Ocenite etot tekst:




    --------------------------------------------------------------------
    © Copyright Aleksandr Lyhvar, 1999
           Dannyj tekst rasprostranyaetsya na nekommercheskoj osnove
                         tol'ko v elektronnom vide.
                Prava avtora na territorii SGN predstavlyaet
    Gudzovskij Konstantin Aleksandrovich E-mail const@ria.nest.vinnica.ua
                      Telefon avtora: (0432) 460-472.
                            Vse prava zashchishcheny.
    --------------------------------------------------------------------




          PROLOG.

                               CHast' pervaya.
                              BYVSHIJ KURATOR.

        Glava  1. Promzona.
        Glava  2. Reestr D-2.
        Glava  3. YAstreb po bortu.
        Glava  4. Megapolis.
        Glava  5. Kramchik.
        Glava  6. Pressovshchiki vremeni.
        Glava  7. Konvoj.
        Glava  8. Sotar.
        Glava  9. Orfok 11(5).
        Glava 10. Vol'nyj torgovec.
        Glava 11. Banditskij raj.

                               CHast' vtoraya.
                                ANGEL PEKLA.

        Glava 12. Blef.
        Glava 13. Vneocherednoj vypusk.
        Glava 14. Nahodka.
        Galva 15. "Zvezdnyj dozhd'".
        Glava 16. Mogil'nik.
        Glava 17. Gorod v nochi.
        Glava 18. Paradoks.
        Glava 19. Zakaz.
        Glava 20. Sdelka.
        Glava 21. Zakrytyj kontrakt.
        Glava 22. Nezhdannyj viziter.
        Glava 23. Otvetnyj hod.

          |PILOG






     |ta Vselennaya, ee predydushchij pul's, 16 840 931 99. god standarta U-3, s
momenta zapuska Vremeni(Bol'shogo vzryva po tepereshnej terminologii).


     Hotya vse  opisannoe  nizhe i proishodilo v dalekom proshlom,  no v dannoj
situacii,  ponyatie "proshloe" primenyat' krajne nekorrektno.  Tak, kak v konce
kazhdogo  pul'sa Vselennoj,  vse sushchee prevrashchaetsya v nichto i ostanavlivaetsya
samo Vremya,  to  principial'no  ne  vazhno,  predydushchij  eto  byl  pul's  ili
posleduyushchij, kakoj on po schetu, i byl li on voobshche...


     Vse mery dliny,  vesa,  vremeni,  skorosti i  t.  d.,  po  vozmozhnosti,
privedeny  v  privychnom  dlya  etogo  soobshchestva  vide.  Ponyatiya  i  yavleniya,
opredelenij kotoryh uzhe,  ili  eshche,  ne  sushchestvuet  v  slozhivshejsya  sisteme
vospriyatiya  mira(Zemlya,  nachalo  tret'ego tysyacheletiya ot R.H.),  zameneny na
naibolee blizkie, s minimal'noj poterej smysla.









                       - Gospodi,  pochemu tak?!
                       - A kakaya raznica? - voprosom na vopros otvetil
                       Vsevyshnij i povesil trubku.

                                 (sluchajno podslushannoe pri molitve)







     Den' nachalsya neozhidanno,  kak eto vsegda i byvaet.  Za  oknami  ubogogo
gostinichnogo nomera  prosvetlelo zatyanutoe svincovymi tuchami nebo,  no rovno
nastol'ko, chtoby dogadat'sya, chto na ulice rassvet.
     Denover Krast  so stonom potyanulsya.  Krovat' pod nim zhalobno skripnula,
zhaluyas' na svoj preklonnyj vozrast.  Bystro soobraziv kto  on  takoj  i  gde
nahoditsya,  on  energichno vskochil i sdelal neskol'ko razminochnyh uprazhnenij.
Na vid etomu parnyu mozhno bylo dat' ne bol'she tridcati.  Strojnyj, mozhno dazhe
skazat' hudoshchavyj,  s kopnoj neposlushnyh,  temnyh volos, s neser'eznym, dazhe
detskim vyrazheniem cepkih zelenyh glaz.  Slozhen obychno,  nichego vydayushchegosya,
paren',  kak paren',  kakih mnogo,  tolkayushchih skripuchuyu povozku kommercheskih
otnoshenij,  po uhabistoj,  petlyayushchej kak sud'ba doroge, vedushchej k uspehu i v
preispodnyu odnovremenno.
     Komnata vyglyadela otvratitel'no zapushcheno,  hotya eto i byl, po ubezhdeniyu
menedzhera,  samyj  dostojnyj  nomer  vo vsem otele.  Na posteli byli ustlany
noven'kie,  eshche sohranivshie skladki prostyni,  no  chuvstvovalos',  chto  dazhe
drevnyaya krovat' s udivleniem otnositsya k takoj roskoshi.
     V dver' postuchali.
     - Zahodite,  - razreshil Denover.
     - Kak spalos'?  - vydal dezhurnuyu  frazu  zaspannyj  oficiant,  vkatyvaya
vidavshij vidy servirovochnyj stolik,  pokrytyj oslepitel'no-beloj, po zdeshnim
merkam, bol'shoj salfetkoj.
     Takoe otnoshenie k postoyal'cu bylo vnove  otvazhnomu  rabotniku  vilki  i
nozha,  i  on zametno nervnichal.  Vpervye za vremya svoej,  pochti desyatiletnej
raboty,  on stalkivalsya s tem,  chto neobhodimo bylo podavat' zavtrak pryamo v
nomer.  Pticy  takogo  kalibra  nikogda  ran'she  ne  ostanavlivalis' v etom,
edinstvennom v okruge otele,  da  i  voobshche  nikogda  ne  poseshchali  Gorodok.
Promzona - ne mesto dlya takih lyudej.
     - Spasibo, vse normal'no.
     "Pobystree by uzhe domoj",  - so vdohom podumal  Den  i  bez  entuziazma
pristupil k zavtraku.
     |to byl ego rodnoj mir,  no on tak privyk k drugomu ego proyavleniyu, chto
mozg  otkazyvalsya  vosprinimat'  okruzhayushchuyu dejstvitel'nost' kak nechto svoe,
blizkoe.  Osobenno davilo na nervy  nizko  navisshee,  kazalos',  nikogda  ne
prosvetlyayushcheesya, temnoe  nebo.  Da i vse ostal'noe bylo otlichnym ot togo,  k
chemu on privyk s detstva, i vyglyadelo chuzhim i vrazhdebnym.
     Naskoro pozavtrakav,  on bystro odelsya i prihvativ kejs  s  dokumentami
spustilsya   k   "paradnomu".  U  vyshcherblennyh  vremenem  i  kovannoj  obuv'yu
bol'shinstva  postoyal'cev  stupenej,  ego  uzhe  zhdala  mashina.  Bronirovannyj
avtomobil'  upravlyayushchego  odnogo  iz predpriyatij,  zabotlivo predostavlennyj
molodomu proveryayushchemu na vse vremya  inspekcionnoj  komandirovki.  Zalyapannaya
gryaz'yu po samuyu kryshu, staraya mashina vyglyadela vnushitel'no. Pod sloem mokroj
gryazi otchetlivo byli vidny vyboiny,  to li ot  pul',  to  li  ot  vremeni  i
rzhavchiny.
     Voditel', odetyj v  obychnye  dlya  promyshlennoj  zony,  sinij  formennyj
kombinezon i takogo zhe cveta kurtku rabochego koncerna "Strak",  zavidev Dena
vyskochil iz mashiny i usluzhlivo raspahnul pered  molodym  soplyakom  massivnuyu
dvercu. Vse,  kto nahodilsya v eto vremya poblizosti i videl etu kartinu, byli
tak  porazheny,  chto  koe-kto  dazhe pozabyl o tom,  kuda zhe on speshil v takoj
rannij chas. |ti lyudi videli podobnoe tol'ko po televizoru. Vzrevev turbinoj,
massivnyj  avtomobil',  neozhidanno  rezvo  vzyal  s mesta i bryzgaya v storony
zhidkoj gryaz'yu,  rastvorilsya  v  melkom,  kak  pyl',  morosyashchem,  nikogda  ne
prekrashchayushchemsya dozhde.
     Doroga, zalitaya  nekogda  pervosortnym betonom,  iz-za idushchih pochti vse
vremya dozhdej byla pokryta tonkim sloem gryazi.  Idushchij  na  bol'shoj  skorosti
avtomobil'  ostavlyal  na ee zerkal'noj poverhnosti uverennuyu koleyu,  kotoraya
cherez minutu, druguyu, zatyagivalas'. CHerez kilometrov pyat' Gorodok konchilsya i
mashina  v容hala  v promyshlennuyu zonu.  Dorogu,  stavshuyu kazalos' eshche uzhe,  s
obeih storon obstupili serye,  betonnye korpusa  i  ceha  koncerna  "Strak".
Bezmolvnyj voditel' otchayano zavertel rul',  probirayas' sredi haosa gromadnyh
stroenij,  k  odnomu  iz  administrativnyh  zdanij.   Za   vremya   korotkogo
puteshestviya,  im  popalos'  vsego  neskol'ko  vstrechnyh  mashin  -  gromadnyh
gruzovikov, pryamougol'nyh i gryaznyh, bol'she pohodivshih na zheleznye chudovishcha,
chem  na mashiny,  pridumannye i sdelannye dlya oblegcheniya chelovecheskogo truda.
Voditeli etih  kolesnyh  monstrov,  izdaleka  zavidev  mashinu  upravlyayushchego,
snizhali do minimuma skorost' i pochti ostanavlivalis' na obochine, starayas' ne
obdat' gryaz'yu i bez togo zalyapannuyu do neuznavaemosti mashinu svoego bossa.
     U administrativnogo   zdaniya,   vydelyayushchegosya  na  obshchem  fone  mestnyh
postroek tol'ko tem,  chto v ego  oknah  bylo  ustanovleno  puleneprobivaemoe
steklo,  a  u massivnyh dverej mokli pod dozhdem dva dorodnyh ohrannika,  ego
uzhe  zhdali.  Na  stupenyah  stoyal  suhon'kij  chelovechek,  derzha  nad  golovoj
ogromnyj, chernyj, kak noch', zont. On podbezhal k ostanovivshemusya avtomobilyu i
raspahnul dvercu.
     - Dobroe  utro,  gospodin  Krast,  - hriplo poprivetstvoval on Dena.  -
Proshu proshcheniya za pogodu, no u nas tak vsegda.
     - Zdravstvujte,  - pozdorovalsya molodoj inspektor, vylezaya iz mashiny na
zalityj vodoj beton.  - YA  nadeyus'  vy  vse  podgotovili,  kak  vam  i  bylo
porucheno?
     - Vse bylo gotovo eshche vchera,  - sdelal obizhennoe lico vstrechayushchij, - ne
stoilo i bespokoitsya. Vse v polnom poryadke.
     Ostaviv avtomobil' oni napravilis' v storonu nevozmutimyh ohrannikov.
     Rukovodstvo korporacii "Strak" lyubilo vvodit' v zhizn' vsyakie novshestva.
Iniciatorom  kak  pravilo  byl  molodoj  i  deyatel'nyj  viceprezident  Artak
Grauster.  Ego  ne  udovletvoryala  ta  rol',  kotoruyu  igral  ego  koncern v
ekonomike planety, nado skazat' vedushchuyu rol' v metalloproizvodstve. V kazhdom
sne on videl svoyu korporaciyu, uvereno vyhodyashchuyu na galakticheskie prostory, a
kogda prosypalsya,  to  delal  vse  vozmozhnoe,  dlya  togo,  chtoby  eto  stalo
real'nost'yu.  Vot i sejchas,  inspekciya, s kotoroj priehal Den v promyshlennuyu
zonu,  byla odnoj iz takih novacij.  Grauster ne  ostanovilsya  na  tom,  chto
kazhdoe predpriyatie ego korporacii predostavlyalo otchet o svoej deyatel'nosti v
konce kazhdoj smeny,  a prikazal menedzheram golovnogo ofisa,  lichno provodit'
inspekcionnye  proverki  vverennyh  im  predpriyatij,  podtalkivaya  tem samym
upravlencheskij personal na mestah,  k otchayannomu poisku rezervov v povyshenii
proizvoditel'nosti ili k poisku novogo rabochego mesta.
     Zavod, na kotoryj sejchas priehal Den, byl poslednim v ego inspekcionnoj
poezdke. Iz bumag on uznal, chto na predpriyatii proizvodili tormoznye sistemy
ko vsem vidam nazemnogo transporta i zapasnye chasti k nim.
     Poka oni  podnimalis'  v  lifte  na direktorskij etazh,  poka petlyali po
ustlanym sverkayushchim plastikovym pokrytiem  koridoram,  u  vstretivshego  Dena
gospodina rot ne zakrylsya ni na sekundu.  On to rasskazyval kakoj molodec ih
direktor,  to  s  grust'yu  vspominal  o  beschislennyh  trudnostyah,   kotorye
prihoditsya preodolevat' kazhdyj den' etomu otvazhnomu cheloveku.
     Gospodin Starn,  mnogoletnij bessmennyj direktor zavoda,  proizvodyashchego
tormoznye  sistemy,  za  pochti dva desyatka let svoej kar'ery,  vpervye nachal
rabochij den' ne tak kak obychno.  Ot osoznaniya etoj neprivychnosti, a vozmozhno
i skoryh posledstvij,  on vyglyadel bolee derganym chem obychno,  no esli vy do
etogo  s  nim  ne  vstrechalis',  to  navernyaka by ne zametili takoj dosadnoj
peremeny.  Na  ogromnom,  kak  vzletno-posadochnoe   pole,   rabochem   stole,
otsutstvoval  privychnyj  dlya etogo vremeni obil'nyj zavtrak.  Mesto stolovyh
priborov teper'  zanimali  vnushitel'nye  stopki  fajlov  s  lichnymi   delami
rabotnikov  i  dokumentaciej postavshchikov.  Monitory komp'yuterov,  lish' vchera
vecherom protertye ot pyli,  blagodarno mercali,  vydavaya  na  svoih  ekranah
trehosnye   grafiki  nemyslimoj  slozhnosti.  Vklyuchennyj  selektor  poshikival
nesushchej chastotoj,  a dopolnyala  kartinu  nemyslimogo  trudovogo  napryazheniya,
moloden'kaya milashka-sekretarsha,  odevshayasya, kak ej i bylo prikazano nakanune
v "dlinnoe" i "ne oblyagayushchee".  Ona stoyala sprava on glubokogo kresla svoego
shefa  i staratel'no stenografirovala ego bred v shikarnyj,  otryvnoj bloknot.
|tu kartinu i zastal Den,  kogda chelovek s zontom raspahnul pered nim  dver'
kabineta direktora.
     "Rabota" momental'no oborvalas' i Stran,  s neozhidannoj legkost'yu,  dlya
cheloveka s ego komplekciej, vyporhnul navstrechu proveryayushchemu.
     - Dobroe  utro,  -  zalepetal on,  protyagivaya dlya privetstviya volosatuyu
ruku, usazhennuyu tolstymi, korotkimi pal'cami, - my i ne zhdali vas tak skoro,
- sovral on eshche raz.  - U nas tut samyj razgar - ved' eto utro, - on shirokim
zhestom ukazal na sekretarshu,  vklyuchennye komp'yutery i na zavalennyj  papkami
stol.
     - Ne  bespokojtes',  -  postaralsya  uspokoit'  etot   poryv   trudovogo
entuziazma Den,  - ya vas nadolgo ne zaderzhu. Korporacii ne vygodna dazhe odna
minuta prostoya predpriyatiya, a tem bolee takogo bol'shogo, kak vashe.
     - Vy znaete,  - vsplesnul rukami tolstyak Starn, - kak ya vas ponimayu! Ne
udivitel'no,  chto imenno vy kuriruete etot segment predpriyatij v korporacii.
Ni odnoj minuty prostoya!  -  voinstvenno  ryavknul  on,  kak  boevoj  klich  i
priglasil saditsya.
     Vstretivshij Dena  gospodin  bessledno  isparilsya,  kak eto i polagaetsya
vnimatel'nomu i dobrosovestnomu podchinennomu.
     - Vy  golodny?  -  uchastlivo  pointeresovalsya  direktor,  zanimaya  svoe
rabochee mesto.  - Esli da,  to Stina prineset vam vse,  chto vy pozhelaete.  K
sozhaleniyu  ne  mogu  sostavit'  vam  kompaniyu  - raboty znaete li mnogo.  On
podtyanul poblizhe  k  sebe korobku selektora i bez razboru nazhimaya na knopki,
stal vydavat' vsem, na kogo popadal, chetkie i professional'nye ukazaniya.
     Stina otlozhiv svoj bloknot,  obol'stitel'noj pohodkoj  elitnoj  shlyushki,
podoshla  k  Denu  i  kachnuv  naposledok  bedrom zastyla v ozhidayushchej poze,  v
kotoroj udivitel'nym obrazom  sochitalos'  smirenie  i  neprikrytaya  gordost'
vyzova.
     - Net,  spasibo,  - poblagodaril Den. - YA uzhe pozavtrakal v otele. Esli
vy ne vozrazhaete, to davajte srazu perejdem k delu.
     Po licu sekretarshi skol'znula razocharovannaya uhmylka i ona tochno  takoj
zhe pohodkoj, opyat' zanyala mesto podle svoego shefa.
     - Pravil'no!  Tol'ko tak mozhno dostich' rezul'tatov, na kotorye nadeetsya
gospodin Grauster,  - vydal direktor zauchennuyu naizust' frazu  iz  nedavnego
obrashcheniya viceprezidenta k svoim podchinennym.  - Perejdem k delam. Vot zdes'
vse materialy,  kotorye vy zakazyvali.  Esli eshche chto-to ponadobitsya,  to moi
komp'yutery v vashem polnom rasporyazhenii, da i my to zhe, - ukazal on na sebya i
svoyu miluyu pomoshchnicu.  - Esli hotite,  zanimajte moe mesto,  a ya projdus' po
ceham. Znaete, za etimi rabochimi glaz da glaz nuzhen.
     Den uselsya  v  predlozhennoe  kreslo  i  pododvinuv  blizhajshij  monitor,
prolistal neskol'ko stranic,  podyskivaya interesovavshij ego material.  Starn
vyskol'znul iz svoego kabineta, tihon'ko pritvoriv za soboj dveri.
     Stina ostalas' v kabinete.  Usevshis' v glubokij divan, stoyashchij naprotiv
direktorskogo stola,  ona zabrosila nogu na nogu  i  otkinulas'  na  pologuyu
spinku.  Pri  etom skryvavshijsya do etogo razrez ee dlinnoj yubki,  sovershenno
sluchajno,  razoshelsya, otkryvaya staratel'no vybritoe, holennoe bedro devushki.
Neveroyatnym usiliem voli Den zastavil sebya smotret' v monitor,  a ne po verh
nego,  hotya nado skazat' eto poluchilos' u nego ne s pervogo,  i dazhe  ne  so
vtorogo raza.
     S pokazatelyami proizvodstvennoj aktivnosti bylo vse v  poryadke.  Bol'she
togo.  Vse materialy,  kotorye on sejchas prosmatrival,  on mog by s takim zhe
uspehom prosmotret' u sebya v ofise,  ne vstavaya iz-za rabochego stola. Tol'ko
tam konechno otsutstvoval "utrachennyj element lichnogo obshcheniya", za kotorym on
sobstvenno i pripersya v takuyu dal'.  Po pravde govorya,  rabotu imitiroval ne
tol'ko direktor, kotoryj s kazhdym prozhitym godom vse bol'she i bol'she dorozhil
svoim mestom,  ee imitiroval i sam Den.  To,  chto sejchas on prosmatrival, on
uzhe ne odin raz videl i po nekotorym faktam dazhe prinimal resheniya. Sejchas on
vypolnyal obyknovennuyu formal'nost', kakih mnogo v etoj strannoj zhizni, i bez
kotoryh ona by poteryala dobruyu polovinu svoih trudnostej.
     Primerno cherez chas Starn vernulsya.  Pidzhak ego dorogogo kostyuma  promok
do nitki, volosy na golove sliplis', obnazhiv razrastayushchuyusya plesh'.
     - Nu nichego ne mogut sdelat' sami,  - zayavil on s poroga,  razocharovano
osmatrivaya  delovuyu obstanovku svoego kabineta.  - SHevelitsya nachinayut tol'ko
togda,  kogda pridesh' i tknesh' nosom. I tak kazhdyj den', - pozhalovalsya on, -
ya to nichego - privyk, no vot molodym trudno.
     - Nichego, - ponimayushchim tonom podderzhal ego Den, - oni to zhe privyknut.
     On vstal i potyanulsya. Formal'nosti byli soblyudeny i zederzhivat'sya zdes'
dol'she bylo nezachem. Emu poskoree hotelos' domoj, pod goluboe nebo, podal'she
ot kruglosutochno grohochushchih, seryh korpusov.
     - Mozhet chto-to perekusim? - s nadezhdoj sprosil Starn.
     - Net,  spasibo, ya uvidel vse, chto hotel uvidet' i teper' mne pora. Vse
moi soobrazheniya po povodu vashego predpriyatiya,  lyagut na stol  viceprezidenta
zavtra utrom. U menya kak vidite to zhe svoi sroki i plany.
     Starn zamyalsya.
     - Mogu   li   ya   rasschityvat',   -  probormotal  on  neuvereno,  -  na
blagopriyatnoe otnoshenie k moej skromnoj persone?
     Inspektor udivlenno  na  nego vzglyanul.  |tot vzglyad Den otrabatyval ne
odin god i on bil takih kak etot Starn napoval,  lishaya nadezhdy  i  unichtozhaya
dazhe priznaki chestolyubiya.
     - Proshu proshcheniya, - zalepetal perepugannyj do smerti, groznyj direktor,
- ne pojmite menya prevratno, ya tol'ko hotel skazat',.. chto,..
     Potom on nashelsya i  s  reshimost'yu  obrechennogo  vypalil:
     - Proshu,  ne pojmite menya ne pravil'no, no ya hochu chtoby vy eto vzyali, -
protyanul on Denu plotno zapakovannyj konvert.
     - CHto eto?
     - A   vy   posmotrite,   ne   stesnyajtes',   -   skazal    podbodrennyj
zameshatel'stvom Dena direktor,  - i ne volnujtes',  ni ya, ni Stina nichego ne
videli i ne znaem.
     Den vzyal  konvert  i  zaglyanul  vnutr'.  Tam lezhali dve pachki kreditnyh
biletov,  primerno po pyat'desyat shtuk v kazhdoj.  Vse bilety byli dostoinstvom
po dvesti pyat'desyat kreditov.  Ih fioletovogo cveta mnogie lyudi, za vsyu svoyu
zhizn',  tak ne razu i ne uvideli. On brosil vzglyad po storonam. Glaza Starna
vyrazhali  predel'nuyu,  dazhe  otecheskuyu dobrozhelatel'nost',  ego sekretarsha s
interesom zhdala razvyazki, tak dlya sebya i ne reshiv, kak postupit etot molodoj
soplyak.  Byl  i  tretij  svidetel',  tol'ko  ego  ne  bylo  vidno,  zato  on
staratel'no navorachival na svoi desyatichasovye katushki  cvetnoe  izobrazhenie,
otsnyatoe  v  otlichnom,  professional'nom  formate.  Esli  by usloviya byli ne
takimi slozhnymi,  to Den den'gi by vzyal, on uzhe eto delal neskol'ko raz(nado
zhe chem-to rasschityvat'sya za vzyatye v svoe vremya ssudy), no na etot raz on ne
stal etogo delat'.
     - Kak vy mogli podumat', chto ya voz'mu den'gi?! - vozmutilsya on.
     Poluchilos' pochti kak po nastoyashchemu.
     Direktor zatryassya  vsem telom.  Ego ohvatila panika.  On uzhe predstavil
sebya sidyashchim na pomojke,  sredi gryaznyh musornyh bakov, ego sobstvennye deti
brosayut v svoego starogo otca-neudachnika ogryzki,  a sverhu, kak vsegda idet
dozhd'. |ta, voznikshaya v ego mozgu kartina, byla do togo realistichnoj, vplot'
do poslednih detalej, vklyuchaya zapah, chto Starn ruhnul pered Denom na koleni,
zaplakal kak rebenok i nachal shparit' otkrytym tekstom:
     - Ne  gubite!  -  Vzmolilsya  on.  - Razreshite dorabotat' do pensionnogo
sroka. Mne uzhe sovsem nedolgo ostalos'.
     Ego sekretar' shiroko raskrytymi, polnymi udivleniya, glazami smotrela na
svoego  shefa.  Ona  vpervye  videla   ego   takim.   Nado   otdat'   dolzhnoe
viceprezidentu   korporacii   -  lichnye  proverki  proizvodili  neizgladimoe
vpechatlenie na personal.
     - Esli  ne  hotite  deneg,  to  voz'mite  Stinu.  YA  zhe  vizhu  ona  vam
ponravilas'.  Takaya ne  mozhet  ne  ponravitsya,  tem  bolee  takomu  molodomu
muzhchine,  kak vy. Vy sebe dazhe ne predstavlyaete, skol'ko ya potratil vremeni,
poka ee nashel. |to zhe ne megapolis, a promzona.
     Stina smenila  vyrazhenie  svoej  mordashki  s  krajne  ozabochennogo,  na
sladostno-romanticheskoe  i  smeshno  raspahnuv  gubki,  prinyalas'   vypolnyat'
nepryamoe ukazanie shefa.
     - A nu prekratite eto bezobrazie! - prikriknul na obeih Den. Nichego mne
ot vas ne nuzhno.  U vas, Starn, prekrasnyj zavod i naskol'ko ya ponyal, horosho
obuchennyj personal. Mne poka ne za chto vas uvol'nyat'. Budete rabotat', kak i
rabotali,  esli  konechno  ne dopustite neprostitel'noj oshibki.  Vashe dos'e ya
izuchil  i  ono  govorit  samo  za  sebya.  Uspokojtes',  i  ispolnyajte   svoi
obyazannosti dal'she. Rukovodstvo korporacii na vas nadeetsya. Esli vam udastsya
eshche podnyat' proizvoditel'nost' hotya by  na  desyat'  procentov,  to  vy  dazhe
budete voznagrazhdeny.  Esli zhe u vas eto ne poluchitsya, to ob etom, incidente
ya dolozhu rukovodstvu.  Kstati,  dlya podtverzhdeniya moih slov  ne  potrebuyutsya
svideteli.
     - YA sdelayu eto, - s gotovnost'yu vydohnul Starn, vskakivaya s kolen.
     Slezy gorya  smeshivalis'  na ego shchekah so slezami schast'ya,  i kak-nibud'
povliyat' na etot process ne predstavlyalos' vozmozhnym. Bylo vidno, chto on uzhe
gotov  podnyat'  etu  podluyu  proizvoditel'nost'  ne  to  chto na kakih-to tam
der'movyh desyat' procentov,  a v dva,  a to i tri raza,  kak minimum. Stina,
bol'she  ni na chto interesnoe ne nadeyas',  ubralas' v priemnuyu.  Sledom vyshel
Den.
     Opyat', kak  po  volshebstvu,  poyavilsya  suhon'kij chelovek s zontom.  Dva
lifta i neskol'ko urovnevyh perehodov,  i oni  okazalis'  na  ulice.  Mashina
stoyala na tom,  zhe meste,  tol'ko na etot raz na nej ne bylo ni kapli gryazi.
Poka Den delal svoi dela,  voditel' uspel kuda-to smotat'sya i nachisto vymyt'
svoyu kolymagu.
     Obratnyj put' okazalsya dazhe dol'she,  chem utrom.  Dorogi byli  bukval'no
zabity  tyazhelymi gruzovikami i dlinnymi avtobusami dlya rabochih.  Ih voditeli
vidya  na  vstrechnoj  polose,  neprivychno  chistyj,  direktorskij  avtomobil',
akkuratno raz容zzhalis', no vse ravno, ih bylo slishkom mnogo.
     Pripustil dozhd' i dvorniki edva spravlyalis' s kazalos' sploshnym potokom
vody.
     Pered otelem  bylo  neprivychnoe  ozhivlenie.
     - Spasibo,  chto podvez,  - poblagodaril vylezaya Den.
     - Vam spasibo,  chto proehalis',  - otchayanno poshutil voditel', pochemu-to
reshiv,  chto dal'she rulya v promyshlennoj zone nel'zya poslat' cheloveka,  no Den
ne obratil na derzost' nikakogo vnimaniya.
     Otpustiv mashinu,  on begom dobralsya do kozyr'ka  pered  vhodom  i  stal
glyadet' tuda,  kuda ukazyvala parochka postoyal'cev,  chto-to shumno obsuzhdavshaya
mezhdu soboj. CHto-to proishodilo metrah v pyatidesyati vozle central'nogo vhoda
v  otel',  no plotnaya stena dozhdya meshala rassmotret' vse v detalyah.  Pryamo u
stupenej stoyal legkij,  policejskij bronetransporter.  Ego sparennyj pulemet
to zhe s interesom nablyudal za proishodyashchim nepodaleku.  Ryadom stoyal odetyj v
nepromokaemyj kombinezon policejskij,  v chernom,  sverkayushchem shleme, i chto-to
lenivo  dokladyval  po radiostancii.  Ee dinamik vremya ot vremeni razrazhalsya
vitievatymi rugatel'stvami,  no eto niskol'ko  ne  smushchalo  strazha  poryadka.
Vidimo eto byl ih tajnyj yazyk.
     Den napryag zrenie i nakonec uvidel chto  zhe  tam  proishodit.  Tam  byla
obyknovennaya  draka.  Troe  parnej  nasedali  na  dvoih.  U nih v rukah byli
metallicheskie prut'ya,  ili chto-to v etom rode.  Te dvoe zashchishchalis',  no sily
byli yavno neravnymi.  Dazhe na takom rasstoyanii, ne smotrya na shum dozhdya, byli
slyshny ne tol'ko kriki, no i hlestkie udary.
     - Pochemu vy ne prekratite eto bezobrazie?! - prikriknul Den na stoyashchego
ryadom  policejskogo,  no  tot  tol'ko  prenebrezhitel'no  vzglyanul  na  nego,
prodolzhaya razgovarivat' s kem-to na drugom konce Gorodka.  - YA trebuyu, chtoby
vy nemedlenno chto-to sdelali! - kriknul on eshche raz.
     Tot perestal  govorit' i udivlenno k nemu povernulsya.  Bylo vidno,  chto
krajne redko zdes' obrashchalis' s  policiej  podobnym  obrazom,  esli  konechno
voobshche  takoe  ran'she  sluchalos'.  Tol'ko neprilichno dorogoj kostyum i kejs v
ruke zaezzhego pizhona,  uderzhali policejskogo  ot  nemedlennyh  dejstvij.  On
napryagsya vsem telom, ruka instinktivno potyanulas' k paralizuyushchej dubinke, no
s trudom sderzhalsya.
     - Gospodin,   -   starayas'   ne  sorvat'sya  na  krik  vydavil  iz  sebya
policejskij,  - ya vizhu vy ne mestnyj i ne razbiraetes' v tom,  chem my  zdes'
zhivem  i  kak  voobshche  prohodit zhizn' v podobnyh mestah.  Moj vam sovet - ne
vmeshivajtes' i vse u vas budet horosho.
     Tem vremenem draka,  a vernee izbienie,  pereshlo v svoyu sleduyushchuyu fazu.
Odin iz parnej,  posle ocherednogo udara prutom upal,  da tak i ne  podnyalsya.
Tot,  chto byl s nim, sdelal otchayannuyu popytku broska. On dazhe uspel otbezhat'
na neskol'ko desyatkov metrov v storonu otelya,  kogda  zagovorili  pistolety,
te,  u kotoryh patrony ne tol'ko v ruchke i kotorye delayut po tri vystrela za
raz,  s intervalom v neskol'ko millisekund. Odno udachnoe popadanie v spinu i
on ruhnul licom v gryaz'.
     - Vy chto, tak i budete stoyat'?! - vskrichal Den. - Oni zhe ih ubili pryamo
na  vashih  glazah,  a  vy  nichego  ne  sdelali.  YA  obo vsem rasskazhu vashemu
nachal'stvu. Vy poslednij den' nosite etu formu.
     Policejskij s ulybkoj,  kak na melen'kogo, vzglyanul na Dena, no trogat'
ne stal, naoborot, myagko, po otecheski sprosil:
     - Vy  ne  mogli  by  predstavitsya?  Proshu  proshcheniya,  no  krajne  redko
prihoditsya vstrechat'sya s prilichnym chelovekom.
     - YA Denover Krast, kurator vseh predpriyatij v radiuse sta kilometrov.
     - Ochen' priyatno,  - ulybnulsya  policejskij,  pozabyv  v  otvet  nazvat'
sobstvennoe imya,  - a teper' pozvol'te nam zanyat'sya nashimi prestupnikami.  U
kazhdogo svoya rabota.
     Napadavshie tem  vremenem  absolyutno ne stesnyayas' belogo,  vernee serogo
dnya,  i stoyashchego poblizosti  policejskogo  naryada,  nespeshno  obyskali  svoyu
pervuyu zhertvu i teper' napravlyalis' ko vtoromu parnyu,  to zhe yavno ne okazat'
pervuyu pomoshch'.
     Na transportere  ozhil  gromkogovoritel':
     - Vsem  ostavat'sya  na  svoih  mestah!  -  vlastno  skomandoval  kto-to
iznutri,  zatem zadumavshis' ogoroshil prestupnikov eshche  odnim  argumentom.  -
Policiya!
     Te v  nedoumenii  ostanovilis'  v  neskol'kih  metrah  ot  svoej vtoroj
zhertvy. U dvuh iz nih v rukah cherneli pistolety.
     - Brosajte  oruzhie  i  podhodite po odnomu!  - razoshelsya v svoih mechtah
sidyashchij v transportere orator.  - Pri popytke k begstvu ya budu vynuzhden  vas
unichtozhit'!
     Ponyav, chto ih podstavili samym podlym obrazom,  i chto chto-to  poshlo  ne
tak,  kak obychno shlo,  odin iz parnej vskinul pistolet i stal strelyat'. Puli
udarili v stenu otelya, podnyav celuyu tuchu betonnoj pyli. Pochti srazu zastuchal
pulemet na transportere, otbrasyvaya prestupnikov na neskol'ko metrov, odnogo
za drugim,  odnoj dlinnoj ochered'yu.  Kogda prekratilsya zvon padayushchih s broni
gil'z, oni tak i ostalis' lezhat'.
     Peshki sdavali vsegda  i  ne  tol'ko  v  takoj  detskoj  igre  kak  eta,
neskol'ko  hodov  iz  kotoroj Denu tol'ko chto udalos' uvidet',  no i v igrah
gorazdo poser'eznej.
     Den podnyalsya  v  svoj  nomer,  svyazalsya  s ofisom i zakazal atmosfernyj
chelnok. Ne uspel on kak sleduet otdohnut', posle obil'nogo obeda, kak tishinu
dnya  rezanul  rezkij  voj  ego  turbin.  Pilot  posadil svoyu mashinu pryamo na
ploshchadi,  pered vhodom  v  otel',  na  kotoroj  sovsem  nedavno  razygralas'
tragediya.  Bystro sobravshis', Den vyskochil na ulicu. CHerez mgnovenie chernyj,
zalizannyj apparat,  vertikal'no vzmyl vverh,  podnyav pri  etom  celuyu  tuchu
bryzg i bessledno rastvorilsya v nizkoj,  plotnoj oblachnosti, ostaviv Gorodok
naedine so svoimi problemami.
     Rabochih poselkov, podobnyh etomu, v okruge bylo dovol'no mnogo. Ni odin
iz  nih  ne  imel  sobstvennogo  imeni,  tol'ko  cifrovoj  kod,  prisvoennyj
federal'nym komitetom, hotya esli skazat' pravdu, malo kto iz zhivushchih v takih
mestah  znal  etot  kod  i  voobshche  etim  interesovalsya.   Dlya   bol'shinstva
obyknovennyh lyudej oni byli prosto Gorodki i vse.
     SHestoj megapolis   vstretil   Dena   i  ego  pilota,  yarkim  solncem  i
bezoblachnym,  neveroyatno  glubokim,  golubym  nebom.  Na  dushe  u   molodogo
inspektora stalo legko i privol'no.
     - Vse   zhe   horosho,   chto   na   Kartake  dodumalis'  sdelat'  oblasti
kontroliruemogo klimata,  - skazal on obrashchayas' k pilotu,  - a to u menya uzhe
posle neskol'kih dnej postoyannyh dozhdej dazhe depressiya nachala razvivat'sya.
     - Horosho dlya teh,  kto mozhet sebe pozvolit' zhit' v  takih  oblastyah,  -
provorchal  pilot,  zakladyvaya osobenno krutoj virazh,  - a kak byt' tem,  kto
rodilsya v drugih mestah?
     - Prosto  nuzhno horosho truditsya i prinosit' obshchestvu pol'zu,  togda ono
dostojno voznagradit kazhdogo za ego trud.
     Den skazal eto s takoj uverennost'yu,  chto ne ostavalos' somnenij v tom,
chto on dejstvitel'no tak schitaet.  Pilot,  chelovek uzhe v  godah,  s  ulybkoj
posmotrel na Dena.
     - Vy dumaete,  chto v tom meste,  otkuda ya vas tol'ko chto  zabral,  lyudi
rabotayut ploho? - sprosil on. - Da vasha zhe korporaciya pervoj vysoset mozgi u
kazhdogo,   kto   ne   budet   vydavat'    optimal'nuyu    dlya    oborudovaniya
proizvoditel'nost'.
     - |to konechno zhe tak, - soglasilsya Den, - no vsegda est' vyhod.
     Pilot soshchurivshis' brosil na svoego passazhira bystryj vzglyad,  no bol'she
ne skazal ni slova.  On ne lyubil takih kak Den,  olicetvoryavshih soboj vse, k
chemu u nego byla nepriyazn' bukval'no na geneticheskom urovne.
     YArkoe solnce,  vozduh bez primesej  dyma,  kotoryj  teper'  postupal  v
kabinu   pryamo   iz   okruzhayushchej  sredy,  minuya  fil'try  i  balansirovochnoe
ustrojstvo,  sdelali svoe delo - mir stal vosprinimat'sya nemnogo luchshe,  chem
on togo zasluzhival.
     Golovnoj ofis  korporacii  vstretil  Dena  privychnoj  suetoj  i  shumom.
Posyl'nye   slomya  golovu  snovali  tuda-syuda,  so  znaniem  dela  uhodya  ot
stolknovenij s zaprudivshimi central'nyh  holl  posetitelyami.  Vse  bylo  kak
obychno i eto tol'ko eshche bol'she ego rasslabilo. Podnyavshis' na dvadcatyj etazh,
Den bystrym  shagom  napravilsya  v  svoj  kabinet,  po  doroge  zdorovayas'  s
kollegami.  Ne  uspel  on  usest'sya  za  svoj  stol,  kak na ekrane monitora
vyskochil transparant vyzova,  a v kabinet  bez  stuka  vletela  zapyhavshayasya
sekretarsha,  kotoroj  pochemu-to neskol'ko sekund nazad ne okazalos' na svoem
meste.
     - Gospodin  Krast,  vas  vyzyvaet  k  sebe  k sebe gospodin Brondak,  -
vypalila ona,  delaya perepugannye glaza.  -  On  o  vas  uzhe  neskol'ko  raz
sprashival.
     - I chego on hochet?  - ulybnulsya  Den,  kotorogo  pochemu-to  razveselila
reakciya sekretarya.
     - YA ne znayu chego on hochet, no sudya po tonu, kotorym on o vas sprashival,
on hochet vashej krovi.
     - Nu eto my eshche posmotrim, - ne opredelenno skazal Den, pri etom uzhe ne
chuvstvovalos' v ego slovah osoboj uverennosti.
     Gars Brondak,  upravlyayushchij   vsego   metalloproizvodstvennogo   sektora
korporacii,  sidel  za  svoim  ogromnym  stolom  i s ochen' ozabochennym vidom
razbiral kakie-to materialy. Na voshedshego Dena on dazhe ne vzglyanul, a tol'ko
zhestom predlozhil sadit'sya.  Tot,  vpervye vidya podobnuyu reakciyu shefa na svoe
poyavlenie, neuvereno sel.
     - A vy ne iz toroplivyh, - posetoval Brondak, prolistyvaya eshche odin fajl
na ekrane.
     - YA tol'ko chto vernulsya iz promyshlennoj zony, - stal opravdyvat'sya Den.
     - |to menya ne interesuet,  - zayavil nachal'nik.  -  YA  vas  vyzval  syuda
sovsem  po  drugomu  povodu.  V  poslednee  vremya  ya  poluchayu  slishkom mnogo
narekanij na vashu rabotu. Kak vy eto mozhete ob座asnit'?
     Ot edva  ulovimoj  uverennosti  Dena  ne  ostalos'  i  sleda,  ona byla
polnost'yu unichtozhena takim naglym i bespochvennym utverzhdeniem.  CHego-chego, a
takih slov on ne ozhidal v svoj adres.  On tak i sidel, ne znaya opravdyvat'sya
emu ili obizhat'sya.
     - Nu chto,  ya vizhu vam nechego skazat', - sdelal vyvod Brondak, podnyav na
Dena glaza. - YA eto uchtu, kogda budu prinimat' okonchatel'noe reshenie.
     - Kakoe eshche reshenie?  - nakonec podal golos Den.
     - Kak kakoe reshenie?  - otodvinulsya ot monitora upravlyayushchij.  - Konechno
zhe o vashem uvol'nenii.
     - Kak ob uvol'nenii?  - eshche bol'she rasstroilsya Den. - Za chto? Ob座asnite
mne, chto ya sdelal nepravil'no?
     - Sudya   po   otchetam  agentov  kontrol'nogo  otdela,  naoborot,  legche
rasskazat' vam o tom,  chto vy sdelali pravil'no. Kak zhe ya ran'she ne zametil,
chto pod moim rukovodstvom rabotaet takoj nekompetentnyj chelovek, kak vy?
     Den ne znal chto i podumat'.  Slova nachal'nika vybili iz pod nog pochvu i
on  vosprinimal  vse  proishodyashchee,  kak  by  so storony,  glyadya na to,  kak
pravednoe  vozmezdie  nastiglo  ne  opravdavshego  nadezhdy  rabotnika.  Vdrug
navalivshayasya   na   nego   beznadezhnost'   zazhgla  vspyshku  strastnoj  zhazhdy
spravedlivosti i ego poneslo:
     - YA  ne  znayu,  chto vy zdes' zadumali,  no vam tak prosto ne udastsya ot
menya otdelat'sya.  Po krajnej mere ya dob'yus' vrazumitel'nyh ob座asnenij! Gars,
vy  zhe znaete,  kak nikto drugoj,  chto vse,  chto vy tol'ko chto mne vmenili v
vinu,  nepravda.  Ne hochu skazat',  chto ya samyj luchshij,  no najdetsya nemnogo
lyudej,  tak zhe horosho razbirayushchihsya v etom biznese kak ya.  YA bol'she nichem ne
zanimalsya, krome etoj proklyatoj raboty. Kogda ya dobirayus' domoj, tam uzhe vse
spyat. YA zabyl uzhe, kogda igral s synom. I za vse eto takaya blagodarnost'?!
     Plamennaya rech' Dena proizvela vpechatlenie na  Brondaka.  On  ulybnulsya,
tol'ko sovsem ne veselo.  Delovitaya nadmennost' kuda-to ischezla.  Vstav,  on
podoshel k raspredelitel'nomu elektricheskomu shchitu,  raspolagavshemusya srazu  u
vhodnoj  dveri  i  neskol'ko raz shchelknuv vyklyuchatelyami,  polnost'yu obestochil
svoj kabinet.  Komp'yuter zhalobno  pisknuv  neohotno  pogasil  svoj  monitor.
Usevshis' obratno v svoe kreslo Gars skazal uzhe sovsem drugim tonom:
     - Poslushaj malysh, ya dumal chto u menya poluchitsya tebya prosto vytolkat' na
ulicu,  no  ostatki  etoj  poganoj  sovesti,  ne  dayut mne etogo sdelat' bez
ob座asnenij, a ya eshche schital sebya bezzhalostnym biznesmenom.
     - Znachit v lyubom sluchae mne nuzhno budet ostavit' korporaciyu?
     - Da,  i eto vopros reshennyj i s nim uzhe nichego podelat' nel'zya. YA tebya
znayu uzhe mnogo let i dumayu, chto ty vprave rasschityvat' na moyu otkrovennost'.
Delo v tom,  chto nedelyu  nazad  byl  vypusk  v  odnom  iz  samyh  prestizhnyh
ekonomicheskih universitetov nashego megapolisa.
     - A kakoe eto otnoshenie imeet ko mne? - ne ponyal Den.
     - Kak ni stranno, no samoe pryamoe. Synok odnogo senatora kak raz v etom
godu zakonchil uchebu.  I  nash  viceprezident  predlozhil  emu  mesto  v  nashej
korporacii. Okazalos', chto eto imenno tvoe mesto.
     - I chto,  s hodu na takuyu dolzhnost'?!
     - Konechno  zhe  srazu,  ved'  u  takih  lyudej  kak  on,  kar'era  dolzhna
razvivat'sya stremitel'no, a dlya etogo nuzhen horoshij start.
     - Da uzh...  - vzdohnul Den.  - Start u nego budet neplohoj. YA tol'ko ne
pojmu odnogo,  pochemu menya obyazatel'no nuzhno vygonyat' na ulicu?  Neuzheli dlya
menya ne najdetsya kakoe-nibud', menee prestizhnoe mesto?
     - Gospodin Grauster lichno rasporyadilsya chtoby tebya bol'she  v  korporacii
ne  bylo  - obizhennym vsegda men'she doveriya.  Ne obizhajsya,  no zdes' ot menya
nichego ne zaviselo.  Ty tol'ko posmotri, kak oni ser'ezno vzyalis' za delo, -
on   hotel   prodemonstrirovat'  ekran  svoego  monitora,  no  tot  okazalsya
vyklyuchennym.  - Pover' mne na slovo,  vsego za dvoe sutok  na  tebya  nabrali
stol'ko  materialov,  chto  Denovera  Krasta  nuzhno  ne vygonyat' s raboty,  a
sdelat' pokazatel'nyj rasstrel pered  oknami  ofisa,  pryamo  na  parkovochnoj
ploshchadke.
     Vot, - vzyal on bumazhku so stola,  - eto prishlo neskol'ko chasov nazad. -
|to doklad kakogo-to policejskogo,  kotorogo ty,  po ego slovam,  oskorblyal,
slovami i dejstviem,  ugrozhal  raspravoj.  Mne  konechno  plevat',  no  takih
argumentov, kak etot, oni nabrali predostatochno i esli ty tiho ne uberesh'sya,
to tebya uvolyat ne po prihoti hozyaina,  a  na  osnovanii  sobrannyh  na  tebya
materialov. YA  tebe  skazhu,  chto  eto  budut ne samye luchshie rekomendacii na
kotorye ty mozhesh' rasschityvat'.
     Den vspomnil  o  sluchivshejsya vsego neskol'ko chasov nazad svoej stychke s
policejskimi.
     "A bystro  rabotayut,  svolochi,  esli hotyat" - podumal on.
     - Tak chto ne obizhajsya,  ya otdayu rasporyazhenie gotovit'  prikaz  o  tvoem
uvol'nenii. Idi sobiraj veshchi i pust' tebe povezet.
     Den ne nashelsya,  chto skazat' i prosto vyshel.  CHto delat' dal'she on sebe
dazhe ne predstavlyal.  Posle kolledzha, bukval'no na sleduyushchij den', on prishel
ustraivat'sya v "Strak",  gde ego srazu vzyali prostym klerkom, na pobegushkah,
i  poneslas'...  Tak chto o zhizni vne korporacii,  o zakonah,  po kotorym ona
protekaet,  on imel ves'ma smutnoe predstavlenie.  Ves' ego mir,  v  kotorom
byli  tol'ko zavody i "planovye pokazateli",  dlinnyushchie spiski proizvedennoj
produkcii i podchinennyj personal,  kotoryj tol'ko i ozhidal  udobnoj  minuty,
chtoby vykinut' chto-to "edakoe", vse eto neozhidanno obrushilos', bez grohota i
pyli,  tiho ischezlo v odno mgnovenie,  ostaviv posle sebya tol'ko gor'kovatyj
privkus razocharovaniya.  Ni s togo, ni s sego on vspomnil umnoe vyskazyvanie:
"CHto by ty ne sdelal,  ty vse ravno ob etom pozhaleesh',  tak  chto  delaj  kak
hochesh'".  K chemu eto prishlo v golovu on ne znal, no uverennosti v zavtrashnem
dne ono emu ne dobavilo.
     Ne pomnya, kak dobralsya do svoego kabineta, on proshel mimo sekretarya, ne
udostoiv ee dazhe vzglyadom i prinyalsya vytryahivat'  soderzhimoe  yashchikov  svoego
stola v kartonnuyu korobku.
     - CHto, neuzheli vygonyayut?! - uzhasnulas' ona vbezhav v kabinet.
     Den kivnul,  prodolzhaya  sobirat'  veshchi.
     - Berut na moe mesto kakogo-to perspektivnogo vypusknika,  - zlo skazal
on.
     -  Menya  to  zhe  vygonyat,  -  pogrustnela zhenshchina,  - a v luchshem sluchae
perevedut v kakoj-to otdel vnizu.
     - |to pochemu zhe? - ne ponyal Den.
     - Kak pochemu?!  - udivilas' zhenshchina.  - Vy zhe skazali, chto on vypusknik
etogo goda,  a sledovatel'no molod i ne  zahochet  videt'  vozle  sebya  takuyu
razvalyuhu, kak ya.
     - Nu,  Deri,  vy sebya  obizhaete,  -  Den  vpervye  za  neskol'ko  chasov
vspomnil,  chto  mogut  byt'  problemy  ne  tol'ko  u  nego,  -  vy  na  sebya
nagovarivaete. Vy dazhe ochen' nichego.
     Laskovoe obrashchenie  byvshego bossa ne podejstvovalo na sekretarya tak kak
on ozhidal. ZHenshchina rasplakalas' i vybezhala v priemnuyu.
     On sel  i  zadumalsya.  Vse,  nad chem on rabotal stol'ko let,  chemu bylo
posvyashcheno stol'ko sil i  dushevnogo  napryazheniya,  neozhidanno  ischezlo,  budto
nichego i ne bylo. Esli u cheloveka vse v poryadke, on nikogda ne zadumyvaetsya,
nad svoim zavisimym polozheniem,  no vot kogda sluchaetsya chto-to podobnoe,  to
tut  uzh  ne do drugih myslej.  Inogda byvaet obidno otkryt' dlya samogo sebya,
chto tvoe polozhenie,  blagopoluchie i eshche mnogo  chego,  zavisit  ot  mgnovenno
prinyatogo resheniya bossa,  no s etim nichego ne podelaesh'. ZHizn' takova, kakaya
ona est' i nadeyat'sya izmenit' v etom chto libo mozhet tol'ko  otorvavshijsya  ot
nee optimist.
     Veroyatno Den sdelal by dlya  sebya  eshche  neskol'ko  genial'nyh  otkrytij,
opisyvayushchih skrytye mehanizmy,  privodyashchie v dejstvie mir lyudej,  no v dver'
uvereno postuchali.
     - Vojdite, - skazal on.
     V kabinet voshel muzhchina,  odetyj v sirenevuyu  formu  rabotnika  rezhima.
Izvinyayushchimsya tonom on skazal:
     - Proshu proshcheniya,  gospodin Krast, no mne porucheno iz座at' vashi kartochki
dostupa i osnovnoj propusk.
     - Vot svolochi! - vozmutilsya Den. - Eshche ne gotov prikaz ob uvol'nenii, a
u menya uzhe vse otbirayut.
     - YA zdes' ne prichem,  - uzhe bolee uvereno skazal oficer,  - ya  vypolnyayu
rabotu, za kotoruyu mne platyat.
     - Vas i ne vinyat,  - ogryznulsya Den, vygrebaya iz karmanov raznocvetnye,
plastikovye kartochki dostupa,  pozvolyavshie svoemu vladel'cu besprepyatstvenno
brodit' po vsem otdelam korporacii.
     Oficer podgreb  ih  k sebe i stal proveryat' odnu za drugoj,  vycherkivaya
punkty v dlinnom spiske.
     - Net,  ya etogo tak ne ostavlyu,  - vskipel Den. - Teper' to ya hot' mogu
skazat' vse, chto o nih vseh dumayu. Vse ravno huzhe ne budet.
     - |togo ya vam ne sovetuyu, - mezhdu prochim skazal oficer.
     - A ya i ne nuzhdayus' v vashih sovetah, - otrezal Den i vyshel iz kabineta.
     Hotya on i na horoshem rezul'tate vyhodil iz igry,  no o  mnogom  on  vse
taki  eshche ne dogadyvalsya.  Emu i v golovu ne moglo prijti,  chto mozhet byt' i
huzhe.
     U vhoda   v   lift   poslednego   etazha  golovnogo  ofisa  stoyal  osobo
nesgovorchivyj ohrannik.  Vidimo poetomu on stoyal imenno zdes',  a ne ohranyal
parkovochnuyu ploshchadku vnizu. Kogda otoshla v storonu dver' kabiny, Den s vidom
cheloveka,  u kotorogo est'  ne  tol'ko  vse  kartochki  dostupa,  a  i  prava
sobstvennosti na vsyu okruzhayushchuyu roskosh', uvereno vyshel iz kabiny.
     - Vash propusk, - potreboval ohrannik, no na nego dazhe ne vzglyanuli.
     Ozadachennyj takim otnosheniem,  on zameshkalsya, a kogda vse zhe soobrazil,
chto dopustil  oshibku,  molodogo  cheloveka  poblizosti  uzhe  ne  nablyudalos'.
Ohrannik osmotrel  koridor,  no  sredi  predstavitelej  reklamnyh  agentstv,
priglashennyh na vysokuyu audienciyu,  ego  uzhe  ne  bylo  vidno.  Brosit'  bez
prismotra  vyhod  lifta  on  ne reshilsya,  a putano dolozhil po radiostancii o
svoej promashke, starshemu i vyzval podmogu.
     V nebol'shom holle,  raspolagavshemsya vozle priemnoj viceprezidenta, bylo
chelovek  dvadcat',  da  i  po koridoram brodilo neprivychno mnogo lyudej,  dlya
etogo,  obychno pustynnogo i strogogo mesta.  U deyatel'nogo Artaka Graustera,
voznikla ocherednaya blazh' i on tut zhe prinyalsya pritvoryat' ee v zhizn'. Na etot
raz delo kasalos' bolee  tesnoj  svyazi  korporacii  so  sredstvami  massovoj
informacii  i proizvoditelyami reklamnoj produkcii.  S vrunami Grauster lichno
vstrechalsya vchera,  na  segodnya  byla  naznachena  vstrecha  s  obol'stitelyami.
Vedushchie  predstaviteli  reklamnogo  biznesa,  zametno  skuchali,  razvlekayas'
tol'ko tem,  chto staralis' porazit' napoval konkurentov shikom i dorogoviznoj
svoih naryadov,  da oslepitel'noj krasotoj privedennyh s soboj soprovozhdayushchih
sekretarej. Den edva protolkalsya skvoz' sverkayushchuyu, kak rozhdestvenskaya elka,
tolpu,  kak  ego  zasek eshche odin ohrannik.  Trudno bylo skazat',  kak on eto
sdelal, ved' na lice u Dena ne bylo napisano, chto u nego net ni priglasheniya,
ni uzhe propuska na etazh.  Skoree vsego eto yavlenie imelo chto-to obshchee s tem,
kak chuvstvuyut sobaki,  no ya ne  stanu  obizhat'  podozreniyami  predstavitelej
otvazhnyh i predannyh chetveronogih,  a ostavlyu etot vopros bez okonchatel'nogo
otveta.  Ne dozhidayas' poka im zajmetsya rvanuvshij v ego storonu ohrannik, Den
bystro proskochil prostornuyu priemnuyu,  voshel v kabinet byvshego bossa i zaper
za soboj dver'.
     Viceprezident sidel  za  stolom i ozabocheno rassmatrival chto-to v svoem
monitore.  Na  shagi  on  dazhe  ne  podnyal  golovu.  Tol'ko   kogda   shchelknul
zablokirovannyj  Denom  zamok,  on  medlenno  otvel  glaza  ot  monitora i s
udivleniem posmotrel na voshedshego.  Nemaya scena prodolzhalas' vsego neskol'ko
mgnovenij, narushila kotoruyu voznya za zakrytoj dver'yu.
     - CHto vy zdes' delaete? - pointeresovalsya viceprezident, sovsem molodoj
muzhchina, vyglyadevshij dazhe molozhe Dena.
     - YA zdes' za tem, - zlo skazal ne zvannyj gost', - chtoby lichno sprosit'
u vas, pochemu vy tak postupili?
     - A kak ya postupil?  - ne ponyal Grauster.
     - Vy   menya   vygnali   na  ulicu,  -  vvel  v  kurs  dela  zabyvchivogo
viceprezidenta Den.
     - YA  znayu  o  vas,  vy  Denover  Krast,  - prosiyal vdrug vossedavshij za
roskoshnym   stolom,   pravitel'   chelovecheskij   sudeb,   prislushivayas'    k
usilivayushchejsya vozne za zapertoj dver'yu.
     Ohrana ne reshilas' vylamyvat' dveri na glazah u mnogochislennoj publiki,
skoncentrirovav  svoi  usiliya tol'ko na zamke,  vse sekrety kotorogo odin za
drugim ustupali zhestokomu natisku.
     Na stole   viceprezidenta  zapishchal  selektor  i  chej-to,  do  krajnosti
vozbuzhdennyj golos osvedomilsya o polozhenii vnutri.
     - Vse normal'no,  - uspokoil voproshavshego boss, - nichego strashnogo, eto
nash sotrudnik i ya kak raz starayus' razobrat'sya v ego problemah.
     - Vash byvshij sotrudnik,  - popravil ego Den.
     - Kak,  vas vse-zhe uvolili?  -  uzhasnulsya  Grauster.  -  YA  zhe  govoril
Brondaku,  chtoby podyskal dlya vas podhodyashchuyu rabotu.  Ne volnujtes' on budet
nakazan,  a vy vosstanovleny na dostojnom meste, vot tol'ko vashego prezhnego,
ya vam obeshchat' ne mogu. Sami ponimaete, est' veshchi, kotorye ot nas ne zavisyat.
     Den s udivleniem smotrel na svoego shefa i ne mog ponyat', govorit li tot
pravdu ili prosto tyanet vremya. S odnoj storony, ochen' hotelos' v eto verit',
no  s  drugoj,  verit'  etomu  cheloveku,  oznachalo  by obmanut' sebya.  Takoj
neozhidannyj povorot ozadachil Dena i  on  ne  znal  chto  emu  dal'she  delat'.
Voobshche-to   on   prosto  prishel  porugat'sya  naposledok,  no  perebranka  ne
poluchalas'.
     - Nasha  korporaciya  ostro nuzhdaetsya v takih kak vy,  - prodolzhal veshchat'
Grauster,  - molodyh i naporistyh.  Tol'ko s takimi lyud'mi my smozhem dostich'
vsego, chto nametili. Vy menya ponimaete?
     - ...
     - Nu vot i horosho,  sdelal vyvod hozyain kabineta,  togda davajte v znak
primireniya  pozhmem  drug  drugu ruki i zajmemsya kazhdyj svoim delom.  Esli vy
zametili,  v holle menya uzhe zhdet mnogo narodu i ya ne hotel  by  davat'  etim
gospodam lishnij povod dlya spleten.
     Den, posle vsego uslyshannogo,  uzhe byl  gotov  pozhat'  protyanutuyu  emu,
holennuyu, kak u devushki, ruku, kak izdav predsmertnyj skrezhet, dvernoj zamok
sdalsya i pereshel  v  rang  metalloloma.  Tyazhelye  stvorki  dveri  so  stukom
raspahnulis' i v kabinet vletela gruppa bystrogo reagirovaniya, vsya, v polnom
sostave.
     - Vyvedite  otsyuda  etogo  cheloveka!  -  isterichno zaoral viceprezident
iz-za stola.
     Ne uspel  Den  dazhe brosit' v ih storonu vzglyad,  kak na nego obrushilsya
grad udarov sapog,  dubinok i kulakov.  Natisk okazalsya takim burnym, chto on
pochti  srazu  poteryal  soznanie.  Poslednee,  chto  on uslyshal,  eto byl krik
podleca Graustera:
     - Smotrite ne ubejte, dlya nego eto budet slishkom prosto!..








     On s trudom prihodil v sebya.  Lipkij  tuman  zabyt'ya  nehotya  otstupal,
ustupaya  mesto  navalivshejsya so vseh storon boli.  Spinu nesterpimo zhglo,  v
grudi,  sprava,  kololo s kazhdym vzdohom,  v golove sil'no shumelo,  a  zhivot
oshchushchalsya  tak,  budto v nem uzhe pokovyryalas' celaya gruppa studentov-medikov,
uyasniv pri etom dlya sebya,  kak tam vse ustroeno.  Den otkryl glaza,  chto pri
opuhshih  vekah  sdelat'  bylo  neprosto.  Nad  nim byla dazhe ne pokrashennaya,
seraya,   betonnaya   plita   perekrytiya,   posredi   kotoroj   siyal   nagluho
vmontirovannyj,  zareshechennyj svetil'nik. On popytalsya podnyat'sya, no izbitoe
telo volnoj toshnotvornoj boli otreagirovalo  na  usilie,  ne  pozvoliv  dazhe
sest'.  Pered  glazami  vse  poplylo.  Smeshannaya  s  bol'yu beznadezhnost',  s
solonovatym privkusom krovi,  bezzhalostno  pridavila  ego  k  otbrasyvayushchemu
bliki edinstvennogo svetil'nika,  plastikovomu pokrytiyu pola, holodnomu, kak
chelovecheskoe sostradanie.  Iz zakryvshihsya vek,  dvumya tonen'kimi  strujkami,
napravivshimisya k viskam,  potekli slezy.  |to byla edinstvennaya reakciya,  na
kotoruyu on byl sejchas sposoben.
     Lyazgnul zamok,  skripnula dver' i v krohotnuyu kameru voshel  zdorovennyj
mordovorot,  s  licom  professional'nogo  ubijcy,  odetyj  pochemu-to v seruyu
uniformu  policejskogo.  Sklonivshis'  nad  lezhashchim   na   polu   Denom,   on
polozhil pal'cy na sonnuyu arteriyu.
     - Ty smotri, - udivilsya on. - Eshche zhivoj! - kriknul komu-to v koridor.
     - Esli ne pridet doktor,  to k utru sdohnet, - uspokoil ego hriplovatyj
golos, - a ya eshche ne videl, chtoby nashi doktora doktora hodili po nocham.
     - Ne povezlo bednyage,  - probubnil sebe pod nos  voshedshij,  podnyalsya  i
vyshel, hlopnuv za soboj dver'yu.
     Bylo udivitel'no videt' dazhe takoe  proyavlenie  sostradaniya  ot  takogo
cheloveka.
     Den slyshal  razgovor  dvuh  policejskih,  tol'ko  kak-to  so   storony,
izdaleka.  Esli by mozhno bylo pozhalet' sebya eshche bol'she,  on tak by i sdelal,
no sil'nee u nego uzhe ne poluchalos'. Naoborot, emu vdrug stalo vse ravno, po
nastoyashchemu vse ravno.  Kak ni stranno,  ot etogo emu stalo nemnogo legche. On
uzhe v glubine dushi byl gotov primirit'sya  so  vsem  sluchivshimsya  i  spokojno
dozhidat'sya   vechno  p'yanogo  Horona,  s  nikogda  ne  prosyhayushchim  veslom  v
natruzhennoj ruke,  kak gde-to,  gluboko-gluboko v soznanii,  podala priznaki
zhizni  ne  do konca zadutaya iskorka nadezhdy.  Dushu zahlestnula volna zlosti,
zlosti ko vsemu na svete,  ne ostaviv  bol'she  mesta  ni  dlya  kakih  drugih
chuvstv. Volya sobralas' v odin tugoj komok. Den poteryal soznanie.
     Kak ni stranno, ego dyhanie nemnogo vyrovnyalos' i stalo bolee glubokim,
hotya i hripy v legkih neskol'ko usililis'.
     Kogda on vnov' otkryl glaza i osmysleno vzglyanul  vokrug,  to  pervogo,
kogo  on  uvidel,  byl  doktor,  pytayushchijsya  tryasushchimisya rukami,  izvlech' iz
in容ktora  tol'ko  chto   ispol'zovannuyu   kapsulu.   Na   tonen'kom   ryl'ce
prisposobleniya  eshche blestela kapel'ka svezhej krovi.  Na vrache byl vylenyavshij
do bezobraziya ot chastyh himchistok,  bledno goluboj halat,  dazhe otdalenno ne
napominayushchij  tot  temno-sinij cvet,  v kotorom shchegolyali ego bolee udachlivye
kollegi.  Odutlovatoe,  s  sinyushnym  ottenkom  lico,   bol'she   podoshlo   by
zavsegdatayu deshevyh,  portovyh zabegalovok, chem cheloveku ego professii, no v
ostal'nom vse bylo bolee-menee,  po krajnej mere  v  venu  on  popal...  Den
slegka povernul golovu.  Ryadom s sidyashchem pryamo na polu doktorom (ni stul'ev,
a tem bolee posteli v kamere prosto ne  bylo),  vozvyshalas'  gruznaya  figura
vcherashnego posetitelya.
     - Nu vot, prishel v soznanie, - konstatiroval nauchnyj fakt doktor.
     - A  ya  dumal,  chto  emu  uzhe  vse,..  a on eshche i smotrit,  - po detski
izumilsya gromila i pochesal korotko strizhennyj, shirokij zatylok.
     - Nu da, vse, - obidelsya samyj poslednij v medicinskoj ierarhii doktor,
prikladyvayas' k vdrug voznikshej,  kak po volshebstvu,  ploskoj butylke,  -  u
menya tut est' takie lekarstva, chto mertvogo podnimut! - on hlopnul po kryshke
svoego kontejnera.
     - Naprimer to, chto ty derzhish' sejchas v ruke, - poshutil policejskij.
     - Net,  - mgnovenno poser'eznel tyuremnyj vrach,  - etim eliksirom ya ni s
kem ne delyus'.
     Sdelav eshche neskol'ko krupnyh glotkov i dazhe pri etom  ne  pomorshchivshis',
on spryatal butylku i obvel unyluyu kameru zametno podobrevshimi glazami.
     - Nu togda chto?  Davaj ya budu delat'  zaklyuchenie  i  perevodite  ego  v
gospital',  ne  vechno zhe emu lezhat' na tvoem uchastke.  A mal'chik byl neploho
odet,  - zametil on,  rasstegivaya rvannyj i  isterzannyj  do  neuznavaemosti
kostyum.
     - Biznesmen kakoj-to, - prenebrezhitel'no brosil policejskij. - Navernoe
otkusil bol'she, chem emu bylo polozheno, vot ego i postavili na mesto.
     Den smotrel to na odnogo,  to na drugogo,  no eto ih nichut' ne smushchalo.
Oni  veli  sebya  tak,  budto ego zdes' voobshche ne bylo.  Tak ono v principe i
bylo. Kak polnopravnyj chlen obshchestva  Den  imi  uzhe  ne  vosprinimalsya.  Oba
otnosilis' k nemu, kak k ocherednomu bedolage, kotoromu ne povezlo.
     - Denover Krast,  dvenadcatyj okrug,  sorok tretij rajon,  - prochital v
diktofon  doktor,  starayas' govorit' kak mozhno bolee uvereno,  no yazyk,  vse
ravno,  predatel'ski  vydaval  sostoyanie  svoego  hozyaina.  -   Obsledovanie
provoditsya  v  pyatidesyatom  okruzhnom policejskom uchastke,  v devyat' dvadcat'
utra, doktorom tret'ej kategorii Brantokom.
     Pri upominanii  svoej kategorii,  Brantok pomorshchilsya,  eshche othlebnul iz
butylki volshebnoj zhidkosti i prodolzhil:
     - Pri    osmotre    pacienta    obnaruzheny   mnogochislennye   podkozhnye
krovoizliyaniya,   vyzvannye   mehanicheskim   povrezhdeniem   tkanej;   perelom
predpolozhitel'no  treh ili chetyreh reber grudnoj kletki;  vyvih plecha pravoj
ruki;  sotryasenie mozga,  stepen' opredelit'  zatrudnyayus';  predpolozhitel'no
razryv pecheni.
     On shchelknul vyklyuchatelem na svoem pribore i sprosil u policejskogo:
     - Skol'ko on uzhe zdes' lezhit?
     - Privezli vchera posle obeda.
     Diktofon v ruke doktora opyat'  ozhil.
     - Dvuhstoronnyaya pnevmoniya,  - besstrastno skazal v mikrofon  kostoprav,
neskol'ko raz prikosnuvshis' tyl'noj storonoj ladoni to k ledyanomu polu, to k
goryachemu lbu Dena.  - Napravlyayu bol'nogo v  okruzhnoj  gospital'.  Provedenie
processual'nyh dejstvij vo vremya lecheniya schitayu necelesoobraznym.
     Zatem on vynul iz diktofona standartnyj modul' pamyati,  zapechatal  etot
kusochek  plastmassy  s  grebeshkom  vyvodov  v  prozrachnyj  paketik i shchelknuv
steplerom, podkolol ego k pravomu lackanu pidzhaka Dena.
     - Vse,  mozhete  zabirat',  -  on vstal otryahivaya koleni.  - Menya by eshche
kto-to kuda-to zabral... - mechtatel'no proiznes on i vyshel iz kamery.
     Sledom vyshel policejskij.
     Ne proshlo i chasa,  kak  vnov'  lyazgnul  zamok  i  na  poroge  poyavilis'
sanitary,  odetye  v  sinie  kombinezony.  Odin  iz  nih  podkatil  k  dveri
nosilki-katalku.
     - Vrode  etot,  - skazal odin drugomu,  sveryaya nomer kamery s zapis'yu v
svoem bloknote.
     Osobo ne ceremonyas', oni vzyalis' za ruki i nogi, vyvolokli zastonavshego
Dena v koridor i zabrosili na katalku.  SHCHelknuli pristezhnye remni i  telezhka
tronulas'.  Den bezrazlichno smotrel na podragivayushchuyu, begushchuyu dorozhku ognej,
v  kotoruyu  slivalis'  koridornye  svetil'niki.  Vidimo  zel'e  doktora  uzhe
nachinalo dejstvovat',  potomu  chto  ona ni za chto ne hotela dvigat'sya pryamo,
kak ej  i  bylo  polozheno.  Ona  metalas'  iz  storony  v  storonu,  kuda-to
sdvigalas',  odnovremenno  ostavayas'  pri  etom  na odnom meste.  Koridory i
perehody kazalis' beskonechnymi.  On smotrel i smotrel,  dazhe ne osoznavaya na
chto. |to bylo vse, na chto on sejchas byl sposoben.
     V gluhom,  no prostornom vnutrennem dvore policejskogo uchastka  ih  uzhe
zhdala mashina.  Hotya katalku pokatili imenno k nej, no eto okazalsya otnyud' ne
belosnezhnyj  avtomobil'  skoroj  pomoshchi,  a  bol'she  pohozhij  na   katafalk,
bronirovannyj   transporter   odnoj   iz   grupp  bystrogo  reagirovaniya,  s
zabrannymi,  dlya nadezhnosti,  melkoj  setkoj,  puleneprobivaemymi  steklami.
Sanitary otkryli skripnuvshuyu zadnyuyu dver' i slozhiv okanchivayushchiesya kolesikami
opory,  vtolknuli nosilki  vnutr'.  Odin  iz  nih  zalez  sledom,  a  drugoj
zahlopnuv dvercu,  obezhal mashinu i sel ryadom s voditelem. Ostavshijsya s Denom
sanitar popravil  meshayushchuyu  emu  koburu  i  sel  ryadom  v  odno  iz  kresel,
raspolozhennyh poparno vdol' uzkogo prohoda. Vnutri bylo pyl'no, pahlo kozhej,
deshevym sapozhnym kremom i eshche kakoj-to gadost'yu.  Vzvizgnuv  shinami,  mashina
razvernulas' i ne snizhaya skorosti vyskochila v raspahnutye vorota.
     Megapolis vstretil  temno-seruyu  mashinu  zalivisto  smeyushchimsya  solncem,
glubokim nebom i laskovym veterkom, ne prevyshayushchim standartnyh pyati metrov v
sekundu.  Voditel'  probiralsya po zagruzhennym mashinami razvyazkam,  zatiral i
prizhimal,  podrezal i narushal pravila,  i voobshche vel svoyu mashinu v  iskonnoj
policejskoj  manere.  Ne  smotrya  na  vse  eto,  oni dvigalis' oskorbitel'no
medlenno, osobenno  esli  sravnit'  s antigravitacionnymi platformami skoroj
medicinskoj pomoshchi,  pronosyashchimisya v nedostupnoj,  kazalos', vysote. Vyzvat'
na  pomoshch'  takuyu  brigadu  mog tol'ko ochen' sostoyatel'nye chelovek.  Nakonec
skripnuv tormozami,  avtomobil'  ostanovilsya   pered   massivnymi   vorotami
okruzhnogo  gospitalya.  Viditel'  posignalil.  V vorotah otvorilas' malen'kaya
dverca,  iz kotoroj  pokazalsya  sanitar,  odetyj  tochno  v  takoj  zhe  sinij
kombinezon  i  s  tochno  takoj  zhe  koburoj  na  poyase.  On  neskol'ko minut
povylamyvalsya,  trebuya pis'mennogo napravleniya i  davaya  ponyat',  chto  i  on
chto-to znachit v etom mire, a zatem neohotno raspahnul vorota.
     - V  operacionnuyu,  -  skomandoval  zaspannyj vrach,  nevzrachnyj muzhchina
srednih let, kak tol'ko proslushal zapis'.
     Pri etom   k   postupivshemu   bol'nomu  on  dazhe  ne  prikosnulsya.  Dve
podospevshie medsestry delali vse sami i ne nuzhdalis' v ego ukazaniyah.  Eshche v
lifte,  po doroge v operacionnuyu, u Dena v venah obeih ruk uzhe byli votknuty
igly kapel'nic,  a in容ktor,  kotoryj odna iz medsester ne vypuskala iz ruk,
hlopal  tak chasto,  kak hlopaet pistolet v strelkovom tire.  Uzhe nahodyas' na
operacionnom stole Den uslyshal poslednij iz etih hlopkov,  kotoryh mgnovenno
obrushil  ego soznanie v ziyayushchuyu chernotoj bezdnu neopredelennosti i ostanovil
vremya.
     Gospital' pyatidesyatogo okruga,  kak i vse ostal'nye zavedeniya podobnogo
tipa,  slyl horoshej shkoloj dlya vrachebnogo personala vseh kategorij. CHelovek,
otrabotavshij v etom uchrezhdenii neskol'ko  let,  mog  smelo  rasschityvat'  na
horoshee  mesto  v  samyh  elitnyh  chastnyh klinikah,  posle dolzhnoj proverki
konechno.  Schitalos', da v principe tak ono i bylo na samom dele, chto horoshim
vrachem  nel'zya  stat'  tol'ko  izuchaya teoriyu i koe-chto nablyudaya na praktike.
Tol'ko prinimaya sobstvennye resheniya mozhno bylo nauchitsya chemu-to stoyashchemu.  V
okruzhnyh   gospitalyah,   finansiruemyh   pravitel'stvom,  a  ne  pacientami,
materiala dlya podobnyh opytov bylo vsegda v izbytke,  pritom,  kak  pravilo,
eto  byli  lyudi,  za  kotoryh  ni  pered  kem  ne  prihodilos'  vposledstvii
otchityvat'sya i cena vrachebnoj oshibki v etih mestah byla chisto simvolicheskoj.
Pravda sluchalos', chto lyudi i vyzhivali...
     Kompleksnaya operaciya  prodolzhalas'  okolo  vos'mi  chasov.  Tri  brigady
hirurgov, s raznoj specializaciej, smenili drug druga u operacionnogo stola.
V  stel'ku  p'yanyj  neudachnik  Brantok mnogo chego i ne zametil.  Dena shili i
podkleivali, udalyali   povrezhdennye   tkani,   zamenyaya   ih   sinteticheskimi
zamenitelyami. Promyvali bryushnuyu polost' ot svernuvshejsya krovi, tochno tak zhe,
kak  eto  delayut  myasniki  na  bojne  s  potrohami tol'ko chto ubiennyh tokom
tvarej.  V ego  zhilah  uzhe  nahodilos'  okolo  dvuh  litrov  bledno-golubogo
zamenitelya krovi,  koncentraciya lekarstvennyh preparatov v kotoroj dostigala
kriticheskih otmetok. Sdelav vse, chto ot nih zaviselo, hirurgi ostavili ego v
pokoe, grubo isterzannogo eshche raz za dvoe poslednih sutok.
     Vse medlenno  vozvrashchalos'  na  svoi mesta.  Den s trudom otkryl glaza.
Uvidennoe bylo nastol'ko neobychnym,  chto on dazhe zasomnevalsya  dejstvitel'no
li  mozhet byt' takoe na samom dele.  Visyashchij na potolke svetil'nik - pervoe,
chto on uvidel,  stremitel'no unosilsya kuda-to vpravo,  ostavayas' pri etom na
meste.  Kak tat moglo proishodit' i chto vse eto znachit on ne znal. Podnesya k
glazam neposlushnuyu ruku,  on posmotrel  na  vse  eshche  sohranivsheesya  na  ego
zapyast'e   chasy.  S  ciframi  na  ih  indikatore  proishodila  tochno  ta  zhe
metamorfoza.  Vrode by oni i byli na meste,  no sfokusirovat'  na  nih  pole
obzora i prochitat' pokazaniya indikatora ne predstavlyalos' vozmozhnym,  k tomu
zhe eto ih dvizhenie vpravo...
     - Smotri,  ochnulsya,  -  uslyshal  on  golos  prozvuchavshij sovsem ryadom i
odnovremenno nereal'no daleko.
     - Tochno, - kto-to soglasilsya s govorivshim, - dolgo zhe on provalyalsya bez
soznaniya.
     Den tem  vremenem,  osobo ne prislushivayas',  zapustil ruku pod odeyalo i
oshchupal eshche ne do konca  vosstanovivshimi  chuvstvitel'nost'  pal'cami  grudnuyu
kletku   i   zhivot.  Grud'  styagivala  tugaya  povyazka,  prisutstvie  kotoroj
chuvstvovalos'  pri  kazhdom  vzdohe,  a  na  zhivote  bylo  nakleeno   stol'ko
prikryvayushchih  shvy  kuskov  i  kusochkov poristogo plastika,  chto on sbilsya so
scheta. Vynuv iz pod odeyala ruku, on posmotrel na svoyu ladon'. Ta okazalas' v
krovi.  Eshche  ne  sovsem  soobrazhaya,  chto nuzhno delat',  on otbrosil odeyalo i
napryagshis' vsem telom, pripodnyalsya na loktyah, i posmotrel na svoi rany. Odin
iz zashchitnyh kusochkov plastika okazalsya polnost'yu propitan krov'yu.
     - Nemedlenno pozovite kogo-to iz personala!  - zavereshchal kto-to  ryadom,
kto imenno Den razglyadet' tak i ne smog - on eshche tak daleko ne videl.
     Na istoshnyj krik otvorilas' dver' i v proeme pokazalsya  dezhurnyj  vrach,
samym  vydayushchimsya  atributami  kotorogo byla stil'naya borodka i nachavshaya uzhe
razrastat'sya lysina.  On chto-to dozhevyval,  pri etom ego  borodka  sovershala
takie  dvizheniya,  na  kotorye  ee hozyain dazhe ne nadeyalsya.  Sledom za vrachem
voshla medsestra,  sovsem eshche molodaya,  "na chetyre", devushka, otpivaya na hodu
chto-to iz dlinnogo, matovogo stakana.
     - Pochemu shumim?  - strogo sprosil vrach,  hotya etot vopros, da k tomu zhe
proiznesennyj podobnym tonom, bol'she by podoshel nadsmotrshchiku ispravitel'nogo
uchrezhdeniya, chem vrachu v klinike.
     - Zdes' u bol'nogo krov', - prosvetil ego vse tot zhe golos.
     - Gde krov'? - ne poveril vrach. - |to razve krov'? Tak i dolzhno byt', -
vyskazal on svoe avtoritetnoe mnenie, skol'znuv vzglyadom po zhivotu Dena. - I
bol'she nikomu ne shumet', a to vseh nakazhu.
     Neotlozhnaya pomoshch' byla okazana. Bol'nye uspokoeny. Medsestra posmotrela
na svoego nachal'nika po sobach'i predannym  vzglyadom,  kakim  obychno  smotryat
zhenshchiny tol'ko na nastoyashchih,  po ih mneniyu,  muzhchin. Tot shumno hlopnul ee po
zadnice,  ona vzvizgnula,  tihon'ko i dlya prilichiya. Vyshli oni, kak i prishli,
to zhe vmeste. Za vsyu noch' v palatu oni bol'she i ne zaglyanuli.
     Na sleduyushchee  utro  vseh  v  otdelenii  razbudili  ni  svet  ni   zarya.
ZHizneradostnyj doktor,  istochayushchij vo vse storony luchezarnye ulybki,  vihrem
vletel v palatu. Za nim podtyanulas' celaya gruppa zheltorotyh praktikantov.
     - Nu,  kak my sebya chuvstvuem segodnya? - ne snimaya s lica ulybki sprosil
on.
     Otvetom emu bylo napryazhennoe molchanie.
     - Horosho,  -  izmenil  on taktiku,  - razberem kazhdyj konkretnyj sluchaj
otdel'no.
     On po ocheredi podhodil to k odnomu, to k drugomu pacientu, kotoryh, pri
svete dnya,  v palate okazalos' pyat' chelovek,  izuchal istorii ih boleznej,  o
chem-to rassprashival ,  odnovremenno vtolkovyvaya studentam neprelozhnye istiny
doktorskogo masterstva.
     Nakonec delo doshlo do  Dena.  Vrach  sel  ryadom  na  kojku,  a  studenty
obstupili ego vokrug.
     - Tak,  i s kem eto my zdes' imeem delo?  - probubnil on sebe pod  nos,
otkryvaya  istoriyu  bolezni.  -  Denover  Krast,  noven'kij,  postupil  vchera
vecherom.  Mnogochislennye travmy poluchennye v  rezul'tate  draki.  Podopechnyj
policii. Kak vy sebya chuvstvuete?
     On otkinul odeyalo i pristal'no osmotrel shvy. Vse praktikanty sdelali to
zhe   samoe.   Samye   yarye   dazhe   zashelesteli   spravochnikami,   otyskivaya
zainteresovavshee mesto.
     - Parshivo doktor.
     - Nichego,  ne  rasstraivajtes' po pustyakam,  vse v etoj zhizni prohodit,
projdet i eto,  - skazal on i ulybnulsya svoej nachitannosti i obrazovannosti.
-  Vidite,  s  kakim  kontingentom vam predstoit zdes' rabotat',  no nichego,
spravites',  - skazal on uzhe vstavaya.  - |to na ulice oni vory i  ubijcy,  a
zdes' eto samye poslushnye pacienty,  ved' oni znayut, chto krome nas im pomoch'
bol'she nekomu.  SHatayutsya po zlachnym mestam,  zanimayutsya tam chert znaet  chem,
vot takoe i sluchaetsya.  Trudno predstavit',  chto v prilichnom meste mogut tak
zhestoko izbit' cheloveka, pust' dazhe on okazhetsya poslednim negodyaem...
     On eshche chto-to govoril, no eto uzhe proishodilo v koridore.
     Den pripodnyalsya i vzglyanul na sebya v zerkalo.  Teper' on ponyal,  pochemu
ego tak vosprinyal doktor.  Ot prezhnego Krasta ne ostalos' i sleda.  Na  nego
vzglyanulo osunuvsheesya,  pokrytoe sinyakami i ssadinami, lico esli ne bandita,
to brodyagi - eto tochno. Ne ostalos' i nameka ot sovsem nedavnego loska. Dazhe
pricheska ne sohranila prezentabel'nyj vid,  hotya vsego neskol'ko dnej nazad,
neveroyatno dorogoj parikmaher klyalsya i bozhilsya,  chto kak minimum  mesyac  vse
budet v polnom poryadke.  Ot nedavnego balovnya sud'by ostalos' tol'ko smutnoe
vospominanie.
     Kak tak vse moglo sluchit'sya,  u nego  do  sih  por  ne  ukladyvalos'  v
golove.  Vse  proishodyashchee  on  vosprinimal  kak  by  so storony,  budto vse
proishodilo ne s nim,  a s kem-to drugim, postoronnim chelovekom. Hotya, uzhe k
vecheru  sleduyushchego  dnya  dejstvie  narkoza  polnost'yu prekratilos',  ostaviv
tol'ko  bol'  mnogochislennyh  ran,  no  bol'  ot  nezhdannogo  udara  sud'by,
oshchushchalas' gorazdo ostree,  chem fizicheskie stradaniya. Potyanulas' odnoobraznaya
chereda pohozhih drug  na  druga,  kak  partiya  klonov-prostitutok,  dnej.  On
derzhalsya  obosoblenno,  bez  osoboj  nuzhdy  ne obrashchayas' ni k bol'nym,  ni k
zdorovym,  a nikto i ne nastaival.  Kogda on uzhe  smog  svobodno  hodit'  ne
tol'ko  po  koridoru  korpusa,  a  i  spustit'sya  na ulicu,  na ego zapyast'e
zakrepili tonen'kij braslet s peredatchikom.
     "|to, chtoby  legche  bylo  tebya  iskat'",  -   ob座asnil   slovoohotlivyj
policejskij, vypolnyavshij proceduru.
     Tol'ko posle togo,  kak na ego ruke zasverkal etot braslet, Den obratil
vnimanie,  chto  u  podavlyayushchego  bol'shinstva pacientov,  byli tochno takie zhe
shtuki. Redkij baloven' sud'by byl lishen zdes' etogo otlichitel'nogo znaka.
     Nezametno, den'  za dnem,  proshli chetyre nedeli.  Na ego tele bol'she ne
ostalos' povyazok,  hotya on do sih por ne mog privyknut'  k  rozovym  rubcam,
ischertivshim zhivot v samyh neozhidannyh napravleniyah.  Za vse eto vremya ego ni
razu ne  potrevozhili.  Ni  odin  policejskij  ili  sudebnyj  ispolnitel'  ne
poyavilsya  i  ne  zadal  emu  ni odnogo voprosa.  ZHeny to zhe ne bylo.  Pervye
neskol'ko  nedel'  on  tol'ko  tem  i  zanimalsya,  chto  hodil  i  vyprashival
vozmozhnosti pozvonit' domoj,  no vsyakij raz slyshal tverdoe "net". On teryalsya
v dogadkah,  no emu vsegda udavalos' ubedit' sebya  v  tom,  chto  ona  prosto
nichego  ne  znaet,  a to by nepremenno tut zhe primchalas'.  Ne bylo ne tol'ko
zheny,  ne bylo dazhe druzej,  kotorye u nego byli tol'ko  v  korporacii  i  o
sluchivshemsya  ne  mogli  ne  znat'.  CHto  im meshalo ego navestit' on ne znal,
vernee dazhe ne hotel znat'.  Edinstvennoe vnimanie, kotoroe k nemu proyavili,
eto byla prosrochennaya pachka pechen'ya i zavernutaya v yarkij plastik,  malen'kaya
konditerskaya plitka - k  kakomu-to  religioznomu  prazdniku,  odna  iz  sekt
zanimalas'   blagotvoritel'nost'yu.  Tochno  takie  zhe  podarki  poluchili  vse
ostal'nye pacienty gospitalya.
     Bol'shoj vnutrennij  dvor  gospitalya,  posredi  kotorogo roslo neskol'ko
drevnih,  umirayushchih ot starosti derev'ev,  so vseh storon  okruzhali  korpusa
zdanij. U vechno zapertyh vorot postoyanno progulivalis' odin-dva  vooruzhennyh
sanitara,  vnimatel'no  sledyashchih  za  vsem proishodyashchim vnutri.  Bezhat' bylo
nevozmozhno,  esli konechno ty ne obladal vsepovergayushchim geroizmom,  no dazhe v
takom sluchae eto ne imelo smysla. Kuda mozhno bylo bezhat' v megapolise?
     Po mere togo,  kak Den popravlyalsya,  vnimanie k nemu usilivalos',  hotya
dolzhno bylo byt' naoborot.  Gde by on ne nahodilsya,  on postoyanno chuvstvoval
na svoej spine cepkij vzglyad vnimatel'nyh glaz personala.
     K koncu shestoj  nedeli,  vo  vremya  ocherednogo  obhoda,  dezhurnyj  vrach
zayavil,  chto Den uzhe dostatochno popravilsya i okrep, i bol'she ne nuzhdaetsya vo
vrachebnoj pomoshchi.  Vecherom etogo zhe dnya k nemu prishel  pervyj,  za  vse  eto
vremya,  posetitel'.  Im  okazalsya  sudebnyj ispolnitel' okruzhnogo suda,  eshche
sovsem molodoj paren',  veroyatno nedavnij  vypusknik,  toshchij  i  k  tomu  zhe
vysokij,  kak zherd'. On predstavilsya, poprosil razresheniya prisest'. Dazhe to,
kak on sebya vel,  s golovoj vydavalo v nem zelenogo novichka. Vse premudrosti
obrashcheniya  s lyud'mi,  kak s nedostojnymi kuskami der'ma,  emu eshche predstoyalo
postich', nu da eto byl tol'ko vopros vremeni.
     - Kak   vy  sebya  chuvstvuete,  Krast?  -  pointeresovalsya  on  dovol'no
iskrenne, shelestya bumagami v svoej dorogoj papke.
     - Teper'  uzhe  nichego,  spasibo,  no byvalo i luchshe.
     - YA  oznakomilsya  s  vashim  delom,  znayu kem vy ran'she byli i mne ochen'
zhal',  chto tak poluchilos'. Departament obrashchalsya s pros'boj k vashemu byvshemu
hozyainu Artaku  Grausteru,  chtoby  on  annuliroval  svoe  zayavlenie,  no tot
naotrez otkazalsya.
     - V chem menya obvinyayut?
     - Grauster,  obvinyaet vas v oskorblenii lichnosti dejstviem i  pokushenii
na  ego  zhizn'.  Nado  skazat'  eto  ochen'  ser'eznoe  obvinenie,  tem bolee
ishodyashchee ot takogo uvazhaemogo chlena nashego soobshchestva.
     - No eto zhe ne pravda! - vozmutilsya Den takoj otkrovennoj lzhi.
     - Vy mozhete eto dokazat'?
     - Net,  k sozhaleniyu ne mogu, a to, chto menya izbili chut' li ne do smerti
v ego kabinete, to eto ne schitaetsya?
     - |to   dejstvie   ohrany   bylo   klassificirovano   sledstviem,   kak
pravomernoe,  vyzvannoe ugrozhayushchimi  obstoyatel'stvami.  Pokazaniya  komandira
gruppy uzhe voshli v delo i ne vyzyvayut nikakih somnenij v zakonnosti dejstvij
ego podchinennyh.  Ved' vy zhe ne dumaete,  chto ohrannikov nanimayut dlya  togo,
chtoby  oni  tol'ko  parkovali  mashiny  i  sledili,  chtoby  v  lifty zahodilo
polozhennoe kolichestvo chelovek?
     Den zadumalsya,  on konechno predpolagal, chto eto emu tak prosto nikto ne
podarit, no takogo podlogo udara on ne ozhidal. Dazhe esli ne uchityvat' vsego,
chto on sdelal dlya korporacii,  to dazhe togda etogo bylo mnogovato za prostoj
razgovor s nachal'nikom, pust' dazhe i v neuvazhitel'noj forme.
     - CHto mne za eto grozit? - oborval Den zatyanuvshuyusya pauzu.
     - V  luchshem sluchae eto budet okolo treh let obshchestvennyh ispravitel'nyh
rabot, a v hudshem - vosem' let tyur'my strogogo urovnya.
     - Uspokoili...  Na  kogda naznacheno sudebnoe slushanie?
     - Sobstvenno  po etomu povodu ya k vam i prishel.  Zasedanie naznacheno na
poslezavtra. Segodnya vas vypishut i do suda vy budete soderzhat'sya v izolyatore
policejskogo  uchastka.  CHerez neskol'ko chasov vas dolzhny budut zabrat'.  Eshche
odin vopros. Vas ustroit obshchestvennyj zashchitnik ili vy hotite nanyat' chastnogo
advokata? Vozmozhno u vas dazhe takoj uzhe est'?
     - Net,  svoego  advokata u menya net,  - ulybnulsya Den,  - vse kak-to ne
bylo vremeni zavesti.
     On s  grust'yu  vspomnil  o pochti pustom lichnom schete,  o vznose za dom,
kotoryj nuzhno bylo vnesti eshche dve nedeli nazad i soglasilsya na obshchestvennogo
zashchitnika.
     - Nu togda budem schitat', chto ya posvyatil vas v kurs dela, - zasobiralsya
posetitel', - u menya eshche mnogo poruchenij, a uzhe seredina dnya.
     - Eshche odin vopros.
     - CHto vas interesuet?
     - Moya zhena znaet o sluchivshemsya so mnoj? I imeyu li ya pravo na telefonnyj
zvonok?
     - Po povodu vashej zheny u nas net nikakih svedenij, mogu skazat' tol'ko,
chto ona k nam ne obrashchalas',  a po zakonu,  vy mozhete svyazat'sya  s  kem-libo
tol'ko posle togo,  kak sud vyneset svoe reshenie. Vsego dobrogo. YA zhelayu vam
pobedit'.
     - Spasibo,  tem bolee,  chto dlya etogo u menya est' vse usloviya, - mrachno
poshutil Den, no posetitel' dazhe ne ulybnulsya.
     Ne smotrya na to, chto proshlo uzhe dostatochno vremeni, v golove do sih por
ne ukladyvalos',  kak vse eto moglo s  nim  sluchitsya.  On  mnogo  dumal,  no
dostojnogo  otveta  tak  i ne nahodil.  Kazhdyj raz vyvod byl odin i tot zhe -
sluchaj,  no pochemu imenno s nim, a ne s kem-to drugim, na etot vopros on tak
do sih por i ne nashel otveta.
     CHerez neskol'ko chasov,  kak i bylo obeshchano,  v  palatu  zayavilis'  dvoe
policejskih,  s dubinkami,  naruchnikami, pistoletami i prochimi aksessuarami,
polagayushchimisya pri takoj  nelegkoj  professii.  Ih  soprovozhdal  dezhurnyj  po
otdeleniyu  vrach.  Oformlenie  dokumentov zanyalo ne bol'she neskol'kih minut i
podlatannyj  prestupnik  pereshel  iz  ruk  v  ruki.  Dena  pereodeli  v  ego
sobstvennuyu  odezhdu,  rvannuyu  ,  no proshedshuyu sanobrabotku.  Bryuki byli eshche
nichego,  no pidzhak uzhe nikuda ne godilsya. Radiobraslet byl snyat, a ego mesto
zanyali cepko ohvativshie zapyast'ya naruchniki.  Marshrut do policejskogo uchastka
zanyal ne bol'she dvadcati minut,  tol'ko na etot raz Den nahodilsya v soznanii
i  chuvstvoval sebya gorazdo luchshe.  On s upoeniem nablyudal skvoz' pomutnevshie
ot vremeni,  tolstye stekla,  za burlyashchej,  nedostupnoj dlya ponimaniya zhizn'yu
ogromnogo goroda.  Za vremya provedennoe v gospitale, on otvyk ot okruzhavshego
sejchas transporter so vseh storon ee beshennogo ritma.  On naslazhdalsya  im  i
otorvalsya  ot  okna tol'ko togda,  kogda mashina v容hala vo vnutrennij dvorik
policejskogo uchastka.
     - Vyhodi  rodnoj,  priehali,  - soobshchil ochevidnoe policejskij,  vyvolok
Dena na svezhij vozduh i shvativ zheleznoj hvatkoj za plecho, povel v kameru.
     Po doroge,  uzhe  v  koridore,  oni stolknulis' s eshche odnim policejskim,
gorazdo krupnee ostal'nyh.  Zavidev Dena  on  podprygnul  na  meste,  a  ego
shirokoe lico rasplylos' v luchezarnoj ulybke i stalo, kazalos', eshche shire.
     - CHto  skalish'sya?  Ocherednoj   pristup   idiotizma?   -   zlo   sprosil
soprovozhdayushchij Dena.
     - Net vse normal'no,  - probasil tot ukazyvaya na Dena,  - prosto  my  s
Ninski posporili, vyzhivet etot tip ili zagnetsya.
     - Nu i chto?
     - Teper' on mne dolzhen dvadcatku. - Gromila podoshel vplotnuyu i potrepal
Dena za plecho. - Molodec paren', ya v tebya veril.
     - Rad byl usluzhit',  - otvetil  Den  i  oni  poshli  dal'she.
     Kogda oni prohodili mimo zapertyh kamer,  okazalos', chto ochen' nemnogie
lyudi   lyubyat   korotat'  odinochestvo  v  tishine.  V  osnovnom  iz-za  dverej
razdavalis' ili kriki,  ili pesni,  a kto iskrichalsya  do  iznemozheniya,  tiho
postanyval.  Mozhet  byt' na nebesah bylo kakoe-to osobennoe sochetanie svetil
ili personal schital nizhe svoego dostoinstva podderzhivat'  poryadok,  kto  ego
znaet?  Kamera,  v kotoruyu ego vtolknuli, okazalas' razmerom primerno dva na
tri metra.  Krome namertvo vmurovannogo v potolok, zareshechennogo svetil'nika
vnutri bol'she nichego ne bylo. Na Dena nahlynuli smutnye vospominaniya, kak on
shest' nedel' nazad balansiroval mezhdu zhizn'yu i smert'yu,  lezha na polu  tochno
takogo  zhe  kamennogo meshka i ot etogo ego peredernulo.  On prisel v ugolok.
Zalityj blestyashchim plastikom pol,  okazalsya dejstvitel'no ochen' holodnym i ne
tol'ko lezhat', a dazhe dolgo sidet' zdes' bylo opasno dlya zdorov'ya.
     "Vot pochemu v etom uchastke  sidyat  odni  krikuny  -  navernoe  tak  oni
greyutsya", - podumal pro sebya Den i dazhe edva ulybnulsya shutke.
     CHerez poltora chasa vyyasnilos',  chto  v  gospitale  kormili  nesravnenno
luchshe,  chem  eto  delali v policejskom uchastke.  V otkryvsheesya okoshko dveri,
prosunuli  pressovannyj  neponyatno  iz  chego,  dvuhsotgrammovyj   briket   i
plastikovyj  stakanchik,  napolnennyj  do  kraev  vodoj  iz  pod  krana.  Den
poproboval otkusit' kusochek,  no bez riska ostavit' v  pressovannyh  opilkah
vse  perednie  zuby,  sdelat'  eto  bylo  nevozmozhno.  Briket prishlos' dolgo
razmachivat'.  Posle predprinyatyh usilij vyyasnilos',  chto ego vkus v tochnosti
sootvetstvuet  vneshnemu  vidu.  Ob  energeticheskoj  cennosti  etogo produkta
govorit' bylo slozhno,  no kak ni stranno,  zheludok vpolne loyal'no otnessya  k
proishodyashchemu i ne vykazyval po etomu povodu neudovol'stviya.
     Den' i dve nochi,  provedennye v  policejskom  uchastke,  prosto  tak  ne
dalis'.  Vidimo super asketichnoe oborudovanie kamer bylo vybrano ne sluchajno
i s samogo nachala zapertomu cheloveku davali ponyat',  chto posle togo,  chto on
sovershil, ili kto-to schitaet chto sovershil, nikto s nim osobo ceremonit'sya ne
budet.  Kogda Den ustaval hodit' iz ugla v ugol,  to korotal vremya  sidya  na
svoem sobstvennom pidzhake.
     Pod vecher sleduyushchego dnya k nemu  pustili  naznachennogo  municipalitetom
obshchestvennogo zashchitnika. Im okazalsya uzhe prilichno podtoptannyj dedushka, hotya
i starayushchijsya derzhat'sya molodcom.
     - Vy  Denover  Krast?  -  bodro  pointeresovalsya  on,  kak  tol'ko  ego
vpustili.
     - Da, - bez entuziazma otvetil otvetil Den.
     - YA Bristod,  - predstavilsya on,  - menya naznachili  vashim  obshchestvennym
zashchitnikom.  U menya bylo neskol'ko chasov i ya oznakomilsya s vashim delom. Nado
skazat' delo slozhnoe, no menya uchili, chto ne nuzhno sdavat'sya srazu.
     - Vy naverno vstrechalis' v svoej praktike s chem-to podobnym?  Navernyaka
za stol'ko let,  - Den posmotrel na svoego  zashchitnika  snizu  vverh,  -  uzhe
chto-to takoe popadalos'.
     Bristod izvinyayas' razvel rukami.
     - Vy naverno podumali,  chto ya tol'ko i zanimalsya tem, chto zashchishchal lyudej
v  sude,  no  dolzhen  vas  ogorchit',  eto  ne  tak.  YA  vsyu zhizn' prorabotal
menedzherom v odnoj  torgovoj  kompanii.  Vot  na  lyuboj  vopros  o  torgovom
zakonodatel'stve  ya  by  vam  otvetil bez zapinki v lyuboj chas dnya i nochi,  a
zashchitnikom ya stal sovsem nedavno. Firma bol'she ne nuzhdalas' v moih uslugah i
mne  prishlos'  podyskivat' novuyu rabotu.  Okazalos',  chto nuzhny obshchestvennye
zashchitniki, i vot ya zdes'.
     - Vy hot' kakie-to kursy okonchili? - pomenyalsya na lice Den.
     - A  kak  zhe,  -  s  gordost'yu otvetstvoval drevnij dedushka,  - vse kak
polozheno, trehmesyachnye kursy. Licenziyu zashchitil s otlichiem.
     - A chemu zhe togda stol'ko let uchatsya chastno praktikuyushchie advokaty?
     - Otkuda ya znayu?  Nam ob etom  nichego  ne  govorili.  Nu  tak  chto,  vy
soglasny, chtoby v sude ya predstavlyal vashi interesy?
     - A krome vas,  bol'she nikogo nel'zya naznachit'?  - s nadezhdoj prostonal
Den.
     - Boyus' chto net.  Esli vy otkazhetes' ot  moih  uslug,  to  v  sude  vam
pridetsya  samomu  zashchishchat'  svoi  interesy  -  u  vseh nas ochen' zagruzhennyj
grafik.
     - Vse   obshchestvennye   zashchitniki   iz  vashej  kontory  imeyut  takuyu  zhe
kvalifikaciyu kak vasha?
     - Da vse, est' tol'ko raznica v stazhe.
     - Nu  stazh  - eto erunda,  - gromko rassmeyalsya Den,  kotorogo vse s nim
proishodyashchee dostalo do takoj stepeni,  chto nachalo uzhe veselit'.  - Lish'  by
chelovek byl horoshim.
     - Vot i ya tak govoryu, - poveselel dedushka. - Esli vy soglasny, to proshu
postavit' vot zdes' svoyu podpis'.
     Den bez  lishnih slov chirknul v nizhnem uglu rozovogo blanka,  ne imeya ni
malejshego predstavleniya o tom,  kak etomu,  byvshemu torgashu, udastsya hotya by
perebit' predstavitelya obvineniya, a ne to, chto otstoyat' svoe mnenie.
     - Vstretimsya na sude,  - Bristod rasplylsya v nepremennoj dlya lyudej  ego
byvshej professii ulybke i bystro ubralsya iz kamery.
     "Tak, zashchitnika u menya to zhe net,  - neveselo podumal Den,  zanimaya uzhe
nasizhennoe mesto u uglu kamery, - interesno, chto zhe budet zavtra?"
     A zavtra  vse  poshlo  strogo  po  davno  napisannomu  i   utverzhdennomu
scenariyu,  drevnego,  kak sama Vechnost',  scenarista.  Utrom, iz trevozhnogo,
tyaguchego sna ego vyvel zhizneradostnyj policejskij,  kotoryj tol'ko  zastupiv
na smenu, i soprovozhdaya raznoschika edy, razvlekalsya tem, chto barabanil svoej
dubinkoj v zapertye dveri kamer.  Ne uspel  Den  doest'  ploho  razmokayushchij,
nepremennyj briket, kak za nim uzhe prishli.
     - Vyhodi,  - skomandoval policejskij tonom Vsevyshnego,  -  nastal  tvoj
sudnyj den'. Gotov?
     - A kak zhe,  - bez teni somneniya v golose otvetil Den.
     Zdanie okruzhnogo  suda  okazalos'  sovsem  ryadom.   Ono   raspolagalos'
vplotnuyu  k  policejskomu  uchastku,  chto  bylo ochen' udobno i ekonomilo kuchu
vremeni.  Nikakih mashin bol'she ne bylo.  Na Dena prosto  odeli  naruchniki  i
odin-edinstvennyj  policejskij otvel ego,  kak nashkodivshego shkol'nika v sud.
Ne smotrya na rannee vremya,  na ulicah uzhe bylo mnogo narodu.  Nekotorye lyudi
oborachivalis',  no  v  osnovnom nikomu ne bylo nikakogo dela kogo eto vedut,
kuda ego vedut i zachem eto  delaetsya.  Nachinalo  pripekat'.  Na  poverhnosti
izgotovlennogo  kazalos'  iz odnogo stekla,  mnogoetazhnogo torgovogo centra,
iskrilos',  razbryzgivaya vo vse storony neopisuemuyu radost',  umytoe  vodami
okeana,  posvezhevshee  svetilo.  Den'  obeshchal  byt'  zharkim i v meru vlazhnym,
vprochem, kak i vse drugie dni etogo ogromnogo goroda.
     Obshirnaya parkovochnaya ploshchadka u zdaniya eshche prakticheski pustovala,  da i
v  nizhnem  holle  brodilo  vsego neskol'ko chelovek - slushaniya po bolee-menee
ser'eznym delam nachinalis' posle obeda. Podnyavshis' na shestoj etazh, Den i ego
soprovozhdayushchij  okazalis'  v  dlinnyushchem  koridore,  po  obe storony kotorogo
dovol'no chasto raspolagalis' krasivye dveri natural'nogo dereva.  Poka glaza
arestovannogo  privykali  k  sinevatomu  svetu   svetil'nikov,   policejskij
ostanovilsya  pered  odnoj  iz  dverej  i  popraviv svoj shlem,  vtolknul Dena
vnutr'.  Za dver'yu okazalas' nebol'shaya komnata, obstavlennaya po vsem zakonam
vedeniya  pravosudiya.  Zdes'  byl  i  uzkij  dlinnyj  stol,  postavlennyj  na
vozvyshenii,  za kotorym vozvyshalis'  neskol'ko  kozhanyh  kresel  s  vysokimi
spinkami,  byli  i stojki dlya predstavitelej zashchity i obvineniya,  za predely
kotoryh oni ne dolzhny byli zahodit',  nu i  konechno  zhe,  central'noe  mesto
vsyakogo  sudilishcha  -  mesto  dlya  podsudimogo.  Edinstvennoe,  chego zdes' ne
hvatalo,  to eto mest  dlya  publiki  i  pressy,  a  v  ostal'nom,  eto  byla
miniatyurnaya,   no  dovol'no  tochnaya  kopiya  zala  suda,  kotorye  tak  lyubyat
pokazyvat' v vypuskah novostej i fil'mah. Vnutri nikogo ne bylo.
     - Sadis',  - skomandoval policejskij,  ukazyvaya kuda imenno, hotya i tak
bylo ponyatno. - Vechno oni opazdyvayut.
     Den s blagodarnost'yu prisel na plastikovyj stul,  ochen' pohozhij na  te,
chto   proizvoditeli   ustanavlivayut   v   deshevom  obshchestvennom  transporte.
Policejskij prisel ryadom, ot skuki poigryvaya klyuchami ot naruchnikov.
     "Spasibo hot' stul predlozhili,  - podumal Den vspominaya o tom, kak byla
meblirovana ego kamera, - a mogli by voobshche na koleni postavit'"...
     Potok blagodarnyh  myslej prervala skripnuvshaya dver' i posledovavshie za
etim sharkayushchie shagi. On podnyal golovu. |to byl Bristod. Tot medlenno podoshel
i otdyshavshis', tyazhelo opustilsya ryadom so svoim podzashchitnym. Policejskij dazhe
ne  izmenil  svoego  polozheniya,  budto  nikto  i  ne  prihodil.  Dostav   iz
chemodanchika tonen'kuyu papku s delom Dena, on razvernul ee na pervoj stranice
i podnesya blizko-blizko k glazam prochital pervye neskol'ko strok.
     - Dobryj  den',  Krast,  - pozdorovalsya on,  kak tol'ko vychital familiyu
svoego podzashchitnogo. - Kak vam spalos', nadeyus' vy ne slishkom nervnichali?
     - Nu   chego   tut   bylo   nervnichat',  kogda  za  delo  beretsya  takoj
professional,  kak vy?  - poshutil Den,  no pri etom ego lico ne tronula dazhe
ten' ulybki.
     Zato policejskij  ocenil  shutku  i  rasplylsya  v   dovol'noj   uhmylke,
prodemonstriroval Denu i ego advokatu nestrojnye sherengi krivyh, no krupnyh,
zheltyh zubov.
     - YA  vchera  vecherom prosmotrel eshche raz vashe delo,  - starik sdelal vid,
chto  ne  zametil  izdevki,  -  i  nashel  neskol'ko  netochnostej,  dopushchennyh
doznaniem,  kotorye  my  mogli by ispol'zovat'.  Konechno,  esli predstavitsya
takaya vozmozhnost'.
     - A  esli ne predstavitsya?
     - Togda budem dejstvovat' po obstanovke,  i voobshche, ne rasstraivajtes',
kak-to ono budet.
     - |to  ya  uzhe  ponyal,  -  uspokoil  ego Den i bol'she ne trogal.
     Starik delovito shelestel bumagami kopii dela, delaya takoj vid, budto on
dejstvitel'no  vo  vsem  etom  razbiraetsya.  Vremya  shlo,  no bol'she nikto ne
poyavlyalsya.  Policejskij stal zametno  nervnichat'.  Spokojno  bol'she  emu  ne
sidelos'.  On to vstaval,  to vnov' sadilsya,  cherez kazhduyu minutu smotrel na
svoj hronometr, no ot togo, chto on tak staralsya, nichego ne menyalos'.
     Sud'ya vtoroj kategorii Drastid shel na sluzhbu peshkom.  Vpervye za bol'she
pyatnadcati  let  svoej nelegkoj deyatel'nosti on otpravilsya v sud peshkom!  On
byl zol na ves' mir,  a osobenno na teh  ego  predstavitelej,  kotorye  hot'
kak-to  otnosilis'  k proizvodstvu avtomobilej.  Tol'ko chto Drastid potratil
vse utro i celuyu kuchu  nervov,  no  tak  i  ne  dobilsya  spravedlivosti.  On
obzvonil   vse   vozmozhnye   instancii,   no   firma-proizvoditel'   naotrez
otkazyvalas' nemedlenno zanyat'sya ego namertvo vstavshej  mashinoj,  kuplennoj,
mezhdu  prochim,  vsego neskol'ko mesyacev nazad i eshche nahodyashchemsya na garantii.
Otvechavshie emu chinovniki ssylalis' na nehvatku vremeni,  zapasnyh  chastej  i
eshche  vydumyvali  kuchu  drugih  uvazhitel'nyh prichin,  tol'ko by nemedlenno ne
zanimat'sya  ego  avtomobilem.  Rasstroivshis',  sud'ya  brosil   neblagodarnoe
zanyatie  dobivat'sya  spravedlivosti  i  otpravilsya v sud.  Za dolgie gody on
vpervye dazhe ne pozavtrakal i byl nastol'ko vozbuzhden,  chto  kazalos'  tron'
ego  i tut zhe uznaesh',  vse chto on o tebe dumaet,  a sejchas o lyudyah on dumal
osobenno ploho.
     Bystro vbezhav  po  stupenyam  i dazhe ne pozdorovavshis' s ohrannikom,  on
dobralsya do svoego rabochego kabineta.  Brosiv vzglyad na raspisanie slushanij,
on rasstroilsya eshche raz,  obnaruzhiv,  chto opozdal bol'she chem na poltora chasa.
Naskoro nabrosiv na sebya izmyatuyu, davno molyashchuyu o himchistke mantiyu i shvativ
papku  s  delom,  Drastid bystrym shagom voshel v zal zasedaniya.  Edinstvennym
zvukom,  kotorym otreagirovali nahodyashchiesya vnutri  na  poyavlenie  sud'i  byl
oblegchennyj vzdoh policejskogo,  ch'ya smena uzhe davno zakonchilas' i i shla uzhe
nikem ne fiksiruemaya pererabotka.
     - YA  vas  privetstvuyu,  gospoda,  -  suho  pozdorovalsya sud'ya,  poluchshe
ustraivayas' v svoem kresle.  - My zdes', chtoby vostorzhestvovalo pravosudie i
da budet tak.
     Poslednyaya fraza  skazannaya  sud'ej   byla   chisto   simvolicheskoj,   ee
proizneseniya treboval svodnyj kodeks i lichno k sud'e, kak k cheloveku, ona ne
imela nikakogo otnosheniya. Prosto tak bylo prinyato.
     - CHto za delo my segodnya rassmatrivaem?  - pointeresovalsya on, vstavlyaya
modul' pamyati v ustrojstvo zapisi i pododvigaya poblizhe mikrofon.
     Emu nikto ne otvetil.  Tak i dolzhno bylo byt'.  V zale suda, a osobenno
vo   vremya   zasedaniya,   glavenstvuyushchee    pravo    slova    imel    tol'ko
predsedatel'stvuyushchij sud'ya i vse prisutstvuyushchie ob etom znali.
     - Tak,  - spravivshis' so svoej apparaturoj  Drastid  zashelestel  kopiej
dela,  -  Denover  Krast,  obvinyaetsya  v  oskorblenii  lichnosti  dejstviem i
pokushenii na ubijstvo.  - On podnyal glaza i ispytuyushche poglyadel na Dena,  kak
by prikidyvaya,  dejstvitel'no li sidyashchij sejchas na meste podsudimogo chelovek
byl sposoben na chto-to podobnoe.
     Tak i  ne reshiv,  mog li sidyashchij pered nim oborvanec reshit'sya na chto-to
podobnoe, on prodolzhil:
     - Dannoj  mne  konfederaciej vlast'yu,  ya dovozhu do vseh prisutstvuyushchih,
chto eto delo budet rassmatrivat'sya v strogom soblyudenii svodnogo  Kodeksa  i
nichto ne smozhet pomeshat' vyneseniyu spravedlivogo prigovora.  Obvinenie i sud
v moem lice - sud'i  vtoroj  kategorii  Drastida,  i  zashchita  predstavlennaya
gospodinom...
     - Bristodom, - s gotovnost'yu vskochil so svoego mesta starikashka.
     - Da,   gospodinom   Bristodom,   torzhestvenno  obeshchayut  priderzhivat'sya
polozhenij,  zafiksirovannyh v dannyh imi professional'nyh klyatvah.  I nichemu
ne dano etomu pomeshat'.
      S formal'nostyami bylo pokoncheno.  Tak  dolzhen  byl  nachinat'sya  kazhdyj
sudebnyj process konfederacii i nichego udivitel'nogo v tom ne bylo, chto etot
nachalsya tochno tak zhe.  Soprovozhdavshij Dena policejskij sovsem  uspokoilsya  i
otkinuvshis'    v   kresle   ravnodushno   nablyudal   za   hodom   nachavshegosya
razbiratel'stva.  On videl etu kartinu sotni raz i po ego  vidu  mozhno  bylo
skazat',  chto on zaranee znaet vse, chto budet dal'she. Sud'ya popravil na sebe
davno uzhe ne  beluyu  mantiyu,  dolzhnuyu  simvolizirovat'  chistotu  pomyslov  i
stremlenie k spravedlivosti i sprosil:
     - Krast,  vy znaete v chem vas obvinyayut?
     - Da,  vasha chest', znayu, - otvetil Den ne podnimayas' so svoego mesta.
     - Vy  chto,  ne  znaete,  chto  sud'e polozheno otvechat' stoya?!  - vskipel
Drastid.
     - Proshu proshcheniya, vasha chest', ya v podobnom meste pervyj raz i ne znakom
so vsemi pravilami, - podnimayas' izvinilsya Den.
     - Tak to luchshe. Kem vy byli do togo, kak sovershili deyanie v kotorom vas
obvinyayut?
     - Menedzherom korporacii "Strak".
     Sud'ya dazhe izmenilsya v lice.  Ot ego holodnogo ravnodushiya ne ostalos' i
sleda.  Imenno  predstaviteli  etoj  korporacii  tak  podlo i nim postupili,
prodav  avtomobil'  i  otkazavshis'  nemedlenno  ego  obsluzhit'.  On   slegka
ulybnulsya,  edva  zametno,  ugolkami  gub  i  perevernul  neskol'ko  stranic
lezhashchego pered nim dela.
     - Znachit korporaciya "Strak",  - probubnil on sebe pod nos.  - I chto  vy
mozhete skazat' v svoe opravdanie?
     - YA ne vinoven, - zayavil Den smelo glyadya sud'e pryamo v glaza.
     - Vse  tak govoryat,  - vozrazil Drastid.  - YA eshche ne vstrechal cheloveka,
kotoryj by sidya na vashem meste zayavil, chto on vinoven, a ya perevidal stol'ko
vashego brata...
     - Esli mne budet pozvoleno,.. - robko podnyalsya s mesta drevnij advokat.
     - Ne  pozvoleno,  -  zhestko  oborval  ego sud'ya.  - Vy znaete,  chto vam
grozit?
     - Da,  menya  uzhe  zashchitnik prosvetil.
     - Esli  u  vas est' smyagchayushchie,  s vashej tochki zreniya motivy,  to samoe
vremya ih soobshchit'.  Esli oni okazhutsya veskimi,  to obyazatel'no budut  uchteny
pri prinyatii okonchatel'nogo resheniya.
     Po licu  sud'i  bylo vidno,  chto nikakie smyagchayushchie motivy ego v dannyj
moment ne interesuyut.  Bylo prosto udivitel'no  s  kakoj  skorost'yu,  nebesa
otreagirovali na ego strastnye prizyvy o vozmezdii.  Ne proshlo i dvuh chasov,
kak pered nim sidel odin iz teh,  kto dumaet chto on  samyj  glavnyj  v  etoj
zhizni, i komu plevat' na vse, chto ne kasaetsya pribyli.
     - Gospodin sud'ya, - nachal Den.
     On nadeyalsya,  chto ot etoj ego  rechi  mnogoe  zavisit,  i  odnovremenno,
podsoznatel'no,  pochemu-to byl uveren v tom, chto chto by on sejchas ne skazal,
eto nikak ne povliyaet na reshenie suda.
     - Moya istoriya sovsem korotkaya i ya ee rasskazhu vsyu v neskol'kih  frazah.
Rukovodstvo  korporacii,  a imenno viceprezident Artak Grauster,  bez vsyakoj
vidimoj prichiny prinyal reshenie o  moem  uvol'nenii.  YA  podnyalsya  k  nemu  v
kabinet  i  potreboval ob座asnenij,  no menya zhestoko izbili i obvinili v tom,
chego ya i ne dumal delat'.  YA schitayu, chto pered uvol'neniem rabotniku hotya by
dolzhny ob座asnit' za chto ego uvol'nyayut.
     - Vy nepravil'no  schitaete,  -  vozrazil  sud'ya.  -  Soglasno  svodnomu
Kodeksu,  nanimatel'  ne  obyazan  otchityvat'sya  pered personalom za kadrovuyu
politiku,  kotoruyu on vedet na svoem predpriyatii. Esli predpriyatie nahoditsya
v municepal'noj sobstvennosti,  to togda nemnogo po drugomu,  no naskol'ko ya
sebe predstavlyayu,  korporaciya "Strak" - chastnoe predpriyatie, i vashi dejstviya
vyzvannye  uvol'neniem,  ne  mogut byt' opravdanny po zakonu.  Vy ne ubedili
menya v spravedlivosti svoih dejstvij.  Dumayu, vse, v chem vas obvinyayut vpolne
zakonno i bol'she ni u kogo iz prisutstvuyushchih ne vyzyvaet nikakih voprosov.
     - U menya est' vopros,  - vskochil zashchitnik Dena.
     - Syad'te na mesto,  - oborval ego  sud'ya,  -  ya  vam  slova  ne  daval.
Policejskij,  tihon'ko  nablyudavshij za vsem proishodyashchim so svoego mesta,  s
uvazhitel'noj ulybkoj sledil za rabotoj sud'i.  Drastida lyubili v policejskom
uchastke.  On  tak  bystro  razbiral  svoi  dela,  chto nikomu iz policejskih,
popavshih na ego zasedaniya,  ne sluchalos' sidet' dol'she poluchasa.  Kollegi za
glaza nazyvali ego "mister Molniya", kstati, oni vpolne mogli i lichno ego tak
nazyvat',  potomu,  chto eto prozvishche nravilos' ne tol'ko ostroslovam,  no  i
samomu Drastidu.
     - Kak  mne  predstavlyaetsya,  delo primitivnoe i vpolne zauryadnoe.  YA ne
vizhu prichiny  otpravlyat'  ego  na  povtornoe  rassledovanie,  tak  chto  svoi
apellyacii,  -  on strogo glyanul na advokata,  - popriderzhite dlya sleduyushchego,
bolee udobnogo sluchaya.  Edinstvennoe,  chego ya ne ponyal,  to kto imenno podal
iskovoe zayavlenie? Kogo vy namerevalis' ubit'?
     - Isk  podal  Artak  Grauster,  viceprezident  korporacii  "Strak",   -
operediv svoego klienta, s gotovnost'yu vydal advokat.
     Sud'ya vtoroj raz za vremya korotkogo zasedaniya pomenyalsya v  lice.  Slova
skazannye  zashchitnikom narushili pryamuyu,  kak stepnaya karavannaya tropa,  liniyu
rassuzhdeniya Drastida.  On zamyalsya ne znaya,  kak emu sleduet postupat'. Pauza
zatyanulas' na neskol'ko minut.  Dazhe  policejskij,  nasmotrevshijsya  za  svoyu
sluzhbu mnogogo, priosanilsya na svoem meste i s lyubopytstvom nablyudal, chto zhe
budet dal'she.  Den sidel i emu uzhe predstavlyalas' okruzhnaya tyur'ma  -  seroe,
massivnoe zdanie, kotoroe on videl so storony vsego neskol'ko raz.
     - Vstat'   dlya  oglasheniya  prigovora,  -  ob座avil  sud'ya  i  po  takomu
torzhestvennomu sluchayu dazhe sam vstal.  - Okruzhnoj sud  pyatidesyatogo  okruga,
provedya  slushanie po delu Denovera Krasta,  obvinyaemogo Artakom Grausterom v
oskorblenii lichnosti dejstviem i  pokushenii  na  ubijstvo,  vynes  sleduyushchee
reshenie:
     U Dena vse vnutri opustilos'.
     - Vlast'yu dannoj mne ... Denovera Krasta priznat' vinovnym v sodeyannom.
Tak kak ranee podsudimyj k  otvetstvennosti  ne  privlekalsya,  to  sud  schel
vozmozhnym  ogranichitsya vneseniem vseh lichnyh dannyh Krasta v reestr D-2,  na
srok treh standartnyh let,  s dvuhsutochnoj otsrochkoj  ispolneniya  prigovora.
Posle oglasheniya prigovora, Krast podlezhit osvobozhdeniyu iz-pod strazhi pryamo v
zale suda.  Prigovor mozhet byt' obzhalovan v techenii odnoj nedeli,  nachinaya s
etogo momenta,  - sud'ya posmotrel na chasy, - desyati tridcati, ... chisla, ...
goda. Vse svobodny, zasedanie ob座avlyayu zakrytym.
     - Vot videli,  - prosiyal zashchitnik, - ya zhe govoril, chto glavnoe - eto ne
sdavat'sya.
     - YA vse videl, - otvetil Den, - osobenno, kak vy ne sdavalis'...
     - No prigovor ne takoj uzh i zhestokij, kakoj mog byt'. Nu, zhelayu uspeha,
- zasobiralsya on, - mne nuzhno idti, gotovitsya k sleduyushchemu slushaniyu.
     Policejskij vstal  i  eshche  ne  verya  v  to,  chto  prestupnika   sleduet
otpustit',  neohotno rasstegnul naruchniki i ulozhil instrument svoego truda v
podsumok na poyase.  Iz zdaniya suda  oni  to  zhe  vyshli  vmeste.  Policejskij
ostanovilsya i osmotrev Dena s nog do golovy, skazal:
     - Da,  tebe poka povezlo,  no ya ne  dumayu,  chto  eto  povtoritsya.  Esli
popadesh'sya po proshestvii dvuh sutok, to obizhajsya sam na sebya.
     Den nichego ne otvetil.
     Posle rassmotreniya  dela,  sud'ya  pochuvstvoval  sebya   gorazdo   luchshe.
Blagodarya ego skromnym usiliyam ne vse v etot den' zakonchilos' tak,  kak togo
hotela korporaciya "Strak" voobshche i rukovoditel'  odnogo  iz  ee  filialov  v
chastnosti.  To,  kak  on  oboshelsya  s  Denom,  tol'ko na pervyj vzglyad moglo
pokazat'sya pomilovaniem.  CHelovek,  zanesennyj v spisok D-2 ne imel pravo na
legal'nuyu  rabotu v megapolise,  nezavisimo ot ee haraktera.  Kazhdyj hozyain,
kotoryj nanimal takogo rabotnika,  riskoval ochen' mnogim  i  obychno  na  eto
nikto  ne  shel.  Zapret kasalsya ne tol'ko raboty v megapolise,  on kasalsya i
sobstvennosti,  kotoraya ne dolzhna byla prevyshat' pyat'sot kreditov na krug  i
celoj  kuchi raznyh prav,  sushchestvovanie kotoryh obnaruzhivaetsya tol'ko togda,
kogda ih lishayut.  Reestr D-2 byl fakticheskim zapretom na prozhivanie  v  etom
ogromnom gorode.  U zanesennogo v etot spisok,  srazu obnaruzhivalos' stol'ko
uyazvimyh mest, chto ne arestovat' ego pri pervoj zhe vstreche, mog tol'ko ochen'
lenivyj policejskij, no takih v policiyu kak pravilo ne brali.








     Gospodin Gramp,   muzhchina   okolo   pyatidesyati,  s  ideal'no  ulozhennoj
shevelyuroj belyh kak sneg,  sedyh volos,  voshel v kabinet direktora zakrytogo
detskogo  vospitatel'nogo  uchrezhdeniya,  kak  k sebe domoj.  Za stolom sidela
zhenshchina srednih let i sosredotocheno chto-to  pisala.  Ona  podnyala  golovu  i
nedovol'no vzglyanula na voshedshego bez priglasheniya. Luchezarnaya ulybka Grampa,
sdelala, kazalos', nevozmozhnoe, v odno mgnovenie serditogo vyrazheniya gospozhi
direktora kak ne byvalo, a ego mesto zanyala dovol'no milaya ulybka.
     - Dobryj den', - pozdorovalsya posetitel'. - K vam mozhno?
     - Zdravstvujte,  sadites' pozhalujsta, - priglasila direktrisa, ukazyvaya
na odno iz glubokih kresel.  Davnen'ko vy k nam  ne  zahodili.  YA  rada  vas
videt'.
     Ulybka na  lice  zhenshchiny  byla   iskrennej   i,   skoree   vsego,   ona
dejstvitel'no   byla   rada   nezhdannomu   posetitelyu.   Tot   proshelsya   po
dlinnovorsnomu,  kovrovomu pokrytiyu i  zanyal  predlozhennoe  mesto,  galantno
zabrosiv nogu na nogu.
     - Kak  dela  v  vashej  firme?  Vy  tak davno ne poyavlyalis',  ya uzhe bylo
podumala, chto ona zakrylas'.
     - Nichego podobnogo,  - vozrazil muzhchina, - vse normal'no. Vy zhe znaete,
Nil'za, kak nash biznes zavisit ot sezonnyh kolebanij tendencij.
     Nil'za vstala,  popravila volosy i vyjdya iz-za svoego stola, ustroilas'
v  kresle  naprotiv,  no  tut  zhe  vskochila,  dostala iz nizen'kogo shkafchika
reznoj, kvadratnyj grafin, napolovinu napolnennyj rozovatoj zhidkost'yu i dva,
ispolnennyh  v  tochno  takom zhe stile fuzhera.  Vliv prilichnuyu porciyu v fuzher
gostya, a sebe na samoe donyshko, ona opyat' uselas' v kreslo.
     - CHto  zhe  na  etot  raz  potrebovalos' vashemu hozyainu?  - sprosila ona
podavaya vypivku.  -  Vy  ved'  prihodite  ko  mne tol'ko po delu,  net chtoby
zabezhat' prosto tak, poboltat'.
     - U menya ochen' napryazhennyj grafik,  - izvinyayushchimsya tonom skazal  Gramp,
otpivaya glotok iz fuzhera.  - A delo u menya obychnoe. Prostoe usynovlenie, kak
i vsegda.
     - I  kak vsegda vse dokumenty uzhe gotovy i nuzhno tol'ko otobrat' detej?
U vas porazitel'noe chut'e,  - pohvalila ona, - skol'ko my s vami rabotaem, a
ne  bylo  ni  odnogo sluchaya otkaza ot usynovleniya.  Vy veroyatno ochen' horosho
rabotaete s budushchimi priemnymi roditelyami.
     Ona by  hvalila  ego eshche,  no u Grampa na pustye razgovory yavno ne bylo
vremeni. On  otkryl  svoj  kejs  i dostal ottuda stopochku iz pyati odinakovyh
krasnyh papok.
     - Na etot raz vy hotite vzyat' pyateryh? I kak tol'ko vashej firme udaetsya
vyiskivat' usynovitelej?  YA dazhe ne predstavlyayu.  U nas esli v mesyac zaberut
odnogo rebenka,  to eto neslyhannaya radost',  a tut prihodite vy  i  zhelaete
zabrat' srazu pyateryh!
     - My  zhe  rabotaem  ne  na  urovne  okruga  ili  dazhe  konfederacii,  -
posetitel' sdelal vid,  chto obidelsya, - my rabotaem v desyatke sektorov nashej
galaktiki, vot otsyuda i rezul'tat.
     - Da,  da,  ya znayu,  no prosto udivitel'no,  kak vam eto udaetsya.  YA ne
pervyj god zanimayus' det'mi, no to, kak vy rabotaete, menya prosto udivlyaet.
     - Umet' nado,.. - zagadochno otvetil Gramp protyagivaya dokumenty.
     - S dokumentami, kak vsegda, polnyj poryadok? Ostalos' tol'ko prostavit'
imena detej i ih identifikacionnye kody?
     - Da.
     - Vas kak i vsegda interesuyut tol'ko mal'chiki?
     Gramp tol'ko kivnul v otvet.
     - Togda net nikakih prepyatstvij i  my  mozhem  nemedlenno  pristupit'  k
osmotru.  YA  dolzhna  vam  skazat',  sovsem nedavno k nam postupilo neskol'ko
rebyat,  kak raz takih,  kak vam nado,  vsem po pyat'-shest'  let.  Roditeli  i
opekuny polnost'yu otkazalis' ot svoih prav.
     Oni vstali i ostaviv nedopitye stakany na nevysokom,  oval'nom  stolike
vyshli iz kabineta.


     Malen'kij Richi  sidel  na kroshechnom stul'chike,  vystaviv po nachal'nich'i
vpered nogi i ne po detski  ser'eznymi,  karimi  glazami,  smotrel,  kak  za
shirokimi,  vo  vsyu  stenu,  razdvizhnymi,  steklyannymi  dveryami,  na  igrovoj
ploshchadke igrayut drugie deti.  ZHelaniya poigrat' samomu u nego  ne  voznikalo.
Korotko strizhennye,  posle sanobrabotki pri prieme,  chernye volosy mal'chika,
delali ego pohozhim  na  malen'kuyu  zverushku,  a  v  ostal'nom  rebenok,  kak
rebenok, takoj zhe kak i vse ostal'nye, odetye v odinakovuyu formu. Na nem byl
odet standartnyj progulochnyj kostyumchik uchrezhdeniya. SHla uzhe chetvertaya nedelya,
kak on popal v eto zavedenie,  no on do sih por nikak ne mog ponyat', kuda zhe
tak nadolgo zapropastilas',  obeshchavshaya skoro vernut'sya mama i gde  propadaet
otec.  Nel'zya  skazat',  chto  zdes'  s  nim ploho obrashchalis'.  Ego kormili i
ukladyvali spat',  vyvodili na progulku i kupali,  kogda prihodilo vremya, no
vse eto proishodilo sovsem ne tak,  kak eto kogda-to delalos' doma. Kogda on
vspominal eto "kogda-to",  emu stanovilos' sovsem ploho,  no on ni  razu  ne
zaplakal - nastoyashchie muzhchiny ne plachut - tak govoril ego otec.
     Richi ne uchastvoval v igrah i staralsya derzhat'sya  v  storone  ot  drugih
rebyat,  kotoryh  v  ego  gruppe bylo eshche chelovek pyatnadcat'.  Ukomplektovana
gruppa byla mal'chikami v vozraste  ot  pyati  do  semi  let.  Nekotorye  deti
vyglyadeli gorazdo vzroslee svoih let, nekotorye dazhe ne tyanuli na svoi pyat'.
V obshchem vse bylo kak obychno v podobnyh mestah.
     Dver' otvorilas' i v soprovozhdenii gospozhi Nil'zy,  odetoj v ideal'nyj,
svetlo-sinij halat, voshel Gramp.
     - |to tot mal'chik,  pro kotorogo ya vam govorila,  - shchebetala bez ustali
direktrisa, - roditeli polnost'yu otkazalis' ot svoih prav. Vernee, otkaz byl
podpisan  tol'ko  mater'yu,  tak kak otec v eto vremya nahodilsya v policejskom
uchastke i ne imel prava nichego podpisyvat'.
     - Naverno ta eshche semejka,..  - posochuvstvoval Gramp.
     - |to vy pravil'no skazali,  no kak ni stranno,  rezul'taty medicinskij
testov ne vyyavili nikakih otklonenij. Mal'chik polnost'yu zdorov. Mozhno tol'ko
poudivlyat'sya,  kak takoe moglo sluchit'sya.  Vot ego medicinskie dannye, - ona
protyanula neskol'ko sshityh listkov,  - i chto  samoe  porazitel'noe,  nikakih
izmenenij  na  geneticheskom  urovne.  Nichego,  chto  moglo by proyavit' sebya v
posledstvii. Krajne redko sluchaetsya,  kogda iz podobnoj sem'i k nam popadaet
takoj zdorovyj rebenok.
     - Kak on sebya vedet?
     - Mal'chik  ochen'  spokojnyj,  -  bez  ustali  taratorila direktrisa,  -
neskol'ko zamknutyj,  no eto normal'no dlya  pervogo  vremeni.  Rezkaya  smena
obstanovki  i  okruzheniya...  Nu da chto eto ya vas budu uchit'.  Kakoj-to sem'e
ochen' povezet s etim rebenkom.
     - My vsegda vybiraem samoe luchshee,  - napomnil posedevshij na svoem dele
gospodin.
     - A ya vas i ne obmanyvayu.  CHto est',  to est'. Vy zhe moj luchshij klient.
Kak ya mogu govorit' vam nepravdu?
     Gramp prolistal    rezul'taty    osmotra    vydannye    bespristrastnoj
avtomaticheskoj sistemoj,  kotoroj bylo plevat' kogo ona osmatrivaet v dannyj
moment i dlya chego eto voobshche delaetsya.  Ej bylo voobshche na vse plevat'.  Ona,
glupaya,  dazhe  ne podozrevala o takom ponyatii,  kak "vse ravno".  Rezul'taty
dejstvitel'no byli horoshimi.  Osobenno Grampa poradovali krivye  grafikov  i
dolgovremennyj  prognoz,  vydannye na osnove analiza struktury DNK.  Mal'chik
shel po razryadu pervogo sorta.
     - Horosho,  - soglasilsya on, vozvrashchaya bumagi, - etogo ya to zhe voz'mu, -
hotya bylo by neploho,  chtoby on byl hotya by na god-dva starshe,  no  ya  dumayu
zhdat' ne stoit. Esli rebenok etogo stoit, to ego nuzhno pobystree otpravit' v
horoshee mesto - to, kotorogo on zasluzhivaet.
     Nil'za odarila Grampa umil'nym,  po detski vlyublennym vzglyadom,  no tot
sdelal vid, budto nichego ne zametil.
     - Vot  ya  tol'ko  ne  pojmu,  - podala ona golos,  posle korotkoj pauzy
razocharovaniya,  - pochemu vasha firma vsegda beret u nas mal'chikov? U nas est'
ochen' horoshie devochki, s prevoshodnymi dannymi i sejchas i na period.
     - Nu,  vy ponimaete,  - nachal neuvereno Gramp,  -  devyanosto  procentov
usynovitelej, kak pravilo hotyat mal'chika. Vot my v osnovnom i sorientirovany
na etu oblast' rynka.  My  konechno  zhe  ne  otkazyvaem  i  tem,  kto  zhazhdet
udochereniya,  no  eto  ochen' malen'kij procent i ya lichno,  kak agent,  takimi
det'mi ne zanimayus'.  Znaete li,  luchshe ya budu pervosortnym  specialistom  v
odnoj oblasti, chem v dvuh, no vtorogo sorta.
     - Znaete, kak ya vas ponimayu, - sdelala nad soboj usilie gospozha Nil'za,
napravlyayas' za Grampom k dveri.
     Malen'kij Richi dazhe ne povernulsya na razgovor.  Sedoj dyadya emu srazu ne
ponravilsya,  kak  tol'ko  popytalsya zaglyanut' emu v glaza,  a teh kto emu ne
nravilsya, mal'chik ne udostaival svoim vnimaniem. On vo vremya vsego razgovora
prodolzhal  sidet',  nablyudaya  za  tem,  kak  igrayut ego sverstniki na ulice.
Tol'ko kogda dver' za posetitelem zakrylas', on vstal i proshelsya po komnate.
Mnogogo iz razgovora on ne ponyal,  no iz togo, chto ostalos', on uznal, chto v
etom meste emu ostalos' byt' sovsem nedolgo.  |to odnovremenno i radovalo  i
pugalo, hotya s poslednim chuvstvom bylo vse ne tak prosto.
     Pokonchiv s osmotrom,  Gramp so svoej miloj,  po svoemu, sputnicej opyat'
vernulis' v ee kabinet i prinyalis' za oformlenie dokumentov. Delalos' eto ne
v pervyj raz,  tak chto rabota sporilas'.  Ne proshlo i  chasa,  kak  vse  bylo
oformleno  v  strogom  soblyudenii  zakonov konfederacii.  Gramp oformlyal eshche
kakie-to  svoi  formy,  kotorye  on  dolzhen  byl  podat'   na   rassmotrenie
predstavitelyam  ot svoego pravitel'stva.  Kogda s rabotoj bylo pokoncheno,  a
vse  dokumenty  oformleny  i  upakovany  sootvetstvuyushchim   obrazom,   mister
Dobrodetel'  pozvolil sebe eshche nemnogo rasslabit'sya i poprosil u hozyajki eshche
stakanchik ee zamechatel'nogo pojla. Ta s radost'yu vypolnila pros'bu. On dolgo
sidel  i  smakoval  ugoshchenie,  poluchaya  udovol'stvie  ne  tol'ko  ot horoshej
vypivki,  no i ot prevoshodno vypolnennoj raboty.  Dopiv, on postavil pustoj
stakan  na  stolik,  ryadom  polozhil  nebol'shoj  plastikovyj  konvert  i stal
proshchat'sya.
     - Vy uzhe uhodite?  - spohvatilas' direktrisa.
     - Da, znaete li, u menya eshche ochen' mnogo del. YA nadeyus' vy sdelaete vse,
kak my s vami dogovarivalis'?  Vse pervichnye dokumenty na etih detej  dolzhny
byt' unichtozheny, kak tol'ko oni pokinut predely planety.
     - Konechno,  konechno.  YA zhe vse ponimayu.  Vashi klienty uvazhaemye lyudi, i
oni ne hotyat,  chtoby komu-to predstavilas' vozmozhnost' kopat'sya v ih proshlom
i proshlom ih budushchih detej.  YA vse sdelayu.  Prihodite eshche, ne zabyvajte nas.
Za mal'chikami mozhete prislat' v lyuboe udobnoe  dlya  vas  vremya.  YA  prikazhu,
chtoby ih podgotovili.
     Gramp poobeshchal prislat' svoego cheloveka  zavtra  utrom;  poobeshchal,  chto
zabyvat'  ne  budet  i  rasklanyalsya.  Nil'za  postoyav  neskol'ko minut pered
zakrytoj dver'yu kabineta, razvernulas' i podoshla k stoliku. Raskryv konvert,
ona obnaruzhila v nem pyat' tysyach - po tysyache za rebenka, kak oni v svoe vremya
i dogovarivalis',  kupyurami  po  sto  kreditov.  Pereschitav  den'gi,  ona  s
razocharovannym vidom brosila konvert k sebe v sumochku,  i krutnuv zadom, kak
eto delayut tol'ko obizhennye,  kapriznye malen'kie devochki,  uselas'  v  svoe
direktorskoe kreslo.  Ona prosto ne znala,  chto u gospodina Grampa bylo odno
zolotoe pravilo,  kotorogo on vsegda staralsya priderzhivat'sya - on nikogda ne
putal biznes s lichnymi otnosheniyami.  Kak znat', mozhet byt' ispolnenie imenno
etogo pravila pozvolilo emu tak dolgo proderzhat'sya na plavu?  A  mozhet  byt'
delo  bylo sovsem v drugom;  kto ih znaet,  etih agentov,  po neponyatno ch'im
porucheniyam?
     Utrom sleduyushchego  dnya,  kak  i  bylo  dogovoreno nakanune,  u v容zda na
territoriyu zakrytogo vospitatel'nogo uchrezhdeniya,  dlya detej  v  vozraste  do
desyati  let,  ostanovilsya  komfortabel'nyj mikroavtobus,  iz teh,  v kotoryh
vozyat na ekskursii tol'ko vysokopostavlennyh chinovnikov v kupe so svitoj. Po
fioletovomu  bortu  mashiny  shla  razmashistaya  nadpis'  na  neponyatnom yazyke,
uvenchannaya  udivitel'no  realistichnoj  kartinkoj,  kakoj-to   raznovidnost'yu
golografii,  izobrazhayushchej  zahodyashchuyu  na  virazh,  hishchnuyu  pticu  - kakogo-to
predstavitelya  mnogochislennogo  otryada  yastrebinyh.  Zerkal'noe   osteklenie
kabiny, vplot' do lobovogo stekla voditelya, delalo nevozmozhnym lyubye popytki
uvidet',  chto  delaetsya  vnutri.  S  odinakovym  uspehom  ottuda  vam  mogla
ulybat'sya  oslepitel'naya,  belobrysaya  krasavica  ili besstrastno smotret' v
centr vashej  grudi,  nacelennyj  kem-to,  impul'snyj  izluchatel'.  Otkrylas'
dverca  voditelya  i  vyshel molodoj paren',  odetyj v sportivnom,  molodezhnom
stile.   Vorovato   osmotrevshis'   po   storonam   i   ne   zametiv   nichego
podozritel'nogo,  a v eto vremya sutok v okruge voobshche obychno nikogo ne bylo,
on oboshel avtobus i otkryv  bokovuyu  dvercu,  vypustil  dvuh  akkuratnen'kih
devushek,  odetyh  v  odinakovye kombinezonchiki,  s tochno takimi zhe emblemami
paryashchego yastreba na spinah. U odnoj iz nih v ruke byl nebol'shoj kejs.
     Voditel' ostalsya u avtobusa,  a oni podoshli k zapertym, azhurnym vorotam
i vklyuchili ustrojstvo svyazi.  Neohotno zasvetilsya  pokrytyj  pyl'yu  ekranchik
monitora i na nem poyavilos' zaspannoe lico neryashlivo odetogo ohrannika.
     - Dobroe utro,  - pozdorovalas' odna iz devushek,  privetlivo ulybayas' v
glazok kamery.
     Sbityj s tolku ohrannik zameshkalsya  i  srazu  prosto  ne  nashelsya,  chto
skazat'.  Vsego  mgnovenie  nazad,  on videl tochno takuyu zhe kukolku,  nu ili
priblizitel'no takuyu... Da kto ih tam vo sne razberet?
     - Kak dela?  - nakonec nashelsya  on,  proignorirovav  punkt  instrukcii,
kotoryj  treboval  v  podobnoj situacii poprosit' posetitelya predstavit'sya i
pokazat' svoyu kartochku v raschehlennom vide.
     - My iz chastnoj sluzhby usynovleniya.  Nas dolzhny uzhe zhdat',  my priehali
za det'mi. Vchera s vashim nachal'stvom ob etom dogovarivalis'.
     - Nikakih problem,  - otvetil nachavshij uzhe prosypat'sya strazh i nazhal na
odnu iz knopok svoego nebol'shogo pul'ta.
     U vorot  chto-to shchelknulo i pravaya stvorka povernulas' rovno na stol'ko,
chtoby proshel chelovek.  Voditel' sel v avtobus i podognal ego k  vorotam.  Ne
uspeli devushki dojti do korpusa po korotkoj, obsazhennoj kustarnikom allee, a
ohrannik uzhe vyskochil iz svoej komnaty i vstrechal ih  vozle  vhoda.  Na  ego
lice   debil'naya   ulybka  strannym  obrazom  sosedstvovala  s  nepoddel'nym
smushcheniem.  On byl molod,  sovsem yunosha i  vpolne  prirodno  bylo  nablyudat'
podobnuyu  reakciyu.  Devushki  podoshli i hotya on togo ne treboval,  pred座avili
svoi dokumenty.  Nado skazat',  chto oni eto sdelali sovsem holodno. Nedavnyaya
privetlivost' ischezla  kak  tuman  poutru.  S  dokumentami  okazalos'  vse v
poryadke i sovsem sbityj s tolku ohrannik otvoril pered nimi dveri korpusa.
     Formal'nosti zanyali  okolo  desyati minut.  K naznachennomu vremeni,  vse
pyatero mal'chikov byli nakormleny i odety.  U kazhdogo iz nih za  plechami  byl
nebol'shoj   ranec,   v   kotorom   nahodilos'   po   naboru   individual'nyh
prinadlezhnostej.
     - S容zdite na ekskursiyu,  - shchebetala vospitatel'  zastegivaya  na  detyah
kurtochki,  -  a  kogda  vernetes',  vse  mne  rasskazhite.  Dolzhno byt' ochen'
interesno. Vy hotite poehat' s etimi tetyami?
     Vse pyatero stoyali s ser'eznymi licami i  bylo  vidno,  chto  oni  nikomu
nichego ne sobirayutsya rasskazyvat', tem bolee pro kakie to tam ekskursii. Kak
udavalos' Grampu podbirat' takih detej ne znal nikto,  no eto  poluchalos'  u
nego  prevoshodno.  Ni odin iz mal'chikov ne plakal i ne vrednichal,  spokojno
vosprinimal postoronnih lyudej i rezkie peremeny. Nado skazat' so svoim delom
Gramp spravlyalsya prevoshodno - tak,  kak on mog po suhim cifram i grafikam v
karte medicinskogo  osmotra,  opredelit'  harakter  rebenka,   ego   skrytyj
potencial  i  sposobnosti  k razvitiyu,  vryad li eshche u kogo-to poluchilos' by.
Vprochem, za eto ego i cenili, i cenili neploho.
     Richi smotrel to na vospitatelya,  to  na  priehavshih  ni  svet  ni  zarya
posetitel'nic.  |ti  dvoe  emu to zhe srazu ne ponravilis',  kak ne nravilos'
vse,  chto proishodilo vokrug nego v poslednie poltora mesyaca, no on nikak ne
obnaruzhival svoego otnosheniya.
     Posle togo,  kak  v  lichnyh  fajlah  byli  prostavleny  sootvetstvuyushchie
otmetki,  perenosyashchie otvetstvennost' za pyateryh mal'chikov s vospitatel'nogo
uchrezhdeniya  na  chastnuyu  kontoru  zanimayushchuyusya usynovleniem,  kotoruyu sejchas
predstavlyali  dve  milashki  v  kombinezonchikah,  nikto  nikogo   bol'she   ne
zaderzhival. Za nimi dazhe nikto ne vyshel.
     - Nu chto,  detki,  nikto nichego ne zabyl? - sprosila krashennaya shatenka,
bol'she dlya togo,  chtoby zavyazat' kontakt,  chem potomu,  chto ee dejstvitel'no
eto volnovalo.
     Deti tol'ko pokrutili golovami, no nikto iz nih ne proiznes i slova.
     - Nu,  togda  nam  uzhe  pora  idti.  Vse idite za mnoj.  Vy uzhe bol'shie
mal'chiki i dolzhny slushat'sya.  My sejchas vyedem v gorod,  a eto ne to  mesto,
gde mozhno vesti sebya kak hochetsya.
     Deti vyshli vsled za razgovorchivoj tetej. Zamykala processiyu blondinka s
chemodanchikom.  Vorovato ozirayas',  u vorot ih uzhe podzhidal voditel'. Bokovaya
dverca salona byla raspahnuta.
     - Kak ty sebya vedesh'?  Ty  by  tol'ko  posmotrel  na  sebya,  -  skazala
blondinka,   tonom   ne   terpyashchego   vozrazhenij  nachal'nika.  -  Da  samomu
tupogolovomu policejskomu odnogo vzglyada v tvoyu  storonu  dostatochno,  chtoby
ponyat',  chto  tut tvoritsya chto-to nezakonnoe.  Zapomni,  preduprezhdayu tebya v
poslednij raz.  Mne takie rabotniki ne nuzhny.  U menya zakonnyj biznes i ya ne
hochu,  chto by ty svoim povedeniem vse mne isportil. Ni u kogo ne dolzhno dazhe
voprosov voznikat' po povodu raboty nashego agentstva.
     - Prostite  menya,  -  ponurivshis'  skazal  voditel',  smushchenno  potiraya
shirokoj ladon'yu vnushitel'nyj kulak,  - bol'she takogo ne povtoritsya. YA vas ne
podvedu, tol'ko ne nado nichego govorit' hozyainu.
     - Horosho, - ona nebrezhno mahnula rukoj, budto delaya ogromnoe odolzhenie,
- segodnya vecherom, posle togo, kak my vse zakonchim, budet vidno, zarabotaesh'
li ty moe proshchenie ili net...
     Paren' zametno  poveselel  i  raspahnul  pered  svoej  hozyajkoj  dver'.
SHatenka  tem  vremenem  uzhe  rassadila  detej  v salone i pristegnuv kazhdogo
remnem bezopasnosti,  sama uselas' naprotiv.  Iz treh  vzroslyh  lyudej,  ona
okazalas'  edinstvennym  chelovekom,  kotoromu  bylo nebezrazlichno,  kak sebya
chuvstvuet ih tovar.  Hotya, mozhet byt', eto tol'ko vhodilo v ee obyazannosti i
ne bol'she.
     Nizko zagudev motorom,  avtobus tronulsya.  CHerez  neskol'ko  minut  oni
pokinuli prakticheski pustynnye kvartaly davno ne rekonstruirovannoj,  staroj
chasti megapolisa i proehav po odnoj iz obvodnyh estakad  chetvertogo  urovnya,
okazalis'  sovsem  nedaleko  to  centra.  Ne  smotrya  na  to,  chto do vos'mi
ostavalos' ne bol'she desyati minut, na dorogah bylo dovol'no svobodno. Sejchas
byla  samaya  granica,  otdelyayushchaya vremya "pik",  ot vsego ostal'nogo vremeni,
kogda  neskonchaemye  polotna  estakad  interesuyut  tol'ko   professional'nyh
voditelej,  provodyashchih  za  rulem  ves'  svoj  rabochij den',  nu i uborshchikov
konechno.
     Osobo ne uglublyayas' v neprolaznye  dzhungli  mnogourovnevyh  razvyazok  i
estakad,  lish'  edva  zahvativ  rajon centra pyatidesyatogo okruga,  voditel',
pominutno sveryayas' s  pokazaniyami  svoego  deshevogo  navigatora,  neprilichno
deshevogo  dlya  salona  podobnoj mashiny,  stal vybirat'sya v menee zaselennyj,
rajon okrain.  CHerez minut desyat' emu udalos' popast' na  odno  iz  obvodnyh
shosse.  On  podnyal  skorost'  do  sta dvadcati i uvereno povel mashinu bol'she
nikuda ne svorachivaya.
     V salone  nikto  ne  razgovarival.  Sidyashchaya  ryadom  s voditelem hozyajka
tol'ko  shelestela  bumazhkami.  Deti  zanimalis'  kazhdyj  svoi   delom.   Kto
vnimatel'no smotrel na pronosyashchiesya za oknami gorodskie postrojki, a te, kto
ustal ot sozercaniya etih mgnovenno menyayushchihsya  kartinok,  izuchal  soderzhimoe
svoih rancev,  no krome moyushchih sredstv,  zubnyh shchetok, polotenec i kakogo-to
vitaminnogo nabora ,  tam bol'she nichego  ne  bylo  -  ni  tebe  igrushek,  ni
sladostej.  Richi sidel spokojno.  On uzhe nasmotrelsya v okno,  a ranec ego ne
interesoval,  tak chto on vnimatel'no  sledil  za  sidyashchej  naprotiv  molodoj
zhenshchinoj,  so svetlo-korichnevymi, struyashchimisya volosami. On vsmatrivalsya v ee
otkrytoe lico,  no dazhe takoe  pristal'noe  izuchenie,  ni  na  santimetr  ne
priblizilo  ego  k  otvetu,  chto  zhe nuzhno ot nih etim lyudyam i zachem oni eto
delayut. Ona zametila ego vnimanie i emu prishlos' otvernut'sya k oknu.
     Vskore obvodnoe  shosse  stalo  eshche shire i voditel' eshche podnyal skorost'.
Cifry spidometra bystro pobezhali po vozrastayushchej i zamerli tol'ko na otmetke
v  dvesti  kilometrov  v chas.  V shcheli neplotno prikrytogo,  bokovogo stekla,
tonko zavylo.
     Po hodu  dvizheniya postroek stanovilos' vse men'she i men'she,  a sami oni
vyglyadeli vse bolee i bolee otvratitel'no i zapushchenno. Vskore po obe storony
ot shosse raskinulas' pustynnaya,  porosshaya blekloj, pyl'noj travoj, holmistaya
ravnina.  Ee odnoobrazie lish' izredka narushali bolee yarkie  loskuty  zeleni,
kotorye  pri  bolee  blizkom rassmotrenii,  okazyvalis' nebol'shimi roshchicami,
plotno  perepletennyh,  nizkoroslyh  derev'ev.  Promel'knul  yarkij  dorozhnyj
ukazatel',  dovodyashchij  do  svedeniya  voditelya,  chto  on  tol'ko chto v容hal v
sorokakilometrovuyu zonu bezopasnosti,  po perimetru okruzhavshuyu kosmoport,  i
chto  esli  s  nim  chto-to  sluchitsya na etoj territorii,  to hozyain dorozhnogo
polotna za eto ne neset nikakoj otvetstvennosti,  a vse voprosy o vozmeshchenii
vozmozhnyh ubytkov neobhodimo napravlyat' v upravlenie porta. I dejstvitel'no,
posle ukazatelya na ravnine ne bylo vidno bol'she ni odnogo stroeniya. Na shosse
krome  medlenno pletushchihsya po krajnim polosam,  ogromnyh gruzovikov,  bol'she
nikogo ne bylo.  |to byla ne  edinstvennaya  doroga  v  kosmoport.  Neskol'ko
severnee raspolagalsya   bolee   paradnyj  pod容zd,  po  kotoromu  dostavlyali
passazhirov.  Tot,  po kotoromu oni ehali sejchas,  ispol'zovalsya  tol'ko  dlya
gruzovyh  perevozok.  Ne  smotrya  na  eto,  polotno  dorogi  bylo v otlichnom
sostoyanii.
     CHerez desyat' minut  na  gorizonte  stali  poyavlyat'sya  pervye  postrojki
kosmoporta,  k  kotorym  uzkoj  chertoj  tyanulos' vytyanuvsheesya v liniyu shosse.
Postrojki rosli  bukval'no  na  glazah,  i  uzhe  cherez  minutu-druguyu,  ves'
gorizont byl zanyat ogromnymi kvartalami angarov,  osnovnyh i vspomogatel'nyh
zdanij  porta,  skladami  tehniki,  bol'she  pohozhimi  na  musornye   svalki,
obstupivshimi  ogromnoe  vzletno-posadochnoe pole.  Tol'ko s etogo shosse mozhno
bylo uvidet' ves' kosmoport,  lezhashchij nemnogo nizhe,  kak na ladoni.  So vseh
ostal'nyh  tochek,  on  vosprinimalsya  tol'ko  kak  neponyatnoe  nagromozhdenie
raznoobraznyh postroek.  Ne doezzhaya okolo treh kilometrov do v容zda v  port,
nad dorogoj viselo svetovoe panno,  prilichnyh razmerov.  Na nem chasto-chasto,
privlekaya vnimanie, pul'sirovala izumrudnaya nadpis':
     "Svobodnyj v容zd   na  territoriyu  kosmoporta  razreshen  do  15:00.  Do
zapretnogo vremeni ostalos' - 6:15".
     Nado zametit',  chto shest' osnovnyh kosmoportov Kartaka, raspolagavshihsya
v  neposredstvennoj  blizosti  ot  ogromnyh  naselennyh punktov,  rabotali v
svoeobraznom rezhime,  kotoryj mogli sebe pozvolit' tol'ko nemnogie  podobnye
mesta v etom sektore mestnoj galaktiki. Prosto tak, kogda zahochetsya, sest' i
vzletet' iz etih portov bylo nel'zya.  Vse proishodilo po strogomu grafiku  i
esli  ty ne ukladyvalsya v naznachennoe vremya,  a vzlet-posadka byla razreshena
tol'ko v techenii dvuh chasov v sutki - s 15:00 do 17:00,  to prihodilos'  eshche
odnogo  takogo momenta libo zhdat' vnizu,  libo viset' na orbite,  v ozhidanii
blagoslovennogo vremeni.  Vse eto delalos' iz soobrazhenij bezopasnosti i  na
dva  chasa  vzletev-posadok,  kosmoport  polnost'yu osvobozhdalsya ot klientov i
passazhirov,  a chislennost' personala,  rabotayushchego v eto vremya,  svodilas' k
minimumu.  Konechno, vse eto bylo ochen' bezopasno, no i rashody po neustojkam
i poteryam administraciya porta nesla to zhe astronomicheskie.  Za schet chego vse
eto pokryvalos',  bylo neponyatno. Na Kartake raspolagalos' eshche okolo desyatka
portov pomen'she,  vse v osnovnom v promyshlennyj zonah,  te, pravda, rabotali
kak obychno, kruglosutochno prinimaya i otpravlyaya korabli; k tomu zhe bylo mnogo
mest, raspolagavshihsya v nezaselennyh, ili eshche huzhe - zagryaznennyh rajonah, v
kotoryh to zhe sadilis' i vzletali korabli, no to, chto eto proishodilo, znali
tol'ko te,  kto kontroliroval orbitu i atmosfernoe prostranstvo,  nu a zachem
eto delalos', znali voobshche nemnogie...
     Mikroavtobus proletel mimo skuchayushchego  rabotnika  sluzhby  bezopasnosti,
ohranyayushchego v容zd na ispolinskoe vzletno-posadochnoe pole i tol'ko okazavshis'
na  vzletke  nachal  sbrasyvat'  skorost'.  Na  rovnom  kak   stol,   zalitom
dvuhmetrovym sloem betona,  pole porta,  korablej bylo bol'she chem obychno. Na
krayu polya,  ryadom s kvartalami gruzovyh terminalov, stoyali pod razgruzkoj
vystroennye  v  odnu  liniyu  pyat'  krupnotonnazhnyh  rudovozov  - ispolinskij
korablej. Vozle nih burno kipela rabota. U kazhdogo iz korablej nahodilos' po
neskol'ko gruzovikov, tochno takih zhe, kakie im vstrechalis' po puti v port, k
nekotorym byli podvedeny rukava transporterov,  drugie zhdali svoej  ocheredi.
Na vsem ostal'nom prostranstve polya korabli stoyali kak popalo.  Byli zdes' i
pochernevshie ot vremeni suda torgovcev, i porazhayushchie otdelkoj i lakonichnost'yu
linij,  progulochnye yahty tolstosumov, i eshche mnogo-mnogo raznyh apparatov, po
vneshnemu vidu  kotoryh  nel'zya  bylo  skazat'  nichego  opredelennogo  ob  ih
vladel'cah.
     Popetlyav nemnogo sredi vsego etogo nagromozhdeniya,  v bol'shinstve  svoem
rzhavogo,  "nebesnogo"  metalla  i  shiknuv  tormozami,  avtobus ostanovilsya u
raspahnutoj nastezh' shlyuzovoj kamery  nebol'shogo  krejsera.  Vernee,  eto  on
ran'she  byl  krejserom.  V  dannyj  moment,  pochti  vse  ego vooruzhenie bylo
demontirovano,  kak togo i trebovali zakony  mestnoj  galaktiki.  Ostavshihsya
izluchatelej  hvatilo  by na to,  chto by tol'ko ispugat',  da i to ne sil'no.
Raspolagavshijsya na  desyatimetrovoj  vysote  vhod  v  korabl'   byl   osnashchen
pod容mnikom,  nahodyashchijsya  sejchas  v nizhnem polozhenii.  Poblizosti nikogo ne
bylo vidno.
     - Kazhetsya etot, - neuvereno skazal voditel', obrashchayas' k svoej hozyajke.
     - Konechno zhe etot, ty chto, pervyj raz vidish' etu razvalyuhu? Vse sidyat i
zhdut, - skomandovala ona i vyshla iz avtobusa.
     Uvereno, kak u sebya doma,  ona voshla na platformu pod容mnika,  opustila
za  soboj  zashchitnoe  ograzhdenie i tknula pal'cem v nebol'shuyu korobku pul'ta.
Ustrojstvo plavno prishlo v dvizhenie,  uvozya hozyajku neponyatno kakogo biznesa
vverh.  Vse nahodyashchiesya v avtobuse sledili za tem, chto ona delala. Do urovnya
shlyuza ostavalos' okolo  dvuh  metrov,  kak  prishel  v  dvizhenie  vtoroj  lyuk
shlyuzovoj  kamery,  osvetiv  temnoe  prostranstvo  ustrojstva,  myagkim svetom
vnutrennih svetil'nikov.  Devushka voshla vnutr',  lyuk za nej  vstal  na  svoe
mesto.
     - Sejchas mal'chiki, eshche nemnogo nuzhno podozhdat' i vse budet v poryadke, -
stala uspokaivat' detej shatenka,  hotya nevooruzhennym glazom bylo vidno,  chto
uspokaivaet ona v pervuyu ochered' sebya.
     - Da ne perezhivaj ty tak,  - oborval ee voditel'.
     Deti zhe naoborot veli sebya ochen' spokojno i sderzhanno.
     Ne proshlo  i  neskol'kih minut,  kak shlyuz snova vklyuchilsya,  vypustiv iz
vnutrennostej byvshego krejsera vizitershu,  sledom za kotoroj vyshel na  belyj
svet  muzhchina  let  soroka,  v  yarkom,  trenerovochnom kostyume i neprivychnoj,
specificheskoj obuvi,  kakoj-to raznovidnosti krossovok,  plotno ohvatyvayushchej
golenostopnyj  sustav.  Na  svetlom  lice  muzhchiny,  kotorogo  uzhe  dolgo ne
kasalos' ul'trafioletovoe izluchenie, igrala dovol'naya ulybka. Oni spustilis'
vniz.
     - Nu pokazyvajte, chto tam u vas est', - rasporyadilsya on.
     Ne dozhidayas',  chtoby ej povtoryali dvazhdy,  blondinka raspahnula bokovuyu
dvercu mashiny.  Ee pomoshchnica vyvela detej po  odnomu  na  vzletku.  Voditel'
sidel na svoem meste i pomalkival.
     - Da,  horoshij  tovar,  -  probasil  zdorovyak  skol'znuv  vzglyadom   po
mal'chikam,  -  molodec  etot  Gramp.  Vsegda  priyatno  rabotat'  s  tolkovym
chelovekom. Nadeyus' na nih vse dokumenty v poryadke?
     - Konechno  v poryadke,  - pospeshila otvetit' blondinka,  - vot oni,  - i
protyanula muzhchine pyat' odinakovyh papochek.
     - Horosho.  Rebyata, a nu stupajte vse v pod容mnik, - skazal on, ukazyvaya
rukoj kuda neobhodimo bylo idti. - Gramp s vami rasschitalsya?
     - Da, vse normal'no.
     - Togda ya vas bol'she ne zaderzhivayu. Kak ya ponyal, u vas segodnya eshche odna
hodka?
     - Eshche chetveryh nuzhno zabrat'.  CHerez neskol'ko chasov my budem u vas,  -
otvetila blondinka usazhivayas' v avtobus.
     Tot vzvyv  turbinoj  razvernulsya  na  meste  i  pomchalsya  za  sleduyushchej
partiej.  Muzhchina provel bystro udalyayushchijsya avtobus vzglyadom i povernuvshis',
napravilsya k pod容mniku. Vse deti uzhe nahodilis' tam. Ne govorya ni slova, on
vklyuchil ustrojstvo.
     Kogda otoshel v storonu lyuk shlyuzovoj kamery, za nim otkrylsya uzkij, yarko
osveshchennyj  koridor,  vedushchij  kuda-to  vglub' etoj stal'noj glyby.  Muzhchina
prosledil, chtoby vse voshli i zaperev  za  soboj  lyuk,  poshel  pervym.  Detyam
nichego  ob座asnyat'  ne  ponadobilos',  oni zasemenili za nim,  kak cyplyata za
kuricej.  Inogda po hodu dvizheniya,  to sprava,  to sleva, vstrechalis' plotno
zapertye   lyuki   otsekov,   no  v  osnovnom,  koridor  sostavlyali  sploshnye
metallicheskie  pereborki.  Neskol'ko   raz   svernuv,   strannaya   processiya
ostanovilas'  pered  odnim  iz bokovyh lyukov,  kotoryj nichem ne otlichalsya ot
teh,  chto vstrechalis' im po doroge.  Kogda kartochka dostupa okazalas' v shcheli
skanera, chto-to tiho zashipelo i lyuk otoshel v storonu.
     Vnutri bylo nemnogo  shumnee,  chem  v  koridore  -  sistema  regeneracii
vozduha  dobrosovestno  otrabatyvala  uplochennye za nee den'gi.  V nebol'shom
otseke  u  vnushitel'noj  stojki  kakih-to  priborov  koldoval  tehnik,   vse
ostal'noe  prostranstvo  otseka  bylo  zanyato chasto postavlennymi drug vozle
druga,  plastikovymi boksami, zakrytymi sverhu poluprozrachnymi kolpakami, po
vneshnemu vidu slegka napominayushchimi boksy dlya anabioza. Mnogie iz boksov byli
uzhe zanyaty.  Skvoz' poluprozrachnyj plastik byli vidny razmetavshiesya  vo  sne
detskie tela, odetye V strannuyu, setchatuyu poddevku.
     - Nu kak u tebya,  Dik?  - sprosil voshedshij.
     - Vse v norme, gospodin Trauster. V pervyj raz, chto li? - bodro otvetil
tehnik, na mig otorvavshis' ot svoih priborov.
     - Nu i horosho, - sdelal vyvod kapitan, - ne lyublyu neozhidannostej.
     - Neozhidannostej ne budet.  Tol'ko by nas vypustili otsyuda,  a  za  vse
ostal'noe  mozhno  ne  perezhivat'  -  firma-proizvoditel'  daet  desyatiletnyuyu
garantiyu, tem bolee, chto vse zastrahovano...
     - Ne volnujsya,  Dik,  s dokumentami vse v poryadke. Dazhe esli vse pojdet
ne po planu, oni nas prosto ne imeyut prava ne vypustit'.
     - Nu  togda  vse  normal'no.
     Trauster povernulsya i obratilsya k detyam s ser'eznym  licom:
     - Rebyata,  nam predstoit dolgij perelet.  Mesto gde vas zhdut, nahoditsya
tak daleko v prostranstve,  chto bez special'nyh  tehnologij  dobrat'sya  tuda
prosto  nevozmozhno,  tak chto nuzhno budet nemnogo poterpet'.  Vy soglasny eto
sdelat'?  Kto ne soglasen,  govorite srazu, chtoby potom ne voznikalo nikakih
voprosov.  Vse  ostal'nye  budut  pomeshcheny  v  takie kamery,  - on ukazal na
blizhajshij boks,  - do teh por,  poka my ne  doberemsya  do  pervoj  iz  nashih
ostanovok.
     On obrashchalsya k nim,  kak k vzroslym i deti ocenili  podobnoe  ser'eznoe
obrashchenie. Nado skazat', chto vopreki shiroko rasprostranennomu mneniyu, k pyati
godam chelovek,  kak pravilo,  uzhe stanovitsya vpolne vpolne  sformirovavshejsya
lichnost'yu,  i vse prisutstvuyushchie na bortu prekrasno eto znali. Deti zakivali
golovami v znak soglasiya, odin iz mal'chikov, slegka kartavya, dazhe skazal:
     - Luchshe  my  poletim  s  vami,  chem ostavat'sya v internate.
     Richi to zhe kivnul golovoj v znak soglasiya.
     - YA ozhidal takogo otveta, - priznalsya Trauster.
     - Sejchas ya prishlyu kogo-to iz personala i oni podgotovyat vas k pereletu.
     Nuzhno zametit',  chto  kapitan  Trauster  nikogda nichego ne delal protiv
chuzhoj voli.  |to bylo odnim iz ego principov, i kak ni udivitel'no, no etot,
neploho   rabotal  na  ego  reputaciyu.  V  svoih  krugah  on  slyl  chestnym,
spravedlivym chelovekom,  esli,  konechno,  mozhno ostat'sya chestnym  chelovekom,
zanimayas' podobnoj deyatel'nost'yu... On vsegda sprashival peredavaemyh pod ego
opeku rebyat,  hotyat li oni delat' to,  chego ot nih trebuyut,  ili net. Kak ni
stranno,  to  li  podbor  pretendentov osushchestvlyalsya ochen' tshchatel'no,  to li
kapitanu vezlo,  no za vse gody,  chto on zanimalsya etim delom, on ni razu ne
uslyshal  slova  "net".  Konechno,  eto byla obyknovennaya,  nichego ne reshayushchaya
formal'nost',   no   dlya   sohranivshihsya   ostatkov   kapitanskoj   sovesti,
polozhitel'nyj otvet imel ochen' vazhnoe znachenie.
     On vyshel.  Deti sbilis' stajkoj vozle vhodnogo lyuka  i  stali  spokojno
nablyudat' za  tem,  chto  delal  tehnik.  CHerez neskol'ko minut v otsek voshli
paren' s devushkoj, odetye v sinie, vrachebnye kombinezony. Okinuv ocenivayushchim
vzglyadom gruppu detej, paren' sprosil:
     - Nikto   ne   boitsya?
     Hotya eto   bylo  i  nepravdoj,  no  vse  pyatero  otricatel'no  zamotali
golovami.
     - Togda vybirajte svobodnyj yachejki,  - pokazal on  na  ryad  uzkih
shkafchikov, smontirovannyh  vdol'  odnoj  iz  pereborok,  -  razdevajtes'   i
skladyvajte tuda svoi veshchi.
     Deti stali delat' to,  chto skazal  bezymyannyj  vrach,  a  on  podoshel  k
tehniku  i v pol golosa o chem-to s nim peregovoril.  Tot otorvalsya ot svoego
shkafa s ekranami i indikatorami,  i projdyas' po otseku,  otkryl pyat', idushchih
podryad,  svobodnyh boksov.  Vnutri kazhdogo ustrojstva okazalas' belosnezhnaya,
hotya i sinteticheskaya,  postel',  k kotoroj s raznyh storon tyanulis'  provoda
kroshechnyh datchikov i prozrachnye trubki sistem zhizneobespecheniya.
     K momentu,  kogda   kazhdyj   iz   pyati   boksov   zalivisto   propishchal,
signaliziruya,  chto  vse  ego  sistemy v polnom poryadke i provedennyj test ne
obnaruzhil nikakih oshibok,  vse pyatero  mal'chikov  uzhe  uspeli  pereodetsya  v
setchatye, bezrazmernye  kombinezony poddevki,  kazhdyj iz kotoryh byl snabzhen
germeticheskim raz容mom germetichnogo tipa. Dvoe vrachej tol'ko posle okonchaniya
testa poslednego boksa, otvleklis' ot svoej adskoj tehniki i obratili na nih
vnimanie.
     - YA  vizhu  vy uzhe gotovy?  - sprosil vrach,  no emu nikto ne otvetil.  -
Togda zanimajte mesta, - ukazal on na otkrytye boksy, - komu kakoe nravitsya.
     Deti nereshitel'no dvinulis' v ukazannom napravlenii.  Prohodya vozle uzhe
zanyatyh boksov,  oni s opaskoj glyadeli na to,  chto proishodit tam vnutri, no
vid spyashchih sverstnikov nikogo iz nih ne ispugal, razve chto nastorozhil, vot i
vse.  Kogda vse  uleglis',  s  opaskoj  posmatrivaya  chto  zhe  budet  dal'she.
Medsestra   dostala  iz  prinesennogo  s  soboj  metallicheskogo  chemodanchika
blestyashchij in容ktor i  vstaviv  v  nego  pyat'  kapsul  kakogo-to,  rozovatogo
preparata,  peredala  pribor vrachu.  Tot podoshel k pervomu boksu,  v kotorom
okazalsya Richi,  prizhal in容ktor k oblasti sonnoj arterii i nazhal  na  spusk.
Glaza  rebenka  zakatilis'  cherez  neskol'ko  sekund posle hlopka i on rovno
zasopel.  Proveriv sostoyanie davleniya i  pul'sa  i  ubedivshis',  chto  vse  v
poryadke,  vrach pereshel k sleduyushchemu boksu.  Na etu operaciyu potrebovalos' ne
bol'she minuty.
     To, chto s nimi delali dal'she, s trudom poddaetsya opisaniyu. S vnutrennej
storony loktevogo sustava pravoj ruki, kak raz k oblasti, gde veny i arterii
prohodyat  pod  kozhej,  byli  ustanovleny  "ventili  stacionarnoj in容kcii" -
pohozhie   na   polirovannye   metallicheskie   shajby   ustrojstva,   namertvo
pristegivayushchiesya  dvumya  plastikovymi  remeshkami,  ohvatyvayushchimi ruku vyshe i
nizhe sustava. Eshche odno, podobnoe, dubliruyushchee ustrojstvo, bylo ustanovleno v
oblasti  paha,  to  zhe  v  rajone  vyhoda pod kozhu arterij.  V gorlo kazhdomu
rebenku byla vvedena prozrachnaya,  tonkaya trubka zhidkostnogo pitaniya. Kogda k
shajbam  in容ktorov  byli  podklyucheny  sootvetstvuyushchie  ustrojstva  boksov i
sistemami pitaniya bylo pokoncheno,  na mochepolovye  organy  kazhdogo  mal'chika
bylo  prisoedineno ustrojstvo vyvedeniya produktov raspada.  Hotya apparaturoj
boksa i proizvodilsya zabor krovi,  ee fil'traciya i posleduyushchee vozvrashchenie v
organizm,  konstrukciej  bylo  predusmotreno  ne  isklyuchat' pochki iz cepochki
zhiznedeyatel'nosti,  ibo kak pokazal  opyt,  posle  dlitel'nogo  prostoya  eti
organy  ploho  ploho  zapuskalis',  nikak  ne pospevaya za rabotayushchim vraznos
organizmom. Zavershalis' manipulyacii, nad nichego ne podozrevayushchimi o podobnom
izdevatel'stve  det'mi  tem,  chto na oblasti viskov i temennoj chasti cherepa,
pri  pomoshchi  special'nogo  krepleniya,  nakladyvalis'  kvadratnye   korobochki
kodirovochnyh izluchatelej,  ochen' pohozhih na te, kakimi pol'zuetsya armiya, dlya
"zalivki" special'nyh znanij i vospitaniya  v  bojcah  nepreodolimoj  voli  k
pobede.  Ot  izluchatelej  k  apparature  boksa tyanulis' tonen'kie volokonnye
provodniki,  otlichayushchiesya potryasayushchej voobrazhenie skorost'yu i dostovernost'yu
perebroski  dannyh.  |to  ne  vse,  chto  delali  s  det'mi,  no  ya  dumayu  i
shematicheskogo opisaniya budet vpolne dostatochno.
     Manipulyacii vypolnyal  vrach.  Medsestra  emu tol'ko assistirovala.  Nado
skazat',  chto ispol'zuemye ustrojstva byli vypolneny v krajne funkcional'nom
vide,  tak  chto  ih  mog  ustanovit' na cheloveka dazhe sanitar-praktikant,  v
usloviyah bombezhki.  Zakonchiv s odnim rebenkom,  vrach  perehodil  k  drugomu,
sestra  zaderzhivalas' na neskol'ko minut,  chtoby steret' prolituyu na plastik
postelej krov' i zakryt' kryshku boksa.  Na  vseh  pyateryh  im  potrebovalos'
chasa dva.
     - Pozovete,  kogda privezut ostal'nyh, - skazal vrach snimaya perchatki, -
my pojdem nemnogo peredohnem,  a  to  uzhe  vtorye  sutki  rabotaem,  kak  na
konvejere. Povnimatel'nej sledi za etim, - on tknul na odin iz ekranchikov, -
chto-to ne  nravitsya  mne  ego  davlenie.  Mozhet  ploho  perenosit  vvedennye
preparaty?
     Tehnik tol'ko kivnul.
     Hotya kapsuly  i  pohodili  vneshne  na  kamery  dlya  anabioza,  no   eti
ustrojstva imeli pryamo protivopolozhnuyu funkciyu i byli skonstruirovany ne dlya
zamedleniya  processov  zhiznedeyatel'nosti,  a  naoborot,  dlya  ih  uskoreniya.
Podobnoe   ustrojstvo,   blagodarya   primeneniyu   special'nyh  stimuliruyushchih
preparatov i specificheskoj,  obogashchennoj kislorodom gazovoj sredy,  uskoryalo
vse  processy  obmena  veshchestv v desyat' raz.  Konechno,  tehnologiya pozvolyala
gorazdo vyshe podnyat' etot pokazatel',  no vo-pervyh, etogo ne trebovalos', a
vo-vtoryh, togda znachitel'no vozrastal procent otbrakovki... Ustrojstvo bylo
polnost'yu avtonomnym i ne trebovalo nikakogo postoronnego  kontrolya,  a  tem
bolee vmeshatel'stva cheloveka, na ves' ocherednoj cikl raboty.
     Dik otorvalsya ot svoih monitorov i ocenivayushche posmotrel na rovnye  ryady
kapsul.  V  otseke ih bylo rovno tridcat' shtuk.  Bol'she vsego eto sverkayushchee
isklyuchitel'noj  steril'nost'yu  pomeshchenie  napominalo  dekoracii  iz  fil'mov
uzhasov,  no  emu,  lichno  uchastvovavshemu  v  ustanovke i otladke vsego etogo
oborudovaniya,  otsek kazalsya voploshcheniem  torzhestva  razuma  nad,  kazalos',
bezapellyacionnymi  zakonami  prirody.  On  gordilsya  svoim rabotoj,  ona emu
nravilas', k tomu zhe, bol'she on nichego ne delat' umel.
     V techenii  posleduyushchih  treh  chasov  k davnym-davno spisannomu iz vojsk
krejseru, eshche dvazhdy pod容zzhali mashiny, odnoj iz kotoryh okazalsya vse tot zhe
mikroavtobus, s rasplastavshejsya v polete, hishchnoj pticej po bortu. Vmeste oni
dostavili eshche semeryh mal'chikov  i  bystro  ubralis'  vosvoyasi  ,  budto  ih
nikogda i ne bylo.
     Posle togo,  kak shtatnyj Frankenshtejn,  so svej pomoshchnicej, upakovali i
zakryli poslednij boks,  poyavilsya Trauster.  On proshelsya mezhdu ryadov boksov,
zaglyadyvaya to v odin, to v drugoj. Ne najdya k chemu pridrat'sya, on napravilsya
k vyhodu.
     - Nu  chto,  vse v poryadke?  - sprosil on ob ochevidnom.
     - Inache  byt' ne mozhet,  - otvetil vrach,  bodryas' cherez silu.  - Pravda
byla odna malen'kaya problemka - v odnom  iz  boksov  u  pacienta  rezko,  do
kriticheskogo, upalo arterial'noe davlenie, no teper' uzhe vse normal'no.
     - Nu i horosho,  -  podytozhil  kapitan.  -  Vymetajtes'  vse  otsyuda,  ya
zakryvayu - skoro uhodim.
     Vrachu i sestre dvazhdy povtoryat' ne prishlos',  oni ubralis' eshche do togo,
kak kapitan okonchil svoyu frazu,  zato Dik eshche raz vernulsya k svoemu pul'tu i
probezhalsya vzglyadom po vsem,  bez isklyucheniya,  monitoram.  Ne  najdya  nichego
podozritel'nogo,  on  tozhe neohotno vyshel.  Kapitan vstavil v shchel' priemnika
svoyu kartochku i zaper lyuk.  Kak tol'ko shchelknuli blokirovochnye zamki lyuka,  v
otseke otklyuchilos' osveshchenie. Ostalis' vklyuchennymi tol'ko redkie svetil'niki
dezhurnogo osveshcheniya na pereborkah.  Pri takom osveshchenii eto mesto eshche bol'she
pohodilo  na  porozhdenie nochnogo koshmara,  chem na tvorenie chelovecheskih ruk,
hotya kak pokazyvaet opyt,  eti sil'nye i spravedlivye ruki  i  ne  na  takoe
sposobny...
     Za polchasa do nastupleniya  vremeni,  razreshayushchego  vzlet,  u  krejsera,
vzvizgnuv  tormozami,  ostanovilas' mashina tamozhenno-akciznogo departamenta.
Iz nee vylez bravyj,  hotya uzhe nachinayushchij lyset',  kapitan  i  bodrym  shagom
napravilsya k pod容mniku.  Ne uspel on podnyat'sya, kak v proeme shlyuza poyavilsya
radushno ulybayushchijsya Trauster.  Rovnye ryady ego dorogih, iskusstvennyh zubov,
razbrasyvali  v raznye storony iskristye bliki.  Kapitan proter platkom svoyu
blestyashchuyu lysinu i pozdorovalsya.
     - Dobryj   den',  -  radushno  otvetil  hozyain  korablya  protyagivaya  dlya
privetstviya ruku.
     Kak ni   stranno,  tamozhennik  otvetil  na  privetstvie.  Esli  by  ego
neposredstvennyj  nachal'nik  zametil,  chto  kapitan  vot  tak  vot  zaprosto
obshchaetsya   s  potencial'nym  narushitelem,  to  on  v  mig  stal  by  starshim
lejtenantom,  kak minimum,  no vzletka byla  do  umopomracheniya  ogromnoj,  a
nachal'stvom  dazhe  blizko  ne  pahlo.  Kogda  oni okazalis' vnutri,  strogij
kapitan voobshche rastayal.
     - CHto-to  dolgo vas ne bylo vidno,  - skazal on pohlopyvaya Traustera po
polechu. - CHto-to sluchilos'?
     - Net,   nichego   ne  sluchilos'.  Prosto  bylo  ochen'  mnogo  raboty  -
podvernulsya horoshij zakaz v sosednem skoplenie galaktik.  Sam ponimaesh',  ne
gonyat' zhe porozhnyak?
     - |to tochno.
     Oni besedovali  kak  starye  znakomye,  vprochem tak ono i bylo na samom
dele. Ne obrashchaya vnimaniya na bokovye prohody, dazhe ne smotrovoj lyuk, vedushchij
v gruzovoj   otsek,  tamozhennyj  kapitan  uvereno  napravlyalsya  po  glavnomu
koridoru k  kayute  kapitana,  raspolagavshejsya  ryadom  s  central'nym  postom
krejsera. Okazavshis' na meste on razvalilsya v odnom iz kresel.
     - Nu kak,  Trauster,  vygodno zapravilsya na etot raz?
     - Byvalo i luchshe.
     Ploho chto na Kartake ya nikak ne mogu najti podhodyashchego zakazchika,  ved'
eto  edinstvennaya ostanovka na moem marshrute i bylo by ne ploho najti takogo
klienta. Mozhet pomozhesh'?
     - YA dazhe ne znayu,  chto tebe  i  skazat'.  Zdes'  uzhe  vse  davnym-davno
podeleno i prosto tak vo chto-to sunut'sya ochen' trudno.
     - Kak i vezde...
     - U tebya na bortu kak vsegda medicinskoe oborudovanie?
     - Da, i eshche neskol'ko kontejnerov medpreparatov.
     - Nadeyus'  nichego nedozvolennogo?
     - Mozhesh' pojti posmotret',  - Trauster sdelal vid,  chto obidelsya, - vse
kontejnery opechatany i zablokirovany.  Ty zhe  dolzhen  ponimat',  chto  mne  v
pervuyu  ochered'  ne  vygodno  vskryvat'  gruz - eto zhe narushenie kontrakta i
ubytki!
     - Horosho, horosho, ne kipyatis'. YA videl kak k tvoej razvalyuhe pod容zzhalo
neskol'ko mashin, kak ty eto ob座asnish'?
     - I  vse  tebe  nuzhno  ob座asnit'!  Prostitutki  eto  byli,   ponimaesh',
prostitutki.  Dolzhny  zhe moi rebyata hot' izredka vypuskat' par?  Ty by videl
teh tvarej,  k kotorym my hodim... Ty dumaesh' medoborudovanie i preparaty my
vozim  dlya lyudej?  Esli by ty uvidel etih zemnovodnyh,  to tebya by navernyaka
stoshnilo.
     - Ladno,  ne zavodis'. CHto, nel'zya prosto poboltat' s starym priyatelem?
Pojdu ya uzhe,  - tamozhennik vstal i posmotrel na chasy,  - ostalos' pyatnadcat'
minut do razresheniya vzletev.
     - Ty koe-chto zabyl, - s ulybkoj skazal Trauster, ukazyvaya na lezhashchij na
stole paket.
     - Da,  spasibo,  -  poblagodaril  sluzhaka,  ne  glyadya  pryacha  paket  vo
vnutrennij karman.  - Schastlivogo perehoda i ne propadaj na dolgo, - pozhelal
on vyhodya iz kayuty.
     Kogda on  pokazalsya  v  shlyuze,  ego  lico  opyat'  vyglyadelo  nadmenno i
nepristupno. On spustilsya, sel v mashinu i uehal. Ves' etot ritual povtoryalsya
uzhe  mnogo  raz  i byl horosho otkatan.  |ti dvoe lyudej uzhe ne odin god znali
drug druga,  kazhdyj iz nih poluchal svoe i pri etom staralsya ne lezt' v  dela
drugogo. Do sih por vse poluchalos' neploho.
     "A ya,  durak,  podumal,  chto  on  uzhe  ne pridet",  - s ulybkoj podumal
kapitan napravlyayas' na central'nyj post.
     Za pyat'  minut  do  vozhdelennyh  15:00,  prishel  v  dvizhenie  pod容mnik
krejsera. Ustrojstvo slozhilos' i ischezlo v otkryvshemsya otseke, raspolozhennom
pryamo pod shlyuzovoj kameroj.  Sledom za etim  zapustilas'  reaktornaya  gruppa
korablya.  Poblizosti  ot  krejsera  k  vzletu  nachal  gotovitsya  obsharpannyj
gruzovik.  Soglasovav  s  dispetcherom  vopros  pervenstva,  Trauster  pervym
otorval svoj korabl' ot poverhnosti. Udivitel'no legko, dlya takoj gromadiny,
krejser vertikal'no podnyalsya na neskol'ko soten metrov, a zatem zadrav nos k
nereal'no-golubym nebesam, svechej poshel proch' ot planety.
     Okazavshis' na  orbite  i  zastabilizirovav krejser,  kapitan vernulsya v
svoyu kayutu,  dostal iz sejfa celuyu kipu raznocvetnyh papok s lichnymi  delami
svoih  novyh  podopechnyh,  zatem  dostal iz shkafa ustrojstvo dlya unichtozheniya
bumazhnyh   i   plastikovyh   dokumentov,   ochen'   napominayushchee    nebol'shuyu
mikrovolnovuyu  pech'.  Ustrojstvo  okazalos'  malovatym dlya takogo kolichestva
bumagi,  tak chto prishlos' zagruzhat'  ego  trizhdy.  Posle  tret'ego  raza,  v
plastikovoj korobochke ostalos' tol'ko neskol'ko prigorshnej, spressovannogo v
plotnyj briket, svetlo-serogo pepla.
     Na pustynnoj estakade,  sluzhivshej v svoe vremya pod容zdom k zabroshennomu
sejchas  zavodu  stoyal fioletovyj mikroavtobus.  Bol'she poblizosti ne bylo ni
odnoj  zhivoj  dushi,  tol'ko  broshennye   korpusa   da   rzhaveyushchie   stal'nye
konstrukcii.  Hozyajka  ekipazha stoyala na vybitom vremenem i kolesami tyazhelyh
gruzovikov dorozhnom polotne i vnimatel'no smotrela na svoi chasy.
     - Vse,  uzhe  mozhno,  -  rezko  skazala ona i prinyalas' styagivat' s sebya
kombinezon.
     Pod nim  okazalsya legkij,  trenerovochnyj kostyum.  Ee podruzhka postupila
tochno takim zhe obrazom.  Voditel' oboshel  svoj  avtobus,  podnes  nebol'shuyu,
plastmassovuyu korobochku k razmashistoj reklamnoj nadpisi i nazhal na neskol'ko
knopochek. Vse  momental'no  ischezlo.  Ni  neponyatnogo  slova,  ni  gologramy
letyashchej pticy bol'she ne  bylo,  na  ih  meste  sverkalo  netronutym  glyancem
ideal'noe  emal'noe  pokrytie.  Poka voditel' delal chudesa so svoej mashinoj,
devushki uzhe pereodelis',  a oba sbroshennyh kombinezona  ostalis'  lezhat'  na
doroge  vmeste  s  ostavshimisya  u nih soprovoditel'nymi dokumentami.  Paren'
dostal rezervnuyu emkost' s toplivom,  otkryl ee i plesnul neskol'ko  raz  na
belosnezhnye  kombinezony  zelenovatoj  zhidkost'yu,  zatem  bystro  spryatav ee
obratno,  zaprygnul na svoe mesto i rezko tronul avtobus.  Neskol'ko  sekund
nad  kombinezonami tol'ko drozhalo edva zametnoe marevo,  no zatem do topliva
vidimo doshlo,  chto ono nahoditsya ne v germetichnoj  emkosti,  a  na  otkrytom
vozduhe i ono s gromkim hlopkom vspyhnulo.








     Pryamo ot zdaniya suda,  slabo orientiruyas' sredi neznakomyh rajonov, Den
napravilsya k sebe domoj.  Iz vseh  lichnyh  veshchej,  u  nego  ostalas'  tol'ko
kartochka, udostoveryayushchaya lichnost', da i ta, byla isporchena ogromnym shtampom,
na kotorom ukazyvalos' reshenie,  prinyatoe nedavnim sudom i vremya  ispolneniya
etogo resheniya.  Ni o kakih den'gah,  i bolee-menee cennyh veshchah rech' dazhe ne
shla. V moment,  kogda on zahodil v kabinet Graustera,  u nego  na  ruke  byl
dorogoj hronometr,  v karmane lezhal bumazhnik s neskol'kimi sotnyami kreditov,
a dopolnyal velikolepie  ego  dorogogo  kostyuma  statussimvol'nyj  platinovyj
nabor,  sostoyavshij  iz  dvuh  cepochek  -  nashejnoj i naruchnoj,  i massivnogo
perstnya, vypolnennyh v odnom stile. Teper' zhe u nego ne bylo nichego, tak chto
prishlos' idti peshkom.
     Pidzhak imel takoj otvratitel'nyj vid, chto ego prishlos' srazu vybrosit'.
Bez nego on vyglyadel vpolne dazhe snosno, esli ne prismatrivat'sya konechno, no
v  etot  obedennyj  chas,  kogda  na  ulicy  vyvalili  tolpy  naroda  s odnoj
edinstvennoj cel'yu - perekusit', osobo nikto i ne prismatrivalsya. Po krajnej
mere  na vid melkogo klerka,  kotoryj po kakoj-to prichine uzhe tret'yu noch' ne
nochuet doma, on tyanul. On shel i shel, vysmatrivaya dorozhnye ukazateli i srezaya
dorogu  po  razvyazkam  pervogo i vtorogo urovnej.  Ran'she by on ni za chto ne
proshelsya po podnyatomu  vysoko  nad  zemlej,  dorozhnomu  polonu,  otvedennomu
tol'ko dlya mashin i vsyakogo sbroda,  no kak pokazal opyt nichego strashnogo ili
unizitel'nogo v etom ne bylo.  V konce  koncov,  kakaya  raznica,  vymoshchennyj
plitkoj trotuar u tebya pod nogami ili betonnye plity razvyazki, esli ty idesh'
domoj?  Na etih estakadah emu neskol'ko raz vstretilis' podozritel'nye tipy,
iz teh,  chto strelyayut meloch' na perekrestkah,  a po nocham proveryayut vse li v
poryadke s gruzom i instrumentom v priparkovannyh v neprisposoblennyh  mestah
mashinah, no oni na nego dazhe ne vzglyanuli.
     Pripekalo. Solnce medlenno  perepolzlo  po  bezoblachnomu  nebosklonu  v
zenit  i  teper'  staralos'  vo  vsyu.  Vyzhivshie  pri etom teni,  zatravlenno
popryatalis' u fundamentov samyh vysokih neboskrebov i pod polotnami estakad.
Gorod zametno opustel.
     Na odnoj iz razvyazok Den zabludilsya.  On neskol'ko  raz  podnimalsya  po
betonnym spiralyam vverh i osmatrivalsya, no v nuzhnom emu napravlenii iz etogo
perepleteniya  metalla  i  betona  vyhoda  ne sushchestvovalo.  Bylo vidno,  chto
dorogoj  davno  ne  pol'zovalis',  v  nekotoryh  mestah   dorozhnoe   polotno
obrushilos' i teper' zdes' tol'ko torchala v raznye storony, rzhavaya armaturnaya
provoloka.  On uzhe bylo sovsem otchayalsya i povernul nazad,  zlyas' na sebya  za
to,  chto  prosmotrel  ukazatel'  zapreshchayushchij  v容zd na etu dorogu,  kogda iz
plotnoj teni odnoj  iz  opor  vyshel  muzhchina,  odetyj  v  sil'no  zanoshennuyu
specodezhdu  stroitelya,  na  vylinyavshej  tkani kotoroj,  na rukavah i shtanah,
cepko derzhalas' gryazno-korichnevaya kraska.  Vidimo odezhda,  vsya  v  razvodah,
prinadlezhala v svoe vremya kakomu-to malyaru.
     - Ishchesh'  chego  ili tak,  poteryalsya?  - sprosil on s otkrytoj ulybkoj na
lice.  - YA uzhe slezhu,  kak  ta  narezaesh'  krugi  po  etomu  kladbishchu  minut
dvadcat'.
     Den ocenivayushche posmotrel na brodyagu.  Esli ne  brat'  vo  vnimanie  kak
vyglyadel  etot,  sil'no  zarosshij  chelovek,  to  v  ostal'nom  on proizvodil
dovol'no priyatnoe vpechatlenie.
     - Da vot,  zabludilsya,  - chestno priznalsya Den, vytiraya rukavom sorochki
vspotevshee lico.
     - YA tak i podumal. Po svoej vole v eti ruiny nikto prosto tak ne hodit.
Daleko sobralsya?
     Den zashel v ten' opory i dolgo rastolkovyval proyavivshemu k nemu interes
cheloveku,  v kakoj imenno rajon emu nado.  CHerez neskol'ko minut oni  ponyali
drug druga.
     - Tak eto ty eshche ran'she oshibsya! - prosvetlel borodach. - Tebe nuzhno bylo
svernut' primerno v pyati kvartalah otsyuda.  Zdes' nikto ne hodit.  Zdes' vse
zanyato broshennymi predpriyatiyami,  ih zdes'  celyj  massiv.  |to  te  zavody,
kotorye  zakryli  posle  togo,  kak  i  v nashem megapolise sdelali oblast' s
reguliruemym klimatom.  Zavody perenesli na okrainy,  a so starymi korpusami
nikto nichego delat' ne hochet.
     - Da ya znayu,  - skazal Den, - no ya nikogda zdes' ne byl i ne dumal, chto
ih tak mnogo.
     - |to eshche chto! - rassmeyalsya neznakomec. - Ty by posmotrel skol'ko vsego
ostalos'  kilometrah  v dvadcati otsyuda,  tam celyj gorod takih ruin.  Mozhno
vojti i bol'she nikogda ne vyjti.
     - Slushaj,  a ty zdes' zhivesh'?  - sprosil Den uzhe sovsem osvoivshis' i ne
chuvstvuya vrazhdebnosti so storony brodyagi.
     - Da,  uzhe neskol'ko let.
     - I kak tebe udaetsya?
     - Sam udivlyayus'.  Inogda dazhe ochen',  no zato zdes'  pochti  nikogda  ne
byvaet policii,  a esli i suyutsya,  to sovsem ne nadolgo.  S mestnymi ya to zhe
podruzhilsya,  hotya i ne srazu...  Oni ne takie uzh i plohie rebyata,  kak o nih
privykli dumat', a ty chto, - on ocenivayushche posmotrel na Dena, - hochesh' zdes'
ostat'sya?
     - Net,  spasibo,  - ulybnulsya Den,  - ya poka povremenyu. Hot' teper' ya i
nikto, no u menya eshche est' kuda idti. U menya est' dom, sem'ya.
     - Kak znaesh',  esli chto,  prihodi,  a chtoby tebe ne vozvrashchat'sya nazad,
smotri,  podnimesh'sya po etomu serpantinu,  -  pokazal  on  na  ubegayushchuyu  po
spirali  vverh  estakadu,  -  na  samom  verhu  uvidish'  perehod na sosednyuyu
razvyazku - takoj zheleznyj mostik dlya personala,  perejdesh' po nemu, tol'ko v
niz  ne  spuskajsya,  tam net prohoda - zavalilos' dorozhnoe polotno,  a poishchi
lestnicu,  ee nachala s dorogi ne vidno,  no ona tam sovsem ryadom,  sprava ot
perehodnogo  mostika  i  esli  ne boish'sya vysoty,  to spustish'sya i cherez dva
kvartala vyberesh'sya v zaselennyj lyud'mi rajon.
     Den nedoverchivo  posmotren  na oborvanca.
     - Ne bojsya, - podbodril ego tot, - mozhesh' smelo idti, v eto vremya zdes'
nikogo net.
     - Nu spasibo chto podskazal.
     - Bylo  priyatno pogovorit' s horoshim chelovekom.  Pust' tebe povezet,  -
pozhelal muzhchina i mahnul udalyayushchemusya Denu vsled rukoj.
     Kak i  bylo  obeshchano,  s  poslednego  vitka  avtomobil'noj  razvyazki na
sosednij  uroven'  byl  perebroshen  shatkij,  sil'no  porzhavevshij  perehodnoj
mostik.  Den ponachalu zasomnevalsya,  smozhet li on vyderzhat' ves ego tela, no
vozvrashchat'sya ne hotelos' i nemnogo postoyav,  on stupil  na  pervyj  riflenyj
stal'noj list.  Zvuk shagov gulko otdavalsya po cel'no svarnoj,  metallicheskoj
konstrukcii.  Ne smotrya na svoj zhalkij vid,  most neploho sohranilsya. Skvoz'
proshtampovku  nastila byli vidny torchashchie iz razrosshegosya kustarnika,  bitye
plity obrushivshihsya konstrukcij i rzhavye ostatki  kakogo-to  tehnologicheskogo
oborudovaniya, do kotoryh sejchas bylo ne men'she tridcati metrov. Blagopoluchno
perepravivshis'  na  serpantin  sosednej  razvyazki,  Den  svernul  napravo  i
peregnuvshis'  cherez  polumetrovyj,  betonnyj  otbojnik dorozhnogo ograzhdeniya,
pochti srazu obnaruzhil lestnicu. Takuyu zhe metallicheskuyu i rzhavuyu. Vopreki ego
ozhidaniyam,  ona  okazalas' bez ograzhdeniya - obyknovennaya lestnica,  s shiroko
privarennymi  poperechinami,  pristrelennaya  k  betonu  osnovnoj  konstrukcii
dyubelyami vnushitel'nyh razmerov.  Posmotrev v niz i sdelav neskol'ko glubokih
vdohov, on perekinul nogu cherez ograzhdenie.
     Nel'zya skazat',  chto Den panicheski boyalsya vysoty,  no kogda  pod  toboj
okolo tridcati metrov svobodnogo prostranstva,  a ruki  derzhatsya  tol'ko  za
rzhavye,  neponyatno kogda i kem privarennye prut'ya,  dejstvitel'no stanovitsya
ne po sebe,  no nichego ne proizoshlo.  Kak i  obeshchal  zhitel'  etogo  kladbishcha
neponyatno  kakih nadezhd,  Den blagopoluchno spustilsya vniz.  Pobrodiv nemnogo
sredi razvalin i  projdya  cherez  kakoj-to  ceh,  s  obvalivshejsya  krovlej  i
neizmennymi  zaroslyami  kustarnika  dazhe  vnutri,  on dejstvitel'no popal na
dovol'no shirokuyu,  pochti ne zahlamlennuyu  dorogu,  s  obeih  storon  zazhatuyu
korpusami cehov.  Vidimo v svoe vremya,  ona byla odnim iz putej, po kotoromu
ves' etot promyshlennyj monstr podderzhival svyaz' s okruzhavshim  ego  mirom,  a
sejchas   ispol'zovalas'  tol'ko  policiej,  vo  vremya  provedeniya  redkih  i
neeffektivnyh rejdov.  O tepereshnem ee ispol'zovanii  yasno  govorili  shiroko
postavlennye sledy   uzkih  gusenic,  kakie  ostavlyali  tol'ko  transportery
departamenta policii.  Droga dejstvitel'no vyvela Dena v  rajon,  v  kotorom
zhili lyudi,  no on ochen' otlichalsya ot togo,  k chemu on privyk za gody zhizni v
megapolise.  Ot togo,  chto on videl kazhdyj  den'.  Tesnye  kvartaly,  plotno
zastavlennye  pyati-vos'mi  etazhnymi,  blochnymi domami,  nekotorye iz kotoryh
smotreli na mir pustymi glaznicami vybityh okon. Okna domov, gde vse zhe zhili
lyudi,  pochemu-to srazu navodili mysli o pomojke. Koe-gde legkij veter trepal
sohnushchee  posle  stirki  bel'e,  na  vyshcherblennyh  podokonnikah  vozvyshalis'
slozhennaya gorkami, nehitraya utvar' da koe-gde stoyala drevnyaya model' deshevogo
TV.  Povsyudu,  kuda mogla dotyanut'sya ruka,  steny domov,  zabory,  broshennye
mashiny  s  vybitymi  steklami  i  drannoj  obivkoj sidenij,  byli ispisany i
izrisovany vsyakoj vsyachinoj, do takoj stepeni, chto esli bezymyannym zhivopiscam
prihodila  v  golovu  novaya  ideya,  to  voploshchat'  ee uzhe prihodilos' poverh
staryh.  CHego zdes' tol'ko ne bylo! Otvratitel'naya poshlyatina sosedstvovala s
tvoren'yami  dejstvitel'no  soderzhashchimi iskru mysli i talanta,  nashedshie svoj
vyhod tol'ko takim obrazom.
     Na ulicah  narodu  bylo  nemnogo,  v osnovnom molodezh'.  Odni bescel'no
brodili,  v poiskah novyh priklyuchenij,  drugie,  sbivshis' v gruppy o  chem-to
nespeshno boltali ili slushali muzyku. Na Dena nikto ne obrashchal vnimaniya, esli
ne prinimaya ego za svoego,  to po krajnej mere i ne schitaya ego osobo  chuzhdym
svoemu obrazu zhizni.  On brel po obyknovennomu bednyackomu kvartalu i smotrel
na vse shiroko raskrytymi glazami.  On i ne dumal, chto v samom megapolise tak
zhivut lyudi. Nu v promyshlennyh zonah, nu na okrainnyh territoriyah portov, gde
pritony mirno sosedstvovali s domami zakonoposlushnyh  gorozhan,  no  chtoby  v
samom  centre megapolisa!  Inogda byvaet polezno projtis' peshkom i ne tol'ko
dlya ukrepleniya zdorov'ya,  no i v chisto poznavatel'nyh celyah.  V konce koncov
vse eti uborshchiki i posyl'nye,  stroiteli i gruzchiki, mehaniki i posudomojki,
obsluga prachechnyh i otelej,  v obshchem vse,  kogo  prinyato  esli  ne  nazyvat'
otkryto, to schitat' "tret'im sortom",  dolzhny zhe oni byli gde-to zhit'? I vot
podobnoe mesto Den tol'ko chto dlya sebya obnaruzhil. Poka roditeli otrabatyvali
svoyu  krayuhu  hleba i pravo ostavat'sya v takom prekrasnom meste,  gde solnce
nikogda ne zahodit za svincovye tuchi, ih deti razvlekalis' kak mogli, a nado
skazat', chto pozvolit' sebe oni mogli ochen' nemnogoe.
     U istertyh stupenej,  vedushchih v odno iz zdanij,  operevshis' o  poruchen'
stoyal smuglolicyj,  roslyj paren' i poigryval kakimi-to cackami, poveshennymi
na svyazke klyuchej. Na nem byli serye, kamuflyazhnye, armejskie shtany i ideal'no
sohranivshayasya,  protivoperegruzochnaya  kurtka pilota shturmovika.  Ryadom s nim
stoyal neryashlivo odetyj,  tolstyj korotyshka i tol'ko kival  golovoj,  v  znak
soglasiya s tem,  chto govoril dolgovyazyj. Kogda Den prohodil mimo, tot na mig
zamolk i provodil ego vzglyadom.
     - Ty  ego znaesh'?  - sprosil on korotyshku,  ne perestavaya bryacat' svoej
igrushkoj.
     - Ponyatiya ne imeyu,  kto takoj,  - priznalsya malysh i sunul pravuyu ruku v
karman. Tam tut zhe chto-to shchelknulo.
     - Ne  nuzhno,  pust'  sebe  idet,  -  rasporyadilsya  ne  udavshijsya  pilot
shturmovika,  - srazu vidno chto emu zdes' nichego ne nuzhno  i  on  prosto  tak
pribludilsya. Tetya  Krastya sejchas opyat' podnimet krik,  chto nikomu prohodu ne
daem.
     - Kak  skazhesh',  -  soglasilsya  s dovodami zavodnoj malysh,  dostavaya iz
karmana i snimaya s boevogo vzvoda nebol'shuyu,  no chertovski ubojnuyu  igrushku,
kalibrom v desyat' millimetrov.
     Den uslyshal tol'ko nachalo ih  razgovora,  no  ne  ostanavlivayas'  i  ne
uskoryaya  shag  poshel  sebe  dal'she,  a parochka mestnyh vernulas' k obsuzhdeniyu
svoih nasushchnyh, kak im kazalos', problem.
     Esli ne   brat'   v   raschet   ostavshijsya   za   povorotom   vklyuchennyj
proigryvatel',  na  ulicah  bylo  tiho,  kak  na  kladbishche.  Ne  bylo  zdes'
privychnogo   dlya   bol'shogo,   razvitogo  goroda  shuma  mashin,  pronosyashchihsya
nepreryvnoj  cheredoj  po  neponyatno  kakim,  neotlozhnym  delam,  ne  bylo  i
obshchestvennogo transporta,  dazhe  podvedenie  obsharpannyh  vagonov podvesnogo
monorel'sa bylo ne vygodno dlya etogo mesta.  Zdes' mashiny ne  ezdili,  zdes'
oni  prosto  stoyali  po  bokam  ulic,  s  sozhzhenymi kolesami i vyvorochennymi
potrohami.  Sudya po kolichestvu broshennoj tehniki,  mashiny sobiralis' syuda so
vseh okrestnostej s odnoj edinstvennoj cel'yu - sdohnut'.  Kak ni stranno,  v
etom byla dolya istiny - utilizaciya staroj mashiny stoila deneg,  i  deneg  ne
malyh...
     Kogda Den prohodil mimo vhoda v kakoe-to uveselitel'noe  zavedenie,  po
krajnej  mere,  reklamnyj  shchit,  namertvo pribityj k stene u dverej,  obeshchal
klientam imenno  vesel'e,  dveri  raspahnulis'  i  na  poroge  shiroko  zevaya
pokazalsya  zdorovennyj detina,  kilogramm pod stodvadcat',  v odnih shtanah i
tyazhelyh,  armejskih sapogah.  Pokonchiv s zevotoj,  on vskol'z'  vzglyanul  na
prohodivshego  mimo cheloveka i najdya ego dlya sebya neinteresnym,  ustavilsya na
shiroko  raspahnutye  okna  doma,  stoyashchego   cherez   ulicu,   zatem   bystro
opomnivshis', ego  vzglyad opyat' perekinulsya na uzhe udalyayushchegosya Dena.  Teper'
to zdorovyak  ponyal,  chto  bylo  ne  tak.  Ego  vnimanie  privlekla  dorogaya,
prekrasno sohranivshaya svoj vneshnij vid, obuv' prohozhego.
     - |j,  gospodin,  - potryasaya blednymi,  krajne redko vystavlyaemymi  pod
svet belogo dnya, telesami, tolstyak pobezhal za Denom.
     Tot ostanovilsya i zhdal,  chto  zhe  budet  dal'she.  Nichego  strashnogo  ne
namechalos',  potomu, chto esli chelovek komu-to ne ponravilsya i ego nepremenno
hotyat pobit',  nu ili kak tam poluchitsya,..  nikto  ne  stanet  nazyvat'  ego
gospodinom.  V  podobnom  sluchae  samym myagkim obrashcheniem budet chto-to vrode
"svin'i" ili "kozla".  Muzhchina byl takim tolstym,  chto dazhe ryvok v tridcat'
metrov  emu  prosto tak ne dalsya.  Kogda on dosharkal do Dena,  to uzhe tyazhelo
dyshal, davno ne brityj, losnyashchijsya podborodok podragival pri kazhdom vzdohe.
     - CHego tebe nado?  - ne ochen' vezhlivo sprosil Den.
     - Gospodin ne zhelaet nichego ekzoticheskogo? - vkradchivym golosom sprosil
tolstyak, otchayano boryas' s otdyshkoj.
     - CHego?  - ne ponyal Den.
     - Nu,  ekzoticheskogo,  - razvolnovalsya zazyvala,  hotya on vpolne mog by
okazat'sya i hozyainom v odnom lice.  - Deshevle vy nigde ne  najdete  -  samyj
bol'shoj vybor duri vo vsej okruge,  devochki na lyuboj vkus,  moloden'kie, chto
nado,  - on gromko prichmoknul,  - pravda my otkryvaemsya pozzhe,  no dlya  vas,
esli hotite, sdelaem isklyuchenie.
     Nastojchivoe priglashenie ne prospavshegosya tolstyaka pochemu-to razveselili
Dena. On zasmeyalsya na vsyu ulicu, vyzvav pri etom neperedavaemoe vyrazhenie na
lice  svoego  neozhidannogo sobesednika.  Dazhe kogda on imel dostatochno deneg
dlya togo,  chtoby prijti i kupit' podobnyj bordel' so vsemi  potrohami,  dazhe
togda u nego ne voznikalo zhelaniya prosto "porazvlech'sya" v podobnom meste, no
sejchas,  kogda u nego  v  karmanah  ne  bylo  dazhe  drobnyh  kredita,  takoe
predlozhenie ego razveselilo do slez.
     - Nu i ne nado, - obidelsya hozyain i srazu pereshel na ty, - pojdi, poishchi
nesovershennoletnih,  po desyat' kreditov "za raz",  a ya posmotryu,  kak eto  u
tebya poluchit'sya.
     - Ty ne obizhajsya, starik, - nemnogo uspokoivshis', Den pohlopal tolstyaka
po massivnomu plechu,  - ya ne somnevayus',  chto u tebya  luchshee  v  svoem  rode
zavedenie, no ponimaesh',  mne sejchas ne do etogo.  Kak  ni  bud'  zabegu,  i
peredam znakomym,  chto est' takaya zabegalovka, - sovral on, vospol'zovavshis'
davno zauchennym priemom.
     - Vot eto uzhe drugoe delo,  - rastayal v ulybke tolstyak,  - zahodi,  kak
tol'ko poyavitsya zhelanie.  Zapomni, ceny samye nizkie, tak chto darom ne trat'
vremya na poiski, a idi pryamo ko mne.
     Poslednyaya fraza  ne  ostavila  nikakih  somnenij  v  tom,  kto yavlyaetsya
hozyainom etogo zlachnogo  mesta.  On  razvernulsya  i  uzhe  medlenno,  dazhe  s
nekotorym  dostoinstvom,  napravilsya obratno k dveryam svoego pritona,  a Den
poshagal dal'she.
     Po mere  togo,  kak  on  prodvigalsya  vse  dal'she  i  dal'she,  kvartaly
postepenno  stanovilis'  chishche  i bolee uhozhennymi.  Sozhzhennye i pokurochennye
mashiny stali popadat'sya vse rezhe i rezhe.  Odin iz rajonov plavno perehodil v
drugoj,  obrazuya  mezhdu  soboj  razmytuyu  granicu,  obnaruzhit' kotoruyu mog i
postoronnij nablyudatel', no prochuvstvovat' vse, kak i chto na samom dele, mog
tol'ko tot, kto rodilsya i vyros v podobnyh mestah.
     Perebravshis' v nepolozhennom meste i chut' ne poplativshis' za eto zhizn'yu,
cherez skorostnuyu, dvuhurovnevuyu avtostradu, po nizhnim shesti polosam kotoroj,
neskonchaemaya  verenica  mashin  pronosilas'  v odnom napravlenii,  a po tochno
takomu zhe polotnu,  tol'ko podnyatomu na metrov desyat'  nad  poverhnost'yu,  v
obratnom,  on  popal  sovershenno  v  drugoj mir.  Kontrast byl dejstvitel'no
potryasayushchim.  Kazalos',  chto  dva  polotna  avtostrady,  byli  nepreodolimym
bar'erom  mezhdu roskosh'yu,  kotoraya zdes',  s etoj storony,  bukval'no davila
svoim velikolepiem s pervogo zhe shaga,  i besprosvetnoj  nishchetoj,  ostavshejsya
gde-to  daleko  pozadi,  za  shumyashchim  potokom mashin.  Ogromnye,  kak nadezhdy
neispravimyh fantazerov,  vitriny dorogih  magazinov,  zazyvali  pokupatelej
poblizhe  poznakomitsya  s  rossypyami vsevozmozhnyh tovarov,  tenistaya prohlada
mansard i terras kafe, ustroennyh pryamo na vtoryh-tret'ih etazhah neboskrebov
i torgovyh centrov,  laskovo manili prohozhih tihoj muzykoj. Rajon, v kotorom
okazalsya Den byl chem-to srednim mezhdu delovym i torgovym centrom. Mashin bylo
sovsem malo, i kstati, ne odnoj deshevoj sredi nih ne bylo. Uvidev tol'ko eti
kvartaly megapolisa,  mozhno bylo smelo utverzhdat',  chto vy okazalis' v odnom
iz samyh luchshih mest, i chto tol'ko zdes' dolzhen zhit' chelovek.
     Sudya po vsemu, vremya obedennyh pereryvov uzhe okonchilos' i ulicy zametno
opusteli.  Pod palyashchim svetilom bescel'no brodili lish' redkie  prohozhie,  da
slomya   golovu  mchalis'  po  svoim  ofisam,  neponyatno  pochemu  opazdyvayushchie
"trudyagi".
     Bol'she nikakih proisshestvij ne sluchilos', esli ne schitat' policejskogo,
kotoromu ne ponravilsya vneshnij vid Dena.  On sdelal po etomu  povodu  kolkoe
zamechanie,  chto-to vrode togo, chto volochit'sya, tak volochit'sya, razvlekat'sya,
tak razvlekat'sya,  no mol vo vsem nado znat' meru.  |tim vse i ogranichilos'.
Vyhodit'   iz   mashiny   i   proveryat'  dokumenty  u  podozritel'nogo  tipa,
policejskomu, posle obil'nogo obeda, ne hotelos'.
     Solnce uzhe  klonilos'  k  zakatu,  s  kazhdoj minutoj udlinyaya i bez togo
razrosshiesya teni.  Denu uzhe nachalo kazat'sya,  chto eta peshaya progulka nikogda
ne  konchit'sya,  kak rajon torgovyh i vnushitel'nyh delovyh centrov - bashen iz
stekla i belogo, kak sneg betona, neozhidanno oborvalsya, bez perehoda ustupiv
mesto utopayushchim v zeleni kvartalam chastnyh kotedzhej - odnoj iz samyh elitnyh
chastej goroda,  dom v kotoroj mog sebe pozvolit' daleko ne  kazhdyj  iz  teh,
kogo prinyato schitat' balovnyami sud'by.  U Dena dom byl imenno v etom rajone.
Pravda, on nikogda ne popadal syuda s etoj storony, no oshibit'sya bylo trudno.
|to  byl  ego  rajon.  Orientiruyas' po bashne retranslyatora - samomu vysokomu
stroeniyu vo vsej okruge,  on poshel vpered.  Neozhidanno po  novomu  glyadya  na
okruzhayushchuyu  ego  roskosh'.  Eshche  neskol'ko  chasov nazad on nahodilsya v ubogih
kvartalah, o sushchestvovanii kotoryh v megapolise on dazhe ne podozreval, mozhet
imenno  eto  zastavilo  ego  vzglyanut'  po  novomu na akkuratno prokoshennye,
gustye gazony,  so vseh storon  okruzhayushchie  velikolepnye,  kak  s  reklamnyh
prospektov stroitel'nyh firm,  doma;  neveroyatno dorogie,  sverkayushchie svezhim
pokrytiem, avtomobili, priparkovannye ryadom; yarko odetyh detej i ulybayushchihsya
emu  hozyaev  vsej  etoj  roskoshi,  a mozhet vse bylo gorazdo proshche i kvartaly
bednoty zdes' byli ne pri chem,  prosto on s utra nichego ne el, on stradal ot
zhazhdy - u nego ne bylo deneg dazhe na to,  chtoby kupit' sebe po doroge stakan
chego-to vypit'. Kto ego znaet?
     Vskore ego  stali  uznavat'  i  zdorovat'sya.  On  tol'ko kival v otvet.
Neozhidanno szadi ego okliknula drevnyaya  starushka,  nahodyashchayasya,  vprochem,  v
prekrasnoj   forme   -   ona   bystro   ego   nagnala  i  skripuchim  golosom
pointeresovalas':
     - Denover  zdravstvujte,  chto-to  ya  vas  davno ne videla.  Vyezzhali iz
goroda?
     - Da,  byl  v ot容zde,  - skazal polovinu pravdy Den.
     - Vot ne pojmu ya vas,  molodyh,  etot vash vyzov obshchestvu i prochie veshchi.
Den s neponimaniem posmotrel na svoyu sosedku.
     - YA govoryu pro to,  kak sovremennaya molodezh' odevaetsya, - skazala ona s
dostoinstvom,   popravlyaya   svoyu   roskoshnuyu   prichesku,   sostavlennuyu   iz
sinteticheskih,  vzhivlennyh v  kozhu  golovy  volokon.  -  Vot  vy,  naprimer,
uvazhaemyj gospodin,  u vas zhe syn rastet,  a pozvolyaete sebe vyglyadet',  kak
brodyaga. Razve ta mozhno?
     - |to moda takaya,  - opravdalsya Den,  ne pridumav nichego luchshego.  - Vy
znaete kak dorogo stoit vot takoj vot s vidu hlam?
     - I  kto  tol'ko  vydumyvaet takuyu modu?  - provorchala ona i svernula v
odin iz proezdov. Ona vyskazala svoe mnenie i Den ee bol'she ne interesoval.
     On okazavshis' uzhe na znakomoj territorii,  svernul neskol'ko raz srezaya
dorogu i vyshel k svoemu domu.  Pravda ego  on  byl  tol'ko  na  sorok  shest'
procentov  -  tak  glasila  poslednyaya vypiska,  kotoruyu on poluchil na ruki v
banke, posle vneseniya ocherednogo vznosa. Mashiny u vorot ne bylo. Podojdya, on
uvidel  nebol'shuyu,  no yarkuyu tablichku,  prikleennuyu skotchem k pravoj stvorke
azhurnyh,  avtomaticheskih vorot,  na kotoroj bylo oranzhevymi bukvami napisano
odno-edinstvennoe slovo:  "PRODAETSYA".  On oglyanulsya po storonam, v nadezhde,
chto hot' kto-to emu vse ob座asnit.  CHerez dorogu, sladko potyagivayas', iz domu
vyshel  sosed.  Zametiv  Dena  on  privetstvenno  emu  pomahal  -  vot  i vse
ob座asnenie.
     Den otvoril vorota i voshel vo dvor.  Gustaya,  kak shchetka,  trava gazonov
podnyalas' vyshe obychnogo,  no v ostal'nom  vo  dvore  bylo  vse  kak  prezhde.
Avtomaticheskaya gazonokosilka stoyala tut zhe, u vhoda. On ee vklyuchil i poshel k
domu.
     - Dobroe utro, - poprivetstvoval hozyaina apparat, - oj, proshu proshcheniya,
dobryj vecher,  - ispravilsya on i basovito gudya prinyalsya navodit'  poryadok  s
neprilichno razbushevavshejsya floroj.
     Dom, vystroennyj v starinnom  stile,  vyglyadel  vnushitel'no  i  vyzyval
srazu   celuyu  gammu  chuvstv,  osnovnym  iz  kotoryh,  neshchadno  davyashchih  vse
ostal'nye, byla zavist'.  Dazhe v etom  rajone  redko  mozhno  bylo  vstretit'
chto-to  podobnoe.  Tri  etazha,  vylozhennye  iz  neimoverno  dorogih  blokov,
stilizovannyh pod dikij,  ryzhevatyj kamen',  venchala azhurnaya, pokataya krysha,
nakrytaya  "vechnoj"  plastikovoj  cherepicej,  podobrannoj  strogo v ton sten.
Pravil'nyj,  neskol'ko suhovatyj,  stilizovannyj pod  starinu  pryamougol'nik
massivnogo  stroeniya,  ozhivlyali i vozvrashchali k sovremennoj dejstvitel'nosti,
mnogochislennye detali,  o sushchestvovanii kotoryh v glubokoj drevnosti  prosto
ne  podozrevali.  Ryady  ogromnyh,  osobenno na vtorom i tret'em etazhah okna;
ustanovki iskusstvennogo klimata, zabornye chasti kotoryh byli chasto natykany
po stenam; sredi azhurnoj kladki dvuh vintovyh lestnic, nashli svoe pristanishche
v etom mire celyj nabor nebol'shih, no moshchnyh prozhektorov, dolzhnyh osveshchat' v
temnoe  vremya  sutok  ves'  dvor i fasad doma.  Na kryshe krasovalas' slozhnaya
konstrukciya iz treh parabolicheskih  zerkal,  sposobnaya  prinimat'  vse,  chto
tol'ko  peredaetsya  s  orbity  v  kommercheskom,  lyubitel'skom,  besplatnom i
reklamno-prognoznom  formate,  a  tak  zhe  vo  vseh  ostal'nyh  formatah,  o
sushchestvovanii kotoryh uznaesh' tol'ko kogda vklyuchaesh' podobnuyu shtuku.
     Na vhodnoj dveri,  masterski sostavlennoj  iz  fragmentov  natural'nogo
dereva, pokrytogo prozrachnym, no tverdym, kak stal' lakom, kotoruyu Den lichno
vybiral dlya svoego doma,  krasovalas' tochno  takaya  zhe  tablichka,  kakuyu  on
tol'ko  chto  videl  na  svoih vorotah.  On tolknul dver',  kotoraya okazalas'
nezapertoj i voshel vnutr'.
     - Mirana,  Richi! - pozval on prohodya cherez uyutnyj, neprivychno pustynnyj
holl.
     Otvetom emu  byla  tol'ko  gulkaya tishina.  On ostanovilsya i kriknul eshche
raz,  no rezul'tat okazalsya tochno takim  zhe.  On  otkryl  dver'  i  voshel  v
gostinnuyu.  Pervoe,  chto brosilos' v glaza,  eto otsutstvie vsego, chto mozhno
bylo by nazvat' mebel'yu.  V gostinnoj ne okazalos' nichego.  Ne bylo dazhe  ni
odnoj  iz teh bezdelushek,  kotorye tak lyubila pokupat' ego zhena.  Ne bylo ne
tol'ko mebeli,  no i etih parshivyh skul'pturok,  kotorye delali  "osobennuyu"
atmosferu   v  dome.  On  proshel  neskol'ko  shagov  i  nichego  ne  soobrazhaya
ostanovilsya.
     - Ob座asnit mne kto-to ili net, chto zdes' proishodit?! - kriknul on.
     Ego krik gulko proshelsya po opustevshemu domu.
     V sosednej  s gostinnoj komnate kto-to gromko otkashlyalsya i podal golos:
     - Prohodite,  ne stesnyajtes'! - zhiznerdostno razreshil uverennyj muzhskoj
golos.
     Den, ozhidaya  vsego,  chego  ugodno,  brosilsya  cherez  zal  gostinnoj   i
raspahnuv  dveri vletel v sosednyuyu komnatu,  okazavshuyusya takoj zhe pustynnoj,
kak i vse predydushchie.  Posredi komnaty, zalitoj oranzhevymi luchami zakata, na
nevysokoj   trenoge   stoyala  pervaya  veshch',  kotoruyu  on  vstretil  v  svoem
sobstvennom dome,  da  i  ta  emu  ne  prinadlezhala.  |to  byl  standartnyj,
komp'yuternyj ekran,  dovol'no potaskannyj,  no svetivshijsya kak novyj. Na nem
bylo prostodushnoe lico molodogo,  neopytnogo klerka,  dolzhnogo,  po  zamyslu
sozdatelej  programmy,  vnushat'  polnoe  doverie  klientam.  Kak  tol'ko Den
poyavilsya v komnate, izobrazhenie na ekrane prishlo v dvizhenie.
     - Zahodite,  zahodite,  ne stesnyajtes',  - s radushnoj ulybkoj priglasil
avtomat  Dena  v  ego  sobstvennyj dom.  - Nu kak vam etot osobnyak?  Neploho
pravda?  Vy byli na vtorom i tret'em etazhah?  |to nuzhno uvidet'.  Nemedlenno
shodite i posmotrite.
     - YA uzhe vse videl, - skazal Den, do kotorogo uzhe stalo dohodit', chto zhe
zdes' proishodit.
     - ...poly iz natural'nogo dereva,  rajon  tihij,  policiya  rabotaet  na
vysshem  urovne  -  zdes'  postoyanno dezhuryat luchshie podrazdeleniya okruga.  Po
vashemu trebovaniyu,  za schet prodavca  budet  ustanovlena  lyubaya,  po  vashemu
vyboru,  sistema  signalizacii...  -  ne  perestaval  taratorit' elektronnyj
prodavec, rashvalivaya dom na vse lady, stoyashchemu pered nim Denu.
     - Davno dom vystavlen na prodazhu?  - sprosil on, nachav prihodit' v sebya
posle neozhidannogo, no sil'nogo udara.
     - Uzhe tret'yu nedelyu,  - otvetil posle korotkoj  pauzy  sbityj  s  tolku
komp'yuter.
     - Kto prodavec?  - Prodazhu osushchestvlyaet bank "Torn", po pravu vladel'ca
nahodyashchihsya v ego sobstvennosti kreditnyh  obyazatel'stv  byvshego  vladel'ca.
Ocenochnaya stoimost' osobnyaka,  vklyuchaya vsyu prilegayushchuyu territoriyu, sostavila
dvesti sorok tri tysyachi kreditov,  -  shparila  dal'she  elektronnaya  igrushka,
vidya,  chto  ee ne ostanavlivayut,  - eto okonchatel'naya summa esli vy zahotite
oformit' dogovor kupli-prodazhi v  kredit.  Esli  zhe  vy  imeete  vozmozhnost'
vylozhit'  vsyu  summu  srazu,  to  v  takom  sluchae,  osobnyak perejdet v vashu
sobstvennost' za dvesti desyat'  tysyach  kreditov,  v  standarte  ob容dinennoj
bankovskoj sistemy konfederacii.  Dogovor vozmozhno oformit' i v lyubom drugom
valyutnom standarte,  po tekushchemu oficial'nomu kursu. Esli zhelaete, to sdelku
mozhno  oformit' v schet nedvizhimosti ili lyubyh drugih aktivov,  kotorye posle
provedeniya ocenochnoj ekspertizy...
     - Iniciatorom  prodazhi  stal bank?  - oborval komp'yuter Den.
     - Net,  -  vozrazila  umnaya  mashinka,  - iniciatorom byla Mirana Krast,
posle togo, kak k nej vremenno pereshli vse prava na etu sobstvennost'. Ona i
rasporyadilas'  nej  takim obrazom,  a bank,  kak naibolee zainteresovannoe v
sdelke lico, vystupaet posrednikom.
     - Mozhno s nej svyazat'sya? - sprosil Den nachinaya zakipat', ne bol'no to i
nadeyas' na to,  chto emu tut zhe vylozhat konfidencial'nuyu informaciyu, no klerk
na ekrane ee takovoj ne schital srazu otvetil:
     - Mirana Krast pokinula Kartak dve nedeli nazad. Ee interesy na planete
predstavlyaet gospodin Goldvin  -  agent  mestnogo  otdeleniya  banka  "Torn",
osushchestvlyayushchej operacii s nedvizhimost'yu.
     - Vot suka!  - ne vyderzhal Den.
     Apparat zatknulsya, starayas' soobrazit', kakogo imenno punkta vozmozhnogo
dogovora kasalas' poslednyaya fraza vechernego klienta.
     Obida byla nastol'ko bol'shoj,  chto on bol'she nichego ne mog skazat',  da
sobstvenno  i nekomu bylo...  Esli priznat'sya,  takoj podlosti on ne ozhidal.
Posle pyati s polovinoj let,  vo vremya kotoryh vse ego usiliya byli napravleny
tol'ko  na  etot  dom,  na sem'yu,  on byl vprave nadeyat'sya na nemnogo drugoe
otnoshenie. On ostavil komp'yuter v pokoe i vyshel iz komnaty.
     - Podnimites' na verh, eto nuzhno uvidet', zajdite... - pognal v dogonku
elektronnyj zazyvala, no Den ego uzhe ne slushal.
     On proshelsya po opustevshemu domu,  vkradchivo osveshchennomu lish'  oranzhevym
svetom  zahodyashchego  svetila.  Podnyavshis' na vtoroj etazh,  on zashel v komnatu
Richi,  no i ta okazalas' pustoj, lish' ego sobstvennye shagi gulko razdavalis'
po  opustevshemu  domu.  Neyasnye  teni  razveyavshihsya  dymom  nadezhd,  puglivo
razbegalis', pryachas'  v  temnyh uglah komnat i ne menee temnyh zakoulkah ego
podsoznaniya.  Kak ni stranno,  ni zlosti,  ni obidy on uzhe ne  ispytyval.  V
pervyj  moment,  kak tol'ko on uznal pravdu,  on byl gotov krushit' vse,  chto
popadetsya pod ruku,  no tak,  kak dom okazalsya polnost'yu pustym,  ne k  chemu
bylo dazhe prilozhit'sya.  Neozhidanno dazhe dlya nego samogo,  vse bystro proshlo,
ostaviv  tol'ko  grust',  kotoruyu  nel'zya  bylo  dazhe  vyrazit',  grust'  za
bezvozvratno  ushedshim vremenem,  k kotoroj podmeshivalos' vibriruyushchee chuvstvo
neopredelennosti budushchego.
     Iz zadumchivogo sostoyaniya ego vyrval voj policejskoj sireny. Den podoshel
k  oknu  i  vzglyanul  vo dvor.  Iz dvuh ostanovivshihsya u vorot,  policejskih
mashin,  prignuvshis' i vystaviv vpered oruzhie,  prikryvaya drug druga,  bystro
bezhala k dveryam para policejskih,  eshche odna para preodolev bar'er nizen'kogo
kustarnika,  skrylas' za domom,  v nadezhde perekryt' vozmozhnyj  chernyj  hod.
Pyatyj policejskij ostalsya u mashin.  Ego avtomat lezhal na kapote mashiny, a on
sam,  ne spuskaya glaz s doma,  s kem-to razgovarival  po  radiostancii.  Uzhe
cherez mgnovenie po domu gulko zabarabanili shagi tyazhelyh botinok.  Komp'yuter,
ostavshijsya na pervom etazhe tut zhe otreagiroval na poyavlenie gostej:
     - Zdravstvujte.  Vy  pravil'no sdelali,  chto reshili osmotret' etot dom.
Snachala ne nuzhno sprashivat' cenu,  vy tol'ko posmotrite, s kakim kachestvom i
iz kakih materialov vse zdes' sdelano.  Vy ne pozhaleete... - on zatknulsya ne
okonchiv ocherednoj frazy.
     - Na pervom etazhe nikogo net,  - dolozhil kto-to.
     - Davaj na vtoroj, ya prikryvayu, - otvetili emu uvereno.
     CHerez neskol'ko sekund v komnatu,  v kotoroj  nahodilsya  Den,  dazhe  ne
podumavshij  bezhat'  iz  svoego  sobstvennogo  doma,  raspahnulis' dveri i na
poroge poyavilsya odetyj v temnyj,  "kamennyj" kamuflyazh strazh poryadka,  poverh
kotorogo byl nadet korotkij bronezhilet.
     - A nu,  stoj gde stoish', - skomandoval on, - i derzhi ruki tak, chtoby ya
ih videl. Odin est'! - kriknul on komu-to v koridor cherez plecho.
     On tak  i stoyal v dveryah,  derzha Dena pod pod pricelom svoego avtomata,
poka po koridoram i lestnicam begali ego kollegi, obsleduya kazhdyj kvadratnyj
metr  doma.  Nakonec  begotnya stihla i v komnatu voshel eshche odin policejskij,
rostom nemnogo vyshe pervogo,  no gorazdo molozhe.  |tot uzhe ne govorya  lishnih
slov,  podoshel k Denu i professional'no zavedya ruki za spinu,  nadel na nego
naruchniki.
     - CHto takoe?! |to moj sobstvennyj dom! Vy budete uvoleny kak tol'ko vse
vyyasnitsya!  - popytalsya protestovat' Den,  no na  ego  vozrazheniya  nikto  ne
obrashchal vnimaniya.
     Kak tol'ko  naruchniki  somknulis'  u  nego  na  zapyast'yah,  ego   grubo
povolokli k vyhodu.
     - Zahodite eshche,  bylo priyatno s vami poznakomitsya, - brosil im vdogonku
komp'yuter.
     Uzhe vozle vorot Dena tolknuli licom v niz na kapot  odnoj  iz  mashin  i
obyskali.   Obnaruzhiv  kartochku  lichnosti,  odin  iz  policejskih,  tot  chto
pomolozhe,  sel v mashinu i  vstavil  ee  v  bortovoj  komp'yuter.  Iz-za  doma
nespeshno vozvrashchalas' prikryvavshaya para. Starshij gruppy zahvata tem vremenem
pokonchil so svoimi razgovorami i obojdya  mashinu  priblizilsya  posmotret'  na
ocherednogo brodyagu. Den podnyal perekoshennoe bol'yu lico.
     - Gospodin Krast, - rascvel v dobrodushnoj ulybke ne molodoj uzhe oficer,
s  nashivkami kapitana na grudi i pravom rukave,  - vy vernulis'?  A u menya v
komp'yutere znachitsya,  chto vy vybyli iz megapolisa v svyazi s peremenoj  mesta
zhitel'stva.
     - Eshche ne vybyl, no sobirayus', - skazal Den pervoe, chto prishlo v golovu.
     - Nemedlenno snimite naruchniki s etogo cheloveka, - rasporyadilsya starshij
patrulya. - Vy uzh nas prostite,  no eto vidimo  kakaya-to  oshibka.  Ponimaete,
srabotala  signalizaciya,  vot my i priehali.  Dom vystavlen dlya osmotra vseh
zhelayushchih i sistemy bezopasnosti  na  den'  otklyuchayutsya,  no  s  nastupleniem
temnoty,  signalizaciya perehodit v obychnyj rezhim, chtoby kakomu-to brodyage ne
prishlo v golovu zanochevat' v dome. My konechno staraemsya takih ne dopuskat' v
eti rajony, no sami ponimaete, vsyakoe mozhet sluchit'sya...
     On by eshche izvinyalsya by i  izvinyalsya,  no  ego  prerval  vybravshijsya  iz
mashiny policejskij:
     - Kapitan,  vzglyanite syuda, - pozval on ego k komp'yuteru.
     Tot izvinilsya i poshel poglyadet'.  Den s trevogoj  sledil  za  tem,  chto
budet dal'she.  On videl, kak na glazah menyaetsya vyrazhenie lica kapitana, kak
na ego lbu zalegayut dve poperechnye morshchiny. V policejskij uchastok emu bol'she
ne  hotelos',  no  sudya  po  vsemu,  teper'  vse  dorogi  veli imenno v etom
napravlenii.  Postoyav s minutu v glubokom razdum'i i avtomaticheski  vertya  v
rukah kartochku lichnosti Dena,  kapitan prinyal reshenie i podoshel.  On otozval
tol'ko chto zahvachennogo pravonarushitelya v storonu i tiho skazal:
     - Vy znaete,  Krast,  formal'no ya imeyu pravo sejchas vas arestovat',  za
vtorzhenie na territoriyu nahodyashchuyusya v chastnoj sobstvennosti.
     - Po moemu,  vy eto uzhe sdelali, - neveselo ulybnulsya Den.
     - Zapomnite, - ser'ezno skazal kapitan, - nikogda ne shutite s policiej.
Kak pravilo, zdes' rabotayut lyudi, neprisposoblennye dlya ponimaniya shutok. |to
konechno zhe smeshno,  chto ya dolzhen arestovat' vas za to, chto vy byli zaderzhany
v  svoem  sobstvennom dome,  no takie u nas zakony i ya s etim nichego ne mogu
podelat'. S dokumentami u vas vse v poryadke, ya imeyu v vidu, na ostavshiesya do
nastupleniya naznachennogo sudom vremeni. Esli by vy byli v lyubom drugom meste
megapolisa, to vse bylo by v poryadke, no vy okazalis' imenno zdes'.
     - Kuda zhe mne eshche bylo idti?
     - |togo ya ne znayu. U menya net gotovyh otvetov na vse voprosy. Vy znaete
gospodin  Krast,  -  skazal  on  podumav,  - uchityvaya to,  chto za vse vremya,
kotoroe vy prozhili v etom rajone, vy ni razu ne pozhalovalis' na nashu rabotu,
ya  zakroyu  glaza  na eto dosadnoe nedorazumenie i pozvolyu vam perenochevat' v
vashem dome,  no tol'ko chtoby utrom  vas  zdes'  uzhe  ne  bylo  -  moya  smena
konchaetsya v vosem' chasov utra i ya ne sovetoval by vam dol'she zaderzhivat'sya v
etom rajone.  |to vse,  chto ya mogu dlya vas sdelat'.  Srabotku signalizacii ya
oformlyu kak tehnicheskij sboj.  Kogda vernetes' v dom,  srazu zhe zablokirujte
signalizaciyu,  universal'nyj kod dolzhen ostat'sya v  sile  i  vy  ego  dolzhny
znat'. I zhelayu vam udachi, pust' vam povezet, - skazal on, vozvrashchaya Denu ego
kartochku.
     - Spasibo.
     - CHego rasselis'?!  - prikriknul kapitan na svoih  podchinennyh.  -  Gde
Ordok? Vechno on kuda-to propadaet! Vse po mashinam.
     Policejskie, bryazkaya  oruzhiem,  bez  osobogo  entuziazma   polezli   po
mashinam.  Vzvyv motorami, te s vizgom razvernulis' i vklyuchiv opoznavatel'nye
ogni pomchalis' proch'.  Den eshche nekotoroe vremya stoyal u vorot,  ne znaya,  chto
emu delat' dal'she.  Nikto iz sosedej dazhe nos ne vysunul na ulicu. Okna vseh
sosednih domov byli temny,  kak vo vremena, kogda lyudi eshche ne dogadyvalis' o
sushchestvovanii elektronov  i  vsego,  chto  s etim svyazano.  CHto-to podskazalo
Denu,  chto za nim vse ravno nablyudayut,  pust' dazhe ne vklyuchaya  sveta.  Zdes'
redko  proishodilo  chto-to podobnoe i navernyaka,  vse,  kto prosnulsya ot voya
policejskih  siren,  ne  hoteli  propuskat'  interesnogo  zrelishcha.   Obmanuv
ozhidaniya sledyashchih za nim glaz,  on prosto vernulsya v dom,  pervym delom, kak
emu i posovetovali,  otklyuchiv signalizaciyu.  Kak  ni  stranno  ustrojstvo  s
gotovnost'yu   prinyalo   vvedennyj  kod,  tut  zhe  smeniv  gnev  na  milost',
prosignalizirovav ob etom vspyhnuvshim zelenym ogon'kom na nebol'shoj  paneli.
Zatem on reshitel'nym shagom napravilsya v byvshuyu gostinnuyu.
     - Zdravstvujte, reshili posmotret' dom? - opyat' vklyuchilsya komp'yuter.
     |to bylo poslednee, chto skazal etot apparat v svoej kar'ere prodavca. V
sleduyushchee mgnovenie komp'yuter poletel v stenu i  slabo  zaiskriv,  prekratil
svoe   sushchestvovanie.   Oskolok   matrichnogo   ekrana,   povisshij  na  zhgute
raznocvetnyh provodov,  neskol'ko raz yarko vspyhnul i pogas. So zvonom upala
stil'naya trenoga podstavki.  Neskol'ko oskolkov i nebol'shoe oblachko vonyuchego
dyma - eto bylo vse,  chto  ostalos'  ot  dorogoj,  intellektual'noj  shtuchki.
Pokonchiv  s  komp'yuterom,  Den podnyalsya na tretij etazh,  kotorym oni s zhenoj
pol'zovalis'  krajne  redko.  V   etih   komnatah,   ispol'zovanie   kotoryh
otkladyvalos'  "na perspektivu",  uborshchica byvala gorazdo chashche svoih hozyaev.
Minovav obe spal'ni,  v kotoryh nikto i nikogda ne nocheval,  hotya te  sovsem
nedavno  byli  polnost'yu oborudovany mebel'yu i vsem neobhodimym,  on zashel v
vannuyu komnatu i osmotrelsya.
     - Horosho, hot' vannuyu ne dodumalis' vyvozit', - skazal vsluh Den, chtoby
hot' kak-to sebya podbodrit'.
     Zvuk ego  golosa  gulko  prozvuchal v prostornoj komnate.  On nagnulsya i
vstav na koleni,  stal sharit' rukoj za odnoj iz stoek,  bol'shoj  treugol'noj
vannoj,  rasschitannoj na dva s polovinoj kubometra vody. Perepachkav v pyli i
bez togo  gryaznuyu  rubashku,  on  dostal  to,  chto  iskal.  |to  byl  chernyj,
plastikovyj  paket,  peretyanutyj  rezinovym kol'com.  On razvernul svertok i
dostal iz paketa izyskannyj,  zamshevyj futlyar i  nebol'shuyu  pachku  kreditok,
kupyurami  po  pyat'desyat  kreditov.  Otlozhiv  v  storonu  den'gi,  on shchelknul
zastezhkoj futlyara.  Vnutri okazalos' izyskannoe kol'e, izgotovlennoe vruchnuyu
v  edinstvennom ekzemplyare.  Krupnye izumrudy mirno sosedstvovali s rossyp'yu
topazov na azhurnom,  platinovom pole osnovnoj chasti. Uvidev, chto s kol'e vse
v poryadke, Den zahlopnul futlyar.
     Inogda byvaet polezno lyubit' dazhe sobstvennuyu  zhenu.  |tot  syurpriz  on
gotovil ej ko dnyu rozhdeniya,  no tak i ne uspel podarit'. |to kol'e i sdacha v
dve  s  polovinoj  tysyachi  kreditov  sejchas   okazalis'   ego   edinstvennoj
sobstvennost'yu.  "Ne  tak i ploho" - vozrazit kto-to i budet po svoemu prav,
no dlya Dena,  v sravnenii s tem,  chto u nego bylo,  eto bylo nichto. Rassovav
den'gi i futlyar po karmanam,  on spustilsya vniz. V spal'nyu, svoyu sobstvennuyu
spal'nyu, u nego dazhe ne vozniklo zhelaniya zahodit'.
     On ustroilsya  v  uglu  gostinnoj  i prislonivshis' spinoj k stene zakryl
glaza. Hotya  pol  pod  nim  byl  derevyannyj,  s   postoyanno   podderzhivaemoj
temperaturoj  v  dvadcat'  pyat'  gradusov,  v  ego  soznanii tut zhe voznikli
associacii s kameroj policejskogo  uchastka,  kazalos'  navsegda  zasevshie  v
pamyati.
     Ne spalos'.  On sidel i dumal,  chto zhe  emu  delat'  dal'she,  no  krome
begstva  v  golovu  nichego  putnogo  ne  prihodilo.  Kuda imenno emu sleduet
bezhat', on to zhe ne imel ni malejshego predstavleniya.  Okazavshis' v odinochku,
protiv vsego ogromnogo mira, on dazhe ne predstavlyal, chto emu sleduet delat',
kuda otpravitsya.  Kogda emu bylo shest'  s  nebol'shim,  oni  vmeste  s  otcom
perebralis'   na   Kartak.   CHerez   dvenadcat'   let,   otec,  kotoryj  byl
ekspertom-mineralogom i bol'shuyu chast' svoego vremeni motalsya  po  galaktike,
vo  vremya odnoj iz svoih komandirovok podcepil kakuyu-to zarazu,  da tak i ne
projdya karantinnyj kontrol',  umer ne prihodya v  soznanie,  v  izolirovannom
bokse  gospitalya  kosmoporta.  CHto  sdelali  s  ego telom,  Denu soobshchit' ne
soizvolili.  Kak emu govorili,  v podobnyh  situaciyah  telo  ukladyvalos'  v
germetichnyj  kontejner  i  na  lyubom  uhodyashchem  s planety korable vyvozilos'
daleko ot sistemy i vybrasyvalos' v kosmos (absolyutnaya kremaciya  na  Kartake
byla  zapreshchena  zakonom,  a  ta,  posle  kotoroj  ostaetsya pepel,  ne mogla
garantirovat'  polnogo   unichtozheniya   vozbuditelej   neznakomyh   boleznej,
sposobnyh imet' cisty samyh nevoobrazimyh sistem i zashchit). Deneg, ostavshihsya
na schetu otca i poluchennoj strahovki hvatilo na to,  chtoby Den smog poluchit'
samoe luchshee ekonomicheskoe obrazovanie,  kakoe tol'ko mozhno bylo poluchit' na
Kartake.  On sidel,  a pered ego zakrytymi glazami, stremitel'no pronosilis'
kartinki vospominanij,  vyrvannye mozgom iz obshchej cheredy.  |to bylo kakoe-to
udivitel'noe sostoyanie, pohozhee na son, vprochem, kak vse v etoj zhizni.
     Kogda on nakonec otkryl glaza,  za bol'shimi, ot pola do potolka, oknami
gostinnoj,  svetlelo. Bylo kak raz to vremya, kogda noch' uzhe ubralas', a den'
eshche  ne  reshalsya  zanyat'  osvobodivsheesya  mesto.  Ni  odin  zvuk  ne narushal
neopredelennuyu tishinu,  rajon mirno spal i smotrel svoi sny,  kto  na  kakie
zasluzhil,   i  nikto  dazhe  ne  dogadyvalsya  o  vot-vot  nahlynushchej  napasti
stremitel'no priblizhayushchegosya,  novogo dnya.  Den tyazhelo podnyalsya i podoshel  k
oknu.  Za tolstym,  zametno pokrytym pyl'yu,  steklom, nesmelo zanimalas' eshche
odna zarya.  Razminaya na hodu zatekshie myshcy spiny,  on  podnyalsya  na  vtoroj
etazh,  i vklyuchiv v vannoj komnate svet,  dolgo osmatrival opustevshie polochki
dlya tualetnyh prinadlezhnostej.  Nakonec on obnaruzhil to,  chto iskal. |to byl
ispol'zovannyj britvennyj modul',  kotoryj zastryal v glubokoj shcheli i ostalsya
na meste.  Ruchku dlya nego  posle  nedavnej  tshchatel'noj  uborki  iskat'  bylo
bespolezno.  Vklyuchiv  vodu  i  derzha kusochek plastmassy s neskol'kimi ryadami
tonkij lezvij dvumya pal'cami,  on koe-kak pobrilsya i privel v poryadok odezhdu
i prichesku.
     Kogda on vyhodil na ulicu,  zarya  uzhe  razgorelas'  vo  vsyu.  Oranzhevoe
svetilo  sistemy  Kartak  pokazalos'  iz-za samyh vysokih postroek sosednego
rajona.  Den ostanovilsya u vorot i oglyanulsya nazad.  V laskovom svete tihogo
utra,  ego dom,  vernee,  ego byvshij dom, smotrelsya prevoshodno, posle vsego
sluchivshegosya dazhe ne verilos', chto takoe mozhet byt' na samom dele.
     K dejstvitel'nosti  ego vernulo basovitoe gudenie polzushchej ot sosednego
perekrestka musornoj mashiny.  Za nej, po obe storony ulicy, shli dvoe parnej,
odetyh v temnye kombinezony, podbiraya na hodu vystavlennye meshki s musorom i
brosaya ih v otkrytyj zev musoropriemnika.
     Ustupiv mesto  nespeshnoj  processii,  on napravilsya proch' iz "kvartalov
mechty".
     Do vstupleniya  prigovora  v  silu ostavalis' sutki i chetyre s polovinoj
chasa.








     CHerez neskol'ko  chasov  Den stoyal v odnom iz hollov kosmoporta.  Na nem
byl  turisticheskij  kostyum  lyubitelya  dikoj  prirody,  sshityj  iz   krepkoj,
sinteticheskoj  tkani,  korichnevogo  cveta,  a  za plechem boltalas' uvesistaya
sumka.  S  vidu  on  pohodil  na  puteshestvennika-turista,  odnogo  iz  teh,
kotoromu,  po neponyatnoj prichine,  ne siditsya doma,  i kotoryj s gotovnost'yu
otklikaetsya na lyuboj,  ele ulovimyj zov  nevedomogo.  Posle  zabotlivyh  ruk
parikmahera  i  proyavlennogo  vnimaniya  k  ego  den'gam so storony prodavcov
nebol'shogo,  no dovol'no dorogogo  magazina  odezhdy,  yuvelir,  kotoromu  Den
vernul kuplennuyu nedavno veshch',  dazhe ne zapodozril proisshedshie izmeneniya ego
statusa.  Rasstroeno pochmokav,  on vyplatil polnuyu summu,  pravda dlya  etogo
Denu prishlos' navrat' o priveredlivosti svoej zheny i sdelat' eshche odin, bolee
dorogoj zakaz,  no  eto  ne  imelo  uzhe  nikakogo  znacheniya.  V  zastegnutom
nagrudnom  karmane  kurtki  oshchushchalas'  priyatnaya tyazhest' kreditnogo plastika.
Posle utrennih rashodov,  u nego ostavalos' eshche nemnogim bolee vos'mi  tysyach
kreditov  -  vpolne  dostatochno  chtoby  ubrat'sya  s Kartaka i bol'she dazhe ne
vspominat' o sushchestvovanii etogo mesta,  no byla odna problema.  Kak  tol'ko
Den pred座avlyal svoe udostoverenie lichnosti,  kak sidyashchie za stojkami klerki,
vse  kak  odin,  otricatel'no  kachali  golovami  i   trebovali   special'noe
postanovlenie    sudebnyh    vlastej,    razreshayushchee   pokinut'   territoriyu
konfederacii.  On dazhe poproboval obrashchat'sya k  agentam  malen'kih,  chastnyh
frahtovyh  kompanij,  no  te  tozhe  tol'ko smushchenno pozhimali plechami i nesli
chto-to o svoih licenziyah i vozmozhnyh dlya sebya posledstviyah.
     On vyshel  na  vozduh  i bescel'no pobrel po posadochnomu polyu,  v slaboj
nadezhde vstretit' ponimanie kogo-to iz komand mnogochislennyh  korablej.  Kak
ni  stranno,  ego  besprepyatstvenno  vypustili.  Ohrannikam dazhe v golovu ne
prishlo proverit' dokumenty u prilichno odetogo gospodina,  s dorogoj dorozhnoj
sumkoj za plechem. Na vzletke, posle vtoroj zhe, proiznesennoj im frazy, nikto
ne hotel s nim razgovarivat'.  Skladyvalos' vpechatlenie, chto v kosmose hodyat
tol'ko   isklyuchitel'no   zakonoposlushnye   lyudi,   a   rasskazy  i  sluhi  o
kontrabandistah i piratah, lihih brodyagah i otchayannyh torgovcah, dlya kotoryh
zakon  byl  nichego  ne  znachashchim sobraniem pustyh slov,  yavlyayutsya vsego lish'
legendami - slabym otrazheniem izvechnogo chelovecheskogo stremleniya k svobode.
     - Tebe  zdes'  nikto  ne pomozhet,  mozhesh' dazhe ne nadeyat'sya,  - splyunuv
skazal voditel'  ogromnogo  gruzovika,  v  kontejnery  kotorogo  s  grohotom
zagruzhalas'  ruda,  podavaemaya  po  gibkomu,  metrovomu  v diametre,  rukavu
transportera iz stoyashchego ryadom ispolinskogo rudovoza.
     Den ostanovilsya   i   ocenivayushche   posmotrel  na  govorivshego.  S  vidu
obyknovennyj rabotyaga - odin  iz  teh,  kto  privodit  v  dvizhenie  ogromnye
mahoviki zavodov  i  fabrik,  umelymi  rukami kotoryh podderzhivaetsya zhizn' v
strannyh  porozhdeniyah  konstruktorskoj  fantazii,   neposlushnyh   i   trudno
predskazuemyh,  kak  povoroty  sud'by.  Perepachkannyj maslom rabochij kostyum,
tyazhelye,  nikogda ne chishchennye botinki  stroitelya-montazhnika  i  trehdnevnaya,
gustaya shchetina na temnom ot zagara, hudoshchavom lice. Vse bylo tochno tak, kak i
predstavlyal sebe Den takoj tip lyudej, vse, krome odnoj detali, kotoraya v mig
perekryla  i obratila v nichto vse ego predstavleniya.  |to byli glaza,  glaza
cheloveka videvshego mnogoe i sohranivshego,  tem ne menee,  terpimoe otnoshenie
ko  vsemu  uvidennomu.  Poslednee  vpechatlenie  okazalos'  reshayushchim i Den ne
razdumyvaya polez po uzkoj,  gryaznoj lestnice k kabine gruzovika.  Okazavshis'
na  smotrovoj  ploshchadke,  na  poruchne  kotoroj i vossedal zagovorivshij s nim
chelovek,  on ne razdumyvaya  polez  v  karman  i  dostal  svoe  udostoverenie
lichnosti.
     - CHto ty pro eto dumaesh'?  - sprosil on protyagivaya  neznakomcu  kusochek
belogo plastika s zakruglennymi krayami.
     Tot vzyal protyanutyj dokument i vnimatel'no osmotrel.
     - Da,   ne   povezlo   tebe,   -  skazal  on  cherez  minutu,  vozvrashchaya
udostoverenie.  - Sudya po vsemu,  - on skol'znul vzglyadom po kostyumu Dena, -
do etogo u tebya bylo vse v poryadke. No vidish', raznoe sluchaetsya...
     - Mne nuzhno kak mozhno skoree ubrat'sya otsyuda.
     - U tebya zdes' nikogo net?
     - Net,  na Kartake ya odin.  Uzhe odin...
     - Bylo by neploho otsidet'sya u kogo-to,  a potom, posle okonchaniya sroka
prigovora nachinat' vse s nachala,  no raz ty govorish',  chto odin,  togda tebe
dejstvitel'no nuzhno ubirat'sya.
     - Slushaj,  -  do zagovorshchickogo ponizil ton Den,  - ty navernyaka znaesh'
kogo-to iz ekipazha etoj razvalyuhi,  -  on  pokazal  na  vozvyshayushchuyusya  glybu
rudovoza.  - Mozhet zamolvish' za menya slovechko, chtoby oni vzyali menya na bort.
YA zaplachu.
     - Net, v etom portu tebya nikto ne voz'met, - kachnul golovoj voditel'. -
Syuda prihodyat tol'ko samye "chisten'kie".  Oni ochen' boyat'sya za svoi licenzii
i svoi mesta. Tebe nuzhno v drugoe mesto.
     - No v etom megapolise bol'she net  portov,  -  skazal  Den  nedoverchivo
glyadya na svoego sobesednika.
     Neozhidanno iz kabiny gruzovika poslyshalsya nastojchivyj zummer.  Voditel'
metnulsya tuda i peredvinul neskol'ko rychazhkov.  Gruzovik sodrognulsya,  v ego
potrohah  chto-to  lyazgnulo  i  transporter,  podvedennyj  k  odnomu  iz  ego
kontejnerov zamolk,  zatem prishel v dvizhenie, s shchelchkom razblokirovav zazhim,
i  podderzhivayushchaya  ego  machta  kachnulas'  k  otkrytoj  gorlovine  sleduyushchego
kontejnera.  Peremestivshis' na desyatok metrov, rastrub transportera rudovoza
zamer nad eshche odnim  bunkerom  gruzovika.  Pricelivayas',  operator  pomedlil
neskol'ko  sekund,  a zatem opustil s gromkim shchelchkom somknuvsheesya zahvatnoe
ustrojstvo na voronkoobraznyj, priemnyj lyuk.
     - Tebe  nuzhno v Sotar,  - skazal voditel',  kogda v rukave transportera
opyat' zagrohotalo i on zatryassya melkoj drozh'yu.
     - A gde eto? - sprosil Den vpervye uslyshav neznakomoe nazvanie.
     - |to  trista  pyat'desyat  kilometrov na yugo-vostok ot megapolisa.  Menya
zovut Kramchik, - protyanul on krepkuyu, zagoreluyu ruku.
     Den to zhe  predstavilsya  i  otvetil  na  krepkoe  rukopozhatie.  Kramchik
ulybnulsya emu, kak staromu znakomomu.
     - Zalezaj v kabinu,  - skazal on,  -  ya  tebya  podbroshu,  po  doroge  i
pogovorim.
     Den tak i sdelal.  Perebravshis' cherez kreslo voditelya, on uselsya ryadom,
v menee komfortabel'noe kreslo podsobnika,  starayas' ne zadet' ni za odin iz
rychagov i pereklyuchatelej,  v izobilii natykannyh  po  vsej,  tesnoj  kabine.
Vnutri shum zagruzhaemoj rudy byl zametno tishe,  vonyalo gorelym, sinteticheskim
maslom i eshche kakoj-to edkoj dryan'yu,  veroyatno to zhe vhodivshej v racion etogo
zheleznogo monstra. CHerez neskol'ko minut grohot prekratilsya, okonchivshis' uzhe
znakomoj  Denu  drozh'yu  utrambovyvaemoj  v   kontejnere   rudy   i   shchelchkom
otsoedinyaemogo zahvata.  Ne uspel shchelknut' zahvat,  kak Kramchik  uzhe  byl  v
kabine.  Produv  rabochuyu zonu turbiny svezhej smes'yu,  on zapustil dvigatel',
kotoryj s gotovnost'yu otkliknulsya  svistyashchim  voem  na  nazhatie  nevzrachnogo
klavisha. Otkloniv obsharpannuyu rukoyatku upravleniya, raspolagavshuyusya na pravom
podlokotnike ego kresla vlevo i otzhav kakuyu-to pedal', on plavno tronul svoyu
mashinu. Razvernuvshis', natuzhno zavyvaya, gruzovik ot容hal ot transportnika, a
pod machtu pogruzchika uzhe podrulival tochno takoj zhe kolesnyj gigant.
     Na kontrol'nom punkte,  oborudovannom na vyezde iz porta,  nikto nichego
proveryat' ne stal.  Zaspannyj serzhant sluzhby bezopasnosti tol'ko vyalo glyadel
na medlenno podnimayushchijsya shlagbaum  i dazhe  ne  soizvolil  podnyat'  glaza  n
kabinu  - za smenu zdes' prohodilo stol'ko takih gruzovikov,  chto za den'gi,
kotorye emu zdes' platili vseh ih proveryat'  bylo  prosto  unizitel'no.  Den
tol'ko  prignulsya,  kak togo potreboval Kramchik,  hotya i etogo mozhno bylo ne
delat'.  CHerez neskol'ko minut oni byli uzhe na odnoj iz  idushchih  parallel'no
dorog, vedushchih ot kosmoporta.
     - Slushaj,  a tebe hot' est' kuda letet' otsyuda ili ty tol'ko  vybiraesh'
mesto? - sprosil Kramchik.
     - Kak tol'ko chto okazalos',  mne  eto  ne  vazhno,  -  posle  nekotorogo
razdum'ya otvetil Den.
     - Nu togda voobshche horosho,  - poradovalsya za Dena  voditel',  i  tut  zhe
poyasnil hod svoih myslej:  - Ponimaesh', prosto iz Sotara kuda hochesh' korabli
ne letayut - eto tebe ne port megapolisa, s ego transportnymi kompaniyami. Tam
suda hodyat tol'ko tuda, kuda privykli letat' ih hozyaeva.
     - A chem tam zanimayutsya?  Pochemu ya ran'she ni  razu  ne  slyshal  pro  eto
mesto?
     - CHem  zanimayutsya,  sam  skoro  uvidish'.  YA dumayu,  - Kramchik obodryayushche
posmotrel na svoego passazhira, - ty dolzhen tuda dobrat'sya, a nichego pro nego
ne slyshal potomu,  chto obshchalsya ne s temi lyud'mi.  Ved' u raznyh lyudej raznye
interesy i raznyj obraz zhizni...
     Za ostekleniem  kabiny  pronosilis'  odnoobraznye  pejzazhi  otchuzhdennoj
territorii.  Idushchij na skorosti okolo devyanosto kilometrov v chas,  gruzhennyj
pod zavyazku  gruzovik,  so  svistom  porol  tupoj  mordoj vozduh.  Tot,  kto
pridumyval etu shtuku,  ob obtekaemom dizajne korpusa,  vidimo,  imel  ves'ma
smutnoe predstavlenie, ili, chto bol'she pohodilo na pravdu, v takoj kategorii
transporta, etim kachestvom mozhno bylo smelo prenebrech'.
     - Vot, smotri, - Kramchik tknul Denu pod nos izmyatuyu, pokrytuyu kakimi-to
podozritel'nymi  pyatnami,  kartu.  -  Sotar  nahoditsya  kak  ya  i govoril na
yugo-vostoke. Tam  nazvaniya  net,  da  i  byt' ne mozhet - karta ved' vypushchena
konfederaciej, mesto oboznacheno krestikom. Nashel?
     - Nashel. No eto zhe v glubine zagryaznennyh territorij!
     Kramchik posmotrel na Dena,  kak na rebenka.
     - I  ty  dumaesh',  chto  esli  kakoj-to umnik reshil,  chto tam nahodit'sya
opasno dlya zhizni,  to v etih mestah nikto ne zhivet?!  Kak by  ne  tak.  Lyudi
zhivut   vezde,  -  on  sdelal  shirokij  zhest  ukazyvaya  svobodnoj  rukoj  na
bezzhiznenno-odnoobraznyj pejzazh za oknami,  -  sovsem  kak  mikroby,  tol'ko
gde-to gushche,  gde-to sovsem redko.  No tak,  chtoby voobshche nikogo ne bylo,  o
takom ya eshche ne slyshal.
     Tol'ko chto uslyshannoe,  okazalos' eshche odnim otkrytiem,  kotoroe Denover
Krast,  sovsem  nedavno  vedushchij  menedzher  po  proizvodstvu,  a teper' lico
lishennoe prakticheski    vseh    prav,    na   kotorye   mozhet   rasschityvat'
zakonoposlushnyj grazhdanin, sdelal dlya sebya za poslednee vremya. Kazalos', ego
proshlyj   mir,  sdelav  ego  izgnannikom,  neohotno  otpuskal,  a  novyj,  o
sushchestvovanii kotorogo on tol'ko dogadyvalsya,  ostorozhno prinimal  pod  svoyu
opeku. Takie izmeneniya ego nastorazhivali, no osobo vybirat' bylo ne iz chego.
     Svernuv na  odnom  iz  perekrestkov  i  dazhe  ne  dobravshis' do pervyh,
okrainnyh kvartalov megapolisa,  gruzovik okazalsya na uzkom shosse, sostoyanie
polotna kotorogo ostavlyalo zhelat' luchshego,  vprochem, dlya ego ogromnyh koles,
vyboiny byli ne prepyatstviem. Kramchik dazhe ne staralsya ih ob容zzhat', a valil
strogo po svoej polose, ne sbrasyvaya skorosti.
     - Do Sotara tebe tak prosto ne dobrat'sya,  - prodolzhal on, - territorii
konechno  zagryazneny,  no  eto  ne glavnoe.  Tuda vpolne mozhno dobrat'sya dazhe
peshkom i nichego s toboj ne sluchit'sya, no kak ya uzhe skazal, lyudi zhivut vezde,
a s temi, kto zhivet tam, ya by ne sovetoval tebe vstrechat'sya.
     - A chto takoe?  - Da tak,..  esli sredi nih i est' takie otzyvchivye kak
ya, to oni v men'shinstve.
     - CHem zhe oni zhivut?
     - Kto chem,..  no pochti vsegda eto nezakonno.  Vlasti  starayutsya  ih  ne
zamechat', ih eto ustraivaet i oni osobo ne naryvayutsya. V obshchem, konfederaciya
yasno daet ponyat',  chto ona ne protiv,  chtoby vse, kto zhivet na otchuzhdennyh i
zagryaznennyh territoriyah sdohli,  i oni ej otvechayut takim zhe otnosheniem. Eshche
ya pomnyu takoe vremya,  kogda vlasti pytalis' posylat' vojska,  no pri vseh ih
tehnologiyah  i  vozmozhnostyah,  eto  okazalos' slishkom dorogo i oni uzhe davno
otkazalis' ot takoj praktiki.  Vzamen etogo, oni prosto stali luchshe ohranyat'
svoi territorii.
     - A kuda my sejchas edem?
     - Ty zdes' ni razu ne byval?
     Den tol'ko otricatel'no pomotal golovoj.
     - |to territoriya koncerna "Gard".  Skoro pojdut ego predpriyatiya.
     - Nashi byvshie konkurenty, - tol'ko i skazal Den.
     Kramchik vzglyanul   na   nego,   no  nichego  ne  skazal.
     Dejstvitel'no, kilometrov   cherez   desyat'-pyatnadcat',   na   gorizonte
pokazalis'   pervye   korpusa.   Nebosklon  za  oknami,  iz  chisto-golubogo,
postepenno zatyanula seraya dymka i  on  stal  temnet'  pryamo  na  glazah.  Na
lobovom stekle gruzovika poyavilis' pervye dozhdevye kapli.  Mashina v容zzhala v
okrainnuyu promyshlennuyu zonu,  na kotoruyu  dejstvie  klimaticheskih  ustanovok
megapolisa ne  rasprostranyalos'.  Granica byla nastol'ko ochevidnoj,  chto uzhe
cherez neskol'ko minut shchetki na lobovom  stekle  bystro  raskachivalis',  edva
spravlyayas' s potokom vody, zamiraya tol'ko na korotkie pereryvy mezhdu seriyami
kolebanij.  S etoj storony promzona vyglyadela tochno tak zhe,  kak i k yugu  ot
megapolisa,  ta, v kotoroj Den pobyval sovsem nedavno. Ta zhe nizko navisshaya,
perepolnennaya vlagoj oblachnost',  ta zhe gryaz' i voda na betone  dorogi,  tot
zhe, nikogda ne prekrashchayushchijsya dozhd'.
     Na zametno   suzivshihsya  dorogah  stalo  tesno.  V  osnovnom  eto  byli
gruzoviki,  takie,  na kotorom oni sejchas ehali  i  sovsem  neznakomoj  Denu
modeli, oborudovannye dlinnyushchimi cisternami  i  oborudovannye,  vidimo,  dlya
perevozki  kakih-to  himicheski  aktivnyh zhidkostej.  YArkie,  preduprezhdayushchie
nadpisi na samih tyagachah  i  ih  cisternah,  ne  ostavlyali  v  etom  nikakih
somnenij.  Hvatalo i sovsem neobychnyh,  special'nyh mashin,  o prednaznachenii
kotoryh Den mog tol'ko dagadyvat'sya.
     Skripnuv tormozami  i  nizko  kachnuvshis',  gruzovik  ostanovilsya  pered
zapertymi vorotami odnogo iz zakrytyh korpusov, shirokimi, kak vrata ada.
     - Esli hochesh',  mozhesh' sojti, - narushil pauzu Kramchik, - no esli u tebya
est' den'gi i ty ne slishkom zhadnyj, to togda ya tebe smogu pomoch'.
     - Skol'ko ty hochesh'?
     - Ne mnogo,  sovsem nemnogo,  - uspokoil on Dena i  dostav  iz  karmana
brelok dostupa razblokiroval vorota.
     Te s lyazgom sodrognulis' i obe ih stvorki stali neohotno raz容zzhat'sya v
storony.  Ni  ohrany,  ni  predstavitelej  rezhima poblizosti ne nablyudalos'.
Snaruzhi korpus dazhe kazalsya zabroshennym,  no kogda gruzovik okazalsya vnutri,
to  srazu  podtverdilsya  dogmat ob oshibochnosti pervogo vpechatleniya.  Korpus,
zapakovannyj pod zavyazku kakim-to oborudovaniem,  kazalos' zhil svoej, osoboj
zhizn'yu.  Ob  etom  svidetel'stvoval  ne  tol'ko navalivshijsya so vseh storon,
nevoobrazimyj grohot,  no  i  te  chasti  oborudovaniya,  kotorym  po  zadumke
konstruktorov  nadlezhalo nahoditsya v postoyannom dvizhenii.  Sredi ispolinskih
metallicheskih konstrukcij,  na hlipkih,  reshetchatyh perehodah,  Den  zametil
vsego   neskol'ko  chelovek,  da  eshche  dvoe,  oba  v  zashchitnyh  maskah  i  do
nevozmozhnosti gryaznyh kostyumah, otrezali dozirovochnuyu zadvizhku ot bol'shushchej,
rzhavoj  zhelezyaki,  pohozhej  na kontejner dlya toksichnyh othodov.  Tugie snopy
fioletovyh iskr razletalis' daleko v storony. Ot vorot mokrye sledy shin veli
k  zabornoj  ustanovke,  nastol'ko  ogromnoj,  chto  Den  ne  srazu i zametil
stoyashchego u svoego rabochego mesta operatora, neterpelivo zamahavshego Kramchiku
rukami.  Tot,  poddav gari, liho razvernul gruzovik i podognal ego pod machtu
priemnogo transportera,  tol'ko v otlichie ot pogruzchika na  kosmodrome,  eta
raspolagalas' gorazdo nizhe i podvodilas' k kontejneram s rudoj snizu.
     Neozhidanno poyavilsya sovsem molodoj paren',  tochno v takom  zhe  kostyume,
kak  i  u Kramchika.  Tot poprivetstvoval ego za ruku.  Privetstvie okazalos'
neobychnym, no Den ego zapomnil.
     - CHto-to ty opazdyvaesh',  a obeshchal prihodit' vovremya,  - bez vstupleniya
naehal na nego Kramchik.
     - |to ty ran'she vernulsya,  - otvetil paren',  prodemonstrirovav, chto on
ne iz teh, kotorye privykli soglashat'sya s kazhdym, kto starshe ih.
     - Da,  - Kramchik posmotrel na chasy,  - dejstvitel'no. Nu eto eshche luchshe.
Slushaj razgruzi nashego malysha, a to u menya tut poyavilis' koe-kakie dela.
     - Bez  problem,  -  soglasilsya  paren'.  -  Kak tam ohrana v potru?  Ne
proveryayut?
     - Net,  vse  spokojno,  tol'ko  sam nichego ne delaj.  Poterpi neskol'ko
dnej, poka obstanovka ne proyasnit'sya...
     - Horosho,   kak  skazhesh'...
     Kramchik polez v kabinu i dostal  paru  korichnevyh  plastikovyh  plashchej.
Odin iz nih on protyanul Denu.
     - Odevaj,  odevaj,  -   prokrichal   on,   starayas'   perekryt'   grohot
vklyuchivshegosya transportera,  - zdes' eto pervaya odezhda. Esli hochesh' sojti za
svoego,  to odevaj.  Takoj plashch zdes' ne nosyat tol'ko chuzhaki i  rukovodstvo.
Kak ty dogadyvaesh'sya, ni odnih, ni drugih, nikto zdes' osobo ne lyubit.
     Tot neohotno nadel plashch,  na polah kotorogo  okazalos'  neskol'ko  dyr,
zabrosil  na  plecho  sumku  i  nedolgo  popetlyav po uzkim,  ploho osveshchennym
perehodam korpusa,  oni vyshli  na  ulicu.  Dozhd'  pripustil  nastol'ko,  chto
prishlos' dazhe nabrosit' kapyushony.
     - Kuda my idem?  - sprosil Den.
     - K odnomu ochen' horoshemu cheloveku. Iz teh, kogo ya zdes' znayu, on luchshe
vsego razbiraetsya v tom,  chto tebe nado.  Ne bojsya,  eto sovsem blizko,  vot
tol'ko vyberemsya iz obogatitel'nyh korpusov.
     Oni shlepali  po  uzkim  prohodam  mezhdu  betonnymi skalami gryazno-seryh
postroek.  Za koe-gde obluplennymi stenami to  slyshalsya  grohot  rabotayushchego
oborudovaniya,  to bylo sovsem tiho. Den plelsya za svoim strannym provodnikom
i emu kazalos',  chto vse,  chto sejchas proishodit, na samom dele ego vovse ne
kasaetsya  i  eto  prosto  takaya  igra,  no  oshchushchenie prohodilo,  a "igra" ne
zakanchivalas'.  Popetlyav okolo  poluchasa  mezhdu  ispolinskih  korpusov,  oni
vybralis'  na  pustynnuyu  avtostradu,  vernee  ee zhalkoe podobie,  uverennoj
pryamoj prorezayushchuyu massivy zavodov.  Dal'she poshli po obochine,  iz nikogda ne
prosyhayushchej  gryazi kotoroj torchali puchki istoskovavshejsya k vnimaniyu zdeshnego
svetila zeleni.  CHerez desyat' metrov Den  pozhalel,  chto  u  nego  net  takih
botinok, kak u idushchego vperedi  Kramchika.  Ego  "prisposoblennye  dlya  peshih
perehodov" tufli, koe-kak ustoyavshie pered vodoj, pokryvavshej beton zavodskih
perehodov, sdalis', kak tol'ko pochuvstvovali vkus zhidkoj gryazi.
     Szadi poslyshalsya  shum  priblizhayushchegosya  avtomobilya.  Den  vzglyanul   na
raskisshuyu  pochvu,  nachinavshuyusya srazu za obochinoj i reshiv ne shodit' s mesta
uzhe prigotovilsya poluchit' porciyu  gryazi,  no  dvigatel'  sbrosil  oboroty  i
medlenno  proehav  mimo  nih,  staraya  razvalyuha ostanovilas'.  |to okazalsya
staryj gruzovik,  prisposoblennyj  pod  perevozku  lyudej.  Na  platforme dlya
kontejnerov,  byl ustanovlen dlinnyj  zhiloj  boks,  svezhee  antikorrozionnoe
pokrytie  kotorogo ne moglo skryt' vsej nesuraznosti poluchivshegosya apparata.
V bokse privetlivo raspahnulas' dverca.  Kramchik minoval ee i obchistiv gryaz'
o pervuyu perekladinu lesenki,  polez po nej v kabinu voditelya,  mahnuv rukoj
Denu,  chtoby tot lez v boks.  Vnutri okazalos' teplo i uyutno, tol'ko slishkom
vlazhno,  ot isparyavshejsya s pola vlagi.  Dvojnye, gusto rasstavlennye siden'ya
pustovali,  tol'ko nekotorye iz nih okazalis' zanyatymi.  V osnovnom eto byli
muzhchiny, odetye  v  formennuyu  specodezhdu  koncerna  "Gard",  raznoj stepeni
ponoshennosti  i  zagryaznennosti,  no  byli  i  neskol'ko  tipov  v   obychnoj
grazhdanskoj odezhde i neskol'ko zhenshchin. Vse posmotreli na usevshegosya Dena, no
uvidya neznakomoe lico nikto pristavat' ne  stal.  Improvizirovannyj  avtobus
tronulsya. Den posmotrel skvoz' zapotevshee steklo boksa v kabinu. Tam, shiroko
zhestikuliruya,  Kramchik chto-to burno rasskazyval voditelyu. Tot kival v otvet,
ulybayas'  emu  kak staromu znakomomu.  O chem shla rech' uslyshat' cherez dvojnoe
steklo  bylo   nevozmozhno.   Vidimo   zdes'   delo   bylo   v   obyknovennom
professional'nom bratstve,  a mozhet byt' eshche v chem-to, o chem Denu znat' bylo
ne obyazatel'no.
     Okolo desyatka kilometrov potrebovalos' dlya  togo,  chtoby  dobrat'sya  do
"sovsem blizkogo" mesta.  Oni soshli,  a dostavivshee ih syuda chudo tehnicheskoj
mysli,  rastvorilos'  v  pelene  dozhdya,  sredi   nagromozhdeniya   staratel'no
rasstavlennogo pohodnogo zhil'ya.  Rajon,  v kotorom oni okazalis',  Den videl
vpervye. Plotno rasstavlennye, sovsem nebol'shie zhilye boksy sosedstvovali so
skladskimi angarami vnushitel'nyh razmerov, tak zhe prisposoblennyh pod zhil'e.
V nekotoryh mestah, kak zametil Den, nebol'shie boksy byli postavleny odin na
drugoj,  vidimo dlya togo, chtoby sdelat' poselenie bolee kompaktnym. Tol'ko v
podobnom meste mozhno bylo osoznat',  vernee dazhe  prochuvstvovat',  ot  kakoj
t'my  narodu  zavisit  procvetanie  toj  ili drugoj korporacii.  Poselok byl
dejstvitel'no gromadnym,  po krajnej mere,  s  polotna  shosse,  nahodyashchegosya
neskol'ko  na  vozvyshennosti,  Denu,  kak  on ni staralsya,  tak i ne udalos'
razglyadet' ego kraj. Konechno zhe etomu meshal i dozhd', zabotlivo ukryvayushchij ot
postoronnih glaz istinnye razmery poseleniya.
     Po nastilu,  vylozhennomu iz rzhavyh listov gofrirovannogo zheleza, opasno
progibayushchegosya pri kazhdom shage,  Kramchik povel Dena vglub' poselka. Na ulice
nikogo vidno ne bylo, hodya pochti vo vseh boksah, mimo kotoryh oni prohodili,
gorel svet,  a v nekotoryh dazhe gromko  rabotali  priemniki  TV  ili  igrala
muzyka.  Tol'ko  neskol'ko  raz  oni povstrechalis' s lyud'mi na ulice,  no te
prosto prohodili mimo, dazhe ne podnimaya opushchennyh glaz na ne zvannyh gostej.
     Nakonec oni  dobralis'  do mesta.  |to okazalsya vidavshij vidy nebol'shoj
zhiloj boks,  rasschitannyj na tri-chetyre cheloveka. V oval'nom, matovom okoshke
dveri  svetilsya svet,  vse ostal'nye okna byli temnymi.  Kramchik opolosnul v
luzhe obuv',  prisev dlya etogo na kraj pomosta,  Den postupil tochno tak zhe, i
posle togo,  kak privel sebya v poryadok,  neskol'ko raz stuknul v dver',  pri
etom u nego poluchilsya strannyj ritm, sil'no napominayushchij sekretnyj znak. Tak
ono bylo ili net,  no tol'ko strannaya drob' proizvela magicheskoe dejstvie na
davno ne krashennuyu alyuminievuyu dver' i ta,  shchelknuv  zamkom,  otvorilas'.  V
kroshechnoj prihozhej,  nichego krome tusklogo svetil'nika, kvadratnogo kovrika,
oshchetinivshegosya tverdym,  kak provoloka vorsom  i  pary  stoptannyh  botinok,
bol'she nichego ne bylo.  Vnutri davno ne krashennye,  alyuminievye steny boksa,
vyglyadeli tak zhe ubogo,  kak i  snaruzhi.  Kramchik  styanul  s  sebya  botinki,
prosledil,  chtoby  Den  sdelal  tochno  tak  zhe  i  oni voshli v nevysokuyu,  s
zakruglennymi uglami, nezapertuyu dver'. Nebol'shuyu komnatu, zavalennuyu vsyakoj
vsyachinoj,  osveshchal  tol'ko  tusklyj  svet nastol'nogo svetil'nika.  V zheltom
kruge ekonomno dozirovannogo sveta, za nebol'shim pis'mennym stolom sklonilsya
muzhchina, i dotoshno sveryal dve odinakovye s vidu bumazhki. Lica vidno ne bylo,
tol'ko ruki,  pokrytye nereal'no-beloj kozhej da shirokaya grud', pohodivshaya na
pribrezhnyj volnolom. On podnyal glaza na voshedshih.
     - Dobryj  den',  Staron,  - vezhlivo pozdorovalsya Kramchik,  no otveta ne
posledovalo.
     Sidyashchij za  stolom  chelovek  vnimatel'no  smotrel na Dena,  ne udostoiv
svoego znakomogo dazhe vzglyada.  Hotya ego glaz vidno ne bylo,  no Den spinnym
mozgom chuvstvoval etot pristal'nyj vzglyad.
     - Kogo ty mne privel?  - holodno sprosil muzhchina.  - Ty chto, zabyl, kak
my s toboj dogovarivalis', chto ty perestanesh' taskat' syuda vseh podryad.
     - Neplohoj vrode paren', - stal bystro opravdyvat'sya provinivshijsya, - ya
videl ego dokumenty.  Oni so shtampom  suda.  Emu  nuzhno  srochno  ubrat'sya  s
planety, vot ya i podumal...
     - On podumal! - prikriknul na nego muzhchina vstavaya iz-za stola. - Zdes'
dumayu ya,  a vy dolzhny tol'ko ispolnyat' to,  chto ot  vas  trebuetsya.  Neuzheli
trudno zapomnit'?
     On okazalsya nastoyashchim velikanom,  po krajnej mere v sravnenii so svoimi
nezhdannymi posetitelyami i smotrelsya  ochen'  vnushitel'no  posredi  nebol'shoj,
esli ne skazat' tesnoj,  komnaty.  Rostom pod dva metra.  Vse ostal'noe bylo
slozheno v strogom sootvetstvii s predstavleniyami  proporcii,  tol'ko  grubye
cherty  lica,  da  ton,  s kotorym on sejchas razgovarival,  neskol'ko portili
obshchee vpechatlenie.  Otkryv yashchik stola, on dostal bol'shushchij pistolet, kak raz
podobrannyj  po  svoemu  rostu  i  napraviv stvol na Dena skazal obrashchayas' k
Kramchiku:
     - A nu,  priderzhi dver'.  CHto-to mne kazhetsya,  chto on kop. Uzh bol'no on
chisten'kij i uhozhennyj.  Davaj syuda ego dokumenty. Prover' ego, mozhet oruzhie
kakoe s soboj pritashchil.
     Kramchik bez  razresheniya polez polez po karmanam Dena,  nashel kartochku i
protyanul ee svoemu bossu.  Kogda delo doshlo do  kurtki,  v  karmane  kotoroj
lezhali   den'gi,   Den  ottolknul  svoego  nedavnego  blagodetelya  i  prinyav
voinstvennuyu stojku,  kotoroj ego nauchili na  obyazatel'nyh,  universitetskih
voennyh sborah,  vsem svoim vidom  pokazal,  chto  prosto  tak  on  so  svoej
sobstvennost'yu ne rasstanetsya.
     - CHto tam u nego?
     - Den'gi,  - otvetil Kramchik,  s opaskoj poglyadyvaya na razbushevavshegosya
Dena.
     - Nu  tak  ostav'  ego  v pokoe.  Lish' by ne bylo oruzhiya i elektroniki.
Mozhet dejstvitel'no on chestnyj chelovek i  vse  eto  mne  tol'ko  pokazalos'.
Davaj,  rasskazyvaj  svoyu  istoriyu,  - potreboval zdorovyak,  dostavaya iz pod
neryashlivo razbrosannoj posteli kakuyu-to kartonnuyu korobku,  - a my posmotrim
pravdu  ty  sejchas  budesh' govorit' ili net.  Tak chto luchshe by tebe srazu vo
vsem priznat'sya.
     Den sbivchivo stal rasskazyvat' svoyu istoriyu, nablyudaya za tem, chto delal
hozyain komnaty.  Tot ego vnimatel'no slushal,  zanimayas' svoim delom.  Na ego
udivlenie,  sredi starogo,  i nichego iz sebya ne  predstavlyayushchego  hlama,  po
krajnej  mere s vidu,  v nevzrachnoj kartonnoj korobke,  okazalsya portativnyj
komp'yuter odnoj iz poslednih modelej,  tochnoj kopiej takogo,  kakoj  on  uzhe
videl v policejskom uchastke  pyatidesyatogo  okruga.  |tot  dazhe  vyglyadel  po
novee.  Podklyuchiv  ustrojstvo  k seti,  hozyain podsoedinil k nemu perehodnik
obyknovennoj televizionnoj antenny,  pravda smotrevshej ne  v  storonu  machty
retranslyatora,    kak   vse   ostal'nye,   a   napravlennoj   sovershenno   v
protivopolozhnuyu storonu. Kogda na zasvetivshemsya ekrane poyavilos' standartnoe
privetstvie,  on  bez  truda  voshel  v  policejskuyu  set',  nabrav neskol'ko
"sekretnyh" parolej.  Kartochka Dena otpravilas' v shchel' priemnika i uzhe cherez
neskol'ko sekund na ekrane bylo vse, chto protiv nego imela konfederaciya.
     - YA  zhe  tebe  govoril,  chto  on  ne  pohozh  ni na policejskogo,  ni na
tamozhennika, - obradovano skazal Kramchik.
     - Da, pereskazal on vse, chto zdes' napisano ochen' horosho. No otkuda mne
znat', mozhet on sam eto vse napisal vchera vecherom?
     - Kak zhe mne dokazat',  kto ya takoj!?  - vspyhnul Den.  - Mogu eshche dat'
adres  svoej  proshloj  raboty,  mozhete  s容zdit' tuda s moimi fotografiyami i
rassprosit' byvshih sotrudnikov.
     - Da ne kipyatis' ty tak,  - vlastno osadil ego hozyain komnaty. - Prosto
tak  v megapolis takih kak my ne puskayut.  My vse proverim pryamo sejchas,  ne
vyhodya iz etogo boksa,  i esli ty nam sovral,  to  luchshe  by  tebe  bylo  ne
rozhdat'sya i ne hodit' na eto zadanie.
     Obeshchanie bylo sdelano takim tonom, chto u Dena dazhe somneniya ne vozniklo
na schet togo, chto ono mozhet tak i ostat'sya, prostym zvukom. Tem vremenem, iz
pod toj zhe,  prodavlennoj krovati,  poyavilsya eshche odin kartonnyj yashchik. Vidimo
hozyain  komnaty  pleval  na  plastikovuyu  taru  i  teplo  otnosilsya tol'ko k
natural'nym produktam.  Na etot raz na stole okazalsya nastoyashchij  medicinskij
pribor ekspress diagnostiki.
     - Samoe vremya proverit' zdorov'e, - s ulybkoj poshutil Den, - a to v teh
kamerah zaprosto mozhno bylo prostudit'sya.
     - Nikto tebe nichego proveryat' ne budet,  - ne podderzhal shutku zdorovyak.
-  Sejchas  sdelaem  snimok  tvoej  DNK i esli on ne sovpadet so snimkom togo
cheloveka, na ch'e imya u tebya dokumenty, to obizhajsya tol'ko na samogo sebya.
     On dostal iz paketika steril'nuyu iglu zabornika krovi,  grubo vzyal ruku
Dena,  proter ukazatel'nyj palec kakoj-to vonyuchej zhidkost'yu i gluboko vognal
iglu.   Pacient  pri  etom  dazhe  ne  pomorshchilsya.  Esli  vspomnit'  nedavnyuyu
kompleksnuyu operaciyu,  kogda vse  ego  vnutrennosti  perebrali,  kak  staryj
avtomobil'nyj  dvigatel',  to takoj proceduroj mozhno bylo prosto prenebrech'.
Alaya kapel'ka krovi okazalas'  v  tonen'koj  probirke  analizatora,  kotoruyu
hozyain komnaty zapihnu v svoj volshebnyj pribor i zapustil test.
     - CHerez  poltory  minuty  budet rezul'tat,  - poobeshchal on.  - Esli est'
poslednee zhelanie,  to togda ne stesnyajsya, govori, a to potom mozhet budet ne
do etogo.
     Den promolchal,  ochen'  sil'no  nadeyas'  na  ispravnost'  pribora  i  na
kachestvo linij svyazi,  po kotorym  sejchas  budet  peregonyat'sya  ego  lichnaya,
strogo sekretnaya informaciya. Kramchik tiho sidel v uglu s pistoletom v ruke i
ni vo chto ne vmeshivalsya.  Vopreki  obeshchaniyam,  uzhe  sekund  cherez  dvadcat',
dinamik,   raspolozhennyj   v   otkinutoj   kryshke   pribora   vydal  otlichno
sintezirovannym, muzhskim golosom:
     - |kspress  analiz  okonchen.  Dostovernost'  poluchennogo  rezul'tata  -
devyanosto vosem' procentov.  Esli vas ne  ustraivaet  takoj  pokazatel',  to
pomestite v priemnyj otsek eshche odin obrazec i zapustite rasshirennyj test.
     - Mozhet tak i sdelaem?  - s nadezhdoj sprosil Den.
     - I tak  sojdet  -  nechego  vremya  tyanut',  -  otvetil  genij-samouchka,
podsoedinyaya vitym shnurom medicinskij pribor k komp'yuteru.
     Emu ponadobilos'  vsego  neskol'ko  sekund,  chtoby  vnov'  vojti v bazu
dannyh policii i otyskat' interesuyushchie ego materialy.  Eshche neskol'ko  sekund
ushlo  na  to,  chtoby  peregnat'  informaciyu.  Kogda  s  prigotovleniyami bylo
pokoncheno, on   zapustil   programmu  sravneniya  snimkov.  Na  ekrane  rezvo
zamel'teshili kakie-to diagrammy,  no vse bystro  konchilos'.  Na  odnotonnom,
pepel'nom  fone  ostalsya tol'ko odin-edinstvennyj transparant,  melkie bukvy
kotorogo na povernutom pod uglom ekrane,  Denu prochitat' tak i  ne  udalos'.
Hozyain  boksa  s  nedoveriem posmotrel na zaklyuchenie i vyrazhenie na ego lice
stalo    postepenno     izmenyat'sya     ot     krajne     vrazhdebnogo,     do
ironichno-izvinyayushchegosya.
     - Nu  izvini,  -  tol'ko  i  skazal  on,  protyagivaya Denu shirokuyu,  kak
sovkovaya lopata ladon'.  Sila rukopozhatiya okazalas' tozhe sootvetstvuyushchej.  -
Menya  zovut  Staron.  Staron  Glok.  Znaesh',  vsyakie  tut shatayutsya,  tak chto
prihodit'sya  byt'  nedoverchivymi.  No  na  udivlenie,  ty  okazalsya  chestnym
chelovekom,  a  s  chestnymi my vsegda postupaem po chestnomu.  Sovsem nedavno,
nedelyu nazad,  k nam vot tak zhe pribludilsya odin tip,  tak  on  okazalsya  iz
tamozhenno-akciznogo departamenta... Voobshche, chto tol'ko eti sobaki ne delayut,
dlya togo, chtoby sunut' nos v chuzhie dela, no s nami eto ne tak prosto.
     Staron govoril sbivchivo. Bylo vidno, chto emu dejstvitel'no zhal', chto on
oshibsya i zapodozril nevinovnogo. Den stoyal molcha, s naslazhdeniem oshchushchaya, kak
cepkaya  ruka  straha  neohotno otpuskaet ego gorlo.  So svoego mesta vskochil
Kramchik i bystro zataratoril:
     - YA zhe govoril,  chto on neplohoj paren',  prosto emu ne povezlo,  vot i
vse.  YA zhe znayu lyudej,  chto vy mne  govorite?  Mne  bylo  dostatochno  odnogo
vzglyada, chtoby opredelit', kto peredo mnoj stoit. Eshche nikogda...
     Tak zhe,  odnogo,  korotkogo vzglyada Starona okazalos' dostatochno, chtoby
razoshedshijsya Kramchik smolk, oborvav svoj slovesnyj potop na seredine frazy.
     - Tak ty govorish',  chto hochesh' ubrat'sya s Kartaka?  |to ne tak  prosto,
kak  mozhet  pokazat'sya s pervogo raza,  no eto vozmozhno.  Esli my sojdemsya v
cene, to uzhe etoj noch'yu ya smogu pomoch' tebe dobrat'sya do Sotara.
     - Skol'ko  ty  hochesh'?
      - |to  stoit  pyat'sot  kreditov,  - skazal svoe uslovie Staron i pryamo
posmotrel Denu  v  glaza.  -  Za  eto  ya  tebe  garantiruyu  bezopasnost'  na
zagryaznennyh territoriyah, obeshchayu dostavit' na mesto v techenii dvuh sutok. Za
eto vse,  pyat'sot kreditov - bozheskaya cena.  Voobshche to,  za takuyu uslugu  my
berem  v  neskol'ko  raz  bol'she,  no  tebe  povezlo - etoj noch'yu my kak raz
otpravlyaem v Sotar svoj konvoj i mozhem podbrosit' tebya po doroge, tem bolee,
chto tuda mashiny pojdut porozhnyakom.
     - Hot'  v chem-to povezlo.  Horosho,  ya soglasen,  - skazal Den i polez v
nagrudnyj karman kurtki.
     - Podozhdi,  podozhdi, - ostanovil ego Staron. - U menya est' eshche chto tebe
predlozhit'.
     On vstal s kojki,  sidya na kotoroj vel delovye peregovory i poryvshis' v
grude gryaznogo, davno vopivshego o stiral'noj mashine tryap'ya, dostal nebol'shoj
kontejner,  pohozhij na instrumental'nyj yashchik tehnika,  tol'ko v  otlichie  ot
nego,  na etom byl vnushitel'nyj nakladnoj kodovyj zamok, vskrytyj tehnichno i
so znaniem dela.  Teper' tol'ko vyvorochennye mehanicheskie potroha napominali
o  mnogih  millionah sekretov,  ispol'zovannyh v konstrukcii.  Staron otkryl
kryshku i polozhil kontejner na stole,  pered Denom.  Vnutri okazalis'  vosem'
yarkih,  fabrichnyh  upakovok,  na  kotoryh  v  cvete  i  s  horoshim kachestvom
izobrazhalos' strelkovoe oruzhie samyh raznyh modelej.
     - CHto eto? - ne ponyal Den.
     - Kak chto?  - v svoyu ochered' udivilsya Staron,  - Ty chto, oruzhiya nikogda
ne videl?
     Den probubnil chto-to neopredelennoe.
     - Kak  zhe  ty  dozhil  do svoih let i ne razu ne vystrelil?!  Ty voobshche,
otkuda takoj vzyalsya?
     - On iz megapolisa,  - napomnil Kramchik.
     - Ah,  da, sovsem zabyl. Nu togda smotri, - raskryl on odnu iz korobok,
-  v etom net nichego slozhnogo.  |to nazyvaetsya pistolet.  Voz'mi v ruki,  ne
bojsya.  Tam,  kuda tebya neset,  eto samaya nezamenimaya veshch'.  Na zagryaznennyh
territoriyah mozhno prozhit' bez chego ugodno,  no tol'ko ne bez oruzhiya. Izvini,
chto ne mogu predlozhit' tebe nichego bolee sushchestvennogo - vse razobrali.  Vot
pridet  konvoj, togda budet iz chego vybrat'. Esli zahochesh', to vyberesh' sebe
eshche chto-to pryamo na meste.
     Den derzhal v rukah voronennyj,  uvesistyj kusok, zabotlivo obrabotannoj
stali i emu malo verilos', chto vse eto proishodit imenno s nim. V megapolise
noshenie oruzhiya bylo razresheno tol'ko special'nym sluzhbam.  Prostym grazhdanam
takaya vol'nost' zapreshchalas'.
     - Na posmotri vot etot,  - Staron raspakoval eshche odnu korobku,  -  etot
luchshe,  u nego kalibr bol'she,  da i pricel'naya dal'nost' uvelichena.  Smotri,
vot u nego perevodchik ognya, vot tak, pereklyuchaetsya s avtomaticheskogo rezhima,
na strel'bu korotkimi ocheredyami - po tri patrona.
     - On zhe ni vo chto iz nih ne popadet,  - vstavil svoe mnenie Kramchik.  -
On  zhe  ni  razu ne strelyal.  Emu nuzhno chto-to takoe,  iz chego on mog by bez
trenerovki polozhit' cheloveka.
     Staron ponimayushche  vzglyanul na Dena,  chto-to prikidyvaya v ume,  upakoval
obratno oruzhie i zahlopnul kontejner.
     - Da, dejstvitel'no, - skazal on, - eto vse oruzhie dlya professionalov i
dlya tebya ne podhodit, no u starogo Gloka i dlya tebya koe-chto najdetsya.
     On eshche  neskol'ko  minut  rylsya v svoej komnate,  dovodya caryashchij vokrug
besporyadok do katastroficheskih predelov. Nakonec on nashel to, chto iskal. |to
okazalas',  s vidu, tochno takaya zhe plastikovaya, glyancevaya upakovka, kotorymi
byl zabit bessledno ischeznuvshij v tryap'e kontejner,  tol'ko na etoj, ne bylo
nikakih reklamnyh kartinok, a prosto v uglu cherneli bukvy i cifry - veroyatno
nazvanie modeli.
     - Vot,  -  Staron  dostal  iz paketa losnyashchuyusya konservacionnoj smazkoj
pushku prilichnyh  razmerov,  - kak raz to,  chto tebe nuzhno.  Smotri.  Zdes' i
zdes',  - on pokazal na massivnuyu rukoyatku i uvesistuyu priparku, nahodyashchuyusya
snizu  stvol'noj  korobki,  srazu  za predohranitel'noj skoboj,  - nahodyatsya
patrony.  Vsego ih pyat'desyat shtuk. U nego dvojnoe pitanie patronami, tak chto
magaziny   mozhno   zamenyat'   ne   prekrashchaya   strel'by.  V  obshchem,  obychnyj
avtomaticheskij pistolet,  strelyaet ocheredyami po tri, pyat' patronov i poka ne
konchat'sya, - on prodemonstriroval kak pereklyuchaetsya slozhnyj perevodchik ognya,
- no u nego est' odna osobennost',  poetomu ya ego tebe i predlagayu.  U  etoj
modeli podvizhnyj stvol.  Posle kazhdogo vystrela, esli strelyat' ocheredyami, on
sdvigaetsya na opredelennuyu  dolyu  gradusa,  v  zavisimosti  ot  vystavlennoj
dal'nosti i kolichestva patronov v ocheredi,  tak chto promahnut'sya prakticheski
nevozmozhno.  Hot' odna pulya,  a popadet v cel',  - on  prodemonstriroval  na
grudi  Kramchika  kuda  imenno dolzhny popast' puli,  esli pricelit'sya v centr
grudiny.
     - Beresh'?
     - Skol'ko  on  stoit?
     - Voobshche-to za takoj ya proshu sem'sot, - nachal obychnyj torg Staron Glok,
no dlya tebya za shest'sot pyat'desyat otdam.
     - Horosho,  ya ego voz'mu,  - soglasilsya Den,  dazhe ne podumav prodolzhit'
torg, chem nemnogo udivil prodavca. - A patrony k nemu u tebya est'?
     - Konechno est'. Komu nuzhen pistolet bez patronov? YA by posovetoval tebe
s razryvnymi pulyami,  no u menya  est'  eshche  i  prostye,  prostye  s  myagkimi
golovkami, zazhigatel'nye i s delyashchimisya na chasti pulyami...
     Ne dolgo dumaya,  Den vybral razryvnye,  uzhe upakovannye v  odnorazovye,
standartnye  obojmy.  Pravda,  voznik eshche odin vopros - kakie imenno patrony
pokupat' - u Gloka byli i noven'kie,  nedavno s konvejera i s  prostrochennym
garantijnym srokom,  no zato v dva raza deshevle. Posle zaverenij chto i te, i
drugie strelyayut kak nado, i posle togo, kak Kramchik prodemonstriroval, kakie
imenno  patrony nahodyatsya v obojme ego pistoleta,  Den kupil prostrochennye -
vse-taki po kreditu za patron - eto ne po dva.
     Kogda podschitali,   to  na  krug  vyshlo  tysyachu  trista  kreditov.  Den
rasplatilsya.  Glok,  rastrogannyj tem, chto neozhidanno popavshijsya emu klient,
tak legko rasstaetsya s den'gami,  v znak horoshego raspolozheniya,  podaril emu
koburu,  kotoruyu sam lichno i pristegnul k remnyu.  Ona okazalas' k  pistoletu
drugoj modeli, no i etot vpolne neploho v nej derzhalsya.
     Oshchutiv tyazhest' zaryazhennogo oruzhiya snachala v rukah,  a zatem i na poyase,
Den  pochuvstvoval  sebya  neskol'ko  svobodnee  i  uverennee.  CHego  chego,  a
uverennosti  podobnye  zhelezki  dobavlyat'  umeyut.  CHuvstvo  bylo  novym,  no
vosprinimalos'  kak  chto-to  davno  izvestnoe i samo soboj razumeyushcheesya,  no
pochemu-to vremenno uteryannoe.  Geneticheskaya pamyat' - eto vam  ne  fil'm  pro
istoriyu, eto sama Istoriya, tak skazat', tol'ko v ochen' zashifrovannom vide.
     - Znachit tak,  - pereshel na delovoj ton Staron, - konvoj uhodit segodnya
noch'yu,  cherez neskol'ko chasov posle togo, kak stemneet. Pojdesh' s Kramchikom.
Perezhdesh' u nego do temnoty. S nim i poedesh'. On to zhe otpravlyaetsya v Sotar.
Derzhis'  za  nego  i  vse budet v poryadke.  On tebe vse rasskazhet.  Esli vse
pojdet kak nado, to bol'she my ne uvidimsya. ZHelayu tebe udachi.
     Staron stal obratno upakovyvat' svoyu super sovremennuyu apparaturu, yasno
davaya ponyat',  chto audienciya  okonchena.  Kramchik  eshche  potoptalsya  u  poroga
neskol'ko sekund,  ozhidaya eshche kakih-to rasporyazhenij,  no ih ne posledovalo i
oni vyshli na ulicu.  Dozhd' pochti prekratilsya.  V luzhi  s  razmahu  shlepalis'
tol'ko redkie,  uvesistye kapli, davaya ponyat', chto vechnyj sezon dozhdej vovse
ne okonchilsya,  a eto  vsego-navsego  korotkaya  peredyshka,  pered  eshche  odnim
udarom.
     ZHil'e Kramchika,  kotoroe on delil eshche s  odnim  nerazgovorchivym  tipom,
okazalos' na samoj okraine poselka. Dobirat'sya opyat' prishlos' na poputke, da
eshche i prilichno popetlyat' v labirinte ubogogo zhil'ya.  Boks byl eshche men'she chem
u  Starona,  vsego  dve  malen'kie  komnaty,  odna  iz  kotoryh prinadlezhala
Kramchiku,  i bol'she pohodil na tovarnyj  kontejner,  chem  na  dom  cheloveka.
Vnutri  vid  komnaty okazalsya sootvetstvuyushchim - uzkaya krovat',  besporyadochno
svalennye v uglu yashchiki,  para drannyh kresel,  snyatyh so  staroj  mashiny  da
nebol'shoj  stolik,  pod kotorym pryatalsya nebol'shoj obogrevatel',  sostavlyali
vse ee ubranstvo. Dobravshis' do suhogo mesta, oni razvesili promokshuyu odezhdu
i  obuv'  nad  obogrevatelem,  naskoro  perekusili i hozyain tut zhe zavalilsya
spat'.  Den ustroilsya v stoyashchem v uglu klesle,  polozhiv nogi na sosednee. Za
nebol'shim, davno ne mytym iznutri okoshkom, zametno potemnelo. Mozhet uzhe delo
shlo k vecheru,  a mozhet eto  byl  tol'ko  moshchnyj  eshelon  tuch?  Kto  ego  tam
razberet v etoj nebesnoj parafii?
     On sidel i dumal.  S ot容zdom vopros vrode by nalazhivalsya,  no vot kuda
imenno stoit  otpravit'sya,  vernee,  po  slovam ego tepereshnih blagodetelej,
kuda  povezet  otpravit'sya,  on  ne   imel   ni   malejshego   predstavleniya.
Perebiraemye  v  mozgu  fakty,  vse,  chto on slyshal,  videl,  chital o drugih
zvezdnyh  sistemah,  postepenno  slilis'  v   sploshnuyu   pestruyu   meshaninu,
razobrat'sya v kotoroj s hodu bylo prosto nevozmozhno.  Prihodilos' polagat'sya
tol'ko na sluchaj,  na ego Velichestvo Sluchaj,  chto vedet po zhizni  ne  tol'ko
izgnannikov i otverzhennyh,  a i vpolne prilichnyh lyudej,  i dazhe teh, komu po
rangu ne pristalo obrashchat' vnimanie na takie melochi.
     Ne proshlo i desyati minut,  kak Den uzhe spal.  Dlinnyj i nasyshchennyj den'
sdelal svoe delo.  CHto emu snilos', i snilos' li chto-to voobshche, skazat' bylo
trudno,  no  to,  chto za vneshne spokojnyj snom prohodila burnaya deyatel'nost'
bylo nesomnenno.  Vremya  ot  vremeni,  ego  zakrytye  veki  nachinali  sil'no
podragivat',  pravaya  ruka  eshche  krepche  szhimalas' na rukoyati nahodyashchegosya v
kobure pistoleta,  a ukazatel'nyj palec chasto-chasto,  legon'ko prikasalsya  k
spusku.








     Krejser gospodina  Traustera  shel  v real'nom prostranstve so skorost'yu
245 000 kilometrov v sekundu.  Kurs byl prolozhen vdali ot zvezdnyh skoplenij
i  gazopylevyh  oblakov,  no  vse  ravno,  nos  korablya i vystupayushchie detali
korpusa svetilis' blednym, golubovatym siyaniem, ot vozdejstviya redkih chastic
na  ekrannoe  pole.  Sistema  rabotala  na  devyanosto  pyat'  procentov svoej
moshchnosti i skorost' krejsera mozhno bylo eshche bol'she priblizit'  k  absolyutnoj
skorosti sveta, no hozyaina vpolne ustraival i takoj rezhim.
     Kak tol'ko korabl' okazalsya na orbite Kartaka,  pervym zhe "pryzhkom"  on
peremestilsya v oblast' prostranstva,  svobodnuyu ot fizicheskih tel prirodnogo
i  iskusstvennogo  proishozhdeniya.  Do  blizhajshej  sfericheskoj  galaktiki,  s
kotoroj nachinalos' dovol'no bol'shoe skoplenie,  bylo okolo pyatisot millionov
svetovyh let,  a o sudohodstve v etom sektore nikto,  nikogda ne  slyshal.  V
obshchem,  mesto  bylo  vybrano  ideal'noe  i  uzhe neodnokratno oprobovannoe na
praktike.  Potrebovalos' eshche nemnogim  bolee  treh  chasov,  po  korabel'nomu
vremeni  i  dvadcat'  chetyre "uskoritel'nyh",  podprostranstvennyh perehoda,
chtoby krejser dostig zadannoj skorosti.
     SHel pyatyj chas poleta, po nezavisimomu, korabel'nomu vremeni.
     V kapitanskuyu kayutu bez  stuka  voshel  doktor.  Trauster  otorvalsya  ot
ekrana  komp'yutera i nedovol'no vzglyanul na voshedshego,  no nichego ne skazal,
tol'ko  zhestom  priglasil  sadit'sya.  Doktor  po  domashnemu   razvalilsya   v
predlozhennom kresle i blazhenno vytyanulsya.
     - Skol'ko eshche budet prodolzhat'sya eto bezobrazie?  - pointeresovalsya  on
vosstanoviv dyhanie.
     - Farken, chto tebe ne nravit'sya?
     - Kogda  menya  nanimali na etu rabotu,  to nikto dazhe ne vspomnil,  chto
pridetsya letat' na korablyah v real'nom prostranstve,  a tem  bolee  s  takoj
skorost'yu.  Kogda eto konchit'sya?  YA obyknovennyj vrach,  a ne geroj. Menya uzhe
nachinaet kolotit',  kak tol'ko ya podumayu,  chto v lyuboe mgnovenie  ves'  etot
katafalk mozhet prevratit'sya v yarkuyu vspyshku.
     - Ne bojsya,  - ulybnulsya kapitan,  kotorogo pretenzii  Farkena  nemnogo
razveselili i on reshil ego dobit',  - esli eto i sluchit'sya, to ty etogo dazhe
ne  zametish'.  Kstati,  esli  podumat',  to  eto  budet  samaya   bystraya   i
bezboleznennaya smert',  kotoraya tol'ko mozhet byt' v prirode.  Mnogie by tebe
pozavidovali, a ty zhaluesh'sya.
     - YA eshche molod,  - obidelsya vrach.  - U menya est' svoi plany i ya ne hochu,
chtoby  oni  zaviseli  ot  bulyzhnika,  velichinoj  s  kulak,   kotoryj   mozhet
vstretit'sya nam po puti.
     - Inogda vse zavisit i ot gorazdo men'shego,  - glubokomyslenno  zametil
Trauster,  vsem  svoim vidom pokazyvaya,  chto seans psihologicheskoj razgruzki
okonchen.
     - Togda  mne  pridetsya  razorvat'  s  vami  kontrakt,  ya bol'she ne mogu
rabotat' v takih usloviyah! - vspyhnul Farken.
     Kapitan vstal  i  obojdya  stol,  vplotnuyu  priblizilsya  k  ne  zvannomu
posetitelyu.  Gruznaya figura navisla nad zatihshim ot neozhidannosti vrachem,  a
vzglyad pary ustavshih,  holodnyh glaz, kazalos', pronik v samu ego dushu, esli
takovaya konechno imelas'.  V nih  bylo  stol'ko  prezreniya,  chto  pri  drugih
obstoyatel'stvah Farken by obidelsya, no sejchas emu bylo ne do etogo. Po spine
holodnymi  lapkami  probezhalsya  strah.  U  nego   poyavilos'   otvratitel'noe
oshchushchenie, chto ego sejchas udaryat, bol'no i zhestoko, no udara ne posledovalo.
     - Slushaj menya vnimatel'no,  - holodno skazal Trauster,  - v dal'nejshem,
ty budesh' delat' vse,  chto ot tebya potrebuetsya molcha. Svoj limit derzosti ty
uzhe ischerpal.  Na bortu mne nedovol'nye ne nuzhny.  Esli kto-to i reshit,  chto
tvoj  kontrakt okonchen,  to eto budu ya i nikto drugoj.  Vspomni,  kogda tebya
tol'ko brali na etu rabotu i kogda u tebya eshche ne bylo nikakih planov, ty byl
soglasen  riskovat'  svoej  zhizn'yu  i  za desyatuyu chast' toj summy,  chto tebe
platyat sejchas. Tak chto ne iskushaj lishnij raz sud'bu, idi rabotaj.
     Farken ne nashelsya chto otvetit'.
     - Nu vot i horosho,  chto ty vse ponyal, - sdelal vyvod kapitan, - a chtoby
ty sil'no ne perezhival, nam ostalos' vsego paru chasov idti v takom rezhime. YA
starayus' vyigrat' vremya.  Baza dolzhna byla osvobodit'sya tol'ko cherez poltora
mesyaca v real'nom vremeni posle togo,  kak my pokinuli Kartak.  Ne boltat'sya
zhe v kosmose stol'ko vremeni,  tem bolee s takim gruzom  na  bortu.  Za  eto
vremya obyazatel'no budet otbrakovka, a mne eto sejchas ne nuzhno. U nas i tak v
proshlyj raz pyatero ne vyderzhalo.  Znaesh',  skol'ko mne prishlos' vyslushat' po
etomu povodu ot hozyaev?
     - No eto zhe estestvennyj process, - vozrazil doktor. - Kto vyderzhivaet,
kto net. Oni dolzhny byt' tol'ko blagodarny, chto za nih proveli otbrakovku.
     - |to ty tak schitaesh',  a oni schitayut sovsem po drugomu.  |to ih tovar,
za  nego  uplocheny  den'gi,  a  s  poterej i togo,  i drugogo nikto spokojno
mirit'sya ne budet.  Tem  bolee,  ty  kak  specialist  dolzhen  znat',  chto  u
zakazchikov oborudovanie namnogo luchshe, chem nashe.
     - |to tochno.
     - Kak tam pokazateli?  - bez preduprezhdeniya kapitan ot emocij pereshel k
delu.
     - YA  vam uzhe dokladyval,  poka ne vyderzhal tol'ko odin paren',  tot,  u
kotorogo padalo davlenie,  kogda my ego obrabatyvali. Vidimo prosmotreli ego
pokazateli,  kogda otbirali ili bylo chto-to naputano v medicinskoj karte,  a
vse ostal'nye v ustojchivom sostoyanii.
     - Horosho,  ya  tebya  bol'she  ne  zaderzhivayu.  Mne  nuzhno eshche pokonchit' s
koe-kakimi delami, a ty menya zaderzhivaesh'.
     Doktor vstal i vyshel, a kapitan prodolzhil poiski vcherashnego dnya v svoem
komp'yutere.
     Dik nenavidel   sboi   v  svoej  lyubimoj  sisteme.  Vot  i  sejchas,  on
razocharovano hodil mezhdu ryadov boksov, starayas' ne glyadet' na tot, v kotorom
nahodilos' ne vyderzhavshee nagruzki, malen'koe tel'ce. Vrode vse bylo horosho,
vse rabotalo kak nado, no vot, sluchayutsya zhe takie nepriyatnosti. On znal, chto
kapitan budet nedovolen i prinimal vse eto lichno na svoj schet. Voobshche on byl
neplohim parnem, etot Dik, no vremya provedennoe v kosmose, ryadom so strannym
kompleksom, nalozhilo na nego opredelennyj otpechatok.
     V otsek voshel Farken.
     - CHto, budem delat' uborku? - sprosil Dik.
     - Da, nado  by  pribrat'sya.
     Dik vyshel  i  vernulsya  cherez  neskol'ko  minut  s  bol'shim plastikovym
paketom,  sinego cveta i dvumya upakovkami hirurgicheskih perchatok.  Ne govorya
drug  drugu  bol'she  ni  slova,  oni  odeli perchatki i vskryli boks.  Doktor
prinyalsya otklyuchat' ot tela svoi adskie prisposobleniya,  tehnik tol'ko sledil
za tem,  kak on eto delal. Kogda vse bylo otklyucheno, on pomog Frankenu snyat'
s mal'chika setchatyj,  kontaktnyj kostyum.  Ostalos'  tol'ko  otsoedinit'  dva
in容kcionnyh prisposobleniya.  Kogda doktor otstegnul uderzhivayushchie ih remni i
snyal ventili,  iz ostavlennyh imi ranok  potekli  tonen'kie  strujki  krovi.
Zatem  oni  vdvoem  s  legkost'yu  vynuli  tel'ce  iz boksa i upakovali ego v
plastik.
     - V holodil'nik?  - sprosil Dik.
     - Da, v holodil'nik, - soglasilsya doktor, - pust' polezhit tam na vsyakij
sluchaj. Vdrug zheltoglazym zahochetsya ubedit'sya,  chto ih ne obmanyvayut,  a eto
edinstvennoe dokazatel'stvo,  chto  u  nas  byl  eto  rebenok,  ved'  nikakih
dokumentov na nego uzhe ne sohranilos'.
     Dik perebrosil  cherez  plecho  legkij  paket  i vyshel iz otseka.  Doktor
zahlopnul kryshku  boksa  i  probezhalsya  glazami  po  indikatoram  i  ekranam
pribornoj stojki.  S ostal'nymi, dvadcat'yu devyat'yu ego podopechnymi poka bylo
vse v poryadke.
     CHerez dva chasa,  po nezavisimomu,  korabel'nomu vremeni,  kak i  obeshchal
kapitan, krejser pokinul real'noe prostranstvo i pristupil k tormozheniyu. Eshche
cherez tri s polovinoj chasa,  on sbrosil gromadnuyu skorost', puteshestvovat' s
kotoroj  reshayutsya  tol'ko  elementarnye  chasticy,  da i to ne vse.  Eshche odin
podprostranstvennyj perehod potrebovalsya dlya smeshcheniya v zadannoe mesto.  |to
okazalas' spiral'naya, dovol'no molodaya galaktika, raspolozhennaya po sosedstvu
so zvezdnoj sistemoj,  malen'koj pylinkoj kotoroj i byl Kartak.  Mezhdu dvumya
tochkami   po   pryamoj   bylo   okolo  pyatisot  millionov  svetovyh  let.  Po
ispol'zuemomu na krejsere navigacionnomu katalogu,  eta galaktika  znachilas'
pod   indeksom   342/385/P214,  ponyatnym  tol'ko  sostavitelyam  programmnogo
produkta.
     Krejser voshel v prostranstvo strogo v zadannom sektore,  v samom nachale
vtorogo vitka odnoj iz spiralej etoj zvezdnoj sistemy.  Uchityvaya rasstoyanie,
s kotorogo provodilos' smeshchenie,  tochnost' popadaniya byla udivitel'noj,  tak
chto ne potrebovalos' nikakoj korrekcii - ekipazh i kapitan znali svoe delo, a
nemyslimo dorogaya elektronika,  v kotoryj  raz  opravdala  vlozhennye  v  nee
sredstva.
     V planetarnoj sisteme,  v  kotoroj  "vynyrnul"  krejser,  ne  okazalos'
nichego udivitel'nogo.  ZHeltaya,  slegka otlivayushchaya oranzhevym,  zvezda,  kakih
mozhno bylo otyskat' celuyu kuchu  v  radiuse  neskol'kih  svetovyh  let,  sem'
planet,   nahodyashchihsya   na  raznyh  stadiyah  formirovaniya  i  shirokij  shlejf
asteroidov,  mezhdu  orbitami  pyatoj  i  shestoj  planety,  ostavshijsya   posle
neponyatno  kakoj  katastrofy ot eshche odnoj planety.  |to byla vsya informaciya,
kotoraya soderzhalas' v kataloge,  po povodu  etogo  mesta,  krome  koordinat,
sobstvennyh  skorostej  i  mass,  skorostej  i  napravlenij sdviga sistemy v
galaktike,  opisaniya ciklicheskih processov...  i mnogogo drugogo,  chto nuzhno
znat'  mashine,  chtoby vyvesti korabl' v vybrannoe chelovekom mesto.  Na kakoj
stadii razvitiya  nahodilis'  planety,  chto  proishodit  na  ih  poverhnosti,
zaselena sistema ili net, katalog skromno umalchival.
     Okazavshis' v real'nom prostranstve,  krejser razvernulsya i poshel kursom
na shestuyu planetu. V otlichie ot sostavitelej kataloga, lyudi, nahodivshiesya na
ego bortu vladeli bolee polnoj informaciej  otnositel'no  etogo  mesta  i  v
spravochnuyu informaciyu nikto dazhe ne stal zaglyadyvat'. Na vseh shesti planetah
sistemy ne bylo ni odnogo predstavitelya,  ni odnoj iz razumnyh  form  zhizni,
predstavlennyh  v  etom  skoplenii  galaktik.  Tri vnutrennie planety voobshche
nahodilis' v mladencheskom vozraste.  Na ih  poverhnosti  proishodili  burnye
vulkanicheskie processy, na treh ostal'nyh, oni uzhe zakonchilis', perevedya eti
miry v neopredelennoe vremya ozhidaniya,  kogda uzhe vse gotovo,  no eshche  nichego
net.  Bud'  eti  miry  nemnogo  postarshe,  veroyatnee  vsego oni by privlekli
ch'e-nibud' vnimanie,  no do etogo vremeni bylo eshche ochen'  daleko.  Vyjdya  na
orbitu  shestoj planety,  krejser sdelal seriyu manevrov i okazalsya poblizosti
ot odnoj iz dvuh, dovol'no bol'shih ee lun.
     Kapitan Trauster  sidel  v  kresle na central'nom postu korablya i lichno
vypolnyal manevry.  Ryadom s nim,  v kresle dubliruyushchego pilota,  sidel sovsem
zelenyj yunec i sosredotochenno nablyudal za kazhdym dvizheniem kapitana.  Vidno,
bylo imenno emu bylo prednachertano  perenyat'  v  skorom  vremeni  eto  zveno
vechnogo biznesa iz umelyh, kapitanskih ruk. Srazu za kreslami stoyal eshche odin
muzhchina srednih let,  skrestiv ruki na grudi. |to byl navigator krejsera. On
byl  dovol'no  strannym  chelovekom.  Ni s kem na bortu,  krome kapitana,  ne
podderzhival otnosheniya,  a zhil kak kot,  sam po sebe,  dazhe eshche skrytnee. CHto
tvorilos' u nego v golove,  chto ego interesovalo i zabotilo,  ne znal nikto,
no so svoej rabotoj on spravlyalsya prevoshodno, chestno otrabatyvaya zhalovanie.
Nikto na bortu, krome kapitana, konechno, ne znal dazhe ego imeni.
     Na obzornyh,  nosovyh ekranah pokazalas' nevzrachnaya blestka,  kotoraya s
kazhdoj  minutoj  uvelichivalas'  v razmerah.  Nahodyashchijsya sprava i vnizu disk
shestoj planety, lish' velichestvenno razvorachivalsya, demonstriruya nablyudatelyam
vse  velikolepie  cvetov  svoej  udivitel'noj atmosfery.  Ona byla nastol'ko
plotnoj,  chto ne ostavalos' dazhe nebol'shih svobodnyh ot oblachnosti uchastkov,
skvoz'  kotorye mozhno bylo uvidet' poverhnost' planety.  Tem vremenem,  luna
rosla bukval'no na glazah. Vskore uzhe ee disk na ekranah uvelichilsya do takoj
stepeni, chto ona polnost'yu zakryla  svoyu  hozyajku.  Skvoz'  uchastki  legkih,
peristyh oblakov horosho byla vidna ee poverhnost'. V osnovnom eto byl buryj,
bezzhiznennyj kamen', hotya massivy vody, otorochennye uzkimi poloskami blekloj
rastitel'nosti, na planete to zhe byli. |to byl tochno takoj zhe, yunyj mir, kak
i vse ego sosedi,  v kotorom tol'ko-tol'ko vse nachinalos'.  Ni sputnikov  na
orbite, ni dvizheniya v atmosfere planety ne nablyudalos'.
     Kogda korabl' vyrovnyalsya i  zastabilizirovalsya  na  lunnoj  orbite,  na
odnom  iz  monitorov central'nogo posta,  raspolozhennogo pryamo pered glazami
Traustera,   vspyhnul    alym    cvetom    predupreditel'nyj    transparant,
predstavlennyj  na  desyati  osnovnyh  yazykah,  ispol'zuemyh  v  etom sektore
kosmicheskogo prostranstva. On glasil sleduyushchee:
     "Vnimanie! Vy  nahodites'  v  oblasti  prostranstva,  yavlyayushchejsya  zonoj
otchuzhdeniya.    Sudohodstvo    zapreshcheno.   Ob容kt   nahodit'sya   v   chastnoj
sobstvennosti.  U vas est' desyat' minut,  chtoby ubrat'sya otsyuda, v protivnom
sluchae vynuzhdenny budem vas unichtozhit'".
     Pod transparantom zasvetilos' eshche odna stroka,  sostoyashchaya  primerno  iz
tridcati  znakomest,  tol'ko  samih  simvolov ne bylo.  Ih mesta byli tol'ko
pomecheny tochkami.    Pod    strochkoj    alela    nadpis',    sdelannaya    na
odnom-edinstvennom yazyke:  "Kod dostupa".  Eshche nizhe neumolimo pobezhali cifry
obratnogo otscheta vremeni.
     - A nu davajte, ubirajtes' vse iz rubki, - skomandoval kapitan.
     Budushchij pilot i uzhe vpolne  slozhivshijsya  navigator  poslushno  vypolnili
prikazanie.
     Ostavshis' v  odinochestve,  Trauster  oglyanulsya  i  ubedivshis',  chto eto
dejstvitel'no tak,  dostal iz  karmana  izmyatyj  klochok  bumagi  i  prinyalsya
perenosit'  simvoly  na  ekran.  Kapitan ploho zapominal cifry i bukvy,  tem
bolee,  logicheski nikak ne svyazannye drug s drugom.  On stydilsya etoj  svoej
osobennosti,  no stydilsya tol'ko pered samim soboj,  bol'she ob etom nikto ne
znal.  Esli by ego hozyaeva uznali,  chto strogo  sekretnyj  kod,  otkryvayushchij
dostup  na  ob容kt,  o kotorom i znat' to nikto ne dolzhen,  mozhet obnaruzhit'
lyuboj tamozhennik-praktikant vo vremya trivial'nogo dosmotra v portu,  eto  by
im  ne  ochen'  ponravilos',  no  poka  takih  prokolov  ne bylo.  Kak tol'ko
poslednij simvol okazalsya na svoem meste,  begushchie  cifry  tajmera  zamerli.
Preduprezhdayushchij transparant ischez s ekrana, a na ego meste poyavilsya drugoj:
     "Vsegda rady  starym druz'yam!  Veter nad posadochnoj ploshchadkoj - 25 m/s;
indeks gravitacii -  +2.65;  koordinaty  otnositel'no  plyusovogo  magnitnogo
polyusa - ...",  - dalee sledovalo podrobnoe opisanie,  sleduya kotoromu, dazhe
chelovek nikogda ne probovavshij  letat'  na  kosmicheskih  korablyah,  smog  by
posadit' takuyu posudinu v tochno naznachennom meste dazhe v ruchnom rezhime.
     Kapitan vzyalsya  za  rukoyatku  shturvala.  Po  tomu,  chto  korabl'  nachal
manevrirovat'  ego  podopechnye  dogadalis',  chto  vstrecha  proshla  uspeshno i
pozvolili sebe opyat' vojti na central'nyj post. I nado skazat' vo vremya. Oni
edva uspeli zanyat' kresla po obe storony ot kapitana i pristegnut'sya, kak on
bez preduprezhdeniya vydal  krutoj  virazh.  Krejser  gluboko  klyunul  nosom  i
otvesno poshel k poverhnosti. Melkie, neznachitel'nye detali, v mgnovenie oka,
prevrashchalis' v gromadnye gornye hrebty,  porazitel'no  vysokie  i dostatochno
molodye, chtoby nachinat' zadumyvat'sya ob kakom-to tam vyvetrivanii. Na vysote
okolo   pyati  kilometrov  krejser  rezko  izmenil  traektoriyu  i  pereshel  v
gorizontal'nyj polet.  Pod nim rasstilalas' kamenistaya  ravnina,  izrezannaya
set'yu   neglubokih,   no   dovol'no   shirokih,  vetvistyh  ovragov.  Sprava,
parallel'no kursu, shel ispolinskij gornyj hrebet, s kotorogo nachinalsya celyj
massiv gor.  Ego ostrye piki podnimalis' gorazdo vyshe kursa krejsera, no oni
byli nichem,  po sravneniyu s tem,  kakie vysokie vershiny byli vidny srazu  za
pervym  skalistym  grebnem.  Nizkaya  gravitaciya,  pozvolila  goram podnyat'sya
gorazdo vyshe vysot,  kotorye prinyato  nazyvat'  "zaoblachnymi".  Esli  verit'
radaru,  to  samaya  vysokaya  vershina  etogo  gornogo  massiva byla chut' nizhe
dvadcati chetyreh kilometrov,  a osnovanij ne verit' bespristrastnoj zhelezyake
ne bylo.
     - CHto-to  nas  na  etot raz ne vstrechayut,  - vpervye za neskol'ko chasov
probasil navigator.
     YUnyj pilot udivlenno posmotrel v ego storonu.
     - Nichego,   sami  doberemsya,  bez  eskorta,  -  uspokoil  ego  kapitan,
razvorachivaya krejser vdol' izmenivshego svoe napravlenie hrebta.  -  Na  etot
raz  oni  dali  samoe  polnoe  opisanie  posadochnoj  ploshchadki  i  uslovij na
poverhnosti,  kakoe ya tol'ko poluchal v svoej zhizni.  Dazhe  v  samyh  bol'shih
portah,  gde  tol'ko i razgovorov o bezopasnosti,  mne stol'ko ne soobshchali o
meste, v kotorom nuzhno sadit'sya.
     - Nu,  togda horosho,  - sdelal vyvod navigator i opyat' prerval svyaz'  s
etim mirom na neopredelennoe vremya.
     Baza, kak nazval eto mesto Trauster, predstavlyala soboj haoticheskoe, na
pervyj   vzglyad,  nagromozhdenie  betonnyh  i  metallicheskih  postroek  samyh
raznoobraznyh razmerov i tipov.  Raspolagalos' eto chudo arhitekturnoj  mysli
na  porosshem blekloj travoj beregu bol'shogo ozera,  pravda sama trava bol'she
pohodila na torchashchuyu iz zemli,  vnezapno ozhivshuyu provoloku,  i prohodila  po
botanicheskomu  kadastru  kak  kakaya-to raznovidnostej primitivnyh hvoshchej,  a
zelenovataya ozernaya voda,  neprozrachnaya i na vid davnym-davno zadohnuvshayasya,
navodila na smutnye mysli ob evolyucii i o tak nazyvaemom "bul'one zhizni",  s
kotorogo kak prinyato schitat' vse i nachalos'. Ne hvatalo tol'ko udarov molnij
- nepremennoj sostavlyayushchej,  bez kotorogo moglo nichego i ne poluchit'sya  -  v
etom  mire ni razu ne byla zafiksirovana grozovaya aktivnost',  no vse ravno,
kazalos',  chto po ozeru vot-vot pojdet ryab'  i  iz  vody  v  raznye  storony
polezet  zhizn',  samyh  nepostizhimyh  raznovidnostej  i  tut  zhe  vklyuchat'sya
zhestokie,  no dejstvennye mehanizmy  estestvennogo  otbora.  No  tak  tol'ko
kazalos'.  Na samom dele, zhizn' zdes' uzhe byla i esli iz etogo gnilogo ozera
chto-to by i vzdumalo vysunut' golovu,  to do estestvennogo otbora delo by ne
doshlo.
     Hotya baza i raspolagalas' v stol' zhivopisnom meste,  no eto byla skoree
dan' standartnym predstavleniyam,  chem neobhodimost'. Gorodok byl postroen po
vsem pravilam zamknutogo cikla i byl vypolnen v nadzemnom ispolnenii.  Tochno
takoj zhe mozhno bylo vstretit' na asteroidah ili na umershih planetah,  pravda
v  etom  sluchae  energeticheskie zatraty na podderzhanie temperaturnogo rezhima
byli neskol'ko men'shimi,  vot i  ves'  vyigrysh.  V  mestnoj  atmosfere  bylo
slishkom mnogo ammiaka i malo kisloroda, chtoby vyhodit' na ulicu ne prihvativ
skafandr,  da  i  tol'ko  nachinayushchaya  formirovat'sya   atmosfera   pochti   ne
zaderzhivala zhestkogo izlucheniya,  kotorym molodaya zvezda shchedro odarivala svoyu
sistemu.  S vidu poselok vyglyadel pustynnym i dazhe broshennym,  tak davno  ne
provodilas'   naruzhnaya   uborka  territorii.  Perehody,  mesta  gde  korpusa
shodilis' uglami i vezde,  gde tol'ko obrazovyvalas' dlya  vetra  ten',  byli
bukval'no zavaleny vysohshimi ostatkami otzhivshej travy.
     Neozhidanno, na  odnom  iz  bol'shih,  krajnih  stroenij  yarko  vspyhnuli
signal'nye   ogni,   a   vklyuchivshiesya  vsled  za  etim  prozhektora  osvetili
predlagaemoe dlya posadki mesto, srazu vozle stroeniya. Na gorizonte pokazalsya
krejser  Traustera.  Iz  shlyuzovoj  kamery  nachal  vydvigalsya podvizhnyj rukav
stykovochnogo  ustrojstva,  rabochij  uzel   kotorogo   tochno   sootvetstvoval
otvetnomu  uzlu  sudov  takogo  klassa.  Proletaya  nad osveshchennoj ploshchadkoj,
krejser privetlivo  mahnul  kucymi  kryl'yami  i  poshel  na  tormoznoj  krug,
odnovremenno bystro sbrasyvaya vysotu.  Zavisnuv nad ploshchadkoj,  on nekotoroe
vremya ostavalsya v vozduhe, raskachivayas' i vyduvaya iz pod sebya vse, chto ploho
derzhalos'.  Nakonec,  Trausteru  udalos' priblizitel'no sovmestit' svoj shlyuz
pravogo borta so stykovochnym rukavom i krejser  myagko  sel.  Upravlyaemyj  iz
korpusa perehodnoj rukav,  eshche nemnogo vytyanulsya i shchelknuv zamkami, namertvo
zahvatil shlyuz krejsera. Zaunyvno zavyv vklyuchilas' produvka.
     - Nu  chto,  pora  idti  za  denezhkami  i  poluchat' novyj zakaz - skazal
Trauster otstegivayas' ot kresla.
     Dvoe chlenov ego komandy molcha posledovali za nim.
     Poka oni dobralis' do svoego shlyuza, sistema bezopasnosti uspela otkryt'
pervyj lyuk i uzhe otkryvala vtoroj.  V  lico  pahnulo  specificheskim  zapahom
stancii   s   zamknutym   ciklom,  etot  metallicheskij  "privkus"  ustanovok
regeneracii vozduha uznal by  vsyakij,  kto  hot'  raz  pobyval  na  podobnoj
stancii.  Ih uzhe zhdali.  V nebol'shom,  kvadratnom tambure, kotoryj nachinalsya
srazu za perehodnym rukavom voznikla vysokaya,  hudoshchavaya figura  tehnika.  O
rode  zanyatij  etogo  cheloveka  chetko  govorila  celaya  svyazka instrumentov,
boltayushchihsya u nego na special'nom poyase.  On dazhe ne vzglyanul na  idushchih  po
perehodu  lyudej,  vse  ego  vnimanie  bylo  pogloshcheno nebol'shoj indikatornoj
panel'yu,  na  kotoroj,  vidimo,  vysvechivalis'  vse  pokazateli  tol'ko  chto
proshedshego shlyuzovaniya.  Kogda Trauster so svoej komandoj okazalsya v tambure,
kotoryj sostavlyali ideal'no rovnye, metallicheskie pereborki, on otorvalsya ot
svoego  zanyatiya  i povelitel'nym zhestom prikazal im ostavat'sya na meste.  Te
pokorno zamerli,  pozvoliv sebe tol'ko zaglyanut' v odin iz  otkrytyh  lyukov,
kotorymi  byla  oborudovana  kazhdaya  iz  treh  ostal'nyh sten tambura.  Hotya
obitatel' stancii vyglyadel vpolne privychno,  no serovatyj ottenok  ego  kozhi
i yarko oranzhevye raduzhki glaz proizvodili ottalkivayushchee vpechatlenie.  CHto-to
s nim bylo ne tak.  S pigmentaciej kozhi u etogo  parnya  yavno  byli  kakie-to
problemy. Trauster,  pobyvavshij  vo mnogih mestah za vremya svoej kapitanskoj
deyatel'nosti,  ni razu ne popadal v  mir  s  takimi  strannymi  obitatelyami.
Otkuda oni byli rodom nikto na pribyvshem krejsere ne znal.
     - Podozhdite,  sejchas  pridet  starshij,  -  podal   golos   kommunikator
strannogo  cheloveka,  perevedya  na  yazyk gostej nevoobrazimuyu seriyu glasnyh,
kotoryh proulyulyukal neznakomec.
     Vesu ego  slovam dobavilo strannoe oruzhie,  sil'no ottyagivayushchee poyasnoj
remen'. Kapitan tol'ko slyshal o podobnom, no ni razu v dejstvii ne videl, da
i probovat' osobo ne hotelos'. Vse troe stali pokorno zhdat' pod vnimatel'nym
vzglyadom oranzhevyh,  kak u hishchnoj pticy,  glaz.  CHerez  neskol'ko  minut  iz
otkrytogo  lyuka pokazalsya "starshij".  Zaspannyj,  vidimo tol'ko prosnuvshijsya
chelovek,  imeyushchij tochno takie zhe otlichitel'nye osobennosti,  chto  i  tehnik,
tol'ko  ego  naskoro  nabroshennaya  odezhda vyglyadela bolee dostojno,  da i na
remne, nichego krome pryazhki ne bylo.
     - A,  vy, kapitan Trauster, kak raz v srok, - pohvalil ego kommunikator
mestnogo bossa bescvetnym tonom.  - My vot-vot okanchivaem razgruzku. Vy odin
iz  samyh  tochnyh  nashih  postavshchikov  i eto sejchas zhe budet oceneno dolzhnym
obrazom. Vy poluchite  pyatnadcat'  procentov  premial'nyh  ot  toj  summy,  o
kotoroj my s vami dogovarivalis'.
     Trauster rasplylsya v shirokoj, schastlivoj ulybke.
     - Nepriyatnosti  byli?  -  osvedomilsya  serolicyj zakazchik.
     - Net,  vse normal'no,  gospodin Honderbak,  - pospeshil  uspokoit'  ego
kapitan, - vot tol'ko odin rebenok ne vyzhil, - soobshchil on, napryazhenno ozhidaya
reakcii na skazannoe  i  uzhe  myslenno  poproshchavshis'  s  premial'nymi.  -  V
dokazatel'stvo my mozhem predostavit' telo.
     Kak ni stranno,  soobshchenie ne isportilo trudovogo zadora  vstrechayushchego,
skoree naoborot.  On ulybnulsya,  vpervye za ves' razgovor, prodemonstrirovav
dva ryada ideal'no rovnyh, pokrytyh slishkom tolstoj emal'yu, zheltyh zubov.
     - Vsego odin? - udivilsya on ulybayas', - |to zhe prekrasno. Esli by i nam
udalos' rabotat' s tehprocentnoj otbrakovkoj...
     CHto imenno  on  imel  v  vidu,  dlya  lyudej  Traustera ostavalos' polnoj
zagadkoj, a sam kapitan imel po etomu povodu ves'ma smutnye predstavleniya.
     - Nam  vygruzhat'sya?  -  sprosil  on,  chtoby ubit' nachavshuyu zatyagivat'sya
pauzu.
     - Podozhdem  eshche  neskol'ko  minut,  u  nas  slozhnosti  tehnologicheskogo
haraktera.  Est' processy, hod kotoryh uskorit' my ne mozhem, ostaetsya tol'ko
zhdat',  tem bolee, chto derzhat' boksy s nashimi podopechnymi dolgo otklyuchennymi
ot apparatury kontrolya i upravleniya slishkom riskovanno.
     Bol'she strannyj chelovek, iz neponyatno kakoj galaktiki nichego ne skazal,
a bez preduprezhdeniya razvernulsya  i  skrylsya  v  proeme  togo  zhe  lyuka,  iz
kotorogo poyavilsya neskol'ko minut nazad.  Ne ostavalos' nichego drugogo,  kak
zhdat',  chto  vse  troe  i  stali  sosredotochenno  delat'.  Huzhe  vsego  bylo
navigatoru.  Po  ego  licu  bylo  zametno s pervogo vzglyada,  chto on strashno
zhaleet o tom,  chto poshel na etu stanciyu,  chto ohrannik, ne svodyashchij s troicy
glaz,  meshaet emu sosredotochit'sya na chem-to ochen' vazhnom,  hotya, esli by ego
poprosili sformulirovat' eto chto-to,  to on navernyaka  by  zatrudnilsya,  ili
dazhe obidelsya. Vot takoj on byl zagadochnyj, etot navigator Traustera.
     ZHdat' prishlos' nedolgo.  Uzhe cherez neskol'ko minut v  tambure  poyavilsya
nedavnij sobesednik, s akkuratnym, titanovym kejsom v ruke. Sledom za nim, v
tambure ochutilis' neskol'ko shustryh parnej,  tochno takoj  zhe  masti,  i  dva
pustyh  boksa,  kotorye  oni prikatili syuda na special'nyh telezhkah.  Uvidev
chemodanchik,  kapitan pochuvstvoval sebya schastlivee obychnogo,  raz primerno  v
pyat' - eto kak minimum.  Kazhdyj raz,  kogda on videl podobnyj kejs,  na nego
nakatyvala volna samyh teplyh chuvstv.  V ego kayute,  na bortu krejsera, odin
iz shkafov byl polnost'yu zabit tochno takimi zhe chemodanchikami. On pochti vsegda
daval sebe obeshchanie vernut' hozyaevam ih veshch',  no nikogda  etogo  ne  delal,
povinuyas'   staroj   flotskoj  primete,  soglasno  kotoroj  gost'  s  pustym
chemodanchikom,  ravno kak i s pustymi karmanami, prinosit neudachu, k tomu zhe,
nikto i ne treboval nichego vozvrashchat'.
     - Vot vashi den'gi,  mozhete ne  pereschityvat',  vse  tochno.  U  nas  vse
gotovo, mozhem pristupat'.
     Kapitan vzyal kejs,  tryahnul im i pochuvstvovav priyatnuyu tyazhest' plastika
tut zhe stal otdavat' rasporyazheniya.
     - Vy dvoe,  provedite parnej na bort.  Razbudite Dika i  najdite  etogo
nagleca Farkena,  pust' pomogut peretaskivat' boksy.  I shevelites', vremya ne
zhdet.
     Rabota zakipela.  Lyudi Honderbaka shevelilis' kak zavedennye,  vykatyvaya
iz glubiny temnogo koridora vse novye i novye,  ideal'no  steril'nye  boksy.
Komanda  Traustera  tol'ko uspevala menyat' ih na "polnye".  U obsluzhivayushchego
personala kommunikatorov ne bylo,  tak chto rabota velas'  v  polnoj  tishine,
kotoruyu  izredka  narushala otbornaya rugan' doktora Farkena,  da postanyvaniya
navigatora.
     Trauster s Honderbakom vstali v storone, chtoby ne meshat' i v pol-golosa
obsuzhdali novyj kontrakt.
     - Na  etot raz mne nuzhno,  chtoby vy privezli mne mal'chikov-tarankijcev,
vos'mi-devyati let,  - stavil Honderbak zadachu. - Imenno tarankijcev i nikogo
drugogo. Esli privezete druguyu rasu, to ya ih u vas ne kuplyu. Tovar mne nuzhen
cherez tri real'nyh mesyaca,  po grafiku u menya kak raz k etomu  sroku  dolzhny
osvobodit'sya moshchnosti.
     - No eto zhe tak slozhno,  - kipyatilsya kapitan,  - ya dazhe ne  predstavlyayu
sebe, kak k etomu podstupit'sya. YA byval v Tarankii vsego neskol'ko raz, da i
to,  mne tam dazhe ne razreshili pokinut' territoriyu porta.  Vy zhe znaete, kak
oni  ko  vsem  vrazhdebno otnosyatsya?  U vas net nikakogo drugogo zakaza,  dlya
menya, kak postoyannogo postavshchika?
     - U  menya  vse  postavshchiki postoyannye i eshche est' grafik,  kotoryj nuzhno
ispolnyat' i svoi zakazchiki,  dlya kotoryh  nuzhno  vse  sdelat'  v  namechennye
sroki. YA vas znayu, kak opytnogo, znayushchego svoe delo cheloveka, imenno poetomu
i poruchayu vam eto delo.  Oplata budet sootvetstvenno povyshena, plyus k etomu,
vam  budut kompensirovany vse rashody,  kotorye vy obychno ne nesete.  Uveryayu
vas, eto ochen' vygodnyj kontrakt. Vy soglasny vzyat'sya?
     Trauster vydal   grimasu   muchitel'nogo   razdum'ya   nad   nerazreshimoj
problemoj,  da tak i zamer,  muzhestvenno derzha pauzu.  On  byl  uveren,  chto
nikogda,  ni  na  chto,  ne  stoit soglashat'sya srazu,  kakim by zamanchivym ne
okazalos' predlozhenie.  Po vozmozhnosti,  on vsegda sledoval  etomu  pravilu,
inogda  dovodya  etim  svoih klientov i rabotodatelej do beshenstva.  Gospodin
Honderbak znal etu osobennost' svoego postavshchika i prosto zhdal,  poka ritual
budet ispolnen.
     - Kakaya vy  govorite  budet  nadbavka?  -  pereshel  k  torgam  kapitan,
starayas' ne perezhat'.
     - |togo ya eshche ne govoril,  no sverh obychnogo vy poluchite sem'desyat pyat'
procentov, plyus kompensaciya vseh nesvojstvennyh delu rashodov.
     - Da,  vidimo eti parni sil'no komu-to ponadobilis',  raz  za  nih  tak
horosho platyat. YA soglasen na etu rabotu. V naznachennyj srok vy ih poluchite.
     - Vot i horosho.  Zdes',  -  Honderbak  protyanul  nebol'shoj,  prozrachnyj
paketik,  na  dne  kotorogo  boltalsya kroshechnyj universal'nyj modul' pamyati,
odnogo iz shiroko rasprostranennyh standartov, - vy najdete grazhdan Tarankii,
na pomoshch'  kotoryh  mozhete  rasschityvat'.  |toj  informacii  uzhe bol'she pyati
standartnyh let, no ya dumayu, koe-kogo najti vam vse zhe udastsya. |ti svedeniya
iz moih lichnyh arhivov,  i eto vse,  chem ya mogu vam pomoch'.  Odnazhdy nam uzhe
prihodilos' stalkivat'sya s etoj rasoj i eta informaciya sohranilas' u menya  s
togo vremeni.
     - Spasibo za pomoshch', - poblagodaril Trauster, pryacha paketik v karman. -
Vpervye za stol'ko let vy mne pomogaete.
     - Prosto zadanie ochen' slozhnoe, a mne nuzhno, chtoby ono obyazatel'no bylo
vypolneno.
     - Ne volnujtes', vse budet normal'no.
     Gospodin Honderbak tol'ko vzglyanul na svoego sobesednika,  no nichego ne
skazal.  Ni odna emociya ne otrazilas' na ego lice.  Esli takie  emocii,  kak
volnenie,  i  byli  prisushchi  etim  strannym  lyudyam,  to  vneshne eto nikak ne
otrazhalos'.
     Razgruzka tem  vremenem  byla  okonchena.  Podopechnye Traustera vykatili
poslednij boks iz  perehodnogo  rukava.  Kolesiki  ego  telezhki  so  skripom
prokatilis'  po  poloz'yam  predohranitel'nogo  pomosta,  a v nebol'shoj otsek
krejsera otpravilsya pustoj.
     - Nu vot i vse,  - konstatiroval ochevidnoe Honderbak. - Esli bol'she net
nikakih voprosov, to ya vas bol'she ne zaderzhivayu.
     Kapitan sdelal  neopredelennyj zhest,  razvedya v storony ruki i poplelsya
na krejser.
     - Nebol'shaya  pros'ba,  -  okliknul  ego  na  pol-dorogi   serolicyj,  -
vzletajte pozhalujsta akkuratno,  bez etih vashih pilotskih shtuchek.  Mne zdes'
vibraciya ne nuzhna.
     Trauster mahnul golovoj v znak soglasiya  i  skrylsya  v  svoej  shlyuzovoj
kamere.  On  tol'ko  uspel vyjti iz shlyuza,  ego vnutrennij lyuk eshche ostavalsya
otkrytym,  kak poslyshalsya zvon razblokirovavshihsya zamkov perehoda.  Kogda on
doplelsya do rubki,  tam uzhe vo vsyu shli prigotovleniya ko vzletu.  Vse sistemy
korablya,  zapushchennye budushchim pilotom,  diagnostirovali sami sebya, vydavaya na
ekranah komp'yuterov nastoyashchij vinegret simvolov,  ponyatnyj tol'ko nastoyashchemu
specialistu.  V drugoe vremya,  kapitan veroyatnee vsego nakazal by stazhera za
takuyu  vol'nost',  no  sejchas  on  byl  slishkom  pogloshchen  razmyshleniyami nad
predstoyashchim zadaniem,  i ne pridal dopushchennoj vol'nosti  bol'shogo  znacheniya.
Kogda vse sistemy podtverdili gotovnost' k rabote, Trauster akkuratno podnyal
krejser s ploshchadki.  Generatory polej i reaktory  rabotali  na  samyh  malyh
rezhimah,  pripodnyav  stal'nuyu  gromadinu nad poverhnost'yu vsego na neskol'ko
metrov.  Otojdya ot stancii na  desyatok  kilometrov,  kapitan  rezko  povysil
moshchnost'  reaktornoj  gruppy.  Ego  korabl' poshel svechej vverh,  udivitel'no
bystro nabiraya skorost'.
     Po dikomu,  ogromnomu kan'onu eshche prokatyvalos' gulkoe eho, ostavlennoe
preodolevshim zvukovoj bar'er korablem,  a on  uzhe  prevratilsya  v  malen'kuyu
tochku, na uzhe nachinayushchem svetlet' nebosklone.
     - Ne ponimayu,  zachem etim lyudyam uzhe upakovannye v boksy deti? - sprosil
kapitana  budushchij  pilot,  kogda krejser vyshel na lunnuyu orbitu.  - Ved' vse
ravno vyigrysh  vo vremeni ochen' malen'kij - vsego neskol'ko chasov.
     - Ponimaesh'   malysh,  vo-pervyh,  zdes'  ochen'  ser'ezno  otnosyatsya  ko
vremeni,  a  vo-vtoryh,  tovar  uzhe  upakovan,  k  tomu  zhe  proshel   pervuyu
otbrakovku.  Dlya  nih ochen' vazhno,  chtoby vse ih podopechnye byli v ideal'noj
fizicheskoj forme.  Medicinskie pokazateli,  eto  konechno  ochen'  horosho,  no
tol'ko na praktike mozhno proverit' reakciyu i vynoslivost' organizma,  imenno
poetomu oni potrebovali ustanovki etogo oborudovaniya na nashem krejsere.
     - A  chto oni delayut s etimi det'mi?  Zachem oni im nuzhny?
     - |to ne nashe delo.  Nam platyat,  my rabotaem,  a chto  iz  etogo  vsego
poluchaetsya, nas ne kasaetsya. Esli chestno, - ponizil ton kapitan, - to dazhe ya
etogo ne znayu. Tak, dogadyvayus', no eto tol'ko nichego ne stoyashchie dogadki.
     Trauster shchelknul pereklyuchatelem na paneli,  priblizil k gubam otognutyj
v storonu mikrofon svoego shlema i otdal prikaz:
     - CHerez tridcat' minut budet proveden  podprostranstvennyj  perehod.  K
etomu sroku, vse, kto nahodit'sya na bortu dolzhny nahodit'sya v svoih kreslah,
a poka,  u vas est' vremya dlya togo,  chtoby sdelat' vse neobhodimoe  v  nashem
hozyajstve.
     Sistema opoveshcheniya raznesla prikaz po vsem otsekam korablya.
     Doktor Franken  otstegnulsya  ot  kresla  i  otpravilsya  v  kayutu  svoej
pomoshchnicy. On znal, kak s pol'zoj tratit' vremya.
     V otlichie ot doktora, obyazatel'nyj Dik uzhe byl v svoem lyubimom otseke i
proveryal,  nadezhno li uderzhivaet kreplenie kazhdyj iz novyh boksov.  Kogda  s
etim bylo pokoncheno, on neohotno vyshel i projdya po uzkomu koridoru, dobralsya
do holodil'nogo otseka,  v kotorom obychno hranilis' korabel'nye  pripasy,  a
sejchas,  v odnom iz otdelenij ogromnoj, kak mechta obzhory, holodil'noj kamery
lezhal nebol'shoj plastikovyj paket.  On vskryl kameru i  dostal  paket.  Ruki
obozhglo holodom,  eto byla odna iz kamer glubokoj zamorozki,  vnutri kotoroj
podderzhivalas' temperatura  v  minus  vosem'desyat  gradusov.  Do  ustrojstva
udaleniya  othodov bylo vsego neskol'ko desyatkov metrov po koridoru,  no poka
Dik dones svoyu noshu do ego priemnoj voronki,  on do togo zamerz v ruki,  chto
edva chuvstvoval sobstvennye ladoni.  Otkryv ustrojstvo,  on opustil v tusklo
pobleskivayushchuyu  nikel'nym  pokrytiem  past'  priemnika  paket   s   naskvoz'
promorozhennym,  malen'kim tel'cem i zakryv lyuk, nazhal na klavish, nad kotorym
byla sil'no istertaya nadpis':  "Udalenie musora".  Pod polom koridora chto-to
hlopnulo,   otdav   tihim,  metallicheskim  zvukom,  a  na  nebol'shoj  paneli
zasvetilas' nadpis': "Kamera svobodna, mozhno prodolzhat' zagruzku othodov". K
schast'yu, na etot raz prodolzhat' bylo nechem i Dik otklyuchil ustrojstvo.
     Tak slozhilos',  chto  imenno  on  ispolnyal   na   bortu   etu   skorbnuyu
obyazannost'. Mozhet imenno etim ob座asnyalas' to rvenie,  s kotorym on ispolnyal
vse ostal'nye svoi obyazannosti, skromnye obyazannosti prostogo tehnika.
     Paket vydulo v napravlenii planety. Medlenno povorachivayas' vokrug svoej
osi i otletev metrov na pyat'desyat,  on tak i ostalsya viset' v  prostranstve,
pod   chernym,   kak   okruzhayushchij   ego   barhat  kosmosa,  bryuhom  krejsera,
velichestvenno soprovozhdaya svoih ubijc.  Na orbite etoj  planety  mozhno  bylo
najti  dostatochno  takih  dokazatel'stv prestupnoj deyatel'nosti,  po krajnej
mere, Trauster horonil svoih otbrakovannyh imenno zdes'.
     Kogda vse dela byli okoncheny, a nerazgovorchivyj navigator nakonec nashel
obshchij yazyk  s  komp'yuterom  i  prolozhil  kurs,  proshli  obeshchannye  kapitanom
pyatnadcat' minut.
     Uzhe vse bylo gotovo k pryzhku i shel  obratnyj  otschet,  kak  na  ekranah
komp'yuterov  vspyhnuli  preduprezhdayushchie  transparanty  i  sistema upravleniya
zayavila:
     - V    neposredstvennoj    blizosti   ot   korablya   vozniklo   sil'noe
gravitacionnoe vozmushchenie, vo izbezhanie avarii uskoryayu process perehoda.
     V sleduyushchee mgnovenie na meste krejsera ostalas' tol'ko yarkaya vspyshka.
     CHerez neskol'ko sekund,  ne tak uzh i blizko ot etogo mesta, kak obeshchala
uzhe ne sushchestvovavshaya zdes' sistema svoim hozyaevam,  kilometrah v pyatidesyati
k severu i na bolee nizkoj  orbite,  iz  polyhayushchego  siyaniya,  velichestvenno
vyplyl  strannyj  kosmicheskij  korabl'.  On byl v neskol'ko raz bol'she,  chem
tol'ko chto zdes' nahodyashchijsya krejser  i  imel  takuyu  neobychnuyu  formu,  chto
vzglyanuv na eto chudo tehniki, kapitan Trauster sil'no by udivilsya, no on byl
uzhe daleko i emu bylo ne do etogo.  Odno iz  dvuh,  ili  eta  gruda  metalla
iznachal'no ne rasschityvalas' na ispol'zovanie v atmosfere,  ili ee sozdateli
ne  imeli  ni  malejshego  predstavleniya  o  zakonah  aerodinamiki  i  teorii
soprotivleniya dvizheniyu.
     Ne smotrya  na  otkrovennoe  zaholust'e,  dvizhenie  v  etom  meste  bylo
dovol'no  napryazhennym,  samoe  vremya bylo sostavlyat' raspisanie i ustraivat'
dispetcherskuyu sluzhbu.
     Po hitrospleteniyu  uzkih  koridorov,  sostavlyayushchih  nastoyashchij labirint,
strannyj chelovek s pepel'noj kozhej i zheltymi glazami katil boks s  malen'kim
Richi, ele pospevaya za dvizhushchejsya vperedi korotkoj processiej, v kotoroj bylo
eshche tri takih zhe boksa.  Na vystupayushchih nad urovnem pola  poloz'yah,  nastezh'
otkrytyh lyukov,  telezhku nemnogo podbrasyvalo, no eto ego nichut' ne smushchalo.
Kak kazhdyj professional,  on uzhe davno prohladno otnosilsya k svoej rabote  i
to,   s  chem  emu  prihodilos'  imet'  delo,  teper'  oshchushchalos'  tol'ko  kak
obyknovennyj  material,  vse  svojstva  i  zapas  prochnosti   kotorogo   uzhe
davnym-davno byli izvestny. Oni kak vsegda ne pospevali, etim i byla vyzvana
speshka.
     Eshche odin  perehod  i boks Richi vkatili v bol'shoj zal,  mozhet byt' samyj
bol'shoj na vsej stancii.  Esli by predstavilas' vozmozhnost' vzglyanut' na eto
sooruzhenie  snaruzhi,  to  dejstvitel'no by okazalos',  chto bol'she korpusa na
baze ne  bylo.  Hotya  on  raspolagalsya  neskol'ko  v  storone  ot  ostal'nyh
postroek,  eto  bylo  serdce  stancii,  sama ee sut'.  I vnutri i snaruzhi on
vyglyadel neskol'ko inache,  chem vse ostal'nye postrojki.  Na  vypolnennyj  iz
ochen'  ustojchivogo  splava,  po  besshovnoj  tehnologii,  ogromnyj  titanovyj
kolpak,  firma-izgotovitel' dala garantiyu v tri tysyachi let,  no sudya po  ego
vneshnemu  vidu,  on  prostoyal  zdes' vo mnogo raz bol'she.  Glubokie borozdy,
ostavlennye  na  prakticheski  inertnom  k  vozdejstviyam  agressivnoj   sredy
metalle,  ne  ostavlyali  v  etom  nikakih somnenij.  |to nikak ne vyazalos' s
vneshnim vidom ostal'nyh postroek,  kotorye vyglyadeli tak,  budto  ih  sovsem
nedavno zdes' ustanovili.
     Vnutri bylo  eshche  interesnee.  Vse  prostranstvo,   zabotlivo   ukrytoe
titanovoj polusferoj, zanimalo neponyatnoe oborudovanie, vypolnennoe na ochen'
vysokom tehnologicheskom urovne.  Ego  bylo  tak  mnogo,  chto  dlya  personala
ostavalis' tol'ko uzkie prohody, pravda, posredi ocherchennoj kupolom ploshchadki
bylo posvobodnee.  V samom centre vozvyshalas' bol'shaya ustanovka,  pohozhaya na
usechennuyu  piramidu,  k  kotoroj so vseh storon tyanulis' shlejfy raznocvetnyh
kabelej,  truboprovodov,  ulozhennye v zhelobah pryamo po poverhnosti betonnogo
pola. Po perimetru korpusa ustanovki byli raspolozheny pyat' bol'shih reaktorov
sliyaniya yader,  smontirovannyh takim obrazom, chto oni predstavlyali s nej odno
celoe. Vidimo, ne smotrya na svoi sravnitel'no nebol'shie razmery, energii eta
shtuka  potreblyala  prilichno.  Dlya  primera  mozhno  skazat',  chto   dazhe   na
krupnotonnazhnyh  rudovozah,  obychno  ustanavlivalas'  para  reaktorov takogo
klassa.  Sama ustanovka vyglyadela eshche bolee staroj, chem kupol, v kotorom ona
nahodilas'.
     Svobodnoe prostranstvo  mezhdu  central'noj   ustanovkoj   i   ostal'nym
oborudovaniem,  ocherchennoe  po  polu  krasnymi,  predupreditel'nymi liniyami,
sejchas  zanimali  boksy  privezennye   Trausterom.   Raspolagavshiesya   ryadom
predupreditel'nye   tablichki,  nachertannye  ne  menee  neobychnymi,  slozhnymi
simvolami,  glasili primerno sleduyushchee:  "Vnimanie!  Nahozhdenie v  zone  pri
rabotayushchej ustanovke,   opasno  dlya  zhizni.  Skorost'  vremeni  prevyshaet  v
dvadcat' raz nominal'nuyu".  Ob etom preduprezhdali tablichki, raspolozhennye po
vneshnemu  perimetru,  te  zhe,  chto  byli u samoj ustanovki,  preduprezhdali o
prevyshenii etoj skorosti uzhe v sto raz.
     Vokrug kipela rabota.  Zagruzka shla polnym hodom.  Tolstennyj, stal'noj
lyuk,  vedushchij vnutr'  ustanovki  nahodilsya  v  otkrytom  sostoyanii.  Na  ego
naruzhnoj storone znachilos':  "Smertel'no opasno! Vskryvat' tol'ko pri snyatoj
moshchnosti i polnoj ostanovke processa!  Uskorenie - 1:1500". Skvoz' ego proem
mozhno  bylo uvidet' priblizitel'no takuyu zhe obstanovku,  chto byla v odnom iz
otsekov startovavshego chas nazad krejsera,  tol'ko  apparatury  bylo  gorazdo
bol'she, da i prostranstvo  vnutri  bylo  rasschitano  na  bol'shee  kolichestvo
boksov.
     - Nu,  kak u vas zdes'?  - sprosil poyavivshijsya Honderbak,  ne privykshij
nichego ne ostavlyat' na dolgo bez svoego kontrolya.
     Na etot raz on privel sebya v poryadok i vyglyadel dovol'no bodro. Starshij
obsluzhivayushchej gruppy  priblizilsya  k  svoemu  nachal'niku  i  ves'ma  komichno
vytyanuvshis', v duhe hudshih armejskij tradicij, otraportoval:
     - Zagruzka budet okonchena cherez poltora chasa.  Esli produt vse testy  i
ne  budet  sboev,  to  uzhe cherez dva chasa ya vyvozhu svoih lyudej i mozhno budet
nachinat'.
     - Vy   uzhe  ustanovili  informacionnye  shablony  zakazchika?  Nichego  ne
pereputali? |to zakaz gospodina Franika.
     - Ne  bespokojtes',  vse  normal'no.  YA  sam  nikak  ne mogu zabyt' tot
sluchaj,  kogda pereputali shablony i vsyu partiyu prishlos' otbrakovat'.  Bol'she
takogo ne povtorit'sya, ya lichno za vsem etim slezhu.
     - Eshche by,  vy ne sledili,  - udivilsya  Honderbak,  -  eto  zhe  v  vashih
zhiznennyh  interesah,  ne  mne  vam govorit',  chto dvuh preduprezhdenij u nas
zdes' ne byvaet.
     Starshij gruppy otvel glaza v storonu i nichego ne skazal. On znal luchshe,
chem kto libo drugoj,  chto ego zhizn' na  stancii,  prosto  ego  zhizn',  budet
prodolzhat'sya do pervoj zhe oshibki, vernee, uzhe do vtoroj.
     - Horosho, - podytozhil razgovor hozyain, - vy znaete chto nuzhno delat'. Ne
budu  vam  meshat'.  K  nam  pribyl zakazchik,  pojdu prodemonstriruyu emu nashu
rabotu.  Esli vozniknut oslozhneniya ya vas vyzovu,  no ya dumayu,  chto vy horosho
postaralis' i emu vse ponravit'sya.








     Otvratitel'nyj pisk  deshevogo  budil'nika  migom  rasstavil vse na svoi
mesta.  Den vskochil eshche ne soobraziv,  chto proishodit.  Kramchik byl  uzhe  na
nogah, on vyglyadel svezhim i prekrasno otdohnuvshim.
     - Sobirajsya,  pora  vyhodit',  -  soobshchil  on,  protyagivaya   napolovinu
opustoshennuyu  konservnuyu upakovku,  plotno zabituyu prigotovlennymi,  vidimo,
metodom napravlennogo vzryva,  neschastnymi morskimi obitatelyami,  - poesh'  i
sobirajsya. CHerez  minut  dvadcat'  pojdem.  YA  sejchas  vyjdu - nuzhno koe-chto
zabrat', a kogda vernus', chtoby ty byl uzhe gotov.
     Den tol'ko  kivnul,  ishcha  glazami  na  stolike  vilku  ili  eshche  chto-to
podobnoe.  Kramchik nabrosil plashch i tihon'ko priotkryv,  vse  zhe  skripnuvshie
dveri,  vyskol'znul  na ulicu.  Za oknom byla kromeshnaya t'ma.  Privychnyh dlya
megapolisa zvezd zdes' ne bylo.  Edinstvennoe v komnate okno vyglyadelo  tak,
budto ego zakrasili chernoj kraskoj.
     Minut cherez desyat',  kogda Den doel  i  uzhe  odeval  prosohshuyu  odezhdu,
Kramchik vernulsya.  Na golove u nego byl shlem armejskogo obrazca,  osnashchennyj
priborom nochnogo videniya,  delaya ego s vidu,  nastoyashchim,  zapravskim voinom.
Eshche odin takoj shlem boltalsya u nego za ruke,  prizhimavshej k grudi chto-to pod
plashchom.
     - Na, nadevaj, - protyanul on shlem, - vklyuchaetsya sprava ot podborodka. I
poostorozhnej s yarkost'yu.
     Den vzyal, perevernuv vylil nakapavshuyu vodu i neohotno natyanul titanovuyu
sferu na golovu, opustil panel' ekranov na glaza i vklyuchil pribor. Po glazam
bol'no  rezanulo  svetom  ot  yarko  vspyhnuvshih ekranov - v slabo osveshchennoj
komnate okazalos' slishkom yarko dlya chuvstvitel'nogo pribora. Den zazhmurilsya i
s shchelchkom podnyal panel' ekranov.
     - YA zhe preduprezhdal na schet  yarkosti,  -  zametil  reakciyu  Kramchik.  -
Nichego ne trogaj v nastrojkah. Vklyuchish' shlem tol'ko na ulice.
     On dostal iz pod plashcha nevzrachnyj paket  i  vyvalil  iz  nego  na  stol
prilichnuyu  kuchu  kreditov.  Priblizitel'no  polovina iz nih byla upakovana v
pachki  bankovskim  sposobom,  ostal'nye  byli  prosto   styanuty   rezinkami.
Proslediv,  nichego  li  ne  ostalos' v pakete,  on akkuratno ulozhil den'gi v
nebol'shoj, turisticheskij ryukzak.
     - Na  tovar?  -  ponimayushche sprosil Den.
     - Tochno,  znaesh',  darom nikto nichego davat' ne hochet.  Esli by ne etot
plastik,  - Kramchik tryahnul ryukzakom,  - to nikakogo by Sotara i v pomine ne
bylo by.  Im nuzhny nashi den'gi,  a nam ih tovar i svoya  zhizn',  konechno,  za
rabotu tak skazat'.
     Zatem on proveril obe obojmy v  svoem  pistolete,  privintil  k  stvolu
koroten'kij  glushitel',  dostal  patron v patronnik i pristegnul smertel'nuyu
igrushku k poyasnomu derzhatelyu.
     - Pora.  CHerez  chas  my  dolzhny  uzhe  vyezzhat'.
     Vyshli molcha,  starayas' podnimat' kak mozhno men'she shuma.  Poselok  spal.
Pokrytyj pelenoj pochti oshchutimogo na oshchup' mraka,  tol'ko koe-gde zatravlenno
svetilis'  ucelevshie  svetil'niki  naruzhnogo   osveshcheniya,   no   kardinal'no
razobrat'sya  s  chernil'noj  temnotoj  oni  byli ne v sostoyanii.  Den vklyuchil
pribor shlema.  Na etot raz  ekrany  zasvetilis'  tak  kak  nado.  Stalo  vse
prekrasno vidno.  Pribor chetko,  so vsemi podrobnostyami peredaval okruzhayushchuyu
dejstvitel'nost',  podmeshivaya nemnogo sinevatogo fona, obrazovannogo "shumom"
ego elektronnoj nachinki. Mozhet nuzhno bylo nemnogo izmenit' nastrojki, no Den
ne stal etogo delat'.  Minut  sorok  potrebovalos'  na  to,  chtoby  pokinut'
poselok.  Kogda poslednie,  perepugano zhmushchiesya drug k drugu,  zhilye boksy i
angary ostalis' pozadi,  oni okazalis'  na  raschishchennoj  ot  rastitel'nosti,
shirokoj  polose,  vidimo,  okruzhavshej  poselok  po  perimetru.  Za  zaborom,
srabotannym iz gustoj, metallicheskoj setki, natyanutoj na betonnyh stolbikah,
Den  zametil  razmytuyu  stenu  lesnyh zaroslej.  S nevidimyh,  dazhe v pribor
nochnogo videniya nebes,  sypalis' bol'shie kapli  nikogda  ne  prekrashchayushchegosya
dozhdya.  V  tuflyah  uzhe davno chavkala voda.  Nogi skol'zili po mokroj trave i
gluboko provalivalis' v gryaz', tam, gde etoj travy ne okazyvalos'.
     Okazavshis' u  zabora,  oni shli nekotoroe vremya vdol' setchatogo polotna.
Den brosal bystrye vzglyady v raznye storony, v lyuboj moment ozhidaya okrik ili
hlopok  vystrela,  sdelannyj tochno i bez preduprezhdeniya,  no oni vse shli,  a
nichego ne proishodilo. Nikomu ne bylo nikakogo dela do dvuh lyubitelej nochnyh
progulok.  Nakonec  Kramchik  nashel chto iskal,  vernee osobo iskat' nichego ne
nuzhno bylo,  dostatochno bylo vnimatel'nej posmotret' pod nogi,  i mozhno bylo
zametit'  edva  razlichimuyu  tropinku,  privedshuyu ih syuda i nichego ne imevshuyu
protiv,  chtoby oni progulyalis' po nej i dal'she,  do temnevshego vdaleke lesa.
Tam  gde  tropa peresekala zagrazhdenie,  prolet setki mezhdu dvumya stolbikami
otsutstvoval.
     - Daleko  eshche?  -  sprosil Den,  bol'she dlya togo,  chtoby uslyshat' golos
zhivogo cheloveka, chem uznat' skol'ko eshche ostalos' shagat'.
     - Net,  eshche minut dvadcat' i budem na meste.  Poshli bystree. My nemnogo
opazdyvaem.
     - CHego ty volnuesh'sya? Bez tebya zhe vse ravno nikto nikuda ne uedet, - on
hlopnul Kramchika po ryukzachku nabitomu den'gami.
     - Skoro vremya smeny patrulej,  mozhem ne uspet'.
     Ot etih slov Denu stalo nemnogo ne po sebe,  no o kakih imenno patrulyah
idet rech'   on   rassprashivat'  ne  stal,  a  ego  provozhatyj  i  ne  speshil
rastolkovyvat'.
     V lesu okazalos' eshche huzhe,  chem Den predpolagal. ZHestkie, mokrye list'ya
podleska,  hlestali po neprikrytoj panel'yu ekranov chasti lica.  Ponachalu  on
staralsya priderzhivat' neostorozhno otpushchennye Kramchikom pobegi,  no uzhe cherez
desyatok metrov ladoni stalo sil'no sadnit'  i  on  perestal  eto  delat',  a
nemnogo otstal i kogda mog,  uvorachivalsya.  Na blagoustroennyj,  podchishchennyj
park,  kakim privyk videt' special'no sohranennye v gorodskoj  cherte  klochki
lesa  Den,  eti dikie zarosli pohodili men'she vsego.  Kak Kramchiku udavalos'
nahodit' vernuyu dorogu,  tak i ostalos' zagadkoj,  no on bystro shel  vpered,
prizhav k grudi ruki, ni na chto ne obrashchaya vnimaniya. Den ele za nim pospeval.
Vskore zarosli neozhidanno rasstupilis' i oni okazalis' na  dovol'no  bol'shoj
polyane,  raschishchennoj veroyatno sovsem nedavno. Ostavshiesya posle etogo derev'ya
i kustarnik lezhali tut zhe,  po krayam,  obrazovyvaya  neskol'ko  bol'shih  kuch.
Iz-za  odnoj  iz etih kuch Den ne srazu zametil to,  chto nuzhno bylo uvidet' v
pervuyu ochered'.
     Na polyane  stoyali  tri  gusenichnyh mashiny,  dva grazhdanskih vezdehoda i
policejskij bronetransporter,  tochno takoj,  kakimi pol'zovalas'  policiya  v
promzone.  Ni  odin  iz  bortovyh ognej ne gorel,  tiho rabotali na holostyh
motory, da v vozduhe oshchushchalsya gor'kovatyj zapah vyhlopnyh gazov.
     Kramchik smelo napravilsya k mashinam.  Denu ne ostavalos' nichego drugogo,
kak posledovat' za nim.  Dva cheloveka stoyali u policejskogo transportera i v
polgolosa obsuzhdali chto delat' s tol'ko chto zastuchavshim, perednim katkom.
     - Laskovoj nochi,  - pozdorovalsya Kramchik priblizivshis' k  govorivshim  v
plotnuyu i podtverzhdaya svoe privetstvie neprivychnym rukopozhatiem.
     - CHto-to ty segodnya dolgo,  -  probasil  nevysokij  krepysh,  odetyj  v
nepromokaemyj  kombinezon,  skvoz'  tkan'  kotorogo vlaga prohodila tol'ko v
odnu storonu. - A eto eshche kto? - sprosil on uvidev Dena.
     - |to  so  mnoj,  -  brosil  Kramchik i vse posleduyushchie voprosy po etomu
povodu otpali sami soboj. - Gde Kras? Opyat' ego gde-to nosit?
     - On tol'ko chto s nami svyazyvalsya, - otvetil na etot raz vtoroj paren',
nemnogo vyshe pervogo,  sdvinuv na zatylok svoj shlem,  - v ego  zone  policiya
zateyala proverku,  vot on i poshel v ob容zd. Ne perezhivaj, s minutu na minutu
dolzhen byt' zdes'.
     - CHto s katkom?  - sprosil Kramchik, udaryaya neskol'ko raz svoim botinkom
po mokromu,  metallicheskomu kruglyaku,  stoyashchemu gurtom  na  tonkoj  dorozhke,
obrazovannoj dvumya ryadami vnutrennih zub'ev, uzkoj gusenicy.
     - Ne stuchi tak sil'no,  otvalitsya,  - poshutil odin iz parnej,  a vtoroj
uzhe  ser'ezno  uspokoil:  - Ne volnujsya,  katok eshche othodit prilichno,  zdes'
stoyat horoshie podshipniki, prosto etot uzhe pora menyat'. Znaesh' zhe kak policai
za tehnikoj smotryat... Nuzhno bylo pokupat' tachku v drugom meste.
     Nepodaleku poslyshalsya voj rabotayushchej na polnyh oborotah turbiny.
     - Vot  i  Kras,  -  probasil paren' pomen'she.
     Vskore, s hrustom lomaya kusty, na polyanu vyehal gusenichnyj transporter,
vyglyadevshij  tak,  budto  eto  byl  vystavochnyj  obrazec iz serii "CHto mozhno
sdelat' iz metalloloma".  Na samom dele tak ono i bylo.  Apparat  byl  grubo
sobran iz vsego, chto popadalos' po doroge. Na udivlenie, on dvigalsya, i dazhe
ochen' neploho,  motor zavyval i dazhe bystro kolebalis' iz storony v  storonu
dvorniki,  staratel'no  oberegaya  ot dozhdevyh kapel' dva nebol'shih,  lobovyh
stekla.  Transporter vyskochil na seredinu polyany i kruto razvernuvshis', liho
zatormozil,  nizko  osev  pri  etom vsem korpusom.  Iz raspahnuvshejsya dvercy
vyskochil muzhchina srednih let i podbezhal  k  gruppe  stoyashchej  u  policejskogo
bronevika, s nesvojstvennoj cheloveku ego godam pryt'yu.
     - Takuyu  oblavu  ustroili!  -  nachal on vypleskivat' svoi emocii eshche na
podhode.  - Ele ushel!  Proveryali vseh pod ryad,  vseh,  kogo videli. Nado zhe,
novshestva kakie-to zateyali, a mozhet byt' u nih prosto nachal'nik smenilsya? Nu
pryamo nosom zemlyu royut.
     - Za toboj nikto ne ehal?  - sprosil Kramchik, sudya po vsemu zdes' samyj
glavnyj.
     - Da razve za nim kto-to po  lesu  ugonitsya?  -  poshutil  kto-to  cherez
otkrytoe bokovoe okno vezdehoda.
     Kramchik posmotrel  na  chasy.
    - Nu raz vse v sbore,  togda vydvigaemsya. Pervym pojdet policaj, - nachal
on otdavat' rasporyazheniya,  - tvoj vezdehod,  -  pokazal  on  na  grazhdanskuyu
mashinu  s  pulemetom  na  kryshe,  navodyashchegosya  na  cel'  prostym  povorotom
special'nogo shlema,  - budet zamykat' kolonnu.  Pervye  dvadcat'  kilometrov
idem  na  predel'noj skorosti - opazdyvaem.  Ot vedushchej mashiny ne otstavat',
kolonnu  ne  rastyagivat'.   Bez   krajnej   nadobnosti   radiostanciyami   ne
pol'zovat'sya. Vse, po mashinam.
     Bol'she govorit' nichego ne potrebovalos'. Vse brosilis' po svoim mestam.
Vzrevev motorami  nebol'shaya  kolonna snyalas' s mesta i uglubilas' v kazalos'
sploshnye zarosli. Kramchik vzyal Dena s soboj v golovnuyu mashinu, ukazav emu na
nebol'shoe kreslo strelka sparennogo pulemeta.
     - V sluchae chego, strel'nesh' paru raz, - skazal on. - Ruchka vverh-vniz -
na pravom podlokotnike,  vlevo-vpravo - v  levom.  Spuski  na  obeih  ruchkah
sverhu, a pricel pryamo pered toboj.
     Den poproboval  poupravlyat'.  Nebol'shaya  bashenka  poslushno  zadvigalas'
vokrug svoej osi, povinuyas' malejshemu dvizheniyu ruk na rukoyatkah.
     Vnutri policejskij  transporter  vyglyadel  gorazdo  vnushitel'nee,   chem
snaruzhi.  Mozhet  takoe  vpechatlenie  skladyvalos'  ottogo,  chto  vse  kresla
bol'shogo otseka dlya desanta byli demontirovany,  chtoby osvobodit' mesto  dlya
perevozimogo  tovara.  Za ostekleniem kabiny stoyala neproglyadnaya mgla - fary
ne ispol'zovalis'.  Vnutri to zhe  byl  polumrak.  Edinstvennymi  istochnikami
sveta byl bol'shoj ekran pribora nochnogo videniya,  po kotoromu orientirovalsya
voditel',  da svetyashchijsya  glazok  kruglosutochnogo  pricela,  raskachivayushchijsya
pered licom Dena. CHerez neskol'ko minut konvoj vybralsya iz zaroslej na nekoe
podobie proseki i  raza  v  dva  uvelichil  skorost'.  Tryasti  stalo  men'she.
Voditel' i sidyashchij ryadom s nim Kramchik o chem-to razgovarivali v polgolosa. K
razgovoru Den osobo ne prislushivalsya.  On razvlekalsya tem,  chto rassmatrival
temnyj i kazalos',  vrazhdebno nastroennyj les, v pricel pulemeta. CHerez etot
pribor   vse   vyglyadelo  ne  takim  uzh  mrachnym,  kakim  vosprinimalos'  ne
vooruzhennym  glazom.  Sploshnye,  kazalos',  zarosli  na   udivlenie   daleko
prosmatrivalis'.  Neskol'ko  raz  emu  dazhe udalos' uvidet' kakih-to zverej,
potrevozhennyh shumom kolonny.  Bashenka  bronetransportera  s  tihim  gudeniem
povorachivalas' to vpravo,  to vlevo,  no ni Kramchika, ni voditelya eto nichut'
ne interesovalo. Oni tiho besedovali o chem-to svoem.
     Vdrug transporter  nachal  rezko  tormozit'.  Den  chut'  ne  udarilsya  o
namertvo  zakreplennoe  ustrojstvo  navedeniya,  chudom uspev ubrat' v storonu
golovu.  On bystro razvernul pulemety po hodu  dvizheniya  i  posmotrel  v  tu
storonu. Poperek uzkoj proseki  stoyal  policejskij  bronetransporter,  tochno
takoj zhe,  na kotorom oni byli sejchas,  nu,  mozhet nemnogo ponovee.  Ego oba
pulemeta smotreli pryamo Denu v glaza,  tak emu pokazalos'. Temnotu lesa yarko
osveshchal svet moshchnyh far.  U transportera stoyal policejskij i pomahivaya svoej
dubinkoj, priglashal vseh vyjti i progulyat'sya.
     - Vot skoty!  - vyrugalsya Kramchik.  - |to zhe nado,  opyat' ne uspeli!  I
kogda oni tol'ko spyat?
     - Mozhet razberem ih iz pulemeta?  - predlozhil voditel'.  - Oni kak  raz
stoyat k nam bortom, a borty u etih razvalyuh slaben'kie.
     - Strelyat'?  - sprosil Den,  bol'shie pal'cy  kotorogo  podragivali  nad
spuskovymi klavishami,  hotya uverennost',  s kotoroj vel sebya policejskij pod
pricelom sparennogo,  krupnokalibernogo pulemeta  otnyud'  ne  dobavlyala  emu
hrabrosti.
     - Ne vzdumaj!  - osadil ego Kramchik.  - Nu grohnem my ih,  tak oni nam,
vo-pervyh, isportyat svoej igrushkoj etot transporter, a vo-vtoryh, nam zhe eshche
nuzhno budet syuda vozvrashchat'sya,  a takogo obrashcheniya s soboj nikto ne proshchaet,
tem bolee policiya.
     On tyazhelo vzdohnul,  razvyazal svoj ryukzachok,  dostal  ottuda  neskol'ko
pachek i rassoval ih po raznym karmanam.
     - I kak tol'ko uznali? Mozhno podumat' my im tak malo platim,.. - skazal
on zakonchiv frazu takim vitievatym rugatel'stvom,  chto lyuboj yazykoved prishel
by v neopisuemyj vostorg ot masterski skonstruirovannogo vyrazheniya.  - Marz,
syad' za pulemet,  esli ya rezko otskochu v storonu,  tut zhe nachinaj strelyat' i
ne ostanavlivajsya, poka ne konchat'sya vse patrony.
     Den ustupil    mesto.    Vklyuchilas'   radiostanciya   i   sonnyj   golos
pointeresovalsya chto sluchilos'.
     - Prival, - ob座avil v mikrofon Kramchik i vyshel pod dozhd'.
     Den sel blizhe k monitoru voditelya, po kotoromu to zhe bylo vse prekrasno
vidno.  On  zachem-to  dostal  svoj  pistolet i postavil ego na boevoj vzvod,
tol'ko posle etogo emu stalo nemnogo spokojnee.  Kak tol'ko Kramchik okazalsya
na  ulice,  policejskij ostavil svoj transporter i poshel emu navstrechu.  Oni
soshlis' na  poldorogi  mezhdu  mashinami,  ostanovivshis'  v  svete tugogo lucha
policejskogo prozhektora.  Razgovor prohodil mirno i spokojno. Kak ponyal Den,
takoe  uzhe  sluchalos'  i  ran'she.  On  vnimatel'no sledil za tem,  chto budet
dal'she. Marz to zhe osoboj nervoznosti ne demonstriroval, hotya i ne na mig ne
otryvalsya ot pricela.  CHerez neskol'ko minut torgi okonchilis', Kramchik polez
v odin karman,  zatem v drugoj.  Policejskij vzyal  predlozhennoe.  Eshche  cherez
minutu  razgovor,  lishennyj rukopozhatij i privetstvij okonchilsya.  Govorivshie
mirno razoshlis'.
     - Vot svin'i, - skazal Kramchik usazhivayas' na svoe mesto, - vse im malo.
I  kogda  tol'ko  naedyatsya?  S  etim pora chto-to delat'.  CHego rasselsya?!  -
prikriknul on na voditelya.  - Uzhe vse konchilos',  trogaj. Nuzhno ot容hat' kak
mozhno  dal'she,  a  to  eshche  na kogo-to iz nih narvemsya,  etot starlej obeshchal
nikogo iz svoih "bortov" ne preduprezhdat' o nashem poyavlenii, no vsem im very
net.
     V podtverzhdenie ego slov policejskij transporter s容hal s proseki v les
i osvobodil dorogu.  Voditel' rezvo zaprygnul na svoe mesto i rvanul  mashinu
vpered.
     - CHto,   opyat'   mzdu  trebovali?  -  ozhila  radiostanciya,  kogda  mimo
policejskogo patrulya proshli idushchie szadi mashiny.  - Mozhno ya po  nim  nemnogo
postrelyayu?
     - Nel'zya,  -  korotko  oborval  "strelka"  starshij.  -  Dlya  nih  nuzhno
pridumat'  chto-to  drugoe.  Nado  posovetovat'sya  so  znayushchimi lyud'mi.  Vse,
radiomolchanie v efire.
     Tyazhelo vzdyhaya,   Kramchik  dostal  iz  karmanov  dve  ostavshiesya  pachki
kreditov, kotorye emu udalos' vytorgovat' i polozhil ih obratno v ryukzak.
     - Glok mne opyat' zahochet otorvat' golovu,  - ni  k  komu  ne  obrashchayas'
skazal on.
     Dal'she vse poshlo bez priklyuchenij. Myagkaya podveska i masterstvo voditelya
dazhe ubayukali Dena.  On by sil'no udivilsya,  uvidev sebya so storony,  spyashchim
sredi  pochti  neznakomyh  lyudej,  da  eshche  i  v takoj nepodhodyashchej dlya etogo
obstanovke.  V nedavnem proshlom emu ne  vsegda  udavalos'  zasnut'  v  svoej
sobstvennoj   spal'noj,   na  shirokoj,  kak  paluba  avianosca  krovati,  so
mnozhestvom podushek i zhenoj-krasavicej v pridachu.  Togda emu postoyanno chto-to
meshalo, v golovu lezla vsyakaya chepuha, no zato sejchas, kogda on razreshal sebe
zakryt' glaza,  ves' ogromnyj i nepostizhimyj mir, dlya nego prosto perestaval
sushchestvovat'.  Pochemu  tak  sluchilos'  on ne znal,  da emu sejchas bylo ne do
etogo - on spal.


     Solnce uzhe  podnyalos' dostatochno vysoko,  no kogda nebosklon nikogda ne
pokidayut tyazhelye,  plotnye oblaka,  eto yavlenie bylo  ves'ma  otnositel'nym.
Hotya  dostatochno  proyasnilos',  v  nebol'shoj,  no  gustoj  roshchice,  kotorymi
izobilovala porosshaya travoj,  holmistaya ravnina bylo eshche dostatochno temno. S
vidu roshchica,  kak roshchica - odin iz peredovyh placdarmov, otvoevannyh lesom u
stepi, posle togo, kak znachitel'no snizilos' za poslednie neskol'ko stoletij
pogolov'e  kopytnyh.  Lish'  vrashchayushcheesya  s  sumasshedshej  skorost'yu nebol'shoe
zerkalo antenny,  nemnogo vozvyshayushcheesya nad listvoj,  otlichalo ee ot drugih,
nebrezhno  razbrosannyh  po  ravnine  loskutov  zeleni.  Lokator  prinadlezhal
zenitnom  kompleksu,  no  sama  raketnaya  ustanovka  skryvalas'  gde-to   za
neproglyadnym   pologom  gustoj  listvy.  Na  samoj  ravnine  prosmatrivalos'
mnozhestvo parnyh sledov,  ostavlennye kolesnoj i gusenichnoj tehnikoj, i dazhe
nekoe podobie kolei,  po kotoroj  ezdili  chashche  vsego.  Ona  vela  pryamo  ot
dal'nih,  edva razlichimyh na gorizonte massivov holmov i obryvalas' za nizko
opushchennymi vetvyami pervyh derev'ev.  Krome  kolyshashchejsya  na  vetru  travy  i
vzdragivayushchih  ot  kapel'  dozhdya  list'ev,  bol'she  ne  nablyudalos' nikakogo
dvizheniya.
     Pod prikrytiem vnimatel'no osmatrivayushchej gorizont, zenitnoj ustanovki i
skrytyj ot postoronnih glaz za gustoj stenoj zeleni  raspolagalsya  nebol'shoj
poselok. Vsego neskol'ko sbornyh, shchitovyh domikov, izgotovlennyh yavno ne dlya
etogo  klimaticheskogo  poyasa.  Tepereshnie  hozyaeva  pytalis'  uteplit'  svoi
zhilishcha,  ispol'zuya  dlya  etogo plastiny penistogo,  gryazno-ryzhego materiala,
kotoryj obychno ispol'zovalsya v izotermicheskih otsekah kosmicheskih  korablej,
no   eto   nastol'ko   isportilo   vneshnij   vid  ih  zhil'ya,  chto  s  vpolne
respektabel'nogo,  s vidu,  ono prevratilo  ih  v  lachugi.  U  domov  stoyalo
neskol'ko  gusenichnyh  vezdehodov,  kotorye,  vidimo,  ne  myli so vremen ih
sborki i neobychnyj kolesnyj  gruzovik,  spushchennye  kolesa  kotorogo  gluboko
voshli  v  raskisshuyu gryaz'.  Na ego platforme i byl smontirovan blok iz shesti
bol'shih  raket,  vertikal'no  napravlennyj  v  nizko  navisshie  nebesa.  Vse
govorilo  o  tom,  chto  posle  togo,  kak  eta  razvalina dobralas' do mesta
naznacheniya,  ee motor tak  ni  razu  bol'she  ne  zapuskali.  Oba  vezdehoda,
naoborot, vyglyadeli vpolne svezhimi.
     Iz krajnego doma,  stoyashchego  nemnogo  v  storone  ot  ostal'nyh,  vyshla
molodaya  zhenshchina,  odetaya  deshevo,  no  vpolne  opryatno  i  begom  preodolev
rasstoyanie  v  neskol'ko  desyatkov  metrov,  skrylas'  za  dveryami  sosednej
postrojki.  CHerez neskol'ko minut ona vernulas',  tak zhe begom,  starayas' ne
promoknut'.  V rukah u nee bylo  bol'shoe,  glubokoe  blyudo,  nakrytoe  beloj
tkan'yu.  Vojdya  v  dom,  ona  ostanovilas'  i  prislushalas'.  Vse bylo tiho.
Malen'kij eshche spal,  tol'ko iz-za zakrytoj dveri,  raspolozhennoj  v  dal'nem
konce  koridora,  slyshalis'  tihie  muzhskie golosa.  Starayas' ne shumet',  na
cypochkah, ona proshla po koridoru i otkryla dveri. V nebol'shoj, pryamougol'noj
komnate,  vokrug pokrytogo pepel'noj skatert'yu stola, sidelo chelovek vosem'.
Muzhchiny raznogo vozrasta,  ot ubelennyh sedinami,  do sovsem yunyh.  V  uglu,
srazu u dveri stoyalo opertoe o stenu ruchnoe oruzhie.  Rannij zavtrak podhodil
k koncu. Koe-kto eshche doedal, no v osnovnom vse tarelki byli uzhe pusty. Kogda
ona voshla,  vse smolkli. ZHenshchina postavila na stol blyudo s gorkoj nebol'shih,
nemnogo prigorelyh lepeshek i razlila po prinesennym ranee stakanam  kakoe-to
zheltovatoe varevo.
     - Spasibo,  -  poblagodaril  muzhchina  sidyashchij   vo   glave   stola,   s
pritrushennymi  pyl'yu  vremeni  volosami  i  glubokimi  borozdami  morshchin  na
obvetrennom lice.  - Vse bylo ochen' vkusno  i  voobshche,  ne  stoilo  nas  tak
balovat'.
     - Spasibo,  chto priehali,  - skazal muzhchina pomolozhe, sidyashchij sprava ot
govorivshego.  Ego  lico  svetilos'  gordost'yu,  za svoyu zhenu,  i za to,  chto
nekazistoe ugoshchenie ponravilos' neozhidanno nagryanuvshim gostyam.
     ZHenshchina ne govorya ni slova sobrala gryaznuyu posudu i vyshla.
     - Davajte teper' obsudim to,  radi chego my vas  potrevozhili,  -  skazal
sidyashchij  vo  glave  stola.  -  Moj  rod i nashi blizhajshie sosedi reshili,  chto
nastalo vremya zabyt' bylye obidy,  a esli i ne zabyt',  to hotya by na  vremya
otlozhit' svoi spory. ZHizn' na zagryaznennyh territoriyah gor'ka i korotka, i s
kazhdym godom ona stanovit'sya vse trudnee  i  trudnee.  Eshche  dazhe  ya,  pravda
sovsem mal'chishkoj,  zastal takoe vremya, kogda do nas ne bylo nikomu nikakogo
dela.  Syuda prosto boyalis' sovat'sya.  Schitalos', chto sredi etih holmov mogut
zhit'  tol'ko sumasshedshie,  da i to nedolgo.  No s teh por mnogoe izmenilos'.
Vse chashche i chashche postoronnie stali sovat' svoj nos v nashi dela.  Vse bol'she i
bol'she  nashih  voinov  gibnut ot ruk neproshennyh gostej.  Nam perebivayut nash
hleb, a my smotrim na eto i nichego ne delaem.
     Sidyashchie za  stolom  vnimatel'no  slushali  starozhila.
     - Lyudej, kotorye posylayut v Sotar celye konvoi, ne interesuet sud'ba ni
vasha,  ni  vashih  detej.  Mozhet  oni dogadyvat'sya o nashem sushchestvovanii,  to
tol'ko i togo.  S kazhdym godom tovarooborot Sotara vse rastet i rastet,  eto
vidno dazhe po chislu prihodyashchih korablej,  a my s vami zhivem vse huzhe i huzhe.
U nas zabirayut edinstvennyj nash dohod,  a my nichego ne delaem. Tol'ko tovary
Sotara  derzhat  nas  na  etom  svete.  Kogda nashi predki organizovali pervye
nelegal'nye posadki torgovyh korablej  v  etom  meste,  oni  by  nikogda  ne
podumali, chto my,  ih vnuki i pravnuki, iz-za nashej razobshchennosti, tak legko
smozhem otdat' vse komu-to drugomu,  my,  dlya kotoryh kontrabanda stala samoj
zhizn'yu.  Vsya  nasha  beda  v  tom,  chto  v  etih mestah,  nichem drugim nel'zya
zanimat'sya.  Konechno zhe mozhno popytat'sya zanimat'sya sel'skim hozyajstvom  ili
skotovodstvom,  vse eto zdes' budet rasti,  s trudom,  no budet,  a vozmozhno
dazhe i razmnozhat'sya,  no beda v tom,  chto vse,  chto porozhdaet eta  proklyataya
zemlya nevozmozhno est'.  Vspomnite, skol'ko nashih brat'ev i sester nashli sebe
takuyu smert'.
     Starik umel  govorit'.  Prozhitye  gody  ne  proshli darom.  Vse,  chto on
govoril,  vyzyvalo doverie bukval'no s  pervoj  proiznesennoj  frazy;  posle
tret'ej-chetvertoj,   hotelos'  podpisat'sya  pod  vsem,  chto  on  tol'ko  chto
proiznes, a posle togo, kak on proiznosil poslednee slovo, voznikalo stojkoe
zhelanie ispolnit' use,  chto skazhet etot,  po svoemu,  mudryj chelovek. K tomu
zhe, vse, o chem on govoril, bylo chistejshej pravdoj.
     - Prishel'cy  sbivayut  ceny  i  uvodyat nashih postoyannyh klientov,  a my,
iz-za nashej razobshchennosti dazhe nichego ne mozhem sdelat'.  Konechno, u nih est'
oruzhie,  u nih est' tehnika,  no esli poiskat', to i u nas vse eto najdetsya.
My s sosedyami reshili,  chto ne nuzhno zhdat',  poka oni otberut  nash  poslednij
kusok hleba.  Esli oni hotyat ezdit' cherez nashi territorii,  esli hotyat imet'
dostup k tovaram,  to puskaj platyat,  a esli ne zahotyat,  to pust' umrut. My
ili  oni,  tret'ego  varianta  uzhe  ne ostalos'.  Vot takoe nashe reshenie,  -
podytozhil sedoj, obvodya vzglyadom prisutstvuyushchih.
     - Ty pravil'no govorish',  Praton, - soglasilsya hozyain doma, - tol'ko za
poslednie dva mesyaca ya naschital odinadcat' konvoev,  kotorye proshli pryamo po
moim zemlyam, i eto tol'ko to, chto ya videl, a skol'ko iz nih proshlo po nocham?
Oni  v  svoem  megapolise  sovsem  uzhe  obnagleli.   Esli   ran'she   projdet
konvoj-drugoj  i  eto  nikak  ne  skazyvalos'  na nashej torgovle,  to sejchas
postavshchiki dazhe slushat' ne hotyat.  O prezhnih cenah ne  mozhet  byt'  i  rechi.
Dohody za poslednie neskol'ko let dejstvitel'no sil'no upali.  Da chto ya budu
vam rasskazyvat'? Vy i sami vse prekrasno znaete. Pora s etim chto-to delat'.
     - Poetomu my i priehali, - vnov' vzyal slovo Praton, - nam soobshchili nashi
lyudi,  chto segodnyashnej  noch'yu  v  zagryaznennye  territorii  voshel  ocherednoj
konvoj,  sostoyashchij iz chetyreh mashin,  chto predpolozhitel'no, zavtra pod vecher
on projdet po nashim zemlyam.  Vot my i priehali  k  tebe,  prosit'  podderzhki
lyud'mi i oruzhiem.
     - Horosho,  - soglasilsya hozyain, - ya poshlyu svoih lyudej s vami. U menya ih
hot' i nemnogo,  no vse horoshie voiny, ne boyashchiesya vzglyanut' vragu v lico. V
kazhdom iz nih ya uveren,  kak  v  samom  sebe.  Skoro  dolzhny  vernut'sya  moi
transportery, kak tol'ko oni budut zdes', ya prishlyu k vam svoih lyudej.
     Ser'eznyj razgovor byl okonchen,  ser'eznye resheniya byli prinyaty.  Eshche s
polchasa   muzhchiny   razgovarivali  o  torgovyh  delah,  kakie  tovary  nuzhno
zakazyvat'  v  otkryvayushchemsya  sezone,  a  ot  kakih  sleduet  otkazat'sya,  o
predlagaemyh  k  prodazhe  novyh  vidah oruzhiya,  o tom,  kakoj vezdehod luchshe
podhodit dlya ohoty na mestnyh kopytnyh,  v  obshchem  obo  vsyakoj  chepuhe,  pro
kotoruyu govoryat ser'eznye muzhchiny okazavshis' v odno vremya v odnom meste.


     Bronetransporter katil po sploshnomu kovru zelenoj,  v poyas,  travy.  Po
ego slegka v'yushchemusya iz storony v storonu sledu,  ne otstavaya ni na metr shli
vezdehody.  Dremuchie lesnye zarosli,  po kotorym prihodilos' probirat'sya  na
predel'no  nizkoj  skorosti,  chasto  ostanavlivat'sya  i  ottaskivaya s dorogi
ruhnuvshie vo vremya nedavnej buri derev'ya,  ostalis'  pozadi.  Uzhe  neskol'ko
chasov konvoj shel po porosshim zelen'yu, pokatym holmam, sil'no petlyaya i obhodya
storonoj lysye,  lishennye dazhe travy,  vershiny i sil'no porosshie kustarnikom
lozhbiny mezhdu holmami.  Neskol'ko raz Kramchiku,  kotoryj smenil ustavshego za
noch', spyashchego v sosednem kresle voditelya, udavalos' popast' na nekoe podobie
dorogi  -  ochen' starogo,  betonnogo polotna,  skvoz' mnogochislennye treshchiny
kotorogo probivalas' temno-zelenaya trava,  delaya dorogu nezametnoj  na  fone
obshchego morya zeleni,  uzhe s dvadcati metrov.  V odin iz takih momentov, kogda
oni ehali po davno zabroshennoj i ne  ispol'zovavshejsya  doroge,  Den  zametil
ogromnyj  shchit  ukazatelya,  chudom sohranivshegosya v etoj terzaemoj postoyannymi
vetrami mestnosti.  On bystro promel'knul sprava,  no Denu udalos' prochitat'
neskol'ko  slov,  napisannyh bol'shimi bukvami:  "Vnimanie!  Vy nahodites' na
himicheski zagryaznennyh territoriyah".  Nadpisi,  nanesennye nizhe  na  pobitom
rzhavchinoj,  metallicheskom  liste,  sohranilis' gorazdo huzhe,  tak chto nechego
bylo dazhe starat'sya ih prochitat',  tem bolee  na  takoj  skorosti.  Kramchik,
zametiv  vnimanie  Dena  k  rzhavomu  dorozhnomu ukazatelyu prodeklamiroval ego
tekst na pamyat':
     - "Vnimanie, vy nahodites' na himicheski zagryaznennyh territoriyah. Lyuboj
kontakt s okruzhayushchej sredoj smertel'no-opasen. Vyzovite spasatelej po nomeru
3490224-00  i  do  ih  pribytiya  ne  vyhodite  iz mashiny".  Takie shchity zdes'
natykany povsyudu.
     - No mne zhe govorili,  chto zdes' zhivut lyudi.
     - ZHivut,  - prosto skazal Kramchik.
     - No chto-to nam do sih por nikto ne vstretilsya.
     Voditel', razbuzhennyj razgovorom, otkryl pokrasnevshie glaza i posmotrel
na Dena kak na rebenka.
     - Budet luchshe dlya nas vseh,  esli my voobshche nikogo iz nih ne  vstretim.
Oni ne lyubyat nashego brata, i eto chuvstvo u nas vzaimnoe.
     - CHto dejstvitel'no zdes' tak opasno,  kak preduprezhdayut? Kogda vse eto
nachalos'?
     - Zagryaznenie proizoshlo bol'she sta s lishnim let nazad,  - s gotovnost'yu
stal rasskazyvat' Kramchik,  dovol'nyj rezkoj smenoj temy,  - vo vremya vojny,
kogda eshche nasha konfederaciya tol'ko sobiralas'  stat'  konfederaciej,  no  ni
odin  iz  vhodyashchih  sejchas  v  nee  mirov v eto ne veril.  Srazhalis' dolgo i
uporno,  a to mesto,  gde my sejchas  nahodimsya,  eto  byla  cel'  odnogo  iz
otvetnyh   udarov   vosstavshej   koalicii.   Von  tam,  -  mahnul  on  rukoj
priblizitel'no na yug,  - kogda-to nahodilsya celyj kompleks  po  proizvodstvu
himicheskogo  oruzhiya.  Kak  mne  rasskazyvali  stariki,  kogda  ya  byl sovsem
rebenkom,  ego srovnyali s zemlej v techenii neskol'kih minut.  Zdes' ran'she v
okruge byli plotno zaselennye territorii, no posle togo chto sluchilos', zdes'
malo kto ostalsya i malo chto sohranilos'.  Vse pokryl etot  proklyatyj  les  i
zalizalo vremya.
     Kramchik prervalsya,   obsuzhdaya  v  pol-golosa  s  voditelem,  kak  luchshe
ob容hat' vstavshij na ih puti massiv kustarnika i prodolzhil:
     - V pervye neskol'ko let posle katastrofy zdes' nel'zya bylo uvidet'  ni
odnogo  zhivogo cheloveka.  Bylo dostatochno odnogo vdoha,  chtoby otpravit'sya k
praotcam - boevye otravlyayushchie veshchestva  eto  ser'ezno.  Sejchas  koncentraciya
konechno  zhe  upala  i  prodolzhaet  snizhat'sya iz goda v god,  no est' mesta v
kotoryh tak bystro mozhno travanut'sya,  chto dazhe ne  uspeesh'  ponyat',  chto  s
toboj  sluchilos'.  Kak-to  eta  dryan' raspredelyaetsya potokami dozhdevoj vody.
Horosho hot' zdes' postoyanno idet dozhd'.
     - Nu da,  to zhe mne horosho,  -  ne  poveril  Den.
     - Esli sejchas hot' nenadolgo  vzojdet  solnce,  -  terpelivo  raz座asnil
Kramchik, to   zdes'   tochno  nikogo  bol'she  ne  ostanetsya.  Poka  nichto  ne
isparyaetsya,  zdes' mozhno zhit',  konechno,  zhe pit'  vodu,  propushchennuyu  cherez
special'nye ustanovki po obezzarazhivaniyu,  est' tol'ko vse privoznoe i vesti
sebya sootvetstvuyushche...  My kak-to  zabludilis'  i  vyehali  poblizosti  ruin
odnogo iz zavodov, samogo krajnego iz kompleksa. CHto tebe skazat'? Trava tam
sovsem nepohozha na tu,  chto zdes',  vsya s kakim-to krasnovatym  ottenkom,  a
derev'ev net voobshche. V obshchem mesto eshche to. Odnomu iz nashih vzdumalos' vyjti,
posmotret' chto tam i  kak,  ochen'  uzh  emu  ponravilas'  kakaya-to  blestyashchaya
emkost'... - Kramchik zamolchal.
     - Nu i chto?
     - CHto,  chto? SHagov dvadcat' on sumel projti, a potom upal i vse. My ego
dazhe obratno v vezdehod zataskivat' ne stali, tak tam i ostavili. V tot rejs
bol'she nikto iz nas ne vyhodil iz mashin, poka my ne priehali v promzonu.
     Da, zadumat'sya   bylo   nad  chem.  S  odnoj  storony  okruzhayushchaya  sreda
predstavlyala smertel'nuyu opasnost' dlya cheloveka,  a s drugoj,  zdes' zhili  i
byvali  lyudi,  zanimalis' kakimi-to svoimi delami,  malo obrashchaya vnimaniya na
podsteregayushchuyu vokrug nevidimuyu opasnost'.
     Odnotonnyj seryj  cvet  nebosklona stal postepenno temnet'.  Oblachnost'
byla nastol'ko plotnoj,  chto ne predstavlyalo  nikakoj  vozmozhnosti  hotya  by
priblizitel'no  opredelit'  polozhenie svetila.  Tol'ko po tomu,  chto on,  to
temnel,  do  neproglyadno-chernogo,  to  obratno  prosvetlyalsya,   mozhno   bylo
dogadat'sya, chto vse taki ono dejstvitel'no gde-to tam hodit.
     - Skoro stemneet,  - sdelal vyvod starshij kucej kolonny,  posmotrev  na
svoj hronometr.  - Horosho idem.  Iz grafika poka ne vybilis'. Esli vse budet
normal'no, to k obedu sleduyushchego dnya budem na meste.
     Vklyuchilas' davno ne podavavshaya priznakov zhizni radiostanciya:
     - Kak dela?  Nichego  podozritel'nogo  ne  zametili?  -  pointeresovalsya
iskazhennyj spisannoj elektronikoj golos.
     - A chto takoe?
     - Znaesh',  tol'ko chto,  kogda my  byli  na  holme,  Kralok  zametil  na
lokatore zasvetku. Ty voobshche posmatrivaesh' na svoj lokator?
     - CHto eto bylo?
     - Otkuda ya znayu?  Kakoj-to kusok zheleza,  kotoromu ne stoitsya na meste.
Sudya po moej mashinke,  on nahoditsya v dvadcati  pyati  kilometrah  vperedi  i
sleva ot nas,  i dvizhetsya nam na pererez so skorost'yu pyat'desyat kilometrov v
chas. CHerez minut pyatnadcat' sam vse uvidish'.
     Kramchik ne  govorya  ni  slova  kruto  povernul  mashinu  vlevo,  izmeniv
napravlenie dvizheniya konvoya.
     - Budem  nadeyat'sya,  chto  eto  prosto  kto-to  kataetsya  i  my  ego  ne
interesuem, - skazal on v mikrofon, - ne upuskajte ego iz vidu.
     Voditel' vylez  iz svoego mesta i sladko potyagivayas' napravilsya v otsek
dlya desanta. CHerez minutu on poyavilsya, derzha v rukah tyazhelyj yashchik, po takomu
zhe  bylo  pristegnuto  k kazhdomu iz pulemetov.  On otstegnul kryshku.  Vnutri
okazalas' plotno svitaya pulemetnaya lenta.  Puli v patronah byli  markirovany
kak razryvnye.
     - Pomogi mne,  - poprosil on,  i  prinyalsya  snimat'  s  tureli  pravogo
pulemeta napolovinu opustevshij yashchik.
     Den pomog podcepit' polnyj.  Zatem oni vdvoem neskol'ko raz pobyvali  v
desantnom  otseke i pritashchili celuyu kuchu patronov.  Zatem smenili polupustoj
patronnyj yashchik  levogo  pulemeta.  Postaviv  oba  stvola  na  boevoj  vzvod,
voditel'  uselsya  na mesto strelka,  predlozhiv Denu mesto ryadom s soboj,  na
svernutom spal'nom meshke.
     - Budesh' pomogat' perezaryazhat', - ob座asnil on.
     Den i ne vozrazhal.
     - Vot  on,  gad,  - zlo procedil Kramchik,  uzhe lichno uvidev zasvetku na
ekranchike lokatora,  nemnogo pritormoziv dlya  etogo  na  vershine  odnogo  iz
holmov.  -  Nado  zhe,  to zhe izmenil napravlenie.  Ih interesuem imenno my i
nikto drugoj.  Vot tol'ko ya nikak ne pojmu,  kak oni uznali, chto my izmenili
marshrut?  My zhe kak raz nahodilis' pod prikrytiem holmov i oni nas prosto ne
mogli videt'.  Mozhet ih navodyat na nas s vozduha? No u etih torgashej nikogda
nichego podobnogo ne bylo.
     On vzyal mikrofon radiostancii:
     - Vsem mashinam. Dejstvitel'no, skoro u nas budut gosti. Privesti oruzhie
v boevuyu gotovnost'.  Esli ne  udastsya  dogovorit'sya,  to  pridetsya  nemnogo
povoevat'. Perehodim na kodirovannyj rezhim svyazi. U vseh rabotaet?
     V dinamike sil'no zatreshchalo i skvoz' nizkij gul,  kak golosa  s  "togo"
sveta poslyshalos' v otvet:
     - Da.  Rabotaet.  Horosho slyshno?..
     - Vse  normal'no,  -  sdelal vyvod Kramchik,  - teper' nemnogo pomolchim.
Mozhet tak budet trudnee im na nas vyjti?
     Radiostanciya zamolchala,  tol'ko  izredka  poshikivaya  nesushchej  chastotoj.
Zavyvaya motorami,  znachitel'no podnyav skorost',  konvoj vybiralsya iz  sil'no
zabolochennogo  uchastka,  na  bolee  svobodnoe.  Po karte,  sovsem ryadom s ih
marshrutom,  raspolagalsya svobodnyj,  pochti lishennyj rastitel'nosti, uchastok,
no  Kramchik ne speshil na otkrytoe mesto,  naoborot,  manevriroval,  starayas'
ostat'sya pod prikrytiem nebol'shih, chastyh holmov, kotorye neponyatno po kakoj
prichine  sobralis'  v  bol'shom  kolichestve  v  etom meste.  Okazavshis' pered
v容zdom v uzkuyu loshchinu,  oba sklona kotoroj porosli  tolstennymi  derev'yami,
predstavlyavshimi  dlya mashin takogo klassa nepreodolimoe prepyatstvie,  Kramchik
ostanovil svoj konvoj.  Dobrat'sya do nego so storony priblizhayushchegosya  vraga,
teper' mozhno bylo tol'ko po ruslu neglubokogo ruch'ya, berega kotorogo porosli
zhiden'kim kustarnikom ili daleko v obhod.
     Ostaviv tri vezdehoda u vhoda v loshchinu, Kramchik vyehal na sosednij holm
i vklyuchil krugovoe obozrenie.  |kran radara byl chist. Tol'ko cherez neskol'ko
minut,  iz-za teni odnogo iz blizhajshih holmov pokazalsya vrag.  CHetkij  shtrih
zasvetki propolz po ekranu eshche neskol'ko millimetrov i to zhe ostanovilsya. Po
sosredotochennym  licam  svoih  sputnikov,  Den  opredelil,  chto  na etot raz
proishodit chto-to ser'eznoe i ni o chem sprashivat' ne stal.  Napryazhenie roslo
s kazhdym udarom serdca.
     Tyaguchuyu tishinu  kabiny,  kotoruyu  sejchas  dazhe  ne narushala zaglushennaya
turbina,  narushil  gromkij  pisk  dinamika   radiostancii,   zastaviv   vseh
vzdrognut'.  Strelok  ot  neozhidannosti  dernulsya,  zacepiv  odnu  iz  ruchek
upravleniya.  Bashnya ryvkom povernulas' vpravo.  CHerez neskol'ko  sekund  zvuk
povtorilsya.
     - Kto-to  k  nam  dobiraetsya,  -  prokommentiroval  zvuki  Kramchik.   -
Proshchupyvayut vse chastoty.
     Vdrug dinamik  ozhil,  vydav  v  prostranstvo kabiny vpolne chelovecheskuyu
rech',  pravda iskoverkannuyu sistemoj kodirovki i otlichayushchuyusya ochen' strannym
akcentom:
     - I chto zhe vy sobralis' delat' dal'she? - sprosil kto-to.
     - CHto vam ot nas nuzhno? - pomyavshis' neskol'ko sekund sprosil Kramchik. -
U nas zhe s vami dogovorennost' - my ne trogaem vas, vy ne trogaete nas.
     - S teh por proshlo mnogo vremeni,  - posledoval nezamedlitel'nyj otvet,
- i koe-chto izmenilos', tak chto pora pomenyat' i pravila. Tak kak bylo ran'she
bol'she ne budet.
     - CHto  vam  ot nas nuzhno?
     - Odno  iz  dvuh  -  ili vy platite za prohod po nashej territorii,  ili
povorachivaete nazad.  Est' eshche i tretij variant,  no ya ne dumayu,  chto on vam
ponravit'sya.
     - Slushaj,  kak  tebya  tam,  ya  takie voprosy ne reshayu,  - nachal Kramchik
zatyagivat' vremya.  - U menya est' boss, u nego to zhe est' kogo slushat'sya. Kak
mne  skazhut,  tak ya i delayu.  Daj nam na etot raz proehat' tak,  a ya peredam
vse, chto ty skazal i pust' sebe eto reshayut uzhe bez nas.
     V otvet  poslyshalsya  tol'ko sil'no iskazhennyj smeh.
     - Uzhe   vse   resheno   i  bol'she  reshat'  nechego.  |to  nashe  poslednee
predlozhenie.  Esli cherez pyat' minut ne budet nikakogo otveta, to my nachinaem
otpravlyat' vas k praotcam.
     - Skol'ko  vy hotite?
     - Po  pyat'  tysyach  s  kazhdoj mashiny.  Vsego dvadcat' tysyach.  Plati i do
Sotara tebya bol'she nikto ne tronet.
     - Ty dazhe znaesh' skol'ko nas,  horosho podgotovilsya. YA stol'ko zaplatit'
ne mogu, - vozrazil Kramchik. - Tebe zhe bylo skazano, chto eto ne moi den'gi i
ne moj konvoj. YA predlagayu tebe pyat' tysyach i rashodimsya.
     - Net,  my zhe sami torgovcy i znaem, chto i skol'ko stoit. Po pyat' tysyach
s mashiny - eto nasha poslednyaya cena i torgovat'sya my s vami ne budem. Tak chto
ne starajsya tyanut' vremya, kstati obeshchannye nami pyat' minut uzhe idut.
     Kramchik brosil mikrofon i zapustil  dvigatel'.
     - Budesh' platit' ili povoyuem?  - ravnodushno sprosil  sidyashchij  na  meste
strelka Marz.
     - Nechem u menya vsem im platit'!  -  ogryznulsya  starshij.  -  Esli  vsem
platit', to  nichego na tovar ne ostanetsya.  Kakaya raznica,  podohnut' sejchas
ili popast' v dolgi k takomu, kak Glok i ego kompaniya?
     - Znachit povoyuem, - sdelal vyvod nevozmutimyj strelok.
     Den v kotoryj  raz,  za  poslednie  sutki  proveril  gotovnost'  svoego
oruzhiya, eshche  s  trudom  predstavlyaya,  kak  emu  udastsya  vystrelit' v zhivogo
cheloveka.  Transporter tronulsya i nespeshno  skatilsya  vniz  po  prigorku,  k
sbivshimsya  v  kuchu vezdehodam.  U raspahnutoj dvercy odnogo iz nih sbilis' v
kuchu voditeli i ih smenshchiki,  vse,  kto byl v nalichii.  Den vpervye za  ves'
perehod,  za vremya kotorogo ne bylo sdelano ni odnoj ostanovki,  uvidel vseh
uchastnikov.  Oni to zhe vyshli iz transportera.  Muzhchiny  stoyali  i  obsuzhdali
tol'ko chto uslyshannoe po radio.
     - Sejchas nemnogo postrelyaem,  - soobshchil ostal'nym svoe reshenie Kramchik.
Novost'  byla  prinyata  na udivlenie spokojno.  - Slushajte vnimatel'no.  Oni
nahodyatsya von za tem holmom,  - mahnul on nemnogo sprava ot v'yushchejsya zmejkoj
lenty  ruch'ya.  -  Oni znayut skol'ko nas,  no ne znayut,  chto my budem delat'.
Sdelaem tak.  YA na policae rvanu cherez loshchinu i postarayus' ih tam zaderzhat'.
Ty,  Klarok,  -  obratilsya  on  k  voditelyu  vezdehoda,  na  kryshe  kotorogo
vozvyshalis'  pulemety,  obojdesh'  etot  holm  s  drugoj  storony  i   budesh'
prikryvat'  othod,  a  vy  dvoe,  -  obratilsya on k ekipazham dvuh ostavshihsya
mashin,  - bystro uhodite vdvoem otsyuda daleko v storonu,  kak tol'ko smozhete
bystro. Idite vot syuda, - on pokazal na karte uchastok, splosh' pokrytyj set'yu
ukazatelej bolot i neprolaznyh zaroslej. - Sobiraemsya cherez sutki vot zdes',
- pokazal  on  na karte,  - u skal,  na nichejnoj zemle.  Vse soglasny?  Esli
kogo-to zahvatyat, to my postaraemsya ego vykupit', esli poluchit'sya... Vse vse
ponyali?
     Otvetom byli tol'ko molchalivye kivki.
     - Togda vpered. Nachinaem pryamo sejchas, poka oni nas ne vidyat, i poka ne
vyshlo naznachennoe imi vremya.
     Para nevooruzhennyh  vezdehodov  bystro  ushla  v  storonu.  Poka Kramchik
razvernulsya,  sredi kustarnika ih uzhe  ne  bylo  vidno.  Podozhdav  neskol'ko
sekund,  davaya  otojti svoim,  obe mashiny,  byvshij policejskij transporter i
vezdehod Kraloka,  razoshlis',  kak i bylo dogovoreno,  ogibaya  holm  s  dvuh
storon.
     Za shturvalom byl  Kramchik,  on  ostorozhno  probiralsya  skvoz'  zarosli,
porosshie po beregam ruch'ya, starayas' ne popadat' na glubokie mesta. Neskol'ko
raz  glazomer  ego  podvodil,  i  togda  lobovoe  steklo   zalivali   bryzgi
kristal'no-chistoj,  s vidu,  vody, transporter sil'no krenilsya i prihodilos'
davat' zadnij hod.  Marz ne otryvalsya ot  pricela,  ozhidaya  v  lyuboj  moment
poyavleniya  zataivshegosya  vraga.  Kostyashki  ego  pal'cev pobeleli,  a bol'shie
pal'cy slegka podragivali nad knopkami spuskov.
     - Oni  gde-to  zdes'!  - kriknul Kramchik.  - Esli konechno ne dogadalis'
otojti v storonu, posle togo, kak my ih videli.
     V storonu  othodit'  nikto  i  ne dumal.  Kogda transporter dobralsya do
vyhoda iz loshchiny i podmyal pod sebya ocherednoj  kust,  vse  troe  odnovremenno
uvideli  vraga.  Pyat'  odnotipnyh vezdehodov stoyali sbivshis' v kuchu,  v teni
pravogo holma.  Tut zhe zavyli pulemety Marza,  mgnovenno napolniv  nebol'shuyu
kabinu edkoj, porohovoj gar'yu i nesterpimoj vibraciej, kotoraya s neprivychki,
kazalos',  tryasla samu dushu.  Nereshitel'nost',  vidimo,  byla  nesvojstvenna
etomu cheloveku.  Den brosil vzglyad v okno, tuda, gde v odnoj tochke shodilis'
dve zametnye dazhe dnem,  linii ognya.  Dlya pervogo udara Marz vybral  stoyashchij
neskol'ko  v  storone  vezdehod.  Po ego pokrytyh blestyashchej,  zelenoj emal'yu
bortam sejchas begali besovskie ogon'ki,  otryvaya kuski tolstogo metalla i  s
potryasayushchej  proizvoditel'nost'yu,  prevrashchaya horoshuyu veshch' v nikomu ne nuzhnyj
metallolom.
     |fir vzorvalsya  vozglasami  i  krikami,  no  iz-za  grohota  rabotayushchih
krupnokalibernyj pulemetov,  zvuki iz dinamika uslyshal odin Den,  sidyashchij  k
nemu blizhe vsego.
     CHerez tri sekundy pervyj vezdehod  vzorvalsya.  Ego  desyatitonnoe  shassi
podletelo  v  vozduh  na  neskol'ko  metrov  i upav na zemlyu,  neskol'ko raz
podprygnulo, no Marza on uzhe ne interesoval.  Tot proshelsya neskol'ko raz  po
tol'ko   nachavshim  raz容zzhat'sya  ostal'nym  vezdehodam,  starayas'  brat'  po
ostekleniyu kabin i sosredotochil vnimanie svoih pulemetov na rezvo uhodyashchem v
storonu vezdehode.  Tomu to zhe, mnogo ne ponadobilos'. Vidimo vnutri pogibli
vse uzhe posle popadaniya pervyh desyatkov,  dvadcati millimetrovyh, razryvnyh,
pul',   no   Marz   strelyal   do   teh   por,  poka  ne  sdelal  iz  mashiny,
neprisposoblennyj dlya ispol'zovaniya v usloviyah agressivnyh sred, progulochnyj
kabriolet,  bez kryshi i ostekleniya. Na udivlenie, ee motor ostalsya rabotat',
i ona katila sama po sebe, proch' ot polya boya. Poka Marz razbiralsya so vtorym
vezdehodom, tri ostal'nyh ischezli za holmom.
     Pulemety smolkli. Razgrebaya celuyu goru strelyannyh gil'z, Marz otryl dva
svezhih  yashchika  i pri pomoshchi Dena podcepil ih k pulemetam.  Kramchik razvernul
transporter i  rvanul  obratno,  na  pererez  pytayushchimsya  obojti  ego  szadi
vezdehodam.
     Glaza nesterpimo zhglo ot gustoj,  porohovoj gari.  Tol'ko  sejchas,  Den
zametil,   chto   oba   lobovyh   stekla  ischertila  melkaya  pautina  treshchin,
rashodyashchihsya  ot  neskol'kih  glubokih  vyboin.  Na   etot   raz   bronya   i
puleneprobivaemye  stekla  vyderzhali  otvetnyj  udar,  kotorogo on dazhe i ne
zametil.  CHego nel'zya bylo skazat' o Kramchike. Iz ego pravogo uha, struilas'
tonen'kaya, alaya strujka, no eto volnovalo ego sejchas men'she vsego.
     Natuzhno zavyvaya,  podprygivaya na  kochkah,  transporter  shel  nazad,  po
tol'ko  chto  podmyatoj  im  zeleni.  Nigde nikogo ne bylo vidno.  Kramchik uzhe
doehal do konca loshchiny,  no nikto ne  pokazyvalsya.  Prizhimayas'  k  porosshemu
tolstennymi  derev'yami  holmu  i  sbrosiv skorost',  on ostorozhno dvinulsya v
obhod holma.
     - Oni  dolzhny byt' gde-to zdes'!  - neestestvenno gromko kriknul on.  -
Marz, smotri v oba! Ili oni nas, ili my ih! Klarok, ty gde?!
     - YA sejchas na vyhode iz loshchiny. Horosho ty ih zdes' sdelal.
     - V loshchinu ne vhodi!  - prikazal Kramchik.  - Obhodi holm s toj storony,
gde my ih zasekli! Ty dolzhen uspet'...
     Okonchit' frazu emu ne udalos'.  Moshchnyj  vzryv  potryas  transporter.  On
sodrognulsya vsem korpusom. CHerez mgnoven'e za pervym, posledoval vtoroj, eshche
bol'she podnyav v vozduh vsyu pyl',  kotoraya otlozhilas'  v  samyh  nepostizhimyh
mestah za dolgie gody ekspluatacii mashiny. Po polu kabiny zastruilsya chernyj,
plotnyj dym.  Mgnovenno podali golos pulemety Marza.  V ushah u  Dena  shumelo
tak,  chto on ne uslyshal dazhe voya vklyuchivshihsya pulemetov. Pod nosom namoklo i
ne sovsem ponimaya,  chto on delaet,  on stal slizyvat' s verhnej guby  chto-to
goryachee i solenovatoe.
     Pered tupym  rylom  transportera,  metalsya   iz   storony   v   storonu
brosivshijsya nautek vezdehod. Kramchik, rvanul za nim naprolom, cherez zarosli.
Skorost'  rosla,  no  rasstoyanie  mezhdu   nimi   i   vezdehodom   prodolzhalo
uvelichivat'sya  - posle popadaniya rakety,  sil'no povredivshej turbinu,  motor
uzhe byl ne sposoben vydat' raschetnuyu moshchnost',  hotya vse eshche rabotal.  Marz,
holodno  rasstrelival  uhodyashchuyu  cel',  hotya  na  hodu u nego eto poluchalos'
gorazdo huzhe. Den smotrel v sil'no vyshcherblennoe okno. Emu odnomu nechego bylo
delat'  i  on  otchayavshis'  ponyat',  chto  zhe  proishodit,  prosto nablyudal za
proishodyashchim.  Nakonec, Marzu udalos' popast' tuda, kuda nado i presleduemyj
imi vezdehod yarko vspyhnul i kruto razvernuvshis', skrylsya iz vidu v zaroslyah
kustarnika.  Odnovremenno,  transporter potryas eshche odin vzryv. Den sletel so
svoego mesta i otklyuchilsya.
     Raketa, vypushchennaya iz  ruchnogo  stanka,  popala  v  levuyu  gusenicu,  s
legkost'yu  perebiv  vzryvom  sekciyu  stal'nyh  trakov  i  otorvav  pri  etom
neskol'ko katkov.  Obryvok gusenicy hlestko udaril szadi  po  korpusu  i  ne
vyderzhav natyazheniya,  oborvalsya,  otletev v storonu. Bronetransporter gluboko
zarylsya v ryhlyj grunt ostavshimisya chetyr'mya katkami levogo borta i ego rezko
razvernulo  vpravo,  podletev  vverh  na neskol'ko metrov,  on pokatilsya,  s
legkost'yu lomaya popadayushchijsya po doroge kustarnik i molodye derev'ya.








     Soznanie vozvrashchalos'  muchitel'no medlenno,  vedya za soboj toshnotvornye
volny boli.  Luchshe by ono ne vozvrashchalos' vovse.  Den  pomorshchilsya  i  otkryl
glaza,  no  nichego,  krome krovavoj,  mutnoj peleny,  ne uvidel.  Postepenno
zrenie vozvrashchalos'.  On smutno uvidel sklonivshijsya nad nim siluet cheloveka.
Neveroyatnym  usiliem  voli,  uzhe  bol'she  otnosyashchimsya  k zlosti,  chem dazhe k
instinktu samosohraneniya,  on zastavil sebya dostat' iz kobury  pistolet.  On
ego  dazhe  pochti navel na razmytyj siluet,  no ego operedili,  legko,  kak u
rebenka,  otobrav oruzhie. Emu sdelalos' do boli obidno, obidno, chto vse tak.
On voznenavidel ves' etot mir,  da chto tam mir,  vsyu Vselennuyu,  so vsemi ee
chelovecheskimi i drugimi mirami,  so vsemi ee bogami i demonami v pridachu,  a
osobenno togo,  kto tak bezdarno vse eto pridumal. Zahlestnuvshee ego chuvstvo
okazalos' nastol'ko sil'nym, chto on opyat' poteryal soznanie.
     Mozg tolchkom vklyuchilsya, budto kto-to nazhal na knopku.
     - Smotri,  vidish',  dejstvuyut,  darom chto prostrochennye,  - uslyshal  on
skvoz' vernuvshijsya shum, nereal'no dalekij golos.
     Vidimo, imenno takie golosa i prinimali "prodvinutye"  za  bozhestvennye
otkroveniya.  Dazhe  esli  ran'she ty ne slyshal nichego podobnogo,  to s pervogo
raza kazalos' imenno eto.
     Den postaralsya otkryt' glaza,  no prodelat' eto udalos' tol'ko s pravym
glazom, levomu chto-to meshalo. On promychal chto-to nechlenorazdel'noe i na nego
opyat' obratili vnimanie.
     - CHto,  nikak ne mozhesh' promorgat'sya? - sprosil kto-to shutlivym tonom i
prilozhil chto-to mokroe i holodnoe k ne otkryvshemusya glazu.  - Sejchas,  krov'
razmoknet i budesh' smotret' na mir v stereorezhime.
     No dazhe odnim glazom on uzhe koe-chto videl.  Sovsem ryadom, strashno dymya,
chto-to gorelo.  Prismotrevshis', on opoznal v ob座atoj plamenem, iskoverkannoj
grude metalla,  policejskij transporter. Vse, tol'ko chto sluchivsheesya, vstalo
pered glazami s takoj dostovernost'yu,  chto emu opyat' stalo ne  po  sebe.  On
snyal tampon s levogo glaza i morgnul im neskol'ko raz.  Kak ni stranno, etot
glaz to zhe videl.  Den so stonom pripodnyalsya na lokte i osmotrelsya. V desyati
metrah   ot  polyhayushchego  transportera  stoyal  vezdehod  Klaroka.  Iz  nizko
opushchennyh stvolov ego pulemetov do sih por tonen'kimi strujkami stekal  dym,
obrazuya  dve  nebol'shie "luzhicy" na kryshe mashiny.  Opershis' na katki mashiny,
sidel Kramchik prizhimaya perebintovannuyu pravuyu ruku k grudi.  Na  belosnezhnoj
povyazke,  nemnogo nizhe loktya, prostupilo bol'shoe, aloe pyatno. Glaza ego byli
zakryty.  Klarok so svoim naparnikom sklonilis' nad lezhashchim v  mokroj  trave
Marzom,  o  chem-to  sporya  v  polgolosa.  Den  sel,  v  golove zashumelo.  On
prikosnulsya ko lbu i oshchutil podatlivyj,  poristyj material bintov.  Medlenno
shum  poutih  i  on  vstal.  Telo slushalos' otvratitel'no ploho,  no vse-taki
slushalos'.  Zaglyanuv cherez plecho Klaroka,  Den posmotrel chto  s  Marzom.  On
lezhal  bez  soznaniya  i tol'ko ritmichnyj pisk naruchnogo pribora diagnostiki,
govoril o tom,  chto on eshche zhiv.  Sudya po vsemu, parnyu dostalos' bol'she vseh.
Ego  lico  bylo  sil'no  razbito,  osobenno  postradala  ego  pravaya  chast',
prevrativshayasya v sploshnoe krovavoe mesivo.  Vidimo ego  brosilo  na  pricel,
kogda  transporter  perevernulsya,  i  mozhet dazhe ne odin raz.  Pod ego levoj
nogoj trava byla vsya v krovi, no ego doktoram poka bylo ne do etogo.
     - Ty  nichego  ne  smyslish' v medicine?  - sprosil odin iz nih,  zametiv
podoshedshego Dena.  - Ponimaesh' chto-to s nim ne  tak.  Ran'she  u  nas  takogo
nikogda ne bylo. Ne mozhem stabilizirovat' davlenie - vse padaet i padaet.
     - U nego naverno bol'shaya poterya krovi,  poetomu davlenie  i  padaet,  -
predpolozhil Den, - posmotrite na travu.
     - Da net, rana sovsem nebol'shaya, ya proveryal. |to chto-to s mozgom.
     Konechno eti  dvoe  byli  otmennymi  doktorami,  no drugih poblizosti ne
nablyudalos'.  Den postoyal eshche  nemnogo,  sledya  za  tem,  kak  medlenno,  no
nepriklonno  ponizhaetsya  arterial'nyj  i  venoznyj  indeks,  na  indikatore
nebol'shogo priborchika,  za tem,  kak medlenno ponizhaetsya pokazatel' pul'sa i
otoshel v storonu,  ne v sostoyanii glyadet' na to, kak v polevyh usloviyah, pod
dozhdem, delaetsya  in容kciya  pryamo  v  serdechnuyu  myshcu.  Kramchik   sidel   i
ravnodushno glyadel  kak dogoraet ego transporter.  Vse veshchi,  kotorye udalos'
spasti lezhali u ego nog.  |to byli neskol'ko ostavshihsya yashchikov patronov, tri
titanovyh  shlema,  sumka Dena i slegka podplavivshijsya,  znamenityj ryukzachok,
do soderzhimogo kotorogo vsem nahodilos' delo.
     - Neploho my im dali,  - skazal Kramchik, pravda radosti v ego slovah ne
pochuvstvovalos'.  - Klarok govorit chto im udalos' dobit' ostal'nyh.  Ni odin
ne ushel.
     - |to byli mestnye,  zhivushchie na etih territoriyah?
     - Da, eto oni.
     - I chto,  zdes'  vsegda  tak,  vsegda  kto-to  v  kogo-to  strelyaet?
     - Voobshche-to   byvaet   po   vsyakomu,   no   tebe   povezlo  popast'  na
isklyuchitel'noe predstavlenie.  Takogo so mnoj eshche ne bylo. CHto-to sluchilos',
no ya ne znayu chto. |to uzhe vernemsya obratno, esli nam konechno pozvolyat, togda
mozhet uznaem bol'she, a sejchas ya prosto ne predstavlyayu, chto moglo sluchit'sya.
     - CHto  sobiraesh'sya  delat'  dal'she?  Vse po planu?
     - Da,  po planu,  - soglasilsya Kramchik,  -  vot  tol'ko  nuzhno  nemnogo
podozhdat', pust' rebyata chto-to sdelayut s Marzom, hotya by zastabiliziruyut ego
sostoyanie. A ty kak?
     - Da vot, golovoj udarilsya, - pozhalovalsya Den, - v ushah shumit.
     - Nichego,  -  uspokoil  ego  glavnyj  vsego  etogo  bezobraziya,  -  ono
popustit. So mnoj takoe bylo, i nichego. Na etot raz pravda ruku slomal, no ya
to zhe dumayu, chto nichego ser'eznogo. YA pravda vsegda tak dumayu...
     On zamolchal.  V  transportere,  neskol'ko raz podryad hlopnulo,  otdavaya
metallicheski zvonom po vsemu korpusu.
     - Ne bojsya, - uspokoil Kramchik, - eto nachali rvat'sya patrony, no oni iz
etogo groba ni za chto ne vyletyat - zhelezyaka hot' i staraya,  no krepkaya, da ya
i lyuki zaper.
     Hlopki stanovilis' vse chashche i  chashche,  no  nikto  ne  obrashchal  na  n  ih
nikakogo   vnimaniya.   Dva   doktora-samozvanca,   s  reshimost'yu  nastoyashchih,
vysokoklassnyh specialistov,  otchayano borolis' za zhizn' svoego tovarishcha. Oni
vvodili  emu  kakie-to  preparaty,  pospeshno chitaya pri etom instrukcii po ih
primeneniyu, nakladyvali zhguty i davyashchie povyazki,  pytalis'  delat'  nepryamoj
massazh serdca, prosto ugovarivali ego ne umirat', no edinstvennyj rezul'tat,
kotorogo oni pri etom dobilis' zaklyuchalsya v tom,  chto davlenie i pul's stali
snizhat'sya  bolee medlenno,  vot i vse.  Starayas' sdelat' luchshe,  oni togo ne
zhelaya,  tol'ko prodlevali agoniyu.  Primerno cherez  chas  v  pohodnoj  aptechke
zakonchilis' vse preparaty,  kotorye hot' otdalenno podhodili pod opredelenie
"stimuliruyushchie", a eshche cherez desyat' minut Marz skonchalsya,  tak i ne pridya  v
soznanie.
     - Vse,  Marza bol'she net,  - konstatiroval smert' Klarok.  - Zdes'  ego
pohoronim ili otvezem v poselok?
     - Pohoronim zdes',  - reshil Kramchik,  - vse ravno u nego nikogo net,  a
horonit'  ego tam - eto rashody,  da eshche i stanut ceplyat'sya vse komu ne len'
so  svoimi  rassledovaniyami.  CHto,  ya  im  budu  rasskazyvat'?  Kak  my   na
zagryaznennyh  territoriyah ustroili vojnu s mestnymi,  nezakonno prozhivayushchimi
zdes',  kak sami popali syuda nezakonno, kak voevali nezakonnym oruzhiem i chto
priehali obdelat' zdes' nezakonnuyu torgovuyu operaciyu?
     - Ponyal,  znachit horonim ego zdes',  - skazal Klarok i nachal  ryt'sya  v
svoem transportere v poiskah lopaty.
     Kramchik s Denom tol'ko nablyudali za pogrebal'noj ceremoniej. Sobstvenno
nikakoj ceremonii  i  ne  bylo.  Vse okazalos' zhestko i obydenno.  Nevysokij
holmik svezhej zemli,  kotoryj eshche ne uspeli kak sleduet obstuchat' lopatoj, a
on  uzhe  stal razmyvat'sya dozhdem,  - eto bylo vse,  chem obychno zakanchivalas'
zhizn' kontrabandista.  Tak bylo vezde i zagryaznennye territorii  Kartaka  ne
okazalis' isklyucheniem.
     Pokonchiv s mogiloj,  Klarok so svoim naparnikom,  nerazgovorchivym, dazhe
ugryumym,  dolgovyazym parnem,  pogruzili ucelevshie yashchiki s patronami i slegka
podgorevshuyu sumku Dena v vezdehod,  a potom pomogli emu i Kramchiku zabrat'sya
v neudobnuyu,  tesnuyu kabinu.  Po sravneniyu s policejskim transporterom,  eta
mashina pokazalas' Denu chem-to neser'eznym,  nastol'ko nezashchishchennym on sebya v
nej  pochuvstvoval.  Kak  udalos'  na  nej  etim  dvum  parnyam  spravit'sya  s
ostavshimisya dvumya vezdehodami, on ne imel ni malejshego ponyatiya.
     - Nu rasskazyvaj,  kak vse bylo,  - potreboval Kramchik,  budto prochitav
mysli Dena, kogda vezdehod tronulsya.
     - Znachit tak,  - ohotno nachal Klarok, - ne uspeli my ob容hat' eto holm,
kak uslyshali,  chto vy uzhe nachali strelyat'.  Poka my  dobiralis',  to  s  toj
storony uzhe vse konchilos'. My zastali tol'ko odin goryashchij vezdehod, a drugoj
uhodil s polya boya na bol'shoj skorosti.
     - On ehal,  no eto chudo,  esli v nem ostalsya kto-to zhivoj. YA sam videl,
skol'ko Marz vystrelil v nego svoih zhelezyak.
     - Tak vot,  my uvideli, chto oni ne reshilis' vhodit' v loshchinu, a poshli v
obhod,  chtoby perehvatit' vas na vyhode i poehali za nimi.  My videli, kak v
vas popali.  Oni  vysadili  neskol'ko  chelovek s ruchnymi raketnymi na sklone
holma,  a vezdehody ispol'zovali tol'ko kak primanku,  chtoby vymanit' vas iz
ukrytiya.
     - Kto-to ostalsya?
     - Esli  ty  govorish',  chto na tom vezdehode,  kotoryj uehal,  nikogo ne
ostalos', to nikto.
     - Nuzhno  sobrat'  oruzhie,  -  holodno  skazal Kramchik.
     - A sobirat' to nechego, te dva parnya so sklona, tol'ko my po nim nachali
strelyat',  tak  gromko  vzorvalis',  chto  tam  dazhe derev'ev ne ostalos',  a
vezdehody vse goryat.  Esli tam chto i ostalos',  to zabrat' eto  mozhno  budet
tol'ko  cherez neskol'ko chasov,  poka ne vygorit toplivo.  Edinstvennoe,  chto
sohranilos',  eto pulemety tvoego transportera,  no on to zhe gorit. Podozhdem
poka potuhnet? Ili sami postaraemsya potushit'?
     - Net,  zhdat' ne budem.  Ostanovimsya na obratnoj doroge i reshim,  chto s
nimi delat'. Mozhet dejstvitel'no ih mozhno budet eshche ispol'zovat'?
     - Konechno mozhno, - podderzhal mysl' naparnik Klaroka. - CHto etomu zhelezu
budet? Glavnoe, chto ih prikryla bashnya i oni ne pognulis'.
     Zloschastnye holmy ostalis' za kormoj i uzhe cherez  neskol'ko  kilometrov
tol'ko  pul'siruyushchaya bol' v ranah i svezhie povyazki napominali o sluchivshemsya.
Liniya gorizonta postepenno vyravnivalas'.  Vezdehod myagko shel po  netronutoj
ravnine.  Veter  stih  i  izumrudnoe more travy zastylo,  kak v rezhime "stop
kadra". Vse rezhe i rezhe po puti popadalis' klochki lesa, da i te, stanovilis'
vse men'she i men'she.
     - Vyezzhaem  na  svobodnoe   prostranstvo,   -   special'no   dlya   Dena
prokommentiroval  izmeneniya pejzazha Kramchik.  - Teper' nechego boyat'sya,  syuda
oni ne sunut'sya.  Na otkrytom prostranstve ih voobshche nikogda ne vstrechali. U
etih svolochej hvataet smelosti napadat' tol'ko iz ukrytiya.
     - Do Sotara eshche daleko?  - sprosil Den,  kotorogo eto  puteshestvie  uzhe
nachinalo napryagat'.
     - Prijdet'sya  nemnogo  otklonit'sya  k  severu,  chtoby   vstretit'sya   s
rebyatami,  no  ty  ne  perezhivaj.  Primerno  cherez sutki budem na meste.  Na
otkrytom meste uzhe  mozhno  dvigat'sya  bystree.  K  vecheru,  esli  nichego  ne
sluchit'sya, to doberemsya do mesta vstrechi.
     Beskrajnee more rosloj, v poyas, travy, redkie, sil'no zalizannye holmy,
da  idushchij  na  horoshej,  dlya bezdorozh'ya,  skorosti vezdehod,  eto bylo vse,
bol'she ni odnoj detali na mnogo desyatkov kilometrov v  okruge.  Dozhd'  opyat'
pripustil  i  dvorniki vezdehoda ele spravlyalis' s potokami vody na steklah.
Dva fontanchika vodyanyh bryzg, sryvayushchiesya s ideal'no otmytyh gusenic, nehotya
osedali  v  chetkuyu,  kazalos',  sovsem  neumestnuyu  v etom netronutom meste,
koleyu.  Vremya potyanulos' medlenno,  kak eto obychno i byvaet, kogda nichego ne
menyaetsya.
     Kogda den' podhodil k svoemu koncu i bez togo temnye nebesa eshche  bol'she
pocherneli,  na  gorizonte pokazalis' pervye skal'nye vystupy.  Pri blizhajshem
rassmotrenii  eto  okazalsya  temno  seryj,  pochti  chernyj  kamen',  kakaya-to
raznovidnost'   bazal'tov.   Tak,   kak   oni   yavlyalis'   pryamym  produktom
vulkanicheskoj deyatel'nosti,  to s bol'shim trudom mozhno bylo predstavit' sebe
takovuyu  v  takom  spokojnom  i rovnom meste.  Ochevidno izverzheniya vulkanov,
potoki lavy i chernye, upirayushchiesya v nebesa stolby vulkanicheskogo pepla, byli
takoj dalekoj stranicej istorii etoj ravniny, chto bez podgotovki bylo trudno
sebe eto dazhe predstavit',  no tem ne menee,  kamen' sohranilsya neploho, bez
kakih-libo zametnyh sledov preodolevaya tysyacheletie za tysyacheletiem.  Voobshche,
nuzhno bylo  eshche  horoshen'ko  poiskat',  chtoby   obnaruzhit'   porodu,   bolee
ustojchivuyu k vyvetrivaniyu.
     CHem dal'she prodvigalsya vezdehod  v  sgushchayushchihsya  sumerkah,  tem  bol'she
popadalos' vystupov skal'noj porody.  Inogda oni byli takimi obshirnymi,  chto
ih  prihodilos'  dolgo  ob容zzhat',  otyskivaya  sredi  nagromozhdeniya  kamnej,
svetyashchuyusya  na monitore,  prolozhennuyu komp'yuterom,  dorogu.  Stemnelo kak-to
srazu,  vidimo  rasprostranyayushchijsya  v  nasyshchennoj  vlagoj  oblachnosti  svet,
ravnomerno  raspredelyalsya  dazhe  togda,  kogda  disk nevidimogo svetila stal
skryvat'sya za gorizontom i  perestal  ego  rasprostranyat'  tol'ko  kogda  on
sovsem skrylsya. Eshche neskol'ko kilometrov vezdehod dvigalsya v polnoj temnote.
Voditel' ne stal vklyuchat' fary,  a po privychke,  pereshel na  pribor  nochnogo
videniya,  hotya  dazhe  smeshno  bylo podumat',  chto v takom gluhom i pustynnom
meste,  kogo-to zainteresuet svet neskol'kih nebol'shih prozhektorov.  Nakonec
na  monitore poyavilsya znakomyj siluet neobychno vysokoj skaly,  vozvyshayushchejsya
nad vsemi ostal'nymi v neskol'ko raz i esli verit'  priboru,  to  ee  vysota
sostavlyala okolo dvuh soten metrov. Kramchik vybral dlya vstrechi dejstvitel'no
horoshij orientir.  CHtoby promahnut'sya mimo nego,  osobenno dnem,  nuzhno bylo
obladat' isklyuchitel'nymi sposobnostyami v navigacii.  Dnem, veroyatno, bylo by
vidno,  kak etot,  slegka nepravil'nyj,  koryavyj pik,  protykal  oblaka,  no
sejchas  ego mozhno bylo uvidet' isklyuchitel'no na ekrane radara,  da i to,  on
tuda pomeshchalsya celikom tol'ko s bol'shogo rasstoyaniya.
     - CHto-to  nikogo  ne vidno,  - ozadachenno skazal Klarok,  vedya vezdehod
vdol' otvesnoj, kamennoj steny.
     - Oni uzhe dolzhny davno byt' na meste,  - otmahnulsya Kramchik,  - poka my
tam vozilis', oni uzhe dolzhny byli zdes' razbit' lager' i prigotovit' goryachuyu
edu.  Davaj,  obhodi  etu  glybu,  s  toj storony est' nebol'shaya peshchera,  my
neskol'ko raz tam ostanavlivalis'.  Mozhet byt' oni tam uzhe davno dryhnut,  a
my tut sebe mozgi sushim, kuda oni podevalis'.
     S drugoj  storony  udivitel'nogo  kamennogo  obrazovaniya  bylo  tak  zhe
pustynno.  Voditel' vklyuchil dal'nij obzor, no v vidimom sektore, dazhe blizko
ne bylo nichego pohozhego na dva vezdehoda.  Poblizosti voobshche ne bylo  nichego
zheleznogo.   Tol'ko   zasvetki   skal,   da   podragivayushchaya  pelena  "shuma",
otrazivshegosya ot dozhdevyh kapel' signala.
     Mesto, o kotorom vspominal Kramchik,  nashli srazu. Tol'ko zdes' vklyuchili
prozhektora.  Neponyatno po kakoj prichine,  no poroda  v  ideal'noj,  otvesnoj
stene   skololas'.  Treshchiny  poshli  set'yu  vertikal'nyh,  pryamyh  linij,  na
rasstoyanii primerno metra tri drug ot druga. To li vsya eta shtuka osedala, to
li  eshche chto-to?  V nekotoryh mestah oni okazalis' nastol'ko shirokimi,  chto v
nih svobodno mog projti kulak.  Po centru etogo neponyatnogo yavleniya,  v  tom
meste,  gde  treshchiny byli osobenno shiroki,  ne vyderzhav sobstvennoj tyazhesti,
ispolinskie kamennye bloki ruhnuli,  obrazovav pri etom  dovol'no  prilichnoe
uglublenie  v  stene.  Po tomu,  naskol'ko gluboko voshli v grunt ottorgnutye
skaloj fragmenty,  tol'ko verhushki kotoryh vidnelis' iz  travy,  mozhno  bylo
sudit' o tom, kak davno vse eto proishodilo.
     Vzvyv naposledok turbinoj,  vezdehod ostanovilsya,  vplotnuyu pod容hav  k
kruto podnimayushchemusya vverh vhodu v peshcheru.
     - Berem oruzhie, - nachal rasporyazhat'sya Kramchik, - podushki sidenij i edu.
Da, sovsem zabyl, u vas sohranilsya chehol ot vezdehoda?
     - Vrode by byl,  - zasomnevalsya Klarok,  - po  moemu,  ya  ego  videl  v
gruzovom otseke, za yashchikami.
     - Ego to zhe nuzhno vzyat'.  Vse, poshli, a ty, - obratilsya on k Klaroku, -
podezhur' u radiostancii, mozhet ob座avyatsya nashi, tol'ko sam v efir ne vyhodi -
vdrug etim voinam malo i oni do sih por nas  ishchut?  CHerez  paru  chasov  tebya
smenyat.
     Posle fil'trovannogo vozduha kabiny, na Dena pahnul celyj buket zapahov
umytoj  stepi.  On ostorozhno vdohnul neskol'ko raz,  no nichego strashnogo pri
etom s nim ne sluchilos',  on ne umer,  ne zabilsya v konvul'siyah,  kak eto  i
dolzhno bylo byt' na zagryaznennyh territoriyah, kotorye po mere ih prodvizheniya
ot megapolisa,  stanovilis' vse gryaznee i opasnee.  Delat' bylo nechego i  on
pervym  polez vverh,  skol'zya po mokromu kamnyu.  Kak i bylo obeshchano,  vnutri
peshchery, bol'she  pohozhej  na  ogromnuyu  komnatu,  k   proishozhdeniyu   kotoroj
prilozhilis'  chelovecheskie  ruki,  chem na prirodnoe obrazovanie,  bylo suho i
dazhe,  kak-to po svoemu  uyutno.  Kogda  po  polu  zaskol'zil  luch  fonarika,
obnaruzhilos',  chto zdes' ostanavlivalis' gorazdo chashche,  chem "neskol'ko raz".
Pol byl zavalen pustymi upakovkami ot konservirovannoj edy,  pryamougol'nymi,
plastikovymi paketami ot vody i obryvkami kakogo-to tryap'ya.  U dal'nej steny
stoyali tri obodrannye,  kresla smontirovannye na odnom nesushchem  sterzhne.  Ih
podlokotniki  byli  otbrosheny  nazad  i vsya konstrukciya otdalenno napominala
divan.  S kakoj imenno  mashiny  oni  byli  demontirovany,  Den  ne  imel  ni
malejshego predstavleniya. Ukrepiv fonar' v odnoj iz treshchin, po kotorym vse zhe
prosachivalas' voda,  Kramchik, pri pomoshchi Dena, zanavesil prihvachennym chehlom
vhod v peshcheru, nabrosiv rvannyj brezent na special'no pristrelennye snaruzhi,
dlya etoj celi, metallicheskie kryuch'ya.
     Ognya ne  razvodili,  zdes'  eto  bylo ne prinyato,  da i zhech' bylo osobo
nechego. Rasselis' kto gde i stali uzhinat'.
     - YA vizhu,  eto logovo pol'zuetsya uspehom, - skazal Den, - mozhno v lyuboj
moment ozhidat' gostej.
     - Ne volnujsya,  esli kto-to i priedet,  to tol'ko svoi,  - uspokoil ego
Kramchik,  - i ne tol'ko potomu,  chto tol'ko my znaem pro eto mesto.  My dazhe
znaem, chto etogo bol'she nikto ne znaet.
     - Kak eto?  - ne ponyal Den.
     - A   tak,  na  podhodah  k  peshchere  ustanovleno  poltora  desyatka  min
kombinirovannogo dejstviya i tak pod容hat' syuda,  kak eto  sdelali  my  i  ne
podorvat'sya,  mozhet  isklyuchitel'nyj  vezunchik,  no ya takih poka ne vstrechal.
Takim,  kak pravilo, vezet ne rozhdat'sya na Kartake. A nas oni ne tronuli vot
pochemu, -   on   rasstegnul   vorotnik  i  dostal  celuyu  svyazku  nebol'shih,
metallicheskih zhetonov,  kotorye kak amulety,  nosil na shee,  - odna iz  etih
blyashek, ya dazhe uzhe ne znayu kakaya, i est' propusk.
     Den sdelal eshche bolee idiotskoe lico.
     - Vot  eto,  -  nachinaya  nervnichat',  tryahnul Kramchik svoej svyazkoj,  -
kogda-to bylo chastyami etih samyh min. Kazhdaya zhelezka - eto predohranitel'naya
cheka.  Kogda  mina  stavit'sya  na boevoj vzvod,  to cheka vynimaetsya i sluzhit
svoeobraznym klyuchom.  Esli on s toboj,  to eta shtuka ni za chto ne vzorvetsya,
dazhe  esli  ty  polozhish' ee na tverdoe i budesh' ezdit' pryamo po nej,  no vot
esli u tebya takogo klyucha net, to luchshe ne podhodit' blizhe pyatidesyati metrov.
     - |to u tebya ot kazhdoj? - nakonec-to soobrazil Den.
     - Net,  dostatochnogo odnogo klyucha,  lyuboj iz ustanovlennyh za odin  raz
min. Oni sami uzhe medu soboj "dogovarivayutsya". Ostal'nye u rebyat.
     Po kolichestvu   prodemonstrirovannyh   klyuchej,   mozhno   bylo    tol'ko
dogadyvat'sya,  kakie  eshche  mesta nahodyatsya pod kontrolem etih lyudej,  no Den
vozderzhalsya ot dal'nejshih  rassprosov.  Okazalos'  v  prirode  est'  stol'ko
veshchej, o sushchestvovanii kotoryh on dazhe ne dogadyvalsya. Eshche sovsem nedavno on
ne znal, chto mozhno cheloveka bukval'no unichtozhit' vsego za neskol'ko v zapale
skazannyh  slov;  on  ne  znal,  o  sushchestvovanii nelegal'nyh kosmoportov na
Kartake,  o kontrabandistah i voinstvennyh lyudyah,  prozhivayushchih v mestah, gde
ne  vyzhivali  dazhe  zhivotnye;  i  vot teper' eti miny,  kotorye,  kak horosho
vyshkolennye  psy,  ohranyayut  territoriyu  i  pri  etom  obladayut   takoj   zhe
predannost'yu k hozyainu.
     "Interesno, - podumal Den, - chto zhe togda budet zavtra?"
     On ustroilsya   na   prihvachennoj   iz   vezdehoda   podushke  siden'ya  i
prislonivshis' spinoj k kamennoj stene,  zakryl glaza.  Naparnik Klaroka  uzhe
davno spal, shiroko raskinuvshis' v odnom iz kresel, tol'ko Kramchik vozilsya so
svoimi veshchami,  proveryaya vse li na meste. Den zhe naoborot, dazhe ne vzglyanul,
kakie iz ego veshchej podportil ogon'.  Pochemu-to emu bylo na eto plevat'.  Pri
nem byl pistolet,  polnye karmany  patronov  i  pachka  kreditov  v  pridachu,
ostal'noe ne imelo ni malejshego znacheniya.
     V techenii nochi on neskol'ko raz slyshal skvoz'  son,  kak  kto-to  ryadom
tiho razgovarival,  no prosypat'sya ne stal. Proishodivshee ne vosprinimalos',
kak chto-to opasnoe.  V sravnenii s temi  koshmarami,  chto  emu  snilis'  etoj
noch'yu,  v  kotoryh  ego  postoyanno kto-to presledoval,  eti tihie razgovory,
naoborot,  davali nebol'shuyu peredyshku v beskonechnoj, nochnoj gonke. Postavilo
tochku na etih neperedavaemyh priklyucheniyah,  pronizavshee telo chuvstvo holoda,
vse,  do poslednej kletki.  Den potyanulsya,  razminaya zatekshuyu spinu i otkryl
glaza.  Pologa, zanaveshivayushchego vhod v peshcheru uzhe ne bylo i utrennij, svezhij
veter, bez pomeh pronikal v neglubokij, kamennyj meshok.
     Sovsem ryadom poslyshalis'  zvonkie  udary  metalla  o  metall.  Vyglyanuv
naruzhu,  Den  uvidel dobravshiesya tol'ko pod utro vezdehody.  Obe mashiny byli
soedineny zhestkoj scepkoj,  svarnoj treugol'nik kotoroj sejchas  i  othazhival
vnushitel'noj  kuvaldoj  odin  iz  voditelej.  Kak  ni  stranno,  no  otkazal
zavodskoj vezdehod, vneshne vyglyadevshij ochen' dazhe nichego. Skoree, mozhno bylo
opasat'sya otkaza privolokshego ego syuda "konstruktora",  chem vpolne prilichnoj
mashiny, no okazalos' naoborot.
     - Beri svoi veshchi i spuskajsya! - kriknul Denu Kramchik. - Pora dvigat'.
     Dvazhdy povtoryat' ne potrebovalos'.
     - Lopatka v nagnetatele sorvalas' so svoego mesta,  - uslyshal Den kogda
spustilsya,  kak voditel' s pokrasnevshimi, ustalymi glazami govoril Kramchiku,
- tam naverno vse perelomalo - vse sluchilos' na bol'shih oborotah. Grohot byl
takoj,  slovno my popali pod obstrel.  V rabochej zone nichego ne ucelelo.  My
otkryvali, smotreli, tam sploshnoe metallicheskoe kroshevo. Horosho hot' turbinu
ne zaklinilo, togda by motor tochno vyrvalo s ego mesta.
     - CHto, svobodno vrashchaetsya?
     - Esli sumeesh' sdvinut' ves' tot metallolom,  to provernut' mozhno. YA ne
znayu kak tam i chto, no vse opory turbiny uceleli.
     - Nu nichego,  vernemsya domoj, togda budem smotret', chto tam i kak. Esli
vy uzhe zapravilis',  to togda budem dvigat'. Poedim po doroge. Nel'zya bol'she
teryat' vremeni,  tem  bolee,  chto  dvigat'sya  budem  gorazdo  medlennee  i k
naznachennomu sroku my mozhem ne uspet'.  Halton zhdat'  ne  lyubit,  emu  vechno
kazhetsya,   chto   vot-vot  naletyat  shturmoviki  tamozhennikov.  Sovsem  starik
izdergalsya v poslednee vremya.
     Den zabrosil  sumku  za  plecho i polez v vezdehod.  Sbory zanyali sovsem
nemnogo vremeni.  CHerez neskol'ko minut nedobitaya kolonna uzhe uhodila  proch'
ot neprivychno-vysokoj skaly,  uglublyalas' v nagromozhdeniya chernogo, kak noch',
kamnya.  Ponachalu voditel' vezdehoda orientirovalsya isklyuchitel'no pokazaniyami
radara,  otyskivaya vozmozhnyj put'. Dlya etogo prihodilos' v容zzhat' na koe-gde
sohranivshiesya vozvyshennosti i skanirovat' okrestnosti,  no vskore stalo  vse
chetche i chetche prosmatrivat'sya nekoe podobie dorogi. Ponachalu koleyu edva bylo
zametno v  vysokoj  trave,  no  vskore  ne  zametit'  ee  stalo  nevozmozhno.
Ochevidno,  chem  blizhe  oni  podbiralis'  k  Sotaru,  tem  men'she stanovilos'
vozmozhnyh putej.  Na odnom iz  nih  oni  i  okazalis'.  Dvigalis'  medlenno,
povinuyas'  staromu,  no  zheleznomu  pravilu,  po kotoromu,  skorost' kolonny
opredelyala samaya tihohodnaya mashina.  Vperedi shel vezdehod,  v  kotorom  ehal
Den,  za nim,  ehala sobrannaya vruchnuyu mashina,  kotoraya i volokla otkazavshij
vezdehod.
     Sredi nagromozhdeniya  kamnej,  nemnogo  v  storone ot dorogi,  pokazalsya
rzhavyj transporter,  ot kotorogo ostalos' tol'ko shassi i  pognutyj  gruzovoj
otsek.  Kabina otsutstvovala. Po sohranivshemusya bortu, bol'shimi bukvami bylo
napisano:  "SOTAR". Prichem nadpis' byla sdelana ochen' original'nym sposobom.
Ona byla prozhzhena plazmometom - oruzhiem,  zapreshchennym k lyubomu primeneniyu na
territorii konfederacii.  Kogda oni proehali mimo i  Den  obernulsya,  to  po
protivopolozhnomu bortu   davno  podohshego  apparata,  byla  tochno  takaya  zhe
nadpis',  tol'ko v  zerkal'nom  otobrazhenii  -  plazma  prozhgla  transporter
naskvoz'.
     - Da,  takoj ukazatel' trudno  ne  zametit',  -  skazal  Kramchik,  vidya
interes  Dena  k rzhavoj zhelezyake.  - Skoro uzhe Sotar.  Vovremya uspeli,  dazhe
poltora chasa ostalos' v zapase.
     Poka oni  nespeshno  dvigalis'  po  petlyavshej sredi valunov doroge,  eshche
neskol'ko raz popadalis' broshennye mashiny.  Ot nekotoryh iz nih  sohranilis'
tol'ko sil'no orzhavlennye ostovy, drugie zhe, naoborot, vyglyadeli tak, slovno
oni vsego neskol'ko chasov nazad perestali goret'.  Ne  smotrya  na  eto,  Den
osobenno  ne  zametil,  chtoby  kto-to  iz  sidyashchih  v vezdehode zanervnichal,
naoborot,  vse vyglyadeli dovol'no uvereno i veli sebya vpolne spokojno. Sredi
isterzannoj  tehniki  oni  chuvstvovali  sebya  dazhe luchshe,  chem na netronutyh
gusenicami, prostorah holmistoj ravniny. Den dazhe hotel sprosit' ob etom, no
vspomniv pro rasskaz o "umnyh" minah, sam dogadalsya v chem tut delo.
     Posle ocherednogo,  zakrytogo povorota, konvoj okazalsya vo mrake ushchel'ya,
obrazovannogo  dvumya  skal'nymi  grebnyami,  podnimayushchimisya vysoko k nebesam.
Prohod byl tak uzok,  chto  kazalos'  obrazovavshie  ego  dve  kamennye  steny
vplotnuyu  smykayutsya  vverhu.  Srazu  za ushchel'em otkryvalas' obshirnaya loshchina,
porosshaya travoj, pochti rovnaya ploshchadka. So vseh storon ee okruzhali otvesnye,
nepristupnye skaly.
     - Nu vot i dobralis', - ob座avil ochevidnoe Kramchik, - budem zhdat'.
     Den predstavlyal  sebe  Sotar  kak  ugodno,  no to,  chto on uvidel,  ego
ozadachilo.  Men'she vsego eto pustynnoe mesto pohodilo na kosmoport. V okruge
na mnogie desyatki kilometrov ne bylo ni dushi. Bol'she togo, vse bylo ustroeno
tak,  chtoby te,  kto k etomu ne imel  otnosheniya,  zhivym  syuda  ne  dobralsya.
Edinstvennoj  detal'yu,  koe-kak svyazyvayushchej eto zateryannoe mesto s kosmosom,
byli otrabotannye toplivnye kassety reaktorov raspada,  kuchej  svalennye  na
krayu vyzhzhennoj rulezhnymi dvigatelyami pleshi v gustoj trave.  Bol'she nichego ne
bylo.  Voobshche  nichego.  Ni  hot'  kakoj-nibud'  postrojki,  ni   prostejshego
oborudovaniya navigacii,  oblegchayushchego posadku. Sotar kazalsya davno pokinutym
i bezzhiznennym.  Tak ono i bylo. ZHizn' v etih bazal'tovyh skalah byla tol'ko
gost'ej i pritom gost'ej neproshennoj.
     Nado skazat',  chto eta posadochnaya ploshchadka ne byla edinstvennoj vo vsej
okruge.  Ta,  na kotoroj oni byli sejchas, obsluzhivala interesy odnogo klana,
no byli i drugie,  ohranyayushchiesya s ne men'shim userdiem.  Ob ih  kolichestve  i
raspisanii raboty, mozhno bylo tol'ko dogadyvat'sya. Da i to, dogadyvat'sya mog
tol'ko tot,  kto hot' otdalenno byl posvyashchen v ob容my oborotov i assortiment
tovarov, nelegal'nogo rynka Megapolisa 6.
     Vezdehody postavili  vplotnuyu  k  stene,  samoj  dal'nej  ot  vyzhzhennoj
ploshchadki i stali zhdat'.  Po raschetam Kramchika do posadki ostavalos' nemnogim
bolee poluchasa.  Vye vylezli na vozduh, chtoby hot' nemnogo razmyat'sya. Daleko
othodit'  ot mashin nikto ne stal.  Edva morosyashchij dozhdik vdrug prekratilsya i
loskut neba, kak raz nad kontrabandnym kosmodromom prosvetlel nastol'ko, chto
prismotrevshis',  mozhno  bylo  dazhe  dogadat'sya,  kakogo imenno cveta zdeshnie
nebesa.
     - Slushaj, zdes' byvaet i horoshaya pogoda? - ne poveril Den.
     - CHem dal'she ot megapolisa,  ot ego klimaticheskih ustanovok,  tem luchshe
stanovit'sya  pogoda,  -  ob座asnil  Kramchik.  - Esli eshche otojti kilometrov na
pyat'sot, to tam uzhe budet vpolne snosno.  Sluchayutsya konechno dozhdi, no takogo
izdevatel'stva, kak v promzone uzhe net.
     Okazalos', chto klimaticheskie ustanovki  delayut  ne  tol'ko  vechno-yasnuyu
pogodu, no  i  nikogda  ne  prekrashchayushchiesya  dozhdi  to  zhe.  Takie u nih byli
izderzhki proizvodstva,  tak skazat'. Dazhe v takoj oblasti, kak iskusstvennoe
regulirovanie  klimata,  ne  udalos'  slomat'  izvechnyj  zakon  prirody,  po
kotoromu,  dlya  togo,  chtoby  v  odnom  meste  sdelat'  horosho,  nuzhno  bylo
obyazatel'no sdelat' tak,  chtoby v drugom, bylo vsegda ploho. Prosto v dannom
sluchae, eto kasalos' tol'ko dozhdya, vetra i rezkih kolebanij temperatury.
     Po usham  rezanul  rezkij  voj,  razmetav  zavorazhivayushchuyu  tishinu etogo,
kazalos',  navsegda broshennogo mesta.  Eshche mgnovenie nazad nichego  ne  bylo.
Zvuk  budto vklyuchili,  budto on vzyalsya iz niotkuda.  Na samom dele tak ono i
bylo. Vse zadrali golovy vverh, starayas' hot' chto-to rassmotret' sredi vnov'
sgushchayushchihsya  oblakov.  Denu  udalos' zametit',  kak vnutri blizhajshej,  nizko
navisshej tuche,  tusklo polyhnulo i eta vspyshka stala medlenno gasnut', menyaya
svoj cvet ot fioletovogo do lilovogo.
     - Nado zhe,  eshche  u  kogo-to  vstrecha!  -  poslyshalsya  szadi  udivlennyj
vozglas.
     - Ubiralsya by on poskoree!  -  kriknul  Kramchik,  starayas'  perekrichat'
uzhasnyj voj,  ot kotorogo,  kazalos',  hodili hodunom vse vnutrennosti.  - S
minuty na minutu zdes' dolzhen byt' nash chelnok,  eshche ne  daj  bog  ne  smogut
razminut'sya!
     Pilot torgovca,  slovno uslyshav rasporyazhenie,  zalozhil krutoj  virazh  i
opustivshis' gorazdo nizhe oblachnosti, povel svoyu razvalinu k vostoku. Korabl'
byl srednih razmerov dlya svoego klassa, s nebol'shimi, tolstymi kryl'yami i na
serom fone oblakov vyglyadel prodolgovatym,  nebrezhno posazhennym,  chernil'nym
pyatnom.
     - Slushaj,  a  pochemu  vas  ne  trogayut oficial'nye vlasti?  - reshil Den
vyyasnit' vse dlya sebya. - Ili vy im to zhe platite?
     Kramchik ser'ezno  posmotrel  na  nego,  razmyshlyaya govorit' ili net,  no
potom, vidimo, reshiv, chto raz uzh ego podopechnyj vse ravno uletaet, ob座asnil:
     - Net  konechno,  dazhe esli by my i zahoteli,  to ne smogli by zaplatit'
stol'ko,  skol'ko oni obychno berut.  U nas ne takoj masshtabnyj biznes. Ty zhe
vidish',  chto my samye malen'kie.  A ne trogayut oni nas potomu,  chto im ochen'
trudno zasech' prihodyashchij korabl'.  Ves' sekret v tom,  chto torgovcy, na svoj
strah  i risk,  vhodyat v real'noe prostranstvo-vremya pryamo v atmosfere,  nad
poverhnost'yu planety. Videl, kak u etogo, tol'ko chto poluchilos'. Vysota byla
metrov dvesti, ne bol'she. Konechno risk bol'shoj, no zato u nih ostaetsya vremya
ubrat'sya  otsyuda,  dazhe  esli  ih  i  zasekut.  Konechno   zhe   byvaet,   chto
tamozhenno-akciznyj departament ustraivaet oblavy, no oni nichego protiv etogo
ne mogut podelat', tol'ko poshumet' i vse.
     - No   naskol'ko   ya   znayu,   pochti  nevozmozhno  tak  tochno  vyjti  iz
podprostranstvennogo perehoda, - ne unimalsya Den.
     - V nashem dele "pochti" ne schitaetsya.  K tomu zhe eto ne tak slozhno,  kak
mozhet pokazat'sya s  pervogo  raza.  Oni  zhe  ne  delayut  takoj  "pryzhok"  iz
sosednego   skopleniya   galaktik.   Obychno,   takie   perehody   delayutsya  s
protivopolozhnoj tochki  orbity  Kartaka,  kogda  korabl'  nahodit'sya  v  teni
svetila  i  ne mozhet byt' zasechen ni s poverhnosti planety,  ni s ee orbity.
Tam  i  provodit'sya  podgotovka  k  etomu  tryuku,  a  posle  etogo,  korabl'
razgonyaetsya  na  solnce,  ischezaet  iz  etogo  mira i cherez neskol'ko sekund
poyavlyaetsya tochno nad etim mestom.
     Vse tol'ko  chto  skazannoe  proizvodilo vpechatlenie,  esli uchest',  chto
netochnost' telemetrii ili malejshij sboj komp'yutera,  reshivshego vdrug,  chto s
ego hozyaina hvatit tochnosti vychislenij i s desyat'yu znakami posle zapyatoj,  a
ne s dvenadcat'yu, kak obychno, i togda u vseh prisutstvuyushchih pri etom, sil'no
by zalozhilo ushi, esli by oni konechno sohranilis' na svoih mestah...
     V dokazatel'stvo zhiznesposobnosti  etogo  metoda,  pryamo  nad  golovami
opyat'  gromyhnulo,  tol'ko  na etot raz,  posledovavshij za etim shum okazalsya
nizkim, neustojchivym gulom, inogda sryvayushchimsya do rokota. Zdorovennyj chelnok
voshel  v real'noe prostranstvo dazhe nizhe urovnya oblachnosti,  pobiv,  vidimo,
vse ranee  postavlennye  rekordy.  Teper'  Den  videl  vse  v  podrobnostyah,
vspyshku,  podragivayushchuyu dymku i slovno opadayushchie s cvetka lepestki,  spolohi
energii.  Da i trudno bylo ne uvidet' semidesyati metrovyj korpus mashiny,  na
vysote  ne  bolee sta metrov.  Vystupayushchie chasti ego korpusa,  eshche svetilis'
bledno-fioletovym siyaniem - po  nim  bystro  stekali  vo  vlazhnuyu  atmosferu
ostatochnye zaryady.
     Nahodit'sya v takoj blizosti ot takih masshtabnyh vydelenij energii  bylo
navernyaka ochen' opasno, no ni u kogo iz prisutstvuyushchih na predstavlenii dazhe
ne vozniklo mysli po etomu povodu. Vse vnimanie etih lyudej koncentrirovalos'
tol'ko na udachnoj posadke. Nado skazat', pilot ne obmanul ih ozhidanij.
     On sbrosil  skorost',  bystro  uspokoil  raskachavshejsya  chelnok  i  stal
vertikal'no   sadit'sya.   CHasha  nezaregistrirovannogo  kosmodroma  do  kraev
napolnilas' rokotom ego generatorov polej.  V ih  rabote  vremya  ot  vremeni
voznikali podozritel'nye sboi,  vo vremya kotoryh, oni voobshche zatihali, no ne
smotrya na eto, stal'naya gromadina sadilas' plavno. Vse ostavalis' u steny, a
nekotorye dazhe za vezdehodami, do teh por, poka massivnye shassi ne vstali na
grunt, a amortizatory ne vybrali svoi rabochie rasstoyaniya. Tol'ko posle etogo
rokot  stal  bystro  zamolkat',  a  komanda  Kramchika  napravilas' k sevshemu
korablyu.  Na poverhnosti chelnok vyglyadel eshche vnushitel'nej, chem v vozduhe. On
zanyal pod  soboj  pochti  tret' loshchiny.  Den i ne nadeyalsya,  chto pridet takoj
bol'shoj, torgovyj korabl'.
     Kak tol'ko smolkla reaktornaya gruppa, tut zhe nachalas' produvka marshevyh
i rulezhnyh dvigatelej - vidno hozyain ne imel namereniya  zaderzhivat'sya  zdes'
nadolgo.  Za  etim  svistom,  Den  ne  srazu  i zametil metallicheskogo lyazga
otkryvayushchihsya lyukov.  Ot odnogo iz gruzovyh lyukov,  raspolozhennyh po pravomu
bortu, po  otbroshennomu  v  travu,  riflenomu,  metallicheskomu  pomostu  uzhe
delovito spuskalsya mehanicheskij  pogruzchik.  Na  ego  podhvatah  vozvyshalas'
celaya  stopka  kontejnerov,  vykrashennyh  v armejskij,  gryazno-zelenyj cvet.
Srazu za nim shel molodoj paren'.  Korotkaya strizhka  delala  ego  pohozhim  na
gryzuna,  no  impul'snyj  izluchatel',  boltayushchijsya u nego na grudi,  vryad li
pozvolil by komu ni bud', vyskazat' eto zamechanie vsluh.
     - A  gde  Halton?!  -  kriknul  Kramchik izdaleka.  - Pochemu v prileteli
vmesto nego?!
     - Dolgo  rasskazyvat'!  - kriknul v otvet paren',  zhestom pokazyvaya uzhe
spustivshemusya robotu,  kuda sleduet skladyvat' yashchiki.  - CHerez troe sutok on
priletit sam i vse vam rasskazhet. Esli zahochet konechno.
     Pogruzchik, gromyhaya svoimi oporami po  stal'nomu  listu,  napravilsya  v
gruzovoj otsek za sleduyushchej stopkoj. Kramchik zamolchal, chto-to obdumyvaya. Ego
lyudi sobralis' vokrug nego i tol'ko sledili za rabotoj pogruzchika. Bol'she iz
korablya  nikto ne pokazyvalsya.  Turbiny zakonchili cikl podgotovki k rabote i
smolkli.  Robot  sdelal  eshche  dvenadcat'  hodok.  Za  eto  vremya  ryadom   so
spustivshimsya chelnokom vyrosla prilichnaya gora kontejnerov.  Kak soobrazil Den
po vidu tary, zdes' bylo tol'ko oruzhie, razlichnye modeli ruchnogo strelkovogo
oruzhiya.
     - S vas pyat'desyat shest' tysyach,  - podvel itog parenek, kogda ves' tovar
byl  vygruzhen.  - YA znayu,  chto eto ne vse,  chto vy zakazyvali,  no ostal'noe
budet cherez troe vashih sutok.  Tovar privezet  Halton.  Imenno  iz-za  etogo
ostatka  on  ne  sumel  vypolnit'  v  stok  usloviya kontrakta i poprosil nas
perekupit' u nego etu  chast'  gruza.  Vidite,  kak  on  zabotit'sya  o  svoih
postoyannyh klientah?
     Kramchik tol'ko promychal chto-to  neopredelennoe.  Vse  s  samogo  nachala
poshlo ne po planu i eto ego nervirovalo vse bol'she i bol'she.  Nu da net huda
bez dobra.  Esli by u nego na rukah  sejchas  okazalsya  ves'  tovar,  kotoryj
zakazali  ego hozyaeva,  to ego chast' vse ravno prishlos' by ostavit' zdes' do
sleduyushchego raza. Ego kolichestvo bylo vprityk rasschitano pod chetyre mashiny, a
ne pod dve s polovinoj, imevshihsya v nalichii sejchas.
     - Horosho, - soglasilsya Kramchik razvyazyvaya svoj ryukzak. - On budet cherez
troe sutok v eto zhe vremya?
     - Da,  po krajnej mere on tak obeshchal,  a ty  zhe  znaesh',  chto  esli  on
obeshchaet, to obyazatel'no vypolnyaet, esli konechno eto mozhno vypolnit'.
     - Slushaj,  zahvatite s soboj vot etogo parnya, on mahnul v storonu Dena.
Emu srochno nuzhno vybrat'sya s Kartaka, a eshche luchshe voobshche iz Konfederacii. On
zaplatit.
     - My by s udovol'stviem,  no ty zhe znaesh',  chto nash kapitan rabotaet na
legal'nuyu strukturu,  k tomu zhe, dazhe esli my ego i voz'mem, to za sleduyushchie
neskol'ko  ostanovok,  kotorye my budem delat' tut zhe,  v Konfederacii,  ego
obyazatel'no snimut s borta,  a ot etogo nikomu pol'zy ne budet.  Pust' luchshe
nemnogo podozhdet. Troe sutok eto ne srok.
     Denu stalo yasno,  chto  ego  otlet  nemnogo  zatyagivaetsya.
     Kramchik tem  vremenem  bystro  otschityval den'gi,  a paren' vnimatel'no
sledil za tem,  kak on eto delal.  Na to,  chtoby otschitat'  ukazannuyu  summu
potrebovalos' nemnogim bolee treh minut,  a ryukzak pri etom opustel primerno
na polovinu.
     - Nu  vsego horoshego,  - stal proshchat'sya paren',  zabiraya den'gi,  - nam
pora. Moj hozyain ne lyubit zaderzhivat'sya v takih mestah.
     - Kak ya zametil,  - vstavil s ulybkoj Kramchik,  - nikto iz vashego brata
ne lyubit zdes' zaderzhivat'sya.
     Kosmicheskij delec tol'ko rassmeyalsya i bystro pobezhal na korabl'.  Kogda
on peresek proem gruzovogo otseka, stvorki lyukov prishli v dvizhenie i zayavila
o sebe reaktornaya gruppa chelnoka.
     - Vse k vezdehodam!  - skomandoval  Kramchik,  no  eto  kasalos'  tol'ko
zameshkavshegosya Dena, vse i tak uzhe bezhali pod prikrytie mashin.
     - A kak zhe tovar?  - sprosil na hodu Den.  - Nichego emu ne budet, a vot
nam mozhet dostat'sya.
     CHelnok medlenno pripodnyalsya na svoih amortizatorah i  kachnuvshis'  nosom
vpered,  otorval  opory  ot  zemli.  Rokot  opyat' zahlestnul okrugu,  zhestko
pridushiv  pri  etom  vse  ostal'nye  zvuki.  Metrov  do  pyatidesyati  korabl'
podnimalsya  vertikal'no,  lish'  slegka raskachivayas' iz storony v storonu,  a
zatem,  s hlopkom,  vklyuchilas' marshevaya ustanovka.  CHelnok  pochti  na  meste
razvernulsya,  vybiraya  svobodnyj prohod mezhdu skalami i poshel na zapad.  Vse
ostavshiesya vnizu sledili za tem, chto budet dal'she. Dazhe starozhilam, videvshim
eto predstavlenie uzhe mnogo raz,  ono ne nadoedalo, da i vybirat' osobo bylo
nechego.  Ne uspel korabl' otletet' v storonu i kilometra,  kak izdavaemyj im
zvuk   rezko   izmenil  ton,  perebrosivshis'  k  verhnej  granice  slyshimogo
diapazona,  ne umen'shiv pri etom svoej moshchnosti.  Korpus  ob座alo  fioletovoe
svechenie,  no eto prodolzhalos' vsego odno mgnovenie,  za kotorym posledovala
oslepitel'no-yarka vspyshka.  Kogda vse opyat' otkryli glaza chelnoka  na  meste
uzhe ne bylo,  tol'ko vspolohi rasseivayushchejsya energii otmechali mesto,  gde on
real'no nahodilsya v poslednij moment.
     Bezzhiznennye, chernye  vershiny s udivleniem prislushivalis' k nastupivshej
tishine.  Tol'ko cherez nekotoroe vremya opyat' stal  slyshen  zvuk  padayushchih  na
travu, dozhdevyh kapel'.
     Vezdehody podognali k stopkam kontejnerov i stali zagruzhat' tovar.
     - YA  dumayu,  ty  uzhe  ponyal,  chto tebe prijdet'sya nemnogo podozhdat'?  -
sprosil Kramchik u Dena.  - Vsego troe sutok. Konechno, esli ty boish'sya skuki,
to mozhesh' vernut'sya obratno s nami,  a potom priehat' eshche raz. Vse ravno nam
nuzhno budet zabrat' vtoruyu polovinu tovara.
     - Net uzh,  spasibo, - s ulybkoj otvetil Den, prikosnuvshis' k svoej, eshche
perebintovannoj golove,  - ya luchshe podozhdu zdes'.  Pripasov  u  menya  dolzhno
hvatit',  da  i  postoronnih  zdes' nechego opasat'sya.  Ved' vy zhe rasstavili
zdes' svoi miny?
     - Konechno rasstavili.  Esli by ne oni, to vryad li my smogli by uderzhat'
pod svoim kontrolem takoe udobnoe mesto. Horosho. Raz ty reshil ostat'sya, to u
menya dlya tebya budet poruchenie. Esli my ne uspeem vernut'sya k sroku, peredash'
Haltonu, chtoby vzletal i podozhdal eshche sutki gde-to poblizosti. CHerez chetvero
sutok my obyazatel'no budem na meste.  |to krajnij srok,  hotya ya nadeyus', chto
nam udastsya zabrat' ostatki tovara vovremya.
     - Esli hochesh', mozhesh' ostavit' den'gi mne. YA rasschitayus' s nim, a tovar
zaberete, kogda smozhete. Vse ravno, syuda nikto krome vas popast' ne mozhet.
     Kramchik posmotrel na nego s ulybkoj i skazal:
     - Znaesh',  ya protiv tebya nichego ne imeyu,  no u menya est' odno  zheleznoe
pravilo,  kotoroe  ya starayus' ne narushat'.  YA nikogda ne dayu den'gi napered.
Den'gi  -  eto  takaya  shtuka,  kotoraya  ne  terpit  k  sebe  legkomyslennogo
otnosheniya.  Zapomni, - veshchal on s vyrazheniem prozhogi-torgasha, - s nimi nuzhno
obrashchat'sya laskovo i berezhno,  pryamo kak s devushkoj,  inache nikogda,  nichego
tolkovogo ne poluchit'sya.
     Pokonchiv s korotkoj lekciej, on razvernulsya i napravilsya k svoim.
     CHerez neskol'ko  minut  tovar byl uzhe zagruzhen.  Kramchik mahnul Denu na
proshchanie rukoj i zaprygnul  v  golovnoj  vezdehod.  Motory  natuzhno  vzvyli,
sdvigaya  s  mesta  pod  zavyazku zagruzhennye i osevshie na svoih amortizatorah
mashiny.  Eshche neskol'ko minut, gor'kovatyj zapah otrabotannyh gazov govoril o
nedavnem prisutstvii konvoya, no vskore vyvetrilsya i on.
     Den zabrosiv sumku za plecho,  napravilsya k blizhnej skalistoj stene.  Na
vzletnuyu  ploshchadku  emu zahodit' voobshche ne hotelos',  k radiacii u nego bylo
osobennoe otnoshenie,  on boyalsya ee,  boyalsya ne osoznanno, kak nekotorye lyudi
boyat'sya  vysoty,  a to,  chto ryadom s goroj otrabotannyh toplivnyh kasset byl
prilichnyj fon,  ne stoilo dazhe somnevat'sya.  Nekotoroe vremya  on  shel  vdol'
steny,  podyskivaya sebe ubezhishche na noch'.  Vskore on obnaruzhil to, chto iskal.
|to okazalsya  nebol'shoj,  kamennyj  vystup,  torchashchij  iz  ideal'no  rovnoj,
bazal'tovoj  ploskosti,  na  vysote  v  neskol'ko metrov nad zemlej.  Kak ni
stranno,  pod vystupom bylo suho i vpolne mozhno bylo nochevat',  a  zhiden'kij
kustarnik horosho maskiroval mesto.
     On sbrosil sumku i rasstegnuv,  vytryahnul ee soderzhimoe na  travu.  Tam
okazalas'   odezhda,  prilichnoe  kolichestvo  konservirovannoj  edy,  aptechka,
neskol'ko pryamougol'nyh paketov s vodoj i  elektronnye  melochi,  kotorye  on
prihvatil   neponyatno   zachem.   Na   privezennyh  im  pripasah  mozhno  bylo
proderzhat'sya ne odnu nedelyu,  a ne kakih-to tam  tri  dnya.  Posteliv  tepluyu
kurtku,   on   uselsya  na  nee,  dostal  iz  kobury  pistolet,  snyal  ego  s
predohranitelya  i  vystaviv  oruzhie  na  vytyanutyh  rukah,   neskol'ko   raz
vystrelil.  Tishinu vsporoli tri korotkie ocheredi, a na protivopolozhnoj skale
voznikli tri belyh oblachka.  Ostavshis'  dovol'nym  ispytaniyami,  on  otlozhil
oruzhie  i  vskryl  pervuyu,  podvernuvshuyusya  pod ruku upakovku s edoj.  V nej
okazalas' kakaya-to raznovidnost' buterbrodov, obezvozhennaya do takoj stepeni,
chto nevozmozhno bylo opredelit',  iz chego sobstvenno vse eto sdelano.  Smochiv
pervuyu plastinku vodoj, on pristupil k pozdnemu obedu.


     V bol'shom, alyuminievom, zhilom bokse, s panelej kotorogo pochti polnost'yu
soshlo pokrytie,  v nebol'shoj komnatke bylo neprivychno mnogo  narodu.  Vse  s
obozlennymi,  osunuvshimisya  licami.  Na  uzkoj,  prodavlennoj  krovati lezhal
sil'no  obozhzhennyj  chelovek.  On  chasto  dyshal.  Kazhdyj  ego   vdoh,   ochen'
poverhnostnyj,  prichinyal stradaniya.  On morshchilsya ot boli,  ozhogi lica tol'ko
usugublyali polozhenie i neschastnomu stanovilos' eshche huzhe.  On muchilsya i  dazhe
samo proyavlenie ego muki vyzyvalo bol'.  CHelovek umiral muchitel'noj smert'yu.
Vvedennye preparaty tol'ko priglushili bol', bol'she zdes' nichem emu pomoch' ne
mogli. Na zagryaznennyh territoriyah ne bylo klinik i doktora ne vodilis'.
     - Bol'she nikto ne vyzhil,  - skazal borodatyj  muzhchina,  povernuvshis'  k
stoyashchemu  ryadom  s  nim,  sedomu  stariku.  -  Oni  dazhe  ne zahoteli s nimi
govorit', a srazu nachali strelyat'. Nashi ne uspeli opomnit'sya, kogda vse bylo
koncheno.
     - Raz oni ne zahoteli po horoshemu,  to togda ih vseh ozhidaet smert'. My
budem ubivat' kazhdogo,  kto sunetsya na nashi zemli i togda posmotrim,  kak na
eto posmotryat ih hozyaeva.  Ne tak uzh ih mnogo zdes' byvaet,  chtoby my s nimi
ne spravilis'.  Prosto tak my ne otdadim to, chto vsegda prinadlezhalo nam. My
zastavim s soboj schitat'sya, tem bolee, chto my hotim vyzhit', a drugogo vyhoda
u nas net. Kogda oni vozvrashchayutsya s tovarom?
     - Zavtra,  pod utro.
     - Sobirajte lyudej, oni ne dolzhny vernut'sya, - prikazal Praton, kotoromu
na starosti  let  predstoyalo  k  svoemu  neob座atnomu  opytu  kontrabandista,
dobavit' eshche i voennye navyki.








     V protivopolozhnoj  chasti  galaktiki  342/385/P214 to zhe ne sideli slozha
ruki.
     Planetarnaya sistema byla neprilichno bol'shoj,  dlya uslovij etogo sektora
galaktiki. Massivnaya, s krasnovatym otlivom zvezda, vladela bol'shim vyvodkom
uzhe  horosho  razvityh  planet.  Po  odnomu  iz  katalogov,  ih  u  nee  bylo
pyatnadcat',  po drugomu - vosemnadcat'. Pochemu tak poluchilos' ne znal nikto,
prochem,  nikto osobo nad etim ne zadumyvalsya.  Do nedostayushchih,  po odnomu iz
katalogov, treh planet,  kak i do ostal'nyh trinadcati, malo komu bylo delo.
V sisteme,  pod neponyatnym nazvaniem Orfok 11, tol'ko pyataya i shestaya planety
byli zaseleny,  a s ih koordinatami vo vseh programmnyh produktah bylo vse v
polnom poryadke.
     Orfok 11(5)  slyla  dovol'no  prilichnym  mestom.  Harakteristiki   etoj
planety priblizitel'no  sootvetstvovali bol'shinstvu obshcheprinyatyh standartov.
Ee ekvatorial'nye i subekvatorial'nye klimaticheskie zony,  kazalos',  voobshche
byli  lisheny nedostatkov,  takim golubym bylo nebo i takoj prozrachnoj voda v
pribrezhnyh lagunah. Ne stoilo truda dogadat'sya, chto eto byl kurort, ne samyj
dorogoj,  no vse zhe kurort. Nasladit'sya netronutoj promyshlennost'yu prirodoj,
deshevymi charternymi rejsami syuda sletalas' t'ma narodu,  so  vsego  blizhnego
sektora.  Zapadnoe poberezh'e odnogo iz samyh bol'shih materikov byl prevrashchen
v nastoyashchij raj dlya lyubitelej ekzotiki.  Cena na zemlyu zdes',  na  poberezh'e
dostigala  astronomicheskih velichin,  a poluchaemaya pribyl',  prevoshodila vse
myslimye predely rentabel'nosti i  byla  sposobna  povergnut'  v  tyazhelejshuyu
depressiyu   lyubogo   legal'nogo   biznesmena   iz   proizvodstvennoj   sfery
deyatel'nosti.  Ne narushaya zakona,  bol'she  udavalos'  zarabotat'  tol'ko  na
igornom biznese,  no on zdes' zapreshchalsya zakonom.  Territorii poberezh'ya byli
davnym-davno podeleny mezhdu solidnymi turisticheskimi korporaciyami i bol'shimi
proizvodstvennymi  koncernami,  ne  privykshimi  torgovat'sya iz-za neskol'kih
desyatkov millionov kreditov.  K tomu zhe, priezzhayushchie na otdyh turisty, zdes'
legko   rasstavalis'   so   svoimi  delami,  chto  delalo  takie  torgi  dazhe
neumestnymi.
     Reklamnye plakaty   i   buklety,   v  kotoryh  rashvalivalas'  ekzotika
poberezh'ya,  mozhno bylo  vstretit'  v  ofisah  samyh  solidnyh  turisticheskih
kompanij   i   prosto  v  kosmoportah  neskol'kih  blizhajshih  sektorov  etoj
galaktiki.  Plyazhnye krasotki na lyuboj vkus,  manili klientov mnogoobeshchayushchimi
vzglyadami,  a  opisaniya otelej porazhali mnogoobraziem predlagaemyh uslug,  v
tom chisle i samyh ekzoticheskih. No vsya eta informaciya kasalas' isklyuchitel'no
kurortnoj zony, chto delalos' na ostal'noj chasti etogo materika, da i na dvuh
drugih, vsya eta reklamnaya produkciya skromno umalchivala.
     V polutora tysyachah kilometrov ot uzkoj poloski "zolotyh" peskov, daleko
v  okeane,  raspolagalsya  sravnitel'no  nebol'shoj  ostrovok   vulkanicheskogo
proishozhdeniya.  Hotya eto mesto i bylo ekzotichno do bezobraziya, turistov syuda
nikto ne priglashal, bolee togo, horosho vyshkolennaya ohrana i nadezhnye sistemy
bezopasnosti ohranyali  etot  rajskij ugolok ne tol'ko ot neproshennyh gostej,
no i ot sluchajnogo postoronnego vzglyada.  Oficial'no,  ostrov s prilezhashchej k
nemu   dvadcatikilometrovoj   zonoj  prinadlezhal  Riku  Franiku,  poddannomu
neponyatno kakogo mira,  cheloveku,  ne privykshemu  otkazyvat'  sebe  v  takih
bezobidnyh   prihotyah.  Eshche  ego  nazyvali  Skol'zkim  Rikom,  no  eto  bylo
privilegiej ochen' uzkogo kruga lyudej.  Na vysokoj skale,  v vostochnoj  chasti
ostrova,  dazhe  s  bol'shogo  rasstoyaniya,  mozhno  bylo uvidet' gromadnyj dom,
obrashchennyj svoim  belosnezhnym  fasadom  k  utrennej  zare.  Za  domom  srazu
podnimalas' vysokaya stena lesa, kotoryj prostiralsya ot obryvistyj beregov do
dvuh ostrovnyh gornyh vershin - davno potuhshih vulkanov, kotorye sobstvenno i
sformirovali etot klochok sushi. Pochti ves' ostrov nahodilsya pod vlast'yu lesa,
tol'ko na kamenistyh sklonah  gor,  nachinaya  priblizitel'no  s  kilometrovoj
vysoty,  nichego  ne roslo.  Korichnevyj kamennye osypi sklonov smotrelis' kak
nechto chuzherodnoe, sredi bujstva tropicheskoj zeleni.
     Vsego neskol'ko raz Skol'zkij Rik byval zdes',  da i to,  kazhdyj raz ne
bol'she neskol'kih sutok.  Rik byl chelovekom deyatel'nym i ne lyubil prosto tak
tratit' vremya,  pust' dazhe v voplotivshemsya v real'nosti rayu. Moglo slozhit'sya
vpechatlenie,  chto etot ostrov,  obyknovennoe vlozhenie svobodnyh sredstv,  no
eto bylo ne tak.
     V neskol'kih  kilometrah  ot  poberezh'ya,  gde  vozvyshalsya   nepostizhimo
dorogoj, pohozhij na dvorec dom, raspolagalsya bol'shoj lager', nadezhno skrytyj
pod pologom lesa.  Edinstvennym,  svobodnym ot rastitel'nosti  mestom,  byla
nebol'shaya  posadochnaya  ploshchadka,  razmechennaya po vsem pravilam bezopasnosti,
sposobnaya prinyat' dovol'no prilichnoe  sudno  mezhgalakticheskogo  klassa.  Ona
mogla  pokazat'sya ocherednoj prihot'yu svihnuvshegosya na svoih den'gah i vlasti
tolstosuma,  no vypolnyala strogo opredelennye funkcii.  Suda zdes'  sadilis'
hot' i ne ochen' chasto, no s zavidnoj regulyarnost'yu. CHto proishodilo zdes' na
samom dele,  ne dolzhno bylo nikogo volnovat'.  I ne volnovalo. Pravitel'stvo
mestnoj  konfederacii  poteryalo interes k etomu ostrovku,  lezhashchemu daleko v
storone  ot  obshirnogo  arhipelaga,  kak  tol'ko  za   nego   byla   vnesena
sootvetstvuyushchaya summa i oformleny dokumenty. Zdes' ne lyubili, kogda narushali
svyashchennye prava chastnoj sobstvennosti i sami etogo pochemu-to ne delali.
     Lager' sostavlyali neskol'ko desyatkov standartnyh zhilyh modulej, deshevyh
sbornyh  konstrukcij,  kotorye  obychno  ispol'zovali  kolonisty,  risknuvshie
otpravit'sya na poiski prizrachnogo schast'ya v nedavno otkrytyh ili otvoevannyh
mirah.  Prostranstvo v neskol'ko desyatkov gektarov bylo polnost'yu  raschishcheno
ot kustarnika i horosho prosmatrivalos', lish' ostavlennye ispolinskie derev'ya
na kolonnyh svoih stvolov,  s trudom uderzhivali kolyshashcheesya more  listvy,  v
kotorom ne bylo dazhe malejshego prosveta.
     Ne smotrya na rannij chas, a den' tol'ko-tol'ko nachinalsya, zhizn' v lagere
uzhe   burlila   vo   vsyu.  Neskol'ko  otryadov  molodyh  muzhchin,  chelovek  po
dvadcat'-tridcat', odetyh tol'ko v shtany i sapogi armejskogo obrazca, sbivaya
obil'nuyu, utrennyuyu rosu, sovershali probezhku. Ryadom s kazhdym iz otryadov bezhal
podzharyj instruktor,  na  hodu  vykrikivaya  chto-to  voinstvennoe.  Po  licam
molodyh lyudej nel'zya bylo skazat',  kak oni otnosyatsya k proishodyashchemu. Na ih
licah bylo takoe otstranennoe vyrazhenie,  chto mozhno bylo dazhe zasomnevat'sya,
znayut li oni dejstvitel'no, chto delayut, ili eto proishodit avtomaticheski.
     - A nu padal',  shevelite porshnyami,  - prikriknul blizhnij instruktor  na
svoih podopechnyh, - eshche pyatnadcat' krugov, a vy uzhe dohnite.
     Otryad sinhronno povysil skorost' i poshel na eshche odin krug,  odna  chast'
kotorogo  ogibala  vse  postrojki strannogo lagerya,  a drugaya,  prohodila po
perimetru bol'shushchej posadochnoj ploshchadki.
     - Vot tak by ran'she, - uzhe laskovej ryavknul instruktor, dovol'nyj lovko
primenennym pedagogicheskim priemom i ostanovilsya,  razreshiv sebe  propustit'
neskol'ko krugov.
     V eto vremya v dome na poberezh'e uzhe podavali zavtrak.  Posredi ogromnoj
gostinoj,  sravnimoj  razve  chto  tol'ko  s  dvorcovymi zalami dlya priemov i
koronacij,  stoyal dlinnyj,  vychurnoj raboty stol, okruzhennyj sbezhavshimisya, k
zavtraku, tonkonogimi stul'yami, s neprivychno vysokimi spinkami. U blizhnego k
vyhodu kraya stola suetilas' prisluga. Tri simpatichnye devushki, v koroten'kih
plat'icah i formennyh,  krohotnyh perednichkah, rasstavlyali na stole tvoreniya
nastoyashchego mastera kulinarii,  kotoryj v eto  vremya  uzhe  plyunul  na  vse  i
otpravilsya  dosypat',  razmyshlyaya  na  hodu  o  tom,  zachem emu nuzhny na etom
ostrove te den'gi,  nado skazat' ochen' prilichnye,  kotorye  emu  platili  za
rabotu.  Kogda  s  servirovkoj  vse  bylo v poryadke,  dve devushki udalilis',
prihvativ s soboj nebol'shoj servirovochnyj stolik, a odna ostalas' dozhidat'sya
hozyaev.  To,  chto  ona  pri etom ne pozvolila sebe dazhe prisest',  koe o chem
govorilo.
     CHerez neskol'ko minut v obstavlennuyu neponyatno v  kakom  konkretno,  no
ochen' v dorogom stile gostinuyu, voshel impozantnyj muzhchina srednih let. Bolee
tochno o ego vozraste skazat' bylo trudno, tak on byl uhozhen. Gospodin Mirlen
CHu byl iz teh lyudej,  kotorye s boem otdayut starosti kazhdyj prozhityj god. On
byl po  sportivnomu  podtyanut  -  otsutstvie  lishnih  kilogrammov,  odno  iz
neprimennyh  uslovij  v  etoj  kazhdodnevnoj  bor'be.  Strogij,  seryj kostyum
podcherkival vse,  chto nuzhno  bylo  podcherknut'  i  skryval  to,  na  chto  ne
predpolagalos' obrashchat' vnimaniya.  Ideal'naya strizhka svetlyh,  gustyh volos,
kontrastirovala s ego zagorelym licom,  na kotorom to i  delo  vspyhivala  i
gasla dovol'naya uhmylka. Mirlen CHu s dostoinstvom proshelsya cherez zal i zanyal
mesto vo  glave  stola,  otkinuvshis' na stule i po aristokraticheski zabrosiv
nogu na nogu stal zhdat', dazhe ne pritronuvshis' k ede.
     Vskore poslyshalis'  sharkayushchie  po  polirovannomu polu shagi.  V gostinuyu
voshel zaspannyj,  gruznyj muzhchina.  Na nem byl tol'ko halat i tapochki.  |tot
byl   polnoj   protivopolozhnost'yu   pervomu.  Celaya  seriya  ego  podborodkov
podragivala pri kazhdom shage,  a tyazheloe,  svistyashchee  dyhanie,  pereshedshee  v
odyshku posle korotkogo puteshestviya ot posteli k stolu,  chetko davalo ponyat',
chto serdechko u etogo gospodina ni k chertu.  Mozhet byt'  on  sebe  i  ne  byl
bezrazlichen,  no  ego  sily  voli  hvatalo  tol'ko  na to,  chtoby est' menee
kalorijnuyu pishchu, kotoroj, vprochem, prihodilos' s容dat' to zhe prilichno.
     - Dobroe utro gospodin Harin,  - s  ulybkoj  poprivetstvoval  voshedshego
Mirlen. - Kak vam spalos'?
     - Spasibo, u vas zdes' ochen' dushno, - otvetil tot, pervym delom nalivaya
polnyj stakan soku, kotoryj i osushil za neskol'ko glotkov.
     Stoyashchaya v storone devushka bylo brosilas' prisluzhivat' gostyu,  no Mirlen
zhestom prikazal ej udalit'sya.
     - Esli by ya znal,  chto u vas zdes' takoe  peklo,  -  prodolzhil  tolstyak
posle  ne  byvaloj po gromkosti otryzhki,  - to nikogda by ne soglasilsya syuda
priletet'.  Nado budet poskoree pokonchit' so vsemi nashimi delami i ubirat'sya
otsyuda, a to ya chuvstvuyu, chto hvalennyj klimat etih vashih kurortov menya ub'et
za neskol'ko dnej.
     - Nu,  eto  vy  sgustili  kraski,  -  poproboval  vozrazhat'  hozyain,  s
interesom razglyadyvaya predlozhennyj povarom torzhestvennyj zavtrak, - zdes' zhe
morskoj klimat, ochen' stabil'nyj i poleznyj dlya zdorov'ya. Mnogie lyudi prosto
mechtayut o tom,  chtoby pereselit'sya v podobnoe mesto,  k tomu zhe vse  komnaty
doma oborudovany klimaticheskimi ustanovkami. Vy ih ne probovali?
     - Proboval konechno,  - obidelsya Harin, navalivaya v svoyu tarelku vse bez
razboru i orientiruyas' pri etom isklyuchitel'no po vneshnemu  vidu  edy,  -  no
zdes' vse sil'no otlichaetsya ot togo,  k chemu ya privyk. Bol'shuyu chast' zhizni ya
prozhil v ochen'  holodnyh  mestah,  gde  prihodilos'  nosit'  tepluyu  odezhdu,
poetomu ya boleznenno reagiruyu na teplo, osobenno na kontinental'noe.
     - Nu slava bogu chto my ne na kontinente, - poradovalsya za gostya Mirlen.
     - |to uzh tochno.
     Oni zamolchali,  otdavaya dolzhnoe mestnym produktam i masterstvu  povara,
kotoryj  by  poluchil bol'shoe udovol'stvie,  esli by emu razreshili posmotret'
kak appetitno i so znaniem dela est  neozhidanno  nagryanuvshij  k  nim  gost'.
Kogda  na stole ne ostalos' prakticheski nichego,  chego by Harin ne otkusil by
ili ne poproboval, on otduvayas' pozavidoval:
     - Mirlen,  a vy zdes' ne ploho ustroilis'.  Nado budet i sebe poprosit'
Franika,  chtoby  poslal  menya  upravlyat'  podobnym  mestom.  On   sobiraetsya
razvivat'sya  dal'she  i ya slyshal,  chto planiruetsya ustrojstvo tochno takogo zhe
podgotovitel'nogo centra v sosednej s etoj galaktike.  Esli dlya etogo  budet
vybrano  podhodyashchee  dlya menya mesto,  to obyazatel'no tuda poproshus'.  Tihaya,
razmerennaya  zhizn',  eto  to,  o  chem  ya  uzhe  davno  mechtayu.  Vy  sebe   ne
predstavlyaete, kak  mne  nadoeli  eti  postoyannye  perelety,  eti agentstva,
kotorye stremyatsya vyjti iz  pod  kontrolya  pri  malejshej  vozmozhnosti.  Esli
chestno, to ya uzhe starovat dlya takoj burnoj deyatel'nosti.
     - Nu, vy na sebya nagovarivaete, - ulybnulsya Mirlen, - vy eshche ochen' dazhe
nichego.
     Otdayushchaya podhalimazhom lozh' proizvela  na  gostya  vpolne  prognoziruemoe
dejstvie.  On zaulybalsya i mechtatel'no otvel v storonu glaza. Sam on konechno
zhe znal,  chto on paren' chto nado,  no osobenno priyatno bylo slyshat'  eto  ot
drugih.
     - CHto zhe tam takoe sluchilos',  chto vy lichno prileteli syuda? - pereshel k
delam  Mirlen,  reshiv,  chto gost' uzhe vyspalsya,  poel i poetomu predstavlyaet
naimen'shuyu opasnost'. - Neuzheli kakie-to narekaniya na nashu rabotu?
     - Net s etim vse normal'no,  - otvetil Harin, prodolzhaya ulybat'sya posle
nedavnego komplimenta.  - Vashi instruktora delayut svoyu rabotu horosho.  Zdes'
ne  k  chemu pridrat'sya,  da i material podbiraetsya pervoklassnyj,  tak chto s
etim net nikakih problem.  YA zdes' po drugomu povodu. Odno iz nashih agentstv
v  etoj  galaktike,  v sektore K-48,  nabralo slishkom mnogo zakazov i teper'
ispytyvaet opredelennye trudnosti. YA zdes', chtoby pomoch' im v etom.
     - Vy  hotite  zabrat' odnu iz grupp?  - soobrazil Mirlen.  - U vas est'
dostatochno polnomochij,  chtoby zabrat' ih vseh, srovnyat' zdes' vse s zemlej i
prikazat' zalit' ploshchadku betonom.
     Posle etih  slov  hozyaina,  on  eshche  bol'she  ponravilsya   Harinu.   Tot
zaulybalsya  eshche  shire  chem  v  pervyj  raz,  oskaliv  pri etom strojnye ryady
belosnezhnyh, sinteticheskih  zubov.  Na  samom  dele,   ego   polnomochiya   ne
rasprostranyalis' tak daleko, no chert poberi, priyatno bylo sebya pochuvstvovat'
chelovekom,  ot kotorogo koe-chto zavisit. Spravivshis' s volnoj protivorechivyh
chuvstv, on prodolzhil:
     - Net,  ya ne sobirayus' zabirat' eti gruppy,  tem  bolee,  chto  oni  uzhe
raspisany  po svoim mestam i tam ih zhdut.  Segodnya vecherom ili zavtra utrom,
esli chestno,  to s etimi pereletami i postoyannoj korrekciej vremeni, ya tochno
ne znayu, na ostrov dolzhna pribyt' vneocherednaya gruppa, kotoruyu my special'no
zakazali dlya etogo agentstva.  YA hotel by vas poprosit' podgotovit'  ee  kak
mozhno bystree.  Esli budet nuzhno, to pust' vashi lyudi rabotayut kruglosutochno,
estestvenno,  vse sverhurochnye budut oplacheny v dvojnom razmere. Na etot raz
my  predostavili  sil'no rasshirennuyu programmu dlya "zalivki",  tak chto dumayu
sdelat' eto budet vpolne vozmozhno.  Specializirovat'sya eta komanda budet  po
razvytym  miram,  ot  srednego urovnya i vyshe.  Za kakoj srok mozhno budet eto
sdelat'?
     Mirlen zadumalsya,  ili  sdelal  vid  chto zadumalsya,  elegantno podperev
holennym kulachkom podborodok. V takoj poze on vyglyadel osobenno umnym. Harin
terpelivo zhdal. Proshlo proshlo ne men'she minuty, a mozhet dazhe celaya vechnost',
prezhde chem tot  otvetil:
     - Esli  uchest',  chto  u nih takaya horoshaya specializaciya i esli ne budet
nikakih problem so zdorov'em,  to ya dumayu  dlya  prakticheskih  zanyatij  odnoj
nedeli vpolne   hvatit.  Estestvenno  prijdet'sya  rabotat'  kruglosutochno  i
primenyat' stimuliruyushchie preparaty.
     - Menya vpolne ustraivaet takoj srok.  YA by dazhe soglasilsya,  esli by vy
na  eto  poprosili dve nedeli,  poetomu na podgotovku ya dayu desyat' dnej,  no
tol'ko k etomu sroku chto by vy im uspeli pokazat' na praktike vse, o chem oni
uzhe i tak budut znat'.
     - Bez problem.  CHerez desyat' dnej prisylajte  korabl'.
     Razobravshis' s delami oni eshche  okolo  chasa  besedovali  o  politicheskih
tendenciyah  v mestnoj i neskol'kih sosednih galaktikah,  vspomnili neskol'ko
gromkih skandalov,  svyazannyh s deyatel'nost'yu bol'shih torgovyh korporacij  i
eshche o kakoj-to menee znachitel'noj chepuhe. Posle etogo Mirlen predlozhil gostyu
progulyat'sya i osmotret' lager', no tot naotrez otkazalsya, soslavshis' na svoe
sostoyanie  i  nachavshee zhe pripekat' podnimayushcheesya svetilo,  tak chto prishlos'
ogranichit'sya korotkoj progulkoj na poberezh'e.
     Posle obeda gost' uletel, vzyav kurs na novye neotlozhnye problemy.
     Vecherom etogo zhe  dnya,  kak  i  bylo  obeshchano,  na  zhmushchuyusya  k  sklonu
posadochnuyu ploshchadku  lagerya  uzhe  sadilsya  srednij  chelnok mezhgalakticheskogo
klassa.  Pribytie  na  ostrov   kosmicheskih   korablej   bylo   edinstvennym
razvlecheniem   i   poetomu   poglyadet'   sobralis'   vse   instruktora.  |ta
betonirovannaya ploshchadka byla edinstvennoj tochkoj,  kotoroj zhizn' na  ostrove
soprikasalas' s vneshnim mirom,  vernee, so vsej Vselennoj. Nikakih kontaktov
s drugimi zhitelyami Orfok 11(5) ostrovityane ne podderzhivali.  Pripasy  i  vse
neobhodimoe dostavlyalos' syuda pryamo iz galaktiki. Hot' inogda eto poluchalos'
i dorozhe,  no poteri s lihvoj kompensirovalis' otstranennym  statusom  etogo
mesta. Hozyaevam ne hotelos' chtoby hot' kto-to na planete znal, skol'ko zdes'
zhivet chelovek,  chem oni zanimayutsya i dlya chego vse eto nuzhno.  Otvety na  eti
voprosy  mozhno  bylo  poluchit'  s  bol'shej ili men'shej stepen'yu veroyatnosti,
prosto  proanalizirovav  vse   postupayushchee   na   ostrov.   Iz-za   podobnyh
"analitikov" i prishlos' organizovat' pryamye postavki.
     Poka vse sobralis',  chelnok uzhe sel.  Na krayu ploshchadki  stoyalo  chelovek
pyatnadcat',  odetye  v kamuzhlyazhnye kombinezony i sosredotochenno nablyudali za
tem, kak pilot ostuzhal peregretyj  pri  pohozhdenii  cherez  atmosferu  korpus
chelnoka,  ostroumno  ispol'zuya  dlya  etoj  celi  svoi zhe turbiny planetarnyh
dvigatelej,  vklyuchiv ih na obratnuyu tyagu. Svetlo-fioletovyj cvet metalla, na
glazah  prevrashchalsya  v  chernyj.  CHerez  neskol'ko minut temperatura upala do
dopustimogo predela i on otkryl lyuki.
     V ozhidanii  prodolzheniya  vstrechayushchie  priblizilis'.
     Na ploshchadku sprygnul shustryj paren' i pervym delom napravilsya  k
pravoj zadnej opore korablya, dazhe ne vzglyanuv na sobravshihsya lyudej. Osmotrev
oporu i najdya ee  sostoyanie  vpolne  udovletvoritel'nym,  on  vyshel  iz  pod
kucego, no tolstogo kryla i zhestom pokazal pilotu,  chto vse normal'no, a uzhe
potom podoshel k kuchke vstrechayushchih.
     - |to ostrov gospodina Franika? - sprosil on ne zdorovayas'.
     Instruktor, stoyashchij k  nemu  blizhe  vsego,  tol'ko  kivnul.
     - Nu da, konechno, - skazal slovoohotlivyj zaletnyj, skoree vsego vtoroj
pilot korablya,  - ya dolzhen byl dogadat'sya,  u nas na bortu eshche dvadcat' pyat'
chelovek,  tochno  takih  zhe kak vy.  Tol'ko te nemnogo pomolozhe budut.  Budem
vygruzhat'sya ili kogo-to zhdem?
     - Vygruzhat'sya,  - skazal samyj starshij iz instruktorov, kotoromu na vid
mozhno bylo dat' let pod sorok,  ne bol'she,  no na samom dele ego vozrast uzhe
vplotnuyu podbiralsya k shestidesyati, - pokazyvaj, chto vy tam privezli.
     Starozhilu naglyj soplyak ne ponravilsya  srazu,  pervym  ego  pobuzhdeniem
bylo pridushit'  zasranca,  no  on  vo vremya podumal,  chto eto moglo opyat' ne
ponravit'sya gospodinu Mirlenu CHu i ne stal etogo delat'.
     Paren' metnulsya na chelnok.
     CHerez neskol'ko minut na beton vzletki stali odin  za  drugim  vyhodit'
molodye muzhchiny,  na vid let po dvadcat' pyat'-tridcat', odetye tochno v takie
zhe kamuflyazhnye kombinezony,  chto i u vstrechayushchih - u armejskoj mody bylo  ne
slishkom  bol'shoe raznoobrazie modelej.  Oni vyhodili po dvoe-troe,  da tak i
ostavalis' stoyat' u chelnoka.  Instruktora podoshli vplotnuyu  i  rassmatrivali
pribyvshih,  s  vidom  lyudej  rassmatrivayushchih tovar na bazare.  Sudya po vsemu
tovar byl chto nado,  pervyj sort.  Nikto iz pribyvshih ne  opustil  pri  etom
glaza;  nikto dazhe zhestom ne vydal svoego bespokojstva, eti lyudi byli gotovy
ko vsemu, k lyuboj neozhidannosti, ot kogo by ona ne ishodila.
     - Kto  vy  takie?!  -  kriknul  odin iz instruktorov.
     Otvetom emu bylo tol'ko molchanie.
     - Da,  dejstvitel'no,  komanda  chto  nado,  - skazal on uzhe tishe svoemu
sosedu.
     - CHto  budem  delat' dal'she?  - osvedomilsya vdrug poyavivshijsya neponyatno
otkuda vtoroj pilot.  - Pokatat' vas vseh vokrug vashego solnca ili uzhe mozhno
letet'?
     - Svoboden,  - suho rasporyadilsya starshij instruktor,  otchayanno boryas' s
soblaznom grohnut' taki nagleca.
     - Spasibo za vnimanie,  - otvetil pilot ischezaya v proeme  lyuka,  -  nas
zdes' uzhe bol'she net.
     Vzvyv sirenoj i podnyav celuyu tuchu pyli,  chelnok tut zhe vzmyl v  vozduh.
Ni   pribyvshie,   ni   vstrechayushchie  dazhe  ne  tronulis'  s  mesta,  spokojno
otreagirovav na vpolne real'nuyu opasnost'.  Ot nih  do  vzletayushchego  korablya
bylo   vsego   okolo  desyati  metrov.  Pilotu  prishlos'  proyavit'  vse  svoe
masterstvo,  chtoby nikogo ne zadet',  no dazhe pri etom,  on  polomal  sil'no
navisshuyu nad ploshchadkoj kronu dereva.
     Esli by postoronnemu  cheloveku  skazali,  chto  vsego  neskol'ko  nedel'
nazad,  da  chto tam nedel',  sutok,  stoyashchie sejchas na vzletke dvadcat' pyat'
krepkih parnej,  byli obyknovennymi,  pyati-semi letnimi det'mi, on by skoree
vsego poschital govorivshego sumasshedshim. Skoree vsego, tochno takim zhe obrazom
otreagirovali by i instruktora trenirovochnogo lagerya.  Da chto tam  govorit',
dazhe  sami  parni  vosprinyali  by takuyu informaciyu,  kak donel'zya idiotskuyu.
Vypustivshie ih v  zhizn'  lyudi  znali  tolk  v  svoej  rabote  i  sdelali  ee
pervoklassno, vprochem,  kak  i  vsegda.  Vmeste  s  celoj  kuchej special'noj
informacii, kotoraya tol'ko mogla ponadobit'sya im v dal'nejshem, v ih soznanii
byli  sformirovany nastol'ko dostovernye obrazy vospominanij,  podkreplennyh
logicheski i podsoznatel'no, chto uzhe naivnym bylo utverzhdat' chto-libo drugoe.
|to uzhe byli vpolne sformirovavshiesya lyudi, pravda, sformirovannye po zaranee
zagotovlennomu shablonu, no esli kto-to skazhet, chto vse ostal'nye formiruyutsya
kak  to  inache,  to  skoree vsego on okazhetsya ne prav.  Tol'ko v etom sluchae
process prohodil neobychno bystro, dlya postoronnego nablyudatelya, konechno.
     Na etot  raz  lyudyam  Honderbaka  nekogda  bylo osobo mudrstvovat' i oni
sdelali vseh etih lyudej odnim  vzvodom,  s  periodom  pyatiletnih  sovmestnyh
vospominanij   i   razdel'nymi   vospominaniyami   dlya   kazhdogo  iz  soldat,
opisyvayushchimi vse chto s nimi proishodilo do postupleniya na  sluzhbu  v  armiyu.
Vse  eti  dannye  bylo  smodelirovany  na  komp'yutere i vyglyadeli sovsem kak
nastoyashchie,  dazhe nemnogo luchshe.  Vo vremya boevyh dejstvij,  "propisannyh"  v
mozgah etih lyudej, koe-kto iz nih, sootvetstvenno, poluchal raneniya, shramy ot
kotoryh byli tak zhe sdelany na poslednej stupeni transformacii.  Konechno  zhe
eto ne kasalos' teh chastej tela, kotorye ne skryvala odezhda. Na rukah, nogah
i lice etih parnej ne bylo ni odnoj otmetiny.  V  ih  dal'nejshej  rabote  ne
sledovalo   imet'  kakih-libo  otlichitel'nyh  priznakov,  kotorye  mogli  by
ostat'sya v pamyati pri sluchajno broshennom vzglyade.
     - Kto  iz vas starshij?  - sprosil komendant lagerya - neprivychno krupnyj
muzhchina, s holodnym, ispytyvayushchim vzglyadom.
     Na nem byl,  kak i na vseh ostal'nyh,  kamuflyazhnyj kostyum,  tol'ko bylo
zagadkoj,  kak emu  udalos'  najti  takoj  bol'shoj  razmer.  SHirokij  remen'
podderzhival   prilichno  vystupayushchij  zhivot.  Vidimo  eto  byla  edinstvennaya
privilegiya, kotoruyu  mog   sebe   pozvolit'   komendant,   pol'zuyas'   svoim
polozheniem.  Vse  zhe ego podchinennye byli naprotiv,  podtyanutymi i vyglyadeli
gorazdo molozhe svoih let, po krajnej mere so spiny.
     - Serzhant  Brouni...,  -  otraportoval  vytyanuvshijsya  v  privetstvennoj
stojke odin iz parnej,  na  ego  rukave  dejstvitel'no  tusklo  pobleskivali
serzhantskie nashivki.
     On zapnulsya i ne okonchil frazu,  tak kak na  forme  zdorovyaka  ne  bylo
nikakih otlichitel'nyh znakov, svidetel'stvovavshih ob ego voinskom zvanii.
     - "Gospodin  komendant".
     - Serzhant  Brouni  gospodin komendant,  - popravilsya serzhant i vstal po
stojke "vol'no".
     - YA  starshij  komendant  Allojz,  a  vashi imena menya ne interesuyut.  Vy
podpisali kontrakt i nasha zadacha stoit v tom,  chtoby podgotovit' vas  k  ego
vypolneniyu.  CHto pri etom budet proishodit' v vashih tupyh golovah menya to zhe
ne interesuet.  Samoe glavnoe,  chtoby vy nauchilis' metko strelyat'  i  bystro
begat'.
     Po gruppe "novobrancev" prokatilsya izdevatel'skij smeshok. Dejstvitel'no
bylo smeshno slushat' takie zayavleniya,  kogda u tebya za spinoj pyat' let sluzhby
v vojskah bystrogo reagirovaniya,  za kotorye prishlos'  pobyvat'  v  stol'kih
mirah, ubit'  stol'ko lyudej i projti cherez takoe,  chto etomu holenomu borovu
dazhe prisnit'sya ne moglo.
     - A nu molchat'!  - ryavknul Allojz,  daleko bryznuv slyunoj. - YA posmotryu
kak vy budete ulybat'sya posle kursa podgotovki.  On  prodlit'sya  vsego  odnu
nedelyu,  no ya obeshchayu vam,  chto za etu nedelyu vy ni razu ne somknete glaz,  a
postoyanno budete chem-to zanyaty.
     Soldaty nehotya  prekratili  vesel'e,  hotya neskol'ko chelovek prodolzhali
ehidno ulybat'sya.  Odnim iz nih byl Handor Brand, slyvshij vo vzvode ne samym
plohim  parnem,  osobenno kogda spal otvernuvshis' k stene.  Rostom okolo sta
vos'midesyati,  s korotkoj,  kak i u ostal'nyh, strizhkoj temnyh volos, horosho
razvytym  plechevym  poyasom i kakim-to ustalym vyrazheniem karih glaz.  Sovsem
nedavno Brand byl malen'kim Richi,  tol'ko etih vospominanij v ego golove uzhe
ochen' davno ne bylo. Kroshechnaya rodinka nad verhnej guboj i kod DNK mogli eto
podtverdit',  vot tol'ko ne ostalos' materialov,  s kotorymi mozhno bylo etot
kod sravnit'.
     - YA  komu  skazal,  prekratit' vesel'e!  - riskuya sorvat' svoyu luzhennuyu
glotku prokrichal Allojz.  - Sejchas vy postupaete v rasporyazhenie  instruktora
Marona, kotoryj do rassveta provedet s vami neskol'ko teoreticheskih zanyatij,
a utrom posmotrim, na chto vy godny.
     Ot gruppy  instruktorov  otdelilsya  nevzrachnyj  na  vid muzhchina,  iz-za
svoego nevysokogo rosta vyglyadevshij kak-to po detski na fone svoih kolleg  i
budushchih  uchenikov.  Ne smotrya na eto,  zakatannye po lokot' rukava otkryvali
zagorelye  predplech'ya,  issechennye  melkimi  shramami,  a  sbitye  kulaki  ne
ostavlyali  nikakih  somnenij  v  tom,  chem  prihodit'sya  zarabatyvat'  etomu
cheloveku na hleb.
     - Stanovis' v kolonnu po dvoe,  -  bez  vstupleniya  skomandoval  Maron,
tonom ne dopuskayushchim dazhe teni somneniya, - i begom za mnoj.
     Soldaty bez  lishnih  slov vypolnili prikazanie i uzhe cherez minutu vzvod
shirokoj truscoj skrylsya v chernilah nabirayushchego silu mraka.
     - Vsem po svoim mestam, - prikazal starshij instruktor svoim podchinennym
uzhe bolee laskovo,  no vse ravno, do chelovecheskogo obrashcheniya, etomu eshche bylo
ochen'  daleko.  -  CHtoby  zavtra  vse  bylo kak my i dogovarivalis'.  Zavtra
gospodin Mirlen budet proveryat' nashu rabotu. Esli emu chto-to ne ponravit'sya,
to  obizhajtes'  sami  na sebya.  Vse dolzhno projti na vysshem urovne.  Esli on
zahochet videt',  kak vashi lyudi strelyayut, to oni budut strelyat', esli zahochet
chtoby oni pobegali ili popolzali, to oni budut polzat' i pritom stremitel'no
i graciozno. Vse menya ponyali?!
     Otvetom r'yanomu  komandiru  bylo  tol'ko  neopredelennoe utverditel'noe
mychanie, vydannoe v svet bez osobogo entuziazma.
     Strannym lagerem  vplotnuyu  zanyalsya mrak.  On progulivalsya po dorozhkam,
shodil s nih i shurshal travoj, zaglyadyval v chernye okna zhilyh modulej, daleko
obhodya tol'ko dezhurnye signal'nye ogni posadochnoj ploshchadki i odin iz boksov,
v kroshechnyh oknah kotorogo yarko gorel svet. Lager' spal. V sne bylo otkazano
tol'ko instruktoru Maronu i nedavno pribyvshej gruppe.
     V prostornoj  komnate  bylo  ustroeno nekoe podobie klassa,  nastoyashchego
uchebnogo klassa, s partami, uchebnymi posobiyami i mestom lektora, pravda byli
zdes'  i  nekotorye  otlichiya.  V  etom klasse nikto nikogda nichego ne pisal.
Ruchki,  tetradi,  diktofony i kopiroval'nye apparaty zdes'  ne  primenyalis'.
Zdes'  voobshche  nichemu ne uchili.  Zdes' proveryali "domashnie zadaniya".  V etom
klasse "ucheniki" tol'ko otvechali na voprosy,  da i temy zanyatij  zdes'  byli
sootvetstvuyushchie.  Esli bylo ubrat' party i postavit' prilavki vdol' sten, to
eta komnata vpolne by soshla za prilichnyj oruzhejnyj magazin neploho razvitogo
mira.  Vdol'  po stenam shli stelazhi,  v kotoryh chasto-chasto byli rasstavleny
vsevozmozhnye prisposobleniya dlya ubijstva.  Esli syuda popal by terrorist,  nu
hotya by   v  dushe,  to  on  navernyaka  by  soshel  s  uma  ot  takih  shirokih
vozmozhnostej.  V samom uglu na neskol'kih polkah  byli  predstavleny  luchshie
obrazcy holodnogo  i  udarnogo  oruzhiya,  srazu za nim nachinalis' primitivnye
obrazcy    ognestrel'nogo    avtomaticheskogo    korotkostvol'nogo    oruzhiya,
rasstavlennye  po  vozrastayushchej  effektivnosti  i moshchnosti.  Zatem sledovali
samye raznoobraznye  modeli  impul'snogo  i  plazmennogo  oruzhiya.  Zavershali
kollekciyu   velikolepnye   obrazcy  ruchnyh  annigilyatorov,  zverski  ubojnyh
apparatov.  Vystrelit' iz takogo oruzhiya i ostat'sya posle etogo v  zhivyh  mog
daleko ne kazhdyj.
     Zanyatiya to zhe prohodili specifichno.  Maron vyzyval po  ocheredi  soldat,
ukazyval  im  na obrazec i te,  pod smeshki i byvalye vozglasy,  rasskazyvali
vse,  chto oni ob etom znayut.  Ne smotrya ne neskol'ko  privol'nuyu  atmosferu,
kotoruyu  instruktoru  tak  i  ne  udalos'  pridushit',  vse ostal'noe bylo na
urovne.  Teoreticheski soldaty znali  vse,  chto  trebovalos'  znat',  i  dazhe
nemnogo  bol'she.  Lyuboj by predstavitel' proizvodyashchej kompanii neskazanno by
poradovalsya za to, chto est' lyudi tak doskonal'no znayushchie ih produkciyu.
     CHasa v   chetyre   utra   Maron   razdal  vsem  prisutstvuyushchim  kakoj-to
stimuliruyushchij preparat i zanyatie prodolzhilos'.
     Kogda za  nebol'shimi  okoshkami zabrezzhil nesmelyj rassvet i kogda pochti
vse obrazcy byli rassmotreny,  ochered' doshla do Branda,  zanyavshego  odnu  iz
poslednih part.  Emu dostalos' rasskazyvat' o K-234-D - neplohom, no nemnogo
ne  dorabotannom  annigilyatore.  Iz-za   vozmozhnyh   otkazov,   eta   model'
ispol'zovalas'   tol'ko   v   masshtabnyh   voennyh  dejstviyah  i  nikogda  v
otvetstvennyh lokal'nyh operaciyah.
     - K-234-D  -  annigilyator kontejnernogo tipa,  - nachal on okazavshis' na
seredine  auditorii,  derzha  v  rukah  tyazhelennuyu,  pobleskivayushchuyu  zashchitnym
pokrytiem shtukovinu.  - |to odin iz naibolee moshchnyh, iz predstavlennyh zdes'
obrazcov etogo tipa.  Antiveshchestvo nahodit'sya v kontejnere,  vypolnennom pod
razmer  nebol'shogo  snaryada,  kalibrom v sorok pyat' millimetrov i dlinoj sto
pyat'desyat  millimetrov.  Po  stvolu  snaryad  razgonyaetsya  magnitnym   polem.
Nachal'naya skorost' poltory tysyachi metrov v sekundu,..
     Brand bez  zapinki  shparil  dannye  ob  etom  annigilyatore,  vzyatye  iz
pasporta  izdeliya  i  v ego golove dazhe somneniya ne vozniklo po povodu togo,
otkuda zhe on vse eto znaet.  V ego vospominaniyah emu ni razu ne  prihodilos'
"voevat'"  s  podobnym  oruzhiem,  derzhat'  ego  v  rukah  ili dazhe videt' so
storony,  no takie melkie ogrehi proizvodstva nadezhno kompensirovalis'  tem,
chto  redko kto iz lyudej obychno obrashchaet vnimanie na podobnye melochi,  a esli
dazhe i obratit,  to eto tak i ostanetsya pri nem,  potomu,  chto k strannostyam
vsegda ploho otnosilis';  eto vo-pervyh,  a vo-vtoryh, v golovah etih parnej
bylo ustanovleno neskol'ko nezyblemyh  pravil,  odno  iz  kotoryh  zapreshchalo
samokopanie. Takie ustanovki ne byli chem-to isklyuchitel'nym, vo mnogih armiyah
oni  shiroko  ispol'zovalis'  i  ustanavlivalis'  na  personal  srazu   posle
zaklyucheniya kontrakta, na sbornyh i verbovochnyh punktah.
     - ...pri popadanii kontejnera v cel',  srabatyvayut kontaktnye datchiki i
s   porcii   antiveshchestva  snimaetsya  uderzhivayushchee  ego  pole.  Posle  etogo
proishodit reakciya annigilyacii antiveshchestva s  chast'yu  veshchestva  kontejnera.
Dlya dannoj modeli vypuskayutsya celaya seriya razlichnyh po moshchnosti zaryadov - ot
dvuhsot pyatidesyati kilogramm do dvuhsot tonn  -  v  ekvivalente  vzryvchatogo
veshchestva  SC-16.  Moshchnost' i garantijnyj srok godnosti zaryada ukazyvaetsya na
upakovke i na samom zaryade.  Po istechenii garantijnogo sroka zaryady podlezhat
unichtozheniyu,  s  soblyudeniem  vseh pravil bezopasnosti,  v protivnom sluchae,
cherez god,  posle okonchaniya sroka godnosti,  istoshchayutsya  istochniki  pitaniya,
pole snimaetsya i zaryad podryvaetsya sam po sebe. Dlya podgotovki k vystrelu...
     - Horosho, - oborval Branda Maron. - Po ustrojstvu strelkovogo oruzhiya vy
dejstvitel'no  neploho  podgotovleny.  Posmotrim,  kak  vy  pokazhete sebya na
praktike.  Znat' kak chto ustroeno, eto odno, a vot popadat' iz etogo vsego v
cel', eto sovsem drugoe.
     Poslednie slova instruktora utonuli v obizhennyh  vozglasah  vzvoda,  iz
kotoryh mozhno bylo sdelat' vyvod, chto ne sushchestvuet nichego takogo, vo chto by
ne popali eti parni, tem bolee, chto oni uzhe stol'ko raz eto delali...
     V auditoriyu   voshel  zaspannyj  voennyj,  so  vsklochennymi  volosami  i
sinyushnymi razvodami pod glazami. Sudya po bol'shushchemu medicinskomu kontejneru,
kotoryj  on privolok s soboj,  eto byl mestnyj doktor,  nu ili chto-to v etom
rode.  Smeshno morshchas' ot togo,  chto prishlos' vstavat' v takuyu ran', tashchit'sya
po  rose  v  drugoj konec lagerya i mozhet byt' eshche pochemu-to,  on vskryl svoj
kontejner,  dostal ottuda in容ktor i burcha sebe  pod  nos  kakuyu-to  chepuhu,
proshelsya vdol'  ryadov  part,  hlopaya  napravo  i  nalevo  i  celyas' pri etom
primerno v plecho.  Esli on kogda-to i imel predstavlenie o steril'nosti,  po
vsej vidimosti eto bylo ochen' davno,  tak kak on vvodil preparat pryamo cherez
odezhdu,  ne potrebovav dazhe zakatat' rukava.  Ni odin iz sidyashchih  nichego  ne
imel  protiv  procedury.  Pokonchiv  so svoimi obyazannostyami,  on brosil svoj
n容ktor  obratno  v  kontejner,  tochno  tak  zhe,  kak  mehanik   brosaet   v
instrumental'nyj yashchik klyuch "na dvadcat' chetyre", zahlopnul ego i udalilsya.
     - Nu vot,  teper' vy gotovy k novomu dnyu,  - podvel itog instruktor,  -
sejchas  u  vas  zanyatiya na svezhem vozduhe i zavtrak,  a my s vami vstretimsya
vecherom.  Budem proveryat' kak vy znaete vzryvchatye  ustrojstva,  veshchestva  i
voobshche vse vzryvnoe delo.
     V auditoriyu vbezhal razdetyj po poyas instruktor po rukopashnomu  boyu.  Na
ego obrazcovo-pokazatel'nom torse bugrilis' myshcy v predvkushenii novyh pobed
i dostizhenij.
     - Nu chto, ty s nimi uzhe zakonchil? - sprosil on svoego kollegu.
     - Da, zabiraj ih, - otvetil Maron, popravlyaya na svoem meste neakkuratno
poveshennyj plazmomet.
     - A nu, vse begom na ulicu! - kriknul instruktor i vybezhal pervym.
     Na ulice  bylo  prohladno  i  vetreno.  Utrennyaya rosa obil'no pokryvala
izumrudnuyu, umytuyu travu i iskrilas' nemyslimymi cvetami v luchah voshodyashchego
svetila.
     - Vsem snyat' kurtki!  - otdal eshche  odin  prikaz  r'yanyj  instruktor.  -
Odezhdu ostavit' zdes', vozle etogo korpusa.
     Iskateli udachi neohotno stali styagivat' s sebya kurtki i razveshivat'  ih
na  blizhajshem kuste,  pochemu-to pomilovannom pri raschistke territorii.  Bylo
holodno i protivno.  Sryvayushchiesya s listvy ledyanye  kapli  obzhigali  plechi  i
spiny.
     - Nu chto priunyli, hlyupiki? - pointeresovalsya instruktor izdevatel'skim
tonom. - Uzhe zhaleete, chto podpisali kontrakt?
     - Da poshel ty... - zlo ozvuchil mnenie vzvoda serzhant Brouni.
     - CHto ty skazal?! - podprygnul k nemu instruktor.
     On byl neskol'ko nizhe serzhanta,  no boevogo zapala i mneniya o sebe, kak
o supergeroe, emu bylo ne zanimat'.
     Serzhant spokojno  stoyal  i   holodno   glyadel   v   suzivshiesya   glazki
instruktora, gotovyj v lyuboj moment otvetit' udarom na udar. Iz-za ego spiny
vyshli neskol'ko soldat.  V ih uverennyh dvizheniyah chitalos' stol'ko reshimosti
ustroit' pohorony  naglecu  tut zhe i sejchas,  chto instruktor reshil bol'she na
svoem ne nastaivat'.
     - Horosho, - zlo skazal on otstupaya na neskol'ko shagov, - posmotrim chego
vy stoite na dele. Vse za mnoj!
     Gulko stucha  tyazhelymi  sapogami  vzvod  rvanul za instruktorom.  Lichnye
otnosheniya - lichnymi otnosheniyami,  a kontrakt - ostavalsya  kontraktom.  CHerez
neskol'ko  minut  oni  uzhe  obgonyali  odnu  iz  grupp,  tak  zhe  kak  i  oni
ispol'zovavshuyu etot rannij chas dlya trenirovki,  tol'ko v otlichie ot nih,  te
soldaty  vyglyadeli zaspannymi i bolee razdrazhitel'nymi.  Posle togo,  kak im
prishlos' obognat' eshche dva vzvoda,  vsem stalo yasno,  chto ih instruktor  vzyal
slishkom vysokij temp, no eto nikogo osobo ne rasstroilo - bezhat' tak bezhat'.
     Krugi sledovali  odin  za  drugim.  Vzletnoe  pole   i   zhilye   moduli
zavertelis'   v   adskoj   karuseli,   smenyayas'   odno   drugim  s  pugayushchej
odnoobraznost'yu.  Na pyatnadcatom kruge instruktor  obernuvshis'  cherez  plecho
siplo kriknul:
     - Nu chto,  ponyali chego vy stoite?!
     Pri etom  on  tyazhelo  zakashlyalsya  i  so  svistom stal vtyagivat' vozduh,
starayas' vosstanovit' dyhanie i vyglyadet' pri etom molodcom.
     - Ponyali,  ponyali,  - uspokoil ego serzhant, dysha gluboko, no rovno, kak
na progulke v parke. - Eshche podnazhmem ili tak sojdet? - sprosil on.
     Instruktor oglyanulsya  na  nagleca  i nichego ne skazav eshche povysil temp.
Teper' vse treniruyushchiesya, vklyuchaya instruktorov, s lyubopytstvom nablyudali chem
zhe  eto  vse  konchit'sya,  ustupaya  neprivychno razognavshemusya vzvodu mesto na
protoptannoj dorozhke.
     Na vosemnadcatom  kruge  instruktor  sdoh  i soshel s distancii.  Vernee
"soshel" - eto sil'no laskovo skazano. On s razgonu ruhnul v travu na dal'nem
krayu  vzletno-posadochnogo  polya.  Vzvod  obezhal  svoego  trenera i ne snizhaya
skorosti poshel domatyvat' ostavshiesya krugi.
     - Vse,  pribezhali,  -  skomandoval  serzhant,  kogda  ih nabralos' rovno
tridcat'. - Odevaemsya, a to eshche proskvozit...
     Posle probezhki vse soldaty vzvoda vyglyadeli dovol'no prilichno.  Konechno
zhe grudnye kletki shiroko razduvalis', po licam i spinam stekal pot, no nikto
iz  nih  umirat'  ot  kakoj-to  tam probezhki ne sobiralsya.  Nagruzka konechno
okazalas' bol'shoj, no ne smertel'noj.
     - Kak my ego? - podzadoril serzhanta hudoshchavyj, zhilistyj paren', vytiraya
lico kurtkoj.
     - Da poshel on...  - otmahnulsya nemnogoslovnyj serzhant.
     Vidimo imenno  v  etoj  fraze  koncentrirovalis'  vse  chuvstva  kotorye
ispytyval  etot  chelovek po otnosheniyu k nachal'stvu i komandiram,  osobenno k
takim kozlam, kak etot. |to byl yavnyj brak. Esli by gospodin Mirlen uznal ob
etom,  to  Honderbaku  prishlos'  by  platit'  neustojku  i  v  ocherednoj raz
vospityvat' svoih podchinennyh.
     Eshche vse  ostal'nye pyat' vzvodov nespeshno namatyvali dnevnoj kilometrazh,
a vzvod serzhanta Brouni uzhe sidel v trave, u modulya v kotorom oni zanimalis'
noch'yu  i  nablyudali za tem,  kak para soldat v soprovozhdenii zlogo sanitara,
otduvayas' volokli polevye nosilki,  gruzhennye tak i ne prishedshim v  soznanie
instruktorom rukopashnogo boya.
     - Interesno, chto budet dal'she? - sprosil Brand ni k komu ne obrashchayas'.
     - A nichego ne budet,  - otvetil serzhant.  - YA poka ne znayu dlya chego nas
nanyali,  no sudya po vsemu eti lyudi rabotayut po  krupnomu  i  ne  stanut  nas
nakazyvat'  iz-za  kakogo-to  instruktora.  Tak,  popugat' mogut,  no nichego
ser'eznogo  delat'  nam  ne  stanut.  Slishkom  uzh  horoshie  den'gi  oni  nam
predlagayut,  k  tomu  zhe,  ty  zametil,  kak  zaprosto  nas  otpustilo  nashe
komandovanie?
     - Nu?
     - YA  dumayu  chto  im  to  zhe  koe-chto  perepalo  ot   nashih   tepereshnih
blagodetelej.  Tak chto volnovat'sya nechego.  Oni chego-to ot nas zhdut, i skoro
my uznaem chego imenno.
     Mimo probezhal odin iz instruktorov,  s interesom rassmatrivaya sidyashchij v
trave, vremenno beshoznyj vzvod.
     - Da,  skol'ko ya sluzhu,  a ni razu ne byval v takom lagere,  - vyskazal
svoe mnenie Khir - odin iz veteranov  vzvoda,  -  pervyj  raz  vizhu  voennyj
lager' v takom pervosortnom meste. Zdes' navernoe nikogda ne idet sneg...
     - To  zhe  mne  lager',  - prenebrezhitel'no brosil Brouni.  - |to prosto
kakoj-to ekzamenacionnyj centr.  Sam podumaj, chemu mozhno nauchit' cheloveka za
nedelyu,  pust' dazhe pri kruglosutochnoj rabote? Da i tot, kak ego, nu strelok
etot, kotoromu po nocham ne spit'sya.
     - Maron,  - podskazal kto-to szadi.
     - Tochno,  Maron.  On zhe sam skazal, chto on zdes' budet tol'ko proveryat'
nashi znaniya, vot i vse.
     - Nichego,  skoro sami obo vsem uznaem, - sdelal vyvod Brand.
     Khir hotel  skazat'  eshche  chto-to,   no   takoj   vozmozhnosti   uzhe   ne
predstavilos'.  Kak  iz  pod  zemli  pered  vzvodom  vyrosla ogromnaya figura
komendanta lagerya,  zatyanutaya v polnuyu shturmovuyu obvyazku.  Remni styagivayushchie
verhnyuyu  chast' tulovishcha dlya gospodina Allojza ne byli ni dan'yu privychke,  ni
dan'yu mode. Prosto v etoj upryazhi, v karmany i na karabiny kotoroj mozhno bylo
polozhit'  i  navesit'  mnogo-mnogo  oruzhiya i boepripasov,  emu bylo udobno -
zhivot ne tryassya pri hod'be i ne hodila hodunom grud'.  Ryadom s nim byli  eshche
dvoe.  U  odnogo  iz  nih  v  rukah byl plazmomet,  u drugogo skorostrel'nyj
avtomat.  Soldaty nehotya podnyalis' s travy,  vsem svoim vidom pokazyvaya, chto
delayut prilichnoe odolzhenie.
     - CHto eto vy zdes' sebe pozvolyaete!  - bez vstupleniya zaoral komendant.
- Priznavajtes', chto vy sdelali s Ordanom. I sovetuyu govorit' pravdu, potomu
chto kogda on pridet v  soznanie,  my  vse  ravno  uznaem  pravdu,  no  togda
nakazanie  budet  gorazdo strozhe.  Nu,  ublyudki,  vy budete priznavat'sya ili
net?!
     - Nichego my ne delali vashemu instruktoru, - za vseh otvetil Brand. - On
ne vyderzhal sobstvennoj trenirovki. Dumal chto smozhet, no ne smog.
     - Kak eto tak,  ne vyderzhal! - ne poveril Allojz. - On odin iz luchshih v
moem lagere. Vy vse...
     Privstav na cypochkah,  avtomatchik skazal chto-to v uho svoemu bossu. Tot
sdelal  udivlennoe  lico  i  s  nedoveriem posmotrel na govorivshego,  no tot
tol'ko neskol'ko raz sderzhanno kivnul,  kak by  dobavlyaya  etim  zhestom  vesu
tol'ko chto skazannomu.
     - Ne mozhet byt',  - ne poveril Allojz,  na etot  raz  uzhe  obrashchayas'  k
svoemu pomoshchniku.  - CHto,  prosto zagnali kak zajca? Ordana zagnali?! Nashego
chempiona... Sejchas ya prishlyu vam novogo instruktora.
     On eshche raz strogo osmotrel vzvod, no bol'she nichego ne skazav povernulsya
i poshel.  Para ego psov  zabrosiv  oruzhie  na  plechi  posledovala  za  svoim
hozyainom.
     Orfok 11 velichestvenno i neotvratimo  podnimalsya  nad  liniej  morskogo
gorizonta, planiruya zharkij, perepolnennyj problemami den'.








     Vremya shlo  medlenno i nichego ne proishodilo.  Dni tashchilis' so skorost'yu
staroj,  do predela oblenivshejsya cherepahi.  Na vtorye sutki  ozhidanie  stalo
nevynosimo.  Ne znaya chem sebya zanyat', Den obsledoval vsyu loshchinu, no tak i ne
obnaruzhil nichego dlya sebya interesnogo.  V vysokoj  trave  skryvalis'  tol'ko
musor,  kakie-to  porzhavevshie  do bezobraziya konstrukcii,  da mestami tusklo
pobleskivayushchie gorsti strelyannyh gil'z i opustevshie magaziny ot  strelkovogo
oruzhiya.   Edinstvennym   mestom,   kotoroe   izbezhalo   osmotra,  byla  kucha
otrabotannyh  reaktornyh  toplivnyh  kasset  -  k  radiacii   on   otnosilsya
ostorozhno,  tem  bolee,  chto  nakanune  on  tak  i  ne dogadalsya kupit' sebe
dozimetr i teper' dazhe priblizitel'no ne mog ocenit' nevidimuyu opasnost'.
     On tol'ko  el  i  spal.  Posle  poslednih  dnej,  do predela nasyshchennyh
sobytiyami,  kruto  izmenivshih  ego  zhizn',   eto   vynuzhdennoe   bezdejstvie
vosprinimalos' osobenno boleznenno.  Inogda emu kazalos', chto za nim nikto i
nikogda ne priletit,  chto obeshchaniya Kramchika nichego ne znachashchie slova  i  chto
emu  suzhdeno sdohnut' sredi etih nikogda ne vysyhayushchih,  chernyh skal.  V eto
vremya on vspominal o minnyh polyah,  ustanovlennyh na podhodah k loshchine,  emu
stanovilos'  eshche huzhe i on s nadezhdoj prislushivalsya k okruzhayushchim ego zvukam.
Kak on ni staralsya,  no ulovit' chto-to inoe,  krome zvuka padayushchih  v  travu
dozhdevyh  kapel'  ne  udavalos'.  Horosho  hot' eti strahi byli tol'ko vpolne
normal'noj reakciej cheloveka,  provedshego vsyu svoyu soznatel'nuyu zhizn'  sredi
lyudej,   rezko   otorvannogo   ot   soobshchestva  sebe  podobnyh  i  nikak  ne
podtverzhdalis' logicheski.
     Na tret'yu noch', ego razbudil shum kosmicheskogo korablya. Den ne nastol'ko
razbiralsya v podobnoj tehnike,  chtoby po  zvuku  opredelit'  ego  klass,  no
progrohotalo gromko.  On uzhe dumal, chto eto prileteli za nim, no rokot tak i
ostalsya daleko v storone.  Tak i  ne  sovershiv  posadku,  korabl'  udalilsya.
Kamennaya  chasha  loshchiny prichudlivo prelomlyala zvuki,  tak chto dazhe vybezhav na
centr ploshchadki,  emu ne udalos' opredelit' napravlenie,  v kotorom nahodilsya
korabl'.
     Eshche okolo poluchasa Den stoyal pod  dozhdem  i  prislushivalsya,  no  bol'she
nichego ne bylo.  Promoknuv do nitki,  on s trudom, na oshchup', vernulsya v svoe
ubezhishche pod skal'nym vystupom. Do utra on tak i ne usnul, razmyshlyaya nad tem,
chto on budet delat', esli obeshchannyj korabl' vse-taki ne pridet.
     Utro chetvertogo dnya zastalo ego sidyashchim na pohodnoj sumke, s pistoletom
v  odnoj  ruke i galetnym bruskom sublimata v drugoj.  Do obeshchannogo vremeni
ostavalos' eshche okolo vos'mi chasov.
     - Nichego strashnogo, - uspokoil on sam sebya, - vse normal'no. Eshche takogo
ne bylo,  chtoby lyudi otkazyvalis' ot deneg.  On obyazatel'no  priletit,  etot
Halton.
     Ego sobstvennye slova,  vpervye proiznesennye za troe  sutok  proizveli
vpechatlenie.  Emu  stalo nemnogo legche i on dazhe poveselel,  spakoval sumku,
ostaviv na trave tol'ko odnu upakovku s buterbrodami  -  poobedat',  i  stal
zhdat'.
     Cifry na  indikatore  hronometra  neohotno  perebrasyvalis'  na   bolee
vysokie  po  znacheniyu,  medlenno  priblizhayas' k naznachennomu vremeni.  Dozhd'
neozhidanno prekratilsya. Den vzglyanul na hronometr. Na nem bylo 12:00. Esli s
pribytiem  Haltona vse bylo poka normal'no i do posadki ostavalos' rovno dva
chasa,  to u Kramchika chto-to opyat' yavno ne ladilos'.  On uzhe davno dolzhen byl
byt' na meste.
     Proshlo eshche poltora chasa,  no konvoya vse ne bylo.
     "Navernoe opyat'  popali  v  zasadu",  - podumal Den,  kak o chem-to samo
soboj razumeyushchemsya.
     Esli by   emu   ran'she   skazali,  chto  v  ego  golove  budut  zaprosto
prisutstvovat' podobnye mysli, to on by sil'no udivilsya.
     CHtoby dobit'  ostavsheesya  vremya neopredelennosti,  on vskryl upakovku i
stal avtomaticheski zhevat',  ne chuvstvuya vkusa edy i dazhe ne zadumyvayas'  nad
tem, chto delaet.
     Rovno bez odnoj minuty chetyrnadcat',  sovsem ryadom, vverhu gromyhnulo i
po vsej okruge razlilsya tyaguchij rokot, grubo smeshannyj s zaunyvnym voem. Den
otbezhal k dal'nej kamennoj stene,  kak eto delali lyudi Kramchika i stal zhdat'
posadki.  Iz nizkoj peleny oblakov vynyrnul sovsem nebol'shoj korabl', vidimo
v yunosti istrebitel' ili perehvatchik,  i bystro poshel na posadku.  SHumu  eta
zhelezyaka proizvodila gorazdo bol'she svoego vesu.  On bukval'no davil.  Kogda
korabl' okazalsya nad chashej loshchiny,  u Dena vse vnutri zavibrirovalo,  riskuya
sorvat'sya  so  svoih  mest.  Podobnomu  shturmoviku  byla  zakazana  doroga v
normal'nye porty,  i etomu prepyatstvoval ne tol'ko rod zanyatij ego  hozyaina,
no  i proizvodimyj korablem shum.  |to bylo slishkom dazhe dlya krupnotonnazhnogo
rudovoza, ne govorya uzhe o takoj nebol'shoj shtuchke.
     Den uzhe  ne  znal  chto  s  nim delaetsya,  kogda nakonec opory kosnulis'
poverhnosti i rokot stih. Nahlynuvshaya za etim tishina byla nastol'ko priyatna,
chto on i ne dumal,  chto tak voobshche byvaet. Iz sostoyaniya prostracii ego vyvel
neprivychno skripuchij golos:
     - |j  paren',  ty  kto  takoj i gde etot Kramchik?  - sprosil koloritnyj
neznakomec, odetyj kak pervootkryvatel' planetarnyh sistem, kakimi ih obychno
izobrazhayut v komiksah.
     Na nem  byl  vidavshij  vidy  strannyj  protivoperegruzochnyj  kostyum,  s
trubkami  poverhu  i  zhgutami  provodov,  k  kotoromu ostavalos' pristegnut'
tol'ko perchatki i shlem i on prevrashchalsya v neplohoj  skafandr.  Na  davno  ne
mytyh  botinkah  etogo  chuda  tehnologii  pri  zhelanii mozhno bylo obnaruzhit'
otlozheniya pyli i gryazi nepredstavimo dalekih mirov.  Na  vid  muzhchine  mozhno
bylo dat' ne bol'she pyatidesyati,  i eto eshche pri tom,  chto pribyvshij,  po vsej
vidimosti,  prakticheski nikak ne zabotilsya o svoem vneshnem  vide.  Davno  ne
chesanaya, torchashchaya vo vse storony,  kipa smolyanyh volos i nahodyashchayasya tochno v
takom zhe sostoyanii, bol'shaya boroda, to zhe ne oprovergali eto nablyudenie.
     - Nu,  chego  ustavilsya?  -  zanervnichal  zaletnyj  i potyanulsya k svoemu
impul'snomu izluchatelyu.
     - Vy navernoe Halton, - skazal Den vovremya opomnivshis'.
     Ruka Haltona zamerla na polputi k  kobure,  a  chernil'no-chernaya  boroda
slegka razdvinulas', svidetel'stvuya o tom, chto ee hozyain zaulybalsya.
     - Otkuda ty menya znaesh'? YA ne pripomnyu, chto by my s toboj vstrechalis'.
     - |to Kramchik skazal chto vy dolzhny priletet' i kak vas zovut. On skazal
chto vy mozhete pomoch' vybrat'sya iz etogo mira. Vot ya i zhdu.
     Poluchilos' neskol'ko sbivchivo,  no pravdivo.
     - CHto,  problemy s zakonom?  - posochuvstvoval  brodyaga,  pri  etom  ego
boroda stala eshche shire, a ot glaz razoshlis' luchiki morshchin.
     - Da, chto-to v etom rode, - otvetil Den ne sil'no nadeyas' na ponimanie.
     - Horosho, s toboj my eto eshche obsudim, - poobeshchal Halton, - no ya ne vizhu
etogo Kramchika.  Vechno kak ni prilechu,  nikogo net.  Mne chto  delat'  bol'she
nechego,  kak sidet' i zhdat',  poka vashi tamozhenniki soberutsya s myslyami? Gde
ego cherti nosyat? Vy chto ne vmeste syuda priehali?
     - Vmeste,  tol'ko  eto  bylo troe sutok nazad.  On zabral pervuyu partiyu
tovara i uehal. Obeshchal vernut'sya vovremya. Mozhet opyat' narvalsya na kogo-to?
     Halton pochesal borodu, prodemonstrirovav kak on umeet delat' zadumchivye
pauzy i vozrazil:
     - Da na kogo on tut mozhet narvat'sya? My zhe s nim rabotaem uzhe ne pervyj
god i vse bylo v poryadke.  Ego hozyaeva zdes' vsem platyat,  tak chto ne dolzhno
byt' nikakih neozhidannostej.
     - Nu ne skazhite, po doroge syuda my popali v takuyu peredelku, chto v kino
redko takuyu uvidish'.  Voditel' Kramchika na moih glazah szheg dva vezdehoda, a
potom eti gady podbili nash transporter i okonchaniya ya ne videl.
     - |to  s  teh  por  tvoya  povyazka?  - pokazal Halton na perebintovannuyu
golovu Dena.  - Ee uzhe pora snimat',  naverno tam u tebya uzhe vse zazhilo. |to
byli tamozhenniki?
     Delec otkrytogo kosmicheskogo prostranstva  opyat'  zametno  zanervnichal,
brosiv po storonam neskol'ko bystryh vzglyadov.
     - Net,  ne tamozhenniki,  - uspokoil ego Den,  - a zhiteli  etih  ravnin.
Okazyvaetsya, ne smotrya na zagryaznenie, zdes' to zhe zhivut lyudi.
     - Lyudi zhivut vezde, ih net tol'ko na zvezdah, - s sozhaleniem proskripel
Halton.  -  CHto zhe my budem s toboj delat'?  Gde eti torgashi?  U menya chelnok
zabit oruzhiem,  esli menya zdes' nakroyut  -  eto  pozhiznennoe  zaklyuchenie  na
kakom-to iz vashih rudnikov.  Poshli vnutr', ne zhdat' zhe ih pod dozhdem, zaodno
i pogovorim o tvoem dele.
     Den ne vozrazhal. Prihvativ sumku on napravilsya sledom za torgovcem.
     Vnutri "chelnok",  kak  gordo  obozval  etot  davno  spisannyj   voennyj
metallolom  hozyain,  vyglyadel sootvetstvuyushche.  V uzkom koridore,  vedushchem ot
krohotnoj shlyuzovoj kamery  k  pilotnoj  kabine,  torchali  kronshtejny  raznoj
dliny,  ostavshiesya posle demontazha lishnego oborudovaniya i elektroniki, grozya
ser'ezno poranit' kazhdogo,  kto zabudet ob  ostorozhnosti.  So  sten  svisali
obryvki silovyh  kabelej i signal'nyh zhgutov.  Za nebol'shim,  oval'nym lyukom
raspolagalas' sobstvenno kabina  -  to  zhe,  ochen'  nebol'shoe  pomeshchenie,  v
kotorom  to  i  bylo  mesta,  chto  dlya dvuh pilotskih kresel,  oborudovannyh
produblirovannymmi sistemami upravleniya, nebol'shogo, metallicheskogo shkafa, v
kotorom raspolagalis' skafandry,  pripasy i oruzhie na sluchaj katastrofy. Vse
ostal'noe mesto zanimali bloki upravleniya,  slezheniya,  zahvata  i  uderzhaniya
celi,  radarnye  sistemy  i  mnogo-mnogo  raznyh  raznostej,  na  kotorye  v
normal'noj zhizni dazhe nikto by i ne plyunul,  no  kotorye  v  usloviyah  vojny
priobretayut ochen' bol'shoe znachenie, soizmerimoe razve chto so znacheniem samoj
zhizni.
     Kabina byla   vypolnena   predel'no   funkcional'no.  Proizvoditeli  ne
planirovali nikakih osobyh udobstv dlya ekipazha smertnikov, krome vozmozhnosti
dyshat'  i  sidet'  v  protivoperegruzochnyh  kreslah.  Esli  by vozmozhno bylo
voevat'  stoya  i  organizm  cheloveka  vyderzhival  by  peregruzki  bez   etih
special'nyh ustrojstv, to v kabine navernyaka ne bylo by dazhe etih kresel. Ne
smotrya na vse energeticheskie zaryady,  letevshie  etomu  shturmoviku  v  lob  i
dogonyavshie s kormy,  na zagraditel'nyj ogon', skvoz' kotoryj on neodnokratno
proryvalsya,  na masterstvo i izvorotlivost' vraga,  ne smotrya eshche  mnogo  na
chto,  kakim-to  chudom  etomu  shturmoviku  udalos'  dosluzhit'sya  do okonchaniya
ekspluatacionnogo sroka i on poshel s molotka na odnoj iz sezonnyh  rasprodazh
tehniki.
     - Sadis',  tol'ko akkuratno,  ne udar'sya golovoj,  - podtolknul  Halton
svoego  neozhidannogo  gostya  k  levomu kreslu,  a sam plyuhnulsya v pravoe.  -
Rasskazyvaj chto tam u tebya stryaslos', poka est' vremya, a potom uzhe podumaem,
chto tebe nuzhno delat' dal'she.
     Den nachal svoj rasskaz.  Hozyain stal s nepoddel'nym interesom  slushat',
lish'  izredka  kosyas'  na  nebol'shoj,  podslepovatyj  ekran  radara.  Kak ni
stranno,  proisshedshee  s  Denom  dejstvitel'no  zainteresovalo  kosmicheskogo
brodyagu. To li skazalsya deficit zhivogo obshcheniya, kotoryj neminuemo ispytyvaet
chelovek zanimayushchijsya podobnym biznesom,  to  li  on  dejstvitel'no  okazalsya
horoshim  chelovekom,  no  on  vnimatel'no  vyslushal  sovershenno  postoronnego
cheloveka ot nachala i do konca.
     - Da,  ne povezlo tebe,  - posochuvstvoval on Denu,  kogda tot konchil, -
nichego, chto-to pridumaem. U tebya den'gi est'?
     - Nemnogo, pyat' tysyach, - neskol'ko priumen'shil svoi vozmozhnosti Den.
     - YA tebya vyvezu za eti den'gi.  Vybiraj lyuboe mesto v svoej  galaktike.
Kuda ty hochesh'?
     Den tol'ko voprositel'no posmotrel na svoego novogo  znakomogo.  On  ne
imel malejshego ponyatiya o tom, kuda zhe emu nado. Teper' on s dosadoj pozhalel,
chto  nikogda  ne  interesovalsya  tem,  chto  proishodit   v   galaktike.   Do
segodnyashnego  momenta  ego  eto  prosto ne interesovalo,  tem bolee,  kak on
schital,  chto esli emu i pridetsya kuda-to otpravit'sya s nasizhennogo mesta, to
u  nego  vsegda  hvatit  vremeni i vozmozhnostej razuznat' vse podrobnee.  No
takoj vozmozhnosti ne predstavilos'.  On lihoradochno stal vspominat' vse, chto
kogda-nibud'  slyshal o tom,  chto proishodit za predelami Konfederacii,  no v
golove krutilis' tol'ko bessmyslennye obryvki informacionnyh  soobshchenij,  iz
kotoryh sostavit' bolee-menee real'nuyu kartinu ne predstavlyalos' vozmozhnym.
     Uvidev zameshatel'stvo neozhidannogo klienta,  Halton kryahtya potyanulsya  k
nebol'shoj  polke,  raspolozhennoj  pryamo  nad  ego  pilotskim mestom i dostal
ottuda bol'shuyu korobku.  V nej  pochti  do  verha  byli  navaleny  nebol'shie,
pohozhie na  krupnye  monety,  informacionnye  diski.  Na poiski nuzhnogo bylo
potracheno okolo desyati minut i  stol'ko  dushevnogo  napryazheniya,  chto  ego  s
lihvoj   hvatilo   by  kakomu-to  tam  impressionistu  dlya  sozdaniya  svoego
ocherednogo netlennogo shedevra.
     - Vot  ona,  vasha  galaktika,  -  on  s  ulybkoj prodemonstriroval Denu
nevzrachnyj disk, v sil'no pocarapannom futlyare.
     Tot s  interesom  nablyudal  za  dejstviyami hozyaina korablya.  On vpervye
stalkivalsya s takim formatom zapisi informacii i  zhdal,  chto  budet  dal'she.
Halton vynul iz futlyara disk,  sdul s nego pyl' i vstavil v neprimetnuyu shchel'
priemnika na svoem obshirnom pul'te.  Posle  nazhatiya  neskol'kih  knopok,  na
odnom iz obzornyh ekranov, voznikla krasochnaya kartinka, priglashayushchaya vojti v
predlozhennyj reklamnyj produkt.  Na ekrane voznikla oslepitel'no ulybayushchayasya
devushka,  otsnyataya  na  fone  izumrudno-zelenoj  travy i nereal'no golubogo,
pochti sinego neba. Krome chisto simvolicheskogo bikini na nej bol'she nichego ne
bylo,  zato  v pravoj ruke ona derzhala visyashchij na plechikah kakoj-to narodnyj
kostyum, vidimo dlya pridaniya zastavke nacional'nogo kolorita.
     Halton razocharovano kryaknul i stal perelistyvat' stranicy kataloga.
     - Vot smotri,  - skazal on posle nedolgih poiskov,  - vot eto kurorty i
planety s usloviyami sredy, tyanushchimi na takoe nazvanie. Zdes', - prolistal on
neskol'ko desyatkov stranic,  - centry razvlechenij - miry v kotoryh  razreshen
igornyj biznes.  Vot  tak  vot  vhodish' v sleduyushchij katalog i prosmatrivaesh'
informaciyu.  Vot v etih mestah mozhno poohotit'sya. Zdes' ekzotika i neobychnyj
prirodnye obrazovaniya. Zdes'...
     - No eto zhe turisticheskij prospekt po etoj galaktike, - vozrazil Den. -
Razve  mozhno  uznat'  chto-to  tolkovoe  iz reklamnogo spravochnika?  V nih zhe
pravil'no tol'ko to, chto kasaetsya urovnya predlagaemogo servisa i ceny za eti
uslugi,  a vse ostal'noe - sploshnaya lozh'.  YA zhe ne turist. Mne nuzhno vybrat'
mesto ne dlya otdyha, a dlya zhizni. U tebya net nikakogo drugogo spravochnika? -
Den  bez  preduprezhdeniya  pereshel  na  "ty",  no  Halton  nikak  na  eto  ne
otreagiroval.
     - Net,  drugogo net.  |tot to zhe ne plohoj, hot' kakoe-to predstavlenie
mozhno poluchit'.  Gde zhe etot Kramchik?!  -  vdrug  vspomnil  hozyain  o  svoih
problemah.   -  Ne  mogu  zhe  ya  zdes'  vechno  torchat',  pod  nosom  u  etih
stervyatnikov. Pust' tol'ko mne  popadetsya...  Esli  on  pozvolyaet  sebe  tak
podvodit'  partnerov,  to budem peresmatrivat' usloviya nashego dogovora.  ZHdu
eshche polchasa, - poobeshchal Halton, - i uhozhu otsyuda, a za rashody na etot vzlet
i sleduyushchuyu posadku emu pridetsya zaplatit' otdel'no.
     Den tem vremenem bystro prolistyval  zazyvayushchie,  odin  luchshe  drugogo,
reklamnye materialy  s  diska.  Sudya po etim materialam,  ego galaktika byla
luchshim mestom vo vsej Vselennoj,  tak udobno i radostno bylo provodit' vremya
na ee planetarnyh sistemah.
     - Nu chto,  podobral chto-nibud' podhodyashchee?  -  sprosil  Halton  nemnogo
uspokoivshis'.
     - YA dazhe ne znayu,  - neuvereno otvetil Den.
     - Togda  ya  znayu,  chto  mne  s toboj delat'.  V sosednej galaktike est'
neplohoe mestechko, ono konechno zhe obyknovennaya dyra, no zato tam u menya est'
druz'ya. Na pervoe vremya hot' budet za chto zacepit'sya.
     - A chto eto za mir?
     - |to  tihij,  agrarnyj mir,  po krajnej mere imenno na tom kontinente,
kotoryj mne izvesten.  Tam proizvodyatsya natural'nye  produkty  pitaniya.  Vse
postavleno na horoshem tehnologicheskom urovne.  Rabskij trud ne ispol'zuetsya,
rabotaet tol'ko tehnika i naemnye rabochie.  Svezhij vozduh i horoshaya eda, chto
eshche   nado   dlya  takogo  begleca  kak  ty?  Perezhdesh',  osmotrish'sya,  mozhet
ponravit'sya.
     - Net,  mne eto ne podhodit.  YA ne predstavlyayu sebya v takom mire. CHto ya
tam budu delat'?  Mne nikogda ne prihodilos'  imet'  s  takim  proizvodstvom
delo.  YA  prosto  ne  predstavlyayu  sebe,  kak tam i chto delaetsya.  Mne nuzhno
podobrat' chto-to pohozhee na megapolisy etoj  planety,  ya  prisposoblen  zhit'
tol'ko v takih mestah. Privyk, uzhe znayu, chto i kak proishodit.
     - Nu vybiraj, vybiraj, mozhet popadetsya chto-to podhodyashchee i...
     Halton zapnulsya,  tak i ne okonchiv frazy.  Vse ego vnimanie teper' bylo
pogloshcheno  nebol'shim,  pyl'nym  ekranom  radara,  po  kotoromu  s   beshennoj
skorost'yu pronosilas' cherta skaniruyushchego signala,  v bezrezul'tatnoj popytke
uspet' zamknut' krug obzora.  V levom verhnem krayu  fioletovogo  ekrana  Den
zametil  malen'kuyu tochku,  kotoraya byla obvedena pul'siruyushchej,  aloj ramkoj.
Esli by ne eto oboznachenie,  to zasvetku mozhno bylo  i  ne  zametit',  sredi
drugih otmetok, ostavlennyh nechetko rabotayushchim apparatom.
     - Nad nami kto-to est',  - s trevogoj skazal Halton, vyvodya na monitor,
po  kotoromu  Den  tol'ko  chto  prosmatrival nemyslimuyu ekzotiku,  programmu
opredeleniya celi.
     Pered Denom  vysvetilis' fotografii chetyreh izvestnyh programme modelej
korablej,  podhodyashchih po harakteristikam k opredelennym  radarom  parametram
neozhidannogo  vizitera.  Vse  chetvero okazalis' bol'shimi shturmovikami klassa
atmosfera-kosmos,
     - On eshche na orbite, - soobshchil Halton, - no uzhe tormozit i sejchas nachnet
snizhat'sya. Neuzheli menya vse taki zasekli?
     Otmetka na   radarnom  ekrane  pochti  ne  dvigalas'.  Kak  emu  udalos'
opredelit',  chto proishodit na vysote v trista s lishnim kilometrov, dlya Dena
tak i ostalos' zagadkoj. Halton sidel ne otryvaya glaz ot zasvetki na radare,
a ego pal'cy mashinal'no zabegali po klavisham pul'ta.  Den  uslyshal,  kak  so
shchelchkom  zakrylis' oba lyuka shlyuza i nachali prinuditel'no produvat'sya turbiny
marshevoj planetarnoj ustanovki.
     - CHto,  letyat  syuda?  -  sprosil  on ne sil'no nadeyas' na otricatel'nyj
otvet.
     - Da, syuda, vot tol'ko eshche ne yasno imenno my im nuzhny ili kto-to drugoj
- Sotar ved' bol'shoj.  Mozhet oni zasekli kogo-to eshche,  do togo,  kak ya zdes'
poyavilsya?
     U Dena ne vozniklo dazhe zhelaniya rassprashivat' kto takie  eti  "oni".  V
konce-koncov,  kakaya  raznica,  kak  imenno nazyvaetsya i komu podchinyaetsya ta
sila, kotoroj ty ne ponravilsya v etot raz.
     - Do tebya nikto ne sadilsya, - predupredil on hozyaina, - ya by uslyshal.
     - |to huzhe, - probubnil tot, bol'she nichego ne predprinimaya.
     Rabochie kontury  turbin  produlis'  svezhej smes'yu i zatihli.  Nastupila
natyanutaya  tishina,  kotoruyu  narushala  svoim   svistom   tol'ko   rabotayushchaya
elektronnaya apparatura kabiny.  Napryazhenie roslo,  no nichego ne proishodilo.
Nakonec  apparatura  opredelila  model'  shturmovika.  Teper'  etot  krasavec
zanimal ves' ekran, a pod kartinkoj zasvetilos' neponyatnoe nazvanie modeli -
LJ - 38-F.  Po razmeram on byl raz v pyat' bol'she apparata Haltona. Pokazaniya
vysoty  shturmovika  bystro  padali,  sudya po vsemu,  on otvesno pikiroval ne
boyas' peregret' svoj korpus.
     - Da,  eto za nami,  syuda...- vydohnul Halton,  kogda pokazatel' vysoty
peresek rubezh desyati kilometrov.
     Ego poslednie  slova utonuli v gule zapustivshejsya reaktornoj ustanovki.
Vnutri konechno bylo ne tak gromko,  kak snaruzhi, no vse ravno, oshchushchenie bylo
ne   iz   slabyh.   Denu  pokazalos',  chto  on  kazhdoj  zhilkoj  svoego  tela
pochuvstvoval,  kak zabilos' moguchee,  energeticheskoe serdce korablya.  Halton
nadel  shlem i pristegnuv ego k svoemu strannomu kostyumu,  vzyalsya za rukoyatku
upravleniya. Oglyanuvshis', Den obnaruzhil tochno takoj zhe, visyashchij na remnyah ego
kresla.  On napyalil ego sebe na golovu, no pristegivat' ustrojstvo bylo ne k
chemu.  Rezko kachnuvshis' neskol'ko raz iz storony  v  storonu,  chelnok  legko
pripodnyalsya  nad  poverhnost'yu  i  kosmicheskij  brodyaga stal vyvodit' ego iz
kamennogo meshka.
     - Horosho  chto  dogadalsya  nadet'  shlem,  -  razdalsya v shleme u Dena ego
golos.  - Bystree pristegivajsya k kreslu.  Rvem otsyuda kogti.  Sudya po vsemu
etot paren' shutit' ne sobiraetsya.
     V podtverzhdenie etih slov v shlemofonah nazojlivo zapel  zummer  radara,
kotorym on preduprezhdal ob opasno priblizivshemsya korable, sposobnym s takogo
rasstoyaniya proizvesti rezul'tativnyj vystrel.  CHto ne govori,  a  v  voennoj
tehnike to zhe hvataet interesnyh shtuchek.
     Halton rezko rvanul shturval vpravo. Dena chut' ne vybrosilo iz kresla, a
za shlem prishlos' shvatit'sya dvumya rukami,  chtoby ego ne sorvalo s golovy. Ne
smotrya na vse eto,  kraem glaza emu udalos' zametit' skvoz'  krajnyuyu  panel'
ostekleniya,  kak  seriya  energeticheskih  zaryadov vsporola davno ne stirannuyu
perinu oblakov.  Staryj pilot ne ostanovilsya na dostignutom i zalozhil  takuyu
nemyslimuyu  seriyu figur pilotazha,  chto u Dena pered glazami vse poplylo i on
chut' ne poteryal soznanie.  Halton ne govoril bol'she ni  slova,  tol'ko  tiho
postanyval,  kogda s navalivayushchimisya na nego peregruzkami ne spravlyalsya dazhe
ego kostyum.  Denu zhe voobshche bylo ploho,  i mezhdu volnami  nakatyvayushchejsya  na
nego  boli,  on  s  trudom  predstavlyal na kakom zhe imenno nahodit'sya svete.
Neskol'ko raz korpus otstavnoj boevoj mashiny  sodrogalsya  ot  serij  udachnyh
popadanij, posle  kazhdogo  Halton  dosadno  kryahtel,  no  Den ne slyshal i ne
chuvstvoval ni togo,  ni  drugogo.  U  nego  byla  svoya  shvatka,  shvatka  s
peregruzkami i on ee proigryval.  SHturmovik tamozhenno-akciznogo departamenta
terzal  svoyu  zhertvu  vsego  neskol'ko  sekund,  no  dlya  Dena  eti  sekundy
rastyanulis' v odnu, sploshnuyu vechnost'.
     Vdrug vse oborvalos'.
     Ni voya,  ni rokota bol'she ne bylo.  Vnezapno nahlynuvshaya so vseh storon
tishina obdala teplom i spokojstviem.
     Den s trudom prihodil v sebya.  On poshevelilsya,  grudnaya kletka i zhivot,
kotorye do sih por cepko derzhali pristezhnye remni, zanyli ot boli. On otkryl
glaza. Skvoz' uzkie paneli ostekleniya kabiny mnozhestvom kroshechnyh, blestyashchih
zrachkov na nego  glyadela  bezdna  kosmosa.  On  povernulsya,  kreslo  Haltona
okazalos' pustym.
     - My v rayu ili v adu? - tiho sprosil on otstegivaya remni.
     - Razmechtalsya!  - otkuda-to szadi podal golos hozyain korablya,  - my vse
tam zhe gde i byli, tol'ko s容hali so skorostnyh polos na obochinu.
     CHem-to gromyhnuv  neskol'ko  raz  v  koridore,  vedushchem  v  kabinu,  on
vernulsya i gruzno plyuhnulsya na svoe mesto.
     - Kak ty sebya chuvstvuesh', - uchastlivo pointeresovalsya on.
     - YA dazhe ne znayu,  - chestno priznalsya Den.  -  Takoe  vpechatlenie,  kak
popal pod bul'dozer.
     - Nichego strashnogo.  Krovi nigde  ne  vidno  -  znachit  vse  normal'no.
Ochuhaesh'sya. ZHalko, chto ne uspeli nadet' na tebya protivoperegruzochnyj kostyum,
no dlya etogo u nas ne bylo vremeni. Ego shnurovat' minut pyatnadcat', a za eto
vremya tamozhenniki iz nas by zharkoe uspeli sdelat'.
     - |to byli tamozhenniki?  - nachal  otkryvat'  dlya  sebya  eshche  odno  pole
real'nosti Den.
     - A kto zhe?  Bol'she nekomu.  Na takie  navorochennye  apparaty  v  vashej
konfederacii  tol'ko  u nih est' den'gi.  Esli by shturmovik byl poproshche,  to
mozhno bylo podumat' na konkurentov, no ya eshche ne slyshal, chtoby kto-to napadal
vot   tak,   bez   preduprezhdeniya.   Obychno   oni  vnachale  vsegda  pytayutsya
dogovorit'sya, ili hotya by napugat'.
     - V korabl' popali?
     - A ty ne slyshal?  Tri raza podryad.  Horoshaya u nih  sistema  zahvata  i
navedeniya.  Mne  by takuyu,  mozhet dazhe ya by ot nego i ne udiral,  - pomechtal
vladelec davno spisannogo so schetov metalloloma.
     - CHto-to  ser'eznoe?
     - Test pokazyvaet, chto vse v norme, vot tol'ko snyali odinadcat' plastin
teplozashchity  s  kormy  i  povredili  ruli  vysoty  na pravoj ploskosti,  a v
ostal'nom polnyj poryadok.  Byvalo i pohuzhe,  a na takie melochi mozhno dazhe ne
obrashchat'  vnimanie.  Pohozhe  samoe  vremya  perekusit',  -  predlozhil  Halton
otkidyvayas' na spinku kresla, - mne pochemu-to posle takih del vsegda hochetsya
est'.
     Den ne vozrazhal. Horoshij obed dejstvitel'no ne pomeshal by. On potyanulsya
za  svoej  sumkoj  i  dostal  ottuda  dva paketa polnocennyh obedov,  tak po
krajnej mere bylo oboznacheno na  upakovke,  skomplektovannyh  iz  neskol'kih
blyud,  a  Halton  dostal  otkuda-to  iz  pod  kresla ogromnuyu flyagu,  bol'she
pohodivshuyu na kanistru dlya topliva,  a iz karmana paru plastikovyh  kul'kov.
Otstegnuv  kryshku,  on  napolnil  kul'ki kakoj-to mutnoj,  sinevatoj burdoj,
prikladyvaya kazhdyj iz nih k gorlovine i sil'no  vstryahivaya  pri  etom  svoej
flyagoj.  Ne  smotrya  na vse ego staraniya,  po kabine razletelos' desyatka dva
sharikov zhidkosti i zapahlo kislyatinoj.
     - Na poprobuj,  - protyanul on odin kulek Denu,  - eto iz togo mira, pro
kotoryj ya tebe rasskazyval.
     Denu ne  hotelos'  rasstraivat'  svoego  novogo  znakomogo i k tomu zhe,
hozyaina polozheniya, i on neohotno vzyal predlozhennoe pojlo, a Halton zahlopnul
kryshku na flyage i prinyalsya otlavlivat' rtom proplyvayushchie poblizosti,  mutnye
shariki,  kotorye ne uspela zasosat' sistema  regeneracii  vozduha.  Na  vkus
pojlo okazalos' chem-to srednim mezhdu uksusom i reaktivnym toplivom, Den by s
udovol'stviem ego kuda-to vylil, no v nevesomosti sdelat' eto nezametno bylo
prakticheski nevozmozhno,  tem bolee, chto reshetka vozduhozabornika byla tol'ko
u kresla Haltona.  Na udivlenie,  posle pervyh zhe glotkov po telu  razlilos'
priyatnoe oshchushchenie teploty,  a celaya sherenga problem,  vse kak odna,  sdelala
neskol'ko shagov nazad.  ZHidkost' iz flyagi dejstvovala tochno tak  zhe,  kak  i
podvergshiesya  samoj  tshchatel'noj  ochistke,  dorogie alkogol'nye napitki,  vot
tol'ko pit' ee bylo gorazdo trudnee.
     - Davaj, natural'nyj produkt, - ugovarival Dena podobrevshij Halton , no
tot naotrez otkazalsya ot eshche odnoj porcii.
     On eshche  neskol'ko  raz  vysasyval  i  snova napolnyal svoj kulek.  Kogda
stress byl pobezhden naproch',  a srabotavshie zashchitnye mehanizmy otklyuchili ego
soznanie, hozyain korablya predstavlyal zhalkoe zrelishche. Predstavitel' odnogo iz
otryadov  vysshih  sushchestv,  pokorivshih  ogromnye  sektora   prostranstva   vo
Vselennoj,  sgorbivshis'  povis  v  svoem  kresle.  Esli by ne odin iz remnej
obvyazki,  kotoryj on predusmotritel'no ostavil zashchelknutym,  to on by sejchas
visel  vozle reshetki vozduhozabornika.  Pered ego licom visela sorvavshayasya s
prishchepki derzhatelya,  pustaya korobka iz pod obeda. So vseh storon ee okruzhali
povisshie  v  vozduhe kroshki,  napominaya karmannuyu model' asteroidnogo poyasa.
Rol' chernoj dyry v etoj modeli igral vozduhozabornik,  kotoryj medlenno,  no
neotvratimo, pogloshchal kroshku za kroshkoj.
     V pravom treugol'nom stekle,  pryamo nad golovoj pohrapyvayushchego Haltona,
byl viden sverkayushchij disk oslepitel'no yarkoj zvezdy,  dvenadcat' s polovinoj
tysyach  let  nazad   otkrytoj   avtomaticheskim   issledovatel'skim   modulem.
Besstrastnyj  avtomat  prisvoil obnaruzhennoj planetarnoj sisteme imya Kartak,
chto oznachalo na  yazyke  ego  sozdatelej,  pokoj  ih  prahu,  "edinstvennyj".
Nikakoj  liricheskoj  ili filosofskoj nagruzki eto nazvanie ne neslo,  a bylo
vybrano po prostejshej analogii.  Nebol'shaya,  zheltaya zvezda imela vsego  odnu
planetu.   Pod   takim  nazvaniem  eta  kucaya  sistema  i  voshla  vo  mnogie
navigacionnye katalogi.  S teh dalekih vremen proshlo stol'ko  stoletij,  chto
dazhe  mnogie  mestnye  istoriki,  kotorym sam bog velel znat' chto tam i kak,
tak dazhe oni ne mogli  s  uverennost'yu  skazat',  chto  znachilo  nazvanie  ih
rodnogo  mira,  tem bolee,  chto sistema byla zaselena narodami,  ne imeyushchimi
nikakogo otnosheniya k bezymyannym sozdatelyam korablya-razvedchika.
     Den vpervye  videl  zvezdu,  sogrevavshuyu  ego  s samogo detstva v takom
rakurse. On zavorozhenno glyadel na tol'ko chto otchekanennuyu monetku ee diska i
s  nim tvorilos' chto-to neponyatnoe.  To li eto bylo dejstvie otvratitel'nogo
pojla Haltona,  to li chto-to proishodilo na samom dele, a skoree delo bylo i
v tom i drugom,  no emu vdrug stalo ne po sebe.  Dazhe ochen' ne po sebe.  Emu
pochemu-to vdrug pokazalos', chto on vidit eto velikolepie ne tol'ko v pervyj,
no i poslednij raz.  Poetomu,  chtoby naposledok rassmotret' vse kak sleduet,
on ne razdumyvaya vzyalsya za raspolozhennyj pered nim,  dubliruyushchij  shturval  i
kachnul  ego  vpravo.  Gde-to  v oblasti kormy korotko hlopnulo i chelnok stal
bystro  razvorachivat'sya.  Den  otpustil  shturval  kogda  ob容kt   nablyudeniya
okazalsya  strogo po nosu korablya,  no tot prodolzhal razvorachivat'sya.  Halton
tiho posapyval i emu sejchas voobshche ni do chego ne bylo  dela.  CHelnok  sdelal
okolo pyati oborotov ne meste, poda do Dena doshlo, chto nuzhno tochno tak zhe ego
ostanovit'.  Legkogo prikosnoveniya k shturvalu  okazalos'  dostatochno,  chtoby
chelnok  zamer  na  meste.  Stekla kabiny v ocherednoj raz potemneli,  zashchitiv
glaza lyudej ot yarkogo sveta zvezdy.
     On eshche nemnogo pokrutilsya v neudobnom kresle,  no nezametno son nalozhil
svoyu vlastnuyu lapu i na ego mozg.
     On brel  po  peschanoj pustyne,  gluboko provalivayas' v krupnyj,  ryhlyj
pesok.  Bylo nesterpimo zharko i emu uzhasno hotelos' pit', no naskol'ko videl
glaz, vo vse storony prostiralis' tol'ko oslepitel'no-belye, nebol'shie volny
barhanov i bol'she nichego  ne  bylo.  Slishkom  staratel'noe,  nizko  navisshee
solnce,  do togo raskalilo vozduh, chto kazhdyj vdoh davalsya s bol'shim trudom.
Po licu stekali strujki solenogo,  goryachego pota,  a on vse brel i brel, uzhe
pochti ne soobrazhaya chto delaet.
     - Hvatit dryhnut',  - uslyshal on skvoz' son neznakomyj golos i s trudom
otkryl glaza.
     Nad nim  sklonilsya  Halton  s  kvadratnym  paketom  vody v ruke.  Pered
glazami Dena mgnovenno promel'knula cep' sobytij  poslednih  sutok.  Vo  rtu
bylo suho,  kak v toj pustyne,  chto emu tol'ko chto grezilas'.  On potyanulsya.
Telo tut zhe otvetilo na eto noyushchej bol'yu.
     - Da,  spat'  v protivoperegruzochnom kresle ne ochen' to priyatno,  no ko
vsemu mozhno privyknut',  - posochuvstvoval  hozyain  korablya  svoim  skripuchim
golosom.  - Na vot, popej, srazu polegchaet, - protyanul on paket s vodoj. - A
ty paren' okazyvaetsya slabak. Posle odnoj porcii nikak ne mozhesh' vernut'sya k
zhizni.
     Den vzyal paket i stal zhadno pit'. Ego blagodetel' vyglyadel prekrasno. S
lica ne shodila uhmylka, a v glazah goreli ozornye iskorki, kotoryh vchera ne
bylo i v pomine.  Vidimo provedennaya nakanune terapiya shla etomu cheloveku  na
pol'zu,  chego nel'zya bylo skazat' o ego passazhire.  Nu,  da, kak govorit'sya:
"Kazhdomu svoe".
     - Sejchas  perekusim,  -  poobeshchal Halton,  - i opyat' shodim,  provedaem
Sotar.  Mozhet Kramchik uzhe dobralsya do mesta?  CHerez dva chasa nastupit  vremya
dubliruyushchej vstrechi. Tak my s nim kogda-to dogovarivalis', no eshche ni razu ne
probovali -  ran'she vse prohodilo s pervogo raza.  Da i tebe on obeshchal,  chto
esli chto, to budet cherez sutki.
     - A  gde sejchas planeta?  - sprosil Den nadeyas',  chto emu ukazhut na nee
pal'cem skvoz' lobovoe steklo.
     - Kak  gde,  -  udivilsya  Halton,  - ona srazu za zvezdoj.  Nash korabl'
sejchas smeshchaetsya po ee orbite vokrug zvezdy  s  tochno  takoj  zhe  skorost'yu.
Tol'ko v etom meste nas ne mogut zasech' sistemy slezheniya s orbity planety.
     - Da, da, ya kazhetsya uzhe ob etom slyshal.
     - Nu  vot,  a  eshche  sprashivaesh'.  Davaj luchshe est'.
     Na etot raz ugoshchal hozyain, proyaviv pri etom shirotu dushi i ne zazhimistyj
harakter.  Predlozhennye  im  nabory  hot' i byli vypolneny pochti polnost'yu v
sinteticheskom ispolnenii,  no on ih dostal stol'ko,  chto mozhno  bylo  vdvoem
zavtrakat', obedat' i uzhinat' neskol'ko sutok podryad. Sudya po vsemu eto byli
vse ego pripasy,  nahodyashchiesya sejchas na bortu. Posle sytnogo zavtraka Halton
dostal iz shkafa tochnuyu kopiyu svoego kostyuma,  tol'ko etot vyglyadel neskol'ko
novee i oni prinyalis' shnurovkami  podgonyat'  ego  pod  razmer  Dena.  Kostyum
okazalsya gorazdo bol'shego razmera i na eto ushlo nemnogim men'she chasa.
     - Nu vot,  ty teper' nastoyashchij pilot shturmovika,  - podvel itog Halton,
kogda s etim bylo pokoncheno. - |tot kostyum rabotaet tol'ko vmeste s kreslom.
Smotri,  vot  etot  perehodnik  nuzhno  podklyuchit' syuda,  a raz容m k raz容mu.
Ponyal?
     CHerez neskol'ko  sekund  vse  bylo  podklyucheno  kak  nado,  no  nikakih
osobennyh oshchushchenij Den ot etogo ne ispytal.  Vse bylo kak i do ego oblacheniya
v strannyj kostyum,  mozhet tol'ko nemnogo zharkovato,  vot i vse. No raz nado,
znachit nado.
     Halton zanyal svoe mesto i to zhe pristegnulsya k kreslu.
     - Pora nachinat',  - skazal on,  - ne lyublyu zhdat' i ne lyublyu opazdyvat'.
Vse dolzhno proishodit' v srok, tem bolee, chto eto sovsem ne trudno.
     Posle korotkogo  testa  vseh  sistem,  on  zapustil  reaktory  i  rezko
razvernul svoj shturmovik nosom k  siyayushchemu  Kartaku.  Po  etomu  zhe  pervomu
manevru,  Den  ponyal vse dostoinstva ustrojstva,  kotoroe sejchas bylo na nem
nadeto.  V kostyume momental'no podnyalos' davlenie i on  cepko  obhvatil  ego
telo so vseh storon, k tomu zhe on stal slovno sdelannyj iz plastika, nadezhno
zafiksirovav  telo  v  pervonachal'nom  polozhenii  ne  davaya  peregnut'sya   i
povisnut' na remnyah.
     Sorientirovav korabl' v prostranstve  i  nemnogo  razognavshis',  Halton
zapustil   generatory   smeshcheniya.  Teper'  Den  mog  spokojno  nablyudat'  za
proishodyashchim.  Po korpusu shturmovika,  iznachal'no  ne  predusmotrennomu  dlya
ekspluatacii  v takom rezhime,  proshlas' volna melkoj vibracii i vse smolklo.
Za ostekleniem kabiny poyavilas' takaya kromeshnaya mgla,  chto  kazalos',  budto
chto-to absolyutno chernoe,  prislonili s naruzhnoj storony pryamo k steklu.  Den
ne uspel rassmotret' vse kak sleduet, tak kak zrelishche prodolzhalos' ne bol'she
dvuh  sekund.  Zatem  za mgnovenno potemnevshimi ostekleniem yarko vspyhnulo i
holodnoe,  fioletovoe siyanie liznulo  tolstennye  stekla.  Kogda  on  otkryl
glaza,  chelnok  uzhe  shel  v sploshnoj oblachnosti,  slegka podsvechennoj luchami
tol'ko chto tak sverkavshej zvezdoj, nad zagryaznennymi territoriyami Kartaka, a
po lobovomu steklu uzhe zhivo razbegalis' strujki vody.
     - Priehali,  - soobshchil Halton,  - kazhetsya vse spokojno.  Nikogo ne vizhu
poblizosti. - Budem sadit'sya.
     On zalozhil krutoj virazh i otvesno poshel vniz.  Den rukami upersya v svoyu
chast' pribornoj paneli.
     - Kazhetsya Kramchika to zhe net,  ni odnoj  zasvetki.  Sadimsya,  mozhet  on
gde-to za skalami, takoe uzhe byvalo.
     Vynyrnuv iz  periny  oblakov,  chelnok  okazalsya  pryamo  nad  posadochnoj
ploshchadkoj,  kotoruyu  okruzhali  so  vseh  storon  zazubrennye,  ostrye skaly.
Skal'nyj massiv byl gorazdo bol'she,  chem Den dumal vnachale,  ego chernye piki
prostiralis'  dovol'no  daleko,  a  v zapadnom i severnom napravlenii prosto
teryalis' v pelene dozhdya.  Obo vsem etom,  da i voobshche o  tom,  chto  delaetsya
poblizosti,  mozhno  bylo  tol'ko  dogadat'sya  glyadya  na  ekran  radara.  Nad
zagryaznennymi territoriyami caril obydennyj kartakskij den',  smahivayushchij  na
osennie sumerki.  Vysoko zadrav nos svoej mashiny, Halton sbrosil ee skorost'
do nulya i plavno ponizhaya moshchnost' reaktorov stal snizhat'sya.
     - Vot,..  - vitievato vyrugalsya on,  - etogo zasranca net na meste. CHto
zhe mne delat' so vsem ego barahlom?  YA zhe otdal za nego vse svoi den'gi! Kto
zhe u menya ego teper' kupit?!
     On rassuzhdal zavisnuv v desyati metrah nad  zemlej,  tak  i  ne  reshayas'
posadit' korabl'.
     - U tebya zhe na bortu gruz oruzhiya,  chego ty perezhivaesh'?  Da eto zhe odin
iz samyh hodovyh tovarov.  YA ne dumayu, chtoby so sbytom bylo mnogo problem, -
nachal uspokaivat' ego Den.
     - Da,  ne  budet,  -  peredraznil  ego  Halton,  - eto zhe ne odin stvol
prodat' vtiharya.  U menya zhe im vse bombovye otseki zabity i net ne  to,  chto
licenzii  na  pravo  perevozki  podobnogo  gruza,  u menya net na nego voobshche
nikakih dokumentov.  CHtoby zagremet' v tyur'mu,  ili voobshche  po  prigovoru  v
tyuremnyj  krematorij,  mne  ne nuzhno ego dazhe nikomu prodavat'.  Dostatochno,
chtoby pervyj popavshijsya tamozhennik prosto osmotrel etot gruz i vse -  gajki.
CHto zhe delat'?
     On by mozhet eshche dolgo rassuzhdal o tom,  chto emu delat' dal'she, no tut v
shlemofonah  prozvuchal  pogrebal'nyj  marsh  radarnogo  zummera  i delo tut zhe
nashlos'.
     - Opyat'  etot gad!  - kriknul on Denu,  svechej vyletaya iz-pod prikrytiya
skal kamennoj chashi. - Ih tut dvoe.
     On sdelal   razvorot  i  poshel  v  storonu,  bystro  nabiraya  skorost'.
Generatory formirovaniya  tonnel'nogo  perehoda  uzhe  vo  vsyu  gotovilis'   k
smeshcheniyu,  a  sistema  perebroski avtomaticheski podbirala naibolee blizkoe i
podhodyashchee mesto, iz dvadcati pyati poslednih, hranyashchihsya v ee pamyati. Zummer
ne prekrashchalsya - presledovateli ne otstavali,  naoborot,  ego ton stanovilsya
vse vyshe i vyshe,  chto govorilo o tom,  chto rasstoyanie  otdelyavshee  kroshechnoe
sudno  ot zagonshchikov neumolimo sokrashchalos'.  mut' serogo dnya prorezali serii
sirenevyh vspyshek,  prichudlivo otrazhayas' na nizhnej storone  oblakov.  Korpus
sudna  sodrognulsya  ot pervogo udachnogo popadaniya,  potom eshche i eshche raz.  Do
momenta smeshcheniya ostavalos' desyat' sekund.
     - Nu davaj!  - zakrichal Halton.  - Eshche nemnogo.
     On rvanul za nevzrachnuyu  rukoyatku.  Po  etoj  komande  iz  strelovidnyh
kryl'ev  byvshego  shturmovika,  mgnovenno vyskochila para orudijnyh ustanovok,
vstav v svoe boevoe polozhenie.  |to bylo edinstvennoe oruzhie,  kotoroe chudom
udalos'  sohranit'  posle  pokupki voennogo korablya.  Ne vidya bol'she drugogo
vyhoda,  Halton razvernul korabl' i poshel  na  presledovatelej  lob  v  lob,
strelyaya  iz  svoih  izluchatelej  odnoj  dlinnoj  ochered'yu  i  starayas'  hot'
priblizitel'no sovmestit' zasvetivshijsya na lobovom stekle pricel s blizhnej k
perekrest'yu  otmetkoj.  SHturmovik  zatryaslo  eshche  chashche,  inogda dazhe nemnogo
sbivaya ego s  kursa,  no  vse  energeticheskie  impul'sy  prohodili  vskol'z'
zalizannogo   korpusa,  ne  uspevaya  isparit'  dostatochno  mnogo  metalla  i
dobrat'sya do zhivogo.  Esli by v takoj situacii okazalas' grazhdanskaya mashina,
to  s  nej  by  uzhe  davno bylo vse yasno,  no voennaya tehnika vo vse vremena
delalas' gorazdo nadezhnee.
     Den vzhalsya   v   kreslo   i  s  uzhasom  nablyudal  kak  sinie  vspolohi,
zarozhdayushchiesya gde-to vperedi,  molniej neslis' pryamo v nego,  a navstrechu im
tyanulis' dve nepreryvnye cepochki ot izluchatelej Haltona. On dazhe predstavit'
sebe ne mog,  chto takoe mozhet s nim sluchit'sya na ego rodnoj planete,  no eto
sluchilos' i bylo uzhasno.
     Kogda uzhe kazalos',  chto vse koncheno,  po chelnoku  poshla  uzhe  znakomaya
vibraciya i Vselennaya vokrug,  so vsemi ee zakonami i bezzakoniyami, perestala
sushchestvovat'.
     - Ty videl! - neozhidanno gromko zakrichal Halton v nastupivshej tishine, -
YA v odnogo popal! Tak horosho emu zaryadil, chto on nadolgo menya zapomnit.
     - Ne videl, no vozvrashchat'sya chtoby ty mne vse pokazal na meste ne budem,
ya tebe i tak veryu. Po moemu ty to zhe ego nadolgo zapomnish'.
     - Tochno,  vozvrashchat'sya  ne budem,  - soglasilsya hozyain korablya grustneya
pryamo na glazah.  - Horosho hot' vse proishodilo v atmosfere,  da  eshche  takoj
vlazhnoj. V takoj srede energiya vystrela ochen' bystro rasseivaetsya po doroge.
Esli by vse proishodilo v otkrytom kosmose,  to  ya  by  tebe  etogo  uzhe  ne
ob座asnyal.
     Za bortom polyhnulo,  a kogda osteklenie postepenno prosvetlelo,  to na
chernom  barhate  real'nogo  prostranstva,  pryamo po kursu,  lezhala prikrytaya
vual'yu prozrachnyh oblakov, zheltolicaya neznakomka.
     - Kuda  eto  my  popali?  - sprosil Den.
     - Sejchas  vyyasnim,  -  poobeshchal  vol'nyj  torgovec,   vklyuchaya   sistemu
upravleniya  v  dialogovyj  rezhim.  -  Smeshchenie proizvodilos' avtomaticheski i
avtomatika sama vybrala eto mesto. Nravit'sya?
     - Ne  nravit'sya,  -  chestno  otvetil edinstvennyj passazhir,  pristal'no
rassmatrivaya pustynnye zheltye uchastki planety, po kotorym, dlya raznoobraziya,
byli razbrosany nebol'shie, melkie i po vsej vidimosti solenye ozera.
     Nichego rukotvornogo poblizosti ne prosmatrivalos'.  Radar to zhe molchal.
Sistema raspoznavaniya ne poluchila ni odnogo zaprosa.
     - Aga,  vot chto eto za mesto,  - prosvetlel Halton.  - Mne  prihodilos'
zdes'  kogda-to  byvat',  dazhe  neskol'ko raz,  pravda ochen' davno,  kogda ya
tol'ko nachinal. Zdes', - pokazal on pal'cem s traurnoj poloskoj pod nogtem v
lobovoe steklo,  - vernee na obratnoj storone planety. Byla kogda-to bol'shaya
perevalochnaya baza,  na kotoroj mozhno bylo prodat' i kupit' vse chto ugodno. V
etom  sektore  prostranstva  sovsem  nedavno proshla vojna i vse zdeshnie miry
nikem ne kontroliruyutsya,  uzhe nechego kontrolirovat'. Zdes' nastoyashchij raj dlya
teh, kto  ne  ochen'  to  i ladit s zakonom.  Mne govorili,  chto gde-to zdes'
poblizosti,  na odnoj iz sosednih planetarnyh sistem,  ustroili sebe  logovo
piraty.  Obychno takie kak oni,  zhivut na broshennyh kosmicheskih stanciyah i na
otbityh u personala,  raspolozhennyh na asteroidah zavodah,  a tut celyj mir.
Volya! V svoe vremya ya zdes' kupil svoyu pervuyu partiyu zapreshchennogo tovara. |to
byl gruz min,  dlya odnoj zainteresovannoj armii. Nu chto, posmotrim chto zdes'
i kak?
     - Rasskazhi mne popodrobnee, gde zhe vse-taki my okazalis'.
     - Kak ty ne ponyal?  - sprosil Halton, podstegnuv reaktory i srulivaya na
bolee nizkuyu orbitu.  - |to galaktika, sosednyaya s tvoej, 432/385/P... kak ee
tam dal'she?  Nu ne vazhno. Sistema nazyvaetsya Mortin(4). Tak chto ty uzhe ne na
territorii svoej konfederacii i mozhesh' vzdohnut' svobodno.  Mozhet tebe zdes'
i ponravit'sya,  hotya naskol'ko ya pomnyu, to posle vojny na planete net zhizni,
vse vrashchaetsya vokrug ucelevshej  ploshchadki  odnogo  iz  kosmoportov.  Tam  vse
privoznoe.   Vse,  krome  vozduha.  Ostal'noe  prostranstvo  planety  -  eto
vyzhzhennye vo vremya vojny pustyni.  Bylo by zdes' pobol'she vody,  to vozmozhno
planeta  vosstanovilas'  by  bystree,  a tak,  ona poka dazhe ne dumaet etogo
delat'.
     On zamolchal,  glyadya  to  na  radar  dal'nego  slezheniya,  to na medlenno
povorachivayushchijsya disk planety. Vyyasniv chto-to dlya sebya on prodolzhil so slabo
skryvaemym entuziazmom:
     - |to zhe nado,  chtoby tak povezlo. Sovsem zabyl pro eto mesto. YA uzhe ne
znal  chto i delat' s tovarom,  a tut pozhalujsta...  Esli zdes' vse tak,  kak
bylo ran'she,  to s takim tovarom kak u menya dejstvitel'no ne  budet  nikakih
problem. Vot tolknem tovar, a potom ya tebya zabroshu kuda zahochesh'.
     Radar piskom napomnil o svoem sushchestvovanii.  Sleva po kursu pokazalos'
strannoe sooruzhenie, svobodno visyashchee v prostranstve. Ni na odin iz vidennyh
Denom kosmicheskih korablej eta shtuka pohozha ne byla,  voobshche,  ona ni na chto
ne byla pohozha. On s udivleniem posmotrel na Haltona.
     - YA ne znayu chto eto takoe,  - otvetil tot uloviv ego vzglyad.  -  Ran'she
etogo zdes' ne bylo. Sejchas podojdem blizhe, posmotrim, chto eto takoe.
     On vypustil orudijnye izluchateli v boevoe polozhenie i  kachnul  rukoyatku
shturvala vlevo.








     CHem blizhe  oni  podhodili,  tem  bolee  smeshnymi  vyglyadeli  izluchateli
Haltona protiv zavisshej v pustote gromadiny.  Uzhe s  rasstoyaniya  v  dvadcat'
pyat' kilometrov ona vyglyadela nastol'ko vnushitel'no,  chto hozyain korablya uzhe
ne byl uveren, pravil'no li on delaet, chto sblizhaetsya s ob容ktom. Tot vneshne
predstavlyal soboj   haoticheskoe  nagromozhdenie  zhelezobetonnyh  i  stal'nyh,
svarnyh konstrukcij i bylo neponyatno, chto za sila uderzhivaet vse eto v odnoj
kuche.  Vse  vyglyadelo  ochen'  starym,  dazhe drevnim.  Na rovnyh poverhnostyah
sooruzheniya  koe-gde  byli  vidny  oplavlennye  sledy,   ostavlennye   moshchnym
impul'snym oruzhiem, a inogda i skvoznye proboiny.
     - Pohozhe na kakoj-to zavod,  - predpolozhil Halton,  - vernee,  na kusok
zavoda. Interesno, otkuda on zdes' vzyalsya?
     V podtverzhdenie ego slov otdayushchij sinevoj Mortin, osvetil zatenennuyu do
etogo  chast' ob容kta i Den otchetlivo uvidel vystupayushchie naruzhu,  pokruchennye
etazhnye perekrytiya i obryvki stal'nyh pereborok. Perehodnye lyuki okazavshiesya
snaruzhi  byli  plotno  zaperty.  S  etoj  storony  shtukovina  vyglyadela  kak
razorennoe hishchnikom gnezdo  kollektivnyh  nasekomyh.  Na  verhu,  vernee  na
protivopolozhnoj  ot  planety  ee  storone,  byli vidny neskol'ko stykovochnyh
modulej,  k odnomu iz kotoryh byl pristykovan nebol'shoj, potrepannyj chelnok,
ostal'nye   ustrojstva   pustovali.   Raspolozhennye  po  perimetru  ploshchadki
signal'nye  ogni,  byli  edinstvennymi  istochnikami  sveta,  vsya   ostal'naya
poverhnost'  koryavoj  gromadiny  utopala  vo  mrake.  Ser'eznogo  vooruzheniya
zametno ne bylo, tol'ko posadochnye moduli ohranyalis' neskol'kimi impul'snymi
izluchatelyami, demontirovannymi, vidimo, s boevyh korablej.
     Vdrug vpervye  za   vremya   prebyvaniya   Dena   na   bortu   vklyuchilas'
radiostanciya. Posle  zummera  vyzova,  naushniki  shlemov razrazilis' veseloj,
ritmichnoj muzykoj i p'yanym zhenskim smehom,  a  zatem  kto-to  prokashlyalsya  i
razvyazno sprosil:
     - CHto  ty  tut  krutish'sya,  ne smog najti drugogo mesta?
     - YA svobodnyj chelovek i kruchus' tam,  gde mne vzdumaetsya,  - v ton  emu
otvetil Halton.  - Ne znayu,  chto eto za zhelezyaka, no ona menya ne interesuet.
Mne nuzhno vniz i mne plevat', chto ty dumaesh' po etomu povodu.
     SHlemofony razrazilis'   ocherednym   pristupom   zhenskogo   hohota,   no
govorivshego, slova Haltona to zhe vrasploh ne zastali:
     - Raz ty takoj svobodnyj,  togda vpered, tol'ko snachala rasskazhi, chto u
tebya tam  na  bortu,  chtoby my darom ne voloklis' na tvoyu razvalyuhu i vse ne
osmatrivali.
     - A ty chto, chto-to hochesh' kupit' ili prosto tak interesuesh'sya?
     - Interesuyus', tol'ko ne prosto tak. My torchim na etoj orbite dlya togo,
chtoby tam, vnizu, vse bylo spokojno.
     - Nu znaesh'!  - udivilsya Halton.  - YA povidal kuchu tamozhen,  no chtoby v
takom  meste,  kak  eto,  ee  to  zhe  ustroili,  eto uzhe perebor.  To zhe mne
svobodnaya zona.  Nichego ya tebe ne skazhu,  takim kak ty ya nikogda  nichego  ne
govoril.
     - Togda ostavajsya na meste,  ty pod pricelom,  a  my  sejchas  podojdem,
posmotrim, chto tam i kak, - bez teni obidy skazal p'yanyj golos, vidimo davno
privykshij k takomu obhozhdeniyu.
     - Bangarat  haraton  fur,  -  posle korotkoj pauzy vydal v efir Halton,
bessmyslennyj, s tochki zreniya Dena, nabor zvukov.
     Reakciya na  korotkuyu  frazu  eshche  bol'she ego udivila.
     - Srazu by tak i govoril,  - obizhenno  vypalil  dinamik,  -  a  to,  "ya
vol'nyj chelovek,  ya vol'nyj chelovek". Prohodi, ne zaderzhivaj ni sebya ni nas.
Von, na podhode eshche odna razvalina.
     Halton tormoznul  i  stal  po  spirali snizhat'sya.
     - A chto ty emu takoe skazal?  - ne vyderzhal Den.
     - U  kazhdoj  professii  est'  svoj  zhargon  i  svoi pravila,  i u takih
torgovcev kak ya to zhe.  Ne obrashchaj vnimaniya.  Mne ne  idet  iz  golovy  etot
oblomok zavoda.  Interesno, kak im udalos' podvesit' takuyu tyazheluyu shtukovinu
tak nizko nad poverhnost'yu na stacionarnuyu orbitu?  Dlya ee razmerov i massy,
eto  mozhno  sdelat'  tol'ko  otodvinuv ee dal'she ot planety ne men'she chem na
tysyachu kilometrov.
     - Navernoe ona ne prosto visit v prostranstve i dvigaetsya s sobstvennoj
skorost'yu planety, a ee eshche chto-to podderzhivaet.
     - Navernoe podderzhivaet,  - soglasilsya Halton s zaklyucheniem Dena,  - no
eto zhe ochen' dorogo,  dazhe esli schitat' tol'ko po ekspluatacionnoj stoimosti
reaktorov,  no voobshche-to,  v takih mestah den'gi schitayut nemnogo po drugomu.
Mozhet im dejstvitel'no eto vygodno?
     Poka on  delal  svoi  zaklyucheniya,  za  ostekleniem  kabiny mrak kosmosa
medlenno prevrashchalsya  v  goluboj,  nasyshchennyj  cvet  nebosklona  i  nachalas'
boltanka. Pod  bryuhom  chelnoka  rasplastavshis' vo vse storony,  prostiralas'
beskrajnyaya  pustynya,  rovno  otsypannaya  yarko-zheltym   peskom.   Kogda   oni
spustilis'  na  vysotu  okolo pyatnadcati kilometrov,  stali zametny nerovnye
linii barhanov,  napominayushchih poverhnost' shtormyashchego okeana,  tol'ko v  etom
sluchae valy zamerli,  kak po komande vsevyshnego i pochemu-to byli vykrasheny v
zheltyj.  Na gorizonte pokazalos' chto-to chuzherodnoe, ne imeyushchee nichego obshchego
s etim primitivnym carstvom zabveniya i vyglyadevshee na fone yarkih krasok neba
i peska pochti chernym.
     - Vot  eta  Karona,  -  pokazal  pal'cem  Halton.  -  Da,  mnogoe zdes'
izmenilos' s teh por, kogda ya zdes' pobyval v poslednij raz.
     Vstrechnym kursom pronessya nebol'shoj chelnok,  opasno blizko projdya vozle
ih korablya i rastvorilsya v beskrajnem golubom nebe.  On napravlyalsya  kuda-to
na territoriyu pustyn', po neponyatno kakim delam.
     Kogda vnizu stali pronosit'sya pervye postrojki,  stalo yasno,  chto zdes'
nikto  vremeni  darom  ne  teryal.  Karona  iz obyknovennoj perevalochnoj bazy
torgovcev,  prevratilas'  v  ogromnoe  poselenie,  kakie  ne  vsegda   mozhno
vstretit' dazhe v mirah,  imeyushchih centralizovannoe upravlenie, pravitel'stvo,
svoyu  strukturu  snabzheniya   i   vse   ostal'noe,   chto   polagaetsya   imet'
respektabel'nomu   mestu.   Za   kakoj-to   desyatok-drugoj   let   vse   eto
sformirovalos' i zdes'.  Pravda,  dazhe s vysoty v neskol'ko kilometrov,  eto
poselenie vyglyadelo dovol'no stranno,  po krajnej mere, Den nichego podobnogo
ran'she ne videl.  Zdes' ne bylo privychnyh emu zdanij i stroenij, vypolnennyh
po  obychnoj  tehnologii.  Nikakogo  betona ili montazhnyh blokov.  Otsutstvie
stroitel'nyh materialov kompensirovalos' zdes' nahodchivost'yu  zhitelej  i  ih
rodom  zanyatij.  Vse,  chto  vozvyshalos' nad poverhnost'yu peska i,  vozmozhno,
uhodilo daleko vniz,  bylo  v  svoe  vremya  sostavnymi  chastyami  kosmicheskih
korablej  i  ogromnyh  orbital'nyh stancij,  oblomkami kosmicheskih zavodov i
vnushitel'nyh  syr'evyh  transporterov.  |to  byl  gorod   chernogo,   starogo
kosmicheskogo zheleza, kotoromu byla darovana vtoraya zhizn'.
     - Da zdes' musor s celogo sektora,  - udivilsya razmahu Halton. - |to zhe
nado, ne polenilis', svolokli vse v odnu kuchu.
     CHernye glyby  oblomkov  vnizu  vse  neslis'  i  neslis',  a  posadochnoj
ploshchadki  nigde ne bylo vidno.  Koe-gde na fone peska horosho prosmatrivalis'
lyudi,  tol'ko ih  bylo  sovsem  nemnogo,  vidimo  vremya  dlya  progulok  bylo
nepodhodyashchim.  V vozduhe, naprotiv, okazalos' dovol'no ozhivlenno. To tut, to
tam,  sovsem blizko  prohodili  vnushitel'nye  korabli,  i  sovsem  krohotnye
chelnoki.  Na  ekrane  radara  bylo nastoyashchee mesivo iz haoticheski dvizhushchihsya
zasvetok, a  ego  zummer,  preduprezhdayushchij  ob  opasnom  sblizhenii,  Haltonu
prishlos' dazhe vyklyuchit', chtoby tot ne dejstvoval na nervy. Sejchas on byl vse
vnimanie i staralsya obhodit' podal'she vseh,  kto byl  v  vozduhe  v  radiuse
desyati  kilometrov.  Nakonec  pokorezhennye ostatki kosmicheskogo hlama kak po
komande rasstupilis',  osvobozhdaya mesto dlya beskrajnego  vzletno-posadochnogo
polya  kosmoporta.  Denu  dazhe  pokazalos',  chto strannyj gorod konchilsya,  no
napryagshi zrenie,  emu udalos' uvidet' edva zametnye tochki,  raspolozhennye po
protivopolozhnomu   krayu  posadochnoj  ploshchadki.  Korablej  na  nej  okazalos'
nastol'ko mnogo, chto Halton dazhe prisvistnul ot udivleniya.
     - Teper' to ya ponimayu,  pochemu zdes' tak ozhivlenno,  - skazal on, kogda
nemnogo spravilsya s protivorechivymi chuvstvami.  -  Zdes'  navernoe  beshennye
oboroty. I pochemu ya ne zaglyanul syuda ran'she? Sejchas, mozhet byt', uzhe imel by
noven'kij chelnok.
     Halton ne  speshil  sadit'sya,  a  zashel  na  krug  i  stal  vysmatrivat'
svobodnoe mesto,  raspolozhennoe ne posredi polya,  a blizhe k krayu, ishcha tol'ko
emu odnomu znakomoe mesto. Posadochnoe pole, na pervyj vzglyad vyglyadelo tochno
tak zhe, kak i vse ostal'noe poselenie, vse tot zhe chernyj, v razvodah metall,
tol'ko  prismotrevshis',  mozhno bylo zametit',  chto na etot raz otsutstvovali
rvanye kraya,  u konstrukcij byli vse sostavnye chasti, da i nekotorye korabli
vydelyalis' na obshchem fone svezhimi teploizolyacionnymi panelyami.
     - Da,  dejstvitel'no strannoe mesto, - podal golos Den.
     - Obychnoe,  - ne soglasilsya Halton.  - Mesto,  kak mesto.  Obyknovennoe
poselenie lyudej, ni luchshe, ni huzhe vseh ostal'nyh. Mozhet vyglyadit nemnogo po
drugomu, no mozhesh' mne poverit', zdes' vse, kak i vezde.
     Nakonec on nashel to,  chto iskal.  Mezhdu  zdorovennym  transportnikom  i
nebol'shim,  drevnim krejserom okazalos' svobodnoe mesto. Dolgo ne razdumyvaya
Halton napravil tuda svoyu kolymagu.  Neskol'ko  neprivychno  odetyh,  stoyashchih
vozle  krejsera  lyudej  rezvo  otreagirovali  na  takoj  povorot  sobytij  i
popryatalis' za  perednyuyu  oporu  svoego  korablya.  Den  zhivo  vspomnil  svoyu
oshchushcheniya,  kogda  vozle  nego  sadilsya  etot  byvshij  shturmovik,  i  ot dushi
posochuvstvoval bedolagam.
     - Smotri,  kak bystro popryatalis', - ulybnulsya Halton. - CHto ni govori,
a gromko on rabotaet.  YA eshche ne vstrechal,  chtoby chto-to shumelo sil'nee, chem
moj starichok.
     - A pochemu tak?
     - Otkuda ya znayu?  U menya eshche ne bylo vremeni v etom razobrat'sya, tol'ko
zagruzhayu reaktor toplivom i vse. Tem bolee, chto vse testy prohodyat i sistema
ne  govorit ni o kakih sboyah.  Skoree vsego tak bylo zadumano zaranee,  ved'
etot shturmovik hotya i vpolne podhodit dlya atmosfernyh poletov, no v osnovnom
eta veshch' dlya otkrytogo kosmosa, a tam vse ravno, shumit korabl' ili ne shumit,
vse ravno nichego ne slyshno. CHto ty hochesh', sekonomili, zato mozhno bylo vzyat'
na bort eshche parochku raket. Nu chto, poshli posmotrim, kak tam snaruzhi?
     Kak tol'ko raspahnulsya lyuk,  na nih pahnulo zharom duhovki.  Vozduh  byl
nastol'ko suh i zharok,  chto pri pervom zhe vzdohe,  bol'no rezanul po glotke.
Ne smotrya na takoj temperaturnyj rezhim,  dyshat' bylo vpolne vozmozhno, tol'ko
negluboko i ostorozhno.  Neponyatno pochemu, no v etoj adskoj smesi, obladayushchej
ochen' sil'nym privkusom perekalennogo peska i pyli,  sohranilos' dostatochnoe
kolichestvo kisloroda. Po licam Dena i ego blagodetelya srazu zastruilsya pot.
     - Da, mesto eshche to, - vyskazalsya Den, sledya za tem, kak Halton zapiraet
lyuk shlyuzovoj kamery na tol'ko chto pridumannyj kod, soderzhashchij znakov bol'she,
chem ves' mestnyj nebosklon zvezd.
     - Zachem takaya sekretnost'?
     - Umnikov  vsegda  hvatalo,  -  rasplyvchato  otvetil  hozyain.  - Poshli,
posmotrim, sohranilos' li zdes' hot' chto-to, chto ya pomnyu.
     Parni s krejsera,  lica kotoryh byli pripudreny pyl'yu posle  neozhidanno
nagloj  posadki,  prosledili  za  nimi nedovol'nymi vzglyadami,  no nichego ne
skazali.  Zdes',  kak i vezde,  bylo ne prinyato  grubit'  lyudyam,  na  poyasah
kotoryh viselo oruzhie i k tomu zhe, esli oni veli sebya dostatochno uvereno.
     Popetlyav nemnogo sredi razgruzhayushchihsya,  zagruzhayushchihsya i stoyashchih  prosto
tak  kosmicheskih  korablej,  i  sil'no  vymotavshis'  vo  vremya etoj korotkoj
progulki,  oni  okazalis'  pered  ogromnym  korpusom  byvshego  passazhirskogo
lajnera,  perevozivshego  v  svoe  vremya  po  galaktike ne odin desyatok tysyach
passazhirov. Teper' na etoj shtukovine naproch' otsutstvovala perednyaya chast', v
kotoroj  kogda-to  raspolagalis' vse posty upravleniya korablem i v hvostovoj
chasti  ne  dostavalo  neskol'kih  ploskostej  opereniya.  Po   razvorochennym,
torchashchim  v  raznye  storony  loskutam  tolstennoj  obshivki,  dazhe ne buduchi
inzhenerom,  mozhno bylo s legkost'yu sdelat' zaklyuchenie,  chto eti ochen' vazhnye
chasti  korablya  ne  otvalilis'  sami  po  sebe  ot starosti,  a kto-to ochen'
postaralsya,  chtoby ubrat' ih so svoih mest.  Sam lajner lezhal  na  bryuhe,  s
nebol'shim  krenom  vpravo  i  nastol'ko gluboko voshel v pesok,  chto lyuki ego
bagazhnyh otdelenij okazalis' pochti na urovne poverhnosti.  Oni  byli  shiroko
raspahnuty i  sluzhili vhodom v strannoe zavedenie.  Iznutri negromko zvuchala
neprivychnaya muzyka,  ran'she  nichego  podobnogo  Den  ne  slyshal.  Na  poroge
pokazalsya   muzhchina   srednih   let,  postoyal  neskol'ko  sekund  nedovol'no
poshchurivshis' na  razgoryachennyj  Mortin,  skol'znul  ravnodushnym  vzglyadom  po
podhodyashchim neznakomcam i nakonec reshivshis',  sprygnul na raskalennyj pesok i
bystrym shagom proshel mimo.
     - Sizhival ya zdes' kogda-to,  - mechtatel'no proiznes Halton, na kotorogo
vidimo nahlynuli vospominaniya  ego  burnoj  molodosti,  -  pohozhe,  chto  eto
zavedenie s teh por nichut' ne izmenilos'.
     Oni proshli skvoz' obdavshij  ih  priyatnoj  prohladoj  vozdushnyj  bar'er,
vystavlennyj  dvumya  kondicionerami  v  proeme  lyuka i otdelyayushchij vnutrennee
prostranstvo ot palyashchego vozduha pustyni.
     Vnutri okazalos' gorazdo bol'she narodu,  chem mozhno bylo ozhidat'. Vidimo
v podobnyh mestah chast' poselencev i perezhidala  samye  zharkie  chasy  sutok,
predpochitaya  razgovory  i  legkie spirtnye napitki,  uzhe tradicionnoj v etih
mestah sieste. Vse, kto nahodilsya v dovol'no bol'shom zale, vklyuchaya barmena u
dlinnyushchej  stojki i neskol'kih sil'no zaezzhennyh oficiantok,  kak po komande
povernulis' i ustavilis' na voshedshih.  Halton  s  Denom  dostojno  vyderzhali
lyubopytstvuyushchie  vzglyady.  Ne  najdya  dlya sebya nichego interesnogo v voshedshih
chuzhakah,  bol'shinstvo tut zhe vernulos' k svoim stakanam i  sobesednikam,  no
neskol'ko par glaz prodolzhali pristal'no za nimi sledit'.
     Oni proshli vglub' zala i seli za svobodnyj  stolik.  Priyatnaya  prohlada
dejstvovala  nastol'ko  umirotvoryayushche,  chto  dazhe  na terpkij zapah pota,  s
kotorym vel otchayannuyu, no bezuspeshnuyu bor'bu deshevyj osvezhitel' vozduha, uzhe
ne  hotelos' obrashchat' vnimaniya.  Vopreki ozhidaniyam oficiantku prishlos' zhdat'
sovsem nedolgo.  V podobnyh mestah,  gde lyudi svobodno hodili s  oruzhiem,  a
klienty  ne  privykli  sderzhivat' svoih emocij,  k chuzhakam personal proyavlyal
osobennoe vnimanie - nikogda ne znaesh' chego  sleduet  zhdat'  ot  neznakomogo
cheloveka.  Halton  so  znaniem dela bystro sdelal zakaz,  upotrebiv pri etom
celuyu kuchu slov,  kotorye Den uslyshal vpervye v zhizni.  Poka oni dozhidalis',
kogda  prinesut  edu,  Halton  s  golovoj okunulsya v svoi vospominaniya davno
minuvshih dnej,  a Den tem vremenem  stal  pristal'no  osmatrivat'  mesto,  v
kotorom  oni  ochutilis'.  Kak i polagaetsya na nastoyashchem kosmicheskom korable,
vse zdes' bylo sdelano iz metalla,  neprivychnym byl tol'ko zelenovatyj  cvet
zashchitnoj oksidnoj plenki. Iznachal'no na korable ne zadumyvalsya takoe bol'shoe
bagazhnoe otdelenie,  no bezymyannye umel'cy s legkost'yu reshili etu  problemu,
ubrav lishnie po ih mneniyu pereborki i nesushchie konstrukcii.  Zal poluchilsya na
slavu.
     Vskore pokazalas' oficiantka s bol'shushchim podnosom v rukah.  Na nej byla
dovol'no  seksual'naya  uniforma  zavedeniya,  istoskovavshayasya  po  stiral'noj
mashine,  a  lico  pokryval prilichnyj sloj sinteticheskoj kosmetiki.  Poka ona
vystavlyala na navsegda zabyvshij o sushchestvovanii skatertej, pocarapannyj stol
odnorazovye  tarelki  i pryamougol'nye,  shtampovannye vse iz togo zhe plastika
korobochki, to ne spuskala glaz s Dena,  lish' izredka udostaivaya vnimaniya ego
sputnika.  Kazalos' bylo dostatochno odnogo soglasnogo vzglyada, odnogo samogo
legkogo zhelaniya i ona s gotovnost'yu ispolnila by desertnuyu chast' zakaza,  no
takogo zhelaniya  proyavleno  ne  bylo  i  ona poplelas' k stojke bara,  a v ee
pohodke chitalos' razocharovanie, umelo maskiruemoe pokaznoj ravnodushnost'yu.
     - Da,  mnogoe  zdes'  izmenilos'  za  pyatnadcat'  let,  -  s neponyatnym
chuvstvom skazal Halton, v ego slovah mozhno bylo ulovit' i elementy zavisti i
notki razocharovaniya. - Ran'she vse bylo kak-to po drugomu.
     - Vse menyaetsya i ran'she vse bylo po drugomu,  - skazal  Den,  pokazyvaya
neozhidannoe dlya ego let ponimanie zhizni.
     Halton udivlenno posmotrel v  ego  storonu,  no  ne  skazal  ni  slova.
Pododvinuv  k sebe samuyu bol'shuyu tarelku svoej chasti zakaza,  on prinyalsya so
znaniem dela shumno upisyvat' neprivychnoe dlya Dena blyudo.  Na  tarelke  pochti
prozrachnye  bitochki  sosedstvovali s chem-to myasnym i zazharennym do sostoyaniya
podoshvy,  proshedshej ni odnu tysyachu kilometrov.  CHem byla ran'she eta belkovaya
sostavlyayushchaya  porcii  i kakoj u nee byl vzglyad ne hotelos' dazhe dumat'.  Vse
eto bylo posypano obrezkami kakih-to ovoshchej  i  melko  nakroshennoj  zelen'yu,
vidimo nadzemnoj chast'yu etih samyh rastenij.  Den s somneniem postavil pered
soboj to zhe blyudo i ostorozhno poproboval.  Eda okazalas'  vpolne  s容dobnoj,
pravda  otdavala  neprivychnym privkusom,  proishozhdenie kotorogo on tak i ne
smog opredelit'. Kogda zelenovataya zhidkost', sil'no napominavshaya tu, kotoroj
zapravlyayut  ohlazhdayushchie sistemy,  peremestilas' v vysokij stakan Haltona,  a
zatem,  bez zaderzhki,  i v ego vnutrennosti, vzglyad stranstvuyushchego komandora
poteplel,  uhudshilos' ego navedenie na rezkost', a yazyk, kazalos', stal zhit'
svoej, otdel'noj ot vsego zhizn'yu:
     - Nemnogo  najdetsya  v  etom sektore mest,  da i v sosednih to zhe,  gde
mozhno  vot  tak  vot  zaprosto  posidet',  pogovorit'...  Ponimaesh',  byvaet
neskol'ko  mesyacev  pod ryad nekomu slova skazat'.  S uma sojti mozhno.  I kto
tol'ko pridumal etot poganyj mir s  ego  svolochnymi  zakonami.  Hotel  by  ya
poderzhat'  etogo  umnika  za  gorlo,  chtoby on mne rastolkoval chto zdes' i k
chemu,  - on gromko otkashlyalsya i rukavom vyter vspotevshij lob.  -  Ty  tol'ko
posmotri na menya,  vsegda odin,  kak volk.  Staraesh'sya, staraesh'sya, a zachem?
Vse ravno vo vsej etoj Vselennoj net  ni  odnoj  zhivoj  dushi,  kotoruyu  hot'
kak-to interesovala moya sud'ba. Znaesh', obidno.
     - Nu pochemu,  - vozrazil Den,  starayas' govorit' druzhelyubnym tonom, - a
zakazchiki?  Ved'  oni  perezhivayut  za to,  chtoby ty vovremya priletel,  chtoby
dostavil tovar.
     - Zakazchiki?  -  glaza Haltona suzilis' do dvuh shchelochek.  - Vot imenno,
chto oni perezhivayut za svoi zakazy i za svoj tovar, a na menya im naplevat'. YA
tebe skazhu, chto u nih vsegda gotov plan, po kotoromu v sluchae nepredvidennoj
situacii ya pervym otpravlyayus' na svidanie k bogam.
     - Ty  verish'  v  bogov?
     - Net,  uzhe davno ne veryu,  eto tol'ko tak govorit'sya.  Ne govorit' zhe,
chto otpravlyaesh'sya v nebytie i mrak.
     - |to tochno,  - soglasilsya Den,  neskol'ko  ozabochennyj  tem,  chto  ego
provodnik v etom mire nabralsya v stel'ku.
     Mimo ih stolika proshelsya akkuratno odetyj muzhchina i  pristal'no,  da  i
gorazdo  dol'she,  chem  togo  trebovalo prilichie,  posmotrel na Haltona.  Tot
zametiv vnimanie neznakomca otreagiroval  neozhidannym  obrazom,  vskochil  so
svoego mesta   i   vyhvativ   impul'snik   navel  oruzhie  na  opeshivshego  ot
neozhidannosti prohodimca.
     - CHego  tebe  nado?  -  ryavknul Halton,  podkreplyaya vopros pokachivaniem
pochernevshego ot chastogo ispol'zovaniya izluchatelya.
     - Ni-chego, - cherez silu vydavil iz sebya posetitel', - idu k baru.
     - Prodolzhat' dvizhenie,  - vlastno skomandoval Halton i uselsya  na  svoe
mesto.
     Ne dozhidayas',  chtoby emu povtoryali dvazhdy, muzhchina isparilsya, tol'ko ne
v  napravlenii  barnoj  stojki,  a  v storonu vyhoda.  Zrya Den volnovalsya za
svoego poputchika,  dazhe v takom sostoyanii on ne teryal  bditel'nosti,  skoree
naoborot,   ego   podozritel'nost'   vozrastala  proporcional'no  kolichestvu
vypitogo. Vozmozhno,  imenno  blagodarya  etoj  osobennosti  haraktera,  etomu
kosmicheskomu brodyage i udalos' izbezhat' mnogih nepriyatnostej.
     Za stolikom,  stoyashchem v dal'nem uglu zala sideli dvoe parnej, kotorye s
interesom  posmotreli  podannoe  predstavlenie.  Oni  obmenyalis' neskol'kimi
frazami,  rasplatilis' i  vyshli.  CHerez  neskol'ko  minut  v  zale  poyavilsya
muzhchina,  odetyj  v dranyj kombinezon i uglovatye sapogi,  uspevshie pobyvat'
ran'she chast'yu skafandra.  On uselsya za stolik,  raspolozhennyj  za  odnoj  iz
nesushchih  kolonn,  sdelal  skromnyj  zakaz  i ne prikosnuvshis' k vypivke stal
cepko sledit' za kazhdym dvizheniem Dena i Haltona.  Bol'she nikogo incident ne
zainteresoval.  V  podobnyh  mestah  lyudi  staralis' ne sovat' nos ne v svoi
dela, vsem,  kak pravilo, hvatalo svoih sobstvennyh problem. Konechno, byli i
isklyucheniya,  no kak pokazyval opyt,  dolgoj zhizn'yu oni ne otlichalis',  zato,
ona u nih byla interesnoj i nasyshchennoj, a v etom to zhe byl svoj sharm.
     Pokonchiv s edoj,  dovol'nyj i dazhe ustavshij Halton podnyalsya pervym. Den
posledoval  ego  primeru.  Oni  napravilis'  k  shirokomu  prohodu,   kotoryj
nachinalsya srazu za zalom zabegalovki.  Oborvanec podozhdal, poka oni skroyutsya
za uglom i poplelsya sledom,  starayas' ne sil'no  shumet'  svoej  ekzoticheskoj
obuv'yu po metallicheskomu polu.
     Passazhirskij lajner, v kotorom oni sejchas nahodilis', v svoe vremya imel
neplohoj klass i vidimo bilety na nego stoili dovol'no dorogo.  Dazhe sejchas,
po proshestvii stol'kih let,  on vyglyadel sovsem  neploho.  Koridor  bagazhnoj
paluby,  po  kotoromu oni sejchas shli,  imel neplohoj vid.  Koe-gde na stenah
pereborok,  otgorazhivayushchih prohod ot bagazhnyh otsekov sohranilis'  rezinovye
polosy  otbojnikov sirenevogo cveta,  v svoe vremya oni dolzhny byli ograzhdat'
pereborki ot ne uspevshih vo vremya  zatormozit'  avtomaticheskih  pogruzchikov.
Sami   steny  i  potolok  sohranili  svoj  iznachal'nyj  golubovatyj  ottenok
zashchitnoj, oksidnoj plenki. O proshedshem vremeni i otnoshenii svidetel'stvovalo
tol'ko otsutstvie pokrytiya na polu, da davno otrabotavshie vse myslimye sroki
i nachavshie uzhe ugasat' svetil'niki.
     SHagi gulko  otdavalis'  po metallicheskoj konstrukcii.  Ne smotrya na to,
chto oni dostatochno daleko proshli  v  nedra  lajnera,  dyshat'  bylo  legko  i
nedostatka  kisloroda  ne  oshchushchalos'.  Paru  raz  im  vstretilos'  neskol'ko
podozritel'nyh tipov, no te na nih dazhe ne vzglyanuli.
     - Sejchas  shodim,  vstretimsya  s nuzhnymi lyud'mi,  - poobeshchal Halton,  -
rashlebaem moi problemy,  pa potom,  ya reshu vse tvoi. Derzhi na vsyakij sluchaj
svoj pistolet nagotove.  Konechno,  ne bog vest' kakoe oruzhie,  no vse ravno,
lishnij stvol nikogda ne pomeshaet.
     Poslednyaya fraza  Haltona  ne dobavila Denu uverennosti.  On dostal svoj
pistolet i dostal patron v patronnik.
     Vskore stranno  izgibayushchijsya  koridor  stal vetvitsya,  ot nego v raznye
storony poshli neskol'ko tehnicheskih prohodov,  otlichayushchiesya  drug  ot  druga
naznacheniem i razmerami.  Den ponyal, chto iz bagazhnogo otdeleniya oni popali v
byvshuyu silovuyu ustanovku. Projdya eshche okolo pyatidesyati metrov oni okazalis' v
nastoyashchem  labirinte.  Dostatochno bylo proyavit' legkuyu nevnimatel'nost' i iz
etogo hitrospleteniya,  razrosshegosya na odin uroven' vniz  i  na  tri  vverh,
prishlos'  by  vybirat'sya  ne  odni sutki.  Ne smotrya na eto,  Halton uvereno
prodvigalsya tol'ko odnomu emu znakomym  marshrutom.  Prishlos'  neskol'ko  raz
spuskat'sya   i  podnimat'sya  po  metallicheskim  lestnicam,  prezhde  chem  oni
okazalis' pered dveryami lifta,  pervymi nezavarennymi dveryami lifta, kotorye
Den  uvidel  na etom korable.  Kabina bystro otreagirovala na signal vyzova.
Okazavshis'  vnutri,  Halton  nazhal   na   sootvetstvuyushchuyu   knopku,   sil'no
pozhzhennogo, s prodavlennymi knopkami pul'ta, no nichego ne proizoshlo.
     - A nu bystro na vos'moj etazh! - ryavknul on teryaya terpenie.
     Dubliruyushchaya, golosovaya sistema okazalas' ispravnoj i kabina lifta rezvo
vzyala vverh.  Na vos'mom etazhe okazalos'  neprivychno  mnogolyudno.  V  byvshih
kayutah pervogo  klassa  bylo  ustroeno  nekoe  podobie  biznes-centra i nado
skazat' ofisy poluchilis' chto nado.  Pravda rabotayushchie zdes'  lyudi  nikak  ne
pohodili  na  klerkov,  kotoryh  Den  privyk  videt' v bolee zakonoposlushnyh
kontorah.  Nachat' nuzhno bylo s togo,  chto nikakoj formennoj odezhdy ili  dazhe
odnogo stilya strannye sotrudniki ne priderzhivalis',  ot etogo ih legko mozhno
bylo sputat' s posetitelyami,  slonyayushchihsya po vsemu  etazhu,  no  vidimo  etot
moment  trevozhil  rukovodstvo men'she vsego,  a skoree,  zdes' v etom ne bylo
nikakoj neobhodimosti. I v koridore i v byvshih nomerah yarko svetilis' svezhie
svetil'niki. CHerez raspahnutye dveri neskol'kih kontor Den zametil na stolah
samye sovremennye modeli komp'yuterov i prochej informacionnoj chepuhi,  a  tak
zhe  ochen'  mnogo  takoj tehniki,  naznacheniya kotoroj on by ne opredelil dazhe
priblizitel'no.  Dazhe oruzhie,  kotoroe boltalos' na poyase pochti  u  kazhdogo,
sil'no  otlichalos'  ot  togo,  chto  on privyk videt'.  On dazhe podumal,  chto
visyashchij  sejchas  u  nego  pod  myshkoj  pistolet,  skoree  vsego  byl   zdes'
edinstvennym  predstavitelem  oruzhiya etogo klassa.  CHto tut skazhesh',  drugaya
galaktika.
     V eto  vremya  lift  tiho  raspahnul  svoi  stvorki i vypustil v koridor
nebritogo muzhchinu v rvanom kombinezone i sapogah ot  skafandra.  Bez  osoboj
speshki  on nashel glazami Dena i Haltona i prislonivshis' spinoj k stenke stal
zhdat', dostoverno imitiruya ozabochennogo posetitelya.
     - Podozhdi  zdes'  neskol'ko  minut,  -  skazal  Halton  osmatrivayas' po
storonam,  - a ya shozhu razuznayu kak zdes' teper' dela delayutsya. Ostavajsya na
meste i  ni  s  kem  ne  razgovarivaj,  esli kto-to chto-to budet sprashivat',
govori,  chto pridet hozyain i so vsem razberetsya.  Nu  vse,  ya  poshel,  -  on
gluboko vzdohnul i bez stuka rvanul na sebya dver' blizhajshego ofisa.
     CHelovek v kombinezone podnes  ruku  k  licu  i  chto-to  tiho  skazal  v
miniatyurnuyu  radiostanciyu.  Po  kakomu  principu  rabotalo  ustrojstvo i kak
radiovolny,  esli konechno eto byli oni,  rasprostranyalis' cherez mnogoslojnyj
metallicheskij korpus korablya, tak i ostalos' zagadkoj.
     CHerez neskol'ko minut  Halton  snova  poyavilsya  v  koridore.  Dazhe  bez
voprosov,  po odnomu ego siyayushchemu licu,  mozhno bylo opredelit', chto vse idet
tak, kak i bylo zadumano.
     - Vse normal'no.  YA i ne dumal,  chto zdes' u nih tak vse prosto. Ran'she
bylo trudnej  najti  pokupatelya,  a  sejchas,  predstavlyaesh',  mne  poobeshchali
podyskat'  klienta na moj tovar v techenii sutok,  maksimum dvuh.  Nado budet
derzhat'sya etogo mesta.  I procenty oni berut bozheskie - vsego poltora i  eto
pri takoj malen'koj partii tovara, kak moya.
     - Vozvrashchaemsya na korabl' ili ty hochesh' prodolzhit' ekskursiyu? - sprosil
Den.
     - Da, pojdem posmotrim, chto tam s korablem. Ne stoit na dolgo ostavlyat'
ego bez  prismotra,  k  tomu zhe gruzhennyj.  V lyubom meste najdetsya ohochij do
gruza, a tem bolee v takom.  K tomu zhe, teper' zdes' uzhe znayut chto imenno my
privezli.
     Dver' kontory,  iz kotoroj tol'ko chto vyshel Halton  raspahnulas'  i  na
poroge   pokazalsya   shustryj   paren',   odetyj  po  poslednej  partizanskoj
mode(vylinyavshij kamuflyazhnyj kostyum effektno dopolnyali noven'kie krossovki  i
remennaya  obvyazka  shturmovika-desantnika).  V  rukah  u  nego byla nebol'shaya
stopochka sinevatyh listkov, skreplennaya neobychnymi dlya Dena skrepkami.
     - Horosho,  chto vy eshche ne ushli,  - vydohnul on i protyanul sshivku,  - vot
zdes' ukazany minimal'nye po sektoru ceny na  ruchnoe  oruzhie  raznyh  vidov.
Najdite te punkty,  kotorye u vas est' i podschitajte obshcheyu stoimost' tovara.
Esli klienta ne udastsya najti bystro,  to polnyj spisok s cenami nam v  etom
pomozhet.  YA  ne  dumayu,  chto  s  vashim tovarom vozniknut takie problemy,  no
perestrahovka - delo nikogda ne lishnee.
     Halton vzyal bumazhki i probezhalsya po stolbcam cifr.
     - Ogo!  - poveselel on eshche bol'she.  - A  zdes'  ceny  eshche  vyshe  chem  ya
nadeyalsya.  Net,  tol'ko  v etom meste ya budu delat' svoj biznes i nechego zrya
tratit' vremya i lishnij raz riskovat'.
     On podnyal glaza, chtoby poblagodarit' za horoshuyu novost' klerka, no togo
uzhe i  sled  prostyl.  Ryadom  s  liftom,  gde  tol'ko  chto  stoyal   strannyj
lyubopytstvuyushchij,  to  zhe  nikogo  ne bylo.  Za delovoj suetoj ego nikto i ne
zametil,  vernee,  prosto ne obratil vnimaniya - na sluzhbu bezopasnosti zdes'
tratit'sya bylo ne prinyato.
     Mortin visel vse eshche dostatochno vysoko  i  vydaval  navsegda  vyzhzhennoj
pustyne  stol'ko svoej goryachej lyubvi,  chto bez zashchitnogo stekla shlema prosto
nel'zya bylo vzglyanut'.  Glaza slepilo dazhe s zakrytymi vekami, a pervyj vdoh
vozduha  pustyni,  mozhno  bylo  sravnit'  so vdohom v martenovskoj pechi,  po
krajnej mere tak kazalos'.
     Dvuhkilometrovyj perehod  dalsya trudno,  dazhe trudnee chem v pervyj raz.
Napomnil o sebe i obil'nyj obed,  i vypitoe spirtnoe.  K korablyu oni podoshli
oblivayas' potom  i  s  trudom soobrazhaya kto oni takie,  i gde nahodyatsya.  Ne
dohodya do shlyuza neskol'ko metrov Halton ostanovilsya, kak vkopannyj.
     - Kto-to byl na korable, - skazal on spustya neskol'ko sekund uzhe tonom,
v kotorom ne bylo i teni entuziazma.
     - Otkuda ty vzyal?  - sprosil Den.
     - Kak otkuda?  Posmotri sam,  - pokazal on pal'cem na nebol'shoj  lyuchek,
raspolagavshijsya  nizhe  pul'ta  upravleniya  shlyuzom.  -  Srazu za etoj dvercej
raspolozheny raz容my obshchej diagnostiki korablya.  YA  ego  uzhe  let  desyat'  ne
otkryval i dazhe ne pritragivalsya, a na zamke svezhie carapiny, vot vidish', ih
dazhe staralis' prizhech' gorelkoj, chtoby ne tak bylo zametno, no sovsem skryt'
sledy ne poluchilos'.
     - Mozhet kto-to tol'ko popytalsya zabrat'sya vnutr',  no  u  nego  eto  ne
poluchilos'?  - ne sil'no verya v to chto govorit,  stal uspokaivat' Den svoego
kapitana, proveryaya zaodno na meste li pistolet.
     - Da,  ne  poluchilos',  kak  zhe,  u  takih ne poluchit'sya.  |ti carapiny
ostavleny ne prostymi otmychkami,  a universal'nym ustrojstvom dostupa,  est'
takie   mehanicheskie   shtuki,   kotorye  polnost'yu  modeliruyut  formu  klyucha
opredelennogo tipa,  i sposobny ochen' bystro izmenyat' svoyu formu,  perebiraya
vse vozmozhnye sochetaniya elementov. YA takie shtuchki znayu ochen' horosho.
     Ni o chem podobnom Den ran'she ne slyshal,  no ne verit' Haltonu  ne  bylo
nikakogo smysla.
     - Esli oni dobralis' do etih raz容mov,  to sistema bezopasnosti korablya
sama soobshchila im vse kody,  da i navernyaka otvetila na vse voprosy,  kotorye
ih interesovali.  Net,  nu nado zhe,  skol'ko zhul'ya vokrug! - vozmutilsya on i
potryas v vozduhe impul'snikom.  - Ne uspeesh' otvernut'sya,  vse oni proveryat,
vse ukradut.
     - Davaj  posmotrim,  mozhet  nichego  i  ne  propalo,  ili hotya by chto-to
ostalos', - predlozhil Den. - Otkryvaj svoj chelnok.
     Uzhe ne   tayas',  Halton  otkryto  nabral  dlinnyushchij  kod.  Lyuk  otoshel,
propuskaya ih v zapolnennoe chernoj ten'yu prostranstvo shlyuza. Dazhe ne vzglyanuv
v  storonu  rubki  upravleniya,  Halton  pervym delom rvanul v bombovyj otsek
byvshego shturmovika.  Den posledoval za nim. Za uzkim, tehnologicheskim lyukom,
v otlichie ot kabiny pilotov,  mesta bylo hot' otbavlyaj.  Vidimo v svoe vremya
eta shtukovina mogla vzyat' na bort prorvu boepripasov i otpravit'  v  nebytie
ogromnoe   kolichestvo   narodu.  Teper'  raketnye  transportery  i  reaktory
podderzhki impul'snogo oruzhiya byli demontirovany,  a ih mesto zanimali stopki
plotno ulozhennyh yashchikov.  Halton proshelsya v glub',  podschityvaya po hodu svoyu
sobstvennost'.  CHerez neskol'ko minut on uzhe vyglyadel vpolne  spokojnym.  Ne
sil'no  verya  v  svoyu  udachu,  on dazhe vskryl neskol'ko verhnih kontejnerov,
ozhidaya hudshego,  no te  okazalis'  do  otkaza  zabity  akkuratno  zavernutym
oruzhiem.
     - Kazhetsya nichego ne propalo,  - s oblegcheniem sdelal on predvaritel'noe
zaklyuchenie.  - Nado budet vse pereschitat' i sverit' so spiskami,  a zaodno i
podbit' summu, po tem cenam, chto nam dal tot delovoj soplyak. Pomozhesh'?
     - Konechno pomogu,  - soglasilsya Den,  poradovavshis' za sebya, za to, chto
vse idet po planu,  i chto  kak  tol'ko  oruzhie  budet  prodano,  on  nakonec
zajmetsya ustrojstvom svoej zhizni.
     Oni schitali do vechera.
     Vse okazalos'   na  meste,  tol'ko  v  neskol'kih  verhnih  kontejnerah
zavodskaya upakovka okazalas' narushena,  no oruzhie ostalos' na meste.  Vidimo
kto-to   tol'ko   polyubopytstvoval   soderzhaniem  yashchikov,  no  ot  suvenirov
otkazalsya.
     - Interesno,   -   sokrushalsya   Halton,   -   pochemu  zdes'  vse  takie
lyuboznatel'nye?  I takie shustrye v  pridachu?  Vse,  poslednij  raz  ostavlyal
korabl' bez prismotra.  Bol'she ya im takoj vozmozhnosti ne dam. Pust' tol'ko v
sleduyushchij raz sunut'sya.
     Kogda s  reviziej  bylo  pokoncheno,  oni  pereshli  v  kabinu  i podbili
prichitayushchuyusya  Haltonu  summu,  s  uchetom  polutora  procentov  komissionnyh
kontore  posrednikov.  Poluchennyj  rezul'tat  opyat'  privel  hozyaina gruza v
zhizneradostnoe sostoyanie.  Obshchaya summa,  kotoruyu on dolzhen byl  poluchit'  na
ruki sostavila okolo semidesyati pyati tysyach kreditov, a chistaya pribyl', okolo
pyatnadcati tysyach.  On tak obradovalsya etomu  obstoyatel'stvu,  chto  dovol'naya
ulybka ne shodila s ego nebritoj rozhi neskol'ko chasov pod ryad.
     Den uzhe neskol'ko sutok s udivleniem nablyudal eti metamorfozy i  tol'ko
razvodil rukami  pered tem,  kakoj izvilistoj i nepredskazuemoj okazalas' na
dele dorozhka chastnogo predprinimatel'stva,  da k tomu  zhe  protoptannaya  vne
prostranstva zakona.
     Za zabotami oni ne zametili,  kak  na  posadochnuyu  ploshchadku  opustilas'
noch'. Za bronirovannymi steklami bystro potemnelo i po chernomu barhatu neba,
ch'ya-to uverennaya ruka shchedro razbrosala  krupnye  zvezdy.  Po  okraine  porta
vspyhnuli  nebol'shie  reklamnye shchity i celye panno,  iskusno sostavlennye iz
raznocvetnyh svetovyh  elementov.  Na  odnih  byli  prosto  nadpisi,  bol'she
poloviny kotoryh byli napisany na neznakomyh Denu yazykah,  s drugih portovye
krasotki zazyvali istoskovavshihsya po zhenskoj  laske  brodyag  i  prohodimcev.
Vremya ot vremeni vverhu pronosilis' sinie ili krasnovatye tochki, ostavlyaemye
marshevymi turbinami. Kto-to sadilsya, kto-to vzletal. Dvizhenie v vozduhe bylo
dazhe  bol'she  chem  dnem.  Vidimo  v  etom  meste tol'ko noch'yu to i protekala
nastoyashchaya zhizn',  a den',  s ego  adskoj  zharoj  i  byl  nastoyashchim  vremenem
zatish'ya.
     V podtverzhdenie etogo ryadom s korablem  Haltona  vspyhnuli  prozhektora,
osvetiv  lyuki gruzovyh otsekov stoyashchego nepodaleku krejsera i ploshchadku pered
nim.  Na  osveshchennoe  mesto  vyehalo   neskol'ko   vmestitel'nyh,   kolesnyh
transporterov  i  nachalas' razgruzka.  Den okolo chasa nablyudal,  kak chelovek
dvadcat'  bystro  perebrasyvali  nebol'shie  yashchiki  iz  tryumov  na   gruzovye
platformy,  kak  othodili  zapolnennye  i pod容zzhali novye transportery,  no
ochen' skoro ustalost' vzyala svoe i glaza zakrylis' sami soboj.
     Utro okazalos'  ochen'  svetlym  i zhizneradostnym.  Podnimayushchijsya Mortin
razlil po pustyne tak mnogo svoej ognennoj lyubvi,  chto  dazhe  stekla  kabiny
slegka potemneli.
     Den potyanulsya,  starayas' hot' koe-kak razmyat' zatekshie  za  noch'  myshcy
spiny.  On  eshche  ochen'  ploho  perenosil  son  v  pilotskom  kresle,  vidimo
skazyvalsya nedostatok praktiki.  U Haltona,  naprotiv,  takoj praktiki  bylo
hot' otbavlyaj, on uzhe navernoe i ne pomnil, chto mozhno spat' v gorizontal'nom
polozhenii, v posteli. On uzhe uspel privesti sebya v poryadok i delal poslednie
prigotovleniya pered vyhodom v svet, napevaya pri etom chto-to ochen' bravurnoe.
     - CHto sluchilos'?  - ne ponyal sprosonku Den.
     - Nichego  ne  sluchilos',  -  uspokoil ego Halton,  - idu razuznat',  ne
nashelsya li klient, a ty posidish' tut, pokaraulish'. Horosho?
     - Ladno,  pokaraulyu.
     - I ne vzdumaj nichego delat' s korablem.  Vse ravno ty na nem nikuda ne
smozhesh' uletet', kakoj by ty genij ne byl.
     - ...
     - Von ya tebe zaryadil apparat,  - prodolzhil dal'she Halton,  kak ni v chem
ne byvalo,  pokazyvaya na svoe kreslo,  - dumayu nichego strashnogo ne sluchit'sya
esli my nemnogo popol'zuemsya nashim zhe tovarom.
     Na podlokotnikah   kresla   lezhal   massivnyj   plazmennyj  izluchatel',
uglovataya batarejnaya  obojma  byla  na  svoem  meste,  a  mezhdu  rukoyat'yu  i
spuskovoj klavishej pul'siroval zelenen'kij ogonek gotovnosti k primeneniyu.
     - Ty ego luchshe ne trogaj, puskaj sebe lezhit, no esli komu-to vzdumaetsya
opyat' prijti v gosti, prosto navedi na nego etu shtuku i nazhmi na spusk. Da i
postarajsya pri etom zakryvat' glaza,  a  to  "zajchikov"  nahvatat'sya  mozhno,
potom glaza budut bolet'.  Nu vrode by i vse, - podytozhil on dosylaya kapsulu
v razryadnik svoego impul'snika,  - cherez chas-poltora ya budu obratno.  Esli ya
zaderzhus'  a kto-to budet sil'no nasedat',  to von tam kontejner s zapasnymi
batareyami. Nu ya poshel.
     Den provel  ego do shlyuza,  zaper iznutri naruzhnyj lyuk,  kak pokazal emu
Halton i  nemnogo  razmyav  spinu,  naskol'ko eto mozhno bylo sdelat' v uzkom,
oshchetinivshemsya kronshtejnami tamburke,  pozavtrakal i osmotrev ostavlennoe emu
oruzhie stal dozhidat'sya razvyazki torgovoj sdelki.
     Halton tem  vremenem  uspel  dobrat'sya  do ostova byvshego passazhirskogo
lajnera i  voshel  vnutr'  cherez  vhod  togo  zhe zavedeniya,  chto i dvenadcat'
mestnyh  chasov  nazad.  Vnutri  kazalos'  nichego  ne   izmenilos'.   Te   zhe
zavsegdatai,  te  zhe  oficiantki,  dazhe  ta  zhe  tyanuchaya  muzyka.  On slegka
ulybnulsya etomu  obstoyatel'stvu  i  ne  zaderzhivayas'  proshel  vo  vnutrennij
perehod.   Ego   mir   postoyanno   menyalsya,  vokrug  nego  postoyanno  chto-to
proishodilo,  tak chto dazhe takaya meloch', kak povtorivshayasya na sleduyushchij den'
obstanovka  zabegalovki,  v  kotoroj  zvuchala  ta zhe muzyka ego poradovali i
slegka uspokoili.
     CHerez neskol'ko minut,  posle togo,  kak  Halton  skrylsya  v  polumrake
perehoda, v zavedenie voshel vcherashnij oborvanec, no tol'ko na etot raz on ne
poshel za  nim,  a neskol'ko minut postoyal na poroge,  naslazhdayas' obzhigayushchim
ledyanym vozduhom kondicionerov i skazav  neskol'ko  slov  v  svoyu  malen'kuyu
radiostanciyu vyshel proch'.
     Na nuzhnom etazhe bylo tochnoe povtorenie vcherashnej suety.  Kazalos',  chto
vse eti lyudi tak nikuda i ne uhodili,  a  ostavalis'  na  svoih  mestah  vse
vremya,  poka  Haltona  zdes'  ne  bylo.  |to  kasalos'  ne tol'ko personala,
kotorogo s trudom,  no vse zhe mozhno bylo  raspoznat'  sredi  pestro  odetogo
narodu po osoboj delovitosti v glazah,  a i samih posetitelej.  Bystro najdya
nuzhnyj ofis on bez stuka voshel vnutr'.
     - A  eto  vy,  gospodin  Hralton,  -  s  ulybkoj vstretil ego vcherashnij
konsul'tant.
     - Halton,  -  s  dostoinstvom  vlastitelya mira popravil ego kosmicheskij
brodyaga.
     - Konechno,  konechno,  gospodin  Halton,  -  biznes-yunec  sdelal vid chto
raskaivaetsya v svoej oploshnosti, - a my uzhe vas dozhidaemsya. Na vash tovar eshche
vchera  nashelsya  pokupatel'.  Nasha cena ego ustraivaet,  tak chto ostalos' vam
poznakomitsya i uladit' formal'nosti.
     - |to horosho, - sdelal vyvod Halton, zasomnevavshis' v svoih sobstvennyh
slovah.
     Ego neskol'ko  ozadachilo,  chto  slishkom uzh bystro nashelsya ohochij do ego
pobryakushek. Zdes' chem-to ploho popahivalo,  no chem imenno on poka opredelit'
ne mog.  Sdelav nad soboj usilie on otnes skorost',  s  kotoroj  byl  najden
nuzhnyj  chelovek na oborotistost' posrednicheskoj kompanii,  k uslugam kotoroj
on obratilsya.
     Torgovyj agent vidya somneniya svoego klienta,  obratilsya k nemu,  kak  k
rodnomu i stal raskryvat' "kommercheskie sekrety" predpolagaemoj sdelki:
     - Vy naverno ne znaete,  - nachal on tonom zagovorshchika s  dvadcatiletnim
stazhem, - no v etom sektore nashej galaktiki, da i v sosednih sektorah to zhe,
slozhilsya opredelennyj deficit podobnogo tovara.  U nas zdes'  ruchnoe  oruzhie
pol'zuetsya   bol'shim   sprosom  -  prostranstvo  ved'  nikem  oficial'no  ne
kontroliruetsya, oficial'no  nikto  nikogo ne zashchishchaet i poetomu oruzhie nuzhno
vsem.
     Halton smotrel  na to,  kak raspinaetsya agent i emu s trudom verilos' v
pravdivost' ego slov.  CHego-to  tot  ne  dogovarival.  Zanimayas'  nezakonnoj
torgovlej uzhe mnogo let,  on ne videl nikakoj trudnosti v tom, chtoby sletat'
kuda nado i privezti stol'ko oruzhiya,  obuvi ili zubochistok,  skol'ko  smozhet
proglotit'  mestnyj  rynok.  On  sam  lichno znal mnogo mest,  gde ne zadavaya
lishnih voprosov mozhno bylo kupit' vse,  chto  tol'ko  potrebuetsya  dlya  vojny
lyubogo razmaha.
     Bojkaya, uverennaya  rech'  sidyashchego  naprotiv maloletnego torgasha sdelali
svoe delo,  vernee dazhe ne stol'ko ego slova,  skol'ko komissionnye, kotorye
Halton dolzhen byl poluchit' posle sdelki.  Pyatnadcat' tysyach nigde prosto  tak
ne  valyayutsya,  tem  bolee,  chto  na  Kramchike on by zarabotal nemnogim bolee
desyati. Raznica byla sushchestvennoj i Halton otbrosiv vse somneniya soglasilsya.
     - Horosho,  ya soglasen prodat'  oruzhie.  Gde  i  kogda  budet  prohodit'
sdelka?
     - Vse sdelaem zdes',  - poobeshchal torgovyj agent.  -  Vstrechu  naznachim,
cherez paru chasov. Vam budet udobno?
     - Vpolne.
     - Da,  i eshche odno. Delo v tom, chto pokupateli ne mestnye i poetomu, oni
hoteli  by,  chto  by  vy  dostavili gruz v ukazannoe imi mesto.  Naskol'ko ya
ponyal,  eto sovsem ryadom,  chut' li ne v sosednem sektore nashej galaktiki, no
ob  etom  bolee  podrobno  uzhe budete dogovarivat'sya lichno.  Fraht sudna oni
oplatyat otdel'no.  Vashe sudno  sposobno  vzyat'  na  bort  neskol'ko  chelovek
soprovozhdayushchih?
     - Konechno sposobno,  - sovral Halton,  - sovsem  poteryavshij  golovu  ot
dozhdem posypavshihsya kommercheskih predlozhenij.  - Dostavim vse v luchshem vide,
pust' dazhe ne somnevayutsya.
     - Togda ya vas zhdu cherez dva chasa, v etoj zhe kontore. Ne opazdyvajte.
     Halton snishoditel'no  posmotrel  na  soplyaka   vzglyadom   prozhogi   ot
kommercii,  hmyknul  i  vyshel v koridor.  Uzhe znakomym marshrutom on vybralsya
naruzhu,  zaderzhavshis' vsego na neskol'ko minut vozle stojki odnogo iz barov.
Ot  horoshih  novostej,  da i ot prinyatyh podryad neskol'kih porcij spirtnogo,
emu bylo horosho i privol'no.  On shirokim uverennym shagom napravilsya k svoemu
shturmoviku, dazhe ne zamechaya palyashchego Mortina i sotvorennogo im vokrug pekla.
Kogda on dobralsya do korablya,  ne smotrya na zharu na nem ne ostalos' ni odnoj
suhoj  nitki,  a  sam  on  byl  takoj  krasnyj,  kakimi byvayut tol'ko zazhivo
svarennye rakoobraznye ekzekutorami ot kulinarii.
     - Vse  normal'no,  -  eshche v shlyuze uspokoil on Dena,  - pokupatel' est',
tovar berut,  k tomu zhe, oni hotyat chtoby ya ego dostavil po mestu naznacheniya.
Oni dadut paru chelovek soprovozhdayushchih.
     - I ya dolzhen letet' s vami?
     - Esli tebe budet ne trudno,  - s izdevkoj v tone skazal Halton.  - Vse
ravno ty eshche ne vybral sebe mesto.  Shodish' s nami,  mozhet tebe  ponravit'sya
tot  mir.  K  tomu zhe my ne skazhem nashim klientam,  chto ty prostoj passazhir.
Pust' dumayut chto ty moj pomoshchnik - lishnyaya para  glaz,  ruk  i  lishnij  stvol
nikogda ne pomeshayut,  kogda na bortu chuzhaki,  a ty vrode paren' neplohoj. Ne
dumaj chto eto zajmet mnogo vremeni.  YA dumayu  ulozhimsya  v  paru  nezavisimyh
sutok, a  za  etu  uslugu  ya  voz'mu s tebya na tysyachu deshevle.  Tebe ved' ne
pomeshayut na  meste  lishnie  dve  s  polovinoj  tysyachi?  Za  neskol'ko  sutok
zarabotat' tysyachu - ochen' dazhe neploho.
     - Horosho,  ya soglasen.  CHto nado delat'?
     - U  nas  est'  chas.  Nuzhno uspet' oborudovat' neskol'ko sidyachih mest v
prohode ili v gruzovom otseke,  chtoby eti parni mogli gde-to sest'.  Tam, za
yashchikami  s  gruzom  u  menya est' parochka staryh kresel.  Nuzhno horoshen'ko ih
zakrepit'. Vot oni i prigodilis'.
     Kresel okazalos' ne dva,  a celyh tri.  Obterev s nih pyl', oni snachala
rasstavili ih v gruzovom otseke,  no prohod mezhdu gruzom okazalsya  nastol'ko
uzkim,  chto  zabrat'sya  vo vtoroe,  a tem bolee v tret'e kreslo,  mozhno bylo
tol'ko perestupaya s sidushki na sidushku. Porazmysliv neskol'ko minut nad etim
kazusom,   Halton  zabrakoval  takoe  inzhenernoe  reshenie  i  oni  prinyalis'
pritvoryat' v zhizn' novoe.  Na etot raz vse tri kresla peretashchili v vedushchij k
kabine  prohod.  Rasstavili.  Okazalos'  ochen'  dazhe  ne ploho.  Esli sil'no
izlovchit'sya,   to   mozhno   bylo   protisnut'sya    vozle    nih    dazhe    v
protivoperegruzochnyh kostyumah.
     - Vot eto sovsem drugoe delo!  - poradovalsya svoemu geniyu Halton.  - Nu
chem ne passazhirskoe sudno?
     Eshche okolo  desyati  minut ushlo na to,  chtoby pristrelit' kazhdoe kreslo k
polu  dlinnymi,  zazubrennymi  dyubelyami.  Halton  navalivshis'  na  ocherednoe
kreslo,  staralsya  kak mozhno plotnee prizhat' ego pokorezhennye pri varvarskom
demontazhe  poloz'ya  k  polu,  a  Den  strelyal  iz  special'nogo   montazhnogo
pistoleta.
     - Davaj smelee,  - podbadrival ego hozyain korablya,  -  nichego  tam  pod
listom  pola  ser'eznogo  net,  nichego  ne isportish'.  Tam odna elektronika,
kotoraya otvechala za vooruzhenie etogo shturmovika. Kazhetsya...
     Kogda vse tri kresla byli namertvo zakrepleny, Halton napyalil svoj shlem
i pobezhal na vstrechu s klientom,  a Den ostalsya na  chelnoke,  zakreplyat'  na
staryh kreslah, ne menee starye, davno vycvevshie pristezhnye remni.
     V kabinete kontory Haltona uzhe zhdali.  Na vstrechu emu  podnyalsya  roslyj
molodoj paren' i protyanul ruku dlya privetstviya.  Na ego gladko vybritom lice
igrala dobrodushnaya ulybka.  Sidyashchij ryadom s nim kompan'on byl  na  neskol'ko
let  starshe  i  vyglyadel to zhe ochen' prilichno,  tol'ko v otlichie ot pervogo,
etot ne schel neobhodimym otryvat' svoyu zadnicu ot stula.
     - Vot,  eto lyudi,  zainteresovavshiesya vashim predlozheniem, - zaiskivayushche
nachal torgovyj agent poslednyuyu  stadiyu  sdelki.  -  Prisazhivajtes'  gospoda.
Obsudim vse kak sleduet.
     Klientu pomolozhe udalos'  pozhat'  Haltonu  ruku  i  on  udovletvorennyj
opustilsya na myagkij stul, bolee byvalyj tol'ko sderzhanno kivnul.
     Esli by Halton zametil,  s kakim vnimaniem eta parochka glyadela na  nego
vchera  v  portovoj  zabegalovke,  on  by  nikogda  ne soglasilsya na podobnuyu
sdelku,  dazhe esli by emu predlozhili eshche  v  dva  raza  bol'she,  nu  da  chto
podelaesh', vsego zametit' nel'zya.
     Blagodarya molodomu,  no opytnomu torgashu,  peregovory shli kak po maslu.
CHerez  pyatnadcat'  minut obe storony v znak soglasiya pozhali drug drugu ruki.
Nikakih bumag,  nikakih drugih elektronnyh dokumentov sostavleno i podpisano
ne  bylo,  shlo tol'ko slovo protiv slova i vse.  Starshij iz parnej,  kotorye
Haltonu tak i ne predstavilis',  dostal iz pod stola nebol'shoj bronirovannyj
kejs, otschital komissionnye posredniku i peredal den'gi.
     - Ne zabyvajte nas,  - skazal torgovyj agent,  pryacha den'gi v  sejf,  -
budem vsegda rady vam usluzhit'.
     V kabinet bez  stuka  voshel  sil'no  zarosshij  muzhchina,  v  potrepannom
kombinezone, s ogromnym impul'snikom na poyase. Agent kul'turno vyprovodil za
dveri Haltona s ego nerazgovorchivymi pokupatelyami i zanyalsya novym klientom.
     - YA nadeyus' vse tak,  kak vy predstavili,  tovar u vas na bortu, imenno
takoj,  o kotorom vy nam rasskazali i horoshego kachestva, inache nepriyatnostej
ne izbezhat', - rasplyvchato prigrozil starshij, kogda oni spuskalis' v lifte.
     - Vse tak i est',  - uspokoil ego Halton,  -  esli  zahotite,  syadem  v
pustyne oprobuete vse lichno.
     - |to lishnee, prosto ya ne lyublyu kogda menya obmanyvayut.
     - A  kto lyubit?  - udivilsya Halton,  no shutka ponimaniya ne nashla.
     ZHaru parni derzhali eshche huzhe chem Halton i s pervogo vzglyada bylo  vidno,
chto  oni  ne  zdeshnie,  a  ochen' svetlaya kozha vydavala v nih lyudej,  kotorye
sovsem nedavno pribyli na Mortin(4). Kogda oni uvideli razvalinu, na kotoryj
im predstoyalo preodolet' prostranstvo i vremya, u nih nachalas' legkaya panika,
no  vid  akkuratno ulozhennogo v bombovom otseke gruza ih neskol'ko uspokoil,
hot' i ne sovsem.
     - Vy ne bespokojtes',  apparat nadezhnyj,  - stal  uspokaivat'  klientov
Halton, - uzhe stol'ko raz proveren v dele.
     Te slushali  molcha,  no  po  vyrazheniyu  na  ih  fizionomiyah  mozhno  bylo
dogadat'sya, chto slovam hozyaina oni ne ochen' to i veryat.
     Kogda tovar byl  pereschitan  i  vyborochno  vskryli  neskol'ko  desyatkov
kontejnerov,  den'gi  iz  akkuratnogo kejsa pereshli v staryj zaplechnyj ranec
voennogo obrazca.  Halton neskol'ko raz potryas dobychej, vzveshivaya plastik na
ruke i ostalsya dovolen.
     Vse vremya,  poka klienty byli na  bortu,  Den  ne  vypuskal  plazmennyj
izluchatel'  iz  ruk  i brodil za nimi po korablyu kak privyazannyj.  Te tol'ko
nedovol'no kosilis' to na Dena,  to na izluchatel' ego plazmometa,  no  vsluh
neudovol'stviya ne vyrazhali.  Po dovol'nomu vzglyadu kapitana,  on ponyal,  chto
rol' pomoshchnika emu udalas' na slavu.
     Vse voprosy  obeih  storon byli resheny i na Mortine(4) ih bol'she nichego
ne derzhalo.  Halton zablokiroval vse lyuki,  zapustil test sistem  korablya  i
vklyuchil turbiny v rezhim produvki.
     - Vot,  - protyanul starshij pokupatel' standartnuyu kartochku,  s  zapis'yu
koordinat,  kakie  obychno  ispol'zovalis'  v avarijnyh sluchayah,  - nam nuzhno
syuda.
     Halton bez   razgovorov   vstavil  ee  v  shchel'  priemnika  i  prodolzhil
podgotovku k  vzletu.  Kogda  on  zapustil  reaktornuyu  gruppu,  vsyu  okrugu
zapolnil raskatistyj rokot. Uslyshav, kak rabotaet byvshij shturmovik, klienty,
vidimo,  eshche raz pozhaleli o svoej sdelke,  no chto  libo  izmenit'  bylo  uzhe
pozdno. CHelnok legko otorvalsya ot betona ploshchadki i kruto poshel vverh.
     Kogda na vzletke osela pyl',  iz-za opory stoyashchego  nepodaleku  chelnoka
vyshel  strannyj  tip,  obutyj  v  sapogi,  otrezannye  ot skafandra i uterev
rukavom pripudrennyj  pyl'yu,  potnyj  lob,  poplelsya  v  tol'ko  odnomu  emu
izvestnom napravlenii.
     Na orbite ih bol'she nikto  ni  o  chem  ne  sprashival.  Vidimo  kontrol'
osushchestvlyalsya  tol'ko za vhodyashchimi sudami.  Ostaviv pozadi stanciyu slezheniya,
Halton minut pyatnadcat' razgonyal chelnok do nuzhnoj skorosti, napevaya pri etom
chto-to veselen'koe sebe pod nos,  a zatem vklyuchil rezhim podprostranstvennogo
perehoda.
     Den eshche  ne  privyk k vnezapno nastupivshej tishine,  kak pochuvstvoval na
svoem zatylke,  sleva  ot  podgolovnika,  chto-to  holodnoe.  On  hotel  bylo
razvernut'sya  i  posmotret'  chto  zhe eto tam vylezlo iz kresla,  no emu dazhe
etogo ne pozvolili sdelat'. Sil'nyj udar gulko proshelsya po cherepu i soznanie
otklyuchilos'.
     Kogda on prishel v sebya,  v golove sil'no shumelo,  on ne mog  opredelit'
gde verh, gde niz i ego tak toshnilo, chto kazalos' sam zheludok hochet vyjti na
svezhij vozduh.  On otkryl glaza,  pryamo pered nim byl lyuk  shlyuzovoj  kamery.
Povernuvshis',  on  uvidel  sognuvshegosya  v  tri pogibeli Haltona.  Tot byl v
soznanii,  tyazhelo dyshal.  Levyj visok i shcheka byli sil'no razbity,  a iz  pod
manzheta  pravogo  rukava,  kogda  on kashlyal,  vyletali,  da tak i ostavalis'
viset' ryadom,  krohotnye shariki aloj, eshche zhivoj krovi. Pereborka ryadom s nim
to zhe byla vsya v krovi.
     Rezhim pryzhka byl prervan ili uzhe zakonchilsya, sudya po tomu, chto na bortu
byla nevesomost'.
     - Ty smotri, Hrat, vtoroj to zhe ozhil, a ya dumal chto on uzhe sdoh.
     - Ne  igrajsya s nimi,  prikonchi i vybrasyvaj v kosmos.  U nas eshche ochen'
mnogo del i malo vremeni, - poslyshalsya vtoroj golos.
     Den podnyal  glaza.  V  neskol'kih  metrah ot nego so strannym oruzhiem v
ruke nahodilsya odin iz passazhirov. Drugoj, tot chto vyglyadel postarshe, sejchas
sidel v kresle pervogo pilota i so znaniem dela obshchalsya s sistemami korablya.
     - Komu skazal,  vyshvyrni etu mraz' otsyuda, - prikriknul on na naparnika
ne otryvayas' ot pul'ta. - U tebya na eto est' eshche pyat' minut.
     Den posharil rukoj po protivoperegruzochnomu kostyumu,  ni  pistoleta,  ni
deneg pod nim uzhe ne bylo.
     - Net,  - rassuzhdal tem vremenem hozyain polozheniya,  demonstriruya  yavnye
narusheniya  psihiki,  vyzvannye  ego  nelegkim  zanyatiem,  - esli ya ih sejchas
pristrelyu, to eto budet ochen' prosto i neinteresno. My sdelaem po drugomu.
     Ottolknuvshis' ot  odnogo iz ostavshihsya posle demontazha kronshtejnov,  on
skrylsya v rubke upravleniya i poyavilsya cherez neskol'ko sekund s dvumya shlemami
i perchatkami.  Potom on otkryl pervyj lyuk shlyuza,  brosil tuda prinesennye im
veshchi,  vtolknul vo vnutr' eshche s trudom soobrazhayushchih Dena i Haltona, nazhal na
klavish zakrytiya i istericheskim tonom nastoyashchego sadista kriknul cherez bystro
suzhayushchuyusya shchel':
     - Esli  uspeete  nadet'  svoi cacki,  to mozhet dazhe prozhivete eshche minut
desyat'-pyatnadcat'.
     S trudom  soobrazhaya  chto  on  delaet,  Den  shvatil  paru lezhashchih ryadom
perchatok i stal sudorozhno natyagivat'. Halton delal to zhe samoe.
     Neponyatnaya sila  zhizni ne hotela tak zaprosto primiryat'sya s neizbezhnym,
i ej bylo naplevat' na lyubye razumnye dovody soznaniya.  Mozhet byt' blagodarya
imenno etomu strannomu instinktu chelovek i stal chelovekom?
     Edva Den uspel zashchelknut'  neposlushnuyu  skobu  shlema,  kak  raspahnulsya
vneshnij  lyuk  i  ih  s  hlopkom  vybrosilo  naruzhu.  Srazu vklyuchilas' podacha
vozduha,  a na stekle shlema zagorelas' cifra "30".  On neskol'ko raz gluboko
vzdohnul, pytayas' vzyat' sebya v ruki. Cifry na stekle perebrosilis' na "29" i
on ponyal,  chto eto indikator vremeni. Kislorodnyj patron etogo svoeobraznogo
skafandra byl rasschitan na tridcat' minut. V shlemofone poslyshalas' otchayannaya
rugan'  prishedshego  v  sebya Haltona.  On otchayanno proklinal vse,  chto tol'ko
prihodilo emu na um.  Den poiskal ego glazami,  no v svete neznakomoj zvezdy
zametil  lish'  tusklo  otsvechivayushchuyu  tochku.  Vidimo  iz-za raznicy mass oni
vyleteli iz shlyuza s raznymi skorostyami i rasstoyanie  mezhdu  nimi  prodolzhalo
uvelichivat'sya.
     CHelnok tem  vremenem  razvernulsya  i  poshel na razgon.  CHerez minutu on
rastvorilsya v siyanii tonnel'nogo perehoda,  sformirovannogo generatorami ego
polej, ostaviv posle sebya tol'ko bystro ugasayushchie, fioletovye spolohi.
     Stalo pripekat'.  Izluchenie blizkoj zvezdy  bystro  razogrevalo  temnyj
skafandr,  v  kotorom sistema ohlazhdeniya iznachal'no ne predusmatrivalas'.  U
Dena vdrug promel'knulo v golove,  chto  on  dazhe  ne  uspeet  vydyshat'  ves'
vozduh,  kak zapechetsya v sobstvennom soku.  Pocarapannoe steklo shlema bystro
pokryvalos' kapel'kami kondensiruyushchejsya vlagi.  Nakatilo takoe otchayanie, chto
on neskol'ko raz prokrichal chto-to nevnyatnoe, no emu nikto ne otvetil.
     V naushnikah stoyala polnaya tishina, kak do sotvoreniya mira.









                           Zlo obyazatel'no dolzhno byt' pokarano,  pust' dazhe
                         cherez mnogo let. Inache vse teryaet smysl.

                            (zaklyuchitel'nyj  abzac  iz  standartnoj   klyatvy
                            kartakskogo  sud'i, torzhestvenno    proiznosimoj
                            pered nachalom kazhdogo sudebnogo razbiratel'stva)







     On ochnulsya ot holoda.
     V golove tvorilos' chto-to neperedavaemoe, i on ne srazu ponyal chto s nim
proishodit.  Zapotevshee  steklo  shlema  ne pozvolyalo nichego uvidet',  tol'ko
slabyj,  zheltovatyj svet blikoval na krupnyh kapel'kah vlagi.  Do  okonchaniya
resursa   kislorodnogo  patrona  ostavalos'  pyat'  minut.  On  ne  znal  gde
nahoditsya. Edinstvennoe, chto on sejchas znal, tak eto to, chto on lezhit spinoj
na  chem-to rovnom i ochen' holodnom,  chto v etom meste sushchestvuet standartnaya
gravitaciya i chto kisloroda u nego ostalos' na pyat' minut.
     Den s trudom sel.  V golove opyat' zashumelo.  Poverhnost' pod nim slegka
zavibrirovala i ego kachnulo vlevo.  Prishlos' operet'sya  na  ruku,  chtoby  ne
upast'.   CHto  delat'  dal'she  on  ne  znal.  Prosto  sidel  i  smotrel  kak
perebrasyvayusya cifry na indikatore shlema.  Kogda zagorelis' dva  nulya  tihoe
shipenie,  s  kotorym  podavalsya  kislorod v shlem oborvalos' kak po komande i
vspyhnul transparant  trebuyushchij  zamenit'  kislorodnyj  patron,  no  drugogo
takogo u nego ne bylo.
     Soznanie nahodilos' v kakoj-to prostracii.  Ni paniki,  ni zhelaniya zhit'
uzhe ne bylo.  On posidel eshche s minutu zaderzhav dyhanie,  a zatem,  ne sil'no
nadeyas' na udachu otstegnul zazhimnuyu skobu, sorval s golovy i sdelal glubokij
vdoh,  a  zatem  eshche i eshche odin.  Kak ni stranno vozduh byl,  pravda on imel
kakoj-to pyl'nyj privkus, smeshannyj so strannym himicheskim zapahom.
     Den osmotrelsya.  On nahodilsya posredi ogromnogo,  pochti ne  osveshchennogo
pomeshcheniya, sil'no zahlamlennogo kakimi-to metallicheskimi oblomkami.  Sudya po
metallicheskim stenam,  potolku i sostavlennomu iz riflenyh  stal'nyh  listov
polu,  on  nahodilsya  na  bortu kakogo-to kosmicheskogo korablya.  Kak on syuda
popal ostavalos' zagadkoj. Nikogo poblizosti vidno ne bylo, tol'ko rvannye v
kuski,  oblomki  kosmicheskih  korablej,  otrabotannye  toplivnye  kassety  i
sbrasyvaemye posle ispol'zovaniya,  myatye  baki,  namertvo  primagnichennye  k
special'nomu polu.
     Neozhidanno do  Dena  doshlo,  chto  esli  on popal syuda kakim-to chudesnym
obrazom, to,  to  zhe samoe moglo sluchit'sya i s Haltonom,  i u nego,  kak i u
Dena,  uzhe dolzhen byl zakonchit'sya kislorod. Podnyavshis' na nogi, i spotykayas'
o  razbrosannyj  po polu musor,  Den pobrel vdol' iskorezhennyh metallicheskih
oblomkov.  Vozle odnoj iz nih dejstvitel'no lezhal Halton, raskinuv ruki. Kak
i  u  Dena,  steklo ego shlema sil'no zapotelo i lica vidno ne bylo,  no zato
prekrasno bylo vidno cifry svetyashchiesya na nem. U Haltona kisloroda ostavalos'
eshche  na tri minuty.  Esli kislorodnye patrony byli odinakovye,  to vidimo on
prosto dol'she nahodilsya bez soznaniya  i  poetomu  rashodoval  svoj  kislorod
bolee ekonomno.
     Starayas' ne povredit' ego skafandr o ostrye obryvki metalla, Den stashchil
Haltona s kuchi,  polozhil ego na svobodnyj uchastok  pola  i  otstegnul  shlem.
Dejstvitel'no, torgovec-neudachnik byl bez soznaniya, no dyshal rovno. Krov' na
viske i shcheke uzhe zapeklas'.  SHlem vnutri byl to zhe v  sgustkah  svernuvshejsya
krovi. Halton dyshal ritmichno, no ne gluboko.
     - Nu davaj,  prihodi  v  sebya,  -  tiho  poprosil  Den,  no  nichego  ne
proizoshlo.
     Togda on  legon'ko  pohlopal  po  Haltona  ucelevshej  shcheke.  Tot tol'ko
zastonal.  Posle tret'ego seansa nezamyslovatoj terapii on  medlenno  otkryl
glaza  i  vzglyanul  na  sobrata  po neschast'yu nichego ne ponimayushchim vzglyadom.
Iz-za plohogo osveshcheniya lico Dena ostavalos' v teni i Halton ochen' dolgo  ne
mog soobrazit', kto eto takoj k nemu privyazalsya i voobshche, gde on nahodit'sya.
Nakonec po ego vzglyadu stalo vidno,  chto on vspomnil vse,  chto proizoshlo  za
proshedshij chas.
     - |to  uzhe  raj?  -  sprosil  on,  pri etom ego golos otdaval hripotcoj
sil'nee obychnogo.
     - Net,  vse eshche peklo,  - ulybnuvshis' uspokoil ego Den. - Ty ne znaesh',
kakoe imenno eto otdelenie? YA ni s chem podobnym ran'she ne stalkivalsya.
     Halton pomorshchivshis' pripodnyalsya na lokte i osmotrelsya.
     - Pohozhe na kakoj-to kosmicheskij korabl',  no ya to zhe na podobnyh sudah
ni razu ne byval - na bol'shih sudah takim brodyagam kak ya ne  mesto.  Kak  my
syuda popali? YA nichego ne pomnyu.
     - YA to zhe. Ochnulsya metrah v dvadcati ot tebya, von za toj kuchej musora.
     - Interesno,  - stal rassuzhdat' Halton v  sluh,  tyazhelo  podnimayas',  -
zachem  eto komu-to ponadobilos' perevozit' metallolom.  Ot nego naoborot vse
starayutsya izbavit'sya,  a esli dazhe i ponadobilos',  to pochemu tryum zapakovan
tak  neplotno,  vsego  na  desyatuyu  chast'?  Interesno,  my  v kosmose ili na
kakoj-to planete?
     - Pohozhe,  chto v kosmose,  - predpolozhil Den,  - kogda ya tebya iskal, to
menya horoshen'ko kachnulo. Vidimo korabl' menyal kurs.
     - Da interesno, interesno. Krome nas v otseke nikogo net? Ne znaesh'.
     - Nikto ne popadalsya.
     - |to horosho. Poka hotya by priblizitel'no ne razuznaem chto zdes' i kak,
luchshe nikomu na glaza ne popadat'sya, a to budet kak v proshlyj raz.
     - A kak bylo v proshlyj raz?  - Den  ne  ponyal  sarkazma.
     - A tak!  - vspyhnul Halton.  - YA poteryal korabl',  gruz,  vse, chto mne
udalos' zaimet' za vsyu svoyu zhizn',  ty  svoi  den'gi  i  veshchi  i  tol'ko  po
neponyatnomu stecheniyu obstoyatel'stv my oba ostalis' zhivy.  Da, ot dushi on mne
zaehal, - Halton rezko pereklyuchilsya na druguyu temu,  slegka dotragivayas'  do
razbitogo viska.  - Do sih por v golove gul stoit.  Posmotri, kak tam, mozgi
na meste ili kusok vyskochil?
     Den podvel ego k nastennomu svetil'niku i osmotrel ranu.  Ona okazalas'
bol'shoj,  no neglubokoj.  Po schastlivoj sluchajnosti udar rukoyatki  strannogo
oruzhiya  prishelsya  chut' vyshe slaboj visochnoj oblasti.  Ne paru santimetrov by
ponizhe i uzhe ne s kem bylo govorit'.
     - Tebe  nichego ne ugrozhalo,  - sdelal avtoritetnoe zaklyuchenie Den posle
osmotra.  - Esli by u tebya byli mozgi,  togda stoilo by volnovat'sya,  a  tak
nichego strashnogo.
     Oba tiho,  no ot dushi rassmeyalis'.  Nahodyashchayasya v stressovom  sostoyanii
psihika  zashchishchalas'  takim  obrazom  ot  sil'no  zarvavshejsya  vneshnej sredy.
Nemnogo uspokoivshis',  oni dvinulis' vdol' odnoj iz pereborok otseka k bolee
yarko osveshchennomu uchastku,  v kotorom neskol'ko svetil'nikov sohranilos' dazhe
na potolke,  a ne tol'ko na stenah. Po doroge Halton podobral gnutyj oblomok
nachinayushchej  pokryvat'sya  rzhavchinoj  truby,  Den  posledoval  ego  primeru  i
podobral tonkij,  no neprivychno tyazhelyj val ot kakogo-to navsegda  pochivshego
mehanizma.  Na  osveshchennom uchastke ne okazalos' nichego osobennogo,  vse bylo
tak zhe, kak i tam, otkuda oni prishli. Oni oboshli dve bol'shushchie kuchi namertvo
smagnichennogo  metalla.  Metrah  v  pyatidesyati po hodu dvizheniya,  pokazalas'
chast' poperechnoj pereborki, otdelyayushchej gruzovoj otsek eshche ot chego-to vazhnogo
i nuzhnogo na korable.
     - Smotri, - tol'ko sejchas zametil Halton, - poseredine ostavlen prohod.
Vidish'?  Polnost'yu  on nigde ne perekryvaetsya,  tol'ko suzhaetsya v neskol'kih
mestah.  Da i u sten otseka svobodno.  Mne kazhetsya, chto eto prostranstvo dlya
kakogo-to mehanizma. Nichego ne vidish'?
     - Net, poka nichego ispravnogo i celogo na glaza ne popadalos', - skazal
Den szhimaya eshche krepche svoe improvizirovannoe oruzhie obeimi rukami.
     Dobravshis' do  konca  otseka,  v  torcevoj  pereborke  oni   obnaruzhili
zapertyj lyuk.  Standartnyj perehodnoj lyuk, nad kotorym podslepovato svetilsya
sinij fonar'.  Predohranyayushchaya ego reshetka pochti polnost'yu  zarosla  kakoj-to
sero-zelenoj  gadost'yu.  Kakaya  imenno  eto byla raznovidnost' mha i kak emu
udavalos' tol'ko na svete svetil'nika  i  kislorode  otseka  zhit'  na  golom
metalle,  druz'ya  po  neschast'yu  razbirat'sya ne stali.  Im sejchas bylo ne do
biologii.
     - A  vot i tot apparat,  o kotorom ya tebe govoril,  - prosheptal Halton,
pokazyvaya v ugol otseka.
     Den vzglyanul  v  ukazannom napravlenii.  Iz-za kuchi metalla vyglyadyvali
massivnye,  sil'no orzhavlennye podhvaty pogruzchika.  Oni nahodilis' v nizhnem
polozhenii  i  kazalos',  chto robot ustalo prisel,  opustiv na svoyu platformu
natruzhennye ruki-tiski.  Projdya neskol'ko shagov vdol' steny, Den zaglyanul za
ugol.  Podvizhnaya  platforma  massivnogo robota byla sovsem nebol'shoj,  no po
tomu kak kapital'no ona byla sdelana,  srazu bylo vidno,  chto  nagruzku  ona
mozhet nesti ogromnuyu.
     - Nazad,  - zashipel  kak  kot  Halton.  -  Davaj  luchshe  zajdem  szadi,
posmotrim,  chto  tam  i  kak.  Ty zhe vidish',  chto krome nego v otseke bol'she
nikogo net. Znachit on s etim hozyajstvom prekrasno spravlyaetsya i sam. Esli on
dejstvuet v avtomaticheskom rezhime,  to nam navernoe hana, a esli upravlyaetsya
otkuda-to eshche,  to togda mozhno eshche posrazhat'sya.  Davaj zajdem szadi. Esli on
sejchas  rabotaet,  to i togda on nas zametit,  no u nas budet zapas vremeni,
poka on stanet razvorachivat'sya na svoem shassi,  chtoby udrat' i spryatat'sya. YA
ne hochu, chtoby on zabrosil nas na odnu iz etih kuch.
     Neopredelennost' otstupila na neskol'ko shagov  nazad,  u  nih  poyavilsya
real'nyj vrag  i  zhizn'  vnov'  pribrela vpolne konkretnyj,  net,  ne smysl,
konechno, a privkus.
     Pryachas' za  metallolomom  i  starayas'  ne  shumet',  hotya  eto  po  vsej
vidimosti byla izlishnyaya mera predostorozhnosti, oni zashli k pogruzchiku szadi.
Halton kralsya vperedi,  gotovyj v lyuboj moment rvanut' vverh po kuche,  a Den
kak mog prikryval othod,  hotya i on gotov byl  k  begu  s  prepyatstviyami  na
vremya.
     - Vse normal'no,  - ne oborachivayas',  shepotom,  sdelal  predvaritel'noe
zaklyuchenie  Halton,  -  kazhetsya  on  zdes' ne sam po sebe.  Im komanduet eshche
kakoe-to ustrojstvo, - von na shassi zakreplen blok svyazi. Na obychnyh robotah
takoj ne ustanavlivaetsya. CHego-chego, a pogruzchikov ya nasmotrelsya.
     Ostorozhno podobravshis' vplotnuyu k  mehanizmu,  Halton  stal  svinchivat'
raz容m,  kotorym k nevzrachnomu, plastikovomu bloku byl podveden edinstvennyj
signal'nyj kabel'.  Kogda kabel' bezvol'no povis v vozduhe, on perevel duh i
uzhe v polnyj golos skazal:
     - Vot vidish',  nichego strashnogo v etom net,  prosto nuzhno razbirat'sya v
tehnike.
     On gordo zadral podborodok,  kak  eto  i  polozheno  samomu  genial'nomu
tehniku  vseh  vremen  i narodov.  V eto samoe mgnoven'e,  poverzhennyj s ego
tochki  zreniya  robot,  ozhil,  kak  vpolne  ispravnyj.  S  lyazgom  somknulis'
massivnye   kleshni   podhvatov  i  pripodnyavshis'  s  uporov  stali  neuklyuzhe
razvorachivat'sya v ih storonu.
     - Bezhim!  -  kriknul  Halton i rvanul nazad po prohodu,  na sobstvennom
primere demonstriruya, kak imenno eto sleduet delat'.
     Den pomchalsya za nim.  Zabezhav za vysokuyu kuchu oblomkov,  kotorye v svoe
vremya vidimo sostavlyali prilichnuyu tyagovuyu turbinu,  oni vyglyanuli. Pogoni ne
bylo.  Zastyv  na  pol-oborote ,  pogruzchik byl zanyat tem,  chto tykal svoimi
kleshnyami v metallolom, chto-to dostaval ottuda i tut zhe klal na mesto. Druz'ya
uspeli  otdyshat'sya  i  dazhe  prijti v sebya ot neozhidannosti,  a s robotom ne
proizoshlo nikakih izmenenij.  On po prezhnemu byl zanyat vse tem  zhe  delom  -
voroshil  musor  v  blizhajshej  k  nemu kuche,  razbrasyvaya kuski pokorezhennogo
metalla na prohod i zagromozhdaya tem  samym  sebe  mesto  dlya  manevra.  Bylo
pohozhe,   chto  Halton  dejstvitel'no  sotvoril  chto-to  nepopravimoe  s  ego
elektronnymi mozgami.
     - Pohozhe my ego ne interesuem, - predpolozhil Den.
     - Nado bylo zakorotit' ego sobstvennyj blok  upravleniya,  togda  by  on
dazhe piknut' ne uspel,  - osmelel Halton i vyshel iz ukrytiya. - Poshli k lyuku,
podozhdem  minut  desyat'-pyatnadcat',  esli  nikto  ne  pribezhit  na  shum,  to
poprobuem otkryt' ego sami.
     - A esli pribezhit?
     - Znachit  emu ne povezet,  - holodno zametil Halton,  vzveshivaya na ruke
oblomok truby.  Esli by na etom korable byli normal'nye lyudi, i oni zahoteli
by  podobrat'  dvuh  vybroshennyh v kosmos,  to ya dumayu,  oni dolzhny byli eto
sdelat' sami, a ne pereporuchat' delo avtomatike, sposobnoj tol'ko na ukladku
musora.  YA  kak tol'ko podumayu,  chto zhelezyaka,  kotoraya besit'sya v tom uglu,
vynula menya iz shlyuza  i  shvyrnula  na  kuchu  musora  s  vklyucheniyami  cvetnyh
metallov, mne azh ne po sebe delaetsya. Prosto udivitel'no, chto etot pogruzchik
nam nichego ne perelomal. Ty videl ego zahvaty?
     Denu eto  ne  prihodilo v golovu.  Dejstvitel'no,  vyhodilo,  chto krome
zdorovennogo robota,  bol'she nekomu bylo dostavit' nahodyashchihsya bez  soznaniya
lyudej ot shlyuza pochti v seredinu gruzovogo otseka.  Bol'she kandidatov na etot
blagorodnyj postupok poblizosti ne nablyudalos'.  On dazhe  mashinal'no  oshchupal
sebe ruki, nogi, grudnuyu kletku. Na udivlenie, vrode by nichego ne bolelo.
     Oni vstali po obe storony lyuka i  stali  zhdat'.  Vremya  potyanulos'  kak
rezinovoe.  Tol'ko  razmerennye  udary robota,  uspevshego za neskol'ko minut
polnost'yu zavalit' sebya metallolomom, zadavali emu hot' koe-kakoj ritm. Esli
by ne eti lyazgayushchie zvuki, ono navernoe ostanovilos' by vovse.
     - Oni chto  tam,  vse  spyat?  -  vozmutilsya  Halton,  perebrasyvaya  svoe
improvizirovannoe oruzhie iz ustavshej ruki v otdohnuvshuyu.  - Kak eto mozhno ne
slyshat' stol'ko shumu?  U robota sboj,  a im hot' by hny! On zhe mozhet tut vse
poportit'.
     - Pohozhe, chto zdes' vse i tak davno isporcheno. Mozhet pojdem, posmotrim,
chto tam u nih dal'she.
     - Net, davaj eshche podozhdem.
     Podozhdali eshche,  no nichego ne izmenilos'. Esli na bortu kto-to i byl, to
emu bylo gluboko vse ravno, chto tam i gde proishodit.
     - Vse, bol'she zhdat' nechego, poshli ih budit', - skazal Halton.
     Lyuk poslushno  otkrylsya  posle  pervogo  zhe  prikosnoveniya  k   klavishu,
pokrytomu serovatoj pyl'yu.  Srazu bylo vidno, chto na nego ne zhali uzhe dolgie
gody.  Za obrazovavshimsya proemom s nebol'shoj zaderzhkoj  vspyhnul  zheltovatyj
svet, tochno takoj, kakoj byl v gruzovom otseke, tol'ko zdes' plafony svetili
gorazdo  yarche,  vysvetiv  uzkij   koridorchik,   okanchivayushchijsya   polukruglym
propusknym ustrojstvom germetichnogo lifta.
     - A korabl' ne malen'kij,  - skazal Den uvidev lift  i  vspomniv  tochno
takie  zhe ustrojstva na prevrashchennom chert znaet vo chto passazhirskom lajnere,
s Mortina(4).
     - Pohozhe  chto  tak,  -  bez  entuziazma podtverdil Halton.  - Po takomu
korablyu mozhno bludit' dolgo.
     Pervym delom  on  prinyalsya  obsledovat'  neskol'ko nebol'shih pomeshchenij,
raspolozhennye sprava i  sleva  po  koridoru.  V  nih  veli  obyknovennye  ne
germetichnye plastikovye dveri,  s zakruglennymi uglami, napominayushchie bol'shie
igral'nye karty.  Ni na odnoj iz dverej ne okazalos'  zapornogo  ustrojstva.
Dostatochno   bylo   povernut'  ruchku  i  vse.  Na  obsledovanie  ushlo  minut
pyatnadcat'.  Za eto vremya nichego poleznogo obnaruzheno ne bylo.  V  odnoj  iz
komnat   okazalis'  kakie-to  zapasnye  chasti,  upakovannye  v  arhaicheskie,
dobrotno  skolochennye  derevyannye  yashchiki.  Halton,   kak   mehanik,   sdelal
zaklyuchenie,  chto oni skoree vsego prednaznacheny dlya mehanicheskih robotov.  V
ostal'nyh otsekah bylo pusto i chisto,  budto sovsem  nedavno  kto-to  sdelal
uborku.  Vystroennye vdol' sten penaly lichnyh shkafov, sluzhivshie veroyatno dlya
hraneniya special'noj odezhdy ili dazhe skafandrov,  sejchas  pustovali.  Druz'ya
vnimatel'no osmotreli kazhduyu yachejku, no ne obnaruzhili na odnoj veshchi, nichego,
chto  govorilo  by  o  vladel'cah.  Ni  obychnyh  dlya   takih   mest   nakleek
soblaznitel'nyh  krasotok,  ni  zakativshihsya melkih veshchej v uglah polok i na
dne penalov.  YAchejki  byli  svezhevykrashenny  i  vyglyadeli  tak,   budto   ih
smontirovali sovsem nedavno.
     U lifta,  kabina kotorogo esli byt' bolee  tochnym,  yavlyalas'  nastoyashchim
podvizhnym  shlyuzom,  so vsemi navorotami polagayushchimisya takomu ustrojstvu,  ih
zhdala eshche odna neozhidannost'.  Kabina proignorirovala signal vyzova i prosto
tak otkryvat'sya ne zahotela.  Ustrojstvo besstrastno potrebovalo vvesti kod.
Halton neskol'ko raz  naugad  nabral  desyatiznachnyj  nabor  ne  znakomyh  ni
odnomu, ni drugomu simvolov, kotorymi byla ispisana nebol'shaya klaviatura, no
chuda ne sluchilos'.
     - Kazhetsya popalis', - zametno pogrustnel Halton. - Agoniya prodolzhaetsya.
Esli u nas ne poluchit'sya zastavit' etot lift zarabotat', to my sdohnem zdes'
bez vody i pishchi ochen' bystro, esli ran'she ne sojdem s uma.
     - Davaj poprobuem vskryt' panel' s klaviaturoj, mozhet iznutri eto proshche
sdelat'?
     - YA ne dumayu,  chto eto pomozhet.  Vo-pervyh, k nej podveden obyknovennye
zhgutik  provodov,  kotoryj  uhodit  sebe  dal'she  i v kotorom ni ty ni ya bez
priborov ne razberemsya,  vo-vtoryh,  ya stalkivalsya uzhe  s  takimi  sistemami
zashchity  i  esli my popytaemsya vzlomat' ee ne sankcionirovannym sposobom,  to
etot etazh prosto budet blokirovan i kabina syuda ne pridet do teh  por,  poka
kto-to  s  central'nogo posta ne otmenit etu komandu vruchnuyu.  Byli by u nas
hotya by plazmomety,  - mechtatel'no  proiznes  Halton,  -  togda  by  nas  ne
zaderzhal kakoj-to lift...
     On ustalo prisel na pol.  Den vzyalsya za klaviaturu i stal  nazhimat'  na
nej  vse  klavishi  bez  razboru.  Halton  tol'ko  s  ulybkoj  smotrel na eti
staraniya.  On ne byl matematikom i tochno ne mog  by  poschitat',  veroyatnost'
popadaniya   v  pravil'noe  sochetanie  desyati  simvolov,  vvodimyh  naugad  s
klaviatury,  na kotoroj ih bylo raz v pyat' bol'she, no on serdcem chuvstvoval,
chto  veroyatnost'  byla nichtozhno mala i ne stoilo dazhe pachkat'sya.  Nuzhno bylo
pridumat' chto-to drugoe.
     Den ne  prekrashchal  izdevat'sya  nad  klaviaturoj.  |to  zanyatie ego dazhe
zavodilo. Vdrug nad ryadami klavish vspyhnul zelenyj indikator i ustrojstvo so
svoeobraznym shipeniem vklyuchilos'.
     - YA ego otkryl!  - zakrichal on ne pomnya sebya ot radosti.
     - Razmechtalsya!  -  kriknul Halton,  neozhidanno rezko vskakivaya s pola i
hvataya "udachlivogo vzlomshchika" za ruku. - Pryach'sya! K nam kazhetsya gosti.
     Oni edva uspeli prikryt' za soboj  dveri  odnoj  iz  "razdevalok",  kak
polukruglaya  stvorka  lifta  s shchelchkom soshla so svoego mesta i provernulas'.
Oni uslyshali tihoe, mehanicheskoe podvyvanie i legkie, uverennye shagi. Zataiv
dyhanie oni zhdali chto budet dal'she. Kto-to ne zaderzhivayas' proshelsya mimo nih
i otkryl lyuk vedushchij v gruzovoj otsek. Poslyshalsya lyazg, proizvodimyj vse eshche
ne utihomirivshimsya pogruzchikom.
     - Poshli,  - tiho skomandoval Halton,  - eto nash shans, drugogo takogo ne
stoit  dazhe  zhdat'.  Kto  by  eto  ni  byl,  nam  s  nim  obyazatel'no  nuzhno
poznakomit'sya.
     Oni vyskol'znuli iz svoego ubezhishcha,  kak dva dikarya,  derzha pered soboj
improvizirovannoe oruzhie.  Kamera  lifta  ostalas'  otkrytoj.  Lyuk vedushchij v
gruzovoj otsek to zhe nahodilsya v storone ot sobstvennogo proema.  Kraduchis',
kak  ohotniki  u  samogo  logova  zverya,  oni  stali  po obe storony temnogo
provala,  vedushchego v gruzovoj otsek,  gotovye v lyuboj moment  obrushit'  svoi
zhelezyaki na neozhidannogo vizitera.
     Lyazg v gruzovom otseke stih.
    - Nado zhe, otremontiroval, - ele slyshno proshipel Halton.
    On byt' mozhet skazal eshche chto-to no oseksya,  uslyshav zvuk  priblizhayushchihsya
shagov.  Napryagshis'  vsem  telom  on  zanes  svoyu trubu dlya udara.  Vse,  chto
proishodilo potom,  razvivalos' nastol'ko stremitel'no,  chto  v  mozgu  Dena
ostavilo  tol'ko  otdel'nye  fragmenty,  slabo  slivayushchiesya v odnu,  cel'nuyu
kartinu.
     V proeme lyuka pokazalsya blestyashchij shlem,  zabrannyj temnym, pochti chernym
steklom.  Halton udaril srazu, izo vsej sily. Udar prishelsya tochno po steklu.
Vo vse storony bryznuli melkie oskolki.  Den udaril gorazdo nizhe,  celyas'  v
zhivot,  no  poslyshalsya  metallicheskij  zvon  i  val bol'no otdal po ladonyam.
Halton,  ne ostanavlivayas' na dostignutom,  eshche neskol'ko raz prilozhilsya  po
blestyashchemu shlemu, starayas' popast' v oblast' razbitogo pervym udarom stekla.
Ne vyderzhav obrushevshegosya grada udarov,  obladatel'  sil'no  pomyatogo  shlema
ruhnul na pol,  izdav pri etom gluhoj metallicheskij zvuk. Tol'ko posle etogo
do Dena doshlo, chto eto byl ne chelovek. Bessil'no vytyanutye vpered shestipalye
manipulyatory  skrebli  po  gofrirovannoj  stali,  a  Halton  vse  rihtoval i
rihtoval ego shlem.  On ostanovilsya tol'ko  togda,  kogda  robot  zastyl  bez
dvizheniya.
     - Videl kakaya shtuka?  - razgoryachenno sprosil on vytiraya so lba  pot.  -
Interesno, zdes' vse takie ili est' hot' kto-to zhivoj?
     Napryagshis', on    perevernul    robota    na    spinu    i     osmotrel
svetochuvstvitel'nye   elementy   i   ob容ktivy   slezheniya.  Vse  eto  sejchas
predstavlyalo  melkoe  steklyannoe  i  plastikovoe  kroshevo,  a   keramicheskie
podlozhki bloka upravleniya pohodili na melko tolchennuyu gal'ku,  s vklyucheniyami
raznocvetnyh plastmassovyh kusochkov.
     - Vot  i  horosho,  -  ostalsya on dovolen horosho prodelannoj rabotoj.  -
Teper' on uzhe nichego nikomu ne soobshchit.  Interesno,  on  uspel  hot'  chto-to
otoslat' svoej sisteme ili net?
     - Pohozhe chto ne uspel, ved' kabina lifta ostalas' otkrytoj. YA ne dumayu,
chto sistema ostavila ego otkrytym, esli by chto-to zapodozrila.
     - Tochno,  - obradovalsya Halton,  no na  vsyakij  sluchaj  zaklinil  svoej
truboj  stvorku  kabiny i vernuvshis' k razbitomu robotu stal vnimatel'no ego
osmatrivat'.
     Sdelan apparat byl dejstvitel'no masterski. Razrabotchiki pridali svoemu
detishchu chelovecheskij oblik i esli by na nem sejchas byla odezhda,  to s vidu ot
cheloveka  on  by  nichem ne otlichalsya,  nu esli ne ot cheloveka,  to ot horosho
sdelannogo manekena,  eto  tochno,  tol'ko  vmesto  kozhi  matovo  pobleskival
metall.
     - Pervyj raz takoe vizhu, - priznalsya Den.
     - YA to zhe.  Skol'ko letayu,  vse takoe uglovatoe i bol'shushchee, a zdes'...
|ta shtuchka otkuda-to izdaleka.  YA tochno znayu,  chto ni v etoj galaktike, ni v
sosednih nichego podobnogo ne delayut,  nu,  mozhet i delayut, tol'ko ne v takih
ob容mah,  chtoby  mozhno bylo ispol'zovat' takih robotov kak obychnyh tehnikov.
Zdes' vse bol'she etim zanimayutsya lyudi.
     Udovletvoriv svoe  lyubopytstvo snyav s levoj kisti robota nabor klyuchej i
s derzhatelej na spine neskol'ko universal'nyj instrumentov,  oni  vytolknuli
ego  v  gruzovoj otsek i zakryli lyuk.  Lyuk imel ne ideal'nuyu zvukoizolyaciyu i
bylo slyshno, kak k robotu pod容hal pogruzchik, i kak s lyazgom zabrosil ego na
odnu iz kuch, osvobodiv sebe proezd.
     V lifte  ne  sluchilos'  nikakih  neozhidannostej.  Kak  tol'ko oni voshli
vnutr',  stvorka provernulas' i zagermetizirovalas'. Neskol'ko sekund kabina
zhdala  ustnyh  ukazanij,  no ne dozhdavshis',  povezla ih na etazh,  s kotorogo
tol'ko chto priehal robot.  On okazalsya shestym  ot,  ot  nulevogo,  gruzovogo
urovnya.  Den s Haltonom ostorozhno vyglyanuli, ozhidaya lyubyh neozhidannostej, no
koridor v  kotorom oni ochutilis' byl pust.  Halton na vsyakij sluchaj zaklinil
stvorku kabiny i oni vyshli.
     |tazh vyglyadel vpolne obychno,  po krajnej mere s tochki  zreniya  Haltona.
Obyknovennyj  etazh,  na kotorom raspolagalis' lichnye kayuty dlya ekipazha.  Oni
podozhdali neskol'ko minut,  no nichego ne izmenilos'.  Nikogo ne interesovalo
zachem  eto  priehala syuda kabina lifta.  Ne sgovarivayas' oni dvinulis' vdol'
koridora.  Osmotr pervyh zhe lichnyh kayut ih neskol'ko ozadachil.  Vse  v  etih
malyusen'kih kletkah bylo kak nado.  Byli krovati,  nebol'shie stoliki,  shkafy
dlya odezhdy,  otsutstvovala tol'ko sama atmosfera zhizni.  Nigde ne bylo vidno
ni odnoj lichnoj veshchi.  Na postelyah ne bylo dazhe matrasov,  a shkafy,  vse kak
odin, okazyvalis' pustymi.
     - Nu  i  gde  zhe ekipazh?  - ne vyderzhal Halton posle osmotra ocherednogo
lichnogo boksa.
     - Mozhet oni v anabioznyh kamerah?  - predpolozhil Den.
     - Aga,  tochno, v anabioznyh kamerah, - peredraznil ego Halton, - a esli
ih tam net,  to oni navernoe ushli sobirat' yagody v blizhajshem  lesu.  Nichego,
sejchas vo vsem razberemsya.  Vot by nemnogo perekusit', no pohozhe zdes' etogo
uzhe davno ne delali.
     V koridore poslyshalis' uzhe znakomye shagi i tihoe zavyvanie mehanicheskih
privodov.  Druz'ya zatailis'.  Robot razmerenno proshestvoval, dazhe ne obrativ
vnimanie na  ostavshuyusya  raspahnutoj  dver'  odnoj  iz  kayut  i  skrylsya  za
povorotom. Zaklinennyj rzhavoj truboj lift ego to zhe ne zainteresoval.
     - Pohozhe tot robot,  kotorogo my grohnuli zdes' ne  edinstvennyj.  Nado
budet byt' poostorozhnee, a luchshe vsego otyskat' kakoe-nibud' oruzhie.
     - CHto budem delat' dal'she?  - sprosil  Den.
     - Na etom etazhe delat' nechego.  Nuzhno osmotret' samyj verhnij,  ne znayu
dazhe  kakoj  on  tut  po  schetu.  Korabl'  sdelali lyudi,  a eto znachit,  chto
central'nyj post nahoditsya imenno tam.  Kak dumaesh',  luchshe  vospol'zovat'sya
liftom ili stoit poiskat' kakoj-nibud' tehnologicheskij perehod?
     Den tol'ko otkryl rot dlya togo, chtoby vyskazat' svoe mnenie, no sdelat'
eto  emu  ne  udalos'.  Na  nih  navalilas'  toshnotvornaya  volna tyazhesti i s
legkost'yu brosila obeih na pereborku.
     - Pohozhe  chto  dejstvitel'no na bortu net nikogo zhivogo,  - otdyshavshis'
prohripel Halton,  -  inache  by  sistema  upravleniya  ne  manevrirovala  tak
zhestoko.  Pohozhe,  chto  zdes' krome robotov voobshche nikogo net.  |tot korabl'
svoimi manevrami mozhet nas prigrobit'  v  lyubuyu  minutu.  Na  etot  raz  nam
povezlo.
     - Da uzh, povezlo, - provorchal Den rastiraya sil'no ushiblennoe plecho.
     Liftom predusmotritel'no   reshili   bol'she  ne  pol'zovat'sya  -  kabina
upravlyalas' tol'ko golosom i oni ne stali lishnij raz  iskushat'  sud'bu.  CHem
dol'she  oni nahodilis' na bortu nezamechennymi,  tem bol'she u nih bylo shansov
vybrat'sya iz etoj peredryagi zhivymi. Soedinyayushchij etazhi vintovoj perehod nashli
dovol'no   bystro.   Pravda  podnimayas'  po  nemu  vverh,  na  kazhdom  etazhe
prihodilos' prohodit' cherez shlyuzovuyu kameru, no s etimi ustrojstvami problem
ne vozniklo.  Vse  kak  odna,  oni  vklyuchalis'  s  pervogo  raza i k tomu zhe
produvali vozduh ochen' bystro.  Hotya puteshestvie po obyknovennoj lestnice  i
zanimalo  mnogo  vremeni,  no  rasstavlennye  po etazham shlyuzy byli daleko ne
lishnej tratoj deneg i oni okupilis' by s  lihvoj  pri  pervoj  zhe  avarijnoj
situacii, pri  kotoroj  razgermetizaciya  otsekov  ili dazhe celyh etazhej delo
privychnoe.
     Samyj verhnij etazh,  dvenadcatyj  po  podschetam  Dena,  okazalsya  samym
nebol'shim  iz  vseh,  cherez kotorye oni tol'ko chto prohodili.  Korotkij,  no
shirokij koridor upiralsya v bol'shuyu shlyuzovuyu kameru,  otdelyavshuyu  central'nyj
post korablya ot vsego ostal'nogo prostranstva. Na udivlenie, paneli ee obeih
lyukov byli slegka priotkryty,  tak,  chtoby vnutr' proshel chelovek. V koridore
gorel ryad  potolochnyh  svetil'nikov,  na  central'nom  zhe  postu  lish'  ryady
mercayushchih  monitorov  borolis' s mrakom otkrytogo kosmosa,  livshegosya skvoz'
neprivychno shirokoe osteklenie.  Paneli  prozrachnyh  blokov  byli  vystavleny
polukrugom  i  prostiralis' ot pola do potolka.  Dazhe pri vzglyade na glavnoe
mesto na korable iz koridora delalos' kak-to ne po sebe.  Kazalos',  chto  ty
uzhe v kosmose i nesterpimo hotelos' nadet' skafandr.
     Oni oba  ostanovilis'  pered priotkrytymi lyukami.
     - Slushaj menya, - po zagovorshchicki zasheptal Halton, - sejchas razbezhimsya i
postaraemsya proskochit' vnutr'.  YA ne znayu kak zdes' vse rabotaet,  no esli i
stoit  kakaya-to  zashchita,  to  dumayu  esli  horosho razbezhat'sya,  to my uspeem
vbezhat' vnutr',  do teh por poka lyuki uspeyut zakryt'sya.  Na  vid  oni  ochen'
massivnye  i  ya  ne dumayu,  chtoby oni srabatyvali ochen' bystro.  Hotya vsyakoe
mozhet byt'...  Da,  i eshche odno,  nam nuzhno prizhat'sya  drug  k  drugu,  chtoby
sistema opredelila nas kak odnogo.  |to nam budet eshche odin malen'kij plyus. YA
tak dumayu.
     U Dena na etot schet voobshche  nikakih  myslej  ne  bylo,  tak  chto  on  s
gotovnost'yu soglasilsya sdelat' to,  chto treboval Halton. Oni vzyalis' za ruki
i razbezhavshis' po koridoru vleteli vnutr' rubki upravleniya. Predostorozhnost'
okazalas'  izlishnej.  Ni  odin  iz  lyukov dazhe ne sdvinulsya s mesta.  Halton
blazhenno ulybnulsya i plyuhnulsya v blizhajshee kreslo.
     - |to  zhe  nado,  -  ne  veril on svoej udache.  - YA pervyj raz na takom
bol'shom  korable.  Celyh  tri  chasa  dobirat'sya  ot  gruzovogo   otseka   na
central'nyj post! I ni odnoj zhivoj dushi! Rasskazat' komu - ne poverit.
     Den tozhe prisel.  On ne obrashchal nikakogo vnimaniya na lepet Haltona, emu
bylo ne do etogo.  Na nego nahlynuli sovsem drugie chuvstva. SHiroko otkrytymi
glazami on glyadel v kromeshnuyu t'mu kosmosa, po kotoroj shchedro byli razbrosany
krupnye zvezdy.  Paneli ostekleniya nachinalis' ot samogo pola i emu pochemu-to
kazalos',  chto zvezdy lezhat pryamo u ego nog.  Nichego podobnogo on ran'she  ne
chuvstvoval,  vozmozhno potomu, chto nikogda ran'she ne videl kosmos tak blizko.
A mozhet nastroenie bylo ne to?  Kazalos',  dostatochno protyanut' ruku i mozhno
rasstavit'  iskorki zvezd po sobstvennomu usmotreniyu.  On opyat' pochuvstvoval
otgoloski kazalos' davno zabytogo sostoyaniya,  on pochuvstvoval sebya  glavnym,
hotya eto sil'no gromko skazano, no chto-to v ego perezhivaniyah bylo i ot etogo
chuvstva.  Gde-to na zadvorkah podsoznaniya zamayachila uverennost' v  tom,  chto
emu  vse  zhe udastsya vse eshche popravit' i izmenit' k luchshemu,  no esli by ego
sejchas sprosili,  chto  imenno  konkretno,  to  on  navernyaka  by ne otvetil.
Uverennost' byla v samom zarodyshe i ee eshche predstoyalo vynosit' i  vynyanchit',
no ona uzhe byla!
     - ...Ty  tol'ko posmotri,  skol'ko tut mest dlya ekipazha,  - tolknul ego
Halton i vyvel iz otreshennogo sostoyaniya,  -  zdes'  i  dvadcati  chelovek  ne
hvatit chtoby upravlyat' etoj gromadinoj.  Esli chestno, to ya dazhe ne pojmu gde
zdes' mesto pervogo pilota,  iz kakogo kresla mozhno vruchnuyu  upravlyat'  etim
korablem. Kuda mne sest'?
     - Ty hochesh' poprobovat' im  upravlyat'?
     - Malo  li  chego  ya  hochu,  no  poprobovat'  nuzhno  obyazatel'no,  a   s
central'nogo  posta eto delat' naibolee prosto i bezopasno.  K tomu zhe nuzhno
vstupit' v kontakt s sistemoj upravleniya,  razobrat'sya,  chto eto za korabl',
chej on, gde my sejchas nahodimsya, pochemu vse vremya v real'nom prostranstve? I
v konce-koncov, gde vse lyudi, nu ili hotya by ih ostatki?
     On sel v stoyashchee poseredine kreslo,  s samym  vysokim  podgolovnikom  i
samymi  bol'shimi  ekranami  pered  nim,  reshiv  chto eto i est' mesto pervogo
pilota i kosnulsya klaviatury.  Reakciya na pervyj zhe nazhatyj klavish okazalas'
molnienosnoj.   S   hlopkom   zakrylis'   i  zablokirovalis'  lyuki,  otdeliv
central'nyj post  ot vsego korablya,  v prostornoj rubke yarko vspyhnul svet i
vklyuchilis' vse monitory,  ekrany kotoryh  do  etogo  ostavalis'  chernymi.  V
dobavok  k  svetovoj  illyuminacii,  po  vsemu korablyu razlilsya tyagostnyj voj
siren avarijnoj signalizacii.
     - CHto ne ponravilos'?  - osvedomilsya Halton,  prodolzhaya zapuskat'  svoi
davno  ne mytye ruki v steril'nuyu chistotu elektronnyh mozgov i licenzionnogo
programmnogo obespecheniya.
     Po ego ekranam pobezhali strannye simvoly neznakomogo yazyka, smahivayushchie
na kakuyu-to raznovidnost' ieroglifov.  Den sel v sosednee kreslo  i  naskoro
zashchelknul  na  sebe  pristezhnye  remni  -  ot etogo dialoga mozhno bylo zhdat'
vsego,  chego ugodno,  a emu bol'she ne hotelos' letet'  cherez  vsyu  rubku  do
blizhajshej pereborki. CHerez neskol'ko minut pul't Haltona vydal dlinnyj nabor
bul'kayushchih zvukov, na chto Halton vydal ne menee dlinnyj nabor rugatel'stv:
     - ..,  ty  budesh'  govorit'  tak  kak  ya  zahochu  ili bol'she nikogda ne
otkroesh' rot. |to ya tebe obeshchayu, - prigroziv mashine, on nabral eshche neskol'ko
obshcheprinyatyh komand.
     Po tomu,  chto stalo tvorit'sya na vseh treh ekranah Haltona posle etogo,
Den  ponyal,  chto sistema nahoditsya v zameshatel'stve i nikak ne mozhet reshit',
kak ej sleduet postupat', no komp'yutery byli neveroyatno bystrye, tak chto eto
sostoyanie dlilos' vsego mgnovenie,  posle kotorogo  izobrazhenie  na  ekranah
monitorov vosstanovilos',  a iz dinamika poslyshalas' otlichno sintezirovannaya
chelovecheskaya rech', ispolnyaemaya na privychnom druz'yam yazyke:
     - Kto vy takoj i chto delaete na bortu K 238-a? - sprosil komp'yuter.
     - YA  novyj  kapitan i vladelec,  Halton Rat,  - soobshchil on sensacionnuyu
novost',  no  vzglyanul  na  Dena,  popravilsya,  -  sovladelec  i  po   pravu
sobstvennosti trebuyu polnogo otcheta.
     Dlya komp'yutera,  kak vprochem i dlya  Dena,  eto  soobshchenie  bylo  polnoj
neozhidannost'yu,  tol'ko tot v otlichie ot nego perevarival informaciyu gorazdo
bystree.
     - Sistema  nichego  ne  znaet  ni  o  kakom  Haltone Rate.  |tot korabl'
prinadlezhit korporacii "Irtin", registracionnyj nomer 23202...
     - On ej uzhe ne prinadlezhit,  - sovral Halton eshche raz. - Vot zdes', - on
hlopnul ladon'yu po  pustomu  podlokotniku  kresla,  -  nahodyatsya  dokumenty,
podtverzhdayushchie perehod etogo prava v moe rasporyazhenie.
     - Vy ne mogli by vvesti v sistemu elektronnye kopii etih dokumentov,  -
uzhe bolee zaiskivayushchim tonom poprosil golos.  - Perehod sobstvennosti  nuzhno
zaregistrirovat' soglasno Svodnogo kodeksa.
     - V svyazi s polnoj konfidencial'nost'yu provedennoj sdelki,  dogovor byl
sostavlen v dvuh ekzemplyarah.  Odin u menya,  drugoj u rukovodstva korporacii
"Irtin".  Vse elektronnye  kopii  byli  unichtozheny  srazu  posle  zaklyucheniya
dogovora kupli-prodazhi. Tak chto pridetsya poverit' mne na slovo.
     - A  kak vy okazalis' na bortu?  V prosmatrivaemom sektore za blizhajshee
vremya poyavilsya tol'ko odin nebol'shoj shturmovik,  vybrosil musor i opyat' ushel
iz real'nogo prostranstva. Bol'she ni odnogo korablya poblizosti ne bylo.
     - |to moe delo.  YA hozyain i chto hochu to i delayu.  Hochu poyavlyayus',  hochu
ischezayu,  kogda  hochu  i  kak  hochu.  Teper' ya zhdu chto mne rasskazhut pro moyu
sobstvennost', ne darom li ya potratil den'gi?
     Sbitaya s tolku sistema bez zapinki stala vydavat' informaciyu:
     - K  238-a,  registracionnyj   nomer   2320..,   nahoditsya   v   rezhime
patrulirovaniya prilegayushchego k ob容ktu prostranstva.  Za vremya patrulirovaniya
bylo predotvrashcheno   vosemnadcat'   ne   sankcionirovannyh  proniknovenij  v
kontroliruemuyu oblast' prostranstva i dva na sam ob容kt. V patrul'nom rezhime
korabl' nahodit'sya 239 let standarta K-4.
     - A  skol'ko eto budet v standarte U-3?
     - 645 goda, chetyre mesyaca i pyat' sutok, - bez zapinki perevel komp'yuter
vremya v drugoj standart.
     - Na bortu est' lyudi?
     - Do  vashego  pribytiya  ne  bylo,  -  besstrastno  otvetila  mashina   i
prodolzhila  otchet:  -  Topliva  ostalos'  na  460  let  standarta  U-3,  pri
ekspluatacii v takom zhe rezhime.  Vse sistemy korablya nahodyatsya  v  ispravnom
sostoyanii.  Iznos  sostavlyaet  v  srednem shest'desyat dva procenta.  Na bortu
dvadcat' odin robot-tehnik,  kotorye ustranyayut  voznikayushchie  sboi  v  rabote
oborudovaniya i provodyat profilakticheskoe obsluzhivanie.
     - Kakogo klassa etot korabl'?
     - |to  tyazhelyj  gruzovik  mezhgalakticheskogo  klassa,  rasschitannyj  dlya
transportirovki upakovannogo v kontejnery gruza.  Pri polnoj zagruzke  beret
na bort dvadcat' pyat' tysyach tonn. Za ves' period ekspluatacii nikogda ne byl
zagruzhen polnost'yu, samoj polnoj zagruzkoj bylo shest'desyat pyat' procentov ot
nominal'noj.
     - A teper' pust' rasskazhet pro ob容kt,  kotoryj on  ohranyaet,  -  podal
golos oshelomlennyj Den.
     - Da,  rasskazhi nam  v  kakom  sostoyanii  sam  ob容kt,  -  po  hozyajski
potreboval Halton.
     - Ob容kt  nahoditsya  v  tom   sostoyanii,   v   kotorom   ego   ostavili
konservacionnye  brigady.  Bol'she  k shlyuzam bazy ne pristykovyvalos' ni odno
sudno.
     - A nu podozhdi nemnogo, ya dolzhen posovetovat'sya so svoim kompan'onom, -
skazal Halton vstavaya,  - da i snimi paroli so  vseh  shlyuzov  na  korable  i
soobshchi  personalu  chto  u  nih  poyavilsya  novyj hozyain.  Pust' prinesut syuda
kakoj-to edy iz neprikosnovennogo zapasa.
     Halton otvel  Dena  v storonu i sovsem tiho prosheptal:
     - Slushaj, ya ne znayu kak takoe mozhet sluchit'sya, no pohozhe, etot gruzovik
eto tol'ko nachalo.  Gde-to poblizosti est' chto-to gorazdo bolee cennoe. Vedi
sebya tak,  budto my i sami vse prekrasno znaem.  Sejchas nel'zya davat' povoda
sisteme zasomnevat'sya v nashih polnomochiyah, tem bolee, chto ona i tak ne ochen'
to v nih i uverena i budet starat'sya perekrestnymi voprosami nas  podlovit'.
Tak chto esli ne uveren v tom,  chto govorish',  sidi tiho. Esli delo vygorit i
ne sluchit'sya nichego poganogo,  to vse,  chto eshche popadet nam v ruki  razdelim
popolam. Soglasen?
     - Da.
     - Togda poshli eshche poblefuem.
     Oni vernulis' obratno v  pilotskie  kresla.
     - Nu  chto,  prinesut  nam  segodnya  poest'  ili  net?  -  tonom vladyki
zakapriznichal Halton.  - YA umirayu s golodu.  K  tomu  zhe  ya  hochu  pobystree
osmotret'  korabl'  i  pristupit'  k osmotru samogo ob容kta - to chto uvidish'
svoimi glazami vsegda luchshe togo, pro chto tebe rasskazyvali sotnyu raz.
     - CHerez minutu produkty budut dostavleny v rubku upravleniya, - poobeshchal
komp'yuter.
     Dejstvitel'no, rovno cherez minutu,  myagko stupaya rezinovymi  nakladkami
na  stupnyah,  pokazalsya  mehanicheskij  robot,  tochnaya kopiya togo,  chto lezhal
sejchas na odnoj iz kuch metalloloma v gruzovom otseke. V pravoj "ruke" u nego
byl pohozhij na chemodan kontejner, tol'ko chto vynutyj iz morozil'noj kamery i
uspevshij pokryt'sya melkimi kaplyami kondensata.
     - Vot to,  chto vy prosili,  - zayavil on tochno takim zhe golosom, kakim s
nimi tol'ko chto obshchalas' sistema upravleniya. - Produkty godny k upotrebleniyu
eshche dvesti chetyrnadcat' let. Priyatnogo appetita.
     - Spasibo,  - poblagodaril Halton,  - nikuda ne uhodi,  podozhdi nas  za
shlyuzom.
     - Slushayus',  - skazal robot pokorno kachnuv  svoim  shlemom  i  vyshel  iz
rubki.
     Den vskryl kontejner i obzhigayas' ot holoda, dostal neskol'ko odinakovyh
produktovyh  naborov.  Kogda te nemnogo ottayali on protyanul odin Haltonu.  V
naborah okazalis' produkty prigotovlennye isklyuchitel'no iz myasa.  CHem ran'she
byla eta eda, begala oni ili plavala, utochnyat' ne hotelos'. Sdelav nad soboj
usilie Den s容l vse,  do poslednego kusochka. Halton, naprotiv, el ne skryvaya
udovol'stviya.  Nastroenie u oboih postepenno uluchshalos'.  Peredohnuv nemnogo
oni otpravilis' na progulku po korablyu.
     Robot poslushno zhdal ih u vhoda na central'nyj post.  Esli by o otdannom
rasporyazhenii zabyli, to on by navernoe poslushno prostoyal by tam gody. Paroli
byli otmeneny lift po prezhnemu ne rabotal,  zaklinennuyu Haltonom stvorku  do
sih por nikto ne obnaruzhil.  Prishlos' vospol'zovat'sya zapasnym liftom. Robot
bodro vyshagival vperedi i bez pereryva shparil dannye sistem i  oborudovaniya,
vozle kotorogo oni nahodilis' v dannyj moment.  To,  kak on eto delal sil'no
smahivalo na povedenie torgovogo agenta,  rashvalivayushchego svoj tovar. Druzej
hvatilo  tol'ko  na  chetyre  verhnie  paluby  i na odin iz silovyh agregatov
korablya. Kogda poshel chetvertyj chas ekskursii, kotoroj ne vidno bylo i konca,
Halton otpustil robota i oni vernulis' v rubku upravleniya.
     Ego raspirali  protivorechivye  chuvstva.  S odnoj storony on i ne dumal,
chto na odnom korable mozhet byt' tol'ko vsego raznogo.  To, na chem on ishodil
vdol' i poperek mestnuyu metagalaktiku,  teper'  vosprinimalos'  kak  detskaya
igrushka,   prostiv  ser'eznoj  i  solidnoj  nastoyashchej  veshchi.  Iz  togo,  chto
rasskazyval robot on pochti nichego ne zapomnil i eto to zhe ego  rasstraivalo.
On  sebe  ne  predstavlyal,  kak  mozhno  vruchnuyu  upravlyat' pyati kilometrovym
korablem,  bolee togo,  kak mozhno posadit' takoj korabl'  v  zabitom  sudami
portu. No s drugoj storony, byla vidna neprikrytaya gordost' za to, chto on na
starosti let okazalsya na takom korable i vse ego zdes' slushalis'.
     - Vse,  missiyu patrulirovaniya prekrashchayu,  - skomandoval  on  usazhivayas'
obratno v kreslo pervogo pilota,  - idem na bazu,  a ty po hodu rasskazyvaj,
chto za mesto etot Karin(6). Da, slezhenie s prilegayushchego prostranstva snimat'
ne stoit. Esli poyavit'sya postoronnij ob容kt dokladyvat' nemedlenno.
     - Slushayus'.
     Gruzovik tut zhe leg na pologij virazh,  vypolnyaya ego  v  krajne  shchadyashchem
rezhime. Posle razvorota vklyuchilis' odna za odnoj neskol'ko reaktornyh sekcij
i korabl' plavno,  no bystro  stal  nabirat'  skorost'.  Halton  sidel  i  s
umil'nym  vyrazheniem  na  lice  sledil  za  tem,  kak rabotaet navigacionnaya
avtomatika.
     - Karin(6),  -  stal rasskazyvat' komp'yuter,  - shestaya iz vos'mi planet
sistemy. Planetarnaya sistema vnesena v navigacionnyj katalog Morina, kotoryj
sejchas i ispol'zuetsya,  dvenadcat' tysyach let nazad v vashem standarte.  Formy
zhizni,  razvivshiesya  estestvennym  putem  v  sisteme otsutstvuyut.  CHetvertaya
planeta v proshlom ispol'zovalas' kak koloniya  Kramov,  no  tri  s  polovinoj
tysyachi  let  nazad  oni  pokinuli eti mesta.  Ostatki etogo naroda pereshli k
rodovomu ukladu zhizni rasteryali svoi tehnologii  i  svyazi  so  Vselennoj  ne
podderzhivayut.
     - Kramy lyudi? - sprosil Den.
     - Net,  Kramy  ne  lyudi,  -  otvetila mashina.  - Bol'she v sisteme Karin
razumnyh  sushchestv  net.  Poltory  tysyachi  let   nazad,   posle   provedennyh
geologicheskih   issledovanij,   vyyasnilas'   perspektivnost'   ispol'zovaniya
neskol'kih mestorozhdenij tyazhelyh metallov, obnaruzhennyh na Karin(6). Planeta
byla  vykuplena korporaciej "Irtin" u pravitel'stva mestnoj konfederacii,  a
uzhe  cherez  desyat'  let  byla  zapushchena  pervaya  ochered'   shaht   i   pervaya
obogatitel'naya sekciya.  Sejchas na razrabatyvaemom plato horosho oborudovannaya
set' shaht,  shest' standartnyh obogatitel'nyh sekcij  i  util'no-kontejnernyj
zavod. Vse vypolneno v odnom komplekse.
     Gruzovik eshche  raz  legko  kachnulo  vpravo  i  po hodu dvizheniya poyavilsya
kroshechnyj disk  mira,  o  kotorom  i  shla  rech'.  I  Den,  i Halton sideli s
udivleniem slushaya rasskaz.  Oba byli podavleny razmahom navalivshejsya na  nih
udachi  i  skorost'yu  s  kotoroj  eto  vse proishodilo.  Po mere priblizheniya,
zheltovatyj disk planety uvelichivalsya v razmerah  i  medlenno  razvorachivalsya
protiv chasovoj strelki.
     |kskurs v  sedoe  proshloe  tem  vremenem  prodolzhalsya:
     - Proizvodstvo avtomatizirovano na devyanosto vosem' procentov. 643 goda
nazad,  pod  samyj  konec  vojny,  ohvativshej neskol'ko central'nyh sektorov
mestnoj galaktiki,  proizoshlo obval'noe obescenivanie vseh  aktivov  vedushchih
torgovyh  birzh  etih  sektorov,  chto povleklo za soboj znachitel'noe snizhenie
sprosa na toplivnye kassety i vyvelo etu produkciyu za ramki  rentabel'nosti.
Korporacii  ne udalos' najti dostatochno obshirnye rynki sbyta v drugih mestah
i  proizvodstvo  prishlos'  ostanovit'.  CHerez  dva  goda  kompleks  pokinuli
poslednie brigady personala,  zanimavshiesya konservaciej oborudovaniya.  S teh
por na ob容kte ne vedetsya nikakoj deyatel'nosti. Tri brigady robotov provodyat
tol'ko planovoe obsluzhivanie oborudovaniya.
     Mashina sdelala pauzu. Na ekranah pered Haltonom poyavilos' shematicheskoe
izobrazhenie  pererabatyvayushchego  kompleksa,  k kotoroj vel vitievatyj tonnel'
posadochnoj  traektorii,  prolozhennyj   avtomatikoj.   Planeta   zanyala   vse
prostranstvo   vperedi   korablya.   Buryj,  izrezannyj  glubokimi  borozdami
razlomov, kamennyj shar priblizhalsya s ogromnoj skorost'yu.
     - Zajmite  mesta  v kreslah i pristegnite remni,  - zayavil besstrastnyj
golos.  - Vhodim v atmosferu,  cherez dve s polovinoj minuty budet  sovershena
posadka.








     - Kurs  podgotovki vy proshli uspeshno,  - veshchal gospodin Mirlen CHu pered
vystroivshimsya   vzvodom.   -   YA   i   vse   instruktora   lagerya   gordimsya
prodemonstrirovannymi  vami  rezul'tatami.  Vy  vse  pokazali  sebya horoshimi
voinami,  sposobnymi uspeshno vypolnyat' zadachi komandovaniya  v  lyuboj,  samoj
slozhnoj  obstanovke.  No  eto poslednie minuty vashej armejskoj zhizni.  Srazu
posle postroeniya,  vy stanete grazhdanskimi lyud'mi i k armii bol'she ne budete
imet'  ni  kakogo  otnosheniya.  Tem  ne  menee,  rabota,  kotoraya  vam  budet
predlozhena,  potrebuet ne men'shih znanij i usilij,  snorovki i vynoslivosti,
chem ta, kotoruyu vy privykli vypolnyat' v silah bystrogo reagirovaniya. Tak chto
rasholazhivat'sya ne sovetuyu.  YA nadeyus' vy sebya horosho  zarekomenduete  i  na
novom poprishche.
     Bylo okolo desyati chasov utra. Na vzletke, gde i proishodilo postroenie,
krome vystroivshegosya v dve sherengi vzvoda,  neskol'kih instruktorov i samogo
upravlyayushchego  lagerya  bol'she  nikogo  ne bylo.  Posle nochnogo livnya dyshalos'
osobenno legko.  Gde-to poblizosti byli slyshny otryvistye korotkie ocheredi -
odin  iz vzvodov zanimalsya strel'boj na oborudovannom nepodaleku strel'bishche.
ZHizn' lagerya tekla svoim cheredom,  raz  i  navsegda  ustanovlennym  vlastnoj
rukoj hozyaina ostrova.
     - YA dumayu,  ne stoit vam lishnij raz napominat' to  obstoyatel'stvo,  chto
informaciya ob  etom  lagere  yavlyaetsya  strogo  sekretnoj  i  razglasheniyu  ne
podlezhit? Esli u kogo-to iz vas est' voprosy, to samoe vremya ih zadat'.
     CHu obvel  glazami  vzvod.
     Vse pryamo glyadeli na upravlyayushchego i ni o chem  sprashivat'  ne  stali.
     - Horosho,  esli vam vse ponyatno, to togda idite, pereodevajtes'. V vashu
kazarmu uzhe dostavili grazhdanskuyu odezhdu.  CHerez poltora chasa za vami pridet
chelnok.
     - A nu begom za mnoj!  - vykriknul odin iz instruktorov i ne  glyadya  na
svoih podopechnyh rvanul k kazarme.
     Mirlen CHu lyubil kogda instruktor v ego  lagere  lovit  vse  na  letu  i
vypolnyaet rasporyazheniya so skorost'yu molnii,  osobenno emu nravilos' lichno za
vsem etim nablyudat'.  V eti minuty ego  perepolnyalo  neperedavaemoe  chuvstvo
gordosti,  a  inogda,  emu  dazhe  kazalos',  chto zhizn' ne takaya uzh i dryannaya
shtuka,  no eto  chuvstvo  poyavlyalos'  vsego  neskol'ko  raz  i  ochen'  bystro
prohodilo.
     V kazarme,  v kotoroj oni otdyhali odnazhdy pod  vecher  vsego  neskol'ko
chasov, da i to tol'ko potomu, chto ocherednoj smennyj instruktor zaderzhalsya na
polevyh zanyatiyah so  svoim  vzvodom,  na  kojkah  lezhali  stopki  prozrachnyh
plastikovyh paketov, na kazhdom iz kotoryh byla naklejka s imenem i razmerami
budushchego vladel'ca. Soldaty prinyalis' razyskivat' pakety so svoimi imenami i
staskivat' s sebya kamuflyazh.
     - Derzhi Brand!  - kriknul kto-to iz sgrudivshejsya vokrug odezhdy tolpy. -
Vot tvoya novaya forma.
     Handor rezko razvernulsya i pojmal broshennoe.  Prisev na kojku on vskryl
paket  i vytryahnul na pokryvalo soderzhimoe.  Tam okazalsya svetlyj,  dovol'no
dorogoj kostyum,  kakoj mozhno chasto  uvidet'  na  biznesmenah  srednej  ruki,
neskol'ko  smen  bel'ya,  nabor  sorochek,  para  legkih,  no massivnyh na vid
botinok i shirokaya kurtka,  pod kotoroj mozhno bylo spryatat' esli ne tank,  to
paru-trojku  pulemetov,  eto  tochno.  Handor  pereodelsya.  Vse  okazalos' po
razmeru i dazhe pochti v odnom stile.  Po krajnej mere posle meshkovatyh kurtok
i shtanov, standartnogo, armejskogo kroya, on stal smotret'sya namnogo luchshe. U
nego dazhe uluchshilos' nastroenie.  So vsemi ostal'nymi soldatami  proishodili
primerno   takie  zhe  metamorfozy.  Kazarmu  zapolnili  neozhidanno-radostnye
vozglasy.
     - Vse  sbrasyvaem  "zelenku"  i  sapogi  v  etot  ugol,  -  skomandoval
instruktor, za mnogo let privykshij k takoj reakcii kursantov.
     CHto ni govori, a sluzhba snabzheniya postaralas' na slavu, podoshlo vse, do
poslednej veshchi.  Da i den'gi byli potracheny nemalye,  vse  pokupalos'  ne  v
samyh deshevyh magazinah.
     - Vot mne interesno,  chto budet  dal'she?  -  ni  k  komu  ne  obrashchayas'
vyskazalsya Brouni. - Vyhodit ya uzhe i ne serzhant bol'she?
     - Vyhodit tak starik,  - podderzhal ego  odin  iz  byvshih  soldat  i  po
panibratski pohlopal otstavnogo serzhanta ko plechu.
     On by ochen' pozhalel, esli by sdelal eto hotya by minut pyatnadcat' nazad,
no sejchas eto uzhe bylo mozhno.  Brouni tol'ko holodno glyanul na zasranca,  no
nichego ne skazal. Novye realii dejstvovali na nego ne luchshim obrazom.
     - A ya schitayu,  chto vse ravno, chto budet dal'she, lish' by horosho platili,
- vyskazal svoe mnenie odin iz veteranov vzvoda,  popravlyaya neprivychnuyu  dlya
sebya  odezhdu,  - a sudya po tomu,  skol'ko oni na nas tratyat i kak oni hotyat,
chtoby my poskoree pristupili k delu, to plata budet neplohoj.
     - Nichego,  posmotrim, - zlo poobeshchal serzhant.
     Handor v pustye razgovory ne lyubil vmeshivat'sya,  ne darom on vo  vzvode
slyl molchunom.  Esli on i govoril,  to redko i isklyuchitel'no po delu. Mnogim
sporshchikam vzvoda,  do togo,  kak oni uspevali soobrazit'  v  chem  tut  delo,
prishlos' poprobovat' na vkus ego kulak,  a to i ne chishchennyj sapog. U Handora
Branda byla takaya model' povedeniya.  U "seryh" v zapase  bylo  mnogo  raznyh
modelej, no imenno eta popalas' malen'komu Richi.
     Pereodevshis', vse  vyshli  na  ulicu.  Okazavshiesya  poblizosti  kursanty
drugih vzvodov s zavist'yu glyadeli na odetyh v grazhdanku  schastlivchikov,  dlya
kotoryh   tyk  bystro  vse  okonchilos'.  CHerez  neskol'ko  minut  u  kazarmy
ostanovilsya nebol'shoj transporter,  iz nego vylez  neznakomec.  Netoroplivoj
pohodkoj  uverennogo  v  sebe cheloveka on oboshel svoyu mashinu i otkryl dvercu
bagazhnogo otdeleniya.  Tam okazalis' zaplechnye dorozhnye sumki, sshitye vse kak
odna iz chernoj, matovoj kozhi.
     - Razbirajte, rebyata, - razreshil on i otoshel v storonu.
     Ran'she nikto iz vzvoda ego ne videl.  Esli on i zhil na ostrove eti  dve
nedeli, to vidimo v kakom-to drugom ego meste.
     Sumki razobrali tak  zhe  bystro,  kak  i  odezhdu.  Snabzhenec  zaprygnul
obratno v svoyu kolymagu i rastvorilsya v gustom kustarnike. Handor rasstegnul
svoyu.  Vnutri okazalisya nabor sredstv lichnoj gigieny,  noven'kij bumazhnik, v
odnom iz  otdelenij  kotorogo  byli  vlozheny  tri  sotni kreditov,  naruchnyj
hronometr,  ruchka i neskol'ko blestyashchih,  svezhih zhurnalov  s  ekonomicheskimi
obzorami  galaktiki  v  celom i otdel'nyh ee sektorov.  Bumazhniki pereshli vo
vnutrennie karmany,  hronometry na zapyast'ya, a smeny bel'ya, kotorye do etogo
tak vse i derzhali v paketah, v sumki.
     - YA  vot  ne  ponyal,  zachem  nam  eti  zhurnaly?  -  sprosil   odin   iz
novoispechennyh  ekonomistov  stoyashchego  nepodaleku  instruktora,  vnimatel'no
sledyashchego za vsem proishodyashchim.
     - Polozhi ih na mesto, - s ulybkoj, no tverdo potreboval tot. - Esli oni
tam  lezhat,  znachit  tak  nuzhno.  |to  uzhe  ne  moe delo,  a vam ya dumayu vse
rasskazhut.
     Neponyatno otkuda  poyavilsya  eshche  odin  nevzrachnyj  chelovechek,  hudoj  i
nizkoroslyj.   Meshkovataya   odezhda   vmesto   togo  chtoby  skryvat',  tol'ko
podcherkivala ego nemoshch'.
     - Slushajte menya vse,  - pisklyavo potreboval on.
     Tonirovannye kontaktnye  linzy  delali  ego  glaza  pohozhimi   na   dva
blestyashchih,  korichnevyh  sharika  iz  kakoj-to  detskoj igry,  neponyatno zachem
vstavlennye v glaznicy.
     - Esli  na  tamozhnyah  kosmodromov,  v mestah kuda my vas otpravlyaem ili
voobshche,  gde ugodno,  vas sprosyat,  kto vy takie,  to vy dolzhny bez  zapinki
otvechat',  chto vy sluzhashchie melkij chastnyh firm. Dokumenty podtverzhdayushchie eto
vam razdadut pered vzletom.  Kakoe imenno nazvanie  firmy  budete  govorit',
prochtete v etih bumazhkah.  Cel' poezdki - kommercheskaya komandirovka.  Bol'she
oni nichego ne imeyut prava znat',  kak by ni staralis'. Oni mogut nastaivat',
no  prava  ne  imeyut  i  vy  vprave  ne  otvechat'.  Esli  vozniknut kakie-to
nedorazumeniya i vas  zaderzhat,  to  ne  nuzhno  soprotivlyat'sya  i  tem  bolee
vybivat' komu-to zuby.  Dokumenty,  kotorye budut u vas na rukah budut tochno
takimi zhe,  kakie nosyat s soboj vse ostal'nye dobroporyadochnye grazhdane.  Kak
by  policiya  ili tamozhnya ne staralis',  no dokazat' obratnogo im ne udastsya.
Mozhno konechno,  - zamyalsya gospodin s glazami rabotnika ada,  - no eto  ochen'
slozhno,  dorogo  i dolgo.  Mogu vas uspokoit',  chto za vse vremya moej raboty
takogo eshche ne bylo.
     Soobshchiv vse  eto,  on  prosto  razvernulsya  i  poplelsya  v  napravlenii
kotedzhej instruktorov.
     Tishinu nabirayushchego  sily  dnya  rezanul  rezkij gul marshevyh atmosfernyh
dvigatelej.
     K gotovyashchejsya k otpravke podoshli eshche neskol'ko chelovek. U odnogo iz nih
v rukah byl vnushitel'nyj kejs.  Pervym  delom  oni  razbili  vypusknikov  na
nebol'shie  gruppy,  po  tri-chetyre  cheloveka  v  kazhdoj  i  stali  razdavat'
dokumenty, bilety,  instrukcii  i  poleznye  sovety.  V  gruppe  s  Handorom
okazalis' eshche dva shustryh parnya,  Oltan i Dras.  Na novoe mesto  oni  dolzhny
byli dobirat'sya vmeste. Vse tri bileta, nastoyashchih bileta odnoj iz krupnejshih
transportnyh kompanij,  byli  vypisany  v  odno  mesto  -  chetvertyj,  yuzhnyj
kosmoport  Startak(7).  Nikomu iz troih eto nazvanie nichego ne govorilo.  Za
to,  chto armejskaya sluzhba okonchilas' govorilo dazhe to,  chto starshij v gruppe
naznachen  ne  byl,  a bilety i dokumenty byli vrucheny kazhdomu v otdel'nosti.
Vmeste s dokumentami kazhdym byl poluchen list  bumagi,  na  kotorom  znachilsya
tochnyj adres mesta naznacheniya.
     Handor vnimatel'no   rassmatrival   svoyu  kartochku  lichnosti.  Pod  ego
golografiej,   zaverennoj   pyatiugol'nym   tisnennym   shtampom   neznakomogo
departamenta,   na   vos'mi  samyh  rasprostranennyh  yazykah  etogo  sektora
prostranstva znachilos':
     "|stin Ktirn;   poddanstvo:  Federaciya  Midra;  identifikacionnyj  kod:
3748959..; torgovyj agent; forma predstavitel'stva: chastnaya..."
     Dal'she shli koordinaty federacii, koordinaty planety vydavshej dokument i
nomera zakonov po standartnomu reestru,  na  osnove  kotoryh  vse  eto  bylo
sdelano.   Vyglyadela  kartochka  kak  nastoyashchaya.  Ee  dazhe  sostarili,  chtoby
otsutstvie carapin na plastike ne vyzvalo nikakih podozrenij.
     Nikakogo kontrolya ili dazhe nameka na takoj kontrol' ne bylo. Vypuskniki
zateryannogo   sredi   okeana   podgotovitel'nogo   centra,    dolzhny    byli
samostoyatel'no  dobrat'sya do mesta naznacheniya.  I hotya oni mogli otpravit'sya
kuda ugodno,  no pochemu-to im doveryali.  Ili prosto znali,  chto inache oni ne
postupyat?
     Kogda vse razobralis'  s  dokumentami,  byvshij  vzvod  v  soprovozhdenii
neskol'kih instruktorov i gospod,  razdavavshih bilety, otpravilsya k vzletke,
no uzhe ne stroem i ne v nogu, a kak i polagaetsya grazhdanskim lyudyam nespeshnoj
tolpoj.  Na  betone  ploshchadki  ih ozhidal noven'kij chelnok,  zafrahtovannyj u
odnoj iz nebol'shih,  chastnyh kompanij. Oba pilota stoyali u raspahnutogo lyuka
svoej mashiny i zametno nervnichali.  Odin iz nih kuril,  to i delo poglyadyvaya
na svoj naruchnyj server.
     - Nu  vse,  rebyata,  vremya  ne  zhdet,  -  opyat' podal golos upravlyayushchij
lagerya.  - Vse vy zdes' pokazali sebya s horoshej storony i ya nadeyus', chto mne
ne pridetsya za vas krasnet'.  Udachno vam dobrat'sya na novye mesta, - pozhelal
naposledok Mirlen CHu, a v ego golose pochuvstvovalis' dazhe notki sozhaleniya.
     "Rebyata" bez lishnih razgovorov,  odin za drugim, stali zanimat' mesta v
horosho  oborudovannom,  passazhirskom  salone.  Handor  uselsya  u   oval'nogo
illyuminatora i ravnodushnym vzglyadom stal rassmatrivat' provozhayushchih. Ot etogo
zanyatiya ego otvlek voshedshij v salon vtoroj pilot.
     - Pristegnite  pozhalujsta  remni,  vzletaem,  -  poprosil  on ne sil'no
nadeyas' na ponimanie.
     On byl eshche slishkom molod, k tomu zhe aristokraticheskaya komplekciya emu to
zhe uverennosti otnyud' ne dobavlyala. Pryamoj vzglyad i chetkost' v dejstviyah eshche
dolzhny byli kogda-to k nemu prijti. Kak ni stranno, no vse sidyashchie v salone,
po pizhonski razodetye gromily,  besprekoslovno vypolnili ego pros'bu, druzhno
zashchelkav pryazhkami.  Udivlennaya ulybka skol'znula po licu pilota i on skrylsya
v kabine.
     Prishli v dvizhenie lyuki, zapustilsya reaktor i stali produvat'sya marshevye
turbiny. Ostavshiesya u chelnoka neskol'ko chelovek provozhayushchih, nespeshno otoshli
na  bezopasnoe  rasstoyanie,  pod  tenistyj polog dzhunglej.  Podnyav tuchu pyli
chelnok  otorvalsya  ot  poverhnosti  i  so  strashnym  gulom   rastvorilsya   v
beskrajnem, glubokom nebe.
     CHerez poltora chasa on  uzhe  zahodil  na  posadku.  Esli  by  dispetchera
prinimayushchego  porta ne proderzhali ego na orbite minut sorok,  to puteshestvie
okazalos' by eshche koroche.  Port byl gromadnym.  Dazhe na orbite chuvstvovalos',
chto  vnizu  nahodit'sya  chto-to ser'eznoe.  Korabli raznyh klassov i modelej,
snovali vo vseh voobrazimyh napravleniyah,  navevaya smutnye mysli o  haose  i
besporyadke,  no  tak  tol'ko  kazalos'.  Ves' etot vidimyj besporyadok zhestko
kontrolirovalsya i kazhdyj ob容kt cepko otslezhivalsya.
     Pril'nuv k    illyuminatoram    vse    s    udivleniem    nablyudali   za
razvorachivayushchejsya grandioznoj kartinoj celoj  serii  ispolinskih  posadochnyh
polej.  Uchityvaya  vse  "proshlye"  vpechatleniya,  do  etogo nikto iz sidyashchih v
passazhirskom salone ne videl nichego podobnogo.
     Severnyj port  na  Sanar(2) byl isklyuchitel'nym yavleniem vo vsem mestnom
sektore galaktiki.  Raspolozhivshis' v isklyuchitel'no vygodnom meste,  pochti  v
centre  bolee  polutora  soten  horosho razvityh tehnologicheski sistem,  port
ochen' bystro prevratilsya iz ryadovogo v isklyuchitel'noe po masshtabu yavlenie, a
razrosshijsya  k  yugu ot nego megapolis,  byl sposoben povergnut' v bessil'noe
unynie dazhe samogo prodvinutogo arhitektora.  Dva yuzhnyh  porta  Sanar(2)  ne
ustupali po razmahu edinstvennomu severnomu. Odin iz nih byl polnost'yu otdan
vo vlast' voennym  -  na  planete  okolo  pyatisot  let  pod  ryad  nablyudalsya
stabil'nyj   ekonomicheskij  pod容m  i  pravitel'stvo  moglo  sebe  pozvolit'
soderzhat' gromadnyj flot voennyh korablej.  Gromadnyj,  konechno,  po mestnym
masshtabam.
     Projdya nad neskol'kimi betonnymi polyami,  chelnok nakonec leg na virazh i
stal  snizhat'sya.  V  vozduhe stalo eshche goryachee.  To i delo sovsem ryadom,  na
beshennoj skorosti,  vstrechnymi i uglovymi kursami pronosilis' pochernevshie ot
vremeni  i  temperatury  kuski  zheleza,  cenoj neveroyatnyh usilij celoj tuchi
narodu, prezrevshie gravitaciyu,  prostranstvo i dazhe samo vremya.  Nado otdat'
dolzhnoe  umnikam,  kotorye  pridumali  i  otladili  sistemu upravleniya.  Vse
rabotalo nepostizhimo,  no  zdorovo.  Popetlyav  nemnogo  po  namechennomu  emu
komp'yuterom  koridoru,  chelnok  nakonec  zavis  nad  otvedennym  dlya posadki
mestom.  Zavisnuv nad  vyzhzhennym  kvadratom  razmetki,  pilot  pricelilsya  i
vtisnul  svoj  apparat  v uzkoe prostranstvo mezhdu dvumya podobnymi mashinami.
Naskol'ko bylo vidno skvoz' illyuminatory,  vse pole  bylo  zabito  chelnokami
etogo  klassa.  Vremya  ot vremeni nekotorye iz nih vertikal'no podnimalis' v
vozduh, a ih mesta tut zhe zanimali tol'ko chto pribyvshie s orbity.
     Kogda otkryli  lyuk,  u  trapa  ih uzhe zhdal avtobus,  pokrytyj blestyashchej
oranzhevoj emal'yu.  Voditelya vidno ne bylo,  na ego meste za lobovym  steklom
pobleskivali  ustanovlennye  v  raznyh  ploskostyah  neskol'ko shirokougol'nyh
ob容ktivov,  zato u raspahnutoj dvercy stoyal ochen' koloritnyj gid.  |to  byl
mehanicheskij robot,  stilizovanny pod starinu, hotya pod kakuyu imenno starinu
mozhet byt' stilizovan robot,  sozdavshie ego dizajnery imeli  ves'ma  smutnoe
predstavlenie.  On  imel  bochkoobraznyj  korpus na kotoryj bez perehoda byla
posazhena podvizhnaya tol'ko v ploskosti svoej osi  "golova",  vsya  v  rombikah
svetochuvstvitel'nyh   elementov;   akkuratnye   manipulyatory  dvuh  zahvatov
podragivali pri kazhdom ee povorote.  Podvizhnoe shassi bylo vypolneno,  kak  i
polagaetsya,  v  vide  dvuh  mehanicheskih nog,  k opornym chastyam kotoryh byli
zachem-to pridelany shirokie roliki.  Voronennym metallom,  da i vneshnim vidom
mehanizm otdalenno napominal rycarya-nedomerka,  tol'ko vmesto rodovogo gerba
u nego na "grudi" byla priklepana massivnaya tablichka s nadpis'yu "tamozhnya".
     - Vot  eto  ya  ponimayu  priem,  -  vyskazalsya  kto-to  na trape vperedi
Handora.
     - Ty posmotri skol'ko stoit tvoj bilet,  - rezko vozrazil drugoj.  - Za
dve s polovinoj tysyachi kreditov oni dolzhny nas na  rukah  donesti  do  nashih
korablej, a ty voshishchaesh'sya avtobusom i rzhavoj zhelezyakoj.
     Uslyshav chelovecheskuyu rech' i raspoznav yazyk na kotorom  govorili,  robot
bez zaderzhki pristupil k vypolneniyu svoih professional'nyh obyazannostej:
     - Dobro pozhalovat'  na  Sanar(2),  -  poprivetstvoval  on  pribyvshih  i
izobrazil nebol'shoj poklon, naskol'ko pozvolilo ego shassi. - Nadeyus' perelet
byl ne  slishkom  utomitel'nym.  Pozhalujsta,  pred座avite  svoi  udostovereniya
lichnosti i esli est', to predvaritel'no kuplennye bilety.
     Prohodya mimo robota v avtobus,  vse prosto pokazyvali emu svoi kartochki
i  bilety.  Kogda  poslednij  chelovek  spustilsya  s  trapa  i  zanyal mesto v
avtobuse,  zhuzhzha davno ne obsluzhivaemymi privodami, vnutr' zabralsya zheleznyj
tamozhennik i avtobus ot容hal ot korablya.
     - Tak kak vy vse tranzitnye passazhiry,  - prodolzhal strazh zakona,  - to
tamozhennyj dosmotr provodit'sya ne budet.  Sejchas vy budete dostavleny v odin
iz korpusov porta imeyushchij status nejtral'noj zony.  Tam vy smozhete dozhdat'sya
otpravleniya   svoih   rejsov.  Esli  kto-to  zahochet  pokinut'  etu  zonu  i
otpravit'sya v drugie chasti porta ili megapolis,  to pridetsya  projti dosmotr
i  zapolnit' standartnuyu deklaraciyu.  Ne zhelaete zaderzhat'sya na Sanare(2) na
neskol'ko sutok?
     Nikto ne  zhelal.  Vse sideli molcha i na razgovorchivuyu zhelezyaku vnimaniya
ne obrashchal. Za shirokimi oknami avtobusa pronosilis' ryady rasstavlennyh tochno
po razmetke chelnokov.  U nekotoryh stoyali tochno takie zhe avtobusy, po trapam
korablej spuskalis' i podnimalis' lyudi.  |tot  sektor  porta  byl  polnost'yu
otdan   nebol'shim  passazhirskim  kompaniyam,  obsluzhivayushchim  napravleniya,  na
kotoryh  bolee  solidnym  konkurentam  delat'  bylo  nechego.   Pokinuv   eto
posadochnoe pole, samostoyatel'nyj avtobus vybralsya na uzkoe shosse, zalitoe iz
tochno takogo  zhe  betona,  chto  i  vzletka  i  eshche  poddal.  Mimo  poneslis'
zatravlennye   parami   reaktivnogo  topliva,  zarosli  chahlogo  kustarnika,
otdelyavshie odno posadochnoe pole ot drugogo.  Na sleduyushchem gromadnom betonnom
pryamougol'nike  nahodilis'  suda  pokrupnee.  V  osnovnom eto byli nebol'shie
gruzoviki chastnyh torgovcev i nebol'shih torguyushchih firm,  pytayushchihsya  i  sebe
urvat'  kusochek  ot  obshchego  blagopoluchiya.  Poka  oni dobralis' do obeshchannyh
korpusov nejtral'noj zony,  eshche neskol'ko raz pejzazh za  oknami  smenyalsya  s
ryzhevatogo,  vyzhzhennogo betona, na gryazno-zelenyj cvet otchayanno ceplyayushchegosya
za zhizn' kustarnika.
     Krajnij korpus  kosmoporta,  u kotorogo avtobus ostanovilsya podavlyal ne
tol'ko  svoimi  razmerami,  no  i   kachestvom   postrojki   i   dorogoviznoj
ispol'zovannyh  materialov.  Bylo  vidno s pervogo raza,  chto na kosmicheskoj
torgovle zdes' ekonomit' bylo ne prinyato.  V samom zdanii,  da i vozle nego,
ot  pestroj,  mnogolikoj  tolpy ryabilo v glazah.  Kogo zdes' tol'ko ne bylo.
Posle pyati minut prebyvaniya  v  etoj  raznosherstnoj  tolpe  moglo  slozhit'sya
vpechatlenie,  chto  nakonec  nachalos'  global'noe pereselenie narodov.  Kak v
bol'nice kazhetsya, chto vse vdrug zaboleli, a v policejskom uchastke, chto skoro
narod sazhat' budet nekuda.
     - Sledujte  za  mnoj  gospoda,  ne  otstavajte,  -  zataratoril  robot,
neozhidanno lovko  manevriruya  mezhdu  gruppami  lyudej,  soprovozhdaemyh  tochno
takimi  zhe  mehanizmami  i  otdel'nymi  lichnostyami,  ne  nuzhdayushchihsya v takom
soprovozhdenii.  - Vse suda,  na kotorye u vas bilety  dolzhny  otpravit'sya  v
techenii  pyati  chasov.  Sejchas  ya vas razvedu po predstavitel'stvam kompanij,
uslugami kotoryh vy vospol'zovalis'.  Na etom nashe s vami  znakomstvo  budet
okoncheno.
     Vse pokorno shli za zheleznym boltunom, tol'ko uspevaya vertet' golovami i
nabirat'sya  vpechatlenij.  Osobyj interes u veh bez isklyucheniya vyzvala stajka
vyzyvayushche odetyh  devushek,  s  neprivychno  korichnevoj  kozhej  i  pepel'nymi,
odinakovymi volosami.  Oni stoyashchih u informacionnoj stojki i  sosredotochenno
izuchayushchih kakie-to prospekty.  Koe-kto tak zasmotrelsya,  chto chut' ne poteryal
iz vidu svoego shustrogo gida i gruppu.
     Vse kompanii,  uslugami kotoryh vospol'zovalos' komandovanie, okazalis'
raspolozheny na odnom etazhe,  tak chto ne prishlos' dolgo bluzhdat' po perehodam
i taskat'sya po liftam.
     V holle  kompanii,  s  ochen' dlinnym i neponyatnym nazvaniem,  vzyavshejsya
dostavit'  Handora,  Oltana  i  Drasa  na  Startak(7)   bylo   nemnogolyudno.
CHuvstvovalos',  chto  eto  napravlenie ne pol'zuetsya osobym sprosom ili mozhet
byt' kompaniya imela bolee mogushchestvennogo konkurenta.  Krome etoj troicy  iz
byvshih  sosluzhivcev  v  uyutnom holle bol'she nikto ne ostalsya.  Proshchanie bylo
korotkim i po muzhskomu skupym.  Vse chuvstvovali, chto bol'she oni nikogda drug
druga  ne  uvidyat,  no eto osobenno nikogo ne vzvolnovalo.  Robot-tamozhennik
ostavil ih v glubokih kreslah holla i pospeshil razvesti ostal'nyh. Do otleta
ostavalos' chut' men'she dvuh chasov.
     - Interesno,  chto zhe tam takoe na etom Startake? - podal golos Oltan. -
I kto takoj etot SHaltan Orta. CHto-to nashi tepereshnie hozyaeva slishkom temnyat.
Nikogda ne slyshal, chtoby kto-nibud' tak verboval dlya sebya soldat.
     - Erunda,  razberemsya na meste, - uspokoil ego Dras. - Budet eshche vremya.
Samoe glavnoe chto v nas sejchas ne strelyayut, a tam posmotrim. Handor, ya prav?
     - Prav, - uspokoil oboih Brand.
     K nim  podoshla  akkuratnen'kaya  oficiantka  i s miloj,  rabochej ulybkoj
protyanula kazhdomu menyu.
     - A gde ceny?  - vspoloshilsya Dras izuchiv pryamougol'nyj listok plastika.
Cen net, - otvetila devushka, - obed vhodit v stoimost' biletov. Esli zhe vashe
puteshestvie prodlit'sya dol'she chetyreh chasov, to vas eshche i na bortu pokormyat.
CHto budete zakazyvat'?
     Dvazhdy oni sebya sprashivat' ne zastavili.  Zakaz byl  sdelan  na  slavu.
Posle sublimatov i konservirovannoj edy lagerya,  obychnaya, a tem bolee, pochti
natural'naya pishcha, kazalas' blagodat'yu opomnivshihsya nakonec nebes.
     Pochti bezlyudnyj   ponachalu  holl  postepenno  napolnyalsya  lyud'mi  i  do
momenta,  kogda ob座avili  podsadku  klientov  nabralos'  okolo  vos'midesyati
chelovek.  Srazu zhe poyavilsya rasporyaditel',  nikakoj ne robot, a samyj chto ni
naest' zhivoj muzhchina srednih let i umelo podnyav vsyu etu tolpu so svoih mest,
povel ih za soboj k vyhodu iz korpusa. Posle fil'trovano-kondicionirovannogo
vozduha zakrytogo  pomeshcheniya,  opyat'  pahnulo  koktejlem  iz  raznoobraznogo
topliva,   okislitelej   i  eshche  neponyatno  kakoj  himii,  umelo  nameshannym
poryvistym veterkom.  Neskol'ko minut spustya,  dva  oranzhevyh  avtobusa  uzhe
uhodili na bol'shoj skorosti v massivy posadochnyh polej.
     Passazhirskij korabl', pered trapami kotorogo oni ostanovilis', okazalsya
dovol'no prilichnogo klassa i  vyglyadel  vnushitel'no  dazhe  na  fone  stoyashchih
poblizosti  sobrat'ev.  Konechno,  emu  bylo  ochen' daleko do lajnerov takogo
klassa,  oblomki  kotorogo  ispol'zovalis'  v  Karone,  na  Mortine(4)   kak
finansovyj  i  kommercheskij  centr,  no  eto  uzhe byl nastoyashchij passazhirskij
korabl'.  Po  neskol'ko  chelovek  u  kazhdogo  trapa,  odetye  v   odinakovuyu
fioletovuyu formu kompanii, bystro proveryali bilety i propuskali passazhirov v
salon.  Vnutri okazalos' tri passazhirskih paluby,  ryadom s kotorymi, to zhe v
treh  yarusah,  raspolagalis'  vnushitel'nye  bagazhnye otdeleniya.  Central'nyj
salon,  v kotoryj byli  vypisany  vse  tri  bileta  nashih  puteshestvennikov,
okazalsya zapolnennym ne bol'she chem na tret'.  Po vsej vidimosti, korabl' mog
vzyat' na bort chelovek trista i  s  komfortom  dostavit'  ih  v  lyuboe  mesto
Vselennoj, do kotorogo hvatilo by zagruzhennogo v reaktory topliva i vydannoj
imi na gora moshchnosti,  dlya formirovaniya i uderzhaniya v  stabil'nom  sostoyanii
perehodnogo  tonnelya.  Sudya po vsemu,  kompaniya byla ne v proigrashe dazhe pri
tridcatiprocentnoj zagruzke korablya.
     Vse troe uselis' na svoi mesta i pristegnulis'.  Sovsem ryadom  zaplakal
rebenok.  Handor  povernul golovu.  Molodaya,  dazhe yunaya mat',  sidyashchaya cherez
neskol'ko kresel szadi,  pytalas' uspokoit' svoego malysha,  pristegnutogo  k
detskomu  kreslu,  ukreplennomu  na spinke obyknovennogo,  no tot i ne dumal
zamolkat'. Emu zdes' nichego ne nravilos' i on ne stesnyayas' vyrazhal eto vsemi
vozmozhnymi  dlya  sebya  sredstvami.  Esli otec i sushchestvoval v prirode,  to v
salone ego vidno ne bylo.  Kogda pochti vse v salone povernuli  golovy  v  ee
storonu,  zhenshchine stalo voobshche ne po sebe,  a malysh stal vydavat' svoj samyj
gromkij nomer.  Kogda uzhe kazalos',  chto vot-vot  i  mama  prisoedinit'sya  k
svoemu chadu, na pomoshch' nakonec-to prishel zazevavshijsya styuard.
     - Vse normal'no,  vse  normal'no.  Vash  eshche  tiho  krichit,  -  stal  on
professional'no  uspokaivat' prezhde vsego mat'.  - Obychno oni vse eto delayut
gorazdo gromche. Vy ego kogda kormili?
     - Pol-chasa nazad,  v portu, - tiho otvetila zhenshchina.
     - Togda  voobshche  net  nikakih problem.  Styuard dostal iz karmana zhileta
nebol'shoj priborchik, pohodivshij na "vechnuyu" zazhigalku, prilozhil uzkim torcom
k lobiku mladenca i na chto-to tam nazhal.  Rebenok sdelal bol'shie, udivlennye
glaza i tut zhe zamolk.  On vnimatel'no  posmotrel  na  bol'shogo  cheloveka  v
sinem, zatem na svoyu mamu, gluboko vzdohnul i usnul.
     - Vy   ne   volnujtes',   -  pospeshil  uspokoit'  mat'  styuard,  -  eto
obyknovennaya procedura, on prosto spit. |to ne vredno. My vsegda tak delaem.
Perelet budet prodolzhat'sya okolo treh chasov.  Kogda my syadem, ya ego razbuzhu.
Esli my vyjdem iz grafika, to vse ravno, cherez tri chasa ya ego razbuzhu, chtoby
vy smogli ego pokormit'.
     Handor opyat'  otvernulsya k illyuminatoru.  Nastroenie uhudshilos'.  On ne
predstavlyal zachem nuzhno etoj,  sovsem eshche devochke,  letet' chert znaet  kuda,
cherez pol-galaktiki,  da eshche i tashchit' za soboj mladenca.  Mozhet byt', esli u
nee sprosit',  to ona by navernoe otvetila,  no esli by sprosili u nego, chto
on  zabyl na etom Startake(7),  to on zatrudnilsya by otvetit'.  On eshche etogo
prosto ne znal. Ego otvlek sidyashchij ryadom Oltan:
     - Slushaj, ya ne pojmu, zachem nam sdelali dokumenty na drugie imena? YA ne
dumayu, chtoby nashi byli komu-to izvestny. Zachem nuzhna takaya sekretnost'?
     - Otkuda ya znayu? Mozhet byt' oni nashih ne znali. YA chto-to ne pripominayu,
chtoby  hot'  kto-to  na tom ostrove sprashival kak nas zovut,  da i spiskov ya
nikakih ne videl.  Kogda delali nashi golografii to zhe  nikto  ni  o  chem  ne
sprashival. Pomnish'?
     - Tochno,  - soglasilsya Oltan.
     - Stranno vse eto.
     - A mne lichno vse ravno, - gromko vyskazalsya Dras. - Podumaesh'... Pust'
tol'ko komu-to chto-to ne ponravit'sya...
     - Ladno  tebe,  - shiknul na nego Oltan.  - Sidi tiho,  a to na tebya uzhe
lyudi smotryat. Znaem my tvoe mnenie.
     Posadka okonchilas'.   Pilot   ob座avil   minutnuyu   gotovnost'.   Styuard
probezhalsya po salonu,  proveryaya vse li pristegnuty i skrylsya za  razdvizhnoj,
germetichnoj shirmoj  otseka  obslugi.  Tiho  zapustilas'  reaktornaya gruppa i
korabl' legko otorvalsya ot  poverhnosti.  Po  pologoj,  shchadyashchej  traektorii,
kakuyu  prokladyvayut tol'ko dlya grazhdanskih passazhirskih sudov,  on vybiralsya
na  orbitu  minut  pyat'.  Okazavshis'  primerno  v  pyatistah  kilometrah  nad
kosmodromom, pilot plavno razvernul svoyu mashinu v napravlenii severa planety
i poshel proch' ot porta s nebol'shim naborom skorosti i vysoty. Raskalennoe do
bela   blyudce   Sanara,   rassypalo  goryachie  iskorki  blikov  po  mgnovenno
potemnevshim,  tolstym steklam illyuminatorov.  Postepenno korabl' uhodil  vse
dal'she i dal'she ot roya kosmicheskih apparatov,  kruglosutochno nahodyashchihsya nad
portom.  Vskore uzhe poblizosti ne  nablyudalos'  nichego  chuzherodnogo,  tol'ko
chernyj   barhat   kosmosa,   v  nekotoryh  mestah  vycvevshij  do  glubokogo,
temno-sinego, za milliony let raboty blizkoj zvezdy.
     - Rezhim  perehoda,  -  ob座avili dinamiki,  raspolozhennye v podgolovnike
kazhdogo kresla, - ne pokidat' svoih mest.
     Esli by etogo ne ob座avili,  to metamorfozy mozhno bylo i ne zametit'. Ot
vsego  ostal'nogo  kosmicheskogo  hlama,  sposobnogo  ignorirovat'  nerushimye
zakony prostranstva i vremeni,  passazhirskie lajnery otlichalis' prezhde vsego
tem, chto na korablyah takogo klassa, formirovanie tonnelya i prohozhdenie v ego
gorlovinu,  prohodilo  krajne  gladko i nezametno.  Za illyuminatorami tol'ko
tusklo polyhnulo sinim i zvezdy propali,  slovno ih nikogda i ne bylo. Srazu
za  pyat'yu  santimetrami  stekla  nachinalas'  chernaya  pustota,  net ne vakuum
kosmosa,  so  svoimi  virtual'nymi  chasticami,  zhivushchimi   i   ne   zhivushchimi
odnovremenno,  kipyashchimi  sloyami,  reliktovym  shumom  i  eshche  mnogimi,  menee
vydayushchimisya raznostyami, za steklom byla nastoyashchaya chernaya pustota, kontrastno
ottenennaya rozovatym siyaniem, okruzhivshim poverhnost' korablya.
     Na prislushivayushchiesya k neozhidannoj legkosti tela passazhirov  plavno,  za
neskol'ko priemov, opyat' navalilas' tyazhest' iskusstvennoj gravitacii.
     - Vklyuchena iskusstvennaya gravitaciya,  - besstrastno ob座avil podgolovnik
kazhdogo kresla sinteticheskim golosom. - Mozhno pokinut' svoi mesta.
     - Mog by i ne govorit',  - provorchal Dras  otstegivaya  remni.
     - Pojdu progulyayus'.
      V prohodah mezhdu ryadami kresel  poyavilis'  vnushitel'nye  servirovochnye
stoly. Styuardy   stali  predlagat'  vsem  zhelayushchim  legkuyu  edu  i  napitki.
Priblizitel'no polovine passazhirov tut zhe chto-to ponadobilos',  kto zaspeshil
po vpolne konkretnomu delu,  kto progulivalsya prosto tak. Koe-kto zapihnuv v
ushi probki  naushnikov,  i  vybrav  fil'm  po  svoemu  usmotreniyu,  uvlechenno
nablyudal za razvitiem syuzheta na nebol'shih,  otkidnyh ekranah, vmontirovannyh
v spinki vperedi stoyashchih kresel.
     Handor s  Oltanom  dazhe ne podumali zanimat'sya podobnoj erundoj.  S nih
vpolne  hvatilo  ogromnogo  paketa  s  nebol'shimi,  pritrushennymi  kakimi-to
hrustyashchimi   blestkami   rogalikov,  kotorye  oni  prinyalis'  sosredotochenno
trambovat',  zapivaya etu sladkuyu radost' kakoj-to mutnoj, no priyatnoj burdoj
iz  vysokih,  shestigrannyh stakanov.  Kogda rogaliki zakonchilis',  a stakany
opusteli, oni ne stesnyayas' togo,  kak eto  vyglyadit  so  storony,  povtorili
proceduru.
     Postepenno dvizhenie v salone prekratilos'. Vernulsya i Dras.
     - Horoshij  korabl',  -  sdelal  on avtoritetnoe zaklyuchenie.  - V nizhnem
salone tak zhe kak i u nas,  chelovek tridcat'-sorok,  ne bol'she,  a v verhnij
menya ne pustili - pervyj klass. Vy predstavlyaete, menya i ne pustili!
     - Net ne predstavlyaem,  - s ulybkoj skazal Handor.  - I ty chto  zhe,  ih
vseh tam ne razmazal po stenkam?
     - Da nu, - on tol'ko otmahnulsya.
     Vnutri korablya protekala obyknovennaya, razmerennaya chelovecheskaya zhizn' i
nikomu v golovu dazhe ne prihodilo poudivlyat'sya tomu, chto proishodit v dannyj
moment. Blagodarya tonnel'nomu perehodu, korabl' pokryval rasstoyanie v dvesti
tysyach svetovyh let so skorost'yu okolo dvadcati kilometrov v sekundu i na vse
eto  u  nego dolzhno bylo ujti chut' bol'she dvuh chasov.  Esli by takoe skazali
kakomu-nibud'   Ciolkovskomu-Korolevu,   geniyu   iz    zaholustnogo    mira,
tol'ko-tol'ko  podnimayushchego  golovu  i ne imeyushchego predstavleniya o tom,  chto
vokrug  i  kak  proishodit,  to  no  esli  by  i  poveril,  blagodarya  svoej
genial'nosti,  to napleval by na vse svoi rakety i podalsya by seyat' pomidory
s ogurcami.  Dlya etih zhe lyudej eto bylo nastol'ko obydennym,  chto oni  i  ne
zadumyvalis'  nad vsej etoj chepuhoj.  Znachenie imela tol'ko odna veshch' - cena
na bilet,  a obo vsem ostal'nom dolzhny byli podumat'  te,  komu  i  shli  eti
den'gi.  CHto  podelaesh'  -  specializaciya,  i  chem vyshe tehnologiya,  tem vse
konkretnee i zhestche.
     Vhod v real'noe prostranstvo proizoshel tak zhe plavno i nezametno, kak i
vyhod. Za  illyuminatorami opyat' vspyhnuli zvezdy,  odna iz kotoryh okazalas'
tak blizko, chto illyuminatory opyat' mgnovenno potemneli.
     - Ne pokidat' svoih mest,  posadka sostoitsya cherez  dvadcat'  minut,  -
vvela vseh v kurs dela informacionnaya sistema.
     S orbity Startak(7) vyglyadel vpolne  obychno,  dlya  planet,  na  kotoryh
zhivut lyudi.  Gustaya pelena belosnezhnoj oblachnosti,  kak shal'yu ukutyvala etot
mir.  Tam,  gde oblakov ne bylo,  vidnelis' rvannye kuski zelenyh  massivov,
peremezhayushchiesya  s  temno-burymi uchastkami gornyh obrazovanij,  perehodyashchih v
sil'no izrezannuyu liniyu poberezh'ya.  |to  bylo  vse,  chto  prosmatrivalos'  s
vysoty  na  etoj  storone  planety.  Vse  ostal'noe  skryvala  oblachnost'  i
vizual'no, dazhe priblizitel'no, nel'zya bylo opredelit', chto eto, more, okean
ili prosto kaskad ispolinskih ozer,  no sudya po plotnoj oblachnosti,  vody na
planete bylo predostatochno.  CHto kasaetsya struktury  kontinentov,  to  zdes'
voobshche nel'zya bylo skazat' nichego opredelennogo.
     - Nu kak ona vam?  - sprosil Oltan,  nekul'turno  pokazyvaya  pal'cem  v
illyuminator.
     - Mne bez raznicy, - bez zapinki otvetil Dras, hotya ego mozhno bylo i ne
sprashivat', otvet vsegda byl izvesten zaranee.
     - Da,  bol'shoj raznicy net, - pomolchav skazal Handor. - S takoj rabotoj
kak u nas, my vryad li zdes' nadolgo zaderzhimsya.
     - |to eshche neizvestno, - optimistichno vozrazil Oltan. - Mozhet byt' u nas
nachinaetsya  novyj  period,  my  osyadem  na  odnom  meste  i budem zhit',  kak
normal'nye lyudi.  Predstavlyaete,  svoj dom,  nastoyashchij dom, strizhennyj gazon
vokrug, belyj zaborchik, nu ili hotya by kvartira v megapolise...
     - Aga,  - ulybnulsya Handor,  -  tebya,  naemnogo  soldata,  vykupili  iz
specvojsk etogo drannogo soyuza,  dve nedeli,  kruglosutochno, ne poskupivshis'
na stimulyatory,  proveryali na chto ty sposoben,  estestvenno tol'ko dlya togo,
chtoby ustroit' tvoyu lichnuyu zhizn'.
     Oltan pogrustnel,  no nichego bol'she  ne  skazal.
     Port na  Startake(7)  vyglyadel  sovsem ne tak vnushitel'no i grandiozno,
kak tot,  kotoryj oni pokinuli neskol'ko chasov nazad.  |tot sostoyal vsego iz
neskol'kih vzletno-posadochnyh  polej i zanimal sovsem malo mesta.  K tomu zhe
eto byl ne edinstvennyj na planete port.  Kogda korabl'  myagko  sel  posredi
odnogo iz polej, eshche bolee stala zametna raznica. Na vzletke ne okazalos' ni
odnogo  torgovogo  ili  promyshlennogo  sudna.  Zdes'  byli  tol'ko   dorogie
progulochnye suda klassa "yahta",  noven'kie,  tol'ko s konvejerov,  chelnoki i
eshche kakie-to strannye apparaty,  proizvedennye yavno ne v chelovecheskih mirah,
neponyatno kakim vetrom zanesennye v eti kraya. Vse eto velikolepie sverkalo i
iskrilos'  raznocvetnymi  zashchitnymi  pokrytiyami,   dazhe   pod   nebosklonom,
zavolochennym  beloj  vatoj  oblakov.  Pochernevshih  ot vremeni i temperatury,
iz容dennyh korroziej korablej zdes' i  v  pomine  ne  bylo,  a  yarkie  linii
strizhennoj travy,  special'no  zaseyanoj  v  promezhutkah  mezhdu  plitami,  iz
kotoryh  bylo  vylozheno  posadochnoe pole,  dazhe ne podozrevali ob ekstrennyh
slivah toplivnyh reagentov,  musore,  dostavlennom syuda chert znaet otkuda  i
halatnosti  obsluzhivayushchego  personala.  V  obshchem,  etot kosmoport,  vovse ne
pohodil na to,  chto prinyato bylo predstavlyat' pod etim ponyatiem,  a vyglyadel
kak vystavka-prodazha  kosmicheskoj  tehniki,  rasschitannoj  na  samyh bogatyh
klientov. Ne bylo vidno tol'ko krasotok, kotorye svoej izyskannoj hrupkost'yu
dolzhny  byli  podcherkivat'  ser'eznost' predlagaemoj tehniki,  da i privlech'
vnimanie k stendu, konechno.
     Hotya net,  krasotki okazalis' na meste.
     Pervoe, chto  uvideli  passazhiry shodya s trapa,  eto byli ocharovatel'nye
ulybki  neskol'kih  krasavic,  odetyh  v   ideal'no   skroennye   kostyumchiki
stilizovannye  pod uniformu i odezhdu oficiantki striptiz-kluba odnovremenno.
SHikarnyj,  progulochnyj avtobus s ubirayushchemsya verhom stoyal tut zhe.  Za  rulem
sidel  nastoyashchij voditel' i to zhe staratel'no ulybalsya skvoz' lobovoe steklo
kazhdomu,  kto brosal vzglyad v ego storonu.  Vse vokrug  vyglyadelo  tak,  kak
byvaet tol'ko v reklamnyj bukletah.
     - A mne zdes' nachinaet nravit'sya,  - zayavil Dras,  ocenivaya vzglyadom  s
nog  do  golovy  kazhduyu iz vstrechayushchih devushek.  - Pohozhe zdes' mozhno horosho
porazvlech'sya.
     - Da,  razvlechesh'sya tut, razmechtalsya, - probasil Oltan zabrasyvaya sumku
za plecho.  Za tri sotni kreditov zdes' tebe razve chto buterbrod podnesut. Ty
hot' znaesh', skol'ko stoyat te yahty, chto von tam stoyat?
     - Skol'ko?
     - Luchshe  tebe  etogo  ne  znat'.
     - Nichego,  chto nibud' pridumaem,  - poobeshchal Dras.
     - Dobro pozhalovat' v Miloni. Ochen' rady chto vy posetili nash kraj.
     Krome etih slov devushki bol'she nichego ne govorili, da i eti frazy u nih
poluchalis'  s rezhushchim uho akcentom.  Srazu bylo vidno,  chto oni ne zdeshnie i
krasavicy postavlyalis' syuda otkuda-to iz drugogo mesta.
     Zdanie porta, raspolozhennoe v neskol'kih kilometrah ot vzletok, pohozhih
na polya dlya kakoj-to igry,  okazalos' nebol'shim i dazhe uyutnym. Privychnoj dlya
tolchei i  nerazberihi zdes' ne bylo i v pomine.  V uyutnyh,  nebol'shih hollah
bylo po domashnemu horosho,  a roskosh',  s kotoroj zdes' vse bylo  obstavleno,
davila  na  nervy  vse  sil'nee i sil'nej.  Nemnogie klienty porta sovsem ne
pohodili na kosmicheskih brodyag, izgoev ili pereselencev, kakih obychno byvaet
navalom v portah i priportovyh zavedeniyah.  |ti vyglyadeli solidno, nastol'ko
solidno,  chto slivalis' s izyskannym inter'erom  i  sostavlyali  s  nim  odno
celoe.
     Tamozhennyj dosmotr ne vyzval nikakih problem.  Vse proshlo bystro i  bez
oslozhnenij. Ni   u   kogo  ne  vozniklo  voprosov  k  trem,  neploho  odetym
predstavitelyam beschislennoj ordy biznesmenov,  posvyashchayushchih vse svoi usiliya i
vremya na poiski doverchivyh i ih deneg.  Poka oni po ocheredi prohodili skvoz'
oval skanera,  kotoryj proveryal pribyvshih i  ih  bagazh  na  predmet  oruzhiya,
vzryvchatyh veshchestv,  narkoticheskih sredstv, ob座avlennyh vne zakona tovarov i
eshche chert znaet na  chto;  poka  prohodili  ekspress-diagnostiku  karantinnogo
kontrolya, ih dokumenty byli bystro provereny, a k identifikacionnoj kartochke
prisoedinilsya  eshche  odin  kusok  plastika,  na  kotorom   byla   prostavlena
bessrochnaya viza.
     - CHto delaem dal'she?  - sprosil Dras.
     - |kskursiyu po okrestnostyam,  - skazal Handor,  dostavaya iz bumazhnika v
chetvero slozhennyj listok s adresom konechnogo punkta puteshestviya.
     Pribyvshie passazhiry   razbredalis'   v   tol'ko   im   odnim  izvestnym
napravleniyam.  Oni dvinulis' za tolpoj.  Vyjdya  iz  zdaniya  kosmoporta,  oni
okazalis'  na  obshirnoj  parkovke,  kotoraya  v dannyj moment pochemu-to pochti
pustovala.  Nepodaleku stoyalo desyatka dva kolesnyh taksi,  a nemnogo dal'she,
na   nebol'shom  vozvyshenii,  v  ozhidanii  solidnyh  klientov,  zastyli  pyat'
ekologicheski chistyh v ispol'zovanii letatel'nyh apparatov,  strannoj  pomesi
vertoleta,   reaktivnogo   samoleta  s  vertikal'nym  vzletom  i  noven'kogo
musornogo baka.
     - Kupim  taksi,  ili  sdelaem   marsh-brosok?   -   osvedomilsya   Oltan,
napravlyayas' k stoyanke.
     - Taksi,  - ocenil shutku Handor.
     - Vse ravno my ne znaem kuda nuzhno bezhat'.
     Ne po godam shustryj muzhchina, voditel' krajnej mashiny, vyskochil iz svoej
kolymagi i s zaiskivayushchej ulybkoj raspahnul pered klientami dvercu. Na poyase
u nego boltalsya navorochennyj kommunikator i bylo vidno,  chto za vremya  svoej
raboty, pri pomoshchi etogo prisposobleniya on ne vyslushival bredni tol'ko nemyh
i tvarej,  ne obshchayushchihsya pri pomoshchi kleblyushchegosya vozduha.  Hotya  kak  znat',
mozhet byt' pribor mysli tozhe chital?..
     - Nam nuzhno v etot rajon, - skazal Handor, demonstriruya taksistu listok
s adresom, predusmotritel'no peregnuv ego vyshe togo mesta, gde znachilis' imya
i familiya cheloveka, k kotoromu oni priehali.
     - Bez problem, - zhivo otreagiroval voditel', - cherez pol-chasa budete na
meste. Proshu sadit'sya.
     Kommunikator on  ne  ispol'zoval,  govoril  sam,  hotya  to  zhe,  s edva
zametnym akcentom.
     Mashina absolyutno   bezzvuchno   vyehala   s  parkovki  i  razvernuvshis',
napravilas'  po  odnomu  iz  rashodyashchihsya  v  raznye  storony  shosse.  Kakoj
dvigatel'  v  nej byl ispol'zovan i na kakom toplive rabotal bylo neponyatno.
Edinstvennym shumom, kotoryj proizvodilo etu chudo tehniki, bylo shurshanie shin,
kotorogo pochti ne bylo slyshno iz-za navalivshegosya na mashinu napora vozduha.
     - |to zdes',  sovsem blizko, - ni k komu lichno ne obrashchayas' zataratoril
taksist,  vsegda  radyj  vozmozhnosti  pogovorit'  s  zhivymi lyud'mi,  - samyj
horoshij rajon Miloni.  Nado skazat' rebyata,  u vas ochen' dostojnye znakomye,
esli oni zhivut v takom rajone.  Tam ceny za kvadratnyj metr zemli nachinayutsya
s semisot kreditov.  Syuda priezzhayut otdohnut' i  poveselit'sya  tol'ko  ochen'
bogatye lyudi etogo sektora galaktiki.
     Ideal'no ukatannoe  iz   kakogo-to   svetlo-serogo   materiala   shosse,
vyskochilo  na  kraj holma i vse troe uvideli zhivopisnyj,  utopayushchij v zeleni
rajon,  raskinuvshijsya  na  sklonah   sosednih   pologih   holmov.   Strojnye
neboskreby,  postroennye,  kazalos',  iz  odnogo  stekla,  rvalis'  k belym,
pushistym oblakam.  S nimi mirno sosedstvovali bolee prizemistye, no ne menee
izyskannye stroeniya.  Sbezhav po holmu v dolinu, shosse pereshlo v obyknovennuyu
gorodskuyu ulicu zapolnennuyu neplohimi mashinami, sovsem novymi i postarshe.
     - Poigrat'  priehali  ili  po  delam?  - sprosil taksist,  kogda u nego
okonchilis' epitety, opisyvayushchie etot rajon Miloni.
     - CHto  znachit poigrat'?  - vstrepenulsya Dras.
     - Kak,  vy  chto,  dazhe  ne  znaete kuda prileteli?!  - izumilsya taksist
temnote svoih klientov.  - Miloni - samyj izvestnyj centr igornogo  biznesa,
samyj  elitnyj,  tak  skazat'  vo vsem nashem sektore.  Kazhdyj vecher zdes' za
igrovymi stolami milliardy perehodyat iz ruk v ruki.
     On s zavist'yu zakatil glaza, vidimo predstavlyaya sebe eti kuchi deneg.
     - My zdes' po delu, - vernul ego k real'nosti golos Handora, - i igraem
my nemnogo v drugie igry. Po krajnej mere igrali do poslednego vremeni.
     Taksist prikusil  yazyk  i  krome  frazy  "S  vas dvadcat' tri kredita",
bol'she ne skazal ni slova.
     Mashina ostanovilas'  pered  roskoshnym  vhodom v kazino.  Zdanie snaruzhi
vyglyadelo kak kakoj-to drevnij hram.  Massivnye plity  dikogo,  krasnovatogo
kamnya, skreplennye vmeste chernym rastvorom, vyglyadeli ochen' effektno posredi
goroda, v kotorom lyudi ispol'zovali samye poslednie i dorogie tehnologii. Za
shiroko raskrytymi vorotami,  stvorki kotoryh pokryvali pochernevshie, kovannye
vruchnuyu metallicheskie  listy,  otkryvalos'  otnyud'  ne  carstvo arhaicheskogo
marazma,  naprotiv,  vnutri vse bylo sdelano  po  poslednemu  slovu  mestnoj
tehnologii,  a ot容m deneg proishodil tak izyskanno i tonko, chto mnogie dazhe
ostavalis' dovol'ny.
     Do vechera bylo eshche daleko i  zdorovennyj  privratnik  bescel'no  brodil
okolo vhoda.  Para rebyat pomolozhe,  odetye po vnutrihramovoj mode v kakoyu-to
besformennuyu raznovidnost' ryas,  chernaya tkan' kotoryh skryvala ih ot glaz  i
do pyatok,  stoyali  vytyanuvshis'  po  obe  storony  ot vhoda.  |ti byli chast'yu
inter'era i hodit' im bylo ne polozheno.
     Handor pervym  podoshel k privratniku i tiho skazal:
     - Nam nuzhen SHaltan Orta.
     Ne obremenennyj  osobymi   intellektual'nymi   osobennostyami   sluzhaka,
nedoverchivo poglyadel na Handora.
     - Ty  chto  skotina,  somnevaesh'sya?!  -  vykriknul  podtyanuvshijsya  Dras,
otodvigaya Branda i vstavaya v boevuyu stojku.
     - Uzhe net,  - zhivo otreagiroval  privratnik  na  izmenenie  situacii  i
dostal  iz  karmana radiostanciyu.
     - Kak  vas  zovut?  -  sprosil  on,  bystro  s  kem-to  peregovoriv  na
neponyatnom druz'yam yazyke.
     Vse troe  protyanuli  svoi kartochki(na pamyat' zauchit' svoi novye imena i
familii oni eshche ne uspeli).
     - Vse normal'no rebyata, vy ne obizhajtes', - posle pauzy stal izvinyat'sya
gromila.  - |to moya rabota.  Prosto vy ne pohozhi na nashih  klientov,  a  tem
bolee  nikto  iz  nih  vot  tak zaprosto ne podhodit i ne sprashivaet hozyaina
pryamo u vhoda.
     - A chto, Orta hozyain etogo saraya? - ne poveril Oltan.
     - Ne tol'ko etogo, u nego eshche tri takih zavedeniya v Miloni i neizvestno
chem on eshche vladeet v drugih mestah.
     - Horosho,  -  oborval  nachavshijsya bylo zavyazyvat'sya razgovor Handor,  -
vedi nas k nemu.
     - Ego  sejchas  net  v  gorode,  no  ya  svyazalsya  s ego upravlyayushchim i on
rasporyadilsya,  chtoby ya prinyal vas v  etom  kazino.  S  gospodinom  Ortoj  vy
vstretites' zavtra,  v pervoj polovine dnya, a poka otdohnete posle pereleta.
Sledujte za mnoj gospoda.
     Poslednyaya fraza byla proiznesena bezukoriznenno i s takim pafosom,  chto
vse   troe  pochuvstvovali  sebya  ochen'  vazhnymi  pticami,  mozhet  byt'  dazhe
priblizitel'no tak,  kak sebya chuvstvoval vhodyashchij syuda klient.  Kazhdodnevnaya
shlifovka etoj frazy, na protyazhenii mnogih let, dala horoshij rezul'tat.
     Vnutri etot  "hram"  vyglyadel   potryasayushche.   Bol'shie   igrovye   zaly,
zapolnennye  ryadami igral'nyh stolov i igrovymi avtomatami,  sosedstvovali s
nebol'shimi  komnatami,  v  kotoryh  ne  na  glazah  obychnoj  publiki   osobo
oblaskannye   sud'boj  i  obdelennye  chuvstvom  meny  prosazhivali  nastoyashchie
sostoyaniya za odin prohod kona. No sejchas byl eshche den' i vnutri bylo pusto. V
odnom  iz  barov tol'ko neskol'ko klientov,  spustivshih proshloj noch'yu vse do
poslednej drobnoj  chasti  kredita,  zalivali  svoe  gore  vypivkoj  za  schet
zavedeniya  i  tosklivymi vzglyadami sledili za tem,  kak na nebol'shom podiume
dve sonnye tancovshchicy ispolnyali vechnyj, kak sama pohot', tanec lyubvi. Im uzhe
davno  nechego  bylo  drug  s  druga  snimat',  no  oni prodolzhali dvigat'sya,
perebiraya zauchennye do avtomatizma pozu za pozoj.
     - |to  mne  uzhe  nachinaet  nravit'sya!  - prisvistnul Oltan,  zamerev na
meste, zavorozhennyj etim zrelishchem.
     - Oni u tebya edinstvennye? - po delovomu pointeresovalsya Dras.
     - Ne volnujtes',  gospoda, - s hodu ulovil o chem rech' privratnik. - Mne
porucheno  prinyat'  vas kak polozheno i ya eto sdelayu.  Sejchas u vas budet vse,
chto pozhelaete. Vashi apartamenty uzhe gotovy.








     SHirochennyj lyuk   gruzovogo   otseka,   shlyuzom   kotorogo   transportnik
sostykovalsya so stanciej,  s shipeniem otpolzal  v  storonu  celuyu  vechnost'.
Gruzovoj  otsej  byl pust,  ne ostalos' dazhe robota-pogruzchika.  Po doroge k
pererabatyvayushchemu kompleksu Halton na  hodu  sbrosil  ves'  nakopivshijsya  za
stoletiya  patrulirovaniya  musor.  Teper'  po shlejfu oblomkov,  ostavshihsya na
orbite mozhno bylo priblizitel'no prosledit' posadochnuyu  traektoriyu  korablya.
Halton,  so svezhimi bintami na golove, stoyal u nebol'shoj paneli upravleniya i
nabiral kombinaciyu cifr, otpirayushchuyu stancionnuyu chast' shlyuza, Den molcha stoyal
ryadom.   Nemnogo  szadi,  poslushno  zamerla  para  robotov,  kotoryh  Halton
prihvatil  s  soboj  na  vsyakij  sluchaj,  u  kazhdogo  iz  nih  byl  komplekt
universal'nyh  klyuchej,  a  v  pravom  manipulyatore  byl  zazhat  vnushitel'nyj
kontejner s polnym naborom instrumenta.
     Halton v tretij raz nabral kombinaciyu, no opyat' nichego ne proizoshlo.
     - A nu, sdelajte chto nibud'! - prikriknul on na robotov.
     Odin iz  nih  s  zhuzhzhaniem  vklyuchilsya,  podoshel  k  paneli upravleniya i
vstaviv v neprimetnuyu  shchel'  sootvetstvuyushchij  klyuch  bystro  nabral  kod.  Za
pereborkoj shlyuza chto-to gromyhnulo i vtoroj lyuk prishel v dvizhenie.
     - Ponastavili tut kodov,.. - vyrugalsya Halton, kotorogo zdeshnyaya sistema
bezopasnosti  dostala  uzhe  neskol'ko chasov nazad.  - Kak tam na stancii?  -
zadal on zapozdalyj vopros  v  nebol'shuyu  radiostanciyu,  svyazyvayushchuyu  ego  s
komp'yuterami korablya.
     - Na stancii vse v predelah normy, - posledoval nezamedlitel'nyj otvet.
- Esli by chto-to bylo ne tak, to vy ne sumeli by otkryt' lyuk.
     - Znayu, znayu, tak sprosil. Nu chto, Denover Krast, pojdem posmotrim, chto
eto nam takoe privalilo?
     - Poshli, - prosto soglasilsya Den.
     Lyuk nakonec-to zanyal krajnee polozhenie i so shchelchkom zamer na meste, tut
zhe temen' otkryvshegosya provala osvetili vklyuchivshiesya svetil'niki. Ni Den, ni
Halton  ne  speshili  vhodit'  vnutr'.  Ih  vzoru  otkrylos' dovol'no bol'shoj
tehnologicheskij zal,  zastavlennyj massivnym oborudovaniem.  Pryamo  u  shlyuza
razinul,  polutorametrovuyu  v  diametre  past',  vakuumnyj  transporter  dlya
transportirovki sypuchih produktov.  V etom gruzovom otseke ne bylo  otvetnoj
chasti  - korabl' okazalsya pristykovan k stancii ne tem shlyuzom,  a mozhet byt'
imenno na etom korable i ne bylo predusmotreno takoe ustrojstvo.
     - A nu,  shodite,  posmotrite,  vse li tam v poryadke,  - pognal  Halton
vpered robotov, ne reshayas' sdelat' shaga cherez napravlyayushchuyu lyuka.
     Dve zheleznye kukly  bez  vozrazheniya  vypolnili  prikazanie.  Okazavshis'
vnutri  ,  oni prinyalis' pedantichno osmatrivat' oborudovanie zala,  otkryvaya
shchity i zaglyadyvaya vo vse shcheli.  V eto vremya raspahnulsya odin  iz  nebol'shih,
raspolozhennyh  v ryad lyukov levoj steny i v zal voshel eshche odin robot,  tochnaya
kopiya pervyh dvuh,  tol'ko v otlichie ot nih,  etot uzhe byl mestnym.  Vse tri
mehanizma  zamerli  na  mgnovenie,  samym podhodyashchim k etoj situacii bylo by
primenit' slovo "nedoumenie", tol'ko k mehanizirovannoj elektronike ono vryad
li  podhodit,  a  zatem  tretij  prisoedinilsya  k  pervym dvum i oni vtroem,
druzhno, prodolzhili vypolnyat' prikaz cheloveka.
     - Mozhet  zajdem  vnutr'?  -  sprosil Den.  - Posmotri,  von roboty dazhe
snyuhalis'. Poshli, chto budet, to i budet.
     - ZHalko,  chto na korable ne okazalos' oruzhiya, - pozhalel Halton i stupil
v zal.
     Vnutri ne okazalos' nichego strashnogo,  pravda pyli bylo mnogovato, no v
ostal'nom,  vse kak i govorila sistema korablya.  Na stancii davno nikogo  ne
bylo.  |to  chuvstvovalos'  vo  vsem.  V  zarosshih maslyanistoj pyl'yu reshetkah
vozduhozabornikov,  v specificheskom,  esli mozhno skazat',  mertvom  privkuse
etogo  samogo  vozduha  i absolyutnoj tishine,  kotoroj ne vozmozhno dobit'sya v
izgotovlennoj prakticheski iz odnogo zheleza stancii,  esli  by  na  nej  hot'
chto-to rabotalo.
     Poka roboty vypolnyali  nikomu  ne  nuzhnuyu  proverku,  druz'ya  osmotreli
neskol'ko bokovyh pomeshchenij,  no vse oni okazalis' namnogo men'she pervogo  i
okazalis'  tupikovymi.  V  nekotoryh  hranilis'  zapasnye  chasti i rashodnye
materialy,  k raspolozhennomu v zale oborudovaniyu,  akkuratno  upakovannoe  v
standartnye, transportnye    kontejnery,   v   drugih   okazalos'   kakoe-to
vspomogatel'noe oborudovanie,  o naznachenii kotorogo ni  Den  ni  Halton  ne
imeli ni malejshego predstavleniya.
     - Nuzhno  vzyat' odnogo iz etih zheleznyh bolvanov,  pust' provedet nas na
central'nyj post etogo kompleksa,  a to ya tak ponyal, chto sami my zdes' budem
brodit' dolgo i nudno, poka najdem chto-to stoyashchee.
     - Slushaj,  etot kompleks namnogo bol'she chem ya dumal, - priznalsya Den. -
My obsledovali tol'ko odnu iz prihozhih, a u menya uzhe bolyat nogi.
     - YA pro chto i govoryu,  horosho, chto zdes' est' eti roboty. Esli by ih ne
okazalos',  to  my  mogli  by  mesyacami iskat' mesto,  otkuda osushchestvlyaetsya
upravlenie,  gde nahodit'sya eda i skoree vsego nichego by ne nashli,  a sdohli
by gde-to po doroge.
     Oni vernulis'  v  oborudovannyj  transporterom  zal.  Roboty   prilezhno
prodolzhali provodit' vneplanovuyu proverku oborudovaniya.
     - Odin ko mne,  ostal'nye prodolzhat' rabotu! - otdal po armejski prikaz
Halton.
     Avtomaty nezametno dlya glaza,  mgnovenno razobralis' mezhdu soboj kto iz
nih  dolzhen  ostat'sya,  a  kto  idti.  Blizhajshij  ot  lyudej robot,  vylez iz
zdorovennogo nagnetatelya, zakryl za soboj panel' korpusa i podoshel k lyudyam.
     - CHto pozhelaete,  gospoda? - sprosil on.
     - Vedi nas na central'nyj post etogo kompleksa.
     - Nazovite indeks posta pozhalujsta.
     - A chto,  on zdes' ne odin?  - ne poveril Den.
     - Upravlenie kompleksom osushchestvlyaetsya iz treh  raznyh  mest,  -  nachal
rasskazyvat'  robot,  -  podzemnaya  chast' oborudovaniya,  gornoprohodcheskie i
transportnye sistemy upravlyayutsya iz otseka K-25,  obogatitel'nye  sekcii  iz
otseka L-14,  a ostal'naya chast' kompleksa,  nahodyashchayasya na poverhnosti,  eto
konechnaya upakovka,  transportirovka po kompleksu, sistemy zhizneobespecheniya i
kommunikacii iz otseka O-3.
     - Vot i vedi nas v etot O-3, - sdelal vybor Halton.
     Robot razvernulsya  i  dvinulsya  iz  zala.  Posledovavshij  za etim peshij
perehod,  slilsya dlya Dena v  odnu  sploshnuyu  kartinu,  vspomnit'  hot'  odnu
otdel'nuyu  chast' iz kotoroj ne predstavlyalos' vozmozhnym.  Halton s Denom ele
pospevali za robotom po labirintu,  perehodov, uzkih i poshire, podnimalis' i
opuskalis' s urovnya na uroven', ispol'zuya lifty i obyknovennye lestnicy. Oni
dazhe ne uspevali kak sleduet razglyadet' pomeshcheniya cherez  kotorye  prohodili.
Inogda  oni  popadali  v dovol'no shirokie koridory,  na polu kotoryh neploho
sohranilas'  razmetka,  ispol'zuemaya  kakim-to  kolesnym   transportom   ili
special'nymi robotami.  Zapomnit' dorogu bylo nevozmozhno.  Tol'ko po raznice
pod容mov  i  spuskov,  Den  sdelal  dlya  sebya  vyvod,  chto  oni   postepenno
podnimayutsya vverh.
     Primerno cherez polchasa,  kabina ocherednogo lifta vyvezla  ih  na  etazh,
koridor kotorogo nikuda bol'she ne vel i okanchivalsya tupikom.
     - Vot nuzhnyj vam uroven',  - skazal robot i  zamer  u  otkrytoj  kabiny
lifta.
     - Ostavajsya   zdes'   i   zhdi   ukazanij,   -   skazal   emu    Halton,
perestrahovavshis' na   sluchaj,   esli   manekenu  v  shleme  pridet  kakaya-to
samostoyatel'naya mysl', - a my pojdem, posmotrim.
     Na vsem urovne zapirayushchiesya germetichno dveri dazhe ne imeli zamkov,  ili
hot' chego-to ih napominayushchego.  U kazhdoj stvorki bylo tol'ko po dve klavishi,
"zakryto" i "otkryto".  Vidimo kompleks imel stol'ko urovnej sistemy zashchity,
chto ustanavlivat' kodirovannyj dostup  na  etom  etazhe  sozdateli  poschitali
lishnim.
     Dver' s nuzhnym  oboznacheniem  byla  najdena  bystro.  Za  nej  okazalsya
dovol'no  prostornyj  zal.  V  ego  centre stoyalo neskol'ko bol'shih pul'tov,
zachehlennyh v prozrachnyj plastik.  Stoyashchie radom kresla to zhe byli  zashchishcheny
ot pyli  plastikom.  Po perimetru zala shli ne takie ser'eznye rabochie mesta,
no zato etih bylo gorazdo bol'she. Na kazhdom iz nih bylo po neskol'ko ekranov
monitorov, klaviatura i estestvenno kreslo. Den naschital sorok sem' mest dlya
personala.  Vse bylo vyklyucheno.  Ni odin iz  ekranov  ne  podaval  priznakov
zhizni.  V  zale bylo chisto i vse ostavalos' na svoih mestah.  Nikakih sledov
razruhi ili pospeshnoj evakuacii. Vse vyglyadelo tak, kak i dolzhno vyglyadet' u
nastoyashchego  hozyaina,  privykshego  otnosit'sya  berezhno k svoej sobstvennosti,
pust' dazhe i utrativshej byluyu cennost'. Zashchitnyj plastik sohranil skladki ot
prikosnoveniya  chelovecheskih  ruk i kazalos',  chto dezhurnaya smena ushla sovsem
nedavno, zachehliv na noch' oborudovanie i vskore dolzhna byla vernut'sya.
     Halton nereshitel'no proshelsya po zalu ne znaya s chego i nachinat'. S takoj
intellektual'noj shtukoj, imeyushchej k tomu zhe trudno predstavimye, s neprivychki
razmery,  on  stalkivalsya  vpervye.  On  eshche  byl  pod vpechatleniem ot chudom
popavshego v ego ruki gromadnogo gruzovika, no to chto bylo zdes', uzh tochno ne
lezlo  ni  v  kakie  vorota.  Den  vybral samyj bol'shoj pul't i prinyalsya ego
raschehlyat'. CHerez minutu vse bylo gotovo k rabote.
     - Poprobuesh'?  - sprosil on u Haltona.
     - I voobshche,  ya ne ponimayu, zachem my syuda prishli? CHto ty hochesh' sdelat',
zapustit' kompleks?
     - YA i sam ne znayu chego hochu,  - priznalsya  Halton,  -  prosto  ya  hotel
ubedit'sya  chto  takoe  mesto est' na etom komplekse,  i chto on dejstvitel'no
nahodit'sya v zakonservirovannom sostoyanii.
     On podoshel k pul'tu, ne reshayas' sest' v sosednee s Denom kreslo.
     - Po moemu  zrya  my  syuda  priperlis'.  Nu  povezlo,  poluchilos'  vzyat'
kontrol'  nad  korablem,  nu  i ubralis' by sebe podal'she ot etogo mesta.  S
takim korablem znaesh' kak mozhno zazhit'?  Da tam za  odin  rejs  budet  takaya
pribyl',  chto  ne  vsyakij  torgovec  zarabotaet za vsyu zhizn'.  Mozhet poka ne
pozdno uberemsya otsyuda i nichego ne budem zdes'  trogat'.  Soglashajsya.  Budem
kompan'onami  -  ves'  zarabotok  porovnu.  YA nauchu tebya upravlyat' korablem,
vsemi ego sistemami, vernee, budem uchit'sya vmeste. Tem bolee, chto ya dolgo ne
protyanu i gruzovik skoro perejdet v tvoyu sobstvennost'.  Predstavlyaesh', dazhe
ekipazh ne nuzhno budet nanimat', u etih robotov ochen' bol'shoj resurs.
     Den tol'ko  otricatel'no  pokachal  golovoj.
     - Ty  pojmi,  -  ne  unimalsya  Halton,  -  esli  my zapustim upravlenie
kompleksom,  chto-to mozhet pojti  ne  tak  i  my  bol'she  nikogda  otsyuda  ne
vyberemsya.  Ty videl skol'ko lyukov my proshli, poka dobralis' syuda? U menya do
sih por v golove hlopaet.
     - Zachem zhe ty syuda prishel? Esli ne hotel, pochemu srazu ne skazal?
     - YA  ne  dumal,  chto etot kompleks takoj gromadnyj,  - chestno priznalsya
Halton.  - Edinstvennoe,  chto ya hotel sdelat' s central'nogo posta,  tak eto
zapustit'  sistemu  regeneracii  vozduha,  inache  zdes'  prosto nel'zya budet
nahodit'sya. Vot i vse.
     - Kak eto? - ne ponyal Den. - Do sih por my zhe ne umerli.
     - Delo v tom,  chto my vse vremya dvigalis'.  Stoit  tol'ko  ostat'sya  na
meste  dostatochno  dolgo  i  ty  nezametno  umresh',  otravivshis' sobstvennym
uglekislym gazom.
     - A nu, ob座asni.
     - |to  obychnoe  delo  dlya kosmicheskih korablej i zakrytyh stancij,  kak
eta.  Kogda net prinuditel'nogo toka vozduha, nuzhno tol'ko ostat'sya na odnom
meste i nadyshat' kak sleduet,  i vse - ty trup. Obychno eto sluchaetsya vo sne,
no ya znayu sluchai,  kogda chelovek prosto zanimalsya  svoimi  delami  na  odnom
meste i bol'she ego zhivym nikto ne videl.
     Den vyshel v koridor i pozval robota. Tot voshel sledom za nim v zal.
     - Na, derzhi, - prikazal on robotu, protyagivaya plastikovyj meshok, snyatyj
s odnogo iz kresel.
     Tot poslushno zazhal ego v svoej kleshne.
     - A  teper'  razmahivaj  im  do  teh  por,  poka  ya  tebe  ne   prikazhu
ostanovit'sya.  Pravyj  manipulyator  robota  prishel  v  dvizhenie  i  prinyalsya
sovershat' bystrye, krugovye dvizheniya otnositel'no plechevogo sustava.
     - Nu  vot,  -  skazal Den usazhivayas' obratno v kreslo,  - odnu problemu
reshili, - a teper' slushaj, chto ya dumayu po etomu povodu.
     On zhestom priglasil prisest' svoego starshego sobrata po neschast'yu.
     - YA konechno ne takoj specialist  po  kosmicheskim  perevozkam,  kak  ty.
Priznayus'  dazhe,  chto do puteshestviya na tvoem korable,  ya byl v kosmose odin
edinstvennyj raz,  da i to,  eshche rebenkom,  no v zavodah, ya koe-chto ponimayu.
Konechno,  mne ne prihodilos' imet' dela s takimi stanciyami kak eta,  no dazhe
po tomu,  chto ya uvidel, poka my shli syuda, ya skazhu, chto zdes' zaryty ogromnye
den'gi.  Tot korabl', kotoryj tebya tak porazil, nichto v sravnenii s tem, chto
on ohranyal.  Mozhesh' mne poverit'.  YA eshche ne predstavlyayu nastoyashchih  masshtabov
etogo kompleksa,  no uzhe teper' mogu tebe skazat' tochno, chto zdes' delo idet
o desyatkah milliardov kreditov. Pravda, skol'ko imenno etih desyatkov, ya poka
ne znayu.
     Stoyavshij do  etogo  Halton  medlenno  spolz   po   pul'tu   v   kreslo.
Proiznesennaya  cifra  ego  nastol'ko  porazila,  chto  on  polnost'yu  utratil
kontrol' nad svoi brennym telom.  On bylo popytalsya chto-to skazat', no vyshla
tol'ko nechlenorazdel'naya beliberda.
     - Vot i ya govoryu,  -  podderzhal  ego  Den,  vosprinyav  reakciyu  starogo
projdohi  kak  nado.  -  Ponimaesh',  ya sovsem nedavno upravlyal celoj gruppoj
zavodov dlya odnoj svolochi i ya znayu  po  sobstvennomu  opytu  chto  i  skol'ko
stoit.  Raz  uzh  nam  poschastlivilos'  ne  zazharit'sya  vozle  etogo Karina v
sobstvennom soku i popast' vnutr', to ya dumayu, etim sleduet vospol'zovat'sya.
Esli ne my,  to eto sdelaet kto-to drugoj,  ved' patrulirovanie prilegayushchego
prostranstva uzhe snyato i eto tol'ko delo vremeni.
     Halton medlenno prihodil v sebya. Nakonec on vzyal sebya v ruki i sprosil:
     - CHto ty dumaesh' so vsem etim delat'?
     - Vo-pervyh,  nuzhno  razobrat'sya  s  masshtabami kompleksa,  chtoby bolee
real'no podschitat' ego tepereshnyuyu stoimost',  vo-vtoryh, nuzhno kak-to uznat'
skol'ko  gotovoj  produkcii  est'  na  ego  skladah - ved' eto to zhe den'gi.
Naskol'ko ya sebe predstavlyayu,  toplivnye kassety horosho shli vsegda, pust' ne
po toj cene,  po kotoroj ih rasschityvali prodavat' hozyaeva.  Nam to  chto  za
delo?  My zhe v eto proizvodstvo nichego ne vkladyvali.  V obshchem,  nuzhno tochno
uznat' s chem my stolknulis', a eto mozhno uznat' tol'ko zapustiv sistemu.
     - No eto zhe vse ch'e-to, hozyaeva mogut pozhalovat' v lyuboj moment. CHto my
togda budem delat'.
     - Navernoe togda my budem umirat' i esli nas voz'mut zhivymi, to umirat'
dolgo i muchitel'no,  no ya dumayu risknut' stoit.  Poslushaj,  ih zdes' ne bylo
uzhe bol'she shestisot let. Ty ne znaesh', chto moglo ih tak dolgo zaderzhat'?
     Halton ne znal i Den prodolzhil:
     - Esli by oni planirovali vernut'sya bystree,  to nikto ne stal  by  tak
osnovatel'no konservirovat' stanciyu,  vystavlyat' patrulirovanie prostranstva
i k tomu zhe pokupat' dlya obsluzhivaniya polsotni dorogih robotov.  Oni  znali,
chto  eto  budet nadolgo,  inache by oni ostavili zdes' lyudej.  CHelovek sam po
sebe,  da i ego soderzhanie prakticheski nichego ne stoit v  sravnenii  s  etim
naborom  detalej,  -  on  pal'cem pokazal na sverkayushchego nikel'nym pokrytiem
krasavca,  neistovo razmahivayushchego plastikovym kul'kom. - K tomu zhe, esli by
ostalis'  lyudi,  to  za  eto vremya dolzhno bylo smenit'sya okolo dvadcati pyati
pokolenij,  a eto to zhe ochen' ne  vygodno,  da  i  ochen'  slozhno  sdelat'  v
usloviyah  nahodyashchejsya  na  konservacii stancii.  Ved' lyudej eshche nuzhno uchit',
lechit', kormit' i horonit'...
     - Horosho,  ubedil,  - soglasilsya Halton. - CHto budem delat' posle togo,
kak razuznaem vse kak sleduet?
     - Dal'she my otpravimsya v blizhajshij torgovyj centr, raspolozhennyj v etom
sektore i postaraemsya proverit' vse,  chto kasaetsya korporacii "Irtin". Ona v
lyubom sluchae dolzhna byt' zaregistrirovana v  mestnyh  kadastrah.  Posmotrim,
chem oni zanimayusya sejchas.  Mozhet iz etoj galaktiki ee davnym-davno vytesnili
konkurenty ili eshche chto-to proizoshlo.
     - A  esli  ona sushchestvuet?
     - Togda  my  vozvrashchaemsya  obratno,  i  vtiharya vyvozim vsyu produkciyu i
stol'ko oborudovaniya,  na skol'ko u nas  hvatit  sil.  YA  dazhe  znayu  lyudej,
kotorym mozhno budet eto vse predlozhit' i kotorye ne stanut sprashivat' otkuda
u nas vzyalos' eto dobro.
     On zamolchal.  Obrazovavshuyusya  pauzu  narushal  tol'ko  shelest  paketa  v
manipulyatore neutomimogo pomoshchnika cheloveka.
     - Znaesh',  - vdrug skazal Den,  - mne tridcat' chetyre goda,  a  u  menya
nichego  net,  vernee  uzhe  nichego ne ostalos'.  Menya nikto nigde ne zhdet i ya
nikomu ne nuzhen.  YA ne hochu  chtoby  tak  prodolzhalos'  dal'she  i  postarayus'
ispol'zovat'  etu vozmozhnost' na "vse sto".  Vse ravno teryat' mne nechego.  U
menya dazhe net mesta v etoj paskudnoj Vselennoj,  v kotoroe  mne  mozhno  bylo
vernut'sya.  Ponimaesh',  menya  prosto  ne sushchestvuet.  |to po moemu dazhe huzhe
smerti, ochen' zatyanuto kak-to poluchaetsya.
     - Ty mne budesh' rasskazyvat'?  - podderzhal bol'nuyu temu Halton. - YA vsyu
zhizn' tak prozhil. Davaj, zapuskaj etu shtuku.
     Den pododvinul kreslo vplotnuyu u central'nomu pul'tu i najdya na bokovoj
paneli   opechatannyj   vyklyuchatel'  vklyuchil  pitanie.  Nichego  strashnogo  ne
proizoshlo,  tol'ko mgnovenno vspyhnuvshim ekranam  poshli  zagruzochnye  testy.
Odin  za  drugim  vspyhivali  prikrytye  plenkoj ekrany na ostal'nyh rabochih
mestah.  Sekund cherez sorok  avtomaticheski  vklyuchilas'  sistema  regeneracii
vozduha,  o  chem  mozhno bylo dogadat'sya po legkomu toku svezhego,  tol'ko chto
izgotovlennogo vozduha, a eshche primerno cherez minutu, reaktor energosnabzheniya
vyshel  iz  ekonomichnogo  dezhurnogo  rezhima v nominal'nyj i zal zalil rovnyj,
myagkij svet osnovnyh svetil'nikov, a dezhurnoe osvezhenie plavno vyklyuchilos'.
     Handor, kotoryj tol'ko  stalkivalsya  s  elektronikoj  ustanovlennoj  na
korablyah, da i to,  ne s samymi luchshimi ee obrazcami,  molcha sledil za  tem,
chto  delaet  Den,  no  sam  nichego  ne  trogal.  Na  pul'te byla ustanovlena
standartnaya klaviatura,  i ego pal'cy begali po klavisham s umopomrachitel'noj
skorost'yu.  Golosovoj  interfejs  na central'nom pul'te predusmotren ne byl,
razrabotchiki dazhe mysli ne dopuskali,  chto za  central'nyj  pul't  ogromnogo
kompleksa mozhet sest' dalekij ot etogo chelovek, no on zdes' uzhe sidel i dazhe
neploho spravlyalsya. Na udachu Dena, sistema upravleniya kompleksom byla chem-to
shozha  s  toj,  kotoraya  ispol'zovalas'  korporaciej  "Strak" dlya upravleniya
svoimi predpriyatiyami.  Konechno zhe, u etoj byli svoi osobennosti, no ne takie
uzh i bol'shie, chtoby s nimi nel'zya bylo razobrat'sya.
     - Da,  neploho.  - skazal Den cherez neskol'ko minut,  - Sistema korablya
horosho  srabotala.  Ona  otklyuchila  vse  paroli  dostupa  ne tol'ko na samom
korable,  no i na vsem komplekse.  Teper' mozhno zaprosto vojti v  lyubuyu  ego
chast'. Znaesh' skol'ko gotovoj produkcii na skladah?
     - Skol'ko?
     - Dvenadcat' tysyach K-241, - nachal perechislyat' Den. - Kstati, ty znaesh',
chto eto takoe?
     - |to toplivnyj element k reaktoru rezervnogo pitaniya.  Na moem korable
stoyal takoj,  tol'ko ya ego ni razu ne zagruzhal - ochen'  dorogo.  Odna  takaya
kasseta stoit pyat' tysyach, a tuda ih u menya shla para.
     - Nu vot, eto uzhe shest'desyat millionov, prikinul v ume Den, a zdes' eshche
est' dvadcat' chetyre s polovinoj tysyachi kakih-to LV-23 i LV-25,  potom shest'
tysyach dvesti D001-16, poltory tysyachi KUT-0.14 i vosemnadcat' tysyach RBD-12.
     Handor kak sidel, tak i zastyl s otkrytym rtom.
     - Vidish',  ya zhe  govoril,  chto  zdes'  est'  chem  pozhivit'sya.  Esli  ty
govorish',  chto  etot K-241 stoit pyat' tysyach,  a v nem okolo desyati kilogramm
aktivnogo veshchestva,  to vo vseh ostal'nyh tipah ego daleko bol'she za  sotnyu.
Da zdes' odnih kasset tol'ko na neskol'ko milliardov.  I ot etogo nuzhno bylo
otkazat'sya?
     Kosmicheskij brodyaga byl bukval'no podavlen ciframi no po ego vidu smelo
mozhno bylo skazat', chto ni ot chego on otkazyvat'sya ne sobiraetsya.
     - Slushaj  dal'she,  - pereshel Krast v druguyu chast' kompleksa.  - S etogo
pul'ta nel'zya upravlyat' podzemnoj  chast'yu,  no  uznat',  chto  tam  delaetsya,
mozhno.   Tak  vot,  pod  poverhnost'yu  v  gornyh  zaboyah  sejchas  nahodit'sya
dvenadcat' avtomaticheskih  prohodcheskih  kombajnov,  s  funkciej  pervichnogo
obogashcheniya rudy.  O chem-to pohozhem ya kogda-to slyshal.  |ta shtukovina hodit v
plaste porody sama po sebe,  prochesyvaya ego  metr  za  metrom  i  napominaet
obyknovennogo  zemlyanogo  chervya,  tol'ko v otlichie ot nego propuskaet skvoz'
sebya ne zemlyu a porodu,  otfil'trovyvaya naibolee  aktivnye  fragmenty  rudy.
Koda  ego bunkery zapolnyayutsya polnost'yu,  on vybiraetsya v otkrytuyu shtol'nyu i
vygruzhaetsya.  Ochen' udobnaya shtuka.  Vsya poroda  ostaetsya  na  meste,  pravda
nemnogo vspushennaya.  Ne nuzhno dostavlyat' ves' etot hlam na  poverhnost',  ne
nuzhno krepit' vyrabotki,  ne nuzhno boyat'sya obvalov.  YA ne znayu skol'ko stoit
takoj kombajn, no dumayu, chto ne deshevo.
     - Oni sejchas ne rabotayut?
     - Net konechno.  Smotri,  vot shematicheskij razrez vyrabotki,  - pokazal
Den na odin iz ekranov,  - vidish' eti zasvetki?  Vse kombajny sejchas stoyat u
central'nogo  stvola  shahty  na raznyh urovnyah.  Vot,  dazhe mozhno posmotret'
tehnicheskoe sostoyanie kazhdogo,  - na  ekrane  poyavilis'  melko  sostavlennye
tablicy,  -  vot,  moshchnost'  na vyhode ih reaktorov sostavlyaet vsego poltory
tysyachnyh procenta. Oni "spyat", no razbudit' ih mozhno v lyuboj moment.
     Krast sdelal  eshche  neskol'ko  manipulyacij  s  klaviaturoj.  Na  ekranah
poyavilis' vitye,  trehosnye grafiki,  otobrazhayushchie slozhnye processy yadernogo
raspada i sinteza.
     - No kak ya sebe predstavlyayu,  samym cennym vo vsej etoj erunde yavlyayutsya
obogatitel'nye sekcii.  Ih zdes' chetyre,  kazhdaya moshchnost'yu po 0.5 gigavatta.
B'yus'  ob  zaklad,  chto  ty  eshche  ni  razu  v  zhizni  ne videl takih bol'shih
reaktorov. YA dazhe priblizitel'no ne mogu skazat' skol'ko eto stoit - nikogda
ni  s  chem  podobnym  ne  vstrechalsya.  Nu,  eshche para pakovochnyh cehov,  no v
sravnenii so vsem ostal'nym, eto uzhe melochi. Vot, pohozhe i vse.
     - A  nu,  perestan'  razmahivat'  rukami!  -  ne  najdya nichego luchshego,
prikriknul Halton na robota.
     Tot mgnovenno  zamer  na  meste  s podnyatym vverh manipulyatorom.  Paket
bezvol'no povis i zastyl,  lish' slegka podragivaya ot vosstanovivshegosya  toka
vozduha.
     - Pohozhe, na segodnya hvatit, - skazal Den. - My uznali, vse, chto hoteli
uznat',  a  teper'  neploho  bylo  by  i otdohnut'.  CHto-to uzh ochen' dlinnym
vydalsya u nas etot den'.
     Tol'ko sejchas v ego golose pochuvstvovalas' smertel'naya ustalost'. Den',
nachavshijsya za desyatok svetovyh let otsyuda,  na Mortine(4), v gorode-prizrake
Karone,  nakonec-to  reshil  chto  uzhe  hvatit.  Dlya  druzej on okazalsya takim
nasyshchennym i takim bogatym na priklyucheniya, chto ne u vsyakogo takoj byvaet vsya
zhizn'.
     - Slushaj,  znaesh' chto ya podumal?  - sprosil Den vstavaya s  kresla  i  s
udovol'stviem potyagivayas'.
     - CHto?
     - YA konechno nichego ne smyslyu v kosmicheskom transporte,  no mne kazhetsya,
chto zdes' dolzhen byt' eshche odin korabl'.  Rezervnyj,  chto li.  Ved' byl zhe na
etom K-238-om neprikosnovennyj zapas pishchi,  znachit ego  ostavili  ne  prosto
tak,  a  zachem-to.  Pochemu zhe ne mozhet byt' na komplekse nebol'shogo chelnoka,
dlya evakuacii personala na sluchaj nepredvidennoj situacii?
     - Vse mozhet byt',  - podderzhal ego Halton. - Esli ty govorish', chto syuda
vgrohany takie ogromnye den'gi,  to nebol'shoj chelnok - eto  ne  takaya  uzh  i
trata.  Znaesh',  nuzhno eshche proverit' gruzovik.  V nem samom mozhet byt' takoj
korabl'.  YA ob etom dazhe ne podumal. Ty hochesh' najti korabl' pomen'she, chtoby
ne sovat'sya v legal'nyj port na takoj gromadine?
     Den ulybnulsya.
     - |to konechno budet neslaboe zrelishche,  osobenno v tvoem ispolnenii,  no
tut zhe vozniknet ochen' mnogo voprosov. YA dovol'no chasto byval v portu svoego
mira, da vot i s toboj nemnogo poletal, no ni razu mne ne popadalsya na glaza
takoj bol'shoj korabl'.
     - Byvayut i pobol'she,  - avtoritetno zayavil Rat,  - no ih eshche men'she chem
etih.  Takie  korabli  ne  prinimayut  v  obychnyh  portah.  Dlya  nih   stroyat
special'nye  ploshchadki  i  oni rabotayut strogo na odnoj linii.  Obychno na nih
vozyat syr'e.  Portovye dispetchera nachnut shodit' s  uma,  kak  tol'ko  takaya
shtuka poyavit'sya na orbite.
     - Nichego poishchem chto-to pomen'she, tol'ko snachala ya by hotel vyspat'sya.
     Robota poslali za produktami i vodoj. On ne vozrazhal. Vernulsya dovol'no
bystro s dvumya pokrytymi naled'yu kontejnerami,  tol'ko  chto  vytashchennymi  iz
ustanovki glubokoj zamorozki i nebol'shoj,  prozrachnoj kanistroj vody. Oruduya
kakim-to zamyslovatym klyuchom, iz nabora metallicheskogo mehanika, Halton sbil
naled',  no  vse  ravno  prishlos'  zhdat' eshche okolo chasa,  poka kontejner kak
sleduet progreetsya i pozvolit snyat' primerzshuyu kryshku.  Eshche  cherez  pol-chasa
otbitye tem zhe klyuchem,  verhnie brikety mozhno bylo est'. CHto eto bylo takoe,
ni po vkusu, ni po cvetu i zapahu, opredelit' bylo krajne trudno. Mozhet dazhe
eto sledovalo pered upotrebleniem obzharit',  ili svarit',  kto ego znaet? No
ono proshlo i tak.
     Perekusiv, reshili  nikuda bol'she ne hodit',  ne iskat' lichnyh pomeshchenij
dlya personala,  a ustroit'sya pryamo na central'nom postu.  Dlya  etogo  robotu
bylo  prikazano  nemnogo  pokurolesit'.  Nado otdat' dolzhnoe ego sozdatelyam,
zashchitivshim nahodyashchihsya ryadom lyudej i imushchestvo ot bezdushnoj mashiny. Tol'ko s
tret'ego  raza  do  nego doshlo,  chto nuzhno sorvat' sidushki i spinki s desyati
vystroivshihsya vdol' steny kresel.  Iz nih,  pryamo na plastikovom polu,  byli
vylozheny dva neplohih spal'nyh mesta.  Den pomog Haltonu smenit' binty i oni
oba bystro usnuli.  V pomeshchenii central'nogo posta tol'ko sverkayushchij nikelem
robot,  da zapushchennaya sistema upravleniya nadzemnoj chast'yu kompleksa ostalis'
v "soznanii".
     Den tolchkom prosnulsya ot oshchushcheniya,  chto chto-to ne tak.  On ryvkom sel i
otkryl glaza. Podstilka Haltona pustovala, robota to zhe ne bylo vidno.
     "Tol'ko ne eto! - so stonom podumal Den. - Neuzheli vse taki udral? YA zhe
sam otsyuda ne vyberus'."
     - Halton!  - zaoral on chto bylo sily,  no otveta ne posledovalo.  - Vot
skotina!
     Den vyskochil  v  koridor  i  pozval eshche neskol'ko raz,  shchedro zdabrivaya
kazhdyj vykrik dovol'no krepkimi vyrazheniyami.  Ego golos gulko  otdavalsya  po
lishennomu zvukoizolyacionnyh panelej koridoru,  no nichego ne proishodilo. Den
zastyl u vhoda na central'nyh post,  lihoradochno razmyshlyaya,  chto  zhe  delat'
dal'she,  no  tol'ko chto probudivshijsya mozg,  podstegnutyj vnezapnoj panikoj,
eshche byl ni na chto ne goden.
     Vdrug v  samom  konce  koridora,  za slegka priotkrytoj dver'yu,  chto-to
lyazgnulo,  zatem zvuk srazu povtorilsya.  Dver'  raspahnulas'  i  v  koridore
pyatyas'  zadom  i  sognuvshis' v tri pogibeli pokazalsya robot,  zatem poyavilsya
vnushitel'nyj yashchik,  kotoryj tot tashchil s neveroyatnym trudom,  carapaya obitymi
stal'noj  polosoj krayami ideal'nuyu poverhnost' pola.  Sledom vyshel dovol'nyh
Halton.
     - CHto oresh'? Prisnilos' chto? - pointeresovalsya on.
     - Net ne prisnilos',  pokazalos',  - s oblegcheniem vzdohnul Den.
     - CHto eto ty uzhe namaroderstvoval?
     - Da vot,  dumayu, chego zrya valyat'sya? Reshil proverit' etot etazh. Znaesh',
nichego interesnogo,  komnaty dlya otdyha, sanuzly, kstati, zrya my polomali te
kresla, nuzhno bylo zaglyanut' v sosednyuyu komnatu, tam nastoyashchie kojki, pravda
ni matrasov,  ni postel'nyh prinadlezhnostej.  A eto,  - pokazal on na  yashchik,
kotoryj robot uzhe pochti dotashchil do dverej central'nogo posta,  - eto ya nashel
u nih podobie  oruzhejnoj  komnaty.  |to  edinstvennoe,  chto  tam  bylo.  Vse
ostal'noe oni zabrali. Nuzhno vskryt' i posmotret', chto tam vnutri.
     - Horosho,  - soglasilsya Den, - davaj poedim, posmotrim chto v etom yashchike
i za rabotu, u nas segodnya eshche ochen' mnogo del.
     Kontejnery s pishchevymi koncentratami uspeli polnost'yu razmorozitsya,  tak
chto  oni  smogli vybrat' sredi raznyh po napolneniyu briketov te,  kotorye im
bol'she ponravilis'.  Zapiv strannuyu edu  vodoj,  oni  prinyalis'  za  dobytyj
Haltonom  yashchik.  |to  byl  obyknovennyj  yashchik armejskogo obrazca,  v kotorom
transportirovali oruzhie.  Primerno  takie  Den  videl  u  kontrabandistov  v
Sotare,  priblizitel'no  takimi  zhe byl polnost'yu zapakovan tryum poteryannogo
Haltonom korablya,  tol'ko  u  etogo  byla  odna  osobennost'.  Na  nem  bylo
ustanovleno slozhnoe zapornoe ustrojstvo, klyucha ot kotorogo ne okazalos' ni v
nabore robota,  ni v toj svyazke,  kotoruyu druz'yam udalos' dobyt'  u  drugogo
robota,  prevrativshegosya  v hlam na poroge gruzovogo otseka.  S etim zaporom
prishlos' povozit'sya konkretno,  tem  bolee,  chto  zheleznyj  istukan  naotrez
okazalsya  uchastvovat' v etom bezobrazii,  soslavshis' na kakoj-to punkt svoej
programmy. Na zamok ushlo okolo pyatnadcati minut i tri polomannyh instrumenta
iz universal'nogo nabora.
     Den otbrosil  kryshku.  Vnutri   okazalis'   vosem'   dlinnyh   shtukovin
zavernutyh v pokrytyj konservacionnoj smazkoj plastik.
     - Ty videl ran'she chto-to podobnoe,  - pointeresovalsya Den  dostavaya  iz
krajnej yachejki uvesistuyu zhelezyaku.
     - Net,  takoe ne popadalos',  tol'ko odno  mogu  skazat'  tochno  -  eto
oruzhie.
     - Da ya i sam uzhe dogadalsya,  chto ne ogorodnyj inventar'.  Prosto dumal,
mozhet znaesh', chto imenno.
     - Sejchas razberemsya,  - obnadezhil Halton dostavaya  iz  yashchika  eshche  odin
obrazec. - Nuzhno ih chem-to proteret'.
     Na poiski  vetoshi  reshili zrya ne tratit' vremeni.  Odna iz sidushek byla
tut zhe vsporota,  a ee voloknistyj napolnitel' okazalsya neplohim protirochnym
materialom. CHerez neskol'ko minut raboty u obeih v rukah okazalos' po tusklo
pobleskivayushchej  zashchitnym,  sinevatym  pokrytiem,  vnushitel'noj  pushke.   |to
okazalos'  chto-to  srednee mezhdu avtomatom i granatometom.  Na dne yashchika oni
obnaruzhili zatyanutye na  goryachuyu  v  plastik,  pryamougol'nye  obojmy.  Vsego
prihodilos'  po  tri  snaryazhennyh promyshlennym sposobom magazina,  na kazhduyu
pushku.
     - ZHalko, chto bol'she tam ne bylo boepripasov, - pozhalel Halton.
     - Zachem oni tebe nuzhny? Ty chto, sobiraesh'sya vesti zatyazhnuyu vojnu?
     - Oruzhiya,  boepripasov,  deneg i informacii nikogda ne byvaet mnogo,  -
posledoval glubokomyslennyj otvet.
     - Smotri,  kakie u nih rukoyatki,  - tol'ko teper' zametil Den ocherednuyu
strannost'. - |ti shtukoviny sdelany ne dlya lyudej.
     Halton peredernulo i on brosil po storonam neskol'ko bystryh  vzglyadov.
Na  zamechanie Dena on otreagiroval tak,  budto nechelovecheskie formy razumnoj
zhizni uzhe vorvalis' v eto pomeshchenie,  i v sleduyushchee mgnovenie  uzhe  nachnetsya
krovavaya orgiya.
     - CHto ispugalsya? - ulybnulsya Den. - Prihodilos' vstrechat'sya i s takimi?
     Kosmicheskij brodyaga  tol'ko brezglivo peredernul plechami,  no nichego ne
otvetil.
     - Kogda  ya  govoril,  chto  eto  ne dlya lyudej,  to sovsem ne imel v vidu
nelyudej.  Posmotri na etu ruchku, - pokazal on oruzhie, - a teper' posmotri na
kleshnyu etogo robota. Ty vidish', oni podhodyat drug k drugu, kak rodnye.
     Dejstvitel'no sootvetstvie bylo polnym.
     - Ty hochesh' skazat',  chto oruzhie zdes' ostavleno  special'no  dlya  etih
robotov i esli imi budet poluchen prikaz ot sistemy upravleniya, to oni tut zhe
nachnut voevat'?
     - Vyhodit chto tak, i ya ochen' rad, chto oni do sih por etogo ne sdelali.
     - Teper'  posmotrim,  kak  u  nih  eto poluchit'sya,  - prigrozil Halton,
zapihivaya  zapasnye  obojmy  v  karmany  i  za  pazuhu  svoego  potrepannogo
skafandra-kombinezona.
     Robot-mehanik stoyal ryadom,  bezvol'no opustiv manipulyatory i ne izdaval
ni zvuka. Kukla kukloj, slovno poslednee tvorenie okonchatel'no svihnuvshegosya
na svoem dele kuzneca-esteta.
     - Nu  vse  za  rabotu,  -  skazal  Den,  usazhivayas' v glavnoe kreslo na
komplekse.
     |krany monitorov zhivo otreagirovali na pervoe zhe nazhatie klavishi, a uzhe
cherez neskol'ko sekund oni otobrazhali  takoj  vinegret  iz  informacii,  chto
Halton  tol'ko  glyadel na vse eto nichego ne ponimayushchimi glazami.  On sidel i
staratel'no  vsmatrivalsya  v  to,  chto  proishodit  na  ekranah,  no  vskore
otchayavshis', prinyalsya za svoj trofejnyj granatomet. On razryazhal i zaryazhal ego
vnov',  pereschital skol'ko zaryadov,  tolshchinoj s bol'shoj palec i dlinoj okolo
desyati santimetrov, pomeshchaetsya v odnoj obojme. Kogda po povodu oruzhiya u nego
ne okazalos'  bol'she  nikakih teoreticheskih voprosov,  a ostalos' tol'ko vse
oprobovat' na praktike, Den nakonec podal golos:
     - Nashel!  -  obradovano  vykriknul  on.
     - Kakoj?  - glaza Haltona zablesteli.
     - Vnachale  ya  proveril  sam  korabl',  no  na  nem okazalos' tol'ko dve
shlyupki,  na  dvadcat'  chelovek   kazhdaya.   V   obshchem   ser'eznye   apparaty,
oborudovannye  dazhe generatorami formirovaniya podprostranstvennogo perehoda,
no kak ya ponyal,  dlya nashego  dela  oni  ne  podhodyat.  Oni  imeyut  avarijnuyu
raskrasku i formu.  Stoit tol'ko pokazat'sya na takom korable vozle kakogo-to
porta, nas tut zhe nachnut spasat', a lishnee vnimanie nam sejchas ne nuzhno.
     - Dva avarijnyh chelnoka, - tol'ko i probubnil Halton, na kotorogo opyat'
nachinalo dejstvovat' obilie nichejnoj tehniki vokrug.
     - Da,  no potom ya proveril sam kompleks. Na samom verhnem urovne u nego
oborudovany tri shlyuzuemyh zala, takie sebe posadochnye ploshchadki dlya nebol'shih
sudov.  Dve iz nih sejchas  pusty,  a  vot  v  tret'ej  nahodit'sya  nebol'shoj
passazhirskij chelnok, na tri cheloveka ekipazha i tridcat' pyat' passazhirov.
     - Nichego sebe nebol'shoj.
     - YA dumayu on nam podojdet. Vot, ya zapisal, kak ego najti, - protyanul on
Haltonu loskut obivki ot  kresla,  na  obratnoj  storone  kotoroj,  pal'cem,
obmoknutym  v konservacionnuyu oruzhejnuyu smazku byl vyveden bukvenno-cifrovoj
indeks.  - Nazyvaetsya chelnok SDP-300.  Videl kogda nibud' takoj?  Smozhesh' im
upravlyat'?
     - Konechno smogu,  - bez teni somneniya poobeshchal Halton,  u  kotorogo  ne
vozniklo  dazhe  smutnogo  predstavleniya ob etom zagadochnom SDP-300.  - On zhe
sdelan lyud'mi,  znachit chelovek smozhet im  upravlyat'.  Znaesh',  ya  dazhe  znayu
neskol'ko  torgovcev,  kotorye delayut svoj biznes na apparatah,  sdelannyh v
nechelovecheskih mirah.
     - Nu   i   kak,   u  nih  poluchaetsya?
     - A kak zhe,  glavnoe nemnogo potrenerovat'sya.
     - Nu togda idem smotret'.
     - Da, - opomnilsya Halton uzhe na poroge. - Nuzhno prihvatit' s soboj yashchik
s pishchej i vodu.  Neizvestno est' li zapas na bortu chelnoka, a esli u nas vse
poluchit'sya s pervogo raza, to ya tak ponyal, chto my i vozvrashchat'sya syuda bol'she
ne budem.
     - Da,  -  podtverdil Den,  - esli vse poluchit'sya,  to vozvrashchat'sya syuda
budet poka nezachem.
     S oruzhiem  napereves,  kak  dva  golovoreza-shturmovika  iz sil bystrogo
razvertyvaniya,  oni vyshli s central'nogo  posta.  Za  nimi  poslushno  plelsya
nerazgovorchivyj robot. Privychnogo instrumental'nogo yashchika s nim uzhe ne bylo.
V odnoj ruke on nes kontejner s pripasami i kanistru  napolnennuyu  vodoj,  v
drugoj,  u  nego byla zazhata upakovka zapasnyh oruzhejnyh obojm.  Na etot raz
byt' provodnikom vyzvalsya sam  Den.  Zapomniv  kratchajshij  marshrut,  kotoryj
vydal emu komp'yuter,  on neploho orientirovalsya sredi perehodov,  liftov dlya
personala i tehnologicheskih pod容mnikov.
     Nakonec krohotnaya processiya ostanovilas' pered nuzhnym lyukom.  V otlichie
ot  vseh  ostal'nyh,  etot,  kak  i  polagalos'  lyuku shlyuza,  pokryvali yarko
oranzhevye polosy predupreditel'noj raskraski.  Ruka  Dena  zastyla  u  samoj
paneli upravleniya.
     - Slushaj,  -  podal  on  golos,  - a esli my ego otkroem i okazhetsya chto
vneshnie stvorki to zhe otkryty?  Kak ya ponyal,  na etoj planete  atmosfera  ne
podhodit dlya lyudej. Mozhet poishchem skafandry.
     - Nazhimaj smelej,  - podbodril ego Halton,  - u takogo  ustrojstva  kak
eto,  dolzhna byt' blokirovka. Esli naruzhnyj lyuk otkryt, to etot ty ni za chto
ne otkroesh'. Nu, ya imeyu vvidu nazhimaya na knopki.
     Den nazhal  na  nevzrachnyj  klavish.  Lyuk  otoshel  v storonu,  osvobozhdaya
shirokij proem,  rasschitannyj  dlya  togo,  chtoby propustit' kolesnuyu gruzovuyu
platformu, ni odna iz kotoryh do sih por tak i ne popalas' druz'yam na glaza.
Posredi  prostornogo,  oval'nogo zala,  tusklo pobleskivaya v svete dezhurnogo
osvezheniya  stoyal  noven'kij  chelnok.  Na   svetlo-seryh,   teploizolyacionnyh
plastinah,  pokryvavshih  ves' ego korpus,  osteklenii kabiny,  a osobenno na
kucyh,  nesushchih ploskostyah zaleg  sloj  pushistoj  pyli,  tolshchinoj  s  palec.
Stal'nye  listy  pola,  razmechennogo  po  vsem pravilam posadochnoj ploshchadki,
pokryvala takaya zhe pyl'.  Vidimo s etoj kameroj byli  kakie-to  nelady  i  v
otlichie  ot  vseh  ostal'nyh  pomeshchenij,  v kotoryh pobyvali Halton s Denom,
vozduh cherez nee produvalsya vse vremya.
     - Nichego sebe,  - prisvistnul  kosmicheskij  brodyaga.  -  Pryamo  kak  na
salonnoj   prodazhe.  Interesno,  etot  chelnok  hot'  raz  podnimalsya  sam  s
poverhnosti ili net. Posmotri, kakie svetlye u nego plastiny teplozashchity.
     - Navernoe   ego  prosto  privezli  syuda  na  transportnikah,  so  vsem
ostal'nym oborudovaniem.  Mne kazhetsya,  chto ego syuda dostavili vmeste s etim
shlyuzom i ego eshche voobshche nikto nikogda ne trogal.
     Ostavlyaya za soboj chetkie cepochki sledov,  nebol'shoj otryad priblizilsya k
chelnoku.  Ego  shassi byli namertvo pristegnuty k polu special'nymi zamkami i
vse govorilo za to, to apparatom dejstvitel'no nikto nikogda ne pol'zovalsya.
     - Sobiraetes' evakuirovat'sya? - vpervye za den' podal golos robot.
     - Net,  - razocharoval ego Den,  - prosto proveryaem oborudovanie.  - CHto
srazu  budem  proveryat',  sam  chelnok  ili naruzhnye stvorki,  - sprosil on u
Haltona, pokazyvaya pal'cem na oval potolka.
     Halton to zhe zadral golovu i oni s minutu ocenivayushche glyadeli na vneshnij
lyuk   ogromnogo  shlyuza,  kotoryj  sostoyal  iz  pyati  treugol'nyh  segmentov,
vykrashennyh v yarko-oranzhevyj cvet, vo vse vremena oboznachavshij opasnost' dlya
zhizni.
     - Net, s lyukom podozhdem. Da i kak my ego smozhem proverit'?
     - YA  ne  dogadalsya,  -  skazal  Den,  - nuzhno bylo ego protestirovat' s
central'nogo posta. Mozhet vernut'sya i proverit'?
     - Net,  luchshe ne vozvrashchat'sya,  - tverdo vozrazil Halton,  na  kotorogo
vdrug nahlynula doshedshaya s doistoricheskih vremen volna sueverij.  - Zajmemsya
chelnokom.  Esli s lyukom budut problemy, to poshlem vot etogo, - on pokazal na
robota, - on ego razberet za neskol'ko minut.
     - Bez instrumenta ya nichego ne smogu sdelat', - vozrazil robot.
     - Tak shodish' za nim!  - nachal vyhodit' iz sebya Halton.
     Vnutri chelnoka   okazalsya  absolyutnyj  poryadok.  Pahlo  svezhej  obivkoj
kresel,  specificheskim  zapahom   noven'koj   elektroniki   i   eshche   chem-to
neopredelennym, chto mozhno unyuhat' tol'ko v absolyutno novyh veshchah. Oni proshli
cherez uyutnyj salon, ustavlennyj ryadami zachehlennyh v plastik kresel i popali
v kabinu chelnoka. Raschehliv kreslo pilota, Halton plyuhnulsya v nego i polozhil
ruki na nebol'shoj shturval. Den prisel v sosednee kreslo.
     - Znaesh', - priznalsya Halton, - so mnoj pervyj raz takoe. Mne vsyu zhizn'
snilsya noven'kij korabl', no ya nikogda ne dumal, chto takoe vozmozhno. Dazhe ne
verit'sya.
     - Nichego, kogda-to zhe nuzhno nachitat', - podbodril ego Den, - zapuskaj.
     Halton sorientirovavshis'  na  neznakomoj  pribornoj  paneli,   zapustil
testy.  Kabina ozhila.  Vokrug vspyhnuli raznocvetnye tochki indikatorov, a na
vklyuchivshihsya  monitorah  poyavilos'  priglashenie  vojti  v  sistemu.  Kak   i
polagalos'  dlya  spasatel'nogo  korablya  na  vse  eto ponadobilos' ne bol'she
desyati sekund.
     - Nado zhe,  kak bystro,  - udivilsya Halton,  - CHelnok v polnom poryadke.
Reaktory zagruzheny polnost'yu.  CHto ty hochesh' - noven'kij.  Nu,  rasskazyvaj,
kakoj u tebya plan.
     - Dlya nachala najdem v informacionnom kataloge korablya blizhajshij  otsyuda
torgovyj  centr  pokrupnee,  sletaem tuda i popytaemsya vyyasnit',  kak sejchas
dela u kompanii "Irtin" i v ch'ej sobstvennosti nahoditsya sejchas etot ob容kt.
Mozhet  ego  uzhe sto raz pereprodali.  Prezhde vsego nuzhno razobrat'sya s kakoj
siloj my svyazalis'. Dal'she budem dejstvovat' po obstanovke.
     - Horosho,   ya  ne  ochen'  ponyal  zachem  eto  nuzhno,  no  ya  nadeyus'  ty
soobrazhaesh',  chto delaesh'. Esli hochesh', chtoby my leteli v legal'nyj port, to
dlya etogo prezhde vsego nuzhny dokumenty dlya nas i na etot chelnok, inache nas v
luchshem sluchae deportiruyut,  a v hudshem, otberut etogo krasavca i otpravyat na
kakie-to mestnye kamenolomni.
     - Ty ne znaesh',  gde nam mogut sdelat' dokumenty?
     - Konechno znayu, no dokumenty stoyat deneg, a te svolochi, - on pomrachnel,
vspomniv proisshestvie dvuhsutochnoj davnosti, - prihvatili vse, do poslednego
kredita. U tebya nichego ne ostalos'?
     - Net,  no  nichego  strashnogo.  Sejchas  zagruzim  so  sklada  neskol'ko
kontejnerov s toplivnymi kassetami i okupim imi vse nashi tekushchie rashody. Ty
znaesh', kakie iz nih naibolee hodovye?
     - Konechno  znayu,  -  prosvetlel  Halton.
     Prishlos' ostavit'  chelnok  i  tashchit'sya  cherez  pol-kompleksa na sklady.
Zdes' to,  v odnom iz  pomeshchenij  oni  obnaruzhili  gruzovye  platformy,  dlya
sensorov  kotoryh byli razmecheny shirokie koridory proizvodstvennoj zony.  Na
odnoj iz nih oni i v容hali v skladskie korpusa.  S  transportom  delo  poshlo
gorazdo  bystree.  Pered zakrytym lyukom sklada v kotorom hranilis' vybrannye
Haltonom D001-16,  druz'ya ryskali dolgo i nudno,  no  tak  i  ne  obnaruzhili
zashchitnyh  kostyumov.  Halton  plyunul  i  otkryv  lyuk,  pervym  smelo  voshel v
pomeshchenie.
     - |ti skafandry,  chto na nas,  to zhe dolzhny  zashchishchat'  ot  radiacii,  -
skazal on ne ochen' uvereno, - glavnoe blizko k kontejneram ne podhodit'.
     Pri pomoshchi  podvizhnoj  potolochnoj  tali,  oni  bystro   pogruzili   dva
kontejnera na platformu,  po vosem' kasset v kazhdom i ubralis'  iz  opasnogo
mesta. Po doroge k chelnoku,  Den sobiral vseh slonyayushchihsya po delu i bez dela
robotov,  kotorye popadalis' emu na glaza.  Kogda  oni  v容zzhali  v  shlyuz  s
chelnokom,  na  platforme  uzhe  sidela  celaya  stal'naya brigada,  dlya kotoroj
zagruzit' v  reaktornyj  otsek  chelnoka  dva  ne  ochen'  bol'shih  kontejnera
okazalos' plevym delom.  Kogda gruz byl nadezhno shvachen metallicheskoj lentoj
i ne po hozyajski pristrelen k polu  montazhnym  pistoletom,  Halton  otpustil
robotov, tol'ko po im odnim izvestnym delam.
     - Pohozhe,  bol'she  nam  zdes'  delat'  poka  nechego,  -  skazal Den.  -
Otletaem. Kak dumaesh', mozhet stoit vzyat' s soboj hot' odnogo robota?
     - Ne stoit, - otvetil Halton, - roboty - priznak bogatstva, dazhe takie,
mehanicheskie,  chelovek vsegda deshevle, a kak ya ponimayu nam svetit'sya poka ne
stoit.  Nu novyj chelnok, nu povezlo rebyatam, raskrutilis', a vot roboty, eto
uzhe sovsem drugoj uroven'.
     - Pravil'no,  luchshe ne brat'.
     - Uvazhaemye   passazhiry,   ekipazh   prosit  vas  zanyat'  svoi  mesta  i
pristegnut' pristezhnye remni,  vzletaem, - obratilsya Halton k pustomu salonu
i zapustil reaktor chelnoka.
     - Kak u menya poluchilos'?
     - Normal'no, - podbodril ego Den, - esli u nas nichego ne poluchit'sya, to
etu frazu ty budesh' govorit' v mikrofon shlema do konca svoej zhizni, a ya budu
drait' etot chelnok i raznosit' vypivku vo vremya pereletov.
     - A chto,  - zasmeyalsya pervyj pilot, - ne tak uzh i ploho, byvaet gorazdo
huzhe.
     Zahlopnulsya vnutrennij  lyuk,  a  stvorki   naruzhnogo   stali   medlenno
podnimat'sya,  snaruzhi napominaya lepestki raspuskayushchegosya, vspomnivshego vdrug
o vesne cvetka.  Ot obrazovavshegosya perepada  davleniya,  shlyuz  na  mgnoven'e
zapolnilsya  molokom  podnyavshejsya pyli,  kotoroe ochen' bystro ischezalo skvoz'
rasshiryayushchiesya  shcheli  mezhdu  treugol'nymi  stvorkami.  Kogda  te  zastyli   v
vertikal'nom polozhenii,  Halton poddal moshchnosti i antigravitacionnaya podushka
chelnoka s legkost'yu vytolknula ego iz shlyuza.  Okazavshis' v  dvuh  kilometrah
nad  poverhnost'yu  kompleksa,  Halton  vklyuchil  marshevuyu  ustanovku i sdelal
neskol'ko  krugov  nad  obogatitel'nym  kompleksom.  Druz'ya  pozvolili  sebe
nasladit'sya vneshnim proyavleniem togo, chto takim chudesnym obrazom popalo im v
ruki.  Nahodka,  dejstvitel'no, byla sposobna proizvesti vpechatlenie na kogo
ugodno. Pristykovannyj k odnomu iz tehnologicheskih shlyuzov,  pyatikilometrovyj
transportnik,  vyglyadel vozle nego,  kak detskaya igrushka,  ryadom  s  bol'shoj
pesochnicej.
     - Vot eto ya ponimayu razmer,  - nastroenie u Haltona  podnyalos'  eshche  na
neskol'ko  desyatkov  punktov i pereshlo krasnuyu chertu predel'noj nagruzki.  -
Tol'ko by syuda bol'she nikogo ne zaneslo.
     - Vryad li.  Ty zhe videl,  chto za shest'sot let patrulirovaniya zdes' bylo
vsego neskol'ko apparatov.  - Den eshche  raz  vzglyanul  vniz,  na  udalyayushcheesya
nagromozhdenie metalla i betona.  - Interesno, skol'ko narodu zdes' polozhili,
i chto im vsem pri etom poobeshchali, chtoby vse eto postroit'?
     Vopros povis   v   vozduhe,  medlenno,  neohotno  teryaya  svoj  smysl  i
ochertaniya,  kak   tuman,   pod   luchami   podnimayushchegosya   nad   gorizontom,
vykupannogo v rose solnca.








     Handor tolchkom probudilsya ot stuka v dver' i rezko sel na posteli. Stuk
povtorilsya.
     - Kto  tam eshche?  - ne ochen' vezhlivo sprosil on.
     Dver' raspahnulas'  i  v  nomer  voshel  oficiant.  V  rukah  u nego byl
nebol'shoj podnos, spletennyj iz lozy kakogo-to kusta.
     - Vash zavtrak, - ob座asnil on stavya podnos na stol. - Menya poprosili vam
peredat', chto cherez polchasa za vami zajdut.
     Handor poblagodaril i za zabotu  i  za  izvestie.  Oficiant  potoptalsya
neskol'ko  sekund  u  stola,  no  tak i ne dozhdavshis' chaevyh,  rasstroilsya i
vyshel.
     Nomera, v kotoryh poselili Handora i  ego  druzej,  vyglyadeli  dovol'no
neploho.  Mebel' iz natural'nogo dereva,  obrabotannogo po samoj sovremennoj
tehnologii s sohraneniem estestvennogo,  ryzhevatogo cveta,  garmonirovala  s
pokrytiem  pola  i  vsem  ostal'nym,  vypolnennym  v priblizitel'no takoj zhe
cvetovoj gamme.  Skvoz' ogromnoe,  odnostvorchatoe okno v  nomer  zaglyadyvalo
yarkoe  utro.  Potok sveta padal na reznuyu steklyannuyu pepel'nicu,  stoyashchuyu na
prikrovatnoj tumbochke  i yarkimi oskolkami rassypalsya po drapirovannym shelkom
stenah.  Devushki uzhe ne bylo. Ona otrabotala svoe i ubralas', vprochem, kak i
dolzhna byla postupit' nastoyashchaya professionalka.  Edinstvennym podtverzhdeniem
togo,  chto  ona  vse  zhe  zdes'  byla,  ostalsya  sladkovatyj  zapah  deshevoj
sinteticheskoj kosmetiki.  On byl vezde,  na posteli, na rukah, kazalos', vsya
komnata  propitalas'  etim  neperedavaemym  koktejlem,  kotoryj   neotstupno
soprovozhdal lasku, predlagaemuyu za den'gi.
     Vstav, Handor po armejskoj privychke sam zastelil postel' i poshel v dush.
Kogda  on  uzhe  konchal  zavtrakat',  dver' v nomer bez stuka otvorilas' i na
poroge pokazalsya strogo odetyj muzhchina.  Korotaya  strizhka,  shirokij,  gladko
vybrityj podborodok,  slegka skoshennyj v pravo nos s gorbinkoj i set' melkih
shramov na kozhe lica ne  ostavlyali  nikakih  somnenij  v  tom,  kakim  imenno
sposobom  on zarabatyvaet sebe na zhizn'.  Handor prigotovilsya k chemu ugodno,
no neznakomec slegka poklonilsya i priyatnym golosom skazal:
     - Dobroe utro, vas uzhe zhdut. Sobirajtes' i sledujte za mnoj.
     Trudno bylo otkazat' takomu obhoditel'nomu  cheloveku  i  Handor  bystro
zastegnuv  botinki  i  nabrosiv kurtku poshel sledom za nim.  V dvuh sosednih
nomerah, v kotoryh nochevali Oltan i Dras, dveri byli raspahnuty i tam uzhe vo
vsyu shurovali gornichnye. Handor zaderzhalsya u odnoj iz dverej.
     - U nas malo vremeni,  - potoropil ego provozhatyj,  - gospodin  Raz  ne
lyubit nikogo zhdat'. Vashi druz'ya uzhe u nego v kabinete.
     Lift neprivychno rezko vzyal  vverh.  |tazh,  na  kotorom  oni  okazalis',
men'she vsego pohodil na otel'nyj,  pust' dazhe samyj dorogoj.  Vse zdes' bylo
obstavleno ne tol'ko vyzyvayushche dorogo,  no i s chuvstvom mery  i  ponyatiem  o
stile.  Hotya koridor byl dovol'no dlinnym, no dverej iz nego okazalos' vsego
neskol'ko shtuk. Oni byli izgotovleny iz kakogo-to temnogo, plotnogo dereva i
vyglyadeli  kak detal' meblirovki,  srabotannoj tochno iz takogo zhe dereva i v
takom zhe klyuche.  Svetlo-seraya,  s tonkim rastitel'nym  ornamentom,  kovrovaya
dorozhka,  bez  ostatka  glushila  shagi.  Steny  byli  tochno togo zhe cveta i s
pohozhim  ornamentom.  SHelk,  primenennyj  dlya   ih   drapirovki   neprivychno
pobleskival v svete belyh matovyh kvadratov,  potolochnyh svetil'nikov. Pered
odnoj iz dverej  provozhatyj  ostanovilsya  i  usluzhlivo  raspahnul  ih  pered
Handorom.
     - |to zdes',  - skazal on.  - Da, i eshche odno, gospodin Orta vospitannyj
chelovek, k tomu zhe on nash hozyain, tak chto vedite sebya dostojno.
     Handor voshel vnutr',  a predannyj sluzhaka,  so svernutym na  bok  nosom
ostalsya snaruzhi, tiho prikryv massivnuyu dver'.
     |to okazalsya  dovol'no  prostornyj kabinet.  Esli by ne bol'shoj rabochij
stol,  stoyashchij u odnogo iz treh tonirovannyh okon,  ne obilie informacionnoj
tehniki i ne sostavlennye iz standartnyh modulej stelazhi,  na polkah kotoryh
chego tol'ko ne bylo,  nachinaya ot drevnih bumazhnyh knig zakanchivaya  strojnymi
sherengami  boksov,  v kotoryh hranilis' elektronnye nositeli informacii vseh
ispol'zuemyh v mestnoj sisteme formatov,  to eto pomeshchenie mozhno  bylo  dazhe
nazvat'  zalom,  no  obstanovka  ofisa portila takoe vpechatlenie.  Neskol'ko
razbavlyal vpechatlenie  suhoj  delovitosti,  shikarnyj  nabor  myagkoj  mebeli,
obtyanutyj  chernoj,  matovoj  kozhej.  Oltan  i Dras uzhe dejstvitel'no byli na
meste.  Odin iz nih razlegsya na divane,  drugoj,  po domashnemu  ustroilsya  v
odnom  iz  glubokih  kresel,  rasstavlennyh  kak  popalo,  bez  pretenzii na
poryadok. Hozyaina vsej etoj roskoshi eshche ne bylo.
     - Nu kak  poveselilsya?  -  vmesto  privetstviya  sprosil  Dras  blazhenno
potyagivayas' v kresle.
     - Normal'no,  - korotko  otvetil  Handor.
     Oltan tol'ko mahnul rukoj voshedshemu,  reshiv  darom  ne  napryagat'  svoi
rasslabivshiesya mozgi.
     Handor proshel i  uselsya  v  odno  iz  pustovavshih  kresel.  Ono  uprugo
skripnulo, pokorno prinyav ves ego tela.
     - Davno zhdete? - sprosil on posle nebol'shoj pauzy.
     - Minut  desyat',  -  za oboih otvetil Dras.  - CHto-to ne pohozhe,  chtoby
zdes' lyubili toropit'sya.
     On by s udovol'stviem prodolzhil razvivat' etu mysl',  no shchelchok zamka i
skrip  dveri  besceremonno  oborval eto tainstvo.  V kabinet voshel suhon'kij
chelovek nebol'shogo rosta.  Na pervyj vzglyad emu mozhno bylo  dat'  ne  bol'she
soroka   pyati,   hotya  pervoe  vpechatlenie  moglo  okazat'sya  i  obmanchivym.
Edinstvennoe,  chto mozhno bylo skazat' s polnoj uverennost'yu, tak eto to, chto
on  nikak ne pohodil ni na odnogo iz mordovorotov v etom kazino,  s kotorymi
druz'yam prihodilos' imet' delo do etogo.  Vse troe rezko vskochili  so  svoih
mest i po armejski vytyanulis',  privetstvuya voshedshego.  Kuda tol'ko devalas'
pokaznaya nega i len'.
     - Sadites', sadites', - razreshil voshedshij, zatvoryaya za soboj neizvestno
kuda vedushchie bokovye dveri i napravlyayas' k stolu.
     Poverh strogogo  bryuchnogo  kostyuma,  na  hozyaine  byl  nabroshen  chernyj
shelkovyj halat.  Ego dlinnye poly byli  iskusno  ukrasheny  tonkoj  vyshivkoj,
skoree vsego ruchnoj raboty.  Zolotistye  niti  iskrilis'  pri  kazhdom  shage.
CHernye,  s  sinevatym  otlivom  volosy  eshche  hranili  teplo  zabotlivyh  ruk
parikmahera i byli akkuratno ulozheny v neprivychnuyu druz'yam prichesku.
     - Nu chto zhe,  davajte znakomit'sya,  - s ulybkoj skazal  hozyain,  udobno
ustraivayas' za svoim stolom.
     Tol'ko posle etogo troe naemnikov pozvolili sebe prisest',  da i to, ne
tak kak ran'she, a skromno, i na kraj kresel.
     - Menya  zovut  SHaltan  Orta,  -  prodolzhil  holenyj  gospodin,  s  edva
zametnym,  no  navechno  ukorenivshimsya  akcentom,  -  ya  dumayu  vy uzhe i sami
dogadalis'.
     Otvetom na predpolozhenie byli tol'ko sderzhannye kivki.
     - Kak vas zovut menya ne interesuet,  tem  bolee,  chto  ya  prosto  ne  v
sostoyanii  uderzhat' v pamyati imena vseh lyudej,  kotorye na menya rabotayut.  K
tomu zhe, - on ulybnulsya, - v nashem dele imena ne imeyut nikakogo znacheniya. Ih
u vas  i sejchas uzhe neskol'ko,  a chto zhe budet dal'she?  Razve ya mogu eto vse
upomnit'?  Vy navernoe i sami eshche tolkom ne zapomnili kak vas zovut v dannyj
moment?
     |to bylo pravdoj.  Dvoe iz troih naemnikov smushchenno ulybnulis',  tol'ko
Oltan ne snyal nastorozhennogo vyrazheniya so svoego lica.
     - Rabota,    kotoruyu    vam    predstoit    vypolnyat',   imeet   strogo
konfidencial'nyj harakter,  tak chto obo vsem uslyshannom zdes' ne stoit nigde
i ni pod kakim predlogom rasprostranyat'sya. Mne trepachi ne nuzhny. Ot takih my
besposhchadno izbavlyaemsya...
     On sdelal  pauzu i proveril,  kak proshlo preduprezhdenie.  Sidyashchie pered
nim molodye  lyudi  vpolne  spokojno  vosprinyali  tol'ko  chto  skazannoe.  Ni
udivleniya,  ni  straha v ih glazah ne chitalos'.  Vse sideli spokojno i zhdali
prodolzheniya.
     - Nachinat' budete zdes',  na Startak(7),  a potom posmotrim,  kuda  vas
luchshe  napravit'.  Hochu predupredit' srazu,  to chem vam predstoit zanimat'sya
nezakonno, no eto kasaetsya tol'ko zakonov soobshchestv, v kotoryh vam predstoit
rabotat'.  Po  obyknovennym zhe,  chelovecheskim predstavleniyam,  eto ne tol'ko
opravdanno,  no dazhe v nekotoroj stepeni blagorodno. Prosto vo vse vremena i
v  lyubom  mire  est' lyudi,  kotorye nedostojny togo,  chtoby ostavat'sya sredi
zhivyh,  no tem ne menee vnutrennie zakony obshchestva,  ih zashchishchayut.  Vot takie
oshibki  vam i predstoit ispravlyat'.  Hochu zaranie predupredit',  chto na etoj
planete  nahodyatsya  tol'ko  neskol'ko  nashih  kontor,  zakazy  zhe  predstoit
vypolnyat' vo vsem nashem sektore galaktiki, na territorii vraga, tak skazat'.
Tak chto vam  nuzhno  byt'  krajne  akkuratnymi  i  osmotritel'nymi.  Esli  vy
popadetes',  to vyzvolyat' vas nikto ne budet.  Vy budete osuzhdeny po mestnym
zakonam.  |to konechno bol'shoj risk,  no my za risk to zhe platim.  Za  kazhdyj
vypolnennyj  kontrakt  voznagrazhdenie  budet proporcional'no ego slozhnosti i
riskovannosti. Mozhet byt' u vas budut voprosy?
     - Znachit nam nuzhno budet ubivat' teh, na kogo ukazhet zakazchik? - ulovil
sut' vitievatyh rassuzhdenij Dras.
     - Da.  Vsem neobhodimym dlya etogo vy budete obespecheny.  Bolee togo, my
vsegda  osnashchaem  nashih  lyudej  tehnologiyami,  prevyshayushchimi  srednij uroven'
razvitiya mira v kotorom im predstoit rabotat' kak minimum na poryadok.  I  ne
smotrya na to,  chto vam pridetsya rabotat' v odinochku,  vy vsegda budete imet'
preimushchestvo v vooruzhenii i oborudovanii  nad  mestnymi  gosudarstvennymi  i
chastnymi strukturami. Voobshche, kogda rech' idet o vypolnenii zakazov podobnogo
roda, rech' o den'gah vedetsya v poslednyuyu ochered'. Bolee podrobno v kurs dela
vas  vvedut  vashi  neposredstvennye  nachal'niki.  Mne  nuzhno  tol'ko  znat',
soglasny vy ili net.  Da,  sovsem zabyl,  est' eshche  odno  uslovie.  Kontrakt
zaklyuchaetsya  na desyat' let mestnogo standarta.  Po istechenii etogo sroka vas
bol'she nikto ne zaderzhivaet,  konechno,  esli budet  zhelanie,  to  smozhete  i
prodolzhit'   dal'she,  no  na  desyat'  let  vy  polnost'yu  postupaete  v  moe
rasporyazhenie.
     Obeshchanie svobody    posle   desyati   let   raboty   bylo   obyknovennoj
formal'nost'yu. Orta znal zaranie, chto ne smotrya na polnuyu svobodu dejstvij i
otsutstvie kontrolya,  ne smotrya na to,  chto ego lyudi v odinochku puteshestvuyut
po  galaktike  i  mogut v lyuboj moment ischeznut' iz polya reniya svoih hozyaev,
oni prosto ne pozvolyat sebe takogo sdelat'.  Im eto dazhe v golovu ne pridet.
|to bylo odnim iz uslovij podgotovitel'nogo cikla,  kotoryj, vprochem, za vse
vremya eshche ne dal ni odnogo sboya.
     - Edinstvennoe,  chto mne nuzhno znat',  - prodolzhil Orta, - eto soglasny
vy ili net.
     Utrennie posetiteli    utverditel'no    kivnuli.    Hozyain    roskoshnyh
apartamentov ulybnulsya, kak chelovek uslyshavshij imenno to, chego ozhidal.
     - Togda ya vas bol'she ne zaderzhivayu. Sejchas vas dostavyat v odno iz nashih
agentstv. Ono raspolagaetsya v drugom polusharii etogo mira. ZHelayu vam udachnyh
kontraktov.
     Dver' tiho   otvorilas'   i  na  poroge  zastyl  uzhe  znakomyj  druz'yam
nemnogoslovnyj provozhatyj.  Zabrav sumki s  lichnymi  veshchami  i  dokumentami,
ostavlennymi  gornichnymi  posle  uborki  u  dverej  priyutivshih  ih  na  noch'
apartamentov i bol'she nigde  ne  zaderzhivayas',  oni  odnim  iz  vyhodov  dlya
personala pokinuli hram azarta,  bessledno rushashchihsya nadezhd i nepreodolimogo
zhelaniya uspeha.  Ne smotrya na rannij chas,  na ulice bylo dovol'no ozhivlenno.
Moglo slozhit'sya vpechatlenie, chto vse eti lyudi dazhe i ne pomyshlyali ob otdyhe,
a vse eto vremya tak i nahodilis' na nogah.  Bezlikaya tolpa speshila tol'ko  v
odnom ej izvestnom napravlenii.  Startak eshche ne pokazalsya  iz-za  blizhajshego
vysotnogo  zdaniya  torgovogo centra i bylo dovol'no svezho.  Pryamo u dveri ih
uzhe zhdal roskoshnyj limuzin.  Kak udalos' voditelyu v容hat'  zadnim  hodom  na
dlinnyushchej  mashine  po  takomu uzkomu proezdu,  dlya vseh troih tak i ostalos'
zagadkoj. Odetyj v prezentabel'nuyu pidzhachnuyu paru i beluyu, kak sneg sorochku,
provozhatyj to zhe sel v mashinu i hlopnuv dvercej suho skomandoval:
     - V kosmoport.
     Mashina rezko  rvanula  s  mesta  i  ne  snizhaya  skorosti  vyskochila  na
gorodskuyu ulicu,  bystro udalyayas' ot perepugannyh na smert' prohozhih,  chudom
izbezhavshih udara u portala vyezda.  Ne obrashchaya nikakogo vnimaniya na dorozhnuyu
razmetku i cherez raz soglasuya dvizhenie so svetofornymi ukazatelyami, voditel'
zanyal  seredinu  dorogi  i nebrezhno povel mashinu,  kak eto obychno delayut te,
komu plevat' na  vse,  nu  ili  pochti  na  vse...  Pri  etom  pravye  kolesa
nahodilis'  na  zakonnoj  storone,  a  levye  shli  za  sploshnoj  liniej,  po
vstrechnoj.  Nikto osobo ne vozmushchalsya.  Vidimo k takoj manere ezdy nekotoryh
voditelej zdes' uspeli privyknut'.  Lish' redkij,  protyazhnyj gudok klaksona -
vot i vse.  Oltal,  Dras i Handor,  naprotiv,  vpervye stolknulis'  s  takim
iskusstvom, tak chto poluchili more udovol'stviya.
     V portu  vse  formal'nosti  byli  ulazheny dazhe bystree,  chem mozhno bylo
ozhidat'.  Prezentabel'no odetyj rasporyaditel' mgnovenno vzyal bilety i  cherez
desyat'  minut  oni  uzhe nahodilis' u nebol'shogo chelnoka vnutrennih linij.  V
salon nespeshno gruzilis' choporno odetye turisty i sredi kotoryh popadalis' i
mestnye. Pochemu im ne sidelos' na rodnom kontinente,  a krov' iz nosu  nuzhno
bylo  popast'  na  druguyu  storonu  planety,  nikogo  osobo ne interesovalo.
Provozhatyj, imya kotorogo tak ni razu i ne prozvuchalo,  otvel  vseh  troih  v
storonu ot trapa i tiho skazal:
     - Zdes'  ya  vas  ostavlyayu.  Dal'she sami razberetes'.  CHelnok pribudet v
Sarini priblizitel'no cherez chas.  |to nebol'shoj kurortnyj gorodok  v  gorah.
Tuda stekayutsya vse,  kto lyubit pokatat'sya na lyzhah i podyshat' chistym, gornym
vozduhom. Po pribytii najdete agentstvo "Zvezdnyj dozhd'",  ono est' v kazhdom
putevoditele,  kotoryj  mozhno  kupit' v lyuboj zabegalovke pryamo u posadochnoj
ploshchadki. |to relaksacionnyj salon.
     - Kakoj?  - ne ponyal Oltan.
     - Nu  mozgi  tam  vpravlyayut,  - bolee dohodchivo ob座asnil govorivshij,  -
snimayut stress i popravlyayut psihiku,  komu nado. Tomu, kto prosek etu zhizn',
zanovo vnushayut, chto ona prekrasna.
     - Nu tak by strazu i skazal.
     - Tak vot,  doberetes' tuda,  sprosite gospodina Torika.  Ego mozhet  ne
okazat'sya  na  meste,  no vy dolzhny dozhdat'sya imenno ego.  Ni s kem bol'she v
etom salone v kontakt ne vstupat' do teh por,  poka ne uvidites' s  Torikom.
Esli pridetsya, to poselites' v odnoj iz gostinic i zhdite etogo cheloveka. Vot
i vse.
     Bol'she ne  bylo  skazano ni slova.  On ne proshchayas' povernulsya i poshel k
ozhidavshej poblizosti mashine.
     - Nu  i  kak  vam  eto  vse  nravit'sya?  -  osvedomilsya Dras,  kotorogo
atmosfera polnoj tainstvennosti uzhe nachinala dostavat'.
     - YA eshche ne ponyal,  - priznalsya Oltan.
     - Posmotrim, chto budet dal'she, - skazal Handor i pervym stupil na trap.
     Sarini, kak  i  polagaetsya  elitnomu  gornomu  kurortu,   vstretil   ih
oslepitel'no-belym  snegom,  chistymi,  sinimi  nebesami  i laskovym,  teplym
svetilom.  Na otkrytom vozduhe okazalos' ne tak uyutno, kak eto vse vyglyadelo
skvoz' oval illyuminatora.  Vse vpechatlenie portil poryvistyj veter,  tak chto
teplye kurtki prishlis' kak nel'zya kstati.  Na otkrytom vozduhe bylo nemnogim
bolee   desyati  gradusov  moroza.  Ostaviv  v  storone  stayu  vnov'pribyvshih
kurortnikov, druz'ya otoshli v storonu i shchuryas' ot neprivychnogo, kolkogo vetra
stali razmyshlyat'  chto  delat'  dal'she.  Posle  korotkoj  "pyatiminutki"  Dras
otpravilsya na poiski taksi ili chego-to podobnogo,  a Oltan i Handor  uselis'
na  svoi  sumki  i  stali  zhdat'  ego vozvrashcheniya.  CHerez neskol'ko minut on
vernulsya,  nesya celuyu ohapku lakirovannyh,  cvetnyh bukletov,  a ryadom s nim
pochti  bezhal,  ne  pospevaya  za  razmashistym  shagom  potencial'nogo  klienta
nizkoroslyj, upitannyj muzhchina, odetyj v kombinezon i legkij shlem pilota.
     - Vot, on nas dostavit na mesto, - podojdya blizhe skazal Dras, pokazyvaya
pal'cem za izryadno zapyhavshegosya pilota. Zdes' u nih est' tol'ko snegohody i
vertolety. YA vybral vertolet.
     - Nu vybral,  tak vybral,  - soglasilsya Handor. - Togda ne budem teryat'
vremeni.
     Okolo desyatka kroshechnyh,  pohozhih na strekozy vertoletov, nahodilis' na
samom  krayu  posadochnoj  ploshchadki,  vse  mesto  na  kotoroj  sejchas  zanimal
pribyvshij chelnok.  Pilot  usluzhlivo  raspahnul  dvercu  svoej  mashiny  pered
pervymi  za  den'  klientami  i  prinyalsya za rastyazhki,  kotorymi ta namertvo
krepilas' k betonu ploshchadki.  Vnutri okazalos' holodno,  kak v morozil'nike,
pohozhe, bylo dazhe holodnee,  chem na ulice. Po krajnej mere nebol'shie siden'ya
pokazalis'  vsem  troim  vytochennymi  iz  kuskov  l'da.  Sledya  za   lovkimi
dvizheniyami pilota,  vse troe oziralis' po storonam. Krome nih na vertoletnoj
ploshchadke suetilsya eshche odin pilot,  zapihivaya v bagazhnoe otdelenie celuyu kuchu
dorogih chemodanov pozhilogo, odinokogo dendi, kotoryj stoyal tut zhe i vremya ot
vremeni podgonyal nerastoropnogo,  po ego mneniyu,  podleca.  Bol'she  zhelayushchih
pribyt'  v  lezhashchij  sredi  gor  gorodok  po  nebesam  ne  nashlos'.  Nakonec
spravivshis' s rastyazhkami,  pilot zaprygnul v kabinu  i  zapustil  dvigatel'.
B'yushchayasya  v  agonii  snezhnaya  pozemka pobezhala vo vse storony ot vzletayushchego
vertoleta, eshche bol'she razozliv ostavshegosya vnizu, nedovol'nogo gospodina.
     Sverhu okruzhayushchee  velikolepie  dikoj,  pochti  ne   tronutoj   prirody,
vyglyadelo dazhe vnushitel'nej,  chem na samom dele. Ne zrya govoryat, chto bol'shoe
vidno na rasstoyanii,  a tut nastoyashchie,  ogromnye gory.  Kuda uzh bol'she?  Vse
vokrug  bylo pokryto snegom.  Bylo pohozhe na to,  chto on zdes' lezhal vsegda,
lish' vremya ot vremeni skatyvayas' v ushchel'ya v vide lavin.  Tol'ko koe-gde,  na
otvesno  obryvayushchihsya  vniz  uchastkah  skal,  mozhno  bylo uvidet' prirodnyj,
temno-korichnevyj cvet lezhashchih vnizu gor. Rezkij kontrast zasnezhennyh i golyh
uchastkov skal,  delal razvorachivayushchuyusya vnizu panoramu eshche bolee grandioznoj
i  rel'efnoj.  Kogda  vertolet  podnyalsya na vysotu okolo dvuhsot metrov,  za
blizhajshej gornoj gryadoj pokazalsya raspolozhennyj posredi ispolinskih  otrogov
nebol'shoj,  odno-dvuh etazhnyj gorodok.  S rasstoyaniya okolo desyati kilometrov
on vosprinimalsya  kak  nebol'shoj  poselok,  zateryannyj  sredi  promorozhennyh
naskvoz'  skal.  Tol'ko  kogda  pilot nyrnul v obrazovavshijsya pod vertoletom
proval obryva i poshel  vniz  vdol'  otvesnoj  kamennoj  steny,  Sarini  stal
razrastat'sya  bukval'no  na  glazah.  Po mere priblizheniya,  stali vidny niti
funikulerov i  pod容mnikov,  vitievato  ulozhennye  na  sklonah  gor  spirali
skorostnyh spuskov i stroeniya odinokih otelej,  prezrevshih obshchee poselenie i
zabravshiesya vysoko na sklony obstupivshih gorodok gor.
     Posadka sostoyalas' na  ploskoj  kryshe  odnogo  iz  dvuhetazhnyh  zdanij.
Povisev  nemnogo  nad  zasnezhennoj  ploshchadkoj,  pilot  dozhdalsya,  poka potok
vozduha ot vinta razduet polumetrovyj sloj svezhevypavshego  snega,  a  zatem,
kogda  na  sinem  fone  krovel'nogo  plastika pokazalsya yarkij oranzhevyj krug
razmetki, posadil vertolet v ego centr. Druz'ya pulej vyskochili iz vertoleta.
Oltan, kotoryj panicheski boyalsya vysoty, dazhe problevalsya.
     - Ne udivitel'no,  chto zdes' vertoletami nikto ne pol'zuetsya,  - skazal
on vse eshche otkashlivayas'.
     - Da chego vy rebyata,  - vstupilsya bylo pilot za svoj biznes,  no oseksya
pod zhestkimi vzglyadami,  pochuvstvovav spinnym mozgom, chto esli on eshche skazhet
hot' slovo,  to uzhe nekomu budet vesti ego  strekozu  obratno  na  chelnochnuyu
ploshchadku.
     Molcha vzyav den'gi, on umchalsya proch' so skorost'yu molnii, tol'ko sneg za
nim  zavihrilsya.  Nemnogo  potoptavshis'  na  kryshe i vdovol' naglazevshis' na
stajki  prohozhih,  medlenno  prohazhivayushchihsya  po  uzkim,  plotno  utoptannym
snegohodami ulochkam, oni otkryli nebol'shoj, sil'no obledenelyj lyuk. Srazu za
nim okazalas' vedushchaya vniz,  krutaya lestnica.  Poslyshalas' strannaya, tyanuchaya
muzyka  i  bezlikij gomon zabegalovki.  Geroicheski spravivshis' s riskovannym
spuskom,  oni okazalis' v dovol'no  uyutnom  zavedenii.  Za  shikarnoj  barnoj
stojkoj stoyal koloritnyj zdorovyak, v shtanah i perednike, dve oficiantki byli
odety tochno tak zhe,  tol'ko shtany zamenyali yubochki,  a perednichki byli sovsem
malen'kimi.  Vidimo  zdes'  byla takaya uniforma.  Pyat' kruglyh stolikov byli
zanyaty,  semejnymi parami i prosto parami, kotorym kogda-to, byt' mozhet, eshche
tol'ko predstoyalo stat' semejnymi, eshche za odnim, raskrasnevshiesya ot moroza i
tol'ko chto vypitogo muzhchiny, reshali svoi muzhskie problemy. Ostal'nye stoliki
pustovali.  Vse v bare bylo vypolneno strogo iz dereva,  derevyannymi byli ne
tol'ko mebel', no im byl ustlan pol i obshity steny. Tonkij sloj special'nogo
laka,  rabotayushchego  "v odnu storonu",  zashchishchal takoj nedolgovechnyj material,
kak derevo ot  stareniya,  no  pozvolyal  posetitelyam  pochuvstvovat'  terpkij,
smolistyj zapah.
     Hozyain vstretil spustivshuyusya s  nebes  troicu  tak  radushno,  a  ulybki
oficiantok  byli  tak  mily,  chto druz'yam ne ostavalos' nichego drugogo,  kak
prinyat' predlozhennoe ugoshchenie,  k tomu zhe  vyyasnilos',  chto  eto  ne  tak  i
dorogo.  Posle  plotnogo obeda i vnov' obretennogo chuvstva tverdoj zemli pod
nogami,  nastroenie podnyalos' samo soboj.  Vse vokrug pokazalos' dazhe  bolee
priyatnym,  chem  ono  na  to zasluzhivalo,  i dazhe pyatero muzhchin,  brosayushchih v
storonu druzej kosye,  neprivetlivye vzglyady,  perestali kazat'sya takimi  uzh
nepriyatnymi.  Dazhe  esli  by  te  stali  zaedat'sya,  to oni by ih konechno zhe
porvali na kuski, no vse ravno, s ulybkoj na lice.
     Posle obeda  dazhe  veter na ulice i pozemka s krysh stali vosprinimat'sya
po drugomu.  Vozvrashchayushchiesya so sklonov,  raskrasnevshiesya lyudi po druzheski im
ulybalis', te v svoyu ochered' otvechali sderzhannymi, no vse-taki ulybkami.
     Zavedenie "Zvezdnyj dozhd'"  raspolagalos'  sovsem  ryadom,  na  sosednej
ulochke.   Im   okazalos'   dovol'no   bol'shoe,  po  mestnym  merkam  zdanie,
sostavlennoe iz blochnyh,  standartnyh  modulej.  U  vhoda  stoyalo  neskol'ko
snegohodov  i  strannyj,  gusenichnyj  transporter,  pridumannyj veroyatno dlya
prokladki lyzhni ili dlya trambovki snega na sklonah.  Ryadom  nikogo  ne  bylo
vidno. Oni sverilis' s vyveskoj i standartnoj adresnoj birkoj, pristrelennoj
na uglu zdaniya i voshli vnutr'.
     Gde-to sovsem poblizosti tosklivo zavyvala flejta,  a vozduh vnutri byl
nasyshchen tugim koktejlem  blagovonij,  dostavlennyh  syuda  so  vsego  sektora
galaktiki.  Ne  uspeli oni kak sleduet osmotret'sya v ploho osveshchennom holle,
obstavlennom deshevoj  myagkoj  mebel'yu,  kak  iz  temnoty  odnogo  iz bokovyh
prohodov vynyrnul  shustryj  chelovechek,  odetyj  v  obychnyj  dlya  etih  mest,
sinteticheskij sportivnyj kombinezon, fioletovogo cveta.
     - CHego pozhelaete? - sprosil on zaiskivayushchim tonom i ne dav dazhe otkryt'
rot,  skorogovorkoj professional'nogo zazyvaly prodolzhil: - U nas zdes' est'
vse,  chto nravit'sya molodym lyudyam.  Vse,  chto v hodu, lyubye preparaty. Kakie
vas interesuyut?
     - Slushaj,  chto-to  ya  ne  ponyal,  chto  ty hochesh' nam prodat'?  - strogo
sprosil Dras. - I voobshche kto ty takoj?
     S nerazborchivym    rasporyaditelem   mgnovenno   proizoshla   razitel'naya
peremena. Kuda  tol'ko  delas' ego uverennost',  a ulybochka tut zhe ischezla s
nebritogo neskol'ko dnej, hudogo lica. On zamolk, ne znaya kak zhe emu sleduet
sebya vesti dal'she. Temnye glazki perebegali ot odnogo posetitelya na drugogo,
no on tak i ne mog opredelit', na kogo zhe on narvalsya v etot raz.
     - Slushaj,  nam  nuzhen  Torik,  -  oborval  nachinavshuyusya  tihuyu   paniku
rasporyaditelya Handor. - On na meste?
     Mgnovenno soobraziv  s  kem  imeet  delo,  uzhe   sovershenno   ser'ezno,
rasporyaditel' bystro otvetil nejtral'nym tonom:
     - Proshu proshcheniya gospoda,  ya prinyal vas za obychnyh posetitelej.  Znaete
skol'ko ih tut takih shataetsya?  Oni dazhe special'no priletayut syuda chtoby kak
sleduet ottyanut'sya,  a na lizhi i eti paskudnye gory im naplevat'.  Gospodina
Torika sejchas net na meste, on budet zavtra utrom.
     Vkradchivuyu tishinu svoeobraznogo zavedeniya i  zavyvanie  flejty  narushil
rezkij,  idiotskij hohot, bystro pereshedshij v rydaniya. Rasporyaditel' prikryl
odnu iz dverej i izvinyayushchimsya tonom prodolzhil:
     - Ne  obrashchajte vnimaniya.  |to odin iz klientov sil'no burno perezhivaet
svoi fantazii.  Takoe byvaet. Vy uzhe nashli gde ostanovit'sya? Esli hotite, to
ya  mogu  vas  provodit' v neplohoj otel',  takoj,  gde podobnyj sbrod,  - on
kivnul na zapertuyu tol'ko chto dver', - ne selit'sya.
     - Ne volnujsya, my sami o sebe mozhem pozabotit'sya, - otkazalsya ot uslugi
Handor, vspomniv o preduprezhdenii bezymyannogo pomoshchnika Orty.
     V nebol'shom,  uyutnom  otele,  raspolagavshemsya sovsem ryadom so "Zvezdnym
dozhdem",  na odnoj i toj zhe ulochke  ih  vstretili  prohladno.  Primorozhennyj
port'e u stojki tol'ko skol'znul po voshedshim ravnodushnym vzglyadom i zayavil:
     - Svobodnyh nomerov net.
     Ne obrashchaya vnimaniya na  eto  preduprezhdenie,  oni  vplotnuyu  podoshli  k
stojke.  Handor dostal ruchku,  a Dras sbrosiv na pol sumku,  s siloj opustil
svoj ogromnyj kulak na azhurnyj zvonochek vyzova.  So vkusom sdelannaya zhelezka
zhalobno zvyaknula v poslednij raz i prekratila sushchestvovanie.  Nablyudavshaya za
vsem etim gornichnaya, podhvatila stopku bel'ya i vyporhnula iz holla.
     - Nam  nuzhen  lyuboj  nomer  na odnu noch',  - spokojno,  budto nichego ne
sluchilos', skazal Handor.
     Poltory sekundy  potrebovalos'  na  to,  chtoby  port'e sumel perevarit'
podobnuyu naglost',  a eshche cherez sekundu tol'ko chto potrebovannoe bylo udachno
najdeno.  |to okazalsya dovol'no prostornyj,  nomer dlya novobrachnyh,  iz okon
kotorogo otkryvalsya zhivopisnyj vid na krutoj  sklon  navisshej  nad  gorodkom
skaly.
     - Proshu proshcheniya, no bol'she v otele net ni odnogo podhodyashchego nomera, -
lepetal zapyhavshijsya port'e, akkuratno stavya na dlinnosherstnyj kover vse tri
sumki neozhidannyh postoyal'cev.  - Ponimaete, naplyv klientov, chto podelaesh',
sezon.
     - Nichego,  - po druzheski pohlopal ego po spine  Dras,  kotoromu  port'e
edva dostaval do plecha, - byvalo i pohuzhe. Kak-nibud' perenochuem.
     - Esli  pozhelaete,  ya  prikazhu  nakryt'  vnizu  stolik,   -   prodolzhal
zaiskivat' port'e, vse eshche robko nadeyas' na chaevye.
     - Slushaj,  goni ego,  nadoel uzhe, - skazal Oltan Drasu.
     Obsluga v otele okazalas' ponyatlivoj. Vtoroj raz povtoryat' ne prishlos'.
     Na utro,  po vypavshemu noch'yu, skripuchemu snegu, oni opyat' otpravilis' v
"Zvezdnyj dozhd'".  Na etot raz upravlyayushchij salona byl na meste.  Im okazalsya
krepkij muzhchina s ploho slushayushchimisya hozyaina,  roskoshnymi  sedymi  volosami.
Dazhe prostornaya  kurtka  gornogo  spasatelya  ne  skryvala  horosho razvitogo,
trenerovannogo tela. Uznav ot kogo oni pribyli, Torik poznakomilsya so svoimi
budushchimi  rabotnikami.  Ego  rukopozhatie okazalos' sootvetstvuyushchim slozheniyu.
Razgovor prodolzhili uzhe u nego v kabinete.
     - A vy rebyata vovremya pribyli, - zayavil novyj hozyain sbrasyvaya kurtku i
predlagaya sadit'sya.  -  Kak  raz  navalilos'  mnogo  raboty  i  klienty  vse
solidnye,  ne  ohota  derzhat' takih lyudej v ocheredi.  Nuzhno srochno razobrat'
obrazovavshijsya v nashem hozyajstve zaval. Vozrazhenij net?
     Vozrazhenij ne  bylo.  Parni  byli gotovy k chemu ugodno,  tol'ko by bylo
bol'she opredelennosti.
     - Togda  perejdem  k  delu  pryamo  sejchas.  U  menya  est' pyat' otkrytyh
kontraktov, tri iz nih vashi.
     CHto oznachalo  slovosochetanie  "otkrytyj kontrakt" dlya novichkov ostalos'
zagadkoj, no nikto osobo vnikat' ne stal.
     - Da,  chut'  ne  zabyl,  -  opomnilsya  Torik.  -  Vy  vse  sebya  horosho
chuvstvuete? Nikto ne bolen?
     - Net.
     - Vse normal'no.
     - Vot  i  horosho.  Segodnya,  ya raspishu sredi vas vse roli i kazhdomu dam
rabotu.  Ty i ty, - on pokazal na Handora i Oltana, - poka svobodny. Pojdite
kuda nibud'.  Pokatajtes' na lyzhah, chto li? A ya poka vse reshu s Drasom. - On
posmotrel na chasy.  - CHerez tri chasa ya zhdu Oltana, a ty, Handor, prihodi uzhe
posle obeda.  I ne mayach'te vozle moego  salona,  idite  sebe  kuda-nibud'  v
drugoe mesto.
     Startak uzhe  podnyalsya  dostatochno  vysoko  nad  gorizontom.   Nebosklon
ochistilsya  ot  tuch  i  vyglyadel tak neestestvenno,  kak eto byvaet tol'ko na
reklamnyh plakatah. Na ulice zametno poteplelo. Na svezhij vozduh vyvalili iz
svoih  teplyh  nomerov  otdyhayushchie.  Vse kuda-to speshili,  vsem kuda-to bylo
nado.  Legkij smeh slyshalsya to  zdes',  to  tam.  Osoboe  ozhivlenie  bylo  u
pod容mnikov.
     - CHto budem  delat'  so  vremenem?  -  sprosil  Oltan,  kogda  oni  uzhe
dostatochno daleko otoshli ot salona Torika.
     - Kakaya raznica?  Prosto pohodim, podyshim vozduhom. Mozhet tam, kuda nas
segodnya poshlyut ne budet nichego podobnogo.
     - Horosho, - neozhidanno spokojno soglasilsya Oltan, - pohodim.
     Oni ne  spesha  pobreli na vyhod iz gorodka,  tuda,  gde okrainnye oteli
byli razmeshcheny vysoko na sklonah i kuda napravlyalas' na snegohodah i  prosto
peshkom chast' zdeshnej publiki. V tom napravlenii gornye sklony byli ne takimi
krutymi,  kak v ostal'nyh mestah i ne brali  dan'  perelomannymi  kostyami  i
pyatnami  krovi na snegu dazhe s teh,  kto vstal na lizhi v pervyj raz v zhizni.
Dojdya do krajnih stroenij, oni razvernulis' i poshli obratno. Kak ni stranno,
no  dazhe  v takom vremyapreprovozhdenii byla opredelennaya prelest'.  Nikomu do
nih ne bylo nikakogo dela,  a oni otvechali na takoe  otnoshenie  vzaimnost'yu.
Edinstvennym obstoyatel'stvom,  kotoroe portilo progulku, bylo ostroe chuvstvo
neopredelennosti,  kotoroe dolzhno bylo razreshit'sya  tol'ko  cherez  neskol'ko
chasov.  Otdyhayushchie zhe veselilis' vo vsyu i vsem,  kto vstrechalsya s ser'eznymi
vzglyadami dvuh progulivayushchihsya molodyh lyudej, byla nevdomek eta ser'eznost'.
     Hot' i  otvratitel'no  medlenno,  no  vremya vse-taki shlo.  Vskore Oltan
otpravilsya v salon Torika,  ostaviv Handora  naedine  so  svoimi  myslyami  i
ozhidaniyami.  On  ne  spesha  brodil  po  zateryannomu  sredi ogromnogo gornogo
massiva, kurortnomu gorodku, terpelivo ozhidaya naznachennogo vremeni.
     Okolo dvuh  chasov  po  mestnomu,  srednepoyasnomu vremeni,  on bez stuka
voshel v zavalennyj vsyakoj vsyachinoj,  nebol'shoj kabinet Torika.  Tot sidya  za
svoim stolom, staratel'no dozhevyval buterbrod i proglotiv, zapil spartanskij
obed kakoj-to ryzhej burdoj, iz vysokogo, zapotevshego stakana.
     - Sadis',  raspolagajsya,  -  po  druzheski  priglasil on pokonchiv s etim
tainstvom prirody. - Ne zamerz na ulice?
     - Net, vse normal'no, - kachnul golovoj Handor usazhivayas' v predlozhennoe
kreslo.
     Torik porylsya  v  perepolnennyh  yashchikah  svoego  stola i dostal na svet
bozhij malen'kij,  prozrachnyj paketik,  v uglu  kotorogo  sirotlivo  boltalsya
miniatyurnyj   modul'  pamyati.  Akkuratno  dostav  kusochek  plastmassy  dvumya
pal'cami,  on vstavil ego v priemnoe gnezdo sil'no zalapannogo prosmotrovogo
ustrojstva,  obyknovennogo  bytovogo  formata.  Dinamik  pribora  shiknul i s
neohotoj,  budto delaya odolzhenie,  zasvetilsya davno ne protiravshijsya  ekran.
Vnachale  po  nemu  bystro  smenyaya drug druga poshli karty kakoj-to mestnosti,
vypolnennye v samyh raznyh masshtabah,  a zatem poyavilas' dovol'no zhivopisnaya
kartinka.  Na beregu nebol'shoj,  izvilistoj ravninnoj reki, stoyalo nebol'shoe
poselenie,  sostoyashchee iz polutora desyatkov roskoshnyh osobnyakov, razlichnyh po
razmeru   i  planirovke.  S容mka  provodilas'  otkuda-to  sverhu  i  poselok
prekrasno prosmatrivalsya.  Samyj predstavitel'nyj osobnyak stoyal v  centre  i
imel pyat' etazhej,  shiroko rasplastav po korotko strizhennym gazonam dva svoih
trehetazhnyh kryla.  Ostal'nye doma byli pomen'she i ponizhe. Metrah v dvuhstah
ot   krajnih  stroenij  na  izumrude  travy  chernel  betonnyj  pryamougol'nik
akkuratnoj posadochnoj ploshchadki.  Ryadom ne bylo  ni  odnogo  vspomogatel'nogo
sooruzheniya ili chego-to podobnogo. Prosto ploshchadka, posredi prokoshennogo luga
i vse.  Vo vremya provedeniya s容mok  ploshchadka  pustovala,  no  po  tomu,  kak
pochernela ee poverhnost',  osobenno v centre, mozhno bylo sdelat' zaklyuchenie,
chto ona  dovol'no  intensivno  ispol'zuetsya.  V  poselenii,  naoborot,  bylo
dovol'no  ozhivlenno.  Mezhdu  slozhennymi  iz  svetlogo,  pochti  belogo  kamnya
stroeniyami,  brodilo dovol'no mnogo narodu.  CHto imenno oni delali, s takogo
rasstoyaniya  ponyat'  bylo  trudno.  Eshche okolo desyati chelovek tolpilos' u treh
transporterov,  seraya blestyashchaya emal' kotoryh horosho byla vidna dazhe  skvoz'
sloj pyli pokryvavshij ekran.  V kilometre  ot  poselka,  na  pologom  sklone
vozvyshalas'  plotnaya  stena  lesa,  temnoj polosoj prohodyashchaya po vsemu verhu
idillicheskoj kartinki.
     - Nu,  i chto eto znachit?  - sprosil Handor  kogda  zapis'  konchilas'  i
ustrojstvo otklyuchilos', nekul'turno vyplyunuv na stol modul' pamyati.
     - |to to mesto,  gde tebe predstoit porabotat'.  Ty vse zapomnil?  Esli
net, to povtorim eshche raz.
     - Net ne nado,  zapomnil. Tam osobo i nechego bylo zapominat'. Nebol'shoj
poselok i vse. CHto mne nuzhno tam sdelat'?
     - Smotri syuda,  - hozyain dostal iz yashchika eshche  odin  paketik  s  modulem
pamyati.
     Na etot raz na ekrane poyavilos' roskoshnoe kazino.  Publiki vnutri  bylo
mnogo.   Igral'nye   stoly   lomilis'   ot   fishek   krupnogo   dostoinstva.
Prisutstvuyushchie damy byli  odety  i  ukrasheny  vyzyvayushche  dorogo,  a  gospoda
neutomimo,  no  so  znaniem  dela  sorili den'gami napravo i nalevo.  Lovkie
krup'e tol'ko uspevali manipulirovat' fishkami,  zhetonami, sharikami, kubikami
i  prochimi prinadlezhnostyami neponyatnyh dlya Handora igr.  On nevol'no sravnil
vnutrennee ubranstvo etogo kazino s sobstvennost'yu SHaltana Orty,  i,  kak ni
stranno,  ego sobstvennost'  v etom sravnenii proigrala srazu.  Dazhe ne vidya
ran'she nichego podobnogo,  mozhno bylo smelo delat' vyvod,  chto podobnoe mesto
dlya ochen' dazhe neprostyh smertnyh.
     - Vot smotri syuda,  - Torik tknul pal'cem v ekran,  ostaviv na  ploskom
stekle zhirnyj otpechatok.
     V eto vremya kamera nemnogo razvernulas' vpravo,  zahvativ v pole svoego
zreniya  eshche  odin  igrovoj  stol.  Za  nim bylo neobychno pusto.  Vsego odin,
dovol'no upitannyj gospodin igral protiv kazino.  On hmurilsya,  reshaya na chto
stavit', zatem reshivshis', rasstavlyal neskol'ko stopok pryamougol'nyh fishek po
polyu stola i daval vozmozhnost' kazino  sdelat'  svoj  hod.  Krup'e  lovko  i
bystro   spravlyalsya  s  godami  ottochennoj  operaciej  i  izvinyayas'  sgrebal
proigrannye fishki k sebe,  pristupal k  ih  sortirovke  davaya  vremya  igroku
podumat' nad sleduyushchej stavkoj. U igravshego gospodina vilis' dve dlinnonogie
krasavicy, no v process igry blagorazumno ne vmeshivalis'. Nemnogo poodal' ot
stola, mozhno bylo zametit' dvuh dorodnyh ohrannikov, prochesyvayushchih vzglyadami
igral'nyj zal vdol' i poperek.
     Hozyain kabineta  nazhal  stop-kadr.  Kartinka  na ekrane zabilas' melkoj
drozh'yu i zastabilizirovalas'.
     - |togo  krasavca i nuzhno tebe ubrat',  - skazal on prosto,  budto delo
shlo o vpolne privychnoj veshchi, vprochem, tak ono i bylo.
     - A kto eto takoj? - sprosil Handor.
     - Nu  uzh  eto tebe znat' ne obyazatel'no,  - s ulybkoj,  kak malen'komu,
skazal Torik.  - Kakaya tebe raznica?  Ego prosto dolzhno ne stat', vot i vse,
chto ot tebya trebuetsya,  a kto on takoj,  komu pereshel dorogu - delo desyatoe.
Za vypolnenie etogo kontrakta ty poluchish'  desyat'  tysyach.  |to  tvoya  pervaya
rabota  i  sledovatel'no  za nee idet minimal'naya oplata.  Esli horosho s nej
spravish'sya i horosho zarekomenduesh'  sebya  vposledstvii,  to  tvoi  zarabotki
budut zametno otlichat'sya ot etoj summy. Ponyal?
     - Da.
     - Togda slushaj dal'she.  U nas v odinochku rabotayut tol'ko lyudi s bol'shim
stazhem,  proverennye po mnogu raz, novichkam zhe my kak vsegda daem naparnika.
Net,  on  ne  pojdet  s  toboj na vypolnenie zadaniya,  no on polnost'yu budet
otvechat' za transportirovku i  prikrytie.  Ty  skoro  s  nim  poznakomish'sya.
Horoshij  paren'.  On  dostavit  tebya na mesto,  obespechit vsem neobhodimym i
vernet obratno.  My probovali po raznomu  organizovyvat'  rabotu,  no  takoj
rezhim daet naibol'shij procent udachnyh vypolnenij.
     - I chto,  etot vash naparnik dostavit menya na mesto,  a  ya  dolzhen  budu
prosto  zajti  v  poselok,  kotoryj skoree vsego polnost'yu prinadlezhit etomu
tolstyaku, najti ego i grohnut'? - sprosil Handor.
     - Da.
     - Tam zhe minimum chelovek pyat'desyat ohrany! Vy dumaete eto tak prosto?
     - Vot  eto uzhe ne moe delo,  - zhestko otvetil Torik.  - Tebya special'no
gotovili dlya etogo i ty dolzhen vse znat' sam.  Pridetsya vykruchivat'sya.  YA ne
znayu  kak  ty  eto  sdelaesh',  no eto dolzhno byt' sdelano.  Dlya etogo tebya i
nanimali,  i za eto tebe predlagayut neplohie den'gi. Skol'ko tebe nuzhno bylo
lazit'  pod pulyami i plazmoj po dzhunglyam so svoim vzvodom,  chtoby zarabotat'
desyat' tysyach?
     - Bol'she goda, - priznalsya Handor opirayas' na "zashitye" vospominaniya.
     - To-to, a zdes' vsego neskol'ko dnej, nu, pravda risku nemnogo bol'she.
     - CHto  ya  dolzhen  delat'?
     - Sejchas,  ty pervym zhe rejsom otpravlyaesh'sya v tretij,  yuzhnyj kosmoport
Startaka.  |to  perevalochnaya  optovaya  torgovaya  baza - odni sklady i bol'she
nichego.  Pochti ves' tovar,  kotoryj prihodit v etot mir,  prohodit cherez  ee
sklady  i  rabotayushchie  tam  tamozhni.  Na  territorii  kosmoporta  est'  zony
otchuzhdeniya,  kotorye  po  zakonu  ne  schitayutsya  territoriej  podkontrol'noj
pravitel'stvu  i  na  kotorye  ne rasprostranyaetsya dejstvie mestnyh zakonov.
Obychno  takie  ploshchadki  ispol'zuyutsya  torgovcami  dlya  hraneniya  tranzitnyh
gruzov.  Na  odnoj  iz  nih,  vot  tebe ee indeks,  - Torik protyanul Handoru
plastikovuyu  posadochnuyu  birku,  vydavaemuyu  dispetcherskimi  sluzhbami  porta
vladel'cu kazhdogo korablya posle soversheniya posadki.
     Ne smotrya  na  nebol'shie razmery i detskij vneshnij vid,  eto byl vpolne
ser'eznyj otchetnyj dokument,  podtverzhdavshij vzyatuyu platu  za  ispol'zovanie
porta i strahovye vznosy, no lyudi, k kotorym popal Handor, ne utruzhdali sebya
kakoj-to tam otchetnost'yu.
     - Otyshchesh' nuzhnuyu ploshchadku.  Hozyaina korablya zovut Alin. YA svyazhus' s nim
i on tebya budet zhdat'.  On znaet,  chto i kak nuzhno  delat',  znaet  gde  eto
nahodit'sya i kak tuda dobrat'sya. Vot tebe den'gi na bilety, - Torik protyanul
pyat' sotennyh kupyur,  - eto uzhe den'gi zakazchika i oni idut v schet kontrakta
- dlya chego-to skazal on,  otmechaya summu  v  nebol'shoj  elektronnoj  zapisnoj
knizhke. - Eshche voprosy est'?
     - A gde zhe oruzhie? Mne ego chto, nuzhno budet golymi rukami pridushit'?
     - Vot uzh eti novichki,  - posetoval Torik s udovol'stviem potyagivaya svoyu
moguchuyu spinu.  - YA zhe tebe skazal, chto Alin vse znaet i u nego vse est'. Na
meste i vyberesh'. |to vse, ili eshche chto-to?
     - Vse.
     - Nu  togda  ya  tebya bol'she ne zaderzhivayu,  vozvrashchajsya s pobedoj.  Da,
zabyl tebya predupredit':  ne daj bog tebe popast'sya.  Nikto tebya vytaskivat'
ne  stanet.  Esli popadesh'sya v ruki k banditam,  togda vse reshit'sya bystro i
prosto,  a esli k vlastyam, to tebya budut sudit' po zakonam mira v kotorom ty
prokololsya i za vse budesh' otvechat' sam. Ponyal?
     - Ponyal.
     - Togda  ya  tebya  bol'she  ne  zaderzhivayu  i dolgo tam ne hodi vokrug da
okolo. Maksimal'nyj srok dlya etogo zadaniya - nedelya, ne bol'she. Nu vse, idi.
     Handor vyshel na ulicu. Polozhenie ponemnogu proyasnyalos'.
     "V konce koncov,  - podumal on,  - kakaya raznica?  Gonyat' po  neobzhitym
mestam  poselencev  i dikarej,  ili otpravit' na nebesa odnogo otkormlennogo
borova? Ved' i za to, i za drugoe odinakovo kto-to platit"...
     On zashel v otel',  zabral svoi veshchi i rasplatilsya.  CHerez chas,  zabityj
ot容zzhayushchimi snegohod dostavil ego na  pokatuyu  vershinu  odnoj  iz  gor,  na
kotoroj  i raspolagalos' posadochnoe pole.  Stratosfernyj chelnok uzhe stoyal na
ploshchadke,  usluzhlivo raspahnuv lyuki odnogo iz svoih shlyuzov. Vse, kto priehal
s Handorom na snegohode napravilis' k chelnoku.  Poka Handor  dolgo  i  nudno
izuchal  tablicy  raspisaniya,  pytayas' obnaruzhit' pryamoj rejs na tretij yuzhnyj
kosmoport,  chelnok  podnyalsya  i  rastvorilsya   v   nagryanuvshih   s   zapada,
nizko navisshih oblakah. Pryamoj rejs obnaruzhit' tak i ne udalos', a sleduyushchih
po raspisaniyu chelnok dolzhen byl pribyt' v Sarini tol'ko cherez tri chasa.
     V nebol'shom zale ozhidaniya bylo teplo i uyutno.  Za stojkoj skuchal sonnyj
barmen, a eshche odin shustryj mal'chishka zdorovennym pylesosom obrabatyval i bez
togo ideal'nyj pol.  Bol'she nikogo ne bylo. Handor vzyal tarelku neponyatno iz
chego  sdelannyh  buterbrodov  i  neskol'ko  stakanov  kipyachennogo,  goryachego
moloka.  Kak barmen ni staralsya,  no na  vypivku  odinokogo  posetitelya  emu
ugovorit' ne udalos'.
     Vecherelo. Sumerki sgushchalis' bystro i neotvratimo. Iz-za sosednej gornoj
gryady  prodolzhali  nadvigat'sya  plotnye,  temnye oblaka,  bezzhalostno s容daya
ostatki sveta i gotovya placdarm  dlya  eshche  odnoj  nochnoj  snezhnoj  ataki  na
Sarini. Vozle  shirokih,  vo  vsyu  stenu,  okon  zala  ozhidaniya,  ostanovilsya
snegohod,  cherez neskol'ko minut podoshlo eshche neskol'ko shtuk.  Zal postepenno
napolnyalsya   ot容zzhayushchimi,   zapolnyayas'   dorozhnymi   sumkami,   zachehlennym
neveroyatno dorogim sportivnym snaryazheniem  i  chelovecheskim  gomonom.  Vskore
poslyshalsya   shum   zahodyashchego  na  posadku  chelnoka.  Malinovye  prozhektory,
raspolozhennye  po  perimetru  posadochnoj  ploshchadki  yarko  vspyhnuli,   chetko
oboznachaya  kontur  zasnezhennoj  ploshchadki,  promahivat'sya  mimo kotoroj i dlya
pilota i dlya nazemnyh postroek bylo nezhelatel'no.  Ne smotrya na razoshedshijsya
veter,  pilot ne promahnulsya.  Kak tol'ko ushedshie gluboko v slezhavshijsya sneg
opory dostigli betona ploshchadki,  posadochnye ogni pogasli,  a  v  nastupivshej
vdrug  temnote  tol'ko neskol'ko bortovyh probleskovyh mayachkov chelnoka stali
razbrasyvat' po ideal'no-rovnomu snezhnomu polyu raznocvetnye iskry sveta.
     Ob座avili posadku.  CHelnok  shel chert znaet kuda.  Po krajnej mere Handor
vpervye uslyshal  eto  nazvanie.  Ono  okazalos'  takim   dlinnym   i   takim
svoeobraznym, chto dazhe povtorit' ego za elektronnym diktorom bez oshibok bylo
prakticheski nevozmozhno.  Ne stav tratit' vremya na  vyyasneniya  v  spravochnoj,
vozmozhna li peresadka ottuda,  na tretij yuzhnyj kosmoport,  Handor otpravilsya
pryamo  k chelnoku.  Pervyj zhe popavshijsya v salone styuard,  dolgo prikidyval v
ume vozmozhnost' takogo marshruta,  a zatem prosiyav,  skazal,  chto eto  vpolne
vozmozhno.  Zaplativ  v  pryamo  v  salone  za perelet i poluchiv na ruki samyj
nastoyashchij bilet,  tochno takoj,  kakoj mozhno bylo kupit'  v  mestnyh  kassah,
Handor ustroilsya na oboznachennom v bilete meste.  Salon okazalsya zapolnennym
ne bol'she,  chem na polovinu.  Esli eto  dosadnoe  obstoyatel'stvo  i  smushchalo
vladel'cev transportnoj kompanii i ee sluzhashchih,  to oni staratel'no skryvali
eto smushchenie,  otchayano ceplyayas' radushnymi  ulybkami  i  super  obhoditel'nym
povedeniem za etot segment transportnogo rynka.
     CHelnok nahodilsya   na   poverhnosti  ne  bol'she  pyatnadcati  minut.  Za
poslednim,  raskrasnevshimsya passazhirom zakryli  lyuki.  Vseh,  kto  ne  sumel
pristegnut'sya  sam,  pristegnuli  k  kreslam  i  apparat  legko otorvalsya ot
greshnoj tverdi.








     SHel dozhd'.  Obyknovennyj dozhd',  iz vody.  Kapli bezzvuchno shlepalis' na
zakruglennoe lobovoe steklo chelnoka i ne smachivaya poverhnosti skatyvalis' na
teplozashchitu.  Dozhd' nachalsya v obed,  cherez neskol'ko chasov posle posadki i s
teh por ne prekrashchalsya ni na minutu.  Vokrug byl imenno  tot  agrarnyj  mir,
pozhit' v kotorom Halton predlagal Denu s samogo nachala.  Nazvaniya etogo mira
Den ne zapomnil,  da chto-to ne ochen' i hotelos'.  Kogda  chelnok  zahodil  na
posadku,  daleko na mnogo soten kilometrov, nichego krome bol'shih, odinakovyh
loskutov  polej  vidno  ne  bylo.  Mezhdu  nimi  tol'ko   koe-gde   vidnelis'
odnoetazhnye  postrojki  nebol'shih  poselkov.  V odnom iz takih poselenij oni
sejchas  i  nahodilis'.  Nachinalo  temnet',  no  Haltona  eshche  ne  bylo.   Na
improvizirovannom  vzletno-posadochnom  pole  voobshche  nikogo ne bylo,  tol'ko
dozhd',  zahvativshij v  svoe  bezrazdel'noe  vliyanie  eti  blagodatnye  zemli
besprepyatstvenno progulivalsya po uzhe prilichno raskisshej,  bez somneniya ochen'
plodorodnoj, zemle.
     Srazu posle posadki Halton ischez i vernulsya cherez polchasa s neskol'kimi
krepkimi,  zagorelymi  parnyami.  Oni  bystro  peregruzili   prihvachennye   s
kompleksa kontejnery, odin iz nih sfotografiroval Dena na fone drapirovannoj
sirenevym kozhezamenitelem obivki passazhirskogo  salona  chelnoka  i  oni  vse
vmeste  rastvorilis'  v  nachavshemsya dozhde.  Den iznutri zaper chelnok i vremya
potyanulos' otvratitel'no medlenno.  On uzhe i  uspel  vyspat'sya  v  odnom  iz
uyutnyh kresel passazhirskogo salona,  neskol'ko raz poest',  no bol'she nichego
ne proishodilo. Teper' on sidel v kresle pilota, so strannym oruzhiem v rukah
i  nablyudal  za  tem,  kak  mrak  pozhiraet  okrestnosti,  vse  blizhe i blizhe
podbirayas' k chelnoku.
     Ot etogo  zanyatiya ego otvlek edva ulovimyj stuk,  a na pribornoj paneli
vtorogo pilota ozhil i zapul'siroval kak zhivoj,  zheltyj, indikatornyj ogonek.
Den  vstal,  s  trudom ottyanuv zatvornuyu ramu dostal v patronnik miniatyurnuyu
granatu i poshel k vyhodu. U pervoj stupen'ki nizen'kogo trapika po shchikolotku
v  mutnoj  vode  stoyal  schastlivyj  Halton.  On opiralsya na svoj granatomet,
prikladom kotorogo tol'ko chto kolotil v zakrytyj  lyuk,  sovsem  pozabyv  pri
etom  o sushchestvovanii peregovornogo ustrojstva,  drugoj rukoj on derzhalsya za
poruchen'. Na nogah on uzhe ne derzhalsya i esli by ne  eti  dve  dopolnitel'nye
tochki  opory,  to  on  davno  by  lezhal  v gryazi.  U ego nog stoyala ogromnaya
plastikovaya kanistra.  Ryadom  podvyval   turbinoj   zamyzgannyj   po   kryshu
transporter,  v  kabine kotorogo sideli chelovek pyat' ot prinimayushchej storony,
nahodyashchiesya primerno v takom sostoyanii.  Oni tol'ko nablyudali  za  tem,  chto
budet dal'she,  ne reshayas' vyjti iz mashiny,  ili,  mozhet byt',  oni prosto ne
hoteli pachkat' obuv'? Kto ih znaet.
     - Den!  - rasplylsya v shirochajshej ulybke Halton.
     SHire etoj ulybki  moglo  byt'  razve  chto  gostepriimstvo  voinstvennyh
gornyh narodov, da i to ne vsegda.
     Krast spustilsya po trapu,  poprivetstvoval zhestom lyudej v transportere,
vnes  vnutr'  kanistru,  a  zatem  stal zataskivat' svoego kompan'ona vnutr'
chelnoka. Te,  ubedivshis',  chto  vse  normal'no,  pogudeli  na   proshchanie   i
razvernuvshis' na meste,  umchalis' proch', raspugivaya svetom svoih prozhektorov
nachinayushchie prosypat'sya nochnye koshmary. Vokrug vse opyat' zapolnil "barhatnyj"
shum padayushchih dozhdevyh kapel'.
     - Nu ty tol'ko predstav'! - uzhe okazavshis' v salone razoshelsya Halton. -
Povidalsya ya s nimi. Davno uzhe ne videlis', a tut na tebe. A ya chto, propadayu?
Obstoyatel'stva... Ostavajsya govoryat... CHtoby... Tebya to zhe priglashali. Ty im
ponravilsya. Za tvoe zdorov'e my to zhe pili. Dazhe paru raz.
     Halton ulybalsya  kak  rebenok,  poluchivshij nakonec v svoe bezrazdel'noe
vladenie vozhdelennuyu igrushku. Schast'yu ne bylo predelov, kak ne bylo predelov
beskrajnim  ravninam etogo,  po svoemu interesnogo mira.  Den otobral u nego
oruzhie,  usadil v passazhirskoe kreslo i  na  vsyakij  sluchaj  pristegnul  ego
remnyami.
     - Dokumenty sdelal?  - sprosil on nemnogo zhestche,  chem eto  nuzhno  bylo
sdelat'.
     - Konechno sdelal,  - mgnovenno obidelsya lyubitel' ekzoticheskogo pojla, -
vot, na,  posmotri.  Vse  na  vysshem  urovne.  Ni  odna  sobaka  nichego   ne
zapodozrit. Vot dokumenty, vot den'gi. Cenu oni zaplatili dostojnuyu. Konechno
zhe,  ya ne mog s nih drat',  kak s nerodnyh. Sam ponimaesh'. U nih zdes' ochen'
ploho s postavkami. Perekupshchiki trebuyut bol'shih deneg. Nuzhno zhe bylo rebyatam
pomoch'?!
     - Vse normal'no,  - uspokoil ego Den,  prinimaya iz vlazhnyh ruk  Haltona
den'gi  i  uvesistuyu  pachku vidavshih vidy,  sil'no pocarapannyh kreditov.  -
Otdohni nemnogo, a zavtra podumaem, chto delat' dal'she.
     Posle etih  slov,  na  davno  ne britom lice kosmicheskogo brodyagi vnov'
zasiyala luchezarnaya ulybka.  Ot udovol'stviya  on  dazhe  zakryl  glaza  i  bez
preduprezhdeniya provalilsya v son.
     Pervym delom Den shodil,  ubral trap i  zaper  oba  lyuka  passazhirskogo
shlyuza,  zatem otpravilsya v kabinu schitat' den'gi. V pachke okazalos' nepolnyh
pyat'desyat chetyre tysyachi kreditov.  |to  bylo  gorazdo  men'she,  chem  kassety
stoili legal'no,  no gorazdo bol'she, na chto mozhno bylo rasschityvat' prodavaya
kradenuyu  veshch'.  Dokumenty  izgotovlennye  v  kakoj-to  zdeshnej  laboratorii
vyglyadeli  dejstvitel'no  potryasayushche.  Vzyav  v  ruki   kartochku   so   svoej
gologrammoj,  on  vnov'  pochuvstvoval  kazalos'  zabytoe  navsegda oshchushchenie,
oshchushchenie cheloveka,  kotoromu nechego boyat'sya. I ne ottogo, chto on sil'nyj ili
bogatyj,  a tol'ko po tomu,  chto on delaet vse pravil'no. Ono tut zhe proshlo,
no  vse  ravno,  bylo  priyatno.  Pod  tisnennym  ovalom  neprivychnoj  pechati
znachilos':
     "Denover Krast;  identifikacionnyj kod: ST348..; Istrinskaya federaciya -
1;  Irdik(03);  obshchestvennyj status:  svobodnoe  predprinimatel'stvo;  nomer
licenzii: K498..; ..."
     Posle osnovnyh svedenij shli,  kak obychno, koordinaty sistemy, v kotoroj
vydali dokument,  ee skorosti i napravleniya smeshcheniya,  tochnoe vremya vydachi v
treh standartah i konechno zhe nomera zakonov v standartnom  spiske.  Licenzii
na   pravo  zanyatiya  torgovoj  i  posrednicheskoj  deyatel'nost'yu,  o  kotoryh
upominalos' v obeih lichnyh  kartochkah  byli  tut  zhe.  Sovpadali  ne  tol'ko
nomera,  no i vse ostal'noe bylo sdelano na vysokom professional'nom urovne.
Na kartochku Haltona bez smeha smotret'  bylo  nel'zya.  V  otlichie  ot  Dena,
kotoryj pered tem, kak fotografirovat'sya, ne polenilsya ne tol'ko umyt'sya, no
i udalit' svoyu shchetinu najdennym na chelnoke special'nym  kremom,  tot  snyalsya
naplevav na uslovnosti i k tomu zhe pered etim  provozglasiv  ne  odin  tost.
Registracionnye dokumenty  na chelnok vyglyadeli kak nastoyashchie,  pravda Den ne
znal, kakimi oni dolzhny byt' na samom dele.
     Pervym etapom  svoego  plana  Den  ostalsya  dovolen.  Dlya  nachala   vse
skladyvalos' neploho.  Ne proshlo i pyatnadcati chasov s togo vremeni,  kak oni
pokinuli obogatitel'nyj kompleks, a u nih uzhe byli den'gi i dokumenty. Mozhno
bylo  perehodit'  ko  vtoromu  etapu.  On  sobral  v  odnu pachku razlozhennye
nebol'shimi stopkami  kupyury,  vzyal  dokumenty  i  spryatal  vse  v  nebol'shoj
vydvizhnoj yashchik, predusmotrennyj dlya vsyakih melkih raznostej.
     Za steklom kabiny uzhe zalegla sploshnaya mgla.  V sektore obzora ne  bylo
vidno ni odnogo ogon'ka.  Vse v okruge uzhe spalo,  vse, krome dozhdya, kotoryj
bezzvuchno vse puskal i puskal po steklu pohozhie  na  yurkie  zmejki,  strujki
vody. Den vyklyuchil osveshchenie, ostaviv tol'ko neskol'ko dezhurnyh svetil'nikov
i to zhe otpravilsya spat'.
     Edva prosnuvshis',  zdeshnee,  pochti  beloe svetilo,  tut zhe prinyalos' za
rabotu. Nuzhno bylo srochno isparit' ostatki ne vpitavshejsya v pochvu vlagi. Ego
trudovoj  entuziazm  byl tak silen,  chto ne uspelo ono podnyat'sya nad rovnoj,
slovno otbitoj po shnurke,  liniej gorizonta i na dvadcat'  gradusov,  a  nad
polyami uzhe zastruilos' horosho zametnoe marevo isparyaemoj vlagi.
     On otkryl glaza i potyanulsya.  Salon byl zalit myagkim svetom,  zabotlivo
otfil'trovannym illyuminatorami. Rata na meste uzhe ne bylo. Den vstal i vyshel
iz  passazhirskogo   salona.   Oba   lyuka   shlyuza   byli   otkryty   nastezh',
besprepyatstvenno propuskaya vnutr' chelnoka nemyslimo vlazhnyj,  teplyj vozduh,
napoennyj neznakomymi aromatami rastushchih poblizosti rastenij i svezhej gryazi.
Halton sidel na nizhnih stupen'kah trapa,  poslednyaya iz kotoryh skrylas'  pod
vodoj  obrazovavshejsya  za  noch'  luzhi  i  ispol'zuya  v  kachestve gubki puchok
sorvannoj tut zhe travy,  otmyval svoi  sapogi.  Zametiv  na  trape  Dena  on
vinovato ulybnulsya.
     - YA sil'no tut vchera kurolesil?
     - Net,  nichego osobennogo,  moglo byt' i huzhe.  - Znaesh', ne pomnyu, kak
dobralsya obratno.  Poslednee,  chto  mne  vspominaetsya,  to  eto  to,  chto  ya
pokazyval svoim mestnym druz'yam, kak strelyaet tot granatomet. My strelyali po
kakim-to pticam, no ni razu ne popali.
     "I ne udivitel'no, v takom sostoyanii", - podumal Den, a vsluh skazal:
     - Nichego,  vse normal'no,  tvoi druz'ya sami privezli tebya obratno,  a ya
srazu ulozhil tebya spat'. Tak chto, uzhe uhodim, ili ty eshche budesh' lechit'sya?
     Posle etih  slov,  Haltona peredernulo.
     - Net,  ne budu.  Luchshe ya s容m kakuyu-nibud' tabletku iz aptechki.  CHtoby
pit' eto pojlo,  nuzhno imet' more zdorov'ya i ne imet' zabot.  Slushaj,  - ego
ton sdelalsya eshche bolee vinovatym, - ya hot' dokumenty privez?
     - Da, vse normal'no, dokumenty i den'gi v yashchike kabiny. Kstati, neploho
poluchilos'. Nikogda by ne podumal, chto zdes' mogut delat' chto-to podobnoe.
     - Zdes'  eshche  i  ne  takoe mogut...
     Pokonchiv privodit' sebya v poryadok, Halton otmyl salon i prohod ot svoih
vcherashnih sledov, zaper shlyuz i prisoedinilsya k nachavshemu zavtrakat' Denu.
     Po podsyhayushchim polyam uzhe nachinala shurovat' kakaya-to tehnika. CHto imenno
ona delala s rasteniyami,  iz-za rasstoyaniya opredelit'  bylo  nel'zya.  Vidimo
otvedennyj  dlya  posadok  korablej  loskut  zemli  dazhe  po zdeshnim ponyatiyam
nahodilsya na otshibe,  potomu,  chto za vse vremya  stoyanki,  krome  neskol'kih
zagorelyh muzhchin v transportere, Den tak bol'she nikogo i ne uvidel.
     Posle zavtraka stali vybirat' blizhajshij  finansovo-torgovyj  centr.  Im
okazalsya  Startak(7),  prohodyashchij po katalogu shestisot letnej davnosti,  kak
odin iz krupnejshih podobnyh centrov etogo sektora i raspolagalsya  on  sovsem
ryadom, vsego v kakih-to dvenadcati svetovyh godah.
     Opredelivshis' so  sleduyushchim  shagom,  Halton  podnyal  chelnok  v  vozduh.
Zavisnuv v neskol'kih metrah ot poverhnosti on neskol'ko raz ubral i obratno
vydvinul opory,  osvobozhdaya ih takim obrazom on prihvachennoj vo vremya vzleta
gryazi.  Nikto ih ne provozhal. Zdes', kak i v bol'shinstve drugih mest, prosto
ne imeli takoj privychki.
     Smeshchenie proshlo  bystro  i  komfortno.  Na  vse potrebovalos' ne bol'she
polutora chasov.
     Na orbite    sed'moj    planety   Startaka   avtomaticheskij   dispetcher
osvedomivshis' o  celi  pribytiya  i  uznav,  chto  ona  svyazana  s  finansovoj
deyatel'nost'yu, nastojchivo posovetoval vtoroj, yuzhnyj port planety. Uzhe zahodya
na posadku,  mozhno bylo  ubedit'sya,  chto  vybor  byl  sdelan  pravil'no.  Na
nebol'shih,  plotno prizhatyh drug k drugu kvadratah posadochnyh polej, ne bylo
vidno ni odnogo starogo apparata,  nu a tem bolee  gruzovogo  ili  torgovogo
sudna.  Zdes'  strojnymi ryadami stoyali krasavcy-korabli,  vypolnyayushchie tol'ko
dve,  strogo opredelennye funkcii.  Vo-pervyh,  oni  dolzhny  byli  bystro  i
komfortno dostavlyat' svoih vladel'cev v lyubuyu tochku Vselennoj,  a vo-vtoryh,
sluzhit' neosporimym dokazatel'stvom  vysokogo  statusa  etih  lyudej.  Drugih
funkcional'nyh osobennostej dlya sudov takogo klassa ne predusmatrivalos'.
     Ne tushuyas', Halton posadil chelnok v odnom iz ryadov etih krasavcev.
     - Pojdem vmeste ili razdelimsya?  - sprosil on.
     - Vmeste.  |ta ploshchadka dolzhna ohranyat'sya,  da u nas  v  chelnoke  to  i
krast' nechego. Zakroem ego na kod i pojdem.
     - Horosho. Tak, kak eshche nahodyas' na orbite oni otkazalis' ot togo, chtoby
ih vstretili i dostavili v zdanie porta, na betone u chelnoka nikogo ne bylo.
Halton ubral trap, zaper chelnok i oni peshkom otpravilis' k nebol'shomu zdaniyu
porta.
     Stoyal teplyj  vecher.  Na  temneyushchem  nebosklone  bylo  vsego  neskol'ko
oblakov,  bezzhalostno rastertyh vetrom po ugasayushchej sineve.  Kak ni stranno,
no u poverhnosti vetra voobshche ne bylo.  Kakoe imenno eto bylo vremya goda,  i
byvali li v etom mire smeny vremen goda voobshche, skazat' bylo trudno.
     - Kogda popadem v gorod,  - skazal Den,  -  pervym  delom  nuzhno  budet
kupit'  odezhdu,  a  to  nashi  skafandry  privlekayut  ochen'  mnogo  vnimaniya.
Navernyaka zdes' eto ne schitaetsya normoj.
     Dejstvitel'no, tehniki  i  prochaya obsluzhivayushchaya port bratiya,  provozhali
strannuyu parochku dolgimi, vnimatel'nymi vzglyadami.
     Vnutri zdanie  porta  vyglyadelo eshche bolee prezentabel'no,  chem snaruzhi.
Stoyashchie u shirokih steklyannyh dverej, pereodetye v grazhdanskoe sluzhaki otdela
bezopasnosti, bez slov propustili ih vnutr', no perestali proyavlyat' vnimanie
k dvum strannym tipam tol'ko togda,  kogda te podoshli k odnomu iz tamozhennyh
postov.
     - Byli problemy s tehnikoj?  - sprosil tamozhennik, vpervye za neskol'ko
let uvidev u svoj stojki lyudej v skafandrah.
     - Da,  neznachitel'nye, - prikinulsya durachkom Den, protyagivaya dokumenty,
- no my s nimi spravilis'.
     Tamozhennik dolgo rassmatrival protyanutye kartochki,  takih on to zhe  eshche
ne videl.  Ne doveryaya svoemu opytu,  on dazhe dostal iz yashchika stola nebol'shoj
skaner i propustil cherez nego  kazhduyu  kartochku  po  neskol'ko  raz,  no  na
kroshechnom  ekranchike  pribora kazhdyj raz vysvechivalas' odna i ta zhe nadpis':
"Podlinnik".  S  dokumentami  bylo  vse  v   polnom   poryadke,   karantinnyj
ekspress-kontrol' to zhe ne vyyavil nichego opasnogo. U tamozhni bol'she voprosov
ne ostalos'. CHestno zadeklarirovav prihvachennye s soboj desyat' tysyach, druz'ya
peresekli   uslovnuyu   liniyu   granicy,   zabotlivo   otdelyayushchuyu  vnutrennee
prostranstvo planety ot zony otchuzhdeniya porta i vsej Vselennoj v pridachu.
     Pryamo ot  zdaniya  porta  v rashodilis' v raznye storony neskol'ko linij
monorel'sa.  Odin iz pochti pustyh vagonov,  zavis u akkuratnoj  platformy  v
ozhidanii  passazhirov.  Posovetovavshis',  druz'ya  reshili ne privlekat' lishnee
vnimanie svoim ekzoticheskim vneshnim vidom, a vospol'zovalis' uslugami taksi.
Ne   uspeli   oni   vlezt'   v  salon  po  sportivnomu  nizkoj  mashiny,  kak
nerazgovorchivyj voditel' tut zhe otdelil svoe mesto ot salona  tolstym,  yavno
puleneprobivaemym steklom.
     - Boitsya zarazit'sya, - prokommentiroval ego dejstviya Halton. - Vse, kto
dolgo zhivet na odnom meste, boyat'sya zarazit'sya ot chuzhakov.
     - Mozhet prosto opasaetsya,  chto my emu sejchas otkrutim golovu ili  zdes'
tak prinyato?
     - Mozhet byt'.
     Den nagnulsya  nad  mikrofonom  peregovornogo  ustrojstva i skazal:
     - V centr.
     Taksist odaril svoih passazhirov udivlennym vzglyadom i prolepetal chto-to
na strannom, otryvistom, s pridyhaniyami yazyke.
     - On ne ponyal,  chto ty skazal,  - sdelal vyvod Halton. - Kakoj-to on ne
mestnyj,  chto  li?  -  I  uzhe  zhestom  pokazal  voditelyu  skvoz'  steklo  na
vozvyshayushchiesya  na gorizonte krajnie zdaniya raspolozhennogo poblizosti goroda.
- Tuda nas vezi. Ponyal?
     Na etot  raz  on  vse  prekrasno ponyal.  Mashina vzrevela i kruto vzyav s
mesta pomchalas' v ukazannom napravlenii.
     Posle skitanij v mestah, gde bylo chudom vstretit' hot' odnogo cheloveka,
vnov' okazat'sya v nastoyashchem, bol'shom gorode bylo chudom. Den sidel i glyadya na
pronosyashchiesya  mimo  ogromnye  zdaniya  magazinov,  delovyh  centrov,  dorogih
restoranov i ispytyval kazalos' davno zabytye,  no vnezapno  proyavivshiesya  s
novoj siloj chuvstva. Na Haltona voobshche bylo smeshno smotret'. Esli v portu on
hot' kak-to derzhalsya,  to teper' tolpy narodu, vysypavshie na trotuary goroda
posle  trudovogo  dnya,  dejstvovali  na nego ne luchshim obrazom.  On uzhe i ne
pomnil,  kogda v poslednij raz videl stol'ko narodu v  odnom  meste.  Goroda
yavno byli pridumany ne dlya takih kak on.
     Vysmotrev sredi  nachinayushchej  vklyuchat'sya   svetovoj   reklamy   priznaki
bol'shogo universal'nogo magazina,  Den postuchal v steklyannuyu peregorodku. Do
voditelya ne srazu doshlo,  chto potrebovalos' ih passazhiram,  tak chto prishlos'
vozvrashchat'sya.   Rasplativshis'  oni  vyshli  i  gorod  poglotil  ih.  Zaprosto
prinyavshej ih v svoi ryady tolpe bylo gluboko  naplevat',  kak  oni  vyglyadyat,
kuda  idut  i v konce-koncov,  chto s nimi takoe.  |to byli nastoyashchie,  samye
glavnye priznaki bol'shogo goroda.
     Druz'ya napravilis'  ko  vhodu v vybrannyj torgovyj centr.  Po kons'erzhu
snaruzhi, a potom i po cenam na cennikah, bystro vyyasnilos', chto eto ne samoe
deshevoe mesto v etom gorode, nazvaniya kotorogo oni tak do sih por dlya sebya i
ne vyyasnili.
     Primerno cherez  chas iz steklyannyh dverej vyshli dva prilichnyh gospodina.
Ot nedavnih brodyag ne ostalos' i sleda.  Strogie, vypolnennye v klassicheskom
stile   kostyumy,   ideal'no   podstrizhennye,  vymytye  i  ulozhennye  volosy,
pervosortnaya,  model'naya obuv'.  Teper' ih mozhno bylo prinyat' tol'ko za dvuh
preuspevayushchih  biznesmenov,  tochno  znayushchih  cenu  vsemu,  chto  ih okruzhaet,
razbirayushchimisya vo vsem,  v chem tol'ko sposoben razbirat'sya chelovek.  Den eshche
zachem-to prihvatil predstavitel'nyj kejs, srabotannyj iz horosho obrabotannoj
kozhi kakogo-to zhivotnogo.  Teper' na ego dne lezhali pyat'  tysyach,  ostavshihsya
posle   chudesnogo  prevrashcheniya,  ego  sobstvennaya  kartochka  i  navorochennyj
kommunikator,  kotoryj druz'ya kupili  na  vsyakij  sluchaj,  chtoby  vpred'  ih
ponimali vse taksisty vo Vselennoj.
     - Nu chto,  budem iskat' gostinicu?  - sprosil Halton.
     - Skol'ko mozhno spat'?  My zhe dva chasa nazad kak vstali. Pojdem, poishchem
to, zachem my syuda priperlis'.
     - Da,  nikak  ne  mogu  privyknut'  k  etomu vremeni.  Byvaet tak,  chto
neskol'ko pereletov pod ryad i vse vremya popadaesh' v den',  a eshche  huzhe  -  v
utro. Prihodit'sya ne spat' neskol'ko sutok. A byvaet naoborot.
     Den podoshel  k  skuchayushchemu   vozle   vhoda   v   kakoj-to   prestizhnyj,
mnogoetazhnyj  ofis  ohranniku  i  ispol'zuya  kommunikator  zavyazal razgovor.
Prilichno odetyj gost' goroda,  ne vyzval u strazha poryadka nikakih podozrenij
i on emu vylozhil vse, chto znal o delovom centre.
     - Nam nuzhno tuda,  - pokazal Den opyat' prisoedinivshis' k Haltonu.  - Na
sosednej  ulice  raspolozheno  kakoe-to podobie birzhi,  ya dumayu tam my najdem
vse,  chto nam nuzhno.  Kstati,  navernoe uchityvaya potrebnosti takih  kak  my,
kontora  rabotaet  kruglosutochno.  |tot  malyj skazal,  chto torgi provodyatsya
tol'ko dnem, no dostup k informacionnym setyam mozhno poluchit' v lyuboe vremya.
     Na ukazannoj  ulice narodu bylo pomen'she.  Vidimo skazyvalsya nedostatok
restoranov i magazinov,  obychno ne tak rasprostranennyh v delovyh kvartalah,
kak vo vseh ostal'nyh mestah.  Vysotnoe, yarko osveshchennoe zdanie, ne zametit'
mozhno bylo tol'ko ochen' postaravshis'. V nizhnem holle ih vstretili s ulybkoj.
     - CHem   mogu   vam  pomoch'?  -  sprosil  podbezhavshij  molodoj  chelovek,
vypolnyavshij vidimo obyazannosti nochnogo rasporyaditelya.
     - Nam  neobhodim  dostup  v  kommercheskuyu  informacionnuyu  set' i pryamo
sejchas.
     - Kakie  imenno  konferencii  vas  interesuyut?
     - Nas interesuet dostup srazu vo vse konferencii, - nachal mutit' Den.
     - |to  budet  stoit'  vosem'desyat  pyat' kreditov v chas,  - sverivshis' s
prejskurantom skazal molodoj chelovek. - Skol'ko budete pokupat'?
     - Dlya nachala chasov pyat', - skazal Den, dostavaya den'gi.
     - ZHelaete  zaregistrirovat'sya  na  zavtrashnie  torgi?
     - My  poka  izuchim  slozhivshiesya  tendencii.
     Krome molodogo dezhurnogo,  nikogo bol'she  iz  personala  ili  ohrany  v
zdanii para  pripozdnivshihsya  klientov ne zametila.  Veroyatno hozyaeva centra
byli ochen' vysokogo mneniya o svoej sisteme bezopasnosti.
     Vskore oni  uzhe  nahodilis'  v  uyutnom  kabinete,  oborudovannym   vsem
neobhodimym.   Den  sidel  za  komp'yuterom,  a  Halton,  po  uzhe  nachinayushchej
skladyvat'sya tradicii,  nablyudal za svyashchennodejstviem so  storony.  Torgovyh
konferencij okazalos' tak mnogo, chto tol'ko okolo poluchasa ushlo na to, chtoby
otyskat' nuzhnye.  Sredi torgovyh firm,  predlagavshih k realizacii izdeliya iz
tyazhelyh  elementov,  v tom chisle i toplivnye kassety,  korporacii "Irtin" ne
znachilos'.  Den proveryal  i  tak  i  etak,  no  takoj  korporacii  ne  bylo.
Otchayavshis'  najti  ee  sredi podhodyashchih po tovaram prajs-listov,  on vklyuchil
rezhim total'noj  proverki,  ohvatyvayushchij  vse  bez  isklyucheniya  konferencii.
Komp'yuter  okazalsya  moshchnym i vydal rezul'tat vsego cherez neskol'ko desyatkov
sekund.  Den ozhidal uvidet' dlinnyushchij spisok,  na izuchenie kotorogo ushlo  by
neskol'ko  sutok,  no na udivlenie,  mashina nashla vsego neskol'ko nebol'shih,
chastnyh firm s podobnym nazvaniem.  V  predlagaemom  imi  assortimente  byli
nositeli   informacii,  prosten'kaya  elektronika  i  kollekcionnoe  holodnoe
oruzhie. Bol'she nichego ne bylo.
     Druz'ya spustilis' v holl.
     - Tak  bystro?  -  udivilsya  molodoj chelovek,  s neohotoj otvlekshis' ot
sozercaniya eroticheskogo shou,  po nebol'shomu priemniku,  stoyashchemu u  nego  na
stole.
     - Umet' nado, - kategorichno zayavil Halton.
     - Vy nam ne pomozhete? - poprosil Den.
     - A chto vas interesuet?
     - Skol'ko  vremeni sushchestvuet eta torgovaya palata?
     - Otkuda ya  znayu?  -  udivilsya  molodoj  chelovek.  -  YA  zdes'  rabotayu
chetvertyj god.  |tomu  zdaniyu  okolo dvadcati-dvadcati pyati let,  a chto bylo
dal'she ya ne znayu.
     - U vas ne vedutsya arhivy ili chto-to podobnoe?  My by hoteli prosledit'
sezonnye kolebaniya tendencij sprosa i predlozhenij.
     - Tak by srazu i skazali.  |to stoit dvesti pyat'desyat kreditov  v  chas.
Podklyuchit' vash komp'yuter k etoj informacii?
     - Da,  eto budet v schet togo  vremeni  kotoroe  my  ne  ispol'zovali  v
predydushchem rezhime, esli budet perebor, to my doplatim.
     - Horosho,  mozhete pristupat', vashe vremya poshlo. Da, i eshche odno, esli vy
hotite zabrat' informaciyu s soboj,  to vot rascenki otnositel'no  ob容mov  i
haraktera informacii.
     - Net,   my   poka   tol'ko  smotrim,  -  ogryznulsya  Halton,  kotorogo
professionalizm soplyaka uzhe nachinal vyvodit' iz sebya.
     Pochti srazu vyyasnilos',  chto eta torgovaya palata sushchestvuet chut' bol'she
dvuhsot pyatidesyati let. Za etot period ona pomenyala stol'kih vladel'cev, chto
esli  by  ih  vystroit' v odnu sherengu,  to poluchilas' by prilichnaya ochered'.
Pochemu-to eta sobstvennost' ni u kogo na dolgo ne zaderzhivalas'.
     - To  zhe  nichego net,  - eshche cherez polchasa skazal Den.  - YA pereryl vse
firmy, uchastvovavshie v torgah za vse vremya, no ni odnoj bolee-menee solidnoj
kontory  s  takim  nazvaniem  zdes'  net.  CHto-to  zdes'  ne tak.  Mozhet oni
uchastvovali v torgah ne pod svoim imenem, no zachem im eto bylo nuzhno?
     - Togda chto, vozvrashchaemsya obratno i nachinaem vyvozit' kassety?
     - Net, poka rano. Poluchit' celuyu goru kasset, a potom sidet' i ne znat'
chto  s  nimi  delat'  menya  ne  ustraivaet.  Ih  zhe  gde-to  nuzhno  hranit',
realizovyvat'.  Hotya eto i samoe ochevidnoe reshenie,  est' eshche odin  zapasnoj
variant.
     - Kakoj?
     - My otpravlyaemsya na rodinu etoj korporacii.
     - No  my  ne  znaem koordinat ih mira.  Voobshche ne znaem nichego,  v etoj
galaktike u nih shtab-kvartira, v sosednej ili eshche chert znaet gde.
     - YA dumayu,  v navigacionnoj sisteme chelnoka dolzhna obyazatel'no byt' eta
informaciya. Nuzhno prosto horoshen'ko poiskat'. Vpered?
     - YA ne znayu,  zachem nam eto delat',  no kak ya ponyal,  ty v  etih  delah
koe-chto  soobrazhaesh'  i  raz ty govorish',  chto eto nuzhno sdelat',  to my eto
sdelaem.
     Oni vyshli v holl.  Nochnoj administrator molcha podbil poluchivshuyusya summu
i sdal sdachu. On opomnilsya, kogda pozdnie posetiteli byli uzhe u dverej:
     - Gospoda ne zhelayut zapisat'sya za zavtrashnie torgi?  Ostalos' neskol'ko
ochen' udobnyh operacionnyh mest.
     - V sleduyushchij raz, - otmahnulsya Halton i oni vyshli na ulicu.
     Zametno posvezhelo.  Ulicy pochti opusteli. Gorod s neizvestnym nazvaniem
zasypal  i  po  shirokim  trotuaram  ryadom s odinokimi prohozhimi,  mozhno bylo
zametit' legkie teni,  nagryanuvshih iz strany skazok snov. No druz'yam bylo ne
do  romantiki,  priklyuchenij ili poiskov ekzotiki,  k kotorym tak raspolagaet
rannyaya noch'.  Oni pojmali taksi  i  poehali  v  kosmoport.  V  zdanii  porta
naoborot,  okazalos'  dovol'no lyudno.  Zdes' zhizn' ne zamirala ni na minutu.
Suda prihodili i uhodili so Startaka(7) ne obrashchaya vnimaniya na vremya sutok.
     "Na vypusk"  tamozhnya  rabotala  eshche  bystree.  U  druzej tol'ko zabrali
vizovye kartochki,  kotorye tut  zhe  pogasili  i  brosili  v  past'  apparata
unichtozhayushchego  dokumenty,  dosmotreli  chemodanchik  Dena i vezhlivo priglasili
priletat' eshche.
     Halton po privychke obsledoval lyuki chelnoka, no vse okazalos' v poryadke.
Vo vremya ih otsutstviya vnutri nikto ne pobyval.  Okazavshis' v kabine, on tut
zhe vzyalsya za navigacionnuyu sistemu korablya.
     - Pohozhe eto i est' to,  chto ty hotel,  - pokazal on na ekran monitora,
polnost'yu zabityj kolonkami cifr.  - Kakoj-to Onlar(D).  Nikogda ne vstrechal
takogo oboznacheniya, i eto v normal'nom kataloge.
     - Pochemu ty reshil,  chto eta korporaciya imenno ottuda? Tam zhe net na eto
dazhe nameka, prosto koordinaty kakogo-to mira.
     - Delo v tom, chto vse razdely etogo navigacionnogo kataloga hranyatsya na
diskah,  a etot edinstvennyj,  kotoryj zapisan na modul' bystrogo dostupa. K
tomu  zhe,  esli  vklyuchit'  rezhim smeshcheniya i bol'she nichego ne trogat',  to po
umolchaniyu sistema sama zagruzit eti  koordinaty  i  perebrosit  tuda  chelnok
avtomaticheski.  YA kogda-to slyshal,  chto takoe byvaet. |to delaetsya tol'ko na
spasatel'nyh sudah,  na sluchaj esli ni u kogo  na  bortu  ne  ostanetsya  sil
sdelat' eto v ruchnom rezhime.
     - Ubedil.  ZHmi tuda.
     - Dumaesh' stoit?
     - A chego nam boyat'sya?  My normal'nye,  dobroporyadochnye grazhdane.  U nas
est' den'gi i my puteshestvuem sebe kuda nam zahochetsya.  Ty zhe videl,  chto na
etoj  tamozhne  nikakih  voprosov ne vozniklo.  S takimi dokumentami mozhno ne
boyat'sya legal'nyh portov,  tem bolee,  chto my nichego s soboj ne vezem.  Esli
kto-to chto-to i zapodozrit,  to nas prosto ne pustyat na planetu,  a otpravyat
obratno.
     - Horosho,  rvanuli  poglyadim,  chto  tam  takoe.
     Poluchiv razreshenie u avtomaticheskogo dispetchera,  Halton podnyal chelnok,
zadral  nos  mashiny  gradusov  pod pyat'desyat k gorizontu i dal gari.  CHetyre
oslepitel'no-belyh yazyka raskalennyh gazov,  bystro umen'shalis' v  razmerah,
slilis'  snachala  v  dve,  a potom i v odnu yarkuyu zvezdochku,  kotoraya vskore
bessledno ischezla za pologom nachinayushchej sgushchat'sya, vysotnoj oblachnosti.
     Onlar(D) okazalas' raspolozhennoj  v  etoj  zhe  galaktike,  v  odnom  iz
central'nyh ee sektorov.  Do kriticheskoj sfery, otdelyayushchej yadro galaktiki ot
vpolne normal'no funkcioniruyushchih zvezdnyh sistem  ee  otdelyalo  vsego  okolo
odnogo svetovogo goda.  Ishodya iz etogo, hozyajka planetarnoj sistemy, zvezda
pod strannym nazvaniem  Onlar  byla  dovol'no  molodoj,  dazhe  yunoj  i  bylo
neponyatno  kogda  zhe  uspeli obrazovat'sya ee planety,  no oni uspeli,  a vse
ostal'noe bylo uzhe ne vazhno.
     Spasatel'nyj chelnok  myagko  voshel  v prostranstvo svoej rodiny.  Tol'ko
pelena energeticheskogo vspoloha ostalas' pozadi, kak pribornaya panel' ozhila,
vydav v prostranstvo kabiny srazu neskol'ko zummerov,  razlichnyh po tembru i
tonu. Halton  migom  vklyuchil  radar.  Na  ego ekrane okazalos' srazu stol'ko
zasvetok, budto v nego vystrelili melkoj drob'yu, i dazhe ne odin raz.
     - Vlyapalis'!  - ryavknul on otvorachivaya shturval v  storonu  i  napravlyaya
mashinu  v  nebol'shoj  prosvet  mezhdu  zavisshimi  v prostranstve kosmicheskimi
korablyami.
     V lobovom stekle,  naprotiv, barhat kosmosa byl chist, slovno ego tol'ko
chto otutyuzhili pylesosom.  Tol'ko povisshaya v temnote yarkaya monetka Onlara, da
dve  kroshechnye  blestki  vnutrennih  planet,  okazavshihsya  mezhdu  zvezdoj  i
chelnokom. Bol'she nichego ne bylo vidno.
     - CHto sluchilos'? - ne ponyal Den.
     - Kak  chto?!  Posmotri,  -  Halton  tknul  pal'cem v radarnyj ekran,  -
skol'ko vokrug korablej.
     - Mozhet na planete bol'shoj port?
     - Kakoj port?  Esli by eto byli portovye  korabli,  ih  by  bylo  mnogo
tol'ko v odnom meste, a potom oni by razletalis' komu kuda nado. A zdes' oni
vezde. |ta planeta polnost'yu okruzhena imi.
     - Nu i chto oni delayut?
     V tom to i delo, chto nichego. Odni prosto zivisli v prostranstve, drugie
drejfuyut s nebol'shimi skorostyami.  Mne kazhetsya,  chto sejchas vot-vot nachnetsya
chto-to strashnoe.
     - Dumaesh' vojna?
     - A chto tut eshche podumat'?  Da vovremya zhe my prileteli!  I zachem mne eto
bylo  nuzhno?  Vsegda,  kak  tol'ko  vse  nachinaet nalazhivat'sya,  obyazatel'no
popadayu pod  razdachu.  Slushaj,  davaj  uberemsya  otsyuda,  poka  oni  nas  ne
zametili.
     Ruki Haltona  edva  zametno  podragivali  na  shturvale.
     - Esli  my ih zametili,  to i oni nas to zhe,  - sdelal vyvod Den.  - Ne
nado tushevat'sya i delat' rezkih dvizhenij,  ruli kak rulil. Podojdem poblizhe,
razberemsya.  Nichego strashnogo net.  Korabl' zhe ih.  Esli postupit zapros, to
avtomatika eto podtverdit.
     Halton opyat' nemnogo povernul shturval,  vyravnivaya chelnok i  uvelichivaya
skorost'.  Emu kazalos', chto sejchas on delaet samuyu bol'shuyu glupost' v svoej
zhizni,  no s tochki zreniya logiki vse bylo pravil'no i pridrat'sya bylo  ne  k
chemu.  Rasstoyanie  mezhdu  chelnokom  i pervymi celyami sokrashchalos' nepostizhimo
medlenno.  Vskore  radar  stal  raspoznavat'  krajnie   celi.   Kartinki   i
harakteristiki  dovol'no bol'shih sudov poshli vperemeshku s sovsem krohotnymi,
no nikakoj zametnoj reakcii na podhod gostej ne nablyudalos'.
     Halton tyazhelo  dyshal.  Na  ego  rascherchennom  glubokimi  morshchinami  lbu
vystupili  krupnye kapli pota.  Den to zhe chuvstvoval sebya ne luchshim obrazom.
On izo vseh sil derzhalsya za mysl',  chto oni postupayut edinstvenno pravil'nym
obrazom.  Kazalos',  chto vot-vot posleduet razvyazka.  Udachnyj zalp odnogo iz
bystro smenyayushchih drug  druga  na  radarnom  ekrane  korablej,  i  vse  budet
koncheno.  Bystro i navsegda. Eshche cherez neskol'ko minut, pokazavshihsya druz'yam
celoj vechnost'yu,  za lobovym steklom poyavilsya pervyj  korabl'.  Im  okazalsya
zavisshij v  pustote  hishchnyj  shturmovik.  Pod  ego strelovidnymi kryl'yami vse
napravlyayushchie byli pusty,  ni pod bryuhom,  ni pod kryl'yami,  ne bylo ni odnoj
rakety. Za uzkim ostekleniem kabiny bylo temno. Zametnyh povrezhdenij korpusa
ne nablyudalos',  edinstvennym proyavleniem zhizni,  byl  nervno  vspyhivayushchij,
sinij  probleskovyj  mayachok,  raspolozhennyj  na  ostrom torce pravogo kryla.
SHturmovik proplyl mimo i rastvorilsya vo mrake kosmosa.
     - CHto-to ya ne ponyal?  - eshche bol'she  zanervnichal  Halton.  -  CHto  zdes'
proishodit?
     Pokazalsya eshche odin korabl'.  |to byl dovol'no vnushitel'nyj krejser. Vse
do  edinogo  bortovye  ogni  byli  potusheny.  Izluchateli  impul'snogo oruzhiya
nahodilis' v boevom  polozhenii.  On  medlenno  provorachivalsya  vokrug  svoej
prodol'noj  osi,  davaya  vozmozhnos' druz'yam rassmotret' sebya kak sleduet.  V
belom svete Onlara vse ego vystupayushchie detali vyglyadeli osobenno rel'efno.
     - Oni ne svyazalis' s nami? - sprosil Den.
     - Net, polnoe radiomolchanie. Tishina, kak na kladbishche. CHto budem delat'?
     - Podhodi blizhe k planete i zaprashivaj dispetchera. Doigraem etu igru do
konca.
     Halton uvelichil skorost' i uzhe ne stesnyayas' povel chelnok k planete  "D"
kratchajshim putem.  Po mere prodvizheniya im prodolzhali vstrechat'sya kosmicheskie
korabli,  ne podayushchie nikakih priznakov zhizni.  CHem blizhe  oni  podhodili  k
orbite planety,  tem ih stanovilos' bol'she,  tol'ko eti uzhe vyglyadeli ne tak
horosho.  Nachinaya s dvuh  tysyach  kilometrov  ot  poverhnosti  Onlar(D)  poshli
korabli  bez  illyuminatorov,  na mestah tolstyh,  bronirovannyh stekol ziyali
chernye provaly,  a primerno s polutora tysyach kilometrov voobshche nichego celogo
ne  sohranilos'.  Prostranstvo  bylo  zahlamleno  rvannymi  kuskami metalla,
obrubkami nesushchih ploskostej,  sorvannymi so svoih mest orudijnymi sistemami
i pokruchennymi navesnymi dvigatelyami.
     V kabine  korotko  pisknulo  i  vklyuchilas'  avtomatika.  Komp'yuter vzyav
upravlenie  na  sebya,  prinyalsya  manevrirovat'  sredi  sil'no  zahlamlennogo
uchastka  prostranstva.  Vse uvidennoe do togo porazilo druzej,  chto nikto iz
nih dazhe ne obratil vnimaniya na eto obstoyatel'stvo.  Sila pronesshayasya v etom
prostranstve,  neponyatno  kogda,  byla  nastol'ko ogromnoj,  chto dazhe teper'
mogla porazit' svoim mogushchestvom kogo ugodno.  Ot korablej  pobol'she  voobshche
nichego  ne  ostalos'.  Oni  bli  razrusheny  nastol'ko,  chto po sohranivshimsya
oblomkam nevozmozhno bylo dazhe  predstavit',  chem  oni  byli  ran'she.  Melkie
chelnoki  i  shturmoviki  sohranilis'  poluchshe,  to  zdes',  to tam mozhno bylo
uvidet' ucelevshuyu perednyuyu,  ili kormovuyu chast' takogo korablya, no to zhe bez
stekol i bez edinoj vystupayushchej za korpus detali.
     - CHto zdes' proizoshlo?  -  nakonec  podal  golos  Halton,  do  kotorogo
nakonec potihon'ku nachinalo dohodit',  s chem oni stolknulis'.
     - Nashel  u  kogo  sprashivat'.  YA v kosmose bez godu nedelya.  Tebe luchshe
znat'.
     - Pervyj raz s takim stalkivayus'.  YA slyshal pro vojny za prostranstvo i
miry,  neskol'ko raz dazhe nablyudal za nimi so storony, no takogo pogroma eshche
nikogda ne videl.
     - Pohozhe  na  to,  chto  vse proizoshlo ochen' bystro,  flot ne uspel dazhe
pojti v ataku.  Korabli prevratilis' v musor tam,  gde oni nahodilis'  pered
udarom.  Esli  by u nih byla by hot' nebol'shaya skorost',  to sejchas zdes' by
nichego ne bylo.
     - Navernoe,  -  skazal  Halton sledya vzglyadom za proletayushchim mimo osobo
bol'shim oblomkom,  - oni i ne dumali atakovat'. Oni zashchishchali planetu, no eto
im ne udalos'. Interesno, kogda eto proizoshlo?
     - Moglo neskol'ko chasov nazad, a moglo i stoletiya.
     CHelnok nakonec probralsya cherez naibolee plotnyj sloj oblomkov, tolshchinoj
okolo desyati kilometrov i poshel na snizhenie. Vnizu lezhalo sploshnoe pokryvalo
gryazno-seroj oblachnosti, polnost'yu skryvshee za soboj planetu.
     - |to ty rulish'? - sprosil Den.
     - Net,  eto on sam.  Vidimo kak-to opredelil,  chto eto ego rodnoj mir i
zahodit na posadku avtomatom.
     - |to konechno horosho. Esli nam povezet, to on syadet kak raz v portu, no
ty  bud'  nagotove,  chtoby v lyuboj moment vzyat' upravlenie na sebya.  Malo li
chto? Znaesh', za shest'sot let ochen' mnogoe mozhet izmenit'sya.
     - Vse,  normal'no,  -  uspokoil  ego  Halton,  hotya  v ego slovah takoj
uverennosti ne chuvstvovalos', - vyrulim esli chto. Pohozhe, chto i vnizu nikogo
net.
     - S chego ty vzyal?
     - Nas do sih por nikto ne zaprashivaet.
     Do poverhnosti ostavalos' okolo pyati kilometrov,  kogda chelnok nyrnul v
bul'on oblakov.  Stekla kabiny mgnovenno stali matovymi, i po nim vetvistymi
ruchejkami zastruilas' mutnaya voda.  V etih oblakah vody bylo  predostatochno,
no  i  pyli to zhe hvatalo.  Na dvuh s polovinoj tysyachah kilometrov,  apparat
vyrovnyalsya,  zapustil marshevuyu ustanovku i pereshel v  gorizontal'nyj  polet,
zatem  stal  medlenno  snizhat'sya,  zahodya na izvestnuyu tol'ko emu posadochnuyu
ploshchadku.  Halton derzhal ruku u svobodno raskachivayushchegosya shturvala,  zhivshego
svoej  sobstvennoj  zhizn'yu,  gotovyj  v  lyuboj  moment  shvatit'  rukoyatku i
prervat' eto bezobrazie,  no nichego ne sluchalos',  vse proishodilo plavno, i
ochen' pohozhe na to,  kak dolzhno bylo na samom dele.  Na vysote okolo pyatisot
metrov v sploshnoj pelene poyavilis' redkie temnye pyatna,  a kogda  na  radare
vysvetilas' cifra v trista metrov, oblaka ostalis' vverhu i bol'she ne meshali
obzoru. Druz'yam otkrylas' unylaya, cherno-seraya ravnina. S verhu ona vyglyadela
budto  zasypannaya  sloem  promokshego  pod  dozhdem  vulkanicheskogo pepla,  iz
kotorogo,  to tam,  to  zdes'  torchali  nebol'shie,  golye  kamni,  burogo  i
krasnovatogo  cveta.  Ne  smotrya na to,  chto oni sejchas nahodilis' v dnevnom
cikle  planety,  ochen'  plotnaya  oblachnost'   s   trudom   propuskala   svet
zvezdy-hozyajki.
     - Da,  ne v ochen' uyutnoe mesto my zabreli na etot raz, - skazal Halton.
- Sovsem ne pohozhe na pervoklassnyj  mir,  v  kotoryh  prilichnye  korporacii
razmeshchayut svoi golovnye ofisy.
     - Mne kazhetsya,  zdes' uzhe ochen' dolgo nikto  nichego  razmeshchat'  uzhe  ne
budet.  Tol'ko  posmotri  chto  tvorit'sya vnizu.  skol'ko letim,  a ni odnogo
klochka zeleni, ni odnogo, pust' dazhe gryaznogo ruchejka ili ozerca.
     - Otkuda  zhe  im  vzyat'sya,  esli  vsya voda v atmosfere?  Hotya,  mozhet s
dozhdyami  uzhe  gde-to  i  skopilos'  dostatochnoe  dlya  kakogo  nibud'  bolota
kolichestvo vody. Tol'ko na chto ona teper' nuzhna?
     Na zatyanutom  tumanom  gorizonte poyavilis' pervye priznaki goroda,  ili
eshche chego-to podobnogo.  Razobrat' bylo trudno.  Edinstvennoe, chto mozhno bylo
skazat'  po etomu povodu,  tok eto to,  chto eto chto-to bylo ne estestvennogo
proishozhdeniya.
     - Vot i konechnyj punkt nashego puteshestviya, - skazal Halton.
     CHelnok leg na plavnyj virazh i stal snizhat'sya eshche bystree. CHerez desyatok
sekund pod ego bryuhom uzhe  pronosilis'  ruiny,  pohozhie  na  slozhivshiesya  ot
sluchajnogo skvoznyaka kartochnye domiki.  Oni  prostiralis'  vo  vse  storony,
skol'ko videl glaz.  O sile pronesshegosya nad ogromnym poseleniem "skvoznyaka"
mozhno bylo sudit' dazhe po tomu, chto vnizu lezhali otnyud' ne karty, a betonnye
i stal'nye oblomki nekogda vnushitel'nyh stroenij. Kak i na ravnine, vse bylo
pokryto prilichnym sloem chernogo pepla.  Rasstilavshijsya pod  chelnokom  koshmar
byl  tol'ko prodolzheniem togo,  chto oni tol'ko chto videli na orbite planety.
CHerez neskol'ko minut poleta nad gorodom,  kotorye proshli v grobovoj tishine,
pryamo po kursu pokazalas' svobodnaya ot razvalin,  dovol'no bol'shaya ploshchadka.
Nad ee urovnem vozvyshalos' neskol'ko zalizannyh, pohozhih na holmy siluetov.
     CHelnok stal sbrasyvat' skorost' i poshel na tormoznoj  krug.  Vskore  on
zavis nad ploshchadkoj i razduvaya daleko v storony ryhlyj pepel, myagko sel.
     - Nu vse,  prileteli,  chto dal'she?  - sprosil Halton.
     Den sidel  i  molcha  glyadel  na  vozvyshayushchijsya  sovsem  ryadom  odin  iz
holmikov.  Pri  posadke  chelnoka  s odnogo iz ego pokatyh sklonov sdulo ves'
pepel,  za kotorym okazalsya pochernevshij bort nebol'shogo transportnogo sudna.
Emu  to  zhe dostalos' prilichno.  Korabl' uzhe ne stoyal na oporah,  a lezhal na
bryuhe,  slegka nakrenivshis' vpravo. Ni odnogo illyuminatora ne bylo na meste,
a po korpusu shli shirokie treshchiny.  Den prismotrelsya i okazalos',  chto korpus
korablya sil'no sdavlen sverhu.  Posle etogo ne  udivitel'no  bylo  nablyudat'
treshchiny na vysokoprochnom splave.
     - Vidno zdorovo  oni  komu-to  nadoeli,  esli  kto-to  ne  polenilsya  i
prevratil celyj mir v grudu pepla, - nakonec podal on golos.
     - Da,  prosto  tak  pistolet ne strelyaet,  - podderzhal mysl' Halton.  -
Vsegda dolzhna byt' prichina.  Mozhet ee i ne  srazu  vidno,  no  prichina  est'
vsegda.
     - Interesno,  chto eto bylo za oruzhie?  Nikogda o takom ne slyshal. Mozhet
zdes' eshche opasno nahodit'sya, kak ty dumaesh'?
     - Poka  my  v  chelnoke,  nam  nechego  boyat'sya,   no   vyhodit'   naruzhu
dejstvitel'no ne stoit.  YA ne znayu,  chto eto bylo za oruzhie. Ran'she ya nichego
podobnogo  ne  videl.  Raz  ya  pobyval  na  planete,  po  kotoroj   proshlis'
annigilyatorami. To zhe sil'noe, ya tebe skazhu, zrelishche. Tol'ko tam vse bylo po
drugomu.  Tam  vse,  chto  bylo  sverhu,  oplavilos',  a pochva prokalilas' na
desyatok metrov v glubinu,  no takogo pepla tam ne bylo.  I takih  ruin,  kak
zdes'  tam  to  zhe  ne bylo.  V tom poselenii,  v kotorom ya pobyval vse bylo
razbrosano i razrovneno do takoj stepeni,  chto  samyj  bol'shoj  oblomok  byl
velichinoj s lokot'.
     - A chto zhe eto togda mozhet byt'? Hot' kakie-to soobrazheniya u tebya est'?
     - Kogda-to na odnoj iz nelegal'nyh perevalochnyh baz,  ya slyshal ob ochen'
krupnoj sdelke, delo shlo o milliardah. I vsya eta kucha deneg byla vylozhena za
odnu-edinstvennuyu sistemu vooruzheniya.  CHto mne togda udalos' ob etom uznat',
tak eto to,  chto eta shtukovina ne mestnogo proizvodstva,  a izgotovlena dazhe
ne v nashej sverhgalaktike, no to zhe v mire lyudej. Ona sposobna chto-to delat'
s  prostranstvom,  narushaet  odnu  iz  konstant  v  vybrannoj  oblasti,  ili
neskol'ko  srazu.  YA  v  etom slabo razbirayus'.  No eshche slyshal chto oni to zhe
byvayut raznye. Togda ya podumal, chto eto bajki, no teper' vizhu, chto pravda.
     - A  chto  ono  hot'  iz  sebya predstavlyaet?  - sprosil Den,  porazhennyj
razmahom postavlennoj na potok smerti. - Kak iz nego strelyayut?
     Halton ulybnulsya. - Ego ne derzhat v rukah i ne navodyat cherez opticheskij
pricel. |ta shtuka sdelana v vide navorochennogo kosmicheskogo korablya,  raz  v
desyat'  dlinnee  etogo  chelnoka,  tol'ko na nosu u nego ustanovlena kakaya-to
kruglaya priparka.  Po vsej vidimosti,  sam apparat  ne  ochen'  bol'shoj,  vse
ostal'noe   mesto   zanimayut   reaktory   podderzhki,   dumayu  samye  luchshie,
annigilyacionnye  reaktory,  ved'  energii  eti  adskie  vrata  dolzhny  zhrat'
sootvetstvuyushche.
     - Net,  vyhodit' ne  budem,  -  ukrepilsya  v  mysli  Den,  posle  vsego
uslyshannogo.
     On eshche raz vzglyanul po storonam,  naskol'ko  pozvolyalo  steklo  kabiny.
Vokrug  prostiralos'  polnoe  gospodstvo  smerti  i  haosa.  Vse  ostavalos'
nepodvizhnym,  takim,  kakim bylo i chas i sto let nazad.  Cvetushchaya,  sudya  po
vsemu, planeta prevrativshayasya v mogil'nik za doli sekundy.
     Nahodyashchayasya na  vsevolnovom   prieme   sistema   upravleniya   chelnokom,
prinimala sploshnuyu  tishinu.  Na chistom ekrane raskodera tol'ko dalekaya groza
ostavlyala nebol'shie chertochki shuma.
     - Tak dolgo iskat' i nichego ne najti, - pod nos probubnil Halton.
     - Vidish',  kak ustroena zhizn', - skazal zadumchivo Den, - komu-to ploho,
a komu-to ot etogo tol'ko luchshe.
     - CHto ty imeesh' v vidu?
     - Delo v tom, chto esli korporacii "Irtin" bol'she ne sushchestvuet, to ves'
ih kompleks po pererabotke tyazhelyh metallov perehodit v nashu  sobstvennost',
soglasno odnogo iz razdelov sudohodnogo prava.  "Poterpevshee bedstvie sudno,
kosmicheskaya  stanciya   libo   drugoj   ob容kt,   sluchajno   obnaruzhennyj   v
prostranstve, na bortu kotorogo ne ostalos' nikogo v zhivyh; i pri otsutstvii
drugih zayavitelej na etu sobstvennost', perehodyat v rasporyazhenie nashedshih, s
uderzhaniem   desyati   procentov   real'noj   stoimosti   ob容kta   v  pol'zu
gosudarstvennoj struktury,  kontroliruyushchej dannuyu oblast'  prostranstva",  -
vol'no procitiroval Den punkt iz universal'nogo sudohodnogo kodeksa. Tak chto
ta shtuka uzhe nasha na zakonnom osnovanii. Hochesh' vladet' ili budem prodavat'?
     - A chto ya s nej budu delat'? To zhe mne nashel promyshlennika. |to zhe t'mu
narodu nuzhno gde-to nanyat',  nalogi...  YA v etom nichego ne smyslyu. K tomu zhe
mne ne tak uzh mnogo i ostalos', zachem mne eshche odna golovnaya bol'?
     - Togda  budem  prodavat'.  Vvodi koordinaty Kartaka,  togo gde ty menya
podobral i othodim.
     Halton pokrepche vzyalsya za rukoyat' shturvala i uzhe vruchnuyu podnyal chelnok.
Druz'yam ne hotelos' eshche raz preodolevat' shlejf oblomkov,  okruzhavshih planetu
i  iz  real'nogo  prostranstva  oni  vyshli  pryamo  v   atmosfere   Onlar(D).
Obrazovavshijsya  pri  energeticheskij  vsplesk,  zdes' uzhe nikomu povredit' ne
mog.








     Tretij yuzhnyj    kosmoport    Startak(7)   okazalsya   dovol'no   bol'shim
predpriyatiem.  Odni iz samyh vnushitel'nyh torgovyh vorot  planety  vyglyadeli
solidno  dazhe  s  bol'shoj  vysoty.  Rovno rasplanirovannye massivy skladskih
terminalov, sosedstvovali s kvadratami posadochnyh polej,  kotorye otnyud'  ne
pustovali.   Vyglyadevshie   s   bol'shogo   rasstoyaniya  kroshechnymi  nasekomymi
roboty-pogruzchiki i vnushitel'nye  gruzovye  platformy,  snovali  na  bol'shih
skorostyah  ot korablej k skladam i obratno,  podchinyayas' komandam central'noj
dispetcherskoj sluzhby.  Pod otkrytym nebom gromozdilis'  strojnye,  dvuh-treh
etazhnye ryady standartnyh transportnyh kontejnerov.
     Vidavshij vidy gruzovoj  chelnok  nebol'shoj,  chastnoj  kompanii,  poluchiv
razreshenie  dispetchera  vyshel  iz  otvedennogo  sudam  ego  klassa eshelona i
otvesno  poshel  na  posadku.  Neskol'ko  nezakreplennyh  pustyh  kontejnerov
sorvalis' so svoih mest i gulko udarili v pereborku gruzovogo otseka.
     - Nichego strashnogo,  - prosto otvetil pilot - sovsem molodoj paren', na
voprositel'nyj vzglyad poputnogo passazhira.  - |to plastikovye kontejnery dlya
perevozki pishchevyh koncentratov. Oni sovsem legkie i nichego ne mogut slomat'.
     Krome obyazannostej   pilota,   molodoj  chelovek  vypolnyal  tak  zhe  vse
ostal'nye obyazannosti,  kotorye tol'ko  mogut  vozniknut'  na  stratosfernom
chelnoke.  Ego  imenem  nachinalsya  i zakanchivalsya spisok korabel'noj komandy.
Nebol'shie chastnye kompanii,  v otlichie ot bol'shih i solidnyh, nikogda den'gi
prosto  tak  ne  platili.  Tem  ne  menee,  u  parnya vse poluchalos' dovol'no
neploho.
     V kresle vtorogo pilota sidel Handor.  Dorozhnaya sumka lezhala tut zhe,  u
kresla,  i na osobo krutyh virazhah emu prihodilos'  ee  priderzhivat'  rukoj.
Dobravshis' do bolee-menee bol'shogo transportnogo centra,  pomnya o otvedennoj
nedele na vypolnenie zadanie,  Handor ne stal teryat' celyh shestnadcat' chasov
v   ozhidanii   passazhirskogo   rejsa  v  etot  kosmoport,  a  vospol'zovalsya
transportnym korablem. Na poiski sgovorchivogo pilota ushlo minut pyatnadcat' i
banknota  dostoinstvom v pyat'desyat kreditov.  Eshche cherez pyatnadcat' minut oni
byli uzhe v vozduhe.
     Den' klonilsya k zakatu.  Startak velichestvenno opuskalsya v rascvechennye
alym,  peristye oblaka.  S togo momenta,  kak Handor pokinul  Sarini  proshlo
nemnogim bolee chetyreh chasov. Togda byl vecher i sejchas vecher, pravda na etot
raz sovsem yunyj.  V portu zhe, v kotorom on peresel na gruzovoj korabl', bylo
rannee utro.  Ne smotrya na takuyu chehardu s chasovymi poyasami,  vnikat' vo vse
eto sovsem ne hotelos'.
     CHelnok opustilsya  na  odnom  iz  polej vnutrennej zony.  Pilot zaglushil
reaktor i dolozhil avtomaticheskomu dispetcheru, chto posadka proshla uspeshno.
     - Nu  vse,  -  skazal  on  posle  probezhki  pal'cami po klavisham svoego
pul'ta,  - vot tvoj gruzovoj port. Vsegda rady pomoch' horoshim lyudyam. Esli ne
len', zapishi nomer moej razvalyuhi. Mozhet eshche uvidimsya.
     On protyanul ruku i poproshchalsya s Handorom, kak so starym znakomym.
     - Vse  mozhet byt'.  Spasibo,  chto podbrosil.  Bud' zdorov,  - brosil na
proshchanie "levyj" passazhir legko sbegaya po uzkomu trapu.
     On ne  uspel  eshche udalit'sya ot chelnoka i na pyat'desyat metrov,  a u ego,
tol'ko   otvoryayushchegosya   gruzovogo   otseka   uzhe    stolpilos'    neskol'ko
robotov-pogruzchikov   i   zavyvaya   davno  molivshem  o  kapital'nom  remonte
dvigatelem,  podhodila gruzovaya platforma.  Hotya  gruzovyh  korablej  samogo
raznogo  tonnazha  na  polyah bylo predostatochno,  lyudej ne bylo vidno voobshche.
Handor shel i shel,  ves'ma smutno predstavlyaya,  kuda zhe emu vse-taki nado, no
krome provorno snuyushchih robotov nikto ne popadalsya. Skladyvalos' vpechatlenie,
chto piloty vseh etih gruzovikov  dazhe  ne  pokidali  svoih  kabin  vo  vremya
pogruzki-razgruzki.  V  bol'shinstve  sluchaev tak ono i bylo.
     Nakonec emu na glaza popalos' nebol'shoe administrativnoe stroenie i  on
srezaya po redko zapolnennoj, kontejnernoj ploshchadke napravilsya k nemu. Vblizi
eto okazalas' betonnaya,  modul'naya postrojka,  vos'mietazhnyj korpus  kotoroj
vozvyshalsya nad vsem,  chto raspolagalos' poblizosti.  Na vhode stoyal v koren'
oblenivshijsya policejskij,  taliya kotorogo,  esli mozhno bylo tak nazvat'  etu
oblast' ego tela,  gorazdo prevyshala shirinu plech.  |tu dosadnuyu nepriyatnost'
on pytalsya zamaskirovat' shirokoj kurtkoj,  kak i vse ostal'nye  policejskie,
no ego telesa uzhe davno prevysili vse kriticheskie razmery, podvlastnye takoj
maskirovke.
     - Ty   otkuda  vzyalsya?  -  probasil  on  vzglyanuv  na  Handora  iz  pod
poluprikrytyh vek.
     Tot ne  govorya  ni  slova  podnyal  ruku  i  zhestom ukazal na zatuhayushchie
nebesa.
     - A  mne  vse  ravno  otkuda  ty,  -  sdelal  vyvod  nevozmutimyj strazh
zakonnosti i poryadka, opuskaya puhluyu ruku na rukoyat' impul'snogo izluchatelya,
- pokazyvaj zheton dostupa i prohodi.
     Po krupnym kaplyam pota na ego lbu bylo vidno,  chto policejskij otdaetsya
svoej rabote polnost'yu i bez ostatka. On by s bol'shim udovol'stviem vypolnyal
svoi obyazannosti sidya,  kak sovsem nedavno,  vnutri zdaniya,  no po  usloviyam
etogo posta zdes' polagalos' stoyat'.
     - U menya net nikakogo zhetona. Mne nuzhno najti tret'yu zonu otchuzhdeniya. V
kakoj eto hot' storone?
     - Von tam,  - mahnul policejskij v storonu razgorayushchegosya ne  na  shutku
zakata,  -  tol'ko  tebya  tuda  tak  prosto  ne  pustyat.  Nuzhno budet projti
tamozhennyj kontrol'.
     - Nichego strashnogo, spasibo, - uzhe na hodu poblagodaril Handor.
     - Hodyat tut raznye,  bezbiletnye,  - provorchal  strazh  poryadka,  -  vot
voz'mu sejchas i arestuyu, budet znat', kak lazit' po zakrytym polyam.
     Probubniv eto sebe pod nos on nemnogo uspokoilsya. Konechno zhe, on nikogo
i ne sobiralsya arestovyvat',  da i poprobuj arestovat' takogo,  no ostavlyat'
eto delo tak,  bez vnimaniya,  bylo nel'zya.  Otreagirovav  na  bezobrazie  on
nemnogo  uspokoilsya i vzdohnuv,  perenes ves svoego ogromnogo tela s pravoj,
nachinayushchej zatekat' nogi,  na levuyu.  Do konca ego smeny bylo eshche okolo pyati
chasov.
     V ukazannom koloritnym policejskim napravlenii, dejstvitel'no okazalas'
tret'ya   zona  otchuzhdeniya.  Na  setchatyh  vorotah,  peregorodivshih  vyezd  k
posadochnym polyam visel bol'shoj plakat, na kotorom goryashchim purpurom po belomu
bylo   vyvedeno:   "Tret'ya   zona   otchuzhdeniya.  Obyazatel'ny  k  prohozhdeniyu
pasportnyj,  tamozhennyj i karantinnyj kontrol'".  Ryadom  s  vorotami  stoyalo
prizemistoe, odnoetazhnoe zdanie, s vidu bol'she pohodivshee esli ne na dot, to
na kakuyu-to raznovidnost' kazemata,  eto tochno.  Iz malen'kih,  zareshechennyh
okon, v  metallicheskih ramah kotoryh byli vstavleny bloki puleneprobivaemogo
stekla,  shchedro lilsya yarkij  svet  kriptonovyh  svetil'nikov.  Poblizosti  po
prezhnemu nikogo ne nablyudalos'.  Na pervoj, za vorotami, posadochnoj ploshchadke
bylo temno i pochti  pusto.  Unyloe  odnoobrazie  rasplastavshegosya  betonnogo
kvadrata  narushali  tol'ko  dve  temnye  glyby  kosmicheskij korablej,  pochti
zatonuvshie v sgushchayushchihsya sumerkah.  Ni v illyuminatorah,  na po ih bortam  ne
bylo vidno ni odnoj iskry sveta.  Gluboko vdohnuv,  Handor bez stuka voshel v
nezapertye dveri zdaniya blok-posta.
     Vnutri bol'shoj,   kvadratnoj   komnaty   vse   okazalos'   vypolneno  v
neprihotlivo-armejskom dizajnerskom klyuche.  Nekazistaya,  no krepkaya  mebel',
pol  i  dazhe  steny byli vykrasheny gryazno-seroj emal'yu,  kakoj obychno krasyat
boevuyu tehniku i snaryazhenie.  Na odnom iz stolov  s  shipeniem  razogrevalas'
parochka  universal'nyh dorogih "goryachih" konservov,  yavno odolzhennyh v odnom
iz postradavshih pri razgruzke kontejnerov,  celyj  massiv  kotoryh  vplotnuyu
primykal  k  stroeniyu blok-posta.  V komnate nikogo ne okazalos'.  Skripnula
odna iz bokovyh dverej i prokurennyj gustoj bariton sprosil:
     - |to ty, Kramit?
     - Net eto ne ya, - poshutil Handor.
     Dver' mgnovenno   raspahnulas'   i   v  komnatu  vletel  toshchij  starshij
lejtenant,  s ogromnym shtyk-nozhom v odnoj ruke i polovinkoj  buhanki  belogo
hleba v drugoj.  Ego fioletovyj mundir tamozhennogo departamenta,  ne to, chto
skryval,  a  naoborot,   skoree   podcherkival   boleznennuyu   hudobu   etogo
neproporcional'no vysokogo cheloveka.
     - U  menya  peresmenka,  -  skazal  on  uzhe znakomym baritonom.  - CHerez
polchasa ya vas primu.
     - Da  mne  osobo  nichego  i ne nado,  - starayas' kak mozhno druzhelyubnee,
skazal Handor.  - Mne prosto nuzhno popast' vot na eto  pole,  -  on  pokazal
ispol'zovannyj posadochnyj talon. Vot i vse.
     - |to ne  tak  prosto  delaetsya,  kak  vy  dumaete,  -  skazal  starshij
lejtenant nemnogo uspokoivshis' i prinimayas' narezat' hleb.  - Pered tem, kak
syuda prihodit', nuzhno chtoby dala dobro karantinnaya sluzhba, a potom uzhe ya vas
dosmotryu i esli vse budet v poryadke, propushchu na eti polya.
     - A gde eta karantinnaya  sluzhba?
     - V central'nom zdanii porta, na dvenadcatom etazhe, - mahnul tamozhennik
svoim nozhom v storonu odnogo iz sovsem pochernevshih okon.
     Handor s  pervyh,  tyaguchih slov etoj frazy prosek v chem tut delo i stal
medlenno razvivat' svoyu dogadku:
     - Soglasites',  karantinnyj  kontrol' pri prohozhdenii tamozhni "naruzhu",
eto zhe ne tak vazhno, kak obratno?
     - Da,  no takova instrukciya i ya nichego ne mogu podelat'.  Pridetsya  vam
ego projti.
     - Est' eshche odin variant, - do zagovorshchickogo poniziv ton skazal Handor.
- My zhe umnye lyudi, neuzheli my ne dogovorimsya?
     On dostal  iz  karmana  i  polozhil na stol pered tamozhennikom sinevatuyu
kupyuru, dostoinstvom v pyat'desyat kreditov. Sluzhake konechno zhe pol'stilo, chto
ego  poschitali  umnym  chelovekom,  no on byl o svoih umstvennyh sposobnostyah
yavno vysshego mneniya.  Zamerev nad pochatoj konservoj on podnyal na  posetitelya
udivlennyj  vzglyad.  Tot  ne  rasteryalsya  i  polozhil  pered nim eshche takuyu zhe
kupyuru.  Glaza tamozhennika potepleli, a na lice dazhe zaigrala ulybka. Den'gi
migom  ischezli  so  stola,  uzhin byl otodvinut v storonu,  a ego mesto zanyal
nebol'shoj, nosimyj komp'yuter.
     - Davajte  syuda svoyu kartochku,  - poprosil tamozhennik.
     Handor protyanul pryamougol'nik plastika.
     Tot vzyal i vstavil ee v svoj komp'yuter.
     - Znachit  tak,  |stin  Ktirn,  u  vas  vse  v  poryadke  i  vy poluchaete
razreshenie projti v zonu otchuzhdeniya.  Nadeyus'  u  vas  net  s  soboj  nichego
zapreshchennogo k vyvozu?
     - Net,  nichego  net.
     - |to horosho, - zadumchivo probubnil tamozhennik zapolnyaya sootvetstvuyushchuyu
grafu i dazhe ne vzglyanuv vnutr' sumki Handora,  i ne predlozhiv projti skvoz'
detektor.
     CHerez neskol'ko  sekund  v komp'yutere chto-to shchelknulo i on s prizreniem
vyplyunul lichnuyu kartochku,  a zatem eshche odin  kusochek  plastika,  na  kotorom
sposobom goryachego tisneniya bylo vypolneno imennoe razreshenie.
     Za nebol'shoj kusochek plastika,  sto  kreditov  bylo  dorogovato,  no  v
dannoj situacii vremya bylo dorozhe.
     - Vot,  eto vam,  - protyanul sluzhaka oba dokumenta. - Vas provodit' ili
vy znaete gde raspolozheno eto pole?
     - Luchshe konechno provodit', ya pervyj raz v etom portu.
     Tamozhennik s gotovnost'yu vstal  i  oni  vyshli  na  ulicu.  Sumerki  uzhe
pereshli vo mrak nochi,  kotoryj bezzhalostno delili na kvadraty redkie, zheltye
signal'nye ogni,  rasstavlennye na vysokih machtah po uglah posadochnyh polej,
da yarkie  prozhektora  zahodyashchih  na  posadku  nebol'shih  sudov.  No  vse eti
priznaki zhizni byli neskol'ko v storone,  vo vnutrennih zonah  porta.  Zdes'
zhe, v zone otchuzhdeniya bylo temno i tiho, kak na kladbishche. Ni odnogo ogon'ka,
ni zvuka.  SHirochennye vorota neohotno otpolzli v storonu metra na poltora  i
ostanovilis'.
     - Znaesh',  - bez preduprezhdeniya pereshel tamozhennik na panibratskij ton,
zameshannyj  na  izvinyayushchihsya  notkah,  -  davaj  ya  pokazhu  tebe  eto   pole
prozhektorom, tak na svet i pojdesh'. Tuda idti minut dvadcat'. YA by provodil,
no gde-to moj naparnik zapropastilsya,  a ya ne  hochu  brosat'  blok-post  bez
prismotra, da i smena uzhe dolzhna vot-vot pod容hat'.
     - Bez problem, - soglasilsya Handor.
     Zatyanutyj melkoj setkoj pryamougol'nik vorot so skripom vstal na  mesto,
nadezhno otdeliv vnutrennee pravovoe prostranstvo planety ot bezpredela vsego
ostal'nogo kosmosa.  Neskol'ko minut Handor brel v polnoj temnote,  starayas'
priderzhivat'sya  ukazannogo napravleniya.  Horosho hot' pervoe posadochnoe pole,
po kotoromu on shel,  bylo gladkim, kak stol i spotykat'sya prosto bylo ne obo
chto. Zatem vspyhnul obeshchannyj luch prozhektora. Prochertiv na zhiden'kih oblakah
zamyslovatuyu krivuyu,  on ostanovilsya na odnom iz dal'nih polej tret'ej zony.
|to  byl  otlichno  sfokusirovannyj,  tugoj  belyj  luch,  porozhdennyj  moshchnym
galogennovym svetoelementom.  Nochnoj   puteshestvennik   prikinul   na   glaz
rasstoyanie.  Ono  okazalos'  okolo chetyreh kilometrov.  Vyrugavshis' v polnyj
golos, on napravilsya k blikuyushchej iskorke osveshchennogo korablya.
     Projdya okolo desyatka polej,  pustovavshih i dovol'no plotno zastavlennyh
temneyushchimi glybami kosmicheskih korablej, Handor okazalsya na nuzhnoj ploshchadke.
On  sveril  nanesennyj pryamo na beton indeks s tem chto byl u nego na talone.
Vse shodilos'.  Na  ploshchadke  stoyal  odin-edinstvennyj  nebol'shoj  korablik,
kotoryj  dazhe chelnokom mozhno bylo nazvat' s bol'shoj natyazhkoj.  Handor ran'she
nichego podobnogo ne videl.  Apparat  prinadlezhal  k  apparatam  osobo-malogo
klassa   i  ispol'zovalsya  v  osnovnom  kak  razvedyvatel'noe  sudno.  Nesti
dostatochnoe kolichestvo vooruzheniya ili gruza on  byl  ne  prisposoblen,  zato
letal ochen' bystro i imel ochen' horoshij generator polej podprostranstvennogo
perehoda.  Razvedchik imel v dlinu ne bol'she  dvadcati  pyati  metrov,  a  ego
zalizannyj korpus,  imeyushchij  szadi nastoyashchie opornye ploskosti i dazhe kucoe,
no vse-zhe hvostovoe operenie, chetko svidetel'stvovali o tom, chto pri poletah
v atmosfere vryad li otyshchetsya apparat,  sposobnyj hotya by priblizit'sya k nemu
po harakteristikam.
     Edinstvennyj shlyuz korablya,  raspolagavshijsya po pravomu bortu,  okazalsya
raspahnutym nastezh'.  V proeme uzkoj kamery,  sposobnoj propustit'  za  odin
cikl tol'ko paru lyudej v skafandrah, tlel zheltovatyj svet, tusklo otsvechivaya
na anodirovannoj pereborke. Kogda Handor uzhe podhodil k opushchennomu trapu, na
korable  vspyhnuli raspolozhennye pod kryl'yami posadochnye prozhektora i tut zhe
pogasli,  na mgnoven'e prevrativ vse prostranstvo vperedi  korablya  v  belyj
den'.  Bol'no  rezanulo po glazam.  Luch prozhektora,  b'yushchij iz zateryannogo v
chernil'noj temnote blok-posta, drognul i prekratil sushchestvovanie. Vse vokrug
opyat'   neuvereno   ob座ala   temnota.   Kogda  zrenie  vosstanovilos'  posle
neozhidannogo svetovogo predstavleniya,  Handor napravilsya  vverh  po  shatkomu
trapu.
     Srazu za shlyuzom okazalsya korotkij i uzkij prohod,  soedinyayushchij kormovuyu
i  nosovuyu  chasti  korablya.  Nosovaya  ego chast' okanchivalas' tremya oval'nymi
lyukami,  kormovaya vsego odnim,  no zato bol'shim i pochti  kvadratnym.  Handor
zamer, reshaya kuda zhe emu sleduet idti dal'she. Poka on reshal, central'nyj lyuk
nosovoj chasti ne izdav dazhe malejshego zvuka ushel v pereborku  i  v  oval'nom
proeme  pokazalsya  dovol'no  molodoj  muzhchina,  nebol'shogo  rosta i srednego
teloslozheniya.  Handor po sravneniyu s nim vyglyadel ne v primer  vnushitel'nej.
Hozyain   korablya   byl  odet  v  obyknovennyj  sinij  kombinezon  tehnika  i
trikotazhnuyu  rubashku  skafandrovoj  poddevki,  ne  sohranivshej  ot   vremeni
kakogo-to  opredelennogo  cveta.  Po ego otkrytomu licu skol'znulo i propalo
nedoverchivoe, ispytyvayushchee vyrazhenie.
     - Vot,  ya  pribyl,  kak  i  bylo  skazano,  - neuvereno  nachal Handor v
podtverzhdenie protyagivaya posadochnyj talon.
     - Nu, pribyl, tak pribyl. Budem rabotat'. Menya zovut Alin.
     - YA v kurse,  - skazal nochnoj gost'.  -  A  ya  dezhe  ne  znayu  kak  mne
predstavit'sya.
     - Nazovis' kak hochesh',  - razreshil hozyain.  - Nado zhe mne kak-to k tebe
obrashchat'sya.
     - Voobshche-to ya Handor, Handor Brand.
     Znakomstvo skrepilo  krepkoe rukopozhatie.  Ne smotrya na nizkij rost,  u
Alina v rukah to zhe okazalos' sily nemereno.  On otdal komandu  na  zakrytie
shlyuza  i  priglasil  svoego novogo naparnika v kayut-kompaniyu korablya.  Otsek
okazalsya  sovsem  nebol'shim,  vytyanutym  vdol'  korpusa.  Vidimo  ranee  vse
prostranstvo  etogo  otseka  zanimal bol'shoj stol,  v podtverzhdenie etogo iz
otseka vel eshche odin lyuk na sovsem krohotnyj kambuz,  oborudovannyj bol'shushchim
morozil'nikom, no teper' tol'ko kreplenie ostavsheesya na metallicheskih listah
pola, svidetel'stvovali o tom, chto on v svoe vremya byl zdes'. V dannoe vremya
kayut-kompaniya  predstavlyala  soboj nekoe podobie podpol'noj oruzhejnoj lavki.
Pryamo na pereborkah,  v special'nyh derzhatelyah,  stoyali plotnye  ryady  samyh
raznyh tipov strelkovogo oruzhiya.  CHego zdes' tol'ko ne bylo!  Ognestrel'noe,
impul'snoe, plazmennoe,  annigilyacionnoe...  V obshchem,  prakticheski vse,  chto
proizvodilos'  i  ispol'zovalos'  v  celom  skoplenii blizhajshih galaktik dlya
unichtozheniya sebe podobnyh.
     - Nu  nakonec  to ya uvidel oruzhie,  - obradovalsya Brand,  usazhivayas' na
yashchik s  magnitnymi  minami,  prihvachennyj  k  polu  metallicheskimi   lentami
krepleniya, -  a to,  ya uzhe dumal,  chto mne pridetsya vypolnyat' zadanie golymi
rukami.
     - Net ne pridetsya.  Vyberesh' vse, chto tebe ponadobit'sya i chem ty umeesh'
pol'zovat'sya.  Mne zhe iz-za etogo sklada  prihodit'sya  zhit'  takoj  sobach'ej
zhizn'yu  i  torchat' vse vremya zdes',  v zone otchuzhdeniya.  YA uzhe neskol'ko raz
predlagal, chtoby hranit' oruzhie v kakom-to spokojnom meste, a pered zadaniem
zahodit' tuda i brat' vse neobhodimoe, no nashih shefov nichego krome srochnosti
ne interesuet. Vot i prihodit'sya vse vremya torchat' zdes'. Horosho hot' platyat
neploho. Nu kak dobralsya? - rezko pomenyal temu Alin.
     - Nichego,  spasibo.  S peresadkami,  no zato bystro.
     - A skol'ko s tebya vzyala tamozhnya?
     - Ty otkuda znaesh'?
     - Vo-pervyh, prosto tak zdes' nikomu prozhektorom dorogu ne ukazyvayut, a
vo-vtoryh,  zdes' takie  smeny,  chto  ne  brat',  oni  schitayut  nizhe  svoego
dostoinstva.
     - Sto kreditov,  - s sozhaleniem priznalsya Handor.
     - Sto - eto mnogo, - ser'ezno skazal hozyain. - Na pervyj raz sojdet, no
vpred' znaj, chto tarif zdes' - pyat'desyat. Bol'she davat' ne sleduet.
     - I chto,  eto obyazatel'no?
     - Pohozhe chto obyazatel'no.  I pravitel'stvo,  i sami sluzhashchie znayut, chto
na  podobnyh  ploshchadkah stoyat suda,  u kotoryh ne vse zakonno ili s gruzami,
ili s komandami, no port ne protiv brat' den'gi za stoyanku. A tamozhnya to zhe,
kak vsegda, ne protiv urvat' svoj kusochek.
     Pervaya porciya  instruktazha  byla  provedena.  Poka  Handor  perevarival
zdeshnie realii,  Alin otpravilsya  na  kambuz,  dostal  iz  morozil'nika  dve
naskvoz' promorozhennye upakovki s edoj,  brezglivo brosil ih v mikrovolnovuyu
pech' i vklyuchil razmorazhivanie.  Mebel' v otseke otsutstvovala polnost'yu,  ee
koe-kak zamenyali rasstavlennye vdol' sten yashchiki i kontejnery so  snaryazheniem
i strogo specializirovannym oborudovaniem.
     Poka razogrevalas' eda,  Alin provel Handora v odin iz dvuh nahodyashchihsya
na  korable  lichnyh otsekov.  V svoe vremya kazhdyj byl rasschitan na chetveryh,
teper' zhe lishnie dvuh座arusnye kojki byli ubrany i v kazhdom  ostalos'  tol'ko
po odnomu spal'nomu mestu,  zato gorazdo pribavilos' prostranstva dlya lichnyh
veshchej.  Vse  steny  otseka  byli  otdelany  sloem   vspenennoj   plastmassy,
nejtral'nogo, bledno-zelenogo cveta. Handor poproboval pokrytie pal'cem. Tot
legko ushel v myagkij sloj,  a zatem bystro vstal na svoe mesto, kak tol'ko on
ubral ruku.
     - |to  chto  by  nikto  ne  poranilsya  na povorotah,  esli usnul i zabyl
pristegnut'sya,  - ob座asnil Alin.  - Raspolagajsya.  |to  tvoj  dom  na  vremya
zadanij.
     - Horosho, hot' na vremya zadanij u merya budet svoj dom, - mrachno poshutil
novyj naparnik.
     V dome  byli:  uzkaya  kojka,  oborudovannaya  hitrospleteniem   shirokih,
pristezhnyh remnej,  nebol'shoj stol i dva kresla, meblirovku zavershali chetyre
shkafa-penala,  ostavshiesya ot proshloj obstanovki. Na ih dvercah, sostavlyavshih
v  zakrytom polozhenii edinstvennuyu,  dostatochno bol'shuyu rovnuyu poverhnost' v
kayute, vo ves' vozmozhnyj razmer byl nakleen dorogoj, golograficheskij plakat,
vypolnennyj  s ochen' bol'shim razresheniem.  Na nem igral raznocvetnymi ognyami
kakoj-to bol'shoj, nochnoj gorod, snyatyj so storony zaliva, na beregu kotorogo
on   raspolagalsya.  Bliki  nochnyh  ognej  otrazhalis'  v  tihoj  vode,  davaya
neperedavaemuyu  cvetovuyu  kartinu,  a  podsvechennye  snizu  bashni  polnost'yu
steklyannyh i nereal'no belyh neboskrebov,  bezuspeshno rvalis' k razbrosannoj
po bezoblachnomu barhatu nebosvoda prigorshne zvezd.
     - Krasivaya kartinka, - pohvalil novichok. - Sam nakleil?
     - Net,  eto tvoj predshestvennik. Ochen' emu nravilsya etot gorod i u nego
i dnya ne prohodilo, chto by on ne pomechtal o tom, kak on tam budet zhit'.
     - I chto, on uzhe tam? Kstati,  gde eto?
     - YA ne znayu gde eto, - mrachno otvetil Alin. - Mozhet byt' etogo goroda i
net  vovse,  tak,  obyknovennoe  komp'yuternoe modelirovanie,  a vot gde tvoj
predshestvennik ya znayu.  On popal pod oblavu v gustom,  starom lesu i mne  ne
udalos' ego vytashchit' ottuda.  Vse bylo tak blizko.  YA dazhe videl na skanere,
kak v nego neskol'ko raz popali,  a potom on  sebya  podorval.  Derev'ya  byli
takimi bol'shimi i starymi,  chto sest' bylo nevozmozhno.  Vernee vozmozhno,  no
vzletet' uzhe net. Nu, hvatit o grustnom, snimaj kurtku poshli uzhinat'.
     Oni vernulis'  v  kayut-kompaniyu  i  ustroilis'  na yashchikah.  Alin dostal
uspevshie razmorozit'sya komplekty.  Novichok poproboval i byl priyatno udivlen.
V  protivopolozhnost'  vsemu,  chto  emu prihodilos' est' v techenii neskol'kih
poslednih let,  to,  chto bylo  predlozheno,  na  sto  procentov  sostoyalo  iz
natural'nyh  produktov  i  okazalos' dovol'no priyatno na vkus.  Eli bystro i
molcha,  hotya nikto nikogo v sheyu ne gnal.  Pokonchiv s fiziologiej,  pereshli k
delu.  Na  etot  raz  uzhe  na  central'nom  postu  korablya,  to  zhe tesnom i
neprivychno plotno zagruzhennym apparaturoj. Para pilotskih kresel byla zazhata
apparatnymi  stojkami  so  vseh  storon i dobrat'sya do nih mozhno bylo tol'ko
bokom,  po ostavlennomu uzkomu prohodu. V otlichie ot dannyh v dokumentah, po
kotorym  eto  sudno prohodilo kak pereoborudovannoe torgovoe,  na samom dele
ono tak i ostalos' otlichno osnashchennym, razvedyvatel'nym apparatom.
     - Nu  davaj,  pokazyvaj,  gde  my  ne  nuzhny v etot raz,  - skazal Alin
poudobnee ustraivayas' v pravom kresle pervogo pilota,  otozvavshimsya  na  eto
skripom svezhego kozhezamenitelya.
     Handor dostal iz vnutrennego  karmana  i  protyanul  paketik  s  modulem
pamyati. Nichego bol'she ob座asnyat' ne prishlos'. Modul' bystro ischez v priemnike
prosmotrovogo ustrojstva, a na nebol'shom, bokovom ekrane pul'ta stali bystro
menyat' drug druga karty mestnosti.
     - CHto?!  Opyat' tuda,..  -  vykriknul  Alin,  zakonchiv  dlinnym,  horosho
skonstruirovannym rugatel'stvom.  - Vot svolochi! Hot' by postesnyalis'. Vrode
by bol'she ne komu.
     - CHto takoe? - ne ponyal reakcii Brand.
     - Kak chto takoe?! - ne unimalsya razoshedshijsya hozyain. - |to zhe to mesto,
otkuda ya v proshlyj raz ele unes nogi,  a Kanir ostalsya navsegda.  Mogli by i
kogo-to drugogo poslat'.
     - Kogda eto bylo? - suho sprosil Handor, prikidyvaya perepolosheno li eshche
eto osinoe gnezdo.
     - Devyat' standartnyh sutok nazad.
     - |to ploho. Hotya by nedeli dve-tri, oni by tam vse slegka uspokoilis',
a tak, zakaz budet vypolnit' slozhno, - no zametiv skorbnoe vyrazhenie na lice
novogo kompan'ona,  prodolzhil bolee uvereno:  - Trudno,  no vozmozhno.  I  ne
takoe byvalo...
     - Dumaesh' mozhno poprobovat'?
     - Mozhno konechno,  tem bolee,  chto bol'she nichego drugogo ne ostaetsya.  YA
tak ponyal, chto pravo vybora nam ne predostavlyaetsya?
     - |to tochno, - podtverdil Alin.
     Uverennost' novichka v sobstvennyh silah potihon'ku peredavalas'  emu  i
dejstvovala   uspokaivayushche.   Uzhe   cherez   neskol'ko   minut,  ot  nedavnej
rasteryannosti ne ostalos' i sleda.  V  kresle  pervogo  pilota  opyat'  sidel
chelovek,  sposobnyj sletat' v peklo,  razobrat'sya tam s kem nado i vernut'sya
obratno, ne delaya iz etogo osoboj tragedii.  Tak, obyknovennaya rabota i vse.
On  neskol'ko  minut  posidel molcha,  prosmatrivaya karty mestnosti i grafiki
ciklov dnya-nochi,  v mire,  iz kotorogo na ego rabotu  postupila  reklamaciya.
Reshiv chto-to dlya sebya, on sprosil:
     - Kak  ty  sebya  chuvstvuesh'?  Mozhet  otdohnesh'  neskol'ko  sutok  pered
rabotoj? Kanir vsegda tak delal.
     - Vse  normal'no,  a  otdyhat'  luchshe  budem  posle   togo,   kak   vse
zakonchit'sya,  esli vremya konechno ostanetsya.  Mozhet ujti mnogo vremeni na to,
chtoby dobrat'sya do togo poselka nezamechennym,  ved' oni navernyaka eshche derzhat
usilennuyu ohranu.
     - Horosho,  kak skazhesh'.  Togda vyletaem cherez dva chasa.  Tam, na meste,
kak raz budet glubokaya noch',  pod ee prikrytiem ya tebya i vysazhu.  Pravda eto
budet ne tak blizko kak v proshlyj raz.  Vot,  - pokazal on na kartu, - zdes'
za  massivami  lesa,  nachinayutsya  gory.  Pod  ih  prikrytiem my i podojdem k
poselku, oni dovol'no vysokie i zakroyut nas ot ih radarov.
     - A na orbite u nih nichego net?
     - Net.  |to bylo vidno dazhe po proshlomu razu.  Oni zametili menya tol'ko
kogda ya pytalsya vytashchit' Kanira. Vidimo oni prosto vykupili u hozyaev planety
etu ravninu i vse.  Pohozhe svyazi s mestnoj sistemoj PVO o nih net,  no  zato
est' svoya mobil'naya impul'snaya ustanovka protivovozdushnoj zashchity.
     - Pervoe horosho, a vtoroe ne ochen'.
     - Horosho,  to horosho, no tebe pridetsya cherez les idti okolo shestidesyati
kilometrov.
     - Posmotrim po obstoyatel'stvam,  - uspokoil Alina Handor,  - esli nuzhno
budet idti, to shozhu.
     - Togda rabotaem.  YA sejchas propushchu cherez komp'yuter vse dannye,  ved' ya
eto tol'ko tak,  na glaz tol'ko chto prikidyval, a ty pojdi, vyberi sebe vse,
chto mozhet ponadobit'sya. Nuzhno pokazat', chto gde lezhit ili sam razberesh'sya?
     - Ty schitaj,  schitaj,  - skazal podnimayas' Handor.  - Esli ya chego-to ne
najdu, to togda pozovu tebya.
     - Ploho,  chto u nas razvedyvatel'nyj korabl',  - s sozhaleniem v dogonku
emu brosil Alin. - Esli by eto byl by shturmovik, ili hotya by istrebitel', to
my by prosto razrovnyali tot poselok i bol'she iz nego  nikto  by  nikogda  ne
vyshel.
     - Nichego, razberemsya.
     Ostaviv Alina  naedine  s  grafikami  i  kolonkami cifr,  s dvenadcat'yu
znakami posle zapyatoj,  Handor poshel v kayut-kompaniyu i prinyalsya  gotovit'sya.
Pervym  delom  on  dostal  iz  bol'shogo  kontejnera  standartnyj ranec bojca
shturmovogo podrazdeleniya i remennuyu obvyazku.  Podognal kreplenie  i  togo  i
drugogo  po  svoemu  razmeru,  zatem  otkryl ranec i zanyalsya ego soderzhimym.
Obratno v kontejner poleteli dovol'no massivnaya radiostanciya,  dvuhnedel'nyj
komplekt  sublimatov,  teplaya  kurtka i shtany,  nebol'shoj,  no ochen' tyazhelyj
nabor universal'nyj instrumentov.  Iz sosednego kontejnera on dostal legkij,
plastiko-keramicheskij   bronezhilet,  so  special'nym  sloem,  zashchishchayushchim  ot
vystrela legkogo impul'snika  i  titanovyj  shlem,  osnashchennyj  radiostanciej
millimetrovogo  diapazona,  a ego zabralo priborom nochnogo videniya aktivnogo
tipa.  Nebol'shoj izluchatel' infrakrasnogo diapazona raspolagalsya  na  pravoj
ego  visochnoj  chasti.  Iz  elektronnogo snaryazheniya,  Handor vybral nebol'shoj
vsevolnovoj   skaner   radiodiapazona,   osnashchennyj   rezhimom    obnaruzheniya
prakticheski lyubogo elektronnogo ustrojstva, nahodyashchegosya pod napryazheniem. Iz
pripasov v prostornyj ranec legla  tol'ko  litrovaya,  zapechatannaya  flyaga  s
vodoj i dva obychnyh produktovyh nabora dlitel'nogo hraneniya.
     Pokonchiv so snaryazheniem,  on prinyalsya  za  oruzhie.  Postoyav  nemnogo  v
razdumii  pered  plotnym  chastokolom tyazhelogo ruchnogo vooruzheniya,  on vybral
sravnitel'no  nebol'shoj,  no  ochen'   skorostrel'nyj   avtomat,   osnashchennyj
podstvol'nym  granatometom  magazinnogo  tipa - mashinka slyla v opredelennyh
krugah ochen' nadezhnoj.  Na pristezhnye remni i v  ranec  tut  zhe  otpravilis'
snaryazhennye  razryvnymi  patronami  magaziny  k  samomu avtomatu i komplekty
zaryadov k ego granatometu,  zanyav dovol'no prilichnoe mesto.  Kak govorit'sya:
patronov  nikogda  ne  byvaet mnogo.  Neskol'ko raz ottyanuv zatvornuyu ramu i
proveriv vse li v poryadke,  on prislonil avtomat k stoyashchemu u vhoda rancu  i
prodolzhil  otbor.  Vtoroj  veshch'yu,  kotoruyu  on  snyal s derzhatelej,  okazalsya
dovol'no massivnyj annigilyator,  ne samyj bol'shoj,  no vse-taki. On okazalsya
raza  s  tri tyazhelee chem zaryazhennyj avtomat i tyanul kilogramm na desyat',  no
sravnitel'no  bol'shoj  ves  s  lihvoj  kompensirovalsya  zverskimi   ubojnymi
kachestvami  etogo oruzhiya.  Proveriv,  vse li s nim v poryadke,  Handor vskryl
neskol'ko kontejnerov i otyskal k nemu  boepripasy.  V  plotno  zapakovannyh
korobkah  okazalis'  zaryady  moshchnost'yu  v  dvesti  pyat'desyat,  chetyresta,  i
shest'sot kilogrammov,  v pereschete na rasprostranennuyu vzryvchatku SC-12.  Na
kazhdom   iz   zaryadov   svetilsya  zelenyj  ogonek  razreshayushchij  sravnitel'no
bezopasnoe ispol'zovanie,  a do istecheniya ih garantijnogo  sroka  ostavalos'
chut' men'she dvenadcati standartnyh let.  Podumav nemnogo,  on vzyal neskol'ko
magazinov dvuhsot pyatidesyati kilogrammovyh i odin samyh  moshchnyh.  Kogda  vse
eto bogatstvo zanyalo mesto v rance, on okazalsya zabitym do otkaza.
     - Nu kak, nashel vse, chto mozhet ponadobit'sya? - pointeresovalsya vstavshij
razmyat'sya Alin.
     - Da,  nashel vse, chto nuzhno, - otvetil Handor pereodevayas' v pyatnistyj,
zeleno-seryj kamuflyazh.
     Hozyain korablya   s   udivleniem   posmotrel   na   vybrannyj   novichkom
annigilyator, no nichego ne skazal. V konce-koncov eto byla ego chast' raboty i
ne nuzhno bylo lishnij raz vmeshivat'sya.
     - Aptechku vzyal? - privychno pointeresovalsya pilot.
     - Net - lishnij ves,  a tolku nikakogo.  Esli popadut,  to uzhe popadut i
nikakaya aptechka togda ne pomozhet.
     - Na,  voz'mi, eto samaya malen'kaya, kakuyu mne udalos' kupit', no zato s
diagnostikoj.  Sama vpryskivaet to, chto nado, - on polez v nebol'shoj yashchik, s
emblemoj aloj krovi na stenke i dostal ottuda nebol'shuyu,  chernuyu korobochku i
protyanul ee svoemu novomu kompan'onu.
     Na udivlenie,  tot  ne  stal  prerekat'sya,  a  molcha  vzyal  aptechku   i
pristegnul ee k razgruzochnoj obvyazke.
     - YA zakonchil.  Uhodim cherez chas s lishnim,  eshche cherez poltora chasa budem
na meste. Tebya ustraivaet?
     - Da, vse normal'no. A gde eto?
     - CHto gde? - ne ponyal Alin.
     - V kakoj eto hot' galaktike?  V etoj,  sosednej ili voobshche chert  znaet
gde?
     - Nu eto tebe znat' ne obyazatel'no. |to moya zabota. Po galaktikam zdes'
ya glavnyj i mne platyat ne tol'ko za to, chtoby ya horosho delal svoe delo, no i
chtoby derzhal yazyk za zubami. U nas razgovorchivyh ne lyubyat.
     - Aga,  - ponyal Handor,  - eshche odna mera sekretnosti.  Esli  ya  dazhe  i
zahochu chto-to komu-to rasskazat',  to prosto ne smogu etogo sdelat', potomu,
chto ne budu znat' gde eto vse proishodilo.
     - Vidish',  kak  vse  prosto,  - pohvalil ego Alin.  - Mozhesh' poka pojti
prilech', chasok otdyha nikomu nikogda ne pomeshaet.
     - Da chto-to ne hochetsya,  - skazal Brand,  no vse zhe poshel v  otvedennuyu
emu kayutu.
     Za pyatnadcat' minut do poluchennogo v hode raschetov vremeni, oni oba uzhe
sideli pristegnutye  k  pilotskim kreslam kabiny,  v kayut-kompanii vse,  chto
Brand snyal s krepleniya,  bylo opyat' nadezhno zakrepleno,  a Alin zaprashival u
dispetchera  razreshenie  na  vzlet.  Na  udivlenie  v  razgovor  vstupila  ne
elektronnaya sistema,  a samyj nastoyashchij,  chelovecheskij golos. Sonnyj muzhchina
na drugom konce linii ponachalu ne ponyal,  chego ot nego hotyat v takoe pozdnee
vremya, no posle tret'ego povtora, blagodushno razreshil vzlet s sohraneniem za
korablem mesta stoyanki i otklyuchilsya. Alin popleval cherez levoe plecho, osenil
snachala sebya,  a potom i Branda kakim-to strannym,  zamyslovatym znameniem i
chto-to  tiho  prosheptal,  obrashchayas'  k  chernil'no-chernym  nebesam.  Kogda  s
privychnym  ritualom,  prizvannym  otognat'  vliyanie  vseh  temnyh  sil  bylo
pokoncheno, on uvereno zapustil reaktory i otorval korabl' ot ploshchadki.
     CHerez pyatnadcat'  minut  po  otvedennomu  im eshelonu,  oni vybralis' na
orbitu Startak(7). Na samo smeshchenie eshche ushlo okolo dvadcati pyati minut.
     Za uzkim  lobovym  steklom  razvedchika adskim ognem polyhnula sirenevaya
vspyshka svobodno rasseivayushchejsya energii,  naproch' stiraya so  stekol  chernotu
nebytiya i vozvrashchaya dvuh predstavitelej neponyatno ch'ih interesov,  v odin iz
strannyh snov,  etoj ne menee strannoj dejstvitel'nosti.  Daleko vnizu,  pod
bryuhom  korablya,  vo  vse storony prostiralis' temnye vody neizvestno kakogo
morya,  vverhu,  sovsem ryadom,  pronosilis'  bezzhalostno  razmazannye  vetrom
oblaka,  a  daleko  na  gorizonte,  po hodu dvizheniya,  chernela uzkaya poloska
beregovoj linii.  Alin,  prezrev vse pravila bezopasnosti,  voshel v real'noe
prostranstvo pryamo v atmosfere planety i poka eto nikogo, po vsej vidimosti,
ne  pobespokoilo.  Vsevolnovoj  skaner  molchal,  a  neskol'ko  razlichnyh  po
diapazonu lokatorov ne obnaruzhivali  nikakogo  dvizheniya  v  radiuse  pyatisot
kilometrov.
     - Poselok daleko ot berega? - narushil monotonnyj voj turbin Handor.
     - Net,  v  chetyrehstah kilometrah,  - posledoval bystryj otvet u nego v
shlemofone,  - skoro  budem  na  meste.  Glavnoe  podojti  nezamechennymi.  Po
prikidkam  dolzhno poluchit'sya.  V proshlyj raz my zahodili s kontinenta,  no ya
dumayu teper' oni to napravlenie prosmatrivayut luchshe ostal'nyh.
     Bereg postepenno  priblizhalsya.  Poloska  obrazuyushchih ego obryvistyh skal
nahodilas' v teni dogorayushchego zakata i vyglyadela absolyutno chernoj.  Mestnogo
svetila  na nebosklone uzhe ne bylo,  tol'ko vnushitel'noe zarevo v tom meste,
gde ono tol'ko chto pereseklo liniyu gorizonta, da rascvechennye na zapade alym
oblaka,  svidetel'stvovali chto eto proizoshlo sovsem nedavno.  Alin na vsyakij
sluchaj snizilsya do minimuma i  povel  svoj  razvedchik  metrah  v  desyati  ot
poverhnosti  vody  - v podobnyh delah,  kotorymi zanimalis' eti lyudi ni odna
predostorozhnost' ne byla izlishnej.  Za idushchim na bol'shoj  skorosti  korablem
ostavalsya chetkij shlejf vzbitoj v pyl' vody,  sorvannoj reaktivnymi struyami s
grebnej redkih,  nikuda  ne  speshashchih  valov.  Kogda  do  berega  ostavalos'
neskol'ko kilometrov, Alin vklyuchiv obratnuyu tyagu sbrosil skorost', a potom i
vovse zavis pered ispolinskoj kamennoj stenoj, nadezhno otdelyavshej materik ot
prebyvayushchej   v  postoyannom  dvizhenii  stihii  vody.  Sverivshis'  s  kartami
mestnosti, zasnyatymi  s  orbity  planety,  on  na  odnih  antigravitacionnyh
generatorah  stal  medlenno  podnimat'sya  vdol'  otvesnoj  steny.  Uzhe pochti
stemnelo  i  on  orientirovalsya  isklyuchitel'no  po  navigacionnym   priboram
korablya,  dazhe  ne  otryvaya glaz ot svoih monitorov,  chtoby vzglyanut' skvoz'
lobovoe steklo.  Kogda na vysotomere bylo  nemnogim  men'she  sta  pyatidesyati
metrov, pod容m  zakonchilsya  i  ih vzglyadam otkrylas' pochti polnost'yu skrytaya
pod pologom mraka ravnina,  porosshaya vysokoj  travoj  i  redkim  kustarnikom
otchayano protivostoyashchim postoyannym vetram s morya. Daleko vperedi, bezzhalostno
lomaya liniyu eshche ne sovsem zatuhshego  gorizonta,  vozvyshalis'  pervye  gornye
vershiny    -   forpost   vnushitel'nogo   gornogo   massiva,   vulkanicheskogo
proishozhdeniya.  Vse eto dikoe velikolepie neokul'turennoj prirody nahodilos'
v  pole zreniya Handora ne bol'she sekundy,  tak kak Alin rezko kachnul shturval
ot sebya i razvedchik opyat' provalilsya za prikrytie obryvistogo berega.
     - Nado zhe,  vse taki kto-to zametil,  -  zlo  ryavknul  on  razvorachivaya
korabl' proch' ot berega.
     - CHto, kto-to poyavilsya na lokatore?
     - Ne kto-to, a para istrebitelej.
     Navernyaka u  etogo parnya vse zhe est' kontakty s mestnym pravitel'stvom.
Ran'she etu glush' nikto i ne dumal patrulirovat'.
     - CHto budem delat'?  - sprosil Handor.  - |tot korabl' oborudovan  hot'
kakim-to oruzhiem?
     - Net,  oruzhiya u menya net.  Esli by ono bylo,  to mne by  ne  razreshili
stoyanku dazhe v zonah otchuzhdeniya portov Startaka(7).
     V kilometre ot berega on opyat'  zavis  na  odnom  meste,  v  neskol'kih
metrah ot razmerenno prokatyvayushchihsya, temnyh voln.
     - A delat' budem to, chto vsegda delali v takoj situacii - poplavaem.
     On zaglushil  turbiny  i  otdal  neskol'ko  komand  sisteme upravleniya s
klaviatury.  Vhodnye zhalyuzi i vyhodnye sopla pryamotochnyh  turbin,  sposobnyh
rabotat'  v usloviyah atmosfery,  soderzhashchej do desyati procentov kisloroda ot
nominal'nogo znacheniya,  zakrylis' germetichnymi panelyami, nadezhno otdelivshimi
marshevuyu ustanovku ot okruzhayushchej sredy.
     - CHerez poltory minuty oni budut zdes',  - tiho  skazal  Alin,  ponizhaya
moshchnost' na generatorah antigravitacionnyh polej, - pora.
      Razvedchik myagko,  pochti  bez  vspleska,  ruhnul  v  temnuyu  vodu.   Na
vysotomere,  pereklyuchivshemsya  v  eshche odin iz svoih rezhimov,  nulevoj uroven'
morya smenilsya na cifru -15, oboznachavshuyu uzhe glubinu. Znachenie stalo bystro
uvelichivat'sya, pereprygivaya cherez dva, a vskore i cherez tri poslednih znaka.
     - Vot  za  chto  ya  lyublyu etot korabl',  - prokommentiroval proishodyashchee
Alin. - Bez vsyakih posledstvij, tak bystro zanyrnut' mozhet tol'ko razvedchik.
     - Znachit vot pochemu ty voshel v eto prostranstvo nad vodoj,  - dogadalsya
Handor. - I ty dumaesh' oni nas ne obnaruzhat?
     - Vse mozhet byt', - s somneniem v golose provorchal pilot, - no poka eto
eshche nikomu ne udavalos'.
     - Nuzhno nemnogo podozhdat'.
     Kogda razvedchik pogruzilsya na glubinu  okolo  semidesyati  metrov,  Alin
prekratil pogruzhenie.  Korabl' ne zvannyh gostej poslushno zavis na meste, ne
malo razocharovav takim povorotom holodnye,  mrachnye glubiny,  namerevavshiesya
popolnit' dlinnyushchih spisok svoih tajn eshche odnim,  korotkim punktom. Na korme
korablya,  pryamo  pered  hvostovymi  stabilizatorami,  otkrylas'   nebol'shoj,
kruglyj  lyuk,  iz  kotorogo  szhatym  vozduhom  otstrelilas' vverh nebol'shaya,
kruglaya antenna,  velichinoj s detskij myachik, zakreplennaya na tonkom trosu. V
polumetre ot poverhnosti, pod容m strannogo ustrojstva prekratilsya.
     - Nu,  kak ty dumaesh',  oni uzhe uleteli?  - sprosil Handor  bol'she  dlya
togo,   chtoby   uslyshat'   svoj   sobstvennyj   golos,   nezheli  nadeyas'  na
utverditel'nyj otvet.
     - Sejchas  posmotrim,  -  poobeshchal  Alin vklyuchaya na pul'te odin iz svoih
ekranov.
     - Ty  chto,  hochesh'  ih  obluchat' lokatorom?!  Da oni zhe momental'no nas
zasekut!
     - Ne  volnujsya,  etot  lokator ne obluchaet.  |to obyknovennyj passivnyj
vsevolnovoj priemnik,  tol'ko ochen' chuvstvitel'nyj.  Dazhe esli oni  i  budut
znat',  chto  za  nimi  nablyudayut pri pomoshchi takoj shtuki,  to dazhe antennu ne
smogut obnaruzhit', ona ne vystupaet nad vodoj.
     - Nu esli tak...
     Izobrazhenie, kotoroe vydaval etot skaner konechno zhe bylo interesnym, no
bez  horosho  razvitoj  fantazii  nechego  bylo  dazhe  i  dumat'  v nem chto-to
razobrat'.  Handor neskol'ko sekund smotrel na ekran,  kak eto i  polagaetsya
delat'   vsem  normal'nym  lyudyam,  potom  naklonyal  golovu  pravo  i  vlevo,
prisvaivaya pravoj i levoj storone ekrana status nizhnej,  no tak nichego i  ne
smog  razobrat'.  Vse pole ekrana bylo perepolneno atmosfernymi zasvetkami i
"shumom" samoj apparatury.  Neskol'ko bol'shih ob容ktov,  pravda, nahodilis' v
pokoe,  no razobrat' chto eto bylo na samom dele, bereg, dno pod korablem ili
vdrug naletevshie oblaka, dlya novichka bylo trudno.
     - Vot  oni,  vidish',  -  Alin tknul pal'cem v ekran na dve pul'siruyushchie
tochki,  polzushchie po pologoj duge ot pravogo verhnego ugla k centru, - tol'ko
pribyli na mesto. YA dumal oni uzhe davno zdes'. Esli oni tak medlenno letayut,
to dazhe boyat'sya nechego, chto oni nas zametyat.
     Handor prismotrelsya.   Dejstvitel'no,   ukazannye   zasvetki  neskol'ko
otlichalis' chastotoj pul'sacii ot vsego ostal'nogo,  chto bylo na  ekrane,  no
eto  otlichie  bylo nastol'ko neznachitel'nym,  chto on bystro poteryal ih sredi
vseh ostal'nyh zasvetok.
     - Nichego sebe! - vospryal duhom Alin. - Oni nas vozle berega ne videli i
ne znayut,  chto my imenno zdes',  a poshli v tu tochku,  gde my vhodili  v  eto
prostranstvo. YA dumal zdes' u nih s tehnologiyami dela poluchshe, a okazyvaetsya
glush' - glush'yu. CHto ty hochesh'? Tehnologii deneg stoyat.
     - Togda chto, vzletaem?
     - Net, podozhdem nemnogo. Pust' uberutsya eti sokoly, ya ne dumayu, chtoby u
nih  ne  bylo dazhe prosten'kih lokatorov.  Po vsej vidimosti oni dolgo zdes'
viset' ne budut - minut pyatnadcat'-dvadcat'  i  pojdut  obratno  na  bazu  -
goryuchee to ne rezinovoe.
     Stali zhdat'.  CHtoby ne tratit'  zrya  vremeni,  Handor,  nachinavshij  uzhe
chuvstvovat'  sebya  na  etom korable vpolne komfortno,  otpravilsya na kambuz,
razogrel edu i vernulsya obratno v pilotskuyu kabinu.
     - Nu chto tam? - sprosil on protyagivaya Alinu slegka paruyushchuyu upakovku.
     - Poka bez izmenenij.  Eshche ne vozvrashchalis'.  Net,  - popravilsya tot,  -
idut obratno. Uzhe ne tak bystro i po pryamoj linii - tochno goryuchee konchaetsya.
Poedim i pojdem sledom.
     CHerez minut  desyat',  armejskij razvedchik vyskochil iz vody,  kak legkij
poplavok, dazhe na mgnovenie ne zaderzhavshis' na poverhnosti vody  i  poshel  s
nebol'shim  naborom vysoty v storonu berega.  Vokrug uzhe vo vsyu rasporyazhalas'
noch'.  Ni luny,  ni chego-to podobnogo v etom mire ne  bylo.  Tol'ko  rossyp'
melkih  zvezd  vela  s mrakom otchayannuyu,  neravnuyu shvatku,  no i eti zhalkie
usiliya uzhe byli obrecheny - s yugo-zapada  nadvigalsya  pervyj,  potrepannyj  v
shvatkah oblachnyj front, za nim shli eshche i eshche, predveshchaya bystruyu pobedu i po
vsej vidimosti skoruyu grozu.
     - Kazhetsya  budet dozhd',  - prokommentiroval oblachnost' Alin,  kogda pod
korablem uzhe pronosilas' ravnina.
     - Dozhd',  eto  horosho  - k udache.  Tol'ko by posil'nej.  Takim kak my v
dozhd' vsegda luchshe.
     Pilot posmotrel na svoego naparnika,  no nichego ne skazal. Uzhe vse bylo
skazano.
     Kogda pervaya,  nevysokaya  gornaya  gryada  ostalas' pozadi,  Alin vklyuchil
avtomaticheskij navigator.  Na  ego  ekrane  poyavilas'  zamyslovataya  krivaya,
nalozhennaya  poverh  orbital'nogo  snimka  etogo  uchastka  mestnosti po samym
glubokim ushchel'yam i razlomam.  Orientiruyas' isklyuchitel'no po snimku,  sistema
prolozhila  optimal'nyj  marshrut  dvizheniya,  garantiruyushchij  korablyu  radarnuyu
nevidimost'.  Polnost'yu  polozhivshis'  na  avtomatiku,  Alin  ubral  ruki  so
shturvala i eshche poddal gari. Prozhektora ne vklyuchali, skvoz' lobovoe steklo na
dvuh smel'chakov glyadel mrak,  svoimi temnymi, shiroko raskrytymi ot udivleniya
glazami.  Alin  vyglyadel  vpolne  spokojnym  i  uverennym,  chego nel'zya bylo
skazat' pro Handora.  V protivopolozhnost' pilotu,  na "vse sto"  doveryayushchemu
vsem sistemam svoego korablya,  emu delalos' ne po sebe ot odnoj mysli o tom,
chto sovsem ryadom,  v  neskol'kih  metrah  ot  korablya  na  bol'shoj  skorosti
pronosyatsya golye skaly,  grozya v lyuboj moment prekratit' puteshestvie. K tomu
zhe,  opasnost' ne bylo vidno, a to, chego ne vidno, vsegda dejstvuet na nervy
sil'nee.








     Kartak vstretil  druzej  yasnym  biryuzovym  nebom,  portovoj  tolcheej  i
nerazberihoj, i nazojlivym vnimaniem tamozhennikov.  SHestoj megapolis planety
zhil svoej zhizn'yu i kazalos' nichego ne izmenilos' s teh por,  kak Den pokinul
eti kraya.  Tak ono i bylo.  Ulicy vse tak zhe nesli raznolikuyu tolpu i potoki
mashin, vse tak zhe, kak i ran'she, kuda ne glyan', vzglyad obyazatel'no natykalsya
na policejskogo,  a poteryavshie strah taksisty vse tak  zhe  hvatali  prilichno
odetyh gospod za rukav.  Nichego ne izmenilos',  krome samogo Dena. Kazalos',
chto uspela projti celaya zhizn', a vospominaniya, sohranivshiesya ob etom gorode,
voobshche  vosprinimalis'  kak chto-to potustoronnee,  chego nikogda ne bylo i ne
moglo byt'.  Vot tol'ko etot zapah... Zapah mira v kotorom vyros i vozmuzhal.
Nichto tak  stimuliruyushche  ne  dejstvuet  na  pamyat' kak zapahi.  I kto by mog
podumat'.
     Prizemistoe staroe  taksi  neslo  ih  iz  porta po rovnomu,  kak strela
shosse. Prodavlennye tysyachami passazhirov siden'ya zhalobno poskripyvali,  kogda
idushchuyu  na  bol'shoj  skorosti mashinu slegka podbrasyvalo na ploho zalizannyh
nerovnostyah dorogi.  Po obe storony shosse pronosilas' porosshaya  zatravlennym
kustarnikom territoriya otchuzhdeniya.
     - I kak mozhno zhit' v takom mire, - ne stesnyayas' udivlyalsya Halton. - |to
zhe  sploshnoe  izdevatel'stvo  - zhit' v promyshlennom mire.  Ved' est' stol'ko
prekrasnyh  mest.  S  prirodnym  golubym  nebom,  chistoj  vodoj  v  rekah  i
natural'nymi produktami, vyrashchennymi i pererabotannymi tut zhe.
     Taksist, muzhchina let soroka,  v sil'no ponoshennoj kurtke i kombinezone,
sshitom iz plotnoj, ne sgibayushchejsya tkani, molcha slushal ego izliyaniya po povodu
okruzhayushchej dejstvitel'nosti i ne govoril ni slova.  Edinstvennoj ego vidimoj
reakciej   na  sil'no  razgovorivshegosya  passazhira  byli  vremya  ot  vremeni
vystupayushchie na skulah zhelvaki.  Den voobshche nikogo ne slushal i ni ni kogo  ne
obrashchal   vnimaniya.   On  smotrel  v  okno  i  prislushivalsya  k  sobstvennym
protivorechivym chuvstvam.  Kogda oni v容hali  v  gorod  i  vokrug  zavertelsya
horovod transportnyh razvyazok, ustremivshihsya v nebesa neboskrebov finansovyh
i  delovyh  centrov,  prizemistye   pravitel'stvennye   zdaniya   i   kontory
poskromnee, eti chuvstva stali eshche sil'nee i eshche protivorechivee.
     - Net,  eto kak posmotret', - prodolzhal raspinat'sya Halton, na kotorogo
vdrug  ot  neprivychnoj legal'noj zhizni,  nakatila volna absolyutnogo znaniya i
zhelanie etim znaniem delit'sya s kazhdym vstrechnym,  - konechno zhe zdes' horosho
zarabatyvat'.  Na  horoshej tehnologii v takom meste mozhno neploho podnyat'sya,
kvalificirovannyj personal i takoe prochee, a vot zhit' - net.
     Oni ob容hali  neskol'ko central'nyh delovyh okrugov megapolisa i mashina
poshla po ideal'no ukatannomu shosse,  vedushchemu v  odin  iz  elitnyh  rajonov.
Neboskreby i torgovye monstry ischezli, budto ih nikogda i ne bylo. Teper' po
obe storony shosse pronosilis' krasivye osobnyaki - mechta  kazhdogo  smertnogo,
dlya  podavlyayushchego  bol'shinstva  tak  i  ostayushchayasya  mechtoj  do  konca zhizni.
Obsazhennye  zhivoj  izgorod'yu  ili  ogorozhennye   nevysokimi,   dekorativnymi
zaborchikami, oni vyglyadeli tak, kak eto byvaet tol'ko v reklamnyh bukletah i
chto ne govori, dazhe s vidu tyanuli na uplochennye za nih den'gi.
     - Vot  eto  ya  ponimayu,  -  so  znacheniem  skazal  Halton,  -  kotorogo
neozhidanno smenivshijsya pejzazh za oknom sbil s temy,  razrabatyvaemoj im  uzhe
bol'she poluchasa. - Umeyut zhe lyudi ustraivat'sya! - pozavidoval on i zatknulsya.
     |litnye kvartaly smenyali drug druga s ritmichnost'yu metronoma,  povergaya
Haltona   svoej   roskosh'yu   vse  v  bol'shee  i  bol'shee  unynie.  Privyknuv
puteshestvovat' po zadvorkam mirov,  emu  krane  redko  dovodilos'  nablyudat'
chto-to podobnoe i teper' eta neopytnost' otrazhalas' na nezakalennoj psihike.
     - Sverni zdes',  pozhalujsta,  -  poprosil  Den  voditelya,  ukazyvaya  na
povorot.
     - Tak budet dol'she dobirat'sya,  -  vpervye  za  vse  puteshestvie  podal
hriplovatyj golos voditel', pokazyvaya na ekran svoego navigatora, na kotorom
po planu goroda zmeilas' zelenaya liniya prolozhennogo komp'yuterom marshruta.
     - Nichego strashnogo, my vse oplatim.
     Vtoroj raz povtoryat' ne potrebovalos'.
     - Teper'  napravo,  -  komandoval Den,  - a cherez dva perekrestka opyat'
nalevo. Ostanovi naprotiv togo doma.
     Mashina svistnula   tormozami   i  ostanovilas'.
     Za azhurnoj izgorod'yu vozvyshalsya trehetazhnyj osobnyak, oblozhennyj plitami
dikogo  kamnya.  Srazu za vorotami stoyala dorogaya,  temno sirenevaya mashina ne
zdeshnego proizvodstva.  Na gustoj, nedavno prokoshennoj luzhajke vozilas' para
rebyatishek,  molodaya mama vnimatel'no sledila za tem,  chto oni delayut,  no ne
vmeshivalas'.
     - CHto uzhe priehali? - zanervnichal Halton.
     - Net,  eshche net, - otvetil Den i zamolchal. - Tebe nravit'sya etot dom? -
sprosil on posle pauzy.
     - Horoshij konechno,  no po puti ya videl i poluchshe.
     Zatem Halton o chem-to dogadalsya i sprosil:
     - |to chto,  dom tvoej mechty?
     - Ty  ugadal.  |to  imenno  dom moej mechty.  Ran'she eto byl moj dom i ya
lichno vybiral proekt, materialy i sledil za stroitel'stvom.
     - Tak chto,  vse chto ty mne togda rasskazal v  Sotare  bylo  pravdoj?  -
uzhasnulsya Halton svoej nedoverchivosti.  - A ya togda eshche podumal, chto neploho
pacan zalivaet,  chtoby hot' kak-to sbit' cenu za perebrosku. YA tebya ponachalu
prinyal za obyknovennogo brodyagu,  kotoromu stalo pripekat' pyatki i on srochno
sorvalsya s mesta.
     - Pervoe vpechatlenie byvaet oshibochnymi.
     Taksist molcha  slushal  razgovor i brosal vzglyad to na rebyatishek posredi
strizhennogo gazona za nizkoj izgorod'yu, to na svoj taksometr.
     - Togda chto,  - razoshelsya Halton,  privykshij reshat' vse problemy legkim
nazhatiem na spusk,  - vyselim sejchas ih v odnu sekundu.  Raz  on  byl  tvoj,
znachit tvoim i dolzhen ostat'sya.
     - Nu da,  - ulybnulsya Den,  - lyudi kupili, pust' sebe zhivut. Poehali po
zakazannomu marshrutu, - skazal on taksistu.
     Mashina rezvo tronulas' s mesta,  ostavlyaya za zadnim steklom eshche odni ne
sbyvshiesya nadezhdy molodosti.
     CHerez tri kvartala voditel'  ostanovil  svoyu  kolymagu  pered  vorotami
ochen'  solidnogo  osobnyaka.  O solidnosti hozyaina svidetel'stvoval ne tol'ko
ogromnyj dom,  vypolnennyj v  stile  odnoj  iz  vetvej  novoj  volny,  no  i
neskol'ko  dorodnyh  ohrannikov,  kotorye  neprikayanno brodili po territorii
usad'by s tyazhelym oruzhiem napereves. Halton rasplatilsya s taksistom, proyaviv
shchedrost'  dostojnuyu korolej i idiotov.  Na taksometre nabezhalo dvadcat' pyat'
kreditov,  on protyanul sotennuyu i vsem svoim  vidom  pokazal,  chto  o  takoj
melochi, kak sdache, ne stoit i zadumyvat'sya.
     Oni vyshli i podoshli k  vorotam.  Tut  zhe  po  druguyu  storonu  izgorodi
narisovalas'   kvadratnaya,   neskol'ko  dnej  ne  britaya  fizionomiya  horosho
nataskannogo psa.  Ego avtomat edinstvennym glazom  vnimatel'no  oglyadel  ne
zvannyh viziterov.  Bylo dve prichiny, kotorye zapreshchali strelyat' nemedlenno:
vo-pervyh,  pod容havshie gospoda vyglyadeli ochen' prilichno,  a vo-vtoryh,  oni
nahodilis' za predelami ograzhdeniya.
     Skripnuv mozgami ohrannik sprosil:
     - Gospoda ne mogut najti nuzhnyj dom?
     - Net,  my ego uzhe nashli, - otvetil Den, - nam nuzhno povidat'sya s vashim
hozyainom.
     Ohrannik s nedoveriem oglyadel stoyashchih  u  vorot  prohodimcev  nastol'ko
samouverennym vzglyadom, kakoj byvaet tol'ko u ohrany ochen' vazhnyh person i u
otchayannyh sorvi-golov,  kotorye otpravlyayas' dazhe v blizhajshij magazin,  mozgi
ostavlyayut doma.
     - Sejchas  gospodina  Bardika  doma  net,  -  soobshchil on cherez nekotoroe
vremya.  - Nazovite mne svoi imena,  po kakomu delu vy prihodili i kak s vami
mozhno svyazat'sya. Esli gospodin Bardik sochtet nuzhnym, to ego sekretar' s vami
svyazhetsya.
     - Mozhet my prosto zdes' podozhdem? - sprosil Halton, kotorogo nevidannye
do sele  mery  predostorozhnosti,  k tomu zhe v centre legal'nogo goroda,  uzhe
nachinali zabavlyat'.
     - Zdes' nahodit'sya ne polozheno,  - avtoritetno zayavil vernyj sluzhaka. -
Esli vy ostanetes' vozle usad'by, ya vynuzhden budu vyzvat' naryad policii.
     On uzhe nachal nabirat' nomer na krohotnoj radiostancii,  kak  poslyshalsya
shum pod容zzhayushchego avtomobilya.  Druz'ya obernulis'. K vorotam podrulival celyj
kortezh, sostoyashchij iz treh, odinakovyh chernyh avtomobilej, budto vyporhnuvshih
odin za odnim iz pod odnogo i togo zhe pressa.  Vorota prishli v dvizhenie i ih
stvorki  raspahnulis',   podskochivshaya   iznutri   podmoga,   professional'no
ottesnila   Dena   i   Haltona   v  storonu,  prikryv  svoimi  bronezhiletami
dragocennogo hozyaina.  Pervaya mashina proshla na territoriyu usad'by,  a vtoraya
ostanovilas'   v   vorotah.  Za  opustivshimsya  steklom  pokazalas'  holennaya
fizionomiya pyatidesyatiletnego muzhchiny.
     - Krast,  chto  ty  zdes'  delaesh'?  -  sprosil  on s ulybkoj vylezaya iz
mashiny. - A nu otpustite ih! - prikriknul on na ohranu.
     Te poslushno  otpustili  druzej,  dazhe popravili odezhdu i zastegnuli vse
rasstegnuvshiesya zastezhki.
     - Nakonec-to  ty  reshilsya  zajti  ko  mne  v gosti,  - podojdya vplotnuyu
pohvalil Dena Bardik. - Kto eto s toboj?
     - |to Halton Rat, a eto Stan Bardik, - predstavil ih drug drugu Den.
     Neprinuzhdennoe rukopozhatie zakrepilo  znakomstvo.
     - Proshu v dom,  - priglasil Bardik.  - Za uzhinom i rasskazhesh',  kakoe u
tebya ko mne delo. YA tebya znayu, ty by prosto tak nikogda ne prishel, tem bolee
k takomu,  kak ya. - On ot dushi zasmeyalsya, gromko i zalivisto, kak eto obychno
delayut te, kto ne privyk nikogo boyat'sya.
     Vnutri dom okazalsya namnogo shikarnee, chem snaruzhi. Kak pravilo tak bylo
u vseh,  kto ne privyk shiroko vystavlyat' na pokaz svoe blagosostoyanie.  Hotya
kuda  uzhe  shire?..  V  dom voshli tol'ko hozyain,  Den s Haltonom,  i eshche para
priblizhennyh telohranitelej.  Ostal'naya svora ostalas'  vo  dvore  u  mashin.
Posredi ogromnoj gostinnoj uzhe zhdal shikarno nakrytyj stol.  Vokrug suetilas'
prisluga.  Seli.  Prinesli nedostayushchie pribory.  Den staralsya vesti  sebya  v
ramkah prilichiya,  zato na Haltona, ne privykshego k uslovnostyam, predlozhennoe
izobilie podejstvovalo mobilizuyushche i on s pristrastiem prinyalsya za edu.
     - A u tvoego druga neplohoj appetit, - vpolne ser'ezno pohvalil Bardik,
s zavist'yu nablyudaya kak s ego tarelki bessledno  ischezaet  vse,  chto  tol'ko
tuda popadalo.
     - Gody trenerovok, - procedil Halton, na mgnoven'e priostanoviv process
zhevaniya.
     Ohrana ela sderzhanno,  manerno i to zhe mnogo, ni na sekundu ne vypuskaya
gostej iz vidu.
     - Krast, chto-to ya ne videl tebya v poslednee vremya. Gde propadaesh'?
     - Dela..,  - ne opredelenno otvetil Den.
     - U  vseh  nas  dela,  no  zachem  zhe  dom  prodavat'?  CHto mnogo dolgov
zarabotal?  - uchastlivo pointeresovalsya  Bardik.  -  Svyazalsya  by  so  mnoj,
neuzheli by ya tebe ne pomog?
     - Otkuda vy znaete?
     - Da, posylal svoih gorlohvatov spravit'sya,  mozhet ty peredumal,  a tam
uzhe okazyvaetsya zhivut sovsem postoronnie lyudi. Hot' by adres ostavil.
     - Budet adres, ostavlyu, - poobeshchal Den.
     - Vot eto uzhe sovsem drugoj  razgovor.  Nakonec  to  ty  mne  nachinaesh'
nravit'sya po nastoyashchemu. Tak chto, raz ty reshilsya, togda davaj vykladyvaj.
     - YA zdes' ne po povodu "Straka",  tem bolee,  chto ya bol'she ne sluzhu  na
etu korporaciyu.
     - CHto,  ty uzhe ne rabotaesh' na Graustera?  - uzhasnulsya svoemu nevedeniyu
Bardik.  -  Tak  zachem  zhe  ty  syuda pripersya?  YA zhe tebe govoril,  chto menya
interesuet tol'ko "Strak",  esli ty v etom ne mozhesh' pomoch', tak zachem zhe ty
mne nuzhen?
     Ohranniki prekratili est' i zamerli v ozhidanii poslednego  vzmaha  ruki
ili utverzhdayushchego vzglyada, no hozyain medlil. Nu da chto podelaesh', na to on i
hozyain, chtoby delat', chto hochet.
     - U  menya  dlya  vas  est'  bolee interesnoe predlozhenie,  v sravnenii s
kotorym,  eta korporaciya - nichego ne stoyashchaya detskaya igrushka.  - Den govoril
uvereno, delaya vid, chto vse, tol'ko chto skazannoe ego niskol'ko ne tronulo.
     - CHto ty etim hochesh' skazat'?  Ty znaesh' chto-to,  chego ya ne znayu?  - po
otecheski poteplel golos Bardika. - Rasskazyvaj.
     - |to ne dlya postoronnih ushej,  - kategorichno zayavil  Den  vzglyanuv  na
ohranu i prislugu.
     - Kak skazhesh', - soglasilsya hozyain, - ty predlagaesh' - ty glavnyj, tebe
i stavit' usloviya.  Posle uzhina obsudim nashi dela v moem kabinete.  YA bol'she
ne znayu mesta v etom megapolise,  v kotorom  by  informaciya  zashchishchalas'  eshche
luchshe.
     Podali vychurnyj  desert,  na  kotoryj   Halton   nabrosilsya   s   takim
entuziazmom, budto tol'ko chto ne zapihalsya edoj, a provel kak minimum nedelyu
v rezhime "suhogo" golodaniya.
     Gromko cokaya   po  mozaichnomu,  polirovannomu  polu  ostrymi  shpil'kami
vysokih kablukov,  v gostinnuyu voshla sovsem molodaya zhenshchina.  Na  nej  bylo,
dlinnoe plat'e iz kakoj-to neveroyatno dorogoj,  struyashchejsya kak voda materii,
bezhevyj ottenok kotoroj  byl  ideal'no  podobral  pod  cvet  ee  kozhi.  Kroj
podcherkival strojnuyu figuru.  Ee raspushchennye dlinnye volosy byli vykrasheny v
neprivychnyj,  pepel'nyj  cvet.  Standartnoe  lico  fotomodeli   imelo   odnu
netipichnuyu   detal'   -  ochen'  svetlye,  mozhno  dazhe  skazat'  "vycvevshie",
bledno-golubye raduzhki glaz.  Skol'znuv otstranennym vzglyadom po sidyashchim  za
stolom, ona podoshla k Bardiku i naklonivshis', chto-to shepnula emu na uho. Tot
shiroko zaulybalsya,  prodemonstrirovav ideal'no  strojnye  ryady  iskusstvenno
sintezirovannyh  i vzhivlennyh zubov.  Nemnogo poskalivshis',  on usadil ee na
podlokotnik svoego kresla i hvastlivo sprosil:
     - Nu  kak  tebe moya devochka,  Krast?  Pravda horoshen'kaya?
     - Pravda,  - podtverdil ochevidnoe Den.
     - U  tebya  zhena  to  zhe nichego,  tol'ko po moemu nemnogo starshe.
     - Da,  starshe,  - soglasilsya Den,  reshiv ne raskryvat' Bardiku do konca
vse aspekty svoego tepereshnego social'nogo polozheniya.
     - Nu davaj,  dorogaya, pojdi, najdi sebe kakoe-to zanyatie, vidish' u menya
eshche  dela,  - pohlopal hozyain po akkuratnoj popke,  eshche i ne podozrevayushchej o
sushchestvovanii cellyulita i drugih merzopakostnyh veshchej.
     Devochka, kotoroj  dlya  zhizni  ne nuzhno bylo dazhe imya,  a vpolne hvatalo
vsego ostal'nogo,  pohodkoj vesennej koshki napravilas' iz gostinoj na poiski
kakogo-to zanyatiya.  Pochti vsem prisutstvuyushchim srazu stalo polegche,  a Halton
prinyalsya za desert s novoj siloj.
     Prostornyj kabinet   Bardika  predstavlyal  soboj  nechto  srednee  mezhdu
bibliotekoj i oborudovannym po  poslednemu  slovu  galakticheskoj  tehnologii
centrom kommunikacii i nablyudeniya.  Na polkah sredi diskov, modulej pamyati i
prochih nositelej informacii okazalos' dazhe  neskol'ko  desyatkov  dopotopnyh,
bumazhnyh knig,  v staryh, potertyh perepletah. Trudno bylo dazhe predstavit',
chto etot pyatidesyatiletnij,  lyseyushchij i tolsteyushchij gospodin,  razbiraetsya  vo
vsem  etom  slozhnom  oborudovanii,  raspolagavshemsya  na bol'shushchem pis'mennom
stole,  ulozhennom na special'nye stojki vdol' svobodnoj ot mebeli steny i na
shirokih    podokonnikah    tonirovannyh    v    slabyj    korichnevyj   cvet,
puleneprobivaemyh okon.  Pervym delom  hozyain  uselsya  za  stol  i  prinyalsya
prosmatrivat'  soobshcheniya  za  den',  a  gosti ustroilis' v glubokih kreslah.
SHustraya devushka  v  uzen'kih  shtanishkah  i  belen'kom  fartuchke  podala  tri
dymyashchiesya  chashki  s  kakim-to chaem i bystro udalilas'.  Halton erzal v svoem
kresle i nikak ne mog prijti v sebya posle proverki ohrany. Takoj naglosti on
ne ozhidal. Malo togo, chto ego s pristrastiem obyskali, kak ulichnogo brodyagu,
tak eshche i obsledovali kakim-to strannym priborom,  kotoryj eshche  i  neponyatno
kak dejstvuet na organizm!
     - Nu tak chto vy mne hotite predlozhit'?  - nakonec sprosil  Bardik,  ne
obnaruzhiv na svoih monitorah nichego dostojnogo vnimaniya.
     - Dlya nachala my by hoteli uznat' o razmerah vashej platezhesposobnosti, -
skazal Den glyadya Stanu pryamo v glaza.
     - O kakoj summe idet rech'?
     - Rech' idet o desyati-dvenadcati milliardah kreditov,  - ne morgnuv gla-
zom otvetil Den.
     Halton, sozercayushchij   do   etogo   kak  besyatsya  yazyki  ne  nastoyashchego,
gologramnogo plameni,  v takom zhe nenastoyashchem kamine,  podumal,  chto  sejchas
nebesa  obrushatsya na planetarnuyu tverd' i ih kak minimum progonyat proch',  no
nichego podobnogo ne sluchilos'.
     - Dvenadcat' milliardov? - peresprosil hozyain, v nadezhde chto oslyshalsya.
     - Da,  - tverdo podtverdil Den,  - dvadcat'. Esli vy raspolagaete takoj
summoj,  to  my  budem  prodolzhat'  peregovory,  esli  net,  to izvinite  za
bespokojstvo.
     - CHto zhe eto dolzhno byt' takoe, chtoby tyanut' na stol'ko deneg? |to chto,
kakaya-to planeta?
     - Net,  ne planeta.  Tak est' u vas stol'ko ili net?
     - Sejchas net,  no esli delo dejstvitel'no stoyashchee,  to ya soberu  nuzhnuyu
summu v techenii nedeli.
     - YA i ne somnevalsya,  chto vy tak otvetite,  - skazal Den.  - Konechno zhe
eto ne okonchatel'naya summa, a obychnaya prikidka, ona eshche mozhet byt' sdvinuta,
kak v odnu,  tak i v druguyu storonu,  no ya ne dumayu,  chtoby namnogo.  |to my
ostavim specialistam, a sami perejdem k delu.
     - Kogo vy predstavlyaete?
     - Vy ih ne znaete,  oni ne iz etogo mira, i dazhe ne iz nashej galaktiki,
- prinyalsya Den mutit' vodu, - no smeyu vas zaverit', chto eto real'naya sila, s
kotoroj  nuzhno  schitat'sya.  I  esli  vy  zadumali igrat' nechestno,  to luchshe
otkazhites' ot etoj zatei srazu.
     Takoe vstuplenie do togo zaintrigovalo  Bardika,  chto  on  otkinulsya  v
kresle  i  potyagivaya  svoj  chaj perestal zadavat' voprosy,  vsem svoim vidom
pokazyvaya, chto pora perehodit' k delu.
     Upustiv tu, chast' rasskaza, v kotoroj dolzhno bylo govorit'sya o tom, kak
obogatitel'no-pererabatyvayushchij kompleks byl najden,  Den vkratce opisal samo
predlagaemoe  k  prodazhe  proizvodstvo,  vse,  po  tehnologicheskoj  cepochke,
nachinaya s shahtnogo hozyajstva,  i okachivaya reaktornymi sekciyami i upakovochnym
zavodom.  Bardik vnimatel'no slushal,  tol'ko inogda korotko peresprashivaya na
neponyatnyh mestah.  Pod konec rasskaza,  v ego glazah  uzhe  tleli  dve  edva
zametnye  alchnye  iskorki - vernyj priznak togo,  chto nazhivka zainteresovala
hishchnika.
     - Nu  i  kakoj  mne ot etogo vsego budet interes?  - ravnodushno sprosil
Bardik, kogda Den pokonchil s oznakomitel'noj chast'yu.
     - Vo-pervyh,  vy  priobretete  v svoyu sobstvennost' pochti ne iznoshennyj
ob容kt za  polovinu  ego  real'noj  stoimosti,  vo-vtoryh,  sejchas  v  nashej
galaktike ceny na toplivnye kassety pochti vseh sistem ochen' vysoki,  tak chto
obespechite sebe vysokij,  stabil'nyj dohod,  a v-tret'ih, razmestite odno iz
svoih  predpriyatij  vne  predelov  konfederacii,  zastrahovav  tem  samym ot
neozhidannostej chast' svoego kapitala, tem bolee, chto oblast' prostranstva, v
kotoroj  raspolozhen  ob容kt,  voobshche  ne  kontroliruetsya ni odnim iz mestnyh
pravitel'stv.
     Predpolagaemye vygody  byli  opisany  tak  masterski,  chto  Halton dazhe
zaslushalsya i otorvav vzglyad ot ne sushchestvuyushchego plameni poddaknul:
     - Vot imenno.
     Allin Bardik,  tertyj  kalach  legal'nogo  i  tenevogo biznesa,  sidel i
razdumyval.  Poluchennoe predlozhenie  bylo  slishkom  zamanchivym,  chtoby  byt'
pravdoj.  Vremya  shlo,  a  on  tak  i  ne reshil dlya sebya,  pravdu emu govoryat
neponyatno otkuda vzyavshiesya gosti ili net i kak emu sleduet postupit'.  Imet'
takoj  kompleks  konechno zhe hotelos',  no eshche bol'she ne hotelos',  chtoby ego
vystavili durakom dva prohodimca,  tem bolee,  chto v takom krupnom dele  emu
bez podderzhki nikak ne obojtis', a ego druz'ya byli slishkom solidnymi lyud'mi,
chtoby beznakazanno proshchat' grubye oshibki, da i melkie to zhe.
     - Horosho,  -  nakonec podal on golos posle desyatiminutnoj analiticheskoj
deyatel'nosti,  - predlozhenie konechno interesnoe.  YA posovetuyus' so  znayushchimi
lyud'mi,  so  specialistami  i  svoimi  kompan'onami.  Esli  vash  kompleks ih
zainteresuet, to my ego vykupim. Vot, voz'mite, - protyanul on Denu nebol'shuyu
radiostanciyu, -  s  vidu  obychnaya,  no  proslushat' nevozmozhno.  YA nadeyus' vy
zaderzhites' v megapolise na nekotoroe vremya.  V techenii dvuh sutok ya  soobshchu
vam svoe reshenie.  Da, budet eshche odna pros'ba, do moego otveta bol'she nikomu
ne predlagajte etot kompleks.  YA znayu, chto vy zdes' znaete mnogo vliyatel'nyh
lyudej, no poka vozderzhites'.
     Bol'she vizitery hozyaina ne interesovali, ego vsecelo poglotili vnezapno
raspahnuvshiesya pered nim perspektivy. On suho poproshchalsya i vyzval ohranu. Ih
proveli do samyh vorot,  pered kotorymi uzhe zhdalo taksi.  Oni seli v mashinu.
Ohrannik  provodil  taksi  vzglyadom  do  pervogo  povorota,  a  kogda mashina
skrylas' iz vidu,  zakryl za soboj  azhurnuyu  stvorku  i  napravilsya  v  dom.
Vecherelo i ego dlinnyj rabochij den' uzhe pochti zakonchilsya.
     Den poprosil taksista  ostanovit'sya  v  neskol'kih  kvartalah  ot  doma
Stana Bardika i otpustil mashinu na vse chetyre storony.
     - Men'she znayut - dol'she  zhivut,  -  ob座asnil  on,  kogda  oni  ostalis'
vdvoem.
     Vospol'zovavshis' lyubezno predlozhennoj radiostanciej,  on  vyzval  taksi
sovershenno  drugoj  firmy.  CHerez  pyat'  minut  oni  uzhe vyezzhali iz elitnyj
rajonov megapolisa.  Na gorod nadvigalas' noch',  s mrakom kotoroj nichego  ne
mogli  podelat'  dazhe super-sovremennye klimaticheskie ustanovki.  Noch' - ona
vezde noch' - vremya otdyha,  prinyatiya vazhnyh reshenij i vremya smireniya s  tem,
chto  nevozmozhno izmenit'.  Razgoravshiesya ogni reklam i gorodskogo osveshcheniya,
avtomobil'nyh far i bortovye ogni pronosyashchihsya v vozduhe chelnokov,  borolis'
s  napast'yu kak mogli,  no sily byli ne ravnymi i ishod bor'by byl predreshen
zaranee.
     - Ty dumaesh',  on soglasit'sya?  - sprosil Halton. - Mne pokazalos', chto
ego eto ne ochen' to i zainteresovalo.
     - I  ne  somnevajsya,  - uspokoil ego Den,  - emu vse ponravilos'.  Mogu
sporit' na  chto  ugodno,  chto  on  tak  i  ne  zasnet  etoj  noch'yu  -  budet
prikidyvat',  gde  emu  vzyat' stol'ko deneg,  posvyashchaya v kurs dela kak mozhno
men'she narodu, a ego malyshke zapishut noch' prostoya.
     Oni druzhno  zarzhali,  sbrasyvaya  s  plech  nakopivsheesya  za den' nervnoe
napryazhenie.  Taksist ne slyshavshij razgovora, a tol'ko poslednij vzryv smeha,
shiroko ulybnulsya i eshche podstegnul svoyu kolymagu.
     - A zavtra,  - uzhe tishe  prodolzhal  Den,  -  on  pozvonit,  kak  tol'ko
podnimitesya Kartak.  Vspomnish' moi slova. Znaesh', skol'ko vremeni on na menya
potratil,  chtoby ya soglasilsya pomoch' emu pribrat' k rukam tu  korporaciyu,  v
kotoroj ya ran'she rabotal, a tut takoj kusok i pochti darom...
     - Pochemu zhe on ne soglasilsya srazu?
     - Krupnye dela srazu ne reshayutsya.  |to odin iz glavnyh zakonov biznesa.
Uvidish', vse budet normal'no.
     Druz'ya reshili  ne  ostanavlivat'sya v otele,  kotoryh okazalos' dovol'no
mnogo kak v samom centre, tak i v prilegayushchej k portu okraine, a otpravit'sya
na  svoj  chelnok.  V konce koncov na svoej territorii vsegda spokojnee.
     Na utro vyyasnilos',  chto Den oshibsya.  Kartak podnyalsya nad gorizontom  i
neohotno popolz vverh po nakatannoj za milliony let traektorii, no Bardik ne
zvonil.  Proshel chas,  poltora,  no radiostanciya molchala.  On pozvonil tol'ko
cherez dva chasa, nado otdat' dolzhnoe ego vyderzhke.
     - Horosho Krast,  - skazal dinamik ego golosom,  - ya soglasen.  Esli vse
tak,  kak  ty  skazal,  to ya kuplyu etot kompleks.  Mne nuzhno sutki dlya togo,
chtoby sobrat' den'gi.  Estestvenno nalichnyh stol'ko ne  poluchit'sya.  Kak  ty
otnosish'sya k banku Olio na Sirte(12)?
     - Normal'no otnoshus',  - skazal Den, hotya vpervye slyshal nazvanie etogo
banka.
     Bankovskaya sistema  Sirta(12)  schitalis'   samoj   nadezhnoj   vo   vsej
bolee-menee  razvitoj  chasti  galaktiki.  Sredi  koe-chego  dobivshihsya v etoj
zhizni,  schitalos' chut' li nasushchnoj neobhodimost'yu imet' svoj kodovyj schet  v
etoj  bankovskoj imperii.  Prohodnym balom v eto udivitel'noe carstvo,  byla
summa v dvesti pyat'desyat tysyach kreditov,  v standarte prilegayushchih k  Kartaku
gruppe konfederacij.  Pered potencial'nymi klientami, raspolagavshimi men'shej
summoj konechno zhe otkryvalos'  to  zhe  ochen'  mnogo  dverej  v  lyubom  meste
Vselennoj,  gde  imeli  predstavlenie o tom,  chto takoe Gospodin Kredit,  no
tol'ko ne eti.  V etom omute vse bylo gorazdo solidnej i melkuyu rybu syuda ne
puskali.  V nekotoryh krugah Sirta(12) byla pryamym sinonimom slova "den'gi".
Tuda sletalis' sdat' v rabotu ili vzyat' v dolg s celogo  sharovogo  zvezdnogo
skopleniya,  naschityvayushchego  vosemnadcat'  galaktik mestnoj gruppy.  V lyubom,
bolee-menee razvitom centre,  naibolee solidnye banki Sirty(12)  imeli  svoi
predstavitel'stva,  v  kotoryh mozhno bylo v lyuboe vremya dnya i nochi popolnit'
svoj schet, ili naoborot, snyat' krovnye, vse, do poslednego drobnogo kredita.
|to  bylo vozmozhno blagodarya zakuplennoj ochen' daleko otsyuda sisteme dal'nej
paketnoj svyazi, kotoraya pozvolyala, ne smotrya na ogromnye rasstoyaniya, lezhashchie
mezhdu  predstavitel'stvami  i  samimi bankami,  obnovlyat' informaciyu po vsej
seti kazhdye desyat' minut. V obshchem vse eto bylo ochen' dorogo i kruto.
     - Togda  esli  ty ne imeesh' nichego protiv,  - prodolzhal Bardik,  - to ya
nachinayu formirovat' schet v etom banke.  Soberu poka milliardov pyatnadcat', a
okonchatel'nuyu summu opredelyat moi eksperty.
     - I moe slovo,  - perebil ego Den.
     - Konechno,  konechno.  Esli  ty ne vozrazhaesh',  to moya gruppa pribudet v
port k dvenadcati chasam dnya.  YA znayu gde stoit tvoj chelnok.  Svozish'  ih  na
mesto i pokazhesh' vse, chto oni potrebuyut.
     - Horosho.  Skol'ko ih budet chelovek?
     - CHetvero.
     - Tol'ko uchtite, chtoby byli odni specy i ni odnogo vashego golovoreza, a
to ya privezu vam ego obratno v plastikovom pakete.
     - Horosho,  horosho,  odni  specy.  Tol'ko  uchti,   ya   im   garantiroval
bezopasnost'  i esli moi lyudi ne vernut'sya nazad cherez dvoe sutok,  to ty ob
etom sil'no pozhaleesh'.
     - Togda vse,  dogovorilis',  - podytozhil Den.  - Vstretimsya cherez  dvoe
sutok i prodolzhim.
     - Udachnogo pereleta, - poproshchalsya Bardik i otklyuchilsya.
     Den povertel smolknuvshuyu radiostanciyu v ruke i brosil ee  na  blizhajshee
kreslo.  U  Haltona  posle  uslyshannogo razgovora voobshche byli protivorechivye
chuvstva.  Odnovremenno on byl  neskazanno  rad,  chto  klient  klyunul  i  vse
skladyvaetsya ochen' dazhe neploho, i v tot chas, emu nesterpimo hotelos' bezhat'
proch', bystro i ne oglyadyvayas'.
     - Budem gotovit'sya k vstreche gostej?  -  sprosil  Den  posle  pauzy.  -
Ostalos' tri s polovinoj chasa.
     Halton sdelal nad soboj usilie i utverditel'no kivnul.
     Nachali s togo,  chto proverili,  horosho li zapiraetsya  perehodnoj  shlyuz,
otdelyayushchij kabinu pilotov ot passazhirskogo salona.  Vse okazalos' normal'no,
blokirovka iznutri kabiny rabotala ispravno.  Proveriv,  vse li v poryadke  s
oruzhiem,  oni  eshche  raz  proshli  tamozhnyu  i  okolo  polutora chasov proveli v
priportovyh rajonah goroda, skupaya vse, chto po ih mneniyu moglo prigodit'sya v
predstoyashchem predpriyatii. Za polchasa do naznachennogo sroka oni uzhe nahodilis'
na bortu chelnoka.  Halton prihvativ s soboj trofejnyj granatomet  i  nemnogo
edy,  kak oni i dogovarivalis',  nagluho zakrylsya v pilotskoj kabine,  a Den
stal dozhidat'sya gostej.
     Rovno v dvenadcat' chasov, kak i bylo obeshchano, u trapa skripnuli tormoza
nebol'shogo  vnedorozhnika.  Den  vzyal granatomet,  doslal zaryad v patronnik i
raspahnul naruzhnyj lyuk shlyuza.  Pribyvshij  okazalos'  dejstvitel'no  chetvero.
Troim  iz  nih  bylo  okolo pyatidesyati,  chetvertomu primerno let sorok.  Oni
vylezli iz mashiny i prinyalis' vygruzhat' kontejnery  s  oborudovaniem.  Krome
nih i voditelya,  byl eshche i predstavitel' tamozhni.  To, chto etoj komande bylo
pozvoleno tak zaprosto v容hat' na territoriyu porta, tak zhe svidetel'stvovalo
o vese,  kotoryj imel v etogo gorode ih boss.  Tamozhennik skol'znul vzglyadom
po zdorovennoj pushke v rukah  u  Dena,  no  nichego  ne  skazal.  Po  zakonam
konfederacii,  vse, chto nahodilos' na bortu kosmicheskogo korablya, nahodilos'
vne predelov dosyagaemosti mestnyh zakonov.
     - Dobryj  den',  gospoda,  -  pozdorovalsya  Den  kak mozhno privetlivee.
     Otvetom emu byli tol'ko sderzhannye kivki.
     Pribyvshie nauchnye  deyateli,  vprochem,  kak  i  vse  podnevol'nye  lyudi,
boleznenno  otreagirovali  na  postupivshij  nakanune prikaz svoego shefa.  Im
segodnya  ne  hotelos'  dazhe  idti  na  obychnuyu  sluzhbu,  otsizhivat'  den'  v
laboratoriyah Bardika, ne to, chto tashchit'sya neponyatno kuda, k tomu zhe za te zhe
den'gi. Oruzhie v rukah vstrechayushchego uverennosti v zavtrashnem dne im to zhe ne
dobavilo.
     Na vseh chetveryh byli sinie,  noven'kie rabochie  kombinezony,  lishennye
raspoznavatel'nyh  znakov  promyshlennyh  kompanij,  v  rukah  u  kazhdogo byl
rabochij montazhnyj shlem, oborudovannyj paroj svetil'nikov i respiratorom.
     Kogda vse, chto oni prihvatili s soboj bylo vygruzheno i slozheno gorkoj u
pervyh stupenyah trapa,  Den vzyal  kuplennyj  neskol'ko  chasov  nazad  skaner
metalla i oruzhejnogo plastika, i myagko, no nastojchivo skazal:
     - Berite svoi apparaty i podnimajtes'  po  odnomu.  I  pozhalujsta,  bez
rezkih  dvizhenij,  u  etogo  oruzhiya  ochen'  myagkij  spusk i ya mogu nenarokom
kogo-to poranit'.
     Trebovanie bylo  vypolneno  bez  vozrazhenij.  |ksperty  poslushno  stali
podnimat'sya na chelnok.  Den proveryal kazhdogo detektorom,  a zatem osmatrival
to,  chto  oni  privolokli s soboj na bort.  V kontejnerah krome lichnyh veshchej
okazalis' komp'yuternaya tehnika, para video sistem raznyh formatov, neskol'ko
vsediapazonnyh  detektorov radioaktivnosti i zashchitnye kostyumy.  Ne obnaruzhiv
ni sredi veshchej,  ni v karmanah specov  nichego  podozritel'nogo  Den  nemnogo
uspokoilsya. Te, hot' i vyglyadeli nemnogo perepugano, no vo vsyu staralis' eto
skryt'. Usadiv ih v samom konce salona, tak, chtoby oni vse vremya byli u nego
na  vidu,  Den  lichno  zakrepil dostavlennoe oborudovanie v nishah dlya ruchnoj
kladi  i  poshel  podnimat'  trap.  Mashina  eshche  byla  zdes',  a  voditel'  s
tamozhennikom, kak dva staryh znakomyh besedovali o pogode.
     - Peredash' gospodinu  Bardiku,  -  kriknul  Den  voditelyu,  -  chto  vse
normal'no i ya rad, chto on pravil'no vypolnil pervoe uslovie.
     - Schastlivogo pereleta,  - pozhelal voditel'.
     Tamozhennik popravil   svoyu  formennuyu  kurtku,  pod  kotoroj  na  poyase
vydelyalas' zdorovennaya kobura i nichego ne skazal.  Emu bylo plevat'  na  vse
eti  strannye  igry.  On s neterpeniem zhdal okonchaniya smeny i uzhe chuvstvoval
sebya doma,  pered bol'shim ekranom nedavno kuplennogo, dorogogo TV priemnika,
v  neterpelivom  ozhidanii,  kogda  zhe  vyjdet  iz  dusha zabezhavshaya na ogonek
podruzhka.
     Den zakryl  i  zablokiroval  oba lyuka.
     - Vse normal'no,  - skazal on v ustrojstvo bortovoj svyazi Haltonu.
     - Horosho,  vzletaem,  -  poslyshalsya  iz dinamika obradovannyj golos.  -
Dispetcher uzhe dal dobro.
     Ozhili reaktory,  zapustilas' marshevaya ustanovka. CHelnok pripodnyalsya nad
betonom ploshchadki i ubral opory.
     - YA  nadeyus',  -  skazal  nabravshis'  smelosti  samyj starshij iz gruppy
ekspertov,  - chto vy vypolnite svoi obyazatel'stva i dostavite nas obratno. U
vseh nas sem'i.
     - Horosho  vam,  -  pozavidoval  Den usazhivayas' v raspolozhennoe naprotiv
kreslo i zastegivaya remni  obvyazki.  -  Ne  volnujtes',  vy  mne  ne  nuzhny.
Vypolnite  svoyu  rabotu  i my vas dostavim obratno.  Esli vy budete rabotat'
dobrosovestno,  to my spravimsya eshche bystree,  chem namechali. Ot vas trebuetsya
tol'ko  ocenit'  stepen'  iznosa,  real'nuyu  stoimost'  i perspektivy odnogo
ob容kta. Vot i vse.
     Den polozhil  oruzhie sebe na koleni i ustavilsya v blizhajshij illyuminator.
Uslyshannoe neskol'ko uspokoilo chetveryh puteshestvennikov po prinuzhdeniyu. Oni
dazhe pozvolili sebe pereklyuchit' vnimanie ot muchivshej ih neopredelennosti, na
razvorachivayushchuyusya za illyuminatorami velichestvennuyu  kartinu,  vstupayushchego  v
svoi  bezrazdel'nye prava kosmosa.  Po mere togo,  kak chelnok podnimalsya vse
vyshe i vyshe nad poverhnost'yu,  za tolstymi steklami postepenno  temnelo,  no
vmeste s etim,  povinuyas' neponyatno kakomu paradoksu, stanovilos' vse bol'she
i bol'she slepyashche-yarkogo, zhestkogo sveta, istochnikom kotorogo byla ne skrytaya
za  pologom  atmosfery  zvezda  Kartak.  |to mirnoe sosedstvo mraka i sveta,
moglo porazit' kogo ugodno,  a ne tol'ko golovy chetyreh  sil'no  pereuchennyh
umnikov.  Kak  v  odnom meste moglo odnovremenno sushchestvovat' i to i drugoe?
YArkij  svet  i  sploshnoj  mrak  i  bol'she  nikakih  polutonov.  Vse  pyatero,
nahodyashchiesya v  passazhirskom  salone  zavorozhenno  glyadeli  na   etu   feeriyu
paradoksa.  Tol'ko Halton, nasmotrevshijsya za svoyu kochevuyu zhizn' i ne takogo,
spokojno vypolnyal svoi obyazannosti.
     Perehod kak v odnu,  tak i  v  druguyu  storonu  proshel  myagko  i  pochti
nezametno.  Halton prevzoshel samogo sebya.  Na perebrosku apparata v sosednyuyu
galaktiku,  emu potrebovalos' okolo desyati minut.  Eshche cherez polchasa oni uzhe
sorval  chelnok  s orbity Karin(6) i ustremil ego k poverhnosti.  Kogda pochti
otvesnyj spusk prekratilsya i apparat pereshel  v  gorizontal'nyj  polet,  Den
ukazal gostyam na pokazavshijsya na gorizonte kompleks i skazal:
     - Vot gospoda,  eto mesto gde vam predstoit porabotat'.  Esli vam nuzhno
sdelat' naruzhnyj osmotr ob容kta, to my pokazhem vam vse ego moduli.
     Vse chetvero pokinuli kresla i pril'nuli k illyuminatoram.
     - Nichego sebe,  - tol'ko i skazal samyj molodoj iz ekspertov.
     Ostal'nye veli sebya bolee sderzhanno, ne riskuya lishnij raz naryvat'sya na
nepriyatnosti,  no dazhe po ih sderzhannosti, bylo vidno, chto ran'she oni nichego
podobnogo ne videli.
     - Sdelajte krug pozhalujsta nad kompleksom,  kak mozhno nizhe,  - poprosil
odin iz ekspertov,  kogda do pervyh modulej ostavalos' neskol'ko kilometrov.
- Mne neobhodimo ocenit' sostoyanie naruzhnogo pokrytiya.
     - Bez problem,  - skazal Den i peredal pros'bu  Haltonu.
     Tot vypolnil trebovanie na dvesti  procentov.  Malo  togo,  chto  vmesto
odnogo kruga nad stanciej,  u nego poluchilos' dva s polovinoj,  tak on eshche i
umudrilsya provesti chelnok ne nad vsej stanciej,  a mezhdu vystupayushchimi nad ee
poverhnost'yu modulyami  postroek i tehnologicheskimi machtami.  I gosti,  i ego
kompan'on  poluchili  more  udovol'stviya,  a   potrebovavshij   eto   sdelat',
pochuvstvoval  sebya  sredi  kolleg  krajne  neuyutno.  Posle  oznakomitel'nogo
poleta,  bol'she pohozhego  na  pokazatel'nye  vystupleniya  kamikadze,  chelnok
opustilsya  v  kolodec shlyuza,  stvorki lyuka kotorogo raspahnulis' za dolgo do
togo,  kak tot pokazalsya na gorizonte.  Ne uspeli opory kosnut'sya  ploshchadki,
kak naruzhnyj lyuk nachal zakryvat'sya.
     Gosti otstegnulis'   ot   kresel   i   prinyalis'   napyalivat'  na  sebya
protivoradiacionnye kostyumy   i   respiratory.   Den  s  ulybkoj  sledil  za
prigotovleniyami.  Nachalas' produvka shlyuza.  SHCHelknuli zamki i v  passazhirskom
salone poyavilsya Halton s granatometom v rukah.
     - Nu kak vam ponravilos'?  - sprosil on.
     - Esli eshche raz vykinesh' chto-to podobnoe,  - poobeshchal Den, - to obizhajsya
na sebya.
     - A  chto,  vse  bylo  normal'no.  Nuzhno zhe bylo chtoby gosti kak sleduet
rassmotreli nashu krasavicu.  Nikakoj opasnosti i blizko ne bylo. Atmosfernye
potoki  nad plato sejchas otsutstvuyut.  Tak skazal moj elektronnyj navigator.
CHego bylo boyat'sya?
     Druz'ya podozhdali  poka  umniki pereodenutsya i otkryli lyuk.  Na ploshchadke
neprikayanno stoyal robot i nablyudal za lyud'mi skvoz'  neprozrachnoe,  snaruzhi,
steklo  svoego  shlema.  On  tak  i  ostavalsya vse vremya na meste,  kak emu i
prikazal  Halton  pered  otletom.  Ele  slyshno  gudela  sistema  regeneracii
vozduha.   Kak   ni  stranno,  no  robot  ne  proizvel  na  gostej  nikakogo
vpechatleniya. O chem-to sporya mezhdu soboj v polgolosa, oni prinyalis' vygruzhat'
svoe  snaryazhenie.  Den  podognal  ostavlennuyu  srazu  vozle  shlyuza  gruzovuyu
platformu i oni vypolnyaya trebovanie ekspertov,  otpravilis'  na  central'nyj
post   kompleksa.  Pravda,  pod容m  v  neskol'ko  urovnej  vse  zhe  prishlos'
preodolet' peshkom - Den tak i ne smog po pamyati obnaruzhit'  shahtu  gruzovogo
lifta, da  k  tomu  zhe  gruzhennymi poslednimi dostizheniyami v oblasti nauchnoj
tehnologii.  CHto-to zdes' yavno bylo ne dorabotano.  Rasstoyanie  mezhdu  dvumya
sosednimi  galaktikami,  sostavlyavshee  okolo  dvuhsot  pyatidesyati  millionov
svetovyh let,  oni preodoleli nemnogim bolee chem za dvenadcat' minut,  a vot
na dva s polovinoj kilometra vnutrennih perehodov, u nih ushlo vremeni v pyat'
raz bol'she.
     Dobravshis' na mesto, lyudi Bardika tut zhe prinyalis' za delo. Odin iz nih
zanyal mesto za central'nym pul'tom, podklyuchil k nemu portativnyj komp'yuter i
nachal skachivat'  informaciyu.  Dvoe  drugih  prinyalis'  raschehlyat'  ostal'nye
rabochie mesta, vse do odnogo. CHetvertyj, obvesivshis' videoapparaturoj, nachal
s容mku.
     - Gospoda,  vam nuzhna nasha pomoshch'? - sprosil Den.
     - Net,  vse normal'no, - za vseh otvetil starshij gruppy, - my spravimsya
sami.  Tol'ko ne zabirajte platformu,  na kotoroj my syuda  priehali,  nashemu
operatoru neobhodimo budet nemnogo poezdit' na nej i posnimat'.
     - Smotrite,  ne  poteryajte  ego  iz  vidu,  a  to  zdes'  ochen'  prosto
zabludit'sya, - posovetoval Halton.
     On zabrosil granatomet na plecho i vyshel iz otseka,  sledom vyshel Den.
     - Nu  chto  ty obo vsem etom dumaesh'?  - sprosil on,  kogda oni ostalis'
vdvoem.
     - Posmotrim po obstoyatel'stvam.  Esli rebyata budut vesti sebya spokojno,
a mne kazhetsya,  tak ono i budet,  slishkom uzh oni napugany,  to budem  igrat'
dal'she, a esli vzdumayut chto-to vykinut'...
     - Slushaj,  mozhet ty pojdesh', posmotrish', chto oni tam delayut s sistemoj,
ya ved' vse ravno v etom nichego ne ponimayu. Mne kazhetsya, chto oni sejchas mogut
sdelat'  s  etoj  stanciej  vse,  chto  ugodno.  Vot  naprimer  zakryt'sya  na
central'nom postu i natravit' na nas robotov.
     Den ulybnulsya.
     - Znaesh',  kogda my otsyuda uletali,  ya obo vsem uzhe pozabotilsya.  |togo
oni tak prosto ne  smogut  sdelat',  dazhe  esli  ochen'  zahotyat,  to  s  toj
tehnikoj, kotoraya  u nih est' na eto ujdet bol'she,  chem dvoe sutok,  a im by
hot' uspet' so svoej rabotoj spravit'sya.  V proshlyj  raz  ya  snyal  paroli  s
samogo kompleksa, s vhodov, liftov, avarijnyh zadvizhek, no ustanovil svoi na
vse otdel'nye sistemy.  Po stancii mozhno svobodno hodit',  testirovat' lyuboe
oborudovanie,  no  nel'zya  nichego  zapustit'  ili  ostanovit'.  Esli  zhe oni
popytayutsya perenastroit' sistemu ili podobrat' hotya by odin iz  parolej,  to
vse momental'no otklyuchit'sya. Kstati znaesh', ya nablyudal za tem, chto sdelal ih
glavnyj kak tol'ko sel za klaviaturu,  tak on  proveril  est'  li  dostup  v
kazhduyu  iz  sistem  i  natknuvshis' na zashchitu dal'she ne poshel,  a stal prosto
perepisyvat' informaciyu.
     - Horosho,  esli tak.  Pojdem nemnogo otdohnem, - on ukazal na blizhajshuyu
dver'. - Eshche neskol'ko dnej nazad tam byli krovati, pravda s golymi setkami,
no vse ravno polezhat' mozhno.
     Oni voshli vnutr'.  Krovati byli na meste, vse do odnoj. Na dvuh krajnih
ot vhoda  byli  akkuratno  ustlannye  posteli!  Ideal'no-belye,  sohranivshie
skladki ulozhennogo v konvert bel'ya.
     Druz'ya udivlenno pereglyanulis'.
     - Nichego sebe,  u nih tut servis byl!  - voskliknul Den posle  dovol'no
dlinnoj pauzy. - YA i ne dumal, chto vse produmano do takih melochej.
     - A nu ob座asni.
     - Roboty postelili. Nas zhe bylo v proshlyj raz dvoe, vot oni i postelili
dve posteli.
     - A pochemu ya ne videl nichego podobnogo,  kogda zahodil syuda?
     - U nih zdes' navernoe drugoj cikl "dnya" i "nochi".  My navernoe v  nego
ne popali.  Slushaj,  ty lozhis', a ya vse-taki ih postorozhu, potom pomenyaemsya.
Nel'zya zhe tak slepo doveryat' tehnike.
     Halton razdelsya i vpervye za mnogo let leg po chelovecheski.  Emu bylo do
togo neprivychno,  chto smeshno bylo dazhe nablyudat',  kak on na eto reagiroval.
Den vyshel i tiho prikryl za soboj dveri.
     Kogda on vnov' poyavilsya na central'nom postu,  operatora uzhe  ne  bylo.
Starshij po prezhnemu sidel za samym bol'shim pul'tom, kak pokazalos' Denu dazhe
ne peremeniv pozy,  a dvoe ostal'nyh raspakovyvali eshche odin svoj komp'yuter i
sobiralis'  na  post,  s  kotorogo upravlyalis' reaktornye sekcii.  Ego tak i
podmyvalo zhelanie otpravit'sya s nimi,  posmotret' na samye bol'shie reaktory,
no on  uspokoil  sebya  reshiv,  chto  iz  operatorskogo centra ih navernyaka ne
vidno, a v samih reaktornyh zalah i voobshche moglo byt' ochen' opasno.
     Kogda oni ostalis' vdvoem so starshim gruppy,  Den sprosil:
     - Mnogo eshche ostalos'?
     On ne znal pochemu, no znakomit'sya ni s etim chelovekom, ni s chlenami ego
gruppy emu pochemu-to ne hotelos'.  Kazhdyj vypolnyal svoyu rabotu i  etogo  uzhe
bylo vpolne dostatochno.
     - Net  uzhe  ne  mnogo,  -  ohotno otvetil davno posedevshij i nachinayushchij
lyset'  gospodin.  -  YA  zdes'  uzhe  prakticheski  zakonchil.  Indeksy   vsego
oborudovaniya  i  procentnye  pokazateli  iznosa  uzhe  nahodyatsya zdes',  - on
hlopnul uhozhennoj ladon'yu po svoemu komp'yuteru,  - ostalis'  melochi,  nu  da
poka speshit' nekuda.  Mnogo vremeni zajmut s容mki. Gospodin Bardik hochet vse
uvidet' sobstvennymi glazami,  budto nashih emu  nedostatochno.  Bol'she  vsego
raboty  dostalos'  nashemu  operatoru.  Esli  by my znali,  chto etot kompleks
okazhetsya takim  bol'shim,  to  vzyali by neskol'ko chelovek.  YA nichego pohozhego
ran'she ne videl i dazhe ne dumal, chto takoe byvaet.
     - CHto vy  skazhete  po  povodu  oborudovaniya?
     - Srednij iznos vsego procentov  dvadcat'.  Vse  v  rabochem  sostoyanii,
dovol'no neploho sohranivsheesya.  SHest'sot pyat'desyat let prostoya,  a emu hot'
by chto.
     - Ono vse vremya obsluzhivalos', - napomnil Den.
     - Da, da, ya videl otchety, no vse ravno, kak-to stranno, vy ne nahodite?
     - CHto imenno?
     - Vse odnovremenno i ochen' staroe i dovol'no novoe - paradoks.
     - Esli by etot byl edinstvennym paradoksom v nashej zhizni, - skazal Den.
     Oni pochemu-to srazu ponyali drug  druga.  Ubelennyj  sedinami  starik  i
tol'ko  priotkryvshij  dveri zrelosti muzhchina,  kotorym po strannomu stecheniyu
obstoyatel'stv,  oboim nashlos'  delo  do  vozrozhdennogo  iz  mogily  vremeni,
obogatitel'nogo kompleksa.  |tot ekspert eshche i mnogogo ne znal.  On ne znal,
chto  uzhe  ne  ostalos'  nikogo  iz  chisla  etogo,  bez  somneniya  umelogo  i
trudolyubivogo  naroda;  ne  znal,  chto  etot  kompleks  -  odno  iz nemnogih
ostavshihsya v real'nom  mire  podtverzhdenij  togo,  chto  dejstvitel'no  takaya
civilizaciya  sushchestvovala.  I mozhno bylo skazat' s polnoj uverennost'yu,  chto
dazhe s vysoty svoih let emu vryad li bylo ponyatno,  zachem  zhe  vse  eto  bylo
nuzhno?  Neuzheli  tol'ko  dlya  togo,  chtoby para brodyag smogla popravit' svoi
problemy? A pust' dazhe i tak. Po krajnej mere smysl sohranyalsya.
     Oni zamolchali. Bol'she govorit' bylo ne o chem.








     Alin dolgo vybiral mesto dlya posadki.  To to emu bylo ne tak, to eto ne
etak.  Nakonec vse okazalos' kak nado i razvedchik nadezhno vstal na vse  svoi
chetyre opory.  V redkih,  bezzvuchnyh spolohah vetvistyh,  oslepitel'no-belyh
molnij,  s trudom mozhno bylo razobrat' gde oni okazalis'.  Vokrug bilis'  na
sil'nom vetru kakie-to zarosli. Pribornoj zhe podsvetki kabiny hvatalo tol'ko
na to, chtoby vysvetit' strui dozhdya, na lobovom stekle.
     - Priehali,  - konstatiroval ochevidnoe pilot.  - Sleduyushchij etap - tvoj.
Budesh' sobirat'sya ili pust' projdet groza?
     - A esli ona i cherez nedelyu ne projdet?  K tomu zhe ya tebe govoril,  chto
mne v grozu luchshe. Budem sobirat'sya.
     YArkij svet  kayut-kompanii,  ne imeyushchej ni odnogo vneshnego illyuminatora,
pokazalsya oboim strashno demaskiruyushchim i potrebovalos'  opredelennoe  usilie,
chtoby   ubedit'   sebya  v  tom,  chto  snaruzhi  ego  ne  vidno.  Handor  stal
pereodevat'sya.  Alin pomog emu vskryt' zaedayushchij zamok kontejnera  i  vyshel.
Kogda on vernulsya,  Handor byl uzhe v bronezhilete,  s rancem za plechami i kak
raz razbiralsya s nastrojkami shlema.  Oruzhie stoyalo tut  zhe,  prislonennoe  k
pereborke.
     - Vot  tebe  karta  mestnosti,  -  protyanul  Alin  akkuratno  slozhennyj
pryamougol'nik plastika. - CHerez etot les tebe nuzhno budet idti, a eto i set'
tot poselok.  Na vot,  eto kompas, ya ego nastroil na mestnye znacheniya, a vot
eto,  - protyanul on nebol'shuyu,  prodolgovatuyu korobochku,  - mayak.  Ty tol'ko
vklyuchi ego i ya tebya podberu. Radiosvyaz' my podderzhivat' ne budem.
     - Esli ty uslyshish' etot mayak, tak i ohrana ego mozhet uslyshat'. Vklyuchit'
etu shtuku, vse ravno chto kriknut' im gde ty nahodish'sya.
     - Togda chto, ne budesh' ego brat'?
     - Budu, no tol'ko davaj dogovorimsya o popravke. Esli ty zasechesh' signal
etogo mayaka,  to  ya budu nahodit'sya ne tam,  otkuda pridet signal,  a v treh
kilometrah severnee. Zapomni, strogo severnee.
     Alin s udivleniem posmotrel na svoego novogo naparnika.
     - Horosho pridumano, - pohvalil on, - mne eto v golovu ne prihodilo.
     - Zahochesh'  zhit',  i  ne  takoe v golovu pridet,  - uspokoil ego Handor
nadevaya shlem.
     Zatem on  pristegnul  s  pravoj  storony  ranca annigilyator,  a s levoj
avtomat. Posle togo,  kak s ekipirovkoj  byl  pokoncheno,  on  prevratilsya  v
nastoyashchuyu  kopiyu  kosmicheskogo boevika,  bez obraza kotorogo ne obhodilsya ni
odin disk s priklyuchencheskim fil'mom.  Raznica byla tol'ko v vyrazhenii  lica,
glaz,  osanke.  Gordelivoj  akterskoj  napyshchennosti  ne  bylo i v pomine,  v
ser'eznyh glazah byla zametna tol'ko holodnaya reshimost', kakaya byvaet tol'ko
u zagnannogo v ugol,  dikogo zverya. V soprovozhdenii pilota Handor napravilsya
k shlyuzu.
     - Nu  chto?  Ty  budesh'  zhdat'  menya  zdes' ili v bolee gluhom meste?  -
sprosil on u Alina.
     - Esli vse budet spokojno,  to podozhdu zdes', - otvetil tot, - otkryvaya
pervyj lyuk,  - a esli v nebe opyat' budet kakoe-to dvizhenie,  to perezhdu  ili
gde-to poblizosti, ili v kosmose.
     - Togda davaj dogovorimsya,  kak nam ne promahnut'sya drug mimo druga,  -
predlozhil Handor,  kotorogo takaya postanovka dela neskol'ko ozadachila. - Mne
ne ohota zdes' ostavat'sya navsegda i partizanit' v etih lesah do konca svoih
dnej.
     Alin zamolchal, prikidyvaya chto-to v ume, a potom skazal:
     - Znachit  tak,  my  sejchas  nahodimsya  v  tridcati  pyati  kilometrah ot
poselka.  Iz-za grozy mne udalos' podojti gorazdo blizhe,  chem ya obeshchal,  tak
chto u tebya uzhe est' odni zapasnye sutki.  Potom,  sutki tuda, sutki obratno,
nu i tam tri dnya. Tak budet normal'no?
     - Net,  treh sutok na samu operaciyu mozhet ne hvatit'.  Nabros' eshche odni
na vsyakij sluchaj.  Vsyakoe mozhet sluchit'sya.  My zhe ne znaem kakie u  nih  tam
sistemy  slezheniya  za  mestnost'yu  i voobshche,  kak postroeno samo obespechenie
bezopasnosti vokrug poselka. Mozhet potrebuetsya tol'ko neskol'ko sutok, chtoby
probrat'sya nezamechennym.
     - Horosho,  kak skazhesh', - legko soglasilsya Alin s trebovaniem. - Znachit
rovno cherez shest' sutok ya tebya zhdu na etom meste. Zapomni vremya.
     Oni oba posmotreli  na  svoi  servery,  a  Alin  dazhe  nazhal  na  svoem
neskol'ko knopok.
     - Tochno v eto vremya ty dolzhen byt'  na  zdes',  na  polyane.  Mozhet  tak
sluchit'sya,  chto  menya  k  tomu  vremeni  obnaruzhat  i  dazhe lishnej minuty na
ozhidaniya u menya ne budet.
     - Horosho.
     - Esli zhe ty vospol'zuesh'sya avarijnym mayakom,  - prodolzhal pilot,  - to
togda vstrechaemsya ran'she i dejstvuem kak dogovarivalis'.
     - Slushaj, esli ya ne uspeyu k etomu vremeni, - spokojno prodolzhal Handor,
budto delo shlo o zagorodnom piknike,  a ne o smertel'noj opasnosti,  - togda
vernis'  eshche  raz  cherez  dvoe sutok,  tol'ko na pyat' kilometrov yuzhnee etogo
mesta,  eto k tomu vremeni  uzhe  mozhet  byt'  obnaruzheno  i  nahodit'sya  pod
nablyudeniem.
     - Horosho,  ya zapomnil.  Dogovorilis'.  Ne volnujsya,  delaj svoe delo, ya
tebya zaberu. Glavnoe - ne popadis'.
     Poslednyuyu frazu Handor ostavil  bez  vnimaniya,  razvernuvshis'  licom  k
vyhodnomu  lyuku,  vsem  svoim  vidom pokazyvaya,  chto razgovor okonchen.  Alin
potushil v  shlyuze  svet  i otkryl lyuk.  Vnutr' korablya vorvalis' shum neistovo
bushuyushchej pod udarami vetra  listvy  i  moshchnye  poryvy  etogo  samogo  vetra,
kotoryj  ne  ostavlyaya  osnovnogo  zanyatiya,  pointeresovalsya,  kak zhe tut vse
vnutri. Handor sprygnul v vysokuyu travu i dostal elektronnyj kompas.
     - Otmet' eto mesto!  - kriknul Alin, starayas' perekrichat' razgulyavshuyusya
stihiyu. - A to ne smozhesh' vernut'sya!
     Odnim nazhatiem  sootvetstvuyushchej  knopki  nekazistyj   pribor   zapomnil
koordinaty polyany, obrazovavshejsya vo vremya odnoj iz takih zhe bur'. Handor na
mgnoven'e  obernulsya  i  mahnuv  rukoj  v  znak  togo,  chto  vse  normal'no,
rastvorilsya v blizhajshem kustarnike,  no Alin etogo dazhe ne zametil. On stoyal
v proeme lyuka,  napryazhenno vglyadyvayas' v t'mu nochi chuzhogo mira,  no tak i ne
mog   razglyadet'   razmytyj   siluet   svoego   novogo   kompan'ona.   Konec
neopredelennosti   polozhila   sverknuvshaya   poblizosti,   sirenevaya  molniya,
vysvetiv,  kak na ladoni,  vse prostranstvo pered korablem.  Handora uzhe  ne
bylo.  Alin postoyal eshche nekotoroe vremya, prislushivayas' k shumu livnya, vetra i
dikogo lesa,  prinyuhivayas' k neznakomym zapaham.  Veter  zahlestyval  potoki
vody vnutr'  shlyuza,  no  pilota  eto  sejchas  ne volnovalo.  Moshch' soshedshihsya
vmeste, neskol'kih stihij, porazhala voobrazhenie i dejstvovala zavorazhivayushche.
Molnii  bili odna za drugoj,  legko proshivaya prostranstvo otdelyayushchee plotnye
oblaka ot greshnoj tverdi,  a  raskaty  groma  slivalis'  v  sploshnoj  rokot,
pohozhij  na  kanonadu  massirovannoj artpodgotovki.  Vdovol' nasmotrevshis' i
naslushavshis',  dumaya o chem-to svoem,  on avtomaticheski potyanul ruku k paneli
upravleniya shlyuzom. Massivnyj, naruzhnyj lyuk plavno vstal na svoe mesto.
     Vse vokrug   bylo   sinim,    budto    podsvechennoe    ul'trafioletovym
sterilizarotom hirurgicheskogo    kabineta.   Temno-sinie   stvoly   ogromnyh
derev'ev,  nemnogim bolee svetlyj kustarnik i potoki vody livshejsya s  listvy
verhnih yarusov lesa. Pribor nochnogo videniya rabotal vpolne snosno, proeciruya
na zabralo shlema dovol'no real'nuyu stereokartinku. Pravda, vremya ot vremeni,
ekrany nemnogo merkli - tak on reagiroval na yarkie vspyshki blizkih molnij, v
ostal'nom zhe bylo vse kak nado. Handor shel razmerennym shagom puteshestvennika
na dal'nie distancii,  ne obrashchaya vnimaniya na razbushevavshuyusya stihiyu.  Bolee
togo, ona ego vpolne ustraivala. Kazalos', strannye bogi uslyshali zaklinaniya
Alina i kakim-to obrazom peredali ego pros'bu zdeshnim vladykam nebes.
     Les okazalsya  dejstvitel'no  dikim  i  netronutym.   CHasto   popadalis'
nastoyashchie  zavaly,  obrazovannye  ne ustoyavshimi vo vremya groz derev'yami.  Ih
chasto prihodilos' obhodit',  no bol'she vsego dostaval kustarnik, razrosshijsya
celymi  massivami  i  prodirat'sya skvoz' kotoryj udavalos' s bol'shim trudom.
Pokinuv bort korablya,  Handor namerevalsya za vosem' chasov vyjti na mesto, no
perehod davalsya trudnee,  chem on rasschityval,  tak chto prishlos' nakinut' eshche
neskol'ko chasov.  Edinstvennoe,  chto ego sejchas bespokoilo, tak eto udast'sya
li emu vyjti k poselku zatemno ili net.  Moglo prosto ne hvatit' nochi.  Hotya
eto i ne imelo nikakogo znacheniya,  ved' na to oni  i  sistemy  bezopasnosti,
chtoby rabotat' kruglosutochno, no zasvetlo sovat'sya v neznakomoe mesto emu ne
hotelos'.  |to byla  odna  iz  nemnogih  osobennostej,  dostavshihsya  emu  ot
bezvozvratno  kanuvshih  v  bezdnu  nebytiya  predkov.
     Ne smotrya na sorokakilogrammovyj ranec za spinoj,  uvesistyj bronezhilet
i eshche kuchu melkih raznostej, podveshennyh k razgruzochnym remnyam, Handor dyshal
rovno,  ne proyavlyaya dazhe priznakov ustalosti - nedavnij trenazh,  a  osobenno
predshestvuyushchaya emu specificheskaya podgotovka,  davali svoi rezul'taty. Obhodya
storonoj ocherednoe prepyatstvie i sil'no otklonyayas' pri etom  ot  kratchajshego
marshruta,   on  dostaval  kompas  i  vyravnivalsya.  Na  ego  grudi  boltalsya
vklyuchennyj  skaner  elektronnyh  ustrojstv,  no  on  poka  pomalkival  -  do
blizhajshej  vozmozhnoj sistemy opoveshcheniya bylo eshche mnogo kilometrov.  Kamuflyazh
davno promok,  tverdyj zhilet neshchadno ter grud' i spinu pri kazhdom shage,  a v
sapogah hlyupala voda, no poka terpet' bylo mozhno.
     CHasa cherez  chetyre  les  postepenno stal menyat'sya,  vse men'she i men'she
popadalos' bol'shih i staryh derev'ev,  zato stalo gorazdo bol'she kustarnika.
Ne  smotrya na ego zarosli,  idti stalo nemnogo legche - zdes' on byl ne takoj
staryj, k tomu zhe mozhno bylo ulovit' nebol'shoj spusk. Vspomniv kartu, Handor
ponyal, chto eto uzhe nachinaetsya poslednij, pologij sklon, plavno perehodyashchij v
ravninu.  Eshche cherez chas,  kogda  sklon  oboznachilsya  bolee  ubeditel'no,  on
otstegnul s krepleniya ranca avtomat, navintil na stvol glushitel' i s oruzhiem
napereves dvinulsya dal'she.
     V lesu   bylo   neobychno   pusto.   Alye  zasvetki  na  ekranah  shlema,
svidetel'stvuyushchie  o  chem-to  ili  o  kom-to,  ch'ya  sobstvennaya  temperatura
otlichalas'  ot temperatury okruzhayushchej sredy byli krajne redki,  da k tomu zhe
prinadlezhali kakim-to sovsem melkim tvaryam,  perezhidayushchim nenast'e na nizhnih
vetkah  derev'ev  i  v  samyh neprohodimyh uchastkah kustarnika.  Bolee-menee
prilichnyj ekzemplyar, kotoryj byl opredelen priborom, kak tusha vesom nemnogim
bol'she  sta  kilogramm,  vstretilsya  vsego odin-edinstvennyj raz.  Zver' byl
vidimo sil'no  napugan  grozoj,  tak  chto  spokojno pozvolil cheloveku projti
sovsem blizko.  Skol'ko  Handor  ne  pripominal  nochnyh  operacij  v  lesah,
zhivotnyh  vsegda  bylo ne v primer bol'she.  Reshiv dlya sebya,  chto bol'shinstvo
zhivnosti popryatalos' v nory ili eshche kuda-to,  on bol'she ne stal zaostryat' na
etom voprose vnimaniya.
     Eshche chasa  cherez  dva  vpervye  podal  golos  skaner,  obnaruzhiv  pervyj
syurpriz.  Uslyshav pisk trevozhnoj treli, Handor zamer na meste, a v sleduyushchee
mgnovenie rezko metnulsya v storonu,  ukryvayas' za tolstym stvolom blizhajshego
dereva.  V takom povedenii to zhe ne bylo  nikakogo  smysla,  ved'  esli  ego
zasekli, to uzhe zasekli, no eto byla eshche odna iz osobennostej, dostavshihsya v
nasledstvo  ot  dlinnyushchej,  kak  doroga  v  raj,  bezlikoj  cheredy  predkov.
Prislonivshis'  rancem  k  mokroj kore dereva,  on otstegnul s remnya skaner i
raschehlil pribor. SHCHelknuv neposlushnoj zashchelkoj, otbrosil nebol'shoj ekranchik,
kotoryj s gotovnost'yu tut zhe zasvetilsya.  Na nem poyavilsya uchastok mestnosti,
tol'ko chto raspolagavshijsya po hodu dvizheniya,  tol'ko v neprivychnom  rakurse,
budto  zasnyatyj  s vozduha.  Bleklyj fon simvolicheski oboznachennyh zaroslej,
rovnoj liniej peresekala cepochka yarkih, pul'siruyushchih oranzhevyh tochek.
     Trevozhnoe zagrazhdenie,   rasstavlennoe   na  rasstoyanii  priblizitel'no
desyati kilometrov ot ohranyaemogo ob容kta,  koe-kak harakterizovalo ne tol'ko
sluzhak  ohrany,  no  i  samih  hozyaev.  Oni  boyalis'  i  ih strahi byli yavno
obosnovannymi.
     Nochnoj puteshestvennik  pereklyuchil  pribor  v  rezhim detektirovaniya.  Na
ekrane,  po kotoromu prichudlivo  prelomlyaya  izobrazhenie  struilas'  dozhdevaya
voda,  poyavilos' soobshchenie: "Kombinirovannyj datchik dvizheniya i infrakrasnogo
izlucheniya. Svyaz' s bazovoj stanciej i po vsej cepi datchikov podderzhivaetsya v
millimetrovom   diapazone.   Model'   i   proizvoditel'  neizvesten.  Radius
uverennogo zahvata - 75 metrov. Do blizhajshego datchika 120 metrov".
     Handor oblegchenno  vzdohnul.  Pervoe  prepyatstvie  bylo  ne  takim uzh i
ser'eznym,  po krajnej mere,  vnutrenne on byl gotov k chemu  ugodno,  a  tut
okazalos'  dovol'no rasprostranennoe oborudovanie.  Pervym delom on otklyuchil
infrakrasnye izluchateli  podsvetki  shlema  i  "kruglosutochnogo"  opticheskogo
pricela avtomata, kotorye svoim napravlennym dejstviem mogli vydat' ego dazhe
s  takogo  rasstoyaniya.  Vse  vokrug  zametno  pobleklo,   utrativ   rezkost'
ochertanij, hotya dazhe tak vpolne mozhno bylo orientirovat'sya. Zatem on porylsya
v odnom iz podsumkov razgruzochnyh remnej, bystro obnaruzhiv to chto iskal. |to
okazalsya  vitoj  soedinitel'nyj  kabel'.  Snyav  sootvetstvuyushchie  zaglushki  s
raz容mov na skanere i avtomatnom pricele i starayas',  chtoby tuda  ne  popala
voda, on podklyuchil odnu k drugoj, kazalos' sovsem nesovmestimye veshchi.
     No tak  tol'ko  kazalos'.  |tot  komplekt byl special'no razrabotan dlya
vedeniya vysokotehnologicheskih voennyh dejstvij v  dikih,  polevyh  usloviyah.
Kak  pravilo v snaryazhenie soldata vhodilo dostatochnoe kolichestvo elektronnyh
ustrojstv,  po izlucheniyu kotoryh i orientirovalsya skaner, obnaruzhivaya celi i
oblegchaya navedenie v usloviyah dazhe nulevoj vidimosti.
     Vernuv skaner v chehol na remne,  Handor snyal s predohranitelya avtomat i
prigotovilsya strelyat'. Kompensator priklada, kak rodnoj, prizhalsya k plechu. V
pole zreniya pricela chasto-chasto zapul'sirovali dve blizhajshee celi, tol'ko na
etot raz, vydelennye yadovito-zelenym cvetom. Vidimo datchiki byli ustanovleny
na nekotorom rasstoyanii ot zemli,  na stvolah derev'ev,  i s etoj tochki  oba
horosho  prosmatrivalis',  tak  chto  dazhe  ne  prishlos' perepolzat' na drugoe
mesto.  Dolgo ne razdumyvaya,  nochnoj puteshestvennik tshchatel'no  pricelilsya  i
plavno  nazhal  na  spusk.  Dve  prigorshni  blestyashchih gil'z vyleteli vpravo i
vverh, kak eto i polagaetsya v podobnom oruzhii. Tol'ko ih melodichnyj zvon byl
edinstvennym   svidetel'stvom   togo,   chto   tol'ko  chto  strelyali,  da  iz
ventilyacionnyh shchelej glushitelya zastruilsya  sinevatyj  dymok.  Handor  sdelal
glubokij  vdoh  i  eshche  neskol'ko raz perevel pole pricela ot odnoj,  uzhe ne
sushchestvuyushchej,  celi k drugoj.  Ni kakih zasvetok bol'she ne  bylo.  Put'  byl
svoboden. Popraviv lyamki ranca on vstal i dvinulsya dal'she.
     Groza postepenno  ugasala,  smeshchayas'  kuda-to k severo-vostoku.  Potoki
vody,  l'yushchiesya iz neproglyadnyh nebes,  nachali  issyakat',  predveshchaya  skoruyu
konchinu tvorivshegosya vsyu noch' bezobraziya i davaya nadezhdu na spokojnoe, mozhet
byt' dazhe bezoblachnoe, utrennee nebo.
     CHerez poltory  sotni  shagov  Handor  natknulsya na odno iz derev'ev,  po
kotorym tol'ko chto strelyal.  Im  okazalsya  nastoyashchij  ispolin  s  tolstennym
stvolom  i  b'yushchejsya  na  vetru,  raskidistoj  kronoj.  Primerno  v metre ot
poverhnosti, v plotnoj drevesine belelo vnushitel'noe uglublenie, a vokrug, v
radiuse  neskol'kih  metrov,  byli  razbrosany melkie shchepki.  Handor dobavil
shlemu yarkosti i vnimatel'no osmotrel vse  prostranstvo  pod  derevom,  no  v
gustom  perepletenii  vspuchivshihsya  kornej,  on  ne  zametil  dazhe  oskolka,
iskusstvennogo proishozhdeniya.  Datchik,  chto by on iz  sebya  ne  predstavlyal,
ischez ne ostaviv i sleda.
     Voobshche-to, razryvnye puli byli sposobny tvorit' i ne takie chudesa...
     Primerno cherez  chas  skaner  opyat'  podal  golos.  Na  etot raz po hodu
dvizheniya bylo  ustanovleno  bolee  navorochennoe  zagrazhdenie.  Im  okazalas'
setchatoe zagrazhdenie, ustanavlivaemoe special'noj mashinoj, oborudovannoe dlya
nadezhnosti  datchikami  treh  raznyh  sistem.  Neproshennyj  gost'   virtuozno
povtoril  nedavno  prodelannyj  tryuk,  tol'ko  na etot raz prishlos' strelyat'
nemnogo bol'she i s bolee dal'nego rasstoyaniya,  no  vse  poluchilos'  neploho.
Zasvetki  v  pricele  ischezli,  podtverzhdaya,  chto  prohod  svoboden,  pravda
prishlos' eshche nemnogo postrelyat'  po  stolbikam,  chtoby  on  stal  eshche  bolee
svobodnym.
     Setchatoe polotno vyglyadelo takim svezhim,  budto  ego  ustanovili  sutki
nazad.  Proseka,  ostavlennaya  specializirovannoj mashinoj byla opryatna,  kak
polosa  otchuzhdeniya  vokrug  uhozhennogo  kosmoporta.  Veroyatno  ee  regulyarno
podchishchali.
     Konechno zhe,  osobo ne prihodilos' nadeyat'sya, chto povrezhdeniya dvuh linij
trevozhnogo  zagrazhdeniya  budut  spisany tol'ko na razbushevavshuyusya stihiyu.  K
tomu zhe,  esli pul't sistemy bezopasnosti  vysvechival  hotya  by  primitivnuyu
kartu kontroliruemoj mestnosti, a ne cifrovye indeksy datchikov, to s pervogo
vzglyada mozhno bylo dogadat'sya,  chto v napravlenii poselka  kto-to  idet.  No
shans  vse  zhe  ostavalsya.  K  tomu  zhe,  datchiki  nichego  podozritel'nogo ne
obnaruzhivali, prosto portilis', i vse.
     Liven' prekratilsya  kak-to  srazu,  budto  naverhu neozhidanno konchilas'
voda.  Veter,  eshche ne verya,  chto vse tak  bystro  zakonchilos',  razocharovano
raskachival derev'ya,  trepal ih, i bez togo uzhe dostatochno isterzannye krony,
no groza  neotvratimo uhodila na sever,  ne prinimaya v raschet eti zapozdalye
prokazy.
     Nebo dovol'no bystro ochistilos' i vskore,  skvoz' razryvy listvy  stali
vidny krupnye, umytye zvezdy.
     Pod samoe utro, kotoroe sudya po vsemu dolzhno bylo vot-vot nastupit', no
pochemu-to   medlilo,   Handor  dobralsya  do  granicy  lesa.  Za  razlozhistym
kustarnikom ugadyvalsya pologij spusk v rasplastavshuyusya  vperedi  dolinu.  Ni
zhalkogo  sveta  zvezd,  ni moshchnosti infrakrasnoj podsvetki shlema ne hvatalo,
chtoby s polnoj uverennost'yu vyyasnit',  kuda zhe ego zaneslo.  Na  hronometre,
avtomaticheski  vystavlennom  po  tridcatichetyrehchasovomu  mestnomu standartu
znachilos':  "29:05". Vidimo v chasovoj poyas, esli zdes' takovye sushchestvovali,
ustrojstvo  ne  popalo,  a  vydavalo vremya odnogo ih central'nyh kosmoportov
planety.  On nahodilsya primerno v  desyati  tysyachah  kilometrov  na  zapad  i
gorazdo severnee.
     Spryatavshis' v  zaroslyah  gustogo  kustarnika,   nochnoj   puteshestvennik
zatailsya do utra.
     Ne proshlo i polutora chasov,  za kotorye Handor  uspel  zamerznut',  kak
nebosklon neohotno prosiyal v strogo polozhennom meste,  a iz-za drevnej gory,
neotstupno perehodyashchej v status holma,  pokazalos' mestnoe svetilo. Ono bylo
neskol'ko krupnee teh,  chto ran'she videl spryatavshijsya v zaroslyah naemnik, no
ni razmer,  ni  strannyj  oranzhevyj  cvet,  ne  proizveli  na  nego  osobogo
vpechatleniya. On vnimatel'no osmatrival lezhashchuyu vnizu dolinu, shirochennuyu, kak
dusha mota. Daleko vnizu, izvivalas' strujka reki. Ona byla tak nichtozhna, chto
dazhe  ne verilos',  chto svoim proishozhdeniem,  da i vnushitel'nymi razmerami,
eta dolina obyazana imenno ej.
     Na protivopolozhnom   sklone,   na  beregu  nebol'shogo  zalivchika,  yavno
iskusstvennogo proishozhdeniya, vozvyshalsya poselok. On byl nemnogo bol'she, chem
predstavlyal   sebe  Handor  i  vyglyadel,  kak  chuzherodnaya  detal',  na  fone
netronutoj prirody.  Ryadom s poselkom  byla  ustroena  posadochnaya  ploshchadka.
Iz-za obstupivshih ee  gruzovyh  kontejnerov  vyglyadyvalo  operenie  neobychno
malen'kogo chelnoka. Bol'she iz tehniki, na kotoroj mozhno bylo peredvigat'sya v
prostranstve nichego ne nablyudalos'.  Ne bylo dazhe vezdehodov. Vokrug poselka
na nachavshej zheltet' trave ne bylo vidno ni odnoj kolei, ostavlennoj podobnoj
mashinoj.  Ne bylo somnenij,  chto vse neobhodimoe dostavlyaetsya v eto mesto po
vozduhu,  a  mozhet  byt'  dazhe  i  "po  kosmosu",  kak lyubil govarivat' odin
brodyaga,  mir ego prahu. Neponyatno pochemu, no hozyaeva namerenno podderzhivali
otstranennyj status etogo mesta, i vidimo im eto neploho udavalos'.
     Handor lezhal i rassmatrival poselok v pricel annigilyatora. V otlichie ot
avtomatnogo,  etot obladal zverskim uvelicheniem. Hotya do blizhajshego stroeniya
bylo okolo semi kilometrov,  no s vysoty vse bylo prekrasno vidno.  SHirokie,
prokoshennye  gazony i uzkie ulochki nezhilogo sektora poka pustovali.  Sudya po
vsemu,  s pervym luchom zari zdes' nikto  ne  podryvalsya.  Sredi  standartnyh
blochnyh  modulej,  iz kotoryh,  kak iz konstruktora,  mozhno bylo vozdvignut'
vse,  chto ugodno,  k tomu zhe osobo ne napryagaya fantaziyu, vydelyalos' stroenie
osobogo  roda.  Ono  bylo  ne tol'ko bol'she po razmeram,  vozvyshalos' na dva
etazha nad  kryshami  samyh  vysokih  modulej  i  akkuratnyh  kotedzhej,  no  i
vydelyalos' pretenziej  na  isklyuchitel'noe arhitekturnoe reshenie.  Vychurnost'
moderna v etom obrazce byla smelo  soedinena  s  naglost'yu  avangarda.  Nado
skazat', chto odnim kuskom eto proizvodilo vpechatlenie.
     "Hozyajskij dom", - podumal Handor, sovershenno ravnodushno i otstranenno.
     On nemnogo  poelozil  perekrest'em  pricela  po  ogromnym oknam verhnih
etazhej,  no razglyadet'  nichego  ne  udalos'.  Meshala  glubokaya  tonirovka  i
razbryzgannye po steklam bliki utrennego svetila.
     Ne teryaya  zrya vremeni Handor stal ostorozhno spuskat'sya vniz po pologomu
sklonu,  starayas'  nahodit'sya  v  teni  razbrosannogo  po  spusku,   redkogo
kustarnika.
     Nado skazat',  idti prigibayas' kak mozhno nizhe,  da k tomu zhe s  tyazhelym
rancem  za  spinoj,  okazalos'  ne takoj uzh i prostoj zadachej.  Ne smotrya na
rannee utro,  stalo pripekat'.  Pot zalival glaza,  vytekaya strujkami iz-pod
shlema.  Glaza  zhglo.  Nesterpimo hotelos' sorvat' etot titanovyj kotelok dlya
prigotovleniya mozgov v sobstvennom soku,  no delat'  etogo  ne  sledovalo  i
Handor  ne  delal.  |tot  shlem byl edinstvennoj nitochkoj,  soedinyavshej ego s
naparnikom,  da i so vsej  ostal'noj  Vselennoj,  otkuda  on  tak  neprosheno
zayavilsya.
     Zalegaya otdohnut' cherez kazhdye dvesti-trista metrov,  on uzhe  otdalilsya
ot  granicy  lesa  kilometra  na dva,  kogda v naushnikah shlema opyat' uslyshal
trevozhnyj zummer skanera.  Handor metnulsya k blizhajshemu  kustu  i  zatailsya.
Zummer ne povtoryalsya - sledovatel'no ohrannoe ustrojstvo, chto by ono iz sebya
ne predstavlyalo,   iniciirovano  ne  bylo(ne  stalo  svyazyvat'sya  s  bazovym
kompleksom,  a  prodolzhalo  nahodit'sya  v  dezhurnom  rezhime).  Starayas'   ne
proizvodit'  rezkih  dvizhenij,  on  dostal  iz-pod  sebya  skaner i glyanul na
zalyapannyj gryaz'yu ekran.
     "Zagrazhdenie klassa "A-2",  - soobshchala umnaya shtuchka,  - Vy nahodites' v
zone neuverennogo raspoznavaniya. Esli hotite ostat'sya nezamechennym, pokin'te
zonu".
     Dalee sledoval dlinnyj spisok togo,  po kakim imenno principam rabotaet
nevidimaya pregrada. Ona ne raspoznavala nezhdannyh gostej razve chto tol'ko po
napryazhennosti elektromagnitnogo polya navodimoj mozgom.
     Handor stal  medlenno,  ochen'  medlenno,  otpolzat'  vverh  po  sklonu.
Dvigat'sya tak bylo eshche trudnee.  Ruki skol'zili po raskisshej zemle,  kroshevo
issohshej travy, prilipalo ko vsemu, chto k nej prikasalos'. Kazalos', chto eto
uzhe  nikogda  ne  konchit'sya,  kogda cherez metrov sem'desyat skaner dal otboj.
Stoilo prozvuchat' pervoj treli zummera, kak Handor rasplastalsya na zemle, ne
v silah. Dazhe pripodnyat' golovu.
     Na vosstanovlenie  ushlo  minut  desyat'.
     Pripodnyavshis' na loktyah on osmotrelsya. Vokrug vse bylo tiho. Poselok po
prezhnemu spal i videl svoi samye sladkie sny.  Handor vybral kust pobol'she i
stal ustraivat'sya.  Dlya nachala u samogo osnovaniya kusta,  tak chtoby ne  bylo
zametno so storony,  on vyrezal neskol'ko loskutov derna. Zatem podryl nozhom
grunt i soorudil nekoe podobie brustvera,  so storony poselka,  zamaskirovav
prigotovlennym  dernom  nerazreshennye  zemel'nye  raboty.  Posle  togo,  kak
brustver byl gotov,  on  napolovinu  podrezal  chast'  pobegov  kustarnika  i
prignul  ih  k lesu.  |to bylo sdelano dlya togo,  chtoby lezhashchego cheloveka ne
bylo vidno ne tol'ko so storony poselka,  no i s vozduha.  Gnezdo poluchilos'
chto nado. V luchshih tradiciyah diversionnoj deyatel'nosti.
     Ustanoviv annigilyator na soshki, on tochnee otstroil uvelichenie pricela i
vystaviv na vsyakij sluchaj dal'nost' prinyalsya zhdat'.
     Spustya primerno  chas  Handor  vysmotrel  na ulice pervogo cheloveka.  Im
okazalsya prostoj uborshchik. Ego yarkij, sirenevyj kombinezon prosto nel'zya bylo
ne  zametit'  na  fone  matovo-platinovoj  okraski  stroenij.  Oglyadev  svoe
hozyajstvo posle nochnoj buri,  on  zabrosil  za  spinu  nebol'shoj  pylesos  i
prinyalsya navodit' poryadok na gazone pered hozyajskim domom, ubiraya nanesennye
vetrom iz doliny klochki suhoj travy i list'ya. Vidimo gul sadovogo pylesosa i
byl signalom k  pod容mu.  Na  uzkih  ulochkah  hozyajstvennogo  sektora  i  na
posadochnoj ploshchadke zamel'kali lyudi. Kak ni stranno, ih bylo sovsem nemnogo.
Za neskol'ko dolgih chasov v pole  zreniya  pricela  popalo  vsego  dvenadcat'
chelovek.  Ni zhenshchin, ni detej vidno ne bylo, naverno mesto ne sposobstvovalo
razmnozheniyu,  hotya,  so storony vyglyadelo uyutnym i vpolne podhodyashchim. Bol'she
vsego  suetilis'  u  stoyavshego  na  ploshchadke  chelnoka,  no  chto  imenno  tam
proishodilo iz-za kontejnerov nel'zya bylo rassmotret'.
     Svetilo otduvayas' polzlo vse vyshe i vyshe po nakatannoj duge.  Do zenita
ostavalsya eshche prilichnyj ugol,  no uzhe bylo nesterpimo zharko.  Parilo. Dolinu
zalila pritornaya von' prosyhayushchej preloj travy.
     Vremya potyanulos' medlenno-medlenno,  budto  delaya  ogromnoe  odolzhenie.
Kazalos', chto ono vot-vot ostanovitsya.
     CHerez neskol'ko  chasov posle obeda iz lagerya vyshli troe i napravilis' k
vremennoj, pontonnoj pereprave, pod nebol'shim uglom peresekayushchuyu lentu reki.
Handor  vnimatel'no  osmotrel  kroshechnyj  otryad,  nespeshno  dvizhushchijsya v ego
storonu.  Polevaya pyatnistaya forma,  sapogi armejskogo obrazca. Vse troe byli
vooruzheny,  no  sovsem  legko  i ne pohodili na ohotnikov dazhe pri blizhajshem
rassmotrenii.  S soboj u  nih  bylo  kakoe-to  oborudovanie,  upakovannoe  v
puzatom chemodanchike.
     "Tehniki, - podumal Handor i potyanulsya za avtomatom.  - Nichego  sebe  u
nih tut i disciplina! Oni uzhe davno dolzhny byli vse ispravit' i vozvrashchat'sya
nazad".
     No te,  sudya po vidu,  sovershenno ne chuvstvovali sebya  dolzhnikami,  shli
svobodno,  nikogo  ne  opasayas',  boltaya  na  hodu.  Vskore oni priblizilis'
nastol'ko,  chto stali slyshny otdel'nye otryvistye frazy i  zalivistyj  smeh.
Handor vklyuchil kommunikator i vzyal blizhajshego umnika na pricel.
     - ...horosho  hot' vnutrennie zagrazhdeniya ostalis' v poryadke,  - uslyshal
on v naushnikah perevod, - a to nas tochno zastavili by zemlyu ryt' nosom..."
     Apparat perevodil besstrastno, schitaya intonacii chem-to vovse ne vazhnym.
Uverennoe raspoznavanie rechi oborval idiotskij  smeh  samogo  veselogo,  kak
tol'ko on otsmeyalsya, perevod prodolzhilsya:
     - ...znaesh',  ya uzhe neskol'ko raz prosilsya nazad, no menya ne otpuskayut.
Mne uzhe zdes' nadoelo. Vechno odno i to zhe. Toska.
     - I ne govori,  - podderzhal govorivshego sobrat po neschast'yu,  - obeshchali
horoshee mesto, a okazalos' kak vsegda - dyra-dyroj.
     Stajka obizhennyh poravnyalas' s ubezhishchem  Handora.  Do  blizhajshego  bylo
metrov pyatnadcat'.  Esli by emu hot' chto-to pomereshchilos' v dannyj moment, to
eto i okazalos' by poslednim oshchushcheniem v ego zhizni.  No poka im vsem bylo na
zhizn'.  Nikto dazhe ne  vzglyanul  v  storonu  kusta,  za  kotorym,  vozmozhno,
pritailas' ih smert'.  Nikomu ne bylo dela do primyatoj Handorom travy. U nih
hvatalo svoih problem i chuzhie im byli ni k chemu.
     Dalee razgovor perebrosilsya,  sudya po vyrazheniyam,  na ih nachal'nika,  a
kogda oni udalilis' metrov na sto, pribor otkazalsya perevodit'.
     "Skuchno govorish'?  - podumal Handor.  - Tak  ya  razvleku,  podozhdi  eshche
nemnozhko. Kloun uzhe na meste."
     Ne smotrya na hitroumnoe oborudovanie,  chuzhaka poka ne  obnaruzhili.  Vse
bylo  spisano na stihiyu.  V zapase ostavalos' okolo chetyreh chasov - primerno
stol'ko nuzhno nuzhno bylo nekazistomu otryadu,  chtoby vyjti  ko  vtoroj  linii
zagrazhdeniya.  Kak  tol'ko oni obnaruzhat povalennye stolbiki so sledami pul',
srazu stanet yasno,  chto v ih  vladeniyah  kto-to  hozyajnichaet.  Vremeni  bylo
slishkom malo.  Trudno bylo nadeyat'sya,  chto imenno za eti chasy cel'  poyavitsya
pered  yasnymi  ochami strelka.  Handor reshil,  chto k zagrazhdeniyu oni dojti ne
dolzhny.
     Dav minut pyatnadcat' vyderzhki,  on dvinulsya sledom,  prihvativ s  soboj
tol'ko avtomat i neskol'ko zapasnyh magazinov.
     Sredi belogo dnya  les  dazhe  blizko  ne  proizvodil  togo  vpechatleniya,
kotoroe s legkost'yu demonstriroval noch'yu. Derev'ya stoyali dovol'no prostorno,
a ne zhalis' drug k drugu,  kak nevol'niki na rynke.  Handor srazu  obnaruzhil
sledy tehnikov i poshel po nim, kak shturman, po horosho pomechennomu farvateru.
Sledov bylo dazhe bol'she chem dostatochno. Hvatilo by i otpechatkov ih sapog, no
v  izobilii byli i nadlomlennye vetochki,  yarkie klochki plastika ot sladostej
da pustye kapsuly ot kakogo-to preparata.
     Dovol'no bystro  on  ih  nagnal  i  poshel  szadi na rasstoyanii metrov v
trista.  Ne smotrya na rasstoyanie ih galdezh  byl  horosho  slyshen,  no  Handor
kommunikator uzhe ne vklyuchal.  Pro chto  oni  razgovarivali  uzhe  znacheniya  ne
imelo. Ubirat'  tehnikov  nedaleko ot poselka bylo slishkom opasno.  V sluchae
chego, tela by obnaruzhili ochen' skoro, k tomu zhe, esli ne vse pojdet tak, kak
on  nadeyalsya i oni uspeyut svyazat'sya so svoimi,  to podmoga podospeet slishkom
bystro i u nego ostanetsya slishkom malo vremeni  dlya  togo,  chtoby  pridumat'
chto-to ubeditel'noe.
     CHerez kilometra tri,  Handor reshil,  chto uzhe dostatochno.  On vzyal kruto
vpravo i pobezhal,  obhodya protivnika shirokim polukrugom. Okazavshis' v nuzhnoj
tochke  on zaleg i prinyalsya zhdat'.  Tehniki poyavilis' pochti srazu,  nemnogo v
storone.  Dozhdavshis',  poka oni vyjdut  iz-pod  prikrytiya  derev'ev,  Handor
otkryl  ogon'.  Dvoih  s  treskom  porvala odna ochered',  oni dazhe ne uspeli
soobrazit',  chto  zhe  sluchilos',  ostal'noj,  bredshij  nemnogo  v   storone,
popytalsya  vyhvatit' iz zazhima svoj impul'snik,  no ne uspel dazhe uhvatit'sya
za ego rukoyat'.  Ogon'ki razryvov probezhalis' ot zhivota k grudi otbrosiv ego
na neskol'ko metrov nazad.  Les neskol'ko  raz  ochen'  pohozhe  povtoril  dve
dlinnye ocheredi  razryvov,  no  bystro uspokoilsya i prodolzhil peredraznivat'
kriki ptic.
     Eshche nekotoroe    vremya   Handor   lezhal   i   rassmatrival   v   pricel
rasplastavshiesya na mokroj listve tela.  Vse bylo tiho,  kak  na  kladbishche  v
bezvetrennuyu  noch'.  Vblizi  kartina  vyglyadela sootvetstvuyushche.  Osobenno ne
povezlo nahodivshemusya po seredine.  Neskol'ko razryvnyh pul'  popali  emu  v
golovu,  i ot nee teper' nichego ne ostalos', esli ne schitat' melkih oskolkov
cherepa da bryzg okrovavlennoj slizi,  v kotorye prevratilis' ego mozgi. Dvoe
drugih  sohranilis'  poluchshe i ne smotrya na vyvorochennye vnutrennosti,  ni u
odnogo pohoronnogo byuro ne vyzvali by ni kakih voprosov.
     Pervym delom  Handor  osmotrel  edinstvennuyu  nebol'shuyu   radiostanciyu.
Vklyuchit' ee ne uspeli.  Kak i polozheno,  ona nahodilas' v zhdushchem rezhime.  On
vystavil na nej minimal'nuyu gromkost' i otpravil nahodku  v  odin  iz  svoih
podsumkov.  V  chemodanchike,  kak  on i predpolagal,  nahodilis' instrumenty,
celyj  nabor  elektronnyh  datchikov  raznyh  sistem,  neskol'ko  upakovok  s
lekarstvami  i,  vidimo  dlya  raznoobraziya,  tolstaya  pachka  golograficheskoj
pornografii.
     Bez santimentov, Handor sorval s remnya blizhajshego trupa flyagu s vodoj i
prihlebyvaya, pobezhal v stajerskom tempe nazad.
     V poselke  eshche  bylo  vse  tiho.  Eshche neskol'ko chasov neopredelennosti,
dobytyh nevinnoj krov'yu ostavalos' v zapase.  Naskoro  perekusiv,  Handor  s
pristrastiem prinyalsya vysmatrivat' tolstyaka, rozhu kotorogo prodemonstriroval
emu Torik v svoem "Zvezdnom dozhde",  no bezrezul'tatno. Po dannym zakazchika,
klient v eto vremya dolzhen byl nahodit'sya v poselke,  no vidimo potykat'sya na
zharu ne imel nikakogo zhelaniya.
     Vprochem, kak  eto ponyatno dlya cheloveka ego komplekcii!
     Handor vyzhidal.
     Idti v poselok ne hotelos'.  Pri  takom  razvitii  sobytij,  ego  shansy
vyglyadeli  uzh  slishkom  nichtozhnymi  - kakim by ty ne byl provornym,  no esli
idesh' v otkrytuyu na takuyu tolpu,  to vsegda najdetsya chudak, kotoryj osobenno
nichem ne riskuya strel'net tebe v spinu.
     Uzhe temnelo i poselok zazheg ogni,  kogda tam soobrazili,  chto chto-to ne
tak.  Panika byla nedolgoj,  no vpechatlyayushchej.  Vse zabegali, kak posolennye.
CHerez pyatnadcat' minut vhody i vyhody usilenno ohranyalis',  a na  posadochnoj
ploshchadke  prekrativshayasya  na  noch'  rabota zakipela s novoj siloj.  Lokatory
sistem zagraditel'nogo ognya,  kazalos' stali raskachivat'sya eshche  bystree,  no
skoree vsego,  tak tol'ko kazalos'. Samih raket, izluchatelej ili chem oni tam
strelyali, vidno ne bylo.
     Eshche cherez  paru  minut  priletela sparka pravitel'stvennyh shturmovikov.
Sdelav neskol'ko krugov nad dolinoj,  oni kachnuli kucymi kryl'yami i ushli  na
sever.
     Tem vremenem chelnok gruzili polnym hodom,  pochemu-to vruchnuyu.  Vse, kto
ne nahodilsya v oceplenii, byli na vzletnoj ploshchadke.
     - Udiraet,  - tiho sam sebe skazal Handor. - Nichego sebe skol'ko dobra.
Gruzyat-gruzyat,  o  ono  vse est'.  Navernoe mnogim dorogu pereshel.  Nado zhe,
kakoj legkij na pod容m.
     Uzhe sovsem  stemnelo  i  noch' uzhe uspela navlastvovat'sya vo vsyu,  kogda
piloty stali produvat' turbiny svezhej toplivnoj smes'yu.  Pricel Handora  byl
uzhe  davno  pereklyuchen  v  "nochnoj"  rezhim.  Vse  vyglyadelo  tusklee,  chem s
infrakrasnoj "podsvetkoj",  no boyas' sebya vydat' on ee ne  vklyuchal.  Dazhe  v
takom  paskudnom  rezhime  ne  zametit'  gruznuyu  figuru  bredushchego k chelnoku
tolstyaka bylo nevozmozhno. Nakonec-to poyavilsya tot, kto ego interesoval.
     Handor otbrosil   kryshku   ranca  i  vysypal  na  travu  vse  obojmy  k
annigilyatoru.  Perebrav ih,  on nashel samye moshchnye zaryady i zaryadil  oruzhie.
     Poka on eto prodelyval,  klient uspel peresech' bol'shuyu chast' ploshchadki i
ostanovivshis'  u  trapa  razdaval  vsem,  kogo  videl  cennye  ukazaniya.  On
energichno razmahival rukami i vsem svoim vidom vyrazhal krajnee nedovol'stvo.
Oranzhevye  niti  perekrest'ya  soshlis'  na  ego  massivnoj figure,  no Handor
pochemu-to medlil. Po vsem pravilam uzhe davno nuzhno bylo plavno vzhat' spusk i
rvat' otsyuda kogti.
     Poka Handor  zhdal,  cel'  uspela  rasporyaditsya  i  skryt'sya  v chelnoke.
Neuvereno raskachivayas'  mashina  stala  vertikal'no  podnimat'sya  vverh.  Ona
uspela  podnyat'sya  metrov  na  dvesti  i uzhe nachala zadirat' rylo k nebesam,
kogda Handor vystrelil  pyat'  raz  podryad  po  ee  pravomu  bortu  i  bystro
zashchelknul na ob容ktivah shlema pochti nepronicaemye svetofil'try. I kak raz vo
vremya. Slivshiesya v odnu, chetyre yarchajshie vspyshki na mgnoven'e vernuli dolinu
v belyj den',  vernee,  v samyj belyj, kakoj tol'ko mozhet byt'. Esli komu-to
ne povezlo i on nablyudal predstavlenie nezashchishchennymi glazami,  to  eto  bylo
poslednee,  chto  vosprinyal  mozg  ot bessledno vygorayushchej setchatki.  Voobshche,
annigilyaciya,  vsegda schitalas' samoj zrelishchnoj reakciej.  Pyatyj zaryad proshel
mimo chelnoka i polyhnul na dal'nem sklone.
     Hotya mezhgalakticheskie  chelnoki,  dazhe  takie  malen'kie,   i   obladali
sverhzashchishchennymi korpusami,  no  protiv takoj privivki ustoyat' ne mog nikto.
Vopros byl tol'ko v doze.  CHetyre zaryada v odno mesto,  ekvivalentom kotorym
byli  dve  tonny  ne samoj dryannoj vzryvchatki okazalis' dostojnym argumentom
konstruktorskoj mysli.  Korablik neskol'ko raz provernulsya v prodol'noj osi,
izvergaya   iz   vnushitel'noj   proboiny  tuguyu,  reaktivnuyu  struyu,  kotoraya
vybrasyvala v storonu kakie-to lohmot'ya,  yarkie kuski raskalennogo  do  bela
metalla i eshche mnogo raznyh melochej, bez kotoryh vpolne mozhno prozhit', no vot
poletet' nel'zya.  Handor pricelilsya eshche raz,  no dobavki  ne  potrebovalos'.
Operezhaya  sekundu  nazad  opredelivshijsya  ishod,  chelnok  polyhnul,  v svete
fil'trov pochti chernym plamenem i razletelsya  v  kuski.  Takoj  rezhim  raboty
reaktora, konstruktory zalozhit' ne dodumalis' - vot on i vzorvalsya.
     Eshche ne  vse,  chto  bylo  v  nebe uspelo dostich' greshnoj tverdi,  a rylo
annigilyatora uzhe s interesom osmatrivalo sam poselok. Tam eshche shok ne proshel,
vernee,  on  eshche dazhe pochti ne nachalsya.  Kto zamer na meste,  kto valyalsya na
zemle, zakryvaya rukami glaza.
     Samymi opasnymi   vyglyadeli   raskachivayushchiesya   iz  storony  v  storonu
lokatory.  Handor  ne  razdumyvaya  poslal  dva  zaryada  v  ih   napravlenii.
Gromyhnulo chto nado. Razmetalo blizhajshie stroeniya. Dazhe na rasstoyanii v pyat'
kilometrov on pochuvstvoval,  kak drognula pod nim zemlya.  V poselke  otkryli
besporyadochnuyu   strel'bu.   Tonkie  shtrihi  impul'snikov  polosovali  chernuyu
drapirovku nochi vo vseh vozmozhnyh napravleniyah.  Posredi razgorayushchihsya ruin,
v kotorye prevratilsya odin iz angarov posle padeniya oblomkov chelnoka, chto-to
nachalo gulko rvat'sya.
     Spokojno ponablyudav  za  vyzvannym iz preispodni haosom,  Handor reshil,
chto spokojnee budet pokonchit' so vsem etim sejchas zhe.  |ta  mysl'  ego  dazhe
razveselila  i  on  ulybnulsya.  Myslenno otchitav sebya za to,  chto ne reshalsya
postupit' tak s samogo  nachala,  on  vstavil  svezhuyu  obojmu.  Ozhidaya,  poka
projdet  test  novyh zaryadov,  on predstavil sebe,  chto by s nim sdelali te,
kogo on s samogo nachala milostivo hotel ostavit' v zhivyh,  popadis' on im  v
ruki.  Kartina  okazalas'  ne  iz  priyatnyh i kak tol'ko na nebol'shoj paneli
zagorelas' nadpis',  razreshayushchaya  primenenie  i  prozvuchalo  dubliruyushchee  ee
popiskivanie,  on  legkim  dvizheniem  ukazatel'nogo  pal'ca shiroko raspahnul
vrata ada.
     Hvatilo dvuh  obojm,  chtoby  neponyatno  ch'yu  bazu  i vseh,  kto tam eshche
ostavalsya, peremeshat' s zemlej v glubinu okolo pyati metrov.
     Poselok prevratilsya v odin sploshnoj koster,  razduvaemyj svezhim, nochnym
vetrom.  Handor vstal i zabrosil naskoro upakovannyj ranec za spinu. Na etot
raz  vse  okazalos'  gorazdo  proshche,  chem  mozhno bylo dazhe nadeyat'sya.  Nu da
novichkam vsegda vezlo...
     Podobrav oruzhie  on  uzhe nikuda ne toropyas' dvinulsya k lesu.  Ne dohodya
metrov desyat' do pervyh zaroslej on  uslyshal  voj  turbin  pravitel'stvennyh
shturmovikov.   Handor   ostanovilsya   i  ravnodushno  glyadel  na  dva  bystro
priblizhayushchihsya ognennyh shtriha.  Piloty,  sudya  po  vsemu,  ne  byli  gotovy
uvidet'  na  svoej  territorii  podobnyj  bezpredel.  Tri  kruga  nad eshche ne
progorevshim pepelishchem ponadobilos' im chtoby prijti v sebya.  Kak  tol'ko  eto
sluchilos',  odna  mashina  zavisla  na  vyhode  iz doliny,  a prikryvaemaya eyu
vtoraya,  stala  na  vysote  okolo  pyati  metrov   sharit'   vdol'   pozharishcha,
predusmotritel'no ne zahodya na territoriyu ohvachennuyu ognem.
     Handor ne stal dozhidat'sya poka oni dogadayutsya vyzvat' podmogu i  nachnut
skanirovat' okrestnosti.  Vystaviv kompas "na vozvrat", on otpravilsya iskat'
naznachennoe Alinom mesto vstrechi.








     Sirta(12) vstretila druzej tamozhennym dosmotrom pryamo na orbite, unylym
dozhdikom porta i luchezarnymi  ulybkami  sluzhak  vizovoj  sluzhby.  Nevzrachnaya
planeta ohranyalas' poluchshe chem mnogie imperskie voennye bazy. Nu da eto i ne
udivitel'no - slishkom mnogo samyh  raznoobraznyh  interesov  peresekalis'  v
etoj tochke prostranstva.
     Halton okazalsya sbitym s tolku srazu zhe posle posadki. Ryadom s chelnokom
stoyal  neponyatno  otkuda  vzyavshijsya  avtomobil',  a u pervoj stupen'ki trapa
pereminalsya s nogi na nogu odetyj v temno-sirenevuyu uniformu voditel', derzha
nagotove bol'shushchij, oval'nyj zont.
     - Nichego sebe!  - udivilsya Halton.  - Ty  chto  paren',  zabludilsya?  My
nichego podobnogo ne zakazyvali.
     - U nas tak  prinyato,  -  s  professional'noj  pochtitel'nost'yu  otvetil
voditel'.  Dorogoj  kommunikator  bezuprechno  perevel  ego  slova.  -  Dobro
pozhalovat' na Sirtu.
     Neskol'ko sekund  ushlo  na  to,  chtoby  kosmicheskij  brodyaga  privyk  k
neozhidannomu dlya nego proyavleniyu dejstvitel'nosti. Kak tol'ko eto sluchilos',
on uzhe teplee kriknul voditelyu:
     - A nu,  otvernis'!  Mne nuzhno kak sleduet zaperet' svoyu kolymagu, a to
brodyat tut vsyakie...
     Voditel' poslushno povernulsya k  trapu  spinoj,  dozhidayas'  poka  Halton
vvedet v sistemu svoj zverski-sekretnyj kod.
     - V kakoj korpus porta nuzhno  gospodam?  -  pointeresovalsya  on  uzhe  v
mashine.
     - A v kakoj korpus nam nuzhno? - sprosil Halton Dena.
     Tot vospol'zovalsya  informacionnoj sistemoj porta,  nebol'shim monitorom
kotoroj bylo oborudovano kazhdoe passazhirskoe mesto v avtomobile i nabral  na
ekrane  slovo  "Olio".  Umnaya  zhelezka  bez zapinki vydala polnye koordinaty
banka, vklyuchaya raspisanie raboty,  adresa samyh krupnyh blizhnih  filialov  i
uslovij osnovnyh dogovorov vkladov i ssud.
     - V dvenadcatyj korpus, - rasporyadilsya Den.
     Mashina  myagko  tronulas'.
     Pometiv vsyu informaciyu, kotoraya ego interesovala, Den nazhal na "vyvod".
Komp'yuter ne torguyas' vydal prozrachnyj loskut plastika, na kotorom melko, no
akkuratno bylo otpechatano vse, chto on potreboval.
     V dvenadcatoj sekcii, sleplennoj i sklepannoj iz vsego samogo dorogogo,
chto tol'ko mozhet byt', narodu okazalos' nemnogo. Bol'shoj holl okazalsya pust,
kak  posle ob座avleniya signala o nalete s vozduha.  U barnoj stojki neskol'ko
chelovek besedovali o chem-to v  pol-golosa,  dva  predstavitel'nyh  gospodina
nastojchivo chego-to dozhidalis' razvalivshis' v kresalah.  Vot i vse.  Ah,  da!
Eshche para otutyuzhennyh tamozhennikov,  barmen i uborshchik,  zalamyvayushchij po  zalu
lihie virazhi na svoem samohodnom pylesose.
     Vidimo druz'ya popali na Sirtu ne v sezon i vremya strich' kupony,  rubit'
kapustu i delat' nogi eshche ne nastalo.
     - Ne nravitsya mne vse eto,  - podelilsya  somneniyami  Halton.  -  CHto-to
zdes'  ne  tak.  I  oruzhie nam ne pozvolili vzyat' s soboj.  My voobshche,  tuda
popali ili net?
     - |to tebya nuzhno sprosit',  kuda ty nas privez? - poshutil Den, kotorogo
razveselila pretenziya Handora na svobodnoe noshenie oruzhiya v banke.
     - Da vrode vse pravil'no, ya proveryal.
     Tamozhnyu proshli na udivlenie bystro. Posle orbital'nogo dosmotra, post v
portu  okazalsya  obychnoj  formal'nost'yu.  Dazhe  kartochki  lichnosti  ne stali
proveryat' na podlinnost'.  Dva prilichno odetyh gospodina u sluzhak ne vyzvali
nikakih  podozrenij,  k tomu zhe,  ne smotrya na neuverennost',  oni veli sebya
tak,  budto byvayut zdes' kak minimum raz v mesyac,  a to i chashche. Edinstvennym
nasiliem  nad  svobodnoj  lichnost'yu  okazalos'  to,  chto tamozhenniki zverski
izvinyayas' proskanirovali oboih na predmet nalichiya oruzhiya.
     Ne uspeli oni kak sleduet osmotret'sya na "vnutrennej" chasti porta,  kak
k nim sopya podbezhal nizen'kij  tolstyachok  i  boryas'  s  nakativshej  otdyshkoj
otrekomendovalsya:
     - Gospoda,  ya Hizar,  poverennyj  gospodina  Bardika.  On  mne  poruchil
vstretit'  vas  i  provodit'.  Naskol'ko ya ponimayu vas zovut Krast i Rat?  -
pospeshil on ispravit' dopushchennuyu oploshnost'.
     - Otkuda  on  znaet  moe vtoroe imya?  - nastorozhivshis' sprosil Halton u
Dena. - YA sam ego uzhe ne sovsem horosho pomnyu, a on znaet?
     - Nu my zhe registrirovalis' na Kartake, vot oni i uznali.
     - A,  nu togda vse normal'no,  - uspokoilsya Halton.  -  Rasskazyvaj,  -
nebrezhno brosil nazojlivomu vstrechayushchemu.
     - Gospodin Bardik zhdet vas v kontore zakonnikov.  |to chastnaya  kontora,
tak chto esli u vas vse v poryadke,  volokity ne dolzhno byt'. Sledujte za mnoj
gospoda.
     U vhoda ih podzhidal roskoshnyj avtomobil',  temno-serogo cveta. Portovoj
tachke do etoj bylo tak zhe daleko,  kak gazonokosilke do lokomotiva. Voditel'
vyglyadel sootvetstvuyushche.
     Za tonirovannymi  steklami  kabiny  zamel'kali   umytye   dozhdem   polya
peremezhayushchiesya s nebol'shimi roshchicami.  I Denu i Haltonu ponachalu pokazalos',
chto dejstvitel'no sluchilas' oshibka i oni popali sovsem ne tuda, kuda im bylo
nuzhno.  Mir v kotorom oni okazalis' vyglyadel obyknovennym, agrarnym mirom, v
kotorom proizvodyatsya tol'ko  produkty  pitaniya  i  krome  sezonnoj  torgovli
bol'she  nichego  ne  proishodit.  Lish'  peresekayushchee  polya  skorostnoe shosse,
prolozhennoe po odnoj iz poslednih tehnologij,  svidetel'stvovalo, chto ne vse
zdes' tak prosto.
     - Naskol'ko ya znayu,  - zagovoril Hizar,  zametiv nedoumenie  gostej,  -
zdes'  tak  bylo  s  samogo  nachala.  Kak  tol'ko  na Sirte poyavilis' pervye
kolonisty.  Ona vsegda byla agrarnym mirom i ostaetsya  im  i  po  sej  den'.
Finansovaya  deyatel'nost'  zdes'  razvilas'  gorazdo  pozzhe.  Ponachalu na eto
povliyalo ochen' udobnoe raspolozhenie sistemy  v  etom  sektore  galaktiki.  I
srazu  eto  vyglyadelo  ochen'  skromno.  |to  uzhe  potom,  spustya pochti dve s
polovinoj tysyachi vashih let zdeshnyaya bankovskaya sistema  stala  tem,  chem  ona
est' teper'.
     - Dve s polovinoj tysyachi let?  - ne poveril Halton.  - I  chto,  za  eto
vremya nikto ni razu ne popytalsya sdelat' reviziyu zdeshnih kladovyh.
     - Pochemu ne pytalsya?  Pytalsya i ne raz.  Mnogie popytki  byli  dovol'no
udachnymi. O  nalete  s  Hartasa  do  sih  por zdes' vspominayut,  hotya s togo
vremeni proshlo uzhe poltory tysyachi  let.  Oni  togda  uvezli  stol'ko  deneg,
skol'ko smogli zabrat'. Krovavoe bylo sobytie.
     - A teper' chto,  takogo ne byvaet?  - ne unimalsya Halton.  - Kak by  ni
ohranyalas' eta planeta, no vse ravno delo stoit riska.
     - Stoit' to ono stoit,  no v etoj  galaktike,  naskol'ko  ya  znayu,  uzhe
nekomu sovershit' chto-to podobnoe.  YA ne bol'shoj specialist v takih voprosah,
no  znayu  chto  v  mestnyh  bankah  predstavleny  interesy  vseh  bolee-menee
vliyatel'nyh  sil  ne  tol'ko  nashej  galaktiki,  no  i  neskol'kih blizhajshih
sektorov mestnogo zvezdnogo skopleniya.  Ne budut zhe oni vorovat' sobstvennye
den'gi? A esli poyavitsya kto-to zaletnyj, to ya ne dumayu, chtoby emu zdes' dali
razvernut'sya.
     Dozhd' prekratilsya, no mestnoe solnyshko prodolzhalo stydlivo pryatat'sya za
drannym v kloch'ya pokryvalom oblakov.  Ne proshlo i  dvadcati  minut,  kak  na
gorizonte, rovnom,   kak  versiya  materogo  sledovatelya,  poyavilsya  dovol'no
vnushitel'nyj gorod.  Dazhe s takogo rasstoyaniya  uzhe  mozhno  bylo  rassmotret'
strojnye bashni stroenij.  Kak i bylo polozheno obychnomu bol'shomu centru, etot
tozhe neuderzhimo rvalsya v vys', hotya vokrug i tak hvatalo svobodnoj zemli.
     CHem blizhe  oni  pod容zzhali,  tem  bol'she  v vozduhe bylo zametno melkih
sudov,  snovavshih v samyh raznyh  napravleniyah,  no  popadalis'  apparaty  i
pokrupnee. Den podumal,  chto takim arhaicheskim sposobom peredvizheniya, kak na
mashine po shosse, zdes' pol'zovalis' isklyuchitel'no zakorenelye snoby.
     Central'nye ulicy goroda, nazvaniem kotorogo druz'ya tak i ne dogadalis'
pointeresovat'sya,  vyglyadeli  vpechatlyayushche.  Roskosh'  umelo  peremeshannaya   s
dostoinstvom  i  vyderzhannaya  meroj,  chetko  davali  ponyat'  gde  imenno  ty
okazalsya.  Bashni neboskrebov neuderzhimo rvalis' v nebesa i  dazhe  pri  takoj
skvernoj pogode smotrelis' ochen' dostojno. CHto tvorilos' na zadvorkah goroda
tak i ostalos' neraskrytoj tajnoj.
     Kontora zakonnikov,   o   kotoroj  tverdil  Hizar,  okazalas'  dovol'no
solidnym zavedeniem i zanimala celyj  etazh  odnogo  iz  neboskrebov.  Vnutri
obstavleno vse bylo sootvetstvuyushche.
     - Udachnogo dnya,  -  pozdorovalsya  nevyrazitel'nyj  chelovek  kogda  lift
otodvinul  svoyu  dver' na tridcat' chetvertom etazhe.  - Prohodite pozhalujsta,
vas uzhe zhdut.
     Handor kryaknul,  pozhalev  eshche  raz  o  tom,  chto  s nim sejchas net dazhe
prosten'koj pushki, no ne skazav ni slova dvinulsya sledom za Denom i Hizarom.
     V prostornom kabinete byl tol'ko Bardik s parochkoj svoih otbornyh psov.
Hozyaina kabineta nosilo neponyatno gde.
     - Krast,  skol'ko  tebya mozhno zhdat'?  - skazal on podnimayas' na vstrechu
voshedshim,  delaya vid chto obizhen zaderzhkoj,  no edva zametnaya uhmylochka chetko
signalizirovala - klient dovolen.
     - Vy zhe znaete,  eti pereraschety vremeni pri pereletah,  - otvetil  Den
sovsem ne vinovatym tonom, - navernoe nasha mashinka v chem-to proschitalas'. My
naoborot dumali, chto prileteli ran'she sroka.
     Ohranniki nastorozhilis',   razglyadyvaya   voshedshih.
     - Idite mal'chiki,  pogulyajte, - prognal ih von Bardik. - Proshu sadit'sya
gospoda. A tebe to zhe nechego zdes' delat'! - prikriknul on zametiv kak Hizar
udobno parkuet svoyu zadnicu v odnom iz kresel.  - Idi  projdis'  po  svezhemu
vozduhu, a to zaplyl zhirom, glaz uzhe ne vidno.
     Tot, ne smotrya  na  svoyu  vnushitel'nuyu  komplekciyu,  pulej  vyletel  iz
kabineta, plotno pritvoriv za soboj dveri.
     - Gospoda, ya rad chto vy zdes', - nachal peregovory Bardik.
     Halton s udovol'stviem otkinulsya v glubokom kresle. Emu pol'stilo takoe
obrashchenie, tem bolee prozvuchavshee iz ust prohodimca ochen' krupnogo kalibra.
     - Voznikla nebol'shaya problema,  kotoruyu nam neobhodimo obsudit'. Delo v
tom,  chto mne ne udalos' sobrat' vsyu summu,  no ya vse ravno  hochu  etot  vash
kompleks.
     Handor nervno podalsya vpered,  no Stan Bardik na nego dazhe ne vzglyanul.
Ego interesovala isklyuchitel'no reakciya Dena.
     - I skol'ko ne hvataet?  - spokojno sprosil Den ne delaya iz uslyshannogo
osoboj tragedii.
     - Poltora milliarda, vernee nemnogim men'she. V moem rasporyazhenii sejchas
est' desyat' milliardov,  pyat'sot vosem'desyat s meloch'yu millionov.  - To, kak
prenebrezhitel'no bylo skazano slovo "meloch'" po otnosheniyu k  summe  s  pyat'yu
nulyami,  eto nado bylo videt'. - Iz nih pochti milliard v akciyah predpriyatij.
Vidish' Krast,  ya privolok dazhe svoi sobstvennye akcii.  Vse,  chto sobiral na
chernyj den'. Kakoe budet tvoe slovo?
     - Tak uzh i vse?  - ne poveril Den.
     - Nu  ty  chto hochesh' menya sovsem razdet'?  Govoryu tebe,  sobral vse chto
smog.
     - No  kompleks  stoit  gorazdo  dorozhe,  -  pouchastvoval  v peregovorah
Halton.
     - |to legal'no on tak stoit, - vpervye obratil na nego vnimanie Bardik,
- a tak kak my hotim obdelat' eto del'ce,  bez nalogov  i  lishnego  vnimaniya
vseh,   kogo   eto   ne   kasaetsya,   to   rech'   mozhet   idti   ot  sily  o
dvenadcati-trinadcati milliardah.  Ne bol'she.  Krast, ty zhe dolzhen znat' kak
eto delaetsya.
     - Znayu, - skazal Den, - poetomu my i prosili dvenadcat'.
     - Nu,  bol'she ya dat' ne mogu.  YA i tak mnogo zanyal ne skazav na chto mne
nuzhny eti den'gi. Poprosit' to est' u kogo, no nuzhno budet vse rasskazat', a
ya ne hochu ni s kem delit'sya. YA hochu etu shtuku lichno dlya sebya.
     Pomolchali.
     Bardik porylsya v karmanah.  Nashel upakovku lekarstv i ne zapivaya szheval
odnu kapsulu.
     - My zhe drug druga davno znaem,  - prodolzhil on vosstanoviv dyhanie,  -
neuzheli ty mne ne sdelaesh' skidku. Esli chestno, to ya dazhe vzyalsya za eto delo
tol'ko  po  tomu,  chto znayu,  kak ty vsegda pravil'no postupal.  Kstati,  ty
okazalsya edinstvennym iz interesovavshih menya lyudej na Kartake,  kotorogo mne
tak i ne udalos' perekupit'. I eto na protyazhenii shesti let!
     - Zdes' est' tihoe mesto  s  zashchishchennym  apparatom  paketnoj  svyazi?  -
sprosil  Den  posle umelo vyderzhannoj pauzy.  - Nam neobhodimo obsudit' vashe
predlozhenie.
     - |to sovsem drugoe delo,  - prosiyal Bardik.  - Vot apparat.  Oni zdes'
vse zashchishcheny, ne volnujsya. YA vyjdu, a ty posovetujsya s kem nado.
     Prihvativ s  svoi  lekarstva,  pretendent  na radioaktivnyj mogil'nik s
dostoinstvom pokinul pomeshchenie.
     - S  kem  eto ty sobiraesh'sya svyazat'sya?  - ne ponyal Halton.  - Est' eshche
kto-to o kom ya ne znayu?
     - Net,  nikogo  net,  -  poniziv golos do shepota otvetil Den.  - Prosto
klient ne dolzhen znat',  chto my edinstvennye,  kto znaet o komplekse.  My  s
samogo  nachala  dali  emu  ponyat',  chto predstavlyaem ch'i-to interesy i nuzhno
sohranit' eto vpechatlenie do konca.  Esli on dogadaetsya,  chto my odni, oni s
nami bystren'ko razberutsya i uznayut vse,  chto ih interesuet.  Znaesh' skol'ko
est' sposobov?.. A o skol'kih my eshche ne znaem?..
     Den vklyuchil  apparat  i  naugad  tykaya  po  klaviature  nabral  pervyj,
dlinnyushchij kod.  Na udivlenie takoj okazalsya v nalichii,  vspyhnul ekran i  on
vvel  eshche  odin nabor nichego ne znachashchih cifr.  Kak ni stranno,  takoj to zhe
sushchestvoval  v  prirode.  CHerez  neskol'ko  sekund  sistema  nastroilas'  na
adresata i  razreshila vvesti soobshchenie.  Den nachital v mikrofon pervoe,  chto
prishlo v golovu - detskij stishok,  odin iz pervyh,  vyuchennyh ego  synom  na
pamyat' i nazhal na vvod.
     "Otveta ozhidat' budete?" - vydal na ekrane  "paketnik".
     - A kak zhe?
     Apparat pereklyuchilsya v zhdushchij rezhim.
     - Da, mutit' vodu ty horosho umeesh'. CHto budem delat'?
     YA dumayu,  chto nado prodavat'. Podumaesh' kakih-to poltora milliarda... -
     V glazah Haltona stali zametny besovskie ogon'ki.
     - Uspokojsya,  prodadim.  YA  by dazhe soglasilsya esli by on dal nam vsego
desyatuyu chast'.
     - YA to zhe.
     - Sejchas samoe glavnoe,  chtoby on do samogo konca ostavalsya uveren, chto
my prosto posredniki.  Kogda on zajdet,  sdelaj grustnoe vyrazhenie, chtoby on
zametil, chto snizhenie ceny oshchutimo skazalos' na nashih komissionnyh. Ponyal?
     - Da.  A skol'ko nuzhno zhdat' otveta?
     - Otkuda ya znayu kuda popal?  No na samom dal'nem seanse,  pri kotorom ya
prisutstvoval, otvety prihodili cherez pyatnadcat' minut - adresat nahodilsya v
sosednem zvezdnom skoplenii.
     Stali zhdat'.   Bardik  zaglyadyval  neskol'ko  raz,  no  ni  na  chem  ne
nastaival. Bol'she v kabinet nikto dopushchen ne byl.
     Otvet prishel cherez pyat'desyat  minut.  Na  ekrane  poyavilas'  zagadochnaya
mozaika iz  neponyatnyh  simvolov,  a  karkayushche-shipyashchij golosok produbliroval
napisannoe.
     - Klass.  YA  dejstvitel'no  pul'nul  ego  daleko,  da  k  tomu   zhe   v
nechelovecheskij  mir.  Dazhe  esli  oni  i  otsledili  seans,  to pust' teper'
poprobuyut tam chto-to najti.
     Den ochistil ekran pribora,  ster iz ego pamyati oba soobshcheniya, neskol'ko
raz  nazhav  na  knopku "konfidencial'no".  Zatem postoyav neskol'ko minut nad
apparatom,  on otsoedinil ot nego kabeli i s siloj grohnul im ob pol. SHtuchka
okazalas'  neskol'ko krepche,  chem vyglyadela,  tak chto prishlos' neskol'ko raz
dobavit'.
     Na shum vbezhali ohranniki Bardika, neskol'ko zakonnikov a sledom za nimi
i sam Bardik.  Ponimayushche oglyadev isporchennoe imushchestvo on poobeshchal hozyaevam,
chto vozmestit ubytki i vystavil vseh iz kabineta.
     - Da,  Krast,  - skazal on s ulybkoj, - nedoocenil ya tebya. Molodec, vse
delaesh' pravil'no.  YA by to zhe tak sdelal.  V etih apparatah stol'ko  vsyakoj
pamyati,  chto  obyazatel'no  chto-to  gde-to  ostanetsya.  Nu  chto  skazhesh'?  Vy
soglasny ili net?
     - Da,  nam razreshili provesti sdelku.
     - Vot i horosho,  - pochti iskrenne poradovalsya Bardik.  - Po kakoj sheme
vse provedem? - sprosil Den.
     - Akcii u menya s soboj,  a den'gi sformirovany na schetu banka Olio. Ego
blizhajshij operacionnyj zal nahoditsya v sosednej bashne,  - on tknul pal'cem v
okno,  v  kotoroe  dejstvitel'no  zaglyadyval  oval'nyj  v poperechnom sechenii
neboskreb, krasivo podsvechennyj nakonec-to pokazavshimsya svetilom.  - Esli  u
tebya koordinaty s soboj to my uzhe mozhem idti i perevodit' den'gi ili na tvoj
schet,  ili na schet tvoih hozyaev.  Esli hochesh',  vse sdelaem tiho,  po ustnoj
dogovorennosti,  a  esli  tebe  nuzhny kakie-to podtverzhdayushchie dokumenty,  to
zakonniki vse bystro oformyat.
     Den s   ulybkoj  posmotrel  na  Haltona,  kotoryj  pozabyv  obo  vsyakoj
ostorozhnosti uzhe gotov byl molniej nestis'  v  bank  za  svoimi  den'gami  i
skazal:
     - Net eta shema nam ne podhodit.  V takom dele  lyubaya  ostorozhnost'  ne
budet  lishnej.  Koordinaty nahodyatsya na nashem chelnoke.  Oni zashifrovany i ih
raskodirovka zajmet let dvesti.  |to ya govoryu  na  sluchaj,  esli  vam  vdrug
pridet v   golovu  mysl'  poluchit'  ih  gorazdo  deshevle.  I  eshche  odno.  My
obyknovennye posredniki, kotorym, pravda, prichitaetsya dovol'no bol'shaya summa
za  mizernyj  procent.  My  v etoj igre po suti dela ne igraem nikakoj roli.
Vernee ona ne bol'she,  chem kakoe-nibud' ustrojstvo svyazi ili chto-to  v  etom
duhe.  Uznat'  koordinaty - eto eshche nichego ne znachit.  Glavnoe,  chtoby lyudi,
interesy kotoryh my zdes' predstavlyaem, reshili otdat' vam etot kompleks.
     - YA  drugogo ot tebya i ne ozhidal,  - eshche raz pohvalil Bardik Dena.  - I
kak ty tol'ko nahodish' nuzhnyh lyudej?  Ty menya vsegda udivlyal svoim  umeniem.
Skazhi, eto piraty?
     - CHto-to v etom rode, - ne opredelenno otvetil Den.
     - Nu,  togda vse horosho, - oblegchenno sdelal vyvod Bardik. - Ponimaesh',
ya starayus' imet' kak mozhno men'she del s pravitel'stvennymi strukturami.
     - YA zametil.
     - Kak ty hochesh' provesti sdelku?
     - Peredachu  informacii  sdelaem  v  portu,  na  nejtral'noj territorii.
Dokumenty,  podtverzhdayushchie zakonnost' mne to zhe ponadobyatsya,  tak chto puskaj
zakonniki uzhe nachinayut rabotat'.  Vot scheta, - Den protyanul kusochek plastika
na kotorom bylo  pyat'  dlinnyh  kolonok  cifr,  -  na  kotorye  dolzhny  byt'
perevedeny  den'gi  ravnymi  chastyami.  Esli  bank  smozhet vydelit' kassira i
mobil'nyj terminal,  dlya togo,  chtoby  perevesti  den'gi  pryamo  v  portu  i
poluchit'  podtverzhdenie,  to  togda  voobshche  ne  dolzhno  vozniknut'  nikakih
trudnostej.
     - Horosho,  tak i sdelaem.  No etot kompleks tochno nichej?  - zanervnichal
Bardik pered svoim poslednim hodom.
     - On uzhe pochti vash, - shchedro zaveril ego Den.
     Tot slegka  uspokoivshis'  prinyalsya  otdavat'  rasporyazheniya.  Nakonec-to
poyavilsya  hozyain  kabineta.  Nedolgo  posokrushavshis' nad tragicheskoj uchast'yu
apparata paketnoj svyazi, on pristupil k oformleniyu dokumentov.
     CHerez minut desyat' Halton s Denom ostalis' odni.  Bardik so vsej  svoej
svitoj otpravilsya v bank.  Druz'ya spustilis' vniz i vyshli na vozduh. U odnoj
iz dverej-vertushek ih zhdal nerazgovorchivyj voditel'.  Hizara  poblizosti  ne
nablyudalos'.
     - Mashina v vashem  rasporyazhenii,  -  skazal  on  vydav  professional'nyj
poklon.
     - V port, - rasporyadilsya Den.
     Nekotoroe vremya za steklami kabiny pronosilsya roskoshnyj gorod  -  mechta
vseh,   kto   hot'  raz  derzhal  v  rukah  den'gi,  osoznavaya  pri  etom  ih
dejstvitel'nuyu stoimost'.  No vot, rasstupilsya i propal, budto ego nikogda i
ne  bylo.  Kak  eto  byvaet  obychno  s  mechtami  o bogatstve,  kotorye vdrug
neponyatno pochemu razbivayutsya vdrebezgi o monolit dejstvitel'nosti.  I  opyat'
unylyj pejzazh agrarnogo zaholust'ya,  bez ustali seet melkij dozhdik iz seryh,
kak budni nebes.
     V portu vse  bylo  tochno  tak  zhe,  kak  v  chas  prileta.  Pustoj  holl
passazhirskoj  sekcii,  iznyvayushchij  ot  skuki barmen i tamozhenniki,  s trudom
predstavlyayushchie, kak zhe dozhit' do konca smeny. K chelnoku nikto ne prikasalsya,
chem Halton ostalsya ochen' dovolen.
     - Ty dumaesh' oni priedut?  - sprosil Halton,  kogda sozercanie dozhdya  i
vymytogo posadochnogo polya stalo nevynosimo.
     - Dolzhny,  - otvetil Den i eshche raz proveril vse  li  v  poryadke  s  ego
granatometom, - kusok lakomyj.
     Vremya potyanulos' eshche  medlennee,  grozya  v  lyuboj  moment  ostanovit'sya
naveki.
     Uzhe nachali sgushchat'sya sumerki,  kogda na vzletnuyu ploshchadku vyrulili  dve
portovye mashiny i ostanovilis' u chelnoka.  Halton dazhe ne ozhidal, chto naedet
stol'ko narodu - Bardik so svitoj,  dva odetyh podcherknuto strogo bankovskih
sluzhashchih,   parochka  sonnyh  tamozhennikov,  zakonnik,  eshche  kakoj-to  tip  v
grazhdanskom i gruznyj muzhchina,  kak  potom  vyyasnilos'  upravlyayushchij  sekciej
porta.
     Den otkryl shlyuz.
     - Nu chto,  Krast,  ty nas tak i budesh' derzhat' na dozhde ili  priglasish'
vnutr'?   -  sprosil  Bardik,  kotorogo  niskol'ko  ne  smutil  vid  Dena  s
vnushitel'nym granatometom v rukah.
     Ohranniki otreagirovali  sootvetstvuyushche.  Ih  impul'sniki  uzhe  byli na
svezhem vozduhe,  pravda v nereshitel'nosti  razglyadyvali  beton  vzletki,  ne
reshayas' vzglyanut' na kogo-to konkretno.
     - Gospoda,  gospoda,  - nachal lepetat' upravlyayushchij.
     - Vse   normal'no,  -  uspokoil  ego  Bardik.  Prosto  my  vse  nemnogo
nervnichaem.
     - Tak priglashaesh' ili net?
     Den s neohotoj kivnul golovoj.
     - Tol'ko vas,  kassirov i zakonnika.  Esli hotite, mozhete vzyat' s soboj
kogo-to iz oficial'nyh vlastej.
     - Interesno,  zachem  eto oni mne nuzhny?  - ulybnuvshis' provorchal Bardik
podnimayas' po trapu.
     Halton, kotoryj slabo razbiralsya v zakonnosti i nezakonnosti finansovyh
sdelok,  no zato ostro chuvstvoval opasnost',  prihvatil vtoroj granatomet  i
ustroilsya  v  konce  salona.  S etoj tochki i shlyuz i sam salon prostrelivalsya
luchshe vsego.
     Kassiry prinyalis'  raspakovyvat'  svoi  chemodanchiki.  V  odnom  iz  nih
okazalsya polnyj operacionnyj modul',  obrabatyvayushchij lyubye  kreditki,  cheki,
akcii  standartnyh  ispolnenij i prochie nevoobrazimye cennosti,  a v drugom,
ustrojstvo  svyazi,  shifruyushchee  informaciyu  tak  konkretno,  chto  bylo   dazhe
udivitel'no kogda ee iz nebytiya simvolov rasshifrovyvali obratno.
     - Horoshij chelnok,  - pohvalil Bardik,  tol'ko  dlya  togo,  chtoby  ubit'
razrastayushchuyusya pauzu. - Pokazhi mne eti chertovy koordinaty.
     - Pokazhite  den'gi.
     - Pokazhite, - rasporyadilsya pokupatel'. Kassir provorno nabral neskol'ko
kodov i voshel v imennoj schet Bardika.  Na bol'shom  ekrane,  zanimayushchego  vsyu
kryshku  kejsa,  vysvetilis' lichnye rekvizity Bardika,  nomer scheta,  summa s
umopomrachitel'nym kolichestvom  nulej  i  opisanie  kreditnogo  standarta,  v
kotorom eto vse ischislyalos'.
     - Delite summu na ravnye chasti i perevodite den'gi na ukazannye  scheta,
-  skazal  Den,  -  posle togo,  kak den'gi budut perevedeny,  ya vam peredam
koordinaty pokupki,  vy mne oformlennye dokumenty, a bankam poluchatelyam vashe
lichnoe   podtverzhdenie   perevedennyh  summ.  Na  etom  nashe  sotrudnichestvo
zakanchivaetsya. Ili est' vstrechnye predlozheniya?
     - Delajte,  kak  on  skazal,  - rasporyadilsya Bardik u kotorogo azartnaya
veselost' vdrug smenilas' zadumchivost'yu.
     CHto podelaesh',  s  den'gami  rasstavat'sya  vsegda  trudno,  tem bolee s
takimi bol'shimi.
     Kassiry provorno  vypolnili  rasporyazhenie.  Na vse ushlo vsego neskol'ko
minut.
     - Vse,  -  skazal  odin iz nih,- teper' banki poluchateli trebuyut tol'ko
vashe lichnoe podtverzhdenie.
     - S podtverzhdeniem podozhdem.  Krast, tvoj hod.
     Den priglasil pokupatelya v rubku upravleniya i prodemonstriroval emu vsyu
interesuyushchuyu  informaciyu.  CHerez  neskol'ko  minut  oni opyat' vyshli v salon.
Bardik  s  neskol'kimi  navigacionnymi  diskami  v  rukah,  vyglyadel  krajne
dovol'nym, esli by tol'ko mozhno bylo primenit' k etomu cheloveku takoe slovo,
to mozhno bylo by skazat', chto on schastliv.
     - Horosho, horosho. Znaesh' Krast, esli chestno, to ya dazhe podumat' ne mog,
chto etot kompleks nahoditsya zdes',  v etoj galaktike.  YA dumal chto on  cherte
gde.  Nichego,  ya  teper'  ih  vseh nakormlyu etimi poganymi kassetami i pust'
tol'ko eshche kto-to sunetsya syuda s takim tovarom... Nagonyu narodu...
     - Bardik,  teper' vash hod,  - napomnil Den.
     - Da,  da, - vernulsya tot k real'nosti. - YA tak ponyal, chto vyjti otsyuda
ya mogu tol'ko s chem-to odnim, ili s diskami ili s den'gami. YA vybirayu diski,
- on prodemonstriroval  prisutstvuyushchim  svoyu  udachu.  -  Davajte,  ya  sdelayu
podtverzhdenie.
     Kassiry, kak  i  polagaetsya  sluzhashchim  solidnogo  uchrezhdeniya  srabotali
bystro i  professional'no.  CHerez  neskol'ko  minut  v neskol'ko bankov etoj
galaktiki i v chetyre raspolagavshihsya gde-to v potrohah ee sosedok,  uneslis'
zashifrovannye  dannye  podpisi byvshego vladel'ca,  otpechatok bol'shogo pal'ca
levoj  ruki  i  uzor  raduzhki  glaz.  Eshche  minut  desyat'  zhdali   soobshchenij,
podtverzhdayushchih  otchuzhdenie  deneg  i ih blagopoluchnyj perehod na scheta novyh
vladel'cev.  Kogda prishlo poslednee,  i Den udostoverilsya,  chto vse tak  kak
nado, on vstal, vsem svoim vidom pokazyvaya, chto kazhdomu pora zanyat'sya svoimi
delami.  Kassiry,  kak po komande,  stali smatyvat'sya,  a Bardik  naposledok
razrazilsya   takoj  dlinnoj  i  putannoj  rech'yu,  chto  nikto  dazhe  ne  stal
zatrudnyat'sya vnikat'.
     Den vyshel  provodit'  gostej.  Halton ostalsya na trape s granatometom v
rukah,  chem  nemalo  poshchekotal  nervy  i  ohrane  Bardika  i  predstavitelyam
oficial'nyh vlastej.
     - Nu,  bud' zdorov, - uzhe u mashin proshchalsya Bardik. - Priyatno bylo imet'
s toboj delo. Znaesh', ya dazhe nemnogo zhaleyu, chto ty ne rabotaesh' na menya. Mne
kak raz ne hvataet takih kak ty.  No eto ved' nikogda ne pozdno?  Prihodi  v
lyuboe vremya, pogovorim.
     - Spasibo za predlozhenie,  no ya kak nibud' sam,  - ostudil Den vnezapno
nahlynuvshie na klienta otcovskie chuvstva. - Mozhet byt' eshche vstretimsya.
     - Vse mozhet byt', - skazal Bardik i hlopnul dvercej.
     Kucyj kortezh  kruto  razvernulsya  i  napravilsya  k passazhirskoj sekcii.
Dozhdik pripustil eshche sil'nee,  a  vklyuchivshiesya  vokrug  posadochnyh  ploshchadok
prozhektora,  nachali  eshche  odin  neravnyj  boj  s  nahlynuvshim na port mrakom
bezzvezdnoj nochi.
     Halton izo vseh sil derzhalsya do teh por, poka Den podnimalsya po trapu i
zakryval za soboj lyuk.  SHCHelchek zamka vypustil na  volyu  vsyu  kipyashchuyu  v  nem
energiyu.
     - My bogaty! - zakrichal on vo vsyu glotku. - My bogaty! Ne mozhet byt'! YA
bogat! My tochno bogaty? - sprosil on uzhe spokojnee. - Tam vse kak nado?
     - Da,  vse kak nado i my dejstvitel'no  bogaty.  Ne  prosto  bogaty,  a
skazochno bogaty.  Vot interesno,  eshche vchera u menya bylo na skromnyj obed,  a
segodnya ya uzhe mogu kupit' celuyu planetu.
     - A ya to zhe smogu kupit' celuyu planetu?
     - Smozhesh'.
     - |to zhe nado! Tol'ko zachem mne celaya planeta? CHto ya s nej budu delat'?
     - Kakaya raznica, mozhesh' i vse tut. Davaj, dvigaem otsyuda. CHto-to mne ne
hochetsya bol'she zdes' ostavat'sya.
     - Mne  to  zhe,  -  priznalsya  Halton.
     CHerez neskol'ko  minut  zavyvaya  reaktornoj gruppoj chelnok otorvalsya ot
poverhnosti.
     - Dispetcher!  - kriknul Den.  - Zdes' zhe nastoyashchij port, da i na orbite
ohrana.
     - Tochno, sovsem zabyl, - opomnilsya Halton i poslal zapros na vzlet.
     Razreshenie prishlo srazu.  Port  byl  svoboden,  kak  v  kanun  vvoda  v
ekspluataciyu. CHto podelaesh'? Ne sezon navernoe.
     S odnogo iz sosednih posadochnyh kvadratov  sledom  startoval  eshche  odin
chastnyj  chelnok,  ne  nesshij  na  svoih  bortah  dazhe  priznakov oficial'noj
registracii.
     - Nichego sebe!  - vozmutilsya Halton uzhe na orbite.  - A nas tak  prosto
otpuskat' ne hotyat.  Smotri,  - pokazal on na ekran radara,  - etot gad idet
tochno za nami.  Ne znayu pochemu,  no mne kazhetsya, chto on vybiraet poziciyu dlya
udara.
     Liniya cifr,  pokazyvayushchaya rasstoyanie do ob容kta,  stremilas' k nulyu tak
bystro i neotvratimo,  chto pri drugih obstoyatel'stvah, naporistosti i umeniyu
presledovatelej mozhno bylo dazhe pozavidovat'.
     - Zdes' oni nas ne tronut,  eto zhe ohranyaemaya territoriya, - predpolozhil
Den, ne ochen' to i verya v skazannoe.
     Nemnogo sprava  po  kursu  pokazalsya  legkij  patrul'nyj krejser sluzhby
bezopasnosti. V  storone ot nego shla para shturmovikov prikrytiya.  Blyustiteli
poryadka tak i prosledovali mimo,  ne razmykaya svoego krasivogo  stroya  i  ne
vnikaya v kakie-to tam pogoni.
     - Zdes'  on  nas  atakovat' ne stanet,  - skazal Halton posled nedolgoj
pauzy. - On udarit, kak tol'ko my vyjdem za granicu bezopasnosti.
     - No  my  zhe  dolzhny  vyjti za etu granicu!  Kak tol'ko patrul' zasechet
vozrastayushchij  vsplesk  energii,  nas  obyazatel'no   podstrelyat.   Zdes'   zhe
zapreshchaetsya vyhodit' iz prostranstva!
     - Kto tebe skazal?  - nevozmutimo sprosil Halton. - Kogda delo kasalos'
kosmosa,  on byl vsegda namnogo spokojnee svoego neprivychnogo kompan'ona.  -
Zapomni,  vyjti iz prostranstva mozhno vezde,  gde est' prostranstvo.  A  vot
esli  ty  uzhe  odin raz vyshel,  vo-vtoroj raz tochno nel'zya vyjti.  Prosto ne
poluchit'sya.
     Vydav takoe   glubokomyslennoe  suzhdenie  staryj  brodyaga  dazhe  slegka
zaulybalsya.
     V shlemofonah vklyuchilsya zummer preduprezhdayushchij o radarnom obluchenii.
     - Vse oni gotovy strelyat',  - ozvuchil ochevidnoe Halton,  - a do granicy
kontrolya poltory minuty. Derzhis', predstavlenie nachinaetsya.
     On rvanul shturval na sebya i srazu zhe otzhal ego vniz i vpravo do  upora.
Eshche  chut'-chut'  i Den opyat' smog by povidat'sya so svoim nedavnim obedom,  no
nakativshaya volna ischezla tak zhe bystro,  kak i poyavilas'.  Propal  i  zummer
radarnogo zahvata.
     - Aga!  Zashevelilis'!  - kriknul razgoryachennyj  Halton,  vklyuchaya  rezhim
ekstrennoj podgotovki k smeshcheniyu v prostranstve.
     Den brosil  vzglyad  na  ekran  radara.   Vse   nahodyashchiesya   poblizosti
patrul'nye  posty  menyali  kurs  i  napravlyalis' v ih storonu.  Pod osnovnoj
kartinkoj psevdotrehmernoj   grafiki   vysvetilis'   vosem'   kolonok  cifr,
opisyvayushchih ob容kty idushchie na sblizheniya.
     - Uspevaem? - sprosil on, kogda k nemu vernulas' sposobnost' govorit'.
     - Posmotrim.  Do etogo vsegda uspevali...
     Opyat' ozhil   zummer  zahvata,  a  sledom  za  nim  dazhe  neskol'ko  raz
poblizosti polyhnuli serii vystrelov.  Halton molnienosno  otreagiroval,  na
etot  raz,  brosiv chelnok v celuyu seriyu zamyslovatyh figur vysshego pilotazha.
Kogda zummer ozhil v tretij raz,  sistema smeshcheniya nakonec-to otraportovala o
gotovnosti i Halton s oblegcheniem dal dobro na perehod.
     So storony  vse  vyglyadelo  effektno.  Para  krejserov  i   shtuk   pyat'
shturmovikov  prikrytiya,  dali  obshchij  zalp  po tol'ko chto opustevshemu mestu.
SHtrihi vystrelov  pereseklis'  na  ostavlennom  chelnokom  fioletovom  oblake
energii,  podsvetiv  ego  iznutri  i  poneslis'  dal'she pokoryaya rasstoyaniya i
sdyhaya po  doroge.  Eshche  neskol'ko  mgnovenij  potrebovalos'  na  to,  chtoby
razobrat'sya,   chto  v  atake  nezakonno  brala  uchastie  eshche  odna  storona.
Reaktornyj otsek chelnoka-presledovatelya razvorotili v odin moment,  a  zatem
pristupili k bolee detal'nomu razbiratel'stvu.


     Spustya dvoe  standartnyh  sutok,  kompan'ony  navedalis'  v   odin   iz
otdalennyh  filialov  Olio,  raspolozhennyj  na  okraine  sosednej galaktiki,
nemalo  ozadachiv  svoim  vizitom  mestnyh   rabotnikov   bankovskogo   dela.
Milliarderov  v takom zaholust'e ne videli srodu,  zaodno i posmotreli.  Vse
proshlo bystro i gladko.  Cifry kodov sovpali s ne aktivirovannymi schetami na
pred座avitelya  i  potrebovalos' sovsem nemnogo vremeni i celaya kucha izvinenij
personala,  chtoby vnov' ispechennye hozyaeva etoj zhizni pokinuli zavedenie.  V
karmanah  u nih teper' nahodilos' po poltora desyatka universal'nyh kreditnyh
kartochek,  raznyh,  iridievyh,  oniksovyh,  palladievyh...  V  obshchem,  takih
krutyh,  o  sushchestvovanii  kotoryh  ne  vsegda znayut dazhe bankiry.  Haltonu,
pravda,  etogo pokazalos' malovato,  i on teper' nes v ogromnom kejse  pochti
vse nalichnye, okazavshiesya na moment epohal'nogo vizita v hranilishche otdeleniya
banka.
     - Nichego sebe! - tol'ko i povtoryal on vremya ot vremeni.
     Krome etih dvuh slov emu bol'she nichego ne prihodilo v golovu.  Den  shel
ryadom  molcha  i  tol'ko inogda ego,  kak nikogda ser'eznoe lico trogala edva
ulovimaya ulybka.
     Nevoobrazimo dorogoj  hronometr  na ruke Haltona besstrastno otschityval
poslednie minuty, kogda kompan'ony byli vmeste. Oni rasproshchalis' v nebol'shom
kosmoportu  kak rodnye brat'ya.  Halton obeshchal dodelat' "koe-kakie delishki" i
priletet' k Denu na odin iz kurortov, kotoryj oni vybrali tol'ko potomu, chto
ego  reklama  poshla  pervoj  v  spravochnom  avtomate,  no  tak  bol'she  i ne
pokazalsya.  Ni cherez mesyac, ni cherez dva... Den potom regulyarno svyazyvalsya s
etim mestom, no v spiskah postoyal'cev, cheloveka s imenem Haltona Rata prosto
ne znachilos'.








     Spustya pyat' standartnyh let ot vyshe opisannyh sobytij.


     YUzhnoe poberezh'e kontinenta Arine na Morin(4) bylo mestom  isklyuchitel'no
dlya  samyh  udachlivyh  vo vseh podnebesnyh srazu.  Lazurnye vody bezymyannogo
okeana lenivo nakatyvalis' na shirokie plyazhi,  ustlannye belosnezhnym  peskom.
Iz peska,  koe-gde torchali strannye derev'ya,  nechto srednee, mezhdu kokosovoj
pal'moj i sil'no posharkannoj metloj.  Za ukatannoj  volnami  polosoj  peska,
nerushimo  vozvyshalas'  stena  zeleni.  Raznye  po  kalibru  i  stilyu  villy,
razbrosannye dovol'no svobodno po poberezh'yu,  utopali v  uhozhennyh  zaroslyah
tropicheskoj rastitel'nosti.  Ee vidov bylo stol'ko, chto dazhe dlya sadovnikov,
uhazhivayushchih za vsem etim velikolepiem,  ne prohodilo i  dnya,  chtoby  oni  ne
delali     dlya     sebya    kakogo-nibud'    novogo    otkrytiya.    Neskol'ko
umopomrachitel'no-dorogih  katerov  raskachivalis'  na  volnah.   Vse   vokrug
vyglyadelo  sonnym,  zasnuvshim  davnym-davno i prosypayushchimsya tol'ko dlya togo,
chtoby izmenit' napravlenie passatov,  kotorye byli do togo umerennymi, chto s
neprivychki  ih  mozhno  bylo  prosto ne zametit'.  Esli ne schitat' rezvyashchejsya
vdaleke parochki,  plyazh pustoval.  Na prirode zdes' deneg ne delali.  Vse uzhe
bylo sdelano ran'she i v drugih mestah.
     Denover Krast sidel v pletennom sadovom kresle i delal srazu dva dela -
zavtrakal  i  nablyudal  kak  pozhiloj  karit  utyuzhil besshumnoj gazonokosilkoj
podnyavshuyusya  za  noch'  zelenuyu  shchetinu  gazona.  Sadovnik   spinnym   mozgom
chuvstvoval vzglyad  hozyaina  i zhelaya pokazat' vse userdie,  na kotoroe tol'ko
byl sposoben,  semenil za sverkayushchim emal'yu kuskom  zheleza  gorazdo  bystree
obychnogo.
     - Arkan!  - kriknul Den cherez dvor.  - Ne nado tak bystro, uspeesh'! CHto
potom budesh' delat'?!
     No ego slova vozymeli pryamo protivopolozhnoe dejstvie.  Starik podklyuchil
vse svoi rezervy i stal nosit'sya eshche bystree.
     Na vsem poberezh'e karity slyli samymi  trudolyubivymi  iz  vseh  mestnyh
ras, i, nado skazat', delali vse dlya podderzhaniya takogo mneniya. Vsya prisluga
v etom  ogromnom  dome,  dostalas'  Denu  ot  prezhnego  hozyaina  -  krupnogo
sudovladel'ca,  rudovozy  kotorogo mozhno bylo vstretit' v lyubom promyshlennom
portu neskol'kih sektorov galaktiki.  To  li  u  nego  voznikli  problemy  v
biznese, to li ostocherteli dikie zakaty, Den ne vnikal. Kogda emu pokazyvali
usad'bu, prezhnih hozyaev uzhe ne bylo.
     Tiho vyrugavshis',  Den  vstal  i  lichno  uspokoil  razygravsheesya rvenie
sadovnika.
     ZHizn' tekla tiho i razmereno,  kak eto i byvaet v podobnyh mestah.  Kak
ni stranno,  no inogda sluchaetsya i takoe.  U Dena,  vernee(pardon), teper' u
Denovera   Riza   Krasta,   bylo  okolo  desyatka  transportnyh,  torgovyh  i
proizvodstvennyh kompanij(nado zhe kuda-to devat' den'gi).  Vse ego imushchestvo
prekrasno  rabotalo  i  on  prakticheski  ne  interesovalsya chto zhe imenno tam
proishodit.  Pravda,  vremya ot vremeni on poseshchal zasedaniya  pravlenij,  no,
nado  skazat',  eto  sluchalos'  vse rezhe i rezhe.  S samogo nachala on vybiral
kompanii tverdo stoyashchie na nogah i za vse vremya  oni  ne  pobalovali  svoego
hozyaina  ni  odnim  neozhidannym  syurprizom.  Stabil'naya  rabota,  stabil'nye
otchisleniya s pribyli, vot i vse.
     Na posadochnuyu ploshchadku, lezhashchuyu nemnogo v storone ot doma besshumno sela
odna,  a sledom za nej i drugaya transportnye platformy.  |to byli  takie  zhe
antigravitacionnye shtuki, kakie ispol'zuyutsya v ekologicheski-etalonnyh mestah
dlya perevozki turistov i gruzov,  tol'ko u etih byli otkrytye kabiny i bolee
moshchnye reaktory.
     S pervoj platformy legko sprygnul sil'no zagorelyj muzhchina v  pyatnistom
kamuflyazhe neestestvennoj,  yadovito-zelenoj rascvetki.  Sledom za nim semenil
korenastyj karit s zachehlennym impul'snym ruzh'em.
     - Krast,  ty  vse skuchaesh'?!  - zychno kriknul muzhchina hozyainu villy.  -
Skol'ko mozhno sidet' bez dela.  Davaj nemnogo proshvyrnemsya po  okrestnostyam,
mozhet vysledim kakuyu nibud' tvar', a esli hochesh', sletaem za gory. Nu davaj,
reshajsya.
     - Ladno,  poehali, - prosto soglasilsya Krast, vot tol'ko pereodenus'. -
CHto, opyat' bez licenzii budem ohotit'sya?! - kriknul on uzhe so stupenek.
     - Vot  moya  licenziya,  -  otvetil  Olavan  po  privychke hlopnuv sebya po
pustomu nagrudnomu karmanu.  V bolee prilichnyh ego kostyumah,  na etom  meste
nahodilsya karman s bumazhnikom.
     Olavan Dragit byl  obychnym  dlya  etoj  mestnosti  otpryskom  bogatoj  i
dovol'no izvestnoj familii, v dobavok ko vsemu etomu on byl molod i emu bylo
plevat' na vse,  chto ego ne interesovalo v dannyj  moment.  Kak  ni  stranno
etogo  okazalos'  vpolne  dostatochno,  chtoby  Den  i Olavan podruzhilis'.  So
vremenem u nih nashlos' dostatochno mnogo obshchego,  no ohota v  dikih  dzhunglyah
kontinenta  tak  i  ostavalas'  ih  osnovnym  razvlecheniem.  Vyrosshij  zdes'
sorvi-golova  Olavan  prekrasno  orientirovalsya  na  mestnosti  i  znal  eti
neprolaznye debri,  tak zhe horosho, kak ne pervoj svezhesti zhenshchina znaet svoe
lico,  a mozhet dazhe i poluchshe. |to kasalos' ne tol'ko blizhnego predgor'ya, no
lezhavshih  znachitel'no dal'she k zapadu gornyh massivov,  plavno perehodyashchih v
ideal'no rovnoe plato,  to  zhe  plotno  porosshee  dikimi  lesami.  |ti  lesa
schitalis'  ekologicheskim  akkumulyatorom  kontinenta i chto proishodilo pod ih
plotnym pologom malo kto mog rasskazat' s polnoj uverennost'yu.
     Krast bystro  pereodelsya,  prihvatil svoj karabin i uzhe cherez neskol'ko
minut dve platformy besshumno skol'zili  v  neskol'kih  metrah  nad  bushuyushchim
morem vechno-zelenogo tropicheskogo lesa,  ostaviv daleko pozadi uzkuyu polosku
okul'turennogo berega. Olavan ozhivlenno nes vsyakuyu chepuhu i peregovorit' ego
segodnya bylo osobenno trudno.
     - Znaesh',  u menya segodnya radost',  - tiho  povedal  on  Krastu,  kogda
nemnogo vygovorilsya i uspokoilsya.
     - Kakaya na etot raz?
     - Da net,  ser'ezno. Segodnya ya razobralsya so svoim zlejshim konkurentom,
Haos poberi ego prah!  On mne dostalsya po  nasledstvu,  vmeste  s  kompaniej
otca.
     - I chto,  vse chisto?  - sprosil Krast bol'she dlya podderzhaniya razgovora,
hotya v ego mozgu i zashevelilos' smutnoe zhelanie.
     - A kak zhe. Vse normal'no, specialisty chto nado. I vzyali nedorogo.
     - Skol'ko?
     - Dvesti tysyach za vse,  no ya tak ponyal,  chto summa zavisit  ot  kalibra
klienta,  ot togo,  naskol'ko on dostupen i eshche mnogo ot chego. Kak eto budet
sdelano, naprimer. Hotya mne naprimer plevat' kak eto bylo sdelano.
     - A kak s nimi mozhno svyazat'sya?
     - Slushaj, tebe chto, to zhe kto-to zhizn' otravlyaet? - s uvazheniem sprosil
Olavan i kak vospitannyj chelovek tut zhe perevel svoj vopros v shutku:  - Esli
eto ya,  to zachem zhe tak daleko hodit' i platit' bol'shie  den'gi,  von  lezhit
zaryazhennoe ruzh'e.
     Druz'ya ispytuyushche  glyanuli  drug  na  druga,  a  zatem  sinhronno gromko
zahohotali,  kak eto byvaet tol'ko u doveryayushchih drug drugu lyudej,  k tomu zhe
provedshih vmeste ne malo vremeni.
     - Bez problem,  - poobeshchal Olavan,  - vernemsya,  dam adres. Tam stol'ko
cifr... |to v sosednej galaktike.


     Posredi raschishchennogo  pyatachka  dzhunglej  stoyal  potrepannyj  dozhdyami  i
vetrami  angar.  CHerez vsyu ego gluhuyu stenu rasplastalas' vycvetshaya nadpis':
"|OLOGICHESKAYA POLICIYA". Nekotorye iz bukv ischezli pochti polnost'yu, no dazhe v
takom  vide nadpis' vpechatlyala,  nu,  hotya by svoimi razmerami.  Ryadom stoyal
napolovinu  razobrannyj  vertolet.  Ego   sobrat   i   po   vsej   vidimosti
predshestvennik  davno pochil,  navsegda ostaviv dazhe mysli o vechnyh nebesah i
teper' zanimalsya tem,  chto tiho i mirno korroziroval v  blizhajshih  zaroslyah.
|to  u  nego  poluchalos'  do  togo horosho,  chto ot nego malo chto i ostalos',
tol'ko obvisshij do zemli vint, da polovina motornogo otseka.
     Molodoj paren',   odetyj   v   do  bleska  zamusolennyj  kombinezon,  s
pristrastiem delal reanimaciyu bolee sohranivshejsya mashine.
     - YA  tebe  pokazhu,  kak  nuzhno rabotat',  - prigovarival on vsyakij raz,
kogda dostaval iz motornogo otseka gryaznuyu zhelezyaku i brosal ee  v  maslyanuyu
luzhu, rastekayushchuyusya pod shassi, - ya tebe pokazhu.
     Ryadom i blizko ne bylo vidno  noven'kih  detalej,  kotorye  mozhno  bylo
postavit' vzamen demontirovannym. Vidimo vse "lechenie" zaklyuchalos' v obychnoj
razborke-sborke, podkreplennoj siloj magicheskoj mantry.
     Iz angara  pulej  vyskochil  muzhchina  srednih let,  zagorelyj,  v sil'no
zanoshennoj "zelenke" armejskogo obrazca.
     - Ty vse vozish'sya?! U tebya eshche desyat' minut.
     - Kakih  desyat'  minut?  -  ne  poveril  paren'.  -  Tut i do vechera ne
upravit'sya! Smotri skol'ko raboty, a eshche regulirovat'...
     - Idi glyan' na radar.  K nam  opyat'  gosti  pozhalovali,  snova  te  dve
platformy.  Emu zarplatu vezut, a u nego tut "do vechera ne upravit'sya"! A nu
bystren'ko vse sdelal!
     I chto  vy  dumaete,  eta mantra okazalas' gorazdo dejstvennee,  chem ta,
kotoraya primenyalas' k vertoletu do etogo.  Pravda na vse ushlo  ne  desyat'  i
dazhe  ne  odinadcat'  minut,  no  k nachalu pyatnadcatoj,  neshchadno dymya,  diko
zavyvaya  i  razbryzgivaya  vo  vse  storony  nizkosortnoe   maslo,   vertolet
ekologicheskogo patrulya podnyalsya v vozduh.


     Megapolis podavlyal svoimi  masshtabami,  suetoj  i  nerazberihoj.  Vnov'
okazavshis'  v etom muravejnike Den pochuvstvoval sebya ne luchshim obrazom.  Tut
zhe vspomnilos' vse,  vplot' do mel'chajshih podrobnostej.  Kazalos' on popal v
odnu  iz svoih sobstvennyh,  proshlyh zhiznej.  Tu,  kotoruyu hotelos' zabyt' i
vspominat' odnovremenno.  Pravda  eto  byl  sovershenno  drugoj  megapolis  -
mestnye kul'turnye tradicii vse zhe ostavili na nem svoj legkij sled,  no kak
i vse  ostal'nye  goroda  podobnogo  roda,  on  nemnogim  otlichalsya  ot vseh
ostal'nyh svoih sobrat'ev,  v kotoryh Denu prishlos' pobyvat'. Takoj zhe centr
potrebleniya,  v kotorom prakticheski ne bylo nichego svoego i v kotorom,  v to
zhe vremya,  bylo vse samoe luchshee,  sobrannoe s ogromnoj territorii  planety.
Planeta okazalas' neplohoj.  Po krajnej mere s klimatom bylo vse v poryadke i
nikto ego ne reguliroval.  Kak obstoyali dela so  vsem  ostal'nym  s  pervogo
vzglyada skazat' bylo trudno. Kak nazyvalsya sam etot mir i sam megapolis Dena
ne interesovalo i on sebe mog eto pozvolit'.  Takimi melochami uzhe zanimalis'
ego piloty i ohrana.
     Na arendovannom   v   portu   limuzine   oni  dolgo  probiralis'  cherez
zapruzhennyj transportom centr otyskivaya nuzhnyj adres.  Kak  ni  stranno,  no
kafe, v kotorom emu byla naznachena  vstrecha,  okazalos'  na  samoj  okraine,
zazhatoe  obsharpannymi  korpusami napolovinu pustuyushchih mnogoetazhek.  Voditel'
okazavshis' v etom rajone goroda zametno zanervnichal,  brosaya bystrye vzglyady
po   storonam  i  v  salonnoe  zerkalo  zadnego  vida.  Rajon,  vidimo,  byl
dejstvitel'no chto nado,  esli dazhe on  ne  doveryal  pyatisantimetrovoj  brone
svoego  lyubimca.  Esli ne schitat' neskol'kih vstrechennyh po doroge prohozhih,
to mozhno bylo skazat' chto na  ulicah  voobshche  nikogo  ne  bylo.  Vse  vokrug
vyglyadelo broshennym,  i broshennym davnym-davno.  Den uzhe nachal somnevat'sya v
pravil'nosti adresa, kogda mashina myagko klyunuv nosom ostanovilas'.
     Dver', pered kotoroj eto sluchilos' vyglyadela  tak,  budto  ee  vybivali
taranom raz desyat' i opyat' naveshivali na mesto. Nad neyu visela prostrelennaya
v neskol'kih mestah vyveska, na kotoroj znachilos': "ZAHODITE POZHALUJSTA".
     - Original'noe mesto,  - provorchal odin  iz  ohrannikov  Dena,  natyanul
shlem, opustil zabralo i dostav oba svoih impul'snika vylez iz mashiny. Vtoroj
ohrannik sdelal to zhe samoe, no ostalsya s Denom.
     Uvidev takie ser'eznye prigotovleniya voditel' limuzna razvolnovalsya eshche
bol'she, no otstupat' bylo pozdno, da i osobenno nekuda.
     - Vnutri  vse  spokojno,  -  ozhila radiostanciya v karmane ostavshegosya v
kabine ohrannika, - mozhete zahodit'.
     Den zastegnul  pod  sheyu bronezhilet,  no shlem odevat' ne stal.  Vyshli na
ulicu.  Nayavu vse okazalos'  dazhe  huzhe,  chem  skvoz'  bronirovannoe  steklo
limuzina.  V  lico pahnulo zapusteniem i otchayaniem,  na blizhajshem uglu veter
bez interesa perekatyval plastikovyj musor.
     Tut so stukom raspahnulas' sosednyaya dver', to zhe vyhodyashchaya na ulicu, iz
nee bukval'no vyvalilsya odetyj v lohmot'ya starik i  begom(naskol'ko  eto  on
mog)  napravilsya  k  Denu,  vystaviv  pered soboj issohshuyu ladon'.  Ohrannik
mgnovenno vskinul obe svoi pushki i shchelknul predohranitelyami.
     - Ne strelyaj! - kriknul Krast.
     Tot sdelal nad soboj usilie i ne vystrelil, no oruzhie tak i ne opustil.
     - Orten  dystara,  -  prolepetal starichok ne opuskaya drozhashchej ruki.  Na
nebritom, izrezannom morshchinami lice ne vozniklo i teni straha.  On perevodil
otkrytyj vzglyad s pary stvolov na Dena i obratno.
     - CHto on skazal?
     Telohranitel' vklyuchil kommunikator.
     - Daj kreditik,  - s intonaciej perevel priborchik. - U tebya ih navernoe
mnogo est',  a mne nuzhen tol'ko odin.  Daj kreditik,  ne zhalej. YA i ty odno.
Daj kreditik,  my zhe odno celoe, tol'ko raznye ego storony. Ty na licevoj, ya
na oborotnoj. Daj kreditik. Neuzheli ty by dlya sebya pozhalel? Daj kreditik.
     - Nu vse,  on  dogovorilsya,  ya  sejchas  etu  padal'  grohnu,  -  chestno
priznalsya ohrannik i pricelilsya.
     - Ne smej! - ryavknul na nego Den.
     On dostal  iz karmana bumazhnik,  raskryl.  Samymi melkie kupyury kotorye
byli,  okazalis' dostoinstvom v dvesti pyat'desyat kreditov. Den ne razdumyvaya
vynul neskol'ko shtuk i protyanul stariku.
     - Net,  ty menya ne ponyal,  - sdelal tot ispugannoe lico. - Mne ne nuzhno
tak  mnogo.  Mne nel'zya tak mnogo.  |to ne moi den'gi.  Takoj zhe kak ty ih u
menya srazu zaberet i mne nichego ne ostanetsya.  Daj mne odin  kredit.  Vot  i
vse.
     - U tebya est' meloch'?  - sprosil Den u ohrannika.
     Tot neohotno spryatal odin impul'snik i polez v karman.
     Starik bystro shvatil protyanutuyu emu vidavshie  vidy  kupyuru,  kivnul  v
znak blagodarnosti i uzhe ne tak bystro zasharkal k svoej nore.
     - CHto-to u starika s golovoj ne v poryadke,  -  sdelal  dlya  sebya  vyvod
ohrannik, vosstanoviv vosstanoviv pri etom svoyu model' vospriyatiya mira.
     Voshli v  zavedenie.  Kak  i  obeshchal  pervyj  telohranitel',  vnutri vse
okazalos' spokojno.  V kroshechnom vestibyul'chike na polu,  opershis'  spinoj  o
stenu sovershenno spokojno sidel vnushitel'nyj paren', prikryvaya obeimi rukami
okrovavlennoe,  nebritoe lico i uzhe ni vo chto ne  vmeshivalsya.  CHelovek  pyat'
zavsegdataev zabegalovki i hozyain za nezatejlivoj barnoj stojkoj, perevodili
perepugannye vzglyady to na molodca v zakrytom shleme,  zaprosto  prikazavshego
vsem sidet' i ne dergat'sya,  to na paru podtyanuvshihsya sledom posetitelej. Za
dal'nim,  pochti ne osveshchennym stolikom, kotoryj hozyain special'no derzhal dlya
lyubitelej romanticheskih vstrech, sidel molodoj, prevoshodno slozhennyj muzhchina
i s ulybkoj nablyudal za proishodyashchim. Den bystro ocenil publiku i napravilsya
k  dal'nemu  stoliku.  Vtoroj ohrannik vzyal pod pricel vhodnuyu dver' i dver'
vedushchuyu na kuhnyu.
     - Dobryj vecher,  ya Krast,  - predstavilsya Den.  - Sudya po vsemu eto ya s
vami dolzhen vstretit'sya.
     - Da,  so mnoj, - otkryto ulybnulsya paren', pripodnyalsya i protyanul ruku
dlya privetstviya.  - Zovite menya Handor Brand.  Iz vseh  moih  imen  eto  mne
nravit'sya bol'she vsego.
     CHto-to v ego ulybke pokazalos' Denu ne tak.  Bylo v nej chto-to  zabytoe
davnym-davno,  chto-to  takoe,  chego  zabyvat' ne sledovalo ni v koem sluchae.
Oshchushchenie okazalos'  tak  slabo,  kak  eto  byvaet tol'ko s navsegda zabytymi
snami i Den s neohotoj spisal ego na  svoeobraznost'  obstanovki  i  dalekij
perelet.
     - YA ne  ponyal?  V  chem  delo?!  -  ochnulsya  ot  neozhidannosti  odin  iz
zavsegdataev.
     Na nego tut zhe ne migayushchim vzglyadom ustavilas' para impul'snikov odnogo
iz ohrannikov i on potuh tak zhe bystro, kak i zagorelsya.
     - Vse normal'no,  mne vse  nravitsya,  -  probubnil  on  i  prinyalsya  za
nedopitoe.
     - Mne oharakterizovali strukturu,  kotoruyu vy predstavlyaete,  kak ochen'
nadezhnuyu, - neuvereno nachal razgovor Den.
     - Da vy ne volnujtes' tak, - uspokoil Handor klienta, - vse, chto sejchas
budet skazano ostanetsya mezhdu nami. Rasskazyvajte.
     - Vse  sluchilos'  davno  i  dovol'no  daleko  otsyuda.  |to  v  sosednem
skoplenii.  Vot  koordinaty  planetarnoj  sistemy,  - Den protyanul nebol'shoj
klochok plastika,  velichinoj s vizitku.  - V shestom megapolise  Kartaka.  Tam
dolzhna  byt'  korporaciya  "Strak".  Ona  neploho  stoyala v svoe vremya i ya ne
dumayu, chtoby ee prodali ili reorganizovali vo chto-to drugoe. Viceprezidentom
korporacii  v  to  vremya  byl  Artak  Grauster.  Menya interesuet zhizn' etogo
cheloveka.
     - U vas est' kakie-to osobye pozhelaniya? - spokojno sprosil Handor.
     - Net,  nichego takogo.  Hotya net, pered tem kak... Prosto peredajte emu
ot menya privet. Vot i vse.
     - Sdelaem. CHto-to eshche?
     - Da.  V tom mire u menya byla sem'ya,  zhena,  rebenok. Esli vam udast'sya
uznat' chto-to ob ih sud'be,  vy menya ochen' obyazhete. Syna zvali Richi. Richmond
Krast.
     Imya zheny on tak i ne upomyanul, a ponyatlivyj podryadchik i ne sprashival.
     - Dlya nachala vam neobhodimo vnesti avans.
     - Skol'ko?  - rasseyanno sprosil Den,  vse eshche bluzhdaya  sredi  prizrakov
svoego proshlogo.
     - YA dumayu sta pyatidesyati tysyach kreditov budet dostatochno. Tochnyj schet ya
mogu vystavit' tol'ko posle zaversheniya etogo zakrytogo kontrakta.
     - CHto znachit "zakrytyj kontrakt"? - vernulsya k real'nosti Den.
     - |to znachit,  chto ob etom dele bol'she nikto ne znaet,  nikto, dazhe moe
rukovodstvo.  Im eto,  vo-pervyh,  neinteresno, a vo-vtoryh, i ne bezopasno.
Tol'ko vy i ya. Vot i vse.
     - Ponyal. Vy berete tol'ko nalichnymi?
     - Ne  tol'ko,  no  proshche  budet  esli vy perechislite den'gi vot na etot
schet,  - Handor dostal ruchku i napisal na deshevoj,  rozovoj salfetke dlinnyj
ryad cifr i rekvizity banka.
     - Vy hotite prisutstvovat' pri etom? - sprosil Den.
     - Net,  - zaulybalsya molodoj chelovek i Denu opyat' eta ulybka pokazalas'
davnym-davno znakomoj.  - Vy doveryaete  mne,  ya  doveryayu  vam.  Bez  doveriya
nevozmozhno zanimat'sya podobnym delom. K tomu zhe, eto vasha chast' raboty.
     Oni vstali iz-za stolika i podoshli  k  parapetu  bara,  za  kotorym  po
stojke  "smirno" zastyl hozyain zavedeniya.  Handor rasplatilsya za ostavlennoe
na stolike nedopitoe pojlo,  a Den  polozhil  na  izrezannyj  nozhami  plastik
kupyuru v pyat'sot kreditov, hotya nikto nichego s nego ne treboval.
     - Za prichinennyj ushcherb, - ob座asnil on svoj zhest.
     Hozyain, eshche  slabo  verya  v  svoyu  udachu,  rasplylsya  v shirokoj ulybke,
prodemonstrirovav krupnye, podporchennye zuby.
     - Zahodite eshche, - prolepetal on, - pryacha den'gi v karman fartuka. - Vam
zdes' vsegda rady.
     Ugryumyj vzglyad vyshibaly, kotorym on provodil hlopotnyh klientov, takogo
vostorga ne vyrazhal.
     - Mozhet vas podvezti?  - sprosil Den uzhe u mashiny.
     - V sleduyushchij raz, - otvetil Handor.
     - Vstretimsya zdes' zhe,  cherez sorok standartnyh sutok,  v eto zhe vremya.
Esli sluchitsya chto-to nepredvidennoe, ya ostavlyu u hozyaina etogo zavedeniya dlya
vas soobshchenie. Esli mne, konechno, udast'sya...
     On hotel  eshche  chto-to  skazat',  no  peredumal.  Zasunuv ruki v karmany
korotkoj kurtki,  on pruzhinistym shagom peresek pustuyu ulicu  i  zavernul  za
ugol.  Veter  ostavil  v  pokoe  svoi  igrushki i vnimatel'no posmotrel vsled
uhodyashchemu cheloveku.  Ne obnaruzhiv v nem nichego dlya sebya  interesnogo,  on  s
novoj siloj prinyalsya gonyat' po betonu dorogi pozheltevshie obryvki pakovochnogo
plastika i perekatyvat' smorshchivshiesya pod solncem ballony ot vody.
     Voditel' uzhe razvernul svoyu shikarnuyu kolymagu i vsem  vidom  pokazyval,
chto zaderzhivat'sya zdes' bol'she ne za chem.
     Obratnaya doroga v port zanyala ne bol'she poluchasa.


     Po pribytii domoj,  Krast obnaruzhil,  chto bol'she ne mozhet  nahoditsya  v
bezdeyatel'nosti, kotoruyu tak holil i leleyal poslednie neskol'ko let. Pervym,
chto on sdelal,  tak eto  vyzval  k  sebe  rukovodstvo  neskol'kih,  naibolee
krupnyh   svoih   kompanij.   Za   obsuzhdeniem  novyh  kommercheskih  shem  i
nestandartnyh marketingovyh reshenij,  vremya poletelo tak bystro, chto on edva
uspeval zamechat', pronosyashchiesya mimo dni.
     Kak ni stranno,  ego hvatalo i na Olavana s ego beskonechnymi ohotami na
tropicheskih tvarej. Esli ran'she takaya poezdka vosprinimalas' Denom ne inache,
kak podvig priravnivaemyj k samopozhertvovaniyu,  to sejchas eto bylo v poryadke
veshchej i ne trebovalo dazhe osobogo napryazheniya.
     Den eshche ne ponimal pochemu, no vse pochemu-to vdrug vstalo na svoi mesta.
Tuda, gde i dolzhno bylo stoyat' vsegda.








     SHestoj megapolis    Kartaka   vstretil   Handora   smeyushchimsya   solncem,
bezoblachnym,  glubokim  nebom  i  vsemi  ostal'nymi   blagami   iskusstvenno
podregulirovannogo  klimata.  V  pribyvshem  po  delam,  prilichnom gospodine,
tamozhennyj departament ne obnaruzhil  nichego  nezakonnogo  i  emu  v  techenii
neskol'kih  minut  byla  predostavlena  mesyachnaya delovaya viza.  Mesto vydachi
dokumentov,  kotorye pred座avil Handor bylo tak daleko,  a vyglyadeli oni  tak
dostoverno,  chto ni u kogo ne vozniklo nikakih voprosov.  Ego nebol'shoj kejs
byl polnost'yu zabit elektronikoj,  kotoruyu on zadeklariroval,  kak "torgovye
obrazcy", v nebol'shoj dorozhnoj sumke voobshche okazalis' tol'ko predmety pervoj
neobhodimosti.  Pod dezhurnuyu frazu tamozhennika: "Dobro pozhalovat' na Kartak"
on  peresek  liniyu  otchuzhdeniya  i  smeshalsya  s  pestroj  tolpoj priezzhih,  i
vernuvshihsya k sebe domoj lyudej.
     Kak ni stranno,  no yazyk etogo mira on ponimal i prigotovlennyj zaranie
kommunikator tak i ostalsya lezhat' v sumke.  On  nemnogo  otlichalsya  ot  togo
narechiya,  na kotorom emu bol'she vsego prihodilos' razgovarivat',  no otlichiya
byli tol'ko v redkih detalyah.
     Kogda ne  pretenduyushchaya  na roskosh' mashina taksi zatormozila u odnogo iz
skromnyh otelej,  kakie v bol'shih gorodah byvayut  tol'ko  blizhe  k  okraine,
ustavshee  svetilo  uzhe  gotovilos'  prisest'  na  liniyu  gorizonta i nemnogo
peredohnut'  ot  svoih  pravednyh  trudov.   Paradnye   podobnyh   zavedenij
shvejcarami  ili  chem-to  podobnym ne oborudovalis',  da i iz bagazhnika taksi
sumku voditel' ne speshil dostavat',  tak chto prishlos'  vse  sdelat'  samomu.
Sravnitel'naya  deshevizna  uslug  kompensirovalas'  lichnym uchastiem klienta v
predostavlyaemom emu obsluzhivanii.
     - CHto  novogo?  -  ravnodushno  sprosil  port'e s sil'no zapuhshim licom,
kogda Handor okazalsya v tesnom vestibyule, ustlanom takim zapylennym kovrovym
pokrytiem,   chto  dazhe  vblizi  ono  sil'no  napominalo  proselochnuyu  dorogu
zasushlivym letom, a ne holl otelya.
     Sudya po vidu port'e,  eto byla ne edinstvennaya ego obyazannost'.  Skoree
vsego on zdes'  delal  vse,  ot  uborki  do  vrazumleniya  neplatezhesposobnyh
klientov. Hotya, na schet uborki, eto ya vidimo perebral.
     - Vse po staromu,  - v ton emu otvetil Handor,  stavya  sumku  pryamo  na
stojku. - Mne nuzhen nomer.
     - Na chas,  na dva?  Na skol'ko?  I ya ne ponyal, gde tvoya podruzhka? Ili u
tebya druzhok?
     - Kakaya podruzhka?  U menya dolzhna byt' podruzhka?  - sostroil  Handor  iz
sebya durachka.
     - A chto,  neuzheli opyat' oblava?!  - rasstroilsya  hozyain.  -  V  blizhnih
kvartalah devki ne brodyat?
     - Brodyat,  brodyat,  - uspokoil ego Handor.  - Vse normal'no. Mne prosto
nuzhna komnata, vot i vse.
     - Fu!  - oblegchenno vzdohnul tolstyak za stojkoj. - A ya uzhe dumal, chto i
segodnya biznes ne pojdet. Dvadcat' kreditov v sutki.
     Handor brosil na stojku poltinnik.  On ischez tak bystro,  kak  ischezayut
tol'ko illyuzii  molodosti,  a  na  ego meste okazalsya klyuch s pronumerovannoj
birkoj.
     V vestibyul' vletela parochka. Ne obrashchaya ni na kogo vnimaniya oni chut' li
ne  begom  napravilis'  k lestnice.  Paren' byl yavno pod dejstviem kakogo-to
narkotika i emu do togo ne terpelos',  chto on nachal razdevat' svoyu  podruzhku
eshche  na  ulice.  Devushka vyglyadela vpolne razumnoj,  ona byla na rabote i ej
duri ne polagalos'(sebe dorozhe).
     - Dvadcat' vtoroj nomer,  - otrezal hozyain,  davaya ponyat', chto razgovor
okonchen. - Po lestnice vtoroj etazh nalevo.
     - Da,  mne  eshche  ponadobit'sya  vyhod  v mestnuyu komp'yuternuyu set'.  |to
skol'ko?
     - Sotnya, - skazal hozyain i ego golos opyat' nachal teplet'. - Znachit tebya
obychnyj seks ne ustraivaet?  Tebe virtual'nyj podavaj?  Takie gurmany u  nas
zdes' redkost'. Prinesti vse neobhodimoe?
     - Net spasibo, u menya vse s soboj. Mne nuzhen tol'ko podklyuchennyj k seti
raz容m.
     Na stojku legla eshche odna kupyura.
     - Kak skazhesh'.  YA podklyuchu.
     Uzhe na vtorom etazhe,  prohodya mezhdu vystroivshihsya v dve sherengi dverej,
Handor ubedilsya,  chto popal imenno tuda,  kuda hotel.  Za dveryami stonali  i
ohali,  slyshalsya zhenskij smeh,  muzyka, a za odnoj iz nih dazhe kogo-to gulko
othazhivali hlystom.  |to bylo to,  chto nado.  V podobnom meste,  gde  nomera
snimayutsya  na  chas-dva,  a  policiya pokupaetsya cherez chas posle naznacheniya na
uchastok, zateryat'sya bylo  legche  vsego.  Neprilozhnyj  zakon  lyudej,  kotoryj
glasil,  chto  v  der'me  royutsya  v samuyu poslednyuyu ochered',  Handor usvoil s
samogo nachala svoej kar'ery i vozmozhno po etomu, do sih por ostavalsya zhiv.
     V kroshechnom nomere,  kak ni stranno, okazalos' dovol'no chisto. Vozmozhno
potomu,  chto vse steny, potolok i pol byli oblicovany special'nym plastikom,
ispachkat'   kotoryj   mozhno  bylo  tol'ko  sil'no  postaravshis'.  Meblirovka
okazalas' spartanskoj:  nebol'shoj stolik,  para deshevyh  kresel  i  bol'shaya,
kvadratnaya  krovat',  na  kotoroj lezhal zapechatannyj paket svezhego bel'ya.  V
sanuzle krome vody v kranah to zhe nichego ne bylo.
     Handor zaper  za soboj dveri i stal raspakovyvat' chemodanchik.  V umelyh
rukah nichem ne primechatel'nye "obrazcy" elektronnoj tehnologii iz  otdel'nyh
modulej   bystro  prevrashchalis'  v  skorostnoj  komp'yuter,  osnashchennyj  vsemi
myslimymi i nemyslimymi programmami  dlya  vzloma  parolej,  korrektirovki  i
iz座atiya dannyh.
     Za tonkoj  peregorodkoj  eshche   odna   zhenshchina   prinyalas'   staratel'no
otrabatyvat' svoi den'gi.  Handor podklyuchil komp'yuter k standartnomu raz容mu
na stene i stal otrabatyvat' svoi.  Vspyhnul nebol'shoj ekran i nachalsya poisk
dannyh. Za oknom zametno stemnelo. Vechernee i nochnoe vremya kak nel'zya bol'she
podhodilo dlya "vizitov" podobnogo roda.  Sluzhashchie  i  operatory  sistem  uzhe
neskol'ko  chasov  byli doma,  pereporuchiv svoi rabochie mesta i hranyashchiesya na
nositelyah dannye avtomaticheskim sistemam ohrany.  I nado  li  govorit',  chto
avtomat  s  avtomatom,  dazhe  esli  oni  i  vrazhduyut  mezhdu soboj,  shodyatsya
znachitel'no bystree, chem chelovek s chelovekom. Dazhe esli mezhdu nimi i ne bylo
nikogda nikakoj vrazhdy. Nachal Handor s korporacii "Strak".
     Kogda utro nesmelo postuchalo v nagluho zanaveshennoe okno,  on znal  uzhe
stol'ko, chto popadis' on v ruki sluzhbe bezopasnosti korporacii, ego soglasno
lyuboj iz instrukcij sledovalo by pristrelit' na  meste.  S  korporaciej  vse
bylo normal'no,  ona dazhe neskol'ko ukrepila svoi pozicii na rynke. Grauster
to zhe okazalsya na meste.  On uspel shagnut' na eshche odnu  stupen'  ierarhii  i
protiv ego imeni teper' gordo znachilos':  "Prezident korporacii", k tomu zhe,
teper'  ono  stoyalo  pervym  v  spiske.  V   bazah   dannyh   emigracionnogo
departamenta udalos' otyskat' dannye o |l'ne Krast, emigrirovavshej s Kartaka
pyat' s polovinoj let nazad v odin iz sosednih mirov, to zhe vhodyashchij v sostav
konfederacii.  V  ob容dinennoj  baze  dannyh grazhdan konfederacii tamozhennoj
sluzhby znachilas' bolee polnaya informaciya.  CHerez dva  s  polovinoj  goda  po
pribytii  v  novyj  mir,  ee brak s licom imeyushchim tol'ko vid na zhitel'stvo v
konfederacii raspalsya v svyazi s ego deportaciej na rodinu. Eshche cherez poltora
goda  ona  oficial'no utratila status grazhdanki konfederacii i dal'nejshuyu ee
sud'bu bazy dannyh ne otslezhivali.  V svyazi s chem eto  proizoshlo  uznat'  ne
udalos'.  O syne zakazchika svedenij okazalos' men'she vsego.  V den' snyatiya s
otca grazhdanskogo  statusa,  on  byl  dostavlen  v  gosudarstvennoe  detskoe
vospitatel'noe  uchrezhdenie,  gde  primerno  cherez  mesyac  umer  ot  vnezapno
razvivshejsya pochechnoj nedostatochnosti.  V grafe "Dlya pometok" znachilos',  chto
po etomu    sluchayu    medicinskoj   komissiej   bylo   prinyato   reshenie   o
necelesoobraznosti  okazaniya  razvernutoj  medicinskoj  pomoshchi.  Eshche   bolee
strannym  okazalos'  to,  chto  v  etom uchrezhdenii za tot zhe mesyac umerlo eshche
chetyre mal'chika,  primerno togo zhe  vozrasta,  pravda  ot  raznyh  boleznej.
Ostanki vseh pyati byli kremirovany v odin den' i zahoroneny na municipal'nom
kladbishche, o chem imelos' sootvetstvuyushchee zaklyuchenie.
     Razuznav vse, o chem hotel, Handor bystro zamel ostavlennye v seti sledy
vzlomov,  osobenno te,  kotorye mogli privesti k modemu v  ego  svoeobraznom
pristanishche i leg spat'.  V sosednih nomerah voznya to zhe prekratilas'. Utro i
yasnyj den' - zatish'e dlya burno procvetavshego zdes' biznesa.
     Popoludni on prosnulsya.  Povalyavshis' eshche s polchasa vstal, bystro umylsya
i odelsya.  Otklyuchil ot seti,  razobral komp'yuter i vyshel  iz  otelya.  Gorod,
uspevshij uzhe podustat' za den', ravnodushno prinyal etot fakt k svoemu, nichego
ne znachashchemu svedeniyu.
     Kvartal v  eto  vremya  okazalsya  neprivychno malolyudnym i Handor nemnogo
popetlyal peshkom,  poka dobralsya do odnoj iz central'nyh  magistralej.  Kupiv
neskol'ko  buterbrodov i paket kakogo-to soka v ulichnom avtomate on ne spesha
poel i stal vysmatrivat' taksi.  Kak vsegda,  etogo dobra  bylo  bol'she  chem
nuzhno.  Nebol'shie,  vertkie mashinki kroshechnyh kontor veli otchayannuyu bor'bu s
bolee  dorogimi  i   predstavitel'nymi   limuzinami   kompanij   posolidnee.
Napryazhennaya  bitva  za klienta ne prekrashchalas' ni na sekundu,  hotya do krovi
segodnya eshche ne doshlo.  Dlya  sovsem  uzh  ekzoticheskogo  vkusa  i  koshel'ka  s
sootvetstvuyushchimi    vozmozhnostyami,    mozhno    bylo   nanyat'   i   nebol'shuyu
antigravitacionnuyu platformu. Pravda dlya etogo nuzhno bylo podnyat'sya na lifte
k  urovnyu  odnoj iz ih parkovochnyh ploshchadok,  no zato,  vo vremya puteshestviya
mozhno bylo s nebes poplevyvat' na blizhnih v samom pryamom smysle.
     Vse eto  raznoobrazie Handora ne interesovalo.  Emu prishlos' projti eshche
kvartalov vosem', poka on zametil to, chto iskal.
     Stoyashchaya u  brovki razdolbannaya kolymaga imela takoj vid,  budto ona uzhe
pobyvala v pasti pererabatyvayushchego pressa,  no ej  chudom  udalos'  spastis'.
Sredi  staryh,  rzhavyh  vmyatin,  na  pravom kryle krasovalas' sovsem svezhaya.
Svetovaya illyuminaciya na etom meste  otsutstvovala  naproch'.  Ne  sohranilos'
dazhe nebol'shogo svetootrazhayushchego oskolka.  Ryadom s mashinoj ponurivshis' stoyal
krepysh srednih let,  a sovsem yunyj, toshchij i dlinnyj strazh poryadka chto-to emu
s  pristrastiem vnushal.  Tot soglasno kival i vsem svoim vidom pokazyval chto
raskaivaetsya i bol'she tak ne budet.  Handor ostanovilsya  nepodaleku  i  stal
zhdat'.  Ischerpav  sebya  v pedagogike,  policejskij bystro obmenyal nevzrachnuyu
kvitanciyu na  nalichnye  i  pohodkoj  cheloveka  tol'ko-chto  spasshego  mir  ot
neminuemogo kraha, smelo poshel navstrechu novym opasnostyam.
     - CHto emu ne ponravilos'? - sprosil Handor podojdya k taksistu.
     - A  takoj  padali  nikogda nichego ne nravitsya,  chtob on sdoh!  Gad!  -
otvetil tot ne otryvaya razocharovannogo  vzglyada  ot  opustevshego  bumazhnika.
Zatem  opomnilsya  i  vzglyanul  na neozhidannogo sobesednika.  - Ty kto takoj?
CHto-to ya tebya ne pomnyu. Ty ne iz etih rajonov?
     - Net, ya dazhe ne s etoj planety, - chestno priznalsya brodyaga.
     - Vezet zhe lyudyam,.. - iskrenne pozavidoval taksist, - a tut vsyu zhizn' v
etom muravejnike krutish'sya, kak proklyatyj i nichego ne poluchaetsya...
     - Dumaesh' gde-to poluchaetsya luchshe?  - s ulybkoj sprosil Handor. - Vezde
odno i to zhe.
     Taksist ponimayushche ulybnulsya i nakonec spryatal v karman toshchij bumazhnik.
     - Tebe kuda-to nuzhno ili ty hotel prosto pogovorit'?
     - Mne vse nuzhno,  i "kuda-to",  i pogovorit',  no dlya nachala ya hotel by
nemnogo  perekusit',  a  to  buterbrody  iz avtomata chto-to ne dali nikakogo
effekta.
     - |to  tochno!  -  vpervye  za  razgovor  rasplylsya  v  ulybke  taksist,
pokazyvaya chto dolgo on obizhat'sya ne mozhet.  Dazhe na policiyu. - Delayut oni ih
umelo.  Tam  odin  vozduh.  Poehali,  ya  tebe  pokazhu horoshee mestechko,  gde
dejstvitel'no mozhno poest', a ne sdelat' vid, chto poel.
     On usluzhlivo raspahnul dvercu pered ponyatlivym klientom, a kogda Handor
sel,  zahlopnul ee s takim grohotom,  budto eto  byl  lyuk  gruzovogo  otseka
rudovoza,  a ne dverca taksi.  Ne smotrya na otpugivayushchij vneshnij vid mashiny,
vnutri okazalos' sravnitel'no chisto. Mashina neohotno zapustila dvigatel' i s
sil'nym  tolchkom vzyala s mesta.  Nikakogo,  dazhe primitivnogo,  taksometra v
taksi ne okazalos' i summa za proezd zdes' opredelyalas'  "strogo  na  glaz".
Oni s容hali s central'noj magistrali i uglubilis' v mnogoetazhnye,  bednyackie
kvartaly.
     Nebol'shaya, vsego   na   neskol'ko  stolikov,  zakusochnaya  dejstvitel'no
raspolagalas' v  tihom,  uyutnom  meste.  S  odnoj  storony  na  nee  napiral
mnogoetazhnyj korpus broshennoj fabriki,  s drugoj,  bylo setchatoe zagrazhdenie
dejstvuyushchej avtomobil'noj svalki.  Dopolnitel'nym stimulyatorom k pishchevareniyu
zdes'  sluzhili donosyashchiesya ottuda zavyvanie plazmennyh rezakov i razmerennoe
chavkan'e edinstvennogo pressa. Oni seli za stolik vystavlennyj na ulice. "Na
svezhem  vozduhe",  kak  ob座asnil  taksist.  Predlozhennaya  eda  dejstvitel'no
okazalas'  ne  samoj  poslednej  parshivosti,  tak  chto  Handor  dazhe   kupil
vnushitel'nyj paket na vynos.
     - Nu,  rasskazyvaj,  kuda zhe tebe nado?  - sprosil podobrevshij  taksist
otodvigaya opustevshie, pryamougol'nye tarelki.
     - Ponimaesh',  mne nuzhno kupit' koe-chto iz oruzhiya  i  ya  hochu  chtoby  ty
podskazal gde mne najti nuzhnyh lyudej.
     - Kakoe oruzhie?!  Mne eshche  oruzhiya  segodnya  ne  hvatalo!  -  vozmutilsya
taksist.  -  Nu  ne  zadalsya  denek  s  samogo  utra.  Snachala  tot  urod na
musorouborshchike,  potom policejskij,  teper' ty. Vy chto vse, sgovorilis' menya
razorit'?  Ty chto,  ne znaesh' chto byvaet v etom gorode za nezakonnoe noshenie
oruzhiya?
     - Ne znayu i znat' ne hochu. Ono mne nuzhno i ya ego najdu, s tvoej pomoshch'yu
ili net.
     - Nu ya ne znayu,  otkuda mne znat'? Otkuda ya znayu chto ty ne policejskij?
Ne strazh, ne s tamozhni?
     Handor dostal bumazhnik  i  polozhil  pered  taksistom  kupyuru  v  dvesti
pyat'desyat kreditov.
     - Da,  tochno ne policejskij,  - probubnil taksist glyadya na den'gi.  - YA
dazhe  ne  slyshal  takogo,  chtoby policiya za chto-nibud' platila.  Dobavit' by
nado.
     - Svedesh' s nuzhnymi lyud'mi, poluchish' stol'ko zhe.
     - Priyatno  imet'  delo  s delovym chelovekom,  - pohvalil taksist svoego
klienta pryacha den'gi.  - Poehali,  tol'ko za poezdku zaplatish' otdel'no. |to
daleko.
     - Samo soboj.  Kolymaga,  kotoraya vsem svoim vidom molila  o  svalke  i
pokoe,  sdelala ocherednoe odolzhenie hozyainu i tronulas' s mesta. Za davno ne
mytymi steklami kabiny zamel'kali gryaznye kvartaly teh,  na kogo etoj  zhizni
bylo plevat' s samoj vysokoj kolokol'ni, kruglye sutki i bez razboru. Kak ni
stranno, no na ulicah bylo mnogo detej, chumazyh i neuhozhennyh. Zdes' priroda
brala  kolichestvom.  Oni  igrali  v  svoi  izvechnye  igry  i  ne obrashchali na
potrepannoe taksi nikakogo vnimaniya.  Na doroge bylo  vse,  chto  ugodno,  ot
myatyh musornyh bakov, do davno podohshih, dognivayushchih mashin. Dovol'no chasto v
lobovoe steklo zaglyadyvali pustymi,  chernymi glaznicami broshennye  zavodskie
korpusa, a sledom opyat' poyavlyalis' vse te zhe unylye kvartaly. Kazalos' im ne
budet konca, kogda mashina skripnuv vsem korpusom ostanovilas'.
     Zametno potemnelo. Taksist opustil steklo i zhestom podozval stoyashchego na
uglu, davno ne strizhennogo paren'ka.  Tot ne  spesha  podoshel,  pokazyvaya  uzh
slishkom demonstrativno, chto on u sebya doma i chto boyat'sya emu nechego.
     - Slushaj brat, padali segodnya ne bylo?
     - Ih ne bylo uzhe dnej pyat'.  Navernoe opyat' chto-to zadumali,  - otvetil
parenek otkryto razglyadyvaya sidyashchego speredi passazhira, - a chto ty hochesh'?
     - Mne nuzhno k Farnati. Ne znaesh'? On sejchas est'?
     Paren' eshche raz glyanul na horosho odetogo, neznakomogo krepysha i neohotno
otvetil:
     - Vchera ne bylo,  no segodnya,  kazhetsya uzhe dolzhen byl vernut'sya. Zaed',
posmotri.
     - Bud' zdorov,  - poproshchalsya s paren'kom taksist i  protyanul  emu  odin
kredit. Tot vzyal den'gi i poproshchalsya strannym zhestom. Po krajnej mere Handor
videl takoj vpervye.
     CHerez poltora  kvartala  mashina  opyat' ostanovilas'.
     - Ty tut poskuchaj nemnogo,  ya skoro vernus'.  Da,  i iz mashiny luchshe ne
vyhodi. Sidi sebe tihon'ko i vse budet v polnom poryadke.
     - Davaj, davaj, - podognal Handor taksista, - i ne zaderzhivajsya.
     Ryadom, na  uzkom  trotuare  malen'kie  deti  igrali  na   kryshechki   ot
poddel'noj  mineral'noj  vody.  Iz raspahnutogo na vtorom etazhe okna stoyashchee
taksi s pristrastiem osmatrival koloritnyj starik, kotoromu by ochen' podoshla
rol' volshebnika-zlodeya iz detskogo mul'tika. Hotya, skoree net, ne podoshla by
- etot byl dazhe strashnee chem nuzhno. Gde-to eshche vyshe gromko hlopala ritmichnaya
muzyka i izredka slyshalis' vskriki podogretyh neponyatno kakim zel'em lyudej.
     Bystro temnelo.  Zakanchivalsya  eshche  odin  den'.  Ulichnoe  osveshchenie,  o
principial'nom   sushchestvovanii  kotorogo  svidetel'stvovali  tol'ko  koe-gde
sohranivshiesya, polurazrushennye machty, zdes' pozabyli uzhe vidimo ochen' davno.
     CHerez minut  dvadcat'  poyavilsya  i  sam Farnati.  V kabinu sel nebrityj
neskol'ko dnej,  sil'no izmuchennyj molodoj muzhchina i molcha protyanul  Handoru
ruku v znak privetstviya.  Taksist ostalsya na ulice, reshiv ne lezt' ne v svoe
delo.
     - Mne  nuzhno  koe-chto  iz  oruzhiya,  -  nachal  razgovor Handor,  vovremya
soobraziv, chto ot molchalivogo torgovca iniciativy ne dozhdetsya.
     - CHto imenno vy hotite? - sprosil tot s rezko oboznachennym akcentom.
     - YA by hotel paralizator, samyj malen'kij, kakoj u vas est' i neskol'ko
zaryadov k annigilyatoru. Samyh slabyh, kilogramm po pyat'desyat.
     - I iz-za takoj melochi iz  centra  stoilo  tashchit'sya  v  takuyu  dal'?  -
ulybnulsya torgovec. - Neuzheli nel'zya bylo eto kupit' na meste?
     - Vo-pervyh,  ya ne mestnyj i ne znayu vseh tonkostej,  - holodno otvetil
Handor.  Naivnogo novichka lyubitelya kak ne byvalo,  ego mesto zanyal nastoyashchij
professional,  kotorogo pustye razgovory tol'ko nerviruyut.  - A vo-vtoryh, ya
plachu  den'gi  i  mne plevat' kto i chto dumaet po etomu povodu.  Esli u tebya
etogo net, to tak i skazhi, a vydergivat'sya budesh' v drugom meste.
     - Ladno,  ladno,  ne goryachis',  - torgash sdelal shag nazad. - U menya eto
est',  sejchas prinesu. Mozhet eshche chto? Podumaj, a to eshche raz tashchit'sya v takuyu
dal'.
     - Horosho,  - podobrel Handor,  -  togda  prinesi  mne  eshche  impul'snik,
pyat'sot dvenadcatuyu model',  tol'ko obyazatel'no "K".  On takoj malen'kij.  U
tebya est'?
     - Poishchem  i najdem.  Zaryadov skol'ko?
     - Prinesi  obojm  pyat'.  Na vsyakij sluchaj.
     - |to tochno,  sluchai raznye byvayut. ZHdi ya bystro.
     Paren' pulej vyskochil iz mashiny,  taksist sel na svoe mesto.
     - Nu chto, dogovorilis'?
     - Da.
     Na etot raz ne proshlo i pyati minut kak torgash opyat' sidel  v  mashine  i
raskladyvaya na siden'e svoi cacki prihvalival:
     - Vot smotri, horoshij paralizator. Zadelannyj v kol'ce. Nikto nichego ne
zapodozrit, a v nem azh tri zaryada. B'et na pyatnadcat' metrov. S takoj shtukoj
nichego ne stoit razdet' samogo zdorovennogo ambala ili trahnut' lyubuyu telku.
Klassnaya veshch'!
     - Net,  mne obyknovennyj, v vide ruchki.
     - Ladno,  kak  hochesh',  etot  to zhe horoshij.  Desyat' zaryadov,  dejstvie
tri-chetyre chasa, v zavisimosti ot sostoyaniya zdorov'ya i komplekcii.
     Paren' privolok  vtroe  bol'she  tovara  chem  emu  zakazyvali  i  vidimo
sobiralsya vesti torg do  polunochi,  eto  kak  minimum,  no  Handora  eto  ne
ustraivalo.
     On kupil   tol'ko   to,   chto   zakazal   zaranee:   paru   miniatyurnyh
paralizatorov,   dva   zaryada   k   annigilyatoru  ekvivalentom  v  pyat'desyat
kilogrammov v pereschete na plastichnuyu vzryvchatku i nebol'shoj,  pochti damskij
impul'snik. Vse  "dobro"  potyanulo  na poltory tysyachi.  Handor rasplatilsya i
otpustil torgovca.  Zaryady i paralizatory rassoval po karmanam, a impul'snik
s  zapasnymi obojmami spryatal na dne paketa s edoj,  kotoryj taskal za soboj
ot samoj zakusochnoj.
     - Nu  chto,  teper'  ty vooruzhen i opasen?  - osvedomilsya taksist trogaya
mashinu.
     - Da ladno tebe, luchshe poglyadyvaj na dorogu, a to eshche kto-to pod kolesa
popadet. Budet tebe eshche i horoshee okonchanie dnya.
     - |to tochno,  - soglasilsya voditel', - zdes' vybegayut na dorogu gorazdo
chashche, chem v centre.
     Podslepovatyj svet  edinstvennoj  sohranivshejsya fary s trudom otbival u
nakativshego na gorod mraka paru desyatkov metrov vperedi mashiny.
     Kak ni  stranno,  dobralis' bez priklyuchenij.
     Handor ostanovil taksi za neskol'ko kvartalov do svoego veselogo  otelya
i rasplatilsya.
     - Nu,  pust' u tebya budet  vse  horosho!  -  uzhe  ot容zzhaya  kriknul  emu
taksist.
     - U tebya to zhe.
     Po doroge  v  otel',  on  zavernul  v  odin iz rabotayushchih kruglosutochno
magazinchikov,  gde  mozhno  bylo  kupit'  nichego   ne   stoyashchie   bezdelushki,
kontraceptivy,  legkoe  pojlo i kurevo,  a esli ty znal hozyaina lichno,  to i
koe-chto poser'eznej.  Za  pyat'  kreditov  Handor  kupil  horosho  vypolnennuyu
poddelku pyatisotkreditnogo,  naruchnogo hronografa i poshel k sebe.  CHasy byli
vypolneny  tak  masterski,  chto  s  vidu  poddelku  otlichit'   bylo   prosto
nevozmozhno.  U  Handora  na  ruke byl tochno takoj zhe,  tol'ko nastoyashchij,  no
raznicy mezhdu nimi pochti ne bylo,  razve,  chto tol'ko nekotorye knopki  byli
prostoj butaforiej.
     V otele  okazalos'  dazhe  ozhivlennej,  chem  v proshlyj vecher.  Vyzyvayushche
raskrashennye i podrazdetye krasavicy  ozabocheno  snovali  vdol'  koridora  s
klientami i v odinochku. Vid odinoko bredushchego, prekrasno slozhennogo i horosho
odetogo muzhchiny,  vyzval u nih nepreodolimyj  professional'nyj  interes,  no
pryamoj  vzglyad  holodnyh,  karih glaz rushil nadezhdy legkogo zarabotka tak zhe
legko, kak birzhevoj krah nadezhdy na bezbednuyu starost'.
     Zapershis' u sebya v nomere,  Handor dostal iz pod stel'ki tuflya eshche odno
udostoverenie  lichnosti,  so  svoej golografiej i neprivychnym v etoj sisteme
imenem Bul'da Krosa, zatem opyat' sobral i podklyuchil k seti komp'yuter. Pervym
delom on  probralsya  v bazu dannyh sekretariata "Straka" i sam sebe naznachil
priem  k  prezidentu  korporacii,  ukazav  nuzhnoe  imya  poslednim  v  spiske
zapisannyh.  Posle  togo,  kak  s  etim  bylo  pokoncheno,  on opyat' razobral
komp'yuter i vzyalsya za kuplennye cacki.
     Vnachale on proveril impul'snyj izluchatel' i paralizatory.  S oruzhiem  i
boepripasami  vse okazalos' v poryadke.  Spryatav vse obratno v pakete s edoj,
on snyal so steny svetil'nik i primostil ego na  chemodanchike  ot  komp'yutera.
Poluchilos' nekoe podobie nastol'noj lampy.  V ee svete, on vskryl tol'ko chto
kuplennye  chasy.  Instrumentom  sluzhil  shikarnyj,   privezennyj   s   soboj,
manikyurnyj  nabor.  Potrebovalos'  neskol'ko minut,  chtoby osvobodit' korpus
chasov ot mehanizma.  Zatem Handor vzyal odin  iz  zaryadov  k  annigilyatoru  i
pilochkoj  dlya  nogtej  stal  akkuratno srezat' zaval'covannyj kraj cilindra.
Delo prodvigalos' medlenno,  pilochka bol'she skol'zila po titanovomu  splavu,
chem rezala. Nakonec kol'co metalla oslabilo hvatku i sletelo s korpusa.
     Esli by hot' kto-to v etom otele uznal chem v  svoem  nomere  zanimaetsya
edinstvennyj postoyannyj klient,  panika byla by ser'eznoj. No vse ostavalis'
v nevedenii i zhili  privychnoj  dlya  sebya  zhizn'yu  ulitok  v  razgar  perioda
razmnozheniya.
     Vnutri dvuhsantimetrovogo v diametre cilindra  okazalos'  pochti  pusto.
Upakovannaya  v  kroshechnuyu vakuumnuyu steklyannuyu tabletku pylinka antiveshchestva
okruzhennaya  po  krugu  magnitnymi  katushkami,  v  pole  kotorogo  ona   byla
podveshena,  nebol'shaya  kadmievaya batarejka i mazok plasticheskoj vzryvchatki s
so vstavlennym v nee udarnym detonatorom. Ob容m kontejnera byl rasschitan pod
samyj moshchnyj zaryad i v  takom  ispolnenii  dejstvitel'no  imel  ochen'  mnogo
svobodnogo mesta. Pervym delom Handor izvlek iz vzryvchatki detonator.
     V dver'  nastojchivo pozvonili,  zatem eshche raz,  a potom zabarabanili so
vsej duri.
     Handor vyklyuchil  svetil'nik  i  prikryv  paketom  razbrosannye po stolu
melochi otkryl.  Na  poroge  okazalsya  p'yanyj  vdryzg  portovyj  sluzhaka.  On
izo-vseh  sil  staralsya  derzhat'  vertikal'noe  polozhenie,  no poluchalos' ne
ochen'. Sinyaya formennaya kurtka lyubitelya priklyuchenij byla rasstegnuta i skoree
vsego  neestestvennym  sposobom,  potomu chto bol'she poloviny zastezhek voobshche
otsutstvovali na svoih mestah.
     - A gde m-moya... devochka? - s trudom vygovarivaya slova sprosil on.
     - Zdes' devochek nikogda ne bylo, - holodno poshutil Handor.
     - A vot m-my s-chas posmotrim,  - poobeshchal paren' i popytalsya prorvat'sya
v nomer.
     U nego pochti poluchilos',  no pomeshal horosho postavlennyj, pryamoj udar s
pravoj, a dobavila protivopolozhnaya stena koridora. Bol'she v etot vecher on ne
sdelal ni odnogo samostoyatel'nogo dvizheniya.
     - YA zhe tebe govoril, chto net zdes' nikakih devochek, - provorchal Handor.
     On zaper nomer,  i starayas' ne vypachkat'sya v krovi,  zabrosil  lyubitelya
pogoryachee  na  moguchee plecho i bez vidimogo usiliya snes ego vniz,  k port'e.
Osobo ne ceremonyas' brosil ego na pol, pered stojkoj.
     - YA by poprosil chtoby menya bol'she ne bespokoili,  - vezhlivo, no holodno
skazal on.
     - Budet  sdelano,  ne  nuzhno  bespokoit'sya.  Sami  vidite,   s   kakimi
kontingentom prihodit'sya rabotat'. Vse budet v luchshem vide...
     Hozyain eshche   dolgo   govoril   skorogovorkoj,   pytayas'   hot'   kak-to
zamaskirovat'  svoj  strah,  no Handor uzhe podnimalsya k sebe i ne slushal vsyu
etu chush'.  Nemnogo uspokoivshis',  hozyain vyshel na ulicu  i  osmotrelsya.  Vse
vokrug  bylo  tiho.  On  vernulsya i proveril u parnya pul's.  Tot okazalsya na
meste.  CHto podelaesh', zdorov'ya alkogolikam bylo ne zanimat' vo vse vremena.
Zametno  poveselev,  hozyain  vzyalsya  za  shivorot parnya obeimi rukami i pyhtya
povolok ego k blizhajshej musorke.
     V eto vremya Handor,  chasovyh del master  vseh  vremen  i  narodov,  uzhe
zakanchival  rabotu.  Tabletka  s  antiveshchestvom  i podklyuchennym pitaniem uzhe
nahodilas' v  korpuse  hronografa.  Zatem  on  pomestil  tuda   zhe   nemnogo
plasticheskoj  vzryvchatki  i  prilepil sverhu privezennyj s soboj miniatyurnyj
detonator  s  tajmernoj  zaderzhkoj.  Pitanie  detonatora  podklyuchil  k   uzhe
nahodyashchejsya   vnutri  batarejke,  a  puskovye  koncy  soedinil  k  odnoj  iz
bezdejstvuyushchih chasovyh knopok.
     Kogda vse  bylo  gotovo,  on  proveril pravil'no li sobral shemu,  ved'
oshibat'sya v samodelkah podobnogo roda vsegda bylo ochen' gromko i pyl'no.
     Rano utrom Handor rasplatilsya s hozyainom i vyehal iz gostinicy. Naskoro
perekusiv v odnoj iz zabegalovok,  on pervym delom napravilsya v port i kupil
bilet  na chelnok malen'koj transportnoj kompanii,  iz teh,  na rejsy kotoryh
mesta zaranee ne bronirovalis'.  Zatem,  ostaviv sumku  s  veshchami  v  kamere
hraneniya porta, on s odnim chemodanchikom vernulsya v megapolis.
     Do otleta ostavalos' vosem' s polovinoj  chasov.
     Taksi ostanovilos'  u  azhurnyh vorot zakrytogo detskogo vospitatel'nogo
uchrezhdeniya.
     - ZHdi  menya,  ya  skoro,  -  prikazal Handor voditelyu i vyshel.
     Voditel' otkinulsya v kresle i blazhenno zakativ glaza,  kak  po  komande
gipnotizera, ruhnul v son. Handor podoshel k vorotam i nazhal na knopku vyzova
peregovornogo ustrojstva.
     - Kto  eshche  tam?  -  poslyshalsya vnachale skripuchij golos iz dinamika,  a
potom na ekrane s godovym,  kak  minimum,  naletom  ulichnoj  pyli  poyavilos'
pomyatoe lico, ubrannoe v shapku vsklochennyh volos.
     - Bul'd Kros k Nil'ze Grik.  Ona uzhe u sebya?
     - A  vam  naznacheno?  -  uzhe povezhlivee sprosil ohrannik.
     - Kakoe tebe delo?  - grubo otvetil Handor. - Ty chto u nee i sekretarem
rabotaesh'? A nu otkryvaj bystro i ne zavodi menya s samogo utra.
     - Uzhe i sprosit' nel'zya,  - provorchal dinamik. - Zachem zhe togda derzhat'
ohranu?
     SHCHelknul zamok. Pravaya stvorka vorot otoshla v storonu metra na poltora.
     Nebol'shoj park pered central'nym korpusom byl uhozhen.  Kusty allei,  po
kotoroj shel Handor,  byli podstrizheny do togo akkuratno, chto moglo slozhit'sya
vpechatlenie,  chto vse eto velikolepie sdelano iz plastika i k zhivoj  prirode
ne imeet nikakogo otnosheniya.
     Dezhurnyj ohrannik eshche ne uspokoilsya i teper'  lichno  vypolz  na  svezhij
vozduh poglyadet', kogo zhe tam zaneslo v ego sonnuyu obitel'.
     - Vashe udostoverenie lichnosti pozhalujsta, - potreboval on uzhe uverennee
u vhoda v korpus.
     - Vnachale nado bylo proverit', bolvan! - obrugal ego Handor. - A to tak
mozhno chert znaet kogo syuda propustit'.
     Val'yazhno dostal svoe zapasnoe, v etom mire, udostoverenie i protyanul na
izuchenie.
     Uvidev vpolne prilichnuyu kartochku,  tem bolee prinadlezhashchuyu ego  rodnomu
miru, ohrannik  uspokoilsya  i  dazhe  proyavil  iniciativu,  vyzvavshis'  lichno
provodit' posetitelya k direktrise.
     Handor voshel bez stuka.  Nil'za Grik sidela za rabochim stolom i izuchala
svoe otrazhenie v zerkale.  Ryadom lezhal otkrytyj bol'shoj kosmeticheskij nabor.
Brosiv na ne zvannogo posetitelya nedovol'nyj vzglyad, ona zakonchila podvodit'
pravuyu brov', a uzh potom zahlopnula i ubrala so stola kosmetiku.
     Dazhe esli by kabinet okazalsya pust,  po ego vneshnemu vidu mozhno bylo by
bezoshibochno opredelit',  chto on prinadlezhit zhenshchine. V "muzhskom" kabinete vy
by ne uvideli materchatyh shtor s vitievatym uzorom,  pokrytiya pola v cvetochek
i stol'ko melkih bezdelushek, odinakovo krasivyh i bespoleznyh.
     - Molodoj  chelovek,  kto  vy  takoj  i  chto vam ugodno?  - sprosila ona
trebovatel'nym tonom nachal'nika s mnogoletnim stazhem.
     Handor ostavil  vopros  bez otveta.  On zaper dver' iznutri i uverennoj
pohodkoj proshelsya vglub' kabineta.
     - CHto vy sebe pozvolyaete?  Kto vy takoj?!  - zanervnichala direktrisa. -
Von iz kabineta! YA vyzovu ohranu.
     Ona potyanulas'   k  interkomu  vnutrennej  svyazi.  Handor  s  legkost'yu
operedil zhenshchinu,  vyhvativ iz pod ruki apparat. Ona perepugano otshatnulas',
tak i ne pridumav, kak ej reagirovat' na podobnuyu naglost'.
     - Prishlo vremya platit' po schetam,  - izrek utrennij posetitel' i dostal
impul'snik.
     - CHto vy delaete?  Ne nado,  ne nado!  - zalepetala Grik. - YA zhe delala
vse,  kak  vy  govorili.  Ni  odna  zhivaya  dusha ne znaet ni o chem takom.  Ne
sohranilos' nikakih svedenij.  YA vsegda vela  dela  ochen'  akkuratno.  Nikto
nichego prosto ne mog uznat'.
     Izluchatel' nulevogo impul'snika besstrastno vnimal.
     - Sejchas u tebya,  staraya  sterva,  drugaya  problema,  -  zhestko  skazal
Handor.  - Esli ty mne ne rasskazhesh' pro odnogo rebenka vse,  chto znaesh',  ya
tebya po polu razmazhu. Ponyala?
     - Da, da, ponyala, - soglasno zakivala Nil'za.
     Ona byla  bledna,  kak  steny  municipal'nogo  morga.  Ne  bylo  tol'ko
obychnogo  dlya  kafelya  bleska.  Kosmetika  okazalas' tak sebe.  Ruchejki slez
razmyli tush' i chernymi  shtrihami  zastruilis'  k  podborodku.  Ves'  losk  i
prezentabel'nost' trehminutnoj davnosti ostalis' v proshloj,  davno proshedshej
zhizni.
     - Menya interesuet Richmond Krast, kotoryj malen'kim mal'chikom postupil v
vashe uchrezhdenie chut' bol'she pyati let nazad.  Otvet,  chto on umer ot pochechnoj
nedostatochnosti menya ne ustraivaet.  Rasskazyvaj,  chto vy s  nim  sdelali  i
uchti,  esli ya uslyshu hot' slovo nepravdy, tebe ne zhit'. Mne i tak ne hochetsya
ostavlyat' tebe zhizn' i ya kak raz razdumyvayu nad etim,  tak chto luchshe menya ne
zli. |to v tvoih zhe interesah.
     - Horosho,  horosho. YA rasskazhu vse, kak bylo. Tol'ko ne ubivajte. Teper'
ya  ponyala,  chto vy ne iz teh...  YA boyalas',  chto kogda-to tak sluchitsya.  Mne
nuzhno vspomnit'. Kogda vy govorite eto sluchilos'?
     - Pyat' s polovinoj let nazad.
     - Da,  da.  Davno. Trudno vspomnit'. Ne sohranilos' nikakih dokumentov.
     Handor podnyalsya i zanes impul'snik dlya udara.
     - YA vspomnila!  YA rasskazhu! - zakrichala direktrisa instinktivno pytayas'
zakryt' lico rukami.
     - Rasskazyvaj,  -  razreshil  Handor  usazhivayas'  obratno v kreslo.  - I
potoropis', u menya segodnya eshche mnogo del.
     - YA  horosho  pomnyu  tot  god,  - nachala ona utershis' i razmazav tush' po
vsemu licu,  - v tot god u nas kupili chetyre partii detej. Oni govorili, chto
na usynovlenie.
     - YA zhe tebe poobeshchal, - prigrozil Handor i sdelal vid, chto podnimaetsya.
     - Net.  Net.  Ne nuzhno.  |to oficial'naya versiya,  na sluchaj esli chto-to
pojdet ne tak na Kartake.
     - Znachit sejchas ih net na etoj planete i oni v drugom meste?
     - Da, v tom to i delo. Lyudi, kotorye brali u nas detej...
     - Pokupali,  - perebil posetitel'.
     Nil'za napryazhenno sglotnula.
     - Da,  pokupali.  Oni vyvozili ih iz sistemy.  Zachem ya ne znayu.  Oni ne
govorili,  a ya ne sprashivala.  Da,  ya ochen' horosho zapomnila tot god.  U nas
kupili chetyre komandy.  Skol'ko ih bylo v vashej? Nu v toj, v kotoroj byl tot
mal'chik.
     - Pyatero.
     - |to  byla  samaya  pervaya  partiya  v  sezone.  Probnaya.  Sledom  poshli
pobol'she.
     - Kto u vas pokupal detej?
     - Togda ya imela delo tol'ko s odnim chelovekom.  Ego zovut Gramp. Vidnyj
muzhchina,  za pyat'desyat.  Vsegda byl takoj  vezhlivyj...  Tol'ko  v  poslednie
neskol'ko let ego zamenil drugoj posrednik.  Vse oformlyalos' cherez nebol'shie
chastnye kompanii, zanimayushchiesya isklyuchitel'no usynovleniem detej, no ya v svoe
vremya  pytalas' vyjti hot' na odnu iz nih i vsegda okazyvalos',  chto oni uzhe
zakryty.  Takie kompanii sozdayutsya na ochen' korotkij  srok  i  posle  sdelki
srazu zhe zakryvayutsya.
     - Sushchestvoval kakoj-to kriterij  otbora  ili  brali  vseh  pod  ryad?  -
sprosil Handor.
     - Zachem zhe vseh pod ryad esli est' takoj vybor?  - otvetila voprosom  na
vopros  Nil'za,  kotoraya uzhe slegka nachala osvaivat'sya v neprivychnoj dlya nee
roli.  - Tol'ko v moem uchrezhdenii poltory tysyachi detej. A znaete skol'ko eshche
podobnyh  internatov  tol'ko  v  etom  megapolise?  Otbiralis' deti tol'ko s
isklyuchitel'no  pravil'nym  genomom,  bez  riska   zabolet'   nasledstvennymi
boleznyami i  s  ochen' stojkoj immunnoj sistemoj.  YA ne znayu komu i zachem byl
nuzhen takoj material, no spros na nego vsegda sushchestvuet.
     - Bol'shoj?
     - Net, ne ochen', no zato stabil'nyj.
     - Ty i sejchas etim zanimaesh'sya?
     Nil'za promolchala vshlipnuv neskol'ko raz.  -
     YA sprosil,  ty sejchas etim zanimaesh'sya ili net?!
     Ona neohotno kivnula.
    - V  etom  godu  uzhe  byla  odna partiya iz dvenadcati mal'chikov.  Kto vy
takoj?  Kogo vy predstavlyaete?  YA tak ponyala,  chto vy k moim  zakazchikam  ne
imeete nikakogo otnosheniya. Kto zhe vy takoj?
     - Ne  tvoe  delo.
     Handor  vstal.
     Na direktrisu nakatilas' novaya volna  isteriki.  -  Ne  ubivajte  menya,
pozhalujsta! U menya est' den'gi. YA vam zaplachu stol'ko, skol'ko vy skazhete.
     - U tebya stol'ko net, - pariroval Handor i dostal iz karmana nevzrachnuyu
ruchku dlya pis'ma.
     - Ne  nado,  ne  nado,  -  vzmolilas'  ona  ne  sovsem  soobrazhaya   chto
proishodit, no spinnym mozgom chuvstvuya, chto tvorit'sya chto-to neladnoe.
     Handor vzvel paralizator i nazhal na spusk. SHCHelknulo sovsem tiho. Bol'she
direktrisa nichego ne uspela skazat'.  Kroshechnaya kapsula probila bluzku  chut'
vyshe  shirokogo,  dekorirovannogo  metallom poyasa.  Nil'za sdelala udivlennye
glaza i obmyakla  v  kresle.  Ona  ostavalas'  v  polnom  soznanii.  Preparat
dejstvoval tol'ko na myshechnye  volokna.  Dazhe  na  te,  kotorye  obsluzhivayut
stremechko i  nakoval'nyu  v srednem uhe i navodyat na rezkost' glaznye yabloki.
Isklyuchenie sostavlyali tol'ko serdechnaya myshca i myshcy grudnoj kletki.
     - Tak budet luchshe, - skazal posetitel' sam sebe, znaya chto zhertva ego ne
slyshit.
     V koridore Handor opyat' narvalsya na bescel'no slonyayushchegosya ohrannika  i
sprosil uchastlivym tonom:
     - Ty na smene odin?
     - Net, nas dvoe. Grat sidit za monitorami.
     - Daleko?
     - Net, v sosednem kryle. Hotite posmotret'?
     - Da,  sdelaj  mne  ekskursiyu.  Vse  ravno nuzhno zhdat' minut sorok poka
pridet podtverzhdenie.
     - Hotite vzyat' rebenka?
     - Ne tak ya,  kak zhena, - sovral Handor eshche raz.
     Ohrannik okazalsya  ochen'  opytnym  v semejnyh delah i poka oni doshli do
zala naruzhnogo nablyudeniya,  vydal  stol'ko  raznyh  sovetov,  chto  dazhe  sam
nemnogo zaputalsya.
     Za monitorami sidel paren' gorazdo molozhe svoego naparnika.  Ne  govorya
bol'she  ni  slova,  Handor mgnovenno uspokoil paralizatorom oboih,  vynul iz
nakopitelya disk s kontrol'noj zapis'yu signalov vseh kamer nablyudeniya, otkryl
sam sebe vorota i pokinul zavedenie.
     Uzhe v parke on proter platkom  impul'snik  i  otshvyrnul  ego  daleko  v
kusty. Sledom poleteli zapasnye obojmy i oskolki polomannogo diska.
     Taksi stoyalo tam,  gde on ego ostavil.  Bol'she na ulice nikogo ne bylo.
Voditel' spal tak zarazno, kak mogut tol'ko hronicheski ne vysypayushchiesya lyudi.
Sil'nyj hlopok dveri vernul ego v mir zhivyh.
     - V centr,  - skomandoval Handor,  - kvadrat N-23.
     Do otleta ostavalos' okolo shesti chasov.








     V vestibyule golovnogo ofisa "Starka" bylo nemnogolyudno.  Handor voshel i
osmotrelsya.  Opytnyj vzglyad skol'znul po  prisutstvuyushchim.  Ohrany  okazalos'
gorazdo bol'she, chem posetitelej.
     - CHto vam ugodno?  - priyatnym tonom  pointeresovalsya  horosho  slozhennyj
muzhchina s portativnym komp'yuterom v rukah.
     - Mne naznachena vstrecha,  -  otvetil  Handor  protyagivaya  udostoverenie
lichnosti.
     Tot vstavil kartochku v svoj komp'yuter i nabral na klaviature  neskol'ko
korotkih  fraz.  "Podlinnik" - sdelal zaklyuchenie komp'yuter i vytolknul ee iz
shcheli skanera.
     - Dobro  pozhalovat'  v "Strak",  gospodin Kros,  - po dezhurnomu radushno
skazal sluzhashchij.  - Gospodin Grauster segodnya u  sebya.  On  podtverdil  ves'
spisok priema i uzhe prinimaet. - Sluzhaka posmotrel na ekran. - Sejchas u nego
posetitel',  vam naznacheno posle nego.  Vy menya  konechno  izvinite,  no  bez
kontrolya na verh ya vas propustit' ne mogu. Takoj poryadok.
     - Samo soboj, - soglasilsya Handor.
     - Irdok   ko  mne!  -  skomandoval  rasporyaditel'.
     Mgnovenno poyavilsya dolgovyazyj paren' v  formennoj  odezhde,  s  koburoj,
elektroshokovoj dubinkoj i nebol'shim ruchnym skanerom metalla i vzryvchatki. On
povodil ustrojstvom vokrug Handora.  Skaner molchal, nahodya posetitelya vpolne
bezopasnym.
     - Vse  normal'no,  gospodin  Kros.  Prostite za skanirovanie.  |to nasha
obychnaya procedura. Vas provodyat.
     Provozhatym okazalsya odin iz skuchayushchih v holle oboltusov. Lift s plavnym
razgonom poshel vverh, vzyav kurs na direktorskij etazh. Kogda on ostanovilsya i
dver'  otoshla  v storonu,  pervoe,  chto uvidel Handor na verhnem etazhe,  eto
holennuyu rozhu eshche odnogo ohrannika.  Po rovnomu i  shirokomu,  kak  prospekt,
koridoru ego priveli k priemnoj. Provozhatyj rasklanyalsya i skazal:
     - Esli ya vam eshche ponadoblyus', vyzovete menya cherez sekretarya.
     - Net, spasibo. YA zapomnil dorogu.
     - Prohodite,  prisazhivajtes',  -  skazala  sekretar'  iz-za stola.  - U
gospodina Graustera sejchas posetitel'.
     Devushka za  stolom  vyglyadela  sovsem yunoj,  k tomu zhe,  kak i polozheno
sekretaryu takogo ranga, obladala isklyuchitel'no proporcional'nym telom.
     - Gospodin Kros,  vam chto-nibud' prinesti?  - sprosila ona ne stesnyayas'
razglyadyvaya neprivychno slozhennogo posetitelya.
     Nado skazat' chto molodye lyudi s takim sportivnym slozheniem,  zahodili v
etot kabinet krajne redko i neregulyarno.
     - Net spasibo,  ne bespokojtes',  - poblagodaril Handor.  - U vas zdes'
byvaet pereryv na obed?
     - On uzhe byl poltora chasa nazad, - devushka sdelala grustnye glazki, - a
chto vas interesuet?
     - Vot, hotel vas priglasit' kuda-nibud', a tut takoe nevezenie.
     V glubine bol'shih zelenyh glaz zameshatel'stvo shvatilos' s uverennost'yu
i zhelaniem.  Shvatka prodolzhalas' kakie-to doli sekundy. Nerazluchnaya parochka
pobedila.
     - Tak  mozhno  zhe  posle raboty,  - prosiyala ona izobraziv na lice takuyu
krotkuyu ulybku,  chto ee srazu mozhno bylo puskat' v tirazh i smelo vydavat' za
angel'skuyu.
     - Horosho,  posle raboty,  - prosto soglasilsya posetitel'.  - YA za  vami
zaedu. Vo skol'ko vy zakanchivaete?
     - V  pyat'.  Tol'ko  ya  mogu  zaderzhat'sya  minut  na  desyat'-pyatnadcat'.
Podozhdete?
     - Konechno zhe podozhdu, - ulybnulsya Handor.
     Devushka na  etot  raz otvetila sovsem otkrytoj ulybkoj.  Bol'she nikakih
slov ne trebovalos'.  Tak inogda  byvaet,  chto  dostatochno  odnogo  vzglyada,
neskol'kih,  nichego  ne  znachashchih  fraz,  chtoby  vse nachalos' zanovo.  CHtoby
nachalsya otschet eshche odnogo vitka spirali pod nazvaniem ZHizn'.
     Oni tak  by sideli ne svodya drug s druga glaz i ne govorya ni slova,  no
otvorilas' dver' i vyvalivshijsya iz kabineta  potnyj  tolstyak  vse  isportil.
Devushka  vskochila  s  mesta i provodila posetitelya iz priemnoj.  Na ee stole
vdrug ozhila nebol'shaya shtuchka i golosom prezidenta korporacii sprosila:
     - Na segodnya eshche kto-to est'?
     - Da, v spiske gospodin Kros. On zhdet v priemnoj. Priglasit'?
     Posledovala dovol'no dlinnaya pauza.
     - Priglasite,  pust' zahodit,  - razreshil on neuverennym tonom.
     - Proshu vas, - otkryla ona dver' pred Handorom.
     Kabinet dejstvitel'no okazalsya prezidentskim i ne tol'ko  po  razmeram,
no  i po obstanovke.  Myagkie kresla,  kak cyplyata kuricu,  obstupili dlinnyj
stol dlya zasedanij soveta direktorov.  K ego dal'nemu torcu i byl pristavlen
prezidentskij  rabochij stol.  Bol'she nikakoj mebeli ne bylo.  Ni shkafov,  ni
prochego kontorskogo anturazha,  zato steny ukrashali ogromnye  golograficheskie
snimki  do  togo  dikih  mirov i sushchestv,  chto pod ih vzglyadami s neprivychki
delalos' ne po sebe.  Handor i ne dumal, chto vo Vselennoj mozhet sushchestvovat'
chto-to  podobnoe.  Esli  chelovek  privyk  rabotat'  v  kompanii  monstrov iz
koshmarov, eto s tochki zreniya psihologii konechno zhe chto-to  znachilo,  no  chto
imenno  Handor vnikat' ne stal.  Vnutrennij mir sidyashchego za stolom cheloveka,
interesoval ego v dannyj moment men'she vsego na svete.
     - Prohodite pozhalujsta, - priglasil Grauster ne vstavaya iz-za stola.
     "Na glaz" prezidentu mozhno bylo dat' ne bol'she tridcati pyati. Strojnyj,
esli  ne  skazat' hudoshchavyj.  CHelovek,  kak chelovek,  tol'ko podojdya nemnogo
blizhe,  Handor uvidel chto imenno bylo ne tak.  Ochen'  pravil'no  ocherchennoe,
holennoe lico, vyglyadelo kak-to neestestvenno, kak eto byvaet tol'ko u ochen'
dorogih i krasivyh kukol.  Vidimo prezident lyubil sebya nemnogo sil'nee,  chem
eto prinyato u obychnyh lyudej i nichego ne zhalel dlya sebya lyubimogo.
     CHem blizhe podhodil k stolu Handor,  tem bol'she chitalos'  nedoumenie  na
lice prezidenta "Starka". On staralsya, no nikak ne mog vspomnit' voshedshego v
kabinet cheloveka.
     - Dobryj den',  - pozdorovalsya tot, bez priglasheniya prisazhivayas' v odno
iz pristavlennyh k stolu kresel.
     - Dobryj... - mashinal'no otvetil Grauster, vse eshche ne prekrashchaya popytok
vspomnit' plechistogo posetitelya.
     - Poka  my  ne  pereshli k delam i ya ne zabyl,  vy ne mogli by poprosit'
sekretarya posle vsego provodit' menya vniz, - poprosil Handor, - a to ya zdes'
vsego vtoroj raz i ochen' ploho orientiruyus' v neznakomom meste.
     Grauster mashinal'no nazhal na knopku ustrojstva vnutrennej svyazi:
     - Olina,  kogda gospodin...
     - Kros, - podskazal emu Handor.
     - Da,  kogda  my  s gospodinom Krosom zakonchim,  provodite ego vniz.
     - Horosho,  gospodin prezident, - posledoval nezamedlitel'nyj otvet.
     Kak tol'ko  palec  prezidenta  otpustil  knopku ustrojstva s protokolom
podobnyh delovyh vstrech bylo pokoncheno. Posetitel' vskochil so svoego mesta i
metnulsya k Grausteru. Odnogo korotkogo udara v solnechnoe spletenie pravitelyu
chelovecheskih sudeb okazalos' vpolne dostatochno, chtoby tot ostavalsya ne meste
i   ne  delal  lishnih  dvizhenij.  Dalee  Handor  bystro  otklyuchil  golosovoe
ustrojstvo svyazi,  stoyashchij na stole komp'yuter i prochie  elektronnye  melochi,
kotorye   mogli  vydat'  to,  chto  tvorit'sya  v  kabinete.  Posle  etogo  on
osmotrelsya.  Kamer  vnutrennego  nablyudeniya,  kak  i  polozheno,  v  kabinete
prezidenta  ne  okazalos'(kakoj  zhe  hozyain  zahochet,  chtoby  za  nim sledil
kakoj-to chervyak iz ohrany, tem bolee ego sobstvennoj).
     Prinyav neobhodimye  mery  predostorozhnosti  Handor  opyat'   vzyalsya   za
Graustera.  Lico togo pokrasnelo, on zadyhalsya i otchayano hvatal rtom vozduh.
K  mukam  brennogo  tela  dobavlyalis'  moral'nye.  On  ne  ponimal   prichinu
proishodyashchego.   A   poverh   vseh   etih  emocij  lezhalo  chuvstvo  obidy  i
bespomoshchnosti,  ved'  poluchit'   na   svoej   territorii,   ohranyaemoj   kak
strategicheskij ob容kt, dejstvitel'no bylo obidno.
     - Nu,  nu,  ne tak uzh i sil'no ya udaril,  - podbodril Handor prezidenta
Starka i polez gluboko vo vnutrennij karman.  - Sdelaj mne odolzhenie,  skazhi
paru slov.
     - Kto...   vy?  -  preodolevaya  pristupy  udush'ya  sprosil  Grauster.  -
Za...chem... zachem eto... vse?
     - Zdes' delo ne v tom, kto ya takoj, - spokojno otvetil Handor. - Delo v
tom, kto ty. A? Kto ty?
     Grauster posmotrel na nego nichego ne ponimayushchimi vzglyadom.
     - Nu,  ty chto,  urod,  ne ponyal? YA tebya sprosil, kto ty takoj? Ty Artak
Grauster, prezident etoj korporacii?
     - Da, - vydohnul tot.
     - U menya bol'she  net  voprosov,  -  skazal  Handor  navodya  na  dohlyaka
paralizator.  - Hotya net,  eshche koe-chto ty uznat' dolzhen. Tebe bol'shoj privet
ot Denovera Krasta.  On okolo pyati let nazad rabotal na  tebya  i  ty  sdelal
chto-to takoe, chto emu ochen' ne ponravilos'. Pomnish' ili net?
     Grauster sdelal nad soboj usilie,  no vidimo nichego takogo vspomnit' ne
mog.  V dannyj moment, bukvennoe sochetanie Krast emu nichego opredelennogo ne
govorilo. On otricatel'no zamotal golovoj.
     - Net  tak  net,  -  spokojno  soglasilsya  Handor   i   vzvel   pruzhinu
paralizatora, - ne velika beda.
     - Podozhdite,  - vzmolilsya Grauster,  kotoryj nakonec osoznal, chto s nim
nikto ne shutit, - ya zaplachu vam vdesyatero bol'she chem vam zaplatili.
     Handor ulybnulsya.
     - V sto raz bol'she!
     |to byli  poslednie  slova  Artaka  Graustera  v  etoj real'nosti.  Dve
miniatyurnye kapsuly,  odna za odnoj,  probili belosnezhnuyu sorochku. On obmyak,
ustavivshis'  nichego  ne  vidyashchimi  glazami  na shikarnuyu reprodukciyu odnoj iz
svoih  lyubimyh  tvarej.  Eyu  okazalas'   kakaya-to   gromadnaya   reptiliya   s
borodavchatoj,  pokrytoj sliz'yu kozhej.  V ee vypuchennyh glazah, bez somneniya,
svetilas' iskra intellekta,  no intellekta sovsem chuzhdogo,  dazhe vrazhdebnogo
chelovecheskomu.
     Bezzvuchnoj, koshach'ej pohodkoj Handor oboshel stol  i  snyal  s  bezvol'no
opushchennoj  ruki prezidenta chasy.  Ih mesto zanyali te,  chto tol'ko chto byli u
nego na ruke. Nazhav na nih neskol'ko knopok on zapustil tajmer.
     - Nu vse,  - konstatiroval on ochevidnoe,  tochno znaya,  chto ego nikto ne
slyshit, - mozhet eshche vstretimsya.
     On zashchelknul  braslet  prezidentskih chasov u sebya na zapyast'e,  spryatal
ruchku-paralizator i vyshel v priemnuyu.
     - Tak bystro? - udivilas' Olina podnimayas' iz-za stola.
     - A zachem zrya tratit' vremya?  - v ton ej otvetil Handor. - Da, gospodin
Grauster  prosil  ego  ne  bespokoit'.  Emu  neobhodimo  podumat'  nad moimi
predlozheniyami. Tak vy provodite menya?
     - Da,  obyazatel'no.  Idemte.
     Povtoryat' pros'bu dvazhdy ne bylo  nikakoj  nuzhdy.  Ni  u  ohrannika  na
direktorskom  etazhe,  ni  u  ohrany  holla  idushchij v soprovozhdenii sekretarya
muzhchina ne vyzval nikakih voprosov. U naruzhnyh dverej devushka zamyalas'.
     - Mne dal'she nel'zya, u menya eshche dva chasa rabochego vremeni. Esli ya vyjdu
na ulicu, to mogu poteryat' rabotu.
     - Znaete, mozhno poteryat' gorazdo bol'she, chem prosto rabota, - zagadochno
vyskazalsya Handor.  - Idemte, idemte. Ne bojtes'. U vashego shefa sejchas i tak
del po gorlo.  V blizhajshij chas on pro vas i ne vspomnit. Provodite menya hotya
by do parkovochnoj ploshchadki. Vam zhe bylo dano ukazanie menya provodit'?
     Olina neuvereno  proshla skvoz' oborudovannuyu vsevozmozhnymi detektorami,
vrashchayushchuyusya dver'.
     Na parkovochnoj  ploshchadke  naruzhnoj  ohrany  ne okazalos'.  Vidimo zdes'
vsecelo polagalis'  na  elektroniku.  Sil'no  razocharovav  svoyu  provozhatuyu,
Handor ne  napravilsya  k  odnoj iz dorogih priparkovannyh mashin,  a vyshel na
primykayushchee k ploshchadke shosse i podnyal ruku. Ostanovilos' taksi.
     - Vashe predlozhenie eshche v sile? - neuvereno sprosila devushka.
     - Konechno zhe v sile, - ulybnulsya Handor otkryvaya dvercu.
     - YA vas budu zhdat'.
     - Zachem zhe menya zhdat'? - sprosil on. - YA uzhe zdes'.
     On vzyal ee za taliyu i bez vidimogo usiliya otorval ot zemli.  Vskriknula
ot neozhidannosti ona uzhe na zadnem siden'e taksi.
     - Vpered, - brosil on taksistu zahlopyvaya dvercu.
     Mashina rezko vzyala s mesta.
     - CHto  vy  sebe  pozvolyaete?!  - zakrichala ona primerno cherez kvartal i
nachala vyryvat'sya. - A nu vypustite menya nemedlenno!
     - Ne  volnujsya,  vse budet nemnogo luchshe,  chem moglo by byt',  - skazal
Handor kak mozhno laskovej,  legko uderzhivaya ee na  meste.  -  Pravda  sovsem
nemnogo, no eto vse, chto v moih silah.
     - CHto, possorilis'? - s neohotoj sunul taksist nos ne v svoi dela.
     - Vedi mashinu i pomalkivaj, - otrezal Handor.
     - Ladno,  ladno,  zachem zhe tak nervnichat'?
     Vidya, chto  ni  na  taksista,  ni na ee neozhidannogo pohititelya slova ne
dejstvuyut,  Olina prekratila vzyvat' k  spravedlivosti.  Teper'  ona  tol'ko
nedovol'no sopela ne ostavlyaya popytok vyrvat'sya iz namertvo somknuvshihsya ruk
Handora.  Ee lico raskrasnelos',  a nozdri  smeshno  razduvalis'  pri  kazhdom
vzdohe.
     CHerez minut desyat' Handor poprosil taksista ostanovitsya.  Mashina zanyala
mesto v  odnom  iz  stoyanochnyh  karmanov  skorostnoj  gorodskoj  magistrali.
Stoyanka  byla  pusta.  Mimo  pronosilsya  potok  mashin,  schastlivye vladel'cy
kotoryh uzhe zakonchili rabotu  v  delovom  centre  i  teper'  speshili  domoj.
Policii ne nablyudalos'.
     - Nu vse,  budem proshchat'sya,  - skazal Handor. - Vot, eto tebe, protyanul
on taksistu kupyuru v sto kreditov.
     - U menya ne budet stol'ko sdachi, - rasstroilsya taksist.
     - |to vse tebe - kompensaciya za  poteryannoe  rabochee  vremya.  -  Handor
dostal iz karmana nevzrachnuyu ruchku.  - Slushaj menya vnimatel'no.  Ochen' skoro
tebya najdet policiya i budet rassprashivat' obo  mne.  Rasskazhi  im  vse,  chto
videl. CHto ya siloj usadil etu devushku v k tebe v mashinu, gde ty nas podobral
i chto sluchilos' potom.
     - A chto sluchilos' potom? - neponyal taksist.
     Handor nazhal na spusk paralizatora.  Taksist rasslabivshis' otkinulsya  v
kresle, tak poka i ne uznav, chto zhe s nim takoe sluchilos'.
     - CHto vy delaete?!  - opyat' nachala vyryvat'sya Olina,  do etogo spokojno
sledivshaya za slovami Handora.
     - Ponimaesh',  prosto  ty  mne  ponravilas'  i ya ne hochu,  chtoby s toboj
sluchilos' to,  chto dolzhno bylo sluchit'sya.  Znaesh', ya by tebya s udovol'stviem
popytalsya vzyat' sebe. Mozhet byt' u nas chto-to i poluchilos' by, no ya ne mogu.
Pri moem obraze zhizni ya sebe etogo prosto ne mogu pozvolit'.  Tak chto prosti
menya  pozhalujsta.  |to  dlya  tvoej  zhe  pol'zy.  Znaesh',  tvoego  shefa   uzhe
prakticheski net.  |to vopros, - on posmotrel na chasy, - minut tridcati. No ya
ochen' nadeyus',  chto ty eshche najdesh' sebya v etom mire.  YA ne  dumayu,  chto  dlya
takoj kak ty budet trudno najti sebe zanyatie.
     Olina s nedoumeniem glyadela na nego shiroko raskrytymi glazami. Ona byla
eshche v takom vozraste,  chto hvatilo by dazhe treti iz uslyshannogo, chtoby legko
sbit' ee s tolku.
     - Nu vse,  ne obizhajsya.  Tak nado.  Da,  tebya obyazatel'no budut obo-mne
sprashivat'.  Lej na menya lyubuyu gryaz', kakuyu tol'ko smozhesh' vydumat'. |to mne
vryad li povredit. Nu, bud' zdorova.
     SHCHelchek paralizatora   i   ona   mgnovenno   rasslabilas'   vsem  telom.
Udivlennye,  zelenye glaza tak i ostalis' shiroko raskryty. Handor ustroil ee
poudobnej na zadnem siden'e, podnyal otkrytoe do etogo steklo voditelya, zaper
iznutri vse dvercy i vyshel iz mashiny. Podergav za ruchki on ubedilsya, chto vse
zamki srabotali.
     Do otleta ostavalos' okolo chasa.
     V gorodskuyu urnu poleteli chasy Graustera, udostoverenie lichnosti na imya
Bul'da Krosa i nenuzhnyj uzhe paralizator.
     CHerez neskol'ko  kvartalov  on  ostanovil  eshche odno taksi i naplevav na
mery predostorozhnosti,  soglasno kotorym sledovalo po men'shej pere paru  raz
smenit' mashiny,  dobralsya do porta. Eshche neskol'ko minut potrebovalos' na to,
chtoby zabrat' veshchi iz kamery hraneniya.
     CHerez dvadcat'  pyat'  minuty  on  uzhe  prohodil  tamozhennyj dosmotr,  a
sluzhaka vizovogo otdela pogashal ego vizu.
     - Pochemu tak bystro?  - sprosil tamozhennik,  hotya nel'zya skazat', chtoby
ego eto ochen' interesovalo. - Ne slozhilsya biznes?
     - Da,  produkciya  nashego  predpriyatiya zdes' nikogo ne zainteresovala, -
otvetil Handor. - No nichego, poishchem schast'ya v drugom meste.
     Tamozhennik ulybnulsya i skazal zolotye slova:
     - Esli dolgo ne snimat' usilie, to obyazatel'no chto-to poluchit'sya.
     - |to tochno,  - soglasilsya Handor  prinimaya  iz  ruk  tamozhennika  svoi
dokumenty.
     V odnom iz zalov ozhidaniya zony otchuzhdeniya  on  uznal,  chto  posadka  na
nuzhnyj  emu  chelnok  uzhe byla ob座avlena.  Netoroplivoj pohodkoj uverennogo v
sebe cheloveka on napravilsya k nuzhnomu portalu.
     V golovnom   ofise   "Starka"   uzhe  spohvatilis'.  Ne  tol'ko  ryadovye
ohranniki,  no  i  sluzhaki  elitnyh  otdelov  peredvigalis'  po   territorii
isklyuchitel'no rys'yu.  Vse vhody v zdanie byli zablokirovany, a municipal'naya
policiya postavlena v izvestnost' o sluchivshemsya.
     - Menya  ne interesuyut vashi tehnicheskie trudnosti,  - krichal v nebol'shuyu
radiostanciyu nachal'nik ohrany,  - otchet o vseh licah pobyvavshih  na  verhnem
etazhe cherez  pyat' minut dolzhen byt' u menya na rukah!  Esli opozdaete hot' na
minutu, vseh razgonyu k chertovoj materi!
     Na nachal'nike   ohrany   byl   strogij,   ochen'  dorogoj  kostyum.  Dazhe
grazhdanskaya, izgotovlennaya na zakaz,  odezhda ne  mogla  skryt'  ego  moguchie
formy. Kadry  podobnogo  roda vykovyvalis' s isklyuchitel'noj lyubov'yu tol'ko v
elitnyh armejskih podrazdeleniyah. |to oficial'no konechno...
     Pokonchiv s rasporyazheniyami, on tyazhelym vzglyadom obvel kabinet Graustera.
Vseh,  krome dvuh koldovavshih nad svoim kormil'cem vrachej, kak vetrom sdulo.
Odin  iz  nih  s  vidom  znatoka  vysmatrival  chto-to na monitore komp'yutera
ekspress-diagnostiki  voennogo  obrazca,  a  drugoj  bral  u  svoego  samogo
vysokogo  bossa  eshche  odin  zabor krovi dlya strahovochnogo analiza.  Vinovnik
paniki lezhal na nosilkah u svoego rabochego stola razdetyj do poyasa.
     Nachal'nik ohrany podoshel k vracham i sprosil:
     - Nu chto s nim?
     - Pohozhe  emu  vveli  kakoj-to  preparat,  dejstvuyushchij  paralizuyushche  na
myshechnye volokna.  Vot,  - vrach tknul pal'cem v paru krasnyh tochek na  grudi
Graustera,  - predpolozhitel'no v eto mesto byla provedena in容kciya. Stranno,
no  preparat  dejstvuet   izbiratel'no.   Na   serdechnye   myshcy   i   myshcy
obespechivayushchie  rabotu  legkih  on ne podejstvoval.  Nam eshche nuzhno neskol'ko
minut, chtoby opredelit' chto eto za veshchestvo.
     - Paralizator, - nahmurilsya nachal'nik ohrany.
     - Specializirovannuyu brigadu uzhe vyzvali?  - proslushav chto  tot  skazal
sprosil vrach.
     - Da,  oni uzhe dolzhny byt' zdes' s minuty na minutu.  CHto-to  zdes'  ne
tak,  -  nachal'nik  ohrany  sel v odno iz kresel.  - YA ne ponimayu,  esli eto
pokushenie, to pochemu zhe vsego-navsego paralizator.
     Nakonec do vracha doshlo:
     - Tak vy znaete, chto eto za veshchestvo?
     - Net,  ya  ne  znayu  chto  tam  za  veshchestvo,  no  ya  znayu,  chto  eto za
prisposoblenie.  Bylo by smeshno,  chtoby ya etogo ne znal pri moej  professii.
Esli  eto to,  chto ya dumayu,  to eto prakticheski bezobidnaya shtuka.  Ee skoree
primenyayut dlya razvlechenij i melkih delishek i ya nikak ne mogu  ponyat',  zachem
ego primenili zdes' i sejchas.
     On s podozreniem osmotrel kabinet.
     - YA   eshche   ponimayu,   chtoby   syuda  zalozhili  vzryvnoe  ustrojstvo,  a
paralizovali bossa dlya togo,  chtoby ubijca mog spokojno ubrat'sya otsyuda,  no
moi  lyudi  tol'ko-chto  dvazhdy  proskanirovali  etot kabinet i nikakih sledov
vzryvchatki.  YA dazhe ne znayu,  chto eto mozhet byt'.  Esli vy govorite, chto ego
sostoyanie  stabil'no,  to my smozhem uznat' chto na samom dele zdes' proizoshlo
tol'ko cherez neskol'ko chasov,  kogda prezident pridet v sebya.  YA ne  slyshal,
chtoby eta erunda dejstvovala dol'she chetyreh chasov.
     Opyat' ozhila radiostanciya.  Nachal'nik vstavil v uho naushnik  i  vyslushal
korotkij doklad.
     - A mne plevat',  gde ty ee budesh' iskat'.  Ishchi gde hochesh',  hot'  ves'
gorod pereverni,  a stervu mne etu najdi.  Da svyazhis' s otdelom nablyudeniya i
voz'mi u nih kartinku  togo  parnya,  s  kotorym  ona  vyshla.  Davaj,  davaj.
SHevelis'. Na vse u tebya chas.  Esli nuzhno budet,  podklyuchi federalov,  my vse
oplatim,  a patrulyu,  kotoryj najdet teh,  kto nam nuzhen,  poobeshchaj  horoshie
premial'nye. Dejstvuj.
     On vynul naushnik i pozhalovalsya doktoru:
     - Nu  nichego sami reshit' ne mogut.  Kazhdogo nado podgonyat'.  Gde zhe eta
brigada?!
     Tretij raz   vspominat'   o   sushchestvovanii  reanimacionnyh  brigad  ne
potrebovalos'.  Obveshennye vsevozmozhnymi blestyashchimi shtuchkami, s plastikovymi
kontejnerami v rukah, v kabinet vletela chetverka parnej v sinem i ni na kogo
ne obrashchaya vnimaniya,  ne sbavlyaya tempa,  napravilas' k postradavshemu. Tut zhe
zashchelkali   zamki   vskryvaemogo   oborudovaniya,  a  cherez  kakih-to  sekund
pyatnadcat' oni okruzhili Graustera takim vnimaniem,  kakoe  byvaet  tol'ko  u
stervyatnikov k dobyche, kogda ee malo i na vseh vse ravno ne hvatit.
     Handor sidel  v  chelnoke  i  zanimalsya  tem,  chto  sledil  za strujkami
dozhdevoj vody po illyuminatoru. Dozhdik nachalsya sovsem nedavno i pered dal'nej
dorogoj  predveshchal  udachu.  Po krajnej mere,  vsem v chelnoke hotelos' dumat'
imenno tak - vot oni tak i dumali.  Pilot ob座avil pyatiminutnuyu gotovnost'  i
nemnogochislennye  passazhiry  userdno  zashchelkali pryazhkami pristezhnyh remnej i
zazhuzhzhali privodami protivoperegruzochnyh kresel,  vybiraya,  kak im kazalos',
optimal'noe   polozhenie.   Styuard,   kotoryj   zaodno  ispolnyal  obyazannosti
navigatora i vtorogo pilota vazhno prohazhivalsya po central'nomu prohodu i  na
pomoshch' passazhiram otnyud' ne speshil.
     O konechnoj  tochke  etogo  puteshestviya  Handor  ne  imel  ni   malejshego
predstavleniya.  Kogda on priobretal bilet,  to emu soobshchili tol'ko, chto etot
mir zaselen lyud'mi, imeet bol'shoj port, nahoditsya v sosednej galaktike i chto
uletet' ottuda ne sostavlyaet nikakih problem. |to ego vpolne ustroilo. Kogda
on uhodil ot pogoni,  to menyal ne tol'ko taksi po doroge v  port.  Ne  lishne
bylo i v kosmose poputat' sled,  tem bolee,  chto nakladnye rashody vse ravno
oplachival klient.
     Pilot zapustil   dvigateli.   Styuard   neiskrenne   pozhelav   priyatnogo
puteshestviya pokinul salon.  Eshche cherez  minutu  mashina  myagko  otorvalas'  ot
poverhnosti i razvernuvshis', kruto poshla vverh.
     Na monitorah  vseh  tamozhennyh  postov  porta   poyavilos'   standartnoe
soobshchenie  municipal'noj  sluzhby bezopasnosti.  Pod zagolovkom "Obyazatelen k
zaderzhaniyu!" znachilsya sleduyushchih tekst:
     "Po podozreniyu v prestuplenii protiv zakonov Konfederacii razyskivaetsya
Bul'd Kros,  - dalee byla vstavlena fotografiya Handora,  zasnyataya  odnoj  iz
kamer nablyudeniya v vestibyule koncerna Strak.  - Pri  okazanii  soprotivleniya
primenyat'  adekvatnye mery.  O zaderzhanii dolozhit' v central'noe upravlenie.
Premiya zaderzhavshemu patrulyu - 2500 kreditov".
     - Nu nado zhe!  Vot ne vezet! - obidelsya tamozhennik, vypustivshij Handora
minut  pyatnadcat'  nazad  i  s  siloj  grohnul  skanerom dokumentov o stojku
bar'era, oboznachavshego uslovnuyu liniyu municipal'noj granicy.
     Nemnogo uspokoivshis',  on  dolozhil  o  tom,  chto  podozrevaemyj pokinul
predely  konfederacii  i  so  smutnymi  myslyami   o   neminuemom   sluzhebnom
rassledovanii prodolzhil rabotu.
     V prezidentskom kabinete Straka panika postepenno spadala, neupravlyaemo
peretekaya v glubokoe razdum'e. Reanimacionnaya brigada uzhe svorachivalas'.
     - Bol'noj  v  stabil'nom sostoyanii,  - govoril odin iz vrachej,  sudya po
vsemu starshij,  nachal'niku ohrany. - My podderzhali ego stimulyatorami. Teper'
s nim vse budet horosho.  |to tol'ko delo vremeni. Sudya po reakcii organizma,
koncentraciya v krovi paralizuyushchego veshchestva postepenno padaet.  Po moemu ono
dozhe ne vyvoditsya estestvennym putem, a prosto nachalo razlagat'sya. Ne dumayu,
chto mozhet sluchit'sya  chto-to  neozhidannoe,  no  ya  by  posovetoval  dostavit'
bol'nogo  v  nashu  kliniku  dlya  bolee  detal'nogo  osmotra.  U  nas horoshie
specialisty.  Ne  pomeshalo  by  proverit',  kak  preparat  podejstvoval   na
otdel'nye organy. Nasha platforma na kryshe. Vy daete svoe soglasie?
     - Horosho,  zabirajte  ego,  tol'ko  ochen' akkuratno.  Esli s nim chto-to
sluchit'sya, ya vam ne zaviduyu.
     Poslednyaya fraza byla skazana takim tonom,  chto vrach tut zhe pozhalel, chto
predlozhil gorazdo bol'she,  chem ekstrennaya medicinskaya pomoshch',  no  otstupat'
bylo pozdno.
     Posadochnuyu ploshchadku,  raspolagavshuyusya na kryshe  bashni  Straka  bylo  ne
uznat'.  Obychno ona pustovala,  tak kak prezident korporacii ne lyubil, kogda
chto-to delalos' nad ego golovoj i ne razreshal pol'zovat'sya  ploshchadkoj.  Esli
by  on  nashel  boga  na  nebe,  to  i tomu,  po vsej vidimosti,  prishlos' by
podvinut'sya v kakoe-nibud' drugoe mesto i ne  mayachit'  nad  golovoj.  No  na
nebesah bylo tiho, a esli on tam i byl, to maskirovalsya ochen' umelo. Ryadom s
yarko raskrashennoj antigravitacionnoj platformoj medikov,  stoyala eshche parochka
podobnyh apparatov sluzhby ohrany, seryh i bezlikih, kak budni v kamenolomne.
Ne smotrya na dozhd',  narodu sobralos' prilichno. Zabotlivo ukutannyj odeyalami
gospodin Grauster  uzhe  nahodilsya  na  bortu  reanimacionnoj  platformy  pod
neusypnym  vnimaniem  medikov  i  lichnoj  ohrany.  Nachal'nik  ohrany otdaval
poslednie rasporyazheniya i soglasovyval svoi dejstviya s tol'ko chto poyavivshimsya
viceprezidentom, kogda vremya vyshlo.
     Polyhnula vspyshka.  Samaya  yarkaya,  kakaya  tol'ko  mozhet byt' v prirode,
sposobnaya dazhe na bol'shom rasstoyanii bessledno vyzhech' setchatku nezashchishchennogo
glaza. Bashnya ofisa sodrognulas' pod udarom moshchnogo vzryva, legko smahnuvshego
so stola posadochnoj ploshchadki vse, chto na nem nahodilos'. Izorvannye v kloch'ya
tela  i mgnovenno razobrannye na chasti antigravitacionnye platformy poleteli
vniz,  k pervym vechernim ognyam goroda, sledom za steklami verhnih pyatnadcati
etazhej. Kogda veter sdul podnyatuyu vzryvom pyl',  na posadochnoj ploshchadke  uzhe
nikogo  ne  bylo.  Na  meste gde stoyala reanimacionnaya platforma byla vybita
dovol'no glubokaya voronka, iz nee torchala rvannaya armatura, a vo vse storony
rashodilis'  vetvistye  luchiki  treshchin.  Mnogoslojnyj  beton  vyderzhal udar.
Posadochnaya ploshchadka iznachal'no rasschityvalas' na avarijnuyu posadku  tyazhelogo
apparata,  a imenno na takuyu, kotoraya ot katastrofy otlichaetsya tol'ko tochkoj
zreniya.


     V naznachennoe vremya u  mnogostradal'noj  dveri  pod  strannoj  vyveskoj
"ZAHODITE  POZHALUJSTA"  ostanovilsya  shikarnyj  limuzin  odnogo  iz  portovyh
agentstv. Po  standartnoj  sheme  bezopasnosti,  snachala  v  zavedenie voshel
ohrannik,  a eshche cherez minutu i sam Denover Krast v soprovozhdenii eshche odnogo
telohranitelya.
     Ego uzhe zhdali.  Handor sidel za tem zhe dal'nim stolikom, chto i v pervyj
raz.  Bol'she v nebol'shom zale posetitelej ne  okazalos'.  Mozhet,  pamyatuya  o
proshloj vstreche hozyain zagodya ochistil pomeshchenie, a mozhet popalsya prosto odin
iz "mertvyh" dnej.  Kto ego znaet?  V uglu, u barnoj stojki sidel vse tot zhe
vyshibala   i   ispodlob'ya  poglyadyvaya  na  voshedshih  ne  speshil  ni  vo  chto
vmeshivat'sya.  Uvidev voshedshego Krasta hozyain naoborot  rasplylsya  v  shirokoj
ulybke.
     - Dobro pozhalovat',  - prolepetal on,  mashinal'no vytiraya chistye ruki o
zamusolennyj perednik. - Vsegda rady takim gostyam. CHto-nibud' zakazhete?
     - Net, spasibo, - poblagodaril ego Den ne ostanavlivayas' prohodya v zal.
     - Dobryj  den',  Handor,  -   pozdorovalsya   on   ostanovivshis'   pered
edinstvennym zanyatym stolikom.
     - Zdravstvujte,  - otvetil tot iskrenne otvechaya na rukopozhatie,  - vizhu
na etot raz perelet vam dalsya legche.
     - Da, spasibo. Dobralis' bystro i horosho. Rasskazyvajte.
     - Vse  v  poryadke,  -  spokojno skazal Handor.  - Vash privet ya peredal,
pravda,  po moemu,  on tak vas i ne vspomnil.  Pri samoj razvyazke ya lichno ne
prisutstvoval, pomeshala horosho nalazhennaya v megapolise sistema bezopasnosti,
no po  navedennym  spravkam,  vse  proshlo  tak,  kak  planirovalos'.  Artaka
Graustera v prirode bol'she ne sushchestvuet.
     - A kak na schet?..
     - Mestonahozhdenie vashej byvshej zheny ya otsledil,  - Handor protyanul Denu
obryvok plastika s koordinatami planety i poslednim adresom.  -  Pravda  ona
neskol'ko let nazad utratila status grazhdanki toj konfederacii, no esli est'
zhelanie, to otyskat' ee budet ne slozhno.
     Den dazhe ne vzglyanul na protyanutyj loskut plastika.
     - A chto s moim synom?
     - |ta  zadachka slozhnee vsego.  Sudya po tem dannym,  kotorye mne udalos'
sobrat',  vash mal'chik zachem-to ponadobilsya ochen' ser'eznym lyudyam  i  oni  ne
ostavili  prakticheski  nikakih sledov.  YA popytalsya potyanut' za edinstvennuyu
nit',  no ona tut zhe oborvalas'.  Dazhe  ne  predstavlyayu,  chto  s  nim  moglo
sluchit'sya. Znayu tol'ko, chto srazu posle togo, kak s vas byl snyat grazhdanskij
status vashej byvshej  konfederacii  i  posle  togo,  kak  ot  ego  vospitaniya
otkazalas'  mat',  on  byl  oformlen  v odno iz municipal'nyh vospitatel'nyh
uchrezhdenij,  a cherez dve nedeli vyvezen s planety v neizvestnom napravlenii.
Po  ostavlennym v bazah dannyh dokumentam,  oficial'no on schitaetsya umershim.
Tam dazhe ukazano mesto zahoroneniya,  no skoree vsego on zhiv, vot tol'ko ya ne
znayu gde on sejchas.
     - I  na  tom  spasibo,  -   poblagodaril   Den   starayas'   ne   sil'no
demonstrirovat' svoe razocharovanie.
     - Skol'ko ya vam dolzhen?
     - Eshche vosem'desyat pyat' tysyach. Den'gi perechislite na tot zhe schet.
     - Horosho.
     Bol'she govorit' bylo ne o chem. Oni vstali i napravilis' k vyhodu. Krast
i v etot raz shchedro rasplatilsya s hozyainom "za neudobstvo",  chem poverg ego v
umil'noe zameshatel'stvo.
     Na pustynnoj ulice veter,  ostaviv v pokoe musornyj plastik, gonyalsya za
svoi sobstvennym hvostom. Handor i Den ostanovilis' u mashiny.
     - Spasibo  za  sotrudnichestvo,  - skazal Handor protyagivaya dlya proshchaniya
ruku.  - S vami priyatno bylo rabotat'.  CHestno skazat',  to takoj  spokojnyj
klient redkost' dazhe v nashem biznese.  Esli vam eshche ponadobyatsya nashi uslugi,
vy znaete, kuda otpravit' soobshchenie.
     - Da, spasibo.
     Den vzglyanul  v  glubokie,  temnye  glaza  stoyashchego  pered  nim parnya i
pochuvstvoval edva ulovimoe oshchushchenie detstva, absolyutnogo pokoya i eshche chego-to
ochen' horoshego,  nastol'ko horoshego,  chto chuvstvo nel'zya bylo s uverennost'yu
klassificirovat'. Oshchushchenie dlilos' vsego mgnovenie, zatem vse ischezlo, kak i
ni byvalo vovse.
     Krast neohotno vypustil ruku Handora i sel v avtomobil'.






     Spustya tri  standartnyh  goda  Handor  Brand,   vo   vremya   vypolneniya
ocherednogo "kontrakta" dopustil svoyu pervuyu  i  poslednyuyu  oshibku.  Odin  iz
ohrannikov  zhertvy okazalsya prozorlivym,  ochen' provornym parnem i vystrelil
pervym.  S prostrelennoj impul'snikom grudnoj kletkoj  i  sil'no  obozhzhennym
pravym  plechem  on  byl  dostavlen  v  medicinskij boks blizhajshego tyuremnogo
izolyatora.  Ne smotrya na otlichnyj uhod,  emu udalos' vyzhit'.  CHerez  poltora
mesyaca  on  predstal  pered  mestnym  sudom,  a eshche cherez troe sutok,  posle
glubokoj perekodirovki soznaniya,  on uzhe byl gluboko v nikelevoj  shahte,  na
bogom  zabytom  asteroide,  za  rychagami  gornoprohodcheskogo  kombajna.  Ego
hvatilo eshche na poltora goda.
     Denover Krast za neskol'ko let  eshche  bol'she  rasshiril  svoyu  finansovuyu
imperiyu. ZHenilsya.  I teper' iz okna detskoj roskoshnogo osobnyaka, v lyuboj chas
dnya i nochi, ochen' chasto mozhno uslyshat' ego golosistuyu Sili.

                                       (S)  Aleksandr LYHVAR  1999 g.


    --------------------------------------------------------------------
           Dannyj tekst rasprostranyaetsya na nekommercheskoj osnove
                         tol'ko v elektronnom vide.
                Prava avtora na territorii SGN predstavlyaet
    Gudzovskij Konstantin Aleksandrovich E-mail const@ria.nest.vinnica.ua
                      Telefon avtora: (0432) 460-472.
                            Vse prava zashchishcheny.
    --------------------------------------------------------------------

Last-modified: Thu, 09 Mar 2000 13:58:51 GMT
Ocenite etot tekst: