  takoj  ogromnyj  i  zapushchennyj  korabl',  kak   "Rendboll",  dazhe
special'nym poiskovym  robotam  potrebuetsya neskol'ko  dnej. Do pribytiya  na
komorskuyu bazu v eti  otseki nikto ne vojdet, i ya zaranee pozabotilsya o tom,
chtoby iz central'noj  rubki  nel'zya  bylo perekryt' podachu  syuda  vozduha  i
energii. Zdes' vse bylo avtonomnym.
     Malen'kij,  izolirovannyj  ot ostal'nogo  korablya  mirok. Nekij  tajnyj
ugolok, peshchera na zheleznom neobitaemom ostrove, nesushchem v sebe odnu smert'.
     YA nashel i oborudoval eto mesto eshche do nachala vosstaniya, v te dni, kogda
popravlyalsya posle bolezni. Dazhe  Strimu  ya o nem  ne skazal. Vozmozhno, iz-za
svoego  izvechnogo nedoveriya,  iz-za  privychki ostavlyat'  za  spinoj kakoj-to
rezerv.
     Teper' eto mne prigodilos'.
     Strim ne zahotel raskalyvat'  komandu na dva lagerya, podderzhal Larsona,
hotya  vnachale ya  byl uveren,  chto on  ni za  chto  ne soglasitsya s  peredachej
korablya  Tetrasoyuzu.  Sejchas vse  nashi  vnutrennie intrigi  poteryali  vsyakoe
znachenie.
     Zato  horosho  oborudovannaya  potajnaya  kayuta sosluzhila  dlya  menya  svoyu
sluzhbu.
     Za te neskol'ko chasov, poka ya otsutstvoval, zdes' nichego ne izmenilos'.
     Ilen dazhe svoj  sakvoyazh  ne otkryla i sidela,  szhavshis'  v  komochek,  v
ogromnom  holodnom kresle.  Ryadom  na  stole  lezhal portativnyj  izluchatel',
kotoryj  ya  ostavil, ubedivshis'  predvaritel'no, chto eto  oruzhie ej znakomo.
Srazu posle starta "Rendbollu" navyazali boj. My i pogovorit'  kak sleduet ne
uspeli. Teper'  oba chuvstvovali sebya  skovanno, no ej, konechno, bylo namnogo
trudnej.
     Neopredelennost'  ee  polozheniya zdes',  bezobraznaya  scena,  svidetelem
kotoroj ya stal, neuverennost' v sobstvennoj bezopasnosti -- vse eto povliyalo
na  ee  sostoyanie. YA slishkom horosho  znal,  kakovo  eto  -- sidet'  odnomu v
metallicheskoj korobke kayuty, prislushivayas' k  malejshemu  shorohu. YA ne mog ni
uspokoit' ee, ni  obnadezhit', ponimaya,  chto  esli hochu hot' kak-to ispravit'
epizod  v limskoj gostinice, s  kotorogo nachalos' nashe  znakomstvo, ya dolzhen
osteregat'sya dazhe nameka na lozh', iz kakih by blagih pobuzhdenij ni voznikalo
zhelanie skryt' ot nee pravdu.
     -- CHto tam proishodit? Vam udalos' prorvat'sya?
     YA otricatel'no pokachal golovoj.
     -- My proigrali. CHerez neskol'ko minut na korable budet polno komorskih
soldat.
     Ona vskochila, shvatila svoj sakvoyazhik...
     -- Ne speshi. Syuda oni doberutsya ne skoro.
     -- CHto ty sobiraesh'sya delat'? CHto s nami budet?
     --  Esli  ponadobitsya,  my ujdem na nizhnie  yarusy,  tam  starye sklady,
kotorymi ne  pol'zovalis' uzhe davno, tam  nas nikto ne najdet, da i ob  etom
meste nikto ne znaet. Vsya eta paluba pokinuta mnogo let nazad.
     -- Kak dolgo my smozhem skryvat'sya?
     --  YA  dumayu,  do  teh por,  poka  "Rendboll" ne  privedut  na odnu  iz
komorskih  baz.  V  lyuboj moment,  kak tol'ko ty etogo  zahochesh',  ty mozhesh'
podnyat'sya v zhilye otseki. Mne kazhetsya, tebe ne grozit dazhe arest.
     -- Ty, naverno, zhaleesh', chto vzyal menya s soboj?
     YA  molcha  opustilsya ryadom  s nej  i ostorozhno  obnyal,  slovno  starayas'
zashchitit'  ot  pronizyvayushchego  holoda,  vnezapno  popolzshego  k nam  ot  etih
zheleznyh  sten, kak tol'ko  ya skazal,  chto  ej ne grozit  arest ot komorskih
ohrannikov.  Ona otstranilas', i ya ne  obidelsya, ponimaya,  chto  eshche  slishkom
svezhi ee vospominaniya o "Hitake".
     --  Mne  tak hotelos'  ujti  ot vsego  etogo!  Ujti i  zabyt'.  No  eto
nevozmozhno. Vse, chto my sdelali, idet vsled za nami.
     -- Ty o chem?
     -- O Komore, o Tetrasoyuze. Obo vsej gryazi, propitavshej  nashe  obshchestvo.
Znaesh', ya ved' tebe ne vse skazala... YA ne sluchajno okazalas' na "Hitake".
     -- YA davno dogadalsya. Ty mozhesh' ne prodolzhat'.
     -- Net. Ty dolzhen znat' vse! Raz uzh ty soglasilsya vzyat' menya s soboj  v
takoj moment, kogda lyuboj drugoj muzhchina na tvoem meste mog chuvstvovat' lish'
prezrenie .
     YA chuvstvoval tol'ko nezhnost' i  bol' i beskonechnoe sozhalenie o tom, chto
nas sblizili  intrigi chuzhih  nam  lyudej, vzaimnaya podozritel'nost',  lozh'  i
igra.
     --  Esli  udastsya  vybrat'sya  zhivymi  iz etoj peredryagi,  my nachnem vse
snachala i, mozhet byt', togda u nas poluchitsya luchshe.
     Mnogie muzhchiny, okazavshis' v moem polozhenii, govoryat to zhe samoe. No  ya
ne  mog  pripomnit'  ni  odnogo  sluchaya,  kogda by novoe  nachalo  poluchilos'
udachnym. Starye rany slishkom zhivuchi...
     -- Vse  ravno ya dolzhna rasskazat' tebe vse.  CHto by ni sluchilos' potom,
ty dolzhen znat' hotya by eto. -- Na sekundu ona zamolchala, slovno sobirayas' s
silami, i ya, do etogo slushavshij  ee  vpoluha,  srazu zhe  nastorozhilsya. -- Na
"Hitake" byla  eshche odna lovushka, o  kotoroj vy tak i ne dogadalis'. Konechno,
prezhde  vsego oni hoteli  zaderzhat' vas  do podhoda flota, no dlya  strahovki
podgotovili  i novoe  izobretenie Komorskoj  kompanii -- portativnuyu gazovuyu
bombu.   Bescvetnyj  gaz,   ne  imeyushchij  zapaha,   zasasyvaetsya  korabel'nym
regeneratorom  i  vstupaet  v reakciyu s  ego fil'trami. Po vsem vozduhovodam
nachinaet postupat' yadovitoe soedinenie... Komanda na shest' chasov  vyhodit iz
stroya...
     -- Pochemu zhe bomba ne srabotala?
     --  Potomu, chto  eto ne  vse...  Esli  bomba srabotaet  ran'she vremeni,
"Rendboll"   stanet   neupravlyaemym,  poyavlyalsya  risk  poteryat'  korabl'   v
nad-prostranstve, a etogo oni hoteli izbezhat' lyuboj cenoj.
     --  I,  znachit,  nuzhen  byl chelovek,  agent,  sposobnyj  proniknut'  na
myatezhnyj korabl', chtoby v nuzhnyj moment, naprimer, pered nachalom  abordazhnoj
ataki, vklyuchit' ustrojstvo...
     Ona kivnula, i ya pochuvstvoval,  kak volna gneva i otchayaniya zahlestyvaet
menya.
     -- Tebe pridetsya  vyslushat' vse. Tol'ko zhenshchina v bezvyhodnom polozhenii
mogla  rasschityvat' na sochuvstvie. Tol'ko u nee odnoj byl  shans  razzhalobit'
kogo-to iz vashej komandy, i popast' na "Rendboll"... Vot pochemu ya zdes'.
     -- Znachit, ty dobrovol'no, sama pozvolila etim negodyayam?!
     -- YA ne znala, chem eto mozhet  zakonchit'sya. Im bylo prikazano izobrazit'
scenu iznasilovaniya, no eti merzavcy zabyli obo vsem na svete, kak tol'ko...
     -- I ya popalsya na takuyu primitivnuyu primanku!
     -- Iz  vseh svoih agentov oni vybrali imenno menya,  potomu chto znali  o
tvoih chuvstvah ko mne...
     -- Bud'te vy vse proklyaty!
     Mertvuyu  tishinu,  v  kotoruyu  pogruzilsya  angar,  prorezal pronzitel'no
zvenyashchij  zvuk vibracii.  Korabl'  vzdrognul,  predmety  rasplylis' i uzhe ne
obreli  prezhnej  chetkosti. Nachalas' abordazhnaya  ataka, i chto-to  sluchilos' s
moimi glazami...
     -- Eshche ne pozdno. Samoe vremya...
     -- O chem ty?
     -- Vklyuchaj svoyu bombu! Oni poshli na abordazh!
     YA pochti krichal. Nichego ne otvetiv, ona  otkryla svoyu sumochku, dostala i
polozhila na stol malen'kij tyubik gubnoj pomady.
     -- Esli  by  ya hotela eto sdelat',  ty  by ob etom ne uznal.  Ego nuzhno
tol'ko otkryt'. Rir-signal  projdet  cherez vse metallicheskie steny i vklyuchit
vzryvatel'.
     V  kakom-to  bezumnom poryve ya shvatil zolotistuyu trubochku. " Nu  davaj
zhe,  davaj!  --  nasheptyval  vnutrennij  golos.  --  |to zhe tak  prosto.  Ty
prekratish' nenuzhnoe krovoprolitie. Ty derzhish' v svoih rukah sotni zhiznej! "
     -- Ot  kogo-to  ya  uzhe slyshal nechto  podobnoe  -- slova o bespredel'nom
mogushchestve, kotoroe  mozhno  ispol'zovat'  dlya  togo,  chtoby  prinesti  lyudyam
schast'e.  Protiv  ih voli,  razumeetsya...  --  Kazhdyj  iz  nih  imeet  pravo
samostoyatel'no reshat' svoyu sud'bu...
     YA ne uznal sobstvennogo golosa. Bol' v boku sudorogoj svela moi myshcy.
     -- CHto s toboj, Igor'?
     --  Net,  nichego. |to  sejchas  projdet.  Tol'ko ya  podumal...  Net-net,
nichego.
     Eshche ne vremya. Nuzhno podozhdat'. Sovsem nemnogo CHerez neskol'ko chasov oni
ujdut v oversajd, chtoby uvesti "Rendboll" na svoyu bazu. Vot togda...
     -- O chem ty govorish'? YA nichego ne ponimayu!
     -- Ne nuzhno  nichego  ponimat'! Nuzhno podozhdat'!  Neskol'ko  chasov! -- YA
szhal  v ladonyah zavetnuyu trubochku,  shatayas' podoshel k kushetke i pochti ruhnul
na nee. Mysli metalis', szhatye tiskami boli. Uzh etogo mne tak ne ostavyat. Ne
prostyat.
     Esli  ya  tol'ko  poprobuyu,  tol'ko  nachnu  osushchestvlyat'   minutu  nazad
voznikshij plan, oni sdelayut vse ot nih zavisyashchee, chtoby pokonchit' so mnoj...
Sama eta bol'.
     Razve u menya hvatit  sil, chtoby  ee vyterpet'? A ved'  eto  vsego  lish'
preduprezhdenie,  i  est' eshche  kol'co...  Na  chto  ya  nadeyus'?  CHto ya o  sebe
vozomnil? Kto ya takoj, chtoby protivostoyat' emu?
     I kogda ya uzhe gotov byl sdat'sya, kogda sdavlenny" krik rvalsya  iz  moih
prokushennyh gub, kogda pal'cy sami  soboj,  ne  podchinyayas' bol'she moej vole,
nachali  otvinchivat'  kryshechku  s  tyubika  gubnoj  pomady,  chtoby  prekratit'
nevynosimuyu  pytku,  na lob mne  legla uzkaya, prohladnaya zhenskaya  ladon'.  I
golos,  takoj  dalekij  sejchas  i  po-prezhnemu  takoj  beskonechno  zhelannyj,
sprosil:
     -- YA mogu tebe chem-to pomoch'? Skazhi, chto  nuzhno sdelat'?! Gde  zdes'  u
vas aptechka?
     Kak budto protiv etogo mogla pomoch' aptechka! No, mozhet  byt',  vse-taki
mogla? Ne aptechka, konechno, sama eta ruka.
     Vdrug  menya  otpustilo...   Holodnye  kapli  pota  stekali  po  lbu.  YA
neozhidanno soobrazil,  chto poteryal  oshchushchenie  vremeni.  Ilen  sidela  ryadom,
priderzhivaya menya za  plechi. YA vzglyanul na  trubochku v svoih  rukah. Kryshechka
vse eshche ne byla otkryta.
     -- Strannaya u tebya pomada...
     -- |to ne pomada, Igor'. |to vzryvatel' gazovoj bomby.
     -- Spasibo, ya pomnyu.
     YA  prislushalsya  i ne  uslyshal ni  zvuka. Korabl' slovno vymer.  Togda ya
prilozhil  ladon' k stene i  oshchutil edva zametnuyu  harakternuyu  vibraciyu. Ona
voznikaet v korpuse lish' pri  podhode  k porogu  oversajda. ZHdat' ostavalos'
vsego neskol'ko minut.










     My  pochti ne vyhodili v  central'nye  koridory. Okol'nyj  put' k  rubke
lezhal cherez zabroshennye starye paluby, |to byla vsego lish' predostorozhnost'.
V konce koncov, na krejsere mogli sushchestvovat' takie zhe, kak nashe, pomeshcheniya
s avtonomnoj  regeneraciej  vozduha. Na nizhnie urovni  gaz  voobshche ne  uspel
postupit'. Gigantskij korabl' slovno vymer.
     Pohozhe,  krome nas na bortu ne ostalos' ni odnogo  cheloveka, sposobnogo
dvigat'sya.
     D'yavol'skoe izobretenie komorskih himikov srabotalo bezuprechno.
     Bol'shinstvo nashih plennyh  srazu zhe posle okonchaniya  abordazhnoj shvatki
byli perevedeny na drugie korabli. YA nablyudal za etim, podklyuchivshis' k odnoj
iz  informacionnyh setej v  svoem potajnom ubezhishche. Pohozhe, my s  Ilen stali
polnymi hozyaevami  starogo krejsera. Vse zakonchilos'  slishkom prosto -- no ya
znal,   chto  chem  blizhe   osushchestvlenie  moego   plana,  tem  sil'nee  budet
soprotivlenie. Za  kazhdym povorotom, s kazhdym nashim shagom, s kazhdym  metrom,
priblizhavshim nas k central'noj rubke, napryazhenie narastalo. YA chuvstvoval ego
pochti fizicheski.
     Inogda my probiralis'  vdol' nedejstvuyushchih energovodov, inogda,  slovno
kanatohodcy,  shli  pod  samym  potolkom  po  raskachivayushchimsya  nad  propast'yu
ostatkam vozduhoprovodov.  "Rendboll" okazalsya  gorazdo  bolee razrushennym i
gorazdo  bolee  starym, chem ya eto  predstavlyal sebe ran'she. Prihodilos' lish'
udivlyat'sya,  kak ego  generatoram  do sih  por udaetsya preodolevat' svetovoj
bar'er.
     Tem ne menee sejchas my  shli v  nad-prostranstve.  V srede,  nedostupnoj
obychnoj  logike.  Vryad  li  sami  izobretateli  oversajda  znali,  kuda   ih
generatory vybrasyvali korabli i vo  chto oni prevrashchalis' vo vremya perehoda.
Kak  by  tam  ni bylo, nikakoj kontakt s korablem, nahodyashchemsya v  oversajde,
nevozmozhen.
     Poka my ne vyjdem iz pryzhka, nam nichto ne ugrozhalo.
     Ves'  smysl  zadumannogo  mnoj  plana  sostoyal  v  tom,  chtoby  smenit'
koordinaty vyhoda uzhe vnutri oversajda i napravit' "Rendboll" tuda,  gde ego
nikto ne zhdal...
     No dazhe v myslyah ya staralsya  ne vspominat' zapretnye  koordinaty Temnoj
zony...
     Nakonec dolgij mnogochasovoj put' podoshel k koncu. My okazalis' v gluhom
uzkom  koridore, pered  znakomoj  shlyuzovoj dver'yu  s  vnutrennim elektronnym
zamkom...
     Pervyj  syurpriz  ozhidal  nas   imenno   zdes'.  Po   idee,   vahte  net
neobhodimosti  zadraivat' shlyuz rubki  v obychnoj, neavarijnoj  obstanovke. No
shlyuz okazalsya zadraennym. YA vspomnil, kak proshel etu  dver'  v pervyj raz, i
ponyal, chto teper' ta samaya sila, kotoraya otkryla ee togda, namertvo zaklinit
vse  zapory. I  u menya  ne bylo ni malejshej nadezhdy spravit'sya so slozhnejshim
elektronnym zamkom ili s titanitovoj bronej etoj  dveri... Nash put' okonchen.
Vse okazalos' naprasnym.
     CHerez  paru chasov central'nyj komp'yuter  vyvedet "Rendboll" v  zadannuyu
pered  nachalom  pryzhka  tochku  koordinat.  Netrudno predpolozhit', chto s nami
budet, kak tol'ko my okazhemsya na odnoj iz komorskih baz...
     Stoyala  plotnaya nereal'naya tishina.  Ona vsegda soputstvuet oversajdu. I
eshche holod.
     Esli on poyavlyaetsya pri perehode -- ne zhdi nichego horoshego.
     YA povernulsya k Ilen i ponyal, chto ob座asnyat' nichego ne nuzhno.
     -- Skol'ko vremeni u nas ostalos'?
     -- CHasa dva, mozhet byt', tri.
     -- Togda davaj ujdem otsyuda.
     YA otricatel'no  pokachal  golovoj,  unichtozhaya edva voznikshee mezhdu  nami
vzaimoponimanie.
     -- Mne nuzhno otkryt' etu dver'.
     -- No ved' eto nevozmozhno! -- Ona nahmurilas'. -- CHto eto tam?
     -- Gde?
     -- Tam, v glubine tambura, nad dver'yu!
     YA vzglyanul. Tam, kuda  ona  ukazyvala,  chto-to  belelo.  Ne razobrat' v
polumrake, da  i ne  nuzhno... Znakomyj sladkovatyj zapah uzhe  podskazal mne,
kuda ischez Louell.
     Tajnyj prohod v  stene otkrylsya, i zapah zverya stal  sil'nee, chem zapah
trupa.
     Tri serye tvari  poyavilis' srazu, vsled za  rezkoj  volnoj holoda.  Oni
voznikli vdrug, iz nichego. Slovno tri obryvka tumana vyrvalis' iz prohoda. A
ya eshche udivilsya, chto u dverej rubki net strazhej...
     --  Ne smotri tuda! --  kriknul  ya Ilen,  starayas' vstat'  mezhdu  neyu i
priblizhayushchimisya sozdaniyami t'my. Telo povinovalos' s trudom.  YA  ponyal,  chto
esli  tak  budet  prodolzhat'sya,  cherez  neskol'ko  mgnovenij  my  oba  umrem
muchitel'noj  smert'yu ot spazma vseh  myshc,  voznikayushchego pri vozdejstvii  na
nervnuyu sistemu cheloveka izluchenij simskih chudovishch.
     Konechno,  ya ih uznal.  Eshche  togda, kogda  Sejros gotovil menya k pervomu
perehodu,  on  ob座asnil,  chto  odnu iz glavnyh opasnostej predstavlyayut soboj
strazhi perehoda. Oni  poyavlyayutsya, esli  na dorogu  vstupaet nezvanyj, inogda
dazhe  prezhde,  chem chelovek sdelaet pervyj shag. Dostatochno lish' zhelaniya, lish'
reshimosti ego sdelat'...
     Spastis' ot nih  nevozmozhno. Opasnost' narastaet s priblizheniem chudovishch
mnogokratno -- no  bezhat' nekuda, otkryvshijsya v stene prohod  vyvel ih mezhdu
nami i shlyuzovym koridorom, otrezaya edinstvennyj put' k otstupleniyu.
     Bol'she  vsego svoimi  ochertaniyami oni  pohodili na  gigantskih zhab, mne
dazhe  pokazalos',  chto  v  skladkah  ih besformennyh,  poluzhidkih tel zlobno
sverkayut malen'kie krasnovatye glazki.
     Tri besformennyh kluba vdrug okazalis' sovsem ryadom. Oni  priblizilis',
prosochilis', peretekli -- ya ne znayu, kak nazvat' ih sposob peredvizheniya.
     Vblizi  oni vyglyadeli  poluprozrachnymi,  kak moroznyj tuman.  Skvoz' ih
tela mestami prosvechivali kontury blizlezhashchih predmetov.
     YA  pytalsya  pripodnyat' luchemet, no iz etogo nichego  ne vyshlo. Stvol  ne
zhelal dvigat'sya. Oruzhie vesilo ne men'she tonny.
     Proshla  celaya  vechnost',  prezhde chem oni sdelali eshche odin shag, perekat,
pereskok...
     Novaya volna boli udarila po moim svedennym sudorogoj myshcam. YA uslyshal,
kak za spinoj otchayanno zakrichala Ilen.
     Ee krik chto-to sdvinul vo mne. ZHelanie ostanovit' etot amorfnyj koshmar?
Spasti doverivshuyusya mne zhenshchinu? CHto-to eshche, chto-to gorazdo bolee  prostoe i
vazhnoe --  skorej  vsego mysl' o tom, chto  poslanec Aristarha  ne  mozhet tak
glupo pogibnut'.
     YA  dazhe  ne znayu, otkuda  eta mysl'  poyavilas'. Byla  li ona  polnost'yu
moej?..
     Na pal'ce chto-to dernulos' -- slovno tam ob座avilos' nechto  zhivoe, nekaya
teplaya  zona. V  sleduyushchee  mgnovenie  ya  pochuvstvoval,  kak  ot  etoj iskry
oshchushchenie  tepla  bystro  rasprostranilos' po vsemu telu, snimaya  nevynosimoe
napryazhenie myshc i unichtozhaya bol'.
     S trudom vzglyanuv  vniz,  na svoyu ruku, ya uvidel, chto  mednoe kol'co na
nej svetilos'  tusklym zelenovatym  ognem.  Posle  preduprezhdeniya  Sejrosa ya
staralsya ne vspominat' o  nem, ne dumat',  delat' vid, chto ego ne sushchestvuet
vovse. No teper' kol'co ozhivalo. I sejchas, ne imeya vozmozhnosti  dvinut'sya, ya
lish' bespomoshchno sledil za proishodyashchim.
     Ryadom s mednym kol'com iz holodnogo zelenovatogo sveta obrazovalsya  kak
by ego  dvojnik.  |to  vtoroe kol'co pul'sirovalo i postepenno  rasshiryalos'.
CHerez kakoe-to, ne  slishkom prodolzhitel'noe vremya ono  ohvatilo vsyu ladon' i
zatem, medlenno  soskol'znuv  s  nee, upalo  na pol.  Tam  ono razorvalos' i
vytyanulos'  v  tonkuyu  liniyu   blednogo   zelenogo  plameni,  perecherknuvshuyu
prostranstvo mezhdu  mnoj i  serymi  tvaryami,  stoyashchimi teper' na  rasstoyanii
shaga.
     Uvidev  plamya, odno iz chudovishch izdalo tosklivyj vopl',  napomnivshij mne
zvuki, uslyshannye v perehodnom tambure v moment, kogda ischez Louell.
     Ognennaya cherta medlenno dvinulas' vpered, i serye tvari tak zhe medlenno
popyatilis' pered nej.
     Neozhidanno  polosa  zelenogo  ognya   zavernulas'  po   krayam,   obezhala
nepodvizhnyh  teper'  tvarej i  vnov'  somknulas'  za ih spinami.  Postepenno
othodya v glubinu zala, prizrachnyj ogon' kol'ca  nachal bystro vrashchat'sya.  Uzhe
cherez  neskol'ko  sekund  na  ego  meste busheval  vodovorot  poluprozrachnogo
holodnogo  plameni.  On  medlenno  utonchalsya,  stanovilsya  vse  prozrachnej i
nakonec ischez sovsem.
     Kak  tol'ko ko mne vernulas' sposobnost' dvigat'sya, ya  brosilsya k Ilen.
Ona  lezhala  na  polu,  bespomoshchno  raskinuv  ruki  i zaprokinuv  golovu.  YA
ispugalsya, chto  slomayu  ej ruku -- ona nikak ne sgibalas',  myshcy napominali
zastyvshij led.
     YA prinik k ee ledyanym gubam, starayas' vdohnut' hot' glotok vozduha v ee
omertvevshie legkie  -- vse bylo  naprasno.  YA  pochti ne  ispytyval otchayaniya,
slovno v glubine dushi ponimal: ya chto-to sdelal ne tak, oshibsya, no poka eshche v
moej vlasti vernut' situaciyu v prezhnee sostoyanie, stoit lish' zahotet', stoit
lish' vspomnit' o kol'ce...
     -- Dazhe i dumat' o nem zabud'!
     SHagov  ya  ne  slyshal,   golos  obrushilsya  na   menya  sverhu  sovershenno
neozhidanno.
     Sedoj kak  lun' starec, s  surovym i sovershenno neznakomym licom, stoyal
ko  mne  vpoloborota vnutri tambura. Ryadom s zakrytoj dver'yu. YA ne  ponimal,
kak on tuda  popal,  otkuda vzyalsya. V etu minutu otchayaniya ya voobshche nichego ne
ponimal.
     Posmotrev v moyu storonu tak, slovno ya byl pustym mestom, starec polozhil
na  pol  kotomku  i prilozhil uho  k dveri,  zashchishchennoj desyatkami  storozhevyh
ustrojstv.
     Potom eto zanyatie emu, vidimo,  nadoelo.  On razvyazal svoyu  potrepannuyu
kotomku,  dostal  flyagu, opletennuyu lozoj ne znakomogo  mne rasteniya, i stal
netoroplivo   pit',   iskosa,   bez  vsyakogo   sochuvstviya,   poglyadyvaya   na
rasprostertoe na polu telo Ilen.
     -- Kto ty?
     -- Perestan' zadavat' durackie voprosy. Luchshe pomogi mne.
     On prilozhil k poverhnosti dveri ladoni.  Tak inogda prikladyvaet ruki k
teploj  pechke zamerzshij chelovek.  Po  vzduvshimsya  na  lbu  zhilam  mozhno bylo
predpolozhit', kakaya  napryazhennaya  rabota prohodila  v  eti mgnoveniya  v  ego
golove.
     Tol'ko sejchas, zabyv  o  postigshem  menya neschast'e, ya uvidel vokrug ego
figury poluprozrachnuyu  auru, slozhnyj strukturnyj  risunok kotoroj ya zapomnil
navsegda v tot samyj moment, kogda pod rukovodstvom etogo cheloveka vpervye v
zhizni sumel ee uvidet'.
     Nakonec  on rasslabilsya,  posmotrel na  menya dolgim vzglyadom, slovno ne
mog srazu vspomnit', pochemu ya zdes'.
     Otstupil na shag, a zatem prosto vzyal  i povernul kruglyj ruchnoj shturval
pod zamkom. Dver' poslushno uehala v stenu. Dal'she byla eshche odna. Ubedivshis',
chto ona ne zaperta, Sejros povernulsya ko mne:
     -- Rubka otkryta. No tuda mozhesh' vojti tol'ko ty odin. Ne dumaj ob etoj
zhenshchine, ne otvlekajsya. YA pozabochus' o nej. Postarajsya sdelat' vse kak mozhno
bystree. Dejstvuj  po obstoyatel'stvam. V sluchae krajnej