Ocenite etot tekst:


---------------------------------------------------------------
    OCR UGRA-2001
---------------------------------------------------------------

                                     roman


     Byvshij voin-afganec Gleb  YArovcev,  prikovannyj k  kreslu-katalke posle
tyazhelogo raneniya, neozhidanno popadaet v centr vnimaniya gruppy verbovshchikov iz
inoj real'nosti Zemli.  Oni vozvrashchayut YArovcevu zdorov'e s usloviem, chto tot
stanet  kursantom special'noj shkoly  kosmicheskih desantnikov.  Imenno v  etu
shkolu i popadaet novyj kursant, predvaritel'no uznavshij, chto ona nahoditsya v
Drevnej   Rusi...   Tam   YArovcev   vstrechaet   predstavitelej   kosmicheskih
civilizacij,  mnogih  personazhej iz  russkih  bylin  i  legend,  vstupaet  v
beskompromissnuyu bor'bu  s  silami  zla,  okazyvaetsya  v  podzemnom  carstve
mertvyh,  nahodit svoyu damu serdca -  prekrasnuyu knyazhnu,  pomogaet spasti ot
gibeli drevnij russkij grad.






     Nachalos'  vse  s  togo,  chto  kop'e  Georgiya  Pobedonosca na  neskol'ko
millimetrov otklonilos' v storonu ot golovy zmeya.
     V  sredu  vecherom kop'e eshche  bylo  na  meste,  a  v  chetverg utrom Gleb
obnaruzhil, chto ikona izmenilas'.
     Sobstvenno,  eto byla ne  ikona -  skoree kartina,  ne  imevshaya nikakoj
hudozhestvennoj cennosti,  sovremennaya podelka.  Otec  privez ee  v  kachestve
trofeya iz  Germanii po  edinstvennoj prichine -  ne hotelos' emu ostavlyat' na
chuzhbine nashu russkuyu ikonu, vyvezennuyu iz bezvestnoj rossijskoj izby.
     V  konce koncov,  imenno eta  kartina i  stala edinstvennym nasledstvom
Gleba.  Kartina da  eshche  staraya,  propahshaya myshami odnokomnatnaya kvartira na
Sretenke.
     Na  kakoe-to vremya Gleb postaralsya zabyt' o  kop'e -  skoree vsego,  on
oshibsya.   V  etom  ne  bylo  nichego  udivitel'nogo.  Kogda  molodoj  chelovek
okazyvaetsya polnost'yu otrezannym ot  mira,  emu nachinayut mereshchit'sya strannye
veshchi.  Rana,  poluchennaya god nazad v Afgane,  navsegda lishila ego obeih nog.
Tiho bez lishnih slov i gromkih proshchanij,  ischezali starye druz'ya. Segodnya ne
prishla Lyuda,  i,  prozhdav ee ves' vecher, Gleb ponyal, chto i ona ne pridet uzhe
nikogda.  On  ne  ispytyval ni  gorechi,  ni sozhaleniya,  tol'ko gluhuyu tosku,
kotoraya vmeshchala v sebya vse srazu, vse nevzgody poslednih dvuh let.
     Zemlya za oknom teplo dyshala,  osvobozhdayas' ot zimnej spyachki, dazhe cherez
otkrytuyu fortochku svoego davno ne  mytogo okna Gleb oshchushchal ee dyhanie.  Esli
horoshen'ko prismotret'sya,  mozhno bylo razlichit' skvoz' smutnyj i  gryaznyj ot
proshedshej zimy gorod pervye, eshche ploho zametnye primety vesny.
     Mysli ego tem vremenem,  nesmotrya na vse staraniya otvlech'sya,  to i delo
vozvrashchalis' k kartine.
     V  glubine dushi Gleb byl  ubezhden,  chto  vse  predmety okruzhayushchego mira
zhivut svoej nevidimoj,  ochen' medlennoj i  ottogo nezametnoj dlya  okruzhayushchih
zhizn'yu. CHtoby zametit' etu tainstvennuyu zhizn', nuzhno bylo dostatochno dolgo i
terpelivo  nablyudat'  za  otdel'nym,  vydelennym  iz  vsego  ogromnogo  mira
ob容ktom.
     Pochti  nikto  iz  lyudej  v  normal'nom sostoyanii ne  obladal terpeniem,
neobhodimym dlya togo, chtoby pochuvstvovat' neulovimye, medlenno sovershavshiesya
izmeneniya v mertvyh, nepodvizhnyh predmetah.
     Esli vse zhe  komu-to  i  udavalos' dobit'sya podobnoj sverh容stestvennoj
sosredotochennosti,  to  rasskazat' ob  etom on vse ravno ne mog,  potomu chto
posle etogo s  nim nachinali proishodit' sobytiya,  trudno ob座asnimye s  tochki
zreniya normal'noj chelovecheskoj logiki...
     Provedya chas   dva  v  bezuspeshnoj bor'be s  samim soboj,  Gleb  nakonec
sdalsya i  reshil proverit',  ne  lishilsya li  on poslednego svoego dostoyaniya -
trezvogo i holodnogo rassudka, ne raz pomogavshego emu v Afgane vybirat'sya iz
bezvyhodnyh situacij.
     Slozhnost' zaklyuchalas' v  tom,  chto  bez  postoronnej pomoshchi emu vryad li
udastsya snyat' so steny kartinu,  chtoby issledovat' ee podrobnee.  Za pomoshch'yu
obrashchat'sya ne stoilo,  nachnutsya rassprosy,  i ob座asni on, v chem delo, skoree
vsego, posleduet zvonok k psihiatru.
     Podognav svoe invalidnoe kreslo k stene,  na kotoroj visela ikona,  on,
nesmotrya na rvushchuyu bol' v spine,  dotyanulsya do niza doski.  Posle neskol'kih
neudachnyh popytok kartina vse zhe okazalas' u nego v rukah,  i Gleb tshchatel'no
osmotrel ee so vseh storon.
     So  dnya smerti otca u  nego tak i  ne hvatilo duhu prikosnut'sya k  etoj
veshchi.  Kartina visela  naprotiv pis'mennogo stola,  za  kotorym on  sidel  s
rannego utra do pozdnego vechera, preryvaya svoe bdenie lish' kratkimi vizitami
na  kuhnyu,  gde  ego  podzhidala  skudnaya  pishcha,  prigotovlennaya serdobol'noj
sosedkoj,  za  chto on,  odnako,  regulyarno vydelyal ej  chast' svoej sovsem ne
bogatoj  pensii.   Kartina  zamenila  Glebu  ekran  televizora,  kotoryj  on
nenavidel za postoyannuyu lozh'.
     Esli mnogie chasy,  dni,  a  inogda i  nochi razglyadyvat' odin i  tot  zhe
predmet, ponevole zapomnish' na nem kazhduyu tochku.
     Grubo   namalevannoe  ostrie  kop'ya,   eshche   vchera  nahodivsheesya  tochno
poseredine raspahnutoj pasti  zmeya,  teper' okazalos' levee  svoego obychnogo
mesta.
     Ubedivshis' v etom, Gleb reshil detal'no issledovat' strannuyu kartinu.
     Otkovyrnuv sboku  kusochek shpaklevki,  on  ponyal,  chto  tolstaya doska iz
temnogo dereva,  na  kotoroj byl narisovan Georgij,  s  iznanki prikryvalas'
kuskom fanery.  Zachem  ponadobilos' massivnuyu prochnuyu dosku podbivat' eshche  i
faneroj? Kakuyu tajnu skryvala ona pod soboj?
     Perekativ gruz svoego nepodvizhnogo tela k pis'mennomu stolu, Gleb nashel
v  verhnem yashchike otvertku i  shirokij trofejnyj kinzhal.  Podcepiv faneru,  on
ostorozhno otdelil ee ot doski i zastyl, porazhennyj uvidennym.
     Doska iz morenogo duba, razmerom v polovinu kvadratnogo metra, posedela
ot  vremeni,  a  na  ee  iznanke  temneli  tainstvennye,  gluboko vyrezannye
znaki... Nevedomye pis'mena pokryvali vsyu poverhnost' doski.
     Gleb  ne  srazu ponyal znachenie sdelannogo otkrytiya,  gorazdo bol'she ego
zanimal  namalevannyj na  protivopolozhnoj storone svyatoj,  sumevshij vytashchit'
svoe kop'e iz pasti zmeya.  I  nikak ne svyazyvalis' v ego soznanii zagadochnye
svojstva kartiny i  eti pis'mena.  No dazhe vnimatel'noe izuchenie poverhnosti
doski nichego ne pribavilo k ego otkrytiyu.
     V  konce  koncov,  izmeriv  linejkoj rasstoyanie ot  kraya  do  razlichnyh
detalej risunka,  on reshil podozhdat' i  posmotret',  chto proizojdet dal'she -
vremeni u nego bylo navalom...
     No sovsem skoro ozhidanie pokazalos' Glebu nevynosimym.  Hotelos' hot' s
kem-nibud'  podelit'sya takoj  potryasayushchej novost'yu,  kak  nahodka  starinnoj
ikony,  cennosti kotoroj on dazhe ne mog sebe predstavit'.  Poka chto emu bylo
yasno odno: nad etoj doskoj proletelo mnogo stoletij...
     Vykativ kreslo v  koridor,  on snyal trubku s  nizko visyashchego telefona i
nabral nomer Leshki - edinstvennogo svoego afganskogo druga, s kotorym do sih
por podderzhival otnosheniya.
     Telefon dolgo  ne  otvechal,  i,  slushaya dlinnye neprekrashchayushchiesya gudki,
Gleb dumal o  tom,  chto,  sobstvenno,  on  emu skazhet.  V  kratkom izlozhenii
istoriya s  kop'em budet  vyglyadet' ne  prosto nelepo -  ona  mozhet nastol'ko
obespokoit' Leshku,  chto  tot,  chego  dobrogo,  reshit  nemedlenno predprinyat'
kakie-to mery, a emu sejchas tol'ko psihushki i ne hvataet.
     V  konce koncov trezvye rassuzhdeniya vozobladali.  Gleb povesil trubku i
tverdo reshil dozhdat'sya sleduyushchego utra, nichego bol'she ne predprinimaya.

     Utrom kartina polnost'yu izmenilas'.  Georgij teper' ehal proch' ot  zmeya
po  beregu zavodi.  Zmej upolzal v  kusty,  za kotorymi uspel uzhe napolovinu
skryt'sya.  A  gorod,  na protivopolozhnoj storone ozera,  slovno priblizilsya,
stal chetche i rel'efnee.
     Voobshche  vsya  kartina  obrela  neponyatnuyu  glubinu.  Esli  v  nee  dolgo
vglyadyvat'sya, nachinala kruzhit'sya golova i voznikalo chuvstvo ne to poleta, ne
to padeniya v propast'.  Otdel'nye detali pri etom,  edva Gleb fokusiroval na
nih  vzglyad,  stanovilis' nastol'ko real'nymi i  blizkimi,  chto  mozhno  bylo
rassmotret' gal'ku na  beregu ozera,  a  cheshuya  upolzavshego zmeya  vspyhivala
raduzhnymi blikami, esli on menyal rakurs, povorachivaya dosku k svetu.
     Krome vsego prochego,  na kartine poyavilsya novyj personazh.  Vnachale Gleb
ne ponyal,  komu prinadlezhit svetlaya figurka,  horosho zametnaya na fone temnyh
sten starinnogo russkogo goroda,  no, vsmotrevshis', on kak by priblizil ee i
uvidel u derevyannoj steny svetlovolosuyu devushku.
     Ot togo,  chto ee zdes' ne bylo ran'she, ili ot togo, chto vsya eta istoriya
s izmenyayushchejsya kartinoj proizvela na Gleba slishkom sil'noe vpechatlenie, lico
devushki pokazalos' emu beskonechno prekrasnym.
     Ogromnye golubye glaza, opushennye dlinnymi resnicami, smotreli trevozhno
v rasstilavshuyusya pered nej glad' ozera. Veter, duvshij ej navstrechu, prizhimal
tonkij,  zatejlivo ukrashennyj zhemchugami sarafan  k  ee  strojnoj figurke,  a
rasshityj  krovavo-krasnymi rubinami klobuk  otbrasyval na  ee  lico  mrachnye
svetovye bliki.
     Voobshche vsya kartina s  toj minuty,  kak kon' Georgiya polnost'yu skrylsya v
lesu,  napolnilas' neyasnoj ugrozoj.  Eshche  bol'she  usilivalo eto  vpechatlenie
uzorchatoe telo  zmeya.  Izbavivshis' ot  svoego  protivnika,  on  teper'  yavno
napravlyalsya skvoz' zarosli kustov v storonu devushki.
     Ona,  kazalos',  ne  zamechala opasnosti i  vse vysmatrivala kogo-to  na
protivopolozhnom beregu ozera...
     Neozhidanno rezko,  razryvaya zahlestnuvshee  Gleba  navazhdenie,  zazvonil
telefon.
     V trubke prorezalsya golos Leshki. On zvonil izdaleka, golos zvuchal slabo
i  kak-to iskazhenno.  Gleb uznal ego ne srazu i ne totchas vspomnil,  chto sam
tol'ko chto razyskival Leshku.
     - CHto tam u  tebya stryaslos'?  Mne iz doma pozvonili,  skazali:  ya  tebe
srochno nuzhen.
     Sekundu Gleb razdumyval nad etoj frazoj,  prezhde chem otvetit'. On Leshke
ne dozvonilsya -  eto sovershenno tochno,  i  nikomu nichego ne peredaval.  CHto,
chert poberi, proishodit?
     Ot  etih li  trevozhnyh voprosov ili po  kakoj drugoj prichine,  on reshil
nichego emu sejchas ne rasskazyvat'.  Nekaya ogromnaya tajna voshla v  ego zhizn'.
Tajna,  prinadlezhashchaya  ne  emu  odnomu.  Sovershenno  tochno  Gleb  znal,  chto
rasskazyvat' o  nej on poprostu ne imeet prava,  i eto znanie bylo eshche bolee
strannym,  chem nesostoyavshijsya telefonnyj razgovor,  o kotorom emu tol'ko chto
napomnili.
     Bol'she togo, esli on skazhet hot' slovo o kartine, gde-to tam, na beregu
dalekogo  zelenogo  ozera,  pod  nizko  letyashchimi oblakami,  mozhet  proizojti
neschast'e.
     On ne ponimal,  otkuda u nego poyavilas' takaya uverennost', no ona byla,
i on nichego ne mog s etim podelat'.
     Gleb  popytalsya  izvinit'sya,  skoree  zakonchit'  nikchemnyj,  skomkannyj
razgovor i  vnov' ostat'sya odnomu.  No Leshka na etot raz vel sebya neprivychno
nastojchivo.  On,  vidimo,  pochuvstvoval po golosu Gleba, chto s tem proizoshlo
nechto iz ryada von vyhodyashchee.
     V  konce koncov Aleksej zayavil,  chto nemedlenno vyezzhaet i budet u nego
cherez polchasa,  i  eto  tozhe  bylo na  Leshku sovershenno ne  pohozhe;  oni  ne
videlis' za poslednie dva mesyaca ni razu...
     Voobshche vse  sobytiya s  toj  samoj  minuty,  kak  Gleb  obnaruzhil tajnuyu
storonu kartiny, uskorilis', priobreli kakoj-to nevidannyj i neprivychnyj dlya
seroj,  odnoobraznoj zhizni  invalida  razmah.  Slovno  Gleba  zahvatil nekij
nevidimyj tajfun i povlek za soboj cherez beschislennye prepyatstviya, sdiraya po
doroge vse obidy, vsyu korostu, nakopivshuyusya v ego dushe za poslednie gody.
     Edva  Gleb  povesil  telefonnuyu  trubku,   kak  nastojchivo  i  trevozhno
zatren'kal  dvernoj  zvonok,  davno  uzh  pokryvshijsya pyl'yu  ot  sobstvennogo
molchaniya.
     I pochti srazu vsled za zvonkom,  slovno perebivaya ego, vnov' nastojchivo
zazvonil telefon.
     Sekundu Gleb razdumyval,  sleduet li  emu snachala otkryt' dver',  no do
nee  nuzhno bylo eshche dobirat'sya,  i  k  tomu zhe,  raz uzh  chelovek podnyalsya na
dvenadcatyj etazh - nikuda on ne denetsya, a trubku na tom konce provoda mogut
povesit',  i on ne uznaet chego-to chrezvychajno vazhnogo. Byvayut momenty, kogda
intuiciya v  cheloveke,  budto  prosnuvshis' posle dolgoj spyachki,  osveshchaet vse
vokrug takim neprivychnym svetom,  chto  menyaetsya dazhe  reakciya na  okruzhayushchie
sobytiya.
     Ne obrashchaya vnimaniya na nastojchivo drebezzhashchij dvernoj zvonok, Gleb snyal
telefonnuyu trubku.  Edva on  podnes ee k  uhu,  kak melodichnyj zhenskij golos
proiznes pochemu-to shepotom:
     - U tebya v rukah poslednyaya stranica Svyashchennoj Vlesovoj knigi, ty mozhesh'
pomoch' tem,  kto ee  napisal.   Do teh por,  poka cela hotya by odna stranica
etoj knigi -  ostaetsya nadezhda.  Sejchas tol'ko ty mozhesh' pomoch'. Nam i sebe.
Ne otkryvaj dver',  ne speshi,  kazhdyj tvoj shag, kazhdyj postupok imeet teper'
sovershenno osoboe znachenie. Pomni ob etom.
     - Kto eto govorit? Kakaya kniga?!
     - Ona  obladaet ogromnoj volshebnoj siloj,  potomu chto  skryvaet v  sebe
dushu  celogo naroda.  Ostal'nye ee  stranicy unichtozheny,  nashi  obshchie  vragi
popytayutsya unichtozhit' i  etu,  ne  otdavaj im ee,   zashchiti!  Teper' ty strazh
knigi.
     - No pochemu ya?! CHto ya mogu? YA invalid, prikovannyj k kolyaske!
     - Postarajsya ponyat' yazyk knigi...
     Golos prervalsya,  no ni na odnu sekundu Gleb ne podumal o tom,  chto eto
mozhet byt' rozygrysh.  Vse stalo ser'ezno -  slishkom ser'ezno,  - v tom chisle
preduprezhdenie tainstvennoj neznakomki.
     Zalivisto,  ne  perestavaya,  nadryvalsya zvonok na dveri,  i  kto-to uzhe
naglo  barabanil  v  nee  kulakom.   Gleb  zatravlenno  oglyadelsya.  Divan  s
neubrannoj postel'yu... Net, eto ne goditsya, syuda oni sunutsya prezhde vsego. V
malen'koj polupustoj komnate ne bylo nikakih tajnikov.
     Okno!  Sejchas eto edinstvennoe,  chto on uspeet sdelat'.  Tam vnizu, pod
podokonnikom,  est'  nebol'shaya polka s yashchikom, zimoj zamenyayushchaya holodil'nik.
Snizu ona malo zametna, i, esli on uspeet spryatat' tuda kartinu...
     Slishkom bol'shih usilij  potrebovala eta  zadacha  ot  ego  iskalechennogo
tela.  Slishkom medlenno prodvigalas' rabota. I vse zhe on uspel skryt' sledy,
prezhde chem oni vzyalis' za dver' po-nastoyashchemu. On tak i ne uspel ee otkryt'.
     Voshli dvoe v shirokih plashchah,  v cvetnyh shtanah i kepochkah. Mordy naglye
i kakie-to otreshennye.  Gleba oni oboshli s obeih storon.  Obtekli, kak voda,
slovno ego ne  sushchestvovalo,  i  srazu zhe  napravilis' v  komnatu.  On  edva
uspeval za nimi na svoej kolyaske.
     - Zdes' chto bylo? - sprosil odin iz viziterov, ukazyvaya koryavym pal'cem
na svetloe pyatno oboev v tom meste, gde visela kartina.
     - Kto vy takie?
     - FISKA.  Slyshal pro  takuyu organizaciyu?  Voprosy budem zadavat' my.  YA
sprosil, chto zdes' viselo?
     - Kartina visela.
     - Gde ona?
     - Prodal ya  ee.  Mesyac nazad prodal.  Den'gi konchilis',  i  prodal.  Na
pensiyu ne bol'no prozhivesh'.  ZHalko, konechno... Horoshaya byla kartina, ot otca
dostalas'.
     - Komu prodal?
     - Otkuda ya znayu,  komu!  Na Arbat poehal i prodal! Kakoj-to inostranec,
naverno, horoshuyu cenu dal.
     - Ty  chto  nam  lazarya poesh'!  Kak eto ty  do  Arbata na  svoej kolyaske
dobralsya?
     - Taksi podvezlo.  A  do lifta ya  sam,  rodstvennikov u  menya net,  vse
samomu prihoditsya delat'...
     On vral vdohnovenno i pochti tosklivo - kak polagaetsya vrat' neschastnomu
invalidu,  no vse ravno oni,  konechno,  emu ne poverili i  perevernuli vverh
dnom vsyu  ego  komnatu.  Oni  delali eto  sosredotochenno,  molcha,  i  po  ih
delovitosti,  po  ugryumomu  molchaniyu Gleb  ponyal,  chto  sporit'  bespolezno.
Bespolezno dokazyvat' kakie-to prava ili trebovat' order na obysk.
     Nikogda eshche  on  tak  ostro ne  oshchushchal svoyu  polnuyu bespomoshchnost' pered
licom  bezlikoj  byurokraticheskoj mashiny,  neozhidanno  obrushivshejsya  na  nego
vmeste s vorohom ostal'nyh sobytij.
     Glebu hotelos' tol'ko odnogo: chtoby oni ne nashli kartiny i skoree ushli.
Emu  neobhodimo bylo ostat'sya odnomu,  obdumat' vse proisshedshee,  popytat'sya
razobrat'sya,  esli  mozhno  bylo  v  etom  razobrat'sya s  pomoshch'yu  normal'noj
chelovecheskoj logiki.
     V  konce  koncov emu  vse-taki  povezlo.  Oni  ushli,  nichego ne  najdya,
poobeshchav eshche vernut'sya i posovetovav Glebu horoshen'ko vse vspomnit',  prezhde
chem   pridetsya   ob座asnyat'  vysokomu  nachal'stvu,   kuda   delas'   kartina,
sostavlyayushchaya chast' narodnogo dostoyaniya.
     Potyanulis' dolgie neperenosimye chasy, v techenie kotoryh on ne znal, chto
emu delat', na chto reshit'sya i chto teper' budet so vsej ego seren'koj zhizn'yu,
so  svoim,  stavshim privychnym rasporyadkom,  so  svoimi  malen'kimi zhivotnymi
radostyami i  teplen'kim uyutom  kroshechnogo izolirovannogo mirka ego  komnaty.
Kazhduyu minutu on zhdal,  chto skripnet slomannaya dver' i agenty FISKA poyavyatsya
snova.
     Eshche dva raza zvonil Aleksej i  chuzhim,  nenatural'nym golosom zhalovalsya,
chto nikak ne  mozhet do nego dobrat'sya,  vysprashival o  tom,  chto proishodit.
Gleb otvechal, chto nichego ne proishodit... Sovsem nichego ne proishodit.
     Nakonec etot trevozhnyj den' zakonchilsya.
     Bylo uzhe daleko za polnoch', kogda Gleb vnov' reshilsya dostat' ikonu.
     Za eti chasy kartina kak budto slegka umen'shilas',  slovno pochuvstvovala
ego zhelanie sdelat' ee nezametnee.
     Byla i  eshche odna novost'.  Na  beregu narisovannogo ozera tozhe nastupil
vecher.  Ischezla devushka,  ischez Georgij i zmej,  tol'ko veter gnal po styloj
vode vysokuyu volnu.  Gleb nevol'no pochuvstvoval ego  holodnoe dyhanie,  hotya
ruki yavstvenno oshchushchali idushchee ot samoj kartiny teplo.
     "Postarajsya ponyat' yazyk knigi".  Hotel by on znat', kak eto sdelat'. On
ved' ne konchal universitetov po drevnej pis'mennosti...
     Gleb  perevernul  kartinu,  dostal  lupu  i  stal  vnimatel'no  izuchat'
vrezannye v dosku pis'mena.
     V Afgane u nego byl drug,  shifroval'shchik iz shtaba polka. On mog chasami s
uvlecheniem rasskazyvat' o  neozhidannyh zakonah,  upravlyavshih fonetikoj slov.
Koe-chto zapomnilos' iz ego vostorzhennyh ob座asnenij.
     CHashche drugih v russkom yazyke vstrechalis' bukvy "a", "o" i "e", sochetaniya
"as", "iz", "bez", slova "tozhe", "budto", "esli", "eshche"...
     Gleb ne  somnevalsya,  chto bukvy na  doske vyrezali russkie lyudi,  pust'
ochen'  davno.  Mnogoe  izmenilos' za  eto  vremya,  no  yazyk,  osnovu drevnej
kul'tury, ne udalos' unichtozhit' nikakim postoronnim vliyaniyam.
     Pervoj on uznal bukvu "a". Ona ostalas' pochti takoj zhe, razve chto vnizu
ischezla znakomaya chertochka.  No  eto  legko ponyat',  v  dubovoj doske bez nee
legche  bylo  vyrezat'  zatejlivo  izognutuyu bukvu.  Esli  pomnit'  ob  etom,
netrudno uznat' i "d", pohozhuyu na ravnobedrennyj treugol'nik... Dal'she poshlo
vse legche,  i  vdrug,  v  kakoj-to  moment,  on  ponyal,  kak nado chitat' etu
knigu...
     Zakryt'  glaza,  medlenno pogladit' ladonyami shershavuyu dosku,  vpitat' v
sebya davno zabytye znaki... I srazu v ego soznanii slozhilis' pervye frazy...
     "Slav'sya Perun - bog ognekudryj! On vernyh vedet po steze...
     ...
     Izrecheno sie  kudesnikami.  Oni  proch' uhodili i  nazad vozvratilis'...
Syuda  i  ty  pridesh',  tut  zhe  sluzhitel' vorota  otkroet i  pustit tebya,  i
prekrasen sej Irij..."

     Irij -  naverno,  raj,  a mozhet byt', gorod, izobrazhennyj na kartine...
Dal'she shlo chto-to sovsem neponyatnoe, potom popalos' gladkoe mesto bez vsyakih
znakov, i vdrug slovno elektricheskim tokom proshilo ruku.
     "Strazh,  ty dolzhen prinyat' svoj put'.  Zavtra, posle zakata, kak tol'ko
solnce nap'etsya sur'i,  pridet tvoj den'.  Verni siyu knigu tomu,  kto pervym
kosnulsya ee stranic..."
     |ti slova prednaznachalis' emu - lichno emu! On ne usomnilsya v etom ni na
sekundu -  horosho pomnya,  chto na  doske ne  bylo gladkih mest.  Eshche vchera ee
poverhnost' byla  splosh'  zapolnena  uboristoj  reznoj  klinopis'yu  i  vdrug
sejchas...
     Nizhe byla eshche odna strochka:
     "Spleti  volosyanoj  shnurok,   poves'  ladanku  na  sheyu  i   nikogda  ne
rasstavajsya s nej". I eto bylo napisano otnyud' ne drevnim yazykom!
     Teper'  ne  ostalos'  nikakih  somnenij -  kniga  razgovarivala s  nim!
Neponyatno tol'ko, kakuyu ladanku dolzhen on povesit' na sheyu...
     Tak, znachit, zavtra posle poludnya? Vernee, uzhe segodnya...
     Gotov li  on  prinyat' svoyu novuyu sud'bu?  I  chto imenno on dolzhen budet
sdelat' zavtra? No molchal telefon, molchala kniga. Teper' vse zaviselo tol'ko
ot nego.


     K vecheru ikonka umen'shilas' do razmerov spichechnogo korobka. Sobstvenno,
teper' eto byla uzhe ne ikona.  Gladkaya,  s  obeih storon polirovannaya temnaya
doshchechka,  na  kotoroj dazhe  v  lupu  nel'zya bylo  rassmotret' nichego,  krome
drevesnyh por.  Ot prezhnego na nej ostalos' razve chto otverstie, kuda ran'she
vhodil gvozd'.
     Gleb vstrevozhilsya,  i  emu stalo grustno ottogo,  chto bol'she nevozmozhno
bylo uvidet' devushku na  beregu ozera.  No,  rassmatrivaya doshchechku,  on vdrug
ponyal,  kakoj obrazok imela v vidu kniga v svoem vcherashnem poslanii.  Vot zhe
on, lezhit u nego na ladoni, ostavalos' splesti volosyanoj shnurok...
     Interesno,  gde on voz'met dlya etogo volosy? V sovremennoj kvartire eto
sovsem ne prostaya zadacha... Mozhet, ispol'zovat' dlya etogo kapronovyj shnurok?
I voobshche,  ne luchshe li spryatat' obrazok v nadezhnom meste?  Ved' kazhdyj mozhet
zametit' u nego na shee etot strannyj shnurok.
     No  kniga predlagala povesit' obrazok na  sheyu na  volosyanom shnurke,  i,
poka  on  ne  razberetsya vo  vsem  etom,  nuzhno  tochno  sledovat' poluchennym
instrukciyam.
     Ne  perestavaya skvoz' zuby vyskazyvat' vse,  chto  on  dumaet po  povodu
sobstvennoj gluposti i  nelepyh zhelanij kakoj-to  doski,  Gleb tem ne  menee
pristupil k poiskam nuzhnogo materiala.
     V  konce  koncov  dlinnye  i  prochnye konskie volosy  nashlis' v  starom
matrase.
     Polozhiv  doshchechku  na  stol,  Gleb  pristupil  k  osvaivaniyu neprivychnoj
raboty.  Spletya pervye tri ryada zhgutikov,  on reshil proverit', ne slishkom li
tolstym poluchaetsya shnurok.  Nuzhno bylo proverit', vojdet li on v otverstie -
ved' ono tozhe umen'shilos' vmeste s ikonoj.
     V  tot moment,  kogda Gleb nagnulsya k stolu za doshchechkoj,  v okne chto-to
zvonko shchelknulo, i znakomyj s Afgana zvuk zastavil ego reflektorno brosit'sya
na pol.
     On lezhal tam nepodvizhno dovol'no dolgo,  horosho ponimaya,  chto zabrat'sya
obratno v  kreslo budet dlya nego sovsem ne prosto.  S drugoj storony,  on ne
mog  oshibit'sya,  eto  byl  zvuk letyashchej puli,  hotya nikakogo vystrela on  ne
slyshal.  Emu ne hotelos' pripodnimat'sya s  pola i  proveryat',  tak li eto na
samom dele - vystrel mog povtorit'sya...
     V konce koncov,  slegka pripodnyavshis' na rukah i vse vremya pomnya o tom,
chto  ego  golova ne  dolzhna pokazat'sya v  rame  okna,  on  nashchupal na  stole
obrazok,   prodel  v  nego  shnurok  i,   nadev  ego  na  sebya,  pochuvstvoval
otnositel'nuyu bezopasnost'. |ta veshch' tol'ko chto spasla emu zhizn'...
     Stranno...  Naprotiv ego  doma  ne  bylo  nikakih vysokih stroenij,  ni
odnogo podhodyashchego mesta  dlya  pozicii snajpera,  razve  chto  krysha uglovogo
zdaniya na  protivopolozhnoj storone ulicy,  no  chtoby strelyat' ottuda,  nuzhna
special'naya vintovka s opticheskim pricelom.
     Esli on  ne  oshibsya,  to  pulya,  proletev nad ego golovoj,  dolzhna byla
vlepit'sya v  protivopolozhnuyu stenu.  Povernuvshis' i  vse eshche ne podnimayas' s
pola,  on  osmotrel stenu i  uvidel akkuratnoe chernoe otverstie kak  raz  na
urovne golovy sidyashchego cheloveka.
     Starayas'  ne   slishkom   pripodnimat'sya,   on   popolz   na   rukah   k
protivopolozhnoj stene. Da, pulya byla zdes'. Krasnaya kirpichnaya kroshka usypala
pol pod otverstiem.  Somnenij bol'she ne ostavalos'.  Ego tol'ko chto pytalis'
hladnokrovno i raschetlivo ubit'. Dlya kogo-to ego ikona predstavlyala ogromnuyu
cennost'.   On  pochuvstvoval  narastayushchij  gnev  i  gorech'  ot  sobstvennogo
bessiliya.
     Izvivayas' kak uzh, Gleb vernulsya k kreslu, ne podnimayas' s pola, otkatil
ego v ugol,  eshche raz myslenno proveril,  vyshlo li kreslo iz zony pricela,  i
lish' posle etogo pozvolil sebe podtyanut' k  siden'yu svoyu nizhnyuyu bezzhiznennuyu
polovinu  tela.  Vernuv  sposobnost' k  peredvizheniyu,  on  pochuvstvoval sebya
neskol'ko uverennej.
     Mozhet byt', stoit pozvonit' v miliciyu?
     Na sekundu on predstavil,  kak eto budet:  ustalyj lejtenant,  neohotno
zapolnyayushchij protokol,  nelepye  kazennye voprosy...  CHto-nibud'  vrode:  "Vy
uvereny,  chto strelyali imenno v vas? U nas dovol'no chasto postrelivayut, deti
baluyutsya, shal'nye puli inogda vletayut v okna. Byvaet, dazhe mashiny vzryvayutsya
ot  etih  shalostej.  Na  vashem  meste ya  by  ne  stal  podavat' oficial'nogo
zayavleniya..."
     V  gorode davno shla neob座avlennaya vojna,  poroj ne  ustupavshaya po svoej
zhestokosti Afganu.  Gleb pochuvstvoval,  kak  vnutri u  nego vse szhimaetsya ot
bessil'noj yarosti.  Nezadolgo do  popytki  ubijstva oficial'nye chinovniki iz
FISKA perevernuli vverh dnom vsyu ego kvartiru, i on ne byl uveren v tom, chto
eti dva sobytiya ne svyazany mezhdu soboj.
     Nikto emu ne pomozhet,  nikakaya miliciya.  I  s neozhidannoj yasnost'yu,  ot
kotoroj murashki probezhali po kozhe, on ponyal: s toj samoj minuty, kak on stal
strazhem knigi, emu pridetsya rasschityvat' tol'ko na sebya samogo.

     On sidel,  perebiraya v golove vse vozmozhnye varianty svoih dejstvij i v
kotoryj uzh  raz  proklinaya sobstvennuyu bespomoshchnost',  kogda  vnov'  korotko
zvyaknul zvonok  u  dveri,  i  srazu  zhe  ona  raspahnulas',  propuskaya novyh
neproshenyh  gostej.  Sorvannyj  posle  predydushchego vizita  zamok  bespomoshchno
valyalsya vozle dveri.
     Na etot raz gosti byli v belyh halatah.
     Dvoe dyuzhih sanitarov s nosilkami i tretij,  hudoj, v ochkah, s begayushchimi
glazkami,  vrach ili chto-to v etom rode.  On,  kazalos', byl yavno razocharovan
tem,  chto Gleb do  sih por eshche zhiv,  pohozhe,  ih poslali likvidirovat' sledy
posle vystrela i  spokojno tak  vynesti trup iz  pod容zda -  nikto by  i  ne
zainteresovalsya,  kogo tam volokut v mashinu pod beloj prostynej, malo li chto
sejchas proishodit.,.
     Odnako "vrach" tut zhe vzyal sebya v  ruki i  nachal dejstvovat' soobrazno s
novymi obstoyatel'stvami.
     - Gleb YArovcev? Vam pridetsya poehat' s nami.
     - S kakoj stati?
     - Kak invalidu Afgana, vam dolzhen byt' obespechen postoyannyj medicinskij
uhod,  nuzhno  projti  osmotr  v  stacionare.  Zatem  vy  poluchite putevku  v
sanatorij. U nas sejchas raspredelyayut putevki mezhdu invalidami.
     - YA zdorov. I nikuda ne sobirayus' ehat'.
     - Ochen' zhal',  chto vy ne hotite sotrudnichat' s nami. K sozhaleniyu, ya vse
ravno dolzhen vypolnyat' svoi obyazannosti. Pristupajte, - kivnul on sanitaram,
i  v  rukah odnogo iz  nih srazu zhe  okazalsya shpric,  kotoryj do  etogo tot,
ochevidno, pryatal za spinoj.
     Ih  podvelo invalidnoe kreslo.  Ot  kaleki nikto  ne  ozhidal ser'eznogo
soprotivleniya.  No Gleb,  ne zhelavshij mirit'sya s sobstvennoj bespomoshchnost'yu,
postoyannymi uprazhneniyami prevratil svoi  ostavshiesya zhivymi myshcy v  stal'nye
pruzhiny.  U nego i ran'she byli sil'nye ruki, a sejchas on mog zavyazat' v uzel
dvuhsantimetrovyj armaturnyj prut.
     Afgan  nauchil ego  ne  ceremonit'sya s  merzavcami.   Tot,  chto  shel  so
shpricem,  natknuvshis' na  pryamoj udar,  napravlennyj v  nizhnyuyu chast' zhivota,
bezzvuchno slozhilsya popolam i vyronil shpric.
     Gleb  uspel  ego  podhvatit' i  svobodnoj rukoj  rezko  krutanul koleso
svoego kresla, pochti v tu zhe sekundu okazavshis' ryadom so vtorym sanitarom.
     Tot zavizzhal kakim-to porosyach'im vizgom,  kogda Gleb vkatil emu v  ikru
polnuyu dozu toj gadosti, kotoroj oni sobiralis' ego popotchevat'. Sanitar eshche
pytalsya kakoe-to vremya soprotivlyat'sya, no, skovannyj stal'nymi rukami Gleba,
bystro oslabel pod dejstviem lekarstva.
     Vse proizoshlo tak stremitel'no, chto tretij, izobrazhavshij iz sebya vracha,
ne uspel sorientirovat'sya v  obstanovke,  i  Gleb okazalsya u  vyhodnoj dveri
ran'she ego.
     Teper'  "vrach"  zatravlenno  oziralsya,   vremya  ot  vremeni  brosaya  na
invalidnoe kreslo vzglyady, polnye uzhasa.
     - Kto vas poslal?
     Vrach,  ne  otvechaya,  pyatilsya k  oknu,  i  Gleb ponimal,  chto ne  dolzhen
pozvolit' emu dostich' zavetnoj celi.  Na ulice navernyaka ostalas' chast' etoj
bandy.  U  nih mogla byt' ustanovlena kakaya-to sistema signalizacii,  i esli
te, snaruzhi, pojmut, chto zdes' proizoshlo, emu ne dadut vybrat'sya iz doma.
     Oba sanitara nepodvizhno lezhali na polu, vrach tozhe ne predstavlyal osoboj
problemy,   esli  by  ne  zhelanie  Gleba  poluchit'  ot  nego  hot'  kakuyu-to
informaciyu.  On  nichego ne znal o  svoih vragah i  sobiralsya vospolnit' etot
probel.
     Mezhdu nim  i  ego  protivnikom nahodilsya pis'mennyj stol,  na  kotorom,
sovsem nedavno (neuzheli eto  bylo tol'ko vchera?!)  Gleb issledoval ikonu,  v
verhnem yashchike ostalsya lezhat' tyazhelyj dushmanskij kinzhal... V iskusstve metat'
takie kinzhaly vo vzvode ne bylo emu ravnyh.
     Stal'noe  lezvie  lenivo  vzletelo  v  vozduh  i,  slovno  napravlyaemoe
nevidimoj rukoj, povernulos' rukoyatkoj vpered u samoj golovy protivnika.
     Posle   takogo  oglushayushchego  udara   chelovek  valilsya  na   zemlyu   kak
podkoshennyj,  no  etot pochemu-to  prodolzhal stoyat' eshche paru sekund s  shiroko
otkrytym rtom,  iz kotorogo neozhidanno hlynula krov'. Zatem on osel, derzhas'
za stenu,  i  tol'ko togda Gleb uslyshal shchelchok ot puli,  probivshej okno.  Na
etot raz celilis' imenno vo vracha,  i pricel u nih navernyaka byl opticheskij,
tak chto oni prekrasno videli vse, chto zdes' proishodilo.
     Gleb ne  chuvstvoval ni straha,  ni zhalosti k  lezhashchemu na polu podonku,
tol'ko holodnuyu yarost' i to osoboe sostoyanie sobrannosti,  kotoroe nastupalo
v Afgane posle nachala boya.
     Zachem  oni  eto  sdelali?  Zametayut sledy  ili  hotyat povesit' na  nego
ubijstvo?  Kak  by  tam  ni  bylo,  informacii ot  vracha  teper' poluchit' ne
udastsya, i vo chto by to ni stalo nado otsyuda uhodit' kak mozhno skoree.
     Hotya intuitivno on ponimal:  ujti daleko emu ne dadut. Sdavat'sya on tem
ne  menee ne  sobiralsya.  Te,  kto  vel  na  nego ohotu,  ne  slishkom cenili
chelovecheskuyu zhizn'...
     Ryzhij detina nachal proyavlyat' priznaki zhizni,  no  vremeni na to,  chtoby
zanyat'sya im vser'ez, ne ostavalos'.
     Detina uzhe sidel,  i  Glebu prishlos' vnov' ulozhit' ego na pol eshche odnim
udarom. Teper' on dejstvoval metodichno i bystro, ne teryaya ni odnoj sekundy.
     Podobravshis' k oknu, Gleb zadernul shtoru, zatem dostal iz vtorogo yashchika
stola vse  svoi nalichnye den'gi -  slishkom malo dazhe dlya togo,  chtoby nanyat'
taksi na prilichnoe rasstoyanie...
     Dokumenty,   svertok  so  smenoj  bel'ya,  kinzhal  -  edinstvennoe  poka
oruzhie...  Ulozhiv vse eto v  sportivnuyu sumku,  on  reshilsya nakonec obyskat'
svoih protivnikov - v ego polozhenii prenebregat' trofeyami ne prihodilos'.
     "Vrach" ne  podaval nikakih priznakov zhizni.   Pulya,  vletevshaya v  okno,
probila emu grud' navylet,  i  po harakteru rany Gleb ponyal,  chto s  nim vse
koncheno.
     Pod zamyzgannym halatom okazalsya vpolne prilichnyj kostyum.  V  bumazhnike
ne  bylo  nikakih  dokumentov,  zato  tam  okazalas' dovol'no tolstaya  pachka
sotennyh dollarovyh kupyur.  Teper' u nego poyavilsya hot' i nebol'shoj,  no vse
zhe   real'nyj  shans  ujti  ot   pogoni.   Esli  emu  udastsya  otorvat'sya  ot
presledovatelej na neskol'ko chasov, razmenyat' den'gi, kupit' bilety...
     Vse  eto  bylo slishkom problematichno,  no  vybora u  nego vse  ravno ne
ostalos'.
     V   ottopyrivshemsya  karmane  vysokogo  ryzhego  gromily,   izobrazhavshego
sanitara, on obnaruzhil pistolet sistemy Makarova i dve zapasnye obojmy.
     Sekundu  Gleb  ispytyval  muchitel'noe kolebanie:  v  sluchae  zaderzhaniya
ognestrel'noe oruzhie srazu zhe  sdelaet ego  polozhenie sovershenno beznadezhnym
dazhe v glazah nastoyashchej milicii.
     Vprochem,  i  tak ono bylo beznadezhnym.  Skoree vsego,  na  nego povesyat
ubijstvo,  kotorogo on ne sovershal.  Na meste teh, za oknom, on by uzhe davno
vyzval syuda miliciyu...  Vdrug on vspomnil pro nosilki, ostavshiesya u vhoda, i
ponyal,  chto  u  pod容zda ego  "gostej" ozhidala mashina.  |to  zastavilo Gleba
otbrosit' poslednie somneniya po povodu oruzhiya.  Te,  kto zaprosto strelyaet v
svoih, ne dadut emu vyjti iz doma. Pridetsya proryvat'sya s boem.
     Proveriv,  zaryazhen li  pistolet,  Gleb postavil ego na predohranitel' i
opustil v karman kurtki.
     V  dome  bylo  udivitel'no tiho.  Sosedi slovno vymerli.  Obychno shumnaya
kommunal'naya kvartira teper' zatailas' i ne podavala priznakov zhizni.
     Dazhe  kogda kolesa invalidnogo kresla proshurshali po  dlinnomu koridoru,
za dveryami sosedej ne razdalos' ni edinogo zvuka...
     Tol'ko chto v  ego komnate dvazhdy vzlamyvali dver',  strelyali v  okna...
Nikogo eto ne kasalos',  kazhdyj dumal lish' o tom,  chtoby ego samogo minovala
beda, a dal'she hot' trava ne rasti... "Ot togo i obrushilos' na nas vse eto",
- s gorech'yu podumal Gleb.
     Proezzhaya mimo zerkala v  prihozhej,  on  postaralsya poplotnee zastegnut'
vorot rubahi, chtoby skryt' volosyanoj zhgut, no, k svoemu udivleniyu, ne uvidel
ni shnurka, ni samogo obrazka.
     On mog nashchupat' ego,  snyat' s sebya,  i tol'ko togda doshchechka stanovilas'
vidimoj. Kakie eshche svojstva skryvala v sebe eta neobychnaya veshch'? Sejchas on ne
mog  sebe  pozvolit' razdumyvat' nad  novymi  zagadkami,  i,  vnov'  povesiv
obrazok  na  sheyu,  Gleb  zakryl  za  soboj  koridornuyu dver'  na  lestnichnuyu
ploshchadku.
     Esli by  u  nego byl vybor,  on by ne stal pol'zovat'sya liftom.  Imenno
tam,  u liftovoj dveri,  ego navernyaka zhdut...  No vybora,  vse iz-za toj zhe
proklyatoj kolyaski,  ne bylo,  i,  eshche raz proveriv pistolet, Gleb snyal ego s
predohranitelya.
     Staryj  lift  skripel i  gromyhal kak  nesmazannaya telega,  preodolevaya
vosem' etazhnyh proletov.  Kreslo zanimalo pochti vsyu  kabinu,  i  u  Gleba ne
ostavalos' nikakogo prostranstva dlya  manevra -  esli  vnizu ego  popytayutsya
ostanovit', pridetsya strelyat'.
     S toj minuty,  kak on vstupil v bor'bu za sobstvennuyu zhizn', ladanka ne
podavala nikakih priznakov zhizni,  slovno otvedya ego golovu ot  pervoj puli,
vypolnila svoj dolg do konca.  No gde-to v glubine soznaniya on ponimal,  chto
eto ne tak.
     Nakonec lift ostanovilsya.  V  koridore svet ne gorel,  i  tol'ko slabye
otbleski  ulichnogo fonarya  pronikali na  lestnichnuyu ploshchadku.  Nikogo.  Gleb
pochuvstvoval ogromnoe oblegchenie.  Vot  uzhe  let  pyat'  emu  ne  prihodilos'
strelyat' v lyudej, i on nadeyalsya, chto nikogda bol'she ne pridetsya.
     Podkativ kreslo k  vyhodnoj dveri,  Gleb slegka priotkryl ee i osmotrel
ulicu.
     Sanitarnaya mashina u  pod容zda.  I  v  nej tol'ko voditel'.  Oni dazhe ne
podstrahovalis',   ne   ozhidaya   s   ego   storony  malo-mal'ski  ser'eznogo
soprotivleniya.   Poka chto obstoyatel'stva skladyvalis' v  ego pol'zu,  no  on
znal, chto dolgo tak prodolzhat'sya ne moglo, slishkom ne ravny sily...
     Kto-to  ved'  sidel  na  kryshe  sosednego doma?   Skol'ko  vremeni  emu
ponadobitsya, dlya togo chtoby spustit'sya?
     Gorod  slovno  vymer  v  etot  pozdnij chas.  Nichego  udivitel'nogo,  do
dvadcati ubijstv ezhednevno...   Oni pravil'no vybrali vremya. Gleb znal, chto,
esli vse zhe pridetsya strelyat', ne otkroetsya ni odno okno, nikto ne vyjdet iz
sosednego pod容zda...
     Reshitel'no raspahnuv dver', on vykatil svoyu kolyasku na ulicu, do mashiny
ostavalos' metrov desyat'.  V pervye mgnoveniya voditel' voobshche ne ponyal,  chto
proizoshlo.
     Gleb podnyal pistolet,  pricelilsya,  kak na uchen'e, i nazhal na spusk. On
horosho  znal,   kakoe  vpechatlenie  proizvodyat  na  cheloveka  proletevshaya  v
neskol'kih santimetrov ot  lica pistoletnaya pulya i  grad steklyannyh oskolkov
ot bokovogo stekla.
     - Vyhodi iz mashiny! Ruki za golovu!
     Paren'  povinovalsya besprekoslovno,  argument,  kotorym  vospol'zovalsya
Gleb, vsegda dejstvoval ochen' ubeditel'no.
     - Podojdi k domu i vstan' licom k stene.
     Voditel' povinovalsya molcha,  i eto ne ponravilos' Glebu.  V neozhidannyh
slozhnyh situaciyah obychno molchat lish' lyudi, vpolne uverennye v sebe.
     Horosho hot' oni ne ostavili v mashine ni odnogo boevika.  Vozmozhno,  ego
plan srabotaet,  vozmozhno,  emu  eshche  udastsya ot  nih  uliznut'.  Esli Leshka
okazhetsya doma, on pomozhet kupit' bilet. Da, vse eshche mozhet poluchit'sya...
     - S toboj vse budet v poryadke,  esli budesh' delat' to, chto ya skazhu! Idi
v  moyu storonu ne povorachivayas'.  Tak,  teper' ostanovis' i  medlenno polozhi
ruki za golovu.
     Po-prezhnemu ne  proiznosya ni zvuka,  etot chelovek vypolnil vse,  chto ot
nego trebovali.
     Pristaviv pistolet k  ego poyasnice,  Gleb obyskal voditelya i  izvlek iz
ego karmana pruzhinnyj nozh.
     - Stoj gde stoish',  ne dvigajsya i ne povorachivajsya,  pomni,  chto ty vse
vremya u menya na pricele.  - Paren' kivnul. Po rascarapannoj oskolkami stekla
shcheke stekala strujka krovi, a na viske pul'sirovali vzduvshiesya ot napryazheniya
zhily.
     Gleb vse vremya pomnil o tom,  chto, kogda nachnet vkatyvat' svoe kreslo v
zadnie dveri "rafika",  emu ne udastsya derzhat' voditelya pod pricelom, i esli
tot dogadaetsya ob  etom...  Ostavalos' nadeyat'sya na udachu.  K  schast'yu,  eta
samaya  slozhnaya  chast'  procedury  proshla  bez  proisshestvij.   Gleb  nadezhno
pristroil  svoe  kreslo  v  salone  avtomobilya,  ne  zabyv  zakrepit' kolesa
special'nymi zazhimami,  chtoby  vo  vremya  dvizheniya ne  okazat'sya na  polu  v
bespomoshchnom polozhenii.
     Tol'ko posle etogo on prikazal voditelyu zanyat' svoe mesto.
     Vskore  oni  uzhe  ehali  po  uzkim  ulochkam  goroda.  Podfarniki redkih
vstrechnyh mashin podmigivali na povorotah.
     Pogoni,  pohozhe,  do  sih por ne  bylo,  i  eto bespokoilo Gleba bol'she
vsego.  Na takoj mashine dolzhna byt' raciya.  Skoree vsego,  est' i radiomayak.
Te,  kto vypuskal ee  na  zadanie,  davno dolzhny byli ponyat',  chto proizoshlo
nechto nezaplanirovannoe, odnako raciya vse eshche molchala.
     Slovno ugadav ego mysli, voditel', ne oborachivayas', skazal:
     - Mayak ya vybrosil na stoyanke. Oni do sih por dumayut, chto mashina stoit u
tvoego pod容zda.  Seans  obyazatel'noj svyazi  cherez pyatnadcat' minut.  Tol'ko
togda, esli ya ne vyjdu na svyaz', oni vyshlyut vtoruyu gruppu.
     - Zachem ty mne eto govorish'?  -  Gleb sidel szadi i  ne mog videt' lica
voditelya, no srazu pochuvstvoval uverennost' i spokojstvie v ego golose.
     - YA mog by pomoch' tebe.
     - Pochemu?
     - Nu, hotya by potomu, chto ty mozhesh' okazat'sya nam poleznym.
     - Nam - eto komu?
     - YA ne prinadlezhu k tem, kto za toboj ohotitsya, hotya i nahozhus', kak ty
vidish', v ih komande.
     - Kak eto ponimat'?
     - Naprimer, kak slezhku za nimi.
     - Tak kto zhe ty takoj?
     - YA verbovshchik. YA verbuyu desantnikov. CHashche vsego imi stanovyatsya te, kogo
presleduyut naemnye ubijcy, inogda u nih prosto net drugogo vybora.
     - Mne kazhetsya ne sovsem obychnym tvoj sposob verbovki.
     - Tak ved' i  desantnyj otryad,  v kotorom ya predlagayu tebe sluzhit',  ne
sovsem obychen.
     - |to uzh tochno - esli on ves' sostoit iz takih kalek, kak ya.
     - Nu, s etim my spravimsya, u nas horoshie mediki.
     - Sovremennaya medicina ne v sostoyanii...
     - U nas drugaya medicina,  ne sovremennaya.  Kstati, tvoj drug Aleksej, k
kotoromu ty sobralsya, koe-chto ob etom znaet. Uzhe god kak on rabotaet s nami.



     Kvartira  u  Alekseya  byla  kakaya-to  putanaya.  Ran'she  tam  nahodilas'
kommunalka,  potom  vseh  zhil'cov rasselili,  nachalas' privatizaciya,  i  vsya
ogromnaya eta zhilploshchad' dostalas' Alekseyu prosto potomu,  chto on ne uspel iz
nee vovremya vyehat'.
     Kvartira   nachinalas'   dlinnyushchim   koridorom,   v   kotoryj   vyhodilo
neopredelennoe kolichestvo komnat. Gleb nikogda ne mog tochno skazat', skol'ko
imenno ih bylo,  inogda emu kazalos',  chto tri, inogda, chto chetyre. V Moskve
chasto vstrechayutsya podobnye kvartiry.
     V Leshkinom kabinete za stolom sidel,  po-hozyajski razvalyas', neznakomyj
muzhchina s  okladistoj temnoj borodoj.  On byl otnositel'no molod,  i  potomu
boroda  proizvodila  strannoe  vpechatlenie inorodnosti,  slovno  prikleennaya
narochno, chtoby etogo cheloveka prinimali ne slishkom vser'ez.
     Krome borody,  brosalis' v  glaza ochki v  zolotoj oprave i belye polnye
ruki.
     Gleb vkatilsya v kvartiru Alekseya vmeste s voditelem sanitarki,  kotoryj
tolkal pered soboj ego kolyasku,  i  teper' ih v  kabinete okazalos' chetvero,
schitaya i  samogo Leshku,  glaza  u  kotorogo kak-to  stranno begali,  izbegaya
smotret' v storonu Gleba.
     Posle vsego proisshedshego Glebu eto ochen' ne  ponravilos' i  on podumal,
chto  istoriya  so  strel'boj,   nachavshayasya  u  nego  doma,   pohozhe,  eshche  ne
zavershilas'.
     Na vsyakij sluchaj on nashchupal v  karmane kurtki pistolet i nezametno snyal
ego s predohranitelya:  esli ponadobitsya strelyat',  to mozhno eto sdelat' i ne
vynimaya ruki  iz  karmana.  Ran'she  on  vsazhival v  desyatku tri  iz  chetyreh
podobnyh vystrelov.  No davno ne trenirovalsya i  ne znal,  popadet li,  esli
dejstvitel'no pridetsya strelyat'.
     Odno  on  znal  sovershenno  tochno:   zapihnut'  sebya  siloj  obratno  v
sanitarnuyu mashinu on nikomu ne pozvolit.
     - Poznakom'sya s Arkadiem Dimitrievichem,  on ochen' hotel tebya videt'.  YA
zvonil tebe neskol'ko raz,  no neudachno,  -  progovoril Aleksej, po-prezhnemu
glyadya v storonu.
     - YA znayu.  YA dazhe s toboj razgovarival,  esli eto,  konechno,  byl ty. A
voobshche-to  ya  byl  ochen' zanyat -  v  menya  strelyali,  ubili cheloveka v  moej
kvartire.
     Gleb ozhidal, chto posle etogo soobshcheniya vse zasuetyatsya, nachnut zvonit' v
miliciyu  ili,   na  hudoj  konec,  pointeresuyutsya  podrobnostyami.  No  nikto
pochemu-to ne proyavil k ego soobshcheniyu nikakogo interesa.
     Arkadij Dimitrievich vazhno pokival golovoj i skazal bukval'no sleduyushchee:
     - Nynche v  Moskve kazhdyj den' v  kogo-nibud' strelyayut,  tak  chto nichego
osobennogo ne sluchilos'. Segodnya v vas, zavtra eshche v kogo-nibud'.
     - No ved' cheloveka ubili!
     - Zrya vy  ob  etom bespokoites'.  Mozhet,  eto i  ne  chelovek vovse byl.
Mozhet, ego i ne ubili, a razygrali special'no dlya vas komediyu.
     Gleb povernulsya k voditelyu,  sobirayas' potrebovat' podtverzhdeniya svoemu
rasskazu,  no  voditel' lish'  neopredelenno povel plechami i  prodolzhal molcha
stoyat' za ego spinoj, ne ubiraya ruk s perekladiny na kolyaske.
     Vse povedenie etih lyudej bylo nastol'ko strannym, chto Gleb ne znal uzhe,
chto  i  dumat'.  Odnako rol' Alekseya vo  vsej etoj istorii emu nravilas' vse
men'she. Leshka byl ego starym shkol'nym tovarishchem, no potom, vo vremya sluzhby v
armii i  posle raneniya Gleba,  oni pochti ne videlis',  i  on malo chto o  nem
znal. Znakomstvo podderzhivalos' lish' redkimi telefonnymi zvonkami.
     - CHem bespokoit'sya o pokojnikah,  vy by luchshe podumali,  otchego prostoj
rossijskij invalid zainteresoval takuyu ser'eznuyu organizaciyu, kak FISKA... -
prodolzhal mezhdu tem Arkadij Dimitrievich.
     Na  etoj fraze on,  odnako,  vyzhidatel'no zamolchal,  ozhidaya,  chto  Gleb
otvetit na  etot,  ne  pryamo obrashchennyj k  nemu vopros.  No  teper' uzh  Gleb
okonchatel'no razozlilsya i  potreboval,  chtoby Aleksej vykatil ego v  koridor
dlya konfidencial'nogo razgovora.
     - CHto tut u tebya, chert poberi, proishodit? Kto eti lyudi?
     - |to  ochen' ser'eznye lyudi,  Glebushka,  ty  ih,  pozhalujsta,  vyslushaj
vnimatel'no. Oni vse svoi obeshchaniya vypolnyayut.
     - Da kto zhe oni takie?
     - Vot etogo ya, pravo, ne znayu, oni tolkom ne govoryat.
     - Tak, mozhet, eto mafiya kakaya-to?
     - Mozhet,  i mafiya, no platyat za uslugi ne skupyas', zelenen'kimi. Raz ty
ih vser'ez zainteresoval - schitaj, chto tebe povezlo, v tvoem-to polozhenii...
     Ot  ego  soboleznuyushchego  tona  Gleba  peredernulo,   no  on  sderzhalsya,
predpochitaya  uznat'  pobol'she.  Vse,  chto  on  dumaet  ob  Aleksee,  on  emu
obyazatel'no skazhet v drugoj raz, kogda predstavitsya podhodyashchij sluchaj.
     - Tak chto im, sobstvenno, ot menya nuzhno?
     - Razve tebe voditel' ne govoril?
     - Govoril kakuyu-to chush' o verbovke v desantnyj otryad.
     - Vot i soglashajsya. CHto ty teryaesh'?
     - Da  ty  posmotri na  menya,  vy  chto,  sgovorilis' tut  vse  nado mnoj
izdevat'sya?!
     Aleksej posmotrel na nego ochen' ser'ezno i nemnogo grustno.
     - Oni ne obmanyvayut,  Gleb. Oni nikogda ne obmanyvayut, tak chto moj tebe
sovet:  soglashajsya.  A  teper' nam  pora  vozvrashchat'sya,  neudobno tak  dolgo
sekretnichat', kogda v dome postoronnie.
     Tak nichego tolkom i ne uznav, Gleb snova okazalsya v kabinete s Arkadiem
Dimitrievichem.
     Voditel' i Aleksej, ne sprosiv u Gleba soglasiya, vyshli iz komnaty, i on
ostalsya odin  na  odin s  borodatym muzhchinoj v  neobychnyh zolotyh ochkah.  Ih
stekla otsvechivali kakim-to raduzhnym bleskom i ne pozvolyali rassmotret' glaz
sobesednika.
     - Itak, vy soglasny?
     - YA vse eshche ne ponimayu, o chem idet rech'.
     - Kakoj vy, odnako, neponyatlivyj. Kakaya vam, v konce koncov, raznica, o
chem idet rech'. Vy pervyj chelovek, kotorogo eto volnuet prezhde vseh ostal'nyh
uslovij kontrakta.
     Manera borodatogo proiznosit' mnogo  barhatnyh obtekaemyh slov,  nichego
pri etom ne ob座asnyaya, okonchatel'no vyvela Gleba iz sebya.
     - Ili  vy  mne  pryamo skazhete,  dlya  chego  ya  vam  ponadobilsya,  ili  ya
otkazyvayus'.
     - Nu horosho,  pust' budet po-vashemu. - Arkadij Dimitrievich poser'eznel,
otlozhil v  storonu karandash,  kotoryj do  etogo vse vremya bescel'no katal po
stolu,  snyal  ochki  i  ustavilsya na  Gleba neozhidanno pronzitel'nymi glazami
kakogo-to   nechelovecheskogo,   zheltovatogo  ottenka,   do   etogo   skrytogo
polyarizovannymi svetofil'trami ochkov.
     - Rech'  idet  o  tom,  Gleb  Petrovich,  chtoby  predlozhit' vam  sluzhbu v
kosmicheskom boevom otryade.
     I   cherez   polchasa   sovershenno   bredovogo   razgovora   s   Arkadiem
Dimitrievichem,  kogda on  soglasilsya so  vsemi ego  predlozheniyami,  lish'  by
prekratit' nakonec etot durackij rozygrysh, Gleba vkatili v sosednyuyu komnatu,
gde  neozhidanno okazalos' eshche  dva  neznakomyh emu  cheloveka.  Odin  iz  nih
vozilsya s  kakoj-to  strannoj apparaturoj,  zapolnyavshej pochti  celuyu stenu v
etoj komnate.  Ni odnogo elektronnogo bloka Gleb ne smog dazhe priblizitel'no
opredelit', hotya v armii schital sebya specialistom po elektronike.
     Ot apparatury k stolu, nakrytomu beloj prostynej, shli kakie-to provoda,
zazhimy,  trubki,  i  Gleb pochuvstvoval,  kak  vse u  nego vnutri poholodelo.
Rozygrysh prevrashchalsya vo chto-to chrezvychajno ser'eznoe...

     - Nachnem! - skazal odin iz neznakomcev, podsoedinyaya k apparature idushchie
k stolu provoda. Imenno v tot moment Gleb v pervyj raz pozhalel, chto vvyazalsya
vo vsyu etu avantyuru,  poddalsya na ugovory Alekseya i srazu zhe ne uehal domoj.
No tut zhe vspomnil,  chto tam ego,  skoree vsego,  zhdala miliciya s orderom na
arest za ubijstvo.
     Sejchas uzhe  pochti ne  ostalos' somnenij,  chto  i  rozygrysh s  ubijstvom
vracha,  i priezd na kvartiru Alekseya,  i vse posleduyushchee -  delo ruk odnih i
teh zhe lyudej.  I  lish' odno ostavalos' emu sovershenno neponyatnym:  zachem vse
eto ponadobilos'?
     On  reshitel'no nichego ne ponimal.  I  bukval'no ot otchayaniya,  prekrasno
znaya,  chto uzh  eti-to  dvoe prostyh ispolnitelej i  podavno ne stanut s  nim
ob座asnyat'sya, vse zhe sprosil:
     - Tak vy prodolzhaete etot glupyj rozygrysh?
     Slova ego prozvuchali dovol'no zhalko.
     - |to ne rozygrysh.
     - Togda chto zhe eto?
     - Razve vam ne ob座asnili?
     - Konechno, mne ob座asnili! No ne mogu zhe ya vser'ez poverit', chto u nas v
Rossii  sushchestvuet tajnaya  organizaciya,  zanimayushchayasya verbovkoj dobrovol'cev
dlya kakih-to tam inoplanetnyh del.
     - Ne mozhete? Pochemu?
     - Potomu chto eto glupo! - vypalil Gleb. - Potomu chto nikto i nikogda...
     - Ne vernulsya, chtoby ob etom rasskazat'? Sovershenno verno. |to vhodit v
usloviya nashego dogovora.   Vy ved' znaete: na Zemle ezhednevno ischezayut sotni
lyudej.  CHast' iz nih popadaet k nam.  Vprochem, my ne sobiraemsya vas ni v chem
ubezhdat'. ZHelayushchih slishkom mnogo. Tak chto vy libo soglashaetes', libo net.
     - A esli ya sejchas otkazhus' i potom rasskazhu o vas?
     - Vybor vse eshche za vami.  Vam vse ravno nikto ne poverit, a esli budete
slishkom nastaivat' - ugodite v sumasshedshij dom.
     - A  mozhet byt',  delo gorazdo proshche i  vam nuzhny dobrovol'cy dlya CHechni
ili eshche kakogo-nibud' goryachego regiona?
     - Kaleki nikomu ne nuzhny, - zhestko otrezal pervyj.
     |ta korotkaya besspornaya fraza kak by podvela chertu pod vsem sporom, pod
vsemi  ego  poslednimi  somneniyami.  Samoe  glavnoe  -  to,  iz-za  chego  on
soglasilsya s  bredovymi  predlozheniyami Arkadiya  Dimitrievicha,  bylo  nakonec
skazano.
     - A  vy dejstvitel'no smozhete eto sdelat'?  Nu,  ya  imeyu v vidu nogi...
Vrachi skazali, povrezhdeniya takogo roda ne vosstanavlivayutsya...
     - U nashej mediciny drugie metody.
     - YA dolzhen chto-nibud' podpisat'?
     - Vpolne dostatochno ustnogo soglasiya. Esli vy reshites', vam uzhe nikogda
ne predstavitsya vozmozhnost' narushit' dogovor s nami. Itak?
     - YA soglasen,  -  otvetil on,  bol'she ne razdumyvaya, mozhet, ottogo, chto
byl uveren:  im  vse ravno nikogda ne udastsya vypolnit' svoyu chast' dogovora,
ne udastsya vylechit' ego...
     - Zakatajte rukav.  YA  dolzhen  sdelat' in容kciyu.  -  Odin  ih  nih  uzhe
dostaval  shpric  neznakomoj  konstrukcii,   i  lish'  togda,   vpervye,  Gleb
po-nastoyashchemu ispugalsya. V konce koncov, delo oborachivalos' vovse ne shutkoj,
a snova etim proklyatym shpricem... On slyshal strashnye rasskazy o zamorozhennyh
chelovecheskih  organah,  kontrabandoj  perevozivshiesya  za  rubezh...  Esli  ne
schitat' nogi, vse ostal'noe v ego tele vpolne godilos' dlya etogo...
     No otstupat' teper' pozdno.  Esli dogadka verna, emu vse ravno ne dadut
ujti iz  etoj komnaty...  On  dazhe ne  sumeet samostoyatel'no razvernut' svoe
kreslo...  Ostavalsya pistolet, no strelyat' v lyudej, s kotorymi on tol'ko chto
zaklyuchil  pust'  dazhe  ne  sovsem  ponyatnyj i  ne  sovsem  chestnyj  dogovor,
pokazalos' emu neprilichnym.
     I eshche odno ego ostanovilo - eti mrachnye podozreniya nikak ne uvyazyvalis'
s kartinoj.  A Gleb ne somnevalsya,  chto vse posypavshiesya na nego kak iz roga
izobiliya sobytiya,  perevernuvshie vsyu  zhizn',  kakim-to,  poka eshche sovershenno
neponyatnym, obrazom svyazany imenno s kartinoj...
     Poslednee, chto Gleb zapomnil, byla vysokaya figura sklonivshegosya nad nim
cheloveka...

     Ochnulsya Gleb s  absolyutno yasnoj golovoj.  Takoj golovy ne  byvaet posle
narkoza - eto on znal sovershenno tochno.
     YArkij  zelenyj  svet,  probivavshijsya skvoz'  veki,  zastavil ego  pochti
mgnovenno otkryt' glaza.
     On lezhal v  gustoj trave,  zakryvavshej ot nego vse prostranstvo vokrug.
On  videl lish' etu vysokuyu travu s  vkrapleniyami polevyh cvetov i  nebol'shoj
kusok  neba  nad  golovoj.  Vot  tol'ko  nebo  eto  bylo  takoj  neveroyatnoj
golubizny, kakoj on nikogda ne videl ran'she.
     On lezhal na zarosshem travoj holme,  vokrug sviristeli pticy,  i aromaty
cvetov,  davno  zabytye  v  ogromnom  zadymlennom gorode,  tyanulis'  k  nemu
otovsyudu. Esli eto bol'nichnaya palata, to ves'ma strannaya...
     On ne toropilsya vnesti yasnost' v svoe polozhenie.  Prosto potomu, chto za
zelenym  bar'erom  travy,  otdelivshim  ego  ot  dejstvitel'nosti,  ne  moglo
skryvat'sya  nichego  horoshego.   Nichego,  krome  boli  bessiliya  i  ocherednyh
razocharovanij.
     Ostorozhno oshchupav sebya,  on ubedilsya,  po krajnej mere, chto vse ego telo
ostalos' pri nem.
     SHest' let,  provedennyh v invalidnoj kolyaske, postepenno priuchili ego k
terpimosti,  k  tomu,  chto vnimanie okruzhayushchih i  ih redkuyu,  chashche pokaznuyu,
zabotu o sebe on dolzhen vosprinimat' pochti kak milostynyu.
     Vot  i  sejchas  bez  postoronnej pomoshchi emu  vryad  li  udastsya hotya  by
pripodnyat'sya...
     On dazhe ne ochen' osuzhdal teh,  kto ukral u nego molodost' i zdorov'e, v
konce koncov, oni ne imeli v vidu lichno ego, kogda posylali bezymyannuyu zhivuyu
silu v  Afgan.  I  eto,  po  suti dela,  ne  imelo nikakogo otnosheniya k  ego
tepereshnemu polozheniyu.
     - |j vy? Est' tut kto-nibud'?!
     Kriknul on na vsyakij sluchaj v prostranstvo, zaranee znaya, chto otveta ne
budet. Uzh ochen' emu hotelos' vyskazat' im vse, chto on o nih dumaet, obo vseh
srazu:  i  o  medsestre iz  gospitalya,  gde emu delali ocherednuyu,  shestuyu po
schetu,  operaciyu,  i ob Arkadii Dimitrieviche,  i ob etih dvoih "hirurgah" so
shpricem v ruke...
     Kakaya-to  gadina v  trave tem  vremenem kusnula ego  za  koleno.  CHtoby
prekratit' eto bezobrazie, on podtyanul nogu, pochesal ee i zamer.
     Boli ne  bylo,  k  tomu zhe nikogda ran'she on ne mog dotyanut'sya do svoej
kolenki,   razdroblennoj  sharikovoj  pulej...   Sejchas  pod   ego   pal'cami
proshchupyvalas' absolyutno gladkaya kozha - ne bylo dazhe shramov...
     Napugannyj svoim  otkrytiem,  on  zamer,  skorchivshis' na  trave,  boyas'
shevel'nut'sya,  -  razdroblennye sharikovoj pulej  kosti  ne  mogut  srastis',
nikakaya operaciya tut ne pomozhet...
     On  boyalsya poverit',  on  boyalsya dazhe  poprobovat',  kak  dejstvuyut ego
ozhivshie nogi,  no,  nashchupav nevidimuyu ladanku u sebya na shee, ubedivshis', chto
ona  zdes',  pri  nem,  on  pochuvstvoval slezy u  sebya na  glazah vpervye za
dolgie-dolgie besprosvetnye gody zhalkogo invalidnogo sushchestvovaniya.
     Daleko ne srazu Gleb reshilsya podnyat'sya, myshcy slushalis' besprekoslovno,
a   vot   nervy...   Ponadobilos'  kakoe-to   vremya,   dlya  togo  chtoby  oni
adaptirovalis' k novomu, zdorovomu telu.
     V konce koncov,  podyskav podhodyashchij suk,  on podnyalsya i osmotrelsya. On
dejstvitel'no nahodilsya na nebol'shom holme, i vokrug, naskol'ko hvatal glaz,
ot  gorizonta do  gorizonta prostiralas' devstvennaya,  ne tronutaya chelovekom
priroda...
     Roshchi perehodili v lesa, smenyalis' bolotami i lugami, peresekaemymi lish'
zverinymi tropami.
     CHto  zhe  eto  takoe?  Kuda  eto  oni  menya zabrosili?   Na  Podmoskov'e
mestnost' yavno ne pohozha,  na chuzhuyu planetu, o kotoroj shla rech' i gde dolzhna
byla   raspolagat'sya,   po   slovam   Arkadiya  Dimitrievicha,   uchebnaya  baza
kosmodesantnikov, pejzazh tozhe ne tyanul.
     Obychnaya srednerusskaya ravnina v poru pozdnego leta,  vot tol'ko slishkom
uzh bezlyudnaya.
     Mozhet  byt',  chto-to  u  nih  ne  srabotalo?  Kto-to  zhe  dolzhen o  nem
pozabotit'sya, esli uzh on stal novobrancem...
     K  vecheru poholodalo,  i  veter svobodno produval ego legkuyu polotnyanuyu
kurtochku, k tomu zhe zverski hotelos' est'.
     - |j vy tam! Est' tut hot' kto-nibud'?!
     - Kto-nibud'?   -  peresprosilo  dalekoe  eho  iz  niziny,  i  eto  byl
edinstvennyj otklik na ego vopros.
     Ni rasteryannosti,  ni tem bolee straha Gleb,  odnako,  ne oshchutil -  emu
vernuli zdorov'e,  a s ostal'nym on kak-nibud' uzh spravitsya. Za svoyu, hot' i
ne  slishkom  dlinnuyu  zhizn'  on  nauchilsya samostoyatel'no vyhodit' iz  raznyh
peredelok.
     Itak,  prezhde vsego sledovalo vyyasnit', kuda on popal i kuda podevalis'
vse lyudi.
     Blizhajshee selo nuzhno iskat' gde-nibud' poblizosti ot vody,  nedaleko ot
reki ili ozera,  podumal Gleb.  Emu kak-to ne prihodilo v golovu,  chto zdes'
voobshche mozhet ne byt' nikakih sel.

     ...  V  tihuyu yuzhnuyu noch',  kogda zvezdy opuskayutsya nizhe  k  zemle i  ih
ogromnye  glaza  pristal'nej  smotryat  na  lyudej,  dva  cheloveka  stoyali  na
smotrovoj ploshchadke krymskoj astrofizicheskoj laboratorii.
     Astrofizik Suhoj i ego assistent,  molodoj uchenyj Golovasin. Oni tol'ko
chto zakonchili obsuzhdenie referata k  dissertacii Golovasina i teper' nadolgo
zamolchali.
     Byl  tot  samyj predrassvetnyj chas  byka,  kogda vse  zhivoe zamiraet na
Zemle, a zlo vypolzaet iz svoih shchelej.
     V  drevnih rukopisyah skazano,  chto  v  epohu  kaliyugi takoj  chas  mozhet
dlit'sya celoe tysyacheletie...


     Gleb shel uzhe bol'she chasa.  Vokrug bylo tak tiho,  kak nikogda ne byvaet
na Zemle, - ne shchebetali pticy, ne strekotali kuznechiki. Trava i derev'ya hot'
i  vyglyadeli pohozhe,  vse zhe otlichalis' ot zemnyh rastenij i ottogo kazalis'
nenastoyashchimi. Na Srednerusskuyu ravninu mestnost' yavno ne pohodila...
     Gleb progolodalsya,  promok i  chuvstvoval sebya gluboko neschastnym,  dazhe
svoboda dvizheniya bol'she  ne  radovala,  slovno ego  molodoe,  vnov'  stavshee
zdorovym telo prinadlezhalo teper' komu-to drugomu.
     Vokrug ne bylo ni malejshih sledov chelovecheskoj deyatel'nosti.  Mestnost'
vyglyadela  sovershenno  dikoj.  Blizhe  k  reke  pochva  postepenno ponizhalas',
zarosli redeli. Vskore emu udalos' obnaruzhit' kusty s krupnymi plodami, i on
nemnogo utolil golod, ne slishkom zadumyvayas' o posledstviyah podobnoj trapezy
- vybora u nego vse ravno ne bylo.  Vkus plodov okazalsya terpkim, kislovatym
i neskol'ko napominal taezhnuyu golubiku.
     Vskore on  pochuvstvoval sebya znachitel'no luchshe.  Vo vsem tele razlilas'
neprivychnaya bodrost'.  Ochevidno, v plodah soderzhalos' kakoe-to narkoticheskoe
veshchestvo.
     Solnce  mezhdu  tem  postepenno klonilos'  k  zakatu,  teni  udlinyalis'.
Stanovilos' yasno, chto do temnoty lyudej emu ne najti.
     Sledovalo  podumat'  o  nochlege  i  kakom-to  ukrytii.   Hotya  iz  lesa
po-prezhnemu ne donosilos' ni zvuka -  noch'yu iz etih zaroslej mogli poyavit'sya
hishchniki.
     On vse eshche ne mog do konca poverit',  chto eto proishodit s nim na samom
dele, no holod k vecheru napomnil o sebe samym natural'nym obrazom.
     Na  Glebe  byl  armejskij polevoj kostyum zashchitnogo cveta,  s  pyatnistoj
maskirovochnoj okraskoj.  Takie v  poslednee vremya voshli v modu,  i ih nosili
vse komu ne len'.  No ego staren'kij kostyum sohranilsya eshche s Afgana i teper'
mog sosluzhit' emu neplohuyu sluzhbu...
     I  snova on  zadumalsya nad samym glavnym voprosom:  kuda zhe on vse-taki
popal?  On  ne  byl  specialistom,  ne  byl botanikom ili zoologom,  chtoby s
dostovernost'yu opredelit',  otnositsya li  mestnaya   rastitel'nost' i  melkie
zhivotnye, uvidennye izdali, k zemnym vidam.
     V  konce  koncov  holod  zastavil  ego  ostanovit'sya.   Gleb  tshchatel'no
issledoval vse svoi karmany v  poiskah spichek.  Spichek tam ne  bylo,  kak ne
bylo i pistoleta,  lezhavshego do narkoza v pravom karmane,  zato on obnaruzhil
zazhigalku -  podarok Svetlany, kotoruyu najti sovershenno ne nadeyalsya, tak kak
poteryal ee mesyac nazad,  i vot nado zhe, takaya udacha! Zazhigalka vse eto vremya
mirno  pokoilas' v  odnom  iz  mnogochislennyh vnutrennih karmanov kurtki.  K
sozhaleniyu,  bol'she nichego stoyashchego, krome malen'kogo perochinnogo nozha, najti
ne udalos'.  Ne bylo ni pistoleta,  ni bumazhnika s tolstoj pachkoj dollarovyh
kupyur.  Nashlas' eshche, pravda, polupustaya pachka sigaret. No kuril on ot sluchaya
k sluchayu, tak chto bez tabaka vpolne mog obojtis'.
     Ischeznovenie deneg ego niskol'ko ne ogorchilo, hotya pozzhe oni, vozmozhno,
i  mogut ponadobit'sya,  esli on najdet derevnyu ili gorod.  Podsoznatel'no on
uzhe,  vidimo, ponyal, chto popal v sovershenno inoj mir, no smirit'sya s etim ne
mog i vse iskal tomu pryamyh, neoproverzhimyh dokazatel'stv.
     Dumaya ob etom,  on sobral valezhnik dlya kostra,  a iz podhodyashchej dubovoj
vetki vyrezal nechto,  pohozhee na rogatinu,  koncy kotoroj zaostril. Teper' u
nego poyavilos' hot' kakoe-to oruzhie.
     Vo  vremya sbora drov on obnaruzhil v  zaroslyah nebol'shuyu peshcheru,  vpolne
podhodyashchuyu dlya nochlega.
     Gleb ustroil sebe lozhe iz vetok,  perenes poblizhe k  peshchere zapas suhih
vetok na vsyu noch' i razvel koster.
     Prikosnovenie k  nebol'shomu prohladnomu kusochku metalla,  skryvavshemu v
sebe drevnyuyu silu ognya,  otozvalos' v  nem neozhidannoj bol'yu.  |ta zazhigalka
vyzyvala v nem lish' pechal'nye vospominaniya, i nikogda on ne mog najti v sebe
muzhestva rasstat'sya s nej navsegda.
     Gde-to  gluboko  pod  hromirovannoj  poverhnost'yu  zhilo  napominanie  o
bezvozvratno ushedshem proshlom,  o lyubvi,  kotoraya tak i ne prinesla plodov, o
predatel'stve...  A  teper' vot eshche i ob ostavlennom dome.  Tyazhelo vzdohnuv,
Gleb spryatal zazhigalku v karman i zanyalsya nasushchnymi delami.
     Nizhnyuyu  chast'  vhoda  on  plotno  zabil  kamnyami,   ostaviv sverhu lish'
nebol'shuyu shchel' dlya dyma.
     V  peshchere vskore stalo dovol'no teplo,  i Gleb,  otvykshij ot fizicheskih
nagruzok,  pogruzilsya v  legkoe zabyt'e,  predshestvuyushchee snu.  On eshche oshchushchal
edkij zapah dyma ot kostra,  holod i svoyu okonchatel'nuyu zabroshennost' v etom
chuzhom i sovershenno neznakomom mire. Razrushaya son prishla panicheskaya mysl':
     "Nogi emu vernuli, no chto on stanet s nimi delat', esli zdes' voobshche ne
okazhetsya lyudej? Vdrug ego i v samom dele zabrosili na neobitaemuyu planetu?!"

     Stryahnuv s  sebya  ocepenenie,  Gleb  pripodnyalsya i  otchetlivo proiznes,
neizvestno k komu obrashchayas':
     - Poslushajte, my tak ne dogovarivalis'...
     - A kak my dogovarivalis'?  -  sprosil golos,  idushchij iz-za spiny. Gleb
nervno obernulsya i nichego ne uvidel,  krome uzkoj treshchiny v stene, v kotoruyu
ne  smog by  prosunut' dazhe ladoni.  Tem ne  menee on  prodolzhil,  obrashchayas'
teper' uzhe imenno k etoj treshchine:
     - Vy  obeshchali mne obuchenie v  special'noj shkole kosmicheskih rejndzherov,
uchastie v srazheniyah, a sami zabrosili na kakuyu-to neobitaemuyu planetu!
     - Budut u  tebya  eshche  srazheniya,  ne  volnujsya.   I  planeta eta  vpolne
obitaemaya.  Imenno takoj byla tvoya Zemlya v davnem proshlom.
     Slyshal li on etot golos na samom dele,  prezhde chem zasnut'? Ili vse eto
bylo chast'yu nachinavshegosya sna? |togo on tak i ne uznal.
     Prospal Gleb,  naverno,  okolo chasa.  Razbudil ego shoroh snaruzhi. Kamni
zaskripeli pod tyazhelymi lapami.  Kakoj-to nochnoj hishchnik pytalsya proniknut' v
ubezhishche.
     U  nego  ne  bylo  dazhe  oruzhiya,  esli ne  schitat' neuklyuzhej derevyannoj
rogatiny,  kotoroj v  uzkoj  peshchere  nevozmozhno bylo  dazhe  razmahnut'sya,  i
ostavalos' lish' polozhit'sya na prochnost' naspeh sooruzhennogo zagrazhdeniya...
     K  schast'yu,  ono  okazalos' dostatochno nadezhnym,  i  hishchnik,  ustav  ot
besplodnyh popytok razrushit' kamennuyu stenu, v konce koncov ushel. No zasnut'
Gleb bol'she ne smog do samogo rassveta.
     On  reshil,  chto bol'she ne pozvolit sebe podobnoj bespechnosti.  V  konce
koncov,  instruktora ne zrya potratili mnogo chasov,  obuchaya ego slozhnoj nauke
vyzhivaniya v  pustynnoj mestnosti Afgana,  i  hot'  eto  bylo davno i  mnogoe
zabylos', on znal nemalo sposobov zashchitit' sebya ot neproshenyh nochnyh gostej,
dazhe ne raspolagaya oruzhiem.  A vot zalechit' bez aptechki nebol'shuyu ranu, esli
mestnye mikroby otlichayutsya ot teh,  s kotorymi znakom ego organizm,  vryad li
udastsya.
     S  pervymi luchami solnca on  uzhe spuskalsya k  reke,  kotoruyu bezuspeshno
iskal vchera bol'shuyu chast' dnya.
     Dvigayas' vdol' reki,  on znachitel'no uvelichit svoi shansy najti lyudej, k
tomu zhe reka dolzhna izbavit' ego ot bescel'nogo kruzheniya po lesu i vyvesti k
kakomu-nibud' bolee krupnomu vodoemu.
     Spuskat'sya  prishlos'  po  obryvistomu  glinistomu  sklonu,   i,  tol'ko
okazavshis' na  samom beregu,  on obratil vnimanie na vodu,  tekushchuyu teper' u
samyh ego nog.
     Ona byla prozrachna - prozrachna kak sleza. On videl zatonuvshie koryagi na
dne reki,  on videl stai metrovyh temnyh ryb, spokojno proplyvayushchih po svoim
delam...  I togda strannoe trevozhnoe predchuvstvie ovladelo im.  Dazhe v samyh
gluhih mestah ego rodnoj Zemli ne ostalos' podobnyh rek...
     Vozmozhno,  eto  otkrytie zastavilo ego,  prezhde  chem  tronut'sya dal'she,
vser'ez zanyat'sya izgotovleniem oruzhiya bolee ser'eznogo,  chem  ego igrushechnaya
rogatina.
     Ispol'zuya podruchnye materialy,  Gleb  smasteril vpolne prilichnuyu boevuyu
dubinu  s  ostrym kamnem,  zakreplennym na  ee  konce  shnurkami ot  botinok;
shnurki,  v svoyu ochered', prishlos' zamenit' poloskami tkani, na kotorye poshel
odin iz karmanov ego kurtki.
     Dubinka obladala eshche i tem dostoinstvom, chto vo vremya dvizheniya zamenyala
emu posoh.  Nogi, otvykshie ot nagruzok za dolgie gody bezdejstviya, postoyanno
napominali o sebe.
     Eshche  mesyac-drugoj podobnoj zhizni,  i  ego  nevozmozhno budet otlichit' ot
peshchernogo cheloveka kamennogo veka. Stranno, no eta mysl' ne slishkom ogorchila
Gleba.  Glavnoe,  najti zdes' lyudej.  Odinochestvom on  byl syt po gorlo i  v
svoem starom mire.
     Pervye  sledy  kakoj-to  celenapravlennoj deyatel'nosti on  obnaruzhil  v
glubine dubovoj roshchi,  kotoraya smenila gustoj  sosnovyj les,  kak  tol'ko on
vyshel na bereg reki.
     On  svernul  v  nee,  nadeyas' razdobyt' hot'  chto-to  s容stnoe.  YAgody,
popadavshiesya po  puti,  uzhe  ne  v  sostoyanii byli utolit' ego golod,  i  on
chuvstvoval slabost'. SHli vtorye sutki ego polugolodnogo sushchestvovaniya v etom
dikom mire.
     V  lesu on  nashel celuyu polyanu maslyat i  dolgo zharil ih na prutikah nad
kostrom,  mechtaya o prostom pohodnom kotelke, v kotorom mozhno svarit' sup. On
tak  ustal,  chto  reshil  pozvolit' sebe  nebol'shoj otdyh  -  speshit' emu,  v
sushchnosti, bylo nekuda.
     Poludennoe solnce davalo dostatochno tepla,  i  on  smog  dazhe prosushit'
promokshuyu ot utrennej rosy kurtku.
     Kogda aromat ot gribnogo shashlyka nachal shchekotat' emu nozdri,  on zametil
v lesu izbushku.
     Ona odinoko stoyala na nebol'shoj progaline,  prikrytaya derev'yami, i byla
takoj vethoj, chto moh i lishajniki gusto oblepili ee steny. Imenno poetomu on
i  zametil ee  lish' sejchas.  Gleb srazu zabyl pro griby.  Nemedlenno zagasiv
koster i vnov' nadev maskirovochnuyu kurtku,  on stal ostorozhno podkradyvat'sya
k izbushke, szhimaya v rukah dubinu i podgotovivshis' k lyubym neozhidannostyam.
     Izbushka okazalas' pustoj i  davno zabroshennoj -  i  vse zhe eto bylo ego
pervoe obnadezhivayushchee otkrytie. Teper' on znal, chto najdet zdes' lyudej.
     Tshchatel'no obsledovav izbushku i  vsyu prilegayushchuyu territoriyu,  Gleb nashel
staryj sgnivshij silok, sdelannyj iz kozhanyh shnurkov, i vpolne celyj kostyanoj
rybolovnyj kryuchok.
     Poslednyaya nahodka  obradovala ego  bol'she  vsego.  On  mechtal  o  kuske
svezhego myasa,  no  vse ego ohotnich'i usiliya poka ne  prinosili rezul'tatov -
dazhe  nepuganoe  zver'e  v   etom  lesu  ostavalos'  nedosyagaemym  dlya   ego
primitivnogo oruzhiya.  On  pytalsya dobyt' rybu  s  pomoshch'yu svoej  samodel'noj
rogatiny,  no  u  nego  nichego ne  poluchalos',  prihodilos' lish'  bespomoshchno
provozhat' golodnymi glazami celye  ryb'i  stai,  spokojno proplyvayushchie mezhdu
zub'yami ego ostrogi...
     Vozmozhno, teper' emu udastsya poprobovat' svezhej ryby.
     Kryuchok byl tshchatel'no vytochen iz  izognutoj kosti kakogo-to  zverya,  no,
naskol'ko Gleb mog vspomnit',  dazhe na  nanajskih stojbishchah davno perevelis'
takie kryuchki - ih zamenila stal'...
     Gleb reshil ostat'sya v  izbushke na  paru dnej:  vyryt' ohotnich'i yamy  na
zverinyh tropah,  zanyat'sya rybalkoj,  sborom  i  sushkoj  gribov.  Prezhde chem
dvigat'sya dal'she,  nuzhno bylo obespechit' sebya hotya by  nebol'shim produktovym
zapasom, a samoe glavnoe, sdelat' plot dlya menee utomitel'nogo prodvizheniya k
nizov'yam reki.
     Otsutstvie sledov vokrug izbushki i  etot rybolovnyj kryuchok okonchatel'no
ubedili ego  v  tom,  chto v  blizhajshee vremya emu pridetsya polagat'sya lish' na
sobstvennye sily.
     Poka  on  zanimalsya  obsledovaniem izbushki,  naspeh  zatushennyj  koster
razgorelsya vnov',  i  gribnoj  shashlyk  byl  beznadezhno isporchen.  Ostavalos'
oprobovat' svoe novoe priobretenie.
     Uglubivshis' v les,  on otyskal staruyu kuchu losinogo navoza -  blago eto
dobro  popadalos' zdes'  pochti  na  kazhdom shagu  -  i  ostrym oblomkom kamnya
raskovyryal pod  nim  dern.  Kak on  i  predpolagal,  v  etom meste skopilis'
zemlyanye chervi,  oni vyglyadeli nastol'ko appetitno,  chto Gleb podumal o tom,
ne zagotovit' li ih k uzhinu, esli rybalka okazhetsya neudachnoj.
     No  kryuchok ego ne  podvel,  i  cherez paru chasov on uzhe zapekal na uglyah
dvuh bol'shih linej.
     Uzhin poluchilsya na  slavu,  i  vse zhe k  vecheru im ovladelo neob座asnimoe
chuvstvo trevogi.  CHto-to  bylo ne  tak to  li v  lesu,  iz kotorogo vypolzli
dlinnye holodnye yazyki tumana,  to  li  v  samoj izbushke,  gde on  sobiralsya
zanochevat'.
     Kakoj-to  nevidimyj vrag  nahodilsya nepodaleku.   Gleb  privyk doveryat'
svoemu chuvstvu opasnosti,  ono ne  raz vyruchalo ego v  Afgane -  dazhe v  tot
rokovoj den', kogda ih otryad popal na minnoe pole, emu povezlo, i esli by ne
shal'naya pulya...
     On  neskol'ko raz  oboshel  vokrug  izbushki,  izuchaya sledy  na  zverinyh
tropah,  zataivayas' i prislushivayas' k malejshemu lesnomu shorohu, no nichego ne
obnaruzhil. Bystro temnelo, i menyat' mesto nochlega sejchas uzhe bylo pozdno.
     Zabravshis' vnutr' izbushki, on podper iznutri vethuyu dver' i zakopalsya v
kuchu suhih list'ev - luchshej posteli soorudit' ne udalos'.
     Holod dolgo meshal emu usnut', i, tol'ko nashchupav na grudi svoyu nevidimuyu
ladanku,  on  pochuvstvoval sebya luchshe,  slovno ot  nee  po  vsemu telu poshlo
nevidimoe teplo.  I  opyat',  kak v  pervuyu noch',  na grani sna i  yavi v  ego
soznanii prozvuchal tihij golos:
     - Gleb, eto plohoe mesto. Zdes' nel'zya ostavat'sya na noch'.
     - YA znayu,  -  otvetil on,  zasylaya.  - Drugogo nochlega mne vse ravno ne
najti.
     Emu snilos' shtormovoe more. V detstve, kogda s otcom on otdyhal v YAlte,
matrac,  na kotorom on plaval,  otneslo daleko ot berega. Neozhidanno naletel
sil'nyj veter,  i  spasatelyam edva udalos' ego vytashchit'.  S teh por on chasto
videl  son,  v  kotorom vokrug ne  bylo  nichego,  krome vzdymayushchihsya voln  i
bezyshodnogo, vse usilivayushchegosya chuvstva smertel'noj opasnosti.
     V konce koncov,  naverno, imenno etot son i razbudil ego pod utro. Bylo
chertovski  holodno,  skvoz'  shcheli  v  brevenchatyh stenah  ne  probivalos' ni
edinogo luchika sveta,  - okno v etoj izbushke prorubit' pochemu-to zabyli, - i
Gleb dolgo ne mog ponyat', kotoryj teper' chas.
     Za stenoj kto-to ogromnyj tyazhelo vzdohnul, izbushka kachnulas', zaskripev
vsemi svoimi brevnami,  s  potolka posypalas' gnilaya truha.  Gleb vskochil i,
szhimaya v  rukah svoyu  zhalkuyu dubinu,  pritailsya u  dveri.  Vyhodit' naruzhu i
vyyasnyat',  chto, sobstvenno, proishodit, emu sovershenno ne hotelos'. On stoyal
tak okolo chasa, poka sovsem ne rassvelo.
     Kak  tol'ko  blednyj  rassvet  rasseyal  tuman  vokrug  izbushki,   Gleb,
predvaritel'no osmotrev okrestnosti skvoz'  mnogochislennye shcheli  v  stenah i
ubedivshis', chto ryadom nikogo net, vyshel naruzhu.
     Sledy on uvidel srazu, ih nevozmozhno bylo ne zametit', i v kazhdyj takoj
sled svobodno pomeshchalas' ego  metrovaya dubina.  Vsego ih  okazalos' vosem' -
trehpalyh,  s dlinnymi, shodyashchimisya k centru otpechatkami pal'cev. Nachinalis'
sledy u  samoj steny izbushki,  zatem shli po polyane i  neozhidanno obryvalis',
slovno, postoyav v razdum'e, nevedomyj nochnoj gost' bessledno isparilsya.
     - Nichego sebe podarochki,  - probormotal Gleb v rasteryannosti. - Neuzheli
zdes' vodyatsya diplodoki?
     On obyskal vsyu polyanu i ves' blizhajshij podlesok, no tak i ne obnaruzhil,
kuda podevalos' eto tainstvennoe sushchestvo. Ne nashel on i drugih sledov, hotya
by  otdalenno napominavshih te,  chto gluboko i  chetko otpechatalis' vo vlazhnoj
pochve polyany.
     - CHto  by  eto  ni  bylo,  nado poskoree otsyuda ubirat'sya,  poka ono ne
vernulos', - reshil Gleb.
     I  uzhe  sobrav svoi nehitrye pozhitki i  pokidaya negostepriimnuyu polyanu,
Gleb brosil proshchal'nyj vzglyad na  mesto svoego nochlega.  On  nahmurilsya i  s
minutu  stoyal  nepodvizhno,   snova  i  snova  osmatrivaya  polyanu.   Po  vsem
zapomnivshimsya emu  primetam poluchalos',  chto izba vchera vecherom nahodilas' v
storone ot sosny, pod kotoroj okazalas' utrom.
     On predstavil, kak gigantskij zver', zakusiv svoej ogromnoj past'yu kraj
kryshi i tyazhelo vzdyhaya, volochet izbu na novoe mesto...
     Nikakogo  drugogo  ob座asneniya  svoemu  otkrytiyu  on  ne  pridumal.  Ono
porazilo  ego  nastol'ko,  chto,  spuskayas'  k  reke,  Gleb  poteryal  obychnuyu
bditel'nost'.   Nichem  drugim  nel'zya  bylo  ob座asnit'  ego  neprostitel'nuyu
nebrezhnost'.
     On  zametil horosho zamaskirovannuyu zasadu lish' togda,  kogda v  vozduhe
mel'knula petlya  letyashchego k nemu arkana.
     Emu eshche povezlo,  chto eto byla ne strela i ne pulya. Zametiv nad golovoj
stremitel'no priblizhavshuyusya temnuyu chertu verevki, on prygnul v storonu.
     Skol'znuv po  ego  nogam,  arkan  dernulsya i  popolz  obratno k  svoemu
hozyainu. Teper' Gleb smog rassmotret' napadavshego. Sobstvenno, ih bylo dvoe.
Odin,   nevysokij,  s  krivymi  nogami,  v  ostrokonechnoj  treuhovoj  shapke,
natyagival  luk.   Vtoroj,  razdosadovannyj  promahom,  lihoradochno  smatyval
volosyanuyu verevku, gotovyas' k sleduyushchemu brosku.
     Odnako vremeni na eto u nego ne hvatilo. Myshcy i refleksy Gleba hranili
vnutri sebya  surovuyu pamyat' vojny.  On  eshche  ne  uspel reshit',  chto  sleduet
delat', a nogi sami soboj vnov' brosili ego telo vpered.
     S letu on udarilsya golovoj v zhivot vtorogo, samogo opasnogo protivnika,
s  lukom v  rukah,  i  vmeste s nim upal v mokruyu travu.  Strela vonzilas' v
zemlyu  sovsem  ryadom  s  ego  licom,  no  on  uspel  sdelat' samoe  vazhnoe -
obezoruzhil  na  vremya  luchnika,  a  arkan  na  takom  blizkom  rasstoyanii ne
predstavlyal opasnosti dlya opytnogo bojca.
     Odnako  pobeda  okazalas'  vremennoj  -  napadavshih  okazalos'  gorazdo
bol'she, chem on predpolagal.
     Edva   Gleb  pripodnyalsya,   kak   na   nego  navalilos'  srazu  chetvero
protivnikov.  Teper' ego iskusstvo rukopashnogo boya stalo bespoleznym.  Pochti
mgnovenno emu zavernuli ruki nazad, i petlya iz syromyatnoj kozhi prochno obvila
zapyast'ya.
     Drugoj konec dlinnoj verevki prikrepili k sbrue zadnej loshadi,  i otryad
iz  devyati vsadnikov netoroplivo dvinulsya vniz po  reke,  ne  obrashchaya bol'she
nikakogo  vnimaniya  na   svoego  plennika.   Plenivshie  ego  voiny  gortanno
peregovarivayas' na neponyatnom Glebu yazyke.
     Kto  eti  lyudi?  Neuzheli edinstvennye mestnye zhiteli?  Bol'she vsego oni
napominali emu stepnyh vsadnikov so starinnoj gravyury. Lis'i shapki, korotkie
luki i malen'kie mohnatye loshadi - vse govorilo za to, chto eto kochevniki.
     "Da chto zhe eto takoe?  -  sprosil on sebya s otchayaniem.  - Otkuda oni na
moyu golovu vzyalis'? Iz kakogo vremeni?"
     Otvlekshis' etimi myslyami,  on spotknulsya o koryagu i upal.  Ego muchiteli
druzhno  zagogotali i  ne  stali  priderzhivat' loshadej.  Kakoe-to  vremya  ego
voloklo  vsled  za  loshad'yu,  izryadno obodrav o  kamni  zhivot  i  spinu.  On
chuvstvoval,  kak  zastilaet  glaza  holodnaya  yarost',  znakomaya  po  Afganu:
zhestokost' etih dikih lyudej slishkom uzh napomnila emu duhov.  Uluchshiv moment,
kogda loshad' nemnogo zamedlila hod,  Gleb  ryvkom brosil svoe  telo  vverh i
sumel podnyat'sya na nogi.
     Kochevniki ego yavno nedoocenivali, slishkom legko dostalas' im dobycha, da
i  odezhda plennika vvela ih v zabluzhdenie -  tak ne odevalis' uvazhayushchie sebya
voiny.
     |tim Gleb i vospol'zovalsya.  Snachala on prisposobilsya k trusce loshadi i
postaralsya bol'she ne padat',  chtoby ne privlekat' k sebe vnimanie vsadnikov,
zatem,  ubedivshis',  chto oni zanyaty razgovorom i pochti zabyli o nem, on stal
privodit' v  ispolnenie voznikshij u  nego  plan.  Vremenami uskoryaya hod,  on
slegka oslablyal verevku i, nagnuvshis' na neskol'ko sekund, vpivalsya zubami v
tugoj uzel.
     Uzel  byl  zavyazan na  sovest',  no  Gleb povtoryal svoi popytki snova i
snova.  Samoe glavnoe sejchas ne  privlech' k  sebe  vnimaniya,  inache vse  ego
usiliya okazhutsya naprasny.
     Postepenno razmochennaya vo  rtu  kozha stala myagche,   i  uzel oslab.  Eshche
cherez polchasa emu udalos' rastyanut' petlyu nastol'ko,  chto ladoni mogli uzhe s
nekotorym  usiliem  vyskol'znut'  iz   petli,   no   on   ne   speshil   etim
vospol'zovat'sya.  Snachala nuzhno bylo vybrat' podhodyashchij moment. On prekrasno
ponimal, chto na  peresechennoj mestnosti ne ujdet daleko ot konnoj pogoni.
     Neozhidanno  vsadniki   ostanovilis'  i   stali   soveshchat'sya  na   svoem
tarabarskom yazyke.
     Oni ehali po uzkoj proseke,  vperedi ona rasshiryalas', i tam, na bol'shoj
polyane,  raspolagalsya,  vidimo,  osnovnoj pohodnyj lager' kochevnikov. Sejchas
ottuda donosilsya shum bitvy, kriki, zvon oruzhiya.
     "Vot on,  udobnyj moment!" -  reshil Gleb.  Mgnovenno sbrosiv petlyu,  on
pomchalsya k lesu.  Ot zaroslej ego otdelyalo vsego neskol'ko metrov,  i, kogda
on nyrnul v  podlesok,  presledovavshim ego vsadnikam prishlos' speshit'sya.  Ih
okazalos' vsego dvoe, ostal'nye ostalis' na polyane.
     Gleb  zatailsya v  kustah  i  dozhdalsya,  kogda  voin,  shedshij poslednim,
poravnyaetsya s nim.
     Gody trenirovok v invalidnoj kolyaske sdelali ruki Gleba namnogo sil'nee
ruk  obychnogo  cheloveka.    Emu  ponadobilos'  vsego  odno  dvizhenie,  chtoby
perelomit' sheyu svoemu presledovatelyu.  Tot bezzvuchno povalilsya v travu k ego
nogam. |to proizoshlo tak bystro, chto vtoroj edva uspel povernut'sya.
     No  k  etomu momentu v  rukah u  Gleba okazalas' strela,  vydernutaya iz
kolchana ubitogo im kochevnika.  Podbirat' i natyagivat' luk vremeni ne bylo, i
on  vospol'zovalsya svoim  iskusstvom v  metanii nozhej,  blago  rasstoyanie do
vtorogo protivnika ne prevyshalo i metra.
     Strela  vonzilas' v  gorlo  ego  vraga,  i  Gleb  nadolgo  zapomnil ego
izumlennyj vzglyad.  Udar krivoj trofejnoj sabli,  vyhvachennoj iz ruk pervogo
kochevnika, dovershil nachatoe.
     Gleb osvobodilsya ot presledovatelej tak bystro i besshumno,  chto te, kto
ostalsya na proseke, ne uspeli nichego zametit'.
     Boj v lagere zakanchivalsya,  atakuyushchie vsadniki na moguchih boevyh konyah,
odetye  v   sverkayushchie  dospehi  s   ostrokonechnymi  shelomami  na   golovah,
presledovali besporyadochno begushchuyu tolpu  kochevnikov vdol' proseki i  vot-vot
dolzhny  byli  popast'  pod  ubijstvennyj grad  strel  pritaivshihsya v  kustah
luchnikov.  Ne  razdumyvaya ni  sekundy,  Gleb  brosilsya  napererez atakuyushchim,
prinimaya na  sebya pervuyu volnu strel.  No,  predvidya ee,  on uspel upast' na
zemlyu.  Lish'  odna zasela v  bedre.  Odnako i  etogo bylo dostatochno,  chtoby
pronzitel'naya bol' prigvozdila ego k mestu.
     Zato   teper'  sidyashchie  v   zasade  luchniki  lishilis'  svoego  glavnogo
preimushchestva -  vnezapnosti. Preduprezhdennye ob opasnosti vsadniki mgnovenno
speshilis' i brosilis' v les, napav na kochevnikov s tyla, gde gustoj podlesok
meshal im ispol'zovat' ih osnovnoe oruzhie - strely. CHerez neskol'ko minut boj
byl zakonchen.
     Komandir otryada podoshel k sidyashchemu na zemle Glebu, otsalyutoval mechom i,
snyav shlem,  poblagodaril ego  za  pomoshch' -  pevuchij,  chut' strannyj i  takoj
znakomyj yazyk!
     Uzhe  cherez  neskol'ko minut  Gleb  ponimal kazhdoe slovo,  a  eshche  cherez
polchasa,  kogda polevoj lekar' izvlek iz ego bedra strelu i  nalozhil povyazku
iz celebnyh trav, otryad tronulsya v obratnyj put'.
     Gleba, kak pochetnogo gostya, ulozhili na konnye nosilki i povezli vperedi
otryada.   Potryasennyj  stremitel'nost'yu  nahlynuvshih  na   nego   sobytij  i
sovershenno zadavlennyj novymi vpechatleniyami i otkrytiyami, on ne vozrazhal.
     CHasa cherez dva les u izluchiny reki konchilsya, kaval'kada ostanovilas' na
krayu polyany,  i  vperedi,  kak  videnie iz  dalekoj mechty,  otkrylsya drevnij
gorod.
     Zolotye  makovki  cerkvej,  belye  kamennye  steny,  ozero,  na  beregu
kotorogo raskinulas' svetlaya dubrava.  On  slishkom horosho znal  etot pejzazh,
slishkom mnogo  raz  videl ego  pered glazami s  toj  samoj pory,  kak  kop'e
Georgiya otklonilos' ot golovy zmeya...  Vot ona,  pered nim, ozhivshaya kartina,
stol'ko let visevshaya na stene ego moskovskoj kvartiry...
     Krut zavershilsya.  Ostavalos' uznat' lish' imya  etogo goroda i  vremya,  v
kotoroe on  popal.  Oruzhenosec,  naznachennyj emu kak gostyu,  otvetil na  ego
vopros:
     - My  pod容zzhaem k  Kitezh-gradu,  gospodin moj,   v  godu  shest'  tysyach
shest'sot  sem'desyat tret'em  ot  sotvoreniya zemli  gospodom  nashim  Svarogom
velikij knyaz' Georgij Vsevolodovich osnoval sej grad.
     I tut zhe poyasnil dlya gostya:
     - No,  ezheli schitat' ot rozhdestva Hristova,  to v tysyacha sto shest'desyat
sed'mom godu postroen grad Bol'shoj Kitezh i stoit on na beregu Svetloyar-ozera
uzhe mnogo let.
     Serdce Gleba  na  sekundu zamerlo,  slovno pridavlennoe etoj  bezmernoj
gromadoj vremeni...

     - Strannoe pis'mo poluchil ya vchera vecherom,  - skazal Golovasin, plotnee
zastegivaya kurtku.  Na  vysote  dvuh  tysyach  metrov  dazhe  zdes',  v  Krymu,
predutrennij holod daval o sebe znat'.  - V nem osparivaetsya teoriya krasnogo
smeshcheniya, vo vsyakom sluchae, vyvody, kotorye iz nee sleduyut.
     - CHto zhe tut strannogo? |tu teoriyu kritikuyut dostatochno chasto.
     - Vidite li, pis'mo soderzhit predlozhenie ubedit'sya v etom lichno.
     - Ubedit'sya v tom, chto krasnoe smeshchenie ne sushchestvuet?
     - Vot imenno...
     - Zabavno.
     - I  v  to zhe vremya pis'mo ne pohozhe na zapiski sumasshedshego,  tam dazhe
izlagaetsya nekaya, logicheski strojnaya, no sovershenno bezumnaya teoriya stroeniya
nashej Vselennoj.
     Suhoj zainteresovanno povernulsya:
     - Mne nravyatsya bezumnye teorii. Rasskazhite.
     - V dvuh slovah eto dovol'no trudno...  No,  v obshchem,  sut' v tom,  chto
esli  my   ne  nahodilis'  v   geometricheskom  centre  pervorodnogo  vzryva,
obrazovavshego  nashu  Vselennuyu,   a   veroyatnost'  etogo  nichtozhno  mala  i,
sledovatel'no,  nablyudaemoe nashimi  teleskopami ravnomernoe vo  vse  storony
udalenie ot nas dalekih zvezdnyh ob容ktov na samom dele takovym ne yavlyaetsya.
     - No  ved'  eto  kazhushcheesya yavlenie.  Lyubomu nablyudatelyu v  lyuboj  chasti
Vselennoj budet kazat'sya, chto on nahoditsya v centre razbeganiya.
     - Moj  avtor  utverzhdaet,  budto smeshchenie spektra oznachaet ne  dvizhenie
ob容ktov v  prostranstve,  a  ih  udalenie vo vremeni.  Imenno ono porozhdaet
effekt  krasnogo smeshcheniya.  Prichem  esli  prinyat'  eto  apriori,  to  effekt
smeshcheniya okazhetsya ravnomernym,  poskol'ku dlya  kazhdogo nablyudatelya nastoyashchee
vsegda nahoditsya v tochke nablyudeniya vmeste s nim samim.
     Poluchaetsya,  chto za  granicami nashej Galaktiki my vidim uhodyashchee ot nas
sobstvennoe proshloe.
     - Proshloe,   kotoroe  mozhno  dognat'?   -   V  golose  starogo  uchenogo
poslyshalos' nechto takoe, chto zastavilo Golovasina eshche plotnee zapahnut' svoyu
kurtku.
     - Nu,  eto uzhe fantastika...  A  vot pochemu s uvelicheniem rasstoyaniya do
ob容kta  uvelichivaetsya effekt  smeshcheniya,  eta  gipoteza ob座asnyaet dostatochno
korrektno...
     - Eshche by.  CHem dal'she ot nas ob容kt,  tem on drevnee, tem bol'she proshlo
vremeni s  momenta otryva...   I  esli by my smogli dognat' eti stremitel'no
uhodyashchie  ot  nas  chasti  galaktik,  my  by  sdelali  otkrytiya  pochishche  etoj
fantasticheskoj gipotezy...


     Knyazheskij terem,  odin iz  nemnogih kamennyh domov v  derevyannom grade,
raspolozhilsya na  vozvyshenii,  ukryvshis' za  dopolnitel'nym zemlyanym valom  i
rvom, napolnennym vodoj.
     Iz  mnogochislennyh  bojnic  na  kletyah,  ohranyavshih  most,  vyglyadyvali
lyubopytnye lica chasovyh.  Ne kazhdyj den' v grad dostavlyali charodeev.
     Vladislav stoyal v  vysokih senyah,  opershis' o perila i raspahnuv kaftan
iz vizantijskogo sukna.  U  dverej v  gornicu nereshitel'no pereminalis' dvoe
strazhej s  sekirami na plechah,  ne reshayas' podojti blizhe k  knyazyu,  kak togo
treboval sotnik,  usilivshij ohranu posle vtorogo za  etot  god  pokusheniya na
svetlejshego.
     Vladislav dumal  o  tom,  chto  ego  davnishnyaya mechta zahvatit' odnogo iz
mogushchestvennyh  volshebnikov,   othvativshih  v   svoe   polnoe   rasporyazhenie
poryadochnyj kusok na severe knyazhestva, vozmozhno, osushchestvilas', hotya do konca
on  v  eto ne  veril,  nesmotrya na  izvestie,  prinesennoe goncom zadolgo do
pribytiya otryada.
     Nastoyashchij mag ne mog popast' v ruki Florina tak prosto. A chtoby on sam,
dobrovol'no,  soglasilsya stat' knyazheskim gostem -  eto  uzh  i  sovsem trudno
predstavit'.
     Krepost',   v  kotoroj  zhili  eti  tainstvennye  sushchestva,   okruzhennaya
nevidimoj stenoj,  stoyala v Anavarskih lesah s nezapamyatnyh vremen. Letopisi
pervyh  varyazhskih pohodov uzhe  upominali o  nej.  No  sami  magi  ob座avilis'
nedavno,  i  s  teh por Vladislav mechtal postavit' na sluzhbu svoim planam ih
mogushchestvennuyu silu.  Inogda  v  svoih  myslyah on  zahodil daleko i  pytalsya
predstavit',  chto  sluchitsya,  esli  udastsya possorit' magov  s  Manfrejmom -
glavnym vragom vseh rusichinskih plemen.
     Vladislav mechtal ob etom s teh samyh por, kak zhrebij pokinut' otchij dom
pal na ego sobstvennuyu doch'...
     Kazhdyj god Manfrejm zabiral v svoj zamok odnu iz rusichinskih devushek, i
ob  ih dal'nejshej sud'be nichego ne bylo izvestno...  Takov pozornyj dogovor,
podpisannyj  eshche  Livatoj  Smelym,  takova  dan',  takova  cena  besslavnogo
porazheniya v  edinstvennoj bitve,  sostoyavshejsya mezhdu  Manfrejmom i  rusichami
dvesti let nazad.
     Vprochem,  ran'she Vladislav ne schital dogovor takim uzh pozornym.  Mnogie
plemena vybirali sebe nevest u  sosedej,  v tom chisle i rusichi.  No roditeli
teh devushek, kotoryh Manfrejm zabiral v svoj zamok, nikogda bol'she ne videli
svoih docherej...  I  on gotov byl mirit'sya s  etim do teh por,  poka delo ne
kosnulos' ego sobstvennoj docheri.
     Kogda zhe  eto sluchilos',  on otdal prikaz svoim luchshim voinam zahvatit'
odnogo iz  magov,  chtoby hot' chut'-chut' pripodnyat' zavesu tajny,  okruzhavshuyu
Anavarskij les.  On  sdelal eto ne tol'ko iz-za sud'by Bronislavy...  Esli i
byla na  ih zemle sila,  sposobnaya protivostoyat' bessmertnomu Manfrejmu,  to
ona  nahodilas'  imenno  v  kreposti  magov,   vladevshih  ognennymi  mechami,
rassekayushchimi  skaly...   Inogda  magi  poyavlyalis'  v  gorode,  veselilis'  v
traktire,  razvlekalis' s  dvorovymi  devkami,  no  nikogda  ne  soglashalis'
dobrovol'no posetit' ego terem.
     A  sejchas,  pered predstoyashchej bol'shoj vojnoj s  kochevnikami,  emu nuzhny
byli mogushchestvennye soyuzniki.  Odnako vo  vsem,  chto kasalos' magov,  zakony
lyudej ne  imeli sily,  i  on  nikak ne  mog najti sposoba podobrat'sya k  nim
poblizhe.  Dary otvergalis',  ni v kakie peregovory magi vstupat' ne zhelali i
vsegda  uskol'zali iz  zasad,  kazhdyj raz  primerno nakazyvaya ego  voinov za
derzost'. Kak by ne obernulos' bedoj i nyneshnee delo...
     No,  skoree vsego. Florin prosto oshibsya. Vstretil kakogo-nibud' lesnogo
brodyagu,  ih  teh,  chto  desyatkami sletayutsya kak stervyatniki otovsyudu,  edva
zapahnet bol'shoj vojnoj...
     Snizu iz podvor'ya donessya do knyazya,  gustoj aromat rzhanogo hleba i zvon
serebryanoj posudy,  boryanskie devki,  gotovivshie knyazheskij stol k  obedennoj
trapeze,  shastali po nizhnemu dvoru ot podvala k  teremu s podnosami v rukah,
slovno  nevznachaj vysoko  zadiraya  podoly.  Stol'nichnye,  podavaly i  prochij
melkij lyud,  koemu  bylo  polozheno prisutstvovat' u  knyazya na  trapeze,  uzhe
speshili iz nizhnih dvorov poblizhe k teremu.
     Bezdel'nikov i prihlebal ne perechest' -  gnat' by ih vseh,  da nel'zya -
kitezhskoe knyazheskoe zastol'e dolzhno byt' ne  huzhe novgorodskogo.  A  skol'ko
dobra perevoditsya vpustuyu!  Da  ladno by  tol'ko za stolom,  a  spal'nichnye,
odeval'nye... A druzhina?  Vsya gvardejskaya sotnya tokmo i mozhet, chto podpirat'
stolby v knyazheskih horomah.
     Ran'she  bylo  ne  tak!  Ran'she  kazhdyj  chelovek  svoim  trudom  dobyval
propitanie,  odezhdu,  krov  i  eshche  platil  desyatinu gorodu  dlya  soderzhaniya
druzhiny.  A  esli eto  dobro tratili nepravil'no,  to  gorodskoe veche strogo
sprashivalo so starosty.
     Potom poyavilas' knyazheskaya desyatina, cerkovnaya - i poshlo, poshlo...
     Mozhet byt',  s  nepomernoj zhadnosti,  s prizrachnogo bleska vizantijskoj
roskoshi,  zatmivshej rusicham glaza,  i nachalos' medlennoe,  ne srazu zametnoe
razlozhenie vsego gosudarstva Kievskogo?  Nachalos' s togo rokovogo dnya, kogda
velikij knyaz'  Vladimir razdal  votchiny svoim  otpryskam.  Vozmozhno,  i  eshche
ran'she,  vozmozhno,  vse  sluchilos' v  tot  den',  kogda  poplylo  po  Dnepru
otvergnutoe telo starogo boga...
     Tysyachu let neschastij predrekli volhvy za svyatotatstvo,  tak, mozhet, ono
nachalos', eto chernoe tysyacheletie?..
     Vladislav videl, kak medlenno, nezametno, otkuda-to iz potaennyh glubin
probivaetsya na  poverhnost' zlo,  uporno otrashchivaya svoi yadovitye rostki den'
za dnem...  I  ne v  tom delo,  chto usililsya razboj na dorogah,  a  pobory i
vzyatochnichestvo prochno svili  svoe  gnezdo v  palate piscov,  a  v  tom,  chto
ozlobilis' i  ozhestochilis' lyudi,  poteryavshie veru v  svoih knyazej.  Lozh' kak
rzhavchina nachala raz容dat' bol'noe telo gosudarstva,  podgotavlivaya pochvu dlya
novyh zloveshchih rostkov.
     I tut kak raz, slovno zhdali podhodyashchego vremeni desyatki let, ob座avilis'
neizvestnye stepnye plemena.
     Vzdohnuv i perekrestiv lob v storonu nedavno vozvedennogo novogo hrama,
knyaz' proshel v  potajnuyu gornicu v  svoih horomah,  gde stoyal reznoj istukan
Dazhboga.
     V  bylye vremena ne nuzhno bylo pryatat' v domah izobrazheniya staryh bogov
i oni svobodno stoyali po special'nym,  otvedennym dlya etogo urochishcham,  sredi
lesov  i  polej  -  no  to  bylo  ran'she...  Teper'  prihodilos' tait'sya  ot
mnogochislennyh soglyadataev, chtoby ne proslyt' yazychnikom i ne navlech' na sebya
opalu Monomaha i Svetlejshego Kievskogo knyazya.
     Molitva Vladislava byla nedolgoj.  S  domashnimi bozhkami rusichi privykli
obrashchat'sya po-svojski, kak s chlenami sem'i, i hotya Dazhbog byl rangom povyshe,
popav v domovuyu riznicu, on stanovilsya chlenom roda.
     Vladislav prosil Dazhboga ne ostavit' ego svoej mudrost'yu,  podderzhat' v
nelegkih peregovorah i  pomoch' otlichit' lozh' ot  istiny -  prikinut'sya magom
mog kakoj-nibud' chuzhak,  prishelec iz nevedomyh severnyh lesov.  O nih hodilo
mnogo strashnyh rasskazov.  Govorili,  chto  tam  do  sih  por obitali volhvy,
ischeznuvshie  na   Rusi  vmeste  so  starymi  bogami,   kotorym  oni  sluzhili
kogda-to...
     Zakonchiv izlagat' svoi pros'by k Dazhbogu, Vladislav ne zabyl ostavit' v
zhertvennoj chashe  shchedryj dar  iz  meda i  pshenichnyh zeren.  Bog,  kak  i  vse
ostal'nye v ego dome, dolzhen chuvstvovat' sebya sytym.

     Oshchushchenie volshebnogo sna ne pokidalo Gleba s togo momenta,  kak on popal
v Kitezh. Kazhduyu minutu s zamiraniem serdca on zhdal probuzhdeniya i vozvrashcheniya
v seruyu bezradostnuyu dejstvitel'nost', okruzhavshuyu ego vse poslednie gody. No
probuzhdenie tak i ne nastupilo.
     Vmesto   etogo   iz   potaennyh  glubin   proshlogo  vsplyl   v   centre
Svetloyar-ozera skazochnyj grad... On stoyal v okruzhenii sobstvennogo otrazheniya
ot chistoj ozernoj vody,  i solnce zolotilo kryshi ego domov,  ego brevenchatye
krepostnye steny.
     Lyudi dvadcatogo stoletiya ne  videli voochiyu dazhe malogo cherepka iz etogo
grada,  lish' legenda o nem ostalas' v pamyati naroda,  takaya zhe svetlaya,  kak
sam gorod...
     Proplyli mimo ogromnye, v tri chelovecheskih rosta, vorota, srublennye iz
dubovyh,  okovannyh zhelezom breven.  Pokazalis' za nimi steny, krepko sbitye
iz zaostrennyh v verhnej chasti kol'ev i oblitye temnoj smoloj,  chtoby derevo
ne portila gnil'.
     Steny ukreplyal zemlyanoj val,  prisypannyj s  vnutrennej storony shirokoj
kol'cevoj nasyp'yu, po kotoroj netoroplivo prohazhivalis' dozornye, zashchishchennye
ot sluchajnoj nepogody shirokim navesom iz bol'shih kuskov drevesnoj kory...
     Edva loshadi stupili na  moshchennye brevnami ulicy,  kak  zvonkij perestuk
kopyt vozvestil lyubopytnym gorozhanam ob ih pribytii.
     Pripodnyalis' nizkie  pritory  kalit,  otvorilis' reznye  stavni,  ulicy
postepenno napolnyalis' lyubopytstvuyushchim narodom.
     Gleba  porazila neprinuzhdennost' rusichej,  s  molokom materi  vpitavshih
chuvstvo sobstvennogo dostoinstva.  Gorozhane nasmeshnichali ne  nad  gostem,  k
kotoromu otnosilis' so  strannym pochteniem,  a  nad  sotnikom da  nad svoimi
druzhinnikami.  Te, vprochem, ne osobenno obizhalis' i otshuchivalis' v otvet tak
zhe bezzlobno.
     Udivitel'noe oshchushchenie edinoj obshchnosti,  odnoj bol'shoj sem'i,  v kotoruyu
vhodili vse  lyudi etogo plemeni,  otozvalos' v  Glebe neproshenoj toskoj -  k
nemu  eto  ne  imelo  nikakogo  otnosheniya.  Sobstvennyj dom  on  dobrovol'no
soglasilsya pokinut' navsegda,  a novyj vryad li najdesh' na chuzhbine. Hot' i ne
chuzhbina eto  vovse,  vsego  lish'  inoe  vremya.  No  okazalos',  tysyacheletie,
otdelivshee Kitezh  ot  sovremennikov Gleba,  vozvelo mezhdu  yunoshej i  gorodom
pregradu poser'eznej lyubyh granic.  I, soglashayas' so vsemi usloviyami Arkadiya
Dimitrievicha, on prosto ne dumal ob etom, da i ne veril, chto takoe vozmozhno.
No  vot  on  drevnij grad  pered  nim  -  ego  vezut po  ulicam legendarnogo
Kitezha...

     Knyaz' prinyal chuzhezemca pryamo v trapeznoj, predvaritel'no osvedomivshis',
ne  slishkom li togo muchaet poluchennaya ot pechenegov rana.  I  hotya v  glubine
dushi knyaz' polagal,  chto magi voobshche ne sposobny ispytyvat' bol',  -  vse zhe
eto kazalos' nevezhlivym tashchit' k stolu ranennogo streloj cheloveka,  - tol'ko
uzh slishkom veliko bylo knyazheskoe neterpenie i lyubopytstvo.
     Vladislav ne znal,  kak emu sebya vesti s gostem.   S odnoj storony,  po
manere derzhat'sya, po odezhde, po vygovoru etot chelovek ne pohodil na urozhenca
znakomyh rusicham plemen,  s  drugoj storony,  na  maga  on  tozhe ne  slishkom
pohodil,  hotya v podobnoj odezhde ih i videli inogda, esli sluchajno zastavali
v lesu ili v pole.
     Za gostem ne chuvstvovalos' toj sily,  kotoroj tak zhazhdal knyaz'.  Ne tot
vozrast,  ne  ta  osanka.  I  potomu ser'eznyj razgovor Vladislav ne  speshil
nachinat',   a lish' ublazhal gostya, zadaval nenarokom slovno by i vovse nichego
ne znachashchie voprosy da ne spuskal s Gleba vnimatel'nyh,  slishkom trezvyh dlya
zastol'ya glaz.
     Byla otoslana iz trapeznoj dazhe lichnaya strazha, odno eto govorilo o tom,
skol' vazhnym schital knyaz' vstrechu so svoim gostem. Pravda, dvoe nepodvizhnyh,
kak izvayaniya,  velikanov v  sinih kaftanah,  s  sekirami na plechah vse ravno
ostalis' v  dal'nem uglu komnaty.  Posmotrev tyazhelym vzglyadom na etih lyudej,
ne podchinivshihsya ego prikazu,  knyaz' lish' tyazhelo vzdohnul i  zhestom prikazal
usadit' Gleba za stol.
     Togo,  slovno rebenka,  vnesli v  trapeznuyu na  rukah,  nesmotrya na ego
protesty, daby ne prichinyat' ranenomu izlishnyuyu bol'.
     Na  samom  dele  strela  lish'  slegka  zadela  myshcu,   rana  okazalas'
pustyakovoj,  a  posle travnyh mazej i otvarov rusichinskih lekarej i vovse ne
bespokoila ego.  Zato  izgolodavshegosya za  dva  dnya  na  lesnyh harchah Gleba
zamutilo ot izobiliya knyazheskogo stola.
     Pechenye lini  i  osetry,  zharenaya kabanyatina,  yastva  i  frukty grudami
lezhali  na  ogromnyh glinyanyh,  steklyannyh i  serebryanyh podnosah.  Izobilie
raznomastnoj posudy govorilo o  smeshenii stilej,  o prostote nravov i o tom,
chto  podlinnaya vizantijskaya roskosh' eshche  ne  uspela ukorenit'sya v  knyazheskih
pokoyah, a lish' puskala zdes' pervye probnye rostki.
     I  uzh  sovsem  zabytym lakomstvom pokazalsya Glebu  rzhanoj,  tol'ko  chto
vypechennyj, blagouhayushchij zharom russkij hleb...
     - Da  ty esh',  ne stesnyajsya,  -  usmehnulsya knyaz'.  -  Zdes' u  nas vse
prosto.
     Dozhdavshis',  poka gost' utolit pervyj golod,  on sam nalil v  ego kubok
hmel'nogo  meda.  Vyzhdav  prilichestvuyushchee dlya  nachala  besedy  vremya,  knyaz'
sprosil, netoroplivo poglazhivaya gustuyu chernuyu borodu:
     - Znaesh' li ty,  chto zabyli na moih zemlyah tvoi sorodichi, pochemu prishli
ne sprosyas' i vedut sebya tak, budto zemlya prinadlezhat im?
     Gleb  otricatel'no pokachal  golovoj  i  s  sozhaleniem postavil na  stol
serebryanyj kubok vizantijskoj raboty.  Tisnenye zolotye zveri bezhali po  ego
bokam,  i  myagkoe siyanie otrazhennogo ot inkrustacij sveta rassypalo po stolu
teplye zheltovatye bliki.
     Nastala pora rasskazat' o sebe,  otvetit',  chto on ponyatiya ne imeet,  o
kakih  sorodichah govorit knyaz',  i  ob座asnit',  otkuda on  rodom...  No  kak
ob座asnit' svoe poyavlenie zdes'?  CHto smozhet ponyat' etot chelovek,  otdelennyj
ot ego epohi bezdnoj vremeni?
     Glebu ponravilsya knyaz' - ponravilas' ego prostota, dobrodushie i gluboko
skrytaya trevoga,  o  prichinah kotoroj on  mog  tol'ko dogadyvat'sya.  No  eto
nichego ne menyalo. Ih vse ravno razdelyala neprohodimaya propast'.
     Neozhidanno na galeree, okruzhavshej trapeznuyu, skripnula dver', i devushka
v  prostom domashnem sarafane ostanovilas' u  peril.  Ona smotrela v storonu,
starayas' ne  vstretit'sya vzglyadom s  Glebom,  no i  bez otvetnogo vzglyada on
srazu zhe uznal ee.
     Devushka,  s ego kartiny, stoyala, nebrezhno opershis' o perila. Devushka iz
Vlesovoj knigi...  On  smog by  uznat' ee sredi tysyach drugih,  hotya tam,  na
kartine, figurka ee kazalas' sovsem kroshechnoj, no, vglyadevshis' v kartinu, on
priblizil ee lico,  uvidel i zapomnil eti sinie,  kak Svetloyar-ozero, glaza,
etu rusuyu kosu do kolen...
     Vnezapno s  absolyutnoj yasnost'yu on ponyal,  chto ih vstrecha ne sluchajna i
ne zrya privela ego kniga v zabytyj kraj ego dalekih predkov.
     "Teper' ty strazh",  - skazal tainstvennyj golos, i, kazhetsya, on nachinal
ponimat' lish' sejchas, chto imelsya v vidu ne prosto strazh knigi - etoj devushke
ugrozhaet smertel'naya opasnost'... Zmej vypolzal iz-za kustov za ee spinoj...
Skoree vsego, ona dazhe ne znaet ob etom.
     No  prezhde chem  on  reshil,  kak predupredit' ee,  mimoletnoe videnie na
galeree  ischezlo  -  snova  skripnula dver',  i  navazhdenie otpustilo Gleba.
Knyaz', usmehayas', smotrel na nego.
     - Teper' ty slyshish' menya? Tebe tak ponravilas' moya doch'? Ona svoenravna
i lyubopytna, kak vsyakaya zhenshchina. Ej zahotelos' vzglyanut' na volshebnika.
     - Na kakogo volshebnika? Na menya? No ya vovse ne volshebnik.
     Knyaz' slovno i ne zametil ego slov.
     - Ty nebos' slyshal pro nash dogovor s Manfrejmom?
     Gleb v otvet opyat' lish' otricatel'no pokachal golovoj, tak i ne zametiv,
kakoe znachenie pridaval knyaz' poslednemu voprosu,  kak suzilis' i  potemneli
ego glaza, napryaglis' ruki...
     Ne do etogo bylo Glebu,  on vse eshche ne prishel v  sebya posle potryaseniya,
kotoroe tol'ko chto ispytal.
     Vsego  sekundu  i   videl  Gleb,   slovno  otpechatok  na   momental'noj
fotografii,  l'nyanye volosy,  zavitye v tolstuyu kosu,  prostoj sarafan,  bez
ukrashenij,  lish' rasshityj iskusnymi mastericami,  sinie devich'i glaza...  Da
mnogo li  vremeni nado tomu,  kto  stol'ko let sidnem prosidel v  invalidnoj
kolyaske, chtoby zapomnilsya devichij vzglyad.
     - Tak, znachit, ne slyshal... Mozhet, ty i CHernyj zamok nikogda ne videl?
     Glaza  knyazya,  zapryatannye pod  gustymi  brovyami,  neozhidanno sverknuli
nedobrym ognem,  i Gleb ponyal, chto beseda podoshla k samomu glavnomu, k tomu,
radi chego i byla zateyana vsya knyazheskaya trapeza.
     - Net,  ne prishlos', - tverdo otvetil Gleb. - Hotya po tvoim rasskazam ya
ponyal,  chto tam nahoditsya kakoj-to mogushchestvennyj vrag.  No ya nikogda ran'she
ne byl v tvoem mire i popal v nego sovsem nedavno.
     - Otkuda zhe ty shel?  CHto-to ya  ne pripomnyu v nashih krayah podobnyh tebe.
Takuyu odezhdu, kak u tebya, nosyat tol'ko volshebniki iz Anavarskogo lesa.
     - Znachit,  tam nahoditsya baza, - probormotal Gleb, otmechaya pro sebya etu
vazhnuyu informaciyu. - A shel ya izdaleka...
     No knyaz' zhdal prodolzheniya, i Gleb prekrasno ponimal, chto ot togo, kakim
ono budet, zavisela, vozmozhno, ego sud'ba...
     S samogo nachala vse poshlo ne tak.  Malo togo,  chto on ne popal na bazu,
kuda,  po-vidimomu,  dolzhen  byl  popast' v  pervuyu ochered'.  Teper' eshche  on
chuvstvoval sebya otvetstvennym za  sud'bu knyazhny,  i  ot  togo,  sumeet li on
sejchas priobresti esli ne  druga,  to  hotya by  ne vraga v  lice Vladislava,
zaviselo, kak slozhatsya ego otnosheniya i s nim samim, i v budushchem, vozmozhno, s
ego  docher'yu -  sama vozmozhnost' uvidet' knyazhnu eshche raz teper' tozhe zavisela
ot raspolozheniya knyazya...
     I  v etu reshayushchuyu minutu nichego luchshego on ne pridumal,  kak rasskazat'
knyazyu pravdu, sovershenno ne nadeyas' na to, chto ego hotya by pojmut.
     Zakonchiv svoj  korotkij rasskaz o  bezumnom i  takom neveroyatnom otsyuda
mire dalekogo budushchego,  Gleb medlenno dostal iz karmana metallicheskij kubik
zazhigalki i  odnu iz poslednih ostavshihsya u  nego sigaret.  Vspyhnul goluboj
ogonek, i oblachko dyma podnyalos' k potolku...
     Gleb inogda zakurival vo vremya trudnoj besedy,  eto uspokaivalo, davalo
vozmozhnost' podumat'.  Vot  i  sejchas  on  prodelal neosoznannye,  privychnye
dvizheniya,  ne podumav o tom, kakoe vpechatlenie mozhet proizvesti zazhigalka na
cheloveka,  vsyu svoyu zhizn' dobyvavshego ogon' kresalom i nikogda ne slyshavshego
o tabake.
     Tol'ko po  rasshirivshimsya zrachkam knyazya,  po ego poblednevshemu licu Gleb
ponyal,  chto proizoshlo nechto chrezvychajnoe.  Odnako knyaz' srazu zhe vzyal sebya v
ruki.  Vneshne knyaz' kazalsya spokojnym, i lish' gluboko vnutri ego temnyh glaz
tlel teper' uzhe ne ugasayushchij, nastorozhennyj ogonek trevogi.
     - Budem schitat',  chto  ya  tebe poveril.  YA  eshche  ne  vstrechal cheloveka,
kotoryj vral by tak nelepo, vozmozhno, ty govorish' pravdu. No togda ty dolzhen
znat' o nashej sud'be... Skol'ko, ty skazal, let otdelyaet nashi plemena?
     Sluchilos' to,  chego Gleb ozhidal men'she vsego,  -  knyaz' emu poveril.  I
teper',  skazav "a",  on dolzhen govorit' dal'she,  govorit' pravdu,  kakoj by
gor'koj ona ni byla.
     - Pochti tysyacha let... U vas budet bol'shaya vojna.
     - |to ya  znayu.  Pechenegi davno bespokoyat nas svoimi nabegami,  i knyaz'ya
reshili pokonchit' s etim.
     - |to budut ne pechenegi.
     Oni nadolgo zamolchali. Knyaz', po trevozhnomu tonu Gleba pochuvstvovavshij,
naskol'ko ser'ezno to, chto on emu skazal, zhdal prodolzheniya, a Gleb vse nikak
ne mog zakonchit', ne nahodilos' nuzhnyh slov...
     - Gotovy li  vy  k  dlitel'noj osade?  Hvatit li  u  vas zapasov,  esli
ob容dinennye sily  russkih knyazej budut  razbity i  vrag  podojdet k  stenam
goroda, sumeete li vy proderzhat'sya hotya by do zimy?
     - Pojdem, ya tebe koe-chto pokazhu.
     Oni  vyshli  v  seni.  Dvoe  strazhej  neotstupno sledovali za  knyazem  v
neskol'kih shagah  pozadi.  Koridor zakonchilsya dozornoj galereej,  opoyasavshej
terem s vostochnoj storony. Otsyuda byl viden ves' Kitezh.

     Dlinnye ryady povozok,  zapryazhennye ezdovymi bykami i loshad'mi,  vezli v
gorod  osennij  urozhaj.   Vol'nozhivushchie toropilis'  do  nastupleniya  holodov
ukryt' svoe bogatstvo za  nadezhnymi stenami Kitezha.  Ot ozera tyanulo osennim
holodnym vetrom,  i  nevysokie volny  lizali derevyannyj nastil,  pokryvavshij
ves' trakt ot samogo Ostrovca do Nastoyashchego goroda.
     Gleb popytalsya bylo ih podschitat', no vskore sbilsya so scheta.
     - Skol'ko vy smozhete sobrat' voinov, esli pridet bol'shaya vojna?
     - Esli sobrat' voinov iz vseh dal'nih hutorov i  vol'nyh poselenij,  ne
men'she tridcati tysyach vstanut u etih sten.
     - Te,  chto idut na vas s  vostoka,  pohozhi na pyl',  nesushchuyusya vmeste s
vetrom. Ih sotni tysyach, i oni ne znayut poshchady. Deti, stariki - im vse edino.
Oni razoryat vashi goroda,  unichtozhat vashi posevy, otberut vashi zapasy, ugonyat
v rabstvo vashih zhen i docherej...
     Knyaz'  edva  sderzhal  zakipavshij gnev.  CHuzhezemec pytalsya zapugat' ego,
ego,  ch'i  voiny  desyatki  raz  otbrasyvali pechenegov  s  uzkogo  pereshejka,
soedinivshego nepristupnuyu krepost' ego ostrova s beregom.
     Slovno uslyshav ego mysli, mag skazal:
     - Te, chto idut s vostoka, - huzhe pechenegov. Ih ne ostanovyat vashi steny.
Ih slishkom mnogo, i oni slishkom golodny. Oni zhili vmeste so svoimi stadami i
teper',   pokinuv  ih,   ne  ostanovyatsya  ni  pered  kakoj  pregradoj.  Esli
ponadobitsya,  oni  vylozhat val vokrug tvoih sten telami svoih soplemennikov.
Oni ne znayut poshchady dazhe k samim sebe.
     - Kochevniki sami vsego lish' stado! Ne raz naletali s vostoka ih ordy i,
poprobovav nashih mechej, ubiralis' vosvoyasi.
     - |ti drugie,  i  teper' u nih poyavilsya vozhd',  sumevshij sobrat' vmeste
sotni razroznennyh kochevij.
     - V  Svetloyar-ozero vpadaet nemalo rek.  K nam prihodyat korabel'niki iz
samyh dal'nih predelov ot  varyagov i  Vizantii.  Nikto iz  nih ne slyshal pro
novogo hana. Pochemu ya dolzhen tebe verit'?
     Gleb  chuvstvoval  sebya  tak,  slovno  bespomoshchno  barahtalsya  v  styloj
tryasine.  Vse ego slova,  lyubye dejstviya -  vse natykalos' na  nepreodolimuyu
stenu.  Slovno samo ego zhelanie posporit' s prednachertaniem vremeni vyzyvalo
yarostnoe protivodejstvie.
     - No dazhe esli vse okazhetsya tak, kak ty govorish', esli ih dejstvitel'no
sotni tysyach, chto ya smogu sdelat' protiv takogo vojska?
     - Nuzhno ob容dinyat' knyazhestva,  sozdavat' edinuyu druzhinu -  u  nas takaya
druzhina nazyvaetsya armiej.  CHem  skoree vy  eto sdelaete,  tem bol'she shansov
hotya  by  vstretit'  protivnika dostojno,  i,  esli  povezet,  zaderzhat' ego
prodvizhenie k gorodu do zimnih holodov.
     Knyaz',  uzhe ne  skryvaya ni svoego gneva,  ni gorechi,  proiznes,  otvodya
vzglyad k dalekim holmam na severnoj storone Svetloyar-ozera:
     - Ty  eshche slishkom molod dlya maga,  dazhe dlya voina ty  slishkom molod,  a
est'  mudrost',  kotoraya  prihodit  k  cheloveku tol'ko  s  prozhitymi godami.
Nikogda ni  odin  glava  samogo  nichtozhnogo roda  ne  soglasitsya dobrovol'no
postupit'sya dazhe  maloj  chasticej vlasti.  Tol'ko siloj  ih  mozhno zastavit'
ob容dinit'sya.
     - Odnazhdy eto udalos' Vladimiru...
     - Na  eto  ushlo  slishkom  mnogo  let...  Slishkom  mnogo  krovi  rusichej
prolilos'  radi  togo  ob容dineniya.   My  vol'nye  lyudi,  my  privykli  zhit'
nezavisimo.  Tol'ko  esli  prihodit  sil'nyj  vrag,  nashi  plemena  nachinayut
ob容dinyat'sya, no togda, po bol'shej chasti, okazyvaetsya uzhe slishkom pozdno...
     Sejchas menya gnetet drugaya beda,  gorazdo bolee blizkaya.  ZHrebij pal  na
moyu doch',  i v konce goda ona dolzhna pokinut' moj dom. Manfrejm, nash drevnij
vrag,  zaberet ee v  svoj zamok v kachestve dani,  i bol'shego pozora ne znali
moi sediny...
     Gleb  vzdrognul,   slovno  pochuvstvoval  holodnoe  prikosnovenie  zmeya,
vypolzayushchego iz  kustov.  Gde-to  ochen'  daleko nad  morem vozniklo oshchushchenie
sveta.  Solnce eshche ne  uspelo probit'sya skvoz' tolshchu vody,  i  zarya spala za
chertoj gorizonta, no v storone vostoka uzhe zarozhdalis', poka eshche prizrachnye,
svetonosnye obrazy.
     Vremya  neumolimo sdvigalos' k  voshodu.  S  kazhdoj  sekundoj  ot  nashej
planety otdelyalis' plasty  proshlogo i  neuderzhimo unosilis' v  beskonechnost'
kosmosa...

     - A budushchee?  -  sprosil Golovasin.  -  Po etoj teorii poluchaetsya,  chto
budushchego net sovsem.
     - Budushchee voobshche uslovnoe ponyatie.  Ono nikogda ne  uspevaet nastupit'.
Ono  nastupit zavtra,  cherez  chas,  cherez  minutu,  a  kak  tol'ko prihodit,
stanovitsya nastoyashchim i  tut zhe prevrashchaetsya v proshloe.  Pomnite pesnyu:  "Mig
odin,  mezhdu proshlym i budushchim,  imenno on nazyvaetsya zhizn'" -  e etoj fraze
skryt  glubokij  filosofskij  smysl.   My  passazhiry  poezda,   stremitel'no
nesushchegosya k budushchemu,  no kartiny togo,  chto nahoditsya vperedi,  iz okna ne
vidno.
     - No  esli  krasnoe  smeshchenie -  eto  dvizhenie vremeni k  proshlomu,  to
budushchee,  to  samoe,  kotoroe eshche  ne  nastupilo,  s  prostranstvennoj tochki
zreniya, nahoditsya gde-to v centre planety.
     - Sovershenno verno.  Ono  i  dolzhno  nahodit'sya v  geometricheskoj tochke
centra.  I iz nee istekaet,  net,  ne reka, a beskonechno rasshiryayushchayasya sfera
vremen.
     - Narisovannaya vami kartina napomnila mne chem-to model' elektrona.
     - Tak i  dolzhno byt'.  Na kakom-to predele beskonechno maloe perehodit v
beskonechno bol'shoe.
     - Iz etogo sleduet, chto vremya obladaet volnovoj strukturoj. Vstavlennye
drug v druga rasshiryayushchiesya sfery i pustota mezhdu nimi...
     - Vy uhvatili samuyu sut'.
     - Interesno, kakim mozhet byt' period etoj volny?
     - S nashej,  chelovecheskoj,  tochki zreniya, on dostatochno velik. Dumayu, ne
men'she tysyachi let...


     Gleb lezhal na shirokih polatyah v gostevoj opochival'ne knyazheskogo terema.
Ot  pola priyatno pahlo nedavno vymytym dubom,  a  nad golovoj u  nego letela
dikovinnaya ptica-feniks,  raspisannaya krasnymi i  golubymi kraskami.  Kryl'ya
pticy  ohvatyvali ves'  potolok i  spuskalis' po  bokam oshtukaturennyh sten.
Esli dolgo vsmatrivat'sya v slozhnye uzory ee per'ev,  to mozhno bylo uvidet' v
ih prizrachnom kruzheve i  svetlyj berezovyj les Podmoskov'ya,  i  zabytye lica
davno umershih rodnyh...
     Za  oknami,  s  paradnoj  storony  ukrashennymi cvetnymi steklami,  a  s
chernogo dvora  zatyanutymi sushenym bych'im  puzyrem,  slyshalis' shagi  chasovyh,
snizu, ot vneshnih sten goroda, inogda doletala pereklichka dozornyh.
     Za dver'yu v koridore vremya ot vremeni tozhe slyshalis' shagi strazhi i zvon
oruzhiya.
     Kazhetsya,  knyaz'  sdelal vse  neobhodimoe,  chtoby  ne  lishit'sya obshchestva
svoego dragocennogo gostya.
     Vladislav okazalsya namnogo umnee togo urovnya,  kotorym, v predstavlenii
Gleba,  dolzhen byl obladat' chelovek,  rodivshijsya v trinadcatom veke. Pohozhe,
on zagnal sebya v lovushku sobstvennoj otkrovennost'yu.
     S  drugoj  storony,   ne  vechno  zhe  on  budet  pol'zovat'sya  knyazheskim
hlebosol'stvom. Neobhodimo bylo kak-to opredelit'sya, najti sobstvennoe mesto
v  etom mire.  Arkadij Dimitrievich vo  vremya toj strannoj verbovki v  Moskve
skazal,  chto on dolzhen budet projti obuchenie na baze kosmodesantnikov.  Esli
Vladislav ne oshibsya,  to baza,  skoree vsego,  nahoditsya v  Anavarskom lesu,
odnako  ego  nikto  ne  vstretil  i  on  ne  poluchal  nikakogo  special'nogo
predpisaniya.  Poka chto  on  byl  polnost'yu predostavlen sam  sebe i,  chestno
govorya, ne slishkom predstavlyal, chto emu s etoj svobodoj delat'.
     V  tereme bylo teplo,  spokojno i uyutno.  Nikogda on ne lyubil i ne znal
uyuta, a pokoj schital udelom starikov i takih, kak on, invalidov... On tut zhe
oborval sebya.  Trudno  srazu  privyknut' k  stol'  stremitel'no izmenivshejsya
zhizni, k vozvrashchennomu zdorov'yu.
     "Vot voz'mu i ostanus' zdes' navsegda",  -  provorchal Gleb,  ni k komu,
sobstvenno,  ne obrashchayas'.   No chej-to golos,  ves'ma pohozhij na tot, chto on
slyshal v peshchere, neozhidanno proiznes pryamo v ego golove:
     "Nu, nu - a tatary mezhdu tem uzhe perepravilis' cherez Kalku..."
     Sekundu  on   lezhal  nahmurivshis'.   S   etim  golosom  ne   meshalo  by
razobrat'sya...   Pochemu  on  poyavlyaetsya  tol'ko  v  minuty  rasslablennosti,
predshestvuyushchie snu?  Mozhet byt',  potomu chto  v  etot moment ego mozg kak by
raskryvaetsya,   stanovitsya  bezzashchitnee  i   bol'she  podverzhen  postoronnemu
vozdejstviyu?
     Hotelos' by emu znat', otkuda idet etot golos...
     On  nashchupal svoyu  nevidimuyu ladanku,  i  ona  pokazalas' emu  neskol'ko
teplee obychnogo,  no polnoj uverennosti v etom ne bylo. V konce koncov mysli
vnov' vernulis' k nasushchnym problemam.
     Tatary...  Trudno poverit',  chto skazochnomu miru, okruzhavshemu ego v eti
minuty, otpushchen takoj  korotkij srok, no, pohozhe, nikuda ot etogo ne det'sya,
esli by on mog eto izmenit'...
     Na  dolyu  mgnoveniya shal'naya  mysl'  rodilas' v  ego  golove:  ispravit'
istoricheskuyu nespravedlivost',  vooruzhit' druzhinu knyazya esli ne sovremennym,
to  hotya by  starinnym porohovym oruzhiem -  naverno,  eto  bylo by  pod silu
mestnoj tehnologii.  Kuznicy u nih neplohie, est' zhelezo, znachit, najdutsya i
selitra,   i  sera...  Vooruzhit'  i  protivopostavit'  dikim  stepnym  ordam
sovremennyj strelkovyj batal'on...
     I,  naverno, ne poslednyuyu rol' v etih shal'nyh myslyah sygral mel'knuvshij
na galeree devichij siluet...  Esli by Gleb reshilsya na eto, on stal by pervym
chelovekom u knyazya, i knyazheskaya doch'...
     - Gleb!  - nastojchivo proiznes vse tot zhe golos. On ne vypustil obrazok
iz svoej ruki i na etot raz opredelenno pochuvstvoval, chto v moment poyavleniya
golosa doshchechka stala teplee.  -  Glavnaya problema sovsem ne  v  tatarah.  Ne
zabyvaj o Manfrejme i o tom, chto ty reshil pomoch' Bronislave.
     - Da kto on takoj, etot Manfrejm? - sprosil on v pustotu, ne nadeyas' na
otvet. No otvet prishel.
     - Manfrejm -  magistr ochen' drevnego ordena,  ob容dinivshego v  sebe vse
zlye sily.  Segodnya on yavlyaetsya fakticheskim, hotya i tajnym vlastitelem etogo
mira.  |to  imenno on  upravlyaet nashestviem tatar.  Ego emissary snabzhayut ih
zolotom i  oruzhiem,  ukazyvayut naibolee dostupnye puti proniknoveniya v glub'
strany, razobshchayut druzhiny rusichej, ssoryat mezhdu soboj knyazej.
     - Dlya chego emu eto nuzhno?
     - Vo   vremya  krovavogo  haosa  vsegda  legche  grabit',   a   zoloto  -
edinstvennaya strast' etogo mogushchestvennogo demona.
     - CHto zhe ya mogu s etim sdelat'?
     - Odin ty  nichego ne  sdelaesh',  ty dolzhen najti zdes' silu,  sposobnuyu
protivostoyat' Manfrejmu.  Tol'ko na kosmicheskoj baze est' oruzhie,  sposobnoe
probit'sya skvoz' zashchitu ego CHernogo zamka.
     Vdrug Gleb pochuvstvoval,  kak holodeet ot straha.  Kto on takoj,  chtoby
brat'  na  sebya  chudovishchnuyu otvetstvennost',  otkuda  emu  bylo  znat',  chem
obernetsya podobnoe vmeshatel'stvo dlya soten tysyach lyudej zdes' zhivushchih?
     I otkuda emu,  v konce koncov,  znat', kto na samom dele upravlyaet etim
tainstvennym golosom?
     - Vot i  nachni so  sbora informacii.  Ee ty tozhe najdesh' v  komp'yuterah
kosmicheskoj bazy. Lezha na etih teplyh polatyah, ty nichego ne uznaesh' i nichego
ne smozhesh' izmenit'.
     Poslednyaya mysl' pokazalas' emu besspornoj.  Gleb otnosilsya k toj redkoj
porode  lyudej,   u   kotoryh  prinyatoe  reshenie  vyzyvaet  pochti  mgnovennoe
voploshchenie v dejstvii.
     On besshumno podnyalsya, podoshel k oknu i ostorozhno vyglyanul naruzhu.

     Bronislava ne  mogla zasnut' s  toj  samoj minuty,  kak  ushli sluzhanki.
Vnizu  vo  dvore  propeli pervye petuhi,  maslo  v  svetil'nike vygorelo,  i
golubovatyj ogonek na ego fitile,  mignuv paru raz,  pogas, napolniv gornicu
edkim zapahom gari.
     Strannyj dar,  peredannyj ej  ot  materi,  nikogda eshche ne  proyavlyalsya s
takoj siloj,  kak  v  etu noch'.  Ona predchuvstvovala bedu,  ona videla ee  v
obraze severnogo okeana,  v kotorom odnazhdy chut' ne utonul ih strug, slishkom
daleko zabravshijsya za  predely rodnogo kraya.  Togda  kormchemu udalos' spasti
ih, no teper' spaseniya ne bylo...
     Ledyanye volny shli s vostoka,  iz dalekih stepej, v kotoryh nikto ne zhil
s teh por,  kak druzhiny Svyatoslava vybili ottuda hazar.  Volny smyvali celye
goroda i,  okrashivayas' krov'yu rusichej,  podbiralis' vse blizhe k  ee  rodnomu
domu.
     Kakim-to obrazom s etoj nevidannoj dosele bedoj byl svyazan ih vcherashnij
gost'.  Ona nikak ne mogla ponyat', v chem sostoyala ego rol'. On bezhal vperedi
nesushchihsya po stepi voln,  to li ubegaya ot nih,  to li, naoborot, prokladyvaya
put' bede...
     Videnie tusknelo,  razmyvalos', zatem vnov' obretalo chetkost'. I kazhdyj
raz  ona  okazyvalas' ryadom s  nim,  v  bessmyslennoj,  izmatyvayushchej popytke
ubezhat' ot razgnevannogo okeana...
     CHto  zhe  vse  eto  znachilo?  Kak  mogla  ona  okazat'sya  ryadom  s  etim
chuzhezemcem,  vozmozhno,  prinadlezhavshim k  tainstvennym magam  iz  Anavarskih
lesov, otnosyashchihsya k rusicham kak k nizshim sushchestvam?
     Ona vstala,  podoshla k oknu.  CHerez kusochki cvetnyh vizantijskih stekol
predrassvetnyj les  na  beregu  Svetloyar-ozera  kazalsya  nenastoyashchim.  Mysli
Bronislavy uporno vozvrashchalis' k  neobychnomu gostyu,  poyavivshemusya v ih dome.
Za te neskol'ko mgnovenij na galeree,  kogda on pojmal ee vzglyad, ona mnogoe
uspela  ponyat'  -  eto  tozhe  bylo  chast'yu  neobychnogo  materinskogo dara  -
mgnovennoe bezoshibochnoe oshchushchenie vnutrennej chelovecheskoj sushchnosti.
     Govorili,  chto darom predvideniya obladayut lish' ved'my - ee mat' ne byla
ved'moj... Hotya tolkom nikto ne znal, chto soboj predstavlyayut ved'my.
     Ih gost' ne pohodil na muzhchin ee plemeni. V nem skopilos' mnogo gorechi,
toski i  kakoj-to  neprikayannoj zabroshennosti,  no  sovershenno ne  bylo zla.
Bezgranichnoe izumlenie zametila ona v  ego vzglyade.  On  slovno zabludilsya v
chuzhom lesu i  smotrel na  nee s  voshishcheniem i  radost'yu,  kak na  nezhdannyj
ogonek na temnoj doroge... Neosoznanno i neodolimo v nej zarozhdalos' zhelanie
pomoch' emu.
     Ego opochival'nya -  na  drugoj polovine terema,  vozmozhno,  on sejchas ne
spit,  stoit  tol'ko  pozvat' SHagaru...  SHagaru dazhe  ne  obyazatel'no zvat'.
Inogda on  ugadyvaet ee  zhelaniya bez vsyakogo zova...  Ona s  gnevom oborvala
sebya.  Kakie tol'ko mysli ni prihodyat v golovu nochnoj poroj, kogda son bezhit
ot glaz i kazhetsya, voobshche ne nastupit rassvet... No chto eto?
     Na galeree poslyshalsya zvon oruzhiya i  kriki dozornyh.  Vspyhnuli fakely.
Dom,  vsegda gotovyj k otrazheniyu vraga, mgnovenno prosnulsya. Dvor napolnilsya
mechushchimisya  vooruzhennymi lyud'mi,  i  v  etoj  sumatohe  uzhe  nevozmozhno bylo
opredelit', chto, sobstvenno, proizoshlo.
     Reshenie pokinut' gostepriimnyj knyazheskij terem i razyskat' v Anavarskom
lesu  bazu  kosmicheskih desantnikov okazalos' ne  tak-to  prosto voplotit' v
zhizn'.
     Gleb  ni  na  sekundu ne  somnevalsya,  chto  strazhe prikazano sledit' za
kazhdym ego shagom, i potomu proyavlyal maksimal'nuyu ostorozhnost'.
     Do nizhnej galerei,  opoyasyvavshej terem knyazya s vostochnoj storony,  bylo
metra chetyre.  Gleb ponyal,  chto emu ponadobitsya verevka.  Esli opustit'sya ot
okonnogo perepleta na  rukah,  a  zatem prygnut' -  shum  udara o  derevyannyj
nastil  navernyaka privlechet vnimanie  dozornyh.  Rasstoyanie mezhdu  patrulyami
neveliko,  no  vse zhe minuty chetyre u  nego budet.  |togo dostatochno,  chtoby
spustit'sya vniz. Esli on najdet verevku.
     Nuzhno bylo chto-to  pridumat'.  Skamejki,  idushchie vdol' sten,  nakryvali
medvezh'i shkury.  Odnoj hvatilo by dlya izgotovleniya prochnoj stropy,  no shkuru
nechem razrezat'...
     Gleb vnimatel'no osmotrel komnatu. Esli zdes' kogda-to i viselo oruzhie,
ukrashavshee steny,  to  k  poyavleniyu gostya  ego  ubrali.  V  konce koncov emu
udalos' ispol'zovat' vmesto nozha ostryj kraj odnogo iz svetil'nikov, i cherez
neskol'ko minut on uzhe visel nad stenoj doma.
     Brevenchatye kladi  davali  neplohuyu oporu  dlya  nog,  a  tolstaya  lenta
medvezh'ej shkury ne skol'zila v rukah. |to pozvolilo emu propustit' pod soboj
ocherednoj patrul' i pri etom ostat'sya nezamechennym.
     CHerez  neskol'ko minutu on  uzhe  stoyal  na  derevyannom nastile.  Dver',
vyhodivshaya  na  galereyu,   okazalas'  nezapertoj.  Naverno,  eyu  tol'ko  chto
vospol'zovalsya dozornyj.
     Gleb  ploho  predstavlyal  sebe  raspolozhenie  komnat,   no  reshil,  chto
spuskat'sya na nizhnij etazh luchshe vsego po vnutrennim lestnicam -  tak u  nego
bylo bol'she shansov vybrat'sya iz doma nezamechennym.
     Tiho  i  temno bylo  v  knyazheskom dome  v  etot predrassvetnyj chas.  Iz
koridora nizhnego etazha  edva  probivalsya otsvet maslyanyh fonarej,  i  v  ego
nevernyh  blikah  po  stenam  dvigalis' strannye teni,  zhivushchie  sobstvennoj
zhizn'yu.  Vot odna iz  nih,  otorvavshis' ot steny,  brosilas' Glebu pod nogi.
Myagkij  udar,  i  ten'  tut  zhe  ischezla.  Emu  s  trudom  udalos' sohranit'
ravnovesie, no v sleduyushchuyu minutu udar povtorilsya s drugoj storony.
     Raskatistyj skripuchij smeh, slovno nadtresnutyj kolokol'chik, prokatilsya
vdol' koridora,  i  kto-to  malen'kij,  rostom chut' bol'she koshki,  shmygnul v
priotkrytuyu dver', proshamkav pered tem, kak skryt'sya:
     - Udrat' nadumal, geroj? Nehorosho, odnako!
     Gleb byl  uveren,  chto dver',  za  kotoroj skrylsya chelovechek v  krasnyh
shtanah,  priotkryta,  poka v  yarosti ne  rvanul ee  na sebya i  ne ubedilsya v
prochnosti zasova.
     Dom mezhdu tem prosnulsya,  vo dvore poslyshalis' kriki,  zvon oruzhiya,  po
koridoru za povorotom topali desyatki nog, ego hvatilis' ran'she, chem on uspel
vybrat'sya naruzhu.
     Vozmozhno,  potomu,  chto  za  dver'yu  emu  pochudilsya znakomyj  skripuchij
smeshok,  a  mozhet,  ottogo,  chto s  minuty na minutu v  koridore dolzhny byli
poyavit'sya vooruzhennye lyudi i nuzhno bylo kuda-to skryt'sya,  Gleb snova rvanul
zakrytuyu dver'.  Na  etot raz  zasov ne  vyderzhal.  Otletela shchekolda,  dver'
raspahnulas'.
     Pryamo pered nim stoyala bosaya devushka s raspushchennoj kosoj,  okutavshej ee
do  samyh  pyat  svetlym oblakom volos.  Tolstaya holshchovaya rubashka,  takaya  zhe
dlinnaya, kak ee volosy, polnost'yu skryvala figuru.
     On mgnovenno uznal ee, kak tol'ko sinie glaza, v kotoryh teper' plyasali
l'dinki, obdali ego volnoj holoda.
     - U  nas gosti ne shastayut nochami po domu!  Tebya ub'yut,  esli zastanut v
etot chas v moej opochival'ne! - Slovno on znal, chto ona stoit za etoj dver'yu,
slovno narochno vlomilsya v ee komnatu.
     V  otvet on  lish' bespomoshchno pozhal plechami,  po-prezhnemu ne  dvigayas' s
mesta.  SHum priblizhalsya teper' s  obeih storon koridora,  i  Glebu pochemu-to
stalo vse ravno, chto s nim budet cherez minutu, lish' by dlilos' i dlilos' eto
nemyslimoe mgnovenie, polnoe strannogo ocharovaniya.
     - Da vojdi zhe ty nakonec, raz uzh slomal moyu dver'!
     I, s neozhidannoj siloj shvativ ego za ruku, ona bukval'no vtashchila Gleba
v komnatu.
     SHCHelknul zasov,  i tol'ko teper' Gleb soobrazil, chto on vovse ne sloman,
kto-to  nevidimyj snova naglo hihiknul v  uglu,  hotya v  komnate,  krome nih
dvoih, opredelenno nikogo ne bylo i knyazhna, pohozhe, nichego ne uslyshala, hotya
pochemu-to ne udivilas' celomu zasovu.
     - Podozhdi, ya odenus'.
     Ona  proshla k  al'kovu,  zadernula plotnuyu zanavesku.  I  poka  shurshala
nevidimaya tkan',  slovno lilas' voda v  ruch'e,  on  stoyal stolbom,  podpiraya
dver',  ne  reshayas'  dazhe  sdvinut'sya  s  mesta.  I  odnovremenno sovershenno
mehanicheski otmechaya pro sebya desyatki melochej,  lishnij raz napominavshih emu o
meste, v kotorom on ochutilsya.
     Serebryanyj greben' na  skamejke,  ukrashennyj izumrudami takoj velichiny,
kakih emu ne prihodilos' videt' dazhe v  kino.  Nadkushennoe yabloko na zolotom
podnose, odeyalo iz dragocennogo kun'ego meha, nebrezhno broshennoe na lavku, i
gor'kovatyj aromat  astr,  doletavshij iz  priotkrytogo okna  vmeste s  shumom
osennego dozhdya.
     |to byli te samye melochi,  kotorye potom, mnogo let spustya, vpletutsya v
kartinu vospominanij,  ozhivlyaya i podderzhivaya ih v pamyati. Ruka, k kotoroj za
minutu do  etogo ona prikosnulas',  vse eshche hranila zhar ee  ruki i  pamyat' o
neozhidannoj sile...  Naverno,  devushka umela obrashchat'sya ne tol'ko so spicami
dlya pleteniya kruzhev.
     Nakonec ona  pokazalas' iz-za  zanaveski.  Kosu Bronislava zapletat' ne
stala,  a lish' skrepila volosy serebryanym kovanym obruchem. V ee glazah, dnem
sinih, a sejchas glubokih i temnyh, kak dva kolodca, otrazhalos' plamya svechej.
Goluboj   sarafan,   nebrezhno  peretyanutyj  poyasom,   byl   vytkan   luchshimi
vizantijskimi masterami,  no Glebu on pochemu-to napomnil specovku, v kotoroj
molodaya devchonka,  priehavshaya iz podmoskovnoj derevni, ubirala ulicu pod ego
oknom.
     - Mne pokazalos', zasov na dveri byl sloman?
     Vse muzhchiny odinakovye.  Oni vsegda zadayut glupye voprosy. Im pochemu-to
ochen' vazhno vse rasstavit' po svoim mestam.  Odnako ona tozhe hotela yasnosti,
dlya  togo  i  vospol'zovalas' uslugami SHagary,  a  potomu,  v  svoyu ochered',
sprosila:
     - Ty v samom dele prishel iz Anavarskogo lesa?
     - Net.  YA ob座asnyal tvoemu otcu... Kazhetsya, on menya ponyal. Mozhet byt', i
ty pojmesh'?  YA ne znayu,  kto zhivet v Anavarskom lesu, o kotorom vy vse vremya
govorite.  No  gde-to zdes' dolzhna byt' kosmicheskaya baza...  Baza iz drugogo
vremeni. Vremya otnositel'no, eto u nas davno ustanovili, nu vot ya i...
     - Zabludilsya? - popytalas' ona podskazat' nuzhnoe slovo.
     - Pozhaluj,  mozhno i tak skazat'. Vo vsyakom sluchae, ya ne sobiralsya v vash
gorod, dazhe ne predpolagal, chto on sushchestvuet.
     - V tvoem mire ne slyshali o nas?
     - Ne to chtoby sovsem ne slyshali, pro vas dazhe slozhili krasivuyu legendu.
No za tysyachu let malo chto sohranilos'...
     - Tysyacha let? Tak daleko?
     Pochemu ona ne udivilas', pochemu ne sprosila: "Tak dolgo?"
     V  koridore naprotiv ih  dveri  v  kotoryj  uzh  raz  prozveneli dospehi
druzhinnikov, i snova vse stihlo.
     - Oni ne uspokoyatsya,  poka ne najdut tebya.  Oni znayut,  chto ty zdes', v
dome.  Po mostu, mimo zastavy, dazhe mysh' ne probezhit nezamechennoj. Ty hochesh'
ujti?
     - YA hotel by pomoch' vam.  YA znayu,  kakoe ogromnoe bedstvie obrushitsya na
tvoj gorod,  na ves' tvoj narod...  YA hotel by pomoch' vam,  no poka ne znayu,
kak eto. sdelat'. Vozmozhno, na baze ya uznayu bol'she, togda ya vernus'.
     On  govoril  iskrenne.  Ona  vnov'  ostro  oshchutila  ego  odinochestvo  i
rasteryannost'. I eshche neponyatnuyu silu, ishodivshuyu ot nego.
     - Hochesh', ya pomogu tebe vyjti za steny?
     - Tam strazha, ne zhenskoe eto delo. I chto budet potom, kogda oni uznayut?
     - Oni ne uznayut. U menya est' svoya lodka. I ya umeyu otvodit' vzglyad.
     - Kak eto?
     - Posmotri na menya.
     I ona vdrug ischezla, chtoby cherez sekundu poyavit'sya u nego za spinoj.
     - Vidish', kak prosto.
     - U nas tak ne umeyut...
     Vpervye ona  ulybnulas',  i  ulybka  preobrazila ee  lico.  Na  sekundu
ischezla  postoyannaya glubokaya pechal'  vo  vzglyade,  slovno  iznutri ee  glaza
otrazili zvezdnyj svet.
     - Nu,  u  nas  tozhe  eto  umeyut ne  vse,  i  esli otec uznaet,  mne  ne
pozdorovitsya.

     Podzemnyj hod shel ot  knyazheskogo terema do  samoj pristani.  Dvazhdy oni
prohodili storozhevye posty,  i Gleb ves' napryagalsya, gotovyas' otrazit' ataku
i  zashchitit'  bezzabotno  shagayushchuyu  vperedi  devushku.   No,   kak  i  obeshchala
Bronislava, strazhniki ne zametili ih.
     SHel dolgij severnyj dozhd'.  Osen',  slovno bol'shaya nahohlivshayasya ptica,
prisela na zemlyu Kitezha. No do nastoyashchih holodov bylo eshche daleko.

     Oni stoyali u malen'koj lodochki.  Pora bylo proshchat'sya, no u Gleba vse ne
nahodilos' dlya etogo slov. Skazat': "YA vernus', ya hochu tebya videt' snova..."
 Kakoe on  imel  pravo na  eti  slova,  hotya  oni  i  byli  pravdoj?  On  ne
rasporyazhalsya soboj.  On byl chuzhim v etom mire.  Po bol'shomu schetu, on voobshche
ne  imel prava zdes' nahodit'sya.  I  on  ne  znal,  udastsya li emu vypolnit'
obeshchanie vernut'sya syuda,  no  ponimal,  chto  sdelaet vse ot  nego zavisyashchee,
chtoby otvesti bedu ot etogo goroda, ot etoj devushki...
     - YA postarayus' vernut'sya,  - progovoril on tak tiho, chto i sam pochti ne
uslyshal sobstvennyh slov.
     V predrassvetnoj tishine ozero merno dyshalo u ih nog kak zhivoe sushchestvo.
Nevidimoe,  ono ugadyvalos' v prostranstve po redkim vspleskam voln i zapahu
preloj  drevesnoj listvy,  prinesennomu vetrom  s  dalekogo berega  zapadnoj
storony.
     - Tebe pora,  -  skazala ona prosto i vdrug sama pocelovala ego v suhie
rastreskavshiesya guby,  slovno byli skazany vse sokrovennye slova, slovno ona
znala o  nih  eshche do  togo,  kak oni uspevali oformit'sya v  nem v  osyazaemye
obrazy. Da, sobstvenno, tak ono i bylo.
     Lodka dolgo plyla v  holodnom prostranstve ozera,  i  vse  eto vremya on
videl  devichij  siluet  u  temnoj  krepostnoj steny,  razrezavshej svetleyushchij
gorizont na  vostoke.  Tochno  takim,  kakim  videl  ego  v  svoej moskovskoj
kvartire na derevyannoj doshchechke poslednej stranicy Vlesovoj knigi.


     Polkovnik Lev  Konoplyannikov,  nevysokij lysovatyj muzhchina let  soroka,
vyglyadel ustalym  i  razdrazhennym.  On  rukovodil uchebnoj bazoj  kosmicheskih
desantnikov na Zemle-2  chetvertyj god.  I  vse eto vremya dela shli vse huzhe i
huzhe.  Nachat' s  togo,  chto transport s novymi obrazcami vooruzhenij tak i ne
pribyl.  Da i novobrancy poyavlyalis' vse rezhe.  V konce koncov,  centr voobshche
mozhet zakryt' bazu. Zemlya-2 raspolagalas' v storone ot zvezdnyh trass.
     Komandovanie ne  likvidirovalo bazu do  sih  por  lish' potomu,  chto  ne
zhelalo okonchatel'no utratit' kontrol' nad etim uchastkom kosmosa.
     V  ego  vozraste perspektiva ujti  v  otstavku oznachala konec kar'ere i
zhalkoe prozyabanie na  nishchenskuyu voennuyu pensiyu v  kakom-nibud' iz  okrainnyh
mirov.
     Konoplyannikov razdrazhenno otbrosil papku s  ocherednym otchetom,  otoslal
ad座utant-androida i  povernulsya k  nenavistnomu komp'yuternomu selektoru,  na
kotorom zazhglas' knopka ocherednogo vyzova.
     - Nu, chto tam eshche?
     - YArovcev chas nazad pokinul Kitezh.
     - |to novobranec s Zemli-1?
     - Tak tochno, ser.
     Konoplyannikova dovodili  do  beshenstva  beskonechnye "ser",  vstavlyaemye
mashinoj posle kazhdoj frazy,  no on nichego ne mog s etim podelat' -  izmenit'
programmu komp'yutera,  sostavlennuyu kakim-to svihnuvshimsya anglichaninom, bylo
ne v ego kompetencii.
     - Horosho.  Vvedite v  zashchitnoe pole dannye YArovceva.  Pust' ego  primet
serzhant Viks. V shestnadcat' tridcat' - ko mne.
     - Slushayus', ser!
     - Kogda-nibud' ya  najdu togo,  kto  sdelal etu programmu!  -  provorchal
polkovnik, otklyuchayas'.

     Gorod postepenno otdalyalsya,  i vskore predutrennyaya polosa tumana skryla
ot  Gleba malen'koe svetloe pyatnyshko na beregu.  Tol'ko guby vse eshche hranili
vkus ee poceluya...
     On  greb kak vo sne.  Kitezh,  vozvyshavshijsya nad ozernoj polosoj tumana,
kazalsya paryashchim v  vozduhe.   Vse stalo nereal'no,  zybko,  kak chasto byvaet
pered   novym   povorotom  dorogi,   kogda   ocherednoj  plast  nashej  zhizni,
otdelivshis', kak suhaya cheshuya, unositsya proch' poryvom vstrechnogo vetra.
     Nakonec lodka utknulas' v  pribrezhnyj ples Svetloyar-ozera.  Rassvet uzhe
nastupil.  Pogoni za  nim ne bylo,  i  Gleb postepenno smirilsya s  tem,  chto
vnov' ostalsya odin; v konce koncov, k etomu emu ne privykat'.
     V  Kitezhe on  vse  vremya chuvstvoval sebya chuzhim i  sejchas ispytyval dazhe
nekotoroe oblegchenie. Vse bylo by sovsem prosto, esli by ne Bronislava.
     Vlevo, pochti do samogo pereshejka, vedushchego k Kitezhu, tyanulas' svyashchennaya
dubrava,  primykavshaya k  Anavarskomu lesnomu massivu.  V eti rannie chasy les
uzhe napolnilsya shchebetom ptic i voznej kakih-to melkih zhivotnyh.
     Nichego pohozhego na  uchebnuyu bazu  Gleb  po-prezhnemu ne  videl,  hotya do
krestika na  ego  karte,  sostavlennoj po  opisaniyam Vladislava,  ostavalos'
vsego metrov pyat'sot.
     Les  pochti srazu zhe  somknulsya za  spinoj,  kak  tol'ko Gleb  otoshel ot
berega.  Vozdelannye  polya,  otdel'nye  hutora  i  dorogi,  soedinyavshie  ih,
ostalis'  s   protivopolozhnoj  storony  ozera.   Rusichi  staralis'  izbegat'
svyashchennoj roshchi,  s teh por kak poyavilis' magi,  hotya ran'she zdes' nahodilos'
urochishche Dazhboga.
     Solnce nakonec podnyalos' nad vershinami derev'ev, i ego luchi, probivshis'
skvoz' listvu, zastavili ee vspyhnut' sotnyami hrustal'nyh ogon'kov, napolniv
kazhduyu kapel'ku utrennej rosy vnutrennim zhidkim ognem.
     Derevo,  kotoroe  privleklo  vnimanie  Gleba,  odinoko  stoyalo  posredi
solnechnoj polyany,  useyannoj cvetami, porosshej nekoshenymi travami, sposobnymi
ukryt' cheloveka i napoit' ego svoim durmanyashchim aromatom.
     Iz  krony  dereva  donosilsya  kakoj-to  ochen'  tihij,  melodichnyj zvuk.
Zaintrigovannyj, Gleb, izmeniv svoj marshrut, podoshel blizhe.
     Teper'  zvuk  stal  gromche,  on  napominal zvon  kolokol'chika i  slovno
rassypalsya po polyane krohotnymi pryguchimi zajchikami.  Kogda Gleb podoshel eshche
blizhe,  vetvi tochno sami soboj razdvinulis',  otkryvaya ego  vzoru vnutrennyuyu
chast' krony.  Tam,  v  glubine,  v  vekovoj teni,  chto-to bylo,  chto-to edva
ulovimoe,  kak poludennaya ten',  chto-to  uskol'zayushchee,  sushchestvuyushchee lish' na
grani chelovecheskogo vospriyatiya. I vdrug yasnyj tihij golos sprosil:
     - Zachem ty prishel, Gleb, tebe chto-nibud' nuzhno?
     - Kto ty?
     - YA Dafna, duh svyashchennoj roshchi.
     - Razve ty sushchestvuesh' na samom dele?
     Kto-to  zasmeyalsya tam,  naverhu,  slovno prozvonil eshche  odin  malen'kij
kolokol'chik.
     - Ty mozhesh' predskazyvat' sud'bu?
     - Tol'ko tu ee chast', kotoraya kasaetsya dvoih.
     - Togda skazhi,  Dafna,  chto nas zhdet,  budem li  my vmeste s  toj,  chto
otdelena ot menya beskonechnoj cheredoj let?
     - Ty ved' hotel sprosit' ne ob etom. Ty hotel znat', imeesh' li pravo na
etu lyubov'?
     Gleb stoyal,  opustiv golovu,  kak osuzhdennyj,  ozhidayushchij okonchatel'nogo
prigovora.
     - Vremya ne imeet znacheniya. Tol'ko ty sam mozhesh' dat' otvet. Sprosi svoe
serdce...  A chto kasaetsya ostal'nogo...  Budushchee tumanno,  ono tak daleko ot
menya... No vse zhe ya vizhu ogromnyj zal, zapolnennyj kartinami, druguyu, no vse
tu  zhe zhenshchinu,  polozhivshuyu ruku na tvoe plecho...  No do etogo krov',  mnogo
krovi i t'my!
     Slovno ispugavshis' sobstvennogo predskazaniya,  Dafna zamolchala. Zashumel
veter,  pereputal listvu i vetvi klena,  lik Dafny ischez v kipenii listvy, i
smolk ee golos.
     Gleb dolgo eshche stoyal na etom meste,  opustiv golovu,  i dumal o mire, v
kotorom ne ostalos' ni leshih,  ni domovyh,  ni rusalok - nikogo ne ostalos'.
Tol'ko v skazkah oni vyzhili, tol'ko deti v nih eshche veryat.
     - Naverno,  v etom prichina. Oni ne mogut zhit' bez very. A vy? Kak zhe vy
bez nih? - sprosil tihij golos, idushchij iz ego ladanki.
     - Da,  ya  ponimayu.  Bezverie mozhet ubit' dazhe Boga.  A my privykli.  My
pridumali sebe vzamen zheleznyh bogov.
     Dal'she Gleb poshel medlenno, slovno sovsem perestal speshit'.
     Dubovye roshchi prozrachny,  i vse zhe pregradu on zametil lish' togda, kogda
do nee ostavalos' ne bol'she metra.
     Mezhdu   dvumya   derev'yami   chto-to   blestelo,   kakaya-to   serebristaya
poluprozrachnaya plenka.  Uvidet' ee  mozhno bylo tol'ko pri  opredelennom ugle
zreniya.
     Proveryaya sebya,  on  protyanul ruku i  ne  oshchutil nikakogo soprotivleniya,
chast' ruki, pogruzhennaya v eto holodnoe serebro, stala nevidimoj.
     Naverno,  eto bylo to,  chto on iskal. Slovno nuzhdayas' v podderzhke pered
poslednim shagom v  neizvestnoe,  on  oglyanulsya,  no  ni  malejshego nameka na
polyanu s klenom,  skryvavshim hozyajku roshchi,  on ne uvidel.  Les shumel rovno i
bezrazlichno.
     Nabrav polnuyu grud' vozduha,  tochno pered pryzhkom v  vodu,  Gleb shagnul
vnutr' nevidimoj pregrady i srazu zhe ochutilsya v drugom mire...
     Teper'  on  stoyal  na  uhozhennoj sadovoj dorozhke,  vylozhennoj graviem i
vedushchej k uyutnomu domiku. Za nim vidnelsya eshche celyj ryad kottedzhej, utopayushchih
v  cvetushchih sadah.  Durmanyashchij aromat cvetov,  sovershenno ne svojstvennyj ni
etomu mestu, ni vremeni goda, visel v vozduhe.
     Podavlennyj neozhidannym i  slishkom  rezkim  perehodom,  Gleb  ne  srazu
zametil ryadom s  soboj cheloveka nevysokogo rosta,  v svetlo-korichnevoj forme
bez pogon i znakov otlichiya.
     - Pozdravlyayu s pribytiem.  - Serzhant Viks tak i ne podal emu ruki. - My
vas davno uzhe zhdem.

     Sama  baza,  raspolozhennaya za  kol'com  zhiloj  zony,  pokazalas'  Glebu
malen'koj, vozmozhno, potomu, chto on ozhidal chego-to grandioznogo.
     Posle zashchitnogo shlyuza,  soedinyavshego zhiluyu zonu  s  central'noj chast'yu,
Gleb,  po-prezhnemu  soprovozhdaemyj molchalivym  Viksom,  ochutilsya  na  ulicah
sovremennogo poselka,  neskol'ko bolee strogogo, chem kottedzhi zhiloj zony, no
vse zhe nikak ne ukladyvayushchegosya v predstavleniya Gleba o voennom gorodke.
     Celostnost'   vpechatleniya  narushalas'   lish'   gromadoj   Centropul'ta,
podderzhivayushchego svyaz',  kak  ob座asnil emu serzhant,  so  sta soroka planetami
Svobodnoj Federacii.
     Na  lice serzhanta v  otvet na lyuboj vopros novichka totchas zhe poyavlyalas'
slovno prikleennaya i neskol'ko neestestvennaya ulybka.
     - V shestnadcat' tridcat' vam naznachen instruktazh u nachal'nika bazy, tam
vse i uznaete.
     Do vizita k polkovniku oni uspeli poobedat' v kursantskoj stolovoj. Zal
okazalsya sovsem malen'kim,  mest na desyat'. Krome nih zdes' nikogo ne bylo -
dazhe oficianta.
     Eda  poyavilas' v  centre stola iz  lyuka,  kak tol'ko Viks nazhal knopku.
Serzhant poyasnil, chto u kazhdoj rabochej trojki svoe raspisanie. Gleb ne sovsem
ponyal,  chto oznachaet termin  "rabochaya trojka", no utochnyat' ne stal, ne zhelaya
vnov' uslyshat' standartnyj otvet.
     Obed sostoyal iz kakih-to kubikov i past, pohozhih na zhele, nebol'shih, no
vkusnyh i,  ochevidno,  dostatochno pitatel'nyh, nesmotrya na malen'kie porcii;
chuvstvo goloda posle nih sovershenno ischezlo.
     - V  dal'nejshem vy smozhete zakazyvat' menyu po svoemu usmotreniyu.  Posle
besedy s polkovnikom poluchite klyuch ot svoej komnaty.
     - Komnaty?
     - Nu razumeetsya. U nas kazhdyj kursant zhivet otdel'no. Kazarm zdes' net.
- Viks  snova  ulybnulsya,  na  etot  raz  chut'  bolee dobrozhelatel'no,  obed
neskol'ko ispravil ego nastroenie.
     "Nu chto zhe, - reshil pro sebya Gleb, - nachalo ne takoe uzh plohoe".

     Polkovnik  prinyal  Gleba  v  svoem  kabinete,   zapolnennom  neznakomoj
apparaturoj.  Srazu zhe,  kak  tol'ko YArovcev perestupil porog,  na  displee,
ryadom  s  polkovnikom,  vspyhnuli  strochki  psihometricheskoj harakteristiki,
snyatoj  eshche  vo   vremya  operacii  po  vosstanovleniyu  kolennyh  sustavov  u
novobranca.   Ee provodili arometanskie hirurgi,  i hotya Arometan oficial'no
ne  vhodil  v  sostav  Federacii,  ego  vneshnie sluzhby inogda sotrudnichali s
agentami Federacii, osobenno tam, gde delo kasalos' nabora novobrancev.
     "Stranno..." -  podumal polkovnik. Vneshne novichok nichem ne otlichalsya ot
soten  abiturientov,  proshedshih  cherez  ego  ruki,  odnako  kratkoe  rezyume,
vydannoe   komp'yuternoj   sistemoj   bazy,    v   schitannye   doli   sekundy
proanalizirovavshej  vse   dannye,   otnosyashchiesya  k   novobrancu,   zastavilo
Konoplyannikova nadolgo zadumat'sya.
     Myslenno  perevedennoe polkovnikom na  prostoj  soldatskij zhargon,  ono
oznachalo primerno sleduyushchee:  "Sposoben k  spontannomu izmeneniyu obstanovki,
nepredskazuem. Trebuetsya postoyannoe nablyudenie".
     Redko,   no  vstrechalis'  lyudi,   kotorye  mogli  vklyuchat'sya  v   potok
prichinno-sledstvennoj faktury  real'nosti takim  obrazom,  chto  izmenyali ego
napravlennost' v storonu svoih, zachastuyu dazhe ne osoznannyh zhelanij.
     Imenno pro takih lyudej govorili,  chto oni rodilis' v  rubashke...  Kogda
takoj  chelovek  po  vole  obstoyatel'stv popadal v  prostranstvenno-vremennuyu
tochku,  v  povorotnyj moment razvitiya civilizacii,  on stanovilsya Napoleonom
ili Gannibalom.  No,  po  bol'shej chasti ostavayas' vnutri privychnoj zhitejskoj
faktury,  tiho zakanchival svoi dni za udachnoj igroj v  karty ili,  v  luchshem
sluchae, stanovilsya polkovodcem kakogo-nibud' kommercheskogo lar'ka.
     Rozysk i  ispol'zovanie etih  lyudej  v  interesah Federacii davno stali
odnoj  iz  glavnyh,  tshchatel'no zasekrechennyh zadach kosmicheskogo legiona,  no
takie lichnosti vstrechalis' chrezvychajno redko...
     Pro cheloveka s indeksom udachi v devyanosto procentov, a imenno eta cifra
gorela na displee polkovnika, Konoplyannikov voobshche ne slyshal ni razu.
     "Kak zhe tebya ugorazdilo s takimi dannymi popast' pod pulyu?" -  myslenno
udivilsya polkovnik,  priglasiv posetitelya sest'.  Vprochem,  udacha ne  vsegda
sledovala za chelovekom pryamym putem.  Vozmozhno, imenno eto ranenie posluzhilo
prichinoj togo,  chto Gleb, v konce koncov, popal v pole zreniya informacionnyh
sluzhb legiona.
     - Vy neskol'ko zaderzhalis',  no eto v principe ne vazhno, poskol'ku vasha
oficial'naya sluzhba nachinaetsya s  momenta pribytiya,  to  est' s  segodnyashnego
dnya.
     - Mne kazalos', menya dolzhny byli vstretit'...
     - Net. U nas eto ne prinyato. Doroga k baze - odin iz testov. Kazhdyj vash
postupok teper' uchityvaetsya ekzamenacionnoj mashinoj, i raz v mesyac vy budete
prohodit'  pereattestaciyu.   CHem   skoree   vy   poluchite  zvanie   mladshego
kornet-oficera,  tem bystree smozhete pristupit' k vypolneniyu samostoyatel'nyh
zadanij.
     Poskol'ku novobranec nikak ne vyrazil gotovnosti stremit'sya k zhelannomu
zvaniyu kornet-oficera, polkovnik prodolzhil:
     - Ot etogo budet zaviset' vashe zhalovan'e i vse ostal'noe...
     - CHto ostal'noe?
     - To, radi chego vy zdes' okazalis'.
     - Nu,  ya  vrode by  poluchil avansom vse,  chto mne prichitalos'.  -  Gleb
pohlopal sebya po zdorovym nogam.
     - Vam rasskazali,  chto soboj predstavlyaet nash korpus,  chem, sobstvenno,
my zanimaemsya?
     - Vse   proizoshlo  tak  bystro...   YA   v容hal  v   komnatu  s   vashimi
predstavitelyami na invalidnoj kolyaske i ne ochen' veril v rezul'tat.  Skoree,
otnessya k  predlozheniyu vstupit' v  korpus kak k  rozygryshu i   tol'ko sejchas
nachinayu ponimat', naskol'ko vse eto ser'ezno.
     - Ser'eznej,  chem vy dumaete. - Polkovnik ozhidal ot abiturienta hotya by
voprosa,  no  tot  uporno molchal,  i  emu prishlos' prodolzhit':  -  Federaciya
Svobodnyh planet  naschityvaet bolee  dvuh  tysyach  let.  Za  ee  istoriyu bylo
neskol'ko  krupnyh  katastrof,  vosstanij,  desyatki  lokal'nyh  vojn  i  dve
kosmicheskie. Poslednyaya unichtozhila pochti vse dostizheniya nashej civilizacii...
     - Prostite,  polkovnik,  no  ya  ne  sovsem ponimayu.  Vy  zhe  kak  budto
zemlyanin,  govorite tak, slovno vasha civilizaciya...
     - Tak ono i  est'.  V  Federacii net razlichij mezhdu rasami.  Narody ili
otdel'nye lichnosti -  vse,  kto  prihodit v  nee,  stanovyatsya chlenami  odnoj
bol'shoj sem'i.  No ya  govoril o  poslednej vojne.  Posle nee stalo ochevidno,
esli nemedlenno ne prinyat' kardinal'nyh mer -  razum v nashej Galaktike mozhet
ischeznut'.  I uzh vo vsyakom sluchae beskonechnye vojny razrushat i unichtozhat vse
dostizheniya civilizacij na  lyubyh  planetah.  Imenno  togda  i  bylo  prinyato
reshenie o sozdanii zashchitnogo kosmicheskogo korpusa.
     CHetyresta let  nazad on  byl  osnovan s  odnoj-edinstvennoj cel'yu -  ne
dopustit' vozniknoveniya ser'eznyh voennyh ochagov, zadushit' vojnu v zarodyshe,
ne dat' ej razgoret'sya.
     - Mozhet byt',  u  menya nedostatochno opyta,  i  ya  ne tak uzh horosho znayu
istoriyu, no takaya zadacha mne kazhetsya nevypolnimoj.
     - Rech' idet daleko ne o kazhdoj vojne...  V kosmicheskom korpuse v pervuyu
ochered' naladili rabotu informacionnoj i analiticheskoj sluzhb. Nashi analitiki
nauchilis'  predskazyvat' s  tochnost'yu do  vos'midesyati procentov veroyatnost'
voennogo ishoda v  razvitii toj  ili inoj civilizacii.  V  nuzhnoe vremya i  v
nuzhnom meste vstupali v  delo kosmicheskie desantniki.  Inogda oni unichtozhali
slishkom  zhestokih  diktatorov,  vozomnivshih  sebya  vershitelyami  sudeb  celyh
narodov, inogda razoruzhali otdel'nye bandformirovaniya ili celye armii.
     Kak imenno i gde dolzhno byt' okazano vozdejstvie na situaciyu, reshaem ne
my.   Dlya  etogo  sushchestvuet  special'nyj  nauchnyj  centr.   My  vsego  lish'
ispolniteli,  no v konechnom schete imenno ot nashih dejstvij vot uzhe chetyresta
let  zavisit  spokojstvie  shesti  billionov  zhitelej  ob容dinivshihsya  planet
Galaktiki.
     - Esli   eto   tak,   esli  vashi  vozmozhnosti  dejstvitel'no  nastol'ko
grandiozny,  togda pochemu vy  do  sih por ne vmeshalis' v  dela nashej s  vami
rodnoj planety?  Pochemu stol'ko raz dopuskali massovuyu gibel' lyudej?! - Gleb
vse  eshche pytalsya sohranit' vneshnee spokojstvie,  no  davalos' eto s  trudom.
Akademicheskie rassuzhdeniya polkovnika slishkom zhivo napomnili emu Afgan...
     - Korpus vmeshivaetsya lish' v  isklyuchitel'nyh sluchayah,  tol'ko esli mozhno
predotvratit' gibel' celoj civilizacii.  I  lish' togda,  kogda otricatel'nye
posledstviya ot nashego vmeshatel'stva, a oni voznikayut prakticheski kazhdyj raz,
namnogo men'she polozhitel'nogo rezul'tata. |to ne vsegda udaetsya, no imenno k
etomu my stremimsya - svesti k minimumu otricatel'nye posledstviya. CHem dal'she
vy  budete  prodvigat'sya po  sluzhbe,  tem  bolee  otvetstvennye resheniya  vam
pridetsya  prinimat',  i  zhizn'  vse  bol'shego  chisla  lyudej  budet  zaviset'
neposredstvenno  ot   vas.   Vot   pochemu  tak  tshchatel'no  provoditsya  otbor
kandidatov.  I  tak slozhna sistema razlichnyh proverochnyh testov,  da i  samo
obuchenie v  nashem korpuse -  nauka ne  iz legkih.  No raz uzh vas vybrali dlya
etoj missii - my sdelaem iz vas nastoyashchego soldata mira.
     Polkovnik yavno  raschuvstvovalsya ot  sobstvennoj proniknovennoj rechi.  I
Gleb,  vospol'zovavshis' situaciej, zadal vopros, kotoryj volnoval ego bol'she
vsego:
     - YA ne sovsem ponimayu,  gde nahoditsya nasha baza. |to drugaya planeta ili
proshloe nashej Zemli? Mozhete li vy, nahodyas' zdes', povliyat' na sostoyanie del
v nashem sobstvennom mire?
     - Net.  My nahodimsya v sovershenno drugoj, parallel'noj, otdelivshejsya ot
nas  galaktike.  U  etogo  mira  sobstvennoe budushchee,  ne  imeyushchee k  nashemu
nikakogo otnosheniya.  Mozhete ne bespokoit'sya o tom, chto sluchajno razdavlennaya
babochka povliyaet na ishod vyborov na Zemle.  Kak vidite, ya inogda tozhe chitayu
fantasticheskie rasskazy.
     - Togda pochemu etot  mir  tak  pohozh na  Rus'  dvenadcatogo veka,  dazhe
nazvaniya shozhi?
     - |to nasha istoriya.  Esli hotite -  ee  fotograficheskij snimok.  No  ot
nashej  real'nosti  Zemlya-2  otorvalas'  tysyachu  let  nazad.  Ona  bol'she  ne
sushchestvuet v nashem mire. Imenno poetomu zdes' sozdali bazu.
     - Kak  zhe  vse-taki my  tut  ochutilis' i  gde  nahoditsya nasha nastoyashchaya
Zemlya?
     - |to  slozhnyj vopros.  Mnogie  uchenye  na  protyazhenii dolgih pokolenij
lomali nad nim golovy,  i vryad li ya smogu na nego otvetit'. Znayu tol'ko, chto
svyaz'  mezhdu mirami raznyh vremennyh zon  sushchestvuet.  Ne  prostranstvennaya,
kakaya-to  inaya.  My nashli transportnye kanaly takoj svyazi,  my nauchilis' imi
pol'zovat'sya,   no  do  sih  por  nikto  tolkom  ne  znaet,  chto  oni  soboj
predstavlyayut.
     - Vy hotite skazat', ih kto-to sozdal do vas?
     - Pohozhe,  chto tak.  Vo  vsyakom sluchae,  eto ne  prirodnye obrazovaniya.
Transgalakticheskie  kanaly   -   velichajshaya   zagadka,   obnaruzhennaya  nashej
civilizaciej.
     - A te, kto ih sozdal, ne vozrazhayut protiv takogo vmeshatel'stva?
     - Vozmozhno,  ih uzhe net.  Vo vsyakom sluchae,  my o  nih nichego ne znaem.
Odna iz zadach kosmicheskogo korpusa sostoit v tom, chtoby ohranyat' mezhzvezdnye
magistrali ot nedobrosovestnyh,  a  inogda i  poprostu prestupnyh elementov,
zhelayushchih ispol'zovat' ih v svoih lichnyh interesah.  Nu, pozhaluj, voprosov na
segodnya dostatochno.
     Bylo vidno, chto polkovnik i tak skazal gorazdo bol'she, chem sobiralsya, i
teper' yavno zhalel ob etom.
     Posle togo kak Gleb vyshel,  Konoplyannikov nabral po svoemu lichnomu fonu
kod vyzova serzhanta Viksa.
     - S  segodnyashnego dnya  vy  polnost'yu  posvyashchaete svoe  sluzhebnoe  vremya
kursantu YArovcevu. YA osvobozhdayu vas ot vseh ostal'nyh obyazannostej.
     - No,  gospodin polkovnik,  u  nas  i  tak  ne  hvataet lyudej!  Neuzheli
sluzhashchij moej kvalifikacii dolzhen zanimat'sya vsego odnim kursantom?!
     - Delajte,  chto ya govoryu.  |to prikaz. I dokladyvajte o kazhdom ego shage
mne lichno.

     - Vy  govorili  o   kakom-to  pis'me,   soderzhavshem  predlozhenie  lichno
poznakomit'sya s problemami krasnogo smeshcheniya. Tam byli konkretnye ukazaniya?
     - Da.  |to ochen' zabavno,  professor.  - Poezhivayas' ot holodnogo vetra,
Golovasin  neestestvenno  rassmeyalsya.   -   Mne   predlozhili  uchastvovat'  v
ekspedicii na odnu iz planet v zone krasnogo smeshcheniya.
     - YA vovse ne nahozhu eto zabavnym. I vy, razumeetsya, otkazalis'?
     - Konechno,  ya otkazalsya.  Ved' samoe nelepoe v dikoj teorii o vremennyh
razryvah v tysyachu let -  vozmozhnost' dognat' svoyu sobstvennuyu istoriyu!  Nado
zhe takoe pridumat'!
     - Po-moemu, my vse-taki pospeshili.
     - Pospeshili s chem?
     - S referatom vashej dissertacii.


     Na  lichnom  displee polkovnika Konoplyannikova neozhidanno,  bez  vsyakogo
predvaritel'nogo vyzova  vozniklo  lico  nachal'nika  upravleniya  razvedki  i
analiza Federacii generala Kiringera.
     Polkovnik  nevol'no  vytyanulsya za  stolom,  slovno  zastyv  po  komande
"Smirno!". Stol' vysokoe dolzhnostnoe lico eshche ni razu ne oschastlivlivalo ego
svoim vnimaniem.
     - Analitiki soobshchili,  chto na  vashej baze poyavilsya kursant,  obladayushchij
unikal'nymi sposobnostyami predvidet'  budushchee  i  izmenyat'  sobytijnuyu tkan'
nastoyashchego.   Nashi   specy  ne   mogut  ob座asnit'  prirodu  ego   unikal'nyh
sposobnostej. CHto vy sami ob etom dumaete?
     - My   tshchatel'no  za   nim   nablyudaem.   Okonchatel'nye  vyvody  delat'
prezhdevremenno,  odnako nashi specialisty schitayut, chto ego indeks prevoshodit
vozmozhnosti obychnogo cheloveka.
     - Inymi  slovami,   vy  polagaete,   zdes'  ne  oboshlos'  bez  vneshnego
vozdejstviya?
     - Sovershenno verno.  Vpolne vozmozhno,  na  etot  raz  nashim verbovshchikam
podsunuli zaranee podgotovlennogo agenta,  a  iskalechennye nogi  byli  vsego
lish' horosho produmannoj maskirovkoj.
     - Prodolzhajte proverku,  no bud'te chrezvychajno ostorozhny.  Pomnite, chto
nam eshche ni  razu ne  prihodilos' stalkivat'sya s  podobnymi protivnikami.  My
dazhe ne znaem, s kakoj storony ishodit ugroza. Kto za nim stoit, kakie sily?
CHto  ego  tak  privlekaet k  Kitezhu?  Mozhet  byt',  nuzhno  poiskat'  v  etom
napravlenii?
     - Kitezh  vsego  lish'  centr  varvarskogo knyazhestva.  Kstati,  nam  pora
prinimat' po nemu kakoe-to reshenie. Knyaz' Vladislav stanovitsya neupravlyaem.
     - |to  vasha  mestnaya  problema,  reshajte  sami  v  predelah razreshennyh
analitami  variantov.  Vprochem,  mogu  napomnit' normannskuyu mudrost'.  Esli
normannam ne  udavalos' hitrost'yu ili siloj pobedit' svoego protivnika,  oni
nahodili sposob ot nego izbavit'sya.  CHto zhe kasaetsya vashego novogo kursanta,
v blizhajshee vremya vy poluchite na sej schet special'nye ukazaniya.  A poka glaz
s  nego ne spuskajte,  o  kazhdom shage dokladyvajte mne lichno i  postarajtes'
vyyasnit', chto ego svyazyvaet s Kitezhem.
     Uvol'nitel'nuyu davali raz v mesyac, i raspisannoe po minutam kursantskoe
vremya  tyanulos'  dlya  Gleba  slishkom  medlenno,  nesmotrya  na  obilie  novyh
vpechatlenij.
     Rabota na  poletnyh trenazherah dopolnyalas' sistematicheskimi zanyatiyami v
gipnoklassah,  i  odno tol'ko perechislenie disciplin,  kotorye on  osvaival,
zanyalo by neskol'ko stranic.
     Napryazhennoe raspisanie zanyatij i izolirovannye zhilye bloki s otdel'nymi
vhodami ne  sposobstvovali lichnym kontaktam sredi kursantov.  Tem ne menee u
Gleba poyavilis' novye znakomye.  Nastoyashchih druzej,  v tom smysle, kotoryj on
privyk vkladyvat' v eto slovo, zdes' ne bylo.
     No  posle togo kak  Viks predupredil ego,  chto k  koncu tret'ego mesyaca
obucheniya  vse  kursanty  razbivayutsya na  boevye  trojki,  sostav  kotoryh  v
dal'nejshem,  kak pravilo, ne menyalsya, on stal vnimatel'nej prismatrivat'sya k
tovarishcham po kursu.
     Imenno iz  takih troek v  kosmicheskom patrule sozdavalis' v  dal'nejshem
boevye  zven'ya,  i  sostav trojki imel  dlya  kazhdogo iz  nih  pervostepennoe
znachenie.
     Pri ee  komponovke uchityvalas' ne tol'ko psihologicheskaya sovmestimost',
no i lichnye simpatii kursantov.
     Gleb  nadeyalsya,  chto  v  nedalekom budushchem,  kogda pridet pora  poblizhe
poznakomit'sya s milordom Manfrejmom, predpochitavshim poluchat' svoih ezhegodnyh
nevest po zhrebiyu, novye druz'ya okazhutsya emu polezny.
     Stranno,  no  vse ego popytki sobrat' hot' kakuyu-to  informaciyu ob etom
cheloveke okanchivalis' neudachej.  Lyudi libo nichego ne znali, libo soznatel'no
uhodili ot  razgovora o  Manfrejme,  prichem v  dvuh  ili  treh  sluchayah Gleb
pochuvstvoval v  ih  otvetah  tshchatel'no skryvaemyj strah.  I  eto  zdes',  na
kosmicheskoj baze,  za granicami kotoroj kazhdyj rejndzher chuvstvoval sebya chut'
li ne bogom.
     Gleb,  znakomyas' so  svoimi  sokursnikami,  vse  vremya  zamechal  v  nih
otchuzhdennost',  sderzhannost' i  otstranennost',  sovershenno ne  svojstvennuyu
izolirovannym muzhskim kollektivam.  Hotya  na  baze  uchilis' tol'ko vyhodcy s
Zemli, nazyvaemoj zdes' Zemlya-1, v otlichie ot ee dvojnika.
     Otobrannye v odnom istoricheskom cikle,  eti lyudi derzhalis' po otnosheniyu
drug k  drugu do  strannosti nastorozhenno.  Isklyuchenie sostavlyali,  pozhaluj,
lish' chleny boevyh troek,  no oni tshchatel'no oberegali svoi krohotnye mirki ot
postoronnih vtorzhenij.
     CHto-to bylo neladno na baze,  i,  pohozhe, glavnoj sostavlyayushchej ee zhizni
byl strah, hotya Glebu nikak ne udavalos' ponyat' ego prichinu.
     Vremya tyanulos' nevynosimo medlenno,  Gleb chuvstvoval,  kak  vse  bol'she
uvyazaet v armejskoj rutine, ni na jotu ne prodvigayas' k svoej glavnoj celi -
sozdaniyu boevogo otryada,  sposobnogo vystupit' protiv Manfrejma.  Pravda, on
byl vsego lish' kursantom-novichkom,  a  v etoj roli rasschityvat' na mnogoe ne
prihodilos'.
     V  konce  koncov mesyac podoshel k  koncu.  Do  uvol'nitel'noj ostavalos'
vsego dva dnya.  I  on uzhe predvkushal svoyu poezdku v  Kitezh i novuyu vstrechu s
Bronislavoj, blago ustavom eto ne vozbranyalos'.
     Zadolgo  do   sroka  Gleb   stal   zhadno  prislushivat'sya  k   rasskazam
starshekursnikov ob ih pohozhdeniyah v Kitezhe i okrestnyh hutorah.
     Vizity  v   gorod  ne   tol'ko  ne  zapreshchalis',   no  dazhe  pooshchryalis'
administraciej bazy,  polagavshej,  chto nekotoraya doza razvlechenij v obshchestve
mestnyh  zhenshchin  polozhitel'no skazhetsya  na  uchebnom  processe.  Krome  vsego
prochego,   eto  davalo  v   ruki  komandovaniya  dovol'no  moshchnyj  rychag  dlya
podderzhaniya  discipliny.  Ne  bylo  na  baze  nakazaniya  huzhe,  chem  lishenie
uvol'nitel'noj...
     Lish' odno uslovie soblyudalos' neukosnitel'no - poseshchat' gorod kursantam
razreshalos' tol'ko  pod vidom sootvetstvenno odetyh mestnyh zhitelej i projdya
predvaritel'no test  na  znanie  obychaev  i  pravil  toj  epohi,  kotoraya ih
okruzhala za stenami bazy.
     Vo  vsem ostal'nom oni mogli postupat' kak ugodno,  sami opredelyaya svoe
polozhenie v kitezhskom obshchestve na kratkij srok uvol'nitel'noj.
     Gleba  trevozhili eti  rasskazy.  Knyazheskij terem ne  takaya uzh  nadezhnaya
zashchita ot molodchikov, vladeyushchih vsemi priemami sovremennogo rukopashnogo boya.
A legendy o krasote knyazhny hodili kak po gorodu, tak i vnutri bazy.
     Emu hotelos' ubedit'sya,  chto s Bronislavoj vse v poryadke,  predupredit'
ee o novoj opasnosti, zashchitit'...
     Tak ili inache,  dvadcatoe chislo v  konce koncov nastupilo.  I  imenno v
etot den' on poluchil vyzov k samomu komandiru bazy.
     Gleb ne videl polkovnika so dnya pribytiya.  Takaya vstrecha voobshche sobytie
chrezvychajnoe.  Obychno  starshij oficer,  s  kotorym mogli  obshchat'sya kursanty,
zanimal dolzhnost' ne vyshe komandira vzvoda, da i to besedy s nim proishodili
tol'ko v  osobyh sluchayah.  Vse tekushchie voprosy reshal serzhant-vospitatel',  i
to,  chto vyzov Gleb poluchil po svoemu lichnomu informu, minuya Viksa, narushalo
armejskuyu  subordinaciyu  i  govorilo  o  chrezvychajnom haraktere  predstoyashchej
besedy.
     V kabinete Konoplyannikova za mesyac nichego ne izmenilos',  razve chto sam
polkovnik vyglyadel eshche bolee mrachno.
     - Vy podavali zayavku na uvol'nitel'nuyu v Kitezh?
     - Tak tochno! - Uzhe vtoruyu minutu Gleb stoyal navytyazhku u dveri.
     - Sadites'. U menya est' dlya vas nebol'shoe poruchenie. Iz otcheta sleduet,
chto u vas slozhilis' ves'ma druzheskie otnosheniya s knyazem Vladislavom.
     Nichego podobnogo v otchete Gleb ne pisal i srazu zhe nastorozhilsya, odnako
vozrazhat' ne stal, ozhidaya prodolzheniya.
     - Delo  v  tom,  chto  za  poslednee vremya razvitie sobytij v  Kitezhskom
knyazhestve prinyalo neudachnoe napravlenie.  Knyaz'  Vladislav sumel  ob容dinit'
sosednie knyazhestva.  Pohozhe,  dazhe Kiev i  Novgorod gotovy ego  podderzhat' v
predstoyashchej  stychke  s   tatarami.   Ni   k   chemu,   krome  dopolnitel'nogo
krovoprolitiya,  eto  privesti ne  mozhet.  Nam nuzhna informaciya o  kazhdom ego
shage.  Analizy predskazyvayut,  chto,  esli vovremya ne  vmeshat'sya,  Vladislava
mogut  posadit'  na  Kievskij  prestol,  i  cherez  paru  stoletij  proyavyatsya
posledstviya etogo ves'ma nezhelatel'nogo sobytiya.  Vprochem, vy eshche ne izuchali
social'nuyu logiku i  vryad li pojmete vse osobennosti voznikshej situacii.  Da
eto i ne vazhno. Vasha zadacha gorazdo proshche.
     Polkovnik  dostal  iz   stola  nebol'shuyu  seruyu  korobochku  razmerom  s
zazhigalku.  S  odnoj storony na nej temnela vakuumnaya prisoska,  pozvolyavshaya
zakreplyat' korobku v lyubom meste.
     - |tot apparat nuzhno nezametno ostavit' v  lichnyh pokoyah knyazya.  Nikogo
iz postoronnih tuda ne dopuskayut. Bez vashej pomoshchi prishlos' by razrabatyvat'
dlya vypolneniya zadachi special'nuyu operaciyu.
     Gleb nikak ne mog ponyat',  pochemu polkovnik snizoshel do stol' podrobnyh
ob座asnenij i  ne peredal svoj prikaz cherez Viksa.  Ponyat' eto bylo tem bolee
vazhno,  chto  radi  prostogo  podslushivayushchego ustrojstva  nikto  ne  stal  by
gorodit' takoj ogorod. Sovremennyj napravlennyj mikrofon mozhno ustanovit' na
lyubom  dereve knyazheskogo sada,  i,  sledovatel'no,  za  etim  krylos' chto-to
sovsem drugoe. CHtoby vyigrat' vremya, on ne ochen' ubeditel'no promyamlil:
     - No,  ser! Knyaz' otnessya ko mne s bol'shim podozreniem. On schitaet, chto
ya  prinadlezhu k  plemeni lesnyh magov,  i  k svoim pokoyam menya ne podpustit,
tuda ne puskayut dazhe poslov. Vladislav dovol'no podozritelen.
     - |to ya znayu,  YArovcev, no v svoem otchete vy zabyli upomyanut' o vstreche
s  knyazhnoj i  ves'ma trogatel'nyh provodah na beregu ozera.  Ispol'zujte eto
vashe znakomstvo dlya vypolneniya zadaniya!
     Gleb pochuvstvoval, kak krov' brosilas' emu v lico.
     - Esli eto prikaz, ser, ya hotel by poluchit' ego v pis'mennom vide!
     S  minutu  polkovnik  pristal'no  razglyadyval  Gleba,  tiho  postukivaya
konchikami  pal'cev  po   kryshke  stola.   Po  vneshnemu  vidu  Konoplyannikova
sovershenno nevozmozhno bylo dogadat'sya,  kak on  otnessya k  stol' vyzyvayushchemu
zayavleniyu svoego kursanta. Nakonec on skazal:
     - Syad'te.  I  nikogda bol'she ne  nazyvajte menya serom.  |to  anglijskoe
slovechko popalo v ustav po oshibke. YA predpochitayu  "Vashe blagorodie".
     "Podobnoe obrashchenie snachala nuzhno zasluzhit'",  - podumal Gleb, vsluh zhe
proiznes ustavnoe:
     - Slushayus', ser!
     Polkovnik pomorshchilsya, no bol'she na etot schet ne skazal ni slova.
     - Delo v tom,  chto formal'no ya ne mogu vam otdat' takoj prikaz.  Vy eshche
ne  prinyali  prisyagi i,  sledovatel'no,  ne  yavlyaetes' polnopravnym soldatom
legiona.  Vneshnie akcii vne  territorii bazy imeyut pravo osushchestvlyat' tol'ko
legionery. Poskol'ku moej pros'by okazalos' dlya vas nedostatochno, zabudem ob
etom.  No est' i eshche koe-chto. Utaiv v svoem otchete chast' vazhnyh svedenij, vy
tem   samym   narushili  punkt   dva-shestnadcat'  ustava  vnutrennej  sluzhby,
obyazatel'noj  imenno  dlya   kursantov.   Za   eto  narushenie  ya   lishayu  vas
uvol'nitel'noj. Vy svobodny.
     Pechataya shag,  Gleb medlenno poshel k dveri,  chuvstvuya,  kak polyhaet ego
lico.
     Sledili za  kazhdym ego  shagom s  momenta pribytiya.  Pohozhe,  ves' Kitezh
nahoditsya pod  special'nym nablyudeniem.  Oni gotovili kakuyu-to  vazhnuyu akciyu
imenno v gorode. On dolzhen byl dogadat'sya ran'she! Trevoga za sud'bu devushki,
stavshej emu za etot mesyac eshche dorozhe, zaslonila vse ostal'noe.
     Vecherom,  kogda  zanyatiya zakonchilis',  Gleb  zaper vhodnuyu dver' svoego
kottedzhika i nachal metat'sya po komnate kak zagnannyj zver'. Dazhe uverennost'
v tom,  chto za nim podsmatrivayut nevidimye kontrol'nye ustrojstva,  ne mogla
zastavit' ego ostanovit'sya.
     Do  sih  por emu ne  udalos' dazhe uznat',  kakim obrazom mozhno minovat'
zashchitnoe  pole  bazy,  ono  bylo  nepronicaemo dlya  zhivyh  ob容ktov,  i  bez
vvedennogo na  komandnom punkte individual'nogo koda nikto ne  mog ni vojti,
ni vyjti s territorii bazy.
     On prevratilsya zdes' v  obyknovennogo zaklyuchennogo,  bravyj kosmicheskij
rejndzher. V ob容kt psihologicheskih testov! Vot chem eto vse konchilos'!
     Oruzhiya  vnutri  bazy   nikomu iz  kursantov ne  vydavalos',  i  k  tomu
momentu,  kogda  Gleb  gotov  byl  udavit'  polkovnika Konoplyannikova golymi
rukami, razdalsya myagkij gudok ego lichnogo fona.
     - |to Viks, vyjdite naruzhu, kursant, ya hochu vam koe-chto pokazat'.
     On zhdal ego na dorozhke u vhodnoj dveri kottedzha.  Edva Gleb pokazalsya v
dveryah. Viks brosil korotkoe: "Sledujte za mnoj", - povernulsya i poshel proch'
po dorozhke sada. No kogda Gleb dognal ego, Viks hmuro brosil, ne povorachivaya
golovy v ego storonu:
     - YA  vas  pozdravlyayu.  Segodnya vam razresheno pristupit' k  znakomstvu s
Mekongom. Vskore vy nachnete samostoyatel'nye polety. S trenazherami pokoncheno.
     - Razve ya ne budu letat' s instruktorom?
     - Na  Mekonge ne  letayut s  instruktorami.  |to  apparat individual'noj
sensornoj nastrojki na odnogo-edinstvennogo pilota. Posle togo kak nastrojka
zakanchivaetsya,  pilot i  mehanizm predstavlyayut soboj odno celoe.  Esli pilot
pogibaet,  na  Mekonge prihoditsya zamenyat' ves' upravlyayushchij blok.   Mne bylo
prikazano pokazat' vam ego.
     - Ego? YA dumal eto raketa...
     - |to  osnovnoe  oruzhie,   sredstvo  peredvizheniya  i   zhizneobespecheniya
kosmicheskogo desantnika. Mekong-25.

     Viks nazhal knopku,  i steny angara razdvinulis'.   Vnutrennie mehanizmy
vytolknuli naruzhu dlinnoe i uzkoe telo rakety. Ono okazalos' namnogo men'she,
chem  Gleb  predstavlyal sebe.  Vsego  metra  chetyre v  dlinu i  okolo metra v
poperechnike.   Polnost'yu  prozrachnyj  korpus  iz  metaplastika,  zapolnennyj
sverkayushchim energanom, kazalsya nachishchennoj do bleska stal'yu.
     Szadi,  ryadom so stabilizatorom, vidnelas' kabina pilota. V nej ne bylo
nichego zagorazhivayushchego obzor - odin prozrachnyj korpus kolpaka, sostavlyavshego
edinoe  celoe  so  vsej  raketoj,   -   nikakih  priborov,  nikakih  rychagov
upravleniya.
     Mekong vyglyadel po-svoemu krasivo,  kak  vsyakoe zakonchennoe tehnicheskoe
sooruzhenie,  i  v  to  zhe  vremya ugrozhayushche...  Nesmotrya na  vsyu sovremennuyu,
skoncentrirovannuyu v nebol'shoj rakete moshch',  v nej bylo nechto hishchnoe i ochen'
drevnee.
     Ochertaniya Mekonga napomnili Glebu chto-to horosho znakomoe, i on nikak ne
mog soobrazit', chto imenno...
     - Vo  vremya velikoj vojny my  nazyvali ego  Mechom Gospodnim...  -  tiho
progovoril Viks.  -  Pyat' let nazad na nem letali tol'ko asy kosmoflota.  Za
pravo sest' v etu kabinu borolis' luchshie desantniki korpusa.  Segodnya k nemu
nachinayut priuchat' praktikantov...  -  V  golose Viksa slyshalas' neskryvaemaya
gorech'.
     I vdrug Gleb ponyal,  na chto pohozha raketa, slovno tol'ko sejchas do nego
doshel smysl nazvaniya, proiznesennogo Viksom.
     Mech!   Nu   konechno  zhe,   mech!   CHernaya   rukoyat'  pilotskogo  siden'ya
zakanchivalas' gardoj  stabilizatora,  lezviem sluzhil sam  prozrachnyj korpus.
Mashina  kazalas'  predel'no  funkcional'noj  i   groznoj...   Gleb  nevol'no
predstavil sebe potoki raskalennogo vozduha,  obtekayushchie eto raketnoe lezvie
pri vhode v atmosferu planety.
     - A vooruzhenie? YA ne vizhu dazhe pushek.
     - Pushki emu ne nuzhny.  Aktiviruyushchim kristallom i rezonatorom sluzhit sam
korpus.  Po  suti,  ves'  Mekong  -  ogromnyj  lazer.  Predstav'te sebe  eto
prozrachnoe  lezvie,  udlinennoe  plazmennym luchom  na  desyatki  kilometrov i
proshivayushchim naskvoz' lyubye skaly!
     Gleb  predstavil  etu  kolossal'nuyu moshch',  pomnozhennuyu  na  kosmicheskie
skorosti desantnoj rakety,  on predstavil etu moshch',  podchinennuyu ego vole, i
usmehnulsya.
     Kazhetsya,  on  byl ne  prav ili slishkom neterpeliv.  Na kosmicheskoj baze
imelis' veshchi, radi kotoryh stoilo pozhertvovat' dazhe uvol'nitel'noj.
     Rassvet nakonec nastupil. S yugo-vostoka katilas' yarko-alaya volna zari.

     - Nikogda ne zadumyvalsya nad tem,  chto proshloe imeet svoj cvet, - tiho,
slovno dlya sebya, proiznes Suhoj.
     - Ne ponimayu,  o  chem vy?  -  Golovasin eshche ne zabyl obidnogo zamechaniya
shefa o  referate svoej dissertacii,  i  potomu ego repliki zvuchali holodno i
odnoslozhno.
     - O tom, chto nasha istoriya vykrashena v cveta chelovecheskoj krovi. Znaete,
otchego eto proishodit?
     - Letopiscam tol'ko vojny i kazhutsya dostojnymi vnimaniya.
     - No pochemu tak mnogo razrushitel'nyh vojn i  bedstvij obrushilos' imenno
na nashu stranu?
     - Istoriya vseh narodov polna krovavyh stychek.
     - No  oni  raspredeleny  neravnomerno...  |to  kak  zemletryaseniya,  oni
obrushivayutsya chashche vsego na te rajony, gde proishodit rozhdenie gor.
     Vozmozhno,  process  stanovleniya velikih civilizacij,  sposobnyh sygrat'
osobuyu  rol'  v  duhovnom  vozrozhdenii celyh  narodov,  tozhe  soprovozhdaetsya
kataklizmami?  Stolknovenie  dvuh  protivopolozhnyh  nachal  vsegda  porozhdaet
buryu...


     Storozhevoe bilo trizhdy uhnulo u vorot Kitezha, vozveshchaya o vazhnom goste.
     Rumet Alendrovskij,  polnomochnyj poslanec magistra Manfrejma, pribyl za
ezhegodnoj  dan'yu,   polagavshejsya  ego  gospodinu  po   starinnomu  dogovoru,
podpisannomu eshche Livatoj Smelym.
     Gerol'dy protrubili torzhestvennyj tush  i  vydvinulis' v  perednyuyu chast'
kortezha,  nesya  na  svoih  pikah  belo-alye  shtandarty s  krestom,  rozoj  i
skreshchennymi pod nimi rapirami - magistrovskim znakom ordena.
     Kopyta loshadej zastuchali po nastilu opustivshegosya mosta,  i  kaval'kada
postepenno vtyanulas'  v  gorod.  Iz-za  tesnoty  ulic  kortezh  rastyanulsya ot
krepostnyh vorot do  knyazheskogo terema,  gde  proizoshla novaya nepredvidennaya
ostanovka,   poskol'ku  mazhordom,  naznachennyj  special'no  dlya  predstoyashchej
ceremonii,  nikak ne  mog  reshit',  kogo  iz  pribyvshih on  dolzhen puskat' v
knyazheskij dvor.
     Dlinnaya zmeya chernyh naezdnikov zastyla vdol' vsej glavnoj ulicy Kitezha.
Oni  stoyali  sovershenno  nepodvizhno  i  napominali  vysechennye  iz  bazal'ta
skul'ptury,  no  ne  mushtroj  i  special'nymi  trenirovkami dostigalas'  eta
ideal'naya nepodvizhnost' manfrejmovskih vsadnikov.  Mertvye lica kavaleristov
i okostenelye pozy zastyvshih loshadej ne mogli prinadlezhat' obychnym lyudyam,  i
v   sobravshejsya  posmotret'  na   mrachnuyu  ceremoniyu  tolpe  podnyalsya  ropot
neodobreniya.  Vse chashche i  chashche peredavalos' iz ust v  usta korotkoe strashnoe
slovo - "nezhit'".
     No  vot  iz  serediny kortezha probilis' vpered  neskol'ko vsadnikov,  i
Rumet  v  okruzhenii svoih lichnyh telohranitelej nakonec v容hal na  knyazheskij
dvor.

     Bylo 13-e Sreten'ya,  po vsem primetam samyj neschastlivyj den' uhodyashchego
leta.
     Solnce  vzoshlo  mezhdu  dvuh  serpovidnyh tuch,  chernaya  nasedka  brosila
sobstvennoe gnezdo,  i  vsyu  noch'  nakanune vo  dvore  vyla  sobaka,  slovno
oplakivala budushchego pokojnika.
     Bronislava  sidela  u   okna   svoej  svetlicy  i   smotrela  vo   dvor
otsutstvuyushchim vzglyadom.
     Slugi gruzili loshadej v'yuchnymi tyukami,  nabitymi ee  pridanym.  Soldaty
tochili i  smazyvali salom ostriya pik.  Mamki i babki to i delo zaglyadyvali k
nej v svetlicu s raznymi glupymi voprosami, i Bronislava chto-to im otvechala.
     Rovno sorok dnej nazad iz  etogo samogo okna ona vpervye uvidela Gleba.
Naverno,  on okoldoval ee v tu noch'... CHto s nej proishodit? Pochemu ee zhizn'
prevratilas' v neprekrashchayushchijsya durnoj son?  Mozhet,  s nim chto-to sluchilos'?
Mozhet,  ego i v zhivyh-to net,  stol'ko dnej proshlo s teh por,  kak on obeshchal
vernut'sya...
     Net.  |to ona by pochuvstvovala srazu.  On zhiv i,  skoree vsego,  prosto
zabyl ee...
     V  zloe vremya poyavilsya Rumet so  svoim dogovorom,  slovno rasschital vse
zaranee...  Naverno,  on  opoil  otca  kakim-to  zel'em -  Vladislava slovno
podmenili s teh por,  kak etot strashnyj chelovek okazalsya v ih dome. Inache on
nashel by sposob zashchitit' sobstvennuyu doch' ot neminuchej bedy.
     Dazhe  izdali  poslanec  ee  budushchego  gospodina  vyzyval  u  Bronislavy
nepreodolimoe otvrashchenie,  slovno skol'zkoj lyagushkoj provodili po  telu,  no
eshche uzhasnee bylo zataennoe, glubinnoe zlo, skrytoe v etom cheloveke i vidimoe
lish' ej odnoj...
     No Rumet - eto lish' malaya chastica bed, ozhidavshih ee za vorotami Kitezha.
Ibo ne mozhet byt' dlya devushki nichego strashnee,  chem popast' v manfrejmovskij
zamok. Ee uvezut s pochetom, kak znatnuyu nevestu mogushchestvennogo gospodina...
No  skol'ko ih  uzhe bylo,  etih neschastnyh devushek,  ch'ya sud'ba oborvalas' v
strashnoj neizvestnosti za  dolgie dva  stoletiya,  poka  dejstvoval Livatskij
dogovor, i skol'ko eshche nevest potrebuet eto nenasytnoe chudovishche?
     CHto proishodilo s neschastnymi plennicami,  popavshimi v CHernyj zamok,  -
ne znal nikto.
     Rumet  priehal na  dvadcat' dnej  ran'she  naznachennogo sroka,  dazhe  ne
soizvoliv predupredit' o svoih izmenivshihsya planah.
     Ej chudom udalos' ottyanut' ot容zd, soslavshis' na bolezn'. Ona nadeyalas',
chto za eti neskol'ko dnej,  vyrvannyh  u strashnogo gostya, ee poslanie dojdet
do  Gleba.  No  gramotku slovno v  omut zatyanulo.  SHagara ne  vernulsya i  ne
otvechal ni  na  kakie  ee  prizyvy.  Bol'she ej  neotkuda bylo  zhdat' pomoshchi.
Ostavalos' poslednee sredstvo...
     Bronislava vstala i medlenno podoshla k shkatulke, gde hranilsya varyazhskij
stilet s uzkim i dlinnym lezviem. Hvatit li u nee sil? Slovno proveryaya sebya,
ona pristavila konchik lezviya k grudi i slegka nazhala.
     Ostraya stal' srazu zhe prorezala tonkuyu tkan', poyavilas' kapel'ka krovi.
     Net,  ne  zdes'.  Ne  v  rodnom dome.  Bronislava ne  hotela,  chtoby ee
strashnyj greh muchil otca do konca dnej. On nikogda ob etom ne uznaet.
     Ona  spryatala lezvie pod  odezhdoj,  prikrepiv nozhny  k  nizhnej holshchovoj
rubahe. Grubaya tkan', sotkannaya ee sobstvennymi rukami, nadezhno skryla nozh.
     Zvyaknul  kolokol'chik,  prizyvaya ee  v  nizhnie  palaty,  gde  nachinalas'
ceremoniya vrucheniya svadebnyh darov.
     Pervym v  zal  oficial'nyh posol'skih priemov voshel Rumet.   On  byl  v
chernom,  otorochennom serebrom plashche, pod kotorym ugadyvalas' kol'chuga. Mech i
shlem nesli za nim dva oruzhenosca.  V rukah Rumet derzhal nebol'shuyu saf'yanovuyu
shkatulku.  Gerol'dy,  vypolniv svoyu  chast'  rituala,   otoshli v  storony,  i
Bronislava vpervye uvidela lico poslanca svoej strashnoj sud'by.
     Zastyvshie,  slovno vytesannye toporom cherty, pokrytye ozhogami i shramami
skuly,  glaza, tochno dva chernyh, bezdonnyh provala - nechelovecheskie glaza...
Knyazhna pochuvstvovala,  kak  moroz  probezhal po  ee  kozhe,  kogda ih  vzglyady
vstretilis'.  Rumet  sdelal  shag  vpered  i  progovoril,  skloniv  golovu  v
privetstvennom korotkom polupoklone:
     - V znak svoego osobogo raspolozheniya i doveriya -  tebe, edinstvennoj iz
vseh izbrannyh,  moj gospodin posylaet v dar etu velichajshuyu dragocennost'. -
Sdelav shag vpered, Rumet protyanul ej shkatulku.
     Na  aloj  saf'yanovoj podushke lezhal  flakon,  vnutri kotorogo pleskalos'
zhidkoe holodnoe plamya.  Uzhas ledyanoj rukoj szhal serdce Bronislavy -  iz vseh
prisutstvuyushchih v  zale  tol'ko ona  i  Rumet  znali podlinnoe znachenie etogo
strashnogo i dejstvitel'no bescennogo dara.

     Gleb  prosnulsya pered samym rassvetom.  V  komnate stoyala takaya tishina,
chto slyshno bylo,  kak daleko za  stenami doma,  na  sadovyh klumbah,  zvenit
nochnoj sverchok.
     Tem ne menee on byl uveren, chto ego razbudil kakoj-to postoronnij zvuk,
i  prodolzhal prislushivat'sya,  starayas'  sohranit' rovnoe  glubokoe  dyhanie,
kakoe byvaet u spyashchego.
     V  konce  koncov ego  usiliya byli  voznagrazhdeny,  i  on  uslyshal shagi,
legkie,  slovno na  cypochkah kralsya rebenok.  Nochnik pochemu-to  ne gorel.  V
komnate bylo  sovershenno temno.  Mgnovenno vskochiv,  Gleb prygnul k  dveri s
koshach'ej lovkost'yu.
     SHagi  protopali k  nemu  navstrechu,  popytalis' obojti,  no  dver'  uzhe
priotkrylas', i v uzkuyu shchel' pronik luch sveta ot ulichnogo fonarya.
     V  dvuh shagah ot Gleba stoyal karlik.  Povernuvshis' i ne obrashchaya na nego
ni malejshego vnimaniya,  malen'kij chelovechek,  edva dostavavshij emu do kolen,
prosledoval k oknu i pripodnyal zhalyuzi.  V komnate stalo sovsem svetlo.
     - Ty kto?  - sprosil Gleb, s udivleniem razglyadyvaya strannoe sushchestvo v
krasnom, rasshitom zolotom kaftane.
     - Knyazheskij  razvlekatel',   kogda  ih  svetlejshestvam  skuchno,   ya  ih
razvlekayu, razumeesh'?
     - A zdes' ty kak okazalsya?
     - Okazalsya vot. Gramotku ej, vish', nevterpezh  otpravit', a ya begaj!
     - Kakuyu gramotku?  CHto  ty  mne  golovu morochish'!   Snaruzhi na  bazu ne
projdesh', kto tebya podoslal?
     - Ty,  mozhet,  i ne projdesh',  a ya,  vidish' vot,  uzhe zdes'. Na, voz'mi
gramotku. - On protyanul emu v kroshechnoj lapke berestyanoj svertok. I Gleb kak
zavorozhennyj,  ne v silah sderzhat' volneniya,  vzyal uprugij,  pahnushchij smoloj
rulonchik,  i  pered  glazami zaprygali chetko  propisannye svincovym stilosom
drevneslavyanskie bukvy, zapolnyaya ego soznanie oshchushcheniem neminuemoj bedy.
     "Lyubyj  mij,   zloj  chelovek  okoldoval  Vladislava  i  mnogu  bedu  mi
prinesshij,  zabiral iz  otchego doma.  Sia  diavol'skaa nachinania otgulyayut na
gryaznik.
     CHto bude,  to ya  ne vedayu...  povezut po Sarutskoj doroge,  vtorogo dnya
mesyaca Veresenya.  Pereedi na  onu storonu,  kol' smozhesh'.  Solnyshko bez tebya
svetit' ne stanet".

     Kogda otorval glaza ot gramotki, karlika v komnate uzhe ne bylo.
     "Zavtra moj pervyj samostoyatel'nyj polet,  esli vse projdet kak nado, ya
uspeyu..."  Mysl' eshche ne slozhilas' v konkretnyj plan dejstvij, kogda on vnov'
uslyshal golos knigi -  postepenno Gleb privykal k  nemu,  i  s  kazhdym razom
golos zvuchal v ego soznanii vse chetche.
     "Ty ne dolzhen etogo delat'.  Ty ne gotov k poedinku s Rumetom.  Ty lish'
zagubish' sebya i vse delo, a pomoch' ej ne smozhesh'..."
     Pravil'nye,  razumnye slova, tochno otrazhayushchie sut', - on slushal ih i ne
slyshal. K nemu oni ne imeli ni malejshego otnosheniya.

     Zakonchiv poslednie nastavleniya.  Viks otoshel v  storonu,  i  nad Glebom
zahlopnulsya prozrachnyj kolpak.
     Mekong   vzdragival,    slovno   zhivoe   sushchestvo.    V   glubine   ego
energeticheskogo bryuha chto-to  bul'kalo,  a  mezhdu stabilizatorami to i  delo
vspyhivali na razryadnikah golubye spolohi ognya.
     - YA shestoj,  proshu start,  - neuverenno progovoril Gleb v prostranstvo,
ne vidya pered soboj pribornoj doski s privychnym mikrofonom.
     - Start razreshen v sed'mom sektore, koordinaty okna 248 na 470.
     Mekong srazu zhe  vzrevel,  slovno bystree Gleba ponyal smysl etih  slov,
otkryvayushchih put' k svobode.
     Tolchka ne bylo,  tol'ko zemlya plavno,  budto vo sne, ushla vniz. Gleb ne
videl nosovoj chasti rakety.  On  voobshche nichego ne videl,  krome plyvushchih pod
soboj oblakov i razvernuvshegosya vperedi golubogo prostranstva neba.
     Illyuziya poleta vo  sne  byla  slishkom polnoj,  chtoby  ne  potryasti ego,
nesmotrya na to, chto on znal - etot pervyj polet stanet dlya nego i poslednim.
 S trudom razomknuv peresohshie guby, on sprosil u pustoty pered soboj:
     - My proshli zashchitnoe pole bazy?
     - Dve minuty nazad.  - Golos Mekonga voznik ne gromche komarinogo piska.
On zvuchal gluboko vnutri golovy,  i  Gleb znal,  chto ni napravlennoe zhestkoe
izluchenie,  ni  grohot blizkih razryvov,  nichto na  svete ne mozhet zaglushit'
etot pisk.
     - Ty znaesh', kuda letet'?
     - YA znayu vse, o chem ty dumaesh', kogda nahodish'sya v moej kabine.
     - Baza mozhet nas slyshat'?
     - Tol'ko to, chto ty sam zahochesh' ej peredat'.
     - Horosho. Togda nachinaj vypolnyat' marshrutnyj razvorot.
     - Nas srazu zhe zasekut radary.
     - Skol'ko u nas budet vremeni do momenta poyavleniya perehvatchikov?
     - |to zavisit ot tvoih artisticheskih sposobnostej.
     - CHto,  chto?  -  ne ponyal Gleb, do sih por ne svykshijsya s mysl'yu o tom,
chto mozg etoj mashiny obladal chuvstvom yumora.
     - Ot  togo,  kak dolgo my  sumeem im morochit' golovu.  V  hudshem sluchae
sekund sto dvadcat'.
     - |togo nedostatochno.
     - Konechno,  nedostatochno.  A ty dumal, oni spokojno budut smotret', kak
ty ispol'zuesh' luchshee v  mire voenno-tehnicheskoe oborudovanie v svoih lichnyh
celyah?
     Na etot raz Gleb usmehnulsya i srazu zhe uspokoilsya.
     Kazhetsya,  emu  vse  zhe  udalos' zdes' najti nastoyashchego druga,  a  kogda
opasnuyu rabotu dovodilos' vypolnyat' v  horoshej kompanii,  nastroenie u  nego
vsegda uluchshalos'.
     Neskol'ko minut proshlo v molchanii, i Gleb polnost'yu otdalsya ni s chem ne
sravnimomu chuvstvu poleta v kabine prozrachnogo korablya. Takim etot les mozhet
videt' razve chto ptica, no u ptic ne byvaet zahvatyvayushchih duh skorostej...
     - Nas uvodit v storonu ot marshruta.
     - Tak vernis' na nego!
     - YA uzhe pytalsya, no upravlenie chastichno vyshlo iz-pod kontrolya.
     - Davaj obojdemsya bez mrachnyh shutok. YA vsego lish' kursant, no znayu, chto
eto v principe nevozmozhno.
     - Konechno, nevozmozhno. Odnako imenno eto i proishodit.
     - Mek, eto ne samaya luchshaya iz tvoih shutok!
     - Otvet'  luchshe  baze,  ona  pytaetsya vyyasnit',  pochemu dvadcat' sekund
nazad my  ushli iz  poletnogo koridora.  Esli ty  sobiraesh'sya vyigrat' vremya,
samoe luchshee nachat' eto sejchas, cherez minutu oni vyshlyut perehvatchiki.
     Kabina totchas zhe  napolnilos' revom  dezhurnogo po  baze.  Dezhuril Krass
Luzhenaya Glotka,  i  on  opravdyval svoe prozvishche.  Poka Gleb pytalsya uverit'
ego,  chto  vse v  polnom poryadke,  lish' nebol'shie pomehi v  upravlenii,  oni
postepenno teryali vysotu i  vot-vot  dolzhny byli  vyjti  iz  zony  vidimosti
radarov bazy.  Ostavalis',  konechno,  orbital'nye sputniki nablyudeniya, no ih
bylo  vsego  tri,  i  Mek  navernyaka rasschital manevr tak,  chtoby  popast' v
dvadcatiminutnyj promezhutok ih radiomolchaniya v etoj zone.
     Nakonec svyaz' otklyuchilas',  rezko,  slovno ee otrubili. Oni neslis' uzhe
nad samoj zemlej.
     - Gde my?
     - Pochti na meste. Gleb!
     - Da?
     - YA ne ponimayu, chto proishodit.
     - O chem ty?
     - Nas  vse  vremya zatyagivaet v  storonu,  i  mne prihoditsya rashodovat'
kolossal'noe kolichestvo energii, dlya togo chtoby uderzhat'sya na marshrute.
     - Iz  voplej Krassa ya  ponyal,  chto  nachalas' sil'nejshaya magnitnaya burya,
mozhet byt', ona?..
     - O bure ya znal chas nazad.  Ona sposobna vyvesti iz stroya svyaz',  no ne
vnutrennee upravlenie dvigatelyami.
     - Togda,   vozmozhno,   baza?  Ty  uveren,  chto  zdes'  net  vstroennogo
distancionnogo bloka, kontroliruyushchego v sluchae neobhodimosti nashi dejstviya?
     Mekong   izobrazil  svoimi  dinamikami  vpolne  chelovecheskij  smeshok  i
sprosil:
     - Gleb,  a  u  tebya net nikakih vstroennyh organov,  o kotoryh ty by ne
znal?
     - Mozhet, i est'... Izvini. YA skazal glupost'. No togda chto proishodit?
     - Ne  mogu  ponyat'.  Nas  zaneslo gradusov na  pyat' severnee.  Moshchnosti
dvigatelej ne hvataet, dlya togo chtoby vypravit' kurs.
     - No pochemu eto dolzhno bylo sluchit'sya imenno sejchas!
     - Ne  otchaivajsya.  My  ih  znachitel'no operezhaem,  i  zdes' tol'ko odna
doroga. YA dumayu, vse eshche mozhet poluchit'sya.
     Zatem Gleb uslyshal svist vetok,  razbivavshihsya o korpus rakety,  i lish'
sejchas ponyal, naskol'ko ploho obstoyat dela.
     Mekong  borolsya,   ispol'zuya  poslednie  rezervy,  s  nevedomoj  siloj,
tyanuvshej ih k zemle, oni shli uzhe slishkom nizko.
     CHtoby ne razbit'sya o derev'ya,  Mek sbrosil skorost',  i v tu zhe sekundu
dvigatel' otklyuchilsya voobshche.
     Samo  prizemlenie proshlo  dovol'no  myagko.  Raketa  ruhnula  v  gustoj,
plotnyj les, i tolstye vetki smyagchili udar.
     Samym strannym,  samym neveroyatnym vo vsej etoj avarii bylo to, chto ona
voobshche proizoshla.
     Instruktora ne ustavali povtoryat' o  nadezhnosti Mekongov i prakticheskoj
neuyazvimosti etogo  klassa  desantnyh torped.  I  vse  zhe  avariya proizoshla.
Pogasli  kontrol'nye  indikatory  na  podlokotnikah  pilotskogo  kresla,  ne
srabatyvali dazhe knopki ruchnogo upravleniya.
     Mekong molchal,  i  kak  tol'ko zatih  tresk poslednih,  smyatyh padeniem
rakety vetok, v kabinu vpolzla lesnaya, zvenyashchaya, tishina.
     Potryasennyj vsem  proisshedshim,  Gleb  neozhidanno oshchutil,  kak  v  samoj
serdcevine etoj  tishiny  voznik legkij,  pohozhij na  dunovenie vetra  shepot,
postepenno slagavshijsya v slova:
     - Ne  mogu govorit' dolgo.  Net  energii.  Takoe polnoe otklyuchenie vseh
moih funkcional'nyh svyazej vozmozhno tol'ko distancionnym kontrol'nym klyuchom.
On dejstvuet ne dal'she kilometra. Tot, kogo ty iskal, obladaet takim klyuchom.
     - No nam ne govorili...
     - Konechno,  vam  ne  govorili  -  tol'ko  vysshie  oficery  komandovaniya
Federacii imeyut pravo im  pol'zovat'sya.  Doroga k  yugo-vostoku,  v  dvuhstah
metrah ot tebya. Kortezh uzhe blizko... Prosti, drug. Ty ostaesh'sya odin.
     I  vnutri  lesnoj tishiny on  slyshal teper' lish'  svist  vetra  i  shoroh
list'ev - Gleb dejstvitel'no ostalsya odin...
     On otkinul kolpak,  vstal i  osmotrelsya,  starayas' ne upustit' ni odnoj
melochi.  V  kabine opredelenno ne  bylo  nichego dazhe otdalenno napominavshego
oruzhie -  Mekong sam byl oruzhiem,  i  ego konstruktory ne predpolagali,  chto
pilotu v boevoj obstanovke ponadobitsya pokidat' desantnuyu raketu...
     Ostavalos' bagazhnoe otdelenie,  v kotorom on spryatal svertok s odezhdoj,
gotovyas' k samovolke posle togo,  kak polkovnik lishil ego uvol'nitel'noj. On
ne  znal,  udastsya li  osushchestvit' voznikshij plan  pobega s  bazy,  i  nachal
gotovit'sya k lyubym neozhidannostyam srazu, kak poluchil gramotku.
     V  bagazhnom  otdelenii  nashlis'  tolstye  ponozhi,   rubaha  s  kozhanymi
nashivkami -  ne  boevoj  dospeh  i  ne  povsednevnaya,  takie  nosili  kupcy,
otpravlyayas' v  dalekij karavannyj put'.  Pri  sluchae ona  mogla  zashchitit' ot
udara nozha.
     Byl  tam  eshche  i  mech...  Bez mecha nikakoj rusich iz  goroda ne  vyjdet.
Pravda,  mech byl dryannoj,  skorej butaforskij,  iz plohoj stali,  so sledami
rzhavchiny na nechishchenom lezvii.
     Gleb vytashchil ego iz nozhen,  vzmahnul,  proveryaya centrovku, kak uchil Hon
na pokazavshihsya teper' takimi korotkimi zanyatiyah, i nahmurilsya.
     Mech okazalsya huzhe,  chem on ozhidal.  No drugogo vse ravno ne bylo,  a  s
yugo-vostoka uzhe  donosilsya zvuk  kopyt  priblizhavshegosya kortezha -  vremeni u
nego pochti ne ostalos', - les v etu poru utopal v gryazi, i kortezh, s konnymi
krytymi  nosilkami posredine prodvigalsya medlenno.  Zanaveski nosilok plotno
zadernuty -  i  eto  horosho.  Ona  ne  dolzhna byla videt' togo,  chto  sejchas
proizojdet...
     Gleb  srazu  uznal  cheloveka,  rukovodivshego etim  kortezhem.  Rycar' na
voronom kone,  v ukrashennyh zolotym chekanom vizantijskih dospehah,  v plashche,
podbitom kun'im  mehom,  smotrel na  nego  s  vysoty svoej  ogromnoj loshadi.
Borodishcha do samyh glaz, kak u lesnogo zverya...
     "Sia  diavol'skaa nachinania  otgulyayut  na  gryaznik".  Nu,  eto  my  eshche
posmotrim... Ruka sama soboj potyanulas' k rukoyati mecha.
     - CHto  vy  tut delaete,  kursant?  -  Golos na  interlekte,  s  myagkimi
nachal'stvennymi obertonami.  Golos, privykshij povelevat', ne povyshayas' ni na
oktavu, golos, ne priznavavshij vozrazhenij...
     Glebu  potrebovalos' oshchutimoe  usilie,  chtoby  preodolet'  magiyu  etogo
golosa. V rukah velikana igrushkoj kazalas' boevaya dubinka s trojnymi sharami,
i  Gleb vzdrognul ot  predchuvstviya,  predstaviv,  kak ih  shipy legko projdut
skvoz' tonkij sloj kozhi ego kurtki.
     Ne  bylo u  nego stal'nyh dospehov,  ne bylo konya i  bylo lish' soznanie
sobstvennoj pravoty.  A  potomu  on  shagnul vpered,  ne  obrashchaya vnimaniya na
rasstupivshihsya vsadnikov konvoya,  i  otvetil na drevnerusskom,  ponyatnom dlya
vseh:
     - Vy uvozite devushku protiv ee voli.
     - A  vam chto za  delo do  etogo?  Pochemu vy narushili programmu uchebnogo
poleta?  -  Snova interlekt.   I Rumet znal pro polet.  Mekong byl prav - on
starshij oficer Federacii. No zachem emu Bronislava?
     - YA hochu, chtoby vy ee osvobodili.
     - Osvobodit' chuzhuyu nevestu?  Mne kazhetsya, vy soshli s uma. Vozvrashchajtes'
v chast' i dolozhite dezhurnomu, chto oficer Rumet nakladyvaet na vas vzyskanie.
Ne usugublyajte svoyu vinu!
     Ne otvetiv, Gleb obnazhil svoj zhalkij korotkij mech.
     Rumet  usmehnulsya,  zatem  povernulsya k  Florinu -  knyazheskomu sotniku,
naznachennomu komandirom konvoya rusichej,  pervomu cheloveku,  s  kotorym Glebu
dovelos' vstretit'sya v  etom  novom dlya  nego  mire  i  kotorogo on  spas ot
pechenezhskih strel.
     - Arestujte ego.
     - |to vashe delo,  gospodin.  On prishel odin,  i on iz座asnyaetsya na vashem
yazyke.  My ne vmeshivaemsya v spory chuzhogo doma. K tomu zhe on govorit o veshchah,
kotorye rusichi reshayut odin na  odin,  v  ravnom poedinke.  -  Florin vydelil
slovo "ravnom",  i glaza Rumeta zlobno sverknuli,  obezhav ryady voinov, molcha
vyrazhavshih odobrenie resheniyu komandira.
     - Togda ya ub'yu etogo nedotepu, i ego krov' budet na vashej sovesti.
     Rumet sprygnul s konya, otbrosil dubinu s sharami i obnazhil svoj tyazhelyj,
sverknuvshij na solnce mech.
     Ataka nachalas' nastol'ko stremitel'no,  chto u Gleba ne ostalos' vremeni
dlya   podgotovki,   on   edva  uspeval  besporyadochno  otrazhat'  udary  mecha,
sposobnogo, kazalos', sokrushit' skalu.
     Uzhe  posle chetvertogo vypada ego  zashchita byla probita.  Gleb edva uspel
uklonit'sya v  storonu.  So  svistom  mech  sverknul ryadom  s  ego  golovoj  i
skol'znul po levomu plechu. Kurtka vse zhe oslabila etot udar, hotya poryadochnyj
kusok rukava dlinnoj polosoj boltalsya teper' u ego levoj kisti.
     Ruka srazu zhe onemela,  i on ponyal,  chto zadeta ne tol'ko kurtka - boli
poka ne  bylo,  ona  pridet znachitel'no pozzhe,  no  eto  ne  imelo znacheniya,
poskol'ku ruka vse ravno ne  povinovalas' emu.  Mech protivnika ni na sekundu
ne zamedlil svoe vrashchatel'noe dvizhenie i  v konce sleduyushchego kruga vnov' byl
napravlen v golovu Gleba.
     Dvojnoe prevoshodstvo Rumeta v  sile i iskusstve fehtovaniya delalo svoe
delo.  Gleb ponyal,  chto ni  malejshego shansa vyjti iz  etogo poedinka zhivym u
nego ne bylo, smert' okazalas' sovsem ryadom.
     "Pereedi na  onu  storonu,  kol' smozhesh'.  Solnyshko bez tebya svetit' ne
stanet",  - vspomnilos' emu. CHto-to izmenilos' ot etih slov. Mozhet byt', eto
nazyvalos' yarost'yu,  otchayaniem  ili  vtorym  dyhaniem.  Naverno,  mgnovennoe
pomrachenie,  kotoroe on perezhil, bylo tem samym, chto postoyanno ispytyvayut vo
vremya boya sumasshedshie voiny berserki.
     Sila  i  skorost'  otvetnyh  udarov  Gleba  neozhidanno uvelichilis',  on
zametil udivlenie,  mel'knuvshee vo  vzglyade protivnika,  kogda ego  korotkij
mech,  vpervye probiv dvojnuyu s hitrymi fintami zashchitu Rumeta, s siloj udaril
togo v grud'.  Lezvie, skol'znuv po panciryu, voshlo v shchel' mezhdu plastinami i
uperlos' vo chto-to gorazdo prochnee metalla...
     Metalloplastovaya rubaha! Nu eshche by! Ravnyj poedinok... Kak zhe!
     Poka  Gleb  pytalsya  osvobodit' svoj  zastryavshij v  pancire mech,  Rumet
naiskos' udaril ego sleva po otkrytoj grudi.
     Hrustnuli kosti,  i Gleb srazu zhe zahlebnulsya krov'yu. Poslednee, chto on
uslyshal, byl otchayannyj zhenskij krik. ZHguchaya volna boli zatopila soznanie, no
sluchilos' tak,  chto etu bol' ispytal ne  on  odin...  Nastroennye na biopole
pilota  upravlyayushchie elektronnye centry  Mekonga  propustili cherez  sebya  ego
bol'.
     I togda,  slomav elektronnye zaprety, prozhigaya elektricheskimi razryadami
zakrytye kontakty, nad lesom vzletel izrygayushchij plamya drakon.
     Lazernyj luch,  sposobnyj razrezat' skalu,  udaril v  to  mesto,  gde  v
okruzhenii  svoih   chernyh   vsadnikov  stoyal   Rumet,   szhimavshij  v   rukah
okrovavlennyj mech.
     No za sekundu do etogo poslanec Manfrejma uspel nazhat' nebol'shuyu chernuyu
knopku na svoej metalloplastovoj rubahe - sverknula molniya, i Rumet ischez.
     Impul's kosmicheskogo lazera udaril v gruppu chernyh vsadnikov,  i na tom
meste,  gde oni stoyali,  obrazovalas' shirokaya voronka s oplavlennymi krayami.
Raketa,  okonchatel'no poteryav upravlenie,  s revom, pohozhim na tosklivyj voj
smertel'no ranennogo zverya, skrylas' za kromkoj lesa.
     No  Gleb ne  videl uzhe  nichego.  Ryadom s  ego mertvym telom oblako para
lenivo podnimalos' nad oplavlennoj voronkoj.

     - Esli verit' vo  vse eti bredni o  krasnom smeshchenii i  ob istoricheskih
predopredeleniyah v  otkolovshemsya proshlom,  mozhno dogovorit'sya chert  znaet do
chego!  Naprimer, mozhno obosnovat' teoriyu volshebstva!
     Golovasin edva sderzhivalsya,  on pochti krichal,  i  ego nelepaya malen'kaya
figurka vyglyadela eshche nelepee na fone yarko razgoravshejsya zari.
     - A vy uvereny,  chto volshebstva nikogda ne bylo?  - sprosil Suhoj, edva
zametno usmehnuvshis'. - Vspomnite volhvov.


     Lazernyj razryad ispugal loshadej,  i  oni  ponesli.  Vsled za  nosilkami
rinulsya konvoj vsadnikov,  no kortezh ne promchalsya i mili, kak novoe strannoe
proisshestvie ostanovilo ego dvizhenie.
     Ogromnyj dub na  krayu dorogi zakachalsya i  bez vsyakoj vidimoj prichiny so
skripom ruhnul poperek puti.  Loshadi vstali na dyby, no vse zhe ostanovilis',
ne  oprokinuv nosilok knyazhny,  i  vskore vokrug nih sgrudilsya ves' ucelevshij
konvoj.
     - My vozvrashchaemsya, - reshila Bronislava.
     - Doroga slishkom opasna,  - popytalsya vozrazit' Florin, ni na minutu ne
zabyvavshij o drakone.
     - Esli nuzhno, ya poedu odna!
     - |togo ne potrebuetsya,  -  skazal Florin,  oglyadyvaya konvoj.  - Kazhdyj
pomnit, kak postupil etot chelovek, kogda pechenegi ustroili na nas zasadu.
     Vskore  oni  vnov'  okazalis'  vozle  dymyashchejsya voronki.  Ne  glyadya  na
nepodvizhnoe telo Gleba,  Bronislava dostala iz  dorozhnogo sunduka saf'yanovuyu
korobku s podarkom Manfrejma.
     Rasshirennymi ot  uzhasa  glazami  nablyudal za  ee  dejstviyami Florin,  i
knyazhna,  mel'kom pojmavshaya ego vzglyad,  ponyala, chto etot chelovek nikogda uzhe
bol'she ne smozhet otnosit'sya k nej tak,  kak otnosilsya prezhde, - s grubovatoj
i tshchatel'no skryvaemoj nezhnost'yu.
     - U  menya net zhivoj vody...  -  tiho progovorila Bronislava,  slovno ee
dejstviya nuzhdalis' v opravdanii. - Est' tol'ko mertvaya.
     Podojdya k  Glebu,  ona  vzdohnula i,  starayas' ne  smotret' na  zalitoe
krov'yu  i  rassechennoe  telo,   sorvala  pechat'  s  ukrashennogo  runicheskimi
pis'menami  flakona.  Zatem  rasstegnula kurtku  Gleba  i  razorvala  nizhnyuyu
rubahu, obnazhiv uzhasnuyu ranu.
     - Ty dolzhen pomoch' mne.
     Medlenno, slovno vo sne, Florin podoshel vplotnuyu.
     - Poderzhi ego tak, chtoby soshlis' kraya rany.
     Starayas'  ne   smotret'  v   otkrytye  glaza  mertveca,   Florin  molcha
povinovalsya.
     Bronislava spokojno,  staratel'no,  slovno delala eto mnogo raz, nachala
vtirat' prozrachnuyu,  blestevshuyu,  kak metall,  zhidkost' iz flakona snachala v
kraya rany,  a potom reshitel'nym dvizheniem vylila vse,  chto ostavalos' vnutri
flakona,  v samuyu seredinu otverstiya, ostavshegosya na tele Gleba, nesmotrya na
usiliya Florina.
     Sudoroga skorchila mertvoe telo,  na  sekundu pokazalos',  chto  ono  vot
sejchas, siyu minutu preodoleet prityazhenie zemli, neoborimoj siloj prikovavshee
k  sebe vse mertvye predmety.  No  etogo ne  sluchilos',  telo rasslabilos' i
vnov' obrelo pokoj. Vot tol'ko rany na nem bol'she ne bylo vovse.
     - Bez zhivoj vody on prevratitsya v nezhit'.
     - Vse voiny Manfrejma takie, - tiho progovoril Florin.
     - YA  znayu.  ZHivaya voda est' tol'ko u volhvov.  Pomogi mne otnesti ego k
nosilkam.

     Dva  dnya  shel  nebol'shoj karavan so  svoim  skorbnym gruzom  v  glubinu
severnyh lesov, a na tretij den' puti doroga ischezla vovse.
     Oni  stoyali  posredi bolotistoj polyany,  zapolnennoj obtochennymi vetrom
valunami.  Seryh   kamennyh glyb  bylo  zdes'  tak  mnogo,  chto  mestami oni
nalezali drug na druga,  slagayas' v  prichudlivye figury,  napominayushchie ne to
bashni starinnyh zamkov, ne to tela okamenevshih velikanov.
     - |to  zdes'.  Teper'  my  mozhem  ostavit' ego,  -  ustalo  progovorila
Bronislava, obrashchayas' k Florinu i trem drugim vsadnikam, edinstvennym voinam
iz vsego konvoya, u kotoryh hvatilo muzhestva soprovozhdat' ih do konca.
     - No, knyazhna, - eto dikoe mesto... Vy uvereny, chto ne oshiblis'?
     Ona  lish'  molcha  pokachala golovoj i  napravilas' k  nosilkam,  Florinu
nichego ne ostalos', kak posledovat' za nej.
     Ostaviv  mertvoe  telo  u  bol'shogo  kruglogo  kamnya,   Bronislava,  ne
oglyadyvayas' i  ne proroniv bol'she ni slova,  dala znak trogat'sya v  obratnyj
put'.
     Eshche  dva  dnya  proshlo,  prezhde  chem  oni  vernulis' na  proezzhij trakt,
protyanuvshijsya ot  Kitezha do  Vostochnogo plato,  gde  ih  podzhidali ostal'nye
voiny konvoya.
     - Kuda  teper'?  -  mrachno sprosil Florin,  pochti ne  razgovarivavshij s
knyazhnoj,  posle togo kak  po  ee  zhelaniyu oni ostavili na  rasterzanie dikim
zveryam telo cheloveka, spasshego emu zhizn'.
     - Poprobuem vernut'sya domoj, mozhet byt', eto udastsya, hotya by vam.
     On  znal,  chto  ona imela v  vidu.  U  togo,  kto posmel prikosnut'sya k
mertvoj vode, ostavalas' odna-edinstvennaya doroga - v zamok Manfrejma.
     Ne  uspeli oni  proehat' i  dvuh mil',  kak put' im  pregradil rycar' v
chernom plashche s serebryanym podboem.
     - Mne  slishkom  dolgo  prishlos'  zhdat',   knyazhna.   ZHal',  chto  ne  mog
ostanovit' vas,  no vy byli vol'ny postupit' s podarkom moego gospodina tak,
kak sochtete nuzhnym.  Odnako za  vse sleduet platit'.  Razvorachivajte konvoj,
voevoda, - obratilsya uzhe k Florinu, - my poedem po vostochnoj doroge.
     Sotnik ne  lyubil,  kogda  komandy emu  otdavali chuzhie lyudi.  Poetomu on
pozvolil sebe vozrazit', hotya prekrasno znal, kak opasno perechit' Rumetu.
     - Mne prikazano soprovozhdat' knyazhnu po |storskoj doroge,  i  tol'ko ona
sama mozhet izmenit' marshrut.
     - Ne zabyvajtes',  sotnik!  - Rumet srazu zhe ponizil ego v chine, na chto
Florin lish' usmehnulsya i poslal konya vpered, no vsegda poslushnoe zhivotnoe na
etot  raz  povernulo  v  storonu,  ukazannuyu  Rumetom,  Florin  v  beshenstve
popytalsya otdat' komandu konvoyu, no ni edinogo zvuka ne sletelo bol'she s ego
gub do samogo CHernogo zamka.
     Blednaya  kak  smert'  Bronislava  sidela  nepodvizhno,  slovno  voskovaya
statuya, skovannaya vse toj zhe siloj proklyatogo charodeya.
     Vsadniki,  posledovav za svoim molchalivym komandirom, vskore ischezli za
povorotom vostochnoj dorogi.

     Vse  eto  vremya  mertvoe telo  Gleba  odinoko lezhalo ryadom  s  porosshim
dlinnymi lishajnikami valunom,  i  mohovaya podushka sluzhila emu  postel'yu.  Ni
odin zver' ne vyshel iz lesa, ni odna ptica ne posmela priblizit'sya k nemu.
     Minulo dva dnya, i lish' togda, kogda konvoj s Bronislavoj minoval vorota
CHernogo zamka,  iz-za  valuna  vyshel  sedoj,  hudoshchavyj starec,  ukutannyj v
bledno-zheltyj plashch s kapyushonom, pochti polnost'yu skryvavshim lico...

     Ochnulsya  Gleb  ot  nesterpimogo zhara.  On  lezhal  sovershenno  golyj  na
derevyannom stole,  i  dvoe monahov v zheltyh balahonah izo vseh sil rastirali
ego zhestkimi sherstyanymi tryapkami.  Vremya ot  vremeni oni po  ocheredi okunali
tryapki v  glinyanyj sosud s  kakim-to zel'em,  stoyashchij nad ognem,  i togda po
komnate raznosilsya aromat nevedomyh trav, smoly i meda.
     Gleb pytalsya skazat',  chto uzhe ochnulsya,  no guby ne povinovalis' emu, i
on ne smog izdat' ni edinogo zvuka.
     Nakonec monahi sochli  svoyu  rabotu zakonchennoj.   Pripodnyav nepodvizhnoe
telo Gleba, oni perenesli ego na lezhanku v uglu komnaty i vyshli.
     Glebu povinovalis' tol'ko glaza.
     On nahodilsya v  oval'noj komnate,  imevshej v  poperechnike metra chetyre.
Neestestvenno izgibayas',  steny vverhu plavno perehodili v potolok. Hotya oni
byli opredelenno kamennymi, Gleb ne zametil dazhe nameka na kladku.
     Otkuda-to eshche,  krome ochaga, shel svet, hotya on ne videl okon. Ne bylo i
dverej,  i Gleba dovol'no dolgo zanimal vopros, kuda, sobstvenno, delis' oba
monaha, esli v komnate ne imelos' dazhe nameka na kakie-libo dveri?
     Nemnogo osvoivshis' v  etoj  neestestvennoj obstanovke,  Gleb  popytalsya
vosstanovit'  v  pamyati  poslednij  epizod,  predshestvovavshij polnoj  potere
soznaniya.
     On byl ranen v poedinke s Rumetom, i ranen ochen' tyazhelo... Potom kto-to
dostavil ego v  etot monastyr',  esli eto monastyr',  a ne to,  chto v staryh
cerkovnyh knigah nazyvalos' chistilishchem. On vspomnil strashnuyu silu poslednego
udara Rumeta i fontan krovi, hlynuvshij iz sobstvennogo gorla...
     To,  chto  s  nim sluchilos',  i  obstanovka,  v  kotoroj on  posle etogo
okazalsya, nikak ne svyazyvalis' drug s drugom.
     Dazhe  grud' ne  bolela,  voobshche nichego ne  bolelo s  togo momenta,  kak
monahi zakonchili rastiraniya.
     Sovershenno neozhidanno on  vnov' uvidel u  svoej posteli odnogo iz  nih.
Gleb  ne  slyshal ni  zvuka shagov,  ni  skripa otkryvaemoj dveri,  hotya  sluh
funkcioniroval vpolne normal'no. I vot nad nim neozhidanno sklonilsya starec v
zheltom balahone.
     Gleb reshil,  chto  ne  mozhet sejchas polnost'yu doveryat' dazhe sobstvennomu
soznaniyu,   provaly  v   vospriyatii  dejstvitel'nosti  nichego   horoshego  ne
predveshchali.
     Starec dolgo molchal,  vnimatel'no razglyadyvaya Gleba.  Vremya ot  vremeni
razdavalsya tresk polen'ev v ochage i slyshalis' kakie-to golosa.
     Nakonec posetitel' vyprostal iz-pod  shirokogo balahona ruku,  provel ej
nad golovoj Gleba i udovletvorenno kivnul.
     - Vy  uzhe  slyshite menya,  hotya  eshche  ne  mozhete govorit'.  Dvigatel'nye
funkcii vskore vosstanovyatsya.
     - Kto vy?  -  popytalsya sprosit' Gleb. Vopros mel'knul v ego golove, no
ni  edinogo zvuka tak  i  ne  sorvalos' s  omertvevshih gub.  Odnako i  mysli
okazalos' dostatochno.
     - Vy mozhete razgovarivat' so mnoj siloj mysli,  esli budete chetko i  ne
slishkom bystro formulirovat' svoi voprosy.  YA  Varlam Beloyarskij -  starosta
etoj monasheskoj obshchiny.
     Dlya  monasheskoj obshchiny  rech'  starosty zvuchala dovol'no stranno.  Gleba
bol'she vsego volnoval vopros, kto eti lyudi, i on vnov' popytalsya sprosit':
     - Vy slugi Rumeta?
     - My nikomu ne sluzhim, a Rumet nash obshchij vrag.
     - Znachit, vy sluzhite Bogu? - eshche raz poproboval utochnit' Gleb, starayas'
ponyat', chto soboj predstavlyala "monasheskaya obshchina".
     - Bog ne nuzhdaetsya ni v ch'em sluzhenii, no esli pod etim ponimat' istinu
i spravedlivost',  to ty prav.  CHto zhe kasaetsya Rumeta... K sozhaleniyu, my ne
uspeli predotvratit' vashego poedinka.  Nash  poslanec opozdal.  ZHal'.  Teper'
Rumet znaet, chto ty ego vrag, i eto sil'no oslozhnit zadachu...
     - Kakuyu zadachu?
     - Ty  okazalsya zdes' ne  sluchajno.  No ob etom pozzhe,  kogda ty nemnogo
opravish'sya.
     - CHto s Bronislavoj?
     - Ona v zamke Manfrejma.
     Edva zametnaya sudoroga iskazila lico Gleba.
     - Ne volnujsya tak, u tebya eshche malo sil, i ne vse poteryano. Vozmozhno, ty
smozhesh' vernut' ee, esli posleduesh' nashim sovetam.

     Doroga  shla  vverh.  Vse  vremya  vverh,  i  mernoe raskachivanie nosilok
otdavalos' v  golove  Bronislavy pogrebal'nymi udarami  kolokola.  Mestnost'
vokrug  karavana stanovilas' vse  bolee  mrachnoj,  a  vozduh s  kazhdym chasom
pod容ma nalivalsya holodom.
     Esli by  ne ee zapiska,  v  kotoroj ona prosila o  pomoshchi,  Gleb byl by
sejchas zhiv...  Ona sama vo  vsem vinovata,  i  ee dal'nejshaya sud'ba ne imela
nikakogo znacheniya.  Ee  otchayannaya zapozdalaya popytka  spasti  ego  ne  mogla
uvenchat'sya uspehom.  Slishkom velika dolzhna byt' udacha, chtoby volhvy uslyshali
ee i zahoteli pomoch'...
     Mrachnye skaly po krayam ushchel'ya pridvinulis' vplotnuyu k trope,  inogda ih
shershavye  boka  zadevali nosilki.  Sverhu  spustilsya tuman,  i  ego  ledyanoe
dyhanie pronikalo dazhe skvoz' medvezh'i shkury.
     Vremya  ot  vremeni  ruka  Bronislavy instinktivno nashchupyvala pod  sloem
odezhdy rukoyatku kinzhala.  V  nej  ne  ostalos' dazhe nadezhdy.  Ona zhdala lish'
konca puti.  Momenta, kogda Rumet otpustit Florina i konvoj povernet obratno
k domu, stavshemu dlya nee chuzhim.
     Zaindevelye,   pokrytye   fantasticheskimi  snezhnymi   narostami   skaly
proplyvali mimo, i, kazalos', v etom zamorozhennom mire ne ostalos' ni edinoj
chasticy tepla.
     No neozhidanno v  glubinah ee podsoznaniya,  tam,  gde kogda-to hranilas'
neponyatnaya ej samoj nitochka svyazi s  lyubimym chelovekom,  shevel'nulos' chto-to
zhivoe.
     Ona zamerla,  boyas' neostorozhnym dvizheniem pogasit' etot robkij ogonek,
no  on  stanovilsya vse bol'she,  i  cherez neskol'ko chasov u  nee ne  ostalos'
somnenij - vopreki vsemu Gleb zhiv.

     Gleb pil obzhigayushchij napitok ostorozhno,  malen'kimi glotkami. Guby pochti
ne chuvstvovali tepla, zato potom zhar zapolnyal kazhduyu kletochku tela.
     V etot den' emu vpervye razreshili sest' v posteli, i, pol'zuyas' nedavno
vernuvshejsya sposobnost'yu govorit',  Gleb zasypal Varlama voprosami. Glubokie
sinie  glaza  starca  pod  sedymi  brovyami  luchilis' ulybkoj,  i  govoril on
razmerenno-netoroplivo, slovno malomu rebenku vtolkovyval prostejshie istiny.
Da, sobstvenno, tak ono i bylo.
     - Ty hochesh' znat' vse srazu -  eto nerazumno.   Tvoej Bronislave nichego
ne  ugrozhaet -  vo  vsyakom  sluchae,  poka.  Manfrejma voobshche  ne  interesuyut
zhenshchiny,  ona nuzhna emu kak zalozhnica, chtoby legche bylo obuzdat' stroptivogo
Vladislava.  No  zdes' on sovershil oshibku,  ne vypolniv svoego obeshchaniya.  On
hotel protyanut' vremya i ne dat' Vladislavu novogo oruzhiya do podhoda tatar.
     Odnako Vladislav ne  stal  zhdat'  i  snaryadil v  pohod  neskol'ko samyh
otchayannyh  vityazej,  dobrovol'no soglasivshihsya vystupit' protiv  Manfrejma i
starinnogo dogovora,  beschestivshego rusichej.   Tomu,  kto  sumeet osvobodit'
knyazhnu, knyaz' obeshchal ee ruku.
     Gleb popytalsya vskochit' s posteli, no starec s neozhidannoj siloj ulozhil
ego obratno.
     - V  bor'be  s  Manfrejmom nel'zya  toropit'sya -  on  slishkom  ser'eznyj
protivnik.  Konechno,  my ispol'zuem etot pohod. Kogda druzhiny rusichej osadyat
CHernyj zamok i nachnetsya shturm - pridet tvoe vremya. A poka zhdi, nabirajsya sil
da i uma tozhe.  Mahat' mechom i podstavlyat' sobstvennuyu grud' pod chuzhie udary
- delo  nehitroe.  Ty  dolzhen v  sovershenstve ovladet' samym raznym oruzhiem,
esli hochesh' pobedit' Manfrejma.  Ty hot' znaesh', chto soboj predstavlyaet tvoj
vrag?
     - Ego doverennyj sluga -  starshij oficer Federacii,  i  ya  ne  ponimayu,
zachem im nuzhna vsya eta butaforiya so srednevekovym rycarstvom,  pochemu oni ne
zhivut na baze?
     Gleb  hotel bylo  ob座asnit',  chto  soboj predstavlyaet baza,  no  Varlam
ostanovil ego vlastnym dvizheniem ruki.
     - YA znayu o kosmicheskih rejndzherah.  CHto kasaetsya Rumeta,  to ego diplom
oficera - eto dejstvitel'no lish' butaforiya. Manfrejm ispol'zuet bazu v svoih
interesah,  no  ne  bolee togo.  Ego plany ne imeyut nichego obshchego s  planami
Federacii.   Na   samom  dele  on   odin  iz  rukovoditelej  tajnogo  ordena
rozenkrejcerov.   Vot  uzhe  mnogo  vekov  etot  orden  seet  zlo  na  zemle,
prikryvayas' krasivymi slovami o vsemirnom dobre i spravedlivosti. Esli by ne
ego  staraniya,  mnogie  molodye  civilizacii davno  vybralis'  by  iz  mraka
srednevekov'ya. No kak tol'ko poyavlyaetsya nadezhda na malo-mal'ski spravedlivoe
ustrojstvo obshchestva, vmeshivaetsya orden i topit v krovi vse zdorovye rostki.
     - Zachem emu eto nuzhno?
     - CHtoby  verbovat' storonnikov sredi lyudej i  gubit' chelovecheskie dushi,
nuzhny stradaniya,  lozh',  rastoptannye svyatyni, nuzhen haos. A vmeste s rekami
krovi  v  ruki  rozenkrejcerov nepreryvnym potokom techet  zoloto -  osnovnoe
sredstvo dlya  upravleniya mirom lyudej.  Den'gi -  glavnoe oruzhie v  bor'be za
vlast',  a v iskusstvenno sozdannom haose, pri prodazhnyh chinovnikah oni sami
stanovyatsya vlast'yu.
     - Tak  chto  zhe  delat'  moim  sootechestvennikam,  tem,  kto  ostalsya na
Zemle?.. Prostite, vy, naverno, ne ponimaete menya...
     - Ochen' dazhe  horosho ponimayu.  YA  provel na  tvoej rodine ne  odin god.
Vezde,  gde poyavlyaetsya chernyj orden, poyavlyaemsya i my. My staraemsya sohranit'
ravnovesie,  ostanovit'  ih  tam,  gde  eshche  mozhno  ostanovit'.  Hotya,  nado
priznat',  zheleznyj vek  slishkom  zatyanulsya,  slishkom bol'shuyu silu  priobrel
orden v tvoem vremeni.  No vse ravno eto vremenno, ih epoha zakanchivaetsya, i
ot  nas  s  toboj,  ot  prostyh soldat belogo bratstva,  zavisit,  kak skoro
nastupit novaya era.
     - A kakoj ona budet?
     - Ona budet prekrasnoj.  Takoj,  kakoj ee  sebe predstavlyali luchshie umy
chelovechestva. Orangutangi perestanut obmenivat' oruzhie na zoloto, zasedat' v
parlamentah,  komandovat'  armiyami.  Generaly  perestanut  ustilat'  kostyami
sobstvennogo naroda  dorogu k  prezidentskomu kreslu,  a  narod  nauchitsya ne
doveryat' zhulikam i p'yanicam.
     - No ved' eto nevozmozhno...
     - Vozmozhno. Medlenno i postepenno mir vse zhe uluchshaetsya, i nasha s toboj
zadacha pomogat' etomu processu.
     - Pri chem tut ya, ya vsego lish' naemnik...
     - Ty kosmicheskij desantnik,  v tvoi ruki vlozhili moshchnoe oruzhie, nauchili
im pol'zovat'sya, i teper' tol'ko ot tebya samogo zavisit, v kakuyu storonu ego
napravit'. A krome togo, ty hranitel'...
     - Vy znaete ob etom?
     - Tok  sily  ot  velikoj knigi,  dazhe esli ona  nevidima,  ne  mozhet ne
pochuvstvovat' adept moego urovnya.
     - Togda skazhite, chto ya dolzhen s nej delat'?
     - A  vot etogo ya  ne znayu.  |tu knigu napisali ne my i  ne my naznachili
tebya ee hranitelem.
     - Tak kto zhe ee napisal?
     - Mozhet byt',  Asily ili te, kogo rusichi nazyvayut svoimi bogami. Pridet
vremya, i oni napomnyat o sebe. Tebe pridetsya zhdat', kogda nastupit vremya.
     - Inogda ya  slyshu golos,  mne kazhetsya,  kniga pytaetsya razgovarivat' so
mnoj.
     - |to  ochen' vazhno.  Ty  dolzhen nauchit'sya slushat' ego  i  sledovat' ego
sovetam.  Kniga -  tvoj drug,  vsegda pomni ob  etom i  nikogda,  ni na odnu
sekundu ne rasstavajsya s nej.
     - Inogda ya ne umeyu dazhe otlichat' vragov ot druzej.
     - |to pridet s vozrastom.  Ty eshche slishkom molod.  I tem ne menee ty uzhe
nauchilsya priobretat' nadezhnyh druzej.  Pomnish'  te  pomehi,  o  kotoryh tebe
dokladyval Mekong?
     - Otkuda vy pro nih znaete?
     - Kak zhe  mne ne  znat',  esli ya  sam byl ih istochnikom?  No mozg tvoej
rakety obladaet nedyuzhinnoj siloj,  ty  obrel neplohogo druga.  Mne tak i  ne
udalos' polnost'yu podavit' ego  volyu,  i  vy  seli  sovsem  ne  tam,  gde  ya
rasschityval.  V  rezul'tate  etogo  proizoshla  stychka  s  Rumetom,  edva  ne
sorvavshaya vse nashi plany.
     - Kto vy?
     - No ya zhe uzhe govoril, ya Varlam, starosta...
     - Togda ya sproshu inache, iz kakoj epohi prishli vy na etu zemlyu?
     - Volhvy davno znali ob  otnositel'nosti vremeni i  umeli perehodit' iz
odnogo  perioda  v  drugoj.  Imenno  poetomu oni  tak  horosho  predskazyvali
budushchee.
     - Vy  hotite skazat',  chto volhvy sushchestvuyut na samom dele,  chto eto ne
legenda?
     - Nu  esli ty  u  nas  v  gostyah,  tak  kakaya zhe  eto  legenda?  Hochesh'
posmotret', kak my zhivem?
     On ostorozhno vzyal Gleba za ruku,  podvel k  stene i  provel skvoz' nee,
kak budto steny ne sushchestvovalo vovse.
     Oni  stoyali  posredi bolotistoj polyany,  zapolnennoj obtochennymi vetrom
valunami.  Nogi  po  shchikolotku utopali  vo  mhu.  Probivayas' skvoz'  zelenye
zarosli, tut i tam lezla na svet bolotnaya yagoda moroshka.
     Ne doveryaya sobstvennym glazam,  Gleb obernulsya.   Za ego spinoj ne bylo
nichego,  krome  eshche  odnogo  ogromnogo valuna,  milliony let  pokoivshegosya v
glubinah poslednego oledeneniya.
     V  treshchinah na  vyvetrennom boku kamnya ros lishajnik,  i,  dazhe nahodyas'
sovsem ryadom, nel'zya bylo predpolozhit', chto zdes' skryvaetsya ch'e-to zhilishche.
     Nigde  ne  zamechalos' ni  malejshih sledov cheloveka,  dazhe  trava  mezhdu
kamnyami vyglyadela sovershenno svezhej.
     Podtverzhdaya ego nevyskazannyj vopros, Varlam skazal:
     - Pochti v  kazhdom takom kamne nashi zhilishcha.   Vot  uzhe  mnogie sotni let
nikto iz  postoronnih ne  byval na etoj polyane.  YA  nadeyus',  ty sohranish' v
tajne vse,  chto  s  toboj zdes' proizoshlo.  My  lyubim tishinu,  pokoj,  redko
vyhodim naruzhu i bol'shuyu chast' vremeni provodim v razmyshleniyah. Tol'ko kogda
nastupaet granica epoh,  kogda  malejshee izmenenie sposobno podtolknut' chashu
vesov v tu ili inuyu storonu,  prihodit pora dejstvovat'. Sejchas Zemlya vhodit
v  odin iz  takih sud'bonosnyh ciklov.  Nam nuzhny voiny.  Lyudi,  sposobnye k
reshitel'nym dejstviyam.
     - Mne vazhno znat',  kak otrazitsya vashe vmeshatel'stvo neposredstvenno na
moej rodine. Na baze mne govorili, chto vremennye cikly, v kotoryh sushchestvuyut
eti dve planety, ne zavisyat drug ot druga.
     - Oni  vvodili tebya  v  zabluzhdenie,  chtoby legche bylo upravlyat' tvoimi
dejstviyami.  Lyubye  izmeneniya  v  odnoj  iz  istoricheskih zon  otrazhayutsya na
sostoyanii vsego cikla.  My  vybiraem mesto i  vremya,  gde nashe vmeshatel'stvo
naibolee effektivno.
     - Pochemu  zhe  togda  tak  mnogo  neschastnyh  i  obezdolennyh,  bol'nyh,
iskalechennyh, bezdomnyh, golodnyh - gde vy byli vse eto vremya?!
     - My ne vsegda pobezhdaem, slishkom silen chernyj orden v etoj epohe, vse,
chto my mozhem sejchas,  -  eto umen'shit' vozdejstvie temnyh sil. Polozhitel'nyj
rezul'tat nashih dejstvij proyavlyaetsya daleko ne srazu.
     - YA v eto ne veryu.
     - Nu chto zhe...  Predpolozhim,  tebya naznachat  nashim emissarom na Zemle i
ty budesh' tam obladat' neogranichennymi polnomochiyami, chto by ty sdelal?
     - YA  dumal nad etim.  YA  by naznachil odin-edinstvennyj den' v  godu,  v
kotoryj kazhdyj prezident, kazhdyj pravitel' ili diktator prohodil by narodnyj
test na sootvetstvie zanimaemoj dolzhnosti.
     - |to kakim zhe obrazom?
     - U  kazhdogo  grazhdanina  dolzhen  byt'  prosten'kij priborchik  s  dvumya
knopochkami.  "Da",  "net".  V odin i tot zhe den',  chas, minutu kazhdyj iz nih
nazhmet  na  knopku.   Rezul'tat  summiruetsya  v  priemnoj  mashine,   kotoruyu
nevozmozhno ni podmenit', ni unichtozhit'.
     - Zabavnyj plan. Tehnicheski eto vozmozhno. CHto zhe dal'she?
     - Esli pravitel',  po mneniyu svoego naroda, ne sootvetstvuet zanimaemoj
dolzhnosti,  on  v  techenie  mesyaca  podyskivaet sebe  zamenu  ili  surovo  i
neizbezhno nakazyvaetsya, vplot' do fizicheskogo unichtozheniya.
     - V  principe vozmozhno i  eto...  Zdes',  pravda,  est' odna opasnost'.
Narod ne  vsegda byvaet prav,  ya  ne uveren,  chto takoj test vyderzhal by,  k
primeru,  Petr Pervyj ili Stolypin. Retrogradov i konservatorov, storonnikov
nerushimyh ukladov vsegda bol'shinstvo.   Inogda oni sami etogo ne  osoznayut -
no  tem  ne  menee eto tak.  Krome togo,  narod netrudno obmanut' s  pomoshch'yu
sredstv massovoj informacii.  Est' i  eshche  odno obstoyatel'stvo.  Vozmozhnosti
lyubogo diktatora na  samom dele  dovol'no ogranichenny,  osushchestvlenie tvoego
plana privelo by k  bystromu ischeznoveniyu instituta oficial'nyh pravitelej -
ne  okazalos' by zhelayushchih riskovat' zhizn'yu,  i  togda stranoj nachnet pravit'
tajnaya oligarhiya,  ta  samaya,  kotoraya segodnya upravlyaet iz-za  kulis samimi
pravitelyami. Strana bez oficial'nogo pravitel'stva, bez teni otvetstvennosti
- eshche bol'shij haos i bespredel. Takim budet konechnyj rezul'tat.
     - Tak chto zhe delat'?!
     - To,  chto  delaem  my.  Medlenno i  postepenno nakaplivat' v  obshchestve
polozhitel'nye izmeneniya,  sohranyat' balans sil,  ne pozvolyat' chernomu ordenu
besprepyatstvenno vershit' sud'bami celyh nacij.

     ...  Golovasin vse  eshche  schital sebya  oskorblennym.  Kak  tol'ko vopros
kosnulsya  referata  ego  dissertacii,  mirovye  problemy  i  eticheskie normy
razlichnyh epoh stali volnovat' ego gorazdo bol'she.
     - V te vremena,  o kotoryh my s vami govorim,  tysyachu let nazad,  takie
spory, kak nash, razreshalis' dovol'no prosto.
     - Interesno znat', kak?
     - Mechami! Hotite poprobovat'?


     Zamok  Manfrejma  gotovilsya  k  oborone.  Soldaty  chistili  i  zaryazhali
mortiry,  kotorye  v  etu  epohu  poyavilis'  na  vooruzhenii nekotoryh  armij
blagodarya usiliyam Manfrejma, naladivshego torgovlyu zapreshchennym oruzhiem.
     Magistr  ordena  mog  pozvolit' sebe  otstupleniya ot  pravil.  Vprochem,
mortiry,   ustanovlennye  v   strategicheski  vazhnom   punkte,   dolzhny  byli
ispol'zovat'sya lish'  v  krajnem sluchae,  esli nepriyatel' sumeet prorvat'sya k
podzemnomu hodu, svyazyvavshemu zamok s vneshnim mirom vo vremya osady.
     Stenovye  dozornye  ustanavlivali kotly  dlya  smoly.  Kopejshchiki chistili
piki.  Luchniki  proveryali na  strelah nasadku nakonechnikov.  No  Bronislava,
vnimatel'no nablyudavshaya za  vsemi etimi prigotovleniyami iz okna svoej bashni,
ne   mogla  otdelat'sya  ot   oshchushcheniya,   chto  soldaty  rabotali  ne  slishkom
staratel'no, slovno igrali v kakuyu-to navyazannuyu im i uzhe poryadkom nadoevshuyu
igru.
     Nikto ne znal,  skol'ko tysyacheletij nazad byl postroen zamok Manfrejma.
S  teh samyh por ni  odin nepriyatel' ne  vodruzhal nad ego stenami svoj flag,
zamok  nedarom schitalsya sovershenno nepristupnoj krepost'yu.  No  knyazhna ploho
razbiralas' v fortifikacionnom iskusstve, zato ona chuvstvovala, chto nitochka,
svyazavshaya ee  s  Glebom,  stanovitsya vse  prochnej,  i  chuvstvovala,  kak  on
postepenno priblizhaetsya iz neveroyatnogo daleka,  a znachit, snova ne minovat'
bitvy...
     Noch'  uzhe  nachala  svoe  medlennoe padenie  s  sedyh,  ubelennyh snegom
vershin, zazhigaya odnu za drugoj blednye ot moroza zvezdy.
     Holodom i  zapahom vekovoj pleseni tyanulo ot  sten,  no  to pervobytnoe
oshchushchenie uzhasa, kotoroe napolnyalo Bronislavu v pervye dni prebyvaniya v zamke
Manfrejma,  teper' ischezlo. Za nedelyu on ni razu ne vspomnil o molodoj zhene,
ne  bylo  i  pervoj brachnoj nochi -  to,  chego ona  boyalas' bol'she vsego,  ne
proizoshlo.

     Kogda druzhinam,  ob容dinivshimsya dlya shturma zamka Manfrejma, ostalos' do
nego ne bolee treh dnevnyh perehodov, ser'eznaya podgotovka k pohodu nachalas'
i v Beloyarskoj obshchine.
     Dolgoe  ozhidanie dlya  Gleba  nakonec zakonchilos',  nedeli  utomitel'nyh
trenirovok,  pozvolivshih emu znachitel'no usovershenstvovat' svoe masterstvo v
fehtovanii,  beskonechnye chasy,  provedennye v  kel'yah  monahov za  izucheniem
filosofii,  logiki, osnov telepatii, - vse eto ostalos' pozadi, i neozhidanno
dlya sebya on byl priglashen na voennyj sovet obshchiny.
     Sovet  sostoyalsya vnutri  samogo  bol'shogo,  pohozhego na  ogromnuyu bashnyu
valuna.  K tomu vremeni Gleb uzhe nauchilsya samostoyatel'no otkryvat' nevidimye
dveri, vedushchie vnutr' zakamuflirovannyh pod kamni pomeshchenij.
     Pervym  vystupil  brat  Bodo.  Nizen'kij  suhovatyj  chelovek,  s  rezko
ocherchennym,   slovno  naspeh  nabrosannym  nebrezhnymi  mazkami  licom  nachal
govorit' korotkimi i ne vo vsem ponyatnymi Glebu frazami:
     - Nastalo vremya,  brat'ya,  kotorogo my tak dolgo zhdali.  Sirius voshel v
sozvezdie Vodoleya.  My  nachinaem reshayushchuyu bitvu  s  temnym ordenom.  V  etom
meste,  na etoj zemle reshitsya ee ishod.  My nachnem so shturma citadeli nashego
glavnogo vraga. I obratnogo puti uzhe ne budet.
     Bodo povernulsya k doske, na kotoroj byl prikolot otlichno vypolnennyj na
pergamente plan CHernogo zamka.
     - Manfrejma sobirayutsya atakovat' druzhiny rusichej. My vospol'zuemsya etim
i  prisoedinimsya k  nim,  no dlya uspeha nam neobhodimo poluchit' komandovanie
nad vsemi vojskami. Po pravilam, sushchestvuyushchim u rusichej, voevodoj izbiraetsya
tot, kto privel bol'shee vojsko.
     Kazhdaya iz dvuh druzhin naschityvaet chelovek po sem'desyat. Dlya togo, chtoby
bezuslovno poluchit'  komandovanie,  nam  neobhodimo vystavit' vdvoe  bol'shee
chislo voinov. Gotovy li tvoi gomunkulusy, brat Tovba?
     - Oni  gotovy.  Odnako tot,  kto  budet rukovodit' imi  v  boyu,  dolzhen
pomnit',  chto nashi voiny,  prekrasno vladeya iskusstvom rukopashnogo boya, v to
zhe  vremya  lisheny  lichnoj  iniciativy.   Vo  vremya  bitvy  nel'zya  oslablyat'
mental'noe rukovodstvo imi dazhe na korotkij srok - i eto potrebuet ogromnogo
napryazheniya ot nashego voevody.
     Podumav  s   minutu,   Tovba  poter  svoj  bol'shoj  s  zalysinami  lob,
pokryvshijsya kapel'kami pota, i vnov' povernulsya k planu zamka.
     - SHturm etoj kreposti v  lob sovershenno besperspektiven pri lyubom chisle
atakuyushchih.  Edinstvennaya nadezhda  -  prorvat'sya v  nizhnie  etazhi,  zahvatit'
severnyj ili yuzhnyj podzemnyj hod. Prohody eti, - prodolzhal brat Bodo, - idut
pod stenami zamka i pozvolyayut dostignut' vnutrennih etazhej, odnako my nichego
ne znaem o lovushkah i zasadah, navernyaka ustroennyh na etih putyah.
     - Nastalo vremya ob座avit', na kogo vozlozheno verhovodstvo nashim vojskom,
- prerval Tovbu  Varlam Beloyarskij.  On  podnyalsya so  svoego mesta  i  obvel
vzglyadom vseh prisutstvuyushchih.  -  Mnogo let my zhdali, kogda na Zemle roditsya
chelovek,   sposobnyj  protivostoyat'  Manfrejmu.   Obychnoj  sily  dlya   etogo
nedostatochno,  nuzhna  osobaya udacha,  nuzhno  raspolozhenie drevnih bogov i  ih
zhelanie pomoch' nashemu izbranniku.
     Neozhidanno povernuvshis' k Glebu, Varlam zakonchil:
     - Ty budesh' nashim voevodoj!
     Gleb, ne ozhidavshij etogo, nachal protestovat'.
     - YA gotov srazit'sya s Manfrejmom, no rukovodit' ob容dinennoj druzhinoj -
slishkom bol'shaya otvetstvennost', eto dolzhen delat' chelovek s gorazdo bol'shim
voennym opytom,  chem u  menya,  ya nedavno poyavilsya v vashej epohe i mnogogo ne
ponimayu.
     - |to tak.  Zato na tvoej storone sily,  o kotoryh dazhe my znaem daleko
ne  vse.  Hranitel' svyashchennoj knigi -  ty  budesh' rukovodit' nashim vojskom v
etoj bitve!
     Posle etih slov vozrazheniya zamerli na ustah Gleba.

     V  noch' pered pohodom Varlam provel s Glebom poslednie neskol'ko chasov.
On hodil po svoej nebol'shoj kel'e, zavalennoj drevnimi rukopisyami.
     - Ne prinimaj slishkom vser'ez krasivye slova, skazannye na sovete, - my
tozhe lyudi, i nam ne chuzhdo tshcheslavie. Na samom dele vse obstoit gorazdo huzhe,
chem eto predstavlyaetsya bratu Tovbe. My postepenno proigryvaem chernomu ordenu
odnu poziciyu za drugoj.
     Vse nachalos' togda,  kogda Vladimir pod vliyaniem chernyh emissarov reshil
navyazat' svoemu  narodu  chuzhuyu  religiyu.  Imenno s  etogo  momenta proizoshlo
pervoe otstuplenie,  i s kazhdym godom,  s kazhdoj novoj shvatkoj my otstupaem
vse dal'she...
     Drevnie bogi  nashego naroda umeli  upravlyat' samim vremenem,  i  CHernyj
zamok Manfrejma mnogo vekov nazad prinadlezhal im.  Pravda,  togda on  ne byl
chernym...  No  te vremena kanuli v  Letu.  My otvernulis' ot svoih bogov,  i
teper' na ih meste sidit Manfrejm.
     CHtoby pobedit',  nuzhno razrushit' osnovu ego mogushchestva. Ona zaklyuchena v
mertvoj vode,  v eliksire bessmertiya,  kotoryj on iz nee poluchaet.  Nikto ne
znaet,  otkuda beret Manfrejm mertvuyu vodu.  On horosho berezhet svoyu tajnu, a
bez  znaniya ee  vasha zavtrashnyaya bitva,  kak  i  vse predydushchie,  obrechena na
proval.
     - Zachem zhe togda my ee nachinaem?
     - Potomu chto  nuzhno pytat'sya izmenit' mir k  luchshemu dazhe togda,  kogda
vse kazhetsya beznadezhnym.  |to edinstvennyj put', kotoryj u nas ostalsya.

     Kolonna  vystupila  iz  Svetloyara na  rassvete  sleduyushchego dnya.  Dvesti
pyat'desyat pehotincev i stol'ko zhe vsadnikov -  volhvy ne poskupilis'... Gleb
raspolagal  ogromnoj  po  tem  vremenam  druzhinoj,   no  chuvstvoval  sebya  v
neozhidannoj roli komandira bezmolvnogo vojska neuyutno.
     CHerez polchasa,  zakonchiv ob容zd vojsk,  ego dognal  YUrij Krushinskij.  S
etim  edinstvennym v  bezlikoj tolpe robotov chelovekom Gleb tolkom ne  uspel
poznakomit'sya.  On  prisoedinilsya k  otryadu pered samym vyhodom,  special'no
pribyv dlya etogo s bazy,  na kotoroj,  tak zhe kak i Gleb,  sluzhil naemnikom.
Paru raz Gleb videl ego vo  vremya zanyatij,  no  bolee blizkogo znakomstva ne
poluchilos'.
     Teper' zhe  Gleb ne bez osnovanij polagal,  chto Krushinskogo pristavili k
nemu,  skoree  vsego,  dlya  dopolnitel'nogo kontrolya -  slishkom  uzh  bol'shoe
znachenie pridavali volhvy  predstoyashchej operacii,  chtoby  doverit' ee  odnomu
cheloveku.
     Oficial'no  Krushinskij  chislilsya  v   pomoshchnikah  u  Gleba  i  derzhalsya
podcherknuto druzhelyubno,  odnako soblyudal distanciyu, i otkrovennogo razgovora
s nim ne poluchalos'.
     Vozmozhno, u Krushinskogo byli kakie-to osobye polnomochiya ili special'noe
zadanie v  zamke  Manfrejma,  a  mozhet,  on  prosto prismatrivalsya k  svoemu
komandiru i, v svoyu ochered', ne ochen' doveryal emu.
     Kak by tam ni bylo,  vse eto ne osobenno interesovalo Gleba do teh por,
poka ne meshalo osushchestvleniyu ego glavnoj zadachi - osvobodit' Bronislavu.  On
ne  stroil slishkom dalekih planov.  CHasto  okruzhayushchee vosprinimalos' im  kak
zatyanuvshijsya son - vse v nem kazalos' zybkim i neprochnym.

     Doroga okazalas' stranno korotkoj.  Uzhe k  vecheru oni obnaruzhili pervyj
storozhevoj  post  rusichej,   a   eshche  cherez  chas,   prikazav  svoemu  vojsku
ostanovit'sya,  Krushinskij i  Gleb  sideli v  pohodnom shatre  knyazya  Vaslava,
vybrannogo rusichami voevodoj eshche do ih pribytiya.
     Vaslav,  ogromnyj  i  tuchnyj,  ves'  pokrytyj shramami  voin,  pered  ih
poyavleniem kak raz sobralsya pristupit' k skromnomu pohodnomu uzhinu.
     Na  kovre,  gde  on  vozlezhal po  vizantijskomu obychayu,  stoyalo blyudo s
zharenym porosenkom,  kopchenaya sterlyad',  tomlenaya medvezh'ya pechen', neskol'ko
podnosov  s  fruktami  i  para  nebol'shih  bochonkov,  soderzhimoe kotoryh  ne
vyzyvalo ni malejshego somneniya.
     Poskol'ku  knyaz'  nahodilsya  v  veselom  raspolozhenii  duha,   on,   ne
pointeresovavshis' u  vnov' pribyvshih,  kto  oni  takie,  srazu zhe  predlozhil
razdelit' s nim trapezu.
     Predlozhenie eto bylo ohotno prinyato.
     Gleb  ne  uspel  opomnit'sya,  kak  v  rukah  u  nego  okazalsya ogromnyj
serebryanyj kubok,  do kraev napolnennyj penyashchejsya medovoj bragoj. Ot napitka
shel durmanyashchij aromat polevyh cvetov i  kakih-to  trav.  Othlebnuv nebol'shoj
glotok,  Gleb,  nesmotrya na  protesty Vaslava,  otstavil kubok  v  storonu i
poproboval dlya nachala predstavit'sya, ispol'zuya zaranee zagotovlennuyu legendu
o  dalekih severnyh lesah i  starinnyh poseleniyah,  no  Vaslav ne  stal  ego
slushat'.
     - Da  znayu  ya  vse!  U  vas  dvesti  pyat'desyat pehotincev i  stol'ko zhe
vsadnikov,  moi razvedchiki sledyat za vami s samogo utra,  a volhvy ne pervyj
raz nam pomogayut, vypejte luchshe medu, utrom razberemsya, chto k chemu.
     - Est' odna veshch',  kotoruyu nado by reshit' sejchas, - ne unimalsya Gleb. -
Nas zdes' chetvero voevod,  a  knyazhna odna,  chto budem delat',  esli vyigraem
bitvu? Vladislav obeshchal vam...
     - Pust' ona  sama  i  reshaet,  kto  ej  bol'she lyub.  Bitvu snachala nado
vyigrat'.  Manfrejm - eto tebe ne pechenezhskij vozhd', ot ego hitrostej my vse
nastradalis' - pora i rasschitat'sya.

     Utrom  bez   lishnih  slov  i   dolgih  prigotovlenij,    poruchiv  Glebu
komandovanie ob容dinennymi vojskami, knyaz'ya nachali shturm.
     Edinstvennaya  doroga  k   zamku   shla   cherez  ushchel'e  i   neodnokratno
perekryvalas' dopolnitel'nymi redutami, predstavlyavshimi soboj kamennye bashni
s moshchnejshimi vorotami vo vsyu shirinu ushchel'ya.
     Kazhdye  takie  vorota prihodilos' brat'  shturmom,  s  pomoshch'yu taranov i
osadnyh derevyannyh bashen.  Gleb,  ne  zhalevshij svoih peshih robotov,   vskore
ponyal,  chto esli tak budet prodolzhat'sya i  dal'she,  eshche do  zakata solnca on
ostanetsya bez pehoty.
     Nuzhno  bylo  srochno  chto-to  pridumat',  no  ego  sovershenno  izmatyval
postoyannyj telepaticheskij kontrol' za bol'shoj massoj bojcov,  ne pozvolyavshij
ni na minutu otvlech'sya.
     Kogda zashlo solnce pervogo dnya bitvy, ot poslednego, chetvertogo reduta,
otdelyavshego ih ot vneshnih sten manfrejmovskogo zamka, doneslis' gluhie zvuki
artillerijskoj kanonady.
     - |to eshche chto takoe? - Krushinskij nedoumenno pozhal plechami.
     - Pohozhe na artilleriyu. Voz'mi vse upravlenie na sebya. YA poedu proveryu.
Ot Manfrejma mozhno ozhidat' vsego, dazhe artillerii.
     - No kak zhe konvenciya? Varlam govoril...
     - Manfrejm pleval na  lyubuyu konvenciyu,  on soblyudaet dogovora tol'ko do
teh por, poka emu eto vygodno.
     Loshad'  Krushinskogo vmeste  s  figuroj  vsadnika ischezli v  sgushchavshihsya
vechernih sumerkah,  do  Gleba  nekotoroe vremya  doletal  perestuk kopyt,  no
vskore ischez i on. Kak tol'ko ih malen'kaya armiya prekratila dvizhenie vpered,
smolkli srazu vse zvuki.  Naverno, pohozhee chuvstvo ispytyvaet voditel', esli
sredi pustyni neozhidanno ostanovitsya avtomobil'.
     Primerno cherez  polchasa bez  osobyh  priklyuchenij Glebu  udalos' otvesti
svoi izryadno potrepannye vojska k tret'emu,  razrushennomu eshche v obed redutu.
Ostavat'sya zdes' na noch' bylo opasno.  Oni ne znali,  est' li tropy, vedushchie
ot  zamka na  vershiny stisnuvshih ih  s  oboih storon utesov.  Esli protivnik
sumeet tuda zabrat'sya, noch'yu ih zhdali bol'shie nepriyatnosti.
     Odnako othodit' dal'she tozhe ne  imelo smysla -  za  noch' manfrejmovskie
vojska vosstanovyat razrushennye ukrepleniya,  i  utrom  pridetsya vse  nachinat'
snachala.  V  konce koncov,  vystaviv dozory,  Gleb reshil vstat' na nochevku u
tret'ego reduta.
     Zakonchiv  peremeshcheniya vojsk  i  prochie  dela,  svyazannye s  ustrojstvom
nochnogo lagerya, Gleb chuvstvoval sebya polnost'yu vymotannym.
     Kogda,  shatayas' ot  ustalosti,  on  dobralsya nakonec do  svoego shatra -
vernulsya Krushinskij.
     - Ty al'pinizmom kogda-nibud' zanimalsya?  -  zadal on s poroga ne samyj
podhodyashchij vopros.
     - Ty chto,  spyatil?  Nashel vremya shutit'.  Ty hot' znaesh', kotoryj sejchas
chas?!
     Ne  obrativ  nikakogo  vnimaniya na  nedovol'nyj ton  Gleba,  Krushinskij
prodolzhil:
     - Naverhu,  na  stene  ushchel'ya,  stoit  batareya mortir  -  ya  uznal  eto
absolyutno tochno. Segodnya noch'yu nam s toboj pridetsya unichtozhit' etu batareyu.
     - Ty uveren, chto, krome nas, etim nekomu zanyat'sya?
     - Uveren.  U  menya razryad po al'pinizmu.  YA osmatrival zapadnuyu stenku.
CHtoby na nee podnyat'sya,  nuzhno special'noe snaryazhenie, i ono u menya s soboj.
Vdvoem  v  svyazke  my  smozhem  eto  sdelat',   dazhe  esli  u  tebya  ne  bylo
al'pinistskoj podgotovki.
     S  tyazhelym vzdohom Gleb vnov' nachal odevat'sya,  ne  nadeyas' dazhe na to,
chto  u  nego  hvatit  sil  vybrat'sya  iz  palatki,   no  ser'eznyh  dovodov,
pozvolyavshih osparivat' plan  Krushinskogo,  u  nego  ne  nashlos'.  Nevozmozhno
posylat' biorobotov noch'yu lezt' na  skaly pod myslennym kontrolem,  a  sredi
voinov vryad li najdetsya hot' odin, kto chto-nibud' slyshal ob al'pinizme.
     - Glotni-ka  vot  etogo.  Pri  vsej  primitivnosti mestnoj tehnologii v
napitkah oni ushli daleko vpered.  A chto kasaetsya mediciny,  to v nej volhvam
nikogda ne bylo ravnyh.
     On protyanul emu malen'kuyu serebryanuyu flyazhku, i Gleb, ne zadavaya nikakih
voprosov, sdelal ih nee poryadochnyj glotok. Priyatnoe teplo razlilos' po vsemu
telu, i vskore ot ustalosti ne ostalos' nikakogo sleda.
     - Nado predupredit' knyazej,  -  reshil Gleb.  -  My mozhem i zaderzhat'sya,
batareya navernyaka horosho ohranyaetsya.
     Druzhina Vaslava tol'ko chto podoshla i razbivala lager' nepodaleku.
     Glebu  ne  nravilas'  tesnota,   v  kotoroj  v  uzkom  skal'nom  proeme
sgrudilis' sotni lyudej,  i  on podelilsya svoimi opaseniyami s  Vaslavom.  Ego
shater eshche  ne  uspeli postavit'.  Knyaz' v  polnom boevom snaryazhenii vyglyadel
ves'ma vnushitel'no. On legko nosil na sebe shestidesyatikilogrammovyj stal'noj
pancir' i, kazalos', ne zamechal ot etoj grudy izryadno pomyatogo v boyu metalla
ni malejshego neudobstva.
     - Ty prav,  - zadumavshis' na sekundu, soglasilsya s nim knyaz'. - No lyudi
tak ustali, chto mne ne udastsya uvesti ih otsyuda.
     - Razve ty ne voevoda? - udivilsya Gleb.
     - Voevoda ya  tol'ko v  boyu,  a kak boj zakanchivaetsya,  u nas kazhdyj sam
sebe knyaz', - ne bez gorechi zametil Vaslav.
     Podospevshij konovod vzyal iz ruk knyazya povod ego ogromnogo chernogo konya,
tak zhe,  kak i hozyain,  pokrytogo stal'noj bronej. Vaslav, tyazhelo otduvayas',
sodral s golovy shlem i so zvonom shvyrnul ego na zemlyu.  Gleb,  s voshishcheniem
razglyadyvaya ego moguchuyu figuru,  nachal rasskazyvat' o plane Krushinskogo,  ne
vdavayas' v izlishnie podrobnosti, svyazannye  s samoj batareej:
     - My  sobralis' provesti nebol'shuyu razvedku na  grebne.  Esli  pridetsya
zaderzhat'sya,  voz'mi komandovanie na  sebya i  ni  v  koem sluchae ne  nachinaj
zavtra ataki, poka my ne razberemsya s temi bronzovymi shtukami na gore.
     - Dumayu,  tut i bez menya obojdutsya.  ZHdat' delo ne hitroe. Pojdu-ka ya s
vami, pozhaluj.
     YUrij  i  Gleb,   ne  ozhidavshie  takogo  povorota  sobytij,   nedoumenno
pereglyanulis'.
     - My sobiraemsya zalezt' na greben' ushchel'ya. Dlya takogo pod容ma ty vesish'
mnogovato...
     - Na etu stenu vy ne zalezete. Ni odin chelovek na nee ne zalezet, razve
chto volhvy vam pomogut... - Zadumavshis' na minutu, Vaslav nachal rasstegivat'
zastezhki na pancire. - Odnim slovom, ya s vami, sejchas vot snimu eti zhestyanki
i stanu polegche.
     Sporit' s Vaslavom okazalos' sovershenno bespolezno. V kachestve vesomogo
argumenta on  svistom  vyzval  strazhu,  prikazav  ej  iz  lagerya  nikogo  ne
vypuskat' do utra.
     - Nu  razve  chto  nashi  gosti nadumayut so  mnoj  vmeste otpravit'sya,  -
usmehnuvshis', zakonchil knyaz' svoj prikaz.

     Oni nachali pod容m, kogda vzoshla luna. Dul holodnyj pronizyvayushchij veter,
kamni kazalis' skol'zkimi i neprochnymi.
     Vaslava  ostavili vnizu  storozhit' ryukzaki  so  snaryazheniem i  sledit',
chtoby ne  putalas' verevka,  kotoruyu oni tashchili za soboj.  Gleb,  nikogda ne
lyubivshij gor,  gde chelovek chuvstvuet sebya slishkom melkoj peschinkoj,  sprosil
Krushinskogo:
     - Ty  uveren,  chto postupaem pravil'no?  Ved' esli my ne vernemsya,  vse
nashe vojsko ostanetsya bez upravleniya.
     - Volhvy prishlyut zamenu.  Dumayu, ona uzhe zdes'. Kto-nibud' iz voinov, o
kom my dazhe ne dogadyvaemsya...
     - Da,  vozmozhno,  ty prav,  dnem vo vremya boya ya zametil,  chto nekotorye
bioroboty dvigalis' nezavisimo ot  moih  komand.  Sredi  nih  navernyaka est'
lyudi.
     - Vot vidish'...  Da  net u  nas inogo vyhoda.  |ta batareya ne  dast nam
prodvinut'sya ni na shag dal'she.  Tol'ko ponaprasnu polozhim zdes' massu lyudej.
Ty  eshche ne  znaesh',  kak vyglyadit panika.  Ne  zabyvaj,  chto polovina vojska
sostoit iz  lyudej,  a  nashim predkam vo vsem mereshchitsya kakaya-to d'yavol'shchina.
Oni razbegalis' tol'ko ot zvuka vystrelov.  Predstavlyaesh', chto budet zavtra,
esli batareya nachnet strelyat'.
     - Predstavlyayu...  -  hmuro  proburchal  Gleb,  plotnee  zatyagivaya  lyamki
ryukzaka,  vydelennogo emu Krushinskim.  Hotya osnovnoe snaryazhenie oni ostavili
vnizu,  s  soboj  dlya  takogo  slozhnogo pod容ma tozhe  prishlos' tashchit' nemalo
barahla, odni kryuch'ya vesili kilogrammov dvadcat'. Iz special'nogo karmana na
svoem shirokom poyase Krushinskij dostaval ih odin za drugim i  zabival v  telo
skaly,  vyiskivaya malejshie treshchiny.  Potom propuskal verevku skvoz' kol'ca i
lez dal'she.
     Kazhdyj metr pod容ma po otvesnoj stenke davalsya s ogromnym trudom.  Hotya
Gleb shel vtorym, po uzhe prolozhennoj doroge, on edva dozhdalsya privala. Gudelo
vse telo nesmotrya na to, chto posle medicinskih procedur, prodelannyh nad nim
volhvami, on polagal, chto navsegda lishilsya chuvstva ustalosti.
     Kogda nakonec oni nenadolgo ostanovilis', Gleb sprosil:
     - Zachem ty  vzyal  s  soboj al'pinistskoe snaryazhenie,  znal,  chto  mozhet
ponadobit'sya?
     - Konechno.  Zdes' krugom skaly.  Horoshee snaryazhenie -  eto tozhe oruzhie,
prichem ne zapreshchennoe konvenciej.
     - A kak voobshche ty popal k volhvam?
     - Tak zhe,  kak i  ty,  cherez bazu.  Ih interesuyut vse,  kto tam sluzhit.
Ladno, poshli. Esli do rassveta ne uspeem vernut'sya, nas snimut arbaletchiki s
protivopolozhnoj storony ushchel'ya. - On vnov' ushel ot otkrovennogo razgovora, i
Gleb reshil bol'she ne kasat'sya temy poyavleniya Krushinskogo u volhvov.  Emu tak
ne  hvatalo  zdes'  druga,   cheloveka,  s  kotorym  mozhno  podelit'sya  samym
sokrovennym, no on ponimal, chto takie otnosheniya nel'zya sozdat' iskusstvenno.
     - Dumaesh', my spravimsya vtroem s batarejnoj ohranoj?
     - Skaly  zdes',  s  ih  tochki zreniya,  sovershenno nepristupny.  S  etoj
storony nas ne zhdut.
     Okolo  chasa  oni  podnimalis' v  polnom  molchanii.   Inogda  Krushinskij
ischezal za rebrom skaly,  i Gleb ostavalsya sovershenno odin v etom nereal'nom
lunnom mire,  raskachivayas' nad propast'yu na tonkoj,  kak pautina, nejlonovoj
verevke.
     Imenno v  eti minuty on vspominal Kitezh,  Bronislavu,  pervye dni svoej
zhizni v  novom mire,  okazavshejsya sovsem ne takoj,  kakoj predstavlyalas' ona
emu v dalekoj i sovershenno teper' nereal'noj Moskve.
     Nesmotrya  na  skrytnost' Krushinskogo,  Glebu  hotelos'  nadeyat'sya,  chto
nakonec on  nashel zdes' cheloveka,  na kotorogo smozhet polozhit'sya.  Odnogo iz
teh, s kem smog by pojti v boj v desantnoj pare.
     |ta  uverennost' slagalas' iz  desyatkov neulovimyh melochej,  kazhdaya  iz
kotoryh v otdel'nosti rovno nichego ne znachila.
     Verevka dernulas' dva  raza,  i  eto oznachalo,  chto otdyh okonchen.  Emu
predstoyalo dognat' YUriya.  V  osobenno trudnyh mestah  tot  ispol'zoval Gleba
vmesto podstavki.  Vot  i  sejchas,  ne  sumev nashchupat' na  absolyutno gladkoj
poverhnosti skaly  ni  edinoj treshchiny,  Krushinskij vstal  na  plechi Gleba i,
raskachivayas'  nad  dvuhsotmetrovoj propast'yu  bez  vsyakoj  strahovki,  nachal
vgonyat' ocherednoj kryuk.
     Zvonkie udary al'penshtoka poplyli v  zastyvshem vozduhe.  Gleb  podumal,
chto chasovye na bataree ih smogut uslyshat', no v eto vremya kryuk pod ego levoj
nogoj, ne vyderzhav dvojnoj nagruzki, vyrvalsya iz gnezda, i on srazu zhe zabyl
obo vsem.
     Gleb povis nad propast'yu na odnih rukah,  ryvok otdalsya v plechah ostroj
bol'yu.   Sekundu  ili  dve  kazalos',   chto  Krushinskij,  ne  spravivshis'  s
neozhidannym tolchkom, sorvetsya, no tot, izognuvshis' kak koshka, prinik k skale
i sumel perenesti bol'shuyu chast' tyazhesti tela na svoj poluzabityj kryuk.
     - Derzhis',  starina...  -  poprosil on pochemu-to shepotom,  -  ya  sejchas
poprobuyu zakrepit'sya...
     V  eti sekundy Gleb oshchutil kazhdyj iz dvuhsot metrov chernoj propasti pod
soboj.  Holodnyj  pot  vystupil  na  lbu,  ruki  predatel'ski zadrozhali,  no
davlenie na plechi vnezapno oslablo, i vskore YUrij podtyanul ego k bezopasnomu
mestu.
     Teper' oni  stoyali v  uzkoj nishe  pod  navisayushchim kozyr'kom.  Otsyuda do
grebnya ostavalos' vsego  metra  chetyre,  i  sprava obnaruzhilsya bolee pologij
sklon.  Samoe strashnoe ostalos' pozadi.
     Nikto iz nih ne proronil bol'she ni slova,  i tol'ko po tyazhelomu dyhaniyu
muzhchin mozhno bylo predpolozhit', chego stoil im etot pod容m.
     Vsmotrevshis' v  kromku  otkryvshegosya teper'  pered  nimi  grebnya,  Gleb
zametil zheltovatye otbleski sveta na ego poverhnosti,  no ne uspel sprosit',
chto eto moglo oznachat'.
     Gudya ot vstrechnogo potoka vozduha, mimo nih proletel goryashchij fakel.
     - Nad nami patrul',  i oni nas zametili.  Podozhdi menya zdes'.  - Prezhde
chem Gleb uspel vozrazit',  temnyj siluet YUriya rastvorilsya na fone skaly.  Ni
shoroha osypayushchihsya kamnej,  ni zvuka shagov, nichego on bol'she ne slyshal. Lish'
minuty cherez dve sverhu doneslos' dva negromkih hlopka besshumnogo pistoleta.
Vskore ryadom s ego licom zashurshala verevka.
     - Mozhno podnimat'sya!  -  uzhe v polnyj golos proiznes Krushinskij,  i eshche
cherez paru minut oni stoyali na grebne. CHut' v storone ot tropy vidnelis' dva
besformennyh temnyh predmeta.
     - A  ty neploho podgotovilsya k etomu pohodu,  -  s nevol'nym osuzhdeniem
proiznes Gleb.
     - Ne nado ih zhalet',  horoshie lyudi u Manfrejma ne sluzhat.  Bol'shinstvo,
sostavlyayushchee ego armiyu,  -  ozhivlennye mertvoj vodoj pokojniki, a esli ty ob
etom,  - on hlopnul sebya po karmanu, gde otchetlivo obrisovalsya nekij tyazhelyj
metallicheskij predmet, - tak ved' pushki tozhe ne arbalety.
     V etom on byl, bezuslovno, prav. Teper' vremeni u nih ostavalos' sovsem
nemnogo,  i,  esli  propavshij patrul'  hvatyatsya  do  togo,  kak  im  udastsya
dostignut' batarei, nikakoj pistolet uzhe ne pomozhet.
     Poka  oni  podnimali snizu  ryukzaki,  a  zatem  pochti volokom tashchili po
sklonu  gigantskuyu tushu  knyazya,  Gleb  risknul sprosit' Krushinskogo o  samom
glavnom, prekrasno ponimaya, chto pozzhe etot razgovor opyat' ne poluchitsya.
     -  Zachem ty zdes'?
     - Interesuesh'sya? - YUrij ispytuyushche glyanul emu v glaza. - Ladno, ty vrode
paren' nadezhnyj,  hot' i ochen' nastyrnyj. Rano ili pozdno vse ravno pridetsya
tebe skazat'... My zdes' dlya togo, chtoby vernut'sya.
     - Vernut'sya kuda?
     - V Rossiyu,  razumeetsya. Zdes' nashi istoki, zdes' zarozhdaetsya vse to, s
chem tam zhivut segodnya.  Plohoe i  horoshee -  vse nachinaetsya zdes'.  My hotim
razobrat'sya v pervoprichinah nashih bed,  nabrat'sya sily,  ispravit' zdes' to,
chto  udastsya  ispravit',  i  potom  vernut'sya.  Esli  tebya  ustraivaet takaya
programma, mozhesh' prisoedinyat'sya.
     - No  na baze nam govorili,  chto etot mir polnost'yu otorvan ot nashego i
nikak ne vliyaet na ego sostoyanie.
     - A ty verish' vsemu, chto tebe govorili na baze?
     Gleb nadolgo zadumalsya. Esli Krushinskij prav, mnogoe moglo izmenit'sya v
ego planah. Glavnoe otkrytie, kotoroe on sdelal iz ego slov, sostoyalo v tom,
chto zdes' uzhe byli lyudi,  kotorye dumali tak zhe, kak i on, tak zhe, kak i on,
oni iskali sposoby pomoch' otsyuda svoej dalekoj rodine.
     - I mnogo vas?
     - Poka ne  ochen',  no ne kolichestvo opredelyaet silu,  razve ty etogo ne
ponyal u volhvov?
     Luna stremitel'no katilas' vniz,  i gde-to vdaleke, za gorami, uzhe chut'
porozovel gorizont. Vremeni do rassveta ostavalos' sovsem nemnogo.
     - Vy pro menya ne zabyli,  otroki? - donessya snizu gluhoj zhalobnyj golos
Vaslava, uzhe s minutu nepodvizhno visevshego nad propast'yu.

     - Pavel Sergeevich, ya nadeyus', eto shutka?
     - Razve ya pohozh na shutnika? - sprosil Suhoj, usmehnuvshis', i neozhidanno
sdelal v vozduhe rezkoe dvizhenie pravoj rukoj, slovno lovil uletayushchuyu pticu.
     Kogda on  opustil ee  vniz,  ruka udlinilas'.  Ee ladon' szhimala teper'
rukoyat' klinka.
     - Tak vy vse eshche somnevaetes' v sushchestvovanii inyh izmerenij?-  sprosil
Suhoj,  medlenno priblizhayas' k Golovasinu.  Tyazhelaya polosa stali v ego rukah
otsvechivala v luchah utrennego solnca serovatym bleskom.
     - Pomogite... - pochemu-to shepotom proiznes Golovasin.


     Do  batarei vse  eshche  ostavalos' neskol'ko sot  metrov,  kogda vperedi,
perekryvaya im put', poyavilsya vyslannyj na rozyski propavshego patrulya otryad.
     Po  grebnyu shla edinstvennaya uzkaya tropa.  Sprava i  sleva krutye sklony
zakanchivalis' propastyami.  V samoj uzkoj chasti tropy,  idushchej po grebnyu,  ne
smogli by razminut'sya i dva cheloveka.
     - Mozhet byt', luchshe vernut'sya? - sprosil Krushinskij.
     - Bespolezno, oni nas zametili i budut nad nami zadolgo do togo, kak my
spustimsya.  Pridetsya prinimat' boj,  hotya  vosem'  chelovek  i  mnogovato dlya
troih.
     - CHego-chego? - ne ponyal Vaslav. - Vsego-to vosem'?
     - Lyudej v armii Manfrejma pochti net.
     - Bioroboty, takie zhe, kak nashi?
     Krushinskij otricatel'no pokachal golovoj.
     - Vse obstoit gorazdo huzhe. |to ne bioroboty. |to trupy. Teh, kto popal
k  Manfrejmu,  ozhidaet koe-chto pohuzhe smerti.  Esli cheloveka napoit' mertvoj
vodoj, on prevrashchaetsya v zombi.
     - Mertvaya voda? YA chital o nej v detskih skazkah.
     - Tebya, mezhdu prochim, samogo obrabotali etoj skazochnoj vodoj.
     - CHto-to ya ne chuvstvuyu sebya zombi.
     - |to ot togo,  chto u volhvov est' eshche i zhivaya,  Manfrejm zhe poit svoih
voinov tol'ko mertvoj vodoj, i ubit' takogo soldata mozhno, lish' razrushiv ego
mozg. Boli oni ne chuvstvuyut.
     - Neuzhto ty do sih por etogo ne znal? - udivilsya Vaslav, dostavaya iz-za
spiny svoyu ogromnuyu,  utykannuyu shipami dubinu. - Protiv moego oruzhiya nikakaya
nezhit' ustoyat' ne mozhet,  tak chto vy ob etih ne bespokojtes',  otroki,  ya  s
nimi sam razberus'.
     V  to zhe mgnovenie pervaya strela s zaunyvnym svistom proneslas' ryadom s
nimi.
     Arbaletnaya strela dostigaet celi bystree,  chem ta, kotoruyu vypuskayut iz
luka.  Ee ne vidno v vozduhe i ot nee nel'zya uvernut'sya, dazhe esli ona letit
izdaleka.
     Pochti  srazu  po  nim  nachali  bit'  zalpami.  CHast'  strel  zastryala v
ryukzakah,  kotorye oni ispol'zovali teper' vmesto shchitov,  drugie, udaryayas' o
skaly, vybivali vetvistye snopy iskr.
     Vse troe,  ne sgovarivayas',  brosilis' k blizhajshim kamnyam, ishcha spaseniya
ot  etogo stal'nogo livnya.  Gleb podivilsya skorosti,  s  kakoj ogromnoe telo
knyazya okazalos' v ukrytii. No ni malejshego sleda straha ne zametil on na ego
lice,  kazalos',  naoborot, Vaslav ispytyval naslazhdenie ot etoj stychki. Ego
golubye glaza siyali ot udovol'stviya, a s gub ne shodila ulybka.
     Gleb lihoradochno oshchupyval svoj poyas,  gde visel tol'ko korotkij nozh,  i
proklinal sebya za bespechnost', za to, chto slishkom ponadeyalsya na YUriya.
     Emu tak ne  hotelos' tashchit' lishnyuyu tyazhest' na etot proklyatyj pod容m!  I
vot teper' u  nego net nichego,  krome nozha,  protiv zakovannyh v  bronyu i ne
znayushchih boli chudovishch.
     Krushinskij dostal pistolet i oglyanulsya na knyazya.
     - Mne  tut  volhvy podarili odnu  shtuku...  Nu  chto-to  vrode velesovyh
molnij,  tak ty ne putajsya i ne obrashchaj vnimaniya na shum. - On vystrelil raz,
drugoj. Vaslav poblednel, ulybka vpervye ischezla s ego lica.
     - Tak  nel'zya delat' -  nehorosho,  -  skazal on.  -  Tol'ko bogi  mogut
posylat' na lyudej molnii!
     - A posylat' na nas nezhit' mozhno?!  Tam ne lyudi,  ty chto,  zabyl, kto u
Manfrejma voyuet?
     Ne  obrashchaya  bol'she  vnimaniya  na  Vaslava,  Krushinskij  strelyal  pochti
nepreryvno,  celyas' tol'ko v  golovy.  Upal  odin soldat,  vtoroj...  No  ih
po-prezhnemu ostavalos' slishkom mnogo, a iz-za grebnya poyavlyalis' vse novye...
Ih  ne pugali vystrely.  Pohozhe,  ih voobshche nichto ne sposobno bylo ispugat'.
Sejchas u  Krushinskogo konchatsya patrony,  i  s  nimi budet pokoncheno.  Oni ne
smogli pravil'no opredelit' chislo napadayushchih i popali v lovushku.
     Gleb  s  nenavist'yu posmotrel na  svoj nozh  i  vdrug ponyal,  chem  mozhno
zamenit'  otsutstvuyushchee  oruzhie.  Iz  ryukzaka  Krushinskogo  torchala  dlinnaya
rukoyat' sovremennogo al'penshtoka s titanovym lezviem.
     Vokrug uzhe kipel vodovorot yarostnoj rukopashnoj shvatki.  Oboronyaya spiny
drug druga,  kazhdyj znal, chto zashchishchaet ne tol'ko zhizn'... Esli ih ub'yut, oni
okazhutsya  v   ryadah   etih   dvizhushchihsya  mashin,   lishennyh  voli   i   vsego
chelovecheskogo...
     Soldaty Manfrejma vsegda pohishchali s  polya  boya  trupy ubityh vragov,  i
rusichi nesprosta szhigali svoih  pavshih,  no  razum  civilizovannogo cheloveka
otkazyvalsya verit' v  ochevidnoe...  Ih  samih nekomu budet szhech'...  Vse eti
mysli  vihrem  pronosilis' v  golove Gleba,  poka  ruki  bezoshibochno,  pochti
avtomaticheski, prodelyvali nuzhnye dvizheniya.
     Al'penshtok okazalsya znachitel'no legche boevogo topora -  lyubimogo oruzhiya
rusichej, kotorym Gleb nauchilsya neploho vladet' u volhvov.
     Blagodarya svoej legkosti on ne ustupal v skorosti mechu,  no ni odin mech
ne smog by s takoj effektivnost'yu probivat' stal'nye shlemy -  slovno to byli
konservnye banki.
     Dubina Vaslava proizvodila v ryadah vragov nastoyashchee opustoshenie.  Knyaz'
stoyal,  vypryamivshis' vo ves' rost,  i  ego oruzhie,  s revom rassekaya vozduh,
opuskalos' na golovy napadavshih,  splyushchivaya shlemy i prevrashchaya v kashu to, chto
bylo pod nimi.
     Kazalos',  proshla vechnost',  prezhde chem  Gleb ponyal,  chto  na  trope ne
ostalos'  ni  odnogo  protivnika...   Tol'ko  sejchas  on  zametil,   chto  iz
rassechennoj na  ego  pleche  kurtki  sochitsya krov',  no  boli  po-prezhnemu ne
chuvstvoval.
     - Neplohaya  rabota...  -  progovoril Krushinskij,  toroplivo perezaryazhaya
pistolet i osmatrivaya grudu nepodvizhnyh tel.
     - Voz'mi v  pravom karmane moego ryukzaka aptechku,  -  kriknul on Glebu,
odnovremenno vpravlyaya knyazyu vyvihnutyj sustav. Velikan dazhe ne uspel ponyat',
chto proizoshlo.  Ego levaya ruka hrustnula i  vstala na  mesto,  a  na lice ne
otrazilos' nichego, slovno etot chelovek byl otlit iz metalla.
     Na  samom  Krushinskom ne  bylo  ni  edinoj  carapiny.  Zarya  mezhdu  tem
razgorelas' v  polnuyu silu,  i  o  vozvrashchenii po golomu sklonu ushchel'ya,  pod
pricel'nym ognem vrazheskih arbaletchikov, teper' ne moglo byt' i rechi.
     - CHto zhe nam delat'? Rassvetaet... - rasteryanno progovoril Krushinskij.
     - Edinstvennoe,   chto  ostaetsya,  -  popytat'sya  dobrat'sya  do  pozicii
batarei.  Noch'yu tam ne dolzhno byt' slishkom mnogo soldat,  dumayu, bol'shinstvo
iz nih lezhat zdes'.
     - |to nastol'ko bezumno, chto mozhet poluchit'sya...
     I,  ne teryaya bol'she ni sekundy,  oni brosilis' vpered.  Poslednie sotni
metrov po horosho utoptannoj trope promel'knuli mgnovenno. Ih raschet stroilsya
na  tom,  chto prezhde chem na  takuyu vysotu podnimutsya novye soldaty,  projdet
dostatochno vremeni.
     Skryvat'sya posle grohota nochnogo boya  ne  imelo smysla,  i  oni s  hodu
rinulis' na brustver, ispol'zuya edinstvennoe svoe preimushchestvo - vnezapnost'
i stremitel'nost' etoj otchayannoj ataki.
     So  storony ushchel'ya  poziciya schitalas' nepristupnoj,  i  potomu brustver
okazalsya nevysokim -  vsego v pol chelovecheskogo rosta. Peremahnuv cherez nego
s razbegu, oni popali na batarejnuyu ploshchadku - drugih ukreplenij ne bylo.
     No, okazalos', ne vse soldaty uchastvovali v nochnoj vylazke. Gleb ponyal,
chto  s  ego  storony  bylo  slishkom  samonadeyanno  rasschityvat' na  podobnuyu
glupost' protivnika.  Skol'ko raz povtoryal Viks na zanyatiyah po taktike:  "Ne
schitaj protivnika glupee sebya, tol'ko togda poyavitsya shans vyigrat' shvatku".
     Vokrug srazu zhe  zakipela novaya yarostnaya secha,  no teper' oni ne stoyali
na uzkoj trope, gde protivniki mogli napadat' tol'ko po odnomu.
     Vryad  li  batarejnaya ohrana uspela ponyat',  chto  atakuyushchih vsego  troe.
Pistolet Krushinskogo proizvodil v ih ryadah strashnoe opustoshenie. Ne otstaval
i Gleb, vpolne osvoivshijsya so svoim novym oruzhiem.
     Boevaya dubina Vaslava okazyvalas' odnovremenno v neskol'kih mestah. Byl
moment, kogda Gleb zametil, kak ot odnogo ego udara upali srazu troe.
     Odin iz soldat otkatilsya k nogam Gleba,  i vpervye on fizicheski oshchutil,
chto oni srazhalis' s nezhit'yu:  iz serogo mesiva, v kotoroe prevratilas' posle
udara dubiny golova soldata, ne pokazalos' dazhe kapel'ki krovi.
     CHerez neskol'ko minut na ploshchadke ostalis' lish' oni troe.  Gleb poluchil
eshche odnu legkuyu, no ves'ma boleznennuyu ranu v lodyzhku. Vaslav vnov' vyvihnul
ruku, a na Krushinskom po-prezhnemu ne bylo ni carapiny.
     - Ty chto, zagovorennyj?
     - V obshchem-to, da... Varlam postaralsya.
     - Mne on tozhe predlagal, no ya ne poveril.
     - Nu i durak,  budesh' teper' muchit'sya.  Bez very zaklyat'e ne dejstvuet.
Na dne aptechki est' bal'zam,  votri ego v  rany.  On pomozhet,  hotya i ne tak
bystro, kak mertvaya voda.
     - A ty i ee proboval?
     - YA  by  tebe ee  i  sejchas predlozhil,  da nel'zya.  Lish' odin raz mozhet
chelovek vospol'zovat'sya ee  volshebnoj siloj bez riska prevratit'sya v  zhivogo
mertveca,  da i to esli najdetsya eshche i zhivaya.  Nekotorye vyderzhivayut do treh
raz, no sud'bu luchshe ne ispytyvat'.
     Oni  govorili o  neznachitel'nyh veshchah,  pozvoliv sebe perevesti dyhanie
posle neravnogo boya, a zarya mezhdu tem razgoralas'.
     Vse   troe  prekrasno  ponimali,   chto  vyhoda  net,   chto  oni  uvyazli
okonchatel'no i  uzhe  nikogda ne  smogut spustit'sya zhivymi s  etogo kamennogo
ustupa.  Slishkom  daleko  pronikli  oni  v  raspolozhenie protivnika,  i  vse
vozmozhnye puti othoda davno otrezany.
     Oni  byli  molody i  v  glubine dushi ne  mogli poverit' v  neizbezhnost'
gibeli,  ne hoteli smirit'sya s etim.  No vremya neumolimo priblizhalos' k tomu
momentu, kogda solnce proniknet v ushchel'e.
     Ves' protivopolozhnyj sklon byl  usypan vrazheskimi arbaletchikami.  Vragi
ne speshili,  predpochitaya rashodovat' strely,  kogda rasseetsya predrassvetnyj
polumrak.
     Do  protivopolozhnogo sklona bylo  ne  bolee soroka metrov,  i  netrudno
predstavit', chto zdes' nachnetsya, kogda vzojdet solnce.
     Im ne dadut pripodnyat' golovy,  i snizu, pod prikrytiem stal'nogo grada
strel, podnimetsya shturmovoj otryad...
     Skol'ko vremeni mogut  tri  cheloveka protivostoyat' horosho vooruzhennoj i
obuchennoj armii? CHas, dva? Sutki? Vse ravno eto ne menyalo dela.
     K  tomu zhe oni prekrasno znali,  chto sily Manfrejma ne izmeryayutsya odnoj
etoj  dopotopnoj armiej,  v  ego  rasporyazhenii luchshie legionery bazy.   CHego
stoil  odin  Rumet,  kotoromu podchinyalis' shturmovye otryady Kremera.  Bylo  u
Manfrejma i  mnogoe  drugoe.  Inoplanetnye monstry  -  naibolee smertonosnye
boevye sushchestva,  zavezennye s dalekih planet special'no dlya ego armii. Bylo
eshche i koldovstvo, v kotoroe Gleb predpochital ne verit', - i bez nego hvatalo
nepriyatnyh syurprizov. Obo vsem etom oni znali i vse zhe okazalis' zdes'...
     - Nu ladno,  pora prinimat'sya za delo... Gde-to zdes' dolzhen nahodit'sya
poroh,   -   skazal  Gleb  delovym  tonom,   starayas',   chtoby  ni  odna  iz
promel'knuvshih myslej ne otrazilas' na ego lice.
     Ploshchadka  zakanchivalas'  otvesnoj  skaloj.   Tam  vidnelas'  nebol'shaya,
vrublennaya v  kamen'  dubovaya  dver'.  Kapterka  s  zapasami ili  karaul'noe
pomeshchenie - vse, ochevidno, nahodilos' za etoj dver'yu vmeste s zasadoj...
     No  opasenie  Gleba  ne  podtverdilos'.  Karaul'noe pomeshchenie okazalos'
pustym.  Soldaty  Manfrejma  ne  otlichalis' osoboj  soobrazitel'nost'yu.  Pri
pervyh zvukah shvatki vse,  kto byl na bataree,  brosilis' v  boj i ostalis'
lezhat' na ploshchadke.  Tot, kto imi rukovodil i organizoval oboronu brustvera,
veroyatno, pogib uzhe v pervoj stychke.
     Karaulka  predstavlyala soboj  nebol'shuyu  komnatu,  vyrublennuyu pryamo  v
skale:  chetyre na dva metra.   Kazhdyj iz nih pro sebya otmetil etot poslednij
rubezh v predstoyashchej utrennej shvatke.
     Uzkoe okonce sojdet za  bojnicu,  dveri tozhe  ne  slishkom shiroki,  est'
neskol'ko kuvshinov s vinom, meh s vodoj, polmeshka suharej. Napadayushchim dorogo
pridetsya zaplatit' za ih zhizni...  Proderzhat'sya zdes', esli nemnogo povezet,
mozhno  do  samogo vechera,   i  togda poprobovat' prorvat'sya!  Vnov' poyavilsya
problesk nadezhdy, i eto srazu zhe podnyalo im nastroenie.
     Oni  nashli zdes' i  drugie poleznye veshchi:  akkuratno slozhennoe u  steny
oruzhie, kol'chugi, shlemy. Vot tol'ko ne bylo poroha.
     - No gde-to dolzhny byt' zaryady dlya mortir...
     - Tem ne menee ih net. Znachit, my ne tam ishchem.
     - Esli zdes' est' podval, to hod v nego dolzhen vesti iz etoj komnaty.
     Poka oni sporili, Vaslav, smahnuv so stola vse lishnee, dostal iz svoego
ryukzaka kopchenyj olenij  okorok  i,  ponyuhav soderzhimoe odnogo iz  kuvshinov,
odobritel'no kivnul.
     - Po-moemu, otroki, my dostatochno povoevali, pora podkrepit'sya.
     Gleba zamutilo ot odnoj tol'ko mysli o ede,  i on lish' kryaknul, uvidev,
kak mgnovenno opustel odin iz kuvshinov.
     - Ty  ne ochen'-to nalegaj na vino,  vozmozhno,  nam zdes' dolgo pridetsya
sidet', - provorchal Krushinskij.
     - Naschet etogo mozhno ne volnovat'sya.  Kak tol'ko manfrejmovskie voevody
uznayut,  chto my  zahvatili ih  ognennyh demonov,  oni pokonchat s  nami ochen'
bystro.  -  Odnako eto soobrazhenie niskol'ko ne umen'shilo ni appetita knyazya,
ni ego dobrodushiya.
     Vdvoem s  Krushinskim oni eshche raz,  santimetr za santimetrom,  osmotreli
pol i lish' togda obnaruzhili tshchatel'no zamaskirovannyj lyuk.
     Podval,  vyrublennyj v  peschanike,  okazalsya suhim  i  prostornym.  Oni
naschitali na  polkah  dvadcat' bochonkov s  porohom i  okolo  soroka korzin s
kartech'yu. I, ne teryaya ni minuty, zaryadili oba orudiya.
     Gleb  ponimal,  chto  kazhdoe  iz  nih  smozhet  sdelat' ne  bolee  odnogo
vystrela.  Perezaryadit' pushki pod ognem nepriyatelya ne udastsya.  No i eti dva
vystrela dolzhny byli nanesti napadavshim nemalyj uron.
     Pozzhe, esli polozhenie stanet sovershenno bezvyhodnym, oni vzorvut podval
s porohom. Ot takogo vzryva obvalitsya ves' karniz, na kotorom stoit batareya,
pohoroniv pod soboj i napadayushchih, i oboronyayushchihsya...
     Zakonchiv  proveryat'  pricely,  Gleb  neozhidanno ostanovilsya i  povtoril
snachala pro sebya,  a zatem i vsluh strannuyu frazu: "V etom uzkom ushchel'e... V
etom uzkom ushchel'e..." Ego lico napominalo zastyvshuyu masku.
     - CHto s toboj?  -  sprosil Krushinskij. Oni vdvoem rabotali na ploshchadke.
Knyaz' ne pozhelal uchastvovat' v neponyatnom koldovstve, a skoree vsego, prosto
ne hotel preryvat' svoej trapezy.
     - Ty ne zametil nichego strannogo v pozicii batarei?
     - Net. A v chem delo?
     - Obrati vnimanie na sektor obstrela.
     - Dno ushchel'ya. Prostrelivayutsya vse podstupy, nu i chto v etom neobychnogo?
     - Kakogo  ushchel'ya?   |to  zhe  otvetvlenie,  bokovaya  rasselina,  batareya
oboronyaet samu  sebya.  Otsyuda  nevozmozhno vesti  ogon'  po  glavnoj doroge k
zamku, vidish', ee zakryvaet vystup. Snizu my ne mogli etogo videt'.
     - Podozhdi,  komu  ponadobilos'  ustanavlivat'  edinstvennuyu  batareyu  v
ushchel'e, kotoroe nikuda ne vedet, eto zhe polnejshij idiotizm?!
     - Est'  lish' odno ob座asnenie dlya  podobnoj pozicii.  Batareya prikryvaet
nechto eshche bolee vazhnoe, chem doroga k zamku.
     No razvit' svoyu dogadku on ne uspel. Nad ih golovami prosvistela pervaya
strela, napominaya o tom, chto limit vremeni ischerpan.
     I,  slovno  protestuya protiv neizbezhnogo,  v  otvet  na  etot  odinokij
vystrel, eshche bolee usugublyaya obrushivshuyusya na nih beznadezhnost', Gleb sunul v
zapal'noe otverstie svoyu zazhigalku.
     Rev  vzbesivshegosya mastodonta v  tishine etogo utra byl oglushitelen.  On
izverg iz svoego chreva chernoe oblako dyma i  grad smertonosnoj shrapneli,  ne
prichinivshej, vprochem, ni malejshego vreda ukryvavshemusya v kamnyah protivniku.
     - Zachem ty  eto  sdelal?  Odnim vystrelom men'she,  kogda oni  pojdut na
pristup. My ne smozhem perezaryadit' orudie.
     - Kakaya raznica,  chasom ran'she,  chasom pozzhe.  Nam nikogda ne dobrat'sya
do etogo proklyatogo zamka.  YA tak i ne sumel vyruchit' Bronislavu. - V golose
Gleba slyshalos' neprikrytoe otchayanie.
     - Ty ee lyubish'? Ona dejstvitel'no tak krasiva, kak ob etom govoryat?
     Gleb lish' kivnul v otvet.
     - Togda  my  obyazatel'no dolzhny dobrat'sya...  Ty  govoril o  dispozicii
batarei...
     - My  vse  ravno  ne  uspeem uznat',  dlya  chego  ona  zdes' postavlena,
manfrejmovcy poshli na pristup...
     - Krome dvuh  izvestnyh,  est'  tajnyj podzemnyj hod,  vedushchij v  zamok
Manfrejma.  Volhvy znali o  nem -  i poruchili mne ego poiski.  Vozmozhno,  on
gde-to ryadom.
     Smysl slov Krushinskogo ne  srazu doshel do Gleba.  Posle vystrela na nih
obrushilsya nepreryvnyj liven' strel, s suhim shelestom i skrezhetom proletavshih
nad ih golovami.  Odna strela, chirknuv po stvolu orudiya, bol'no obozhgla lico
Krushinskogo metallicheskoj kroshkoj.
     - Vy chto-to ochen' shumite,  otroki, mne dazhe pokazalos', chto zdes' revel
drakon!
     Vaslav  stoyal  u  dveri,  gordo  vypryamivshis'  v  sverkayushchih  trofejnyh
dospehah,  kotorye okazalis' dlya nego maly i  prikryvali lish' neznachitel'nuyu
chast' tela. Dve ili tri strely s vizgom otrikoshetili ot shchita knyazya.
     - S Vaslavom vmeste s polchasa,  bez tebya,  my proderzhimsya, - progovoril
Krushinskij, obrashchayas' k Glebu.
     - O chem ty?
     - Idi v kapterku i ishchi podzemnyj hod!
     - Tam net nichego, my obyskali vse!
     - Obyshchi snova!  Najdi ego!  Dlya  chego zdes' stoit batareya?  Ty  sam eto
skazal -  tak najdi!  Ot  etogo hoda zavisit ne  tol'ko nasha zhizn'.  Ty dazhe
predstavit' sebe ne mozhesh', kak mnogo ot nego zavisit!

     S  vysoty vostochnogo hrebta Saranskih gor  zamok Manfrejma viden kak na
ladoni.
     Dva cheloveka v  monasheskih odezhdah,  oranzhevoj i  beloj,  vnimatel'no i
netoroplivo osmatrivali zamok.
     Ledyanoj veter perevala zamorozil svoim dyhaniem vse vokrug.  No  tonkie
plashchi monahov,  kazalos',  byli nepodvlastny holodu.  Pohozhe,  oni voobshche ne
zamechali temperatury,  davno dostigshej togo predela,  kogda na etoj vysote i
na takom vetru na letu zamerzali pticy.
     - Tol'ko Absolyut ne  imeet iz座anov,  -  skazal tot,  chto  byl v  zheltyh
odezhdah, - i eto daet nam nadezhdu.
     - Ty prav,  brat Dao,  kazhdyj plod imeet svoyu chervotochinu, - no oni tem
ne menee do sih por ne nashli hoda.
     - Vozmozhno,  vremya eshche ne  nastupilo,  vozmozhno,  ne v  etom cikle,  no
CHernyj zamok budet razrushen.
     - Mne hotelos' by eto uvidet'...
     - Gordynya nam ne pristala, budem idti po putyam, prednachertannym karmoj.
     - Inogda chelovek sposoben izmenit' samu karmu...
     - Lish'  v  neznachitel'noj  stepeni.   Kazhdoe  takoe  izmenenie  trebuet
ogromnogo muzhestva i sily.
     Oni  nadolgo  zamolchali,  prodolzhaya  rassmatrivat' zamok.  Pervye  luchi
voshodyashchego solnca proveli na ostrokonechnoj vershine aluyu polosu.
     - Otsyuda on kazhetsya pohozhim na golovu zlobnogo velikana v shleme.
     - V  predanii skazano,  chto Asily postroili etot zamok posle pobedy nad
odnim  iz  titanov.   Ego  razdroblennye  kosti  byli  zameshany  v   cemente
fundamenta,  i  eto  uvelichilo magicheskuyu zashchitu v  neskol'ko raz.  Tak  chto
shodstvo s  golovoj ne  sluchajno.  SHumerskie zhrecy schitali,  chto  v  prirode
voobshche ne byvaet sluchajnyh sovpadenij.  Dazhe nachertanie bukv i  ih sochetaniya
obladayut magicheskim vliyaniem na sud'by lyudej.
     - Esli v  predanii o manfrejmovskom zamke est' hotya by dolya pravdy,  to
podzemnyj hod  -  nasha edinstvennaya nadezhda.  V  zamok nevozmozhno proniknut'
inym sposobom.
     - Slishkom mnogo strashnyh tajn skopilos' v  ego stenah.  Dazhe esli my ne
sumeem pobedit' v etom cikle - odno tol'ko dopolnitel'noe znanie, poluchennoe
vo vremya bitvy,  mozhet znachitel'no oslabit' vliyanie chernogo ordena na sud'by
nashej planety. Vy dolzhny pomoch' vashim voinam.
     - Dlya togo ya  i priglasil tebya,  brat Dao.  Zashchita tak sil'na,  chto nam
odnim ne probit'sya.
     - Togda davajte poprobuem pryamo sejchas. Moi brat'ya soglasny. CHerez menya
oni predadut vam silu nashego kruga.
     Lica  oboih  monahov  izmenilis'.   Glubokoe  sosredotochenie  i  polnoe
otreshenie ot  okruzhayushchego privelo k  tomu,  chto  ih  figury  stali  medlenno
rastvoryat'sya,   stanovyas'  vse  bolee  prozrachnymi  i  nezametnymi  na  fone
okruzhayushchego pejzazha.  CHerez neskol'ko minut uzhe  nichto ne  narushalo mertvogo
bezmolviya perevala.

     Gleb gotovilsya k smerti. On vskryl bol'shuyu bochku s porohom, stoyavshuyu na
polu.  Sudya po  ee  razmeram,  vnutri svobodno mog  by  pomestit'sya vzroslyj
muzhchina. A ves bochki byl takov, chto Glebu ne udalos' sdvinut' ee s mesta.
     Sobstvenno,  imenno  svoimi  razmerami ona  i  privlekla ego  vnimanie.
Standartnye  bochonki  s  porohom,  iz  soobrazhenij  bezopasnosti i  udobstva
transportirovki,  vmeshchali ne  bolee dvadcati kilogrammov,  no  v  etoj bylo,
naverno, ne men'she centnera.
     Ochevidno,  bochka vypolnyala rol' svoeobraznogo larya ili nakopitelya, kuda
ssypali ostatki nekachestvennyh zaryadov.
     Selitra na otkrytom vozduhe momental'no vpityvaet vlagu, i chernyj poroh
ochen'  bystro otsyrevaet -  on  znal  eto  po  svoemu nebol'shomu ohotnich'emu
opytu.
     Vozmozhno, ran'she poroh i byl slegka otsyrevshim, no sejchas, na oshchup', on
pokazalsya Glebu sovershenno suhim.  Slishkom mnogoe zaviselo ot etoj bochki,  i
Gleb reshil proverit' vse eshche raz.  On vzyal nebol'shuyu shchepotku chernyh krupinok
i, shagnuv v storonu, podal'she ot vskrytogo zapasnika, shchelknul zazhigalkoj.
     SHCHepotka  poroshka  vspyhnula oslepitel'nym dymnym  plamenem,  osvetiv na
mgnovenie steny podvala.  Fakel pogas eshche ran'she,  i,  kogda poroh progorel,
Gleb okazalsya v polnoj temnote.
     Vot  uzhe  neskol'ko  minut  snaruzhi  ne  donosilos'  zvukov  boya.  YUra,
veroyatno, pogib.
     Uspel  li  on  ob座asnit' Vaslavu,  chto  ih  tela  ne  dostanutsya vragu?
Ognennaya kupel' vzryva razveet ih prah po okrestnym ushchel'yam,  a dushi otojdut
k tenyam dedov, v sverkayushchej nebesnoj Ini...
     On  tak  hotel  sejchas  soedinit'sya  s  etoj  prostoj,  ne  zamutnennoj
tysyacheletnej lozh'yu veroj!
     Ostalos' lish' dozhdat'sya skripa lestnicy i shagov mnogih lyudej. On hotel,
chtoby naverhu,  v komnate nad ego golovoj,  skopilos' pobol'she teh, kto stal
prichinoj ih gibeli. Teh, kto pohitil u nego Bronislavu.
     On  popytalsya v  poslednij raz vspomnit' ee  lico i  ne  smog.  Ryadom s
proklyatym zamkom ego  mozg  pogruzhalsya v  vatnuyu nemotu,  on  ne  chuvstvoval
nikakih kontaktov. Vse, chemu uchil ego Varlam, zdes' okazalos' bespoleznym.
     Ona  ne  smozhet dazhe  uznat' o  ego  gibeli i  po-prezhnemu budet zhdat',
nadeyat'sya na pomoshch', kotoraya tak i ne pridet...
     V  dvuh  metrah nahodilas' stena podvala.  Edinstvennaya granitnaya stena
sredi peschanika,  v kotorom vyrublen sklad.  Edinstvennaya stena, ne zakrytaya
polkami s boevym orudijnym pripasom.
     Desyatki raz  on  prostukival ee  poverhnost',  v  tshchetnoj nadezhde najti
dver' ili hotya by  malejshuyu shchel' v  kamennom monolite.  Naverno,  ot slishkom
sil'nogo napryazheniya pered glazami Gleba poplyli svetovye pyatna,  to  ugasaya,
to poyavlyayas' vnov'.  A chut' pozzhe poslyshalis' strannye zvuki,  slovno kto-to
skrebsya v glubine granitnogo monolita...
     Vozmozhno,  imenno tak  i  dolzhna skripet' lestnica,  i  eto  tot  samyj
poslednij zvuk,  posle kotorogo emu  ostanetsya lish' povernut'sya k  otkrytomu
bochonku s porohom i nazhat' na rychazhok zazhigalki.

     Valerian,  novyj  poslushnik  pridneprovskoj obshchiny  imeni  Svyatoj  Devy
Marii,  provodil svoi  dni  v  poste  i  molitve.  Dlya  novichkov rezhim zdes'
soblyudalsya osobenno istovo. Dvenadcat' chasov zanyatij pod nablyudeniem strogih
uchitelej,  izuchenie drevneslavyanskoj azbuki i  pravil krasnorechivogo pisaniya
svyatyh tekstov.
     Za kosnoyazychie, kak, vprochem, i za drugie podobnye provinnosti, v konce
nedeli  starshij  nastoyatel' naznachal rozgi.  Tyazhelee  vsego  budushchij molodoj
monah perenosil polnoe otsutstvie zhenshchin.
     Inogda,  v osobenno tyazhelye momenty, on predstavlyal svoyu prezhnyuyu zhizn'.
Vot  tol'ko  imya,  kotoroe  on  nosil  v  miru,  vspominat'  s  kazhdym  dnem
stanovilos' vse trudnee. Kazhetsya, ego zvali tam Vasin...


     Zamok Manfrejma byl  tak velik,  chto vnutri nego svobodno pomestilsya by
celyj gorod.  CHelovek mog potratit' mnogo let, bezuspeshno pytayas' obojti vse
ego  pokoi.  Sredi  slug  hodili  legendy o  lyudyah,  navsegda zateryavshihsya v
beschislennyh apartamentah, v polovine kotoryh davno uzhe nikto ne zhil.
     Tochnee,  tam ne zhili lyudi,  a o sushchestvah, nashedshih priyut v zabroshennyh
pomeshcheniyah,  slugi staralis' ne upominat'. Kto zhe lishnij raz budet upominat'
o  vurdalakah,  zlydnyah i  kikimorah?  Ih  slovno magnitom prityagival staryj
zamok, po nocham pogruzhavshijsya v svoyu vtoruyu, tajnuyu, nechelovecheskuyu zhizn'.
     No dnem vse opyat' vozvrashchalos' na svoi mesta i zamok stanovilsya pohozhim
na drevnee chelovecheskoe zhilishche.
     On   byl   beskonechno  star,   etot  zamok  Manfrejma,   starshe  svoego
bessmertnogo gospodina.  Desyatki pokolenij rodilis' i umerli za ego stenami,
a zamok vse stoyal, vbiraya v sebya pyl' vekov, nakaplivaya zoloto i krov'.
     Mnogo raz  lyudi pytalis' razrushit' ego  nepristupnye steny,  no  kazhdaya
takaya osada lish' uvelichivala moshch' Manfrejma.
     Pogibshie v  boyu soldaty protivnika popolnyali ryady manfrejmovskoj armii.
Posle lyubogo srazheniya ego vojsko uvelichivalos'.  Lish' za poslednie stoletiya,
kogda  u  rusichej  poyavilas' otvratitel'naya privychka szhigat' pogibshih v  boyu
tovarishchej,  u  magistra  voznikli slozhnosti s  novobrancami i  emu  prishlos'
oblozhit' chelovecheskoj dan'yu vse okrestnye knyazhestva.
     |to  byla  sovsem  ne  prostaya zadacha.  Nepokornye rusichi slishkom chasto
pytalis' narushit' ustanovlennyj im poryadok veshchej, i, chtoby podderzhivat' ego,
prihodilos' postoyanno napominat' im o toj kolossal'noj sile, kotoroj obladal
orden.
     Lish'  posle  togo,  kak  kosmicheskaya Federaciya  obratila  nakonec  svoe
vnimanie na Zemlyu,  Manfrejm pochuvstvoval nekotoroe oblegchenie, ochen' bystro
najdya s nej polnoe vzaimoponimanie.
     Federaciya  pod  ego  pokrovitel'stvom postroila i  teper'  ispol'zovala
ochen' vazhnuyu dlya nee v  strategicheskom otnoshenii bazu.  Manfrejm zhe  poluchil
vozmozhnost'  ispol'zovat'  v   svoih  celyah  mezhdunarodnye  torgovye  kanaly
Federacii.
     Vmeste  oni  sostavili  silu,  fakticheski  polnost'yu  podchinivshuyu svoej
tajnoj  vlasti  planetu.  Oba  kompan'ona  staralis'  bez  neobhodimosti  ne
privlekat'  k  sebe  vnimaniya  naseleniya.  Takoe  upravlenie  bylo  proshche  v
organizacii, svobodnee v vybore reshenij, da i obhodilos' namnogo deshevle.
     Pozhaluj,  luchshe samogo Manfrejma rasstanovku sil  na  planete i  rychagi
vlasti,  imi upravlyayushchie, znal lish' odin chelovek, predpochitavshij derzhat'sya v
teni,  -  glavnyj kaznachej manfrejmovskogo zamka Mark Rashchin,  vysokij, hudoj
muzhchina s orlinym nosom i gustymi kurchavymi volosami.
     V  den',  kogda osazhdayushchie nachali shturm tret'ih po schetu vorot,  on kak
raz  zakonchil ocherednoj nedel'nyj otchet  dlya  svoego gospodina i  ostalsya im
krajne nedovolen.
     S takim otchetom pokazyvat'sya na glaza Manfrejmu bylo ves'ma riskovanno.
Magistr,  obladavshij fenomenal'noj pamyat'yu, v osobennosti na cifry, derzhal v
svoej ogromnoj lysoj golove dannye za vse blizhajshie mesyacy,  i  stol' rezkoe
padenie dohodov ne moglo ostat'sya nezamechennym.
     Nikto i nikogda,  vklyuchaya samogo Rashchina, ne videl ni lica Manfrejma, ni
tem  bolee  ego  golovy.  On  poyavlyalsya na  lyudyah tol'ko v  stal'nom shleme s
opushchennym zabralom. No Rashchin pochemu-to vsegda predstavlyal sebe shefa lysym.
     Odnako  nezavisimo ot  sostoyaniya  volos  Manfrejma otvechat'  za  ubytki
pridetsya Marku.
     Kak  budto eto on  ustroil osadu zamka,  sdelavshuyu nevozmozhnoj dvizhenie
obozov s tovarami.
     Krome togo,  letuchie otryady,  sobiravshie dan' s sosednih knyazhestv,  vse
chashche natalkivalis' na zasady,  nesli poteri v postoyannyh stychkah s rusichami,
a to i vovse ne vozvrashchalis'.  Rabotat' v etoj varvarskoj strane stanovilos'
sovershenno nevozmozhno.
     Esli by  ne  zamok,  davno stavshij dlya ordena koordinacionnym centrom i
perevalochnoj bazoj  dlya  ego  tajnyh  operacij,  on  rekomendoval by  sovetu
perenesti majorat v drugoe mesto.
     Edinstvennyj vyhod,  kotoryj u  nego eshche ostavalsya,  -  podsunut' otchet
Manfrejmu v samyj nepodhodyashchij moment i, soslavshis' na neobhodimost' srochnoj
bankovskoj operacii, popytat'sya dobit'sya ego vizy. Potom vse ravno, konechno,
vozniknut  nepriyatnosti,  no  ot  samogo  strashnogo  on  budet  zastrahovan.
Manfrejm veril v magicheskuyu silu znakov, nachertannyh na bumage, i nikogda ne
izmenyal svoego pis'mennogo resheniya.
     Takim mestom mogla by stat' nakopitel'naya klinika,  gde vechernij osmotr
i   podgotovka  materialov  k   otpravke  zakazchikam  stali  dlya   Manfrejma
svoeobraznym ritualom,  kotoryj on  staralsya ne  propuskat'.  Zdes'  zhe  ego
hozyain  predavalsya  edinstvennomu  svoemu  razvlecheniyu,   ne   svyazannomu  s
neposredstvennym polucheniem dohodov i usileniem sobstvennoj vlasti.
     On  otbiral  podhodyashchie chasti  chelovecheskih tel  dlya  budushchih monstrov,
kotoryh  zatem  s   uvlecheniem  konstruiroval  v  svoej  zakrytoj  dlya  vseh
laboratorii.
     Slozhnost'  sostoyala  lish'  v  tom,  chto  sam  Rashchin  ispytyval  k  zalu
vivisekcij nepreodolimoe otvrashchenie,  kotoroe prihodilos' tshchatel'no skryvat'
ot okruzhayushchih. Odnako na etot raz vybora u nego ne bylo.
     Klinika  raspolagalas' v  prostornom granitnom zale  odnogo  iz  nizhnih
etazhej.   Otsyuda  vopli  operiruemyh  ne   mogli  narushat'  pokoj  ostal'nyh
obitatelej zamka.
     Nizhe nahodilis' lish' tajnye etazhi s lichnoj sokrovishchnicej Manfrejma,  no
v nee nikogda ne zaglyadyval dazhe on -  kaznachej,  oficial'no utverzhdennyj na
etom postu sovetom ordena.
     K  stolbam uzhe  privyazali chetveryh obnazhennyh muzhchin  i  odnu  zhenshchinu.
Tehniki  gotovili pokrytyj belymi  prostynyami operacionnyj stol,  a  hirurgi
zvyakali svoimi instrumentami, zakanchivaya poslednie prigotovleniya. ZHdali lish'
poyavleniya magistra.  Krome  etih  metallicheskih zvukov,  nichto  ne  narushalo
mertvuyu tishinu zala.
     Skovannye uzhasom zhertvy,  ne  znavshie v  tochnosti togo,  chto  ih  zhdet,
hranili molchanie.
     Naprotiv  stolbov  s  pacientami  stoyalo  prigotovlennoe dlya  Manfrejma
kreslo iz morenogo duba.  On lyubil nablyudat' za licami teh, kto ozhidal svoej
uchasti,  poka medlitel'nye hirurgi potroshili ocherednuyu zhertvu.  ZHenshchinu, kak
pravilo,  ostavlyali naposledok.  V kazhdoj partii vsegda bylo ne men'she odnoj
zhenshchiny,  i  esli  magistr  ostavalsya dovolen  rabotoj svoih  podruchnyh,  on
razreshal pozabavit'sya s nej pered vivisekciej vsej brigade "hirurgov".
     Special'nye kontejnery s  zhidkim  azotom vystroilis' v  dlinnyj ryad  po
levuyu storonu operacionnogo stola.  Lakonichnye nadpisi na latyni:  "Pechen'",
"Pochki",  "Legkie",  "Pryamaya kishka" -  chem-to  napominali kuhnyu  rachitel'noj
hozyajki.  Zdes' ne propadalo nichego - ni edinogo kusochka, ni edinoj kapel'ki
krovi.  Apparaty vakuumnogo otsosa uzhe  razvesili nad  stolom svoi rezinovye
shchupal'ca.
     Polnost'yu vypotroshennyj trup  napravlyali po  konvejeru v  sosednij zal,
gde  magi  vysokoj  kvalifikacii zamenyali iz座atye  na  prodazhu  vnutrennosti
special'noj  energeticheskoj  smes'yu   i,   obrabotav  trup   mertvoj  vodoj,
otpravlyali novogo novobranca v kazarmy Manfrejma.
     Osobennost'yu procedur v  operacionnoj bylo otsutstvie vsyakogo narkoza i
obezbolivayushchih preparatov.  Manfrejmovskie hirurgi  razrabotali  special'nuyu
teoriyu,  iz kotoroj sledovalo,  chto tol'ko organy, izvlechennye iz zhivogo, ne
priglushennogo narkozom tela, napolneny polnocennoj zhiznennoj siloj.
     Oni  ispol'zovali propagandu  etoj  teorii  v  neoficial'noj reklame  i
dobilis',  k nemalomu udivleniyu Rashchina, znachitel'nogo uvelicheniya sbyta svoej
produkcii.  No glavnoj prichinoj byla,  konechno zhe, prostaya ekonomiya sredstv.
Obezbolivayushchie preparaty stoili dorogo,  i tratit' ih na teh,  kto vse ravno
dolzhen byl rasstat'sya s zhizn'yu, ne imelo nikakogo smysla.
     Rashchin  schital  sebya   chelovekom  myagkim  i   poroj  dazhe   sochuvstvoval
neschastnym,  kotoryh volokli v  operacionnuyu.  Konechno,  eto byli vsego lish'
izgoi,  otobrannye na  zaklanie svoimi sorodichami.  Ili  sluchajnye plenniki,
posmevshie podnyat' bunt protiv svoego gospodina.  ZHalkie dikari, ne dostojnye
sochuvstviya izbrannogo.
     No,  kak by  tam ni  bylo,  dobrovol'no Rashchin nikogda ne poseshchal mesta,
kuda tak stremilis' popast' bol'shinstvo manfrejmovskih slug,  lyubivshih zdes'
razvlekat'sya, kogda ih gospodin byl zanyat drugimi bolee neotlozhnymi delami.
     Vot  i  sejchas,   neterpelivo  dozhidayas'  mastera,  Rashchin  staralsya  ne
vstrechat'sya s glazami plennikov,  hotya poroj,  sovershenno neproizvol'no, ego
vzglyad skol'zil po  obnazhennomu telu zhenshchiny,  otmechaya vysokuyu polnuyu grud',
verevki, vpivshiesya v beloe bespomoshchnoe telo...
     Vprochem,  predstoyashchaya ej  procedura kazalas' Marku  pochti  miloserdnoj.
Ved' v  konce ee,  kogda za delo prinimalsya skal'pel' hirurga,  zhertva,  kak
pravilo, uzhe nichego ne chuvstvovala.
     Zvon metallicheskih podkov po  kamennomu polu zastavil Rashchina vzdrognut'
i vernul k dejstvitel'nosti. Zvuk shagov Manfrejma nevozmozhno bylo sputat' ni
s chem drugim. Pochemu on tak lyubil metall v svoej odezhde? Mozhet byt', potomu,
chto zvon maskiroval kostyanoj skrezhet,  ishodyashchij ot ego tela?  Odnazhdy Rashchin
slyshal etot  zvuk,  i  ot  odnogo tol'ko vospominaniya moroz  proshel po  kozhe
kaznacheya.
     Vysokij rycar' v  chernyh dospehah,  v  metallicheskom shleme  s  krovavym
plyumazhem - takim ego znali vse. Zabralo shlema nikogda ne podnimalos', i bylo
neponyatno,  otkuda bralis' u  nego sily ne rasstavat'sya dazhe na noch' s  etim
bronirovannym odeyaniem.
     Nakonec magistr uyutno  ustroilsya v  kresle i  obratil svoe  vnimanie na
Rashchina.
     - Nu,  chto tam u tebya?  Opyat' speshim?  - Bumagi tem ne menee byli uzhe v
rukah Manfrejma.  Mark zamer,  boyas' perevesti dyhanie.  Vot  nakonec pechat'
magistra na  metallicheskom pal'ce rycarskoj perchatki kosnulas' odnoj iz nih,
vyzhigaya  v  uglu  nesmyvaemyj znak  drakona,  i  naverhu okazalsya finansovyj
otchet.
     Mark  vytyanulsya,  vsem  svoim  vidom  vyrazhaya bezgranichnuyu predannost'.
Naibol'shee bespokojstvo u nego vyzyvalo vovse ne obshchee padenie dohodov. Delo
v tom, chto tam, sredi beskonechnyh kolonok, zateryalas' odna cifir'... Cifir',
pro  kotoruyu  on  postaralsya naproch' zabyt',  ne  dumat',  ne  vspominat' ni
razu...  Cifir', za kotoroyu ego vpolne mogli privyazat' k odnomu iz pustuyushchih
stolbov v etom zale...  Nomer ego lichnogo scheta v Cyurihe...
     Dogadyvalsya li  magistr ob etom schete?  Kto znaet.   U  nego byli svoi,
nedostupnye Marku kanaly informacii.  Vozmozhno,  on  vodit ego  kak  rybu na
kryuchke,  dozhidayas',  kogda Mark dopustit ser'eznyj promah,  chtoby pripomnit'
emu vse srazu.
     No,  nesmotrya na  postoyannuyu strashnuyu ugrozu,  nachav,  on  uzhe  ne  mog
ostanovit'sya, kak ne mozhet ostanovit'sya alkogolik, raspechatavshij butylku, iz
kotoroj sobiralsya othlebnut' vsego odin glotok.
     - Pochemu kurs grivny padaet tak medlenno?
     - Kurs grivny? YA, pravo, ne znayu... Takaya meloch'...
     On  ne byl gotov k  etomu voprosu,  ne mog dazhe predpolagat',  chto shefa
zainteresuet sostoyanie valyuty varvarskoj strany,  godovoj oborot kotoroj byl
men'she rashodov na odnodnevnoe soderzhanie zamka Manfrejma.
     - Melochej v  tvoem  dele  ne  byvaet.  Milliony skladyvayutsya imenno  iz
melochi. A, valyutoj etoj zajmis' special'no, v budushchem ona predstavit dlya nas
znachitel'nyj interes.
     Nakonec persten' pripodnyalsya i  vyzheg  v  uglu  dokumenta izvivayushchegosya
drakona.
     Otpustiv Rashchina, magistr prodolzhil nablyudenie nad vivisekciej.
     Temnaya energiya,  kotoraya rozhdalas' vmeste s nechelovecheskimi mukami teh,
kto lezhal na stole, tekla k nemu obil'nym potokom.
     Inogda Manfrejm pripodnimal ruku i  ukazyval na  otdel'nyj,  tol'ko chto
izvlechennyj iz trepeshchushchego tela, dymyashchijsya ot krovi kusok ploti.
     Otmechennyj im  transplantat hirurgi zabotlivo ukladyvali v  special'nyj
zolotoj kontejner s zhidkim azotom, stoyashchij otdel'no ot ostal'nyh.
     |ti   organy   zatem   stanovilis'  ishodnym  materialom  dlya   lyubimyh
biologicheskih opytov Manfrejma,  kotorym on  posvyashchal svobodnye ot  osnovnyh
del chasy.
     V osobom izolirovannom kryle zamka,  kuda puskali lish' samyh doverennyh
lic,   raspolozhilis'  ego   biologicheskie  laboratorii,   osnashchennye   samym
sovremennym oborudovaniem, vyvezennym iz raznyh mirov i epoh.
     Zdes'   magistr   zanimalsya  tem,   chto   srashchival   poroj   sovershenno
nesovmestimye  chasti  raznyh  tel,  vyvodya  na  svet  nepoddayushchihsya opisaniyu
urodov.
     Zdes'  on  daval  polnuyu  volyu  svoej  temnoj  fantazii  i,   ispol'zuya
neogranichennye vozmozhnosti mertvoj  vody,  ozhivlyal  sozdannyh  im  monstrov,
porozhdaya na svet sozdaniya, kotorye ne mogli sushchestvovat' v prirode, zdes' on
chuvstvoval sebya pochti bogom...
     Tol'ko  kogda  poslednee  telo  ischezlo  nakonec  v  okoshke  priemnika,
Manfrejm vstal i napravilsya k lestnice,  vedushchej v glubinnyj etazh hranilishcha,
gde raspolagalas' sokrovishchnica.
     Ni  odno  zdanie  v  mire  ne  imelo  ohrannoj sistemy  takogo  urovnya.
Egipetskie zhrecy mogli lish' mechtat' o  podobnoj zashchite dlya svoego labirinta,
Manfrejmu udalos' ee osushchestvit'.  Ni preduprezhdayushchih nadpisej,  ni strazhi -
nichego etogo  zdes'  ne  bylo.  ZHivye sushchestva nenadezhny -  polagat'sya mozhno
tol'ko na samogo sebya.
     Kazhdyj,   kto  stanovilsya  na  pervuyu  stupen'ku  lestnicy,   srazu  zhe
okazyvalsya v  ee  konce,  tol'ko  sam  Manfrejm mog  videt' vsyu  dlinu  etoj
lestnicy.
     Za poslednej stupen'koj dveri ohotno otkryvalis',  priglashaya nazvannogo
gostya  vojti  v  preispodnyuyu,   i  obmanchivyj  blesk  zolotyh  mirazhej  bylo
poslednee, chto videl on v svoej zhizni.
     Nastoyashchij,  nevidimyj,  hod  v  sokrovishchnicu  otvetvlyalsya  ot  serediny
lestnicy -  i  eto  byl  vsego  lish'  pervyj  uroven'  zashchity.  Projdya  ego,
bessmertnyj nazhal na potajnoj kamen' u povorota. Nevidimye drevnie mehanizmy
povernulis', opuskaya reshetku na logovo Lamiya.
     CHudovishche prorychalo chto-to nechlenorazdel'noe,   no tak i ne podnyalos' so
svoego lozha.  Za poslednie trista let, s teh por kak ego kormili v poslednij
raz,   on   sil'no   ishudal,   no   eti   reptilii  obladali  fenomenal'noj
vynoslivost'yu.  Eshche  let  na  dvesti ego  hvatit,  potom pridetsya podumat' o
zamene.
     |ta  zmeya s  sobach'ej golovoj sluzhila Manfrejmu uzhe  bolee tysyachi let i
byla neveroyatno stara.
     Nakonec Manfrejm okazalsya pered dver'yu iz berillovoj stali trehmetrovoj
tolshchiny.  Migayushchie,  probegavshie po ee poverhnosti ogni govorili o tom,  chto
sensornaya zashchita vklyuchena i lyuboe postoronnee prikosnovenie budet nemedlenno
presecheno.
     Zakonchiv vvodit' dlinnuyu cheredu cifrovyh kodov i  sensornyh testov,  on
nakonec  uvidel,  kak  s  gluhim  chmokan'em kruglyj gigantskij porshen' dveri
nachal medlenno otstupat' nazad, a zatem, povernuvshis' vokrug svoej osi, ushel
v stenu.
     Prohod byl svoboden,  no esli by kto-nibud' postoronnij voshel v  nego v
etot moment,  lazernye ustanovki,  nastroennye ego komandami,  ispepelili by
nagleca v schitannye doli sekundy.
     Nakonec Manfrejm okazalsya vnutri pervogo zala  sokrovishchnicy.  Dver'  za
ego spinoj zakrylas' - ona vsegda zakryvalas', otrezaya ego ot vneshnego mira,
- tak on chuvstvoval sebya v bol'shej bezopasnosti.
     Vsego  zdes'  raspolozhilos'  dvenadcat'  zalov,   vytyanuvshihsya  dlinnoj
galereej, no nastoyashchie cennosti soderzhali lish' dva poslednih.
     Manfrejm  shel  mimo  sundukov,  kryshki  kotoryh  raspahivalis' pri  ego
priblizhenii.  Poddavshis'  prizyvnomu  blesku  dragocennyh kamnej,  ego  ruki
nevol'no tyanulis' k nim,  i on edva sderzhival sebya,  chtoby ne ostanovit'sya i
ne nachat' vnov' i vnov' pereschityvat' svoi sokrovishcha - inogda na eto uhodili
gody,  i redko kogda emu udavalos' dobrat'sya do poslednego,  samogo glavnogo
zala.
     No  segodnya on  reshil vo  chto by  to  ni stalo popast' tuda,  gde sredi
sokrovishch chudi hranilas' oniksovaya butyl' so smes'yu drakon'ej krovi i mertvoj
vody.
     Raz v  sto let gramm etogo eliksira podderzhival zhizn' v  ego issushennom
vremenem  tele,  i  on  chuvstvoval,  chto  srok  ocherednogo priema  lekarstva
priblizhalsya.
     Trudnee vsego Manfrejmu davalsya prohod cherez odinnadcatyj zal,  gde  na
kilometrovyh polkah v yashchikah i meshkah lezhala valyuta vseh vremen i narodov.
     Serebryanye  kievskie  grivny   sosedstvovali  s   anglijskimi  zolotymi
soverenami,  a  novgorodskie kuny -  s  amerikanskimi dollarami.  U meshkov s
dollarami Manfrejm vse-taki  ne  uderzhalsya i,  nadorvav bankovskuyu upakovku,
pereschital odnu iz pachek.  Banknot okazalos' rovno sto shtuk.
     V   poslednij   zal   vel   dlinnyj   kamennyj   koridor,    osnashchennyj
mnogochislennymi lovushkami, i prodvigat'sya prihodilos' ochen' ostorozhno.
     Posle  ocherednogo  povorota  tunnelya  pryamo  naprotiv  nego   okazalos'
vysechennoe v  stene izobrazhenie Hovaly.  Drevnij duh priotkryl odin iz svoih
dvenadcati kamennyh  glaz,  oko  mgnovenno nalilos' iznutri  krasnym  ognem,
polyhnulo vdol' prohoda ognennoj zarnicej, no, uznav hozyaina, Hovalo opustil
kamennoe veko, pregrazhdaya put' smertonosnomu ognyu.
     A  iz  konca prohoda,  pryamo ot bronzovyh vrat,  emu navstrechu semenila
drevnyaya staruha.
     - Proklyataya Mara, opyat' ona zdes'! - probormotal Manfrejm skvoz' zuby i
srazu  zhe  pristupil k  ograditel'nomu zaklyat'yu.  Slishkom  uzh  opasnoj  byla
vstrecha s  Maroj dazhe  dlya  nego samogo.  A  bezobraznaya staruha,  tryasyas' i
pripadaya, napravilas' pryamo k Manfrejmu.
     Nich'e koldovstvo,  dazhe to,  kakim obladala Mara,  ne moglo provesti ee
skvoz'  ustanovlennuyu  Asilami  vneshnyuyu  zashchitu  zamka,  i  potomu  Manfrejm
ispugalsya,  hotya vstrechal Maru v podzemel'yah ne pervyj raz i znal, chto ona s
nezapamyatnyh  vremen  obladaet  rodovym  pravom  poyavlyat'sya  vezde,  gde  ej
vzdumaetsya.
     - YA ne zval tebya...  -  progovoril on, nadeyas', chto v ego golose nel'zya
zametit' rasteryannosti, kotoruyu on ispytyval.
     - Konechno, ne zval. Razve ty pomnish' o rodstvennikah? Ty dumaesh' tol'ko
o svoih bogatstvah, a zashchita mezhdu tem prorvana v dvuh mestah i volhvy opyat'
pletut protiv nas svoi podlye kozni. Ty obeshchal, chto s nimi budet pokoncheno!
     - YA sdelal vse, chto v moih silah! S prihodom hristianstva ih izgnali iz
gorodov, ih kapishcha razrusheny, a bogi otvergnuty, chego eshche ty ot menya hochesh'?
     - Oni ukrylis' v  gorah i  nevidimyh gradah,  oni po-prezhnemu sohranili
bol'shuyu chast' svoej sily!  - V golose Mary chuvstvovalas' yadovitaya nenavist',
i  Manfrejmu kazalos',  chto  shipenie  etoj  nenavisti vot-vot  kosnetsya  ego
samogo.  -  Ty  obeshchal,  chto  s  nimi  budet pokoncheno!  -  vnov' s  ugrozoj
proiznesla Mara, priblizhayas' vplotnuyu.
     - Takie dela ne delayutsya slishkom bystro!  My tol'ko nachali svoyu rabotu.
Vsya ih sila ot very - i poka rusichi veryat v staryh bogov, volhvov nevozmozhno
unichtozhit'.
     - Tak sdelaj tak,  chtoby oni perestali verit', chtoby eti varvary voobshche
zabyli svoih i chuzhih bogov!  A esli ty etogo ne sdelaesh', ya i tebya izvedu na
kornyu. Ne zabyvaj ob istochnike. S kazhdym godom vody stanovitsya vse men'she, i
ty dazhe ne znaesh', otchego eto proishodit.

     V konce dvenadcatogo zala, v svyataya svyatyh svoej sokrovishchnicy, Manfrejm
ostanovilsya.  Pochti nikogda on  ne  ispytyval straha i  lish' segodnya,  posle
vstrechi s Maroj, ubedivshis' v ee pravote, on ispytal nastoyashchij uzhas.
     Vse,  k  chemu on privyk,  ego mnogochislennoe voinstvo i  sama ego zhizn'
zaviseli ot etogo istochnika.
     U   steny,   osveshchennaya  nikogda  ne   gasnushchimi  bronzovymi  fakelami,
pitavshimisya podzemnym gazom,  stoyala vaza iz belogo oniksa. Ona stoyala zdes'
vsegda, skol'ko sebya pomnil Manfrejm, a on pomnil sebya mnogie tysyachi let...
     Ocherednaya kaplya dragocennoj vlagi vspyhivala v vozduhe ot sveta fakelov
i padala v chashu...
     Ona  voznikala niotkuda,  iz  pustoty.  Santimetrom vyshe  ee  ne  bylo,
santimetrom nizhe v  vozduhe poyavlyalis' kapli ego zhizni...  On bilsya nad etoj
zagadkoj mnogie tysyachi let,  no  proklyatye Asily nadezhno hranili svoi tajny.
Ih kosti davno istleli v  zemle,  a  tajny ostalis'.  I samoj glavnoj iz nih
byla imenno eta,  otkuda postupala mertvaya voda...  Ne uznav ee, on navsegda
ostanetsya rabom etoj zhidkosti.
     Esli otojti ot chashi na neskol'ko shagov,  to nachinalo kazat'sya, chto voda
sochilas' iz krasnogo stalaktita, svisavshego s potolka, no vblizi stanovilos'
yasno,  chto  eto  vsego lish'  illyuziya,  hotya kakoe-to  otnoshenie k  istochniku
stalaktit, nesomnenno, imel, uznat' by eshche kakoe...
     No Manfrejm dazhe blizko k  istochniku podhodit' boyalsya i uzh tem bolee ne
smel  provodit'  nikakih  issledovanij,  svyazannyh  s  tainstvennym  krasnym
kamnem.
     Predanie glasilo,  chto  vo  Vlesovoj knige  rusichej est'  upominanie ob
istochnike vlagi,  dayushchej zhizn'  i  smert',  -  mozhet  byt',  tam  on  najdet
razgadku? No snachala nuzhno zavladet' samoj knigoj...

     Utrom v  svoem pochtovom yashchike Suhoj obnaruzhil malen'kij belyj konvertik
s simvolom zhizni v levom uglu.
     V  zapiske kratko soobshchalos',  chto emu nadlezhit vstretit' na  Kazanskom
vokzale lamu Taena i  organizovat' ego  vstrechu s  ostal'nymi chlenami belogo
bratstva.


     Zmiulan byl laskov i krasiv.  Ego teplaya gladkaya kozha, pokrytaya cvetnym
ornamentom, na oshchup' kazalas' priyatnoj.
     Bronislava ne  mogla  otdelat'sya ot  oshchushcheniya,  chto  ee  son  davno uzhe
pereshel zybkuyu gran' mezhdu nav'yu i  yav'yu,  no  ej nikak ne udavalos' obresti
okonchatel'nyj kontrol' nad svoim soznaniem.
     Ona vse vremya provalivalas' v beskonechnuyu vozdushnuyu propast', v kotoroj
ne bylo nikogo, krome nee i Zmiulana.
     Zmiulan, obviv ee obnazhennoe telo svoimi moguchimi kol'cami, podderzhival
Bronislavu v  polete,  i  ego morda usmehalas' ej v  lico pochti chelovecheskoj
ulybkoj.
     Morda  vyglyadela neulovimo izmenchivoj:  to  na  nej  poyavlyalis' dlinnye
ryb'i usy,  a glaza suzhalis' v uzkie shcheli,  napolnennye yantarnym bleskom, to
skvoz' mordu proglyadyvalo lico ocharovatel'nogo yunoshi, i togda ona oshchushchala na
svoih gubah ego goryachie pocelui.
     Nakonec,  sobrav vsyu volyu,  ej  udalos' vyrvat'sya iz  lipkih,  laskovyh
ob座atij Zmiulana.  Ognennyj demon kakoe-to vremya letel ryadom s  nej,  lenivo
shevelya krylami i  predostaviv ee  telo  svobodnomu padeniyu vniz.  Togda  ona
zakrichala.
     Koshmar konchilsya tak  zhe  vnezapno,  kak  nachalsya.   Ona  lezhala posredi
smyatoj posteli v krugloj komnate zapadnoj bashni.  V okno svetila polnaya luna
i  naprotiv  vidnelis'  golubovatye,   v  ee  svete,  zubcy  sosednej  bashni
manfrejmovskogo zamka.
     Vozmozhno,  bud' Bronislava obychnoj zhenshchinoj,   ona by tak nikogda i  ne
ponyala,  chto  proizoshlo.  No  ee  soznanie umelo nastraivat'sya na  tonchajshie
kosmicheskie vibracii.
     - Kto tebya podoslal? - sprosila ona pustuyu komnatu.
     Tol'ko  tishina,  tol'ko  shelest  zmeinoj cheshui,  tol'ko zhalobnyj svist,
pohozhij skorej na vshlipyvanie.
     - Otvechaj ty, gadina, ili ya vse rasskazhu tvoemu gospodinu!
     - YA sam sebe gospodin.
     Zatem ona uslyshala tihij muzhskoj smeh.  Ognennymi iskrami on rassypalsya
po polu, svetloj zmejkoj skol'znul k oknu i ischez.
     Lish'  odna iskra,  zaderzhavshis' vozle ee  krovati,   vdrug upala ej  na
grud' holodnym ognennym glazom.
     Bronislava  zasvetila   maslyanyj   svetil'nik  u   izgolov'ya.   Komnata
napolnilas' zheltovatym  slaben'kim svetom,  no  glaz  ne  ischez.  Teper'  on
prevratilsya  v   dorogoj  persten'  s   ogromnym  rubinom  chistejshej  krovi.
Bronislava znala,  chto sluchalos' s zhenshchinami, kotorym Zmiulan prinosil takie
podarki.
     Oni beremeneli,  hotya ni  odin muzhchina ne  prikasalsya k  nim,  a  potom
rozhali chudovishchnyh urodov.
     Nekotorye navsegda ischezali,  i  nikto nichego ne  znal ob ih dal'nejshej
sud'be.
     Spaseniya  u  nee  ne  bylo.  Zaledenev ot  uzhasa,  drozhashchej  rukoj  ona
kosnulas' svoej rubashki.  Odezhda pri  nej,  znachit,  samogo hudshego poka  ne
sluchilos',  no  ni  odna zhenshchina eshche ne  vyrvalas' ot  Zmiulana.  Esli uzh on
polozhil  na  kogo  svoj  ognennyj glaz  -  ne  laskami,  tak  hitrost'yu,  ne
ugovorami,  tak gruboj siloj, - on svoego dob'etsya. Nevozmozhno protivostoyat'
tomu,  kto kak hozyain prihodit v tvoi sny - proklyatyj ognennyj demon! Protiv
nego ne  pomogayut nikakie zaklyatiya,  i  nekomu ej  pomoch' -  ona odna zdes',
pokinutaya vsemi, plennica etogo strashnogo zamka...

     Kogda Gleb  nakonec ponyal,  chto  istochnik neponyatnyh zvukov nahoditsya u
nego  za  spinoj,  bylo  uzhe  slishkom  pozdno.  Dvojnoj stal'noj zahvat,  ot
kotorogo zatreshchali sustavy,  zablokiroval vse ego dvizheniya. On ne uspel dazhe
vskriknut', kak vo rtu ochutilsya iskusno vstavlennyj klyap. V podvale vspyhnul
oslepitel'nyj svet, i grubovatyj s hripotcoj golos tiho proiznes:
     - Ostorozhnej tam  s  klyapom,  emu zdes' dolgo lezhat',  smotri,  chtob ne
zadohnulsya, kak v proshlyj raz.  Za zhivogo dvojnaya premiya!
     - Tomu bylo za vosem'desyat,  a  etot,  pohozhe,  iz nashih,  smotri,  kak
brykaetsya!
     Zahvat usililsya,  Gleba shvyrnuli na pol.  Szadi, za spinoj, lovkie ruki
svyazali emu zapyast'ya, lokti, a zatem i nogi.
     I  tol'ko kogda ego ottashchili v storonu i prislonili k stene,  on uvidel
napadavshih.   Sem'  chelovek,   odetyh  v   maskirovochnye  triko  kosmicheskih
desantnikov, s portativnymi blasterami za spinoj i dlinnymi uzkimi nozhami iz
vibrostali.
     Golova vos'mogo, derzhavshego fonar', torchala iz toj samoj bol'shoj bochki,
kotoruyu Glebu ne udalos' sdvinut' so svoego mesta.
     Tak  vot  gde  hod!  On  dolzhen  byl,  on  obyazan byl  predvidet' takuyu
vozmozhnost',  a  vmesto etogo popalsya,  slovno mal'chishka,  teper' iz-za  ego
fenomenal'noj gluposti pogibnut i vse ostal'nye...
     On videl,  kak besshumnye chernye teni desantnikov, povinuyas' bezmolvnym,
nezametnym dlya postoronnih komandam,  uzhe polzli po lestnice na vtoroj etazh,
v  kapterku,  iz kotoroj po-prezhnemu ne donosilos' ni zvuka.  Odin za drugim
oni nyryali v lyuk i ischezali iz polya zreniya Gleba.
     |ti ne  sdelayut ni  odnoj oshibki -  professional'nye,  horosho obuchennye
ubijcy. Lishnij raz on ubedilsya v tom, chto svobodnye ot naryadov pary rabotayut
na  Manfrejma!  Tol'ko sejchas do  nego  doshel smysl razgovorov v  stolovoj o
dopolnitel'nyh levyh  zarabotkah.  Rumet  ne  zrya  priobrel  diplom  oficera
kosmicheskoj bazy.  Tolku ot  etogo zapozdalogo ponimaniya ne  bylo  nikakogo.
Gleb  lihoradochno iskal  vyhod  iz  sozdavshegosya polozheniya i  nichego ne  mog
pridumat'.  Bol' ot zalomlennyh ruk stanovilas' vse sil'nee,  i emu prishlos'
volevym usiliem podavit' ee. Zatem on otreguliroval dyhanie, v konce koncov,
ego  ne  zrya  uchili tomu,  chto  voin obyazan byt' gotovym k  shvatke v  lyuboj
situacii i v lyubuyu minutu,  do teh por, poka hot' iskra zhizni teplitsya v ego
tele.
     Im ponadobilos' ne bolee pyatnadcati minut,  chtoby vernut'sya... Pervym v
lyuk  vtolknuli Vaslava.   Ruki u  nego byli svyazany,  i,  ne  sumev uderzhat'
ravnovesie na uzkoj lestnice,  on tyazhelo upal na kamennyj pol.  Levyj glaz i
polovinu  lica  knyazya  zakryval sinyak.  Odnako  dazhe  posle  padeniya  svoego
ogromnogo tela,  ot  kotorogo sodrognulsya kamennyj pol  kapterki,  on  sumel
sohranit' prisutstvie duha i podmignul Glebu zdorovym glazom, slovno hotel o
chem-to predupredit'.
     Vtorym po  stupen'kam medlenno spustili ranenogo Krushinskogo.  Na  etot
raz zaklyatie ne pomoglo,  ili ono uzhe izrashodovalo vsyu svoyu silu.  V boku u
YUriya torchalo operenie strely,  i  polosa krovi na odezhde svidetel'stvovala o
tom, chto rana byla neshutochnoj. Odnako, nesmotrya na smertel'nuyu blednost', on
dvigalsya samostoyatel'no,  no, esli oni ne sumeyut v blizhajshie polchasa okazat'
emu pomoshch',  on istechet krov'yu...  Gleb snova i  snova lihoradochno obdumyval
situaciyu v poiskah hotya by malejshej zacepki,  malejshej oshibki v dejstviyah ih
protivnikov.
     Ranenogo Krushinskogo ne  svyazali,  ochevidno,  poschitav neopasnym,  a  u
knyazya ostalis' svobodnymi nogi  -  eto  davalo im  kroshechnyj shans,  esli  on
pravil'no ponyal znak Vaslava...
     Po  lestnice mezhdu tem odin za drugim spuskalis' desantniki.  Vernulos'
tol'ko pyatero,  i  po  ih iskazhennym ot yarosti licam,  po tomu,  chto vse oni
nabrosilis' na  lezhashchego Vaslava,  nanosya  emu  besporyadochnye udary  nogami,
netrudno bylo dogadat'sya o tom, chto proizoshlo naverhu s ostal'nymi.
     Vaslav ne  pytalsya soprotivlyat'sya,  on  lish' sognulsya,  zakryv kolenyami
lico, i napryag svoi moguchie myshcy, chtoby oslabit' silu udarov.
     - Vy,   gryaznye  svin'i!   |to  Viks  nauchil  vas  izbivat'  svyazannogo
plennogo?! - ne sderzhavshis', kriknul Krushinskij.
     - Sredi nih, pohozhe, odin iz nashih, nu-ka posveti!
     - Tochno. |to Krushinskij iz sed'mogo zvena.  S nim luchshe vsego pokonchit'
srazu. Inache on nas zalozhit Viksu!
     Vpered vyshel  otdavavshij prikazy oficer so  shramom na  podborodke.  Ego
lico  pokazalos'  Glebu  znakomym.   Ono   vyglyadelo  stranno  zadumchivym  i
spokojnym,  slovno  etot  chelovek  reshal  nekuyu  otvlechennuyu  arifmeticheskuyu
zadachu.
     Ruka ego medlenno potyanulas' k remnyu blastera,   i Gleb,  podtyanuv svoi
svyazannye nogi, upersya imi v stenu, gotovyas' k brosku.
     Esli dazhe ne  udastsya sbit' oficera s  nog,  to  pricel on emu isportit
navernyaka,  pravda, skoree vsego, eto budet poslednee, chto on smozhet sdelat'
v  svoej  zhizni.  Odin  iz  desantnikov,  stoyavshih pozadi oficera,  druzheski
polozhil ruku tomu na plecho.
     - Poslushaj, Med Vin, sorok dva kredosa - ne slishkom li dorogaya plata za
to,  chtoby  sejchas  prishit'  etogo  ublyudka?  V  klinike  Manfrejma emu  tak
prochistyat mozgi, chto on zabudet vse, chto sejchas uznal.
     - Pozhaluj,  ty  prav.  -  Ruka  Med  Vina medlenno opustilas',  i  Gleb
uslyshal, kak v neozhidanno nastupivshej tishine besheno kolotitsya ego serdce.
     - Dvoe vniz na  priemku,  ostal'nye spuskayut plennyh.  -  Med Vin otdal
komandu i spryatal blaster v koburu.
     Dva soldata ischezli v otverstii bochki.  Gleb prodolzhal svoyu, ne vidimuyu
nikomu  rabotu,  -  sejchas  ego  mozg  prevratilsya  v  analiticheskuyu mashinu,
otmechavshuyu  malejshie  detali  v  izmenivshejsya obstanovke,  ne  upuskavshej ni
edinogo samogo krohotnogo shansa, kotoryj mozhno bylo ispol'zovat'.
     Desantnikov ostalos' chetvero,  vsego chetvero.  Kak zhal', chto Krushinskij
ranen  -  drugogo takogo sluchaya mozhet ne  byt'!  Fonar' slepil Gleba,  meshal
podat' YUriyu uslovnyj znak.  Dazhe ranennyj,  on  predstavlyal iz  sebya groznuyu
boevuyu edinicu. Tol'ko esli dejstvovat' sinhronno, poyavitsya shans na uspeh.
     - Sorok dva  kredosa?!  Neuzheli tak deshevo stoit nasha zhizn'?  -  gromko
sprosil zabytyj v temnote knyaz'. Ego golos prozvuchal rezko i neozhidanno, vse
chetvero desantnikov srazu zhe povernulis' v  ego storonu.  -  Za svoyu ya dam v
desyat' raz bol'she!
     - A u tebya est' den'gi? - vkradchivo sprosil oficer.
     - YA  -  knyaz' Vaslav,  s soboj ya ih ne noshu,  no,  esli otpishu gramotu,
vykup za menya zaplatyat zolotom.
     Desantniki pereglyanulis',  soblazn byl  slishkom velik.  Oni znali,  chto
knyaz'ya rusichej nikogda ne  brosali svoih slov na  veter.  Moment byl  vybran
Vaslavom ves'ma udachno,  dvoe otsutstvovali,  i,  znachit,  vykup ne pridetsya
delit' na vseh.
     Krome  togo,  svobodno vladeya vsemi  sovremennymi sistemami rukopashnogo
boya,  desantniki redko  nahodili sebe  dostojnyh protivnikov sredi rusichej i
nedoocenivali Vaslava
     - Razvyazhite emu ruki i dajte bumagu, - prikazal oficer.
     "Na ih meste ya ne byl by tak samouveren", - podumal Gleb, chuvstvuya, kak
vnov'  napryaglis' vse  ego  myshcy.  A  svyazannye nogi,  slegka  sognuvshis' v
kolenyah, uperlis' v bokovuyu stojku.
     - Bumaga ne pojdet,  komandir!  Oni ne umeyut na nej pisat'.  No u  menya
pripaseny beresta i stilos,  special'no dlya takih sluchaev.  - Vysokij, hudoj
soldat  nachal  kopat'sya v  svoej  sumke.  Na  neskol'ko sekund ego  vnimanie
otvlecheno.  Vtoroj uzhe razvyazyval Vaslavu ruki,  i  o nem tozhe mozhno bylo ne
bespokoit'sya.
     Ostavalsya eshche odin,  tot,  kotoromu oficer peredal svoj fonar',  no  on
stoyal slishkom daleko ot Gleba.  Krushinskij lezhal u samyh ego nog, esli on ne
poteryal soznaniya, to i s etim soldatom vse obojdetsya.
     Zato  sam  oficer,  naibolee opasnyj  protivnik iz  vseh,  nahodilsya na
rasstoyanii broska  ot  Gleba.  Ego  vnimatel'nyj vzglyad ostanovilsya na  lice
Gleba, pokrytom melkimi biserinkami pota.
     - Ty chto-to slishkom nervnichaesh', s chego by eto?
     No  bylo  uzhe  pozdno.  Ruki  Vaslava rvanulis' v  storony i  mgnovenno
sdavili sheyu  soldata ostatkami verevki,  kotoruyu tot  razvyazyval.  Srazu zhe,
sinhronno e ego dvizheniem,  Gleb izo vseh sil ottolknulsya ot stojki,  brosaya
svoe telo naiskos',  golovoj vpered,  i  vmeste s  oficerom upal na kamennyj
pol.
     Kraem glaza on  uspel zametit',  kak v  tom uglu,  gde stoyal poslednij,
samyj dal'nij i  potomu samyj opasnyj desantnik,  metnulas' s  pola  temnaya,
stremitel'naya, pohozhaya na panteru ten'.
     Oficer nachal bylo pripodnimat'sya,  no  ogromnyj kulak Vaslava obrushilsya
emu  na  zatylok,  prezhde chem  on  uspel ponyat',  chto proishodit.  Ispol'zuya
vibroklinok oficera kak obychnyj kinzhal, knyaz' pererezal verevki, styagivavshie
Gleba, odnim tochnym dvizheniem.
     Teper'  v  porohovom  pogrebe  dvigalis' lish'  oni  dvoe.  Vse  chetvero
desantnikov bol'she ne podavali priznakov zhizni,  no i Krushinskij,  sdelavshij
svoj nechelovecheskij brosok, nepodvizhno lezhal na polu.
     Prezhde chem  Gleb  uspel okazat' pomoshch' svoemu novomu drugu,  iz  bochki,
maskirovavshej kolodec tunnelya,  razdalsya golos  odnogo iz  spustivshihsya vniz
desantnikov:
     - Dolgo nam eshche zhdat', chto tam u vas sluchilos'?
     Ran'she chem Gleb uspel reshit',  kak byt' s etoj novoj opasnost'yu, figura
Krushinskogo  na  polu  shevel'nulas',  i  tonkaya  ognennaya  nit'  blasternogo
vystrela naiskos' razrezala bochku pochti do poloviny.
     Poslyshalsya bul'kayushchij zvuk,  i  dolgij zatihayushchij grohot padeniya tela v
kolodce.  Predstaviv, chto stalo s chelovekom, popavshim pod etot vystrel, Gleb
pochuvstvoval toshnotu,  no,  kazhetsya,  Krushinskij luchshe znal, s kem oni imeyut
delo.
     - Vnizu ostalsya eshche  odin,  on  ne  dolzhen ujti  ni  v  koem sluchae!  -
progovoril Krushinskij, vnov' bez sil rasplastavshis' na polu.
     Glebu ochen' ne nravilas' polnaya tishina v kolodce.  CHelovek, sohranivshij
samoobladanie  i  ne  izdavshij  ni  zvuka,  kogda  emu  na  golovu  svalilsya
pererezannyj popolam trup ego tovarishcha, predstavlyal dlya nih ves'ma ser'eznuyu
problemu.  Krushinskij absolyutno  prav,  esli  emu  udastsya  ujti  i  vyzvat'
podmogu,  to vse ostal'noe okazhetsya naprasnym.
     No  Gleb nikak ne  mog zastavit' sebya sdelat' to,  chto bylo neobhodimo.
Nakonec neposlushnymi vatnymi rukami  on  sorval s  oficera blaster,  otkinul
kryshku potajnogo lyuka i neskol'ko raz vystrelil vniz.
     Vspyshki lazernyh razryadov osvetili gladkie steny  tunnelya,  perekladiny
metallicheskoj lestnicy,  no  poslednego ih  vraga tam ne  bylo,  on pryatalsya
gde-to vnizu,  v rasshiryavshejsya chasti tunnelya. Ne bol'she sekundy ponadobilos'
Glebu dlya  togo,  chtoby reshit',  kak  ego ottuda vykurit'.  Shvativ s  polki
nebol'shoj bochonok s porohom, on shvyrnul ego vniz.
     Za  te  doli  mgnoveniya,  poka bochonok nahodilsya v  polete,  Gleb uspel
prikinut' posledstviya svoih  dejstvij:  ne  men'she  dvadcati metrov glubiny,
sploshnoj skal'nyj monolit,  uzkoe zherlo kolodca vnizu rasshiryalos'. V bochonke
okolo   desyati  kilogrammov  poroha.   Vzryvnaya  volna   takoj  moshchnosti  ne
predstavlyala dlya nih opasnosti,  a detonacii chernyj poroh ne boitsya, sojdet,
pozhaluj...
     Prezhde  chem  bochonok dostig  dna  kolodca,  prezhde  chem  kto-nibud'  iz
prisutstvuyushchih uspel  proiznesti hot'  slovo,  novyj  razryad  blastera Gleba
dognal bochonok u samogo dna, i podval sodrognulsya ot grohota vzryva.
     Oni otdelalis' sorvannoj kryshkoj lyuka i  volnoj otvratitel'no vonyavshego
dyma.
     - Ne  slishkom  li  ty  riskoval,   moj  drug?   -  sprosil  Krushinskij,
pripodnimayas' na lokte.
     - Kak vidish' -  ne  slishkom.  Ne dvigajsya i  ne razgovarivaj,  sejchas ya
zajmus' tvoej ranoj. U odnogo iz nih byla universal'naya aptechka.
     Gleb  vklyuchil srazu  dva  fonarya  i  tol'ko  sejchas obratil vnimanie na
paralizovannogo uzhasom knyazya.
     - CHto eto bylo, drakon?
     - Samoe obychnoe volhovstvo.  S  nami tebe pridetsya privykat' k podobnym
shtukam.
     - Net, drugi, est' veshchi, k kotorym chelovek nikogda ne privyknet.
     "Pozhaluj,  on prav,  -  podumal Gleb,  -  vozmozhno,  dazhe sam ne znaet,
naskol'ko.  Vot sejchas ya ubil cheloveka,  takogo zhe, kak ya, duraka. Razve chto
bolee zhadnogo...  I eto tol'ko nachalo,  pridetsya ubivat' eshche mnogih.  V etoj
bor'be ne  ostaetsya mesta dlya  zhalosti.   Slishkom ser'ezny prichiny,  slishkom
mnogo postavleno na kartu. A ya prostoj soldat, ya dolzhen vypolnyat' konkretnye
zadachi i ne zadumyvat'sya o bol'shem".
     No  on  ne mog ne zadumyvat'sya,  potomu chto imenno sejchas reshal,  kakuyu
cenu mozhno zaplatit' dlya dostizheniya postavlennoj celi.  I  chto delat',  esli
cena okazyvaetsya nepomerno vysoka.
     Ran'she, v Afganistane, on ne dumal o takih veshchah, vozmozhno, potomu, chto
togda u  nego ne bylo prava vybora,  hotya eto chush',  u  cheloveka vsegda est'
vybor - bol'shij ili men'shij, no on vsegda est'.
     Vopros opyat' vozvrashchaetsya vse k  tomu zhe  -  k  cene,  kotoruyu ty gotov
zaplatit' za to, chtoby ne delat' to, chego ne hochesh' delat'.
     CHto-to v  nem ochen' sil'no izmenilos',  s teh por kak on popal v Kitezh.
YUrij skazal:  oni prishli syuda,  chtoby nabrat'sya mudrosti i  sily.  Vozmozhno,
imenno eto i proishodilo s nim sejchas.
     A poka Gleb razmyshlyal obo vseh etih veshchah,  ego ruki mehanicheski delali
nuzhnuyu rabotu,  vpryskivali obezbolivayushchee, obrabatyvali ranu antiseptikami,
i  nakonec,  zakonchiv podgotovku,  on smog pristupit' k  samoj otvetstvennoj
chasti  operacii:   k  izvlecheniyu  gluboko  zasevshego  v  rebrah  Krushinskogo
nakonechnika arbaletnoj strely.
     K  schast'yu,   zhiznenno  vazhnye  organy  ne  byli  zadety,  i  blagodarya
trankvilizatoram YUrij  smozhet  dvigat'sya -  eto  sejchas bylo  samym  vazhnym,
potomu chto  s  kazhdoj minutoj ih  shansy vybrat'sya otsyuda zhivymi stremitel'no
umen'shalis'.
     CHerez neskol'ko minut, podobrav trofejnoe oruzhie, fonari i pripasy, vse
troe uzhe spuskalis' po uzen'koj metallicheskoj lestnice v shahtu kolodca.
     Gleb szhimal v rukah vyklyuchatel' radiodetonatora, ostavlennogo v verhnem
sklade,  -  v  lyubuyu sekundu,  nazhav ego knopku,  on mog prevratit' v  grudu
oblomkov  ves'  skal'nyj karniz,  na  kotorom  manfrejmovcy raspolozhili svoyu
batareyu.
     Kolodec  okazalsya  gorazdo  glubzhe,  chem  oni  predpolagali.  Ne  menee
tridcati metrov  shla  vniz,  inogda  znachitel'no otklonyayas' ot  gorizontali,
uzkaya  metallicheskaya truba.  Ostorozhno  spuskayas',  oni  staralis' soblyudat'
tishinu,  no iz-za Krushinskogo eto ne vsegda udavalos'.  Hotya YUriyu ostavalos'
lish' priderzhivat'sya za skoby lestnicy, v temnote, vremya ot vremeni, ego nogi
zadevali za steny, i truba daleko raznosila gulkie zvuki.
     Vnizu ih  zhdala polnejshaya neizvestnost' -  dazhe esli vzryv dostig svoej
celi,  v tunnele,   soedinyavshemsya s kolodcem, vpolne mogli nahodit'sya drugie
soldaty.  Esli tam  zasada,  v  uzkoj trube kolodca oni  okazhutsya sovershenno
bespomoshchny.
     Gleb sdelal edinstvennoe,  chto  bylo vozmozhno.  ZHestom poprosiv Vaslava
zaderzhat'sya,  on  uskoril spusk i  otorvalsya ot svoih druzej metrov na pyat'.
Fonari davno  pogasili,  chtoby ne  vydavat' svoego mestonahozhdeniya,  i  Gleb
vynuzhden byl spuskat'sya v polnoj temnote.
     Nakonec ego  noga,  nashchupyvaya ocherednuyu stupen'ku,  povisla v  vozduhe.
Kolodec konchilsya.
     Gleb  popytalsya  nashchupat'  dno,  povisnuv  na  rukah  i  uhvativshis' za
poslednyuyu skobu,  no  emu  eto  ne  udalos'.  Prishlos' prigotovit' blaster i
vklyuchit' fonar'.
     V kvadratnoj komnate,  kotoroj zakanchivalsya tunnel', nikogo ne bylo. Do
pola ostavalos' ne bolee dvuh metrov. Gleb sprygnul i osmotrelsya.
     Steny izurodovany vzryvom i  izmazany krov'yu,  esli tut kto-to  i  byl,
zhivyh ne ostalos'.  S  odnoj storony komnata zakanchivalas' nagluho zakrytymi
dubovymi  vorotami,  v  druguyu  uhodil  gorizontal'nyj  tunnel',  v  glubine
kotorogo pobleskival monorel's.
     - Spuskajtes'. Kazhetsya, zdes' bezopasno.
     Nizhnij  prolet lestnicy,  sorvannyj vzryvom,  valyalsya v  storone,  Gleb
pomog Krushinskomu, otvel ego k nachalu prohoda i usadil u steny.
     - Ne etot li tunnel' vedet v zamok?
     - Skoro vyyasnim.  Nam pridetsya eto proverit'.   Za vorotami dno ushchel'ya,
nad  kotorym stoit  batareya.  Tam  navernyaka polno soldat,  tak  chto  u  nas
ostaetsya tol'ko eta doroga v glub' skaly, kuda by ona ni vela.
     Tol'ko teper' spustilsya nakonec i  Vaslav,  nesushchij v  odnoj  ruke  vse
snaryazhenie.
     - YA slyshal kakoj-to zvuk,  pohozhe,  oni pytayutsya otkryt' vorota. - Gleb
rezko vypryamilsya i dostal iz karmana radiodetonator.
     - Esli eto tak, nam pridetsya vzorvat' batareyu pryamo sejchas.
     - A esli tunnel' zakanchivaetsya tupikom? Togda my otrezhem sebe poslednij
put' k otstupleniyu.  Karniz navernyaka ruhnet i zavalit vorota.  Nado snachala
proverit', kuda vedet prohod.
     No vremeni na eto ne ostalos'.  Stvorki vorot raspahnulis'. Za nimi oni
uvideli desyatki manfrejmovskih nelyudej s  mechami i  kop'yami nagotove.  Ot ih
mertvogo molchaniya poveyalo takoj  beznadezhnost'yu,  chto  Gleb,  ne  razdumyvaya
bol'she ni sekundy, nazhal knopku detonatora.

     Missiyu,  dobrovol'no vzyatuyu na  sebya  Suhim vo  vremya poslednej vstrechi
chlenov bratstva, vypolnit' okazalos' ne tak-to prosto.
     Emu ne udalos' vstretit'sya s gorodskimi chinovnikami,  otvetstvennymi za
stroitel'stvo mnogochislennyh pamyatnikov i  hramov,  razrosshihsya za poslednee
vremya po vsej Moskve, tochno yadovitye griby.
     Po podschetam bratstva,  summ,  istrachennyh na eti sooruzheniya, okazalos'
by  vpolne dostatochno,  chtoby obespechit' normal'nymi pensiyami vseh  golodnyh
starikov goroda.


     Oficial'nyj zal  priemov  v  manfrejmovskom dvorce  vyglyadel holodnym i
pustym.  Takim  on  byl  vsegda,  s  teh  samyh  por,  kak  molodym oficerom
federativnoj sluzhby  bezopasnosti pribyl  syuda  Andreas Morinovskij.  Proshli
gody,  mnogoe izmenilos' -  tol'ko ne  etot  zal.  I  sejchas,  stoya  zdes' v
ozhidanii svoego  gospodina,  Andreas  vspomnil molodost',  to  vremya,  kogda
vpervye perestupil porog zala priemov.
     Vse tak zhe svisali s  potolka chernye shtandarty s  krestami.  Vse tak zhe
bezmolvno stoyali mezhdu kolonn figury rycarej v  stal'nyh dospehah,  i tol'ko
on,   Andreas  Morinovskij,  za  dvadcat'  let  rasteryal   mnogoe  iz  svoih
chestolyubivyh zamyslov. Mnogoe, no ne vse.
     Mesto  nablyudatelya  pri   dvorce  vliyatel'nogo  vel'mozhi  kazalos'  emu
prekrasnym tramplinom v  budushchee.  Esli  by  on  ran'she znal  hotya by  maluyu
chastichku togo, chto znaet teper', on bezhal by otsyuda, kak begut ot chumy...
     No on ostalsya.  S godami podkup i predatel'stvo prevratilis' dlya nego v
osnovnye orudiya vedeniya del...  Ego samogo perekupali ne menee dvadcati raz.
On stal dvojnym agentom, zatem trojnym.
     Odnazhdy vyyasnilos', chto hozyainu izvesten kazhdyj ego shag, kazhdaya zapyataya
v donosah.
     Znat'  by  emu,  kakoj orden stoyal za  plechami Manfrejma...  On  ozhidal
razzhalovaniya, skoroj kazni,  no ego povysili.
     Manfrejm  naznachil  Morinovskogo  nachal'nikom  osobyh  podrazdelenij  i
vnutrennih  sluzhb,   a  zatem  prisvoil  emu  dolzhnost'  fel'dmarshala  svoej
lejb-gvardii. Tajnyj fel'dmarshal tajnoj gvardii...
     Zatem on stal upravlyayushchim CHernogo zamka,  i  vse eti gody zhdal,  chto na
ego  golovu opustitsya zavisshij v  svoem padenii damoklov mech.  Kak tol'ko on
ostupitsya,  sdelaet nevernyj shag, emu pred座avyat dlinnyj, vse uvelichivayushchijsya
s godami schet...
     No  vmeste  so  spiskom ego  predatel'stv ros  v  banke  i  lichnyj schet
Andreasa...
     Cifry  v  lakirovannoj knizhechke da  eshche,  pozhaluj,  molodye  nalozhnicy,
ozhidavshie v  apartamentah,  -  sostavlyali ne takie uzh mnogochislennye radosti
ego zhizni.
     - No teper',  pohozhe,  vse eto konchitsya.  On provalil operaciyu, kotoroj
Manfrejm pridaval sovershenno osoboe znachenie.
     Magistr,  skupoj,  poroj do  otvratitel'noj skarednosti,  na  etot  raz
vydelil  tysyachu  zolotyh  kredosov,   chtoby   nanyat'  elitnoe  podrazdelenie
kosmicheskih desantnikov.  I  nastoyal na  etom ne kto inoj,  kak on,  Andreas
Morinovskij.
     Razve mog on znat', chto hvalenye desantniki bessledno ischeznut vo vremya
shturma  artillerijskoj batarei.  Ischeznut vmeste  s  chelovekom,  ch'yu  golovu
Manfrejm ocenil v tysyachu zolotyh kredosov...
     Morinovskomu udalos' vosstanovit' vse  detali  shvatki na  bataree.  On
znal, po kakomu tunnelyu ushel v podzemel'e YArovcev so svoimi druz'yami. On mog
by ih nastignut', esli by totchas organizoval pogonyu.
     No, ponyav, kak vazhen dlya Manfrejma YArovcev, Andreas reshil ne speshit'. U
nego poyavilis' na etot schet sobstvennye, neizvestnye hozyainu plany, i teper'
za eto pridetsya rasplachivat'sya.
     Nikto ne  mog zaranee predskazat',  chto imenno znaet Manfrejm,  u  togo
byli  svoi  kanaly  informacii.  I  sejchas  grohot  ego  metallicheskih sapog
otozvalsya v dushe Morinovskogo zaunyvnom kolokol'nym zvonom...
     Sobrav  ostatki  svoego  muzhestva,  on  eshche  raz  perebral v  ume  svoi
nemnogochislennye kozyri v predstoyashchej bor'be za sobstvennuyu zhizn'.
     Tri   osnovnyh   istochnika   sily   podderzhivali  bespredel'nuyu  vlast'
Manfrejma:  bessmertie, nakoplennye za dolgie stoletiya nesmetnye bogatstva i
eshche orden,  nabrosivshij svoyu set' na mnogie planety,  pronikshij v  razlichnye
epohi i strany.
     Andreas ne znal,  kakim obrazom Manfrejm stal ego magistrom - vozmozhno,
v  dalekoj drevnosti on sam i sozdal etu moshchnuyu strukturu.  Postepenno orden
prevratilsya v  besprimernoe orudie vlasti,  sobiraya i  koncentriruya v  rukah
svoego shefa bogatstva i znaniya raznyh civilizacij.
     Mnogie  pytalis' brosit' vyzov  mogushchestvu Manfrejma.  Andreas pomnil o
neskol'kih  neudavshihsya pokusheniyah,  o  podoslannyh agentah,  o  nepobedimyh
armiyah, osazhdavshih etot zamok stoletiya nazad.
     Kosti  vragov Manfrejma davno istleli pod  stenami,  a  zamok stoit kak
stoyal, i ego bessmertnyj gospodin imel vse osnovaniya s prezreniem otnosit'sya
k sobstvennym vragam.
     Tem  neponyatnee stanovilos' isklyuchenie,  sdelannoe im  dlya YArovceva,  -
zhalkogo naemnika iz epohi civilizovannogo varvarstva. Za nim ne bylo nikakoj
real'noj sily.  Andreas proveril vse,  chto tol'ko vozmozhno.  Dos'e na  etogo
cheloveka zanimalo ob容mistyj tom.
     CHto-to tut bylo ne tak.  Ego chut'e starogo kontrrazvedchika podskazyvalo
- zdes' skryta odna iz vazhnejshih manfrejmovskih tajn,  vozmozhno,  dazhe tajna
ego bessmertiya...
     Esli by on smog ovladet' eyu!
     Vozmozhno,  k luchshemu,  chto desantniki poterpeli neudachu.  Tol'ko by emu
vyderzhat' segodnya,  tol'ko  by  ne  ostupit'sya,  najti  vernuyu tochku  opory,
otvesti ot  sebya  smertel'no opasnyj gnev svoego gospodina i  poluchit' novyj
rezerv vremeni. Togda uzh on ne upustit predstavivshijsya sluchaj. On vyyasnit, v
chem tut delo, i, esli ponadobitsya, predast svoego hozyaina eshche raz.
     Morinovskij znal,  kakoe znachenie imela dlya YArovceva knyazhna Bronislava:
otchety ot  manfrejmovskogo agenta na  baze  desantnikov prohodili cherez  ego
ruki.  Peregovory s  novym vragom Manfrejma mozhno budet nachat' ne s  pustymi
rukami.
     S  privychnym grohotom Manfrejm opustilsya v  kreslo,  i  v  zale povislo
dolgoe molchanie.
     Gluboko za  stal'nym zabralom sverkali glaza  sushchestva,  lica  kotorogo
nikto  ne  videl.  Perchatki pokoilis' na  podlokotnikah,  pravaya  ruka  edva
zametno  poglazhivala zavitushki iz  temnogo  reznogo duba,  inkrustirovannogo
zolotom.  |to  kreslo sdelali v  Kitae tri  tysyachi let  tomu  nazad...  Dazhe
Manfrejmu nelegko bylo predstavit' takuyu gromadu vremeni.
     ZHalkij cherv' stoyal pered nim,  vynashivaya v  svoej golove nelepye plany.
On byl emu polezen do teh por,  poka tkal sobstvennuyu pautinu i, sam togo ne
znaya, maskiroval podlinnye namereniya svoego vlastelina.
     - Ty mozhesh' vstretit'sya s  YArovcevym.  Predlozhi v obmen ego dragocennuyu
knyazhnu, na... Vprochem, on i tak znaet, na chto.
     - Dlya uspeshnogo vedeniya peregovorov ya dolzhen znat', o chem idet rech'.
     - |to ya budu reshat',  chto tebe sleduet znat' i chego ty znat' ne dolzhen!
- V golose Manfrejma prozvuchala yavnaya ugroza,  i Morinovskij szhalsya, pokorno
skloniv golovu.  - Skazhi luchshe, kuda delas' poslednyaya partiya plennyh rusichej
iz teh bezumcev,  kotorye shturmuyut moj zamok. Mne dolozhili: v kliniku oni ne
postupili.  Sorok chelovek -  eto pochti dvesti tysyach zolotyh griven, tak kuda
oni delis'?
     Opasnost' obnaruzhilas' sovsem ne tam,  gde ee zhdal Morinovskij. Sekundu
on muchitel'no podyskival nuzhnyj otvet i  nakonec reshil,  chto v dannom sluchae
luchshe vsego skazat' pravdu.
     - U nih obnaruzhili simptomy chumy.  Dva cheloveka umerlo.  YA rasporyadilsya
pomestit' ih dlya karantina v  nizhnij podval.  -  On ostanovilsya,  ne reshayas'
prodolzhat'.
     - Nu, i chto zhe dal'she?
     - Im udalos' bezhat'...
     - Bol'nym?
     - Ne vse byli zarazheny...
     - I kuda zhe oni delis'? Iz nizhnih podvalov eshche nikto ne vyhodil zhivym.
     - Oni nashli hod v labirint...

     SHtol'ni so  sledami mehanicheskoj vyrabotki konchilis',  kak tol'ko otryad
YArovceva minoval pervuyu razvilku tunnelya.
     Gleb staralsya nanosit' na  planshetku kazhdyj povorot,  no perekrestkov i
otvetvlenij stanovilos' vse bol'she.  Kompas pokazyval sploshnuyu chush'. Vidimo,
plasty porod v etih mestah soderzhali metallicheskie rudy.
     Vse zhe  obshchee napravlenie dvizheniya udavalos' kontrolirovat',  no vse ih
popytki  najti  prohod,   vedushchij  k  manfrejmovskomu  zamku,  zakanchivalis'
neudachej.  Mnogochislennye otvetvleniya, ponachalu idushchie v nuzhnom napravlenii,
vskore  povorachivali v  protivopolozhnuyu storonu  i  postepenno  uvodili  vse
dal'she v nizhnie gorizonty.
     Projdennyj marshrut na planshete prevrashchalsya v dugu, ohvatyvayushchuyu zamok s
vostoka.  Kazalos',  dazhe  zdes',  pod  zemlej,  citadel' Manfrejma okruzhala
nevidimaya  i  nepreodolimaya stena.  Vozbuzhdenie ot  poslednej shvatki  davno
proshlo, Gleb chuvstvoval ustalost' i narastayushchee otchayanie.
     Vremya uhodilo.  S kazhdym poteryannym chasom,  vse dal'she,  vse nereal'nee
stanovilas' ego nadezhda vnov' uvidet' devushku s vasil'kovymi glazami.
     Ona prosila o  pomoshchi,  nadeyalas' na nego,  no vse,  na chto on okazalsya
sposoben, eto bessmyslenno podstavit' grud' pod predatel'skij udar Rumeta, a
sejchas,  kogda doroga kazhdaya minuta,  on  vse  dal'she i  dal'she udalyaetsya ot
manfrejmovskogo zamka.
     Eshche odin povorot,  eshche odin tunnel' -  skol'ko ih uzhe bylo! Nastupit li
konec  beskonechnomu bluzhdaniyu  v  pautine  etogo  labirinta?  On  znal,  chto
Bronislava zhiva.  Obuchenie u  volhvov ne proshlo bessledno,  on chuvstvoval ee
telepaticheskuyu  auru,   hotya  ne  mog  razobrat'  detalej,   slishkom  veliko
rasstoyanie, slishkom tolsty razdelyayushchie ih steny.
     Gleb  predstavil,  kakovo ej  sejchas v  rukah manfrejmovskih podruchnyh;
est' veshchi pohuzhe smerti...   Kogda on  dumal ob  etom,  ego  ruka stiskivala
rukoyatku blastera,  a glaza v bessil'noj yarosti skol'zili po stenam tunnelej
v  poiskah  togo  edinstvenno  vernogo  prohoda,  kotoryj  vyvel  by  ego  k
manfrejmovskomu logovu.
     Dazhe podavlyayushchie voobrazhenie kartiny podzemnogo mira ne  proizvodili na
Gleba nikakogo vpechatleniya.  Tol'ko chto  oni  minovali celuyu anfiladu zalov,
steny kotoryh byli  usypany sverkayushchimi samocvetami,  alye kruzheva granatov,
golubye glaza cirkonov, ametisty, pritaivshiesya sredi kvarcevyh zhil...
     Gleb dumal lish' o  tom,  kak otnositel'na i nedolgovechna cennost' vsego
etogo bogatstva - zdes', pod zemlej, na nego ne kupit' dazhe glotka vody.
     Po  mere rashodovaniya zapasov imenno problema vody stanovilas' dlya  nih
pervostepennoj.
     Inogda gde-to sovsem blizko,  za stenoj ocherednogo razloma, oni slyshali
shum podzemnogo potoka, no tak i ne smogli k nemu probit'sya.
     Vody stanovilos' vse  men'she,  teper' uzhe  prihodilos' ekonomit' kazhdyj
glotok.  Nesmotrya na ogromnuyu vynoslivost' i  silu Vaslava,  vremenami pochti
tashchivshego na sebe Krushinskogo, dvigalis' oni vse medlennee.

     Malen'kij chelovek zabludilsya v  podzemnom labirinte,  i  hotya u nego ne
bylo  ni   kompasa,   ni  plansheta,   eto  sobytie  kazalos'  emu  nastol'ko
neveroyatnym,  chto  lish'  cherez  neskol'ko chasov  on  okonchatel'no smirilsya s
porazheniem.
     Domovye otlichno chuvstvuyut napravlenie i obladayut unikal'noj pamyat'yu.  K
tomu zhe,  yavlyayas' dal'nimi rodstvennikami gnomov,  oni sohranili ih  rodovuyu
sposobnost' horosho orientirovat'sya v  podzemnyh labirintah.  No labirint pod
manfrejmovskim zamkom  izobiloval nevidimymi silovymi stenami i  magicheskimi
lovushkami,  to  i  delo vyvodivshimi k  zamaskirovannym kolodcam i  treshchinam.
Zachastuyu neschastnyj,  zabludivshijsya v podzemel'e, snova i snova okazyvalsya u
togo samogo mesta, s kotorogo nachal svoj put'.
     V konce koncov,  SHagara byl vynuzhden priznat', chto okonchatel'no poteryal
orientirovku.  On  ne znal dazhe,  skol'ko vremeni proshlo s  teh por,  kak on
pronik v podzemel'e. Nedelya, mesyac?
     Domovye  pitayutsya  izlucheniem zhiznennoj  energii,  ishodyashchej  ot  zhivyh
sushchestv.  No v mertvom podzemel'e Manfrejma ne bylo dazhe nasekomyh, i SHagara
chuvstvoval,  kak  postepenno slabost'  svincovoj tyazhest'yu zapolnyala vse  ego
malen'koe telo.
     On uzhe davno ostavil popytki probit'sya v  central'nuyu chast' podzemel'ya.
Sejchas on  lish'  borolsya za  sobstvennuyu zhizn'  i  ponimal,  chto  eto  budet
prodolzhat'sya nedolgo.
     Bronislava nikogda ne  uznaet,  vypolnil li  on ee poslednee poruchenie,
peredal li  zapisku gololicemu chuzhezemcu,  tak nekstati vorvavshemusya v  ih i
bez togo perepolnennuyu opasnostyami i trevogami zhizn'.
     Na chuzhezemce lezhala pechat' skrytoj svetloj sily, no dazhe on, SHagara, so
svoim obostrennym chut'em ne smog razobrat'sya, v chem zdes' delo.
     Slabost'  stanovilas'  takoj  sil'noj,   chto   porozhdala  ravnodushie  k
sobstvennoj zhizni.  SHagara mechtal lish' o tom,  chtoby mucheniya ne prodolzhalis'
slishkom dolgo.
     Dlya  domovyh net  nichego  strashnej odinochestva,  nevozmozhnosti hotya  by
nezrimo prisutstvovat' ryadom s  temi,  kogo oni lyubyat,  i  poetomu malen'koe
serdce SHagary bilos' vse rezhe.
     On  uselsya  na  vlazhnyj prohladnyj kamen'  ryadom  s  gladkim nefritovym
stalagmitom i ponyal, chto ne ujdet otsyuda uzhe nikuda.
     Ego bol'shie zheltye glaza s  uzkimi koshach'imi shchelyami zrachkov po-prezhnemu
videli v temnote mel'chajshie detali podzemnogo labirinta,  okruzhavshego ego so
vseh  storon,  i  vybrannoe mesto pokazalos' emu  podhodyashchim dlya  poslednego
sideniya v mire, kotoryj on pokidal navsegda.
     Neozhidanno ryadom so stalagmitom vozniklo pul'siruyushchee pyatno sveta.  Ono
okazalos' slishkom yarkim dlya ego privykshih k  temnote glaz,  i kakoe-to vremya
SHagara ne videl nichego,  krome cvetnogo tumana. Kogda zrenie vnov' vernulos'
k nemu,  ryadom s kamnem,  na kotorom on sidel, stoyal vysokij hudoj chelovek v
temnoj odezhde, s dlinnym sharfom, perekinutym cherez plecho.
     Instinktivno SHagara protyanul k  nemu  svoi  nevidimye pishchevye shchupal'ca.
Emu  bylo  nuzhno ot  neznakomca sovsem nemnogo,  malen'kaya tolika izluchenij,
okruzhayushchih lyuboe zhivoe sushchestvo i  obychno bez vsyakoj pol'zy rasseivavshihsya v
prostranstve.   No  shchupal'ca  SHagary,  natknuvshis' na  nepronicaemuyu silovuyu
stenu, boleznenno szhalis'. Guby neznakomca iskrivila prezritel'naya usmeshka.
     - Dazhe  i  ne  pytajsya.  Ty  poluchish' pishchu tol'ko v  tom  sluchae,  esli
prisyagnesh' mne na chernoj zemle.
     - Kto ty, chto tebe ot menya nuzhno?
     - Menya zovut Andreas Morinovskij,  ya upravlyayushchij manfrejmovskogo zamka,
i ty mne nuzhen v kachestve slugi.
     - U menya uzhe est' hozyajka.
     - YA znayu.  Imenno eto delaet tebya osobenno cennym dlya poruchenij osobogo
roda, ona ne dolzhna uznat' o nashem dogovore.
     - Net.  Domovye  ne  menyayut  svoih  hozyaev,  esli  tol'ko  te  sami  ne
otkazyvayutsya ot nih.
     - |to ya, pozhaluj, smogu ustroit'.
     - Net.
     - Podumaj horoshen'ko.  Ved'  u  tebya  net  dushi.   Smert' dlya  domovogo
oznachaet polnyj konec.  Ne  ostanetsya nichego.  Dazhe  pamyati o  teh,  kogo ty
lyubil.   Predstav' sebe,  kak eto budet. YA predlagayu tebe tak mnogo - zhizn'.
Sotni,  tysyachi let zhizni!  Ved' vy, domovye, stareete tol'ko po sobstvennomu
zhelaniyu  ili  gluposti...  -  V  golose  Morinovskogo slyshalas'  otkrovennaya
zavist'. - Kakaya raznica, komu sluzhit'? Vse domovye komu-nibud' sluzhat.
     - YA  ne  vizhu  na  tebe  ni  odnogo  svetlogo znaka.  Kazhdomu cheloveku,
imeyushchemu dom, polagaetsya ego hranitel', chto ty sdelal so svoim?
     Andreas nahmurilsya.
     - YA ne nameren otvechat' na tvoi glupye voprosy. Tak ty soglasen?
     - Net!
     - Glupec!  Mne pridetsya pozabotit'sya,  chtoby ty  ne prichinil vreda moim
planam. Hotya ty i tak umresh', no kto znaet, zhizn' polna neozhidannostej.
     Morinovskij bystro sunul pravuyu ruku v  skladki svoego plashcha,  i  v nej
blesnulo oruzhie.  |to byl ne prostoj kinzhal. Obychnoe zaklyatie protiv nozha na
nego ne podejstvovalo, tol'ko vokrug lezviya vspyhnulo golubovatoe plamya. Nozh
prodolzhal  priblizhat'sya s  ogromnoj  skorost'yu...  SHagara  popytalsya otvesti
vzglyad svoego protivnika,  no  i  eto  ne  pomoglo.  Ego  spaslo lish' umenie
mgnovenno umen'shat'sya v razmerah. Nozh lyazgnul o kamen' ryadom s ego golovoj.
     - Proklyataya krysa! - Morinovskij gryazno vyrugalsya. Dlya povtornogo udara
u nego ne ostavalos' vremeni.
     Posle togo, kak Morinovskij pospeshno ischez, eshche neskol'ko sekund SHagara
oshchushchal  zamirayushchuyu  vibraciyu  grubo  razorvannogo  prostranstva,   a   cherez
neskol'ko  sekund  chutkie  ushi  domovogo  ulovili  priblizhavshiesya shagi  treh
chelovek.
     - SHagara! Ty chto zdes' delaesh'?
     Sinij  konus dugovogo razryadnika vyhvatil iz  temnoty krohotnuyu figurku
chelovechka v krasnyh shtanah, slishkom zametnyh na fone svetlogo stalagmita.
     - Tebya  vot  dozhidayus'...  -  provorchal SHagara,  otpuskaya stalagmit,  k
kotoromu instinktivno prizhalsya,  spasayas' ot  nozha  Morinovskogo,  i  prinyal
bolee dostojnuyu pozu.
     Moshchnaya volna zhiznennoj sily,  ishodyashchaya ot lyudej,  okatila ego s nog do
golovy i  zastavila radostno zatrepetat' kazhduyu kletochku izmuchennogo golodom
tela.
     - S  teh  por,  kak  peredal tebe vestochku,  ne  mogu probit'sya k  moej
gospozhe. Vish' kuda zakrutilo proklyatoe podzemel'e, uzh i ne chayal vybrat'sya.
     - Da eto nikak domovoj,  -  izumilsya Vaslav.  -  CHto on delaet v  takom
giblom meste?
     - Emu, kak i nam, nuzhna Bronislava. Pohozhe, u nas poyavilsya poputchik.
     - Neuzhto on zabludilsya?
     - My  nikogda ne  plutaem!  Dorogi tuda net,  vot chto!  -  raspetushilsya
SHagara,  prinimaya svoyu obychnuyu vyzyvayushchuyu pozu -  ruki uperty v boka, pravaya
noga vystavlena vpered, golova gordo otkinuta.
     - Nu, nu, uspokojsya. Ty prav. Nas tozhe vse vremya vyvorachivaet na krivuyu
dorogu.  Vtoroj,  vitok zakanchivaem i lish' uhodim vse bol'she v glubinu. |tot
tunnel' pohozh na spiral',  vedushchuyu vniz. Esli nam i dal'she ne udastsya s nego
svernut', on uvedet nas v samu preispodnyuyu.
     Posle  korotkogo privala oni  vnov'  prodolzhili dvizhenie.  Vozduh  stal
namnogo goryachee za  poslednie neskol'ko chasov.  Vozmozhno,  gde-to vperedi ih
zhdala raskalennaya lava.  Ne  zrya  nad  goroj u  manfrejmovskogo zamka vilis'
chernye tumany.  Vulkanicheskaya deyatel'nost' v  etih  mestah byla na  redkost'
aktivna.

     Oni shli slishkom dolgo.  Ocherednoj vymatyvayushchij perehod po  beskonechnomu
labirintu  raskolov,   stalaktitovyh  zalov,  peshcher,  pokrytyh  kal'citovymi
kristallami,   blizilsya  k  koncu.  Razgovory  davno  prekratilis',  ugryumoe
molchanie soprovozhdalo ih  vot  uzhe  neskol'ko chasov.  Vaslav  i  Krushinskij,
idushchie pozadi, obmenivalis' lish' korotkimi frazami.
     Pohod  tyazhelo  davalsya  Vaslavu,   ne  privykshemu  k  dlitel'nym  peshim
perehodam.  Bez  svoego  bogatyrskogo konya  on  chuvstvoval  sebya  sovershenno
poteryannym.
     Oni  pochti utratili nadezhdu najti hod,  vedushchij k  zamku.  Dazhe slozhnaya
elektronnaya tehnika,  zahvachennaya vo vremya poslednego boya,  malo chto menyala,
hotya v zaplechnoj sumke komandira desantnikov nashelsya dazhe navigator.
     Po-nastoyashchemu poleznym etot pribor mog byt' lish' v  tom sluchae,  esli v
ego  pamyat'  predvaritel'no vvodilas'  informaciya  o  predstoyashchem  marshrute.
Odnako  dazhe  sejchas,  v  neznakomom podzemnom labirinte,  pribor postepenno
nakaplival  dannye  o  projdennom  puti,   analiziroval  ih,  sopostavlyal  s
mnogochislennymi, imeyushchimisya v ego pamyati primerami i pytalsya interpolirovat'
kartu lezhashchej pered nimi chasti podzemel'ya.  |to  udavalos' lish' chastichno,  s
sorokaprocentnoj stepen'yu veroyatnosti,  i Gleb,  dobrovol'no vzyavshij na sebya
obyazannosti kartografa,  to i delo s ogorcheniem otmechal nevernye,  vedushchie v
tupiki povoroty, otnimavshie u izmotannyh lyudej poslednie ostatki sil.
     Nakonec na  odnom iz  privalov,  kogda istomlennye zharoj i  zhazhdoj lyudi
pytalis' sobrat'  so  skal  zhalkie  kapli  kondensata,  Vaslav  sprosil,  ne
nastupila li pora vozvrashchat'sya?
     - Vozvrashchat'sya nam nekuda,  knyaz',  - otvetil Krushinskij. - My zavalili
edinstvennyj vyhod,  po  kotoromu pronikli syuda.  Ili my  najdem novyj,  ili
ostanemsya zdes' navsegda.
     Krushinskij, izmuchennyj svoej ranoj, perenosil zharu tyazhelee vseh. Po ego
shee  stekali  gryaznye  ruch'i  pota,  dazhe  dyhanie  YUriya  izmenilos',  stalo
preryvistoj, v nem poyavilis' hripy i svisty.
     Gleb ponimal, chto, esli zhara ne spadet v blizhajshie chasy, konec puti dlya
nih blizok.  Ni o  kakom vozvrashchenii ne moglo byt' i rechi,  dazhe esli by oni
sumeli  razobrat' zaval,  obrazovavshijsya posle  vzryva,  u  nih  poprostu ne
hvatit sil na obratnyj pohod.
     Punktir  razlomov  na  ekrane  navigatora  shel  vniz  do  samogo  kraya.
Neozhidanno Gleb  zametil odnu  strannuyu osobennost' v  sheme uzhe  projdennyh
tunnelej - vse oni imeli odinakovyj naklon i slovno stremilis' soedinit'sya v
odnoj tochke, raspolozhennoj gde-to za predelami plansheta.
     Iz-za  slishkom bol'shogo rasstoyaniya etogo mesta ne  bylo vidno na karte,
no  v  uglah shozhdeniya vseh  znachitel'nyh razlomov chuvstvovalsya opredelennyj
poryadok.
     - Tebe pridetsya poterpet' eshche nemnogo,  starina.  - Krushinskij derzhalsya
na  odnih trankvilizatorah iz  poslednih sil,  no,  nesmotrya na eto,  on eshche
nahodil v sebe sily podbodrit' knyazya, iz-za svoej komplekcii i vesa s trudom
perenosivshego zharu.  -  Esli  my  izmenim  napravlenie i  nachnem  plutat' po
tunnelyam - eto vernaya gibel'.
     - YA chto-to chuvstvuyu vperedi, - nastorozhilsya SHagara. - Kakuyu-to zhizn'.
     - ZHizn' v etom pekle? - ne poveril Vaslav.
     - Tebe  nichego ne  napominaet etot  risunok?  -  Gleb  protyanul planshet
Krushinskomu.
     - Pohozhe na pautinu... Vse razlomy vedut k kakomu-to centru.
     "Da,  i v centre pautiny inogda pryachetsya nechto zhivoe,  nechto kovarnoe i
hishchnoe, podzhidayushchee dobychu..." - podumal Gleb, zahlopyvaya planshet.
     Sil ostavalos' sovsem malo.  Tem ne menee im sledovalo toropit'sya. Esli
vperedi zhdal vrag,  nuzhno bylo sohranit' hotya by sposobnost' soprotivlyat'sya.
Vse podobralis',  proverili oruzhie.  Oni ponimali,  chto chuzhaya zhizn' zdes', v
etom  mertvom  podzemnom  carstve,  oznachala,  skoree  vsego,  okonchanie  ih
beskonechnogo puti v raskalennom adu.

     Lama Taen okazalsya chelovekom vpolne sovremennym,  nachitannym i znakomym
s  obychayami  evropejskih  gorodov.  On  legko  vpisalsya  v  zhizn'  ogromnogo
moskovskogo megapolisa, polnost'yu rastvorivshis' v nem, i ne dostavlyal Suhomu
nikakih izlishnih hlopot.
     Besedy s nim kasalis' poroj sovershenno neozhidannyh tem, a ego zamechaniya
nravilis' Suhomu svoej nepredskazuemost'yu.
     - Kak vy dumaete, lyudi stanovyatsya predatelyami tol'ko iz-za deneg?
     - Voobshche-to   eto   naibolee  chasto   vstrechayushchayasya  prichina  i   samaya
neinteresnaya.  Byvayut drugie sluchai.  Naprimer,  ya  znal  cheloveka,  kotoryj
predal  svoyu  stranu,   iskrenne  zhelaya  ej   blaga  i   stremyas'  navredit'
obshchestvennomu ukladu, kotoryj ego ne ustraival.
     - I on do sih por schitaet, chto postupil pravil'no?
     - Ne dumayu.  Posle etogo u  nego voobshche perestali voznikat' kakie by to
ni bylo mysli.


     Gluboko pod  zemlej probivalsya k  nevedomoj emu  samomu celi  eshche  odin
otryad. Iz soroka chelovek v zhivyh ostalos' vsego shestnadcat'.
     Oni bluzhdali v adskom labirinte tunnelej vtoruyu nedelyu i davno poteryali
nadezhdu vybrat'sya.  Sredi  nih  bylo  pyatero bol'nyh chumoj,  no  oni  ih  ne
brosili,  predpochtya,  kak  eto  izdavna zavedeno u  rusichej,  pogibnut' vsem
vmeste.
     Odnako v  raskalennom vozduhe podzemelij chuma prekratila svoe razvitie.
Novyh zarazhenij ne bylo, a bol'nye nachali vyzdoravlivat'.
     K sozhaleniyu, bolezn' byla ne samym hudshim vragom otryada Tverskogo knyazya
Tereha,  vozglavivshego pobeg rusichej iz manfrejmovskih zastenkov.  S  samogo
nachala  puti  ih  presledovali  poroj  sovershenno  neob座asnimye neudachi.  To
provalivalsya v otvesnuyu treshchinu vyslannyj vpered dozornyj, to oni popadali v
tupikovye otvetvleniya s  vyhodami yadovityh gazov -  otryad tayal  bukval'no na
glazah.  I  lish' v  odnom im  povezlo,  hotya sami oni eshche ne dogadyvalis' ob
etom.  Po schastlivoj sluchajnosti v smertel'no zaputannom labirinte puti dvuh
otryadov pereseklis'.

     Gleb  uvidel ih,  kogda  konchilsya uzkij  prohod i  vse  chetvero voshli v
ocherednoj gigantskij zal.  Svet  fonarej  teryalsya  v  nagromozhdenii kamennyh
glyb,  i  oni  ne  srazu  zametili zastyvshie v  ugrozhayushchih pozah  obnazhennye
chelovecheskie figury.
     V  rukah eti  lyudi szhimali ostrye oblomki kamnej,  palki,  koe  u  kogo
vidnelos'  nastoyashchee  oruzhie.   Ih  zastyvshie  izmozhdennye  lica  nichego  ne
vyrazhali,  osleplennye elektricheskim svetom,  oni stoyali nepodvizhno,  no  ne
kazalis' ispugannymi,  na  ih  licah chitalos' reshimost' brosit'sya na  novogo
nevedomogo vraga po pervomu znaku svoego predvoditelya...
     - Kto vy takie? - sprosil Vaslav na drevnerusskom.
     - My lyudi knyazya Tereha. A vy kto?
     - My iz otryada Vaslava, vmeste s vami osazhdali zamok. Opustite oruzhie.
     No oruzhie ne opustilos'. Gleb udivilsya tomu, chto Vaslav ne nazval sebya.
     - Pogasite vash d'yavol'skij svet, chtoby my mogli vas videt'!
     Vaslav napravil fonar' v pol, no tak, chtoby nel'zya bylo ponyat', skol'ko
lyudej stoit u nego za spinoj.
     - CHto sluchilos' s vashim knyazem?
     - S  nim nichego ne  sluchilos'.  -  Vysokij chelovek v  povyazke iz  shkury
peshchernogo volka  s  dvuruchnym tyazhelym mechom,  ugrozhayushche vystavlennym vpered,
vyshel iz-za blizhajshego oblomka. - YA knyaz' Tereh.
     - Rad  videt' slavnogo knyazya.  Govoryat,  tvoya  druzhina byla  okruzhena v
Arimskom ushchel'e i polnost'yu unichtozhena. Horosho, chto sluhi okazalis' lozh'yu.
     - My  popali v  plen,  no  sami otvoevali svoyu svobodu!  Teper' ya  hochu
znat', kto vy. Pokazhite vashe oruzhie!
     - Ostorozhnej!  -  prosheptal SHagara,  pritaivshijsya za spinoj u Gleba.  -
|tot chelovek skryvaet temnye mysli, ya ne mogu ponyat', chego on hochet!
     Vaslav tem  vremenem uzhe  protyanul samostrel prikladom vpered.  Po  ego
vneshnemu vidu  opytnyj  chelovek  pochti  bezoshibochno sposoben byl  opredelit'
prinadlezhnost' voina, poskol'ku v kazhdom gorode oruzhie delali po-svoemu.
     - Mozhet  byt',  my  nakonec  pogovorim  kak  druz'ya?  -  sprosil  Gleb,
vydvigayas' vpered.  -  Nam  nechego delit',  krome  etogo podzemel'ya,  a  ono
dostatochno veliko.  Esli  vam  ne  podhodit nashe obshchestvo,  my  razojdemsya v
raznye storony.
     - Snachala ya dolzhen ponyat',  kto vy takie. U vas oruzhie Kitezha, a fonari
charodeev. Pogasite ih, ya hochu posmotret', skol'ko vas zdes'.
     - Ne delaj etogo,  -  prosheptal Vaslav.  - YA vstrechalsya s Terehom, etot
chelovek na nego ne pohozh. Zdes' chto-to ne tak.
     - My  ne  budem vyklyuchat' svet.  Vas bol'she,  i  v  temnote vy poluchite
preimushchestvo.  U nas est' ne tol'ko fonari charodeev,  u nas est' ih ognennye
palki. My zahvatili ih v boyu u manfrejmovskih soldat, vy znaete ih silu...
     Podtverzhdaya svoi slova,  Gleb vystrelil v  potolok,  i  lazernyj luch  s
legkim shipeniem otsek  ogromnuyu kamennuyu sosul'ku.  Ona  s  grohotom upala v
storone ot  lyudej i  razletelas' na mnozhestvo oskolkov.   Ni na odnu sekundu
Gleb  ne  zabyval,  chto  ih  vsego  chetvero,  vklyuchaya ranenogo Krushinskogo i
SHagaru,  protiv shestnadcati hot' i ploho vooruzhennyh, no vpolne boesposobnyh
lyudej.
     - Vy  mozhete idti svoej dorogoj.  Nam ot  vas nichego ne nuzhno.  Odnako,
ob容dinivshis',  my stanem sil'nee i  u  nas poyavitsya bol'she shansov vybrat'sya
zhivymi iz podzemel'ya.  Te, kto zahochet prisoedinit'sya k nashemu otryadu, pust'
ostanutsya.
     Neskol'ko sekund v  peshchere visela napryazhennaya tishina,  preryvaemaya lish'
tyazhelym  dyhaniem  lyudej,   kazhdoe  mgnovenie  ona  mogla  oborvat'sya  shumom
besporyadochnoj shvatki.
     Serdce u Gleba szhalos'. Vozmozhno, sejchas emu pridetsya strelyat' v lyudej,
kotorye  ne  byli  dlya  nego  dazhe  vragami...  Nelepyj sluchaj  svel  ih  na
perekrestke podzemnyh trop.
     - Bratcy, da eto zhe knyaz' Vaslav!
     CHelovek,  vykriknuvshij etu  frazu,  otbrosil v  storonu kop'e i  pervyj
shagnul im  navstrechu,  za  nim  posledovali ostal'nye.  Obstanovka srazu  zhe
razryadilas'.   Ih  okruzhili  druzheski  nastroennye  lyudi.  Oni  obmenivalis'
privetstviyami,  novostyami,  delilis' poslednimi krohami pishchi  i  vody.  Lish'
chelovek, nazvavshij sebya knyazem Terehom, derzhalsya v storone. I Gleb prodolzhal
sledit' za kazhdym ego shagom.
     Reshiv,  chto moment podhodyashchij, lzhe-Tereh popytalsya nezametno skryt'sya v
nebol'shom bokovom otvetvlenii,  no  Gleb bystro dognal ego.  Tot,  ne ozhidaya
pogoni, ne slishkom toropilsya.
     Vynyrnuv iz temnoty za ego spinoj,  Gleb reshitel'no polozhil ruku emu na
plecho.
     - YA znayu, chto ty ne knyaz' Tereh. Mozhet byt', ne stoit ostavat'sya odnomu
v  etih peshcherah?  Skazhi mne,  kto ty.  I,  esli u  tebya net ser'eznyh prichin
skryvat' svoe imya, my kak-nibud' poladim.
     Neznakomec otprygnul v  storonu i napravil svoj mech v grud' Glebu.  Ego
reakciya okazalas' ochen' bystroj,  no Gleb uspel uklonit'sya,  i  mech vysek iz
skaly kaskad iskr.  Totchas, ne davaya protivniku opomnit'sya, Gleb, vse eshche ne
zhelaya  ubivat' etogo cheloveka,  otbrosil svoj  mech  i  nanes emu  korotkij i
tochnyj udar kulakom v  solnechnoe spletenie s odnovremennym perehvatom kisti,
derzhashchej rukoyatku mecha.
     Oruzhie so zvonom vypalo,  protivnik zastonal i opustilsya na koleni,  no
pochti srazu zhe vnov' okazalsya na nogah.  Po tomu,  kak bystro spravilsya on s
bol'yu, Gleb ponyal, chto pered nim otnyud' ne novichok v rukopashnyh shvatkah.
     - Budem prodolzhat' ili, mozhet, snachala pogovorim?
     Vmesto otveta protivnik nanes eshche odin kovarnyj udar. Na etot raz v ego
ruke blesnul neozhidanno poyavivshijsya nozh,  do  sih  por  spryatannyj gde-to  v
skladkah shkury.  Udar byl  stol' stremitelen,  chto  Gleb ne  uspel polnost'yu
blokirovat' ego,  i nozh ostavil na pleche glubokuyu carapinu.  Ponadeyavshis' na
svoi  znaniya special'nyh priemov rukopashnoj i  otkazavshis' ot  oruzhiya,  Gleb
proyavil izlishnyuyu samonadeyannost'. Sejchas on pozhalel ob etom.
     Posledovala celaya  seriya  novyh vypadov.  Teper' uzh  Glebu bylo  ne  do
razgovorov, on borolsya za sobstvennuyu zhizn'. Ne zhelaya primenyat' lazer protiv
vraga, vooruzhennogo holodnym oruzhiem, on okazalsya v nevygodnom polozhenii.
     V  konce  koncov  emu  udalos'  uluchshit' moment  i  pereklyuchit' fonar',
visevshij u  nego  na  pleche,  na  polnuyu  moshchnost'.  Vnezapnaya vspyshka sveta
oslepila protivnika,  no lish' na mgnovenie, ego glaza adaptirovalis' k svetu
slishkom bystro dlya glaz normal'nogo cheloveka!
     Odnako  i  vyigrannoj doli  sekundy  okazalos' dostatochno,  chtob  Gleb,
ispol'zuya lazer kak dubinu,  nanes protivniku oglushayushchij udar po golove. Tot
zashatalsya i myagko osel na pol.
     Privlechennyj shumom shvatki,  podoshel Vaslav v  soprovozhdenii neskol'kih
chelovek  iz  otryada  Tereha.  Odin  iz  nih  prilozhil  uho  k  grudi  svoego
predvoditelya i otricatel'no kachnul golovoj.
     - Stranno, ya ne hotel ego ubivat', da i udar byl ne takoj uzh sil'nyj.
     Vaslav  nahmurilsya,   dostal  nozh   i   razdvinul  plotno  szhatye  zuby
neznakomca.  Ego rot zapolnyala kakaya-to chernaya pena,  i  lyudi otshatnulis' ot
lezhashchego na polu tela.
     - YAd,  -  proiznes Vaslav,  akkuratno vytiraya nozh. - CHernyj yad, kotorym
pol'zuyutsya agenty manfrejmovskogo ordena, esli ih zahvatyvayut v plen. Teper'
nam ne udastsya uznat', kuda i zachem on byl poslan.
     - Kak on okazalsya sredi vas?  -  obratilsya Gleb k cheloveku,  tol'ko chto
proveryavshemu, zhiv li lzhe-Tereh.
     - Ego brosili k nam v kameru sil'no izbitogo, pochti bez soznaniya. Kogda
ochnulsya, skazal, chto on knyaz' Tereh i chto u nego est' plan pobega...
     - Da, manfrejmovcy horosho gotovyat svoi operacii. No, mozhet byt', on byl
ne odin?
     - Sredi  nih  net  bol'she predatelej.  |togo  ya  pochuvstvoval srazu,  -
samodovol'no vstavil SHagara.
     - On znaet, chto govorit, - podtverdil Vaslav. - Domovye ne vsegda mogut
chitat' mysli lyudej,  no obshchij nastroj oni ulavlivayut bezoshibochno. YA dumayu, s
takim pomoshchnikom nam mozhno ne opasat'sya predatel'stva.
     - ZHal',  chto ne udalos' sohranit' zhizn' etomu shpionu,  on mnogoe mog by
rasskazat'.  Po  krajnej mere,  my  dolzhny vyyasnit',  pochemu dlya  begstva on
vybral imenno etot tunnel'. Mozhet byt', on vyvedet nas naruzhu?
     S  obshchego  soglasiya  bylo  resheno  dvigat'sya  po  novomu  tunnelyu.   Na
kursografe on otklonyalsya ot prezhnego napravleniya na devyanosto gradusov i, po
raschetam  Gleba,  vskore  dolzhen  byl  ih  vyvesti  k  bol'shomu central'nomu
razlomu. CHto i sluchilos' primerno cherez chas puti.
     Otryad okazalsya na perekrestke s chetyr'mya raznymi napravleniyami.  Poiski
sledov ili znakov teh,  kto prohodil zdes' pered nimi, ni k chemu ne priveli.
Vse chetyre tunnelya vyglyadeli odinakovo mertvymi i pustymi.
     - Nam  nuzhno  priderzhivat'sya prezhnego napravleniya,  -  mrachno predlozhil
Krushinskij. S togo momenta, kak chislennost' otryada uvelichilas', ego nesli na
improvizirovannyh nosilkah  chetvero  smenyavshihsya kazhdyj  chas  muzhchin.  -  My
dolzhny vyjti v centr,  v mesto,  kuda shoditsya bol'shinstvo tunnelej,  -  mne
kazhetsya, tam klyuch ko vsemu labirintu.
     Bol'shim otryadom dvigat'sya stalo  znachitel'no proshche.  Teper'  oni  mogli
pozvolit' sebe  vysylat' vpered  razvedku i  vydelyat' special'nyh lyudej  dlya
poiska pishchi v bokovyh otvetvleniyah. K udivleniyu Gleba, ee nahodili ne tak uzh
malo:  gify kakih-to gribov,  chervi,  ulitki.  Odnazhdy v nebol'shom podzemnom
ozerce im udalos' dazhe nalovit' neskol'ko kilogrammov slepyh peshchernyh ryb.
     Ot  svoih novyh sputnikov Gleb uznal o  labirinte manfrejmovskogo zamka
mnogo novogo.  K  sozhaleniyu,  o  samom zamke rusichi nichego ne znali.  Vhod v
temnicu raspolagalsya pochti srazu zhe za vorotami pervoj steny,  i  vnutrennih
ukreplenij oni voobshche ne videli.
     Iz   glubiny   postoyanno  ponizhavshegosya  tunnelya   potyanulo  prohladnym
veterkom,  i eto bylo ochen' stranno,  potomu chto poslednie troe sutok otryad,
sleduya za  napravleniem shodyashchihsya gde-to  vperedi tunnelej,  pogruzhalsya vse
glubzhe v nedra zemli. Tem ne menee s kazhdym kilometrom projdennogo puti zhara
postepenno spadala.
     Gleb ne mog podavit' v sebe oshchushchenie narastayushchej trevogi - predchuvstvie
nevedomoj  groznoj   opasnosti,  podzhidavshej  ih  vperedi,  stanovilos'  vse
otchetlivej.
     Otchayannyj,  polnyj boli chelovecheskij krik,  donesshijsya s  toj  storony,
kuda ushli razvedchiki, v konce koncov podtverdil hudshie opaseniya Gleba.
     Otdav  nuzhnye  komandy,   on   brosilsya  vpered,   na   hodu  snimaya  s
predohranitelya spuskovoj mehanizm lazera.
     Tyazhelyj mech putalsya pod nogami,  i  vpervye on pozhalel,  chto poslushalsya
Vaslava i ne izbavilsya ot etogo nenuzhnogo predmeta.
     Ryadom  s  nim  bezhalo pyatero naibolee opytnyh i  sil'nyh bojcov otryada.
Ostal'nye ostalis' prikryvat' ranenyh i  oslabevshih.  Tunnel' stal  pohozh na
lentu gigantskih sosisok.  On  to suzhalsya,  to rasshiryalsya,  obrazuya okruglye
pustoty ot treh do desyati metrov v diametre,  soedinennyh mezhdu soboj sovsem
uzkimi peremychkami,  skvoz' kotorye im to i  delo prihodilos' probirat'sya na
kortochkah po odnomu.  V takih mestah oni byli naibolee uyazvimy, no opasnost'
podsteregala ih ne zdes'.
     Edva otryad vybralsya v  ocherednuyu shirokuyu kameru i rassredotochilsya,  kak
sboku  razdalsya  strannyj  zvuk,   napominayushchij  hlopok  probki  ot  butylki
shampanskogo, i srazu zhe novyj krik udaril Glebu v ushi.
     Teper'  hlopki sledovali odin  za  drugim.  Napraviv luch  fonarya v  etu
storonu, Gleb uvidel strashnuyu i neob座asnimuyu kartinu.
     Posle kazhdogo hlopka iz steny vyletal kakoj-to belesyj plotnyj predmet,
santimetrov desyati v  poperechnike,  i  stremitel'no nessya k  lyudyam.  Esli on
nahodil v  svoem  slepom  polete ocherednuyu zhertvu,  ostrye zuby  vonzalis' v
kozhu.  Togda  tonkij  poluprozrachnyj  tyazh,  soedinyayushchij  letayushchuyu  golovu  s
kamennoj stenoj, mgnovenno razbuhal i krasnel ot perekachivaemoj krovi.
     Golovy,  proletevshie mimo celi,  nachinali katat'sya po polu.  Ih dlinnye
tonkie,  pohozhie na  zhguty  shei,  izvivayas',  postepenno vnov' vtyagivalis' v
stenu.  Oni tyanuli za soboj lyazgayushchie ostrymi zubami golovy, i te ischezali v
mnogochislennyh otverstiyah.  Ottuda,  iz temnoty,  vyletali vse novye i novye
d'yavol'skie orudiya smerti.
     - |to  gidra!  Podzemnaya gidra!  Ot  nee  net spaseniya!  -  v  otchayanii
zakrichal odin  iz  voinov.  Obratnyj put'  byl  im  teper'  otrezan belesymi
otrostkami,  izvivayushchimisya po  vsemu  polu,  a  vperedi cherneli zherla  novyh
otverstij.   Imenno   ottuda   minutu   nazad   donosilis'  otchayannye  kriki
razvedchikov. Teper' tam vse stihlo.
     Vklyuchiv lazer na polnuyu moshchnost', Gleb polosnul luchom vdol' steny, mimo
kotoroj  oni  tol'ko  chto  proshli.  ZHutkij,  nechelovecheskij voj  razdalsya za
stenoj.
     Obrublennye lazernym luchom otrostki ischezli,  a  iz  dyr polilas' voda.
Tam, vidimo, byl vodoem, v kotorom obitala sama gidra.
     - Nazad!  -  kriknul  Gleb,  prodolzhaya raschishchat' put'.  Oni  podhvatili
ranenogo,  poteryavshego soznanie ot  boli,  i  otstupili,  poteryav dvoih,  ne
schitaya, razvedchikov.
     Edva laz  rasshirilsya,  edva oni ochutilis' v  otnositel'noj bezopasnosti
shirokogo tunnelya,  predshestvovavshego peshchere gidr,  kak  Gleb  ostanovil svoj
malen'kij otryad.
     - Nam  pridetsya vernut'sya.  YA  ne  znayu,  udastsya li  nam  spravit'sya s
gidroj, no bez vody my pogibnem navernyaka.
     - Snachala posmotri na eto, komandir!
     Gleb poezhilsya ot ironicheskogo obrashcheniya,  no, nichego ne vozraziv, molcha
vzyal v ruki odnu iz golov gidry, tol'ko chto izvlechennuyu iz tela ranenogo.
     Po  forme  i  razmeram  ona  napominala butylku.  Tupuyu  perednyuyu chast'
razrezala uzkaya  past' s  melkimi ostrymi zubami,  osnashchennaya moshchnym sosushchim
apparatom.  Szadi golova suzhalas' do  razmerov gorlyshka,  perehodya v  tonkij
zhgut obrublennoj shei.
     Naruzhnaya poverhnost' golovy byla pokryta gladkoj plotnoj kozhej, kotoraya
blestela, slovno otpolirovannaya.
     Iz  pasti  rashodilis' v  storony  dva  shirokih  prochnyh kostyanyh shipa,
vidimo,  sluzhivshih gidre  v  kachestve rasporok.  Oni,  ochevidno,  uderzhivali
golovu  vnutri otverstiya,  poka  sheya  nakachivala pozadi nee  dostatochnoe dlya
gidroudara kolichestvo zhidkosti, zatem sledoval vystrel...
     Gleb  vspomnil preduprezhdenie Varlama  o  tom,  chto  monstry  iz  zamka
Manfrejma  imeyut  svoe  prodolzhenie  v  budushchem.  Oni  transformiruyutsya,  ih
prostranstvennye tela i mental'nye polya izmenyayutsya, no struktury ostayutsya...
     Oni zhivut,  parazitiruyut na zhivom tele strany,  vcepivshis' vsemi svoimi
golovami v zhiznenno vazhnye tochki gosudarstva,  i vykachivayut iz nego cirkonij
i  zoloto,  neft' i  almazy...  Ot togo,  udastsya li emu spravit'sya s gidroj
zdes', zaviselo ee sushchestvovanie v budushchem.
     Golova   mogla   proletet'  metrov  pyat'-shest'.   Vsya   shirina  prohoda
prostrelivalas' naskvoz',  i ukryt'sya ot obstrela v uzkoj peshchere prakticheski
nevozmozhno... Znachit, nuzhno chto-to pridumat'. Soldat, peredavshij emu golovu,
prav,  on ne dolzhen posylat' lyudej na vernuyu smert' dazhe radi spaseniya zhizni
ostal'nyh.
     Lazer  pomog  im  vyrvat'sya iz  lovushki,  no  esli  on  i  dal'she budet
rashodovat' batareyu takzhe intensivno, ee hvatit nenadolgo.
     Neizvestno bylo,  kakie eshche syurprizy podzhidali ih  vperedi...  Net,  na
lazer rasschityvat' ne stoit, ego nuzhno berech' kak poslednee sredstvo zashchity.
CHto zhe u nih ostaetsya?
     Gleb ocenivayushchim vzglyadom okinul vse ih oruzhie: dve samodel'nye palicy,
odin nastoyashchij boevoj mech,  tri  prashchi...  Vse eto ne  to,  a  ved' zdes' ih
luchshee  oruzhie,  esli  ne  schitat'  pistoleta Krushinskogo i  vtorogo lazera,
batareya kotorogo eshche ne ispol'zovalas'...
     Pro  vtoroj lazer  tozhe  luchshe  zabyt',  dolzhna ostat'sya hot'  kakaya-to
strahovka ot  nepredvidennyh opasnostej v  etih smertel'no opasnyh tunnelyah.
Dlya zashchity ot letayushchih golov podoshli by obyknovennye shchity,  vot tol'ko shchitov
u nih ne bylo.  Ni shchitov,  ni dospehov. ZHalkie ostatki shkur, sohranivshiesya u
byvshih uznikov, ne mogli predohranit' ot zubov gidry...
     I  tut Gleb vspomnil,  chto v odnoj iz peshcher,  po puti syuda,  on otmetil
moshchnye vyhody glinistyh slancev.
     |tot  mineral obladal ves'ma poleznym dlya  nih  svojstvom -  pri  tochno
napravlennom udare  raskola  on  raspadalsya  na  ploskie  glyby,  dostatochno
bol'shie i prochnye, chtoby zashchitit' cheloveka.
     Vskore desyatok improvizirovannyh shchitov  byl  izgotovlen.  Samym slozhnym
okazalos' pridelat' k  etomu ustrojstvu vnutrennyuyu rukoyatku.  A eto kazalos'
sovershenno neobhodimym,  poskol'ku nezashchishchennye ruki bojca,  derzhashchego plitu
za kraya, nemedlenno stanut ob容ktom ataki.
     V  konce  koncov,   Glebu  udalos',   ispol'zuya  svoj  mech  kak  vorot,
prosverlit' v centre kazhdoj plity nebol'shoe otverstie.
     Ostalos' lish' prodet' v  nego polosu kozhi ili  kusok verevki,  zavyazat'
uzel - i ruchka dlya shchita byla gotova.
     Teper'  sledovalo  tshchatel'no otrabotat' taktiku  napadeniya na  gidru  -
malejshaya oshibka mogla im  stoit' neskol'kih zhiznej.  Poka dvoe ego poslancev
otpravilis' nazad k  osnovnomu otryadu,  chtoby prinesti vse emkosti dlya vody,
kakie u nih byli, Gleb ne pozhalel vremeni na trenirovki.
     V  predstoyashchem napadenii na  gidru  osnovnaya rol'  vnov' otvodilas' ego
mechu.  Otryad  shchitonoscev,  prikryvaya vooruzhennogo mechom  bojca,  dolzhen  byl
vyzvat' na sebya ataku vseh skrytyh golov.
     Posle togo,  kak oni okazhutsya na polu,  chelovek s mechom pererubit zhguty
dlinnyh shej.  No  oni  slishkom malo  znali ob  anatomii etogo monstra i  ego
zhivuchesti,  k  tomu zhe ostavalos' neizvestnym,  udastsya li otradu shchitonoscev
vyzvat' na sebya i blokirovat' vse udary.
     Ved'  esli  u  gidry  hvatit  soobrazitel'nosti ostavit'  gde-nibud'  v
nezametnoj shcheli  neskol'ko rezervnyh golov,  v  moment,  kogda lyudi vplotnuyu
priblizyatsya k stene i nachnut nabirat' vodu, oni okazhutsya bezzashchitny.
     Vsego ne predusmotrish', no samym opasnym v ih polozhenii mogla okazat'sya
imenno nereshitel'nost'.
     Nakonec vernulis' te, kogo on posylal k osnovnomu otryadu.
     K nemaloj radosti dlya sebya, Gleb srazu zhe zametil sredi vnov' pribyvshih
ogromnuyu figuru Vaslava, tashchivshego na sebe srazu desyatok kozhanyh mehov.
     - Kak tam Krushinskij? Mozhet byt', ty zrya ostavil ego odnogo?
     - Vashe volhovskoe zel'e dejstvuet bystro,  emu uzhe luchshe,  da i domovoj
obeshchal za nim prismotret'. Ty ved' doveryaesh' SHagare?
     Gleb ne  stal sporit'.  Ego rasporyazheniya narushalis' splosh' i  ryadom,  o
discipline,  v  teh usloviyah,  v  kotoryh okazalsya otryad,  ostavalos' tol'ko
mechtat'.  K  tomu zhe  on  chuvstvoval,  chto  knyaz' prav,  ego mesto tam,  gde
reshalas' sejchas ih obshchaya sud'ba. V predstoyashchej shvatke medvezh'ya sila Vaslava
mogla sygrat' reshayushchuyu rol'.
     Samyj  opasnyj moment  nastupil,  kogda  oni  dostigli konca  tunnelya i
okazalis' pered ocherednym rasshireniem.
     Iz  uzkogo  prohoda  v  peshcheru  shchitonoscy mogli  vyskakivat' tol'ko  po
odnomu,  drug  za  drugom.  Tochno  sleduya otrabotannym vo  vremya  trenirovki
priemam,  oni srazu zhe vystroilis' u protivopolozhnoj steny, prikryvaya Gleba,
vzyavshego na  sebya  samuyu opasnuyu chast' operacii.  Obe  ego  ruki byli zanyaty
tyazhelym dvuruchnym mechom.  Na  etot raz on  ostalsya nepreklonen i  ne ustupil
pros'bam Vaslava doverit' emu mech.
     K  schast'yu  dlya  nih,  blizhajshaya  k  prohodu  gidra,  ochevidno,  sil'no
postradav ot lazernyh udarov,  ne predprinyala popytki napadeniya,  i eto dalo
otryadu  vozmozhnost'  vyigrat'  neskol'ko  dragocennyh sekund,  chtoby  zanyat'
neobhodimuyu dlya ataki poziciyu.
     Postaviv Vaslava vperedi ostrogo klina shchitonoscev,  Gleb za  ego spinoj
sumel priblizit'sya k stene s otverstiyami pochti vplotnuyu.
     Odnako v  peshchere po-prezhnemu stoyala polnaya tishina.  Gidry ne atakovali.
Tol'ko sejchas lyudi zametili,  chto luzhi na polu vysohli i  novye kapli bol'she
ne sochatsya iz otverstij.
     Ob etom sledovalo dogadat'sya ran'she.  Esli by u  gidr ne bylo kakogo-to
sposoba zamurovyvat' dyry v stene, oni by davno lishilis' dragocennoj vody iz
svoego bassejna.
     No  pochemu oni medlyat,  pochemu ne nachinayut ataki?  Ozhidanie stanovilos'
nevynosimym.  Gleb  podobral kamen',  razmahnulsya i  shvyrnul ego  v  stenu s
otverstiyami.  Po-prezhnemu nichego ne proizoshlo. Ni odna golova ne vyletela iz
steny. Ni odnoj kapli dragocennoj vlagi, radi kotoroj i bylo zateyano vse eto
opasnoe predpriyatie, ne poyavilos' na stene peshchery...

     Strannuyu veshch' obnaruzhil Suhoj, provodivshij svoi issledovaniya po zadaniyu
belogo  bratstva,   za   tysyachu  let   i   za   tysyachi  kilometrov  ot   toj
prostranstvenno-vremennoj tochki, v kotoroj nahodilsya otryad Gleba.
     V  den' reshayushchej bitvy s  gidrami,  v  dalekom gorode po imeni Moskva v
edinyj mig ischezli srazu neskol'ko kommercheskih struktur.
     Nikto  tak  i   ne   sumel  nikogda  razgadat'  tajny  ih   besslednogo
ischeznoveniya.   Oni  slovno  rastvorilis'  v  prostranstve.  CHto  i  bylo  s
dostovernost'yu zafiksirovano v otchete Suhogo.


     Vaslav  molcha  derzhal  pered  soboj  srazu  dva   samyh  bol'shih  shchita,
obrazuyushchih ostrie kare,  no  na  ego  lice  postepenno proyavlyalos' vyrazhenie
dosady.
     Vspyl'chivyj  knyaz'   nachinal  teryat'  terpenie.   Bol'she  vsego  Vaslav
pochemu-to boyalsya pokazat'sya smeshnym - hotya redko u kogo etot moguchij velikan
sposoben byl vyzvat' nasmeshlivuyu ulybku.
     - Tak gde zhe vasha gidra? Ty uveren, chto ona nahoditsya imenno zdes'?
     - Ne vysovyvajsya,  - poprosil Gleb. - Ty ne videl, na chto ona sposobna.
Davajte poprobuem prodvinut'sya glubzhe, tam dolzhna byt', po krajnej mere, eshche
odna, i ee ne zadel lazer.
     Nichego  ne  izmenilos'.  Postepenno lyudi  teryali  ostorozhnost',  i  eto
stanovilos' opasnym.  Kto-to  metnul  kop'e,  kto-to  vospol'zovalsya prashchej.
CHernye zherla otverstij, napravlennye im v lica, zagadochno molchali.
     |to  kazalos' neveroyatnym,  dazhe esli predpolozhit',  chto gidry sposobny
kakim-to obrazom obmenivat'sya informaciej. Kak oni mogli opredelit', chto shum
v  tunnele  podnimaet znakomaya i  slishkom  opasnaya dobycha,  ot  napadeniya na
kotoruyu stoit vozderzhat'sya?  V  postoyannoj temnote u  nih ne moglo byt' dazhe
glaz!
     I  tut Gleb ponyal,  chto ih vydalo,  -  svet!  Slishkom yarkij svet.  Dazhe
slepoe sushchestvo sposobno chuvstvovat' svet takoj intensivnosti.
     - Potushite fakely,  -  prikazal on,  - i prigotov'tes' k napadeniyu! Kak
tol'ko ya vyklyuchu fonar', ona udarit!
     Tak i  sluchilos'.  V  polnoj temnote pochti srazu zhe  razdalis' zloveshchie
hlopki,  soprovozhdayushchiesya gluhimi  udarami golov  po  kamennym shchitam.  CHerez
minutu Gleb vklyuchil fonar' i  prinyalsya za  rabotu -  pol  bukval'no ustilali
izvivayushchiesya    zhguty     belesyh    shej,     zakanchivayushchiesya    korichnevymi
butylko-obraznymi narostami.  Teper' on uzhe somnevalsya v tom, chto eto golovy
- skoree shchupal'ca,  snabzhennye prisoskami s  ostrymi,  kak  igly,  zubami po
krayam.
     Poka on otsekal mechom podprygivayushchie zhivye butylki,  po polu postepenno
razlivalas' golubovataya luzha.  Vnachale Gleb podumal,  chto  eto  dolgozhdannaya
voda,  no  vskore ponyal -  krov' gidr  okrashena v  goluboj cvet.  A  voda iz
otverstij perestala postupat' srazu zhe, kak tol'ko zakonchilas' ataka.
     Neskol'ko  litrov,  kotorye  prolilis' na  pol,  uzhe  smeshalis' s  etoj
goluboj krov'yu.
     - Ty sobiraesh'sya vozvrashchat'sya?
     Gleb otricatel'no pokachal golovoj.
     - My pojdem vpered. Est' nadezhda, chto bokovye otvetvleniya vyvedut nas k
glavnomu bassejnu, v kotorom zaseli eti tvari. Oni ne mogut zhit' bez vody. -
 Gleb  dostal  kursograf  i  prodelal  bystrye  vychisleniya.  -  Pochti  sorok
procentov veroyatnosti - ne takoj uzh plohoj shans.
     Na  ekrane  pribora  postepenno  proyavlyalas' blednaya  punktirnaya  liniya
predpolagaemogo  marshruta,   ona  uhodila  v   pervoe  bokovoe  otvetvlenie,
raspolozhennoe  srazu  za  peshcheroj  gidr,   ogibala  ego  i   rastvoryalas'  v
beschislennyh perehodah.
     Po  mere  prodvizheniya i  postupleniya novoj  informacii kursograf  budet
vysvechivat' sleduyushchie chasti  marshruta.  Pribor rasschityval blizhajshij uchastok
po analogii s tol'ko chto projdennym i dovol'no chasto oshibalsya.
     - YA  pojdu  pervym.  Orientirujtes' po  moemu fonaryu.  CHerez kazhdye sto
metrov ya budu dozhidat'sya vas i snova uhodit' vpered.
     Gleb vybral takoj poryadok dvizheniya potomu,  chto byl vooruzhen luchshe vseh
ostal'nyh i  ne hotel,  chtoby kto-to zaplatil zhizn'yu za ego reshenie,  odnako
zastavit' podchinit'sya etomu Vaslava okazalos' ne prosto.
     - YA pojdu s toboj.
     - Kto-to dolzhen ohranyat' ostal'nyh.  Oni polnost'yu izmotany.  Ty budesh'
zamykat' dvizhenie.
     - YA pojdu s toboj. YA tak reshil.
     On  tak reshil...  Po  opytu Gleb znal,  chto sporit' s  etim bespolezno.
Sushchestvoval lish' odin-edinstvennyj argument.
     - Ty vidish' vot eto?  - On sunul knyazyu pod nos slabo mercayushchij ekranchik
kursografa.  Vaslav srazu zhe  popyatilsya.  Edinstvennaya veshch',  kotoroj boyalsya
etot neustrashimyj chelovek, nazyvalas' volhovstvom. I pod etu kategoriyu legko
popadali pochti vse neob座asnimye, s tochki zreniya knyazya, yavleniya.
     - CHto... CHto eto takoe?
     - Volhovstvo, konechno. S ego pomoshch'yu ya sobirayus' najti gidru, no ono ne
budet dejstvovat',  esli ty  ne  ostavish' menya odnogo.  -  Teper' vse bylo v
poryadke i, nakonec, on mog sdelat' to, chto sobiralsya.
     Pervyj povorot,  vtoroj.  Vyigryvaya vremya,  dlya  togo chtoby vydvinut'sya
vpered v  teh  mestah,  gde  pol  pozvolyal takoe dvizhenie,  Gleb perehodil s
hod'by na medlennyj sportivnyj beg i postepenno otdalyalsya ot otryada.
     V  etih  mrachnyh  tunnelyah dvigat'sya namnogo trudnee,  kogda  ryadom  ne
oshchushchaetsya plecho nadezhnogo druga i  ne s kem perebrosit'sya dazhe paroj slov...
 Teni   na   stenah  kazalis'  poroj  zhivymi,   a   tishina  zvenela  ot   ne
prekrashchavshegosya ozhidaniya opasnosti.
     Gleb  podumal,   chto,  vozmozhno,  i  ne  bylo  takoj  uzh  neobhodimosti
izbavlyat'sya ot  obshchestva  Vaslava,  no  chto-to  zastavlyalo  ego  ostat'sya  v
odinochestve...  Emu  neobhodimo bylo  obdumat'  stremitel'nuyu cep'  sobytij,
vyrvavshuyu  ego  iz  sten  zapylennoj  moskovskoj  kvartiry  i   brosivshuyu  v
neveroyatnyj    mir.    I    srazu    zhe    odno-edinstvennoe   vospominanie,
odno-edinstvennoe imya zaslonilo vse ostal'noe.
     Bronislava...  CHto s  nej,  zhiva li eshche?  Strashnye rasskazy o plennikah
manfrejmovskogo zamka  rusichi peredavali drug  drugu shepotom,  boyas' navlech'
bedu odnim tol'ko upominaniem etogo mesta.
     Dlya  togo,  chtoby  osvobodit' Bronislavu,  nuzhno probit'sya v  zamok.  A
vmesto etogo on udalyalsya ot nego vse dal'she,  vse glubzhe pogruzhalsya v zemnye
nedra, i konca etomu ne bylo vidno.
     Varlam preduprezhdal,  chto  doroga budet  ochen'  trudnoj i  dolgoj,  no,
kazhetsya, on tak i ne sumel podgotovit'sya k nej v dolzhnoj mere.
     Esli v nachale etogo puti,  v svoem rodnom mire, on chuvstvoval podderzhku
knigi,  to s  teh por,  kak ona prevratilas' v nevidimuyu ladanku na ego shee,
vsyakaya svyaz' oborvalas', esli ne schitat' korotkogo razgovora v peshchere, no on
ne byl do konca uveren v tom, chto tot golos prinadlezhal knige.
     Zachem  zhe  togda tashchit' nevidimyj gruz  obyazannostej,  navyazannyh chuzhoj
volej obstoyatel'stv,  opasnostej, k chemu on pridet, v konce koncov? Gde oni,
eti  tainstvennye sushchestva,  kotorye,  po  uvereniyam Varlama,  poruchili  emu
zabotu o knige?
     Pochemu oni ne podskazhut hotya by pravil'nyj put',  i kak dolgo eshche budet
prodolzhat'sya eta doroga, konca kotoroj ne vidno?
     Slovno chernyj komar pishchal u nego v golove, nasheptyvaya chuzhie mysli.
     Neozhidanno Gleb  obnaruzhil,  chto  bezhit  ne  odin.   I  nichut' etomu ne
udivilsya. Strannoe ravnodushie holodom obdalo ego mozg.
     Nevysokij chelovek,  v syurtuke i pri shlyape, poyavilsya iz mel'kayushchih tenej
i poshel ryadom s begushchim Glebom.  On imenno shel melkimi shazhkami,  ne prilagaya
ni malejshih usilij,  i tem ne menee,  slovno skol'zya nad polom, dvigalsya vse
vremya ryadom s begushchim Glebom.
     - Dobryj den',  -  proiznes chelovek,  snimaya shlyapu i vytiraya sovershenno
suhoj lob. - ZHarkovato zdes', odnako.
     Gleb okinul vzglyadom ego strannyj dlya peshchernogo mira i  voobshche dlya etoj
epohi naryad -  kletchatuyu paru,  akkuratno zavyazannyj galstuk,  bakenbardy, -
chelovek  napominal  bankovskogo  klerka  dvadcatyh  godov.   Gleb   sohranil
sposobnost' trezvo  myslit'  i  otmechat' mel'chajshie podrobnosti okruzhayushchego,
vot tol'ko perestal udivlyat'sya chemu by to ni bylo.
     - Vas,  ochevidno,  porazil moj kostyum.  No, znaete, prihoditsya rabotat'
odnovremenno v  neskol'kih vremennyh zonah  i  poroj sovershenno net  vremeni
dazhe dlya togo, chtoby pereodet'sya.
     - Kto vy takoj?  -  sprosil nakonec Gleb,  hotya eto sejchas kazalos' emu
sovershenno nevazhnym.
     - Poruchenec.  Diler  -  esli  hotite bolee nauchnoe nazvanie.  Mne  dayut
razlichnye kommercheskie porucheniya, i ya starayus' ih vypolnit' s nailuchshimi dlya
klientov rezul'tatami.
     - Sebya nebos' tozhe ne zabyvaete?
     - Nu  chto  vy!  Blagopoluchie klienta  opredelyaet  i  moe  blagopoluchie,
poskol'ku ya poluchayu opredelennyj procent ot kazhdoj sdelki,  nezavisimo ot ee
rezul'tata.
     - Nu, i chto zhe vy ot menya hotite? Neuzhto nepredvidennoe nasledstvo?
     - Net,  net!  -  CHelovechek zamahal  rukami.  -  Takimi  melochami  ya  ne
zanimayus'.  U  kazhdogo iz nas,  znaete li,  svoj klass.  YA rabotayu tol'ko na
krupnyh sdelkah. Kuplya-prodazha, bol'shie pakety akcij. V dannom sluchae klient
poruchil mne priobresti u vas odnu veshch'.
     - Kakuyu veshch'?
     - YA sam mechtal uznat',  kakuyu? Klient skazal, chto vy znaete, o chem idet
rech'. Ochen' strannyj dogovor. No, sudya po cene...
     - I kakova zhe cena?
     - O,  cena! Desyat' millionov v lyuboj valyute. Krome togo, vas vozvrashchayut
v  vashu  epohu.  I  eto  prekrasnoe uslovie!  CHto  vam  tut  delat' s  etimi
varvarami?  Vy privykli k komfortu. Vannu nebos' kazhdoe utro prinimali, pili
goryachij kofe,  a zdes'? Krome togo, esli vy zahotite, vmeste s vami otpravyat
i  nekuyu mestnuyu knyazhnu.  Predstavlyaete,  kak eto uvlekatel'no -  pokazyvat'
dikarke  vse  prelesti  sovremennogo  mira,  da  eshche  kogda  na  schetu  est'
kruglen'kaya summa.
     Gleb  pochuvstvoval,  chto  serdce dalo sboj i,  lomaya iskusstvennye puty
ravnodushiya,  zastuchalo  gromko  i  nastojchivo -  vot  on,  ego  shans  spasti
Bronislavu!  I pri etom ne nuzhno sovershat' nikakogo predatel'stva.  On mozhet
ogovorit'  osobye  usloviya,  slugi  Manfrejma vyvedut  iz  podzemel'ya otryad,
otpustyat Krushinskogo i Vaslava - dlya nih eto tak, nichego ne znachashchie melochi.
No   samoe   glavnoe,   on   mozhet   poprobovat'   vospol'zovat'sya  izlishnej
ostorozhnost'yu Manfrejma,  raz uzh tot ne skazal svoemu poverennomu,  o  kakom
imenno predmete idet rech'. U nego est' shans obmanut' samogo Manfrejma!
     On predstavil,  kak eto budet: on otdast manfrejmovskomu poslancu mech v
obmen na dogovor ob osvobozhdenii Bronislavy.
     Obman, konechno, otkroetsya ochen' skoro, no k tomu vremeni, esli povezet,
ih uzhe zdes' ne budet...    CHast' deneg mozhno potrebovat' nalichnymi i  srazu
zhe skryt'sya.  V  ogromnoj besporyadochnoj strane najti dvuh beglecov sovsem ne
prosto dazhe dlya manfrejmovskih prihvostnej.
     No  chto-to  emu  meshalo  prinyat' okonchatel'noe reshenie,  slovno  zanoza
sidela gluboko vnutri. I on eshche raz yasno predstavil eto zamanchivoe budushchee.
     Postoyannaya ugroza navisnet nad  nimi neprekrashchayushchimsya koshmarom.  Vmesto
radosti uznavaniya vseh  dostizhenij,  kotorye sdelalo chelovechestvo za  tysyachu
let, on podarit lyubimoj zhenshchine strah, perecherkivayushchij vse.
     Ved' kogda ih obnaruzhat,  imenno na nee obrushitsya mest' Manfrejma,  ego
samogo zashchitit kniga...   I  dazhe  esli  etogo  ne  sluchitsya,  stat' vechnymi
beglecami ne takaya uzh zavidnaya sud'ba...
     CHto-to  eshche  ego uderzhivalo,  chto-to  sovsem uzh  nelepoe i  strannoe po
otnosheniyu k Manfrejmu,  no imeyushchee znachenie dlya nego samogo.  Nazyvalos' eto
vzdornoe iskopaemoe chuvstvo pochti zabytym slovom "sovest'"...
     Prezhde chem Gleb uspel otvetit', prezhde chem mysl' sformirovalas' v slova
- lico manfrejmovskogo poslanca iskazilos' ot razocharovaniya i zloby.
     Im nuzhna byla vsego lish' odna oshibka, odin nevernyj shag, chtoby prorvat'
zashchitu knigi, no oni ego ne dozhdalis'.
     Kogda  Gleb  povernulsya  k  svoemu  tainstvennomu  sputniku  s  gotovym
otkazom, togo uzhe ne bylo ryadom.

     Peshcheru s  bassejnom obnaruzhili sovershenno sluchajno,  i sdelal eto vovse
ne  Gleb.  On voobshche otorvalsya ot otryada slishkom daleko i  dogadalsya ob etom
lish' po zatihayushchemu ehu svoego imeni,  perekatami nagnavshemu ego szadi,  uzhe
posle togo, kak on minoval nuzhnyj povorot.
     Prishlos' vozvrashchat'sya,  orientiruyas' po otbleskam fakelov na stenah,  i
kogda  nakonec  nezamechennoe im  ranee  bokovoe otvetvlenie konchilos',  ves'
otryad uzhe stoyal na beregu ogromnogo podzemnogo ozera.
     Neizvestno,  chto ih  uderzhalo ot  slishkom pospeshnyh dejstvij,  -  mozhet
byt',  mrachnoe molchanie etogo  mesta i  ego  porazhayushchie voobrazhenie razmery,
svody  peshchery  uhodili  tak  daleko  Vverh,   chto  svet  fakelov  teryalsya  v
beskonechnyh  izlomah  chernogo  bazal'ta.  Dazhe  luch  moshchnogo  elektricheskogo
prozhektora Gleba,  zahvachennogo vmeste s drugimi trofeyami u desantnikov,  ne
dostaval do  protivopolozhnogo berega  ozera.  Nikto  iz  izmuchennyh zharoj  i
zhazhdoj lyudej tak i  ne reshilsya prikosnut'sya k nepodvizhnoj chernoj poverhnosti
vody,  v glubine kotoroj,  na grani vidimosti i voobrazheniya,  podhlestnutogo
strahom,  dvigalis' ogromnye teni.  Ot  vody tyanulo ledyanym holodom,  pot na
kozhe Gleba mgnovenno vysoh.
     - Ot  nego neset smert'yu,  ty chuvstvuesh'?  -  pochemu-to shepotom sprosil
Vaslav,  i Gleb v otvet lish' molcha kivnul. On ne uspel rasskazat' im o svoej
strannoj vstreche i ne znal,  stoit li eto delat' voobshche...  Zdes', na beregu
mrachnogo  ozera,  ona  kazalas' gallyucinaciej,  minutnoj igroj  voobrazheniya.
Gorazdo bolee vazhnye sobytiya zaslonili ee,  vycherkivaya iz pamyati,  - malo li
chto prividitsya cheloveku v tenyah etih peshcher,  esli on ostanetsya odin?  Sejchas
muchitel'naya zhazhda  i  eto  ogromnoe  more,  s  pritaivshejsya v  ego  glubinah
smert'yu, kazalos' dlya nih samym vazhnym.
     Nakonec,  preodolev vnutrennee soprotivlenie,  Gleb  reshilsya opustit' v
vodu mech - i nichego ne proizoshlo, razve chto vdali, na poverhnosti, to tut to
tam stali poyavlyat'sya strannye burunchiki,  slovno voda v  etih mestah kipela.
Teni pod vodoj ne sdelalis' yasnee, ne priblizilis', no oni ne ischezli.
     - Ty dumaesh' gidry zdes'?
     - Navernyaka.  -  Gleb mel'kom vzglyanul na  kursograf.  -  |to ta  samaya
peshchera, iz kotoroj, s protivopolozhnoj storony, torchali ih shchupal'ca. V nej my
nahodilis' gorazdo nizhe poverhnosti ozera.  Gidry gde-to zdes', skryvayutsya v
glubine, i my tolkom ne znaem, chto oni soboj predstavlyayut.
     - Vody  vse  ravno pridetsya nabrat',  chego  by  eto  ni  stoilo,  ya  ne
sobirayus' umirat' ot  zhazhdy.  -  Vaslav opustil pod  vodu pervyj meh i  stal
zhdat', poka voda zapolnit ego cherez uzkoe otverstie.
     Napryazhennoe ozhidanie opasnosti vozroslo do predela.  Gleb stoyal ryadom s
mechom nagotove -  on ni na sekundu ne otryval vzglyad ot chernoj glubiny i vse
zhe ne srazu zametil, chto odna iz tenej stala shire ostal'nyh.
     Burunchiki na  poverhnosti vody  povernuli v  ih  storonu.  Kogda Vaslav
vytashchil pervyj meh i  potyanulsya za sleduyushchim,  Gleb ottolknul ego i  rubanul
mechom po vode,  po tomu mestu, gde tol'ko chto byli ruki Vaslava. Mech zastryal
v chem-to myagkom. Gleba budto tokom udarilo.
     Ot  neozhidannosti on  vypustil rukoyatku,  i  mech,  slegka raskachivayas',
stoyal,  vonzivshis' v  poverhnost' vody  -  slovno voda  stala  plotnoj,  kak
rezina.
     A  cherez  sekundu,  metrah  v  dvadcati ot  berega,  nad  ozerom nachala
voznosit'sya vverh,  k  potolku peshchery,  gora  zhivoj  protoplazmy,  obtyanutaya
skol'zkoj kozhej. Ona vse rosla i rosla - kazalos', etomu ne budet konca.
     Paralizovannye uzhasom  lyudi  stoyali sovershenno nepodvizhno,  slyshno bylo
lish' ih  svistyashchee dyhanie i  tihij plesk vody,  spadayushchej vniz s  ogromnogo
tela.
     Ruka  Gleba,  slovno sama soboj,  bez  uchastiya voli,  nashchupala rukoyatku
blastera. Pal'cy legli na spuskovuyu knopku. On napravil rastrub izluchatelya v
storonu monstra i izo vseh sil nadavil na knopku - no nichego ne proizoshlo.
     Rukoyat' mecha po-prezhnemu raskachivalas' v metre ot ego lica. Slovno voda
ozera tozhe zastyla ot uzhasa, prevrativshis' v led.
     Lish'  cherez  neskol'ko sekund Gleb  ponyal,  chto  zabyl  snyat'  oruzhie s
predohranitelya, no teper' uzhe stalo slishkom pozdno.
     Nad poverhnost'yu ozera poyavilis' dva gigantskih omuta -  ni s  chem inym
nevozmozhno bylo sravnit' glaza chudovishcha.
     V  ih  bezdonnoj  glubine  vspyhnuli  i  zavertelis'  v  zavorazhivayushchem
horovode  mercayushchie  ogni.  Otorvat'sya ot  ih  tanca  kazalos'  nevozmozhnym,
kazalos',  vot sejchas, siyu minutu oni otkroyut emu nekuyu istinu - byt' mozhet,
tu,  samuyu vazhnuyu, radi kotoroj on pokinul svoj staryj mir i ochutilsya zdes'.
A mozhet byt',  tu,  kotoruyu ishchet kazhdyj iz nas vsyu zhizn',  ishchet i nikogda ne
nahodit.
     CHem  dal'she  Gleb  vsmatrivalsya v  igru  mercayushchih  ognej,  tem  men'she
podchinyalos' emu  sobstvennoe telo.  Pervymi otkazali nogi,  sami  soboj  oni
ponesli ego vpered, k chernoj granice vody.
     Gleba  spas  mech.  V  svoem  slepom dvizhenii on  natknulsya na  nego,  i
otrezvlyayushchij udar bronzovoj rukoyati v lico razorval porochnyj krug.
     CHuzhaya volya razomknula svoi shchupal'ca lish' na mgnovenie, no ego okazalos'
dostatochno.  Uzkij shipyashchij luch, pohozhij na raskalennuyu iglu, vonzilsya v telo
chudovishcha.
     Bezzvuchnyj rev v diapazone ul'trazvuka  udaril po nervam lyudej. Verhnyaya
chast' tulovishcha (a byt' mozhet,  to byla vsego lish' golova?)  vdrug drognula i
skol'znula vniz po kosomu razrezu, prolozhennomu lazernym luchom.
     Iz  perezhzhennyh arterij  udarili vverh  fontany goluboj yadovitoj krovi.
Neozhidanno Gleb zakrichal i, ne vypuskaya iz ruk izluchatel', otshatnulsya nazad.
 Ego soznanie, vse eshche soedinennoe v etot mig s soznaniem chudovishcha, ispytalo
obzhigayushchuyu bol', slovno ego samogo kosnulsya luch lazera.
     V  sleduyushchee mgnovenie v mozgu pronessya strannyj kalejdoskop neponyatnyh
kartin. Vyroniv lazer, Gleb opustilsya na koleni, szhimaya golovu rukami.
     Za kratkij mig ego soznanie vmestilo v sebya chuzhuyu bol' i chuzhuyu smertnuyu
tosku.  I eshche ponimanie...  Smutnoe, otryvochnoe, chuzhdoe chelovecheskoj logike,
vsemu ego zhiznennomu opytu.
     Gigantskij  monstr  skoncentriroval  v  sebe  osnovnye  nervnye  centry
kolonii gidr,  vsyu ih  obshchuyu pamyat' i  zapredel'noe dlya chelovecheskoj psihiki
soznanie.
     Ogromnyj amebovidnyj organizm upravlyal vsemi chlenami soobshchestva, slovno
ogromnaya matka kakogo-to fantasmagoricheskogo ul'ya.  Telo meduzy, postroennoe
iz prostejshih kletok,  nikogda ne umiralo i  kopilo v  sebe gigantskij ob容m
informacii,  vykachannoj iz okruzhayushchego mira za beschislennye gody,  kazhdoj iz
soten bessmertnyh tvarej.
     I  samym chudovishchnym,  samym neveroyatnym v  soznanii monstra bylo tajnoe
zhelanie mnogie veka nedostizhimoj dlya nego smerti.
     Prichinoj ego byla,  po vsej vidimosti, bol', kotoruyu on vsasyval vmeste
s  krov'yu  svoih  beschislennyh zhertv,  v  mgnovenie  gibeli  kazhdogo  zhivogo
sushchestva,  popavshego v rasstavlennye im lovushki,  ego soznanie soedinyalos' o
soznaniem zhertvy i vpityvalo v sebya ves' smertel'nyj uzhas, vsyu bol', kotoruyu
ispytyvalo pogibayushchee sushchestvo.  Obryvki etogo chuzhogo, iskalechennogo bol'yu i
uzhasom  soznaniya  navsegda  ostavalis'  vnutri  monstra,   v   glubinah  ego
neob座atnogo mozga.
     Tam oni prodolzhali zhit',  prodolzhali stradat', prodolzhali umirat' snova
i snova...
     |to  byl  ad  bez  nadezhdy,  bez vyhoda,  sosredotochenie tysyachi bolej i
smertej.
     V  poslednij mig,  prezhde chem  kontakt prervalsya,  Gleb  pochuvstvoval v
soznanii chudovishcha chto-to pohozhee na blagodarnost'.  Zatem, ne v silah bol'she
terpet'  etot  gruz  neob座atnoj  kosmicheskoj boli,  on  pokachnulsya i,  teryaya
soznanie,  upal by v  ozero,  esli by druzheskie ruki ne podhvatili ego i  ne
ottashchili nazad, proch' ot temnoj yadovitoj vody.
     Dovol'no  dolgo  mozg  Gleba  otkazyvalsya  vernut'sya  v  okruzhavshij  ih
real'nyj mir.  Lish' spustya mnogo chasov (a mozhet byt',  dnej?  - vremya v etom
podzemnom  adu   izmeryalos'  inymi  merkami)  on   sumel  proiznesti  pervye
osmyslennye slova.  K tomu vremeni otryad davno uzhe pokinul podzemnyj zal,  v
kotorom proizoshlo stolknovenie s vlastelinom gidr.
     Ryadom s nosilkami, na kotoryh Gleba nesli teper' vmesto Krushinskogo, on
uvidel ego samogo i skazal, otvernuvshis', razglyadyvaya pyatno sveta ot fonarya,
prygayushchee ryadom s nosilkami po seroj stene:
     - Znaesh',   my  unichtozhili  chto-to  vazhnoe,  chto-to  takoe,  chto  imelo
prodolzhenie v neskol'kih prostranstvah srazu...  Vozmozhno, posledstviya etogo
eshche dadut o sebe znat'.
     Vryad li Krushinskij uspel ponyat',  chto,  sobstvenno,  on imel v vidu.  A
pozzhe Gleb nikogda uzhe ne vozvrashchalsya k etomu razgovoru.
     Ego  razdum'ya o  proisshedshem prerval Vaslav,  vidimo,  davno ozhidavshij,
kogda Gleb polnost'yu pridet v sebya.
     - YA podobral tvoj mech,  no ne mogu ponyat',  chto s nim sluchilos'... Ved'
eto shchupal'ce monstra derzhalo oruzhie nad vodoj, kak ty dumaesh'?
     - Skoree vsego,  hotya  tam  proishodilo mnogo neponyatnogo.  Voda  mogla
zatverdet' v meste udara.  Ves' etot bassejn sostavlyal s gidrami odno celoe,
kakim-to  obrazom dazhe  vodu  oni  vklyuchali v  svoi organizmy kak  sostavnuyu
chast'.
     - Ty  dumaesh',  my ne smozhem vospol'zovat'sya vodoj,  kotoruyu uspeli tam
nabrat'? - vstrevozhilsya Krushinskij.
     - Net.  Po-moemu,  voda bezopasna.  Mne kazhetsya,  hozyain etogo bassejna
voobshche ne hotel prichinit' nam vreda, inache my by nikogda ne vybralis' ottuda
zhivymi.
     - Vozmozhno,  ty prav...  Znaesh', kogda monstr pogibal, on vypustil mech,
no prezhde chem tot okazalsya na beregu,  po vode proshel kakoj-to zhidkij ogon',
i mech raskalilsya pochti dobela.  CHerez neskol'ko mgnovenij, ne uspev podumat'
o posledstviyah,  ya kosnulsya ego rukoyati i ne pochuvstvoval zhara... A kogda ty
shagnul k  vode,  mech sam,  slovno zhivoj,  prygnul navstrechu.  On udaril tebya
rukoyat'yu v lico i lish' zatem upal na bereg.
     - Znachit,  on vse-taki nashel sposob... Monstr ne mog ubit' sebya, v nego
byl zalozhen slishkom sil'nyj instinkt samosohraneniya.  No  na  edinyj kratkij
mig on sumel osvobodit' menya iz setej svoego gipnoza s pomoshch'yu etoj zheleznoj
shtuki...
     Gleb zadumchivo vzyal svoj mech iz ruk Vaslava i, porazhennyj, ustavilsya na
nego.
     - On zhe nichego ne vesit, ty uveren, chto eto tot samyj mech?
     - Konechno.  YA  ne spuskal s nego glaz s togo momenta,  kak nachalos' eto
nevidannoe koldovstvo...
     S  udivleniem Gleb  razglyadyval znakomuyu  poverhnost' lezviya,  pokrytuyu
uzorom  drevnej zakalki,  rukoyatku s  harakternym izgibom.  Pochti  nichego ne
izmenilos',  tol'ko metall stal  teper' serovatym i  takim legkim,  slovno v
rukah u  nego  byla rapira,  a  ne  dvuruchnyj mech  -  Gleb svobodno mog  ego
uderzhivat' na vytyanutoj ruke, ne prilagaya nikakih usilij.
     Serovatyj metall slegka svetilsya i  na  ostrie stanovilsya takim tonkim,
chto skvoz' nego nachinali prosvechivat' okruzhayushchie predmety.  Kogda Gleb hotel
po privychke proverit' zatochku lezviya pal'cem, Vaslav ostanovil ego:
     - Ostorozhnej,  ya  uzhe porezal ruku.  On stal slishkom ostrym,  vozmozhno,
samym ostrym iz vseh, chto mne prihodilos' videt'.
     Gleb ne mog izbavit'sya ot oshchushcheniya steklyannoj hrupkosti lezviya i, chtoby
proverit'  sebya,  ostorozhno kosnulsya  im  svisavshego s  potolka  stalaktita.
Kamennaya sosul'ka,  v obhvate ne men'she metra,  raspalas' nadvoe. Mech proshel
skvoz'  nee  tak,  kak  raskalennyj nozh  prohodit skvoz'  maslo.  Gleb  dazhe
soprotivleniya ne oshchutil i edva uspel uklonit'sya ot ruhnuvshego vniz kamennogo
kop'ya.
     - CHto zhe eto takoe? - sprosil Krushinskij, s udivleniem glyadya na Gleba.
     - Mne kazhetsya,  eto podarok,  - zadumchivo progovoril Gleb. - Ili skoree
sposob, sposob otomstit'. Vidimo, Gidr uspel prochest' v moem soznanii, chto ya
vrag  togo,  kto  sdelal iz  nego  vmestilishche muk  vseh  sozhrannyh im  zhivyh
sushchestv. I reshil vlozhit' v moi ruki eto neobychnoe oruzhie...
     - Ty dumaesh',  v ego vozniknovenii zameshan Manfrejm,  i, kstati, pochemu
ty govorish' o gidre v muzhskom rode?
     - Manfrejm imeet otnoshenie ko  vsemu,  chto my vstretim v  etih peshcherah.
|to ego vladeniya. Ego poligon. Zdes' raspolozheny kliniki, laboratorii. Zdes'
on  provodit svoi  chudovishchnye opyty,  v  kotoryh vyrashchivaet lish' stradanie i
gibel' dlya vseh zhivyh sushchestv.
     My dolzhny najti vyhod k zamku, dazhe esli nam pridetsya proplutat' v etih
proklyatyh podzemel'yah ves' ostatok zhizni.  A  chto kasaetsya Gidra...  On  byl
voinom.  On borolsya do samogo konca -  borolsya ne s nami,  a s tem, kto stal
prichinoj vseh ego muk i neschastij. Vot dokazatel'stvo etomu.
     Gleb vzmahnul mechom,  i,  legkoj ten'yu mel'knuv v vozduhe,  on kosnulsya
novogo stalaktita.  Kamennaya kolonna,  provisevshaya na potolke peshchery ne odno
stoletie, s grohotom ruhnula vniz...

     - Itak,   vy  utverzhdaete,  chto  za  pervoj  volnoj  krasnogo  smeshcheniya
nahoditsya nashe proshloe?
     - Nesomnenno.  -  Suhoj usmehnulsya i  podlil v pialu svoemu sobesedniku
gor'kogo  vostochnogo  chaya.   -   Osobenno  esli  imet'  v   vidu  ne  tol'ko
astronomicheskij aspekt etogo yavleniya.
     - CHto zhe togda?
     - Psihologiyu. Istoriyu. Vse vmeste.


     Vse tak zhe svisali s  potolka chernye shtandarty s  krestami.  Vse tak zhe
bezmolvno stoyali mezhdu kolonn figury rycarej v stal'nyh dospehah, vse tak zhe
sidel v  svoem kresle bessmertnyj vlastelin v  chernom plashche,  i  Morinovskij
vnov', zapinayas' i v meru prikryvayas' lozh'yu, pytalsya vyputat'sya iz ocherednoj
neudachi.
     Na etot raz,  pravda,  ego zadacha vyglyadela neskol'ko proshche. Nuzhno bylo
ubedit' Manfrejma v  tom,  chto  on  predprinyal vse  vozmozhnoe,  i,  esli eto
udastsya, zavesa tajny, okutyvavshaya YArovceva, mogla nakonec pripodnyat'sya...
     - Ego prikryvaet kakoe-to zashchitnoe pole...
     - YA znayu. Dal'she.
     - U  nashego  poslannika nichego  ne  poluchilos' -  YArovcev  otkazalsya ot
nechestnoj sdelki.  Vidite li,  sovest' vzygrala. Davno nuzhno bylo izbavit'sya
ot nego, ya govoril vam - on chrezvychajno opasen, emu udalos' kakim-to obrazom
unichtozhit' Gidra.  Teper' on slishkom blizko podoshel k logovu Zmiulana, chtoby
ego ostanovit', ya poslal kamnetesov...
     Vpervye za  ves'  doklad Manfrejm shevel'nulsya v  svoem kresle,  proyaviv
kakie-to priznaki emocij.
     - A kto tebe skazal, chto YArovceva nuzhno ostanavlivat'?
     - No logovo... YA dumal...
     - Ty  slishkom mnogo dumaesh'.  U  tebya net dostatochno informacii,  chtoby
dumat'.  Mne  voobshche ne  trebuyutsya rezul'taty tvoih razmyshlenij.  Ty  dolzhen
vypolnyat' lish' to, chto tebe porucheno.
     - Tak mne ih vernut'?
     - Ne nado. Tot, kto ne spravitsya s desyatkom kamnetesov, ne predstavlyaet
nikakoj  opasnosti dlya  Zmiulana.  Posmotrim,  na  chto  on  sposoben.  Gidr,
konechno,  ser'eznyj protivnik,  no  on  slishkom ustal,  emu  davno pora bylo
podyskat' zamenu.
     Manfrejm  nadolgo  zamolchal,   v  ego  holodnom  mozgu  vsplyli  davnie
vospominaniya.  Togda sozdaniem Gidra on gordilsya. No eto bylo tak davno, chto
on ne smog vspomnit', kogda imenno proishodili eti sobytiya.
     Dolgie gody Gidr byl ego vernym strazhem,  oberegaya odin iz samyh vazhnyh
podzemnyh  prohodov.   Nikto  ne  vyhodil  ottuda  zhivym  -  ego  vydumka  s
prisoedineniem soznaniya  gibnushchej zhertvy  k  samomu  Gidru  okazalas' ves'ma
udachnoj.  Ona vo  mnogo raz usilivala yarost' i  neistovstvo strazha.  No  vot
teper' Gidra uzhe net...
     - Vy hotite skazat', chto Zmiulan bol'she ne yavlyaetsya nashim soyuznikom?
     Kak  nadoedlivyj  komar  pishchal  u  nego  nad  uhom,   razrushaya  kartinu
vospominanij,   otvratitel'nyj  golosok  doverennogo  slugi.   Strah  -  vot
edinstvennyj nadezhnyj soyuznik,  tol'ko strah.  No  etogo Manfrejm tak  i  ne
proiznes vsluh.
     - U  menya  voobshche net  soyuznikov.  Odni vremennye poputchiki,  o  zamene
kotoryh prihoditsya postoyanno dumat'. I ne delaj vid, chto ty nichego ne znaesh'
o  pohishchenii knyazhny iz  moego  zamka.  Dojti do  takoj naglosti mozhet tol'ko
bezmozglaya zmeya - ej sleduet prepodat' nadlezhashchij urok.
     Zmiulan -  novaya problema.  U  straha byl odin sushchestvennyj nedostatok:
vremya ot  vremeni kto-to  iz  slug ili storonnikov vybiralsya iz ego tiskov i
nachinal mstit' za gody,  provedennye v unizitel'nom rabstve, ne ponimaya, chto
okovy on sozdaval svoimi sobstvennymi rukami.  Ved',  v konce koncov, vsegda
sushchestvoval vyhod - nashel zhe ego Gidr.
     V takih sluchayah prihodilos' primenyat' silu.  Nel'zya bylo dopustit' dazhe
nameka na ogranichennost' vlasti. I vse shlo horosho do teh por, poka u nego ne
poyavilsya protivnik, nichego ne znavshij o bespredel'nosti ego mogushchestva...
     - No kamnetesy navernyaka unichtozhat YArovceva.  Eshche ne bylo sluchaya, chtoby
kto-to sumel ih ostanovit'.
     - Ty dumaesh',  unichtozhat?  Posmotrim.  V lyubom sluchae proigraet odin iz
nashih vragov.  Pust' vse  idet kak  idet.  No  tol'ko uchti -  esli kamnetesy
postradayut,  ya spishu s tvoego scheta v Cyurihe ih polnuyu stoimost'.  Da, da, s
togo samogo, o kotorom ya nichego ne znayu.
     Morinovskij poblednel,  no  vovse  ne  ot  raskrytiya  tajny.  On  davno
podozreval,  chto Manfrejmu izvestny vse ego manipulyacii s  etim schetom.  Ego
smushchala lish'  summa  ubytkov,  kotoroj on  riskoval.  Kamnetesov zakupili na
Zaturne -  planete,  zapolnennoj strannymi formami organicheskoj zhizni.   Pri
vysokom radiacionnom fone  tam  kazhdyj  god  proishodili kakie-nibud'  novye
mutacii i vybor vidov byl chrezvychajno velik.
     Kamennye d'yavoly -  tak prozvali kamnetesov lovchie -  slovno special'no
sozdavalis'  dlitel'noj  evolyuciej  kak  sovershennye  orudiya  ubijstva.   Ih
stremlenie  ubivat'  vse  zhivoe,  otlichnoe  ot  ih  sobstvennogo vida,  bylo
osnovano ne na ohotnich'em instinkte, tak kak oni ne nuzhdalis' v organicheskoj
pishche,  akkumuliruya v  sebe lyubye vidy energii,  obnaruzhennye imi vo  vneshnej
srede. Skoree, eto byl rezul'tat bor'by za zhiznennoe prostranstvo.
     Krohotnyj asteroid -  odin iz  sputnikov planety Zaturn,  na kotorom ih
obnaruzhili, - celikom sostoyal iz slipshejsya massy ih tel. V takom vide oni ne
mogli funkcionirovat', no kak tol'ko ih popytalis' raz容dinit'...
     Vprochem,  rasskazat' o tom, chto proizoshlo posle etogo, bylo nekomu. Vse
pervye  ekspedicii na  Zaturn  poprostu ischezli,  i  proshlo  nemalo vremeni,
prezhde  chem  Mezhplanetnaya Federaciya smogla  v  kakoj-to  stepeni  obuzdat' i
postavit' sebe na  sluzhbu novoe smertonosnoe oruzhie.  Manfrejm byl  odnim iz
pervyh, kto vospol'zovalsya nahodkoj.
     Glavnym  dostoinstvom  kamennyh  d'yavolov  okazalas'  neuyazvimost'.  Ih
shkura,  pokrytaya  melkimi  prozrachnymi  cheshujkami  s  zerkal'noj  podlozhkoj,
obladala  unikal'noj sposobnost'yu pogloshchat'  iz  lyuboj  energeticheskoj volny
strogo  ogranichennoe,   neobhodimoe  dlya  pitaniya  kolichestvo  energii,  vse
ostal'noe otrazhalos' v prostranstvo,  nezavisimo ot intensivnosti i moshchnosti
istochnika.  Asteroid,  na  kotorom  oni  obitali  tysyacheletiyami,  vse  blizhe
podhodil k korone zvezdy,  vokrug kotoroj vrashchalsya,  i evolyuciya sdelala svoe
delo.
     Lazernoe oruzhie -  blastery i  moshchnye stacionarnye energomety okazalis'
nesposobny probit' ih zashchitnyj pokrov.
     Iz-za  vysokoj stepeni opasnosti posadki na  Zaturne byli zapreshcheny,  i
vsya  nelegal'naya  operaciya  po  otlovu  i  transportirovke  stai  kamnetesov
oboshlas' Manfrejmu v sorok dva milliona mezhdunarodnyh kreditov.
     CHtoby  ne  vydat' svoemu gospodinu buryu  chuvstv,  ovladevshih im  v  etu
minutu,  Morinovskij zapretil sebe dazhe myslenno pereschityvat' summu v sorok
dva  milliona  kreditov po  kursu  dollara,  ezhegodnye kotirovki kotorogo na
mezhplanetnoj valyutnoj birzhe vse vremya ponizhalis'.

     Ne  tol'ko  mech,  no  i  eshche  neskol'ko strannyh darov  poluchil Gleb  v
nasledstvo ot svoego unichtozhennogo na beregu podzemnogo ozera protivnika.
     Daleko ne  srazu  ponyal on,  kakie ser'eznye izmeneniya proizoshli v  ego
mozgu  posle  kontakta  s  Gidrom.   Odnako  postepenno  iz  skrytyh  glubin
podsoznaniya koe-chto probivalos' naruzhu.
     Prezhde  vsego  on  obnaruzhil v  sebe  novuyu  udivitel'nuyu sposobnost' -
videt' okruzhayushchij mir vnutrennim zreniem.  Tak, kak, ochevidno, videl ego sam
Gidr.
     Vidimo, peredacha informacii iz mozga Gidra proizoshla na podsoznatel'nom
urovne,   neposredstvenno  v   tu  chast'  chelovecheskoj  pamyati,   v  kotoruyu
zapisyvayutsya sobytiya nashej zhizni.
     |ta pamyat',  chashche vsego neosoznanno,  vliyaet na vse nashi postupki. Ved'
imenno   iz    nee    skladyvaetsya   osnovnoj   zhiznennyj   opyt   cheloveka.
Neposredstvennoe  zhe  ispol'zovanie  takoj  skrytoj  informacii  v   obychnyh
usloviyah vozmozhno daleko  ne  vsegda -  ee  bol'shaya chast'  nedostupna nashemu
soznaniyu.
     Mozg  v  svoej kazhdodnevnoj rabote ne  v  sostoyanii spravit'sya s  takim
ob容mom informacii i predpochitaet skol'zit' po ee poverhnosti,  uglublyayas' v
detali lish' v samyh neobhodimyh sluchayah.
     Kogda otryad v svoem upornom dvizhenii k centru podzemel'ya natolknulsya na
ocherednoe peresechenie tunnelej, Gleb, ni na sekundu ne zadumavshis', povernul
v levyj prohod...
     Sredi mnozhestva kartin,  vstavlennyh v  ego  pamyat' mozgom Gidra,  byla
odna, propechatavshayasya v soznanii Gleba osobenno chetko.
     Skvoz'  gigantskoe  telo  Gidra,  stavshee  na  etot  moment  sovershenno
prozrachnym,   vdrug   vysvetilas'   vsya   vnutrennyaya   krovenosnaya   sistema
zhivotnogo...
     V real'no proishodivshih sobytiyah nichego podobnogo ne sluchalos'.  V etom
Gleb byl sovershenno uveren.
     Vnachale on ne ponimal, dlya chego v ego pamyat' s takoj siloj vnedrili etu
shemu,  i  lish' pozzhe dogadalsya,  chto Gidr pytalsya edinstvenno dostupnym emu
sposobom peredat' nechto  chrezvychajno vazhnoe,  minuya  nepreodolimyj dlya  nego
bar'er chelovecheskogo yazyka...
     CHasami  vsmatrivayas' v  ekranchik  kursografa,  Gleb  zapomnil primernuyu
shemu projdennyh tunnelej i teper',  nesmotrya na ee slozhnoe prostranstvennoe
postroenie, vdrug uznal etu chast' v risunke krovenosnoj sistemy Gidra...
     Byla  li  eto  i  v  samom  dele  krovenosnaya sistema  sosudov monstra,
neizvestno po  kakoj  prichine povtorivshaya v  svoem  stroenii nekij  strannyj
otpechatok vneshnego mira,  ili to byl lish' namek,  sposob, priglashenie samomu
uvidet' nechto, nedostupnoe obychnomu chelovecheskomu zreniyu?
     V  sushchnosti,   eto  ne  imelo  znacheniya.   Vazhnoj  yavlyalas'  lish'  sama
informaciya...
     Gleb davno uzhe ponyal: Gidr predstavlyal soboj nechto nepostizhimo slozhnoe.
Nechto gorazdo bol'shee, chem ee vidimaya, prostupavshaya v real'nom mire chast'.
     Blagodarya etoj sheme on  mog sovershenno tochno opredelit',  kakie iz eshche
ne projdennyh tunnelej skryvali v sebe smertel'nye lovushki.
     V ego soznanii oni prostupali okrashennymi v krovavo-krasnyj cvet. I chem
pristal'nej on  vglyadyvalsya v  otkryvshuyusya emu,  nedostupnuyu obychnomu zreniyu
shemu, tem chetche ona stanovilas'.
     Obshchee  kolichestvo tunnelej v  central'noj chasti postepenno umen'shalos',
no pochti vse oni byli polny lovushek.  Lish' odna-edinstvennaya shtol'nya, idushchaya
v obhod smertel'no opasnogo central'nogo labirinta, byla sposobna vyvesti ih
k celi.
     V  kartine,  narisovannoj ego  vnutrennim  zreniem,  etot  edinstvennyj
prohod okrashivalsya v  sinij cvet,  i,  vozvrashchayas' k  pervonachal'nomu smyslu
vsej shemy, on vel k serdcu Gidra...
     Gleb videl eto zhivoe,  mohnatoe,  sodrogayushcheesya ot  vozhdeleniya serdce -
ono podzhidalo dobychu, - no iz nego v protivopolozhnuyu storonu vyhodil shirokij
sinij prohod.  Pryamoj,  kak strela,  on perecherkival ves' labirint i  uhodil
daleko za  ego predely.  Ne  zdes' li  skryvalsya vyhod iz  podzemel'ya?   Tot
edinstvennyj hod,  vedushchij v  nizhnie etazhi manfrejmovskogo zamka,  o kotorom
govoril emu Varlam i kotoryj oni bezuspeshno iskali vo vremya shturma?
     CHtoby  vyyasnit',  im  pridetsya  projti  cherez  centr.  CHerez  tu  chast'
podzemel'ya, gde opasnost' byla naibol'shej, - inogo puti ne bylo.
     No,  mozhet  byt',  imenno  etogo  i  hotel  ot  nih  iskalechennyj  mozg
umiravshego  monstra?  Ved'  sam  on  ne  imel  vozmozhnosti  otomstit'  svoim
muchitelyam...
     No  togda poluchalos',  chto ih  opyat' pytalis' ispol'zovat' dlya kakih-to
nevedomyh,  chuzhih celej,  i  prohod mog vesti vovse ne tuda,  kuda stremilsya
popast' otryad...
     Opravivshis' ot  rany,  Krushinskij  otkazalsya  ot  pomoshchi  i  davno  uzhe
dvigalsya samostoyatel'no.  Vozmozhno, ot togo, chto on shel medlennej drugih ili
okazalsya vnimatel'nej,  no imenno on pervym zametil nechto strannoe v  oblike
novogo, ukazannogo Gidrom prohoda.
     - Ty nichego ne vidish'? - sprosil on Gleba cherez chas, posle togo kak oni
nachali dvizhenie po novomu marshrutu.
     - Net. O chem ty?
     - Posveti syuda.
     Gleb poslushno provel luchom fonarya po verhnej stenke.
     - Tunnel' slishkom kruglyj.
     - CHto zhe tut osobennogo? Zdes' vstrechayutsya prohody lyuboj formy.
     - Na  protyazhenii  neskol'kih kilometrov on  pohozh  na  ideal'no  rovnuyu
trubu.
     - My slishkom malo znaem o podzemel'yah manfrejmovskogo zamka.  Im tysyachi
let, i mnogoe zdes' moglo sozdavat'sya iskusstvenno.
     - No eto ne glavnoe.  Posmotri vnimatel'no na steny, razve ty ne vidish'
etih blyashek?
     - Kamennye  naplyvy,  -  probormotal Gleb,  starayas'  ne  vydat'  svoej
trevogi.  Tunnel'  dejstvitel'no slishkom  uzh  pohodil vsem  svoim  vidom  na
vnutrennyuyu chast' kakoj-to gigantskoj arterii.
     - Oni  pohozhi na  okamenelosti,  a  do  etogo  tunnelya vstrechalis' odni
bazal'ty.  Otkuda zdes'   vzyalis' osadochnye porody,  na  takoj  glubine?  Ne
nravitsya mne etot prohod. Ty uveren, chto vybral pravil'nuyu dorogu?
     - Znaesh',  YUrij, po-moemu, zdes' voobshche net pravil'noj dorogi. S samogo
nachala,  s  toj  samoj  minuty,  kak  my  prisoedinilis' k  shturmuyushchim zamok
Manfrejma,  my brosili vyzov sud'be. Inogda mne kazhetsya, chto chelovek slishkom
nichtozhen, slishkom slab dlya togo, chtoby borot'sya s Bessmertnym vlastelinom.
     - I vse-taki my zdes'...
     - |to malo o chem govorit, razve chto o nashej bespredel'noj naglosti...
     - Ili muzhestve.  Ne  tak uzh vse ploho,  s  toj minuty kak tebe podarili
etot mech,  u  menya poyavilas' nadezhda.  Ne  odni my boremsya s  Manfrejmom.  U
CHernogo vlastelina est' mogushchestvennye vragi.
     - Tvoimi by ustami da med pit'...
     Oni nadolgo zamolchali,  i Gleb,  reshiv,  chto moment podhodyashchij, sprosil
Krushinskogo o samom glavnom:
     - Ty  kak-to  govoril  mne,   chto  hochesh'  vyyasnit'  prichiny  bedstvij,
obrushivshihsya na nash rodnoj mir. Udalos' li eto tebe?
     Gleb  ponimal -  drugogo podhodyashchego sluchaya mozhet i  ne  predstavit'sya.
Krushinskij stal emu  nadezhnym tovarishchem,  no  vyzhat' iz  nego lishnee slovo -
zadacha  ne  prostaya,  osobenno kogda  eto  kasalos' gluboko lichnyh razdumij,
vyvodov,  nablyudenij...   Obychno on soobshchal lish' tu informaciyu,  v  vazhnosti
kotoroj ne somnevalsya.
     - |tot mir vse-taki svyazan s  nashim,  chto by  tam ni utverzhdali nauchnye
stolpy. Izmeneniya v nem vyzyvayut izmeneniya v dalekom otsyuda budushchem.  Kazhdyj
iz nas igraet zdes' dvojnuyu rol', i eto nepravil'no.
     My  ne  dolzhny byli zdes' byt',  no  chto-to sluchilos' nastol'ko vazhnoe,
nastol'ko nepravil'noe, chto nekotorye zakony sochli vozmozhnym narushit'...
     - |to ya  ponimayu.  Ves' nash mir sdvinulsya v krasnuyu oblast' spektra,  i
chtoby vernut' ego v normal'noe sostoyanie,  godyatsya lyubye sredstva. No kak zhe
Federativnaya kosmicheskaya baza,  ved' ona zdes' uzhe davno,  kak ona vliyaet na
sobytiya v nashem mire?
     - Baza ne  imeet otnosheniya ni  k  etomu miru,  ni k  nashemu.  Ona zdes'
chuzhaya,  i potomu ee prisutstvie ne skazyvaetsya tak sil'no,  kak nashe s toboj
vmeshatel'stvo.  K  tomu  zhe  baza  izolirovana  i  podchinyaetsya  opredelennym
pravilam,  zapreshchayushchim ej  pryamo vliyat' na mestnye dela.  Vo vsyakom sluchae -
dolzhna podchinyat'sya...
     - Kto zhe  ih ustanavlival,  eti zakony i  pravila,  i  kto ih narushil v
nashem s toboj sluchae?
     - Bogi,  navernoe,  -  usmehnulsya YUrij.  -  Razve ty  ne  chuvstvuesh' ih
postoyannoe vnimanie k sobstvennoj osobe? Skazhi-ka mne luchshe vot chto, vybiraya
etot tunnel', ty pol'zovalsya informaciej, poluchennoj ot Gidry?
     - Znachit, ty dogadalsya? Da, ya vizhu plan vseh tunnelej, on u menya tut, -
Gleb hlopnul sebya po lbu. - I ya znayu naibolee bezopasnyj put'.
     - A ty uchel dvojstvennost' soznaniya Gidry?
     - CHto ty imeesh' v vidu?
     - Ee vnutrennyuyu ustanovku na unichtozhenie vsego zhivogo, na ispol'zovanie
lyubyh sushchestv,  ne prinadlezhashchih k  ee sobstvennomu vidu,  v  kachestve pishchi.
Vspomni,  ona ved' pytalas' tebya unichtozhit', i ona zhe podarila nam etot mech,
chtoby otomstit' Manfrejmu za svoi sobstvennye mucheniya. Informaciya v ee mozgu
tozhe  mozhet  sostoyat' iz  takih  protivorechij.  Kakaya-to  ee  chast' sposobna
vyvesti nas  k  celi,  no  tam navernyaka est' i  drugaya,  vedushchaya k  gibeli.
Smozhesh' li ty otlichit' ih drug ot druga?
     Esli by  on mog otvetit' na etot vopros hotya by samomu sebe!  No otveta
ne bylo,  i lish' odno Gleb znal navernyaka:  tol'ko dvizhenie soderzhalo v sebe
nadezhdu...
     Neozhidanno malen'kaya ruka uhvatilas' za ego ladon'.
     - YA ih slyshu. Oni uzhe blizko.
     - Kogo ty slyshish', SHagara?
     - Nesushchie smert'.  Kamennye d'yavoly idut  po  nashemu sledu.  Ih  nel'zya
ubit', oruzhie bessil'no protiv ih neprobivaemyh shkur...
     Teper' i  oni  uslyshali ravnomernyj priblizhayushchijsya topot,  ot  kotorogo
medlenno i ritmichno nachal vzdragivat' pol pod nogami.

     Dotoshnye  rassprosy lamy  o  zone  krasnogo smeshcheniya v  zhizni  obshchestva
inogda vyzyvali neudovol'stvie Suhogo.
     Pohozhe,  eto  otkrytie vyzvalo  v  tibetskih monastyryah nastoyashchuyu buryu,
po-novomu osvetiv drevnee uchenie o karme.
     - Iz  vashih statej sleduet vyvod,  chto  v  nashem proshlom sushchestvovali i
aktivno dejstvovali nekie kosmicheskie sily.
     - Nesomnenno.
     Lama   ulybnulsya,   postavil  na   stolik   kroshechnuyu  chashechku   svoego
izlyublennogo chaya i, hitrovato prishchurivshis', posmotrel na Suhogo.
     - Kuda zhe oni delis'? Pochemu ih net v nastoyashchem?
     - Otkuda vy  znaete,  chto ih  net?  Oni prosto usovershenstvovali metody
maskirovki.


     Gleb stoyal,  opershis' spinoj o vystup skaly u samogo povorota, izo vseh
sil  szhimaya rukoyatku mecha,  hotya  ves  oruzhiya pozvolyal ispol'zovat' ego  kak
rapiru,  vrashchaya lezvie kist'yu odnoj pravoj ruki.  No  sejchas emu bylo ne  do
fehtoval'nyh priemov.  Cokot kogtej ot  udarov mnozhestva tyazhelyh lap lavinoj
nessya iz glubiny prohoda.
     Gleb vybral naibolee uzkoe mesto tunnelya i nadeyalsya,  chto u nego hvatit
sil uderzhat'sya zdes' do teh por,  poka Vaslav s Krushinskim zalozhat radiominu
v bokovom otvetvlenii,  kotoroe oni nedavno proshli i gde vot-vot dolzhna byla
poyavit'sya pogonya.
     Ottuda,  odnovremenno s  neponyatnym zvonkim  cokotom,  narastal  grohot
dvizheniya ogromnyh mass,  i Gleb ne znal,  zhivy li eshche ego druz'ya, vzyavshie na
sebya nelegkuyu zadachu minerov.
     Im predstoyalo najti tunnel',  prigodnyj dlya othoda,  prezhde chem udastsya
vzorvat' miny.
     Esli oni ne  uspeyut vovremya sdelat' svoe delo -  na  nego obrushitsya vsya
staya.
     Napadenie okazalos' slishkom stremitel'nym i  zastalo ih  vrasploh.  Oni
zhdali opasnost' vperedi,  a ona nastigala ih szadi.  Prihodilos' dejstvovat'
bez zaranee podgotovlennogo plana, improviziruya na hodu.
     Dazhe esli Krushinskij sumeet zalozhit' miny v  nuzhnyh mestah,  chast' stai
vse  ravno proskochit zonu vzryva,  -  imenno etogo oni  i  opasalis',  kogda
ostavlyali  zdes'   ego   odnogo  prikryvat'  othod   ostal'nogo,   polnost'yu
bezzashchitnogo pered etimi smertonosnymi tvaryami otryada.
     Nu a  esli vzryv opozdaet hotya by na neskol'ko sekund,  vsya staya uspeet
proskochit' opasnuyu zonu i okazhetsya zdes'.
     Minuty tyanulis' beskonechno,  a  vzryva vse  ne  bylo.  Samoe nepriyatnoe
pered boem - eto neopredelennoe ozhidanie, kogda o protivnike pochti nichego ne
izvestno,  krome togo,  chto on  ochen' opasen.  Nikomu eshche ne udavalos' zhivym
ujti ot stai kamnetesov.
     Vozmozhno,  podryvniki uzhe pogibli, tak i ne uspev privesti v ispolnenie
svoj plan,  togda u nego ne ostanetsya ni edinogo shansa - ego poprostu somnet
nadvigayushchayasya lavina vmeste s etoj zhalkoj zhelezkoj v rukah.
     Sejchas  on  sozhalel o  tom,  chto  pozvolil Krushinskomu ubedit' sebya  ne
primenyat' lazer.
     - Ty  lish'  zrya  poteryaesh'  dragocennoe  vremya.   Ih  shkura  sovershenno
neprobivaema dlya lyubyh izluchenij.
     V konce koncov emu prishlos' soglasit'sya.  Krushinskij uchastvoval v odnoj
iz  ekspedicij na  Zaturn  v  sostave  lovchego  otryada  i  horosho  znal  vse
osobennosti novyh vragov.
     - Glavnoe -  ne  davaj im  vybrat'sya iz uzkoj chasti prohoda.  Zdes' oni
smogut napadat' tol'ko po odnomu, i chislennyj pereves ne budet imet' osobogo
znacheniya.
     Ih osnovnoe preimushchestvo -  skorost' i  bystrota reakcij.  Esli hotya by
odin vyberetsya v glavnuyu peshcheru,  otryad pogibnet ves' celikom -  oni dogonyat
ego v schitannye minuty i ne oshibutsya, kamnetesy obladayut samymi sovershennymi
v etoj chasti galaktiki organami obonyaniya i sluha.
     I  vot  teper' Gleb stoyal,  oblivayas' potom,  hotya presledovavshaya ih  v
verhnih gorizontah zhara davno ustupila mesto prohlade.
     Huzhe vsego to,  chto on znal o  protivnikah lish' s  chuzhih slov i  ne mog
sostavit'  o  nih  sobstvennogo  predstavleniya.  Informaciya,  poluchennaya  ot
drugih,  malo znachila v rukopashnom boyu.  Krushinskij skazal, chto bol'she vsego
eti sushchestva pohozhi na ogromnye yadovitye glaza.
     No  dazhe napryagaya vse  svoe voobrazhenie,  on  ne  mog  predstavit' sebe
peredvigavshihsya otdel'no ot golovy glaz.
     Pravda,  u  sebya doma on  chasto videl na  oblozhkah mnogih knig ogromnye
glaza,  vylezshie iz orbit, - hudozhniki lyubili izobrazhat' starinnyj masonskij
simvol "vsevidyashchego oka",  no  vryad li eti kartinki imeli otnoshenie k  tomu,
chto k nemu priblizhalos'.
     Stanovilos' vse holodnee,  hotya nedavno pot gradom katilsya po ego kozhe.
Iz  tunnelya dul  sil'nyj holodnyj veter,  slovno te,  kto dvigalsya po  nemu,
nesli pered soboj ledyanuyu vozdushnuyu probku.
     CHtoby hot'  nemnogo otvlech'sya ot  nevynosimogo ozhidaniya,  Gleb zastavil
sebya  rasslabit'sya i  proveril,  hvatit  li  dliny  mecha,  chtoby  dostat' do
protivopolozhnoj steny.  Dliny  hvatalo.  Mech  zadel stenu i  tonko zazvenel,
slovno hrustal'nyj,  a  na granitnoj stene poyavilos' uglublenie,  v tochnosti
povtorivshee formu ostriya.
     Mech prevratilsya v  neobychnoe oruzhie -  nastol'ko neobychnoe,  chto v toj,
pochti beznadezhnoj situacii,  v kotoroj on okazalsya,  u nego vse zhe ostavalsya
nebol'shoj shans -  esli i  ne  pobedit',  to  hotya by  ucelet' v  predstoyashchej
shvatke.
     Oni  proveli ne  odin chas za  izucheniem etogo mecha,  no  dlya togo chtoby
razobrat'sya  v  izmenivshejsya kristallicheskoj strukture  lezviya,  nuzhna  byla
sovremennaya metallurgicheskaya laboratoriya.
     Odno bylo sovershenno yasno - mech neobychajno utonchilsya, sohraniv pri etom
vsyu svoyu prochnost'.  On byl teper',  naverno,  ne tolshche lista bumagi v svoej
srednej  chasti,   a  po  krayam  lezvie  stanovilos'  prakticheski  nevidimym,
utonchayas' do sloya v neskol'ko molekul.
     V luche fonarya,  prikreplennogo k poyasu,  horosho byl viden tunnel' pered
nim, no prezhde chem v nem poyavilis' ih presledovateli, vse vokrug napolnilas'
zelenovatym mercaniem -  svetilis' sami  steny,  popavshie v  zonu nevedomogo
izlucheniya, ishodivshego ot kamnetesov.
     V fonare bol'she ne bylo nadobnosti, v peshchere stalo svetlo kak dnem.
     Nakonec oni poyavilis'.  Sobstvenno,  rassmotret' on  uspel lish' odnogo,
nesushchegosya vperedi stai.   On  zapolnyal svoej  ogromnoj tushej  vsyu  shahtu do
samogo potolka i  po  forme pohodil na gigantskuyu chechevicu,  postavlennuyu na
tonkie gibkie lapy.
     Lapy  dvigalis'  tak  bystro,  chto  rassmotret' ih  v  otdel'nosti bylo
nevozmozhno. Otchetlivo prostupal tol'ko obshchij sverkayushchij fon, slovno kamnetes
ispol'zoval vmesto nog vertoletnyj vint.
     I  eta shtuka priblizhalas' k  nemu so skorost'yu sovremennogo tanka.  Ona
gnala  vperedi sebya  volnu  obzhigayushchego holoda.  Gleb  davno uzhe  chuvstvoval
prikosnovenie ledyanogo vetra,  no  teper' holod bukval'no zheg ego obnazhennoe
telo.
     Soprotivlyayas' etoj novoj bede,  on  zakrichal i  sam  brosilsya navstrechu
sverkayushchemu monstru, vrashchaya pered soboj lezvie mecha.
     CHerez sekundu ono soprikosnulos' s  perednimi lapami tvari,  i kamnetes
vnezapno  ostanovilsya,   slovno  s   razbegu  naletel  na   kamennuyu  stenu.
Vospol'zovavshis' ego  mgnovennym zameshatel'stvom,  Gleb  bez  vsyakogo zamaha
pyrnul mechom v tulovishche kamnetesa i ne pochuvstvoval nikakogo soprotivleniya.
     Lezvie pogruzilos' pochti do poloviny v rebro chechevicy. Razdalsya hlopok,
i sotni sverkayushchih oskolkov bryznuli v raznye storony.  Gleb ozhidal usileniya
holoda,  no vmesto etogo ego obdalo zharom i ne bylo nikakoj vzryvnoj volny -
kamnetes prosto lopnul kak steklyannyj shar.
     Gibel'  predvoditelya  na  nekotoroe  vremya  ostanovila  dvizhenie  stai.
Veroyatno,  kamnetesy vpervye stolknulis' s protivnikom, sposobnym unichtozhit'
odnogo iz nih.
     Znakomo  li   etim   kuskam   zhivyh   kristallov  chuvstvo  straha   ili
samosohraneniya?  |togo Gleb ne  znal.  On  stoyal nepodvizhno,  vystaviv pered
soboj  mech.  Ves'  pol  vokrug  nego  byl  usypan sverkayushchej pyl'yu.  Oblomki
pokrupnee na glazah raspadalis' v takuyu zhe pyl'.  Do togo, kak okonchatel'nyj
raspad kosnulsya verhnego,  samogo krupnogo kuska spiny kamnetesa, Gleb uspel
rassmotret' na nem otchetlivyj risunok ogromnogo zrachka,  pomeshchennogo v centr
raduzhnoj obolochki.
     Podtverdilas' odna iz legend ob etih tvaryah:  sverhu oni i v samom dele
pohodili na gigantskie glaza. Vryad li na spine dejstvitel'no pomeshchalsya glaz,
eto  byl  vsego  lish'  risunok.  Krushinskij  govoril,  chto  kamnetesy  vidyat
okruzhayushchee srazu  vsem  telom,  a  pod  spinnoj  kryshkoj  nahodilsya kakoj-to
poglotitel' energii.
     Na  zanyatiyah kosmodesantnikov Gleb  usvoil prostoe pravilo:  kogda delo
kasalos' inoplanetnyh form zhizni, to shodstvo i analogii s zemnymi ponyatiyami
chashche vsego okazyvalis' lozhnymi. A zachastuyu oni nesli v sebe gibel'. Babochka,
sposobnaya vysosat' iz  tebya krov',  cvetok,  ubivayushchij spryatannym v  chashechke
zhalom...
     Mezhdu  tem  pyl'  postepenno  osedala  i  pokryvala  vse  vokrug.   Ona
prikasalas' i k ego obnazhennoj kozhe,  nesmotrya na vse staraniya izbavit'sya ot
nee.   U Gleba ne bylo uverennosti, chto pyl' ne yadovita, no s etim on nichego
ne mog podelat'.
     V gorle pershilo, pered glazami stoyali cvetnye pyatna. On chuvstvoval sebya
tak,  slovno nahodilsya vnutri ajsberga, postepenno prevrashchayas' v kusok l'da,
- posle  gibeli kamnetesa,  nesmotrya na  kratkovremennuyu volnu tepla,  holod
vokrug usililsya neimoverno.  Nuzhno bylo chto-to nemedlenno predprinyat', inache
on voobshche ne smozhet dvigat'sya.
     Kamennye  d'yavoly  stoyali  metrah  v   dvadcati  ot   nego   sovershenno
nepodvizhno,  i on ne znal, kak povedut oni sebya, esli on poprobuet otstupit'
hotya by na shag.
     Tol'ko sejchas on  rassmotrel,  chto  tri  pary lap  u  nih zakanchivalis'
polumetrovymi prozrachnymi lezviyami.  Tochno  takie zhe  vrashchalis' pered nim  v
moment stolknoveniya s kamnetesom,  no skorost' vrashcheniya byla slishkom velika,
chtoby  on  mog  ih  videt'.   Teper'  Gleb  pochuvstvoval  zapozdalyj  strah,
predstaviv,  chto bylo by, esli by hot' odna iz etih lap, probiv zashchitu mecha,
kosnulas' ego tela.
     I  srazu zhe,  kak tol'ko on  ob  etom podumal,  perednij iz  kamnetesov
shevel'nulsya i medlenno dvinulsya k nemu.
     V   ego   kristallicheskom  mozgu   vpervye   voznikli   kolebaniya,   ne
ukladyvayushchiesya v privychnuyu shemu.   Pered nim stoyalo sushchestvo,  osmelivsheesya
brosit' vyzov ego plemeni.  Ono ne bezhalo,  ne krichalo ot uzhasa,  a  v rukah
derzhalo vsego lish' bol'shoj metallicheskij nozh.  |to kazalos' nelogichnym. I uzh
sovershenno neob座asnimoj vyglyadela  gibel'  ot  ruk  etogo  slabogo  sushchestva
odnogo iz nih.  Zdes' chto-to bylo nepravil'no,  kakaya-to chast' informacii ne
sootvetstvovala istine  -  v  etom  ne  ostavalos' somnenij,  -  vot  tol'ko
kamnetes nikak ne mog reshit', kakaya imenno.
     Gleb  medlenno,  ne  spuskaya glaz  so  svoego novogo protivnika,  nachal
otstupat' -  rasstoyanie mezhdu nimi ne sokrashchalos' i,  vospol'zovavshis' etim,
Gleb,  prodolzhaya derzhat' mech pered soboj v vytyanutoj ruke, sunul druguyu ruku
v  zaplechnuyu kotomku,  nashchupal  stvol  blastera  i  vytashchil  ego  iz  meshka.
Priderzhivaya oruzhie podborodkom,  on na oshchup' ustanovil kol'co raspredelitelya
na shirokij luch i,  ne zhaleya batarei, obvel pozadi sebya ognennyj krug.  Kamni
zatreshchali,  v spinu pahnulo blagoslovennym zharom, teper', po krajnej mere, v
blizhajshie sekundy, emu ne grozila opasnost' prevratit'sya v kusok l'da.
     Na  kamnetesa eto dejstvie proizvelo opredelennoe vpechatlenie,  on ves'
zadergalsya,  zhadno  potyanuvshis' k  teplu,  i  zametno  uskoril dvizhenie.  Ne
sderzhavshis',  Gleb vrezal po  nemu iz  blastera na polnuyu moshchnost' i  tut zhe
pozhalel o sodeyannom.
     Luch,  otrazivshis'  ot  zerkal'nyh  poverhnostej  d'yavol'skoj  chechevicy,
udaril  v  potolok.  Kamnetes slegka  prisel i  neozhidanno poslal svoe  telo
vpered.
     Kaskad   udarov   vooruzhennyh  polumetrovymi  almaznymi  lezviyami   lap
obrushilsya na  Gleba odnovremenno so  vseh storon.  Ego  spaslo lish' to,  chto
kamnetes, ne rasschitav pryzhka, okazalsya slishkom blizko ot svoego protivnika.
     Nizhnyaya chast' tulovishcha chudovishcha navisla nad Glebom, i on ochutilsya kak by
v mertvoj zone.  Kak by tam ni bylo,  udary lap poteryali tochnost', k tomu zhe
vo  vnutrennem napravlenii oni sgibalis' s  vidimym trudom,  i  eto podarilo
Glebu te samye neobhodimye mgnoveniya, za kotorye on uspel brosit'sya na zemlyu
i, perekativshis', okazalsya polnost'yu pod tulovishchem svoego vraga.
     Podnyav mech,  Gleb pristavil ego k nizhnej poverhnosti monstra. On ne mog
nazvat'  zhivotom  etu  belesuyu,  tusklo  blestyashchuyu kozhu,  skoree  pohozhuyu na
metallicheskuyu kryshku.
     Emu  ne  hvatalo dliny ruk,  chtoby lezha nanesti nastoyashchij udar.  V  eto
vremya  v   glubine  tunnelya  nakonec-to   grohnul  dolgozhdannyj  vzryv.   Ot
neozhidannosti kamennyj d'yavol prisel i sam naporolsya na ostrie mecha.
     Oblomki lopnuvshego monstra tyazhelym vodopadom obrushilis' na Gleba,  i na
kakoe-to vremya on poteryal sposobnost' kontrolirovat' obstanovku.
     No  imenno eti  oblomki oslabili udarnuyu volnu slishkom blizkogo vzryva,
sorvavshuyu so  sten i  potolka vse  kamennye narosty,  sosul'ki stalaktitov i
neprochno derzhavshiesya glyby.  Vsya eta kamennaya lavina prokatilas' nad Glebom,
okonchatel'no zavaliv ego tolstym sloem kamnej.
     V  vozduhe kakoe-to vremya kruzhilis',  postepenno raspadayas' v  yadovituyu
serebryanuyu pyl',  sotni  oskolkov togo,  chto  nedavno bylo  telami  kamennyh
d'yavolov.
     Dvoe iz  nih tem ne  menee uceleli,  i  vybroshennye iz  tunnelya vzryvom
pryamo  v  centr  bol'shoj peshchery,  v  kotoroj nahodilsya otryad,  oni  srazu zhe
prinyalis' za svoyu smertonosnuyu rabotu.
     Kogda Glebu udalos' vybrat'sya iz-pod  zavala,  vse uzhe bylo koncheno.  V
peshchere  ne  ostalos' ni  odnogo  zhivogo cheloveka.  Kamnetesy,  zakonchiv svoyu
krovavuyu rabotu,  kuda-to ubralis',  i na vremya on zabyl o nih,  potryasennyj
otkryvshejsya kartinoj.  Otsechennye ruki,  nogi, golovy, iskromsannye na kuski
tela ego nedavnih tovarishchej valyalis' na polu krovavoj grudoj myasa.  Ego viny
v  etom ne bylo,  on sdelal vse,  chto bylo v ego silah,  chtoby zashchitit' etih
lyudej.
     On ne pomnil,  skol'ko vremeni proshlo s teh por,  kak,  otdav poslednyuyu
dan' pogibshim i  sobrav to,  chto ot nih ostalos' v odnu bratskuyu mogilu,  on
prisel na kamennom nadgrob'e.
     Gleb  chuvstvoval sebya  tak,  slovno sam  lezhal vnizu sredi trupov,  pod
sloem kamnya.
     Pohozhe, on ostalsya odin... Nikto ne pridet, nikogo ne ostalos' v zhivyh,
dva  cheloveka,  pervymi  vstavshie  na  puti  krovavyh  myasorubok,  navernyaka
pogibli.
     Ledyanoj holod,  kotoryj muchil  ego  v  nachale  shvatki,  teper'  pronik
vnutr'. Ne hotelos' nikuda bol'she idti, ne hotelos' ni o chem dumat'.
     SHagi za  spinoj...  On dazhe ne obernulsya,  kogda ch'ya-to ruka opustilas'
emu na  plecho.  YAd  ot  v容vshejsya v  kozhu pyli uzhe nachal svoyu razrushitel'nuyu
rabotu.
     - Vse zdes'? Vse pogibli?
     - YA naschital vos'meryh, krome vas.
     - CHto s toboj, Gleb?
     - Nikogo ne ostalos'... Pyl' v容daetsya v kozhu...
     - Pohozhe, u tebya zhar! I ty prav, druzhishche, - eta pyl' yadovita!
     Ne  tratya  bol'she vremeni na  pustye razgovory,  Krushinskij pristupil k
reshitel'nym dejstviyam.  Trankvilizator iz  aptechki  kosmodesantnikov,  chashka
goryachego kofe iz  termosa sdelali svoe delo.  Postepenno real'noe vospriyatie
okruzhayushchego vernulos' k Glebu.
     - Gde SHagara? Sredi mertvyh ya ego ne videl.
     - S nami ego tozhe ne bylo. On ostavalsya s otryadom.
     - Da zdes' ya,  zdes'!  - Iz treshchiny vylezlo nechto, pohozhee na myshonka v
krasnyh shtanah.  Lish'  cherez  neskol'ko minut  SHagara  prinyal  svoi  prezhnie
razmery.
     - A knyaz'? Ty vernulsya odin?
     - S  nim bylo vse v poryadke,  kogda my razdelilis' pered samym vzryvom,
reshili,  chto bezopasnee uhodit' v  raznye storony.  On uzhe dolzhen vernut'sya.
Naverno, tunnel', kotoryj emu dostalsya dlya othoda, okazalsya dlinnee moego.
     - Dolgo zdes' nel'zya ostavat'sya.  Dvoe iz stai kamnetesov uceleli,  i ya
ne ponimayu,  pochemu oni ne napali na nas do sih por, - skazal Gleb, trevozhno
prislushivayas'.
     - Potomu,   chto  oni  napadayut  tol'ko  na  teh,  kto  ih  boitsya!  |ti
d'yavol'skie myasorubki  ne  imeyut  prava  na  sushchestvovanie.  YA  najdu  ih  i
unichtozhu! - Gleb poryvisto vskochil, no Krushinskij ostanovil ego.
     - Vspomni Afgan!
     - Pri chem zdes' Afgan?!
     - Mest' nikogda i  nikomu ne prinosila uspeha.   Skol'kih druzej ty tam
lishilsya, ty hotel za nih otomstit', poetomu ne speshil s demobilizaciej, hotya
prikaz na tebya uzhe prishel,  ved' imenno poetomu ty poteryal nogi,  i tem, kto
pogib v Afgane, ne stalo ot etogo legche.
     - Otkuda ty vse eto znaesh'?
     - YA  ved'  tvoj  naparnik.  Prezhde  chem  volhvy  reshili  poruchit'  tebe
komandovanie nad  svoej druzhinoj,  eshche  do  togo,  kak  menya naznachili tvoim
naparnikom,  oni sobrali vsyu neobhodimuyu informaciyu.  Naverno, u nih v dos'e
est' mnogo takogo, chego ty i sam davno ne pomnish'.
     YUrij usmehnulsya,  pochuvstvovav,  chto  Gleb nachinaet ponemnogu othodit'.
Vse vremya on derzhalsya v  teni,  nikogda ne pretenduya na rol' komandira v  ih
malen'koj gruppe, i lish' v isklyuchitel'nyh situaciyah, vrode etoj, napominal o
tom, kto iz nih starshe.
     Zdes'  ne  bylo  rangov,  armejskih razlichij i  dazhe  vozrast  ne  imel
znacheniya,  starshinstvo opredelyalo nechto  sovershenno inoe.  Umenie  vyzhit'  i
vovremya raspoznat' vraga,  umenie zashchitit' sebya i vovremya pomoch' drugu...  A
mozhet byt', samym glavnym v ih polozhenii bylo umenie tochno ocenit' situaciyu,
sohranit'  sposobnost'  k   holodnomu  i   zdravomu   myshleniyu   pri   lyubyh
obstoyatel'stvah.
     - I potom,  -  prodolzhil Krushinskij,  -  komu ty sobiraesh'sya mstit'? Ty
ved' sam nazval eti sushchestva myasorubkami. Oni dejstvitel'no bol'she pohozhi na
biologicheskih robotov,  i uzh,  vo vsyakom sluchae, dejstvovali oni ne po svoej
iniciative, oni lish' vypolnyali ch'yu-to komandu.
     - Opyat' Manfrejm?
     - Zdes' vse -  Manfrejm. Do centra labirinta ostaetsya sovsem nemnogo, k
mne pochemu-to kazhetsya, chto tam ty smozhesh' udovletvorit' svoyu zhazhdu mesti.
     - Pochemu Manfrejm vybral dlya  svoego logova imenno Rus'?  CHto ego zdes'
privleklo?
     - Nesmetnye bogatstva,  ploho zashchishchennye ot takih prishel'cev,  ya dumayu,
eto  glavnaya prichina,  a  ostal'nye my  uznaem v  konce nashej dorogi,  esli,
konechno,  dojdem do konca. Mnogie pytalis', no nikto eshche ne vernulsya ot sten
manfrejmovskogo zamka,  vozmozhno,  my pervye,  komu udalos' proniknut' v ego
labirint...
     - Bol'she nel'zya zhdat', - reshitel'no skazal Gleb, s trudom podnimayas' na
nogi. Ot slabosti on edva stoyal na nogah, nesmotrya na vvedennye protivoyadiya.
- Nuzhno iskat' Vaslava.
     - Horosho. Pojdem emu navstrechu. On dolzhen byl vozvrashchat'sya vot po etomu
prohodu.  -  Krushinskij pokazal  na  otvetvlenie,  tonen'koj svetloj  zhilkoj
mercavshee na ekrane kursografa.

     Vaslav stoyal v glubine razloma na peresechenii tunnelej, tam, gde obeshchal
zhdat' Krushinskogo.  Razdelivshis', oni uvelichili shansy svoih tovarishchej,  hotya
umen'shili svoi sobstvennye.
     Vzryv dolzhen byl perekryt' srednij shirokij tunnel',  i  togda ucelevshie
kamnetesy smogut dobrat'sya do  otryada tol'ko cherez te  dva  bokovyh prohoda,
kotorye oni prikryvali vmeste s  Krushinskim.  Oba eti tunnelya shodilis' tam,
gde vtoruyu liniyu oborony zanyal Gleb.
     Vaslav ne slishkom horosho ponimal,  chto, sobstvenno, dolzhno proizojti vo
vremya  vzryva.  Krushinskij predupredil,  chto  budet  ognennyj  udar,  kak  v
batarejnom pogrebe.  Nynche  chestnye  poedinki  ne  v  mode.  Ih  vse  bol'she
podmenyaet izoshchrennoe volhovstvo.
     Volhovstva knyaz' ne odobryal i  staralsya vsyacheski izbegat'.  On szhimal v
levoj ruke petlyu kamennogo shchita,  s  kotorym,  edinstvennyj iz vsego otryada,
tak i  ne  rasstalsya ot  samoj peshchery gidr,  nesmotrya na postoyannye nasmeshki
tovarishchej,   predlagavshih  ponesti  kogo-nibud'  iz  nih  vmesto  tyazhelennoj
kamennoj glyby.
     V  ogromnom  pravom  kulake  knyazya  pomeshchalas' rukoyat'  dlinnoj  boevoj
dubiny,  useyannoj  stal'nymi  shipami,  zakanchivavshejsya dvumya,  stal'nymi zhe,
sharami na cepyah.  Dubina eta, zahvachennaya eshche pri shturme batarei, uzhe uspela
sosluzhit' emu  neplohuyu  sluzhbu,  i  knyaz'  ubedilsya  v  ee  otmennyh boevyh
kachestvah.
     Ozhidanie slishkom  zatyagivalos',  knyazyu  hotelos' est',  on  neterpelivo
perestupal s nogi na nogu,  to i delo proveryaya dvizheniem plecha,  na meste li
meshok s proviantom.
     Poobedat' oni,  konechno zhe,  ne  uspeli.  Krushinskij nikogda ne  udelyal
dolzhnogo vnimaniya ede -  ot  togo i  byl takim hudym.  Nedostatok fizicheskoj
sily on  zamenyal volhovstvom,  chto  nikak ne  moglo vyzvat' odobrenie knyazya.
Odnako  v   sovremennom  mire,   izvrashchennom  charodejstvom,   bez  druzhby  s
volshebnikami ne obojtis',  i  s  Krushinskim prihodilos' mirit'sya.  K tomu zhe
svoyu  hitrost' on  umel napravit' na  pol'zu obshchego dela -  etogo u  nego ne
otnimesh'.
     Vot i  sejchas on  osmelivalsya brosit' vyzov kamennym d'yavolam.  Ob etih
tvaryah Vaslav slyshal nemalo strashnyh rasskazov.  Vpervye ih  svoru  Manfrejm
vypustil na osadivshih ego zamok varyagov.   Togda ot desyatitysyachnogo vojska v
zhivyh ostalos' lish' neskol'ko soten, besslavno pokinuvshih pole boya.
     Sejchas na puti stai stoyalo vsego tri cheloveka,  i prihodilos' priznat',
chto,  kogda  delo  kasalos'  manfrejmovskih prihvostnej,  chestnym  poedinkom
srazheniya ne vyigrat'.
     Hotya knyaz' i ozhidal ot predstoyashchego volhovstva ser'eznyh nepriyatnostej,
sila vzryva okazalos' dlya  nego sovershenno nepredvidennoj. Pol tryahnulo tak,
chto Vaslav ne ustoyal na nogah.

     - V  svoih stat'yah vy pytaetes' ubedit' kolleg v tom,  chto volshebstvo -
eto vsego lish' otrasl' tehnologii,  neizvestnaya sovremennoj nauke. No eto zhe
chepuha!
     Vpervye na  nevozmutimom lice lamy poyavilis' sledy kakih-to  emocij,  i
eto vnov' v kotoryj uzh raz zastavilo Suhogo ulybnut'sya.  CHuvstvovalos',  chto
emu dostavlyaet udovol'stvie draznit' svoego razgnevannogo opponenta.
     - Vse delo v terminologii.  CHem chepuha otlichaetsya ot genial'nosti?  Vot
vidite,  vy zatrudnyaetes' otvetit', a delo v tom, chto zdes' tozhe vse zavisit
isklyuchitel'no ot tochki zreniya.  Odnazhdy ya posmotrel staryj fil'm,  v kotorom
sumasshedshie zahvatili vlast'  v  psihiatricheskoj lechebnice i  nachali  lechit'
svoih sobstvennyh vrachej,  i  znaete,  s  ih  tochki zreniya,  eto bylo vpolne
opravdano.
     CHto  zhe   kasaetsya  volshebstva,   to  ono  otlichaetsya  ot  sovremennogo
tehnologicheskogo cikla lish' metodom vozdejstviya na materiyu.


     Tol'ko  cherez  chas,  razobrav grudu  oblomkov ot  ruhnuvshego svoda,  im
udalos' obnaruzhit' Vaslava.
     - Vstavaj,  knyaz'.  Nas  ostalos' slishkom  malo,  a  samoe  trudnoe eshche
vperedi.
     Slovno  uslyshav  etot  prizyv,  knyaz'  medlenno  priotkryl  zamutnennye
bespamyatstvom ochi i zapekshimisya gubami sprosil:
     - Vse pogibli? Ves' otryad?
     - Da.  I  gde-to  zdes' eshche  brodit para  kamnetesov.  -  Protyanuv ruku
Vaslavu,  pomogaya pripodnyat'sya i  ne  obrashchaya vnimaniya na  izumlennyj vzglyad
Krushinskogo,  zametivshego strannyj svetlyj tok,  proshedshij ot Gleba k knyazyu,
pered tem kak tot prishel v sebya,  Gleb dumal lish' o tom,  chto kamennoe chrevo
peshchery, poglotivshee ih, ne vechno, konec ego blizok, i uzhe sovsem ryadom centr
labirinta.
     - YA slyshu,  kak stuchit serdce zmeya. On slishkom ogromen, chtoby srazhat'sya
s nim bez tebya...
     Oni  shli  uzhe chasa dva,  spotykayas',  podderzhivaya drug druga,  kogda iz
glubin  zemli  doletel raskatistyj ritmichnyj gul,  zataennyj i  groznyj.  Ot
etogo rokota drognula zemlya pod nogami...
     Net,  eto  byl  poka  eshche  ne  zmej,  blizkoe  prisutstvie kotorogo tak
yavstvenno  oshchutil  Gleb.  Grohot  i  sodroganie pochvy  usililis',  i  vskore
vperedi, v krasnovatom zareve, vysvetilos' okonchanie prohoda, upiravshegosya v
centr podzemnogo labirinta.
     Sojdyas' vplotnuyu i prigotoviv oruzhie, oni medlenno prodolzhali dvizhenie,
gotovye vstretit' licom  k  licu  novuyu  nevedomuyu opasnost'.  ZHarkij  suhoj
veter,  nasyshchennyj  sernistymi ispareniyami,  postepenno usilivayas',  dul  im
navstrechu i vse bol'she zatrudnyal dvizhenie. No oni shli ne zhaluyas' i v glubine
dushi ni  na  chto uzhe ne  nadeyas'.  Kazhdyj iz nih davno prostilsya s  nadezhdoj
ostat'sya v zhivyh v etom beznadezhnom pohode.
     Kamnetesy napali na  nih v  tot moment,  kogda vperedi v  konce tunnelya
yasno oboznachilos' otkrytoe prostranstvo.
     Vidimo,  obe  tvari ne  sluchajno vybrali eto  mesto dlya zasady i  davno
podzhidali ih zdes'.
     Rovnye  steny  tunnelya,  povrezhdennye tektonicheskimi podvizhkami,  zdes'
izobilovali treshchinami i  nagromozhdeniyami otkolovshihsya ot  sten kuskov skal -
tut  bylo gde ukryt'sya,  i  brosok smertonosnyh mel'nic odnovremenno s  dvuh
storon okazalsya by  dlya  otryada poslednim,  esli by  ne  fenomenal'noe chut'e
Gleba, poyavivsheesya posle shvatki s Gidrom.
     Steny  peshchery  vdrug  poteryali svoi  privychnye ochertaniya u  nego  pered
glazami,  i  hotya on,  kak i  vse ostal'nye,  ne videl pritaivshihsya v zasade
kamnetesov,  goluboe mercanie,  poyavivsheesya na  skalah srazu v  dvuh mestah,
zastavilo  ego  ostanovit'  otryad.  On  sdelal  eto  za  sekundu  do  broska
kamnetesov,  i obe kristallicheskie mahiny,  sverkaya lezviyami svoih kogtej, s
grohotom stolknulis' drug s  drugom.  Oni  tut zhe  razvernulis' i  brosilis'
vpered, no bylo uzhe pozdno.
     Vaslav  uspel  podnyat'  svoyu  moguchuyu palicu  i  obrushit' na  perednego
napadayushchego udar stal'nogo shara.
     Ot  etogo udara s  potolka peshchery posypalsya shcheben',  i  zvuk  poluchilsya
takoj,  slovno skala udarila po  brone tanka.  Dazhe  na  kamnetesa etot udar
proizvel dolzhnoe vpechatlenie. On prisel i na mgnovenie poteryal orientirovku.
|togo   okazalos'  dostatochno,   chtoby  Gleb   dostal  svoim  dlinnym  mechom
nezashchishchennoe tulovishche.
     Kamnetes vzorvalsya,  kak  ogromnyj myl'nyj  puzyr',  edva  lezvie  mecha
kosnulos' ego.  Melkie  oskolki  bryznuli im  v  lico  i  na  korotkoe vremya
oslepili Vaslava, ne ozhidavshego takogo rezul'tata.
     No v pomoshchi knyazya uzhe ne bylo neobhodimosti: vtoroj kamnetes, ostavshis'
v  odinochestve,  pozorno sbezhal.  Poslednij raz ego telo mel'knulo v svetlom
krasnovatom ovale v konce tunnelya i ischezlo.
     - Horoshij  u  tebya  mech,  -  s  uvazheniem proiznes  Vaslav,  osmatrivaya
useyavshie  pol  blestyashchie oskolki.  Popav  pod  obval  posle  vzryva,  on  ne
uchastvoval v pervom srazhenii i sejchas ne skryval svoego voshishcheniya.
     - A pochemu vdrug stalo tak holodno,  otroki?  - sprosil knyaz', nevol'no
poezhivayas' i  plotnee  natyagivaya na  plechi  zhalkie  ostatki  svoego  nekogda
roskoshnogo pohodnogo plashcha.
     - |ti tvari vysasyvayut vokrug sebya vse teplo.  Ty zametil, kuda devalsya
vtoroj? - sprosil Gleb u Krushinskogo.
     - On dobezhal do konca prohoda i ischez.  Vozmozhno, zatailsya gde-nibud' u
vyhoda,  pohozhe,  tam  peshchera sil'no rasshiryaetsya.  -  Krushinskij ne  skryval
svoego razocharovaniya ot togo, chto korotkaya shvatka oboshlas' bez ego uchastiya.
I   s  sozhaleniem  zatknul  za  poyas  pistolet,   kotorym  tak  i  ne  uspel
vospol'zovat'sya.  - Mne hotelos' proverit', smozhet li ih bronya protivostoyat'
udaru puli. ZHal', chto vtoroj sbezhal tak pospeshno.
     - Ne ogorchajsya, u tebya eshche budet shans vstretit'sya s nim.
     - Ne dumayu.  Na Zaturne oni nikogda ne napadali v odinochku,  pohozhe,  u
nih stajnaya psihologiya,  kak i  u nekotoryh predstavitelej dvunogih na nashej
dalekoj rodine.
     Nakonec prohod konchilsya,  i  oni,  nigde ne obnaruzhiv svoego sbezhavshego
vraga, ostanovilis' na krayu propasti, potryasennye otkryvshejsya im kartinoj.
     Ogromnaya podzemnaya polost',  kraya kotoroj skryvalis' v dymke isparenij,
osveshchalas' gigantskim lavovym vodopadom.  Ognennaya reka  nizvergalas' vniz s
vysoty soten metrov i  ischezala v  kakoj-to  rasseline,  napolnyaya vse vokrug
grohotom i zapahom sernistogo gaza.  Lenta raskalennoj lavy osveshchala peshcheru,
esli mozhno bylo nazvat' peshcheroj eto gigantskoe zemnoe chrevo, krovavo-krasnym
svetom.  Ego tem ne  menee bylo dostatochno dlya togo,  chtoby otchetlivo videt'
mel'chajshie detali mrachnoj podzemnoj doliny, raskinuvshejsya pered nimi.
     V  samom  ee  centre  stoyal  zamok,  slovno vysechennyj iz  celogo kuska
temnogo bazal'ta.  Uzkaya doroga vela k nemu, izvivayas' mezhdu nagromozhdeniyami
zastyvshej vulkanicheskoj lavy i  naplyvami obsidiana.  Nachinalas' ili  skoree
zakanchivalas' eta doroga pryamo pod nimi.  Iz-za  vystupayushchego karniza oni ne
mogli rassmotret' togo,  chto nahodilos' vnizu, i ostavalos' neponyatnym, kuda
i zachem vela doroga.
     Nikakogo dvizheniya,  ni malejshih priznakov zhizni ne bylo vidno v mertvoj
doline.  Seryj,  chernyj i  krovavo-krasnyj cveta nigde ne razbivalis' zhivymi
pyatnami zeleni.
     - Kazhetsya,  my prishli kuda-to,  - mrachno zametil Gleb, ne otryvaya vzora
ot temnogo molchalivogo zamka. On chuvstvoval narastayushchuyu trevogu i neponyatnuyu
gluhuyu tosku, propitavshuyu, kazalos', kazhdyj kamen' doliny.
     - Kakoj bezumec smog  postroit' krepost' v  etom  meste?  -  Krushinskij
nedoverchivo  rassmatrival  zamok,   na   ego   lice  poyavilos'  skepticheskoe
vyrazhenie, slovno on davno zhdal chego-nibud' podobnogo i teper' podtverdilis'
ego hudshie opaseniya.
     - Kakoe strannoe shodstvo...  CHetyre bashni po uglam,  risunok karnizov,
krestoobraznye bojnicy v stenah...
     Zamok pod  nimi byl tochnoj kopiej manfrejmovskogo,  ego bliznecom,  ili
skoree ego zerkal'nym otrazheniem. Nahodivshijsya v pravoj bashne pod容mnyj most
zdes' raspolozhilsya v levoj, vskore i v risunke okon, v raspolozhenii balkonov
i shpilej oni zametili tu zhe raznicu.
     Vse,  chto v manfrejmovskom zamke raspolagalos' sleva, zdes' okazalos' s
protivopolozhnoj  storony.  Gleb,  nekotoroe  vremya  provodivshij  raschety  na
kursografe, ozabochenno nahmurilsya.
     - On  raspolagaetsya v  tochnosti pod zamkom Manfrejma na odnoj i  toj zhe
osi,  ya  ne mogu opredelit' glubinu,  no ona ves'ma znachitel'na.  I  vse eto
vmeste mne sovsem ne nravitsya...
     - Zdes' za  karnizom est'  stupeni,  -  poslyshalsya golosok neugomonnogo
SHagary, pospeshivshego issledovat' novoe mesto.
     Vskore  vse  chetvero  uzhe  spuskalis' vniz,  sohranyaya mrachnoe molchanie.
Stupeni etoj lestnicy ne prednaznachalis' dlya chelovecheskih nog - oni byli tak
ogromny,  chto  perebirat'sya s  odnoj  na  druguyu  udavalos' lish'  s  pomoshch'yu
verevki.
     No samym neponyatnym okazalis' sledy,  gluboko otpechatavshiesya v kamennom
lozhe bazal'ta. Ogromnye stupni, po svoim ochertaniyam pohozhie na chelovecheskie,
vydavili v  bazal'te yamy,  v  kazhduyu  iz  kotoryh  svobodno mog  pomestit'sya
vsadnik vmeste s  loshad'yu.  Sledy  vyglyadeli dostatochno chetkimi,  mozhno bylo
rassmotret' lyuboj iz chetyreh pal'cev,  zakanchivavshihsya zaostrennymi kogtyami.
I  vse zhe,  nesmotrya na  kogti,  stroenie stupni v  celom,  okruglaya pyatka i
udlinennaya forma, bol'she napominali chelovecheskuyu, chem zverinuyu.
     - On  chto,  byl tak tyazhel,  chto prodavlival kamen'?  -  nakonec narushil
obshchee mrachnoe molchanie Krushinskij.
     - Ne dumayu,  -  otozvalsya Gleb.  - Skoree vsego, kamen' byl rasplavlen,
kogda on zdes' prohodil.
     - Ty hochesh' skazat', chto on mog hodit' po rasplavlennomu bazal'tu?
     - Vryad  li  emu  eto  nravilos'.  Perednyaya chast' sleda vdavlena sil'nee
pyatki. On bezhal vniz po lestnice, i ona plavilas' u nego pod nogami.
     - Pohozhe,  zdes' byvaet ne slishkom podhodyashchaya temperatura.  I  te,  kto
spuskalis' po etoj lestnice, mogut byt' nastroeny vovse ne druzheski.
     - Dolina,  v kotoruyu my popali, voobshche malo pohozha na kurort, skoree na
preispodnyuyu,   -   mrachno  poshutil  Gleb,  starayas'  hot'  kak-to  razryadit'
obstanovku.  -  A sledy...  Im ne odna sotnya let -  vidite,  kamen' po krayam
nachal vyvetrivat'sya pod dejstviem vlagi i sernistyh isparenij,  hotya bazal't
neobychajno prochen.
     - |to  dolina  Zmeya.  Zdes'  vrata,  vedushchie v  carstvo Navi.  Zmej  ih
ohranyaet, chtoby dushi umershih zlodeev ne smogli vernut'sya nazad. - Vpervye za
vremya spuska Vaslav narushil molchanie.  Na  posurovevshem lice  knyazya ne  bylo
zametno ni malejshego volneniya -  on prosto konstatiroval besspornyj dlya sebya
fakt i byl gotov vstretit' s oruzhiem v rukah lyubogo vraga, kotoryj osmelitsya
pregradit' im put'.
     Slova Vaslava eshche bol'she usilili trevogu,  ne  pokidavshuyu Gleba s  togo
momenta, kak on uvidel dolinu s zamkom.
     - CHas ot  chasu ne legche,  -  provorchal on,  staratel'no delaya vid,  chto
gipoteza Vaslava vsego lish' mrachnaya shutka.
     - Ne dumayu,  chtoby eto ob座asnenie bylo huzhe drugih. Zamok v takom meste
ne mogli postroit' lyudi,  -  zametil Krushinskij.  - I ne lyudi hodili po etoj
lestnice.
     Preodolev dvenadcatuyu stupen',  oni okazalis' nakonec na dne doliny. Za
ih spinami u vysokoj skalistoj steny,  rassechennoj gigantskoj lestnicej,  po
kotoroj oni tol'ko chto spustilis',  zakanchivalas' doroga, vedushchaya iz zamka v
nikuda.
     Ona upiralas' v gluhuyu nishu, uvenchannuyu arkoj.  Vnachale nisha pokazalas'
im  sovsem pustoj,  no  eto  bylo  ne  tak  -  postepenno glaza  privykali k
neestestvennomu svetu, ishodyashchemu ot ognennogo vodopada, i togda oni uvideli
vnutri nishi dvadcatimetrovuyu kolenopreklonennuyu figuru.
     Ruki  lyudej  sami  soboj  potyanulis' k  oruzhiyu,  odnako figura kazalas'
nepodvizhnoj, ot nee veyalo holodom i smert'yu.
     No   dazhe  obojdya  vokrug,   rassmotrev  mel'chajshie  podrobnosti  etogo
strannogo sozdaniya,  oni  tak  i  ne  ponyali,  chto  ono soboj predstavlyalo -
gigantskuyu   skul'pturu,   vysechennuyu  iz   kamnya   rezcom   nechelovecheskogo
skul'ptora, ili chto-to sovsem inoe?
     Skoree poslednee... Kamen', nemoj svidetel' promel'knuvshih tysyacheletij,
zapechatlel v sebe sledy tragedii, proisshedshej zdes' mnogo vekov nazad.
     To,   chto  v   nachale  pokazalos'  im  kolenopreklonennoj  skul'pturoj,
vysechennoj iz celogo kuska skaly, na samom dele bylo chem-to sovsem inym.
     Velikan,  iznemogaya v neravnoj bor'be s nevedomym moguchim vragom,  upal
na  odno koleno.  No on vse eshche soprotivlyalsya,  do samogo poslednego momenta
pytayas' podnyat' svoe  chudovishchnoe oruzhie  -  palicu,  namnogo prevoshodyashchuyu v
obhvate tulovishche vzroslogo cheloveka.
     Ogon',  bushevavshij vokrug nego, byl neumolim.  On oplavlyal steny nishi i
dazhe kamen' pod nogami prevrashchal v zhidkuyu ognennuyu gryaz'.
     No i  togda,  v  ogne,  velikan prodolzhal borot'sya.  Gleb videl vse tak
yasno, slovno sam nahodilsya v etom meste tysyachi let nazad.
     I ne ogon' pogubil etogo besstrashnogo bojca,  chto-to eshche bolee uzhasnoe,
chto-to  takoe,  chto  prevratilo zhivoe telo  v  navsegda zastyvshij kamen',  v
tyur'mu, zatochivshuyu vnutri sebya pomerknuvshee, no vse eshche zhivoe soznanie.
     - Prichudlivoe sozdanie prirody.  YA  videl eshche  bolee strannye v  gorah,
tam,  gde  duyut  sil'nye  vetry.   Za  stoletiya  oni  vgryzayutsya v  skaly  i
postepenno vayayut iz nih figury velikanov.  -  Krushinskij govoril tak, slovno
staralsya samogo sebya ubedit' v etoj prostoj istine.
     - V etu nishu ne pronikayut vetry,  -  vozrazil emu Gleb.  On chuvstvoval,
chto  priblizhaetsya  vremya  shvatki  s   nevedomym  i   strashnym  protivnikom,
podzhidavshim ih v etoj doline. Teper' oni dolzhny byli otbrosit' strah i chetko
predstavlyat'  to,  chto  moglo  nahodit'sya  za  sleduyushchim  povorotom  dorogi.
Ozhidanie nevedomoj opasnosti vsegda huzhe ee samoj,  kakoj by uzhasnoj ni byla
eta opasnost'.
     - Zato  zdes'  dostatochno lavy.  My  v  zherle vulkana.  Potok lavy  mog
sozdat' etu prichudlivuyu figuru...
     Gleb ponyal,  chto Krushinskij ne  verit v  sobstvennye slova,  i  ne stal
vozrazhat'.
     - U  menya  takoe  chuvstvo,   -   zadumchivo  progovoril  on,  pristal'no
razglyadyvaya  besformennuyu kamennuyu  korku,  pokryvavshuyu golovu  velikana,  -
slovno on vse eshche zhiv...
     - I tak moroz po kozhe prodiraet ot etogo mesta,  a tut eshche ty so svoimi
fantaziyami!
     - Pojdemte otsyuda,  otroki, - podderzhal Krushinskogo Vaslav. - |to mesto
ne dlya smertnyh lyudej!
     - Net!  Podozhdite.  -  I  neozhidanno dlya  samogo  sebya,  otstraniv ruki
tovarishchej, pytavshihsya ego uderzhat', Gleb podoshel k statue vplotnuyu.
     Nevidimaya ladanka na  ego  grudi  zapul'sirovala i  napolnilas' teplom,
vpervye  s  teh  por,  kak  on  peresek granicy etogo  mira.  Zdes',  ryadom,
skryvalos' chto-to ochen' vazhnoe, chto-to takoe, chto on obyazan byl ponyat'...
     Vneshne -  eto vsego lish' mertvyj kamen',  pohozhij, esli Vaslav prav, na
nadgrobnyj pamyatnik celomu narodu, nekogda pravivshemu podzemnym mirom...
     No  ot  kamennoj skul'ptury struilos' nevidimoe zhivoe teplo i  strannaya
sila... Povinuyas' vnutrennemu oshchushcheniyu etogo tepla, Gleb protyanul ruku k ego
istochniku i  kosnulsya  oruzhiya  poverzhennogo giganta.  On  pochuvstvoval nechto
pohozhee na  udar  moshchnogo elektricheskogo razryada i  ne  smog srazu otdernut'
ruku, slovno tok prikoval ego k kamnyu.
     Skvoz'  nego  vihrem proneslis' strannye obrazy i  eshche  bolee  strannye
mysli...
     ...  Nichto ne byvaet naprasnym,  nich'ya zhizn', otdannaya bor'be s temnymi
silami, ne ischezaet bessledno. Oni kopyatsya, osedayut na svetlyh dorogah, zhdut
svoego chasa,  zhdut putnika,  chtoby peredat' emu  estafetu.  Rano ili  pozdno
putnik prihodit i delaet sleduyushchij shag, byt' mozhet, vsego lish' odin, no i on
ne byvaet naprasnym.
     Nevedomaya sila,  byt' mozhet,  veka ozhidavshaya prikosnoveniya,  esli uzh ne
druga,  to hotya by vraga togo,  kto zatochil giganta v  etu strashnuyu temnicu,
besprepyatstvenno voshla  v  Gleba,  i  on  uvidel kartinu poslednih mgnovenij
bezzhalostnoj shvatki.
     CHudovishchnoe sozdanie t'my,  razomknuv svoyu trehglavuyu past', izverglo iz
nee reki szhigayushchego ognya,  no yarost' bojca, protivostoyashchego ej, byla sil'nee
boli, i on vnov' nanes strashnyj udar svoej palicej po srednej golove zmeya.
     Ot  reva zmeevidnogo monstra sodrognulsya ves' podzemnyj mir,  no  YAgro,
poslednij iz lyudej,  vozhd' svoego unichtozhennogo naroda, ponimal uzhe, chto emu
ne  preodolet' ostavshiesya metry dorogi,  ne  dostich' vorot proklyatogo zamka,
potomu  chto  za  zmeem  na  fone  vorot  prostupila  drugaya  figura,  figura
Bessmertnogo Vlastelina,  kotoromu  oni  poklonyalis' stol'  dolgo  i  protiv
kotorogo, v konce koncov, vosstali...
     Obrazy ushli, ostaviv posle sebya privkus beskonechnoj gorechi, prekratilsya
tok  sily,  no  on  ne  ischez  bessledno,  ostaviv  v  dushe  u  Gleba  novuyu
nezazhivayushchuyu ranu.  Tak  uzhe bylo v  peshchere Gidra.  Idya po  etoj doroge,  on
postepenno nakaplival chuzhuyu bol', chuzhuyu gorech' i chuzhuyu silu... Silu teh, kto
ne sumel dojti do konca.
     No eto bylo ne vse. Gleb ispytyval muchitel'noe somnenie ot togo, chto ne
ponyal samogo glavnogo. I uzhe povernuvshis', chtoby ujti, on uslyshal molchalivyj
prizyv, pros'bu vernut'sya, vernut'sya, chtoby najti... CHto?
     Otveta ne bylo -  lish' mertvyj kamen' okruzhal ego teper', i zhivaya sila,
izrashodovav sebya do konca,  bol'she ne proyavlyalas' -  ostalas' li ona s nim?
|togo on  ne znal,  zato sovershenno opredelenno oshchutil,  chto ne sumel ponyat'
glavnogo iz togo, chto pytalsya peredat' emu pobezhdennyj Manfrejmom gigant.
     On mog by provesti zdes' mnogie dni,  pytayas' razreshit' zagadku, no ego
sputniki  uzhe  nachinali  proyavlyat' neterpenie.  Vperedi  ih  zhdala  nelegkaya
shvatka,  i  nel'zya  bol'she teryat' vremya  na  razmyshleniya.  Nichego novogo ne
uvidit on  na  etih oplavlennyh stenah,  vpitavshih v  sebya ognennye pis'mena
davno otshumevshej bitvy.  Ego zhdala sobstvennaya shvatka,  sobstvennaya bol' i,
mozhet byt', takaya zhe, esli ne bolee strashnaya sud'ba...
     Neskol'ko minut  oni  dvigalis' v  polnom  molchanii,  slovno  sputnikam
peredalas' mrachnaya zadumchivost' Gleba, po-prezhnemu ispytyvavshemu muchitel'nuyu
bor'bu.  Oni uhodili,  tak i ne razgadav zagadki etogo mesta, upustiv chto-to
ochen' vazhnoe,  mozhet byt',  samoe vazhnoe iz vsego, chto im vstrechalos' do sih
por na etoj gibel'noj doroge.
     - Kogda-to  plemya  velikanov pravilo  vsem  podzemnym mirom,  no  potom
prishel zmej  i  proizoshla velikaya bitva.  -  ZHizneradostnaya natura knyazya  ne
pozvolyala  slishkom  dolgo   mirit'sya  s   mrachnym  pokrovom  unyniya,   budto
nabroshennym na  nih ch'ej-to  nevidimoj rukoj.  I  on prodolzhil svoj rasskaz,
tochno  hotel  vospominaniem  o   velikoj  bitve  proshlogo  razveyat'  pechal',
ovladevshuyu imi.  - Zmej pobedil ih. Poslednego iz velikanov on ostavil zdes'
navsegda  v  nazidanie tem,  kto  risknet  narushit' granicy  zahvachennogo im
carstva.
     Dazhe Krushinskij ne  stal na etot raz vozrazhat' Vaslavu -  stol' mrachnoe
vpechatlenie proizvela na  vseh  statuya  poverzhennogo voina.  Oni  prodolzhali
medlenno dvigat'sya po doroge,  vedushchej k  zamku,  i  vremenami,  kogda rokot
podzemnyh udarov usilivalsya,  im  chudilis' v  ih zvukah ch'i-to moguchie shagi.
Slovno tot, kto ostalsya pozadi, pytalsya idti vmeste s nimi.
     Doroga,  slozhennaya bolee  svetlymi plitami gladko  obrabotannogo kamnya,
kak i vse vokrug, hranila na sebe otmetiny bushevavshego zdes' ognya. Sejchas ee
pokryval  tolstyj  sloj  vulkanicheskogo  pepla,   no   mestami  skvoz'  nego
proglyadyvali propleshiny oplavlennogo kamnya.
     CHetyre cepochki chetkih sledov ostavalis' pozadi nih.  Gleb podumal,  chto
tak dolzhny byli vyglyadet' sledy pervyh lyudej,  pobyvavshih na Lune.  Nikto do
nih ne derznul potrevozhit' pokoj etoj seroj dorogi. Tysyachi let projdut, i na
nej  vse  eshche  budut zametny ih  sledy -  oni ostanutsya zdes' do  sleduyushchego
izverzheniya vulkana,  i kto znaet, poyavyatsya li ryadom  s etimi sledami drugie,
vedushchie v obratnuyu storonu,   k miru zhivyh lyudej,  zelenyh rastenij i yarkogo
solnca?
     Slovno zhelaya  vozrazit' predopredelennosti puti,  zaklyuchennomu v  samom
sushchestvovanii etoj  dorogi,  Gleb  podoshel k  ee  krayu  i  popytalsya sojti s
obochiny  na  chernuyu  korku  lavy,  pokryvavshuyu mestnost'  vokrug  do  samogo
lavopada.
     No ego plecho uperlos' v prozrachnuyu silovuyu stenu.  |to silovaya stena ne
byla pohozha na tu, chto okruzhala bazu. Vnutri slagavshego ee polya ne oshchushchalos'
prisutstvie energii.  CHto-to  beskonechno mertvoe  i  sovershenno neprohodimoe
otdelilo dorogu k zamku ot ostal'nogo mira.
     Postepenno zamok priblizhalsya, ego steny podnimalis' vse vyshe, a prolety
sten razdvigalis' vshir',  zahvatyvaya ves' gorizont mrachnogo podzemnogo mira,
s kazhdym ih shagom on prorastal iz zemli, zapolnyaya soboj vse eshche ostavavsheesya
svobodnym prostranstvo.
     Nakonec oni  podoshli k  ego  vorotam.  I  togda stalo yasno,  chto kazhdaya
zavitushka ornamenta,  kazhdaya zaklepka na  vorotah,  kazhdaya treshchina v  kamne,
malejshie,  zapomnivshiesya im  vo  vremya  shturma manfrejmovskogo zamka  detali
povtoreny zdes' v svoem zerkal'nom otrazhenii...

     - Lyubye miry,  dazhe smestivshiesya v krasnuyu oblast',  obladayut svojstvom
zerkal'nogo otrazheniya.   Po  osi  simmetrii,  v  tom  zhe  samom prostranstve
nahodyatsya ih dvojniki.
     Tam levoe stanovitsya pravym, pravda lozh'yu, a dobro prevrashchaetsya v zlo.
     - |to, dolzhno byt', d'yavol'skie miry.
     - Ne  sovsem  tak.   Dlya  teh,   kto  tam  nahoditsya,  tochno  takoj  zhe
predstavlyaetsya nasha sobstvennaya Vselennaya. Vse zavisit ot tochki zreniya.
     - I vy schitaete,  chto sushchestvuet vozmozhnost' fizicheski ochutit'sya vnutri
takogo Zazerkal'ya?
     - YA ne zaviduyu tem, komu eto udastsya.


     Zamok  zhdal  ih.  Edva  oni  priblizilis' ko  rvu,  kak  pod容mnyj most
opustilsya,  i  ogromnye vorota,  sdelannye iz  neponyatnogo serogo materiala,
ushli vverh, otkryvaya im put'.
     Oni prigotovilis' k atake,  k ognennym rekam, letyashchim so sten, i potomu
ostanovilis' pered   vorotami,  kak  ostanavlivaetsya ostorozhnyj zver'  pered
raspahnutymi dvercami lovushki.
     - Nam  vse  ravno pridetsya vojti.  -  Gleb izuchal steny zamka,  pytayas'
najti hot' kakuyu-to zacepku dlya glaza -  shov,  vystupayushchij kamen'.  No steny
byli sovershenno gladkimi i  kazalis' otlitymi iz  togo zhe  materiala,  chto i
vorota.
     - Vojti,  konechno, pridetsya, - soglasilsya Krushinskij, - no neploho bylo
by snachala podumat', kak my vernemsya, esli vorota opustyatsya za nami.
     - Vnutri dolzhen byt' mehanizm, upravlyayushchij ih pod容mom.
     - No ego mozhet i ne byt'.
     - Togda  my  najdem  drugoj put'.  -  Gleb  pozhal  plechami.  -  Ili  ty
predlagaesh' vernut'sya?
     - YA  predpochitayu vsegda  imet'  svobodu vybora.  Ne  lyublyu,  kogda  mne
navyazyvayut  edinstvennoe reshenie,  -  provorchal  Krushinskij,  napravlyayas'  k
vorotam.
     - YA  tozhe  etogo  ne  lyublyu.   No  byvayut  sluchai,  kogda  vybirat'  ne
prihoditsya.
     - Ne speshite, otroki, - ostanovil ih knyaz'. - Negozhe toropit'sya v takom
dele.
     On podoshel ko rvu i legko, slovno rebenka, podnyal ogromnyj kusok skaly.
Bogatyrskie myshcy  knyazya  napryaglis',  obrisovav ego  moshchnyj  tors,  i  Gleb
podumal, chto sejchas, kak nikogda, Vaslav pohozh na legendarnogo bogatyrya.
     Vodruziv kamen' v  tom  meste,  gde vorota smykalis' s  zemlej,  Vaslav
udovletvorenno osmotrel delo svoih ruk.  Teper', esli stvorki opustyatsya, oni
uprutsya v kamen' i ne smogut otrezat' im put'.
     - Kamen' mogut ubrat', - burknul Krushinskij, dosaduya, chto takaya prostaya
mysl' ne prishla emu v golovu.
     - I  vse  zhe  eto  luchshe,  chem  nichego,  -  usmehnulsya Gleb,  nezametno
podmignuv knyazyu.
     Oni peresekli pustoj dvor.  Ne bylo ni slug,  ni strazhi -  ni malejshego
dvizheniya.
     Bol'she   vsego   Gleba   porazhala  vulkanicheskaya  pyl',   rovnym  sloem
pokryvavshaya ves' dvor.  Ne pohozhe,  chtoby izverzheniya zdes' sluchalis' slishkom
chasto.  Skoree vsego,  eta pyl' kopilas' mnogie gody,  i,  vozmozhno, vse eto
vremya v  zamke ne pobyvalo ni edinogo zhivogo sushchestva.  V tot moment on dazhe
predpolozhit' ne mog, naskol'ko eto utverzhdenie sootvetstvovalo istine.
     Tol'ko  ih   sledy  otchetlivo  i   nedvusmyslenno  perecherkivali  dvor.
Kazalos', ni steny, ni bashni zamka ne podverzheny razrushitel'nomu vozdejstviyu
vremeni.  Nigde  ne  vidno  bylo  ni  oblomkov,  ni  treshchin.  Dvor  vyglyadel
sovershenno pustym, no, s drugoj storony, takoj poryadok ne mog podderzhivat'sya
sam  soboj.  Esli  zdes'  byvali  sil'nye  izverzheniya,  sposobnye rasplavit'
dorogu,  to  pochti navernyaka oskolki vulkanicheskih bomb dolzhny byli zaletat'
vo vnutrennij dvor.  Zametili oni i  drugie detali,  govorivshie o  tom,  chto
kakie-to obitateli, ne ostavlyayushchie sledov, zdes' vse-taki byli.
     Perednyaya chast' dvora ogranichivalas' kontrforsami i vysokimi kvadratnymi
bashnyami.  Oni vnimatel'no sledili za ih bojnicami, vse eshche ozhidaya vnezapnogo
napadeniya, no nichego ne proishodilo. Slovno nevidimye hozyaeva zamka zadalis'
cel'yu okonchatel'no usypit' ih bditel'nost'.
     Vysochennye dveri paradnogo hoda, posledovav primeru vorot, raspahnulis'
pri ih priblizhenii.  Iznutri pahnulo zapahom pyli i sandala. Strannaya smes',
govorivshaya skoree o  nalichii kakoj-to  neznakomoj zhizni,  chem  o  ee  polnom
otsutstvii.
     Na etot raz oni ne stali prinimat' mer predostorozhnosti -  v zamke byli
balkony,  okna,  zdes' oni ne chuvstvovali sebya v lovushke, a mozhet, prosto ne
hoteli pokazat' nevedomym hozyaevam svoj strah pered nimi.
     Minovav dver',  vse chetvero okazalis' v ogromnom pustom zale.  Zdes' ne
bylo  ni  mebeli,  ni  predmetov  obihoda.  Veter,  svobodno  prohodivshij  v
nezashchishchennye steklami okna,  pokryl pol tolstym sloem vse toj zhe  vezdesushchej
vulkanicheskoj pyli.  Iz-pod  nee mestami prosvechivala kogda-to yarkaya cvetnaya
mozaika. Ee risunok i forma okon proizvodili strannoe vpechatlenie.
     Net bolee harakternyh,  obshchih dlya lyuboj civilizacii priznakov,  chem te,
chto zalozheny v  prikladnyh iskusstvah.  Imenno po nim uchili v kosmodesantnoj
shkole  opredelyat' prinadlezhnost' vnezemnyh civilizacij k  kul'turnym klassam
razvitiya.
     Zdes'  oni  videli  pered  soboj  nechto,   sovershenno  neprivychnoe,  ne
ukladyvayushcheesya ni  v  kakie shemy,  dazhe na  Ringuse -  planete,  zaselennoj
razumnymi reptiliyami, uzor ornamenta na cinovkah, spletennyh iz trostnikovyh
steblej, vyzyval u lyudej znakomye associacii, svyazannye s okruzhavshim mirom.
     Uzor  na  polu  zala  porozhdal lish'  gnetushchee chuvstvo  nepravil'nosti i
kakoj-to neob座asnimoj raskolotosti, nezavershennosti kompozicii.
     Raschistiv chast'  etogo  zagadochnogo risunka,  Gleb  myslenno  popytalsya
predstavit' sebe ego  zerkal'noe otrazhenie,  pomenyav mestami pravuyu i  levuyu
chast' i kak by vyvernuv naiznanku samo izobrazhenie.  Volosy u nego na golove
vstali dybom ot podobnogo eksperimenta,  a chast' kartiny, kotoruyu on uvidel,
dolgo presledovala ego v nochnyh koshmarah.
     On nichego ne skazal druz'yam, toroplivo pokinuv eto mesto.
     Edva  oni  peresekli zal,  kak  SHagara vzdrognul i  ostanovilsya.  Gleb,
nikogda ne zabyvavshij o ego fenomenal'nom chut'e,  dal znak ostal'nym,  i vse
chetvero zastyli u vhoda v sleduyushchee pomeshchenie.
     - Bronislava...  Ona  gde-to  zdes'!  -  Kazalos',  domovoj  sovershenno
poteryal golovu ot volneniya.
     - Podozhdi,  uspokojsya.  Ty uveren,  chto ne oshibsya? Ty mozhesh' opredelit'
napravlenie?
     SHagara otchayanno zamotal golovoj.
     - Zdes'  takie  steny...  YA  chuvstvuyu  ee  prisutstvie  srazu  so  vseh
storon...
     - |to nichego, eto ne vazhno. Vo dvore ty nichego ne pochuvstvoval?
     - Net.  Tol'ko posle  togo,  kak  proshli dver',  eto  nachalos' i  potom
usililos' - ona zdes', zdes', ya zhe chuyu ee!
     Gleb vse eshche boyalsya poverit', hotya serdce uzhe yarostno sorvalos' s mesta
i besheno zastuchalo v grudi.
     - Davajte vse  zhe  ne  budem obol'shchat'sya.  Mozhet sluchit'sya tak,  chto my
vstretim zdes' drugogo cheloveka, lish' vneshne pohozhego na Bronislavu.
     - Ty budesh' ee iskat'?! - potreboval SHagara pryamogo i yasnogo otveta.
     - Konechno. Konechno, my budem ee iskat' i obyazatel'no razberemsya so vsej
etoj chertovshchinoj!
     Oni  peresekli zal  i  ochutilis' pered  nizkim portalom s  celym  ryadom
dverej.
     - Nuzhno iskat' sledy -  vse  ravno ch'i.  Esli  zdes' est' hot' kakie-to
obitateli, oni ne mogut sushchestvovat' bez pishchi - dolzhna byt' kuhnya, stolovaya,
spal'nya, nakonec...
     - Ty uveren, chto oni nuzhdayutsya v privychnoj dlya nas pishche, chto oni voobshche
nuzhdayutsya v pishche?
     - Oni,  mozhet,  i  ne nuzhdayutsya,  no esli zdes' dejstvitel'no nahoditsya
Bronislava,  im prihoditsya ee kormit' i  soderzhat' v podhodyashchih dlya cheloveka
usloviyah.
     Ne  razdumyvaya bol'she,  on  tolknul  blizhajshuyu  dver',  i  vse  chetvero
okazalis' v sleduyushchem zale.
     V  centre  pomeshcheniya vozvyshalas' ogromnaya zolotaya  kolonna,  sverkavshaya
millionami zheltyh ognej.
     Podojdya blizhe,  porazhennyj Gleb ponyal,  chto etot neobychnyj predmet lish'
vneshne napominaet kolonnu. On dazhe ne dohodil do potolka zala i zakanchivalsya
naverhu poperechnoj perekladinoj s tremya uglubleniyami.
     Vdol' vsej kolonny shlo eshche odno spiral'noe uglublenie, obvivavshee ee ot
niza do  samogo verha.  Ono bylo takim glubokim,  chto vnutri mog by svobodno
pomestit'sya stoyashchij vo ves' rost chelovek.
     Naruzhnaya chast' kolonny sostoyala iz iskusno vypolnennyh zolotyh plastin,
pokrytyh tonchajshej rez'boj,  izdali oni pohodili na sverkayushchuyu cheshuyu. Vblizi
eto  oshchushchenie  teryalos' iz-za  velichiny samih  plastin,  kazhdaya  iz  kotoryh
napominala svoimi razmerami i formoj boevoj shchit.
     V  celom  vsya  kolonna  vyzvala  u  Gleba  oshchushchenie  togo,  chto  vnutri
gigantskoj zolotoj spirali sovsem nedavno pokoilos' holodnoe telo chudovishchnoj
reptilii...  Vryad li on smog by ob座asnit',  pochemu eto tak,  no v  poslednee
vremya on nauchilsya doveryat' svoim neosoznannym podsoznatel'nym vpechatleniyam.
     - Pozhaluj,  stolovoj zdes'  mozhet  i  ne  byt'...  -  mrachno  podytozhil
Krushinskij ih obshchie nablyudeniya.  -  |ta shtuka ves'ma smahivaet na tron,  i u
nee ne men'she soroka metrov v vysotu.  Predstavlyaesh', kakim dolzhno byt' telo
togo,  kto vozlezhal vnutri zolotoj spirali? - On podoshel k stolbu i postuchal
po nemu rukoyatkoj kinzhala. - Zdes' sotni tonn zolota, esli on ves' takoj.
     Vdol'   sten   polukrugom   raspolagalis'   mramornye   skam'i,   delaya
predpolozhenie Krushinskogo o tronnom zale eshche bolee ochevidnym.
     - Mozhet  byt',   nam  luchshe  razdelit'sya?   -  ne  nastaivaya  na  svoem
utverzhdenii,  sprosil Krushinskij.  - Esli sudit' po naruzhnym razmeram zamka,
zdes' stol'ko komnat, chto nam ne hvatit i goda, chtoby ih vse obojti.
     Povinuyas' vnezapnomu poryvu,  Gleb obnazhil mech  i  slegka udaril im  po
kolonne.  Mech otskochil,  ne ostaviv dazhe carapiny.  Togda Gleb razmahnulsya i
rubanul izo vseh sil.  Ot  tolchka mech edva ne  vybilo u  nego iz ruk,  no na
obmanchivo myagkoj  poverhnosti zolota  po-prezhnemu ne  ostalos' ni  malejshego
sleda.
     - Pohozhe,  nashe oruzhie zdes' ne slishkom effektivno...  Mne kazhetsya, i s
lazerom budet to zhe samoe.
     - Mozhet, poprobovat'?
     - Ne stoit. Kazhdyj zaryad dorozhe vsego etogo zolota.
     - YA chuvstvuyu prisutstvie vrazh'ej sily,  -  skazal Vaslav,  perekladyvaya
palicu v boevoe polozhenie.  -  Nam nuzhno derzhat'sya vmeste, otroki, etot vrag
slishkom silen.
     - On prav,  - soglasilsya Gleb. - K tomu zhe u nas tol'ko odin kursograf,
a zabludit'sya zdes' tak zhe legko, kak v podzemnom labirinte. Budem derzhat'sya
vmeste.  Esli Bronislava dejstvitel'no nahoditsya v  zamke i do sih por zhiva,
to v blizhajshee vremya ej nichego ne grozit.
     Oni  proshli  desyatki  raznoobraznyh  pomeshchenij,   v  bol'shinstve  svoem
zabroshennyh, so sledami vekovoj pyli i zapusteniya.
     Lish' v nekotoryh unylaya obstanovka neozhidanno i rezko menyalas'. V odnoj
komnate  oni  obnaruzhili bol'shuyu  serebryanuyu pepel'nicu,  polnuyu  okurkov ot
amerikanskih sigaret,  i  eta  nahodka  nastol'ko  porazila  Gleba,  chto  on
predlozhil ustroit' zdes' zasadu, na chto Krushinskij rezonno vozrazil:
     - My  ne mozhem sebe pozvolit' tranzhirit' vremya popustu,  u  nas slishkom
malo sil posle podzemnogo labirinta. My do sih por eshche ne nashli zdes' nichego
stoyashchego - dazhe vody. Osmotr takogo zamka mozhet zanyat' ne odin mesyac.
     On  byl  sovershenno prav.  Vse oni,  za  isklyucheniem,  pozhaluj,  odnogo
SHagary, edva derzhalis' na nogah ot goloda i zhazhdy.
     - Gde-to  sovsem blizko dolzhna byt' chelovecheskaya pishcha.  -  SHagara povel
svoim shirokim nosom i  ukazal na malo primetnuyu dver' v  bokovom portale.  -
Vozmozhno, eto tam...
     Za  dver'yu okazalsya eshche odin zabroshennyj zal,  no  teper' oni uslyshali,
vpervye s togo momenta,  kak perestupili porog mertvogo zamka, kakoj-to shum.
Iz-za  vysokih  dvojnyh dverej,  vedushchih v  sleduyushchee pomeshchenie,  donosilos'
sharkan'e mnogih nog, zvon posudy i priglushennye golosa.
     - Pohozhe,  zdes' sobirayutsya obedat',   a nas do sih por ne priglasili k
stolu.  -  Krushinskij dostal  iz-za  poyasa  pistolet,  obmenyalsya s  Glebom i
Vaslavom korotkim vzglyadom i,  ubedivshis', chto oni gotovy k brosku, proiznes
korotkoe:
     - Na schet "raz"!
     Oni  vorvalis'  v  zal  i  kak  vkopannye  ostanovilis' na  poroge.  Ih
poyavlenie  ne  proizvelo rovno  nikakogo  vpechatleniya na  slug,  nakryvavshih
raznoobraznymi yastvami dlinnyj stol.  Kazalos', ni odin iz etih oblachennyh v
zolochenye livrei lakeev voobshche ne zametil poyavleniya postoronnih.
     Oni chuvstvovali sebya, slovno zriteli nekoego kinoseansa, kogda chelovek,
sidyashchij v zale,  ne sposoben prinyat' uchastie v dejstvii, razvorachivayushchemsya u
nego pred glazami.
     Odin  iz  lakeev,  nesshij  ogromnoe blyudo  s  farshirovannym porosenkom,
natknulsya na Vaslava i,  priotkryv rot, nedoumenno ustavilsya v prostranstvo,
slovno stolknulsya s nevidimym prizrakom.
     - Kazhetsya,  oni  nas ne  vidyat i  ne  slyshat,  -  edva slyshno prosheptal
Krushinskij.
     - Bioroboty,  zombi?
     - Nepohozhe.  |to chto-to sovsem drugoe.  YA  znal odnogo iz nih.  Von tot
sedoj,  so  shramom na  levoj shcheke,  byl voinom v  moem otryade.  Ne  iz teh -
iskusstvenno sozdannyh volhvami. On byl nastoyashchim voinom i rukovodil sotnej.
     - Znachit, manfrejmovskie podonki zahvatili ego.
     - Net.  On pogib v  boyu,  i  ya  lichno prisutstvoval na ego pogrebal'nom
kostre.
     - Zdes' net zhivyh lyudej,  -  otkliknulsya SHagara.  -  YA ih ne chuvstvuyu -
odna mertvlyat'.
     - No etogo ne mozhet byt'! Esli telo sgorelo...
     - Vot  imenno!   My  zabralis'  v  takie  glubiny,  gde  zakony  nashego
chelovecheskogo  mira  uzhe  ne  dejstvuyut.   |to  drugaya  vselennaya,   drugoj,
parallel'nyj mir  -  nazyvaj ego  kak hochesh',  no  bol'she vsego on  pohozh na
preddverie ada.
     - |to vorota v carstvo Mary.  Mir Navi.  No s mertvymi ya predpochitayu ne
imet' nikakih del! Pojdemte otsyuda, otroki, - predlozhil Vaslav.
     - Nu uzh net!  - vozrazil Krushinskij. - Mertvye oni ili net, a porosenok
na etom podnose pahnet nastoyashchim zharenym porosenkom!
     Posle etogo,  ne  dozhidayas' resheniya ostal'nyh,  on napravilsya k  stolu,
obhodya po doroge medlenno dvigavshihsya lakeev.
     - Mozhno eto est'?  - sprosil Gleb SHagaru, znaya uzhe, chto domovye v takih
veshchah ne oshibayutsya.
     - Obychnaya chelovecheskaya pishcha. YAda v nej net.
     - Hotel by ya znat',  dlya kogo zdes' prigotovili etot pir, - probormotal
Gleb, napravlyayas' k stolu vsled za Krushinskim.
     Vaslav ostalsya v odinochestve,  s toskoj nablyudaya,  kak oba ego tovarishcha
pogloshchayut ogromnoe kolichestvo pishchi,  to i delo zapivaya ee aromatnym vinom iz
bogato ukrashennyh dragocennymi kamnyami zolotyh kuvshinov. Nakonec ne vyderzhal
i on.
     Strannyj pir prodolzhalsya ne men'she chasa.
     Lakei,   kazalos',  ne  zamechali,  chto  na  stole  pusteyut  podnosy,  i
prodolzhali vnosit' v zal vse novye blyuda.
     Vo vremya odnoj iz takih peremen Gleb uvidel,  chto sredi primel'kavshihsya
figur lakeev poyavilis' novye lica.  Odno iz  nih pokazalos' emu znakomym,  i
kak tol'ko on ego zametil,  chelovek s zelenovatymi, zhivymi i hitrymi glazami
napravilsya pryamo k  nemu.  On  vstal za kreslom Gleba i  zagovoril tak tiho,
chtoby nikto, krome Gleba, ne smog razobrat' slov.
     - Polagayu,  vy  menya  uznali.  V  nashu pervuyu vstrechu vy  legkomyslenno
otkazalis' ot  predlozheniya moego klienta.  Teper' vasha zhizn' visit bukval'no
na voloske. Sejchas vas priglasyat k hozyainu etogo zamka, i togda nikto uzhe ne
smozhet vam pomoch'.
     - Vas trudno uznat' v etoj livree. Ran'she vy nosili kletchatuyu paru...
     - My chasto menyaem odezhdu,  a inogda i tela -  rabota, znaete li, takaya.
Vse zavisit ot obstoyatel'stv.  -  Govorya vse eto bystrym i tihim shepotom, on
ne  zabyval podlivat' vina v  pusteyushchie kubki Vaslava i  Krushinskogo.  -  Ne
teryajte vremeni.  Ego u  vas ostalos' rovno stol'ko,  chtoby otvetit' na  moe
predlozhenie. Da ili net?
     - Ubirajtes' k d'yavolu!
     - Nu chto zhe... vy sdelali svoj vybor...
     I srazu zhe udaril gong. V konce zala raspahnulis' reznye vrata, i celaya
processiya voinov s  dragocennym oruzhiem v  rukah,  no s takimi zhe mertvymi i
pustymi,  kak u  lakeev,  glazami voshla v  zal i  kak-to neozhidanno,  srazu,
okruzhila Gleba. Protrubila truba, i gerol'd, ustavivshis' v prostranstvo, gde
stoyal Gleb, svoim nevidyashchim vzglyadom proiznes:
     - Hozyain prosit vas podnyat'sya v ego apartamenty.
     Gleb bespomoshchno obernulsya k druz'yam i tol'ko sejchas uvidel, chto mertvyj
kamennyj son slomil ih  bukval'no v  neskol'ko mgnovenij.  Na  stole,  sredi
ovoshchej  i  ostatkov pishchi,  pokoilas' golova  Vaslava,  i  ego  moguchij  hrap
raznositsya daleko vokrug.  Tiho,  s bezmyatezhnym licom, otkinuvshis' na spinku
kresla, spal Krushinskij.
     Odnogo SHagaru ne  bylo vidno,  naverno,  kak obychno v  minutu ser'eznoj
opasnosti, on umen'shilsya do razmerov muhi.
     Itak,  Gleb ostalsya odin na odin so vsem etim. Kletchatyj pidzhak, odetyj
v livreyu lakeya, ischez takzhe mgnovenno i bessledno, kak i v proshlyj raz.
     Gleb  potyanulsya k  mechu,  visevshemu na  perevyazi za  spinkoj stula,  no
metallicheskij golos gerol'da proiznes za ego spinoj:
     - Oruzhie brat' s soboj ne razreshaetsya.
     "Eshche by,  -  podumal Gleb.  -  Tak  ya  tebya i  poslushal..."   No  ruka,
protyanutaya k rukoyatke mecha,  stala vdrug nepomerno tyazheloj,  slovno nalilas'
svincom.   Napryagaya vsyu  silu,  on  smog prodvinut' ee  vpered lish' na  doli
santimetra.
     YArostno skripnuv zubami,  Gleb  posmotrel pryamo  v  nahal'nye nevidyashchie
glaza   gerol'da  i   rvanulsya  k   nemu,   proryvayas'  skvoz'  vyazkie  sloi
prostranstva.
     Ego dvizheniya stali zamedlennymi,  slovno razmazannymi vo vremeni. No on
vse  zhe  dotyanulsya do  gerol'da,  shvatil ego  za  ruku i,  rvanuv na  sebya,
popytalsya vyrvat' iz  ruk  ne  ozhidavshego napadeniya pazha  dlinnuyu serebryanuyu
trubu.
     Togda voiny,  okruzhavshie ego,  pripodnyali svoi  sverkayushchie,  ostrye kak
britvy mechi i uperli ih lezviya v spinu Gleba.  On pochuvstvoval, kak holodnaya
stal' prorezaet kozhu ego kurtki i upiraetsya v kol'chugu.
     Strazha ne sobiralas' shutit',  i,  nesmotrya na eto, on eshche raz popytalsya
brosit'sya na  svoih protivnikov...  No  sila,  sravnimaya razve chto  s  siloj
vzryva,   sbila ego s nog i,  prezhde chem Gleb uspel ponyat', chto, sobstvenno,
proizoshlo, kakoj-to moguchij vihr' podhvatil ego.
     V  odno  mgnovenie smazalis' ochertaniya obedennogo zala,  lica  druzej -
vse, chto ego okruzhalo minutu nazad, bessledno ischezlo.

     - Kak, po-vashemu, sushchestvuet vyhod iz zazerkal'ya?-sprosil Suhoj.
     Taen lish' hitro usmehnulsya.
     - Vy zhe ego pridumali.
     - Mne kazhetsya,  sushchestvuet,  no  lish' dlya teh,  ch'e otrazhenie okazalos'
polnost'yu nesovmestimym s vyvernutym naiznanku mirom.


     Kogda  prostranstvo vokrug Gleba  vnov'  stalo  chetkim,  on  okazalsya v
prostornoj,  bogato ubrannoj komnate.  Na  myagkom,  pokrytom shkuroj snezhnogo
barsa divane polulezhal molodoj chelovek let  dvadcati vos'mi.  On  byl odet v
roskoshnyj,  rasshityj zolotom vostochnyj halat  i  vsasyval dym  iz  kakogo-to
slozhnogo  sooruzheniya,  napominayushchego tureckij kal'yan.  Krome  nih  dvoih,  v
komnate nikogo ne bylo.
     - Sadites',  -  kivnul  na  nizkuyu  ottomanku v  uglu  komnaty  molodoj
chelovek,  nenadolgo otorvavshis' ot  svoego  mundshtuka.  Gleb  posledoval ego
priglasheniyu,  peredvinuv ottomanku v  bolee  udobnoe dlya  besedy  polozhenie,
poblizhe k divanu. Hozyain ne vozrazhal, s interesom razglyadyvaya Gleba.
     Tol'ko teper' Gleb obratil vnimanie,  chto glaza u nego ne chelovecheskie,
s zheltoj raduzhnoj obolochkoj i dlinnymi uzkimi zrachkami.
     - Kto vy? - sprosil Gleb, ne v silah skryt' svoego izumleniya.
     - YA imenno tot, za kogo vy menya prinimaete.
     - No togda pochemu?..
     - Pochemu ya  pohozh na cheloveka?  Vidite li,  u  menya tri ipostasi,  i  ya
vybirayu lyubuyu iz  nih,  v  zavisimosti ot obstoyatel'stv.  Schitajte,  chto vam
povezlo,  u  menya  segodnya horoshee nastroenie.  Zdes',  znaete li,  dovol'no
skuchno. Do menya, kak ya uzhe skazal, redko dobirayutsya gosti.
     - Dve ipostasi -  zmeinaya i chelovecheskaya...    A chto soboj predstavlyaet
tret'ya?
     - CHelovecheskoe telo slishkom hrupko,  a  inache ya  by  vam  pokazal.  |to
ogon', koncentraciya kosmicheskih energij, opoyasyvayushchih vash mir.
     - No esli vy dejstvitel'no On, ya ne ponimayu, o chem my mozhem govorit'.
     - Da o chem ugodno. O vashem mire, naprimer, o spravedlivosti, za kotoruyu
vy tak ratuete,  o tom,  pochemu ot vas otvernulis' bogi. Ne ot vas lichno, ot
vashego naroda.
     - Vy v etom uvereny?
     - A  vy somnevaetes'?  Vspomnite,  kak vy zhivete,  kazhdyj dumaet lish' o
tom,  chtoby emu bylo ochen' horosho,  chtoby horosho bylo segodnya, sejchas. A tak
kak vsem srazu horosho ne byvaet, to pust' budet ploho drugim. Vot sut' vashej
zhiznennoj filosofii, razve ne tak?
     - Ne  u  vseh,  i  my  eto  izmenim.  Ne  vsegda zhe  nashej zhizn'yu budut
upravlyat' zhuliki.
     - Vy uzhe pytalis'.  Pomnite: "My svoj, my novyj mir postroim" - segodnya
vy dazhe ne znaete, chto, sobstvenno, sobiraetes' stroit'.
     - Naverno, vse eti sobytiya ne oboshlis' bez vashego uchastiya?
     - Da chto vy,  pomilujte, kakoe mne delo do mira  zhivyh lyudej? Mne svoih
problem hvataet. Davajte luchshe vspomnim vashih zhulikov, kradut ved' ne tol'ko
upravlyayushchie vami chinovniki,  gaishniki na dorogah obirayut voditelej,  miliciya
obiraet  teh,  kogo  dolzhna  ohranyat',  torgovcy obkradyvayut pokupatelej,  a
pokupateli, v svoyu ochered', podmetayut vse, chto ploho lezhit. Ili ya chego-to ne
ponimayu, ili, mozhet byt', vam prosto nravitsya tak zhit'?
     - Desyatki    let    iskusstvenno   sozdavalis'   usloviya,    pooshchryayushchie
zhul'nichestvo.
     - Soglasen,  i  vse-taki  etogo nedostatochno,  chtoby polnost'yu izmenit'
psihologiyu celogo naroda.
     - Ona i ne izmenilas'.  Vse, kogo vy upomyanuli, lish' malaya chast', pena,
vsplyvayushchaya na poverhnost' pri lyubyh ser'eznyh izmeneniyah v  zhizni obshchestva.
I chtoby uznat',  s chego nachinalis' eti izmeneniya, gde istoki nashih bedstvij,
ya gotov prodelat' put' syuda eshche raz.
     - Nu vy prishli ne po adresu,  ya sam lyublyu zadavat' voprosy,  a otvechat'
na nih -  net,  uvol'te.  Skazhite-ka luchshe,  chto vy budete delat',  esli vam
dejstvitel'no udastsya postroit' preslovutyj mir spravedlivosti, v kotorom ne
ostanetsya zla?
     - To est' kak chto? My budem v nem zhit'!
     - Da?  A vy nikogda ne zadumyvalis' nad tem,  pochemu v vashej literature
otsutstvuet opisanie raya?  Est' ad Dante, est' ad Mil'tona, mogu nazvat' eshche
ne  men'she desyatka,  no ne pripominayu ni odnogo stoyashchego opisaniya raya.  A  v
samom dele,  chto v nem delat'?   Slushat' muzyku? Naslazhdat'sya razreshennymi k
upotrebleniyu plodami?  Da  vy  ot  skuki tam  vse perebesites',  kak eto uzhe
sluchilos' odnazhdy s Evoj.
     - Dejstvitel'no, sluchilos'?
     - Nu  eto bylo tak davno,  chto dazhe ya  teper' ne pripomnyu...  Vo vsyakom
sluchae, istoriya pouchitel'naya, soglasites'. Odnako pora pogovorit' o dele.
     On otlozhil v storonu kal'yan, rasplavil skladki svoego roskoshnogo halata
i  vnimatel'no posmotrel na  Gleba.  Sejchas Gleb pochuvstvoval v  ego vzglyade
chto-to holodnoe i otstranennoe. On slovno nasadil na iglu kakoe-to malen'koe
nasekomoe i ravnodushno ego issledoval.
     - Vash  vizit ko  mne  dovol'no neobychen.  U  vas  navernyaka dolzhny byt'
ves'ma ser'eznye prichiny, chtoby navestit' menya.
     - Oni est'. V vashem zamke nahoditsya zhenshchina, russkaya knyazhna Bronislava,
ya hotel by...
     - Pogovorim pozzhe o vashih zhelaniyah.  Oh uzh eta vasha chelovecheskaya manera
srazu pristupat' k suti dela.  YA uzhe skazal vam,  chto ne speshu i predpochitayu
snachala pobesedovat' s novym chelovekom, a uzh potom reshat' ego sud'bu.
     - Sud'bu?!
     - A vy kak dumali? Ko mne po pustyakam ne zahodyat.
     Kak nikogda ostro Gleb pochuvstvoval sobstvennuyu bespomoshchnost' ot  togo,
chto  okazalsya zdes'  bez  oruzhiya.  Emu  vse  vremya  kazalos',  budto  skvoz'
poluprozrachnuyu tkan'  halata  prosvechivaet  zmeinaya  cheshuya...  No  esli  eto
dejstvitel'no tak,  ona zamenit soboj lyubuyu kol'chugu. Interesno, vyderzhit li
takaya  shtuka  udar  mecha,  podarennogo Gidrom?  Glebu chertovski hotelos' eto
uznat'...  Hotya esli uzh vyderzhala zolotaya inkrustaciya tronnogo lozha, to eta,
skoree vsego, okazhetsya eshche prochnee...
     - Ob座asnite mne dlya nachala,  kak vy zdes' okazalis'. Doroga, po kotoroj
vy shli,  nedostupna ni edinomu zhivomu sushchestvu. Bez postoronnej pomoshchi vy ne
mogli projti tam, gde proshli.
     Neskol'ko sekund Gleb muchitel'no razdumyval  nad otvetom.  Pozhaluj,  ih
edinstvennaya nadezhda sostoyala v  tom,  chto  zlo  mnogoliko i,  kak  pravilo,
vsegda  vrazhdebno  k  predstavitelyam sobstvennogo  klana,  no  on  ne  mozhet
pokazat' svoe znanie ob  etom.  Ego  otvet dolzhen byl  prozvuchat' sovershenno
nejtral'no - predel'no iskrenne...
     - Nu   pomoshch'  vryad   li,   skoree  vsego,   nam   prosto  ne   slishkom
prepyatstvovali.
     - YA  tak i  dumal...  Znachit,  on  snova reshil popytat'sya,  na etot raz
vashimi rukami.
     Kakoj-to  moguchij gul voznik gluboko vnizu,  pod tysyachemetrovymi sloyami
lavy, lezhashchimi v osnovanii zamka. On postepenno narastal, probivalsya naruzhu.
Vnachale ot nego edva zametno zavibrirovali steny, posypalas' pyl' s potolka,
zanyli zuby.  On  ischez tak zhe neozhidanno,  kak voznik,  no chto-to neulovimo
izmenilos' vo vsej obstanovke komnaty.
     Lico  hozyaina vytyanulos' i  kak  by  pozheltelo.  On  vstal i  nevernoj,
raskachivayushchejsya pohodkoj napravilsya k oknu.  Nablyudaya za nim so spiny,  Gleb
eshche  raz otmetil,  skol' obmanchivo shodstvo etogo sushchestva s  chelovekom.  On
shel,  tyazhelo volocha nogi,  pochti ne sgibaya ih v kolenyah, slovno nes na svoih
plechah gruz beskonechnyh tysyacheletij i millionov pogibshih chelovecheskih dush.
     Podojdya  k  oknu,  Zmiulan odnim  rezkim  dvizheniem otbrosil v  storonu
port'eru, i v glaza Glebu udaril oslepitel'nyj svet lavovogo vodopada.
     Svet  etot  stal  takim  yarkim,  chto  v  komnate  na  polu  mozhno  bylo
rassmotret' lyubuyu pylinku - dazhe cvet lavy izmenilsya. Ona pohodila teper' na
voshodyashchee solnce.
     - YA  tak i  dumal,  -  povtoril Zmiulan eshche raz,   sejchas uzhe o  chem-to
sovershenno drugom.
     - Gleb, bud' ostorozhen. Mne kazhetsya, on chto-to zadumal. Ty emu nuzhen, i
ya  nikak ne  mogu  ponyat' dlya  chego,  -  vdrug prozvuchal vnutri nego  golos,
kotoryj kogda-to pozval ego v eto neveroyatnoe puteshestvie.   I vmeste s etim
golosom,  molchavshim tak dolgo,  Gleb  pochuvstvoval, kak vozrozhdaetsya nadezhda
vybrat'sya iz etogo chudovishchnogo mira.
     - CHego on tak ispugalsya?
     - Nu eto ponyatno...  Pod zamkom,  blizhe k  centru zemli,  est' eshche sem'
gorizontov t'my.  Mesto,  v kotorom ty nahodish'sya,  - vsego lish' preddverie.
CHudovishchnye sozdaniya,  obitayushchie v ognennyh glubinah, stol' uzhasny, chto, esli
im  udastsya prorvat'sya naruzhu,  Zmiulana ne spaset dazhe ego tret'ya ipostas'.
Pravda, i ot Zemli togda uzh nichego ne  ostanetsya.
     Glebu  kazalos',  minulo  neischislimoe kolichestvo vremeni,  prezhde  chem
Zmiulan otpustil shtoru okna i vnov' obernulsya k nemu.
     - Pozhaluj, ya otpushchu vas otsyuda zhivymi, hotya by potomu, chto etogo tak ne
hochet Manfrejm -  pust' eto budet emu napominaniem o neobhodimosti vypolnyat'
vzyatye na sebya obyazatel'stva.
     - YA ne ujdu otsyuda bez Bronislavy i bez svoih druzej.
     - YA  znayu.  YA  kak  raz sobiralsya s  nej rasstat'sya...   Ona byla ochen'
slavnoj zhenshchinoj i  kak mogla skrashivala zdes' moe odinochestvo,  no  usloviya
zhizni v moem zamke pagubno otrazhayutsya na hrupkoj chelovecheskoj nature.
     Gleb  pochuvstvoval neuderzhimoe zhelanie  slomat'  tonkuyu  kostistuyu  sheyu
reptilii. |to kazalos' tak legko, pochti prosto. On privstal. V konce koncov,
dazhe bezoruzhnyj rejndzher mozhet nanesti odin-edinstvennyj reshayushchij udar... On
sdelal shag k oknu.
     - Speshite, poka ya ne peredumal...
     Proshelestel goryachij veter,  kak pushinku podhvatil Gleba i  brosil vniz,
cherez dva perekrytiya,  tuda,  gde za obedennym stolom,  teper' uzhe v  polnom
odinochestve, spali opoennye zmeinym zel'em ego druz'ya.
     I  lish'  ochutivshis' zdes',  lish' snova uvidev perevyaz' so  svoim mechom,
visyashchuyu na spinke stula, lish' shvativ ee i zabrosiv takoj neoshchutimo ostryj i
stremitel'nyj gruz za  spinu,  on pochuvstvoval sebya tak,  slovno vnov' obrel
sposobnost' dvigat'sya.
     Neskol'ko  minut  Gleb  sosredotochenno zanimalsya  rastiraniem viskov  i
holodnymi primochkami, ispol'zuya dlya etogo ostatki pit'ya v kuvshinah.  Mertvyj
kamennyj son  nakonec  nachal  pokidat' ego  druzej.  Ih  tela  rasslabilis',
Krushinskij zastonal, no vse eshche ne otkryval glaz.
     - Vel,  ty menya slyshish'?  - neskol'ko neozhidanno dlya samogo sebya pozval
Gleb Knigu tol'ko chto prishedshim na um imenem.
     - Konechno. Pochemu ty menya tak nazval?
     - Ot imeni Vlesa, naverno... "Vlesova kniga" - tak tebya nazyvali v moem
veke.
     - Nu  chto  zhe...  Mne nravitsya.  Gleb,  a  pochemu ran'she ty  nikogda ne
pytalsya razgovarivat' so mnoj, ya imeyu v vidu tak, kak sejchas?
     - Naverno,  ne ponimal samogo glavnogo, mne kazalos', chto ty vsego lish'
peredatchik chuzhih myslej.
     - S  bol'shinstvom  knig  delo  obstoit  imenno  tak,   no  u  nekotoryh
poyavlyaetsya sobstvennaya dusha.
     - K  tomu  zhe  ran'she  moi  mysli  ploho  podchinyalis' mne,  ya  ne  umel
skoncentrirovat' ih v energeticheskij komok dlya peredachi.
     - Ty sil'no izmenilsya posle kontakta s Gidrom.
     - YA hotel sprosit', ty ne znaesh', kuda podevalsya SHagara?
     - Posmotri pod  tem bol'shim blyudom s  sousom,  vidish',  v  ego dne est'
uglublenie, po-moemu, on zabralsya tuda.
     Dejstvitel'no, spyashchij domovoj, umen'shivshijsya do razmerov muhi, okazalsya
imenno tam.  Ne zhelaya teryat' vremeni na novuyu problemu,  Gleb poprostu sunul
ego v karman i vse svoe vnimanie pereklyuchil na knyazya, kotoryj opredelenno ne
zhelal prosypat'sya.
     Neozhidanno,  bez vsyakogo preduprezhdeniya,  vnov' dunul goryachij veter,  i
vse troe okazalis' za vorotami zamka. Eshche ne prishedshij v sebya knyaz' i tol'ko
chto otkryvshij glaza Krushinskij lezhali teper' na kamnyah u nog Gleba.
     Nizko   nad   golovoj  neslis'  kosmatye  kluby   vulkanicheskogo  dyma,
zamenyavshie zdes' oblaka, segodnya osobenno gustye i plotnye. Otkuda-to sverhu
razdalsya golos, ot kotorogo drognuli skaly:
     - Za statuej vy najdete dorogu, vedushchuyu na poverhnost'. YA vypolnil svoe
obeshchanie.
     - Eshche net! - kriknul Gleb oblakam. - Ty zabyl osvobodit' Bronislavu!
     - YA  nichego ne  zabyvayu.  Ty  najdesh' ee za statuej v  peshchere.  Ne znayu
tol'ko, obraduet li eto tebya...
     - Vel, emu mozhno verit'?
     - Pryamo on  nikogda ne  lzhet,  no  chasto ego slova imeyut dvojnoj smysl,
vprochem, u tebya vse ravno net vybora.
     Golos  stih,  oblaka pochti  srazu rasseyalis'.  Ostalsya lish'  pohozhij na
zmeinoe shipenie svist vetra u nih nad golovami.
     - CHto proizoshlo? - sprosil Krushinskij, pripodnimayas'.
     - Obo  vsem rasskazhu pozzhe,  kogda my  uberemsya podal'she.  Luchshe pomogi
razbudit' knyazya.
     Obratnyj put' pokazalsya namnogo koroche.  Po-prezhnemu nel'zya bylo otojti
v storonu - nevidimaya prozrachnaya stena ogorazhivala dorogu s obeih storon. No
teper' tri  cepochki sledov na  nej  veli  v  obratnuyu storonu.  Vse-taki oni
poyavilis' - sledy, vozvrashchayushchiesya k miru zhivyh lyudej!
     Za    statuej   posle   neprodolzhitel'nyh   poiskov   oni    obnaruzhili
zamaskirovannuyu kustami uzkuyu treshchinu,  uhodyashchuyu v glub' skaly.  Imenno tam,
gde skazal Zmiulan.
     - My  neskol'ko raz  osmatrivali eto  mesto  i  nichego ne  zametili,  -
zadumchivo progovoril Gleb,  starayas'  razglyadet' v  okruzhayushchem pejzazhe  hot'
kakoj-to namek na drugoj hod.
     - Posmotri  tuda!  -  Krushinskij ukazal  vverh,  na  kamennuyu  anfiladu
gigantskoj lestnicy, po kotoroj oni spustilis' v dolinu.
     Na  samom ee  verhu,  nad dvenadcatoj stupen'yu,  chuvstvovalos' kakoe-to
dvizhenie.   Dve  blestyashchie  shtukoviny,  pohozhie  na  neizvestnye  mehanizmy,
poyavilis' po ee krayam.  Rassmotret' na takom rasstoyanii detali oni ne mogli,
no Krushinskij bereg kak zenicu oka to nemnogoe snaryazhenie,  chto dostalos' im
v  kachestve  trofeya  ot  shvatki  s  kosmicheskimi  desantnikami.  I  teper',
poryvshis' v  svoem  ryukzake,  on  izvlek binokulyarnyj golograf,  pozvolyayushchij
proecirovat' neposredstvenno na  setchatku  glaz  kartinu  mestnosti v  lyubom
masshtabe.
     Snyav s golovy obruch s proektorami,  on dolgo molchal, slovno ne veril ni
sobstvennym glazam, ni priboru.
     - CHert menya poberi,  esli eto ne  motociklisty...    ne  na motociklah,
konechno,  kakie-to drugie samodvizhushchiesya apparaty,  i oni ne odni...  Ih tam
celaya armiya...
     - Celaya armiya motociklistov? - ne poveril Gleb.
     - Posmotri sam!
     Verhnyaya chast'  poslednej stupeni priblizilas',  razvernulas'.  Sejchas s
pomoshch'yu otrazhennogo ot  svodov lazernogo lucha golografa on  kak by paril nad
skalami.  Na  ploshchadke u  vyhoda  iz  manfrejmovskogo labirinta skopilos' ne
men'she  sotni  soldat.  Oni  razmatyvali kryuch'ya,  krepili lestnicy.  Desyatki
strannyh ekipazhej i  sotni eshche bolee strannyh sushchestv gotovilis' k spusku po
otvesnoj stene.
     V tom meste,  gde podzemnyj hod,  vedushchij iz labirinta,  vyhodil k krayu
polosti, poyavlyalis' vse novye i novye otryady. Im predstoyala neprostaya zadacha
preodolet' dvadcat' metrov otvesnogo ustupa pervoj stupeni. Za nim sledovalo
eshche odinnadcat' takih zhe,  no  Gleb vmeste so svoimi sputnikami preodolel ih
bez special'nogo snaryazheniya,  i  ne  bylo nikakogo somneniya,  chto cherez paru
chasov vsya eta orda okazhetsya vnizu.
     - Pohozhe, Manfrejm ne ostavlyaet nas bez prismotra. On ne takoj chelovek,
chtoby pustit' delo na samotek, i reshil proverit', chem zakonchilsya nash vizit v
zamok.
     - My dolzhny ukryt'sya, poka oni ne spustilis'.
     - Slishkom pozdno,  nas  uzhe  zametili.  |to  mesto sverhu vidno kak  na
ladoni.
     - Tem bolee nado speshit'.
     - Tol'ko ne  v  etu  peshcheru.  Oni  brosyatsya tuda vsled za  nami,  i  my
okazhemsya v  lovushke.  My  ne znaem dazhe,  ne konchaetsya li tupikom rasselina,
kotoruyu nam tak lyubezno podsunuli.
     - Gleb,  ty chto,  s  uma soshel?  Ne sobiraesh'sya zhe ty srazhat'sya s celoj
armiej na otkrytoj mestnosti!
     - My najdem drugoe ukrytie.
     - Zdes'  net  drugogo ukrytiya!  Eshche  neskol'ko minut,  i  budet  voobshche
slishkom pozdno! Peredovoj otryad nachal spusk gorazdo ran'she, my ne videli ego
za kozyr'kom, posmotri, oni uzhe vyhodyat na dorogu!
     - Znachit, my budem srazhat'sya zdes'.
     - Horosho.   Raz  ty  tak  schitaesh'.  No  tol'ko  ob座asni  snachala,  chto
proishodit.
     Gleb videl,  chto Krushinskij edva sderzhivaetsya,  eshche sekunda-drugaya, i v
etot opasnejshij moment on  mozhet ostat'sya odin,  esli nemedlenno ne ob座asnit
svoego resheniya.
     - Tam Bronislava...  V peshchere.  YA ne hotel,  chtoby manfrejmovskie voyaki
nashli ee. Peshcheru ne tak prosto zametit', esli my sami ne ukazhem im put'.
     - Otkuda ty znaesh'?
     - On skazal mne ob etom,  poka vy spali. Takovy byli usloviya sdelki. My
uhodim otsyuda i  zabiraem s  soboj Bronislavu,  ya  ne  znayu,  zachem emu  eto
ponadobilos'...
     - I ty poveril?
     Stisnuv zuby,  Gleb otvernulsya.  Da, on poveril, potomu chto ochen' hotel
poverit',  hotya prekrasno ponimal i sam, naskol'ko nelepo ozhidat' vypolneniya
uslovij ot hozyaina doliny mertvyh. Vpolne vozmozhno, i poyavlenie etogo vojska
ne oboshlos' bez ego uchastiya.
     - CHto nam delat', Vel? - sprosil Gleb, ne razzhimaya gub. I tut zhe prishel
emu odnomu slyshnyj otvet:
     - Zdes',  vnizu,  opasno, postarajtes' vzobrat'sya povyshe. Sprava ot vas
mozhno nemnogo podnyat'sya po  uzkomu otrogu,  eto  predohranit ot  strel i  ot
opasnosti, kotoruyu ya chuvstvuyu vnizu.
     Kniga i  na  etot raz dala del'nyj sovet.  Prezhde chem v  dolinu hlynula
pestraya orda  inoplanetnyh monstrov,  im  udalos' podnyat'sya vverh  metrov na
dvesti - etogo bylo dostatochno, chtoby strel'ba iz lukov stala neeffektivnoj.
     Kogda oni zakonchili pod容m,  na kroshechnoj ploshchadke, gde s trudom smogli
razmestit'sya,  vnizu pod  nimi vse  uzhe kishelo ot  obez'yanopodobnyh sushchestv,
vprochem,  lish'  vneshne proizvodivshih vpechatlenie neuklyuzhesti.  Vyshe  puti ne
bylo. Greben', po kotoromu oni karabkalis', zakanchivalsya otvesnoj stenoj.
     Sushchestva pod nimi bystro spravilis' s ustanovkoj kakogo-to neizvestnogo
mehanizma,  napominavshego mortiru,  i  pospeshno nachali  podtaskivat' k  nemu
krupnye oblomki kamnej.
     - Esli eta shtuka okazhetsya dostatochno effektivnoj, my zdes' v lovushke, -
otmetil Krushinskij. - Vyshe puti net.
     Skala nad  nimi  bez  edinoj treshchiny,  snizu ih  vidno kak  na  ladoni.
Ploshchadka okazalas' slishkom malen'koj, chtoby mozhno bylo ukryt'sya za ee kraem.
 K  tomu zhe  posle pervogo pristrelochnogo vystrela oni  ubedilis',  chto kovsh
mortiry   posylaet   kamni   vverh   po   krutoj   traektorii,   znachitel'no
prevoshodivshej vysotu ih ubezhishcha.
     Vskore mimo nih  vniz so  svistom proletel pervyj kusok skaly.  Poka ih
spaslo lish' to,  chto  poziciyu dlya mortiry vybrali ne  slishkom udachno.  Kruto
vybroshennye  vverh  kamni  vozvrashchalis'  obratno  i,   udarivshis'  o  zemlyu,
razletalis' gradom  oskolkov.  Posle  pervyh  zhe  vystrelov  sredi  prislugi
poyavilis' ranenye.
     Bez razborki ustrojstvo nevozmozhno bylo sdvinut' s mesta, i na kakoe-to
vremya strel'ba prekratilas'. Oni poluchili korotkuyu peredyshku.
     Pochemu-to  nikto  iz  ih  protivnikov dazhe  ne  pytalsya  vzobrat'sya  na
greben'.
     - Pohozhe,  oni ne  slishkom speshat do nas dobrat'sya.  Mozhet byt',  luchshe
spustit'sya, poka snova ne sobrali etu shtuku?
     - My ne smozhem proderzhat'sya na ravnine i neskol'kih minut. Nuzhno zhdat'.
     On i sam ne znal - chego. ZHdat' vopreki logike, zhdat' vernoj gibeli lish'
potomu, chto tak posovetovala Kniga... No ved' i ona mogla oshibat'sya...
     - YA ne oshiblas', Gleb.
     Pod  nimi  ostalas'  lish'  nebol'shaya  chast'  napadavshih,  vozivshihsya  s
ustanovkoj mortiry. Osnovnaya chast' manfrejmovskoj armii pryamikom ustremilas'
k zamku,  zatopiv vse prostranstvo dorogi. Oni dvigalis' besporyadochnoj dikoj
tolpoj, ne sohranyaya stroya.
     Koe-gde  pestruyu odnoobraznuyu lentu razbivali neuklyuzhie osadnye orudiya,
shturmovye lestnicy i tarany.
     - Neuzheli oni vser'ez sobirayutsya atakovat' zamok?
     - Pohozhe na to.  Kazhetsya,  Manfrejm reshil vospol'zovat'sya nerazberihoj,
vyzvannoj nashim vizitom, i popytat'sya osushchestvit' svoi davnie plany.
     - Vnizu ih  ostalos' ne  bol'she dvuh desyatkov.   Kak  tol'ko rasstoyanie
mezhdu  prislugoj mortiry  i  osnovnym otryadom uvelichitsya,  poprobuem otkryt'
ogon' iz lazernogo oruzhiya.  Sejchas oni eshche mogut vernut'sya, esli pochuvstvuyut
opasnost'. Pust' schitayut, chto my v lovushke.
     - U  tebya ne hvatit zaryadov,  chtoby perebit' ih vseh,  -  batareya pochti
polnost'yu razryazhena,  a pistolet na takom rasstoyanii maloeffektiven.  Dumayu,
oni pokonchat s nami gorazdo ran'she.
     Kak  vsegda,  logika  Krushinskogo,  ego  holodnaya  sposobnost' v  lyubyh
kriticheskih obstoyatel'stvah bezoshibochno ocenivat'  obstanovku  okazalas'  na
vysote... Gleb muchitel'no iskal vyhoda iz lovushki, iskal i ne nahodil...

     - Esli ya pravil'no ponyal,  v tibetskoj Knige Mertvyh utverzhdaetsya,  chto
demony,  presleduyushchie nas posle smerti,  -  vsego lish' illyuziya,  porozhdennaya
nashim sobstvennym soznaniem, i ne sposobny prichinit' nastoyashchego vreda.
     Lama rezko podnyalsya so svoego mesta i  neskol'ko raz nervno proshelsya po
komnate,  kazalos',  ego  neprobivaemaya nevozmutimost' vpervye dala treshchinu.
Nakonec on  ostanovilsya naprotiv Suhogo  i  neskol'ko sekund  pristal'no ego
razglyadyval, tochno uvidel vpervye.
     - |to  ochen'  opasnoe utverzhdenie.  Vse  zavisit ot  stepeni very.  CHem
bol'she vy verite v  illyuziyu,  tem real'nee ona stanovitsya.  V  konce koncov,
nastupaet moment, kogda miry kak by menyayutsya mestami. Illyuziya prevrashchaetsya v
real'nost', i, naoborot, illyuzornym stanovitsya nash sobstvennyj mir - v takom
perevernutom mire demony ochen' opasny.


     Perednyaya  volna  napadavshih nakonec  dostigla  zamka.  Po-prezhnemu  oni
dvigalis' uzkoj  kolonnoj,  sderzhivaemye silovymi stenami  dorogi.  Dlinnaya,
pohozhaya na  zmeyu  processiya rastyanulas' na  neskol'ko kilometrov.  Ee  hvost
otdalilsya ot  ploshchadki,  na kotoroj nahodilsya Gleb so sputnikami,  metrov na
pyat'sot.
     Ostavshijsya vnizu  otryad  zakonchil  sborku  mortiry  na  novom  meste  i
gotovilsya vnov' otkryt'  strel'bu.  Odnako Gleb ne toropilsya dostavat' lazer
i rashodovat' poslednie ostavshiesya u nih zaryady.
     Predchuvstvie  neminuemoj  bedy  povislo  nad  dolinoj.  CHto-to  groznoe
chuvstvovalos' v nizkih, vnov' neizvestno otkuda poyavivshihsya tuchah.
     Pered napadavshimi, tak zhe kak nedavno pered otryadom Gleba, gostepriimno
raspahnulis' vorota  zamka.  Soldaty  Manfrejma ne  razdumyvaya ustremilis' v
otkryvshijsya proem.
     I  togda voznik zvuk,  ot  kotorogo drognuli skaly.   Zvuk,  pohozhij na
nizkij rev.  Ognennyj protuberanec vyletel iz vorot i  ponessya vdol' dorogi,
povtoryaya ee izgiby, smetaya i unichtozhaya vse zhivoe na svoem puti. Bukval'no za
neskol'ko sekund  pestraya lenta  zhivyh  sushchestv,  zapolnyavshih dorogu,  stala
vnachale krasnoj, a zatem chernoj.
     Ognennaya volna vletela v  dolinu,  razlilas' u podnozhiya gor,  mgnovenno
poglotiv v svoem pylayushchem chreve i ostatki napadavshih, i ih zhalkuyu tehniku.
     CHerez neskol'ko sekund ogon' opal,  raskalennye kamni ostyli,  i nichto,
krome kuskov zhirnogo chernogo pepla,  ne  napominalo o  tragedii,  tol'ko chto
razygravshejsya u nih na glazah.
     Neozhidanno gde-to  poseredine dorogi poyavilas' yarkaya tochka.  Ona bystro
priblizhalas',   uvelichivalas'  v   razmerah  i   postepenno  prevrashchalas'  v
chelovecheskuyu figuru,  odetuyu v raspisnoj cvetastyj halat,  pochti neprilichnyj
na fone etoj chernoj dorogi.
     - Sobstvenno,  ya sobiralsya ih predupredit',  hotel sdelat' kak luchshe...
- Slova Zmiulana prozvuchali otchetlivo,  tochno on stoyal sredi nih.  -  Teper'
vse koncheno. Vy mozhete spuskat'sya.
     I  opyat' doroga stala sovershenno pustoj,  lish'  veter shelestel hlop'yami
temnogo pepla,  da  na tom meste,  gde nedavno stoyala figura zmeya,  ischezali
poslednie otbleski mirazha.
     CHto-to  zhivoe  upryamo shevelilos' u  Gleba  v  karmane,  chto-to  rvalos'
naruzhu, i nakonec tonen'kij golosok prokrichal:
     - Bronislava tam!  Vnizu!  - SHagara, vyrvavshis' iz karmana, stal rasti,
dostig svoih obychnyh razmerov i srazu zhe brosilsya vniz.
     Ego prishlos' ostanavlivat' siloj.  Raskalennye kamni vnizu predstavlyali
soboj real'nuyu opasnost',  da i  ne chuvstvovali oni sebya gotovymi stupit' na
etu dorogu snova...   Lish' posle togo, kak vpechatlenie ot uvidennogo nemnogo
oslablo, vse chetvero nachali spusk v glubokom molchanii.
     Vskore  ih  ruki  oshchutili prikosnovenie eshche  ne  ostyvshego ot  ognennoj
kupeli kamnya.  Vopreki opaseniyam Gleba,  kamen' okazalsya lish' slegka teplym.
Kratkovremennoe vozdejstvie plameni  ne  uspelo  kak  sleduet  raskalit' ego
poverhnost'.
     Vse zhe nekotorye ploskosti,  vstavshie na puti ognya i  blestevshie teper'
kak otpolirovannoe zerkalo, prishlos' obojti storonoj.
     Vskore pod nogami u nih zahrustel shlak i ostatki obuglivshihsya kostej. S
trudom sderzhivaya toshnotu,  Gleb staralsya ne smotret' po storonam, i eto edva
ne stoilo emu zhizni.
     - Stoyat'! Ne dvigat'sya! Vsem ruki za golovu!
     Groznyj  okrik  prozvuchal  nastol'ko  neozhidanno,  chto  vse  oni  pochti
instinktivno vypolnili komandu.
     Iz-za kamnya,  v  pyati metrah ot rasshcheliny i  v neskol'kih shagah ot nih,
podnyalsya oficer desantnikov v legkom zashchitnom skafandre.
     Tol'ko sejchas Gleb ponyal, kakuyu neprostitel'nuyu oshibku sovershil, zabyv,
chto   elitnuyu  gvardiyu  manfrejmovskogo  voinstva  vsegda   sostavlyal  otryad
desantnikov.  Im, kak pravilo, poruchalas' vazhnejshaya zadacha v lyuboj operacii.
Ostal'noe  "myaso",  -  kak  prezritel'no  nazyvali  desantniki  vsevozmozhnyj
inoplanetnyj sbrod i biologicheskih robotov,  -  chashche vsego sluzhilo im tol'ko
dlya prikrytiya.   Manfrejm nikogda ne  schitalsya s  chislennymi poteryami,  imeya
vozmozhnost'  vossozdavat'  v  svoih   laboratoriyah  tysyachi  polumehanicheskih
kukol. Tak bylo i na etot raz...
     Oficer  mezhdu  tem  podoshel blizhe  i  otkinul temnyj zashchitnyj shchitok  so
svoego shlema.
     - Kogo ya  vizhu?!  Uzh ne dezertirovavshij li eto Gleb YArovcev,  za golovu
kotorogo naznachena horoshaya premiya? Takaya horoshaya, chto dazhe ne veritsya, budto
ee zaplatyat...  Tol'ko bez glupostej!  -  predupredil oficer,  zametiv,  kak
iskazilos' ot bessil'noj yarosti lico Gleba.  -  Moi lyudi nablyudayut za kazhdym
vashim dvizheniem. Larsen, pokazhi im.
     Desantniki  vsegda  otlichalis'  prevoshodnym  umeniem  maskirovat'sya na
lyuboj mestnosti,  i,  poka iz-pod kusta vozle rasseliny ne sverknula vspyshka
lazernogo vystrela,  Gleb ne predpolagal,  chto tam mozhet skryvat'sya chelovek.
Luch rasplavil poverhnost' kamnya nad ego golovoj, i raskalennye bryzgi bol'no
kol'nuli lico.  Nevol'no Gleb  dernulsya,  i  vtoroj vystrel srazu zhe  opalil
volosy na golove.
     - Dostatochno!  -  prikazal oficer. - Inache vy isportite moyu dragocennuyu
dobychu.
     - Vel,  ty sobiraesh'sya chto-nibud' predprinimat'?!  -  proshipel Gleb, ne
razmykaya gub.
     - Razumeetsya,  net. YA lish' dayu sovety, kotorymi ty chasto prenebregaesh'.
CHto kasaetsya dejstvij,  to eto tvoya obyazannost'. A slovo, kotoroe tol'ko chto
prishlo tebe v golovu, voobshche ne otnositsya k leksikonu civilizovannyh lyudej!
     Pohozhe, vyputyvat'sya iz etoj peredryagi emu pridetsya samomu.
     Ne  slushaya  bol'she  boltovni Knigi,  Gleb  reshitel'no shagnul vpered,  k
oficeru.  Vprochem,  pri etom on staralsya ne delat' rezkih dvizhenij, chtoby ne
sprovocirovat' neozhidannyj vystrel iz zasady.
     - Tebe chto, zhizn' nadoela?
     - Net. YA tol'ko hochu pogovorit' s vami naedine, gospodin oficer!
     - O chem mne razgovarivat' s beglym kursantom?
     - A  vam  ne  pokazalos' strannym,  chto  za  moyu golovu naznachena takaya
bol'shaya nagrada?
     - |to dejstvitel'no stranno.
     - Vot ob etom ya i hotel pogovorit' bez postoronnih ushej.
     Neskol'ko sekund oficer obdumyval,  kak  emu  postupit'.  Nedouchivshijsya
kursant v ego glazah ne predstavlyal ser'eznoj opasnosti,  i nakonec zhadnost'
pobedila v nem ostorozhnost'.
     - Horosho.  My  otojdem,  no ne nastol'ko,  chtoby tebya poteryali so svoih
pricelov moi lyudi.
     - |togo ne trebuetsya. Vazhno lish', chtoby nikto ne slyshal nash razgovor. -
Poslednyuyu frazu Gleb proiznes dostatochno gromko i  ne  somnevalsya,  chto  ona
dostigla ushej pritaivshihsya v zasade strelkov.
     Oni otoshli metrov na pyat'desyat,  i po legkomu shorohu v skalah, navisshih
u nih nad golovoj, Gleb ponyal, chto ego raschet opravdalsya.
     Vnimanie teh,  kto dolzhen sledit' za kazhdym ego dvizheniem,  bylo teper'
napravleno lish' na  to,  chtoby ne  propustit' ni odnoj frazy iz predstoyashchego
razgovora.
     Teper'  u  nego  poyavilsya  odin-edinstvennyj shans.  Nevernyj shag  budet
stoit' zhizni i emu,  i ego tovarishcham.  Eshche raz,  ne upuskaya iz vidu ni odnoj
mel'chajshej podrobnosti, on proanaliziroval obstanovku.
     Do  oficera ostavalos' ne  bol'she  metra,  i  glavnaya oshibka protivnika
zaklyuchalas' kak  raz v  tom,  chto on  po-prezhnemu zastavlyal plennika derzhat'
ruki za golovoj -  obychnyj i  pochti vsegda bezoshibochnyj priem -  tol'ko ne v
dannom  sluchae.  Ruka  Gleba  ostorozhno nashchupala rukoyat' mecha,  torchavshuyu iz
zaplechnoj perevyazi.
     Oficer prekrasno videl etot mech,  no byl absolyutno ubezhden v  tom,  chto
holodnoe oruzhie ne sposobno probit' trehslojnuyu bronyu skafandra,  zashchitivshuyu
ego ot plameni.
     Na vsyakij sluchaj on vse zhe rasstegnul koburu blastera,  no oruzhiya tak i
ne dostal, ne prinimaya vser'ez svoego protivnika.
     - Tak chto ty mne sobiralsya skazat'? - sprosil oficer, nachinavshij teryat'
terpenie.
     - Vse delo v etom meche,  pozvol'te ya vam ego pokazhu,  -  proiznes Gleb,
vyigrav  etoj   otvlekayushchej  vnimanie  frazoj   eshche   neskol'ko  dragocennyh
mgnovenij.
     Obnazhennoe lezvie sverknulo v ego rukah,  otrazhaya svet lavopada.  Glebu
ne  ponadobilos' dazhe zamaha,  ruka ne  oshchutila ni  malejshego soprotivleniya,
kogda  lezvie  proshlo skvoz' skafandr i  vonzilos' gluboko v  telo  oficera,
slovno pered nim stoyala vsego lish' ten' cheloveka.
     Zahlebnuvshis' sobstvennoj krov'yu,  oficer ruhnul k ego nogam, no prezhde
chem ego telo kosnulos' zemli, Gleb brosilsya na zemlyu, ispol'zuya uzhe mertvogo
protivnika kak prikrytie.
     Vspyshka blastera sverknula imenno v  tom  meste,  gde on  i  ozhidal,  s
izryadnym opozdaniem. Luch proshel slishkom vysoko.
     Gleb  vyhvatil oruzhie  iz  poyasnoj kobury oficera i  srazu  zhe  otvetil
vystrelom na vystrel. So skaly vniz nachalo padat' telo neudachlivogo strelka.
No byl eshche vtoroj, i on pochemu-to medlil...
     Grohot  vystrelov iz  pistoleta Krushinskogo proyasnil situaciyu,  i  telo
vtorogo desantnika upalo vniz.
     Krushinskij pokazalsya iz-za kamnej, kogda Gleb uzhe podnyalsya na nogi.
     - Ty dumaesh',  ih bylo tol'ko troe?  -  sprosil Gleb,  proveryaya batareyu
dostavshegosya emu trofejnogo lazera.  Vo  vremya etogo korotkogo boya on  ni na
sekundu ne zabyval o tom,  chto v ego sobstvennom blastere ostalsya vsego odin
zaryad.
     - YA  videl troih.  No v peshchere mozhet byt' zasada.   Pohozhe,  oni znali,
kuda idti.
     - Byla tam zasada,  no teper' ee uzhe net,  - proiznes Vaslav, poyavlyayas'
iz-za skaly so svoej boevoj dubinoj v ruke.
     - Put' svoboden,  otroki.  Vot tol'ko mne kazhetsya,  vas ne obraduet to,
chto vy tam uvidite...

     Ne  proshlo i  minuty,  kak vse troe okazalis' vnutri.  Lish' Vaslav,  ne
zhelaya vtoroj raz prodirat'sya skvoz' uzkij vhod,  ostalsya snaruzhi.  Da  i  to
nenadolgo, pochti srazu zhe, slovno pozhalev o svoem pervonachal'nom reshenii, on
dognal ih i molcha vstal szadi.
     V  polumrake oni  smogli  rassmotret' v  centre pomeshcheniya lish'  bol'shoj
belyj  kamen'.   Kogda  nakonec  Gleb  dogadalsya  vklyuchit'  fonar',   kamen'
prevratilsya v mramornyj sarkofag.
     - Ona tam, - prosheptal domovoj, i takaya pechal' prozvuchala v ego golose,
chto  u  Gleba  perehvatilo dyhanie.  Sam  on  vse  eshche  ne  hotel poverit' v
ochevidnoe.
     Na sarkofage ne bylo ni edinogo shva, on kazalsya otlitym iz celogo kuska
mramora,  i lish' v izgolov'e temnelo nebol'shoe okno iz kakogo-to prozrachnogo
materiala.

     Sklep  s  sarkofagom  napominal  hrustal'nyj  zal.    Peshcheru,   celikom
vydolblennuyu v  gigantskom  kristalle  gornogo  hrustalya,  zapolnyali  tysyachi
krasnovatyh  blikov.  Prosochivshis' snaruzhi,  oni  goreli  temnoj  radugoj  v
beschislennyh granyah.
     V centre peshchery,  v kokone iz belogo mramora, lezhala knyazhna... I vdrug,
preryvaya etu dolguyu minutu otchayaniya,  v  golove u  Gleba prozvuchal neslyshnyj
golos:
     - Ona zhiva, Gleb, i ya nachinayu ponimat', pochemu Zmiulan otpustil vas...
     - Ona ne mozhet byt' zhivoj, vnutri etoj kamennoj glyby net vozduha!
     - Sejchas ej  ne nuzhen vozduh.  Ty chto-to znaesh' pro letargiyu?  Ona spit
mertvym snom. Slishkom mnogo yada popalo v ee krov'. So vsem svoim mogushchestvom
Zmiulan sumel uderzhat' ee  lish'  na  samom kraeshke zhizni.  Teper' ty  dolzhen
vynesti ee  otsyuda.   Imenno etogo on  ot  tebya  i  zhdet.  Ee  zhizn' slishkom
dragocenna dlya nego, tol'ko poetomu vy smozhete otsyuda vyjti... - Golos Knigi
prervalsya, slovno ona tozhe mogla ispytyvat' bol'.
     - No pochemu, pochemu?!
     - Ty uznaesh' ob etom pozzhe.
     Kogda proshlo pervoe potryasenie,  oni  nachali zamechat' detali okruzhayushchej
obstanovki.  Vnutri steny  sklepa povtoryali geometricheskuyu formu  oktaedra -
udlinennogo     vos'migrannogo    kristalla,     zakanchivavshegosya    vos'm'yu
treugol'nikami,  vershiny kotoryh shodilis' v  odnoj tochke,  zakrytoj ot  nih
mramornym sarkofagom.
     Pomeshchenie    proizvodilo    vpechatlenie    kakoj-to    iskusstvennosti,
geometricheskoj zadannosti  -  tak  mogla  by  vyglyadet'  rubka  kosmicheskogo
korablya, vot tol'ko vmesto pul'ta zdes' razmeshchalsya sarkofag.
     "YAd?  SHok?  Letargiya?  Kak ej  pomoch'?"  Ego mysli metalis' vokrug etoj
problemy, kogda vnov' poslyshalsya shepot Knigi:
     - Est' lish' odin sposob spasti ee  -  vynesti otsyuda kak mozhno bystree!
Izvini,  tebe  pridetsya samomu reshat' etu  problemu -  vyhod zakryvaetsya,  ya
teryayu potok energii,  my ne smozhem razgovarivat',  poka ty nahodish'sya vnutri
etogo kristalla.
     Gleb  oglyanulsya.   Rasselina,   cherez  kotoruyu  oni   s   takim  trudom
protisnulis' v sklep, pochti sovsem ischezla, na ee meste ostalas' lish' uzkaya,
ne bol'she millimetra, treshchina, no i ona postepenno rastvoryalas' v sverkayushchej
prozrachnoj stene.
     - Kazhetsya,  na  etot raz my popalis'.  Nichem inym i  ne mog zakonchit'sya
tvoj dogovor so Zmiulanom.
     - U nego byli bolee prostye sposoby pokonchit' s nami.  Zdes' inoe... My
dolzhny ponyat', chto vse eto oznachaet.
     - Tak ty eshche ne ponyal?  -  V  golose Krushinskogo,  kak vsegda v  minuty
slozhnogo,   otchayannogo  polozheniya,   zvuchal  sarkazm,  pochti  oskorbitel'naya
nasmeshka,  i  esli by Gleb ne znal ego tak horosho,   on prinyal by ee na svoj
schet. No etot chelovek smeyalsya lish' nad opasnost'yu i nad sobstvennym strahom.
     - Ne spor'te,  otroki,  posmotrite-ka luchshe syuda...  -  Vaslav,  pervym
preodolevshij v sebe vnutrennee soprotivlenie, podoshel k sarkofagu vplotnuyu i
teper' stoyal,  vypryamivshis'.  Ego  vzglyad byl  napravlen ne  na  knyazhnu,  on
smotrel  v   tu   tochku  prostranstva,   gde  shodilis'  vershiny  sverkayushchih
treugol'nikov sten.
     Nad  etim  geometricheskim centrom,  nalivayas'  iznutri  temno-malinovym
svetom, gorel znak drevnej dorogi. Dva kryla i zvezda mezhdu nimi.
     - Raz  zdes' est' etot znak -  eta  shtuka dolzhna dvigat'sya.  Beloyarskij
govoril mne, chto takoj simvol Asily stavili na svoih prostranstvennyh putyah.
     - YA schital eto vsego lish' legendoj.
     - YA tozhe, poka ne uvidel znaka.
     - Est'  lish'  odna-edinstvennaya veshch' na  svete,  kotoroj dolzhen boyat'sya
Manfrejm, - etoj dorogi, kol' skoro ona sushchestvuet na samom dele!
     - Znachit,  ona vse-taki sushchestvuet,  i mne kazhetsya,  imenno o nej hotel
nam rasskazat' prevrashchennyj v kamen' velikan.
     Vozmozhno,  milliony let  nazad  on  byl  sredi teh,  kto  sozdaval etot
korabl'.
     - |to kolesnica Peruna.  Ostav'te ee v pokoe,  otroki. Smertnym ne dano
upravlyat' ognennymi kolesnicami bogov.
     - A znaesh', vozmozhno, Vaslav prav. Slishkom stranno vyglyadit etot sklep,
slishkom on pohozh na risunok kosmicheskogo korablya, najdennyj v hramah majya...
Tol'ko tam vmesto sarkofaga sidel chelovek i  kakim-to  obrazom upravlyal etoj
shtukovinoj...   Vozmozhno,   i   zdes'  est'   skrytyj,   nevidimyj  mehanizm
upravleniya...
     Slova  Krushinskogo podhlestnuli mysli  Gleba  i  neozhidanno izmenili ih
napravlenie.
     - Ili sovsem dazhe ne  mehanizm...  Nechto sovsem prostoe...  Mozhet byt',
eto sama zvezda?  -  Povinuyas' vnezapnomu instinktivnomu poryvu, Gleb shagnul
vpered,  protyanul ruku i prilozhil ladon' k krasnovatomu pyatnyshku.  Nichego ne
proizoshlo,  on  oshchutil  lish'  legkoe  pokalyvanie i  razocharovanie ot  svoej
oshibki.
     Vot  tol'ko zvuk...  vysokij,  na  grani slyshimosti,  on  voznik gde-to
vnizu,  pod  nimi,  i  nikto ne  mog reshit',  slyshal li  ego na  samom dele.
Ostalos' lish'  strannoe oshchushchenie znakomoj s  detstva  melodii,  kotoruyu  tak
nikogda i ne udaetsya vspomnit' vo vsej posleduyushchej vzrosloj zhizni.
     CHto-to izmenilos' i  vo vnutrennem osveshchenii sten.  Ischezli krasnovatye
spolohi v granyah ogromnogo kristalla, i cvet zvezdy smenilsya na sinij, zatem
otovsyudu  na  nih  popolzla  temnota.  V  chernil'nom mrake,  v  kotorom  oni
okazalis',  ostalsya edinstvennyj goluboj ogonek krylatoj zvezdy, slovno svet
mayaka, on otdalyalsya ot nih, uvodya za soboj.

     Nebol'shaya skala, zateryavshayasya sredi neobozrimogo morya lesov, tyanuvshihsya
ot  Kitezha  do  beregov  severnogo okeana,  neozhidanno drognula,  slovno  ot
moshchnogo zemletryaseniya.  Odnako  nikakogo zemletryaseniya ne  bylo.  Vokrug vse
ostavalos' spokojnym, i lish' s vershiny etoj skaly prodolzhali sypat'sya kamni.
     Neozhidanno  kakaya-to   nevedomaya   sila   raskolola  ee   vershinu.   Iz
obrazovavshejsya  treshchiny  vyrvalos'  plamya,   vybrosivshee  vysoko  v   vozduh
sverknuvshij na solnce oblomok.
     Opisav  nad   vershinoj  skaly  nevysokuyu  dugu,   oblomok,   obladavshij
neestestvenno pravil'noj formoj,  ruhnul  k  ee  podnozhiyu.  Ego  poverhnost'
pokrylas' melkoj set'yu  treshchin i  nachala raspadat'sya na  otdel'nye kristally
kvarca.
     Treshchina  na  vershine  skaly,   zabitaya  gustoj  lavoj,  kakoe-to  vremya
prodolzhala vishnevo svetit'sya,  no vskore ee cvet stal takim zhe serym,  kak i
ostal'nye  sklony.   Bol'she  nichto,  krome  rossypi  sverkayushchih  oblomkov  u
podnozhiya, ne napominalo o proizoshedshem zdes' kataklizme.
     - Gleb!  Da ochnis' zhe ty,  chert poberi!  - Golos Krushinskogo probilsya k
ego   soznaniyu,   i   Gleb   otkryl   glaza.   Ruka,   derzhavshaya  pribor   s
trankvilizatorami iz kosmodesantnoj aptechki, pervoj popala v pole zreniya.
     Posledoval legkij ukol  v  predplech'e,  i  tuman v  golove okonchatel'no
rasseyalsya.
     - CHto proizoshlo?
     - YA  kak  raz  sobiralsya tebya  ob  etom sprosit'.   Pohozhe,  chto-to  ne
srabotalo. My ruhnuli na skalu, i kapsula raskololas'.
     - Mne prividelsya strannyj son,  slovno my popali na kakoj-to ostrov, na
kotorom zhili drevnie bogi...
     - Samoe strannoe v tvoem sne to, chto ego videli my vse.
     - Perun razgnevalsya na  nas  za  svyatotatstvo.  My  vospol'zovalis' ego
kolesnicej...
     Ne slushaya Vaslava,  Gleb pytalsya vspomnit' chto-to vazhnoe iz svoego sna,
nechto takoe,  chto  neobhodimo bylo  vspomnit' nemedlenno,  potomu chto  cherez
mgnovenie,  kogda soznanie okonchatel'no proyasnitsya,  emu ne  udastsya vernut'
eti strannye, tyanushchiesya iz uplyvayushchego sna obrazy.
     - Pohozhe,  te, kto postroil etu dorogu i korabl', pytalis' vojti s nami
v  kontakt,  oni dali ponyat' mne,  chto zhivoe sushchestvo ne  mozhet projti cherez
gran' mezhdu nashimi mirami, i vernuli nas nazad na Zemlyu, no pered tem... Mne
kazhetsya,  ya chto-to pomnyu, obryvki, otdel'nye slova... Po-moemu, oni skazali,
chto skoro my vstretimsya...
     Zastaviv sebya preodolet' bol' v izbitom tele, probivavshuyusya dazhe skvoz'
zaslon trankvilizatorov, Gleb sel i osmotrelsya.
     Knyazhna  lezhala  sredi  prozrachnyh  oblomkov  svoego  sarkofaga,  slovno
okruzhennaya glybami l'da.  V ee lice Glebu pochudilos' chut' bol'she zhizni,  chem
ran'she.  Mozhet byt',  ot togo, chto prohladnyj vozduh vyzval legkuyu krasku na
ee shchekah, hotya dyhanie po-prezhnemu ne poyavilos'.
     Gleb  muchitel'no staralsya vspomnit',  kakogo cveta  glaza skryvalis' za
etimi plotno somknutymi vekami,  i ne mog, to est' on znal, chto oni golubye,
no vspomnit' lico zhivoj knyazhny tak i ne sumel.
     - Vozmozhno, volhvy pomogut ej... Nam ponadobyatsya loshadi.
     - Nepodaleku prohodil tatarskij raz容zd. Poka Krushinskij vozvrashchal tebya
k zhizni, ya predprinyal nebol'shuyu razvedku, - donessya do Gleba golos Vaslava.
     I  tol'ko  sejchas  Gleb  okonchatel'no poveril  v  to,  chto  im  udalos'
vybrat'sya iz mertvogo podzemnogo carstva.



     1
     V  godu  sem'  tysyach  vosem'desyat devyatom,  ot  sotvoreniya mira  nashego
gospodom Svarogom,  dvadcat' shestogo dnya,  mesyaca  Sretenya,  dva  cheloveka -
muzhchina i zhenshchina netoroplivo shli cherez mnogochislennye tatarskie raz容zdy po
doroge, vedushchej k bol'shomu Kitezhu.
     Muzhchina, zakovannyj v laty rusichinskih vityazej, s vysokim ostrokonechnym
shlemom i  dlinnym mechom za  spinoj,  ne mog ne privlech' vnimaniya tatar svoim
vnushitel'nym vidom,  tverdym vzglyadom i uverennoj pohodkoj.  I vse zhe ego ne
zamechali...
     Dvoe protekali, kak voda skvoz' pal'cy, cherez posty i zastavy tatarskoj
rati. Mozhet, vinoj tomu byla svetlo-rusaya zhenshchina, odetaya tak, kak odevayutsya
inogda zheny  rusichej,  kogda im  prihoditsya zamenyat' muzhej na  pole  brani i
stanovit'sya vo glave druzhin.
     Kozhanaya kurtka,  ushitaya stal'nymi plastinami,  takoj zhe, kak u muzhchiny,
ostrokonechnyj shlem,  korotkij  samostrel s  naborom  ressornyh pruzhin  -  ne
vidannoe v  to  vremya oruzhie,  vysokie sapogi iz kozhi losya i  takie zhe shtany
dopolnyali ee naryad.
     Inogda kto-to  iz  dozornyh zamechal mel'knuvshuyu v  metre  ot  ego  lica
svetluyu volnu zhenskih volos,  vybivshihsya iz-pod shlema,  no tatarin totchas zhe
otvodil vzglyad,  slovno stydlivaya devica,  ne  vyderzhav ledenyashchih dushu sinih
glaz i bezmolvno podchinyayas' ih prikazu -  zabyt'.  Zabyt' vse. Ne videt', ne
zamechat' nichego, krome etogo rannego utra, krome vysokoj travy, krome vetra,
gulyavshego po goloj stepi, krome pustynnoj v etot rannij chas dorogi.
     I dva cheloveka, vopreki logike i zdravomu smyslu, dostigli-taki tajnogo
podzemnogo hoda,  vedushchego podo  rvom za  krepostnuyu stenu,  v  samoe serdce
zamershego na beregu Svetloyar-ozera grada Kitezha,  molcha ozhidavshego sversheniya
svoej sud'by.

     CHto-to  izmenilos' vo  vsem  oblike Gleba,  posle  togo  kak  on  zhivym
vernulsya iz podzemnogo carstva.  Osunulis' i zaostrilis' cherty lica,  sushe i
zhestche stal vzglyad, a vnutri poselilos' nechto holodnoe i zhestokoe, slovno on
tozhe,   vmeste  s  Bronislavoj,   naglotalsya  zmeinogo  yada.  No,  vozmozhno,
ob座asnyalos' vse  gorazdo proshche -  obyknovennoj chelovecheskoj gorech'yu.  Volhvy
vernuli k zhizni ego podrugu,  da vot tol'ko on ne uznaval ee bol'she,  slovno
ne  ona,  a  sovsem drugaya zhenshchina provozhala ego  k  lodke  na  beregu v  ih
edinstvennyj nastoyashchij vecher...
     Sejchas oni  shli  po  gorodu tochno chuzhie,  izredka obmenivayas' korotkimi
delovymi frazami, budto ona byla vsego lish' odnim iz bojcov ego otryada...
     - Vaslav mozhet ne uspet'. Tatar slishkom mnogo u sten goroda. Nikogda ne
dumala, chto nepriyatel'skoe vojsko byvaet takim bol'shim.
     - |to tol'ko peredovye otryady.  Ih osnovnye sily zastryali v bolotah, no
cherez paru nedel' oni budut zdes'.
     - Otkuda ty znaesh'?
     - Volhvy sledyat za vsemi dejstviyami tatar, u nas est' polnaya informaciya
ob  ih  peredvizheniyah,  no  pri  takoj  raznice v  silah Kitezh vse  ravno ne
proderzhitsya dolgo...
     Gorod sil'no izmenilsya s  teh por,  kak on  videl ego v  poslednij raz,
ulicy  opusteli,  zakrytye tolstye stavni  napominali plotno  somknutye veki
ugryumogo, prigotovivshegosya k bitve voina.
     Lish' odnazhdy im vstretilsya dozor iz desyati chelovek, i Bronislava otvela
ih  vzglyady,  chtoby  ne  vstupat'  v  nenuzhnye peregovory.  Voiny  vyglyadeli
izmuchennymi, ih glaza pokrasneli, a lica osunulis' ot nedoedaniya.
     - Kogda my v pervyj raz videlis' s tvoim otcom, ya ne stal emu otkryvat'
tajnu grecheskogo ognya,  mne kazalos' nespravedlivym ispol'zovat' sovremennoe
oruzhie protiv vashih vragov, vooruzhennyh lukami i strelami. No sejchas ya znayu,
kakaya sila ih napravlyaet,  -  teper' vse sredstva budut horoshi.  Esli tol'ko
eshche ne pozdno...
     Bronislava promolchala -  ona chasto molchala,  a  inogda dazhe ne obrashchala
vnimaniya na  pryamo  obrashchennye k  nej  voprosy.  Poroj  Glebu kazalos',  chto
volhvam  ne  do  konca  udalos' ee  razbudit',  i  probit'sya skvoz'  ledyanuyu
obolochku, skovavshuyu ee dushu, emu ne udavalos'. Ni razu on ne videl ulybki na
ee lice s teh por, kak oni pokinuli Beloyarskuyu obshchinu volhvov.
     Gleb rasstalsya so svoimi druz'yami. Vaslav otpravilsya podnimat' severnye
knyazhestva na  beregah Ledovitogo morya.  On  byl uveren,  chto sumeet splotit'
drevnie slavyanskie plemena protiv  obshchego vraga  i  privedet ih  na  podmogu
Kitezhu, vot tol'ko uspeet li?
     Krushinskij reshil,  chto  bol'she  vsego  ot  nego  pol'zy budet  na  baze
kosmodesantnikov,  tam  ego  zhdali druz'ya-edinomyshlenniki -  on  nadeyalsya so
vremenem rasshirit' tajnoe soobshchestvo teh,  kto nenavidel Federaciyu Lanov,  i
nabrat' dostatochno sil,  chtoby  zahvatit' dlya  nachala bazu  na  Zemle-2.  On
mechtal napravit' ogromnuyu moshch'  Federacii na  blago  lyudyam  i  ne  sobiralsya
brosat' svoyu sluzhbu.
     SHagara poprostu kuda-to  ischez,  kak  eto  delal dovol'no chasto.  Kniga
molchala.  Ona  molchala s  teh por,  kak za  nimi zakrylis' dveri hrustal'noj
kabiny.  I dazhe volhvy ne sumeli ob座asnit' emu, v chem zdes' delo.
     - Mozhet,  vremya eshche ne prishlo,  v nuzhnyj chas ty uznaesh',  chto delat', a
poka beregi ee i zhivi, kak vse rusichi...
     No ego pozvali iz neveroyatnogo daleka,  iz mira, kotoryj sejchas kazalsya
emu sovershenno nereal'nym.  Kem on stal,  v konce koncov, hranitelem drevnej
Knigi, oruzhenoscem etoj devchonki ili obyknovennym naemnikom?
     Vprochem,  naemnik iz nego ne poluchilsya.  Na baze ob座avlen rozysk,  i za
poimku dezertira YArovceva naznachena solidnaya nagrada.
     Gleb dumal o tom,  chto nikto iz ego druzej sejchas ne chuvstvuet sebya tak
odinoko,  kak  on.  Pobednogo vozvrashcheniya s  osvobozhdennoj knyazhnoj,  kotoroe
videlos' emu inogda v proshlyh mechtah, ne poluchilos'.
     Nichego u  nego ne  poluchilos'.  I  vpervye on pozhalel o  takom prostom,
ponyatnom i po-svoemu uyutnom mire invalidnoj kolyaski.

     Pozdno vecherom Gleb  ostalsya odin v  gostevyh pokoyah knyazheskogo terema.
Krug zavershilsya.  On snova okazalsya v toj samoj tochke, s kotoroj nachalsya ego
put' v  drevnem Kitezhe,  nastalo vremya podvesti itogi i  reshit',  chto delat'
dal'she  -  ostavat'sya  voevodoj  u  svetlejshego Vladislava  ili  podat'sya  v
kakie-to inye kraya, postarat'sya po-drugomu perekroit' svoyu sud'bu?
     Soglasivshis' uchastvovat' v  shturme manfrejmovskogo zamka,  on  nadeyalsya
esli uzh ne na polnuyu pobedu,  to hotya by na ser'eznoe oslablenie ih groznogo
vraga i  na osvobozhdenie devushki,  radi kotoroj reshilsya ostavit' svoj rodnoj
mir...
     "Ne tol'ko radi nee, - tut zhe popravilsya on, eshche raz vspomniv poslednie
gody  svoego zhalkogo sushchestvovaniya v  invalidnoj kolyaske,  -  ne  nado  sebya
obmanyvat' - predlozhennaya nagrada pokazalas' togda nesoizmerimo ogromnoj..."
     Emu  vernuli  zdorov'e,  on  poluchil  novyj  mir,  polnyj  opasnostej i
priklyuchenij,  on  dazhe  osvobodil iz  podzemelij Zmiulana  zhenshchinu,  kotoruyu
lyubil,  da i sejchas eshche lyubit po-prezhnemu,  ne v etom li prichina ego gor'kih
razdumij?
     Vprochem, eto kak raz legko ob座asnit'. Gleb vstal s polatej i na shirokom
stole nashchupal serebryanyj zhban s medovuhoj. CHetvertyj zhban za etu beskonechnuyu
noch' bez sna. Vkus napitka pokazalsya emu takim zhe gor'kim, kak ego mysli, no
v golove zashumelo, i gorech' neskol'ko pritupilas'.
     Kak zhivoe vsplylo v  pamyati pechal'noe lico Varlama,  i vnov' prozvuchali
ego  slova,  skazannye vo  vremya poslednej vstrechi,  kogda on  posle dolgogo
utomitel'nogo  i   opasnogo   puti   dostavil  beschuvstvennuyu  Bronislavu  v
Beloyarskuyu obshchinu.
     - Predskazaniya sbylis',  my proigrali.  Knyazheskie druzhiny razgromleny i
otbrosheny ot zamka Manfrejma.
     - Esli vy byli uvereny v razgrome, dlya chego ponadobilos' posylat' lyudej
na vernuyu smert'?
     - ZHizn' v material'nom tele lish' kratkij mig.  Ne imeet znacheniya, kogda
ona  oborvetsya,  k  tomu zhe  vsegda est' shans,  chto  predskazateli oshibutsya.
Takova karma, no kazhdyj imeet pravo popytat'sya ee izmenit' - ne poluchilos' v
etot raz, my poprobuem snova. V drugom meste, v drugoe vremya...
     Volhvy verili v  beskonechnuyu cepochku zhizni,  v ih soznanii vperedi byla
vechnost',  no on prostoj chelovek,  vzvalivshij na sebya nepomernyj gruz,  i on
znal,  kakie slova tak i ostalis' ne vyskazannymi Varlamom. On - komanduyushchij
- ostavil  armiyu  bez  rukovodstva  v  samyj  otvetstvennyj  moment  shturma,
vvyazalsya v  avantyuru,  vse postavil na  kon i  proigral.  On rvalsya v  zamok
Manfrejma,  lyuboj cenoj on  dolzhen byl  popast' v  etot proklyatyj zamok,  no
podzemnyj hod vel sovsem v druguyu storonu,  i hotya on vernulsya vmeste s toj,
radi kotoroj riskoval svoej i chuzhimi zhiznyami, eto vdrug poteryalo svoe osoboe
znachenie, opravdyvavshee lyubye zhertvy.
     On  ne dobilsya nichego.  Ne oslabil ni na jotu mogushchestvo Manfrejma,  ne
uznal, gde nahodyatsya istoki ego bessmertiya i nepomerno zloj sily, nichego emu
ne udalos' sdelat'...
     Vozmozhno,   otvet  soderzhalsya  v  starom  korable  Asilov,  no  korabl'
vzorvalsya,  edva  prorvavshis' k  poverhnosti zemli.  Esli by  udalos' uznat'
marshrut,  tochku v  kosmose,  k  kotoroj on dolzhen byl napravit'sya...  Drugie
korabli est' na kosmicheskoj baze, oni mogli by popytat'sya najti eto mesto...
     Krushinskij obeshchal razobrat'sya. V arhivah bazy mogli nahodit'sya kakie-to
svedeniya o  drevnej civilizacii Asilov,  esli ona  dejstvitel'no sohranilas'
gde-to na okraine Galaktiki, no ot YUriya do sih por ne bylo nikakih izvestij,
hotya so vremeni, kogda oni rasstalis', minulo uzhe dve nedeli.
     Vozmozhno,  ego  otsutstvie na  baze  ne  proshlo  nezamechennym,  i  YUrij
nahoditsya pod arestom,  a  on  nichem ne mozhet pomoch' svoemu drugu,  ne mozhet
dazhe uznat' o ego sud'be.
     Gleb pochuvstvoval,  kak davno zabytaya yarost' -  yarost' bessiliya, horosho
znakomaya po staromu zemnomu miru, vnov' podnimaetsya v nem.
     On  beznadezhno uvyaz v  bor'be so  slugami Manfrejma,  tak  i  ne  uznav
glavnogo -  kto napravlyaet samogo Manfrejma, kto i kakim obrazom nadelil ego
bessmertiem i  neizmerimoj vlast'yu nad  sud'bami zhitelej etoj drevnej zemli.
Zmiulan k etomu ne prichasten.  Tonen'kaya nitochka protyanulas' v kosmos, no za
nee  emu  tak  i  ne  udalos' uhvatit'sya.  Teper' pridetsya zasest' v  gluhoj
oborone i  sidet' do teh por,  poka,  rano ili pozdno,  do nego ne doberutsya
manfrejmovskie slugi...
     Skoree vsego,  eto budut najmity s bazy. Gleb slishkom horosho znal, chto,
pochuvstvovav v  nem  ser'eznogo  protivnika,  uznav  o  Knige,  Manfrejm  ne
uspokoitsya.
     Poka Gleba spasalo lish' to,  chto Knigoj nevozmozhno zavladet' siloj.  No
Manfrejm,  v konce koncov,  najdet sposob preodolet' voznikshee prepyatstvie i
togda...
     On staralsya ne dumat' o tom,  chto proizojdet togda. On budet delat' to,
chto dolzhen delat' -  on  budet otstaivat' Kitezh ot tatar,  i  eto,  v  konce
koncov, stanet prodolzheniem vse toj zhe shvatki...
     To,  chto  tatary  segodnya  stoyat  pod  stenami  Kitezha,  rezul'tat  ego
porazheniya v bor'be s Manfrejmom.  On pochti ne somnevalsya v etom.  Zagadochnym
obrazom razlichnye sobytiya spletalis' v  edinuyu  tkan'  prichin  i  sledstvij,
nichto ne  ostaetsya v  storone ot  etoj tkani,  ni  odin postupok,  ni edinoe
slovo.
     Pohozhe, obuchenie v Beloyarskoj obshchine dalo svoi plody, prevratilo ego iz
voina v  monaha,  filosofstvuyushchego v  odinokoj kel'e.  On vnov' potyanulsya za
kuvshinom,  no tot davno byl pust,  novogo ne nashlos', a zvat' slug v pozdnij
chas Gleb ne zahotel.
     Knyaz'  doveril  emu  rukovodstvo  vsej  svoej  druzhinoj.  Esli  udastsya
otbrosit' tatar ot  sten goroda,  Bronislava stanet ego zhenoj...  "Sejchas ne
vremya dlya svad'by,  i  ya  ne smogu vypolnit' svoego obeshchaniya nemedlenno",  -
skazal  staryj  knyaz'.  Takim  obrazom  Gleb  poluchil  otsrochku  i  udivilsya
ispytannomu pri etom oblegcheniyu.

     Ves'  sleduyushchij  den'  Gleb  sostavlyal plan  oborony  goroda,  proveryal
ukrepleniya, vystavlyal dopolnitel'nye posty.
     On  provel  tshchatel'nuyu reviziyu vseh  nalichnyh sil.  Druzhina Vladislava,
izmotannaya  mnogodnevnoj  osadoj,   vse  eshche  byla  boesposobna  v  osnovnom
blagodarya tomu, chto vysokie steny goroda poka chto pozvolyali sderzhivat' ataki
protivnika,  da  i  tatary ne  predprinimali reshitel'nogo shturma,  dozhidayas'
podhoda  svoih  osnovnyh  sil.  Ogranichivalis'  bespreryvnymi  izmatyvayushchimi
atakami.  To  tam,  to  zdes' oni  lezli na  steny po  pristavnym lestnicam,
oglashaya vozduh svoimi dikimi voplyami i sovershenno ne schitayas' s poteryami.
     Ih  sbrasyvali  vniz,   zasypali  strelami,   kamnyami,  smoloj,  i  oni
otkatyvalis' nazad, chtoby nazavtra vnov' nachat' vse snachala.
     Vo  vsyakom sluchae,  vremya do  ser'eznogo shturma u  nego  eshche  bylo,  i,
spravivshis' s  pervoocherednymi zadachami po oborone goroda,  Gleb pristupil k
osushchestvleniyu svoego plana  po  sozdaniyu bolee  sovremennogo oruzhiya.  Prezhde
vsego,  nuzhen poroh -  v  ugle  nedostatka ne  bylo,  selitra tozhe nashlas' v
staryh  vinnyh podvalah.  Slozhnee obstoyalo delo s  seroj,  no tut on poluchil
pomoshch' s neozhidannoj storony.
     Vecherom,  kogda  sovershenno  izmotannyj posle  celogo  dnya  nepreryvnyh
tatarskih atak on vozvrashchalsya v terem,  sluga, podzhidavshij u vorot, peredal,
chto knyazhna prosila ego zajti v svoyu svetlicu.
     Serdce  nevol'no zamerlo posle  etoj  novosti.  Vot  uzhe  vtoruyu nedelyu
Bronislava ne  vspominala o  nem -  mozhet byt',  v  ee  sostoyanii nametilos'
uluchshenie?
     Toroplivo minovav ukreplennyj dvor, on podnyalsya v svetlicu knyazhny.
     Nevol'naya zhalost' nahlynula na  Gleba,  kogda  on  uvidel,  kak  sil'no
izmenilas' knyazhna za tu nedelyu,  chto oni ne vstrechalis'.  Blednost', kotoraya
ne ostavlyala ee s momenta probuzhdeniya,  teper' usililas' nastol'ko, chto kozha
napominala pergament.  V  glazah  poyavilsya nezdorovyj blesk.  Gleb  poprosil
razresheniya vklyuchit' medicinskij analizator iz  svoej kosmodesantnoj aptechki,
ne  slishkom  nadeyas'  na  ee  soglasie,  -  knyazhna  doveryala lish'  travam  i
sobstvennym metodam lecheniya. No na etot raz ona ne vozrazhala. Gleb prikrepil
tonen'kij datchik k ee zapyast'yu,  nevol'no podumav o tom, kakoj tonkoj, pochti
nevesomoj stala ee ruka.

     |tot polevoj analizator ne  byl rasschitan na professionalov,  i  vse zhe
znanij,  poluchennyh na zanyatiyah v shkole kosmodesantnikov,  Glebu ne hvatalo,
chtoby postavit' pravil'nyj diagnoz.
     CHto-to opredelenno rasstroilos' v organizme molodoj zhenshchiny - izmenilsya
sostav krovi,  energeticheskij balans,  dazhe  v  stroenii belkov zametny byli
otlichiya ot  standartnogo nabora chelovecheskih DNK.   Mediator,  zakonchiv svoi
analizy, otkazalsya ot privychnogo zaklyucheniya.
     "Neobhodima  konsul'taciya  specialista",   -  poyavilos'  v  ego  okoshke
korotkoe soobshchenie.
     - So mnoj chto-to ne tak,  da?  - Vpervye Bronislava obratilas' k nemu s
podobnym voprosom, i samyj ee interes probudil v nem kakuyu-to nadezhdu.
     - Ty chto-nibud' pomnish' o nashem proshchanii u ozera?
     On ne sumel sderzhat'sya i tut zhe pozhalel o svoem voprose.
     - YA pomnyu,  vot tol'ko vse kakoe-to nenastoyashchee... Slovno eto sluchilos'
ne  so  mnoj.  No  ya  pozvala tebya ne dlya etogo.  Mne peredali,  chto ty vseh
sprashivaesh' o kakom-to zheltom poroshke.  Rasskazhi mne o nem,  ya mnogoe znayu o
yadah i travah.
     On ne sumel sderzhat' svoego razocharovaniya, no ona ne zametila i etogo.
     - |to ne yad i ne trava... Hotya v kakoj-to mere, konechno, yad - mne nuzhna
sera,  zheltyj poroshok,  kotoryj inogda nahodyat v zemle. Esli ego podzhech', on
gorit  slaben'kim golubym  ognem  i  ispuskaet nepriyatno pahnushchij gaz,  etim
gazom dovol'no legko otravit'sya, tak chto, pozhaluj, mozhno schitat' seru yadom.
     - Vozmozhno,  ty  imeesh' v  vidu selenium?  Nashi pchelovody okurivayut ego
dymom pustye ul'i, chtoby sohranit' zdorov'e pchel.
     Selenium  okazalsya  seroj,   no  radost'  Gleba  byla  prezhdevremennoj,
poskol'ku vo vsem gorode ego nabralos' chut' bol'she kilogramma.
     Prishlos' dlya dobychi sery snaryazhat' special'nuyu ekspediciyu.  Provesti ee
cherez  tatarskie posty  mogla tol'ko Bronislava.  Gleb,  vzvalivshij na  svoi
plechi  rukovodstvo vsej  oboronoj goroda,  ne  mog  soprovozhdat' ee  v  etom
pohode.
     Nesmotrya  na  blednost'  i  kachestvennye  izmeneniya  v  sostave  krovi,
fizicheski knyazhna chuvstvovala sebya vpolne normal'no,  dazhe bol'she togo,  v ee
dvizheniyah poyavilas' nekaya, nesvojstvennaya ej ran'she, legkost' i sila.
     V konce koncov,  chtoby ubedit' Gleba v tom,  chto ona vpolne spravitsya s
zadachej,  Bronislava probila  streloj  iz  svoego  arbaleta letyashchego v  nebe
yastreba.
     Kak tol'ko ushla ekspediciya, Gleb reshil provesti probnuyu varku poroha. V
detstve on uvlekalsya izgotovleniem pirotehnicheskih hlopushek i, k schast'yu, ne
zabyl staryh receptov.
     Otyskav  dlya  svoej  laboratorii izolirovannuyu chast'  kuhni  v  podvale
knyazheskogo terema  i  vystaviv krugom  dopolnitel'nye storozhevye posty,  on,
odnako, ne udovletvorilsya etim.
     Tajnu  recepta  poroha  sledovalo sohranit' vo  chto  by  to  ni  stalo.
Prishlos' vospol'zovat'sya svoej staroj reputaciej charodeya.  Ohrane on skazal,
chto nameren vyzvat' moguchego demona,  i  podhodit' k  nemu blizhe chem na  sto
metrov smertel'no opasno.  Dlya  pushchej  ostrastki on  obnes  fligel' krasnymi
flazhkami s signal'noj verevkoj,  obveshannoj kuskami staryh dospehov.  I lish'
posle etogo spustilsya v podval, gde v ogromnoj pechi uzhe pylal zharkij ogon'.
     Desyatok  meshkov  s  tolchenym  drevesnym  uglem,  prigotovlennym po  ego
ukazaniyu,  lezhali v  uglu kuhni.  V  pletenoj korzine nahodilsya edinstvennyj
poka  kilogramm seleniuma,  etogo zapasa dolzhno bylo  hvatit' kilogrammov na
desyat' smesi -  vpolne dostatochno dlya  probnyh ispytanij.  O  tom,  chto  dlya
vyzova demona ponadobitsya eshche i  selitra,  on  nikomu ne  skazal,  ne  zhelaya
raskryvat' vazhnejshuyu sostavnuyu chast' recepta.
     Meshok selitry prishlos' poprostu ukrast' na vinodel'ne.
     Zakryv   tolstennye   dubovye   dveri   podvala,   Gleb   pristupil   k
svyashchennodejstviyu - on vysypal tolchenyj drevesnyj ugol' v kotel, dobavil tuda
selitru i tshchatel'no peremeshal, a zatem zalil vodoj.
     Kak  ni  stranno eto vyglyadelo dlya neposvyashchennyh,  horoshij chernyj poroh
mog poluchit'sya lish' v tom sluchae,  esli poroshok uglya kak sleduet prokipyatit'
v rastvore selitry do polnogo ispareniya vody, a zatem okonchatel'no vysushit'.
     Tol'ko  togda  mel'chajshie kristally selitry pronikali v  mnogochislennye
pory drevesnogo uglya.   Zdes' byl  odin dovol'no opasnyj moment,  kogda vody
ostavalos' uzhe sovsem nemnogo,  nagretaya smes' legko vosplamenyalas', tak chto
legenda o vyzove ognennogo demona vpolne mogla obernut'sya yav'yu.  Prihodilos'
soblyudat' maksimal'nuyu ostorozhnost'.
     Kogda v  konce celogo dnya  utomitel'noj i  gryaznoj raboty Gleb  poluchil
nakonec  neskol'ko kilogrammov chernogo poroha,  on  ponyal,  chto  s  massovym
proizvodstvom emu  odnomu  ne  spravit'sya.  Sledovalo  podumat'  o  nadezhnoj
komande pomoshchnikov,  i sdelat' vse nuzhno bylo tak,  chtoby pri etom sohranit'
recepturu v sekrete.
     V  konce  koncov,  on  poruchil  podgotovitel'nye  operacii  otrokam  iz
sobornogo  hora.  Mal'chishki byli  poslushny  i  staratel'ny,  k  tomu  zhe  ih
nadezhnee, chem vzroslyh, udalos' ustrashit' skazkoj o vyzove demona.
     Dobavlenie selitry i zavershayushchuyu operaciyu varki on,  odnako, provodil v
polnom odinochestve.
     Nachav podgotovku k izgotovleniyu bol'shoj partii poroha, Gleb pristupil k
ispytaniyam  togo,   chto  uzhe  bylo  polucheno.   Do  vozvrashcheniya  ekspedicii,
otpravlennoj za seroj, nichego drugogo vse ravno ne ostavalos'.
     Najdya  podhodyashchie razvaliny na  okraine goroda,  on  okruzhil eto  mesto
sploshnym kol'com strazhnikov i odin spustilsya v podval.  Odnako ne uspel Gleb
zakonchit' vse prigotovleniya k ispytaniyu pervoj miny,  kak yavilsya posyl'nyj i
peredal, chto Vladislav zhelaet lichno prisutstvovat' pri vyzove demona.
     Pohozhe,  knyazheskie soglyadatai ne  teryali  vremeni darom  i  dokladyvali
knyazyu o kazhdom ego shage.
     Vzvesiv vse,  Gleb reshil,  chto prodemonstrirovat' svoi dostizheniya budet
dazhe polezno dlya dela.  Sejchas,  kak nikogda,  emu byla neobhodima podderzhka
knyazya.
     Vskore o dejstvii poroha stanet izvestno vsem.   Glavnoe -  sohranit' v
tajne sam recept.
     Po  trebovaniyu  Gleba  v  podval  byl  dopushchen  tol'ko  knyaz'  s  dvumya
telohranitelyami. Vse ostal'nye soprovozhdayushchie ostalis' snaruzhi.
     Zaranee zasypav nebol'shuyu porciyu  chernogo poroshka v  plotnyj polotnyanyj
kusok tkani i obernuv vse eto berestoj, Gleb poluchil dovol'no bezobidnuyu, no
ves'ma effektnuyu hlopushku.  Kak  tol'ko fitil' dogorel,  razdalsya grohot,  i
knyaz' vyletel iz podvala, ves' osypannyj oshmetkami sazhi i sgorevshej tkani.
     S  etogo  dnya  ego  uvazhenie  k  Glebu  usililos'  neobychajno  i  lyubye
rasporyazheniya novogo voevody vypolnyalis' mgnovenno.
     Teper' osnovnoj problemoj stalo  izgotovlenie oruzhiya,  v  kotorom mozhno
bylo by ispol'zovat' poroh.
     Vstretivshis' s oruzhejnikami i kuznecami,  Gleb popytalsya ob座asnit', chto
imenno emu nuzhno.  Srazu zhe stalo yasno: tehnologicheskij bar'er preodolet' ne
tak-to  prosto.  Izgotovlenie dlinnyh i  tonkih trubok,  sposobnyh vyderzhat'
znachitel'noe davlenie gazov,  neobhodimyh dlya  stvolov  budushchih  ruzhej,  bez
special'nyh  stankov   i   nalazhennoj  cepochki  vspomogatel'nyh  proizvodstv
okazalos' poprostu nevozmozhnym.
     Ostavalis' rakety  i  pushki.  Pushechnye stvoly,  vspomniv podvigi  Petra
Pervogo,  Gleb prikazal otlit' iz cerkovnyh kolokolov,  k schast'yu, bronzovoe
litejnoe proizvodstvo v Kitezhe sushchestvovalo.
     Nesmotrya na  burnye protesty cerkovnikov,  knyaz' ego  podderzhal.  V  to
vremya na  Rusi  k  novoj vere otnosilis' eshche  bez  dolzhnogo pochteniya,  i  na
sleduyushchij den' k litejnoj volokom podtashchili chetyre tyazhelyh kolokola.
     Pech'  okazalas'  dostatochno vmestitel'noj,  na  stroitel'stvo novoj  ne
hvatilo by  vremeni.  Poka  plavilas' bronza,  sluzhivye i  podmaster'ya,  pod
neposredstvennym rukovodstvom Gleba,  pristupili  k  izgotovleniyu formy  dlya
otlivki pervogo stvola budushchej mortiry.
     V  tolstom sloe goncharnoj gliny vyryli krugluyu metrovuyu yamu,  v  centre
kotoroj  podvesili  rovno   obstrugannuyu  derevyannuyu  bolvanku,   obmazannuyu
special'nym glinyanym sostavom, sposobnym vyderzhat' dlitel'noe nagrevanie.
     K tomu vremeni, kogda pod dejstviem vysokoj temperatury derevo vygorit,
bronza,  po  raschetam  Gleba,  dolzhna  stat'  dostatochno  vyazkoj,  chtoby  ne
prodavit' stenki formy.
     U  nego  ne  bylo nuzhnoj spravochnoj literatury,  prihodilos' polagat'sya
lish' na sobstvennuyu pamyat' i zdravyj smysl.  Pochti kazhduyu operaciyu povtoryali
po neskol'ko raz, metodom prob i oshibok postepenno prodvigayas' k celi.
     V  konce koncov,  k momentu,  kogda blagopoluchno vernulas' ekspediciya s
seroj,  u  nego bylo otlito dva stvola budushchih mortir.  K  sozhaleniyu,  on ne
znal,  naskol'ko prochnymi poluchilis' stenki etih stvolov, ne obrazovalis' li
v  metalle,  iz-za  neobychnogo  sposoba  proizvodstva,  skrytye  rakoviny  i
treshchiny.
     Otvet  na  eto  mogli  dat'  lish'  polevye ispytaniya orudij.  Slozhnost'
sostoyala v  tom,  chto  Gleb ne  hotel otkryvat' protivniku podgotovlennye im
syurprizy do nachala general'nogo shturma goroda.  Imenno togda oni dolzhny byli
proizvesti maksimal'nyj effekt,  poseyav  paniku  v  ego  ryadah.  Poetomu  ot
ispytanij prishlos' otkazat'sya, polozhivshis' vo vsem na udachu.
     Mortiry  ustanovili  na  derevyannye  lafety  i  raspolozhili v  naibolee
uyazvimyh mestah za  krepostnoj stenoj.  Po  prikazu Gleba  ih  zamaskirovali
special'nymi shchitami, hotya eto byla, pozhaluj, izlishnyaya predostorozhnost', vryad
li  kto-nibud'  iz  sovremennikov knyazya  Vladislava  smog  by  dogadat'sya  o
naznachenii etih ustrojstv.
     Teper' ostavalos' lish' zhdat' podhoda osnovnyh tatarskih sil.


     Pervoe,  chto uvidel Krushinskij, minovav zashchitnoe pole i prohodnuyu bazy,
byl gladkij sfericheskij korpus posadochnoj shlyupki neznakomoj emu konstrukcii.
|to  moglo  oznachat' lish'  odno:  na  orbital'nuyu verf' prishvartovalsya chuzhoj
zvezdolet, ne prinadlezhashchij flotu Federacii.
     Sobytie eto  samo  po  sebe  bylo  dostatochno neobychnym,  no  chtoby  na
posadochnuyu ploshchadku voennoj bazy  propustili chuzhuyu  shlyupku -  takogo eshche  ne
sluchalos'.
     Krushinskij  neploho  izuchil  istoriyu  federativnogo  flota  i   ne  mog
pripomnit' ni odnogo analoga.  Dolzhno bylo proizojti nechto chrezvychajnoe, ili
gost'  okazalsya nastol'ko vazhen,  chto  rukovodstvo bazy  poshlo na  narushenie
osnovnogo ustava.  Dezhurnyj serzhant na udivlennye rassprosy Krushinskogo lish'
ravnodushno pozhal plechami.
     - Kakoj-to kupec,  skupshchik redkostej,  a pochemu ego propustili, ob etom
ty sprosi polkovnika.  S  teh por,  kak regulyarnye rejsy iz metropolii stali
redkost'yu, ustav narushayut splosh' i ryadom.
     Pogruzivshis' v  tekuchku nakopivshihsya za  ego otsutstvie del,  na  vremya
Krushinskij zabyl o goste.
     Svoyu  dvuhnedel'nuyu otluchku s  bazy  on  zaranee oformil kak  ocherednoj
otpusk i pozabotilsya o tom, chtoby sootvetstvuyushchie dokumenty, koreshki biletov
passazhirskih transportov i gostinichnye scheta byli predstavleny v kancelyariyu.
     Nebol'shoe tajnoe  obshchestvo  veteranov Zemli  pomogalo  svoim  chlenam  v
podobnoj  situacii,  i  Krushinskij  ne  somnevalsya,  chto  ego  dvuhnedel'noe
otsutstvie ne vyzovet lishnih voprosov nachal'stva.
     Razdelavshis'  s   pervoocherednoj  tekuchkoj,   on  reshil  vstretit'sya  s
predsedatelem soveta veteranov Aleksandrom Krasinym.
     Lejtenant Krasin prinyal ego dovol'no suhovato.   On  ne odobryal uchastiya
Krushinskogo v  shturme manfrejmovskogo zamka,  polagaya,  chto  ono privlechet k
nemu izlishnee vnimanie i vryad li ostanetsya ne zamechennym nachal'stvom.
     Do  sih  por  tajnu svoej organizacii ot  rukovodstva bazy  im  udalos'
sohranit' tol'ko blagodarya tomu,  chto veterany,   po suti,  ne predprinimali
nikakih aktivnyh dejstvij i  lish'  podderzhivali drug druga v  sluchae krajnej
neobhodimosti.  Krome etogo,  deyatel'nost' obshchestva svodilas' k  beskonechnym
razgovoram i razrabotke beschislennyh planov.
     Krushinskij ne  bez  osnovaniya nachal podozrevat',  chto  rukovodstvo bazy
prekrasno osvedomleno o  rabote soveta veteranov i  ne predprinimaet nikakih
mer lish' potomu,  chto reshilo:  v ego deyatel'nosti bol'she pol'zy,  chem vreda.
Sovet  sluzhil  svoeobraznym  klapanom  dlya  stravlivaniya  nedovol'stva,   i,
pogovoriv na ego sobraniyah,  porugav nachal'stvo i pomechtav o tom,  naskol'ko
izmenitsya zhizn' na baze posle togo,  kak veterany voz'mut upravlenie v  svoi
ruki, oni vozvrashchalis' k povsednevnym obyazannostyam.
     Tem ne menee nekotoraya pol'za ot deyatel'nosti soveta,  nesomnenno, byla
i  dlya chlenov etoj organizacii.  Hotya by v  poluchenii nuzhnoj informacii i  v
zashchite  ot  izlishnih pridirok -  vstupivshij v  sovet  novichok  avtomaticheski
stanovilsya svoim v armejskom kollektive bazy.
     Provozhaya ego  k  vorotam  parka,  -  vse  svoi  vstrechi  oni  staralis'
provodit' vne pomeshchenij bazy,  nashpigovannyh podslushivayushchimi ustrojstvami, -
Krasin sprosil:
     - Ty hot' ponimaesh', kakuyu buryu mne prishlos' vyderzhat', kogda polkovnik
srochno potreboval prervat' tvoj otpusk?
     - Zachem ya emu ponadobilsya?
     - On  zabyl  ob  etom  soobshchit'.  No  s  teh  por,  kak  pribyl kupec s
Arometana,  on  mne ni minuty ne daet pokoya.  Srazu zhe otpravlyajsya k  nemu i
postarajsya vykrutit'sya, chtoby ne postradali te, kto tebya prikryval.
     Krushinskij   osnovatel'no   podgotovilsya  k   vizitu.   Zapassya   vsemi
neobhodimymi dokumentami,  neskol'ko raz  dazhe prorepetiroval legendu svoego
prebyvaniya  na  kurorte  Braeny  i  razdobyl  u  znakomyh  rebyat  podhodyashchie
fotografii plyazhnyh devchonok.  No vse eto okazalos' sovershenno izlishnim.
     K udivleniyu Krushinskogo,  polkovnik voobshche ne vspomnil o ego nezakonnom
otsutstvii i srazu zhe pristupil k delu.
     - Nam predlozhena ochen' vygodnaya sdelka. Vy, konechno, ponimaete, v kakom
trudnom finansovom polozhenii okazalas' baza s teh por,  kak regulyarnye rejsy
imperskogo flota  v  etot  rajon  prekratilis'.  Tak  vot,  teper'  poyavilsya
real'nyj shans ego  popravit'.  Arometyanina,  obrativshegosya k  nam  so  stol'
zamanchivym predlozheniem, zovut Immanuil Frust.  |tot chelovek ves'ma izvesten
v torgovom mire.  Ego sostoyaniya dostatochno dlya togo,  chtoby kupit' tri takie
bazy,  kak  nasha.  Tak vot,  Frust pribyl syuda special'no,  chtoby priobresti
nekij predmet antikvariata, kakuyu-to starinnuyu knigu.
     Polkovnik  zamolchal  i   neskol'ko  sekund   s   interesom  razglyadyval
Krushinskogo, slovno uvidel ego vpervye. Pod ledyanym pristal'nym vzglyadom ego
seryh glaz YUrij chuvstvoval sebya shkol'nikom, tol'ko chto sovershivshim ocherednuyu
pakost' i popavshimsya na glaza strogomu uchitelyu.
     - Malo li chudachestv byvaet u denezhnyh meshkov,  pri chem tut nasha baza? -
poproboval on hot' otchasti vosstanovit' uverennost'.
     - Frust schitaet,  vam dolzhno byt' koe-chto izvestno ob etom predmete. On
prodelal dolgij put' ot  Arometana i  potratil na  eto puteshestvie pochti dva
mesyaca.  Krome togo,  on  zafrahtoval special'nyj korabl',  vletevshij emu  v
kruglen'kuyu summu.  -  Polkovnik sdelal dolguyu pauzu,  prodolzhaya vnimatel'no
razglyadyvat' Krushinskogo.  -  Prichina,  zastavivshaya ego  postupit' stol'  ne
ordinarno,  dolzhna byt' dostatochno vesomoj.  Nagrada, kotoruyu on obeshchal nam,
stol'  znachitel'na,  chto  nevol'no navodit na  mysl' o  neobychajnoj cennosti
predmeta, kotoryj on zhelaet priobresti.
     Polkovnik vnov' zamolchal, dostal iz stolika aromaticheskuyu sigaru, dolgo
ee razminal i, ne predlozhiv Krushinskomu, zakuril, slovno byl v komnate odin.
     - Tak vot,  ya hotel by znat' ob etoj knige vse, chto vam o nej izvestno,
prezhde chem eta informaciya popadet k Frustu.
     - No, ser, ya ne ponimayu dazhe, o chem idet rech'. YA ne imel dela s redkimi
knigami,  -  vpolne iskrenne otvetil Krushinskij,  ne  upustiv tem  ne  menee
sluchaya  sbit'  s  polkovnika izlishnyuyu spes'  zavetnym slovechkom  "ser".  Vse
podchinennye  prekrasno  znali,  kak  Konoplyannikov  nenavidel  eto  ustavnoe
obrashchenie,  i  pri  sluchae  ispol'zovali ego,  chtoby  vyvesti  nachal'nika iz
ravnovesiya.  No  na  etot raz  tryuk ne  udalsya,  polkovnik lish' pomorshchilsya i
prodolzhal svoim skripuchim golosom:
     - V  takom  sluchae  vy  dolzhny  vstretit'sya s  Frustom  i  vyyasnit' vse
vozmozhnoe.  Nedarom zhe on pozhelal uvidet' imenno vas! Na baze poltory tysyachi
personala, no zainteresoval ego pochemu-to odin Krushinskij.
     - YA  vizhu,  chto  eto  vyglyadit  dostatochno stranno,   i  tem  ne  menee
sovershenno ne ponimayu, v chem delo.
     - Nu horosho. Idite. Vasha beseda budet proslushivat'sya. I ot togo, kak vy
ee  provedete,  napryamuyu  zavisit  vashe  sluzhebnoe  polozhenie.  Postarajtes'
vyvedat' u  etogo denezhnogo meshka kak mozhno bol'she poleznyh svedenij.  Pozzhe
my  reshim,  kakim obrazom mozhno budet izvlech' iz  etoj informacii naibol'shuyu
pol'zu dlya bazy.
     V  etom Krushinskij sovershenno ne  somnevalsya,  tem  bolee chto polkovnik
iskrenie polagal, budto ego lichnye interesy eto i est' interesy bazy.

     Frustu  otveli  apartamenty  v  gostevoj  ville,  vsegda  pustovavshej v
ozhidanii pribytiya kakogo-nibud' vysokogo nachal'stva, i to, chto Konoplyannikov
prikazal  ee  raskonservirovat' i  podgotovit' dlya  sovershenno  postoronnego
cheloveka,  nikogda ne  nosivshego voennoj formy,  porazilo Krushinskogo bol'she
vsego ostal'nogo. Odnako syurprizy na etom ne konchilis'.
     Eshche  ne  perestupiv  poroga  villy,  Krushinskij   pochuvstvoval strannyj
zapah.  Pahlo ne slishkom nepriyatno -  no sovershenno neobychno. I lish' vojdya v
zhiloe pomeshchenie,  YUrij  ponyal prichinu etogo strannogo zapaha.  Frust ne  byl
gumanoidom.  I  hotya  Federaciya v  principe  podderzhivala otnosheniya s  dvumya
rasami negumanoidov, Krushinskomu nikogda ne prihodilos' stalkivat'sya licom k
licu s razumnym sushchestvom, sovershenno ne pohozhim na cheloveka.
     Vprochem,  Frust sdelal vse  ot  nego zavisyashchee,  chtoby smyagchit' shok  ot
pervogo vpechatleniya pri vstreche s predstavitelyami chelovecheskoj rasy.
     Ego  telo  bylo  pokryto  tolstym  sloem  bioplasta,   vosproizvodyashchego
ochertaniya chelovecheskoj figury  i  polnost'yu skryvavshee ot  glaz  vneshnij vid
inoplanetyanina.
     Tol'ko po  neobychajno bol'shomu rostu mozhno bylo sudit',  chto  na  samom
dele on znachitel'no krupnee lyubogo chelovecheskogo sushchestva.
     Lico,  vyleplennoe iz  togo zhe bioplasta,  kazalos' nepodvizhnoj mertvoj
maskoj, na kotorom zhili tol'ko malen'kie, blizko posazhennye temnye glaza.
     - Proshu vas,  raspolagajtes' za  etim stolom,  sejchas prinesut kofe ili
lyubye napitki, kakie vy pozhelaete.
     Golos shel otkuda-to iz rajona grudnoj kletki,  guby pri etom ostavalis'
nepodvizhny.  Skorej  vsego  pod  odezhdoj skryvalos' portativnoe peregovornoe
ustrojstvo,  i  pervye  neskol'ko  minut  Krushinskij  ne  mog  otdelat'sya ot
oshchushcheniya,  chto on razgovarivaet s  robotom ili kakoj-to mehanicheskoj kukloj.
No potom, posle neskol'kih zhivyh i vpolne emocional'nyh fraz ego sobesednika
eto nepriyatnoe oshchushchenie proshlo.
     - Izvinite,   chto  vstrechayu  vas  v  takom  vide.  Krome  prichin  chisto
emocional'nyh,  ya  vynuzhden zashchishchat' svoyu kozhu ot  slishkom dlya menya suhogo i
goryachego vozduha, kotorym vy dyshite.
     - V  takom sluchae i  ya  dolzhen izvinit'sya za  to,  chto  ne  sumel pered
vstrechej pridat' svoemu telu vid, k kotoromu vy privykli.
     Guby ego sobesednika chut' drognuli v grimaske,   oznachavshej,  ochevidno,
ulybku,  i  YUrij  nevol'no  udivilsya  tomu,  kakoj  sovershennoj  mozhet  byt'
konstrukciya bioplastovoj obolochki.
     Sleduya  obychayu  kosmicheskih torgovcev,  hozyain  ne  speshil pristupat' k
delu.  On dozhdalsya,  poka robot-sluga vkatil telezhku s napitkami i fruktami,
otoslal ego  i  sobstvennoruchno prinyalsya servirovat' stol,  demonstriruya tem
samym svoe uvazhenie k gostyu.
     YUriyu  ne  prihodilos' ran'she  byvat'  v  etoj  ville,  i  teper'  on  s
lyubopytstvom osmotrelsya.  Zdes' bylo ne men'she pyati komnat.  V  central'noj,
gde oni sideli,  raspolagalsya bol'shoj vysokochastotnyj kamin, ot kotorogo shla
volna  zhivogo  tepla.  Obstanovka  porazhala  roskosh'yu,  nesvojstvennoj lyubym
drugim pomeshcheniyam bazy.  Krushinskij chuvstvoval sebya tak,  slovno, perejdya iz
odnoj kazarmy v druguyu, neozhidanno popal v otel' mezhdunarodnogo klassa.
     Vprochem,  pochti srazu zhe on s  udivleniem obnaruzhil,  chto bol'shaya chast'
obstanovki prinadlezhit hozyainu i, skoree vsego, priehala vmeste s nim.
     Vse  eti  vazy,  kovry,  strannoj  formy  kushetki,   neobychnye kartiny,
hrustal'nye  ukrasheniya  v  vide  ogromnyh  sharov,  blestevshih  raznocvetnymi
ognyami,  poprostu ne  mogli  poyavit'sya na  baze,  ne  vyzvav sredi personala
beskonechnye peresudy.
     V   celom   obstanovka   proizvodila   neprivychnoe  oshchushchenie   kakoj-to
teatral'noj dekoracii i  etim slovno dopolnyala takuyu zhe obmanchivuyu vneshnost'
hozyaina.  Skoree vsego,  vsem  etim veshcham prednaznachalas' odna-edinstvennaya,
strogo   funkcional'naya  rol'   -   proizvesti  na   posetitelya  vpechatlenie
solidnosti.
     Krushinskogo ne  pokidalo oshchushchenie,  chto hozyain sovershenno ravnodushen ko
vsem etim dorogim bezdelushkam i,  skoree vsego,  podbiral ih  special'no dlya
gumanoidov.
     Frust tem  vremenem zakonchil servirovku stola i  predlozhil gostyu zanyat'
za nim prednaznachennoe emu mesto.
     Prezhde  chem  sest',  Krushinskij  popytalsya  opredelit'  napravlenie,  s
kotorogo  skrytye  kamery  fiksirovali  ih   besedu,   no  apparaturu  zdes'
ustanavlivali professionaly, i on nichego ne zametil.
     Potyanuvshis'  k  bokalu  s  redkostnym  arokanskim  tonikom,  Krushinskij
staralsya ne smotret' na grubo vyleplennoe lico Frusta,  svoim neestestvennym
cvetom i vidom napominavshee posmertnuyu masku.
     Vidimo,  dlya  izgotovleniya bioplasta  ne  nashlos'  horoshego  skul'ptora
gumanoida.  Naverno,  Frust proizvel by  gorazdo luchshee vpechatlenie v  svoem
estestvennom vide, kakim by bezobraznym ni byl oblik sushchestva, skryvayushchegosya
pod  pokrovom bioplasta.  "Razve chto...  Razve  chto  obolochka skryvaet nechto
slishkom  horosho  znakomoe..."    Krushinskij  ot   etogo  predpolozheniya  ves'
podobralsya.
     Zato napitok prevzoshel vse ego ozhidaniya.  V glubine bokala vspyhivali i
gasli  kolyuchie  rubinovye  zvezdochki,  zhivushchie  sobstvennoj,  nezavisimoj ot
okruzhayushchej obstanovki zhizn'yu, a vkus i aromat napomnili YUriyu luchshee vino ego
yunosti.
     Nakonec hozyain reshil,  chto prilichiya soblyudeny polnost'yu,  i pristupil k
delu.
     - Na moej planete,  v otlichie ot vas, gumanoidov, kazhdyj rod zanimaetsya
kakim-to opredelennym delom. Moi predki sobirali hudozhestvennye i kul'turnye
cennosti po  vsem dostupnym im miram,  i  iz pokoleniya v  pokolenie vmeste s
cennejshej kollekciej peredavalas' legenda o drevnej Knige,  kotoraya mogla by
stat' vencom kollekcii moego roda.  Vnachale eto byla vsego lish' legenda,  no
so vremenem, predprinyav ryad ochen' slozhnyh izyskanij, mne udalos' ustanovit',
chto Kniga sushchestvovala na  samom dele.  Bol'she togo,  mne udalos' sovershenno
opredelenno dokazat', chto ona ne pogibla v pozhare, ne utrachena bezvozvratno,
chto   ona   sushchestvuet  v   svoem  pervozdannom  fizicheskom  vide  v   vashej
prostranstvenno-vremennoj real'nosti,  i  togda  ee  poiski stali delom vsej
moej zhizni.
     Poslednyaya fraza pokazalas' YUriyu ne  sovsem ponyatnoj:  chto  imel v  vidu
Frust pod slovami  "vasha prostranstvenno-vremennaya real'nost'" - uzh ne hochet
li on skazat',  chto sam k nej ne prinadlezhit,  ili eto namek na nekoe znanie
obstoyatel'stv, svyazannyh s poyavleniem na Zemle-2 YArovceva, Krushinskogo, da i
vseh ostal'nyh sotrudnikov bazy?  No  inostranec,  tem  bolee inoplanetyanin,
nikoim  obrazom ne  dolzhen byl  znat'  togo  fakta,  chto  verbovochnye sluzhby
Federacii vot  uzhe mnogo let nezakonno ispol'zovali v  sobstvennyh interesah
sluchajno obnaruzhennyj na  odnoj iz planet prostranstvenno-vremennoj tunnel',
svyazavshij mezhdu soboj Zemlyu-1 s Zemlej-2.
     Inoplanetyanin  vyzyval   v   nem   stremitel'no  vozrastavshij  interes,
nastol'ko bol'shoj,  chto on uzhe ne raz pozhalel o tom,  chto beseda fiksiruetsya
podslushivayushchimi ustrojstvami,  zastavlyaya ego  izbegat' opasnyh voprosov.  On
slovno shel po zaminirovannomu polyu.
     Frust mezhdu tem prodolzhal svoj rasskaz:
     - Dolgie  poiski priveli menya  na  vashu  planetu,   i  teper' ya  dolzhen
rasskazat' vam o samoj Knige,  vyrezannoj na lipovyh doskah. Prichem rezalis'
na nej ne tol'ko pis'mena. Na pervoj doske izobrazhen vityaz', edushchij na belom
kone.  Da,  da,  eto tak,  hotya v eto trudno poverit'!  -  voskliknul Frust,
podlivaya v  bokal Krushinskogo novuyu porciyu tonika.  -  Nesmotrya na  to,  chto
Kniga  vypolnena reznoj  klinopis'yu,  na  ee  pervoj  stranice est'  cvetnaya
freska.  Naskol'ko mne izvestno, eto edinstvennyj sluchaj risunka na podobnoj
knige.  No delo ne tol'ko v etom. - Neozhidanno golos Frusta snizilsya do edva
slyshnogo shepota: - Govoryat, eta kartina so vremenem izmenyaetsya. Vityaz' mozhet
uehat', poyavyatsya novye personazhi, vot tol'ko pejzazh vsegda ostaetsya prezhnim.
Na risunke viden gorod na beregu ozera s  chetyr'mya cerkvyami s  belokamennymi
stenami...   Esli  vyjti    iz  vorot vashej bazy  i  projti tri  kilometra k
severu, vy smozhete uvidet' etot gorod...
     Frust ostanovilsya s kuvshinom v ruke,  ego glaza goreli kakim-to mrachnym
vnutrennim ognem.
     - Mne nuzhna eta Kniga -  i  pover'te,  ya ne ostanovlyus' ni pered kakimi
rashodami.  Moj rod ochen' bogat,  voznagrazhdenie za  pomoshch' mozhet byt' ochen'
bol'shim.  Ego hvatit dlya togo,  chtoby navsegda rasstat'sya s vashej soldatskoj
zhizn'yu.  Vy poselites' na luchshem planetarnom kurorte -  lyubye zhenshchiny, lyubye
sokrovishcha - vse, chto vy pozhelaete, budet k vashim uslugam.
     - No  pozvol'te,  -  prerval  nakonec Krushinskij etot  sladostnyj potok
obeshchanij,  -  ya nikogda ne slyshal ni o chem podobnom!  U rusichej polno reznyh
dosok, kotorye zamenyayut im bumagu, no ya nikogda ne videl na nih kartin.
     - Vozmozhno. No u vas est' drug, kotoryj navernyaka videl etu Knigu.
     - V takom sluchae, pochemu by vam ne obratit'sya k nemu samomu?
     - |to dostatochno slozhno.  V  nastoyashchij moment on nahoditsya v osazhdennom
gorode. I, krome togo, dlya peregovorov s nim mne ponadobitsya vasha pomoshch'.
     Frust,  slovno emu  bylo  zharko,  rasstegnul vorot  rubahi i  nagnulsya,
podlivaya Krushinskomu v  stakan  ocherednuyu porciyu  napitka.  Na  ego  mertvoj
iskusstvennoj kozhe  ne  blestelo ni  edinoj  kapli  pota,  no  zato  na  shee
sverknula zolotaya cepochka - edinstvennoe ukrashenie, kotoroe YUrij zametil.
     Kogda Frust nagnulsya, tyazhelyj predmet velichinoj s naperstok vyskol'znul
iz-pod rubashki i zakachalsya v metre ot lica Krushinskogo.
     Zolotoj stolbik,  obvityj vrezannoj spiral'yu, zakanchivalsya perekladinoj
s tremya uglubleniyami.  |tu formu nevozmozhno bylo ne uznat' i nevozmozhno bylo
sputat' s chem-nibud' drugim.
     Esli  do  etogo  Krushinskij pozvolil  sebe  neskol'ko rasslabit'sya,  uzh
slishkom  vse  proishodyashchee smahivalo na  durnoj  lyubitel'skij spektakl',  to
teper' on vnov' ves' podobralsya, slovno hishchnaya koshka, gotovaya k pryzhku.
     - Vy ved' videli ego,  ne tak li?  - sprosil Frust, vnov' pryacha spiral'
pod rubahoj.


     Net  nichego  bolee  izmatyvayushchego,  chem  dlitel'noe ozhidanie  shturma  v
osazhdennom gorode.  No imenno v takie momenty v lyudyah proyavlyayutsya te skrytye
ot  postoronnego vzglyada cherty,  kotorye sostavlyayut sut' kazhdoj lichnosti,  a
slagayas' vmeste, i sut' celyh nacij.
     V lyubom narode v periody bol'shih potryasenij ili bedstvij na poverhnost'
vsplyvaet  razlichnyj  musor.  Vospol'zovavshis' blagopriyatnymi usloviyami,  po
nocham  na   ulice  Kitezha  poyavilis'  shajki  maroderov  i   grabitelej,   no
prosushchestvovali oni nedolgo,  knyazheskoj druzhine ne prishlos' dazhe uvelichivat'
nochnuyu strazhu -  gorozhane sami razobralis' s  etimi lyubitelyami pozhivit'sya za
chuzhoj schet.
     Obshchee  neschast'e splotilo gorozhan.  Pochti  nikto  iz  nih  ne  nadeyalsya
ostat'sya v zhivyh,  i lyudi perestali cenit' veshchi,  kotorye sozdavalis' tyazhkim
trudom. Gorod prevratilsya v bol'shuyu obshchestvennuyu kommunu.
     V  odnom iz kupecheskih teremov,  stavshih gorodskoj sobstvennost'yu posle
gibeli hozyaina,  sdelali obshchestvennyj prodovol'stvennyj sklad.  Tuda  zhiteli
snosili ostavshiesya u  nih  cennosti.  Karavaj hleba ravnyalsya neskol'kim dnyam
chelovecheskoj zhizni.  I tem ne menee nikto ne otkazyvalsya delit'sya poslednimi
zhalkimi krohami s容stnogo s ranenymi i voinami druzhiny. Vprochem, teper' ves'
gorod prevratilsya v  odnu  bol'shuyu druzhinu.  Dazhe  zhenshchiny i  deti  nesli na
stenah ezhednevnye dezhurstva.
     Posle  pervoj  uspeshnoj  ekspedicii za  seroj  Bronislava sozdala  svoj
sobstvennyj podvizhnyj otryad  po  dostavke prodovol'stviya i  pochti vse  vremya
provodila v  pohodah vne goroda.  Pripasy,  kotorye ej udavalos' dostavlyat',
pomogli im proderzhat'sya v samye surovye dni.  K sozhaleniyu,  v'yuchnye zhivotnye
ne mogli projti skvoz' podzemnyj hod,  a na sebe mnogo ne prinesesh',  k tomu
zhe  Bronislava mogla provesti ryadom s  soboj nezametno lish' nebol'shuyu gruppu
lyudej.
     Tem  ne  menee cherez dve nedeli posle nachala etih regulyarnyh pohodov za
prodovol'stviem im udalos' dazhe sozdat' nebol'shoj neprikosnovennyj zapas.
     K  schast'yu,  s  vodoj v  gorode vse obstoyalo blagopoluchno,  ego steny s
severnoj storony shli po samomu beregu,  i  sejchas,  v period pozdnih osennih
dozhdej, vody ozera obil'no napolnyali kolodcy i podzemnye klyuchi svezhej chistoj
vodoj.
     Ezhednevno razvedka donosila o  podhode novyh krupnyh tatarskih ord.  So
dnya na  den' nuzhno bylo ozhidat' shturma,  a  ot  Vaslava ne postupalo nikakih
izvestij,  dazhe Krushinskij molchal,  hotya ot  bazy do  goroda vsego neskol'ko
kilometrov.
     Vidimo,  ne  vse  gladko proshlo s  ego  vozvrashcheniem posle  samovol'noj
otluchki. Gleb horosho znal, kakim nepreklonnym, a poroj i zhestokim mozhet byt'
polkovnik,   kogda  delo  kasalos'  neugodnyh  emu  lyudej.   Malejshij  povod
ispol'zovalsya dlya togo,  chtoby izbavit'sya ot nih,  i  samym prostym sposobom
byl perevod v shturmovuyu gruppu.
     Postepenno   Gleb   pogruzhalsya   v   tryasinu   vtorostepennyh   del   i
neznachitel'nyh sobytij,  vse bol'she zaslonyavshih soboj nechto vazhnoe.  Nedarom
Kniga molchala s teh por,  kak on vernulsya v Kitezh.  CHto-to on sdelal ne tak,
oshibsya v  chem-to  ochen' vazhnom,  i  teper' prihodilos' rasschityvat' lish'  na
sobstvennye sily.  S  kazhdym dnem on  oshchushchal,  kak narastaet soprotivlenie v
prichinno-sledstvennom potoke sobytij.
     Sovershenno neozhidanno voznikla problema s  batarejnoj prislugoj.  Nikto
iz  rusichej ne  zhelal imet' delo  s  ognennymi demonami.  |ti  muzhestvennye,
zakalennye v boyah voiny stanovilis' ispugannymi det'mi, kak tol'ko slyshali o
charodejstve ili volhovstve.  Kto-to  uporno rasprostranyal po  gorodu sluhi o
d'yavol'skih mashinah i  neizbezhnoj bozhestvennoj kare.  Gleb podozreval v etom
cerkovnikov,   ne  prostivshih  emu  nasil'stvennogo  iz座atiya  kolokolov,  no
dokazat' nichego ne mog.
     V  konce koncov on reshil prodemonstrirovat' mortiry v dejstvii,  u nego
prosto ne  ostavalos' drugogo vyhoda.  Esli sejchas emu ne udastsya priobresti
storonnikov i  pomoshchnikov iz chisla knyazheskih voinov,  k nachalu reshayushchih boev
nekomu budet strelyat'.
     Posle  dolgih  razmyshlenij  Gleb   prishel  k   vyvodu,   chto   podobnaya
demonstraciya pered  blizkim shturmom mozhet okazat'sya dazhe  poleznoj,  pokazav
tataram,  s  kakoj  strashnoj siloj im  pridetsya imet' delo.  Esli  ego  plan
udastsya,  zvuka  vystrelov budet  dostatochno,  chtoby poseyat' sredi atakuyushchih
paniku.
     Odnu iz  mortir po ego prikazu podnyali na stenu i  ustanovili na vidu u
tatarskogo vojska.  Osazhdayushchie ne obratili na nee nikakogo vnimaniya, vidimo,
prinyav eto metallicheskoe sooruzhenie za obychnyj kotel dlya smoly.
     V  den' reshayushchego ispytaniya Gleb potreboval ot  knyazya poslat' na  steny
vse   rezervnoe   vojsko.   On   ne   pytalsya   ob座asnit'  druzhinnikam  suti
proishodyashchego,  lish' skazal,  chto  pered nimi mashina dlya brosaniya grecheskogo
ognya.  Pohozhe,  emu  nikto ne  poveril.  Vsya  druzhina rusichej,  ukryvshis' za
shirokimi zubcami sten ot tatarskih strel, ozhidala vyzova demona.
     Glebu  prishlos' samomu  vypolnyat' rol'  zaryazhayushchego,  navodchika i  dazhe
podnoschika zaryadov. Nikto ne zhelal priblizhat'sya k d'yavol'skoj mashine.
     Nakonec vse  bylo  gotovo.  Dlya  pervogo vystrela Gleb vybral cel',  po
kotoroj nevozmozhno promahnut'sya, - atakuyushchuyu kavalerijskuyu lavu. Kazhdyj den'
s  utra do vechera tatarskaya konnica demonstrirovala odin i  tot zhe priem:  s
dikimi voplyami sotni dve vsadnikov vo ves' opor neslis' k  gorodskim stenam.
Kogda  do  nih  ostavalos' neskol'ko metrov,  tatary vypuskali tuchu  strel i
povorachivali obratno.
     S vidu maloeffektivnaya, eta taktika, ispol'zuemaya v techenie dlitel'nogo
vremeni,  privodila  k  polozhitel'nomu rezul'tatu,  psihologicheski izmatyvaya
protivnika.  Krome  togo,  strelyaya zalpami iz  lukov s  blizkogo rasstoyaniya,
tatary, pust' nenamnogo, no zato pochti kazhdyj raz umen'shali chislo zashchitnikov
goroda.
     Popadaya pod  otvetnyj obstrel luchnikov,  ukrytyh za  kamennymi stenami,
oni  nesli  oshchutimye  poteri,  no,  imeya  ogromnoe  chislennoe prevoshodstvo,
sovershenno s nimi ne schitalis'. Teper' koe-chto dolzhno bylo izmenit'sya.
     Gleb reshil ispol'zovat' mortiru v kachestve obychnogo orudiya dlya strel'by
pryamoj navodkoj.   S  rasstoyaniya v neskol'ko desyatkov metrov eto dolzhno bylo
poluchit'sya vpolne effektivno.
     Kak tol'ko vdaleke pokazalas' ocherednaya volna atakuyushchih vsadnikov, Gleb
zapalil  pen'kovyj,   zaranee  propitannyj  selitroj  fitil'  i   neozhidanno
pochuvstvoval, kak holodnye murashki zabegali po spine.
     Kogda otlivali stvol mortiry, ego tolshchinu opredelil nabrosok, sdelannyj
bez  ser'eznyh raschetov.  Gleb  rukovodstvovalsya lish' zdravym smyslom i  tem
nemnogim,  chto pomnil o  muzejnyh bronzovyh pushkah Zemli.  On ne znal tochnyh
harakteristik splava, dobytogo iz cerkovnyh kolokolov, on ne znal, est' li v
etom konkretnom stvole,  v  metre ot  kotorogo on stoyal,  skrytye rakoviny i
drugie defekty.
     U nego ne bylo nikakoj vozmozhnosti provesti predvaritel'nye ispytaniya.
     Na  sekundu mel'knula mysl',  chto  pervyj vystrel sledovalo proizvesti,
pol'zuyas' distancionnym fitilem.  On  tut zhe  otbrosil ee  -  on  dolzhen byl
pokazat'  knyazheskim  druzhinnikam,   chto  demona  vpolne  mozhno  priruchit'  i
napravit' protiv vraga.  On  ne  mog  proyavit' sejchas dazhe  nichtozhnoj toliki
straha,  on ne imel prava dazhe na razumnuyu ostorozhnost'.  I, stisnuv zuby, s
tleyushchim fitilem v ruke Gleb zhdal priblizheniya tatarskoj konnicy, kak zhdali ee
do nego sotni russkih voinov, ne vernuvshihsya s gorodskih sten.
     Kogda prishlo nuzhnoe vremya, on pochuvstvoval na sekundu strannuyu obshchnost'
so vsemi pavshimi pod tatarskimi strelami, izrublennymi na kuski, pronzennymi
pikami - so vsemi temi, kto navsegda ostalsya na beregu Kalki. On uvidel lica
zverski zamuchennyh zhenshchin,  detej,  kotoryh,  kak polen'ya,  brosali v  ogon'
tatarskie vsadniki.  |ti  videniya proneslis' v  ego pamyati v  kakuyu-to  dolyu
sekundy  pered  tem,  kak  on  podnes  k  gorstke poroha,  nasypannoj poverh
zapal'nogo otverstiya, dymyashchijsya fitil'.
     I  srazu zhe  mir  vokrug nego  potonul v  ognennom grohote.  Lish' cherez
neskol'ko sekund, posle togo kak veter otnes v storonu edkie oblaka dyma, on
ponyal, chto vse-taki ostalsya zhiv.
     Mortiru shvyrnulo nazad namnogo dal'she togo,  na chto on rasschityval.  Ee
lafet udarilsya o  zubec steny i  raskololsya,  no  eto ne  imelo ni malejshego
znacheniya,  potomu chto  stvol  vyderzhal davlenie gazov i  zaryad kartechi popal
tochno v seredinu besporyadochno nesushchejsya k stenam goroda tatarskoj ordy.
     Dlya pervogo vystrela on ne pozhalel s takim trudom narublennoj iz zhalkih
ostatkov  dragocennogo  metalla  kartechi.  I  rezul'tat  prevzoshel  vse  ego
ozhidaniya.
     Kartech' prorubila v  ryadah vsadnikov shirokuyu proseku.  No  sam po  sebe
udachnyj vystrel nichego ne  znachil po  sravneniyu s  tem  voem uzhasa,  kotoryj
vyrvalsya iz tysyachi tatarskih glotok.
     CHerez  neskol'ko minut  pered  severnoj stenoj  Kitezha  ne  ostalos' ni
odnogo tatarskogo vsadnika.  Gleb znal,  chto skoro oni opomnyatsya i vernutsya,
no  emu ne hotelos' omrachat' vostorg i  radost' rusichej,  reshivshih,  chto nad
bezzhalostnym vragom nakonec oderzhana pobeda.
     V odnom on ubedilsya pochti srazu zhe -  nedostatka v orudijnoj prisluge u
nego  bol'she  ne  budet.   V  odnu  sekundu  pushka  iz  d'yavol'skogo  orudiya
prevratilas'  v  nadezhnogo  pomoshchnika,  sposobnogo  ostanovit'  nenavistnogo
vraga.
     V  tot  den' lish' pozdno noch'yu,  zakonchiv podbor i  obuchenie batarejnyh
raschetov,  emu  udalos' vernut'sya v  knyazheskij terem.  Dobravshis' nakonec do
svoej posteli, on zasnul glubokim, vse pogloshchayushchim snom, no blizhe k rassvetu
ego son pereshel v  pogranichnuyu oblast',  v te zagadochnye temnye strany,  gde
mezhdu  sluchajnymi videniyami,  naveyannymi proshedshim dnem,  trenirovannyj mozg
mozhet razglyadet' legkie, edva namechennye kontury budushchego...
     Emu snilas' krylataya zvezda,  letyashchaya iz nevedomyh glubin kosmosa.  Ona
priblizhalas',  uvelichivalas' v razmerah i prevrashchalas' v korabl'.  V obychnyj
zemnoj parusnik, kotoryj on vstrechal na morskom beregu. Edinstvennyj chelovek
upravlyal etim korablem, i ego lica Gleb nikak ne mog razglyadet'.
     Potom  Gleb  popal  v  ogromnyj  zal,  zapolnennyj  kartinami.  Kartiny
ozhivali,  krasavicy i  chudovishcha shodili  s  poloten  i  postepenno zapolnyali
pomeshchenie. On dolzhen byl otyskat' sredi nih tu, kotoruyu lyubil.
     On iskal dolgo,  iskal i ne nahodil.  Emu kazalos',  nuzhno lish' sdelat'
usilie,  sosredotochit'sya,  i  on  uznaet ee  v  odnom iz chudovishch,  ch'i mordy
prevrashchalis' u  pego na glazah v karnaval'nye maski.  No videniya uskol'zali,
ne zhelaya podchinit'sya ego vole.
     - Gleb!  Gleb,  prosnis'!  -  kto-to nastojchivo zval ego.  Nakonec Gleb
vskochil na posteli ves' v holodnom potu. Maslo v svetil'nike pochti vygorelo.
 On treshchal i napolnyal svetlicu dushnym smradom, no prosnulsya Gleb ne ot etogo
i teper' muchitel'no staralsya vspomnit',  chto zhe ego razbudilo? Golos. Golos,
proiznosivshij ego imya. On byl chuzhim, neznakomym.
     Gleb ne  somnevalsya,  chto na  etot raz Kniga tut ni  pri chem.  Ona byla
sovershenno holodnoj pod ego rukoj,  a  v  te  momenty,  kogda Kniga pytalas'
govorit' s nim, ot nee ishodilo zhivoe teplo...
     CHto-to bylo ne tak...  Tishina v pokoyah terema kazalas' slishkom plotnoj,
pochti narochitoj,  dazhe sverchki ne treshchali,  a on, slava Bogu, ne lishilsya eshche
svoego obostrennogo chuvstva opasnosti. CHto-to bylo ne tak v knyazheskom tereme
i vo vsem pritaivshemsya v nochi gorode...
     On  besshumno podnyalsya i  nevidimoj ten'yu skol'znul k  stene,  tuda  gde
viselo oruzhie.  Lish' nashchupav rukoyatku svoego mecha i  chut' teplovatyj priklad
blastera,  Gleb pochuvstvoval sebya uverennej. Teper' nuzhno bylo vyyasnit', chto
zastavilo ego podnyat'sya s posteli.  Skoree vsego, eto vse-taki byl zvuk... I
tut  on  uslyshal snova udalyayushcheesya strekotanie metallicheskoj strekozy,  zvuk
dvigatelya desantnogo vertoleta - vot chto prervalo ego son!
     Gleb,  prizhavshis' k  stene,  ostorozhno dvinulsya  k  oknu,  starayas'  ne
popast' v  zonu obzora priborov nochnogo videniya -  teper' on  ne somnevalsya,
chto  nochnye  gosti  vooruzheny  sovremennym  oruzhiem,  a  ego  blaster  pochti
razryazhen.
     Gleb  ostorozhno  vyglyanul  vo  dvor.  Legkie  siluety  v  maskirovochnyh
nakidkah iz sinterella, pochti ne zametnye v svete ushcherbnoj luny, podtverdili
ego hudshie opaseniya.  Gleb naschital pyateryh,  i eshche odin byl na bashne,  tam,
gde  obychno  nahodilsya  knyazheskij chasovoj...  U  etogo  navernyaka chto-nibud'
pomoshchnee prostogo lazera, a dvor pered nim kak na ladoni...
     Sudya po tomu,  chto tishinu do sih por ne narushil ni edinyj zvuk, esli ne
schitat' vertoletnogo dvigatelya, rabotali professionaly vysokogo klassa.
     Baza kosmodesantnikov,  kak on  i  predpolagal,  ne  ostavila ego svoim
vnimaniem. I teper' emu predstoyalo reshit', gde luchshe prinimat' boj.
     Vnutri pomeshcheniya on ochen' skoro okazhetsya v lovushke, steny ne smogut ego
zashchitit' ot volnovyh skanerov.  Nezametno probrat'sya vo dvor?..  Net, eto ne
goditsya.  Za  dvorom oni  vnimatel'no sledyat i  ne  pozvolyat emu  sdelat' ni
edinogo shaga.
     Ostavalsya podval. Podval s ego mnogochislennymi pomeshcheniyami, kladovymi i
perehodami raspolagalsya na  bol'shoj  ploshchadi i  predstavlyal soboj  nastoyashchij
labirint.  Esli on  tuda doberetsya do  togo,  kak  desantniki otkroyut ogon',
shansy hot' nemnogo uravnyayutsya.  Hotya Gleb prekrasno ponimal,  chto v odinochku
on  i  tam  proderzhitsya ne  bol'she chasa,  a  najdut ego  s  pomoshch'yu priborov
biologicheskogo poiska v schitannye minuty.
     Tem  ne  menee v  ego polozhenii kazhdaya vyigrannaya minuta imela reshayushchee
znachenie.  Do  rassveta ostavalos' ne  bol'she chasa,  i  vryad li  oni zahotyat
privlekat' k  svoej operacii vnimanie vsego goroda.  Gruppa dolzhna vernut'sya
na  bazu  do  rassveta.  Znaya  ustav kosmodesantnikov,  on  v  etom pochti ne
somnevalsya.
     Uzkij  koridor za  dver'yu  on  izuchil  zaranee,  kak  i  vse  ostal'nye
pomeshcheniya knyazheskogo terema,  i  teper' bezoshibochno i besshumno prodvigalsya k
namechennoj celi v polnoj temnote.
     Pribory  nochnogo  videniya  skvoz'  steny  ne  dejstvuyut,  -  na  ekrane
biologicheskogo poiska  pri  takom  rasstoyanii  budet  lish'  razmytoe  pyatno,
oznachavshee,  chto ob容kt nahoditsya v zone lokatora. Bolee tochnogo napravleniya
oni  ne  poluchat,  i  u  nego byl vpolne real'nyj shans dobrat'sya do  podvala
nezamechennym.
     Gleb eshche raz poblagodaril udachu, ili chto tam ego tak vovremya razbudilo.
Mozhet byt', SHagara?
     Sejchas emu  ochen' ne  hvatalo podderzhki,  hotya  by  moral'noj,  on  byl
sovershenno odin.
     Lestnica,  vedushchaya v nizhnij etazh,  blagopoluchno konchilas'.  Polovicy ne
skripnuli, i snaruzhi po-prezhnemu ne donosilos' ni zvuka.
     Ne  slishkom-to  oni  speshat...  Vozmozhno,  uvereny,  chto  zhertve nekuda
det'sya. Vse naruzhnye dveri davno nahodyatsya u nih pod kontrolem, a biolokator
soobshchaet, chto ob容kt nahoditsya vnutri pomeshcheniya.
     Pervyj vystrel skanera nastig ego,  kogda on  zakryval za soboj dubovuyu
dver'  podvala.  Skaner strelyaet pochti  bezzvuchno,  tol'ko harakternyj svist
vydaet trenirovannomu sluhu ego vystrel da eshche vibraciya dveri pod ego rukoj.
     Odnako  etot  vid  izlucheniya ne  sposoben prohodit' skvoz' material'nye
pregrady,  i  tolshchiny dveri  okazalos' vpolne  dostatochno,  chtoby  polnost'yu
nejtralizovat' vystrel.
     Skaner, ustanovlennyj na polovinu moshchnosti, ne sposoben ubit' cheloveka.
Ego  volnovoe izluchenie lish'  paralizuet zhertvu,  no  Glebu  ot  etogo  bylo
niskol'ko ne legche. Slishkom horosho on ponimal, chto ego zhdet, esli on popadet
v lapy naemnikov Manfrejma, - snachala dopros pod izoshchrennoj pytkoj, zatem...
Zatem oni najdut sposob zastavit' ego dobrovol'no rasstat'sya s Knigoj,  a uzh
togda...
     Net,  sejchas ubivat' ego im net nikakogo rezona, ved' posle etogo Kniga
budet dlya nih prakticheski nedostupna.
     No  skaner  ne  mozhet  probit'  kamennye  steny  podvala,  im  pridetsya
primenit' chto-nibud' pomoshchnee,  chtoby do nego dobrat'sya, - i grohot vzryva u
vhodnoj dveri podtverdil ego hudshie opaseniya.
     Vse-taki  dver' zaderzhala ih  na  neskol'ko sekund.   Poka  oni  s  nej
vozilis',  on  minoval povarskuyu i,  dvazhdy svernuv po izvilistomu koridoru,
okazalsya v ogromnoj kladovoj, zavalennoj glybami podtayavshego za leto l'da.
     Prodovol'stviya zdes'  bol'she  ne  bylo,  vse  dochista vymela  tatarskaya
osada. |to pozvolyalo emu prodvigat'sya dostatochno bystro. Gleb pobezhal, legko
stupaya na noski i minuya odno za drugim mnogochislennye pomeshcheniya kladovki.
     Priobretennaya v  pohode  po  podzemel'yam Manfrejma sposobnost' videt' v
temnote obostryalas' vo vremya opasnosti,  i sejchas,  sosredotochivshis', on mog
legko predstavit' sebe ves' put' vperedi,  so  vsemi povorotami i  dver'mi -
dazhe kamennye steny ne byli pomehoj dlya etogo neobychnogo zreniya.
     Predmety predstavlyalis' emu bescvetnymi,  no chetkimi i ob容mnymi. Novoe
zrenie  pozvolyalo orientirovat'sya v  polnoj temnote gorazdo luchshe,  chem  ego
protivnikam, ispol'zovavshim pribory nochnogo videniya.
     Uverennye v  svoem preimushchestve,  oni,  ochevidno,  rasschityvali zagnat'
ego,  kak slepoe zhivotnoe,  v kakoj-nibud' tupik i ne zazhigali sveta.  |to s
kazhdoj vyigrannoj minutoj uvelichivalo shansy dobrat'sya do zavetnoj koptil'ni,
v  pechi kotoroj on  sovsem nedavno varil poroh.  Tam  ostavalos' v  ukromnom
meste celyh dva bochonka,  on  ne  znal eshche,  chto budet delat' s  nimi,  esli
vse-taki  doberetsya do  mesta,  no  postepenno u  nego v  golove skladyvalsya
opredelennyj plan.
     Teper' vse zaviselo ot  udachi i  ot bystroty ego peredvizheniya v  temnom
podvale. Odnako na odnom iz povorotov kto-to iz desantnikov sumel-taki vyjti
emu napererez.
     Vynyrnuv iz bokovogo koridora, peresekavshegosya s tem, po kotoromu bezhal
Gleb,  desantnik okazalsya szadi,  i  Gleb zametil ego slishkom pozdno,  kogda
sil'nye trenirovannye ruki uzhe somknulis' u  nego na shee v stal'nom zahvate,
preryvaya dyhanie.
     Protivnik byl  namnogo tyazhelee Gleba,  i  eto davalo emu dopolnitel'noe
preimushchestvo v korotkoj yarostnoj shvatke.
     Rezko  nagnuvshis' vpered i  odnovremenno padaya na  koleni,  Gleb  sumel
vysvobodit' levuyu ruku i  vslepuyu poslat' v  temnotu za soboj shirokuyu polosu
svoego mecha.  Kak vsegda, on dazhe ne pochuvstvoval momenta, kogda mech voshel v
zhivoe  telo,  rassekaya ego  legko,  kak  bumagu.  Korotkij vskrik za  spinoj
izvestil o tom,  chto udar dostig celi. Ruki na shee Gleba totchas razzhalis', i
on smog protolknut' v svoi izmuchennye legkie porciyu zhelannogo vozduha.
     Otkashlyavshis',  on vsmotrelsya v  temnotu za soboj i uvidel serye siluety
presledovatelej  -   oni  byli  slishkom  blizko,   gorazdo  blizhe,   chem  on
rasschityval.
     Shvatka zaderzhala ego,  i  teper' bezhat' dal'she stalo  uzhe  bespolezno.
Vspyhnul oslepitel'nyj luch elektricheskogo prozhektora i slovno pripechatal ego
k stene. Do zavetnoj dveri ostavalos' eshche metrov pyat'desyat.
     - Bros' oruzhie i ne dvigajsya.
     |tot spokojnyj hriplyj golos ne ostavlyal ni malejshej nadezhdy, lazer tut
zhe so zvonom upal k  nogam Gleba.  No ostavalsya eshche mech...  Ego oni ne budut
opasat'sya, poka ne pojmut, chto proizoshlo s napadavshim desantnikom...
     - Mech tozhe i  ne  delaj glupostej,  nashi skanery ustanovleny na  polnuyu
moshchnost',  i pover',  paren', mne nadoelo za toboj begat'. Esli ty dash' hot'
malejshij  povod  narushit'  prikaz  dostavit'  tebya  na  bazu  zhivym,   ya   s
udovol'stviem eto sdelayu.
     Gleb ne dal emu etogo povoda.  Polnyj zaryad skanera s takogo rasstoyaniya
vyzyval neobratimyj paralich vseh myshc. Mech posledoval vsled za lazerom.
     Kak  tol'ko pered nim  vspyhnul etot  slepyashchij disk belogo sveta,  Gleb
srazu zhe poteryal svoyu strannuyu sposobnost' videt' skvoz' steny. Teper' on ne
mog  rassmotret' dazhe  sobstvennyh ruk.  I  v  etot  otchayannyj moment v  toj
storone, gde stoyali ego protivniki, dvazhdy shchelknul pistoletnyj vystrel.
     Prozhektor pogas,  i  v  poslednem vspleske gasnushchego sveta Gleb uvidel,
kak padaet na zemlyu figura togo,  kto derzhal v rukah fonar'. Dva pistoletnyh
vystrela i dva popadaniya.
     Gleb  znal  lish'  odnogo  cheloveka,   kotoryj  s   takoj  nepodrazhaemoj
virtuoznost'yu vladel etim starinnym vidom oruzhiya.


     Vdvoem s  Krushinskim im  udalos' proderzhat'sya do  togo  momenta,  kogda
trevoga,  podnyataya strel'boj, vyzvala otvetnuyu ataku knyazheskih strazhnikov. V
uzkom i tesnom podzemel'e strely okazalis' ne menee effektivny,  chem luchevoe
oruzhie.
     Teper' oni pomenyalis' rolyami so svoimi vragami.  Zazhatye s  dvuh storon
desantniki yarostno oboronyalis',  starayas' probit'sya k vyhodu i zabotyas' lish'
o spasenii sobstvennyh zhiznej.
     Gleb,  oruduya poperemenno to mechom,  to zahvachennym v  boyu lazerom,  ne
chuvstvoval ni malejshej zhalosti k tem, ch'i trupy ustilali pol.
     Oni  ohotilis' na  nego,  kak na  zverya,  podobravshis' tajkom noch'yu,  i
teper' nesli zasluzhennuyu rasplatu.
     CHtoby  dat'  vozmozhnost' knyazheskim luchnikam vesti pricel'nuyu strel'bu s
protivopolozhnoj storony podvala,  on  vremya  ot  vremeni vypuskal v  potolok
shirokij  lazernyj luch.  Raskalivshis' dobela,  kamni  posle  takogo  vystrela
dovol'no dolgo svetilis', ispuskaya mertvyj, nereal'nyj svet.
     CHast'  desantnikov,  odetyh  v  legkie  zashchitnye  skafandry,  okazalis'
neuyazvimy dlya strel, no nikakoj skafandr ne mog vyderzhat' udar mecha Gleba.
     Naverno,  imenno takoe oruzhie drevnie nazyvali mechom-kladencom, kotoryj
sam soboj rubit vragov.
     Tesnimaya so vseh storon,  nesya bol'shie poteri,  gruppa zahvata v  konce
koncov prorvalas' k  vyhodu skvoz' ryady knyazheskih druzhinnikov.  Gleb ne stal
ih presledovat'.
     Teper' on  chuvstvoval lish' opustoshenie i  ledenyashchuyu ustalost',  kotoraya
nakatyvala na  nego  v  poslednee vremya posle kazhdogo rukopashnogo boya,  esli
prihodilos'  prolivat'  chuzhuyu  krov'.  Byla  li  prichina  etogo  mertvyashchego,
otuplyayushchego sostoyaniya skryta v meche?
     Vpolne vozmozhno,  eto  oruzhie vysasyvalo iz  nego energiyu kak nasos,  i
teper' on s ogromnym oblegcheniem vodvoril mech obratno v nozhny.
     Kogda smolkli zvuki poslednih vystrelov i  klekot desantnogo vertoleta,
unosivshego vosvoyasi izryadno potrepannyh rejndzherov, zatih vdali, Krushinskij,
vnimatel'no nablyudavshij za Glebom, sprosil, slovno ne zamechaya ego sostoyaniya:

     - Kak tebe udalos' priuchit' k  vystrelam knyazheskuyu druzhinu?  Ran'she oni
brosalis' vrassypnuyu.
     - Mne prishlos' izgotovit' poroh, chtoby sderzhivat' tatarskuyu konnicu.
     - Ne  slishkom  li  ty  riskuesh'?  Podobnye veshchi  zapreshcheny mezhplanetnoj
konvenciej. Zdes' tol'ko federativnyh patrulej ne hvatalo.
     - Nashi vragi nastol'ko mnogochislenny i  sil'ny,  chto patrul' uzhe nichego
ne  izmenit v  slozhivshejsya rasstanovke sil.  Dlya  togo chtoby uderzhat' gorod,
godyatsya lyubye sredstva.  Esli padet eta citadel', vsya rossijskaya civilizaciya
budet otbroshena nazad.
     - |tot mir navsegda otdelilsya ot  nashego i  ne  mozhet vliyat' na istoriyu
Rossii.
     - Nikto etogo tolkom ne znaet, da i potom, kakoe eto imeet znachenie dlya
nas? My zhivem zdes' i nashi potomki budut zhit' v nem, znachit, my otvetstvenny
za ego budushchee.
     - A ne ob座asnit' li vse eto proshche: lyuboj cenoj ty reshil uderzhat' gorod,
v kotorom zhivet Bronislava, on ved' kazhetsya tebe domom, ne tak li?
     - V chem-to ty prav...  Kitezh stal dlya menya poslednim pristanishchem.  Esli
ego unichtozhat, na vsej etoj planete ne ostanetsya ni odnogo ugolka, gde ya mog
by  preklonit' golovu.  A  Bronislava tut  ni  pri  chem,  s  nej vse gorazdo
slozhnee... Vozmozhno, ee dusha navsegda ostalas' v podzemel'yah Manfrejma.
     - Posle perezhitogo shoka  vryad  li  ee  sostoyanie mozhet byt' normal'nym,
tebe nuzhno nabrat'sya terpeniya.  No ne znayu tol'ko,  hvatit li ego u tebya, ty
sil'no izmenilsya za poslednee vremya.
     - Vokrug rushitsya celyj  mir,  vse  cennosti,  dazhe  chelovecheskaya zhizn',
obesceneny do  predela.  Neudivitel'no,  chto,  rasstavshis' nenadolgo,  my  s
trudom uznaem drug druga.  Inogda mne kazhetsya,  vremya zdes' idet znachitel'no
bystree,  chem na nashej Zemle,  i  togda ya chuvstvuyu sebya beskonechno starym...
Da ladno, rasskazhi luchshe, kak ty uznal o napadenii.
     - |to celaya istoriya.
     - Togda pojdem ko mne, otdohnem posle boya. Vtoroj raz, po krajnej mere,
segodnya noch'yu,  oni syuda ne zayavyatsya, a s rassvetom nachnutsya novye tatarskie
ataki - vremeni u nas ne tak mnogo.
     Strazha v  senyah pochtitel'no rasstupilas',  propuskaya ih  vo  vnutrennie
pokoi.
     - YA smotryu, ty zdes' pol'zuesh'sya uvazheniem.
     - YA teper' voevoda. Vse knyazheskie vojska podchineny neposredstvenno mne.
     - Vot dazhe kak...  Krepko ty vros v  etu zemlyu,  i vse zhe tebe pridetsya
pokinut' Kitezh.
     - S chego by eto?
     - Ty znaesh' torgovca antikvariatom, nekoego Frusta, s Arometana?
     - Pervyj raz slyshu.
     - A vot on tebya znaet... Po krajnej mere, znaet o tebe.
     Oni  proshli cherez ves' terem na  polovinu,  v  kotoroj zhil Gleb.  Slugi
zazhgli v  ego  svetlice lampady,  krovat' byla  ubrana,  a  na  stole stoyali
podnosy s fruktami i novye kuvshiny s hmel'nym medovym napitkom.
     - Neploho ty tut ustroilsya, sovsem neploho!
     - A  ty  postoj celyj  den'  na  stene pod  tatarskimi strelami,  togda
pojmesh',  kak  vazhno imet' vozmozhnost' rasslabit'sya,  esli vypadaet korotkaya
minuta otdyha.
     - Kitezh tebe vse ravno ne otstoyat',  nesmotrya na tvoyu artilleriyu, gorod
obrechen.  Kak tol'ko han Girej vylezet iz bolot i  podojdet k Kitezhu,  ty ne
proderzhish'sya i  dvuh dnej -  u  nego est' stenobitnye mashiny.  A instruktory
Manfrejma uzhe prosvetili ego naschet tvoih pushek.
     - Otkuda u tebya eti svedeniya?
     - Razvedka s  bazy staraetsya sobirat' informaciyu obo  vsem proishodyashchem
vokrug.
     - Nu i chto zhe ty mne posovetuesh'? Sdat' gorod bez boya?
     - Net,  est'  bolee  nadezhnyj  put'.  Borot'sya s  prichinami,  a  ne  so
sledstviem,  s  temi,  kto napravlyaet tatar.  -  On zamolchal i  vnimatel'nym
vzglyadom obvel  komnatu,  zatem  dostal bloknot i,  napisav v  nem  korotkuyu
zapisku, protyanul ee Glebu.
     "Zdes'  nel'zya  razgovarivat' -  nuzhen  zazemlennyj metall,  eshche  luchshe
spustit'sya v podval".
     Gleb pozhal plechami,  emu  vovse ne  hotelos' vozvrashchat'sya v  pomeshchenie,
propahshee porohom i  krov'yu,  gde  tol'ko  chto  shel  boj.  Odnako on  privyk
schitat'sya s mneniem Krushinskogo. Mnogochislennaya knyazheskaya strazha, special'no
proinstruktirovannaya im  na  etot schet,  ne  mogla propustit' syuda bazovskih
tehnarej dlya  ustanovki podslushivayushchih ustrojstv.  Tem  ne  menee  on  otdal
slugam  neobhodimye rasporyazheniya,  i  spustya polchasa oni  sideli gluboko pod
zemlej.
     Zdes' pahlo syrost'yu,  plesen'yu i  kisloj bragoj,   odnako v  ostal'nom
knyazheskie slugi  za  polchasa  sdelali vse  vozmozhnoe,  chtoby  eto  pomeshchenie
napominalo zhiluyu komnatu.
     Zdes' goreli smolistye fakely,  a  ot zharovni s uglyami shlo zhivoe teplo,
stol malo otlichalsya ot togo, chto stoyal v pokoyah Gleba. Vprochem, eda pochti ne
interesovala Krushinskogo,  i Gleb pozhalel,  chto s nimi net Vaslava,  kotoryj
kazhdoe prostoe dejstvie,  bud' to eda ili bitva, umel napolnyat' svoej b'yushchej
cherez kraj zhiznennoj energiej.
     Krushinskij dolgo  molchal,  zadumchivo cedil  iz  kubka  hmel'noj medovyj
napitok i  o  chem-to sosredotochenno dumal.  Gleb ne toropil ego i ne zadaval
voprosov, ponimaya, chto, kogda pridet vremya, drug sam rasskazhet emu vse.
     Nakonec  Krushinskij  postavil  kubok  na  stol  i,  ne  svodya  s  Gleba
vnimatel'nyh glaz, skazal:
     - Bol'she vsego menya porazilo v rasskaze Frusta to,  chto on znaet o tebe
mnogoe takoe,  chego znat' ne dolzhen.  O tom, naprimer, chto ty poyavilsya zdes'
iz  drugogo mira.  Vozmozhno, on imel v vidu kosmicheskij perelet, a vozmozhno,
znaet dazhe o vremennyh perehodah mezhdu mirami. Frust stal dlya menya polnejshej
zagadkoj.  On sushchestvo ves'ma ostorozhnoe i hitroe,  te svedeniya, kotorye mne
udalos'  iz  nego  vytyanut',  slagalis'  bukval'no po  krupicam,  i  u  menya
slozhilos' vpechatlenie,  chto v kakoj-to stepeni svoi znaniya o nas on poluchaet
iz  nashih zhe razgovorov.  Prichem dlya etogo emu ne nuzhna nikakaya tehnika.  On
obladaet osobym  vidom  telepatii,  pozvolyayushchej pri  zhelanii  slyshat' nuzhnyj
razgovor na lyubom rasstoyanii. Vot pochemu my sidim v etom podvale.
     - No uchenye bazy nichego ne znayut o podobnoj telepatii.
     - Arometanskaya nauka po sravneniyu s nashej ushla daleko vpered, k tomu zhe
Frust ne gumanoid i mozhet obladat' ot rozhdeniya svojstvami, o kotoryh my dazhe
ne  podozrevaem.  Nikto ponyatiya ne  imeet,  k  kakomu vidu  zhivyh sushchestv on
prinadlezhit.
     - Kak eto mozhet byt', ty chto, ego ne videl?
     - Ego telo zakryto tolstym sloem bioplasta,  i o tom, chto nahoditsya pod
nim, mozhno tol'ko dogadyvat'sya.
     - Nu  horosho.  Schitaj,  ty  menya ubedil.  Tak chto zhe  emu nuzhno,  etomu
Frustu?
     - Knigu,  Gleb.  Knigu,  kotoraya obladaet stol' vysokoj cennost'yu,  chto
nekij  inomiryanin,  obladayushchij  neogranichennymi  finansovymi  vozmozhnostyami,
gotov  sovershit' radi  nee  kosmicheskoe puteshestvie v  desyatki svetovyh let.
Knigu,  o kotoroj ya,  mezhdu prochim,  nichego ne znayu, hotya my druz'ya, i ya byl
uveren, chto ot menya u tebya net nikakih znachitel'nyh tajn.
     V ego golose Gleb ulovil tshchatel'no skryvaemuyu obidu i otvetil tak,  kak
tol'ko i mog otvetit':
     - Est'  tajny,   kotorye  nam  ne   prinadlezhat  i   kotorymi  my  sami
rasporyazhat'sya ne vprave.
     Posle etogo oni nadolgo zamolchali. Gleb nadeyalsya, chto Krushinskij pojmet
ego  pravil'no i  ne  pozvolit nespravedlivoj obide  zaslonit' vse,  chto  ih
svyazyvalo.
     - Horoshij  med,  -  progovoril Krushinskij,  ostorozhno,  slovno  on  byl
steklyannyj, ustanavlivaya ocherednoj opustoshennyj kubok na stol.
     - Znaesh', ya ved' odin raz reshayu, stoit li chelovek moego doveriya, i esli
uzh reshil, chto stoit, to ne izmenyayu svoego resheniya dazhe v tom sluchae, esli on
nachinaet vesti sebya neskol'ko stranno.  Togda ya pytayus' predpolozhit', chto im
dvizhut ves'ma veskie prichiny. - Gleb chuvstvoval v ego golose ostatki obidy i
schel za luchshee promolchat' - nichego drugogo on vse ravno ne mog sdelat'.
     - Frustu nastol'ko byla nuzhna tvoya Kniga,  chto on predlozhil v  obmen na
nee otkryt' nam sekret manfrejmovskogo bessmertiya i  sposob proniknut' v ego
nepristupnyj zamok. Neplohaya cena, kak ty schitaesh'?
     - |to nevozmozhno,  YUrij, veshch', o kotoroj ty govorish', ne imeet ceny i k
tomu zhe mne ne prinadlezhit.
     - Nu chto zhe...  Nevozmozhno tak nevozmozhno.  Budem zhdat',  poka Manfrejm
doberetsya do nas pervym.
     - Ty  uveren,  chto  Frust dejstvitel'no znaet,  kak sdelat' to,  o  chem
govorit?
     - U  menya slozhilos' vpechatlenie,  budto on voobshche znaet vse.  CHeloveku,
sposobnomu zalezat' v chuzhie mozgi, ne tak uzh slozhno naladit' torgovlyu chuzhimi
tajnami.   Dumayu,   eto  osnovnoj  istochnik  ego  nesmetnogo  bogatstva.  On
prakticheski zakupil vsyu bazu, i, vozmozhno, dazhe segodnyashnij vizit rejndzherov
byl proveden po  ego pryamym ukazaniyam.  Zachem-to  ty emu ochen' nuzhen,  Gleb.
Ochevidno,  ne  slishkom  nadeyas'  na  rezul'tat nashej  vstrechi,  Frust  reshil
podstrahovat'sya, a vozmozhno, zaranee predvidel rezul'tat.
     Odnu mogu skazat' vpolne opredelenno:  polkovnik Konoplyannikov prinimal
ego  tak,  kak  ne  prinimal nachal'nika shtaba  flota.  Frustu razreshili dazhe
ispol'zovat' po svoemu usmotreniyu posadochnuyu ploshchadku bazy.
     - A chto on soboj predstavlyaet kak chelovek?
     - Kak chelovek?
     - Nu horosho, izvini, kak lichnost'?
     - Mne trudno ob etom sudit'.  CHto mozhno skazat' o  sushchestve,  s  nog do
golovy upryatannom v bioplastovuyu obolochku?  Vozmozhno,  emu vreden nash vozduh
ili ne podhodit temperatura etoj planety. A uzh ego psihologiya - voobshche tajna
za sem'yu pechatyami.
     - Ili  emu  nastol'ko neobhodimo skryt' ot  nas svoyu vneshnost',  chto on
gotov mirit'sya s lyubymi neudobstvami...
     - I  eto  vpolne  vozmozhno...   Tak  chto  zhe  my,   po-tvoemu,   dolzhny
predprinyat'?
     - YA hochu s nim vstretit'sya.
     - Posle segodnyashnego vizita rejndzherov? Po suti dela, on nanyal dlya tebya
ubijc, i esli ty s nim vstretish'sya...
     - Net,  YUrij,  on ne sobiralsya menya ubivat' - mertvyj ya emu ne nuzhen, a
vot zahvat -  eto drugoe delo...  Vstrechu s nim nado organizovat' tak, chtoby
isklyuchit' vozmozhnost' zahvata.
     - Est' drugoj variant: perehvatit' ego korabl' i uzh potom razgovarivat'
s pozicii sily.
     - YA dumayu, nastoyashchego razgovora togda ne poluchitsya - ty sam skazal, chto
u nego dostatochno sredstv,  chtoby oplatit' vizit patrulej i dazhe federal'nyh
krejserov, a posle ih pribytiya s pozicii sily budet razgovarivat' on.
     - Pohozhe, v lyubom variante my okazhemsya v proigryshe.
     - Net, ne sovsem tak. U nas est' nebol'shoe preimushchestvo, o kotorom emu,
pohozhe, nichego ne izvestno. Ved' on ne sprashival tebya o meche?
     - Emu nuzhna Kniga, a ne mech!
     Gleb vstal i  iz  zaplechnyh nozhen dostal oruzhie,  s  kotorym nikogda ne
rasstavalsya.  V temnom podvale,  v neyarkom svete fakelov, mech zablestel tak,
slovno byl otlit iz serebra.
     - U  nego est' odno svojstvo,  o kotorom dazhe ya uznal ne srazu.  Vidish'
etot kamen' na rukoyatke?
     - Da,   pohozhe  na  rubin,  no  tol'ko  on  ochen'  tusklyj  i  vryad  li
predstavlyaet kakuyu-to cennost'.
     - V  prisutstvii manfrejmovskih slug  kamen'  nachinaet  svetit'sya.  |to
svojstvo,  vlozhennoe  v  nego  nenavist'yu Gidra,  mozhet  okazat'sya  dlya  nas
reshayushchim vo  vremya vstrechi s  Frustom,  po krajnej mere,  my budem znat',  v
kakoj stepeni mozhno emu doveryat',  yavlyaetsya li  on  vragom Manfrejma ili eto
vsego lish' ocherednoj horosho zamaskirovannyj shpion.
     - Net,  Gleb...  Zdes' chto-to  gorazdo bolee slozhnoe i  strannoe.  |tot
chelovek ili  ne  chelovek,  ne  vazhno,  tak vot on  mne pokazal zolotuyu kopiyu
Zmiulanovogo  trona.  Pomnish'  tridcatimetrovuyu spiral',  kotoraya  tak  tebya
porazila, chto ty ne pozhalel dlya nee horoshego udara svoego mecha?
     - Eshche by ya ego ne pomnil... No esli eto tak, znachit, on poslanec nashego
starogo podzemnogo druga.
     - Ili chego-to eshche bolee drevnego. Kogda-to etot tron prinadlezhal sovsem
ne Zmiulanu.
     - Esli eto tak,  to  ot  vstrechi s  nim nel'zya otkazyvat'sya ni  v  koem
sluchae. V nashem polozhenii my ne mozhem sebe pozvolit' risk poteryat' vozmozhnyh
mogushchestvennyh soyuznikov.
     - Nu  horosho,  predpolozhim,  ty  menya ubedil.   U  tebya est' plan,  kak
organizovat' vstrechu, chtoby ne popast' v lovushku?
     - Dumayu,  da.  Esli on nastol'ko zainteresovan v etom dele, kak ob etom
govorit, to on soglasitsya vstretit'sya so mnoj i v Kitezhe, a zdes' ya uzh sumeyu
organizovat' vse tak, chtoby polnost'yu isklyuchit' risk.
     - V  osazhdennom gorode?  Kak  on  syuda  popadet?   Ne  na  desantnom zhe
vertolete! Frust ne pojdet na stol' shumnoe oformlenie svoego vizita.
     - Pust' eto ego ne  trevozhit.  U  nas est' svyaz' s  vneshnim mirom.  Nash
otryad vstretit ego v uslovlennom meste i provedet v gorod.
     - Nu horosho... YA poprobuyu s nim ob etom pogovorit'.
     Na  samom  dele  Gleb  eshche  ne  reshil,   stoit  li  provodit'  v  gorod
postoronnego cheloveka,  doveryat'  kotoromu  poka  chto  on  ne  imel  nikakih
osnovanij,  cherez  edinstvennyj ostavshijsya v  gorode kanal  svyazi s  vneshnim
mirom.
     - YA slyshal: v Kitezhe ob座avleno o tvoej predstoyashchej svad'be?
     - |to poka chistaya formal'nost', knyaz' vrode by daval obeshchanie vydat' ee
zamuzh za togo, kto osvobodit knyazhnu iz plena, nu i ne hochet teryat' lico.
     - Ty tozhe otnosish'sya k etomu kak k prostoj formal'nosti?
     - Dazhe i ne znayu, chto tebe skazat'... S nej proishodit chto-to nedobroe,
i eto uzhe pochti nevozmozhno skryt'. Ona menyaetsya - menyaetsya fizicheski.
     - Ty hochesh' skazat', ona zhdet rebenka?
     - Net, proizoshlo chto-to gorazdo bolee strashnoe, i ya ne mogu ponyat', chto
imenno.
     - A ty ne pytalsya pogovorit' s nej?
     - Pytalsya i  ne raz.  Ona uhodit ot etogo razgovora.  Ona okruzhila sebya
celoj  tolpoj  gornichnyh,  nyanek,  organizovala iz  svoej  svetlicy pohodnyj
gospital'.  Mne kazhetsya,  ona staraetsya vse vremya ostavat'sya na lyudyah, chtoby
pomen'she dumat' o nakaplivayushchihsya v nej peremenah...
     - S etim chto-to nado delat',  Gleb, mozhet byt', organizovat' ej vstrechu
s horoshim medikom? V nashem sovete est' raznye specialisty, i ya mog by...
     - Ona ne soglasitsya. YA uzhe pytalsya ee ugovorit'. Pohozhe, ona znaet, chto
imenno s nej proishodit, i ne hochet, chtoby ob etom uznal kto-nibud' eshche.
     Oba nadolgo zamolchali. Gleb vstal i podoshel k zharovne. Ugli v nej davno
progoreli, tolstyj sloj pepla skryval eshche tayashchijsya gde-to v glubine ogon'.
     Neozhidanno drozhashchij ot  volneniya golos  slugi  vyvel  ego  iz  glubokoj
zadumchivosti:
     - Voevoda, Svetlejshij knyaz', ochnis'! Beda, velikaya beda sluchilas'!
     - Nu, chto tam eshche stryaslos'?
     - Tam, u knyazhny, posmotri sam batyushka... Velikaya beda...

     Vdvoem s  Krushinskim,  meshaya  drug  drugu,  oni  brosilis' k  lestnice,
vedushchej iz podvala vo dvor, i cherez paru minut okazalis' v pokoyah knyazhny.
     Zdes' vse nosilo sledy razgroma:  polomannaya mebel', razorvannoe bel'e,
raspahnutye nastezh' okna.   Staya volkov,  oblomavshaya o  nih zuby,  vse zhe ne
ushla bez dobychi...
     - Gde zhe vy vse byli! - v yarosti zakrichal Gleb, obernuvshis' k dozornym,
stoyavshim na chasah vozle razgromlennyh pokoev.
     - Teh, kto zdes' stoyal, kogda eto sluchilos', net v zhivyh.
     - Pochemu ne dolozhili ran'she?
     - CHasovye u  vhoda  v  podval  po  tvoemu prikazu,  voevoda,  nikogo ne
propuskali vnutr', poka ne razbudili samogo knyazya.
     - Ne  ponimayu,  zachem im  ponadobilos' ee pohishchat',  -  tiho progovoril
Gleb,  povernuvshis' k  Krushinskomu.  -  |to zhe ne devka s podvor'ya,  chto oni
budut delat', kogda vse otkroetsya?
     - Reshili hotya by tak kompensirovat' neudachu.  Prodadut Manfrejmu...  On
naznachil za nee bol'shuyu cenu, na baze ob etom znal kazhdyj vtoroj...
     - Zachem  emu  Bronislava posle  vsego?  Ved'  ona  uzhe  pobyvala v  ego
zamke...
     - Hotya  by  dlya  prestizha.  Nepobedimogo  bessmertnogo Manfrejma  vdrug
lishili prinadlezhavshej emu zhenshchiny...


     Vertolet  shel  na  nebol'shoj vysote,  slovno  stremilsya ukryt'sya  sredi
verhushek sosen.  Bronislava,  umelo svyazannaya,  s zakleennym plastyrem rtom,
valyalas' na zadnem siden'e mezhdu dvumya desantnikami.
     Odin iz nih razvlekalsya tem,  chto gladil ej nogi,  vysoko zadrav podol.
Drugoj pytalsya rasstegnut' pugovicy na sarafane,  no emu meshali dobrat'sya do
zavetnoj celi plotno styagivavshie telo molodoj zhenshchiny remni.
     - My  mogli  by  prizemlit'sya nenadolgo i  razvlech'sya s  etoj  kroshkoj,
prezhde  chem  letet'  v  zamok,  -  hriplovatym golosom  progovoril tot,  chto
rasstegival pugovicy.
     - Pereb'esh'sya,  - otvetil emu odin iz troih, sidyashchih ryadom s pilotom. -
|ta zhenshchina prinadlezhit Manfrejmu.  Esli ty  ne znaesh',  chto eto znachit,  to
mogu napomnit'. Rekvizirovavshij u slugi Manfrejma loshad' serzhant Kariston ne
prozhil posle etogo i  chasa.  K  tomu zhe  sorok tysyach kreditok nam obeshchali za
zhivuyu i nevredimuyu zhenshchinu.
     Slovno obzhegshis',  desantnik pospeshno otdernul ruku ot  svoej zhertvy i,
chtoby ne vpadat' v dal'nejshij soblazn, privel ee odezhdu v poryadok.
     Nakonec  etot  muchitel'nyj polet  zakonchilsya vo  dvore  manfrejmovskogo
zamka. Poslednee, chto uvidela Bronislava, poka ee nesli v nosilkah k chernomu
vhodu,  byl desantnik,  ostolbenelo ustavivshijsya na  svoyu ruku.  Vsya kist' u
nego pochernela.  On podderzhival ee drugoj rukoj i stonal ot boli.  Vtoroj iz
izdevavshihsya nad nej vsyu dorogu negodyaev vyglyadel ne luchshe.
     Edva poluchiv den'gi, lejtenant otdal prikaz k vozvrashcheniyu, slovno zabyv
ob etih dvoih,  porazhennyh nevedomoj bolezn'yu. K nim uzhe napravlyalas' strazha
s  arkanami  v  rukah.  Kak  vyyasnilos' pozzhe,  opasayas' neizvestnoj zarazy,
harakter  kotoroj  tak  i   ne   sumel  ustanovit'  standartnyj  medicinskij
analizator,  lejtenant  predpochel  poluchit'  dopolnitel'nuyu platu  za  svoih
lyudej.
     Manfrejmovskoj klinike postoyanno nuzhen byl svezhij material,  i  platili
za nego ne skupyas'.
     Bronislava  zhdala,  chto  ee  ponesut  naverh,  v  znakomuyu  nenavistnuyu
komnatu,  v  kotoroj  ona  provela  stol'ko  neschastlivyh  dnej,  no  knyazhna
oshiblas',  ee nesli vniz,  k podvalam. Esli by zhenshchina mogla krichat', ona by
zakrichala ot uzhasa, no plastyr' na ee rtu edva pozvolyal dyshat'.
     Nosilki  postavili  pered   chernym  kreslom  Manfrejma  v   tom   samom
operacionnom zale,  gde  pod  ego  nablyudeniem iz  zhivyh  lyudej  vyrezali na
prodazhu chasti ih tel i konstruirovali chudovishchnyh monstrov dlya ego armii.
     Nikakoj bioplast ne mog sravnit'sya s  nastoyashchej chelovecheskoj kozhej.  Ne
doveryaya virtuoznosti palachej-hirurgov, Manfrejm provodil v kresle etogo zala
dolgie chasy, sovershenno ravnodushnyj k voplyam svoih zhertv.
     CHuvstvoval li on udovletvorenie, glyadya na ocepenevshuyu ot uzhasa zhenshchinu,
ili hotya by  torzhestvo ot unizheniya svoego samogo mogushchestvennogo protivnika,
upravlyavshego podzemnym carstvom?
     Vryad li emu byli dostupny chuvstva, svojstvennye chelovecheskomu soznaniyu.
On lish' kivnul palacham, prikazyvaya podgotovit' k vivisekcii novuyu zhertvu.
     Bronislavu polnost'yu razdeli i privyazali k stolbu tak,  chtoby ona mogla
videt' vse,  chto proishodit s  temi,  kto byl dostavlen syuda ran'she nee.  No
dazhe eta ideya prinadlezhala ne Manfrejmu,  a ego palacham, kotorye, po krajnej
mere,  mogli ispytyvat' sadistskoe naslazhdenie,  nablyudaya za mucheniyami svoih
zhertv.
     S  zhenshchinoj,  kotoraya lezhala na  stole,  uzhe  vse  bylo koncheno.  Pered
Bronislavoj ostavalos' lish' troe muzhchin.  Pervogo iz nih otvyazali ot stolba,
obterli spirtom,  slovno eto byl ne zhivoj chelovek,  a kakaya-to nuzhdavshayasya v
dezinfekcii veshch',  i  povalili na  hirurgicheskij stol.  Hvataya vozduh shiroko
otkrytym rtom, on dazhe ne okazyval soprotivleniya.
     Bronislava stoyala,  gordo  vskinuv golovu,  i  staralas' uvidet' skvoz'
chernye provaly shlema glaza togo, kto nikogda ne imel glaz.
     V podzemel'e pahlo krov'yu,  potom i chelovecheskim stradaniem. Kriki teh,
kogo rezali zhiv'em, nakonec zatihli.
     Nastupila ee  ochered',  no  na  blednom kak  mel,  slovno vysechennom iz
mramora lice molodoj zhenshchiny nevozmozhno bylo prochest' nikakih chuvstv.
     Manfrejm kazalsya razocharovannym,  pochti razdosadovannym.  No on nikogda
ne pozvolyal svoim emociyam stat' vidimymi dlya okruzhayushchih,  i uzh tem bolee oni
ne mogli vozobladat' nad soobrazheniyami rascheta i vygody.
     - Kladite ee na stol,  - korotko brosil on palacham, i te podobostrastno
pospeshili ispolnit' prikaz. V etom pomeshchenii, zabryzgannom krov'yu predydushchih
zhertv,  obnazhennoe telo  zhenshchiny  kazalos' anatomicheskoj detal'yu chudovishchnogo
spektaklya.
     - Skoro ty zaplatish' za vse. - V ee golose ne bylo dazhe nenavisti, byla
lish' konstataciya fakta,  i  neozhidanno,  vozmozhno,  vpervye za dolgie tysyachi
let, Manfrejm ispytal nechto pohozhee na strah.

     Vyjti  iz  goroda Krushinskomu i  Glebu  pomogli trofejnye maskirovochnye
nakidki.  Vecherom chelovek,  nakrytyj svetoprelomlyayushchej plenkoj,  prakticheski
nevidim.  Prohodya ryadom s tatarskimi postami,  im prihodilos' soblyudat' lish'
polnuyu tishinu.
     Nakonec,  obognuv ozero, oni ochutilis' v toj chasti lesa, kuda tatarskie
raz容zdy  pochti  ne  zaglyadyvali,  strashas'  nevidimoj steny  silovogo polya,
okruzhavshego bazu.
     Tol'ko  zdes'  oni  pozvolili sebe  sdelat'  pervyj  prival.  Pol'zuyas'
nebol'shoj  karmannoj  raciej,   poluchennoj  ot   Frusta,   Krushinskij  nachal
peregovory o meste vstrechi.
     Gleb sidel molcha,  chuvstvuya,  kak  vnutri nego podnimaetsya volna chernoj
yarosti,  pohozhej  skorej  na  otchayanie  ot  sobstvennogo  bessiliya  -  vragi
postepenno unichtozhali vse,  chem on  dorozhil.  Oni lishili ego dazhe poslednego
prava oskorblennogo voina - prava na mest'.
     Manfrejm za stenami svoego zamka ostavalsya prakticheski ne dosyagaem.
     Poluchennoj vo  vremya  neudachnogo shturma  informacii dlya  opytnogo voina
bylo  vpolne dostatochno,  chtoby  ponyat':  lyubaya  popytka vzyat' zamok shturmom
obrechena na  proval.  Imenno poetomu on okazalsya zdes',  otkazavshis' dazhe ot
svoego pervonachal'nogo usloviya o meste vstrechi v samom Kitezhe.  Informaciya o
tom, kak popast' vnutr' manfrejmovskogo zamka, stoila lyubogo riska. V Kitezhe
- osobenno poslednie nedeli osady  -  emu  kazalos',  chto  vse  mezhdu nim  i
Bronislavoj ushlo v  proshloe,  chto  on  okonchatel'no zabyl etu zhenshchinu i  ona
stala dlya nego sovsem chuzhoj.  I lish' sejchas,  kogda ee vnov' ne stalo ryadom,
on ponyal, kak gluboko zabluzhdalsya.
     V  dopolnenie ko  vsem  ego  bedam v  nebe kruzhilis' pervye oktyabr'skie
snezhinki,  holodnyj veter nes ot ozera gustoj tuman,  i  on znal,  chto posle
nastoyashchih zamorozkov, kak tol'ko na bolotah obrazuetsya prochnaya korka naledi,
ogromnye  polchishcha  tatarskoj  konnicy  pod  predvoditel'stvom  samogo  Gireya
podojdut k Kitezhu.
     On vspominal svoe pervoe pribytie v gorod,  veselyj perezvon kolokolov,
knyazheskij terem,  gde,  kazalos', navsegda poselilas' besshabashnoe vesel'e, i
pervoe,  po-nastoyashchemu  porazivshee ego  otkrytie  -  lyudi  iz  toj  glubokoj
drevnosti,  v  kotoroj on  ochutilsya,  prakticheski nichem ne otlichalis' ot ego
sovremennikov.   Oni  tak  zhe  lyubili,   stradali,  staralis'  zabotit'sya  o
sobstvennom blagopoluchii, hranili vernost' druz'yam i inogda ih predavali...
     "Pozhaluj,  poslednee zdes' sluchaetsya rezhe",  -  podumal on, nablyudaya za
Krushinskim i vspominaya Vaslava.  Tut chuvstva vyrazheny yarche,  rel'efnee, lyudi
vedut sebya proshche, oni bolee otkryty.
     V glubine dushi on ponimal,  chto ne tak uzh i spravedliv v svoih vyvodah,
odno znal sovershenno otchetlivo:  on  ne  smozhet dopustit' gibeli etogo mira,
goroda,  priyutivshego ego i stavshego emu domom,  i esli pridetsya vmeste s nim
pogibnut' - nu chto zhe, znachit, takova ego sud'ba...
     Nakonec  Krushinskij  spryatal  v   karman  svoj   kroshechnyj  apparat  i,
nedovol'no pomorshchivshis', skazal:
     - Ili arometyanin slishkom uzh ostorozhen, ili on zamanivaet nas v lovushku.
     - Gde imenno on naznachil vstrechu?
     - U Olen'ego bolota. Ty po-prezhnemu soglasen na ego usloviya?
     - V konce koncov,  gorod ili les -  raznica nebol'shaya.  Esli on chelovek
Manfrejma,  zasadu mozhno organizovat' gde  ugodno.  S  teh  por,  kak  vnov'
pohitili Bronislavu,  u menya poyavilos' takoe oshchushchenie, slovno kto-to vklyuchil
chasovoj detonator.  Doroga kazhdaya sekunda.  V nashem polozhenii priverednichat'
ne prihoditsya. Budem vstrechat'sya tam, gde hochet Frust.
     - Togda  nam  pridetsya  protopat' vosemnadcat' kilometrov k  severu  ot
etogo  mesta,  -  Krushinskij utochnil rasstoyanie,  dostav iz  svoego plansheta
plastikovuyu kartu mestnosti.
     - |to horoshee mesto.  YA  by  tozhe ego vybral na meste Frusta -  k  nemu
mozhno podobrat'sya tol'ko s odnoj storony.  Krutom neprohodimye topi. Odnazhdy
ya pytalsya projti do Olen'ego ostrova, no mne eto ne udalos'.
     - U  menya est' karta,  na kotoruyu naneseny dazhe zverinye tropy.  A  chto
tebe ponadobilos' v mestnyh bolotah?
     - Gde-to v etom rajone upal Mekong.
     Vot  i  eshche  odna nespravedlivost' -  beskonechnaya chereda uplotnennyh do
predela  sobytij  lishila  ego  vozmozhnosti vser'ez zanyat'sya popavshim v  bedu
drugom.
     Konechno,  Mekong vsego lish'  mashina,  no  ego  mehanicheskomu mozgu byla
svojstvenna predannost'.  Inogda Gleb zamechal dazhe v  tochnyh i  pochti vsegda
bezoshibochnyh analiticheskih vyvodah mashiny skrytoe chuvstvo yumora.
     Mekong pogib,  starayas' otomstit' za  nego,  a  on tak i  ne udosuzhilsya
otyskat' hotya by  ego  oblomki,  chtoby posmotret',  chto stalo s  elektronnym
mozgom.
     - Nam pora dvigat'sya.  Frust predupredil:  v  puti mogut byt' razlichnye
neozhidannosti.
     - |to eshche chto za novosti?
     - Po ego svedeniyam, obo vseh nashih peredvizheniyah ochen' skoro stanovitsya
izvestno Manfrejmu.
     - Ne s  ego li pomoshch'yu?  Znaesh',  YUrij,  mne vse eto nachinaet sil'no ne
nravit'sya.
     - Dumaesh', ya v vostorge? No do sih por my lish' proigryvali Manfrejmu po
vsem punktam. Ty sam skazal: nam ne prihoditsya vybirat'.
     Oni sobrali ryukzaki i  nachali svoe prodvizhenie k severu.  Oba shli molcha
drug za  drugom.  Gleb shel  vtorym,  poskol'ku karta byla u  Krushinskogo,  i
staralsya ostavlyat' na  trope po vozmozhnosti men'she sledov,  hotya vryad li ego
ostorozhnost' imela kakoj-to smysl.
     Tropa chasto spuskalas' v raspadki, gde nizkoroslye berezki vperemeshku s
osinkami edva-edva vytyagivalis' vyshe chelovecheskogo rosta. Pod nogami hlyupala
voda - korka naledi byla eshche sovsem neprochnoj.
     Les  zelenel,  radovalsya poslednim lucham  redkogo  osennego  solnca,  i
kazalos',  etot mirnyj pejzazh ne mozhet skryvat' nikakoj opasnosti.  No posle
ocherednogo pod容ma tropa ischezla, i oni ochutilis' na nevysokom holme, otkuda
otkryvalsya shirokij vid na okruzhayushchuyu mestnost'.  Vperedi i nemnogo pravee ih
marshruta  v  nebo  podnimalis' mnogochislennye dymy  kostrov.  Gleb  naschital
dvadcat' pyat',  potom sbilsya so scheta i ostavil eto nikchemnoe zanyatie.  Itak
bylo yasno: vperedi razbilo pohodnyj lager' kakoe-to mnogochislennoe vojsko.
     - Posmotrim, chto tam takoe? - predlozhil Krushinskij.
     - A kak zhe vstrecha? Razve u nas est' lishnee vremya?
     - Kogda  doberemsya do  mesta,  ya  svyazhus' s  Frustom i  soobshchu o  nashem
pribytii.  On  ne  iz  teh  lyudej,  chto  stanut bespokoit' sebya ran'she,  chem
neobhodimo.  ZHdat' v lyubom sluchae pridetsya nam.
     Posle togo,  kak reshenie bylo prinyato i oni svernuli v storonu kostrov,
im vse chashche stali popadat'sya sledy prebyvaniya cheloveka v  etih dikih mestah.
Srublennye na drova derev'ya, ohotnich'i yamy i silki...
     - Bol'shoe vojsko, no ne tatarskoe.
     - Pochemu ty tak reshil?
     - Tatary ne  zabirayutsya stol' daleko na  sever i  ne stavyat kapkanov na
lesnogo zverya.
     - Mogli i  nauchit'sya za  eto  vremya,  -  probormotal Gleb,  ne  slishkom
doveryavshij sledopytskim izyskaniyam Krushinskogo.
     Vskore do nih doneslis' pervye zvuki bol'shogo voennogo lagerya:  konskoe
rzhanie,  okriki  chasovyh.  Druz'ya  reshili  dozhdat'sya temnoty  i  lish'  zatem
prodolzhit' razvedku.
     - Stranno vse  zhe,  chto  nam  pozvolili podojti tak  blizko  k  lageryu.
Nakidki nakidkami,  no  chelovek ne  mozhet dvigat'sya sovershenno besshumno.  Ne
gluhie zhe u nih stoyat na postah!
     - Ty stal chereschur podozritelen. Proshli zhe my cherez tatarskij lager'.
     - Tatary chuvstvuyut sebya hozyaevami polozheniya i mogut pozvolit' sebe byt'
ne  slishkom vnimatel'nymi.  K  tomu zhe  eti deti stepej ot  prirody dovol'no
bespechny.  No pered nami sovsem ne tatary...  SHatry kak u  rusichej,  dospehi
tozhe rusichinskie,  odnako, kto oni takie na samom dele, s etogo rasstoyaniya ya
opredelit' ne berus'.
     Tiho  peregovarivayas',  oba  prodolzhali  izuchat'  lager'.  Vremya  teklo
nezametno.  Poroj  veter  donosil do  nih  zapahi zharyashchejsya na  kostre pishchi,
konskogo navoza -  obychnye zapahi,  soprovozhdavshie lyubuyu dlitel'nuyu stoyanku.
Neponyatnym ostavalos' lish',  chego oni zhdut tak dolgo v  etom dikom meste,  -
lager' yavno byl razbit zdes' ne pervyj den'.
     CHasa cherez dva,  posle togo kak solnce skrylos',  a  luna eshche ne uspela
osvetit' okrestnosti,  oni  ostorozhno podobralis' k  pritaivshimsya v  temnote
vnutrennim storozhevym postam,  okruzhavshim lager' dovol'no plotnym kol'com. I
eto tozhe pokazalos' Krushinskomu podozritel'nym -  ne  bylo smysla vystavlyat'
tak mnogo ohrany vnutri lagerya, esli podojti k nemu mog besprepyatstvenno kto
ugodno.
     Razreshit' vse  eti  zagadki mozhno bylo,  lish'  proniknuv na  territoriyu
samogo bivuaka. Pol'zuyas' fenomenal'noj sposobnost'yu Gleba videt' v temnote,
im  udalos' proskol'znut' v  lager' nezamechennymi pod  svoimi maskirovochnymi
nakidkami.
     Nad central'nym shatrom,  ukrashennym bogatym zolotym shit'em,  gordo reyal
shtandart  komandira etoj  dovol'no znachitel'noj po  tem  vremenam armii.   K
sozhaleniyu,  v  temnote dazhe  unikal'noe zrenie Gleba ne  pozvolyalo razlichat'
cveta,  hotya  po  pereklichke  chasovyh,  po  neskol'kim frazam,  uslyshannym u
kostrov,  oni  uzhe dogadalis':  lager' prinadlezhit kakoj-to  bol'shoj druzhine
rusichej.
     Ih nastorazhivalo lish' to,  chto v etih mestah na sotni kilometrov vokrug
ne  bylo nikakih znachitel'nyh poselenij,  a  tem bolee gorodov,  odni lesnye
faktorii da redkie hutora, broshennye na zimu zhitelyami.
     Vidno,  uzh ochen' izdaleka shlo eto vojsko...  Gleb vpervye za eti chernye
dni pochuvstvoval volnenie ot radosti predstoyashchej vstrechi. Vse somneniya davno
ostavili ego,  i on reshil,  ne risknuv,  pravda, podelit'sya svoej dogadkoj s
Krushinskim, chto pered nimi vojsko, kotoroe sobral na severe Vaslav i vel ego
teper' na podmogu Kitezhu.
     Esli by ne Krushinskij so svoej izmatyvayushchej ostorozhnost'yu,  on by davno
perestal pryatat'sya i  voshel  v  shater.  No  Glebu  ne  hotelos' lishat'  sebya
udovol'stviya posmotret'  na  ego  fizionomiyu,  kogda  oni  posle  vseh  etih
perepolzanij ochutyatsya v medvezh'ih ob座atiyah Vaslava.
     Za  stenoj  shatra  dvigalas'  ten'  massivnogo,   pohozhego  na  medvedya
cheloveka,  zveneli podnosy s posudoj,  rekoj lilos' vino i razdavalsya zychnyj
bas  togo,  kto  tak chasto nazyval ih  v  trudnye napryazhennye minuty shvatok
"otrokami",  nevol'no vyzyvaya ulybku, snimaya napryazhenie i prevrashchaya krovavuyu
shvatku  "v zabavu dlya dostojnyh muzhej".
     - Sobral-taki podmogu knyaz',  idet k  Kitezhu...  -  ne vyderzhal nakonec
Gleb.
     - Tishe!  -  potreboval Krushinskij. - Manfrejm znaet o nas pochti vse. Na
ego meste ya by ustroil imenno takuyu lovushku.
     - Dlya  zasady takoe  vojsko sobirat' ne  stanut!  -  vozrazil Gleb,  no
Krushinskij,  ne  otvetiv,  neslyshno prodolzhal skol'zit' k  shatru,  kak  zmeya
maskiruyas' v vysokoj trave.
     Nemnogo priotstav, Gleb uvidel, kak on prygnul, pochti ne pripodnimayas',
iz neveroyatnoj pozicii i  sverhu obrushilsya na chasovogo,  stoyavshego u  samogo
vhoda v shater.
     No  u  konovyazi  okazalsya  eshche  odin,  tshchatel'no  zamaskirovannyj post.
Zatrubil rog,  vspyhnuli fakely,  so  vseh storon k  nim  bezhali vooruzhennye
lyudi...  Polog  shatra  raspahnulsya,  i  na  poroge  poyavilsya neznakomyj voin
vysochennogo rosta s rassechennym sabel'nym udarom licom.
     Prav okazalsya Krushinskij.  Zdes' ih zhdala horosho organizovannaya zasada,
i Gleb pochuvstvoval razocharovanie ne ot sobstvennoj oshibki,  a ot togo,  chto
vstrecha s Vaslavom, kazavshayasya takoj blizkoj, vse zhe ne sostoyalas'. Vprochem,
vremeni na perezhivaniya po etomu povodu u nego pochti ne ostalos'.
     Na nih nabrosilis' sidyashchie v zasade vokrug shatra voiny.
     Lovushka  s  primankoj  byla  organizovana  po  vsem  pravilam  voennogo
iskusstva da k tomu zhe osnashchena sovremennoj tehnikoj, udar volnovogo skanera
pochti srazu zhe vyvel Krushinskogo iz stroya.
     Tem  ne  menee Gleb,  vopreki logike i  zdravomu smyslu,  obnazhil mech i
brosilsya v shvatku.
     YArost' li, podnyavshayasya v otvet na ego obmanutye ozhidaniya, byla prichinoj
ili  neveroyatnoe vezenie,  no  on  sumel probit'sya k  tomu mestu,  gde zasel
chelovek so skanerom.  Ni na sekundu ne ostanavlivayas',  legko rassekaya svoim
mechom  stal'nye  lezviya,  napravlennye  v  ego  storonu,  Gleb  levoj  rukoj
osvobodil visevshij na  poyase lazer i  v  padenii dvazhdy vystrelil tuda,  gde
pryatalsya chelovek so skanerom.
     Krasnovataya nit'  smertonosnogo lazernogo  lucha  perecherknula nevysokij
holmik,  skryvavshij ego  protivnika,  no  skaner vse  zhe  uspel vystrelit' v
poslednij raz,  i zaryad, besporyadochno metnuvshijsya v storonu, lish' otrazhennoj
volnoj zadel Gleba.  Odnako i etogo okazalos' dostatochno,  chtoby ostraya bol'
skrutila vse ego telo i narushila koordinaciyu dvizhenij.
     V rukopashnoj shvatke malejshee promedlenie mozhet okazat'sya reshayushchim.  Na
Gleba navalilis' srazu neskol'ko chelovek, podmyali pod sebya.
     Vse bylo by  resheno v  schitannye sekundy,  esli by  na krayu polyany,  na
kotoroj razvernulas' eta korotkaya shvatka, vnov' ne zapel boevoj rog i zemlya
ne  zadrozhala ot  topota kopyt  kavalerijskoj ataki,  napravlennoj otkuda-to
izvne na lager', ustroivshij im takuyu kovarnuyu lovushku.
     Hvatka teh,  kto navalilsya na  Gleba,  srazu zhe oslabela.  Ne ozhidavshie
ser'eznogo soprotivleniya,  ego  protivniki dumali  teper'  lish'  o  spasenii
sobstvennyh zhiznej.
     V  slozhnyh i  opasnyh situaciyah naemniki pochti vsegda vspominayut o tom,
chto  ih  zhizni  slishkom  dorogi.  Zameshatel'stvo protivnikov podarilo  Glebu
neskol'ko neobhodimyh sekund,  pozvolivshih spravit'sya s bol'yu i vyrvat'sya iz
kol'ca vragov.
     Vokrug  v  beshenoj skachke  neslis' loshadi,  iz-pod  kopyt  leteli kom'ya
gryazi, a vzoshedshaya nakonec luna osveshchala kartinu polnogo razgroma vrazheskogo
lagerya.
     Teper' Gleb uvidel, chto lovushka, v kotoruyu oni tak glupo popalis' iz-za
ego bespechnosti i legkover'ya,  sovsem ne tak mnogochislenna, kak kazalos' pri
osmotre lagerya so storony.
     Vsego s  polsotni chelovek podzhidali ih  zdes',  vse ostal'noe -  lozhnye
kostry,  palatki,  konovyazi  -  okazalos'  iskusno  postroennoj  butaforiej.
Lovushka tshchatel'no gotovilas' i byla rasschitana imenno na nih,  v etom teper'
ne  ostalos' ni  malejshih somnenij.  Kto atakoval lager',  kto ih  vyruchil v
reshitel'nuyu minutu - s vyyasneniem etogo Gleb reshil podozhdat'.
     Sejchas samym vazhnym bylo ne upustit' komandira vojska,  organizovavshego
zdes' zasadu, cheloveka, znavshego o nih vse.
     Glebu ochen' hotelos' vyyasnit', iz kakogo kanala ih vragi poluchili takie
podrobnye svedeniya,  k  tomu zhe u shatra,  kogda ego polog raspahnulsya,  Gleb
uspel zametit',  chto kristall na rukoyatke mecha vspyhnul zloveshchim krasnovatym
ognem.
     Komandir  etogo  otryada  prinadlezhal k  vysshim  priblizhennym Manfrejma.
Zahvat takogo cheloveka byl dlya nih neobychajno vazhen. Ochen' mozhet byt', chto v
sluchae udachi stanut vozmozhny dazhe peregovory ob obmene Bronislavy.
     Gleb reshil sdelat' vse  ot  nego zavisyashchee,  chtoby dobrat'sya do  shatra,
prezhde  chem  chelovek so  shramam  na  lice  uspeet skryt'sya.  No  snachala emu
prishlos'  izbavit'sya ot  dvoih,  naibolee  ser'eznyh  iz  napavshih  na  nego
protivnikov.
     |ti  dvoe,  edinstvennye,  kto  ne  ispugalsya neozhidannoj kavalerijskoj
ataki,  hot' i  odetye v  dospehi rusichej,  na samym dele byli desantnikami.
Gleb ponyal eto  pochti srazu po  harakternym priemam sovremennogo rukopashnogo
boya.  On horosho znal,  gde imenno obuchayut takim priemam,  no, k schast'yu, ego
mech  v  blizhnem boyu  daval  kolossal'nye preimushchestva.  Pri  etom  chislennoe
prevoshodstvo protivnikov prakticheski ne imelo znacheniya, poskol'ku oni pochti
srazu zhe okazyvalis' obezoruzhennymi.
     Mech  bez  vsyakogo  soprotivleniya,   legko,   kak  trostinki,   rassekal
nakonechniki kopij,  lezviya mechej i tolstennye boevye palicy,  napravlennye v
ego storonu. Ochen' skoro vokrug Gleba obrazovyvalas' mertvaya zona.
     Panciri ili zashchitnye skafandry -  mechu bylo vse ravno,  slovno oni byli
sdelany iz kartona.
     Inogda Glebu dazhe  kazalos',  chto  v  naibolee opasnye momenty mech  sam
vedet ego ruku, tochnee napravlyaya udar.
     Vot i  sejchas lish' na  sekundu mel'knulo pered nim perekoshennoe ot boli
lico poslednego iz napadavshih.
     V  etom strannom boyu Glebu ne prihodilos' dazhe otrazhat' udarov,  lezvie
prosto  sledovalo v  nuzhnoe mesto,  smetaya na  svoem  puti  lyubye  pregrady.
Mertvoe prostranstvo vokrug vse uvelichivalos',  pered nim uzhe rasstupalis' i
svoi, i chuzhie.
     Prorvavshis' skvoz'  zaslon  strazhi,  prikryvavshej shater  voenachal'nika,
Gleb v schitannye mgnoveniya vnov' okazalsya u vhoda.
     I  vse-taki on opozdal.  Diko zarzhala s  hodu rvanuvshaya v galop loshad',
unosya na sebe vo t'mu cheloveka, kotorogo on tak zhazhdal dognat'.
     Gleb,  ne  zhelaya  priznavat'  neudachu,  shvatil  za  uzdechku  kakogo-to
poteryavshego sedoka konya i brosilsya v pogonyu.
     No  zherebec  okazalsya  s  norovom,   on  ne  zahotel  podchinyat'sya  vole
neznakomogo cheloveka,  i vskore Gleb,  poteryav iz vidu svoego vraga, ostalsya
odin v nochnom pole.
     Kak tol'ko shlynulo napryazhenie shvatki,  prekratilas' pogonya,  na Gleba
navalilas'  stavshaya  uzhe  privychnoj  bezmernaya  ustalost'.   Ta  samaya,  chto
obrushivalas' na nego vsyakij raz,  kak on vnov' vkladyval v  nozhny obagrennyj
chelovecheskoj krov'yu mech.
     Perestav ukroshchat' stroptivogo zherebca,  Gleb otpustil povod'ya,  i kon',
predostavlennyj sam sebe, medlenno pobrel obratno k lageryu.
     Gde-to v storone rezko i pronzitel'no krichala nochnaya ptica,  ot zherebca
neslo potom i krov'yu -  privychnye zapahi shvatki navalilis' na nego vmeste s
neveselymi myslyami.
     On dumal o  tom,  chto popal v kakoj-to zakoldovannyj porochnyj krug,  iz
kotorogo ne bylo vyhoda.
     Odna  pogonya  sledovala  za  drugoj,  odna  rukopashnaya shvatka  smenyala
druguyu, i vperedi ne vidnelos' ni prosveta, ni vyhoda.

     Cel' on poteryal.  Cel', radi kotoroj okazalsya v mire dalekogo proshlogo.
Krushinskij govoril ob istokah,  o poiskah prichin teh bed,  chto obrushilis' na
ego rodinu, no vse eto tol'ko krasivye slova. YUrij tozhe plyvet po techeniyu, i
ego unosit burnyj potok sobytij v nevedomoe budushchee, i sil edva-edva hvataet
lish' na to, chtoby ostavat'sya na plavu.
     On stal hranitelem Vlesovoj knigi,  on dal klyatvu samomu sebe dostavit'
ee  k  istoku,  k  tem,  kto vyrubil na ee stranicah pis'mena,  opredelivshie
sud'bu celogo naroda, no, okazalos', dazhe volhvy ne imeli k etomu otnosheniya.
     V  eshche  bolee  glubokuyu,  nedostizhimuyu  drevnost'  otodvinulis' istoki,
kazalos', dazhe Kniga izmenila emu...
     V kotoryj raz bezuspeshno on popytalsya pozvat' ee, nastojchivo povtoryaya v
svoih myslyah takoe znakomoe slovo "Vel",  i  nichego ne uslyshal v  otvet:  ni
otzvuka, ni tepla.
     - Vot  voz'mu  i  prodam  tebya!  Cenu  predlagayut dostojnuyu  -  vhod  v
manfrejmovskij zamok i tajnu ego bessmertiya.
     - I pravil'no sdelaesh'.
     CHto  eto bylo?  Otvet knigi,  chuzhie slova prozvuchali v  soznanii ili on
uslyshal vsego lish' otzvuk sobstvennyh myslej?  Dazhe na eto on ne v silah byl
najti otvet...



     Vse troe sideli za dlinnym stolom v tom samom shatre,  kotoryj chut' bylo
ne stal dlya dvoih iz nih smertel'no opasnoj lovushkoj.
     V centre, derzha obeimi rukami ogromnyj okorok tol'ko chto zazharennogo na
kostre kabana, vossedal knyaz' Vaslav.
     On   el  sosredotochenno,   s   zhadnost'yu,   otdavayas'  processu  edy  s
neskryvaemym udovol'stviem,  i,  glyadya na nego, Gleb ne v silah byl sderzhat'
radostnuyu ulybku.
     On  eshche ne zadal knyazyu ni edinogo voprosa,  ne zhelaya razrushat' oshchushchenie
neob座asnimogo komforta i bezopasnosti, vsegda poyavlyavsheesya u nego v obshchestve
etogo cheloveka, zato Krushinskij staralsya vovsyu.
     - Ob座asni, nakonec, kakim obrazom tvoya pomoshch' podospela vovremya, otkuda
voobshche ty uznal o nashem pohode?
     Vyterev  svoyu  neob座atnuyu borodu  ot  potokov stekavshego po  nej  zhira,
Vaslav provorchal:
     - |to ya dolzhen sprosit', otroki, kak vy smogli otyskat' menya v severnyh
knyazhestvah i peredat' poslanie?
     - Poslanie? Kakoe poslanie? - v odin golos sprosili Krushinskij i Gleb.
     Poryvshis' v  karmanah  svoej  ogromnoj kurtki  iz  grubogo  domotkanogo
sukna,  horosho zashchishchavshej telo ot holoda i tyazhesti dospehov, knyaz' izvlek na
svet berestyanuyu gramotku i protyanul ee Glebu.
     Gleb chital ee dolgo,  a potom gluboko zadumalsya,  ne zamechaya neterpeniya
Krushinskogo. Nakonec on progovoril:
     - U  nas  ob座avilsya nevedomyj drug.  Nikto  ne  mog  znat' podrobnostej
nashego marshruta,  i tem ne menee kto-to znal i o nem,  i o zasade,  i dazhe o
primernom sroke, kogda my mozhem okazat'sya v etom rajone.
     - Lish' odin chelovek mog znat' vse eto.
     - Ty imeesh' v vidu Frusta?
     Krushinskij kivnul, a Vaslav nedovol'no pokachal golovoj.
     - Navernyaka snova  kakoe-nibud'  volhovstvo,   znayu  ya  etih  otrokov s
kosmicheskoj bazy.  Da ladno, glavnoe - my podospeli vovremya, a teper' hvatit
govorit' o  sem.  -  Pokonchiv s  okorokom,  on otshvyrnul obglodannuyu kost' v
ugol,   gde  uzhe  skopilas'  ih  poryadochnaya  gruda,  raschistil  pered  soboj
poverhnost' stola i, pododvinuv podnos s pirogom, skazal:
     - Ezheli polozhit',  chto etot pirog Kitezh,  to rov zdes'.  - On narisoval
vinom  pryamo na  poverhnosti stola liniyu,  dovol'no tochno povtoryavshuyu izgiby
kitezhskogo rva, - prihodilos' tol'ko udivlyat'sya fenomenal'noj pamyati knyazya.
     - Pokazhite, gde nachalo podzemnogo prohoda?
     Gleb postavil v etom meste lampadu.  Togda Vaslav potreboval narisovat'
raspolozhenie tatarskih soten.
     - Nu, vseh ya ne pripomnyu, oni bespreryvno nahodyatsya v dvizhenii...
     - V  dvizhenii tozhe mozhno uvidet' poryadok,  ezheli smotret' vnimatel'no i
prilezhno, - progudel knyaz'.
     Kogda Gleb  s  pomoshch'yu Krushinskogo zakonchil na  etoj svoeobraznoj karte
risovat' operativnuyu obstanovku,  slozhivshuyusya vokrug Kitezha, bylo uzhe daleko
za polnoch'.
     Vaslav  zarazitel'no  zevnul,   potyanulsya  i  skazal,   chto  utrom  oni
otpravyatsya dal'she, a vojsko pojdet k Kitezhu. Teper' zhe otroki ustali, i utro
vechera mudrenee.
     On   reshitel'no  sobralsya  uhodit',   i   Glebu  ponadobilas'  vsya  ego
naporistost',  chtoby zastavit' knyazya ob座asnit',  chto,  sobstvenno, on imel v
vidu, i esli on dejstvitel'no sobiraetsya ih soprovozhdat', to na kogo ostavit
vojsko?
     - YA  svoih sotnikov horosho znayu  i  znayu,  komu poruchit' sie  neslozhnoe
delo.
     Zadacha,  stoyashchaya pered otryadom Vaslava,  i  v  samom dele ne  vyglyadela
slishkom uzh  slozhnoj.  CHetyre sotni  opytnyh pehotincev i  dve  sotni  konnyh
dolzhny byli s nej spravit'sya bez osobyh problem, esli tol'ko k etomu vremeni
ne podojdut osnovnye tatarskie sily.
     Gleb eshche raz dlya vernosti pokazal,  kak dolzhen raspolozhit'sya klin posle
proryva tatarskogo zaslona.
     - Vot  zdes'  vy  stanete.  Glavnoe -  zapasti pobol'she prodovol'stviya,
gorod davno golodaet,  i uspet' perepravit' zapasy cherez podzemnyj hod.  |to
zajmet ne men'she dvuh dnej -  i vse eto vremya tvoe vojsko budet nahodit'sya v
krugovoj oborone.  Glavnoe  -  zaranee  zapasite produkty,  ne  toropites' s
proryvom, poka ne zapolnyat obozy. V lesah mnogo dichi, gribov i yagod, a den',
dva roli ne igrayut.
     Zatem  oni  dolzhny  budut  derzhat'  vokrug  podzemnogo prohoda krugovuyu
oboronu, poka ne perepravyat vse pripasy v gorod.
     Esli na  nih  nazhmut slishkom sil'no,  pust' uhodyat v  Kitezh,  prohod za
soboj im pridetsya zavalit',  chtoby tatary ego ne ispol'zovali,  no s pomoshch'yu
artillerii my posle vozvrashcheniya sumeem prorubit' v tatarskoj osade koridor i
vernem ih obratno.
     - Oni ostanutsya v  Kitezhe.  Zdes' tol'ko dobrovol'cy,  oni znayut,  chto,
esli Kitezh sdadut, tatary pojdut dal'she na sever i doberutsya do ih domov.
     Bol'she nikto ne  podnimal vopros ob  otstranenii Vaslava ot ih pohoda k
Olen'ej topi.  Oni  snova  byli  vmeste,  i  lyubye trudnosti kazalis' teper'
Glebu legko preodolimymi. Slovno prochitav ego mysli, Vaslav sprosil:
     - O  SHagare chto-nibud' izvestno?  -  Posle  rasskaza o  novom pohishchenii
Bronislavy Vaslav staralsya ne  zatragivat' etoj boleznennoj dlya  Gleba temy.
Nesmotrya na  kazhushchuyusya vneshnyuyu  grubost',  knyaz'  obladal udivitel'no tonkim
chut'em.
     Gleb pokachal golovoj.
     - Poslednij raz  ego  videli vmeste s  hozyajkoj,   dumayu,  i  sejchas on
gde-nibud' nedaleko ot nee.
     Oni  legli  spat'  v  trofejnom  shatre,  ukryvshis' tolstymi  sherstyanymi
poponami.  Ot  zharovni tyanulo edkim ugarom,  Vaslav hrapel tak,  chto  stenki
shatra slegka vzdragivali, i Gleb dolgo ne mog usnut'.
     On dumal o  Bronislave,  o  svoej nesostoyavshejsya lyubvi,  o  razrushennom
tatarami krae i  o  chernoj teni Manfrejma,  nakryvshem svoim plashchom ne tol'ko
etu stranu...
     I  eshche on pytalsya predstavit',  kakie novye vozmozhnosti udastsya izvlech'
iz predstoyashchej vstrechi s Frustom. Ne verilos' emu, chto on prostoj torgovec.
     Slishkom ser'eznye sily  soshlis' v  nervnom uzle  celoj  epohi,  kotoruyu
predstavlyal soboj Kitezh,  i  teper' kazhdaya iz nih staralas' povernut' v svoyu
storonu koleso sobytij...

     Utrom  nebol'shaya  kaval'kada pokinula  lager'.   Konvoj  soprovozhdal ih
tol'ko do  tropy,  vedushchej v  glubinu Olen'ej topi.  Po trebovaniyu Frusta na
etoj vstreche ne dolzhno bylo byt' postoronnih.
     "Ne  slishkom  li  mnogo  trebovanij",  -  s  razdrazheniem podumal Gleb,
nezametno dlya  sebya prishporivaya loshad' i  vyryvayas' vpered.  Ochen' skoro emu
prishlos'  vernut'sya obratno.  Tropa  suzilas',  i  teper'  oni  dolzhny  byli
prodvigat'sya medlenno i ostorozhno, chtoby ne provalit'sya v skrytye pod tonkoj
naled'yu topi. Vpered vyehal Vaslav, horosho znayushchij eti mesta.
     Neozhidanno sprava ot nih,  tyazhelo zahlopav kryl'yami, v vozduh podnyalas'
bol'shaya ptica.  Ona pokazalas' Glebu takoj ogromnoj, chto on ne srazu poveril
sobstvennym glazam.  Odnako Vaslav sreagiroval mgnovenno. Tetiva na ego luke
zvonko shchelknula,  i  ptica,  perevernuvshis' v  vozduhe,  gruzno shlepnulas' v
boloto,  metrah v desyati ot nih.  Tol'ko teper' Gleb uznal znakomogo lish' po
kartinkam gluharya.
     - Budet neplohoj uzhin,  esli sumeem ego dostat',  - zametil Krushinskij.
Dejstvitel'no,  sojti  s  tropy v  etom  meste ne  predstavlyalos' vozmozhnym.
Speshivshis',  oni ne smogli sdelat' v storonu ni odnogo shaga.  V konce koncov
Krushinskij,  samyj legkij iz nih,  obvyazalsya verevkoj i polzkom napravilsya k
gluharyu.  On dostal ego,  no pri etom po poyas provalilsya v  ledyanuyu tryasinu.
Prishlos' delat' nezaplanirovannyj prival,  razzhigat' koster i sushit' odezhdu.
Odnako  dobycha  togo   stoila,   oni   vzyali   s   soboj  minimal'nyj  zapas
prodovol'stviya,  ne  zhelaya  umen'shat' kolichestvo produktov,  prednaznachennyh
osazhdennomu Kitezhu.
     Teper' zhe u nih poyavilos' neskol'ko kilogrammov svezhego myasa.
     Kazhdyj raz,  udalyayas' ot goroda, Gleb udivlyalsya bogatstvu dikoj prirody
etogo,   eshche  ne  izurodovannogo  civilizaciej  mira.   V  prozrachnyh  rekah
pleskalis' il'meni.  Inogda sovsem blizko ot otryada,  ne obrashchaya na cheloveka
ni  malejshego  vnimaniya,   prohodili  losi.  Na  lesnyh  polyanah,  usypannyh
yarko-aloj brusnikoj,  tut  i  tam vidnelis' shlyapy podosinovikov,  a  dlinnye
pleti  klyukvy,  uveshannye krupnoj,  s  oreh,  yagodoj,  putalis'  pod  nogami
loshadej.
     Ohotniki dobyvali v mestnyh lesah sobolej, kunic i pescov. Medosborshchiki
privozili v gorod na prodazhu celye podvody yantarnyh sotov.  Ne zrya etot kraj
privlekal zavistlivyh chuzhezemcev.
     Prodvigalis' medlenno, i k vecheru stalo yasno - k naznachennomu sroku oni
ne  uspeyut  dostich'  zakrytogo so  vseh  storon  topkimi  bolotami  Olen'ego
ostrova, gde byla naznachena vstrecha.
     Krushinskomu prishlos' svyazyvat'sya s Frustom i perenosit' vremya. Zakonchiv
peregovory, on spryatal raciyu i nedovol'no pomorshchilsya.
     - Frust govorit,  my  dolzhny potoropit'sya,  dal'nejshie zaderzhki opasny.
Manfrejmovskie shpiony na baze razvili burnuyu deyatel'nost', pytayas' vyyasnit',
chto proishodit. O tom, chto ty pokinul Kitezh, im uzhe izvestno.
     Loshadi ne  zhelali idti bystree v  etom topkom bolote.  Tropa to i  delo
ischezala,  im  prihodilos'  speshivat'sya  i  veshkami  proshchupyvat' put'  cherez
tryasinu.
     Vecher dolgo ne nastupal,  hotya solnce uzhe skrylos' za gorizontom i  vsya
zapadnaya storona neba okrasilas' v alyj cvet.
     - Sejchas my  predstavlyaem soboj dovol'no legkuyu dobychu.  Neplohoe mesto
dlya novoj zasady, - provorchal Gleb, v sotyj raz osmatrivaya mestnost' vperedi
otryada.
     - Nu, napadayushchim zdes' tozhe ne razvernut'sya, - vozrazil Krushinskij.
     - U  desantnikov  est'  reaktivnye  rancy  dlya  vedeniya  boya  na  lyuboj
mestnosti,  a  my  kak  na  ladoni,  nel'zya dazhe svernut' v  storonu,  chtoby
ukryt'sya.
     Vperedi  nad  bolotom  vozvyshalsya nebol'shoj ostrov,  porosshij  vysokimi
sosnami.  |ti derev'ya ne rosli na bolotistoj pochve, i oni nadeyalis' zasvetlo
dobrat'sya do  mesta,  gde  mozhno  razbit'  palatki i  izbavit'sya ot  chuvstva
bespomoshchnosti,  kotoroe Gleb ispytyval,  to i  delo provalivayas' po koleno v
zhidkuyu gryaz'. Loshadej teper' vse vremya prihodilos' vesti na povodu.
     Do ostrova ostavalos' ne bolee sotni metrov, kogda pozadi nih v tryasine
chto-to  zhutko  uhnulo i  razdalsya shlepok,  slovno po  gryazi  kto-to  hlopnul
gigantskoj ladon'yu.
     Vse troe rezko ostanovilis' i razvernulis', dostavaya oruzhie.
     No  boloto  kazalos'  pustynnym  -  lish'  nametannyj  glaz  Krushinskogo
razobral metrah v  dvadcati pozadi nih kakoj-to strannyj zelenyj holmik,  ne
bol'she chelovecheskogo rosta.
     - |toj  shtuki  zdes'  ran'she  ne  bylo...   -   progovoril  Krushinskij,
ustanavlivaya na pricele lazera distanciyu blizhnego boya.
     - Ne speshi. Ne stoit strelyat', poka ne razberemsya, chto eto takoe.
     - Togda mozhet stat' uzhe pozdno.
     - A  esli  ona  vzorvetsya?  My  stoim slishkom blizko,  podozhdi,  poka ya
posmotryu,  chto  tam.  -  Gleb  dostal elektronnyj binokl' i  povernul kol'co
rezkosti.   Na  ekrane  pered  nim  poyavilas'  zelenaya  morda  s   ogromnym,
otorochennym beloj kaemkoj rtom i nebol'shimi, shiroko rasstavlennymi glazkami.
Telo etoj strannoj tvari napominalo zelenyj besformennyj meshok.
     - |to kakoe-to zhivotnoe...
     - V bolote ne vodyatsya zhivotnye takih razmerov!  -  Krushinskij bukval'no
vyrval u nego binokl'.
     - Ono  pohozhe na  gigantskuyu lyagushku,  chert  menya poberi,  esli eto  ne
kakaya-to manfrejmovskaya tvar'!  -  On snova shvatilsya za pistolet,  i  opyat'
Gleb priderzhal ego ruku, sam ne ponimaya tolkom, pochemu.
     Neozhidanno lyagushka prygnula.  Ee  telo  stremitel'no vytyanulos' vverh i
prevratilos' iz besformennogo meshka v chetkuyu zelenuyu liniyu,  mel'knuvshuyu nad
verhushkami derev'ev. CHerez sekundu zhivotnoe plyuhnulos' v gryaz' na rasstoyanii
neskol'kih metrov ot ostolbenevshih voinov.
     Ona  s  takoj  siloj udarila svoim zhivotom v  porosshuyu zamerzshej ryaskoj
poverhnost' bolota,  chto  zhirnye kuski gryazi zalyapali vseh  troih s  nog  do
golovy,  a  nad  lesom  vnov'  prokatilsya tot  samyj zvuk  shlepka gigantskoj
ladoni.
     Sejchas  potryasennyh lyudej  otdelyalo ot  monstra ne  bolee  dvuh  shagov.
Opytnye voiny, v neopredelennyh i slozhnyh situaciyah primenyavshie oruzhie pochti
mgnovenno,  ne razdumyvaya,  na etot raz stoyali nepodvizhno,  slovno nevedomaya
sila uderzhivala ih ot kakih-libo dejstvij.
     Kozha lyagushki, blestyashchaya ot slizi, kazalas' usypannoj krasnymi, s nogot'
velichinoj,   borodavkami,   i,   nesmotrya  na  eto,  zhivotnoe  ne  vyglyadelo
bezobraznym.
     Porazhali ee glaza,  vblizi okazavshiesya razmerom s horoshee blyudce. Glebu
vse vremya kazalos', chto v glubine ih mercaet skrytyj ogon'.
     - Sejchas ona snova prygnet,  i  togda ee  zuby...  -  pochemu-to shepotom
proiznes Krushinskij,  ego  ruka  vnov' medlenno,  santimetr za  santimetrom,
prodvigalas' k rukoyatke pistoleta, slovno preodolevala nevidimuyu pregradu.
     - U lyagushek ne byvaet zubov. Ne vynimaj pistolet, podozhdi.
     Gleb  slegka obnazhil mech,  no  lish' dlya  togo,  chtoby vzglyanut' na  ego
rukoyatku. Kamen' vyglyadel serym i sovershenno bezzhiznennym.
     - Ona ne prinadlezhit k manfrejmovskim slugam.
     - Togda chto ej ot nas nado?
     - Imenno eto ya i starayus' ponyat'.  - Gleb brosil oruzhie obratno v nozhny
i  reshitel'no uselsya na  kochku,  vsem  svoim  vidom  demonstriruya otsutstvie
vrazhdebnyh namerenij.
     Sejchas sovershenno nepodvizhnaya lyagushka uzhe ne  kazalas' zhivym sushchestvom.
Na  ee  ogromnom tele zhili tol'ko glaza da  eshche dyhatel'nyj meshok pod nizhnej
chelyust'yu vremya ot vremeni ritmichno vzdymalsya.
     Posle pryzhka ona prignula perednie lapy,  i  teper' ee golova okazalas'
na odnom urovne s licom Gleba.  On chuvstvoval,  kakaya sila szhatyh do predela
muskulov skryta v ee podgotovlennyh k novomu pryzhku lapah.
     Vremya, kazalos', ostanovilos', bol'she nikto ne proiznes ni slova. Lyudi,
tak zhe kak i zhivotnoe, ne dvigalis' i vnimatel'no izuchali drug druga.
     Glebu otchego-to kazalos', chto v mercayushchih ogromnyh glazah nochnogo gostya
tleyut iskorki razuma.
     Vozmozhno,  imenno  eto  oshchushchenie zastavilo ego  ostanovit' Krushinskogo,
pytavshegosya dostat' pistolet.
     - CHto tebe nuzhno ot  nas?  -  rovnym golosom proiznes Gleb,  ne otryvaya
vzglyada ot ee glaz i ponimaya,  kakim nelepym kazhetsya ego povedenie.  Otveta,
razumeetsya, ne posledovalo.
     Lish' mel'knul na sekundu krasnyj uzkij yazyk,  bystrym dvizheniem oblizal
guby,  i uzkaya shchel' priotkrytoj pasti snova zahlopnulas'. Obychnye lyagushki ne
zamechayut nepodvizhnyh predmetov,  no vzglyad etogo sushchestva,  kazalos', izuchal
lica stoyavshih sovershenno nepodvizhno lyudej, perebegaya s odnogo na drugoe.
     - Dolgo eto budet prodolzhat'sya?  -  sprosil Krushinskij,  nachinaya nervno
terebit' zastezhku na kobure svoego pistoleta. Gleb lish' pozhal plechami.
     - Esli ona ne napadet pervoj, my ee ne tronem.
     Nakonec Vaslav ne vyderzhal etogo molchalivogo razglyadyvaniya.
     - Vy kak hotite,  otroki,  a ya poshel.  |to navernyaka vodyanoj ili leshij.
Negozhe cheloveku nahodit'sya ryadom s podobnoj nechist'yu.
     Nikto emu ne vozrazil,  i  Vaslav,  starayas' ne delat' rezkih dvizhenij,
nachal ostorozhno otstupat' k krayu bolota.
     Poskol'ku eto ne vyzvalo u zhivotnogo nikakoj otvetnoj reakcii,  primeru
knyazya posledoval i  Krushinskij.  Teper' Gleb ostalsya odin na  odin so  svoim
molchalivym sobesednikom.
     - Tak chego zhe ty hochesh'?  Dlya komara, dazhe tvoego masshtaba, my vse-taki
velikovaty...
     Slovno otvechaya na  ego  vopros,  gde-to  v  glubine Olen'ej topi tyazhelo
zauhal filin, vyletaya na vechernyuyu ohotu.
     Holod i syrost' postepenno probiralis' pod odezhdu. Sidet' zdes' dal'she,
ozhidaya  neizvestno chego,  s  kazhdoj  minutoj stanovilos' vse  bolee  nelepo.
Terpeniya u etoj neponyatnoj tvari navernyaka bylo bol'she, chem u Gleba.
     Nakonec on vstal i medlenno, ne oborachivayas', poshel k tovarishcham.
     Lish' dojdya do samogo kraya, tuda, gde konchalis' kochki i pod nogoj nachala
poyavlyat'sya tverdaya pochva, on obernulsya.
     Rasstoyanie mezhdu  nim  i  etim  bolotnym chudishchem pochti ne  sokratilos',
lyagushka plavnymi skol'zyashchimi dvizheniyami,  tochno zmeya,  sledovala za  nim  po
pyatam i teper',  neozhidanno zastignutaya za etim zanyatiem, zamerla, ostanoviv
v vozduhe perednyuyu lapu,  nachavshuyu i ne zavershivshuyu shag.  Kazalos',  lyagushka
chego-to zhdet.
     - Uhodi,  - poprosil ee Gleb. - U moih druzej mogut ne vyderzhat' nervy,
i togda tebe nesdobrovat'.
     Slovno  uslyshav ego  nakonec,  ona  povernulas' k  nemu  bokom  i  tiho
uskol'znula v nadvigavshuyusya s zapada noch'.
     Kogda pod  iskorezhennoj severnymi vetrami el'yu vspyhnul koster i  mezhdu
rasstavlennyh  na   noch'   palatok  zastruilsya  appetitnyj  zapah   zharenogo
gluharinogo myasa,  kto-to  iz  nih  reshilsya  nakonec razorvat' porochnyj krug
zatyagivayushchego kak omut molchaniya.
     - Ty dumaesh', ona vernetsya?
     Noch'  uzhe  chertila za  svetloj granicej kostra  svoi  obychnye nestojkie
obrazy.  Vzoshla luna,  i nad bolotami vnov' zauhal filin, slovno prizyvaya iz
nebytiya duhov t'my.
     - Ne  byvaet lyagushek takih razmerov,  ih  prosto ne  mozhet byt' v  etih
krayah!  Ona  davno dolzhna byla  pogibnut' ot  goloda,  ved' nasekomye takogo
razmera...
     - |to ne lyagushka, - prerval Gleb neprivychno dlinnuyu tiradu Krushinskogo.
     - Togda chto zhe eto?
     - Nechto, lish' vneshne pohozhee na gigantskuyu lyagushku. Pomnish' kamnetesov,
dostavlennyh na zemlyu s Zaturna?
     - Ty  hochesh' skazat',  chto  ee  tozhe  privezli syuda s  kakoj-to  drugoj
planety?
     - YA  ne  znayu.  YA  lish' pytayus' najti kakoe-to  ob座asnenie...  Ee mogli
sozdat' i  zdes',  kak sozdayut biorobotov,  no  eto sdelal ne  Manfrejm,  vo
vsyakom sluchae, ona emu ne prinadlezhit. Kamen' na rukoyatke moego mecha nikogda
ne oshibaetsya, opoznavaya manfrejmovskih poddannyh.
     - Vot pochemu ty ne hotel ee ubivat'...
     - Da,  i  eshche potomu,  chto v  nej ne  bylo zloby,  tol'ko lyubopytstvo i
bezmernoe udivlenie, veroyatno, ne men'shee, chem nashe.
     - Ty govorish' o nej tak, slovno uveren, chto eto razumnoe sushchestvo.
     - V  etom  ya  pochti  ne  somnevayus'.  Kogda  ona  smotrela na  menya,  ya
pochuvstvoval nechto... Nekoe pole razuma, esli mozhno tak vyrazit'sya.
     - |tomu tozhe nauchil tebya Gidr?
     - On  i  eshche  Bronislava...  Ona ne  obladala nastoyashchej telepatiej,  no
ispol'zovala kakoj-to osobyj vid vozdejstviya na chelovecheskij razum,  pohozhij
na gipnoz.
     Vaslav, kak vsegda molchalivyj, pochti ne prinimal uchastiya v etoj besede.
Knyaz' predpochital ne govorit' o tom,  chego ne mog ob座asnit'. Vmesto etogo on
udelil vse svoe vnimanie podstrelennomu v bolote gluharyu,  na oshchipannoj tushe
kotorogo uzhe obrazovalas' appetitnaya rumyanaya korochka.
     Vyjdya iz  golodnogo Kitezha,  Gleb ispol'zoval lyubuyu vozmozhnost',  chtoby
naest'sya,  i  eshche ne sumel privesti v normu svoj povyshennyj appetit.  Sejchas
zapah zharyashchejsya na  vertele pticy meshal emu sosredotochit'sya i  ponyat' chto-to
vazhnoe, kasayushcheesya bolotnogo gostya.
     Kak chasto byvalo v podobnyh situaciyah, Krushinskij zadal vopros, kotoryj
muchil Gleba ves' ostatok vechera.
     - Esli eto sozdanie,  kak ty govorish', ne prinadlezhit Manfrejmu, to kto
i zachem podbrosil ego u nas na puti?  YA ne veryu v estestvennoe proishozhdenie
takogo monstra, a dostavit' takoe chudo na kosmicheskom korable - udovol'stvie
ne iz deshevyh. Pozhaluj, ya znayu lish' odnogo cheloveka, kotoryj mog by sebe eto
pozvolit',  no po-prezhnemu ne ponimayu, zachem emu ponadobilos' takoe strannoe
predpriyatie.
     - Dumayu, my eto skoro uznaem. - Potyanuvshis' za svoej porciej aromatnogo
myasa,  Gleb tak i  zastyl,  naklonivshis' k  kostru i  ne  otryvaya vzglyada ot
granicy osveshchennogo prostranstva.
     - Sidite tiho i ne dvigajtes'. U nas snova gosti.
     V kustah, sboku ot nih, poslyshalsya shoroh, i na polyanu medlenno vypolzla
ogromnaya lyagushka.  Ona uselas' pered kostrom pochti po-chelovecheski,  vypryamiv
verhnyuyu chast' tulovishcha i osvobodiv perednie lapy.
     - Ty  tozhe  hochesh' est'?  Mozhet  byt',  prisoedinish'sya k  nam?  -  Gleb
protyanul  ej  bol'shoj  kusok  sochnogo  gluharinogo myasa,  i  skol'zkaya  lapa
ostorozhno vzyala iz ego ruk predlozhennuyu pishchu.


     - |to vkusno. Mne kazhetsya, ya uzhe ela ran'she chto-to pohozhee.
     Slova voznikli v  golove Gleba sovershenno otchetlivo.  Kazalos',  oni ne
imeli ni malejshego otnosheniya k  sushchestvu,  raz za razom otpravlyavshemu v svoyu
ogromnuyu past' porcii gluharinogo myasa, no on znal, chto eto ne tak.
     - Kak ty zdes' okazalas'? Otkuda ty?
     - YA ne pomnyu. Holodno. Bol'no. Hotelos' est'. Potom prishli vy.
     - Starik, po-moemu, ty nachal razgovarivat' sam s soboj.
     - YA razgovarivayu s nej.
     - Znachit, vse-taki telepatiya?
     - Da.  I  ochen' moshchnaya.  No  kakaya-to  neumelaya...   Slovno ona nedavno
nauchilas' govorit'.  Ne meshaj mne teper'.  YA  hochu ponyat',  pochemu ona zdes'
okazalas'.
     Gleb  poproboval zajti  s  drugogo konca,  slova,  kotorye on  staralsya
proiznosit' vnutri sebya,  kak  uchil  ego  Varlam,  sami  soboj neproizvol'no
sryvalis'  s  gub.   Sejchas  eto  ne  imelo  znacheniya,   i  on  byl  slishkom
sosredotochen, chtoby kontrolirovat' svoyu rech'.
     - No  ran'she,  do  togo,  kak  prishli my...  S  kakogo momenta ty  sebya
pomnish'?
     - Boloto. Ochen' holodno. Ran'she - ne pomnyu.  Vse beloe. Sneg.
     - Kto-to poslal tebya. Kto-to hotel, chtoby ty vstretila nas. Zachem?
     - Ne dolzhna podhodit'. Tol'ko slushat', kogda govoryat. Zapominat'.
     - No ty vse-taki podoshla.
     - Mne bylo strashno.  Holodno,  hotelos' est'.  Mne pokazalos',  ya  tebya
videla, prezhde chem...
     - Prezhde chem chto?
     - Prezhde chem nichego.
     Ee rech' postepenno stanovilas' vse bolee osmyslennoj i  plavnoj.  V nej
poyavilis' nesuraznye v  etom bezobraznom tele chelovecheskie notki.  Poroj emu
dazhe kazalos', chto ona soznatel'no chego-to nedogovarivaet.
     Lyagushka spravilas' s  myasom i  teper' zhadno smotrela na  kusok v  rukah
Gleba.  On  protyanul ej  ego i  vnov' na  sekundu pochuvstvoval prikosnovenie
holodnoj i skol'zkoj lapy.
     - Horosho.   Davaj  poprobuem  eshche  raz,  -  skazal  on,  kogda  lyagushka
okonchatel'no nasytilas'.  -  No ty dolzhna mne pomoch'. Ty ved' hochesh' uznat',
otkuda ty poyavilas'?
     - Net.
     - Net? - Otvet obeskurazhil ego.
     - Net. YA ne hochu vspominat' ob etom.
     - No u tebya dolzhno byt' imya... Hotya by ego ty dolzhna vspomnit'.
     - U menya net imeni.
     - Kak zhe  nam tebya nazyvat'?  Lyudi privykli obrashchat'sya drug k  drugu po
imeni.
     - Togda pridumaj mne imya.  -  Ee  bol'shie vypuklye glaza otrazhali bliki
ugasayushchego kostra.  Ochevidno,  svet razdrazhal eti prisposoblennye k  nochnomu
osveshcheniyu glaza, i lyagushka nadolgo prikryvala ih tonkimi kozhistymi vekami, v
takie momenty Glebu kazalos', chto ona usnula i on razgovarivaet s bolotom, s
kamnem, s vyrezannoj iz kochki skul'pturoj, no tol'ko ne s zhivym sushchestvom.
     - Horosho. YA budu zvat' tebya Neladoj.
     - Mne vse ravno, no ya ne ponimayu, chto oznachaet eto slovo.
     - Imena obychno oboznachayut lish' togo,  k komu oni otnosyatsya. - On solgal
vsego napolovinu.  K  tomu zhe  on  byl uveren,  chto utrom ih strannaya gost'ya
ischeznet,  kak  ischezayut nochnye koshmary.  Vryad li  emu kogda-nibud' pridetsya
vospol'zovat'sya etim nelepym imenem.
     On  dolgo ne mog usnut':  ot bolota tyanulo syrost'yu,  a  ot pogashennogo
kostra v palatku shel tyazhelyj zapah obgorevshej gnili.  Nakonec, uzhe daleko za
polnoch', on zabylsya bespokojnym snom.
     Vo sne on videl knyazhnu,  sidyashchuyu v chernoj bashne nenavistnogo emu zamka,
no  potom bashnya ischezla,  i  on uvidel Bronislavu v  kakoj-to temnoj syroj i
uzkoj  peshchere.  Ona  lezhala pered  nim  sovershenno obnazhennoj,  chernye ruki,
vystupavshie pryamo iz potolka  peshchery, medlenno razryvali ee telo i unosili v
temnotu kuski  krovavoj dobychi.  Potokom hlestala krov' iz  ee  razorvannogo
tela,  no zhenshchina ne izdavala ni zvuka. Tol'ko guby sililis' proiznesti odnu
i tu zhe frazu,  i on muchitel'no sledil za ih dvizheniem, starayas' ponyat', chto
ona hochet skazat'.
     Koshmar dlilsya vsyu  noch'.  Lish' pod utro Glebu udalos' vyrvat'sya iz  ego
lipkih ob座atij.
     Ves' v holodnom potu on vskochil na svoej pohodnoj posteli.
     Polog palatki okazalsya otdernut,  hotya on horosho pomnil,  chto zastegnul
ego na noch'.  Pryamo emu v lico svetila polnaya osennyaya luna. CH'e-to svistyashchee
dyhanie  razdavalos' sovsem  ryadom.  Nashchupav  rukoyat'  mecha,  s  kotorym  ne
rasstavalsya dazhe vo vremya sna, on vyglyanul iz palatki.
     Pryamo  nad  ee  kon'kom  s  pravoj  storony vozvyshalas' ogromnaya golova
Nelady.
     - Ty pochemu ne spish'?
     - Ne umeyu spat'. Ran'she umela, teper' dolzhna slushat' noch'.
     On  tozhe  prislushalsya  k  etoj  tyazheloj  nochi,  starayas'  unyat'  drozh'.
Po-prezhnemu  vdaleke  uhal  filin  nadryvno  skripelo  kakoe-to  derevo  pod
poryvami vetra,  i  esli vnimatel'no vsmotret'sya,  to v glubine bolota mozhno
bylo zametit' peremeshchayushchiesya s mesta na mesto zelenye ogon'ki. Vozmozhno, eto
byli glaza nochnyh zhivotnyh ili prosto bolotnye ogni.
     - Zachem ty  dyshish' na moyu palatku?  -  sprosil on,  ne osobenno nadeyas'
poluchit' otvet.
     - S toboj mne ne tak strashno, Gleb.
     Uhodya ot  etih slov,  kak malyj rebenok ubegaya ot koshmara,  kotoryj vse
ravno ne v silah razreshit', on lish' poplotnej zastegnul polog i snova usnul,
provalivshis' na etot raz v kamennyj, bez snovidenij, son.
     Utrom,  kogda on poshel k vode umyvat'sya,  Nelada sidela u chernogo kruga
vygorevshego kostra.  Otsyuda do  palatki bylo  ne  men'she desyati metrov.  Emu
pokazalos' dazhe,  chto ona ne izmenila pozy.  Vozmozhno,  poslednij razgovor s
nej byl chast'yu nochnogo koshmara, on schel za blago ne razbirat'sya v etom.

     Prozrachnoe dlya  obychnyh svetovyh luchej  uplotnenie poyavilos' nad  lesom
rovno v shestnadcat' pyatnadcat'.
     Gleb pochuvstvoval ego priblizhenie i vskinul infrakrasnyj binokl'.
     - Kazhetsya, k nam gosti.
     - Nakonec-to! YA uzh nachal opasat'sya, chto my naprasno prodelali ves' etot
put'.
     Uplotnenie  materializovyvalos',   obretalo   formu.   Zashchitnoe   pole,
prikryvavshee ego ot vneshnej sredy, postepenno stanovilos' vse ton'she.
     Sejchas  eta  shtukovina napominala slegka razmytuyu golubovatuyu chechevicu.
Kazalos',  mezhdu  nej  i  stoyashchimi na  polyane  lyud'mi  prohodil moshchnyj potok
nagretogo vozduha, no nikakogo tepla ne chuvstvovalos' v holodnom oktyabr'skom
vetre.
     - Dlya kosmicheskoj shlyupki eta shtuka yavno malovata.  Na baze net podobnyh
transportnyh sredstv.
     - CHto izvestno o tehnologicheskom urovne razvitiya arometyan?
     - Pochti  nichego.  Dannye ob  etoj  civilizacii prakticheski otsutstvuyut.
Arometan nahoditsya na samom krayu nashej Galaktiki,  tuda ne dobiralsya ni odin
federal'nyj zvezdolet.
     Svist na granice ul'trazvuka nadavil na barabannye pereponki,  verhushki
derev'ev zakachalis', rasstupayas' ot napora nevidimyh energeticheskih vihrej.
     CHechevica opustilas' na  mokruyu travu  posredi polyany.  Zemlya  zashipela,
celoe  oblako para  podnyalos' vverh i  netoroplivo poplylo nad  lesom.  Zvuk
stih, prekratilos' vsyakoe dvizhenie.
     Stoyashchaya posredi polyany  obtekaemaya kabina  okazalas' sovsem  nebol'shoj,
vsego metra tri v  poperechnike.  Tem ne  menee otkinuvshijsya na  travu pandus
nevol'no vyzyval uvazhenie svoej tolshchinoj.
     - V  sluchae  neobhodimosti ona  mozhet  vyhodit' v  otkrytyj kosmos,  ty
posmotri, kakaya obshivka! - Krushinskij ne skryval voshishcheniya.
     Lish' odin chelovek spustilsya po stupenyam pandusa,  i  Gleb neopredelenno
povel plechom, slovno emu vdrug stalo holodno.
     - On ili slishkom ostorozhen,  ili,  naprotiv, bespechen. Pribyt' na takuyu
vstrechu bez konvoya...
     - Ne zabyvaj o shlyupke.  Ona navernyaka nashpigovana samymi raznoobraznymi
sistemami zashchity. I my vse sejchas pod pricelom.
     Frust  reshitel'noj  pohodkoj  napravilsya  k  nim.  Na  nem  byl  legkij
zelenovatyj kombinezon i  chernyj  beret  -  dovol'no  strannoe  odeyanie  dlya
torgovca, k tomu zhe slishkom legkoe dlya pozdnego oktyabrya. Lico, kak eto pochti
vsegda byvaet s  bioplastom,  ne  imelo nichego obshchego s  chelovecheskim licom,
krome formy.
     Gleb  ne  mog  otdelat'sya ot  oshchushcheniya,  chto  pered  nim  biorobot,  no
rukopozhatie Frusta okazalos' neozhidanno krepkim,  a  pod  nepodvizhnoj maskoj
lica blesnuli zhivye chelovecheskie glaza.
     - Proshu ko mne,  gospoda,  vnutri nam budet udobnej vesti besedu,  da i
bezopasnej,  pozhaluj.  Izvinite,  chto byl vynuzhden naznachit' vstrechu v stol'
otdalennom meste i  dostavil vam  etim  dopolnitel'nye neudobstva,  no  vasha
planeta ochen' bystro uchit ostorozhnosti.
     Nikto  ne  otkazalsya ot  predlozheniya posetit'  shlyupku.  Krushinskij edva
sderzhival lyubopytstvo,  a Glebu ponravilos' to,  chto Frust ne stal vozrazhat'
protiv prisutstviya Vaslava, uchastie kotorogo v etoj vstreche ne ogovarivalos'
zaranee.
     - Nelada,  esli my  vojdem vnutr',  ty smozhesh' ego slyshat'?  -  sprosil
Gleb,  ne razzhimaya gub, ispol'zuya svoi ne takie uzh bol'shie navyki telepatii,
i zelenoe chudo, nevidimoe v bolotnoj tryasine, nemedlenno otvetilo:
     - Tol'ko esli dver' ne budet zakryta.
     - Postarayus' ob etom pozabotit'sya.
     Vnutri shlyupka porazila ih,  no sovsem ne tak, kak oni ozhidali, - prezhde
vsego,  polnym  otsutstviem  vsyakoj  apparatury.  Kayuta  napominala  rabochuyu
komnatu bazovogo kottedzha -  vse  zdes'  bylo  strogo funkcional'no.  CHetyre
stula,   bol'shoj  rabochij  stol  s  videokristallami  i  ekranom  proektora.
Obstanovku zavershali sovershenno golye steny.
     - Vizhu,  chto vy razocharovany.  - Naverno, v etot moment Frust ulybnulsya
by,  esli by emu udalos'.  No bioplast na lice pochti nepodvizhen -  i eto ego
svojstvo eshche bol'she usilivalo vpechatlenie mertvoj maski.  -  Vsya neobhodimaya
apparatura nahoditsya vnutri obshivki. Poetomu ona takaya tolstaya.
     - A  gde  zhe  upravlenie?  -  sprosil Krushinskij,  vse  eshche nedoverchivo
oglyadyvayas'.
     - Myslennyj kontrol'.  Voobshche-to  na  opredelennom etape razvitiya pochti
kazhdaya civilizaciya otkazyvaetsya ot  gromozdkih mehanizmov.  Posredniki mezhdu
chelovecheskim razumom i materiej stanovyatsya ne nuzhny.
     I,  podtverzhdaya svoi slova,  on shevel'nul rukoj, kak by priglashaya dver'
zakryt'sya. Tyazhelyj stal'noj pandus, povinuyas' etomu dvizheniyu, medlenno i bez
vsyakih usilij stal podnimat'sya s syroj travy.
     - Dushno  zdes'  u  vas,  da  i  neprivychno moemu  sputniku nahodit'sya v
zakrytoj stal'noj korobke, - kivnul Gleb v storonu knyazya.
     - S  zheleznoj-to izboj ya  eshche kak-nibud' svyknus',  a  vot stol u tebya,
kupec, bednovat. Ni meda, ni hleba korki.
     - Ne  obessud',  knyaz',  vasha  eda  dlya  menya  ne  goditsya.  A  ty  zrya
staraesh'sya,  Gleb Petrovich,  -  ne uslyshit tvoya lyagushka, esli ya sam etogo ne
pozvolyu. Da i ne lyagushka ona vovse...
     - Ne  lyagushka?  Tak  ty  i  pro  nee znaesh'?!  -  Kazalos',  podozreniya
polnost'yu podtverdilis', tol'ko chelovek Manfrejma mog o nej znat'.
     Edinym dvizheniem Gleb vyhvatil mech i  ostolbenel:  kristall na rukoyatke
gorel  rovnym golubym ognem.  Vnutri kristalla vsegda tailos' tol'ko krasnoe
plamya - cvet nenavisti i krovi, cvet, vyryvayushchijsya naruzhu lish' v prisutstvii
manfrejmovskih slug.  No  sejchas  kristall svetilsya rovnym golubym ognem,  i
Gleb rasteryalsya, ne ponimaya, chto eto znachit.
     - Kto ty?
     - ZHitel'  ochen'  drevnej  planety.   Takoj  drevnej,   chto,  kogda  ona
obrazovalas'.  Zemli eshche ne bylo na svete.  Ves' vash cikl ne uspel nachat'sya.
Ty slyshal o centre krasnogo smeshcheniya?
     - |to uslovnaya tochka, tochka, v kotoroj nahoditsya nablyudatel'...
     - |to sejchas ona stala uslovnoj,  a  kogda-to  byla centrom mirozdaniya,
tochkoj,  s kotoroj vse nachinalos'. Bol'shoj kosmicheskij vzryv, porodivshij vsyu
nashu  Vselennuyu,  proizoshel imenno iz  etoj tochki.  I  hotya ona  rasshirilas'
bespredel'no,  ee  pervonachal'nye koordinaty mozhno vychislit'.  Esli by  vashi
matematiki sumeli eto sdelat',  oni poluchili by  v  rezul'tate tochku,  gde v
moment rozhdeniya Vselennoj nahodilas' moya planeta.  No  eto bylo ochen' davno.
Kosmos pohozh na  okean so  svoimi izmenchivymi techeniyami,  i  eti kosmicheskie
techeniya  imeyut  svojstvo  otrazhat'sya  v   obshchestvennoj  zhizni  planet  samym
neposredstvennym obrazom.  Krasnoe smeshchenie proishodit ne tol'ko v  kosmose,
no  i  v  mire,  v  kotorym vy  zhivete.  On tozhe nachal sdvigat'sya v  krasnuyu
oblast',  v oblast' krovi i chelovecheskih stradanij.  Odni sposobstvuyut etomu
smeshcheniyu,  drugie starayutsya emu pomeshat'.  Tebe pora opredelit'sya,  Gleb,  i
ponyat',  dlya  chego  tebya  proveli cherez vremennoj bar'er.  Ty  vypolnil svoyu
missiyu. Krug zavershen. Ty dolzhen vernut' mne Knigu.
     - Dolzhen vernut'? YA nichego nikomu ne dolzhen!  Otkuda vam stalo izvestno
o  Knige?  Otkuda vy znaete o bar'ere?  Ne slishkom li mnogo vy znaete voobshche
dlya prostogo skupshchika redkostej?
     Gleb  po-prezhnemu stoyal  v  boevoj  stojke,  i  lezvie obnazhennogo mecha
tusklo otsvechivalo u nego v rukah.  Rukoyatka stala holodnoj, takoj holodnoj,
chto pal'cy,  szhimavshie ee, nachalo pokalyvat'. Ran'she,  kogda kamen' svetilsya
krasnym, ona nagrevalas', no Gleb ne poschital eto izmenenie sushchestvennym.
     Pandus  posle  ego  pros'by  ne   zakryvat'  vyhod  povis  v   kakom-to
neopredelennom polozhenii,  tak i  ne dojdya do konca,  no shchel' vse ravno byla
slishkom uzkoj,  chtoby v nee protisnut'sya v sluchae neobhodimosti. V zamknutom
prostranstve kabiny Gleb chuvstvoval sebya neuyutno.
     Frust  ne  toropilsya s  otvetom,  slovno davaya  vozmozhnost' emu  samomu
razobrat'sya vo vsem.  On stoyal v rasslablennoj poze,  slegka oblokotivshis' o
stol, i, kazalos', ne zamechal napravlennogo v ego storonu mecha.
     Nakonec on proiznes svoim bescvetnym golosom, v kotorom pochti polnost'yu
otsutstvovali privychnye chelovecheskomu uhu emocional'nye intonacii.
     - YA byl odnim iz teh, kto vyrezal pis'mena na stranicah Vlesovoj knigi.
Pomnish' uslovie?  "Ty  dolzhen  otdat'  Knigu  tomu,  kto  pervyj kosnulsya ee
stranic".

     - Vse eto slova, a mne nuzhny dokazatel'stva, - hriplo progovoril Gleb.
     - Pomnish' voditelya sanitarnoj mashiny  i  teh,  kto  tebya  lechil?  YA  ne
vozrazhayu,  esli ty priglasish' syuda svoyu lyagushku.  I  opusti nakonec mech,  on
tebe ne ponadobitsya.
     Pandus nachal medlenno opuskat'sya,  no  Gleb vse ne izmenyal boevoj pozy.
Tishina  v  pomeshchenii zvenela kak  tugo  natyanutaya tetiva.  Ruka  Krushinskogo
lezhala na  rukoyatke pistoleta,  i  lish'  odin Vaslav,  blizhe vseh stoyavshij k
otkryvshejsya nakonec  dveri,  bezmyatezhno ulybalsya,  poigryvaya  svoej  pudovoj
boevoj palicej.
     Ne otryvaya holodnogo izuchayushchego vzglyada ot Frusta, Gleb skazal:
     - Variant s telepatiej ne projdet,  mne nuzhno chto-nibud' bolee vesomoe,
chem kontrol' nad chuzhim mozgom.  Vy sami skazali:  ona mozhet slyshat' lish' to,
chto vy pozvolite ej uslyshat'. Vasha neobyknovennaya osvedomlennost' menya takzhe
ne  ubezhdaet,  vse  eti  svedeniya mozhno  vykachat' iz  chuzhih mozgov,  obladaya
sootvetstvuyushchimi sposobnostyami.
     - YA  mog  by  otvesti vas  na  Arometan,  no  eto  dolgo,  -  zadumchivo
progovoril Frust.  -  Vozmozhny  deshevye  fokusy  s  energiej i  peremeshcheniem
material'nyh mass,  no dazhe esli eto vas ubedit, ya ne stanu etim zanimat'sya.
Ostaetsya odin-edinstvennyj sposob.  Daj  mne  Knigu.  Vsego na  minutu.  Ona
polnost'yu izrashodovala svoyu vnutrennyuyu energiyu i ottogo molchit,  ya vdohnu v
nee zhizn'.
     On protyanul ruku,  no Gleb ne shelohnulsya,  za vse vremya razgovora on ni
razu ne peremenil pozy.
     - Vas zdes' troe opytnyh voinov. YA odin i bez oruzhiya, sila polnost'yu na
vashej storone, tak chego vy opasaetes'?
     - Ne vse, chto kazhetsya ochevidnym, yavlyaetsya istinnym.
     - Ponimayu,  ty ne teryal vremeni darom v obshchine Varlama. No, v obshchem, ty
prav. Vo vsem, chto kasaetsya etoj Knigi, nuzhna osobaya ostorozhnost'.
     - Kstati,   ob座asnite  uzh  zaodno,  zachem  vashemu  cheloveku,  esli  eto
dejstvitel'no byl vash chelovek,  ponadobilos' zaverbovat' menya v  kosmicheskie
rejndzhery, kakoe otnoshenie vy imeete k baze?
     - V bazu,  Gleb,  ty eshche smog poverit',  no dazhe eto udalos' vtolkovat'
tebe s  ogromnym trudom,  esli ty  vspomnish' svoyu pervuyu besedu s  voditelem
sanitarnoj mashiny.
     - YA  ne  ponimayu,  pochemu vy  ne zavladeli Knigoj pryamo tam,  na Zemle.
Zapoluchit' ee,  poka ya  nichego ne  znal,  vashemu poslanniku bylo by  gorazdo
proshche.
     - Konechno.  No nam nuzhen byl nadezhnyj hranitel' Knigi.  Tol'ko real'nyj
chelovek  tvoego  mira  mog  pronesti  Knigu  cherez  vremennoj  kanal  v   ee
fizicheskoj, material'noj forme.
     - Vy hotite skazat', chto sami takoj formoj ne obladaete?
     - YA etogo ne govoril, no ty pochti prav.
     - CHto  znachit "pochti"?  YA  hochu  uvidet',  kak  vy  vyglyadite bez  etoj
bioplastovoj maski!
     - Ne  poluchitsya,  bez  iskusstvennoj obolochki ya  predstavlyayu soboj lish'
sgustok energeticheskih polej,  strukturu bolee razryazhennogo mira, esli ya eto
sdelayu, my poteryaem vozmozhnost' obshchat'sya.
     Gleb muchitel'no razdumyval,  ne znaya,  kak emu postupit', no vpervye za
vremya etoj neobychnoj vstrechi lezvie ego mecha slegka opustilos', teryaya cel'.
     Byvayut situacii,  v kotoryh nuzhno riskovat'  vsem i otdat' vse lish' dlya
togo, chtoby sdelat' odin-edinstvennyj shag vpered.
     On  nahodilsya imenno v  takoj situacii.  Bitva s  Manfrejmom proigrana,
knyazheskie  druzhiny  razgromleny,   tatary  stoyat  pod   stenami  Kitezha,   i
Bronislava...  |tot chelovek vybral podhodyashchee vremya dlya svoego vizita,  i on
znal   slishkom  mnogo   -   takimi  svedeniyami  mog   obladat'  libo   ochen'
mogushchestvennyj vrag,  libo drug,  i  Gleb nikak ne  mog  opredelit',  kem on
dolzhen schitat' Frusta.  Ego hvalenaya intuiciya molchala,  i  on znal,  chto kak
tol'ko dobrovol'no otdast Knigu,  nevazhno, na vremya ili navsegda, on lishitsya
ee zashchity.
     Slishkom riskovannaya cena za to, chtoby uznat', pravdu li govorit Frust.
     S drugoj storony,  ego ved' ne navsegda naznachili hranitelem Knigi. "Ty
dolzhen otdat' Knigu tomu, kto pervyj kosnulsya ee stranic", - vspomnilis' emu
slova  naputstviya,  ih  proiznes zhenskij golos toj,  kto  vpervye nazval ego
Hranitelem.  BYL li to golos samoj Knigi - on ne znal, i ne znal, pochemu ona
molchit sejchas,  v  samyj vazhnyj dlya nih oboih moment.  Ne ot togo li,  chto v
etom sluchae on obyazan sam prinyat' pravil'noe reshenie?  V ob座asnenie Frusta o
polnoj potere energii on upryamo ne hotel verit',  skoree vsego,  ottogo, chto
podsoznatel'no schital Knigu zhivym sushchestvom.
     Poluchalos' kak v staroj skazke: nalevo pojdesh', sebya poteryaesh', napravo
pojdesh'...
     Neozhidanno v golovu emu prishla neplohaya ideya.
     - Skazhite mne slovo, s kotorogo nachinalas' tret'ya stranica knigi, samoe
pervoe slovo na etoj stranice.
     Frust  molchal,  i  Gleb  pochti  fizicheski oshchutil,  kak  opyat' sgushchaetsya
napryazhenie.
     - Vy ved' skazali,  chto uchastvovali v ee napisanii, - znachit, vy dolzhny
byli znat'...
     - Sovsem ne obyazatel'no,  Gleb. Sovsem ne obyazatel'no pri etom naizust'
pomnit' ee tekst,  no sluchajno ya znayu eto slovo, problema lish' v tom, chto ty
ego ne  znaesh' i  u  tebya net tret'ej stranicy Knigi,   ty  ne  smozhesh' menya
proverit'.
     |to byla pravda,  on blefoval,  postavil prostejshuyu lovushku i  sam zhe v
nee popalsya.
     - Vse zhe skazhite mne ego!
     - Horosho, raz ty nastaivaesh'. Tam napisano slovo "Stribog".
     - I chto zhe ono oznachaet?
     - Nichego. |to prosto imya odnogo iz drevnih slavyanskih bogov.
     - A mozhet byt',  eto imya odnogo iz teh,  kto napisal Knigu? - ozarennyj
vnezapnoj dogadkoj, tiho proiznes Gleb.
     - Vse mozhet byt', Gleb, no eto skazal ty, a ne ya.
     - Kak  vas  zovut,  torgovec Frust?  Kak zvuchit vashe nastoyashchee imya,  ne
zapisannoe  v  oficial'nyh dokumentah?  Nadeyus',  hot'  eto  vy  mozhete  mne
skazat'?
     - Menya zovut Dat Strabor.
     Medlenno,  neuklyuzhim  dvizheniem levoj  ruki,  po-prezhnemu  ne  vypuskaya
rukoyati mecha,  Gleb snyal ladanku. Ona srazu zhe stala vidimoj i teper' lezhala
u nego na ladoni holodnaya, kak l'dinka.
     Okonchatel'no opustiv mech, Gleb protyanul ladanku Straboru, i edva tol'ko
ruka  etogo  sushchestva kosnulas' ee  -  doshchechka zasvetilas' holodnym nebesnym
svetom, tem samym, chto eshche sil'nee zapylal sejchas v kristalle na rukoyati ego
mecha.
     Strabor ne  vzyal  obrazok,  on  lish'  ostorozhno i  nezhno provel po  ego
poverhnosti ladon'yu,  slovno privetstvuya dorogoe emu sushchestvo.  I, vdohnuv v
nego zhizn' etim dvizheniem, medlenno otvel ruku v storonu, kak by davaya Glebu
vozmozhnost' eshche raz ocenit' vsyu vazhnost' prinyatogo resheniya.
     Znakomyj golos proshelestel v ego soznanii, slovno veterok proletel:
     - Ty ne oshibsya, Gleb. |tot chelovek govoril pravdu.

     Vecherom oni sideli na polyanke u  kostra,  zazhzhennogo ryadom s  opushchennym
pandusom  shlyupki.   Vnutri  bylo  neuyutno.  Golye  steny  ne  raspolagali  k
dlitel'noj besede.  Vaslav, kak eto byvalo pochti kazhdyj vecher, gotovil uzhin,
i,  kazalos',  nichego osobennogo ne  proizoshlo,  esli ne  schitat' togo,  chto
teper' u  Gleba bol'she ne  bylo Knigi.  Gde-to nedaleko v  kustah pritailas'
ogromnaya lyagushka,  obladayushchaya chelovecheskim razumom, a na poroge shlyupki stoyal
biorobot,  vneshne  pohozhij  na  cheloveka i  nazvavshij sebya  imenem  drevnego
Boga...
     Vprochem,  biorobotom on,  skoree vsego,  ne byl.  Postepenno Gleb nachal
privykat' k  tomu,  chto vneshnyaya,  vidimaya storona predmetov daleko ne vsegda
otrazhaet ih vnutrennyuyu sushchnost'.
     V  odnom on  bol'she ne  somnevalsya:  Strabor pribyl syuda iz  nemyslimyh
dalej i,  vozmozhno,  on  dejstvitel'no prinadlezhal k  drevnejshej civilizacii
Asilov.
     - Vyhodit, ty vse eshche somnevaesh'sya v etom?
     Gleb nikak ne mog privyknut' k  tomu,  chto ego razum dlya etogo sushchestva
pohozh na otkrytuyu knigu.
     - U menya est' vse osnovaniya somnevat'sya.  YA ne veryu,  chto eta poslednyaya
stranica  drevnej  knigi,  pust'  i  obladayushchaya  ogromnoj  cennost'yu,  mogla
zastavit' vas syuda priletet' imenno sejchas. Dolzhno byt' chto-to eshche... CHto-to
gorazdo bolee vazhnoe!
     - Ty obladaesh' nezauryadnoj intuiciej.  I  eto ochen' horosho,  potomu chto
to,  chto tebe predstoit, potrebuet ot tebya vsego tvoego muzhestva, vseh tvoih
sil, vsej tvoej sposobnosti predugadyvat' sobytiya...
     - Mne predstoit?
     Gleb slegka rasteryalsya ot etogo soobshcheniya i  pochuvstvoval gnev ot togo,
chto kto-to,  pust' dazhe prichislyayushchij sebya k  rase bogov,  pytaetsya reshit' za
nego, chto emu predstoit delat'.
     - |to ne  moya volya,  Gleb!  Est' opredelennoe prednaznachenie u  kazhdogo
zhivushchego sushchestva.  Te,  komu udaetsya ego vypolnit', stanovyatsya sovershennee,
oni podnimayutsya na sleduyushchuyu stupen'...  No ty,  konechno,  volen otkazat'sya.
|to dobrovol'naya missiya.  YA  ni k  chemu tebya ne sobirayus' prinuzhdat' i vsego
lish' vypolnyayu svoyu chast' soglasheniya.
     - Kakogo soglasheniya?
     - Razve ty  uzhe  zabyl o  predlozhenii torgovca Frusta obmenyat' knigu na
glavnuyu tajnu Manfrejma?
     - YA  otkazalsya  imet'  s  nim  delo.  Sejchas  ya  razgovarivayu  s  Dagom
Straborom.
     - Nu  chto  zhe,  Gleb,  togda slushaj.  Bessmertie Manfrejmu obespechivaet
eliksir,  nastoyannyj  na  mertvoj  vode.  Edinstvennyj v  mire  neissyakaemyj
istochnik  etoj  vody  nahoditsya v  sokrovishchnice manfrejmovskogo zamka.  Esli
Manfrejm lishitsya etogo istochnika...
     - To on lishitsya ne tol'ko svoego bessmertiya, no i armii...
     - Nu  vot vidish',  ne  tak uzh  mnogo usilij ponadobilos' prilozhit' Datu
Straboru, chtoby tebya zainteresovat'.


     Gleb stoyal vdvoem so  Straborom u  dogoravshego kostra,  ostal'nye davno
razoshlis' po svoim palatkam, ne zhelaya meshat' ih besede.
     - Ty  govoril,  chto  tvoj  narod  umeet predvidet' budushchee.  Skazhi,  my
vernemsya iz pohoda na manfrejmovskij zamok?
     - Inogda  dejstvitel'no mozhno  predskazat' budushchee,  no  ne  v  uzlovyh
tochkah,   opredelyayushchih,   po  kakomu  variantu  pojdet  dal'nejshee  razvitie
obshchestva.  Imenno takoj moment nastupit,  kak tol'ko ty okazhesh'sya za stenami
CHernogo zamka.
     - Tak ty ne znaesh' ili ne hochesh' skazat'?
     - YA  ne znayu,  Gleb.  No veroyatnost' togo,  chto vy ne vernetes',  ochen'
vysoka.
     - Togda u  menya est' k  tebe odna pros'ba.  Pomogi Kitezhu.  Esli my  ne
vernemsya, gorod proderzhitsya nedolgo.
     - YA  ne  mogu  etogo sdelat'.  Est'  special'nye pravila,  opredelyayushchie
granicy nashego vmeshatel'stva...
     - |to vsego lish' krasivye slova. Vy poprostu umyli ruki, ushli i brosili
vse  posle  togo,  kak  ponyali,  chto  razvitie  sozdannoj  s  vashej  pomoshch'yu
civilizacii idet ne tak, kak vam by hotelos'.
     - Ty ne ponimaesh'...  Vozmozhnost' nashej pomoshchi, samo nashe prisutstvie v
vashem mire zavisit ot vas.  Ot vashej voli,  ot vashej very. CHelovecheskij mozg
sposoben izluchat' energeticheskie volny,  skladyvayas' ot tysyachi individuumov,
oni  sozdayut moshchnoe mental'noe pole,  tol'ko pri ego podderzhke vozmozhno nashe
dlitel'noe prebyvanie na vashej planete. Kogda ushla vasha vera - ushli i my...
     Oni zamolchali, i Glebu kazalos', chto on pochti fizicheski oshchushchaet v svoem
sobesednike gluboko skrytuyu gorech'.
     Noch' priblizhalas' k rassvetu,  dazhe luna zakatilas' za vershiny dal'nego
lesa, i polyanu, na kotoroj oni sideli, okutala t'ma. Tol'ko krasnovatye ugli
kostra eshche  pytalis' razognat' ee,  no  im  trudno bylo  spravit'sya so  vsej
gromadoj etoj nochi.
     - Togda zachem ty zdes'? Predostav'te nas polnost'yu sobstvennoj sud'be.
     - Ravnovesie narusheno.  Mir stremitel'no sdvigaetsya v krasnuyu oblast' -
smeshchenie  kasaetsya i  Arometana.  V  meru  nashih  vozmozhnostej my  staraemsya
protivostoyat' etomu processu.
     - Vidite, kak vse prosto... Kto-to iz finansistov moego vremeni skazal,
chto  za  lyubymi,  neob座asnimymi na  pervyj vzglyad sobytiyami vsegda stoyat te,
komu eto  vygodno.  Kogda smeshchenie kosnulos' neposredstvenno vas,  vy  sochli
vozmozhnym narushit' svoi nezyblemye pravila.
     Strabor molchal,  i  na  ego iskusstvennom bioplastovom lice nel'zya bylo
prochitat',  kakaya burya bushuet za nim.  Vyslushivat' upreki ot nizshih, ot teh,
kto lish' nedavno spustilsya s derev'ev, - k etomu on ne privyk.
     - Mozhet eto sdelat' drugoj? - neozhidanno sprosil Gleb.
     - CHto imenno? Unichtozhit' Manfrejma?
     Gleb utverditel'no kivnul.
     - Manfrejma nel'zya  unichtozhit',  no  mozhno  razrushit' osnovu bessmertiya
CHernogo vlastelina - istochnik mertvoj vody.
     - YA sprosil ne ob etom.
     - Nu,  v  obshchem...  SHansov u  kogo-to  drugogo budet eshche men'she.  Mozhno
skazat',  chto ih ne budet voobshche. Nashi astrologi proveli celoe issledovanie,
pytayas' vychislit' cheloveka, sposobnogo eto sdelat', i vybor pal na tebya.
     - Togda  mozhete  schitat',  chto  pomoshch'  Kitezhu -  glavnoe uslovie moego
uchastiya.
     - |to shantazh, Gleb.
     - Vozmozhno.  No  mne pochemu-to  kazhetsya,  chto,  esli ne  budet sohranen
Kitezh, net smysla borot'sya i s Manfrejmom.
     - Desyatki  gorodov  razrusheny  Batyem,  ves'  mir  sdvinulsya v  krasnuyu
oblast'. Pochemu imenno Kitezh?
     - On stanet simvolom i legendoj v tom dalekom budushchem, o kotorom vy tak
pechetes'.  Vsya  Drevnyaya Rus' v  ego imeni.  Ostav'te nam hotya by  legendu ot
etogo strashnogo vremeni.
     - U menya ved' net vybora, ne tak li?
     - Vsya missiya okazhetsya bezrezul'tatnoj, esli vy otkazhetes'. Tak chto vasha
sovest'  chista.  Ostav'te  moral'nye problemy  nam,  gryaznen'kim,  tem,  kto
nedavno spustilsya s derev'ev.
     Strabor vzdrognul,  na  sekundu emu pokazalos',   chto sidyashchij u  kostra
dikar' tak zhe svobodno, kak i on sam, chitaet mysli v ego golove.
     - Tebe pridetsya eto  sdelat' bez menya.  -  On  dostal iz  karmana svoej
zashchitnoj kurtki nebol'shuyu, no ochen' tyazheluyu metallicheskuyu korobku i protyanul
ee Glebu.  -  |to zamedlitel' vremeni. CHerez tridcat' minut, posle togo, kak
ty otvernesh' kryshku futlyara, on nachnet dejstvovat'. Radius okolo kilometra v
etom  rajone.  Vremya  po  sravneniyu  so  vsem  ostal'nym  mirom  prakticheski
ostanovitsya.
     - I chto zhe sluchitsya?
     - Obrazuetsya zona absolyutno nedostupnaya, k tomu zhe nezametnaya. Vse, chto
okazhetsya vnutri nee, ischeznet dlya vneshnego nablyudatelya.
     - A dlya zhitelej goroda?
     - Oni nichego ne uspeyut zametit'.  Dlya nih tysyacheletie rastyanetsya v odin
dlinnyj nenastnyj den'.  Mozhet byt', kto-to sluchajno natknetsya na prozrachnuyu
stenu, za kotoroj ne budet nichego, krome serogo tumana.
     - Nevidimyj grad...  Znachit,  vy  znali,  chto  nash  razgovor zakonchitsya
podobnym obrazom?
     - YA Strabor s Arometana,  moi soplemenniki nauchilis' predvidet' budushchee
eshche togda...
     - Kogda my sideli na derev'yah? Mozhesh' ne prodolzhat' - ya eto uzhe slyshal.
Kak dolgo budet dejstvovat' tvoe ustrojstvo?
     - Tysyachu let ili dve -  do  teh por,  poka vremya snaruzhi ne  vernetsya v
normal'nuyu oblast'. Poka ne prekratitsya krasnoe smeshchenie vashego mira.
     - Pochemu tak dolgo? Razve ego nel'zya vyklyuchit'?
     - Rabota zamedlitelya osnovana imenno na  smeshchenii,  v  nem  net nikakih
mehanicheskih ustrojstv, on sozdast zonu normal'nogo vremeni, zamedlit ego, i
eto  budet  prodolzhat'sya do  teh  por,  poka  snaruzhi  sohranyaetsya raznica v
napryazhenii vremennyh polej.  Kak tol'ko ty vskroesh' obolochku kristalla, pole
ostanovlennogo vremeni  rasprostranitsya v  prostranstve i  sozdast  zakrytuyu
zonu.  Ono uzhe ne budet svyazano s kapsuloj,  i "vyklyuchit'" zamedlitel' mozhno
posle etogo odnim-edinstvennym putem - likvidirovav istochnik energii.
     - |tot sposob ne kazhetsya mne slishkom udobnym.
     - K sozhaleniyu,  drugogo ya ne znayu.  - Strabor dovol'no dolgo vyderzhival
skepticheskij vzglyad Gleba, ne skryvavshego svoej ironii.
     - Vo vsyakom sluchae, eto edinstvennoe, chto eshche mozhno sdelat', ne narushaya
nashego osnovnogo zakona o nevmeshatel'stve v razvitie chuzhih civilizacij.
     - Horosho. Mozhete schitat', chto sdelka sostoyalas', - zayavil Gleb, spryatav
korobku.
     - Sdelka? Ty tak predpochitaesh' nazyvat' nashe sotrudnichestvo?
     - Dlya  vas  eto sdelka.  I  vot eshche chto:  kogda vse konchitsya,  esli mne
udastsya ostat'sya v zhivyh, ya hotel by vernut'sya v svoj prezhnij mir.
     - |to pravo est' u  tebya vsegda.  Kanal dejstvuet v  obe storony,  i on
otkryt do sih por. Tebe nuzhno lish' najti peshcheru, v kotoroj ty nocheval v den'
svoego pribytiya syuda.
     - Ob etom mne zabyli skazat', kogda verbovali v kosmicheskie rejndzhery.
     - My slishkom nuzhdalis' v tebe i boyalis', chto ty ujdesh' ne razobravshis'.
No  vse  ravno eto  bylo  nepravil'no.  CHtoby ispravit' oshibku,  ya  hotel by
sdelat' koe-chto, ne ogovorennoe "sdelkoj". Dlya tebya i tvoej Nelady. Pogovori
s nej, ty znaesh', kakie u nas hirurgi...
     I eshche odno. Ty ved' sobiraesh'sya otpravit'sya v Kitezh pryamo sejchas?
     Gleb ne otvetil, no, pohozhe, Strabor i ne nuzhdalsya v otvete.
     - Bud'  ostorozhen,  u  tebya  ostanetsya  rovno  polchasa  posle  vskrytiya
kapsuly.  Esli  za  eto  vremya  ty  ne  uspeesh'  peresech' granicu  poda,  ty
ostanesh'sya v Kitezhe na neskol'ko tysyacheletij.
     - Ne   bespokojtes',   ser.   Rejndzher  vypolnit  vse  vzyatye  na  sebya
obyazatel'stva.

     V gorod on popal pered samym rassvetom,  Strabor byl nastol'ko lyubezen,
chto  podbrosil  ego  na  svoej  shlyupke  do  samoj  dubovoj  roshchi  na  beregu
Svetloyar-ozera.
     Posty,  rasstavlennye Vaslavom vokrug podzemnogo hoda,  bditel'no nesli
svoyu sluzhbu, no Gleb znal parol' i proshel cherez nih besprepyatstvenno.
     Strannoe vpechatlenie proizvel na  nego nochnoj gorod vo  vremya korotkogo
proshchaniya.  Gleb  pozvolil sebe neskol'ko minut bescel'nogo bluzhdaniya po  ego
uzkim moshchennym derevyannymi nastilami ulicam.
     Sobstvenno,  on proshchalsya ne s gorodom, a s ogromnym kuskom svoej zhizni.
Esli emu  suzhdeno vernut'sya v  takuyu nereal'nuyu otsyuda Moskvu,  on  vernetsya
drugim chelovekom.
     Zdes',  v  etom gorode,  on poznal lyubov' i  druzhbu,  zdes' on nauchilsya
nenavidet'. Zdes' vse chuvstva v otnosheniyah mezhdu lyud'mi byli beshitrostny, a
lyudi otkryty. Zdes' emu doverili druzhinu i oboronu goroda...
     Vot kamennyj hram, s kolokol'ni kotorogo po ego prikazu snyali kolokola,
chtoby otlit' iz nih pushki; otec Efrosinij tak nikogda i ne prostil emu etogo
svyatotatstva.
     Vdrug on ponyal,  chto proshchaetsya ne tol'ko s  gorodom,  no i so vsem etim
mirom.  Nezavisimo ot togo,  chto proizojdet v  zamke,  on s  nim rasstaetsya.
Rasstaetsya navsegda - reshenie prinyato.
     On  zadumalsya  o  tom,   stoilo  li  vse  nachinat'.  Stol'ko  bedstvij,
opasnostej,  shvatok,  stol'ko krovi prolilos' vokrug... On okazalsya v samom
centre napryazhennyh i yarostnyh sobytij,  on pronik v podzemnyj mir,  on videl
Velikogo zmeya... Vspomnilis' slova iz kakoj-to knigi: "prekrasnyj i yarostnyj
mir".  |tot mir byl imenno takim.  On vernul emu vse dolgi,  uplatil po vsem
schetam... Net, ne vse, tut zhe popravil on sebya, ostavalsya eshche CHernyj zamok.
     Skoro rassvet.  Nachnetsya predutrennij obhod strazhi, ego mogut zametit',
uznat', - pora bylo pristupat' k delu.
     Gleb dostal kapsulu i  rasschital,  gde  primerno budet nahodit'sya centr
zony.  Gorod byl  takim malen'kim po  sravneniyu s  gorodami ego mira,  vsego
chetyresta metrov v shirinu...
     Gleb eshche raz proveril vse orientiry,  prikinul rasstoyanie do  gorodskih
sten i nachal otvinchivat' kryshku kapsuly. Vdrug on podumal o tom, imeet li on
na eto pravo. Kto upolnomochil ego za vseh etih lyudej, spokojno spyashchih sejchas
v svoih domah,  reshat' ih sud'bu?  Pravda, reshal ne on odin... Gleb vspomnil
zaranee  podgotovlennuyu Straborom kapsulu i  gor'ko  usmehnulsya.  Poluchalos'
tak, chto iz kolei, predopredelennoj emu etim chelovekom, vybrat'sya ne prosto.
I  vse zhe eto imenno ego ruka otvernet sejchas kryshku kapsuly,  i  poka eshche v
ego vlasti ostanovit' predopredelennyj Straborom tok sobytij...
     On  predstavil sebe,  kak  eto  budet.  Prozhiv predstoyashchij,  beskonechno
dlinnyj den',  den' dlinoyu v neskol'ko tysyacheletij, zhiteli Kitezha okazhutsya v
sovershenno  inom  mire...   Budet  li   on   luchshe  etogo?   Sumeyut  li  oni
prisposobit'sya k  ego  novym obshchestvennym zakonam?  Budut li  oni schastlivy,
nakonec?  Ili  prevratyatsya v  svoeobraznyj muzej,  rezervaciyu,  v  indejskuyu
koloniyu v sobstvennoj strane...  Zahotyat li oni prinyat' takuyu sud'bu?  |togo
on ne znal.
     Zato  on  znal  tol'ko  odnu  al'ternativu takomu  razvitiyu  sobytij  -
krovavaya reznya i polnoe unichtozhenie goroda.
     I eshche odna mysl' pomogla emu prinyat' nelegkoe reshenie.  V minutu, kogda
on  otvernet kryshku kapsuly,  nachnet sozdavat'sya legenda,  legenda,  kotoraya
pomozhet  Rusi  vystoyat' v  samoe  chernoe  vremya,  legenda  o  skrytom  grade
Kitezhe...
     Ne  koleblyas' bol'she,  Gleb  sorval  kryshku  kapsuly.  On  ozhidal zvuka
silovogo impul'sa, no nichego ne sluchilos'...

     Vnutri lezhal rubinovyj kristall s mizinec velichinoj.  Kristall vyglyadel
temnym, holodnym i sovershenno bezzhiznennym.
     Nedoverchivo osmotrev kapsulu eshche raz, Gleb na vsyakij sluchaj zasek vremya
i  spryatal  kristall  v  rasshcheline  kamennogo  zabora,  okruzhavshego  cerkov'
Blagoveshcheniya.
     Poschitav,  chto zhdat' rezul'tatov luchshe vsego snaruzhi, i, esli nichego ne
proizojdet,  potrebovat' ob座asnenij ot  Strabora,  ozhidavshego ego  vmeste so
shlyupkoj na opushke dubovoj roshchi,  Gleb toroplivo napravilsya k  kladbishchu,  gde
vozle  kamennoj usypal'nicy knyazya  Georgiya  -  osnovatelya Kitezha,  nachinalsya
podzemnyj hod.
     Na  kladbishche pered  rassvetom vsegda  skaplivayutsya nochnye teni,  slovno
nadeyutsya zaderzhat'sya zdes' podol'she.
     Odna  iz  nih  shevel'nulas',   kak  tol'ko  Gleb  podoshel  k  parapetu,
okruzhennomu rzhavoj kovanoj reshetkoj. Za nej, prikrytyj metallicheskoj dver'yu,
nachinalsya podzemnyj hod,  no,  pohozhe,  segodnya tak  prosto emu  do  nego ne
dobrat'sya.
     SHvyrnuv plashch na reshetku otrady i  obnazhiv mech,  v  polosu lunnogo sveta
vyshel  rycar'.  I,  uznav  ego,  Gleb  pochuvstvoval,  kak  holod  skoval vse
dvizheniya:   slishkom  gluboko  proniklo  v   nego  i   zatailos'  v  soznanii
vospominanie o smertel'nom udare.
     - Uznal menya?  Vizhu,  chto uznal.  Da, ya tot, kto ubil tebya odnazhdy, no,
vidno,  nedostatochno horosho.  Segodnya ya poprobuyu sdelat' eto luchshe.  I ryadom
uzhe ne budet knyazhny, chtoby zalechit' tvoi rany.
     Hriplyj golos Rumeta nevozmozhno bylo sputat' ni s kakim drugim.  Golos,
predveshchavshij smert'.  I,  boryas' s  ledyanoj volnoj,  podnyavshejsya iz  skrytyh
glubin svoego sobstvennogo rassudka,  Gleb shagnul emu navstrechu i progovoril
neposlushnymi gubami:
     - Vot my i vstretilis' snova, skol'ko raz ya predstavlyal sebe etot den'!
Ty  eshche pomnish' metalloplastovuyu kol'chugu?  |to ved' bylo ne slishkom chestno,
Rumet.  Ty zhe daval obeshchanie o  ravnom oruzhii,  segodnya posmotrim,  kak tebe
ponravitsya moe!
     On znal,  chto poedinok budet korotkim,  -  vsego odin udar... Sverknuli
iskry,  i  mech Gleba otletel nazad.  Ot  neozhidannosti on  chut' ne  vypustil
rukoyatku.
     - Ty  dumal,  chto v  mire net oruzhiya,  ravnogo tvoemu?  Tak ne  byvaet.
Segodnya tvoyu golovu povesyat na  stene v  zale priemov,  moj gospodin obozhaet
podobnye trofei.
     - Ty  horosho  govorish',  pochti  krasivo...  -  Gleb  uzhe  opravilsya  ot
neozhidannosti,  i mech v ego ruke prevratilsya v sverkayushchij krug -  po krajnej
mere,  preimushchestvo v  legkosti oruzhiya vse  eshche ostavalos' za  nim.  No  vot
ostal'noe bylo kuda huzhe.
     Ego  protivnik  okazalsya  ne  prosto  horoshim  fehtoval'shchikom,  on  byl
masterom vysochajshego klassa.
     V tot pervyj poedinok Gleb ne uspel etogo ponyat'.
     No i Gleb byl uzhe ne tem neopytnym yunoshej, kotoryj vpervye v zhizni vzyal
v ruki mech, chtoby zashchitit' svoyu lyubov'...
     Mechi, slovno sdelannye iz obychnoj stali, pri kazhdom udare, parirovavshem
ocherednoj vypad, vysekali vetvistye  iskry.
     Gde-to  na  grani soznaniya mel'knula mysl':  interesno,  kak  dolgo eto
mozhet prodolzhat'sya?  Nesmotrya na vse uroki,  poluchennye na baze i  v obshchine,
Gleb vladel mechom gorazdo huzhe Rumeta,  i  s  kazhdoj minutoj boya,  s  kazhdym
novym vypadom eto stanovilos' vse ochevidnee...
     Protivnik tesnil ego  shag  za  shagom do  teh  por,  poka spina Gleba ne
uperlas' v  reshetku ogrady -  dal'she otstupat' bylo  nekuda.  I  nesmotrya na
blizkij konec poedinka,  on  ne  mog ne  dumat' o  strelke chasov,  neumolimo
priblizhavshejsya k  rokovoj otmetke.  Esli ustrojstvo vse-taki srabotaet,  ego
telo   cherez   neskol'ko  tysyacheletij  obnaruzhat  u   kladbishchenskoj  ogrady.
Interesno, chto podumayut o nem potomki?
     - Ty pomnish' vodu moego gospodina,  vernuvshuyu tebe zhizn'?  V zamke vody
dostatochno,  i moj gospodin poluchit eshche odnu govoryashchuyu golovu svoego vraga -
kakoe neobychnoe ukrashenie!
     Rumet  rashohotalsya  v   lico   Glebu,   rasschityvaya  etim   soobshcheniem
okonchatel'no slomit' v nem volyu k soprotivleniyu.  I dejstvitel'no,  v pervuyu
sekundu Gleb pochuvstvoval, chto ledyanoj holod, skovyvavshij ego myshcy s samogo
nachala etogo neestestvennogo poedinka, stal sil'nee.
     I  vse  zhe  teper' za  ego  plechami byli  desyatki shvatok i  ne  tol'ko
rukopashnyh.  On usvoil pravila,  kotorye ne prepodayut v fehtoval'nyh shkolah:
esli  protivnik  sil'nee,   sdelaj  vid,   chto  ty  proigral,   zastav'  ego
rasslabit'sya,  a  potom   najdi  detal',  meloch',  lyubuyu  zacepku -  najdi i
ispol'zuj ee v boyu.
     - Vashe predlozhenie ob obmene Knigi vse eshche ostaetsya v sile? - Za gradom
udarov emu edva udalos' vydavit' iz sebya etot vopros.
     Rumet rassmeyalsya.  On  uzhe igral s  Glebom,  kak koshka igraet s  mysh'yu,
naslazhdayas' bespomoshchnost'yu svoej zhertvy.
     - Net,  moj  mal'chik,  schitaj,  chto  eto  byla shutka.  YA  obeshchal svoemu
gospodinu eshche odno ukrashenie dlya ego gostinoj.  Vot eto predlozhenie ostaetsya
v sile!
     I  kogda on  govoril eto,  Gleb sdelal to,  chego by  ne  sdelal ni odin
uvazhayushchij sebya fehtoval'shchik.  Zakanchivaya ocherednoj vypad,  on razzhal ladon',
posylaya vpered svoj legkij kak peryshko mech. I mech, neozhidanno dlya protivnika
udlinivshis', kosnulsya ego grudi.
     Gleb videl,  chto  pod obychnymi dospehami Rumeta prosvechivaet vse ta  zhe
metalloplastovaya kol'chuga,  sposobnaya ostanovit' udar lyubogo oruzhiya.  Vse zhe
etot chelovek ne  byl  nastol'ko uveren v  sobstvennyh silah,  kak  hotel eto
pokazat'.
     No  imenno kol'chuga sdelala ego  bespechnym i  pozvolila Glebu  provesti
svoj neozhidannyj priem.
     Gleb riskoval vsem i postavil na kon vse.  Esli by kol'chuga Rumeta byla
sdelana iz togo zhe metalla,  chto i mech,  eto byl by poslednij udar Gleba. No
veroyatnost' takogo ishoda kazalas' nichtozhno maloj,  slishkom redka   podobnaya
stal'...
     I Gleb okazalsya prav. So svistom preodolev razdelyavshee ih prostranstvo,
mech pogruzilsya v telo Rumeta po samuyu rukoyatku.
     Kakuyu-to dolyu sekundy Rumet stoyal,  besheno vrashchaya glazami,  ne ponimaya,
chto  proizoshlo.   On  dazhe  zanes  svoj  mech  dlya   zavershayushchego  udara,  no
pokachnulsya,  izo rta u nego hlynula krov',  i on upal licom vpered,  k nogam
Gleba.
     - Sozhaleyu. No ya ne vzyal s soboj vashej vody.
     Vydernuv mech iz grudi uzhe mertvogo Rumeta,  Gleb brosilsya k  lestnice -
chasy otschityvali poslednie minuty.
     Kogda  on  vybralsya  s  protivopolozhnoj storony  tunnelya,  nad  gorodom
plyasali  radugi,  oni  vspyhivali  kak  zarnicy  i  rastekalis' raznocvetnoj
pelenoj, zakryvaya soboj ves' Kitezh.
     I  gde-to  tam,  v  nevedomyh Glebu istoricheskih glubinah,  uzhe  nachali
slagat'sya slova...
     "I sej grad Bolshij Kitezh nevidim byst' i pokroven rukoyu bozhieyu,  izhe na
konec veka sego mnogomyatezhna i slez dostojnogo pokry gospod' toj grad dlaniyu
svoeyu. I nevidim byst' po ih moleniyu i prosheniyu".


     Tysyachi voprosov ostavalis' bez otveta,  i Gleb ponimal,  chto otvety emu
pridetsya iskat' samomu, vozmozhno, vsyu ostavshuyusya zhizn'.
     Iz-za  spiny Strabora,  skvoz' medlenno suzhavshijsya proem pandusa,  Gleb
videl ogromnuyu neuklyuzhuyu golovu Nelady s  ee pechal'nymi, ustavivshimisya v ego
storonu  glazami.  Dazhe  sejchas,  pro  sebya,  on  ne  reshalsya  proiznesti ee
nastoyashchee imya.
     Vspomnilsya ih poslednij nochnoj razgovor.  Bezmolvnyj razgovor, kotoromu
ne meshali slova, proiznosimye vsluh.
     - Tebe pridetsya uehat' s etim chuzhim chelovekom, on obeshchaet pomoch' tebe.
     - Pomoch' mne? Razve mne mozhno pomoch'?
     Na  sekundu emu pokazalos',  chto v  ee  ogromnyh glazah mel'knula iskra
neozhidannogo interesa,  chto gde-to  v  glubine svoego iskalechennogo soznaniya
ona ponimaet vse i vse pomnit.
     - Odnazhdy ego druz'ya pomogli mne.  U menya byl povrezhden pozvonochnik, ne
dejstvovali obe nogi, oskolochnoe ranenie v Afgane.
     - CHto takoe Afgan? - sprosila ona, slovno ponyala vse ostal'noe.
     - |to mesto...  Mesto,  v  kotorom lyudi ubivali drug druga.  Hirurgi iz
mira Strabora sposobny tvorit' nastoyashchie chudesa.  Ty hochesh',  chtoby oni tebe
pomogli?
     Ona dolgo molchala,  i,  kogda on uzhe nachal dumat', chto tak i ne poluchit
otveta na svoj vopros,  v  ego soznanii vnov' voznik ee bescvetnyj i  chetkij
golos:
     - Mne ochen' strashno,  Gleb,  tol'ko ryadom s toboj mne kazhetsya,  chto mir
perestaet padat'.  No ved' ty hochesh',  chtoby ya soglasilas',  ya chuvstvuyu tvoe
zhelanie...
     - YA hochu, chtoby ty snova...
     On ne dogovoril, ne riskuya perestupit' tu rokovuyu chertu, za kotoruyu oba
staralis' ne zaglyadyvat'.
     Ponyala li  ona vse,  chto on  ej skazal?  Navernyaka ona ponimala gorazdo
bol'she togo, v chem reshalas' priznat'sya samoj sebe...
     CHelovecheskij razum,  pomeshchennyj v takoe telo, ne mozhet ne iskazit'sya, a
special'naya psihogennaya obrabotka  dolzhna  byla  prevratit' ee  v  poslushnoe
orudie  svoego  hozyaina,   no  etogo  ne  sluchilos',   ne  moglo  sluchit'sya.
Sushchestvovalo nechto,  ne ukladyvayushcheesya v  arifmeticheskie formuly sovremennoj
psihologii, rasschitannye manfrejmovskimi podruchnymi.
     Strabor obeshchal ochistit' ee razum ot vseh postoronnih nasloenij, no dazhe
luchshie hirurga Arometa ne smogut vernut' ee prezhnego oblika.
     - My  ne  budem  i  pytat'sya -  vse  ravno  poluchilas' by  lish'  zhalkaya
poddelka,  k tomu zhe ej prishlos' perenesti za svoyu korotkuyu zhizn' tak mnogo,
chto  ona  sama  ne  hochet vozvrata v  svoe prezhnee telo.  Na  Zemlyu vernetsya
sovershenno drugaya zhenshchina -  vy  oba dolzhny ponimat' eto,  i  tol'ko ot  nee
budet zaviset', zahochet li ona uvidet' tebya snova...

     Teper',  glyadya na zakryvayushchuyusya shlyupku Strabora, Gleb chuvstvoval pechal'
i to samoe oblegchenie,  kotoroe zastavilo Neladu srazu zhe soglasit'sya na eto
puteshestvie v neizvestnost'.
     Ogromnyj gruz otvetstvennosti svalilsya s ego plech.  On snova sam hozyain
svoej sud'by.  Ryadom s  nim  stoyali dva vernyh druga,  vazhnejshij perekrestok
ostalsya pozadi,  i  sejchas lish' odno imya kak refren zvuchalo u nego v golove:
"Manfrejm".  On  dolzhen zaplatit' za  vse svoi chernye dela,  za  stradaniya i
krov',  za iskalechennye sud'by, porugannuyu lyubov'. "YA skoro pridu, Manfrejm,
teper' uzhe  sovsem skoro",  -  sheptali ego  guby,  a  pandus vse podnimalsya,
prevrashchayas' v uzkuyu shchel'. Nakonec, ischezla dazhe eta shchel'.
     Fyrknuli dvigateli shlyupki, i ona mgnovenno rastvorilas' v prostranstve.
Lish'  uragannyj veter,  prignuvshij blizhajshie vershiny  derev'ev,  napominal o
tom, kakie sily bushevali nad etoj polyanoj, no i on vskore stih.
     - Ty uveren, chto korabl' arometyan sushchestvuet na samom dele?
     - Uveren.
     - No otchego togda ego ne zasekli radary bazy?
     - Civilizaciya   Arometa   naschityvaet  milliony   let.   Oni   obladayut
tehnologiyami, kotorye i ne snilis' mudrecam s bazy.
     - Pochemu ty emu poveril?
     - Potomu chto ego zovut Strabor.
     - Ne ponimayu.
     - YA  tozhe  ponyal  ne  srazu,  no,  pohozhe,  civilizaciya Asilov stoyala u
istokov nashej.  I hotya my soznatel'no ottolknuli ih ot sebya, privyazannost' k
svoemu detishchu ostalas'.  K tomu zhe segodnya oni nuzhdayutsya v nas -  ih vliyanie
na  nashu epohu s  momenta prinyatiya hristianstva ves'ma ogranicheno.  Manfrejm
stal nashim obshchim vragom - vot pochemu ya emu poveril.
     - A  on  vypolnil svoe  obeshchanie,  rasskazal,  kak  proniknut' v  zamok
Manfrejma?
     - Konechno.  YA  dumayu,  on radi etogo i  priletal.  Vse ostal'noe,  dazhe
Kniga, bylo dlya nego vtorostepenno.
     - Mozhet  byt',  prosvetish'?  -  Krushinskomu ne  udalos' skryt' obidu za
legkoj nasmeshkoj.
     - Tut net nikakogo sekreta. CHem bol'she lyudej ob etom uznayut, tem luchshe.
Esli  ne  udastsya nam,  poprobuet kto-nibud' eshche.  My  pytalis' proniknut' v
zamok ne s togo konca, vot i poterpeli neudachu.
     - Ty hochesh' skazat', ne s toj storony?
     - Da net,  pozhaluj,  imenno s  konca.  My pytalis' najti podzemnyj hod,
vedushchij k zamku snizu,  no snizu on sovershenno nepristupen.  I vse zhe kazhdaya
krepost' imeet  svoe  slaboe mesto.  Pervonachal'nuyu samuyu  moshchnuyu zashchitu nad
etim zamkom postroili zadolgo do  Manfrejma,  ee pole pitaetsya ot magnitnogo
polya Zemli.
     - No  v  takom  sluchae  u  nee  neogranichennyj istochnik energii  i  ona
prakticheski nepreodolima.
     - YA tozhe tak podumal, no ves' fokus v tom, chto silovye linii etogo polya
shodyatsya v  uzkij  puchok,  skoncentrirovannyj nad  shpilem  central'noj bashni
zamka. Po forme oni napominayut neplotno zavyazannyj meshok...
     - Ty hochesh' skazat', chto v zashchitnom pole est' otverstie?
     - Pohozhe na to,  vo vsyakom sluchae, Strabor v etom ne somnevaetsya. A tak
kak eta uzkaya gorlovina raspolozhena dovol'no vysoko nad zamkom,  chelovek, ne
znayushchij o nej, nikogda ne popadet vnutr'.
     My pytalis' atakovat' zamok snizu,  teper' nuzhno poprobovat' s  drugogo
konca.
     - No dlya etogo nam ponadobitsya sootvetstvuyushchee transportnoe sredstvo.
     - Tochno. Boevaya desantnaya raketa podojdet luchshe vsego.

     Vecherom,  nikomu ne  skazav ni  slova,  Gleb  tiho  vstal,  skatal svoj
spal'nik i ushel v storonu bolot.
     S  samogo nachala etogo pohoda,  s momenta,  kogda on uznal,  gde dolzhna
sostoyat'sya vstrecha so Straborom, on zhdal podhodyashchego sluchaya, chtoby proverit'
svoe predpolozhenie.
     V  poslednij  mig  pogibayushchij  elektronnyj  mozg  Mekonga  peredal  emu
oslepitel'no yarkuyu  kartinu  mestnosti,  poslednee,  chto  on  videl,  i  ona
navsegda zapechatlelas' v pamyati Gleba.
     Mnogo  pozzhe,   perevernuv  voroh  geograficheskih  kart,   dostavlennyh
Krushinskim iz biblioteki bazy,  on nashel eto mesto -  ono nazyvalos' Olen'ej
top'yu...
     Luna svetila kak beshenaya, no Gleb tem ne menee to i delo provalivalsya v
gryaz'.  Ne  pomogal ni ego opyt,  ni predvaritel'noe izuchenie podrobnyh kart
Olen'ej topi.  Bolota kovarny,  oni zhivut svoej skrytoj i maloponyatnoj lyudyam
zhizn'yu.  Oni rastut, menyayut svoi ochertaniya, obrazuyut novye topi i zatyagivayut
starye provaly.
     Gleb  poshel v  etot  marshrut odin,  potomu chto  ne  hotel ob座asnyat'sya s
Krushinskim.  Prishlos' by rasskazat' vse,  a on nemnogo stydilsya togo, chto za
vse  eto  vremya  tak  i  ne  udosuzhilsya vyyasnit' sud'bu svoego mehanicheskogo
druga.
     I  teper',  slovno nakazyvaya sebya za  dushevnuyu cherstvost',  on  poshel v
bolota odin,  tverdo reshiv hotya  by  udostoverit'sya v  tom,  chto  peredannaya
Mekongom kartina polyany s dvumya slomannymi berezami dejstvitel'no sushchestvuet
i  dejstvitel'no nahoditsya v Olen'ej topi.
     On  shel  uzhe  okolo chasa i  prodvinulsya za  eto vremya ne  bol'she chem na
kilometr k otmechennomu krestikom na ego planshetke mestu.
     Pochva  stanovilas'  vse  nenadezhnej,   a  tut  eshche  on  popal  v  rajon
proshlogodnego pozhara. Obuglivshiesya chernye derev'ya v lunnom svete proizvodili
tyagostnoe vpechatlenie.
     Pozharishche  uspelo  zarasti  svezhimi  kustami  i   travoj,   zapah   gari
vyvetrilsya,  i  on ne stal ego obhodit',  o chem i pozhalel teper',  poskol'ku
vokrug ischezla nenadezhnaya opora drevesnyh vetok,  za  kotorye on  to i  delo
ceplyalsya, po koleno  provalivayas' v top'.
     On uspel uzhe raskayat'sya v tom, chto zateyal etot nelepyj pohod v odinochku
skvoz' neznakomoe nochnoe boloto, no otstupat' ne hotelos'.
     Zvuk on uslyshal v konce vtorogo chasa.  Zvuk, pohozhij na legkoe chavkan'e
ili  zhevan'e.  "CHvak-chvak",  -  razdavalos'  u  nego  za  spinoj.  Kogda  on
ostanavlivalsya, starayas' prislushat'sya, zvuk srazu zhe propadal. |to vyglyadelo
podozritel'nym - pohozhe, kto-to za nim sledil.
     Gleb dostal lazer, proveril zaryad.
     Tot,  kto kralsya vsled za nim,  obladal udivitel'nym terpeniem. Odnazhdy
Gleb  prostoyal  sovershenno  nepodvizhno celyh  pyatnadcat' minut,  i  zvuk  ne
razdalsya ni razu.
     Nakonec popalos' udobnoe dlya zasady mesto. Gleb nyrnul v gustuyu zarosl'
kustov   i,   rasplastavshis'  na   mokroj  zemle,   stal   podzhidat'  svoego
presledovatelya.
     Neizvestno,  skol'ko proshlo vremeni,  dazhe  ruku s  chasami ne  hotelos'
peredvigat', chtoby nenarokom ne slomat' napryazhennoj tishiny nochnogo bolota.
     V  konce koncov ego terpenie bylo voznagrazhdeno.  SHaroobraznaya lohmataya
figura,  pochti nerazlichimaya v svete luny, ostorozhno vyglyanula iz progaliny v
kustah na krayu polyany.
     Medved'? - podumalos' Glebu. Net, slishkom bol'shie ushi...
     CHto zhe eto takoe?  Posle vstrechi s ogromnoj lyagushkoj nichto uzhe ne moglo
udivit' ego v etom bolote.
     Nakonec sushchestvo poravnyalos' s kustom, gde spryatalsya Gleb.
     - Stoj  na  meste i  ne  dvigajsya!  -  gromko i  otchetlivo proiznes on,
narochno shchelkaya pereklyuchatelem moshchnosti svoego lazera, hotya v etom ne bylo ni
malejshej neobhodimosti.
     - Dvinesh'sya - razmazhu po kustam! - poobeshchal Gleb.
     - Da stoyu,  chego uzh tam... - promyamlil kakoj-to gundosyj, s pridyhaniem
golos.
     - Podojdi blizhe i vstan' tak, chtoby luna svetila na tvoyu poganuyu rozhu!
     Sushchestvo povinovalos', i rozha okazalas' gorazdo huzhe, chem Gleb mog sebe
voobrazit'.   Slyunyavye  tolstye  guby,  vyvernutye  i  svisavshie  do  samogo
podborodka,  glaza, polnost'yu utonuvshie v gustyh brovyah, i ryzhaya borodishcha po
poyas dopolnyali kartinu.
     - Ty kto? - sprosil Gleb, opuskaya lazer i pripodnimayas' s zemli.
     - Da leshij ya -  kto zhe eshche v takuyu poru mozhet shastat' po bolotu.  Ty-to
chego tut zabyl?
     - |  net,  tak ne pojdet,  eto ya tebya pojmal,  i ya pervyj budu zadavat'
voprosy.
     - Podumaesh',  pojmal!  Vot zamorochu sejchas golovu, tak i mamu rodnuyu ne
najdesh' v etom bolote.
     - Mamu, mozhet, i ne najdu, a tebya vot nashel. Ty zachem za mnoj shel?
     - Rodstvennik poprosil  prosledit',  vot  i  prihoditsya  naryvat'sya  na
nepriyatnosti...
     - Za mnoj prosil sledit'?
     - Da net! Ty emu ni k chemu! Za lyagushkoj etoj zaletnoj, chtob ee neladnaya
zalatala!
     Gleb pochuvstvoval, kak u nego ot volneniya perehvatilo dyhanie.
     - Kto takov? Zovut kak tvoego rodstvennika?
     - SHagaroj zovut! Neshto znaesh' ego?
     - ZHiv, znachit... Gde zhe ego nelegkaya nosit,  sam pochemu ne prishel?
     - Ne  mozhet on.  V  manfrejmovskij zamok popal,  obratnogo hoda  ottuda
nashemu  bratu  netu.  Vot  i  poprosil menya  prismotret',  znachit,  za  etoj
lyagushkoj,  a tut ty shastaesh',  daj,  dumayu,  podojdu, mozhet, uznayu, kuda ona
podevalas'...
     - Daleko lyagushka nasha  uletela.  Obeshchala vernut'sya,  da  ne  skoro  eto
sluchitsya.
     - Vot, znachit, kak...
     - Da tak uzh, sam ee zhdu.
     - A po nocham chego po bolotu shastaesh'?
     - SHtuku odnu ishchu, zheleznuyu, kotoraya tut ne tak davno svalilas'.
     - S neba, shtol', svalilas'?
     - Mozhet, i s neba, neuzhto pro nee znaesh'? - vstrepenulsya Gleb.
     - Kak ne znat'!  Kogda etot zheleznyj drakon tut v  listvene grobanulsya,
shumu-to bylo! A uzh pozharishche, pochitaj, ves' mesyac potom polyhal.
     - V listvene govorish'?  Tochno,  eto v aprele bylo...  Pokazhesh' polyanu s
dvumya berezami perelomlennymi?
     - A  chego ne pokazat'?  Pokazhu,  tol'ko sgoreli tvoi berezy,  sam-to ty
mimo nih, pochitaj, proshel...
     - A ne zamorochish'?
     - CHego tebya morochit'? Ty i tak morochennyj, mertvoj vodoj mochennyj, my s
toboj tepercha odnoj krovi.  Ot tebya i chelovechinoj-to ne pahnet -  dumaesh', ya
pochemu k tebe podoshel?
     - Nu tak poshli...

     Vernulsya Gleb pod utro, kogda razveyalsya nochnoj tuman, i srazu zhe uvidel
koster i vstrevozheno vsmatrivavshegosya v  boloto Krushinskogo.
     - Nu i gde tebya cherti nosili?
     - Da uzh nosili... Raketu iskal.
     - CHego? - ne ponyal Krushinskij.
     - Nam transport nuzhen dlya ataki zamka, vot mne i zahotelos' uznat', chto
stalo s moim Mekongom...
     - Mekong? CHego ego iskat'? On zhe polnost'yu razrushen, ego dazhe s reestra
bazy spisali.
     - |to  odin  iz  teh  epizodov,  vospominanie o  kotoryh ne  dostavlyaet
udovol'stviya.  Sudya po tomu,  kak sebya vela raketa v  poslednem boyu,  u  nee
bol'shoj zapas zhivuchesti.  Mne  udalos' obnaruzhit' mesto,  gde ona upala,  no
samoj rakety tam net.
     - Estestvenno.  Ona navernyaka utonula v  bolote,  i  izvlech' ee  ottuda
budet  dostatochno  slozhno.  No  dazhe  esli  eto  udastsya,  povrezhdeniya mogut
okazat'sya takimi bol'shimi,  chto  remont budet necelesoobrazen.  Ne  proshche li
uvesti s bazy novuyu raketu?
     - Mozhet,  i  proshche,  no  togda  u  nas  vozniknut srazu  dve  problemy.
Vo-pervyh,  krazha takogo masshtaba ne  ostanetsya nezamechennoj,  i  my  ran'she
vremeni privlechem vnimanie k svoej operacii,  vo-vtoryh,  Mekong mozhet imet'
odnogo-edinstvennogo  pilota,  i  my  popadem  v  ser'eznuyu  zavisimost'  ot
neproverennogo  cheloveka.   Net,   YUrij,   eto  ne  goditsya.   Poruchi  svoim
specialistam provesti magnitnuyu s容mku rajona Olen'ej padi.  Esli im udastsya
obnaruzhit' magnitnuyu anomaliyu,  my  vse zhe  popytaemsya ustanovit',  v  kakom
sostoyanii nahoditsya raketa.
     Glavnuyu prichinu svoego resheniya on tak i  ne nazval Krushinskomu.  On vse
vremya  ispytyval  chuvstvo  viny,   vspominaya  o  Mekonge,  i  sejchas,  kogda
predstavilas'   nakonec   real'naya   vozmozhnost'   najti    ostanki   svoego
mehanicheskogo druga, Gleb tverdo reshil sdelat' eto.
     - A gde knyaz'?
     - Tebya poshel iskat'. Ty mog by i predupredit' o svoej ekskursii...
     - A  ne zaplutaet on?  -  vstrevozheno sprosil Gleb,  vspomniv o  nochnoj
vstreche.
     - On eti mesta s detstva znaet.  - Krushinskij snyal s kostra zakopchennyj
pokorezhennyj chajnik,  v  kotorom  vsegda  zavarival dushistyj klyukvennyj chaj,
ignoriruya vse  novomodnye pohodnye prisposobleniya dlya gotovki pishchi,  plesnul
aromatnoj zhidkosti v kruzhku i protyanul Glebu.
     - Ne slishkom li eto prosto?
     - CHto imenno? - ne ponyal Gleb.
     - Da tvoj plan proniknut' v manfrejmovskij zamok?
     On  ved'  vekami  dostraivalsya temi,  kto  izgnal otsyuda samih  Asilov.
Manfrejm prishel na  gotoven'koe,  no  i  on nemalo sdelal,  chtoby prevratit'
zamok v sovershenno nepristupnuyu krepost'.  Uveren,  on uchel i takoj variant,
kak chej-to neozhidannyj vizit v  edinstvennyj nezashchishchennyj kanal.  Tam dolzhno
byt' polno syurprizov dlya neproshenyh gostej.
     - Tut ya s toboj soglasen. YA prosil Strabora ostavit' nam oruzhie Asilov,
no on naotrez otkazalsya, skazal, chto i tak sdelal vse, chto mog, samim faktom
svoego poyavleniya v  nashem mire,  narushiv celyj ryad  ih  zakonov.  My  dolzhny
vykruchivat'sya sami,  i  tebe pridetsya gluboko zapustit' obe ruki v  arsenaly
bazy.
     - V  etom mne pomogut.  Esli ponadobitsya sformirovat' horoshij desantnyj
otryad, to i zdes' problemy net.
     - Proniknut' v  zamok  smogut  lish'  te,  kto  budet  nahodit'sya vnutri
Mekonga, no snaruzhi... Da, pozhaluj, podderzhka Vaslavu ne pomeshaet.
     - Ty planiruesh' odnovremennyj shturm snaruzhi?
     - Konechno, bez etogo nam ne obojtis', tem bolee chto knyaz' nedolyublivaet
zheleznyh drakonov i Mekong emu yavno ne pridetsya po vkusu.
     Gleb  sosredotochenno obdumyval tol'ko  chto  prishedshuyu v  golovu  mysl',
potom on  vstal i  neskol'ko raz proshelsya po  palatke,  staratel'no obhodya v
besporyadke razbrosannye Krushinskim veshchi,  -  tot uzhe nachal sostavlyat' spisok
togo, chto mozhet ponadobit'sya im dlya shturma.
     - Knyazyu pridetsya snova sobirat' druzhinu.
     - Skazhi emu ob etom sam. Ego eto ne slishkom obraduet.
     - Nu,  ya dumayu,  on smozhet ispol'zovat' chast' vojska, prishedshego iz-pod
Kitezha.
     - Kstati,   o   Kitezhe.   Hodyat  kakie-to   neveroyatnye  sluhi  o   ego
ischeznovenii. Ty chto-nibud' znaesh' ob etom?
     - S  Kitezhem vse  budet v  poryadke.  Strabor pomog mne postavit' vokrug
nego nevidimuyu silovuyu stenu, primerno takuyu, kak ta, chto stoit vokrug bazy.
     On ne stal vdavat'sya v  dlitel'noe ob座asnenie podrobnostej,  ne slishkom
ponyatnyh emu samomu. Da i kakoe eto imelo znachenie, esli oni ne vernutsya?  A
esli vernutsya...
     - Esli udastsya nash shturm,  mnogoe izmenitsya v etom mire, da i ne tol'ko
v etom...
     - Global'nye zadachi ne dlya menya,  ya  chelovek dela,  ya  ne lyublyu slishkom
dolgo rassuzhdat', no, poveriv tebe odnazhdy, ya pojdu s toboj do konca.
     Noch'  davno  rasseyalas'.  Nad  bolotom  nastupilo seroe  utro,  potyanul
predrassvetnyj veterok i unes poslednie kloch'ya tumana.
     Na  dal'nej polyane  poyavilas' figura  izryadno promokshego Vaslava.  Gleb
predstavil,  kak on iskal ego vsyu noch',  i  vmeste s  ugryzeniyami sovesti ot
togo,  chto ushel tajkom,  nikogo ne  preduprediv,  on  pochuvstvoval to  samoe
teplo, kakoe tol'ko i mozhno pochuvstvovat', imeya takih druzej.
     Naverno,  imenno v  etu samuyu minutu on okonchatel'no poveril v to,  chto
dazhe  ih  bezumnoe predpriyatie s  atakoj  manfrejmovskogo zamka  imeet  shans
zakonchit'sya udachej.
     Dazhe  bessmertnye rano  ili  pozdno nahodyat svoj konec,  a  proigryvat'
bitvy prihodilos' i samim bogam.


     Vtoroj den' otryad iz  vos'mi chelovek trudilsya v  bolotah Olen'ej padi -
eto  byli  vse  lyudi,  otsutstvie  kotoryh  na  baze  mozhno  bylo  ob座asnit'
podhodyashchimi prichinami.
     Zato  u  nih  poyavilsya nebol'shoj,  no  moshchnyj  zemlerojnyj snaryad.  Pod
predlogom remonta noch'yu ego peregnali iz angara bazy k kotlovanu.
     I  vse ravno rabochih ruk ne hvatalo.  Rabota oslozhnyalas' zhidkoj gryaz'yu,
unichtozhavshej pochti  srazu vse  rezul'taty ih  truda.  Lish'  posle togo,  kak
podoshla  iz-pod  ischeznuvshego  Kitezha  chast'  druzhiny  Vaslava,   ohranyavshaya
prodovol'stvennyj oboz za predelami gorodskih sten, stalo nemnogo legche.
     Gleb s interesom vyslushival potryasayushchie novosti,  starayas' v meru svoih
artisticheskih sposobnostej izobrazhat' udivlenie.  Tatary, ne obnaruzhiv utrom
gorodskih sten, tem ne menee s dikim voem poneslis' po privychnomu marshrutu v
ataku i  vskore okazalis' s  protivopolozhnoj storony goroda v  lagere drugoj
ordy. Tol'ko togda panika ohvatila ih ryady. Ushli oni na sleduyushchij den'.
     Vecherom kazhdyj zhelayushchij mog uvidet' v nepodvizhnoj gladi ozera otrazhenie
zlatoglavyh kitezhskih  soborov.  Naverno,  imenno  eto  otrazhenie nevidimogo
grada okonchatel'no dokonalo tatarskih vsadnikov.  K  obedu ih  kavalerijskie
lavy odna za drugoj stali pokidat' mesta stoyanok, raznosya po vsej Rusi vest'
o neslyhannom chude.
     Druzhinnikam Vaslava,  potryasennym tol'ko chto perezhitym,  prishlos' srazu
zhe posle pribytiya stolknut'sya s ogromnym metallicheskim drakonom, glotayushchim v
kotlovane zhidkuyu gryaz'.
     Ne  vyderzhav  etogo  zrelishcha,   voiny,  ne  ustrashivshiesya  desyatikratno
prevoshodyashchej ih  tatarskoj konnicy,  v  panike razbezhalis',  kak tol'ko nad
polyanoj poyavilas' metallicheskaya ruka zemlecherpalki.  Glebu prishlos' sobirat'
ih po vsemu bolotu i organizovyvat' special'nuyu lekciyu s osmotrom robota.
     V  konce koncov,  naibolee hrabrye iz voinov soglasilis' dazhe osmotret'
kabinu, posle chego delo poshlo na lad. CHerez neskol'ko dnej rusichi privykli k
etomu mehanicheskomu pomoshchniku i raboty poshli znachitel'no bystree.
     Voznichie rubili  gati  i  volokom  svozili ih  k  zametno uglubivshemusya
kotlovanu.  S  pomoshch'yu dvojnogo krepleniya sten im nakonec udalos' ostanovit'
plyvun.
     Na pyatyj den' rabot na dne pokazalsya metallicheskij kupol rakety...
     Gleb ochen' speshil.  On prekrasno ponimal, chto raboty takogo masshtaba ne
mogut dolgo ostavat'sya nezamechennymi.  Ne  Manfrejm,  tak  rukovodstvo bazy,
imevshee v svoem rasporyazhenii vse neobhodimye tehnicheskie sredstva,  rano ili
pozdno obnaruzhat etot kotlovan i kak tol'ko pojmut, chto zdes' proishodit, ot
nih ne ostanetsya mokrogo mesta...
     Ih  mogla vyruchit' lish' skorost' da  eshche udacha...  Samym nepriyatnym dlya
Gleba ostavalos' oshchushchenie polnoj bezzashchitnosti.  Vse  mery predostorozhnosti,
kotorye oni  prinimali,  nichego  ne  znachili dlya  sovremennyh boevyh  mashin,
kazhduyu sekundu na nih s neba mogli obrushit'sya tonny vzryvchatki.
     Ostavalas' nadezhda lish'  na  pomoshch'  organizacii veteranov Krushinskogo,
uzhe  dvazhdy  perehvativshej opasnuyu  informaciyu  o  podozritel'noj aktivnosti
rusichej, da eshche, pozhaluj, na maskirovku - osobenno s vozduha.
     Nel'zya  bylo  ostavlyat'  ne  ukrytym  ni  odnogo  predmeta,  ni  odnogo
cheloveka.  Kotlovan  zatyanuli  special'noj  maskirovochnoj  set'yu,  sposobnoj
otrazhat' i rasseivat' dazhe volny radarov.
     Strannoe chuvstvo ovladelo im,  kogda Gleb vnov' ochutilsya v rubke svoego
Mekonga. Zdes' vse davno umerlo.
     Poskol'ku   komp'yuternyj  analizator,   kak   i   vse   ostal'noe,   ne
funkcioniroval,  Gleb  ne  smog  poluchit' dannyh o  razmerah povrezhdenij,  a
beglyj osmotr nichego ne dal.
     On dumal o tom, chto, veroyatnee vsego, remont pridetsya nachinat' s samogo
nachala  i  vosstanavlivat' odnu  glavnuyu liniyu  -  energeticheskuyu ustanovku,
posadochnye dvigateli i ruchnoe upravlenie.
     - Nu, kak tam? - nabrosilsya na nego Krushinskij, s neterpeniem ozhidavshij
snaruzhi.
     Hmuryj Gleb postuchal po korpusu,  slovno proveryaya prochnost' obshivki, i,
nakonec, otvetil:
     - Avtomatika,  pohozhe,  sgorela vsya.  Osnovnye agregaty, ya dumayu, cely.
Ponadobitsya chistka,  profilaktika i  perevod  pochti  vseh  ee  mehanizmov na
ruchnoe upravlenie.  |to samaya slozhnaya zadacha,  vremeni mozhet ne hvatit', tak
chto davaj nachinat' rabotat'.

     Polkovnik Konoplyannikov pochuvstvoval pristup razdrazheniya srazu zhe,  kak
tol'ko  vklyuchilsya displej ego  vneshnego fona.  Na  ekrane poyavilos' blednoe,
vytyanutoe, s plotno szhatymi gubami lico Morinovskogo.
     Konoplyannikov terpet'  ne  mog  kaznacheya  Manfrejma za  ego  nepomernuyu
zhadnost' i  za to,  chto etot chelovek vsegda ob座avlyalsya v  samyj nepodhodyashchij
moment. Polkovnik s trudom perenosil obshchenie s Morinovskim eshche i potomu, chto
ego gospodin nikogda ne  udostaival Konoplyannikova lichnoj besedy,  slovno on
ne   komandoval  zdes'   kosmicheskoj  bazoj   i   ne   yavlyalsya   polnomochnym
predstavitelem Federacii na etoj planete.
     - Slushayu  vas,  -  ledyanym tonom  proiznes polkovnik,  srazu  zhe  davaya
ponyat', chto dlya dolgoj besedy on vremenem ne raspolagaet.
     Morinovskij,  znaya zaranee, kakuyu minu sostroit Konoplyannikov posle ego
vyzova, lish' usmehnulsya.
     - Poslushajte,  polkovnik,  my  poluchili informaciyu o  tom,  chto  kto-to
pytaetsya uvesti odnu iz vashih shturmovyh desantnyh raket.
     - Nikogda ne slyshal podobnoj chepuhi.  Mekongi skonstruirovany tak,  chto
mogut podchinyat'sya odnomu-edinstvennomu pilotu.
     - I  tem ne menee.  Voobshche-to my za podobnuyu informaciyu berem ne men'she
pyati tysyach,  no moj gospodin byvaet poroj nerazumno shchedr.  |to soobshchenie, po
ego  pryamomu  ukazaniyu,  ya  peredayu  vam  besplatno.  Obratite chast'  vashego
dragocennogo vnimaniya na rajon Olen'ej topi. Po nashim dannym, tam proishodit
chto-to krajne lyubopytnoe.
     Lico Morinovskogo ischezlo s ekrana, prezhde chem Konoplyannikov uspel dat'
vyhod svoemu razdrazheniyu.
     Zakonchiv perechislenie svoih  myslej  po  povodu samogo Morinovskogo,  a
takzhe ego roditelej,  obrashchennyh teper' uzhe k pustomu ekranu,  Konoplyannikov
pereshel  k  oslinym rogam  deda  Morinovskogo,  kogda  vnezapno ostanovilsya,
vspomnil,  chto u   oslov net rogov,  i sovershenno neozhidanno dlya sebya samogo
potreboval ot operatora soedinit' ego s dispetcherskoj.  "V konce koncov, mne
nichego ne  stoit proverit' ukazannyj rajon,  zato v  sleduyushchij raz  poyavitsya
vozmozhnost' prishchemit' hvost etomu nadutomu hlyshchu".

     Trojka  reaktivnyh  shturmovikov  iz   sostava  dezhurnogo  patrulya  bazy
proneslas' nad bolotom s oglushitel'nym revom.
     "Vnizu vse spokojno!"  Takoj doklad ot  komandira zvena ne udovletvoril
Konoplyannikova,  poskol'ku magnitnye iskateli zasekli na poverhnosti nalichie
neizvestnyh i dovol'no znachitel'nyh mass metalla.
     - Otkuda tam etot metall?
     Vopros polkovnika byl obrashchen k inzheneru razvedki,  lejtenantu Kobenko.
Kobenko,  odnako,  uzhe  bol'she goda  sostoyal v  organizacii veteranov i  byl
posvyashchen v koe-kakie detali proishodyashchego v Olen'ej topi.
     - |to meteorit,  -  bezapellyacionno zayavil on.  -  Bol'shoj bolid let za
dvesti do  nashego prizemleniya obrushilsya na  etot rajon.  Sohranilis' legendy
mestnyh zhitelej i  koe-kakie kosvennye dannye.  Vidimo,  bolid raskololsya na
dve  krupnye chasti  i  neskol'ko melkih oskolkov.  Na  poverhnosti nichego ne
vidno, poskol'ku vse sledy ego padeniya zatyanula tryasina.
     |to ob座asnenie bylo dostatochno pravdopodobnym, i polkovnik otdal prikaz
vernut' shturmoviki na bazu.

     Eshche chas,  posle togo kak zatih vdali gul reaktivnyh motorov,  na polyane
carilo polnoe spokojstvie.  Lezhavshie v  ukrytii pod maskirovochnoj set'yu Gleb
i  Krushinskij peregovarivalis' vpolgolosa,  slovno ih  mogli uslyshat' piloty
uletevshih samoletov.
     - Dumaesh', oni vernutsya?
     - Vryad  li.  U  bazy  ne  bylo ser'eznyh podozrenij,  inache prislali by
vertolety.
     - I vse zhe chto-to ih zastavilo proverit' pokazaniya sputnikovyh radarov.
My vovremya pozabotilis' o maskirovke,  odnako u menya takoe vpechatlenie,  chto
teper' vremeni ostalos' sovsem nemnogo,  my  izrashodovali vse rezervy.  |to
prosto chudo, chto nas do sih por ne obnaruzhili.
     Oni rabotali kak oderzhimye.
     Dni leteli odin za drugim.  Pribyl gonec ot otryada, ushedshego v severnye
knyazhestva s nakazom ot Vaslava gotovit' k vyhodu na manfrejmovskij zamok eshche
odnu druzhinu.  Podgotovka shla uspeshno,  i  vskore v  uslovlennom meste knyazya
dolzhno bylo podzhidat' prilichnoe vojsko.
     Zapushchennyj mehanizm novogo  shturma razvorachivalsya vovsyu,  i  teper' uzhe
oni ne mogli dat' emu obratnogo hoda.
     Vaslav, vzyavshij na sebya organizaciyu vseh vspomogatel'nyh rabot i zabotu
o  zagotovke prodovol'stviya,  mnogo  vremeni  provodil  na  ohote,  starayas'
derzhat'sya  podal'she  ot  strashnogo mertvogo  chudishcha,  izvlechennogo iz  gryazi
bolotnoj.
     Zato vecherami,  posle zahoda solnca, oni mogli  po-nastoyashchemu otdohnut'
v  horosho organizovannom lagere,  gde  ne  perevodilos' svezhee myaso,  griby,
lesnoj med.
     Pered  uzhinom  im   prihodilos'  dolgo  otmyvat'sya  v   ledyanom  ruch'e,
protekavshem u samogo lagerya, chtoby izbavit'sya ot nepriyatnogo zapaha bolotnoj
tiny, kotoryj, kazalos', navsegda v容lsya im v kozhu.
     Bol'she vsego  rabotu tormozilo otsutstvie gramotnyh specialistov.  Gleb
izuchal na baze lish' samye obshchie nachala inzhenernoj tehniki, i znanij emu yavno
ne hvatalo.  V  svyazi s tem,  chto posvyashchat' v ih plany resheno bylo kak mozhno
men'she lyudej,  prihodilos' vo vsem razbirat'sya samim i priglashat' tol'ko teh
specialistov bazy, bez kogo oni sovershenno ne mogli obojtis'.
     S  elektronnoj nachinkoj rakety  rabotal  odin  Krushinskij.  Vecherami on
bukval'no valilsya ot ustalosti.  No,  v konce koncov, emu udalos' privesti v
rabochee sostoyanie chetyre batarei samonavodyashchihsya raket - maluyu chast' boevogo
kompleksa Mekonga.
     Pohozhie na  svyazki lyzhnyh palok,  po  dvenadcat' shtuk tonkih trubochek v
kazhdoj,  vremenno oni  byli  ustanovleny v  uglah  rabochej  zony,  i  teper'
Krushinskij ne rasstavalsya s radioklyuchom dlya ih zapuska.
     Kazhdyj iz  dyujmovyh cilindrikov,  nahodyashchihsya vnutri etih  trubok,  mog
zaprosto  raznesti  v  kloch'ya  lyuboj  letatel'nyj  apparat,  poyavivshijsya nad
polyanoj v radiuse neskol'kih kilometrov.
     Den' starta neuklonno priblizhalsya,  i Gleb ispol'zoval kazhduyu svobodnuyu
minutu,  chtoby  podgotovit' knyazya k  predstoyashchemu shturmu,  poskol'ku ot  ego
pravil'nyh dejstvij zavisela l'vinaya dolya uspeha vsego predpriyatiya.  V konce
koncov,  kogda oni v  desyatyj raz otrabatyvali po sekundam plan predstoyashchego
sinhronnogo shturma,  ocherednoj gonec dolozhil, chto severnym druzhinam do mesta
sbora ostalsya odin dnevnoj perehod.
     Suevernyj knyaz' ne pozhelal proshchat'sya pered boem,  i utrom na pologe ego
shatra nashli prikolotuyu streloj berestyanuyu vestochku.
     "Poshel prinimat' druzhiny.  Vstretimsya v zamke",  - takov byl smysl etoj
kratkoj zapiski, napisannoj staroslavyanskimi bukvami.
     V  eto  zhe  utro  poslednim  rejsom  otpravili na  bazu  i  vse  bloki,
nuzhdayushchiesya v ser'eznom remonte.
     Teper' raketa predstavlyala soboj  dovol'no primitivnyj agregat i  nichem
ne napominala prezhnij groznyj boevoj apparat.
     Naibol'shaya opasnost' vozniknet vo  vremya starta,  skryt' kotoryj im uzhe
ne  udastsya ot nablyudatelej bazy.  Sputnikovye radary avtomaticheski vklyuchali
obshchuyu trevogu v  sluchae poyavleniya nad  planetoj neizvestnogo korablya,  i,  k
sozhaleniyu, v ih rasporyazhenii ne bylo antiradarnyh generatorov...
     V  kotoryj uzh  raz prihodilos' polagat'sya na udachu da eshche na eti chetyre
raketnye ustanovki,  stavshie ih  edinstvennym oruzhiem.  Oni  byli effektivny
lish'  na  nebol'shom rasstoyanii,  a  v  cel'  navodilis' dovol'no primitivnym
sposobom  -  samim  korpusom  rakety,  k  kotoromu  Krushinskij sobiralsya  ih
namertvo privarit' pered startom.
     Protiv raketnyh istrebitelej bazy,  dezhurivshih na  orbite,  starina Mek
prakticheski okazhetsya sovershenno bezzashchitnym.
     No  glavnym vse zhe  bylo to,  chto dlinnyj put' podgotovki k  startu byl
nakonec zavershen.  I, otpustiv vseh, kto uchastvoval vmeste s nimi v rabotah,
v  poslednyuyu noch'  pered  reshayushchim  broskom  v  neizvestnoe oni  ostalis'  s
Krushinskim vdvoem.

     Zakat  medlenno dogoral nad  bolotom,  syroe  derevo v  kostre shipelo i
davalo dyma bol'she, chem tepla. Vmeste s tumanom etot dym pokryval bolotistuyu
nizinu,  na  samom dne  kotoroj stoyal ukazuyushchij v  nebo  metallicheskij perst
rakety.
     Ee korpus vyglyadel chernym kak smol' v zakatnom svete ugasayushchego dnya,  i
sejchas,  kogda  izmatyvayushchaya rabota ostalas' pozadi,  oba  druga  ispytyvali
bespredel'nuyu ustalost', chem-to shozhuyu s razocharovaniem.
     - U menya takoe oshchushchenie, - progovoril Krushinskij, povorachivaya polen'ya v
kostre,  - budto on special'no zhdal etogo dnya, special'no medlil, chtoby dat'
nam do konca oshchutit' bessmyslennost' prodelannoj raboty.
     - O  chem  ty?   -  ne  ponyal  Gleb.  Krushinskij  ne  lyubil  otvlechennyh
rassuzhdenij, on byl chelovekom dela, i sejchas Gleb ne uznaval ego.
     - O Manfrejme,  o kom zhe eshche.  Neuzheli ty na samom dele dumaesh', chto on
ne znal o  nashej podgotovke k shturmu ego citadeli?  On lish' zhdal dnya,  kogda
raboty budut  zakoncheny,  kogda  my  ostanemsya odni,  -  zhdal,  chtoby vernee
nanesti udar.
     U nego chto-to ne srabotalo,  ne svyazalos' s bazoj v tot den', kogda nas
navestili raketnye shturmoviki,  i togda on reshil podozhdat'.  Dumayu, teper' u
nego tozhe vse gotovo.  Utrom pered samym rassvetom on naneset svoj udar.  Za
pyat' minut do starta ot etoj rakety ostanutsya odni oblomki.
     Kazalos',   kakoe-to  temnoe  znanie  brodilo  ryadom  s  ih  kostrom  i
prorochestvovalo ustami druga. CHtoby razrushat' etot strannyj koldovskoj krug,
Gleb progovoril, usmehnuvshis':
     - Ty  mozhesh' protivopostavit' etomu  chto-nibud' konkretnoe?  Ty  mozhesh'
chto-nibud' predlozhit'?  CHto-nibud' takoe,  chego my  ne  uchli,  chto  mogli by
sdelat' i ne sdelali?
     - Da. My dolzhny startovat' nemedlenno - sejchas, kogda on etogo ne zhdet.
     - Poslushaj,  YUrij,  otkuda emu  mozhet byt'  izvestno o  vremeni starta?
Tol'ko my s toboj o nem znaem.
     - Ty chasto govoril mne o  svoej intuicii,  o tom,  skol'ko raz ona tebya
vyruchala, a segodnya pover' moej: start nado perenesti.
     - Nu  horosho.  Raz ty  tak nastaivaesh'.  Teper' davaj pospim.  U  nas v
zapase ne men'she pyati chasov.
     Poslednyuyu noch'  reshili provesti v  rakete.  Glebu  udalos' zasnut' lish'
daleko za polnoch'.
     Emu prisnilsya rycar' v  chernyh dospehah.  On sidel ryadom s  nim v rubke
upravleniya.
     - Pohozhe,  u tebya vse gotovo?  -  sprosil rycar'.  - YA nadeyalsya, chto ty
vovremya ostanovish'sya,  ya preduprezhdal tebya mnogo raz. No ty otnosish'sya k tem
upryamcam, kotorye gotovy pozhertvovat' zhizn'yu, raz uzh oni reshili pereprygnut'
cherez propast'. U tebya net dlya etogo kryl'ev. Bud' hotya by realistom.
     Gleb upryamo molchal.
     - Ty ved' uzhe otdal vse,  chto u  tebya bylo.  Snachala zdorov'e v Afgane,
potom pozhertvoval svoej pervoj nastoyashchej lyubov'yu...  Ved' ty eyu pozhertvoval,
Gleb,  sejchas vy oba mogli by byt' daleko otsyuda,  i tol'ko ty vinovat v toj
strashnoj sud'be,  kotoraya vypala na dolyu tvoej lyubimoj.  Skazhi mne,  hotya by
raskayanie ty chuvstvuesh'?
     Gleb chestno prislushalsya k sebe i ne oshchutil nichego, krome toj poslednej,
skorbnoj yarosti,  ostavshejsya na dolyu bojcu,  vstupivshemu na dorogu mesti, na
dorogu, s kotoroj ne byvaet vozvrata...
     - Ty  otdal  v  chuzhie  ruki  edinstvennuyu svoyu  dragocennost' -  Knigu,
kotoruyu tebe porucheno bylo hranit'.  Dazhe ee ty poteryal.  Skazhi zhe, nakonec,
hotya by samomu sebe, radi chego byli prineseny vse eti zhertvy?
     I, ne dozhdavshis' otveta, rycar' zakonchil:
     - Ty  dazhe ne  znaesh',  chego ty  hochesh'.  Ty  idesh' vpered,  ne dumaya o
posledstviyah i  ne vidya celi.  Ty iz porody teh lyudej,  dlya kogo sama doroga
yavlyaetsya cel'yu. I ty budesh' idti tak do samogo konca.
     Ne to vopros,  ne to utverzhdenie. Vpervye v glubokom, barhatnom, idushchem
so vseh storon golose poslyshalas' nekotoraya neuverennost'.
     - YA hochu tvoej gibeli, - neozhidanno dlya samogo sebya otvetil Gleb.
     - No eto bessmyslenno.  Zlo nel'zya unichtozhit'.  Ono bessmertno,  i  vse
tvoi usiliya tshchetny.
     - Ubirajsya!  -  prohripel  Gleb,  ne  razzhimaya  gub.  -  Tebe  menya  ne
ostanovit'.
     I rycar' ischez. V pokrytyj ineem nezadraennyj illyuminator svetila yarkaya
luna.  Tuman nad  bolotom rasseyalsya,  i  v  kabinu snaruzhi probralsya ledyanoj
holod, ot kotorogo ne mog uberech' dazhe puhovyj spal'nik.
     CHasy  na  ego  ruke  pokazyvali polovinu pyatogo utra.  Pora bylo budit'
Krushinskogo i nachinat' predstartovuyu podgotovku.


     Ih atakovali na vysote pyatnadcati tysyach metrov, kogda Mekong uzhe proshel
verhnyuyu chast' parabolicheskoj orbity i  nachal svoe neuklonnoe dvizhenie vniz k
namechennoj celi.  CHem-to  on  byl  sejchas pohozh  na  tigra,  vytyanuvshegosya v
vozduhe v  svoem zavershayushchem pryzhke na zhertvu.  Teper' ego mozhno bylo ubit',
unichtozhit',  no  uzhe  nel'zya  bylo  prervat'  ego  smertonosnuyu  traektoriyu,
nachertannuyu zakonami inercii, skorosti i gravitacionnogo prityazheniya planety.
     Bezzvuchnye oblachka razryvov kazalis' sovsem  neopasnymi,  napominayushchimi
salyut.  Gleb znal, chto eto ne tak, no vse eshche ne mog vyzvat' v sebe znakomoe
napryazhenie boya, kogda uskoryayutsya reakcii, a ruki sami soboj, v doli sekundy,
delayut to, chto nuzhno.
     Ne rabotal ni odin lokator,  i Gleb ne mog predstavit' ni obshchej kartiny
boya,  ni masshtaba opasnosti,  im ugrozhavshej. Mozg sverlila odna-edinstvennaya
mysl':  "Tol'ko by uspet'... Tol'ko by uvidet' etot proklyatyj shpil'!"  No do
zamka vse eshche bylo daleko.
     - Gleb?!  Ty menya slyshish',  Gleb?  - nazojlivo zvuchal v naushnikah golos
Krushinskogo.  On chto-to predlagal,  chto-to sovetoval, no eto sejchas ne imelo
znacheniya. Znacheniya imeli lish' tri chertochki v bokovom illyuminatore.
     Patrul'nye raketnye  istrebiteli zahodili so  storony  solnca,  poteryav
mnogo  vremeni  na  etot  manevr.  Esli  by  oni  znali,  kakim  primitivnym
vooruzheniem raspolagala ih  bespomoshchnaya zhertva,  oni by  ne ceremonilis' tak
dolgo.  No na ekranah ih radarov pylala shkala harakteristik boevogo Mekonga.
Ih komp'yutery davno opredelili parametry celi.
     Rakety tipa Mekong vnushali uvazhenie lyubym protivnikam.
     - CHego ty zhdesh',  chert tebya poberi?!  -  Krushinskij pochti krichal.  Gleb
znal,   kakovo  emu  sejchas  v  shturmanskoj  rubke  sidet'  pered  obzornymi
illyuminatorami,  videt' vse i  ne  imet' vozmozhnosti nichego predprinyat'.  On
znal  eto  i  potomu otvetil,  hotya  sam  Krushinskij sushchestvoval dlya  nego v
kakom-to drugom izmerenii,  a  real'nymi byli tol'ko nos rakety,  sverkavshij
pered nim v  illyuminatore,  svetlye poloski atakuyushchih istrebitelej i krasnyj
rychag puska raketnyh ustanovok.
     - U  nas  vsego chetyre zalpa,  da  i  te  mogut byt'  napravleny tol'ko
vpered.  Oni eshche ne vyshli na nash kurs, i ya ne mogu tratit' goryuchee na manevr
razvorota k novoj celi.
     Delo bylo ne v goryuchem,  delo bylo v tom,  chto vse ego sushchestvo,  kak i
massa  ego   rakety,   byli  napravleny  v   odno-edinstvennoe  mesto  -   v
rasshiryayushcheesya temnoe pyatno Ralinskoj vpadiny,  v seredine kotorogo, poka eshche
nevidimyj,  pritailsya proklyatyj zamok.  On mog dumat' tol'ko o  nem i o tom,
chto neposredstvenno meshalo ih dvizheniyu k vybrannoj celi.
     Soprotivlenie vozduha pri ih skorosti dazhe na takoj vysote ne pozvolyalo
razvernut' raketu, hotya cikl uskoreniya uzhe zakonchilsya i dvigateli molchali.
     Oni  leteli po  duge orbity k  toj  nevidimoj tochke vstrechi,  gde cherez
minutu dolzhny byli okazat'sya vse  tri istrebitelya atakuyushchego zvena.  I  Gleb
prinyal nemyslimoe bez komp'yutera reshenie -  poslat' v  etu tochku svoj pervyj
zalp.  On reshil,  slegka pritormoziv nosovymi dvigatelyami,  dat' vozmozhnost'
boevym raketam slomat' uzhe  predopredelennuyu traektoriyu Mekonga i  vyjti  na
perehvat atakuyushchim istrebitelyam.
     Manevr etot,  bez tochnogo rascheta,  pochti ne  imel shansov na uspeh,  no
Gleb  nadeyalsya etim  eshche  kakoe-to  vremya uderzhat' atakuyushchih na  rasstoyanii,
izobrazhaya iz sebya groznogo protivnika.
     Polagayas' lish' na svoyu intuiciyu i ne stol' uzh bogatyj opyt pilota,  on,
vyzhdav eshche sekundu, vklyuchil na kratkij mig tormoznye dvigateli.
     Inerciya  srazu  zhe  brosila  Gleba  vpered.  Strahovochnye remni  bol'no
vrezalis' v  telo.  Nos Mekonga,  kak on i rasschityval,  zadralsya vverh.  Na
kakuyu-to   dolyu  mgnoveniya  v   centre  illyuminatora  mel'knuli  istrebiteli
atakuyushchego zvena,  i Gleb mgnovenno nazhal krasnyj rychag puska. S levogo boka
korpus zavibriroval ot raketnogo zalpa.
     Kachnuvshis',  Mekong tut zhe  vernulsya na  prezhnij kurs,  i  Gleb ne  mog
bol'she videt' tochku, kuda ushli ego boevye rakety.
     Razryvov  on   tozhe   ne   slyshal,   zato  uslyshal  vostorzhennyj  vopl'
Krushinskogo:
     - Oni vzorvalis' v  samom centre zvena!  Dva iz  troih soshli s  kursa i
povernuli k  baze!  YA ne znayu,  kak tebe eto udalos',  no vpechatlenie takoe,
slovno ih  do samogo poslednego momenta vel komp'yuter.  Mne dazhe pokazalos',
chto vklyuchilis' korrektirovochnye dvigateli!  Esli by ya  sam ne montiroval eti
primitivnye hlopushki, ya by podumal, chto srabotalo navedenie na cel'.
     No dazhe etot udachnyj vystrel malo izmenil ih otchayannoe polozhenie.
     - Oni uhodyat?
     - |ti,  da.  No, pohozhe, po trevoge podnyali vsyu bazu. Iz sektora trista
sorok idut dva zvena perehvatchikov - oni svoego ne upustyat.
     Teper'  i  Gleb  ih  uvidel.  SHest'  serebristyh chertochek.  Vynyrnuv iz
peristyh oblakov,  oni  bystro uvelichivalis' v  razmerah.  Do  celi vse  eshche
ostavalos' pyat' minut poletnogo vremeni,  i Gleb znal, chto eti pyat' minut im
ne  protyanut'.  Perehvatchiki,  osnashchennye lazernymi  pushkami,  sozhgut  ih  v
schitannye sekundy.
     Kak  tol'ko  distanciya  sokratitsya do  uverennogo porazheniya  celi,  oni
otkroyut ogon'...  On  predstavil,  kak eto budet:  vzduetsya puzyryami obshivka
kabiny ili  na  nej  vspyhnet ognennaya cherta  lazernogo razreza,  zatem  ona
vygnetsya naruzhu,  slovno  pustaya  skorlupa oreha,  ustupaya davleniyu vozduha,
rvushchegosya navstrechu.
     Vse  ostal'noe  proizojdet  dostatochno bystro,  vo  vsyakom  sluchae,  on
nadeyalsya na  eto i,  kak v  rukopashnom boyu,  ne zhelaya ustupat' pervogo udara
protivniku,  Gleb nazhal srazu dve  rukoyatki,  edva pervoe zveno pokazalos' v
centre nosovogo illyuminatora.
     Na etot raz on ne stal tormozit' i videl,  kak dymnye hvosty potyanulis'
v storonu atakuyushchih istrebitelej.  Sejchas,  vot v etu sekundu, oni uvidyat na
svoih radarah ego zalp i nemedlenno otvetyat...
     Teper' nado menyat' raschetnuyu traektoriyu.  Do togo,  kak oni pojmut, chto
proishodit, raketa dolzhna sojti s traektorii i uklonit'sya ot otvetnogo zalpa
- v etom ih edinstvennoe spasenie.
     Gleb  vklyuchil  uskoryayushchie dvigateli na  polnuyu  moshchnost',  odnovremenno
kruto lomaya vniz traektoriyu poleta.  Vozduh vzrevel,  ot peregruzki srazu zhe
potemnelo v glazah, i cherez mgnovenie soznanie otklyuchilos' voobshche.
     Kogda Gleb vnov' prishel v  sebya,  oni  vse  eshche byli zhivy...  A  Mekong
po-prezhnemu shel vniz, teper' uzhe po novoj traektorii.
     On  shel  vniz po  temnoj linii sud'by,  tuda,  gde  ona  peresekalas' s
rokovoj otmetkoj i  gde  v  krovavyh luchah voshodyashchego solnca uzhe  vidnelos'
rasshiryavsheesya pyatno manfrejmovskogo zamka...
     Vse nizhe i nizhe shla raketa,  nacelennaya v solnechnoe spletenie kreposti,
v  tu  tochku,  gde  shodilis' silovye  linii  ee  zashchity.  Sverkaya  v  luchah
zapozdalogo,  krovavo-krasnogo rassveta,  raketa sejchas, kak nikogda ran'she,
pohodila na mech s  temnoj rukoyatkoj rastruba hodovyh dyuz.
     Gde-to sovsem nedaleko, no uzhe ostavlennye pozadi, zapozdalye, i ottogo
bezopasnye, vspyhivali bagrovye spolohi razryvov.
     Raketnyj  zalp,   posledovavshij  vsled  za  lazernoj  atakoj  vrazheskih
perehvatchikov, proshel mimo.
     Sami soboj,  bez malejshego usiliya so storony Gleba, vklyuchilis' bortovye
dyuzy,   korrektiruya  kurs   i   vyvodya   raketu   iz-pod   ocherednogo  zalpa
presledovatelej. |togo ne moglo byt', i tem ne menee eto sluchilos'.
     I  takoj znakomyj,  hot'  i  podzabytyj za  vse  eti  dolgie dni  golos
kazennym  zapletayushchiesya  yazykom  mashiny  proiznes  v  ego  naushnikah  frazu,
prozvuchavshuyu dlya Gleba melodichnej lyuboj simfonii:
     - V  vidu  krajnej  neobhodimosti,  soglasno  vtoromu  punktu  poletnoj
instrukcii, vynuzhden byl vzyat' upravlenie na sebya bez komandy...
     V kabine ih teper' stalo troe...
     - Mek, - pozval Gleb v mikrofon. - |to ty, Mek?
     Nikto  emu  ne  otvetil,  raketa prodolzhala dvizhenie k  celi.  Vzreveli
nosovye  dyuzy,  i  dlinnaya korona  ognya  vspyhnula vperedi rakety.  Gleb  ne
pomnil,  vklyuchil li  on  sam  tormoznye dvigateli,  teper' eto uzhe ne  imelo
znacheniya...
     Tochno  v  centre  illyuminatora poyavilas' glavnaya bashnya  zamka,  i  schet
vremeni poshel na doli sekundy.
     Temnoe lezvie korpusa Mekonga, projdya mezhdu plotno szhatymi, vyvernutymi
v etom meste naiznanku silovymi liniyami,  udarilo v energeticheskij centr,  v
nevidimyj  zasov,  skreplyavshij  zashchitnoe  pole  zamka,  v  ego  edinstvennuyu
uyazvimuyu tochku.
     Za  mgnovenie do etogo tri presledovavshih Mekong istrebitelya,  ne uspev
vovremya podpravit' traektoriyu,  vrezalis' v nevidimyj kraj silovoj zashchity i,
vspyhnuv,  mgnovenno prevratilis' v  raskalennye shary.  A  eshche cherez sekundu
bagrovym  svetom  polyhnulo vse  zashchitnoe  pole,  ognennym kupolom  nakryvaya
zamok.
     Vydelyaya  ogromnuyu zahvachennuyu im  energiyu i  ispepelyaya vse  zhivoe,  chto
okazalos' v neposredstvennoj blizosti ot vnutrennih sten zamka, kupol zashchity
nad   nim   polyhnul   gigantskim   fioletovym   fakelom.     Grohot   etogo
energeticheskogo vzryva  potryas zamok  do  samogo osnovaniya.  Vpervye za  vsyu
tysyacheletnyuyu ego istoriyu vekovye bashni kachnulis'.
     Telo  Mekonga,  vyzvavshee etu  katastrofu,  uspelo proskol'znut' vniz i
minovat'  opasnuyu  zonu  rastyanutogo v  prostranstve energeticheskogo vzryva.
Mekong  padal,  nahodyas' teper'  uzhe  nad  dvorom  zamka,  vnutri  kvadrata,
ocherchennogo ego stenami.
     Kazalos',  udar  o  zemlyu  neminuem,  kazalos',  etot  mech,  tol'ko chto
razrushivshij silovuyu  zashchitu,  ne  sumeet  sderzhat' inerciyu svoego  udara  i,
vonzivshis' v  oplavlennuyu zemlyu,  na  mnogie desyatki metrov ujdet v  glubinu
skal'nogo grunta. No cvet ognya tormoznyh dyuz rakety stal pochti fioletovym, a
rev reaktivnyh motorov pereshel v ul'trazvukovoj,  zapredel'nyj svist. Tem ne
menee Mekong ne  uspel polnost'yu pogasit' skorost'.  Ego  nos,  razvorachivaya
bulyzhniki vnutrennego dvora, na neskol'ko metrov zarylsya v zemlyu.
     - Gleb! Ochnis', Gleb!..
     Golos Krushinskogo probilsya k nemu skvoz' nebytie,  i Gleb otkryl glaza.
Na  pul'te vse  eshche migali kakie-to  kontrol'nye indikatory,  no  vperedi za
illyuminatorom byla sploshnaya t'ma.
     - Gde my, chert poberi? - prohripel Gleb, splevyvaya krov'.
     - Mogu soobshchit', chto voobshche-to my torchim posredi manfrejmovskogo dvora,
i vokrug tvoritsya chto-to nevoobrazimoe.
     - Ty vidish' dvor?
     - Moj illyuminator vyshe, poetomu vizhu.
     Gleb spravilsya s  kashlem.  Levaya ruka,  pohozhe,  ne  dvigalas'.  Skoree
vsego,  on  vyvihnul  plecho,  s  etim  pridetsya  razbirat'sya pozzhe.  Sistemy
antiperegruzki,  spasshie emu  zhizn',  vse  eshche  prochno derzhali ego  v  svoih
ob座atiyah, meshaya dvigat'sya.
     - CHto tam proishodit?
     - My  probili zashchitu,  i,  kazhetsya,  teper' ona ne  dejstvuet po  vsemu
perimetru.  Zamok atakuyut, po vorotam b'yut dazhe katapul'ty. Pohozhe, knyaz' ne
teryal vremeni darom.  YA vizhu,  kak stvorki vorot hodyat hodunom,  a na stenah
poyavilis' shturmovye lestnicy,  no  ih  uspeshno sbrasyvayut obratno.  Do  nas,
pohozhe, poka nikomu net dela. Oni edva spravlyayutsya so svoimi problemami.
     Ot kontuzii kruzhilas' golova i  pered glazami plyli chernye krugi.  Gleb
prikazal sebe sosredotochit'sya.  On prikazal boli ujti v podsoznanie - na eto
ushlo  neskol'ko dragocennyh sekund,  no  zato  teper' on  obrel  sposobnost'
dvigat'sya.
     Bol'she vsego on boyalsya,  chto zaklinilo lyuk,  no,  k  schast'yu,  etogo ne
sluchilos'.
     CHerez paru minut oni uzhe stoyali vo dvore zamka,  ryadom so svoej gluboko
vonzivshejsya v zemlyu raketoj.
     - Original'naya posadka,  -  krivo usmehnulsya Krushinskij. - CHto u tebya s
rukoj?
     - Kazhetsya, vyvihnul.
     - Daj posmotryu.
     Rezko i  sil'no Krushinskij dernul ego za ruku,  sustav hrustnul i vstal
na  mesto.  Volna boli  ot  etoj  operacii prorvalas' skvoz' psihologicheskuyu
zashchitu, i Gleb ot neozhidannosti vskriknul.
     - Mog by i posil'nee krichat' - vse ravno nikto ne uslyshit.
     Tol'ko sejchas Gleb ponyal, pochemu ih do sih por ostavili v pokoe. Vokrug
mesta posadki Mekonga,  na  dobruyu sotnyu metrov,  obrazovalas' mertvaya zona.
Udarnaya volna raskalennogo vozduha smela na svoem puti vse zhivoe.
     Okna  s  etoj  storony zamka,  vybitye vnutr'  vmeste s  ramami,  ziyali
pustymi glaznicami.
     - Ne takaya uzh plohaya posadka, - probormotal Gleb.
     Snaruzhi po vorotam udaril tyazhelyj taran,  vorota drognuli, no vystoyali.
Na  etot raz,  odnako,  v  ih verhnej chasti poyavilas' oval'naya dyra,  v  tom
meste,  kuda  popal snaryad katapul'ty.  Teper' tam  poyavilsya konec shturmovoj
lestnicy i topor, rasshiryavshij otverstie.
     K vorotam rys'yu bezhal, zvenya dospehami, otryad strazhi.
     Teper'  uzhe  opomnilas'  ot   pervogo  potryaseniya  i   ostal'naya  chast'
manfrejmovskogo voinstva.
     So vseh storon dvora k  rakete neslis' luchshie gvardejcy Manfrejma,  ego
konnyj rezerv, ne ispol'zovannyj do sih por eshche ni razu.
     Kavaleristy uzhe minovali bol'shuyu chast' mertvoj zony,  i bylo yasno,  chto
im  udastsya peresech' dvor,  prezhde chem  ih  smozhet ostanovit' ih  malomoshchnoe
ruchnoe oruzhie.  Dazhe  lazer v  etoj kriticheskoj situacii uzhe  nichego ne  mog
sdelat'...
     Gleb,  ne nadeyas' na otvet,  shchelknul mikrofonom i tiho,  tak,  chtoby ne
uslyshal Krushinskij, vryad li sposobnyj odobrit' ego popytku v sluchae neudachi,
sprosil:
     - Mek, ty menya slyshish'?
     - Slushayu.  -  Golos byl suhim,  oficial'nym,  v nem ne poslyshalos' dazhe
nameka  na  prezhnie druzhestvennye intonacii,  no  sejchas Glebu  bylo  ne  do
vyyasneniya otnoshenij.
     - Mozhesh' vzyat' pod kontrol' dvor?
     - Poprobuyu.
     Pochti srazu nad ih  golovoj iz  korpusa rakety udarili krupnokalibernye
pulemety,  vosstanavlivaya mertvuyu zonu,  -  bukval'no cherez neskol'ko sekund
put' k dveryam zamka byl ochishchen ot nepriyatelya.
     - Pochemu on ne ispol'zuet lazery?
     - On ispol'zuet to, chto eshche ucelelo.
     Nuzhno bylo lyuboj cenoj izbezhat' shvatki vo  dvore i  kak  mozhno skoree,
poka  manfrejmovskoe voinstvo  ne  vosstanovilo  kontrol'  nad  obstanovkoj,
proniknut' v nizhnie etazhi zamka.
     Sotni raz  oni  obsuzhdali poryadok dejstvij na  tot  sluchaj,  esli shturm
vdrug udastsya, i vot teper' etot den' nastal.
     Oni pobezhali cherez dvor k zamku.
     Pulemety  vse  eshche  prodolzhali bit',  perenesya ogon'  na  okna  zdaniya,
oskolki kamnya sypalis' na nih sverhu.
     - Ty ne boish'sya, chto on poteryaet kontrol' i opustit pricel ponizhe?
     - Net.
     - Stranno... On voobshche ne dolzhen byl rabotat'.
     - |to   ne   sovsem   obychnyj  komp'yuter,   u   nego   vysokaya  stepen'
samoprogrammirovaniya, i on dostatochno dolgo nastraivalsya na moe psi-pole.
     - No ne nastol'ko zhe, chtoby zamenit' sgorevshie bloki!
     - Pri bol'shom zhelanii ih mozhno obojti, ispol'zuya te, chto eshche ostalis'.
     - Nikogda o takom ne slyshal.
     Oni  uzhe  minovali dvor.  Pryamo  pered nimi  vozvyshalas' desyatimetrovaya
dver' iz serogo kamnya. Kazalos', etu krepostnuyu dver' ne smogut probit' dazhe
lazernye ustanovki.
     - Pohozhe, zdes' nam ne projti...
     - Sejchas posmotrim.
     Pereshagnuv  cherez   nepodvizhnye  tela   izreshechennyh  pulemetnym  ognem
manfrejmovskih soldat,  Gleb dostal iz-za  spiny mech Gidra i  legko,  slovno
vskryval konservnuyu banku,  vyrezal  v  dveri  metrovyj kvadrat.  Tolstennyj
kamennyj  blok s gulkim grohotom upal naruzhu, edva ne pridaviv im nogi. Put'
vnutr' zamka byl teper' polnost'yu svoboden.


     |tazh za etazhom,  prolet za proletom,  oni spuskalis' vse nizhe, v svyataya
svyatyh manfrejmovskogo zamka.
     Vremya ot vremeni Gleb ostanavlivalsya i sveryalsya s planom,  poluchennym v
Beloyarskoj obshchine eshche pered pervym shturmom.
     - Otkuda u tebya etot chertezh?
     - Ego sostavili volhvy. Oni sotni let po krupicam sobirali informaciyu o
citadeli  svoego  glavnogo  vraga,   nadeyas',   chto  kogda-nibud'  ih   trud
prigoditsya, i vot etot den' nastal.
     Eshche dva proleta vniz,  povorot nalevo...  Stranno, pochemu ih do sih por
ne atakuyut?
     Somneniya vse  bol'she ovladevali Glebom.  On  prinimal v  raschet paniku,
vyzvannuyu vnezapnoj atakoj  i  uspeshnym  shturmom  lishennogo vneshnego  kol'ca
zashchity zamka. Oni uspeli otorvat'sya ot presledovaniya, no ne na stol'ko zhe...
CHto-to  zdes'  ne  tak.  SHum  bitvy syuda  ne  pronikal,  i  oni  ne  znali o
proishodyashchem  naverhu.  Gleb  pozhalel,  chto  ne  obuchil  knyazya  obrashcheniyu  s
sovremennoj tehnikoj svyazi...
     Vprochem,  nikakie radiosignaly ne  prob'yutsya cherez  bazal'tovuyu porodu.
Te,   kto  stroil  etot  zamok,   kazalos',  uchli  vse,  chtoby  sdelat'  ego
nepristupnym.
     Tem  neponyatnee kazalos' Glebu  otsutstvie ser'eznyh prepyatstvij na  ih
puti.
     Novyj prolet lestnicy,  eshche  odin etazh vniz.  Sprava dolzhna byt' dver',
vedushchaya v operacionnye palaty, - tak eto zdes' nazyvaetsya...
     Zal  byl  pust,  lish'  stoly  s  zazhimami  i  razlozhennye hirurgicheskie
instrumenty napominali o neschastnyh,  zakonchivshih v etom meste svoj skorbnyj
zhiznennyj put'.
     Stolby s verevkami,  pokrytye ryzhimi pyatnami zapekshejsya krovi, vyzyvali
u Gleba pristup durnoty. Oba ne sgovarivayas' vernulis' obratno na lestnicu.
     Poslednij etazh  -  teper'  uzhe  sovsem ryadom  dolzhen byl  byt'  vhod  v
sokrovishchnicu...
     - Ty dumaesh', my najdem zdes' Manfrejma?
     - Nam ne nuzhen Manfrejm.  On bessmerten,  i shvatka s nim bessmyslenna.
Nam nuzhen istochnik ego bessmertiya i sily.
     - Ty imeesh' v vidu mertvuyu vodu?
     Gleb  kivnul,  s  nedoumeniem rassmatrivaya vnov' otkryvshijsya pered nimi
prolet lestnicy, vedushchej vniz.
     - Stranno, na plane net etoj lestnicy... My na samom nizhnem etazhe.
     - Volhvy ne mogli znat' vsego.  Manfrejm vse vremya perestraival zamok i
perepryatyval svoi sokrovishcha.
     - Mozhet, ty i prav...
     Gleb  ostorozhno shagnul  na  pervuyu ploshchadku lestnicy,  slovno probuya ee
prochnost'.  Pered nim  byl dlinnyj ryad mramornyh stupenej,  vedushchih vniz,  k
bronzovoj  dveri,   osveshchennoj  fakelami.  No  edva  on  vstupil  na  pervuyu
stupen'ku,  kak  lestnica ischezla,  teper' on  stoyal  pered dver'yu,  stvorki
kotoroj nachali medlenno otkryvat'sya.
     Gleb obernulsya.  Lestnica po-prezhnemu byla na meste,  tol'ko teper' ona
okazalas' za  ego spinoj i  vela vverh.  Daleko,  v  samom  nachale,  mayachila
figurka Krushinskogo.
     "CHto-to vrode prostranstvennogo lifta",  -  podumal Gleb.  Emu vovse ne
hotelos' razbirat'sya s novoj zagadkoj, kak mozhno skoree nuzhno bylo popast' v
sokrovishchnicu.  Ne  verilos',  chto  ih  besprepyatstvennoe  prodvizhenie  budet
prodolzhat'sya slishkom dolgo,  kazhdaya  uhodyashchaya sekunda kazalas' emu  kusochkom
sgorevshego minnogo fitilya.
     Dveri  mezhdu  tem  prodolzhali  otkryvat'sya,  i  pered  Glebom  predstal
ogromnyj, yarko osveshchennyj zal.
     Grudy  zolota  i  dragocennyh kamnej,  besporyadochno svalennye na  polu,
proizvodili vpechatlenie nesmetnogo bogatstva,  -  vot tol'ko ne bogatstvo on
zdes' iskal...  Zal zakanchivalsya gluhoj stenoj. Na plane otmecheno dvenadcat'
zalov.  V poslednem,  dvenadcatom zale dolzhen byt' istochnik, a eto chto-to ne
to...  Ne  razdumyvaya bol'she,  Gleb  shagnul obratno na  lestnicu i  srazu zhe
okazalsya ryadom s Krushinskim.
     Slovno sozhaleya ob upushchennoj dobyche, vnizu u dveri polyhnul ogon'.
     - CHto tam bylo?
     - Primanka  dlya  zhadnyh  prostachkov.  My  propustili povorot,  pridetsya
nemnogo vernut'sya.
     Nevidimuyu dver'  v  seredine lestnicy oni  nashli  daleko ne  srazu.  Ee
zakryvala iskusno  vypolnennaya golograficheskaya proekciya  monolitnoj kamennoj
steny, i, esli by ne fenomenal'naya nablyudatel'nost' Krushinskogo, zametivshego
raznicu v strukture kamnya, oni proshli by mimo nee i vo vtoroj raz.
     Gologramma skryvala za soboj dlinnyj svodchatyj koridor. Svody smykalis'
nad nimi tak vysoko, chto svet fakelov edva dostaval ih.
     Fakely,  vstavlennye v  special'nye derzhateli na  stenah  cherez  kazhdye
neskol'ko metrov,  goreli  rovnym  golubym  plamenem,  ne  dayushchim  dyma,  i,
ochevidno,  pitalis' gazom,  a vozmozhno,  i elektrichestvom. Iskusno sdelannaya
pod starinu stilizaciya sovremennoj tehniki...
     Vse eshche ne bylo nikakoj ataki.  Dazhe strazha ne stoyala v etih koridorah.
Ee otsutstvie kazalos' Glebu samym podozritel'nym, hotya ob座asnyalos' dovol'no
prosto.  Manfrejm slishkom uzh  polagalsya na svoi sovershennye sistemy zashchity i
ne doveryal slugam.  Na etot etazh zapreshchalos' vhodit' pod strahom smerti dazhe
ego kaznacheyu.
     Novye bogatstva skladyvali syuda tol'ko pod  ego  lichnym nablyudeniem,  i
vseh uchastvovavshih v  operacii unichtozhali posle ee okonchaniya.  Nikto,  krome
samogo  hozyaina,  ne  byl  posvyashchen  v  mnogochislennye  mrachnye  tajny  etoj
sokrovishchnicy.
     Gleb ispytyval narastayushchuyu trevogu.  On chuvstvoval,  chto za tolstennymi
stenami koridora kto-to byl,  ch'i-to holodnye nechelovecheskie glaza nablyudali
za nimi,  i  takaya lyutaya zloba skryvalas' v kamnyah,  chto ne pochuvstvovat' ee
bylo nevozmozhno.
     Dazhe  Krushinskij,  skepticheski  otnosyashchijsya  k   podobnym  "misticheskim
shtuchkam", teper' vse vremya ezhilsya i chasto oglyadyvalsya po storonam.
     - CHto-to zdes' uzh slishkom holodno.
     Gleb ne stal vozrazhat', hotya sam to i delo vytiral pot.
     Nakonec  koridor  zakonchilsya dvuhmetrovoj krugloj dver'yu  iz  kakogo-to
belogo splava.  Na ee verhnej paneli vspyhivali i  gasli ogon'ki indikatorov
vpolne sovremennyh elektronnyh ustrojstv.
     - Pohozhe,  my  na  pravil'nom puti.  Takuyu dver' ne  stanut stavit' gde
popalo. I vse zhe mne sovsem ne nravitsya to, chto za nej nahoditsya...
     Tem  ne  menee otstupat' oni  ne  sobiralis'.  Gleb snova obnazhil mech i
privychnym dvizheniem vonzil  ego  v  metall dveri.  Odnako na  etot  raz  mech
pogruzhalsya s trudom, s kazhdym santimetrom soprotivlenie uvelichivalos'.
     Kogda lezvie pogruzilos' na dve treti dliny,  mech zastryal okonchatel'no,
i oni,  vdvoem,  uhvativshis' za rukoyatku i napryagaya vse sily,  edva vytashchili
ego obratno.
     - CHto-to nado pridumyvat'... S naskoka etot material ne voz'mesh'.
     - Davaj-ka teper' ya poprobuyu.  - Krushinskij snyal lazer s predohranitelya
i  medlenno povel  im  vokrug  togo  mesta,  gde  na  obychnoj  dveri  dolzhen
nahodit'sya zamok.  Krasnaya poloska raskalennogo metalla bystro ostyvala - na
dveri ot  etoj procedury ne ostalos' dazhe sleda.
     - U nee tolshchina, pohozhe, ne men'she metra!
     - Vo  vsyakom  sluchae,  lezvie  mecha  na  tu  storonu ne  proshlo,  ya  by
pochuvstvoval, a voshlo ono santimetrov na sem'desyat.
     Takogo prepyatstviya oni  ne  ozhidali i  teper' v  rasteryannosti smotreli
drug na druga.
     - YA  ne  znayu  sovremennogo instrumenta,  sposobnogo spravit'sya s  etoj
dver'yu.  Razve chto  mezonnyj dezintegrator,  no  dazhe esli v  arsenalah bazy
najdetsya podobnaya shtuka,  chtoby dostavit' ee  syuda,  ponadobitsya special'noe
transportnoe sredstvo.
     - My  dolzhny projti cherez etu  dver' segodnya,  sejchas -  vtorogo sluchaya
prosto ne budet! YA byl uveren, chto dlya etogo mecha ne sushchestvuet pregrad! - V
otchayanii Gleb izo vseh sil rubanul po dveri i opyat' ele vytashchil lezvie. SHram
ot udara postepenno zatyagivalsya i  v konce koncov polnost'yu ischez.  Zastaviv
sebya uspokoit'sya,  Gleb eshche raz proanaliziroval situaciyu i pochuvstvoval, chto
kakaya-to vazhnaya mysl',  mozhet byt',  reshenie vsej problemy, poka eshche smutno,
neopredelenno nachala zarozhdat'sya v ego golove.
     - A chto, esli poprobovat' neskol'ko umen'shit' ee tolshchinu?
     - |to kakim zhe obrazom?
     - Davaj vdvoem voz'memsya za rukoyatku i pogruzim mech ne slishkom gluboko,
chtoby hvatilo sil upravlyat' nadrezom. Potom poprobuem vyrezat' ne cilindr, a
konus.  SHirokaya chast'  k  rukoyatke,  konec lezviya -  vershina.  Desyatok takih
konusov vyrvut iz etoj chertovoj dveri bol'shuyu chast' ee tolshchiny! Soobrazhaesh',
chto poluchitsya?
     Oni  poprobovali -  cherez paru  minut polumetrovaya bolvanka berillievoj
stali,  po forme pohozhaya na voronku, s  pronzitel'nym zvonom ruhnula na pol.
V dveri obrazovalas' ves'ma solidnaya vyemka.
     - Pohozhe na  rabotu kumulyativnogo snaryada.  Nu i  dverca nam dostalas'!
Odnako ya dumayu,  eshche chetyre-pyat' podobnyh voronochek,  i mozhno budet vyrezat'
sleduyushchij sloj.
     Tyazhelaya,  vymatyvayushchaya vse sily i sovershenno neobychnaya rabota poglotila
ih nastol'ko, chto shagi v koridore oni uslyshali slishkom pozdno.
     Krushinskij povernulsya s  nemyslimoj dlya  obychnogo  cheloveka skorost'yu -
tol'ko chto on  stoyal licom k  dveri,  uhvativshis' obeimi rukami za  rukoyatku
mecha,  i  vot on uzhe stoit vypryamivshis' spinoj k Glebu,  derzha v pravoj ruke
gotovyj  k  boyu  pistolet -  vse  promezhutochnye dvizheniya mezhdu  etimi  dvumya
polozheniyami ischezli dlya postoronnego nablyudatelya.
     - Po-moemu,  ya gde-to uzhe videl eti krasnye shtany. - Znakomaya usmeshechka
poyavilas' na gubah Krushinskogo,  a pistolet otpravilsya v svoyu koburu.   Lish'
posle etogo Gleb nakonec ponyal, kto stoyal pered nimi.
     - SHagara!
     - YA   davno  pochuyal  vas,   no   vy  hodite  slishkom  bystro...   Hotel
predupredit':  vy  proshli logovo Lamiya.  On  vseh  propuskaet tol'ko v  odnu
storonu - obratnogo puti net...
     - A ty vse-taki poshel za nami...
     - Lamiya napadaet neozhidanno, vy dolzhny byli znat'...
     - Znachit,  eto ego vzglyad my vse vremya chuvstvovali v koridore... Nu chto
zh,  spasibo tebe,  ne znayu tol'ko,  pridetsya li nam vozvrashchat'sya, posle togo
kak my zdes' zakonchim vse dela.
     - V   lyubom  sluchae  dumat'  ob   etom   budem,   kogda  nastanet  pora
vozvrashchat'sya. - Krushinskij vnov' povernulsya k dveri, i v eto vremya malen'kaya
ruka ostorozhno prikosnulas' k ladoni Gleba.
     - Ty znaesh', chto s nej sdelali?
     - YA znayu. Mozhet byt', ej udastsya pomoch'.
     - Gde ona? YA sovsem ne chuvstvuyu ee bol'she, slovno hozyajka umerla...
     - Ona ochen' daleko. No ona ne umerla. Ona obyazatel'no vernetsya.
     - Ty obeshchaesh'?
     ZHeltye beshitrostnye glaza zaglyadyvali emu pryamo v dushu, glaza, kotorym
nel'zya bylo solgat'. I, proglotiv v gorle zastryavshij komok, on skazal:
     - YA tebe obeshchayu.
     Krushinskij  tak  strashno  zaskripel  mechom  v  dveri,   slovno  vorochal
mel'nichnyj zhernov.
     - My  dolzhny otkryt' etu proklyatuyu dver',  my dolzhny ee otkryt'!  ZHal',
knyazya net s nami, on vylomal by ee odnim plechom...
     - Knyaz' rubitsya naverhu.  Ego vojsko zahvatilo ves' dvor, no v zamok im
ne udalos' probit'sya, u Manfrejma mnogo soldat.
     - Esli my  otkroem etu dver',  ih  kolichestvo umen'shitsya!  Klyanus',  my
polozhim konec ego  armii mertvecov!  -  Skazav eto,  Krushinskij eshche yarostnej
nabrosilsya na dver'.
     Ee tolshchina postepenno umen'shalos', uzhe vosem' glubokih voronok ziyalo na
poverhnosti dveri,  oni slivalis' v odnu bol'shuyu vyemku, i teper' mozhno bylo
poprobovat' probit' naskvoz' ostavshuyusya tolshchu metalla.
     Nakonec  im  eto  udalos'.  Posle  etogo  razrez  poshel  gorazdo legche,
poyavilas' nadezhda  vydavit' vnutr'  srednyuyu chast'   metallicheskogo cilindra,
zakryvavshego prohod.
     - Ostorozhnej.  Zdes'  slishkom mnogo  elektroniki,  razrezaya metall,  my
narushili kakie-to cepi.
     Indikatory pogasli,  i ya ne znayu, chto teper' mozhet sluchit'sya. Vozmozhno,
zdes' est' miny ili skrytye lazery, kotorye vklyuchayutsya pri razryve cepi.
     CHto-to tikalo,  svistelo,  shipelo u  nih nad golovoj,  no druz'ya molcha,
stisnuv zuby,  prodolzhali svoyu nelegkuyu rabotu.  Trudnaya doroga, kotoruyu oni
vybrali, poveriv Straboru, pohozhe, zakanchivalas' za etoj dver'yu...

     Manfrejm  stoyal  na  ploshchadke  central'noj  bashni  zamka  i  sovershenno
ravnodushno nablyudal za hodom srazheniya, razvernuvshegosya u nego pod nogami.
     On dumal o  tom,  chto vse eti suetyashchiesya vnizu lyudi skoro prevratyatsya v
soldat ego armii - v mertvyh soldat.
     Mertvecy ne  obsuzhdayut prikazov,  ne  znayut  straha.  Poroj imi  slozhno
upravlyat',  no  kogda ih  mnogo,  eto ne imeet osobogo znacheniya.  Segodnya ih
kolichestvo dolzhno bylo  uvelichit'sya na  neskol'ko tysyach.   Ideal'nye soldaty
dlya ego ne znayushchej porazhenij armii.
     Problema  voznikla  tol'ko  iz-za  rakety,  razrushivshej vneshnyuyu  zashchitu
zamka.  Nikak  ne  udavalos'  zastavit' zamolchat' ee  pulemety,  i  Manfrejm
obdumyval, kakoe oruzhie iz bogatejshih arsenalov zamka stoit primenit', chtoby
ne proizvodit' vo dvore slishkom bol'shih razrushenij.
     Za etimi myslyami i zastal ego vyzov karmannogo pejdzhera, vypolnennogo v
forme magicheskogo kristalla,  visevshego u  nego na  shee na massivnoj zolotoj
cepi. Poyavilas' nadpis':
     "Razrushena elektronnaya zashchita dveri A".
     Manfrejm pokachnulsya.  Rev, vyrvavshijsya iz-pod vechno opushchennogo zabrala,
ne soderzhal v sebe nichego chelovecheskogo.
     CHerez  sekundu,  zabyv  obo  vsem,  gospodin  etogo  mira  nessya  vniz,
pereprygivaya cherez  stupeni i  pytayas' vyrvat' iz  nozhen  zaklinivshijsya mech,
kotorym ne pol'zovalsya dva poslednih tysyacheletiya.
     Dver',  perekryvavshuyu vhod v dvenadcatyj zal, oni proshli bystree vsego.
Vozmozhno,  ottogo,  chto  vzbeshennyj mnogochislennymi prepyatstviyami Krushinskij
prosto  vystrelil  iz  pistoleta v  otkryvshijsya ognennyj  glaz  Hovaly.  |to
podejstvovalo na  hitrogo demona  luchshe  lyubogo  parolya  -  dver'  otkrylas'
mgnovenno.
     Odinnadcat' zalov, perepolnennyh sokrovishchami vseh civilizacij, ostalis'
u  nih za spinoj,  tak i  ne sumev ni na sekundu otvlech' vnimanie ot glavnoj
celi.  I  vot  teper' vse troe stoyali posredi poslednego zala.  Vysechennyj v
materinskoj bazal'tovoj skale tysyacheletiya nazad, on porazhal svoimi ogromnymi
razmerami.
     Vsego   tri   predmeta  hranil   v   svoih   glubinah  dvenadcatyj  zal
manfrejmovskoj  sokrovishchnicy.   V   glubokoj  nishe  v  saf'yanovoj  shkatulke,
otdelannoj iznutri temnym  barhatom,  lezhala  butyl',  iskusno vyrezannaya iz
oniksa, s nanesennymi na nee drevnimi runami.
     Glebu ne nado bylo zadumyvat'sya nad ee soderzhimym,  mnogo raz obsuzhdali
oni  s  Varlamom znachenie kazhdogo predmeta,  hranyashchegosya zdes'.  V  butyli -
eliksir bessmertiya, drakon'ya krov', nastoyannaya na mertvoj vode.
     Rvanuvshis' vpered,  Krushinskij zanes uzhe mech nad proklyatym sosudom,  no
kakaya-to smutnaya, eshche ne oformivshayasya mysl' zastavila Gleba uderzhat' ego.
     - Podozhdi.  Davaj  osmotrim  ostal'noe.  Prichina  vseh  bedstvij  ne  v
eliksire,  a  v  istochnike mertvoj vody.  Ne budet vody,  ne budet i  novogo
eliksira - nachinat' nado s nego!
     Istochnik...  Nichego v  nem  ne  bylo  osobennogo,  razve chto  alyj cvet
stalaktita, spuskavshegosya ot samogo potolka. Na nebol'shom vozvyshenii pod nim
stoyala zolotaya chasha.
     Iz  krovavo-krasnogo  kamnya  sochilas'  sovershenno  prozrachnaya zhidkost'.
Postepenno,  v techenie neskol'kih minut,  ona sobiralas' v kaplyu i,  padaya v
chashu, izdavala dolgo ne zatihayushchij zvon, ehom otrazhennyj ot pustyh sten.
     Krushinskij snova rvanulsya vpered, i snova Gleb uderzhal ego.
     - Ne tvoim mechom! I rubit' nado pod samym potolkom, tam, gde nachinaetsya
krasnyj kamen'.
     Im prishlos' sostavlyat' zhivuyu lestnicu.  Gleb vstal vnizu,  vzyav na sebya
osnovnuyu nagruzku.  Bolee zhilistyj i  gibkij Krushinskij vzgromozdilsya emu na
plechi,  a naverhu okazalsya samyj legkij iz nih.  Pochetnaya obyazannost' rubit'
proklyatyj istochnik  vypala na dolyu SHagary.  Krushinskij krepko priderzhival za
nogi malen'kogo domovogo.
     Ogromnyj mech v  ego rukah vyglyadel nelepo,  no Gleb pomnil o  nichtozhnom
vese  mecha  i  znal,   chto  SHagara  spravitsya,   dostatochno  budet  prostogo
prikosnoveniya lezviya k osnovaniyu stalaktita.
     SHagara  kak-to  netoroplivo,  slovno  preodolevaya vyazkoe  soprotivlenie
nevidimoj sredy,  zamahnulsya. Mech opisal v vozduhe pologuyu krivuyu i kosnulsya
kamnya pod samym potolkom,  v tom meste, gde alyj cvet stalaktita perehodil v
obychnyj seryj bazal't  potolka peshchery.
     I  v  to  zhe  mgnovenie lezvie vspyhnulo oslepitel'nym sinim svetom.  U
osnovaniya  stalaktita  voznik  ognennyj  protuberanec,   na   kakuyu-to  dolyu
mgnoveniya zapolnivshij vse prostranstvo zala.
     Kazhetsya,  Gleb zakrichal, starayas' predotvratit' neschast'e, no ego nikto
ne uslyshal.
     Udarnaya volna chudovishchnoj sily obrushilas' na nih sverhu.
     Smyagchennaya dvumya  telami,  nahodivshimisya mezhdu nim  i  epicentrom etogo
udara,  ona ne  srazu lishila Gleba soznaniya,  i,  padaya,  on eshche ne do konca
ponimal, chto, sobstvenno, proizoshlo.
     |ho  ot  vzryva ne  zatihalo,  naprotiv,  ono  stanovilos' vse sil'nej.
Slovno gde-to v glubinah pod zamkom revel nevidimyj ranenyj zver'.
     Rev  pereshel v  grohot.  Teper' uzhe ves' zamok sodrogalsya ot  podzemnyh
tolchkov -  hodunom zahodili  steny.  S  potolka sypalis' vse  novye  oblomki
kamnej.
     Gleb  iz  poslednih  sil  borolsya  s  naplyvayushchej  durnotoj.   Znakomyj
kislovatyj privkus vo rtu i  otsutstvie chuvstvitel'nosti v  rukah govorili o
ser'eznoj kontuzii. No on dolzhen byl vstat', vo chto by to ni stalo on dolzhen
byl podnyat'sya i dovershit' nachatoe.
     On  podnimal svoe  razbitoe telo  medlenno,  po  chastyam,  zapreshchaya sebe
dumat' o boli.
     Pered glazami stoyal plotnyj tuman,  vse  pered nim  kachalos',  proplylo
zalitoe krov'yu lico Krushinskogo.  "Potom,  vse potom -  dazhe eto". Sejchas ih
sobstvennye zhizni ne imeli nikakogo znacheniya.  Znachenie imela tol'ko chasha.
     Oprokinutaya,  ona  valyalas' na  polu sredi kamnej.   Varlam prosil ego,
esli  udastsya,  prinesti emu  etoj  vody,  chtoby  lechit' smertel'no ranennyh
voinov,  kak odnazhdy vylechili ego samogo...  No sud'ba reshila inache, i on ne
zhalel ob etom.
     On iskal oskolki krasnogo stalaktita,  no ih ne bylo,  pohozhe,  krasnyj
kamen' polnost'yu sgorel vo  vremya vzryva.  |to bylo vazhno -  eto bylo vazhnee
vsego.
     On  dolzhen  byl  sdelat'  vse,  chtoby  Manfrejm ne  sumel  vosstanovit'
istochnik  mertvoj  vody.   No,   kazhetsya,   tut   vse   oboshlos'  bez  nego.
Soprikosnuvshis' s  nastoyannoj  na  nenavisti  stal'yu  gidrovskogo mecha,  sam
kamen', rozhdavshij mertvuyu vodu, prevratilsya v ogon'.
     Ne  ostalos' ni  odnogo samogo malen'kogo oskolka,  i  ne  bylo  bol'she
SHagary...  Naverhu ogon' byl slishkom silen...  Tak silen, chto ne ostalos' ni
klochka odezhdy, ni rukoyati mecha.
     Opirayas' o steny,  shatayas',  Gleb prodvigalsya tuda, gde lezhala butyl' s
eliksirom.
     Zamok sodrogalsya vse sil'nej ot podzemnyh udarov,  pol to i delo uhodil
iz-pod nog.
     Dobravshis' do nishi,  Gleb krepko szhal v rukah  skol'zkij sosud,  teper'
emu predstoyalo prodelat' obratnyj put',  k  tomu mestu,  gde lezhalo razbitoe
telo Krushinskogo.

     Manfrejm nessya po podzemnym koridoram,  podgonyaemyj yarost'yu i  strahom,
eti chuvstva,  ne poseshchavshie ego dolgie tysyacheletiya, kazalos', lishili CHernogo
rycarya ostatkov rassudka.
     Manfrejm tak toropilsya,  chto, minovav gologrammu steny, zabyl povernut'
rukoyatku,  opuskavshuyu set' na logovo Lamiya, i golodnaya tridcatimetrovaya zmeya
s golovoj sobaki dozhdalas' svoego chasa.
     Obed,  kotoryj dostalsya ej posle dolgih trehsot let ozhidaniya,  okazalsya
ne slishkom vkusen.
     Zato on kazalsya dostatochno ob容mnym,  i  zmeyu potyanulo v  son,  kak eto
obychno byvaet so zmeyami, polnost'yu nabivshimi svoj zheludok...
     Dolgij son prodolzhalsya,  poka ne  zakonchilos' dejstvie eliksira i  telo
Manfrejma ne  prevratilos' v  pyl' v  ee zheludke,  no k  tomu vremeni mnogoe
izmenilos'.
     Mir prodolzhal svoe smeshchenie v krasnuyu oblast' spektra,  nachalas' dolgaya
epoha kaliyugi, no gde-to tam, na drugom ee konce, na rubezhe dvadcat' pervogo
veka vpervye poyavilas' nadezhda.


     Nichego ne izmenilos' v moskovskoj kvartire - razve chto pribavilos' pyli
na  polkah  da  na  tom  meste,  gde  kogda-to  visela  kartina  s  Georgiem
Pobedonoscem, kvadrat svetlyh oboev napominal o proisshedshem.
     Sudya po  kalendaryu,  on otsutstvoval dva dnya.  Gleb dolgo razglyadyval v
zerkale svoe lico i  dumal o  tom,  kak eto kstati,  chto u  nego ne ostalos'
druzej.  Ne nuzhno budet nichego ob座asnyat'. Naprimer, otkuda sedina v volosah.
Ili etot ledyanoj blesk v glazah.
     Sosedyam na  nego naplevat' nastol'ko,  chto oni vryad li zametyat raznicu,
kogda on  pervyj raz pokazhetsya im  na glaza bez kolyaski.  V  krajnem sluchae,
pridetsya skazat',  chto lechilsya u ekstrasensov. Obychno podobnoe ob座asnenie na
obyvatelej dejstvuet bezotkazno.
     Ostavalas' poslednyaya problema.  Vprochem,  on  pochti ne somnevalsya,  chto
zdes' obo vsem davno pozabotilis' bez nego. Tak ono i okazalos'. Na stene, v
tom  meste,  kuda udarila pulya iz  okna,  poyavilsya akkuratnyj kusochek oboev.
Steklo vstavleno,  v  komnate ni  malejshih sledov takih dalekih i  uzhe pochti
zabytyh sobytij.
     On vse eshche nikak ne mog privyknut' k  mysli,  chto s  proshlym pokoncheno.
Pokoncheno raz i navsegda.
     Nachinalsya kakoj-to  sovershenno neizvestnyj dlya  nego  kusok  moskovskoj
zhizni. Pridetsya podyskivat' rabotu, zavodit' novyh druzej, no vse eto potom,
v neyasnom poka budushchem.
     On  porylsya v  stole,  nashel ostatki nerastrachennoj invalidnoj pensii i
usmehnulsya: s etim tozhe teper' pokoncheno.
     Predstoyal dlinnyj neopredelennyj den', i on  sovershenno ne predstavlyal,
kuda sebya det'.  V konce koncov, prosto, chtoby ubit' vremya, on reshil shodit'
v  Tret'yakovku,  gde  ne  byl  uzhe  let  pyat',  s  teh  por  kak vernulsya iz
gospitalya...
     V  novom zdanii to  i  delo chto-nibud' lomalos',  no Glebu povezlo,  on
popal v promezhutok mezhdu dvumya remontami.
     Oficial'no remont eshche  ne  zakonchilsya,  eto  bylo kakoe-to  oprobovanie
klimaticheskih ustanovok,  tak skazat' "neoficial'noe otkrytie",  i  potomu v
zalah okazalos' malo narodu.
     U  kartiny Vrubelya stoyala molodaya zhenshchina v modnom dorogom plat'e.  Ona
stoyala  k  Glebu  v  profil',  vsya  pogloshchennaya sozercaniem drevnej  freski.
Uvidev ee lico,  eshche ne polnost'yu,  mel'kom, Gleb uzhe ne mog otvesti ot nego
vzglyad.
     Kakaya-to  nezemnaya,   nechelovecheskaya  krasota  zavorazhivala,   naverno,
lyubogo, kto sluchajno vzglyanet na nee.
     Kazalos',  eto sama carica Tamara spustilas' s polotna v zal... No bylo
chto-to eshche,  nechto takoe,  ot chego u  nego perehvatilo dyhanie i vse poplylo
pered glazami.  Serdce dalo sboj i  zastuchalo v takom beshenom ritme,  chto on
vynuzhden byl  prisest' na  skamejku,  i  dazhe obradovalsya,  kogda neznakomka
vyshla, dazhe ne zametiv ego.
     CHto s nim proishodit?  CHto sluchilos'?  Pochemu v ego pamyati tak real'no,
slovno eto bylo vchera,  vstala galereya v knyazheskom tereme i devushka s rusymi
volosami, s glazami cveta polevyh vasil'kov...
     U  etoj glaza byli zelenye,  a volosy chernye kak smol'.  Esli tak budet
prodolzhat'sya,  esli v  kazhdoj vstrechnoj neznakomke budet vsplyvat' ee obraz,
on poprostu sojdet s uma.
     On sidel,  obhvativ golovu rukami, i vpervye v zhizni ne uslyshal shagov u
sebya za spinoj. Tihij i beskonechno  znakomyj golos proiznes:
     - Zdravstvuj, Gleb. V kakom, odnako, strannom  gorode ty zhivesh'...

Last-modified: Wed, 10 Oct 2001 17:43:01 GMT
Ocenite etot tekst: