Ocenite etot tekst:


---------------------------------------------------------------
 Dannyj tekst rasprostranyaetsya na nekommercheskoj osnove
 tol'ko v elektronnom vide.
 Avtorskie prava prinadlezhat Lyhvaru Aleksandru Ivanovichu t.(0432)46-04-72.
 Avtorskie prava na teritorii SNG predstavlyaet
 Gudzovskij Konstantin Aleksandrovich E-mail const@ria.nest.vinnica.ua.
 (s) 1998.
---------------------------------------------------------------

                              ZAPADNYA.
                               Roman.


                            Soderzhanie:

     Prolog.

                           CHast' pervaya.
                          NULEVOJ STATUS.

     Glava  1. Srazhenie.
     Glava  2. Zemlepashec.
     Glava  3. Birka na stolbike.
     Glava  4. Naemnik po prinuzhdeniyu.
     Glava  5. Bunt.
     Glava  6. Tret'ya baza Lyuisa.
     Glava  7. Torgi.
     Glava  8. Sdelka.
     Glava  9. Zahvat.
     Glava 10. Ortok
     Glava 11. Vargust.
     Glava 12. Arinosk obyknovennyj.
     Glava 13. Pobeg.
     Glava 14. Dolg chesti.

                       CHast' vtoraya.
                      LYUDI BEZ FLAGA.

     Glava  1. Stychka v lesu.
     Glava  2. Bezvrednyj.
     Glava  3. Vol'nyj gorod.
     Glava  4. Starateli.
     Glava  5. Perenosnoj kusochek ada.
     Glava  6. SHlyuz nad vodoj.
     Glava  7. Tvar' na bortu.
     Glava  8. Pogonya.
     Glava  9. Dikar'.
     Glava 10. Kompleks v lesu.
     Glava 11. Arhipelag torgovcev.
     Glava 12. Ryvok.

     |pilog.





                                             Sverhgalaktika 18/10
                                             Gruppa   galaktik   21/561
                                             Spiral'naya  galaktika  511/87
                                             SHarovoe  zvezdnoe skoplenie 148
                                             Sektor  015
                                             Planetarnaya  sistema Irtin(4)


     V golovnom ofise galakticheskoj korporacii "Skant Ko Pirin",  kak vsegda
carila  delovaya  obstanovka.  V  ogromnom,   tridcatietazhnom   korpuse   vse
zanimalis' svoim delom,  nado skazat',  razmerenno i obstoyatel'no, sovsem ne
tak,  kak eto byvaet v malen'kih i nesolidnyh  kompaniyah,  gde  povsednevnaya
rabota bol'she napominaet postoyannuyu suetu, a avral stihijnoe bedstvie.
     Central'nyj ofis korporacii celikom zanimal  vse  eto  grandioznoe,  po
svoej  pretenzii  na  izysk  zdanie,  raskinuvshee  tri svoi ogromnye lapy na
ploshchadi gektarov v vosemnadcat'.  Tri sekcii, postroennye pod 120 gradusov k
linii  simmetrii,  na  urovne  desyatogo  etazha garmonichno slivalis' v edinoe
celoe,  obrazuya  dalee  cilindricheskuyu  bashnyu,  v   kotoroj   sobstvenno   i
razmeshchalos' vse bolee-menee dejstvennoe rukovodstvo.
     Korporacii, podobnye  "Skant  Ko  Pirin"  ne  razmeshali  svoi  golovnye
administrativnye stroeniya gde popalo. Planetarnaya sistema Irtin(4) chislilas'
po vsem izvestnym katalogam kak mir  klassa  "A",  so  vsemi  prichitayushchimisya
takomu  polozheniyu  atributami - golubym nebom;  atmosferoj,  otlichayushchejsya ot
standarta ne bolee  chem  na  1  procent;  standartnym  tyagoteniem;  nalichiem
bol'shogo  kolichestva i shiroko rasprostranennoj rastitel'nosti.  Edinstvennym
otlichiem  planet  klassa  "A"  ot  raya  bylo  to,  chto   obitatelyam   takogo
pervosortnogo  mira,  kak  eto  i  ne  priskorbno,  vse ravno prihodilos' so
vremenem  umirat',  pokidaya  takuyu  krasotu  i  neveroyatno  udobnye  usloviya
obitaniya. |to bylo edinstvennoe proyavlenie dejstvitel'nosti, kotoroe rodnilo
lyudej zhivushchih  v  podobnyh  mestah,  s  zhitelyami  mirov,  bolee  pohozhih  na
voplotivshejsya v real'nosti ad.
     ZHit' na takoj planete,  esli ty tol'ko ne rodilsya na nej  i  ne  imeesh'
dostatochnogo dohoda dlya oplaty podobnoj roskoshi,  bylo ochen' dorogo. Esli po
kakim-libo prichinam dohod utrachivalsya,  neschastnomu prihodilos' pereselyat'sya
v  bolee  neprisposoblennoe  dlya zhizni i menee dorogoe mesto,  dozhivat' svoyu
zhalkuyu,  deshevuyu zhizn',  ili zanyat'sya vypolneniem takoj raboty v etom  mire,
kakuyu   vypolnyayut   special'no   zaverbovannye  dlya  takih  celej  iz  menee
prisposoblennyh mest i dovol'stvovat'sya,  v luchshem sluchae,  rol'yu  prislugi,
dlya bolee bogatyh i udachlivyh predstavitelej roda chelovecheskogo.
     Zadachi reshaemye korporaciej,  bukval'no ugnetali  svoej  obshirnost'yu  i
mnogoobraziem.  Ona zanimalas' prakticheski vsem,  chto tol'ko mozhno bylo sebe
predstavit'.  Predpriyatiya,  razbrosannye,po vsej galaktike 511/87  i  po  ee
blizhajshim  sosedkam,  vypuskali  kosmicheskie  korabli lyubyh tipov i klassov,
osushchestvlyali razvedku i dobychu  poleznyh  iskopaemyh,  proizvodili  produkty
pitaniya  natural'noj i sinteticheskih grupp,  vse predstavimye i nepostizhimye
dlya ponimaniya tipy robototehniki,  metall i vychislitel'nuyu tehniku, dovol'no
vysokogo urovnya dlya etoj chasti Vselennoj,  a tak zhe tysyachi raznyh melochej, o
sushchestvovanii kotoryh  vspominayut  tol'ko  togda,  kogda  veshch'  takogo  roda
potrebuetsya.
     Pogovarivali, chto oshchutimuyu,  esli  ne  bol'shuyu,  chast'  svoego  dohoda,
korporaciya  poluchaet  ot  postavlennogo  na  shirokuyu  nogu tenevogo biznesa,
ohvativshego svoim vliyaniem vsyu mestnuyu  gruppu  galaktik,  oboroty  kotorogo
dostigali   dejstvitel'no   astronomicheskih   cifr.   Dohody  ot  nezakonnoj
deyatel'nosti dostigali zvezd v nochnyh nebesah, a ni odno nalogovoe vedomstvo
dazhe  ne  podozrevalo,  vernee  ne  hotelo podozrevat',  ob etom.  Tak chto u
buhgalterov na vseh urovnyah etoj cepochki,  v grafe "nalogi" vsegda  znachilsya
tverdyj nol'.
     Hotya ob etom i govorilos' ochen' tiho,  no  obychno  govorivshij  smel'chak
neponyatnym obrazom kuda-to devalsya, i ego bol'she nikto i nikogda ne videl...
     Zalitoe oranzhevym svetom Irtina utro bylo daleko ne  budnichnym  dnem  v
"Skant Ko Pirin".  Raz v god derzhateli samyh bol'shih paketov akcij sletalis'
so  vsej  Vselennoj,  dlya  razrabotki  dal'nejshih  strategicheskih  planov  i
takticheskih  hodov  v  razvitii  svoej kormilicy.  Segodnya bylo imenno takoe
utro.  Na  kosmodrome,  raspolozhennom  poblizosti  ot  utopayushchego  v  zeleni
gorodka,  nad kotorym ispolinskim kolossom navisla bashnya central'nogo ofisa,
eshche vchera dnem,  kak po komande zahodili na  posadku  neopisuemye  po  svoej
krasote  i  dorogovizne  kosmicheskie  korabli.  V  osnovnom eto byli chelnoki
klassa "yahta",  hotya hvatalo i sovsem  neznakomyh  v  etoj  chasti  Vselennoj
sudov,  porazhavshih  voobrazhenie  mehanikov  vzletki  i  nagonyaya  na  mestnyh
inzhenerov,  tyagostnye mysli ob ih polnoj tehnicheskoj bezgramotnosti. Segodnya
eti   suda   sverkaya   otdelkoj,  pod  neusypnym  vnimaniem  ohrany,  stoyali
vystroennye v strojnye sherengi - nemyslimo dorogushchie simvoly  statusa  svoih
hozyaev.
     Na tridcatom,   predsedatel'skom    etazhe,    predsedatel'    pravleniya
korporacii,  sam |dnar Hattor,  otprysk odnoj iz samyh vliyatel'nyh i bogatyh
semej na Irtine,  tridcatipyatiletnij krasavchik,  lyubimec sud'by i  vseh  bez
isklyucheniya  mestnyh  krasavic,  vstrechal v konferenczale dorogih i uvazhaemyh
gostej.  Tol'ko po tomu, kak on vyprygival so svoego mesta, mchalsya navstrechu
okruzhennomu  lichnoj ohranoj gostyu,  kak vilsya vokrug,  osypaya ego radostnymi
privetstviyami  i  pozhelaniyami,  poka  tot  ne  zanimal  mesto  v  odnom   iz
rasstavlennyh vokrug bol'shogo,  oval'nogo stola kresle, mozhno bylo sudit' ob
ih kalibre.
     Kogda vse  dvenadcat'  chelovek pravleniya sideli za otdelannom tonchajshej
inkrustaciej,  polirovannym stolom,  a iz zala  udalilas'  svita  i  ohrana,
ostaviv  predsedatelya  pravleniya  naedine  so  svoimi  akcionerami  nachalos'
zasedanie.
     Nado skazat',  chto  "Skant  Ko  Prin"  finansirovalas' isklyuchitel'no na
chastnye  sredstva,  tak  chto  |dnaru  Hattoru,  kak  predsedatelyu  pravleniya
korporacii  i  ego  komande  analitikov,  prihodilos' demonstrirovat' chudesa
izvorotlivosti,  chtoby obespechit' ej takoj uroven'  dohodnosti,  na  kotoryj
nadeyalis' sidyashchie sejchas u stola tolstosumy.
     - Gospoda,  - nachal s pritvornoj drozh'yu  v  golose  svoj  doklad  |dnar
Hattor,  -  pozvol'te  poprivetstvovat' vas ot lica pravleniya i vyrazit' vam
ogromnuyu blagodarnost',  za to,  chto vy nashli vremya posetit' nashe  ezhegodnoe
sobranie.
     Derzhateli paketa   sideli   s   nepronicaemymi   licami,   demonstriruya
naplevatel'skoe otnoshenie k formal'noj chasti zasedaniya.  Kto utknulsya v svoyu
papku s predostavlennymi Hattorom nakanune  otchetami,  a  kto  i  otkrovenno
zeval,  demonstriruya  svoe  prevoshodstvo  etomu  "znatnomu  pizhonu",  davaya
ponyat', chto bol'shaya kucha deneg, vsegda vyshe samogo vysokogo titula.
     - Za  period  proshedshego  goda,  -  prodolzhal  Hattor  svoj  doklad,  -
finansovoe polozhenie korporacii uluchshilos',  hotya my ne dotyanuli do prinyatyh
na proshlogodnem zasedanii pokazatelej dohodnosti.
     Malen'kij zal vzorvalsya vozmushchennymi vozglasami.  Uvazhaemye  akcionery,
ne stesnyayas' v vyrazheniyah, napereboj vyskazyvali vse, chto oni dumayut ob etoj
korporacii,  o ee rukovodstve i o predsedatele pravleniya  lichno.  Hattor  ne
obrashchaya vnimaniya na obidnye vyrazheniya, ele ih uspokoil i prodolzhil doklad:
     - Delo v tom,  chto na  rynke  nashih  tovarov  poyavilis'  nepredvidennye
konkurenty, vot i prishlos' neskol'ko snizit' ceny. Otsyuda i nedobor sredstv.
Kogda my zasedali god nazad, my predvideli proryvy konkurentov na nash rynok,
no  nikto  dazhe ne mog podumat',  chto ekspansiya budet osushchestvlyat'sya v takih
ob容mah.  Dlya sohraneniya likvidnosti tovarov prishlos' pojti na  ubytki.  Vot
otsyuda i nekotoryj nedobor sredstv, po sravneniyu s planiruemym pokazatelem.
     Vo vremya etih slov,  s protivopolozhnoj  storony  stola  vskochil  polnyj
muzhchina  s  krasnym  licom  i  pokrytoj  krupnymi kapel'kami pota,  obshirnoj
lysinoj.
     - CHto ty nam golovu morochish' svoimi pokazatelyami.  - Vskrichal on,  dazhe
ne starayas' sderzhat' raspiravshij ego gnev.  - Da esli ty hochesh' znat',  est'
more mest, gde za moi den'gi, mne dadut vdvoe i dazhe vtroe bol'she, chem daesh'
ty i bez vsyakoj boltovni.  Razvel tut...  - Muzhchina zapnulsya,  podyskivaya  v
temnyh  zakoulkah  svoej  pamyati nuzhnoe slovo,  da tak i ne obnaruzhiv nichego
podhodyashchego, plyuhnulsya obratno v svoe kreslo.
     Vse prisutstvuyushchie odobritel'no zagudeli, kak by podtverzhdaya vse tol'ko
chto skazannoe.
     - Ne   volnujtes',   gospoda,  -  ne  obrashchaya  ni  kakogo  vnimaniya  na
prezritel'noe k sebe otnoshenie,  prinyalsya opyat' uspokaivat' svoih akcionerov
Hattor.  -  Padenie  urovnya  pribyli  nam  udalos'  svesti  k minimumu.  Ono
sostavilo vsego okolo treh procentov ot namechennogo pokazatelya.
     - No  eto  zhe ogromnye den'gi,  - vstavil svoe mnenie sidyashchij sprava ot
predsedatelya staryj,  sedeyushchij gospodin, ego suhoj, dlinnyj palec so skripom
dvigalsya po bumage vysshego kachestva vdol' kolonki s ciframi.
     Nedovol'nyj shum  opyat'  zapolnil  zal.  Hattor,  demonstriruya  vyderzhku
opytnogo  igroka  na  bol'shie  stavki,  absolyutno  ne reagiruya na kolkosti i
oskorbitel'nye zamechaniya,  donosivshiesya  so  vseh  storon,  s  dostoinstvom,
podobayushchim  otprysku  znatnogo  roda opustilsya v svoe,  trinadcatoe po schetu
kreslo i otkryl lezhashchuyu pered nim papku s dokumentami.  On  prodelal  eto  s
takoj  uverennost'yu v sebe,  chto vse migom zatihli v ozhidanii,  chto zhe budet
dal'she.
     - Analiticheskij otdel nashej korporacii, - nachal on zlo i holodno, tonom
ne terpyashchim vozrazhenij ot kogo by to ni bylo,  - proanalizirovav slozhivshuyusya
situaciyu,  predlozhil  neskol'ko  putej vyhoda iz slozhivshegosya polozheniya.  Na
vashe rassmotrenie ya predstavlyayu odno  iz  naibolee  vygodnyh,  kak  s  tochki
zreniya  bystroj  otdachi vlozhennyh sredstv,  tak i perspektivnogo razvitiya na
protyazhenii  dlitel'nogo  perioda  vremeni.   No   gospoda,   -   Hattor   do
zagovorcheskogo ponizil golos, hotya ego ton ostalsya kak prezhde holoden, - vse
chto vy uslyshite na etom zasedanii i za chto budete ili ne budete golosovat' -
strogo  konfidencial'naya  informaciya i razglasheniyu ne podlezhit,  tak kak eto
mozhet negativno povliyat' ne tol'ko na reputaciyu rukovodstva kompanii,  no  i
korporacii v celom.
     Prisutstvuyushchie odobritel'no zagudeli.  Im nravilos', kogda predsedatel'
nachinal   govorit'   takim  reshitel'nym  tonom.  |to,  kak  pokazyval  opyt,
svidetel'stvovalo tol'ko ob odnom - uvelichenii dohodnosti ih akcij.
     - Vedushchimi specialistami korporacii, v usloviyah strozhajshej sekretnosti,
podgotovlen celyj paket proektov,  - prodolzhal krasavchik Hattor,  -  kotoryj
predlagaetsya vashemu vnimaniyu. Rassmotrim proekty po ob容mu kapitalovlozhenij.
Samym ser'eznym,  s etoj tochki zreniya, yavlyaetsya proekt pod kodovym nazvaniem
"Otstojnik". Ego stoimost' na sleduyushchij god sostavit okolo soroka milliardov
kreditov.
     - Nu u vas i appetit! - Voskliknul sidyashchij sprava ot predsedatelya. Hotya
on byl odnim  iz  samyh  bogatyh  lyudej,  prisutstvuyushchih  na  zasedanii,  no
otlichalsya maniakal'noj skupost'yu.  Mozhet blagodarya imenno etomu kachestvu emu
udalos' preumnozhit' famil'nye bogatstva do umopomrachitel'noj  velichiny.  Vse
ostal'nye  zashikali  na  nego.  Posle  takogo otnosheniya k svoemu mneniyu,  on
zahlopnul svoyu  papku  i  demonstriruya  krajnyuyu  neuravnoveshennost'  krutnuv
kreslo,   povernulsya  spinoj  k  stolu.  Esli  by  na  meste  okazalis'  ego
telohraniteli, to on navernyaka otdal by prikaz strelyat'. Posle togo, kak ego
uspokoili  i  poobeshchali  vpred'  prislushivat'sya  k ego mneniyu on razvernulsya
licom k stolu i zasedanie prodolzhilos'.
     - Smeyu vas zaverit',  gospoda,  proekt ochen' perspektivnyj.  Mozhno dazhe
skazat',  chto  eto  besproigrashnyj  variant.  Pozvol'te  perejti   k   suti.
Predlagaetsya  rasshirit'  tenevuyu chast' oborota korporacii.  Delo v tom,  chto
nalogooblozhenie v  mirah  i  stranah,  gde  raspolagayutsya  nashi  predpriyatiya
s容dayut  oshchutimuyu  chast'  nashih dohodov.  V protivoves etomu,  specialistami
analiticheskogo  otdela,  byli  najdeny  isklyuchitel'no  zhiznesposobnye  shemy
raboty.
     Svobodnye sredstva kompanii predlagaetsya napravit' na priobretenie treh
planet  klassa  V  i  oficial'no  organizovat' v etih mirah tyur'my dlya celyh
sektorov galaktiki.  Mezhsistemnye sovety nam tol'ko spasibo skazhut  -  ochen'
redko  mozhno  vstretit'  soobshchnost' lyudej,  kotoruyu by ne volnovala problema
prestupnosti.  Esli my pomozhem im v  razreshenii  etoj  problemy,  to  vpolne
smozhem  raschityvat' i dazhe potrebovat' nekotorogo poslableniya v ih nalogovoj
politike po otnosheniyu k nam.  No eto tol'ko prikrytie,  hotya i ono  prineset
opredelennye  den'gi.  Osnovnym  motivom,  pobuzhdayushchim nas k takomu,  vneshne
al'truisticheskomu predpriyatiyu, est' tot, chto my ne budem prekrashchat' kontrol'
nad etimi mirami,  naoborot,  budem staratel'no kontrolirovat' vse,  chto tam
budet proishodit'.
     Takie miry,  "Otstojniki",  kak prinyato nazyvat' v opredelennyh krugah,
kak pravilo kontroliruyutsya ochen' ploho,  esli voobshche  kontroliruyutsya  i  vse
processy  tam  protekayut  haoticheski.  My  podschitali,  esli  organizovat' i
kontrolirovat'  proizvodstvo  narkoticheskogo  syr'ya  i  pererabotku  ego   v
narkotiki,  to  eto  uzhe  prineset neskazannye baryshi.  K tomu zhe est' ochen'
mnogo  drugih  sfer  nezakonnoj  deyatel'nosti,  kotoroj  vpolne   mogli   by
zanimat'sya  ssyl'nye v podobnyh mestah.  Nado uchest',  chto ssyl'nym ne nuzhno
platit',  a vmesto profsoyuza tam dlinnaya plet'.  |to  eshche  odna  sokrashchennaya
stat'ya dohodov.  Tam ne budet otpuskov,  oplachivaemyh nami, ne budet posobij
po netrudosposobnosti,  ne budet vyplat sem'e v sluchae  smerti  rabotnika  i
vseh ostal'nyh vyplat tozhe. Rashody obeshchayut byt' minimal'nymi.
     - A kak zhe ob容dinennyj tamozhennyj  departament  na  eto  posmotrit?  -
Zavolnovalsya odin iz akcionerov v dal'nem konce stola.
     Hattor posmotrel na nego kak na rebenka i pospeshil ego uspokoit':  - Za
eto  mozhete  ne  dazhe  ne  dumat'.  ZHit'  vsem  ohota.  Po  nashemu  planu  i
tamozhenniki,  i sluzhby pravoohranitel'nyh struktur,  i emigracionnye  sluzhby
stanut  osnovnymi  nashimi  postavshchikami trudovyh resursov i naskol'ko ya sebe
predstavlyayu, budut delat' vse ot nih zavisyashchee, chtoby zashchitit' nash biznes.
     Vse udovletvorenno    zaerzali   v   svoih   kreslah   v   predvkushenii
predpolagavshihsya   baryshej.   Napryazhenie   spalo.   Sovetu   akcionerov   ih
predsedatel'  opyat'  stal  nravit'sya.  Imenno  takogo  cheloveka,  smelogo  i
iniciativnogo vse hoteli videt' u rulya ogromnoj korporacii.
     - Hatton, vy uzhe podyskali podhodyashchie planety dlya etogo proekta, i esli
da, to gde oni raspolozheny? - Sprosil hudyushchij, vysokij kak zherd', gospodin.
     Dazhe sidya  on byl vyshe lyubogo iz prisutstvuyushchih,  nichego ne izmenilos',
esli by te vstali,  a ego hudoba byla nastol'ko ochevidnoj,  chto  mozhno  bylo
podumat',  chto  on ne daj bog ne doedaet.  Podobnyj tipazh skoree vsego mozhno
bylo bez truda obnaruzhit' na vechernej ulice,  sredi bakov  s  otbrosami,  no
nikak v sovete souchereditelej finansovoj imperii.
     - Da,  s etim voprosom my uzhe opredelilis'. Otstojnik S8(12) raspolozhen
v  nashej galaktike,  dve ostal'nyh planety K3(09) i K3(80),  eto po katalogu
"surkov",  nahodyatsya v galaktike 511/70,  sosedstvuyushchej s  nashej.  |to  nasha
blizhajshaya sosedka. Do nee vsego dva milliarda svetovyh let. Nado skazat' dve
ostal'nye lezhat v prostranstve v storone ot osnovnyh transportnyh marshrutov,
v nastoyashchej glushi.  |to nam na ruku - tem men'she budet zhelayushchih sovat' nos v
nashi dela.
     Hattor, spinnym mozgom pochuvstvoval, chto ego hozyaeva gluboko zaglotnuli
predlozhennuyu im nazhivku. Nastalo vremya podsekat', no kak opytnyj igrok on ne
speshil  eto  delat',  davaya  etim  gospodam  kak sleduet prochuvstvovat' sebya
glavnymi v dele. V konce-koncov imenno im nuzhno bylo za vse eto zaplatit'.
     On vstal   i  proshelsya  vokrug  stola  ne  govorya  ni  slova.  "CHto  by
pochuvstvovat' grandioznost' nachinaniya,  - dumal pro sebya glava pravleniya,  -
nuzhno  nekotoroe  vremya".  Akcionery  sideli  i obdumyvali propoziciyu svoego
direktora.  Esli by ne gulko razdavavshiesya po zalu shagi glavy pravleniya,  to
mozhno bylo dazhe uslyshat' skrip davno ne smazyvaemyh mozgov.
     - S vladel'cami prav na eti miry,  - pohodiv nemnogo slad vydavat' svoi
poslednie  argumenty  Hattor,  -  nami  byli provedeny peregovory i oni dali
predvaritel'noe soglasie  prodat'  svoi  prava  korporacii.  S  rukovodstvom
silovyh  struktur  ya tak zhe imel privatnye vstrechi,  oni tol'ko podderzhivayut
takoe nachinanie i obeshchayut  svoe  sodejstvie.  Otdel  po  kadrovym  voprosam,
izuchil  lyubezno  predostavlennye  "surkami" bazy dannyh na ih podopechnyh,  i
otobral  sredi  etih  otbrosov  podhodyashchie  kandidatury  na  roli   liderov,
sformirovannyh vskore v etih mirah soobshchestv. Glavari torgovcev narkotikami,
s kotorymi ya imel vstrechu na proshloj nedele,  to zhe nichego ne  imeyut  protiv
etogo predpriyatiya - nuzhno zhe im gde to brat' tovar.
     - A chto vy budete delat' s byvshimi postavshchikami,  kotorye poteryayut sbyt
v nashej sisteme? - Sprosil vse tot zhe hudushchij gospodin.
     - |to vas ne dolzhno volnovat'.  S nimi  my  razberemsya,  esli  sami  ne
upravimsya,  to pomogut doblestnye strazhi zakona.  Kak ya uzhe skazal, s nimi ya
uzhe dogovorilsya.
     Hattor obvel  vseh ispytuyushchim vzglyadom.  - I voobshche takie melochi vas ne
dolzhny volnovat'.  YA predsedatel' pravleniya,  u menya est' more narodu,  - on
pokazal  pal'cem  v  pol,  imeya vvidu dvadcat' devyat' etazhej naemnoj rabochej
sily,  - oni to i budut reshat' vse voznikayushchie  po  doroge  melkie  voprosy.
Osmelyus'  vam  napomnit',  chto nasha korporaciya obladaet dostatochnymi silami,
chtoby spravit'sya i ne s takimi problemami. Nam nuzhno opredelit'sya v glavnom.
Podderzhivaete  vy  ili  net  moe predlozhenie.  YA dumayu samoe vremya perejti k
golosovaniyu.
     Golosovanie po  etomu  voprosu sovmestili s obsuzhdeniem.  Hozyaeva burno
vyskazyvali svoe mnenie, ne slushaya pri etom mneniya dazhe svoih sosedej. |dnar
Hattor provodil ne pervoe takoe zasedanie i prekrasno znal bujnyj nrav svoih
hozyaev.  K ego neobuzdannym proyavleniyam on uzhe privyk i teper' sidya v  svoem
kresle,  s vyrazheniem terpimosti na lice,  bolee svojstvennoj starosti,  chem
ego molodym godam, vziral na proishodyashchee.
     Postepenno vse uspokoilis' i progolosovali. "Za" bylo otdano trinadcat'
golosov,  pri odnom vozderzhavshemsya - odin iz chlenov pravleniya ne  pribyl  na
zasedanie,  a  otvetstvennyj  za  ego golos gospodin,  rasporyadilsya im samym
ostorozhnym obrazom.
     Hattor posvetlel.  "Nakonec  to  ya  popravlyu finansovoe polozhenie svoej
sem'i i bol'she ne budu zaviset' ot etih pridurkov,"  -  podumal  on  sebya  i
pereshel k sleduyushchim voprosam.
     Eshche mnogoe nuzhno bylo reshit'.  Stalelitejnyj kombinat na  Bertone  (12)
lihoradili  ne  prekrashchayushchiesya  bunty,  proizvodstvo  upalo  do kriticheskogo
urovnya.  Zakladyvat'  ili  net  shahty  na  nedavno  otkrytom  mestorozhdenii,
raspolagavshemsya  na  bezzhiznennom  asteroide,  ne  imevshim dazhe nazvaniya,  a
tol'ko identifikacionnyj nomer.  Vosemnadcat' krupnotonnazhnyh rudovozov byli
arestovany  na  Farse,  novoe pravitel'stvo etoj respubliki bylo ne soglasno
bol'she rabotat' na staryh  usloviyah  i  trebovalo  ih  peresmotra,  tak  chto
trebovalos' srochnoe vmeshatel'stvo vliyatel'nyh v etom sektore sil.
     Zasedanie prohodilo kak vsegda burno.  Prervalis' tol'ko na obed, posle
kotorogo prodolzhili.

     Proshlo 2 450 let standarta U-3.


                       CHast' pervaya. NULEVOJ STATUS.

                                        YA vechen,  kak sama Vselennaya,
                                   hotya zhivu vsego odin, muchitel'nyj
                                   mig; ya velik, kak zvezdy i nichtozhen,
                                   kak  pyl'  na  sandaliyah  putnika;
                                   moj  duh  moguch,  kak  udar stihii,
                                   hotya   i   podverzhen   legchajshemu
                                   postoronnemu  vliyaniyu,  kak pushinka
                                   na edva ulovimom vetru; ya - chelovek
                                   i tomu, kto hot' v chem-to razbiraetsya,
                                   bol'she  nichego  govorit'  ne  nado.
                                   YA - CHelovek, i etim uzhe skazano vse.
                                      (bezymyannyj brodyachij filosof).





                                              Sverhgalaktika 18/10.
                                              Gruppa   galaktik   21/561.
                                              Nepravil'naya galaktika 511/75.
                                              Sektor V-02.

     V CHistilishche  byl  avral.  Rabotniki  i   sluzhashchie   etogo   uchrezhdeniya,
uvazhaemogo  i  solidnogo,  snovali tuda-syuda pozabyv ob privychnoj vazhnosti i
nadmennosti,  s kotoroj oni obychno vypolnyali svoi obyazannosti,  pytayas' hot'
kak-to  ih  ispolnit',  no  iz-za  bol'shogo napryazheniya,  vyzvannogo ogromnym
naplyvom klientov i ogranichennosti vo vremeni, sluchalis' dosadnye oshibki. Nu
da gde ih ne byvaet?
     Zaklyatye greshniki otpravlyalis' na progulku  po  beskonechnym  prostoram,
blagouhayushchimi  samymi  udivitel'nymi aromatami rajskih sadov,  a pravedniki,
otpravlyalis' v samoe serdce pekla,  gde shodivshie s uma ot nesterpimogo zhara
i kopoti cherti, kruglymi ot uzhasa glazami, smotreli to na vnov' pribyvayushchih,
to na svoi kotly s kipyashchej smoloj, v kotoryh bol'she ne bylo mest. |ti orudiya
pravednogo  vozmezdiya sejchas bol'she pohodili na rybnye konservy,  zabitye do
otkaza chut' li ne pressovannymi morskimi obitatelyami. Mest ne bylo ne tol'ko
dlya vnov' pribyvayushchih greshnikov,  ego ne bylo dazhe dlya samoj smoly,  kotoraya
vylivalas' pryamo na ugli pri popytke chertej  vpihnut'  v  kotel  eshche  odnogo
neschastnogo.  Belyj,  edkij  dym  ot  razlitoj,  peregretoj  smoly sobiralsya
tut-zhe,  nad golovami personala, zadevaya za rozhki samyh vysokih i pohodil na
legkie,  peristye oblaka,  tol'ko v otlichie ot nebosklona planet klassa "A",
skvoz' razryvy etih "oblakov" ne prosmatrivalos' goluboe,  laskovoe nebo,  a
ziyala provalami kromeshnaya t'ma.
     A nezaplanirovannye i neuporyadochennye po znacheniyu i statusu klienty vse
pribyvali  i pribyvali v CHistilishche.  Oni poyavlyalis' vnezapno v glavnom holle
celymi gruppami,  celymi podrazdeleniyami,  vo glave so  svoimi  komandirami,
samye melkie iz etih komand sostavlyali chelovek po dvadcat',  a samye bol'shie
dohodili do neskol'kih  tysyach  chelovek;  i  eshche  ne  ponimaya,  chto  vse  uzhe
zakonchilos', chto uzy ploti bol'she ne skovyvayut vyrvavshiesya v samostoyatel'noe
bytie dushi,  oni po inercii prodolzhali voevat' i zdes', blago protivnik, kak
dlya  odnoj,  tak  i dlya drugoj iz storon poyavlyalsya regulyarno i v dostatochnom
kolichestve.  Iz-za  etogo,  glavnyj  holl,  obychno  strogij  i   prakticheski
pustynnyj,  perepolnyal  sejchas  shum  i gam,  pytayushchihsya prigrobit' taki drug
druzhku, eshche ne podozrevayushchih o svoem bessmertii, sushchnostej.
     |ti pristupy  yarosti  ehom  otzyvalis'  v  chistyh  i  neporochnyh  dushah
sluzhashchih,  trogaya kazalos' davnym-davno vyrvannye postom i molitvoj, esli ne
skazat' temnye,  to navernyaka seren'kie struny ih belosnezhnyh dush,  pobuzhdaya
bespristrastnyh "sudebnyh ispolnitelej",  brosit' vse svoi dela  i  szhav  do
bela kulaki brosit'sya v samuyu gushchu shvatki,  pobedit', i shumno otprazdnovat'
pobedu na razgul'nom pirshestve,  s  dobrym  vinom,  vysokoparnymi  rechami  i
neutomimymi  krasavicami,  odin vzglyad kotoryh porazhaet razrushitel'nee,  chem
razryvnaya  pulya  krupnogo  kalibra.  Posle  togo,  kak  v  ih  dushah  vihrem
pronosilis'   takie  poryvy,  sluzhiteli  s  udvoennym  rveniem  i  skorost'yu
razbirali obrazovavshijsya v ih hozyajstve zaval, naproch' prenebregaya zakonnym,
mesyachnym,   minimal'nym   srokom,-   garantirovannym  vysochajshim  poveleniem
Vsevyshnego kazhdomu prebyvayushchemu,  otpravlyaya v raj i v peklo chut'  li  ne  po
ocheredi,  v  slaboj nadezhde ispravit' v bolee spokojnoe vremya vse dopushchennye
oshibki.
     Filial CHistilishcha,  galaktiki 511/75 po proektu ne byl raschitan na takoj
bol'shoj naplyv klientov.

     Dva flota vrazhduyushchih mirov soshlis' v smertel'noj  shvatke.  Srazu,  kak
obychno  eto i byvaet,  v podobnyh situaciyah,  neponyatno otkuda poyavilas' feya
Bezumie,  i  sdelav  na  svoej  protivnoj  rozhice  grimasu   shizofrenika   s
dvadcatiletnim stazhem, raskinula svoj znamenityj serebristyj plashch, v kotorom
d'yavol'skimi ognyami tainstvenno zazhglis' zvezdy,  odnovremenno pugaya i manya.
Posle togo,  kak eto bylo sdelano, i znamenityj plashch pokryl vse prostranstvo
boya,  srazhenie,  ne ochen' to vyazavsheesya do etogo, poshlo kak po maslu. Piloty
korablej  delali  nemyslemye  piruety,  navodya uzhas ne tol'ko na protivnika,
komandirov i sobstvennye ekipazhi,  no i na samih sebya, vnezapno poyavivshimisya
genial'nymi  sposobnostyami v navigacii;  strelki s hladnokrovnost'yu opytnogo
hirurga  prevrashchali  v  yarkie,  krasivye,  raznocvetnye  vspyshki  vse,   chto
popadalos' im v pricely svoimi moshchnymi orudijnymi sistemami;  telemetristy i
svyazisty,  tochno po instrukcii,  kak eto i trebovalos',  sledili za ekranami
svoih  radarov  i prikazami komandirov,  no ih nikto ne slushal.  Sejchas vsem
bylo ne do nih.

     Legkij chelnok  mezhgalakticheskogo,  osobo-malogo  klassa,  vynyrnul   iz
podprostranstvennogo  perehoda v real'noe prostranstvo v samoj gushche shvatki.
Raznocvetnye  vspyshki   annigiliruyushchih   kosmicheskih   korablej   rascvetali
dikovinnymi cvetami v opasnoj blizosti ot bezzashchitnogo korablya, absolyutno ne
prisposoblennogo ne tol'ko dlya vedeniya boevyh  dejstvij,  no  i  voobshche  dlya
nahozhdeniya v oblasti ih vedeniya.
     Ischerchennoe trassami energeticheskih  zaryadov  i  krasivo  rasstavlennyh
linij  zagraditel'nogo  raketnogo  ognya  prostranstvo,  pohodilo na kakoj-to
prostrannyj chertezh,  linii  na  kotorom  postepenno  ischezali  i  zamenyalis'
novymi,  kak by sleduya za hodom mysli opytnogo chertezhnika,  nazvat' kotorogo
mozhno bylo s polnoj  uverennost'yu.  |to  byla  Smert'.  Takih  vysot,  kakih
dostigla eta gospozha v svoem iskusstve,  sledovalo eshche poiskat'.  Po krajnej
mere ZHizni do ee masterstva  bylo  eshche  daleko,  hotya  i  ona  staralas'  ne
otstavat'.
     CHelnok bila drozh' ot chastyh i blizkih vydelenij energii.  Neskol'ko raz
ego  brosilo  s  ogromnoj  siloj - dva shturmovika byli razveyany v prah pryamo
vozle ego bortov. Mozhno bylo tol'ko posochuvstvovat' ekipazhu, kotoromu tak ne
povezlo.  Kto  zhe  mog  znat',  chto  pri  vyhode v real'noe prostranstvo ego
ozhidaet takoj goryachij priem?..  Bortovye sistemy  navigacii  s  bol'shej  ili
men'shej dolej veroyatnosti uzhe mogli garantirovat', chto pri vyhode v real'noe
prostranstvo  korabl'  ne  okazhetsya  na  meste,  zanyatom  kakim  libo  telom
estestvennogo  proishozhdeniya,  no  prognozirovat' nalichie voennyh dejstvij v
takih oblastyah prostranstva, navigacionnye sistemy poprostu ne mogli, i hotya
takoe sluchalos' dovol'no redko, no vse taki sluchalos'.
     Posle kazhdogo energeticheskogo  impul'sa  komp'yuternoj  sisteme  korablya
prihodilos'  nanovo  vvodit'  v  svoi  mozgi etalonnye programmnye produkty,
zamenyaya imi podporchennye,  na eto tozhe uhodilo dragocennoe vremya, kotorogo v
slozhivshejsya situacii u ekipazha prosto ne bylo.
     Ves' komizm polozheniya zaklyuchalsya v tom,  chto  etot  prishlyj  chelnok  ne
prinadlezhal  ni  k  odnoj  iz protivoborstvuyushchih storon,  a sledovatel'no ne
reagiroval na zaprosy  sistem  opoznavaniya  i  druzhno  vosprinimalsya  obeimi
storonami  kak vrag,  kotoryj dostoin tol'ko unichtozheniya i chem bystree - tem
luchshe.
     Pilot pokazyval chudesa izvorotlivosti, demonstriruya razgoryachennym v boyu
ekipazham takie serii figur  pilotazha,  chto  u  strelkov,  tshchetno  pytayushchihsya
zahvatit'  neponyatnyj  korabl'  v  perekrest'e  svoih  pricelov eto vyzyvalo
pristupy beshenstva.
     Prishelec postepenno  vybiralsya iz samoj gushchi shvatki starayas' derzhat'sya
kak mozhno dal'she ot shturmovikov obeih storon,  i  obhodya  suda  pobol'she  na
pochtitel'nom rasstoyanii i s takoj skorost'yu,  kakuyu tol'ko pozvolyala silovaya
ustanovka korablya.
     Za nim ne otstavaya ni na metr shla para legkih shturmovikov, povtoryaya vse
manevry b'yushchegosya za zhizn' neudachnika.  I  chto  samoe  interesnoe,  eti  dva
korablya prinadlezhali k raznym konfliktuyushchim storonam, no eto im niskol'ko ne
meshalo soobshcha presledovat' vraga.  Kogda beglecu  osobenno  horosho  udavalsya
manevr  i  on  nemnogo otryvalsya ot presledovatelej,  te tozhe vremeni zrya ne
teryali,  prodolzhaya nagonyat' zhertvu,  oni rashodilis' i  otkryvali  uragannyj
ogon'  drug  po  drugu,  a  posle  togo,  dogonyali  begleca,  ves'  ih  gnev
pereklyuchalsya na nego, i oni opyat' shodilis' bort k bortu.
     Pilot chelnoka  staralsya  vo  vsyu,  no  rasstoyanie mezhdu nimi postepenno
sokrashchalos' i etomu byli ob容ktivnye  prichiny  -  u  zagonshchikov  byla  bolee
moshchnaya  i  novaya tehnika,  iznachal'no rasschitannaya na unichtozhenie,  i pritom
bystroe i effektivnoe.  V dannyj moment on delal  vse  vozmozhnoe  dlya  togo,
chtoby  vyjti  iz  etoj oblasti prostranstva,  no dlya ego staren'kogo korablya
trebovalos' vremya dlya podgotovki  generatorov  polya,  k  tomu  zhe  vyjti  iz
real'nogo  prostranstva  eta  model'  korablej  mogla  tol'ko  po dostizhenii
opredelennoj skorosti, kotoruyu korabl' nabiral ochen' medlenno.
     Vyjdya iz samoj gushchi shvatki,  chelnok leg na pryamolinejnyj kurs i sdelal
otchayannuyu popytku poslednego broska.  Skorost' konechno rosla,  no chto  samoe
obidnoe,  ona  rosla  ne  proporcional'no  -  u  presledovatelej  shturmoviki
razgonyalis'   gorazdo   rezvee.   Rasstoyanie    mezhdu    nimi    sokrashchalos'
katastroficheski  bystro  i  uzhe  podojdya  na dostatochnoe dlya rezul'tativnogo
vystrela  rasstoyanie,  te  sinhronno  otkryli  ogon'  po  zagnannoj  zhertve.
Impul'sy  vystrelov  prochertili batistovuyu chernotu prostranstva skrestivshis'
na malen'koj,  blestyashchej tochke chelnoka.  V  sleduyushchee  mgnovenie  otlivayushchaya
metallom  tochka  yarko  vspyhnula  sinim,  ostaviv v prostranstve pozadi sebya
tuhnushchij,  svetyashchuyusya krasnym sgustok raskalennyh gazov,  zatem neproshennogo
gostya  ob座alo  fioletovoe  siyanie i do boli yarkaya vspyshka prekratila pogonyu.
Korablya  kak  ne  byvalo,  tol'ko  ugasayushchie   vspolohi   fioletovyh   tonov
rasseivayushchejsya  energii,  ukazyvali  na to mesto,  gde v poslednee mgnovenie
real'no nahodilsya nahodilsya material'nyj ob容kt.
     Presledovateli kak po komande razoshlis',  po duge obhodya pochti potuhshuyu
vspyshku. Im ne verilos', chto vse tak bystro zakonchilos'. Zatem ekipazh odnogo
iz  shturmovikov  nevznachaj obnaruzhil,  chto v pylu pogoni sil'no uglubilsya vo
vrazheskie poryadki i sdelav krutoj razvorot brosilsya slomya golovu nautek. Ego
nedavnij  naparnik po ohote rinulsya sledom strelyaya iz vsego,  iz chego tol'ko
mozhno bylo vystrelit'.
     Process zhizni prodolzhalsya.






                                            Sverhgalaktika 18/10
                                            Gruppa galaktik 21/561
                                            Nepravil'naya galaktika 511/75
                                            Sektor V 04
                                            Planetarnaya sistema Kristin 7(5)

     Muzhchina, opredelit' vozrast kotorogo ne predstavlyalos' vozmozhnym, sidel
na krayu svoego malyusen'kogo klochka zemli i kuskom dikogo kamnya,  staratel'no
ottachival rabochuyu poverhnost' bronzovoj motygi.  Svalyavshayasya, dlinnaya boroda
zakryvala  pol-lica,  a  pryachushchiesya  pod  gustymi,  chernymi  brovyami  glaza,
vyrazhali polnoe bezrazlichie ko vsemu okruzhayushchemu.  Klochok obrabotannoj zemli
so vseh storon obstupali gustye zarosli kustarnika,  iz kotorogo to tam,  to
zdes',  vzdymalis' k gusto-sinemu  nebu  velichestvennye  derev'ya,  s  trudom
uderzhivaya   na  svoih  shirokih  vetvyah  neveroyatno  tyazheloe  nebo.  Na  krayu
obrabotannogo uchastka zemli,  nahodilas'  pokosivshayasya  hizhina,  kotoraya  do
takoj stepeni obrosla kustarnikom,  chto predstavlyala odno s nim celoe. Moglo
dazhe pokazat'sya,  chto eto vovse ne rezul'tat chelovecheskogo truda,  a odna iz
shutok prirody, kotorymi ona vremya ot vremeni udivlyaet vseh, kto sposoben eto
uvidet' i osmyslit'.
     Redkie, bezzhiznennye  vshody  kakoj-to  kul'tury  -  eto bylo vse,  chto
proizrastalo na zemle etogo  zemledel'ca.  Sudya  po  sostoyaniyu  ego  koryavyh
ladonej,  dazhe eti nevzrachnye rostki,  prosto tak zdes' rasti ne hoteli.  Po
sravneniyu s okruzhayushchim ih bujstvom dikogo lesa, zhizni v etih pobegah bylo ne
bol'she chem v kuske kamnya.
     Tishinu dnya rezanul rezkij voj, postepenno snizivshijsya do rokota. Redkie
posvisty  lesnyh  ptichek bessledno ischezli,  ustupiv pole deyatel'nosti bolee
moguchemu i gromkomu konkurentu.
     CHelovek dazhe  glazom  ne povel,  prodolzhaya polirovat' koryavym kamnem ne
menee koryavuyu poverhnost' motygi.
     Pod bryuhom chelnoka shli sploshnye zarosli. Pilot vnimatel'no vsmatrivalsya
to pod nos mashiny,  to na ekran radara,  no nikakogo prosveta v etom zelenom
more  ne  nablyudalos'.  Ne  smotrya  na  vidimoe  spokojstvie pilota,  i dazhe
kakuyu-to uverennost',  s kotoroj on vel svoj chelnok,  dela u ego mashiny byli
ne  takimi  uzh  i  horoshimi.  V  korme  ziyala provalom vnushitel'nyh razmerov
proboina, iz vsej planetarno-marshevoj dvigatel'noj ustanovki ostalas' tol'ko
tret'ya   chast',  i  chto  samoe  udivitel'noe,  sohranivshejsya  moshchnosti  bylo
dostatochno dlya uderzhaniya v vozduhe takogo bol'shogo kuska zheleza i pritom  na
planete s dostatochno vysokoj gravitaciej.
     Apparat razrabatyvalsya i izgotavlivalsya s raschetom na  takie  situacii,
no beskonechno dolgo nichto prodolzhat'sya ne mozhet.  Uzhe ne ostalos' v zhivyh ne
tol'ko teh, kto neposredstvenno vdohnul zhizn' v etot nabor detalej, a otoshli
uzhe v mir inoj ih deti,  vnuki i pravnuki. Okolo sta let chelnok sluzhil lyudyam
menyaya hozyaev i galaktiki,  detali i vidy topliva,  postoyanno podvergayas'  to
napadeniyu, to rekonstrukcii.
     CHelnok pogibal.  Reaktor vyshel iz teplovogo rezhima i vse eshche  prodolzhal
nagrevat'sya.  Vidimo  dostalos'  ne tol'ko dvigatel'no ustanovke,  no i emu.
Transporant,  preduprezhdayushchij ob etom uzhe davno svetilsya na monitore,  pered
glazami pilota alym cvetom,  signaliziruya ob opasnom rezhime ekspluatacii, no
pilot ne hotel delat' posadku pryamo posredi zaroslej i vse iskal  podhodyashchee
mesto.
     Sredi sploshnogo  kovra  rastitel'nosti,  na  mgnoven'e,  chernym  pyatnom
morgnul  svobodnyj  uchastok.  Ne  sil'no  nadeyas',  chto  emu  udalos'  najti
svobodnoe mesto,  pilot sbrasyvaya skorost' razvernulsya  po  pologoj  duge  i
vskore  ego  apparat  zavis  nad  polyanoj.  Dolgo  ne  razdumyvaya,  razduvaya
rulezhnymi dvigatelyami grunt,  on posadil mashinu. Posadka okazalas' zhestkoj -
shassi gluboko voshli v ryhluyu pochvu.
     Borodach otbrosil svoyu motygu i  vskochil.  Stoya  kak  vkopannyj,  shiroko
raskrytymi glazami,  on smotrel na eto bezobrazie.  Ot ego katorzhnoj raboty,
za kakih-to neskol'ko sekund ne ostalos'  i  sleda.  Vse  vshody,  vmeste  s
verhnem  sloem  pochvy  teper'  nahodilis'  ne  na  privychnyh dlya zemledel'ca
mestah,  a v peremeshku lezhali valom vysotoj v  poyas  po  perimetru  ogoroda.
Plotnye  kak  stena  zarosli  ne  propustili dal'she etot venigret iz pochvy i
rastenij.  Posredi rovnoj kak stol polyany,  stoyal znavshij i  luchshie  vremena
mezhgalakticheskij  chelnok  osobo  malogo klassa.  Raduzhnye razvody po korpusu
cvetov pobezhalosti,  kolichestvo zaplat i svarnyh shvov govorili sami za sebya,
no  to,  chto  mashina dobralas' syuda svoim hodom,  neploho harakterizovalo ee
stroitelej, mir ih prahu.
     Lyazgnuli blokirovochnye  zamki  i  s  shipeniem  otoshel  v storonu lyuk po
pravomu bortu. V proeme shlyuzovoj kamery poyavilsya vysokij muzhchina srednih let
i  udarom  tyazhelogo  botinka  popytalsya ispravit' tehnicheskie ogrehi.  Posle
tret'ego udara,  trapik,  to zhe mnogo raz varennyj-perevarennyj pokinul svoe
mesto,  s  lyazgom  vyskochil  i  upersya  v grunt.  CHelovek energichno sbezhal i
napravilsya smotret' povrezhdeniya na korme.  To chto on  uvidel  prevzoshlo  ego
samye   pessimisticheskie   ozhidaniya.   Marshevaya   ustanovka  byla  bukval'no
razvorochena moshchnym vzryvom.  Nechego bylo i dumat' o  prodolzhenii  poleta  na
chelnoke,  nahodyashchemsya  v  takom  sostoyanii.  Vernee  dumat' mozhno bylo o chem
ugodno, no ot etogo nichego by ne izmenilos'.
     Bol'she iz   korablya  nikto  ne  pokazyvalsya.  Ochevidno,  vyshedshij,  byl
edinstvennym chelovekom na bortu i nahodilsya  srazu  vo  vseh  dolzhnostyah  ot
kapitana  do  uborshchika.  Na vid emu mozhno bylo dat' let sorok,  hotya zhizn' v
kosmose neskol'ko bystree starit  cheloveka.  Gladkovybritoe,  oval'noe  lico
venchala  akkuratnaya  pricheska,  izgotovlennaya  iz chernyh kak noch' volos.  Ne
novyj,  no akkuratnyj i chistyj korichnevyj kostyum,  horosho sidel  na  eshche  ne
ploho sohranivshejsya figure.
     Osmotrev proboinu i najdya eto otvratitel'nym, pilot ozabocheno oglyadelsya
po  storonam  i  zametil  vse  eshche  stoyashchego  na  krayu  svoego byvshego polya,
zarosshego  aborigena.  Uvidev  ego  sostoyanie,  on  povnimatel'nej  osmotrel
vydutyj pri posadke grunt v peremeshku s salatovymi rostkami. Sdelav skorbnoe
vyrazhenie na lice i podhodya poblizhe k  zemledel'cu,  stal  iskat'  chto-to  v
svoih mnogochislennyh karmanah.
     Iz hizhiny vyskochila eshche dovol'no molodaya,  odetaya v lohmot'ya,  davno ne
mytaya  zhenshchina  i  chto-to  vykrikivaya na neponyatnom yazyke brosilas' k svoemu
muzhu, ne perestavaya krichat' i razmahivat' rukami.
     Muzhchina, chto-to  ej  kriknuv,  prognal  ee  obratno v hizhinu.  Hotya i s
neohotoj ona vse zhe vypolnila ego trebovanie.
     Podojdya poblizhe  prishelec  obnaruzhil  taki  to,  chto  iskal  v odnom iz
karmanov  i  protyanul  zhitelyu  etogo  beskrajnego  lesa  korichnevyj  kusochek
plastika s blestyashchej poverhnost'yu i zakruglennymi krayami.
     - Na vot, voz'mi, ne obizhajsya. Za eto mozhno kupit' tri takih urozhaya, po
krajnej mere ya tak dumayu.
      Na kreditnom bilete znachilos':  "100 kreditov. Ob容dinennaya bankovskaya
sistema skoplenij - 21/504, 21/505,.. 21/814. Obyazatelen k priemu v lyuboj iz
etih sistem".
     Zemledelec ostorozhno  vzyal  protyanutye  emu  den'gi  i  vnimatel'no  ih
osmotrel, kak chelovek, kotoryj vidit chto-to vpervye.
     - Nu budem schitat',  chto my s toboj v raschete.  - Prodolzhal prishelec. -
Mne ponadobit'sya tvoya pomoshch'. Ty sluchano ne znaesh' gde na tvoej planete est'
eshche takie korabli kak moj?
     CHuvstvuya voprositel'nuyu intonaciyu zemledelec nesmelo chto-to skazal,  no
sprashivayushchij  tak nichego i ne ponyal.  Togda on pribegnul k drevnejshemu yazyku
zhestov,  soprovozhdaya imi svoj vopros.  Na etom yazyke  prishlos'  vtolkovyvat'
svoyu  mysl'  dovol'no dolgo.  On to pokazyval na svoj korabl',  to izobrazhal
proletayushchij v vozduhe chelnok, soprovozhdaya eto predstavlenie zvukami, kotorye
otdalenno  napominali zvuki,  proizvodimye proletayushchim korablem.  Sobesednik
stoyal s shiroko raspahnutymi glazami i ne ponimal chto sluchilos' s prishel'cem.
Bylo  vidno,  chto  on  uzhe  poluchil  predostatochnoe kolichestvo vpechatlenij i
dal'she shla yavnaya peredozirovka.  Pilot uzhe bylo sovsem  otchayalsya,  no  vdrug
neozhidanno  chelovek  ego  ponyal.  Bez vidimogo entuziazma on mahnul rukoj na
sever i zlo prolyulyukal chto-to otryvistoe na svoem yazyke.
     - Da,-   zadumchivo  proiznes  prishelec,-  nuzhno  bylo  vse-taki  kupit'
kommunikator.  Obyazatel'no kuplyu,..  esli konechno eshche prijdet'sya pobyvat'  v
prilichnom magazine.

     Na komandnom  postu,  sluzhby  dal'nego obnaruzheniya sistemy bezopasnosti
sistemy Kristin 7(6) bylo tiho,  tol'ko izredka popiskivayushchie pribory davali
ponyat',  chto  vy  nahodites'  ne  na  kladbishche,  a  v  ser'eznom meste,  gde
vypolnyayutsya slozhnye i otvetstvennye zadachi.  Piski byli redkimi,  da  i  oni
srazu  zhe  pogloshchalis' special'nymi panelyami na stenah,  delaya eto mesto eshche
bolee tihim i uyutnym. Za osnovnym pul'tom, v kozhanom, uyutnom kresle sidel ne
molodoj  uzhe  chelovek  s nashivkami majora na sverkayushchem mundire i s neohotoj
razglyadyval monitory, na kotoryh uzhe pochti polgoda nichego ne menyalos'.
     V pomeshchenie voshel eshche odin sotrudnik sil bezopasnosti. |tot byl gorazdo
molozhe,  hotya odinakovaya forma pochti polnost'yu  nivelirovala  eto  razlichie,
delaya ih pohozhimi kak rodnyh brat'ev.
     - Starshij lejtenant Iskar pribyl na smenu.- Zayavil voshedshij vytyanuvshis'
na mgnovenie, kak eto i polagaetsya po zakonu i zakryl za soboj bronirovannuyu
dver'. Sidevshij razvernulsya v kresle i ustalo poprivetstvoval kollegu.
     - Da,  chto ni govori,  a tihoe nam dostalos' mestechko sluzhby.  Vsegda o
takom mechtal.  Uzhe polgoda kak eta kompaniya kupila planetu, a na nej vse eshche
nichego  ne  proishodit.  Dazhe  kak-to  stranno.  Mne  kazhetsya chto oni prosto
proschitalis' pokupaya eto mesto. Navernyaka etot sharik ne predstavlyaet nikakoj
cennosti i ih prosto naduli.
     Major mog  by  govorit'  eshche  dolgo   i   nudno.   CHelovekom   on   byl
slovoohotlivym,  a  za  beskonechno-dolgie  chasy bdeniya pered ekranami v etom
bronirovannom sklepe,  u nego v mozgu voznikali takie  neobychnye  logicheskie
postroeniya,  chto  pozvol' on sebe nemnogo povyrazhat'sya tak kak dumal,  i ego
kar'era v sluzhbe bezopasnosti nakrylas' by bystree, chem on uspel by dojti do
svoej komnaty v raspolozhenii.
     Potyagivaya spinu on s trudom  vylez  iz  kresla,  ustupaya  mesto  novomu
smennomu dezhurnomu.
     - Tak tochno,  gospodin major.  Na proshloj planete,  kotoruyu my  s  vami
ohranyali  edva  uspevali lovit' narushitelej,  a zaletet' na etu ni u kogo ne
voznikaet zhelaniya.  Dazhe postrelyat' ne po komu.  Tak i kvalifikaciyu poteryat'
mozhno, da i skuka smertnaya.
     - Nichego,  eto tozhe vhodit v nash zarabotok, da i to, chto zdes' tiho, ne
tak uzh i ploho.  Vy eto pojmete s godami i vspomnite moi slova. - Posle etoj
zagadochnoj frazy major pokinul post i napravilsya k sebe.
     On medlenno brel v svoyu komnatu, ostaviv molodogo lejtenanta naedine so
svoimi nadezhdami i zhelaniyami. |to bylo ne pervoe mesto vo Vselennoj, kotoroe
majoru  prihodilos'  ohranyat'  i  dejstvitel'no ono poka bylo samym tihim iz
vseh.  Nikogo i  blizko  ne  bylo  vidno.  Ni  konkuriruyushchih  soobshchestv,  ni
prohodimcev-odinochek,  tak  i zhazhdushchih urvat' kusochek chuzhogo,  ni dazhe samih
hozyaev.  Ne bylo voobshche nikogo,  i eto uzhe nachinalo dejstvovat' na nervy,  i
kak  tol'ko-chto  okazalos'  ne  emu  odnomu.  U  ego podrazdeleniya hot' byla
kakaya-nikakaya rabota - oni dezhurili,  derzha pod  kontrolem  orbitu,  dal'nie
sektora  kosmosa,  prilegayushchie  k  ih  ob容ktu i ispol'zuya sistemu sputnikov
kontrolirovali  kak  mogli  poverhnost'  vverennogo  im  mira.   Huzhe   bylo
pilotam-perehvatchikam.  oni  voobshche  ne znali chem sebya zanyat'.  Edinstvennym
osmyslennym ih zanyatiem, bylo oblachenie v protivoperegruzochnye kostyumy pered
zastupleniem   na   dezhurstvo.   I  eto  vse.  Bessmyslennost'  situacii  ne
razveivalas' dazhe posle regulyarnyh vnushenij  nachal'stva  o  "bditel'nosti  i
boegotovnosti",  kotorye neobhodimo bylo podderzhivat' na "postoyanno-vysokom"
urovne.  Edinstvennoe,  chto sogrevalo dushu majoru v trudnye minuty, eto bylo
to,  chto  ne  smotrya  na  skuku  i  vynuzhdennoe  bezdejstvie plata regulyarno
perechislyalas' na ego schet,  a eto,  kak chuvstvoval on s vysoty svoih let, ne
samoe poslednee v zhizni.
     Ego rassuzhdeniya  prervala  sirena.  Sirena!  |tot  zvuk  zdes'  eshche  ne
slyshali.  Gorodok ozhil.  Lyudi vybegali iz svoih pohodnyh domov-kontejnerov i
napravlyalis'  po  svoim  shtatnym  mestam.   Para   orbital'nyh   shturmovikov
vyrulivala  iz  svoego  ukrytiya.  Sobravshiesya  piloty drugih smen s zavist'yu
smotreli na schastlivchikov,  kotorym predstoit teper' nastoyashchee  delo,  a  ne
pustye razgovory vyzvannye skukoj. Pobezhal k svoemu pul'tu i major. Hotelos'
poskoree uznat' chto sluchilos',  ved' eshche desyat' minut nazad vse bylo tiho  i
spokojno.
     Vbezhav v bunker slezheniya,  on dejstvitel'no uvidel  otmetku  na  ekrane
radara.  Hotya ne zvannyj gost' sovershil posadku posredi lesa i dannyj moment
vremeni ne mog prosmatrivat'sya sistemoj,  komp'yuter cepko  derzhal  v  pamyati
koordinaty,  v  kotoryh korabl' nahodilsya pered tem,  kak rastvorit'sya sredi
beskrajnego lesa.  Teper' v etoj tochke perekreshchivalis' dve  tonkie,  krasnye
linii, napominaya pricel ruchnogo oruzhiya.
     Iskart, ne skryvaya svoego vozbuzhdeniya stal  rasskazyvat'  zapyhavshemusya
majoru kak vse proizoshlo:
     - Vy ne poverite,  gospodin major!  Tol'ko sel za  pul't,  a  tut  bac,
zasvetka!  V  chetyrnadcatom  sektore  severnogo  polushariya  sputniki zasekli
anomal'noe napryazhenie polya.  YA dazhe ne poveril svoim glazam,  dumal kazhetsya.
Ved'   tol'ko   idiotu   moglo   prijti   v   golovu   vhodit'   v  real'noe
prostranstvo-vremya tak blizko ot material'nogo  ob容kta.  Vy  predstavlyaete,
men'she chetverti radiusa nashej planety.  - On govoril "nashej planety" potomu,
chto za polgoda nikto iz sluzhby prosto ne privyk nazyvat' etot mir po  imeni.
- Tak vot,  sizhu,  zhdu.  Vdrug hozyaeva pozhalovali.  Potom vse kak polozheno -
vspyshka i tak dalee,..  no korabl' sovsem  malen'kij.  Sudya  po  skorosti  i
harakteru   vspyshki   mezhgalakticheskij,   osobo  malogo  klassa.  Na  zapros
"svoj-chuzhoj" nikak ne otreagiroval.
     Posle togo  kak  on  vyshel  na  orbite,  stal  snizhat'sya  v napravlenii
severo-zapad.  Pyat' minut nazad sovershil posadku.  Ot  nas  k  nemu  pyat'  s
polovinoj tysyach kilometrov, cherez minut pyatnadcat' on budet nash.

     Vzmah ruki,  kotorym  mestnyj  zhitel'  pytalsya  otvetit'  na nazojlivye
pristavaniya prishel'ca okazalsya veshchim.  Ne uspel on  opustit'  ruku,  kotoroj
ukazyval napravleniya bazirovaniya tak milyh serdcu pilota korablej, kak v toj
storone  pokazalis'  dve  temnye  tochki.  Oni  rosli  bukval'no  na  glazah,
prevrashchayas' v groznye boevye mashiny. Skorost' ih poleta porazhala. Dlya poleta
v atmosfere eto  bylo  slishkom,  no  tem  ne  menee  eto  bylo.  Kak  tol'ko
shturmoviki  proshli  nad  polem,  vsyu  okrugu  zalil  oglushitel'nyj grohot ih
dvigatelej,  zvuk ne pospevayushchij za svoimi hozyaevami prokatilsya  nad  tochkoj
naznacheniya i ponessya dal'she,  za delayushchimi razvorot i snizhayushchimisya mashinami.
Dva cheloveka,  stoyashchie posredi  isporchennogo  polya  zavorozhenno,  kazhdyj  po
svoemu,  glyadeli  na  proishodyashchee.  Raskaty rokota prichudlivo perelivalis',
smeshivalis' s uzhe otrazhennym ot pochvy zvukom i  teryalis'  v  dremuchem  lesu,
ustraivaya naposledok udivitel'nuyu raznovidnost' eha.
     Pilot privetstvenno  zamahal  rukami.  Nastroenie  u  nego   uluchshilos'
nastol'ko,  chto  on gotov byl rascelovat' etogo otvratitel'no-gryaznogo,  tak
daleko otoshedshego ot civilizacii cheloveka,  chto veroyatno yazyk  zhivotnyh  byl
emu blizhe i ponyatnee yazyka lyudej.  Emu srazu stala nravit'sya i eta hizhina, i
etot les, i eta ne gostepriimnaya na pervyj vzglyad planeta.
     - Esli  zdes'  tak bystro prihodyat na pomoshch',  to eshche ne vse poteryano!-
kriknul on obrashchayas' k zemledel'cu, starayas' perekrichat' raskaty unosyashchegosya
proch' grohota.
     Spustya neskol'ko  mgnovenij  shturmoviki  sbrosiv  skorost'   uzhe   byli
poblizosti.  Odin  iz  pary zavis metrah v dvadcati nad poverhnost'yu,  pochti
kasayas' krylom  verhnego  yarusa  lesa,  vtoroj  sel  ryadom  s  razvorochennym
chelnokom.   Pilot  ostaviv  skryvshegosya  v  zaroslyah  aborigena,  i  pobezhal
navstrechu "spasatelyam".
     Zavisshij v   vozduhe   shturmovik   ne   vypuskal   iz   svoih  pricelov
proishodyashchee.  Ego orudijnye sistemy nahodilis' v boevom polozhenii.  Pokinuv
svoi  mesta  v shirokih,  tolstyh kryl'yah,  oni teper' vozvyshalis' nad obeimi
ploskostyami glybami metalla.  CHernye izluchateli, ne men'she metra v diametre,
pohodili  na  glaza  chudovishcha  iz koshmara,  gotovogo pri pervom zhe ne lovkom
dvizhenii metnut' v zhertvu molniyu,  isparit',  prevratit' v nichto vse, chto ne
ponravit'sya obyknovennomu slabaku, pal'cy kotorogo sejchas lezhali na spuskah.
     Iz raspahnuvshegosya  gruzovogo  otdeleniya  sevshego  shturmovika,   lyazgaya
blestyashchimi,  kak u igrushki,  gusenicami,  vypolzla nebol'shih razmerov boevaya
mashina.  Dlya  togo,  chtoby  ni  u  kogo  ne  ostavalos'  somnenij  na   schet
dejstvitel'nogo  prednaznacheniya  etogo  kuska zheleza,  sverhu,  na podvizhnoj
tureli bylo ustanovleno skorostrel'noe orudie.
     Ona razvernulas'  i  s  dostoinstvom  poshla na tol'ko chto radovavshegosya
sverh mery pilota.  Vot zdes' uzh dejstvitel'no ot schast'ya do gorya  byl  odin
shag,  dazhe ne shag, a odin vzglyad, odin impul's mysli. Za medlenno dvizhushchejsya
mashinoj  shestvovalo  dva  boevyh,  mehanicheskih  robota.  Vmesto   loktevyh,
zahvatnyh manipulyatorov u nih byli pristegnuty pulemety srednego kalibra.
     Ozhil gromkogovoritel' ustanovlennyj na nahodyashchimsya v vozduhe korable: -
     Vnimanie! Ne predprinimajte ni kakih dejstvij i neobdumannyh
postupkov. Vyhodite  po  odnomu.  U  nas  pod  pricelom  vash  soobshchnik.   Ne
vynuzhdajte nas predprinimat' kardinal'nye mery,  tem bolee,  chto my imeem na
eto polnoe pravo.
     - YA odin!  - Obeskurazheno vykriknul neschastnyj.  - A vy,  - obratili na
nego vnimanie sverhu,- snimite vmeste s poyasom ruchnoe oruzhie i otbroste  ego
podal'she ot sebya.  I ne nuzhno glupostej. Napominayu, esli vy ne ponyali, ya uzhe
sejchas imeyu pravo vas ubit'.
     Iz nahodivshegosya  na  poverhnosti  shturmovika  vyskochilo  dva  soldata,
odetyh v vystrelobezopastnye,  bronirovannye dospehi,  na golovah byli shlemy
zabrannye  temnym  steklom.  Oni po vsem pravilam boya v stesnennyh usloviyah,
prikryvaya drug druga "vorvalis'" v raspahnutyj lyuk  chelnoka,  poryskali  tam
nemnogo,  to tak nichego opasnogo dlya sebya ne obnaruzhiv spokojnym shagom vyshli
naruzhu.
     Poluchiv signal  s  poverhnosti chto vse spokojno sel i vtoroj shturmovik.
     Posle togo, kak bylo podobrano otbroshennoe v storonu oruzhie, vse
okonchatel'no uspokoilis'.  Iz  vtorogo shturmovika,  kotoryj plavno opustilsya
vozle pervogo vyshla celaya komandy  i  ne  spesha  zanyalas'  gruzovym  otsekom
povrezhdennogo chelnoka.  Malen'kaya, boevaya mashinka otpravilas' vmeste s odnim
iz robotom obratno gruzit'sya,  drugoj ostalsya stoyat' na meste,  ne  svodya  s
cheloveka   ni   svoih   svetochuvstvitel'nyh  elementov,  ni  svoego  oruzhiya.
Predvaritel'no  preduprediv  svoim  otvratitel'no  sintezirovannym  golosom,
chtoby  tot  ostavalsya  na  meste.  Tak on i stoyal,  i nikomu ne bylo do nego
nikakogo dela.  Vse vnimanie "spasatelej" bylo skoncentrirovano  na  prishlom
korable - pervoj ih dobyche za polgoda kruglosutochnyh bdenij.
     Ih predusmotritel'nost' porazila stoyashchego pod pricelom hozyaina korablya.
Kogda pered ego gruzovym otsekom poyavilsya kompaktnyj,  shagayushchij pogruzchik on
bylo rvanulsya pomeshat' vygruzke svoego tovara,  v  slaboj  nadezhde  poluchit'
hot'  kakie-to ob座asneniya,  no svistyashchaya,  korotkaya ochered' ne pozvolila emu
eto sdelat'.  Puli rasporov vozduh s vizgom proshli chut' vyshe golovy,  a  ego
bezstrastnyj strazh ob座asnil:
     - |to byl predupreditel'nyj vystrel.  V  moej  programme  predusmotreno
provedenie  tol'ko  odnogo  takogo vystrela.  Esli vy dvinetes' eshche raz,  to
vosstanavlivat' budet nechego.  Mozhet vam eto i ne nravit'sya, no takaya u menya
programma.
     Kogda tovar  polnost'yu  peregruzili  na  shturmoviki,  k  nemu   podoshel
hudoshchavyj  oficer s malen'kim,  stilizovannym izobrazheniem letyashchej komety na
chernom shleme i vklyuchiv zapisyvayushchee ustrojstvo sprosil:
     - Kto  vy  takoj  i  kak mozhete opravdat' svoe vtorzhenie v etot mir?  V
tone,  kakim byl zadan vopros skvozilo polnoe bezrazlichie k  stoyashchemu  pered
nim  cheloveku,  ego  budushchim  otvetam  i ego dal'nejshej sud'be voobshche.  Tak,
prostaya formal'nost', kotoraya ne nuzhna byla nikomu, no tak bylo polozheno.
     - YA Keron Sal's,  poddannyj ego velichestva Hariza,  imperatora Krigona,
pravitelya sistemy  Oskern  3,4,  galaktiki  274/A511.  -  Nachal  bylo  Sal's
neuvereno.
     - Ni pro vashego pravitelya,  ni pro ego sistemu ya ne imeyu  ni  malejshego
predstavleniya. Kak vy okazalis' zdes'?
     - Kak vsegda ya poluchil zakaz. Moe sudno bylo zafrahtovano firmoj "Medik
farm"  dlya  perevozki medicinskogo oborudovaniya zakazchiku v sosednyuyu s vashej
galaktiku.  Pri vhode v real'noe prostranstvo dlya korrektirovki kursa, popal
pod  ogon'.  |to  sluchilos'  v  sosednem zvezdnom skoplenii vashej galaktiki.
Voobshche to ya vsegda starayus' korrektirovat'  kurs  podal'she  ot  galaktik,  v
svobodnom prostranstve,  no na etot raz prishlos' risknut'. V vashej galaktike
idet sejchas kakaya-to  vojna,  i  mne  "povezlo"  vynyrnut'  v  samom  centre
srazheniya.  Posle  togo,  kak  korabl' byl povrezhden,  prishlos' srochno iskat'
mesto dlya posadki.  Bortovaya navigacionnaya sistema opredelila  vash  mir  kak
blizhajshij,   gde   chelovek   mozhet  sushchestvovat'  bez  special'nyh  sredstv.
Podprostranstvennyj perehod prohodil v avtomaticheskom rezhime, tak chto ya dazhe
ne  znayu  nazvaniya  mira  v kotorom okazalsya.  Kstati,  vy mne ne podskazhete
nazvanie i koordinaty?
     - |to  ne  imeet  ni  kakogo  znacheniya.  - Oficer yavno speshil,  i hotel
pobystree pokonchit' so vsemi formal'nostyami. - Prodolzhajte.
     - Reaktor vyshel iz teplovogo rezhima chudom udalos' posadit' chelnok. Esli
uchest',  chto u vas gravitaciya prevyshaet standart,  to mne prosto povezlo.  A
to,  chto ya isportil pole vashemu zhitelyu, tak eto ya ne narochno, ved' esli by ya
sel posredi lesa, menya by bylo trudno iskat', da i razvernut'sya tam negde, a
tak  vy  bystro  menya  nashli.  -  S somneniem v golose on zakonchil poslednyuyu
frazu.
     - Da,  eto  vy  pravil'no  sdelali.  Vse  dopros okonchen.  - Proiznes v
diktofon oficer i spryatal ego v nagrudnyj karman.
     - Dopros!?  YA chto,  prestupnik po vashemu?
     - Po nashemu,  - v ton otvetil oficer, - vy dejstvitel'no prestupnik. Po
zakonam etoj galaktiki,  prestupnikom avtomaticheski staet  chelovek,  kotoryj
narushaet  prava  chastnoj sobstvennosti,  a imenno eto vy i sdelali.  V nashih
krayah eto samoe nezyblimoe pravo, fundament tak skazat', na kotorom stroitsya
nashe obshchestvo.
     - No ya zhe ne znal vashih zakonov!  I kuda zhe mne bylo devat'sya? Podyhat'
v  kosmose!?  Vy zhe dolzhny ponyat',  chto eto vynuzhdennaya posadka.  Ved' takoe
mozhet sluchit'sya s kazhdym.
     - Menya  eto ne kasaetsya,  ya prosto vypolnyayu svoyu rabotu.  K govorivshemu
podbezhal razgoryachennyj molodoj chelovek,  pochti mal'chishka,  v tochno takoj  zhe
forme, tol'ko emblem i pobryakushek na ego grudi bylo pomen'she.
     - Gospodin kapitan, - na mgnovenie vytyanulsya on, - a mozhet zapihnem ego
obratno v etu zhelezyaku i raznesem ee vdrebezgi?  Kak my eto sdelali na Glume
i sdelaem vid, chto nichego ne proizoshlo. Pohozhe, chto ego tovar stoit ne malyh
deneg...
     - Net Kars,  na etot  raz  my  tak  delat'  ne  budem.  |to  zhe  pervoe
zaderzhanie  so  vremeni  nashego  najma  na  etu planetu.  Nuzhno predostavit'
hozyaevam vraga,  a to oni  mogut  podumat',  esli  uzhe  ne  dumayut,  chto  ih
sobstvennost'  voobshche ohranyat' ne nado i otkazhutsya ot nashih uslug.  A chto do
gruza,  tak u tebya ne bylo nikakogo gruza,  - vykriknul on Sal'su v lico i s
siloj pnul botinkom v zhivot. - Ili byl, a? YA tebya sprashivayu?
     Net, ne bylo nikakogo gruza,  - prohripel tyazhelo podnimayas' kosmicheskij
brodyaga.
     Vidya, chto ego polozhenie stanovitsya huzhe  s  kazhdoj  minutoj,  on  reshil
ispol'zovat' poslednyuyu, kak on reshil, vozmozhnost'.
     - Vy znaete,  - skazal on otryahivaya odezhdu,  - u  menya  est'  prilichnaya
summa deneg, i ya vpolne mogu zaplatit' za svoyu svobodu.
     - Nu tak davaj ih syuda! - Obradovalsya kapitan i smenil gnev na pokaznuyu
milost'.
     - Net,  ih so mnoj net. Oni ostalis' pod zalog u "Medik farm" i zabrat'
ih  obratno  ya  smogu  kak tol'ko privezu uvedomlenie o poluchenii zakazchikom
oborudovaniya.  Ved' eto slozhnoe oborudovanie i ne vezde ego kupyat, a esli vy
pozvolite otvezti ego po naznacheniyu i sletat' za den'gami, to oni vashi. Esli
hotite, to poshlite so mnoj cheloveka. Tol'ko konechno nuzhno budet vosstanovit'
moj  korabl'.  Vashi,  -  on  vzglyadom  pokazal  na  shturmoviki,  -  tuda  ne
doberut'sya.
     - A  skol'ko  u  tebya  tam  deneg?  - Pointeresovalsya kapitan.
     - Pochti shest'desyat  tysyach  kreditov.
     - Spasibo, budu znat' skol'ko prosit' za tvoe barahlo.
     Zaberite ego.  I poakkuratnej s nim.  CHtob ni odnogo sinyaka - on dolzhen
vyzyvat' gnev, a ne zhalost'.
     Tol'ko teper' emu razreshili opustit' ruki,  i lish' zatem, chtoby udobnee
bylo  nadevat'  na  nih  naruchniki.  Posle  togo,  kak razdalsya shchelchok etogo
ustrojstva,  ispolnitel'nyj  robot  opustil  oruzhie  i  povoloksya  k   svoim
sobrat'yam  na  shturmovik,  po doroge,  kak togo trebovala ot nego programma,
ottyanuv zatvor i vybrosiv iz patronnika patron.
     Vse pogruzilis'   i   tol'ko  zhdali  komandy  kapitana.  Tot  s  kem-to
peregovoril po svyazi i obrashchayas' k specialistu sprosil:
     - CHto   skazhesh'   po   povodu   etogo  groba?  -  Ukazyvaya  pal'cem  na
vypotroshennyj chelnok  Sal'sa,  sirotlivo  stoyashchij  posredi  polya  s  nastezh'
raspahnutymi lyukami.
     Zaklyuchenie, bol'she pohozhee na prigovor posledovalo  nezamedlitel'no:  -
     Staraya kolymaga, iznoshennaya nastol'ko, chto ni o kakom vosstanovlenii
ne mozhet byt' i rechi. Esli ee komu-to predlozhit', to za nee ne prosit' deneg
nado, a naoborot - doplachivat'.
     - Vse yasno,  uhodim.  Silovye ustanovki dvuh boevyh mashin druzhnym  voem
otkliknulis'  na  etu  komandu,  vertikal'no  vzletaya  s  krohotnogo  klochka
obrabotannogo  rukami  cheloveka  zemli.  Ta,  v  kotoroj  nahodilsya   Sal's,
razvernuvshis' i klyunuv nosom dala zalp po broshennomu korablyu.  Oglushitel'nyj
vzryv prokatilsya po okruge,  vydavaya novuyu porciyu  uzhasa  kazhdomu  obitatelyu
etoj  gluhomani.  Volna  oslepitel'no-belogo ognya prokatilas' po poverhnosti
vynosya k granice lesa  kuski  metalla,  izurodovannye  nastol'ko,  chto  dazhe
ekspert  ne  skazal by s polnoj uverennost'yu,  kakaya imenno chast' tol'ko-chto
sushchestvovavshego korablya byla predstavlena tem ili inym oblomkom.
     Dlya etogo  korablya vse uzhe bylo pozadi.  On otpravilsya sledom za svoimi
sozdatelyami,  hotya i s zaderzhkoj v sotnyu let,  iz mira  lyudej  opyat'  v  mir
prirody.  A  vot  dlya  ego  poslednego hozyaina kak raz naoborot,  vse tol'ko
nachinalos'.

     Iz lesu vyshel borodach  provozhaya  tyazhelym  vzglyadom  dve  chernye  tochki,
bystro  dvigayushchiesya  na  sever  po nachinayushchemu kutat'sya v belosnezhnye oblaka
nebu.  Za muzhem,  opaslivo obhodya zagorevshiesya suhie  vetki  vyshla  zhenshchina.
Uvidev,  chto ih hizhiny net na meste ona zagolosila,  no vzglyanuv na muzha tut
zhe oseklas'.
     Borodach proshelsya po perepahannomu struyami gazov polyu, s kotorym eshche chas
nazad bylo  vse  v  poryadke.  Dogorayushchie  koptyashchim,  chernym  plamenem  grudy
razvorochennogo metalla zahlamili bukval'no vse pole.  Starayas' derzhat'sya kak
mozhno dal'she ot etih oblomkov,  muzhchina stupal ploho slushayushchimisya nogami  po
svoej   zemle,   osmatrivaya   grustnym   vzglyadom  polnoe  torzhestvo  Haosa.
Nasytivshis' vdovol' etim zrelishchem,  on vernulsya k tomu mestu, gde stoyala ego
hizhina.  ZHenshchina tak i ne tronulas' s mesta,  perepugannymi glazami glyadya to
na isporchennoe pole, to na svoego muzha.
     Postoyav nemnogo  v  nereshitel'nosti,  muzhchina  stal  razbirat' tleyushchie,
obuglennye derevyashki,  kotorye sovsem nedavno byli ego domom.  Iz zavala  on
izvlek   snachala   motygu,   rukoyati   na   instrumente   ne   bylo,  tol'ko
pyatisantimetrovyj,  obuglennyj kusochek dereva svidetel'stvoval  o  tom,  chto
sovsem  nedavno  ona  byla  na  meste.  Poryvshis'  eshche  nemnogo  emu udalos'
obnaruzhit' topor.  Ego lezvie za gody raboty sil'no slizali tverdoe derevo i
zatochnye  kamni,  rukoyatka,  hotya i pochernela,  no sohranila svoyu prochnost'.
Rabotat' instrumentom eshche bylo mozhno.  CHelovek  ulybnulsya  svoej  nahodke  i
chernoj,  zaskoruzloj  ladon'yu  proter  lezvie.  Na sinevatoj stali vspyhnulo
otrazhenie priblizhayushchegosya k zakatu, nalivayushchegosya krov'yu svetila.
     Nagnuvshis' eshche  raz  nad  svoim  pozharishchem on rezko vypryamilsya - chto-to
kol'nulo ego pod odezhdoj.  Zapustiv ruku  za  pazuhu  on  dostal  sverkayushchij
glyancevoj poverhnost'yu pryamougol'nyj kusochek korichnevogo plastika. Neskol'ko
minut rassmatrival ego,  povorachivaya to odnoj,  to drugoj storonoj, provodil
poteryavshim  chuvstvitel'nost'  pal'cem  po  cifrovomu  i  bukvennomu  rel'efu
kupyury,  razdumyvaya, kuda zhe prisposobit' etu veshch' v svoem hozyajstve, da tak
i  ne pridumav ej nikakogo primeneniya rezko otshvyrnul proch'.  Podhvatil svoj
topor i uzhe cherez neskol'ko minut lesnaya gluhoman', razvlekayas', vtorila ego
sil'nym  i  razmerennym udaram.  Inogda topor zamolkal,  no tol'ko dlya togo,
chtoby bez pomeh les uslyshal shum padeniya ocherednogo poverzhennogo ispolina.
     Ryadom s isporchennym, medlenno rasshiryalos' i roslo novoe pole.






                                             Sverhgalaktika 18/10
                                             Gruppa galaktik 21/561
                                             Nepravil'naya galaktika 511/74
                                             Sektor K 64
                                             Planetarnaya sistema Skitlar(2).

     Po skovannoj morozom ravnine  poryvistoj  veter  gnal  legkuyu  pozemku.
Snezhinki  obrazuya  nepreryvno  menyayushchiesya  uzory  na  rovnom kak stol plato,
bystro peremeshchalis',  na dolgo ne zaderzhivayas' na odnom meste,  k cherneyushchemu
na vostoke neyasnym,  temnym pyatnom gornomu hrebtu.  Skitlar sobiralsya nachat'
na svoej novoj planete novyj den'.  Hotya zvezda na nebe eshche ne poyavilas', no
uchastok nebosklona,  srazu za hrebtom, zametno posvetlel, obrazovav krasivyj
perehod cvetovoj gammy ot issinya-chernogo, do svetlo-sinego, zadejstvovav pri
etom vse cvetovye ottenki indigo.
     Posredi plato,  sposobnyj porazit' voobrazhenie dazhe lyudej razbiravshihsya
v   podobnyh   sooruzheniyah,   vozvyshalsya   ogromnyj   pryamougol'nyj   korpus
obogatitel'nogo kombinata.  Pravda,  nado skazat',  v etot utrennij  chas  on
nikogo  svoimi  razmerami  ne  porazhal  -  ravnina  vokrug  vooruzheniya  byla
absolyutno pustynna, tol'ko veter, privykshij za sotni tysyacheletij chuvstvovat'
sebya bezrazdel'nym hozyainom etoj mestnosti, zanimalsya izvechnym svoim delom -
podmetal sneg, vernee ego zhalkoe podobie, na svoem uchastke.
     Kompleks dejstvitel'no  byl  ogromen.  Okolo  dvuhsot  metrov v vysotu.
Dlina ego bol'shej grani sostavlyala kilometrov dvenadcat', a shirina ne men'she
desyati.   pravil'nuyu   formu   asketichnogo,   gryazno-korichnevogo,  betonnogo
stroeniya, neskol'ko portili raznoobraznye pristrojki, raspolagavshiesya kak na
poverhnosti  planety,  tak  i  na  kryshe  samogo  kompleksa.  Ot  nekotoryh,
raspolozhennyh na nulevom urovne,  oborudovannyh shirokimi  vorotami  shlyuzovyh
kamer,  po takoj zhe korichnevoj, kak i kompleks ravnine tyanulis' parnye sledy
gusenichnyh vezdehodov,  ischertivshih promerzlyj grunt v raznyh  napravleniyah.
Sredi  haosa ostavlennyh sledov chetko prosmatrivalis' neskol'ko napravlenij,
v kotoryh ezdili chashche vsego.  Vokrug ne bylo nikakogo  dvizheniya,  budto  vse
zamerzlo  i  eto  ciklopicheskoe  sooruzhenie  kazalos'  koshmarnym porozhdeniem
kamenistoj pustyni.
     Ne smotrya  na  kazhushchuyusya bezzhiznennost' i pokinutost' etogo mesta,  ono
yavno ne yavlyalos' takovym. Iz vyhodnyh rastrubov ventilyacionnoj sistemy valil
par,  tehnologicheskaya  sistema  kompleksa,  vybrasyvala  gustoj  dym s edkim
zapahom sery, a ogni posadochnyh ploshchadok i shlyuzovyh kosmicheskih modulej yarko
svetilis',  ne ostavlyaya ni kakih somnenij v tom,  chto za vidimym otsutstviem
dvizheniya skryvaetsya burnaya deyatel'nost'.
     Vnushitel'nyh razmerov oranzhevoe svetilo,  nakonec vyglyanulo iz-za odnoj
iz vershin gornogo  hrebta,  kazavshemsya  pri  takoj  podsvetke  oblomannym  v
shvatke  zubom  velikana  i ravnodushnym,  ne migayushchim vzglyadom osmotrelo eshche
odin uchastok svoej votchiny.  Ne obnaruzhiv nichego  podozritel'nogo,  medlenno
stalo podnimat'sya vverh po pologoj duge,  zabirayas' vse vyshe i vyshe,  navodya
uzhas na nochnye teni,  v panike popryatavshiesya v glubokih otrogah dalekoj cepi
gor i sredi vneshnego oborudovaniya kompleksa.
     Planeta Skitlar(2)  byla  otvratitel'nym   mestom,   principial'no   ne
prisposoblennaya  dlya  obitaniya  belkovyh  sushchestv,  ispol'zuyushchih dlya dyhaniya
kislorod. Tol'ko v oblasti ekvatora, gde poverhnost' progrevalas' dostatochno
intensivno   sohranilis'   vyrodivshiesya   ostatki   bujnoj   v   svoe  vremya
rastitel'nosti.  Kotoraya iz goda v god,  povinuyas' slabeyushchej zhiznennoj  sile
tyanula  bleklye,  gryazno-zelenogo cveta list'ya poblizhe k umirayushchemu svetilu,
otdavavshemu svoej planetarnoj sisteme poslednie ostatki vodoroda.
     Nedostatkov u etogo mesta dejstvitel'no bylo mnogo: ugasayushchaya, staraya i
zlaya kak macheha zvezda;  atmosfera,  nekogda prigodnaya dlya dyhaniya cheloveka,
sejchas soderzhala odnu dvadcatuyu chast' kisloroda ot normy;  polnoe otsutstvie
togo,  chto mozhno bylo by s bol'shej ili  men'shej  natyazhkoj  nazvat'  pishchej  i
postoyannyj,  glubokij holod, kotoryj po nocham dohodil do minus sta dvadcati;
povyshennaya na tret' ot normy  gravitaciya...  Pri  zhelanii  eto  perechislenie
mozhno bylo prodolzhat' dolgo, no pri vseh nedostatkah, u Skitlar(2) bylo odno
neosporimoe  dostoinstvo  -  nekotorye  uchastki  ee  kory   byli   bukval'no
zapakovany med'yu.  Konechno zhe ne chistoj med'yu, takoe bogatstvo udaetsya najti
tol'ko nekotorym schastlivchikam. |to byla obyknovennaya hal'kopikrinovaya ruda,
ochen'  chistaya  ruda,  trebuyushchaya  neznachitel'noj  stepeni  obogashcheniya,  posle
kotorogo,  pochti tret' ee vesovogo sostava sostavlyal chistyj  metall.  Metal,
kotoryj  ohotno  pokupali  v  mirah  s samym raznym urovnem tehnologicheskogo
razvitiya.
     Bez nego   ne   obhodilsya   ni  odin  iz  mirov,  esli  konechno  v  nih
samostoyatel'no ne dobyvalos' dostatochnoe kolichestvo medi,  ili oni  ne  byli
otbroshen   nazad   v   svoem  razvitii  nastol'ko,  chto  ego  obitatelej  ne
interesovali  nichego,  krome  dobrogo  kremnievogo  topora  i  ogromnoj,  po
vozmozhnosti ne ochen' zloj zveryugi.
     V slaborazvityh mirah s kotorymi udavalos'  torgovat',  iz  medi  i  ee
splavov  delali  sel'skohozyajstvennye instrumenty,  oruzhie i utvar'.  Pochemu
imenno iz medi?  Delo v  tom,  chto  v  takih  mestah  byla  vozmozhnost'  dlya
obrabotki  imenno  medi  i  ee  splavov,  hotya  stal',  ot nizkosortnoj,  do
ligirovannoj luchshego kachestva oni  pokupali  tozhe.  Znachitel'no  luchshe  delo
obstoyalo v teh mestah, gde lyudyam udalos' prodvinut'sya v razvitii tehnologij.
Po mere prodvizheniya v razvitii potrebnost' v etom elemente  tol'ko  rosla  i
etot  rost  vyzyval neopisuemuyu radost' proizvoditelej.  Ni odin pribor,  ni
odna vychislitel'naya sistema,  ni odna sistema  vooruzheniya,  gde  v  kachestve
nositelya  energii  ili informacii ispol'zovalsya elektron,  ne mogla obojtis'
bez medi i ee splavov, ved' takoj provodnik, v kotorom kompromis mezhdu cenoj
i fizicheskimi kachestvami byl nastol'ko ideal'nym,  chto drugoj takoj naprasno
bylo iskat'.
     Palitra primeneniya byla shirochajshaya.  S odnoj ee storony sidel borodatyj
varvar i kamnem tochivshij bronzovyj lemeh svoego  pluga,  drugaya  ee  granica
teryalas'  sredi  mehanicheskih  robotov  poslednih modelej,  mezhgalakticheskih
krupnotonazhnyh sudov i  oruzhiya,  predstavit'  razrushitel'nuyu  silu  kotorogo
normal'nomu cheloveku prosto bylo nevozmozhno.
     Ishodya iz vsego etogo i byla zalozhena korporaciej "Liberta  Ko"  pervaya
shahta  v  takom neprisposoblennom meste.  delo poshlo neploho,  i so vremenem
malen'kaya obogatitel'naya sekciya pererosla  v  kolossal'nyj  pererabatyvayushchij
kompleks.  Glubina  shaht  dostigala  dvadcati kilometrov,  a dlina shtolen na
raznyh urovnyah  ischislyalas'  v  tysyachah  kilometrov.  Vostochnaya  ih  oblast'
podbiralas'  k uzhe mayachivshim na gorizonte goram,  a zapadnaya i yuzhnaya uhodili
daleko pod bezbrezhnoj ravninoj.
     Podobno gigantskomu  sprutu,  kompleks  raspustil  v raznye storony pod
poverhnost'yu planety ogromnoe kolichestvo shchupalec-shtolen,  v  alchnoj  popytke
zahvatit' kak mozhno bol'she cennogo syr'ya.

     Zummer, otvratitel'nyj kak vopl' umirayushchego,  zavyl vryvayas' v soznanie
s besceremonnost'yu  prezrevshego  zakon  policejskogo.  |ho  dusherazdirayushchego
zvuka,  pochti  fizicheski  oshchutimymi  volnami  proneslos'  po uzkim koridoram
lichnyh pomeshchenij. V tesnyh i dushnyh boksah probuzhdalis' ot tyazhelogo, lipkogo
sna lyudi.
     Nachinalos' vremya vtoroj smeny i oni byli  imenno  etoj  vtoroj  smenoj.
Pochernevshie ot izmatyvayushchej raboty,  postoyannogo nedoedaniya, vernee "pitaniya
po racionu",  ot postoyannoj  zamknutosti,  sredi  ploho  osveshchennyh,  tesnyh
tehnologicheskih  i  zhilyh  sekcij,  oni  s  uzhe  dovedennoj  do  avtomatizma
tochnost'yu pristupili k zhizni "po raspisaniyu".
     Zavtrak predstavlyal soboj otvratitel'nuyu sistemu zamenitelej,  stoivshij
v neskol'ko raz deshevle svoego originala i imel takoj vid,  chto est'  ego  s
neprivychki mozhno bylo tol'ko s zakrytymi glazami.
     Stolovaya postepenno pustela. Lyudi razbredalis' po svoim rabochim mestam.
Te,  komu  bylo dobirat'sya daleko,  staralis' pozavtrakat' pobystree,  chtoby
vovremya dobrat'sya do svoih rabochih mest i smenit' otrabotavshuyu smenu.
     Robert Link   bystro   upisyval  svoyu  porciyu,  besstrastno  otmerennuyu
avtomatom, davavshuyu vozmozhnost' tol'ko ne umeret' s golodu, i poproshchavshis' s
bratom bystro ubezhal. On byl iz teh, kto rabotaet daleko.
     Vysokij po zdeshnim merkam,  molodoj eshche paren',  on neploho vyglyadel na
obshchem fone rabotayushchego na iznos chelovecheskogo materiala,  zavlechennogo v eto
mesto razmytymi obeshchaniyami kontrakta,  na poselenie v mirah klassa  "A"  ili
"V"(soglasno  s  harakterom  vypolnyaemyh  rabot  i  prilezhnosti,s kotoroj ee
vypolnyali),  posle desyati let raboty na komplekse.  Hotya po pravde  skazat',
takoe  pereselenie bylo tol'ko neskol'ko raz za vsyu istoriyu sushchestvovaniya na
Skitlare(2) medeplavil'nogo proizvodstva.  Usloviya,  v  kotoryh  prihodilos'
zhit'  i  rabotat'  etim  lyudyam prevrashchali ih v hodyachie,  ni na chto ne godnye
razvaliny gorazdo ran'she,  chem zakanchivalsya desyatiletnij srok kontrakta.  No
ne  smotrya  na  eto,  nedostatka rabochej sily kompleks nikogda ne ispytyval.
Nadezhda na zhizn' v bolee prisposoblennom dlya etogo meste  tolkala  lyudej  na
zaklyuchenie  kontrakta.  Pri  etom  chashche  vsego  rabotal tot motiv,  chto lyudi
staralis' zarabotat' pravo na zhizn' v takom mire esli ne dlya sebya,  to  hotya
by  dlya  svoih detej,  zhertvuya radi etoj celi svoej svobodoj i zdorov'em,  i
beskonechno cennym vremenem zhizni, tak skudno otmerennym cheloveku.
     Desyat' let   -   bol'shoj   srok,  i  te,  kto  vopreki  vsemu  vyzhival,
otpravlyalis' korporaciej so stancii.  Kak  govorili  ee  predstaviteli,  oni
dejstvitel'no  vypolnyali svoi obyazatel'stva,  vzyatye imi soglasno kontrakta,
no proverit' eto bylo nevozmozhno...  Takoe pereselenie mozhno bylo sravnit' s
zagrobnoj  zhizn'yu  - nazad nikto ne vozvrashchalsya,  i nevozmozhno bylo s polnoj
uverennost'yu utverzhdat' ni o ee sushchestvovanii, ni o ee otsutstvii.
     Robert s bratom pereehali na Skitlar(2) pochti chetyre goda nazad.  Posle
togo,  kak umerli roditeli, ih s bratom nichego ne zaderzhivalo ni kosmicheskom
zavode,  svobodno  letevshem  sredi  zvezd.  Kogda-to  na  nem  proizvodilis'
kakie-to elektronnye ustrojstva,  no Robert etogo uzhe ne  zastal.  Vladel'cy
prishli  k  vyvodu,  chto  proizvodstvo stalo nerentabel'no i prekratili delo,
ostaviv na proizvol sud'by ves' personal stancii. Vy sprosite, pochemu imenno
zavod dolzhen byl byt' v kosmose?  Net, eto ne bylo svyazano s tehnologicheskim
processom,  eto ne bylo svyazano s tem,  chto v nevesomosti  poluchayutsya  bolee
kachestvennye kristally. Vse bylo gorazdo proshche - tam ne trebovali nalogov.
     Ego brat,  Alan Link,  rabotal na komplekse gluboko vnutri,  operatorom
odnoj  iz obogatitel'nyh sekcij.  Horosho hot' ne v shahtah.  Teh bylo zametno
srazu.  Dolgo oni ne protyagivali.  Oni videlis' s  bratom  tol'ko  vo  vremya
otdyha, da i to tol'ko togda, kogda sovpadali smeny.
     Robertu povezlo  nemnogo  bol'she   -   posle   dvuh   let   raboty   na
obogatitel'noj  linii  emu  udalos'  perejti  v  transportnoe podrazdelenie.
Teper' u nego byl vezdehod,  na  kotorom  on  vozil  ili  brigady  geologov,
uhodyashchih  daleko  po  ravnine,  a  inogda i za nee,  na territoriyu "bol'shogo
provala",  ili prosto kolesil k dvum nebol'shim shahtam, zalozhennyh v tridcati
kilometrah  ot  bazovogo  kompleksa  i  odnoj  stoyashchejsya,  privozya edu i vse
neobhodimoe dlya rabochih,  zabiraya  tyazhelobol'nyh,  ot  kotoryh  otkazyvalis'
vrachi  etih  shaht iz-za svoih skromnyh vozmozhnostej.  Byla u nego i eshche odna
obyazannost' - skorbnaya.  Kogda  kompleks  horonil  svoih  mertvecov,  Robert
otvozil tela na improvizirovannoe kladbishche i zaryval ih tam,  ispol'zuya svoj
vezdehod v rezhime bul'dozera.  Imenno etoj chasti svoej raboty on byl  obyazan
filosofskim   skladom  haraktera,  i  ne  svojstvennym  ego  godam  terpimym
otnosheniem ko vsyakogo roda  nespravedlivostyam,  kotorye  zhivoj  eshche  chelovek
nablyudaet v povsednevnoj zhizni.
     Vyvorochennaya v promorozhennoj zemle,  rvanaya yama - eto byl final,kotorym
obychno zakanchivalas' zhizn' v etom meste.  Na etom improvizirovannom kladbishche
pokoilis' ne tol'ko tela neschastnyh.  Zdes'  byli  zahoroneny  ne  sbyvshiesya
nadezhdy, laskovye kak morskoj briz i nesbytochnye, kak predaniya o rae.
    Obychno, esli ne sluchalos' nikakih avarij,  on  delal  odin  pogrebal'nyj
rejs v nedelyu, privozya kontejner s telami i ostavlyaya ego na meste, - na etoj
shirote temperatura nikogda ne podnimalas' vyshe minus pyatidesyati. Posle treh,
chetyreh hodok,  kogda kontejnerov nabiralos' dostatochnoe kolichestvo,  on ryl
yamu,  spihival vezdehodom tuda kontejnery,  kotorye  neredko  ot  padeniya  s
vysoty   razbivalis',  i  zasypal  eto  skorbnoe  zrelishche  koryavymi  glybami
smerzshegosya grunta.  Neskol'ko raz proezzhal sverhu  utrambovyvaya  gusenicami
potrevozhennoe  mesto.  Potom  emu  prihodilos'  nadevat' skafandr i vyhodit'
naruzhu,  chtoby ustanovit' znak.  |to byl obyknovennyj stolbik s ukreplennymi
na  nem kusochkami plastika,  na kotoryh oboznachalis' imena,  daty rozhdeniya i
smerti i prochimi harakteristikami,  kotorye obychno  zanosyat  v  takogo  roda
pometki. Informaciya ob umershih konechno zhe hranilas' i na komplekse, no takoj
znak stavilsya tozhe.  Skoree eto delalos' dlya  samogo  horonivshego,  chem  dlya
rodstvennikov  i  znakomyh  umershih.  Im  v  etom  meste  byvat' zapreshchalos'
rezhimom. Konechno zhe zapreshchalos' delat' ne tol'ko eto...
     Edinstvennym hranitelem etogo poslednego pristanishcha,  byl Robert,  da i
to po sovmestitel'stvu.






                                              Sverhgalaktika 18/10
                                              Gruppa galaktik 21/561
                                              Spiral'naya galaktika 511/70
                                              Sektor R 62
                                              Planetarnaya sistema Karmant(3)
                                              (Otstojnik K3(09))

     Mezhgalakticheskij, boevoj    chelnok   srednego   klassa,   prinadlezhashchij
ob容dinennomu,  tamozhenno-pogranichnomu departamentu sektora V 04,  galaktiki
511/75,  voshel  v  real'noe  prostranstvo nepodaleku ot planety.  V trehstah
tysyachah kilometrov ot ee severnogo polyusa. Sorientirovavshis' v prostranstve,
on leg kursom na Otstojnik. CHerez neskol'ko chasov on uzhe sbrasyval skorost',
snizhayas'  po  spirali,  ostavlyal   za   soboj   v   atmosfere   belyj   sled
skondensirovavshejsya  vlagi,  pohozhij  na  broshennuyu v razgar karnavala lentu
serpantina.  V  kilometre  ot  poverhnosti  pilot  perevel  svoyu  mashinu   v
gorizontal'nyj polet.
     Pod blestyashchim,  pokrytym  svezhimi,   keramicheskimi   teploizolyacionnymi
plastinami   bryuhom  chelnoka  pronosilis'  lesa,  beskrajnie  lesa,  kotorye
nachinalis' s odnoj storony gorizonta i uhodili za gorizont v protivopolozhnoj
chasti  etogo  mira.  Izredka odnorodnoe,  zelenoe more vsparyvala izvilistaya
reka,  ili posredi izumrudnyh, perekatyvayushchihsya kak nastoyashchie, voln, golubym
provalom pokazyvalos' ozerco,  staratel'no otrazhaya biryuzovoe nebo.  Vse bylo
svetlo i prekrasno,  spokojstvie i umirotvorennost' pejzazha  v  illyuminatore
mogla  zarazit' lyubogo,  u kogo tol'ko hvatilo by bezrassudstva vysunut'sya v
illyuminator i posmotret' na eto velikolepie.  No  v  chelnoke  tol'ko  pilot,
chelovek  zakalennyj  i  ne  takimi  shturmami psihiki,  svysoka vziral na eto
velikolepie, da i to po dolgu sluzhby, vsem ostal'nym do etih izyskov ne bylo
nikakogo dela. Komu bylo naplevat', a komu i prosto zapreshcheno.
     Na dolgo s krasotoj naedine chelnok ostavlyat' ne zahoteli.  CHerez  minut
pyat',  sprava  po  bortu  zasverkal  serebristoj  tochkoj  boevoj  shturmovik,
neizvestnoj  v   etoj   galaktike   sistemy,   lishennyj   dazhe   nameka   na
opoznavatel'nye  znaki.  Priblizivshis',  neskol'ko minut shel krylo k krylu s
prishel'cem,  a zatem,  vidimo vyyasniv dlya sebya vse, chto hotel, privetstvenno
mahnul kryl'yami i skrylsya iz vidu tak zhe rezko, kak i poyavilsya. Posle etogo,
uzhe po levomu bortu,  kak po  mogushchestvennomu  vzmahu  ruki  vladyki,  opyat'
poyavilis'   lyubopytstvuyushchie.   Na  etot  raz  ih  bylo  dvoe,  dva  otlichnyh
orbital'nyh  shturmovika  poslednej  modeli,  tol'ko  mesyac  nazad   nachavshie
postupat' na vooruzhenie vseh zainterisovannyh armij galaktiki, moguchij kulak
vsego svobodnogo mira.  I shli  oni  krasivo,  po  voennomu.  Sparka,  znachit
sparka,  a vyuchka,  chto tut skazhesh', delo ser'eznoe. |ti to zhe udovletvorili
lyubopytstvo svoih povelitelej i ubralis' proch'.
     Vse bylo  kak obychno.  Po mere prodvizheniya nad poverhnost'yu planety,  k
chelnoku podletali boevye mashiny, pilot o chem-to govoril s vstrechayushchimi, i te
ubiralis' po svoim delam.  Obychnaya razmerennaya rabota. Na Otstojnike eto byl
privychnyj ritual. Sama zhizn' tak skazat', v odnom iz svoih proyavlenij.
     CHerez nekotoroe   vremya   na   gorizonte   poyavilis'   pervye   primety
nachinayushchegosya  gornogo  massiva.  To  tut  ,to  tam  horosho  prosmatrivalis'
svetlo-burye   i   bolee   temnye  pleshi,  vozvyshayushchihsya  nad  lesom  gornyh
obrazovanij.  Snachala oni poyavlyalis' po odnoj,  ili nebol'shimi gruppami,  no
vskore  vechnozelenye  dzhungli  ischerchivali uverennymi shtrihami grebni gornyh
hrebtov,  otrezaya ot obshchego massiva shirokie  lomti  kolyshushchejsya  pod  vetrom
zeleni.  Po mere prodvizheniya, golyj, bezzhiznennyj kamen' vse vyshe podnimalsya
k nedostupnym nebesam, neskol'ko podnimaya dazhe sam uroven' lesa, zatravlenno
vyglyadyvayushchij iz glubokih provalov dolin.

     Serzhant Uilk sidel na sero-zelenom, armejskom yashchike iz pod podstvol'nyh
raket k ruchnomu oruzhiyu  i  otreshenno  nablyudal  zakat.  Utomlennyj  za  den'
svetilo  shlo  na  bokovuyu,  no nenadolgo zaderzhalos' na svoem rabochem meste,
usevshis' na kromke listvy i rasklanivalos'.  Ego oranzhevyj disk otrazhalsya  v
steklah  zerkal'nyh  ochkov  serzhanta,  delaya  ego lico pohozhim na masku boga
Bezumie, iz razrushennogo i stertogo vremenem, strannogo hrama. Esli ne brat'
vo vnimanie etu illyuzornuyu metamorfozu, to v ostal'nom serzhant, kak serzhant.
Gladko vybrityj, kvadratnyj podborodok, issechennyj set'yu melkih, i pokrupnee
shramov,  vdavlennyj,  iskrivlennyj  nos  s gorbinkoj,  kakoj byvaet tol'ko u
professional'nyh bojcov i korotkaya,  stoyashchaya ezhikom,  sedeyushchaya  pricheska.  V
obshchem, obychnyj chelovek, sdelavshij vojnu osnovnym zanyatiem v svoej zhizni.
     Hotya hvastlivyj Karmant i obol'shchalsya na svoj schet, vosprinimaya vnimanie
serzhanta blizko k serdcu i staralsya kak mog proizvesti vpechatlenie, nikto na
nego ne  obrashchal  nikakogo  vnimaniya.  Zanoschivoe  svetilo  bylo  vvedeno  v
zabluzhdenie ochkami Uilka.  Glaza ego byli zakryty,  a mysli vitali daleko ot
etogo mesta.  Pered ego vzorom vzdymalis' zheltye,  podnimayushchiesya kazalos' do
vycvevshih  nebes,  shirokie  dyuny.  On  lezhal  na  grebne  odnoj  iz  nih  so
skorostrel'nym pulemetom v rukah. Po obe storony ot nego zalegli soldaty ego
vzvoda, a snizu, po pologomu grebnyu peschanoj volny, karabkalis' provalivayas'
v ryhlyj,  krupnyj pesok celaya orda oborvancev. Otsutstvie ser'eznogo oruzhiya
u  etih  lyudej,  s  lihvoj  kompensirovalos'  nepostizhimoj  volej k pobede i
izredka strelyaya iz svoego primitivnogo oruzhiya,  padaya pod livnem ognya vzvoda
oni neotstupno shli vpered.
     Napadayushchih bylo raz v dvadcat' bol'she.  Soldaty lezhali i  hladnokrovno,
kak v tire, rasstrelivali shturmuyushchih. Srazhenie bol'she pohodilo na kazn', chem
na chestnuyu shvatku.  Nu da gde vy  videli  chestnuyu  vojnu?  Lyudi  s  krikami
padali,  izorvannye  v  kloch'ya  razryvnymi  pulyami,  no  vse  novye  i novye
povstancy perestupali cherez rasterzannye tela i prodolzhali shturm.  Vzvod  to
zhe nes poteri, hotya i ne soizmerimye s poteryami shturmuyushchih.
     Vidya, chto ne smotrya na vse tehnologicheskoe prevoshodstvo, u vzvoda yavno
ne  hvataet  ognevoj  moshchi,  Uilk  prikazal neskol'kim soldatam smontirovat'
pohodnyj stankovyj plazmennyj izluchatel'.  Tri cheloveka  etim  zanimalis'  u
transporterov,  lihoradochno  izvlekaya iz kontejnerov i sochlenyaya razroznennye
detali.  Pokonchiv s etim zadaniem,  oni otduvayas' vtashchili po krutomu  sklonu
dyuny na greben' snachala trenogu, a zatem i sam plazmomet - osnashchennoe shest'yu
moshchnymi forsunkami orudie smerti.  Posle togo,  kak s  prigotovleniyami  bylo
pokoncheno,  odin iz soldat,  prigibayas' ot kazhdoj proletayushchej puli,  polzkom
dobralsya k serzhantu i peredal pul't upravleniya ustanovkoj.
     Uilk vzyal v ruki ploskuyu,  metallicheskuyu korobku, s rychazhkami, knopkami
i nebol'shim displejchikom - ustanovkoj mozhno bylo pol'zovat'sya  distancionno,
iz  ukrytiya,  i  vklyuchil  pribor.  Blok iz shesti izluchatelej pripodnyalsya nad
liniej peska,  gotovyj  prevratit'  v  prah  vse,  na  chto  emu  ukazhut.  Ne
razdumyvaya  bol'she  ni  sekundy,  serzhant  orientiruyas' po kroshechnomu ekranu
razvernul ustanovku,  navodya na blizhajshuyu cep' atakuyushchih i nazhal  na  spusk.
Stena  ognya  vsporola  prostranstvo  mezhdu protivoborstvuyushchimi storonami.  S
gromkimi hlopkami razletalis' v raznye storony ostatki chelovecheskih  tel,  i
eti hlopki slilis' v izredka menyayushchij chastotu,  monotonnyj tresk.  Plazmomet
rabotal bezuprechno.  Odnovremenno  iz  shesti  forsunok  vyryvalis'  impul'sy
raskalennyh  do  nepostizhimoj  temperatury  gazov,  razya  lyubogo,  kto  imel
neschast'e okazat'sya na etom krohotnom klochke peska, obstuplennom soshedshimisya
so vseh storon, posmotret' na neobychnoe predstavlenie dyunami.
     S voem Smert' pronosilas' nad peskom,  prinimaya iz  krepkih  ruk  Uilka
svezhen'kie trofei.  Pesok,  istoskovavshijsya po dozhdyu, s upoeniem utolyal svoyu
tysyacheletnyuyu  zhazhdu  chelovecheskoj   krov'yu,   alymi,   rubinovymi   bryzgami
razletayushchimisya v raznye storony.
     CHerez neskol'ko minut  vse  bylo  koncheno.  Vse  prostranstvo  zapolnil
sladkovatyj  zapah  smerti,  smeshannyj  s  drugim  -  zhzhennoj ploti.  Veter,
otkazavshijsya uchastvovat' v prestuplenii otsutstvoval i pobediteli eshche  bolee
blizko  pochuvstvovali  svoyu  pobedu.  Iz  vzvoda,  naschityvavshego  eshche utrom
tridcat' pyat' chelovek,  ostalos' vsego vosem',  da i to polovina s raneniyami
raznoj stepeni tyazhesti.
     Pod vecher  prishel  korabl'  zakazchika  i  zabral   ostatki   vzvoda   i
oborudovanie.
     Uilk uzhe nedelyu ne mog otojti ot  poslednego  kontrakta,  takoe  inogda
sluchaetsya  dazhe u samyh materyh materyh voitelej udachi,  no vsegda prohodit,
kak  vprochem  i  vse  v  etoj  zhizni.  On  prohazhivalsya  tuda-syuda,  podolgu
zasizhivalsya  na odnom meste razdumyvaya o chem-to svoem,  vprochem,  nikogo eto
osobenno  ne  interesovalo,  tem  bolee,  chto  serzhantu  poka  ne  kem  bylo
pokomandovat'  -  vse  ego  vyzhivshie  soldaty  eshche nahodilis' pod prismotrom
vrachej, a popolneniya poka ne bylo.
     Vospominaniya serzhanta  narushil rev sparki shturmovikov,  proshedshih pryamo
nad polyanoj,  na kotoroj on otdalsya svoim myslyam.  Grohot bol'no  udaril  po
usham i vozvratil Uilka k dejstvitel'nosti.  On vstal i potyanuvshis' raspravil
shirokie plechi.  "Mozhet nakonec privezli  popolnenie"  -  podumal  serzhant  i
napravilsya k vzletno-posadochnoj ploshchadke lagerya.
     Na prokalennoj v glubinu na neskol'ko  metrov,  tverdoj  kak  kamennaya,
gruntovoj  ploshchadke  vse  bylo kak obychno.  Stoyal pod pogruzkoj vnushitel'nyh
razmerov  transportnyj  korabl'  ocherednogo  zakazchika.  Naemniki   nespeshno
gruzili   oborudovaniya,   snaryazhenie  i  boepripasy.  Vremya  ot  vremeni  iz
raspahnutyh,  shirokih kak vorota angara,  stvorok gruzovogo otseka  korablya,
gromyhaya   podhvatami   pokazyvalsya   edinstvennyj  pogruzchik  i  razmerenno
perestavlyaya svoi shest' gidravlicheskih nog napravlyalsya za  sleduyushchej  stopkoj
yashchikov i ohapkoj tyukov. Bol'she na pole nikakogo dvizheniya ne bylo.
     - CHto  serzhant,  ne  spit'sya?  -   Pointeresovalsya   neponyatno   otkuda
vzyavshijsya,  slovoohotlivyj intendant. - |to dlya tvoih orlov my pakuem sejchas
etu razvalinu?
     - Net, ne dlya moih. Moi uzhe uleteli nedelyu nazad, a novyh poka nikto ne
vezet...
     Otvetstvennyj za boepripasy-proviziyu ponimayushche kivnul,  zatem dostal iz
nagrudnogo karmana svoego kamuflyazha,  lishennogo kakih by to ni bylo voinskih
razlichitel'nyh znakov malen'kuyu radiostanciyu i dal kakie-to rasporyazheniya,  a
zatem obrashchayas' k Uilku skazal:
     - Ne perezhivaj. Vidish', shturmoviki podnyalis' v vozduh. Navernyaka kto-to
pozhaloval. Mozhet dazhe privezli novuyu partiyu, skoro uznaem.
     - Imenno poetomu ya syuda i priplelsya.  Voennyj chelovek,  dazhe bez nameka
na hot' kakoe-to zvanie ischez tak zhe  neozhidanno,  kak  i  poyavilsya.  Vidimo
zvanie v dannoj situacii uzhe ne igralo nikakoj roli. Esli vojna edinstvennoe
delo v tvoej zhizni,  to zvanie,  kakoe by ono ni  bylo,  ne  imeet  nikakogo
znacheniya. Vsya sut' koncentrirovalas' tol'ko na razmere oplaty za vypolnennuyu
rabotu.

     V lagere Lyuisa kak  vsegda  carilo  polnoe  bezobrazie  i  nerazberiha.
Konechno  zhe  tak  kazalos'  tol'ko  na  pervyj vzglyad,  k tomu zhe,  cheloveku
prakticheski nichego ne smyslyashchemu  v  voennom  dele.  Na  etom  poprishche  Lyuis
preuspel  i  na  vojne razbiralsya na urovne samyh genial'nyh predstavitelej,
etogo ottachivaemogo desyatkami tysyacheletij iskusstva.  Ego  izvorotlivyj  um,
postavil  takoj pribyl'nyj vo vse vremena biznes,  kak vojna na sluzhbu svoej
skromnoj persone.  Ne kakomu-to tam  gosudarstvu  ili  miru,  ideologii  ili
religii,  a  imenno samomu sebe i nikomu drugomu.  Konechno zhe on ne obizhal i
teh,  kto na nego rabotal,  a tak zhe teh,  kto zakryval  glaza  na  podobnoe
proyavleniya  dejstvitel'nosti.  V obshchem nikto ne byl zabyt,  chto v principe i
garantirovalo ustojchivoe sostoyanie takogo shatkogo vo vse vremena dela.
     Hotya on nachinal s malogo,  no vskore,  bukval'no cherez neskol'ko let, v
podtverzhdenie pravil'no vybrannoj taktiki i strategii  predprinyatyh  usilij,
ego  biznes nabral dostatochnuyu silu i razmah.  Lyuis Kamp obrel na Otstojnike
silu, ne schitat'sya s kotoroj teper' ne mog pozvolit' sebe nikto.
     Kak mozhno dogadat'sya dazhe neiskushennomu v voennyh delah cheloveku, armiya
stoit deneg i deneg ne malyh,  k tomu zhe takaya mnogochislennaya,  kakaya byla u
Kampa.  V otlichie ot mnogih armij,  kotorye bazirovalis' v galaktike 511/70,
ego armiya neposredstvenno ne finansirovalas' ni odnim pravitel'stvom,  i  na
nee  konkretno  ne  rabotal  ni  odin narod,  no v otlichie ot prochih,  lyuboj
zakazchik,  kotoryj imel dostatochno sredstv, mog nanyat' na opredelennoe vremya
i dlya vypolneniya lyuboj zadachi nachinaya ot vzvoda i bol'she, hot' vse svobodnoe
voinstvo,  kotoroe po chislennosti prevyshalo mnogie  armii  razvityh  v  etom
otnoshenii mirov.  SHCHedroe voznagrazhdenie i solidnyj tehnologicheskij potencial
vooruzheniya i oborudovaniya,  garantirovalo vypolnenie zaklyuchennyh kontraktov.
Krajne  redko  Lyuisu prihodilos' vyplachivat' neustojku,  iz-za nevozmozhnosti
vypolnit' zaklyuchennyj kontrakt.  Zdes' eto  schitalos'  chem-to  iz  ryada  von
vyhodyashchim i zhestoko karalos' - firma trepetno otnosilas' k svoej reputacii.
     Ne smotrya na otsutstvie kakogo by to ni bylo statusa u etih sil,  krome
samoj  sily  konechno,  kontingent  klientury,  kak ni stranno byl neobychajno
shirok.  Zdes' byli i pravitel'stva vpolne  dobroporyadochnyh  stran  i  mirov,
ishchushchie zashchity ot nepredvidennyh vtorzhenij;  i zahvatchiki, kotorym ne hvatalo
sil dovesti svoyu  agressiyu  do  logicheskogo  konca;  i  malen'kie  car'ki  s
ogromnymi  ambiciyami,  pytayushchiesya na neponyatno kakie den'gi,  oruzhiem Lyuisa,
postavit' na koleni otbroshennye v svoem razvitii miry  i  udovletvorit'  tem
samym svoyu maniakal'nuyu strast' kaznit' i milovat'.  Voobshche,  kogo sredi nih
tol'ko ne bylo.  Popadalis' dazhe missionery,  kotorye otchayavshis'  vtolkovat'
mirnym  putem  v golovy nerazumnyh eretikov i varvarov svoi svetlye dogmaty,
pri pomoshchi razryvnyh  pul',  porcij  plazmy  i  elektromagnitnogo  izlucheniya
ubezhdali neistovyh v lyubvi k blizhnemu, vtolkovyvali im o miloserdnom boge, i
o podayaniyah i pozhertvovaniyah,  kotoryh trebovalo ih alchnoe v etom  otnoshenii
bozhestvo,  o  toj  blagodati,  kotoraya  snishodit na pravednika popolnyayushchego
kassu cerkvi,  i chem bol'she vznos,  tem bolee  vseob容mlyushchee  proshchenie  zhdet
zhertvovatelya na nebesah. Ne otkazyvali nikomu, esli konechno zakazchik obladal
dostatochnymi sredstvami.  Sushchestvovalo tol'ko  odno  pravilo,  kotoroe  Kamp
pridumal  sam  i  sam  postoyanno  sledil  za ego vypolneniem.  Ono zapreshchalo
ispol'zovanie chastej ego armii  odnovremenno  dvumya  vrazhduyushchimi  storonami,
kakie  by  den'gi  ne predlagalis',  svoim soldatam ubivat' svoih zhe Kamp ne
razreshal.  Konechno zhe armiyu mozhno bylo perekupit',  predlozhiv bolee  vysokuyu
cenu.  V kontrakte dazhe bylo zapisano otdel'nym punktom vozmozhnost' perehoda
armii na  storonu  protivnika,  v  sluchae  polucheniya  predlozheniya  na  bolee
vygodnyh usloviyah. Dohodilo do smeshnogo. Nanyatyj kontingent po neskol'ku raz
perehodil ot odnoj storony k drugoj, i obratno. V konce koncov vyigryval kak
vsegda  bolee  bogatyj,  a Lyuis Kamp poluchal na odnom iz mnogih svoih schetov
eshche odnu krugluyu summu s priyatnym kolichestvom nulej.
     Hotya on imel dostatochno sil dlya togo, chtoby postavit' pod svoj kontrol'
vsyu planetu, no kak ya uzhe upominal, on byl umnym chelovekom i etogo ne delal,
predpochitaya  ustojchivoe sostoyanie protivostoyaniya,  zhestokoj shvatke,  nichego
krome ubytkov ne obeshchayushchej,  kak vnachale, tak i v posleduyushchee vremya. Slishkom
mnogo  samyh  raznoobraznyh interesov peresekalos' v etom kazalos' dostojnom
tol'ko poricaniya i sozhaleniya mire,  tem bolee,  chto sily  byli  predstavleny
solidnye i finansovye i chelovecheskie, a shatkij paritet mezhdu nimi dostigalsya
ne  odno  stoletie.  Proshlo  slishkom  mnogo  vremeni,  poka   uravnovesilis'
raskachivayushchiesya  chashi  vesov  i  nikomu  ne  bylo  vygodno kachnut' ih vnov'.
Naoborot, narushevshego eto ravnovesie ozhidal neprivlekatel'nyj final.
     Za vsej  deyatel'nost'yu,  kotoruyu  na  Otstojnike  nikto  oficial'no  ne
kontroliroval,  stoyali mogushchestvennye finansovye klany,  gotovye  peregryzt'
gorlo kazhdomu, kto po neopytnosti pomeshal by osushchestvleniyu ih planov. Hotya v
bol'shej svoej chasti eto byl chastnyj kapital,  dohod ot kotorogo ne oblagalsya
nikakimi nalogami,  vse zhe zametnuyu procentnuyu chast' etoj slozhnoj finansovoj
imperii sostavlyali i vznosy mnogih pravitel'stv. Nado li govorit', chto takoe
raspredelenie  sredstv  nikak  ne  afishirovalas' etimi politikami,  imeyushchimi
stabil'nyj dohod ot ispol'zovaniya sekretnyh fondov svoih byudzhetov.  Naibolee
chestnye  iz  nih  vse zhe napravlyali chast' sredstv,  poluchennyh ot nezakonnoj
deyatel'nosti na blago svoih narodov,  ostal'nye vse zabirali sebe.  Zdes'  ya
navernoe hvatil lishnego, - gde zhe eto videli chestnogo politika?..

     Utomivshis' za den',  Karmant plyunul na vse  i  skrylsya  za  gorizontom.
Lager' poglotila noch', koe-gde otstupaya pod ognem prozhektorov i svetil'nikov
obshchego osveshcheniya.  Tishinu nochi  narushil  priblizhayushchijsya  voj  boevoj  sparki
shturmovikov.  Kogda oni pokazalis' nad ploshchadkoj,  okazalos', chto eto byl ne
prosto kontrol'nyj polet,  a  zateryannyj  lager'  posetili  gosti.  Ryadom  s
legkimi,   boevymi   mashinami   nad   poverhnost'yu   zavis   srednij  chelnok
mezhgalakticheskogo klassa, raza v chetyre prevyshaya razmerami svoih provozhatyh.
Tamozhenno-pogranichnyj  departament  pokupal  tehniku  v sosednej galaktike i
razbiralsya v etom.  Korabli,  nahodivshiesya  na  vooruzhenii  etogo  vedomstva
otlichalis'  samymi  prekrasnymi  harakteristikami i otrazhali samye poslednie
veyaniya i dostizheniya v voennoj tehnologi celogo ryada sosednih  galaktik,  chto
navodilo  na  razmyshleniya  o  tom,  chto  vzimat' nalogi s vvozimyh tovarov i
kontrolirovat' vizovyj rezhim ne samoe poslednee po dohodnosti delo.
     Povisev neskol'ko sekund v vozduhe, kromsaya temnotu prozhektorami piloty
sorientirovalis',  a zatem vse tri mashiny myagko opustilis' na poverhnost'  -
shturmoviki  ryadom  so svoimi angarami,  a gost' posredi ploshchadki,  zanyav pod
soboj znachitel'nuyu ploshchad'. Na chelnoke raspahnulis' srazu neskol'ko lyukov iz
kotoryh  vyshli oblachennye v velikolepnuyu sirenevuyu formu svoego departamenta
sluzhaki.  V ih uverennom povedenii chuvstvovalos',  chto  oni  ne  pervyj  raz
poseshchayut eto mesto s podobnym vizitom.  Nikto na pole dazhe ne sdelal popytki
chto libo vyyasnit',  vse vypolnyali obychnye dlya sebya obyazannosti kak ni v  chem
ne  byvalo.  Vse proishodilo obychno i privychno.  Starshij oficer tamozhennikov
otdaval  korotkie  prikazaniya  svoim  podchinennym,  kotorye  te   bystro   i
professional'no  ispolnyali.  Mozhno  bylo  podumat',  chto  vse  proishodit  v
kakoj-to dobroporyadochnoj strane  ili  mire,  a  ne  na  voennoj  baze  samoj
nepredskazuemoj voennoj sily v galaktike, na Otstojnike.
     Vskore k komandiru tamozhennikov podoshli neskol'ko chelovek v  neizmennom
v etih mestah kamuflyazhe. Bystro o chem-to peregovoriv, odin iz nih udalilsya i
vskore vernulsya s eshche odnim  chelovekom.  V  rukah  u  nego  byl  medicinskij
kontejner  ekspress  diagnostiki.  Tem vremenem iz raspahnutogo central'nogo
lyuka chelnoka komanda stala vyvodit' gruppami,  chelovek po desyat',  odetyh  v
razlichnye odezhdy lyudej.  Pestro odetaya,  postepenno razrostayushchayasya tolpa,  v
peresekayushchihsya luchah dvuh prozhektorov  vyglyadela  ochen'  zhivopisno  i  rezko
kontrastirovala s odetymi v stroguyu, formennuyu odezhdu kak tamozhennikami, tak
i predstavitelyami Kampa. Ves' sbrod, kak vyrazilsya odin iz oficerov ekipazha,
byl  dejstvitel'no  sobran  po vsej galaktike.  Ob etom svidetel'stvovala ne
tol'ko odezhda,  razlichayushchayasya po cvetu,  kroyu,  materialu,  no i vneshnij vid
samih nevol'nikov.  Sredi nih byli i vysokie i nizkie,  cvet kozhi voobshche byl
vseh myslimyh i nemyslimyh ottenkov,  cherty lica, razrez glaz, volosy... Dlya
uchenogo-anatoma zdes' bylo neob座atnoe pole deyatel'nosti,  sposobnoe porodit'
ogromnoe kolichestvo dissertacij,  monografij  i  prochih  uchenyh  trudov,  no
uchennye ne lyubyat podobnyh mest.  Im vpolne hvataet ih uyutnyh laboratorij,  s
kondicionerami, horoshim zhalovaniem i moloden'kimi laborantkami.
     - Vystroj vseh v odnu sherengu! - Skomadoval polkovnik s britoj, pohozhej
na blestyashchij bil'yardnyj shar golovoj. Prichem polkovnik on byl tol'ko sprava -
levyj  pogon  otsutstvoval,  na  ego meste torchali v raznye storony nitki on
vyrvannoj s myasom zastezhki, no eto ego vidimo nichut' ne bespokoilo.
     Tamozhenniki bystro  vypolnili prikazanie,  umelo rasstaviv v odnu liniyu
nichego  ne  ponimayushchih  lyudej.  Kto   soprotivlyalsya,   poluchil   po   porcii
intillektual'nogo vnusheniya v golovu i stoyali tochno tak zhe smirno,  kak i te,
chto soobrazili ponaprasnu ne ispytyvat' sud'bu.
     Lyudi v  kamuflyazhe,  vo  glave  s  "pravym"  polkovnikom  neskol'ko  raz
proshlis' vdol' nestrojnoj sherengi,  peregovarivayas' o chem-to v  pol  golosa.
Dvoe  sluzhak v sirenevoj forme mezhdu tem prohodili vdol' sherengi i toroplivo
snimali s kazhdogo naruchniki.  Neskol'ko pogranichnikov stoyali nemnogo poodal'
i  ne  svodili  glaz  so  vsego proishodyashchego.  Ih avtomaty zorko sledili za
raznosherstnym sborishchem.
     - Sejchas vse projdem medicinskij kontrol'.  - Zayavil vrach, raspakovyvaya
na prinesennom shatkom stolike svoyu apparaturu.
     - Po  ocheredi  podhodim  dlya provedeniya testa,  - skomadoval nevzrachnyj
oficer,- i pobystree... - Dalee posledovala otbornaya rugan', bol'she poloviny
specificheskih oborotov kotoroj Sal'su ran'she slyshat' ne prihodilos'.
     Povinuyas' komande vse poslushno  povernulis',  obrazovav  ochered'.  Test
prohodil  bystro.  Kapel'ka  krovi  iz  pal'ca molnienosno diagnostirovalas'
umnoj  mashinoj,  kotoraya  tut  zhe   vydavala   rezul'taty,   ne   podlezhashchie
obzhalovaniyu.  Bol'nyh  okazalos' vsego neskol'ko chelovek i ih tut zhe pinkami
zagnali obratno na  chelnok,  ne  pred座avlyaya  nikakih  ob座asnenij,  ostal'nye
shest'desyat  vosem',  kak  podschital  polkovnik  smirno  stoyali vystroennye v
krivuyu liniyu, dozhidayas' svoej uchasti.
     Polkovnik eshche   o   chem-to   nedolgo  pogovoril  s  komandirom  patrulya
pogranichnikov, zatem iz ruk v ruki pereshli nalichnye, obyazatel'nye k priemu v
tysyachah  galaktik i oni rasproshchalis' kak starye druz'ya,  ili po krajnej mere
kak blizkie delovye partnery.  Nevol'niki pereshli pod opeku  vstrechayushchih,  a
ekipazh  pogranichnikov-biznesmenov  speshno nachal gruzit'sya.  Ih ozhidali novye
zaboty svyazannye s ih nelegkoj sluzhboj.
     Iz temnoty  poyavilsya  kak  privedenie  serzhant  Uilk i professional'nym
vzglyadom  ocenil  popolnenie.  Polkovnik,  zametiv   vnimanie   serzhanta   k
proishodyashchemu,  dobrodushno,  po  otcovski  zaveril starogo sluzhaku,  chto bez
soldat on ne ostanetsya:
     - Ne  perezhivaj  Uilk,  uzhe  zavtra  u  tebya  budet vzvod,  normal'nyj,
polnovesnyj vzvod. Ty u menya pervyj na ocheredi. Idi spat' i ne volnujsya.
     Obnadezhennyj serzhant rastvorilsya v chernilah nochi tak zhe neozhidanno, kak
i poyavilsya,  ne proronya ni slova,- v armii Lyuisa,  tak zhe,  kak  i  v  lyuboj
drugoj armii, iniciativa ne privetstvovalas'. Ot naemnika vmesto iniciativy,
ochen' opasnoj i  nepredskazuemoj  pri  takom  polozhenii  veshchej,  trebovalas'
prostaya  ispolnitel'nost'  i  nadezhnoe  vypolnenie  poluchennogo  prikazaniya.
Samostoyatel'nye   dejstviya,   esli   oni   ne   vyzyvalis'   isklyuchitel'nymi
obstoyatel'stvami,  ne  privetstvovalis'.  CHelovek  upodoblyalsya mehanizmu ili
odnoj iz chastej mehanizma.  A kakomu vladel'cu zahochetsya,  chtoby ego tehnika
rabotala  kak,  i  kogda  ej  vzdumaetsya?  Iniciativa v podobnyh mestah byla
tozhdestvenna ponyatiyu "sboj",  kak i prakticheski vo  vseh  mestah,  gde  odin
chelovek  ili  gruppa  lyudej,  ispol'zuet  umenie i staranie mnogih lyudej dlya
ispolneniya svoih celej.
     Zahlopnulsya lyuk  za  poslednim  predstavitelem takoj doblestnoj i ochen'
neobhodimoj  professii,  kak  tamozhennik,  i  chelnok,   podnyav   neimovernoe
kolichestvo   pyli,   tyazhelo   otorvalsya   ot  poverhnosti  ploshchadki,  rokocha
dvigatelyami i raskachivayas' iz storony v storonu  on  razvernulsya  i  nabiraya
vysotu i skorost' prevratilsya v yarkuyu,  golubuyu zvezdochku,  kakih bylo mnogo
na nebosklone etoj noch'yu.  CHerez neskol'ko sekund ee uzhe nevozmozhno otlichit'
ot  soten  tysyach  drugih  proboin  v chernom batiste nebosklona,  ostavlennyh
neumelymi strelkami za vsyu istoriyu voennogo dela.
     Polkovnik, razmerenno  poplelsya  kuda-to  v temnotu.  Za nim nestrojnoj
processiej potyanulis' pochti vse uchastvovavshie  v  ceremonii  vstrechi  novogo
popolneniya.  S novobrancami ostalis' tol'ko neskol'ko sonnyh serzhantov i tot
samyj nevzrachnyj oficer, vidimo lejtenant, iz-za temnoty bylo ploho vidno, k
tomu zhe Sal's ne sil'no razbiralsya v mestnyh znakah otlichiya.  Obnaruzhiv, chto
on okazalsya samym glavnym,  predpolagaemyj lejtenant bolee uverennym  tonom,
chem ranee proiznes rech':
     - Mozhet byt' vy eshche ne soobrazili,  no u vas  segodnya  ochen'  ser'eznyj
povorot v vashej zhizni. Vy popali v odno iz nemnogih mest v galaktike 511/70,
v kotorom vsem absolyutno vse ravno kto vy takie,  chem ran'she zanimalis' i za
kakie  narusheniya zakonov vas soslali na Otstojnik.  Zdes' vse zavisit tol'ko
ot vas.  Esli vy budete horosho usvaivat' vse to, chemu vas budut zdes' uchit',
a   potom   dobrosovestno   vypolnyat'  prikazy,  to  schitajte  vashe  budushchee
obespechennym, a rost a kar'eru tol'ko delom vremeni.
     Lejtenant govoril  ser'ezno.  Bylo vidno,  chto on sam svyato verit v to,
chto govorit.
     - Pravda  zdes'  vypolnyayut  ne vsegda chistuyu rabotu,  - on prishchurilsya i
osmotrel stroj negodyaev so vsej galaktiki, - no ya dumayu, chto mnogie iz vas i
ran'she zanimalis' podobnym, inache vy by sejchas ne stoyali zdes' peredo mnoj.
     - A kakie usloviya?  - Vykriknul kto-to sprava ot Sal'sa.
     Oficer oskalil velikolepnye,  belye  kak  sneg  zuby  v  izdevatel'skoj
uhmylke.
     - Zapomnite raz i navsegda,-  usloviya  zdes'  stavite  ne  vy.  Ot  vas
trebuetsya prostoe ispolnenie nashih uslovij, a oni takie: pervye tri mesyaca -
vremya stazhirovki,  i vam neobhodimo za eto vremya pokazat' sebya kak  mozhno  s
bolee  horoshej  storony,  ot  etogo zavisit vashe dal'nejshee polozhenie zdes';
posle prohozhdeniya etogo etapa,  vy  nachinaete  prinimat'  uchastie  v  boevyh
dejstviyah,  no do dostizheniya sroka sluzhby v odin god, vy za eto ne poluchaete
nikakih deneg - vse zarabotannoe vami odet v schet pogasheniya vashego obucheniya,
obmundirovaniya  i  vooruzheniya.  Po  istechenii  godovogo  sroka  vy nachinaete
poluchat' denezhnoe voznagrazhdenie za uchastie v akciyah.  Ego velichina  zavisit
ot slozhnosti kontraktov, kotorye budet vypolnyat' vashe podrazdelenie.
     - A pochemu tak dolgo - celyj god?  -  Ne  unimalsya  vse  tot  zhe  golos
sprava.
     - Vo-pervyh, - terpelivo nachal lejtenant, - obuchenie i vooruzhenie stoyat
nemalyh deneg,  a vo-vtoryh, sami ponimaete, sredi vas budut poteri, kotorye
tozhe kto-to dolzhen kompensirovat'.  Zdes' ne priyut dlya  bezdomnyh.  Tak  chto
cifra  v  odin  god  voznikla ne sluchajno,  a yavlyaetsya srednej i bolee-menee
tochno otrazhaet polozhenie veshchej.  Kstati,  esli kto-to iz vas nadumal bezhat',
to  sovetuyu  srazu ostavit' eti mysli.  Dazhe ya,  kotoryj prosluzhil zdes' uzhe
pyat' let ne predstavlyayu sebe  kuda  mozhno  otsyuda  ubezhat',  chtoby  ostat'sya
celym.  Zapomnite  bezopasno  tol'ko  v lagere i na prilegayushchih territoriyah,
kotorye my kontroliruem.  Vse ostal'noe prostranstvo etogo materika  planety
podeleno   mezhdu   raznymi   gruppirovkami,   v  kotoryh  to  zhe  pobegi  ne
privetstvuyutsya.  A v nashem lagere beglec priravnivaetsya k dezertiru  i  esli
ego  ran'she ne sozhrut zveri,  to on prosto rasstrelivaetsya otdeleniem svoego
sobstvennogo vzvoda, na obshchem postroenii vseh, ne zanyatyh v operaciyah sil.
     U mnogih  nastroenie  zametno  upalo.  Ne  nuzhno  bylo dazhe smotret' po
storonam, eto prosto chuvstvovalos'.
     - A  teper'  shagom  marsh  za serzhantami!  - Gromko vykriknul lejtenant,
riskuya sorvat' svoe eshche ne postavlennyj kak sleduet, komandirskij golos.
     V lagere Lyuisa vse bylo postavleno na standartnyj armejskij maner,  tak
chto srazu posle medicinskogo obsledovaniya  svezhen'kie  novobrancy  prohodili
sanitarnuyu obrabotku. O razmahe dela govorila kamera, v kotoroj etot process
proishodil.  Ne kakoe-to tam prisposoblennoe pomeshchenie,  a nastoyashchaya kamera,
pritom dostatochno bol'shogo ob容ma, chelovek na pyat'desyat. Takoj apparat stoil
ne deshevo. Sam process dlilsya ne bol'she neskol'kih minut. Vnachale, masterski
sintezirovannym,  pohotlivym,  zhenskim  golosom  sistema poprosila zaderzhat'
dyhanie na  odnu  minutu  i  zazhmurit'  glaza.  Posle  etogo  iz  blestyashchih,
raspolozhennyh  v  stenah forsunok hlynul otvratitel'nyj,  zheltyj gaz.  Sal's
edva uspel zakryt' glaza,  kogda volna etogo gaza nakryla ego s golovoj. Kak
ni  stranno,  nikakih  oshchushchenij  eto  ne  vyzvalo.  Posle  gaza,  kotoryj po
proshestvii obeshchannoj minuty bessledno vydul moshchnyj  potok  svezhego  vozduha,
vse tem zhe golosom,  bylo razresheno dyshat', chto vse s shumom i nachali delat',
a tem vremenem bezmozglaya zhelezyaka golosom shlyuhi  iz  bordelya  zayavila:  "ne
glotat'",   i   nachalsya   vtoroj   akt   predstavleniya   -   iz   potolochnyh
razbryzgivatelej udarili tugie strujki krasnovatogo dusha. Posle krasnovatogo
rastvora,  bez preduprezhdeniya poshla kakaya-to mutnaya burda, pohozhaya na sil'no
razbavlennoe moloko,  a zakonchilos' omovenie  prozrachnoj  i  sudya  po  vsemu
chistoj  vodoj.  Zatem  vklyuchilis' nagnetateli i chrez vse prostranstvo kamery
zastruilsya obzhigayushchij,  raskalennyj vozduh.  Ego potok  nachinalsya  na  odnoj
stene, vyryvayas' iz prikrytyh ranee i sejchas otkryvshihsya, shirokih shchelej, i s
siloj zasasyvalsya tochno takoj zhe reshetkoj,  raspolozhennoj na protivopolozhnoj
stene.  V mgnoven'e oka etot priruchennyj aborigen pustyni ubral s obnazhennyh
tel ostavshuyusya vlagu.  Vsled za etim raspahnulsya lyuk, a "zashitaya" v kakoj-to
iz  mikroshem  bloka upravleniya zhenshchina zagadochno zayavila,  chto ona gotova k
novomu ciklu.
     CHisto otmytyh, nichego eshche tolkom ne ponimayushchih lyudej, po mere togo, kak
ih vydavala kamera sanitarnoj obrabotki,  v golom vide, ne ostanavlivayas' na
protivorechivyh  trebovaniyah  etiketa,  dva  zlyh  do nevozmozhnosti serzhanta,
gruppami otvodili na sklad,  gde serdityj i davno  ne  brityj  tolstyak,  bez
edinoj   nashivki   na  mundire,  odarival  kazhdogo  pribyvayushchego  komplektom
soldatskoj,  polevoj uniformy.  Serzhanty i kladovshchik zlilis', no delali svoe
delo.  Zlilis'  oni  ottogo,  chto  normal'nym  lyudyam,  k  kotorym  oni  sebya
nesomnenno  prichislyali,  noch'yu  polagalos'  spat',  a  prodolzhali  vypolnyat'
poruchennye  im  obyazannosti ottogo,  chto eto vse-taki byla armiya,  a v armii
svoe nedovol'stvo prinyato vyrazhat' tol'ko zlost'yu,  da  i  to,  k  tem,  chto
men'she tebya po zvaniyu. K tomu zhe, normal'nye lyudi nahodilis' ochen' daleko ot
etogo mesta.
     Keron Sal's,  kosmicheskij brodyaga s prilichnym stazhem pervyj raz popal v
podobnuyu peredelku.  Sejchas on stoyal v gruppe otverzhennyh galaktikoj mestnyh
zhitelej i razmyshlyal o privratnostyah zlodejki sud'by.  Razmyshleniya davalis' s
trudom i v golovu nichego  putnogo  ne  prihodilo.  Racional'no  ocenit'  vse
sluchivsheesya za poslednie nedeli,  a tem bolee v poslednij vecher, opirayas' na
nakoplennyj  opyt  ne  predstavlyalos'   vozmozhnym.   S   takim   proyavleniem
dejstvitel'nosti prishlos' stolknut'sya vpervye.  On tak i stoyal,  zatyanutyj v
pyatnistuyu formu,  bessil'no opustiv ruki,  poka na  ih  gruppu  ne  obratili
vnimanie i ne pognali kuda-to daleko, cherez ves' lager'.
     Noch' stoyala dushnaya  i  bezvetrennaya.  Razogretaya  za  den'  poverhnost'
planety otdavala nakoplennuyu za den' energiyu. Keron shel i razmyshlyal, na schet
togo, chto esli u nih tut takie nochi, to kakie zhe u nih tut dni? Vseh podveli
k baraku, skolochennomu iz tonkih, panelej pressovannogo dereva, iz chego byla
sdelana krysha vidno ne bylo. Vnutri stoyala duhota, eshche sil'nee toj, chto byla
na   otkrytom   vozduhe.   Vse   prostranstvo   vnutri   zanimali  akkuratno
rasstavlennye  kojki,  mesta  ostavalos'  tol'ko  na  uzkie  prohody   mezhdu
massivami  koek.  To,  chto  barak byl ne zhiloj uzhe dolgoe vremya bylo zametno
srazu.  Na vseh bolee-menee rovnyh poverhnostyah zaleg prilichnyj  sloj  pyli.
Ona byla vezde,  a kogda svezheispechennye novobrancy zapolnili pomeshchenie,  to
eshche i v vozduhe zavisla.  Kto-to chihal,  kto-to rugalsya,  no eto  nikogo  ne
interesovalo,   ih   provozhatye   davno   ubralis'  vosstanavlivat'  zhestoko
narushennye nepredvidennymi obstoyatel'stvami perepetii svoih snov.
     Keron lezhal  na pyl'nom,  pokrytom podozritel'nymi pyatnami odeyale i pod
zvuki poskripyvayushchih so vseh storon koek, vspominal svoj korabl', svoj rejs,
zakaz,  kotoryj  ne  udalos' vypolnit',  i hotya etogo vsego v prirode uzhe ne
sushchestvovalo,  emu vse eshche kazalos', chto vot ono, sovsem ryadom, stoit tol'ko
protyanut'  ruku,  shevel'nut'  pal'cem  i  vse  vernetsya  na  svoi mesta.  On
popytalsya eto sdelat',  no na etom meste ego soznanie neozhidanno  ruhnulo  v
bezdonnyj  proval  zabyt'ya  i vsya ogromnaya i neob座atnaya Vselennaya prekratila
svoe sushchestvovanie,  ostaviv v neob座atno ogromnom,  svernutom gravitaciej  v
shar  prostranstve,  kotoroe  ona  tol'ko  chto  zanimala lish' chernuyu pustotu,
holodnuyu i ravnodushnuyu, kak mercanie dalekih zvezd.





     Rusha uzkimi,  stal'nymi gusenicami kom'ya smerzshegosya grunta i vdavlivaya
valyayushchiesya na poverhnosti kamni,  vezdehod shel  na  srednej  skorosti  vdol'
cepochki takih zhe sledov,  kakie i sejchas ostavalis' za moshchnoj, bronirovannoj
mashinoj.  Izgotovlennyj special'no dlya ekspluatacii v podobnyh usloviyah,  on
nikak  ne  proyavlyal svoego nedovol'stva po povodu nikogda ne prekrashchayushchegosya
vetra i moroza.  Slozhnee bylo  s  lyud'mi.  Slozhnye  usloviya  obitaniya,  byli
sposobny  prevratit' vsego za neskol'ko let,  muzhchinu s zheleznym zdorov'em v
starika,  pri vzglyade  na  kotorogo  vse  chuvstva  smolkali,  ustupaya  mesto
rydaniyam zhalosti.
     V tesnoj kabine,  podsvechennye tol'ko svetyashchejsya  pribornoj  panel'yu  i
malen'kimi   plafonchikami  dezhurnogo  osveshcheniya,  sideli  pyatero,  sinhronno
raskachivayas'   v   takt   vezdehodu,   preodolevavshemu   melkie   nerovnosti
poverhnosti.  SHturval byl v rukah u eshche molodogo Roberta. YA govoryu molodogo,
hotya v podobnyh mestah lyudi vzrosleyut nastol'ko rano,  chto nikomu i v golovu
ne   prijdet   popreknut'   cheloveka,  prekrasno  spravlyayushchegosya  so  svoimi
obyazannostyam ego vozrastom.
     Podslepovatyj svet odnoj-edinstvennoj, sohranivshejsya fary ne spravlyalsya
s osveshcheniem i Robertu prihodilos' vse  vremya  napryagat'  zrenie,  chtoby  ne
vletet'  v  slishkom  glubokuyu yamu,  obrazovavshuyusya estestvennym sposobom pri
vymorazhivanii vody iz grunta,  ili ne naskochit' na  bol'shoj  valun,  kak  po
volshebstvu vyprygivayushchij iz temnoty pod gusenicy.
     Geologicheskaya ekspediciya,  a sejchas na  bortu  vezdehoda  Roberta  byli
imenno geologi,  prodvigalas' vse dal'she i dal'she na yug.  Uzhe davno ostalis'
pozadi vse bolee redeyushchie i vskore propavshie sledy  s  kompleksa,  neponyatno
dlya chego zabredavshie v takuyu dal'.  Teper' promorozhennaya, kamenistaya pustynya
priobrela pervozdannyj,  netronutyj vid i kak by  razvlekayas',  podbrasyvala
nichtozhnoj  po ee mneniyu mashinke neozhidannye prepyatstviya,  starayas' zastat' v
rasploh voditelya.
     Pered geologami,  chetyrmya specialistami,  special'no pribyvshimi syuda na
neskol'ko mesyacev dlya  issledovanij,  stoyala  prostaya  zadacha  -  proizvesti
issledovanie  territorij,  granichashchih s Bol'shim provalom,  a po vozmozhnosti,
esli ostanetsya vremya,  issledovat' i nachalo  samogo  Bol'shogo  provala,  kak
perspektivnoj oblasti, s tochki zreniya specialistov, provodivshih issledovaniya
s orbity. Teper' stavilas' zadacha razobrat'sya vo vsem na meste.
     U Roberta Linka zadacha byla neskol'ko proshche.  V ego obyazannosti vhodilo
obespechenie   issledovatelej   transportom,   prismotr    za    sohrannost'yu
oborudovaniya  i  voobshche obespechenie bezopasnosti poiskovoj komandy,  hotya ot
kogo imenno sledovalo zashchishchat' etih,  zabivshih golovy naukoj  lyudej,  on  ne
imel  ni  malejshego predstavleniya.  Edinstvennoe skoplenie lyudej,  obitayushchih
sejchas v etom davno umershem mire  ostalos'  daleko  pozadi.  Naskol'ko  Link
znal,  krome  kompleksa  i neskol'kih otdel'nyh shaht na Skitlare(2),  bol'she
voobshche nikogo ne bylo.  On s nedoumeniem  vzglyanul  na  impul'snyj,  nosimyj
izluchatel',  ukreplennyj  v  zazhime  pribornoj  paneli pod ego pravoj rukoj.
Voronenyj metall i chernyj plastik mog pridat' uverennosti komu ugodno,  hotya
real'no,  nuzhno  bylo  opasat'sya  ne kakogo-to tam mificheskogo napadeniya,  a
prostogo otkaza transportera,  bez kotorogo puteshestvuyushchim  po  ostyvshej  do
predela  planete,  prakticheski  lishennoj  kisloroda  v atmosfere prishlos' by
ochen' tugo.
     Na neskol'ko  dnej,  a  mozhet  byt'  nedel'  -  kak  pojdut dela,  etot
obsharpannyj  vezdehod  stal  ih  domom,  ih  krepost'yu,  esli   ne   schitat'
skafandrov,  v sluchae chego sposobnyh tol'ko prodlit' agoniyu.  Tak chto Robert
bol'she opasalsya za ispravnost' mashiny, chem napadeniya kakih-to tam mificheskih
vragov.  Nikto  na  Komplekse  i  ne  dumal  o  kakoj-to  tam  bezopasnosti.
Vooruzhenie ekspedicii bylo odnim iz  uslovij  kontrakta,  i  bez  vypolneniya
etogo  punkta  geologi  otkazyvalis'  pristupat'  k rabote.  Firme nichego ne
ostavalos' delat',  kak vooruzhit' ekipazh.  Po pravde  govorya,  na  etot  raz
oruzhie  pervyj  raz  popalo  v  ruki rabotnika po kontraktu.  Do etogo takih
sluchaev ne bylo.  Administraciya boyalas' davat' silu  v  ruki  istoshchennyh  ne
tol'ko  v  fizicheskom,  no i v moral'nom plane lyudej.  Tem bolee,  dlya togo,
chtoby nosit' oruzhie,  na Komplekse byla special'naya sluzhba rezhima, kotoraya i
nanimalas'  imenno  dlya  etoj celi.  Kontraktniki zhe,  dolzhny byli rabotat'.
Robert Link okazalsya pervym chelovekom,  kotoryj ne prinadlezhal  k  pravleniyu
korporacii ili sluzhbe rezhima, kotoromu na etoj planete doverili oruzhie. Nado
zametit' s bol'shoj neohotoj.
     Vcherashnim utrom,  kogda oni pokidali shlyuz Kompleksa,  passazhiry Roberta
byli nastroeny ves'ma radostno.  Mnogo shutili drug  nad  drugom,  po  povodu
predstoyashchego  zadaniya  i  eshche nad chem-to,  chto ponimali tol'ko oni sami.  Po
istechenii sutok,  kotorye im prishlos' provesti v zhestkih kreslah  vezdehoda,
neprisposoblennogo dlya komfortabel'noj progulki,  sozercaya odnoobraznyj,  ne
izmenyayushchejsya  pejzazh  za  ostekleniem  kabiny,  shutochki  postepenno  stihli,
ustupiv  mesto  glubokomu  razdum'yu.  Dlya  etogo  zanyatiya nashlos' dve temy -
pravil'no li oni sdelali,  chto soglasilis' na provedeniya etogo issledovaniya,
i ne malo li oni zaprosili za svoi uslugi...
     - Nu chto tam,  daleko eshche? - Ne vyderzhal starshij gruppy vysokij, gladko
vybrityj muzhchina, s hitrymi, begayushchimi glazkami karmannogo vora.
     - Sudya po karte,  eshche kilometrov dvesti, - otvetil voditel', vyezzhaya na
verhushku odnogo iz holmov,  stavshih popadat'sya vse chashche i chashche, sostoyashchih ih
vyvetrennyh ostatkov neprohodimyh v svoe vremya skal.
     - Zdes'  dolzhno  byt'  zoloto!  YA  serdcem chuvstvuyu,  zdes' dolzhno byt'
zoloto.  -  Vskriknul,  a  potom  stal  bormotat'  potishe  samyj   tshchedushnyj
predstavitel' professii geologov na etoj planete.
     - Bredit,  - prosheptal  ego  tovarishch,  ukryvaya  svoego  kollegu  teploj
kurtkoj, - navernoe opyat' vidit kakoj-to koshmar.
     Robert oglyanulsya,  u  prosmatrivayushchego  koshmarnye  serialy   fizionomiya
rastyanulas' v alchnoj uhmylke,  obnazhiv ryady belyh kak sneg, no krivyh zubov,
dlya kotoryh v ego rotovoj polosti yavno ne hvatalo mesta i oni zhili tam meshaya
drug drugu.
     - Ponimaesh',  v poslednee vremya u nas bylo ochen' mnogo zakazov,  skazal
on obrashchayas' vidimo k Robertu, - vot i pereutomilsya bednyaga.
     Vremya ot vremeni chleny ekspedicii raskryvali karty, zasnyatye s orbity i
vnimatel'no rassmatrivali ih,  obsuzhdaya svoi, chisto nauchnye voprosy. Starshij
ekspedicii,  ego zvali Delover Keng,  uchastiya v obsuzhdeniyah ne prinimal.  On
tol'ko chasto sveryalsya s marshrutom,  svetivshemsya na monitore voditelya pryamoj,
oranzhevoj liniej. Na ekrane eta liniya byla ne odna, ej sosedstvovala drugaya,
pytavshayasya  oplesti  pervuyu  kak  mozhno  bolee  zamyslovatymi  uzorami.  Ona
pokazyvala real'no projdennyj put',  v otlichie  ot  ideal'nogo,  namechennogo
komp'yuterom.  Kak vyyasnilos',  i v etom sluchae,  teoriya i praktika sovpadali
mezhdu soboj tol'ko v otdel'nyh tochkah,  v to vremya  kak  vo  vsem  ostal'nom
zametno rashodilis'.
     K koncu vtoryh,  dvadcativos'michasovyh sutok,  ekspediciya dobralas'  do
oblasti predpolagaemyh issledovanij.
     Otkryvshijsya iz kabiny vid byl dovol'no sil'nym. Ostaviv pozadi bezlikuyu
ravninu,  s davyashchim na psihiku odnoobraznym pejzazhem, pervoprohodcy popali v
neveroyatnoj krasoty,  osobenno osobenno pri svete zahodyashchego Skitlara,  kraj
kan'onov.  Obrazovavshihsya  v  trudno  predstavimoj mestnosti moshchnymi vodnymi
potokami.  Dazhe po proshestvii mnogih millionov let oni porazhali svoej  dikoj
krasotoj i bukval'no davili gromadnymi razmerami.
     Konechno, nikakoj vody uzhe ne bylo i v pomine,  no to, chto ona navayala v
svoe  vremya,  bylo  dazhe  dlya  cheloveka slishkom grandioznym.  Sistema rechnyh
protokov,  a mozhet byt' eto byli  i  samostoyatel'nye  reki,  vymyli  myagkij,
podatlivyj  grunt  na  dva  -  dva  s polovinoj kilometra,  zapechatlev takim
obrazom na desyatki tysyach let sledy svoego prisutstviya.  Rusla etih rek shli s
vostoka  na  zapad,  s  nebol'shimi otkloneniyami ot etogo napravleniya.  Kak i
vezde v podobnyh  mestah,  zdes'  chetko  prosmatrivalos'  sloistoe  stroenie
vertikal'no  vskrytyh  plastov  porody.  Sverhu buro-gryaznye sloi otlozhenij,
postepenno,  pri prodvizhenii vniz  stanovilis'  bolee  nasyshchennogo  krasnogo
cveta,  no  takoe  narastanie  gammy  krasnogo prekrashchalos' priblizitel'no v
kilometre ot poverhnosti,  rezko menyayas' na porody  s  preobladaniem  serogo
cveta.  Sloj  ot  sloya  otlichalsya ne tol'ko cvetom,  no i shirinoj i stepen'yu
vyvetrennosti.  Raznica v tolshchine dohodila do desyatkov razov, svidetel'stvuya
o tom, kakie neravnomernye periody evolyucii perezhivala eta oblast' planety v
periody obrazovaniya etih geologicheskih otlozhenij.
     - Vot  zdes'  my  i budem iskat'.  - Soobshchil Keng svoej komande i nachal
razdavat' rasporyazheniya organizacionnogo haraktera.

     Vostochnoe krylo Kompleksa pylalo,  vybrasyvaya v  atmosferu  kluby  para
smeshannogo s chernym dymom.  Trudno bylo dazhe predstavit',  chto zhe imenno tam
tak strashno gorelo. Signal'nye ogni avarijnoj signalizacii yarko vspyhivali i
gasli, sinhronno rabotaya s otvratitel'nogo tona sirenoj, ot raboty kotoroj s
neprivychki po telu probegala drozh'.
     Bunt byl v razgare. Vtoraya smena, chetvertoj obogatitel'noj sekcii vyshla
iz pod kontrolya sluzhby rezhima i  trebovala  otpravki  nazad,  na  ih  rodnuyu
stanciyu.
     Sluzhba bezopasnosti v svoe vremya  proignorirovala  tot  fakt,  chto  vsya
smena,  celoj  sekcii  byla  nabrana  iz  odnogo mesta i poetomu byla opasno
splochena, v protivopolozhnost' tem brigadam, kotorye byli zagodya peretasovany
i  sostavleny  iz  predstavitelej  raznyh mirov,  o sushchestvovanii kotoryh ne
imeli ni malejshego predstavleniya rabotavshie ryadom lyudi.  Vo  vseh  ostal'nyh
zven'yah tehnologicheskoj cepochki Kompleksa, kak pravilo, rabotayushchie bok o bok
lyudi,  dazhe ne podozrevali o sushchestvovanii mirov, vyhodcami kotoryh yavlyalis'
ih kollegi.
     Ostavshis' vmeste i chuvstvuya  podderzhku  drug  druga,  rabotniki  sekcii
reshilis'  na  takoj  besprecedentnyj shag,  i otkryto vystupili protiv sluzhby
bezopasnosti,  i protiv samogo Zakona Kompleksa. Zdravo rassudiv, chto teryat'
bol'she nechego, oni reshilis' otkryto vystupit' protiv.
     Za nebol'shim  isklyucheniem,  vsya  smena  byla  nabrana  na   zabroshennoj
vladel'cami  kosmicheskom  zavode,  svobodno  plyvshem  v  nikuda sredi vsegda
chernoj bezdny pustoty.  Na etoj  stancii  vyrabatyvali  chto-to  svyazannoe  s
elektronikoj,  no  posle  zakrytiya kompanii v svyazi s bankrotstvom,  stanciya
pereshla  v  bezrazdel'noe  vladenie  byvshego  personala.   CHerez   neskol'ko
pokolenij, vo vremya sushchestvovaniya kotoryh, nikto dazhe ne popytalsya posyagnut'
na ih malen'kih mirok,  navyazat' svoyu volyu ili  prosto  pokomandovat'  etimi
lyud'mi, bylo polucheno pokolenie, otlichavsheesya isklyuchitel'nym svobodolyubiem i
krajnej neustupchivost'yu,  kogda delo kasalos'  ih  svobod.  Tak  i  ostalos'
zagadkoj,   kak  udalos'  verbovshchikam  korporacii  zatashchit'  etih  lyudej  na
Kompleks.  CHto imenno im poobeshchali ne znal nikto,  no  posle  nachala  bunta,
stalo yasno, chto eti obeshchaniya ne vypolnyayutsya.
     Konechno, trudno predstavit',  chto na kakoj-to, pust' dazhe ochen' bol'shoj
kosmicheskoj  stancii  mozhno  bylo  po  nastoyashchemu  realizovat' svoyu lyubov' k
svobode,  vidimo eta osobennost'  ih  haraktera  kasalas'  neskol'ko  drugih
osobennostej chelovecheskoj dushi.  Zdes' rech' vidimo shla o dushevnoj svobode, o
svobode lichnosti,  pust' dazhe v takih  stesnennyh  usloviyah,  kak  zamknutoe
prostranstvo orbital'noj stancii ili kosmicheskogo korablya.
     Kogda byl zaklyuchen kontrakt s etim lyud'mi,  rukovodstvo  dazhe  otmetilo
neskol'kih  verbovshchikov,  predpolagaya,  chto  problem  s lyud'mi rodivshimisya i
vyrosshimi v zamknutom prostranstve,  ne videvshih v svoej zhizni nichego, krome
metallicheskih konstrukcij,  ne budet.  Ved' usloviya, v kotoryh im predstoyalo
rabotat' odin k odnomu sovpadali s tem,  k chemu oni  privykli  za  vsyu  svoyu
zhizn',  s  momenta  rozhdeniya.  Na etot raz,  nepogreshimoe nachal'stvo prinyalo
nepravil'noe reshenie. Vse poluchilos' po drugomu i zakonchilos' buntom.
     Obogatitel'naya sekciya stoyala.  Privychnyj dlya etogo mesta grohot ustupil
mesto tishine,  kotoraya voobshche ne  vosprinimalas'  v  pomeshchenii,  gde  dolzhno
kruglosutochno  rabotat'  i estestvenno shumet' oborudovanie.  Vse vyhody byli
zablokirovany personalom,  a vozle transporterov, soedinyayushchih oborudovanie s
agregatami,  nahodyashchimisya  v  sosednih sekciyah stoyali rabochie,  ohranyaya svoe
otdelenie ot proniknoveniya vnutr' psov rezhima.
     Naskoro vooruzhivshis'   chem   popalo,   oni  ne  sobiralis'  tak  prosto
otstupat'.  V ih glazah svetilas' reshimost' idti do konca.  Nikto ne obrashchal
ni  kakogo vnimaniya na prizyvy,  obeshchaniya i ugrozy,  kazhdye pyatnadcat' minut
peredavaemye po sisteme opoveshcheniya.  Zagnannye v ugol slozhivshejsya  situaciej
lyudi otstupat' ne sobiralis'.  Dazhe te,  kto byl pomolozhe, u kotoryh vperedi
byla vsya zhizn', kotorye teryali bol'she vsego, dazhe oni i ne dumali perehodit'
na storonu vlastnyh struktur Kompleksa, pomogaya kto chem mozhet starshim.
     Posle treh popytok dogovorit'sya s vosstavshimi,  naznachili vremya shturma,
o nem, kak o poslednem sroke pomilovaniya, ob座avili po sisteme opoveshcheniya.
     Rukovodstvu, konechno bylo vygodnee reshit' problemu  mirnym  putem,  tak
kak  vo  vremya shturma moglo postradat' oborudovanie,  k tomu zhe posle shturma
mogla narushit'sya chetkaya,  trehsmennaya rabota  obogatitel'nogo  uchastka.  Da,
prezhde  vsego  postradalo  by proizvodstvo,  a eto finansovye poteri - samye
ser'eznye poteri kommercheskoj struktury.  Imenno ih bol'she vsego  ne  hotela
dopuskat'  direkciya,  no  povstancy  svoimi  dejstviyami ne ostavlyali drugogo
vybora i k koncu vtoroj smeny,  esli ne  sluchit'sya  nichego  nepredvidennogo,
naprimer konca sveta ili eshche chego-to podobnogo, dolzhen byl nachat'sya shturm.

     - Nichego ne ponimayu! - Krichal nachal'nik sluzhby rezhima v svoem roskoshnom
kabinete na shesteryh svoih podchinennyh,  ponuro  sidevshih  vokrug  bol'shogo,
kruglogo  stola zavalennogo vsyakoj vsyachinoj,  ot papok s lichnymi delami,  do
pustyh  butylok  i  gryaznyh  odnorazovyh  stakanchikov,  vremya  ispol'zovaniya
kotoryh, vidimo davno perevalilo vremya zhizni mnogorazovoj, steklyannoj posudy
i priblizhalos' k "vechnym" metallicheskim obrazcam.
     - Kak   tak   moglo  sluchit'sya?  -  Voproshal  on,  neestestvenno  hmurya
reden'kie,  shirokie brovi.  - Kto provoronil informaciyu o gotovyashchemsya bunte?
CHej eto blok?
     Sidevshij ryadom s dveryami,  i vidimo samyj  udruchennyj  rabotnik  sluzhby
bezopasnosti  podnyalsya  i  ne svodya glaz so svoih sverkayushchih ot kazhdodnevnoj
chistki  i  polirovki  botinok  promyamlil   chto-to   nechlenorazdel'noe.   Vse
sochuvstvenno posmotreli na svoego kollegu,  a razoshedshijsya nachal'nik, obretya
real'no vinovatogo s novoj energiej prodolzhal:
     - Ty  chto mne obeshchal,  kogda tebya vykupali u Stoltera?  Pomnish'?  Tak ya
tebe napomnyu.  Ty klyalsya,  chto nam za tebya ne budet stydno, ty obeshchal, chto s
nashej  bazoj nikakih zatrudnenij ne vozniknet,  a teper' na tvoej territorii
proishodit nepovinovenie,  samyj nastoyashchij bunt,  a on stoit tut i nichego ne
delaet. Vy tol'ko posmotrite na nego i zapomnite eto zhalkoe zrelishche.
     Prisutstvuyushchie sdelali kak im bylo  skazano,  i  druzhno  posmotreli  na
neschastnogo.  Ot  etogo emu stalo eshche huzhe,  no on sobralsya i sdelal popytku
opravdat'sya:
     - YA...  YA  hotel  dolozhit'  imenno segodnya na utrennem razvode...  YA ne
dumal,  chto vse proizojdet tak  bystro.  Oni  tol'ko  vchera  vecherom  nachali
govorit' ob etom. Prosto govorili chto nuzhno soprotivlyat'sya, no chto do takogo
mozhet dojti, da tak bystro, nikto slovom ne obmolvilsya. YA vot zapisi prines.
Proslushajte ih,  zdes' net nichego takogo, chto govorilo by o tom, chto oni tak
skoro i tak otchayanno nachnut soprotivlyat'sya.
     - Mne  ne  nuzhny  teper'  nikakie  zapisi!  - Ryavknul nachal'nik,  i vse
prisutstvuyushchie opyat' stali izuchat' kto  stol,  a  kto  svoi  ruki,  primerno
slozhennye na kolenyah. - Esli vy, v techenii dvuh chasov ne vernete vse na svoi
mesta, to ya za sebya ne ruchayus'. Berite rezervnye sily i polozhite vsemu etomu
konec.  Sekciya dolzhna rabotat' uzhe cherez dva chasa,  i menya ne volnuet kak vy
eto sdelaete.  Da, eshche odno, esli postradaet hot' chto-to iz oborudovaniya, vy
uzhe cherez sutki budete opyat' na svoem Otstojnike,  i ya ne stanu razbirat'sya,
kto ego slomaet,  myatezhniki,  ili kakoj-to glupyj  ohrannik,  prostrelit  po
durosti  chto-to  cennoe.  A  s toboj,  - ukazal on na stoyashchego v toj zhe poze
vinovnika proishedstviya,  - ya razberus' sam.  Luchshee, chto tebe grozit, prosto
perejti iz ohrany v etot samyj ceh prostym rabotnikom, ved' navernyaka, posle
navedeniya poryadka tam poyavyatsya vakansii... Vse. Dejstvujte!
     On eshche ne zakonchil govorit' slovo "dejstvujte", a v kabinete uzhe nikogo
ne ostalos'.

     Poltory nedeli proshli odnim,  muchitel'nym mgnoveniem.  Trudno bylo dazhe
vydelit'  chto-to osobennoe.  Zamknutoe prostranstvo kabiny vezdehoda nadoelo
do takoj stepeni,  chto nesterpimo hotelos' vnov' okazat'sya sredi beskonechnyh
perehodov  Kompleksa,  uvidet'  znakomye  lica  i  poboltat'  s  sosedyami po
spal'nomu boksu.  Desyat' mestnyh sutok ekspedicii, slilis' v cheredu sploshnyh
bluzhdanij  po  promorozhennoj,  bezzhiznennoj  ravnine,  ostanovok dlya zaborov
obrazcov porod, postoyannyh zhalob so storony deyatelej nauki.
     Skafandry prihodilos' nadevat' i snimat' po mnogo raz v den',  a delat'
eto v  tesnom  prostranstve  kabiny  bylo  delom  ne  iz  legkih.  Ot  davno
proklyatyh,  neudobnyh spinok kresel,  nesterpimo zhglo spiny,  prevrashchaya dazhe
takoj zhelannyj son v izoshchrennuyu raznovidnost' pytki.
     K koncu ekspedicii,  na geologov bylo bol'no smotret'. |ti shchegolevatye,
ponachalu,  lyudi, do togo osunulis', chto teper' glyadya na ih nebritye, sal'nye
lica,  v  podvedennye shirokimi sinyakami glazam,  s trudom verilos',  chto oni
zarabatyvayut sebe na zhizn' svoimi mozgami i umeniem.  Mozhno  bylo  podumat',
chto oni brali zhalost'yu. Dazhe nevozmutimyj po nachalu Keng, do togo izdergalsya
za vse eto vremya,  chto prevratilsya v  sploshnoj  klubok  napryazhennyh  nervov,
kotoryj  tol'ko  tron',  i  uznaesh'  vse,  o chem tebe dazhe i blizko znat' ne
hotelos'.
     Robert to  zhe  vyglyadel ne luchshim obrazom.  |to okazalas' samaya dal'nyaya
poezdka, kotoraya tol'ko byla u nego za vse vremya.
     Vezdehod natruzheno pod容zzhal k Kompleksu.  Ih zametili izdaleka.  Kogda
do blizhajshego shlyuzovogo boksa ostavalos' okolo polukilometra,  na  nem  yarko
vspyhnuli  signal'nye  ogni  i  stvorki  vorot  gostepriimno  raz容halis'  v
storony,  otkryvaya yarko osveshchennoe vnutrennee prostranstvo.  V techenii  dvuh
let,  kotorye  Robert provel za shturvalom vezdehoda,  eto byl pervyj sluchaj,
kogda k ego priezdu otnosilis' s takim vnimaniem.  Obychno prihodilos'  dolgo
prostaivat' pered zakrytymi vorotami i zhdat', poka na tebya obratyat vnimanie.
     - Nu nakonec-to,  - s oblegcheniem probasil odin iz geologov, pododvigaya
blizhe  k  vyhodu  svoyu apparaturu.  - YA uzhe i ne nadeyalsya,  chto eto kogda-to
sluchitsya. CHtob ya eshche raz...
     - Zatknis',  - grubo oborval ego Keng, - skol'ko nado, stol'ko i budesh'
eto delat'.
     Mashina v容hala v yarko osveshchennoe pomeshchenie shlyuzovoj kamery.  Kak tol'ko
zakonchilas' produvka i vezdehod ne uspel pokinut' eshche ni odin chelovek,  a  v
shlyuze uzhe poyavilis' predstaviteli sluzhby rezhima.  Ih bylo troe.  Oni bystrym
shagom napravilis' k vyhodnomu lyuku vezdehoda.  Odin  iz  nih  s  neterpeniem
zabarabanil   po   steklu  illyuminatora.  Kogda  lyuk  otkryli,  oni  ne  dav
vozmozhnosti nikomu vyjti,  vorvalis' vnutr' i vyvolokli za shkirku nichego  ne
soobrazhayushchego  Roberta.  Na vozmushchennye vozglasy geologov nikto iz troicy ne
obratil vnimaniya.
     - CHto  vam  nuzhno?!  -  Tol'ko i sumel vykriknut' Robert,  instinktivno
soprotivlyayas' neozhidannomu natisku.
     - Ty Robert Link? - Osvedomilsya starshij po zvaniyu.
     - Da,  - otvetil tot,  glyadya  na  voproshavshego  nichego  ne  ponimayushchimi
glazami.
     - Tvoj brat rabotal vo vtoroj obogatitel'noj sekcii?
     - CHto znachit rabotal?  On i sejchas tam rabotaet.  Bol'she ego nikto ni o
chem ne sprashival.  Na zapyast'yah zavedennyh za spinu  ruk,  s  suhim  shchelchkom
somknulis' naruchniki. Vylezshie iz transportera geologi s interesom nablyudali
za proishodyashchim.
     - Vy ne imeete prava! - Zaoral Robert. - Za chto?!
     - Ah ty eshche pro prava vspomnil?!  - Ozverel  starshij  rezhimshchik,  nanosya
Robertu pryamoj udar pravoj.  Esli by ego podruchnye ne podhvatili Roberta pod
ruki,  to on uletel by na neskol'ko metrov.  Iz slomannogo nosa  zastruilas'
krov'.  - A vy chego ustavilis'?  - Zametil ekzekutor geologov.  - CHto bol'she
delat' nechego?  A nu ubirajtes'  otsyuda!  Te,  nizko  opustiv  glaza,  migom
vypolnili  trebovanie.  Ni  odin iz nih dazhe ne zaiknulsya o tom,  chto oni ne
rabotayut na Komplekse,  chto ih tol'ko priglasili dlya konsul'tacii i  chto  im
plevat' na zdeshnie poryadki.  V obshchem, nichego iz togo, chem oni poltory nedeli
razvlekali Roberta vo vremya puteshestviya, skazano ne bylo.
     - Zabirajte   ego,  a  ya  pojdu  dolozhu,  chto  my  ego  vzyali.  Roberta
besceremonno vyvolokli iz shlyuza.  Kogda ego veli po koridoram Kompleksa, vse
vstrechayushchiesya  po doroge lyudi,  dazhe ne podnimali glaz na ego zalitoe krov'yu
lico.  Prosto  prizhimalis'  blizhe  k  stene  i  potupiv  vzglyad   propuskali
processiyu.  Smeshno  bylo ozhidat' ot nih podderzhki.  V takih usloviyah dazhe na
sostradanie raschityvat' ne prihodilos'.
     V kamere izolyatora, v kotoruyu ego besceremonno zapihnuli, nahodilsya eshche
odin zaklyuchennyj.  Na nem ne ostalos' n odnogo  zhivogo  mesta.  Telo  sil'no
obgorelo.  On tiho lezhal na zheleznom polu i tol'ko otryvistoe, poverhnostnoe
dyhanie, svidetel'stvovalo o tom, chto chelovek eshche zhiv.
     K vecheru   sokamernik  prishel  v  sebya.  On  to  i  povedal  Robertu  o
sluchivshemsya na Komplekse,  o tom,  kak srazhalas' vtoraya smena i chem eto  vse
konchilos'. K utru on skonchalsya.
     Posle nedavnego bunta i svyazannyh s nim finansovyh poter',  rukovodstvo
Kompleksa   reshili   vesti   bolee   zhestkuyu  kadrovuyu  politiku,  iskorenyaya
inakomyslie v samom zarodyshe.






     CHerez mgnoven'e,  nastol'ko korotkoe kotoroe,  chto ono ne imelo  nichego
obshchego s takim ponyatiem, kak mera vremeni, okazalos', chto so Vselennoj vse v
poryadke,  vse na obychnyh mestah,  vot tol'ko Keron vypal iz  privychnogo  dlya
sebya  polozheniya  veshchej.  On  probuzhdalsya  s  odnoj edinstvennoj mysl'yu - kak
vypolnit' kontrakt,  no s udivleniem obnaruzhil sebya lezhashchim na pyl'noj kojke
pohodnogo,  armejskogo  obrazca,  a  kakoj-to  naglyj tip so vsklokochennymi,
davno ne mytymi volosami,  s osterveneniem stuchal po  nozhke  kojki  ogromnym
sapogom.
     - Ty chto,  svin'ya,  podnimat'sya ne dumaesh'?  -  Pointeresovalsya  tip  s
serzhantskimi nashivkami na pogonah.
     - Uzhe vstayu, - prostonal ot bezishodnosti Keron i spolz s kojki.
     Uzkie luchi  sveta  probivalis'  cherez  dyryavuyu krovlyu,  nereal'no chetko
vydelyayas' na vitayushchej v vozduhe pyli. Pochti vse kojki uzhe pustovali, lish' na
nekotoryh   eshche   valyalis'  pogruzhennye  v  son  tela  novobrancev,  naproch'
poteryavshih v etom sostoyanii  svyaz'  s  dejstvitel'nost'yu.  Teper'  zaspannyj
serzhant po ocheredi vozvrashchal ih k zhizni.
     Na svezhem vozduhe dyshalos' legko i  privol'no.  Vse  stoyali  nebol'shimi
kuchkami  i  chto-to  obsuzhdali.  Kogda Keron podoshel k odnoj iz nih,  muzhchina
srednego rosta,  s chernymi,  rastrepannymi volosami i  udivitel'no  golubymi
glazami,  pryachushchimisya  pod  mohnatymi,  chernymi  kak noch' brovyami,  iskrenne
pozavidoval Sal'su:
     - Vy tol'ko posmotrite na nego, hotel by ya imet' takoj krepkij son, kak
u nego.
     - A chto takoe? - Spim my, ponimaesh', a tut vbegaet eto chudo selekcii
i kak zaoret nechelovecheskim golosom "pod容m",  mne chut' ploho  ne  stalo,  -
tol'ko ved' so sna!  My vse vstaem i k vyhodu, k vyhodu, a etot pridurok vse
ne unimaetsya krichit i krichit. Do sih por. Slyshish'?
     - Da,  ugorazdilo  nas  s  vami.  Tol'ko i skazal Sal's,  neskol'ko raz
mahnul rukami v raznye storony, razminaya otyazhelevshie za noch' myshcy.
     Serzhant uzhe vytalkival poslednego sonyu iz baraka, no na etom ego burnaya
missiya ne prekratilas'.  Vykrikivaya i razmahivaya rukami on prinyalsya  stroit'
novobrancev.  CHerez  nekotoroe  vremya  voznikla  kolonna v tri cheloveka,  no
vzyskatel'nomu sluzhake ona pokazalas'  slishkom  vytyanutoj,  i  on  ee  migom
peredelal  v kolonnu iz shesti chelovek.  Novobrancy pokorno vypolnyali komandy
soplyaka,  kotoryj ne smotrya na svoj yunyj vozrast,  possorilsya  i  bol'she  ne
druzhil so svoimi mozgami uzhe mnogie gody.  Polovine po vozrastu on godilsya v
synov'ya,  no eto niskol'ko emu ne meshalo.  V ego  golove  byla  tol'ko  odna
iskrennyaya  uverennost',  chto  plyugaven'kie  nashivki na ego pogonah polnost'yu
razreshayut vse protivorechiya v obshchenii s lyud'mi,  osobenno s temi,  u  kotoryh
pogony  byli chisty,  kak pomysly nastoyashchego patriota-revolyucionera.  V konce
koncov izyskannyj vkus malen'kogo tirana  ostanovilsya  na  kolonne  iz  pyati
chelovek,  kotoruyu on vozglaviv,  torzhestvenno pripodnyav pri etom podborodok,
povel v stolovuyu.
     Prostornoe pomeshchenie  napominalo takoj zhe saraj,  kotoryj priyutil ih na
noch', tol'ko krysha u etogo stroeniya ne imela ni odnoj dyrki, da vmesto koek,
byli  rasstavleny  stoly.  Bol'she razlichij ne nablyudalos'.  Na stolah stoyala
svezherasfasovannaya pishcha.  Izyskov ne nablyudalos',  no vse-taki eto byla eda,
hotya  i prakticheski polnost'yu sinteticheskaya.  Keron s interesom rassmatrival
soderzhimoe misok,  kogda vse tot zhe neuemnyj serzhant rassazhival  novobrancev
za stolami.  Posle togo, kak vse formal'nosti byli soblyudeny, otvratitel'nym
krikom po  gulkomu  pomeshcheniya  razdalsya  prikaz  "pristupit'  k  potrebleniyu
pishchi!".  |to bylo sdelano tak professional'no, chto moglo by otbit' appetit u
lyubogo,  no tol'ko ne u Kerona. Dve s polovinoj nedeli mokrogo golodaniya, vo
vremya  prebyvaniya  na chelnoke pogranichnikov,  kogda vse,  chto popadalo v ego
zheludok sostavlyala lish' voda,  sdelali svoe  delo.  Teper'  ego  dazhe  siloj
nevozmozhno   bylo  ottashchit'  ot  edy.  On  sidel  i  za  dve  shcheki  upisyval
bledno-rozovye,  melkie granuly,  shchedro  navalennye  emu  v  misku,  zapivaya
otvarom iz kakogo-to sena.  ZHeludok,  smirivshijsya s otsutstviem pishchi,  i uzhe
reshivshij,  chto do konca dnej v nego uzhe bol'she nichego,  krome vody s naborom
solej  tak  i  ne popadet,  vospryal duhom usvaival i rasshcheplyal,  rasshcheplyal i
usvaival.
     Hotya pishcha  i  byla  samogo nizkogo kachestva,  no ee predlagalos' mnogo.
Hozyain spravedlivo schital, chto golodnyj soldat - eto ne soldat, i pered tem,
kak ot soldata trebovat' rezul'tat, ego nadlezhit kak sleduet nakormit'.
     Posle zavtraka vse pochuvstvovali sebya namnogo luchshe. Na nekotoryh licah
poyavilis' dovol'nye ulybki,  no zhizn' na etom ne zakanchivalas' i vseh, tochno
takoj zhe kolonnoj,  v kotoroj oni pribyli v stolovuyu,  otveli obratno  k  ih
sarayu,  obozvannomu  odnim  iz  serzhantov  kazarmoj  nomer  25.  Posle  chego
posledovala  general'naya  uborka  pomeshcheniya.  Vse  meli,  vytirali  i  myli,
vytryahivali  odeyala  i  nanovo  zastilali  kojki.  Kto  ponachalu artachilsya i
popytalsya otlynivat' ot raboty prishli seans vnusheniya  u  serzhantov,  kotoryh
posle  zavtraka  nabralos'  pyat'  shtuk.  Na  usilenie  etoj sily poryadka byl
postavlen netoroplivo pribredshij starshij lejtenant, no on nikakogo uchastiya v
sumatohe ne prinimal.  Prosto sidel v teni golovokruzhitel'no vysokogo dereva
i ravnodushnym vzglyadom vziral na proishodyashchee.  Esli by  ne  forma,  kotoraya
sejchas  na  nem  byla  i ne impul'snik na poyase,  to cheloveka s ego vzglyadom
vpolne mozhno bylo prinyat' za  stranstvuyushchego  filosofa,  prilegshego  v  teni
posle  dal'nego  perehoda  iz  svyatyh  mest,  otdohnut'  i  porazmyshlyat' nad
voprosom o tshchetnosti vsego sushchego.
     Posle togo,  kak  barak  stal  otdalenno  napominat' pristojnoe mesto i
vnutri zasverkala chistota,  pribyl vcherashnij polkovnik,  tol'ko na etot  raz
ego mundir bal v polnom poryadke - ni odnogo razorvannogo volokna na tkani ne
nablyudalos',  otsutstvovali tol'ko pogony,  na etot raz oba,  vidimo  on  ih
snimal na noch',  chtoby oni otdohnuli i nabralis' sil,  no zabyval stavit' na
mesto, ili zvanie zdes' bylo chisto simvolicheskim ponyatiem i volnovalo tol'ko
samyh malen'kih.
     - A nu vsem molchat'!  - Vykriknul on svoyu koronnuyu dezhurnuyu frazu, hotya
pri ego poyavlenii i tak vse zamolchali. - Begom vse sobralis' v odnom meste i
postroilis'!
     S soboj  polkovnik  privel  neskol'ko  oficerov pomolozhe i celuyu ohapku
serzhantov.  Uilk to zhe nahodilsya  v  obshchej  kuche.  Processiya  oboshla  stroj,
pridirchivo  osmatrivaya  popolnenie  i  obsuzhdaya uvidennoe v pol golosa i dlya
ubeditel'nosti pokazyvaya pal'cami to na odnogo,  to na  drugogo  novobranca.
Pervym  delom  polkovnik  sderzhal  svoe  slovo  i  povelitel'nym zhestom ruki
otdelil ot obshchej kuchi dvadcat' sem' chelovek,  lichno dlya serzhanta Uilka i ego
special'nogo  vzvoda.  Sal's  imel  neostorozhnost' stoyat' imenno s togo kraya
sherengi, s kotoroj i byli vydeleny soldaty dlya Uilka. Othodya s otobrannymi v
storonu  on  dlya  sebya otmetil,  chto nochnomu gostyu dostalis' samye vysokie i
statnye novobrancy.  |to nichego horoshego  ne  sulilo.  Sal's  pomrachnel,  no
podchinit'sya prishlos'.
     Iz obshchej tolpy byla otobrana eshche odna gruppa,  pravda neskol'ko  men'she
toj,  kotoraya dostalas' Uilku.  Ee vzyal kakoj-to mladshij oficer i srazu uvel
proch'.  Ostal'nyh  razbirali  po  dva-tri  cheloveka.  Polkovnik  sledil   za
processom,  no  osobo  ne  vmeshivalsya,  kazhdyj i tak znal chto emu neobhodimo
delat'.  Posle togo,  kak  raspredelenie  okonchilos',  tak  kak  zakonchilis'
novobrancy, kazarma nomer 25 opustela na neopredelennoe vremya - do poyavleniya
novoj partii otverzhennyh galaktikoj izgoev.
     Mesto, gde vzvodu Uilka predpolagalos' zhit' i trenirovat'sya, nahodilos'
na drugom konce lagerya,  po krajnej mere Sal'su tak pokazalos',  perehod  na
novoe  mesto  zanyal  okolo  treh chasov i hotya vzvod novobrancev proshel okolo
pyatnadcati kilometrov v odnom napravlenii,  no  granic  lagerya  ili  chego-to
podobnogo  vidno  ne  bylo.  Povsyudu  stoyali  razbrosannye  angary razlichnyh
razmerov i analogichnye etim sooruzheniyam postrojki.  Listva vysokih  derev'ev
zabotlivo  pryatala ih gofrirovannye,  metallicheskie kryshi ot vzglyada sverhu.
Tropinki,  protoptannye  po  akkuratno  prokoshennoj   trave   ukazyvali   na
napravleniya naibol'shego peredvizheniya.  Hotya poval'nogo peredvizheniya v lagere
ne nablyudalos',  no postoyanno popadalis' lyudi s oruzhiem idushchie po  delu  ili
shlyayushchiesya  prosto  tak,  s  odnoj  edinstvennoj  cel'yu - ubit' vremya.  Kogda
novoispechennyj vzvod dobralsya do svoego  novogo  mesta  bazirovaniya  Karmant
nahodilsya uzhe v zenite i neshchadno pripekal, bessledno ispariv utrennyuyu rosu i
voobshche  lyubuyu  vlagu,  nahodivshuyusya  na  poverhnosti,  podnyav  otnositel'nyj
pokazatel'  vlazhnosti  pochti  do  sta procentov.  Po mere togo,  kak svetilo
zabiralos' vse vyshe i vyshe po  nebosklonu,  po  puti  stalo  popadat'sya  vse
men'she  i men'she narodu,  a k poludnyu lager' prakticheski opustel.  Malo komu
ulybalos' shlyat'sya po takoj zhare.
     Angar, k   kotoromu   oni  podoshli,  byl  namnogo  men'she  po  razmeram
bol'shinstva sooruzhenij etogo tipa,  v bol'shom kolichestve natykannyh v lagere
Lyuisa. Uilk pokazal pal'cem na metallicheskie, zakrytye dveri i skazal:
     - Vot mesto,  v kotorom vy vse budete zhit'.  |to vash novyj dom i u kogo
takogo ne bylo, to ya pozdravlyayu s ego poyavleniem.
     Novobrancy ne opredelenno vstretili eto vyskazyvanie. Kto-to nedovol'no
proburchal chto-to nevnyatnoe, no ni u kogo priliva entuziazma eto ne vyzvalo.
     - A teper',  - prodolzhal serzhant,  - ya hochu chtoby vy proyasnili dlya sebya
okonchatel'noe polozhenie veshchej,  chtob ne voznikalo bol'she nikakih voprosov na
etu temu. Vam vsem, blagodarya vashim vneshnim dannym udalos' popast' v elitnoe
podrazdelenie  svobodnoj  armii  Lyuisa.  Mozhno  dazhe  skazat',  chto vam dazhe
povezlo, - my pol'zuemsya osobym otnosheniem komandovaniya. |to obuslavlivaetsya
harakterom vypolnyaemyh nashim podrazdeleniem zadach. Oni kak pravilo neskol'ko
slozhnee  i  opasnee  teh,  kotorye  vsegda  vypolnyaet  armiya  v  celom,   no
sootvetstvenno  etomu  u  nas vyshe i voznagrazhdenie,  tak kak nashi kontrakty
vsegda dorozhe.
     - A  chto  zhe  nam delat' s temi den'gami,  kotorye vy obeshchaete,  v etom
lagere? - Podal golos zdorovennyj, davno ne brityj detina. - Ved' vyjti, kak
ya ponyal nel'zya, da i ne kuda.
     - Den'gi nikogda ne pomeshayut, - avtoritetno zayavil Uilk, - dazhe v takom
na pervyj vzglyad gluhom meste,  kak eto. K tomu zhe, esli vam eshche ne skazali,
to v sluchae vypolneniya vami obyazannostej v techenii desyati  let,  kazhdomu  iz
vas  daetsya  pravo  pokinut'  eto  mesto i ubrat'sya v lyuboe drugoe po svoemu
usmotreniyu.  Drugimi slovami,  esli vy so vsem horosho budete spravlyat'sya, to
cherez  desyat'  let  vy  svobodny  kak  pticy,  poluchaete novoe svidetel'stvo
lichnosti i otpravlyaetes'  otsyuda,  konechno  esli  vam  est'  kuda...  Srokom
kontrakta podrazdeleniya, podobnye nashemu tak zhe otlichatsya ot vseh ostal'nyh.
U nas  on  samyj  minimal'nyj.  Obychno,  standartnyj  srok  u  Lyuisa  Korela
pyatnadcat' let. Kstati vremya uzhe poshlo. ----
     - A kak proishodit otpravka otsluzhivshih svoi sroki?  -  Pointeresovalsya
Sal's.
     Serzhant brosil na nego prezritel'nyj vzglyad,  kotoryj tut  zhe  smenilsya
pokaznym dobrozhelatel'nym.
     - Vam rano eshche ob etom dumat'.  Samoe glavnoe dlya vas na pervom etape -
eto usvoit' vse, chto vam budut prepodavat', kak mozhno luchshe usvoit' voinskoe
remeslo.  V pervuyu ochered' ot etogo budet zaviset' vasha sud'ba i v  konechnom
schete vashe vozvrashchenie v zakonnyj mir.  Naskol'ko ya znayu, ochen' redko kto po
istechenii sroka svoego kontrakta hochet pokinut' nashu bazu.  V osnovnom  lyudi
naoborot  starayutsya  vsemi  pravdami  i  nepravdami ostat'sya zdes' kak mozhno
dol'she. Zdes' est' vse dlya zhizni i zachem iskat' eto eshche gde-to, esli ono uzhe
zdes' est'?
     Zakonchiv etim  strannym  voprosom  svoyu  oznakomitel'nuyu  rech'  serzhant
razblokiroval pri pomoshchi nevzrachnogo brelka vhodnuyu dver' v angar i prikazal
vsem zajti v pomeshchenie.  Projdya po uzkomu koridoru vozle neskol'kih zapertyh
dverej,  vse okazalis' v uyutnom spal'nom pomeshchenii,  rasschitannom na chelovek
sorok.  Akkuratno rasstavlennye kojki  i  postel'nye  prinadlezhnosti  sil'no
otlichalis' ot teh,  na kotorym prishlos' provesti proshluyu noch'.  Posteli byli
chistymi,  a sami kojki nahodilis' v ideal'nom sostoyanii,  k  tomu  zhe  vozle
kazhdoj  posteli  stoyal  nebol'shoj  prikrovatnyj shkaf,  veroyatno dlya hraneniya
lichnyh veshchej soldata. Pochti vo vseh shkafchikah iz zamka torchal klyuch.
     - Vybirajte dlya sebya kojki, vozle kotoryh stoit shkaf s klyuchom v zamke -
Skomandoval serzhant i vyshel na vozduh.
     Keron podoshel k oblyubovannoj kojke i prisel.  Ona okazalas' myagche,  chem
vcherashnyaya. Zatem, nemnogo otdohnuv ot perehoda po lageryu, on vzyalsya za ruchku
shkafa.  Dverca poslushno otkrylas'. Hotya na vseh polkah bylo pusto, na Kerona
pahnulo strannym zapahom.  CHto-to,  chto ran'she hranili v  etom  shkafu  pahlo
ochen' specificheski.  O prezhnem vladel'ce svidetel'stvovali tol'ko gologrammy
krasotok,  akkuratno  nakleennye  na  dverce.  SHlyushki  smotreli  na   Kerona
pohotlivymi  vzglyadami,  prizyvno  predlagaya  novomu  hozyainu osmotret' svoi
prelesti so vseh storon,  blago snimki,  vypolnennye  s  otlichnym  kachestvom
pozvolyali eto sdelat'. On ne znal kto byl predydushchim hozyainom etoj kojki, no
sudya po devicam na  snimkah,  pokrytyh  slozhnoj,  ornamental'no-rastitel'noj
tatuirovkoj  ot  shei  do pyat,  vkusy on imel specificheskie.  Keron zahlopnul
dvercu i provernul klyuch v zamke,  nadezhno zaperev pustotu shkafa,  tol'ko ego
lichnuyu  pustotu  i  polozhil  klyuch v karman.  Lezhashchij v karmane klyuch pridaval
nekotoruyu uverennost',  konstatiruya,  chto  hot'  chto-to  v  etoj  neob座atnoj
Vselennoj est' ego, ego sobstvennoe, kontrolirovat' kotoroe mozhet tol'ko on,
samolichno.  Pust' dazhe stranno pahnushchuyu pustotu v shkafchike,  nahodyashchuyusya pod
postoyannymi prizyvnymi vzglyadami krasotok neizvestno kakogo mira.
     Sleduyushchij den' nachalsya s  probezhki.  Kogda  vse  po  koleno  mokrye  ot
utrennej  rosy  vernulis'  v  svoj angar,  ih tam uzhe dozhidalsya plyugaven'kij
kancelyarist s ob容mnym,  metallicheskim chemodanom, na kryshke kotorogo serymi,
akkuratnymi  bukvami bylo vyvedeno:  "OTDEL UCHETA".  Ego soprovozhdal gromila
kapitan,  zakatannye rukava kotorogo  otkryvali  dlya  obzora  vseh  zhelayushchih
bugryashchiesya myshcy predplechij.  Kogda poslednij novobranec peresek porog dveri
v kazarmennoe pomeshchenie angara, Uilk zahlopnul dveri i kancelyarist pristupil
k  ispolneniyu  svoih formal'nostej.  Raspahnutyj chemodan okazalsya perenosnym
komp'yuterom s kakoj-to mehanicheskoj primochkoj.
     - Sejchas,   -  obratilsya  sluzhitel'  pera  k  lichnomu  sostavu,  -  nam
neobhodimo provesti registraciyu. Nichego osobennogo v etoj procedure net. Ona
nam  neobhodima tol'ko dlya vnutrennih celej i bol'she nikuda rasprostranyat'sya
ne budet. Po pravilam nashej armii registraciya u nas svobodnaya, to est', esli
po  kakim-to prichinam u vas vozniknet zhelanie skryt' svoe podlinnoe imya,  to
vy vprave nazvat'sya lyubym drugim,  kakoe  bol'she  nravit'sya  ili  voobshche  ne
pol'zovat'sya imenami,  kak takovymi, a prisvoit' sebe bukvenno-cifrovoj kod.
Sochetanie simvolov kotorogo tak zhe ostavlyaetsya na vashe usmotrenie. Povtoryayu,
eto chisto vnutrennyaya sistema i nikakoj opasnosti razoblacheniya ne neset,  tem
bolee chto  cherez  kakoj-to  god  potrebuetsya  dlya  kazhdogo  iz  vas  otkryt'
sobstvennyj  schet,  emu  nuzhno  budet  prisvoit' kakoe-to imya.  Na nem budut
skaplivat'sya zarabotannye vami den'gi.  Ot vas sejchas ne  trebuetsya  nikakih
dokumentov  podtverzhdayushchih chto-libo.  My zhe v svoyu ochered',  soglasno nashemu
pravilu otkazyvaemsya ot kakih-libo zaprosov, dlya vyyasneniya lichnosti i deyanij
kazhdogo  iz  vas.  Nas  eto  prosto  ne  interesuet.  V  podtverzhdenie vashej
lichnosti,  kazhdyj iz vas sejchas poluchit braslet so svoim imenem.  |ta veshch' u
nas  kotiruetsya kak pasport ili udostoverenie lichnosti.  Ego pred座avitel' ne
nuzhdaetsya zdes' bol'she ni v kakih dokumentah.  Podumajte,  kakoe imya ili kod
vy  hotite  sebe  prisvoit' v nashej armii i pristupaem k delu.  Vy u menya ne
edinstvennye na segodnya,  tem bolee u nas s  kapitanom  est'  dela  i  krome
etogo, - zagadochno ulybnuvshis' skazal on i posmotrel na kapitana.
     Vse nemnogo  pogudeli  i  po  ocheredi  stali  zapisyvat'sya,  komu   kak
nravilos'.  Procedura  proishodila sleduyushchim obrazom:  novobranec podhodil k
komp'yuteru i pisar' nabiral s ego slov imya na ekrane,  posle etogo,  kapitan
dostaval blestyashchij, myagkij braslet iz svoej sumki i eta zhelezka opredelennym
obrazom vstavlyalas' v shchel' brasletopriemnika,  nahodyashchuyusya  v  nizhnej  chasti
chemodana.  Srabatyvalo  kakoe-to  ustrojstvo  i  chistaya  do  etogo plastinka
brasleta akkuratno proshtampovyvalas' vybrannym imenem.  Krome imeni,  na nej
znachilos' vremya pribytiya, nomer vzvoda, ego komandir, i eshche kakoj-to, vidimo
mashinnyj kod.  Zatem,  kapitan bral blestyashchie,  nikelirovannye ruchnye tiski,
odeval  braslet  na  pravoe zapyast'e ocherednomu soldatu udachi i skreplyal imi
dva boltayushchiesya konca. Braslet byl prisposoblen imenno dlya takogo primeneniya
i nadevalsya odin raz.  Snyat' ego mozhno bylo tol'ko pri pomoshchi avtogena ili s
otorvannoj  kisti.  Vseh  eto  ponachalu  nemnogo  ozadachilo,  no  vol'nosti,
obeshchannye  pri  registracii,  pritupili  bditel'nost'  i vse,  bez malejshego
soprotivleniya pozvolili sdelat' sebe svoeobraznoe klejmenie.
     Keron Sal's   ne  chuvstvuya  za  soboj  nikakoj  osobennoj  viny,  krome
nevypolnennogo kontrakta,  v uplatu neustojki za kotoryj, vprochem, uzhe davno
poshli  ego  krovnye,  sobrannye  za mnogie gody den'gi,  zapisalsya pod svoim
nastoyashchim imenem.
     Kogda s  formal'nostyami  bylo  pokoncheno,  shtabisty ubralis',  a kazhdyj
novobranec imel na  svoej  ruke  noven'koe,  vypolnennoe  iz  vysokoprochnoj,
nerzhaveyushchej stali chudo, Uilk pristupil k zanyatiyam.
     Temoj pervogo uroka stal ruchnoj pulemet R-459,  vypushchennyj v  odnom  iz
mirov mestnoj galaktiki. Konstrukciya okazalas' nastol'ko udachnoj, chto vskore
uzhe ogromnoe kolichestvo mirov etoj  galaktiki  vypuskali  etu  raznovidnost'
ruchnogo  ognestrel'nogo  oruzhiya  kak dlya potrebnostej svoih armij,  tak i na
prodazhu.  Serzhant  akkuratno,  kak  mladenca,  polozhil  na  edinstvennyj   v
pomeshchenii stol prinesennyj iz oruzhejki,  raspolagavshejsya tut zhe, za odnoj iz
vechno zakrytyh dverej koridora obrazec.  On ego lyubovno  razbiral,  podnimal
vverh  sostavlyayushchie  ego  detali i ob座asnyal naznachenie kazhdoj,  zatem stavil
detali na mesto i dostaval novye. Vidno bylo, chto eto zanyatie dostavlyaet emu
istinnoe  udovol'stvie i chto s etim voronennym kuskom zheleza,  ego svyazyvayut
samye teplye chuvstva.
     Keron nablyudal   za  takim  patologicheskim  proyavleniem  teplyh  chuvstv
serzhanta,  no do pulemeta emu ne bylo nikakogo dela,  - on  dumal  o  svoem.
Snachala  on  prikinul,  skol'ko  emu ispolnit'sya let,  kogda po slovam Uilka
zakonchitsya kontrakt. Poluchalas' malopriyatnaya cifra, vplotnuyu podbirayushchayasya k
otmetke  50.  Vyrvat'sya  obratno  v  zhizn' v takom vozraste,  pust' dazhe i s
zarabotannymi den'gami,  summa kotoryh verbuyushchej storonoj umalchivalas', bylo
ne  slishkom priyatno.  K tomu zhe vse eti mificheskie "usloviya kontrakta" srazu
blekli,  kak tol'ko on vspominal pervyj vecher,  vernee dazhe noch',  kogda  on
vpervye   stupil   na   poverhnost'   etoj   planety.  Fakt  peredachi  deneg
tamozhennikam,  kotoryj on videl sobstvennymi  glazami,  zastavlyal  o  mnogom
zadumat'sya.  Ran'she  on kraem uha slyshal,  chto v etoj oblasti galaktik zhizn'
cheloveka slishkom chasto imeet ne tol'ko kakuyu-to tam  mificheskuyu  cenu,  a  i
real'nuyu, vyrazhavshuyusya v denezhnom ekvivalente, no slyshat' - eto odno, a byt'
prodannym v rabstvo - eto sovsem drugoe.  Kogda Uilk podrobno rasskazal  pro
zatvor,  perevodchik ognya svoego lyubimchika i pereshel k sisteme pitaniya oruzhiya
patronami,  Keron uzhe tverdo dlya sebya  reshil,  chto  verit'  ego  tepereshnim,
absolyutnym hozyaevam ne stoit, kak by oni ne ob座asnyali svoi dejstviya.
     Vsyu ostal'nuyu chast' zanyatiya on  dumal  o  vozmozhnyh  putyah  pobega,  no
nichego stoyashchego v golovu ne prihodilo.  Skazyvalsya nedostatok informacii. Uzh
ochen' malo on znal ob etom mire v celom,  i ob meste v  kotorom  okazalsya  v
chastnosti.
     Kogda Keron prishel k takomu neuteshitel'nomu dlya  sebya  vyvodu,  serzhant
uzhe  spravilsya  s  pervym  urokom  i  privodil  svoego  lyubimchika v pohodnoe
polozhenie - pristegival na mesto otvedennye soshki i  vstavlyal  na  mesto  do
otkaza zabityj patronami magazin.
     - Kontrol'nye voprosy ya ne zadayu.  - Skazal on. - Zdes' eto ne prinyato.
Kazhdyj  dolzhen  i  tak  znat',  chto ot togo,  naskol'ko on vnimatel'no budet
slushat' na zanyatiyah zavisit ego zhizn' v boyu, i esli kto-to chto-to propustil,
to  pust'  obizhaetsya  tol'ko  na samogo sebya,  bol'she ne na kogo.  Vse,  chto
neobhodimo budet znat',  vam budet izlozheno,  a ostal'noe zavisit tol'ko  ot
vas.
     Posle teoreticheskogo zanyatiya pereshli  k  praktike,  prihvativ  s  soboj
desyat'  R-459  i  neskol'ko  metallicheskih,  pohozhih  na  bol'shie kvadratnye
konservy,  yashchikov s patronami.  Uyutnoe,  obnesennoe pyatnadcatimetrovym valom
strel'bishche  nahodilos'  v  dvuh  shagah  ot  kazarmy.  Neizmennym stroem,  za
strojnost'yu kotorogo  vprochem  Uilk  prakticheski  ne  sledil,  oni  voshli  v
okruzhennoe  valom  prostranstvo i zanyali svobodnye ognevye tochki strel'bishcha.
ZHara spala i na strel'bishche bylo mnogo narodu. Strelyali kto iz chego hotel, no
v osnovnom eto bylo ognestrel'noe oruzhie,  hotya popadalis' i takie,  kotorye
predpochitali pal'nut'  sgustkom  plazmy,  ili  korotkim  luchom  impul'snika,
ispariv pri etom nekotoryj ob容m nasypi. Tyazheloe vooruzhenie tipa stvol'noj i
reaktivnoj artillerii,  ili ego chto-to pomoshchnee,  na strel'bishche zapreshchalos'.
Stoyal   neimovernyj  grohot,  usilennyj  chashej  strel'bishcha  i  s  neprivychki
kazalos',  chto vse eti  lyudi  strelyayut  imenno  v  tebya,  tak  chto  hotelos'
nemedlenno  spryatat'sya.  Vystrely  v osnovnom byli odinochnye,  no izredka ih
razmerennye zvuki s voem vsparyvala ochered' skorostrel'nogo  avtomaticheskogo
oruzhiya.
     Pokazav na praktike kak i chto zaryazhaetsya,  serzhant dlya primera zaleg  i
ustanoviv na soshki svoego lyubimca,  dal zalp po trem mishenyam,  nahodyashchihsya v
sektore obstrela etogo  strelkovogo  mesta.  Vse  tri  misheni,  izobrazhayushchie
cheloveka  v polnyj rost i otnesennye na dvesti metrov ot strelka,  upali kak
podkoshennye posle pervoj zhe korotkoj  ocheredi.  Polezhav  sekund  desyat'  oni
snova vstali,  gotovye snova poluchit' novuyu porciyu svinca.  Polutorametrovye
fontanchiki pyli,  podnyatye pulyami popavshimi v dern medlenno  osedali.  Uilk,
dovol'nyj  svoim  umeniem,  ne skryvaya udovol'stviya ot takogo rezul'tata,  s
ulybkoj podnyalsya so strelkovogo  mesta,  i  prikazal  razobrat'  i  zaryadit'
prinesennoe oruzhie pervoj desyatke.
     Strelyali dolgo i uporno,  osobenno te,  u kogo ploho poluchalos'. Vokrug
mishenej  pyl'  ne uspevala osedat',  uslozhnyaya i bez togo trudnoe uprazhnenie.
Bylo prosto udivitel'no,  kakoj ogromnoj energiej udara obladaet malen'kaya s
vidu pulya.  Popadaya v dern, perepletennyj za mnogo soten let sloj nikogda ne
pahannyh kornej, plotnyj i krepkij, ona podnimala strojnyj, gustoj fontanchik
pyli.  Otkuda  bralas'  pyl' sredi sochnoj,  podstrizhennoj pulyami travy Keron
ponyat' ne mog.
     Kogda podoshla ego ochered',  on natolkal patronov v magazin pulemeta, ih
voshlo tuda shtuk dvesti.  Magazin byl nerazbornym,  inache on  by  obyazatel'no
razobral ego i pointeresovalsya,  kakim obrazom dolzhna byt' ustroena pruzhina,
chtoby podavat' po odnomu patrony iz pochti kvadratnoj korobki vse do  odnogo.
Zatem  pristegnul  ego  k  pulemetu  i  ustanoviv  ego  na soshki pricelilsya,
sovmestiv na odnoj linii,  kak uchil serzhant,  mushku,  prorez'  v  pricel'noj
planke i mishen'.  Oruzhie bylo central'nogo boya i poetomu nuzhno bylo celit'sya
v centr misheni,  a ne pod ee nizhnij kraj,  kak v svoe  vremya  privyk  Keron.
Spusk u pulemeta byl plavnym,  a otdacha namnogo sil'nee,  chem on ozhidal.  Ne
pomogal dazhe moshchnyj kompensator,  urodlivym nabaldashnikom venchayushchij stvol  i
sil'no portyashchij vneshnij vid oruzhiya.

     Poka Keron   Sal's   pod   prismotrom   serzhanta  Uilka  vosstanavlival
bezvozvratno,  kak  kazalos',  uteryannye  znaniya  strel'by  iz  pulemeta,  v
soprovozhdenii  neizmennoj  sparki shturmovikov na vzletno-posadochnuyu ploshchadku
sadilsya noven'kij chelnok  mezhgalakticheskogo,  osobo  malogo  klassa.  Kazhdaya
detal' na etom korable blestela i prityagivala vnimanie, delaya ego pohozhim na
igrushku s rozhdestvenskoj elki.  Korablik byl ne tol'ko  novyj,  no  sudya  po
vneshnej  otdelke,  po  kachestvu  i  chistote  poverhnosti,  s  kotorymi  byli
vypolneny samye poslednie i neznachitel'nye detali, s uverennost'yu mozhno bylo
zaklyuchit',  chto  za ego stoimost' mozhno priobresti dva,  a to i tri takih zhe
korablya,  tol'ko vypolnennyh v standartnoj komplektacii.  Obychno dlya hozyaina
korablya  ne  imeet  znacheniya vneshnij vid ego imushchestva,  vernee kak by on ne
staralsya,  so vremenem ego korabl' prevrashchalsya v nepriglyadnyj kusok  zheleza,
vsyu  poverhnost'  kotorogo  pokryvali  kalennye  razvody cvetov pobezhalosti.
Takoe moglo sluchit'sya s kazhdym korablem,  tol'ko  ne  s  etim.  Garantiyu  na
svetlo-biryuzovoe,  blestyashchee  pokrytie  korpusa,  firma  davala na pyat'desyat
standartnyh let.  Teper',  eto tvorenie chelovecheskih  ruk  stoyalo  na  pole,
vyzhzhennom  adskim  ognem  dvigatelej  i  kazalos'  sverkayushchim kusochkom neba,
neponyatno kakim obrazom svalivshimsya na greshnuyu planetarnuyu tverd'.
     Silovaya ustanovka  korablya  bystro  ponizhala  svoj  shum  ot svista,  do
basovitogo rokota,  ne davaya v etom spektre ni odnogo skol' nibud' zametnogo
na  sluh  provala,  kak  eto  obychno  byvaet  s  uzhe  dostatochno iznoshennymi
korablyami.  Kogda dvigateli zamolkli sovsem i  okonchatel'no  osela  podnyataya
pyl',    vsya   do   poslednej   pylinki,   prevrativ   korpus   chelnoka   iz
sverkayushche-glyancevogo v matovyj,  s blagorodnym  shipeniem  novogo  ustrojstva
otoshel v storonu central'nyj lyuk.  Iz yarko osveshchennogo prostranstva shlyuzovoj
kamery,  ne  dozhidayas'  poka  vydvinetsya  trapik,  na  grunt  sprygnuli  dva
podtyanutyh,  horosho odetyh muzhchiny, nahodyashchihsya, sudya po pryzhku, v ideal'noj
sportivnoj forme. Neznakomcy podozritel'no osmotrelis' po storonam, ishcha hotya
by malejshuyu zacepku dlya togo,  chtoby izvlech' iz krasivyh, kozhanyh kobur svoi
ogromnye pistolety.  |ti dvoe vidno ochen' gordilis' svoim dopotopnym oruzhiem
i  nosili  ego vystaviv na pokaz.  No kak oni ni staralis' vysmotret' chto-to
podozritel'noe,  takovogo  obnaruzheno  ne  bylo.  Vsem,  kto  nahodilsya   na
vzletno-posadochnom  pole  bylo  absolyutno  naplevat',  chto  eto za korabl' i
kakogo cherta ego zaneslo v eti mesta.  Vse zanimalis'  svoimi  delami  i  ne
obrashchali  na  gostej  ni  kakogo vnimaniya.  Vidya,  chto postrelyat' segodnya ne
udastsya,  bolee statnyj,  i ochevidno  bolee  glavnyj  razvernulsya  i  chto-to
kriknul  v  lyuk.  CHerez  nekotoroe  vremya,  dvoe  takih  zhe,  kak  i pervye,
telohranitelej vyveli pod ruki preklonnyh let starca,  kotoryj  esli  by  ne
krepkie  ruki  ohrany  ubilsya  by  na  pervoj  zhe  stupen'ke  trapa,  svoego
sobstvennogo korablya.
     SHityj zolotom,  staromodnyj  plashch  starika,  podozritel'no napominayushchij
mantiyu,  podhvatil legkij veterok i celaya lavina svetovyh blikov zastruilas'
ot  shodyashchego  s  trapa  tainstvennogo  gostya.  Za  starikom  shel  upitannyj
gospodin,  odetyj bolee sovremenno, no po losku i dorogovizne ego naryad malo
chem ustupal drevnemu plashchu. Zamykala processiyu neizmennaya dvojka ohrannikov,
gotovyh,  sudya po ih reshitel'nym vzglyadam,  otpravit' k praotcam lyubogo, kto
hot' koso posmotrit na vse proishodyashchee.  No na nih ne smotreli,  dazhe koso.
Za dolgie gody v etih  mestah  navidalis'  takogo,  chto  etot  otvratitel'no
podvedennyj kosmetikoj starik i v dolyu ne padal.  Kstati ne tol'ko on,  no i
zhelezyaka, na kotoroj on syuda primchalsya tozhe.
     Ot serogo  v  gribkovyh  razvodah,  administrativnogo zdaniya,  k gostyam
bystrym shagom uzhe napravlyalsya pozhiloj muzhchina v shtatskom,  v okruzhenii celoj
neskol'kih  starshih oficerov.  |to byli edinstvennye v lagere lyudi,  esli ne
schitat' pilotov shturmovikov i otdelenie  posta  dal'nego  slezheniya,  kotoryh
zainteresoval   pribyvshij   k   nim   gost'.   Podojdya   poblizhe  i  naskoro
sorientirovavshis' kto k nim pozhaloval, muzhchina v shtatskom slegka poklonilsya,
no  tol'ko  samuyu  malost'.  Kak raz na stol'ko,  skol'ko ot etogo trebovali
minimal'nye trebovaniya prilichiya  i  sdelav  rukoj  shirokij  zhest,  priglasil
gostej v zdanie.
     Pervymi voshli gosti,  za nimi posledoval muzhchina v  shtatskom  so  svoim
okruzheniem. Dvoe ohrannikov gostej ostalis' stoyat' na svezhem vozduhe, po obe
storony ot plotno prikrytyh stvorok dveri.  Na kamennyh rozhah karaula nichego
ne vyrazhalos',  to est' voobshche nichego,  ni edinoj ulovimoj emocii.  Veroyatno
samoe bezdarnoe tvorenie nachinayushchego skul'ptora vyrazhalo by  bol'she  emocij,
chem  eti  istukany.  Dazhe  palyashchij  Karmant  ne  proizvodil  na nih nikakogo
vpechatleniya,  hotya pot  tonen'kimi  strujkami  srazu  zhe  zastruilsya  po  ih
holennym  licam,  no  dlya karaula,  otlichayushchegosya elementami pochetnogo,  eto
vidimo nikakogo znacheniya ne imelo.  Eshche  odin  takoj  karaul  ostalsya  vozle
ostavshegosya  otkrytym  lyuka korablya.  Vidimo mery bezopasnosti pereplelis' v
etoj dejstvii s vekovymi tradiciyami, narushat' kotorye nikto ne reshalsya.

     CHerez poltora chasa,  nachinaya s togo momenta,  kak Sal's vpervye  leg  v
pyl' strelkovogo mesta, na linii ognya lagernogo tira, emu nakonec to udalos'
odnoj ochered'yu rasstrelyat'  srazu  tri  misheni.  Dvadcati  santimetrovaya  po
vysote  i  metrovaya  v diametre kucha blestyashchih,  strelyannyh gil'z,  ostalas'
sprava ot Sal'sa posle vypolneniya uprazhneniya.  CHego,  chego, a boepripasov na
obuchenie zdes' ne zhaleli, tem bolee chto ih stoimost' uzhe davno byla uchtena i
vychtena iz predpolagaemyh kontraktnyh  summ  naemnikov  po  nevole.  Serzhant
zametiv  uspehi  Sal'sa ostalsya dovolen i razreshil vstat' i peredat' pulemet
sleduyushchemu strelku. Dovol'nyj soboj Sal's tak i sdelal.
     V ushah   zvenelo  i  ot  etogo  zvona  kazalos',  chto  golova  vot  vot
raskoletsya,  a svoi sobstvennye  barabannye  pereponki  on  oshchushchal  kak  dve
bezvol'no povisshie tryapki.  Vo rtu krome pyli nichego ne bylo.  On nachal bylo
ee otplevyvat',  no poluchalos' ploho. Glaza vse eshche rezalo ot porohovoj gari
i  toj  zhe pyli,  no ne smotrya na vse eti stradaniya,  Keron Sal's vse zhe byl
dovolen,  dovolen soboj,  i ne tol'ko soboj,  a tem kroshechnym shansom vyzhit',
kotoryj emu davalo horoshee vladenie oruzhiem.  On ponimal, chto ne obladayushchemu
takim umeniem zdes' voobshche ne na chto bylo raschityvat'.
     Posle strelkovogo trenazha vse druzhno ubirali gil'zy,  a posle togo, kak
tir priveli v poryadok,  uzhe v  kazarme  chistili  oruzhie.  Serzhant  proveryal,
nahodil gryaz',  i vse opyat' chistili. Posle tret'ej proverki gryaz' obnaruzhena
ne byla i pulemety otpravilis' v piramidu za tolstuyu,  metallicheskuyu  dver',
novobrancy  na  uzhin,  a  neutomimyj Karmant delat' den' na obratnoj storone
planety.
     Dveri, zakryvshiesya  za  pochtennymi gostyami tak bol'she i ne otkryvalis'.
Za chas do nastupleniya sumerek iz chelnoka poyavilsya razvodyashchij,  vedya za soboj
krasivo   vyshagivayushchih   v   nogu   smenu.   Smeniv   karaul   vozle  dverej
administrativnogo  zdaniya,  on  na  obratnoj  doroge  postavil  dvuh  svezhih
mordovorotov  vozle  vhodnogo  lyuka chelnoka.  Te dvoe,  kotorye stoyali vozle
dverej,  kak raz v tom meste,  gde posle poludnya nikogda ne byvaet teni byli
schastlivy,  chto vot-vot snimut promokshie naskvoz' strogie kostyumy,  no vidno
eto bylo tol'ko po glazam,  da i to ne kazhdomu - shkola,  est'  shkola.  Posle
smeny karaula vozle chelnoka bol'she nikakogo dvizheniya ne nablyudalos'.
     Na nebosklon,  plavno  menyayushchij  svoj  cvet  ot  glubokogo  sinego,  do
besprosvetno-chernogo,  velichestvenno  vpolzala  nerazluchnaya  sputnica  etogo
skorbnogo mira,  zaliv ves'  lager'  nereal'no  mertvennym  svetom,  ne  dav
nebosklonu potemnet' do chernogo, a ostaviv ego fioletovym, plavno izmenyayushchim
etot cvet ot temnogo,  do svetlo sinego vozle  samogo  diska  sputnika.  |ta
bezymyannaya  planeta  byla  dovol'no  bol'shoj,  i  nahodilas'  tak  blizko ot
Otstojnika, chto lyuboj lyubopytstvuyushchij na baze, v binokl' srednej parshivosti,
mog  vslast'  ponablyudat'  kratery  na  ego  bezzhiznennoj poverhnosti.  Dazhe
nevooruzhennym glazom bylo vidno nerovnosti na diske  planety,  proizvodivshie
vpechatlenie  svoimi  grandioznymi  razmerami  dazhe s takogo rasstoyaniya.  Pri
dlitel'nom sozercanii etogo bezzhiznennogo nabora porod,  koe-kak  skatannogo
gravitaciej  v  odin  komok,  kazalos',  chto  vot-vot  shatkoe ravnovesie sil
gravitacii i skorosti narushit'sya i eta nepostizhimo ogromnaya i tyazhelaya, massa
spresovannogo  do  umopomrachitel'noj  plotnosti  kamnya,  obrushit'sya pryamo na
nablyudatelya,  poglotiv zaodno  i  sam  Otstojnik.  No  vremya  shlo  i  nichego
podobnogo  ne  proishodilo.  Po bol'shomu schetu voobshche nichego ne proishodilo,
prosto tihon'ko,  podobno vodam ravninnoj reki utekala zhizn',  po tol'ko  ej
odnoj vedomomu ruslu.
     Tak na Otstojnike proshel  eshche  odin  den',  neponyatno  zachem  broshennyj
bezymyannoj,  no  moguchej  i bezzhalostnoj rukoj v kopilku Vselenskoj istorii,
pohozhuyu na ogromnyj, gryaznyj kontejner dlya musora.






     Vnushitel'nyh razmerov krejser vynyrnul iz yarkoj, slepyashche-sinej vspyshki,
obrazovannoj  energeticheskimi  fluktuaciyami  vneprostranstvennogo tunel'nogo
perehoda.  Kak  tol'ko  pogasli  poslednie  vspolohi   energii,   ravnomerno
raspredelivshiesya  v  okruzhayushchem prostranstve,  krejser uvereno razvernulsya i
uzhe v real'nom prostranstve-vremeni  poshel  k  tret'ej  planete  planetarnoj
sistemy  Karmant.  Po  pravomu bortu,  mezhdu panelyami orudijnyh izluchatelej,
kolichestvo i razmery kotoryh povergli by v panicheskij  uzhas  boevye  eskadry
mnogih mirov,  raspolozhennyh v etoj galaktike,  vnimatel'nyj nablyudatel' mog
zametit' malen'kuyu emblemu ob容dinennogo policejskogo upravleniya - malen'kij
otlichitel'nyj  znak  ogromnoj  mogushchestvennoj  struktury,  kontroliruyushchej  v
prostranstve  galaktiki  vse,  chto  popadalo  v  pole  ee  zreniya.  |mblemoj
organizacii sluzhilo izobrazhenie surka Ti iz mira Hoten,  imeno v etom mire i
voznikla ideya sozdaniya  koordiniruyushchej  policejskie  struktury  organizacii,
kotoraya    so   vremenem   stala   bezrazdel'nym   hozyainom   galakticheskogo
prostranstva.
     |tot surok teper' izobrazhalsya vezde,  gde eto bylo opravdanno, a tak zhe
tam,  gde eta emblema byla  absolyutno  bespolezna,  nachinaya  ot  kosmicheskih
korablej i mundirov,  zakanchivaya oruzhiem,  stolovymi priborami i sobstvennoj
kozhej teh,  kto imel chest' sluzhit' v etom elitnom ob容dinenii.  |tot Ti  byl
vezde.  On  sidel  na  zadnih  lapkah,  reshitel'no vystaviv vpered perednie,
veroyatno pokazyvaya etim svoe nepreodolimoe zhelanie nemedlenno  poborot'sya  s
negodyayami,  narushayushchimi  galakticheskie  zakony.  V  zubah u nego byla zazhata
vetochka kakoj-to travy,  kotoruyu emu iz-za neotlozhnyh del nikak ne udavalos'
doest',  a  vse  vmeste,  eto  umil'noe  tvorenie  prirody sistemy Hoten,  v
tradicionnoj kul'ture mestnogo sociuma schitalos' voploshcheniem  spravedlivosti
i poryadka.
     Tak volej kapriznogo sluchaya,  glupyj nornyj gryzun s puchkom list'ev  vo
rtu,  stal  voploshcheniem  sily,  ne  schitat'sya s kotoroj nel'zya bylo nikomu v
galaktike 511/70.  Kogda korabl' s etim  simvolom  prohodil  mimo  torgovogo
sudna,  transportnika  ili  chelnoka  brodyagi,  to  dazhe  u  samyh  otchayannyh
kapitanov ot osoznaniya vozmozhnyh posledstvij chto-to opuskalos' v  zhivote,  a
po  spine  probegal  svoimi tonkimi i otvratitel'no holodnymi lapkami strah.
Svobodnymi ot takogo merzkogo oshchushcheniya panicheskoj  bezishodnosti  ostavalis'
lish'  te,  kto otpravlyayas' v put',  svoyu golovu ostavlyal doma i eshche te,  kto
vpervye popadal v prostranstvennuyu oblast', kotoruyu zanimala eta policejskaya
galaktika, i ne byl znakom s mestnymi pravilami i poryadkami. Hotya takim, kak
pokazala praktika, prihodilos' huzhe vsego.
     Krejser velichavo   shel  v  real'nom  prostranstve.  |ta  glyba  metalla
podejstvovala by ugnetayushche na lyubogo,  komu dovelos'  uvidet'  eto  zrelishche,
legko i bezzvuchno peremeshchayas' v chernoj bezdne pustoty. Svet zheltogo karlika,
znachivshegosya  v  navigacionnoj  programme  pod  neponyatnym  imenem  Karmant,
rel'efno  vysvechival  vse  vneshnie  detali korpusa,  prevrashchaya eto zhutkoe po
svoej sile i moshchi orudie podavleniya  v  krasivuyu  detskuyu  igrushku,  kotoruyu
kazalos'  mozhno  vzyat'  v  ruki  i  povertet' pered glazami.  Konechno zhe tak
kazalos' tol'ko so storony i s ochen' bol'shogo rasstoyaniya.
     Tret'ya planeta  sistemy  ne  ohranyalas',  esli  ne  schitat'  neskol'kih
avtomaticheskih sputnikov, zavisshih na ee orbity da sistem dal'nego slezheniya,
ustanovlennyh  na  lune  etoj planety.  V rabochem sostoyanii nahodilsya tol'ko
odin  iz  sputnikov.  Vse  ostal'nye  sistemy  davno  prishli  v  negodnost',
prevrativshis'  v  obyknovennyj metallolom.  Lish' sputnik,  chudom sohranivshij
rabotosposobnost',  peredaval i peredaval nikogo ne interesuyushchie  dannye  na
mertvuyu lunnuyu bazu.  V otlichie ot svoej mladshej sestry, planeta Karmant(3),
byla nastoyashchej zhemchuzhinoj  etoj  planetarnoj  sistemy,  edinstvennym  v  nej
mestom,  gde  chelovek mog obitat' bez primeneniya special'nyh tehnologicheskih
sredstv. Hotya pokazatel' gravitacii neskol'ko prevyshal standarty, no po vsem
drugim pokazatelyam, eto byla planeta esli ne "A" klassa, to "V" - eto tochno.
Uzhe davno v mestnoj  galaktike,  pod  otstojniki  perestali  otvodit'  takih
horoshie miry.  Vremya ot vremeni razdavalis' protesty,  chto takoj horoshij mir
otdali v rasporyazhenie prestupnikov i prevratili ego v tyur'mu,  no vo-pervyh,
chto sdelano,  to sdelano,  a vo-vtoryh,  soderzhanie v etom meste otvergnutyh
obshchestvom lyudej ne trebovalo nikakih dopolnitel'nyh zatrat,  krome  dostavki
ih   k   mestu   zaklyucheniya.  Vsem  neobhodimym  na  Otstojnike  zaklyuchennye
obespechivali sebya sami,  po krajnej mere tak oficial'no schitalos'. Prirodnye
i klimaticheskie usloviya raspolagali k etomu.
     Obojdya shirokoj dugoj vtoruyu planetu, krejser, s emblemoj pridurkovatogo
surka  na bortu,  rylom vniz poshel k poverhnosti planety Otstojnika.  Manevr
vypolnyalsya ochen' uvereno i na bol'shoj  skorosti.  CHuvstvovalos'  chto  pilot,
esli  eto  konechno byla ne avtomaticheskaya sistema,  chasto sovershaet podobnyj
manevr v etom meste.

     Dusherazdirayushchij voj vzletno-posadochnyh planetarnyh dvigatelej stih. Ego
mesto zanyala neprivychnaya na korable tishina. Imenno ona, smeshannaya s chuvstvom
neizvestnosti,  davali nepriyatnyj koktejl' chuvstv, dejstvovavshij na nervy ne
men'she, chem vse proishedshee za poslednyuyu nedelyu.
     Lyazgnuli zasovy i dver' razblokirovalas'.  Na  poroge  kamery  poyavilsya
sluzhitel' surkovyh idealov v neizmennoj uniforme pesochnogo cveta. Plazmennyj
izluchatel' on derzhal na pereves,  szhimaya oruzhie dvumya rukami, vprochem imenno
tak i predpisyvalos' po ustavu.
     - Vse priehali,  vyhodi po odnomu,  - i blestyashchee, chetyrehsantimetrovoe
rylo  oruzhiya  pokazalo  v  kakoj  imenno  posledovatel'nosti  eto neobhodimo
delat'.
     Poka konvoir  vel  ploho  osveshchennymi  koridorami Roberta i ego soseda,
molchalivogo parnya,  podsazhennogo k nemu v kameru vo vremya odnoj iz  posadok,
kotoryh Robert naschital odinnadcat' s togo momenta,  kak ego samogo podobral
na Skitlare(2) krejser surkov,  konvoir ne proronil ni slova, da v etom i ne
bylo  neobhodimosti - v koridore i perehodah,  kotorymi ih veli ne bylo dazhe
nameka  na  otvetvleniya  ili  bokovye  prohody.  On  vel  tol'ko   v   odnom
napravlenii.
     YArkoe, zheltoe  svetilo,  zavisshee  na  nebosklone,  sredi  belosnezhnyh,
rvanyh oblakov,  vnimatel'no osmatrivalo pribyvshih. Posle temnyh koridorov i
kamer,  otuchivshih glaza ot yarkogo sveta,  takoe vnimanie do boli rezanulo po
glazam,  zastavlyaya  shchurit'sya  vseh,  kto  pokidal  krejser.  No  eto bylo ne
edinstvennoe  vnimanie,  proyavlennoe  k  pribyvshim  lyudyam.  Na  pochtitel'nom
rasstoyanii ot korablya,  gde isporchennaya chastymi posadkami trava perehodila v
odnorodnyj rastitel'nyj kover sobralas' gruppa lyudej.  Na takom  rasstoyanii,
da  eshche  so  slezyashchimisya glazami Robert ne mog uvidet' nichego opredelennogo,
krome togo, chto eto byli lyudi.
     Pered krejserom   vobralos'  uzhe  chelovek  sem'desyat,  a  konvoiry  vse
vyvodili i vyvodili, po dvoe, po troe, vse novyh i novyh poselencev. V konce
koncov  iz  nabralos'  primerno  sto-stodesyat'  chelovek.  Posle  etogo vyshel
kapitan.  Esli eto i ne byl  kapitan,  to  ne  poslednij  chelovek  na  bortu
korablya.
     Tol'ko sejchas Robert smog razglyadet' vseh, kogo oni podbirali po doroge
syuda i vse smogli posmotret' na nego,  hotya malo kto eto sdelal. Lyudi byli v
podavlennom sostoyanii.
     Tem vremenem  vyskochil serzhant i stal razmahivaya rukami krasivo stroit'
soldat,  kotorye posle sootvetstvuyushchego vnusheniya,  v svoyu  ochered'  zanyalis'
zaklyuchennymi.  Neskol'ko  soldat  zanyali  boevuyu  poziciyu neskol'ko vperedi,
obrativ svoe oruzhie v storonu vstrechayushchih,  kotoryh zametno pribavilos'.  Te
nichego osobennogo ne delali,  prosto stoyali i smotreli. Teper' ih mozhno bylo
rassmotret' bolee detal'no.  Razlichie rosta,  cveta  kozhi  i  odezhda  samogo
raznoobraznogo kroya,  cveta i stilya,  yavno ukazyvali na to,  chto sobravshiesya
ranee  prinadlezhali  k  razlichnym  miram.  Miram,  otlichayushchimsya  ne   tol'ko
kul'turnymi  tradiciyami,  no  i chisto fizicheskim i fiziologicheskim stroeniem
svoih obitatelej.  Hotya kakimi by raznymi oni ne kazalis',  eto  byli  lyudi,
imenno  lyudi,  a  ne  dezhe  sushchestva bolee dal'nego,  i bolee raznoobraznogo
gumanoidnogo tipa.
     Robert nemnogo   prishel   v  sebya  i  s  interesom  stal  nablyudat'  za
razvorachivayushchimsya vokrug spektaklem.
     Serzhant, reshiv, chto vse sdelal pravil'no, pobezhal s dokladom obratno na
korabl',  iz chego sledovalo,  chto rasfufyrennyj oficer,  kotorogo Rob prinyal
ponachalu za glavnogo,  takovym vovse ne yavlyaetsya,  byl eshche kto-to, kto reshal
chto nuzhno delat'.
     - Vsem  stoyat'  smirno  i tiho,  - prorevel oficer opyat' na sbivshihsya v
kuchu katorzhnikov,  - esli kto-to  hotya  by  podumaet  o  pobege,  eto  budet
poslednim, chto on sdelaet v svoej soznatel'noj zhizni!
     "Interesno,- podumal Robert,- chto eshche  mozhet  proizojti,chego  ne  hochet
etot rasfufyrennyj indyuk.  Kuda otsyuda mozhno bezhat'? Ved' imenno eta planeta
i est' konechnyj punkt ih naznacheniya. Pochemu by surkam ih prosto ne vytolkat'
iz korablya i ne ubirat'sya otsyuda po svoim delam"?
     Vskore na eti voprosy  byli  polucheny  otvety.  Blestyashchij  oficer  vzyal
megafon  i  neskol'ko  koryavo,  ispol'zuya obshchegalakticheskij dialekt,  pozval
kogo-to iz tolpy vstrechayushchih.  Soldaty vzyali oruzhie na izgotovku,  gotovye v
lyuboj moment otkryt' uragannyj ogon', po vsemu, chto priblizilos' by k nim na
rasstoyanie vystrela.
     Spokojno i  uvereno  k krejseru napravilsya krupnyj chelovek.  Mozhno bylo
dazhe nazvat' ego tolstym,  no vysokij  rost  skryvaet  lishnie  kilogrammy  i
takogo  cheloveka  prinyato schitat' ne tolstym,  a krupnym.  Po pravuyu ruku ot
nego shel eshche bol'shij detina,  metra pod dva rostom,  derzha  na  pleche  tochno
takoj  zhe  plazmennyj  izluchatel',  kakie  byli  u soldat surka.  Sleva,  po
sravneniyu s etimi dvumya shel malysh,  hotya ego rost sostavlyal nichut' ne men'she
metra semidesyati.  |tot v rukah derzhal voobshche kakoe-to gromadnoe,  i sudya po
vsemu zverski ubojnoe orudie smerti.  Robert ran'she voobshche nichego  podobnogo
ne videl.
     Teper' on ne znal chto i dumat'.  Ne dohodya metrov pyatidesyati do  pervyh
soldat,  zdorovyak  zhestom pokazal svoim gromilam ostavat'sya na meste,  a sam
poshel dal'she bez soprovozhdeniya.  Ohrannik,  chto byl pomen'she, srazu ulegsya v
pyl'  i  nastroiv  svoyu  zagadochnuyu  smertel'nuyu  mashinku  stal vodit' eyu iz
storony v storonu,  proveryaya, vse li prostrelivaetsya. Tot, chto povyshe, tak i
ostalsya  stoyat',  lenivo  zhmuryas'  to  na  palyashchij  Karmant,  to  ravnodushno
osmatrivaya pribyvshij krejser, soldat i izgoev.
     Zdorovyak, s  ochen'  zagoreloj kozhej,  krugloj kak shar,  lishennoj vsyakoj
rastitel'nosti golovoj i shiroko  postavlennymi,  naglymi  glazkami,  uvereno
podoshel k oficeru i kak staryj znakomyj poprivetstvoval ego za ruku.
     Robertu eto ne ponravilos',  no chto emu nravilos', a chto ne nravilos' v
dannyj moment nikogo ne interesovalo.
     Razgovor u nih ne zaladilsya srazu.  Prishedshij chto-to vykrikival, hlopal
sebya  po  karmanam i pokazyvaya pal'cem na stolpivshihsya lyudej gromko smeyalsya,
vystavlyaya pri etom na svezhij vozduh krupnye zuby.  Oficer to zhe staralsya  vo
vsyu,  no pri etom ego sderzhival ne mundir, a nahodyashchiesya vokrug podchinennye,
v glazah kotoryh on hotel vidimo,  vo chto by to ni stalo  sohranit'  o  sebe
mnenie,  kak  o  nevozmutimom  komandire,  no vse ravno bylo vidno,  chto eto
spektakl' emu nachinaet nadoedat'.
     Tut do Roberta doshlo: "oni torguyutsya!". Ot etoj mysli emu stalo sebya po
nastoyashchemu zhalko.  On tak ne zhalel sebya s togo vremeni,  kak emu byl zachitan
prigovor,  v sootvetstvii s kotorym emu naznachalas' mera nakazaniya - "ssylka
do ispravleniya" na planete Otstojnik K3/09.  I hotya  v  prigovore  znachilas'
takaya mera nakazaniya,  no nekomu bylo proverit' ili podtverdit' - ispravilsya
chelovek  ili  net,  tak  chto  prostym  yazykom  eta   formulirovka   oznachala
"navsegda".
     Torgovavshiesya podoshli poblizhe i Robertu stal slyshen ves' ih razgovor.
     - Nu  ty  posmotri  poluchshe kakoj ya tebe privez tovar,  ne to chto byl v
proshlyj raz, vse kak na podbor. Na nih ty mnogo zarabotaesh', a po tri tysyachi
kreditov  za  kazhdogo,  eto  horoshaya  cena.  - Vnushal on svoemu sobesedniku,
pal'cem pokazyvaya to na odnogo, to na drugogo.
     Robertu pokazalos',  chto on pokazyvaet imenno na nego.  Prishelec korchil
rozhi,  pokazyvaya  etim  svoe  zadumchivoe  sostoyanie,  no   platit'   stol'ko
otkazyvalsya.
     - CHto ty mne privez?  Oni i goda ne protyanut na moih plantaciyah.  Kakoj
zhe mne tolk ot etih dohlyakov?  Tol'ko kormi ih. Esli hochesh', dam po poltory,
kak v proshlyj raz.
     Oni podoshli  vplotnuyu  i  stali  pridirchivo  rassmatrivat' tovar.  Odin
rashvalival,  drugoj bezbozhno kritikoval  ukazyvaya  na  vidimye  nedostatki,
pribavlyaya ot sebya ne men'she vydumannyh.
     Takoj torg vidimo sledoval za kazhdym pribytiem kosmicheskogo  korablya  v
mir Skorbi,  i yavlyalsya delom privychnym dlya vseh storon, krome "tovara" - emu
eto bylo v novinku.
     Oficer vydal svoj poslednij kozyr':  - Esli ty ne voz'mesh' ih u menya po
po moej cene, to ya predlozhu ih naemnikam, a uzh oni to ne privykli skupit'sya.
Prosto  ty  znaesh'  kak ya k tebe otnoshus',..  i poetomu ty vsegda vidish' moj
tovar pervym. Ili predlozhu ih ohotnikam v konce-koncov!
     - Ohotniki  u tebya hot' raz chto-to kupili?  - Pariroval tolstyak,  opyat'
porazhaya vseh svoej neotrazimoj ulybkoj.
     - A chto kasaetsya naemnikov,  to eto tozhe gluhoj nomer.  YA slyshal dela u
Lyuisa sejchas idut ne ahti.  Emu sejchas prihodit'sya dumat' ne o pokupke novyh
sil,  a  o  tom,  chtoby  lyubym sposobom spasti svoyu reputaciyu.  On ee sovsem
nedavno  osnovatel'no  podmochil,-  zaklyuchil  dogovor  i  ne  vypolnil  svoih
obeshchanij. Nu ty znaesh' navernoe...
     Oficer zagadochno ulybnulsya,  no tolstyak srazu zhe pokazal,  chto  on  tut
glavnyj ne po vole sluchaya, a blagodarya svoim sposobnostyam:
     - Esli ty dumaesh',  chto tebe udastsya spihnut' ves' etot sbrod  medikam,
to  oshibaesh'sya.  Nikto  na Otstojnike ne pechetsya tak o svoej reputacii,  kak
oni.  Ty zhe znaesh',  chto oni vsegda dayut garantii, i poetomu im nuzhen tol'ko
pervosortnyj material,  samyj luchshij, kakoj tol'ko byvaet. Esli by oni imeli
delo so vsyakim der'mom, u nih davno by ne ostalos' klientury.
     Nakonec oni   dogovorilis'.  Summa  za  odnu  golovu  sostavila  dve  s
polovinoj tysyachi kreditov.  Dlya primera,  na eti den'gi mozhno  bylo  prozhit'
den' na kurorte rasschitannom na srednij klass.
     Posle togo,  kak tolstyak soschital pribyvshih,  neskol'ko  raz  pri  etom
sbivshis',  i  popinal  ni  v  chem  ne  povinnyh  lyudej za to,  chto oni yakoby
peremeshivayutsya sami soboj i  sbivayut  ego  so  scheta,  k  korablyu  odnim  iz
telohranitelej  byli  dostavleny  den'gi.  Peredav  gruppu v sto vosem'desyat
shest',  kak tol'ko chto vyyasnilos',  chelovek na popechenie  odnomu  iz  hozyaev
etogo mira i ego lyudyam,  surki speshno pogruzilis' na svoj krejser i ubralis'
vosvoyasi tak zhe rezvo i professional'no,  kak i pribyli v etot  mir.  Tol'ko
narushennyj  oporami  dern,  sozhzhenaya  do  tla  trava  i uhodyashchie k lesu lyudi
svidetel'stvovali o nedavnem poseshchenii.
     Posle sortirovki,  kotoruyu Handor ne doveril nikomu,  obrazovalos' sem'
grupp. V odnoj iz nih okazalis' samye sil'nye i vysokie po rostu, hotya takih
i  nabralos'  vsego  vosem'  chelovek,  v pyati ostal'nyh gruppah narod ne byl
stol' vidnym.
     Dva vracha  pedantichno  osmatrivali kazhdogo.  Osmotr kasalsya prakticheski
vsego:  sostoyaniya myshc,  nalichiya parazitov, sostoyanij ruk, nog i dazhe zubov.
Esli kto-to ne zhelal,  chtoby ego tak tshchatel'no osmatrivali,  to mordovoroty,
neotstupno  sledovavshie  za  kazhdym  iz  nih,  provodili  nepokornomu  seans
bystrogo  vnusheniya,  ispol'zuya  samuyu  sovershennuyu  tehniku  - svoi kulaki i
botinki, no nogami bili tol'ko v ochen' tyazhelyh sluchayah.
     Vo vremya  kazhdogo  takogo seansa Handor po detski sokrushalsya:  - Ne tak
sil'no,  ya zhe tol'ko zaplatil den'gi.  - Potom v nem  probuzhdalsya  nastoyashchij
hozyain. - Kto isportit tovar, sam pojdet na plantacii!
     Gromily slushalis' i bili. Bili sil'no, no umelo, prichinyaya stradaniya, no
izbegaya povrezhdenij.
     Robert reshil ne  protivit'sya  osmotru  i  kogda  podoshla  ego  ochered',
poslushno  pozvolil  sebya  osmotret',  zdravo reshiv,  chto nichego,  krome boli
soprotivlenie ne prineset.
     Kogda osmotr zakonchilsya,  soprovozhdaemaya neskol'kimi ohrannikami kazhdaya
iz grupp,  otpravilas' v naznachennoe dlya nee  mesto.  Vmeste  s  Robertom  v
komande  nabralos'  dvadcat' tri cheloveka.  K ih gruppe byli pristavleny dva
konvoira,  kotorye nemnogo  posoveshchavshis'  s  podzharym  borodachem,  okrikami
pognali  svoih  podopechnyh  v  storonu  vidnevshegosya na sosednem holme lesa,
kotoryj zelenoj shapkoj pokryval pochti pravil'nye kontury,  kruglogo  kak  ni
risunke holma.  Voznikal dazhe vopros:  "a prirodnogo li on proishozhdeniya?" -
takoj on byl pravil'nyj.
     Projdya nemnogo i ochutivshis' v samom centre seleniya, na okraine kotorogo
i  provodilsya  etot  svoeobraznyj  "medosmotr"  vnov'  pribyvshie   stali   s
lyubopytstvom smotret' po storonam,  a posmotret' bylo na chto. Sredi haotichno
razbrosannyh derev'ev,  bol'shih i roskoshnyh, special'no ostavlennyh vo vremya
provedeniya   vyrubki  dzhunglej,  prosmatrivalis'  neprivychnye  stroeniya,  po
krajnej mere Robert takih nikogda ne videl.  Pobleskivaya plastikom i steklom
raznyh  ottenkov  stoyali  akkuratnye postrojki s palisadnikami i strizhennymi
gazonami u pod容zdov.  U nekotoryh domov stoyali mashiny.  V osnovnom eto byli
vezdehody,  no  popadalis' i bolee elegantnye modeli,  imeyushchie dvizhitelem ne
gusenicy, a kolesa.
     Uvidet' takoe  akkuratnoe  poselenie  na  planete-tyur'me  vryad  li  kto
nadeyalsya,  i shedshie v kolonne po dvoe,  gryaznye  i  golodnye  lyudi  iskrenne
udivlyalis' uvidennomu.
     Hotya dolgo  udivlyat'sya  ne  prishlos'.  Podtalkivaya  oruzhiem,   konvoiry
staralis'  prognat'  svoj  otryad cherez eto mesto kak mozhno skoree.  Vo vremya
progulki po etomu "gorodu solnca", nikto ne proronil ni slova. Ssyl'nye byli
porazheny  uvidennym.  |to  byli  ne  znakomye drug drugu lyudi.  V komande ne
nashlos' dazhe dvuh chelovek,  privezennyh syuda iz odnogo  mira.  Posle  umeloj
sortirovki, v kazhduyu otdel'nuyu komandu popadali tol'ko lyudi iz raznyh mirov.
     Eshche bol'shee nedoumenie zhdalo vseh, kogda projdya cherez gorodok malen'kij
otryad   natknulsya  na  galakticheskij  chelnok,  dovol'no  prilichnogo  klassa,
spokojno stoyashchij vozle angarov.  CHerez otkrytyj gruzovoj lyuk v  nego  chto-to
zagruzhali takie zhe oborvancy kak i oni, tozhe pod prismotrom ohrany.
     Prohodya mimo angara Rob zaglyanul vnutr' pomeshcheniya,  ego vzoru otkrylis'
stelazhi  vo  vsyu  vysotu sooruzheniya,  zastavlennye kartonnymi i plastikovymi
korobkami razlichnyh razmerov  i  cvetov.  Ohrannik  angara,  chto-to  kriknul
konvoiram  na  neizvestnom  Robertu  narechii,  i  te  zastavili  vseh  begom
preodolet' eto mesto.
     Projdya eshche nemnogo po okul'turennoj mestnosti, gruppa katorzhnikov voshla
v dikie dzhungli.
     Robert ne  znal  chto  i  podumat'.  Vse,  chto emu prihodilos' slyshat' o
podobnyh planetah nikak ne vyazalos' v odnu  kuchu  s  uvidennym,  to  chto  on
slyshal  ran'she i chto sejchas videl kazalis' chastyami raznyh veshchej,  epizodami,
nikak ne mogushchimi byt'  odnim  celym.  Konechno  sushchestvovalo  pravdopodobnoe
ob座asnenie  sushchestvovaniya etogo prekrasnogo gorodka,  raspolozhennogo v samom
serdce neprohodimyh dzhunglej,  v ekvatorial'noj chasti  planety  Skorbi.  |ti
angary, sklady, i kakie-to pererabatyvayushchie moshchnosti, kotorye Robert zametil
srazu za skladskimi pomeshcheniyami.  Kakaya deyatel'nost' mogla  vestis'  v  etom
bogom zabytom meste? "CHem by zdes' ne zanimalis', - reshil dlya sebya Robert, -
ya skoro ob etom  uznayu".  No  chto  by  tut  ne  delalos',  delat'  eto  bylo
chrezvychajno vygodno, ob etom mozhno bylo sudit' posmotrev hotya by na gorodok,
cherez kotoryj tol'ko-chto prognali katorzhnikov.
     Bylo yasno  i drugoe - ih privezli syuda ne dlya togo,  chtoby naslazhdat'sya
zhizn'yu v prekrasnom meste.  CHto  imenno  ih  zhdalo,  kakie  plany  imeli  ih
pokupateli i o kakih plantaciyah shla rech' - eto predstoyalo eshche uznat'.
     Kogda oni minovali raschishchennyj i zastroennyj  uchastok,  shedshij  vperedi
ohrannik zhestom prikazal ostanovit'sya.
     - Sejchas pojdem skvoz' zarosli.  Ne shumet' i vesti  sebya  spokojno.  Po
doroge budut popadat'sya plody.  ZHrat' ih ne sovetuyu.  Bol'shinstvo iz nih dlya
cheloveka - otrava.  Potom vam pokazhut kakie mozhno est', a sejchas ne trogajte
nikakih.
     Konvoir postoyal zadumavshis' i prodolzhil:  - Bezhat' ne sovetuyu.  Hotya  v
okruge spokojno,  kilometrov cherez dvadcat' nachinayutsya nastoyashchie dzhungli,  s
samym nastoyashchim zver'em.  Lyubogo iz vas sozhrut v momente,  - on so skepsisom
osmotrel raznosherstnyj otryad, - da srazu zhe sozhrut. Tut i gadat' nechego. Tak
chto sovetuyu idti spokojno i ne iskushat' sud'bu.  I nas ne nuzhno  lishnij  raz
bespokoit'. YA ne zaviduyu tomu, kogo pojmayu...
     Posle takogo konkretnogo instruktazha dvinulis' dal'she. Glaza, edva-edva
privykshie  k  yarkomu svetu na raschishchennom uchastke,  opyat' s trudom razbirali
okruzhayushchee.  Malen'kij otryad so vseh storon obstupila temnota.  V etom  lesu
srazu  bylo  stol'ko  pretendentov  na  zhivitel'noe  izluchenie  ravnodushnogo
Karmanta, chto k podnozhiyu ispolinskih derev'ev, uhodyashchih vvys' i teryayushchihsya v
zelenom  bujstve zhizni,  sveta dohodilo ochen' malo.  Nastol'ko malo,  chto na
poverhnosti  pochti  nichego  ne  roslo.  Ne  smotrya  na  ogromnoe  kolichestvo
organicheskih   ostatkov,  syplyushchihsya  sverhu  ne  prekrashchayushchimsya  potokom  -
ideal'noj  pitatel'noj  sredy  dlya  novyh  pokolenij,  ne   hvatalo   odnogo
komponenta  -  sveta.  Vot  vnizu  nichego i ne roslo,  za isklyucheniem zhalkih
puchkov bleklyh rastenij,  pohozhih na pokruchennuyu provoloku serovatogo cveta.
Ottenok zelenogo v etih borcah za zhizn' mozhno, bylo obnaruzhit' tol'ko horosho
prismotrevshis'.
     Sredi ogromnyh,  kak kolonny drevnego hrama, stvolov derev'ev, v raznyh
napravleniyah prostiralis'  liany,  v  osnovnom  ceplyayushchihsya  raznovidnostej,
kotorye  ne imeli svoego normal'nogo stvola,  no zato obladali nepreodolimoj
zhazhdoj zhizni,  kotoraya gnala ih vse vyshe  i  vyshe,  poblizhe  k  zhivitel'nomu
svetu.
     V otlichie ot zhary i suhogo vozduha na otkrytom uchastke, sredi derev'ev,
v  sumerkah  listvy stoyala pochti oshchutimaya na oshchup' vlazhnost'.  Krupnye kapli
svisali s ogromnyh list'ev pervogo,  samogo nizhnego yarusa,  sryvayas' vniz ot
malejshego dvizheniya i padali na golovy,  plechi a za shivorot izmuchennyh lyudej.
Osobenno ne povezlo tem,  kto shel vperedi - provodniku i  neskol'kim  pervym
nevol'nikam. Uzhe cherez sto metrov na nih ne ostalos' suhoj nitki.
     Zarosli perepolnyalis' krikami,  vozglasami i voznej,  no  zametit'  eto
kolossal'noe dvizhenie zhizni ne udavalos',  skol'ko Robert ne prismatrivalsya.
Dzhungli  ne  vydavali  svoih  tajn  pri  pervom,  tem  bolee  takom  kratkom
znakomstve.  Tol'ko izredka,  pereletavshaya otkrytoe prostranstvo tropy, yarko
okrashennaya ptichka - eto vse,  chto videli ssyl'nye vo vremya svoego perehoda v
dzhunglyah.
     SHli molcha, ne ostanavlivayas'. V horoshem tempe. Lish' inogda rezkij okrik
konvoira,  zamykavshego kolonnu narushal tishinu i emu ehom vtorili pticy i eshche
kakaya-to meloch',  podnimaya takoj perepoloh,  chto otryad uhodil uzhe daleko,  a
pozadi  nego  eshche  dolgo ne smolkali zavyvaniya i trevozhnye posvisty iskonnyh
obitatelej etih mest.
     Uslyshav vse eti kriki,  ne ochen' to i verilos' obeshchaniyu konvoira, chto v
okruge,  na protyazhenii dvadcati kilometrov net nichego opasnogo dlya cheloveka.
Kazalos', chto stoit sojti s tropy i na neskol'ko shagov uglubit'sya v zarosli,
kak tvoya sud'ba budet reshena, i pritom ochen' bystro.

     Nastal vecher.  Mrak kak-to srazu vylez iz  samyh  dremuchih  zaroslej  i
besceremonno stal progulivat'sya po trope,  kotoruyu katorzhniki i ih konvoj ni
s kem ne hoteli delit',  no na ih mnenie  on  nichut'  ne  obrashchal  vnimaniya.
Nastalo ego vremya, a eto znachilo, chto ubirat'sya dolzhny byli imenno lyudi.
     Konvoj okrikami  pognal  lyudej  eshche  bystree,  lishiv  ih   pyatiminutnyh
privalov,  kotorye  dnem  milostivo  razreshal.  S  trudom  razlichaya dorogu i
starayas' ne nastupat' drug drugu na nogi oni pereshli na legkuyu truscu,  - na
bol'shee uskorenie obessilevshij otryad byl ne sposoben.
     Kogda uzhe  kazalos',  chto  nochevat'  prijdetsya  pryamo  zdes',  na  etoj
proklyatoj tropinke, ukryvshis' bol'shimi list'yami, dzhungli razzhali svoi cepkie
ob座at'ya i otryad okazalsya na  prostornoj  polyane,  neponyatno  kakim  sposobom
uderzhivaemoj  svobodnoj  ot  vezdesushchih  rastenij,  v  centre  kotoroj stoyal
bol'shoj angar standartnogo obrazca.  |tot angar byl tochno takoj, kakoj mozhno
vstretit'   v  lyubom  portovom  ili  promyshlennom  centre,  raspolozhennom  v
skoplenii 21/561. Tem bolee stranno bylo videt' eto sooruzhenie sredi vechnogo
lesa,  bol'shoj vlazhnosti, otsutstviya kakoj by to ni bylo dorogi k sooruzheniyu
i  polnogo  otsutstviya  dvizheniya,  krome  umchavshegosya  proch'  po   pokatomu,
riflenomu perekrytiyu, serogo, puglivogo zver'ka.
     Obojdya sooruzhenie,  otryad nevol'nikov uvidel  neskol'ko  transporterov,
akkuratno priparkovannyh vozle steny. Imenno po sil'no zarosshej kolee takogo
transportera oni shli syuda celyj den'.  Tehnika vyglyadela dostatochno novoj  i
vidimo soderzhalas' s vypolneniem vseh trebovanij instrukcii.
     Vozle vorot,  odin iz soprovozhdayushchih dostal iz karmana nebol'shoj brelok
i  napraviv  ego  na  dver',  nazhal na odnu iz imevshihsya na nem knopok.  Kak
tol'ko on eto sdelal,  za tolstoj dver'yu chto-to zagudelo,  s  suhim  shchelchkom
massivnaya  dver'  razblokirovalas' i usluzhlivo raspahnula pravuyu stvorku.  V
angare vspyhnul svet,  zaliv zheltovatym siyaniem korotko strizhennuyu travu  ot
vorot  do  steny  lesa.  Vse  voshli vnutr'.  Bol'she poloviny svetoizluchayushchih
elementov libo otsutstvovalo, libo prosto ne svetilos', no i te chto rabotali
davali dostatochnoe kolichestvo sveta,  osobenno po sravneniyu s ostavlennym za
stenami angara mrakom.
     Koridory srazu  ot  vhoda  rashodilis'  v  tri  storony,  a  vnutrennie
peregorodki,  sdelannye iz togo zhe serogo  metalla,  chto  i  naruzhnye  steny
angara,  nadezhno  skryvali  vse,  chto ne nuzhno bylo videt' izgoyam na planete
Skorbi.
     - Perenochuem  zdes',  -  zayavil  bolee  vysokij  konvoir  vsej  chestnoj
kompanii,  i uzhe obrashchayas' k svoemu naparniku prodolzhil,  - vedi ih v  konec
togo koridora, tam est' nebol'shaya komnata. Kak raz dlya etogo dela.
     Vse poplelis' po ukazannomu marshrutu,  a on,  ostavshis', zakryl vhodnuyu
dver' i nagnal gruppu.
     "Horoshaya komnata" okazalas' bol'shim zheleznym yashchikom,  s nabrosannymi na
polu vse temi zhe list'yami, na kotorye vse nasmotrelis' za celyj den'. Pravda
zdes' oni byli burogo cveta i suhie,  kak bumaga. Kogda na nih stupala noga,
oni rassypalis' v pyl', i eta pyl' ot malejshego dvizheniya vozduha podnimalas'
vverh i dolgo ne hotela osedat'.  |to byla samaya svoeobraznaya podstilka  dlya
sna,  kotoruyu Robertu prihodilos' videt' v svoej zhizni.  Uzh luchshe by na polu
voobshche nichego ne lezhalo.
     Kogda nevol'niki  voshli,  dver'  za nimi zahlopnulas' i lyazgnuli zamki.
Vmeste s etim  shchelchkom,  svetil'niki,  zabrannye  v  reshetchatymi  kolpakami,
pereshli  v  rezhim  dezhurnogo  osveshcheniya.  Priglushennyj  svet  v  sochetanii s
podnyatoj voshedshimi pyl'yu  davali  prichudlivuyu  kartinu,  real'nost'  kotoroj
nahodilas' pod bol'shim voprosom.
     Izmuchennye za den' povalilis' v eto mesivo truhi i pyli.  - Vot gady, -
ne vyderzhal vysokij,  toshchij katorzhnik,  - chto zhe budet dal'she,  esli oni uzhe
sejchas s nami tak obrashchayutsya?  - A ty ponyal, kak delaet svoi dela policiya? -
Voprosom  na  vopros otozvalsya kto-to iz dal'nego ugla.  Robertu ego ne bylo
vidno,  no on ne imel ni malejshego zhelaniya vyyasnyat'  komu  prinadlezhali  eti
slova.  - Tozhe mne,  doblestnye zashchitniki zakona.  Vy videli? Oni nas prosto
prodali! Prodali etim ublyudkam, kak veshch' v magazine.
     Nikto dazhe  ne  obratil  vnimaniya  na etu zapozdaluyu reakciyu.  Vse byli
podavleny tem polozheniem,  v kotorom okazalis', tem obrashcheniem, s kotorym im
prishlos' stolknut'sya,  chto nikak ne reagirovali na eti vozglasy. Proyavlyalas'
obychnaya stressovaya reakciya.
     Ssyl'nyj, iz  dal'nego  ugla eshche chto-to skazal,  no ne nahodya podderzhki
vskore zamolk i v  kamere  ustanovilas'  polnaya  tishina,  inogda  narushaemaya
kashlem ili stonom zasypayushchih lyudej.
     Robertu ne  spalos'.  Sobytiya  poslednih  dvuh   nedel',   a   osobenno
poslednego  dnya  pronosilis'  u nego pered glazami.  Vse zapolnyayushchee chuvstvo
obidy uzhe otstupilo.  Nel'zya skazat',  chto ono  propalo  vovse,  no  sobytiya
segodnyashnego dnya vytesnili eto chuvstvo,  i ono , hotya i s neohotoj, ustupilo
mesto napryazhennoj neizvestnosti - otvratitel'nomu sostoyaniyu, kotoroe vnushalo
uzhas  ne  odnomu  pokoleniyu  lyudej,  hotya  i yavlyalos' odnoj iz iskonnyh chert
chelovecheskoj natury.
     Da, eto bylo koshchunstvenno nespravedlivo - ne sovershiv sovershenno nichego
protivozakonnogo,  popast'  v  mir  otpetyh  negodyaev,  otfil'trovannyh   so
znachitel'nogo  sektora  galaktiki,  -  eto  bylo  pereborom  dazhe  dlya takoj
otvratitel'no-neudachlivoj sud'by,  kakaya byla u Roberta.  Hotya on reshil  dlya
sebya ne poddavat'sya,  no koshmarnye kartiny ego dal'nejshego bytiya, nepreryvno
voznikali  v  vozbuzhdennom  soznanii.  Hotya  mnogie  iz   ego   strahov   ne
opravdyvalis'  do  sih por,  on schital eto tol'ko otsrochkoj.  V konce koncov
mozg otkazalsya vosprinimat' vse te uzhasy,  kotorye vse s bol'shej  i  bol'shej
realistichnost'yu  risovalo soznanie i Robert zabylsya glubokim,  tyazhelym snom,
kotoryj tyazhelym botinkom nastupil na b'yushcheesya v agonii  soznanie  i  prerval
eti moral'nye mucheniya.
     CHerez sekundu posle togo,  kak emu udalos' zabyt'sya,  s gromkim shchelchkom
razblokirovalas'  dver',  yarko  vspyhnuli lampy i voshel ih vcherashnij konvoj.
Osobo ne ceremonyas',  kogo prikladom oruzhiya,  kogo botinkom  oni  bystren'ko
priveli  svoih  podopechnyh  v  bodrstvuyushchee sostoyanie i okrikami vygnali eshche
nichego ne soobrazhayushchih so sna gruppu lyudej na svezhij vozduh.
     Trava pered angarom sverkala vsemi cvetami, kotorye tol'ko byl sposoben
vosprinyat' glaz, i navernoe eshche mnogimi temi, vosprinyat' kotorye on byl ne v
sostoyanii.  |to  byl  ili  tol'ko chto proshedshij dozhd',  ili obil'no vypavshaya
rosa. Stroenie travy raspolagalo k tomu, chtoby na ostrokonechnyh, s zasechkami
list'yah,  skaplivalas' vlaga bol'shimi kaplyami.  V nih otrazhalos',  iskazhayas'
utrennee svetilo, so vsej svoej bezrazlichnoj zhizneradostnost'yu poglyadyvaya na
gryaznyh  oborvancev,  obrosivshih  po koleno shtaniny i tryasushchihsya ot utrennej
svezhesti.
     Poka vse  stoyali  pod  vnimatel'nym  vzglyadom  odnogo iz konvojnyh i ne
menee  pristal'nym  vzglyadom  ego  plazmennogo  izluchatelya,   drugoj,   vzyav
neskol'ko  chelovek  prosledil chtoby mesto nochlega bylo ubrano.  Oni vozilis'
okolo chasa,  dolgo nosili v krasnyh, plastikovyh meshkah rassypayushchuyusya v pyl'
podstilku i vidimo naveli tam neopisuemuyu chistotu.
     Posle okonchaniya nemnogo zatyanuvshejsya uborki,  vo vremya kotoroj vsem  ne
uchastvovavshim  prishlos' pomerznut' stoya po koleno v rose,  pryamo tut zhe,  na
ulice byl ustroen na skoruyu ruku zavtrak,  bol'she napominavshij podayanie,  na
kotoryj kazhdomu katorzhniku byl dan kusok strannogo hleba, grammov na trista,
bol'she pohozhij na spekshiesya opilki,  chem na produkt pitaniya. Zapivali vse po
ocheredi  iz  odnoj  kruzhki,  cherpaya  vodu  iz  bol'shoj  plastikovoj emkosti,
podstavlennoj pod stok angara.
     Posle zavtraka  Robertu stalo nemnogo luchshe.  Otstupila narastayushchaya uzhe
bylo tyazhest' v golove i nemnogo podnyalos' nastroenie. Sovsem nemnogo, no vse
ravno eto bylo progressom.
     Vse eshche  dozhevyvali  kuski  tverdogo,  kak  kamen'  hleba,  a  konvoir,
sledivshij  za  uborkoj  uzhe  zaper priyutivshij ih na noch' angar i podognal ko
vhodu odin iz transporterov.
     - Zalezajte,  -  skomandoval  on  ukazyvaya  na raspahnutye stvorki lyuka
gruzovogo otseka mashiny, - i ne sil'no barstvujte. Vlezt' dolzhny vse.
     V gruzovoj otsek nabilos' narodu pochti vtroe bol'she, chem polagalos' pri
transportirovke normal'nyh  lyudej,  zashchishchennyh  pravami  cheloveka  i  svoimi
pravitel'stvami.  Stvorki  lyuka  s  lyazgom  zashchelknulis'  i  opyat'  zhe  byli
zablokirovany zamkom.  Prihodilos' privykat' k tomu, chto otnyne s nimi budut
obrashchat'sya  kak  s dikimi zveryami,  vernee kak s rabochim skotom.  Robert eto
ponyal i emu opyat' stalo huzhe.
     Tem vremenem  oba  parnya  s plazmometami za plechami zabralis' v kabinu,
vzvyv svoej turbinoj,  moshchnyj transporter razvernulsya na meste i razbrasyvaya
v storony kuski vyrvannogo gusenicami derna rvanul v dzhungli.
     Skvoz' malen'kie,  pocarapannye okoshki  transportnogo  otseka,  nichego,
krome mel'kayushchej listvy i stvolov derev'ev nichego ne bylo vidno, i uzhe posle
pyatnadcati minut puteshestviya nikto dazhe ne staralsya smotret' v raspolozhennye
vysoko pod kryshej okna.  Trudnee vsego prishlos' tem, komu dostalos' mesto na
polu.  Dorogi kak takovoj ne bylo.  Vidimo transporter shel po tochno takoj zhe
trope, po kotoroj ih priveli k angaru v dzhunglyah, i shel na bol'shoj skorosti,
ot etogo mashinu sil'no brosalo na uglubleniyah kolii i na  povorotah,  otchego
sidet'  na  polu  ne  soprotivlyayas'  bylo  ne vozmozhno.  Sredi teh,  komu ne
dostalos' bolee komfortabel'nyh mest byl i Robert.  U nego  uzhe  razbolelas'
golova  ot postoyanno bivshegosya pod nim v agonii pola otseka.  Kakovo zhe bylo
ego udivlenie,  kogda zarosshij tip, sidevshij naprotiv nego, posle neskol'kih
chasov  puteshestviya  ustupil svoe mesto na bokovoj skamejke,  a sam zanyal ego
mesto na polu.  |tot postupok,  s vidu ot座avlennogo  golovoreza,  odnogo  iz
samyh  strashnyh  s  vidu  v  ih gruppe,  vselil nadezhdu v dushu Roberta i dal
ponyat',  chto ne vse tak beznadezhno,  kak eto moglo pokazat'sya v pervyj den'.
Uzhe   cherez   neskol'ko  chasov  puti,  sidevshie  na  skamejkah  priderzhivali
raspolozhivshihsya  na  polu  i  poperemenno  menyalis'  s   nimi   mestami.   V
ekstremal'noj  situacii  lyudi,  dazhe  ne  samye luchshie,  staralis' derzhat'sya
vmeste,  po vozmozhnosti podderzhivaya  drug  druga,  raschityvaya  na  takoe  zhe
otnoshenie.
     S nastupleniem sumerek,  zamyzgannyj gryaz'yu po samuyu kryshu, transporter
vyehal na ochishchennoe ot dzhunglej prostranstvo. Na ploshchadi gektarov v dvadcat'
raspolozhilos' eshche odno poselenie, sostoyashchee iz nebol'shih, otdel'nyh domikov,
sbivshihsya  v  plotnuyu  kuchu  sprava  ot ostanovivshegosya transportera i ryadov
odinakovyh, krupnogabaritnyh postroek, s geometricheskoj tochnost'yu zanimayushchih
vse ostal'noe mesto.  Angary byli nemnogo men'she togo, kotoryj stoyal v lesu,
po doroge v eto "rajskoe mesto",  no vidimo eto byli modeli odnoj i  toj  zhe
serii, tak kak otlichalis' oni tol'ko razmerami.
     - Dobro  pozhalovat'  v  Chatur,  -  s  uhmylkoj  na  lice  procedil  iz
soprovozhdayushchij, kak tol'ko raspahnulsya lyuk.
     Vse so stonami nachali  vybirat'sya  iz  transportera.  V  vozduhe  stoyal
kakoj-to strannyj pryanyj zapah,  kak Robert ne staralsya vspomnit',  no tak i
ne soobrazil chto zhe mozhet tak pahnut'.  Vidimo ni odnomu emu pokazalos'  eto
strannym, tak kak kazhdyj, kto pokidal transporter prinyuhivalsya.
     - CHem eto zdes' tak vonyaet?  - Probubnil nizen'kij i shustryj izgoj. - YA
nichego podobnogo ran'she ne oshchushchal.
     - Da,  interesno,  chto zhe tak mozhet pahnut'?  - Podal golos  kto-to  iz
tolpy.
     Na voznyu vozle transportera otreagirovali sobaki,  bezsovestno razryvaya
v  kloch'ya svoim laem tishinu teplogo vechera.  Vskore blizhajshego kotedzha vyshli
tri cheloveka,  i prihvativ s soboj neskol'kih sobak napravilis' k pribyvshim.
U  vstrechayushchih,  kak  i u konvoya bylo oruzhie,  a manery ne ostavlyali nikakih
somnenij v ih zdeshnem statuse.
     Peregovoriv o chem-to v storone s ekipazhem, oni pereschitali kolonistov i
pognali ih v poselok,  a  mashina  dostavivshaya  katorzhnikov  nedovol'no  urcha
dvigatelem,  otpravilas'  v  obratnyj  put',  besposhchadno kromsaya sgushchayushchuyusya
temnotu uzkim luchom prozhektora.
    Posle takogo   zhe  skudnogo  uzhina,  kakim  byl  v  tot  den'  zavtrak(o
trehrazovom pitanii zdes' vidimo ne dogadyvalis'),  vnov'pribyvshih otpravili
v  odin  iz angarov,  strojnye ryady kotoryh sostavlyali celye ulicy poselka i
sredi kotoryh s legkost'yu mozhno bylo zabludit'sya,  tak  kak  eti  sooruzheniya
pohodili drug na druzhku kak bliznecy - shtamp to odin.
     V etom Chutare uzhe ne prishlos' spat' na metallicheskom polu.  Konechno zhe
nastoyashchih postelej im predlozheno ne bylo, no treh座arusnye, derevyannye nary s
nabrosannyi na na nih plastikovymi meshkami,  nabitymi temi  zhe  list'yami  iz
lesa,  kazalis'  esli  ne postelyami korolej,  to vpolne prigodnym mestom dlya
sna,  tem bolee,  chto skvoz' meshki ne probivalas' neizbezhnaya  pri  vysyhanii
rastitel'nyh  ostatkov  pyl'.  Bylo teplo,  myagko i ne pyl'no,  k tomu zhe ne
holodno - sorvannye svezhimi list'ya,  nachinali pret'  pri  dostatochno  nizkoj
temperature,  vydelyaya pri etom teplo. Mesta bylo mnogo, i kazhdyj mog vybrat'
v pustuyushchem pomeshchenii to,  kotoroe na nego smotrelo,  na kakom ugodno yaruse.
Golodnyj paek i nasyshchennyj den' sdelali svoe delo.  Uzhe cherez pyat' minut vse
krepko spali, ne obrashchaya nikakogo vnimaniya na svoi strahi.
     Nastupivshee utro  kak dve kapli vody pohodilo na predydushchee.  Na chistoe
nebo s trudom karabkalsya principial'nyj v etom otnoshenii Karmant, no tak kak
on  eto  delal krajne medlenno,  bylo ochen' svezho,  esli ne skazat' prosto -
holodno.  Neizmennaya rosa delala svoe otvratitel'noe delo, propityvaya vlagoj
vse,  chto  moglo namoknut',  a legkie poryvy shalovlivogo veterka,  dovershali
nachatoe, delaya i bez togo nelegkuyu zhizn' eshche bolee otvratitel'noj.
     Posle utrennej  progulki v stolovuyu,  gde kazhdomu predlozhili neizmennyj
kusok sdelannogo iz kory derev'ev hleba i  skol'ko  hochesh'  vody,  na  vnov'
pribyvshih soizvolil vzglyanut' odin iz samyh glavnyh, esli ne samyj glavnyj v
etoj mestnosti.  Odetyj v dobrotnyj kombinezon i tepluyu kurtku, on neskol'ko
raz  proshelsya  vdol'  vystroennyh v odnu sherengu izgnannikov,  vminaya v dern
vysokimi sapogami s vodoottalkivayushchim pokrytiem gustye puchki travy,  kotoraya
vprochem,  soprotivlyayas' takomu obrashcheniyu,  pochti srazu zhe vstavala na mesto,
budto po nej nikto i ne hodil.
     Novye poselency ne proizvodili na plantatora dolzhnogo vpechatleniya,  ibo
etot gospodin nedovol'no hmurilsya i delal vid,  chto o chem-to razdumyvaet,  a
mozhet on i vpravdu razdumyval. Kto ego znaet?
     Robert sil'no zamerz,  ego bila drozh', no on staralsya derzhat'sya pryamo i
po vozmozhnosti ne vydavat' svoego sostoyaniya.
     Posle osmotra hozyain proiznes privetstvennuyu rech':  - YA rad,  chto  nashi
trudovye resursy vse popolnyayutsya i popolnyayutsya. Menya absolyutno ne interesuet
kto vy takie,  chem zanimalis' ran'she i za chto popali na  etu  blagoslovennuyu
zemlyu.  Ot vas trebuetsya tol'ko poslushanie, poslushanie i eshche raz poslushanie.
YA mogu vam garantirovat',  chto esli kazhdyj iz vas budet  poslushno  vypolnyat'
vse,  chto ot vas budut trebovat' moi pomoshchniki, i pomoshchniki moih pomoshchnikov,
to s vami nichego plohogo ne sluchit'sya,  v protivnom sluchae penyajte na  sebya.
Komu  v  golovu prijdet mysl' oslushat'sya,  zhestoko pozhaleet,  chto ne sdoh po
doroge syuda,  i budet proklinat' myagkoserdechnyh galakticheskih zakonodatelej,
chto oni vot uzhe dve tysyachi standartnyh let nazad otmenili smertnuyu kazn'.
     Svoi obyazannosti vy uznaete nemnogo pozzhe, vam vse rasskazhut i pokazhut.
Mne  by  ne hotelos' zaderzhivat' vas i sebya takimi melochami.  YA prezhde vsego
hochu,  chtoby vy sebe uyasnili,  chto zdes' mne absolyutno vse ravno,  kakimi vy
krutymi  byli  do  etogo.  Zdes' glavnyj ya,  i eto ne prosto slova.  YA zdes'
hozyain.  I vse zdes' zavisit tol'ko ot menya. YA mogu kaznit', mogu milovat' i
nichto  mne  v  etom ne pomeshaet.  Vy vse nedonoski parshivye dazhe predstavit'
sebe ne mozhete,  skol'ko ya znayu razlichnyh  sposobov  postavit'  cheloveka  na
koleni,  smeshat' ego s gryaz'yu, steret' v poroshok i tak dalee... |to kasaetsya
obyknovennyh,  zashchishchennyh zakonom lyudej, chto zhe kasaetsya takoj mrazi kak vy,
postavlennymi  vashimi  pravitel'stvami  vne  zakona,  zdes'  dlya menya voobshche
nikakih moral'nyh zapretov ne sushchestvuet.  S vami ya budu obrashchat'sya tak, kak
vy togo zasluzhili svoim povedeniem v galaktike.
     Orator nemnogo pohodil molcha,  sbivaya samye vysokie pobegi  neposlushnoj
travy svistyashchimi udarami prutika, a potom prodolzhil:
     - Bezhat' nikomu ne sovetuyu.  V etom  meste,  teryaet  smysl  dazhe  slovo
"pobeg". Vo-pervyh, bezhat' prosto nekuda, vo-vtoryh, do sih por vseh lovili,
i ne nado dumat',  chto vy isklyuchitel'nee ih vseh. Kstati, posle togo, kak ih
otlavlivali,  oni  vse  sil'no  zhaleli,  chto ih ne sozhrali zveri v dzhunglyah.
Past' ot klykov zverya,  bylo dejstvitel'no blagom, v sravnenii s tem, chto my
s nimi delali potom.
     Napominayu! Smert' pojmannogo begleca budet muchitel'noj i takoj  dolgoj,
chto  dazhe  porozhdeniya  preispodnej  budut  emu  sochuvstvovat',  a  chtoby  ih
zastavit' ispytat' chuvstvo zhalosti neobhodimo sil'no postarat'sya...
     Dolgoj zhizni  ya vam zdes' ne obeshchayu.  Nu da chto vy hoteli,  posle togo,
kak byli osuzhdeny na takogo roda poselenie?  CHto sdelano,  to sdelano, i vam
prijdetsya privyknut' k etomu,  no esli budete prilezhno ispolnyat' to,  chto ot
vaz zdes' budut trebovat',  lishnih neskol'ko let zhizni  ya  vam  obeshchayu,  chto
vprochem  dlya  takoj  mrazi  kak  vy  i  tak chereschur mnogo.  Tak chto sovetuyu
vosprinyat' eto kak blago,  a  ne  kak  nakazanie,  smirit'sya,  ibo  v  zhizni
sushchestvuyut obstoyatel'stva,  pereperet' kotorye ne mogut dazhe takie otchayannye
i bezgolovye kak vy.
     Sovetuyu vse   eto   zapomnit'   i  vesti  sebya  blagorazumno.  Na  etom
instruktazh-pozhelanie byl zakonchen.  Merdlok, tak zvali hozyaina Chatura rezko
razvernulsya,  kak  eto  obychno delayut ne sil'no uravnoveshennye predstaviteli
chelovecheskoj rasy i ostavil prestupnikov naedine s ohranoj i svoimi tyazhelymi
myslyami.   Vybirat'   ne   prihodilos'.  Vse  slozhilos',  kak  slozhilos',  i
dejstvitel'no,  sledovalo eto prinyat'  kak  fakt,  fakt  otvratitel'nyj,  no
real'no sushchestvuyushchij.
     Trudnee vsego bylo smirit'sya s tem,  chto lyudi,  v  obyazannost'  kotoryh
vhodila zashchita zakonov soobshchestva sami, popirali eti samye zakony, k tomu zhe
delali eto cinichno i naglo,  kichas' svoej beznakazannost'yu i  vsesil'nost'yu.
Robert  vspomnil  uslyshannuyu  ot  kogo-to  frazu:"  v  policiyu  idut  te  zhe
prestupniki,  tol'ko malost' nedodelannye,  u kotoryh  ne  hvatilo  smelosti
narushat'  zakon otkryto".  Vse vyhodilo imenno tak.  A mozhet bat' tak i nado
bylo,  ved' eto vse-taki prestupniki,  a ne  deti...  Edinstvennoe,  chto  on
teper' znal tochno, chto emu neobhodimo bylo vyzhit'. Hotya esli by ego sprosili
zachem ono emu eto nado, on by ne otvetil - prosto tak bylo nuzhno i vse.
     Ne proshlo  i  chasa,  kak za nimi pribyl vezdehod.  Vyyasnilos',  chto eto
poselenie ne poslednyaya ostanovka v ih marshrute.  Mashina kak dve  kapli  vody
pohodila na tu, chto dostavila ih v Chatur, tol'ko gryazi na nem bylo pobol'she
i v gruzovom otseke nahodilos' eshche mnozhestvo kontejnerov i detali  kakogo-to
oborudovaniya,  tak  chto  etot  perehod  po dzhunglyam obeshchal stat' eshche bol'shim
ispytaniem, chem predydushchij.
     Tak ono i stalo.  Doroga,  dazhe takaya, po kotoroj ih privezli v poselok
Merdloka,  zdes' polnost'yu otsutstvovala.  Vezdehod voya i razbrasyvaya vo vse
storony  kom'ya  gryazi,  vysoko podprygival na holmikah i provalivalsya v yamy,
ostavlennye v ryhloj pochve posle  padeniya  staryh  derev'ev.  |ti  yamy  byli
opasnee  vsego,  zalitye pokrytoj listvoj vodoj,  ih prakticheski ne vozmozhno
bylo otlichit' ot tverdogo grunta.  Vezdehod neskol'ko raz  vletal  tak,  chto
prihodilos' vsem vyhodit', i pri pomoshchi lebedki i ruk vytaskivat' iz vonyuchej
zhizhi tyazheluyu  mashinu,  kotoraya  bol'she  pohodila  na  cel'nyj  kusok  gryazi,
obleplennyj v neskol'ko sloev list'yami.
     Kontejnery, pri rezkih  broskah  transportera  dvigalis'  po  otseku  i
podprygivali  kak  zhivye,  ranya lyudej i pokazyvaya,  kak otnosyatsya tepereshnie
hozyaeva k svoemu priobreteniyu.  Teper' prihodilos' ne tol'ko  pomogat'  drug
drugu,  no  i izo vseh sil starat'sya uderzhat' proklyatoe oborudovanie,  i eshche
chto-to,  chto nahodilos' v tyazhelyh yashchikah. Vse veli sebya druzhno, pomogaya drug
drugu   chem  tol'ko  mozhno.  Takoe,  skoree  instinktivnoe,  chem  osoznannoe
povedenie lyudej,  prisushchee imenno glubinnoj prirode cheloveka,  a ne kakim-to
tam  social'nym ili drugim nadstrojkam nalozhennym na soznanie.  CHelovek - po
svoej prirode sushchestvo  kollektivnoe,  i  esli  obstoyatel'stva  skladyvayutsya
takim obrazom, chto stavit'sya pod vopros samo sushchestvovaniya cheloveka, to ves'
individualizm nasloennyj civilizaciej propadaet,  kak tuman  poutru  i  verh
beret moguchee kollektivnoe nachalo,  to nachalo, kotoroe i vyvelo chelovecheskuyu
rasu v ryad samyh razvityh ras vo Vselennoj.






     Bogato obstavlennuyu gostinnuyu  osveshchali  priglushennym  svetom  vychurnoj
formy svetil'niki,  ukreplennye na stenah, drapirovannyh svetlofioletovoj, v
raduzhnyh razvodah tkan'yu.  Mebel',  glubokogo,  chernogo cveta  kazalas'  pri
takom  osveshchenii sdelannoj iz kamnya,  hotya bez somneniya eto bylo derevo,  no
nastol'ko plotnoe,  ili obrabotannoe takim obrazom, chto sloennyj tekstury ne
prosmatrivalos'.  Na  polu  lezhal dlinnosherstnyj kover s izobrazhennoj na nem
stilizovannoj  kartinoj  mirozdaniya,  kotoroj   karnatskie   monahi   i   ih
predvoditeli   pridavali  chrezvychajnoe  znachenie,  schitaya  ee  svoim  vysshim
dostizheniem na puti k vysshemu.  V centre etoj  strannoj  versii  mira  stoyal
servirovochnyj  stolik,  zastavlennyj  vypivkoj  na  samyj ekzoticheskij vkus.
Inogda  s  odnogo  iz  glubokih  kresel,  obstupivshih  blagodatnyj   stolik,
podnimalsya  gospodin  v  serom  kostyume  i  bezzhalostno  popiraya nogami plod
tysyacheletnih duhovnyh iskanij vseh prodvinutyh na  Karnate,  bral  ocherednuyu
butylku  i  podlival  svoim  gostyam.  Gosti  pili bezbozhno,  no ne hmeleli -
skazyvalsya obil'nyj obed i prinyatyj,  vidimo, nakanune special'nyj preparat.
Kresel  bylo  pyat',  dva iz nih sejchas pustovali.  Na ostal'nyh sideli troe.
Dvoe iz nih byli gosti,  pribyvshie nakanune dnem,  tret'e zanimal chelovek  v
serom  shtatskom  kostyume.  Ego zvali Ranod Kid.  Kid uzhe vos'moj god zanimal
dolzhnost' polnomochnogo predstavitelya  Lyuisa  po  voprosam  vsej  kontraktnoj
deyatel'nosti  tret'ej  bazy,  i  hotya  u  nego  bylo  mnogo pomoshchnikov,  vse
bolee-menee denezhnye sdelki on  ne  pereporuchal  zaklyuchat'  nikomu.  Za  eto
rvenie Lyuis ego cenil i shchedro oplachival ego neocenimye uslugi.
     SHel vtoroj chas po polunochi.  Lager' opustel  i  edinstvennym  dvizheniem
bylo  peremeshchenie  po  baze  karaul'nyh  smen,  v  soprovozhdenii razvodyashchih.
Peregovory shli tugo i neprosto.  Nu da kakoj kontrakt zaklyuchaetsya legko? |to
ponimali vse troe, prisutstvovavshie v gostinnoj administrativnogo korpusa, i
prodolzhali prilagat' usiliya k ego zaklyucheniyu.
     Drevnij starik,  sidevshij  v  kresle  tak i ne snyav svoego ritual'nogo,
shitogo zolotom plashcha,  nastaival na  svoem,  ego  molodoj  sputnik  delovito
poddakival emu.  |tot vel sebya bolee raskovanno, chem ego starshij sobrat. Ego
pidzhak,  bol'she pohozhij na french,  visel na veshalke, srabotannoj neizvestnym
masterom  pod devicu etalonnyh form,  a rasstegnutyj vorot rubashki osvobodil
stesnennogo do etogo lishnie podborodki.
     Posle pervogo  znakomstva  vyyasnilos',  chto  gosti  pribyli iz dovol'no
dalekoj  galaktiki,  raspolozhennoj  na  samoj  okraine  mestnogo   zvezdnogo
skopleniya.  Ranod  Kid,  byl  ochen'  udivlen  etim  faktom,  kogda  oni  emu
otrekomendovalis'.  Krajne redko sily  Lyuisa  rabotali  v  takih  otdalennyh
mestah - skazyvalsya nedostatok informacii.
     Gospodina v zolotom plashche zvali Gortalij Smelyj,  po krajnej  mere  ego
sputnik  obrashchalsya  k  nemu  imenno  takim  obrazom,  tak chto Kid,  starayas'
soblyusti,  po vozmozhnosti,  protokol,  tak zhe obrashchalsya  k  etoj  razvaline.
Sputnika Gortaliya zvali prosto Kart, bez zvanij i prozvishch v nagruzku, prosto
Kart.  Mir iz kotorogo oni pribyli,  po ih slovam,  prinadlezhal  k  planetam
klassa "V" i ne otlichalsya kakimi-to osobymi usloviyami,  nevypolnenie kotoryh
oznachalo by neminuemuyu smert'.  Naoborot,  dikaya  priroda  dovol'no  loyal'no
otnosilas'  k  sosedstvu  s  lyud'mi  i  otlichalas'  prostym  naplevatel'skim
otnosheniem k etomu faktu.
     Gortalij Smelyj,    okazalsya    potomstvennym    pravitelem   obshirnogo
gosudarstva,  raspolozhennogo v srednih shirotah etogo mira.  Klan  ego  rodni
pravil narodami na etom prostranstve planety s nezapamyatnyh vremen.  Vse shlo
po nakatannoj za mnogie stoletiya,  a mozhet dazhe tysyacheletiya,  kolee,  poka v
Aktanii, tak nazyvalas' eta strana, poka ne nabrala silu odna iz religioznyh
sekt,  vo mnozhestve prisutstvuyushchih v kazhdom gosudarstve. Ee pravitelyam stalo
malo toj vlasti, kotoruyu oni imeli gospodstvuya nad dushami ponachalu nichtozhnoj
gorstki lyudej,  potom ee vliyanie rasprostranilos' na celuyu provinciyu, podmyav
pod sebya ili podaviv vse ostal'nye sekty, nahodyashchiesya na etoj territorii. No
i na etom ee deyatel'nost' ne stabilizirovalas'.  CHestolyubivye  predstaviteli
Svyashchennogo Kroga na etom ne ostanovilis',  a uzhe pytalis' zahvatit' kontrol'
nad vsemi gustonaselennymi provinciyami,  ispol'zuya ne  tol'ko  zasalennye  i
starye  kak  Vselennaya  dogmaty o vechnom blazhenstve,  lyubvi,  rae i ognennoj
preispodnej,  no i bolee privychnye dlya etogo greshnogo mira metody, takie kak
podlog  i  podkup,  shantazh  i  fizicheskoe  ustranenie nedovol'nyh.  Podobnaya
aktivnost' ne na shutku vstrevozhila Gortaliya. Sbory nalogov i podatej zametno
snizilis',  lishiv  kaznu prilichnoj chasti ozhidaemyh dohodov.  Vse sluchivsheesya
zastavilo chestolyubivogo pravitelya pripodnyat'sya so svoego trona i otpravit'sya
chert znaet kuda, ispravlyat' slozhivshuyusya situaciyu.
     - A pochemu vy  ne  hotite  podavit'  eto  religioznoe  dvizhenie  silami
sobstvennyh  vooruzhennyh  sil?  Ved'  u  takogo  moguchego,  po vashim slovam,
gosudarstva dolzhny byt' i sootvetstvuyushchie vooruzhennye sily?  - Sprosil  Kid,
obrashchayas' bezrazdel'nomu vladyke Aktanii.
     - Delo v tom,  - zadumalsya na mgnoven'e Gortanij, - chto my neodnokratno
probovali  eto sdelat' sobstvennymi silami,  no s kazhdoj takoj popytkoj,  ne
smotrya na to,  kakoj ona okazyvalas' - udachnoj,  ili neudachnoj, u Svyashchennogo
Kroga okazyvalos' vse bol'she i bol'she storonnikov.  V ih religii est' chto-to
pro podavlenie i podavlyaemyh,  i estestvenno o tom,  chto gnobimyh neobhodimo
zashchishchat'  i zhalet',  konechno zhe podati,  kotorymi oblozhila eta cerkov' svoih
posledovatelej,  goneniem ne schitaetsya, a priznany vysshej blagodat'yu. K tomu
zhe,  moya armiya hot' i mnogochislenna,  no ne obladaet dostatochnym kolichestvom
vooruzheniya,  osobenno novogo vooruzheniya,  s pomoshch' kotorogo  mozhno  bylo  by
bystro  pokonchit'  s  etim  bezobraziem.  Srazheniya  zatyagivayutsya  na dolgo i
rabotayut tol'ko na ruku etim samozvancam, delaya iz nih muchenikov za veru.
     On popravil  svoj  kommunikator,  ukreplennyj  na  shirokom,  ukrashennom
ogromnymi,  granennymi dragocennymi kamnyami poyase.  Rassypayushchijsya ot vremeni
vladyka  ne  znal oficial'nogo yazyka etogo soobshchestva galaktik i pol'zovalsya
kommunikatorom, diktuya v kroshechnyj mikrofon i slushaya perevod  iz  takogo  zhe
malen'kogo  naushnika.  Ego  provozhatyj,  naprotiv,  yazyk  znal ideal'no,  no
govoril krajne redko.  Kid,  s professional'nost'yu yuvelira s  dvadcatiletnim
stazhem,  prikinul  primernuyu  stoimost'  poyaska,  shchedro usypannogo otbornymi
izumrudami. Vyhodila cifra s pyat'yu nulyami v mestnoj valyute. "Horoshaya shtuchka"
-   podumal   Kid,   opyat'   nacepiv   sebe   na   lico   vyrazhenie  krajnej
zainteresovannosti rasskazom sobesednika. Zametiv opustevshie bokaly, on, kak
gostepriimnyj hozyain vstal i podlil eshche.
     Otregulirovav svoj pribor gost'  prodolzhil:  -  Po  nachalu  u  nas  eshche
sohranyalis'  nadezhdy na tajnye organy moego gosudarstva.  Ved' ne dumaete zhe
vy,  chto v Aktanii est' tol'ko vojska? U nas est' vse - i vojska, i policiya,
i  sozdannye  nedavno  sluzhby bezopasnosti,  ot vneshnih sluzhb imeyushchih delo s
nashimi sosedyami,  do vnutrennih. No v bor'be s etoj opastnost'yu oni pokazali
svoyu  polnuyu  nesostoyatel'nost'.  S udivitel'noj legkost'yu oni perehodili na
storonu etih ekstremistov  celymi  podrazdeleniyami,  ne  ostavlyaya  nam  dazhe
vozmozhnosti ponyat', pochemu tak proishodit.
     On sokrushenno vzmahnul rukami i na mgnoven'e zamer.  - CHto zhe vy  otite
ot nas, - umelo vospol'zovalsya pauzoj Kid, - otpravit'sya na mesto i ugrobit'
vseh posledovatelej etoj sekty?  No sudya po vashemu zhe  rasskazu,  dlya  etogo
prijdet'sya  vyvesti  polovinu  naseleniya  vashej  strany.  Uveryayu  vas  takaya
masshtabnaya akciya - ochen' dorogostoyashchee predpriyatie, no esli sojdemsya v cene,
to mozhno sdelat' i eto.
     - Net,  chto vy!  - Voskliknul porazhennyj razmahom starec.  - |to nam ne
nuzhno.  Kem zhe my togda budem pravit'?  Tem bolee,  chto pri takom global'nom
istreblenii naseleniya nashu ekonomiku ozhidaet neminuemyj upadok,  a ona i tak
uzhe dostatochno istoshchena etim konfliktom interesov.
     On zamolk,  chtoby sdelat' eshche odin glotok iz vysokogo stakana,  a potom
prodolzhil:
     - Nas interesuet nechto drugoe.  My pribyli syuda po sovetu  nashih  obshchih
druzej,  chtoby  zakazat' ne global'nyj vooruzhennyj konflikt v nashem mire,  a
sekretnuyu  operaciyu  po  unichtozheniyu   verhushki   sekty.   My   predpolagaem
finansirovat'  ispol'zovanie  v  etoj  operacii  samye  novejshie  dostizheniya
voennoj tehnologii,  i eto delaetsya nami ne sluchajno,  delo v  tom,  chto  my
nadeemsya  predstavit'  rezul'taty  kontrakta,  dlya  podavlyayushchego bol'shinstva
posledovatelej, kak karu nebes, obrushivshuyusya na golovy lzhivyh posledovatelej
Svyashchennogo  Kroga.  V  etom  sluchae  my postaraemsya ispol'zovat' protiv etih
fanatikov ih sobstvennoe oruzhie.  Nuzhno sdelat' tak, chtoby ne ostalos' kamnya
na kamne ot ih paskudnogo osinogo gnezda. Lishivshis' svoej golovy, postepenno
ischeznet i vosstanie protiv tysyacheletnih ustoev.  Po  krajnej  mere,  nichego
luchshego   my  ne  pridumali  i  hotim  chtoby  vy  pomogli  eto  osushchestvit'.
Vsestoronnyuyu podderzhku i prikrytie vashim silam ya garantiruyu  vlast'yu  dannoj
mne nebesami.
     Smelyj Gortalij sdelal  neopredelennyj  zhest,  ochevidno  podtverzhdayushchij
pravdivost'  tol'ko  chto im skazannogo.  Ego sputnik tol'ko peremenil pozu v
skripnuvshem kresle.  |to byli edinstvennymi zvukami s ego  storony,  kotorye
vydavali ego prisutstvie.
     - Tajnymi operaciyami my to zhe zanimaemsya,  - skazal Kid,  - diversii  i
terrorizm  vhodyat  v  perechen'  predostavlyaemyh  nami  uslug,  no dolzhen vas
predupredit', chto eto samye slozhnye i opasnye po  svoemu  harakteru  uslugi,
tak chto stoyat oni sootvetstvenno dorozhe.
     - YA dumayu my s vami dogovorimsya.  - Tol'ko i prozvuchalo v otvet.  Posle
dolgoj  pauzy,  vo  vremya  kotoroj  dogovarivayushchiesya  storony  obdumyvali  i
obobshchali tol'ko chto uslyshannoe,  nachalis' torgi.  Zakazchik,  v lice drevnego
starca,  dozhivayushchij  poslednie  dni  na etom svete,  hotel do tla unichtozhit'
gorod Ortok,  v samom centre kotorogo i raspolagalsya central'nyj  hram  etoj
paskudnoj  religii,  v  kotorom  i  prozhivali  vladyki  takih  emu  blizkih,
zabludshih chelovecheskih dush.  Za eto on gotov  byl  vylozhit'  pyat'  millionov
kreditov,  konechno v valyute galaktiki 511/70.  Podryadchik, v lice tertogo psa
Ranoda Kida nastaival tol'ko na unichtozhenii verhushki  sekty,  s  sohraneniem
dlya  vladyki  goroda i ego zabludshego naseleniya,  i prosil za eto dvenadcat'
millionov.
     Torgovalis' dolgo i otchayanno. - YA ne mogu vybrosit' na veter dvenadcat'
millionov moego naroda,  - delanno  vozmushchalsya  sverkayushchij  dazhe  pri  takom
slabom osveshchenii Gortanij. - Dvenadcat' millionov, da k tomu zhe pochti nichego
ne delaya!  Podumaesh', unichtozhit' glavarej, da etim ya im tol'ko luchshe sdelayu.
Net, svoimi  rukami  muchenikov  ya  iz  nih  delat'  ne  budu.  - Zaklyuchil on
obizhennym tonom.
     - YA  vas  uveryayu,  chto  tak  kak  ya  predlagayu budet sovsem neploho.  -
Professional'no obrabatyval starika Kid.  - Esli my tak sdelaem,  to  bol'she
nichego  delat'  ne  nado  budet.  Vse  ostal'noe obrazuetsya samo soboj,  bez
postoronnego vmeshatel'stva.  Poverte moemu ogromnomu  opytu.  -  Prosil  Kid
delaya chestnye glaza. - A gde pyat' millionov, tam i dvenadcat'.
     Starik podozritel'no smotrel na pytayushchegosya ubedit' ego v polnoj  chushi,
s  ego tochki zreniya,  Kida i verit' v ego ogromnyj opyt otkazyvalsya.  Vtoroj
gost' ne prinimal uchastiya dazhe v takoj zahvatyvayushchej chasti peregovorov,  kak
torgi, a prosto tihon'ko sidel i ne vmeshivalsya, kogda razgovarivali starshie.
Delo prodvigalos' tugo,  no vse-taki prodvigalos'. Biznes vsegda byl trudnym
delom,  tem  bolee  takoj  masshtabnyj.  V  podobnyh  delah  bystro nichego ne
reshalos'.  |to znali obe storony  i  strogo  priderzhivalis'  dovedennogo  do
marazma sotnyami pokolenij politikov rituala.
     V konce koncov soshlis' na tom,  chto v ruiny prevratit'sya tol'ko glavnyj
hram, tak meshayushchej zakazchiku religii, zahvativ s soboj v nebytie central'nuyu
chast' goroda, gde prozhivali naibolee mogushchestvennye i vliyatel'nye storonniki
novoj  very.  Pyateryh  samyh  vliyatel'nyh  lic cerkvi,  usloviya dostignutogo
kompromissa,  predpolagalos' zahvatit' zhiv'em i peredat' zakazchiku v  polnoj
sohrannosti.  Otnositel'no finansovoj storony,  to storony soshlis' da desyati
millionah kreditov,  s tridcatiprocentnoj  predoplatoj.  Nikakih  bumag  ili
prochih dokumentov sostavleno ne bylo.  Dostatochno bylo odnogo dannogo slova.
Tem bolee,  kakie mogut byt'  dokumental'nye  soglasheniya,  kogda  mir  teni,
nahodyashchijsya   vne  zakona,  tak  plotno  sotrudnichaet  so  vpolne  zakonnymi
strukturami?  Hotya naskol'ko byvaet zametno s blizkogo rasstoyaniya,  eti  dva
proyavleniya zhizni nichem drug ot druga ne otlichalis'.  Ved' ne bogi zhe v konce
koncov pridumyvayut zakony,  a takie zhe,  obyknovennye lyudi, i esli u kogo-to
nedostanet mozgov, i on stanet verit' v spravedlivost' zakonov, to pust' uzhe
zaodno verit i v spravedlivost' lyudej...
     Zakaz dolzhen byl byt' vypolnen cherez nedelyu real'nogo vremeni.  Kak raz
v eto vremya v Aktinii fanatiki  ustraivali  pyshnyj  prazdnik,  po  kakomu-to
religioznomu povodu.  Po kakomu imenno Kida ne interesovalo. Tak chto vladyka
vseh  aktinijcev  reshil  sdelat'  svoeobraznoe  predstavlenie,  svoego  roda
fejerverk,  kak  raz  v razgar torzhestva.  Kid ne vozrazhal.  Klient platil i
teper' byl v prave hot' nemnogo pochuvstvovat' sebya hozyainom polozheniya.
     Gortalij Smelyj  i  Ranod  Kid pozhali drug drugu ruki v znak dostizheniya
soglasheniya.
     Molchalivyj Kart,  uloviv  edva  zametnoe  dvizhenie  ruki svoego hozyaina
vyskochil iz komnaty.  On vernulsya cherez  neskol'ko  minut,  nesya  blestyashchij,
metallicheskij  kejs.  Polozhiv  chemodanchik  na odno iz kresel i povozivshis' s
zamkami,  on  otbrosil  kryshku.  Vnutri  lezhali  akkuratno   upakovannye   v
pryamougol'nye  pachki  kreditnye  bilety.  Na  zatyanutyh  v plastik upakovkah
stoyalo dostoinstvo upakovannyh v nih kupyur. Kid kinul vzglyadom po upakovkam,
-  vse  bilety byli odnogo dostoinstva - tysyacha kreditov.  Privychno soschital
upakovki. V chemodanchike bylo rovno tri milliona.
     Pravitel' Aktinii,  ne zhelayushchij ni s kem dlit' svoe mogushchestvo,  dannoe
emu volej sluchaya po pravu rozhdeniya,  ne vidya  bol'she  nikakih  nerazreshennyh
storon  v  svoem  voprose,  zasobiralsya  obratno  na  bort  svoego nebesnogo
chelnoka.  Kid, soglastno instrukciyam nachal'stva i pravilam etiketa ne pustil
gostej sredi nochi iz domu, predlozhiv im roskoshnye, gostevye apartamenty. Pri
odnom  vzglyade  na   ogromnuyu   krovat',   po   svoej   ploshchadi   ustupayushchuyu
vzletno-posadochnomu  polyu  lagerya  samuyu malost',  u drevnego starika za vse
vremya prebyvaniya na Otstojnike na smorshchennom lice zasiyala schastlivaya ulybka.
CHto-chto,  a  tolk  v  postelyah  on znal,  vernee tolk znalo ego iznoshennoe i
trebuyushchee berezhnogo otnosheniya telo. Gosti ostalis' na noch'.
     Vojna vsegda  byla razvlecheniem tol'ko dlya samyh bogatyh,  i nikogda ne
schitalas' deshevym delom,  osobenno vojna vysokotehnologicheskaya,  tak chto  zhe
udivlyat'sya, chto nahodilis' specialisty, sposobnye vyzhat' kredity iz strastno
zhelayushchego vojny cheloveka, volej sluchaya sidyashchego na meshke s den'gami?
     Rentabel'nost' predstoyashchej  operacii,  po prikidkam Kida sostavlyala 800
procentov.  Takoj rezul'tat poluchalsya posle  vycheta  stoimosti  boepripasov,
nakladnyh    rashodov,    transportirovki    i   otchislenij   na   zhalovanie
neposredstvennyh ispolnitelej.  |to byl  neplohoj  pokazatel',  hotya  v  ego
praktike sluchalis' i bolee vysokie pokazateli.  No chto podelaesh',  uzh sil'no
zazhimistye popalis' v etot raz klienty.
     SHel chetvertyj  chas  po  polunochi.  Po  tropinke  mezhdu  angarami proshel
tol'ko-chto smenivshijsya karaul,  i opyat' v lagere vse zatihlo. Pokorilis' snu
dazhe gosti, tak lovko zaplanirovavshie unichtozhenie bol'shej poloviny odnogo iz
samyh bol'shih gorodov v svoej strane. Vse spali, krome karaula konechno.

     Utro obrushilos' na golovy nichego ne soobrazhayushchih  lyudej  vnezapno,  kak
eto i byvaet so stihijnym bedstviem. Sonnye, kak vesennie nasekomye, soldaty
sovershali neprimennuyu utrennyuyu probezhku,  po koleno v rose, s obnazhennymi do
poyasa telami. ZHit' ne hotelos', no bylo zachem-to nuzhno, a otstat', ili vovse
ne bezhat' zapreshchalos' i nakazyvalos'.
     Keron bezhal  so  vsemi,  starayas'  ne  otstavat'  i  po  vozmozhnosti ne
sbivat'sya s ritma. Vozduha ne hvatalo, nesterpno kololo sprava pod rebrami i
takie simptomy byli ni u odnogo ego,  no ne vziraya na trudnosti,  vzvod, kak
celostnyj organizm prodvigalsya pod listvoj derev'ev po privychnomu  marshrutu.
K koncu pyatikilometrovoj probezhki,  shnurovannye sapogi, kapital'no sshitye iz
tolstoj  kozhi,  kazalis'  chugunnymi.  Sil'no  natertye  nogi  soprotivlyalis'
kazhdomu shagu. Serzhant, na obshchie zhaloby otvechal odno i to zhe:
     - "Vy vse skoro privyknite.  |to prosto organizm perestraivaetsya, a chto
do  sapog,  to oni to zhe razomnutsya i privyknut k vam".  Emu nikto ne veril,
tem bolee,  chto na probezhku on vsegda vyhodil v legkoj sportivnoj obuvi,  no
begat' vse zhe prihodilos'.  K tomu zhe,  ot probezhki k probezhke,  semizhil'nyj
Uilk postepenno uvelichival temp.  |to nikomu ne nravilos',  no na  etu  temu
staralis' ne rasprostranyat'sya.
     Hotya Keron  i  ego  tovarishchi  po  neschast'yu  i  schitali   sebya   samymi
neschastnymi  v  etoj mestnosti,  okazalos',  chto est' lyudi,  kotorym namnogo
tyazhelee v dannyj moment, no kak ni stranno, oni ot etogo nichut' ne stradali.
|to byli sluzhby obslugi.  Kak v kazhdoj uvazhayushchej sebya armii,  v armii Lyuisa,
soldat dolzhen byl tol'ko voevat'.  Ot nego trebovalos'  tol'ko  kachestvennoe
vypolnenie zadaniya.  Vse ostal'noe,  delali drugie lyudi, to zhe kachestvenno i
bystro.  V stolovoj nachalos' dvizhenie za dva chasa do  pod容ma,  i  nikto  iz
snovavshih  mezhdu  dlinnymi  stolami  rabotnikov  ne delal iz etogo tragedii.
Rabota kak rabota,  v konce koncov nikto prosto tak kusochek hleba nikomu  ne
daval.
     Vernuvshis' posle probezhki, novobrancy obnaruzhili svoyu kazarmu otpertoj,
a  vnutri  vo  vsyu  hozyajnichali  tol'ko  chto  vernuvshiesya  iz  gospital'nogo
otdeleniya veterany.  Koe-kto vy valil iz  shkafa  svoe  barahlo  i  teper'  s
entuziazmom v nem kopalsya, koe-kto prosto otdyhal na svoih kojkah.
     - Privet Uilk!  - Probasil zdorovennyj detina, kojka kotorogo okazalas'
ryadom s kojkoj Kerona. - Kak tebe novoe popolnenie?
     - Normal'nye rebyata,  vrode slushayutsya,  ne to chto vy, - otvetil serzhant
sadyas'  na  svoyu kojku i pereobuvayas' v mestnuyu nacional'nuyu obuv' - tyazhelye
shnurovannye sapogi,  na vysokoj,  riflenoj podoshve. - Nu kak tam u vas dela,
vas vseh vylechili?
     - Ne volnujsya  serzhant,  vse  normal'no,  zashili,  podkleili.  Vse  kak
noven'kie,  vot  tol'ko  Kirh nemnogo podkachal,  - pones doktoru v poslednij
den' kakuyu-to chush' o spravedlivosti.  Tot zapodozril neladnoe i dva dnya  ego
testiroval  na raznye tam otkloneniya v mozgah,  no nichego podozritel'nogo ne
nashel.  Za odno i my popali pod ruku etomu kostopravu. Skol'ko on nam raznyh
voprosov nazadaval!  I vse strannye kakie-to...  Nauka, chto ty hochesh'... Tak
chto byli by zdes' na dva dnya ran'she,  no i tak horosho,  chto otpustili.  - On
zamolchal, najdya nakonec sredi razbrosannyh na kojke veshchej britvennyj stanok.
Keron ran'she takih voobshche ne videl.  - A zdes' chto novogo?  Nikakogo  novogo
dela ne zatevaetsya?
     Uilk zatyanul shnurok i neskol'ko  raz  topnul  po  rovnomu  kak  steklo,
betonnomu polu, proveryaya, horosho li sidit na noge, i ne opredelenno otvetil:
     - Nu kakie mogut byt' dela,  s zheltorotymi?  Tak, begaem sebe po utram,
zdorov'ya  nabiraemsya,  nachal'stvo  po  krajnej mere nichego ne govorilo.  Vot
mozhet cherez mesyac-drugoj...
     Zdorovyak vozmutilsya:  -  Celyj  mesyac  sidet' bez dela,  eto zhe s toski
pomeret' mozhno. Da i zarabotka nikakogo. Von, kogda privezli nashu gruppu, to
my na tretij zhe den' poshli na zadanie.
     - Nachal'stvu vidnej,  - nazidatel'nym tonom otvetil Uilk,  - komu  dat'
kontrakt, i dat' li voobshche. Mozhet net sejchas podhodyashchego zakazchika, mozhet ne
nuzhna nikomu terroristicheskaya operaciya.  Ved' im vsem sejchas hochetsya chego-to
global'nogo,   melochi   ih  bol'she  ne  interesuyut.  Kirh,  -  sprosil  Uilk
izdevatel'skim tonom, - chem zhe ty tak udivil medicinu?
     Nizen'kij, po   zdeshnim   merkam   Kirh,   potupil   vzglyad   i  sdelal
neopredelennyj zhest rukami.  Keron ulovil,  chto hotya umnaya medicina  ubedila
voina plastikovyh kupyur v tom,  chto s nim vse normal'no, no gde-to gluboko v
soznanii etogo cheloveka ostalis' voprosy,  na kotorye tot nikak  ne  nahodil
otveta,  a  ignorirovat'  ih  ne pozvolyali ostatki takogo nevygodnogo vo vse
vremena chuvstva,  kak  sovest'.  Ono  chuvstvovalas'  v  glubine  glaz  etogo
zatyanutogo  v  kamuflyazh,  strashnogo vo vseh otnosheniyah cheloveka,  naemnika s
ogromnym stazhem.
     - My  emu  uzhe vse ob座asnili,  - vmeshalsya slovoohotlivyj slovoohotlivyj
zdorovyak, demonstrativno potiraya ogromnyj kulak. - On uzhe vse ponyal i bol'she
ne budet.
     - Nu i horosho,  raz tak,  - poditozhil umnyj serzhant.  Mozhet on  eshche  by
chto-to  skazal,  no  emu  pomeshal oglushitel'nyj raskat groma,  prokatilsya po
baze,  poglotiv vse drugie zvuki i izgnav iz  soznaniya  bol'shinstvo  myslej.
Sverknula  molniya  i  sledom eshche raz gromyhnulo.  Posle etoj prelyudii hlynul
liven', pervyj liven', kotoryj kotoryj svezhen'kie novobrancy uvideli na etoj
planete. Vlaga s potemnevshih, tyazhelyh nebes zastruilas' sploshnym potokom. Za
desyatok metrov uzhe nichego ne bylo vidno. Vse, komu bylo interesno potyanulis'
u   vyhodu,   posmotret'  na  neistovuyu  silu  dikoj  prirody.  Strui  vody,
zabarabanili po gofrirovannoj zhesti kryshi,  proizvodya pri etom strashnyj shum.
Veterany  privychno  uleglis'  na  svoi  kojki i kazhdyj zanyalsya svoim lyubimym
delom,  - vse v osnovnom sobralis' spat',  tol'ko Kirh raskryl puhlyj  tomik
isterzannoj vremenem i mnogochislennymi hozyaevami knizhki, prezrev son i otdav
predpochtenie umnym myslyam.  Uzhe cherez pyat' minut vse veterany, krome odnogo,
hrapeli  kak  koni,  yavno  sopernichaya  v  moshchnosti  zvuka  s razbushevavshejsya
stihiej.
     Livni v  etoj  mestnosti  Otstojnika nachinalis' kak-to srazu i nadolgo.
Neritmichnost',  s  kotoroj  proyavlyalos'  eto  yavlenie  prirody,   s   lihvoj
kompensirovalis'  neistovstvom  i siloj s kotoroj ono proishodilo.  V lagere
dazhe sushchestvovalo nepisannoe pravilo,  soglasno kotoromu zhizn'  zamirala  na
vremya  stihii.  Prakticheski nichego nel'zya bylo delat',  i kazhdyj delal,  chto
hotel.  |to bylo svoeobraznoe svobodnoe vremya,  broshennaya cheloveku  prirodoj
kak podachka nishchemu.
     Uilk vyglyanuv naruzhu i uvidev,  chto eto nadolgo,  zagnal vseh obratno i
kak  vsegda  ustroil  eshche  odin  urok.  Na  etot raz predmetom izucheniya stal
ruchnoj,  poyasnoj impul'snik,  dovedennoe do  sovershenstva  orudie  ubijstva,
prekrasnoe,  kak  proizvedenie  skul'ptora-miniatyurista i bezzhalostnoe,  kak
udar professional'nogo palacha.  Na etot raz,  serzhant  prines  iz  oruzhejnoj
komnaty   celyj  kontejner,  do  otkaza  nabityj  noven'kimi  impul'snikami.
Razryadiv oruzhie,  on razdal  ih  novobrancam.  Impul'sniki  dostalis'  vsem.
Nekotorye  iz  novobrancev vostorzhenno brali oruzhie i smotreli na nego takim
vzglyadom, kakim smotryat na staryh druzej, s kotorymi davno ne videlis'. Bylo
horosho  vidno,  chto  eto  mesto  ne zrya imelo durnuyu slavu skopleniya vsyakogo
sbroda.  Tol'ko neskol'ko chelovek verteli v rukah  blestyashchij,  metallicheskij
predmet  tak,  kak  eto  delayut  vpervye  v  zhizni.  Keron to zhe vzyal v ruki
uvesistoe, blestyashchee orudie, sposobnoe uravnovesit' lyubye interesy.
     - Segodnya   my   rassmotrim   ruchnoj  impul'snyj  izluchatel',  -  tonom
zapravskogo uchitelya  nachal  Uilk.  -  Bazovaya  model',  kotoraya  v  osnovnom
primenyaetsya  u nas,  est' bezbatarejnyj izluchatel' tipa UIS-15.  Naskol'ko ya
znayu,  eto izobretenie  ne  nashej  galaktiki,  no  zdes'  ono  bystro  nashlo
primenenie. Osnovnoe otlichie UIS-15 ot batarejnyh modelej zaklyuchaetsya v tom,
chto dlya kazhdogo otdel'nogo vystrela ispol'zuetsya svoj zaryad,  kotoryj  posle
ispol'zovaniya  vybrasyvaetsya  special'nym  ustrojstvom,  kak v ognestrel'nom
oruzhii.  - On dostal iz obojmy i podnyal nad  golovoj  blestyashchuyu  kapsulu,  s
mizinec dlinoj. - Takoe pitanie oruzhiya bolee nadezhno i pozvolyaet proizvodit'
kak pervyj, tak i poslednij vystrel obojmy s odinakovoj moshchnost'yu.
     Odin iz   veteranov   osobenno  gromko  vshrapnul  i  vykriknul  chto-to
neponyatnoe vo sne.  Vse posmotreli v ego storonu,  zatem serzhant opyat'  vzyal
iniciativu v svoi ruki.
     - Ran'she my tak zhe pol'zovalis' i batarejnymi obrazcami  etogo  oruzhiya,
no kak pokazala praktika,  ono dlya professional'nogo primeneniya ne prigodno,
i horosho tol'ko dlya samooborony i kollekcionirovaniya.  Vo-pervyh,  kak ya uzhe
skazal,   eto   nepredskazuemost'  moshchnosti  vystrela,  a  vo-vtoryh,  ochen'
nenadezhnym iz-za svoej slozhnosti,  okazalsya  regulyator  moshchnosti  ognya.  Kak
poschitali  nashi  eksperty i voobshche,  kak govoritsya,  pol'zovateli,  chto est'
bolee sovershennye i nadezhnye  modeli  etogo  oruzhiya.  Vot  odna  iz  nih.  -
Podbrosil  on  neskol'ko  raz  na ladoni svoj impul'snik,  kak by vzveshivaya,
otdalenno  napominayushchij   krupnokalibernyj   pistolet,   tol'ko   obladayushchij
znachitel'no  bol'shim  smertel'nym  potencialom,  hranyashchemsya v tochno takoj zhe
obojme  pistoletnogo  tipa,  v  vide  blestyashchih  cilindrikov.  -  Eshche   odno
nemalovazhnoe kachestvo, kotorym obladaet eta model' impul'snikov, ili kak pro
nih govoryat - "impul'snyh izluchatelej elektromagnitnogo izluchenij",  eto  ih
otnositel'naya  deshevizna,  v  sravnenii  s batarejnymi modelyami.  V osnovnom
udeshevlenie idet za schet togo,  chto batareya, v otlichie ot otdel'nogo zaryada,
dolzhna   dlitel'nyj  period  vremeni  podderzhivat'sya  v  rabochem  sostoyanii,
sposobnaya v lyuboj moment vydat' trebuemuyu moshchnost'.  Unitarnyj zaryad zhe,  vo
vremya ego hraneniya i nahozhdeniya v obojme ne rabotaet,  a iniciiruetsya tol'ko
neposredstvenno pri vystrele.  Takim obrazom unitarnyj zaryad  mozhno  hranit'
neogranicheno  dolgo i ispol'zovat' v lyuboj moment,  ne opasayas' za izmeneniya
kachestv vystrela. - Podytozhil serzhant.
     Potom on   vyshel   iz   spal'nogo   pomeshcheniya  i  vernulsya  s  razlichno
markirovannymi upakovkami.
     - Na  sklade nashego vzvoda ya nashel zaryady,  kotorye obychno u nas shiroko
ispol'zuyutsya,  - ob座asnil on vyvalivaya upakovki na svoj stol.  - V osnovnom,
eto zaryady optimal'noj moshchnosti.  - Pri ih ispol'zovanii,  posle popadaniya v
cheloveka,  luch prozhigaet naruzhnye tkani i uglubivshis' dovol'no gluboko,  vse
eshche obladaet dostatochnoj moshchnost'yu,  chtoby mgnovenno isparit' soderzhashchuyusya v
tkanyah vlagu.  Tak kak vse isparennoe veshchestvo ne v  sostoyanii  vyjti  cherez
malen'koe  vhodnoe  otverstie,  to  v  oblasti porazheniya mgnovenno sozdaetsya
ochen' vysokie davlenie,  kotoroe rvet v kuski  chast'  organizma,  v  kotoruyu
prishelsya  vystrel.  Dazhe  esli eto i ne zhiznennovazhnyj organ,  a konechnost',
naprimer,  to vse ravno, shok nastol'ko velik, chto posle popadaniya, protivnik
esli ne umiraet srazu,  to soprotivlyat'sya bol'she ne v sostoyanii.  |tot zaryad
markiruetsya  dvumya  treugol'nymi  zasechkami  nanesennymi   vozle   kontaktov
iniciatora.  Ostal'nye  dva  tipa  zaryadov,  kotorye  mne udalos' obnaruzhit'
ispol'zuyutsya znachitel'no rezhe,  - on pokazal upakovki,  - eto zazhigatel'nyj,
znachitel'no slabee togo,  chto ya tol'ko chto pokazal, no v otlichie ot nego, on
ne isparyaet vse so vzryvom,  a sposoben podzhech' vse,  chto hot'  malo-mal'ski
gorit.  Protivniku  takoj  zaryad  sposoben  nanesti  tol'ko  glubokie ozhogi,
kotorye vpolne poddayutsya lecheniyu.  Markiruyutsya oni  odnim  treugol'nikom.  I
nakonec tret'ya raznovidnost', - s gordost'yu pokazal on korobku, - eto zaryady
tak zhe,  kak zaryady srednej moshchnosti  isparyayushchie  so  vzryvom  zhivuyu  plot',
tol'ko eti v sostoyanii isparyat' bolee plotnye veshchestva,  naprimer kamen' ili
metall.  Pravda,  ne kazhdyj impul'snyj izluchatel' sposoben vystrelit'  takim
zaryadom.   Potolok   u  nego  dolzhen  byt'  imenno  dlya  takih  zaryadov.  Ne
bespokojtes' u nas na vooruzhenii tol'ko  takie  impul'sniki.  Posmotrite  na
levuyu   nakladku   nad   rukoyat'yu,   -  tam  vybito  tri  treugol'nika,  chto
sootvetstvuet markirovke samogo moshchnogo zaryada,  kotorym mozhno vystrelit' iz
dannogo oruzhiya.
     Posle porcii teorii  vse  nemnogo  popraktikovalis'.  Strelyat'  serzhant
konechno  ne  razreshil,  no  zaryazhali i razryazhali oruzhie,  snaryazhali zaryadami
magaziny kto skol'ko hotel.
     Blizhe k obedu stihiya neskol'ko uspokoilas',  gremelo rezhe, no liven' ne
prekrashchalsya,  naoborot,  on voshel v ustojchivoe sostoyanie, kak skazal Uilk, i
teper'  obeshchal idti dolgo.  Veterany,  prospavshie do obeda,  druzhno,  kak po
komande prosnulis' i  s  ostal'nymi  otpravilis'  v  stolovuyu  -  skazyvalsya
otrabotannyj  godami  uslovnyj  refleks na pishchu.  Ne pomogli vydannye Uilkom
dlinnye plashchi,  izgotovlennye iz tonkoj, poluprozrachnoj plenki, po besshovnoj
tehnologii. Vernulis' vse po koleno mokrye.
     Posle obeda  starozhily  otpravilis'  v  angar,   raspolozhennyj   ryadom,
smotret' kakoj-to fil'm, a novobrancy prodolzhili izuchenie vooruzheniya.
     Pod vecher  zanyatiya   prerval   zummer   vyzova   radiostancii   vzvoda,
kruglosutochno  nahodyashchejsya  na prieme.  Serzhant molchalivo vyslushal kogo-to i
zakryv svoi igrushki v oruzhejke isparilsya,  ostaviv vseh  naedine  so  svoimi
myslyami.  Poyavilsya  on  tol'ko cherez chas,  nesya pod myshkoj uvesistyj paket i
kutaya v svoj plashch chemodanchik s proekcionnym vizorom.
     - YA  tol'ko  chto ot rukovodstva.  - Skazal on vytiraya polotencem mokrye
volosy.  - Dlya nashego vzvoda est'  neplohaya  rabotenka,  kotoruyu  neobhodimo
vypolnit' cherez nedelyu, eto zadanie i stanet vashim ekzamenom. U nas est' eshche
nedelya, kotoruyu my vsecelo posvyatim podgotovke imenno k etoj operacii.
     Vsled za  serzhantom  pritashchilis'  promokshie starozhily vzvoda,  pribitye
bezdel'em i neskol'kimi fil'mami podryad.
     - Uh  ty,  -  voskliknul  odin  iz  nih uvidev pachku kart so sputnika i
proektor na stole,- nakonec-to i my ponadobilis'.
     - Vy  yavilis'  kak  raz  kstati,  ya  uzhe sobiralsya posylat' za vami.  -
Serzhant kak-to srazu izmenilsya,  prevrativshis'  iz  terpimogo  nastavnika  v
trebovatel'nogo komandira.- Tol'ko chto my poluchili zakaz.
     - A gde eto nahodit'sya,  - ne vyderzhal i sprosil kto-to  iz  soldat.  -
Sal's  do  sih  por  ne  znal imen bol'shinstva sosluzhivcev,  nikto ne shel na
kontakt.  Vse derzhalis' obosoblenno,  prisekaya lyubuyu  popytku  sblizheniya,  a
nikto i ne nastaival.
     - |to dlya nas ne imeet ni kakogo znacheniya,  dazhe mozhno skazat', chto eto
sekretnaya informaciya, znat' kotoruyu nam prosto ne polagaetsya. - Nastoyatel'no
raz座asnil serzhant i razvernul karty i plany mestnosti  snyatye  s  orbity  na
ochen' vysokom professional'nom urovne. - Karty i podrobnyj plan mestnosti my
s vami izuchim pozzhe,  a sejchas naglyadno poznakomimsya v mirom,  v kotorom nam
predstoit porabotat' cherez nedelyu.
     On ustanovil vizor na stole,  na kotorom eshche  chas  nazad  lezhala  gruda
oruzhiya i napravil ego na visyashchuyu na protivopolozhnoj stene,  natyanutuyu vidimo
imenno dlya etih celej prostynyu i nemnogo priglushiv svet v pomeshchenii  vklyuchil
pribor.
     Na ekrane  poyavilas'  nemiloserdno  vyzhzhenaya  zheltoj  zvezdoj  ravnina,
koe-gde, slegka izgibaya liniyu gorizonta vozvyshalis' lishennye rastitel'nosti,
pokatye holmy. Operator plavno vel panoramu, dlya togo, chtoby smotryashchie chetko
predstavili sebe mesto,  kotoroe snimali. V kadr medlenno vpolz karavan, ili
chto-to pohozhee na karavan.  Po krajnej  mere  processiya  sostoyala  iz  unylo
bredushchih  lyudej i nagruzhennyh do nevozmozhnosti,  tyukami i grubo skolochennymi
yashchikami, v'yuchnyh zhivotnyh. ZHivotnye tarashchili ot ustalosti i natugi glaza, no
dvigalis'  vpered  opasayas'  udara  tolstym shestom,  na kotoryj opiralsya pri
hod'be kazhdyj iz pogonshchikov.  Ostaviv karavan na  edine  s  ego  problemami,
operator  vel  panoramu  dal'she,  i  vskore  iz-za  holmov  vyglyanuli pervye
glinobitnye postrojki,  opaslivo sbivshiesya u vysokih gorodskih  sten.  Gorod
byl velikolepen,  toch' v toch' kak iz fil'mov pro starinu.  Vysokie, kamennye
steny,  na izgibah  skreplennye  vysokimi  bashnyami,  uvenchannymi  massivnymi
nadstrojkami, s uzkimi oknami-bojnicami.
     - |to gorod Ortok, - poyasnil kartinku Uilk, sveryayas' s kartoj na stole.
     -  Da,  ne  ochen'  privetlivoe  mesto,  -  probasil  odin iz veteranov.
     Pyl'naya, izbitaya tysyachami nog i kopyt doroga vela k shirokim i massivnym
gorodskim vorotam. Vorota byli zaperty. Strazhi snaruzhi vidno ne bylo. Sprava
ot Ortoka,  s tochki zreniya nablyudatelej,  s trudom katila svoi  mutnye  vody
dostatochno shirokaya i polnovodnaya reka.  Po ee beregam,  skol'ko videl glaz v
etom  napravlenii,  vsya  poverhnosti  byla  ispeshchrena   pestrymi   loskutami
obrabotannoj  zemli.  Naskol'ko  bylo  vidno,  k  kazhdomu takomu uchastku vel
nebol'shoj kanalec, otvodyashchij rechnuyu vodu dlya orosheniya. Mezhdu kroshechnyh polej
sirotlivo  stoyali  zhalkie  lachugi mestnyh hlebopashcev,  bol'she pohodivshih na
logovo zverya,  chem na  zhilishche  sushchestv  s  vysokoorganizovannoj  psihikoj  i
slozhnym obraznym myshleniem.
     Keron vnimatel'no posmotrel po storonam - vse tridcat'  shest'  chelovek,
vklyuchaya samogo serzhanta, s interesom smotreli na ekran.
     Sleduyushchij plan byl  snyat  v  samom  gorode.  Operator  shel  uzkimi,  do
nevozmozhnosti  gryaznymi  ulochkami.  Narodu  v gorode bylo mnogo.  V osnovnom
bedno odetye,  gryaznye i nechesannye,  oni shli  po  svoim  delam  ili  prosto
shatalis' v poiskah priklyuchenij.  Naskol'ko Keron mog opredelit',  v osnovnom
eto byli remeslenniki.  Izredka pestrym pyatnom  v  tolpe  poyavlyalsya  bogatyj
naslednik  ili  priezzhij  kupec,  tol'ko  kontrastnee ottenyaya svoimi pyshnymi
odezhdami  okruzhayushchuyu  ego  nishchetu.  Po  mere  prodvizheniya  operatora  ulochki
stanovilis'  nemnogo  shire,  a zhalkie glinobitnye stroeniya stali priobretat'
vtorye,  a potom i tret'i etazhi.  Kak udavalos'  mestnym  zhitelyam  iz  gryazi
stroit'   trehetazhnye   doma   ostavalos'  zagadkoj.  Posle  tridcati  minut
bluzhdanij,  po okazavshemusya dovol'no  bol'shim  ukreplennomu  gorodu  vseh  v
kazarme potyanulo na son.  Beskonechnye lavki torgovcev,  plavno perehodyashchie v
masterskie remeslennikov i  masterskie  imeyushchie  torgovye  lotki.  Nekotorye
nehitrye  tovary  umel'cy izgotavlivali tut zhe na ulice,  zagorazhivaya prohod
bluzhdayushchej tolpe, no eto nikogo ne smushchalo.
     - Nu  pochemu  nam  vsegda  popadaetsya  srednevekov'e  s  ego postoyannoj
von'yu?.. - V serdcah vykriknul odin iz starozhilov, okonchiv svoj ritoricheskij
vopros otbornym rugatel'stvom.
     - A ty hotel,  chtoby tebya otpravili v razvityj mir, gde v tebya strelyali
by  ne  iz  luka,  a  tochno takim zhe plazmennikom kak u tebya?  - Voprosom na
vopros pariroval serzhant.
     Vozmushchavshijsya etogo  vidimo ne hotel,  potomu chto zatknulsya i bol'she ne
voznikal do konca prosmotra.
     Steny glinobitnyh  domikov,  udivitel'nym obrazom,  granichashchim s chudom,
peremestivshiesya  na  vethuyu  ot  mnogochislennyh  stirok  prostynyu,  vnezapno
rasstupilis',  osvobodiv ogromnuyu ploshchad' dlya central'nogo stroeniya goroda -
gromadnogo i velichestvennogo,  vozvyshavshegosya kazalos' do samyh nebes, hrama
Svyashchennogo  Kroga.  Ostov  sooruzheniya,  bogato ukrashennyj lepninoj i prochimi
cackami,  byl vozdvignut iz chisto obrabotannyh  kamennyh  plit  vnushitel'nyh
razmerov.  Posle  krepostnoj  steny,  eto  bylo vtoroe kamennoe sooruzhenie v
gorode, vernee, eto bylo pervoe, vtorym byla stena. Bol'she kamennyh postroek
ne  nablyudalos'.  Dazhe  u  predpolagaemoj zdes' znati byli glinobitnye doma.
Veroyatno  prostoj  kamen'  v  etoj  mestnosti  predstavlyal  soboj   ogromnoe
bogatstvo i zavodilsya izdaleka.
     - Vot etot saraj  i  est'  nashe  zadanie.  -  Prokomentiroval  kartinku
serzhant   i   predvoshishchaya   tridcat'   pyat'   odinakovyh   voprosov,  posle
vyrazitel'noj pauzy prodolzhil. - Ego nuzhno srovnyat' s poverhnost'yu.
     Operator neskol'ko   raz   oboshel   vokrug  ciklopicheskogo  sooruzheniya,
pokazyvaya s raznyh storon na  chto  sposoben  chelovek  s  soznaniem,  zabitym
religioznymi dogmami i kak etim mogut vospol'zovat'sya ih vladyki.
     Vhodov u hrama okazalos' mnozhestvo,  no vse krome odnogo byli  zalozheny
kamnem  i  uzhe  dolgo ne ispol'zovalis'.  Kak ni stranno,  no samyj bol'shoj,
central'nyj vhod  to  zhe  ne  ispol'zovalsya.  Lyudi  vhodili  i  vyhodili  iz
sooruzheniya   cherez  odin  iz  bokovyh,  vtorostepennyh  vhodov,  osnashchennogo
tolstymi,  obitymi zhelezom vorotami.  Kamera priblizilas' k nim.  Vblizi oni
eshche bol'she pohodili na vorota kreposti,  chem na dveri hrama.  Po obe storony
ot nih stoyalo po ogromnomu strazhniku,  na ih poyasah viseli  dlinnye,  pryamye
sabli  i  shirokie  kinzhaly  v  nozhnah.  Dovershali  vooruzhenie  etih molodcev
vnushitel'nye alebardy,  kotorye te ne vziraya na  svoyu  komplekciyu  s  trudom
uderzhivali   v  vertikal'nom  polozhenii.  Kogda  plan  eshche  uvelichilsya,  oba
strazhnika sinhronno prishli v dvizhenie  i  dva  grubo  vykovannyh  alebardnyh
nakonechnika ustavilis' s ekrana-prostyni v prostranstvo kazarmy. Plan s容mok
bol'she ne uvelichivalsya,  naoborot,  operator  otstupil  na  neskol'ko  shagov
nazad,  a  iz-za priotkryvshejsya stvorki vorot vyshel kriklivo odetyj chelovek.
Esli  by  ne   kozhanye   perivyazi,   na   kotoryh   boltalis'   vsevozmozhnye
prisposobleniya dlya ubijstva, ego mozhno bylo prinyat' za torgovca, ne zvannogo
prishel'ca dalekih stran.  Vyshedshij vnimatel'no posmotrel  v  rassevshihsya  na
svoih kojkah soldat udachi.  Vsem pokazalos',  chto etot tip smotrit imenno na
nego kolyuchim, ne migayushchim vzglyadom.
     - Vot gad,  - ozhil serzhant,  - on zametil kameru.  V podtverzhdenie slov
Uilka pestryj kak tropicheskaya ptichka chelovek na ekrane vyhvatil svoyu sablyu i
holodnaya  stal'  sinevatoj  molniej  sverknula sverhu vniz po ekranu.  Stena
hrama,  na fone kotoroj vse proishodilo,  pokachnulas', starayas' oprokinut' v
propast'  mraka  obidchikov  neschastnogo  operatora,  no  eto byla vsego lish'
illyuziya,  vprochem kak i pochti vse,  chto mozhno uvidet' na ekrane. Kartinka na
ekrane  perevernulas'  na pravyj bok i neskol'ko raz drognuv,  vidimo kamera
podprygivala na moshchennoj kamnem ploshchadi, ostanovilas'. V sleduyushchee mgnovenie
ee  kto-to  podhvatil  i  s  porazitel'noj skorost'yu ponessya obratno k uzkim
ulochkam spasitel'nogo gorodskogo labirinta.  Eshche  s  minutu  kamera  snimala
proletayushchie lavki,  tolpu i stroeniya v samyh neozhidannyh rakursah,  no potom
ekran  pogas,  vidimo  ee  upryatali  v  sumku  ili  zavernuli   vo   chto-to.
Oznakomitel'nyj fil'm konchilsya.
     - Znachit tak,  - vzyal slovo Uilk,  - pered nami stoit zadacha razrovnyat'
etot hram rovnym sloem po ploshchadi. Imenno etogo hochet zakazchik.
     - Net nichego proshche! - Bodro vykriknul odin iz veteranov. Vse novobrancy
pomalkivali.
     S takim razmahom narushat' zakon vidimo vsem bylo v novinku,  i malo kto
iz nih dogadyvalsya,  chto eto uzhe nikakoe ne narushenie zakona, a obyknovennoe
politicheskoe meropriyatie.
     - Ne tak vse prosto,  - zayavil serzhant,  - po usloviyam kontrakta, pered
nami stoit eshche odno obyazatel'stvo - my  dolzhny  vzyat'  v  plen  i  dostavit'
zakazchiku  zhivymi  i  nevredimymi verhushku sekty.  Ih golografii nahodyatsya u
menya v etoj papke.  -  On  pokazal  papku,  kak  budto  eto  imelo  kakoe-to
znachenie.  - Vot dve zadachi, kotorye nam predstoit vypolnit'. Mestnuyu odezhdu
i den'gi nam dostavyat cherez  neskol'ko  dnej,  a  poka  zajmemsya  utochneniem
razrabotannogo v shtabe plana i raspredeleniem rolej.






                                               Sverhgalaktika 18/10
                                               Gruppa galaktik 21/561
                                               Nepravil'naya galaktika 511/87
                                               Sektor K 125
                                               Planetarnaya sistema Kristi(2)

     SHturmovik srednego klassa,  neobychnoj dlya etoj galaktiki  sistemy,  bez
kakih  by  to  ni  bylo  opoznavatel'nyh znakov po bortam,  shel na predel'no
dopustimoj vysote, dlya mashin takogo klassa. Mashina imela takoj vid, budto ee
uzhe vybrosili i eto byl ee poslednij perelet na svalku. Svalki poblizosti ne
nablyudalos',  hotya to,  chto etot kosmicheskij korabl' uzhe odnazhdy vybrasyvali
bylo pravdoj.  Pod bryuhom shturmovika,  naskol'ko videl glaz,  vo vse storony
rasplastalas' unylaya ravnina.  Vremya ot vremeni vnizu pronosilis' nevysokie,
pokatye  holmy,  vnosya  neznachitel'noe  raznoobrazie v dovol'no odnoobraznyj
pejzazh.
     V obsharpannoj  kabine,  na  obodrannyh  kreslah  pilotov  sideli dvoe i
sosredotochenno nablyudali za  pokazaniyami  priborov  i  za  pejzazhem  vokrug.
Osteklenie  kabiny  korablya  sil'no pomutnelo za gody ekspluatacii,  tak chto
nyneshnim hozyaevam,  nekogda groznoj  boevoj  mashiny,  prihodilos'  napryagat'
zrenie,    chtoby    hot'    priblizitel'no    rassmotret'    okruzhayushchyuyu   ih
dejstvitel'nost'.
     - CHto-to  ya  ne  nablyudayu nikakih poselenij,  - s notkami razocharovaniya
soobshchil odin iz pilotov drugomu.
     |ti dvoe byli primerno odnogo vozrasta.  Oboim bylo okolo soroka. Davno
ne britye,  sal'nye lica,  yasno davali ponyat',  kakogo oni mneniya o  gigiene
voobshche  i  ob otnoshenii k svoemu vneshnemu vidu v chastnosti.  Staraya,  sil'no
potertaya odezhda etih lyudej  ne  svidetel'stvovala  o  dostatke.  V  pilotnom
otseke  korablya caril takoj besporyadok,  chto eto pomeshchenie bol'she napominalo
pomojku, nezheli glavnoe mesto na korable.
     - Ne mozhet byt',  chto by Klarik govoril nepravdu. On mne mnogim obyazan,
my vyrosli vmeste v konce koncov.
     - Vremya  sil'no  menyaet lyudej.  - Zagadochno zayavil zateyavshij razgovor i
nalegshi vsem telom, otvel rychag shturvala vpravo.
     Korabl' kruto  poshel  na  pravyj virazh.  Pol v rubke naklonilsya k linii
gorizonta  gradusov  na  sorok.  Poteryav  ustojchivoe  polozhenie   na   polu,
konservnye  banki,  pustye  upakovki  i prochij hlam s shumom,  podnimaya pyl',
s容hali  vpravo,  obrazovav  vdol'  stelazha   navsegda   pogasshih   priborov
polumetrovyj musornyj valik.
     - Ty chto,  Has,  ubit' menya hochesh'?  Stol'ko pyli podnyal!  - Nado  bylo
prosto ubrat' korabl', kak ya tebe i govoril. - Has, ty zhe znaesh', chto nam ne
vezet na chistyh korablyah.  Kazhdyj raz,  kak tol'ko my  vyletaem  kuda-to  na
vymytom  korable,  srazu  zhe proishodit kakoe-to bezobrazie i my kak pravilo
ostaemsya bez korablya,  a esli ego u nas i ne otbirayut,  to  on  prevrashchaetsya
prosto  v glybu ni na chto ne godnogo zheleza.  O bozhe,  kak trudno dobirat'sya
obratno domoj. Tak chto luchshe poterpet' i lishnij raz ne iskushat' sud'bu...
     On eshche  dolgo  govoril,  no  ego  menee slovoohotlivyj kompan'on ego ne
slushal. Za dolgie gody sovmestnoj bor'by za vyzhivanie, on stol'ko naslushalsya
svoego druga Urtara,  chto znal zaranee, chto on budet govorit' v toj ili inoj
situacii.
     Proizvedennyj pilotom  manevr ne prines ozhidaemogo rezul'tata.  Ravnina
pod bryuhom byvshego shturmovika,  izredka perehodyashchaya v zhiden'kuyu roshchicy  byla
devstvenno  chista,  kak  vo  vremena  do  sotvoreniya  cheloveka.  Za tri chasa
bluzhdanij sredi etih  opostylevshih,  odnoobraznyh  holmov,  dvoe  druzej  ne
zametili dazhe ni odnogo dostatochno krupnogo zverya, ne govorya uzhe o poselenii
lyudej.  Na lice Hasa vremya ot vremeni prostupala prezritel'naya uhmylka.  Ego
prezrenie  kasalos'  kak  vsego  chelovechestva  voobshche,  tak  i ih poslednego
navodchika v chastnosti.
     "Nel'zya nikomu  verit'",  -  sonno  rassuzhdal on,  - "do chego zhe my vse
dojdem"?
     Ego slovoohotlivyj sputnik uzhe krepko spal.  Podgolovnik na ego kresle
otsutstvoval i pri manevrah, zaprokinutaya nazad golova, boltalas' iz storony
v storonu, vprochem, spat' eto emu nichut' ne meshalo.
     - Nu i svin'ya,  - laskovo ulybnuvshis' posmotrel na nego Has.  Ne smotrya
na  ottalkivayushchuyu  naruzhnost',  dlya  Hasa  eto  byl  samyj  blizkij  vo vsej
neob座atnoj Vselennoj chelovek. Oni vdvoem pytalis' uzhe dolgie gody vsplyt' na
poverhnost',  sredi neischislimogo haosa mirov, no eto im nikak ne udavalos'.
Kazhdyj raz,  kak tol'ko Udacha,  kazalos' vot-vot  povernetsya  k  nim  licom,
proishodila  ocherednaya  nepriyatnaya  sluchajnost'  i nachisto razveivala dym ih
nadezhd.  CHem oni tol'ko ne zanimalis'! |ti dvoe, kazalos', pereprobovali vse
dostupnye   im   sposoby   zarabotka,  no  esli  ne  schitat'  priobretennogo
negativnogo opyta,  to vse okazyvalos' vpustuyu potrachennym vremenem.  Vse ih
popytki legal'noj i polulegal'noj torgovli poterpeli porazhenie,  kontrabanda
tak  zhe  ne  opravdala  vozlozhennyh  nadezhd.  Oni  bylo  popytalis'   prosto
predostavlyat'   uslugi  frahta,  no  ne  nashlos'  smel'chakov  otpravit'sya  v
puteshestvie na otsluzhivshem vse myslimye i nemyslimye sroki, rassypayushchemsya na
glazah  korable.  Ne  to  chto svoyu zhizn',  ne nashlos' zhelayushchih doverit' etoj
parochke dazhe svoego gruza, tak chto ot etoj idei to zhe prishlos' otkazat'sya.
     Kak tol'ko   oni   nachinali   zanimat'sya   ocherednym  delom,  nahodilsya
mogushchestvennyj konkurent,  kotoryj svodil na  net  vse  ih  stremleniya.  Kak
pravilo,  to  chem  oni  v  dannyj  moment zanimalis',  u kogo-to bylo luchshe,
deshevle,  bystree ili nadezhnee,  no  ne  smotrya  na  eto,  s  reshitel'nost'yu
obrechennyh,  oni  predprinimali  vse  novye i novye popytki dobit'sya svoego.
Bogatstvo manilo etih dvoih,  vsegda nahodyas' na bezopasnom rasstoyanii.  Oni
slepo shli na etot zov,  hotya ne smotrya na eto,  rasstoyanie, otdelyayushchee ih ot
zhelannoj celi niskol'ko ne sokratilos'.
     Edinstvennoe, chto  pozvolyalo Hasu i Orlaku ne prekrashchat' svoih popytok,
bylo mesto gde oni rodilis'.  Po svoej suti eto bylo otkrovennoe zaholust'e,
gde  nikogda  nichego ne proishodilo.  Po katalogu Korela ih mir chislilsya pod
imenem Marinta(4),  sharovoe zvezdnoe skoplenie 234/2,  galaktiki 511/74.  Ne
smotrya na vsyu svoyu neprivlekatel'nos',  ih, po suti dela davno umirayushchij mir
otlichalsya odnoj osobennost'yu -  tam  raspolagalas'  odna  iz  samyh  bol'shih
svalok kosmicheskih korablej vo vsem skoplenii 234/2.  Blagodarya etomu,  dvum
avantyuristam ot prirody udavalos' prakticheski besplatno vyhodit'  v  kosmos,
pravda pered etim nuzhno bylo kak sleduet potrudit'sya.
     To, na chto oni reshilis' na etot raz,  bylo im v novinku,  no eto ih  ne
ostanavlivalo.  Delo  obeshchalo  horoshij  barysh,  k  tomu  zhe bez kakih-nibud'
sushchestvennyh pervonachal'nyh kapital'nyh vlozhenij, kotorymi vprochem, druz'ya i
ne raspolagali.
     Posle treh chasov bluzhdanij nad bezzhiznennoj ravninoj,  vo vremya kotoryh
pod  korablem ne probezhala ni odna perepugannaya gulom zveryushka,  Has zametil
daleko sleva dve tonen'kie strujki  dyma,  vertikal'no  podnimayushchiesya  iz-za
holma.  Dym svidetel'stvoval o dvuh veshchah - o polnom bezvetrii,  i o stoyanke
lyudej.  Do nalichiya vetra etim dvum ne bylo nikakogo dela, a vot kochevniki ih
interesovali.  Has  s  trudom otklonil rychag shturvala vlevo - chto-to bylo ne
tak s sistemoj upravleniya  -  i  razvernul  korabl'  v  nuzhnom  napravlenii.
Peregruzhennaya vsyakim hlamom,  kotoryj eti dvoe gordo nazyvali zapchastyami,  i
gruzom let,  perevalivshim za tretij raschetnyj srok  polnogo  iznosa,  mashina
sdelala  ocherednoe  odolzhenie  svoim  hozyaevam  i  s  zametnym opozdaniem po
vremeni vypolnila manevr.
     - Prosypajsya, negodyaj, - tolknul on Oralka, - vechno mne vse prihodit'sya
delat' za tebya.  Poshevelivajsya,  nakonec  to  my  ih  nashli.  Teper'  tol'ko
derzhis'. Ne sovral taki staryj podlec, a ya uzhe myslenno ego chetvertoval.
     - CHto,  gde,  - oglyadyvalsya po storonam nichego ne  ponimayushchimi  glazami
Oralk.
     Ponadobilos' sekund desyat',  chto by on vspomnil  kto  on  takoj  i  gde
nahodit'sya,  no  s  voprosom  chto  on  zdes'  delaet  voznikli  opredelennye
problemy,  kotorye  Has  so   znaniem   dela   razreshil   parochkoj   krepkih
vyskazyvanij. Oralk s sonnymi, edva raskrytymi glazami, migom brosilsya proch'
proch' iz komandnogo otseka korablya,  chudom popav  v  uzkij  proem  otkrytogo
perehodnogo lyuka. CHerez neskol'ko sekund on vernulsya, na hodu otkryvaya zamki
na noven'kom,  sverkayushchem svezhim  glyancem  dlinnom  kejse.  Dostatochno  bylo
beglogo  vzglyada,  chtoby opredelit',  chto eta veshch' byla samoj novoj veshch'yu na
bortu.  Tak ono  i  bylo.  Vsego  okolo  treh  standartnyh  sutok  eta  veshch'
nahodilas' v ih sobstvennosti.  Spravivshis' s zamkami, Oralk otbrosil kryshku
i akkuratno,  kak rebenka,  dostal  zaskoruzlymi  pal'cami  iz  batistovogo,
sinego   lozha,  noven'kuyu  avtomaticheskuyu  vintovku,  povyshennoj  dal'nosti,
raskryl pachku  so  special'nymi  patronami-kapsulami  i   prinyalsya   neumelo
zatalkivat' ih v magazin.
     |to izyashchnoe,  groznoe oruzhie bylo ih gordost'yu i igralo reshayushchuyu rol' v
namechennom plane.  Konechno ono stoilo nedeshevo i ego pokupka s容la pochti vse
ih nalichnye sberezheniya,  no sudya po rasskazam byvalyh,  igra stoila svech, po
krajnej mere kompan'ony sil'no na eto nadeyalis'.
     Has maksimal'no  sbrosil  skorost',  umen'shiv  tem  samym  do  minimuma
proizvodimyj ih korablem shum. Do predpolagaemogo lagerya bylo gorazdo dal'she,
chem  pokazalos'  vnachale.  Tonyusen'kie,  ponachalu,  strujki  dyma  po   mere
priblizheniya  medlenno  nabirali  silu,  govorya  o  solidnosti  gotovivshegosya
trapezy.
     - Von oni,  vidish'?
     - Vizhu. Dejstvuem kak namechali?
     - Da.  Oralk Prizhal vintovku k plechu i rassmatrival zainteresovavshee ih
yavlenie v kruglosutochnyj  opticheskij  pricel.  Kak  on  ne  staralsya  menyat'
fokusnoe rasstoyanie pribora, nichego krome podnimayushchegosya iz-za holma dyma on
ne zametil.  Polozhiv v karmany vse imeyushchiesya v ih rasporyazhenii  patrony,  on
podnyalsya i pokinul pilotskij otsek.
     Has vplotnuyu podoshel k  holmu.  V  sleduyushchee  mgnovenie  emu  otkrylas'
udivitel'naya   panorama   rastyanuvshegosya   na   stoyanke  lagerya  kochevnikov.
Prizemistye,  pokrytye shkurami zhivotnyh,  pohodnye lachugi,  byli ustanovleny
vdol'  podnozh'ya  holma,  vidimo na sluchaj vozmozhnyh vetrov.  Stado prilichnyh
razmerov nepodaleku ot lagerya,  prihodilo v sebya  posle  dnevnogo  perehoda.
Posredi zastavlennogo shalashami uchastka,  na dvuh bol'shih kostrah, v ogromnyh
kotlah kipelo kakoe-to varevo. Pod kotlami pylali, slozhennye osobym obrazom,
vysohshie  lepeshki navoza.  Ot shalasha k shalashu snovali zhenshchiny,  pomogaya drug
drugu gotovit' obshchij obed.  Rod byl bol'shoj,  kak minimum chelovek  sem'desyat
vzroslyh.  Has  privetlivo ulybnulsya samoj shedshej v ruki udache i brosil svoyu
razvalyuhu vniz vdol' sklona.
     V lagere  gostej  zametili  srazu.  Na  nekotoroe  vremya  vse zastyli s
podnyatymi  vverh  licami,  pytayas'  osmyslit'  nevidannoe  do  sele  yavlenie
prirody,  no potom, vidimo ponyav, chto s prirodoj ono imeet ochen' malo obshchego
i intuitivno pochuvstvovav agressiyu brosilis' kto kuda. ZHenshchiny hvatali detej
i  begom pryatalis' v lachugah,  muzhchiny vzyavshis' za oruzhie ugryumymi vzglyadami
soprovozhdali podlet  ne  zvannyh  gostej,  s  reshimost'yu  ozhidaya  dal'nejshih
sobytij.  Po  stadu  zhivotnyh,  ispugannyh  revem silovoj ustanovki korablya,
prokatilas' volna paniki,  no opytnym zagonshchikam udalos' sderzhat'  na  meste
poryvayushchihsya  unestis'  proch'  zhivotnyh.  Sverhu Hasu vse eto bylo prekrasno
vidno.
     Oralk tem    vremenem    dobralsya   do   bokovogo   shlyuzovogo   otseka,
raspolagavshegosya po pravomu bortu korablya. Povozivshis', on otper pervyj lyuk,
potom vtoroj,  zatem zablokirovav oba lyuka v otkrytom sostoyanii,  pristegnul
strahovochnyj fal k svoemu poyasu i ulegsya na zhivot posredi malen'koj shlyuzovoj
kamery,   vystaviv  v  proem  otkrytogo  lyuka  stvol  vintovki.  Korabl',  s
opozdaniem reagiruyushchij na shturval pilota boltalo sil'nee obychnogo, no Oralka
eto  ne  smushchalo.  To  koryto,  na kotorom on sejchas nahodilsya bylo ne samoj
poslednej parshivosti,  sredi teh, na kotoryh emu prihodilos' v techenii svoej
zhizni naplevatel'ski otnosit'sya k gravitacii mnogih mirov.
     Okazavshis' nad  ravninoj,   Has   poshel   v   metrah   pyatnadcati   nad
poverhnost'yu.  Oralk  shchelknul  rychagom  zatvornoj ramy i pricelivshis' otkryl
ogon'.  Strelyal,  tshchatel'no pricelivalsya i opyat' strelyal. Kogda zakanchivalsya
magazin,  on  vstavlyal  polnyj  i vse nachinalos' opyat'.  Pochti posle kazhdogo
vystrela na poverhnosti padal ocherednoj kochevnik, da tak ostavalsya lezhat' na
tom  meste,  gde ego nastigla kapsula.  V osnovnom eto byli molodye,  vneshne
zdorovye muzhchiny.  Fond plemeni,  ego osnovnaya sila.  ZHenshchiny,  pozabyv  pro
opasnost',   brosalis'   k   rasplastannym  v  pozhuhloj  trave  telam  svoih
kormil'cev.  Ih istoshnye vopli donosilis' do ushej Oralka,  perekryvaya  svist
reaktora i rokot dvigatel'noj ustanovki.  Ostavshiesya muzhchiny, ot starikov do
zheltorotyh yuncov, ozhestochenno soprotivlyalis' utyuzhashchej ih lager' napasti. Kto
strelyal   iz   luka,  kto  pytalsya  metnut'  v  obidchika  chto-to,  otdalenno
napominayushchee kop'e.  Bol'she desyatka strel valyalis' v shlyuze za spinoj Oralka,
no ni odna tak i ne nashla svoyu cel'.
     Posle dvenadcati prohodov,  nad vytyanuvshimsya  v  liniyu  lagerem,  vnizu
krome  zhenshchin,  starikov i detej nikogo ne ostalos'.  Bol'she vverh ne leteli
grubo sdelannye strely i palicy,  lish' strashnye proklyat'ya donosilis' do ushej
Orlaka, vprochem i oni vykrikivalis' na yazyke, kotoryj on slyshal pervyj raz v
svoej zhizni.
     Na posledok  Has vklyuchil forsirovannyj rezhim raboty planetarno-marshevoj
gruppy i proletev nad stadom razognal v raznye storony obezumevshih ot straha
zhivotnyh.  Te  brosilis' proch',  podnimaya oblaka pyli,  kotorye unosil proch'
naletevshij vdrug legkij veterok,  kak smutnye nadezhdy na zhizn' svobodnogo  i
vol'nolyubivogo roda.
     - Neplohoj ulov!  - Zakrichal razgoryachennyj  Oralk  vnov'  poyavivshis'  v
pilotskom  otseke.  - YA nastrelyal chelovek sorok,  kak minimum.  Kak zhe my ih
vseh zaberem? Na etom proklyatom shturmovike nekuda devat' takuyu tuchu naroda.
     - Ne perezhivaj,  bylo by chto devat',  a kuda det' razberemsya, - otvetil
Has v svoem zagadochnom stile.
     ZHizn' v nishchete nakladyvaet na cheloveka opredelennyj otpechatok, odnoj iz
granej kotorogo i yavlyaetsya filosofskoe  otnoshenie  ko  vsemu  proishodyashchemu.
Filosofiya  u  Hasa  byla svoya,  ni na chto ne pohozhaya,  vprochem,  kak i lyubaya
drugaya sistema vzglyadov na zhizn', sformirovannaya samoj zhizn'yu tak skazat', a
ne opytnymi prepodavatelyami, v processe prazdnogo izucheniya.
     CHelnok myagko sel vozle  tol'ko  chto  spokojnogo  lagerya.  S  neskol'kih
krajnih shalashej, tugimi struyami gazov sorvalo shkury i razbrosalo ih v raznye
storony.  Derevyannye skilety etih mobil'nyh stroenij hotya i polomalo, no oni
ustoyali,   oboznachaya   mesta,   v  kotoryh  lyudi,  valyayushchiesya  sejchas  sredi
osenne-bezzhiznennoj travy,  tol'ko chto pytalis' hot'  kak-to  ustroit'  svoj
skotskij  byt.  Medlenno zamolkala dvigatel'naya ustanovka.  Has,  vpervye za
mnogo chasov otorval ruki ot shturvala i  demonstriruya  grimasu  stradaniya  na
zarosshem lice so skripom raspryamil zatekshuyu spinu.
     - CHto opyat' shvatilo?  - S notkami sostradaniya v golose pointeresovalsya
Orlak.
     - Ne tak chtob sil'no,  no eshche pobalivaet.  Nu chto,  pojdem posmotrim na
trofei?
     Starye druz'ya ponimali drug druga s  polu  slova.  Pokidaya  rubku,  Has
dostal  iz  ogromnogo,  zasalennogo  nagrudnogo  karmana  starinnyj,  vidimo
dedushkin,  impul'snik i doslav kapsulu v razryadnik neskol'ko raz vystrelil v
pol rubki. V riflennom, pyatimillimetrovom zheleznom liste pola, poyavilis' tri
akkuratnye proboiny. Metal na ih meste bessledno isparilsya.
     - CHto  ty  delaesh'?  -  Otreagiroval  Oralk.  -  Kak  raz  na prohode -
perelomaem sebe vse nogi.
     - Ty  smotri,  eshche rabotaet,  - izumilsya hozyain drevnego oruzhiya,  potom
soobraziv,  chto  probovat'   strelyat'   na   samom   prohode   dejstvitel'no
nekul'turno,  polnym entuziazma golosom dobavil,  - nichego strashnogo.  Posle
pervoj zhe sdelki,  u nas budet noven'kij chelnok,  - on zadumalsya,  - nu  ili
pochti noven'kij.
     Orlak dostal iz vintovki obojmu s kapsulami i zaryadil  oruzhie  obychnymi
patronami s razryvnymi pulyami.
     Planeta Kristi(2) vstretila ih znoem  poludnya.  Dushnyj,  suhoj  vozduh,
nasyshchennyj pyl'yu i napoennyj nasyshchennym koktejlem zapahov stepi,  neprivychno
shchekotal nozdri.  Has sprygnul na  grunt  i  osmotrelsya.  Nikto  ne  proyavlyal
vrazhdebnosti,  vernee  ee  bol'she  nekomu  bylo proyavlyat'.  Tol'ko bezuteshno
golosili zhenshchiny da reveli na vse lady perepugannye deti.
     Pod bryuhom byvshego shturmovika chto-to lyazgnulo,  potom eshche raz, zatem so
skrezhetom raspahnulis' stvorki lyuka bombovogo otseka,  nekogda sluzhivshie dlya
zagruzki shturmovika boepripasami.
     - Ego ne otkryvali uzhe let desyat',  esli ne bol'she,  - izumilsya  svoemu
otkrytiyu  Orlak i povisnuv na rukah sprygnul na poverhnost'.  - Kak zhe my ih
budem gruzit'? CHto-to my ob etom ne podumali. U nas na korable net ni odnogo
trapa, dazhe lestnicy i to net.
     - Bylo by chto gruzit',  - v svoem duhe otvetil Has, - a kak pogruzit' -
pridumaem.
     Gotovye k lyuboj neozhidannosti,  derzha oruzhie  napereves,  oni  opaslivo
napravilis' v lager' kochevnikov.  Deti,  povinuyas' drevnemu,  kak sama zhizn'
instinktu,tut zhe brosilis' v rassypnuyu,  migom zateryavshis' v ryzhej,  osennej
trave.  ZHenshchiny  so  strahom  v  zavolochennyh  slezami  glazah,  sledili  za
podhodyashchimi figurami.  Odna iz nih, podhvativ kop'e svoego muzha, brosilas' v
storonu  obidchikov.  Ee  lico ne vyrazhalo nikakih chuvstv,  krome zaslonivshej
soboj vsyu Vselennuyu,  nepreodolimogo  zhelaniya  krovi  vraga.  Orlak  Vskinul
vintovku i neskol'ko raz vystrelil pod nogi begushchej,  no eto na nee nikak ne
podejstvovalo.  Rasstoyanie mezhdu ostriem ee kop'ya i serdcami dvuh  iskatelej
priklyuchenij  bystro  sokrashchalos'.  Glaza  Orlaka  suzilis'  v  dve tonen'kie
shchelochki,  na perenosice zalegla morshchinka. On eshche raz prizhal priklad k plechu,
tshchatel'no  pricelilsya  po  nogam  i plavno nazhal na spusk.  Grohnul eshche odin
vystrel.  Pulya  popala  v  pravuyu  nogu,  chut'  ponizhe  kolena.   Neschastnuyu
razvernulo i ona so vsego razmahu ruhnula v pyl'nuyu travu.
     - Sama vinovata.  -  Prokommentiroval  proisshestvie  Has.  Oni  podoshli
blizhe.  ZHenshchina,  eshche  dovol'no  molodaya,  izvivalas' v trave,  szhimaya dvumya
rukami  pravoe  bedro,  ee  golen'  boltalas'  na  tonkom  promezhutke  chudom
ucelevshih  tkanej,  kak  privyazannaya na verevochke.  Po ee rukam,  pul'siruya,
stekala v pyl' alaya krov'.
      - Samym  miloserdnym,  bylo  by  ee  prosto pristrelit'.  - So vzdohom
proiznes Orlak.  - Vse ravno ona zdes' prosto ne vyzhivet, a esli i sluchit'sya
chudo,  i ona pobedit vse infekcii,  to bez nogi svoemu plemeni ona vse ravno
ne budet nuzhna.
     Oni eshche nemnogo postoyali nad neschastnoj. - Ladno, - oborval nahlynuvshie
nepriyatnye associacii Has, - my zdes' ne zatem, chtoby komu-to sochuvstvovat'.
V konce-koncov! - Sorvalsya on. - Pochemu mne nikto ne sochuvstvuet!? Pochemu do
menya nikomu net dela!?  Pochemu ya dolzhen za kogo-to perezhivat',  esli za menya
nikto ne perezhivaet? Nu pochemu?
     - S odnoj storony ty konechno prav,  a vot s  drugoj...  -  Net  nikakoj
drugoj  storony.  -  Bezapilyacionno  zayavil  Has.  - Ves' moj zhiznennyj opyt
govorit o tom, chto net nikakoj drugoj storony, krome samoj zhizni, a na slovo
ya nikomu ne privyk verit'.  SHevelis' davaj, poka vse eti suchki ne opomnilis'
i ne brosilis' na nas kak eta.
     Kogda oni  voshli  v  lager',  vse,  kto  byl  sposoben hodit',  a zdes'
ostalis' tol'ko zhenshchiny i stariki otbezhali na bezopasnoe,  s ih tochki zreniya
rasstoyanie,  podnyavshis'  na  sklon  holma  ili  rassypavshis'  po stepi.  Has
pridirchivo rassmatrival dobychu,  perehodya ot odnogo  rasplastannogo  tela  k
drugomu.   Vo   vremya   osmotra   ego  obychno  surovoe  lico  dazhe  posetila
umirotvorennaya ulybka,  predveshchaya skoryj  barysh.  Kochevniki  lezhali  smirno,
rovno dysha i absolyutno ne reagiruya na vneshnie razdrazhiteli.  Tol'ko na tele,
v meste kuda popala kapsula,  imelos' pyatimillimetrovoe otverstie,  pokrytoe
korkoj  zapekshijsya  krovi.  CHerez  vosem' chasov vse oni ochnut'sya i fizicheski
budut  gotovy  delat'  vse,  na  chto  tol'ko  sposoben  chelovek.  Odnomu  iz
kochevnikov  pravda  ne  povezlo,  - kapsula s narkotikom ugodila emu v levyj
glaz,  teper'  iz-za  neproizvol'no  raspahnutyh   vek,   na   meste   glaza
prosmatrivalos' sploshnoe krovavoe mesivo. Has ego zabrakoval. Ne schitaya ego,
dobycha sostavila tridcat' chetyre cheloveka. Pochti vse byli hodovogo vozrasta,
s krepkimi myshcami,  a neprihotlivost' i vynoslivost', kotorymi obladali eti
lyudi cenilis' otdel'no i osobo.  Pravda nemnogo podvodilo sostoyanie zubov  -
pochti  u vseh chto-to ne v poryadke,  nu da v stepi dantisty ne vodyatsya,  da i
kakoj razgovor mozhno bylo vesti o dantistah, esli vo vsem etom ogromnom mire
i  kresla  to  dostojnogo  eshche  ne  izobreli,  a vsem izvestno - dantist bez
kresla,  chto soldat bez birki.  V  konce-koncov,  sostoyanie  zubov  bylo  ne
osnovnym kriteriem, k tomu zhe delom popravimym.
     Has podzheg  iz  svoego   impul'snika   neskol'ko   blizhajshih   shalashej,
okonchatel'no  navedya uzhas na sohranivshuyusya chast' plemeni,  zatem vernulsya na
chelnok i podnyav ego v vozduh, posadil vplotnuyu s ploshchadkoj poboishcha. Vybrosiv
cherez  bombovyj  lyuk  neskol'ko  pustyh kontejnerov,  ostavshihsya neponyatno s
kakih vremen na bortu, on postaviv ih odin na drugoj, soorudil nekoe podobie
stupenchatogo  pomosta,  oblegchivshego pogruzku.  Zatem oni prinyalis' sobirat'
tela i peretaskivat' ih na korabl'.  Dejstvitel'no,  trudnee vsego okazalos'
gruzit' tela na korabl'.  Ih prihodilos' podnimat' bolee chem na dvuhmetrovuyu
vysotu i ukladyvat',  chut' li ne stelazhami vdol' oshchetinivshihsya zazhimami  dlya
raket pereborok. Mesta ne hvatalo.
     Pot zalival   pokrasnevshie   ot   napryazheniya   lica,   Has   i    Orlak
ostanavlivalis' nenadolgo, delali korotkij pereryv i prodolzhali rabotu. Delo
prodvigalos' medlenno,  no vse-taki prodvigalos'.  Bombovyj otsek postepenno
napolnyalsya telami.  Kogda klast' bylo nekuda, odnu stvorku zakryli i gruzili
pryamo na nee.
     - U  nas  ne  hvatit mesta.  - Volnovalsya Orlak.  - Kogda oni prijdut v
sebya,  to vstanut na nogi, i mesta hvatit vsem. Nakonec pogruzka okonchilas'.
Otduvayas'  Orlak  vlez vnutr' i manipuliruya na pobitoj rzhavchinoj,  kroshechnoj
pribornoj paneli,  zakryl  bombovyj  lyuk.  Test  na  germetichnost'  okazalsya
otricatel'nym,  prishlos' eshche raz raspahnut' stvorku i popravit' otsloivshijsya
uplotnitel'.  Kogda  stvorka  vstala  na  mesto,  pokazatel'   germetichnosti
okazalsya udovletvoritel'nym.
     - Nu  chto,   pora   otpravlyat'sya?   -   Vorovato   osmatrivaya   ravninu
pointeresovalsya Orlak.
     - Net,  ostalos' eshche odno delo.  Davaj osmotrim  lachugi  etih  dikarej,
mozhet  popadetsya  chto stoyashchee,  tem bolee,  chto nuzhno sobrat' i prihvatit' s
soboj hot' nemnogo edy.  U nas zhe ih nechem budet dazhe pokormit'.  Nikto dazhe
smotret' ne zahochet v storonu dohlyakov.
     Has prihvatil kontejner ot instrumentov, pohodivshij na bol'shoj chemodan,
kotoryj  smelo  mozhno  bylo  obozvat'  "mechtoj  marodera" i oni vdvoem poshli
osmatrivat' lager'.  Oni metodichno obsledovali shalash za shalashom,  ne brezguya
ryt'sya v kuchah vonyuchih shkur i gryaznogo, sotkannogo vrukopashnuyu iz tolstennyh
nitej tryap'ya. Poluchasa hvatilo na osmotr vsego lagerya. Iz cennostej na glaza
im  popalas'  tol'ko tolstennaya,  otlitaya vidimo pryamo v uglublenie v grunta
blyaha, iz zheltovatogo metalla, visevshaya na odnoj iz podporok samogo bol'shogo
shalasha s primitivnym rel'efnym profilem zhvachnogo zhivotnogo. Veroyatno eto byl
otlichitel'nyj znak etogo roda.  Orlak  povesil  ego  sebe  na  sheyu.  Tonkij,
kozhanyj remeshok gluboko vrezalsya v ego zagrivok,  starayas' podtyanut' negodyaya
poblizhe k zemle, no on tol'ko ulybalsya, vremya ot vremeni pohlopyvaya ladoshkoj
po trehkilogrammovoj zhelezyake.
     - Navernyaka zoloto. - Ne mog naradovalsya on. Iz pishchi udalos' obnaruzhit'
tol'ko zalezhi syra,  imeyushchego podozritel'nyj sinevatyj cvet i otvratitel'nyj
zapah,  da zasolennoe krupnoj, s vklyucheniyami kakogo-to postoronnego minerala
sol'yu,  myaso. Myaso blagorazumno reshili ne brat', a vot syr zabrali ves', chto
popalsya im na glaza.
     Razbezhavshiesya ostatki  plemeni  s  bezopasnogo  rasstoyaniya nablyudali za
tem,  kak hozyajnichayut v ih zhilishchah dvoe lyudej s neba.  Kakih-nibud'  popytok
pomeshat'  im  bol'she ne predprinimalos',  hotya i Has i Orlak ni na minutu ne
teryali bditel'nosti.  Ih oruzhie zorko sledilo po storonam,  neotryvno sleduya
za kazhdym broshennym vzglyadom svoih hozyaev.
     Pod konec svoeobraznoj ekskursii,  Hasu  na  glaza  popalis'  neskol'ko
ogromnyh kozhanyh burdyukov.  On otkuporil odin iz nih i bez teni brezglivosti
poproboval na vkus soderzhimoe.
     - Moloko.   -  Besstrastno  vydal  on  svoe  zaklyuchenie.  -  Vonyuchee  i
protivnoe. Prihvatim neskol'ko burdyukov s soboj. Pust' nashi passazhiry pop'yut
naposledok togo pojla, k kotoromu oni privykli.
     Tak i sdelali. Kontejner syra i dva burdyuka s molokom oni peretashchili na
korabl'.  CHerez uzkij, tehnologicheskij lyuk, oni vpihnuli s容stnoe v bombovyj
otsek. Kogda poslednij burdyuk shlepnulsya na tela eshche nahodyashchihsya bez soznaniya
kochevnikov,  Has s lyazgom zahlopnul lyuk.  Kak tol'ko srabotali blokirovochnye
zamki,  ryadom  s   lyukom   mertvenno-zelenym   svetom   zamercal   indikator
blokirovochnogo ustrojstva,  snimayushchego blokirovku tol'ko v sluchae vvedeniya v
sistemu shestiznachnogo cifrovogo koda.
     - Po  moemu,  dlya pervogo raza sovsem ne ploho.  - Skazal Has.  - Nuzhno
budet zapomnit'  eto  mesto.  Da,  i  vystavit'  Klariku  horoshee  ugoshchenie.
Navodka,  kotoruyu  on  nam  dal dejstvitel'no okazalas' horosha.  Takoe dikoe
mesto eshche nado poiskat'.  Nu chto,  poshli posmotrim v kakom  sostoyanii  opory
etoj razvaliny i mozhno budet otpravlyat'sya.
     Oni vyshli  naruzhu.  Beglyj  osmotr  uverennosti  v  zavtrashnem  dne  ne
dobavil.  Obe  zadnie opory,  kotorye nesli devyanosto procentov nagruzki pri
posadke nahodilis' v zhutkom sostoyanii. Set' melkih, svezhih treshchin, izmoroz'yu
pokryvala  iz容dennyj  rzhavchinoj  metall,  obhodya  svezhen'kie  svarnye  shvy,
polozhennye sovershenno  nedavno.  Davno  perestavshie  ispolnyat'  svoe  pryamoe
naznachenie   amortizatory,   sejchas   byli   zavareny   i   vypolnyali   rol'
dopolnitel'nogo nesushchego elementa, uderzhivayushchego konstrukciyu ot nemedlennogo
razrusheniya.   V   sravnenii   s   zadnimi,   edinstvennaya   perednyaya  opora,
podderzhivayushchaya nos mashiny, vyglyadela tol'ko chto soshedshej s konvejera.
     - Nu chto,  - nachal neuvereno Orlak, - pohozhe s oporami vse v poryadke.
     - Da,  vse v poryadke,  - podderzhal shutku Has,  -  eshche  neskol'ko  takih
posadok,   i   etomu   korablyu   smozhet   tol'ko   pomoch'  plazmennyj  rezak
robota-util'shchika.
     - Mozhet podvarim?
     - Da tut na sutki raboty,  da i elektrodov u nas pochti ne ostalos'. Tak
ostavim.  CHto  pervyj  raz,  chto  li?
     - Nu togda spasibo etomu miru, za gostepriimstvo. - Sdelav shirokij zhest
nachal  bylo  vylamyvat'sya Orlak.  - Bylo ochen' pri...  - ZHutkaya volna paniki
vnezapno prokatilas' skvoz' ego soznanie , s legkost'yu ochistiv mozgi ot vseh
myslej. Vsepogloshchayushchij, besprichinnyj strah zapolnil ves' mir, vsyu Vselennuyu.
     Dvoe avantyuristov tak i zastyli pod otkrytym lyukom  svoego  korablya.  S
togo  momenta kak nahlynula na nih neozhidannaya napast',  ni odin,  ni drugoj
dazhe ne poshevelil rukoj,  ne skazal ni slova.  Paralizovannyj  strahom  mozg
panikoval sam po sebe, absolyutno pozabyv o sushchestvovanii tela. Kazalos', chto
ostanovilos' samo Vremya.  Orlak,  poteryav  ravnovesie,  vyronil  vintovku  i
ruhnul  v  pyl'.  Has tak i ostalsya kakim-to chudom stoyat',  s podnyatoj vverh
pravoj rukoj.  Na ego lice maskoj zastylo udivlennoe  vyrazhenie,  delaya  ego
pohozhim  na  maneken  iz  neprilichno  dorogogo  magazina,  vdrug okazavshimsya
oblachennym v lohmot'ya.

     Krejser malogo klassa visel posredi chernogo provala prostranstva.  YArko
goryashchie  bortovye  ogni  i  orudijnye  sistemy  vnushitel'noj  moshchnosti  yavno
svidetel'stvovali o tom,  chto hozyaeva etoj shtuki nikogo ne boyat'sya  i  samye
glavnye v etom meste. Ryadom s groznoj mashinoj, pochti bort k bortu, nahodilsya
legkij progulochnyj mezhgalakticheskij chelnok,  klassa "yahta".  Vneshnyaya otdelka
miniatyurnogo,  v  sravnenii  s  krejserom  korablika  ne  ostavlyala ni kakih
somnenij v tom, chto eto ochen' skorostnaya, komfortabel'naya i dorogaya shtuka.
     Na komandnom postu krejsera, uzhe dvadcat' minut shel ser'eznyj razgovor,
mozhno dazhe skazat' slovesnaya porka.  U vhodnogo lyuka,  demonstriruya  krajnyuyu
stepen'  raskayaniya,  ponuro  stoyal  holennyj  starshij lejtenant,  neosoznano
sminaya i raspravlyaya v bezvol'no opushchennyj rukah furazhku s vysokoj tul'ej.
     Komandnoe otdelenie  korablya bylo obstavleno i oformleno s opredelennoj
pretenziej na izysk.  Pol pokryvali sverkayushchie plastikovye paneli biryuzovogo
cveta,  kresla pilotov i komandnogo sostava, zatyanutye v natural'nuyu, chernuyu
kozhu,  garmonichno vpisyvalis' v inter'er,  kazalis' ne predmetom roskoshi,  a
nepremennoj ego chast'yu.  Ogromnye, cvetnye monitory obzornyh i navigacionnyh
ekranov, vypolnennye po samoj poslednej, iz mestnyh tehnologij, to zhe, srazu
pochemu-to navodili mysli o den'gah, a ne ob udobstvah etogo oborudovaniya dlya
ekipazha.
     Plyugavyj, podtoptannyj   major,   obladatel'   vypuklogo,  uzkogo  lba,
pokrytogo neprivychnym risunkom morshchin,  edkih,  slezyashchihsya  glaz  i  rezkogo
protivnogo  golosa,  rashazhival tuda-syuda vdol' ryada kresel i kak tol'ko mog
obidno raspekal starleya:
     - Pervyj  raz vizhu takogo beziniciativnogo prostaka.  CHto znachit "my ih
tol'ko zametili"?  Vas chto,  dlya togo zdes' postavili, chtoby vy zamechali? Vy
dolzhny  dejstvovat'  i ispolnyat' prikazy.  |to vse chto ot vas trebuetsya.  Za
eto, i tol'ko za eto vy poluchaete svoe zhalovanie. I zamet'te ne malen'koe.
     Starshij lejtenant  postaralsya chto-to skazat' v svoe opravdanie vnezapno
nagryanuvshemu   inspektoru,   no   na   gora   poluchilos'    vydat'    tol'ko
nechlenorazdel'nye  zvuki.  |to  eshche sil'nee zavelo razoshedshegosya majora i on
vzyal eshche na odnu notu vyshe:
     - Da  vy  zhe  ne  mozhete  paru slov svyazat'!  YA prosto udivlyayus' vashemu
komandovaniyu,  chto oni doverili vam takoe otvetstvennoe mesto.  Ne  bud'  vy
otpryskom  dostojnogo  roda,  to  vy by davno menyali otrabotannye elementy v
reaktore moego korablya.
     Zapomnite raz  i navsegda - poka vy sluzhite na nas,  vam volej ne volej
prijdet'sya vypolnyat' to,  chto ot vas trebuetsya. Sektor prostranstva, kotoryj
vy  obyazany  kontrolirovat',  ispokon  vekov  nahodit'sya pod kontrolem nashej
organizacii.  Vsya roskosh' k kotoroj vy privykli s detstva,  oplachena za schet
umelogo  ispol'zovaniya  resursov  takih mirov i gosudarstv,  raspolozhennyh v
etih mirah,  kak te, chto vhodyat v sostav i vashego sektora. Vy dlya togo zdes'
i  postavleny,  chtoby  bol'she nikto ne smog vospol'zovat'sya etimi resursami.
Pojmite nakonec,  chto vy strazh,  obyknovennyj strazh,  hot' i  s  neskol'kimi
ul'trasovremennymi  kosmicheskimi korablyami,  nesushchimi kuchu vooruzheniya.  Hochu
vas predupredit', chto plohih strazhej ozhidala neprivlekatel'naya uchast' vo vse
vremena.
     - |to pervyj sluchaj za  vsyu  moyu  sluzhbu,  -  nakonec  nashelsya  starshij
lejtenant.  -  Prosto  u  korablya-narushitelya takoj starinnyj generator polej
podprostranstvennogo  perehoda,  chto  vydelennaya  im  energiya  pri  vhode  v
real'noe   prostranstvo,   nashimi   priborami   byla   klassificirovan   kak
estestvennyj vsplesk energii.  Tol'ko spustya  chas,  pri  povtornom  zaprose,
vyyasnilos', chto proizoshlo ne sankcionirovannoe proniknovenie. SHturmoviki uzhe
na podhode. Navernoe v eto vremya oni uzhe ih berut.
     Starshij lejtenant  perevel duh.  Srazu bylo vidno,  chto etot raport emu
prosto tak ne dalsya.
     - Nu horosho,  horosho, - neozhidanno smenil gnev na milost' major. On byl
gluboko uveren,  chto  horoshaya  nahlobuchka  nikomu  ne  pomeshaet,  tem  bolee
podchinennomu.  -  Ne  smotrya  na  nekotorye  ogrehi,  v  celom vy dejstvuete
pravil'no.  YA tak i dolozhu komandovaniyu. Kstati, kogda voz'mete narushitelej,
ya dumayu vy znaete, chto s nimi delat'?
     - Tak tochno.  - Radostno otvetil starshij lejtenant, shokirovannyj rezkoj
smenoj  nastroeniya proveryayushchego.  - Oni,  skol'ko by ih ne bylo,  uzhe zaochno
vklyucheny v spiski po planovomu pereseleniyu.
     Slova "planovoe  pereselenie"  on  proiznes  s  zagadochnoj  intonaciej,
ponyat' kotoruyu mog tol'ko chelovek, nahodyashchijsya v kurse vseh del.
     - Nu,  vot  i  horosho,  -  okonchatel'no  uspokoilsya major,  dazhe ulybka
posetila ego lico.  Obyknovennaya chelovecheskaya ulybka, no vsego na mgnoven'e,
a  potom,  kak by soobraziv,  chto zdes' ej delat' nechego bessledno rastayala,
kak son poutru.
     V razgovore  voznikla  pauza.  CHem dal'she ona zatyagivalas',  tem bol'she
riskovala perejti v novyj subbordinacionnyj konflikt, oslozhnennyj konfliktom
pokolenij.  Ogromnyj zhiznennyj opyt podskazal majoru,  chto do etogo dohodit'
ne stoit, chto eshche odnoj nahlobuchki molodoj lejtenant mozhet ne vyderzhat' i on
reshil vzyat' iniciativu v svoi ruki:
     - A chto, - nachal on zaiskivayushchim tonom, - kormit' nas segodnya budut ili
net?
     - Tak tochno.  - S oblegcheniem,  chto vse  zakonchilos'  vydohnul  starshij
lejtenant. - Proshu vas v kayut kompaniyu. Vse uzhe gotovo.
     Oba, esli ne schitat'  neznachitel'nyh  melochej,  byli  pochti  schastlivy.
Starshij  lejtenant  ottogo,  chto  vnezapno  obrushivshayasya na ego golovu groza
milostivo proshla mimo,  edva  obdav  tol'ko  poryvami  vetra,  a  major,  ot
osoznaniya   togo,   kakoj   on   horoshij   specialist,   trebovatel'nyj,  no
spravedlivyj.
     SHiroko nakrytyj,  so  vkusom  oformlennyj  stol,  tol'ko  ukrepil  eti,
ponachalu neosoznannye  chuvstva,  a  posle  tret'ego  bokala,  iskristogo,  s
neveroyatno  dlitel'noj vyderzhkoj pojla,  oba voyaki uzhe chuvstvovali sebya esli
ne rodnymi brat'yami, to druz'yami s detstva - eto tochno.

     V sleduyushchee mgnovenie,  iz-za vershiny holma,  prikryvayushchego  ot  vetrov
lager'  kochevnikov,  pokazalsya shturmovik,  zatem eshche odin.  Vnizu,  pod nimi
nikto nikak ne otreagiroval na ih  poyavlenie.  Povinuyas'  moguchej  sile,  ni
ostatki plemeni, ni ne zvannye gosti ostavalis' na teh mestah, gde ih zastal
bezzhalostnyj udar po psihike. Dvigateli na shturmovikah, veroyatno vypolnennye
po special'noj tehnologii,  rabotali prakticheski besshumno. Mozhno bylo tol'ko
dogadyvat'sya,  skol'ko  stoilo  zakazchikam  takaya  modernizaciya  konstrukcii
reaktora,  a osobenno marshevoj dvigatel'noj ustanovki. Na ravnine v dvizhenii
byla tol'ko trava, kolyshas' nestrojnymi volnami, pod nabirayushchem silu vetrom.
     Oba shturmovika  sdelav neskol'ko krugov i ubedivshis',  chto krome staroj
razvaliny i dvuh nedoumkov vozle  nee,  bol'she  nikogo  net,  seli.  Tut  zhe
raspahnulis'  lyuki,  iz  nih  vysypali odetye v serye formennye kombinezony,
odinakovye,  kak brat'ya,  predstaviteli  dostojnogo  surkovogo  voinstva.  U
kazhdogo  na  golove  byl  shlem,  zabrannyj tolstym,  germetichno pristegnutym
steklom, sil'no napominavshij skafandrovyj, hotya byli i nekotorye otlichiya. Ih
bylo chelovek desyat'. Polovina "surkov" s oruzhiem nagotove, srazu otpravilas'
k  korablyu-narushitelyu,  kotoryj  na  fone  stoyashchih  ryadom  svoih   noven'kih
sobrat'ev  po klassu,  vyglyadel eshche bolee drevnim i razdolbannym.  Ostal'nye
rassypalis' po lageryu kochevnikov,  s  vidom  hozyaev,  ravnodushno  osmatrivaya
prichinennyj svoej sobstvennosti ushcherb.
     CHerez minut desyat',  iz korablya narushitelya, pomogaya drug drugu, vylezli
naruzhu  dvoe  soldat.  Odin  iz nih chto-to dolozhil v zakreplennuyu na klapane
nagrudnogo karmana miniatyurnuyu radiostanciyu.  Pole neponyatnoj prirody tut zhe
bylo snyato.
     Ves' mir medlenno  stanovilsya  s  golovy  na  nogi.  Has  s  udivleniem
posmotrel  na svoyu vytyanutuyu neskol'ko vverh ruku.  Krov' ottekla vniz i emu
stoilo usilij opustit' ee vniz.  Oralk s kryahteniem perevernulsya na spinu  i
eshche   nichego   ne   ponimayushchimi,   shiroko  raskrytymi  glazami  ustavilsya  v
nalivayushcheesya gustoj sinevoj, vechernee nebo.
     - CHto eto bylo?  - Ploho slushayushchimsya golosom sprosil on. Has, kotoromu,
v otlichie ot Orlaka,  trava ne zakryvala  obozreniya  okruzhayushchego  zhiznennogo
prostranstva,  uzhe  zametil priblizhayushchihsya "surkov",  na hodu snimayushchih svoi
shlemy,  veroyatno zashchishchayushchie ot  paralizuyushchego  central'nuyu  nervnuyu  sistemu
izlecheniya. Otvetom na vopros Oralka byl tol'ko ston otchayan'ya.
     - CHto zhe proishodit? - Ne unimalsya tot.
     - Prikryvayut  i  etot nash biznes,  - otrezal Has,  podnimaya vverh ruki,
povinuyas' bezmolvnomu prikazu navedennogo  na  nego  oruzhiya.  Orlak  tut  zhe
vskochil i vstretivshis' s neterpyashchim vozrazhenij,  tverdym vzglyadom blizhajshego
iz soldat sdelal to zhe samoe.  CHerez mgnoven'e,  ih oruzhie lezhalo  daleko  v
trave,  a  na  zapyast'yah  zavedennyh  za  spinu  ruk zashchelknulis' naruchniki.
Reshitel'nost' i professional'nost' s kotorymi voiny  "surka"  prodelali  etu
operaciyu,  ne potrebovali nikakih dopolnitel'nyh ob座asnenij.  Vse,  chego oni
hoteli, chetko chitalos' v ih vzglyadah i zhestah.
     - Nu i chto teper' budet?  - So slaboj nadezhdoj ustavilsya Orlak na Hasa.
     - Sejchas uznaem, - ugryumo otvetil tot i splyunul sebe pod nogi. Po
trapiku odnogo   iz  shturmovikov  lenivo  spuskalsya  oficer.  Okazavshis'  na
poverhnosti on zashagal k narushitelyam,  vysoko  podnimaya  nogi,  starayas'  ne
poportit'  glyanec  svoih obrazcovo-pokazatel'nyh sapog o nachinavshuyu sohnut',
zhestkuyu,  perepletennuyu vetrom travu.  Vozle skovannyh narushitelej  ostalis'
tol'ko  dvoe soldat,  ostal'nye razbrelis' kto kuda.  Podoshel oficer,  kakoe
zvanie on imel skazat' bylo trudno - ni Has,  ni Orlak ne orientirovalis'  v
takoj   zamyslovatoj   sisteme   nashivok  i  metallicheskih  blyashek,  obil'no
razbrosannyh po ego masterski skroennomu mundiru.
     - Kto vy takie i chto zdes' delaete,  - bescvetnym tonom pointeresovalsya
oficer.
     Has sdelal  kamennoe lico i glyadya pryamo oficeru v glaza molchal,  vzglyad
Oralka metalsya to k oficeru,  to perebrasyvalsya na soldat, to na pochernevshie
ot  nagara  ryla  ih  impul'snikov,  eto  panicheskoe sostoyanie zahvatilo ego
polnost'yu i on voobshche ne imel vremeni  otvechat'  na  kakie-to  tam  voprosy.
Rezkij udar prikladom v zhivot vyvel ego iz etogo sostoyaniya. Razognuvshis', on
vzmolilsya:
     - Has, rasskazhi im vse, chto oni hotyat.
     - Da mne voobshche nechego rasskazyvat'.  - Vzorvalsya gnevom Has.  - Kak ty
ne ponimaesh'?  My zhe nikto!  Oficer brosil vzglyad na soldata i to zanes svoe
oruzhie dlya novogo udara.
     - Horosho,  -  soglasilsya  Has.  -  YA vse rasskazhu.
     - Davaj,  davaj, - milostivo razreshil oficer. - I kogda budesh' sochinyat'
svoi skazki,  ne zabud' hot' kak-to ob座asnit',  kak v bombovom otseke tvoego
korablya okazalas' polovina svobodnogo plemeni nashej galaktiki.  YA  dumayu  ty
znaesh', chto eti lyudi zashchishcheny vsemi pravami svobodnogo cheloveka, kak i lyuboj
predstavitel' razvitogo mira?
     - My s planetarnoj sistemy Marinta(4), raspolozhennoj v sharovom zvezdnom
skoplenii 234/2 etoj galaktiki.
     - Aga,  znachit  mestnye,  -  uyasnil  dlya sebya oficer.  - Konechno,  vasha
razvalyuha ne doletela by syuda dazhe iz sosednej galaktiki. Prodolzhaj.
     - Nu vot,  reshili nemnogo zarabotat',  - prodolzhal Has. - No esli by my
znali,  chto eti zemli prinadlezhat vam,  to my by ni za chto etogo ne  sdelali
by.  Prosto  nam  skazali,  chto oni nich'i i nikem ne kontroliruyutsya.  Vy nas
otpustite?
     - Aga,  kak zhe, otpustim... Hotya vozmozhen odin variant. YA dumayu, chto vy
dogadyvaetes',  skol'ko stoit prignat' syuda eti dva shturmovika,  - on zhestom
pokazal na svoi boevye mashiny,  - k tomu zhe sistema glubokogo slezheniya to zhe
deneg stoit i tam to zhe rabotayut zhivye lyudi.  Tak chto esli  vy  v  sostoyanii
vozmestit'   nam   ubytki,  vklyuchaya  konechno  moral'nyj  ushcherb  ot  gor'kogo
razocharovaniya v lyudyah, to togda vy dejstvitel'no mozhete byt' svobodnymi.
     - Skol'ko  eto  stoit?  -  Pointeresovalsya prishedshij v sebya Orlak.
     - YA dumayu,  chto tysyach tridcat' kreditov udovletvorili by vseh.  Nadezhda
tut zhe sletela s lica Orlaka, izgnannaya grimasoj bezishodnosti.
     - A chto budet, esli my ne zaplatim? - Pointeresovalsya Has.
     - Skoro  sami  uvidite,  - zagadochno skazal oficer.  - Esli chto,  to my
mozhem sojtis' na dvadcati tysyachah, no eto moe poslednee slovo. - On postoyal,
po  vyrazheniyu lic opredelyaya platezhesposobnost' svoih neozhidannyh podopechnyh.
     - No naskol'ko ya ponyal, platit' u vas nechem.
     - Kak vy dogadalis'?  - S izdevkoj v tone pointeresovalsya Has.
     - |to u menya professional'noe kachestvo, - pohvastalsya oficer. - Za nego
menya  i  cenyat.  Uvedite  etih  dvoih,  -  rasporyadilsya  on,  -  i nachinajte
razgruzku.
     - My  uzhe nachali,  gospodin lejtenant,  - otraportoval v sobachej stojke
soldat  i  pinkami  pognal  dvuh  neudachlivyh  biznesmenov   k   odnomu   iz
shturmovikov.
     Has shel polnyj dostoinstva.  Edinstvennym  komponentom  etogo  chuvstva,
byla  ego  vrozhdennaya  gordost',  ni  na  jotu  ne podderzhannaya material'nym
polozheniem.  Orlak sgorbivshis' sledoval za nim,  ele perestavlyaya  nogi.  Kak
chelovek  bolee  emocional'nyj,  on tyazhelo perezhival kazhdyj udar sud'by,  tem
bolee takoj sil'nyj, kak etot.
     Stvorki bombovogo   lyuka   korablya   neudachnikov  byli  raspahnuty.  Po
ustanovlennomu,  perenosnomu trapiku oni vynosili vse  eshche  nahodyashcheesya  bez
soznaniya tela kochevnikov i gruzili ih v svoi shturmoviki.  Gospodin lejtenant
rashazhival vdol' cepochki soldat i otvlekal sebya  ot  mrachnoj  povsednevnosti
tem, chto pereschityval bezdyhannye tela, mnozha v ume etu cifru na koefficient
svoego budushchego voznagrazhdeniya.  Summa ego ustraivala i on vremya ot  vremeni
zagadochno ulybalsya.
     Hasa i Orlaka,  tem vremenem preprovodili na shturmovik. V otlichie ot ih
korablya,  etot  sverkal ne tol'ko snaruzhi,  no i vnutri.  Po uzkim i nizkim,
pohozhih na nory perehodam,  oni  dobralis'  do  mesta  naznacheniya.  S  levoj
storony koridora,  zakanchivayushchegosya tupikom, bylo okolo desyatka gostepriimno
raspahnutyh nastezh,  metallicheskih dverej.  Hmuryj  konvoir  vtolknul  ih  v
pervyj  po  hodu  proem  i  posledovav sledom pristegnul kazhdogo plennika za
pravuyu ruku k special'nomu zazhimu,  a zatem snyal s obeih  naruchniki.  Zazhimy
raspolagalis'   na  urovne  poyasa  srednego  cheloveka  i  davali  milostivuyu
vozmozhnost' plennikam i stoyat',  i sidet'  na  metallicheskom,  riflenom  dlya
zhestkosti,  polu. V krohotnoj kamere, ploshchad'yu okolo pyati kvadratnyh metrov,
bylo desyat' zazhimov.
     - Vidish',  kak  u  lyudej vse konkretno pridumano,  - s dosadoj v golose
proshipel Has. - Ne to, chto my s toboj, diletanty.
     Orlak byl podavlen i razgovor podderzhivat' ne zahotel.  Ryadovye "surki"
zakanchivali pogruzku.  Dveri v kamerah pedantichno otpiralis' i zahlopyvalis'
posle   kazhdogo   dostavlennogo  na  bort  kochevnika.  Zvuk  zahlopyvayushchihsya
metallicheskih metallicheskih  dverej  navodil  tosku  bezishodnosti  na  dvuh
nahodivshihsya  v  soznanii  plennikov.  Orlaku bol'she vsego na svete hotelos'
vyrvat'sya iz zheleznoj korobki kamery i bezhat', bezhat', dikim lesom, kotorogo
on  vsegda  boyalsya,  bezlyudnymi ravninami,  samoe glavnoe podal'she ot lyudej.
Hasu zhe bol'she vsego hotelos' ogromnyj kusok yagodnogo torta, kotoryj on el v
detstve,   vsego   neskol'ko   raz,  po  ochen'  bol'shim  prazdnikam.  Druz'ya
neodinakovo reagirovali na opasnost' - odnim ovladevala  panika,  u  drugogo
razygryvalsya volchij appetit. CHto podelaesh'? Lyudi voobshche ochen' neodinakovy.
     Bravyj, no soplivyj eshche lejtenant,  zametil pilota odnogo iz  chelnokov,
neostorozhno  vyshedshego podyshat' svezhim vozduhom.  Podojdya poblizhe k dalekomu
ot  mirskih  del  nebesnomu  sokolu,  on  vzyal  ego  pod  ruku  i  priglasil
progulyat'sya,  a  zaodno  i  osmotret'  lager'  kak on vyrazilsya "pervobytnyh
lyudej".
     - Vse  znaete  li,  za  delami  kak-to  nekogda poblizhe poznakomit'sya s
surovym bytom etih ne isporchennyh civilizaciej lyudej.
     Staryj pilot,  proklinaya svoyu lyubov' k svezhemu vozduhu, ponuro poplelsya
za komandirom gruppy bystrogo reagirovaniya, a lejtenant, najdya po ego mneniyu
dostojnogo   svoego   polozheniyu  sobesednika,  shirokim  zhestom  ukazyvaya  na
perevernutye shalashi i opaslivo brodyashchih vdali zhenshchin i detej plemeni,  tonom
cheloveka, s容vshego na svoem dele vse zuby rasskazyval:
     - Ponimaete, ochen' redko vypadaet takaya vozmozhnost', kak sejchas. Obychno
kak?  Priletaem,  vklyuchaem  pole  i  begom delaem svoe delo.  Vse begayut kak
zavedennye. Srazu tut zhe vrachi, vsyakie. No eti dvoe, ya dolzhen skazat', to zhe
professional'no poohotilis'.  Vse kak polozheno. Samok s detenyshami ne brat',
nu vy ponimaete, chtoby ne narushilos' vosproizvodstvo.
     Oni prohodili mimo vonyuchih lachug i ogromnyh kotlov,  pod kotorymi ogon'
uzhe pogas,  no varevo,  nakopiv prilichnuyu porciyu energii, vse eshche parilo. To
zdes',  to  tam,  v  trave valyalis' broshennye grubo sdelannoe oruzhie.  Pilot
zainteresovavshis', poddel botinkom kolchan so strelami i dostal odnu.
     - Berite  vse,  -  posovetoval  praktichnyj  lejtenant.  -  A na chto oni
godyatsya?  - Vpervye podal golos pilot.  - V razvitom mire,  kollekcionery za
nastoyashchij kolchan strel dayut neplohie den'gi. Vy zhe letaete v takie miry, vot
i predlozhite ih komu-to,  ne to chto ya,  - prakticheski bezvylazno sizhu v etom
sektore.
     Pilot nedoverchivo pozhal plechami,  no kolchan vzyal.  Skoro ne ahti  kakie
dostoprimechatel'nosti konchilis' i oni povernuli obratno k korablyam.  Soldaty
pokonchili s pogruzkoj i zanimalis' svoimi delami, kto spokojno sidel v trave
i shchurilsya za zahodyashchee, malinovoe svetilo, kto zanyalsya korablem-narushitelem,
pytayas' obnaruzhit' v ego potrohah hot' chto-to cennoe.
     - Vidite,  vot tak lyudi zhivut pochti vo vseh mirah sektora, kotoryj my s
vami kontroliruem, - lejtenant prodolzhal pokazyvat' blistatel'nuyu dlya svoego
vozrasta  i zvaniya erudiciyu.  - Tak zhili i nashi s vami predki.  Znaete,  kak
podumayu ob etom, stanovit'sya kak-to ne po sebe.
     Bylo vidno,  chto  staromu  pilotu  uzhe  ochen' mnogo let ne po sebe,  no
tol'ko on ne lyubil rasprostranyat'sya ob etom na kazhdom uglu,  a tem bolee pri
otsutstvii takovyh. ZHestokaya, no spravedlivaya uchitel'nica ZHizn', nauchila ego
derzhat' svoe mnenie vsegda pri sebe.  Sleduya etomu  pravilu,  on  dazhe  stal
poluchat'  dovol'no  horoshie  den'gi  i zanyal ne samoe poslednee mesto v etoj
zhizni.
     Vernulis' obratno  k  korablyam.  Pilot,  s  kolchanom  ster  pod myshkoj,
otpravilsya na svoe rabochee mesto,  a lejtenant eshche neskol'ko  raz  postroil,
razboltavshihsya,  kak emu pokazalos' soldat, zastavil samyh derzkih na vsyakij
sluchaj neskol'ko raz otzhat'sya,  i okonchatel'no udovletvoriv svoe  tshcheslavie,
prognav  vseh  popavshihsya  emu  na  glaza soldat,  pyat' raz vokrug odnogo iz
shturmovikov,  razreshil gruzit'sya.  Prohodya  cherez  otsek  desanta  k  svoemu
komandirskomu  mestu,  on  obnaruzhil  na sebe nedovol'nyj vzglyady neskol'kih
veteranov.
     "Nado budet   pridumat'   chto-to  bolee  effektivnoe,  chem  probezhki  i
otzhimaniya,  a to tak oni  skoro  voobshche  na  golovu  syadut!"  -  podumal  on
usazhivayas' v svoe kreslo.
     Nemnogo uspokoiv sebya etoj mysl'yu,  on  otdal  korotkie  prikazaniya:  -
YAstreb-1,  prikazyvayu  vam  idti na bazu.  Dolozhite o sluchivshemsya.  YA idu na
Otstojnik K3/09. Budu na baze primerno cherez odinnadcat' chasov.
     - Lejtenant,  -  razvernulsya k nemu pilot,  - a chto budem delat' s etoj
razvalyuhoj?  Mozhet rasstrelyat'  ee  na  fig?  Lejtenant  nemnogo  podumal  i
otvetil: - Prosto ostavim ee zdes'. Nado zhe iz chego-to etim kochevniki delat'
sebe nozhi!






                                             Sverhgalaktika 18/10
                                             Gruppa galaktik 21/561
                                             Linzoobraznaya galaktika 511/02
                                             Sektor R 93
                                             Planetarnaya sistema KTT1(2)

     Verhovnyj zhrec Svyashchennogo  Kroga,  povelitel'  Indinar  bystrym  shagom,
otnyud'  ne  svojstvennym  cheloveku  v  ego godah shel po dlinnomu,  obhodnomu
koridoru central'nogo hrama.  SHum shagov glushila roskoshnaya kovrovaya  dorozhka,
postelennaya posredi koridora i uhodyashchaya v perspektivu,  slegka izgibayushchegosya
vpravo i kazhushchegosya beskonechnym prohoda. V otlichie ot mnogih drugih sluchaev,
to  chto  kazalos',  to  i  bylo  na samom dele - koridor ogibal vse oval'noe
sooruzhenie hrama i byl dejstvitel'no beskonechnym.  S  plech  vladyki  sverkaya
vsemi cvetami radugi nispadali prostornye odezhdy, bogato ukrashennye iskusnoj
vyshivkoj i platinovymi blyashkami,  na kotoryh drevnie  yuveliry  proyaviv  ves'
svoj talant,  realistichno zapechatleli na veka religioznye syuzhety. Razvevayas'
pri hod'be, legkaya tkan' natykayas' na tugie luchi sveta, probivayushchiesya skvoz'
uzkie  bojnicy  hrama,  cherez odinakovye rasstoyaniya probitye po pravoj stene
koridora,  otrazhala  ego   svoimi   mnogochislennymi   nashivkami,   neryashlivo
razbrasyvaya  bliki sveta po pobitym plesen'yu i syrost'yu kamennym blokam,  iz
kotoryh iskusno byl vylozhen vysokij svod.  Po pravuyu ruku ot vladyki tyanulsya
neskonchaemyj  ryad  dverej,  massivnyh,  obityh  zhelezom,  plotno prikrytyh i
zapertyh na iz容dennye vremenem i vlagoj tajnye  zapory.  Sedye,  belyj  kak
sneg,  dlinnye volosy vladyki razvivalis' v takt ego shagam. Nereal'no belaya,
osobenno dlya etih vyzhzhennyh  zharom  svetila  dolin,  kozha,  vydavala  v  nem
dejstvitel'no  potomka pravyashchego klana,  kotoryj neponyatno v kakie vremena i
kakim  vetrom  zaneslo  v  eti  izmuchennye  zemli.  Svetlo-golubye,   shiroko
postavlennye  glaza,  kstati  to  zhe  isklyuchitel'noe  yavlenie dlya etih mest,
glyadeli pryamo i uvereno,  i voobshche ot etogo  cheloveka,  veyalo  nepokolebimoj
uverennost'yu.  |to bylo zametno v kazhdom ego dvizhenii,  vzglyade ili povorote
golovy - skazyvalis' desyatiletiya provedennye na trone glavnogo Hrama  Korga,
k tomu zhe eto vremya bylo ne samo po sebe, ono mnozhilos' na veka, kotorye ego
predki proveli imenno v  etom  trone,  a  v  takih  usloviyah  bezrazdel'nogo
podchineniya  lyubogo v okruge na mnogo soten kilometrov,  uverennym stanet kto
ugodno,  dazhe samyj otchayannyj trus.  V otlichie ot trona pravitelya strany, na
kotoryj  pretendovalo  mnozhestvo  raznyh klanov,  i kotoryj bez boya otdavat'
nikto ne hotel, s tronom Kroga bylo vse namnogo proshche - nikomu dazhe v golovu
ne  mogla  prijti mysl',  otobrat' u vysshego predstavitelya etogo bozhestva na
planete ego svyashchennuyu slast'.
     Odna iz dverej koridora byla nemnogo priotkryta.  Plotno vstat' na svoe
mesto ej meshal tonkij,  v fioletovoj  obolochke  kabel',  tyanuvshijsya  poperek
koridora  i  ischezayushchij  v  odnoj  iz  bojnic vneshnej steny.  Dver' nichem ne
otlichalas' ot desyatkov  svoih  sester  -  takoe  zhe  rzhavoe  zhelezo  navechno
nalozhennoe   na   pochernevshee  ot  vremeni  derevo.  Indinar  ostanovilsya  i
priblizivshis' k bojnice,  v kotoruyu uhodil kabel'  vyglyanul  naruzhu.  Kabel'
lentoj  serpantina  struilsya  vniz,  vdol'  vysokoj  steny  hrama  i  vel  k
ustanovlennoj na  massivnoj  trenoge,  serebristomu  zerkalu  parabolicheskoj
antenny.  Vozle  neponyatnoj nasledstvennomu zhrecu shtuki,  postoyanno dezhurili
dva strazhnika,  ne spuskaya glaz so strannoj zhelezyaki ni  dnem,  ni  noch'yu  i
otgonyaya  vseh,  kto smel priblizit'sya k etoj shtukovine blizhe chem na dvadcat'
shagov.  Inogda antenna dal'nej paketnoj svyazi  ozhivala  i  korrektiruya  svoe
napravlenie v prostranstve, s gudeniem povorachivalas' na nuzhnyj ugol, navodya
neopisuemyj strah na svoih  groznyh  strazhej.  Gor'ko  zadumavshis'  o  svoem
nevezhestve,  tak,  chto dazhe glubokie borozdy morshchin nachertili na ego vysokom
chele grimasu krajnej ozabochennosti,  grimasu, kotoruyu ranee nel'zya bylo dazhe
predstavit' sebe na lice uverennogo v sebe vladyki, on razvernulsya, i uzhe ne
to chto s uverennost'yu,  kotoraya sovsem nedavno chuvstvovalas' za kilometr,  a
skoree s nekotoroj rasteryannost'yu otvoril strannuyu dver'.
     Pomeshchenie okazalos' prostornym i  mrachnym,  pahlo  privychnoj  plesen'yu,
syrost'yu  i  eshche  chem-to,  chto u Indinara ni s chem ne associirovalos'.  Dazhe
vysokij svod potolka ne umen'shal,  a naoborot usilival davyashchee oshchushchenie. |to
to,  chto kasalos' samogo pomeshcheniya,  kotoroe vpolne tyanulo na to, chtoby byt'
obozvannym zalom,  chto zhe kasalos' obstanovki,  to tut izoshchrennyj i yavno  ne
ordinarnyj   razum   polnomochnogo  predstavitelya  Kroga  v  Aktanii  delalsya
bessil'nym,  kak mladenec protiv udara razbushevavshejsya stihii.  Srazu  vozle
dverej,  sprava  ot vhoda stoyal avtonomnyj atomnyj generator elektroenergii,
nikak inache ne associiruyas' u Indinara,  krome  kak  s  sundukom,  poslednim
izdeliem  svihnuvshegosya  na svoe remesle mastera;  k tomu zhe etot sunduk,  v
otlichie  ot  vseh  prochih  postoyanno  pishchal,  na  nem  zagoralis'  i   gasli
raznocvetnye  slyudyanye  tochki,  chto  navodilo  na namestnika Kroga tyagostnye
mysli o nechistoj sile,  v bor'be s  kotoroj  ego  bozhestvo  i  sdelalo  sebe
gromkoe imya,  zavoevav  ogromnoe  chislo  posledovatelej  i  vysokie hramovye
sbory.  Vse ostal'noe, chto proishodilo v unylom, zathlom pomeshchenii prosto ne
nahodilo v mozgu Indinara dazhe otdalennyh associacij.
     Ot generatora  tyanulis'   v   raznye   storony   raznocvetnye   kabeli,
zakanchivayas'   silovymi   razvetvitelyami,   k   kotorym  v  svoyu  ochered'  i
podklyuchalas' nahodyashcheesya v zale izobilie samoj raznoobraznoj apparatury.  Na
mnogochislennyh  stolah  iz  belogo  plastika mercali ekrany komp'yuterov.  Za
nekotorymi iz nih sideli lyudi v belyh,  laboratornyh kombinezonah  i  chto-to
sosredotochenno delali,  ostal'nye rabochie mesta pustovali.  V srednevekovom,
mrachnom zale drevnego hrama,  svoej nachinkoj bol'she pohodivshim na  ser'eznuyu
laboratoriyu,  rabotalo  chelovek desyat',  muzhchin i zhenshchin.  Vse byli zanyaty i
nikto ne obrashchal vnimaniya na voshedshego,  krome tolstogo gospodina v takom zhe
belom kombinezone pohodivshem po razmeram na chehol ot tanka.
     - Dobroe utro.  - Poprivetstvoval on  voshedshego.  Indinar  v  otvet  na
privetstvie slegka kivnul. Begayushchie, plutlivye glazki cheloveka v kombinezone
s prezreniem glyadeli na voshedshij sobstvennymi  nogami  muzejnyj  raritet,  a
skol'zkij  um  lihoradochno  podschityval  rynochnuyu  stoimost' vseh pobryakushek
etogo hodyachego iskopaemogo.  Na shirokoj grudi  tolstyaka,  sleva,  nad  uzkim
nakladnym   karmashkom   iskrilas'   razbrasyvaya   bliki  v  raznye  storony,
pryamougol'nyj znachok  iz  tolstogo  metalla,  svoej  massivnost'yu  napominaya
miniatyurnuyu  plitu  na  bogatom,  kamennom  nadgrobii.  Vprochem,  soderzhanie
baril'efa  malo  chem  otlichalos'  ot  nadpisi  na  nadgrobnoj   plite.   Ono
glasilo:"Korporaciya Indastrieel Kid,  rukovoditel' otdela organizacii sprosa
Tiras Kut".  Kak mozhno bylo zametit' otsutstvovali tol'ko daty,  prostavlyat'
kotorye  bylo  rano,  ved'  Kut vpolne mog shagnut' eshche na neskol'ko stupenek
vverh po sluzhebnoj lestnice, no v ostal'nom shodstvo bylo potryasayushchim.
     - Kak  prodvigaetsya  vasha  rabota?  -  Pointeresovalsya Indinar.  - Hot'
nemnogo prodvinulis' v sozdanii gimna i flaga?
     - My staraemsya,  - otvetil Kut,  - uzhe est' nekotorye rezul'taty,  no o
konce  raboty  govorit'  poka  ranovato.  Ochen'  ob容mnye   massivy   dannyh
prihodit'sya analizirovat' i uchityvat'.  No vy ne volnujtes', my spravimsya, i
ne s takim  spravlyalis',  prosto  privyazka  k  mestnym  ponyatiyam  i  sisteme
associacij zanimaet mnogo vremeni.
     Dorogoj kommunikator  Kuta  vydaval  v  okruzhayushchee   ego   prostranstvo
strannuyu  beliberdu  iz  zvukov,  no  verhovnyj  zhrec prekrasno ponimal svoj
rodnoj yazyk,  vot tol'ko do nego nikak ne moglo dojti,  kak eto udalos' etim
plutam spryatat' perevodchika v takuyu malen'kuyu,  chernuyu korobochku,  nu da eti
strannosti ne imeli otnosheniya k ih soglasheniyu.  Glavnoe,  chto  eti  strannye
lyudi punktual'no vypolnyali vzyatye na sebya obyazatel'stva.
     - Vy zhe videli,  - prodolzhal taratorit' neuemnyj Kut,  - chto s  probnym
tekstom  my  spravilis'  prevoshodno  i  on prevzoshel dazhe nashi samye smelye
ozhidaniya,  a vot s gimnom,  ne bessvyaznym naborom slov,  a tekstom,  imeyushchem
svoyu  syuzhet  nemnogo  slozhnee,  no  i  etu zadachu my reshim.  Bud'te uvereny.
Korporaciya "Indastriel Kid" esli beret na sebya  opredelennye  obyazatel'stva,
to  ona  ih  obyazatel'no  vypolnyaet.  V  svoyu  ochered'  my nadeemsya,  chto vy
vypolnite i svoyu chast' nashego dogovora.
     Indinar utverditel'no   kivnul   i   pospeshil   pokinut'  zakoldovannoe
pomeshchenie,  kotoroe  okkupirovali  oburevaemye  strastyami  lyudi.  U  vladyki
razgovor  ostavil  nepriyatnoe  oshchushchenie,  a  vot Tirass Kut byl vpolne soboj
dovolen.  Kak tol'ko za hozyainom zatvorilas' dver',  on  dostal  iz  karmana
tol'ko  chto  otkruchennuyu platinovuyu blyashku,  na kotoroj izobrazhalsya kakoj-to
geroj, povergayushchij strannuyu gadinu. Povertev ee pered glazami on otpravil ee
obratno  v  karman i zagadochno ulybnulsya,  - eto byla uzhe tret'ya ego blyashka,
dobytaya s odezhd Indinara.
     Kakimi by  oni  strannymi  ne  kazalis'  eti  lyudi,  rassuzhdal pro sebya
vlastitel',  no  predlozhenie  oni  sdelali  emu   ochen'   dazhe   zamanchivoe.
Korporaciya, kotoruyu oni predstavlyali imela ves v galaktike, vprochem, vladyka
imel ob eto ves'ma smutno predstavlenie.  Bez ih pomoshchi on by dazhe i mechtat'
ne mog o teh perspektivah, kotorye otkryvalo lichno dlya nego i ego pastvy eto
sotrudnichestvo.
     Vse nachalos'  chetyre  mesyaca nazad,  kogda Ortok posetili gosti s ochen'
dalekih mest,  kak oni sami sebya nazvali,  i sdelali hozyainu mestnoj  pastvy
predlozhenie stat' na sklone let polnopravnym pravitelem vsej Aktanii, za eto
oni hoteli poluchit' vozmozhnost' posle razrabatyvat' neftyanye  mestorozhdeniya,
nahodyashchiesya  na  severe  strany.  Stavke  ne  zvannyh gostej na perezhivayushchuyu
upadok  sektu,  predshestvovali   dlitel'nye   peregovory   s   polnovlastnym
pravitelem strany,  kotorye ne prinesli nikakih rezul'tatov. Gortalij Smelyj
uporstvoval  i  ne   hotel   ustupat'   mestorozhdeniya   prishel'cam,   schitaya
predlozhennuyu imi summu sil'no zanizhennoj.  Vot pochemu korporaciya "Indastriel
Kid" ne zhelaya tak  prosto  otkazyvat'sya  ot  svoih  prityazanij,  predprinyala
obhodnoj  manevr,  storgovavshis' s Indinarom,  postaviv protiv obeshchannoj emu
vlasti,  neobhodimye  ej  mestorozhdeniya.  V  principe,  tak  dlya  korporacii
poluchalos'  dazhe  namnogo  deshevle,  vernee voobshche darom,  esli ne uchityvat'
obyazatel'nye  v  kazhdom  dele  nakladnye  rashody,  to  v   posledstvii   za
mestorozhdeniya  voobshche  nichego  ne  nado  bylo platit'.  Indinara predlozhenie
zainteresovalo srazu,  i uzhe cherez pyatnadcat' minut  obshcheniya  s  gostyami  on
postavil vychurnuyu, no krivovatuyu zagogulinu pod tekstom kontrakta.
     Zachem moguchej korporacii ponadobilas' prirodnaya neft', pritom ne samogo
luchshego  kachestva,  i  chem  ih  ne  ustraivala sintezirovannaya iz vodoroda i
kisloroda chistejshij produkt,malo kto znal. V Aktanii takogo znatoka ne bylo.
     CHerez nedelyu  v Ortok pribyla rabochaya gruppa "Indastriel Kid",  kotoraya
spustya mesyac,  primeniv tehnologiyu organizacii azhiotazhnogo sprosa, vydala na
gora   rezul'tat,   prevzoshedshij   vse  ozhidaniya.  Ne  smotrya  na  kazhushchuyusya
nichtozhnost' etogo dostizheniya,  vsya gruppa ne  skryvaya  svoih  chuvstv  hodila
beskonechnymi  koridorami  i  perehodami  hrama  i otkrovenno gordilas' svoim
dostizheniem.  Sekta  bystro  rosla  i  nabirala  silu,   chislo   storonnikov
uvelichivalos' s kazhdym dnem, postepenno usilivaya vlast' Indinara.
     V techenii poslednih chetyreh mesyacev kazhdodnevnye hramovye  bogosluzheniya
on uzhe ne otpravlyal, pereporuchiv ih odnomu iz svoih zamestitelej, u nego dlya
etogo uzhe ne ostalos' ni vremeni,  ni zhelaniya.  Vse ego mysli  zanimal  tron
Aktanii, neozhidanno okazavshijsya tak blizko, tol'ko ruku protyani.

     Neizvestnoe Keronu  svetilo,  zahodilo  za  gorizont  planety,  to zhe s
zasekrechennym nazvaniem.  Bylo izvestno odno - pod  nogami  vo  vse  storony
prostiraetsya  drevnyaya strana Aktaniya,  a v napravlenii,  kotorom dvizhetsya ih
vzvod gde-to, sovsem ryadom raspolozhen gorod Ortok - cel' ih puteshestviya.
     Nestrojnoj cepochkoj vzvod tyazhelo podnyalsya na holm i perevalil cherez ego
verhushku.  Za spinoj ostalsya dostavivshij ih  syuda  chelnok.  Groznaya,  boevaya
mashina,  s vershiny holma kazalas' malen'koj ptichkoj,  ustroivshejsya na noch' v
yamke mezhdu dvuh bugorkov. Hotya tak i kazalos', no u etoj ptichki bylo stol'ko
oruzhiya  i ono obladalo takoj moshchnost'yu,  chto ego hvatilo by na to,  chtoby ne
odin takoj gorod kak Ortok prevratit' v ruiny, iz kotoryh bol'she by nikto ni
kogda  ne vyshel.  Malo togo,  chto chelnok dostavil syuda vzvod,  on byl tak zhe
rezervnoj siloj,  gotovoj pri nepredvidennoj situacii v lyuboj moment nanesti
udar i zabrat' gruppu. V chelnoke ostalsya ekipazh i gruppa ohrany.
     SHli molcha ne govorya ni slova.  Vse roli byli raspisany zaranee.  Kazhdyj
shel i myslenno povtoryal chto i kak on dolzhen delat'. Vozglavlyal kolonnu Uilk,
v shleme i so vsevozmozhnymi cackami na poyase,  kotorye pobleskivali,  trevozha
sgushchayushchiesya  sumerki  i  monotonno  lyazgali  pri hod'be.  Keron shel odnim iz
poslednih.  V rukah u nego byl R-459,  s navinchennym  na  stvol  glushitelem,
vypolnyayushchim  tak  zhe rol' kompensatora.  S etoj zhelezyakoj pulemet stanovilsya
tyazhelee eshche na dvadcat' procentov,  no zato strelyal ochen' tiho.  Za  spinoj,
ceplyayas'  shirokimi  lyamkami  za  plechi i obhvativ poyasom za taliyu vozvyshalsya
titanovyj kontejner,  do otkaza nabityj zapasnymi obojmami k pulemetu. Vesil
on  kilogramm  pod  tridcat',  no daval vozmozhnost' strelyat' dolgo i ulozhit'
t'mu narodu.  Na poyasnom remne boltalsya kilogrammovyj,  pyatisutochnyj paek iz
sublimatov  i  dovershala  ekipirovku  dvuhlitrovaya  flyaga  s vodoj,  i kapli
kotoroj ne nahodilos' v pajke.  Zamykal kolonnu eshche odin novobranec, to zhe s
R-459 v rukah i s tochno takim zhe yashchikom patronov. Voobshche to vo vzvode desyat'
chelovek udostoilis' schast'ya vyjti na zadanie s pulemetami,  ostal'nye prosto
ne  podhodili po komplekcii k etomu oruzhiyu,  i serzhant ih milostivo vooruzhil
impul'snymi izluchatelyami, no chtoby sluzhba medom ne kazalas' kazhdyj poluchil v
pridachu   uvesistyj  ranec,  s  raketami,  proviziej,  aptechkami  i  drugimi
melochami, bez kotoryh ne obhodit'sya ni odna vojna. Kazhdomu iz soldat byl tak
zhe vydan kommunikator i prigorshnya mestnyh monet.
     Veterany, kak i sam serzhant shli na legke.  Tol'ko  troe  iz  nih  nesli
malen'kie,  v  polovinu  ot obychnogo,  rancy-kontejnery,  kazhdyj na tridcat'
kilotonn.  Kak skazal  ekspert  prosmatrivaya  zapis'  hrama,  chto  dlya  etoj
razvaliny  i  odnogo  takogo zaryada slishkom mnogo,  no dlya garantii on vydal
tri.
     Vnachale predpolagalos'  provodit'  akciyu  tajno,  v mestnoj odezhde,  no
korabl' zakazchika,  na kotorom dolzhny byli ih privezti ne pribyl  k  momentu
nachala  operacii,  tak  chto  v avarijnom poryadke bylo resheno provodit' akciyu
naglo i otkryto.
     - Nu  kak  nastroenie?  - Bodrym tonom pointeresovalsya Uilk.  Otveta ne
posledovalo.  Vsem bylo ne do ego durackih voprosov.  -  Znachit  horoshee.  -
Sdelal  zaklyuchenie  serzhant  i legko probezhavshis' opyat' zanyal mesto vo glave
kolonny. Do Ortoka ostavalos' ne bol'she dvuh kilometrov. Zvezda bez nazvaniya
uzhe  polnost'yu  zakatilas'  za  nebosklon.  Na chernom barhate neba vspyhnuli
nebrezhno razbrosannye,  krupnye zvezdy,  davaya sveta  rovno  stol'ko,  chtoby
sluchajnyj  putnik  ne  ubilsya.  Glaza  medlenno  privykali k temnote.  Otryad
podnyalsya eshche na odin holm i vse uvideli  cel'  svoego  puteshestviya.  Sprava,
temnym, chernee samoj nochi, pyatnom vozvyshalsya posredi pustynnoj ravniny gorod
Ortok.  Za vysokimi stenami rvalsya v nebesa central'nyj korpus hrama, tshchetno
pytayas'   svoim  ostrym  shpilem  sdelat'  na  nebe  eshche  odnu  sverkayushchuyu  i
perelivayushchuyusya vsemi cvetami radugi dyrochku,  kakih uzhe nakopilos'  ogromnoe
kolichestvo  za  milliony let,  no do sih por u nego nichego ne poluchilos',  i
sudya po vsemu,  uzhe nikogda i  ne  poluchit'sya.  Uilk  skorrektiroval  slegka
otklonivshijsya kurs dvizheniya i otryad dvinulsya dal'she.
     Dvoe strazhnikov sideli u gorodskih vorot  i  pri  svete  mednoj  lampy,
toplivom  dlya  kotoroj sluzhil toplennyj zhir,  podvodili itogi trudovogo dnya.
Uzhe proshlo bol'she chasa, kak v gorod voshel poslednij putnik i davno uzh stoilo
zaperet'  vorota  i  otpravit'sya  spat',  no  delo edva sdvinulos' s mertvoj
tochki. Alebardy stoyali prislonennye k stene, a strazha sidela v pyli i delila
den'gi.  Pered nimi lezhali tri kuchki monet,  odna bol'shaya i dve pomen'she,  i
oni shevelya gubami i zagibaya koryavye  pal'cy  perekladyvali  ih  s  kuchki  na
kuchku.
     - Nachal'niku gorodskoj strazhi my dolzhny dat' desyat' zolotyh,  ostal'noe
nashe, - napomnil odin drugomu.
     - Samo soboj.  - Soglasilsya ego naparnik i oni  prodolzhili  vychisleniya.
     Monet hotya  i bylo mnogo,  no v osnovnom eto byla med',  tol'ko koe-gde
pobleskivalo  serebro,  i  vse  eto  bogatstvo  s  ochen'   bol'shim   skripom
perevodilos' v mozgah strazhnikov v zolotoj ekvivalent. Strast' k regulyarnomu
zarabotku(v konce koncov,  zachem oni poshli sluzhit' strazhnikami?)  ne  davala
brosit' delo i oni nastojchivo prodolzhali schitat'. Otvlek ih ot etogo zanyatiya
tol'ko shum priblizhayushchihsya shagov i neznakomaya rech'. Odin iz strazhnikov bystro
sgreb  den'gi obratno v odnu kuchu i vmeste s pyl'yu stal ssypat' ih obratno v
kozhanyj meshochek, a vtoroj vzyalsya za svoyu alebardu.
     - Slushajte  menya  vse,  -  vnezapno  serzhant  podal golos pochti u samyh
gorodskih sten, - komandovaniem bylo prinyato reshenie nachinat' na rassvete, i
predpolagalos', chto my pribudem na na rassvete, no poluchilas' nakladka i uzhe
temno,  a u nas ni fonarej,  ni priborov  nochnogo  videniya,..  -  dal'she  on
vvernul  slovechko pokrepche,  tak togo,  chto oznachalo eto slovo u nih to zhe v
dannyj moment ne bylo,  - ne  shturmovat'  zhe  nam  etu  krepost'  marazma  s
fakelami.  Tak  chto ya,  kak komandir prinimayu reshenie o perenose operacii na
utro.  Noch' provedem v kakom-nibud' traktire,  ili eshche gde, nu tam posmotrim
po obstoyatel'stvam. Samoe glavnoe ne podnimat' do pory shum. Vse ponyali?
     - Da,  ugu,  gu.  - Prozvuchalo v otvet  s  raznyh  storon.  Strazhnik  s
alebardoj  stoyal kak mozhno shire raspraviv kostlyavye plechi,  prikryvaya svoego
naparnika,  vse eshche sobirayushchego dnevnuyu  vyruchku,  ot  vzglyadov  neproshennyh
gostej  i okruglivshimisya ot udivleniya glazami glyadel na poyavlyayushchihsya iz nochi
stranno odetyh lyudej.  Kogda oni  poyavilis'  vse  on  udivilsya  eshche  raz  ih
kolichestvu,  hotya  na  etot raz s bol'shim entuziazmom - neozhidanno pod konec
dnya svalilsya neplohoj kush.
     - Kto takie?  - grubo pointeresovalsya nikogda ne myvshijsya v svoej zhizni
strazh.
     Ot nego neslo takim tugim koktejlem voni, chto dlya vypolneniya ego raboty
alebarda emu byla ne nuzhna, dostatochno bylo posadit' etogo cheloveka v proeme
gorodskih  vorot  i  mozhno  bylo byt' uverennym,  chto v gorod nikto vojti ne
posmeet.
     - Putniki iz dalekih mest,  palomniki,  - zagadochno otvetil serzhant,  i
najdya etu mysl' udachnoj prodolzhil,  -  my  pribyli  iz  ochen'  dalekih  mest
poklonit'sya vashim svyatynyam.
     Ego kommunikator perevel frazu.  K pervomu strazhniku prisoedinilsya  ego
naparnik,   uzhe   sobravshij   den'gi   i   oni  vdvoem  stali  podozritel'no
rassmatrivat' stoyavshih pered nimi lyudej, ochen' smahivayushchij na voennyj otryad.
Na  vseh  byla  odinakovaya  formennaya  odezhda,  dejstvitel'no  pohodivshaya na
obyazatel'nuyu  dlya  kakogo-to  monastyrya  formu.  Oruzhiya,  kak  ni  staralis'
razglyadet'  strazhniki,  ne  nablyudalos',  tol'ko  kakie-to neizvestnye shtuki
nochnye monahi derzhali v rukah i podvesili sebe na poyasa. Ni sabel', ni nozhej
ili kinzhalov vidno ne bylo,  dazhe ne bylo palok. Bylo dazhe stranno, kak etot
ne vooruzhennyj otryad preodolel ogromnoe prostranstvo pustyni i ne  naporolsya
ni  na  odnu  iz  shaek  razbojnikov,  promyshlyayushchih  po  vsej okruge torgovye
karavany.
     - A eto chto u vas takoe? - Ukazal strazh na blizhajshij R-459, nahodyashchijsya
v krepkih rukah naemnika po nevole.
     - |to  svyashchennye  muzykal'nye instrumenty.  Pri ih pomoshchi my voshvalyaem
velikogo Kroga. My by vam s udovol'stviem prodemonstrirovali ih velikolepnoe
zvuchanie,  no  Velikij Zakon,  zapreshchaet nam igrat' na svoih instrumentah po
nocham,  kogda sily t'my priobretayut bezrazdel'nuyu vlast' nad vsem, krome dush
pravednikov.
     - Aga,  ponyal. - Strazhnik sdelal vid chto ponyal. Serzhant govoril by eshche,
no oseksya, uvidev, chto pulemety strazhnikov bol'she ne interesuyut.
     - Pervyj raz vizhu takih strannyh palomnikov,  - burknul odin drugomu, a
tot  v  svoyu  ochered'  pones  chto-to  o temnom vremeni sutok,  o predpisanii
nachal'nika i o tom,  chto posle nastupleniya sumerek im zapreshchaetsya kogo by to
ni  bylo  puskat'.  Ved'  kak  ni kruti,  vsyakaya navoloch' shataetsya imenno po
nocham, no potom u nego v golove chto-to shchelknulo, i on vydal:
     - Palomniki  vy  ili ne palomniki,  a vse ravno platit' budete.  Za vas
vseh desyat' zolotyh.
     Serzhant sunul  ruku v karman,  dostal prigorshnyu monet,  otschital desyat'
shtuk  i  vruchil  ih  ozadachennomu  nevidannoj  shchedrost'yu  strazhu,   starayas'
derzhat'sya  podal'she ot istochayushchego zlovonie zhitelya beskrajnej stepi.  Tot ne
verya v udachu shvatil monety i  pereschital,  ih  bylo  rovno  desyat'.  Bol'she
strazhe  kryt' bylo nechem i v sleduyushchee mgnovenie stvorka vorot raspahnulas',
otkryvaya chernyj proval gorodskoj ulicy.
     Na otryad  pahnulo  gustym  aromatom obshchestvennoj ubornoj.  - Terpet' ne
mogu ya etogo srednevekov'ya,..  - proburchal odin iz veteranov i zakonchil svoyu
mysl'  otbornymi  rugatel'stvami.  Kogda vzvod udalilsya dostatochno daleko po
temnoj,  krivoj, kak sud'ba ulochke, strazh, vse eshche szhimavshij v kulake gorst'
monet radostno voskliknul:
     - Slava Krogu!
     - Ty  chto,  tozhe stal posledovatelem Kroga?  - s uzhasom pointeresovalsya
ego naparnik.  - Net konechno,  no esli est' Krog,  to est'  i  palomniki,  a
nekotorye  iz  nih  platyat  zvonkuyu  monetu ne tol'ko v kaznu hrama,  no i u
gorodskih vorot to zhe. Vot eto, - pokazal on szhatyj kulak svoemu drugu, - my
otdadim  nachal'niku  strazhi,  a  eto,  -  ukazal  on  pal'cem s nachavshim uzhe
zagibat'sya ot svoej dliny,  chernym nogtem,  na kozhanyj meshochek  visevshij  na
poyase u naparnika, - my podelim mezhdu soboj.
     Tolstyj i  dlinnyj  zasov  gorodskih   vorot,   sdelannyj   iz   slegka
obrabotannogo  brevna  s  shumom vstal na mesto,  i dvoe kolleg napravilis' v
blizhajshuyu zabegalovku,  iz teh, chto ne zakryvaetsya ni dnem, ni noch'yu, delit'
chestno zarabotannye den'gi.
     CHerez dva kvartala,  uzkaya ulochka,  zavalennaya nikomu ne nuzhnym hlamom,
musorom i dognivayushchimi ostatkami vyvela vzvod na postoyalyj dvor.  O tom, chto
zavedenie rabotalo svidetel'stvoval goryashchij  u  vhoda  so  strashnoj  kopot'yu
fakel.  Serzhant pnul oblezluyu dver' nogoj i vse voshli vnutr'. Vnutri ot dyma
nichego ne bylo vidno.  Za kolchenogimi  stolami  sideli  muzhchiny,  zhenshchin  ne
nablyudalos' - vidno uzhe vseh razobrali.  Kto el,  zapivaya svoj skromnyj uzhin
chem-to iz bol'shih,  glinyanyh kruzhek,  kto naevshis' i napivshis' spal,  ruhnuv
golovoj na stol. Nizkij, zakopchennyj potolok glinobitnogo stroeniya prosel ot
vremeni,  opasno prognuv osnovnuyu nesushchuyu balku,  grozya obrushit'sya  v  lyuboj
moment. Samym vysokim iz vzvoda prishlos' dazhe nemnogo prignut'sya.
     - Ostanovimsya zdes' do utra,  - skomandoval serzhant i  podozval  zhestom
hozyaina.
     I uzhe obrashchayas' k smorshchennomu i vysushennomu do  nevozmozhnosti,  uzhe  ne
molodomu cheloveku prodolzhil:
     - My palomniki i nam neobhodim nedorogoj nochleg na odnu noch'. Zavtra my
uhodim dal'she po svyatym mestam. Osobyh uslovij nam ne nado, no nuzhna bol'shaya
komnata ili chto-to podobnoe, gde by my mogli spokojno perenochevat', i gde by
my nikogo ne potrevozhili.
     - CHego pozhelaete?  - S nadezhdoj pointeresovalsya  hozyain.
     - Nam  krome  nochlega nichego ne nado.  My ne pitaemsya mirskoj pishchej.  -
Dorogo stoit,  - mgnovenno nachal torg hozyain, - boyus', chto bednym palomnikam
eto  budet  ne po karmanu.  - Mozhet perezhdete noch' v zale,  eto budet stoit'
gorazdo deshevle.
     - Ty  menya ne putaj,  skotina,  - bednogo palomnika kak ne byvalo,  ego
mesto zanyal  ne  priznayushchij  ni  kakih  uslovnostej,  privykshij  komandovat'
chelovek, - mne nuzhno mesto dlya moih lyudej. Skol'ko ty hochesh'?
     - Tri zolotyh.  - Zapletayushchimsya ot  straha  yazykom  otvetil  zasushennyj
stepnymi  vetrami  chelovek,  ozhidaya  v  lyuboj moment udar v lico,  no ego ne
posledovalo.
     Voinstvuyushchij serzhant-monah  dostal  iz  karmana  tri  tusklo blesnuvshih
zheltym kruglyaka i brosil ih na stol. Oni tut zhe ischezli sredi skladok odezhdy
zasiyavshego  schast'em hozyaina,  a uzhe cherez minutu vzvod nahodilsya v obshirnom
sarae,  raspolagavshemsya srazu za zavedeniem.  Pahlo prelym  senom,  navozom,
gniyushchej  drevesinoj  i  terpkim  potom v'yuchnyh zhivotnyh.  Vprochem,  zhivotnyh
sejchas v sarae ne bylo.  Vse raspolagalis' kak kto mog.  Samye horoshie mesta
na  sene,  byli  zanyaty  v mgnovenie oka,  ostal'nym prishlos' pristroit'sya v
bolee neprisposoblennyh mestah.
     Keron prisel  v  uglu  na  stopke  svyazannyh  pen'kovym shpagatom ohapok
hvorosta i vskryv odnu iz upakovok svoego pajka, prinyalsya razmachivat' briket
obezvozhennogo  hleba  vodoj iz flyagi,  tot na glazah nabuhal i vskore prinyal
formu kuska vpolne  prilichnyh  razmerov.  Razlozhiv  na  etom  lomte  kusochki
chego-to myasnogo iz malen'kogo paketika,  on pristupil k uzhinu,  zapivaya svoj
buterbrod vodoj. Vse eli molcha. Posle uzhina Uilk raspredelil karaul, otobrav
neskol'ko  par  soldat,  kotorye dolzhny byli smenyat' drug druga cherez kazhdye
tri chasa.  Keronu Sal'su vypalo dezhurit' v pervuyu smenu, a naparnikom u nego
okazalsya gruznyj, nerazgovorchivyj, privetlivyj, kak tank v boyu, katorzhanin.
     Vskore vse usnuli.  Nichego ne narushalo tishinu nochi,  tol'ko izredka, to
li  ot goloda,  to li ot toski vzvyvala kakaya-to tvar',  no tut zhe umolkala,
vidimo ponimaya,  chto takim obrazom svoe gore mozhno  tol'ko  vyrazit',  a  ne
pomoch' emu, tem bolee, chto pomogat' nikto i ne sobiralsya.
     Noch' pogostila plozhennoe ej  vremya  i  nezametno  ushla,  ustupiv  mesto
shumnomu dnyu, s ego vechnymi problemami i neskonchaemymi zabotami.
     - Pod容m!  - Serzhant uzhe  hodil  ot  odnogo  katorzhanina  k  drugomu  i
privodil ih v chuvstvo svoej koronnoj utrennej komandoj.
     Vse ego cacki uzhe boltalis' u nego na remne,  a sam on byl bodr i svezh,
kak novyj den', zaglyadyvayushchij v malen'kie, lishennye i nameka na stekla okna.
     - Vse bystro  prinyali  pishchu.  -  Prodolzhal  on  razdavat'  ukazaniya.  -
Proverit'  oruzhie,  privesti  ego  v boevoe sostoyanie.  Nadet' i pristegnut'
shlemy.  YA skazal pristegnut',- povtoril on zametiv kak  odin  iz  starozhilov
nebrezhno  otbrosil  zastezhki  plastikovogo  remnya  sebe za spinu,  - a to po
vozvrashchenii za kazhduyu  uteryannuyu  veshch'  vychtu  iz  zhalovaniya  v  pyatikratnom
razmere.
     Bravyj starozhil neohotno zastegnul neudobnyj,  tonkij remen' u sebya  na
podborodke.
     Pokinuli priyutivshij ih na noch' saraj toj zhe dorogoj, tol'ko na etot raz
fakel ne potrebovalsya. Vybravshis' na ulicu, Uilk povel svoj vzvod svorachivaya
to vpravo.  to vlevo,  pominutno sveryayas' s sil'no  uvelichennym  orbital'nym
snimkom, navstrechu neizvestnosti. Mestnye zhiteli, uzhe poyavlyayushchiesya na ulicah
s udivleniem glyadeli na neprivychno odetyh prishel'cev i so  strahom  ustupali
dorogu krepkim muzhchinam,  odetym v odinakovuyu formu,  predpochitaya vstupit' v
nechistoty,  chem stolknut'sya s molodchikami,  sudya po ih vidu, zarabatyvayushchimi
sebe  na  zhizn' ne pribegaya k nudnoj i tyazheloj rabote.  CHerez dvadcat' minut
puti vzvod okazalsya na hramovoj ploshchadi goroda.
     Zapis', kotoruyu  oni  smotreli  na  kanune  na  baze ne peredavala togo
vpechatleniya,  kotoroe proizvodil hram, eta kucha krasivo postavlennyh drug na
druga kamnej,  kogda chelovek nahodilsya v neposredstvennoj blizosti. Hram byl
dejstvitel'no ogromen.  Strojnye kolonny,  podderzhivayushchie vystupayushchuyu naruzhu
blyustradu, tyanulis' v nebesa, ukazyvaya veruyushchim napravlenie, v kotorom nuzhno
prodvigat'sya  v  svoih  duhovnyh  iskaniyah.   Sooruzhenie   podavlyalo   svoej
grandioznost'yu  uzhe  s  rasstoyaniya  v  sto metrov.  Nahodyas' ryadom s hramom,
chelovek s nezakalennoj psihikoj uzhe byl gotov poverit' vo chto  ugodno.  CHego
chego,  a truda bylo prilozheno mnogo. Mozhno bylo tol'ko dogadyvat'sya, skol'ko
soten tysyach narodu polozhilo svoi zhizni na to,  chtoby v pustynnoj  mestnosti,
gde  nichego  krome  peska,  gliny i neshchadno palyashchego svetila nichego ne bylo,
dostavit' neponyatno otkuda takoe kolichestvo kamnya i vozvesti hram.
     - Vse,  teper'  nachinaem  dejstvovat' strogo po planu.  Nikto nichego ne
zabyl?
     Otvetom serzhantu  byla  tishina.  Bol'she  ne govorya ni slova,  on bodrym
shagom,  napravilsya k central'nomu hramovomu vhodu.  Dva strazha s  udivleniem
nablyudali celuyu tolpu naroda, uvereno shagayushchuyu k vhodu cherez ploshchad'. Do nih
nikak ne moglo dojti,  na chem zhe  osnovyvalas'  uverennost'  etih  lyudej,  u
kotoryh  ne  to  chto  sabli,  dazhe  nozha  ne bylo za poyasom.  Vosem' chelovek
serzhanta otdelilis' ot osnovnoj gruppy i teper'  obhodili  ploshchad'  kol'com,
prikryvaya gruppu na sluchaj pribytiya vozmozhnoj podmogi.
     - Kto takie!?  - Vykriknul strazhnik,  no v golose ego ne  chuvstvovalos'
uverennosti.
     V otvet na ego vopros oruzhie prishlo v dvizhenie - dosylalis'  patrony  v
patronniki,  kapsuly  v razryadniki,  shchelkali vysvobozhdaya impul'sniki poyasnye
zazhimy.
     - Nam nuzhno vojti vnutr', - soobshchil nichego ne soobrazhayushchemu strazhu Uilk
i navel na nego svoj impul'snik.
     Tot dolgo ne razdumyvaya,  vmeste so svoim naparnikom sinhronno izvlekli
iz nozhen sabli.  Sverknula  sinevataya  stal',  otraziv  luchi  zasekrechennogo
svetila. Stoyashchij vperedi vseh serzhant otvel svoe smertonosnoe oruzhie nemnogo
v storonu i nazhal na spusk.  Oslepitel'naya vspyshka ohvatila plotno  zapertye
vorota.  Posledovavshij za nej vzryv s legkost'yu sorval s vnushitel'nyh petel'
pravuyu stvorku i brosil  ee  razom  s  otoropevshimi  strazhami.  V  sleduyushchee
mgnovenie  broshennye  sabli  lezhali  radom  s dogorayushchimi oblomkami,  a para
neustrashimyh strazhej neslis' v tol'ko im odnim izvestnom napravlenii. Vnutri
bol'she nikogo ne okazalos'.
     - Sledite vnimatel'no,  - daval poslednie nastavleniya serzhant, - na shum
mozhet  sbezhat'sya  mnogo  narodu.  Ne  davajte  zastat'  sebya v rasploh,  a v
ostal'nom my ih namnogo sil'nee.  Esli budut  soprotivlyat'sya  unichtozhat'  ne
zadumyvayas'.  Mne poteri ne nuzhny.  YA tol'ko tem i zanimayus',  chto uchu i uchu
vashego brata.  A teper' vse vypolnyayut kak my i namechali.  Zadacha vsem, krome
podryvnikov  -  najti  eti  mordy.  -  On  dostal iz karmana pyat' golografij
izgotovlennyh v formate dlya bumazhnika. Nikto ih ne poteryal?
     - Net... Vse normal'no... Najdem... - Zataratorili vse v otvet.
     - Togda pristupaem.  Zapomnite,  na vse u nas pyatnadcat'  minut.  CHerez
pyatnadcat' minut vstrechaemsya zdes' na etom zhe meste i organizovanno othodim.
Pri vozniknovenii chrezvychajnoj situacii dokladyvat' mne nemedlenno.  Nu vse,
poshli.
     Tri starozhila s rancami,  srazu  otpravilis'  v  podval'nye  pomeshcheniya,
ustanavlivat'   svoi   igrushki.  Ih  prikryvali  dvoe  novobrancev,  odin  s
pulemetom,  drugoj s impul'snym izluchatelem.  Ostal'nye razbivshis'  na  pary
stali   obsledovat'  zakoulki  drevnego  stroeniya.  Uzhe  cherez  minutu  hram
zapolnili pulemetnye ocheredi i  redkie  razryvy.  Pokrytye  plesen'yu  steny,
privykshie  za  mnogie veka k tishine i horovomu peniyu,  s udivleniem otrazhali
neprivychnye dlya nih zvuki, dobavlyaya garmonik i usilivaya ih effektnym ehom.
     Keronu v naparniki dostalsya Arat, shustryj muzhchina, nemnogim molozhe ego.
Oni vdvoem dolzhny byli obsledovat' pervyj etazh levogo kryla hrama,  chto  oni
sejchas  i  delali.  Dveri  na  etom  etazhe raspolagalis' po obeim storonam i
prihodilos'  byt'  osobenno  vnimatel'nym.  Arat  legko  dvigalsya   vperedi,
proveryaya   ne  zaperta  li  ocherednaya  dver',  kotoraya  kak  pravilo  vsegda
okazyvalas' zapertoj. Tol'ko odin raz oni natknulis' na otkrytuyu komnatu, no
v nej nichego ne okazalos'. Voobshche nichego, tol'ko golye steny. Keron dvigalsya
szadi i  iz  pulemeta  vskryval  rzhavye  zapory,  zatem  vhodil  v  komnatu,
osmatrival  nichego  ne  stoyashchij  hlam  i oni prodolzhali dvigat'sya dal'she.  V
komnatah,  kotorymi yavno davno ne pol'zovalis', byli svaleny kakie-to yashchiki,
napolovinu razrushennaya, staraya mebel' i prochij hlam, sledov prebyvaniya lyudej
ne nablyudalos'. Vidno eto krylo bylo davno i kapital'no zabrosheno.
     Vremya bezhalo,  a  konca koridoru,  s ego beskonechnymi komnatami ne bylo
vidno.  Keron i Arat proverili komnat dvadcat' i na eto u nih ushlo  polovina
vremeni, otvedennogo do othoda.
     - Slyshish',  tak my ni za chto ne uspeem proverit' vse,- vykriknul Keron,
zadyhayas' ot tyazhesti svoego R-459,- vstaem spina k spine i rabotaem srazu po
dvum dveryam.
     - Horosho.  Na  etot  raz  delo  poshlo znachitel'no bystree,  tol'ko shumu
pribavilos' - plazmennik Arata nikak ne hotel zhech',  a vse stremilsya  tol'ko
isparyat' so vzryvom.  Nikto dazhe i ne popytalsya im pomeshat', pravda odnazhdy,
s toj storony prohoda, k kotoroj oni stremilis', pokazalis' dvoe vooruzhennyh
sablyami  i odetyh v nispadayushchee tryap'e strazhnikov,  no uvidev dvuh muzhchin za
rabotoj, udalilis' tak zhe bystro, kak i poyavilis'. Dver' za dver'yu sletala s
rzhavyh  petel'.  Sudya  po  vsemu dvum naemnikam-katorzhanam popalos' davno ne
ispol'zovavsheesya dlya zhil'ya i bogosluzhenij krylo zdaniya, no ne smotrya na eto,
neobhodimo bylo dovesti delo do konca, chto oni i delali.
     Uilk v  eto  vremya  uvereno  prodvigalsya   po   drugomu   koridoru,   v
soprovozhdenii dvuh soldat.  |tot prohod okazalsya obhodnym i imel tol'ko odin
ryad dverej,  kotorye soldaty vskryvali so snorovkoj  opytnyh  medvezhatnikov,
serzhant zhe v etom bezobrazii ne uchastvoval, u nego byli drugie obyazannosti -
on rukovodil vsej operaciej.  Vdrug vperedi on  zametil  dvizhenie,  vyhvatil
svoj impul'snik i prisev,  prigotovilsya strelyat'.  Dver',  nahodyashchayasya cherez
desyat'  dverej  ot  razbushevavshihsya,  gromko   strelyayushchih   soldat,   slegka
priotkrylas'  i  v  obrazovavshejsya shcheli pokazalos' blednoe,  perekoshennoe ot
uzhasa,  zaplyvshee zhirom lico.  Serzhant prikazal prekratit'  ogon'.  Odin  iz
soldat ostalsya karaulit' eshche ne vskrytye dveri i sam prohod, a vtoroj rvanul
za serzhantom, posmotret', chto zhe tam takoe sluchilos'.
     Podbezhav poblizhe  oni  uvideli  nepriglyadnuyu  kartinu - perepugannyj do
smerti tolstyak,  stoyal na  ele  derzhavshih  ego  nogah  s  podnyatymi  rukami,
prislonivshis'  k  dvernomu  kosyaku.  Esli  by  ne etot kosyak,  to neznakomec
veroyatno uzhe davno lezhal by na kamennom polu.  Tri zapasnyh  ego  podborodka
ritmichno  vzdragivali  v takt sudorozhnym popytkam vzdohnut',  a blednoe lico
kazalos' belee belosnezhnogo kombinezona, v kotoryj byli zatyanuty ego telesa.
Shvativ  ego  za  shivorot,  serzhant vyvolok tushu v koridor,  osvobozhdaya sebe
prohod.  Vyglyanuv iz-za dvernogo kosyaka, soblyudaya vse mery predostorozhnosti,
on i ego odnoglazyj drug - UIS-15, osmotreli pomeshchenie, no v otkryvshemsya ego
vzoru  zale  opasnosti  ne  nablyudalos',  skoree  naoborot,  vse,  kto   tam
nahodilsya,  a  ih bylo chelovek desyat' ispytali pristup panicheskogo uzhasa pri
ego poyavlenii. Takaya reakciya serzhanta vsegda ustraivala.
     Vseh obnaruzhennyh  v  pomeshchenii  vytolkali  v koridor i vystroili vdol'
steny.  Nekotoryh s trudom dostali iz pod stolov, pod kotorymi oni nadeyalis'
ukryt'sya  ot  rentgenovskogo  vzglyada  opytnogo  voyaki.  Zatem,  snachala sam
serzhant,  a potom i dvoe drugih soldat dostali po paketu golografij i  stali
sosredotochenno slichat' kopii s predpolagaemymi originalami. Posle neskol'kih
minut upornogo mozgovogo shturma vyyasnilos',  chto iskomyh lic sredi stoyashchih u
steny, odetyh ne po mestnoj mode lyudej, net.
     Serzhant poteryav vsyakij interes k  lyudyam  v  belyh  kombinezonah  i  uzhe
sobralsya bylo otpravit'sya dal'she, no tut nakonec prishel v sebya tolstyj Tiras
Kut.  On sudorozhno sdelal bol'shoj  vdoh,  vse  eshche  ploho  slushayushchimisya  ego
legkimi i sorvavshis' v istericheskoe sostoyanie vykriknul vysokim fal'cetom:
     - Kakoe vy  imeete  pravo  nas  terrorizirovat'?!  My  ne  kakie-nibud'
brodyagi!  Za nami stoit ogromnaya korporaciya,  kotoraya ne pozvolit izdevat'sya
nad svoimi sotrudnikami!..
     Serzhant razvernulsya   i  otkrytoj  ladon'yu  vlepil  tolstyaku  poshchechinu.
Mogushchestvennaya,  po slovam Kuta korporaciya naplevatel'ski otneslas' k  etomu
faktu.  Kut  zatknulsya proglotiv zaklyuchitel'nuyu chast' svoej ocherednoj frazy.
Isterika prekratilas',  a v ego glazah  stal  chetko  prosmatrivat'sya  strah.
Bol'she voprosov ne voznikalo.
     - YA ne znayu kto oni  takie  i  chto  zdes'  delayut,  -  poyasnil  serzhant
nahodyashchimsya ryadom soldatam hod svoih myslej, - no eto nas nikak ne kasaetsya.
Na schet ih u nas net nikakih rasporyazhenij.  Gonite ih otsyuda i poshli dal'she,
u nas ostalos' malo vremeni.
     V shikarno obstavlennoj zale,  raspolagavshejsya v samom  serdce  drevnego
hrama,  v  kotoryj  ne  imel  prava  proniknut'  ni odin postoronnij zvuk iz
ogromnogo vneshnego mira,  gospodstvoval polumrak.  Zabrannye mutnym steklom,
uzkie,  no neveroyatno vysokie okna krajne ekonomno propuskali svet, usilivaya
atmosferu tainstvennosti, kotoraya vsegda prisutstvuet v podobnyh mestah. Pod
vysokim,  kupoloobraznym  potolkom  visela  vychurnaya  lyustra  iz  kovannogo,
pochernevshego ot  ognya  gorna  i  vremeni  zheleza,  vsya  utykannaya  tolstymi,
zhirovymi   svechami.   Svechi   eshche   ne   zazhigali,  no  zato  v  kuril'nice,
raspolagavshejsya v samom centre perepletennogo metalla, process okisleniya shel
vo  vsyu.  V  nej,  istochaya vo vse storony pritornuyu,  sladkovatuyu von' tleli
kakie-to blagovoniya.  ZHrecy takim sposobom pytalis' vidimo  odurmanit'  svoe
bozhestvo i dovedya ego ejforicheskogo sostoyaniya,  zastavit' reshat' ih nasushchnye
problemy. Process shel ploho, no nadezhda ih ne ostavlyala.
     Na glavnom  trone,  bogato ukrashennom zolotom,  platinoj i dragocennymi
kamnyami,  sverkayushchem kak  vodopad  v  luchah  solnca,  slezami  sirot  mnogih
pokolenij,  vossedal starik nadmenno zadrav vverh zhiden'kuyu,  kucuyu borodku.
Na ustupe,  raspolagavshemsya nemnogo ponizhe,  stoyali eshche tri  kresla,  pravda
ukrashennye  neskol'ko  skromnee i oni to zhe ne pustovali.  Drevnie,  kak mir
starcy sideli na svoih mestah i sosredotochenno delali vid, chto razgovarivayut
s  nebesami.  Kto nahodilsya na drugom konce provoda po ih bezzhiznennym licam
opredelit' ne predstavlyalos' vozmozhnym.  Vnizu,  v centre kruglogo zala, kak
klouny  v  cirke,  razodetye  v  ritual'noe  oranzhevoe  tryap'e,  kruzhilis' v
svoeobraznom tance chelovek pyatnadcat'. Hotya oni otlichalis' po vozrastu, no v
osnovnom  eto  byli  muzhchiny,  postupivshie na sluzhbu v hram sovsem nedavno i
razgovarivat' s nebesami im eshche ne polagalos'.  Vse,  chto ot nih trebovalos'
na  etom  etape  ih  kar'ery,  tak eto sozdanie trebuemoj dlya etogo processa
atmosfery.  Ritm tanca postepenno uvelichivalsya.  CHuvstvovalos',  chto vot-vot
nastupit razvyazka, logicheskij konec, radi kotorogo vse eto i ustraivalos'. I
ona nastupila, tol'ko neskol'ko ran'she, chem ozhidali sami ustroiteli.
     Tyazhelaya, derevyannaya   dver',  okovannaya  zolotymi  plastinami  iskusnym
masterom,  davno-davno pereshedshim s sostoyanie lipkoj gliny u gorodskih sten,
raspahnulas' ot sil'nogo udara armejskogo sapoga s riflenoj podoshvoj.  Irtas
i  Kartor,  nerazluchnye  druz'ya,  kotorye  derzhalis'  vsegda  vmeste  i   ne
podpuskali k sebe nikogo,  s oruzhiem na pereves, vvalilis' v ritual'nyj zal.
Tancory  rasteryanno  ostanovilis'.  Zadavavshij  ritm  baraban,  sdelal   eshche
neskol'ko neuverennyh udarov i zatih.
     - A nu ka vstan'te vse v  odnu  sherengu,  -  skomandoval  potomstvennyj
bandit Istar, - protiv sveta, chto by ya vas vseh horosho videl.
     Tancory pokorno  ispolnili  prikazanie,  a  starcy   na   razukrashennyh
yuvelirami kreslah dazhe ne poshevelilis'.
     - Vam  chto,  osoboe  priglashenie  trebuetsya?  -  Vspyhnul  Istar  i   v
podtverzhdenie svoih ser'eznyh namerenij dal ochered' iz pulemeta poverh golov
otcov cerkvi.
     Desyatka tri  razryvnyh pul' raznesli v shchepki namalevannuyu na derevyannom
shchite ochen' starinnuyu kartinu, ostaviv v stene glubokie vyboiny. |to vozymelo
dejstvie  i  v  sleduyushchee  mgnovenie  starcy byli uzhe sredi tancorov.  Ot ih
prezhnej medlennosti ne ostalos' i sleda.  Istar  dostal  golografii  i  stal
sosredotochenno slichat' kopii i predpolagaemye originaly. Kogda on popadal na
nuzhnoe lico, to grubo ottalkival ego vladel'ca v storonu i prodolzhal dal'she.
     Kartor to zhe zrya vremeni ne teryal. On nahodilsya uzhe na vozvyshenii sredi
dragocennyh  kresel.  Ispol'zuya  kak  rychag  broshennyj  v  panike  odnim  iz
vlastitelej chelovecheskih dush zhezl s metallicheskim,  ostrym nakonechnikom,  on
otdiral ot glavnogo trona dragocennuyu inkrustaciyu. Dekor kapital'no derzhalsya
za  derevo,  no  pered takim natiskom ustoyat' ne mog.  Plastiny otslaivalis'
odna za odnoj i padali k nogam Kartora.
     Istar zakonchil  otbor  i zhdal,  kogda ego drug zakonchit rabotu.  CHetyre
cheloveka,  izobrazheniya kotoryh lezhali sejchas v ego nagrudnom karmane  stoyali
ponuro opustiv golovy i zhdali razresheniya svoej uchasti. Tancorov i muzykantov
Istar prognal. Te s trudom verya v svoyu udachu uneslis' proch' bystree vetra.
     Nabiv zolotom  svoj  ranec,  Kator spustilsya vniz.  Nuzhno bylo speshit'.
Vremeni pochti ne ostalos'.
     - Neplohoj ulov,- poradoval on svoego druga, - redko takoe vypadalo nam
dazhe na svobode, esli voobshche kogda-nibud' vypadalo...
     Podtalkivaya vperedi  sebya  ele  pletushchihsya starikov,  oni napravilis' k
mestu sbora.
     U dogorayushchih   vhodnyh  vorot  hrama  sobralos'  uzhe  dostatochno  mnogo
naemnikov, ostal'nye vse podhodili i podhodili. Dvoe veteranov, zalozhivshih v
podvalah svoi igrushki sejchas byli zanyaty tem,  chto razbiralis' s ustrojstvom
distancionnyh vzryvatelej,  izuchaya tri nebol'shih,  pohodivshih  razmerami  na
radiostanciyu  pul'ta.  Vse,  kto  nahodilsya  poblizosti i razbiralsya chem oni
zanimayutsya,  ne svodili glaz i ih ruk i manipulyacij, kotorye oni proizvodili
etimi samymi rukami na knopkah svoih priborov.
     Keron stoyal  prislonivshis'  k  stene  i  tyazhelo  dyshal.  Dazhe  pri  ego
komplekcii,  R-459  dlya  nego  okazalsya  tyazhelovat,  zato  bylo  i  priyatnoe
obstoyatel'stvo - ranec s patronami opustel na polovinu  i  obratnyj  put'  k
chelnoku, v svyazi s etim, obeshchal byt' nemnogo legche puti syuda.
     Uilk slichal  dostavlennyh  Katorom  i  Istarom  plennikov  i  najdya  ih
podobnymi tem,  chto na portretah obradovalsya, oskaliv v dovol'noj ulybke vse
svoi tridcat' dva plastikovyh zuba.
     - |h,  nam  by  eshche  glavnogo  ihnego  najti,  to nam by voobshche ceny ne
bylo...
     Neulovimye i mogushchestvennye sily Haosa uslyshali ego pozhelanie i v konce
koridora pokazalsya starik s razvevayushchimisya pri hod'be belosnezhnymi, dlinnymi
volosami. Szadi nego iskusno rugayas' i podtalkivaya plennika cherez kazhdyh dva
shaga  shel  SHartap,   -   vor-odinochka   vyhodec   neizvestnogo   nikomu   iz
prisutstvuyushchih mira. On vsegda rabotal odin. |to stalo ego potrebnost'yu, ego
naturoj.  Dazhe kogda serzhant razbival vseh na pary,  to dazhe togda SHartap ne
izmenil svoej mnogoletnej privychke.
     - Vot i horosho,- podytozhil Uilk,  - esli vse sobralis', to vydvigaemsya.
     On soschital svoj vzvod i ostalsya dovolen. Soldat bylo rovno dvadcat'
devyat' chelovek,  stol'ko,  skol'ko i pribylo syuda.  On poschital eto  horoshim
znakom.  Takoj  udachi s nim uzhe davno ne sluchalos',  vsegda obyazatel'no byli
poteri.
     Ortok vstretil  obidchikov  svoih vladyk obychnymi dlya obedennogo vremeni
tolpami narodu,  zapolonivshim hotya i central'nye,  no tem ne  menee  krivye,
uzkie  ulochki.  Torgovcy,  mestnye i prishlye,  zanimalis' privychnym dlya sebya
delom - vyiskivali v tolpe potencial'nogo klienta  i  pytalis'  vsuchit'  emu
svoi  tovary,  zahvachennye  vrasploh  vnezapnym  predlozheniem  lyudi nachinali
otchayanno  torgovat'sya,  no  vskore  iskusstvo  prodavca   bralo   verh   nad
diletantskim  podhodom  k  delu  pokupatelya  i  eshche  odin chelovek stanovilsya
schastlivym obladatelem kakoj-nibud' dryani.  Delovito snovali v  tolpe  vory,
vysmatrivaya   koshel'   pouvesistej.   |togo  brata  mozhno  bylo  bezoshibochno
opredelit' po ryskayushchim, ni na minutu ne ostanavlivayushchimsya na meste glazkam.
Nachali  prosypat'sya  i  vystavlyat'  na  obozrenie  novomu  dnyu svoyu pokrytuyu
sinyakami kozhu pervye zhricy lyubvi, a v masterskih masterovyh uzhe davno kipela
rabota,  obeshchavshaya  vskore  prervat'sya  na korotkij i skudnyj obed.  V obshchem
gorod zhil svoej,  ni na chto ne  pohozhej  zhizn'yu  i  vsem  etim  rabotyagam  i
torgasham,  voram i rabam,  nalozhnicam i hozyajkam traktirov,  nishchim i bogatym
hozyaevam, bylo gluboko plevat' na vse, chto ne kasalos' ih neposredstvenno, v
dannuyu minutu.
     Edinstvennoj reakciej na neobychnuyu processiyu bylo to,  chto gorozhane  so
strahom ustupali prohod otryadu,  da koe-kto, uznav v plennikah svoih vladyk,
nizko klanyalsya.






     Vargust - stolica Aktanii,  vstretila  gostej  prolivnym  dozhdem.  |tot
gorod  raspolagalsya  znachitel'no  severnee  Ortoka v bolee blagopriyatnom dlya
zhizni klimaticheskom poyase,  krome togo, blizost' morya, na poberezh'e kotorogo
raskinulsya etot gorod, delali klimat myagkim, a godovye kolebaniya temperatury
neznachitel'nymi.  Po  pologim  sklonam,  krohotnye,  pri  vzglyade  s  vysoty
domishki,  zhalis' drug k drugu, kak by zhelaya sogret'sya i nachinalis' daleko na
materike sredi raznocvetnyh loskutov vozdelannoj zemli  i  zakanchivalis'  na
pristani  ogromnogo,  po  zdeshnim merkam porta.  V portu stoyali na razgruzke
neskol'ko  krupnyh  sudov.  Ih  machty,  so  spushchennymi  parusami  napominali
ob容dennye ryb'i hrebty,  zachem-to napravlennye v nebesa. Central'nym mestom
v gorode,  pomimo bazarnoj ploshchadi konechno,  byl roskoshnyj dvorec  pravitelya
Aktanii,  na  trone  kotorogo  sejchas  gordo  vossedal  nepobedimyj  vladyka
Gortalij Smelyj, dostojnyj potomok slavnoj i drevnej dinastii.
     Pilot posadil   peregruzhennyj,   dlya   mestnoj,  neskol'ko  prevyshavshej
standart,  gravitacii,  chelnok v treh kilometrah k severo-vostoku ot goroda,
na granice dremuchego lesa i kroshechnyh,  pustuyushchih v eto vremya,  polej.  Lapy
opor gluboko ushli v  razmokshij  grunt.  Lyudej  na  polyah  ne  nablyudalos'  -
nepogoda   razognala   vseh  po  ih  lachugam,  edinstvennym,  komu  hotelos'
progulivat'sya po prevrativshimsya v bolotnuyu zhizhu polyam,  byl dozhd',  i  on  s
udovol'stviem eto delal.
     - Vsem ostavat'sya na svoih mestah.  - Otdal rasporyazhenie serzhant, kogda
zametil,  chto nekotorye chleny ego slavnogo vzvoda otstegivayut remni kresel i
sobirayutsya kuda-to idti.
     Te s  neohotoj  zanyali  opyat'  svoi  mesta.  Bravyj  oficer s nashivkami
kapitana i metallicheskim kejsom vnushitel'nyh razmerov, skuchavshij do etogo na
bortu  chelnoka,  vdrug  prosnulsya  ot  tolchka  o  poverhnost' i otpravilsya v
nosovoe  otdelenie  k  pilotam,  tarahtya  po  podlokotnikam   kresel   svoim
chemodanom, s kotorym on vidimo ni kogda ne razluchalsya.
     Neskol'ko chelovek voprositel'no posmotreli na Uilka i tot  ob座asnil:
    - |tot  kapitan  predstavlyaet  finansovyj  otdel,  i kak doverennoe lico
komandovaniya,  vprave  prinimat'  lyubye  resheniya,  vplot'   do   unichtozheniya
zakazchika,  esli  on  konechno  ne zahochet raschitat'sya za predostavlennye emu
uslugi.
     - Tak chto,  esli oni sejchas ne zaplatyat, to my opyat' pojdem na zadanie?
     - Net, dazhe esli eto i sluchit'sya, to ni na kakoe zadanie my bol'she
hodit' ne  budem.  Prosto  piloty projdutsya neskol'ko raz nad etim gorodkom,
razutyuzhat ego horoshen'ko,  na etom vse i konchit'sya. Naskol'ko ya pomnyu, takoe
uzhe kogda-to byvalo.
     Dvigatel'naya ustanovka smolkla i nastupila polnaya tishina.  Za tolstymi,
bronirovannymi steklami redkih illyuminatorov, krupnye kapli bezzvuchno padali
ni listvu raskidistyh derev'ev. Vdrug v oblasti kormy chto-to lyazgnulo, cherez
neskol'ko  sekund  zvuk  povtorilsya.  Iz nosovogo otseka poyavilsya kapitan po
den'gam i delovym tonom, ne terpyashchim vozrazhenij, rasporyadilsya:
     - Serzhant, voz'mite shesteryh chelovek, ya dumayu bol'she ne ponadobit'sya, i
stupajte za mnoj.
     Uilk pal'cem   ukazal  kto  pojdet.  Vse  shestero  okazalis'  vooruzheny
pulemetami. Keronu to zhe poschastlivilos' progulyat'sya.
     V gruzovom  otseke,  v  kotoryj  oni  popali po zamyslovatomu obhodnomu
kanalu,  ogibayushchemu  silovuyu  ustanovku  chelnoka,  nahodilis'  dva  tehnika,
kotorye   koldovali   nad   gusenichnym   vezdehodom,  pervym  stoyashchim  pered
otbroshennym lyukom,  panel'  kotorogo  nachinalas'  srazu  pod  pervym  katkom
vezdehoda   i   zakanchivalas'  v  obshirnoj  luzhe.  Dvoe  ego  brat'ev,  dazhe
vykrashennyh v tochno  takoj  zhe  cvet,  stoyali  nemnogo  podal'she  s  nagluho
pristegnutymi   k   polu  gusenicami.  Tehniki  uzhe  razblokirovali  zazhimy,
uderzhivayushchie mashinu vo vremya poleta i vozilis' v  kabine  pytayas'  zapustit'
neposlushnyj mehanizm.
     Priveli plennyh.  U nih  shok  eshche  ne  proshel,  skoree  dazhe  naoborot,
psihicheskoe napryazhenie,  kotoroe ispytyvali eti hladnokrovnye po zhizni lyudi,
ot uvidennogo za den' i vse ne prekrashchayushchegosya  koshmara,  vot-vot  riskovalo
perejti kriticheskuyu granicu,  posle chego ot bolezni moglo pomoch' tol'ko odno
sredstvo - tabletka kalibrom ne men'she devyati millimetrov.  No uvidev  cherez
raspahnutyj lyuk gryaz' rodnogo mira sluzhiteli kul'ta nemnogo uspokoilis'.
     Neozhidanno gromko vzrevel motor vezdehoda,  vbrosiv iz vyhlopnoj  truby
sinevatoe oblachko voni.  Vse pogruzilis' i medlenno navorachivaya na blestyashchie
gusenicy pervye kom'ya gryazi vezdehod s容hal s trapa.  Doroga,  vernee  mesto
sredi polej,  otvedennoe dlya povozok, okazalas' uzkovatoj dlya vezdehoda i on
to i delo sryvalsya kak ne vpravo,  to vlevo,  ostavlyaya glubokie  rytviny  na
obrabotannoj pochve,  kotorye pochti srazu zapolnyalis' mutnoj, dozhdevoj vodoj.
Ne smotrya na rasputicu i ne prekrashchayushchiesya osadki,  v kabine  bylo  teplo  i
suho,  a  myagkaya  podveska  okazalas'  voobshche  ne  nuzhna v dannoj situacii -
razmokshie kochki  razlezalis'  pod  gusenicami  dazhe  ne  obnaruzhivaya  svoego
prisutstviya na kolee.  Kazalos',  chto mashina idet esli ne po horosho zalitomu
betonu,  to uzh po ukatannomu asfal'tu - eto tochno.  Vskore stali  poyavlyat'sya
ubogie,  oblezlye  domishki,  no  lyudej  po prezhnemu vidno ne bylo.  Nikto ne
vyskakival na dorogu, nikto ne tykal pal'cem vsled.
     Nedaleko ot  gorodskih  sten  voditel'  zametil  pervogo prohozhego.  On
pokazal na nego pal'cem i vse,  vklyuchaya plennikov posmotreli v  tu  storonu.
|to  byla  dovol'no molodaya zhenshchina.  Zakutavshis' v dlinnyj,  rvanyj i davno
promokshij plashch,  ona brela po  shchikolotku  v  vode  proch'  iz  goroda.  Nizko
nadvinutyj  kapyushon ne skryval bezrazlichnyh,  perepolnennyh toskoj,  bol'shih
glaz.  Nichego ne izmenilos' u nee na lice,  kogda  oni  zametila  idushchij  po
doroge vezdehod.  Prosto otstupila ne neskol'ko shagov v storonu, kak eto ona
delala mozhet tysyachi raz, ustupaya dorogu povozke. Vezdehod ne snizhaya skorosti
proshel  v  polumetre  ot  nee,  obdav neschastnuyu tugoj struej peremeshannoj s
gryaz'yu vody,  no i eto ne izmenilo otstranennogo vyrazheniya ee lica. Voditel'
vezdehoda slegka ulybnulsya svoej udachnoj shutke, a molodya eshche zhenshchina pobrela
dal'she v dozhd',  pribitaya zhizn'yu i gorem,  kotoroe tak lyubit podsovyvat' eta
samaya zhizn'.
     U gorodskih vorot,  kak i bylo dogovoreno,  ih zhdali. V vezdehod podsel
shustryj  chelovechek  i  rezkimi,  poryvistymi  dvizheniyami  ruk stal ukazyvat'
voditelyu dorogu v labirinte gorodskih ulochek. Na ulicah ni kogo ne bylo, vse
popryatalis' po domam,  lish' inogda na dorogu vyskakival zaspannyj masterovoj
ili torgovec,  posmotret',  chto zhe eto takoe tol'ko chto progrohotalo u  nego
pod  oknami,  da  izredka  iz  pod  gusenic  vyprygival  kak zayac maloletnij
podmaster'ya, poslanyj za chem-to hozyainom ne smotrya na nepogodu.
     U massivnyh  vorot  pervoj  steny,  otgorazhivayushchej  dvorcovyj massiv ot
gorodskih kvartalov,  provozhatyj,  kotoryj tak i ne predstavilsya, nastoyal na
tom,  chto  by  vezdehod  ostavili  zdes'.  Delat' bylo nechego,  i sverkayushchee
nikelem i zashchitnym pokrytiem sero-zelenogo cveta porozhdenie  vysokorazvitogo
mira,  zanyalo  mesto  v  mestnoj  raznovidnosti konyushni,  sredi zatravlennyh
zhizn'yu i laskovym obrashcheniem v'yuchnyh zhivotnyh,  bol'she pohodivshih na bol'shih
sobak,  chem na zhivotnyh,  sposobnyh tashchit' povozku ili nesti sedoka v sedle.
Vse vygruzilis'.  Zapah v konyushne  okazalsya  sootvetstvuyushchim.  Dal'she  poshli
peshkom.  V  zdeshnej  strane  o  kakih-to tam zontah ili zashchishchayushchih ot dozhdya,
vodonepronicaemyh  plashchah  voobshche  ne   imeli   ni   kakogo   predstavleniya.
Kakomu-nibud' geniyu eshche predstoyalo izobresti eti veshchi. Keron shel pod dozhdem,
s trudom uderzhivaya skol'zkij ot vlagi pulemet i  nadeyalsya,  chto  po  krajnej
mere etot umnik uzhe rodilsya.
     Tak nespeshno  oni  preodoleli  vtoruyu  i   tret'yu   stenu   ukreplenij,
otgorazhivayushchih  ot goroda i odno ot drugogo poseleniya znati raznyh soslovij.
Razlichiya v social'nom statuse yavno proyavlyalis' v velichine i pyshnosti  domov,
v  kotoryh  oni obitali.  V otlichie ot Ortoka,  Vargust raspolagal ogromnymi
zapasami stroitel'nogo  kamnya.  V  etom  ne  poslednyuyu  rol'  sygralo  more,
obnazhavshee  vo  vremya  vesennih  i  osennih  shtormov  ogromnye massivy etogo
stroitel'nogo materiala, unosya daleko ot etih mest ryhlye, osadochnye porody,
skopivshiesya   zdes'   na   protyazhenii  millionov  let.  Hotya  kamnya  i  bylo
predostatochno,  no vse-taki postroit' sebe kamennyj  dom  mog  tol'ko  ochen'
sostoyatel'nyj  chelovek,  a  prostoj lyud,  kak vprochem i vezde,  vynuzhden byl
dovol'stvovat'sya lachugoj iz vysushennoj smesi gryazi i navoza.
     Uilku uzhe  nachalo  nadoedat'  eto  peshee  puteshestvie,  on  reflektorno
otstegnul ot poyasa svoj impul'snik i doslal kapsulu v razryadnik. Vse shestero
soldat,  v  tom  chisle  i Keron,  ne sgovarivayas' povtorili eru proceduru so
svoimi pulemetami.  Plenniki, nikogda v zhizni ne videvshie podobnogo oruzhiya i
ne  dogadyvayushchiesya  kak  imenno  ono  ubivaet,  spinnym mozgom pochuvstvovali
opasnost' i zasemenili tak bystro,  kak tol'ko pozvolyali im ih sostarivshiesya
v bor'be za religioznye idealy tela.
     Kogda vse nakonec-to dobralis' do dvorca,  ni na kom ne ostalos'  suhoj
nitki.  Provozhatyj  pereporuchil malen'kij otryad s ih plennikami poyavivshemusya
na stuk iz krohotnoj,  nezametnoj dveri v stene,  ogromnomu  detine,  splosh'
pokrytomu kruzhevami,  oborochkami i prochimi pakostyami,  veroyatno po poslednej
dvorcovoj mode i bessledno rastvorilsya sredi mokryh kustov zapushchennogo sada.
Tolstymi,   kak  sosiski,  pal'cami  tot  szhimal  reznoj,  derevyannyj  zhezl,
napomnivshij Keronu cherenok ot lopaty.  Stuknuv etoj derevyashkoj  po  kamennoj
plite pola,  on nizko poklonilsya,  chut' ne udarivshis' golovoj o kamen'. Bylo
udivitel'no nablyudat' podobnuyu gibkost' u  takogo  tolstogo  cheloveka,  hotya
vidimo  eto  bylo  edinstvennoe  fizicheskoe  uprazhnenie,  krome edy konechno,
kotoroe on postoyanno vypolnyal po dolgu sluzhby, vot i natrenirovalsya.
     - Vezde   svoi   poryadki,  -  nazidatel'no  prokommentiroval  uvidennoe
serzhant.
     Kapitan tol'ko pomorshchilsya, to li ot pahnuvshej emu v lico toshnotnoj voni
- protivnoj smesi zapaha davno ne mytogo  tela  i  ne  menee  otvratitel'nyh
duhov,  kotorymi predpolagalos' zamaskirovat' osnovnoj zapah,  ishodivshij ot
etogo otkormlennogo borova;  to li ot vnezapno nahlynuvshego na nego so  vseh
storon oshchushcheniya srednevekov'ya,  to li eshche ot chego-to.  Kto mozhet ponyat' etih
kapitanov? Tol'ko major, da i to ne kazhdyj.
     Uzkimi koridorami potajnyh prohodov,  o sushchestvovanii kotoryh vo dvorce
znali tol'ko te,  komu eto bylo  polozheno  po  dolgu  sluzhby  ili  po  pravu
rozhdeniya,  rasfufyrennyj  tolstyak  povel  ih v svyataya svyatyh Aktanii - pokoi
Gortaliya Smelogo. To, kak on staratel'no pryatalsya ot svoego naroda ne sil'no
garmonirovalo  s  ego  gromkim  prozvishchem,  no  vo  dvorce  ob etom malo kto
zadumyvalsya,  esli voobshche hot' kto-to zanimalsya podobnoj erundoj.  Vo dvorce
dumat'  ne  polagalos'.  Zdes'  polagalos'  tol'ko  veselit'sya  i razvlekat'
vladyku.  Po etomu kriteriyu i podbiralis' pridvornye.  Dumat' zhe imeli pravo
tol'ko izbrannye, vsem ostal'nym eto prosto zapreshchalos'.
      Po hodu dvizheniya to sprava,  to sleva  za  stenami  zvuchala  muzyka  i
zalivistyj  zhenskij smeh,  shum zastol'ya ili voj obezumevshej ot predstavleniya
pridvornyh licedeev publiki. Znat' razvlekalas' kak mogla.
      Nakonec bredushchij  vperedi  provozhatyj,  so svoim zhezlom v odnoj ruke i
koptyashchim fakelom v drugoj,  ostanovilsya i nemnogo povozivshis' otper nichem ne
primechatel'nuyu  dver',  kakih  uzhe  mnogo vstrechalos' po doroge.  Kak tol'ko
dver'  raspahnulas',  koridor   zapolnilo   tosklivoe   zavyvanie   flejty.
Naslushavshis'  podobnoj  muzyki  mozhno bylo so spokojnoj sovest'yu strelyat'sya.
Provozhatyj odernul  tyazhelyj,  pyl'nyj  kover,  prikryvayushchij  vhod  v  tajnyj
koridor  snaruzhi  i priderzhivaya ego propustil vseh v nebol'shoj,  uyutnyj zal,
posle chego opyat' vydal svoj koronnyj poklon i udalilsya,  plotno  prikryv  za
soboj dver'.
     V zale  caril  polumrak.  Edinstvennymi  istochnikami  sveta  byli  pyat'
rasstavlennyh po krugu maslyanyh svetil'nikov.  V maslo vidimo bylo dobavleno
kakoe-to blagovonie,  zapah kotorogo zapolnil vse prostranstvo, ot pokrytogo
dlinnosherstnymi  kovrami pola,  do teryayushchegosya vo t'me,  vysokogo svodchatogo
potolka.  V kruge koleblyushchegosya sveta medlenno izvivalis' v  strannom  tance
tri  zhenskih  tela,  kak  by  pridavaya  material'nye  formy tosklivoj muzyke
flejty,  donosivshejsya neponyatno otkuda.  Prosvechivayushchayasya,  vozdushnaya  tkan'
slegka prikryvala samye vydayushchiesya dostoprimechatel'nosti krasavic, niskol'ko
ne skryvaya ih krasotu,  skoree naoborot,  stimuliruya fantaziyu zritelya i  tem
samym   usilivaya   ih  i  bez  togo  snogsshibatel'nuyu  seksual'nost'  do  ne
kontroliruemyh soznaniem predelov.
     - Vot eto ya ponimayu priem.  - S entuziazmom vosprinyal proishodyashchee odin
iz voinov.
     Ego golos  proizvel  neozhidannye rezul'taty.  Otkuda-to iz temnogo ugla
zala razdalsya hlopok v  ladoshi,  mgnovenno  prervav  predstavlenie.  Devushki
ostanovilis',  tanec prekratilsya.  Flejtist,  nahodyashchijsya gde-to za pologom,
vidimo dlya togo,  chto by ne narushat' sozdavavshijsya  zdes'  intim,  vzyal  eshche
neskol'ko  svoih  tosklivyh  not  i prekratil igrat'.  V sleduyushchee mgnovenie
vspyhnuli deshevye, no ochen' ekonomichnye rtutnye svetil'niki, raspolagavshiesya
po  svodu  potolka  i  koe-gde  na  stenah,  zaliv ves' zal mertvenno belym,
nereal'nym svetom,  bol'no rezanuv po privykshim uzhe k polumraku glazam. Bylo
interesno  nablyudat'  starinnye,  v  ranah  vyboin,  drevnie  steny  v takom
osveshchenii.  Iz golubogo,  udivitel'nogo bol'shogo divana,  stoyashchego v  uglu,
vybralsya Kart i s dovol'noj ulybkoj napravilsya k gostyam.
     Tancovshchicy s razocharovannym vidom,  chto ih tanec lyubvi ne nashel  svoego
logicheskogo   zaversheniya,   sobrali  sbroshennuyu  do  etogo  odezhdu  i  vazhno
udalilis',  vse kak odna zadrav vysoko podborodki, vystaviv kak mozhno dal'she
vpered vysokuyu naguyu grud' i tak razmashisto pokachivaya bedrami,  chto soldaty
Uilka zastyli na meste, paralizovannye prosnuvshimisya vdrug vpolne konkretnym
zhelaniem.
     - A  my  vas  zhdali  eshche  vchera.  Sluchilos'  chto-to  nepredvidennoe?  -
Pointeresovalsya on.
     - Net,  - vzyal slovo kapitan po pravu starshinstva,  - vse proshlo kak  i
bylo  namecheno,  prosto  proizoshla  dosadnaya  oshibka  v  nashih raschetah i my
pribyli syuda ne utrom,  kak nadeyalis' i pozdnim  vecherom.  Poetomu  prishlos'
perenesti operaciyu na utro segodnyashnego dnya.
     - Nichego strashnogo,  -  dnem  ran'she,  dnem  pozzhe.  Kakaya  raznica?  -
Milostivo  prostil  oploshnost'  konsul'tant  pravitelya.  -  YA  sejchas  poshlyu
dolozhit' Gortaliyu o tom,  chto vy zdes', i sudya po vsemu, - on s neskryvaemym
prezreniem  brosil  vzglyad  na pyateryh plennikov,  so skovannymi naruchnikami
rukami, - akciya proshla kak i planirovalos'.
     - Nechego bylo i bespokoit'sya,  - nebrezhno vzmahnul rukoj kapitan,  - po
dogovoru my dolzhny byli vypolnit' opredelennuyu rabotu,  i my ee vypolnili. -
On  eto  skazal  takim  tonom,  vrode  sam  tol'ko  chto begal s pulemetom po
beskonechnym koridoram, a ne otsizhivalsya v chelnoke.
     Primchavshijsya na  zvuk  pochernevshego,  bronzovogo kolokol'chika posyl'nyj
vyslushal prikazanie i umchalsya proch'.  Ne proshlo i neskol'kih minut, vo vremya
kotoryh  Kartu  i  kapitanu  dazhe  ne udalos' tolkom obsudit' nahlynuvshee na
Vargust nenast'e,  kak dveri raspahnulis' i  v  soprovozhdenii  svity  pribyl
posmotret' na poverzhennyh vragov Gortalij Smelyj.
     Vse plenniki,  krome vladyki Indinara, bezrazdel'nogo pravitelya Ortoka,
ponuro  sklonili  golovy,  vsem  svoim  vidom  demonstriruya  chuvstvo polnogo
raskayaniya,  tol'ko sam vladyka gordo vstretil  vzglyad  Gortaliya.  Oni  dolgo
smotreli drug na druga, ne zhelaya proigryvat' eto sostyazanie voli. Nachavsheesya
zatyagivat'sya  sostyazanie,  vyigral  nedavnij  povelitel'  chelovecheskih  dush,
lishnij raz dokazav, chto sila duha sposobna sokrushit' lyubuyu druguyu silu, esli
prisutstvuet  stoprocentnaya  uverennost'  v  sobstvennoj   pravote.   Slegka
rasstroennyj  tem,  chto ego vrag dazhe v takoj situacii ne teryaet prisutstviya
duha, Gortalij obratil svoe vnimanie na soldat. Zavistlivo osmotrev ih oruzhie
on mechtatel'no prikryl glaza i vydal:
     - Mne by takih soldat,  kak v vashej armii,  da eshche takoe zhe oruzhie,  to
vryad li sluchilos' to, radi chego nam prishlos' vas pobespokoit'.
     - My dlya etogo i sushchestvuem,  chtoby nas bespokoit'.  |to nasha rabota. -
Vse skromno molchali,  govoril tol'ko kapitan,  vdrug pochuvstvovav sebya sredi
znati celoj strany ochen' vazhnoj pticej.
     Gortaliya poradovala  takaya  predannost'  svoemu zanyatiyu.  Legkaya ulybka
skol'znula po ego iz容dennomu vremenem i gosudarstvennymi zabotami licu.
     - Nu kak,  vy razrushili eto osinoe gnezdo?  - Pointeresovalsya on.
     - Net my etogo ne sdelali,  - otvetil kapitan,  i zametiv  udivlenie  v
glazah  pravitelya  migom  popravilsya,-  komandovanie reshilo,  chto vam samomu
budet priyatno steret' s poverhnosti planety svoih vragov.
     Kapitan protyanul Gortaliyu nebol'shuyu pul't distancionnogo upravleniya.
     - Dostatochno pereklyuchit' etot pereklyuchatel' i nazhat' vot na etu knopku,
-  ob座asnil  on.  Pravitel'  akkuratno  vzyal  v  ruki  pribor.  Ulybka dolgo
sderzhivayushchego sebya sadista obnazhila neskol'ko sohranivshih predannost' svoemu
hozyainu, zheltyh zubov.
     - Nazhat' na eto, i Ortok prevratit'sya v prah?
     - Da.  -  Bylo  by  u  Aktanii  dostatochno  sredstv  dlya zakupki takogo
vooruzheniya,  nashim by sosedyam prishlos' ne sladko.  Vse eti  strany  v  mesyac
stali  by provinciyami Aktanii.  - Pomechtal Gortalij i shchelknul pereklyuchatelem
pribora.
     Vdrug Indinar  vstrepenulsya  i podal golos:
     - Velikij vladyka Aktanii,  prezhde chem ty ispolnish'  svoj  spravedlivyj
prigovor   Ortoku  i  ego  zhitelyam,  bezzavetno  predannym  tvoemu  velikomu
prestolu,  ya by hotel,  chtoby ty uznal vse podrobnosti,  kotorye  neobhodimo
znat' dlya prinyatiya takogo vazhnogo resheniya.
     - CHto ty hochesh' mne  soobshchit',  prezrennyj,  predavshij  svoyu  stranu  i
svoego  pravitelya?  Tol'ko  ne stoit opravdyvat'sya,  nikakie tvoi opravdaniya
tebe uzhe ne pomogut. YA prinyal reshenie i ne sushchestvuet v mire sily, sposobnoj
zastavit' menya ego izmenit'.
     - A nichego ne nuzhno menyat'.  Vse  budet  tak,  kak  i  dolzhno  byt'.  -
Zagadochno  promolvil  on  i  protyanul  Gortaliyu slozhennyj v chetvero,  sil'no
potertyj  listok  bumagi,  s  akkuratno   napechatannym   na   nej   tekstom,
stilizovannym  pod mestnuyu rukopisnuyu versiyu.  Tekst sostoyal vsego iz desyati
korotkih strochek. - Prochti eto, a potom delaj vse, chto ty zadumal.
     Gortalij s  neohotoj  vzyal  listochek  i  vsluh  prochel  pervuyu strochku,
sostoyashchuyu iz nikak ne svyazannyh mezhdu soboj slov:
     - "Gory,  plavat',  zolotoj,  korob,  pustynya, skitalec"... - Prochel on
pervuyu  stroku.  -  Ty  chto,  prezrennyj,  zahotel  podshutit'  na  do   mnoj
naposledok?!  Esli  ya ran'she hotel prikazat' prosto otrubit' tebe olovu,  to
posle takih nasmeshek ty budesh' umirat' dolgo i muchitel'no.  Tak  dolgo,  chto
dazhe tvoj ravnodushnyj ko vsemu Krog umoetsya na nebesah slezami sochuvstviya.
     - Ne gnevajsya,  vladyka. Prochti vse do konca, - poshel vabank Indinar, -
a posle etogo uzh prikazhesh' sdelat' so mnoj,  moimi lyud'mi i Ortokom vse, chto
tebe zablagorassudit'sya.  V konce-koncov  eto  moya  poslednyaya  pros'ba,  tak
rasprostranennaya v civilizovannyh mirah, kotorye ty tak obozhaesh'.
     - Horosho,  ya prochtu etot bred,  no ne  potomu,  chto  ty  ob  etom  menya
prosish', prosto ya, kak vladyka, dolzhen uchityvat' v svoih resheniyah vse nyuansy
dela.  "...chernila,  pobeg,  dvenadcat'",..  -  prodolzhil  srazhat'sya  on   s
neponyatnym sochineniem.
     - Pereklyuchit'  shlemy  s  kommunikatorov  na  radiostancii,  -  prikazal
serzhant  svoim  lyudyam,  -  vklyuchit'  radiostancii na priem i otklyuchit' rezhim
shumopodavleniya.
     Keron vypolnil   prikazanie.  V  naushnikah  zashipela  nesushchaya  chastota,
proshchupyvaya devstvenno-chistyj efir Aktanii,  otdeliv svoim shumom ego soznanie
ot  razdavavshegosya  v  gulkom  zale,  skripuchego golosa mestnogo vlastelina.
Vslushivayas'  v  eto  shipenie,  Keron  s  udivlenie  nablyudal,  kak  po  mere
prodvizheniya    po    tekstu,    menyaetsya   vyrazhenie   lica   Gortaliya,   ot
nadmenno-vysokomernogo,  do  udivlenno-nereshitel'nogo.  Kogda   on   konchil,
stoyashchij  ryadom  soldat  tolknul  Kerona  plechem,  pokazav,  chto  vremya snyat'
naushniki.
     Starina Tiras Kut, tertyj kalach korporacii "Indastriel Kid", ostalsya by
vpolne dovolen proizvedennym effektom,  esli by on  prisutstvoval  pri  etoj
metamorfoze,  no  sejchas  emu  bylo  ne do gordosti za svoi professional'nye
kachestva.  Sejchas on neprikayanno brodil v labirinte  uzkih,  vonyuchih  ulochek
Ortoka,  v slaboj nadezhde vstretit' hot' kogo-to iz svoih razognannyh vo vse
storony sotrudnikov.  On byl goloden,  emu bylo holodno i protivno na  dushe.
Kut  proklinal  tot  den'  kogda on soglasilsya otpravit'sya v etot varvarskij
mir,  dlya vypolneniya "plevogo  dela",  kak  vyrazilsya  ego  neposredstvennyj
nachal'nik.   CHerez   mesyac  posle  pribytiya,  dejstvitel'no,  byli  polucheny
udovletvoritel'nye rezul'taty.  Tehnologiya  organizacii  azhiotazhnogo  sprosa
opravdala  ozhidaniya  svoih  sozdatelej  dazhe  v  takoj  neozhidannoj  oblasti
primeneniya,  kak religiya.  Ego laboratoriya vydala na gora malen'kij listochek
bumagi,   kotoryj   soderzhal   desyat'   strochek   bessvyaznogo   i  absolyutno
nepostizhimogo logicheski teksta.  Ne smotrya na kazalos' by nichtozhnost'  etogo
dostizheniya,   vsya   gruppa  ne  skryvaya  svoih  chuvstv  hodila  beskonechnymi
koridorami i perehodami hrama i otkrovenno gordilas' svoim  dostizheniem.  Ne
svyazannye  logikoj  slova,  iz  kotoryh  sostoyal  tekst,  imeli  na cheloveka
potryasayushchee dejstvie,  kazhdyj,  kto prochital hot' raz ili uslyshal kak kto-to
chitaet  etu  tarabarshchinu,  mgnovenno  stanovilsya  fanatichnym  posledovatelem
Svyashchennogo Kroga,  gotovym za svoi novye idealy otorvat' golovu kazhdomu,  na
kogo tol'ko ukazhet pal'cem polnomochnyj predstavitel' bozhestva.
     Do samogo poslednego momenta, kogda v laboratoriyu vorvalis' vooruzhennye
soldaty,  lyudi Kuta zanimalis' tem, chto pytalis' prevzojti svoi dostizheniya i
sozdat'  vmesto  neponyatnogo  nabora  slov,   gimn,   svyaznyj,   nagruzhennyj
maskirovochnym  smyslom  tekst,  osnovannyj  na  mestnoj  sisteme  ponyatij  i
associacij, ponimat' i pet' kotoryj mog by lyuboj chelovek v Aktanii. V planah
laboratorii  byl  eshche  i flag,  pri odnom vzglyade na kotoryj hotelos' by vse
brosit'  i  sovershit'  zhertvoprinoshenie  Krogu,  hotya  vizual'naya  kodirovka
soznaniya  schitalas'  trudnym  delom  dazhe  sredi vysokoklassnyh specialistov
korporacii.
     Teper' eti specialisty brodili na umopomrachitel'nom rasstoyanii ot doma,
v gryaznom gorode,  nahodyashchemsya to li nachal'noj,  to li  na  konechnoj  stadii
svoego razvitiya i pytalis' vtolkovat' mestnym torgovcam,  chto te plastikovye
kredity,  kotorye oni im predlagali,  namnogo dorozhe mednyh  monet,  kotorye
trebovali  nesgovorchivye  torgovcy.  Torgovcy  ih terpelivo vyslushivali,  no
prodavat' prigotovlennuyu i hranyashchuyusya v usloviyah zhutkoj  antisanitarii  edu,
za sverkayushchie glyancem kuski plastika otkazyvalis'.
     A s Smelym Gortaliem tvorilos' chto-to nesuraznoe.  On to sadilsya  pryamo
na  pol,  to  vskakival i dlinnymi shagami navorachival krugi po zalu,  szhimal
rukami golovu v oblasti viskov i korchil neperedavaemye grimassy,  kotorye na
ego  starcheskom,  smorshchennom  lice  vyglyadeli sovershenno ne tak,  kak na eto
nadeyalsya Gortalij,  a proizvodili komicheskij effekt.  CHerez  minutu  pristup
konchilsya  i  vlastelin  etogo  podzvezdnogo  mira  vernulsya  v  svoe obychnoe
sostoyanie,  tol'ko besovskij ogonek v  glazah  vydaval  proizoshedshuyu  s  nim
peremenu.
     - Pochemu mne nikto ran'she ne skazal,  chto Krog nastol'ko velik,  a  ego
cerkov'  tak  mudra i milostiva?  - Sprosil s ukoriznoj on obrashchayas' k svoej
svite.  - Vy chto,  podlye,  hoteli eto skryt' ot svoego vlastelina?!  Hoteli
spastis'   sami,  a  na  svoego  vladyku  vam  naplevat'?  Vseh  v  temnicu!
Nemedlenno!
     Na krik  vbezhali  gvardejcy,  kazhdyj  s natugoj nes na pereves tyazheluyu,
srabotannuyu toporom alebardu.
     - Vseh  v  podzemel'e.  -  Skomandoval Gortalij,  ukazyvaya na nichego ne
soobrazhayushchih  ot  straha  poddannyh.  -  Osvobodite   zhe   etih   neschastnyh
stradal'cev  za veru!  - Vskrichal on obrashchayas' k prishel'cam,  glyadya kapitanu
pryamo v glaza.  -  Nemedlenno  ih  otpustite,  a  to  sledom  otpravites'  v
kazematy, sledom za moimi negodyayami i pokazhite, kak mne vyklyuchit' etu adskuyu
shtuku.
     Kapitan tol'ko otkryl rot ot neozhidannosti, da tak i ostalsya stoyat', ni
na chto ne reagiruya.
     Indinar udovletvorenno ulybnulsya i protyanul ruki, skovannye naruchnikami
k Keronu, chtoby tot rasstegnul zamok.
     - A  nu,  ne  obrashchat'  vnimaniya na etogo kozla,  oruzhie k boyu,  - vzyal
iniciativu v svoi ruki Uilk,  izvlekaya iz zazhima svoj  vernyj  impul'snik  i
dosylaya kapsulu v razryadnik,  - plevat' mne na to, kto on takoj. Strelyat' po
moej komande.
     Soldaty sbilis'   v  kuchu,  oshchetinivshuyusya  stvolami  pulemetov,  prizhav
plennikov k stene, i prosto tak sdavat'sya ne sobiralis'.
     - Vsem,   kto   menya   slyshit,   -   vklyuchil  radiostanciyu  serzhant,  -
nepredvidennye obstoyatel'stva.  Dejstvovat' po planu  kriticheskoj  situacii.
Kontakty s mestnymi zapreshchayu.  ZHdite dal'nejshih rasporyazhenij.  Situaciyu poka
kontroliruyu.
     Komandy byli otdany chetko i professional'no.
     - Vy chto,  s uma soshli? - Kipyatilsya zakazchik. - Derzhat' skovannymi, kak
rabov, dostojnejshih predstavitelej nashego obshchestva! Otpustite ih nemedlenno!
Skoty! Teper' to ya ponyal, s kem imel delo. Kak ya oshibalsya. Vy poplatites' za
svoyu  zhestokost',  eshche  kak  poplatites',  ne bud' ya pravitelem Aktanii.  Ne
pozhaleyu nikakih deneg.
     Kogda Gortalij upomyanul pro den'gi, kapitan vstrepenulsya, prishel v sebya
i vspomnil, zachem on zdes' nahodit'sya.
     - My zdes' tol'ko zatem,  chtoby poluchit' prichitayushcheesya.  - Skazal on. -
Kak tol'ko vy raschitaetes',  my uberemsya otsyuda i vy nas bol'she  nikogda  ne
uvidite. S vas sem' millionov kreditov.
     Ot etih slov u pravitelya pobelelo ot yarosti lico i isterika  pereshla  v
ne kontroliruemuyu fazu.
     - Ne poluchite vy u menya ni odnogo kredita. Strazha! - Pozval on golosom,
gotovym sorvat'sya v lyuboj moment.
     V zal vbezhali zapyhavshiesya strazhniki. Ih bylo chelovek pyatnadcat'. Vstav
polukrugom, oni okruzhili lyudej Uilka i ih plennikov, napraviv na neposlushnyh
ostro ottochennye nakonechniki,  bogato ukrashennyh,  ritual'nyh  kopij.  SHlemy
strazhnikov pobleskivali zamyslovatym ornamentom i proizvodili vpechatlenie.
     - Sdavajtes'.  -  Povelitel'nym  tonom  potreboval   Gortalij   i   dlya
ubeditel'nosti vzmahnul suhon'kim kulachkom.
     Uilk neskol'ko raz vystrelil pod nogi strazhe.  Gulkim ehom po  bol'shomu
pomeshcheniyu  razneslis'  vzryvy  isparyaemyh kamennyh fragmentov pola.  V kovre
ostalis' dymyashchiesya dyry. Nado otdat' dolzhnoe vyuchke i discipline strazhnikov,
tol'ko nekotorye iz nih otstupili na neskol'ko shagov,  ostal'nye ostalis' na
meste,  pravda v glazah etih lyudej chetko chitalsya strah,  no strah  nakazaniya
byl sil'nee.
     - CHego vy zhdete?  Shvatite ih.  Odin  iz  strazhnikov,  sudya  po  odezhde
glavnyj,  nereshitel'no dvinulsya vpered.  Zarabotalo srazu dva pulemeta.  To,
chto ostalos' ot smel'chaka razletelos' daleko  po  zalu,  ispachkav  odezhdu  i
isportiv  nastroenie  hozyaevam,  a  razoshedshiesya Kator i Istar eshche nekotoroe
vremya  polivali  razryvnymi  pulyami  drevnie,  bezvkusnye  freski,  iskusnuyu
lepninu  i  ogromnye  kartiny  v  bogatyh  ramah,  pryamo na glazah priblizhaya
cennost' etih sokrovishch k nulyu. Serzhant ne prepyatstvoval.
     Kogda pulemety  zamolchali,  Gortalij medlenno vstal s pola,  na kotoryj
povalilsya,  pri pervyh zhe vystrelah i  ne  v  sostoyanii  skazat'  ni  slova,
primiritel'no zamahal rukami, lishnij raz dokazyvaya, chto skol'ko by gonoru ne
bylo, a protiv tanka ne popresh', s golymi rukami po krajnej mere.
     - Horosho,  horosho,  -  skazal  on  poteryavshim  bodrost'  golosom,  - vy
poluchite svoi den'gi,  no tol'ko znajte, vsemogushchestvennyj Krog etogo tak ne
ostavit.
     - Kto ne ostavit?  - Ne ponyal kapitan.
     - On  imeet  vvidu  svoego  boga.  -  Poyasnil Uilk.
     - Nu,  eto  nam  bez  raznicy,  -  mahnul  rukoj  bezymyannyj   kapitan,
vospitannyj  v duhe ortodoksal'nogo ateizma.  CHto-chto,  a takoj svoeobraznyj
produkt, zaciklennogo na sebe soznaniya kak bozhestva, interesovali ego men'she
vsego, esli konechno voobshche interesovali.
     - Kart,  - pozval Gortalij zalegshego za massivnym divanom  kaznacheya.  -
Prinesite   syuda   sem'   millionov   kreditov.  Prijdet'sya  zaplatit'  etim
razbojnikam, a to oni raznesut ves' dvorec.
     - Vot  eto  drugoe  delo.  -  Ozhivilsya kapitan v predvkushenii okonchaniya
slegka zatyanuvshejsya operacii.
     V ego soznanii voznikla ego uyutnaya komnata v lagere, dymyashchijsya na stole
goryachij obed i simpatichnaya oficiantka, dazhe ne podozrevayushchaya o sushchestvovanii
slova "net". Iz liricheskogo sostoyaniya, kapitana vyvel serzhant:
     - Kapitan,  vy vidite,  kak dolgo net etogo tipa?  Nam nuzhno  pobystree
pokonchit' s etim delom i ubirat'sya otsyuda.  Naskol'ko ya ponimayu, oni sejchas,
kak smogut,  budut starat'sya tyanut' vremya,  a za vremya  zaminki  postarayutsya
podgotovit' kakuyu-to pakost'.
     Pronyra Kart dejstvitel'no ne speshil vozvrashchat'sya. Proshlo desyat' minut,
a ego vse ne bylo. Kapitan narushil zatyanuvshuyusya tishinu:
     - Vy chto, reshili nas vodit' za nos? - Nejtral'nym tonom pointeresovalsya
kapitan. - My zhdem eshche tri minuty i nachinaem raznosit' zdes' vse v kuski.
     - Vsem kto menya slyshit,  - opyat'  vklyuchil  svoyu  radiostanciyu  Uilk.  -
Nepredvidennoe oslozhnenie. Pilotam chelnoka - srochnyj vzlet. Posadite korabl'
pryamo u gorodskoj steny,  v pyatidesyati metrah ot  gorodskih  vorot.  Tam  ih
vidno, oni odni takie v vashem napravlenii. Vzvodu i gruppe podderzhki - posle
posadki  vysadit'sya  i  zanyat'  krugovuyu  oboronu.  Prikazyvayu  strelyat'  po
sobstvennomu  usmotreniyu.  My  budem  proryvat'sya,  v  sluchae  neobhodimosti
podderzhite ognem. V gorod bez moego rasporyazheniya ne vhodit'. Pilotam chelnoka
- derzhat' korabl' v gotovnosti k startu i nahodit'sya na svoih boevyh mestah.
Bud'te gotovy k naneseniyu raketnogo udara.  Celi,  v sluchae neobhodimosti  ya
ukazhu. Vsem ostavat'sya v rezhime dezhurnogo priema. Konec svyazi.
     Kapitan pedantichno  smotrel  na   svoj   navorochennyj   server,   cepko
obhvativshij  plastikovym  remnem  ego  levoe  zapyast'e.  Cifry na indikatore
perebrasyvalis' otvratitel'no medlenno i  stoilo  bol'shih  trudov  dozhdat'sya
okonchaniya trehminutnogo sroka, opredelennogo im samim.
     Keron, soobraziv,  chto dela razvivayutsya nemnogo ne tak, kak ozhidali ego
komandiry,  dostal iz svoego ranca svezhij magazin i zamenil im opustevshij na
polovinu,  a posle etogo  peredvinul  rychazhok  upravleniya  skorostrel'nost'yu
oruzhiya  v  krajnee  polozhenie.  Ostal'nye  naemniki  sdelali  primerno te zhe
dejstviya so svoimi pulemetami.  Uilk,  raspakoval odin iz svoih podsumkov  i
razdal vsem, v tom chisle i kapitanu, miniatyurnye granaty.
     - Vot zdes',  sverhu nahodit'sya knopka,  - ob座asnil on, - pered broskom
ee  nuzhno  razblokirovat',  povernuv  vot etu shajbu vpravo ili vlevo.  Posle
togo,  kak knopka budet razblokirovana, nazhimajte na nee i derzhite - granata
gotova k primeneniyu. Esli s knopki snyat' palec, granata vzryvaetsya cherez tri
sekundy.  Tak chto poakkuratnee s etimi shtukami.  A esli peredumaete brosat',
to  nuzhno  vernut'  shajbu  v  prezhnee polozhenie i polozhit' granatu obratno v
karman,  hotya ya vam etogo delat' ne sovetuyu,  - vse ravno mozhet  vzorvat'sya.
Bolee podrobnyh ob座asnenij ne potrebovalos'.
     Vremya isteklo.  - YA po prezhnemu ne vizhu deneg,  - zlym,  holodnym tonom
procedil  kapitan,  dostavaya  svoj  impul'snik  i  napravlyaya  ego v grud' ne
sderzhavshemu svoego slova zakazchiku.
     Dvoe strazhnikov,  vidimo  samye  predannye,  nahodyashchiesya  podle  svoego
hozyaina i dnem i noch'yu,  vskinuli nad  golovami  sverknuvshie  elektricheskim,
rtutnym  svetom  klinki,  i  ne  sgovarivayas'  brosilis'  na obidchika svoego
hozyaina.  V etom poryve bylo chto-to ot sobachej  predannosti  i  blagorodnogo
samopozhertvovaniya.  Oni  uspeli  tol'ko  prygnut'  vpered.  CHetyre  pulemeta
korotko ogryznulis'.  Doblest'  strazhnikov  razletelas'  v  raznye  storony,
dogonyaya  kuski izorvannoj v kloch'ya ploti.  Vladyka Aktanii stryahival s odezhd
kusochki ploti i kapli krovi,  sejchas,  ne smotrya na ego  bogatyj  naryad,  on
pohodil na myasnika s bojni, na ochen' bogatogo myasnika.
     Gortaliyu bol'she nikakih argumentov ne potrebovalos'. On zhestom podozval
odnogo iz strazhnikov i chto-to shepnul emu na uho.  Tot migom unessya vypolnyat'
poruchenie. Odin iz plennikov Uilka zhalobno zavyl o chem-to svoem, nabolevshem,
no tut zhe oseksya pod tyazhelym vzglyadom serzhanta.
     Ne proshlo i soroka sekund,  kak v zal vbezhal  zapyhavshijsya  Kart,  nesya
pered soboj,  obhvativ obeimi rukami,  uvesistyj tyuk,  zabityj standartnymi,
bankovskimi upakovkami. Zamedliv svoj beg on v nereshitel'nosti ostanovilsya v
neskol'kih shagah ot kapitana,  bystro brosaya ispugannye vzglyady to na svoego
vladyku, to na chernye stvoly pulemetov. Gortalij povelitel'nym kivkom golovy
razreshil   svoemu  prihvostnyu  otdat'  den'gi.  Tot  s  oblegcheniem  obrushil
tyazhelennyj meshok u nog kapitana i provorno  ubralsya  s  linii  ognya,  tol'ko
tyazheloe dyhanie govorilo o ego prisutstvii v pomeshchenii.
     Kapitan pristegnul  svoe  oruzhie  k  remnyu   i   stal   professional'no
upakovyvat'  den'gi  v  svoj  neob座atnyj  kejs,  odnovremenno podbivaya v ume
summu.  Kogda poslednyaya upakovka zanyala svoe mesto v chemodane, ona sostavila
semerku  s  shest'yu  nulyami.  SHCHelknuli  zamki,  kod  kotoryh ne znal dazhe sam
kapitan.  |to koe-chto govorilo o doverii rukovodstva k  svoim  lyudyam,  no  s
den'gami vsegda tak - kak tol'ko oni poyavlyayutsya,  ih tut zhe zakryvayut, chtoby
ne mozolili glaza komu popalo.
     Nedavnie plenniki,  vse eshche ne verya v svoyu udachu stoyali plotnoj gruppoj
mezhdu dvumya protivoborstvuyushchimi storonami i rastirali  sledy  naruchnikov  na
svoih zapyast'yah, maska straha eshche ne pokinula ih smorshchennyh vremenem lic.
     - Vy mozhete idti,  my s vami v raschete. - Procedil skvoz' zuby Gortalij
i  nebrezhno,  po  carski  vzmahnul  rukoj,  ukazyvaya na prikrytuyu pokryvalom
dver'.
     - Ne nravit'sya mne vse eto,  - dolozhil Uilk obrashchayas' k kapitanu, - mne
kazhetsya  eti  zhuliki  chto-to  zadumali.  Ty  tol'ko  posmotri  na  rozhu   ih
glavnogo...
     Dejstvitel'no, lico Gortaliya vyrazhalo celuyu gammu chuvstv  odnovremenno.
|to  byl  i  vostorg  ot  osvobozhdeniya Indinara,  glavy tak vnezapno stavshej
blizkoj emu sekty,  i sozhalenie ot rasstavaniya s ochen' krupnoj dlya etih mest
summoj deneg,  no vmeste s etim,  v ego vzglyade bylo chto-to takoe, chto srazu
ne  ponravilos'  uspevshemu  za  svoi  gody  nauchit'sya  razbirat'sya  v  lyudyah
serzhantu. Keron to zhe podozritel'no glyadel na proishodyashchee. Ono emu to zhe ne
nravilos'.  Kart tem vremenem otkinul pokryvalo maskiruyushchee  ot  postoronnih
vzglyadov  vhod  v  tajnye  podzemel'ya dvorca.  Dver',  nahodilas' v takom zhe
poluotkrytom sostoyanii,  v kakom oni ee ostavili,  kogda vhodili syuda.  Kart
neskol'ko raz vykriknul chto-to v pustotu,  no ih nedavnij provozhatyj, sovsem
nedavno obeshchavshij yavit'sya po pervomu trebovaniyu, ne poyavilsya.
     - Nu  vot,  nachinaetsya.  -  Zagadochno  skazal  serzhant  i  vse  shestero
nahodyashchihsya   podle   nego   soldat   udachi,   odnovremenno    pochuvstvovali
bespokojstvo.
     Bol'she ne govorya ni slova,  Uilk  metnulsya  k  plotnoj  kuchke  nedavnih
uznikov,  uzhe  nachinayushchih  chuvstvovat'  svobodu  i  krepkoj  rukoj  vyhvatil
polnopravnogo polnomochnogo predstavitelya Kroga na etoj  planete.  Strazhniki,
vse  kak  odin  dernulis'  v  ego  storonu,  no momental'no vskinutye stvoly
pulemetov zastavili ih tak zhe druzhno otpryanut'.
     - Indinar pojdet s nami, - poyasnil svoi dejstviya serzhant, - esli s nami
chto-to sluchit'sya, to on umret pervym.
     Kogda kommunikator  serzhanta  zakonchil  perevod  etoj  frazy,  Gortalij
opeshil.  On ne  znal,  chto  emu  sdelat'  ili  skazat'.  V  etom  mire,  gde
chelovecheskaya  zhizn'  ne  imela prakticheski nikakoj ocenochnoj stoimosti,  gde
gosudarstvo nikak ne uchastvovalo v zhizni prostyh lyudej,  krome kak  dralo  s
nih  nalogi,  vmeste  s  tem  ne  vkladyvaya  v lyubogo otdel'nogo cheloveka ni
kredita, s takim ponyatiem, kak zalozhnik on vstretilsya vpervye za svoyu dolguyu
zhizn'.
     Nedavnij plennik, neozhidanno pereshedshij v zalozhniki, tryassya vsem telom,
na   nego  opyat'  nakatilsya  pristup  uzhasa,  a  strah  vnov'  somknul  svoi
otvratitel'no holodnye ruki na ego toshchem  gorle.  On  popytalsya  bylo  slabo
vozrazhat',  no ego grubo shvatili za shivorot i vpihnuli v pahnuvshij plesen'yu
mrak uzkogo prohoda.  Neskol'ko raz gulko hlopnulo i mrak  prohoda  osvetili
svoim  drozhashchim svetom signal'nye shashki.  Odnu iz nih derzhal v podnyatoj ruke
shedshij vperedi Uilk, tashcha za ruku, kak upirayushchegosya rebenka, drevnego starca
iz epohi legend. Zamykal kolonnu Kator, u nego i byl vtoroj fakel.
     Prohod petlyal,  kak soznanie alkogolika v poiskah  spirtnogo,  vetvilsya
bokovymi,  temnymi  prohodami.  Inogda  ego peresekal podobnyj prohod,  no v
osnovnom eto byli prostye otvetvleniya.  Snova to sprava, to sleva, slyshalis'
golosa  i  shum  razvlekayushchejsya  znati,  neprivychnye  zvuki mestnyh duhovyh i
strunnyh instrumentov,  pohotlivyj smeh favoritok i zvuki shumnogo  zastol'ya.
Naskol'ko vspominal Keron,  vse eti zvuki uzhe byli, tol'ko sejchas oni menyali
drug-druga v obratnom poryadke.  Kak  serzhantu  udavalos'  nahodit'  obratnuyu
dorogu  v  etom  mrachnom  labirinte?  Podzemel'yu  kazalos'  ne  budet konca.
Neskol'ko raz  serzhant  oshibalsya,  no  tut  zhe  bral  sled  vnov',  tak  chto
vozvrashchat'sya bylo ne daleko.
     Neozhidanno on  zamer  na  meste.  Pochti  begushchij  za  serzhantom   Sal's
bukval'no naletel na svoego komandira,  no tot dazhe ne otreagiroval na stol'
neprostitel'nuyu oploshnost' svoego podchinennogo,  a stoyal i  prislushivalsya  k
chemu-to  vperedi.  Vo  mrake  podzemel'ya  zatailas'  opasnost'  i serzhant ee
pochuvstvoval. ZHazhda zhizni, esli ona dejstvitel'no sil'na, v sostoyanii delat'
raznye nevozmozhnye na pervyj vzglyad veshchi,  tak chto Keron stoyal spokojno i ne
udivlyalsya.
     - Vperedi kto-to est',  - prosheptal emu serzhant snimaya s predohranitelya
oruzhie, - peredaj ostal'nym.
     Serzhant ne  oshibsya,  za  uglom ih zhdala zasada.  Bol'she desyatka krepkih
voinov dozhidalis' svoih zhertv v dvuh bokovyh otvetvleniyah osnovnogo prohoda,
kak  ohotniki  dich'.  Po  sinevatoj  stali ih klinkov izredka probegali edva
razlichimye bliki,  kazalos' edinstvennym,  chto mozhno bylo zametit' vo mrake,
eto byli belki ih shiroko raskrytyh glaz.  Rovnoe dyhanie voinov, pered samoj
shvatkoj,  vydavalo v nih nastoyashchih professionalov, vsecelo posvyativshih sebya
voennomu iskusstvu.
     Uilk vklyuchil radiostanciyu:
     - Serzhant Uilk,  vyzyvayu vseh.
     - CHelnok slushaet.  - Razdalos' v otvet.
     -  Vzvod  slushaet.
     - Komanda prikrytiya slushaet.
     - Vezdehod slushaet.
     - Kto ni bud' iz nashih nahodit'sya sejchas vo dvorce?  - Sprosil  on.  Iz
sbivchivyh dokladov sledovalo, chto nikogo vo dvorce iz svoih net. - Vezdehod,
vas nikto ne bespokoil,  posle togo kak  my  rasstalis',  -  pointeresovalsya
serzhant.
     - Krutilis' tut kakie-to podozritel'nye tipy, - razdalos' iz dinamika v
otvet, - prishlos' vyjti i razognat' ih iz pulemeta. Bol'she nikogo ne bylo.
     - Ostavajtes' na meste i ne pokidajte mashiny,  my skoro budem na meste.
     Poslednyaya fraza   serzhanta   vselila   nekotoruyu  uverennost'  vo  vseh
prisutstvuyushchih, krome Indinara konechno.
     - A  nu  vyhodi  po  odnomu!  -  Skomandoval  cherez  svoj  kommunikator
neozhidanno dlya vseh prosnuvshijsya kapitan.  Nikakogo otveta ili  dejstviya  ne
posledovalo.  Kapitan podumal,  chto nuzhno eshche kak sleduet potrenerovat' svoj
komandirskij golos, no vsluh predpolozhil:
     - Mozhet  tam  i  net nikogo.  Otvet na ego vopros posledoval neozhidanno
bystro.  V polnoj tishine,  bez obyazatel'nogo v takih sluchayah boevogo  klicha,
voiny rinulis' v ataku.  SHirokie, temnye odezhdy skryvali figury napadavshih i
mozg vydelyal tol'ko dve detali - vskinutye dlya udara klinki i mechushchie strely
nenavisti glaza.
     Serzhant metnul v storonu napadavshih svoj  fakel,  vyrvav  u  mraka  ego
voinov  i  otpryanul  v  storonu,  osvobozhdaya  Keronu  zonu  obstrela.  Voiny
stremitel'no priblizhalis'. Keronu nichego ne ostavalos' delat', kak nazhat' na
spusk.  Pulemet v ego rukah ozhil, ozariv nizkij svod nad golovoj trepeshchushchimi
kvadratami sinevatogo sveta  -  eto  iz  prorezej  plamegasitelya  vyryvalis'
raskalennye porohovye gazy.  CHerez mgnoven'e k pulemetu Kerona prisoedinilsya
eshche odin, bivshij otkuda-to snizu i szadi. Vidno strelok prisel i vel ogon' s
kolena.   V   desyati   metrah   ot   stvola   pulemeta  Kerona  stremitel'no
razvorachivalas'  malen'kaya  tragediya,  -  krohotnaya  peschinka,  iz   kotoryh
skladyvaetsya obshchaya kartina neob座atnogo i tragichnogo po svoej suti bytiya.
     Voiny Gortaliya bilis' v agonii pod gradom pul',  umirali, no dazhe mysli
ob  otstuplenii ne voznikalo v ih golovah.  Veroyatno prikaz,  poluchennyj imi
nakanune v sluchae otstupleniya  tak  zhe  garantiroval  smert',  vot  voiny  i
srazhalis', v otchayan'e pytayas' pytayas' ispol'zovat' nichtozhnyj shans vyzhit'.
     Keron pervyj raz stolknulsya s takoj  ozhestochennost'yu,  s  takoj  slepoj
reshimost'yu  pobedit' ili umeret',  kakaya sverkala v glazah etil lyudej.  Hotya
stychka i dlilas'  ne  bol'she  pyatnadcati  sekund,  no  dlya  nego  eto  vremya
neimoverno  rastyanulos'  -  bessmyslennaya  smert' vsegda sil'no dejstvuet na
cheloveka.  Pulemet v ego rukah kazalsya zhivym  sushchestvom,  zhivshim  otdel'noj,
sovershenno neponyatnoj v dannyj moment dlya Kerona zhizn'yu.  Kogda strelyat' uzhe
bylo ne v kogo, on eshche neskol'ko raz proshelsya poperek prohoda i umolk. Posle
grohota ocheredej, tishina bukval'no zvenela v ushah.
     Serzhant Uilk,  s impul'snikom nagotove,  podnyalsya i otryahnuvshis' proshel
nemnogo  vpered,  osmatrivaya  izorvannye v kloch'ya tela.  Na vlazhnom ot krovi
polu,  vystelennom rovnymi,  pryamougol'nymi plitami v  samyh  neestestvennyh
pozah  valyalos' dvenadcat' trupov.  Praviteli Aktanii ne zadumyvayas' brosili
eshche dvenadcat' zhiznej na altar' svoih ambicij.
     - CHto zhe eto takoe delaetsya?! - v serdcah voskliknul serzhant, eshche ne do
konca otoshedshij ot predydushchego zadaniya,  - neuzheli oni  ne  soobrazhayut,  chto
nichego ne mogut nam sdelat', chto u nas prosto drugoj uroven'?
     Zazhgli svezhie signal'nye fakela, v zamen potuhshim i poteryannym vo vremya
korotkoj  shvatki  i  perestupaya  cherez tela poshli dal'she.  Do dveri,  cherez
kotoruyu oni voshli v eto podzemel'e dobralis' bez priklyuchenij.  Uilk  tolknul
dver',  no  ona  okazalas'  zapertoj.  On  s  razmahu  dvinul po dveri svoim
ogromnym sapogom,  no vnov' nichego ne izmenilos'.  S takim zhe uspehom  mozhno
bylo lupit' nogami v kamennuyu stenu, no do serzhanta eto doshlo posle desyatogo
udara.
     - Otojdite vse nazad.  - Prikazal on. Eshche ne soobrazhaya, chto zhe pridumal
serzhant, vse popyatilis' i ot greha podal'she ukrylis' v pervom zhe otvetvlenii
koridora posle dverej, v dvadcati metrah ziyavshem neproglyadnym provalom sleva
po hodu dvizheniya.  |tot prohod,  v otlichie ot osnovnogo byl namnogo uzhe.  Za
vsemi,  podgonyaya  poteryavshego nadezhdu na svoego Kroga starika,  posledoval i
serzhant.  On dostal iz svoego podsumka tri granaty,  zatem svyazav ih  vmeste
otorvannym ot uniformy remeshkom,  povernul predohranitel'noe kol'co na odnoj
iz nih,  kak rasskazyval ranee,  i metnul svoe proizvedenie v storonu dveri.
Strogo  cherez  tri  sekundy,  kak  eto  i zadumyvali konstruktory,  razdalsya
oglushitel'nyj vzryv.  Udarnaya volna proneslas'  mimo  spryatavshihsya  lyudej  i
pomchalas' dal'she po podzemel'yu, pugat' pridvornyh i navodit' uzhas na chelyad'.
Iz mezhblochnyh stykov nizko navisshih svodov koe-gde posypalis' strujki  peska
i pyli.
     - Staryj kazimat,  - prokomentiroval kto-to szadi,  - togo i glyadi  vse
zavalit'sya k chertyam.
     Ne dozhidayas',  poka on razov'et kak sleduet svoyu mysl',  vse  brosilis'
vdogonku za rvanuvshim vpered serzhantom.
     Dveri kak ne byvalo.  Otsutstvovali dazhe petli,  tol'ko glubokie dyry v
kamne  svidetel'stvovali  o  tom,  chto oni sovsem nedavno byli na meste.  Za
dikij kamen'  sumel  uderzhat'sya  tol'ko  fragment  zamyslovatogo  zamka,  na
kotoryj byla zaperta dver'.
     Proskochiv cherez sploshnuyu pelenu pyli,  otryad vyrvalsya naruzhu i okazalsya
v  tom  zhe  zapushchennom  sadu,  v  kotorom ih pokinul obladayushchij udivitel'noj
zhestikulyaciej provodnik,  no sejchas on nigde ne nablyudalsya.  Esli ne schitat'
prichudlivo  razukrashennyh,  pohodivshih  na  golubej  ptichek,  zanyatyh svoimi
brachnymi igrishchami, kotoroe celikom poglotilo ih ne bog vest' kakoe vnimanie,
to v parke bol'she nikogo ne bylo.
     - Tuda.  - Skomandoval serzhant,  rukoj ukazyvaya napravlenie.  Kogda oni
probegali   dovol'no   shirokimi   ulicami  privelegirovannoj  chasti  goroda,
navstrechu im,  orientiruyas' na proizvodimyj otryadom shum,  vybezhal  zaspannyj
strazh,  no  obnaruzhiv,  chto  predpolagaemyh vragov gorazdo bol'she,  chem on v
sostoyanii pobedit', v tot zhe moment skrylsya, pozorno brosiv na vymoshchennuyu iz
ogromnyh bulyzhnikov mostovuyu svoyu tyazhelennuyu alebardu.  Ona Hot' i schitalas'
groznym, po mestnym ponyatiyam, oruzhiem, no sil'no zatrudnyala beg.
     Kogda im  udalos'  dobrat'sya  do  nebol'shoj  ploshchadi,  na skotnom dvore
kotoroj oni ostavili svoj transporter,  im otkrylos'  udivitel'noe  zrelishche.
Transporter uzhe pokinul nekoe podobie hleva,  v kotorom oni ego ostavili,  a
stoyal posredi ploshchadi.  Ego motor natuzhno revel.  Okolo pyatidesyati luchnikov,
vooruzhennyh  korotkimi,  no  moshchnymi lukami,  stoyali polukrugom i besposhchadno
obstrelivali svoimi  strelami,  sverkayushchuyu  glyancem  svezhej  emali,  groznuyu
mashinu.  Strely  leteli v bronirovannoe osteklenie kabiny,  v sistemu katkov
gusenichnogo privoda, s siloj udaryalis' i otletali. Serzhant dazhe ostanovilsya,
izumlennyj    skorost'yu,    s    kotoroj    rasprostranyalis'    rasporyazheniya
glavnokomanduyushchego v etom primitivnom mire.  Kogda  voditelyu  nadoedal  grad
osypayushchih ego mashinu strel, transporter, kak dikij zver', rezko bral s mesta
i brosalsya na tolpu luchnikov.  Te,  s dikimi krikami kidalis'  v  rassypnuyu,
pereprygivaya cherez vysokie zabory blizhajshih usad'b i zaprygivali v raskrytye
okna pervyh etazhej s lovkost'yu,  na kotoruyu sposoben chelovek tol'ko v rezhime
spaseniya sobstvennoj zhizni.  Kak tol'ko mashina zamirala na meste, oni tut zhe
sobiralis' v  svoj  neizmennyj  polukrug,  veroyatno  tak  trebovali  mestnye
predstavleniya o strategii, i proizvodili ocherednoj zalp.
     - Davno voyuesh'? - Sprosil po radiostancii serzhant u voditelya vezdehoda.
     - Uzhe minut pyatnadcat'...  - Srazu otkliknulsya voditel', zavershiv frazu
masterski  sostavlennym  naborom  rugatel'stv.  -  Pocarapali   mne   svoimi
durackimi strelami vse steklo...
     - A pochemu ne vyhodil na svyaz'?  -  Oborval  ego  grozivshij  zatyanut'sya
doklad.
     - Tak byl zhe prikaz - "ostavat'sya na peste i zhdat'  rasporyazhenij",  tem
bolee,  chto nikakogo urona oni etomu transporteru oni nanesti ne smogut, tem
bolee, chto ya ih blizko ne podpuskayu. Prosto eti svolochi menya uzhe dostali.
     K gulu  rabotayushchego  v  holostom rezhime dvigatelya,  dobavilsya eshche odin,
edva razlichimyj zvuk,  ponachalu ele slyshnyj,  narastayushchaya s kazhdoj  sekundoj
monotonnaya drob'. |to byl stuk kopyt o bulyzhnuyu mostovuyu.
     - K tebe eshche gosti,  - prokommentiroval uslyshannoe Uilk,  - na  podmogu
luchnikam skachet konnica.
     I dejstvitel'no v sleduyushchee mgnovenie iz-za povorota  ulicy  pokazalis'
bogato  razukrashennye,  zakovannye v tusklo sverkayushchie laty vsadniki.  SHlemy
vidimo predstavlyali osobennuyu gordost' etih voitelej,  tak kak na nih viseli
samye  vydayushchiesya dostizheniya mestnoj abstrakcii - yarkie loskuty prozrachnyh i
tonkih, kak namek favorita, tkanej, sosedstvovali s puchkami dlinnyh, cvetnyh
per'ev, krasivo razvevayushchihsya na vetru i boltayushchimisya na shnurkah, malen'kimi
derevyannymi  skul'pturkami.  Kazhdyj   iz   vsadnikov   derzhal   na   pereves
vnushitel'nyh   razmerov  shturmovoe  kop'e,  bol'she  pohozhee  na  tol'ko  chto
srublennoe molodoe derevo. No ot pobega-desyatiletki eto oruzhie otlichala odna
detal'  - uzlovatoe drevko venchal tyazhelennyj,  litoj nakonechnik,  ego chetyre
grani pravil'no shodilis' k centru,  maksimal'no umen'shaya ploshchad' prilozheniya
sily i tem samym priblizhaya k nulyu shansy vraga pri tochnom popadanii.
     Pod vsadnikami byli kakie-to kopytnye zhivotnye. S takogo rasstoyaniya vid
opredelit'  bylo  trudno,  tem  bolee,  chto  Keron  nikogda ne interesovalsya
problemoj verhovyh zhivotnyh, i dazhe nikogda s nej ne stalkivalsya.
     - Ty  tam  ne  rasslablyajsya,  -  vnov'  obratilsya  serzhant  u  voditelyu
transportera. - Sejchas ty prijmesh' uchastie v nastoyashchem rycarskom turnire.
     Ego uzhe  etot  spektakl'  nachinal smeshit'.  Sovershenno neozhidanno s ego
lica ischezla grimasa ozabochennosti,  k kotoroj vse tak  privykli.  Ee  mesto
zanyala  mal'chisheskaya  uhmylka - shirokaya i schastlivaya.  Pochemu schastlivaya?  A
prosto tak.
     - |to kak?  - Ne ponyal voditel',  no tut zhe v dinamike poslyshalos': - O
bozhe!  - On zametil rasfufyrennyh,  vseh v  plyumazhe  naezdnikov.  -  Rebyata,
sdelajte chto-nibud'.  Transporter hot' shtuka i krepkaya, no ya somnevayus', chto
on uderzhit udary nakonechnikov ih palok.
     - |to tochno,  - soglasilsya serzhant,  - my nahodimsya za kustami.  Vidish'
ih?
     - Da, vizhu. Oni zdes' edinstvennye na etoj ploshchadi. Mashina razvernulas'
i stala sdavat' nazad,  voditel' tem samym prikryval  korpusom  transportera
malen'kij  otryad  Uilka  ot  strel  luchnikov.  V  ryadah atakovavshih razdalsya
otryvistyj boevoj klich.  Odin iz pyati vsadnikov  stegnul  svoe  zhivotnoe  po
krupu  korotkoj,  tolstoj  plet'yu.  Tvar'  pod nim pohodila na pomes' byka s
oslom.  Dlinnye,  massivnye roga venchali stal'nye  nakonechniki,  krepivshiesya
kozhanymi  remnyami  za  propilennye v rogah otverstiya.  Iz-za massivnyh rogov
torchali ogromnye, obvisshie ushi. ZHivotnoe ispuganno kosilos' v raznye storony
i  vremya  ot  vremeni  raskryvalo  svoyu  ogromnuyu  past',  demonstriruya vsem
zhelayushchim velikolepnyj nabor tupyh,  kak pen'ki,  zubov  zhvachnogo  zhivotnogo.
ZHivotnoe  nemnogo  pobrykalos',  no  vsadniku  vskore udalos' napravit' svoyu
skotinu v storonu otstupayushchego,  kak vse reshili,  transportera.  Nahodyas'  v
shagah  tridcati  ot  mashiny mestnyj rycar' motnul golovoj,  zabralo s lyazgom
zahlopnulos',  skryv lico svoego hozyaina  tolstoj,  metallicheskoj  setkoj  i
razvernul  svoe  kop'e,  do  etogo  stoyavshee  na  pod容me  ego pravoj nogi v
gorizontal'noe polozhenie.
     - Sejchas  udarit!  - Poslyshalsya vizg voditelya iz radiostancii Uilka.  A
sam on, brosiv shturval svoej mashiny, brosilsya v gruzovoj otsek transportera,
v  slaboj  nadezhde,  chto sredi pereborok i vnutrennego oborudovaniya,  ostrie
kop'ya ego ne dostanet.
     V sleduyushchee mgnovenie iz kustov udarila korotkaya ochered'.  ZHivotnoe pod
vsadnikom,  kak podkoshennoe,  ruhnulo na mostovuyu.  Vsadnik, pereletev cherez
golovu  svoego  druga  i  chut'  ne  raskroiv  sebe  slabozashchishchennyj  zhivot o
nakonechniki rogov svoego boevogo druga,  ruhnul na mostovuyu,  neskol'ko  raz
perekuvyrknulsya  cherez golovu,  izdavaya zvuk broshennoj konservnoj banki,  da
tak i ostalsya lezhat',  raskinuv v raznye storony ruki.  K pravomu  perednemu
katku  transportera  doehal  tol'ko  shlem,  s  razvivayushchimsya na vetru puchkom
belosnezhnyh per'ev.
     - Nu naglye dikari!  - Vozmushchalsya kapitan vlezaya v transporter. - I chto
samoe interesnoe,  vsegda tak, kak tol'ko popadesh' v otbroshennyj mir, vsegda
takoe sluchaetsya.
     - YA to zhe  zametil.  -  Podderzhal  razgovor  Uilk.  Tol'ko  etim  dvoim
hotelos'  govorit'.  U  vseh ostal'nyh byla yavnaya peredozirovka vpechatlenij,
tem bolee,  chto vse krome  serzhanta  i  kapitana  pervyj  raz  nahodilis'  v
podobnom mire.
     Razvernuvshis' na meste s probuksovkoj,  mashina rvanula proch' iz goroda.
Vse,  kto  nahodilsya  na  ee  puti,  vklyuchaya  ucelevshih  rycarej,  brosilis'
vrassypnuyu,  ustupaya pered naporom do uzhasa zhivuchej zveryugi.  Tol'ko odin iz
rycarej ne rasteryalsya.  Na ego shchite pritorochennom k sedlu, siyal samyj gordyj
gerb etogo korolevstva. On prishporil svoe zhivotnoe i brosilsya sledom, gromko
chto-to  vykrikivaya.  On  nessya  na  svoem  skakune bystree molnii - primerno
kilometrov dvadcat' v chas - i byl pohozh  na  yunogo  boga,  razgoryachennogo  v
shvatke.  Rusye,  dlinnye  volosy  razvevalis' na vetru.  Vse nahodivshiesya v
transportere,  krome  voditelya,  riskuya  vyvihnut'  sebe  shei,  sledili   za
razvorachivayushchimsya spektaklem.  Nekotoroe vremya on ne otstaval ot nabirayushchego
skorost' transportera,  no ne proshlo i poloviny  kvartala,  kak  ego  uzhasno
sarkasticheskaya karikatura na konya, stala zadyhat'sya, shiroko razinula past' i
sbrosila skorost'. Iz-za sleduyushchego povorota on uzhe ne pokazalsya.
     Rycar' s  dostoinstvom  razvernul  svoe  zhivotnoe  i  ono  ego  poneslo
razmerennoj truscoj obratno k  soratnikam.  Udary  kopyt  o  mostovuyu  gulko
raznosilis'  po bezlyudnym,  pustynnym ulicam.  Ohochie do vpechatlenij zevaki,
tol'ko vysovyvalis' iz okon svoih domov poglyadet' na proishodyashchee,  hotya vse
uzhe   zakonchilos'.   Vecherom,  soratnikami,  dlya  geroya  dnya,  povergshego  v
panicheskoe begstvo nevidannoe chudovishche,  byl ustroen ogromnyj pir,  vo vremya
kotorogo  slavnyj  rycar'  YAjcelot  radostno kupalsya v pennyh bryzgah slavy,
shumno prazdnuya svoyu velikuyu  pobedu.  Vest'  ob  etom  podvige  so  vremenem
razneslas'  daleko po okruge,  i kogda pravitelyu dolozhili ob etom gerojstve,
tot nagradil slavnogo rycarya celoj kuchej  pomestij  i  neskol'kimi  titulami
srazu,  ved' ne kazhdomu zhe smertnomu udaetsya vot tak zaprosto prognat' proch'
iz goroda zarvavshegosya drakona...
     Na maksimal'no   dopustimoj   skorosti   transporter   gromyhal  svoimi
gusenicami po koryavomu bulyzhniku.  Vskore pokazalis' gorodskie vorota. Vozle
nih bylo kakoe-to dvizhenie,  no iz-za vnov' pripustivshego livnya,  s potokami
kotorogo ne spravlyalis' dvorniki lobovogo stekla,  bylo  trudno  rassmotret'
chto zhe imenno tam proishodit.
     Pyatero voinov korolevskoj gvardii - otbornyh sil Aktanii,  s  tyazhelymi,
oboyudoostrymi mechami nagolo, peregorodili stvor vorot, stvorki kotoryh za ih
spinami byli plotno somknuty,  v grubo srabotannyh,  rzhavyh skobah, vbityh v
derevo  stvorok,  byl vlozhen ispolinskij zasov.  Lica voinov ozaryala ugryumaya
reshimost'  ispolnit'  vse,  tol'ko  chto   poluchennye   prikazy.   Nepodaleku
vozvyshalos'  stenobitnoe orudie,  samoe primitivnoe,  kotoroe Keron mog sebe
predstavit'.  Na dvuh derevyannyh  poperechinah,  na  korotkih,  rzhavyh  cepyah
boltalos' shvachennoe dvumya shirokimi,  kovannymi obruchami zdorovennoe brevno.
Obitateli mira,  s ostanovivshemsya kazalos' navsegda vremenem,  reshili vidimo
pri pomoshchi etoj shtuki vskryt' zhelezyaku na kotoroj peredvigalis' nechestivcy i
vernut' v takoj sposob svoi krovnye i vse-taki dobrat'sya do glotok negodyaev.
     Bezumstvom bylo    by    taranit'    takie   massivnye   vorota   stol'
neprisposoblennoj  dlya  etogo  mashinoj  i   voditel'   nazhal   na   tormoza.
Zablokirovannye  gusenicy zaskol'zili po kamnyu i mashina razvernuvshis' pravym
bortom k vragam,  kachnuvshis' ostanovilas'. Serzhant shvatil pervyj popavshijsya
emu  v  ruki  pulemet  i  raspahnuv  lyuk  vyskochil  naruzhu i nachal strelyat'.
Reshimost' gvardejcev mgnovenno smenilas' uzhasom, da i to vsego na mgnovenie.
Puli  serzhanta  polozhili  vseh  pyateryh  bystro i chetko.  Smert' nastigla ih
bystro, tak chto oni dazhe nichego ne uspeli soobrazit'. O takoj horoshej smerti
mog  tol'ko mechtat' kazhdyj iz voinov etogo mira.  Obychno,  pochti vsegda bylo
naoborot,  hotya rana poluchennaya v boyu i okazyvalas' smertel'noj, no cheloveku
prihodilos'  umirat'  dolgo i muchitel'no.  CHto podelaesh',  holodnoe oruzhie -
est' holodnoe oruzhie.
     Vsled za svoim komandirom vyskochili eshche neskol'ko chelovek,  v tom chisle
i Keron.  Pervoe,  chto uslyshal Sal's, eto byli redkie ocheredi, razdavavshiesya
po   tu  storonu  gorodskoj  steny.  S  desyatok  chelovek,  vozivshiesya  vozle
stenobitnogo orudiya,  vidya kak stremitel'no  razvivayutsya  sobytiya  ne  v  ih
pol'zu,  so  vseh  nog  brosilis'  nautek.  Kator pustil im vdogonku dlinnuyu
ochered',  starayas' brat' poverh golov.  Te pomchalis' eshche bystree,  teryaya  po
doroge oruzhie i dospehi.
     Tem vremenem,  po  verhushke  gorodskoj  steny,  k  mestu  stychki  begom
podtyagivalsya  otryad luchnikov.  Po mere prodvizheniya otryada ot nego otdelyalis'
po neskol'ko chelovek i ostavalis' za  massivnymi  zashchitnymi  zubcami  steny,
kotorye byli postroeny ne tol'ko snaruzhi,  kak v normal'nyh gorodah snaruzhi,
no i s vnutrennej storony tozhe. Kak tol'ko luchniki dostigali svoego rabochego
mesta,  oni  tut  zhe  dostavali  iz  tugo  nabityh  kolchanov  pervuyu strelu,
natyagivali luki i  besstrashno  vysovyvayas'  po  poyas  iz-za  svoih  ukrytij,
nachinali strelyat' v svoih vragov. Strely gradom posypalis' sverhu. Smelost',
s kotoroj oni protivostoyali znachitel'no bolee sovershennoj tehnologii,  chem u
nih, porazhala.
     Malen'kij otryad iz drugogo mira s ozhestocheniem otstrelivalsya. Reshimosti
pobedit' bylo predostatochno u obeih storon. Pod stenoj shest' pulemetov i dva
impul'snika rabotali ne umolkaya,  oruzhie zamolkalo tol'ko togda, kogda nuzhno
bylo  zamenit'  opustevshij  magazin.  Luchniki  v  svoyu  ochered'  perestavali
strelyat' tol'ko v dvuh sluchayah - libo v cheloveka  na  stene  popadala  pulya,
libo u nego prosto konchalis' strely.
     Kogda na stene kolichestvo luchnikov zametno umen'shilos',  serzhant zhestom
prikazal  dvum  soldatam  vyjti iz-za prikrytiya mashiny i poprobovat' otkryt'
zasov.  Te hotya i bez osobogo entuziazma,  no-vse taki poshli.  Keron i Istar
ostalis' ryadom so svoim komandirom prikryvat' vynuzhdennyh smel'chakov. Puli s
legkost'yu kroshili sil'no vyvetrennyj kamen' steny,  otbivaya  kuski  krupnogo
shchebnya,  kotoryj  sypalsya  vniz posle kazhdogo prohoda pulemeta.  V otlichie ot
krupnyh kuskov,  belaya pyl',  ne smotrya na ne  prekrashchayushchijsya  dozhd',  beloj
vual'yu prikryvala rany na kamnyah, nanesennye vremenem i chelovekom.
     Tyazhelennoe brevno zasova ne smotrya na prilagaemye  geroicheskie  usiliya,
ne  hotelo  sdvigat'sya  ni na millimetr.  Vidimo ono kak-to fiksirovalos' na
svoem meste, no kak imenno, kogda v tebya postoyanno letyat strely, razobrat'sya
bylo nevozmozhno.  Rzhavye skoby plotno ohvatyvali uzlovatyj,  ne imevshij dazhe
nameka na obrabotku stvol dereva.
     Strely gradom sypalis' so steny.  Hotya pochti vse,  kto sostavlyal pervyj
otryad luchnikov byli uzhe v luchshem  mire,  no  svezhie  sily  vse  podhodili  i
podhodili.  Pyatiminutnoj  zaderzhki  vozle  zapertyh vorot mestnym gvardejcam
bylo vpolne dostatochno dlya organizacii  vooruzhennogo  soprotivleniya.  Keron,
kogda  menyal  ocherednoj  magazin,  zametil,  chto  u serzhanta iz levogo plecha
torchit korotkij  oblomok  tolstoj  strely,  kotoruyu  tot  oblomal  chtoby  ta
prinosila  emu  men'she stradanij.  V zhilet i shlem Kerona to zhe neskol'ko raz
popadali strely, no emu poka vezlo - ni odna iz nih ne popala v nezashchishchennoe
mesto.  Vdrug on poluchil neozhidannyj udar v spinu,  razvernulsya i obnaruzhil,
chto luchniki zashli s tyla i obstrelivayut ego i serzhanta iz-za nizkogo  zabora
ograzhdayushchego bednye, prizemistye domishki. Keron ne razdumyvaya dal ochered' po
vragam.  Voiny Gortaliya vidimo uzhe uyasnili dlya sebya  svyaz'  mezhdu  grohotom,
kotoryj  proizvodilo  strannoe  oruzhie prishel'cev s rvannymi v kloch'ya telami
svoih  soplemennikov  i  migom  popryatalis'.  Voobshche,  kak  dokazyvaet  opyt
desyatkov tysyacheletij, chelovek - sushchestvo bystroobuchayushcheesya, i hotya on teryaet
usvoennye znaniya s takoj zhe skorost'yu,  s kakoj i sposoben  priobretat',  no
eto uzhe sovsem drugoj vopros.
     U vozivshihsya vozle vorot soldat dela byli ne luchshe.  U  odnogo  iz  nih
strela  torchala iz bedra,  prinosya strashnuyu bol' pri kazhdom shage.  U vtorogo
dve strely sideli v pravoj ruke,  v pleche i predplech'e.  Ispol'zuya  zdorovuyu
ruku  i  zuby  on  ih  staralsya  vytashchit',  vedya pri etom otchayannuyu bor'bu s
bivshimi o soznanie volnami boli.  Odnu iz strel emu udalos' dostat',  pravda
ee  nakonechnik  ostalsya  gluboko v ruke,  vtoruyu on reshil ne trogat' voobshche.
Teper' ego levaya ruka visela kak plet' vdol' tulovishcha, po pal'cam tonen'kimi
strujkami stekala krov',  kotoruyu tut zhe smyval dozhd'. On v otchayanii pytalsya
spravit'sya s tyazhelennym  pulemetom  odnoj  rukoj,  no  iz  etogo  nichego  ne
vyhodilo.
     Vse eto brosilos' v glaza Keronu,  v korotkih pauzah  mezhdu  ocheredyami,
poka on vzglyadom iskal ocherednuyu zhertvu.
     - Davajte bystree,  - krichal serzhant,  starayas' perekrichat'  rabotayushchie
ryadom  pulemety,  -  delajte  chto-to  s  etimi  vorotami,  a to nas tut vseh
perestrelyayut.
     Nakonec rebyata  vozle vorot vspomnili o sushchestvovanii granat.  Indanar,
sidya v vezdehode, istoshno vopil vo vsyu glotku chto-to voinstvennoe. Voditel',
kotoromu platili tol'ko za ro, chto on ezdil, a ne voeval, kak mog uspokaival
starika,  no ego udary eshche bol'she zavodili besstrastnogo  sluzhitelya  kul'ta.
Starik vse otchayanee demonstriroval svoyu radost' blizkogo osvobozhdeniya.
     Krohotnuyu ploshchad'   pered   gorodskimi   vorotami   zahlestnula   volna
neuderzhimoj  nenavisti,  tak  inogda  yavstvenno proyavlyayushchayasya v chelovecheskih
postupkah  i  principial'no  svojstvennaya   lish'   cheloveku.   Esli   by   u
protivoborstvuyushchih  storon ne ostalos' nikakogo oruzhiya,  to oni by navernyaka
rvali by drug druga zubami.
     Nakonec vozivshimsya  vozle vorot soldatam udachi nadoeli popytki sdvinut'
zasov i oni dostali granaty.  Slozhiv ih kuchkoj na  ispolinskij  rigel',  oni
aktivizirovali odnu i metnulis' proch'. Kator za shivorot tashchil proch' ranenogo
v ruku sobrata,  hotya i u nego iz bedra pravoj nogi torchalo operenie strely,
uvlekaya  za  spasitel'nyj  vystup steny.  Kak tol'ko oni skrylis' za stenoj,
progremel vzryv,  otrazhennoe  ot  vysokoj  steny  eho  poneslos'  kuda-to  v
gorodskie  kvartaly.  Vse  kto  nahodilis'  pod  prikrytiem  vezdehoda razom
posmotreli v tu storonu.  Perebitoe popolam  brevno  valyalos'  v  neskol'kih
metrah ot vorot,  nepodaleku valyalis' vyrvannye skoby,  na kotoryh on tol'ko
chto krepilsya,  no  tyazhelennye  vorota,  sposobnye  sutki  uderzhivat'  rabotu
massivnogo tarana ustoyali, lish' pravaya stvorka slegka priotkrylas'. Medlenno
osedala belaya pyl'.
     - Vse  v  mashinu!  -  Vysunuvshis'  iz-za  ukrytiya skomandoval serzhant i
poluchil eshche odnu strelu v nogu. - Svolochi! - Zakrichal on i stal besporyadochno
strelyat' v raznye storony.
     Pulemet zamolk tol'ko togda, kogda konchilis' patrony, zatem on zapolz v
salon  i  zahlopnul lyuk.  V ego osteklenie tut zhe udarilos' neskol'ko strel,
ostaviv glubokie carapiny v tolstom stekle.
     Uvidev, chto  polozhenie  veshchej  neskol'ko  izmenilos'  ne  v ego pol'zu,
Indinar snik.  Ego istericheskoe,  nichem ne sderzhivaemoe predvkushenie  pobedy
kak-to  srazu  uletuchilos'  i  bez  perehoda,  mgnovenno,  on  pogruzilsya  v
glubokuyu,   bezishodnuyu   pechal'.   Pod   ego   levym    glazom    nalivalsya
koncentrirovannym  fioletovym  tonom ogromnyj sinyak - rabota rasserdivshegosya
na ego povedenie voditelya.
     Pered prikrytymi  eshche  vorotami,  vezdehod nemnogo sbrosiv skorost' i s
legkim tolchkom upersya svoim  rylom  v  massivnuyu  stvorku.  Natuzhno  vzrevel
dvigatel' i ona s neohotoj raspahnuvshis' vypustila revushchego, izrygayushchego dym
zverya iz negostepriimnogo goroda.
     - |to  my,  ne  strelyat',  - soobshchil serzhant v svoyu radiostanciyu,  hotya
sverkayushchuyu hromom i svezhej emal'yu mashinu,  mozhno  bylo  prinyat'  za  mestnuyu
veshch', tol'ko posle sil'nogo, zatyazhnogo perepoya.
     Kartina, kotoraya  predstala  pered  vzglyadom  tol'ko   chto   pokinuvshih
torzhestvo gostej,  vseh v transportere, krome Indinara, neskol'ko uspokoila.
Za gorodskimi vorotami  bylo  vse  bolee-menee  spokojno,  esli  ne  schitat'
rastyanuvshihsya na metrov dvesti redkuyu cep' soldat vzvoda i gruppy prikrytiya,
kotorye stoya po shchikolotku v vode  izredka  strelyali  po  verhushke  gorodskoj
steny.  Zashchitniki  Vargusta  ozhestochenno  otstrelivalis',  no  ih  strely ne
proletali i poloviny rasstoyaniya do soldat Uilka. V sta metrah za ih spinami,
zabotlivo  prikrytyj plotnym pologom dozhdya,  grubo ocherchennoj glyboj metalla
vozvyshalsya chelnok.
     Pogruzka zanyala   okolo   desyati  minut.  Iz  goroda  bol'she  nikto  ne
pokazyvalsya. Stvorka vorot byla po prezhnemu raspahnuta, no v ih proeme nikto
bol'she tak i ne pokazalsya.
     Odin iz pilotov stoyal vozle desantnogo lyuka i smotrel, kak v ego mashinu
vnosyat  na  sapogah,  oruzhii  i  obmundirovanii nepomernoe kolichestvo gryazi,
nepreryvno rugalsya, predvkushaya kapital'nuyu uborku. Vezti cherez tri galaktiki
stol'ko gryazi emu ne hotelos', no delat' bylo nechego.
     Smirivshijsya s neizvestnost'yu plena Indinar ponuro stoyal v prohode mezhdu
ryadami kresel.
     - Vzlet.  - Prikazal kapitan,  s trudom vzveshivaya na ruke svoj chemodan.
     Pilot begom otpravilsya v kabinu. Serzhant shvatil za grudki
predstavitelya kul'ta i legko otorval suhon'koe telo ot  pola.  Nogi  starika
povisli  v  vozduhe.  Neskol'ko  mgnovenij  oni smotreli drug drugu v glaza,
polnymi nenavisti vzglyadami.  Shvatku  harakterov  vyigral  serzhant.  Tut  v
soznanii  serzhanta  vspyhnulo  smutnoe  predstavlenie  o  simmetrii  i on ne
dozhidayas' logicheskogo podtverzhdeniya,  tut  zhe  voplotil  ego  v  real'nost',
zaehav v lico sluzhitelyu kul'ta sleva.  Tot vyletel cherez eshche raspahnutyj lyuk
i privodnilsya v glubokoj luzhe.  Lyuk zahlopnulsya  i  chelnok  tyazhelo  podnyalsya
vverh,  slegka  raskachivayas'  v vozduhe i vyduvaya iz luzh vlagu,  drobya ee na
neischislimoe kolichestvo mel'chajshih kapel',  kotorye ne hoteli dazhe padat' na
poverhnost', a zamyslovato struilis' v vozdushnyh potokah.
     Vskore groznaya boevaya mashina prevratilas' v  malen'kuyu,  chernuyu  tochku,
kotoraya bessledno propala sredi plotnoj oblachnosti.
     Drevnij starec,  vsyu zhizn' provedshij na ukrashennom zolotom trone, sidel
v  mutnoj  luzhe.  Voda  dohodila  emu  do  poyasa.  Pod  pravym glazom u nego
nalivalsya krov'yu tochno takoj zhe sinyak,  chto i pod levym. On sidel i blazhenno
ulybalsya.  Pochemu imenno,  navernoe on by zatrudnilsya otvetit', no na dushe u
nego bylo legko i spokojno.  Vse strahi muchivshie ego v techenii dnya  umchalis'
proch',  v  bezuspeshnoj  popytke  dognat'  udivitel'nuyu  mashinu,  posredstvom
nepostizhimoj sily  otpravivshejsya  v  nebesa,  v  iskonnuyu  obitel'  bogov  i
demonov.
     Zatem on vstal,  osenil  sebya  na  vsyakij  sluchaj  svyashchennym  znakom  i
provalivayas' gluboko v raskisshuyu gryaz', poshlepal obratno v Vargust.






     CHerez dve  nedeli  vyyasnilos',  chto  rabotat'  na  plantaciyah  -   delo
neblagodarnoe,  tem  bolee na takih kak eti.  V ekvatorial'noj chasti planety
zanimalis' v osnovnom agrarnym hozyajstvom i  vozdelyvali  odnu  edinstvennuyu
kul'turu,  so strannym nazvaniem "Arinosk obyknovennyj". On ne prinadlezhal k
etomu miru,  no iz kakogo on imenno,  Robert tak i ne uznal.  Hotya on i  byl
"obyknovennyj",   no   eto   chahloe,   bezzhiznennoe   rastenie,  s  list'yami
temno-zelenogo cveta i tonen'kim stebel'kom,  s kotorym samyj  slabyj  veter
mog   sdelat'   vse,   chto  emu  zablagorassudit'sya,  imel  na  cheloveka  ne
peredavaemoe dejstvie, prevrashchaya normal'nogo chlena obshchestva za neskol'ko let
v razvalinu,  v polnom smysle etogo slova, vzamen na eto, raspahivaya dveri v
prizrachnyj mir illyuzij i paranoidal'nyh sostoyanij,  razobrat'sya v kotoryh ne
mogli  opytnye  psihoanalitiki,  ne to,  chto sam propashchij.  Za eto "schast'e"
prihodilos'  dorogo  platit',  i  eto  vyrazhalos'  ne  tol'ko   v   denezhnom
ekvivalente,  hotya i on igral ne poslednyuyu rol';  chelovek,  posle neskol'kih
let priema preparatov,  izgotovlennyh na osnove vytyazhki Arinoska, stanovilsya
shozhim s etim chahlym i bezzhiznennym rasteniem,  platya za svoe pristrastie ne
tol'ko den'gami,  no siloj,  zdorov'em,  zhiznennoj energiej i v konce koncov
samim zhelaniem zhit'.
     CHelovek ustroen dovol'no primitivno,  k tomu zhe pri samom akte tvoreniya
bylo  dopushcheno nemalo oshibok,  odnoj iz nih v etom meste umelo pol'zovalis',
prevrashchaya postoyannoe chelovecheskoe stremlenie k novomu v zvonkuyu monetu.
     Vsego neskol'kih  doz  lyubogo  preparata soderzhashchego etu vytyazhku,  bylo
dostatochno dlya vyrabotki takoj glubokoj zavisimosti, chto nikakoe kodirovanie
mozga,  pust' dazhe samoe izoshchrennoe,  nichem uzhe ne moglo pomoch' neschastnomu,
reshivshemu ispytat' sud'bu.  Dazhe esli po  kakim  libo  prichinam  prihodilos'
prekrashchat'  priem  narkotika,  to  chelovek,  dazhe edinozhdy poprobovavshij eto
zel'e,  byl gotov prinyat' ego opyat' pri  pervoj  zhe  vozmozhnosti.  Perezhitye
sostoyaniya  mozg  pomnil  desyatiletiya,  i  chto  samoe  glavnoe - stremilsya ih
perezhit' vnov'.
     Nado li  posle  etogo govorit',  chto lyudi,  kontroliruyushchie proizvodstvo
etogo  narkotika,  kotoryj  mozhno  bylo  za  sravnitel'no   nebol'shuyu   cenu
priobresti  v  lyubom  ugolke etoj galaktiki,  mogli sebe pozvolit' ne tol'ko
pokupku prakticheski darmovoj rabochej sily, no i loyal'noe otnoshenie policii k
ih  temnym  delishkam?  Ih vozmozhnosti byli gorazdo shire.  Ved' kto by chto ne
govoril,  tol'ko nalichnye den'gi byli konechnym argumentom pri reshenii lyubogo
voprosa.
     Vremya tyanulos' medlenno-medlenno,  inogda  kazalos',  chto  ostanovilos'
vovse.  Skoree  vsego  tak ono i bylo.  S rannego utra i do zahoda Karmanta,
propalyvaya   beskonechnye   gryadki   Arinoska.   Polya   raspolagalis'   sredi
bujstvuyushchego  morya  dzhunglej,  prirode  nikak  ne  moglo  prijti na um,  chto
ischerchennye shtrihami tshchedushnyh rastenij uchastki, vovse ne yavlyayutsya svobodnym
mestom,  kotoroe  zhdet  ne  dozhdetsya  byt'  zanyatym  neprolaznymi  zaroslyami
dzhunglej.  Hotya priroda,  kak my znaem iz mnogih pogovorok mudra,  no na eto
prostoe znanie ee mudrosti bylo yavno malovato. |to do nee ne dohodilo.
     Zanosimye vetrom,  i  spuskayushchiesya  ne   prekrashchayushchimsya   desantom   na
parashyutikah  raznyh sistem semena,  prorastali bukval'no na glazah,  neshchadno
glusha okul'turennyj vid.  Arinosku,  kak  vyhodcu  drugogo  mira  v  zdeshnih
usloviyah prihodilos' nesladko, hotya nado otdat' emu dolzhnoe, on vse zhe ros i
prinosil otdachu, na kotoruyu i nadeyalis' proizvoditeli.
     Raboty bylo tak mnogo,  a nadsmotrshchik udelyal svoim obyazannostyam stol'ko
vnimaniya,  chto pod konec dnya Robert ne mog skazat' s polnoj uverennost'yu  na
kakom  on imeno svete.  Bol'she vsego dostaval etot protivnyj zapah,  kotoryj
oni vse pochuvstvovali vpervye v poselenii Merdloka. |to byla imenno ta von',
kotoraya  uzhe dve nedeli presledovala ego celymi dnyami na plantacii,  vyzyvaya
golovnuyu bol' i golovokruzhenie,  a po nocham privodya v gosti uzhasnye koshmary,
ot kotoryh,  kazalos',  on ustaval bol'she chem ot samoj raboty. Trudnee vsego
prihodilos' v osobo zharkie dni, kogda oblaka brali vyhodnoj i ne yavlyalis' na
svoe  rabochee  mesto.  V  eti  dni  rasteniya  progrevalis' osobenno sil'no i
vydelyaemye imi letuchie veshchestva dostigali takoj koncentracii, chto katorzhniki
valilis'  bez  soznaniya pryamo posredi polya.  Ne spasali gryaznye,  materchatye
povyazki,  kotorye zdes' smachivali vodoj i  povyazyvali  na  lice,  kak  mozhno
plotnee  zakryvaya  nos  i  rot,  ostavlyaya  tol'ko glaza.  |to zhalkoe podobie
respiratora pomogalo primerno tak zhe,  kak kak mog pomoch'  obtyanutyj  kozhej,
derevyannyj  shchit,  protiv  avtomatnoj  ocheredi.  Hotya  smochennaya vodoj tryapka
yavlyalas' chisto psihologicheskoj meroj, vse, kto soprotivlyalsya otvratitel'nomu
dejstviyu etogo rasteniya snimali ee tol'ko v lagere, pered othodom ko snu.
     Prekrasnym vremenem,  bukval'no podarkom nebes,  schitalis' te ne dolgie
chasy,  kogda  s  vostoka  naletal  veter,  prinosivshij  dozhdi  i  oblegchenie
katorzhnikam.  Veter zdes' bukval'no  bogotvorili.  Sduvaya  s  plantacij  eto
zhutkoe,  pryanoe  zlovonie,  no  daval  vozmozhnost'  vdohnut' na polnuyu grud'
chistogo, svezhego vozduha, ne bespokoyas' o sostoyanii svoego soznaniya.
     Te zhe,   kto   pokorilsya   etomu   sovmestnomu   porozhdeniyu  prirody  i
chelovecheskoj alchnosti,  naoborot,  proklinali i sam veter  i  prinosimuyu  im
svezhest'.  Takih  tozhe  bylo  dovol'no  mnogo.  Ne imeya vozmozhnosti poluchat'
dostatochnuyu dozu kul'tiviruemoj zdes' duri,  im prihodilos' tajkom  obryvat'
list'ya  i zhevat' ih,  starayas' ostat'sya bez vnimaniya nadsmotrshchika - zdes' ne
pooshchryalos' besplatnoe potreblenie,  pust' dazhe  samyh  obednennyh,  ishodnyh
materialov.   Katorzhanin   dolzhen  rabotat',  a  ne  valyat'sya  posredi  polya
pogruzhennyj v tol'ko emu vidimye grezy.  |to bylo delo principa.  Hotya eto i
zapreshchalos',  stoilo tol'ko vzglyanut' v glaza pervomu vstrechnomu nadziratelyu
ili rabotniku,  so stazhem v  neskol'ko  let,  i  neizmenno  tam  mozhno  bylo
zametit' tu bezgranichnuyu silu haosa, kotoruyu imelo eto rastenie.
     Dni, slivshiesya   v    sploshnuyu    cepochku    i    pronosivshiesya    mimo
soznaniya,pohodili odin na drugoj,  kak kapli osennego livnya.  Otlichalsya odin
ot drugogo tol'ko kolichestvom poluchennyh pletej,  na kotorye  ne  poskupilsya
eshche  ni odin nadsmotrshchik.  Raboty i pletej zdes' bylo izbytke i hvatalo dazhe
tem,  kto ne to chto k nim stremilsya,  a  pokorno  ispolnyal  odno  i  izbegal
drugogo. |togo bylo skol'ko ugodno, vot s hlebom bylo trudnee.
     Robert shel s tyazheloj tyapkoj v rukah i  vykapyval  naseyavshiesya  za  noch'
sornyaki.  Grubo  sdelannaya rukoyat' instrumenta,  blestela v luchah Karmanta -
otpolirovannoe rukami mnogih izgoev derevo svetilos' iznutri i uzhe  kazalos'
zhilo  svoej  sobstvennoj  zhizn'yu.  SHirokoe,  postavlennoe pod pryamym uglom k
ruchke lezvie,  kogda vyhodilo iz raspushennoj dlitel'noj obrabotkoj pochvy, to
zhe  brosalo  v  raznye  storony  bliki  -  pokryt'sya metallu rzhavchinoj,  pri
postoyannoj rabote ne predstavlyalos' vozmozhnym.
     Podrezav pobeg  molodogo  rasteniya Robertu prihodilos' nagibat'sya,  kak
mozhno tshchatel'nee vyryvat' neproshennogo gostya,  ne ostaviv ni odnogo koreshka.
On  ne protiv by ih i ostavlyat',  no posle neskol'kih dnej,  v mestah plohoj
propolki  vshodil  bukval'no  les  novyh  pobegov,   a   togda,   vo-pervyh,
prihodilos' vse ispravlyat' samomu,  a vo-vtoryh,  podstavlyat' svoyu spinu pod
plet'.  I pervogo, i vtorogo delat' ne hotelos'. Sorvannye sornyaki on brosal
cherez plecho v korzinu, kotoraya na uzkih, verevochnyh lyamkah byla zakreplena u
nego za spinoj,  i prodvigalsya dal'she,  podrezal,  tshchatel'no vybiral  rukami
koreshki i brosal v korzinu...
     Imenno dlya etogo on i byl soslan na etu merzopakostnuyu planetu, na etom
zakanchivalis'  vse  ego obyazannosti,  kotorye emu predopredelila galaktika i
kazalos' ne sushchestvovalo takoj  sily,  kotoraya  mogla  izmenit'  tak  parshiv
slozhivsheesya polozhenie veshchej.
     Pole, na kotorom rabotal Robert,  zanimalo ploshchad'  primerno  v  desyat'
gektarov i nahodilos' na samom otshibe.  S treh storon ego obstupali dzhungli,
vyseivaya s treh raznyh storon  svoi  semena,  na  takuyu  dlya  nih  zhelannuyu,
svobodnuyu pochvu.  Krome Roberta,  na etom uchastke rabotalo eshche tri cheloveka,
vyhodcy okrainnogo mira.  Skol'ko on ni pytalsya naladit' s nimi kontakt,  no
eto nikak emu ne udavalos'.  |ti troe derzhalis' obosoblenno dazhe v barake, v
kotoryj vseh zagonyali na noch'. Robert uzhe nachinal na nih zlit'sya, govorya pro
sebya,  chto  eti  troe  ponimayut  tol'ko  yazyk  pletej.  Posle mnogih popytok
sblizit'sya s etimi nevol'nikami on plyunul na eto zanyatie.

     Skotskoe obrashchenie,  katorzhnaya  rabota i osobenno eto uzhasnoe rastenie,
ego durmanyashchij zapah, propityvayushchij odezhdu, volosy, vse v okruge, izbavit'sya
ot kotorogo kazalos' uzhe nikogda ne udastsya, delali svoe delo. Robert reshil,
chto neobhodimo bezhat',  no vozmozhnost' poka ne  predstavlyalas'.  Konvoiry  i
nadsmotrshchiki   proyavlyali  stol'ko  vnimatel'nosti  k  svoemu  delu,  chto  ne
zamechennym ne ostavalsya ni odin shag rabotnikov.  Gruppy katorzhan  nahodilis'
pod  postoyannym  kontrolem  vezde,  gde by oni ni nahodilis',  chem by oni ne
zanimalis'.  Kontrol' snimalsya tol'ko togda,  kogda  za  poslednej  gruppoj,
prihodivshej  otkuda-to  s  dal'nih  polej,  plotno zakryvalis' tyazhelye dveri
angara i shchelkal zamok.
     Pri svete  dezhurnogo  osveshcheniya,  vykraivaya  vremya u dragocennogo v ego
polozhenii sna,  Robert podolgu razmyshlyal o pobege,  no poka v golovu  nichego
real'nogo  ne  prihodilo.  Soznanie  risovalo  emu  plany  odin fantastichnee
drugogo, no poka ni odin iz nih ne vyazalsya s dejstvitel'nost'yu. Kazhdyj vecher
pered  nim vstavala celaya kucha nerazreshimyh voprosov,  ni na odin iz kotoryh
on ne mog s uverennost'yu otvetit'.  Odno bylo okonchatel'no yasno - ostavat'sya
zdes' oznachalo vernuyu smert',  i chem bol'she on nahodilsya v etom lagere,  tem
bolee veroyatnym eto  stanovilos'.  Ego  sily  tayali  i  on  chuvstvoval  eto.
Dnevnogo raciona i korotkogo otdyha ne hvatalo na vosstanovlenie,  k tomu zhe
ne prekrashchayushcheesya dejstvie narkoticheskih efirnyh masel,  dejstviyu kotoryh on
otchayanno  soprotivlyalsya,  tozhe  otnimalo  mnogo  sil,  kak  dushevnyh,  tak i
fizicheskih, otnyud' ne pridavaya uverennosti v zavtrashnem dne.
     Neobhodim byl sluchaj,  imenno tot kapriznyj sluchaj, kotoryj v sostoyanii
potrevozhit' dazhe samye stabil'nye zakonomernosti,  kotoryj  svoej  kapriznoj
igroj   daet  shans  izmenit'  mnogoe  k  luchshemu,  ili  vse  poteryat',  esli
predostavivshejsya vozmozhnost'yu  pol'zovalis'  neumelo  ili  ee  ignorirovali.
Konechno  nadeyat'sya  na  sluchajnost' ne pristalo nastoyashchemu,  civilizovannomu
cheloveku,  no esli u nego otbirayut vse ostal'nye nadezhdy, to vpolne godilas'
i eta.
     Robert s blagogovejnym chuvstvom zhdal takoj vozmozhnosti,  sam delaya  vse
ot  nego  zavisyashchee,  chtoby  okazat'sya  naibolee  podgotovlennym  k  vstreche
blagopriyatnyh obstoyatel'stv.  Kak by  eto  ne  vyglyadelo  samoubijstvenno  i
nepravil'no,  emu vse-taki udavalos' nemnogo ekonomit' edu,  i sobirat' sebe
skromnye pripasy,  kotorye,  kak  on  verno  predpolagal  emu  prigodyatsya  v
dzhunglyah.  Slozhnee  vsego  bylo s oruzhiem,  hot' s chem-nibud',  chto moglo by
primenyat'sya v takom kachestve. Takie predmety ili ne popadalis' emu na glaza,
ili  ochen'  horosho  lezhali,  i chtoby popytat'sya ih dobyt' nuzhno bylo idti na
bol'shoj risk,  ne opravdannyj v ego polozhenii. Konechno, esli by predstavilsya
sluchaj  bezhat'  pryamo  s polya,  a dlya etogo mogli vozniknut' vpolne real'nye
shansy,  ved' ego pole s treh storon okruzhali dzhungli,  to v kachestve oruzhiya,
hotya  by  ot  melkogo zver'ya mogla posluzhit' ego tyapka.  V poselke zhe u nego
voobshche nichego ne bylo, i s etim prihodilos' mirit'sya.
     K seredine  vtorogo  mesyaca,  emu udalos' skopit' nebol'shoj zapas edy i
pripasti  emkost'  dlya  vody,  pod  kotoruyu  on   namerevalsya   prisposobit'
plastikovye  meshki,  razbrosannye  v bol'shom kolichestve po lageryu.  Vo vremya
odnoj iz uborok Robertu udalos' nezametno  podobrat'  sebe  neskol'ko  takih
meshkov.  Po  ego  planu,  edy  emu dolzhno bylo hvatit' kak minimum na nedelyu
puti. Imenno v eto vremya ego budut aktivno iskat', i prijdetsya idti stol'ko,
skol'ko on smozhet,  chtoby kak mozhno dal'she ubrat'sya ot plantacij. CHem dal'she
emu udastsya ujti za pervye neskol'ko dnej, tem bol'she u nego budet shansov na
to,  chto  ego  ne  pojmayut voobshche.  Poetomu on reshil,  chto emu nekogda budet
zanimat'sya  poiskami  edy  i  vody,  prigotovleniem  najdennogo,  i  neshchadno
ekonomya, sozdaval zapas provizii.
     V barake,  v kotorom ih  zakryvali  na  noch',  v  osnovnom  soderzhalis'
dostavlennye  vmeste  s  Robertom  i  posle  nego poselency,  ne schitaya treh
starozhilov,  kotorye derzhalis' obosoblenno, starayas' ne podderzhivat' nikakih
kontaktov.  Navernoe  im  uzhe  ne  nuzhno  bylo podderzhivat' takie otnosheniya,
narkotik ih porabotil do takoj stepeni,  chto lish' izredka oni pokidali  svoj
prizrachnyj mir illyuzij i koshmarov, nichego ne ponimayushchimi glazami smotreli na
etot,  takoj zhe neponyatnyj i zagadochnyj dlya nih mir mir,  kak i ih dlya  vseh
ostal'nyh  i  obratno  vozvrashchalis' k svoim grezam.  |ti troe uzhe vo vsyu eli
list'ya i uzhe bol'she pohodili na ozhivshih mertvecov,  chem dazhe  na  izmuchennyh
rabov.  Vse popytki rassprosit' kogo-nibud' iz nih ob etoj planete,  nikogda
ne davali nikakih rezul'tatov.  Starozhily tol'ko otmalchivalis' ustavivshis' v
odnu tochku ne migayushchim vzglyadom.  Veroyatno tol'ko plet' mogla sposobstvovat'
nachalu dialoga,  no vo-pervyh, ee ne bylo, a vo-vtoryh, bylo kak-to neetichno
bit' takogo zhe bedolagu kak i ty. No odnazhdy u odnogo iz nih chto-to zamknulo
v golove i ego soznanie nastol'ko  proyasnilos',  chto  on  okazalsya  sposoben
otvechat' na voprosy i voobshche rassuzhdal kak vpolne normal'nyj chelovek.
     Vot chto udalos' vyyasnit' Robertu dlya sebya pro  etu  planetu.  |to  bylo
vse, chto znal etot chelovek:
     Planeta, po  ego  slovam,  okazyvaetsya   dostatochno   gusto   naselena.
Blagodarya dzhunglyam ili vopreki im,  v ekvatorial'noj chasti, vse chto delaetsya
na poverhnosti prakticheski ne  poddaetsya  nikakomu  kontrolyu.  Narkotiki  ne
edinstvennoe zanyatie prestupnyh klanov, pravyashchimi razlichnymi regionami etogo
kontinenta.  Ssyl'nyj rasskazal chto est'  i  i  drugie  kontinenty  na  etoj
planete,  no skol'ko ih i chto na nih proishodit on ne znal. Klan, na kotoryj
sejchas rabotal Robert  ne  byl  edinstvennym  v  okruge,  kotoryj  zanimalsya
narkotikami.  Sushchestvovalo  eshche neskol'ko,  po krajnej mere etot chelovek tak
skazal,  chto ih sushchestvuet neskol'ko i  chto  oni  postoyanno  vrazhduyut  mezhdu
soboj,  hotya  dlya vrazhdy ser'eznyh prichin v principe ne bylo,  krome ceny na
produkciyu,  potomu chto spros na narkotiki sil'no prevyshal  vozmozhnosti  etih
gruppirovok.  Krome  klanov  po proizvodstvu narkotikov,  na etom kontinente
sushchestvovali i drugie sily,  hozyainom samoj primechatel'noj i vliyatel'noj  iz
kotoryh,   byl  Lyuis  Kamp,  komanduyushchij  samymi  bol'shimi  naemnymi  silami
prestupnikov,  kotorye prevyshali chislennost'yu vse  podobnye  formirovaniya  v
etom  sektore  galaktiki.  Odna  iz ego baz raspolagalas' sovsem ryadom.  Ego
naemniki srazhalis' za chto ugodno i protiv kogo ugodno,  esli konechno za  eto
horosho platili.  Na etom kontinente skorbi, Kamp imel ogromnye lagerya i bazy
po podgotovke vysokokvalificirovannogo pushechnogo myasa. On skupal nevol'nikov
v  bol'shem kolichestve,  chem vse narkoticheskie klany vmeste vzyatye,  no mozhet
eto byla i nepravda.  Krome etogo,  v neprolaznyh dzhunglyah etogo  kontinenta
nahodili  sebe  pristanishche  i  melkie  obrazovaniya,  ne  takie vliyatel'nye i
sil'nye, no kak pravilo grozyashchie opasnost'yu vsem, kto popytaetsya vlezt' s ih
gryaznye delishki.
     Konechno eta meloch' dosazhdala bol'shim, davno sformirovavshimsya klanam, no
specificheskie  osobennosti  etogo mira,  a imenno ego dzhungli,  ne ostavlyali
mnogo shansov na uspeshnuyu bor'bu s nimi dazhe takim kolossal'nym gruppirovkam,
kak proizvoditelyam narkotikov i golovorezam Lyuisa, k tomu zhe im i samim bylo
vygodno  soderzhat'  kak  mozhno  v  bol'shej  sohrannosti  etot  shirokij  poyas
ekvatorial'nogo  lesa,  nadezhno  skryvayushchij  vse,  chto  proishodilo  pod ego
vechnozelenoj listvoj.
     Lyuboj sile,  zhelayushchej  hot'  v nebol'shoj stepeni prokontrolirovat' vse,
chto  proishodilo  pod  etim  kolyshashchimsya,  zelenym  morem,   na   izrezannoj
poverhnosti  materika,  prishlos' by slozhit' ogromnye sredstva i usiliya v eto
meropriyatie.  Takie zatraty ne mogli sebe pozvolit'  podavlyayushchee  kolichestvo
pravitel'stv  i  pravitelej mirov,  pravyashchih v galaktike 511/70.  K tomu zhe,
zachem im vse eto bylo  zatevat'?  Vse  chto  ih  zabotilo,  -  eto  otpravit'
prestupnikov  podal'she ot svoih votchin,  a chto proishodilo s nimi dal'she,  i
kakimi imenno putyami shel import prestupnosti obratno k ih miram,  bylo delom
desyatym i malo kogo interesovalo.
     Dlya sebya Robert sdelal vyvod o meste v kotorom okazalsya,  kak o slozhnom
obrazovanii,  zaklyuchivshim  v  sebe  ogromnye  potencial'nye finansovye sily,
imeyushchem vozmozhnost' pozvolit' sebe pri neobhodimosti pol'zovat'sya luchshimi  i
samymi   effektivnymi  tehnologicheskimi  sredstvami,  kotorye  tol'ko  mogla
predostavit' galaktika.  Cenu zdes'  mogli  zaplatit'  lyubuyu,  vopros  stoyal
tol'ko v effektivnosti i vygodnosti priobretennogo produkta.
     Na Otstojnike,  sushchestvovalo  mnozhestvo  sil,   predstavlyayushchih   raznye
interesy.  V  principe,  zauryadnaya  tyur'ma,  tol'ko  bez personala,  siloj i
razumom  samih  zaklyuchennyh  byla  prevrashchena  v   pribyl'noe   kommercheskoe
predpriyatiya,  vernee  v  celuyu  gruppu  predpriyatij,  devidendov ot kotorogo
hvatalo ne tol'ko glavaryam prestupnyh gruppirovok i ih svite,  ostavalos' na
podderzhanie  i  razvitie  samogo  dela,  a  tak  zhe  hvatalo  deneg i silam,
prizvannym ohranyat' obshchestvo ot prestupnosti, da i tem, kto kontroliruet eti
sily v mirah-postavshchikah.
     Na etom rasskaz obryvalsya. U tridcatiletnego starika mozgi otklyuchilis',
opyat'  prevrativ ego v poslushnuyu igrushku,  mashinu dlya vydergivaniya sornyakov,
sposobnuyu dazhe etu rabotu delat'  tol'ko  posle  neskol'kih  vzmahov  pleti.
Bol'she Robert ot nego nichego chlenorazdel'nogo ne slyshal.  Vecherom sleduyushchego
dnya,  posle raboty na pole etot chelovek okazalsya sil'no izbitym.  On byl tak
ploh,  chto  emu  dazhe  pomogli lech' - sam on byl ne v sostoyanii zabrat'sya na
nary svoego pervogo yarusa. Noch'yu on tiho skonchalsya.
     - A vy znaete,  ya slyshal,  chto takoe byvaet,  - probubnil Rik,  shuller,
obstavivshij ne odno kazino v galaktike,  - tak dejstvuet Arinosk, kotoryj my
zdes'  vyrashchivaem.  YA  podslushal  razgovor  nadsmotrshchikov,  i  odin  govoril
drugomu,  chto u nego nedavno umer predshestvennik, i on ochen' hotel poslushat'
ego  ispoved',  on  govoril,  chto  vsegda pered smert'yu eta zaraza otpuskaet
cheloveka i daet emu izlit' dushu, no chto-to tam ne poluchilos'.
     - Tochno, - otozvalsya iz ugla tshchedushnyj mal'chishka, mozhet on byl i starshe
chem vyglyadel,  no gody ne pospevali  za  burnoj  zhizn'yu,  -  ya  na  Artabuke
torgoval  etim  narkotikom  na  ulice.  Neplohuyu  kopejku  inogda  udavalos'
zarabotat'... Tak chasto prihodilos' slyshat', chto pred smert'yu, narkomanov na
neskol'ko  chasov  narkotik  polnost'yu otpuskal,  i lyudi dazhe ne verili,  chto
nahodyatsya v zavisimosti odnogo iz  sil'nejshih  narkotikov  nashej  galaktiki.
Nekotorye  dazhe  ne verili,  kogda im pokazyvali sledy ot in容ktora po vsemu
telu.
     Vysokij, zarosshij  do  glaz chernoj borodoj ssyl'nyj,  ostanovivshijsya na
golos i slushayushchij neprivychnyj dlya baraka  razgovor  perebrosil  cherez  plecho
vycvevshuyu, propitannuyu sol'yu majku vyskazal svoe mnenie:
     - Nam i vvodit' nichego ne nado budet vnutr',  eto der'mo  nas  dokonaet
neposredstvenno, i absolyutno besplatno. Eshche ne bylo takogo dnya, chtoby u menya
pod vecher ne bolela golova, u menya, u kotorogo ona voobshche nikogda ne bolela.
Vse dazhe shutili, chto tam prosto nechemu bolet'. YA i sam tak dumal...
     SHutki ne poluchilos'.  Vse zamolchali.  Kto-to vspominal o chem-to  svoem,
kogda-to perezhitom,  i vse bez isklyucheniya dumali o tom, chto im eshche predstoit
perezhit'.
     Proshlo eshche   tri   bescvetnyh,  monotonnyh  dnya,  zagruzhennyh  rugan'yu,
izdevatel'stvami i dejstvitel'no katorzhnoj  rabotoj.  Esli  by  ne  dejstvie
narkotika,  vse  ostal'noe  ochen'  dazhe  mozhno bylo terpet',  no v容dayushchijsya
kazalos' v samuyu dushu tuman,  pokryval soznanie  svoim  nereal'nym  savanom,
razmyvaya  chetkuyu  gran'  mezhdu  real'nost'yu i vymyslom,  vnushaya cheloveku ego
nichtozhnost',  po sravneniyu s nereal'nymi, pugayushchimi obrazami vse chashche i chashche
voznikayushchimi v soznanii.
     Nuzhno bylo bezhat'.  Bezhat' kak mozhno bystree i dal'she ot etogo  giblogo
mesta,  sinonimom kotorogo byla medlennaya, napolnennaya koshmarami smert'. Rob
zhdal sluchaya,  veroyatno kak i vse ostal'nye,  no poka  nichego  neobychnogo  ne
proishodilo.  Lager'  zhil  svoej  obychnoj,  razmerennoj  zhizn'yu.  Nichego  ne
narushalos' v rasporyadke, podderzhivaemom veroyatno mnogimi pokoleniyami ohrany,
nadsmotrshchikov i ih rabov. O, eta ohrana, zdes' ej zavidovali vse kto rabotal
na polyah i mnogie, kto na etih zhe polyah prismatrival za processom i podgonyal
lenivyh i bystroustayushchih plet'yu. Kazalos', chto oni voobshche nichego ne delali ,
krome togo, chto zhrali v svoej uyutnoj, malen'koj stolovoj, spali v prostornyh
kotedzhah  i  progulivalis'  nad lesom v malen'kih,  manevrennyh shturmovikah,
kotorye tak krasivo smotrelis' v luchah zakata.
     |to byla samaya privilegirovannaya kasta,  kotoruyu Robert vydelil v svoih
nablyudeniyah.  Vidimo tol'ko oni  v  processe  proizvodstva  narkotikov  byli
nastoyashchimi professionalami i poetomu pol'zovalis' znachitel'nym raspolozheniem
klana. Hotya, kogda Robert podumal nad etim pobol'she, to sdelal dlya sebya odno
malen'koe  otkrytie  -  oni i est' klan,  ego kostyak.  V podtverzhdenie etomu
sluzhilo ne tol'ko to,  chto oni zhili naibolee komfortno vo vsem poselke, no i
tot  fakt,  chto  v  ih kotedzhah mozhno bylo vstretit' i zhenshchin - vidimo samuyu
bol'shuyu roskosh' v etih pozabytyh Bogom mestah.  Ved' soderzhanie cheloveka, ne
prinosyashchego dohod, a naoborot ubytki, mogli sebe pozvolit' tol'ko te, v ch'ih
rukah okazyvalsya procent etogo  samogo  dohoda.  Surki  pochti  ne  privozili
zhenshchin  na  plantacii.  |to  byl ne tot tovar,  za kotoryj zdes' gotovy byli
platit'.  Dlya etih mest eto byla skoree ekzotika. Dazhe nadsmotrshchiki, stoyashchie
na  ierarhicheskoj  lestnice  gorazdo  vyshe  prostogo  raba,  ne  mogli  sebe
pozvolit' mnogogo iz togo,  chto dlya etih lyudej,  nikogda ne  rasstayushchihsya  s
oruzhiem bylo delom privychnym.
     Mysl' o pobege ne pokidala Roberta  ni  na  minutu.  On  obdumyval  vse
vozmozhnye   varianty  vo  vremya  raboty,  pered  snom,  vo  vremya  korotkih,
vynuzhdennyh  pereryvov  na  plantacii,  no  v  golovu  nichego  stoyashchego   ne
prihodilo.  Sil'no putal vse voznikayushchie plany nadsmotrshchik, kotoryj uzh ochen'
r'yano ispolnyal vozlozhennye na nego obyazannosti,  yavno pytayas'  dokazat'  tem
samym svoyu loyal'nost' zdeshnim pravitelyam. |tot pes bukval'no po pyatam brodil
za svoimi podopechnymi ne snimaya pravuyu ruku s postoyanno visevshego u nego  na
shee  plazmometa.  Inogda Robertu kazalos',  chto etot chelovek tak i rodilsya s
oruzhiem v rukah.  Kak tol'ko udavalos' brosit' vzglyad nazad,  Robert snachala
videl  chernuyu kak noch' forsunku oruzhiya,  napravlennogo emu v spinu,  a potom
uzhe i ego hozyaina,  gotovogo v lyuboj moment otpravit' v nebytie lyubogo,  kto
popytaetsya izmenit' slozhivsheesya godami polozhenie veshchej.
     Zapasy, sobrannye Robertom dostatochno napolnilis'.  Teper'  on  uzhe  ne
podkladyval  novye  porcii,  a  menyal novye na starye,  sil'no podporchennye,
derzha svoi pripasy v postoyannoj gotovnosti k pobegu.  Zdravo  rassudiv,  chto
takaya  vozmozhnost'  mozhet  vozniknut'  ne tol'ko kogda on budet nahodit'sya v
lagere ili svoem barake,  no i kogda budet rabotat' v pole,  on za neskol'ko
zahodov   perenes   chast'   provizii  na  plantaciyu.  Konechno  v  etom  byla
opredelennaya dolya riska - ego mogli perevesti rabotat' na drugoe pole  i  on
mog  poteryat'  znachitel'nuyu  chast'  svoih pripasov,  no uchityvaya znachitel'no
bol'shie shansy na pobeg s plantacij,  chem iz navodnennogo ohranoj lagerya,  on
poshel na takoj risk. Teper' ego proviant lezhal sredi pyshnoj zeleni kakogo-to
kusta,  na samom krayu polya,  ot gluhih dzhunglej eto  mesto  otdelyala  tol'ko
uzkaya  tropinka,  po  kotoroj  prohazhivalsya  nadsmotrshchik  i zhiden'kij zabor,
naskoro  sdelannyj  iz  derevyannyh  stolbikov,  mezhdu  kotorymi  byla  gusto
natyanuta  blestyashchaya,  tonkaya  provoloka.  |ta  provoloka  yavno byla obdelena
sozdatelyami  sposobnost'yu  rzhavet'  i  visela  kak  novaya,  hotya  podgnivshie
stolbiki davno pora bylo menyat'.
     Kakuyu imenno opasnost' mozhet v sebe tait' etot hlipkij zaborchik, Robert
dlya sebya poka ne uyasnil,  no namechennyj im put' pobega, kazavshijsya emu samym
real'nym prohodil imenno cherez etu pregradu. Vse ostal'nye mesta, gde on mog
besprepyatstvenno  poyavit'sya  byli  slishkom  daleki ot spasitel'nogo lesa,  i
imeli    znachitel'no    bol'she    prepyatstvij,    chem    gusto     natyanutaya
provoloka-nerzhavejka,  hotya  naskol'ko on zametil,  chto nadsmotrshchik vo vremya
obhoda plantacii staraetsya derzhat'sya blizhe k polyu, chem zaboru, i esli u nego
voznikalo  prepyatstvie,  i neobhodimo bylo obojti vnezapno okrepshij kust ili
eshche kakoe-to rastenie,  burno rvanuvshee k Karmantu,  to ih on to zhe  obhodil
vsegda so storony vozdelannoj zemli, starayas' ne priblizhat'sya k zaboru.
     Neobhodim byl tol'ko sluchaj, i on, kak eto ne stranno, ne zastavil sebya
dolgo zhdat'.

     Para shturmovikov  na predel'noj skorosti shla nad dzhunglyami.  Za nimi po
nepravdopodobno-zelenoj listve verhnego yarusa neslis'  dve  chernye  teni,  v
tochnosti  povtoryaya  manevry  svoih  hozyaev.  Rasplastavshiesya nad dikim lesom
chernye,  matovye korpusa  boevyh  mashin  pohodili  na  dva  ogromnyh  skata,
vyshedshih  iz  svoego logova poutru na ohotu.  SHturmoviki prednaznachalis' dlya
vedeniya boevyh dejstvij  za  predelami  atmosfery,  no  i  v  atmosfere  oni
chuvstvovali  sebya  prevoshodno.  Inogda  odna  iz mashin vrezalas' korpusom v
verhushku  dereva,  vyrosshuyu  neskol'ko  vyshe  obshchego  urovnya,  i  togda  vse
prostranstvo  vokrug  shturmovika  zapolnyal  svoim  vzryvom zelenyj fejerverk
srezannyh list'ev,  prichudlivo izmenyaya svoi ochertaniya v zavihreniyah vozduha,
ostavlennaya  groznoj  boevoj  mashinoj.  Sudya  po vsemu,  za shturvalami obeih
shturmovikov sideli lyudi chetko predstavlyayushchie chto i  kak  neobhodimo  delat'.
Vedushchaya mashina uvereno prokladyvala kurs,  vedomaya,  sledovala vsem manevram
komandira i nahodilas' sprava, i na dva korpusa szadi.
     Projdya eshche  nekotoroe  rasstoyanie i prizhimayas' pri etom kak mozhno bolee
plotno k dzhunglyam, para shturmovikov sinhronno snizila do minimuma skorost' i
vyshla na otkrytoe prostranstvo,  raschishchennogo pod plantacii lesa, okazavshis'
nad vladeniyami Merdloka.
     Kak tol'ko  pod  nimi  otkrylis'  plantacii,  shturmoviki  srazu otkryli
ogon'.  Deshevye,  neupravlyaemye rakety vyletali iz bryuha mashin i  podvesnyh,
podkryl'nyh  derzhatelej  s takoj skorost'yu,  chto vzryvov ot starta otdel'nyh
raket  uho  prosto  ne  ulavlivalo.  Raketnye  ustanovki  rabotali  s  takoj
skorost'yu,  chto okrestnosti rval tol'ko sploshnoj, vysokij voj, smeshivayushchijsya
s  gulom  razryvov  na  poverhnosti.  Napadavshie  imeli  takoe   neosporimoe
preimushchestvo,  bukval'no  davili  na  nervy  moshch'yu svoej tehniki chto dazhe ne
popadaya v plot', vzryvali psihiku iznutri.
     Kom'ya gryazi  i  bol'shie  kuski  vyrvannoj  vzryvami pochvy razletalis' v
raznye storony.  |kipazhi shturmovikov razdelilis' i  metodichno  prostrelivali
plantaciyu  za  plantaciej,  hladnokrovno unichtozhaya vse,  chto popadalos' im v
pricel.
     Ohranniki i nadzirateli v isterike begali sredi goryashchih i razletayushchihsya
v prah pri novyh postroek poselka, hotya eto naverno gromko skazano. Poselka,
kak takovogo,  uzhe cherez poltory minuty naleta ne sushchestvovalo.  Teper' vse,
chto ot nego ostalos' bol'she napominalo vnushitel'nyh  razmerov  koster,  yarko
pylayushchij koster, kotoryj grel i bez togo zharkij den'.
     Roberta nalet zastal na plantacii.  Da i gde eshche mozhet byt' sredi  bela
dnya ssyl'nyj, kak ne na plantaciyah? On kak raz nahodilsya vozle dal'nego kraya
polya,  vplotnuyu primykavshego k kazavshejsya  sploshnoj,  stene  ekvatorial'nogo
lesa, tak chto on odnim iz pervyh ispytal na sebe gnev nebes.
     Kak tol'ko rakety nachali perepahivat'  na  svoj  maner  pole,  on  upal
nichkom  mezhdu  ryadkami  etogo  otvratitel'nogo  rasteniya i kak mozhno plotnee
vzhalsya v pochvu.  Polosa ognya, ostavlyaemaya razryvami dvigalas' pryamo na nego.
On  s  uzhasom  smotrel na eto sovmestnoe porozhdenie ada i chelovecheskoj mysli
shiroko raskrytymi glazami. Vspyshki vzryvov priblizhalis' vse blizhe i blizhe, i
s  kazhdym,  novym  process  zamedlyalsya,  budto  kto-to pritormazhival zapis'.
Robert uzhe videl vo vseh  podrobnostyah  podletayushchie  k  poverhnosti  rakety,
videl ih okrasku,  videl,  kak oni vhodyat v grunt,  podnimaya fontanchik pyli,
prohodilo mnogo vremeni,  celaya vechnost' i nichego ne  proishodilo,  kazalos'
vse uzhe konchilos',  no net, pod ne starayushchimsya osest', stoyashchim kak vkopannyj
stolbikom pyli,  vspyhivalo,  i bol'shimi kuskami v storony razletalsya grunt,
ostavlyaya  posle  sebya glubokuyu,  zapolnennuyu belym dymom voronku.  Eshche kuski
pochvy ne otletali i na neskol'ko metrov ot voronki,  a uzhe  podletala  novaya
raketa  i  vse  povtoryalos' snova.  Smert' neuderzhimo priblizhalas' i priroda
milostivo razreshala  prochuvstvovat'  svoemu  detishchu  etot  process  vo  vseh
podrobnostyah.
     Edinstvennym zhelaniem,  kotoroe  perepolnyalo  vse  ego  estestvo   bylo
bezhat',  bezhat'  bez  oglyadki,  kak  mozhno  dal'she  ot  priblizhayushchejsya steny
nebytiya, mozg v panike posylal impul's za impul'som bezvol'no lezhashchemu telu,
no ono nikak ne reagirovalo.  Ili ne uspevalo reagirovat'?  Strannaya shtuka -
vremya.
     Bol'she smotret'  na  etot  uzhas  Robert  byl  ne v sostoyanii.  Vo vremya
poslednego  vzryva,  kak  on  dlya  sebya  reshil,  proishedshego  na  bezopasnom
rasstoyanii, emu tol'ko i udalos', chto zakryt' glaza, medlenno-medlenno.
     Odna iz  raket,  veroyatno  v  sledstvii  kakogo-to  defekta  ili  svoej
deshevizny,  izmeniv  traektoriyu  svoego poleta proshla pryamo nad ego golovoj,
obdav Roberta  tugoj  struej  raskalennyh  gazov  i  zaletev  za  ograzhdenie
vrezalas'  v  odno  iz  derev'ev,  srezav  vzryvom ne menee,  chem metrovyj v
diametre stvol s takoj legkost'yu, kak lezvie ostroj britvy srezaet tonen'kij
stebelek molodogo rasteniya.
     Derevo s hrustom,  lomaya vse,  chto za mnogie gody  vyroslo  vozle  nego
pokachnulos', uvlekaya liany, suhie vetki i gnilye ostatki vsego, chto obitalo,
roslo i tyanulos' k svetu.  Zelenaya,  raskidistaya krona,  rusha vse  na  svoem
puti,  prodravshis'  cherez  spletenie vetvej vynyrnula iz lesa i ruhnula,  na
perepahannoe  staratel'nymi  pilotami  pole,  nakryv   listvoj   nichego   ne
soobrazhayushchego ot uzhasa Roberta.
     Kogda on prishel v sebya,  vzryvy grohotali  gde-to  v  storone,  no  gde
imenno on opredelit' ne mog - meshal shum v golove,  da i listva, ukryvshaya ego
ot postoronnih glaz iskazhala zvuki.
    On poproboval  vybrat'sya  i  eto u nego poluchilos'.  Ni odna bolee-menee
tolstaya vetka krony,  ne dostala do togo mesta,  gde on lezhal,  a  tonkie  i
dlinnye  pobegi  ne mogli prichinit' nikakogo vreda,  dazhe pri takom padenii.
Hotya oni byli i tonkie,  no vybirat'sya iz pod nih  bylo  trudno.  Rosli  oni
gusto, k tomu zhe davala znat' o sebe zhestkaya listva. Kogda Robert vybiralsya,
emu pokazalos',  chto list'ya na  etom  dereve  ne  nastoyashchie,  a  sdelany  iz
plastmassy, - takie oni byli zhestkie na oshchup', i s ostrymi krayami.
     Vyglyanuv iz svoego ubezhishcha,  on uvidel nepriglyadnuyu kartinu. Ot poselka
prakticheski  nichego  ne ostalos'.  Ruiny uzhe ne goreli,  a razdelivshiesya uzhe
shturmoviki letali nad perepahannymi  polyami  i  ruinami  poselka,  vyiskivaya
ucelevshih i dobivaya ranenyh.  Vremya ot vremeni slyshalsya odinokij vystrel, za
nim nezamedlitel'no  sledoval  vzryv,  i  vse  opyat'  pogruzhalos'  v  takuyu,
kazalos'  nereal'nuyu,  posle  nedavnego  voya i grohota,  tishinu,  narushaemuyu
tol'ko dalekim svistom dvigatelej naletchikov.
     Osmotrevshis', Robert  poglubzhe zabralsya v svoe neozhidannoe ubezhishche,  na
vse lady blagoslovlyaya raketu,  proletevshuyu pryamo  nad  nim,  ee  proyavivshego
halatnost'  sozdatelya,  derevo,  kotoroe  srezala  eta  raketa i svoyu udachu,
blagodarya kotoroj on okazalsya imenno v etom meste,  a  ne  na  lyubom  drugom
otkrytom  uchastke.  Posle dolgih neudach Fortuna v pervyj raz brosila na nego
svoj bystryj, udivlennyj vzglyad.
     Vzryvy prekratilis'.  SHturmoviki  ushli  v  tom  zhe napravlenii,  otkuda
poyavilis'. Bol'she nichto ne narushalo tishinu.
     Nuzhno bylo   nemedlenno  dejstvovat',  podal'she  ubirat'sya  otsyuda.  On
prikinul,  chto v glavnom poselenii skoro uznayut o sluchivshemsya,  esli oni uzhe
ne znali...  Hotya na vezdehode ottuda i bylo dobirat'sya poldnya,  no chelnoki,
kotorye on videl v Chature,  preodoleyut eto prostranstvo za minut  desyat'  -
pyatnadct'.
     Risk togo,  chto kto-to iz ohrannikov ili nadsmotrshchikov ostalsya v  zhivyh
konechno  byl  velik,  no  vybirat'  ne  prihodilos'.  Nuzhno  bylo risknut' i
probrat'sya v poselok,  zabrat' pripasy - togo chto sejchas lezhalo na krayu polya
hvatilo  by tol'ko na neskol'ko dnej pri strozhajshej ekonomii.  V angare,  za
stojkoj nar lezhal eshche odin svertok s suharyami,  predusmotritel'no otlozhennyj
v nadezhde na schastlivuyu sluchajnost', kotoryj nuzhno bylo zabrat' vo chto by to
ni stalo.
     Hotya, esli  rassmotret'  vse  varianty  i vzvesit' vse za i protiv,  to
veroyatno by vyyasnilos', chto vozmozhnost' takogo rasklada, kakoj vypal segodnya
Robertu,  imela  veroyatnost'  odin  na  mnogie  milliony,  i lish' po kaprizu
shalovlivogo sluchaya on voplotilsya v zhizn'.  No  emu  nekogda  bylo  dumat'  o
privratnostyah sud'by i o kapriznyh sluchajnostyah. Vo-pervyh, u nego na eto ne
bylo vremeni,  a vo-vtoryh,  u nego slishkom bolela golova, chtoby v nej mogli
vozniknut' rassuzhdeniya podobnogo roda.
     On vylez iz-pod spasitel'noj listvy i opaslivo  ozirayas'  po  storonam,
napravilsya k dymyashchimsya ostatkam poseleniya otverzhennyh.  Posredi rasterzannyh
gryadok valyalis' v samyh neestestvennyh pozah byvshie raby,  vernee to, chto ot
nih ostalos', a pri pryamom popadanii rakety takogo klassa v cheloveka ot nego
dejstvitel'no malo chto ostavalos'.  Koe-gde dymilas' dazhe  zemlya.  Vidimo  v
takih mestah rakety popadali neskol'ko raz v odno i to zhe mesto, a teper' iz
ryhlogo grunta prosto vyhodil  dym  ot  razorvavshegosya  na  bol'shoj  glubine
zaryada.  Projdya  eshche  nemnogo  Robert  zametil  ostatki svoego nadsmotrshchika,
valyayushchiesya po storonam ot neglubokoj voronki i  svisavshie  s  nizkih  vetvej
odinokogo dereva.  Podojdya poblizhe,  nedaleko ot mesta tragedii,  on zametil
pochti polnost'yu prikidannyj gruntom plazmennik. Tol'ko smert' smogla vyrvat'
oruzhie  iz  ruk  etogo  cheloveka.  Otkopav  ego,  i ubedivshis' chto oruzhie ne
postradalo,  on prihvatil ego s soboj.  Pravda zapasnyh  istochnikov  pitaniya
vidno  nigde  ne bylo.  Ili ih daleko razbrosalo pri vzryve,  ili ih ne bylo
voobshche.  Tot,  chto stoyal v oruzhii,  pokazyval na svoem  indikatore  polovinu
emkosti, a eto uzhe bylo ne ploho.
     CHem blizhe Robert podhodil k poseleniyu,  tem bol'she  emu  popadalos'  na
puti  rasterzannyh  vzryvami  tel.  Bol'shinstvo iz nih ne vozmozhno bylo dazhe
opoznat'.  Tol'ko s  nekotoroj  dolej  veroyatnosti  mozhno  bylo  opredelit',
ssyl'nyj ili nadsmotrshchik, da i to tol'ko po ostatkam odezhdy.
     V samom poselke razgrom byl absolyutnym,  tol'ko po kucham bitogo  kamnya,
rvannym  dyuralevym listam i dymyashchimsya ostatkam,  mozhno bylo opredelit',  kak
raspolagalis'  postrojki,  kakoe  naznachenie  oni  imeli  ran'she.  Vse  bylo
tshchatel'no zarovneno i peremeshano.
     Obojdya dymyashchuyusya kuchu bitogo kamnya, kotoraya sovsem nedavno predstavlyala
soboj  elitnoe  mesto poseleniya,  i v kotorom Robertu nikogda ne prihodilos'
byvat', on napravilsya po odnoj iz central'nyh "ulic" k svoemu baraku. Oruzhie
derzhal na gotove,  gotovyj vystrelit' v lyuboj moment,  tem bolee,  chto rab s
plazmennym izluchatelem v rukah ne vyzovet zhalosti ni u kogo  v  etom  meste.
Projdya  eshche nemnogo,  i svernuv dlya uverennosti neskol'ko raz on dobralsya do
svoego baraka,  kotoryj ischez tochno tak zhe,  kak i vse ostal'noe. V ogromnoj
kuche musora tshchetno bylo dazhe pytat'sya najti svoi pripasy.
     "CHto zhe ya durak snachala ne podumal pro stolovuyu?- Podumal Robert. - Tam
navernyaka  est' ne tol'ko hleb i suhari.  Navernoe tam mozhno najti koe-chto i
poluchshe"!
     Kogda on  svernul  na  tropinku vedushchuyu v stolovuyu,  to zametil,  chto v
konce dorozhki kto-to polzet. On prisel i pricelilsya. Priklad kosnulsya shcheki i
plotno  prizhalsya  k  plechu.  Esli  by  ego plazmomet mog govorit',  to on by
skazal:  "ne volnujsya,  vse budet v poryadke".  CHto-chto, a uverennosti oruzhie
pridavat'  umeet,  -  v  etom  i  sostoit  odna iz ego glavnyh zadach,  krome
osnovnoj,  konechno,  - ubivat'.  Posidev nemnogo Robert nabralsya smelosti  i
poshel  vpered,  gotovyj  v lyuboj moment raznesti v drebezgi vybirayushchegosya iz
pekla cheloveka.
     Tot izo vseh sil polz po tropinke,  neponyatno kuda i zachem. Po zalitomu
krov'yu licu probegali sudorogi napryazheniya.  Robert ostanovilsya, ne dohodya do
nego metrov desyat'. CHelovek, medlenno polz podtyagivayas' na loktyah. Obeih nog
u nego ne bylo.  Ne bylo voobshche. Po zelenoj trave, tyanulas' polosa nereal'no
aloj,  eshche zhivoj krovi.  Ranenyj bal iz ohrany.  On polz i polz,  vybrasyvaya
vpered ruki i podtyagivayas',  vybrasyvaya i podtyagivayas'. Nichego ne vidya pered
soboj  ot  bolevogo  shoka i poteri krovi,  i tol'ko kogda do ostanovivshegosya
Roberta ostavalos' metra dva,  on ego zametil,  zamer,  a zatem prognuvshis',
zaprokinul golovu vverh i shchuryas' posmotrel na nego.  Vzglyad dlilsya dolgo, na
etot raz Robert vyderzhal ego vzglyad i ne otvel glaza.
     Nakonec do ohrannika stalo dohodit',  kto stoit pered nim. On so stonom
perevernulsya na spinu,  potyanulsya  ne  slushayushchejsya,  okrovavlennoj  rukoj  k
zazhimu  na poyase,  kotorym k nemu krepilsya impul'snyj izluchatel',  otstegnul
oruzhie, zazhav ego dvumya rukami stal medlenno navodit' na Roberta.
     Robert otstupil   nemnogo   v  storonu,  no  chernyj  glazok  izluchatelya
neuvereno posledoval za  nim,  togda  on  pricelilsya  i  vystrelil.  Potroha
razletelis'  v  raznye  storony,  zabryzgav  Roberta  s  nog  do golovy.  On
brezglivo obter lico i otryahnul odezhdu. Poiskav nemnogo vokrug, nashel ruchnoj
impul'snik,  kotoryj do sih por sudorozhno szhimala otorvannaya ruka,  morshchas',
razzhal pal'cy i zabral oruzhie. Potom nashel poyas s zazhimom etogo oruzhiya, snyal
ego  s poyasa,  vstavil v nego izluchatel' i polozhil sebe za pazuhu.  V zazhime
byla vstavlena zapasnaya obojma.  Hotya u Roberta ne bylo kuda povesit' zazhim,
poyas on brat' ne stal, tot uzh cherez chur byl v krovi i potrohah.
     Vozle stolovoj kontroliruyushchego personala,  udalos'  najti  razbrosannye
okolo  razvalin  sublimirovannye  koncentraty.  Produktov bylo ochen' mnogo i
Robert bystro nabil podobrannyj tut zhe plastikovyj meshok.  Snachala  on  bral
vse,  chto popadalos' na glaza,  potom stal perebirat', vybiraya tol'ko celye,
nepomyatye upakovki.  Kogda meshok napolnilsya,  on soorudil iz nego pri pomoshchi
valyavshihsya tut zhe,  upakovochnyh lent,  podobie zaplechnogo ryukzaka,  podvyazav
imi svoj meshok za ugly i verhushku.  Zabrosil ego za  spinu  i  napravilsya  k
zapretnomu perimetru.
     Ne znaya, kakuyu imenno opasnost' mog tait' zabor , kotorym bylo obneseno
vsya  ploshchad',  nahodyashchayasya  pod  plantaciyami,  i  vspomniv  o  pokojnom nyne
nadziratele, kotoryj vsegda staralsya derzhalsya ot nego podal'she, Robert reshil
ne ispytyvat' sud'bu eshche raz, prehodya eto prepyatstvie v neizvestnom dlya sebya
meste i poshel na  svoe  pole,  k  ruhnuvshemu  derevu.  Esli  ograda  i  byla
oborudovana  chem-to  vrode  sistemy  slezheniya  ili unichtozheniya,  to,  kak on
nadeyalsya, na isporchennom prolete ona uzhe byla v nerabochem sostoyanii.
     Po puti   emu   bol'she  nikto  zhivoj  ne  popalsya,  hotya  on  osobo  ne
zaderzhivalsya i ne  prismatrivalsya.  Neobhodimo  bylo  speshit'.  Navernyaka  s
minuty  na minutu na etom uchastke plantacij poyavyatsya golovorezy Merdloka,  i
dlya nego vse nachnetsya snova,  na etih polyah  ili  na  drugih,  gde-nibud'  v
drugom meste.
     Vremya ravnodushno bezhalo s obychnoj dlya sebya skorost'yu, i emu kak yavleniyu
bylo  absolyutno  vse-ravno,  uspeet  ili  ne uspeet edinstvennyj neschastnyj,
vyzhivshij pri nalete,  posle kotorogo principial'no ne vozmozhno bylo  vyzhit',
pokinut' eto mesto.
     Iz ryhloj pochvy polya, perepahannoj slishkom gluboko, na etot raz dym uzhe
ne  struilsya.  Vse  bylo tiho.  Oglyadevshis' po storonam,  Robert,  naskol'ko
pozvolyal gruz u nego za plechami, begom peresek otkrytyj uchastok. Ranya ruki i
carapaya lico,  o ostrye list'ya ruhnuvshego dereva, perebralsya cherez perimetr.
|ti list'ya kazalos' kto-to special'no  zatochil,  staratel'no  dovedya  kazhdyj
listochek do sostoyaniya ostroj britvy.
     Ruki sadnilo, pylalo lico i Robert ne mog bez boli prikosnut'sya k svoej
sobstvennoj  shcheke.  Vidimo  derevo  takim  obrazom  zashchishchalos'  ot zhivotnyh,
kotorye byli ne protiv poedat' ego list'ya ili zhit' v ego krone. V mel'chajshih
zubchikah,  raspolozhennyh po krayu lista,  soderzhalsya, vidimo,kakoj-to toksin,
dejstvuyushchij razdrazhayushche.  On ne znal,  dejstvitel'no  li  eto  bylo  tak  po
otnosheniyu  k  predstavitelyam  mestnoj  fauny,  no  na cheloveka on dejstvoval
imenno razdrazhayushche.
     Ne uspel  on  otojti  i  dvadcati  metrov,  kak  zavyla sirena,  sdelav
zatyazhnoj perehod ot nizkih,  k vysokim tonam,  zatem pereshla  v  preryvistyj
rezhim, pohozhij na istericheskij smeh. Robert ostanovilsya i zamer, lihoradochno
soobrazhaya, chto zhe budet dal'she po programme. Vdrug udarili pulemety, snachala
odin, ustanovlennyj gde-to srazu za spinoj Roberta, s nebol'shim opozdaniem v
storone zastuchal eshche odin. On upal i perekotivshis', naskol'ko eto mozhno bylo
sdelat' s zaplechnym meshkom ukrylsya za stvolom vekovogo ispolina.
     S udivitel'noj tochnost'yu, dlya etih neprolaznyh zaroslej, puli otsledili
to mesto, gde tol'ko-chto nahodilsya Robert, zatem ogon' molnienosno perenessya
na derevo.  Opyat' vklyuchilsya vtoroj pulemet,  ustanovlennyj namnogo pravee. V
pervye  mgnoveniya nichego ne izmenilos',  no skoro i vtoroj prochistil zarosli
svoim ognem i ego puli to zhe stali doletat' do etogo mesta, starayas' dostat'
spryatavshuyusya   za   derevom   zhertvu.   Frontal'nyj   pulemet   rabotal   ne
ostanavlivayas'.  SHCHepki leteli iz zhivogo,  napolnennogo zhizn'yu stvola dereva.
Srikoshetivshie,  nerazorvavshiesya  puli  s  vizgom  unosilis'  proch' v zarosli
delat' dyrki v list'yah.
     "Vot znachit  kakaya  u  nih  sistema  bezopasnosti,  -  podumal Robert i
plotnee vzhalsya v prelyj kover pavshej listvy,  - ne darom  oni  sami  boyalis'
blizko podhodit' k ee datchikam. Horosho, hot' ne plazmomety, no ih to kak raz
ispol'zovat' i nel'zya - les. Vot znachit pochemu pulemety"...
     Nekotoroe vremya  pulemety  rabotali  v  ekonomichnom rezhime,  perejdya na
korotkie, chastye ocheredi. Robert lezhal v svoem ukrytii boyas' podnyat' golovu.
Puli svisteli i rvali v kloch'ya vse, vo chto popadali, vymeshchaya svoyu bessil'nuyu
zlobu na list'yah,  stvolah derev'ev i eshche bog znaet na chem,  chto  na  hodilo
priyut i pishchu v etih zaroslyah. Ot tolstogo stvola, za kotorym pryatalsya Robert
ostalas' tol'ko polovina ego  tolshchiny,  no  datchiki,  ulavlivaya  zhizn',  vse
posylali i posylali sisteme prikaz na na unichtozhenie,  kotoryj ta, kak mogla
staralas' ispolnit'.

     V bezoblachnoe,  yasnoe nebo,  pryamymi,  kak kolonny  struyami  podnimalsya
chernyj  dym.  Vetra  ne  bylo  i  nichto ne narushalo poryadka etoj haoticheskoj
kolonnady.  Smert' bezrazdel'no vlastvovala na etom klochke proklyatoj  tysyachu
raz   zemli.   Edinstvennym  zvukom,  kotoryj  narushal  vocarivshijsya  pokoj,
granichashchij  s  provalom  zabveniya,  byli   regulyarnye,   korotkie   ocheredi,
pereshedshego v ekonomichnyj rezhim pulemeta. Inogda emu vtoril vtoroj, dlinno i
zalivisto,  togda  pervyj  zamolkal,  vnimatel'no  vslushivayas'  v  broshennuyu
repliku, a vyslushav, otvechal korotko i otryvisto.
     Smert' brodila po polyam,  zahodila v unichtozhennyj poselok,  vnimatel'no
osmatrivaya dobytye trofei.  Hotya rab, katorzhnik ili ego palach, ne ahti kakaya
udacha,  no ona uspokaivala sebya mysl'yu,  chto  esli  ne  s  kachestvom,  to  s
kolichestvom  u  ne  segodnya  vse  v  poryadke.  Ona  chuvstvovala sebya legko i
spokojno,  kak vsyakij,  kto  potrudilsya  na  slavu  i  pristupil  k  osmotru
rezul'tatov  svoego  truda.  Nakonec-to  v  etom  meste,  vsegda oburevaemom
strastyami i  stremleniyami,  obidami  i  zhestokost'yu  nastupilo  spokojstvie.
Spokojstvie,  kotoroe  bylo  vsegda  tak  zhelanno  ee  zhestokomu serdcu,  ne
znayushchemu chuvstva zhalosti ko vsemu,  chto k chemu-to stremilos',  perezhivalo  i
stradalo.
     Legko stupaya po ryhloj pochve,  pachkaya pyl'yu svoj nispadayushchij do  zemli,
issinya-chernyj plashch ona hodila i naslazhdalas' bezmolviem strastej, na kotorye
ona vsegda tak boleznenno reagirovala.
     No chto eto? Sovsem ryadom ona zametila eshche odnu, ostavshuyusya nepotushennoj
iskru zhizni. Ona ulovila volny straha i bezishodnosti, rasprostranyavshiesya ot
zhalkogo sushchestva, zabivshegosya v neprohodimye zarosli. Pervym ee poryvom bylo
nemedlenno  zagasit'  etu  iskru,  tak   naglo   narushavshuyu   ustanovivsheesya
spokojstvie,  no potom,  pomedliv mgnovenie, mol vozit'sya eshche, i tak zdes' v
etot den' sdelano nemalo,  mahnula rukoj,  i  otpravilas'  dal'she  po  svoim
neotlozhnym delam. CHego chego, a del u etoj gospozhi vsegda hvatalo.

     Vdrug nebo obrushilos' na zemlyu. Sistema soshla s uma, esli u nee konechno
takovoj imelsya.  Pulemety vklyuchilis' i bol'she ne vyklyuchalis',  malo togo,  k
dvum strelyavshim, prisoedinilis' molchavshie do etogo tri, raspolozhennye sovsem
daleko,  no tem ne menee reshivshie prinyat' uchastie v ohote.  Vokrug  ubezhishcha,
teryayushchego nadezhnost' s kazhdoj sekundoj,  podnyalas' pyl'.  Otkolotye shchepki ne
uspevali padat',  podderzhivaemye v vozduhe udarami pul'  i  vnov'  otkolotyh
kusochkov  dereva.  Robert  zakryl glaza i reshil chto prishla Smert'.  Stalo do
isteriki obidno, nu da chto delat', - protiv tanka ne popresh'.
     I tut  vse  stihlo,  oborvalos'  srazu,  budto  kto-to  vlastnoj  rukoj
pereklyuchil vyklyuchatel'.
     Robert otkryl  glaza i eshche ne verya svoej udache otpolz nemnogo v storonu
i vyglyanul iz-za ukrytiya.  Frontal'nyj pulemet, ot kotorogo emu bol'she vsego
dostalos'  bylo  dazhe  vidno,  ot Roberta k nemu tyanulsya ochishchennyj pulyami ot
vsego, chto roslo tunel'chik, v diametre metra poltora. On stoyal ustanovlennyj
na  nevysokoj trenoge.  Dym tonkoj strujkoj vytekal iz ego stvola,  popolnyaya
sizoe oblako, kotoroe okruzhalo etu smertel'nuyu shtuchku.
     Skvoz' probitye  v  zelenom  perepletenii  breshi  vryvalis'  uzkie luchi
sveta, kromsaya lomtyami perepolnennyj medlenno osedayushchej pyl'yu vozduh.
     Robert vstal.  Bol'she nichego ne proishodilo. Vsem vdrug stalo naplevat'
chto  on  ostalsya  zhiv,  chto  sobiraetsya  ujti,  ne   vospolniv   stradaniyami
zatrachennye na nego kredity.
     "Navernoe patrony konchilis',  - podumal Robert,  - ochen' kstati. Eshche by
nemnogo etogo shkval'nogo ognya,  osobennogo togo,  kakoj byl v konce i derevo
by ruhnulo".
     Sorientirovavshis' po Karmantu, on opredelil napravlenie svoego marshruta
na  sever,  zdravo  rassudiv,  chto  prodvigat'sya  v  vostochnom  i   zapadnom
napravleniyah  slishkom  opasno,  tak  kak  v  etoj zone mogli raspolagat'sya i
drugie plantacii Merdloka, k tomu zhe sushchestvovala opasnost' narvat'sya na ego
konkurentov,  zanimayushchihsya  tochno  takim  zhe  biznesom.  Podtverzhdeniem  ego
rassuzhdenij bylo i to,  chto shturmoviki, prevrativshie v prah celoe poselenie,
prishli imenno s zapada.  Robert mog tol'ko dogadyvat'sya kto imenno eto byl i
ch'yu  volyu  oni  ispolnyali,  no  chto-to  emu  podskazyvalo,  chto  segodnyashnee
proishedstvie,  bylo  kak-to  svyazano  s konkurenciej Merdloka s podobnoj emu
siloj.  Tak chto Robert,  speshil,  kak tol'ko mog,  poskorej ubrat'sya iz etoj
chasti  kontinenta,  takoj  blagopriyatnoj  dlya  kul'tivirovaniya  Arinoska,  v
nadezhde, chto sumeet, vybrat'sya v bolee spokojnye mesta.
     Celyj den'  on  shel  na sever,  delaya pyatiminutnye privaly tol'ko posle
togo,  kak ustaval nastol'ko,  chto ne mog sdelat' bez otdyha i  shaga.  Uzkie
lyamki improvizirovannogo ryukzaka vrezalis' v plechi, a plazmennoe ruzh'e stalo
takim tyazhelym,  chto chasto vyskal'zyvalo iz ruk. S etim oruzhiem bylo osobenno
trudno.  Predusmotrennyj konstrukciej zaplechnyj remen' otsutstvoval i Robert
nes ego vzvaliv na plecho, cherez kazhdye pyat'sot metrov menyaya pravoe na levoe,
i naoborot.
     Odin raz emu popalsya rucheek, protekavshij poperek ego dvizheniya, pochti na
vostok.  Sdelav  prival vozle vody,  on ne zadumyvayas' utolil zhazhdu i nabral
nemnogo vody v meshok,  plotno zavyazav ego vse toj  zhe  plastikovoj  tes'moj.
Ubedivshis', chto improvizirovannaya flyaga ne protekaet on podvyazal ee k svoemu
zaplechnomu meshku i povoloksya dal'she. V etot den', on odin raz dazhe popytalsya
poest',  zdravo  rassudiv,  chto  pri  takoj rabote,  kak postoyannaya hod'ba i
perenoska tyazhestej,  neobhodimo popolnit' trativshuyusya pri etom  energiyu,  no
nichego  tolkom  s容st' tak i ne smog - kusok prosto ne lez vo gorlo.  Stress
delal svoe delo,  a umnyj organizm mobilizovav vse svoi sily  na  bor'bu  so
slozhivshimisya  obstoyatel'stvami,  ne  mog  vydelit'  dazhe nemnogo energii dlya
priema i perevarivaniya pishchi.
     Po po  mere prodvizheniya,  dzhungli menyalis' bukval'no na glazah.  Vidimo
eto bylo nestabil'noe,  postoyanno menyayushcheesya obrazovanie.  To Robert popadal
na absolyutno neprolaznyj uchastok, gde bushuyushchaya rastitel'nost' nizhnego yarusa,
perepletayas' u samoj poverhnosti obrazovyvala  neprohodimye  zarosli.  Takie
mesta  emu  prihodilos'  obhodit',  dazhe  mysli ne voznikalo lomit'sya skvoz'
bujstvo molodnyaka. V protivopolozhnost' etim, zalitym svetom uchastkam, bol'she
bylo  ugryumyh  i temnyh,  v kotoryh verhnie,  horosho sformirovavshiesya yarusy,
polnost'yu zaglushili nizhnie,  pripochvennye sloi. V takih mestah peredvigat'sya
bylo namnogo legche,  dazhe ne smotrya na to,  chto lishennaya kakoj by to ni bylo
rastitel'nosti pochva byla ustlana ne menee chem  polumetrovym,  ryhlym  sloem
rastitel'nyh    ostatkov,   davaya   pitatel'nuyu   osnovu   ne   tol'ko   dlya
derev'ev-velikanov,  no ubezhishche i pishchu ogromnomu polchishchu nasekomyh, bakterij
i  gribkov,  kotorye  vypolnyaya  strogo  opredelennuyu prirodoj rol',  dazhe ne
podozrevali ob  etom,  a  rozhdalis',  porozhdali  podobnyh  sebe  i  umirali,
nahodyas' v polnoj uverennosti, chto ves' etot mir sozdan special'no dlya nih i
oni v nem samye glavnye.
     Poka Robertu  ne vstretilos' nichego opasnogo,  konechno iz togo,  chto on
mog zametit' i osoznat'. O nezrimoj opasnosti dumat' ne hotelos', tem bolee,
chto  ee  ne  bylo vidno.  Pravda,  odin raz on okazalsya na puti protoptannom
kakimi-to strannymi  nasekomymi,  perenosivshimi  kuda-to  prelye  vetochki  i
zhivye,  zelenye list'ya.  Ih bylo tak mnogo,  chto ne smotrya na neznachitel'nye
razmery,  Robertu prishlos' pobystree osvobodit' etomu plemeni dorogu. Gnezda
on ne zametil,  no po kolichestvu osobej, pokryvshih plotnym kovrom vsyu dorogu
zhizni, mozhno bylo sudit' o ego gigantskih razmerah.
     Sumerki vnezapno,  bez  preduprezhdeniya,  kak  eto  i byvaet v dzhunglyah,
nakryli svoim pologom i bez  togo  sumrachnoe  prostranstvo  nulevogo  yarusa.
Robert,  vidya,  chto net bol'she vozmozhnosti dvigat'sya dal'she,  stal kruzhit' v
poiskah podhodyashchego mesta dlya  nochlega.  V  tom,  chto  eto  neobhodimo  bylo
sdelat',  ne ostavili nikakih somnenij izmenyayushchijsya po mere sgushcheniya sumerek
harakter   zvukov   izdavaemyh   dzhunglyami.   Kuda-to   delos'   bezzabotnoe
peresvistyvanie  raznocvetnyh,  yurkih ptichek,  kotorye Robertu v techenii dnya
inogda popadalis' na glaza,  a vzamen  im  dzhungli  vse  bol'she  napolnyalis'
zvukami sovershenno drugoj prirody.  Zychnye ryki i dusherazdirayushchie,  zatyazhnye
zavyvaniya slyshalis' s raznyh storon, ponachalu, kak-to nesmelo i razroznenno,
no  potom,  vidimo  v  chem-to ubedivshis' ili prosto kak sleduet prosnuvshis',
obladateli etih golosov stali pokrikivat' bolee uvereno i chasto.
     U etih dzhunglej okazalas' i nochnaya zhizn',  hotya Robert i nadeyalsya,  chto
takovaya otsutstvuet,  no ona byla i zychno podavala  v  dokazatel'stvo  etogo
svoj golos.  Delo v tom, chto vse vremya, kotoroe on nahodilsya na Karmante(3),
eto byla pervaya noch',  kotoruyu emu predstoyalo provesti  na  svezhem  vozduhe.
Ved'  i  vo  vremya transportirovki ego s gruppoj na plantacii i vse vremya na
samih plantaciyah,  na noch' ih vsegda zagonyali v angary ne razreshaya  nikakogo
peredvizheniya v temnoe vremya sutok dazhe po territorii lagerya.  |to moglo byt'
i  prostym  usloviem  rezhima,  napravlennym   na   oblegchenie   obyazannostej
nadziratelej i dayushchee im otdyh ot nadoevshih za den' podopechnyh. No eto moglo
byt' i nechto drugoe. Hotya skvoz' tolstye paneli angarov nel'zya bylo uslyshat'
zvuki  doletayushchie iz dzhunglej,  no pulemetnye ocheredi slyshno bylo otchetlivo.
Teper', posle pobega on znal, chto eto byli za pulemety.
     Na glaza popalsya uchastok,  na kotorom rosli tol'ko ogromnye derev'ya.  U
odnogo iz nih kora imela kakoe-to rvanoe stroenie.  Po nej vpolne mozhno bylo
dobrat'sya do pervoj razvilki shirochennyh vetvej.
     Ot nochlega na poverhnosti Robert otkazalsya srazu,  kak  tol'ko  uslyshal
pervye  proby  golosa,  neizvestnyh  poka  emu  zhivotnyh.  I gde tol'ko sily
vzyalis'!  Eshche nedavno emu kazalos',  chto on ne  v  sostoyanii  projti  i  sta
metrov,  a  sejchas  on  lez  po torchashchim vypuklym segmentam kory s legkost'yu
zapravskogo al'pinista.
     Dobravshis' do  razvilki  on obnaruzhil dovol'no prostornuyu ploshchadku,  na
kotoroj  s  minimal'nym  komfortom  mogli  razmestit'sya  neskol'ko  chelovek.
Molodye pobegi,  prorosshie po krayu ploshchadki povyshali kachestvo ubezhishcha, delaya
ego nezametnym s poverhnosti i delaya nevozmozhnym padenie  vo  sne,  hotya  na
nezametnost' svoego ubezhishcha Robert men'she vsego nadeyalsya.  Te,  u kogo moglo
by vozniknut' zhelanie im poobedat', uchityvaya ih nochnoj obraz zhizni, privykli
vidimo,  polagat'sya bol'she ne na zrenie, a na bolee tonkie i razvitye organy
chuvstv, i eto bol'she vsego bespokoilo Roberta.
     On zaleg   v   svoej   improvizirovannoj  berloge  takim  obrazom,  chto
edinstvennyj vozmozhnyj put' syuda  nahodilsya  pod  ego  vnimaniem  i  shchelknul
pereklyuchatelem na svoem plazmomete. Pisknuv, oruzhie zazhglo svoj krasnyj glaz
indikatora processa zaryadki v vnimatel'no posmotrelo  na  na  svoego  novogo
hozyaina,  ne najdya nichego predosuditel'no ni v ego vneshnosti,  ni v meste, v
kotorom ego vklyuchili,  krasnyj ogonek indikatora podgotovitel'nogo  processa
smenilsya zelenym,  signaliziruya o tom, chto oruzhie gotovo ubivat', tol'ko daj
znak.
     Nemnogo perekusiv  v  svoem  ubezhishche,  Robert pochuvstvoval sebya nemnogo
luchshe,  a to,  chto poka ne nuzhno bylo nikuda bezhat' ego neskol'ko uspokoilo.
On  reshil  ne  spat'  vsyu noch' i storozhit' sebya - voznya i redkie,  no moshchnye
kriki donosilis'  s  raznyh  storon.  CHerez  nekotoroe  vremya  on  s  uzhasom
obnaruzhil,  chto zasypaet,  kak on ne borolsya s ustalost'yu, no ona kak vsegda
okazyvalas' sil'nee.  V konce koncov,  neveroyatnym usiliem voli on  zastavil
sebya   vstat'  i  dolgo  vozilsya  privyazyvaya  oruzhie,  delaya  nekoe  podobie
ohotnich'ego nastorozhennogo samostrela,  poluchivshie shirokoe rasprostranenie v
otbroshennyh  mirah.  Napraviv  ego  na  predpolagaemyj vhod v svoe ubezhishche i
podvyazav lentu  k  spusku,  protyanul  ee  cherez  uzkoe  prostranstvo  vhoda,
zakrepil,  i  povalilsya na porosshee myagkim mhom derevo,  zabyvshis' bezdonnym
snom.






     Keron sidel v neudobnom kresle otseka dlya desanta i kleval nosom, vremya
ot  vremeni  brosaya  vzglyad  edva  priotkrytyh  glaz  na raspolozhennyj ryadom
illyuminator.  Za tolstym,  bronirovannym steklom  bilis'  v  agonii  spolohi
bledno-fioletovogo  plameni.  CHelnok shel vne prostranstva i vremeni,  skvoz'
tunel'  sformirovannyj  ego  generatorami  polej,  skvoz'  neob座atnye   umom
prostranstva  Vselennoj,  tem  ne  menee  byl vpolne material'nym i real'nym
nastol'ko, naskol'ko real'na smert' vsego, kogda libo rozhdennogo. Vse vokrug
nabegavshis'   i   nanervnichavshis'  za  den'  spali  otkinuvshis'  v  kreslah.
Monotonnyj rokot reaktornoj  gruppy,  izredka  narushali  bessvyaznye  vykriki
serzhanta.   Uilk   zabyvshis'   tyazhelym  snom  bredil.  Strela,  kotoroj  emu
prostrelili ruku okazalas' otravlennoj,  edinstvennoj  otravlennoj  streloj,
kotoraya popala v kogo-nibud' vo vremya etoj operacii. Vrach, kogda chistil ranu
srazu zapodozril chto-to neladnoe,  i vvel v  telo  serzhanta  vse  syvorotki,
kotorye nahodilis' v ego pohodnom nabore, no osobogo oblegcheniya serzhantu eto
ne prineslo. To li yad byl dejstvitel'no nastol'ko opasnym, to li imela mesto
yavnaya  peredozirovka  i ne korrektnoe kombinirovanie syvorotok,  no serzhantu
luchshe ne stavalo.
     Iz dremotnogo sostoyaniya Kerona vyvela yarkaya vspyshka v illyuminatore,  za
kotoroj pochti stazu posledoval tolchok, gulko razdavshisya po vsemu korablyu. On
nikak  ni  mog  privyknut'  k  tomu,  kak  korabli etoj galaktiki vyhodyat iz
podprostranstvennogo perehoda.  Za  dolgie  gody,  kotorye  Keron  provel  v
kosmose, on privyk k drugim proyavleniyam etogo processa, i uzhe neskol'ko raz,
kogda korabl' vhodil v real'noe  prostranstvo,  emu  kazalos',  chto  eto  ne
blagopoluchnoe  zaversheniya  puteshestviya,  a  pervoe  mgnovenie katastrofy,  k
kotoroj korabl' podobnoj konstrukcii  byl  blizhe  vsego  vo  vremya  vhoda  v
real'noe prostranstvo.
     - Nikogo ne ostavlyat' v zhivyh!  - Prikazal Uilk, no tak i ne prosnulsya.
     Soldaty probuzhdalis', s trudom otkryvali pokrasnevshie glaza i dolgo ne
mogli soobrazit' gde zhe oni vse-taki nahodyatsya. Vskore do nih eto dohodilo i
umil'noe  so  sna  vyrazhenie  na ih licah,  smenyalos' nepronicaemymi maskami
holodnoj otstranennosti.
     CHelnok, uzhe  v real'nom vremeni podhodil k Otstojniku.  Golubaya planeta
velichestvenno  povorachivalas'  v  prostranstve,   starayas'   pokazat'   sebya
podletayushchim  so vseh storon.  Iz teni planety vynyrnul zheltyj,  bezzhiznennyj
sputnik planety i ponessya mezhdu korablem i planetoj,  dopolnyaya  i  bez  togo
velichestvennuyu  kartinu.  Podojdya blizhe,  chelnok zashel v ten',  obrazovannuyu
planetoj i pochti otvesno ruhnul vniz. Vnizu byl polnyj mrak.
     "Vot esli   by   otkazala  navigacionnaya  sistema,  hvatilo  by  otkaza
kakogo-to  malyusen'kogo  datchika,  -  molniej  proskochila  v  mozgu   Kerona
malodushnaya mysl',  - eto bylo by ne samoj plohoj razvyazkoj, na kotoruyu mozhno
raschityvat'", - no on tut zhe prognal ee kuda podal'she.
     S sistemoj  navigacii bylo vse v poryadke.  Pilot rezko perevel mashinu v
gorizontal'nyj polet,  osobo ne perezhivaya o vozmozhnyh posledstviyah dostigshih
kriticheskih peregruzok.  Posle togo,  kak volna boli proshla,  Kerona chut' ne
vyvernulo naiznanku.
     Tret'ya baza Lyuisa na Otstojnike K3/09,  budnichno vstretila svoih geroev
ostrymi  luchami  prozhektorov  i  nikogda   ne   prekrashchayushchejsya   voznej   na
vzletno-posadochnoj ploshchadke.  Na bezoblachnom, nochnom nebe, visel vyglyadevshij
neozhidanno bol'shim zheltovatyj, mertvyj sputnik. Naskol'ko Keron zametil, eta
planeta vsegda byla povernuta k Otstojniku odnoj storonoj. Naskol'ko on sebe
predstavlyal,  takoe uravnoveshivanie skorostej bylo dovol'no redkim yavleniem,
k  tomu zhe risunok landshafta,  vsegda povernutoj k nablyudatelyu storony etogo
sputnika,  smutno  napominal  chelovecheskoe  lico,  takoe  sebe   neotstupnoe
vnimanie, ko vsemu, chto proishodit vnizu.
     Na vzletno-posadochnom pole bylo nastoyashchee stolpotvorenie.  Ne smotrya na
noch',  po  ploshchadke snovalo stol'ko narodu,  chto dazhe dnem takoe nel'zya bylo
uvidet'.  Pod razgruzkoj stoyalo tri bol'shih transportnyh korablya,  eshche  odin
zakonchil vse svoi dela v etom meste i kak raz vzletal,  podnimaya kuchu pyli i
raspugivaya  svoim   gulom   zazevavshihsya.   Tuda-syuda   snovali   avtonomnye
roboty-pogruzchiki, so stopkami yashchikov i tyukov na svoih zahvatah.
     CHelnok sel na samom krayu polya. Vozle trapa dozhidalis' vyzvannye zaranee
vrachi,  ih  vezdehod  stoyal tut zhe.  Oni bystro pogruzili ranenyh i izbavili
vseh ot svoego prisutstviya.
     - Pohozhe  ozhidaetsya  chto-to  krupnoe,  -  provorchal  odin iz veteranov,
sbrasyvaya  tyazhelyj  ranec  na  utrambovannyj  za  gody  ekspluatacii   grunt
ploshchadki.
     - Da,  davno takogo ne bylo.  -  Otozvalsya  eshche  odin  veteran.
     Bol'she zhelayushchih   vyskazat'sya   ne   nashlos'.  Vseh  ostal'nyh  ozhidala
obyazatel'naya v takih sluchayah kompleksnaya sanitarnaya obrabotka.  Posle  togo,
kak  vse  predpolagaemye  formy  inoplanetnyh  infekcij  byli  predpolagaemo
unichtozheny,  pribezhal kakoj-to oficer,  naznachil starshego, vzamen uvezennogo
vrachami serzhanta i vse otpravilis' v kazarmu spat'.
     SHel vtoroj  chas  nochi.  Keron lezhal na svoej kojke s otkrytymi glazami.
Emu ne spalos'.  Nedavnej sonlivosti kak ne byvalo.  Neveroyatno zatyanuvshijsya
den',  konchilsya tem,  chto Harko, veteran vzvoda, kotorogo naznachili starshim,
na vremya otsutstviya Uilka,  ustroil novichkam nastoyashchee posvyashchenie v  soldaty
udachi,  razdav  kazhdomu  po  prilichnoj doze kakogo-to narkotika.  Odin Keron
ostalsya v kazarme,  vse ostal'nye,  hotya i lezhali v svoih  kojkah,  no  byli
sejchas  neveroyatno  daleko  ot  etogo  giblogo  mesta,  v krayah svoih grez i
nesbytochnyh zhelanij.  Vremya ot vremeni tishinu narushal ston razocharovaniya ili
istericheskih, dolgo ne prekrashchayushchijsya smeh.
     Keron lezhal i razmyshlyal o tom,  chto delat'  dal'she.  S  odnoj  storony,
zadanie,  s  kotorogo  oni  tol'ko chto vernulis',  ne bylo osobo slozhnym ili
krajne riskovannym.  Mozhno bylo dazhe proderzhat'sya nekotoroe vremya,  vypolnyaya
podobnye   zadaniya.  S  drugoj  storony,  stolpotvorenie,  proishodivshee  na
vzletno-posadochnoj ploshchadke, predveshchalo rezkie peremeny v zhizni vsej tret'ej
bazy.  Sudya  po kolichestvu zagruzhaemogo vooruzheniya i oborudovaniya gotovilas'
nastoyashchaya,  dolgaya  vojna,  skoree  vsego  v  mire   s   dovol'no   razvitoj
tehnologiej,a ne kakaya-to tam terroristicheskaya akciya.
     Dal'nejshuyu svoyu sud'bu Keron predstavlyal smutno,  esli ne skazat',  chto
on  voobshche  ee  sebe  ne  predstavlyal,  no  odno  on znal tochno - nuzhno bylo
dejstvovat'  i  chem  bol'she  on  razmyshlyal,  tem  sil'nee  stanovilas'   ego
uverennost' v tom,  chto dejstvovat' nuzhno bylo nemedlenno.  Trudno bylo dazhe
nadeyat'sya na takoe udobnoe stechenie obstoyatel'stv,  kakoe  sluchilos'  v  etu
noch'. Konechno reshit'sya bylo ne prosto, no Keron reshilsya.
     On vstal,  starayas' proizvodit' kak mozhno men'she shuma i proshelsya  mezhdu
ryadami  koek.  Na  razbrosannyh  v  samyh  neozhidannyh  pozah  soldat eto ne
proizvelo nikakogo vpechatleniya.  Kto grezil nayavu,  kto  pogruzilsya  v  svoi
grezy  s  golovoj  i vneshne ne proyavlyal priznakov burno perezhivaemyh emocij.
Osmotrevshis', Keron nashel kojku Harko. Na noskah, on podoshel k sklonilsya nad
veteranom.  Harko privychno perezhival narkoticheskie grezy. Ego grudnaya kletka
razmerenno podnimalas' i opuskalas',  na shirokom,  otkrytom lice  emocij  ne
prosmatrivalos'. Ih prosto ne bylo.
     "Tol'ko by v karmanah etogo narkomana byli klyuchi" - molniej  proneslas'
mysl' v golove Kerona.
     On shel na bol'shoj risk.  Nervy byli predel'no napryazheny,  kak natyanutaya
do  upora  tetiva na luke dikarya.  ZHutko hotelos' sbrosit' s shei cepkuyu ruku
straha,  vernut'sya na svoyu kojku i do voshoda  naslazhdat'sya  spokojstviem  i
prizrachnym  chuvstvom  zashchishchennosti.  Otchayannym  usilie voli on zastavil sebya
prodolzhat'.
     V karmanah  kombinezona  bylo vse,  krome klyuchej.  Kak mozhno akkuratnee
Keron proveryal karman za karmanom na odezhde spyashchego.  Klyuchej ne bylo. On uzhe
bylo otchayalsya, kogda zametil kurtku, nebrezhno broshennuyu na spinku krovati. V
pervom zhe karmane kurtki on obnaruzhil elektronnyj klyuch-brelok, otkryvayushchij i
zapirayushchij vse dveri etogo angara.
     Prikryv za soboj dver',  on  vyshel  v  koridor.  Za  spinoj  nichego  ne
proishodilo,  vsem  bylo  ne  do  nego.  Pochuvstvovav  sebya  spokojnee Keron
dvinulsya  k  pervoj  sleva  dveri  oruzhejnoj  komnaty.   V   tusklom   svete
svetil'nikov dezhurnogo osveshcheniya,  on dolgo vybiral knopku,  sootvetstvuyushchuyu
po ego mneniyu imenno etoj dveri.  Nad  knopkami  byli  naneseny  nadpisi  na
neizvestnom Keronu yazyke,  veroyatno angary iznachal'no byli prednaznacheny dlya
postavki yavno v  kakoj-to  drugoj  mir,  no  neponyatnyj  obrazom  popali  na
Otstojnik.  Otchayavshis' razobrat'sya, Keron nazhal na pervuyu popavshuyusya knopku.
V koridore yarko vspyhnul svet.  Keron tut zhe povtorno nazhal na etu zhe  samuyu
knopku  -  svetil'niki  potuskneli,  perejdya  v  ekonomichnyj dezhurnyj rezhim.
Vybrav  druguyu  gruppu  knopok,  on  nazhal  na  pervuyu.   Lyazgnulo   dvernoe
blokirovochnoe ustrojstvo, no sovsem ne toj dveri, na kotoruyu Keron napravlyal
klyuch  -  upravlyayushchee  izluchenie  otrazivshis'   ot   metallicheskih   sten   i
razblokirovalo levuyu ot vhoda dver',  kotoraya za vse vremya prebyvaniya Kerona
zdes' ne otpiralas' ni razu.  Soschitav dveri i knopki,  on sorientirovalsya i
nazhal  na  nuzhnuyu.  Na  etot  raz  lyazgnulo  gde-to  vo  vnutrennostyah dveri
oruzhejnoj komnaty i metallicheskaya plastina,  bol'she pohozhaya na lyuk,  chem  na
dver' slegka priotkryvshis' vyshla iz svoego posadochnogo mesta.
     Serdce kolotilos' s takoj siloj, budto on zakanchival begovuyu distanciyu,
k tomu zhe v tempe,  na kotoryj ego organizm byl ne sposoben.  Kazalos',  chto
ono vot-vot sorvetsya so svoego mesta.  On nemnogo postoyal i prislushalsya. Vse
bylo tiho.
     V oruzhejnoj  komnate,  on  prinyalsya  vooruzhat'sya.   Pervym   delom   on
pristegnul k svoemu remnyu ruchnoj impul'snik.  Po karmanam rassoval shtuk pyat'
zapasnyh obojm k etomu oruzhiyu. Vzyal v ruki pulemet, no tut zhe polozhil ego na
mesto  i reshil ego ne brat'.  Konechno,  R-459,  na ryadu so zverskimi boevymi
kachestvami,  imel prilichnyj ves i zverskij appetit na patrony i odinochke byl
ni  k  chemu.  Poblizosti,  Keron obnaruzhil upakovannuyu v nosimye plastikovye
kontejnery,  kakuyu-to raznovidnost' plazmennogo ruchnogo oruzhiya,  no  s  etoj
raznovidnost'yu on byl absolyutno ne znakom,  tak chto prishlos' otkazat'sya i ot
nego.  Keron poiskal eshche,  no  nichego  priemlemogo,  iz  strelkovogo  oruzhiya
obnaruzhit'  na  stelazhah ne poschastlivilos'.  Pravda popalsya ogromnyj yashchik s
granatami, i on vzyal sebe izgotovlennuyu v vide podsumka, prozrachnuyu upakovku
na chetyre shtuki. Poryskav eshche nemnogo v polutemnom pomeshchenii, v poiskah hot'
kakoj-to edy,  chego-to vrode teh sublimirovannyh pajkov, kotorye im vydavali
na zadanie,  no tak nichego pohozhego ne obnaruzhil. On uzhe sobralsya vyhodit' i
vozle samoj dveri spotknulsya o chto-to nebol'shoe, no tyazheloe. Prismotrevshis',
on uvidel nosimoe vzryvnoe ustrojstvo, moshchnost'yu 0,5 kilotonn. V ekvivalente
kakoj imenno vzryvchatki byla ukazana moshchnost',  ukazannaya na  kryshke  ranca,
skromno  umalchivalos'.  Tochno takie zhe s vidu ustrojstva ostalis' v podvalah
drevnego hrama,  na dalekoj planete,  tol'ko te byli gorazdo  moshchnee.  Keron
ulybnulsya. Luchshuyu garantiyu bezopasnosti trudno bylo dazhe sebe predstavit'. S
takim rancem za plechami,  tol'ko  samyj  otchayannyj  durak  reshit'sya  v  nego
strelyat'.  On bystro nabrosil lyamki nosimogo yadernogo zaryada sebe na plechi i
zastegnul poyasnoj remen' ego obvyazki.  Ustrojstvo  okazalos'  na  neozhidanno
legkim,  dlya  svoej  moshchnosti  -  kilogramm  vosem'  ot sily.  Distancionnoe
ustrojstvo  upravleniya  zaryadom,  lezhashchee  tut  zhe,  posledovalo  v  karman.
Zakonchila  ekipirovku  miniatyurnaya  radiostanciya.  Keron  dostal  iz  zazhima
impul'snik, doslal kapsulu v razryadnik i tiho, kraduchis' vyshel v koridor.
     Vokrug po prezhnemu bylo tiho. On pokinul angar i kak mozhno tishe prikryl
za soboj naruzhnuyu dver'.  Zablokirovav ee brelkom, on zabrosil ustrojstvo na
pochti ploskuyu kryshu i rastvorilsya vo t'me.
     Kuda napravit'sya,  Keron ne imel ni malejshego ponyatiya. Porazmysliv, chto
na severe podnimalis' vysochennye gornye hrebty,  ne smotrya na subtropicheskij
klimat,  vsegda pokrytye shapkami snega i l'da,  a na vostoke i zapade lager'
ohvatyvali  daleko  shedshie  k  yugu  gornye cepi,  ostavalsya odno bolee-menee
real'noe napravlenie - na yug.  Opredeliv po  zvezdnomu  nebu  priblizitel'no
azimut, stal ostorozhno probirat'sya po lageryu v vybrannom napravlenii.
     SHel chetvertyj chas utra.  Tret'ya baza Lyuisa spala. Vse vokrug bylo tiho.
Vklyuchennaya  radiostanciya  tak  zhe  molchala,  lish'  izredka poshikivaya nesushchej
chastotoj. Keron pochuvstvoval sebya neskol'ko uverennej.
     Luny na  nebe  uzhe  ne  bylo,  no  sveta  zvezd vpolne hvatalo.  Keron,
slivshis' so stvolom dereva,  osmatrivalsya i bystroj perebezhkoj probiralsya  k
sleduyushchemu derevu, osmatrivalsya i opyat' sledoval ocherednoj, korotkij brosok.
Nevysokaya trava i myagkaya pochva, glushili shum sapog pri bege, i so storony eto
vyglyadelo,  kak  ekstravagantno progulivayushchayasya ten'.  Inogda put' peresekal
tugoj luch prozhektora,  osveshchayushchij osobo otvetstvennoe mesto v  lagere.  Hotya
nikogo poblizosti ne nablyudalos', Keron staratel'no obhodil podobnye mesta.
     Proshlo okolo chasa.  Postrojki stali popadat'sya vse rezhe  i  rezhe.  Esli
ran'she  oni sostavlyali chut' li ne ulicy sredi dzhunglej,  to sejchas,  odinoko
stoyashchie angary vyglyadeli nastol'ko chuzherodnymi sredi soderzhashchejsya ne v takom
ideal'nom sostoyanii, kak v osnovnom massive lagerya territorii, chto bylo dazhe
udivitel'no nablyudat' ih, vynyrivayushchih iz morya zeleni, skryvayushchih ih chut' li
ne  do  krysh.  Naskol'ko  ponyal  Keron,  eto  byli  v osnovnom zapertye i ne
ispol'zovavshiesya sejchas stroeniya.  Broshennye angary svidetel'stvovali o tom,
chto byli vremena,  kogda dela u Lyuisa shli namnogo luchshe,  chem sejchas,  kogda
vsya  zhizn'  v  lagere  peremestilas'  v  central'nyj   massiv,   poblizhe   k
vzletno-posadochnoj  ploshchadke.  O  nekogda  burno  protekavshej zhizni i v etoj
chasti  lagerya,  svidetel'stvovali  tol'ko  zarosshie  travoj   tropinki.   Na
zatoptannoj v svoe vremya pochve, trava ne podnimalas' tak vysoko, kak vo vseh
ostal'nyh mestah.  I eti polosy chetko prosmatrivalis',  dazhe v takuyu  temnuyu
noch', kak eta.
     Kazalos', mozhno bylo  nemnogo  rasslabit'sya,  no  Keron  naoborot,  eshche
usilil svoe vnimanie,  s volneniem dumaya o kordonah i postah,  rasstavlennyh
po perimetru bazy,  no kak on ne vsmatrivalsya v temnotu, nichego podobnogo ne
videl.  |ta  neopredelennost'  dejstvovala  na  nervy bol'she,  chem vidimoe i
real'noe prepyatstvie.
     Nakonec, metrah  v dvuhstah,  on zametil vozvyshayushchuyusya absolyutno chernuyu
stenu dikih dzhunglej,  chetko vydelyayushchuyusya na fone nachinayushchego  seret'  neba.
Keron  prignulsya  i kraduchis' podobralsya blizhe,  zatem polzkom preodolel eshche
neskol'ko desyatkov metrov.  Vysokaya,  gustaya trava  meshala  orientirovat'sya.
Podnyav  golovu  nad  travoj,  Keron  riskoval  byt'  zamechennym.  Vyhodom iz
slozhivshegosya polozheniya opyat' posluzhilo derevo,  roskoshnoe,  vysokoe  derevo,
velichestvenno stoyashchee neskol'ko sleva. Starayas' ne stuchat' svoimi zhelezyakami
i kak mozhno  tishe  shurshat'  travoj,  on  dopolz  do  ispolinskogo  stvola  i
podnyavshis' vyglyanul iz-za ukrytiya.
     Stena dikih dzhunglej bukval'no davila  svoim  bujstvom  na  bolee-menee
raschishchennoe  prostranstvo  i  kazalas'  sploshnym  perepleteniem vsevozmozhnyh
kustov,  lian,  pobegov  molodi  i  pochernevshih  ot  vremeni  i   postoyannoj
konkurencii  stvolov  staryh derev'ev.  Vdol' etoj steny neobuzdannoj zhizni,
unylo tyanulis' redkie stolbiki, s natyanutymi vdol' neskol'kimi ryadami uzkoj,
metallicheskoj lenty. Zabor kazalsya vpolne preodolimym i skoree vsego otmechal
granicu podkontrol'noj territorii,  chem predohranyal ot proniknoveniya.  Vdol'
zabora, po horosho protoptannoj tropinke bez vsyakogo entuziazma brel odinokij
chasovoj.  Oruzhie viselo u nego na grudi.  Na  stvole  i  priklade  bezvol'no
lezhali ruki soldata.  Vremya ot vremeni on podnosil pravuyu pravuyu ruku k licu
i vypuskal izo rta strujku dyma.
     - Vot by on kuril kakoe-to nastoyashchee zel'e,  -  tiho  prosheptal  Keron.
Zvuk sobstvennogo golosa ego neskol'ko podbodril.  Vdrug radiostanciya Kerona
ozhila.  On  migom  krutnul  regulyator  gromkosti  vlevo,  poniziv  gromkost'
dinamika do predela.
     - Posty 12, 13,.. 25, - voproshal zaspannyj golos, - dolozhite obstanovku
na vashih uchastkah dezhurnomu.  Nezamedlitel'no,  v poryadke ocherednosti tut zhe
posledovali  doklady  na  zapros.  Intonaciya  dokladov  byla  ot  otkrovenno
naplevatel'skoj, do rabolepno zaiskivayushchej.
     - Post nomer dvadcat' odin,  - poslyshalsya hriplovatyj golos v dinamike.
Keron neotryvno sledivshij na "svoim" chasovym, zametil, chto tot nebrezhno
brosil okurok i podnes k uhu svoyu  radiostanciyu.  -  ...za  vremya  dezhurstva
nichego ne  proizoshlo.  Kogda  budete  menyat'?  - Vdrug sprosil chasovoj,  bez
preduprezhdeniya perejdya na panibratskij ton. - Mne uzhe spat' ohota.
     - Razmechtalsya, - skazal smachno zevaya dezhurnyj, - vam vsem stoyat' eshche po
dva chasa.
     |fir zapolnili proklyat'ya  i  rugatel'stva  na  samyj  izyskannyj  vkus.
Dezhurnyj otvetil srazu vsem masterski sostavlennym,  zamyslovatym vyrazheniem
i otklyuchilsya.  Nekotoroe  vremya  efir  zapolnyala  sploshnaya  rugan',  kotoraya
postepenno  poshla  na  ubyl'  i  vot  uzhe  ostalsya tol'ko odin hriplyj golos
chasovogo 21-go posta:
     - Plevat'  mne  na  vashi  problemy,  -  veshchal on v efir v millimetrovom
diapazone s zapalom prirozhdennogo diktora,  - ya ne nanimalsya stoyat'  tut  po
nocham na svezhem vozduhe. CHto drugih bol'she net?
     Keron uvidel, kak postovoj opyat' zakuril.
     - Mozhno podumat',  - prodolzhal on posle pauzy,  -  nuzhno  komu-to  syuda
lezt'.  Nikto nikogda ne lazil. YA tol'ko udivlyayus', chto nikto ne bezhit. Da i
net nikogo krome zver'ya, v etih proklyatyh dzhunglyah.
     - Zatknulsya by ty, - druzheski posovetoval kto-to s sosednego posta, - a
to tebe tochno vletit, i nam vmeste s toboj.
     - Da poshli  vy  vse...  -  S  dosadoj  v  golose  brosil  ohripshij,  no
otklyuchilsya.
     Svetalo. CHasovoj vskinul oruzhie i vypustil dlinnuyu ochered'  v  dzhungli,
potom eshche i eshche odnu.  Nemnogo uspokoivshis', on perestal hodit' po tropinke,
a prezrev vse instruktazhi i prikazy prisel na  ee  krayu  i  stal  razmerenno
popyhivat' sigaretoj.
     Kerona budto chto-to podtolknulo.  On pokinul svoe ukrytie i bystro, kak
mog,  popolz  k  zaboru.  Vremya  ot  vremeni  on ostorozhno podnimal golovu i
smotrel v storonu karaul'nogo,  no tot vse sidel i  dymil  sigaretoj.  Keron
ponimal,  chto  u  nego  rovno  stol'ko  vremeni,  skol'ko  gorit  sigareta u
chasovogo.  Kak tol'ko okurok poletit v zarosli,  etot chelovek uspokoit'sya  i
budet  ispolnyat' svoi obyazannosti ne huzhe chem prezhde.  Vygovorit'sya - on uzhe
vygovorilsya,  ostalos' tol'ko uspokoit'sya.  Keron vybivalsya iz  sil,  no  ne
sbrasyval  temp.  Metallicheskie  lenty  zabora  byli  sovsem ryadom,  a vremya
otpushchennoe emu na  eto,  uhodilo  eshche  bystree,  v  vide  tleyushchego  ogon'ka,
razmerenno dvizhushchegosya po sigarete chasovogo. Nu eshche chut'-chut', eshche mig.
     Keron protisnulsya mezhdu dvuh nizhnih lent,  edva ne zastryav iz-za svoego
ubijstvenno  opasnogo ranca i perevalivshis' na nichejnuyu territoriyu otkatilsya
pod zashchitu gustyh zaroslej.
     CHasovoj vstal  i  prezritel'nym zhestom shchelknul okurok v zarosli,  potom
podozritel'no osmotrel svoj uchastok.  Ne  obnaruzhiv  nichego  dostojnogo  ego
vnimaniya,  on  razvernulsya  i pobrel po tropinke vdol' zabora.  Speshit' bylo
nekuda.  Vremya edva tyanulos',  s yavnym odolzheniem otschityvaya pohozhie na gody
sekundy i lenivo skladyvaya ih v minuty i chasy.
     Eshche metrov tridcat' Keron propolz legko  uglublyayas'  v  neproglyadnye  s
vidu  zarosli,  potom  vstal,  otryahnulsya  i  proveril  vse  li v poryadke so
snaryazheniem.  Ne  dostavalo  tol'ko  odnoj  obojmy  k  impul'sniku,  kotoraya
veroyatno vypala iz karmana, kogda on polzal.
     Serdce, podstegnutoe  prilichnoj  dozoj  adrenalina  v  krovi,  vse  eshche
kolotilos'  kak  sumasshedshee,  no  soznanie  uzhe  uspokaivalos'.  On ne znal
nichego. Ni kuda otpravit'sya, ni chto on budet delat' dal'she. Budushchee, kotoroe
prevrativshis' v lishennoe dazhe luchika sveta,  chernoe pyatno prostranstva,  kak
tol'ko on poterpel krushenie,  ne proyasnilos' s  togo  vremeni  ni  na  jotu,
tol'ko  gde-to  v glubinah podsoznaniya,  malen'koj,  edva ulovimoj iskorkoj,
tlela uverennost',  chto on pravil'no sdelal,  chto on na vernom puti,  i  chto
dazhe mozhet byt', u nego chto-to i poluchit'sya.
     Pernatye obitateli zaroslej postepenno  prosypalis',  gromkimi  krikami
druzhno privetstvuya novyj den'.  S kazhdoj minutoj eto privetstvie stanovilos'
vse gromche i reshitel'nej.
     Keron dostal  iz karmana radiostanciyu i proshelsya po vsem diapazonam.  V
efire byli tol'ko piloty dvuh chelnokov,  vypolnyayushchie  planovyj  oblet  i  ih
dispetcher,  vo  vseh  ostal'nyh  poddiapazonah bylo polnoe molchanie.  On eshche
poslushal nemnogo,  no vse bylo spokojno.  Esli ego i hvatilis',  to  eshche  ne
iskali.  Potom  on  vyklyuchil  stanciyu,  otkryl kryshku otseka pitaniya i vynul
elementy pitaniya,  vspomniv o sushchestvovanii  elektronnyh  sredstv  slezheniya,
sposobnyh   obnaruzhit'  lyuboj  rabotayushchij  elektronnyj  pribor  na  ogromnom
rasstoyanii. Rassovav po raznym karmanam stanciyu i elementy pitaniya on dostal
impul'snik,  snyal  ego  s  predohranitelya  i  gotovyj  k lyuboj neozhidannosti
uglubilsya v neprolaznuyu chashchu. Probirat'sya bylo trudno, no vpolne vozmozhno.
     Vskore zarosli neskol'ko poredeli, kazalos', chto vse zhiznennye interesy
etogo vechnozelenogo,  tropicheskogo  lesa,  koncentrirovalis'  na  granice  s
otnositel'no  svobodnym  uchastkom,  i pochti bez vnimaniya ostavalis' rajony v
glubine, hotya mozhet byt', tak tol'ko kazalos'.
     Ne smotrya  na  nabiravshij  silu  rassvet,  pod pologom kron ispolinskih
derev'ev,  vse eshche bylo  temno.  Plotno  somknutaya  vverhu  listva,  revnivo
otnosilas' dazhe k samym tonen'kim i bezzhiznennym luchikam sveta, propuskaya na
bolee nizkie yarusy tol'ko to,  chto ne v silah byla ispol'zovat' sama. Stvoly
derev'ev,  tolstye,  v  neskol'ko obhvatov,  prichudlivo obvitye lianami,  so
mnozhestvom poselivshihsya na kore rastitel'nyh parazitov,  kazalis' massivnymi
kolonnami,  podderzhivayushchimi zelenoe pore zhizni,  bushuyushchee gde-to vverhu, pod
poryvami zapadnogo vetra. V principe, tak ono i bylo.
     Keron shel i shel,  staratel'no vyderzhivaya napravlenie. Kogda prihodilos'
obhodit' sil'no zarosshij,  neprolaznyj uchastok,  on posle obhoda, pedantichno
delal   petlyu  v  protivopolozhnom  napravlenii  i  tem  samym  korrektiroval
napravlenie svoego dvizheniya.  Karmant podnyalsya uzhe dostatochno vysoko i vnizu
zametno  posvetlelo.  Edinstvennaya mysl',  kotoraya vertelas' u nego v golove
priblizitel'no zvuchala sleduyushchim obrazom:  "uspet' kak mozhno dal'she ujti  ot
bazy v pervyj zhe den'". Ego armejskie botinki, hotya i byli massivny, esli ne
skazat' urodlivy,  horosho derzhali nogu,  ne soskal'zyvali s mokryh,  upavshih
vetok i vypirayushchih iz pochvy,  pokruchennyh kornej,  i voobshche,  byli polnost'yu
prisposobleny imenno dlya takih uslovij.
     Lesnoj massiv,  blagodarya  tomu,  chto raspolagalsya v predgornom rajone,
izobiloval  ruchejkami  i  uzen'kimi,  melkimi  rechushkami,   zhurchaniem   vody
vydavavshimi  svoe prisutstvie sredi plotno perepletennyh zaroslej kustarnika
i raznoobraznyh v'yushchihsya predstavitelej flory.  Kogda na rusle obrazovyvalsya
zator,  ot  ruhnuvshego,  podtochennogo iznutri parazitami ispolinskogo dereva
ili sam ruchej sobstvennymi silami delal plotinu iz nanesennyh  im  zhe  palyh
list'ev,  obrazovyvalos'  krohotnoe,  vremennoe ozerco.  Neskol'ko raz Keron
ostanavlivalsya v podobnyh mestah,  utolyal zhazhdu i umyvalsya  holodnoj,  pochti
ledyanoj,  rodnikovoj vodoj,  pytayas' takim obrazom pridat' sebe hot' nemnogo
bodrosti.
     Vremya priblizhalos' k poldnyu.  Penie ptic peremestilos' daleko vverh, na
samyj  verhnij  yarus  lesa.  Lyubovnye  igry  i  ohotu  na   nasekomyh,   oni
predpochitali   sovmeshchat'   kupaniem  v  luchah  svoej  rodnoj  zvezdy.  Keron
ostanovilsya na prival, sbrosil kazavshijsya teper' nepod容mnym ranec i polozhiv
ego  sebe  pod golovu okolo chasa lezhal,  glyadya na kolyshashcheesya vverhu zelenoe
more,  starayas' izo vseh sil ne zasnut' - neizvestno kakie  opasnosti  mogli
podsteregat'  cheloveka  v  etom dikom lesu.  Nemnogo otlezhavshis',  on tyazhelo
podnyalsya i opyat' nacepiv na sebya vse svoi cacki, poshel dal'she.
     Kogda stalo  zametno  temnet',  on  udalilsya  ot bazy uzhe kilometrov na
tridcat'.  Uchityvaya,  chto emu ih  prishlos'  preodolevat'  ne  po  nakatannoj
doroge, eto bylo neplohim dostizheniem dazhe dlya krepkogo i zdorovogo muzhchiny.
Nuzhno bylo iskat' ubezhishche na noch'.  Nochevat' na goloj zemle  i  predstavlyat'
legkuyu dobychu dlya vozmozhnyh hishchnikov, emu ne ulybalos'.
     Poryskav nemnogo po okruge, Keron obnaruzhil to, chto iskal. Hotya ubezhishche
bylo ne stol' nadezhnym,  na kakoe on raschityval nachinaya poiski,  no vse-taki
eto bylo neplohoe ubezhishche. Ispolinskoe derevo, stvol kotorogo okruzhali takie
gustye  kusty,  chto  dazhe  ruku  nel'zya  bylo  prosunut'  skvoz' eto zelenoe
obramlenie  glubzhe,  chem  po  lokot'.  Teper'  derevo  lezhalo,   podtochennoe
vreditelyami  u samoj poverhnosti.  Padaya,  ono podmyalo pod sebya uzkij sektor
kustarnika,  obrazovav tem samym uzkij vhod  v  dovol'no  nadezhnoe  s  vidu,
estestvennoe ubezhishche.  Keron obsledoval obnaruzhennoe mesto i ostalsya dovolen
nahodkoj. Pravda prishlos' nalomat' poblizosti vetok i zabrosat' imi glubokuyu
yamu,  s  torchashchimi  iz  nee  ostrymi  shchepkami,  ostavshuyusya na meste lezhashchego
dereva.  Pokonchiv s etim delom,  on otpravilsya poiskat' hot' chto-to, hotya by
otdalenno napominayushchee pishchu. Keron bluzhdal mezhdu derev'yami, do rezi v glazah
vsmatrivayas' vo vse bol'she skryvaemoe sumerkami perepletenie vetvej.  Kriki,
hotya i neskol'ko poutihshie,  donosilis' otovsyudu, no vysmotret' hozyaina hotya
by odnoj iz etih kriklivyh glotok, nikak ne udavalos'.
     Vdrug Keron  zametil  na tolstoj,  nizhnej vetvi dereva dovol'no bol'shuyu
pticu.  Ta tiho sidela nahohlivshis' i  dazhe  ne  pytalas'  izdavat'  nikakih
zvukov.  Vidimo  vdovol'  nakrichavshis'  za den',  ona hotela tol'ko odnogo -
spat'.  On kak mog tiho podkralsya blizhe.  Ptichka sidela  ot  nego  metrah  v
desyati.  Emu  bylo  vidno,  kak ona vremya ot vremeni,  lenivo otkryvaet svoj
pravyj glaz i ne zametiv nichego podozritel'nogo tut zhe zakryvaet, ne v silah
ustoyat'  pered  ustalost'yu.  Keron  tshchatel'no  pricelilsya  i plavno nazhal na
spusk. Vspyshka vystrela slivshayasya v odno celoe s gromkim hlopkom i zastavila
zakryt'  na mig glaza.  Kogda on vnov' posmotrel tuda,  kuda strelyal,  to na
vetke uzhe nichego ne bylo.  V vozduhe plavno  kruzhilsya  puh  i  samye  melkie
per'ya. Vse ostal'noe razletelos' v raznye storony, okrasiv blizhajshie vetki i
pobega krasnym.  Keron neskol'ko minut osmatrival pochvu pod derevom, no dazhe
malen'kogo  kusochka  myasa  ne  obnaruzhil.  Tol'ko razbrosannye vokrug per'ya,
svidetel'stvovali o tom, sovsem nedavno zdes' byla ptica.
     - Ponapridumyvayut oruzhiya,..  - zlo vydohnul on i vyrugalsya. - Malo, chto
by ono prosto ubivalo, net, nuzhno chtoby v kloch'ya rvalo.
     On by  eshche  koe-chto  skazal  by,  no  vo-pervyh,  ni  odnogo  slushatelya
poblizosti ne bylo,  a vo-vtoryh,  samomu s soboj  emu  govorit'  chto-to  ne
hotelos', tem bolee, chto on i tak znal napered kazhdoe slovo etogo razgovora.
     Vopros o  ede otkladyvalsya na neopredelennoe vremya.  Popiv iz zhurchashchego
nepodaleku ruchejka vody, on otpravilsya obratno. Vozle vhoda on ostanovilsya i
dostal  iz  podsumka  dve  granaty.  Otorvav snizu ot kurtki dve uzkie lenty
tkani,  on povozivshis',  soorudil dve rastyazhki.  Peregorodiv imi vhod v dvuh
urovnyah, on s ostorozhnost'yu ustanovil v petli granaty i podvesil ih snaruzhi,
po bokam ot vhoda,  chtoby pri vzryve,  udarnaya  volna  ne  udarila  po  nemu
samomu.  Potom  vysoko podnimaya nogi perelez cherez smertel'noe prepyatstvie i
projdyas' po stvolu dereva okazalsya v svoej berloge.  Polozhil ryadom  s  soboj
oruzhie, otstegnul i polozhil na stvol dereva, na puti k rastyazhkam, polupustoj
podsumok s granatami,  opasayas',  chto sprosonok mozhet zabyt' o nastorozhennoj
lovushke  i  s  hrustom  potyanuvshis',  razlegsya na ohapke svezhih,  neprivychno
pahnushchih vetok. Noch' zabotlivo ukryla ego svoim pokryvalom.
     Son ne  zastavil  sebya  dolgo  zhdat' i yavilsya srazu,  prihvativ s soboj
celuyu ohapku ostrosyuzhetnyh i dinamichnyh videnij, v kotoryh Keronu otvodilas'
vsegda central'naya i vazhnaya rol' - po nemu strelyali,  on pytalsya udrat',  no
ego nepremenno lovili,  on pytalsya soprotivlyat'sya,  no dazhe pal'cem  ne  mog
poshevelit' v storonu svoih obidchikov.
     Prosnulsya Keron  eshche  bolee  ustavshim,  chem  zasypal.   Nahodyashchijsya   v
stressovom  sostoyanii  mozg,  ne  sumel srazu perevarit' vse navalivshiesya na
nego za proshlye sutki perezhivaniya i vsyu noch' terroriziroval soznanie  svoimi
strahami.  Vse  telo bolelo,  osobenno myshcy nog,  otdavali noyushchej bol'yu pri
kazhdoj popytke sognut'  ili  razognut'  nogu.  Zalegshaya  v  tkanyah  molochnaya
kislota    pri    malejshem   napryazhenii   vyzyvala   ostruyu   bol',   pytas'
prosignalizirovat' o  nepriemlemo  vozrosshej  ekspluatacionnoj  nagruzke  na
organizm.  Starayas' ne podorvat'sya na svoih zhe rastyazhkah, Keron pokinul svoe
ubezhishche i nemnogo proshelsya,  razminaya  zastyvshie  vo  vremya  sna  na  svezhem
vozduhe   myshcy.  Progulka  poshla  na  pol'zu,  bol'  otstupila,  no  sil'no
zahotelos' est'.  ZHeludok bezogovorochno treboval pishchi,  lyuboj,  no v bol'shih
kolichestvah i na vodu, pust' dazhe rodnikovuyu, byl uzhe ne soglasen. Povinuyas'
etomu trebovaniyu prirody, Keron otpravilsya s utra poran'she na poiski pishchi.
     Okolo treh  chasov  bluzhdanij  ne prinesli nikakogo rezul'tata.  Bol'shaya
dich',  kotoraya dazhe v razorvannom sostoyanii predstavlyala by cennost' vse  ne
popadalas'.  Odnazhdy  Keron  nabrel  na  bol'shoj kust,  bukval'no obsypannyj
kakimi-to bol'shimi,  krasnymi yagodami, no boyas' otravit'sya, tak i ne reshilsya
poprobovat'.
     On uzhe bylo sovsem razocharovalsya,  kak uslyshal v zaroslyah edva ulovimyj
shoroh.   Prokravshis'   v   tom   napravlenii   on  zamer  na  meste  i  stal
prislushivat'sya.  Vskore shoroh povtorilsya, za nim posledoval pohozhij na vopl'
krik  i  shurshanie  listvy.  Derzha  pered  soboj impul'snik,  Keron ostorozhno
razdvinul zarosli.  Emu otkrylas' udivitel'naya kartina. Posredi vytoptannogo
i  pokrytogo  koroj molodyh pobegov prostranstva,  gordo vossedala ogromnaya,
pokrytaya chernoj sherst'yu obez'yana i otpravlyala v rot tol'ko chto ochishchennyj  ot
kozhury pobeg-odnoletok.  Neskol'ko dal'she suetilis' shtuk pyat' samok, vyyasnyaya
kakie-to  svoi  otnosheniya.  Vokrug  nosilis'  detenyshi  sovsem  malen'kie  i
postarshe.  Vozhak,  a  vossedavshij  posredi  polyany  samec  yavno byl vozhakom,
medlenno povernul golovu nemnogo vlevo i  ustavilsya  na  gotovogo  ko  vsemu
Kerona.  Ih vzglyady vstretilis'.  Nizhnyaya chelyust' vozhaka ostanovilas' v to zhe
mgnovenie,  a obstrugannyj zubami cherenok vypal izo rta.  Oni dolgo smotreli
drug  na  druga.  Vdrug  vozhak vskochil,  i neskol'ko raz postuchal kulakom po
svoej,  zatyanutoj  chernoj,  kak  noch',  kozhe  grudi  i  basovito,  otryvisto
vykriknul.
     Keron nichego ne znal o tom,  chto pryamoj vzglyad v glaza obez'yanam  etogo
vida, ispokon vekov oznachal dlya nih vyzov.
     - CHego krichish'? - Pointeresovalsya s trudom vzyavshij sebya v ruki Keron. -
YA prosto hozhu sebe, smotryu.
     Golos cheloveka dovel zhivotnoe do umopomrachitel'nogo sostoyaniya.  Poteryav
ostatki samoobladaniya ogromnaya obez'yana,  lomaya zarosli brosilas' na Kerona.
Tot nemnogo pomedlil,  poka ta  podbezhit  poblizhe  i  neskol'ko  raz  podryad
vystrelil.  Nizkoposazhennaya,  obez'yan'ya golova razletelas' v raznye storony,
razbrosav vokrug ne bog vest' kakie mozgi.  Massivnoe telo, sudorozhno dernuv
perednimi,  pyatipalymi  lapami,  ruhnulo v listvu.  Edinstvennym proyavleniem
zatuhayushchej  zhizni,  byla  moshchnaya  struya  aloj  krovi,  ritmichno  b'yushchaya   iz
razorvannoj  sonnoj  arterii.  S  minutu  mnogochislennaya  sem'ya,  osoznavala
sluchivsheesya tragediyu.  Napryazhennuyu tishinu vsporol  istoshnyj  krik  odnoj  iz
samok,  tut  zhe  podhvachennyj  vsemi ostal'nymi.  Ne prekrashchaya krichat' zveri
brosilis' vrassypnuyu.  Keron tol'ko uskoril etot process begstva,  neskol'ko
raz  naugad zhahnuv po kustam.  Vse migom razbezhalis',  pozorno brosiv svoego
poverzhennogo vozhaka.
     - Sam  narvalsya,  - prokommentiroval proisshestvie Keron opravdyvayushchimsya
tonom.
     On byl daleko ne uveren,  chto esli by obez'yana ne brosilas' na nego, on
by ostavil miluyu semejku v pokoe i otpravilsya svoej dorogoj. Keron ne sovsem
eshche byl gotov priznat',  chto gospodin Sluchaj,  kstati ochen' bol'shoj lyubitel'
poshutit',  postavil vopros kardinal'no,  kak on eto umeet,  -  ili  umil'naya
idiliya dikih tvarej, ili ego zhizn'. Tret'ego varianta predusmotreno ne bylo.
     Gluboko vzdohnul on vstal nad svoej neozhidannoj  dobychej  i  dostal  iz
chehla dlinnyj nozh. Preodolevaya otvrashchenie on perevernul telo na spinu i edva
sderzhivaya ot nemedlennogo begstva,  provel lezviem nozha po  lishennoj  shersti
grudi zhivotnogo.  Pod chernoj,  blestyashchej,  budto uzhe obrabotannoj dlya poshiva
obuvi,  kozhej,  okazalas' obychnaya, rozovataya plot'. Okolo chasa on razdelyval
zveryugu,  vyrezaya tol'ko krupnye myshcy nog,  grudi i spiny i skladyvaya kuski
myasa na bol'shie,  pochti kruglye list'ya,  sorvannye tut zhe s kakoj-to  liany.
Ego pustoj zheludok daval otchayannye pozyvy k rvote,  Keronu kazalos', chto ego
vot-vot vyvernet naiznanku.  On izo vseh sil staralsya ne poddat'sya poryvu  i
edva  sebya  sderzhival.  Kogda  nabralos'  kilogramm  pyatnadcat' myasa,  Keron
zavernul ego temi zhe list'yami i peretyanul svoim  poyasnym  remnem.  Poluchilsya
uvesistyj svertok, kotoryj s trudom, no mozhno bylo nesti.
     Po doroge k svoemu logovu,  Keron tshchatel'no  promyl  myaso  v  odnom  iz
ruch'ev.
     Dobravshis' do mesta,  on nataskal zdorovennuyu kuchu suhih vetok i  odnim
vystrelom  iz  svoego  impul'snika  razvel  koster.  Poka tot peregoral,  on
narezal zhivyh pobegov i  zaostriv  ih  na  koncah,  prinyalsya  narezat'  myaso
tonkimi  lomtyami i nasazhivat' ego na eti prut'ya.  Kogda koster prevratilsya v
grudu pyshushchih zharom uglej,  Keron povtykal prut'ya v ryhlyj dern,  raspolozhiv
ih  vokrug  gorki  uglej  takim  obrazom,  chto  myaso edva ne kasalos' uglej.
Pokonchiv s etim, on nachal gotovit' sleduyushchuyu partiyu.
     Sok i   zhir  s  shipeniem  padali  na  ugli.  Nad  polyanoj  pochti  srazu
rasprostranilsya priyatnyj zapah.  CHerez  minut  pyatnadcat'  Keron  perevernul
lomti  myasa  na  prut'yah  drugoj  storonoj  k  zharu.  Po mere togo,  kak oni
priobretali korichnevatuyu,  hrustyashchuyu  korochku,  zheludok  Kerona  kardinal'no
izmenil  otnoshenie  ko  vsemu  proishodyashchemu  i  strastno  vozzhelal pishchi,  v
podtverzhdenie etomu, u nego nesterpimo zasosalo pod lozhechkoj.
     Kogda, sudya  po vidu,  myaso bylo gotovo,  Keron,  starayas' ne obzhech'sya,
snyal s pruta samyj iz zazharennyh kuskov  i  slegka  ego  ostudiv,  ostorozhno
otkusil,  ozhidaya  oshchutit'  nechto  otvratitel'noe.  V protivopolozhnost' svoim
ozhidaniyam, myaso bylo ne slishkom zhestkim i priyatno na vkus.
     Polnoe otsutstvie  v etom prostom blyude soli,  ne govorya uzhe o kakih-to
tam pripravah,  delali ego vkus neskol'ko neozhidannym,  no tot fakt,  chto  u
zhivotnogo  s  vegetarianskoj  dietoj  prosto  ne  mozhet  byt'  myaso  do togo
otvratitel'noe,  chtoby  chelovek  ne  stal  ego  est',   poluchil   eshche   odno
podtverzhdenie.  Vprochem,  chelovek  - takoe sushchestvo,  chto smozhet est' vsyakuyu
gadost', uporno predpochitaya ee golodnoj smerti.
     Naevshis', Keron pochuvstvoval sebya nastol'ko horosho,  chto okruzhayushchie ego
dikie dzhungli  pokazalis'  emu  odnim  iz  samym  prekrasnyh  mest  vo  vsej
Vselennoj.  Istoshnye  kriki  ptic  pokazalis' emu udivitel'nymi proyavleniyami
prekrasnogo.  Nervnoe napryazhenie,  dobivavshee ego poslednee  vremya,  kuda-to
delos', ustupiv mesto pochti polnoj uverennosti v ozhidavshem ego budushchem.
     Do samogo vechera on provozilsya u kostra. Trizhdy zakladyvaya ego zanovo i
povtoryaya  vsyu  proceduru  s  samogo nachala,  poka prigotovil vse prinesennoe
myaso.  Pomnya o gigiene, bol'she poloviny on zasushil do takoj stepeni, chto oni
otlichalis'  ot podoshv ego sapog tol'ko tem,  chto na nih ne bylo rifleniya.  S
neprivychki,  v etom produkte mozhno bylo srazu  ostavit'  vse  svoi  perednie
zuby,   zato   mestno   mikrofloroj,   eto   pochti  sozhzhennoe  myaso,  druzhno
vosprinimalos',  kak bespoleznoe, a dlya nekotoryh vidov i smertel'no-opasnoe
dlya obitaniya mesto.
     Kogda dzhungli stal pozhirat'  mrak,  Keron  uzhe  krepko  spal,  sytyj  i
dovol'nyj,  pod  prizrachnoj zashchitoj dvuh rastyazhek i okruzhayushchego ego plotnogo
kustarnika.
     Rannim, serym  utrom sleduyushchego dnya,  on snyalsya s mesta i prihvativ vse
svoe  dobro  napravilsya  na  yug.  V  den'  on  preodoleval  okolo   tridcati
kilometrov, no emu kazalos', chto on topchetsya na meste. Dzhungli, ne smotrya na
neopisuemoe mnogoobrazie zhizni,  s tochki  zreniya  putnika  vyglyadeli  krajne
odnoobrazno.  Na noch' Keron raspolagalsya libo v neprolaznyh zaroslyah, a esli
udavalos' vlezt',  to i sredi raskidistyh nizhnih  vetok  ogromnyh  derev'ev,
nepremenno rasstaviv rastyazhki.  Granaty Keron rasstavlyal pered kazhdoj noch'yu.
Hotya poka nikto i nichto ne reshilos' na nego napast',  no  vo  vremya  dnevnyh
perehodov i vechernih stoyanok,  on postoyanno slyshal voznyu, a inogda, kazalos'
sovsem ryadom,  s hrustom perelamyvalas' suhaya vetka,  zastavlyaya  zameret'  i
dolgo vslushivat'sya v lavinu zvukov lesa, zabitogo do otkaza zhizn'yu.
     SHel shestoj den' puti. Keron ne sbavlyaya vzyatogo tempa prodvigalsya na yug.
Vremya  priblizhalos'  k obedu.  Bylo zharko i dushno.  Vlaga bukval'no visela v
vozduhe,  predveshchaya  skoruyu  grozu.   Keron   ostanovilsya,   prislonilsya   k
tolstennomu  stvolu dereva i staralsya otdyshat'sya.  Uchastok zaroslej,  skvoz'
kotoryj on tol'ko chto  prodralsya,  potreboval  mnogo  sil.  Grud',  styanutaya
lyamkami ranca moshchnost'yu 0.5 kilotonn, ritmichno vzdymalas' vverh.
     - A nu, stoj gde stoish', - otchetlivo poslyshalos' iz blizhajshih zaroslej,
- a to polozhu na meste.
     Keron rezko metnulsya v vysokuyu,  v poyas,  gustuyu,  pereputannuyu  vetrom
travu.  Tut  zhe  udarili  dva  odinochnyh  vystrela.  Tyazhelye  puli otbili po
bol'shomu kusku kory,  kak raz na tom meste,  gde  tol'ko  chto  stoyal  Keron,
poneslos' proch', no potom zachem-to vernulos' gulkoe eho iz razryvov.
     Vyhvativ impul'snik, Keron neskol'ko raz vystrelil priblizitel'no v tom
napravlenii, otkuda on uslyshal privychnoe dlya etih mest privetstvie.
     - Ah  ty  tak?  -  Rasserdilsya  kto-to  v  kustah.  -  Nu  vse...  Puli
otryvistymi,  korotkimi  ocheredyami  s  voem  proneslis'  skvoz'  travu,  kak
pokazalos'  Keronu,  v  santimetre  ot  ego  golovy.  Molniej  v  ego  mozgu
proneslas'  mysl'  o  rance  za  spinoj,  vozvyshayushchijsya  eshche  santimetrov na
dvadcat' vyshe spiny.  On  krasochno  predstavil,  kak  pulya  popadaet  v  etu
shkatulku smerti,  kak vse v pyati kilometrovom radiuse mgnovenno prevrashchaetsya
v pepel i sudorozhno prinyalsya rasstegivat'  lyamki,  vremya  ot  vremeni  delaya
neskol'ko  vystrelov v otvet i tut zhe otpolzaya v storonu.  Nakonec on stashchil
ranec so svoej spiny i vmeste s privyazannymi k nemu pripasami,  zabrosil ego
daleko v vysokuyu travu, pod prikrytie stvola ispolinskogo dereva, a sam, eshche
neskol'ko raz vystrelil i otkatilsya v storonu.
     Zarosli, iz  kotoryh strelyali po Keronu ne smotrya na sochnost' i tolshchinu
svoih list'ev yarko pylali v neskol'kih mestah. Iz peleny dyma vse strelyala i
strelyala  avtomaticheskaya  vintovka,  professional'no  derzha Kerona v lezhachem
polozhenii.  |konomnye ocheredi, v dva-tri patrona, prekrashchalis' tol'ko togda,
kogda strelok menyal magazin,  no i eto on delal ochen' bystro.  Vo vremya etih
promezhutkov Keron podnimal ruku i uspeval vystrelit' neskol'ko raz.
     Vdrug, posle ocherednyh vystrelov Kerona strel'ba prekratilas'. S trudom
verya v svoyu udachu Keron pripodnyalsya  na  loktyah,  no  vystrela  v  otvet  ne
posledovalo.  On  navel na vsyakij sluchaj svoj impul'snik na pylayushchie kusty i
rasstrelyal vsyu obojmu do konca,  metodichno prochesyvaya zarosli. Zatem vstal i
potyanulsya v karman za polnoj.
     - I ne  vzdumaj  dostavat',  -  poslyshalsya  szadi  golos  pokojnika.  -
Medlenno povorachivajsya i bez glupostej.
     U Kerona opustilis' ruki.  On medlenno,  kak i  poprosili  razvernulsya.
Pered   nim  stoyali  dvoe  muzhchin  priblizitel'no  ego  vozrasta,  odetye  v
ponoshennuyu voennuyu formu,  sil'no otlichavshuyusya kroem ot toj,  kotoraya sejchas
byla na Kerone.  Lica obeih byli v trehdnevnoj shchetine, v glazah vspyhivali i
tut zhe gasli iskorki ohotnich'ego azarta. Vsyu pravuyu chast' lica odnogo iz nih
pokryval  urodlivyj  shram,  ostavlennyj  sovsem nedavno obshirnym ozhogom.  Na
neznakomcah bylo po shirokomu remnyu,  na kotoryh  viseli  prizhavshis'  drug  k
drugu kak rodnye,  podsumki dlya patronov,  flyaga,  zalizannyj futlyar, vidimo
dlya edy i kucha raznyh melochej. Dve vintovki, s davno soshedshim na vystupayushchih
chastyah  zashchitnym  pokrytiem,  s interesom rassmatrivali titanovuyu pryazhku ego
remnya.
     - Brosaj  svoyu  zazhigalku,  -  prikazal  odin  iz nih tonom ne terpyashchem
vozrazhenij.
     - Kto  vy  takie?  - Sprosil Keron vypuskaya iz pal'cev oruzhie.
     - Kakaya raznica kto my takie,  - otvetil neznakomec so shramom  podbiraya
oruzhie, - ty luchshe sprosi chto nam ot tebya nuzhno.
     - I chto zhe vam ot menya nuzhno?
     - Nam  lichno,  nichego,  prosto u nas takaya rabota.  Snimaj svoj remen',
ruki nazad.
     Keron poslushno rasstegnul zastezhku i brosil remen',  s nozhom v nozhnah i
pustym zazhimom dlya impul'snika, k nogam lesnyh brat'ev. Odin iz nih podobral
broshennoe,  vstavil  v  zazhim  oruzhie  Kerona  i nacepil poyas na sebya poverh
svoego. Povozivshis' s pryazhkoj neznakomoj konstrukcii, on dostal iz odnogo iz
svoih  futlyarchikov  naruchniki,  professional'no zavel ruki Kerona za spinu i
zastegnul na zapyast'yah.  Posle etogo posharil  po  ego  karmanam.  Ostavshiesya
polnye   obojmy  i  radiostanciya  mgnovenno  ochutilis'  v  karmanah  hozyaina
polozheniya.
     - Pora,  -  skazal  on  hlopnuv  po  plechu  Kerona.  A  potom prodolzhil
obrashchayas' k svoemu molchalivomu soratniku:  - Za dva dnya pojmat' odnogo to zhe
ne ploho.
     - Ugu.  - Soglasilsya tot.
     |to vyskazyvanie  bylo edinstvennym zvukom,  kotoryj sorvalsya s ego gub
za vse eto vremya.  Keron sdelal eshche odnu popytku razuznat' pobol'she o planah
etoj vooruzhennoj parochki,  no s nim bol'she prosto ne zahoteli govorit'.  SHli
bystro,  Keron edva uspeval primechat' dorogu.  Muzhchina so shramom legko shagal
vperedi,  orientiruyas' v mestnyh zaroslyah kak u sebya doma. Sledom shel Keron.
So skovannymi za spinoj rukami idti bylo trudno i on tyazhelo  dyshal.  Zamykal
processiyu nerazgovorchivyj,  kak pro sebya okrestil ego Keron. Kogda on videl,
chto Keron otstaet ot shedshego pervym krasavchika, to nagonyal ego i ne proroniv
ni zvuka s siloj tolkal v spinu, zastavlyaya takim obrazom dvigat'sya bystree.
     Vskore dobralis' do mesta.  Posredi slegka podchishchennogo  ot  kustarnika
uchastka  dzhunglej  raspolagalos'  nekoe  podobie starinnogo forta.  Stena iz
zaostrennyh,  vkopannyh v pochvu  kol'ev,  otdelyala  primitivnye,  derevyannye
postrojki  ot  vneshnego  mira.  Podoshli  k  nichem  ne  vydelyayushchemusya uchastku
chastokola.  Krasavchik povozilsya vozle kol'ev,  chto-to  shchelknulo  i  blok  iz
vos'mi kol'ev skripya davno ne smazyvaemymi,  rzhavymi petlyami otkrylsya. Voshli
vnutr'.  Za spinoj shchelknula zaporom,  zachem-to zamaskirovannaya  kalitka.  Na
vstrechu im vyshel zasushennyj dedushka. Ego lico pokryvala set' morshchin, no sudya
po ego bystrym i tochnym dvizheniyam,  osanke i zhivym glazam,  on  nahodilsya  v
prevoshodnoj  forme.  On  ne znakomym Keronu zhestom poprivetstvoval gostej i
skazal:
     - A  vy  bystro spravilis'.  Ne darom Holdeks vas cenit vyshe ostal'nyh.
     Oba konvoira  Kerona  dovol'no  zaulybalis'.
     - Vot, vylovili sovsem poblizosti. Otstrelivalsya, kak nastoyashchij boevik,
prishlos' pojti na hitrost'. Zapri ego poka, da, i peredaj Holdeksu vot eto.
     On snyal poyas s boltayushchimsya na nem  impul'snikom  i  dostal  iz  karmana
zapasnye obojmy, radiostanciyu i peredal eto dobro stariku.
     - Pust' zapishet eto to zhe na nash schet,  a nozh ya ostavlyu sebe - Lyuis dlya
svoej armii zakupaet horoshie nozhi.
     - Rebyata,  mozhet poedite,  peredohnete?
     - Net,  spasibo,  skoro nastupit vecher - samoe horoshee dlya nas vremya  -
beglecy  ishchut mesto dlya nochlega i nadolgo zaderzhivayutsya v odnom meste,  da i
po storonam pochti ne smotryat.
     - Ob座asnit mne kto-to ili net,  chto zdes'  proishodit?  -  Podal  golos
Keron.
     - Ne shumi ty,  -  obratil  na  nego  vnimanie  starichok,  -  tvoe  delo
pomalkivat', a to i do utra mozhesh' ne dozhit'.
     Posle takogo tolkovogo raz座asneniya Keron opyat' pochuvstvoval sebya  tochno
tak zhe, kak na chelnoke pogranichno-tamozhennogo departamenta v kachestve zhivogo
tovara.  Na dushe stalo otvratitel'no i tosklivo. Zabyv o tom, chto emu tol'ko
chto posovetovali pomalkivat' on vsluh vyskazal svoi mysli:
     - A kak zhe prava cheloveka?  Kak na schet togo,  chto vse lyudi  ravnye  ot
rozhdeniya?
     - Ty na Otstojnike,  - proyavil terpenie starik,  - da esli by i  ne  na
Otstojnike,  kakaya raznica? Srazu vidno, chto ty ne iz etoj galaktiki, ili ty
prosto ne znaesh' zhizni. Prozhil svoi sorok let, da tak i ne razobralsya, kak v
nej  vse  proishodit.  Principial'no  zakony  vezde odinakovy,  - veshchal on s
vysoty svoego zhiznennogo opyta,  pristegivaya naruchniki Kerona  k  odnomu  iz
zazhimov  trosa,  natyanutogo  vdol'  steny  podvala,  otrytogo  pod  odnoj iz
pokosivshihsya lachug, - zdes', na Otstojnike, vse privodit'sya v dvizhenie tochno
takimi zhe silami,  chto i v lyubom iz mirov,  zaselennym lyud'mi. Prosto v etom
meste vse otkryto,  i dazhe,  ya by skazal v nekotoroj stepeni chestnee,  chem v
razvityh  i  blagopoluchnyh mirah,  gde odnovremenno ispol'zuetsya celyj nabor
raznyh standartov morali.  Prosto zdes' eti sily  ne  zamaskirovany  vneshnim
loskom, a vidny nevooruzhennym vzglyadom.
     Spravivshis' so  svoim  delom  starik  udalilsya.  Na  Kerona  navalilas'
ustalost',  on  sel  na  pol podvala,  a potom spolzaya po kroshashchejsya komkami
pochvy stene  poproboval  lech',  no  korotkij,  stal'noj  sterzhen'  zamka  ne
pozvolili emu etogo sdelat'.
     Udarila pervaya molniya,  kak by probuya na prochnost' planetarnuyu  tverd',
raskat  groma razlilsya v okruge,  navodya neopisuemyj uzhas na kazhduyu zveryushku
etogo lesa.  Eshche posle neskol'kih,  sovsem blizkih udarov hlynul liven'. SHum
kupayushchihsya  list'ev  zaglushali  tol'ko  raskaty groma,  ot b'yushchih,  kazalos'
sovsem  ryadom  grozovyh  razryadov.  K  utru  bujnoe  pomeshatel'stvo  Prirody
prekratilos', ona uspokoilas' i teper' pytalas' ocharovat' teh, kto ne klyunul
na mogushchestvo i dikuyu silu,  svoim bozhestvennym spokojstviem.  Vsyu bessonnuyu
noch'  Keron provel sidya,  s zavedennymi za spinu,  skovannymi rukami.  Myshcy
zatekli i bol'yu reagirovali na lyuboj napryazhenie.
     Umytyj rassvet,  zaglyanul skvoz' shchel' neplotno prikrytoj dveri vnutr' i
ne najdya dlya sebya nichego interesnogo v zhalkom,  odinokom, pochti razdavlennom
cheloveke,  otpravilsya po svoim delam. Sledom za nim u dveri podvala poyavilsya
vcherashnij starik.  Emu uzhe bylo slishkom mnogo let,  dlya togo, chto by popustu
rastrachivat' ostavsheesya vremya na prosmotr utrennih snov,  a mozhet byt' on ih
prosto uzhe vse peresmotrel i ne lyubil dvazhdy zaderzhivat'  svoe  vnimanie  na
odnom  i  tom zhe videnii.  On podoshel k Keronu,  otper zamok zazhima i bodrym
golosom skazal:
     - Vstavaj,  nemnogo projdemsya.  Tebya  hochet  videt'  Holdeks.
     Na edva slushayushchihsya nogah,  Keron vyshel sledom za nim na svezhij vozduh.
Minovav neskol'ko pokosivshihsya derevyannyh lachug oni  okazalis'  pered  samoj
bol'shoj  hizhinoj,  kotoraya  vprochem,  nahodilas'  v  takom zhe otvratitel'nom
sostoyanii,  kak i vse ostal'nye - vysokaya vlazhnost'  i  ogromnoe  kolichestvo
raznyh  mikroorganizmov i nasekomyh,  zhivushchih za schet rastitel'nyh ostatkov,
ot palyh list'ev do ispolinskih stvolov derev'ev,  ochen'  bystro  prevrashchali
krepkuyu i dobrotnuyu postrojku v vethuyu lachugu. Skripnuli dveri i na ulicu, v
soprovozhdenii dvuh chelovek,  odetyh i ekipirovannyh tochno tak zhe,  kak i  te
dvoe,  chto vchera otlovili Kerona,  vyshel massivnyj, vozvyshayushchijsya nad svoimi
sobesednikami ne men'she,  chem na golovu  muzhchina.  Nadtresnuvshim  baskom  on
chto-to tiho rastolkovyval etim dvum, te v znak soglasiya tol'ko kivali.
     - Arton!  - Ne verya svoim glazam vykriknul Keron.
     Muzhchina razvernulsya  v  ego  storonu,  ocenivayushche osmotrel ego s nog do
golovy,  zatem eshche chto-to skazal svoim  sobesednikam,  te  v  znak  soglasiya
poslednij raz sinhronno kivnuli i ubralis' proch'. Muzhchina podoshel poblizhe.
     - Privet Keron.  - Pozdorovalsya on.
     - Kakimi sud'bami?  V otvet Keron tol'ko i sumel, chto pozhat' plechami.
     - Kstati,  zovut  menya  uzhe  ne  Arton,  a  Holdeks.  Dedushka,   slegka
ozadachennyj  znakomstvom  svoego  bossa  s  otlovlennym  nakanune  brodyagoj,
sbivchivo pereskazal emu gde,  kogda i pri kakih obstoyatel'stvah ego pojmali,
chto pri nem v eto vremya bylo i kak on sebya vel. Slushaya rasskaz, Aton-Holdeks
zhestom pokazal na naruchniki Kerona,  dedushka metnulsya i ne  preryvaya  svoego
rasskaza osvobodil emu ruki.
     - I kak zhe ty popal v armiyu Lyuisa?  - Pointeresovalsya zdorovyak doslushav
vse do konca.
     - Menya prosto tuda prodali.
     - Da,  zdes' eto privychnoe delo,  i kstati, kak ni stranno, etim mnogie
zhivut,  vot my naprimer.  Zahodi,  raspolagajsya,  - priglasil  on  Kerona  v
hizhinu.
     Ozadachennyj takim  povorotom  sobytij,  suhon'kij  dedushka  eshche sil'nee
smorshchil  svoe  i  bez  togo  smorshchennoe  lichiko  i  poshel   ispolnyat'   svoi
kazhdodnevnye obyazannosti po lageryu.
     Vnutri hizhiny caril polnyj besporyadok, kak posle atomnoj vojny, zathlyj
vozduh  byl  propitan  zapahami  pleseni,  davno  ne  mytyh tel i eshche chem-to
neznakomym i protivnym.
     - Sadis',  poesh',  -  priglasil  Holdeks  i  pododvinul  k  nemu myatuyu,
plastikovuyu misku s pohlebkoj.  Na poverhnosti priyatno pahnushchego,  holodnogo
vareva, kak l'dinki, plavali oskolki zastyvshego zhira, a posredine vozvyshalsya
ogromnyj kusok myasa na kosti.  Keron sel i ne govorya ni  slova  prinyalsya  za
edu.  On  el,  a  Holdeks prileg na zaelozhennoe pokryvalo pohodnoj armejskoj
kojki i sdelav mechtatel'nye glaza prinyalsya vspominat' proshloe:
     - A pomnish', kak my s toboj shlyalis' po galaktikam, kak torgovali vsyakoj
dryan'yu? Kak togda bylo horosho.
     - Ugu,  -  s polnym rtom soglasilsya Keron,  - esli by ty ne reshil togda
podzarabotat' na narkotikah, mozhet tak ono bylo i dal'she.
     - CHto podelaesh',  ne povezlo. Sud'ba. |to zh skol'ko let proshlo?
     - Pochti vosem'.  - Otvetil Keron.
     - |to zhe nado,  - udivilsya Holdeks,  - vsego vosem' let, a kazhetsya, chto
eto bylo tysyachu let nazad, esli voobshche kogda-to bylo.
     On zamolchal,  zadumavshis' o chem-to svoem.  Keron tem vremenem prikonchil
zavtrak i udovletvorenno otodvinul ot sebya opustevshuyu misku.
     - Nikak ne pojmu,  pochemu ty zdes',  ved' tebya  vzyali  daleko  ot  etoj
galaktiki, ili ty bezhal i popalsya uzhe zdes'?
     - Nikuda ya ne bezhal,  - s gorech'yu v golose skazal Holdeks.  - Da i kuda
mne bylo bezhat'?  Begut te,  komu est' kuda,  a to, chto ya okazalsya zdes', to
menya prosto perekupili,  vernee  kak  oni  skazali  -  perepravili  na  etot
Otstojnik "dlya zashchity ih interesov v etom meste".  S teh por ya zdes' i zhivu.
Vot uzhe chetvertyj god. Slushaj, - vnezapno on ozhil, - a kak tam nash chelnok?
     - Ego bol'she net - vzorvali kakie-to pogranichniki,  a tovar,  kstati na
shest'desyat tysyach, zabrali sebe.
     - Nu i svolochi!  - Vyrugalsya Holdeks.  - A ty to chem zdes' zanimaesh'sya,
ne takimi zhe gryaznymi delishkami? - S座azvil Keron.
     - CHto  zhe  mne ostaetsya delat'?  Zastrelit'sya chto li?
     Nikto prosto tak zdes' kormit' ne sobiraetsya.  Podobnye mesta ne  imeyut
nichego   obshchego   s  blagotvoritel'nymi  nochlezhkami  i  besplatnoj  razdachej
pohlebki. Esli ty iz sebya nichego ne predstavlyaesh', sozhrut srazu. Dolzhen tebe
skazat', chto ya eshche i tak ne ploho ustroilsya. V osnovnom zdes' ili gorbatyatsya
na polyah,  ili voyuyut,  vot kak ty naprimer.  |to iz togo,  chto ya  znayu,  chto
proishodit  v  etoj  chasti  kontinenta,  a  est' i drugie ego chasti i voobshche
drugie kontinenty.  Mozhno tol'ko dogadyvat'sya chem tam zastavlyayut  zanimat'sya
lyudej.
     - A rvanut' otsyuda ty ne pytalsya?  - Sprosil Keron.
     - Kuda?  - Voprosom na vopros otvetil ego starinnyj kompan'on.  - Razve
chto pomykat'sya i vernut'sya syuda ili v podobnoe mesto s nekotoroj otsrochkoj.
     - Net, ya ne veryu, chto by otsyuda ne bylo vyhoda.
     - A ty voobshche nikogda  nikomu  ne  veril.  Poprobuj,  mozhet  u  tebya  i
poluchit'sya.  U  takogo  kak ty mozhet i poluchit'sya.  Hotya mozhesh' ostat'sya i u
menya.  Za eti gody ya nabral v etom meste ne ahti  kakoj,  no  vse-taki  ves.
Zvezd  s  neba  ne  obeshchayu,  kak  ty  obeshchal mne v svoe vremya,  kogda bral v
kompan'ony, no zhit' vpolne mozhno. Ostavajsya, a?
     - Net,  esli  otpustish',  to  ya ujdu.  Davaj i ty so mnoj.  Postaraemsya
vyrvat'sya otsyuda.
     Holdeks zamyalsya.  Byla  vidna  vnutrennyaya  bor'ba,  proishodivshaya mezhdu
dvuh,  absolyutno protivopolozhnyh ustremlenij.  Vskore,  prikinuv  vse  za  i
protiv, on skazal:
     - Net,  ty znaesh',  ya ostanus'.  Slishkom mnogo usilij bylo polozheno dlya
togo,  chtoby  dobit'sya  moego  tepereshnego  polozheniya,  chtoby otojti ot moih
zemel' na neskol'ko desyatkov kilometrov i poluchit' razryvnuyu pulyu v spinu.
     - V otlichie ot tebya,  u menya zdes' nulevoj status i ya hochu poprobovat'.
Kstati, na kogo ty rabotaesh', na Lyuisa?
     - Net,  |to ochen' daleko. YA, kstati ochen' udivlen, chto tebe udalos' tak
gluboko vojti v eti zemli. Tut poblizosti celyj massiv plantacij, na kotoryh
vyrashchivayutsya narkotiki. Tam pashet celaya tucha narodu, nu i estestvenno begut.
Vot my ih i vozvrashchaem vladel'cam,  za sootvetstvuyushchee voznagrazhdenie.  Cep'
takih zastav,  kak moya, prohodit s zapada na vostok i prikryvaet ot beglecov
oblasti nichejnyh massivov dzhunglej.  - Holdeks vstal i gryaznym nogtem provel
po  zalapannoj  karte,  nagluho  pribitoj  k  stene.  -  Tam  to ih tochno ne
otlovit',  no malo kto prohodit mimo moih lyudej. Vot etim my i zhivem. Kstati
s Lyuisom u nas to zhe est' dogovorennost'. Za beglogo soldata ego lyudi platyat
vtroe bol'she,  chem za svoego  raba  platit  Merdlok.  Naverno  soldat  potom
rasterzyvayut pered stroem v vospitatel'nyh celyah,  ne znayu.  - Zametiv,  kak
izmenilsya na lice Keron,  on ego uspokoil:  - ne volnujsya, ya tebya otpushchu, ty
zhe menya kogda-to vzyal na svoj korabl',  oborvanca takogo. Hotya kak vidish', ya
kak byl oborvancem i negodyaem, tak nim i ostalsya.
     Davnie druz'ya  eshche  dolgo  vspominali proshloe,  kak im teper' kazalos',
prekrasnoe i bezoblachnoe vremya.  Za vospominaniyami nezametno  letelo  vremya.
Holdeks  tol'ko vremya ot vremeni vyhodil na ulicu,  vyslushival doklady svoih
lyudej i otdaval rasporyazheniya.
     Pod konec  razgovora  on  rasskazal  Keronu o sushchestvovanii po blizosti
svobodnogo goroda,  gde na svoj strah i risk zhivut lyudi,  ne  podchinyayas'  ni
odnomu  iz  klanov etogo kontinenta na Otstojnike.  "Po blizosti" - eto bylo
tol'ko  takoe  vyrazhenie.  Po  karte,  rasstoyanie  sostavilo  bolee  dvuhsot
kilometrov.  Gorod raspolagalsya v napravlenii na severo-vostok.  Tol'ko tam,
po ego slovam,  mozhno bylo poprobovat' realizovat'  smutnoe  zhelanie  Kerona
svobody.
     Posle razgovora so starym drugom i kompan'onom, koe-chto v golove Kerona
proyasnilos',  a koe-chto pokrylos' pelenoj polnogo neponimaniya. Edinstvennoe,
chto on ponyal "na vse sto", bylo to, chto mir, v kotoryj emu dovelos' popast',
okazyvaetsya byl namnogo slozhnee,  chem on sebe predstavlyal do etogo. |to byla
ne  obyknovennaya  tyur'ma,  kak  on  ee  sebe  predstavlyal.  Pri   dal'nejshem
razmyshlenii   okazyvalos',  chto  zhizn'  na  Otstojnike  byla  ochen'  slozhnoj
strukturoj,  dazhe chast'yu  bolee  slozhnoj  struktury  o  samom  sushchestvovanii
kotoroj,  malo  kto dogadyvalsya na Otstojnike.  Malen'koj chast'yu,  krohotnoj
zaklepkoj v bol'shoj i slozhnoj mashine.
     Vremya priblizilos'  k  poludnyu,  kogda  Keron  zasobiralsya v dorogu.
     - Slyshish',  ya tebya otpuskayu,  - nachal izvinyayushchimsya tonom Holdeks, - vot
tol'ko  tvoe  oruzhie ya tebe vernut' ne mogu.  Zdes' u nas na schet etogo svoi
zakony.  Otpustit' begleca - eto odno,  no eshche i vooruzhit' ego,  eto  sovsem
drugoe.  Esli  moe  nachal'stvo  uznaet  ob  etom,  to  ya  na  sleduyushchij den'
otpravlyus' ryskat' po lesu,  a s moej komplekciej,  sam ponimaesh', eto budet
trudnovato.
     Poslednyaya novost' neskol'ko ozadachila Kerona,  no delat'  bylo  nechego.
Raz  otpuskayut,  to  s  oruzhiem  ili bez nego,  eto uzhe samo po sebe bylo ne
ploho.
     - Kak  skazhesh',  ty zdes' glavnyj i tebe reshat'.  Otdaj hot' remen' ili
samu pryazhku.
     - Tu samuyu pryazhku?! - Udivlenno voskliknul Holdeks. - Tu chto ty vymenyal
u togo starogo fokusnika?  Priznajsya navral ved' on  tebe,  nikakoj  eto  ne
talisman i udachi prinosit ne bol'she, chem rzhavaya gajka na tridcat' dva.
     - Konechno navral,  - soglasilsya Keron,  -  no  eto  edinstvennaya  veshch',
kotoraya ostalas' u merya ot proshloj zhizni.
     - Sejchas on prineset tebe tvoj remen',  -  on  kliknul  starika.  -  Ne
obizhajsya, takie u nas tut poryadki. Esli u tebya nichego ne poluchit'sya, prihodi
obratno, ya tebe pomogu ustroit'sya. Rabota ne ahti kakaya, no zato vsegda est'
svezhen'kie kreditki. Mozhet ostanesh'sya?
     - Net,  spasibo,  pojdu potihon'ku,  - poblagodaril Keron  prinimaya  iz
suhon'kih,  no  krepkih ruchek stariki svoj remen'.  - Mozhet chto-to s etogo i
poluchit'sya.
     - Bud' ostorozhen, - Holdeks protyanul Keronu uvesistyj paket, - vot tebe
na pervoe vremya budet chto pozhevat'.  Da,  esli pricepit'sya  kto-to  iz  moih
rebyat,  pro menya nichego ne govori. |to mogut byt' i ne moi lyudi, a u nas tut
dobryakov ne lyubyat. Esli moi tebya vylovyat, to ya eshche raz otpushchu.
     Keron pojmal  na  sebe  udivlennyj  do  nevozmozhnosti  vzglyad  mestnogo
dedushki,  v nereshitel'nosti mnushchegosya v storone.  Tot stoyal i ne veril svoim
glazam.  Groza etogo uchastka,  zver' do mozga kostej,  Holdeks,  stoyal vozle
raspahnutoj kalitki  i  samym  normal'nym  obrazom  razgovarivaet  s  beglym
katorzhnikom,  otpuskaya  ego,  da eshche i daet v dorogu edy.  Starik stoyal i ne
znal chto emu stoit delat',  sudya po vsemu,  posle takogo chuda, nebesa dolzhny
byli  nemedlenno  obrushit'sya na planetarnuyu tverd',  no vremya shlo,  a nichego
podobnogo  ne  proishodilo.  Postoyav  eshche  nemnogo,  on  vyshel  iz  shokovogo
sostoyaniya i skrylsya ot greha podal'she v svoem pogrebe.
     - Nu vrode vse, mozhet eshche uvidimsya. - Bez osoboj nadezhdy skazal Holdeks
i zaper za Keronom kalitku.
     Keron nichego ne otvetil.  Ego chuvstva smeshalis' v protivorechivyj klubok
i  chto  by  on ne skazal,  vse bylo by ne to.  Dzhungli vstretili ego veselym
shumom list'ev i nabirayushchim silu veterkom.
     Holdeks stoyal i smotrel vsled svoemu drugu. Tot uzhe davno skrylsya sredi
zaroslej,  no on  vse  stoyal.  Pered  ego  vzorom  pronosilis'  udivitel'nye
kartiny,  kotorye  im  dovelos' nablyudat' vdvoem vo vremya takih,  neveroyatno
dalekih,  puteshestvij  po  Vselennoj.   Prekrasnye,   do   dikosti,   zakaty
ekzoticheskih  svetil,  v  ne  menee  ekzoticheskih mirah;  chernyj i spokojnyj
kosmos, ves' v prokolah zvezd; svist reaktornoj ustanovki i udobnoe kreslo v
pilotskoj kabine...






     Severnaya chast' mededobyvayushchego kompleksa pylala.  Ogon' ohvatil  tret'yu
obogatitel'nuyu  sekciyu,  yarkimi yazykami vyryvayas' cherez razrushennye shlyuzovye
vyhody kompleksa. Kopot', chernymi lentami podnimalas' v ne prigodnuyu dlya dlya
dyhaniya atmosferu,  delaya ee eshche bolee neprigodnoj dlya etogo. Neizmennyj dlya
etogo mesta veter,  podhvatyval gustye,  plotnye kluby  dyma,  s  trudom  ih
razveival  i  gnal  postepenno  teryayushchie  rezkie  ochertaniya  oblaka dyma,  k
vozvyshayushchemusya na gorizonte gornomu hrebtu.  Trudno bylo  sebe  predstavit',
chto zhe imenno tam tak gorelo. Obogatitel'naya sekciya kompleksa - splosh' nabor
izgotovlennogo iz metalla tehnologicheskogo oborudovaniya,  no ognyu  udavalos'
nahodit' goryuchie materialy.
     SHturm opyat' ne  udalsya.  Sluzhba  rezhima  sdelala  uzhe  vtoruyu  popytku,
primeniv pri etom vse sredstva,  imeyushchiesya v ee rasporyazhenii,  no buntovshchiki
ne zhelali prosto tak  otkazyvat'sya  ot  svoih  trebovanij.  Ponesya  zhestokie
poteri  i  otstupiv glubzhe v obogatitel'nye sekcii,  kontraktniki prodolzhali
borot'sya ustupaya prostranstvo tol'ko posle zhestokih shvatok,  platya Smerti i
Stradaniyu   uzhasnuyu   dan',   vzimavshuyusya  v  zhiznyah  ih  tovarishchej.  Horosho
vooruzhennye i osnashchennye vsem neobhodimym sily  bezopasnosti  s  neveroyatnym
napryazheniem otbivali u nedovol'nyh pomeshchenie za pomeshcheniem,  neposredstvenno
unichtozhaya nepovinovenie i inakomyslie.
     Trebovaniya povstancev,  ob otpravke ih obratno,  po mestam, gde ih bylo
zaverbovano,  rukovodstvom  kompleksa  dazhe   ne   rassmatrivalos'.   Sluzhby
bezopasnosti  i rezhima poluchili nedvusmyslennoe ukazanie:  "kak mozhno skoree
podavit' vse ochagi nedovol'stva i soprotivleniya", i oni kak mogli, staralis'
eto sdelat'.
     Shvatka pereshla vo vtoruyu sekciyu.  I shturmuyushchie,  i sderzhivayushchie shturm,
chuvstvuya kazhdyj svoyu pravotu i spravedlivost' svoih dejstvij,  vse s bol'shim
ozhestocheniem dralis' kazhdyj za  svoyu  pravdu.  V  sekcii,  sodrogayushchejsya  ot
vystrelov predsmertnyh krikov ranenyh i umirayushchih pravy byli vse,  vse krome
polyhayushchego pozhara.  Da i to, esli b nashelsya chudak, i vniknul v ego ognennuyu
tochku  zreniya,  to  navernyaka by vyyasnil,  chto i ogon',  kak yavlenie prav po
svoej suti.
     Plamya soprovozhdaya  protivoborstvuyushchie  storony  pereshlo  iz  tret'ej vo
vtoruyu sekciyu, i svobodno projdyas' po ogromnomu pomeshcheniyu ohvatilo ustanovku
regeneracii  vozduha.  Nikto  dazhe ne obratil vnimaniya na navisshuyu nad vsemi
ugrozu - ved' ubivat' ochen' trudno,  i eto trebovalo koncentracii vseh sil i
vnimaniya.
     S oglushitel'nym grohotom ustanovka vzorvalas'.  Stena ognya  prokatilas'
po sekcii rasstaviv vse tochki i primiriv vseh, kto v nej nahodilsya.

     |ti uzhasnye, po svoej realistichnosti koshmary, nachalis' u Roberta uzhe na
tretij  den'  raboty  na  plantaciyah.  To,  chto  eto  bylo  kak to svyazano s
narkotikom ne podlezhalo somneniyu,  no vopros zaklyuchalsya  v  tom,  chto  pochti
vsegda  Robert  videl  v svoih snah to,  chego nikogda s nim ne sluchalos'.  V
osnovnom eto byli sobytiya poslednih dnej ego prebyvaniya na Skitlare(2).  Kak
eto moglo byt' on ne znal.
     |ho vystrela gulko perekatyvalos' po loshchine.  Dikij  vopl'  prognal  iz
mozga  prichudlivye  porozhdeniya  Morfeya,  ustupiv  mesto real'nosti,  kotoraya
vprochem byla nichut' ne luchshe koshmarov.
     Robert s  opaskoj  vyglyanul  iz  svoego improvizirovannogo ubezhishcha,  no
nichego opasnogo ne zamelil.  Metrah v  dvadcati  ot  dereva  na  kotorom  on
nahodilsya, pylala suhaya vetka na sosednem  dereve-velikane.  Vidimo  tuda  i
prishlas'  osnovnaya  porciya  plazmy posle vystrela.  Bol'she nichego uvidet' ne
udalos' - t'ma byla kromeshnaya.  Tishinu narushal tol'ko hrip kakogo-to  zverya,
donosivshijsya ot podnozh'ya stvola.
     Serdce Roberta  chasto bilos'.  On s udivleniem obratil na eto vnimanie,
no ego porazila ne chastota ego raboty, a amplituda s kotoroj ono eto delalo.
Kazalos',  ono  vot-vot vyprygnet,  ostaviv svoego hozyaina naedine so svoimi
strahami.
     Eshche ne sovsem prosnuvshis', on ne slushayushchimisya rukami otvyazal nalazhennyj
im nakanune samostrel  i  pokrepche  vzyavshis'  za  rukoyatki  oruzhiya  eshche  raz
vyglyanul, peregnuvshis' cherez kraj razvilki neskol'ko raz vystrelil, starayas'
po sluhu bolee tochno navesti oruzhie.  YArkie vspyshki  vyhvatili  u  nochi  vse
prostranstvo loshchiny, rezanuv privykshim k temnote glazam.
     Proishodivshee dal'she,  pritormozhennyj  snom  i  strahom  mozg   Roberta
vosprinimat'  otkazyvalsya.  Vnushitel'nyh razmerov zveryuga,  pokrytaya chernoj,
kak noch' sherst'yu, izdav vopl', ot kotorogo krov' styla v zhilah, chernoj ten'yu
metnulas' neskol'ko raz iz storony v storonu,  sbitaya s tolku i perepugannaya
vspyshkami  isparyaemyh  vysokotemperaturnoj  plazmoj  rastitel'nyh  ostatkov,
ustilavshih grunt, i sorientirovavshis' ubralas' so skorost'yu molnii. Lovkost'
i skorost',  s kotoroj retirovalsya ogromnyj,  k tomu zhe  ranenyj  zver',  ne
ostavlyali ni kakih somnenij o sostave ego pitatel'nogo raciona.  |to byl bez
somneniya hishchnik,  groznyj i opasnyj.  Esli on i  ne  byl  povelitelem  etogo
tropicheskogo lesa, to uzh poslednim v ego ierarhii on tochno ne byl.
     Posle nochnogo proishedstviya Robertu  tak  i  ne  udalos'  somknut'  glaz.
Koncentraciya  adrenalina  v krovi spala tol'ko k utru i dostigla bolee-menee
normal'nogo urovnya tol'ko kogda Karmant soizvolil zayavit'sya i  zalit'  svoim
svetom etu chast' planety.
     Nochnaya voznya,  kotoruyu mozhno bylo slyshat' to tut,  to tam,  osobo i  ne
prislushivayas',   s   neohotoj   ustupila   mesto   tishine,  kotoruyu  snachala
nereshitel'no,  a potom bolee uverenno i chasto reshalis'  narushat'  posvistami
neizmennye, raznocvetnye ptichki.
     Vskryv upakovku v edoj,  Robert perekusil  i  zapil  svoj  carskij,  po
mestnym merkam zavtrak uzhe nachinayushchej portit'sya vodoj iz plastikovogo meshka.
Na etot raz eda poshla luchshe.  Organizm vidimo soblagovolil taki  podgotovit'
nabor fermentov, dlya rasshchepleniya i transportirovki neposredstvenno k kletkam
neznakomoj emu do  etogo  pishchi.  V  podtverzhdenie  etomu,  Robert  bukval'no
fizicheski  oshchutil,  kak  ego  izgolodavshijsya  zheludok prinyalsya za rabotu,  a
parallel'no s nasyshcheniem podnimalos' i nastroenie,  s  trudom  otodvigaya  na
drugoj  plan  celyj  nabor strahov,  kotorye za eti neskol'ko mesyacev uspeli
plotno ukorenit'sya v soznanii.
     Soglasuyas' s  nevedomo  kogda  ustanovlennym rasporyadkom,  nochnaya zhizn'
okonchatel'no ustupila mesto  dnevnoj,  zabrav  s  soboj  vse  svoi  koshmary.
Kazalos',  chto  vse  vokrug  stalo  krasivee i druzhelyubnee.  Hotya vidimo eto
tol'ko kazalos'...
     Sobrav obratno v pohodnoe sostoyanie svoe nehitroe imushchestvo, izgoj, dlya
kotorogo ne nashlos' mesta nigde bol'she v galaktike, krome kak na Otstojnike,
napravilsya dal'she ne sever.
     Uchtya sluchivsheesya  noch'yu,  on  derzhal   oruzhie   vsegda   v   postoyannoj
gotovnosti,  dazhe ne ogranichivshis' takim ubojnym ekzemplyarom, kak plazmomet,
plastikovoj lentoj podvyazal k poyasu i derzhatel' s impul'snikom. Dzhungli dali
ponyat', chto eto ne to mesto, gde mozhno rasslabit'sya i sosredotochit' vse svoe
vnimanie  tol'ko  na  poluchenii  udovol'stviya  ot  zhizni.  Naoborot,   takoe
povedenie  zdes'  neminuemo  karalos',  glavnym sud'ej i ispolnitelem v etom
dele byla sama matushka Priroda.  SHCHedro daryashchaya napravo i  nalevo  zhizn',  no
zatem,  vidimo  osoznav  pagubnost' svoej neopisuemoj shchedrosti,  stremyashchayasya
zabrat' nazad svoj bescennyj podarok, dav pri etom drugomu sushchestvu ottyanut'
svoj konec na nekotoroe vremya.
     Bez proishedstvij proshel vtoroj i tretij den' puti. Nochlegi on ustraival,
uchityvaya sluchivsheesya s eshche bol'shim staraniem, nalazhivaya, kak i v pervuyu noch'
samostrel,  no nikto bol'she ne prihodil k nemu v gosti i ne predprinimal  ni
malejshej popytki ego sozhrat'. Vse poka skladyvalos' dovol'no neploho - nikto
ne prepyatstvoval emu,  nikto ego ne iskal i voobshche on nikogo ne vstretil  iz
lyudej,  a  esli  ne  schitat'  vizita  v pervuyu noch',  to i iz zhivotnyh tozhe.
Nasekomye konechno v schet ne idut.  |togo dobra on zdes' nasmotrelsya stol'ko,
skol'ko  ne  videl  za  vse  svoi  predydushchie  zhizni.  Oni v osnovnom prosto
nadoedali,  no popadalis' i takie,  kotorye nepremenno staralis'  ukusit'  i
nastaivali na svoem do teh por, poka ih ne ubivali. Nastojchivee, no vmeste s
tem i glupee zhivotnogo Robertu ran'she videt' ne dovodilos'.
     Da i  voobshche on ran'she s zhivotnymi dela ne imel.  Mesto gde on rodilsya,
ne raspolagalo k beskontrol'nomu obitaniyu kakih by to ni bylo zhivotnyh.  |to
byla zateryannaya v kosmose stanciya, sdelannaya iz betona i metalla, i kakim to
tam zhivotnym,  tam prosto ne bylo mesta.  Ego ne hvatalo dazhe dlya lyudej.  Ne
smotrya  na  eto,  Robert  kak-to srazu prinyal takoe polozhenie veshchej,  chto vo
Vselennoj sushchestvuyut ne tol'ko metallicheskie pereborki,  shlyuzovye  kamery  i
skafandry  ne  po razmeru.  Ego mozg s udivitel'noj gotovnost'yu prinimal kak
dolzhnoe derev'ya i travu,  kotoryh on nikogda ne videl,  goluboe nebo i vzdoh
bez shlema, budto gde-to gluboko v podsoznanii sohranilas' informaciya o zhizni
dalekih predkov. Mozhet dejstvitel'no ono tak i bylo.
     Na pyatyj   den'  puti  zametno  stal  izmenyat'sya  okruzhayushchij  landshaft.
Neprolaznyh uchastkov popadalos' vse men'she i  men'she,  naoborot,  vse  mesto
zanimali  starye  massivy tropicheskogo lesa.  Derev'ya,  naskol'ko mozhno bylo
sudit' na glaz,  podnimalis' vverh metrov na pyat'desyat,  ne men'she, i plotno
somknuv vverhu krony prakticheski ne propuskali svet.  No s etim vpolne mozhno
bylo mirit'sya.  Glaz bystro adaptirovalsya k k takim usloviyam i snosno videl,
a otsutstvie nizhnego rastitel'nogo yarusa,  gorazdo bol'she radovali dushu, chem
neprolaznye  zarosli,  v  kotoryh  neizvestno  kto  pryachetsya  zamerev  pered
pryzhkom.
     Po puti stali popadat'sya otdel'nye valuny i dazhe  nebol'shie  vyhody  na
poverhnost'    skal'nyh    porod.    Burye,   rastreskavshiesya   kamni   yavno
svidetel'stvovali o tom,  chto Robert ushel uzhe dostatochno daleko,  i  oblast'
materika,  v kotoruyu on vhodil,  hot' i ne mnogo,  no vse-taki otlichaetsya ot
toj, gde ego zastavlyali rabotat' motygoj i kormili hlebom iz opilok. Rovnaya,
kak  stol  ravnina,  hot'  i  porosshaya lesom,  no ravnina,  stala postepenno
perehodit' snachala v ele zametnye holmy,  no  po  mere  prodvizheniya  pod容my
stanovilis'  vse kruche,  a spuski vse opasnee.  Vyhodov skal'nyh porod stalo
eshche bol'she i Robert ponyal,  chto on priblizhaetsya k kakoj-to  gornoj  sisteme.
Malejshego nameka na kartu,  ili na chto-to v etom duhe u nego ne bylo.  Mozhno
bylo tol'ko pogadat' o rode ozhidavshih ego prepyatstvij.
     K koncu  pyatogo  dnya puti,  kogda Robert zanyalsya uzhe privychnym dlya nego
delom - poiskom mesta nochlega,  po vozmozhnosti bolee bezopasnogo,  na  glaza
emu  popalsya chernyj proval vhoda v peshcheru,  obrosshij kustarnikom.  Razdvinuv
forsunkoj plazmometa gibkie pobegi,  starayas' dvigat'sya kak mozhno  tishe,  on
prislushivayas',  voshel  v  t'mu provala.  Vnutri bylo tiho,  kak na kladbishche,
tol'ko otkuda-to izdaleka,  donosilos' zhurchanie,  pohozhee na smeh rebenka. V
kromeshnoj t'me nichego nel'zya bylo razobrat'. Robert postoyal nemnogo u vhoda,
v nadezhde,  chto glaza privyknut k temnote i on smozhet hot' chto-to razobrat',
no  mrak  byl  takoj  plotnyj,  chto  eto  okazalos'  tshchetnym.  Na  oshchup'  zhe
probirat'sya po peshchere, gde neizvestno kto ili chto vpolne moglo ustroit' sebe
logovo emu ne ulybalos'.
     On vyshel.  Poiskav nemnogo vokrug, on nasobiral suhih, pochti istlevshih,
pohozhih  na  sdelannye  iz  bumagi  prut'ev,  nalomal nemnogo bolee plotnyh,
vysohshih vetok v prikryvavshem vhod kustarnike  i  svyazal  ih  zhivym,  gibkim
pobegom.  Poluchilos'  nekoe  podobie  fakela ili metly,  komu kak nravit'sya.
Zatem on postavil svoj plazmomet  na  minimal'nuyu  moshchnost'  i  pricelivshis'
podzhog svoe proizvedenie. Suhie, kak poroh prutiki s treskom zanyalis'.
     S pylayushchej svyazkoj prut'ev v odnoj ruke i plazmometom v drugoj,  Robert
dvinulsya na issledovanie obnaruzhennogo ubezhishcha.  Nizkij u vhoda svod,  posle
neskol'kih metrov podnimalsya na metrov vosem' - desyat',  shirina prohoda  pri
etom ostavalas' takoj zhe.  Koryavye plasty kamnya, vystupavshie iz sten i svoda
ne ostavlyali ni kakih somnenij v estestvennom  proishozhdenii  peshchery.  CHerez
metrov  desyat',  prohod  svorachival  vpravo,  pochti  pod devyanosto gradusov.
Robert zaglyanul za ugol.  Kolyshushcheesya,  kazavsheesya zhivym plamya,  vyhvatilo u
t'my vse prostranstvo kamennogo meshka,  kotorym zakanchivalsya prohod.  Robert
ostorozhno dvinulsya vpered.  Vytyanutaya polost',  so svodom metrov v desyat'  i
dlinoj  okolo  dvadcati,  kazalas'  udivitel'nym  stroeniem drevnih,  no eto
vidimo tol'ko kazalos'.  Vojdya poglubzhe,  Robert zametil  istochnik  strannyh
zvukov,  kotorye tak porazili ego v samom nachale.  Po tupikovoj stene peshchery
struilas' voda,  vytekaya iz uzkoj treshchiny pod svodom. Izlomannyj svod peshchery
i  vystupy  kamnya na stenah prichudlivo koverkali etot zvuk,  prevrashchaya ego v
nechto,  voobshche ni na chto ne pohozhee.  Projdya  s  zhurchaniem  po  stene,  voda
uhodila v proval,  v ponizhayushchemsya v etom meste polu.  Kak Robert ne staralsya
osvetit' ego i posmotret',  chto zhe tam dal'she,  u nego nichego ne poluchilos'.
No  on  byl  nastol'ko glubokim,  chto b'yushchijsya v agonii fakel,  nikak ne mog
vysvetit' konca etogo prirodnogo kolodca,  tol'ko bliki ot prelomleniya sveta
v  struyashchejsya  vode zapolnyali prostranstvo rasshiryayushchegosya k nizu provala,  a
dal'she svet idti otkazyvalsya.
     Obnaruzhennaya Robertom peshchera byla velikolepna. Kazalos', ona special'no
prisposoblena pryatat' beglecov.  Ne smotrya na sluchajnost' ee  vozniknoveniya,
esli  nachat'  sentimental'nichat',  to moglo pokazat'sya,  chto priroda proyaviv
zabotu special'no o nem sotvorila takoe  nadezhnoe  ubezhishche,  hotya  naskol'ko
pokazyvaet opyt, special'no ona nichego ne delaet. Vse zavisit tol'ko ot igry
shalogo Sluchaya.
     Bylo udivitel'no,  chto takoe prekrasnoe mesto dlya ustrojstva logova, ne
bylo zanyato nikakim  zhivotnym  i  pustovalo.  |to  legko  ob座asnyalos'  dvumya
prichinami:  libo  u predstavitelej mestnoj fauny ne bylo zavedeno ustraivat'
sebe ubezhishch,  libo takih peshcher, kak eta bylo gorazdo bol'she chem trebovalos',
i  zver'e perebiralo,  vybiraya iz ih chisla luchshie.  Vidimo vtoroe ob座asnenie
raspolagalos' k istine  bolee  blizko.  Voda,  struyashchayasya  po  gluhoj  stene
peshchery,  yavno ukazyvala, chto bez zdes' ne oboshlos', chto imenno ona eto vse i
soorudila, no utrativ byloe mogushchestvo rushit' i unosit' proch' kamen', sejchas
laskovo zhurchala, namerevayas' ubayukat' kazhdogo, kto syuda sunetsya.
     Pervaya noch' na novom meste i posleduyushchij za  nej  den'  proshel  tiho  i
spokojno,  vrode  eto byli ne smertonosnye,  dikie dzhungli,  a okul'turennyj
uchastok skazochno dorogogo kurorta.  Robert spal i el,  el i spal.  Organizm,
udivlennyj takim laskovym obrashcheniem,  ne teryal vremeni zrya,  vosstanavlivaya
narushennye katorzhnoj  rabotoj,  skotskim  obrashcheniem  i  postoyannym  golodom
processy, kazalos' navsegda narushennye processy.
     V sleduyushchee utro ego razbudila ponachalu edva ulovimaya voznya,  no vskore
ona stala pogromche i ee uzhe nel'zya bylo ignorirovat'.  Otvyazav nastorozhennyj
u vhoda plazmomet,  Robert ostorozhno razdvinul zarosli,  obramlyavshie vhod  v
svoe  ubezhishche  i  vyglyanul  naruzhu.  Svetalo.  Plotnye,  nebrezhno izorvannye
poryvistym veterkom  kloch'ya  tumana,  budto  vypolnyaya  volyu  mogushchestvennogo
polkovodca, organizovanno pokidali pole boya i druzhno sobiralis' v uhodyashchej v
niz loshchine, vidimo koncentriruya sily v nadezhde na revansh. Sredi razroznennyh
poryadkov  etogo  voinstva,  Robert  zametil  cheloveka.  Obodrannyj,  vysokij
muzhchina, prizhimaya  levuyu,  okrovavlennuyu ruku k tulovishchu,  pravoj razmahival
vnushitel'nogo vida dubinoj.  Protiv kogo bylo napravleno to  dejstvie  iz-za
tumana ne bylo vidno. Robert vyskochil iz zaroslej i pomchalsya na podmogu.
     Podbegaya on uvidel i vraga, s kotorym srazhalsya oborvanec. Ne izdavaya ni
zvuka,  krome hriplogo,  nizkogo rychaniya,  na  nego  brosalas'  staya  sobak,
pereshedshih  v  zdeshnih usloviyah k svoemu iskonnomu obrazu zhizni.  SHtuk shest'
otvratitel'nyh zhivotnyh nabrasyvalis' na neschastnogo po ocheredi i parami,  i
esli  ne  uspevali  poluchit'  dubinoj,  to  othvatyvali  okrovavlennye kuski
materii s shtanov  ili  so  spiny  zatravlennogo  imi  cheloveka.  Udivitel'no
bol'shaya,  chernaya  sobaka  sidela  neskol'ko  poodal' i ravnodushno vzirala na
proishodyashchee.  Robert  ponyal,  chto  eto  vozhak  etogo   otvratitel'nogo,   s
chelovecheskoj tochki zreniya soobshchestva.  Takih sobak, kak eta, emu prihodilos'
videt' v lagere Merdloka, i pozzhe imenno takie sobaki uchastvovali v poiske i
poimke beglecov. Okazyvaetsya, eti sobaki sbegali tozhe.
     Naskol'ko mog tiho,  Robert podbezhal poblizhe i staratel'no pricelivshis'
zhahnul  po vozhaku.  Kuski,  rasterzannoj ploti razletelis' v raznye storony,
ostal'nye sobaki vse eshche  derzha  svoyu  zhertvu  v  plotnom  kol'ce  neskol'ko
poumerili svoj pyl, i teper' tol'ko pereglyadyvalis', kak by sprashivaya drug u
druga: "chto sluchilos'"?
     Ne teryaya   zrya   vremeni  Robert  vyskochil  iz-za  kustov  i  pricel'no
rasstrelyal eshche neskol'ko tvarej. Ostal'nye tak bystro uneslis' proch', chto za
nimi dazhe zavihrilsya tuman.
     Uvidev svoego spasitelya i vse eshche ne verya  v  svoe  chudesnoe  spasenie,
dolgovyazyj,  a  on  okazalsya na golovu vyshe Roberta,  rasplylsya v izluchayushchej
bezdnu schast'ya ulybke.  Tak,  s ulybkoj na lice on i ruhnul licom  vniz,  na
sbroshennuyu derev'yami za nenadobnost'yu listvu,  perepachkannuyu krov'yu,  krov'yu
ego,  i ego poverzhennyh vragov. Robert perevernul neschastnogo. CHelovek rovno
dyshal.  Vse  bylo  normal'no,  esli  ne schitat' mnozhestvennyh zhestokih ran i
poteri soznaniya.
     Napryagayas' izo  vseh  sil,  on  potashchil  svoego  sobrata po neschast'yu k
peshchere. Sognuvshis' v tri pogibeli, zahvativ ego pod myshki, chasto otdyhaya, on
s  trudom  preodolel  neschastnyh  dvesti metrov do peshchery.  Na puti ostalas'
polosa potrevozhennyh palyh list'ev, obagrennaya krov'yu.
     Ostaviv katorzhnika   u   vhoda   v  peshcheru  i  sbrosiv  ryadom  poryadkom
podnadoevshij, tyazhelyj plazmennik on metnulsya v peshcheru, bystro nabral v meshok
svezhej vody i prinyalsya promyvat' rany. Na spine i rukah rany byli neglubokie
i po vidu ne opasnye.  Po krajnej mere, ni odin iz krupnyh sosudov povrezhden
ne byl.  Naskoro promyv ih i perevyazav ostatkami svoej,  nedavno postirannoj
rubashki,  Robert  prinyalsya  osmatrivat'  nogi,  vse  eshche  nahodivshegosya  bez
soznaniya  cheloveka.  Zdes'  delo  okazalos'  poser'eznej.  Smyv svernuvshuyusya
temnymi komkami krov',  on uvidel glubokie, rvannye rany. Osobenno dostalos'
ikronozhnoj myshce na pravoj noge.  Szadi,  do kolena, noga predstavlyala soboj
sploshnoj kusok myasa,  vyglyadyvayushchij iz pod  styanutoj,  i  porvannoj  moshchnymi
chelyustyami  kozhi.  Kogda  on  nachal  raspravlyat'  eti  loskuty,  starayas'  ih
postavit' na mesto,  chelovek zastonal,  no v soznanie ne prishel. I pravil'no
sdelal,  ibo  eshche  predstoyalo  mnogo  manipulyacij,  nastol'ko  boleznennyh i
neprofessional'no vypolnyaemyh,  chto nahodyas'  v  soznanii,  perenesti  takoe
stradanie i ne voznenavidet' posle etogo ves' mir,  prosto ne predstavlyalos'
vozmozhnym.
     Akkuratno raspraviv   povrezhdennye   tkani,   on   tugo   styanul   svoe
proizvedenie,  na etot raz tem, chto ostalos' ot rubashki ranenogo, i soorudiv
iz  list'ev  i  svezhih  vetok  zhalkoe  podobie podstilki,  perekatil na nee
bezzhiznennoe telo i vtashchil eti "nosilki" vnutr' peshchery.  Raspolozhiv ih vozle
steny  vhoda  -  dnem v etom meste bylo dostatochno sveta i vpolne mozhno bylo
orientirovat'sya.
     CHerez neskol'ko  chasov  chelovek  prishel  v  sebya.  Nichego ne ponimayushchim
vzglyadom on obvel koryavyj svod peshchery i ustavilsya na Roberta.  Ne smotrya  na
muku  stradaniya,  ves' ego vid vyrazhal odno zhelanie - on nastojchivo treboval
ob座asnenij.
     - Gde ya? - Tol'ko i smog on promyamlit' ne zhelayushchimi slushat'sya gubami.
     - Ne volnujsya,  ty v bezopasnosti, sobak bol'she net.
     - Da,  ya pomnyu,  kak ty ih...  No bol'she ya nichego ne pomnyu.  - S trudom
promolvil lezhashchij na podstilke iz list'ev i prochego musora chelovek.
     Robert protyanul emu otkrytuyu  konservu,  no  tot  tol'ko  pomorshchilsya  i
poprosil  vody.  Odna  mysl'  o  ede  vyzyvala  u  nego  otvrashchenie.  On  po
sobstvennomu opytu znal,  chto eto obychnaya reakciya organizma na  ustalost'  i
bolezn'.
     ZHadno napivshis' neznakomec opyat' zabylsya.  Vidya,  chto poka nichem bol'she
ne mozhet emu pomoch', Robert vybralsya naruzhu i ispol'zuya slomannuyu poblizosti
vetku raskidistogo kusta,  minut sorok rabotal,  maskiruya polosu  v  opavshej
listve,  kotoruyu ot prochertil ot mesta shvatki do peshchery, podumav, chto takoj
znak budet slishkom horosho zameten s vozduha  v  promezhutkah,  mezhdu  kronami
derev'ev.
     Pokonchiv s rabotoj, on na pereves so svoim plazmometom nemnogo proshelsya
po okrestnostyam, no nichego podozritel'nogo ne zametil.
     Tak burno nachavshijsya den' podhodil k koncu.  Po  neponyatno  kem,  davno
zavedennomu zakonu,  kotoryj glasil, chto vse horosho v meru, ustavshee svetilo
ustupalo pole deyatel'nosti koshmaram nochi,  uhodya  za  gorizont  s  oshchushcheniem
horosho  vypolnennoj  raboty,  otdavaya  oblagodetel'stvovannoe  svoej  laskoj
prostranstvo v bezrazdel'noe gospodstvo t'my.  Spravedlivo polagaya,  chto vse
poznaetsya  v  sravnenii  i  davaya  vozmozhnost' eto sdelat'.  Teni sgushchayas' i
nabirayas' sily v neprohodimyh zaroslyah,  vse  smelee  vyhodili  na  otkrytye
mesta,  proveryaya,  vse  li gotovo k prihodu svoej vladychicy - zloveshchej T'my,
obladayushchej takim mogushchestvom,  chto v ee  vlasti  bylo  poglotit'  ne  tol'ko
prostranstva planety ili oblasti v kosmose, no i soznanie lyubogo smertnogo.
     Robert vernulsya v peshcheru,  kogda uzhe mrak,  vernyj sluga T'my, vplotnuyu
zanyalsya  loshchinoj,  i soznanie zhivo otkliknuvshis' na etu metamorfozu,  nachalo
risovat' na meste nichem ne primechatel'nyh kustov i  zaroslej  obrazy  Haosa,
strashnye i udivitel'nye odnovremenno.
     V peshchere bylo vse spokojno,  tol'ko  poryvistoe  dyhanie  cheloveka,  da
tihon'ko  zhurchashchaya  voda,  pridavali  real'nye  cherty etomu mestu,  s trudom
vyryvaya ego u mira legend i pridanij.  Nastorozhiv kak obychno  u  vhoda  svoe
oruzhie, Robert naskoro perekusil i usnul.
     Predstavlenie sleduyushchego dnya otkryvali neskol'ko ptichek, obychnyh v etih
mestah  raznocvetnyh ptichek,  k prisutstviyu kotoryh,  vse zhivushchie v dzhunglyah
ili v ih neposredstvennoj blizosti,  privykali na tretij den'.  Bezobidnye s
vidu  pernatye,  vsem svoim vidom vyzyvavshie u nablyudatelya umil'nye chuvstva,
vozle vhoda v peshcheru,  s utra po ran'she ustroili otvratitel'nuyu potasovku. S
krikami  oni  nabrasyvalis'  drug  na druga,  taskali odna druguyu za hvost i
kryl'ya i voobshche,  proizvodili stol'ko shuma,  chto potrevozhennyj mozg ne mog v
takih otvratitel'nyh usloviyah nadolgo zaderzhivat'sya v sostoyanii sna.  Robert
vyskochil naruzhu.  Perepugannye poyavleniem takogo bol'shogo i opasnogo  vraga,
oni  pozabyv  na  vremya  pro  svoi  raspri,  druzhno retirovalis' na sosednee
derevo, i tam prodolzhili reshat' svoi problemy.
     V eto utro obychnogo dlya etih mest tumana ne bylo.  CHto-to razladilos' v
atmosfere,  zato  vse  vokrug  prosmatrivalos'  gorazdo   dal'she   obychnogo.
Otsutstvie  vsyakogo  dvizheniya  nemnogo  uspokoilo  Roberta  i  on  priobretya
nekotoruyu uverennost' napravilsya obratno  v  peshcheru,  posmotret',  kak  sebya
chuvstvuet ego gost'.
     Osmotrev ranenogo on ponyal,  chto delo gorazdo huzhe,  chem on nadeyalsya. U
togo  podnyalas'  temperatura,  kotoraya yavno prevyshala predel tridcati vos'mi
gradusov.  Perestupiv cherez etu chertu,  organizm uzhe  sam  ne  spravlyalsya  s
nahlynuvshej infekciej i mnozhestvennymi povrezhdeniyami, a treboval postoronnej
pomoshchi.  Pozabyv i pro zavtrak,  i pro mery predostorozhnosti,  Robert  nachal
bylo  prinuditel'no  ohlazhdat' ego organizm,  smachivaya v stekavshej po stene,
ledyanoj vode vse, chto mozhno bylo namochit' i nakladyvaya eti improvizirovannye
kompressy na lob,  zapyast'ya i na nepovrezhdennye uchastki nog, no tryapki srazu
zhe stanovilis' teplymi,  a eta manipulyaciya ne prinosila stradayushchemu vidimogo
oblegcheniya.
     Inogda on prihodil v sebya.  V eti minuty on tol'ko smotrel polnymi boli
glazami na svoego edinstvennogo vrachevatelya i bredil,  to bessvyazno mycha, to
proklinaya kogo-to takimi strashnymi i zamyslovatymi rugatel'stvami, chto nuzhno
bylo  imet'  sil'no izoshchrennyj mozg,  chtoby takoe pridumat',  ili po krajnej
mere zapomnit'.
     K seredine dnya, naskol'ko mozhno bylo sudit' o samochuvstvii bol'nogo,zhar
neskol'ko spal i u nego v soznanii stalo poyavlyat'sya bol'she prosvetov.  Kogda
nastupal odin iz nih, on nachinal uporno tverdit' odno i to zhe:
     - Za pervoj  gryadoj...  Holdeks...  Ustroit...Dvenadcat'  killom...  Ot
Sal'sa...
     - V  pervye  neskol'ko  raz  Robert  vosprinimal  eti   soobshcheniya   kak
prodolzhenie  breda  i  ne obrashchal na nih nikakogo vnimaniya,  sledya tol'ko za
tem,  chtoby kompressy vsegda byli holodnymi,  i tol'ko na tretij raz do nego
doshlo,  chto  etot  chelovek staraetsya emu chto-to soobshchit',  a on,  durak,  ne
obrashchaet na eto nikakogo vnimaniya.
     - Ty  Sal's?  -  Dogadalsya  Robert.  CHelovek  s vyrazheniem neopisuemogo
vostorga ni lice kivnul v otvet.
     - Mne nado idti na sever? Otvetom bylo to zhe schastlivoe vyrazhenie lica.
     - Ty zdes' znaesh' kogo-to?  -  Prodolzhal  proyasnyat'  dlya  sebya  kartinu
Robert.
     - Holdeks...  - Byl otvet.  - A  kto  takoj,  etot  Holdeks,  takoj  zhe
plantator kak Merdlok?  I tol'ko mne stoit poyavit'sya v ego okrestnostyah, kak
srazu zhe vruchat motygu ruchnoj raboty i pogonyat na plantacii samym dlinnym  i
samym novym hlystom?
     - YA ne znayu o ego zanyatiyah nichego, no on ne plantator. On mne dolzhen.
     - Nu  raz  on  tebe  dolzhen,  to  ya tak i byt',  risknu,  privedu etogo
dolzhnika syuda, ili prinesu lekarstv.
     Posle etih  slov,  neschastnyj pokorilsya navalivshejsya na nego ustalosti.
Dyhanie stalo rovnee, a bred prekratilsya voobshche.
     Karmant stoyal  v  zenite.  U  Roberta  bylo ne tak uzh mnogo vremeni dlya
vypolneniya etogo porucheniya.  Neobhodimo bylo speshit',  ved'  do  nastupleniya
sumerek  ostavalos'  nemnogim  bolee  vos'mi chasov,  a preodolet' dvenadcat'
kilometrov po neznakomoj mestnosti,  a tem bolee po dzhunglyam,  bylo delom ne
bystrym.  Do  sumerek on raschityval vernut'sya obratno.  Otkladyvat' pohod do
sleduyushchego utra bylo delom bessmyslennym.  Sal's nahodilsya na  tonkoj  grani
mezhdu zhizn'yu i smert'yu,  i bez somneniya, popavshie v ego rany mikroorganizmy,
protiv kotoryh v ego organizme  antitela  yavno  otsutstvovali,  ne  segodnya,
zavtra  postavyat  na ego zhizni zhirnuyu tochku.  Podgonyal ego v put' i eshche odin
aspekt slozhivshegosya polozheniya.  Ne  opredelenny  poryv,  podtalkivayushchij  ego
ranee  k pobegu,  sejchas stal prinimat' real'nye ochertaniya.  Na etoj planete
poyavilos' mesto, v kotorom nado nadeyat'sya ego ne zhdut nemedlenno kandaly, po
krajnej mere tak bylo obeshchano...
     Peretashchiv v samuyu glubinu peshchery, poblizhe k istochniku s vodoj ranenogo,
on  raspolozhil ego takim obrazom,  chto esli on prijdet v sebya ili prosnetsya,
to smozhet dotyanut'sya do vody i do ostavlennoj  pishchi.  Ostavil  on  Sal'su  i
impul'snik  s  obeimi  zapasnymi obojmami,  kotoryj uzhe neskol'ko dnej mirno
lezhal na samom dne meshka s pishchevymi koncentratami.  Tak,  na vsyakij  sluchaj.
Nabrav  nemnogo  vody  i  zavyazav  poplotnee meshok,  Robert dolgo vozilsya so
vhodom,  zavalivaya uzkuyu shchel' v kamne  valyayushchimisya  poblizosti  vyvetrennymi
skal'nymi  oblomkami,  chtoby  bol'noj ne stal legkoj dobychej obitayushchih zdes'
tvarej,  predusmotritel'no ostaviv promezhutok snizu,  i ne dolozhiv neskol'ko
kamnej sverhu, dlya togo, chtoby osushchestvlyalsya samotochnyj obmen vozduha. Kogda
on zakonchil rabotu,  emu v golovu prishla ne dobavivshaya  entuziazma  mysl'  o
tom,  chto  esli  on  ne  vernetsya,  to  v  kakoj  prekrasnyj sklep dlya etogo
neschastnogo prevratit'sya ego tepereshnee ubezhishche.  No osobenno razdumyvat' ni
nad  etoj,  ni  nad  drugimi  myslyami vremeni ne bylo.  Pristal'no oglyadev v
poslednij raz svoe proizvedenie on rezko povernulsya i napravilsya na sever.

     Snachala vse vremya prihodilos' idti v goru.  Pod容m, hot' i byl pologim,
no  Robert  derzhal horoshij temp i ustaval na glazah.  Vse bol'she i bol'she po
puti stalo  poyavlyat'sya  vyhodov  na  poverhnost'  skal'nyh  porod.  Po  mere
prodvizheniya  menyalsya  i  cvet  kamnya.  CHem  dal'she on shel,  tem bol'she stalo
popadat'sya temnyh,  pochti chernyh valunov,  kotorye vskore stali  preobladat'
nad burymi,  imenno v burom kamne voda obrazovala ostavlennuyu pozadi peshcheru.
Neskol'ko  raz  prihodilos'  delat'  bol'shie  obhody  -  na  puti   vstavali
neprolaznye zarosli, prorvat'sya skvoz' kotorye mozhno bylo tol'ko v tanke, da
i to ne v kazhdom.  Vse vremya poka on  shel,  on  ochen'  vnimatel'no  primechal
dorogu,  osobenno  kogda  prihodilos'  obhodit' storonoj voznikayushchie po puti
prepyatstviya,  staralsya zapomnit' vse melochi,  ved' na  obratnom  puti,  esli
takovaya sostoitsya,  ne kogda budet teryat' vremeni na poiski puti. Mozhno bylo
opozdat' k bol'nomu,  da i prosto ne uspet' vernut'sya  k  nastupleniyu  takoj
nenavistnoj emu temnoty.
     Kogda Robert vyhodil,  to kak chelovek,  vyrosshij v usloviyah,  kogda vse
vremya  prihodilos'  sebya  vo  vsem  ogranichivat',  nametil  dlya  sebya  tochku
vozvrata.  Za neimeniem  bolee  tochnogo  opredelitelya  vremeni,  on  podelil
ostavshijsya ugol nebosvoda, kotoryj eshche predstoyalo preodolet' Karmantu na dve
chasti,  namerevayas', esli ran'she ne najdet obeshchannogo poseleniya, kak svetilo
dostignet  namechennogo  gradusa,  razvernut'sya  i  pojti  obratno,  chtoby do
nastupleniya nochi dobrat'sya do peshchery.  Pri takom neblagopriyatnom ishode etoj
vylazki, on namerevalsya povtorit' popytku na sleduyushchee utro.
     Postepenno les ustupal mesto skalam,  hotya i  ne  bez  boya.  Nahodilis'
nahal'nye predstaviteli neobozrimoj flory,  kotorym bylo absolyutno naplevat'
gde rasti,  prekrasno sebya chuvstvuyushchie posredi  trudno  preodolimyh  zavalov
kamnej.  Rusha svoimi tshchedushnymi kornyami bezzhiznennye kamni,  eti travyanistye
rasteniya i kustarniki s takim prezreniem smotreli  v  glaza  neustroennosti,
chto eto moglo podzadorit' kazhdogo,  kto udelil by etomu yavleniyu hot' nemnogo
vnimaniya. U Roberta vremeni na takie pustyaki ne bylo.
     Dobravshis' do verhnej tochki gryady,  kak ee nazval Sal's,  emu otkrylas'
velichestvennaya kartina,  kotoroj vidimo eshche ne  kasalis'  staratel'nye  ruki
cheloveka,  vsegda  pytayushchegosya  okul'turit',  nedostatochno  kul'turnoe s ego
tochki zreniya prostranstvo.  Pod  ego  nogami,  shirokimi,  izumrudno-zelenymi
volnami prostiralis' dzhungli,  tochno takie,  iz kotoryh on tol'ko chto vyshel.
Tol'ko sejchas oni emu otkryvalis' s  neprivychnoj  tochki.  Uvidennaya  kartina
potryasla Roberta. Emu eshche ne dovodilos' za vse vremya prebyvaniya na planete v
takom  rakurse  licezret'  etot  les.  Vse  vremya,  chtoby   chto-to   uvidet'
prihodilos' zadirat' golovu. Na etot raz on smotrel na vse svysoka, chuvstvuya
sebya chut' li ne povelitelem vsego etogo velikolepiya.
     Dejstvitel'no, s etogo mesta bylo horosho vidno,  chto za otkryvshimsya emu
massivom buyayushchego  lesa,  parallel'no  toj,  na  kotoroj  on  sejchas  stoyal,
raspolagalas'  eshche odna gornaya gryada,  no ona slabo pohodila na etu.  Prezhde
vsego,  horosho prosmatrivalis' shirokie,  burye otrogi, naskol'ko videl glaz,
kruto  uhodyashchie  vverh.  Granica  mezhdu  dzhunglyami i golym kamnem byla bolee
chetko ocherchena,  a naibolee  moguchie,  golye  kamennye  grebni,  podnimalis'
nastol'ko vysoko, chto perehodyashchij v pochti vertikal'nye steny, temnyj kamen',
teryalsya sredi obychnyh zdes' pod vecher oblakov.
     Poka vse,  o  chem  govoril  Sal's bylo pravdoj.  Robert perebrosil svoj
plazmomet na levoe plecho, proveril po svetilu, dostatochno li u nego vremeni,
i  uvidev,  chto  vremya eshche est',  stal ostorozhno spuskat'sya po kachayushchimsya ot
neprivychnoj tyazhesti chelovecheskoj nogi kamnyam, vse glubzhe i glubzhe pogruzhayas'
v bushuyushchuyu kraskami zhizni, puchinu dzhunglej.
     Tol'ko priblizivshis' vplotnuyu,  Robert zametil poselenie.  Stranno bylo
nablyudat'  sredi  bujnoj,  dikoj rastitel'nosti,  nechto sdelannoe chelovekom.
Pravda,  to chto on uvidel,  poseleniem nel'zya bylo dazhe  nazvat'  s  bol'shoj
natyazhkoj. Na obnesennom vysokim chastokolom, krohotnom uchastke, raspolagalos'
neskol'ko hizhin i kakih-to voobshche shalashepodobnyh postroek.  Stroeniya  zhalis'
drug k drugu,  starayas' kak mozhno dal'she nahodit'sya ot zabora. I v perimetre
ograzhdeniya,  i za ego predelami les byl podchishchen rovno nastol'ko,  naskol'ko
eto  bylo  neobhodimo  dlya  zhizni lyudej.  CHistka kosnulas' tol'ko neskol'kih
raskidistyh kustarnikov,  naskol'ko Robert mog sudit' skvoz' shchel' v  zabore.
Vse  ostal'nye  derev'ya,  so  svoim  obychnym  dlya  etih mest,  nevoobrazimym
perepleteniem polzuchih rastenij byli sohraneny,  plotno i  nadezhno  maskiruya
chelovecheskoe   zhil'e.   Ni   s   vozduha,  na  dazhe  s  poverhnosti  ono  ne
prosmatrivalos',  i obnaruzhit' ego bylo prakticheski  nevozmozhno.  Robertu  v
etom  otnoshenii  dejstvitel'no  povezlo,  chto  on  ne  proskochil  mimo etogo
poseleniya, tak ego i ne zametiv.
     Nikakogo dvizheniya za ograzhdeniem ne nablyudalos'.  Vse vyglyadelo tihim i
mirnym.  Miniatyurnyj  poselok  kazalsya  pokinutym.  To,  chto  poblizosti  ne
okazalos'  raspahannyh  uchastkov Roberta neskol'ko uspokoilo.  Priobodrennyj
etim faktom,  on stal ostorozhno probirat'sya vdol' ogrady v poiskah vhoda. Za
neskol'ko  minut  on osmotrel ee vsyu i nichego pohozhego na vhod ne obnaruzhil,
sploshnye, plotno rasstavlennye kol'ya i vse. Nikakogo nameka na vhod. |to ego
neskol'ko  ozadachilo.  Ostaviv  svoi poiski vhoda on zaleg vozle chastokola v
zaroslyah,  i stal nablyudat' za vnutrennej territoriej.  Vremya eshche  pozvolyalo
eto delat'.
     Robert lezhal i  smotrel,  no  vnutri  nichego  ne  proishodilo.  Lezha  v
zaroslyah kustarnika s listvoj,  istochayushchej nepriyatnyj, rezkij zapah, on stal
razmyshlyat' o rode zanyatij zdeshnih obitatelej, no nichego putnogo emu v golovu
ne  prihodilo.  Tak,  kak vozdelannoj zemli ne nablyudalos',  bylo yasno,  chto
dobyvayut  propitanie  oni  sebe   kakim-nibud'   drugim   sposobom.   Nichego
pravdopodobnogo,  krome  ohoty,  on  tak i ne smog pridumat'.  Dlya chego bylo
prisposobleny  hizhiny,  postroennye  grubo,  no  krepko,  to  zhe  ostavalos'
zagadkoj.
     Ego rassuzhdeniya  prerval  suhoj,  metallicheskij  shchelchok,  kakoj   mozhet
izdavat'  tol'ko  oruzhie.  CHto-to  holodnoe  kosnulos'  ego pravoj lopatki i
skripuchij golos tiho proiznes:
     - Vstavaj,  ochen'  medlenno.  Ne  vzdumaj  delat'  gluposti i vedi sebya
spokojno.  YA na takih kak ty zuby s容l.  Oruzhie svoe ostav' v  pokoe,  pust'
polezhit.
     Robert medlenno  vstal,  slegka   pripodnyal   ruki   i   povernulsya   k
govorivshemu.  Nemnogo  otstupiv nazad,  prislonivshis' plechem k molodomu,  no
dostatochno tolstomu pobegu,  stoyal nevzrachnyj  chelovek,  pokachivaya  strannym
oruzhiem,  kotoroe  on uvereno derzhal v pravoj ruke.  Ne smotrya na legkost' s
kotoroj on eto delal,  sudya na glaz,  ego zhelezyaka byla dostatochno  tyazhelaya.
Takoe  oruzhie  Robertu  tak  blizko prishlos' uvidet' vpervye,  hotya on mnogo
slyshal o ego sushchestvovanii.  K tshchatel'no obrabotannomu derevyannomu prikladu,
byla  prikreplena  metallicheskaya trubka,  primerno metrovoj dliny,  s raznyh
storon obveshannaya razlichnymi pereklyuchatelyami rezhimov,  otvodnymi trubkami  i
eshche  chem-to,  naznacheniya  chego  Robert  ne  znal.  Venchal etot nabor iskusno
obrabotannogo i anodirovannogo v chernyj  cvet  metalla,  sil'nyj  opticheskij
pricel,  ustavivshejsya sejchas na nego svoim bol'shim, fioletovym glazom. Snizu
torchala korobka,  - vidimo iz nee oruzhie  pitalos'  zaryadami.  Naskol'ko  on
znal,  takie  sistemy  vooruzheniya  poluchili  shirokoe rasprostranenie v mirah
slabo razvityh tehnologicheski,  blagodarya svoj  prostote  v  proizvodstve  i
obsluzhivanii. Deshevizna etogo oruzhiya igrali to zhe ne poslednyuyu rol'. Kak ono
dejstvuet, Robert konechno ne znal, no emu bylo izvestno, chto iz etoj trubki,
pod  dejstviem  kakogo-to  gaza  vyletaet s bol'shoj skorost'yu kusok zheleza -
zaostrennyj cilindr,  i popadaya v plot',  rvet ee  besposhchadno.  Bolee  togo,
imelsya  v  nalichii  ochen'  shirokij  vybor zaryadov,  samogo raznogo dejstviya,
kotorye mozhno bylo zaryadit' i vystrelit' iz podobnogo oruzhiya. Tak chto Robert
osobenno  ne  gerojstvoval,  esli ne schitat' gerojskih vzglyadov,  kotorye on
brosal na svoego novogo povelitelya.
     - Kto  takoj,  otkuda idesh'?  - Sprosil neznakomec,  pristraivaya oruzhie
Roberta u sebya na pleche.
     Hot' rostom  on  i  ne  vyshel,  no  vidimo  zhizn'  na  svezhem  vozduhe,
nasyshchennaya priklyucheniyami,  shla etomu,  uzhe ne molodomu cheloveku  na  pol'zu.
Temnaya,  dublennaya kozha,  vydavala v nem cheloveka strannogo mira, po krajnej
mere Robertu eshche ne prihodilos' videt' cheloveka s takoj  kozhej,  hotya,  nado
skazat', emu eshche ochen' mnogogo eshche ne prihodilos' videt' v svoej zhizni. Lico
neznakomca,  poka  on  prodelyval  svoi  manipulyacii,  ostavalos'  polnost'yu
besstrastnym.  Robertu pokazalos',  chto etot chelovek kazhdyj den' zaderzhivaet
beglecov s plantacij,  s takim  professional'nym  bezrazlichiem  on  eto  vse
prodelyval.
     Robert byl shokirovan rezkoj smenoj obstoyatel'stv i stoyal  kak  istukan,
ne  v  sostoyanii  proiznesti  ni slova.  Vidya,  chto s ob座asneniyami prijdetsya
podozhdat',  strannyj starikashka,  lovko zavernul podnyatye  ruki  Roberta  za
spinu, i krepko styanul zapyast'ya tonkoj, no sudya po vsemu krepkoj plastikovoj
lentoj.
     - Poshel vpered, i bez rezkih dvizhenij, - procedil on, podbodryayushche tknuv
stvolom svoego oruzhiya v spinu Robertu.
     - Mne nuzhen Holdeks,  - nakonec nashelsya Robert,  - ya prishel k nemu. Ego
slova nikak ne podejstvovali na neznakomca,  tak chto prishlos' idti.  Obognuv
ogradu,  oni podoshli k tochno takomu zhe uchastku zabora,  kak i vse ostal'nye,
no v otlichie ot nih,  etot otkryvalsya.  Vojdya vnutr' perimetra, processiya ne
zaderzhivayas' dvinulas' k odnoj iz hizhin.  SHedshij szadi, sutulyj i smorshchennyj
chelovek vovremya daval komandy "nalevo" i "napravo". Okazavshis' pered dver'yu,
Robert ee tolknul,  i ona poslushno otvorilas'. Na mgnoven'e on zaderzhalsya na
granice sveta i mraka neosveshchennogo pomeshcheniya, no hozyain lesa grubo vtolknul
ego vnutr' i skripnuvshaya dver' otgorodila ih ot dnevnogo sveta.
     Glaza s  trudom  privykali k sumraku.  Edinstvennoe,  malyusen'koe okno,
bol'she pohozhee na  bojnicu,  propuskalo  tak  malo  sveta,  chto  mozhno  bylo
skazat',  chto  ono  voobshche  etogo  ne delalo.  Bojkij luchik sveta,  otchayanno
proryvalsya skvoz' nikogda  ne  mytoe  steklo,  no  do  pola  dohodil  krajne
oslablennym,  uvyaznuv v smesi dyma i pyli, kotorye klubami stoyali v vozduhe,
i voshedshie lyudi tol'ko narushili svoim prihodom ego sostoyanie.
     Na zamyzgannom   pokryvale,  broshennom  na  raskladnuyu  kojku  voennogo
obrazca,  razvalivshis' spal muzhchina,  ne obrashchaya vnimaniya na voznyu,  kotoruyu
uchinili  voshedshie nikakogo vnimaniya.  Gustaya,  chernaya boroda etogo cheloveka,
nachinalas' pryamo ot glaz. SHevelyury, naprotiv, ne bylo. Tol'ko zhalkie ostatki
rastitel'nosti vozle ushej i szadi,  na zatylke,  davali ponyat', chto kogda-to
eta golova byla ukrashena esli ne pyshnymi,  to vse zhe volosami. Teper' tol'ko
blestyashchaya lysina sverkala kapel'kami pota. Kombinezon zashchitnogo cveta, takoj
zhe,  kak i u togo, chto privel Roberta syuda, styagival plotnuyu figuru, stesnyaya
telesa  spyashchego  i  zatrudnyaya  dyhanie.  Okolo kojki lezhal shirokij remen' so
mnozhestvom karmashkov,  v kazhdom iz kotoryh  nahodilsya  magazin  k  vintovke.
Vintovka lezhala ryadom, tochno takaya zhe, kakaya sejchas smotrela Robertu v spinu
chernym, ravnodushnym glazkom.
     Lesnoj zhitel' prinyalsya budit'  svoego  kompan'ona.  -  Posmotri,  Kram,
kakoj dohodyaga popal segodnya v nashu mestnost', - zadorno obratilsya on k edva
prosnuvshemusya tolstyaku. Malen'kie, zaplyvshie zhirom glazki neohotno otkrylis'
i posmotreli na voshedshih. Ne govorya ni slova, tol'ko chto prosnuvshijsya zhitel'
vechnozelenogo lesa,  s minutu osmatrival oboih. Po mere togo, kak shlo vremya,
vidno bylo, kak ot polnogo bezrazlichiya ego nastroenie postepenno izmenyaetsya,
ustupaya mesto nepoddel'noj zainteresovannosti.
     - CHto,  sam prishel?  - Ne poveril zdorovyak.
     - V tom to i delo,  chto sam.  Krutilsya okolo ogrady,  vse  vysmatrival.
Pohozhe  iskal  vhod.  Potom spryatalsya v kustah i stal nablyudat' za hizhinami.
Tut to ya ego i vzyal.  - Pohvastalsya  bravyj  starikashka,  kotoryj  ispol'zuya
svezhij vozduh i podvizhnyj obraz zhizni,  bez boya ne otdaval svoej starosti ni
odnogo dnya.
     - Kto takoj? Zachem prishel? - Obratil svoe lyubopytstvo v storonu Roberta
nachal'nik etih mest.
     - Ne  vo  mne  delo,  - nachal Robert,  ne sil'no nadeyas' na uspeh svoej
rechi, - ya by sam nikogda ne reshilsya by prijti syuda.
     - Da,  takie kak ty obhodyat eto mesto kak mozhno dal'she... - Menya prosil
prijti syuda Sal's.  Emu zdorovo dostalos' proshlym utrom i on v ochen'  plohom
sostoyanii.  Staya  dikih  sobak  chut' ne zagryzla ego do smerti.  Oni ego uzhe
pochti prikonchili,  kogda ya ego otbil.  Sejchas u  nego  goryachka  i  navernyaka
obshirnoe  zarazhenie.  Vot ya i prishel prosit' pomoshchi.  On skazal,  chto vy ego
znaete, i ne otkazhete v pros'be.
     - Vot  i horosho,  - obradovalsya konvoir Roberta,  - ya dumal tol'ko odin
popalsya,  a tut eshche okazyvaetsya eshche i vtoroj est'.  Za  dvoih  Merdlok  dast
bol'she!
     Posle etih slov Robert pozhalel o  svoem  beskorystnom  postupke.  Kuda,
kuda,  a  na  plantacii  emu  ne hotelos',  tem bolee na plantacii Merdloka.
Fantaziya zhivo otkliknulas' na eti slova i nachala risovat' v soznanii kartiny
odnu   uzhasnee   drugoj.   Srazu   vspomnilis'  preduprezhdeniya  konvoirov  i
nadziratelej; vspomnilos' vse, chto emu obeshchali sdelat' v sluchae pobega. ZHit'
perehotelos'.
     - Ty rabotal u Merdloka?  - Sprosil tolstyak,  zametiv,  chto ele tlevshaya
iskra zhiznennogo entuziazma v glazah u Roberta mgnovenno pogasla.
     - Da.  - Slushaj,  Holdeks, - obratilsya konvoir k svoemu nachal'niku, - a
ty dejstvitel'no znaesh' etogo Sal'sa, pro kotorogo on zdes' govoril?
     - Znayu.  - Vot i horosho,  - obradovalsya starik, - vsegda priyatno pomoch'
staromu  znakomomu.  Predstavlyaesh',  kak emu sejchas ploho v dzhunglyah.  Lezhit
sebe bednyaga,  boleet.  A my ego dostavim na rodnye plantacii,  tam ego hot'
pokormyat, esli sochtut nuzhnym, konechno...
     - Delo v tom, Korg, chto ya emu dejstvitel'no dolzhen. Za mnoj odna zhizn'.
V svoe vremya on spas moyu, teper' moya ochered', i ya eto sdelayu, tem bolee, chto
mne eto nichego ne budet stoit',  ne uchityvaya konechno ocenochnoj stoimosti ego
sobstvennoj zhizni.
     - Ladno,  ya soglasen.  Delaj kak znaesh',  no chto my budem delat' vot  s
etim? |togo ya tebe tak prosto ne otdam. So svoim postupaj kak znaesh', a moej
doli trogat' ne nado.- Starikashka izobrazil na lice otvratitel'nuyu  grimasu,
kotoraya  vidimo  dolzhna byla vyrazit' ego reshitel'nye chuvstva.  Kakie imenno
ugadat' bylo trudno.
     - Krog, ta zhe znaesh', chto nam i etogo prijdetsya otpustit'.
     - |to pochemu zhe?
     - Ty  razve zabyl,  chto nam neobhodimo sdelat' etoj noch'yu?  YA uzhe mnogo
raz zamechal,  chto kogda u tebya srabatyvaet ohotnichij instinkt,  to ni o  chem
drugom ty prosto ne v sostoyanii dumat'!
     |toj noch'yu ty mne nuzhen zdes', i ni za kakimi podrankami ty ne pojdesh'.
A etomu,  - Holdeks prezritel'no posmotrel na Roberta, - daj lekarstv. samoe
glavnoe ne zabud' antibiotikov, i puskaj sebe cheshet v svoe logovo, stavit na
nogi moego kreditora. |to edinstvennoe, chto ya mogu dlya nego sdelat', a kogda
zhizn'  etogo Sal'sa budet vne opasnosti,  togda my ih i voz'mem teplen'kimi.
Tem bolee,  chto togda ya emu uzhe nichego ne budu dolzhen. Korg, ved' eshche nikomu
ne udavalos' projti cherez nash uchastok i ne popast'sya.  YA dumayu ne poluchit'sya
i u etih.  A esli oni reshat,  chto im luchshe pojti v druguyu storonu,  to i tam
najdetsya komu imi zanyat'sya. Sdelaj kak ya govoryu. Da, ne vzdumaj otdavat' emu
oruzhie,  - vsyakoj shchedrosti est' svoi predely,  i Merdlok  za  oruzhie  platit
dorozhe, chem za svoih katorzhan.
     Audienciya podoshla k koncu.  Tolstyj Holdeks  opyat'  ulegsya  na  zhalobno
skripnuvshuyu  kojku  i zakryl podvedennye otechnymi meshkami glaza,  vsem svoim
vidom povelevaya ubirat'sya proch'.
     YUrkij Korg  vytolkal  svoyu  ne  sostoyavshuyusya  dobychu  na svezhij vozduh.
Robertu ne verilos',  chto ego  otpuskayut.  Pochti  smirivsheesya  s  porazheniem
soznanie,  mysli  o  svobode  kategoricheski  otkazyvalis' vosprinimat'.  Vse
horosho v  meru,  tem  bolee  stressovye  nagruzki,  esli  zhe  oni  prevyshayut
dopustimyj organizmom bar'er,  to dejstvuyut ne ukreplyayushche,  a razrushitel'no.
Na ne gnushchihsya nogah on ele pospeval za  Korgom.  Tot  v  svoyu  ochered',  ne
razdumyvaya   bol'she  ni  minuty,  prinyalsya  ispolnyat'  poluchennye  ukazaniya.
Mgnovenno nashelsya prilichnyh razmerov  nosimyj  kontejner,  s  emblemoj  aloj
kapli  krovi  na  chernoj,  metallicheskoj  kryshke.  Izuchiv  raspolozhennuyu  na
vnutrennej storone kryshki recepturnuyu tablicu,  Korg  sprosil  u  Roberta  o
kolichestve  povrezhdenij  u  Sal'sa,  o  razmerah  ego  tela  i o tochnom chase
sluchivshegosya.  Prikinuv chto-to v ume,  on s  aptekarskoj  tochnost'yu  vydelil
lekarstva, ne peredav ni odnoj kapsuly. Da eto i ne udivitel'no, - lekarstva
cenilis' vsegda,  i cena eta byla ochen'  vysoka.  Imeetsya  vvidu  otnyud'  ne
chelovecheskaya zhizn', kak kto-to mog podumat', a chisto denezhnaya stoimost'.
     Kogda oni vyshli iz pokosivshejsya lachugi,  Karmant uzhe klonilsya k zakatu.
Zametno  potemnelo.  Posmotrev  na  svoj  hronometr,  Korg neponyatno ot chego
rasshchedrivshis',  torzhestvenno vruchil udivlennomu  Robertu  dlinnyj,  vidavshij
vidy  fonarik,  odnovremenno  mogushchij  sluzhit' uvesistoj dubinkoj,  a zatem,
prijdya v svoe normal'noe sostoyanie, sil'nym pinkom vytolkal ego za vorota.
     - Sovetuyu  tebe bol'she mne ne popadat'sya.  - Brosil on zakryvaya stvorku
iz otesannyh kol'ev.  - V sleduyushchij raz na takoe obrashchenie i ne nadejsya, vse
budet gorazdo proshche. Hotya, kuda zh ty ot menya deneshsya?..
     Posle takih  slov  idti  bylo legko i priyatno.  Napolnyayushchijsya chernilami
nochi les, uzhe bol'she tak ne pugal, skoree naoborot. CHem dal'she Robert uhodil
ot blizhajshego cheloveka, tem spokojnee emu stanovilos' na dushe. Do sih por ne
verilos',  chto ego tak zaprosta otpustili. Sluchaj. Ego Velichestvo Sluchaj, na
etot raz podstroil vse takim obrazom,  chto dazhe to, chto obeshchalo imet' plohuyu
razvyazku,  konchilos' ne tak uzh i ploho.  Dazhe mozhno skazat' horosho.  Takoe s
Robertom bylo vpervye - emu nakonec-to nachinalo vezti,  i on s nastorozhennym
upoeniem prislushivalsya k etomu novomu dlya sebya chuvstvu.
     Uzkij luchik  fonarika  vyhvatyval  u  sumerek tol'ko melkie detali,  ne
davaya Robertu po fragmentam  vossozdat'  edva  otpechatavshijsya  v  ego  mozgu
obratnyj put'. Koe-kak perevaliv cherez karlikovyj gornyj hrebet i dobravshis'
do massiva znakomyh emu ogromnyh derev'ev,  on  sdelal  dve  shirokih  petli,
prezhde  chem  popal  na  znakomuyu  polyanu.  Naskoro razobrav zaval iz kamnej,
kotoryj on sovsem nedavno  vozdvig  s  takim  trudom,  on  probralsya  vnutr'
peshchery.  Sal's  lezhal  tochno  v takoj zhe poze,  kak ego ostavil Robert chasov
desyat' nazad, tol'ko oprokinutaya konservnaya banka, v kotoroj on emu ostavlyal
vodu svidetel'stvovala o tom, chto on prihodil v sebya. Dyshal on rovno, hot' i
ne gluboko.
     Ulozhiv ego  poudobnee  i  pristroiv  v  shcheli  na stene fonarik,  Robert
pristupil  k  lecheniyu.  Vprysnutye  v  venu   obezbalivayushchie   podejstvovali
bukval'no  srazu.  Sal's  rasslabilsya i zadyshal polnoj grud'yu.  Potom Robert
prinyalsya vvodit' soglasno instrukcii antibiotiki i eshche chto-to, chto imenno on
ne znal. Na kapsulah imelis' lish' markirovki cvetom, kotorye ponimala tol'ko
voennaya mashina ekspress-diagnostiki i okazaniya pervoj pomoshchi neposredstvenno
na  pole boya.  Hotya lekarstva byli ne iz pervoklassnogo nabora,  no vse-taki
oni dejstvovali, i sudya po vsemu, dejstvovali neploho.
     Pokonchiv so vsemi procedurami Robert perekusil, posle nervnoj vstryaski,
da i ne blizkoj progulki peshkom uzhasno zahotelos' est'.  Potom,  neveroyatnym
usiliem  voli zastavil sebya sdelat' nekoe podobie toj barrikady,  kotoroj on
zashchishchal Sal'sa ot neproshennyh gostej - ved' plazmennyj izluchatel' ostalsya  u
Holdeksa,  a malen'kij lazernyj impul'snik ne k chemu bylo zakrepit'.  Robert
uspokoil sebya  mysl'yu,  chto  esli  kto-to  stanet  razbirat'  kamni,  to  on
obyazatel'no  uslyshit i prosnetsya,  tak chto ne nuzhno bylo nichego privyazyvat'.
|to bylo poslednee,  chto podumal Robert, prezhde chem Son osnovatel'no vzyalsya,
svoimi neotmytymi ot vcherashnih koshmarov rukami, za ego mozg.






                                    Trudnoe stanovitsya legkim, a nevozmozhnoe
                                    vozmozhnym,  kogda  ne  ostaetsya  drugogo
                                                     vyhoda.
                                       (glavnaya mysl' kursa po vyzhivaniyu)





     Sleduyushchim utrom Roberta razbudil zychnyj golos ego hlopotnogo sobrata po
neschast'yu.  Sal's sidel na svoej podstilke iz list'ev i rassmatrivaya nachisto
perevyazannye svezhimi bintami rany, to vozmushchalsya, to zverski komu-to grozil.
     - Dobroe utro,  - sovral Robert. - Kak spalos'?
     - Spasibo,  ploho. Ploho i ochen' dolgo, ya uspel ustat' valyat'sya, k tomu
zhe  eti  videniya,  eti  postoyannye  paskudnye sny.  Ot etih koshmarov ya ustal
bol'she, chem esli by ne spal mesyac.
     - Nu nichego,  ya uzhe po tebe vizhu,  chto tvoi dela idut na popravku. Esli
tebe povezet,  to skoro budesh' s ulybkoj vspominat' vse sluchivsheesya v toboj,
da i to, tol'ko togda, kogda uvidish' na sebe shramy.
     - Bylo by neploho.  - Mechtatel'no proiznes Sal's i opyat' zanyal na svoem
lozhe gorizontal'noe polozhenie.
     Nichego osobennogo ne proishodilo celuyu nedelyu. Vremya teklo razmerenno i
uspokaivayushche, kak nespeshnye vody ravninnoj reki. Beglecov nikto ne trevozhil,
da  i  oni  staralis'  osobo  ne  obnaruzhivat'  svoego  prisutstviya  v  etom
nespokojnom uchastke dzhunglej,  pokidaya svoe ubezhishche tol'ko pozdnim vecherom i
rano utrom.
     Pravda, kogda  Robert  vernulsya ot ohotnikov na beglecov,  na sever,  v
dzhunglyah chto-to proishodilo.  YArkie vspyshki,  otrazhayas' na  nizkoj,  plotnoj
oblachnosti  i  dalekie,  gluhie  raskaty  grohota,  yavno svidetel'stvovali o
primenenii moshchnogo oruzhiya,  proishodivshem sovsem nedaleko,  no ne smotrya  na
blizost'  proishodyashchego  peresechennaya  mestnost'  i  plotnaya  rastitel'nost'
nastol'ko  iskazhali  vospriyatie,  chto  Robertu   edva   udalos'   opredelit'
napravlenie,  v  kotorom eto proishodilo.  On sidel na trehmetrovom valune i
prislushivalsya k proishodyashchemu.  K seredine nochi vse stihlo,  hotya zarevo  na
oblakah  eshche  prosmatrivalos'  nekotoroe  vremya.  V  posleduyushchie  dni nichego
podobnogo ne proishodilo.
     Sal's popravlyalsya   udivitel'no  bystro.  Nahodyashchijsya  eshche  v  neplohom
sostoyanii organizm,  bystro vosstanavlivalsya,  pogloshchaya pri etom i prilichnuyu
chast'  koncentratov iz pripasov Roberta.  Rany na nogah bystro zatyagivalis'.
Slozhnee bylo so skvoznym raneniem v spinu. |toj to rany Robert ponachalu i ne
zametil,  da  i  trudno v speshke zametit' na gryaznom,  isterzannom cheloveke,
pyatimillimetrovoe vhodnoe i takoe zhe vyhodnoe otverstie,  probitoe  pulej  s
ochen'  bol'shoj  skorost'yu,  tem  bolee,  chto  Robertu  ne prihodilos' ran'she
stalkivat'sya s ognestrel'nym oruzhiem,  nu a tem bolee s  raneniyami,  kotorye
ono proizvodilo.
     Kogda Robert  sprosil,  gde  eto  ego  podstrelili,   to   tot   tol'ko
otmahnulsya:
     - Noch'yu v lesu obstrelyali kakie-to svolochi,  no ya ubezhal.
     Bol'shuyu chast'  vremeni  Sal's  spal.  Kak tol'ko on prosypalsya,  Robert
zapihival v nego kusok koncentrirovannogo sublimata,  a zatem srazu vkalyval
lekarstvo, v sostav kotorogo yavno vhodili kakie-to narkotiki, tak kak on eshche
ne uspeval ulozhit' deshevyj,  plastikovyj in容ktor v futlyar,  kak ranenyj uzhe
spal  glubokim,  spokojnym  snom.  Lekarstva  delali  svoe delo.  Dazhe hripy
prostrelennogo legkogo s kazhdym dnem stanovilis' vse tishe. Sostoyanie begleca
yavno uluchshalos'.  Robert ne mog dozhdat'sya, kogda sluchajno poyavivshijsya u nego
tovarishch po neschast'yu vstanet na nogi.  To,  chto ih teper' bylo dvoe, gorazdo
povyshalo  shansy  obeih  na  uspeh.  Hotya  etot samyj uspeh Robert nikak sebe
predstavit' ne mog, teper' ih bylo dvoe.
     CHerez nedelyu,   narkoticheskaya  sostavlyayushchaya  vvodimyh  Sal'su  in容kcij
zakonchilas'.  Posle vvedeniya preparata, on kak obychno ne provalilsya v son, a
ostavalsya lezhat' s otkrytymi glazami.
     - Skol'ko ya uzhe zdes' lezhu?  - Sprosil on ploho slushayushchimsya golosom.
     - Nedelyu.
     - A ty kto?  - Sovershenno iskrenne pointeresovalsya  Sal's.
     - Ty chto, nichego ne pomnish'? - Voprosom na vopros otvetil emu Robert.
     - Znaesh',  za etu kak ty govorish' nedelyu,  ya nasmotrelsya stol'ko raznyh
videnij,  chto uzhe ne znayu chemu mne verit',  a chto bylo prosto prichudami moej
fantazii.
     Robertu prishlos' rasskazat' vse, chto proizoshlo za poslednyuyu nedelyu. Sev
na  svoej  ohapke  list'ev,  Sal's s vnimaniem slushal ego rasskaz,  osobenno
kogda on podoshel k  Holdeksu.  Kogda  Robert  rasskazyval  o  tom,  kak  ego
prinimali mestnye ohotniki za golovami, Keron smotrel v koryavuyu stenu peshchery
otstranennym vzglyadom i dumal o chem-to svoem,  davno utrachennom.  O  chem-to,
chto mozhno tol'ko vspominat', no nel'zya vernut' i smirit'sya so sluchivshemsya.
     Roberta neskol'ko ozadachilo takoe otnoshenie Kerona k ego samym  sil'nym
perezhivaniyam  za  poslednyuyu  nedelyu,  no  on  ne stal lezt' k nemu v dushu so
svoimi voprosami, reshiv dlya sebya, kak-nibud' pri sluchae, v etom razobrat'sya.
     Eshche cherez  paru  dnej lekarstva konchilis'.  Keron Sal's chuvstvoval sebya
vse luchshe i luchshe,  stal uzhe vyhodit' iz peshchery.  Ponachalu ego progulki byli
korotkimi  i nedalekimi,  no vosstanavlivalsya on udivitel'no bystro.  V odin
prekrasnyj den', on otbrosil svoyu palku, na kotoruyu opiralsya vo vremya hod'by
i  sdelal  neskol'ko  samostoyatel'nyh  shagov.  Nesterpimo  boleli ikronozhnye
myshcy, no ne obrashchaya vnimaniya na bol', on treniroval sebya stol'ko, naskol'ko
u  nego hvatalo sily voli.  Posle neskol'kih dnej takoj shokovoj terapii,  on
uzhe vpolne snosno hodil,  hotya pri etom zametno prihramyval na pravuyu  nogu,
kotoroj dostalos' bol'she vsego.
     Sublimirovannoe myaso,  kotorym Robert  zapassya  sredi  ruin  odnogo  iz
poselkov Merdloka,  gusto razbrosannyh na etom uchastke neprolaznyh dzhunglej,
davno konchilos'.  Poslednie poltory nedeli oni oba, slovno kroliki, pitalis'
sochnymi, hrustyashchimi krasnymi plodami, kotorymi byl bukval'no obleplen rosshij
metrah v semistah ot peshchery,  gustoj, no nizkij kustarnik. Robert hodil tuda
kazhdoe  utro i prinosil polnuyu rubashku etih plodov.  Sudya po vsemu,  nikakoj
sushchestvennoj energeticheskoj  cennosti  etot  produkt  ne  imel,  no  illyuziya
prinyatiya i perevarivaniya pishchi skladyvalas' polnaya.
     Za vremya,  kotoroe novye druz'ya proveli vmeste, oni neploho uznali drug
druga,  i  hotya  byli  sovershenno  raznymi  lyud'mi,  i  po  vozrastu,  i  po
mirovozreniyu,  nastol'ko  blizko  soshlis',  chto  teper'  v  planah   kazhdogo
prisutstvoval  ego sobrat po neschast'yu.  Nado skazat',  chto perezhitye vmeste
trudnosti, rodnili i ne takih nepohozhih drug na druga lyudej.
     Kogda Keron  okrep  nastol'ko,  chto  mog dolgo derzhat'sya na nogah,  oni
reshili pokinut' eto mesto i napravit'sya k Vol'nomu gorodu,  o kotorom  Sal's
uznal  ot  svoego davnego kompan'ona,  zapravlyavshego teper' otlovom beglyh s
plantacij rabov na etom uchastke.
     V put'  otpravilis',  kak  i polagaetsya,  poutru.  Nakanune vecherom oni
nabrali  plodov,  skol'ko  mogli  unesti,  zapaslis'  vodoj,   napolniv   eyu
plastikovyj  meshok  Roberta.  Kak tol'ko v lesu mrak stal teryat' svoe nochnoe
mogushchestvo i v okruge edva stali razlichimymi predmety,  sobrav svoi nehitrye
pozhitki oni dvinulis' v dorogu.
     Vperedi shel  Sal's,  vooruzhennyj  nekim  podobiem  kop'ya,  kotoroe   on
soorudil  za neskol'ko dnej do etogo,  iz dlinnoj,  srublennoj nepodaleku ot
peshchery zherdi,  primotav  k  bolee  tolstomu  ee  koncu,  poloskoj  meshochnogo
plastika,  nozh.  Ego  sverkayushchee  lezvie pervym kasalos' otodvigaemyh vetvej
kustarnika i koe-gde  vozvyshayushchihsya  zaroslej  neveroyatno  vysokih  lopuhov,
central'nyj   pobeg   kotoryh,  byl  mnogo  vyshe  golovy  cheloveka.  Robert,
sgorbivshis' pod tyazhest'yu  bolee  uvesistoj  noshi  plelsya  szadi  -  uchityvaya
bolezn'  Sal'sa  on  dobrovol'no nagruzil sebya bolee osnovatel'no.  V ruke u
nego byl impul'snyj  izluchatel',  gotovyj  po  pervomu  trebovaniyu  zazharit'
kazhdogo, kto neosmotritel'no vysunetsya iz zaroslej.
     Vremya ot  vremeni,  malen'kij  otryad  ostanavlivalsya  i  togda,  zataiv
dyhanie, i Keron, i Robert vslushivalis' v zvuki lesa, pytayas' opredelit' net
li sredi nih  postoronnih,  ne  svojstvennyh  etim  zaroslyam.  Ne  obnaruzhiv
takovyh oni neskol'ko uspokaivalis' i prodolzhali dvizhenie.  Peregovarivalis'
mezhdu soboj redko i tiho.
     - Slyshish',  Robert, - narushil Keron stavshuyu uzhe davit' na ushi tishinu, -
davaj nemnogo otklonimsya ot marshruta,  ya tut pripryatal odnu shtukovinu  i  ee
nuzhno zabrat'.
     - I chto zhe eto za shtuka, - ot napryazheniya sprosil Robert gromche, chem eto
bylo nuzhno,  prolezaya so svoej noshej pod ruhnuvshim, vidimo vo vremya nedavnej
grozy stvolom dereva,  no tut zhe ponyav svoyu oshibku, prodolzhil tishe, - i radi
chego my dolzhny podhodit' tak blizko k poseleniyu tvoego znakomogo. Mozhet byt'
v tretij raz on ne budet tak dobr, kak v pervye dva?
     - |to  ranec  s  yadernym  zaryadom,  moshchnost'yu  0.5 kilotonn,  - dazhe ne
morgnuv glazom soobshchil Keron.
     Robertu dazhe  v  golovu ne moglo prijti zachem im mozhet prigodit'sya etot
zaryad i chto oni s nim budut delat'  Pervoj  ego  mysl'yu  bylo  to,  chto  emu
prijdet'sya tashchit' eshche i etot ranec.
     - A zachem on nam nuzhen?  - Posle togo kak  spravilsya  so  svoim  pervym
poryvom sprosil Robert.
     - YA eshche poka ne znayu,  no horoshaya veshch' v hozyajstve nikogda ne pomeshaet,
- glubokomyslenno otvetil Keron.
     - Horosho,  - soglasilsya Robert,  - shodim,  zaberem.
     Oni rezko izmenili marshrut,  napravivshis' pochti na sever. Zarosli stali
nemnogo  gushche.  Podlesok  poros  kustarnikom,  s  pokruchennymi,  suchkovatymi
pobegami,  kotoromu bylo plevat' na prakticheski polnoe otsutstvie sveta.  On
ros i zdravstvoval dazhe v takih otvratitel'nyh usloviyah.
     Dvoe druzej  dolgo  petlyali,  obhodya zarosli kustarnika i neizmenno pri
etom otklonyalis' na vostok.  CHerez neskol'ko chasov u oboih poyavilos' smutnoe
chuvstvo,  chto  oni  uzhe  zdes'  kogda-to  byli.  Robert pervym vyskazal svoi
podozreniya vsluh:
     - Mne  kazhetsya,  chto  ya uzhe zdes' kogda-to byl,  ochen' uzh zdes' vse dlya
menya znakomoe.
     Keron nichego ne otvetil, no po ego nastorozhennomu povedeniyu bylo vidno,
chto on ispytyvaet tochno takie zhe chuvstva.
     Za sleduyushchim massivom zaroslej kustarnika,  kotoryj oni obognuli sleva,
im otkrylsya vid na poselok Holdeksa. Uvidev ego oba zastyli, kak vkopannye.
     - Ne darom Holdeks hvastalsya,  chto mimo ego lagerya projti nevozmozhno. -
Skazal Robert.
     Druz'ya podoshli poblizhe.  To,  chto oni uvideli,  porazilo ih. Lager' byl
uzhe  sovsem  ne tot,  v kotorom oni oba pobyvali okolo treh nedel' nazad,  s
pereryvom v sutki,  nad ego vneshnim vidom kto-to uzhe  konkretno  potrudilsya.
CHastokola,  mogushchego  s  neprivychki  pokazat'sya  dazhe  nepristupnym,  uzhe ne
sushchestvovalo.  Vokrug  besporyadochno  valyalis'  razbrosannye  udarnoj  volnoj
obuglennye brevna.  Lish' v odnom meste nebol'shoj uchastok ograzhdeniya sohranil
vertikal'noe polozhenie,  hotya i sostoyal iz  obgorelyh  goloveshek.  Hizhin  na
meste  ne  bylo.  Lish'  chernye kostrishcha ukazyvali na mesta,  gde oni nedavno
stoyali.  Pochva v samom poselke i za predelami uzhe  ne  sushchestvuyushchej  ogrady,
byla bukval'no perepahana nebol'shimi voronkami,  polumetrovoj glubiny. Sredi
nih vydelyalis'  neskol'ko  glubokih  yam,  diametrom  okolo  chetyreh  metrov,
ostavshihsya  posle vzryvov dovol'no moshchnyh zaryadov.  Vnutri perimetra poselka
ucelelo odno edinstvennoe derevo,  vse ostal'nye byli bukval'no razobrany  v
shchepki. Obgorelye obrubki, kotorye zakanchivalis' uzhe uspevshimi zavyat', no vse
eshche zelenymi list'yami,  valyalis' povsyudu. Stvol ustoyavshego dereva byl sil'no
posechen oskolkami, v nekotoryh mestah ne bylo na mete bol'shih uchastkov kory,
kotoraya obuglilas' metrov na pyatnadcat' v vysotu.  Ne  smotrya  na  vse  eto,
krona  byla  zhivaya  i teryalas' gde-to vverhu,  sredi neobozrimogo,  zelenogo
morya.
     Keron, pereprygivaya po mezhdu voronkami,  pervym dobralsya do pepelishcha.
     - Nichego sebe,  - tol'ko i skazal on.  On ispytyval smeshannye chuvstva i
ne  znal  eshche  tolkom,  kak  emu  otnosit'sya  k etomu proisshestviyu.  S odnoj
storony,  pojmavshie ego golovorezy,  poluchili  zdes'  horoshee  vozmezdie,  s
drugoj,  emu  bylo  zhal'  svoego  starogo  kompan'ona,  ili  mozhet  on zhalel
bezvozvratno ushedshee vremya svoej  molodosti,  vstrecha  s  kotorym  uzhe  byla
nevozmozhna v principe.  On ne mog razobrat'sya v svoih sobstvennyh chuvstvah i
ot etogo ego smutnaya  grust'  stanovilas'  eshche  bolee  neponyatnoj  dlya  nego
samogo.
     Lomaya tonen'kie stebel'ki molodoj porosli, vo mnozhestve rvanuvshih vverh
k neozhidanno poyavivshemusya sredi zelenogo morya, loskutu oslepitel'no-golubogo
neba,  podoshel  Robert,  po kostochki provalivayas' v razryhlennyj grunt,  pod
tyazhest'yu svoej noshi s trudom pereprygivaya s brustvera na  brustver  voronok.
Vezde  valyalis'  pozhitki  byvshih  zhil'cov  lesnogo lagerya,  hotya sohranilos'
tol'ko to, chto ne bylo ne sposobno goret'.
     - Vse,  kto byl v eto vremya v poselke, bez somneniya pogibli, - vyskazal
svoe mnenie Robert.
     Oni sbrosili  v  pepel  svoi  ryukzaki  i nemnogo pobrodili po pepelishchu.
Robertu na glaza popalas' torchashchaya iz uglej forsunka plazmometa. On nagnulsya
i  potyanul  oruzhie  na sebya,  no ono ne poddavalos',  togda on vzyalsya za nee
dvumya rukami i chto bylo sily  potyanuv  na  sebya,  vyrval  oruzhie  iz  zavala
pribityh dozhdem,  obgorelyh goloveshek.  Vzglyanuv na oruzhie on obnaruzhil, chto
ono bezvozvratno povrezhdeno - oskolok razdrobil nagnetatel' i  eshche  kakie-to
vazhnye sistemy,  naznachenie kotoryh firma-izgotovitel' derzhala v sekrete, no
to,  chto ego porazilo,  nahodilos' neskol'ko nizhe - rukoyatku plazmometa  vse
eshche   szhimala   obuglennaya   do  neuznavaemosti,  kist'  chelovecheskoj  ruki,
vcepivshegosya  v  oruzhie  dejstvitel'no  mertvoj  hvatkoj.  Robert  brezglivo
otbrosil plazmomet proch'. Esli by bylo chem, to ego by stoshnilo.
     - Ne perezhivaj tak,  - zametiv ego sostoyanie, Keron popytalsya uspokoit'
Roberta, - kto by eto ni byl, emu uzhe vse ravno.
     - Navernoe eto proizoshlo noch'yu,  posle togo, kak menya otsyuda otpustili.
Ty lezhal bez soznaniya,  no ya videl zarevo i slyshal grohot vzryvov, kak raz v
etoj storone. Kstati, - prodolzhil vzyav sebya v ruki, - eto uzhe vtoroj shturm s
vozduha, posledstviya kotorogo ya nablyudayu v etom mire.
     Keron otryahnul ispachkannye sazhej ruki i skazal:
     - Sredi etih zaroslej,  eto samyj udobnyj sposob, vot tol'ko ya nikak ne
mogu ponyat',  zachem oni eto delayut. Navernoe, klany ne ladyat mezhdu soboj i u
nih zdes' tozhe idet vojna, vojna sil'no rastyanutaya vo vremeni.
     Druz'ya udovletvorili  svoe  lyubopytstvo i pomogli odin drugomu vzvalit'
na sebya svoi  meshki.  Na  trehnedel'nom  pozharishche  delat'  bylo  nechego.  Ne
sohranilos' nichego, chem by mozhno bylo pozhivit'sya.
     - A zhal', - skazal Keron, - chto ne udalos' najti nikakogo oruzhiya.
     - Da, - soglasilsya Robert i oni dvinulis' dal'she. Les opyat' prinyal ih v
svoi tenistye ob座at'ya.  O  koshmare,  postigshem  lesnyh  ohotnikov  napominal
tol'ko smolistyj zapah palennoj drevesiny na ladonyah.
     Keron shel  vperedi  bystro,  naskol'ko pozvolyalo emu ego sostoyanie,  po
edva razlichimoj tropke  i  byl  pohozh  na  sobaku,  vzyavshuyu  sled  i  sil'no
boyavshuyusya  ego  poteryat'.  Vremya  ot  vremeni  on povorachivalsya i smotrel na
tropinku tak,  kak on ee zapomnil,  kogda ego veli  lovcy.  Nahodya  znakomye
primety on uspokaivalsya i shel dal'she.  Primetno cherez minut sorok on soshel s
tropy i poshel prosto skvoz' zarosli.  Kakim obrazom emu  udalos'  raspoznat'
dorogu,  dlya Roberta tak i ostalos' zagadkoj, no vskore oni vdvoem okazalis'
na obshirnoj polyane,  porosshej gustoj,  vysokoj travoj.  Posredi  polyany,  na
otkrytom meste privol'no rosli neskol'ko odinokih derev'ev. Pochemu bol'she ni
odno derevo ne smoglo vyrasti na etom meste ne znal nikto. Navernoe, esli by
udalos'  zatyanut'  v  etu  dyru  kakogo-to  biologa  s  ego  mikroskopami  i
probirkami,  to  vozmozhno  by  on  i  ob座asnil,  chto  trava,  gustym  kovrom
rastilavshayasya  pod  nogami  obladala  udivitel'nymi  svojstvami  grobit' vse
rostki,  ne prinadlezhashchie k ee vidu,  no  biologi  na  Otstojnike  K3/09  ne
vodilis',  i  ob座asnit'  eto  bylo  nekomu,  tak  chto druz'ya oboshlis' i bez
ob座asnenij.
     - Vot  zdes'  menya  i  scapali,  -  pokazal  pal'cem Keron na blizhajshee
derevo. - Strelyali von iz teh kustov.
     Robert posmotrel v tu storonu. Dejstvitel'no, v kustarnike byli vyzhzheny
skvoznye kanaly, santimetrov desyat' v diametre, nachinayushchie zarastat' svezhimi,
salatovymi  listochkami.  Na  stvole  dereva  beleli svezhie glubokie rytviny,
ostavlennye razorvavshimisya pulyami.
     Keron, ne teryaya zrya vremeni,  podoshel k derevu i razdvinuv travu dostal
ranec,  kotoryj obeshchal.  Kogda Robert ego uvidel emu slegka polegchalo  -  on
ozhidal,  chto  eto  budet  gromadnyj  kusok zheleza,  s shirochennymi zaplechnymi
remnyami, raschitannymi pod plechi atleta, no eto okazalos' dovol'no kompaktnaya
shtuka.
     - Tut u menya eshche bylo zharennoe myaso, no ego uzhe kto-to uspel sozhrat'. -
Skazal   Keron   i  prodemonstriroval  Robertu  lish'  izorvannye  v  kloch'ya,
pozheltevshie lopuhi, v kotorye ono bylo zavernuto.
     On otstegnul   verhnyuyu   kryshku  ranca,  dostal  pribor  distancionnogo
upravleniya i uvereno kosnulsya odnoj iz  knopok  na  ego  klaviature.  Pribor
ozhil,  vysvetiv  celuyu  gammu  raznocvetnyh ogon'kov.  Na samom zaryade to zhe
zasvetilsya zelenyj ogonek.
     - YA nadeyus',  ty znaesh', chto delaesh'? - S opaskoj sprosil Robert. - Ili
ty hochesh' vzorvat' ego pryamo sejchas?
     - Net konechno,  - s ulybkoj otvetil Keron i vyklyuchil pribor. - Prosto ya
proveril, vse li s nim v poryadke.
     - I  kak,  v poryadke?
     - Da,  vse normal'no.  Ulozhiv vse na svoi mesta, Keron zahlopnul kryshku
adskoj mashinki i vzyavshis' za  lyamku,  zabrosil  ee  sebe  na  plecho.  Druz'ya
pokinuli polyanu i vzyav gorazdo vostochnee, uglubilis' v dzhungli.
     Pervye dva dnya puteshestviya proleteli kak odin mig.  Ni u Roberta,  ni u
ego druga ne ostaviv v pamyati nichego,  krome kolyshashchejsya listvy, neprolaznyh
zaroslej.  Na  noch'  ostanavlivalis'  pryamo  v  lesu,  bukval'no  valyas'  ot
ustalosti i mgnovenno zasypali.  Nichego ne vydumyvali,  spali pryamo na palyh
list'yah,  nagrebali kuchu pobol'she i zabiralis' vnutr'.  Vnutri, ne smotrya na
nochnuyu prohladu,  bylo na udivlenie teplo - list'ya, razlagayas' pod dejstviem
povyshennoj  vlazhnosti vydelyali dostatochno tepla,  chtoby sogret' chelovecheskoe
telo.  Pravda spat' prihodilos' po  ocheredi  i  po  ocheredi  karaulit'  svoyu
stoyanku. Kostrov ne razvodili, opasayas', chto eto ih mozhet vydat'. Prosto eli
uspevshie nadoest' im krasnye plody,  kotorye srazu byli i  edoj,  i  pit'em.
Pripasennoj  vodoj  oni  pochti  ne  pol'zovalis', tak derzhali paru litrov na
vsyakij sluchaj.
     K seredine  tret'ego  dnya Robert,  shedshij pervym,  skvoz' razryv zeleni
zametil chto-to neobychnoe.  On  prisel,  vystaviv  vpered  izluchatel'  svoego
impul'snika i podozhdal otstavshego Kerona.
     - Smotri,  tam chto-to est',  - shepotom proiznes  on,  ukazyvaya  kuda-to
vpered.
     Keron posmotrel v ukazannom napravlenii.  Dejstvitel'no,  sredi bujstva
zeleni,  vozvyshalas' neozhidannaya v etom meste stena, slozhennaya iz obtesannyh
i akkuratno podognannyh, korichnevyh blokov dikogo kamnya.
     - Nichego sebe,  - prosheptal v otvet Keron, - do goroda eshche nedelya puti,
a uzhe nachinaetsya prigorod.
     Druz'ya kraduchis',  starayas' proizvodit' kak mozhno men'she shuma dvinulis'
vpered. Podojdya poblizhe, oni rassmotreli vse stroenie celikom.
     - Sudya po sostoyaniyu, etomu sarajchiku let trista. - Vyskazal svoe mnenie
Keron.
     "Sarajchik", kak nazval ego Keron,  nekogda byl pravil'nym, pyatiugol'nym
stroeniem,  s dlinoj odnoj steny okolo dvadcati metrov. Steny shodilis' drug
s drugom pod uglom,  primerno v sto dvadcat' gradusov.  Sudya po zamyslovatoj
kladke,  stroenie bylo sposobno vyderzhat' lyuboj udar stihii,  no  tol'ko  ne
vremeni.  Bezlikoe  vremya  imelo dostatochno sil,  chtoby razrushit' i ne takuyu
tverdynyu.  Priblizivshis',  oni obnaruzhili zarosshij  travyanistymi  rasteniyami
vhod.  Dazhe nikakogo nameka na dveri,  pod vysokim polukrugom svoda ne bylo.
Ostaviv vhod,  Keron,  so svoim kop'em  napereves,  poshel  prigibayas'  vdol'
steny, a Robert ostalsya u vhoda. Na vysote okolo myati metrov ot poverhnosti,
v stene byli sdelany  uzkie,  vysokie  okna,  bol'she  napominavshie  bojnicy.
Zavernuv za vtoroj ugol,  on zametil,  chto sleduyushchaya stena, i chast' sosednej
byla sil'no razrushena.  Na ee meste ostalas' tol'ko  nebol'shaya,  pohozhaya  na
fundament  chast',  dohodivshaya  Keronu  edva li do grudi.  To li ruhnuvshee ot
starosti,  ispolinskoe derevo,  to li eshche  chto-to,  narushili  v  svoe  vremya
pravil'nost' linij postrojki.
     Obojdya ruiny,  Keron priblizilsya k Robertu i vse eshche  shepotom  vyskazal
svoe mnenie:
     - Sudya po vsemu,  zdes' ochen' davno nikogo ne bylo.  Sploshnye  zarosli.
Interesno  chto  zhe eto bylo ran'she?  I kogda eto samoe ran'she bylo?  - No on
oshibsya.
     Protisnuvshis' skvoz' zarosshuyu arku vhoda,  oni okazalis' za massivnymi,
primerno metra poltora tolshchinoj,  stenami. Vnutri nablyudalsya vse tot zhe haos
zeleni,  iz  chashchi  kotorogo  stremitel'no  uhodil  vvys'  ispolinskij  stvol
ogromnogo dereva.  Vidimo odno iz takih derev'ev,  ruhnuv,  i zavalilo chast'
stroeniya.  Esli  ne  schitat' kolyshashchegosya vverhu zelenogo morya,  to kryshi ne
bylo,  ne bylo i konstrukcij, na kotoryh ona dolzhny byla kogda-to krepit'sya.
Tol'ko  uglubleniya,  vybitye  v  stenah  na  samom  verhu i eshche nizhe na dvuh
urovnyah,  govorili o tom,  chto nekogda stroenie vse zhe imelo  krovlyu  i  dva
etazhnyh  perekrytiya,  no derevyannye balki,  na kotoryh vse eto derzhalos' uzhe
ischezli bez sleda.  No bol'she vsego,  druzej porazilo to, chto oni obnaruzhili
na   zemle.   Srazu   ot  vhoda,  vglub'  zaroslej  vela  tropinka,  kotoraya
okanchivalas'  dovol'no  obshirnym  raschishchennym  uchastkom,  posredi   kotorogo
chernelo svezhee kostrishche.
     - Nichego sebe nikto ne byl.  - S sarkazmom skazal Robert,  - Ty  tol'ko
posmotri syuda.
     - Da,  oshibsya,  - bez teni  sozhaleniya  priznal  svoyu  oshibku  Keron.  -
Dejstvitel'no zdes' kto-to byl,  i kak ponimayu ne pozzhe,  chem proshloj noch'yu.
Posmotri, trava dazhe ne nachala raspryamlyat'sya.
     Oni sbrosili  so spin poklazhu i prinyalis' za issledovanie obnaruzhennogo
imi mesta.  Kto-to sovsem nedavno ustraival sebe zdes'  nochleg,  staratel'no
podgotoviv  dlya  etogo mesto.  Pobegi kustarnika v etom meste byli akkuratno
vyrezany,  na ih meste ostalis' tol'ko kruzhochki svezhego, belogo dereva. Poka
Robert  sidel  i  pytayas'  otdyshat'sya  staratel'no delal vid,  chto obsleduet
mesto,  Keron ischez v zaroslyah kustarnika i vskore poyavilsya s celoj  ohapkoj
plastikovyh upakovok ot kombinirovannyh pajkov vysshego kachestva.
     - Ty tol'ko posmotri,  chto oni zdes' zhrali, - prodemonstriroval on svoyu
nahodku Keronu, - da odin takoj paek stoit ne men'she dvadcati pyati kreditov.
Obychno ih pokupayut tol'ko bogaten'kie lyubiteli pochuvstvovat' sebya nastoyashchimi
pervoprohodcami. YA podobnye videl tol'ko v torgovyh centrah razvityh mirov.
     Robert posmotrel na Kerona ravnodushnym vzglyadom - on  nikogda  podobnyh
pajkov  ne  videl.  On  sil'no ustal i emu bylo plevat' na vse uzhe s容dennye
pajki mira,  skol'ko by oni ne  stoili,  ego  nesravnimo  bol'she  volnovali,
lyubye, pust' dazhe samye deshevye nabory edy, no tol'ko ne ispol'zovannye. |to
byla poslednyaya mysl', s kotoroj on provalilsya v bezdnu sna.
     CHto-to udivitel'no priyatnoe nachalo proishodit' nemedlenno. Byl kakoj-to
prazdnik.  Robert sidel na za bogato nakrytym stolom, nevidannye ranee blyuda
stoyali  na  belosnezhnoj skaterti.  Lyudi vokrug ulybalis' emu,  po nastoyashchemu
byli rady ego prisutstviyu,  chto-to govorili,  no Robert ne mog  ponyat'  chto.
Vdrug vse oborvalos',  budto nichego i ne bylo.  On postaralsya vspomnit' svoj
son,  no tak i ne smog i otkryl glaza. Nad nim sklonilsya Keron i zazhav odnoj
rukoj  emu rot,  drugoj delal kakie-to znaki.  Son kak vetrom sdulo.  Robert
prislushalsya i uslyshal za stenami shum razdvigaemyh vetok i topot  nog.  Keron
ubral ruku so rta Roberta i prosheptal:
     - Slyshish',  k nam pozhalovali gosti,  nuzhno spryatat'sya,  skoro oni budut
tut.
     Oni pohvatali svoi veshchi i starayas' ne shumet' rastvorilis' v kustarnike.
Snachala oni probiralis' sognuvshis',  zatem, zarosli stali gushche i im prishlos'
peredvigat'sya polzkom. Tak oni dobralis' do samoj steny.
     - Zdes'  budet  normal'no,  -  prosheptal  Keron.  - Ty nichego ne tam ne
zabyl?
     Robert proveril  veshchi,  vse bylo na meste.  Ego serdce kolotilos',  kak
beshennoe. Kazalos' ego udary slyshny po vsej okruge.
     - Zahodyat,  slyshish'?
     -  Da.
     Karmant uzhe davno zakatilsya i stoyala kromeshnaya t'ma.  Dejstvitel'no, so
storony  vhoda  poslyshalis' golosa.  Keron vzvel impul'snik Roberta i popolz
posmotret',  chto zhe proishodit.  Kak tol'ko on  ostorozhno  razdvinul  kusty,
temnotu nochi prorezal uzkij, fioletovyj luch ruchnogo fonarya, cherez mgnovenie,
ih uzhe bylo dva.  Voshedshie poryskali fonaryami po zaroslyam kustarnika i voshli
pod zashchitu vekovyh sten.  Dobravshis' do serediny vytoptannoj ploshchadki,  odin
iz gostej,  postavil v centre svoj fonar' i perevel ego  v  rezhim  krugovogo
osveshcheniya.   Raschishchennyj  uchastok  i  vse  v  okruge  zalil  rovnyj,  slegka
podragivayushchij, golubovatyj svet. Gostej, kak i predpolagal Keron, bylo troe.
Oni  sbrosili  ryukzaki  i  uselis'  vokrug  fonarya,  ostavlyaya  na kustarnike
prichudlivye teni.
     - YA zhe vam govoril,  chto vyvedu vas obratno na eto mesto. Nichego v etom
slozhnogo net.  Pohodite po etomu lesu s moe,  to zhe nauchites'. Razzhigaj poka
ogon',  -  rasporyadilsya  govoryashchij  tonom  ne  predpolagavshim vozrazhenij,  -
razogreem edu pervobytnym sposobom, a my poka s Hertikom prolozhim marshrut na
zavtrashnij den'.
     Odin iz gostej, ne vykazyvaya osobogo rveniya, medlenno podnyalsya, podoshel
k   kustarniku   i  prinyalsya  oblamyvat'  suhie  vetki.  Zashelestel  plastik
razvorachivaemoj karty i dvoe ostavshihsya sidet'  u  svetyashchego  izo  vseh  sil
fonarya, prinyalis' obsuzhdat' chto-to v pol golosa.
     V svete fonarya Keronu  i  ulegshemusya  ryadom  s  nim  Robertu  bylo  vse
prekrasno   vidno.  Na  nochnyh  gostyah  byla  pervosortnaya  verhnyaya  odezhda,
okrashennaya  v  odnu  iz  raznovidnostej  kamuflyazha,  verhnij  ee  sloj   byl
izgotovlen   iz   osobyh  sinteticheskih  soedinenij,  obladavshej  minimal'no
vozmozhnym koefficientom treniya.  V takoj odezhde mozhno bylo probezhat'  skvoz'
gustoj,  usypannyj shipami kustarnik,  osobo ne perezhivaya,  chto ona porvetsya.
Poverh kurtok,  u etih parnej byli  nadety  bronezhilety,  predohranyayushchie  ot
vsego,   krome  vystrela  iz  plazmometa.  |kipirovku  zavershali  snabzhennye
radiostanciyami shlemy,  myagkie, kozhanye perchatki i vysokie, krepkie sapogi, v
kotorye  zapravlyalis'  shtany  kamuflyazha  - skvoz' takoe prepyatstvie ne mogla
prorvat'sya ni odna krovososushchaya mraz',  v izobilie obitavshie v etih  vlazhnyh
mestah.  Vooruzheny  rebyata  byli  to  zhe  ne  ploho.  U  ryadovyh byli moshchnye
plazmomety poslednej modeli,  a vozle ih  komandira  lezhala  sudya  po  vsemu
vintovka, takoj dazhe Keronu ne prihodilos' nikogda videt', k tomu zhe, u nego
na poyase visel vnushitel'nyh razmerov  impul'snik.  O  nachinke  treh  bol'shih
ryukzakov mozhno bylo tol'ko dogadyvat'sya.
     - Ty tol'ko glyan',  - ele slyshno prosheptal Keron, - kakie krutye rebyata
u  nas  v gostyah.  - Na chto ni posmotrish' - u nih vse na urovne.  Pervyj raz
vizhu takih v etom mire. Dazhe na baze u Lyuisa takie mne ne popadalis'.
     - CHto  budem delat'?  - Prosheptal v otvet Robert.
     - Takaya udacha byvaet raz v zhizni,  da i to  ne  u  kazhdogo.  Nado  etim
vospol'zovat'sya.  U  nih est' vse,  chto nam nuzhno - oruzhie,  pripasy i samoe
glavnoe - karta. Bez karty, sam ponimaesh', nashi shansy nikakie.
     - I chto zhe my smozhem sdelat'? - Nereshitel'no skazal Robert. - Ty tol'ko
posmotri, u nih dva plazmometa i eshche kakaya-to navorochennaya vintovka, a u nas
deshevyj impul'snik i nozh na palke. Da stoit nam tol'ko chihnut', i ot nas tut
zhe ostanetsya po trista grammov pepla s kazhdogo.
     - Ne drejf,  - uspokoil ego Keron,  - dolzhny zhe oni kogda-to spat'.  Ne
darom zhe oni pritashchilis' syuda - to zhe hotyat pod zashchitoj provesti noch', inache
by zanochevali gde popalo.  Pust' tol'ko zasnut,  tut  to  my  ih  i  voz'mem
teplen'kimi.
     Ogon' na  polyane  uzhe  yarko  pylal,  sopernichaya  po  svetovoj  sile   s
otodvinutym na kraj fonarem.  Vse troe raspolozhilis' vokrug ognya.  Dvoe,  po
sobach'i, sideli na svoih shlemah, a ih komandir prileg na raskinutyj spal'nyj
meshok  i  kak  kot shchurilsya na teplo.  Kogda koster slegka progorel,  odin iz
nochnyh gostej zalez v svoj  ryukzak,  dostal  tri  plastikovye  korobki.  Vse
vskryli  svoi  porcii.  Ryadovye  srazu zhe prinyalis' za edu,  zato vozlezhashchij
gospodin,  vidimo bol'shoj lyubitel'  ekzotiki,  stal  nakalyvat'  kusochki  na
prutiki i sovat' ih v ogon'.
     - Vy tol'ko poprobujte,  - priglashal  on  sdelat'  to  zhe  samoe  svoih
podchinennyh,  - s nastoyashchim dymkom,  takogo nigde bol'she ne poprobuete.  Vam
obyazatel'no dolzhno ponravit'sya. Hertik, Zaston, poprobujte.
     Rebyata druzhno   kivali   golovami   v   znak   soglasiya,  no  probovat'
otkazyvalis'.  |ti dvoe byli tak daleki ot ekzotiki,  kak  kop'e  Kerona  ot
sovershenstva.
     Po polyane  razlilisya  priyatnyj  zapah  podzharivaemogo  na  ogne   myasa,
vyrashchennogo  na  specializirovannoj  ferme,  v  strogom  soblyudenii  slozhnoj
tehnologii. Kogda zapah kosnulsya nozdrej Kerona, on edva uderzhalsya, chtoby ne
zastonat'.
     - Vezet zhe lyudyam.  - Pozavidoval shepotom on.  - Interesno, za chto zhe ih
tak kormyat, i voobshche, chto zdes' delayut eti krasavchiki?
     Ne dozhdavshis' nikakogo otveta ot Roberta,  on prodolzhil razgovor sam  s
soboj:
     - Nichego,  skoro uznaem...
     Posle togo,  kak vse pouzhinali,  dvoe  ryadovyh  eshche  dolgo  vyslushivali
bredni svoego komandira.  Tot,  razdobrev posle edy, obeshchal, chto ih missiya v
etom protivnom lesu vot-vot konchit'sya i oni uberutsya otsyuda  kuda  podal'she.
Zatem  on raspredelil ocherednost' nochnogo dezhurstva sredi svoih podchinennyh,
zalez v svoj spal'nyj meshok i uzhe cherez pyat' minut ego hrap gulko  otrazhayas'
ot sten,  raznosilsya po vsej okruge, zhutko demaskiruya mesto nochlega. Odin iz
soldat to zhe zabralsya v svoj meshok,  dolgo vorochalsya ne v sostoyanii usnut' -
skazyvalis'  neprivychnye  usloviya  i  nedostatok opyta.  Vtoroj,  napyaliv na
golovu svoj shlem,  uselsya pod arkoj vhoda, so svoim plazmometom na kolenyah i
ustavilsya  v  mglu  nochnogo  lesa  s  takim rveniem,  budto on dejstvitel'no
kontroliroval vse proishodyashchee tam.
     Robert i Keron vse lezhali i nablyudali za proishodyashchim.  Nakonec  Robert
ele slyshno podal golos:
     - Ty znaesh', to chto my sobiraemsya sdelat' - sploshnoe bezumie, no drugoj
takoj sluchaj vryad li predstavitsya, tak chto davaj poprobuem.
     - Sdelaem tak, - zhivo otreagiroval Keron na reshitel'nost' Roberta, - ya,
so  svoim kop'em podkradus' k etim dvum spyashchim i v sluchae chego,  ruka u menya
ne drognet, hotya poleznee ih budet vzyat' zhiv'em. YA ne dumayu, chtoby oni osobo
gerojstvovali - naemniki ne gerojstvuyut,  no vsyakoe mozhet sluchit'sya. CHego ne
byvaet sprosonok.  A ty,  podkradis' k chasovomu i  prosto  rasstrelyaj  etogo
parnya,  tol'ko uchti,  chto on v zashchitnom zhilete.  Esli tebe ne nravit'sya tvoya
rol', to my mozhem pomenyat'sya.
     Robert sdelal nad soboj usilie,  rol' emu ponravilas' i menyat'sya oni ne
stali. Emu ne ulybalos' vyhodit' odin na odin s dvumya trenirovannymi bugayami
s nozhom na palke.
     Kak mozhno  tishe  razdvinuv  pobegi  kustarnika,  druz'ya  vybralis'   na
svobodnoe  mesto  i kak dve teni,  medlenno,  prislushivayas' k kazhdomu zvuku,
dvinulis' v raznye storony.  Robert,  vspomniv upominanie Sal'sa o  zashchitnom
zhilete,   pereklyuchil  perevodchik  ognya  na  svoem  impul'snike  v  polozhenie
ekonomnoj,  korotkoj ocheredi.  Vlazhnaya, myagkaya pochva, horosho glushila shagi, a
shumyashchaya nad golovoj listva skradyvala vse neostorozhnye shorohi.
     Keron, pervym dobralsya do  svoih  podopechnyh  i  vstal  nad  spyashchimi  v
voinstvennoj poze, kak bezumnyj bog dikogo plemeni, trebuyushchij krovavyh zhertv
regulyarno i neotvratimo.  Robert brosil vzglyad v ego storonu i nachal poblizhe
podbirat'sya k chasovomu.  Tot sidel na slegka vozvyshayushchemsya nad urovnem pochvy
fundamente  zdaniya  spinoj  k  Robertu.  Kapel'ki  vlagi   pobleskivali   na
matovo-chernoj  sfere  titanovogo shlema.  Robert ostanovilsya metrah v treh ot
chasovogo i brosil vzglyad  na  stoyashchego  v  voinstvennoj  poze  Kerona.  Tot,
zametiv ego zameshatel'stvo, potryas v vozduhe svoim improvizirovannym kop'em,
sdelav pri etom zverskoe lico,  namerevayas' etim samym podbodrit' svoego  ne
opytnogo eshche v zhiznennyh voprosah sobrata po neschast'yu.
     Robert, posmotrev na klounadu Kerona,  sdelal eshche  odin  shag  vpered  i
vystaviv  pered  soboj  v vytyanutyh rukah oruzhie,  pricelilsya chasovomu mezhdu
lopatok,  ego palec leg na riflenyj metall spuskovogo kryuchka. Spina chasovogo
slegka  raskachivalas'  iz storony v storonu - on ili slushal muzyku,  ili byl
prosto neuravnoveshennym tipom.
     Vnezapno, odin   iz  podopechnyh  Kerona  vskriknul  vo  sne  i  tot  ne
razobravshis' v chem delo,  horoshen'ko prilozhilsya svoej palkoj k ego golove. V
okruge  razdalsya  dusherazdirayushchij  vopl',  perepugannogo cheloveka,  kotoryj,
rezko  oborvalsya  posle  vtorogo  udara.  Komandir  stranstvuyushchih  iskatelej
priklyuchenij,  probudilsya oto sna i rasshirivshimisya ot uzhasa glazami glyadel to
na ostrie klinka,  zavisshego v neskol'kih santimetrah ot  ego  lica,  to  na
svoego podchinennogo, rasplastavshegosya ryadom bez soznaniya.
     Robert, uslyshav pozadi sebya voznyu,  dazhe ne podumal  oborachivat'sya.  On
znal,  chto Sal's i tak upravit'sya s etimi dvumya. Sejchas, dlya nego neob座atnye
predely mira suzilis' do razmerov bronezhileta sidyashchego v dvuh shagah ot  nego
naemnika.  Tot  skoree  zapodozriv,  chem uslyshav,  chto-to neladnoe,  shchelknul
pereklyuchatelem,  vyklyuchiv zvuk v naushnikah shlema i lenivo obernulsya. To, chto
on  uvidel  u sebya za spinoj,  migom sognalo mechtatel'nuyu ulybku s ego,  eshche
molodogo lica.  On holodno posmotrel na Roberta i povernulsya k  nemu  v  pol
oborota.
     - Strelyaj! - Vykriknul Keron. - Da ty ne smozhesh' vystrelit', mal'chishka,
vzyav sebya v ruki,  uverenno zayavil proslushavshij napadenie  chasovoj  i  vstal
protiv Roberta v polnyj rost, - ne tak prosto vystrelit' v cheloveka, esli ty
nikogda ran'she etogo ne delal.
     Svoj plazmomet on derzhal v pravoj ruke,  s opushchennoj vniz forsunkoj.  -
     Nu, ty menya slyshish'? Brosaj svoyu igrushku. Obeshchayu, bit' ne budem. -
Prodolzhal tiho   govorit'  chasovoj,  glyadya  Robertu  pryamo  v  glaza  poverh
izluchatelya impul'snika i ochen'  medlenno,  pochti  nezametno,  podnimaya  svoe
oruzhie.  - Prosto vernem tebya nazad, k tvoemu hozyainu. Neuzheli tebe tam bylo
ploho?
     Posle poslednih  slov  stoyashchego  pered  nim nagleca,  u Roberta v mozgu
proneslas' molniya,  otklyuchiv vse moral'no-eticheskie centry tormozheniya  i  on
bystro  dva  raza  nazhal  na spusk.  Tishinu nochi prorezali pochti slivshiesya v
odnu, dve korotkie ocheredi. Slepyashche-yarkie vspyshki proshlis' po grudi i golove
naemnika, otbrosiv ego ot vhoda, daleko v blizhajshie zarosli.
     - Molodec,  ty smog!  -  Likuyushche  zaoral  Keron,  otvesiv  na  radostyah
shokirovannomu takim razvitiem sobytij komandiru etogo malen'kogo otryada udar
naotmash'.
     Robert podobral  vypavshij iz ruk geroya plazmomet i proshel na negnushchihsya
nogah neskol'ko metrov vpered.  Neschastnyj lezhal,  shiroko raskinuv ruki. Ego
zhilet, garantiruyushchij ot vystrelov podobnogo oruzhiya, dejstvitel'no ustoyal. Na
meste popadanij, byli tol'ko santimetrovye uglubleniya, iz etih dyr vystupila
kakaya-to  tyaguchaya,  zelenovataya massa.  Huzhe delo obstoyalo s golovoj.  Ee ne
bylo na meste.  Robert natknulsya tol'ko na pustoj, ves' perepachkannyj krov'yu
i  mozgami  shlem,  lezhashchij daleko v storone ot tela.  Vozle shlema on zametil
kroshechnyj,  bol'she pohozhij na  krupnuyu  monetu,  vypavshij  iz  proigryvatelya
muzykal'nyj  disk.  ZHeludok  sdelal neskol'ko otchayannyj pozyvov k rvote,  no
Robert prikazal sebe uspokoitsya i otdyshavshis', vernulsya obratno v ruiny.
     Keron uzhe rasporyazhalsya vo vsyu.  Svaliv v kuchu vse trofei, on ottashchil ee
podal'she ot dogorayushchego kostra i s  plazmometom  v  rukah  rashazhival  pered
onemevshim  ot  uzhasa,  vse eshche nahodyashchemsya v svoem spal'nom meshke komandirom
malen'kogo otryada.  Ko vtoromu naemniku, soznanie eshche ne vernulos'. On lezhal
sebe,  dazhe  ne  dogadyvayas'  o  postigshih ih missiyu trudnostyah,  tol'ko ego
rovnoe dyhanie svidetel'stvovalo o tom,  chto ZHizn' eshche sohranyala svoi  prava
na eto brennoe vo vseh otnosheniyah telo.
     - Nu chto tam, - pointeresovalsya Keron, kogda Robert poyavilsya na polyane,
- sil'no u nego bolit golova?
     - Tam uzhe  ne  chemu  bolet',  -  otvetil  Robert,  edva  spravivshis'  s
nakativshej opyat' volnoj toshnoty.
     Keron zametiv, zameshatel'stvo Roberta, putanno vyskazal po etomu povodu
svoe mnenie, hotya ono oboim spokojstviya ne dobavilo:
     - Ty dumaesh',  esli by oni nas vstretili v lesu,  to prosto sprosili by
kotoryj  chas  i  poshli  dal'she?  Da  oni by iz nas otbivnuyu kotletu sdelali,
prosto tak,  radi udovol'stviya, dlya sohraneniya formy, tak skazat'. I to, chto
ty ego ugrohal,  govorit tol'ko o tom, chto v etot raz povezlo nam. Zdes' ili
ty, ili tebya. Tret'ego ne dano.
     Robert byl  soglasen s Keronom na "vse sto",  no do nego nikak ne moglo
dojti,  pochemu,  dlya togo,  chtoby sohranit' zhizn' sebe, chelovek, obyazatel'no
dolzhen  ubit'  sebe  podobnogo.  Prosto tak,  zhizn' podobnogo sebe sushchestva,
zdes' vosprinimat' otkazyvalis'.
     Nemnogo povozivshis',  druz'ya  izvlekli  iz  spal'nogo  meshka  tak  i ne
proronivshego ot uzhasa ni slova,  lyubitelya podogretogo na ogne myasa i  svyazav
emu  nogi  i  ruki  za  spinoj,  usadili,  uperev spinoj v kazalos' sploshnoj
kustarnik.  Pokonchiv  s  komandirom,  to  zhe  samoe  oni  prodelali  s   ego
podchinennym.  Posle  togo,  kak  plastikovye  shnurki,  najdennye  v odnom iz
ryukzakov i prednaznachavshiesya vidimo dlya podobnyh celej,  plotno styanuli  emu
zapyast'ya,  Keron  poshlepal  ego po ladon'yu po shchekam.  Tot,  sdelav glubokij,
sudorozhnyj vzdoh prishel v sebya. Nichego ne soobrazhaya, on tol'ko vertel shiroko
raskrytymi  ot straha glazami,  sledya za kazhdym dvizheniem,  neponyatno otkuda
vzyavshihsya, dvuh oborvancev.
     Poteryav na  etom  k  plennikam  vsyakij interes,  Keron prinyalsya izuchat'
zahvachennye v boyu trofei.  Pervym delom on vzyalsya za oruzhie. Oba plazmometa,
kotorymi  oni s Robertom naskoro vooruzhilis',  byli velikolepny.  Noven'kie,
povyshennoj moshchnosti.  Sovsem nedavno,  kto-to ne  pozhalel  vylozhit'  za  nih
kruglen'kuyu summu. Vyvernuv na iznanku vse tri ryukzaka, on sobral vmeste vse
zaryady k plazmometam i svalil ih otdel'noj  gorkoj.  Zatem  on  pristupil  k
osmotru  vintovki.  |to  oruzhie,  dejstvitel'no  bylo  vencom  ognestrel'noj
tehnologii,  po krajnej mere,  bolee  navorochennyj  obrazec  Keronu  eshche  ne
popadalsya.  Otstegnuv magazin,  Keron byl ochen' udivlen,  ne obnaruzhiv v nem
tol'ko plotno ulozhennye puli.  Ne bylo dazhe nikakogo nameka na gil'zy. Minut
pyat'  ushlo  na to,  chtoby vyyasnit',  chto avtomaticheskaya vintovka rabotaet po
bezgil'zovoj  sheme,  ispol'zuya  v  svoej   kamere   sgoraniya   maslyanistuyu,
prozrachnuyu  zhidkost',  ballon s kotoroj vstavlyalsya v priklad oruzhiya.  Pochemu
konstruktory primenili imenno  takuyu  shemu,  dlya  nego  ostalos'  zagadkoj.
Robert,  vnimatel'no  osmotrel polyanu i ne obnaruzhiv nichego podozritel'nogo,
usevshis' na odin iz spal'nyh meshkov sledil  za  dejstviyami  svoego  starshego
poputchika.  On  eshche  ne  prishel v sebya ot nedavnego proishedstviya. Pokonchiv s
vintovkoj,  Keron beglo osmotrel impul'snik komandira,  brosil ego na  obshchuyu
kuchu  i  pereshel  k  provizii.  Pajkov  bylo  mnogo.  Bol'she poloviny ob容ma
kazhdogo, iz treh ryukzakov zanimala vysokokachestvennaya eda. Vidimo, krohotnyj
otryad sobiralsya nadolgo zaderzhat'sya v etoj bogom zabytoj chashche. Kak tol'ko on
kosnulsya pervoj upakovki, ego zheludok vlastno potreboval pishchi.
     - Robert, davaj perekusim, a to mne kazhetsya, chto ya ne el uzhe mnogo let.
     - Davaj, - soglasilsya Robert, berya obeimi rukami protyanutuyu upakovku.
     - Esli zhdat',  poka eti oluhi prijdut v sebya,  mozhno vozle edy s golodu
pomeret'.
     Oba druzhno  vzyalis'  za  edu.  V plastikovoj korobke byli lomtiki myasa,
vysokaya stopka uzhe narezannogo,  skazochno myagkogo,  belogo hleba,  neskol'ko
tub  s  kakimi-to  pastami  i  eshche raznye raznosti,  o sushchestvovanii kotoryh
druz'ya uznali vpervye.  Vkus pishcha imela prevoshodnyj.  Dazhe zapayannye v tuby
koncentraty,  imeli  nastol'ko  priyatnyj  vkus,  chto  mozhno  bylo  s  polnoj
uverennost'yu utverzhdat' - vse,  chto nahodilos' v etoj upakovke estestvennogo
proishozhdeniya,  a k produktu himii otnositsya tol'ko plastik,  v kotoryj byla
upryatana vsya eta prelest'.
     Kogda Robert,  s  vidom  krest'yanina,  perezhivshego tri neurozhajnyh goda
podryad,  nasuho vytiral poslednim lomtikom  hleba  ottisnennoe  v  plastike,
pohozhee na misku uglublenie, a Keron uzhe poel i blazhenno zakativ glaza, ves'
otdalsya svoim  oshchushcheniyam,  vnezapno  vyshel  iz  shokovogo  sostoyaniya,  bravyj
komandir razgromlennogo dvumya oborvancami otryada.
     - CHto vy sobiraetes' s nami  delat'?  -  Sprosil  on  zaiskivayushche.
     Ego podchinennyj,  brosil na nego perepugannyj vzglyad, no lishnij raz emu
volnovat'sya ne stoilo.  Ego nachal'nik byl chelovekom uzhe v  godah  i  nemnogo
znal  zhizn'.  On  tak  zhe  znal,  chto  esli  i  stoilo  nachinat'  razgovor s
zahvativshimi  ih  v  plen  negodyayami,  to  luchshego  momenta  dlya  etogo   ne
sushchestvovalo - srazu posle edy, a tem bolee edy vkusnoj i dolgozhdannoj, dazhe
samye svirepye dobreyut dushej.
     - Prodadim vas Lyuisu,  - poobeshchal Keron,  pytayas' dostat' iz shcheli mezhdu
perednimi zubami zastryavshee tam volokno myasa.
     - Tak my zhe tak sluzhim na Lyuisa. - Udivilsya govorivshij.
     - Togda pojdete na plantacii k Merdloku,  - ne  morgnuv  glazom,  kruto
smenil svoe reshenie Keron.
     - U nas zhe s Merdlokom soglashenie o nejtralitete!
     - ZHalobno  zavopil  komandir,  vyglyadevshij  eshche  pol  chasa nazad vpolne
muzhestvenno, no Kerona ego strahi ne volnovali.
     On vstal,  vyter zapachkannye ruki v travu,  vzyal kartu,  razvernul ee i
podsel ryadom s plennikami.  Robert vzyal fonar' i podoshel poblizhe, navedya ego
otdayushchij  sinevoj  luch,  na  sverknuvshij  devstvennoj  beliznoj plastik,  na
kotorom,  po  zelenomu,  koe-gde  pobitomu  zheltymi  i  korichnevymi  pleshami
massivu,  zamyslovatymi  uzorami  struilis' vitye,  raznocvetnye linii.  Kak
vyyasnilos' pri podrobnom izuchenii,  karta,  kotoruyu Keron derzhal v rukah,  v
polnom  smysle  etogo  slova  takovoj  ne  yavlyalas'.  |to  byl  obyknovennyj
orbital'nyj snimok etogo  rajona,  s  nanesennymi  uslovnymi  oboznacheniyami,
rasshifrovka  kotoryh  privodilas'  tut  zhe  v  levom  nizhnem uglu,  v rajone
temno-zelenogo uchastka tropicheskogo lesa.
     Vnimatel'no izuchiv  snimok,  druz'ya  obnaruzhili  na nem mesta v kotoryh
sovsem nedavno byli. Sredi korichnevyh pleshej zarozhdayushchegosya gornogo massiva,
Keron   obnaruzhil   tret'yu   bazu  Lyuisa.  Baza  zanimala  naskol'ko bol'shuyu
territoriyu,  chto ne zametit' ee bylo ne vozmozhno,  vprochem,  kak i plantacii
arinoska,  tyanuvshiesya  chernoj,  shirokoj,  koe-gde  preryvayushchejsya  polosoj  s
vostoka na zapad,  slegka otklonyayas' k severu.  Vnimatel'no  prismotrevshis',
Robert   ukazal   Keronu  na  malen'kuyu,  chernuyu  tochku,  edva  zametnuyu  na
temno-zelenom fone:
     - Tebe  eto  nichego ne napominaet?
     Keron vzglyanul na ukazannoe mesto i oni ponyali drug druga bez slov.  Na
snimke chetko prosmatrivalsya sozhzhennyj do tla poselok Holdeksa.
     - Sovsem  svezhij snimok,  - udivilsya Keron,  i uzhe obrashchayas' k plennym
prodolzhil, - i chto zhe vas privelo v takuyu dal'?
     Posle dolgih  prepiratel'stv  i  besprincipnoj torgovli udalos' uznat',
chto eto ne edinstvennaya gruppa vysazhennaya v etom rajone,  krome etoj, gde-to
poblizosti  brodyat eshche tri takih zhe kompanii i vse oni ishchut propavshij v etom
rajone transportnik;  chto gruz,  kotoryj  byl  na  ego  bortu,  predstavlyaet
cennost'  dlya  komandovaniya  bazy  i  chto  gruppu,  kotoraya pervoj obnaruzhit
korabl' ozhidaet dostojnoe voznagrazhdenie.  Ni  o  beglyh  katorzhanah,  ni  o
Vol'nom gorode, ochertaniya kotorogo smutno vydelyalis' na snimke oni nichego ne
znali.  Ne znali oni tak zhe,  chto proishodit  za  predelami  toj  mestnosti,
svernutym  snimkom  kotoroj  Keron  potryasal  sejchas  pered ih perepugannymi
licami dlya bol'shej ubeditel'nosti.
     Ponyav, chto  bol'she nichego dobit'sya ne udastsya,  Keron i Robert ostavili
dal'nejshie popytki i pogasiv  koster  stali  gotovit'sya  ko  snu.  Trofejnyj
naruchnyj server pokazyval tri chasa nochi i predveshchal skoryj rassvet.
     Pritushiv koster,  druz'ya zasnuli po neskol'ko chasov, po ocheredi storozha
svoih plennikov,  kotorye za vse eto vremya dazhe glaz ne somknuli, so strahom
ozhidaya, chem zhe zakonchitsya takoj neozhidanno-krutoj povorot v ih sud'be.
     Robert prosnulsya,  kogda  Karmant  uzhe  dostatochno  vysoko podnyalsya nad
gorizontom - Keron,  spavshij pervym,  milostivo pozvolil svoemu  sobratu  po
neschast'yu  pospat'  neskol'ko  lishnih chasov.  Hotya eto vremya zrya poteryano ne
bylo. Kogda Robert vylez iz meshka, to obnaruzhil dva uzhe spakovannye ryukzaka,
plazmomet  lezhashchij  okolo odnogo iz nih i goru raznogo hlama,  kotoryj Keron
otbrakoval iz-za nenadobnosti ili nehvatki mesta.
     - Kak  spalos'?  - Pointeresovalsya Keron neprivychno radostnym tonom.
     - Spasibo,  horosho,  -  otvetil  Robert  i stal natyagivat' na sebya svoyu
rvannuyu rubahu.
     - Ostav' eto,  von,  my vse vmeste prigotovili dlya tebya novuyu odezhdu, -
skazal on, ukazyvaya na akkuratno slozhennyj kamuflyazh, lezhashchij vozle spal'nogo
meshka.
     Tol'ko teper' Robert razglyadel razdetyh do poddevki plennikov. Na odnom
iz nih krasovalos' tryap'e,  kotoroe eshche vchera bylo na Kerone, drugoj sidel v
tonen'kom trikotazhnom triko i ego kolotilo ot utrennej svezhesti.
     - Podelis' odezhdoj s blizhnim,  - s ulybkoj skazal Keron,  pohodivshij  v
svoem  novom  naryade na boevika-terrorista iz vypuska novostej,  - vot ya uzhe
podelilsya,  - prodemonstriroval on sebya so vseh storon, - da i nashi priyateli
osobo ne vozrazhali. Nu chto, vozrazhali vy ili net? - Prikriknul on na nih.
     Te sinhronno  zamotali   golovami,   zataratorili   chto-to   nevnyatnoe,
staratel'no  uderzhivaya  zhizneradostnuyu  ulybku,  na osunuvshihsya,  poserevshih
licah.
     - Vot  vidish',  -  obradovalsya Keron,  - oni ne protiv.  Lyudi zhe dolzhny
pomogat' drug drugu, osobenno v trudnuyu minutu.
     Robert sbrosil  svoe tryap'e,  eshche to,  v kotorom on pribyl v etot mir i
nadel konfiskovannuyu odezhdu.  Komplekt byl dlya nego neskol'ko velikovat,  no
posle  togo,  kak  on  zapravil  dlinnye  shtaniny v sapogi i podtyanul potuzhe
poyasnoj remen', vse vstalo na svoi mesta.
     - Posmotri,  mozhet tebe chto-to ponadobit'sya iz etogo, - ukazal Keron na
otlozhennuyu otdel'no kuchu.
     Tam byli  radioficirovannye  shlemy,  zashchitnye zhilety,  predmety lichnogo
tualeta i mnogo lichnyh melkih raznostej,  kotorye chelovek taskaet  za  soboj
neponyatno zachem. Robert vzyal sebe britvu i naruchnye chasy. Posle etogo, Keron
podzheg iz plazmometa etu kuchu barahla i stoyal nad nej do teh por,  poka  vse
ne  sgorelo.  Proveriv palkoj,  ne ostalos' li chego,  on ostavil ispuskayushchee
strujki chernoj kopoti kostrishche i  priglasil  vseh  pozavtrakat'.  Na  trave,
ryadom s ryukzakami, stopkoj lezhali chetyre prigotovlennye im zaranee upakovki.
Vzyav dve verhnie,  on podoshel k plennikam i vospol'zovavshis' nozhom osvobodil
im ruki.
     - Priyatnogo  appetita  gospoda,  - pozhelal on i sam vzyalsya za edu.
     |ti dvoe, byli yavno ozadacheny takim obrashcheniem i tol'ko sideli s shiroko
raskrytymi  glazami,  razminaya zatekshie za noch' zapyast'ya.  Takaya shchedrost' im
sil'no napominala shchedrost'  palacha  pered  kazn'yu,  kogda  prigovorennogo  k
smerti  kormili  do  otvala,  starayas' tem samym zaglushit' zhalkie vozrazheniya
atrofirovannoj sovesti.  Oni eli,  s trudom perezhevyvaya  nezhnejshie  kuski  i
ozhidali hudshego, no nichego ne proizoshlo. Prosto nichego.
     Prikonchiv zavtrak,  druz'ya vstali,  zabrosili za spinu ryukzaki, vzyali v
ruki plazmomety i dvinulis' k vyhodu.
     - Da, - obernulsya na poroge Keron, - kogda pokonchite s edoj i razvyazhete
sebe nogi, ne zabud'te pohoronit' svoego tovarishcha.
     Robert prohodya mimo mesta vcherashnej tragedii,  na udivlenie ne ispytal
nichego,  hotya by otdalenno napominayushchego vcherashnij stress.  Son,  so znaniem
dela,  umelo  perenastroil  shkalu zhiznennyh cennostej,  ostaviv vospominaniya
proshedshej nochi gde-to v glubinah podsoznaniya.
     - Da,  - skazal Robert, - povezlo nam. Karta, oruzhie, eda, snaryazhenie -
ob etom mozhno bylo tol'ko pomechtat'.
     - Takoe  sluchaetsya  ochen'  redko,  -  soglasilsya  Keron,-  da i to ne s
kazhdym...  Ty pravil'no govorish', chto nam prosto povezlo, u nas bylo namnogo
bol'she shansov navsegda ostat'sya v etom sklepe bez kryshi, chem u etih parnej.
     Kogda oni daleko otoshli ot ruin,  vozvedennogo neponyatno kem  stroeniya,
Robertu voobshche stalo legko na dushe. YArkij svet Karmanta zolotistymi, tonkimi
luchikami  dobirayas'  do  nizhnego  yarusa  prevrashchal  vse  trevogi  vo  chto-to
efimernoe i nereal'noe, zarazhaya nepreodolimym zhelaniem zhit'.
     Dvoe odetyh v lohmot'ya naemnikov,  cherez minut sorok  pereterli  palkoj
plastik  styagivayushchih im nogi shnurkov i otpravilis' v mesto namechennogo sbora
grupp,  orientiruyas' pri etom po svoim vospominaniyam i  polozheniyu  Karmanta,
kotoryj  lish'  izredka  zaglyadyval pod polog lesa,  skvoz' malen'kie breshi v
sploshnom bujstve zeleni.  Kogda ih nastigla noch',  oni zabralis' na vysokoe,
vetvistoe derevo i perezhdav temnoe vremya, poutru opyat' dvinulis' v put'.
     CHerez neskol'ko  chasov,  ih  professional'no,  bez  edinogo   vystrela,
otlovili lesnye brat'ya i ne smotrya na vse ih ob座asneniya,  a potom i ugovory,
uzhe sleduyushchee utro oba shchegolya naemnika vstrechali s motygami v rukah  na pole
arinoska, pod pristal'nym vzglyadom nadsmotrshchika. Ih spiny nesterpimo zhglo ot
vdovol' napivshejsya krovi pleti,  a pustye  glaza  uzhe  ne  vyrazhali  nikakih
emocij.






     Posleduyushchie chetyre dnya perehoda i  Robert,  i  Keron  chuvstvovali  sebya
uchastnikami   turisticheskogo  safari,  naslazhdayushchimisya  neveroyatno  dorogim,
modnym turom. Hotya oni postoyanno derzhali uho vostro, nikto dazhe i ne podumal
na nih napadat'.  Voobshche, za vse eto vremya im ne vstretilsya ni odin chelovek.
Zver'e proyavlyalo k nim  nekotoryj  interes,  no  bolee  poznavatel'nyj,  chem
gastronomicheskij. Pravda, odnazhdy, pryamo na Roberta, shedshego pervym vskochila
zataivshayasya  v  kustah  gromadnaya  zveryuga,  kakoj-to  predstavitel'  otryada
koshach'ih,  no  on  ne  rasteryalsya  i  otkryl  uragannyj ogon' iz plazmometa.
Bol'shaya,  polosataya koshka do togo ispugalas',  chto  uneslas'  proch'  bystree
molnii  i  navernyaka  ej  ponadobilsya  ne odin den',  chtoby otojti ot takogo
potryaseniya.
     Ryukzaki za   eto   vremya   zametno   polegchali,   zato  lica  priobreli
estestvennyj ottenok, i ne smotrya na iznuryayushchie dnevnye perehody, uluchshilos'
obshchee sostoyanie.
     SHel sed'moj den' puti.  Vremya priblizhalos' k obedu.  Kak obychno, vybrav
mesto  posvobodnee,  druz'ya  ostanovilis',  sbrosili  ryukzaki i pristupili k
obedu,  kogda k ih udivleniyu,  vetki neprilichno razrosshegosya kusta  tihon'ko
razdvinulis'  i ottuda vysunulas' davno ne mytaya i ne britaya fizionomiya,  na
vid tridcatiletnego cheloveka. Keron tut zhe shvatilsya za oruzhie, Robert to zhe
vklyuchil   pitanie   na  svoem  plazmomete.  Ne  obrashchaya  vnimaniya  na  stol'
negostepriimnoe povedenie,  tot razdvinul vetvi  eshche  shire  i  glyadya  to  na
odnogo,  to  na drugogo iz druzej strannym vzglyadom vyshel na otkrytoe mesto.
Bosoj,  oborvannyj do nevozmozhnosti,  on vyglyadel parodiej  na  chelovecheskoe
sushchestvo,  zabytoe vsemi, odichavshee, koroche - vernuvsheesya k prirode, kak eto
i prizyvayut sdelat' iz svoih fishenebel'nyh kvartir,  raspolozhennyh  v  samyh
dorogostoyashchih   megapolisah,  vkonec  odurevshie  ot  mikrovolnovyh  pechej  i
supermarketov "Tol'ko razogrej" pridurki.
     V trave,  lezhala svernuvshis' kol'cami metrovaya zmeya, pokrytaya krasivym,
raznocvetnym  ornamentom  cheshui  i  blazhenno  grelas'  v  luchah  poludennogo
Karmanta.  Bosaya  noga neozhidannogo gostya primyala travu v desyati santimetrah
ot treugol'noj,  ukrashennoj dvumya alymi pyatnami golovy.  Zmeya,  oshalevshaya ot
takoj  naglosti sdelala otchayannyj brosok i...  promahnulas',  a gost' sdelal
eshche neskol'ko shagov.
     Slegka priblizivshis'  k  sidyashchim  na ryukzakah lyudyam,  szhimavshih v rukah
oruzhie,  on ostanovilsya i podtyanuv povyshe sopli,  bez  malejshego  nameka  na
vstuplenie, ogoroshil obeih.
     - Vy oba ne spasetes',  - zayavil on bez teni somneniya, vstav pri etom v
nadmennuyu pozu cheloveka, postigshego vse tajny mira, no nahodyashchegosya pri etom
v postoyannoj ssore so svoimi mozgami.
     - |to  pochemu  zhe?  - Ne poveril Robert i navel na nego gotovyj k lyubym
neozhidannostyam plazmomet.
     - Potomu,  chto  vy  ne  molites',  -  dazhe  ne  morgnuv  glazom otvetil
oborvanec i smenil svoyu pozu na eshche bolee ubeditel'nuyu.
     - Tak  vot  znachit  v chem delo,  - oblegchenno vzdohnul Keron,  vo vremya
soobraziv,  chto pered nimi bol'noj chelovek.  - I kak zhe nam zarabotat'  nashe
spasenie?
     - YA zhe skazal,  - upryamo otvetil gryaznulya, - chto nuzhno molit'sya Aratu i
delat' horoshie dela.
     Keron ulybnulsya i druzheskim zhestom  podozval  ego  poblizhe.  Tot  smelo
priblizilsya  i  usevshis'  pryamo v travu,  skrestil pod soboj nogi i ozhidayushche
posmotrel na obaldevshih ot vsego proishodyashchego druzej.
     - Ponyal,  -  skazal  Keron,  i polez v svoj ryukzak - dobrye dela nachnem
delat' pryamo sejchas.
     On dostal  paket  s  edoj,  vskryl  ego  i  protyanul gostyu.  Tot vzyal i
proignorirovav plastmassovuyu vilku i lozhku,  nahodyashchuyusya v pakete,  prinyalsya
est'  pryamo  rukami,  otpravlyaya  sebe  v  rot pishchu bol'shimi kuskami.  Robert
smotrel na proishodyashchee i ne mog najti ni odnogo podhodyashchego slova,  tak chto
Keron,  povidavshij  za  vremya  svoih  skitanij  i  ne  takoe  polnost'yu vzyal
iniciativu v svoi ruki.
     - A  kak  tebya zovut?  - Po otecheski sprosil on.
     - Kto kak, kto zovet Bezvrednym, kto Brodyagoj - eto potomu, chto nikogda
ne derzhus' odnogo mesta,  a po nastoyashchemu menya zvat' Soran, pravda familiyu ya
ne pomnyu,  da v moem dele ona i ne nuzhna, - obradovano zakonchil on otpravlyaya
v rot ocherednoj kusok.
     - A menya zovut Keron,  ya dazhe pomnyu svoyu familiyu, ya Keron Sal's, a eto,
- ukazal on na Roberta, - Robert Link.
     Bezvrednyj Soran vskochil s zemli i derzha obeimi rukami pochti opustevshuyu
upakovku slegka poklonilsya snachala odnomu,  a potom i drugomu iz druzej.  Na
teh nahlynula vtoraya volna shoka,  na etot raz ot izyskannyh maner oborvanca.
Opomnivshis', Keron sprosil:
     - A do goroda daleko?
     - Net,   ne   ochen'  daleko,  -  otvetil  Soran  prervav  na  mgnovenie
oblizyvanie upakovki. Pokonchiv s etim delom, on zapustil ruku sebe za pazuhu
i dostal dva zelenyh, smorshchennyh ploda i protyanuv ih Keronu skazal:
     - |to vam.  Keron vzyal,  peredal odin iz nih Robertu,  a sam s  opaskoj
nadkusil svoj.  Oshchushchenie bylo takoe,  slovno v rot vlili kisloty.  Dozrevat'
etim plodam bylo polozheno eshche ne odin mesyac.
     - CHto,  ponravilos',  -   radostno   sprosil   Soran,   zametiv   rezko
izmenivsheesya vyrazhenie lica Kerona,  - mne tozhe ochen' nravit'sya. YA ih vsegda
sryvayu,  kogda vizhu.  Nu a teper' davajte pomolimsya,  - zayavil on,  ego lico
stalo spokojnym i otreshennym.
     Posideli molcha neskol'ko minut.  Vo vremya pauzy,  kazhdyj dumal o chem-to
svoem,  tol'ko u bezvrednogo Sorana slabo shevelilis' tonkie, poteryavshie svoj
zdorovyj cvet, guby. Neozhidanno, on prerval svoi molitvy i vstal.
     - Pojdu ya,  - skazal on.  - A vot vy,  mozhet i spasetes'.  Tol'ko chto ya
uznal,  chto miloserdnyj Arat ne ochen' ploho k vam otnosit'sya.  Tol'ko  nuzhno
eshche molit'sya i delat' dobrye dela i vam obespecheno mesto v rayu.
     - Spasibo,  -  poblagodaril  Robert.
     - Nezachto, - otvetil bezvrednyj Soran, osenil obeih druzej zamyslovatym
svyashchennym znameniem,  razvernulsya i poshlepal k tomu zhe kustu, iz kotorogo on
tak chudesno poyavilsya.
     - A s nami ty ne pojdesh'?  - Sprosil Keron.
     - Net,  - brosil on cherez plecho,  - u menya est'  eshche  koe-kakie  mysli,
kotorye nuzhno obdumat' na edine.  YA prijdu potom.  Zmeya,  s alymi pyatnami na
otvratitel'noj morde,  tol'ko  stala  prihodit'  v  sebya,  posle  pozornogo,
pervogo  v ee zhizni,  promaha.  Ona edva ubedila sebya v tom,  chto eto chistaya
sluchajnost' i mol s  kem  ne  byvaet,  kak  na  nee  navalilas'  neveroyatnaya
tyazhest'.  Obidchik  byl tot zhe,  tol'ko na etot raz on nastupil pryamo na nee.
Povinuyas' drevnemu,  kak  sama  Vselennaya,  inkstinktu  samosohraneniya,  ona
otchayanno  brosilas'  na  obidchika,  potom  eshche  i  eshche  raz,  no  kak ona ne
staralas',  ee yadovitye zuby smykalis' tol'ko na  vozduhe,  ne  v  sostoyanii
porazit'  zhertvy,  budto ona byla iz sovershenno drugogo,  nichego ne imeyushchego
obshchego s etim, mira.
     Bezvrednyj, zametiv, chto on vstal na chto-to myagkoe i holodnoe posmotrel
vniz,  na  pytayushcheesya  shvatit' vozduh groznoe presmykayushcheesya,  ubral nogu i
poshel dal'she.
     Opozorennyj potomok gromadnyh yashcherov bystro skrylsya v vysokoj trave.
     - Interesnyj paren',  - skazal Keron.
     |to bylo vse,  chto on mog skazat' po etomu povodu. Kto by on ne byl, no
ego  obeshchanie  spaseniya  ponravilos' druz'yam,  hotya,  kak oni ponimali,  oni
vkladyvali v eto ponyatie sovsem drugoj smysl.
     Sobravshis', oni poshli dal'she.  Sudya po karte,  do goroda ostavalos'  ne
bol'she desyati kilometrov, hotya oni mogli i oshibat'sya.
     CHerez neskol'ko kilometrov Robert  zametil  edva  razlichimuyu  tropinku,
begushchuyu pochti parallel'no ih marshrutu.
     - Smotri,  my dejstvitel'no idem tak kak nado.  Vot uzhe i tropinka.
     Oni pereshli na tropku i uzhe bolee reshitel'no prodolzhili  dvizhenie.  Les
neskol'ko poredel.  Hotya pripochvennye zarosli bujstvovali vo vsyu, po puti im
stali vstrechat'sya pen'ki bol'shih derev'ev. Spil byl akkuratnym i v nekotoryh
mestah dazhe dovol'no svezhim.
     Vskore u  druzej  poyavilos'  chuvstvo,  chto  za nimi kto-to nablyudaet so
storony.  To odin, to drugoj iz nih, bokovym zreniem videl kakoe-to dvizhenie
v zaroslyah vdol' tropinki - to vetka kachnetsya,  to s krikom vzletit vverh so
svoego gnezda ptica,  no skol'ko oni ne prismatrivalis',  nichego  tak  i  ne
uvideli.
     - Mne kazhetsya,  za nami kto-to idet,  - prosheptal Keron pokrepche szhimaya
oruzhie.
     - Mne tozhe tak kazhetsya,  - tol'ko i uspel otvetit' Robert,  kak sobytiya
pereshli v svoyu sleduyushchuyu fazu.
     Na tropinku,  metrah v desyati vperedi,  iz-za tolstogo dereva  poyavilsya
sutulyj,  vysokogo rosta chelovek, so staren'kim plazmometom v rukah. Nekogda
prilichnyj dlinnopolyj plashch,  visel na ego  plechah  kak  na  veshalke.  V  ego
dvizheniyah  chuvstvovalas'  polnaya uverennost' v svoih dejstviyah,  chego nel'zya
bylo skazat' o zastyvshih, na mgnovenie druz'yah. Zameshatel'stvo dlilos' vsego
dolyu  sekundy.  Pervym  ot  neozhidannosti  prishel  v sebya Keron,  on tolknul
Roberta  pod  prikrytie  zaroslej,  vlevo  ot  tropy,  sam  zhe   shmygnul   v
protivopolozhnom napravlenii. Pervym delom on otstegnul lyamki yadernogo ranca,
kotoryj neponyatno zachem vse vremya taskal za soboj i zabrosil  ego  v  kusty.
zatem  perekativshis',  zaleg  v  treh metrah ot tropy,  vystaviv pered soboj
plazmomet i vzyal slonyayushchegosya bez dela mal'chika-pererostka  na  pricel.  Tot
dazhe  glazom  ne povel,  spokojno stoyal i s vysoty svoego rosta nablyudal eto
predstavlenie.
     - Kto ty takoj?! CHego tebe nuzhno? - ne vyderzhav pauzy vykriknul Robert.
     - SHel by ty sebe, a to sejchas otpravlyu v gosti k pradedushke, budesh'
znat', kak pugat' prohozhih. - Bolee spokojno posovetoval Keron.
     - |to  vy  to,  prostye  prohozhie?  -  Sprosil  neznakomec prostuzhennym
golosom.
     - Da vy dva hodyachie arsenala.  Hodyat tut vsyakie.
     - Nam nuzhno v gorod, - skazal Robert.
     - I zachem zhe vam tuda nuzhno?
     - Nu vse,  schitayu do treh,  - Keron nachinal vyhodit' iz sebya, - esli na
"tri" ty eshche ostanesh'sya na tropinke, ne obizhajsya. Raz...
     - Tri,  - poslyshalos' szadi.
     Robert i   Keron   migom   obernulis'.   Pozadi  stoyali  eshche  dva  tipa
podozritel'noj naruzhnosti. |ti byli vooruzheny avtomatami dvuh raznyh sistem.
     - Vstavajte, i bez glupostej, - posovetoval odin iz nih.
     - Kto takie?  - Sprosil drugoj.
     - Nikto, - grubo otrezal Keron.
     - A  vyglyadite  neploho,  -  poshutil  sprashivayushchij  i  sam   ulybnulsya,
ostavshis' dovol'nym svoim ostroumiem.
     Priblizilsya muzhchina v plashche.  On  s  golovy  do  pyat  osmotrel  snachala
Roberta,  zatem Kerona.  Robert, poteryav vsyakij strah, vyzyvayushche smotrel emu
pryamo  v  lico,  Keron,  naprotiv,   vnimatel'no   rassmatrival   okruzhayushchuyu
dejstvitel'nost'.  Hotya plazmomety, kak i bylo prikazano, ostalis' lezhat' na
istochayushchem prelyj zapah pleseni,  slezhavshemsya kovre list'ev, impul'sniki tak
i  ostalis'  viset' na poyasah druzej.  Kazalos' nikto dazhe ne obratil na nih
vnimaniya.  |to bylo udivitel'no i Robert,  poka eshche nikak ne smog  ob座asnit'
dlya  sebya  etot fakt,  pravda i avtomaty etih lyudej strogo sledili za kazhdym
dvizheniem prishel'cev. Nasmotrevshis' vdovol', dolgovyazyj sprosil:
     - I  chto  zhe  ponadobilos'  voinstvu  Lyuisa  v Svobodnom gorode?  Opyat'
zatevaete novuyu pakost'? My zhe vas ne trogaem, ne trogajte i vy nas.
     Keron tol'ko   popytalsya   smorozit'  chto-to  v  svoe  opravdanie,  kak
govorivshij tut zhe perebil ego:
     - Znayu,  znayu, vy lyudi podnevol'nye. CHto vam prikazhut, to vy i delaete,
no raz vojna, znachit vojna. Ne obizhajtes', vy popalis'.
     - Nikakie  my  ne  podnevol'nye!  -  Vykriknul Keron,  kotoromu zdeshnie
realii poryadkom podnadoeli,  prisovokupiv dlya vyrazitel'nosti k svoim slovam
izyskannoe sochetanie nenormativnyh slov. - My svobodnye lyudi, neuzheli nikomu
eto ne mozhet prijti v golovu.  Pochemu v eto meste zhivoj chelovek  obyazatel'no
chej-to?  Slyshish', mutant, - on vyzyvayushche ustavilsya na dolgovyazogo v plashche, -
i ya,  i on, - Keron kivkom golovy ukazal na Roberta, - my svobodnye lyudi, my
nich'i i sami po sebe, hotya zdes', kak ya ponyal, tak ne prinyato.
     Posle etih slov Kerona, v golove u Roberta mel'knula mysl' i neminuemoj
drake, vernee "korrekcii soznaniya dostupnymi metodami", kak lyubil vyrazhat'sya
odin iz pereuchennyh nedoumkov - nadsmotrshchik  na  plantaciyah  Merdloka,  nyne
pokojnyj,  no  nichego  podobnogo ne sluchilos'.  Dolgovyazyj ulybnulsya,  vidno
goryachaya rech' Kerona proizvela na nego dolzhnoe vpechatlenie.
     - Esli  eto  dejstvitel'no  tak,  to  vy  popali po adresu.  |to i est'
Vol'nyj gorod, gde, kak ty skazal, lyudi nich'i i zhivut sami po sebe i tak kak
eto u nih poluchaetsya.  No poka my v ne ubedimsya, chto vy dejstvitel'no te, za
kogo sebya vydaete,  vy budete  vy  oba  arestovany  i  imeete  zdes'  status
plennikov.
     - Nu slava bogu!  - Skazal Keron s  pokaznym  oblegcheniem.  -  Slyshish',
Robert, teper' u nas poyavilsya status. Nikogda ne bylo, a teper' vdrug vzyal i
poyavilsya.
     - Vy zrya obizhaetes', eto obychnaya procedura dlya vseh, kto prihodit v eti
mesta,  dazhe dlya teh, kto pripolzaet v rvan'e na poslednem izdyhanii. CHto zhe
mne dumat' o dvuh prekrasno ekipirovannyh,  vooruzhennyh do zubov prishel'cah,
odetyh v noven'kuyu voennuyu formu,  prisposoblennuyu dlya  komfortnogo  vedeniya
boevyh  dejstvij imenno v dzhunglyah.  Kstati,  odin iz nih ne udosuzhilsya dazhe
ostavit' na baze svoj braslet. Uzhe odno eto zastavlyaet o mnogom zadumat'sya.
     - A  ty  poprobuj  ego snimi.  - Vnov' vspyhnul,  kazalos' uzhe ostyvshij
Keron.  - Kogda ego na menya nadevali, to obeshchali, chto ego mozhno snyat' tol'ko
s otorvannoj ruki. Vidimo tak ono na samom dele i est'.
     - Ne nado tak volnovat'sya.  My vo vsem  razberemsya.  U  nas  prekrasnye
specialisty i esli vy skazali pravdu,  to mozhete ne somnevat'sya,  vam nichego
ne ugrozhaet,  esli sovrali, to vam zhe huzhe. Nu vse idem, - prikazal on svoim
lyudyam,  i  uzhe  obrashchayas' k zaderzhannym,  prodolzhil:  - vse ravno,  zdes' my
nichego ne reshim.
     Avtomatchiki podobrali  kazhdyj po plazmometu i zabrosiv ih sebe za spinu
prikazali idti vpered,  za bespechno razvernuvshimsya spinoj i  udalyayushchimsya  po
tropke   lyubitelem  ponosit'  plashch.  Delat'  bylo  nechego.  Druz'ya  poslushno
dvinulis' sledom.  Vse bylo predel'no yasno, za isklyucheniem odnoj detali - ni
Robert,  ni Keron tak i ne ponyali, pochemu zhe eti drannye voiny ne otobrali u
nih ih impul'sniki.
     - Zabud' pro nego,  - prosheptal Keron,  zametiv,  chto Robert pokazyvaet
pal'cem na svoe oruzhie.  - |ti dvoe szadi,  tol'ko i zhdut togo,  chtoby ty za
nego vzyalsya.  Kak ya ponyal,  podbrasyvaya povyshe na spine svoj ryukzak,  skazal
on, - eto naverno odin iz etapov predydushchej proverki.
     Robert oglyanulsya  i vstretilsya glazami s vnimatel'nymi,  nastorozhennymi
vzglyadami konvoirov. Po ih povedeniyu bylo vidno, chto predpolozhenie Kerona ne
lisheno smysla.
     Po mere togo,  kak oni shli,  tropka stanovilas' vse natoptannej i shire,
dikih zaroslej stanovilos' vse men'she i men'she, zato stali poyavlyat'sya klochki
obrabotannoj zemli,  ponachalu redkie i kroshechnye, no chem dal'she oni shli, tem
bol'she  ih  bylo.  Vskore,  sredi  otvoevannyh  u  dzhunglej  uchastkah  stali
poyavlyat'sya i lyudi.  CHernye,  ot raboty,  v zhalkom tryap'e muzhchiny i  zhenshchiny,
sognuvshis'  v tri pogibeli rabotali na zemle.  Kogda oni mimo nih prohodili,
te  otryvalis'  ot  svoej  raboty  i  dolgo  provozhali   vooruzhennyh   lyudej
vnimatel'nymi  vzglyadami.  Kak ni stranno,  Robert ne zametil na ih licah ni
otchayaniya,  ni beznadezhnosti,  naoborot,  ne smotrya na  tyazheluyu  rabotu,  oni
vyglyadeli obychnymi, normal'nymi lyud'mi, a ne zagnannymi v ugol zhivotnymi.
     - Zanimaetes' zemledeliem?  - Sprosil Keron,  bol'she  dlya  togo,  chtoby
narushit' zatyanuvsheesya molchanie, chem iz lyubopytstva.
     - Nuzhno zhe chto-to kushat',  - ohotno otvetil ih  provozhatyj,  -  dzhungli
hotya  i ochen' bogaty,  no mnogogo dazhe oni dat' ne mogut.  Ochen' mnogoe daet
nam les,  mozhno skazat',  my zhivem blagodarya lesu.  On nas odevaet i kormit,
pryachet i sogrevaet, nu da skoro vse uvidite sami.
     Vskore stali poyavlyat'sya pervye postrojki, pravda "postrojki", eto ochen'
sil'no skazano.  Iz neprimennogo v etom meste,  kovra palyh list'ev, torchali
ruiny,  razrushennyh do neuznavaemosti stroenij. Sohranivshiesya fragmenty sten
vyglyadeli  tochno  tak zhe,  kak i ta postrojka,  chto vstretilas' im po doroge
syuda.  Tot zhe obtesannyj,  buryj kamen',  ta  zhe  zheltovataya,  vycvevshaya  ot
vremeni substanciya,  krepko derzhashchaya mezhdu soboj vyvetrennye,  rassypayushchiesya
ot vremeni  kamni.  Ostatkov  tolstyh  sten,  klochki  moshchennyh  zdorovennymi
bulyzhnikami  mostovyh  vstrechalis' vse chashche.  Vskore Robertu stalo kazat'sya,
chto eti kuchi besporyadochno  lezhashchego  kamnya,  skvoz'  kotorye  probivayutsya  i
uhodyat  vvys'  tolstennye  derev'ya,  chasti  odnogo  celogo,  dve  garmonichno
svyazannye sostavnye, samo sushchestvovanie kotoryh nevozmozhno drug bez druga.
     Druz'ya vse  shli  i  shli,  no  ne  smotrya  na  obilie ukromnyh mestechek,
kotorymi izobilovali ruiny,  nigde ne bylo vidno ni odnogo  obzhitogo  mesta.
|tot  vopros tak i vertelsya na yazyke u Kerona,  no on reshil,  chto vsemu svoe
vremya i ne  stoit  ponaprasnu  zlit'  i  konvoj,  i  ego  nachal'nika.  CHerez
neskol'ko minut,  etot vopros otpal sam soboj,  kogda sovershenno neozhidanno,
im dorogu peregorodila vysokaya,  metrov v pyatnadcat' stena.  Oni svernuli  i
poshli po trope,  vedushchej vdol' prepyatstviya. Vskore oni dobralis' i do vorot,
kapital'no srabotannyh iz massivnyh, ne men'she desyati santimetrov v tolshchinu,
dosok,  shvachennyh cherez kazhdye pol metra gorizontal'nymi polosami kovannogo
metalla.  Kogda oni so skripom otvorilis',  Robertu vdrug pokazalos', chto on
vhodit v nastoyashchie vorota srednevekovogo goroda, oni vyglyadeli tochno tak zhe,
kak i te,  chto on videl  v  na  ekrane  prosmotrovogo  zala  medeplavil'nogo
kompleksa, odnovremenno kazalos', chto eto eshche vchera i kak minimum tysyachu let
nazad.  U  Kerona  naoborot,  kak  u  bolee  vzroslogo  cheloveka,   podobnye
associacii prosto ne mogli vozniknut',  tem bolee, chto on sovsem nedavno uzhe
real'no  nablyudal  podobnoe,  naoborot,  on  vse   eto   vremya   vnimatel'no
prismatrivalsya k kladke steny. Ona, kak i vse te ruiny, byla vylozhena iz teh
zhe blokov,  vot tol'ko rastvor,  skreplyavshij ih imel privychnyj seryj cvet, a
sostoyanie  bylo  nastol'ko  horoshim,  chto  on  gotov byl poklyast'sya,  chto ee
otstroili sovsem nedavno, po mestnyj masshtabam konechno.
     Roslyj muzhchina, s ogromnym ruzh'em, bol'she pohozhim na granatomet, odetyj
v kozhanye shtany  i  rubahu,  mestnogo,  grubogo  poshiva,  vstretil  voshedshih
radostnoj ulybkoj.
     - CHto,  Hediger,  udalos'  tebe  nakonec  shvatit'  lyudej  Holdeksa?  -
Pointeresovalsya on prikryvaya za voshedshimi vorota.
     - Net Karnul, - otvetil tot, - oni govoryat, chto bezhency, hotya eto eshche i
predstoit proverit'.  - On zaderzhalsya,  okinul vzglyadom plennikov. - No chert
poberi,  luchshe ekipirovannyh bezhencev za moyu bytnost' eshche ne bylo - ili dela
u  ih  byvshih  hozyaev  idut vse luchshe i luchshe,  ili im prosto povezlo bol'she
drugih.
     Vysokij, zarosshij  do  glaz strazh ostalsya podle vorot,  a Hediger povel
svoj malen'kij otryad dal'she.
     Kak vyyasnilos'  v  samom  gorode,  gorodskaya  stena,  byla edinstvennym
sooruzheniem  nahodyashchimsya  v  prilichnom  sostoyanii,  vse  ostal'noe,  hotya  u
sohranilos'  poluchshe  - v nekotoryh postrojkah ustoyalo pod udarom vremeni po
dva, a to i po tri etazha, vse ravno navevalo gnetushchee vpechatlenie. Kazalos',
budto eto rezul'tat kovrovogo bombometaniya, a steny ustoyali tol'ko blagodarya
svoej massivnosti, drevnemu rastvoru i sboyam v sistemah navodki.
     Ne smotrya na uzhasnoe sostoyanie,  gorod zhil,  po zarosshim, razvorochennym
kornyami i pobegami mostovym,  speshili po svoim delam muzhchiny i zhenshchiny, dazhe
ne  predstavlyaya,  v  kakom  uzhasnom  meste  oni  nahodyatsya,  gonyali  chumazye
rebyatishki s palkami v rukah,  delaya vid,  chto strelyayut drug v druga. Skol'ko
Keron ne Videl mirov,  vsegda,  kogda vstrechal detej, te igrali v vojnu. |to
byla kakaya-to obshchaya osobennost' razvitiya detej,  pugayushchaya  i  obnadezhivayushchaya
odnovremenno.
     Mezhdu tem, oni voshli vo vpolne sohranivshijsya kvartal. Iz pustyh glaznic
okon  na  vtorom  i  tret'em  etazhah  byla  vyveshena  sohnushchaya odezhda.  Hotya
bol'shinstvu vstrechnyh bylo ne do nih,  Robert vremya ot vremeni chuvstvoval na
sebe   vnimatel'nye,   pytlivye   vzglyady,   broshennye  iz  okna  ili  iz-za
oblupivshegosya ugla zdaniya.
     Podojdya k  nizkoj  derevyannoj  dveri Hediger ostanovilsya.
     - Prishli,  -  soobshchil  on,  raspahnul   dver'   i   voshel   pervym.
     V polupodval'nom  pomeshchenii  bylo  syro,  pahlo  plesen'yu  i eshche chem-to
neznakomym. Tol'ko zdes' ih razoruzhili polnost'yu. Glaza s trudom privykali k
mraku.  Obstanovka v komnatushke byla spartanskoj. V dal'nem uglu stoyal uzkij
tapchan,  zastlannyj zamusolennoj deryugoj,  vozle nego  stoyal  koryavyj  stol,
rastaviv svoi nogi v raznye storony, kak tol'ko chto rodivshijsya zherebenok. Na
stole nahodilsya odin-edinstvennyj predmet - zverski  pognutaya  zhestyanka,  iz
kotoroj torchal podozhzhennyj fitilek. ZHeltoe, bezzhiznennoe plamya bilos', kak v
lihoradke,  yavno proigryvaya neravnuyu bor'bu s obstupivshim ego so vseh storon
mrakom.  Stul,  ispolnennyj tochno v takom zhe dizajnerskom klyuche, chto i stol,
lakonichno zavershal meblirovku.
     Na shum voshedshih,  otvorilas' dverca,  eshche nizhe i uzhe toj, cherez kotoruyu
oni voshli.  Ona tak maskirovalas' otbrasyvaemymi lampadkoj tenyami,  chto byla
prakticheski  nezametna.  V  proemy  vspyhnul  luchik  sveta,  kotoryj  tut zhe
perekryla ch'ya-to sognuvshayasya v tri pogibeli figura.  Kogda ona raspryamilas',
to  okazalas'  dolgovyazym,  boleznenno  hudym molodym chelovekom.  Stekla ego
ochkov, vse v zhirnyh pyatnah, rastrepannye, torchashchie v raznye storony volosy i
otstranennyj  vzglyad  bluzhdayushchih  glaz,  vydavali  v nem sil'no pereuchennogo
geniya, soznanie kotorogo bylo vsecelo pogloshcheno bescennymi znaniyami, tak chto
na  okruzhayushchuyu  dejstvitel'nost' v nem ne ostavalos' mesta,  vprochem,  kak i
vremeni u ego hozyaina.  On otstranenno poglyadel na voshedshih i ne  govorya  ni
slova skrylsya za svoej dvercej, poyavivshis' v sleduyushchee mgnovenie s eshche odnoj
lampadkoj v rukah.  Postaviv ee na stol,  kotoryj pri etom opasno zashatalsya,
on  uselsya  na svoj tapchan,  vsem svoim vidom pokazyvaya,  chto on vnimatel'no
slushaet.
     - Vot  Stirh,  priveli  tebe  na ekspertizu etih lyudej.  Nuzhno chtoby ty
proveril,  dejstvitel'no li oni govoryat pravdu,  ili  u  nih  sovsem  drugie
zadachi v nashem gorode.
     Stirh vnimatel'no posmotrel snachala na Roberta,  zatem na Kerona  i  ne
govorya ni slova,  opyat' ustavilsya na Hedigera. Tot povtoril svoyu pros'bu, no
rezul'tat byl tot zhe.
     - I chto zhe, - ne vyderzhal Keron, - etot paren' po ruke umeet chitat' ili
cherez glaza zaglyadyvat' v dushu?  |to ot nego zavisit moe  budushchee?!  Vy  chto
izdevaetes'?  Da esli ego sejchas sprosit', to on dazhe ne skazhet chto on delal
vchera vecherom.
     - Vchera  vecherom,  -  neuverenno  podal golos mestnyj genij,  ya sobiral
griby. Kazhetsya...
     - Vy ne volnujtes',  - stal uspokaivat' Kerona Hediger,  - v svoem dele
on prekrasnyj specialist.  Po krajnej mere,  ravnogo emu  net  v  okruge  na
tysyachu kilometrov.
     - YA sebe predstavlyayu.  - Prostonal Keron zakonchiv debaty.
     - Nichego vy sebe ne predstavlyaete,  - opyat' vzyal slovo mestnyj svetilo.
Opredelenie vnutrennego mira cheloveka -  ochen'  slozhnaya  zadacha,  v  reshenii
kotoroj trebuetsya uchest' ogromnoe kolichestvo protivorechivyh faktorov.
     - I kak vy budete eto delat'?  - Sprosil Robert, - Zadavat' nam voprosy
i smotret' pri etom v glaza?
     - Net konechno,  u nas est' vsya neobhodimaya dlya etogo apparatura. Prosto
provedem test i vse budem znat'.
     Ni Hediger,  ni konvoj v razgovor ne vmeshivalis'.  Bez  preduprezhdeniya,
     Stirh skrylsya za svoj dver'yu i cherez minutu pokazalsya s kakim-to blokom
v rukah.  Posle pyatogo pohoda za dver',  stol byl zagromozhden metallicheskimi
korobkami - sostoyavshimi iz hitrospleteniya tochnoj mehaniki i sdelavshej tol'ko
pervyj,  robkij shag elektroniki.  SHesterenok i rychazhkov bylo ochen' mnogo, no
zato  pervobytnye  elektronnye pribory,  vnushali doverie svoimi sravnitel'no
ogromnymi razmerami i kachestvom  otdelki.  Kogda  vse  bylo  pereneseno,  on
pristupil  k  sborke.  Vskore  apparat priobrel takoj vid,  kotoryj voznik v
golove  konstruktora  let  sto  nazad.  O  vozraste  apparata  govorilo  ego
sostoyanie.  Serebristoe,  pod  polirovannyj  metall,  pokrytie,  sohranilos'
tol'ko v samyh glubokih uglubleniyah korpusa.
     Zametiv standartnyj raz容m pitaniya,  Keron otpustil eshche odnu  iz  svoih
shutochek, na schet pohodnoj, karmannoj rozetki.
     - Ne volnujtes',  - uspokoil ego  Stirh,  vse  budet  normal'no.
     Posle etogo,  on eshche raz metnulsya v svoyu tajnuyu kamorku i tyazhelo  sopya,
vyvolok  vnushitel'nuyu  elektricheskuyu batareyu,  izotopno-raspadnogo tipa.  Na
odnoj iz ee granej,  yarkie,  oranzhevye cifry ukazyvali na datu  garantijnogo
sroka sluzhby.  Robert prikinul v ume i poluchilos', chto batareya dolzhna byt' v
rabochem sostoyanii eshche  let  sem'desyat.  Vskore  strannyj  apparat  zazhzhuzhal,
izredka popiskivaya.
     - Vse v poryadke, - zayavil potiraya ruki Stirh, - mozhno nachinat'. Esli vy
ne znaete  chto  eto  takoe,  to  ya  vam  ob座asnyu.  |to  poligraf.  Ne  samaya
sovershennaya, no dostatochno nadezhnaya model'. Vypuskalas' neskol'kimi mirami v
nashej galaktike... okolo soroka let nazad.
     - Poli...  chto?  -  Sprosil Robert.
     - Detektor  lzhi,  -  s mrachnym tonom ob座asnil Keron.
     Pervym proveryalsya  Robert.  Pautinoj  tonkih  provodov,  okanchivayushchihsya
celym puchkom prisosok, Stirh oputal ego golovu i pristupil k rabote. Apparat
izmenil ton i  iz  nego  ekonomno-medlenno  polezla  uzkaya  bumazhnaya  lenta,
ischerkannaya  plotnoj set'yu tonkih shtrihov.  Posypalis' voprosy.  Ih,  kak ni
stranno zadaval ne operator,  a Hediger,  zadaval umelo i so  znaniem  dela.
Voprosy  peresekalis' po smyslu i protivopolozhno roznilis' po forme.  Stirh,
pododvinuv poblizhe svoi luchiny epohi peshcher,  tol'ko molcha izuchal risunok  na
struyashchejsya lente.
     CHerez minut pyatnadcat'  Hedigera  pokinulo  vdohnovenie.  On  vyshel  na
vozduh, nemnogo podyshal, poka k testu gotovili Kerona i vernuvshis' prodolzhil
rabotu. Opyat' posypalis' voprosy, voprosy, voprosy...
     Posle okonchaniya psihologicheskoj ekzekucii, mestnyj ekspert prines iz-za
svoej volshebnoj dveri celuyu stopku zamusolennyh spravochnikov,  i najdya v nih
katalogi illyustracij, prinyalsya iskat' pohozhie ritmy mozgovoj deyatel'nosti na
poluchennyh tol'ko chto poloskah  bumagi.  Delo  shlo  tugo,  no  on  staralsya.
Konvoiry  po  ocheredi  pokidali pomeshchenie i kurili u vhoda kakuyu-to gadost'.
Hediger schital svoim dolgom ni na mig ne upuskat' kontrol' processa, tak chto
za vse ostal'noe vremya ne pokinul komnaty.
     Stirh cherkal krivye, oboznachaya ih ciframi, potom najdya bolee podhodyashchie
primernye  izobrazheniya,  ispravlyal  cifry  na  drugie.  Delo  shlo medlenno i
nervno.
     Robert shepotom sprosil u Kerona:
     - CHto  budem  delat',  esli  etot  bolvan  nepravil'no  istolkuet   eti
karakuli?
     - Posmotrim po obstanovke.  - Poobeshchal Keron,  absolyutno ne predstavlyaya
chto zhe togda im delat'.
     Nakonec umnik vydal rezul'tat:
     - |ti lyudi,  - zayavil on s intonaciej eksperta-prozhogi, - dejstvitel'no
te za kogo sebya vydayut.  U molodogo parnya rezul'tat neskol'ko huzhe,  no  eto
ukladyvaetsya v dopusk, otpuskaemyj na volnenie. Tak chto Hediger, ya schitayu, s
nimi vse v poryadke.
     Vydav v   celyah   ekonomii  dragocennoj  v  etom  meste  bumagi  ustnoe
zaklyuchenie,  on tut zhe pristupil k demontazhu svoej ustanovki. Keron i Robert
posle  takih slov ego pochemu-to srazu zauvazhali i u Stirha v vol'nom gorode,
stalo na dva  poklonnika  bol'she.  Hediger  nachal  bylo  chto-to  govorit'  o
blagodarnosti,  kotoruyu neobhodimo cenit', o vzaimovyruchke, na kotoruyu mozhno
raschityvat' v etih mestah tol'ko pri dolzhnom otnoshenii k  okruzhayushchim  i  eshche
kakuyu-to chush'.  Prirodnoe chut'e Kerona, na lyudej tut zhe podskazalo chto nuzhno
delat'.  On podoshel k stopke neakkuratno svalennyh,  svoih i Roberta, veshchej,
vzyal  sverhu remen' s impul'snikom,  dostal iz karmana ryukzaka pyat' zapasnyh
obojm k nemu, i prepodnes vse eto dobro Hedigeru so slovami:
     - Prijmite  v  znak  blagodarnosti  etot skromnyj podarok.
     Podarok byl dejstvitel'no skromnyj.  CHelovek v ponoshennom plashche, chestno
govorya,  nadeyalsya  na  bol'shee,  no  i  na etom byl blagodaren.  Ego shirokaya
ulybka,  pervaya za  vse  vremya,  kotoroe  druz'ya  proveli  v  ego  kompanii,
prodemonstrirovala  vsem  okruzhayushchim  ryad  zheltyh,  gotovivshihsya  k osennemu
vypadeniyu zubov i yasno dala ponyat',  chto zhivoj chelovek vsegda chego-to hochet.
Posle  etogo  bylo  dostatochno odnogo vzmaha ego ruki,  chtoby konvoiry migom
otpravilis' po svoim delam.
     - Dobro  pozhalovat'  v  nash  gorod,  - torzhestvenno skazal on,  nadevaya
obnovku pod plashch,  edva sderzhivaya zhguchee zhelanie poskoree ispytat' novoe dlya
sebya oruzhie.
     On byl ne poslednim chelovekom v etom gorode i emu ne  pristalo  povsyudu
taskat'sya   s   bol'shushchej   zhelezyakoj   na  pereves.  Podarok  zakrepil  ego
obshchestvennoe  polozhenie.  Do  etogo  tol'ko  u  starosty  visel   na   poyase
impul'snik, no teper' to eti vremena kanuli bezvozvratno v nebytie.
     - Projdites',  poka eshche dostatochno svetlo i  podberite  sebe  mesto,  v
kotorom vy budete zhit'.  U nas mnogo svobodnyh prilichnyh mest. Schitajte sebya
poluchivshimi grazhdanstvo Vol'nogo goroda.
     S etimi slovami Hediger razvernulsya i vyshel,  derzha ruku na svoej novoj
igrushke.  Stirh stal razbirat' svoyu dikovinnuyu shtuku s suetlivo  ozabochennym
vidom. Keron, v znak blagodarnosti, podaril emu upakovku edy, chem neskazanno
udivil chudaka i oni oba s Robertom vyshli proch'.
     Na vozduhe,  v  otlichie ot mrachnogo,  vlazhnogo podvala dyshalos' legko i
svobodno.
     - Nu chto,  pojdem,  pod展shchem sebe ugol, - skazal Keron.
     Oni napravilis' vdol' horosho razlichimoj ulicy,  vnimatel'no  osmatrivaya
raspolozhennye  sprava i sleva ostatki stroenij.  V nekotoryh iz nih zhili,  o
chem svidetel'stvovali razveshennoe ryadom tryap'e i  nabrosannyj  musor,  no  v
osnovnom,  ruiny  stoyali pustymi.  Druz'ya zahodili v neskol'ko razvalin,  no
vsegda bylo chto-to ne tak,  to v prilichnom s vidu pomeshchenii  ne  okazyvalos'
kryshi,  obrushevshejsya v nezapamyatnye vremena, to otsutstvoval provalivshijsya v
kakoe-to podzemel'e pol, to eshche chto-to. Stalo temnet'. Razvaliny zapolnilis'
tenyami,  a  v  temnyh  uglah i prohodah zaleg mrak.  Esli oni raschityvali na
nochleg za stenami, to dejstvovat' neobhodimo bylo bystro.
     Nakonec, cherez dva chasa poiskov,  vo vremya kotoryh oni obsledovali dve,
idushchie parallel'no ulicy,  sdelav pri etom bol'shoj kryuk,  im povezlo  -  oni
obnaruzhili primerno to,  chto iskali.  Nekogda, eto bylo treh, a to i chetyreh
etazhnoe massivnoe stroenie,  veroyatno  rodovoe  gnezdo  vel'mozhi,  dazhe  imya
kotorogo  bezvozvratno  zateryalos'  v vekah.  Teper' zhe iz kuchi obrushivshihsya
kamennyh blokov vozvyshalos' tol'ko dva etazha.
     - A  mne  nravit'sya  etot  domik,  -  skazal  Robert  yavno l'stya zhalkim
ostatkam byloj roskoshi.
     - Davaj posmotrim,  chto tam v seredine. Mne kazhetsya, chto dolzhno byt' ne
tak uzh i ploho.
     - Davaj, - soglasilsya Keron, - i vrode ne zanyat nikem.
     Oni voshli vnutr' i okazalis' v prostornom podobii  holla,  zahlamlennom
tochno tak zhe kak i vse prostranstvo vokrug doma.  Vpravo uhodil obrushivshijsya
prohod,  a vverh vela shirokaya lestnica,  obramlennaya vyshcherblennymi vo mnogih
mestah perilami,  sostavlennymi iz uzkih, sploshnyh kamennyh plit. Na vid ona
vyglyadela krepkoj,  navernyaka byla sposobna i na dele vyderzhat'  ves  tanka.
Keron  snyal  s plecha plazmomet i stal ostorozhno podnimat'sya po sohranivshimsya
fragmentam stupenej.  Kamni sypalis' iz pod ego sapog,  podnimaya pri padenii
plotnye  oblachka  slezhavshejsya  pyli.  Bylo  dostatochno  temno,  no  glaz eshche
razlichal predmety.
     - Podozhdi, - skazal Robert.
     Keron ostanovilsya,  a on sbrosil svoj ryukzak i poryvshis' v ego potrohah
dostal fonar'.  Vklyuchiv ego,  on zabrosil ryukzak sebe obratno za spinu i oni
vdvoem dvinulis' obsledovat' vybrannoe mesto.  Lestnica  sdelala  povorot  i
razdelilas' na dva, idushchih parallel'no marsha. Dobravshis' po odnomu iz nih na
verh,  druz'ya okazalis' na prostornoj ploshchadke,  sprava i sleva  ot  kotoroj
brali nachalo dva teryavshihsya vo mrake prohoda.
     - Nichego sebe,  - voshitilsya Keron,  - ya ne znayu, kto zdes' zhil, no to,
chto on byl ne poslednim chelovekom v etom gorode, eto ya znayu tochno.
     Smotri sebe to pod nogi,  to vverh,  oni  dvinulis'  v  pravyj  prohod.
Koridor  byl dostatochno shirok,  po pravuyu ruku cherneli pryamougol'nye dvernye
provaly,  kotorye pri obsledovanii okanchivalis'  kamennymi  meshkami  mrachnyh
komnat,  lishennyh dazhe nameka na okonnye proemy.  Veroyatno okna zdes' delat'
bylo ne prinyato.
     - YA ponyal,  - skazal Keron,  - pochemu zdes' nikto ne zhivet.
     - I pochemu zhe?
     - Potomu,  chto zdes' net okon i nuzhno zhech' ogon' i dnem i noch'yu.
     - Nu i chto,  - vozrazil Robert,  - v toj kamorke,  gde nas  tol'ko  chto
testirovali,  to  zhe ne bylo okon,  tak chto eto ne prichina.  Tem bolee,  chto
probit' v stene dyru, delo ne hitroe.
     - Da,  ty prav,  - soglasilsya Keron.  - Togda ya  dazhe  ne  predstavlyayu,
pochemu takoe, dovol'no udobnoe mesto pustuet.
     - Skoro uznaem.  Obsledovav vse komnaty  etogo  kryla,  kotorye  nichem,
krome razmerov, ne otlichalis' mezhdu soboj, oni reshili zanochevat' v poslednej
po koridoru, nahodyashchejsya kak by v tupike komnate. V nej oni i raspolozhilis'.
     S naruzhi sumerki sgustilis'.  V seredine stoyala kromeshnaya t'ma.  Robert
pereklyuchil  fonar'  v  sostoyanie  krugovogo  osveshcheniya  i  perevel   ego   v
ekonomichnyj  rezhim.  Raschistili mesto dlya nochlega v dal'nem,  ot vhoda uglu,
pryamougol'noj,  vytyanutoj komnaty, podnyav pri etom tuchu pyli. Prishlos' vyjti
i podozhdat', poka ona osyadet. Naskoro perekusiv, oni zalezli v svoi spal'nye
meshki.  Spat' ne hotelos'. Uzh slishkom sil'no oni byli vozbuzhdeny sluchivshimsya
za  den'.  Nekotoroe  vremya  oni  prosto  lezhali,  obsuzhdaya vpechatleniya dnya.
Postepenno razgovor issyak i oni molcha lezhali,  ustavivshis' na  vysokij  svod
potolka,  sdelannyj drevnimi masterami s minimal'nym uglom krivizny,  no tem
ne menee ustoyavshij pod udarami besposhchadnogo vremeni.
     - Gasi  fonar',  -  neozhidanno  gromko  skazal  Keron.  -  On  nam  eshche
prigodit'sya.
     Zevnuv pri etom tak, chto naverno bylo slyshno na lestnice, i uzhe shepotom
dobavil,
     - Derzhi  oruzhie nagotove i ne zakryvaj do verha svoj meshok.  Bud' gotov
vyskochit' v lyuboj moment.
     Keron podtashchil k sebe fonar' i shchelknul vyklyuchatelem.  Vse vokrug ob座ala
kromeshnaya t'ma.  Minuty potyanulis' medlenno i lenivo.  U  Roberta  slozhilos'
dazhe  oshchushchenie,  chto  ono  voobshche  ostanovilos',  tol'ko  gde-to  v glubinah
podsoznaniya,  v ritm serdca bilas' slabaya uverennost', chto ono vse zhe idet i
idet  tak  kak nado.  Trudno bylo skazat' skol'ko proshlo vremeni,  no vdrug,
gotovyj otdat'sya v ob座at'ya sna mozg Roberta privleklo chto-to neestestvennoe.
On prislushalsya i ulovil edva razlichimyj shoroh v koridore.  Besshumno otbrosiv
klapan spal'nogo meshka on kosnulsya rukoj plecha Kerona,  tot v  otvet  tol'ko
edva slyshno, po zmeinomu, prosheptal:
     - YA slyshu.  Kogda zazhgu svet strelyaj vo vse,  chto dvizhetsya.
     Ostorozhnye shorohi priblizhalis'.  Robert podtyanul k sebe svoj plazmomet,
vklyuchil  pitanie  i  prisev,  vzhal  priklad  oruzhiya v plecho,  pricelivshis' v
storonu nevidimogo sejchas vhoda.  Legkie shorohi  razdavalis'  teper'  sovsem
blizko. Druz'ya napryazhenno zhdali. Vdrug razdalsya priglushennyj hlopok i na pol
komnaty  chto-to  myagko  shlepnulos'.  Keron  odnovremenno  vklyuchil  fonar'  i
vystrelil.  Svet  fonarya,  a  osobenno  vspyshka  vystrela bol'no rezanuli po
glazam.  |ho proneslos' po pustoj  gromadine  zdaniya.  Robert  za  mgnovenie
zazhmurilsya,  a  pered  ego  myslennym vzorom zapechatlelas' temnaya figura,  s
koshmarnym rylom, tut zhe metnuvshayasya proch' ot dvernogo proema.
     Na polu,  v centre komnaty lezhal vykrashennyj v chernyj cilindr, iz obeih
koncov kotorogo valil gustoj, oranzhevyj dym.
     - Ne dyshi!  - Kriknul Keron i  podhvativ  fonar'  metnulsya  v  koridor.
     Sledom sorvalsya s mesta Robert.  Kogda oni vyskochili iz svoej  komnaty,
to  uvideli  spinu  tyazhelo begushchego massivnogo cheloveka.  Keron v tri pryzhka
dognal nochnogo vizitera i po hodu vrezav emu tyazhelym  prikladom  po  golove.
Robert  ostanovilsya  vozle  skorchivshegosya  na  polu  zdorovyaka i vzyal ego na
mushku.  Keron v vozbuzhdennom sostoyanii,  shvatil za shivorot i s siloj usadil
nochnogo vizitera, operev ego spinoj v stenu.
     Tot stonal  ot  boli,  derzha  rukoj  zatylok.  Skvoz'  pal'cy tonen'koj
strujkoj stekala krov'. Protivogaz, kotoryj Robert v pervyj moment prinyal za
koshmar  nayavu,  teper'  boltalsya  u  nego  na  grudi,  otbleskivaya  gnutymi,
treugol'nymi steklami maski v svete fonarya.  Robert ego obyskal, no nikakogo
oruzhiya pri nem ne okazalos'.
     - Kto ty takoj?!  - Zakrichal emu Keron pryamo v shirokoe,  kak skovorodka
lico,  vse issechennoe melkimi i pokrupnee shramami, zanosya svoj plazmomet dlya
udara. - CHto tebe zdes' nuzhno?
     Posle etih  slov,  tolstyak  zastonal  osobenno  gromko.  Vdrug ego ston
pereshel  vo  vshlipyvaniya,  a  iz  glaz  bryznuli  slezy.  Dryablaya  kozha  na
podborodke  zatryaslas' i v predvkushenii ocherednyh otmetin na svoem lice,  on
razrevelsya, kak rebenok.
     - CHto tebe nuzhno?  - Ne unimalsya Keron.  - Otravit' nas vzdumal padal'?
Nu vse,  schitaj chto tvoej kar'ere  prishel  konec,  -  poobeshchal  on,  podnosya
forsunku pryamo k glazam tolstyaka.
     Tot zashelsya eshche gromche.  U nego nachalas'  isterika.  Tryasushchiesya  ladoni
slozhilis' v molitvennoj mudre pokornosti.
     - YA dumayu,  my sejchas ot nego uzhe nichego ne ob'emsya, - skazal Keron uzhe
spokojnee. - Nuzhno ego k chemu-to privyazat', chtoby ne sbezhal do utra, a utrom
razberemsya.
     - Ego snachala nuzhno zavesti v nashu komnatu, - podal predlozhenie Robert,
- pust' podyshit nemnogo. Vdrug tuda eshche opasno zahodit'.
     - Del'naya mysl',  - soglasilsya Keron.
     On sorval s shei nochnogo vizitera protivogaz,  vyvernul ego na iznanku i
proter  rukavom  vnutrennyuyu  poverhnost'  maski,  zatem  ne  skryvaya  svoego
otvrashcheniya,  natyanul ee sebe na lico i pinkom zastavil tolstyaka vstat'.  Tot
vstal. Ego bila drozh'. Perepugannye, zaplakannye glaza on bystro perevodil s
Roberta na Kerona i obratno.
     - SHevelis',  -  skomandoval  Keron,  podkreplyaya  svoyu komandu tolchkom v
spinu.  - Esli ty lyubish' spokojno provodit' nochi, to nado ostavat'sya v svoej
berloge, a ne iskat' priklyuchenij.
     Tolstyak poslushno poshel vpered.  Kogda Keron pochti dovel ego do dvernogo
proema,  tot ostanovilsya,  kak vkopannyj, i podnesya sognutye v loktyah ruki k
golove,  kak by instinktivno zashchishchaya ee ot udara,  drozhashchim  golosom  bystro
zagovoril:
     - Ne nado tuda hodit'.  - Zaprotestoval on,  otchayanno  boryas'  srazu  s
celym  komplektom  nahlynuvshih na nego strahov.  - Ne vremya eshche tuda hodit'.
Pust' nemnogo vyvetrit'sya.  |to eshche ochen' opasno.  Tam tupik i  net  pritoka
svezhego vozduha. Nuzhno otsyuda uhodit'.
     Keron otvolok ego ot proema.
     - I kogda zhe vyvetrit'sya eta dryan'? - Sprosil Robert.
     - CHerez  neskol'ko  chasov,  ne  ran'she.  -  Posledoval nezamedlitel'nyj
otvet.
     - I  chto  zhe,  nam  nochevat'  v  etom koridore?  - Vozmutilsya keron i s
razmahu zaehal lyubitelyu nochnyh priklyuchenij v chelyust'.
     Tot upal na koleni i slezlivo stal prosit' o poshchade.  Posle  togo,  kak
Keron  dal  vyhod svoej yarosti,  on uspokoilsya i zanyalsya osoznannym resheniem
voznikshej problemy.  Pervym delom on  styanul  za  spinoj  ruki  gostya  svoim
poyasnym  remnem,  a  zatem uchinil emu samyj nastoyashchij dopros s pristrastiem,
posle kotorogo vyyasnilos',  chto mesto,  v  kotorom  oni  reshili  poselit'sya,
pol'zuetsya sredi gorozhan durnoj slavoj.  Kak pravilo, kazhdyj vnov' pribyvshij
ostanavlivaetsya v etom,  ili v neskol'kih  podobnyh  etomu  mestah,  kotorye
obladali ne smotrya na svoi dostoinstva,  eshche i odnim nedostatkom - oni imeli
tupikovye pomeshcheniya,  lishennye dopolnitel'nyh vyhodov  i  nochuyushchie  novichki,
stanovilis' legkoj dobychej podopechnyh mestnoj luny.  Kak vyyasnilos', eto byl
odin  iz  samyh  legkih  zdes'  sposobov  zapoluchit'  edu,  odezhdu  i  takoe
vozhdelennoe,  nepreodolimo-dorogoe oruzhie. K tomu zhe zdeshnij kontingent, kak
nel'zya luchshe sootvetstvoval etomu processu.
     Voprosy, a  osobenno obrashchenie Kerona,  doveli plennika,  kotoryj,  kak
vyyasnilos' nosil neponyatnoe imya Ardin,  do takogo sostoyaniya,  chto on ne znal
na  kakom  svete  on nahodit'sya,  drozhal,  kak list na osennem vetru i zhelal
bol'she vsego na svete,  okzat'sya kak mozhno podal'she ot etogo  grubiyana.  Kto
ego  poslal  vyyasnit'  tak  i ne udalos'.  On tol'ko soznalsya,  chto vtorogo,
kotoromu udalos' bezhat', zovut Stard.
     - Da,  popali my s toboj v mestechko...  - Grustno promolvil Keron posle
nekotorogo razdum'ya.
     - Da zdes' zhe dolzhny byt' sploshnye bandity.  - Otvetil Robert. - |to zhe
ne kurort vse-taki,  a tyur'ma.  Nel'zya  zhe  skazat',  chto  vse  popali  syuda
nezasluzhenno?
     - YA znayu tol'ko odno,  - otrezal Keron,  - ya  popal  syuda  nezasluzheno.
Prismotri za nim, chtob nikuda ne delsya.
     On opyat' nadel protivogaz,  vzyal fonar' i poshel za veshchami. SHashka uzhe ne
gorela. Oranzhevyj tuman ustilal komnatu metrovym sloem i prichudlivo klubilsya
v luche fonarya, narushaemyj shagami Kerona. Snachala on vyvolok daleko v koridor
oba  ryukzaka,  a  zatem vernulsya eshche raz i zabral spal'nye meshki i neskol'ko
razbrosannyh po polu melochej.
     Spakovav veshchi,  druz'ya vyshli na vozduh.  Do utra bylo eshche ochen' daleko.
Tishinu dushnoj nochi narushal tol'ko polnyj  toski,  dalekij  voj  donosivshijsya
iz-za  gorodskoj steny.  Polnaya luna,  s bezrazlichnoj nadmennost'yu,  svysoka
vzirala na ob座atyj mrakom mir,  pokryvaya otkrytye uchastki  mertvenno-blednym
svetom zabveniya.






     Utro privetstvovalo druzej zhizneradostnymi posvistami neizmennyh v etih
mestah,  malen'kih  ptichek,  kotorye  pozabyv  vsyakij  strah,  begali  mezhdu
spal'nymi meshkami i nosilis' v vozduhe,  dazhe ne  dumaya  hot'  na  mgnovenie
zakryt' svoi zakruglennye klyuvy.
     Keron morshchas' otkryl glaza i osoznav,  v kakom meste on nahoditsya, stal
vybirat'sya  iz  spal'nogo  meshka.  Robert,  s sonnym licom,  prohazhivalsya po
krohotnoj luzhajke,  zazhatoj so  vseh  storon  kuchami  obrushivshihsya  kamennyh
blokov  -  byla  kak raz ego strazha.  Stard stoyal na kolenyah,  privyazannyj k
tolstomu,  pokruchennomu   pobegu   rastushchego   poblizosti   kusta   i   imel
isklyuchitel'no  otvratitel'nyj  vid - noch' provedennaya v takom polozhenii dala
svoi rezul'taty. Emu bylo bol'no i protivno. On stradal i po ego glazam bylo
vidno,  chto  u nego v golove,  uzhe kotoryj chas vertitsya i ne nahodit otveta
odin edinstvennyj vopros:  " i nafiga zhe mne nuzhna takaya zhizn'?".  Otveta on
ne nahodil i ot etogo fizicheskie stradaniya, usugublyalis' moral'nymi.
     To li  son,  to  li  yarkoe,  radostnoe  utro  podejstvovali  na  Kerona
uspokaivayushche, on vyglyadel prekrasno i dazhe ulybalsya.
     - Kak spalos'?  - Pointeresovalsya on razminayas'.
     - Horosho,  no  malo,  -  otvetil  Robert  staratel'no vyzhimaya ulybku na
sonnom lice.
     S hrustom  vytyanuvshis'  v raznyh napravleniyah i pomahav nemnogo rukami,
Keron podoshel k plenniku,  dostal iz nozhen nozh i naklonil ego gorizontal'no.
Tot zazhmurilsya v ozhidanii hudshego,  no on prosto pererezal plastikovyj shnur,
uderzhivayushchij zapyast'ya Starda u pobega  kusta,  zatem  podnyav  ego  na  nogi,
milostivo  razvyazal  remen'.  Stard  stal  rastirat' zatekshie kisti ruk,  ne
spuskaya s Kerona perepolnennyh predannost'yu glaz.
     - Pobegaj tut nemnogo,  razomnis',  - razreshil on,  - tol'ko ne vzdumaj
ubegat' sovsem, - skazal on ukazyvaya na plazmomet v rukah u Roberta.
     Druz'ya seli  zavtrakat'.  Tol'ko  Keron  otpravil  v rot pervyj kusok i
podnyal ot blazhenstva glaza,  kak vstretilsya s ne migayushchim vzglyadom tolstyaka,
poslushno stoyashchego nevdaleke.
     - Net, ne mogu ya est', kogda na menya tak smotryat, - skazal on i otlozhil
zavtrak.
     - Togda chto,  sdelaem eshche odno dobroe delo?  - Tonom bezvrednogo Sorana
sprosil Robert.
     - Davaj,  - soglasilsya Keron.  Robert podozval zlodeya,  usadil ryadom  s
soboj  i vydal porciyu.  Tot eshche ne verya v svoyu udachu stal ostorozhno est'.
     - CHto,  nravitsya?  - Sprosil Keron. Stard tol'ko bystro kivnul v otvet,
starayas' lishnij raz ne zlit' svoimi razgovorami hozyaev polozheniya.
     - To-to,  -  neopredelenno  vyskazalsya  Keron,  ostavshis'  soboj  ochen'
dovolen.  Pokonchiv  s  edoj Keron osmotrel svoj plazmomet i ubedivshis' v ego
ispravnosti, stal ukladyvat' veshchi v ryukzak.
     - CHto s etim budem delat'? - Sprosil u nego Robert, ukazyvaya na Starda.
     - Pust' doest i pristrelim ego na fig.  - Ne zaderzhalsya on s otvetom. -
Zachem on takoj nuzhen?  Uslyshav eti slova, Stard zamer s otkrytym rtom.
     - CHto zhit' hochesh'? - Sprosil Keron zametiv ego reakciyu
     - Hochu,  -  priznalsya  tot,  eto  bylo pervoe s utra ego slovo.
     - A ty dumaesh' my ne hotim,  ili vchera ne hoteli? Stard opustil glaza -
kryt' bylo nechem.
     - Ty kushaj,  kushaj.  - Skazal Keron i  podoshel  k  stoyashchemu  v  storone
Robertu.
     - CHto zhe nam s nim delat'?  - Sprosil Robert.  Po ulice,  vozle kotoroj
oni raspolozhilis' proshlo neskol'ko chelovek, dazhe ne vzglyanuv v ih storonu.
     - Snachala ya dumal,  chto utrom prosto sdadim etogo  podleca  Hedigeru  i
pust'  on  reshaet  sebe  chto  s  nim delat',  - otvetil on provozhaya vzglyadom
udalyavshuyusya gruppku neryashlivo odetyh muzhchin,  - no potom reshil,  chto v  etom
vol'nom,  kak  oni  sami nazyvayut,  gorode,  po vsej vidimosti takie voprosy
dolzhny reshat'sya samimi gorozhanami.  Hediger,  so svoimi  parnyami  tol'ko  ne
dopuskaet  organizovannogo vtorzheniya na etu territoriyu i emu skore vsego net
nikakogo dela do problem vnutri gorodskih sten.  Ty zhe sam videl,  chto zdes'
sobralis'  dovol'no  ser'eznye  lyudi,  kotorye  perezhili  i pobeg,  i nedeli
skitaniya v dzhunglyah.  YA dumayu,  chto esli my obratimsya k zdeshnej vlasti, esli
ona dazhe i zanimaetsya takimi voprosami, to vystavim sebya ne v luchshem svete -
naskol'ko ya znayu,  v takoj srede muzhchina,  esli on nastoyashchij muzhchina, dolzhen
sam reshat' vse svoi problemy.
     - Ty chto, tochno hochesh' ego pristrelit'?
     - Net  konechno,  eto  ya ego prosto popugal nemnogo.  Pust' tozhe nemnogo
potryasetsya. Tak nas vchera napugat'!
     Oba posmotreli  v  ego storonu.  Stard sgorbivshis' sidel na trave i ele
zametno shevelil chelyustyami.
     - A smotri,  pronyalo,  - obradovalsya Keron.
     - Davaj sobirajsya,  pojdem  poishchem  mestechko  pospokojnee,  esli  zdes'
konechno takoe najdetsya.
     Robert naskoro bystro sobralsya.  CHerez minutu oni oba stoyali s oruzhiem
v rukah nad neschastnym.
     - Ne ubivajte menya pozhalujsta, - poprosil on i krupnye slezy pokatilis'
iz ego glaz. YA iskuplyu svoyu vinu.
     - Poshel proch',  svoloch', - skazal Robert, podtverzhdaya svoe rasporyazhenie
pokachivaniem forsunki plazmometa.
     - I esli popadesh'sya eshche raz mne na glaza,  - dobavil Keron, - to schitaj
sebya uzhe pokojnikom.
     Na odutlovatom  lice  Starda,  obrechennost'  migom smenilas' schastlivym
vyrazheniem i ono rasplylos' v detskoj ulybke.  Povtoryat' emu ne prishlos'.  V
sleduyushchee mgnovenie on uzhe kak mog bezhal proch', potryasaya svoimi telesami.
     Oni to  zhe  vyshli  na  protoptannuyu  tropinku   ulicy   i   otpravilis'
osmatrivat' mestnye dostoprimechatel'nosti.  Krugom snovali lyudi kto po delu,
kto slonyalsya prosto tak,  ne obrashchaya  osobogo  vnimaniya  na  dvuh  novichkov.
Robert  posovetoval  idti v napravlenii bol'shego skopleniya lyudej.  Tak oni i
sdelali. Ne uspeli druz'ya projti i dvuh kvartalov na sever, kak vstretilis'
so svoim vcherashnim znakomym - komandirom pogranichnikov.  Hediger brosil v ih
storonu krajne udivlennyj vzglyad,  no eto dlilos' vsego mgnoven'e, tut zhe na
ego lice maska radostnoj dobrozhelatel'nosti zanyala svoe mesto.
     - Nu,  kak ustroilis'?  - Uchastlivo pointeresovalsya on,  poravnyavshis' s
Keronom m Robertom.
     - Spasibo,  horosho,  -   sovral   Keron.   -   Vot   reshili   osmotret'
dostoprimechatel'nosti.
     - |to pravil'no.  Vsegda polezno progulyat'sya poutru.  |to,  znaete  li,
bodrit telo i ne pozvolyaet rasslablyat'sya mozgu.  Pohodite, posmotrite. Mozhet
chto i najdete dlya sebya interesnoe.  Sovetuyu zaglyanut' na nash bazarchik, mozhet
tam chto-to dlya sebya podberete,  eto pryamo po etoj ulice, cherez tri kvartala,
nu da ego nevozmozhno ne zametit'. Esli projdete nemnogo dal'she, to popadete
v kul'tovuyu, kak my  ee  nazyvaem  chast'  goroda,  ona  kstati nemnogo luchshe
sohranilas' chem zhilaya, no dolgo zaderzhivat'sya ya vam tam ne sovetuyu.
     - |to pochemu zhe?  - Sprosil Robert.
     - Lichno ya tolkom nichego ne znayu, ya zdes' vsego poltora goda, no do menya
dohodili sluhi o strannyh sobytiyah v etom meste goroda.  Vdrug ni s togo, ni
s sego propadayut bessledno lyudi,  nekotorye slyshali shum i kakoe-to dvizhenie,
no eto proishodit v osnovnom noch'yu.  Dnem zhe eto odno  iz  samyh  bezopasnyh
mest v gorode.
     - A kak organizovana obshchestvennaya zhizn' v etom gorode, est' li kakie-to
vlastnye struktury? - Sprosil Robert.
     - Obshchestvennaya zhizn' v gorode, - terpelivo, ne menyaya vyrazheniya na lice,
otvetil Hediger,  - organizovana stihijno.  Iz vlasti est' tol'ko  golova  -
izbrannyj bol'shinstvom,  odin iz samyh avtoritetnyh gorozhan. On odin nadelen
pravom reshat' vse spory i ego  slovo  yavlyaetsya  zakonom  dlya  lyubogo  zhitelya
goroda. Est' eshche s desyatok takih komand, kak moya, kotorye zanimayutsya ohranoj
territorii, fil'trovkoj pribyvayushchih i soborom podatej.
     - Aga, - vstavil Keron, - znachit podati vse-taki sushchestvuyut?
     - Konechno zhe sushchestvuyut.  Oni sushchestvuyut vezde,  gde sobiraetsya v odnom
meste bol'she desyati chelovek.
     - I skol'ko dolzhen platit' gorozhanin. - Ne unimalsya Keron.
     - Mesyac  prozhivaniya v nashem gorode stoit dlya zdorovogo muzhchiny tridcat'
kreditov,  dlya zhenshchin i starikov po dvadcat', a za detej do dvenadcati let u
nas berut po desyat'.
     Keron pochesal  zatylok.  Takie  kommercheskie  otnosheniya  ego  neskol'ko
ozadachili.
     - Znachit my vam uzhe dolzhny shest'desyat kreditov?  - Sprosil on  kogda  s
ego zatylkom opyat' stalo vse normal'no.
     - Nu, - rassmeyalsya Hediger, - mne lichno vy nichego ne dolzhny, a platu vy
obyazany  vnesti  po  istechenii  mesyaca.  Togda  k  vam  prijdut  i  poprosyat
zaplatit'.
     - A esli u cheloveka nechem platit'? - Vstavil svoyu monetu Robert.
     - Nichego strashnogo.  Platit' mozhno ne obyazatel'no den'gami,  veshchi to zhe
prinimayutsya,  dobycha  iz  lesa  tozhe  godit'sya,  a vot esli u cheloveka nechem
zaplatit', to est' u nego voobshche nichego net, to on utrachivaet pravo svobodno
pokidat'  gorod i obyazan otrabotat' svoj dolg,  vypolnyaya tu rabotu,  kotoruyu
opredelit dlya nego golova ili odin iz ego pomoshchnikov.
     Keron poblagodaril   slovoohotlivogo  kontrolera  prilezhashchej  k  gorodu
territorii i oni poplelis' dal'she v ukazannom im napravlenii. Dejstvitel'no,
vskore  pered nimi raskinulas' ne ochen' bol'shaya ploshchad',  tesno zastavlennaya
lavkami,  s kotoryh torgovcy predlagali nehitryj tovar.  V osnovnom eto byli
dary  lesa.  Kakie  tol'ko  tvari  ne  nahodili  na  etih stolah svoj konec.
Vperemeshku so stolami myasnikov,  stoyali torgovcy predlagavshie  raznoobraznye
plody i yagody,  koren'ya i svyazannye v puchki list'ya.  No bol'she vsego udivili
druzej torgovye lavki,  obstupivshie bazarnuyu ploshchad'.  |to byli  kapital'nye
stroeniya   iz   kamnya   i   dereva   -   torgovcy   zanimalis'  svoim  delom
professional'no.  Ih tovar  govoril  sam  za  sebya.  Na  grubo  otstrugannyh
podobiyah  prilavkov  predlagalos'  k  prodazhe  oruzhie raznoobraznyh sistem i
modelej,  elektronnye ustrojstva  svyazi  i  razvlecheniya,  "vechnye"  elementy
pitaniya k nim,  boepripasy, odezhda, ogromnoe kolichestvo melochej, bez kotoryh
nevozmozhna zhizn' cheloveka dazhe v takih pervobytnyh  usloviyah,  izgotovlennyh
na  prilichnom tehnologicheskom urovne.  Vozle kazhdogo tovara stoyal cennik,  s
ukazaniem ego stoimosti v kreditnyh biletah etoj gruppy galaktik,  a tak  zhe
ukazyvalos'  kolichestvo zolota v grammah,  neobhodimogo,  chtoby zapoluchit' v
svoyu sobstvennost' tu, ili inuyu veshch'.
     - CHto-to do menya ne dohodit,  - priznalsya Keron,  - kakim obrazom zdes'
osushchestvlyaetsya tovarooborot.  CHtoby pokupat' takie dorogie veshchi,  neobhodimo
zhe  chto-to  otdavat'  vzamen,  a to chto ih pokupayut,  net nikakogo somneniya,
inache otkuda by vzyalos' takoe kolichestvo oruzhiya v etom  gorode,  gde  kazhdyj
muzhchina  nosit'sya  s nim postoyanno,  da i kupcov by zdes' prosto ne bylo by,
esli by im eto bylo ne vygodno.
     - YA  dazhe  sebe  ne predstavlyayu,  chem mozhno zanimat'sya sredi etih ruin,
chtoby voobshche poluchat' dohod. - Priznalsya Robert.
     - My konechno vyyasnim, chto zhe zdes' na samom dele proishodit, no sam tot
fakt,  chto zdes' sushchestvuet razvitaya torgovlya,  govorit o tom,  chto svyaz'  s
Galaktikoj zdes' podderzhivaetsya, a poka prihodyat i uhodyat korabli, to vsegda
est' shans vybrat'sya otsyuda.
     Poslednyaya fraza Kerona podnyala nastroenie Roberta do takoj stepeni, chto
on pozvolil dazhe sebe ulybnut'sya. Keron zametiv takoe neprivychnoe proyavlenie
chuvstv,    vsegda    ser'eznogo   molodogo   cheloveka,   razveselilsya   sam,
prodemonstrirovav okruzhayushchej tolpe torgovcev i zevak, rovnye ryady belyh, kak
sneg  zubov  -  pervosortnogo  produkta  dorogoj  kliniki,  lezhashchej na takom
nepredstavimo-ogromnom rasstoyanii ot  etoj  planetarnoj  sistemy,  chto  dazhe
upominat' ee nazvanie ne imelo nikakogo smysla.
     Posle neskol'kih    chasov    osmotra   mestnyh   dostoprimechatel'nostej
vyyasnilos',  chto gorod gorazdo bol'she,  chem oni sebe predstavlyali na  kanune
vecherom.  CHem by on ran'she ne byl,  no yavno eto byl ne vtorostepennyj centr,
kanuvshej v bezdnu vremeni.  CHego tol'ko stoil velichestvennyj dazhe v  ruinah,
slozhnyj   hramovyj   kompleks.   Otkryvshayasya   im   kartina  prevzoshla  dazhe
vostorzhennye obeshchaniya Hedigera po etomu povodu.  Narodu v etoj chasti  goroda
dejstvitel'no   pochti   ne  bylo,  isklyuchenie  sostavlyali  tol'ko  neskol'ko

podozritel'nyh lichnostej,  oblyubovavshih svobodnoe ot derev'ev mesto, grevshih
svoi kosti na progretyh Karmantom kamennyh blokah, slozhennyh v vide stupenej
dlya velikana,  vedushchih k central'nym hramovym postrojkam kompleksa.  Ryadom s
bol'shimi, imelsya i ryad obychnyh stupenej - ne dlya bogov, a dlya prostyh lyudej,
no tol'ko oni ne ustoyali pered natiskom vremeni.
     Robert s Keronom brodili sredi velichestvennyh razvalin,  s ryukzakami za
spinami,  kak  zapravskie turisty,  tol'ko v otlichie ot turisticheskogo tura,
nikto iz mestnyh zhitelej k nim ne ceplyalsya,  ne predlagal  kupit'  suveniry,
deti  ne  terebili  za shtaninu,  celeustremlenno dobivayas' melochi.  Vse bylo
tiho, kak na kladbishche. V principe eto i bylo nastoyashchim kladbishchem - kladbishchem
nadezhd,   mnogochislennogo   i  trudolyubivogo,  sudya  po  ostavlennym  imi  v
material'nom mire sledam, naroda.
     Izredka im   vstrechalis'   otdel'nye  skul'ptury  i  celye  kompozicii.
Material,  iz kotorogo oni byli izgotovleny  otlichalsya  ot  kamnya,  kotoryj
poshel na stroitel'stvo i goroda,  i samih hramov.  |to byl chetnyj, kak noch',
plotnyj kamen'. Na nego vidimo ne dejstvovalo vremya i skul'ptury sohranilis'
v  svoem  pervozdannom vide.  Vezdesushchee vremya smoglo povliyat' na nih tol'ko
odnim  sposobom  -  podtochiv  postamenty  iz  obychnogo  kamnya,  na   kotoryh
vozvyshalis'  eti  ispoliny,  ono  nekotoryh  iz  nih  nizverglo,  snyav  ih s
bozhestvennyh vysot i obrushiv na kamennye plity,  po kotorym  hodili  prostye
smertnye, vprochem ne prichiniv im pri etom zametnogo vreda.
     Skul'ptury izobrazhali  s  porazhayushchim  realizmom  gostej  samyh  uzhasnyh
chelovecheskih koshmarov. CHudovishcha byli gromadnogo razmera, vidimo ih sozdateli
namerevalis' porazit' svoimi dejstvitel'no bessmertnymi tvoreniyami ne tol'ko
prostyh smertnyh no i nebesa. Stoilo skazat', chto im eto udalos' na slavu. V
okruzhenii chernyh istukanov,  priobretshih volej chelovecheskoj fantazii i  ruk,
pomes'  samyh  neozhidannyh zverinyh oblikov,  s hishchno razinutymi,  ogromnymi
pastyami,  mnozhestvom  shipov,   kogtej,   hvostov,   chuvstvovalos'   kakoe-to
napryazhenie.  Pod holodnym,  dejstvitel'no kamennym vzglyadom ispolinov, srazu
delalos' kak-to ne po sebe,  hotya ty tochno znal,  chto eto vsego  lish'  umelo
obrabotannyj, holodnyj kamen'.
     Porozhdeniya vospalennogo strahom rassudka  byli  nastol'ko  uzhasny,  chto
dazhe  po  proshestvii ne menee tysyachi let eto mesto prodolzhalo pol'zovat'sya u
lyudej,  dazhe ponyatiya ne imeyushchih ob umershej religii, durnoj slavoj. Strazhi iz
chernogo  kamnya  nadezhno  vypolnyali  vozlozhennuyu na nih s nezapamyatnyh vremen
zadachu.  Oni byli  masterski  zapechatleny  v  stol'  dinamichnyh  pozah,  chto
podsoznatel'no kazalos', stoit tol'ko povernut'sya k nim spinoj i tvoya sud'ba
tut zhe budet predreshena odnim molnienosnym broskom.
     - Nichego sebe,  oni tut i navayali. Neuzheli v zdeshnih dzhunglyah vodit'sya,
ili vodilas' vsya eta nechist'? - Podavlenno sprosil Robert.
     - Dlya togo,  chtoby sozdat' podobnoe,  ne nuzhno daleko hodit' ni v kakie
dzhungli,  - podumav otvetil Keron,  - dostatochno poryt'sya  v  svoej  golove.
Nikto  ne  smozhet  napugat'  cheloveka  sil'nee,  chem  eto smozhet sdelat' sam
chelovek.  Predstavlyaesh',  chem byli zabity ih golovy,  esli oni  takie  uzhasy
vystavlyali  na  vseobshchee  obozrenie  i  kak  ya  ponyal poklonyalis' im.  Zdes'
navernyaka dolzhen byt' zhertvennik, altar', kak eshche eto nazyvayut. Sudya po vidu
bozhestv oni pitayutsya esli ne plot'yu, to krov'yu svoih vernyh - eto uzh ochno, a
iz ih razmerov mozhno sdelat' vyvod, chto appetit u nih prevoshodnyj.
     Oni voshli  v  blizhajshij,  neploho  sohranivshijsya hram.  S vidu eto byla
pyatiugol'naya piramida pravil'noj formy,  s ploho sohranivshimisya  baril'efami
na  gorizontal'nyh  ustupah naruzhnoj chasti.  Po razmeram on ustupal mnogim v
etoj doline,  no do nego bylo blizhe vsego idti,  tak  chto  dlya  osmotra  oni
vybrali etot.  Tem bolee, chto po vneshnemu vidu oni prakticheski ne otlichalis'
drug ot druga.  Osnovnoe otlichie bylo v razmerah. Projdya cherez temnyj tunel'
vhoda  oni  okazalis' v bol'shom pryamougol'nom zale ceremonij.  Vysokie svody
potolka uhodili  vysoko  vverh,  podavlyaya  nepodgotovlennogo  psihologicheski
cheloveka  svoim  razmahom.  Posredi  pustogo zala,  zahlamlennogo ruhnuvshimi
fragmentami iskusnoj nastennoj rez'by i bitym kamnem,  na metrovom, kamennom
vozvyshenii,  kak  i predpolagal Keron byl ustanovlen zhertvennik.  Uzkij luch
sveta, formiruyas' v odnom iz pryamougol'nyh okon, ohvatyvayushchih samuyu verhushku
piramidy,  ostavlyaya  otchetlivyj  sled  na podnyatoj skvoznyakom,  legkoj pyli,
svetil pryamo v centr kapishcha.  Proemy okon, vysoko vverhu, byli sdelany takim
obrazom, chto ne smotrya na vremya sutok, esli eto byla ne temnaya noch' konechno,
svet vsegda osveshchal samoe glavnoe mesto hrama - mesto zhertvoprinoshenij.
     Druz'ya podoshli   poblizhe   i  vzobralis'  na  kamennuyu  platformu.  Sam
zhertvennik byl sdelan iz togo zhe chernogo  kamnya,  chto  i  izvayaniya  bozhestv,
kotorym  i  polagalis' zhertvy,  v vide massivnogo cvetka okolo treh metrov v
diametre, pyat' kucyh lepestkov kotorogo byli sorientirovany po granyam samogo
hrama.  V  ego  centre  imelos'  desyati  santimetrovoe  otverstie k kotoromu
shodilis' akkuratno vybitye v kamne zhelobki krovostekov,  stilizovannyh  pod
risunok plotno spakovannyh tychinok.
     - Ty smotri,  - udivilsya Keron,  - ya to dumal,  chto ih  bogi  zhivut  na
nebesah, a oni to okazyvaetsya obitayut sovsem v drugom meste - v adu.
     - S chego ty eto vzyal?
     - Naskol'ko  ya  slyshal,  posle  prineseniya   zhertvy   nebesnym   bogam,
neobhodimo  voskurit'  krov',  ili drugie ostatki zhertvy,  dlya togo,  chto by
perevesti ih v gazoobraznoe agregatnoe  sostoyanie,  i  oblegchit'  tem  samim
svoim bogam pishchevarenie.  V etom sluchae,  takaya procedura otsutstvuet. Krov'
stekaet vniz i srazu popadaet v pasti k  svoim  adresatam,  vernee  kogda-to
stekala...
     V dal'nej  stene  ritual'nogo zala brali nachalo tri prohoda,  vedushchie v
sluzhebnye pomeshcheniya hrama.  Ih  temnye  provaly  chetko  vydelyalis'  na  fone
rovnoj, temno-korichnevoj steny.
     - Prodolzhim ekskursiyu? - Sprosil Keron snimaya s plecha svoj plazmomet.
     - Davaj,  -  soglasilsya Robert.
     - Togda dostavaj fonar'.  Osveshchaya sebe put', oni voshli v krajnij sprava
uzkij koridor.  Uzkij luch fonarya tut zhe natolknulsya na bukval'no  visyashchuyu  v
vozduhe,  vezdesushchuyu  pyl'.  Im  kazalos',  chto oni peredvigayutsya v kakom-to
koktejle, a ne v vozduhe. V nozdri tut zhe udaril ni s chem ne sravnimyj zapah
prevrativshegosya   v  pyl'  tlena.  Robert  ostanovilsya,  otorval  ot  svoego
spal'nogo  meshka  golovnoj  klapan  i  povyazal  etu  tryapku  sebe  na  lico.
Poluchilos' nekoe podobie respiratora.  Keron vospol'zovalsya otbitym nakanune
u nochnogo zlodeya protivogazom.
     - Stranno,  chto zdes' nikto ne selit'sya.  - Skazal Robert svorachivaya za
ugol.  -  Na  polu dazhe sledov ne vidno.  Syuda ochen' davno nikto ne zahodil,
hotya i vse otkryto.
     - Da,  eto  to  menya i bespokoit,  - soglasilsya Keron.  - V gorode odni
razvaliny,  a takoe prekrasnoe mesto pustuet.  CHto-to zdes' ne tak. Nado nam
bylo  s  toboj  prezhde  chem  sovat'sya  suda,  posovetovat'sya  s kakim-nibud'
starozhilom etih mest.
     Koridor eshche  raz  povernul  vpravo  i  zametno  suzilsya.  CHerez  metrov
dvadcat' luch  fonarya  upersya  v  gluhuyu  stenu,  pod  ee  osnovaniem,  chetko
vydelyalas' slegka priotkrytaya , tonkaya kamennaya plita. To, chto eto byl vhod,
a ne otoshedshaya so svoego mesta panel' pola,  lishnij raz dokazyvala  namertvo
vdelannaya  v  kamen',  litaya  ruchka,  izgotovlennaya v vide malen'koj ptichki,
kotorye do sih por vodilis' v okruge,  v  trudno  predstavimyh  kolichestvah.
Keron ostanovilsya v razdum'i.
     - CHto,  ne hochesh' idti dal'she?
     - Raz uzh doshli do etogo mesta,  to nuzhno  shodit',  tol'ko  ya  ne  mogu
ponyat', chto zhe tam mozhet byt'.
     - Vojdem i posmotrim.  - Bodro otvetil Robert,  hotya ego bodrost'  byla
obyknovennym  obmanom.  CHuvstvoval  on sebya ne luchshim obrazom.  Emu zdes' ne
ponravilos',  kak tol'ko oni voshli v ohranyaemyj koshmarnymi chudovishchami  vhod.
Keron zabrosil za spinu svoj plazmomet, i obeimi rukami vzyalsya za ruchku, izo
vseh sil potyanul na sebya, no plita ne sdvinulas' i na santimetr, lish' slegka
pokachnulas'.
     - A nu,  pomogi mne,  - prostonal on natuzhno pyzhas'.
     Robert vzyalsya za kraj plity i chto bylo sily rvanul,  no opyat' nichego ne
poluchilos'. Kamennaya plita tol'ko slegka kachnulas'. Togda druz'ya predprinyali
druguyu  taktiku.  Vmesto  togo,  chtoby podnimat',  nepod容mnuyu kak okazalos'
tyazhest',  oni prinyalis' ee sdvigat' v storonu,  pomogaya sebe  kak  rychagami,
prikladami  svoego  oruzhiya,  blago  ona  uzhe  ne  lezhala  v svoej vyemke,  a
nahodilas' vyshe urovnya pola.  Delo poshlo luchshe.  CHerez  neskol'ko  minut  im
udalos' sdvinut' ee nastol'ko, chto v obrazovavshuyusya shchel' vpolne mog prolezt'
chelovek.  Na krasnyh ot napryazheniya licah krupnymi kaplyami vystupil  pot,  no
uzhe cherez paru minut,  vo vremya kotoryh oni otdyhali, seraya, vezdesushchaya pyl'
pripudrila im  lica,  sdelav  pohozhimi  na  tol'ko  chto  vylezshih  iz  shahty
rudokopov.
     Kogda osela ruhnuvshaya v niz  pyl',  Robert  posvetil  v  obrazovavsheesya
otverstie v polu. Na udivlenie, oni ne obnaruzhili ni provala kolodca, ni eshche
chego-to, vniz, pod uglom primerno v sorok gradusov veli obyknovennye, sil'no
zalizannye stupeni.
     - Teper' ya uzhe sam nikuda ne ujdu,  -  poobeshchal  zaintrigovannyj  Keron
skvoz' svoj protivogaz, edva uvidev teryayushchiesya v temnote stupeni.
     Vzyav u Roberta fonar',  on pervym protisnulsya v shchel'. Robertu nichego ne
ostavalos' delat', kak posledovat' za svoim tovarishchem.
     - Ty ostorozhnej,  - posovetoval on,  - Zdes' vse takoe  drevnee,  chto
mozhet v lyuboj moment zavalit'sya. I ne vzdumaj strelyat', a to my tochno otsyuda
nikogda ne vyberemsya.
     - YA  postarayus'.  -  Poobeshchal  Keron.  Spusk v preispodnyuyu dlilsya celuyu
vechnost'.
    Robertu kazalos',   chto   pyl'nym   stupenyam   ne  budet  konca.  Tol'ko
kolyshashchayasya  vperedi  ten'  ot  spiny  Kerona,   pridavala   emu   nekotoruyu
uverennost' i uderzhivala ot nemedlennogo begstva.  Vskore stupeni konchilis'.
Druz'ya okazalis' na krohotnoj, pryamougol'noj ploshchadke, pered temnym provalom
nizkogo  svoda.  Plita  dveri  lezhala  tut  zhe,  sorvannaya  so  svoego mesta
zemletryaseniem ili predydushchimi  posetitelyami.  Na  nej  krasovalsya  barel'ef
otvratitel'noj mordy, okruzhennyj lentoj zamyslovatyh ieroglifov.
     Keron, sognuvshis' v tri pogibeli,  dvinulsya  vnutr'  i  ostanovilsya  na
poroge   ogromnogo,   kak   stadion   pomeshcheniya.   Navisshij,  kamennyj  svod
podderzhivali  tolstye  pryamougol'nye  kolony.  Nekogda,   vse   prostranstvo
pomeshcheniya zanimali mnogoyarusnye derevyannye stelazhi,  na kazhdoj polke kotoryh
chto-to lezhalo.  Bol'shinstvo stelazhej davnym-davno obvalilos' i teper' na  ih
meste vozvyshalis' grudy pyl'nogo hlama. Vhod v podval iznutri, ohranyala para
kamennyh bolvanov,  tochno takih zhe kak i te,  chto byli na ulice,  tol'ko eti
byli  gorazdo  men'she  -  primerno  v  rost  cheloveka.  Obvedya  luchom fonarya
obnaruzhennoe prostranstvo i nichego podozritel'nogo ne obnaruzhiv,  on podoshel
k blizhajshemu, sohranivshemusya stelazhu. Robert pospeshil za nim.
     To, chto oni uvideli na istlevshej derevyannoj polke odnovremenno potryaslo
i udivilo oboih.  Pokrytoe tol'ko tolstym sloem pyli, na polke lezhalo sil'no
issohshee,  no prekrasno sohranivsheesya  telo  cheloveka.  Vse  bylo  na  svoih
mestah.  Byla  vskryta  tol'ko  grudnaya  kletka,  iz  kotoroj  torchal  kusok
polirovannogo,  chernogo kamnya,  kotoryj primenyalsya  zdes'  vidimo  tol'ko  v
isklyuchitel'nyh celyah.  Keron ostalsya vozle svoej nahodki, a Robert proshelsya
po prohodu mezhdu stelazhami i osmotrel eshche neskol'ko  tel.  Naskol'ko  mozhno
bylo  sudit',  vytyanuvshiesya  na  polkah tela,  prinadlezhali dovol'no molodym
lyudyam,  obeih  polov.  Vidimo   mrachnye   bozhestva,   porozhdennye   strahami
bezvozvratno   ushedshego   naroda,   ne  delali  razlichij  mezhdu  polami.  Ih
interesovala tol'ko teplaya, molodaya krov'.
     - Nichego sebe,  - spravivshis' so svoimi emociyami vydal Keron.  - Pervyj
raz vizhu podobnoe.  Slyshat',  konechno, dovodilos', no videt' ne prishlos'. Da
zdes' bol'she tysyachi chelovek, i vse molodye!
     - I vybrali my ne samyj bol'shoj hram,  - podderzhal ego Robert.  YA  sebe
predstavlyayu, kakoj mogil'nik v tom, chto vozvyshaetsya nad etoj dolinoj.
     - Ne udivitel'no,  chto eta civilizaciya  prevratilas'  v  prah.  K  chemu
stremilis' - to i poluchili.  Bespolezno iskat' zdes' kakie-to sokrovishcha, ili
eshche chto-to. Zdes' vse oblazili do nas. Ne udivitel'no, chto gorozhane ne ochen'
to  i  stremyatsya  pobyvat'  v  etih  mestah.  YA  nikogda ne videl,  chtoby na
kladbishchah bylo mnogo  naroda,  a  eto  zhe  nastoyashchee  kladbishche,  gde  kazhdyj
zhelayushchij mozhet prijti i pozhat' ruku lyubomu, iz zhivshih sotni let nazad.
     - Slushaj,  - sprosil Robert,  - ty ne znaesh',  zachem  oni  vstavlyali  v
grudnuyu kletku svoim zhertvam eti kamni?
     - A kto ih razberet? CHelovecheskij mozg nastol'ko izoshchrennaya shtuka, chto
mozhet  detal'no  obosnovat' i ne takuyu dikost'.  Bylo by zhelanie,  a prichinu
vsegda mozhno najti.
     Mozhno bylo  tol'ko  dogadyvat'sya,  chto tvorilos' v golovah zhivshih zdes'
nekogda lyudej,  obladavshih prekrasnymi znaniyami i trudolyubiem,  pozvolivshimi
im  vozvesti  ogromnyj  gorod,  kotoryj  dazhe v ruinah byl sposoben porazit'
voobrazhenie lyubogo smertnogo.  Na ryadu s takimi neosporimymi  dostoinstvami,
naskol'ko  temen  i  dik  byl  etot  rod  - krohotnaya pylinka razveyanogo po
Vselennoj vida zhizni,  nevoobrazimo bol'shogo i poetomu bessmertnogo po svoej
suti, nazvanie kotoromu - chelovek.
     S mrachnymi myslyami oni pokinuli  pogrebal'nyj  zal,  v  kotoryj  zhutkie
priemy bal'zamacii i nereal'no suhoj, dlya oblasti tropikov vozduh, zapretili
vhodit' vremeni.  S trudom verilos',  chto vozmozhno i v ih rodnyh mirah, lyudi
proshli cherez podobnuyu fazu razvitiya. Ob otbroshennyh po neskol'ko raz v svoem
razvitii mirah,  kotorye edva pripodnimalis' nad svoimi strahami  i  tut  zhe
sryvalis' v propast' varvarstva, dumat' voobshche ne hotelos'.
     Plitu, prikryvavshuyu vhod,  s trudom postavili  na  mesto  i  ne  zahodya
bol'she  v  drugie  koridory  vyshli  iz  hrama.  YArkie  luchi  Karmanta slegka
pripodnyali opustivsheesya nastroenie,  a chistyj,  napoennyj zapahami  vlazhnogo
lesa  vozduh,  kotoryj  oni  vdohnuli  na  polnuyu grud',  zavershil terapiyu i
ostavil proshlomu,  ego temnye storony,  ved' i v nastoyashchem takih storon bylo
predostatochno.
     - Nu kak,  - pointeresovalsya odin iz greyushchihsya na teplyh kamnyah, sudya s
vidu  -  otpetyj  negodyaj,  -  ponravilis'  vam  nashi dostoprimechatel'nosti?
Pokojnichki ne priglashali ostavat'sya?
     - Im to chto,  - bez zapinki,  bodro otvetil Keron,  - lezhat sebe. I eshche
prolezhat stol'ko, chto nam s toboj i ne snilos'.
     - |to   tochno,   -   soglasilsya  govorivshij  i  poteryav  k  neozhidannym
sobesednikam vsyakij interes, demonstrativno razvernulsya k nim spinoj.
     Vremya priblizhalos' k poludnyu.
     - Naverno ekskursiyu prodolzhim v  sleduyushchij  raz,  -  skazal  Robert,  -
Sejchas nuzhno pozabotit'sya o nochlege.
     - Da,  zaderzhalis' my tut,  - soglasilsya Keron.  - pojdem poishchem.
     Mimo sil'no  razrushennyh  kvartalov,  oni  dobralis' do shumnoj bazarnoj
ploshchadi i svernuv  napravo,  uglubilis'  v  massiv  ruin.  Zdes'  lyudi  zhili
poplotnee, hotya pustuyushchih razvalin to zhe hvatalo. Izredka kto-to provozhal ih
dlinnym vzglyadom, da redkie rebyatishki prekrashchali svoi shumnye igry, kogda oni
prohodili mimo.  Ostal'nym do nih ne bylo nikakogo dela. Projdya eshche nemnogo,
oni nabreli na kuznecu.  Nastoyashchuyu kuznecu,  s nastoyashchim gornom i  nastoyashchim
kuznecom.  Oni ostanovilis' i zalyubovalis' ego rabotoj. Plotnyj, razdetyj do
poyasa muzhchina srednih let,  s neizmennoj dlya etih  mest,  patlatoj  borodoj,
razmerenno  grohal  tyazhelennym  molotom  po  raskalennoj  do  bela zhelezyake,
kotoruyu ego pomoshchnik tol'ko chto vyhvatil shchipcami iz  pyshushchego  zharom  gorna.
Ryadom  v  kuznecej,  bol'she  pohodivshej na shalash,  valyalis' neskol'ko kuskov
kakogo-to letatel'nogo apparata.  Vidimo etot metall  i  sluzhil  syr'em  dlya
krohotnogo proizvodstva.
     - CHto,  nikogda ne videli,  kak chelovek rabotaet? - Prozvuchalo u niz za
spinami.
     Oni migom obernulis'.  CHerez dorogu,  na stennom bloke,  sluzhivshim  emu
skamejkoj, sidel odetyj v sil'no ponoshennyj, fioletovyj formennyj kombinezon
torgovogo flota muzhchina i dlinnym,  kak sablya nozhom, vystrugival novuyu ruchku
dlya kirki. Kirka lezhala u ego nog. On otlozhil v storonu nozh i prilozhil ruchku
k otverstiyu na svoem instrumente - strugat' bylo eshche dolgo.
     - Menya zovut Keron,  a eto Robert,  - nachal on v nadezhde na prodolzhenie
razgovora.
     - YA  Kraston,  -  predstavilsya  muzhchina s otkrytym,  obvetrennym licom,
prodolzhaya svoyu rabotu.
     - My zdes' sovsem nedavno,  - prodolzhil neuverenno Keron, - ishchem gde by
ostanovit'sya. Ne mogli by vy nam chto-nibud' posovetovat'.
     - Zapomni paren', - proiznes pouchitel'no Kraston, - zdes' slovo "vy" ne
upotreblyaetsya.  Zdes' vse drug drugu "ty".  Vse,  kogo mozhno nazyvat' na vy,
ostalis' ochen' daleko.
     - Ponyal. - Soglasilsya Keron. - Tak chto ty nam posovetuesh'?
     Kraston izuchayushche,  s  nog do golovy,  osmotrel stoyashchih na doroge lyudej.
Emu ponravilos' to,  chto oni byli  horosho  vooruzheny,  k  tomu  zhe  s  vidu,
poslednimi negodyayami ih nazvat' bylo trudno.
     - A chto,  selites' u menya.  - Priglasil on posle korotkogo razdum'ya.  -
Zdes' mesta na desyateryh hvatit - ya zhivu odin v etih razvalinah.  K tomu zhe,
lishnij stvol i lishnyaya para glaz nikogda ne  pomeshaet,  -  ob座asnil  on  svoe
gostepriimstvo.  - CHto zhe vy stoite kak istukany, prohodite. Pravda tut est'
odno neudobstvo,  etot kuznec mozhet razvesti svoj gorn i  nachat'  stuchat'  v
samoe neozhidannoe vremya,  no vy oba k etomu skoro privyknite. U nego zolotye
ruki. On mozhet pochinit' lyuboe oruzhie i sdelat' lyuboj instrument.
     Druz'ya ne  zastavili  sebya  bol'she  uprashivat'  i  voshli  na territoriyu
Krastona. Ot ego doma ucelel tol'ko odin etazh, no sohranilsya on prevoshodno.
Iz  kamennyh blokov,  bez vsyakogo rastvora,  on vylozhil nekoe podobie ogrady
pered domom,  vnutri kotoroj bujstvu zeleni ne bylo mesta.  Kak staratel'nyj
hozyain,  Kraston  sledil  za etim uchastkom,  vypalyvaya vse,  chemu vzdumaetsya
vylezti iz grunta imenno v etom, ogorozhennom im meste.
     Ruina, prinadlezhashchaya Krasotonu byla velikolepna.  Pervyj, sohranivshejsya
etazh,  byl podelen na sem', prostornyh komnat. Nad chetyrmya iz nih sohranilsya
dazhe perekrytie - prevrativshayasya v kamen' glina, podderzhivaemaya tolstennymi,
prognuvshimisya ot vremeni balkami.  V komnatah bylo temno i dushno,  no vse zhe
eto  byli  komnaty,  i  v  nih  mozhno  bylo  zhit'.  Pol  byl  ustlan mestami
vzdybivshejsya,  kvadratnoj kamennoj plitkoj,  pod kotorymi byl otsypan melkij
otsev.
     - Zanimajte lyubuyu komnatu,  krome toj, - ukazal Kraston v dal'nij ugol,
- Ta komnata moya, i chtob ni odnogo iz vas ya v nej ne videl. Ponyali?
     - Konechno ponyali.  -  Otvetil  za  dvoih  Robert.
     - Nu  i  slavno,  -  uspokoilsya hozyain i poshel na ulicu dodelyvat' svoyu
kirku.  Oblyubovav sebe odnu iz predlozhennyh komnat,  raspolozhennoj  ryadom  s
komorkoj Krastona,  Keron s Robertom pristupili k ee blagoustrojstvu. Pervym
delom prishlos' vygresti  iz  nee  goru  musora,  kotoryj  oni  svalivali  na
zadvorkah.  CHerez chas,  tam obrazovalas' prilichnaya kucha.  CHego tam tol'ko ne
bylo!  Pustye konservnye upakovki i strelyannye gil'zy,  polomannye motygi  i
lopaty, prognivshee tryap'e i rvannaya obuv'. Vidno ne odno pokolenie poslednih
poselencev nahodilo pribezhishche v etih drevnih stenah. Ochistiv komnatu, druz'ya
peretashchili v nee svoj nehitryj skarb i razlozhili na oblyubovannyh mestah svoi
spal'nye meshki.  Prohodivshij po  koridoru  hozyain,  vyskazal  ob  etom  svoe
mnenie:
     - YA vizhu vy ne prostye  parni,  ili  vam  prosto  povezlo  -  ne  lyuboj
gorozhanin  imeet  takie  meshki,  kak  u  vas,  no  na kamennyh plitah oni ne
prigodny. Stoit pospat' mesyac na golom kamne, pust' dazhe i v meshke, i ty uzhe
nikogda  ne  podnimesh'sya.  Sdelajte luchshe po takomu topchanu,  kak moj.  - Po
otecheski posovetoval on.
     Kraston otvel ih v svoyu komnatu i prodemonstriroval eto chudo. V komnate
nichego  osobennogo  ne  bylo.  Kroshechnyj  stol,  massivnyj,  koryavyj   stul,
vysheupomyanutyj topchan.  U steny stoyal plastikovyj kontejner ot nabora ruchnyh
instrumentov.  V nem hozyain vidimo hranil svoi melkie  veshchi.  Na  derevyannoj
polke,  pribitoj k stene ogromnymi kostylyami,  gromozdilas' ubogaya posuda. U
dverej  stoyala  prislonennaya  k   stene   krupnokalibernaya,   avtomaticheskaya
vintovka.  Kroshechnoe okno,  zabrannoe chastoj, kapital'noj reshetkoj, ochevidno
proizvedeniem soseda-kuzneca, ekonomno propuskalo v pomeshchenie svet. Bol'she u
nego nichego ne bylo. Pridumyvat' chto-to pohozhee, k tomu zhe bez instrumentov,
bylo pozdno,  tak chto druz'ya prosto nalomali po  bol'shoj  ohapke  prut'ev  i
podsteliv pod svoi meshki, takim obrazom podgotovili sebe posteli.
     Kogda oni pokonchili so vsem etim,  blizilsya  vecher.  Pajkov  ostavalos'
sovsem nemnogo,  vsego okolo desyatka. Posovetovavshis' i reshiv, chto vse ravno
ekonomiya ni k chemu putnomu ne privedet,  oni reshili  ustroit'  uzhin  sebe  i
svoemu  novomu  sosedu.  Kraston  rastrogannyj do slez shchedrost'yu svoih novyh
sosedej,  otkuda-to privolok oplyvshuyu ot vremeni butyl' zelenogo  stekla,  s
podozritel'no mutnoj i otvratitel'no vonyuchej zhidkost'yu,  na vid napominavshuyu
sil'no peremerzshee toplivo, dlya planetarno-marshevyh ustanovok korablej.
     Uzhin ustroili na svezhem vozduhe,  pryamo u vhoda v dom.
     - YA vam skazhu tak, - razoshelsya on posle vtorogo vypitogo stakana, - eto
ne  takoe uzh plohoe mesto,  kak prinyato schitat'.  Mne lichno zdes' nravit'sya.
Esli razobrat'sya to zdes' tak zhe kak i vezde.  YA konechno ne govoryu pro  bazy
Lyuisa, a tem bolee pro plantacii Merdloka, no etot gorod mne nravit'sya.
     - A chem voobshche zdes' zanimaetsya narod?  - Sprosil  Keron  zaglyadyvaya  v
svoj  stakan  i  tyagostno  razdumyvaya  pit' ili ne pit'.  - Ved' kak nam uzhe
ob座asnil Hediger za prozhivanie v  etom  gorode  neobhodimo  platit'.  Otkuda
zdes' berutsya den'gi? Za chto lyudi pokupayut na bazare oruzhie i odezhdu.
     - Kto chem.  - Posledoval otvet.  - Konechno vybor zanyatij ne  tak  uzh  i
velik,  no tomu, kto zanimaetsya hvataet. YA naprimer, moyu zoloto. V poslednee
vremya mne ne ochen' to i vezet, no vse ravno mne hvataet zaplatit' golove, da
i  dlya sebya koe-chto ostaetsya.  Mnogie vyrashchivayut narkotiki.  Pryamo zdes',  v
gorode, est' neskol'ko laboratorij po proizvodstvu pervosortnogo tovara. Kto
zhivet vyrashchivaniem,  kto pererabotkoj. Vse konechno platyat so svoego biznesa,
no ya eshche ne slyshal,  chto by kto-to zhalovalsya.  Nekotorye v obhod  nalazhennym
kanalam, pytayutsya dostavit' v gorod tovary, no takih edinicy, tem bolee, chto
oni dolgo ne zhivut.
     - |to   ves'  vybor?  -  Osvedomilsya  Robert.
     - Est' eshche pytayushchiesya zarabotat' na ekzotike.  Lazyat po dzhunglyam,  ishchut
redkih  zhivotnyh,  no  eto skazhem pryamo ne hodovoj tovar.  Pomnyu odin chudak,
otvolok na poberezh'e odnu iz statuj  hrama,  samuyu  malen'kuyu.  Dumaete  ona
komu-to ponadobilas'? Do sih por tam valyaetsya.
     Hozyain nalil sebe eshche stakan  i  gostepriimno  podlil  mutnoj  zhidkosti
svoim novym sosedyam.  Temnelo.  Kuznec, vyhvatil iz zhara gorna, oslepitel'no
pylayushchuyu zagotovku i prinyalsya othazhivat' ee svoej kuvaldoj.  Dopolnitel'nogo
osveshcheniya  emu  ne  trebovalos' - razogretyj kusok metalla sam po sebe daval
dostatochno sveta.  Neskol'ko minut vse sideli molcha,  nablyudaya za  masterski
vypolnyaemoj   rabotoj.   Siyayushchaya   turbinnaya   lopatka,   pryamo  na  glazah,
prevrashchalas' v akkuratnuyu motygu.
     - Vot rabota u cheloveka!  - Iskrenne pozavidoval Kraston.  - Celyj den'
vozle doma.  Lyudi sami prihodyat k nemu i prosyat chto-to sdelat'.  Nado zhe, za
den'gami nikuda ne nuzhno hodit', oni sami ego nahodyat.
     - Kraston, - Keron otvlek predavshegosya vdrug mechtam hozyaina, - a gde ty
moesh' svoe zoloto?
     Tot nedoverchivo ustavilsya v na nego i dolgo nichego ne otvechal.
     - Tak  tebe  vse  i  skazhi,  -  nedoverchivost'  v ego tone smeshalas' so
zloboj.
     - Ne nuzhno nam tvoe sekretnoe mesto,  my prosto hotim prismotret'sya. My
zhe tolkom zdes' nichego ne znaem,  vot i hotim pobol'she razuznat'. - Uspokoil
ego Robert.  - I eshche,  ty sluchajno ne znaesh', otkuda berutsya vse te tovary,
kotorye my videli segodnya na bazare? Kto ih privozit?
     - O eto proshche prostogo,  - vnov' rasplylsya v shirokoj ulybke Kraston.  -
Priblizitel'no v dvuh tysyachah kilometrov ot  poberezh'ya,  raspolozhena  gruppa
bol'shih ostrovov.  Celyj arhipelag.  S nego-to k nashemu poberezh'yu regulyarno,
sejchas po moemu raz  v  nedelyu,  hodit  bystrohodnyj  kater.  Na  nem  to  i
dostavlyayutsya syuda vse eti tovary.
     - A  kak  oni  popadayut  na  ostrov?  -  Pointeresovalsya   otvazhivshijsya
poprobovat' hmel'nuyu burdu, i teper' izryadno zahmelevshij Keron.
     - A ya po chem znayu?  Naverno iz galaktiki.  Ty  zhe  znaesh',  chto  vsegda
hvataet sorvi golov, starayushchihsya urvat' kredit drugoj bez uplaty nalogov.
     Keron eto znal i emu bezumno zahotelos'  vstretit'sya  s  etimi  lyud'mi.
Smutnye  nadezhdy  na  pobeg,  v  ego  golove  medlenno stali prinimat' bolee
real'nye ochertaniya.  Tyaguchij razgovor prodolzhalsya do teh por, poka butyl' ne
opustela.  V  chernom,  bezoblachnom  nebe,  vspyhnuli  ogromnye zvezdy.  Luna
otsutstvovala, obeshchav poyavit'sya na svoem rabochem meste tol'ko pod utro.
     Kogda pojlo konchilos' i kamennyj blok, igrayushchij rol' stola opustel, vse
poshli spat'. Kraston, natykayas' na steny, s trudom dobralsya do svoej konury,
zaper  za  soboj  dver'  na  zasov i uzhe cherez neskol'ko minut drevnie ruiny
oglashalis' ego moguchim hrapom.  Ni Keronu, ni Robertu ne spalos'. Oni lezhali
v  temnote  i  kazhdyj  dumal  o svoem.  Sovsem ryadom razmerenno stuchal molot
neuemnogo kuzneca, pereputavshego den' s noch'yu.
     - Vot chto ya dumayu, - posle dolgogo molchaniya narushil tishinu Keron, - nam
obyazatel'no nuzhno vstretit'sya s etimi lyud'mi.
     - S  kakimi?  -  Ne  ponyal  Robert.
     - S temi,  kto zanimaetsya zdes' torgovlej, a esli povezet, to i s temi,
kto dostavlyaet syuda tovar.  Mozhet mozhno dogovorit'sya,  chtoby oni vyvezli nas
otsyuda.
     - Ty dumaesh' eto real'no?
     - Esli syuda prihodyat  korabli,  to  oni  i  uhodyat  obratno.  -  Sdelal
filosofskoe zaklyuchenie Keron.  - A nam nuzhno sdelat' vse vozmozhnoe,  chtoby v
odnom iz nih nashlos' mesto i dlya nas.
     - Da,  ty prav,  - soglasilsya Robert, absolyutno ne predstavlyaya, kak eto
mozhno sdelat'. - Kuda zhe my otpravimsya v etom sluchae?
     - Kakaya raznica? Samoe glavnoe - kak mozhno dal'she otsyuda.
     Neozhidanno nastavshee  utro  bylo  pasmurno,  kak   zhizn'   katorzhanina.
Sorvavshijsya   noch'yu   zapadnyj   veter,   prignal   celoe  stado  svincovyh,
perepolnennyh vlagoj tuch,  kotorye vopreki vsem zakonam aerodinamiki uvereno
derzhalis' v vozduhe,  hotya i ochen' nizko.  Dozhdya eshche ne bylo, no den' obeshchal
byt' mokrym,  holodnym i gryaznym.  Kraston byl uzhe na nogah. Gromyhaya svoimi
instrumentami  on  kuda-to  sobiralsya.  Kogda  Robert i Keron vyshli iz svoej
komnaty, vyrazhenie nepredavaemogo udivleniya poyavilos' na izmuchennom golovnoj
bol'yu lice.
     - Vy kto takie?  - Na polnom  ser容ze  pointeresovalsya  on,  beryas'  za
cherenok prislonennoj k stene lopaty.
     Robert opeshil ot takogo neozhidannogo povorota sobytij.
     - Kraston,   ty   chto,   nichego   ne   pomnish'?   -   Kak  mozhno  bolee
dobrozhelatel'nym tonom sprosil Keron.
     - I  chto  zhe  eto  ya  po vashemu dolzhen pomnit'?  - S nedoveriem sprosil
hozyain, pokrepche szhimaya lopatu i ne svodya glaz s plazmometa Kerona.
     - Kak my sideli vchera vecherom,  kak ty nas ugoshchal, a do etogo milostivo
priyutil v svoem dome. Neuzheli nichego ne pomnish'?
     Otkrovennaya vrazhdebnost'  na  lice  Krastona   smenilas'   nedoverchivym
vyrazheniem.  Bylo  vidno,  chto on staraetsya vspomnit',  no eto daetsya emu ne
prosto.  V temnom prohode vocarilas' zatyanutaya tishina.  Vdrug v podporchennom
alkogolem  mozgu  zolotodobytchika chto-to shchelknulo i on rasplylsya v radostnoj
ulybke:
     - Nu konechno zhe pomnyu,  tebya zovut Robert, a tebya Keron. Pomnyu konechno.
Prosto u menya po utram takoe inogda  byvaet,  -  stal  opravdyvat'sya  on.  -
Tochno, tochno, vy prishli vchera posle obeda.
     - Nu i horosho,  chto vspomnil,  - dobrozhelatel'nym tonom otreagiroval na
chudesnoe  prevrashchenie  Keron,  ubiraya  palec  so  spuska plazmometa.  - Kuda
sobiraesh'sya?
     - Na rabotu,  - pryamo na glazah pogrustnel Kraston. - Den' pohozhe budet
ni k chertu. Prijdetsya pomoknut'. Tol'ko by ne naprasno.
     - CHto znachit tol'ko by ne naprasno? - Podal golos Robert.
     - A eto znachit,  - grustno nachal Kraston,  - chto  u  menya  zavtra  den'
uplaty za pravo prozhivaniya v gorode, a u menya est' tol'ko tret' nuzhnoj summy
i mne ne hotelos' by otdavat' v uplatu dolga chto-to iz svoego imushchestva.
     Robert vspomnil,  kakoe  imenno  imushchestvo on videl v komnate Krastona.
Edinstvennoj cennoj veshch'yu v etoj konure byla vintovka,  da i to  neizvestno,
dast li za nee zdes' kto-to bol'she pyatidesyati kreditov.
     - A chto zhe ty delal celyj mesyac? - Nazidatel'no sprosil Keron.
     - Ty  dumaesh',  chto  zoloto popadaetsya regulyarno?  - Voprosom na vopros
otvetil Kraston.  - Mozhet  eto  i  tak,  esli  u  tebya  est'  avtomaticheskij
obogatitel'nyj kompleks i horosho razvedannoe mesto,  a esli est' tol'ko eto,
-  on  prodemonstriroval  druz'yam  sdelannyj  iz  kryshki   toplivnoj   bochki
promyvochnyj lotok, - i nikakoj informacii, to togda mozhno raschityvat' tol'ko
na udachu,  a ona chto-to v poslednee vremya sovershenno ne  interesuetsya  moimi
delami.
     - My by hoteli pojti s toboj, chtoby ty nam pokazal dorogu na poberezh'e,
- skazal Keron.  - My uzhe sobralis' i gotovy idti. Kstati pomozhem tebe nesti
eto barahlo,  - ukazal  on  na  styanutye  verevkoj  lopatu,  kirku  lotok  i
vintovku.
     Kraston nedoverchivo posmotrel na svoih  novyh  sosedej,  no  nichego  ne
skazal,  tol'ko  legkoe  somnenie  tronulo ego dushu.  Plazmomety v rukah ego
novyh sosedej vyglyadeli ochen' ubeditel'no.  On bystro sobralsya i oni  vyshli.
Uzhe na doroge on sprosil:
     - Vy sluchajno nichego cennogo ne ostavili v dome?  A to prijdete, a veshchi
kak i ne byvalo.
     - Ne volnujsya, my vse svoe nosim s soboj, - otvetil Robert.
     U gorodskih  vorot po prezhnemu stoyal zatyanutyj v kozhanye odezhdy Karnul.
Kazalos',  chto on prostoyal vse eto vremya,  s teh por, kak oni pervyj raz ego
uvideli.
     - CHto Kraston,  nanyal sebe pomoshchnikov?  - Pointeresovalsya strazh  zychnym
golosom. - Smotri, ne sil'no ih gonyaj, a to sbegut.
     - Zakroj rot,  pridurok,  - zlo otreagiroval na  eto  zamechanie  Keron,
navodya na Karnula plazmomet, no tot rashohotalsya eshche gromche.
     Vidimo takoe ponyatie kak strah,  otsutstvovalo v ego soznanii,  tak chto
esli  i suzhdeno emu bylo umeret' ot ch'ej-to ruki,  to mozhno bylo utverzhdat',
chto  on  eto  sdelaet  s  uhmylkoj  na  lice,  dazhe  ne  osoznav  opasnosti.
Narzhavshis', on otvoril vorota i vypustil vol'nyh gorozhan za gorodskie steny.
Ne proshli oni po tropke,  protoptannoj  vdol'  krepostnoj  steny  i  dvuhsot
metrov,  kak  ponachalu  nereshitel'no,  a potom bolee uvereno poshel dozhd'.  S
shumom,  hlopali bol'shie kapli po shirokim  list'yam  nizhnego  yarusa,  verhushki
derev'ev trepal veter, starayas' propoloskat' ih ot skopivshejsya pyli.
     Kraston dazhe vnimaniya ne obratil na razygravshuyusya stihiyu.  Dozhdi v etih
mestah  byli  delom  privychnym dlya zdeshnih obitatelej i oni ne delali iz nih
tragedii,  kak  naprimer  postupayut  do  predela  urbanizirovannye   zhiteli,
ogromnyh   megapolisov  razvityh  mirov.  Robertu  stalo  mokro,  holodno  i
protivno,  no delat' bylo nechego i on strashno proklinaya tu svoloch',  kotoraya
pridumala  vse eto svinstvo,  potashchilsya za bodro shagayushchimi vperedi Keronom i
Krastonom.
     Vskore tropa  razmokla  nastol'ko,  chto  idti  po nej i ne ubit'sya bylo
nevozmozhno. Prishlos' demonstrirovat' chudesa ekvilibristiki na uzkih poloskah
pritoptannoj,  mokroj  travy,  otdelyayushchih  neprohodimye zarosli ot hozhenogo
mesta.  Oni neskol'ko raz svernuli,  ogibaya povoroty steny  i  vskore  tropa
otdelilas' ot krepostnoj ogrady i uglubilas' v dzhungli.
     - Ty uveren,  chto my napravlyaemsya  imenno  k  poberezh'yu?  -  Neuverenno
sprosil Keron.
     - Da ya etoj dorogoj mogu projti s zavyazannymi glazami i v lyubuyu pogodu,
- obizhenno otrezal Kraston. - Ona mne nadoela huzhe zhizni.
     Posle takih otkrovennyh slov, greh bylo ne doveryat' cheloveku.
     Zarosli postepenno redeli,  ustupaya mesto raskinuvshimsya vokrug massivam
plantacij.  Robert opytnym vzglyadom ocenil sostoyanie etoj  otrasli  mestnogo
hozyajstva.  Po razmahu plantacii konechno zhe ustupali hozyajstvu Merdloka,  no
zato  otlichalis'  raznoobraziem  vyrashchivaemyh   zdes'   kul'tur.   Zabotlivo
vozdelannye,  chahlye rostki sosedstvovali s bujno vetvyashchimisya, dvuhmetrovymi
pobegami.  Poka oni shli vdol' granicy otdelyayushchej les ot  vozdelannoj  pochvy,
Robert  naschital  dvenadcat'  raznovidnostej  vyrashchivaemogo  zdes' ishodnogo
syr'ya.
     - Zdes' chto, vyrashchivayut tol'ko narkotiki, ili rasteniya dlya edy to zhe? -
Sprosil on dognav ushedshih vpered Kerona i Krastona.
     - Poka  za  etu  dur'  platyat horoshie den'gi,  nikto dazhe i ne podumaet
vyrashchivat' na svoih klochkah chto-to drugoe,  tem bolee,  chto za den'gi  mozhno
kupit' vse samoe luchshee, i iz edy tozhe.
     Vskore Kraston ostanovilsya i ne govorya  ni  slova  zabral  u  Kerona  i
Roberta svoj nehitryj inventar'.
     - Vse,  mne napravo,  a vam pryamo po etoj trope. Do poberezh'ya eshche okolo
dvuh kilometrov.  Kogda doberetes' do morya, sprosite, gde prichalivaet kater.
Vam pokazhut.  Obychno tam krutit'sya mnogo narodu.  Po moemu,  segodnya kak raz
tot den', kogda on prihodit s arhipelaga.
     Sognuvshis' pod tyazhest'yu svoej noshi,  on poshlepal  dal'she,  skryvshis'  v
omytyh dozhdem zaroslyah.  Druz'ya napravilis' po ukazannoj trope.  Ne proshlo i
pyatnadcati minut,  kak vdali pokazalos' more,  kak nazval etu prorvu  temnoj
vody  Kraston.  Robert pervyj raz za neskol'ko mesyacev uvidel otkrytuyu liniyu
gorizonta.  Oshchushchenie prostora bylo nastol'ko  zabyto,  chto  kazalos'  slabym
vospominaniem davno zabytogo sna.  Ne smotrya ni na pripustivshij dozhd', ni na
raskisshuyu tropu pod nogami, na dushe sdelalos' legko i privol'no. On vzglyanul
na  Kerona.  Bylo  vidno,  chto  s  ego  drugom  proishodili  primetno  te zhe
metamorfozy.
     SHirokaya, metrov  v  dvadcat',  polosa  priboya,  byla zahlamlena puchkami
vybroshennyh  volnami  vodoroslej,  naskvoz'  propitannymi   solenoj   vodoj,
pokruchennymi  kornyami.  Koe-gde  blesteli  perevernutye vverh perlamutrovym,
vnutrennim sloem ploskie stvorki  kakih-to  mollyuskov.  V  protivopolozhnost'
obeshchaniyu   Krastona,  poberezh'e  bylo  pustynno.  Metrovye  valy  razmerenno
nakatyvali na pologij bereg, razbrasyvaya vo vse storony kloch'ya beloj peny.
     - V kakuyu storonu pojdem iskat' etot kater?  - Sprosil Robert, starayas'
perekrichat' shum vody.
     - Pojdem vpravo.  Skoree vsego von za tem mysom dolzhna byt' pristan', a
my ee prosto ne vidim.
     Sleva dejstvitel'no  nichego,  krome teryayushchejsya v pelene dozhdya pribojnoj
polosy ne bylo vidno.  Obojdya kamennyj mys, po neponyatnym prichinam ustoyavshij
pered  mnogochislennymi  udarami shtormov i ne prevrativshijsya v melkij gravij,
ustilavshij polosu priboya,  oni dejstvitel'no zametili prichalivshee  k  beregu
sudno.  |to  byl  prilichnyh razmerov,  progulochnyj kater,  prishvartovannyj k
torchashchemu iz vody kamnyu.  Kormu sudna uderzhival  yakor'.  Raskachivayushchijsya  na
volnah,  noven'kij kater,  kazalsya chuzherodnym yavleniem v etih mestah,  nu da
chego tol'ko ne byvaet v zhizni.  Na beregu byli kak popalo razbrosany  yashchiki,
vozle  nih  dva cheloveka o chem-to ozhivlenno besedovali.  Eshche troe zanimalis'
razgruzkoj.  Oni zahodili po plechi  v  vodu,  podprygivaya,  kogda  prohodila
ocherednaya  volna  i  prinimali  yashchiki,  kotorye  podaval  eshche odin chelovek s
katera.  Bol'she vsego ne povezlo samomu nizkomu gruzchiku.  Kogda  on  shel  v
vode,  volny  nakryvali  ego  s  golovoj,  no  on  nikak ne vykazyval svoego
neudovol'stviya po etomu povodu.
     Kogda nahodivshiesya  na  beregu  zametili  gostej,  to  pervoe  chto  oni
sdelali, eto vzyalis' za oruzhie, a potom uzhe podali golos:
     - CHego vam zdes' nuzhno? - Procedil skvoz' zuby poluchatel' gruza.
     - Nam nuzhno pogovorit' s kapitanom etogo sudna,  -  nevozmutimym  tonom
proiznes Keron.
     - A nu poshli proch', oba! - Grozno skomandoval sedeyushchij chelovek.
     On raspahnul  svoyu  nakidku  ot  dozhdya  i navel na nih impul'snik.  Ego
podopechnye prekratili rabotu i s vnimaniem stali nablyudat' za proishodyashchim.
     Keron bystro  sbrosil  s plecha plazmomet,  tot pisknuv,  soobshchil svoemu
hozyainu o gotovnosti  k  ubijstvu.  Robert  prodelal  to  zhe  samoe,  pravda
neskol'ko  medlennee.  Prodolzhavshuyusya  vsego  neskol'ko  sekund  igru nervov
vyigrali vyshedshie  iz  dozhdya  gosti.  Impul'snyj  izluchatel',  kakoj  by  on
firmennyj  ne  byl,  po  moshchnosti,  ne shel ni v kakoe sravnenie dazhe s samym
rzhavym plazmometom.
     Pervymi pervym    sdelal   popytku   primereniya   sobesednik   lyubitelya
pokomandovat'.
     - Ladno  tebe  Hardin,  ty  chto  ne  vidish',  chto  rebyata  hotyat prosto
pogovorit'.  Uberi svoe oruzhie i prosledi za razgruzkoj,  a ya razuznayu  chego
oni hotyat. - Skazal on primiritel'no i smelo podoshel k druz'yam.
     Hardin s pokaznym neudovol'stviem pristegnul k remnyu oruzhie, hotya v ego
glazah   pytlivyj   nablyudatel'   smog   by  uvidet'  ploho  zamaskirovannoe
oblegchenie.
     - YA hozyain etogo sudna.  Menya zovut Olifer Stam. Mozhno prosto Olifer, -
zhizneradostno soobshchil on. CHto vy hoteli u menya uznat'?
     Ego zhiden'kij chubchik prilip ko lbu i teper' kazalsya narisovannym chernoj
kraskoj.
     - Delo v tom, - nachal Robert, - u nas k vam neskol'ko neobychnyj vopros.
My v etom gorode sovsem nedavno,  no uspeli zametit',  chto zdes' vo vsyu idet
torgovlya,  i  torgovlya tovarami ne mestnogo proizvodstva.  Vidimo sushchestvuyut
kanaly, po kotorym dostavlyayutsya syuda vse eti tovary.
     - Vy hotite tozhe zanyat'sya torgovlej? - Sprosil hozyain sudna.
     - Net,  u nas delo neskol'ko drugogo roda.  My by hoteli  pogovorit'  s
lyud'mi dostavlyayushchimi syuda tovar. Zachem im delat' obratno pustye rejsy?
     - Tak vy hotite ubrat'sya otsyuda?  - Dogadalsya  kapitan.
     -  Da.
     - Net nichego proshche.  Ne tak uzh i neobychno vashe delo. |to stoit po shest'
tysyach kreditov s cheloveka,  pri dostavke v lyubuyu tochku etoj galaktiki  i  po
vosem', esli vy zahotite vybrat'sya v odnu iz sosednih zvezdnyh sistem.
     - O, - udivilsya Robert, - tak u vas zdes' neploho postavleny dela.
     - A kak vy dumali?  Vse hotyat zhit'.  Tak chto kak tol'ko soberete nuzhnuyu
summu, prihodite syuda. Kater prihodit cherez den'. Esli menya ne budet, to ego
privedet moj naparnik. Skazhite emu, chto vy so mnoj obo vsem dogovorilis'. On
znaet  chto  delat'.  Da,  chut'  ne  zabyl,  ego  zovut Archi,  a menya Olifer.
Zapomnili?
     - Ochen' priyatno,  ya Keron,  - protyanul on ruku dlya znakomstva,  - a eto
Robert.
     Privetlivo ulybnuvshis', Olifer poproshchalsya i vernulsya k svoim zabotam.
     - Vse normal'no,  prodolzhajte rabotat',  -  uspokoil  on  gruzchikov,  s
nadezhdoj ozhidavshih krovavoj raspravy nad svoim bossom.
     Te opustiv glaza opyat' polezli v holodnuyu vodu za yashchikami.  Hardin,  ne
migaya smotrel na udalyayushchiesya spiny dvuh nahalov, kotorye, po ego mneniyu, tak
unizili  ego  chuvstvo  sobstvennogo  dostoinstva,   pered   podchinennymi   i
partnerom.  Ego podmyvalo zhguchee zhelanie vyhvatit' svoe oruzhie i vystrelit',
no on byl uvazhaemym chelovekom v okruge,  nazhivshim sebe ne tol'ko sedinu no i
prilichnye  den'gi  na  svoem  biznese,  i emu bylo ne pristalo vykazyvat' na
lyudyah svoi chuvstva.
     "Nichego, -  podumal  on,  -  v gorode ya migom postavlyu etih naglecov na
mesto, oni eshche pozhaleyut, chto vstretilis' so mnoj".
      Prinyav eto reshenie, on uspokoilsya i stal zanovo pereschityvat' rastushchie
stopki yashchikov.






     Druz'ya uzhe  uspeli  obsushit'sya  u  kostra,  kotoryj  oni  razveli   pod
vystupayushchim  na  ulicu  oblomkom ploskogo kamennogo bloka - drevnim podobiem
plity perekrytiya,  kogda vernulsya Kraston. On byl p'yan, vesel i dobr. Svaliv
svoj  instrument  pryamo v mokruyu travu,  on podsel k pyshushchemu zharom kostru i
vystaviv pered soboj ladoni blazhenno zazhmurilsya, kak kot. Pravda bylo i odno
otlichie - kot by davno zaurchal, a mokryj do nitki zolotodobytchik sidel tiho.
Skoro ot ego rastoptannyh do nevozmozhnosti botinok, kotorye byli blizhe vsego
k dogorayushchim uglyam, povalil gustoj, terpkij par.
     - Kak dela,  Kraston?  - Sprosil Robert,  podbrasyvaya v  koster  ohapku
mokrogo hvorosta.
     Ogon' zasomnevalsya,  mozhno li est'  takuyu  gadost',  obidelsya  i  pochti
zatuh,  no vidya,  chto emu bol'she nichego ne predlagayut, s shipeniem stal zhrat'
to, chto dali.
     - Nu kakie u menya mogut byt' dela? U menya uzhe davno nikakih del net, da
i naverno bol'she ne budet.  |to kogda-to u menya byli dela! U menya poluchalos'
delat'  takie prevoshodnye dokumenty lichnosti,  chto ko mne stoyala ochered' na
tri mesyaca  vpered.  Kak  ya  togda  zhil!  Kak  ya  togda  zhil!  -  Sdelal  on
mechtatel'noe  lico.  -  Vy sebe ne predstavlyaete,  skol'kim lyudyam neobhodimo
udostoverenie lichnosti. Nekotorye zakazyvali srazu po neskol'ku shtuk. Biznes
shel kak nado.
     Kraston zamolchal. Raskrytymi, nichego ne vidyashchimi glazami on ustavilsya v
odnu tochku i kazalos', chto on vidit tam svoe byloe polozhenie.
     - Nu i chto bylo dal'she?  - Sprosil Robert,  kotoromu istorii bez  konca
principial'no ne nravilis'.
     - A dal'she,  - prodolzhil Kraston uzhe grustno, - v odin, paskudnyj den',
prishel ocherednoj zakazchik i zakazal mne rabotu, a kogda on na sleduyushchij den'
zabiral svoj zakaz, to zayavilsya ne odin, a s celoj komandoj "surkov".
     - Kto takie surki?  - Otvleksya ot sozercaniya ognya Keron.
     - Kak, ty ne znaesh' kto takie surki?! - Uzhasnulsya ego nevedeniyu Kraston
i shiroko otkryl ot udivleniya, svoi chestnye s vidu glaza.
     - On ne mestnyj,  - ob座asnil Robert,  - on ne iz etoj galaktiki.
     - Nu  togda  ponyatno.
     - I chto zhe bylo dal'she?  - Dal'she bylo vse kak obychno. Menya privezli na
Otstojnik K3/09 i prodali, kak zhivotnoe na yarmarke. S teh por ya zdes'. Poshel
uzhe dvenadcatyj standartnyj god.  Mne inogda kazhetsya,  chto ya i ne byl bol'she
nigde,  krome etih proklyatyh dzhunglej,  a to,  chto bylo so mnoj ran'she,  mne
prosto prisnilos' posle ocherednoj popojki.
     Keron prislonivshis' k stene uzhe spal,  obnyav svoj plazmomet,  pri  etom
blazhenno  chemu-to  ulybayas'.  Ogon' kostra sozhral broshennyj hvorost i teper'
treboval eshche odnu porciyu, neshchadno dymya. Robert podnyalsya i podbrosil vetok.
     - I  kuda zhe ty popal s samogo nachala?  - Sprosil on usazhivayas' na svoe
nagretoe mesto.
     - Kogda menya privezli syuda,  to pervym delom ya popal k medikam. Ih baza
lezhit yuzhnee v dvuhstah kilometrov po poberezh'yu.
     - Kto takie mediki?  Pervyj raz slyshu ob ih sushchestvovanii.  - Priznalsya
Robert.
     - O,  eto strashnye lyudi. Dlya nih chelovek dejstvitel'no, v polnom smysle
yavlyaetsya tovarom. Oni i otnosyatsya k nemu kak k tovaru, a zanimayutsya oni tem,
chto gotovyat material dlya transplantacij.  Razdelyvaya vseh postupayushchih k nim,
kak zhivotnyh na bojne.
     - CHto,  i takoe zdes' est'?!  - Uzhasnulsya Robert.
     - Mnogo chego est' na Otstojnike...  Planeta ved' bol'shaya.
     - Kak zhe tebe udalos' vybrat'sya ottuda?
     - Mne  prosto  povezlo.  Kogda  nas  syuda privezli,  to ekspress-analiz
pokazal,  chto ya polnost'yu zdorovyj chelovek,  a oni pokupayut tol'ko  lyudej  s
zheleznym  zdorov'em  - derzhat marku.  Dlya takogo biznesa,  reputaciya - samoe
glavnoe.  Esli oni ee utratyat,  to nikto ne budet pokupat'  u  nih  tkani  i
organy. Tak vot, posle bolee detal'nogo obsledovaniya, vyyasnilos', chto u menya
kakie-to izmeneniya v sostave krovi,  kotorye oni vnachale i ne zametili. I iz
razryada tovara ya pereshel v rang chernorabochego v ih dele. Nu i nasmotrelsya zhe
ya uzhasov, ya tebe skazhu, za vse eto vremya... Tol'ko cherez otdelenie v kotorom
ya  rabotal,  proshlo  stol'ko narodu,  chto kak tol'ko zadumyvaesh'sya nad etim,
srazu tyanet vypit'.
     On sglotnul i zadumalsya o chem-to svoem,  a  potom  prodolzhil:
     - Pochti cherez dva goda,  u menya poyavilas' vozmozhnost'  bezhat'  i  ya  ej
vospol'zovalsya. S teh por ya zdes', v etom gorode. Ne mogu skazat', chto zdes'
ochen' horosho, no zhit' mozhno, esli konechno bol'she ne gde.
     Keron uzhe krepko spal v obnimku so svoim  plazmometom,  inogda  bormocha
sebe  pod  nos  chto-to  nevnyatnoe,  razgovarivaya  so smutnymi obrazami svoej
fantazii.  Na nebosklone tuchi organizovanno othodili k  vostoku,  osvobozhdaya
fioletovoe  prostranstvo  neba  i  ostavlyaya  na  nem kloch'ya svoih izorvannyh
vetrom sobrat'ev.  V kvartale ruin zhizn' zamerla i on vyglyadel v  prizrachnom
svete  vynyrnuvshej iz-za derev'ev luny,  tochno tak zhe,  kak i mnogo stoletij
nazad,  kakim ego uvidel pervyj beglyj  katorzhanin.  Oshchushchenie  zabroshennosti
dopolnil zaunyvnyj voj, donesshijsya slabym ehom iz-za gorodskoj steny. Koster
davno  dogorel.  Na  ego  meste  ostalas'  tol'ko  kuchka  zhalkih   ugol'kov,
priporoshennyh peplom.  Vremya ot vremeni, veter sduval pepel, i togda ugol'ki
druzhno razgoralis',  starayas' protivostoyat' natisku,  no eto  uzhe  byl  zhest
otchayan'ya, ne sposobnyj nichego izmenit'. Zametno poholodalo.
     Kraston tyazhelo  podnyalsya  i  ne  govorya  bol'she  ni   slova,   podobral
instrument  i  potashchilsya v svoyu berlogu.  Robertu s trudom udalos' razbudit'
Kerona i ubedit' ego, chto spal'nyj meshok gorazdo luchshe gologo kamnya.
     Utro nastalo  kak  vsegda  neozhidanno.  Keron  brodil  potiraya  glaza i
uzhasalsya:
     - CHert  poberi,  ya  opyat'  zdes'!  CHto  zhe  eto takoe delaetsya?  Kak ni
prosnus',  opyat' etot durackij Otstojnik.  Pryamo navazhdenie kakoe-to.  YA  zhe
nichego  ne  sdelal,  nikogo  dazhe  pal'cem  ne tronul.  Pust' oni mne tol'ko
posmeyut zagovorit' o dobrote i spravedlivosti, o svoih vseproshchayushchih bogah! -
On  prigrozil  komu-to  nevidimomu kulakom.  - Togda pust' obizhayutsya sami na
sebya.
     V komnatu  zaglyanul  Kraston.  On  uzhe  byl  davno  na  nogah i neploho
vyglyadel,  pravda rascheska,  ili chto u nego  tam  bylo  takoe,  predpochitala
tol'ko  ego  borodu.  Golovu  etot  instrument  preziral  i volosy u nego na
makushke torchali v raznye storony, demonstriruya kazhdyj svoyu individual'nost'.
     - CHto  sluchilos'?  -  Pointeresovalsya  on,  no  vstretivshis'  s tyazhelym
vzglyadom Kerona vse ponyal srazu i bez slov.  - Nichego,  takoe byvaet.  Skoro
projdet, - so znaniem dela obnadezhil on Roberta i ubralsya bystro i besshumno.
     Vizit patlatogo soseda,  nemnogo privel Kerona v chuvstvo. On sel i tiho
stal  primiryat'sya  s okruzhayushchej ego dejstvitel'nost'yu.  Kogda Robert vstal i
svernul svoj meshok process primireniya uzhe blagopoluchno zavershilsya. Pered nim
byl prezhnij Keron, rassuditel'nyj i praktichnyj.
     - Znachit tak,  - delovito nachal on,  - v nashem voprose,  kak i vo  vseh
ostal'nyh voprosah,  kotorye tol'ko mogut volnovat' cheloveka,  odna osnovnaya
zaminka - u nes net deneg.  Net ne tol'ko na to,  chto by zaplatit'  za  svoyu
svobodu, no net dazhe na edu. Poka u nas net nikakih dostojnyh myslej na etot
schet, ya predlagayu segodnyashnij den' posvyatit' zolotoiskatel'stvu, ili kak eto
tam eshche nazyvaetsya. Mozhet nam dazhe ponravit'sya eto delo. Nado poprobovat'.
     - Mozhno prodat' nashu vintovku,  vse ravno my ej ne pol'zuemsya - nesmelo
predlozhil  Robert,  no po bystro broshennomu vzglyadu svoego druga ponyal,  chto
smorozil glupost'.
     - Prodavat' oruzhie,  eto v nashem polozhenii poslednee delo.  Ty dumaesh',
esli by u nas v rukah ne  bylo  by  oruzhiya,  hot'  kto-to  stal  by  s  nami
govorit'?  Zdes' ne schitayutsya ni s chem,  krome sily i prodavat' svoe oruzhie,
eto vse ravno, chto prodat' svoyu silu.
     V koridore  Kraston  uzhe gromyhal svoimi instrumentami.  Keron vyshel iz
komnaty i bez vstupleniya vrezal emu pryamo v lob:
     - Nu chto,  ty dumaesh' nas brat' s soboj na rabotu ili net? Nam ne nuzhno
mesto v kotorom ty rabotaesh',  prosto pokazhi svobodnyj uchastok  i  rasskazhi,
chto dlya etogo nado i kak eto delaetsya.
     - Ladno,  - neozhidanno  legko  soglasilsya  Kraston.  -  Pojdem.  Tol'ko
voz'mite s soboj po kryshke ot bochek, oni valyayutsya tam, za domom. Esli po nim
kak sleduet potoptat'sya, to poluchaetsya neplohoj lotok dlya promyvaniya porody.
     Poiski kryshek  i  izgotovlenie  lotkov  zanyalo  neskol'ko minut.  Keron
pohodil po nim,  kak i govoril  Kraston.  Splav  na  osnove  alyuminiya  legko
deformirovalsya. Lotki poluchilis' chto nado.
     Karnul kak vsegda stoyal na svoem postu s  oruzhiem  na  pereves.  Uvidev
idushchih, on rastyanul svoyu rozhu v zhizneradostnoj uhmylke.
     - Nu chto,  Kraston,  kak rabotali vchera tvoi  pomoshchniki?  Kak  ya  vchera
zametil,  chto vy vozvrashchalis' v gorod po otdel'nosti. Neuzheli ploho rabotali
i ty ih prognal?
     - Slushaj, pridurok, ya hochu tebya predupredit', - kak kot proshipel Keron,
vskidyvaya oruzhie, - stoish' sebe, tak stoj tiho.
     V otvet Karnul tol'ko rassmeyalsya,  no bol'she nichego ne skazal.  Otvoril
vorota i zaper posle togo, kak oni vyshli.
     - Nu  kakie rezul'taty vashego vcherashnego hozhdeniya na poberezh'e?  - Ni k
selu, ni k gorodu sprosil Kraston.
     - Da tak sebe,  - ne opredelenno vyskazalsya Keron.
     - Esli ne hochesh' govorit',  togda ya tebe rasskazhu.  Vchera sudya po vsemu
vy videlis' s kapitanom sudna.  |to byl ili Olifer,  ili Archi.  YA dazhe  mogu
skazat', chto on vam otvetil.
     - I chto zhe on nam otvetil?  - Pointeresovalsya Robert.
     - On vam otvetil to zhe,  chto otvechaet kazhdomu katorzhaninu - shest' tysyach
s cheloveka po galaktike, i po vosem' dostavka v sosednie zvezdnye sistemy.
     - A  ty  otkuda  znaesh'?
     - |to zdes' znayut vse.  Pervoe,  chto delaet chelovek,  kogda popadaet  v
vol'nyj  gorod,  eto  idet  na  poberezh'e i beseduet s hozyainom kursiruyushchego
zdes' katera. Ne nado dumat' chto eto tol'ko tvoe lichnoe izobretenie. Do tebya
eto prodelali pochti vse v etom gorode.
     Novost' bukval'no  oshelomila  druzej.  U  Roberta   srazu   isportilos'
nastroenie, a Keron sdelalsya eshche bolee hmurym.
     - I chto zhe,  komu-to udalos' ubrat'sya otsyuda?  -  Sprosil  Keron  posle
pauzy.
     - Udalos' konechno, no daleko ne vsem, kto etogo hotel. Naprimer mne eto
do  sih  por  ne  udalos',  i ya dazhe ne predstavlyayu kogda eto proizojdet,  i
proizojdet li voobshche.  SHest' tysyach dlya etih dzhunglej ochen' bol'shie den'gi  i
nasobirat'   ih   pri   nashem  natural'nom  vedenii  hozyajstva,  prakticheski
nevozmozhno.  Esli chestno,  to mne eta zhalkaya stopochka kreditov snit'sya pochti
kazhduyu noch', no eto tol'ko sny.
     Veter neistovo  raskachival  vetvi  derev'ev,  po  nebu   lish'   izredka
pronosilis' na bol'shoj skorosti kroshechnye, rvannye oblachka i bystro ischezali
za gorizontom.
     - Horosho,  hot'  dozhdya  segodnya  ne budet,  - prokomentiroval uvidennoe
Robert s sinopticheskoj tochki zreniya.
     Okolo chasa  petlyali  po lesu,  vyhodili na svobodnye ot rastitel'nosti,
kamenistye uchastki i  opyat'  uglublyalis'  v  zarosli.  Edva  zametnaya  tropa
petlyala,  vrode  povtoryaya put' pervogo,  p'yanogo ot schast'ya zolotodobytchika,
kotoromu  v  etih  mestah  Udacha  vpervye  podarila  svoyu  skromnuyu  ulybku.
Udalivshis' ot goroda primetno na vosem' kilometrov,  oni vyshli iz zaroslej k
poberezh'yu.  Tol'ko v etom  meste  ono  ne  imelo  vid  raskatannogo  volnami
peschanogo  plyazha.  Vysokie  utesy,  obryvalis'  otvesno  vniz,  daleko vnizu
klokotala belaya,  vzbitaya v penu morskaya  voda,  s  bezumnoj  nastojchivost'yu
razmerenno kolotivshaya v kamennuyu tverdynyu.
     - Nu,  i gde zdes' zoloto?  - Sprosil Keron,  podojdya k krayu  obryva  i
rassmatrivaya besnuyushchuyusya stihiyu.
     - My eshche ne doshli.  Zoloto nemnogo dal'she.  Da vy i sami  uvidite,  kak
tol'ko  vse  vokrug nachnet sverkat' i otbrasyvat' zheltye bliki - znajte,  my
uzhe na meste. - Poshutil Kraston i rassmeyalsya sobstvennomu ostroumiyu.
     Keron s Robertom ne podderzhali ego vesel'ya, a poplelis' sledom za svoim
zhizneradostnym provodnikom.  Oni shli vdol' poberezh'ya.  SHum  razbivayushchihsya  o
skaly voln,  soprovozhdal ih.  Vskore tropa,  petlyayushchaya mezhdu derev'ev, stala
zametno uhodit' vniz,  inogda delaya  golovokruzhitel'nye  piruety  nad  samym
kraem  glubokih provalov,  ostavshihsya na meste ruhnuvshih derev'ev,  vsyu svoyu
zhizn'  otchayanno  ceplyayushchihsya  za  krutoj  sklon.  Riskuya  poskol'znut'sya  na
vlazhnoj,  ot  rosy  trave,  vse troe otvazhno spuskalis'.  Neozhidanno derev'ya
rasstupilis',  obrazovav obshirnuyu kamenistuyu dolinu,  plavno  perehodyashchuyu  v
pologij,  s shirokim peschanym plyazhem bereg. Sredi kamnej rosli lish' nizen'kie
derevca,  da pokruchennyj vetrami s morya kustarnik. Kak im eto udavalos' bylo
zagadkoj, tak kak pochvy sredi kamnej ne nablyudalos'.
     - Prishli, vot zdes' my i moem zoloto, - skazal Kraston.
     - Gde,  pryamo  na beregovoj linii?  - Ne poveril Keron.
     - Nahodilis' i takie,  - otvetil Kraston, - no kak pravilo im ne vezlo.
Ochen'  redko chto-to nahodyat v pribrezhnom peske.  Ili tam ochen' mnogo peska i
malo zolota, ili morskaya voda sposobna rastvoryat' zolotinki, ili on i bystro
istirayutsya v priboe,  ne znayu, no najti chto-to stoyashchee tam ochen' trudno. Moj
uchastok lezhit von tam.  - Ukazal on krivym pal'cem  na  pologij,  ustupchatyj
sklon,  do  kotorogo bylo eshche ne men'she dvuh kilometrov.  - Tam ya i rabotayu.
Tol'ko vam rebyata,  chtoby my ostalis'  druz'yami,  prijdetsya  podyskat'  sebe
drugoe mesto.  Poshli, nekogda zaderzhivat'sya, - proburchal nedovol'no Kraston,
budto delaya odolzhenie, - po doroge vse rasskazhu.
     Oni spustilis' v  dolinu  i  dvinulis'  k  ukazannomu  Krastonom  mestu
napryamik, preodolevaya kamenistye osypi i obhodya bol'shie, skativshiesya s verhu
valuny.
     - Naverhu,  v dzhunglyah, - prodolzhil svoj rasskaz Kraston, - raspolozheno
ogromnoe boloto,  v kotoroe,  po moemu,  vpadaet neskol'ko tekushchih s vostoka
rechek.  YA tam byl,  i skazhu vam,  propast' v tom meste - plevoe delo. Takogo
raznoobraziya vsyakih tvarej i gadov ya ne videl nigde bol'she v etih  dzhunglyah.
Vse  bukval'no  kishit  zhizn'yu.  Ono  nachinaetsya  primetno  v  etih  mestah i
prodolzhaetsya daleko na yug.  Vstrechayutsya takie glubokie topi,  chto tam  krome
plavuchih  rastenij nichego bol'she ne rastet.  V takih mestah,  kak eto,  - on
sdelal shirokij zhest,  - gde osypi gluboko zahodyat v dzhungli,  bolotnaya  voda
nahodit  sebe  dorogu  i  stekaet v more,  obrazuya mnozhestvo ruch'ev.  V etih
ruch'yah my i moem zoloto.
     Robert osmotrelsya  po  storonam.  S  treh storon ih okruzhali,  shozhie s
bol'shimi stupenyami terassy.  Tol'ko so storony dzhunglej,  bol'shinstvo iz nih
obrushilos' i imelo ne takoj chetko vyrazhennyj vid.
     - Mne kazhetsya, chto eto ne prostoe prirodnoe obrazovanie, - skazal on. -
Vse eto sil'no smahivaet na drevnij kar'er. CHto-chto, a s gornorudnym delom ya
v svoej zhizni stalkivalsya vplotnuyu.  Mne kazhetsya,  chto eto i est' kar'er,  v
kotorom  dobyvalsya kamen' dlya postrojki goroda.  Vy tol'ko posmotrite,  dazhe
ton kamnya tot zhe.
     - Mne  to zhe eto prihodilo v golovu,  - podal golos Kraston.  Sil'no uzh
rovnye i pravil'nye zdes' terassy,  a esli  horoshen'ko  poiskat',  to  mozhno
najti i ostatki staryh shurfov.  No eto ne edinstvennoe mesto, gde dlya goroda
dobyvali kamen'. Severnee, to zhe na poberezh'e, est' eshche odna kamenolomnya. Ta
pozhaluj  pobol'she dazhe etoj budet.  Idite za mnoj,  tol'ko akkuratno.  Kamni
shatayutsya i slomat' sebe nogu zdes' proshche prostogo.
     Ruch'i, kotorye  s  doliny vyglyadeli tonen'kimi,  temnymi strujkami,  na
samom dele okazalis' polnovodnymi,  s shumom sryvayushchimisya s ustupov,  obrazuya
pennye vodopady,  potokami vody.  |to byli nastoyashchee podobie gornyh potokov,
shumnyh i svoenravnyh,  tol'ko v otlichie ot nih,  oni brali svoe nachalo ne  v
belosnezhnyh  zalezhah smerzshegosya v led,  vysokogornogo snega,  a v zlovonnom
bolote tropicheskogo lesa. Zapah voda istochala sootvetstvuyushchij.
     - Ot  etoj  vody mozhno zarazit'sya chem hochesh'.  - Prokommentiroval Keron
etot zapah.
     - Da,  -  ozhil  Kraston,  -  esli na rukah est' carapiny,  to v vodu ih
sovat' ne rekomenduetsya.  |to mesto srazu vospalyaetsya i  nachinaet  gnit',  a
antibiotiki  zdes'  ochen'  dorogie.  A  esli  s  rukami  vse  v poryadke,  to
perezhivat' nechego.  Nu vse, - ostanovilsya on u nebol'shoj zavodi, dno kotoroj
pokryval tolstyj sloj promytogo potokom,  krupnogo peska,  - ya prishel,  a vy
pobrodite eshche nemnogo i poishchite takoj zhe "karman".  Zdes' ih  mnogo.  V  nih
sobirayutsya  vse  naibolee  tyazhelye krupicy porody,  kotorye voda vymyvaet na
svoem puti i neset vniz. |tot pesok i stoit promyvat'.
     - Ty hot' pokazhi,  kak eto delaetsya?  - Poprosil Keron.
     Kraston sbrosil svoyu noshu,  dostal iz meshka promyvochnyj lotok.  Zakatav
rukav i zapustiv ruku po lokot' v vodu,  on dostal prigorshnyu peska i  brosil
ego v lotok, zatem, zacherpnuv nemnogo vody, on krugovymi dvizheniyami prinyalsya
gonyat' ee po krugu,  vremya ot vremeni vypleskivaya vzveshennuyu v vode mut'. On
neskol'ko  raz  povtoril  etu operaciyu,  posle chego v lotke ostalas' gorstka
krupnyh peschinok i melkih  kameshkov.  Oprokinuv  ostavsheesya  na  ladon',  on
raster  vlazhnuyu  gorku po nej i stal kovyryat'sya v nej starayas' ulovit' blesk
zhelannoj zolotinki.  On  dolgo  vsmatrivalsya,  druz'yam  pokazalos',  chto  on
zasnul. Kakovo zhe bylo ih udivlenie, kogda on radostno vskriknul:
     - Vot ty kuda spryatalas'! Dumala, chto ya tebya ne zamechu. A nu hodi syuda.
A, eshche odna, i ty idi syuda.
     On razgovarival s bezlikimi, obkatannymi kusochkami zolota kak s zhivymi,
odushevlennymi sushchestvami, v obshchestve kotoryh emu bylo horosho i radostno.
     - Smotrite,  - prodemonstriroval  on,  protyagivaya  dlya  obozreniya  svoyu
ladon'.
     Na gruboj,  pokrytoj mozolyami i shramami ladoni,  v prozrachnoj  kapel'ke
vody  iskrilis'  dva  kusochka  zheltogo metalla,  kazhdyj diametrom primerno v
tret' millimetra.
     - Vot takoe zdes' zoloto,  - skazal on. - Sluchaetsya, popadayutsya namnogo
krupnee, no eto byvaet redko i ne u vseh. Nu vse, ya vam vse rasskazal, idite
sebe, ishchite svoego schast'ya.
     - Ty eshche nam ne skazal,  skol'ko zdes' eto stoit,  -  skazal  Keron.
     - Prinimayut zoloto vo mnogih mestah v gorode.  Cena kolebletsya ot pyati,
do pyati s polovinnoj kreditov za gramm.
     - CHto-to ochen' deshevo.
     - Dorozhe vy zdes' ne najdete. U skupshchikov to zhe est' svoj interes.
     - Nu  horosho,  my  tebya  bol'she  ne  zaderzhivaem.  Uvidimsya vecherom,  -
poproshchalsya Keron i oni  vdvoem  s  Robertom  otpravilis'  na  poiski  svoego
schast'ya.
     Okolo chasa  oni  brodili po krutym kamenistym sklonam,  osmatrivaya set'
potokov.  Kogda oni obnaruzhivali podhodyashchee mesto,  to vstrechali zloj vzglyad
ocherednogo staratelya. Narodu bylo ne tak mnogo, kak v gorode, no vse-taki on
byl.  V nekotoryh mestah oni videli dazhe  nekoe  podobie  hizhin,  v  kotoryh
yutilis' eti lyudi,  no eto bylo skoree isklyuchenie,  chem pravilo.  Bol'shinstvo
predpochitalo temnoe vremya sutok  provodit'  pod  zashchitoj  vysokih  gorodskih
sten.  Nakonec im udalos' obnaruzhit' podhodyashchee mesto.  Vse bylo kak nado. I
bol'shaya zavod',  i trehmetrovyj vodopad,  iz kotorogo v nee s shumom popadala
voda,  i  prilichnyj  sloj  peska  na  dne.  I  chto samoe glavnoe,  vokrug ne
nablyudalos' nikakih sledov deyatel'nosti cheloveka,  kotorymi izobilovali vse,
do etogo imi vidennye mesta.
     - Vot zdes' my i budem probovat' svoe schast'e,  - soobshchil Keron  snimaya
svoj ryukzak.  - Mesto,  naskol'ko ya ponimayu,  podhodyashchee. A ty poka postoj i
posmotri po storonam, vdrug nashe poyavlenie zdes' komu-to ne ponravit'sya.
     On vzyalsya za lotok, v tochnosti povtoryaya vse, kak pokazal Kraston. Posle
tret'ego promytogo lotka popalas' pervaya zolotinka.  Keron akkuratno vzyal ee
dvumya pal'cami i pokazal Robertu.
     - S pochinom nas, - pozdravil on sebya i svoego druga. - Nachalo polozheno.
Teper'  nuzhno  uluchshit'  rezul'tat.  Esli  nichego  ne  est'  i  ne  pokupat'
boepripasov,  to ram nuzhno kak minimum  dobyvat'  po  dvenadcat'  grammov  v
mesyac, chtoby oplatit' prozhivanie v gorode. Nikogo po blizosti ne vidat'?
     - Vse vrode chisto,  - otvetil Robert.
     - Nu togda nachinaem,  tol'ko po  storonam  vse  ravno  posmatrivaj.
     On peredal Robertu ego lotok i oni prinyalis' za rabotu. Gde-to daleko v
storone,  blizhe k obedu, neskol'ko raz strelyali iz vintovki. Na ee odinochnye
vystrely   korotko   i   zlo  otvechal  skorostrel'nyj  avtomat.  Vskore  vse
prekratilos' i shum padayushchej s vysoty vody,  poglotil  vse  ostal'nye  zvuki.
Druz'ya sdelali korotkij pereryv, naskoro perekusili i prodolzhili rabotu.
     K vecheru  u  nih  na  listochke  bumazhki vozvyshalas' uzhe prilichnaya kuchka
zolotogo peska, gramma na tri. Za ves' den' nikto dazhe ne poyavilsya v ih pole
zreniya,  po  krajnej  mere  oni  ne  zametili  nikakogo  dvizheniya.  S kazhdoj
sleduyushchej zolotinkoj,  kotoraya lozhilas' v  ih  kuchku,  nastroenie  u  Kerona
postepenno  uluchshalos'.  Pod  konec raboty,  on uzhe dazhe stal pozvolyat' sebe
shutochki,  kotoryh Robert davno ot nego ne slyshal. Da i u Roberta stalo legche
na dushe.  Trudno predstavimoe do etogo spasenie,  stalo priobretat' ulovimye
vremennye kontury.
     - Pora  sobirat'sya  obratno,  -  skazal  Robert,  glyadya na krasnyj disk
Karmanta, vyglyadyvayushchego iz-za stremitel'no priblizhayushchihsya armady oblakov. -
skoro stemneet, da i na dozhd' sobiraetsya.
     - Da,  - podderzhal ego Keron,  - pogoda skoro isportit'sya.  -  Vot  chto
znachit zhit' u morya.
     Oni spryatali v  meshki  svoi  veshchi  i  kak  zapravskie  zolotodobytchiki,
primotali svoi lotki sverhu. Keron akkuratno zavernul v bumazhku rezul'tat ih
dnevnogo,  sovmestnogo truda i oni stali spuskat'sya vniz  po  sklonu,  vdol'
ruch'ya,  primechaya  po  puti  dorogu,  chtoby v sleduyushchij raz bystro popast' na
mesto, a ne bludit' pol dnya, kak v etot raz.
     Po doroge  oni  uzhe nikogo ne vstretili.  Izrezannyj potokami sklon byl
pustynen, kak do prihoda lyudej v etot mir.
     - Sudya   po   vsemu,   my  nemogo  zaderzhalis'  na  rabote,  -  shutlivo
prokommentiroval eto obstoyatel'stvo Keron.
     - YA vizhu, chto zdes' prinyato uhodit' poran'she.
     - ZHazhda nazhivy oslepila nashi glaza,  - v ton emu otvetil Robert. Druz'ya
druzhno posmeyalis' nad shutkoj.  Bezzhiznennyj kamen',  ne prosyhayushchij ot bryzg
vonyuchej,  mutnoj  vody,  s udivleniem prislushivalsya k etomu neprivychnomu dlya
sebya zvuku.  CHelovecheskij smeh byl isklyuchitel'no redkim  yavleniem  dlya  etih
mest.
     Bystro temnelo.  Kogda  oni  peresekli kamenistuyu dolinu i voshli v les,
tropa,  i bez togo edva zametnaya,  prosmatrivalas' s ochen'  bol'shim  trudom.
Druz'yam chudom udavalos' orientirovat'sya. Neskol'ko raz oni teryali tropu i im
prihodilos' vozvrashchat'sya i dolgo ee iskat'.
     Po mere  togo,  kak  mrak  stanovilsya plotnee,  vopreki vsem ozhidaniyam,
okruzhayushchie ih dzhungli postepenno ozhivali.  To po odnu,  to po druguyu storonu
ot tropy slyshalis' voznya i redkie vskriki i voj kakih-to tvarej. I chto samoj
udivitel'noe,  eti proyavleniya zhizni, s kazhdoj minutoj vse uverennee zayavlyali
o svoem sushchestvovanii.
     - Ne darom oni starayutsya ubrat'sya zasvetlo,  - skazal Keron,  privodya v
boevuyu gotovnost' oruzhie.  - Po nocham zdes' strashnovato.  Po moemu, kogda my
brodili v dzhunglyah takogo ne bylo.
     - Tochno,  ne bylo. - Podtverdil Robert. - |to kak-to svyazano s gorodom,
no kak imenno ya sebe ne predstavlyayu.
     Nebo zatyanulo   pochti   sploshnym  pokrovom  oblakov,  lish'  izredka,  v
kroshechnye,  svobodnye ot oblachnosti uchastki,  zaglyadyvali lyubopytnye zvezdy.
Vdaleke,  po hodu tropy,  zamayachilo chto-to temnoe i bol'shoj, vydelyayushcheesya na
fone edva zametnyh derev'ev neproglyadnym temnym cvetom.
     - Smotri,  vperedi  chto-to est',  - vzvolnovanno prosheptal Keron.
     - Ne pugajsya,  vse normal'no. |to gorodskaya stena. Nakonec-to my do nee
dobralis'.
     Priblizivshis', oni  dejstvitel'no  natknulis'  na uhodyashchuyu vverh stenu,
tol'ko v trope, begushchej vdol' ee bylo chto-to neobychnoe.
     - Mne chto-to kazhetsya, - skazal Robert, - chto eto ne to mesto, v kotorom
my svernuli, kogda shli utrom.
     - Bylo  by udivitel'no,  chtoby u takogo bol'shogo goroda byl tol'ko odin
vyhod k poberezh'yu.  Lyudi hodyat v raznyh napravleniyah, protaptyvayut tropinki.
Naverno my gde-to svernuli ne v tu storonu, kogda shli po lesu.
     Oni poshli vdol' steny.  Dejstvitel'no, tropa prohodila neskol'ko dal'she
ot nee i sil'nee petlyala, povtoryaya vse izgiby neprestupnogo prepyatstviya. SHli
dolgo, kazalos' celuyu vechnost'. Nakonec dobralis' do znakomyh mest.
     - YA dazhe ne ozhidal,  chto my nastol'ko oshibemsya.  Nu da horosho, chto hot'
vyshli. - Oblegchenno skazal Keron.
     Vskore oni ochutilis' pered nagluho zapertymi vorotami. Robert postuchal,
no otveta ne posledovalo. Togda Keron snyal s plecha plazmomet i stal kolotit'
prikladom v tolstennuyu stvorku.  Zvuk poluchalsya nizkim i raskatistym. Starye
kamennye  ruiny  na  mig  vspomnili svoe temnoe proshloe,  predsmertnye kriki
zhertv,  pogloshchaemye gromopodobnymi  udarami  ritual'nyh  barabanov,  no  eto
prodolzhalos' lish' mig,  kotoryj vspyhnuv, tut zhe pogas, ne vyderzhav davleniya
nasloivshihsya za veka sloev zabveniya.  Za stenoj zalayali sobaki.  V  dzhunglyah
probudilas'  oto  sna  eshche odna tvar' i v dokazatel'stvo etogo podala golos,
trevozha pronzitel'nym voem son rajskih dnevnyh ptichek,  vnosya tuda eshche  odin
koshmarnyj epizod.
     Keron tol'ko zanes plazmomet dlya  novoj  serii  udarov,  kak  v  pravoj
stvorke  otvorilos' okoshko,  v kotorom pokazalos' zaspannoe lico neznakomogo
strazha.
     - Kto takie? - Provorchal on. - Kak eto kto takie? - Vozmutilsya Keron. -
ZHivem my zdes'.  A nu, otkryvaya poskoree, a to my uzhe tebya zazhdalis'.
     - Aga,  sejchas,  uzhe otkryl, - soobshchil strazh, no ne dvinulsya s mesta. -
Brodyat tut po nocham vsyakie, spat' ne dayut.
     - Ty chto, skotina, otkryvat' ne budesh'? - Nachal vyhodit' iz sebya Keron.
     - Net  konechno.  Po  nocham  eti  vorota  nikogda ne otkryvayutsya.  Takoe
pravilo. A vy razve ne znali?
     - Nas  nikto  ob  etom ne preduprezhdal.  - Vstavil svoe "no" Robert.  -
Teper' budete znat',  - izdevatel'ski ulybnulsya strazh  i  zahlopnul  okoshko.
Robert gluboko vzdohnul,  starayas' svyknut'sya s mysl'yu,  chto ne takie uzh eti
dzhungli i opasnye.  Keron vstal v voinstvennuyu pozu pered zapertymi vorotami
i vystaviv vpered svoe oruzhie grozno potreboval:
     - A nu otkryvaj,  a to ya sejchas raznesu tvoi lyubimye vorota  vdrebezgi.
Tebe  i  tvoemu  naparniku,  etomu  pridurku  Karnulu,  bol'she  ne budet chto
otkryvat' i zakryvat', i vy oba ostanetes' bez raboty.
     Okoshko so stukom raspahnulos'.
     - YA by tebe ne sovetoval etogo delat', - s prezreniem procedil strazh, -
ty  zdes' novyj chelovek i sovsem eshche ne ponimaesh' zakonov,  po kotorym zhivet
etot gorod.  YA ne znayu kto ty takoj,  no odno ya znayu tochno - takie  kak  ty,
zdes' dolgo ne zhivut.  Zapomni paren',  eto ne to mesto gde mozhno pokazyvat'
svoj harakter ili chto-to trebovat'.  Tak chto idite rebyata, pogulyajte, a esli
ostanetes' cely, to prihodite utrom, kogda vzojdet Karmant.
     Okoshko v  stvorke  vorot zahlopnulos' i poslyshalas' tihaya,  udalyayushchayasya
bran'.
     - Teper' to ya ponyal,  pochemu na obratnom puti my ne vstretili ni odnogo
staratelya, - skazal nemnogo uspokoivshis' Keron, - oni vse starayutsya ubrat'sya
pod zashchitu krepostnyh sten do nastupleniya temnoty.
     - Nu i poryadki zdes',  - podderzhal ego Robert.  - Pochemu zhe Kraston  ne
predupredil ob etom.
     - Mne tak kazhetsya,  chto on eshche ochen' o mnogom nam ne  rasskazal...  Raz
tak,  to  samoe  vremya nam vspomnit' kak my sovsem nedavno nochevali bez etih
proklyatyh sten, i pohozhe u nas neploho poluchalos'.
     Druz'ya otoshli  ot  vorot  po odnoj iz begushchih v neskol'kih napravleniyah
trop i raspolozhilis' na nochleg pryamo posredi nee. Mesto vybrali otkrytoe. Do
blizhajshih  zaroslej  bylo  okolo  desyati  metrov.  Nataskav  prilichnuyu  goru
hvorosta, kotorogo dolzhno bylo hvatit' na vsyu noch', oni razveli ogon'. Posle
vspyshki  vystrela,  on  s  appetitom prinyalsya pogloshchat' vlazhnye vetki,  te s
shipeniem soprotivlyalis' natisku,  no ih staraniya  tol'ko  zavodili  ego  eshche
sil'nee.  Porozhdennye plamenem teni,  liho otplyasyvali ochen' drevnij, no vse
zhe sohranivshij svoyu aktual'nost' tanec, na temnyh kustah i stvolah derev'ev.
     Druz'ya dostali i razvernuli svoi spal'nye meshki.  Usevshis' na nih,  oni
naskoro  pouzhinali,  okonchatel'no  dobiv   eshche   sohranivshiesya   pripasy   i
raspredelili   mezhdu  soboj  vremya  dezhurstv.  Po  zhrebiyu,  pervym  ohranyat'
krohotnyj lager' vypalo Robertu.  Keron zabralsya v svoj meshok  i  uzhe  cherez
neskol'ko minut razmerenno sopel,  prichem svoeobraznyj zvuk poluchalsya u nego
tol'ko na vydohe, vdyhal on absolyutno bezzvuchno.
     Robert, s  plazmometom  v  rukah,  podbrasyval  v  ogon'  novye  porcii
hvorosta i vnimatel'no prislushivalsya k proishodivshemu vokrug. Neozhidanno dlya
nego  samogo,  do  nego  donessya  rezkij postoronnij zvuk,  chto-to napodobie
hrustnuvshej pod nogoj vetki.  Iz golovy vyleteli vse mysli  o  tom,  chto  zhe
delat'  dal'she,  a  ih mesto zanyalo trevozhnoe chuvstvo blizkoj opasnosti.  On
mgnovenno zaleg,  napraviv oruzhie predpolozhitel'no v nuzhnuyu storonu  i  stal
zhdat'.   Nichego   ne   proishodilo  okolo  desyati  minut.  Robert  uzhe  stal
somnevat'sya,  chto  dejstvitel'no  chto-to  uslyshal,  kogda  v  temnote  opyat'
shchelknulo.  Na  etot raz eto byl zvuk razognuvshegosya gibkogo pobega,  kotoryj
vstav na mesto,  udaril po listve svoih  sobrat'ev.  SHum  donessya  sprava  i
Robert otpolz v storonu pricelilsya v to mesto.
     - A nu vyhodi,  - tiho  potreboval  on,  -  sdavajsya,  ty  u  menya  pod
pricelom.
     Otvetom byla tishina,  lish' izredka narushaemaya tihim shurshaniem. Nikto ne
sobiralsya nikuda vyhodit' i tem bolee sdavat'sya.
     Robert perevel svoj plazmomet v avtomaticheskij rezhim i dlinnoj ochered'yu
polosnul   po  predpolagaemomu  vragu.  Vspyshki  golubovatoj  plazmy  bol'no
rezanuli po privykshim k temnote glazam.  Spokojstvie  nochi  vsporol  gromkij
ryk,  polnyj  boli  i  stradaniya.  Ne  otkladyvaya v dolgij yashchik,  Robert eshche
neskol'ko raz polosnul korotkimi ocheredyami po predpolagaemomu protivniku. Na
etot  raz  on  strelyal na zvuk.  kogda on oslabil palec na spuskovom kryuchke,
vokrug opyat' byla tishina,  lish'  eho  smakovalo  na  vse  lady  voyushchij  zvuk
vsparyvaemogo  plazmoj vozduha.  On oglyanulsya.  Keron sidel v nerasstegnutom
spal'nom meshke,  kotoryj plotno shodilsya u nego  pod  myshkami  i  nichego  ne
ponimayushchimi  glazami  vsmatrivalsya  v  okruzhayushchuyu dejstvitel'nost'.  Kak emu
udalos' sest' v nagluho zastegnutom meshke,  a tem bolee  osvobodit'  ruki  i
shvatit' lezhashchee ryadom oruzhie navsegda ostalos' zagadkoj.
     - CHto proishodit?  - Osmotrevshis' i  ponyav  gde  on  nahoditsya  sprosil
Keron.
     - A kto ego znaet.  SHurshal tam kto-to,  - Robert ukazal na zagorevshijsya
kust, - lomal vetki i ne hotel otzyvat'sya. Vot ya i vystrelil.
     - Hot' popal? - Sudya po ego kriku, popal.
     - Nu togda poshli posmotrim, - provorchal Keron s trudom rasstegivaya svoj
meshok. ZHal' tol'ko, chto my fonar' ostavili u Krastona.
     No fonar' ne ponadobilsya.  Podozhzhennyj Robertom kust, hotya i byl zhivoj,
s gustoj listvoj,  yarko pylal v nochi,  davaya dazhe bol'she sveta,  chem koster.
Vidimo v sostav soka etogo rasteniya vhodila kakaya-to  legko  goryuchaya  smola,
gorevshaya so svoeobraznym zapahom. Kogda Keron i Robert, vystaviv pered soboj
gotovoe  v  lyuboj  moment  razrazit'sya  smert'yu  oruzhie,  stali  osmatrivat'
rezul'tat  nochnogo  proishedstviya,  to  k svoemu udivleniyu,  obnaruzhili sredi
pylayushchih vetok kustarnika rasplastavsheesya zhivotnoe.  |to  byl  predstavitel'
obshirnogo  otryada  koshach'ih,  okolo dvuh metrov v dlinu.  Poloviny golovy na
meste  ne  bylo,  drugoj  vystrel  prishelsya  v   oblast'   pravoj   lopatki.
Otstrelennaya  lapa  valyalas'  tut zhe.  Pyatnistaya sherst' zhivotnogo vygorela v
neskol'kih  mestah.  Gustoj  puh  podsherstka  tlel  do  sih  por,  proizvodya
otvratitel'nuyu von'.
     - Da ty nastoyashchij ohotnik,  kak ya poglyazhu,  - udivilsya Keron. - Nado zhe
kak ty etu zveryugu masterski ulozhil. Navernyaka ona dazhe piknut' ne uspela.
     - Net,  krichala.  Posle pervoj ocheredi.  Naverno togda ya ej i otstrelil
lapu.
     - Ili ona nas, ili my ee, - filosofski izrek Keron. - Tret'ego ne dano.
Ona zhe ne za porciej laski syuda prihodila.
     - |to  tochno,  -  podtverdil  ego  slova  vozbuzhdennyj  Robert.
     Spat' perehotelos'.  Oni  vernulis' k kostru i dolgo sideli molcha glyadya
na ogon'.  Sozercanie trepeshchushchego plameni mozhet privesti k samym neozhidannym
rezul'tatam.  |to  s odinakovoj veroyatnost'yu mogut byt' nedostupnye soznaniyu
prostogo smertnogo vershiny duhovnogo samopoznaniya ili uzkaya, skripuchaya kojka
v klinike,  specializiruyushchejsya v oblasti neobratimyh rasstrojstv psihiki. No
ni odin,  ni drugoj variant v  dannom  sluchae  ne  proyavilsya  -  skazyvalos'
otsutstvie vremeni, prosto v golovu Keronu prishla interesnaya mysl', a inogda
s nim takoe sluchalos', i on podelilsya eyu so svoim drugom po neschast'yu:
     - Poslushaj, ty sebe predstavlyaesh', skol'ko nuzhno vremeni, chtoby promyt'
hotya by tot pesok, kotoryj nahoditsya v odnoj nashej zavodi?
     - Esli my segodnya promyli  kilogramm  pyat'desyat,  a  tam  ego  ne  odin
desyatok  kubometrov,  to dovol'no dolgo.  - Robert prikinul priblizitel'no v
ume.  - Nuzhno budet rabotat' ne odin god, kazhdyj den' i do temna, kak v etot
raz.
     - |to tol'ko esli my ne mehaniziruem process.  - Skazal  Keron,  sdelav
pri etom zagadochnoe lico.
     - Ne tyani,  nachal, tak rasskazyvaj.
     - YA videl podobnuyu shtuku tak daleko otsyuda,  chto dazhe ne verit'sya,  chto
eto vozmozhno, - nachal on izdaleka.
     Noch' vperedi byla dolgoj i speshit' im poka bylo nekuda.
     - Odno  vremya,  kogda  ya tol'ko nachinal,  to torgoval s odnim plemenem.
Teper' ya dazhe ne pomnyu,  kak nazyvalsya ih  mir,  no  sut'  v  tom,  chto  oni
rasplachivalis'  so  mnoj  zolotom.  Imenno  takim  zolotym  peskom,  shchepotka
kotorogo lezhit sejchas u menya v karmane.  I dobyvali oni ego iz peska  sovsem
ne tak,  kak eto delayut zdes'. Ne smotrya na svoyu otstalost' v razvitii eto u
nih poluchalos' bystro,  deshevo i serdito. YA prosto udivlyayus', chto do sih por
zdes' nikomu ne prishla v golovu eta mysl'.
     Robert neterpelivo  zaerzal  na meste.  Zametiv ego zainteresovannost',
Keron postaralsya sil'no ne rasprostranyatsya  o  svoem  proshlom  i  ne  delat'
bol'shih pauz v rasskaze.
     - Na meste my uzhe imeem protochnuyu vodu.  Ona uzhe dvigaetsya i ee ne nado
privodit'  v  dvizhenie v lotke,  nuzhno prosto zastavit' ruchej promyvat' svoj
sobstvennyj pesok.  Dlya etogo iz dosok delaetsya zhelob dostatochnoj dliny, tot
chto ya videl byl okolo pyati metrov.  On vystilaetsya chem-to rebristym,  libo v
nizhnej doske vyrezayutsya poperechnye zhelobki,  v kotoryh i budut osedat' samye
tyazhelye kusochki porody, v tom chisle i zoloto.
     - Naverno mnogo zolota budet uhodit',  - predpolozhil Robert.
     - Nichego podobnogo.  Konechno,  chto-to obyazatel'no otojdet,  no esli etu
shtuku  gramotno  nastroit'  -  vystavit'  ugol  naklona,  zapustit'  v zhelob
dostatochnoe kolichestvo vody i sdelat' normal'nuyu glubinu zahvatnyh zhelobkov,
to poter' budet ne mnogo.  No zato, my smozhem za den' promyt' stol'ko peska,
skol'ko ne sumeyut vse dobytchiki toj doliny vmeste vzyatye.
     Predlozhenie bylo dejstvitel'no ochen' zamanchivo, ono oblegchalo ne tol'ko
katorzhnyj trud,  no i sil'no priblizhalo nedostizhimo dalekuyu svobodu. Robertu
ideya ponravilas' s pervogo vzglyada.  Dal'she poshlo  obsuzhdenie  melochej,  bez
kotoryh  ne  obhodyatsya  dazhe  samye  grandioznye  proekty,  ne  to chto takaya
melkota, kak etot.
     Oni tak  i prosideli vozle kostra vsyu noch',  prislushivayas' k zagadochnym
zvukam lesa,  no bol'she gostej ne posledovalo. Vidimo programma na noch' byla
uzhe vypolnena.
     Kogda svezhij i otdohnuvshij Karmant soizvolil yavit'sya nad gorizontom,  u
druzej  uzhe  byl  gotov plan dejstvij,  prorabotannyj do mel'chajshih detalej,
blago vremeni bylo bol'she chem dostatochno.  S pervymi luchami  svetila,  robko
probivayushchimisya  skvoz'  redkie  razryvy  kron  derev'ev,  oni  svernuli svoj
malen'kij lager' i poshli k gorodskim vorotam. Te uzhe byli raspahnuty. Iz nih
vyhodili  zaspannye  lyudi  i  plelis'  kazhdyj  po  svoim delam.  Na etot raz
pridurkovatyj strazh Karnul byl na meste.  Izdaleka zavidev Roberta i  Kerona
on privetstvenno vzmahnul svoej bazukoj.
     - Nu kak,  zdorovo pogulyali?  - Sprosil on.  - |to zhe nado, ne nochevat'
doma! Nu i nravy.
     - Ujmeshsya ty kogda nibud' ili net,  - provorchal Keron, vsem svoim vidom
pokazyvaya, chto ne zhelaet podderzhivat' vesel'ya.
     - Mozhet kogda-nibud' i ujmus',  kto ego znaet?
     - Ty nam luchshe skazhi,  pochemu vy ne otkryvaete vorot, kogda stemneet? -
Sprosil Robert.
     - U nas takoj rasporyadok,  - pozhal on plechami.  - Kstati, eto ne vy tam
strelyali posredi nochi?
     - My,  - priznalsya Keron.
     - I  chto  zhe,  v kogo-to popali?
     - Net,  prosto tak,  potrenirovalis'. Znaesh', vsegda nuzhno podderzhivat'
sebya v forme, sluchis' ser'eznoe delo, a ty promahivaesh'sya.
     - |to tochno,  - sdelal vid chto poveril zhizneradostnyj strazh.
     Kogda oni  poyavilis' vozle ruin prinadlezhashchih Krastonu,  on vstretil ih
kak rodnyh.  Dolgo ulybalsya,  demonstriruya  druz'yam  ryady  pobityh  kariesom
zubov.  Ponachalu ego vzglyad krome krajnej stepeni udivleniya bol'she nichego ne
vyrazhal. Esli by oni otpravilis' v ad i vernulis' ottuda nevredimymi, to eto
proizvelo by na nego men'shee vpechatlenie, chem noch' provedennaya vne gorodskih
sten.
     - A ya uzhe bylo podumal,  chto vy bol'she ne vernetes', - bylo pervoe, chto
on skazal,  kak tol'ko spravilsya s nahlynuvshimi na nego chuvstvami. - Vas chto
v gorod ne pustili ili dela kakie byli?
     - Ne  pustili,  - grozno otvetstvoval Keron.  - |to pochemu zhe ty staryj
durak ne predupredil o zdeshnih poryadkah?
     - A vy i ne sprashivali.  Otkuda mne bylo znat', chto vy tak uvlechetes' v
pervyj zhe den' rabotoj, chto zabudete obo vsem na svete.
     Ponachalu Keronu  vdrug nepreodolimo zahotelos' drat'sya,  on dazhe sdelal
neskol'ko shagov navstrechu negodyayu,  tot v svoyu ochered', pochuvstvovav spinnym
mozgom  namerenie  svoego  novogo  soseda,  otstupil  v temnyj proem vyhoda,
sobirayas' pri pervoj zhe  opasnosti  skryt'sya  za  svoej  styanutoj  zheleznymi
poloskami  dver'yu.  Neozhidanno dlya samogo Kerona,  eto ego pobuzhdenie proshlo
samo soboj,  ne ostaviv v  dazhe  sleda.  Uzhe  cherez  minutu  on  obsuzhdal  s
Krastonom   vozmozhnuyu  pogodu  na  predstoyashchij  den',  nizkuyu  oblachnost'  i
raskisshie ot vozmozhnogo dozhdya tropy.  Oni  besedovali,  kak  starye,  dobrye
druz'ya,  znayushchie  drug  druga ne odin god.  Potom razgovor plavno pereshel na
mestnuyu  dorogoviznu  boepripasov,  vskol'z'  kosnulsya  zdeshnih   nravov   i
okonchilsya temoj,  kotoraya iznachal'no interesovala Kerona. |to byli gorodskie
svalki,  esli eto mozhno bylo tak nazvat' samye  zahlamlennye  mesta  v  etom
umershem mnogo stoletij nazad gorode-prizrake.
     Posle etogo, naskoro vyyasniv u Krastona gde nahoditsya blizhajshij skupshchik
zolota, druz'ya otpravilis' k nemu s vizitom. Najdya nuzhnuyu dver', oni dolgo i
bezuspeshno v nee kolotili.  CHerez pyat' minut lyazgnul zasov i ona so  skripom
priotkrylas'.  V obrazovavshejsya shcheli pokazalas' do togo zaspannaya morda, chto
nazvat' ee licom ne predstavlyalos' nikakoj vozmozhnosti.  Vidimo skupshchik  vel
isklyuchitel'no  nochnoj obraz zhizni,  predpochitaya dnevnomu svetu tusklye bliki
zolotogo peska v ubogom svete sal'noj lampy.
     - My  hotim  prodat'  nemnogo  zolotogo  peska,  - ob座asnil cel' svoego
rannego vizita Keron.
     Nekotoroe vremya  skupshchik  podozritel'no  rassmatrival  rannih gostej ne
govorya ni slova,  a mozhet on prosto tugo soobrazhal.  Kto ego znaet?  V konce
koncov  klyuchevoe slovo "zolotogo",  iz proiznesennoj Keronom frazy,  sdelalo
svoe delo i u skupshchika v golove vse vystroilos' strojno i ponyatno.
     - Prohodite,  -  priglasil  on  eshche ne prosnuvshimsya golosom i raspahnul
dver'.
     Uzkij koridor  vel  v  edinstvennuyu sohranivshuyusya v razvalinah komnatu,
vhod  v  kotoruyu  pregrazhdala  eshche  odna  dver'.   Postoyav   pered   nej   v
nereshitel'nosti,   skupshchik   i  ee  raspahnul  pered  neznakomcami.  Druz'yam
otkrylas'  bol'shaya,  po  zdeshnim  merkam,  komnata  obstavlennaya  v  strogom
spartanskom  stile.  V nej ne bylo nichego lishnego,  mozhno bylo dazhe skazat',
chto v nej eshche i ne dostavalo ochen' mnogih veshchej,  kotorye etot chelovek,  pri
svoem zanyatii,  mog yavno sebe pozvolit'.  Zdes' byl tol'ko stol,  na kotorom
krome elektronnyh,  laboratornyh vesov bol'she nichego ne bylo,  u stola stoyal
stul, v dal'nem uglu, pravda, stoyala bol'shushchaya kvadratnaya postel', nu da pri
takoj potrebnosti vo sne,  kakoj otlichalsya etot gospodin, eto bylo skoree ne
roskosh'yu, a odnoj iz pervyh nasushchnyh veshchej.
     Podtyanuv privychnym dvizheniem spolzshie shtany pizhamy, on uselsya za stol i
vklyuchiv vesy protyanul k Keronu ruku.
     - Ah da,  zoloto,  - dogadalsya staryj brodyaga i  polozhil  v  raskrytuyu,
rozovuyu ladoshku kroshechnyj bumazhnyj kulek.
     Skupshchik akkuratno razvernul bumagu i vysypal soderzhimoe na chashku vesov.
Cifry na indikatore zabegali, no skoro ostanovilis', pokazyvaya chetyre gramma
celymi i eshche more znakov posle zapyatoj.
     - I  iz-za  etogo  stoilo podnimat' menya tak rano,  - obizheno provorchal
odetyj v zanoshennuyu pizhamu lyubitel' pospat'.
     - Nu  uzh  izvini,  no  kushat' vsem hochetsya.  Raz prinimaesh' zoloto,  to
prinimaj ego v lyuboj chas dnya i nochi. - Keron sdelal vid, chto obidelsya.
     - Ne  hvatalo  mne  eshche  i  noch'yu  rabotat'.  -  Dejstvitel'no obidelsya
skupshchik.  - Vot vashi dvadcat' dva kredita, ya prinimayu po pyat' s chetvert'yu za
gramm. Melochi u menya net, tak chto eshche pyataya chast' kredita za mnoj.
     - Ostav' ih sebe,  - razreshil Keron. - Na razvitie biznesa.
     - Horosho,  - ne stal vozrazhat' skupshchik.
     Tak pervyj raz za neskol'ko mesyacev u druzej poyavilis' svoi den'gi.  Na
tom i  razoshlis'.  Robert  s  Keronom  otpravilis'  k  ozhivayushchemu  rynku  za
produktami,  a skupshchik obratno v svoyu shikarnuyu postel', dosmatrivat' zhestoko
prervannyj son.
     Nastroenie u druzej zametno  uluchshilos'.  Nichto  tak  ne  sposobno  ego
podnyat', kak tol'ko chto zarabotannye zhivye den'gi. CHem by ne ob座asnyalsya etot
fenomen, no eto bylo neosporimym faktom.
     Rynok tol'ko   nachinal   svoj   novyj,   suetnyj  den'.  Mezhdu  izredka
zapolnennymi torgovymi mestami snovali s bol'shimi sumkami  melkie  torgovcy.
Kupcy posolidnej tol'ko otkryvali stavni svoih lavok, vystraivaya ryady tovara
na lyuboj vkus i karman.  Keron s  Robertom  okazalis'  chut'  li  ne  pervymi
pokupatelyami etogo dnya.  Pobrodiv nemnogo mezhdu lavkami i pricenivshis',  oni
podobrali koncentraty po deshevle.  Na dvadcat' dva kredita poluchilos' kupit'
dva bol'shih paketa edy. Uchityvaya, chto dva predydushchih dnya oni pochti nichego ne
eli,  eto prevzoshlo  samye  smelye  ih  ozhidaniya.  Hotya  kachestvo  produktov
vyzyvalo somneniya, no zato ih bylo mnogo.
     Po doroge  obratno  im  povstrechalsya  Bezvrednyj  Soran,  bredushchij   po
tropinke s bescel'nym,  bluzhdayushchim vzglyadom.  Kak tol'ko on zametil znakomye
lica,  izmenil marshrut svoego dvizheniya i podojdya k druz'yam na polnom ser'eze
sprosil:
     - Nu kak,  Robert i Keron,  vy molites'?
     - Konechno, - sovral Robert.
     - Togda vy uzhe na puti k spaseniyu,  - zayavil on uverenno. - Dobrye dela
to zhe delaete?
     - Po mere sil.  - Skazanul Keron,  protyagivaya Soranu bol'shuyu kvadratnuyu
konservu, s kakimi-to obitatelyami morya.
     - Togda vam nechego volnovat'sya, - uspokoil on druzej prinimaya ugoshchenie.
- Vse u vas budet v poryadke,  - poobeshchal on uzhe  uhodya,  krepko  prizhimaya  k
grudi podarok.
     - I znaet zhe,  kogda nuzhno podojti,  - pozavidoval Keron. - Kogda u nas
nichego ne bylo, ego i blizko ne bylo vidno, no ne uspelo chto-to poyavit'sya, a
on tut kak tut. I kak tak mozhet byt'?
     - Emu tochno pomogaet kakaya-to sila,  - zadumchivo proiznes Robert.
     - Da,  net somnenij. S ego vzglyadami na zhizn' i s ego k nej otnosheniem,
bez pomoshchi ne obojtis'.
     Kogda oni vernulis' s rynka, to Krastona uzhe ne bylo. Sudya po vremeni,
on uzhe   brosil  pervuyu  prigorshnyu  peska  v  svoj  lotok.  Ne  sil'no  etim
rasstroivshis',  oni prigotovili sebe carskij zavtrak,  razogrev dlya etogo na
razvedennom  vo  dvore  kostre  neskol'ko  konservov.  Ih zheludki s trepetom
naslazhdalis'  davno  zabytym  vkusom  goryachej  pishchi.  Ne  smotrya   na   svoyu
otnositel'nuyu desheviznu, eda okazalas' vpolne s容dobnoj.
     Utoliv trebovaniya nenasytnoj  ploti,  oni  prinyalis'  za  osushchestvlenie
svoego  nochnogo plana.  Osmotrev blizhajshie musornye kuchi,  v kotoryh,  nuzhno
skazat',  chego tol'ko ne bylo, oni obnaruzhili priblizitel'no to, chto iskali.
Hotya im tak i ne popalis' na glaza doski,  iz kotoryh oni vnachale zadumyvali
delat' promyvochnyj zhelob,  oni obnaruzhili koe-chto bolee podhodyashchee dlya etogo
dela.   |to   byl   desyatisantimetrovyj   v   diametre,   kusok  plastikovoj
gofrirovannoj truby, sluzhivshej vozduhovodom v sisteme regeneracii vozduha na
ne sushchestvuyushchem uzhe vidimo v prirode korable. Otrezok imel okolo treh metrov
v  dlinu,  a  glubina  kanavok  ego  gofra  predpolozhitel'no  podhodila  dlya
namechennogo.
     Pritashchiv nahodku k Karstonu,  druz'ya prinyalis' izgotavlivat'  iz  etogo
polufabrikata gotovoe sredstvo proizvodstva. Pervym delom, Keron nozhom vdol'
razrezal trubu.  Zatverdevshij  ot  vremeni  plastik  ploho  poddavalsya  etoj
tehnologicheskoj  operacii,  no  ustoyat'  pered  natiskom starayushchegosya vyzhit'
cheloveka bylo delom nevozmozhnym.  V itoge poluchilis' dva  ne  sil'no  rovnyh
zheloba.  Robert,  tem  vremenem,  shodil  na  zadvorki razvalin i vernulsya s
neskol'kimi dlinnymi,  rovnymi zherdyami,  dobytymi  v  blizhajshem  kustarnike.
Otobrav dve samye tolstye, Keron ulozhil ih parallel'no na trave, mezhdu nimi,
odin za odnim raspolozhil kuski vozduhovoda i prinyalsya skruchivat' vse  eto  v
edinoe celoe rzhavoj provolokoj,  sputannyj motok kotoroj valyalsya pryamo vozle
vhoda v ih zhilishche.  Postepenno nezatejlivaya  konstrukciya  stala  priobretat'
prochnost'  i  zakonchennyj vid.  Sdelav poslednyuyu skrutku,  Keron podnyal svoe
shestimetrovoe  proizvedenie  za  odin  kraj  i  poproboval  konstrukciyu   na
prochnost'.  ZHelob  slegka  prognulsya,  no  vse  ego  chasti ostalis' na svoih
mestah. Rezul'taty provedennyh ispytanij ego vpolne udovletvorili.
     - Vidish',  -  voshitilsya  on,  -  kakim poleznym mestom mozhet okazat'sya
obyknovennaya musornaya kucha.
     - Tol'ko  by eta shtuka rabotala,  - vykazal Robert opyat' zarodivsheesya v
ego dushe somnenie.
     - Nu znaesh'! - Vozmutilsya Keron. - Esli ko vsemu otnosit'sya, kak ty eto
sejchas delaesh',  to togda voobshche nichego ne stoit delat'. Vdrug ne poluchitsya?
CHelovek dolzhen nadeyat'sya i delat' vse vozmozhnoe, dlya togo, chtoby eti nadezhdy
ne okazalis' naprasnymi, a poluchitsya ili ne poluchitsya, eto delo desyatoe - ne
v etot, tak v sleduyushchij raz.
     Keron govoril pravil'nye veshchi i vyglyadel pri etom tak ubeditel'no,  chto
Robertu srazu stalo stydno za dopushchennoe im minutnoe malodushie.
     Pokonchiv s izgotovleniem samogo zheloba,  oni eshche okolo chasa provozilis'
so stojkami,  na kotoryh predpolagalos' ego ustanovit'.  Slozhnoe,  na pervyj
vzglyad,  ustrojstvo plavnogo  izmeneniya  ugla  naklona,  zamenila  najdennaya
poblizosti,  vethaya, no tolstaya verevka, privyazannaya k dvum perednim stojkam
osobymi,  samozatyagivayushchimisya uzlami.  Dostatochno bylo potyanut' za  odin  ee
konec  i podveshennyj na nej zhelob podnimalsya vverh,  potyanuv za drugoj konec
mozhno bylo opustit' vsyu konstrukciyu na neobhodimyj ugol.
     Zakonchiv rabotu,  oni kompaktno upakovali svoe proizvedenie, smotav vse
ego  komponenty  bechevkoj.  Nadezhno  pripryatav  svoe  tajnoe  oruzhie  protiv
bednosti v nedrah rozlozhistogo kusta,  kotoryj svoimi rovnymi pobegami to zhe
pouchastvoval v ego sozdanii  i  naskoro  poobedav,  otpravilis'  spat'.  Vse
ravno,  provodit' ispytaniya bylo slishkom pozdno - vremya perevalilo za obed i
ne uspeli by oni prijti na mesto,  kak uzhe nuzhno bylo by tashchitsya nazad,  tem
bolee s uchetom mestnyh predubezhdenij protiv temnoty.






     Serelo. CHistyj,  bez edinogo oblachka nebosklon tol'ko edva posvetlel na
vostoke.  Krupnye  zvezdy  s udivleniem dlya sebya obnaruzhili,  chto vremya nochi
isteklo i pora osvobozhdat' mesto dlya samoj glavnoj v zdeshnih mestah,  zheltoj
zvezdy, so strannym i neponyatnym nazvaniem Karmant.
     Po edva razlichimoj v temnote tropke,  porosshej s obeih  storon  gustoj,
vysokoj travoj, Keron s Robertom tashchili dlinnuyu shtuku, opredelit' naznachenie
kotoroj ne smog by nikto,  dazhe esli by emu vzdumalos'  vysunut'sya  v  takuyu
ran'  na ulicu.  No opredelyat' bylo ne komu,  gorod eshche krepko spal.  Druz'ya
special'no  vybrali  eto  vremya,  reshiv  nikomu  ne  sryvat'   glaz   svoimi
dejstviyami. Kak govorit'sya: " men'she znayut - dol'she zhivut".
     U vorot uzhe bodrstvoval neizmennyj  Karnul.  Vidimo  v  sisteme  ohrany
goroda on byl samym nezamenimym chelovekom.  Kogda Keron ego videl, to u nego
skladyvalos' stojkoe vpechatlenie, chto on i zhivet pryamo tut, u etih vorot. Ne
smotrya  na  ran',  a  bylo  nemnogim  bolee  chetyreh chasov,  Karnul vyglyadel
udivitel'no svezho i bodro.  Esli on dazhe i spal,  to snu ne udalos' ostavit'
na ego lice nikakih sledov.
     - Nu i chto zhe eto vy uspeli tak rano  ukrast'?  -  Pointeresovalsya  on,
rasplyvshisya v svoej neizmennoj ulybke.
     - Slushaj,  kogda ty spish'?  - Razozlilsya na nego Keron.
     - Noch'yu,  kak  i  vse  normal'nye  lyudi.
     - I gde zhe ty videl zdes' normal'nyh lyudej?
     SHutka Kerona vyzvala burnuyu reakciyu strazhnika. On zalivisto rassmeyalsya.
     - Otkryvaj vorota, - prerval ego vesel'e Keron.
     - Kuda  eto v takuyu ran'?  Pointeresovalsya Karnul vzyavshis' za zasov.  -
Neuzheli sobralis' perebrat'sya na arhipelag?  Tol'ko  znaete  chto,  dumayu  ne
vyderzhit dazhe odnogo iz vas vasha lodka.
     - SHevelis', my toropimsya, - potoropil ego Keron. - Esli ne vyderzhit, to
vernemsya obratno.
     Karnul opyat' shumno rassmeyalsya.
     - Da  v  vodah etogo morya vodit'sya bol'she golodnyh tvarej,  chem v nashih
dzhunglyah.  - Ob座asnil on prichinu svoego vesel'ya. YA ne znayu, chto vy zadumali,
no bud'te ostorozhnej. v etih mestah nikogda ne nuzhno teryat' bditel'nosti.
     Takogo zabotlivogo  k  sebe  otnosheniya  druz'ya  nikak  ne  ozhidali   ot
gorodskogo strazha. Keron udivlenno posmotrel na nego posle etih slov, no tot
bol'she nichego ne skazal, molcha raspahnuv vorota.
     Trava byla  gusto  pokryta  krupnymi kaplyami rosy.  Uzhe cherez neskol'ko
soten  metrov,  nepromokaemye  armejskie  sapogi  skvoz'   klapan   zastezhki
propustili dostatochno vody,  chtoby Keron s Robertom mogli pochuvstvovat' sebya
eshche blizhe k prirode.  V lesu bylo tiho,  kak v mogile.  Veter  ne  perebiral
list'ya,   pticy  eshche  ne  nachali  svoyu  beskonechnuyu  voznyu.  Eshche  nichego  ne
proishodilo.  Bylo kak raz to vremya,  kogda noch' ushla,  a den' medlil zanyat'
osvobodivsheesya  mesto.  Ne  uspeli  oni uglubit'sya v les i na kilometr,  kak
gde-to vverhu,  nereshitel'no pisknula odna ptichka, ej sonno otvetila drugaya,
tret'ya. Uzhe cherez neskol'ko minut vse bylo kak obychno.
     Na zarosshej lesnoj trope,  druz'ya  eshche  koe-kak  spravlyalis'  so  svoej
noshej,  vremya  ot vremeni ostanavlivayas',  chtoby smenit' ustavshee plecho,  no
kogda oni dobralis' do kamenistoj doliny,  ih dvizhenie zamedlilos' - shatkie,
ostrye kamni kak zhivye vyskal'zyvali iz pod nog, da i skazyvalas' ustalost'.
Oni ostanovilis' otdohnut'.
     - Vidish',  - skazal Keron okinuv vzglyadom dalekie eshche sklony, - kazhetsya
my zdes' segodnya pervye.
     - Nikogo ne vidno, - soglasilsya s nim Robert. - Tol'ko by dotashchit' etot
zhelob na mesto i ne popast'sya nikomu na glaza.
     - Esli  tol'ko  eta  shtuka zarabotaet,  kak my dumaem,  bylo by neploho
sohranit' ee sushchestvovanie v tajne, a to esli vse sebe takie zhe nadelayut, to
skupshchiki srazu snizyat zakupochnye ceny i my to zhe okazhemsya v proigrashe.
     - Da,  nuzhno budet postarat'sya ee zamaskirovat'.
     Nemnogo otdohnuv oni dvinulis' dal'she.  Ruchej,  v kotorom raspolagalas'
najdennaya imi nakanune zavod',  oni nashli stazu.  So  svezhego  vozduha  lesa
srazu chuvstvovalsya ego bolotnyj zapah.  Dobravshis' vverh po sklonu k zavodi,
oni prinyalis' raspakovyvat'  svoe  detishche.  Posoveshchavshis',  oni  reshili  ego
ustanovit'  pod prikrytiem navisshih nad vodoj vetvej kustarnika.  Proveriv s
raznyh tochek, ne sil'no zametno li eto budet, oni prinyalis' za rabotu. Keron
stal vkolachivat' vo vlazhnyj, nanosnoj grunt podgotovlennye stojki, ispol'zuya
v kachestve molotka podobrannyj poblizosti, obkatannyj vodoj kamen', a Robert
otpravilsya  na  poiski  chego-to,  chem mozhno bylo by cherpat' so dna zalivchika
pesok i zasypat' ego v zhelob.  Metrah  v  sta  ot  mesta,  vozle  sosednego,
begushchego  parallel'no potoka,  on obnaruzhil plotnuyu plastikovuyu korobku,  ot
kakoj-to konservy. |to bylo to, chto on iskal.
     Kogda on  vernulsya,  stojki  uzhe  stoyali na svoih mestah.  Oni vdvoem s
Keronom ustanovili na nih zhelob,  pridvinuv ego verhnij kraj pryamo k ploskoj
poverhnosti kamnya,  po kotoromu stekala v ih zalivchik voda.  Ona s zhurchaniem
ustremilas' po zhelobu,  s shumom uhodya v zarosli.  Otregulirovav potok i ugol
naklona,  Keron zhestom pokazal Robertu,  chto mozhno nachinat'. Tot zacherpnul s
neglubokogo dna,  najdennoj korobkoj,  pervuyu porciyu peska i vysypal  ego  v
samom   nachale  zheloba.  Peschinki  zastruilis'  cherez  rebra  gofra,  ogibaya
vystupayushchie prepyatstviya. Samye tyazhelye ostavalis' v glubokih zhelobkah i lish'
slegka  podragivali  pod naporom vody.  Sredi krupnyh kusochkov porody,  dazhe
skvoz' ne sovsem prozrachnyj potok  vody,  horosho  prosmatrivalis'  neskol'ko
bol'shih, po zdeshnim merkam, zolotin.
     - Vidish',  - obradovalsya Keron,  - a ty govoril, chto ne budet rabotat'.
Zakony  fiziki  odinakovye  vezde.  Vernee  pochti  vezde,  -  popravilsya on,
vspomniv pro sushchestvovanie galaktik,  pomechennyh v navigacionnyh  programmah
transparantami, preduprezhdayushchimi ob opasnosti.
     Hotya oni imel i  mnogo  raznyh  nazvanij,  no  sut'  ostavalas'  odnoj.
Privychnye  fizicheskie  zakony,  v  etih  oblastyah material'nogo prostranstva
rabotali samym neozhidannym obrazom, ili ne rabotali voobshche.
     - I vpravdu, rabotaet, - udivilsya Robert. - Esli priznat'sya chestno, chto
ya ne sil'no nadeyalsya na eto chudo.
     On pal'cami dostal obkatannye vodoj kusochki zolota i protyanul na ladoni
Keronu. Otsutstvie pinceta, s lihvoj kompensirovalos' ego lovkost'yu.
     - Posmotri,  eti  po  razmeram  takie krupnye.  V proshlyj raz my dobyli
takih tol'ko neskol'ko shtuk.
     - Tochno,  - soglasilsya Keron, - nuzhno nemnogo umen'shit' ugol naklona, a
to melkie kusochki zolota uhodyat s vodoj.
     Pravil'no otregulirovav naklon zheloba oni vzyalis' za rabotu. Lish' cherez
poltora  chasa  na  porosshem  kustarnikom  sklone  stali  poyavlyat'sya   drugie
starateli.
     Keron bez  ustali  zagruzhal  pesok,  a  Robert  dostaval  ostavsheesya  v
uglubleniyah   zoloto.   Kogda  zhelob  sil'no  zasoryalsya  krupnymi  frakciyami
postoronnej porody,  ego prihodilos' snimat' s podstavok  i  vytryahivat'  iz
nego  vse  lishnee.  Potom  rabota vozobnovlyalas'.  Za celyj den' oni sdelali
tol'ko odin korotkij pereryv na obed.
     K koncu  dnya  u  Roberta lomilo ruki ot holodnoj vody,  a u Kerona,  ot
postoyannyh prisedanij nyla poyasnica,  no zato na ploskom kamne, spryatannom v
teni kusta postepenno vyrosla prilichnaya gorka zolotogo peska, po vidu, raz v
dvadcat' bol'shaya toj,  chto byla vchera.  Zavyazyvaya v  kusok  tryapki  dobytoe,
Keron  radovalsya,  kak  rebenok.  Pod  zhelobom,  na  nizhnej  terrase vyrosla
prilichnaya kucha promytogo peska.
     Nado skazat',  chto  nekotoraya  chast'  zolotogo  peska vse zhe pojmat' ne
udavalos', no ne smotrya na primitivnost' prisposobleniya, ono davalo zametnyj
vyigrash vo vremeni i znachitel'no oblegchala rabotu.
     Otvedya zhelob ot pitayushchej ego vody,  oni nalomali  vetok  i  kak  smogli
zamaskirovali  svoyu  ustanovku.  V  gorod  prishli  vo  vremya,  operediv dazhe
Krastona - strastnogo lyubitelya pobezdel'nichat'.
     Pyat' dnej  vse shlo gladko,  kak po maslu.  Rano utrom druz'ya vyhodili v
kamenistuyu dolinu,  prihvativ s soboj dlya  otvoda  glaz  promyvochnye  lotki.
Vozvrashchalis' ne ochen' pozdno.  V obshchem postupali,  kak vse,  kto zanimalsya v
etih krayah promyvkoj zolota. Vse dobytoe sdavali v tot zhe den', no pri etom,
chtoby  ne  vyzvat'  podozrenij  na  svoj schet,  delali eto akkuratno,  drobya
dobytoe na porcii i pol'zuyas'  uslugami  raznyh  priemshchikov.  Tolshchina  pachki
kreditok,  lezhashchej  vo  vnutrennem  karmane kazhdogo,  uvelichivalas' s kazhdym
prozhitym dnem.
     - Slushaj,  tak ne projdet i mesyaca,  kak my nasobiraem nuzhnuyu summy dlya
togo,  chtoby ubrat'sya otsyuda,  -  v  odin  iz  vecherov  razmechtalsya  Robert,
vzveshivaya na ladoni svoyu chast' deneg.
     Stopka uzhe dohodila do dvuh santimetrov i plotnyj  plastik  vyzyval  na
ladoni priyatnoe oshchushchenie tyazhesti.
     - Da,  esli  nichego  nepredvidennogo  ne  proizojdet,  to   my   smozhem
nakonec-to  pokinut'  eto  mesto.  - Podderzhal ego Keron,  pereschityvaya svoyu
dolyu.
     S nedavnego  vremeni,  a  imenno  s  togo  momenta,  kogda  u nih stali
poyavlyat'sya  den'gi,  eto  bylo  samym  interesnym  zanyatiem,  kotoromu   oni
predavalis'  pered  snom.  Oni mechtali,  kak vyberutsya iz etoj bogom zabytoj
dyry,  rasskazyvaya drug drugu,  v kakom imenno mire kazhdyj iz nih  hotel  by
okazat'sya.
     U Roberta,  detstvo   kotorogo   proshlo   na   zabroshennom   hozyaevami,
bezdejstvuyushchem  elektronnom zavode,  visevshim grudoj zheleza v chernoj pustote
kosmosa,  a  yunost',  na  pererabatyvayushchem  komplekse,  raspolagavshejsya   na
holodnoj,  kak  macheha  planete,  lishennoj  atmosfery,  na gorizonte kotoroj
vshodila umirayushchaya,  otzhivshaya svoe zvezda, predstavleniya o horoshih dlya zhizni
planetah  byli  smutnymi  i neopredelennymi.  V osnovnom oni osnovyvalis' na
vidennom kogda-to s ekrana i uslyshannogo  ot  postoronnih  lyudej.  Otstojnik
K3/09  byl  pervym v ego zhizni mirom,  po kotoromu on hodil prosto tak,  bez
skafandra.  Mozhno bylo tol'ko predstavit' sebe,  kakie chuvstva on  ispytyval
kogda  videl  derev'ya,  travu,  ptic,  on,  kotoryj  s rozhdeniya nichego krome
obodrannyh metallicheskih pereborok ne videl.
     U Kerona  vse  bylo  s  tochnost'yu  do  naoborot.  Za svoyu burnuyu zhizn',
blagodarya ego rodu zanyatij i energichnoj,  deyatel'noj  nature,  emu  dovelos'
pobyvat'  v stol'kih mirah,  chto vpechatleniya poluchennye vo vseh etih mestah,
slilis' v ego golove v pestryj potok samyh raznyj  perezhivanij.  On  mog  do
beskonechnosti  rasskazyvat' o prokalennyh do belizny pustynyah i zateryannyh v
belosnezhnyh gorah, tihih stranah; o shumnyh kosmoportah, plavno perehodyashchih v
ogromnye  megapolisy,  osveshchennye gusto rassypannymi,  raznocvetnymi iskrami
neona,  gde lyubomu gostyu gotovy byli po pervomu trebovaniyu predlozhit'  celyj
nabor  razvlechenij na lyuboj vkus i den'gi.  On teper' i sam ne mog skazat' s
polnoj uverennost'yu, pro kakoj imenno iz mirov on rasskazyval v tot ili inoj
moment,  no rasskazy byli interesnye i Robert mog slushat' ih nochi na prolet.
V ego golove postepenno formirovalsya takoj zhe  eralash,  kakoj  byl  v  mozgu
samogo rasskazchika, no chert poberi, on byl udivitelen.

     Sajrs Bult lovko pereprygivaya s odnogo valuna na drugoj shel po  terasse
"zolotoj"   doliny.  Karmant  yarko  siyal,  kak  tol'ko  chto  otshtampovannaya,
bronzovaya moneta.  Na vid Sajrsu bylo  okolo  tridcati  pyati.  Podstrizhennye
ezhikom,  sedye  volosy gladko vybrityj podborodok i rovno podbrityj zatylok,
govorili o tom,  chto dazhe v takih usloviyah vneshnost' etogo cheloveka byla emu
ne   bezrazlichna.  Ego  rost  byl  mnogo  nizhe  srednego,  no  eto  dosadnoe
obstoyatel'stvo,  vpolne  kompensirovalos'  zheleznym  harakterom,  vrozhdennoj
podozritel'nost'yu  i  sil'nym,  tochnym  udarom  sprava.  Na nem byli shirokie
armejskie shtany i  vycvevshaya  rubaha  s  zakatannymi  rukavami.  Na  shirokom
bryuchnom remne boltalsya potertyj impul'snik i neskol'ko zapasnyh obojm k nemu
v special'nyh kozhanyh chehlah.  V ruke on nes  sverkayushchij  hromom,  noven'kij
kejs.   |to  byla  edinstvennaya  veshch',  kotoraya  nikak  ne  garmonirovala  s
okruzhayushchejsya dejstvitel'nost'yu. Takoj chemodanchik skoree mozhno bylo uvidet' v
rukah lovko prodvigayushchegosya po sluzhbe klerka, v kakom-nibud' delovom centre,
a ne v issechennoj shramami, tverdoj ruke prohodimca.
     Za nim bezhali dva prekrasno vyshkolennyh psa. V protivopolozhnost' svoemu
hozyainu,  eto byli dva vysokih,  plechistyh parnya,  znachitel'no molozhe svoego
hozyaina.  Odety  oni  byli  sero  i  nevyrazitel'no.  Osnovu  ih  ekipirovki
sostavlyal konechno  zhe  neizmennyj  armejskij  stil'.  V  rukah  u  nih  byli
skorostrel'nye avtomaty, to zhe sil'no potertye ot postoyannogo ispol'zovaniya.
     Sajrs ostanovilsya  na  vysokom  kamenistom  utese  i  ne   oborachivayas'
protyanul nazad raskrytuyu ruku. Odin iz ego podruchnyh metnulsya i vlozhil emu v
ladon' dorogoj,  moshchnyj  binokl'.  On  vnimatel'no  osmotrel  svoyu  votchinu.
Zolotoiskateli  kroshechnymi  tochkami byli rassypany po porosshemu kustarnikom,
kamenistomu sklonu. Uvidennaya kartina Sajrsa obradovala.
     - A  zdes'  ya  vizhu  vse  idet  po  prezhnemu.  - Skazal on ni k komu ne
obrashchayas'.  - CHto-to  mne  kazhetsya,  chto  ih  stalo  eshche  bol'she  chem  bylo.
Posmotrim, chem nas obraduyut na etoj nedele.
     I dejstvitel'no,  nikto iz ego sputnikov nikak ne otreagiroval  na  ego
slova.  Prosto tiho stoyali i zhdali prikaza.  Spustivshis' na neskol'ko sil'no
razrushennyh terras vniz, Sajrs nachal svoj obychnyj obhod.

     Kogda Robert   s   Keronom  kak  raz  ustanavlivali  svoe  chudo  gornoj
tehnologii obratno na  stojki,  posle  ocherednoj  prochistki  i  promyvki  ot
zabivshego  krupnogo ego peska,  kak na mokryj pesok ryadom v nimi legli teni.
Robert podnyal golovu vverh i vstretilsya s zhestkim vzglyadom professional'nogo
sborshchika podatej.
     - Nu i chem eto vy zdes' zanimaetes'?  -  Pointeresovalsya  Sajrs.
     Keron podnyal  golovu i brosil vzglyad na ne zvannyh gostej otvetil:
     - Rybu my  zdes'  lovim.  Ty  chto  ne  vidish'?  Sputniki  Bulta  druzhno
rassmeyalis'.
     - Zdes' ryba ne lovit'sya, - avtoritetno zayavil Sajrs, i uzhe obrashchayas' k
svoim podchinennym, prodolzhil: - A nu zamolchite, pridurki! Ne spuskajte s nih
glaz. Takie kak oni sposobny na chto ugodno. YA etu porodu vizhu izdaleka.
     Keron medlenno potyanulsya k plazmometu,  kotoryj visel u nego za spinoj.
Dvoe prekrasno vyshkolennyh ublyudkov molnienosno otreagirovali na eto, doslav
po patronu v patronniki svoih avtomatov.
     - Ne smet'! - Tonom poehavshego na sluzhbe fel'tfebelya, prikazal Sajrs. -
Sudya po vsemu vy noven'kie i ne znaete, chto nuzhno delat' v takoj situacii.
     - A nu prosveti,  - potreboval Keron.
     - Vo-pervyh,  -  nazidatel'no nachal vpolne sformirovavshayasya svoloch',  -
zabud'te pro vse svoi ambicii, a vo-vtoryh, vypolnyajte vse moi trebovaniya, i
s vami budet vse normal'no.
     - Vot znachit kak.
     - Imenno tak,  - nachal vyhodit' iz sebya Sajrs,  sdelav pri etom, vidimo
dlya bol'shej ubeditel'nosti,  rubyashchee dvizhenie pravoj ladon'yu.  - Esli vy eshche
ne znaete, to ya samyj glavnyj na etih sklonah. Tol'ko ot menya zavisit, budet
zdes' kto-to myt' eto poganoe zoloto ili pojdet v dzhungli sobirat' chervyakov.
YA zdes' sobirayu nalogi, kaznyu i miluyu. Tak chto ne sovetuyu so mnoj zadirat'sya
s pervyh dnej - potom mozhet ploho konchit'sya.
     - I chto zhe eto za nalog takoj,  - pointeresovalsya Robert.  - Komu zhe my
obyazany platit' den'gi?
     - |to  ne  vashe  delo,  -  otrezal,   stoyavshij   na   verhnej   terasse
psih-odinochka.
     - Nu tak chto,  - tiho prosheptal Keron Robertu, - budem platit' ili net?
     Robert otricatel'no pokachal golovoj. Platit' ne hotelos'. - Slushaj, kak
tebya tam?
     - Sajrs. - s gotovnost'yu otvetil chelovek s kejsom.
     - Sajrs,  a  esli  my  ne budem platit'?  - Reshil vse dlya sebya vyyasnit'
Keron.
     - Esli ne zaplatite,  - Avtoritetno zayavil on, - to vashe mesto v gorode
osvobodit'sya.
     - Skol'ko zhe my po tvoemu dolzhny?  - U nas standartnaya taksa - tridcat'
grammov zolota v nedelyu s cheloveka. S vas za pervuyu nedelyu raboty shest'desyat
grammov.
     - No u nas net s soboj stol'ko zolota.  |to zhe bol'shie den'gi.
     - Tochno,  - soglasilsya so svoim drugom Keron.
     - |to nastoyashchij grabezh.
     - |to huzhe,  - probubniv sebe pod nos Sajrs, nachisto propustiv protesty
Kerona.
     - Esli  u  vas  s  soboj  net  zolota,  togda vam prijdetsya raschitat'sya
nalichnymi,  po kursu odin gramm - desyat' kreditov.  Esli zhe u vas i nalichnyh
net, togda ya budu vynuzhden konfiskovat' vashej sobstvennosti na summu dolga.
     - |to pochemu zhe takoj grabitel'skij kurs? - Ne poveril sobstvennym usham
Robert.
     - A potomu,  - nezamedlitel'no  posledoval  ischerpyvayushchij  otvet.  -  I
davajte  shevelites'  bystree,  u  menya  eshche  more  del  i tratit' na kazhdogo
zazhimistogo staratelya po pol dnya ya ne nameren.
     Keron vypryamivshis'  vstal,  uper  ruki  v boka i osmotrelsya.  V okruge,
kishevshej do etogo narodom,  ne nablyudalos'  ni  malejshego  dvizheniya.  Vidimo
dejstvitel'no, etot plyugavyj umel navesti shorohu v okruge. Ne bylo ni odnogo
postoronnego  shoroha,   na   odin   pobeg   kustarnika   ne   shelohnulsya   v
protivopolozhnom vetru napravlenii.  Nadeyat'sya,  chto kto-to pomozhet, bylo vse
ravno,  chto nadeyat'sya na pomoshch' pridumannyh lyud'mi bogov,  vernee  ot  bogov
pomoshchi  mozhno  bylo  dozhdat'sya  bystree.  Naskol'ko by ni byla zhiznesposobna
nadezhda, no dazhe eto chelovecheskoe chuvstvo, pasovalo v dannoj situacii.
     - Nu  chto  zhe,  prijdetsya  platit',  - nachal zagovoril Keron neprivychno
razdelyaya kazhdoe slovo. - Kak zhe mozhno ne zaplatit' takim horoshim rebyatam?
     Napryazhenie spalo.   Davno  ne  britye  rozhi  provozhatyh  Sajlsa  Bulta,
rasplylis' v dovol'nyh soboj uhmylkah.  Keron  delanno  gluboko  vzdohnul  i
rasstegnuv klapan svoej kurtki,  sdelal vid,  chto polez vo vnutrennij karman
za den'gami.  Vdrug on vskinul bystryj, polnyj uzhasa vzglyad, verh po sklonu,
kak raz za spinami lyubitelej zolota, nalichnyh i prochih priyatnyh veshchichek. Vse
bylo vypolneno nastol'ko pravdopodobno i  realistichno,  chto  esli  by  ryadom
nahodilsya  teatral'nyj  licedej,  s容vshij  vse  zuby  na svoej neblagodarnoj
professii, to on navernyaka ne uderzhalsya by ot zavisti.
     Tol'ko vse  tri golovy povernulis' v storonu neizvestnoj neozhidannosti,
ne tratya zrya dragocennyj dolej odnoj-edinstvennoj,  vyrvannoj  im  u  sud'by
sekundy,  Keron brosilsya na Roberta, stoyashchego vozle samih kustov, sbil ego s
nog i oni vdvoem,  lomaya vetki,  pokatilis'  vniz  po  sklonu.  Nado  otdat'
dolzhnoe vyuchke gostej.  Vystrely posledovali pochti srazu. Avtomatnye ocheredi
polosovali neprolaznye zarosli kustarnika,  puli s treskom prohodili  skvoz'
nih,  ne  vstrechaya  na  svoem  puti  skol'  nibud' zametnogo soprotivleniya i
uletali proch',  gulkimi hlopkami razryvayas' sredi kamennoj osypi znachitel'no
nizhe po sklonu.
     Robert s trudom,  obodrannymi, sadnyashchimi rukami, vklyuchil svoj plazmomet
i   stal  strelyat'  na  zvuk  vystrelov.  Plazmomet  Kerona  rabotal  gde-to
poblizosti.  Robert staratel'no prochesyval predpolagaemoe  mesto  nahozhdenie
vragov. Sgustki sinevatoj, horosho zametnoj dazhe v takoj yarkij den' plazmy, v
slepuyu podbiralis' k svoej zhertve,  prevrashchaya v nichto,  vse na svoem puti. V
kustarnike,   posle   pervyh  zhe  vystrelov,  obrazovalos'  bresh'  prilichnyh
razmerov,  gustyh pobegov, pokrytyh list'yami do samoj pochvy kak - ne byvalo.
Skvoz'  eto bresh' isparennyh zaroslej,  Robert koe-kak orientirovalsya,  kuda
strelyat',  no eto bylo nastol'ko priblizitel'no,  chto dobit'sya svoego  mozhno
bylo tol'ko chislom,  a ne tochnost'yu.  Sil'no meshala povisshaya pered zaroslyami
kamennaya pyl',  smeshannaya s gar'yu. Posle kazhdogo prohoda plazmometa, shchebenka
raznyh  frakcij  gradom  sypalas'  v  niz,  zhar  ot  isparyaemogo  kustarnika
nesterpimo zheg ruki.  Kogda zakonchilas' batareya,  Robert dostal iz  poyasnogo
podsumka  svezhuyu i zaryadiv oruzhie,  i prinyalsya opyat' polosovat' skryvavshuyusya
za rastitel'nost'yu,  verhnyuyu terassu.  Otvlek ego ot  etogo  zanyatiya  tol'ko
hlopok  po plechu,  kotorym Keron pytalsya utihomirit' razbushevavshegosya voina.
Robert s trudom rasslabil pobelevshij na spuske, ukazatel'nyj palec. Kanonada
prekratilas'.
     - Nu i zdorov ty strelyat',  - izumilsya Keron.
     Otdel'nye kameshki,   tol'ko  chto  vybitye  iz  svoego  iskonnogo  mesta
vystrelami,  prodolzhali tiho osypat'sya.  |to byl edinstvennyj  shum,  kotoryj
trevozhil nahlynuvshuyu vdrug so vseh storon tishinu.
     - Nam uzhe davno nikto ne otvechaet, - soobshchil on razgoryachennomu Robertu.
- Pojdem, posmotrim, chto my tam s toboj navoevali.
     Derzha nagotove oruzhie, oni vybralis' iz-pod prikrytiya zaroslej i obhodya
mesto  stychki  daleko storonoj vzobralis' na verhnyuyu terassu.  Uvidennoe imi
nikak ne garmonirovalo s prekrasnym,  svetlym dnem,  belosnezhnymi, peristymi
oblachkami   i   bujstvom   izumrudnoj  zeleni.  Izorvannye  v  kloch'ya  tela,
priporoshennye kamennoj pyl'yu,  vse eshche visevshej  prizrachnym  pologom,  vdol'
otvesnoj kamennoj steny. I prisypannye vybitoj so skaly shchebenkoj. Vse vokrug
bylo v krovi.  Na blizhajshem kustarnike viseli razveshennye,  kak na vystavke,
potroha  nedavnego  sborshchika  nalogov.  Ego kejs valyalsya tut zhe,  pravda ego
pravyj nizhnij ugol otsutstvoval,  vrode ego nikogda i ne bylo. Vidimo prezhde
chem upast',  v nego prishelsya odin iz vystrelov, isparivshij i metall korpusa,
i soderzhimoe, raspolagavsheesya v etom meste.
     - Posmotri,  -  zakrichal Robert,  - zdes' net tret'ego.
     Dejstvitel'no, odno telo otsutstvovalo. Oni vnimatel'no osmotrelis'. Na
kroshechnom pyatachke travy, chetko prosmatrivalsya shirokij krovavyj sled.
     - Ego  nuzhno  najti,  a to on sejchas privedet drugih i nam uzhe nichto ne
pomozhet,  - kriknul Keron i pervym poshel po sledu.  - |togo psa  obyazatel'no
nuzhno najti.
     Alaya polosa petlyala sredi razbrosannyh po terasse valunov.  Druz'ya  shli
po nej,  gotovye v lyuboj moment otkryt' ogon',  v otvet na podzhidavshuyu ih za
kazhdym kamnem smertel'nuyu opasnost'.  CHerez metrov pyat'desyat,  krovavyj sled
konchalsya  v uzkoj kamennoj shcheli,  obrazovannoj dvumya obrushivshimisya kamennymi
plitami.
     - Nu,  etogo  uzhe mozhno ne boyat'sya,  - skazal Keron,  zabrasyvaya oruzhie
sebe za spinu. - Zapolz v noru podyhat'.
     - YA  emu  sejchas  sdelayu,  -  proshipel Robert zasovyvaya forsunku svoego
plazmometa v uzkuyu kamennuyu shchel'.
     - Ostav'  ego  v  pokoe.  Ty  videl  skol'ko  on poteryal krovi.  Kak ty
dumaesh',  skol'ko nuzhno ee razlit', chtoby poluchilsya takoj shirokij sled, da k
tomu  zhe  takoj  dlinnyj?  On  navernyaka uzhe davno i sam podoh.  Poshli luchshe
posmotrim, chto zhe interesnoe etot indyuk taskal s svoem kejse.
     Robert poslushalsya i ne stal strelyat'. Vernulis'. Zamki chemodanchika byli
zaperty  i  ozhidali teper' tol'ko im odnim izvestnuyu kombinaciyu bukv i cifr.
Pravda v etom sluchae,  znanie koda druz'yam ne potrebovalos'.  Robert  podnyal
chemodanchik  i  razvernul  ego  vniz otsutstvuyushchim uglom.  Iz nego vysypalos'
neskol'ko matovyh,  plastikovyh meshochkov,  za nimi  posledovali  miniatyurnye
elektronnye vesy i neskol'ko pomyatyh listkov,  ispisannyh melkim pocherkom na
neizvestnom druz'yam yazyke.  Robert razvyazal shnurovku na odnom iz meshochkov  i
vysypal  ego  soderzhimoe  sebe  na  ladon'.  |to  byl zolotoj pesok.  V dvuh
ostal'nyh meshochkah bylo to zhe.
     Robert vklyuchil vesy i prinyalsya vzveshivat' neozhidannuyu dobychu.
     - Vot by zdes' hvatilo zolota zaplatit' za fraht sudna,  -  mechtatel'no
proiznes Keron.
     No ispolnenie ego zhelaniya otkladyvalos'  na  neopredelennyj  srok  -  v
meshochkah bylo okolo semisot gramm.
     - |to zhe nado, - vozmutilsya Keron, uznav poluchennyj rezul'tat.
     - Pochemu  zhe  eti  svolochi  ne podoshli k nam v poslednyuyu ochered'?
     CHut' men'she semisot grammov zolota i malyusen'kie vesy - eto byli vse ih
trofei.  Oruzhie  mytarej  prevratilis'  v kuski oplavlennogo zheleza i bol'she
nikakoj cennosti ne predstavlyali.
     - Vot  i  pozhili  v  Vol'nom  gorode,  -  s dosadoj proiznes Robert.  -
Prijdetsya opyat' kuda-to uhodit'.
     - |to  tochno,  - podderzhal ego Keron.- |togo oni tak ne ostavyat.  Budut
gryaz' ryt' nosom, a dokopayutsya do togo, kto eto sdelal.
     Kem byli   eti   zagadochnye   "eti",   druz'ya  ne  imeli  ni  malejshego
predstavleniya,  no v ih sushchestvovanii ni odin iz nih ne somnevalsya.  Esli by
za etimi parnyami ne stoyalo bolee mogushchestvennoj sily,  chem para avtomatov iz
zaholustnogo mira,  to oni by nikogda ne  pozvolili  by  sebe  takoe  nagloe
povedenie.
     - CHto budem delat'? - Sprosil posle pauzy Robert.
     - Pervym  delom shodim v gorod,  obmenyaem eto paskudnoe zoloto na zhivye
den'gi i kupim edy stol'ko skol'ko, tol'ko smozhem unesti, a tam vidno budet.
Nado dejstvovat' bystro, poka oni nichego ne uznali. YA dumayu, neskol'ko chasov
u nas v zapase imeetsya.
     Isterzannye tela  sborshchikov  nalogov  tak  o  ostavili lezhat' na meste.
Glupo bylo by ih pryatat'. Zabrosiv daleko v zarosli svoj zolotonosnyj zhelob,
oni  bystro otpravilis' v gorod.  Poka oni spuskalis' po sklonu i peresekali
kamenistuyu dolinu,  im vstretilos' neskol'ko chelovek.  Oni dazhe  vzglyada  ne
podnyali  na dvuh druzej,  demonstrativno zanimayas' svoimi delami.  Novosti v
etih  mestah,  ne  smotrya  na   polnoe   otsutstvie   tehnicheskih   sredstv,
rasprostranyalis' molnienosno.
     Gorod ih vstretil nepremennoj dnevnoj suetoj.  Vorota pochemu-to  voobshche
ne  ohranyalis'.  Ulicy-tropy  byli zapolneny narodom,  prazdno shatayushchimsya na
svezhem vozduhe.  "Interesno,  gde zhe oni berut den'gi,  dlya  vedeniya  takogo
spokojnogo  obraza  zhizni?"  -  podumal Robert,  no eta mysl' na dolgo v ego
golove ne zaderzhalas', ustupiv mesto bolee nasushchnym problemam.
     Pervym delom   oni  otpravilis'  v  kvartaly,  prilegayushchie  k  rynochnoj
ploshchadi,  v gosti k skupshchikam zolota. Podeliv mezhdu soboj prezrennyj metall,
chtoby ne vyzvat' lishnih voprosov,  kazhdyj iz nih oboshel neskol'ko skupshchikov.
Zoloto na nalichnye obmenyali bystro i bez priklyuchenij. Vstretivshis' cherez pol
chasa v uslovlennom meste,  oni poshli v ruiny Krastona, zabrat' svoi ryukzaki,
spal'niki i prochie melochi, kotorye oni ostavlyali v poslednee vremya v gorode,
nadeyas' na vnimatel'nost' i tyazheluyu ruku soseda-kuzneca,  kotoryj nikogda ne
pokidal svoej kuznicy,  stoyashchej vsego v neskol'kih metrah,  cherez dorogu, ot
vhoda v zhilishche Krastona.
     Hozyaina doma ne bylo. Sejchas on nahodilsya na sklone kamenistoj doliny i
myl  zoloto,  starayas'  zarabotat'  na oplatu edy,  boepripasov,  gorodskogo
naloga i kak tol'ko chto vyyasnilos',  eshche i na sbor lichno s  zolotoiskatelej.
Bystro  sobrav  ne  ahti  kakie  pozhitki  v  svoi ryukzaki,  oni vernulis' na
rynochnuyu ploshchad' i prinyalis' skupat' produkty.  Vybirali tol'ko sublimaty  -
nosit' lishnij ves nikomu ne hotelos'. Nuzhno bylo prihvatit' kak mozhno bol'she
produktov i postarat'sya pri etom ne vzyat' ni kapli vody.  Problem s tovarami
na  rynke  ne  oshchushchalos',  tol'ko  den'gi davaj,  da i prodavcy,  ne bol'shie
lyubiteli zadavat' voprosy.  Lyudej stoyashchih za prilavkami interesovali  tol'ko
nalichnye,   zaproshennye   imi   za   tovar.   Drugie  voprosy  mirozdaniya  i
vzaimootnosheniya mezhdu lyud'mi ih v dannyj moment ne volnovali.
     Avtomaticheskuyu vintovku,  kotoruyu  oni  taskali  za  soboj  uzhe  tret'yu
nedelyu, prishlos' prodat'. Prodavec v oruzhejnoj lavke, dazhe ne morgnuv glazom
predlozhil  za nee chetyresta kreditov - vdvoe men'she,  chem stoila tochno takaya
zhe, stoyashchaya v piramide, za ego spinoj.
     - |to pochemu zhe tak deshevo,  - vozmutilsya Keron nevidannoj naglosti.  -
CHto hochesh' na chuzhom gorbu v raj v容hat'?
     Posle nedolgoj  slovesnoj perepalki,  on dlya sebya uyasnil,  chto prodavec
imenno eto i hochet sdelat'.
     Tol'ko togda,  kogda  druz'ya  vyvalili na prilavok neskol'ko komplektov
boepripasov k etomu oruzhiyu, prodavec neohotno povysil cenu eshche na sotnyu.
     Voobshche, nado skazat',  chto v protivopolozhnost' vsem rynkam,  na kotoryh
emu dovelos' pobyvat' za svoyu zhizn',  Keron vpervye byl na rynke, na kotorom
ne bylo prinyato torgovat'sya. On neskol'ko raz poproboval sbivat' ceny, no na
nego tol'ko smotreli,  kak na durachka i  dazhe  ne  dumali  delat'  vstrechnyh
predlozhenij.  CHto  kasaetsya Roberta,  to rynok v Vol'nom gorode,  byl pervym
podobnym mestom, v kotorom on pobyval v svoej zhizni.
     Prikinuv, vse li oni kupili,  druz'ya uzhe sobralis' bylo uhodit',  kogda
Keron vdrug vspomnil pro pohodnuyu aptechku,  otsutstvie  kotoroj  znachitel'no
uvelichivalo  risk  puteshestvij  v  dzhunglyah.  Prishlos'  vernut'sya  i kupit'.
Torgovec,  otchayanno nastaival na svoej  cene  na  etot  nabor  medikamentov,
ukomplektovannym  deshevym elektronnym priborom diagnostiki.  Dvesti tridcat'
kreditov byli bol'shimi den'gami,  a  poblizosti  bol'she  nikto  ne  prodaval
podobnoj veshchi, tak chto prishlos' soglasit'sya na eto drakonovskoe predlozhenie.
Sdelav poslednyuyu pokupku,  oni kratchajshej dorogoj napravilis'  k  vyhodu  iz
goroda.
     Na svoem postu,  neizmennyj,  kak samo  Vremya,  stoyal  Karnul.  Zametiv
prilichno   nav'yuchennuyu   parochku,   on   rasplylsya   v   svoej   neizmennoj,
zhizneradostnoj ulybke i udivlenno proiznes:
     - |to  zhe  nado,  do kakoj stepeni byvayut deyatel'nye lyudi!  Vy v gorode
vsego neskol'ko nedel',  a uzhe primel'kalis' mne nastol'ko,  chto kazhetsya,  ya
znayu vas uzhe mnogo let.
     - ZHizn',  - eto dvizhenie,  - otduvayas' ob座asnil emu Keron. - Kak tol'ko
perestal dvigat'sya - schitaj umer.
     Karnul zadumalsya na  mgnovenie  nad  etim  postulatom,  v  konce  etogo
perioda obdumyvaniya, po ego vyrazheniyu lica bylo vidno, chto on tak i ne reshil
dlya sebya, kak k etomu otnosit'sya.
     - Vy znaete,  - skazal on, - mne tak kazhetsya, chto i nahodyas' v dvizhenii
mozhno sdohnut'. Vot vas, naprimer, uzhe iskala celaya banda, chelovek v desyat'.
Vse zlye, kak sorvavshiesya s privyazi psy.
     - I chto im bylo ot nas nuzhno?  - S delannoj bodrost'yu sprosil Robert.
     - Navernyaka  vashi shkury,  - ne morgnuv glazom otvetil strazh.
     - Davno eto bylo? - Sprosil Keron, vnimatel'no vsmatrivayas' v gorozhan i
vyiskivaya vzglyadom vozmozhnuyu opasnost'.
     - Minut sorok nazad,  nu mozhet chas,  ne bol'she.
     - Ty znaesh' druzhishche,  - zatoropilsya Keron, - u nas eshche ochen' mnogo del,
tak chto poboltaem kak-nibud' drugim razom.  I ne vzdumaj nikomu  govorit'  o
tom, chto nas videl.
     - Samo  soboj,  -  rasplylsya  v  svoej neizmennoj ulybke Karnul.  Vdrug
     tishinu polupustoj ploshchadi porval istericheskij  krik:
     - Von oni!  Vse syuda!  Keron obernulsya.  Krichal suhon'kij muzhchina,  let
pyatidesyati,  s drevnej,  zatvornoj vintovkoj v rukah. Dlya ubeditel'nosti, on
razmahival rukami,  no ne delal dazhe malejshej popytki priblizit'sya. Prohozhie
zevaki smotreli to na nego,  to v tu storonu, kuda on ukazyval krivym, suhim
pal'cem i nichego ne ponimali.  Kak bravyj voin  ne  staralsya,  no  nikto  iz
soratnikov,  ego  v  dannyj  moment  ne slyshal.  Vse oni ochevidno ryskali po
gorodu, a on byl ne malen'kij.
     - Ne obrashchaj na nego vnimaniya,  - posovetoval Keron,  - on odin nikogda
za nami ne pojdet.
     Dejstvitel'no, otchayavshis' dokrichat'sya do  svoih,  muzhchina  vzyavshis'  za
stvol svoej vintovki,  tyazhelo zabrosil ee sebe na plecho i pobezhal k rynochnoj
ploshchadi, v nadezhde najti podkreplenie i ponimanie.
     Robert s   Keronom   napravilis'   v  protivopolozhnom  napravlenii.  Ne
sgovarivayas',  oni dvigalis' proch' ot goroda po toj zhe samoj trope,  kotoraya
privela ih v eto mesto.
     - Nam nuzhno postarat'sya ubrat'sya kak mozhno dal'she, poka etot strelok ne
sobral  svoyu  komandu.  -  Ozvuchil  ochevidnoe  Robert  na  odnoj iz korotkih
ostanovok.
     Keron dazhe  ne stal otvechat'.  Otdyshavshis' oni pomogli drug drugu odet'
na spiny svoyu ryukzaki,  ves kazhdogo iz kotoryh byl kilogrammov po tridcat' i
poplelis' dal'she, sgibayas' pod svoej noshej.
     Pejzazhi vdol' petlyayushchej sredi kustarnikov tropy razvorachivalis',  kak i
neskol'ko nedel' nazad,  kogda Hediger, so svoimi podruchnymi vel ih v gorod,
tol'ko v obratnom poryadke.  CHastye ponachalu,  obrabotannye klochki zemli,  po
mere  prodvizheniya,  stanovilis'  bolee  redkimi  i  ne takimi bol'shimi kak u
samogo goroda. Da i zemledel'cev, chem dal'she oni othodili ot gorodskih sten,
vstrechalos' vse men'she i men'she.
     - Ty znaesh',  - prostonal pod tyazhest'yu svoej noshi Keron, - mne kazhetsya,
chto stoit nashim ohotnikam sprosit' Karnula o tom,  kuda my napravilis',  kak
on tut zhe im vse vylozhit.
     - YA  tozhe  ob  etom  podumal.  -  Neveselo  podderzhal temu Robert.  - V
konce-koncov ne zrya zhe ego postavili na vorotah.
     Keron s  Robertom uzhe vhodili v pervye,  eshche redkie zarosli,  kotorye v
otlichie ot raschishchennyh kogda-to uchastkov,  uzhe mozhno bylo nazvat' dzhunglyami,
kogda iz gorodskih vorot pokazalsya vooruzhennyj do zubov otryad,  sostoyashchij iz
pyatnadcati chelovek. Komandoval Hediger. Tri zdorovennyh, chernyh psa, rvalis'
so  svoih  povodkov,  starayas'  kak  mozhno bystree dokazat' svoyu predannost'
hozyaevam i prodemonstrirovat' boevye kachestva.  Ogon'ki  ohotnich'ego  azarta
vspyhivali  i gasli kak v glazah lyudej,  tak i sobak.  Ryadom s Hedigerom byl
Karnul. On chto-to vtolkovyval nachal'niku ohrany, no iz-za laya nichego ne bylo
slyshno.  Tot terpelivo ego vyslushival.  Vhodivshie ili vyhodivshie gorozhane, s
opaskoj glyadya na vooruzhennyh lyudej daleko ih obhodili, starayas' ne podnimat'
vverh glaza.
     Uyasniv dlya sebya polozhenie veshchej,  Hediger kriknul svoim lyudyam:
     - Sejchas my ih pojmaem!  Oni ne mogli daleko  ujti,  slishkom  uzh  mnogo
pripasov oni s soboj prihvatili. Zapomnite vse, eti lyudi ne prostye beglecy,
kotoryh vam prihodilos' do etogo lovit'.  Oni horosho vooruzheny i prosto  tak
ih vzyat' ne poluchit'sya.  Pervomu, kto ih zametit - premiya sto kreditov. Vse,
poshli! - Skomandoval on.
     U vorot ostalsya tol'ko strazh.  Karnul glyadel vsled bystro  udalyayushchemusya
otryadu,  po  ego  glazam  i vyrazheniyu lica,  nel'zya bylo opredelit',  chto on
sejchas chuvstvuet.  Skoree vsego eto  byl  obyknovennyj  den'  v  ego  dolgoj
sluzhbe,  ne  luchshe i ne huzhe,  eshche odin dolgij den',  kotoryj uzhe klonilsya k
zakatu, nesya s soboj ustalost' i nadezhdy na skoryj son.
     Pod nogami  u  druzej,  ustlannaya  kovrom palyh list'ev i melkih vetok,
tropa uzhe  edva  razlichalas'.  Dzhungli  postepenno  nabirali  silu.  Derev'ya
vzdymalis'   vse   vyshe  i  vyshe,  zarosli  kustarnika  stanovilis'  gushche  i
neprolaznej.
     - Znaesh',   a   my   neploho   rvanuli,  -  obradovanno  soobshchil  Keron
osmatrivayas' po storonam. Proshli uzhe kilometrov pyat', ne men'she.
     - Samoe vremya sojti s tropy.
     - Eshche nemnogo i sojdem, - poobeshchal Keron.
     Dejstvitel'no, ne proshli oni eshche i dvuhsot metrov, kak on ostanovilsya i
osmotrevshis' polez v zarosli nichem ne primechatel'nogo kustarnika.
     - Pomnish',  my zhe zdes' koe-chto ostavlyali i teper' nuzhno ego zabrat'. -
     O! - Tol'ko i voskliknul Robert. - Opyat' ty so svoim yadernym rancem.
YA ego ne ponesu. Esli hochesh', to zabiraj, no dazhe ne zaikajsya potom, chtoby ya
tebe pomogal. YA tak i ne pojmu, zachem ty taskaesh' ego za soboj?
     Keron tem  vremenem,  ne obrashchaya vnimaniya na prichitaniya Kerona,  dostal
pripryatannyj im ranec i ochistiv ego ot list'ev,  otbrosil kryshku i dostal iz
gnezda pul't upravleniya.
     - Vot...  - Rugatel'stva kotorye posledovali za etim iz ego  ust,  byli
sposobny  povergnut'  v  izumlenie dazhe okonchatel'no spivshegosya zavsegdataya,
samogo poslednego portovogo pritona.  - Ty predstavlyaesh', kak zhe ya ran'she ob
etom ne podumal. Ne nuzhno nam bylo myt' nikakogo zolota. Stoilo tol'ko najti
pokupatelya na etu shtuku.
     - Mozhet  eshche  ne pozdno vse ispravit'?  - S nadezhdoj sprosil Robert.  -
     Net, uzhe slishkom pozdno. Po nashemu sledu idet celaya banda, i ne stoit
dazhe nadeyat'sya  vernut'sya v gorod ili na poberezh'e.  Po krajnej mere sejchas.
     Povozivshis' eshche nemnogo so svoim prisposobleniem, sposobnym v mgnovenie
shiroko otvorit'  vrata ada,  Keron vklyuchil ego i zapustil test.  Na otkidnoj
kryshke  ranca  zasvetilsya  kroshechnyj  ekran.  Na  nem   stala   otobrazhat'sya
posledovatel'nost'   testiruemyh   sistem.  Soobshcheniya  probegali  na  yazyke,
nachertanie simvolov kotorogo i Keron,  i Robert videli v pervyj raz v  svoej
zhizni.  CHerez neskol'ko sekund test zakonchilsya i ustrojstvo podtverdilo svoyu
ispravnost'.  Hotya  druz'ya  i  ne  znali  yazyka,  no  transporant  soobshcheniya
zasvetilsya yarkim,  zelenym cvetom.  Kak i vezde vo Vselennoj,  dlya cheloveka,
krasnyj  i  zelenyj  cveta,  nesli  odinakovuyu  psihologicheskuyu  nagruzku  i
vosprinimalis' psihikoj cheloveka absolyutno odinakovo.
     Presledovateli tem vremenem  uglubilis'  v  dzhungli.  Rassredotochivshis'
shirokoj  cep'yu,  no  starayas'  pri  etom  ne teryat' drug druga iz vidu,  oni
osmatrivali kazhdyj kust,  kazhdoe mesto, prigodnoe dlya togo chtoby spryatat'sya.
SHli molcha, lish' izredka brosaya drug drugu korotkie, rezkie vozglasy.
     - Bud'te vnimatel'ny,  - opyat' vykriknul Hediger,  -  oni  dolzhny  byt'
gde-to poblizosti.
     - Da ladno tebe,  ne perezhivaj,  - uspokoil ego bredushchij ryadom  s  nim,
ugryumyj muzhchina.  - Pojmaem my ih.  Podumaesh',  i ne takih lovili. Pojmaem i
etih.
     Zdorovyak avtoritetno splyunul v paluyu listvu i perebrosil s ruki na ruku
svoyu vintovku.
     Keron zahlopnul  kryshku  na  izoshchrennoj  adskoj  mashinke  i osmotrelsya.
Neskol'ko v storone razdalsya istoshnyj krik:
     - Von oni!  YA ih uvidel. Do krichavshego bylo chut' men'she kilometra.
     - Da bystro oni delayut svoe delo.  - Provorchal Keron, zabrasyvaya daleko
v kusty atomnyj ranec. - Rvanuli bystree otsyuda, esli ya vse horosho pomnyu, to
skoro  budet  glubokij  ovrag,  ili  kanava,  pomnish',  cherez kotoruyu my ele
perelezli, kogda shli syuda.
     Ne govorya bol'she drug drugu ni slova,  oni podhvatili  svoyu  ryukzaki  i
tyazhelo  pobezhali  k obeshchannomu Keronom ovragu.  Lyamki ryukzakov,  hot' i byli
shirokimi,  kak shosse,  no vse ravno pochemu-to,  do boli vrezalis'  v  plechi,
porozhdaya pri kazhdom tolchke volnu trudno perenosimoj boli.
     Ohotniki ozhivilis'.  Ih  cep',  rastyanutaya  do  etogo,   sobiralas'   v
kompaktnuyu,   boevuyu   gruppu,  kotoraya  bystro  shla  v  ukazannom  krikunom
napravlenii.
     - Esli  oni  nas pojmayut,  a s nashimi meshkami oni tochno nas pojmayut,  -
rassuzhdal na begu Robert edva pospevaya za Keronom.  - Kak  ty  dumaesh',  oni
pristrelyat nas pryamo v lesu, ili privedut v gorod i kaznyat publichno?
     - A vot nichego u nih ne poluchit'sya...  - Zlo  ogryznulsya  tot,  okonchiv
svoyu frazu gruboj, portovoj leksikoj. - Tak prosto oni menya ne poluchat.
     Zarosli, po neponyatnoj prichine,  rezko poredeli i dva begushchih  cheloveka
prekrasno prosmatrivalis'. Keron zadyhalsya, no ne smotrya na eto, u nego dazhe
hvatalo naglosti i uverennosti podbadrivat' nemnogo otstavshego Roberta.
     - Nichego, - stonal on, - nuzhno tol'ko dobrat'sya do etogo ovraga. Von, ya
ego uzhe vizhu. Davaj! Samoe glavnoe ne ostanavlivajsya.
     Robert s trudom emu veril, vernee hotel verit', no poluchalos' ploho. Da
i na skorost' ego bega eto nikak ne vliyalo.  Kak  eto  bylo  ne  obidno,  no
sejchas  ot  nego  uzhe  nichego  ne zaviselo.  On staralsya bezhat' hot' nemnogo
bystree,  no nichego ne poluchalos',  skoree dazhe naoborot,  nogi,  s kazalos'
zabitymi vatoj sustavami,  uzhe ne slushalis' nikakih prikazov i byli gotovy v
lyuboj moment ob座avit' lezhachuyu zabastovku.  Iz otreshennogo sostoyaniya, Roberta
vyveli  kusty,  na  kotorye  ukazyval  Keron.  On dejstvitel'no vspomnil eto
mesto.  Srazu za kustarnikom nachinalsya pochti otvesnyj  obval  ovraga.  Szadi
suho zahlopali vintovki.  Im zalivisto poddaknulo neskol'ko avtomatov i paru
raz ryavknul plazmomet.  Neizvestno pochemu, no Robertu vdrug ostro zahotelos'
zhit'.  ZHelanie  bylo  nastol'ko  sil'nym,  chto  zastavilo paralizuyushchij strah
oslabit' svoyu hvatku i pritupilo bol'.
     Kogda zarosli  byli  sovsem  ryadom,  Robert  ne ostanavlivayas' probezhal
skvoz' kustarnik,  obdiraya sebe lico i ruki. |to v dannyj moment ne imelo ni
kakogo  znacheniya.  Samym  glavnym  sejchas  bylo  dobrat'sya  do spasitel'nogo
ovraga.  Pochemu imenno, etogo Robert ob座asnit' ne smog by, no on chuvstvoval,
chto  tak  ono  i  est'.  S容hav  na  svoem  ryukzake  po  krutomu otkosu,  on
rasplastalsya  na  myagkoj  podushke  namytogo  dozhdevoj  vodoj  grunta  i   so
schastlivoj  ulybkoj  na lice ustavilsya na tol'ko pokazavshegosya iz kustarnika
Kerona, kotorogo on obognal.
     - Nu  ty  i  begaesh',  -  udivilsya  tot,  sbrasyvaya  vniz  snachala svoj
zaplechnyj meshok,  a zatem i plazmomet.  - YA tak ponyal,  chto srazu ty  bystro
bezhat' ne mozhesh', no esli razgoneshsya, to tebya uzhe nichto ne ostanovit.
     Otvetom na ego zamechanie byla tol'ko schastlivaya  ulybka  Roberta.
     Lyudi Hedigera vyjdya na bolee  svobodnoe  ot  rastitel'nosti  mesto,  na
udivlenie,  stali  vesti  sebya eshche ostorozhnee.  Nizko prigibayas' i prikryvaya
drug  druga,  oni  korotkimi  perebezhkami  ot  dereva  k  derevu,   medlenno
prodvigalis'  vpered.  Sam  predvoditel' derzhalsya neskol'ko szadi,  starayas'
osobo ne iskushat' vozmozhnogo strelka,  ved' na etot raz ih dich' byla neploho
vooruzhena i mogla zaprosit' bol'shuyu cenu za azart, kotoryj sejchas ispytyvali
ohotniki.
     Keron dostal iz nagrudnogo karmana pul't  upravleniya  yadernym  zaryadom,
proter ego i nazhal na knopku vklyucheniya.  Pribor izdal korotkuyu trel' piskov,
to zhe veroyatno chto-to oboznachayushchuyu i zhivo otreagiroval na proyavlennoe k sebe
vnimanie  zamorgav  raznocvetnymi  tochechkami,  rasstavlennymi chut' li ne nad
kazhdoj knopkoj.
     - Davaj, vali ih vseh, - podbodril ego Robert. - Tol'ko teper' ya ponyal,
chto ty sobiraesh'sya delat'.  Kak ty dumaesh',  dostanet ih ili  net,  ved'  my
otbezhali prilichno ot ranca.
     - Sejchas proverim.  Tol'ko by udalos' podorvat' etu  shtukovinu.  I  dlya
kakogo tol'ko kretina zdes' vse nadpisano na etih paskudnyh ieroglifah?
     On stal nazhimat' na vse knopki,  no nichego  ne  proishodilo.  Nad  nimi
tol'ko  zagoralis' i gasli signaliziruyushchie ogon'ki,  i vse.  Bol'she nikakogo
effekta ne nablyudalos'.
     - Davajte bystree!  - Zaoral Hediger na svoih podchinennyh. - Ne davajte
im daleko ujti.
     Ego poslednyaya fraza utonula v volne nahlynuvshego vdrug voya.  Takoj zvuk
mogla  izdavat'   tol'ko   marshevaya   ustanovka   chelnoka,   vklyuchennaya   na
forsirovannyj rezhim. Dazhe Keron nenadolgo otorvalsya ot svoego dela, starayas'
vysmotret'  v  promezhutkah  mezhdu  derev'yami,  chto  proishodilo  v  vozduhe.
Ohotniki  to zhe,  kak po komande,  druzhno zadrali vverh golovy.  V eti mesta
redko kto zaletal,  a esli i zaletal,  to eto proishodilo po oshibke. Tak chto
pogonya otkladyvalas' na vremya vozdushnogo predstavleniya.
     Vverhu tvorilos' chto-to  neponyatnoe.  CHelnok  sdelav  krutoj  razvorot,
opyat' nizko proshelsya nad dzhunglyami.  Edva shum ego dvigatelej slegka stih,  k
nemu primeshalsya eshche odin.  |to byli svistyashchie raketnye ocheredi.  V  prosvete
mezhdu  kronami  derev'ev  proneslas'  para  shturmovikov.  Rokot  iz  silovyh
ustanovok byl namnogo nizhe chem u ih zhertvy,  i govoril o tom, chto do predela
vozmozhnostej etih mashin,  special'no skonstruirovannyh dogonyat' i istreblyat'
bylo eshche daleko.
     - Komu-to  sil'no ne povezlo,  - prokommentiroval proishodyashchee Keron ne
otryvayas' ot svoego zanyatiya.
     V chistom,  bez edinogo oblachka, biryuzovom nebe razvorachivalas' eshche odin
akt beskonechnoj dramy pod nazvaniem ZHizn'.
     Piloty shturmovikov,   so   znaniem   dela,   otrezali  bednyage  puti  k
otstupleniyu,  ne perestavaya obstrelivat' ego iz svoih raketnyh ustanovok. Ot
chastyh  popadanij,  za  bedolagoj  ostavalis'  shtrihi  belogo dyma,  kotorye
razmazyvala po golubomu fonu neba marshevaya  ustanovka  korablya.  Na  chelnoke
pochti ne ostalos' celyh teploizolyacionnyh panelej,  kotorye vypolnyali sejchas
sovsem ne svojstvennuyu dlya nih funkciyu,  predohranyaya  korpus  mashiny  ne  ot
plazmy  pri prohozhdenii skvoz' atmosferu na bol'shoj skorosti,  a ot razryvov
raket.
     Ohota sama  soboj  prekratilas'.  Vse  stoyali i sledili za stremitel'no
razvivayushchimsya predstavleniem. Hediger begal ot odnogo svoego podchinennogo do
drugogo,  krichal i razmahival rukami,  no vsem sejchas bylo ne do nego.  Lyudi
tol'ko   otmahivalis'   ot   svoego   komandira,   privlechennye    nebyvalym
predstavleniem.  Ustav  krichat',  tem  bolee,  chto perekrichat' rabotayushchuyu na
forsazhe dvigatel'nuyu ustanovku cheloveku bylo prosto ne dano, on uspokoilsya i
stal zhdat' kogda zhe vse zakonchit'sya.
     - Navernoe chuzhaka zagonyayut,  - vyskazal svoe mnenie Keron ne  otryvayas'
ot  svoego zanyatiya.  - Ty syad' blizhe k otkosu,  a to vzryv mozhet proizojti v
lyuboj moment i tuda gde ty sidish' mogut upast' vyrvannye derev'ya.
     - CHto, tak sil'no grohnet? - Ne poveril Robert, no k sovetu prislushalsya
i ostaviv svoj ryukzak,  uselsya ryadom s Keronom.  - Mozhet ya vylezu,  posmotryu
gde Hediger?
     - Sidi i ne rypajsya.  Tol'ko by mne udalos' vklyuchit' etu shtuku. CHelnok,
     tem vremenem predprinyal eshche odnu bezrezul'tatnuyu popytku
vyrvat'sya iz kleshchej,  sdelav ocherednoj razvorot i poshel nizko nad dzhunglyami,
edva  ne  kasayas'  bryuhom verhushek derev'ev.  SHturmoviki zashli sverhu i dali
zalp po kabine pilota. To li korpus ne vyderzhal vzryvov, to li pilot poluchil
kontuziyu  i  poteryal  soznanie,  no  korabl' klyunul nosom i po ochen' pologoj
duge, lomaya vetvi verhnego yarusa nachal padat'.
     Keron stal probovat' nazhimat' po dve knopki. Pervyj zhe variant okazalsya
udachnym.  Na mgnoven'e,  vspyshka nereal'no-belogo sveta,  vpitala v sebya vse
yarkie kraski dnya,  prevrativ vse v podobie nedoproyavlennogo negativa. Robert
tol'ko i uspel chto zakryt' glaza,  v  kotoryh  eshche  nadolgo  ostalis'  krony
derev'ev,  na  kotorye on smotrel v to vremya.  Zatem posledoval takoj tolchek
pochvy,  chto Roberta bukval'no podbrosilo na meste, a Keron svalilsya s meshka,
na kotorom sidel.  Grohot byl nastol'ko sil'nym,  chto kazalos' rushit'sya samo
mirozdanie.  Srazu posle  tolchka,  v  ovrag  posypalsya  vyrvannyj  s  kornem
kustarnik  i derev'ya,  rosshie srazu vozle ovraga.  Prokativshayasya nad ovragom
udarnaya volna,  tol'ko zapolnila vse prostranstvo pyl'yu i poneslas'  dal'she.
Esli by kto-to iz druzej osmelilsya otkryt' glaza,  to on by uvidel,  skol'ko
energii hranilos' v nevzrachnoj metallicheskoj korobke,  s dvumya  lyamkami  dlya
perenoski.
     Edva Robert otnyal ladoshki ot ushej,  i otkryl glaza, kak vse povtorilos'
snova,  tol'ko  na  etot  raz  moshchnost'  vzryva  byla v neskol'ko raz bol'she
bol'she.  Posle vspyshki sodrognulas' pochva i udarnaya volna opyat'  shvyrnula  v
ovrag  to,  chto  tol'ko chto bylo derev'yami i kustami,  tol'ko v etot raz nad
skorchivshimisya v ovrage lyud'mi leteli vyrvannye  s  kornem  stvoly  derev'ev.
Samye  bol'shie  stvoly  ne  doletali  do  drugogo  kraya ovraga,  a s treskom
obrushivalis' v niz,  padaya,  kroshilis' v shchepki ot svoego sobstvennogo  vesa.
CHerez sekund pyatnadcat' vse stihlo.
     Keron, lezhavshij nichkom,  so stonom pripodnyalsya  na  loktyah.  Ego  glaza
sil'no   slezilis'.  Robert  sidel,  zakryv  rukami  golovu  i  lish'  slegka
raskachivalsya iz storony  v  storonu.  Sil'no  shchuryas',  Keron  osmotrelsya.  V
storone byl nastoyashchij zaval iz breven i vybroshennoj vzryvami pochvy. CHudom ni
odno iz breven ne upalo v to mesto, gde oni nahodilis'.
     - Nu  kak  ty  sebya  chuvstvuesh'?  -  Sprosil u Roberta Keron i pochti ne
uslyshal sobstvennogo golosa.
     Robert, skoree  ne  uslyshal,  a  pochuvstvoval,  chto k nemu obrashchayutsya i
povernulsya k Keronu. V golove gudelo i etot gul poglotil vse ostal'nye zvuki
mira.  Golos  druga  zvuchal neprivychno daleko i tiho,  hotya govorivshij sidel
ryadom.
     - Kak  ty?!  - Povtoril svoj vopros Keron.
     - Vrode  zhivoj!  -  Prokrichal Robert.  On edva uslyshal svoj sobstvennyj
otvet.
     Keron vytryahnul  iz svoih volos pochvu,  kotoroj ego zabrosalo,  vstal i
sdelal neskol'ko neuverennyh shagov k tomu mestu,  gde tol'ko chto  lezhali  ih
veshchi.  Teper'  tam  vozvyshalas'  prilichnaya  kucha burogo grunta,  prilozhennaya
sverhu dlya nadezhnosti tolstennym brevnom.  So stonom vstal Robert i  shatayas'
podoshel k Keronu.
     - Slushaj, a ya i ne dumal, chto grohnet tak sil'no. |to tak i dolzhno bylo
byt'?
     - Ty pro chto?  - Sprosil Keron.
     - Pochemu bylo dva vzryva?
     - Otkuda ya znayu?  Mozhet eta shtuka kakogo-to dvojnogo dejstviya,  a mozhet
eshche kto-to sdelal takoj zhe fejerverk?  No odno ya znayu tochno, tak eto to, chto
nikakoj pogoni za nami bol'she net.  Iz-za tragicheskoj gibeli zagonshchikov  ona
prekratilas',  -  ulybnuvshis'  poshutil  Keron.
     - CHto budem delat' vnachale,  vylezem i posmotrim, chto my natvorili, ili
snachala otroem nashi veshchi?
     - Poshli  luchshe  posmotrim,  -  predlozhil   Robert.   Ego   samochuvstvie
postepenno uluchshalos'.  Gul v golove stanovilsya tishe,  soznanie proyasnyalos'.
     To, chto oni uvideli, kogda s trudom vzobralis' po krutoj stenke ovraga,
porazilo   ih   oboih.  Oni  okazalis'  na  polnost'yu  raschishchennom  ot  lesa
prostranstve,  posredi kotorogo vozvyshalsya primerno na  kilometr  v  vysotu,
obychnyj  posle takogo moshchnogo vzryva pylevoj grib.  On eshche ros,  podgonyaemyj
vverh sil'noj tyagoj.  Vlazhnaya pochva  tropicheskogo  lesa,  mgnovenno  vysohla
posle vzryva,  prevrativshis' v pyl',  iz kotoroj i sostoyala shirokaya, vse eshche
zavorachivayushchuyusya shlyapka griba.  Neskol'ko pravee i gorazdo  dal'she  nabirala
silu  ego  tochnaya kopiya.  Iz-za raznogo rasstoyaniya,  s kotorogo ih nablyudali
Robert  s  Keronom,  oni  kazalis'  odinakovymi,  hotya  zdravyj  smysl  tiho
podskazyval, chto tot chto dal'she, dolzhen byt' gorazdo bol'she.
     Edinstvennymi detalyami,  slegka  vystupayushchimi  nad  poverhnost'yu,  byli
koe-gde  sohranivshiesya rasshcheplennye pen'ki,  no i te byli v vysotu ne bol'she
polumetra.  Vidimo kornevaya sistema etih derev'ev byla razvita luchshe,  chem u
vseh ostal'nyh, ili oni obladali hrupkoj drevesinoj, tak chto ih ne vyvernulo
s kornem,  kak vse ostal'nye,  a oblomalo stvoly u samoj poverhnosti. Melkih
derev'ev  ne  nablyudalos'.  Siloj  vzryva oni byli otbrosheny daleko ot etogo
mesta. Ispolinskie velikany, lezhali ryadom s temi mestami, gde oni tol'ko chto
vozvyshalis' i v takom polozhenii eshche bol'she porazhali svoimi razmerami, pravda
listva na ih kronah otsutstvovala - udarnaya volna oborvala  i  unesla  proch'
vse, do poslednego listika.
     - Nu my i dali,  - izumilsya uvidennomu to zhe potihon'ku  prihodivshij  v
sebya Keron. - Dazhe ya ne dumal, chto grohnet tak sil'no.
     Robert ne podderzhal dialoga.  On shchurilsya ot belogo sveta,  stoyavshego  v
zenite Karmanta, staratel'no progrevayushchego tol'ko chto obrazovavshuyusya bol'shuyu
polyanu,  no dazhe etot,  neprivychno yarkij v dzhunglyah svet otkrytogo mesta, ne
shel  ni  v kakoe sravnenie s toj vspyshkoj,  kotoraya do sih por stoyala u nego
pered glazami,  ili byt' mozhet byla otpechatana v ego mozgu, da i ne tol'ko v
mozgu - na setchatke glaz to zhe.
     - Ty znaesh',  ya ponyal, - ne unimalsya Keron, pochemu bylo dva vzryva. Nam
kak  vsegda  ne  povezlo.  Esli  by  my nemnogo podozhdali,  to ne nuzhno bylo
tratit' nash zaryad. No nel'zya zhe vsego predugadat'.
     - CHto  ty  etim  hochesh' skazat'?
     - YA hochu skazat',  chto ponyal,  pochemu vzryvov bylo dva. Pervyj byl nash.
|to tochno.  A vtoroj ot togo chelnoka, kotoryj zagonyali v vozduhe shturmoviki.
Primetno tak i dolzhna vzryvat'sya silovaya ustanovka korablya,  udarivshegosya  o
prepyatstvie  na bol'shoj skorosti.  Nam eshche povezlo,  chto on ruhnul daleko ot
syuda. Nemnogo by blizhe i nas by zazhivo pohoronilo v tom ovrage.
     - Mozhet ot nego chto-to ostalos'? - S nadezhdoj sprosil Robert, v kotorom
vdrug prosnulas' neestestvennaya emu praktichnost'.
     - Vot v etom ya sil'no somnevayus'.  Obychno posle takogo vzryva nichego ne
ostaetsya,  hotya  esli horoshen'ko poiskat',  to navernyaka mozhno nabrat' celyj
karman melkih oblomkov,  no ya by etogo ne sovetoval delat'. Vo-pervyh, tam v
etom meste sil'naya radiaciya,  osobenno v pervye neskol'ko sutok, a u nas net
dazhe legkih zashchitnyh kostyumov, ne to, chto skafandra, a vo-vtoryh, est' takoe
poverie, v kotorom govorit'sya, chto nichego nel'zya brat' s mesta katastrofy.
     - |to pochemu zhe nel'zya.
     - Govoryat,  chto esli chto-to vzyat'  posle  avarii  sebe,  to  skoro  sam
popadesh' v podobnuyu peredelku. YA hotya v eto osobo i ne veryu, no ni za chto ne
voz'mu nichego sebe s podobnogo mesta.
     - A govorish',  chto ne verish'.
     - Dumaj, kak znaesh'.
     - Slyshish',  - skazal posle pauzy Robert,  - kak ty dumaesh', a kak zdes'
na schet radiacii. Keron oglyadelsya vokrug.
     - Otkuda ya znayu,  - neopredelenno skazal on, - u nas zhe nechem pomeryat'.
Skoree vsego fon prilichnyj.  Naskol'ko  ya  znayu,  ochen'  redko  byvaet,  chto
sozdateli   takih   shtuk  bespokoyatsya  o  takih  melochah,  da  i  stoyat  eti
"bezopasnye" shtuchki gorazdo dorozhe.  Vryad li snabzhency Lyuisa vybrali  imenno
takie ekzemplyary.
     - Togda nam nuzhno poskoree ubirat'sya otsyuda,  a  to  naberemsya  tut,  a
potom budut volosy v tarelku sypat'sya.
     - A  ya  uzhe  i  zabyl  kogda  el  iz  tarelki,  -  pogrustnel  Keron  i
razvernuvshis' pobrel obratno k ovragu.
     Ispol'zuya podobrannye tut  zhe  shirokie  shchepki,  oni  okolo  dvuh  chasov
otryvali  ryukzak  i  odin  iz  svoih  plazmometov.  Veshchi i pripasy okazalis'
zasypany gorazdo glubzhe,  chem oni raschityvali i prishlos' horosho potrudit'sya.
Sil'no  meshalo  upavshee  sverhu  na  predpolagaemoe  mesto brevno.  Prishlos'
podryvat'sya so storony.
     Dostav svoi  veshchi,  oni,  vse  perepachkannye  glinoj  i pohozhej na torf
pochvoj,  vyvolokli ih iz ovraga i ostaviv za spinoj rasterzannye  dzhungli  i
dva  chernyh,  pylevyh  oblaka,  v  kotorye  prevratilis'  atomnye gribki pod
dejstviem legkogo,  no nastojchivogo veterka,  napravilis' na zapad, proch' ot
Vol'nogo goroda.  |to oni sdelali ne sgovarivayas'. Ni u kogo ne bylo zhelaniya
zaderzhivat'sya v meste, v kotorom kazhdyj kubicheskij millimetr prostranstva, s
bol'shoj  chastotoj,  proshivalsya  chasticami  raspada  ostavshihsya posle reakcii
izotopov, stremyashchihsya vnov' stat' normal'nymi, stabil'nymi elementami.
     Po mere togo, kak oni prodvigalis', polomannyh derev'ev stanovilos' vse
men'she i men'she.  I vskore uzhe nichego ne  napominalo  o  proisshedshem.  Keron
zametno poveselel i dazhe otvazhilsya na shutku:
     - Predstavlyaesh',  kak im vsem  ushi  zalozhilo?!
     Komu eto "im" on ne utochnil.  Neozhidanno dlya sebya, Robert ee podderzhal,
i  oni  vdvoem  dolgo  smeyalis'.  |to  byla  prirodnaya,  zdorovaya   reakciya.
Nahodyashchayasya  v  stressovom  sostoyanii  psihika,  avtomaticheski zashchishchala sama
sebya.  Oni eshche perebrosilis' neskol'kimi shutkami,  i na dushe u  obeih  stalo
legko  i  prosto.  Dazhe  idti stalo legche,  i ryukzaki uzhe kazalis' ne takimi
tyazhelymi.  Obeim dazhe  pokazalos',  chto  vdrug  sama  ZHizn'  priobrela  edva
ulovimyj, no vse-taki smysl.
     Na raschishchennye  vzryvami uchastki uspevshej progret'sya pochvy,  prichudlivo
kruzhas' v vozduhe,  opuskalis' prinesennye vetrom parashyutiki-semena.  I esli
by   tam   okazalsya  vnimatel'nyj  nablyudatel',  to  prismotrevshis',  on  by
obnaruzhil,  malyusen'kie,  vysotoj vsego  v  neskol'ko  millimetrov,  blednye
rostochki.  |to  dozhdalis'  svoego chasa,  dremavshie dolgie gody vo mrake lesa
semena, na vsyu katushku ispol'zuya sluchajno vypavshij im shans na zhizn'.






     Pokinuv gibloe mesto,  druz'ya eshche nekotoroe vremya dvigalis' na  vostok,
vse bolee uglublyayas' v dzhungli,  a zatem,  otojdya po ih mneniyu na bezopasnoe
rasstoyanie,  kak ot goroda,  tak i  ot  mesta  vzryva  yadernogo  ranca,  oni
svernuli na yugo-zapad, namerevayas' obojti storonoj rajon bolot i dobrat'sya k
poberezh'yu,  spravedlivo reshiv,  chto na  granice  dvuh  stihij  budet  bol'she
vozmozhnostej dlya pobega,  chem v neprolaznyh zaroslyah, v kotoryh-to i mestnye
tvari,  chuvstvuyut sebya zabytymi i nikomu ne nuzhnymi,  kogda poiski  partnera
dlya  sparivaniya  dlilis' mesyacami,  a osushchestvlenie prostogo zhelaniya poest',
prevrashchalis' v sploshnoe priklyuchenie.  Dva raza imi  pytalis'  poobedat',  no
hishchniki  zaplatili za svoe zhelanie zhizn'yu.  V obeih sluchayah eto byli bol'shie
po  razmeram  no  raznye  po  okraske  koshach'i.  Dvizhenie  sil'no  zamedlyali
nepod容mnye meshki s pripasami i tyazheloe oruzhie,  no v etih mestah vyzhit' bez
etih dvuh veshchej byl sposoben tol'ko zver'.
     Do bolot  oni  i  dobralis'  k  seredine  sleduyushchego  dnya i vot uzhe shel
chetvertyj den', kak oni dvigalis' vdol' razmytoj granicy lesa i zabolochennyh
uchastkov.  Ochen' redko udavalos' vyjti na suhoe mesto.  V osnovnom oni breli
po koleno v zathloj,  mutnoj vode,  inogda provalivayas' po  poyas  i  glubzhe.
Kogda  kogo-to  iz  druzej,  idushchego  pervym podvodila intuiciya i on gluboko
uhodil v vonyuchuyu  zhizhu,  grobovuyu  tishinu  bolot,  narushala  dlinnaya  svyazka
proklyatij.  Izredka  na  podobnuyu tiradu otvechala protyazhnym uhan'em kakaya-to
tvar'.  Im ne razu ne udalos' uvidet' hozyaina golosa,  no ili  eto  zhivotnoe
bylo  shiroko rasprostraneno sredi bolot,  ili presledovalo putnikov,  no ego
golos druz'yam uzhe stal nadoedat'.
     - Kak  ty  sebya  chuvstvuesh'?  - Sprosil Robert posle chasovogo molchaniya,
vybirayas' na suhoe mesto.
     - Tak  sebe,  -  so skripom proiznes Keron,  vybrasyvaya cherez golovu na
suhoe svoj meshok.
     - Ponyal.  Togda davaj nemnogo peredohnem i osmotrim nogi.
     Posle pervogo  dnya  bluzhdanij  po  koleno  v  vode,  na  privale,   oni
obnaruzhili  na  svoih  nogah  prilichnoe  kolichestvo  prisosavshihsya  bolotnyh
parazitov,  kotoryh interesovala tol'ko svezhaya, teplaya krov'. V osnovnom eto
byli  plotnye,  chernye  chervyaki,  kotorye  izvivayas'  plavali  v mutnoj vode
ogromnymi kolichestvami.  Oni hotya i sil'no prisasyvalis',  no  utoliv  golod
otpadali sami,  ostavlyaya na kozhe tol'ko dolgo krovotochashchuyu ranku. Vidimo oni
vvodili v ranu kakoj-to sostav,  prepyatstvuyushchij svertyvaniyu krovi. Huzhe delo
obstoyalo  s  drugimi  parazitami.  |to byli po vidu tochno takie zhe chervyachki,
tol'ko v neskol'ko raz men'she.  |tih ne ustraivalo prosto nasosat'sya krovi i
otvalit'. Oni staralis' zalezt' v myshechnuyu tkan'. U nih eto poluchalos' ochen'
medlenno i chto samoe udivitel'noe,  polnost'yu bezboleznenno dlya  zhertvy.  Ih
prihodilos'  dolgo  dostavat'.  Uprugoe,  tonen'koe  tel'ce  nikak ne hotelo
vyhodit'  iz  zhivoj  ploti,  predpochitaya  byt'  porvannym,  no  ne  lishit'sya
dostignutogo.
     Kogda Keron na pervom iz privalov obnaruzhil u sebya na nogah celuyu  kuchu
i teh i drugih,  on byl v takom uzhase,  chto ne znal chto i delat'. |to Keron,
kotoryj v  svoej  zhizni  videl  stol'ko  vsyakoj  vsyachiny,  chto  ne  vse  oni
sohranilis'  dazhe  v  ego pamyati,  chto zhe togda govorit' o Roberte,  kotoryj
vyros v sozdannoj rukami cheloveka srede i tol'ko na Otstojnike K3/09 vpervye
stolknulsya  s  proyavleniyami  zhivoj  prirody.  On  byl prosto v shoke ot takoj
naglosti.  Ne stesnyayas' krikov boli,  oni edinstvennym nozhom  soskrebali  so
svoih  nog  odnih i muchitel'no dolgo dostavali drugih.  Oblegchenie prinosilo
tol'ko obezbalivayushchie preparaty iz aptechki,  kotorye oni kruto  smeshivali  s
antibiotikami.
     Parazitov na etot raz  okazalos'  vsego  neskol'ko  shtuk  -  tshchatel'naya
shnurovka  sapog  i  akkuratno zapravlennye v nih shtany zashchitnyh kombinezonov
davali svoj rezul'tat.  Robert morshchas' ot boli,  masterski  dostal  iz  kozhi
pravoj  goleni  izvivayushchegosya,  chernen'kogo chervyachka i noskom svoego sapoga,
prevratil ego v mokroe,  krovavoe  mesto,  na  porosshej  mhom  kore,  opasno
naklonivshegosya, starogo dereva.
     - |ti bolota okazalis' namnogo bol'she,  chem my dumali,  - skazal on.  -
Skol'ko po tvoemu my uzhe proshli?
     - Otkuda ya znayu?  - Voprosom  na  vopros  otvetil  plotno  zashnurovyvaya
sapogi Keron.  - My sil'no petlyaem,  i k tomu zhe idem ochen' medlenno.  Mozhet
kilometrov sorok-pyat'desyat,  ne bol'she. Pojdem dal'she, ili zdes' ostanovimsya
na nochleg?  Von i vetki zasohshie na etom dere est', i pod nim neskol'ko shtuk
valyaetsya. Mozhet byt' ih dazhe udastsya podzhech'. Kak ty dumaesh', skol'ko sejchas
vremeni?  Do  sumerek  eshche daleko?  A to ya posle togo vzryva chto-to perestal
orientirovat'sya vo vremeni,  - on  prodemonstriroval  Robertu  pustoj  ekran
svoego hronometra,  - etot paskudnyj elektromagnitnyj impul's ochistil im vse
mozgi, prevrativ ih v prostoj kusok plastmassy.
     Ne smotrya  na to,  chto ego naruchnyj server ne rabotal,  on pochemu-to ne
speshil ego vybrasyvat'.
     Stoyala pasmurnaya,  seraya  pogoda.  I  s  polnoj  uverennost'yu  skazat',
skol'ko  vremeni  ostavalos'  do  nastupleniya  sumerek   ne   predstavlyalos'
vozmozhnym. Vernee bylo by skazat', chto sumerki uzhe nastupili s samogo utra.
     - Horosho hot' plazmomety rabotayut.
     - Ih  bloki  upravleniya  sobrany  na  elementah,  zashchishchennyh  ot takogo
vozdejstviya. Esli by ih mozhno bylo isportit', kakim-to plevym impul'som, kak
eti chasy, kto by togda ih pokupal? |to zhe oruzhie, a ne igrushka.
     Ne smotrya na to, chto proshlo uzhe konchalis' pyatye sutki s momenta vzryva,
druz'ya chuvstvovali sebya ne luchshim obrazom.  U Kerona do  sih  por  shumelo  v
golove,  a  u  Roberta  sil'no  slezilis'  glaza.  Ih  sostoyanie  postepenno
uluchshalos', no chto-to etot process prohodil ochen' medlenno, ne pomogali dazhe
lekarstva,  kotorye  oni  prinimali,  predvaritel'no  ih sebe propisav,  kak
zapravskie doktora.  Delo v tom,  chto ne tol'ko chasy  Kerona  postradali  vo
vremya vzryva, elektronnyj apparat ekspress-diagnostiki, vhodivshij v komplekt
aptechki,  to zhe otkazalsya rabotat'.  Tak chto preparaty nabora, oni prinimali
po  svoemu  sobstvennomu  usmotreniyu.  Mozhet  imenno  poetomu,  ih  pribitye
lekarstvami organizmy vosstanavlivalis' s takim trudom.
     - Ty znaesh',  ne hochu ya bol'she segodnya nikuda idti,  - prostonal Keron,
starayas' otzhat' sinteticheskuyu tkan' svoih shtanov,  no kak vsegda  nichego  ne
poluchalos'.
     - Polnost'yu tebya podderzhivayu,  - soglasilsya s drugom Robert i  poplelsya
sobirat' upavshie vo vremya nedavnej buri, suhie vetki.
     Vernee vetki byli ne suhie,  a mertvye.  Vysohnut' na etih  bolotah  ne
moglo nichto.  Vysokaya vlazhnost', chastye dozhdi i polumrak dazhe yasnym dnem, ne
davali vysohnut' zdes' nichemu,  delaya ponyatie "suhoj" chisto abstraktnym  dlya
etogo mesta.
     Kogda Robert nataskal k vybrannomu mestu bol'shuyu kuchu hvorosta, kotoroj
dolzhno  bylo  hvatit' na vsyu noch',  Keron uspel razvesti ogon' i vskryt' dve
upakovki  s  edoj.  Ulegshis'  na  svoi  spal'nye  meshki,  oni  dolgo   i   s
udovol'stviem eli,  protyanuv blizhe k ognyu bosye pyatki.  Ih sapogi lezhali tut
zhe, vozle nachavshih progorat' uglej. Iz nih shel legkij par.
     - Kogda  zhe  my  vyjdem  na  suhoe  mesto?  - S dosadoj sprosil Robert,
zalezaya vo vlazhnyj spal'nyj meshok.  - YA prosto udivlyayus',  chto my do sih por
ne prostudilis'. Uzhe skol'ko dnej vot tak nochuem i hot' by hny!
     - YA slyshal,  chto v ekstrennyh situaciyah,  organizm  cheloveka  perestaet
obrashchat' vnimanie na ochen' mnogo veshchej. Mnogoe, ot chego on by v povsednevnoj
zhizni k vecheru by zagnulsya,  prosto ne vosprinimaetsya.  |to kak-to svyazano s
ustrojstvom psihiki, no kak imenno eto delaetsya ya ne znayu.
     - Nu i ne sil'no hotelos' uznat', - podytozhil den' Robert i podbrosiv v
ogon' drov, kak oni i dogovorilis', pervym ulegsya spat'.
     Noch' proshla tiho i spokojno,  zato utro nachalos' burno. Roberta, tol'ko
zasypavshego posle svoej vtoroj strazhi, podnyal dikij krik Kerona:
     - Ty tol'ko posmotri! - Krichal on ne svoim golosom, ukazyvaya kuda-to na
boloto.  - |to zhe nado!  Neuzheli nam povezlo?!  Ty tol'ko posmotri,  chto tam
lezhit.
     Robert migom  vyskochil  iz  svoego  meshka  i  shvativ  na vsyakij sluchaj
plazmomet,  stal vnimatel'no vsmatrivat'sya tuda, kuda ukazyval Keron. Kak on
ne staralsya,  nichego ekstraordinarnogo tak i ne zametil. Boloto, kak boloto.
Pochti vse vidimoe prostranstvo pokryvala voda,  iz kotoroj,  kak na kartinah
svihnuvshihsya na svoem remesle hudozhnikov, torchali neizmennye derev'ya, odetyh
v pobituyu parazitami,  gniluyu koru.  Kak im  udavalos'  rasti  v  vode,  dlya
Roberta  ostavalos'  zagadkoj.  Izredka  iz  vody  torchali ostrovki sushi,  v
osnovnom eto byli melkie klochki sushi,  porosshie pushistym, serovatym mhom. Na
nekotoryh  iz  etih  ostrovkov,  podnimalis'  vverh molodye derev'ya.  Vidimo
imenno tak oni i  nachinali  svoyu  zhizn'  posredi  bolota,  no  stanovyas'  so
vremenem bol'she i tyazhelee, prosto uhodili pod vodu.
     - Ty chto,  nichego ne vidish'?
     - Ne uspokaivalsya Keron.
     - I  chto  zhe  ya  po tvoemu dolzhen uvidet'?  - Ostorozhno sprosil Robert,
nachinaya podozrevat' neladnoe.
     - Kak zhe, tebe nichego ne napominaet von tot porosshij mhom ostrovok? Kak
ni staralsya Robert,  no nichego vydayushchegosya ne videl. Ot napryazheniya ego glaza
opyat' zanyli i stali slezit'sya.
     - Da ya ego voobshche pochti ne vizhu,  etot tvoj ostrovok.
     - Nu  ty daesh'!  - Vozmutilsya Keron.  - |to zhe shlyuz!  Ty predstavlyaesh'?
Samyj obyknovennyj shlyuz,  samogo obyknovennogo rejdera.  Nam s toboj udalos'
najti nastoyashchij kosmicheskij korabl'!
     Keron byl tak rad,  chto kazalos' sejchas on projdetsya po vodnoj gladi  i
otbrosiv  proch' podushki mha dokazhet svoyu pravotu.  Robert s ironiej v glazah
nablyudal za svoim svihnuvshimsya drugom,  rassuzhdaya pro sebya o tom,  naskol'ko
dolgim mozhet byt' pomeshatel'stvo.
     - Nu pochemu ty reshil,  chto eto shlyuz?  - Pointeresovalsya  Robert,  kogda
Keron  slegka  uspokoilsya.  -  |to zhe obyknovennaya kucha torfa,  vperemeshku s
kornyami, kak i vsem ostal'nym.
     - Net,  ya pochti uveren,  chto eto shlyuz.  Vidish',  on vystupaet nad vodoj
odnim iz svoih uglov santimetrov na dvadcat'.  Horosho chto eshche  uroven'  vody
neskol'ko  upal,  a  to by my ego voobshche ne uvideli by.  Posmotri po stvolam
derev'ev, kakoj zdes' obychno uroven'.
     Dejstvitel'no, na   kore  kazhdogo,  torchashchego  iz  vody  dereva,  chetko
prosmatrivalis' kol'ca,  nizhe kotoryh ona byla gorazdo chernee.  Po  kakoj-to
prichine  uroven'  vody na bolote dejstvitel'no byl nizhe obychnogo primerno na
pol-metra.
     - YA sejchas zhe shozhu,  poprobuyu dobrat'sya do etogo shlyuza,  - zasobiralsya
Keron, - mozhet tam ne gluboko.
     - YA  vse  ravno ne ponimayu,  kak eto mozhet byt',  - vozrazil Robert.  -
Naskol'ko ya znayu,  shlyuzy obychno delayut po bortu korablya. Esli eto i shlyuz, to
gde zhe togda kryl'ya?  Hot' nebol'shoe, no ono vse ravno dolzhno vysoko torchat'
nad vodoj.
     Keron posmotrel  na  nego,  kak  na rebenka i ob座asnil:
     - Rejdery etoj konstrukcii ne imeyut nikakih  kryl'ev.  |to  pohozhij  na
utyug kusok zheleza,  voobshche bez opornyh ploskostej. Ih pridumali ne lyudi. |to
byli karity. Ih nazvali po imeni sistemy, kotoruyu oni schitayut svoej rodinoj.
Karity  pohozhi na lyudej,  no tol'ko esli delat' sravnenie izdaleka.  Tak vot
eti rejdera u nih poluchilis' nastol'ko udachnymi,  chto ih stali priobretat' v
svoyu sobstvennost' i lyudi.  Sejchas,  naskol'ko ya znayu, vo mnogih mirah lyudej
vypuskayutsya tochno takie apparaty. YA to zhe letal na takom korable, pravda eto
bylo vsego pol goda i ochen' davno,  no on ustroen nastol'ko neobychno,  chto ya
zapomnil ego vnutrennosti ochen' horosho.
     - Raz  ty  tak  uveren,  to  togda  davaj  poprobuem dobrat'sya do etogo
ostrovka,  - soglasilsya Robert.  - Tem bolee,  chto my vse  ravno  nichego  ne
teryaem, a vremeni u nas, hot' otbavlyaj.
    Keron tem vremenem polnost'yu odelsya, zastegnuv na svoem kombinezone vse,
chto tol'ko mozhno bylo zastegnut',  plotno zashnuroval sapogi i medlenno vojdya
v vodu,  ostorozhno pobrel k zagadochnomu ostrovku.  Do predmeta  issledovaniya
bylo  okolo sta pyatidesyati metrov.  Pervye dvadcat' pyat' iz nih Keron shel po
koleno vo vode,  potom,  v neskol'ko sleduyushchih shagov,  voda podnyalas' emu do
poyasa.  On podnyal ruki vverh, chtoby ne iskushat' parazitov nezashchishchennoj kozhej
kistej ruk i eshche ostorozhnee dvinulsya dal'she.  Ne  uspel  on  stupit'  eshche  i
neskol'ko shagov,  kak vskinuv vysoko ruki, skrylsya pod vodoj. Po poverhnosti
tol'ko poshli krugi.
     - Gej!  -  Vskriknul  vnimatel'no  sledivshij  za  proishodyashchim  Robert.
     Sekundy lenivo tashchilis', a Keron vse ne pokazyvalsya. Pereprygnuv cherez
ne ubrannye eshche spal'nye meshki, Robert brosilsya v vodu, dvigayas' bystro, kak
tol'ko eto bylo vozmozhno po koleno vo vode, pokryvayushchej tolstyj sloj ila. On
uzhe  nahodilsya  na  pol  puti  do  centra daleko razoshedshihsya po poverhnosti
krugov,  kak Keron vynyrnul.  Tyazhelo,  s sipyashchim zvukom vdohnuv vozduha,  on
opyat'  skrylsya  pod  vodoj.  Robert pospeshil k nemu,  no poka on dobralsya do
mesta,  Keron vynyrnul v tretij raz, da tak i ostalsya stoyat' po poyas v vode.
Ego grud' vysoko vzdymalas'. Po licu tonkimi strujkami stekala gryaznaya voda,
a v volosah zaputalis' tonkie niti plavuchih vodoroslej.
     - Ne  podhodi syuda,  - prohripel Keron slegka otdyshavshis'.  - Zdes' dno
rezko uhodit v niz. Poshli obratno.
     - Ty  chto,  ne  umeesh'  plavat'?
     - Net konechno,  u menya tol'ko horosho poluchaetsya tonut', a plavat' ya tak
i ne nauchilsya.  |to mne bylo ni k chemu,  u menya zhe nikogda ne bylo korablya s
sobstvennoj gravitaciej i bassejnom.  YA pochti  vsegda  videl  vodu,  kotoraya
vytekala  tonen'koj  strujkoj  iz krana ili na kambuze,  ili v gigienicheskom
otseke. A ty chto, umeesh'?
     - Net,  to zhe ne umeyu,  - priznalsya Robert.  -Dlya menya do sih por takoe
kolichestvo vody - nastoyashchaya ekzotika.
     Oni vernulis' na suhoe mesto,  razveli ogon' i stali sushit'sya, sovmeshchaya
etu, privychnuyu uzhe proceduru s zavtrakom.
     - |h, byl by u nas hot' odin skafandr... - Mechtatel'no proiznes Keron i
brosil v vodu opustevshuyu, konserviruyushchuyu upakovku.
     Plastikovaya korobochka  myagko  upala na poverhnost' vody i neskol'ko raz
kachnuvshis', edva kasayas' vody, stala smeshchat'sya v storonu, podgonyaemaya legkim
veterkom.
     - Tochno!  - Podskochil Keron.  - Nuzhno sdelat'  plot,  po  krajnej  mere
kakoe-to ego podobie.
     |to bylo genial'noe otkrytie,  esli vzyat'  vo  vnimanie,  chto  chelovek,
sdelavshij ego,  videl otkrytye vodoemy vsego neskol'ko raz v svoej zhizni, da
i to so storony.
     Skazano -  sdelano.  Nachali  s  togo,  chto  podobrali  ves'  hvorost na
ostrovke,  kotoryj ne zametil ili proignoriroval  Robert  nakanune  vecherom.
Kucha  drevesnogo  musora  pokazalas'  druz'yam  malovatoj  i Robertu prishlos'
vylezti na edinstvennoe na  etom  ostrovke,  naklonennoe  derevo.  On  dolgo
oblamyval suhie setki i brosal ih v niz.  Kogda suhie vetki,  kotorye Robert
byl sposoben slomat' konchilis',  on vooruzhivshis' nozhom narezal eshche  i  zhivyh
pobegov.  Posle druzhnyh usilij, vozle dogorayushchego kostrishcha obrazovalas' kucha
hvorosta prilichnyh razmerov.
     - Kak  my  ee  svyazhem  v  odno celoe?  - Sprosil Robert mnenie glavnogo
konstruktora.
     - Narezhem remnej ih plastikovogo meshka.  U menya est' odin v ryukzake,  -
bez zapinki vydal tot svoe avtoritetnoe mnenie.
     Otkladyvat' ne  stali.  Vse  tem zhe nozhom ispolosovali na lenty horoshij
eshche meshok i dolgo svyazyvali imi  rassypayushchuyusya  kuchu  kroshashchegosya  hvorosta.
Posle  nelegkih trudov u nih poluchilsya pochti pravil'nyj,  polutorametrovyj v
diametre, shar iz hvorosta, styanutyj so vseh storon plastikovymi lentami.
     - Nu  chto,  poprobuem  spustit'  nashe  detishche na vodu?  - S somneniem v
golose sprosil Robert.
     Oni pokatili  ego  k  kromke vody.  Ostavlyaya po puti kroshashchiesya kusochki
vetok on tyazhelo plyuhnulsya v vodu, da tak i ostalsya lezhat' na ilistom dne.
     - Po moemu,  on ne hochet plavat',  - prokommentiroval neudachu Keron.  -
     Mne to zhe tak kazhetsya.
     - Horosho,  sdelaem po drugomu, - porazmysliv, vospryal duhom general'nyj
konstruktor.  - Dlya podderzhaniya plavuchesti  emu  ne  hvataet  ob容ma.  Davaj
nab'em etom musorom nashi spal'nye meshki. Ih tkan' dolzhno uderzhat' ostavshijsya
mezhdu vetkami vozduh.  Svyazhem ih vmeste  i  poplyvem.  Na  etot  raz  dolzhen
poluchit'sya neplohoj plot.
     Namokshij shar vykatili obratno na suhoe,  bystro  razrezali  styagivayushchie
ego  lenty  i  plotno natolkali v spal'nye meshki hvorost.  Zatem,  ispol'zuya
ostavshiesya ot pervoj konstrukcii remni,  svyazali oba meshka v  odno  celoe  i
otduvayas',  stashchili  v  vodu  novuyu model' plota.  Tot,  peregibayas' v meste
svyazki dvuh meshkov, ostalsya derzhat'sya na vode.
     - YA  zhe  govoril,  chto  tak  budet luchshe!  - Radostno voskliknul Keron.
     Robert podderzhal entuziazm druga skromnoj ulybkoj.
     - Sejchas poplyvem,  - poobeshchal Keron, prikidyvaya, chto iz veshchej im mozhet
ponadobit'sya u shlyuza.
     - I kak my eto sdelaem?
     - CHto znachit kak?  Lyazhem na meshki  i  budem  gresti  rukami.  -  A  nu,
poprobuj, kak eto u tebya poluchit'sya.
     Keron, obizhennyj nedoveriem k  svoim  inzhenernym  izyskaniyam,  podnimaya
volnu,  sdelal  neskol'ko  shagov k svoemu detishchu i plyuhnulsya na nego sverhu.
Nepotoplyaemyj,  po  ego  mneniyu   plot,   mgnovenno   skrylsya   pod   vodoj.
Obrazovavshayasya  pri  etom volna nakryla genial'nogo sozdatelya mikrotonnazhnyh
plavsredstv.
     - Ne poluchilos',  - spokojno vosprinyal vtoruyu neudachu Keron, vylezaya iz
vody. - Tkan' na etih spal'nyh meshkah okazalas' ne takoj uzh i nepromokaemoj.
Eshche budut kakie-to predlozheniya?
     - Nuzhno  sdelat'  nastoyashchij plot,  kak v fil'mah pro starinu.  - U tebya
     est' vozmozhnost' prodemonstrirovat' svoe masterstvo, - skazal
Keron, usazhivayas'  vozle ele tlevshego kostra i podbrasyvaya v prikrytuyu serym
peplom zolu, ohapku hvorosta.
     Ogon', pozabyv  bylye  obidy,  vybralsya  iz  pochti dotlevshih ugol'kov i
veselo zaprygal po predlozhennoj emu pishche.
     Robert, vzyal   lezhashchij   do   etogo   bez  dela  plazmomet  i  osmotrel
edinstvennoe na ostrovke derevo.  Ostrov byl dovol'no  bol'shim,  po  zdeshnim
merkam.  Ego ploshchad' sostavlyala neskol'ko soten kvadratnyh metrov,  no roslo
na nem odno edinstvennoe, pokosivsheesya derevo. Vybrav sebe poziciyu v storone
ot  naklonivshegosya stvola,  Robert vystavil maksimal'nuyu moshchnost' impul'sa i
pricelivshis',  neskol'ko raz vystrelil v stvol,  celyas'  v  odno  mesto,  na
vysote  okolo  desyati  metrov  ot  poverhnosti.  Raskalennye do bela sgustki
plazmy,  s voem prohodili skvoz' derevo,  ne vstrechaya skol' nibud' zametnogo
soprotivleniya,  ostavlyaya  v stvole desyatisantimetrovye v diametre,  skvoznye
otverstiya.  Posle pyatogo vystrela,  stvol ne vyderzhal  tyazhesti  verhushki,  i
bol'shaya,  raskidistaya krona s treskom obrushilas' vniz.  Ostrovok sodrognulsya
ot padeniya, a po vode, vo vse storony poshli krugi.
     - Nu  ty  daesh'...  -  Izumilsya  razmahu  Keron.
     Robert uzhe   strelyal  v  seredinu  torchashchego,  krivogo  obrubka.  Kogda
pyatimetrovoe  brevno  upalo,  on  povtoril  etu  zhe  operaciyu  s  ostavshimsya
pen'kom-pererostkom.  CHerez  neskol'ko  minut  nedaleko  ot  vody lezhali dva
pyatimetrovyh brevna, diametrom chut' bol'she polumetra kazhdoe.
     - Davaj,  pomogi mne spihnut' ih v vodu. - Potreboval Robert, no Keron,
kak  eto  i  polagaetsya  nastoyashchemu  sudostroitel'nomu  inzheneru,  uzhe ponyal
zamysel i speshil na pomoshch' ne dozhidayas' priglasheniya.
     So bol'shim skripom udalos' skatit' brevna v vodu. Svyazat' ih bylo delom
neskol'kih  minut.  Poluchilsya  vpolne  prilichnyj  plot,  chto  i  podtverdili
provedennyj srazu zhe ispytatel'nyj test. Plot prekrasno derzhal dva cheloveka,
pri etom obladal dostatochnoj ustojchivost'yu.
     Uzhe cherez  desyat'  minut  oni  vdvoem plyli k ostrovku,  tak potryasshemu
voobrazhenie Kerona. Robert staratel'no greb kuskom vetki. Massivnyj plot shel
tyazhelo,  no  plavno,  kak  okeanskij  lajner.  Keron sidel vperedi i pomogal
rukami.
     Robert do  samoj  poslednej  sekundy  ne  veril v grezy Kerona.  Dazhe s
rasstoyaniya v neskol'ko metrov ostrovok dlya nego vyglyadel tochno tak zhe, kak i
vse  ostal'nye  klochki  chudom  sohranivshejsya zdes' sushi.  Tol'ko kogda torec
pravogo brevna,  s gluhim udarom kosnulsya ostrovka dazhe Robertu stalo  yasno,
chto zdes' chto-to ne tak.
     Keron tut zhe  pereprygnul  s  plota  na  pushistyj,  seryj  moh  i  stal
razbrasyvat' ego nogami v raznye storony. Dejstvitel'no, pod shapkoj strannyh
rastenij okazalsya  temnyj,  pochti  chernyj,  tusklyj  metall.  Porabotav  eshche
nemnogo, Keron polnost'yu ochistil shlyuzovoj perehod ot mha i vodoroslej.
     - Vot,  umeli zhe delat',  - izumilsya on,  - gruzovichok  to  deshevyj,  a
stol'ko  prolezhal  v  vode  i  dazhe  ne porzhavel.  Vidish',  ne zhalko im bylo
prisadok k metallu,  a vot v moem korable,  - on na mgnovenie pogrustnel,  i
popravilsya,  -  v  moem  poslednem  korable,  v  yashchike s dokumentaciej lezhal
sertifikat,  garantiruyushchij,  chto korpus ne podverzhen korrozii,  a  na  samom
dele,  na  nem  vsegda  bylo  stol'ko  rzhavchiny,  chto  ona  dazhe ne uspevala
otkalyvat'sya pri peregreve.
     Vskore na  metalle  ne  ostalos'  i sledov rastitel'nosti.  Keron gordo
stoyal na zakrytoj,  pravoj stvorke lyuka i ves' ego vid vyrazhal odin  vopros:
"nu chto, kto okazalsya prav?".
     Robert ne vyderzhal i skazal:
     - Nu ty byl prav,  soglasen.  Prosto posle etogo vzryva  u  menya  stali
bystro ustavat' glaza,  k tomu zhe ya nikogda v zhizni ne videl takih korablej,
kak etot,  i tem bolee,  po odnoj detali ne mogu opredelit' s chem imeyu delo.
Ty dumaesh' shlyuz eshche rabotaet?  Esli etot shlyuz zdes' ne sam po sebe,  a vozle
nego est' eshche i rejder,  to sudya po vsemu, on zdes' valyaetsya dovol'no dolgo.
Interesno kak on voobshche syuda popal?
     - Esli  nad  planetoj  letayut kosmicheskie korabli,  - prosvetil Roberta
Keron,  - to vsegda sushchestvuet veroyatnost',  chto nekotorye iz nih upadut  na
poverhnost'. Zakon gravitacii i otkazy dvigatel'nyh ustanovok...
     Prodolzhaya prosveshchat' svoego druga i  edinstvennogo  slushatelya  na  schet
zakonov podlosti i mirozdaniya,  on zapustil ruku po lokot' v vodu,  starayas'
chto-to nashchupat', na vertikal'no uhodyashchej vniz, metallicheskoj stenke.
     - Gde-to  zdes'  dolzhna  byt'  panel'  upravleniya  shlyuzom.  Esli mne ne
izmenyaet pamyat', to s etoj storony.
     Robert so smeshannymi chuvstvami smotrel na neozhidannuyu nahodku.  S odnoj
storony,  najti kosmicheskij korabl',  v  takom  gluhom  meste  bylo  bol'shoj
udachej,  po zakonam otkrytogo,  kosmicheskogo prostranstva,  esli na bortu ne
budet obnaruzheno ni odno zhivoe sushchestvo,  to korabl' avtomaticheski perehodit
v  sobstvennost'  nashedshego,  s  drugoj storony,  eto byl otnyud' ne otkrytyj
kosmos,  a territoriya na planete,  i esli  u  nee  byl  hozyain,  to  nahodka
yavlyalas'  ego  sobstvennost'yu.  On  stoyal  na  shatkom plotu iz dvuh breven i
rassuzhdaya o prizrachnyh v etom mire voprosah zakonnosti, sledil za dejstviyami
Kerona.
     - Est',  - soobshchil tot,  rasplyvshis' v  shirokoj,  dovol'noj  ulybke,  -
panel' zdes'.
     - I chto, dumaesh' ona budet rabotat'? - Esli na korable ucelel hot' odin
kontur pitaniya,  to konechno zhe budet,  - uverenno otvetil Keron i zapustil v
vodu vtoruyu ruku.
     - Ne mozhet zhe etot shlyuz tak prosto otkryvat'sya,  - s somneniem v golose
proiznes  Robert  posle  korotkogo  razdum'ya.  Tam  navernyaka  est' kakoj-to
parol', ili kod.
     - Konechno est', - podtverdil Keron. - Esli by ne bylo, to kazhdyj by mog
legko zabrat'sya v chuzhoj korabl', kak v lesnoj shalash.
     - I  kak  zhe   ty   togda   nadeesh'sya   ego   otkryt'?
     - Ponimaesh',  koncern-izgotovitel',  konechno zhe ustanavlivaet  na  svoi
korabli individual'nye paroli,  hozyain to zhe mozhet eto sdelat',  pomenyav kod
po  sobstvennomu  usmotreniyu,  no  zapornaya  apparatura,  krome  vseh   etih
kombinacij  znakov,  otklikaetsya  eshche  na  odnu-edinstvennuyu,  universal'nuyu
kombinaciyu, pravo na kotoruyu izgotovitel' ostavlyaet sebe.
     - I ty hochesh' skazat',  chto znaesh' etot kod?
     - Konechno zhe znayu,  - bez teni somneniya otvetil  Keron.  -  Rejder,  na
kotorom mne prihodilos' letat',  byl nastol'ko star, i stol'ko raz perehodil
iz ruk v ruki,  chto nikto i ne pomnil ego  nastoyashchih  parolej.  Pol'zovalis'
universal'nym,  odinakovym dlya vsego klassa etih korablej.  YA ego pomnyu,  do
sih por,  on byl vycarapan pryamo nad panel'yu upravleniya shlyuzom - K-3458-983.
Imenno sejchas ya ego i probuyu nabrat', no mozhet byt' eshche odna nepreodolimaya v
nashem polozhenii problema,  eto esli kem-to iz ekipazha shlyuz byl  zablokirovan
iznutri. Togda ego mozhno vskryt' tol'ko rezakom ili vzorvat'.
     Keron, lezha na raspolozhennyh naklonno stvorkah lyuka i opustiv obe  ruki
v vodu manipuliroval s knopkami, edva zametno shevelya gubami. Kod to on znal,
no raspolozhenie klavish na  klaviature  pripominal  ochen'  smutno.  On  delal
popytku za popytkoj,  no nichego ne proishodilo. CHerez neskol'ko minut on uzhe
stal zamerzat' na  holodnom  metalle  korpusa,  bukval'no  vytyagival  skvoz'
mokruyu  odezhdu  teplo.  Sdelav  eshche  neskol'ko  popytok,  Keron vstal i stal
otchayanno razmahivat' rukami v nadezhde sogret'sya.  Krov'  po  zhilam  pobezhala
bystree i nemnogo sogrevshis', on prodolzhil popytki.
     - Ty ne pomnish' raspolozhenie knopok?
     - Dogadalsya Robert.
     - Konechno ne pomnyu.  Ne mogu zhe ya vse pomnit'!  -  Vypalil  Keron  i  v
ocherednoj  raz  opustil  ruki v mutnuyu vodu.  Posle ocherednoj popytki on zlo
vykriknul: - Net, tak ne poluchit'sya! Prijdetsya opyat' lezt' v vodu! On bystro
sbrosil  s  sebya  kurtku  i  poddevku,  kotoraya uzhe pochti vysohla,  otdal ih
Robertu i ostavshis' v  shtanah,  polez  v  vodu.  Sdelav  neskol'ko  glubokih
vzdohov,  Keron otpustil torchashchij iz vody kraj shlyuzovoj kamery i skrylsya pod
vodoj.  Robert,  ne znaya tolkom zachem on eto delaet, mashinal'no stal schitat'
sekundy.  "Raz,  dva, tri"... Na schete "dvenadcat'" chto-to zagudelo i po obe
storony ot shlyuza,  na poverhnosti zaburlili vozdushnye  puzyri.  V  sleduyushchee
mgnovenie vynyrnul dovol'nyj soboj Keron.
     - Sejchas otkroetsya,  - poobeshchal on,  podtyagivayas' na rukah i vylezaya iz
vody na kraj shlyuza.
     I dejstvitel'no,  gudenie,  iz  ele  slyshnogo,  stalo  bolee  gromkim i
basovitym,  s metallicheskim  lyazgom  razblokirovalis'  zamki  i  s  shipeniem
stvorki  lyuka  razoshlis'.  Mutnaya voda hlynula v prilichnyh razmerov shlyuzovuyu
kameru, zatopiv ee bukval'no za neskol'ko sekund.
     - Vidish',  rabotaet, - obradovalsya Keron.
     - I  chto  dal'she?  - S somneniem nablyudaya za vsem proishodyashchim sprosili
Robert.
     - Podozhdem,  sejchas shlyuzovaya kamera dolzhna avtomaticheski zakryt'sya. Von
tam to zhe est' pul't upravleniya, - pokazal Keron v vodu, zapolnivshuyu shlyuz, -
no  esli  im  ne  pol'zovat'sya nekotoroe vremya,  to on zakroetsya i produetsya
avtomaticheski.  |to sdelano dlya nepredvidennyh situacij,  v kotoryh cheloveku
hvatit sil tol'ko dlya togo,  chtoby vpolzti vnutr', nu raneniya tam vsyakie ili
otravleniya... Sejchas, podozhdem.
     I dejstvitel'no,  ne proshlo i  polminuty,  kak  stvorki  lyuka  medlenno
somknulis' i sistema vybrosila v dve strui, popavshuyu vnutr' vodu, vperemeshku
s puzyr'kami vozduha.  Process prohodil tak intensivno,  chto Roberta na  ego
plote, dazhe otneslo na desyatok metrov ot shlyuza.
     - Tochno rabotaet,  - podgrebaya skazal Robert, vse eshche ne znaya kak emu k
etomu vsemu otnosit'sya.
     Keron stoyal na krayu shlyuza i siyal ot schast'ya.  Nakonec-to on okazalsya  v
svoej stihii, gde on chto-to mog, znal i znachil.
     - Pojdesh' so mnoj vnutr'?  - Sprosil on.
     - A chto tam mozhet byt' vnutri?
     - Otkuda   ya   znayu?  Pojdem,  posmotrim.  Esli  ty  dumaesh',  chto  tam
sohranilos' chto-to zhivoe,  to v etom ya sil'no somnevayus'.  Posmotri  vokrug.
Derev'ya torchat iz vody ochen' plotno,  a samomu molodomu iz nih,  kak minimum
let dvadcat' pyat'-tridcat'.  Derev'ya celye.  Kogda padala eta  shtuka,  -  on
topnul kablukom sapoga po stali shlyuza, - ona navernyaka zdes' vse perelomala.
Esli ne sohranilos' ni odnogo polomannogo dereva, to etot rejder lezhit zdes'
kak minimum let tridcat', a na samom dele zdes' navernyaka schet idet na sotni
let. Tak chto nichego zhivogo tam net, po krajnej mere hozyaeva etoj shtuki tochno
ne v sostoyanii kogo-to obidet'. Ty idesh', ili ya snachala sam shozhu?
     - Idu  konechno,  -  otvetil Robert,  hotya v ego golose ne chuvstvovalos'
uverennosti v tom, chto on postupaet pravil'no.
     - Pravda prijdetsya zaderzhat' dyhanie,  no eto vsego na sekund tridcat',
ya dumayu...  Da,  i eshche odno,  nuzhno sdelat'  podobie  respiratorov,  povyazki
kakie-to  ili  chto  -  v  pogibshih  korablyah chasto razvivayutsya opasnye formy
gribkov,  kotorye popadaya v legkie udachlivyh puteshestvennikov,  ochen' bystro
otpravlyayut  ih  k hozyaevam etogo korablya v gosti.  Obyazatel'no nuzhno sdelat'
takie povyazki i mozhno idti.
     Oni vernulis'  na  ostrovok  i  besposhchadno otporov kuski tkani ot svoih
spal'nyh meshkov,  sdelali sebe respiratory.  Potom sobrali vse, na ih vzglyad
samoe  neobhodimoe,  a  eto  bylo  vse oruzhie i nebol'shoj paket s edoj.  Vse
ostavsheesya,  oni pripryatali v zhiden'kih kustah,  oblozhiv eto mesto uglyami  i
zoloj s kostra, nadeyas', chto eto otpugnet ot pripasov zver'e.
     Sdelav vse eti prigotovleniya,  oni opyat' poplyli k edva  vozvyshayushchemusya
nad vodoj, odnim iz svoih uglov, shlyuzu rejdera.
     - Nu chto,  risknem?  - Sprosil Keron.
     - Ty dumaesh',  ustrojstvo mozhet ne srabotat'?
     - Vsyakoe  mozhet sluchit'sya.  Ty idesh'?  Robert gluboko vzdohnul,  brosil
vokrug dolgij vzglyad.  Vid gnilogo,  prostirayushchegosya vo vse storony  bolota,
uverennosti emu ne pribavilo, no on pochemu-to skazal:
     - Da.  |to proizoshlo samo soboj, neozhidanno dazhe dlya nego samogo. Keron
odobritel'no posmotrel na svoego druga i podbodryayushche pohlopal ego po plechu.
     - Ne volnujsya,  esli eta zhelezyaka ne srabotaet, to dlya nas vse konchitsya
i prekratit'sya nakonec etot bardak  vokrug,  a  esli  vse-taki  vse  projdet
normal'no,  to  my  mozhem zapoluchit' v svoyu sobstvennost' koe-kakie kozyri v
nashej igre, pravda kakie imenno ya eshche ne znayu...
     Nado poprobovat'.  Takoj  shans  vypadaet  raz v tysyachu let,  da i to ne
kazhdomu.  Znaesh',  ya prozhil vsyu svoyu soznatel'nuyu zhizn' v  kosmose,  no  eto
pervyj raz,  kogda mne udaetsya najti beshoznyj kosmicheskij korabl'. Da ya vsyu
zhizn' budu zhalet', esli ne posmotryu, chto zhe tam v seredine.
     Keron, kak  tol'ko  okazalsya  ryadom  so  shlyuzom,  tut zhe polez v vodu k
pul'tu,  a  Robert,  krepko  privyazal  plot  k  kakomu-to   tehnologicheskomu
otverstiyu na shlyuze, strahuyas' na sluchaj otstupleniya.
     - Zalezaj syuda,  - daval  ukazaniya  Keron,  -  kak  tol'ko  lyuk  nachnet
otkryvat'sya,  brosaj  tuda  nashi  veshchi i prygaj sledom.  Tebe eto prijdet'sya
sdelat' bystro,  chtoby eshche  i  ya  uspel  -  neizvestno  na  skol'ko  vremeni
vystavleno srabotki na zakrytie,  posle togo,  kak v shlyuz popal material'nyj
ob容kt. Material'nyj ob容kt - eto ty. Nu chto, gotov? Da i poka dyshi pogbuzhe.
     - Gotov,  -  otvetil Robert.
     Ot ego  nedavnej,  slaben'koj  reshimosti ne ostalos' i sleda.  On vdrug
predstavil nevedomo kogda zatoplennyj rejder, kak pervosortnyj, pochti vechnyj
sklep, kotoryj mozhet prolezhat' v pochve, uhodya vse glubzhe i glubzhe v bolotnuyu
zhizhu,  nepredstavimoe dlya smertnogo kolichestvo let. Ot etih myslej emu stalo
ne po sebe, no delat' bylo nechego, reshenie uzhe bylo prinyato i otstupat' bylo
uzhe pozdno.  Robert popytalsya sobrat'sya i sdelal neskol'ko glubokih vzdohov,
tem bolee,  chto neizvestno bylo skol'ko vremeni prijdetsya sidet' s golovoj v
prognivshej vode.
     Ot pasmurnyh  myslej  ego  otvlek  vynyrnuvshij  Keron.
     - Nu chto,  ne otkryvaetsya?  - Zachem-to sprosil on ob ochevidnom.
     - A  ty nazhal na vse,  na chto nuzhno bylo nazhat'?
     - Da vrode by na vse. CHto-to ya ne pojmu chto sluchilos'. YA uspel dva raza
nabrat'  kod.  Mozhet  sboj  v sisteme?..  Nado skazat',  chto takoe povedenie
sistemy,  Robertu uverennosti ne pribavilo.
     - Zatyani potuzhe svoyu povyazku,  - rasporyadilsya Keron, - a ya poprobuyu eshche
raz. Esli lyuk otkroetsya, nemedlenno prygaj.
     On opyat' nyrnul v vodu, podnyav pri etom celyj fontan bryzg. Bylo vidno,
chto norovistoe povedenie ustrojstva,  rasstroilo ego ne men'she, chem Roberta,
no  on  ne privyk tak prosto sdavat'sya.  Keron vynyrival eshche neskol'ko raz i
zacepivshis' rukami za kraj shlyuza,  tyazhelo dyshal  posle  kazhdogo  pogruzheniya.
Posle togo,  kak on nyrnul v chetvertyj raz, poslyshalsya znakomyj uzhe Robertu,
usilivayushchijsya gul.  Kogda on stal dostatochno  gromkim,  s  nemu  podmeshalos'
shipenie i massivnye stvorki medlenno poshli v storony.
     Robert ne razdumyvaya  brosil  v  potok  hlynuvshej  v  opustevshee  posle
produvki prostranstvo shlyuza veshchi i s otchayannym krikom brosilsya sledom. Keron
ne zastavil sebya dolgo zhdat'.  Prostranstvo shlyuzovoj kamery ne zapolnilos' i
na dve treti vodoj, kak on uzhe byl vnutri, vozle paneli upravleniya, neistovo
nabiraya tol'ko odnomu emu izvestnuyu seriyu cifr.
     - Mozhet ne nuzhno ee trogat'?!  - Zakrichal Robert,  starayas' perekrichat'
gul rabotayushchego shlyuza i shum zapolnyayushchej ego vody.
     - YA znayu, chto ya delayu! - Ogryznulsya Keron ne prekrashchaya usilij.
     |to bylo poslednee,  chto uslyshal Robert.  V sleduyushchee mgnovenie  gnilaya
voda nakryla ego s golovoj,  on obhvativ nogi rukami i svernuvshis' kalachikom
zamer,  starayas' ne delat' lishnih dvizhenij,  ekonomya tem  samym  dragocennyj
kislorod,  prevrativshijsya  vdrug  iz obyknovennoj smesi gaza v olicetvorenie
samoj zhizni.
     Takoe povedenie  Roberta  bylo bukval'no vrozhdennym.  V otsekah i celyh
sekciyah zabroshennogo  hozyaevami  zavoda,  kotoryj  prosto  visel  v  pustote
kosmosa,  slegka  drejfuya  tol'ko pod dejstviem davleniya sveta raspolozhennoj
poblizosti,  slepyashche-sinej,  kak duga svarochnogo apparata,  zvezdy,  neredko
sluchalis'  nepoladki  s sistemami regeneracii vozduha.  V eti tyazhelye chasy i
dazhe  dni,  poka  remontnye  brigady  otchayanno  staralis'  vernut'  k  zhizni
beznadezhno  ustarevshee oborudovanie,  vse ostavalis' v svoih tesnyh kayutah i
tihon'ko  lezhali  na  davnym-davno  prodavlennyh,  uzkih  kojkah,   starayas'
potreblyat' kak mozhno men'she dragocennogo kisloroda.
     |ti vospominaniya detstva,  kazalos'  davno  i  bezvozvratno  uteryannye,
vstali   pered   glazami  Roberta  real'nymi  kartinami.  Budto  i  ne  bylo
gornoobogatitel'nogo kompleksa na davnym-davno umershej planete,  vrashchayushchejsya
vokrug agoniziruyushchego,  nikak ne mogushchego sdohnut' svetila;  budto i ne bylo
vsego,  chto s nim uzhe sluchilos' v etom mire;  budto voobshche nichego ne bylo  i
nichego uzhe ne moglo byt'.
     Robert ne mog s polnoj uverennost'yu skazat', skol'ko zhe proshlo vremeni,
eto mogla byt' i vechnost',  i vsego neskol'ko sekund,  no vdrug voda stala s
shumom  pokidat'  pomeshchenie  shlyuza.  Ot  obrazovavshegosya  perepada   davleniya
zalozhilo ushi.  On s trudom vstal na nogi. Keron uzhe stoyal ryadom, po koleno v
vode i sledil za tem, kak bystro ubyvaet ee uroven'.
     - Vidish',  vse normal'no, ona rabotaet, - podbodril on Roberta. - Samoe
strashnoe uzhe pozadi.  Dazhe esli vnutrennij lyuk ne zahochet otkryvat'sya, u nas
zdes' est' panel' upravleniya shlyuzom i ya dumayu, my sumeem vybrat'sya.
     Perepad davleniya postepenno vyravnivalsya,  no v ushah  vse  eshche  shumelo.
Kogda  voda polnost'yu ischezla v zabrannyh massivnymi reshetkami,  produvochnyh
otverstiyah,  ih nih  hlynul  teplyj  vozduh,  kotoryj  eshche  nekotoroe  vremya
produval  prostranstvo  kamery.  Vozduh  byl  spertyj  i  predstavlyal  soboj
nastoyashchij koktejl' strannyj zapahov,  kotorye  i  Robert,  i  Keron  oshchushchali
vpervye  v  svoej zhizni,  no dyshat' im vpolne bylo mozhno.  Vse proishodilo v
tusklom,  zheltovatom  svete   edinstvennogo,   sohranivshegosya   svetil'nika,
otrabotavshego vse myslimye i nemyslimye sroki.  Svet byl nastol'ko slab, chto
kazalos',  vse prostranstvo mezhdu kriptonovoj lampoj i zashchitnym,  iz容dennym
vremenem,  tolstym steklom,  bylo zabito pyl'yu proshlogo, prahom otrabotannyh
stoletij. Skoree vsego tak ono i bylo.
     Druz'ya stoyali   na   somknutyh   stvorkah   vnutrennego  lyuka  i  zhdali
prodolzheniya.  Napryazhenie  roslo,  no   nichego   ne   proishodilo.   Nakonec,
hitromudraya  sistema pereborola svoe udivlenie,  vyzvannoe vtorzheniem pervyh
za neskol'ko stoletij,  ne zvannyh  gostej  i  reshila  vpustit'  ih  vnutr'.
Lyazgnuli blokirovochnye zamki.
     - Hvatajsya za  poruchni!  -  Kriknul  Keron.
     Stvorki lyuka  s  neohotoj popolzli v storony.  Utrativshij svoi svojstva
uplotnitel'nyj plastik,  kotorym byli obramleny po perimetru stvorki, sil'no
kroshilsya. Ego kusochki sypalis' v rasshiryayushchuyusya past' chernogo provala.
     - Derzhis' krepche,  a to ne soberesh' kostej!  - Ne unimalsya Keron. - Pod
lyukom pyatnadcat' metrov koridora!
     Poskol'znuvshis' na osklizloj poverhnosti, Robertu udalos' dotyanut'sya do
odnogo iz hlipkih poruchnej i on mertvoj hvatkoj  uhvatilsya  za  nego.  Keron
povis na protivopolozhnom poruchne, a ego nogi uzhe boltalis' v temnom provale,
prevrativshegosya v shahtu, koridora.
     Veshchi i oruzhie s grohotom upali v niz.  Stvorki zastyli v svoem  krajnem
polozhenii.   Edinstvennyj,  sohranivshijsya  fonar'  vdrug  vydal  neozhidannyj
syurpriz,  yarko zasiyav izumrudno-zelenym,  signaliziruya vidimo,  chto  process
shlyuzovaniya proshel ideal'no.
     - Spuskaemsya,  tol'ko akkuratno,  - prohripel ot napryazheniya Keron, visya
na odnih rukah. - Srazu za stvorkami poruchni prodolzhayutsya.
     On uzhe  nemnogo  uspokoilsya  i  ego   golos   zazvuchal   sredi   golyh,
metallicheskih  konstrukcij  bolee  uverenno.  Robert vdrug s uzhasom dlya sebya
ponyal, chto s samogo nachala ego drug ne byl ni v chem uveren.
     Oni stali  spuskat'sya.  Zapah,  kotoryj  udivil  ih  eshche v shlyuze teper'
usililsya.  Ne uspeli oni spustit'sya i na  neskol'ko  metrov,  kak  vdol'  ih
marshruta,  na potolke koridora, kotoryj pri takom raspolozhenii korablya inache
kak stena ne vosprinimalsya,  druzhno vspyhnuli redkie,  raspolozhennye v  odin
ryad,  matovye  svetil'niki,  zaliv  koridor  zelenovatym svetom i vyhvativ u
mraka peresechenie koridorov, k kotoromu oni sejchas spuskalis'.
     Kak i obeshchal Keron,  spuskat'sya prishlos' metrov na pyatnadcat'. Sprygnuv
na gorizontal'nuyu poverhnost',  druz'ya pervym delom proverili oruzhie i  svoi
veshchi. Vse okazalos' v polnom poryadke.
     Oni osmotrelis'.  Perevernutyj na devyanosto gradusov central'nyj prohod
rejdera,  sprava  ot  vhoda  prodolzhalsya  eshche  metrov  desyat'  i  upiralsya v
zapertyj,  massivnyj lyuk,  vo ves' prohod,  a sleva  prodolzhalsya  eshche  ochen'
daleko, teryayas' v temnote ploho osveshchennogo prostranstva.
     - Zdes', - ukazal Keron na bol'shoj lyuk, peregorazhivayushchij prohod sprava,
-  nachinaetsya  gruzovoj  otsek,  a  za  nim  reaktornyj,  reaktornaya gruppa,
generatory polya i planetarno-marshevaya ustanovka korablya.  Tut, - on postuchal
botinkom po uzkoj dveri, na kotoroj stoyal, - hozyajstvennyj pomeshcheniya. Dal'she
po  koridoru  otseki  ekipazha,  kambuz  i  vse,  chto  nuzhno  i   ne   nuzhno.
Zakanchivaetsya  koridor  shlyuzovoj  kameroj i otdelyaemym spasatel'nym modulem,
kotoryj odnovremenno yavlyaetsya glavnym mestom na korable,  s kotorogo vse eto
zhelezo i upravlyaetsya.
     - CHto,  eto edinstvennaya spasatel'naya sistema  na  korable?  -  Sprosil
Robert bol'she dlya togo,  chtoby otvlech'sya ot svoih strahov, chem udovletvorit'
svoe lyubopytstvo.
     - Da,  edinstvennaya. Stranno, pravda? Obychno eto delaetsya sovershenno po
drugomu.  Nu da chto ya tebe govoril,  eto zhe ne chelovek pridumal. Hotya karity
pochti ne otlichaetsya vneshne ot cheloveka,  po krajnej mere izdaleka, no myslyat
oni sovershenno po drugomu.  Da i chto ty hotel?  Tut dva cheloveka  iz  odnogo
mira  sovershenno po raznomu skripyat mozgami,  a ty hochesh',  chtoby neponyatnaya
tvar' myslila tvoimi kategoriyami.
     - Nichego ya ne hotel,  - ogryznulsya Robert. - Prosto ya podumal, chto esli
kabina korablya yavlyaetsya katapul'toj,  a korabl'  poterpel  krushenie,  to  ee
mozhno i ne zastat' na meste. Skoree vsego ee zdes' prosto net.
     Keron kak-to vdrug upal duhom.
     - Da,  - skazal on,  posle pauzy, - skoree vsego tak ono i est'. Nu chto
zrya gadat'?  Pojdem posmotrim, chto zhe nam popalos'. Dazhe esli etot korabl' i
bez kabiny,  to navernyaka zdes' est' chem pozhivit'sya takim brodyagam,  kak my.
Kuda pojdem vnachale, v gruzovoj otsek ili v gosti k ekipazhu.
     - Pojdem  snachala  posmotrim  gruz,  -  nereshitel'no  proiznes  Robert.
     Podobrav svoi veshchi i neizvestno zachem vystaviv vpered forsunki
plazmometov oni dvinulis' vpravo ot shlyuza.  Zdes' koridor ne imel  ni  odnoj
bokovoj   dveri.   Nad  urovnem  metallicheskih  pereborok  vystupali  tol'ko
nebol'shie tehnologicheskie lyuchki,  vidimo skryvavshie za  soboj  otvetstvennye
uzly ustrojstv, trebuyushchih tehnicheskogo obsluzhivaniya.
     Keron ozadachenno  ostanovilsya  vozle  paneli  upravleniya   lyukom.   Ona
raspolagalas'  kak  raz  na  toj stene,  kotoraya pri takom polozhenii korablya
prevratilas' v pol.  Smahnuv  prilichnyj  sloj  pyli  s  klavish,  on  vklyuchil
ustrojstvo  i prinyalsya nabirat' vse tu zhe standartnuyu kombinaciyu kombinaciyu.
Vse srabotalo s pervogo raza.
     - Vot  tak  vot,  -  obradovano proiznes on i gordo posmotrel na svoego
sputnika.
     Vdrug ozhil dinamik,  raspolozhennyj ryadom s panel'yu klavish:
     - SHyl  kartu  prive  dar,  - vydal on i zamolchal.
     - CHto eto znachit? - Sprosil Robert, pokrepche obhvatyvaya rukoyatku svoego
plazmometa.
     - |to   obychnoe   preduprezhdenie,   kotoroe   vsegda    vydaetsya    pri
razgermetizacii otseka. Ustrojstvo predupredilo ob vozmozhnoj opasnosti.
     - O kakoj eshche opasnosti?
     - Nu  ponimaesh',  gruzy  byvayut  raznye.  Byvayut  opasnye dlya cheloveka,
byvaet chto gruz nichego sebe,  no  esli  narushit'sya  upakovka...  Vot  ono  i
preduprezhdaet. Tol'ko interesno, na kakom yazyke eto bylo sdelano. Nikogda ne
slyshal nichego podobnogo.
     - Slushaj,  mozhet snachala poishchem skafandry, a potom zajmemsya etim lyukom?
- Sprosil Robert.
     - YA ne dumayu, chto vse tak opasno. Obyknovennaya formal'nost'. Tem bolee,
chto  nam  dazhe  ne  udastsya vojti vnutr',  ved' rejder lezhit na boku,  a ego
gruzovoj otsek zanimaet vsyu shirinu korablya i nikakih poruchnej, po kotorym my
mogli by perebrat'sya po moemu tam net. Posmotrim, chto vnutri i vse.
     Pri etih slovah Kerona,  tolstennaya stal'naya plita, poshla vniz, ischezaya
v  shcheli  steny-pola  i  s  lyazgom  ostanovilas',  obrazovav edva vystupayushchij
porozhek.  Pochti  bez  pauzy  prishla  v  dvizhenie  vtoraya,  tochno  takaya  zhe,
osvobozhdaya  prisposoblennyj  k shlyuzovaniyu perehod.  Kogda ona v svoyu ochered'
polnost'yu  ischezla  v  svoej  shcheli,  prostornyj  gruzovoj   otsek   osvetili
vklyuchivshiesya zelenovatye fonari, tochno takie zhe, kak v koridore.
     Keron, a za nim i Robert,  s opaskoj dvinulis' vpered.  Ne dohodya okolo
metra do otvesno obryvayushchejsya pod ih nogami steny,  oba ostanovilis'. V lico
im  pahnul  znakomyj  uzhe  zapah,  kotoryj  oni  ulovili  uzhe  togda,  kogda
produvalsya vpustivshij ih vnutr' shlyuz,  tol'ko na etot raz,  on byl nastol'ko
koncentrirovannym i otvratitel'nym, chto druz'ya pomorshchilis' ne skryvaya svoego
otvrashcheniya i tuzhe zatyanuli povyazki na licah.
     - CHto za mraz' mozhet tak otvratitel'no  vonyat'?  -  Vozmutilsya  Robert.
     Gromadnyj, postavlennyj vertikal'no gruzovoj otsek etogo korablya, byl
zapakovan poz zavyazku i proizvodil vpechatlenie.  K  riflenomu  zhelezu  pola,
bylo  pristegnuto  mnogo  kontejnerov,  samyh raznyh razmerov i okraski.  Ot
malen'kih,  pohodivshih bol'she na dorozhnye chemodany,  do ogromnyh,  neponyatno
kak  i  zagruzhennyh  syuda.  Celye  ryady  kontejnerov  otsutstvovali na svoih
mestah.  Vyvorochennye s kornem,  porzhavevshie zamki, svidetel'stvovali o tom,
chto  gruz  sorvalsya  so  svoih  mest  vo  vremya avarii.  Rzhavye poteki vody,
narushennoj vo vremya avarii odnoj  iz  sistem,  prohodili  cherez  ves'  otsek
prosto po kontejneram ili po pereborkam,  iz kotoryh sostoyal potolok otseka.
Vremya  ne  poshchadilo  gruz.  Pochti  vse  kontejnery  byli  v   otvratitel'nom
sostoyanii,  no  ne  do  takoj  stepeni,  chtoby  iz nih chto-to vysypalos' ili
vyvalivalos'.
     - Nichego sebe,  - udivlenno proiznes Keron, - da on gruzhennyj pod samuyu
zavyazku.  - Navernyaka ekipazh ne spassya,  a to by oni tak prosto  ne  brosili
takuyu tuchu tovara.
     Robert sdelav eshche odin, korotkij shag, s opaskoj vzglyanul vniz. Tam bylo
sploshnoe  mesivo  iz bityh kontejnerov,  torchashchih iz musora chastej kakogo-to
oborudovaniya, zarzhavevshego i razvorochennogo nastol'ko, chto dazhe konstruktora
ne opoznali by v etom metallolome svoe detishche.  Imenno eti bitye kontejnery,
obrazovavshie sloj  ne  men'she  desyati  metrov  v  vysotu  i  istochali  takoj
otvratitel'nyj zapah.
     - CHto zhe mozhet tam tak vonyat'?  - sprosil Robert.
     - Na himicheskij zapah ne pohozhe - ya imeyu v vidu, chto eto ne toplivo ili
kakoj-to ego komponent.  Po krajnej mere ya nichego podobnogo ran'she ne nyuhal.
Skoree vsego eto isporchennye pripasy,  kotoryh zdes', sudya po zagruzke, bylo
prilichnoe kolichestvo.  Mozhet kontejnery s nimi do sih por sryvayutsya so svoih
zamkov i padayut v niz. Von, posmotri, - ukazal on, - vidish' na musore sverhu
lezhit sovershenno celyj kontejner.  Mogu sporit',  chto on sorvalsya sovershenno
nedavno, mozhet dazhe neskol'ko let nazad...
     Robert, napryagaya    zrenie,    posmotrel   v   ukazannom   napravlenii.
Dejstvitel'no,  tam  lezhal  nebol'shoj,  bledno-sirenevyj  kontejner,  vysoko
vydelyayas'  nad  obshchim  urovnem  hlama.  On  uzhe stal otvodit' vzglyad,  kogda
zametil ryadom s nim kakoe-to rezkoe dvizhenie.  Ne poveriv v to,  chto v  etom
ideal'nom sklepe moglo sohranit'sya chto-to zhivoe,  on pristal'no osmotrel vse
ryadom s kontejnerom.  Dvizheniya bol'she ne  nablyudalos',  tol'ko...  nebol'shih
razmerov,   polukruglaya,  pustaya  upakovka  slegka  raskachivalas'  na  svoej
vypukloj poverhnosti.
     - Keron!  -  Vskriknul Robert.  - Tam chto-to est'.  YA zametil,  kak ono
dvigalos'.
     - Tebe pokazalos', - blagodushno otreagiroval Keron. On byl v prekrasnom
     raspolozhenii duha. Emu vpervye v
zhizni povezlo  najti poterpevshij krushenie kosmicheskij korabl',  bez ekipazha,
no s gruzom.
     - YA  tebe  tochno  govoryu,  chto  tol'ko  chto  videl  tam v nizu kakoe-to
dvizhenie, - ne uspokaivalsya Robert.
     - Ladno,  ne beri v golovu,  potom posmotrim,  chto tam takoe,  a teper'
davaj projdemsya po zhilym pomeshcheniyam.  Nado by eshche shodit' posmotret' v kakom
sostoyanii reaktory i silovaya ustanovka, no s etim uspeetsya. Posmotrim, mozhet
chto-to udastsya dobyt' bez al'pinistskogo snaryazheniya.
     - A kak zhe my doberemsya do reaktornogo otseka, esli ty govorish', chto on
raspolozhen srazu za gruzovym? - Sprosil Robert pokidaya shlyuz.
     - Naskol'ko ya pomnyu,  dolzhen byt' eshche odin prohod dlya personala.  Budem
osmatrivat' zhilye otseki, najdem.
     Keron zakryl  oba  lyuka i oni dvinulis' obratno po koridoru.  Pervaya zhe
popavshayasya im dver',  raspolozhennaya pod nogami,  srazu za  otvetvleniem,  po
kotoromu  oni  popali  vnutr',  okazalas' zablokirovana lichnym kodom byvshego
vladel'ca i tak prosto otpirat'sya ne hotela.
     - Davaj  poka  ne  budem  zdes' nichego lomat',  - predlozhil Keron,  - a
pojdem posmotrim, mozhet najdem nezapertye pomeshcheniya.
     - Horosho,  - soglasilsya Robert, - mozhet udastsya najti pul't, s kotorogo
mozhno budet razblokirovat' vse lyuki korablya. Byvayut zhe takie?
     - Konechno byvayut,  - otvetil Keron,  pravda bez osoboj uverennosti.
     Oni prigibayas' dvinulis' vdol'  po  koridoru.  Central'nyj  prohod  byl
raschitan v protivopolozhnost' drugim modelyam korablej, na to, chtoby v nem bez
stesneniya mogli razminut'sya dva karita v skafandrah,  no kogda korabl' lezhal
na boku, peredvigat'sya po prohodu cheloveku bylo trudno.
     - Kak shahtery v shtol'ne,  - prokomentiroval Robert.  - Nikogda ne byl v
shahte i tem bolee ni v kakih shtol'nyah.
     - Povezlo tebe...  - Pozavidoval Robert,  ostanavlivayas'  pered  nastezh
raspahnutym u nego pod nogami lyukom zhiloj zony korablya.
     Keron oboshel  lyuk   s   drugoj   storony   i   soblyudaya   vse   pravila
predostorozhnosti,  umestnye  na  pole  srazheniya  i kazhushchiesya smeshnymi v etom
mogil'nike,  vystaviv pered soboj oruzhie zaglyanul vnutr'.  Mrak,  skryvayushchij
pomeshchenie ne speshil otkryvat' svoih tajn,  a blizhajshij, ucelevshij koridornyj
svetil'nik byl slishkom daleko, chtoby vyhvatit' u nego hot' chto-to.
     - Bud'  nacheku  i  priderzhi  menya  za  nogi,  -  rasporyadilsya  Keron  i
peregnuvshis' cherez kraj, po poyas ischez v temnom provale.
     CHerez mgnovenie  vnizu  yarko  vspyhnul  svet.  Kraem uha Robert uslyshal
kakoj-to skrezhet za kotorym srazu,  odin za drugim posledovali tri  vystrela
iz plazmometa. On chto bylo sily rvanul za nogi Kerona i vtashchil ego obratno v
koridor.
     - CHto tam bylo?!  - Kriknul on nichego ne ponimaya.  - A kto ego znaet? -
     Voprosom na vopros otvetil Keron,
vytiraya pyl' s lica.  - Tam vsya komnata zavalena bitoj mebel'yu i sredi etogo
pyl'nogo hlama chto-to shevel'nulos'. Dazhe ne predstavlyayu, chto eto mozhet byt'.
     - YA zhe tebe govoril,  - podderzhal ego Robert.
     - CHto by eto ne bylo,  ya dumayu, ono uzhe na tom svete.
     - |to na kakom? - Ne ponyal Robert.
     - Na tom,  v  sushchestvovanii  kotorogo  ya  sil'no  somnevayus'.  Nu  chto,
spustimsya i osmotrim moj trofej? Tem bolee, chto svet tam uzhe vklyuchilsya.
     Keron sprygnul pervym.  Robert podal emu oruzhie i povisnuv v proeme  na
rukah   sprygnul  vniz,  podnyav  pri  etom  celuyu  tuchu  tyazheloj  pyli.  Oni
osmotrelis'. Vokrug nichego ne shelohnulos'.
     - Von  tam  ono  shevelilos',  -  pokazal  Keron na tri dymyashchiesya dyry v
bokovoj pereborke. - Davaj razgrebem etot musor, posmotrim, chto eto bylo.
     Ne uspeli  oni  sdelat'  i  neskol'ko  shagov,  kak  iz-pod  musora,  na
ukazannom Keronom meste razdalsya otvratitel'no sintezirovannyj golos:
     - Pozhalujsta  bol'she  ne nuzhno strelyat'.  Vy chut' menya ne isportili,  a
dolzhen vam skazat', chto stoyu ya ne deshevo.
     - A  nu  vylezaj,  - vlastno skomandoval Robert,  - i ne vzdumaj delat'
rezkih dvizhenij, a to raznesem tebya v prah.
     - Da ne mogu ya otsyuda vylezti, - posledovalo v otvet, - uzhe ochen' dolgo
ne mogu...
     - Kak  ty dumaesh',  chto eto mozhet byt'?  - Ozadachenno sprosil Keron.  -
     Otkuda ya znayu. Ty zhe govoril, chto korabl' lezhit v etom bolote uzhe
dolgie desyatiletiya.   Mozhet   eto  robot  kakoj-to  ili  drugoe  ustrojstvo,
sposobnoe peredvigat'sya.
     - Davaj ya strel'nu tuda eshche neskol'ko raz, - predlozhil Keron, - a potom
spokojno posmotrim chto zhe eto bylo.
     Iz-pod kuchi razbitoj v drebezgi mebeli vnov' razdalsya ispugannyj golos,
kotoryj vzmolilsya s tipichnymi dlya podporchennogo dinamika iskazheniyami:
     - Ne  nado  v menya strelyat'!  YA obyknovennyj robot-uborshchik i nikogda ne
sdelal by cheloveku nichego plohogo.  Kstati,  - ne unimalas'  zhelezyaka,  -  ya
ochen' horoshij robot uborshchik. Otrojte menya pozhalujsta i ya pokazhu vam na chto ya
sposoben.
     - Ne  nravyatsya  mne  eti  shtuki  s  elektronnymi intellektami,  - hmuro
vyskazal svoe mnenie Keron.
     - U  menya  ne  elektronnyj  intellekt,  -  nezamedlitel'no  posledovalo
vozrazhenie iz pod  kuchi  musora,  -  u  menya  ustanovlen  novejshij  fotonnyj
processor,  kotoryj  vo  mnogo  soten  raz  prevoshodit  po  skorosti luchshie
elektronnye obrazcy.
     Vidimo etot  robot ne prosto umel ubirat' poly,  no byl tak zhe raschitan
na to,  chtoby razvlekat' razgovorami svoih hozyaev.  Sejchas on vo vsyu  shparil
svoi  tehnicheskie harakteristiki,  ispol'zuya pri etom reklamnyj razdel svoih
programm.  Iz togo,  kak on pro sebya govoril,  mozhno bylo sdelat' vyvod, chto
eto samaya nezamenimaya v hozyajstve veshch' i ne kupit' ego posle takoj obrabotki
mog tol'ko bezumec, ni v grosh ne stavyashchij svoyu paskudnuyu zhizn'.
     Robert naklonilsya,  razobral  obrazovavshijsya  nad  robotom  zaval  i  k
udivleniyu Kerona legko podnyal sverkayushchij glyancem,  zalizannyj, plastmassovyj
korpus yarko oranzhevogo cveta.  |to byla lepeshka, okolo polumetra v diametre,
vozvyshayushchayasya nad urovnem pola primerno na tridcat' santimetrov.
     - Tak kak on pro sebya rasskazyval,  - s somneniem proiznes Keron,  - to
on dolzhen byl byt' kak minimum raz v pyat' bol'she.
     - |to special'naya model',  - obizhenno vozrazil robot, pri etom ego ryady
ego katkov s zhuzhzhaniem zavertelis',  - ya super kompaktnyj AR-324.  Poslednij
pisk sezona!
     - A skol'ko sezonov proshlo posle togo?  - Sprosil Robert,  ne  osobenno
ceremonyas' brosiv razgovorchivoe chudo tehniki v otkrytyj lyuk koridora.
     Robot zazhuzhzhal svoimi motorchikami,  naslazhdayas' otkrytym  prostranstvom
koridora, no vopros Roberta proignoriroval.
     Druz'ya vzobralis' obratno v koridor i uzhe v soprovozhdenii strannogo, ni
na mig ne zamolkayushchego mehanizma dvinulis' dal'she.
     - YA ochen' horoshaya mashina,  - ne unimalsya tot,  - so mnoj v  vashem  dome
vsegda budet chisto i uyutno...
     Dlya ubeditel'noj demonstracii svoih  vozmozhnostej,  on  kakim-to  chudom
v容hal  na  gorizontal'nuyu  stenu,  byvshuyu kogda-to polom i so specificheskim
gulom stal zasasyvat' pyl'. Posle nego ostavalas' ideal'no chistaya dorozhka.
     - Interesno,  kakim obrazom u nego ne razryadilis' batarei? - Nedoumeval
Keron.
     - Vse  ochen'  prosto,  ego  privalilo  kak  raz  v  to vremya,  kogda on
podzaryazhalsya.  YA tol'ko chto otsoedinil ego raz容m  ot  seti.  On  vse  vremya
nahodilsya pod napryazheniem odnoj iz rezervnyh setej.
     - Nu togda ponyatno.  Povezlo zhe  emu.
     Po puti vse lyuki okazyvalis' zablokirovannymi.  Robert proboval te, chto
byli u nih nad golovoj,  a Keron staralsya otkryt' te,  po kotorym oni sejchas
shli.
     - Net,  eto bespolezno,  - rasstroilsya Robert,  - pri avarii  vse  lyuki
zablokirovalis'.  Nuzhno srazu idti na central'nyj post,  esli on konechno eshche
na meste i poprobovat' ottuda otperet' vse zapory,  a esli  ekipazhu  udalos'
katapul'tirovat'sya  i  rubki  upravleniya  ne  ostalos',  to  budem vskryvat'
plazmometom dver' za dver'yu.  Mozhet najdem chto-to  godnoe  dlya  togo,  chtoby
obmenyat' ego na nashu svobodu.
     Pervyj lyuk  shlyuzovoj  kamery  central'nogo  posta,  pered  kotorym  oni
ostanovilis' byl zapert.  |to byla samaya massivnaya zhelezyaka,  kotoruyu Robert
uvidel na rejdere za vse eto vremya.
     - Lyuk  na  meste,  -  prokommentiroval ochevidnoe Keron.  - Mozhet i sama
pilotskaya kabina zdes' i nikuda ne delat'?
     - A  ty  tak ne mozhesh' opredelit'?
     - Sejchas eto opredelit' nevozmozhno.  Nuzhno vskryt' etot lyuk,  togda vse
stanet  yasno.  V  etom  meste,  naskol'ko ya pomnyu,  shlyuz,  sostoyashchij iz dvuh
perehodov.  Esli kapsula otstrelivaetsya,  to s  nej  otdelyaetsya  ot  korablya
polnocennaya shlyuzovaya kamera,  a poslednij lyuk ostaetsya na korable. Vot budet
interesno, esli my ego sejchas otkroem, a ottuda hlynet voda! Togda eto budet
poslednee, chto my sdelaem v svoej zhizni.
     - Togda davaj prostrelim v nem nebol'shoe otverstie, - predlozhil Robert,
- esli pojdet voda, to ya dumayu, my sumeem chem nibud' zakonopatit' etu bresh'.
I uzhe budem spokojno razbirat'sya so vsem ostal'nym.
     Tak i sdelali. Otoshli metrov na desyat'. Robert vklyuchil svoj plazmomet i
vystavil ego na  polnuyu  moshchnost'.  Kak  tol'ko  on  eto  sdelal,  govoryashchij
pylesos,  kotoryj  bez  ustali  kruzhil  vokrug  svoih  novyh hozyaev,  vidimo
vspomniv pervoe znakomstvo s Keronom, vzmolilsya gromche obychnogo:
     - Ne  nuzhno  v  menya strelyat'!  YA prevoshodno ubirayu pyl',  umeyu delat'
vlazhnuyu uborku,  uhazhivat' za kovrovymi pokrytiyami i  umeyu  menyat'  aktivnye
elementy, vo vseh tipah svetil'nikov.
     Keron s somneniem posmotrel na putayushcheesya pod nogami chudo tehniki.
     - Nu  eto ty uzhe hvatil lishnego,  - dobrodushno zametil on,  po privychke
kak vsegda ne ochen' to i doveryaya lyuboj reklame.
     Pylesos s  legkost'yu v容hal na potolok,  kotoryj v dannyj moment nel'zya
bylo otlichit' ot steny  i  s  sosredotochennym  zhuzhzhaniem  zapolz  na  slegka
vystupayushchij  nad  obshchim urovnem,  bezzhiznennyj svetil'nik.  CHto-to shchelknulo,
neskol'ko   raz   skripnulo   i   iz   pod   avtomaticheskogo   uborshchika    s
elektrotehnicheskim uklonom, vyrvalis' luchi yarkogo, kak zdes' i bylo prinyato,
zelenovatogo sveta.
     - Nu daet!  - Ne uderzhalsya Keron.  - Interesno tol'ko, kak eto on ezdit
po stenam i ne padaet?
     - |to sekret firmy,  - gordo zayavil pylesos,  - no potom spohvativshis',
chto cheloveku mozhet zahotet'sya uznat' etot sekret nemedlenno, bystro dobavil:
     - Tol'ko  ne  nado  menya razbirat',  ya vam sam vse rasskazhu!
     - Horosho,  rasskazhesh',  potom,  - soglasilsya Keron.
     Robert pricelilsya  mezhdu  rebrami  zhestkosti lyuka - v etom meste metall
dolzhen byl byt' naibolee  tonkim  -  i  vystrelil.  Golubaya  molniya  plazmy,
prochertiv  polumrak prohoda,  udarilas' v vysokoprochnuyu stal'.  Oslepitel'no
belye iskorki rasplavlennogo metalla bryznuli v raznye storony i  postepenno
ugasaya,  zaprygali po metallu pereborki,  kak miniatyurnye myachiki soshedshego s
uma  kolduna-otshel'nika.  Staratel'no  pricelivayas',  Robert  eshche  neskol'ko
vystrelil   v  nebol'shoe  uglublenie,  ostavsheesya  posle  pervogo  vystrela.
Central'nyj prohod zavolok belyj,  gustoj dym,  s tugim privkusom tol'ko chto
isparennogo  metalla.  Posle  pyatogo vystrela,  vspyshka razletevshegosya snopa
iskr na mig osvetila prostranstvo za lyukom. Vody ne bylo.
     - A nu, kak tebya tam, zameni krajnij svetil'nik, - prikazal Keron tonom
ne terpyashchim vozrazhenij.
     AR-324 ne proroniv ni  slova,  migom  vypolnil  prikazanie.
     SHCHuryas' ot edkogo dyma,  druz'ya podoshli k  lyuku  i  osmotreli  proboinu.
Robert  strelyal  na  udivlenie  kuchno  i ona poluchilas' razmerami s otkrytuyu
ladoshku.  Svet ot tol'ko  chto  ustanovlennogo,  svezhego  svetil'nika,  uzkim
luchikom  osveshchal  prostranstvo  za  lyukom.  Za  nim okazalas' tochno takaya zhe
metallicheskaya panel'.
     Druz'ya, slegka priunyvshie do etogo,  vnov' vospryali duhom.
     - Pilotskaya kabina na meste, - ne skryvaya svoego udovol'stviya, proiznes
Keron.  Pochemu zhe oni ne katapul'tirovalis'?  Vopros povis v vozduhe,  zanyav
mesto sredi gorizontal'nyh plastov edkogo,  belogo dyma i poka tak i ostalsya
bez otveta.
     Keron sel  pered  panel'yu  upravleniya  shlyuzom   i   nabral   volshebnyj,
universal'nyj  parol'.  Ustrojstvo s gotovnost'yu otreagirovalo na kombinaciyu
klavish.  S harakternym shipeniem ushel v niz  tol'ko  chto  prostrelennyj  lyuk,
zatem  s  nebol'shimi  zaderzhkami  po  vremeni  sdelali  to  zhe  samoe  i dva
ostavshihsya.  Kak nastoyashchie issledovateli proshlogo,  druz'ya  smelo  dvinulis'
navstrechu neizvestnomu.

     SHlepaya, po  bolotu shel chelovek.  Pravda k etomu sushchestvu,  mozhno bylo s
bol'shoj natyazhkoj primenit' eto opredelenie.  Do cheloveka emu bylo eshche  ochen'
daleko.   Iz  odezhdy  na  nem  byla  tol'ko  nabedrennaya  povyazka,  nebrezhno
izgotovlennaya iz nachinayushchih uzhe vysyhat',  shirokih,  pochti kruglyh  list'ev.
Smugluyu, dazhe temnuyu, kozhu, gusto pokryvali chernye, dovol'no dlinnye volosy.
Malen'kie,  nichego ne vyrazhayushchie glazki,  boyazlivo  kosilis'  iz  storony  v
storonu.  Ih  bylo  edva zametno iz pod shirokih,  vystupayushchih daleko vpered,
nadbrovnyh dug,  na kotoryh krasovalis' gustye i shirokie brovi. Pokatyj lob,
uzkoj  poloskoj,  svobodnoj  ot  volos kozhi,  otdelyal brovi ot vzlohmachennoj
grivy nikogda ne chesannyh, zhutko sputannyh volos.
     Krepkie, muskulistye  ruki dohodili emu do kolen.  V pravoj ruke u nego
byl nebol'shoj kremnievyj toporik,  namertvo ukreplennyj k uzlovatoj  rukoyati
vysohshimi  zhilami kakoj-to tvari.  Rubyashchaya kromka etogo primitivnogo oruzhiya,
byla sil'no zazubrena ot chastogo ispol'zovaniya i neumelogo obrashcheniya.
     Ne smotrya na bystrye, kosye vzglyady, kotorye dikar' brosal iz storony v
storonu, ego pohodka byla dovol'no uverena. CHuvstvovalos', chto on ne vpervye
v  etih  mestah  i  ot  progulki  ne ozhidaet nichego dlya sebya neobychnogo.  On
zaprosto shagal po koleno v vode, dazhe ne obrashchaya vnimaniya na royashchihsya vokrug
nego  bolotnyh  parazitov  - takuyu krepkuyu shkuru,  kotoroj byli zatyanuty ego
ikry,  nuzhno bylo eshche poiskat', ee ne tol'ko ne brali slabye zubki lyubitelej
svezhej krovi,  a dazhe takoj toporik, kotoryj byl sejchas u nego v ruke, i to,
razrubal podobnyj pokrov ne s pervogo udara.
     Vybravshis' na suhoe,  on pochuvstvoval chto-to neobychnoe dlya etih mest. V
mig ego sputannaya shevelyura stala dybom,  a shirokie nozdri  vdavlennogo,  kak
posle  udara  professionala,  nosa,  stali  zhadno vtyagivat' vozduh,  pytayas'
raspoznat' vzvolnovavshij svoego hozyaina zapah.  Toporik slegka podragival  v
napryazhenno  sognutoj  ruke,  gotovyj v lyuboj moment nanesti smertel'nuyu ranu
neozhidannomu vragu.
     Osmotrevshis' vokrug  i  ne  obnaruzhiv vidimoj opasnosti,  dikar' slegka
uspokoilsya, no tol'ko slegka.
     Nastorozhivshij ego zvuk opyat' povtorilsya. On donosilsya sprava iz bolota,
pokrytogo spokojnoj glad'yu vonyuchej vody.  |to byl dazhe  ne  zvuk,  a  chto-to
neponyatnoe,  dlya chego i ne nahodilos' tolkovogo ob座asneniya,  v tesnom cherepe
porozhdennogo etimi tysyacheletnimi dzhunglyami dikarya. On ego dazhe ne uslyshal, a
pochuvstvoval  po edva ulovimoj vibracii propitannoj vodoj pochvy,  iz kotoroj
sostoyal ostrovok.  On postoyal nemnogo v napryazhennoj poze, no bol'she vibraciya
ne povtorilas'.
     Gde-to vverhu istoshno zavopila ptica i  sorvavshis'  so  svoego  gnezda,
prinyalas'  kruzhit'  poblizosti,  gromko  hlopaya  kryl'yami i kricha,  starayas'
proizvesti kak mozhno  bol'she  shuma  i  otpugnut'  tem  samym  bol'shuyu,  yarko
okrashennuyu  zmeyu,  vplotnuyu  podobravshuyusya  k kladke iz neskol'kih pyatnistyh
yaic.  Zmee bylo naplevat' na shum,  tem bolee, chto i uslyshat' ego ona byla ne
sposobna,  tak  chto  podobravshis' blizhe,  ona spokojno pristupila k trapeze.
SHokirovannaya takim varvarstvom ptica uselas' na sosednem  dereve  i  istoshno
vopya nablyudala za proishodyashchim.
     Aborigen zaprokinul golovu i nekotoroe  vremya  ravnodushno  nablyudal  za
otchayannym  proyavleniem materinskogo gorya.  Zvuki rodnogo lesa nachisto sterli
iz ego soznaniya,  tol'ko chto podkravshiesya k nemu  strahi  neizvestnosti.  On
skorchil neopredelennuyu grimasu i proshelsya po ostrovku.
     Osmotrel uhodivshuyu daleko v vodu kronu povalennogo dereva,  uchuyav  ugli
kostra,  porylsya  v nih toporikom,  budto vyiskivaya kuski chego-to s容stnogo.
Uzhe  sobravshis'  uhodit',  on  vdrug  ulovil  eshche  zapah  gorelogo   dereva,
donosivshijsya  iz  zhiden'kogo  kustarnika,  otchayanno ceplyayushchegosya za zhizn' na
samom krayu ostrovka.
     Zajdya tuda,  on  obnaruzhil  mesto,  gde  Keron  i  Robert spryatali svoi
primasy.  Starayas' ne priblizhat'sya k neponyatnomu mestu,  on podobral dlinnuyu
palku  i  poddel  nej  spal'nyj  meshok,  kotorym druz'ya prikryli sverhu svoj
proviant.  Kogda on uvidel rovnye stopki belosnezhnyh, plastikovyj upakovok s
edoj,  po  ego  morde  proskol'znula edva opredelimaya grimasa razocharovaniya.
Vzyav odnu iz upakovok on povertel ee v rukah i ne najdya ej  bol'she  nikakogo
primeneniya,  zashvyrnul  daleko  v  vodu.  Zatem,  nemnogo porazmysliv,  vzyal
spal'nyj meshok, perekinul ego sebe cherez plecho i besstrashno shagnul v kishashchuyu
parazitami vodu.
     Nespeshnym shagom  puteshestvennika  na  dlinnye  distancii,  on  poshlepal
dal'she, po tol'ko emu odnomu izvestnym delam.






     Neozhidanno tesnaya,  v sravnenii s razmerami vsego korablya, da k tomu zhe
postavlennaya   vertikal'no   pilotskaya   rubka,  vosprinimalas'  udivitel'no
neobychno.  Keron dazhe prileg,  chtoby v  bolee  privychnom  dlya  sebya  rakurse
osmotret' glavnyj post korablya.
     Dva ryada glubokih kresel,  obtyanutyh sinim,  blestyashchim materialom,  vse
byli povernuty na svoih sharnirah v levuyu storonu, kotoraya byla sejchas nizom.
Iz chetyreh iz nih,  na pristezhnyh remnyah,  nizko skloniv  vytyanutye  golovy,
svisali   byvshie   hozyaeva   rejdera.   Ne  schitaya  dvuh  pilotskih  kresel,
raspolagavshihsya neskol'ko vperedi,  eshche bylo vosem' sidyachih  mest.  Eshche  dva
tela,  lezhali  vnizu v neestestvennyh pozah.  Vidimo pri avarii ne vyderzhali
nagruzki remni, ili oni prosto ne byli pristegnuty.
     - Stranno, - nereshitel'no promolvil Robert, podavlennyj vidom neobychnoj
grobnicy, - pochemu tak horosho sohranilis' tela?
     - |to zhe karity,  - nevozmutimo otvetil Keron. - U nih interesnyj sklad
organizma. Posle smerti ih tela ne podverzheny razlozheniyu, a prosto vysyhayut,
bez  promezhutochnyh processov srazu prevrashchayas' v prah.  YA ne znayu pochemu tak
proishodit. Mozhet oni zhrut chto-to takoe, ot chego vorotit bakterii, a mozhet i
net  v prirode takih mikroorganizmov,  kotorye by soglasilis' zhrat' podobnuyu
gadost'. Otkuda ya znayu?
     - Da,  strannye  sushchestva,  -  soobshchil  svoe mnenie Robert,  osmatrivaya
sil'no vytyanutye k zatylku, obtyanutye vysohshej, seroj kozhej.
     Golova odnogo  iz  karitov  byla slegka povernuta i Robert mog podrobno
rassmotret' eto sushchestvo.
     Pod sformirovannoj prodol'nymi skladkami lobnoj kost'yu, dvumya provalami
temneli bol'shie, pustye glaznicy, yasno davaya ponyat', kakimi bol'shimi glazami
obladalo  pri  zhizni  eto sushchestvo.  Nos zamenyalo kroshechnoe otverstie,  edva
prikrytoe  zavernuvshejsya  ot  vremeni  kozhnoj  pereponkoj.  Poluotkrytyj   v
otvratitel'nom  oskale rot,  otkryval dlya obozreniya dva ryada melkih,  ostryh
zubov.  Maska zhutkoj boli i stradaniya  bez  izmeneniya  sohranyalas'  na  lice
karita uzhe dolgie desyatiletiya, a mozhet dazhe i stoletiya.
     Odet ekipazh  byl  v  horosho   sohranivshiesya,   fioletovye   kombinezony
odnotipnogo kroya.
     - Bol'shoj byl  ekipazh  u  etogo  korablya.  Tol'ko  zdes'  semero,  -  s
nekotoroj  dolej  zavisti  proiznes  Keron,  -  a mozhet eshche gde-to v otsekah
ostalos'  neskol'ko  shtuk.  Tol'ko  karity,  s  ih  patologicheskim  chuvstvom
kollektivizma,  mogut  vodit'  kommercheskie  suda  takoj  tolpoj.  U lyudej ya
nikogda takogo ne vstrechal.  Samyj bol'shoj ekipazh,  kotoryj ya videl  za  vsyu
svoyu  zhizn'  naschityval  tri  cheloveka,  da  i to,  eto byl semejnyj biznes.
Obychno, esli takoj rejder prinadlezhit cheloveku, to kak pravilo, na ego bortu
nahodit'sya ne bol'she dvuh chelovek, nu i eshche robotov paru shtuk.
     - |to pochemu zhe takaya raznica?  - Sprosil Robert.
     - Kommercheskoe   sudno,   -   terpelivo  prinyalsya  ob座asnyat'  Keron,  -
priobretaetsya chelovekom prezhde vsego  dlya  polucheniya  pribyli.  Hozyain,  kak
pravilo,  ochen'  ploho  otnosit'sya  k  tomu,  chto  voznikaet neobhodimost' s
kem-nibud' etu pribyl' delit'.  Pust' eto  i  vynuzhdennaya  mera,  pust'  emu
trudno  v  odinochku  spravlyat'sya s bol'shim korablem,  no on tol'ko v krajnem
sluchae najmet postoronnego cheloveka,  da i to,  tol'ko v tom sluchae, esli on
ego  horosho znaet i hot' nemnogo doveryaet.  Esli takih ne nahodit'sya,  a eto
kak pravilo byvaet vsegda,  hozyain vedet svoj korabl'  sam.  Takova  priroda
cheloveka.  CHto podelaesh',  lyudi ne sklonny doveryat' drug drugu,  i kak ya uzhe
neodnokratno ubezhdalsya - eto plavil'no.
     - A u karitov po drugomu?  - Vidish' zhe, chto po drugomu. U nih est' odna
nezyblemaya tradiciya,  kotoraya predpolagaet neprerikaemoe podchinenie  mladshih
starshim.  Starshie u nih obladayut ogromnym avtoritetom i vsyacheski pochitayutsya,
k tomu zhe oni spravedlivo otnosyatsya k  men'shim.  Ne  znayu,  kak  u  nih  eto
poluchaetsya,  no  eto  fakt.  Sredi  lyudej  takogo  ne vstretish'.  Kak zhe mne
dobrat'sya do kresla pilota? - Rezko izmenil temu Keron, usazhivayas' na pravuyu
stenu prohoda i sveshivaya v otsek central'nogo posta obe nogi.
     Robert s uvazheniem posmotrel na ostanki byvshih hozyaev korablya.  On i ne
dumal,  chto takoe byvaet,  no ZHizn' lishnij raz dokazala,  chto ona neobozrimo
mnogoobraznee, chem samye otvlechennye mysli i neobuzdannye fantazii.
     Do blizhajshego ot vhoda kresla bylo okolo treh metrov, a letet' v niz, v
sluchae, esli za nego ne udastsya zacepit'sya - ne men'she vos'mi. Raspolozhennyj
vnizu   stelazh,   zapakovannyj   apparaturoj   polnost'yu   isklyuchal  udachnoe
prizemlenie.
     - Pridumal,  - soobshchil Keron.  - Gde etot robot? Vechno kogda oni nuzhny,
ih nikogda ne okazyvaetsya na meste.
     - YA na meste, - posledoval nezamedlitel'nyj otvet.
     YArkaya, plastmassovaya lepeshka,  bezzvuchno podkatila i ostanovilas' ryadom
s Keronom. V dejstvitel'nosti, neponyatno zachem, no sozdateli etogo apparata,
yavno   perestaralis',   ustanavlivaya   v   obyknovennyj   pylesos,   slozhnoe
vychislitel'noe  ustrojstvo associativnogo tipa,  da k tomu zhe ispolnennoe po
fotonnoj tehnologii.  Apparat ne tol'ko razlichal rech' na celoj tuche yazykov i
narechij,  no emu bylo pod silu kakim-to obrazom razlichat' govorivshih,  znat'
skol'ko ih vsego v dannom pomeshchenii, i chto samoe interesnoe, chto u Kerona ne
ukladyvalos'  v golove ni s kakimi ogovorkami,  to eto to,  chto etot apparat
razlichal intonacii rechi.  Kak eto bylo sdelano i chto samoe glavnoe -  zachem,
on ne imel ni malejshego predstavleniya.
     - Mne nuzhno,  - zayavil Keron,  chtoby ty podobralsya k blizhajshemu  otsyuda
kreslu, otstegnul povisshego na remnyah karita i podtashchil eti remni syuda.
     - |to nevozmozhno,  - kategorichno zayavil robot. - Hozyain zhe upadet i emu
budet bol'no. YA ne mogu nichego sdelat', chto mozhet povredit' moemu hozyainu.
     - Da emu uzhe vse ravno,  - vskipel Keron.  - Emu uzhe  ochen'  davno  vse
ravno. On mertvyj. Skol'ko uzhe etot korabl' lezhit v takom polozhenii?
     - Dvesti chetyrnadcat' standartnyh let,  shest'  mesyacev  i  tri  dnya,  -
posledovalo v otvet.
     - I chto,  ty hochesh' skazat',  chto karity tak  dolgo  zhivut?
     - Srednyaya  prodolzhitel'nost'  zhizni  karita  sostavlyaet  sto dvenadcat'
standartnyh let.
     - I ty govorish',  chto oni eshche zhivy i esli ty ego otstegnesh', to eto emu
povredit?
     Posledovala pauza,  neobhodimaya  dlya  togo,  chtoby v elektronnyh mozgah
razreshilos' nepredusmotrennoe programmnym  obespecheniem  protivorechie.  Nado
skazat',  chto eto zanyalo sovsem nemnogo vremeni.  Uzhe cherez sekundu, robot s
gotovnost'yu dvinulsya vypolnyat' poruchenie.
     Demonstriruya svoi chudesnye ekvilibristicheskie svojstva, robot po stojke
vzobralsya na kreslo,  i podobralsya k zamku.  Kogda on polz po svoemu byvshemu
hozyainu,  s  karita  posypalas' vniz pyl' i otvalilas' pravaya,  chetyrehpalaya
kist'.  Neozhidanno gromko  shchelknul  zamok  i  nevesomoe  telo,  zatyanutoe  v
fioletovyj  kombinezon  telo,  vyskol'znulo  iz remennoj obvyazki i s hrustom
upalo vniz,  podnyav oblachko seroj pyli.  Robot-uborshchik  chudom  zacepilsya  za
zastezhku pryazhki i raskachivayas' povis na remnyah.
     - Nu davaj,  davaj!  - Podbodril ego  Keron.  -  Ty  smozhesh',  zhelezyaka
proklyataya!
     Prizyv podejstvoval.   Otchayanno   zazhuzhzhali   spryatannye   v   potrohah
ustrojstva dvizhiteli i robot stal medlenno podnimat'sya po remnyu.
     - Nichego sebe!  - Vyrvalos' u Roberta.
     - A  ty  dumal,  -  voshishchenno  otvetil  Keron.  Uzhe cherez minutu robot
ostanovilsya na vertikal'no vstavshem polu  v  polumetre  ot  protyanutoj  ruki
Kerona, podtashchiv za soboj bolee dlinnuyu lyamku.
     - Molodec,  - pohvalil ego Keron.  - YA ne znayu kak ty  eto  sdelal,  no
poluchilos' u tebya zdorovo.
     - Eshche by,  -  v  ton  otvetil  robot,  obuchayushchijsya  stilistike  obshcheniya
bukval'no na hodu,  - prishlos' popotet',  no ya eto sdelal.  CHto by vy bednye
bez menya delali?
     - No-no, ty ne zaryvajsya, - posovetoval Keron.
     - Kak skazhete,  - otvetil bezymyannyj robot,  sdelav vid,  chto obidelsya.
     Keron vzyalsya za remen' i neskol'ko raz sil'no dernul na sebya,  proveryaya
ego krepost'.  Melko tkannaya,  sinteticheskaya lenta,  s  uspehom  proshla  eti
ispytaniya.
     - Kazhis' krepkaya,  -  neuvereno  proiznes  Keron,  -  sejchas  proverim.
     Povisnuv na rukah v proeme otkrytogo lyuka, chtoby umen'shit' nagruzku na
remen' v pervyj moment,  on ostorozhno perenes ves  svoego  tela  na  nego  i
kachnuvshis'  povis.  Kreslo  so  skripom  razvernulos' na devyanosto gradusov,
povernuvshis' k visyashchemu vnizu Keronu svoim levym podlokotnikom.  Tot  sdelav
neskol'ko  energichnyh dvizhenij vzobralsya na kreslo i ostorozhno perebralsya na
sleduyushchee.  Uzhe cherez minutu,  sil'no  zasidevshijsya  na  svoem  meste  pilot
rejdera poletel v niz, podnyav kak i pervyj, nebol'shoj oblachko bystro osevshej
pyli,  a  Keron,  prodemonstrirovav  chudesa  izvorotlivosti  pristegnulsya  k
kreslu, nahodyashchemusya pod devyanosto gradusov k ploskosti gravitacii.
     Robot ezdil ryadom po vertikal'noj ploskosti pola i gromko slavil smelyj
postupok Kerona srazu na neskol'kih yazykah.
     - Tam hot' chto-to  sohranilos'?  -  Pointeresovalsya  Robert.
     - Sejchas posmotrim,  chto s etim vsem stoit dal'she delat'.
     Pomorshchivshis', Keron osmotrel  shirokuyu,  kak  doroga  v  peklo,  glavnuyu
panel' korablya.  On i ne podozreval, chto dlya upravleniya moglo ispol'zovat'sya
takoe  nepostizhimoe  kolichestvo  vsego  raznogo.  Sudorozhno  perebiraya  svoi
vycvevshie vpechatleniya, ostavlennye na vsyakij sluchaj v pamyati ob etom korable
vo vremena ego burnoj molodosti,  on k svoemu ogorcheniyu  obnaruzhil,  chto  za
polgoda,  kotorye on provel na odnotipnom korable, on vsego edinozhdy pobyval
na central'nom postu,  da i to tol'ko  dlya  togo,  chtoby  proteret'  vlazhnoj
tryapkoj  pol.  Da,  zlodejka  sud'ba,  byvaet  podbrasyvaet cheloveku i bolee
nepriyatnye syurprizy.
     - CHto,  ne  vklyuchaetsya?  -  Ne unimalsya Robert.
     - Vklyuchit'sya,..  - zlo poobeshchal Keron,  prisovokupiv k obeshchaniyu iskusno
sostavlennoe rugatel'stvo.
     Robot ot proiznesennogo  prishel  v  neopisuemyj  vostorg.  Iz  dinamika
polilsya  zalivistyj  smeh,  pochemu-to  zhenskij.  On  zatryassya vsem korpusom,
podkreplyaya vizual'nym effektom svoi emocii.  Robertu dazhe pokazalos' chto tot
vot-vot svalit'sya v niz, no etogo pochemu-to ne sluchilos'.
     Keron nereshitel'no kosnulsya pervogo, priglyanuvshegosya emu klavisha. Pul't
migom  ozhil.  Po nemu probezhalis' ogon'ki dolzhnye vidimo svidetel'stvovat' o
zagruzke  sistemy  i  o  provodimyh  testah.  Vklyuchilis'  vse  tri,   udobno
raspolozhennye  ekrana,  zaliv ego lico i ruki myagkim,  oranzhevym svetom.  Na
bokovyh ekranah,  odin iz kotoryh  vizual'no  otrazhal  radarnuyu  sistemu,  a
vtoroj  sistemu  opredeleniya  polozheniya  korablya  v  prostranstve,  pobezhali
kolonki cifr, neponyatnye grafiki. Na pravom poyavilos', i prinyalos' vrashchat'sya
dlya  oblegcheniya vospriyatiya,  ob容mnoe izobrazhenie podvodnoj chasti bolota,  v
kotorom oni sejchas nahodilis'.  Iz izobrazheniya sledovalo,  chto tol'ko  okolo
pyati metrov pravogo borta vystupaet iz ila i nahoditsya v vode,  a pochti ves'
rejder plotno sidit v horosho slezhavshemsya v techenii tysyach let ile.
     To, chto korabl' nahoditsya v ile, mozhno bylo legko vyyasnit' i ne vklyuchaya
priborov,  dostatochno bylo otorvat' glaza ot ekranov i vzglyanut' cherez uzkie
paneli ostekleniya naruzhu.  CHernyj kak noch',  slegka iskryashchijsya pri podsvetke
il, kazalsya provalom otkrytogo kosmosa, lishennogo pochemu-to zvezd.
     - Plotno  sidim,  - prokomentiroval Keron.  - Davaj,  lez' syuda,  budem
razbirat'sya. A nu, kak tebya tam, - prikriknul on na robota, - pomogi emu.
     Tot bez  lishnih  slov  metnulsya k povisshemu v vozduhe remnyu.  Prihvativ
tol'ko svoj plazmomet,  s kotorym Robert uzhe dolgoe  vremya  ne  rasstavalsya,
riskuya sorvat'sya v niz,  on probralsya na sosednee s Keronom kreslo,  kotoroe
pochemu-to pustovalo i usevshis' na stojku,  na kotoroj ono krepilos' k  polu,
stal sledit' za tem, chto delaet ego brat po neschast'yu.
     Na central'nom ekrane,  kotoryj byl  raza  v  poltora  bol'she  bokovyh,
pronosivshayasya  sleva  na  pravo  tekstovo-simvol'naya  informaciya,  na yazyke,
kotoryj i Keron,  i Robert videli vpervye, vdrug ostanovilas', ekran morgnul
i  na  nem  poyavilos' ochen' realistichnoe izobrazhenie karita.  S tochki zreniya
cheloveka, zhiv'em ono bylo eshche bolee otvratitel'nym, chem v vysushennom vide.
     Lico na   ekrane  udivlenno  morgnulo  gromadnymi,  zheltymi  glazami  i
zaulyulyukalo o chem-to svoem. Mimika i artikulyaciya, tochno sovpadali so zvukom,
zvuchavshim  iz-za  zabrannoj  melkoj,  metallicheskoj  setkoj,  uzkoj shcheli pod
ekranom.
     - Ty  chto,  - razgnevalsya Keron,  dlya ubeditel'nosti stuknuv kulakom po
svobodnomu ot knopok mestu, - izdevat'sya vzduma... lo?!
     Karit na  ekrane  tut  zhe  propal,  vmesto nego poyavilis' shtuk dvadcat'
malen'kih izobrazhenij lyudej, muzhchin i zhenshchin, a dinamik sprosil na ideal'nom
harsi:
     - Kakoj zhelaete vybrat' obraz dlya vedeniya  dialogovogo  rezhima?
     - |to sovsem drugoe delo,  - udovletvorenno skazal Keron, vybiraya obraz
moloden'koj blondinki, s dlinnymi, myagko struyashchimisya volosami.
     - Kto  vy takie,  i chto delaete na bortu etogo korablya?  - Sprosila ona
zanyav svoej mordashkoj ves' ekran.  - |tot korabl' - chastnaya sobstvennost'  i
vy  ne  imeete  prava  zdes'  nahodit'sya.  Predlagayu vam nemedlenno pokinut'
central'nyj post, inache u vas poyavyatsya krupnye nepriyatnosti.
     Ideal'noe lico  milashki nikak ne sochetalos' s temi veshchami,  kotorye ona
skazala, tem bolee s tonom, s kakim eto bylo sdelano.
     - |to zhe nado,  - vozmutilsya Keron,  - vot suchku ya vybral.
     - YA povtoryayu svoe trebovanie,  - zayavila devica s ekrana, - v protivnom
sluchae,  sistemoj budet sdelano vse,  chtoby vy ne ushli otsyuda zhivymi. YA imeyu
na eto pravo.
     Robertu stalo kak-to ne po sebe.  On zhivo predstavil, kak zahlopyvayutsya
i prestayut reagirovat' na komandy lyuki, kak vnutrennie pomeshcheniya zapolnyayutsya
inertnymi  ili togo huzhe,  yadovitymi gazami.  On neodnokratno slyshal o takih
syurprizah,  kotorye gotovili dlya nezhdannyh gostej, prakticheski vse izvestnye
emu proizvoditeli kommercheskih sudov.
     - Vot vidish',  tak vsegda,  - nazidatel'no proiznes  Keron,  -  s  vidu
angel,  a  postupaet  tak,  chto nikakim chertyam i ne snilos'.  Zapomni malyj,
nikogda ne popadajsya na ih ulovki,  a to  i  ne  zametish',  kak  tvoya  zhizn'
prevratit'sya v nastoyashchee peklo.
     Vyskazyvanie ochevidno kasalos' tol'ko zhenshchin,  kotoryh sejchas  dostojno
predstavlyala rabotavshaya sejchas programma,  masterski sostavlennaya so znaniem
dela.
     Pokonchiv s lekciej,  on uzhe sovershenno drugim tonom, v kotorom skvozili
metallicheskie notki unizhennogo muzhskogo chestolyubiya, preshel k delu:
     - My   nikuda   ne   sobiraemsya   otsyuda   uhodit'.   |to  teper'  nasha
sobstvennost', a ty, glupaya, dolzhna znat' o nezyblemosti etogo prava.
     - Pochemu  vy  schitaete,  chto  obladaete  takimi  pravami?  - Neuverenno
sprosila bezdushnaya mashina. - Privedite svoi argumenty. U vas na eto est' dve
minuty,  po  istechenii  kotoryh,  ya  ob座avlyu vas vne zakona i budu vynuzhdena
snyat' s vas garantii bezopasnosti.
     U Roberta   promel'knula   v  golove  otchayannaya  mysl',  chto  esli  oni
potoropyatsya,  to mozhet dazhe i uspeyut  ulozhit'sya  v  eti  dve  minuty,  chtoby
pokinut'  rejder.  Keron,  naprotiv,  vsem svoim vidom vyrazhal spokojstvie i
uverennost' v sebe.
     - Nam ne ponadobit'sya na eto dve tvoi minuty, - s dostoinstvom proiznes
on. - Soglasno sajskogo soglasheniya o "Poterpevshih bedstvie korablyah", lyuboj,
kto  nashel  takoe  sudno,  na  bortu  kotorogo ne ostalos' nikogo v zhivyh iz
ekipazha ili passazhirov, schitaetsya ego sobstvennikom.
     - Kak eto ne ostalos' zhivyh?!  - Zaprotestoval pod容havshij robot. - A ya
chto ne v schet?
     Robert navel na zhelezyaku plazmomet.
     - Vse pravil'no,  vse pravil'no,  - zavopil  umnyj  pylesos,  -  ya  uzhe
mertvyj,  net,  ya uzhe ochen' davno mertvyj,  da ya nikogda zhivym i ne byl.  Vy
dovol'ny?
     Vyderzhka iz znamenitogo zakona,  pochitaemogo takovym v ogromnom uglovom
sektore osvoennoj Vselennoj,  proizvela magicheskoe dejstvie.  Robert  ozhidal
nachala gazovoj ataki,  protiv kotoroj mogli pomoch' tol'ko skafandry, da i to
ne na dolgo,  no sluchivsheesya dal'she tak ego porazilo,  chto on chut' ne upal v
niz v nozhki svoego kresla.
     - Dobro pozhalovat' na bort  "Vechernej  zari".  Zakony  sobstvennosti  -
svyashchennye  zakony.  Pozdravlyayu  vas gospoda so vstupleniem v zakonnye plava.
Kak v  procentnom  sootnoshenii  budut  vyglyadet'  vashi  doli?  Pyat'desyat  na
pyat'desyat ili v kakom nibud' drugom sootnoshenii?
     Vse eto bylo proizneseno sladchajshim tonom,  ot nedavnej  holodnosti  ne
ostalos'  i sleda.  Dazhe na ekrane,  vyrazhenie krajnej nepristupnosti i dazhe
zlosti, mgnovenno smenilos' elejnoj privetlivost'yu.
     - Nu ya zhe tebe govoril, chto ih interesuyut tol'ko nashi den'gi, - poluchiv
podtverzhdenie svoim vzglyadam,  opyat'  nachal  vystupat'  Keron.  -  Ne  uspel
izmenit'sya nash imushchestvennyj status, kak tut zhe pomenyalos' ee otnoshenie.
     - CHego ty goryachish'sya? |to zhe vsego navsego programma. - Vidish', dazhe na
programmnom  urovne eto otobrazheno,  a chto zhe togda v zhizni?!  - Ne unimalsya
Keron.
     - Tak chto,  gospoda,  kakimi dolyami korablya kazhdyj iz vas vladet', - ne
obrashchaya vnimaniya na neudovol'stvie Kerona peresprosila  elektronnaya  sterva,
chudesnym obrazom opyat' prevrativshayasya v udivitel'nuyu milashku.
     - Ravnymi,  -  ryavknul  v  otvet Keron.  - A teper' rasskazhi nam o tom,
kogda i kak sluchilos' krushenie, i o gruze, kotoryj byl pri etom na bortu.
     - Dvesti  chetyrnadcat'  standartnyj let nazad,  "Vechernyaya zarya" voshla v
real'noe prostranstvo v dvuhstah pyatidesyati tysyachah kilometrov ot Otstojnika
K3/09.  |kipazh  sostoyal  iz  vos'mi karitov.  Tak zhe na bortu nahodilis' dva
robota-pogruzchika,  tri mehanicheskih robota-mehanika. Poslednie nahodilis' v
nerabochem  sostoyanii,  ih  montazh predpolagalsya uzhe na samoj planete.  CHerez
poltora chasa,  kogda korabl' uzhe nahodilsya v atmosfere,  a pilot vyhodil  na
zaplanirovannoe mesto posadki, rejder podvergsya napadeniyu. Tri shturmovika, k
kotorym vskore prisoedinilis' eshche dva,  rasstrelivali kommercheskoe  sudno  v
upor.  Napadenie  ne  bylo  sprovocirovano  dejstviyami  ekipazha,  a yavlyalos'
grubejshim narusheniem sudohodnogo kodeksa.  |kipazhu nechem dazhe bylo  otvetit'
na napadenie - na rejdere ne ustanovleno oruzhie. CHerez poltory minuty, posle
togo,  kak po po korablyu otkryli ogon',  bylo povrezhdeno tridcat'  procentov
sekcij  dvigatelej  planetarnoj  sistemy,  vyveden iz stroya odin iz konturov
sistemy regeneracii vozduha i proizoshla razgermetizaciya  reaktornogo  otseka
korablya.
     V slozhivshihsya    kriticheskih    usloviyah,     ekipazh     reshilsya     na
podprostranstvennoe smeshchenie pryamo v atmosfere planety,  pryzhok proishodil v
neposredstvennoj blizosti ot material'nogo ob容kta - do poverhnosti  planety
bylo 934 metra. Na eto potrebovalos' eshche pyatnadcat' sekund, vo vremya kotoryh
rejder poluchil eshche tri proboiny v po levomu bortu, v rajone zhilyh otsekov.
     Devushka na  ekrane  rasskazyvala strashnye veshchi,  a s ee lica ne shodila
obol'stitel'naya ulybka.  U Kerona pered glazami realistichno  razvorachivalas'
kartina,  zapechatlennaya ego soznaniem kazalos' navsegda. Na chernom, pokrytom
ilom osteklenii kabiny,  yarko vspyhnuli blizkie zvezdy, no sopernichaya s nimi
po krasote i yarkosti, v chernil'no-chernoj pustote, raznocvetnymi vspyshkami, v
polnoj tishine,  rascvetali dikovinnye cvety annigiliruyushchih  korablej.  |kran
radara byl zabit zasvetkami ot raspolagavshihsya poblizosti korablej.  Vnachale
on dazhe podumal, chto pribor prosto isportilsya.
     Oshchushchenie opasnosti  usilivalos'  eshche  i  ot togo,  chto vizual'no nichego
zametit'  bylo  nel'zya,  prostranstvo  vokrug  ego  chelnoka  bylo  pustym  i
bezzhiznennym.  Keron  uzhe bylo podumal,  chto nablyudaemye im blizkie vspyshki,
eto kakoe-to neznakomoe emu yavlenie prirody,  no dva  popadaniya,  poluchennye
odno  za odnim v ego chelnok pokazali,  chto priroda ne imeet k etomu nikakogo
otnosheniya.  |to  byla  vojna.  Nastoyashchaya  vojna,  vedushchayasya  s  razmahom   i
prilichestvuyushchej etomu hitromu delu fantaziej.
     Kak emu udalos' vybrat'sya,  on i sam tolkom skazat' by ne smog. Povezlo
navernoe.  Hotya  slovo  "povezlo"  nikak ne kleilos' s tem,  chto posledovalo
srazu za chudesnym spaseniem...
     Keron usiliem  voli  prognal prizraki vospominanij i opyat' ustavilsya na
ekran.
     - ..."Vechernyaya zarya" voshla v real'noe prostranstvo, yuzhnee na tri tysyachi
vosem'sot kilometrov. Peremeshchenie proshlo uspeshno, no rejder materializovalsya
v  prostranstve  s  prevyshayushchim  kriticheskoe  znachenie,  pri takoj zagruzke,
krenom na pravyj bort,  gotovyj  v  lyuboj  moment  sorvat'sya  v  shtopor.  Do
poverhnosti  bylo  okolo  pyatisot  metrov,  togda  pilot  popytalsya v ruchnuyu
vyrovnyat' korabl', no vo vremya manevra, v gruzovom otseke korablya, sorvalas'
so  svoih  kreplenij  chast'  kontejnerov.  Narushilas' balansirovka korablya i
moshchnosti dvigatelej ne hvatilo, chtoby izbezhat' tragedii.
     - CHem   byl   zagruzhen  rejder?  -  Pointeresovalsya  Robert  na  pravah
sovladel'ca.
     - Na   bortu  bylo  buril'noe  oborudovanie,  -  ohotno  pomenyalo  temu
ustrojstvo,  -  dlya  dobychi  nefti  iz  verhnih  gorizontov;  avtomaticheskij
nefteperegonnyj   kompleks;   tri  sekcii  po  proizvodstvu  granulirovannyh
polufabrikatov plasticheskih  mass.  Vse  novoe,  s  garantiej  izgotovitelya.
CHetyre robota, kotorye dolzhny byli smontirovat' oborudovanie i nachat' dobychu
nefti.  Eshche bylo dvenadcat' kontejnerov s pishchej, kotoryh dolzhno bylo hvatit'
ekipazhu ne men'she, chem na desyat' let.
     - Produkty sohranilis'?  - Vypalil Robert,  proignorirovav soobshcheniya  o
burovyh ustanovkah i pererabatyvayushchih kompleksah.
     - Tret'  iz  nih  eshche   prigodna   dlya   ispol'zovaniya.   Proizvoditel'
garantiroval dvesti pyat'desyat let sohrannosti.
     - Vot  horosho!  -  Obradovalsya  Robert.
     - Ty ne ochen' bujstvuj,  - besceremonno osadil  ego  vesel'e  Keron.  -
Karity  i lyudi ochen' raznye i ih eda dlya nas ne podhodit.  Ot togo,  chto oni
edyat, zaprosto mozhno sdohnut'. U nih sovershenno otlichnaya ot nashej fermentnaya
sistema pishchevareniya, k tomu zhe produkty prolezhali bol'she dvuhsot let. Da uzhe
davno net v zhivyh ne  tol'ko  hozyaina  togo  zavoda,  na  kotorom  oni  byli
vypushcheny, a navernyaka ne sushchestvuet v prirode i samogo zavoda.
     Keron dovol'no zevnul,  potyanuvshis' v kresle.  Tak kak kreslo stoyalo ne
sovsem normal'no, on chut' ne vyskol'znul iz nego.
     - Ustal,  zasypayu.  Pora by i otdohnut'. A nu, rasskazhi ka nam, v kakom
sostoyanii sejchas reaktor i silovye ustanovki i my poshli spat',  - potreboval
on naposledok.
     Devushka na ekrane sdelala udruchennuyu grimasu.
     - Posle avarii avtomatika ne kontroliruet  etu  chast'  korablya.  Vidimo
chto-to povrezhdeno,  kak ya uzhe govorila,  reaktornyj otsek razgermetizirovan.
Upravlenie reaktornymi sekciyami vozmozhno tol'ko v ruchnom rezhime. Moshchnost' na
vyhode  bloka  sostavlyaet odnu tysyachnuyu procenta ot nominal'noj.  Ee hvataet
dlya podderzhaniya v dezhurnom rezhime ucelevshih sistem korablya.
     - Sejchas my eto popravim,  - skazal Keron,  kladya ruki  na  klaviaturu.
     Nazhatiem neskol'kih, znakomyh dazhe emu, klavish, on vyzval na odin iz
bokovyh ekranov,  nuzhnyj razdel servisnogo  kataloga.  Na  ekrane  poyavilos'
neskol'ko odinakovyh paketov raznocvetnyh stolbcov, soprovozhdaemyh cifrovymi
i simvol'nymi znacheniyami. |ta kartinka byla standartizirovana, dlya ogromnogo
kolichestva  sudov  melkih  i  srednih  klassov,  i  Keron  prekrasno  po nej
orientirovalsya.
     - Ty  vidish',  -  obratilsya  on  k Robertu,  - u nih zdes' celyh chetyre
reaktora. Ne odin, a chetyre.
     - Ne u nih,  a u nas,  - popravil ego Robert.
     - Tochno!  Sejchas ya podnimu ih moshchnost'.  Mozhet hot' sistema regeneracii
vozduha stanet rabotat' luchshe, a to zdes' zhe nechem dyshat'.
     On zaderzhal palec na odnoj iz klavish. Dva iz chetyreh krasnyh stolbcov,
otobrazhayushchie real'nuyu moshchnost' na vyhode ustanovok, stali medlenno rasti, iz
prodolgovatyh chertochek,  prevrashchayas' v kvadratnye tochki.  Na znachenii  odnoj
sotoj procenta, on otpustil klavish.
     V podtverzhdenie ego slov,  srazu vklyuchilas'  produvka  svezhim  vozduhom
central'nogo posta, vspyhnuli yarche vse svetil'niki.
     - Nu vot teper' mozhno i peredohnut',  - dovol'nyj soboj razreshil Keron,
- a potom pojdem posmotrim,  v kakom sostoyanii reaktornye bloki.  Da, i nado
budet soorudit' kakoj-to mostik iz bitoj mebeli, a to kazhdyj raz probirat'sya
po etim kreslam menya ne ustraivaet.
     - CHto-to pridumaem,  - poobeshchal Robert, v soznanii kotorogo sejchas byla
tol'ko odna edinstvennaya mysl' - vyspat'sya.
     Napryazhenno poshedshij  den',  vysosal  bez  ostatka  vse  dushevnye  sily,
ostaviv  vzamen  lish' osadok neopredelennosti.  Sudya po vsemu,  na verhu,  v
dzhunglyah, uzhe smerkalo.
     S trudom  vybravshis'  v  central'nyj  prohod,  oni napravilis' k zhilomu
otseku, kotoryj, kak vyyasnil Keron, ne postradal vo vremya katastrofy. Na pol
puti  pravaya stena prohoda,  pod nogami druzej vdrug edva zametno dernulas'.
Oni nedoumenno  pereglyanulis',  no  edva  ulovimye  tolchki  povtorilis'  eshche
neskol'ko raz.
     - CHto eto mozhet byt'?  - Sprosil  Robert,  krepche  szhimaya  svoe  vernoe
oruzhie.
     - Ne imeyu ne malejshego ponyatiya,  no uveren,  chto eto ne v zhiloj zone  i
dazhe ne v gruzovom otseke...
     - Reaktornyj blok!  - Ponyal namek Robert.
     - Vse mozhet byt', no ty zhe videl, kogda ya podnyal moshchnost', vse rabotalo
ustojchivo. Dazhe esli dopustit', chto v otseke voda, to i eto ne moglo vyzvat'
takih udarov.  My zhe tol'ko v desyat' raz podnyali moshchnost'.  Reaktornye bloki
rabotayut sejchas v odnu desyatitysyachnuyu chast',  ot raschetnoj.  Nichego ne moglo
sluchit'sya.  Ne moglo zhe podnyatie temperatury v otseke na neskol'ko  gradusov
vyzvat' eti tolchki...
     - Ladno,  -  prerval  diskussiyu na nauchnye temy Robert,  - poshli spat'.
Zavtra posmotrim, chto tam takoe.
     Oni dobralis'  do  nuzhnogo otseka.  Lyuk byl uzhe razblokirovan i oni bez
truda vlezli vnutr'. Prishlos' imenno vlezat', potomu, chto otsek nahodilsya na
verhnej storone perevernutogo koridora.
     |to v svoe vremya,  bylo nekoe podobie medpunkta ili izolyatora. Namertvo
prikreplennaya  k  polu  diagnosticheskaya  apparatura  navisala  nad druz'yami,
dejstvuya na nervy svoej massivnost'yu.  Krome diagnosticheskogo i medicinskogo
oborudovaniya,  v  otseke  stoyali  chetyre  nizkih kojki,  ot kotoryh tyanulis'
uvesistye zhguty provodov i  svetovodov.  Otodrav  s  so  vseh  koek  myagkie,
poristye  matrasy,  oni ustroili sebe carskie posteli,  ulozhiv ih na vhodnuyu
pereborku.  Naskoro perekusiv,  oni pervyj raz za dolgie mesyacy uleglis'  na
myagkoe  i  bystro zabylis' lipkim snom.  CHuvstvo otnositel'noj bezopasnosti,
bylo nastol'ko real'nym, chto vopros o poocherednom sne i o nochnyh vahtah dazhe
ne podnimalsya.
     CHto-to grohnulo po tonkoj pereborke i  so  zvukom  bity  v  kegel'bane,
stalo priblizhat'sya.  Robert mgnovenno prosnulsya. Sna kak i ne byvalo. Serdce
bylo gotovo vot-vot vyprygnut' i umchat'sya proch'.
     - CHto  ispugalsya?  -  Dobrodushno  sprosil Keron,  ustavivshegosya na nego
nichego ne ponimayushchimi glazami Roberta.  - Izvini. SHlem u etogo skafandra byl
ne  pristegnut,  vot  i  otskochil.  Mne  chto-to  pod  utro  ne  spalos'  i ya
proshvyrnulsya  po  korablyu.  Vot  nashel  skafandry,  -  prodemonstriroval  on
strannyj skafandr, vtoroj lezhal tut zhe, na pereborke.
     Robert, vpitavshij ponyatie "skafandr" s molokom  materi,  vpervye  videl
takie   strannye   sistemy   zhizneobespecheniya.  Prezhde  vsego,  neprivychnyj,
metallizirovannyj material,  iz kotorogo bylo izgotovlena vneshnyaya  obolochka,
otlival  sinevatym,  stal'nym  cvetom  i  navodil na mysli o tom,  naskol'ko
prodvinutymi mogli okazat'sya drevnie tehnologii.  Kazalos', chto skafandr byl
polnost'yu  otlit  iz  metalla.  Vytyanutyj  k zatylku shlem,  lezhavshij tut zhe,
vyglyadel to zhe neprivychno stranno.
     - Ne udivlyajsya tak,  - dobrodushno probasil Keron, uvidev zameshatel'stvo
Roberta,  - eto zhe ne chelovecheskie skafandry, a karitskie. Drugih tut prosto
net. YA uzhe proboval, v nem normal'no, a esli ya vlezayu, to i ty vlezesh'.
     - Horosho, poprobuyu, - poobeshchal Robert. - Ty uzhe nashel lyuk v tot prohod?
     - Net, eshche dazhe i ne iskal. Ne mogu zhe ya vse sdelat' srazu? - Sdelal on
vid, chto obidelsya.
     Pozavtrakav na  skoruyu  ruku,  oni  poshli  na  poiski   lyuka,   kotoryj
obnaruzhili pochti srazu,  vozle shlyuzovogo perehoda grezovogo otseka.  |to byl
edinstvennyj lyuk,  kotoryj raspolagalsya v polu,  tak chto pri takom polozhenii
korablya, on okazalsya edinstvennym, v kotoryj mozhno bylo vojti, kak v obychnye
dveri.
     Robert, po pravu sovladel'ca, otkryl ego lichno. Zaderzhavshis' v prohode,
oni  napyalili  na  sebya skafandry.  SHarniry ih rukavov sgibalis' pod drugimi
uglami, chem u cheloveka, boty byli rasschitany na malen'kij razmer stupni, i v
zakrytoe  steklo shlema upiralsya lob,  no v ostal'nom vse bylo snosno.  Samoe
glavnoe,  chto podavalsya vozduh dlya dyhaniya,  proizvodilas' termoregulyaciya  i
garantirovalas'  zashchita  ot  zhestkogo ioniziruyushchego izlucheniya.  CHto eshche bylo
nado?  Proveriv drug u druga,  tak li oni pristegnuli shlemy,  oni  dvinulis'
vnutr'.
     Vnachale bylo trudnee vsego - peredvigat'sya po povernutoj  lestnice,  da
eshche i v neudobnom skafandre,  bylo nastoyashchim izdevatel'stvom.  Posle chetyreh
lestnichnyh proletov, svarennyh iz podernutoj korroziej stal'nyh prut'ev, chto
vyveli   lyubitelej   tehniki  na  yarus  nizhe  gruzovogo  otseka,  kotoryj  i
predpolagalos'  obojti,  oni   popali   v   uzkij,   metallicheskij   tunel',
izgotovlennyj iz obychnoj truby diametrom okolo polutora metrov. Edinstvennym
otlichiem  etogo  prohoda  ot  truboprovoda,  byli   kroshechnye   svetil'niki,
prikreplennye  k  metallu  cherez kazhdye desyat' metrov.  Sveta eti ustrojstva
davali krajne malo, ego ne hvatalo na to, chtoby rasseyat' mrak, zato ego bylo
vpolne dostatochno, chtoby sdelat' eto mesto tainstvennym i zagadochnym.
     - CHto ostanovilsya,  ne nravit'sya mesto? - Uslyshal Robert golos Kerona u
sebya v shleme.
     - Ne ochen',  - otvetil Robert,  no vse zhe poshel  pervym.
     Prohod zmeej petlyal,  kruto ogibaya mehanizmy korablya,  raspolozhennoe na
etom  urovne.  Za  kazhdym  povorotom,  Robert  ozhidal  vsego,  chego  ugodno.
Razygravsheesya soznanie risovalo koshmarnye kartiny, no nichego ne proishodilo.
Netronutaya za stoletiya pyl' ustilala prohod i bol'she nichego.
     Idti prishlos'  gorazdo  dal'she,  chem oni predpolagali.  Rejder okazalsya
gorazdo dlinnee,  chem dumal  Keron.  K  tomu  zhe  etot  postoyanno  petlyayushchij
perehod...  Inogda Robertu kazalos',  chto oni uzhe svernuli i idut v obratnom
napravlenii. Kazalos', chto etoj, pokrytoj blestyashche-chernoj, zashchitnoj plenkoj,
trube ne budet konca. Vdrug put' pregradil pravil'nyj, kruglyj lyuk.
     - Kazhetsya prishli,  - skazal Keron, otodvigaya Roberta v storonu.
     On stal sharit' po stenkam,  v poiskah paneli upravleniya,  no takovoj ne
okazalos'.
     - |to zhe nado!  - Rasstroilsya on.  - Vernemsya,  ya etoj suchke displej na
storonu svernu.
     - CHto sluchilos'?
     - |ta ...  zhelezyaka ne predupredila,  chto prohod mozhno otkryt' tol'ko s
central'nogo posta i bol'she nikak.
     - Ne  vozvrashchat'sya  zhe,  - vozrazil Robert,  - posmotri,  ya prihvatil s
soboj klyuch, kotorym mozhno otkryt' lyubye dveri.
     On prodemonstriroval Keronu svoj plazmomet.
     - Davaj poprobuem, mne to zhe ne ohota tashchit'sya nazad, da eshche i lezt' po
etim kreslam... Tak i sdelali. Otoshli nemnogo nazad,
     Robert zanyal privychnoe polozhenie i pricelilsya.
     - Slushaj, - ostanovilsya on, - a esli tam otsek polnost'yu zalit vodoj?
     - Nu i chto,  podumaesh'.  My zhe v skafandrah.  Davaj smelee. Strelyaj von
tuda   i   tuda,   -  pokazal  on  na  mesto  krepleniya  massivnoj  petli  i
predpolagaemogo rigelya zamka.
     Dlya nachala,  Robert vystrelil v centr kruglogo  lyuka.  Bryznul  vo  vse
storony ne uspevshij isparit'sya metall.  Posle tret'ego vystrela, plazma ushla
v sosednij otsek,  ne vstretiv bol'she nikakogo soprotivleniya.  Po trube  eshche
perekatyvalis'  bystro  ugasayushchie,  stal'nye shariki,  a Keron uzhe podbezhal i
zaglyanul v temnotu za lyukom.
     - Net  tam  nikakoj  vody,  tam  suho  kak  v  pustyne.  Prodolzhaj,  ne
stesnyajsya.  Konechno,  esli ty hochesh' sohranit' svoyu sobstvennost', to mozhesh'
shodit' na central'nyj post, a ya tebya zdes' podozhdu.
     Robert ne hotel.  Emu bylo plevat' na  etu  sobstvennos'  i  on  zhestom
pokazal Keronu, chtoby tot ubralsya s linii ognya.
     Skafandry byli dejstvitel'no ne prostymi.  Kak tol'ko  Robert  strelyal,
steklo ego shlema mgnovenno temnelo,  zashchishchaya glaza ot yarkoj vspyshki. Sudya po
ogromnym glazam karitov, prakticheski lishennyh vek, dlya nih bylo ne poslednim
delom,  chtoby  svetovoj potok vsegda ostavalsya odinakovym.  Naskol'ko Robert
pripominal,  u lyudej,  skafandry s takimi steklami ispol'zovalis'  tol'ko  v
armiyah  razvityh  sistem.  Vo  vseh ostal'nyh sluchayah,  eto byl obyknovennyj
svetofil'tr, kotorym mozhno bylo vruchnuyu prikryt' smotrovoe steklo, hotya esli
poblizosti,  slishkom yarko chto-to neozhidanno vspyhnet, i glaza pri etom budut
otkrytymi,  to uzhe mozhno nichego ne zakryvat' - setchatka glaz vse  ravno  uzhe
vygorela.
     Stal'nomu kruglyaku, pregradivshemu prohod dvum lyubopytstvuyushchim, s lihvoj
hvatilo  pyatnadcati  vystrelov.  Poslednij  sorval ego s mesta i otbrosil na
neskol'ko metrov v temnoe pomeshchenie.  S grohotom,  kotoryj davil na ushi dazhe
cherez shlem, on sdelal neskol'ko oborotov, napominaya broshennuyu na stol monetu
i uspokoilsya.
     Medlenno i neohotno zazhegsya svet,  osvetiv dlinnoe, uzkoe pomeshchenie, na
stenah,  potolke i polu kotorogo, ot trub raznyh diametrov, cveta i profilya,
ne bylo svobodnogo mesta.
     - Pochti  prishli,  -  prokommentiroval  uvidennoe  Keron,  pohlopav   po
blizhajshej trube ladon'yu,  zatyanutoj v chetyrehpaluyu perchatku.  - Stol'ko trub
mozhet byt' tol'ko  poblizosti  ot  reaktora.  Takie  kamorki  byli  na  vseh
korablyah,  na  kakih  mne  udalos'  pobyvat'.  Zdes'  sobrany vse zadvizhki i
regulyatory,  vospol'zovat'sya kotorymi mozhno v samom krajnem  sluchae  -  esli
reaktor  uzhe ne reagiruet ni na kakie komandy iz rubki upravleniya,  to mozhno
pridushit' ego otsyuda,  vruchnuyu.  Byvaet,  chto  v  samom  reaktornom  otseke,
nastol'ko  plotnaya  radiaciya,  chto  tam  vse  svetit'sya samo po sebe i ochen'
trudno najti dobrovol'ca,  kotoryj by soglasilsya progulyat'sya po etomu peklu,
poetomu  upravlenie  zhiznennovazhnymi  kommunikaciyami  i  vynosyat v otdel'noe
pomeshchenie.
     - Slushaj,  a  vdrug  tam  dejstvitel'no radiaciya?  - Neuverenno sprosil
Robert,  podhodya k lyuku,  za kotorym po slovam Kerona  nachinalsya  reaktornyj
zal.
     - Da bros' ty,  kakaya tam mozhet byt' radiaciya?  Sistema zhe skazala, chto
tol'ko proizoshla razgermetizaciya otseka. Ni o kakih povrezhdeniyah v reaktorah
ona dazhe ne zaikalas'.  Prosto ona ne mozhet imi upravlyat' i vse. Daj ya pojdu
pervym.
     Keron otodvinul  Roberta  v  storonu  i  poshel  pervym.  Kvadratnaya,  s
zakruglennymi krayami plita lyuka, vstala poslednim bar'erom, pered reaktornym
zalom.  Lyuk zapiralsya v  ruchnuyu  i  ne  imel  nikakih  postoronnih  privodov
zakrytiya. V ego centre imelos' oval'noe, tolstennoe smotrovoe okonce, skvoz'
kotoroe mozhno bylo vizual'no nablyudat' za tem,  chto tvorit'sya vnutri. Skvoz'
nepronicaemoe  dlya  ioniziruyushchego izlucheniya,  pomutnevshee ot vremeni steklo,
Keron osmotrel zal i ne obnaruzhil nichego  neozhidannogo.  Oranzhevyj  cifrovoj
indikator,  raspolagavshejsya  tut zhe na lyuke,  zhizneradostno vysvechival cifry
dejstvitel'nogo znacheniya radiacii,  otdel'no po kazhdomu vidu  chastic.  Keron
professional'no vzglyanul na aktivnost' gamma-chastic i ostalsya dovolen.
     - Posmotri,  vsego vosem'sot  pyat'desyat  milibartov.  Da  zdes'  i  bez
skafandra mozhno gulyat'! Pravda vsego neskol'ko minut... - Popravilsya Keron.
     On naleg na rychag zapornogo ustrojstva.  Tot neozhidanno legko  poddalsya
pod ego rukoj.
     - A zdes' ne vse zarzhavelo, - poradovalsya Keron, shiroko raspahivaya lyuk.
     Mutnye, oranzhevye  svetil'niki  otreagirovali  na   otkrytie   lyuka   i
neohotno,  s  zaderzhkoj  vspyhnuli,  osvetiv prostranstvo reaktornogo otseka
nereal'nym, prizrachnym svetom.
     Robert, starayas' ne poskol'znut'sya na trubah, podoshel k Keronu. Oni oba
molcha  stoyali  v  proeme  raspahnutogo lyuka i vnimatel'no osmatrivali serdce
kosmicheskogo korablya.  Keron eto delal professional'no,  a  Robert  v  chisto
poznavatel'nyh celyah.
     Reaktornyj otsek byl  napolovinu  zapolnen  bolotnoj  vodoj.  Servisnaya
sistema  korablya  skazala  pravdu,  na schet poluchennyh v etom meste proboin.
Dva,  iz chetyreh reaktorov byli polnost'yu skryty pod vodoj.  Para ostal'nyh,
namertvo  prikreplennyh  k  prevrativshemusya  v stenu polu,  vyglyadeli vpolne
snosno.  Nikakih povrezhdenij ni v nih samih, ni v podhodyashchih k nim agregatam
ne nablyudalos'.
     Keron vklyuchil vneshnij mikrofon skafandra  i  tolknuv  Roberta,  skazal,
chtoby on sdelal to zhe samoe.
     Vse prostranstvo shlema zapolnil nizkij, nahodyashchiesya na grani slyshimosti
monotonnyj gul.  SHum byl tihim, no kazalos' pronikal neposredstvenno v mozg,
davil na soznanie,  probuzhdaya oto sna  smutnye  perezhivaniya,  pryatavshiesya  v
dal'nih i temnyh ugolkah estestva.
     - Vse normal'no,  - prokommentiroval uslyshannoe  Keron.  -  Tak  eto  i
dolzhno rabotat'.  Nado zhe kak delali!  Sudya po vsemu vse do sih por v polnom
poryadke.
     Dazhe Robert, kotoryj videl reaktornyj otsek korablya v pervyj raz, srazu
zametil raznicu mezhdu dvumya  reaktorami.  Tot,  chto  raspolagalsya  blizhe  ko
vhodu,  byl  na mnogo bol'she po razmeram svoego sobrata i imel gorazdo bolee
razvetvlennuyu set' podvodnyh kommunikacij.
     - Slushaj,  a pochemu oni raznye?  - Ne uderzhalsya ot voprosa Robert.
     - Ty  zhe  slyshal,  chto  skazala sistema,  na korable dvuhurovnevaya cep'
energosnabzheniya.  Zdes' ustanovleny dva tipa reaktorov - raspada  i  sliyaniya
yader.  |tot  chto  pobol'she,  kak  raz  i est' reaktor sliyaniya yader.  Kstati,
udivitel'no  dorogaya,  no  ochen'  deshevaya  v  ekspluatacii  shtuka.  Reaktory
raspolagayutsya zdes' parno - po dva kazhdoj sistemy. Sejchas navernyaka rabotayut
tol'ko te dva, - on ukazal na malen'kie. Interesno, v kakom sostoyanii te chto
pod vodoj?  Nuzhno obyazatel'no spustit'sya i osmotret' ih. Mne ne hochetsya yarko
vspyhnut' v etom golubom nebe. YA dumayu, chto tebe to zhe etogo ne hochetsya.
     Robertu dejstvitel'no  etogo  ne  hotelos'.  Ne  hotelos'  emu  tak  zhe
spuskat'sya pod vodu.  Esli by ego sprosili,  pochemu imenno on etogo ne hochet
delat',  to on by ni za chto ne otvetil,  no chto-to,  chto bylo  sil'nee  ego,
chetko davalo ponyat', chto delat' etogo ne sleduet. Sudya po nereshitel'nosti, s
kakoj Keron perestupil porog i ostorozhno postavil nogu,  obutuyu v otlivayushchij
rasplavlennym  metallom  sapog skafandra na svarennoe iz prut'ev ograzhdenie,
uhodyashchej v vodu lestnicy,  on  chuvstvoval  primerno  to  zhe  samoe.  CHuvstva
chuvstvami,  a  obyazannosti  sobstvennika  sdelali  svoe  delo  i  on reshilsya
spustit'sya v mutnuyu vodu,  nadeyas'  chto  emu  udastsya  vysmotret'  vozmozhnye
defekty.
     Kogda on polnost'yu perenes ves svoego tela na hlipkoe ograzhdenie,  ves'
trapik  zakachalsya,  grozya  v  lyuboj  moment  sorvat'sya  so  svoih kreplenij.
Udivitel'no bylo,  chto za dva stoletiya,  kotorye on  nahodilsya  vo  vlazhnoj,
teploj  srede,  on ne porzhavel polnost'yu.  Ot raskachivayushchegosya trapa po vode
lenivo stali rashodit'sya krugi.
     - Slushaj,  -  s  nadezhdoj  poprosil  Robert,  -  a mozhet ne nuzhno etogo
delat'. I tak vidno, chto vse v poryadke. Povrezhden korpus i vse.
     - Znaesh',  mne to zhe ne hochetsya etogo delat',  no te reaktory nahodyatsya
kak raz so storony proboin.  Vpolne vozmozhno,  chto i im to zhe  dostalos'.  A
esli  eto  tak  i  my  hotim  ubrat'sya  otsyuda na etoj zhelezyake,  neobhodimo
otklyuchit' povrezhdennye kontura. Esli eto ostavit' tak...
     U Kerona  v  zapase  bylo  eshche  neskol'ko  argumentov,  za pogruzhenie i
osmotr,  no on zapnulsya na poluslove prislushivayas' k novomu,  edva ulovimomu
zvuku,  kotorogo ran'she ne bylo. Oni oba prislushalis'. K monotonnomu gudeniyu
reaktorov podmeshalsya tihij i  vysokij  zvuk.  Robert  dolgo  rylsya  v  svoih
associaciyah,   poka   podobral   otdalenno  napominayushchee  ponyatie.  Kak  emu
pokazalos', zvuk takoj vysoty i okraski mog voznikat' tol'ko pri propuskanii
skvoz' chto-to vody s bol'shoj skorost'yu.
     - Ty tozhe eto slyshish', ili mne eto kazhetsya? - Osvedomilsya Keron.
     Na ego lice zadumchivoe vyrazhenie postepenno perehodilo v  trevozhnoe.
     - Kazhetsya slyshu. - Neuvereno otvetil Keron. - YA ne znayu , chto sluchilos'
s etimi shtukami,  no mne eto vse ne nravitsya.  - |to ne reaktory. Oni prosto
ne  mogut  izdavat'  podobnogo  zvuka.  Po  krajnej  mene,  iz teh,  chto mne
vstrechalis' do etogo, ne proyavlyali tak svoi neispravnosti.
     Po glyancevoj,  maslyanistoj  poverhnosti  vody,  kak  ot  rezkogo udara,
probezhala melkaya ryab'.  Zatem eshche i eshche raz,  s ochen' korotkimi intervalami.
Keron nereshitel'no otstupil nazad v proem lyuka.
     - CHto zhe eto  mozhet  byt'?  -  Zadumchivo  sprosil  on,  adresuya  vopros
isklyuchitel'no sebe.  - Tam yavno chto-to est',  i eto chto-to, kak mne kazhetsya,
ne prostye korabel'nye krysy.
     Otvet na  etot vopros ne zastavil sebya dolgo zhdat'.  Vo vremya odnogo iz
podvodnyh udarov,  vyzvavshih osobenno sil'nuyu ryab',  nad  poverhnost'yu  vody
podnyalosya  vitok svernutogo v kol'co zmeepodobnogo tela i tut zhe skrylsya pod
vodoj.  V otlichie ot zmeinogo,  na kozhe sushchestva otsutstvovala cheshuya  i  ona
imela  otvratitel'no  belyj,  bezzhiznennyj cvet.  V diametre telo bylo okolo
polumetra. O dline sushchestva mozhno bylo tol'ko dogadyvat'sya.
     - Nichego sebe chervyak!  - Vyrvalos' u Roberta.
     - CHto zhe eto takoe?  Keron stoyal kak zavorozhennyj,  nichego ne  v  silah
skazat'.  On  myslenno  blagodaril providenie,  vseh nesushchestvuyushchih,  po ego
mneniyu svyatyh i ugodnikov,  igru sluchaya i eshche tol'ko  emu  odnomu  izvestnye
sily, za to, chto on ne uspel spustit'sya v vodu.
     Tem vremenem  podvodnye  udary  prekratilis'  i  poverhnost'  mgnovenno
uspokoilas',    prevrativshis'   v   zerkalo,   otrazhayushchee   ogon'ki   redkih
svetil'nikov.  V polnoj tishine iz vody pokazalas' morda  gigantskogo  chervya.
Pripodnyavshis' iz vody na poltora metra,  ona nepodvizhno zastyla. Po gladkoj,
otvratitel'noj kozhe,  tonen'kimi strujkami stekala  gryaznaya  voda.  Sushchestvo
vremya  ot  vremeni lish' rastyagivalo svoyu pohozhuyu na prisosku mordu,  s shumom
vtyagivaya vozduh.
     - Smotri, - nakonec prishel v sebya Keron, - prinyuhivaetsya. CHto-to emu ne
ponravilos'.  Vidish' li,  my ego potrevozhili.  A ty znaesh', ya kazhetsya znayu s
chem my imeem delo.  Mo moemu eto obyknovennyj fil'trovshchik,  tol'ko neponyatno
pochemu vyrosshij do umopomrachitel'nyh razmerov.
     Robert nikogda  ni  o kakih fil'trovshchikah ne slyshal,  emu voobshche sejchas
bylo plevat' na vseh fil'trovshchikov Vselennoj.  On prosto stoyal i smotrel  na
proishodyashchee shiroko raskrytymi glazami.
     - Dovelos' mne kak  to  vstrechat'sya  s  podobnym,  -  prodolzhal  Keron,
niskol'ko  ne  smushchennyj otsutstviem vnimaniya k svoemu rasskazu,  - eto bylo
ochen' daleko otsyuda.  Oni vodyatsya v obyknovennyh  rechkah.  Mestnye  ih  dazhe
lovyat i edyat.  Snachala zharyat,  a potom edyat. Mne predlagali, no ya ne reshilsya
poprobovat'.  Tol'ko te,  chto ya videl,  byli tonkimi,  kak  karandashi  i  ne
prevyshali v dlinu dvadcati santimetrov...
     Sorientirovavshis' pri neprivychnom dlya nee svete, tvar' razvernula mordu
k dvum lyudyam, stoyashchim v shirokom proeme lyuka.
     - Ty ne volnujsya,  - opyat' zagovoril Keron.
     Hotya on delal vid,  chto uspokaivaet Roberta,  no so storony bylo vidno,
chto prezhde vsego on hochet uspokoit' samogo sebya.
     - |to obyknovennaya forma zhizni.  Oni pitayutsya tem, chto fil'truyut vodu v
kotoroj zhivut.  Pri etom im popadayutsya raznye bakterii i melkie rakobraznye.
Ot  etogo  i  poshlo ih nazvanie.  Nikakogo vreda oni nam prichinit' ne mogut,
dazhe esli by i zahoteli.  Oni prosto  ne  prisposobleny.  My  dobycha  ne  ih
kalibra.  U  nih  i  zubov  to  net.  Po suti dela,  eto obyknovennaya kishka,
sposobnaya prokachivat' skvoz' sebya vodu.
     Nado skazat',  chto  Keron i sam byl ne sil'no uveren v tom,  chto sejchas
nes.  Robert eto chuvstvoval i tol'ko sil'nee szhimal  svoj  plazmomet,  davno
vklyuchennyj i gotovyj k lyubym neozhidannostyam.
     Mezhdu tem tvar' opredelila vinovnikov sluchivshihsya v ee logove izmenenij
i razvernulas' v storonu druzej.
     - Interesno,  - proburchal Keron,  - ona zhe slepaya.  Unyuhala navernoe. I
chto zhe ona budet delat' dal'she?
     Opredeliv vraga,  glist-pererostok stal nabiraya skorost' dvigat'sya v ih
storonu. |to proishodilo v polnoj tishine. Dazhe ne posledovalo vspleska vody.
Na rasstoyanii okolo desyati metrov ot otkrytogo lyuka,  prisoska  tvari  budto
vyvernulas' naiznanku,  obnazhiv moshchnye, krugovye chelyusti, sil'no smahivayushchie
na diskovye pily. Edinstvennym ih otlichiem bylo to, chto oni ne vrashchalis'.
     - Beregis'!  -  Kriknul  Robert  i  vystrelil  pryamo  v past' chudovishchu.
     Vystroennye rovnymi krugami zuby sushchestva s hlopkom razletelis' v
raznye storony.  Kloch'ya rvannoj ploti s pleskom padali v vodu.
     - Ne strelyaj!  - Kriknul Keron tak gromko, chto u Roberta azh zazvenelo v
ushah.  - V reaktornom otseke nel'zya strelyat'! Eshche zadenesh' chto-nibud'. Togda
my tochno nikuda otsyuda ne uletim.
     - YA  akkuratno,  -  uspokoil  ego  Robert,  starayas'  pojmat'  v pricel
besnuyushchijsya ot boli,  okrovavlennyj obrubok, kotoryj to skryvalsya pod vodoj,
to vnov' poyavlyalsya nad ee poverhnost'yu.
     YArost' agonii postepenno oslabevala. Izorvannaya golova fil'trovshchika eshche
neskol'ko  raz  pokazalas'  nad  vodoj,  udaryaya  eyu  po poverhnosti v raznyh
napravleniyah i podnimaya pri etom celuyu tuchu bryzg. Inkstinktivno, podyhayushchee
sushchestvo staralos' prigrobit' vraga,  nanesshego emu smertel'nuyu ranu, no ego
sokrushitel'nye udary ne nahodili zhertvy.
     - Nado zhe kak dergaetsya,  - slegka uspokoivshis' posochuvstvoval Keron. -
Bol'no naverno bednyage.
     Na posledok  iz  izorvannoj  plazmoj  glotki  udarila tugaya struya vody,
smeshannaya s krov'yu. Davlenie bylo takoe, chto zhutkij fontan dostal do verhnej
pereborki.  |to bylo chetkim dokazatel'stvom togo chto tvar' pogibaet.  Spazmy
agonii teper' dokatilis' i do bol'shih myshc tulovishcha chervya-pererostka.  Kogda
tvar' vydavila iz sebya vsyu vodu,  v ee glotke otvratitel'no zabul'kalo i ona
skrylas' pod vodoj.
     - Nakonec-to,  -  s oblegcheniem proiznes Robert.  - Tuda tebe i doroga.
Esli hochesh', mozhesh' shodit', posmotret', kak ona sebya chuvstvuet.
     Keron ocenil  shutku.  Skvoz'  tolstoe steklo shlema bylo vidno,  kak ego
lico rasplylos' v shirokoj ulybke.
     - Net uzh, mne chto-to perehotelos'. Esli hochesh' idi sam.
     Ih miluyu besedu prerval moshchnyj burun vody,  kak raz v tom meste otseka,
gde tol'ko chto tak dolgo podyhal gromadnyj fil'trovshchik. Robertu podumal, chto
eto emu tol'ko pokazalos',  potomu, chto on slyshal tol'ko vsplesk vody, no to
chto  proizoshlo  dal'she  razveyalo  vse ego somneniya.  Voda vspenilas',  budto
zakipela  i  v  svete  svetil'nikov  okrasilas'  v  alyj  cvet.  Inogda  nad
poverhnost'yu pokazyvalsya vitok-drugoj otvratitel'nyh, belesyh tel.
     - Da tut ih more,  - udivilsya Robert.
     - A ty dumal,  chto on sam po sebe zdes' vzyalsya? Zdes' ih celaya koloniya.
Udachnyj u nih segodnya den'.  Hot' poedyat  dosyta,  esli  konechno  dostanetsya
vsem.
     V podtverzhdenie slov Kerona,  nad vodoj,  kak  po  komande,  pokazalos'
srazu tri mordy,  tochno takie zhe,  kak i u pervoj,  tol'ko chto pristrelennoj
tvari. Otvratitel'no oskalyas', vse tri pasti sinhronno povernulis' k lyuku.
     - A ty govoril,  chto u nih net glaz.
     - Glaz u nih dejstvitel'no net,  no mozhet oni  im  i  ne  nuzhny,  mozhet
lokaciya kakaya-to ili eshche chto-to. Vse, poshli otsyuda. Bol'she ya ne razreshu tebe
zdes' strelyat'.
     Keron za  ruku  vytyanul  gotovogo  strelyat'  Roberta  iz  proema lyuka i
zahlopnul ego panel'.  Nado skazat' kak raz vo vremya.  Brosivshemusya v  ataku
fil'trovshchiku,  tak i ne udalos' otomstit' za svoego sorodicha. Udar ego mordy
o lyuk gulko razdalsya po blizhajshim pereborkam,  a na smotrovom  stekle  lyuka,
ostalis'  glubokie carapiny ot zubov i poteki otvratitel'noj,  mutnoj slizi.
Druz'ya eshche  postoyali  neskol'ko  minut  u  zapertogo  lyuka  i  nablyudali  za
proishodyashchim vnutri.  Sdelav eshche neskol'ko popytok,  sokrushit' pregradu,  za
kotoroj skrylis' ih obidchiki,  atakovavshie druzej fil'trovshchiki reshili bol'she
ne  teryat'  ponaprasnu vremeni i brosilis' v samuyu gushchu svoih soplemennikov,
nadeyas' i sebe urvat' kusok-drugoj ot byvshego papochki  ili  bratika.  Vskore
vse bylo koncheno. Voda uspokoilas' i stala glyancevo-blestyashchej.
     - Vse, poshli nazad, - rasporyadilsya Keron.
     - A chto budem delat' s nashimi passazhirami? Mozhet perestrelyaem vseh, kak
pervogo. Nuzhno zhe chto-to s etim delat'.
     - Net,  - kategoricheski otrezal Keron, - strelyat' v reaktornom otseke ya
tebe ne razreshu.  |to mozhet dorogo stoit' nam oboim,  dazhe  esli  i  udastsya
grohnut' ih vseh. Ty videl, kak oni bystro plavayut? My sdelaem po drugomu.
     Oni poshli  obratno   po   trubam   i   kabelyam   reaktornyh   konturov.
Ostanovivshis' vozle lezhashchej na perepletenii kabelej kryshke lyuka, kotoryj oni
sovsem nedavno otstrelili so svoego mesta,  Keron  ostanovilsya  i  zadumchivo
proiznes:
     - |to mozhet pomeshat' vzletu,  - tknul on nogoj tyazhelennyj,  litoj blin.
     Tot  dazhe  ne  shelohnulsya.  -  Kogda budem vyravnivat' korabl',  kryshka
     sorvetsya so
svoego mesta i udarit po kabelyam i trubam,  - on pokazal rukoj,  kuda imenno
prijdetsya udar.  Nuzhno ee ubrat' otsyuda,  inache ona nam mozhet vse isportit'.
Robota syuda prislat', chto li?
     - Da on zdes' sam vse perelomaet i etomu lyuku uzhe nichego ne  ostanetsya.
     - I to verno,  - soglasilsya Keron.
     - CHto zhe togda s nim delat'?
     - Davaj ego prihvatim v tom polozhenii,  v kakom on sejchas nahodit'sya. I
nikuda on bol'she ne denetsya. Ideya ponravilas' Keronu.
     - Da,  a  ty umeesh' eto delat'?
     - YA vyros sredi zheleza,  - nevozmutimo skazal Robert, - k tomu zhe sredi
starogo zheleza, kotoroe postoyanno prihodilos' privarivat' i skreplyat', chtoby
ono ne rassypalos' okonchatel'no.
     - Davaj  poprobuem,  tol'ko  akkuratno.  Esli  ty zadenesh' hot' odin iz
kabelej, to uzhe nikto nikuda ne poletit.
     - YA  postarayus',  poobeshchal  Robert,  -  pokazyvaya Keronu kuda on dolzhen
otojti, chtoby ne meshat'.
     Robertu bylo  udivitel'no,  naskol'ko  bystro ego drug osvobozhdaetsya ot
stressovogo sostoyaniya. U nego do sih por pered glazami stoyali otvratitel'nye
pasti passazhirov etogo korablya,  a serdce kolotilos' s takoj skorost'yu,  chto
emu by nikogda ne prishla by v golovu mysl'  o  kakom-to  tam  nezakreplennom
lyuke,  kotoryj  mozhet  sorvat'sya  so  svoego mesta i povredit' bronirovannye
kabeli i vysokoprochnye kommunikacii.
     Pristroivshis' so   storony,  gde  lyuk  odnoj  svoej  kromkoj  lezhal  na
metallicheskoj  pereborke,  Robert  vystavil  minimal'nuyu   moshchnost'   svoego
plazmometa i pristupil k rabote. Korotkimi, no chastymi vspyshkami golubovatoj
plazmy,  on razogrel chast' lyuka i oblast'  pereborki.  SHlem  skafandra,  kak
nel'zya  luchshe podhodil dlya etoj raboty .  Edva zagoralas' ocherednaya vspyshka,
kak ego steklo tut zhe temnelo,  zabotlivo predohranyaya setchatku glaz. Nalozhiv
shov  v  etom meste,  Robert protivopolozhnuyu storonu lyuka zakrepil na stojke,
rol' kotoroj  prekrasno  vypolnil  universal'nyj  instrument,  chto-to  vrode
kusachek, boltavshihsya do etogo na poyase ego skafandra.
     - Vse,  - skazal on osmatrivaya eshche rubinovye,  dymyashchiesya shvy,  -  budet
derzhat'sya, esli konechno ne budesh' rezko brat' iz storony v storonu.
     - Molodec,  - pohvalil ego Keron. - Klassno poluchilos', osobenno s etim
instrumentom.   Poshli  obratno.  YA  koe-chto  pridumal  dlya  nashih  sluchajnyh
passazhirov. YA ih sejchas migom vykuryu ottuda.
     - Interesno, otkuda oni vzyalis'. Skol'ko my brodili po etomu proklyatomu
bolotu,  nam ni razu ne popadalos' na glaza nichego  pohozhego.  YA  ne  dumayu,
chtoby eti tvari, bud' oni v zdeshnih bolotah, otkazalis' ot takoj dobychi, kak
my s toboj.
     Oni shli  obratno  gulkim  obvodnym koridorom.  Doroga nazad im kazalas'
koroche i legche, kak eto i vsegda byvaet, kogda vozvrashchaesh'sya.
     - Otkuda oni vzyalis',  ya dejstvitel'no ne znayu,  i ne dumayu, chtoby tebe
kto-to shodu otvetil na etot vopros.  Mozhet oni pribyli syuda vmeste  s  etim
rejderom,  mozhet vyvelis' iz kakoj-to mestnoj formy. Odno ya znayu navernyaka -
voda,  kotoroj zatoplen reaktornyj otsek na protyazhenii  dvuh  stoletij  byla
gorazdo  teplee,  chem  ta,  kotoroj  napolneno  eto  boloto,  k  tomu  zhe ee
temperatura ne zavisela ot pogody i sezonnyh ciklov,  no  reshayushchuyu  rol'  vo
vsem  etom  bezobrazii,  skoree vsego sygrala radiaciya.  Vosem'sot pyat'desyat
millibartov - eto ne shutka.  CHeloveku bez  skafandra  dostatochno  pyatnadcati
minut v takih usloviyah, chtoby u nego bol'she ne ostalos' na chto nadeyat'sya.
     Ostatok puti prodelali molcha.  Kazhdyj  dumal  o  svoem  i  podderzhivat'
razgovor  ne  hotelos'.  Na Roberta vdrug nakatilas' zhutkaya ustalost' - bral
svoe stress poluchennyj v reaktornom otseke. Keron naprotiv, vyglyadel bodro i
uverenno.  V  ego  golove  prokruchivalsya  genial'nyj,  po ego mneniyu,  plan,
zastaviv zamolchat' emocii, esli konechno takovye byli.
     Okazavshis' v  central'nom  prohode  korablya,  Robert  tut zhe otpravilsya
spat', a Keron, po hozyajski zaperev za soboj lyuk, na central'nyj post.
     Uzhe lezha,  Robert  slyshal,  kak  tot zverski vyrugalsya,  vidimo edva ne
sorvavshis' vniz s vrashchayushchegosya,  kak zhivoe,  kresla.  Zatem bez perehoda, on
prinyalsya  sryvat'  svoyu  zlost'  na  krutivshemsya  okolo  rubki robota.  Nado
skazat',  chto odetaya v plastikovyj  korpus  zhelezyaka  uznala  o  sebe  mnogo
interesnogo. Kogda Keron slegka uspokoilsya, Robert kriknul:
     - Keron, ty zhivoj.
     - A ty ne slyshish'?! - Voprosom na vopros otvetil on.
     Poslednee, o chem podumal Robert,  kogda zasypal,  den' sejchas ili noch'.
Vzglyanuv  na  svetivshiesya  nad vhodom salatovye cifry indikatora korabel'nyh
chasov,  on s udivleniem obnaruzhil neprivychnoe dlya sebya  sochetanie  cifr.  Na
indikatore znachilos' 41:02.
     "CHto-to isportilos',  ili  u  etih  karitov  dejstvitel'no  neprivychnoe
predstavlenie o vremeni,  esli ne zabudu, nado budet obyazatel'no sprosit' ob
etom u Kerona", - podumal on i zabylsya tyazhelym snom.
     Emu snilis' koshmary.  Otvratitel'nye porozhdeniya  pekla  gonyali  ego  po
svoej votchine namerevayas' sozhrat'.  No pered etim,  vidimo zhelaya kak sleduet
pripravit' adrenalinom svoj uzhin,  oni staralis' vo  vsyu,  a  nado  skazat',
chego-chego, a strahu nagnat' oni umeli. Vezde, kuda by ne bezhal Robert, vezde
ego presledoval nizkij,  basovityj gul, ot kotorogo kazalos' vot-vot sojdesh'
s uma.  Vremya ot vremeni on slyshal dalekie udary.  On byl tochno uveren,  chto
imenno takim obrazom nastupaet konec dlya takih zhe zagnannyh zhertv,  kak i on
sam.
     On mog bezhat',  on bezhal,  no ubezhat' emu nikak ne udavalos'.  On videl
pregrady  na  svoem  puti,  kak  mog probiralsya skvoz' nih,  no vybrat'sya ne
poluchalos'.  On chuvstvoval sebya zagnannym v ugol, iz kotorogo bol'she ne bylo
vyhoda.  On ne znal tol'ko,  chto dlya togo, chtoby vse prekratilos', emu nuzhno
bylo tol'ko prosnut'sya.






     Vdrug vse konchilos'.
     Robert eshche  ne  verya  v  svoyu udachu,  medlenno otkryl glaza i nichego ne
ponimayushchim vzglyadom obvel navisshie nad nim operacionnye  stoly  i  massivnye
shkafy navsegda zamolchavshej,  diagnosticheskoj apparatury.  Soznanie togo, kto
on,  gde on i chto s nim proishodit medlenno vozvrashchalos'.  Nado skazat', chto
osobogo oblegcheniya on ot etogo ne ispytal.
     Koshmarnye videniya uneslis' proch',  ostaviv  v  probuzhdayushchemsya  soznanii
lish'  smutnoe  oshchushchenie  trevogi.  Odna  edinstvennaya  detal' sna ne speshila
propadat',  a smelo pereshla v mir real'nosti.  |to byl etot  protivnyj  gul.
Kazalos', vse napryazhennye do predela nervy, vibriruyut v takt etomu zvuku.
     Robert tryahnul golovoj,  no nichego ne izmenilos'.  On so stonom  vstal,
povisnuv  na rukah sprygnul v central'nyj koridor.  Po zatekshim vo vremya sna
nogam  rezanulo  ostroj  bol'yu.  Bez  osobogo  entuziazma  on  napravilsya  k
central'nomu postu etogo pogrebennogo v otlozheniyah torfa, stal'nogo sklepa.
     Vhodnoj lyuk  byl  raspahnut nastezh'.  V pomeshchenii rubki neprivychno yarko
siyal  svet.  Izdaleka  byl  slyshen  golos  Kerona.  Tot,   grubo   fal'shivya,
torzhestvenno napeval kakoj-to bravurnyj marsh. Prislushavshis', Robert s trudom
opoznal v nem gimn vooruzhennyh sil bystrogo reagirovaniya. V nem govorilos' o
tom,  kakie  molodcy  eti  prostye rebyata,  kotorye stremitel'no spuskayas' s
nebes,  nesut vsem  strazhdushchim  svobodu,  vsem  obizhennym  nadezhdu,  a  vsem
negodyayam zasluzhennoe vozmezdie.
     U Kerona bylo prekrasnoe nastroenie i vidimo chto imenno pet',  dlya nego
ne imelo bol'shogo znacheniya.
     - Otkuda eto ty znaesh' etot marsh? - Sprosil Robert ploho slushayushchimsya so
sna golosom.
     Keron razvernulsya,  naskol'ko pozvolyala stojka kresla,  na  kotoroj  on
sidel i rasplylsya v dovol'noj ulybke.
     - YA ego vyuchil na chelnoke tamozhennogo departamenta,  kogda menya vezli v
etot "raj".  Na ponyatnom mne yazyke tam proigryvali vsego neskol'ko pesen,  v
tom chisle i etu. Vot i vyuchil.
     - YA  vizhu  u  nas  byli  odinakovye  uchitelya,  -  proburchal  Robert i v
dokazatel'stvo prochel dve sleduyushchie rifmovannye stroki.
     - Nichego  sebe!  - Udivilsya Keron.  - Okazyvaetsya u nas s toboj gorazdo
bol'she obshchego,  chem ya dumal s samogo nachala.  Lez' syuda, esli konechno ty uzhe
polnost'yu prosnulsya, ya tebe koe-chto pokazhu.
     Robert s uzhasom vspomnil kak eto prihodit'sya delat',  no polez. V rubke
byvshimi hozyaevami uzhe i ne pahlo. Vse pomeshchenie sverkalo, kak novaya monetka.
V vozduhe stoyal  edva  ulovimyj  aromat,  ostavshijsya  posle  vlazhnoj  uborki
pomeshcheniya. Vinovnik vsego etogo, skromnyj robot, visel nepodvizhno na stoyashchem
vertikal'no polu u nog Kerona i vsem svoim vidom  vyrazhal  podobostrastie  i
pokornost',  esli  tol'ko  mozhno  bylo  primenit'  eti  ponyatiya k sozdannomu
iskusstvenno mehanizmu. Vnusheniya Kerona ne okazalis' prostoj tratoj sil.
     - A gde eti mumii? - Sprosil Robert perebirayas' s kresla na kreslo.
     - YA  ih  otpravil v sistemu utilizacii othodov,  - chetko,  po soldatski
dolozhil robot.
     - Molodec, - pohvalil ego Robert, ne znaya zachem on eto delaet i priyatna
li budet etomu naboru detalej  ego  pohvala.  Okazalos'  priyatnoj,  pokrytaya
plastikom lepeshka vspyhnula neskol'ko raz elementom podsvetki, raspolozhennom
vozle fotochuvstvitel'nogo elementa i  s  zhuzhzhaniem  zaerzala  iz  storony  v
storonu.
     - To  zhe  mne,  vstretil sobrata po razumu,  - otkommentiroval umil'nuyu
scenu Keron,  - sovetuyu ne obmanyvat'sya na schet ego razumnosti.  |to  tol'ko
programma i rzhavoe zhelezo.  Pravda programma sdelana tolkovo, ochen' tolkovo,
dlya takogo ustrojstva. Luchshe posmotri, chto poluchilos'.
     On pokazal  na  central'nyj ekran pilotskogo pul'ta,  zabityj stolbcami
cifr i umnymi grafikami. Na dvuh bokovyh ekranah otobrazhalas' primerno ta zhe
kartina, lish' simvoly byli pomen'she. Robert prismotrelsya. Raznocvetnye linii
grafikov medlenno menyali svoyu kriviznu  i  vyglyadeli  na  stereoekrane,  kak
zhivye.  Budto  zavisshie  v  vozduhe  pered  chernym kak noch',  steklom ekrana
stolbcy cifr postoyanno menyalis', ni na sekundu ne ostavayas' bez izmenenij. V
levom   verhnem   ugolke,  vysvechivalsya  vybrannyj  Keronom  v  proshlyj  raz
zritel'nyj obraz sistemy.  Lico oslepitel'noj  blondinki  vyrazhalo  smertnuyu
skuku - ee ne zamechali, ona byla ne nuzhna.
     - I chto zhe vse eto znachit?
     - Kak chto?!  - Vozmutilsya Keron.  -  |to  zhe  pokazateli  aktivnosti  v
reaktorah.  Smotri vot eta gruppa grafikov - pravyj reaktor sinteza, vot eta
- levyj.
     - Kak dve odinakovye kartinki.
     - Tak i dolzhno byt', oni zhe rabotayut vmeste. Vypolnyayut rol' odnogo, tak
skazat',  no to,  chto oni razneseny,  povyshaet zhivuchest' sistemy v celom i k
tomu zhe, po vesu poluchaetsya men'she, hotya etogo, esli chestno, ya ne ponimayu.
     - A chto s drugoj paroj?
     - YA ih  protestiroval,  kak  sumel,  i  okazalos',  chto  oni  pochti  ne
zagruzheny,  k  tomu zhe,  u pervogo ser'eznye problemy s konturom ohlazhdeniya.
|to kak raz imenno tot,  kotoryj sejchas zatoplen vodoj.  On i grel vodu  dlya
etih  tvarej.  YA  tak  ponyal,  chto  ih  i  ispol'zovali tol'ko kak rezervnyj
istochnik energii.  CHto ty hochesh',  toplivo dlya takih reaktorov  ne  vsem  po
karmanu.  Kazalos' by primitiv, primitiv, a tyazhelye elementy, zapakovannye v
krasivye i bezopasnye kontejnery, prosto tak ne valyayutsya.
     Zato reaktory sliyaniya yader,  vot eto veshch'!  Ty znaesh', chto oni rabotayut
tochno tak zhe, kak rabotayut zvezdy?
     - Spasibo,  budu znat',  - poobeshchal Robert.
     - CHto budem delat' s nashimi passazhirami?
     Keron rasplylsya  v shirokoj ulybke.
     - Tam uzhe nechego delat',  razve chto pojti,  poest' znatnoj  uhi.  Navar
nevernoe...  - Mechtatel'no protyanul on. Roberta chut' ne vyrvalo, tak zhivo on
vspomnil proishodivshee neskol'ko chasov nazad.  - Nu, nu, ne rasstraivajsya. YA
zhe  tebe  skazal,  chto  tam  bol'she nikogo net.  Skoree vsego nikomu iz etih
tvarej vybrat'sya vybrat'sya ne udalos', Dazhe esli oni i ochen' etogo hoteli.
     - CHto ty sdelal?  - YA zhe skazal.  Svaril ya ih,  bezzhalostno  i  zhiv'em.
Mozhesh'   pojti   posmotret'.   Zapustil  reaktory  i  vremenno  otklyuchil  im
ohlazhdenie.  Pravda prishlos' nemnogo povozit'sya,  sistema  nikak  ne  davala
etogo sdelat',  no mne udalos' ee obmanut', - on nekul'turno pokazal pal'cem
na ekran.
     Vyrazhenie na  lice  blondinki  so  skuchayushchego,  smenilos' ni obizhennoe.
Sistema vnimatel'no sledila  za  razgovorom  i  reagirovala  sootvetstvuyushche.
Pravda  pochemu  ona  molchala,  po  nachalu  takaya razgovorchivaya devushka,  dlya
Roberta tak i ostalos' zagadkoj.
     "Obidelas' naverno"  -  reshil  on  dlya  sebya i ne stal bol'she zaostryat'
vnimanie na etom voprose.
     - A  ya dumayu,  - dogadalsya Robert,  - chto za erunda mne snilas' vse eto
vremya, shum, grohot. CHto, bylo slyshno dazhe syuda?
     - Da, ya nemnogo pereborshchil. Tam naverno voda vskipela v odno mgnovenie.
Iz bolota skoree vsego povalil stolb para.  Esli eto kto-to videl s  orbity,
to  navernoe uzhe sdelal vyvod o sejsmicheskoj aktivnosti v etom rajone,  esli
konechno zhe komu-to do etogo bylo delo.
     Keron na  mgnovenie  zamolk,  a  potom prodolzhil.
     - ZHivuchie   okazalis',   svolochi.   Minut  pyat'  besnovalis',  a  potom
uspokoilis'. Esli komu-to iz nih udalos' vyrvat'sya cherez proboiny, to ya sebe
predstavlyayu,  kak im sejchas holodno v etom bolote.  Nu hvatit ob etom.  Odna
problema reshena.  Sejchas sleduyushchij etap.  Uzhe okolo dvuh chasov  ya  zanimayus'
tem, chto pytayus' vyyasnit' naskol'ko nadezhny ostavshiesya reaktory.
     - No oni zhe rabotayut,  - vozrazil Robert.
     - Rabotat',  to  oni  rabotayut,  no  ya  ne  mogu ih ispytat' na rabochej
moshchnosti. Reaktor - eto takaya shtuka, kotoraya bez nagruzki rabotat' ne mozhet.
Problema sostoit v tom, chto nuzhno zhe kuda-to devat' vyrabatyvaemuyu moshchnost'.
Prosto tak v karman ee ne polozhesh,  ona dolzhna tut zhe  byt'  upotreblena  na
chto-to.
     - A  kak  zhe  oni  sejchas  rabotayut?
     - Vsego na dve sotyh procenta ot raschetnoj moshchnosti,  vidish',  kak yarko
pylayut svetil'niki i gromko rabotaet sistema regeneracii vozduha?
     - Menya etot gul presleduet s samogo sna, - pozhalovalsya Robert, no Keron
ne obratil na zhalobu nikakogo vnimaniya.
     - Vot sizhu,  nablyudayu za rezhimami raboty,  - prodolzhal on,  - vrode vse
bolee-menee stabil'no.  Oba  neploho  reagiruyut  na  regulirovki.  Poka  vse
skladyvaetsya  v  nashu pol'zu.  Pravdu zhe my budem znat' tol'ko togda,  kogda
popytaemsya vzletet' na etom sarae.
     - A generatory polej v poryadke?  - Pokazal erudiciyu Robert.
     - Vse testy prohodyat,  - kak pilotu-naparniku otvetil Keron,  - no  kak
pokazyvaet  opyt,  eto  eshche  nichego ne znachit.  Vse budet yasno tol'ko togda,
kogda na ustrojstva budet podana moshchnost'.  Vse  pod  bol'shim  voprosom,  no
shansy u nas est', - poditozhil on.
     Robert dostal iz-za pazuhi upakovku s pajkom  i  podeliv  ee,  protyanul
polovinu  Keronu.  Tot ne govorya ni slova vzyal i prinyalsya mashinal'no zhevat'.
Robot uborshchik,  kotoryj to zhe vel sebya tiho i nezametno,  sorvalsya so svoego
mesta  i  s容hav  vniz  stal  pedantichno  zasasyvat'  v svoi potroha kroshki,
posypavshiesya s  verhu.  Vse  proishodilo  tiho,  bez  privychnoj  boltovni  i
vorchaniya. Na udivlennyj vzglyad Roberta, Keron nebrezhno brosil:
     - Prishlos' provesti vospitatel'nuyu rabotu.
     Uvazhitel'nyj vzglyad  Roberta skazal vse luchshe lyubyh slov.  Keron zadral
podborodok i prodemonstriroval,  kak on umeet gordit'sya, no eto prodolzhalos'
vsego neskol'ko mgnovenij,  potomu, chto krivaya odnogo iz grafikov na ekrane,
norovisto vygnulas' i stala eshche krivee,  blondinka v uglu monitora  skorchila
izdevatel'skuyu  rozhicu,  a  vse  eto  osenil  svoim alym cvetom transporant:
"OPASNYJ REZHIM |KSPLUATACII!".
     Keron poshchelkav klavishami ispravil polozhenie i vernul vse na svoi mesta.
     - Tak to luchshe, - prigrozil on neponyatno komu i uzhe obrashchayas' k Robertu
prodolzhil, -  nuzhno dat' ponyat' etomu zhelezu,  chego ot nego hotyat,  dat' emu
vremya svyknut'sya s mysl'yu, chto nikuda emu ot nas ne det'sya.
     Roberta vsegda   porazhalo   otnoshenie   Kerona  k  nezhivym  porozhdeniyam
chelovecheskih ruk, pust' dazhe ochen' vysokotehnologicheskim, kak k odushevlennym
sushchestvam.  Vprochem,  s  drugoj storony,  esli prozhit' prilichnyj kusok svoej
zhizni sredi etogo samogo "zheleza",  to navernyaka mozhno bylo zagovorit' kak s
ravnym, s obyknovennym svetil'nikom ili s zapornym rychagom lyuka. Takie mysli
otrazilis' na ego lice ironichnoj ulybkoj.
     - CHego  ulybaesh'sya?  -  Osvedomilsya  Keron.  - Smotri,  esli reaktornaya
sparka stanet vydergivat'sya, reguliruj skorost' reakcii vot etimi klavishami.
Vot  eti  tri  uvelichivayut podachu topliva v zonu reakcii,  eti dve,  smotri,
naoborot tormozyat reakciyu. Vidish'? Nichego slozhnogo. Poprobuj.
     Robert ustroilsya  na  podlokotnike ryadom s Keronom i poproboval nemnogo
poupravlyat' smertel'no-opasnoj shtukoj. Krivye, otobrazhayushchie processy sliyaniya
yader  plavno  polzli  po  central'nomu  ekranu,  poslushno  povinuyas' legkomu
prikosnoveniyu pal'cev k klavisham.
     - Vidish',   nichego   slozhnogo   v   etom  net.  Samoe  glavnoe  -  byt'
vnimatel'nym. Ty tut poka poruli, a ya pojdu nemnogo posplyu. CHerez paru chasov
prishlesh' etogo polotera, chtoby on menya razbudil. YA tebya smenyu. I poslednee -
postarajsya postoyanno smotret' na ekran,  ya hochu eshche raz prosnut'sya  v  svoej
zhizni.
     Instruktazh byl okonchen i Keron  so  stonom  perestavlyaya  zatekshie  nogi
polez po kreslam k vyhodu.
     - Slushaj,  - vstrepenulsya Robert,  vdrug ponyav kakuyu opasnuyu  shtuku  ot
nego trebuyut, - a esli oni perestanut menya slushat'sya, chto mne togda delat'.
     - Ah da,  - s bezrazlichiem na lice povernulsya Keron,  - togda nazhmi von
na tu knopku, kotoraya prikryta prozrachnoj kryshkoj, tam, sleva ot klaviatury.
Vidish'?
     - Vizhu, - nashel prodolgovatuyu knopku Robert, izgotovlennuyu pochemu-to iz
svetlo-fioletovoj plastmassy.
     - Nu  vot,  ee i nazhmesh'.  Ona glushit vse reaktory.  Zamochek ya slomal i
predohranitel'naya panel' svobodno otkryvaetsya. No nazhimat' ee sleduet tol'ko
v  samom  krajnem  sluchae,  inache  mozhno  isportit' i uzhe nichto,  nikogda ne
zavedetsya - udarnyj rezhim ekspluatacii.
     Poslednie umnye slova on uzhe govoril iz koridora. Robert sosredotochenno
ustavilsya na tri raznocvetnye krivye,  prikidyvaya,  veliko li rasstoyanie  do
kriticheskogo  znacheniya.  Na  ekrane  eto  ono  bylo nemnogim men'she poloviny
aktivnosti.  Hotya linii grafikov slegka podragivali,  no  ne  speshili  rezko
brosat'sya  v  odnu  ili  druguyu storonu i eto nemnogo uspokoilo Roberta.  On
postaralsya predstavit' v ponyatnom dlya sebya vide,  chto zhe imenno proishodit v
aktivnyh zonah reaktorov,  i dazhe potratil na eto okolo pyatnadcati minut, no
eto emu ne udalos'.  V ego mozgu vertelas' fraza:  "sliyanie yader",  a  pered
glazami  stoyala  oslepitel'no  yarkaya  plazma  - kak on predstavlyal sebe etot
process osnovyvayas' na svoem zhiznennom opyte,  no cel'noj,  a samoe glavnoe,
ponyatnoj,  kartiny ne poluchalos'.  Samyj bol'shoj probel v ego predstavleniyah
zaklyuchalsya v tom,  chto on dazhe priblizitel'no ne znal uslovij,  pri  kotoryh
vozmozhno vozniknovenie i ustojchivoe podderzhanie podobnyh reakcij.
     Iz grusti  o  svoej tehnicheskoj bezgramotnosti Roberta vyvel zameshannyj
na pohotce zhenskij golos:
     - Ty chto,  tak i budesh' sidet' i nichego ne sdelaesh'?
     - CHto? - Ne ponyal Robert, sbityj s tolku dvusmyslennost'yu postavlennogo
voprosa i tonom, s kakim on byl zadan.
     No tut zhe obnaruzhil,  chto zheltaya liniya na grafike, sil'no iskrivivshis',
priblizilas' k chetko ocherchennoj granice kriticheskij  peregruzki.  Ona  srazu
poshla vniz, kak tol'ko on kosnulsya sootvetstvuyushchego klavisha.
     - To zhe  mne  hozyain  nazyvaetsya,  -  posetovala  sistema.
     - Zatknis' pozhalujsta, - ochen' kul'turno posovetoval Robert. Devushka na
ekrane ochen' real'no zakusila nizhnyuyu gubku i metnula v Roberta  ispepelyayushchij
vzglyad,  no  bol'she  nichego  ne  skazala  - slovo hozyaina,  pust' i ne ochen'
laskovoe,  vse ravno ostavalos' dlya nee zakonom.  Mozhno  bylo  tol'ko  snyat'
shlyapu   pered   masterstvom   programmistov   kompanii,   izgotovivshih  etot
programmnyj produkt.
     Bol'she za  vremya  improvizirovannogo dezhurstva Roberta nichego podobnogo
ne sluchilos'.  Tehnika rabotala ustojchivo. Otsutstvie sboev v rabote udivilo
dazhe   vernuvshegosya   posvezhevshim   Kerona,  kotoryj  avtoritetno  opredelil
edinstvennyj za dezhurstvo sboj, nauchnym slovom "fignya".
     Zanyav mesto  na  nagretoj  Robertom  stojke kresla,  on s novymi silami
vzyalsya za stoyashchij vertikal'no pul't.
     - Ty predstavlyaesh', chto delaesh', - bez osoboj nadezhdy sprosil Robert.
     - Ne tol'ko predstavlyayu,  no i delayu, - otvetil Keron, listaya ekran, za
ekranom,  pytayas' najti tol'ko emu vedomuyu stranicu. - Nu nakonec, - soobshchil
on,  ustavivshis' v raznocvetnoe perepletenie diagramm.  -  Pohozhe,  chto  vse
normal'no.  Dazhe  udivitel'no,  chto  takoe  mozhet  byt'.  Skazat'  by  takoe
kakomu-to tehniku,  s  samoj  parshivoj  vzletki,  gde  pribyvayushchim  korablyam
nikogda ne delayut dazhe osmotra,  tak dazhe on ne poverit, chto podbityj rejder
mozhet prolezhat' v bolote dve sotni let  i  sohranit'sya  v  takom  prekrasnom
sostoyanii.
     - CHto ty sobiraesh'sya delat' dal'she?
     - Naskol'ko  ya sebe predstavlyayu,  nichto nam bol'she ne meshaet popytat'sya
vzletet'. Esli ty ne vozrazhaesh', to imenno eto my i sdelaem.
     Robert sdelal vid,  chto zadumalsya.  Probovat' vzletet'  v  etom  starom
grobu  bylo  strashnovato,  ne menee strashno bylo nikogda bol'she ne vzletet'.
Keron terpelivo zhdal otveta i ne toropil druga.
     - Davaj  poprobuem,  -  nakonec  soglasilsya  Robert.
     - Esli u nas ne poluchitsya, to hot' muchit'sya my budem ne dolgo.
     - Vot  eto  pravil'no,  -  pohvalil Keron.  - Probovat' nado vsegda,  a
poluchit'sya ili ne poluchit'sya - eto uzhe delo desyatoe.  Voobshche na odnu  udachu,
prihodit'sya desyat' tysyach neudach, no eto nikogda ne dolzhno ostanavlivat'.
     Kolichestvo neudach,  kotorye  prihodyatsya   na   odnu   udachu   neskol'ko
rasstroilo Roberta,  no delat' bylo nechego. On uzhe soglasilsya i teper' mozhno
bylo raschityvat' na to, chto eto tot samyj tysyacha pervyj sluchaj.
     - Kogda budem probovat'?  - Naskol'ko ya  sebe  predstavlyayu,  sejchas  na
verhu  rannee  utro,  no  ya mogu oshibat'sya i poetomu predlagayu eshche podozhdat'
neskol'ko chasov, chtoby navernyaka zastat' svetloe vremya sutok.
     - A kakaya raznica, den' ili noch'? Mne naoborot kazhetsya, chto noch'yu u nas
gorazdo bol'she shansov ostat'sya nezamechennymi.
     - YA  by  na  eto  ne  sil'no  nadeyalsya.  U  teh,  kto  kontroliruet etu
territoriyu,  navernyaka net nikakogo deleniya na den' i noch'. Prosto nam budet
legche  orientirovat'sya.  Hotya  by  budem videt' vo chto vrezalis',  - poshutil
Keron,  no ozhidaemogo dejstviya na Roberta shutka ne proizvela.  - Da bros' ty
nervnichat'. - Posovetoval on. - Vse, chto budet zaviset' ot nas, my sdelaem.
     Nad pokrytymi  odeyalom  tumana  dzhunglyami,   velichestvenno   podnimalsya
pohozhij  na  yaichnyj  zheltok Karmant.  Iz neobychno plotnogo tumana tyanulis' k
medlenno  prosvetlyayushchimsya  nebesam  velichestvennye  derev'ya.  Kazalos',  chto
vechnozelenyj  les rastet pryamo na oblakah,  do togo zabotlivo priroda ukryla
pod utro svoi vladeniya.  Veter byl zanyat svoimi  delami  v  kakom-to  drugom
meste  i  poetomu  otsutstvoval.  Stoyala tishina,  kak posle sotvoreniya mira,
kogda Sozdatel' lyubovalsya na svoyu rabotu i nichto ne meshalo emu  eto  delat'.
Gde-to vysoko v gustoj krone ispolinskogo dereva vstrepenulas' oto sna ptica
i  izdav  istoshnyj  krik,  tut  zhe  smolkla,  v  strahe  nechayanno  razrushit'
vocarivshuyusya  na  neskol'ko  minut  polnuyu garmoniyu v etom zateryannom ugolke
Vselennoj.
     Izdaleka, to  li  s  nedostizhimyh,  chisto-biryuzovyh  nebes,  to  li  iz
kazimatov zdeshnego pekla, poslyshalsya edva ulovimyj rokot. Zvuk byl nastol'ko
slab,  i  k tomu zhe ego chastota nahodilas' na grani slyshimosti,  chto esli by
zdes' nashelsya postoronnij nablyudatel',  to on by tolkom i ne opredelil,  chto
zhe imenno proishodit. No sudya po vsemu takovogo ne bylo i neponyatnoe yavlenie
perezhivalo tol'ko edva otoshedshee ot sna i utomlennoe nochnoj ohotoj zver'e.
     Edva ulovimyj rokot, kazavshijsya dyhaniem samoj planety, postepenno stal
povyshat'sya i plavno popolz vse vyshe i vyshe,  s legkost'yu preodolevaya  oktavu
za oktavoj.  Po mere togo,  kak rosla ego chastota, uvelichivalas' i moshchnost'.
Kogda shum dostig otmetki v tri kilogerca, ne zametit', chto chto-to proishodit
mogli tol'ko tvari nachisto lishennye sluha, a shum vse usilivalsya i povyshalsya.
     Nad pelenoj tumana,  klubyashchegosya  nad  poverhnost'yu  beskrajnih  bolot,
pokazalos' chto-to inorodnoe,  chuzhoe dlya etogo mira,  nahodyashcheesya tak daleko,
chto dazhe predstavit' eto rasstoyanie mozhno bylo s bol'shim trudom.  Po chernoj,
pokrytoj tyanuchej gryaz'yu,  stali, stekali mutnye strui bolotnoj vody. |to byl
levyj bort rejdera.  Stal'naya gromadina,  kak porozhdenie  koshmara,  medlenno
vylezala  iz  svoej mogily,  vozvyshayas' nad pokrovom tumana vse vyshe i vyshe.
Grubye svarnye shvy i otsutstvie vo mnogih mestah plastin teploizolyacii, yasno
davali  ponyat',  chto eto nekogda byla rabochaya loshad',  a ne prestizhnaya veshch',
kotoroj mozhno porazit' chestolyubie blizhnih.  Vid etogo apparata  mog  vyzvat'
tol'ko  gruboe  chuvstvo  reshimosti  obrechennogo,  nichego obshchego ne imeyushchie s
hvastovstvom i zavist'yu.
     Kogda korpus,   pohodivshij  na  neprivychno  tolstoe,  bol'shushchee  krylo,
podnyalsya nad tumanom metrov na dvadcat',  ne narushiv pri etom ego struktury,
on vdrug poteryal ravnovesie. Mnogotonnaya glyba zheleza ruhnula na bok, legko,
kak shchepki,  lomaya po doroge vekovye derev'ya. Ot oglushitel'nogo udara ob vodu
podnyalsya  fontan  bryzg,  udarivshij  vyshe  verhushek  derev'ev,  a  u mestnyh
bolotnyh obitatelej ot udara,  u vseh,  kak odnogo zabolela golova i na troe
sutok  propal appetit.  Kak tol'ko rejder udaril levoj chast'yu svoego korpusa
ob vodu,  vse okrestnosti zalil oglushitel'nyj voj,  nahodyashchejsya do etogo pod
vodoj   silovoj  ustanovki  korablya.  Tuman  migom  sdulo  struyami  rulezhnyh
dvigatelej,  budto ego vyklyuchili.  Ot  kolyshashchegosya  iz  storony  v  storonu
rejdera,  zavisshego  v  neskol'kih metrah ot poverhnosti vody po chashche vo vse
storony rashodilis' shirokie  volny.  Zarosli  budto  bila  drozh',  proveryaya,
krepko li derzhat'sya na svoih mestah listochki i vetochki.
     S treugol'nogo, korpusa korablya, dostigavshego v dlinu ne men'she dvuhsot
pyatidesyati  metrov,  okutannogo  pelenoj  melko  vzbitoj reaktivnymi struyami
vody,  bol'shimi kuskami otslaivalas' i padala v vodu otkladyvavshayasya  vekami
gryaz',  obnazhaya  pochernevshij,  vidimo izryadno peregretyj byvshimi vladel'cami
korpus.  Kak ni stranno, dazhe sleda korrozii ne bylo zametno na sostavlyayushchih
ego plastinah.  Sozdateli etogo chuda postaralis' na slavu,  ne zrya Keron tak
vysoko otzyvalsya ob etom tipe korablej.  Po krajnej mene  s  naruzhi,  rejder
vyglyadel  vpolne  prilichno,  esli ne schitat' to,  chto vse melkie vystupayushchie
detali byli skryty gryaz'yu,  a sam korabl' vyglyadel tak, budto ego tol'ko chto
podvergli  zhestokomu  ispytaniyu,  po  trebovaniyu  zakazchika,  ne doveryayushchego
nikomu, krome svoih glaz.
     Po pravomu  bortu,  pochti  u  samogo  dnishcha,  iz  treh polutorametrovyh
proboin  tugimi  potokami  vytekala  voda.  Na  mgnoven'e  odnu  iz  proboin
perekrylo   chto-to  rozovatoe,  a  zatem  poletelo  v  niz  i  udarivshis'  o
poverhnost' vody razletelos' na kuski.  Keron by sil'no poradovalsya,  uvidev
kak horosho protushilis' tak napugavshie ih, neozhidannye passazhiry.
     S minutu rejder visel na meste, lish' slegka razvorachivayas' vokrug svoej
vertikal'noj  osi.  Zatem  sil'no  kachnuv vlevo,  on s trudom perevalilsya na
pravyj bort,  da tak i  poshel  v  etom  napravlenii,  vyvorachivaya  s  kornem
derev'ya, vprochem ne vstrechaya pri etom nikakogo soprotivleniya.
     - Derzhi ego rovno!  - Krichal Robert,  otchayanno  zhestikuliruya  pri  etom
rukami, pokazyvaya kak imenno eto sleduet delat'.
     - Da ya derzhu,  derzhu,  - tol'ko otmahivalsya Keron,  vsecelo pogloshchennyj
pokazaniyami   monitorov,   na   kotoryh   pereplelis'  pokazaniya  reaktornoj
aktivnosti, stolbcy moshchnosti silovyh ustanovok i pokazaniya radarov.
     Ego ruka  edva  podragivala  na  rukoyatke ruchnogo upravleniya korablem i
pochti ne dvigalas'.
     - Ostanovi ego na meste,  - ne unimalsya Robert.  - My sejchas nachertim v
etih dzhunglyah takuyu dlinnuyu i shirokuyu polosu,  chto s orbity ee nel'zya  budet
ne zametit'.
     - Ne mogu ya ego srazu ostanovit'. Esli ya sejchas rezko kachnu ego v levo,
to  gruz  opyat' sdvinetsya i nas poneset v druguyu storonu.  U nas zhe na bortu
burovoe  oborudovanie  i  celye  nefteperegonnyj  kompleks  s  plastmassovoj
fabrikoj v pridachu.  I vse eto boltaetsya prosto tak po gruzovomu otseku.  Ty
zhe sam videl,  skol'ko tam bylo sorvannyh so svoih mest kontejnerov, a posle
nashego  vzleta  ih stalo eshche bol'she.  Esli by gruz byl horosho zakreplen,  to
bylo by namnogo proshche.
     - Slushaj,  kak  ty dumaesh',  daleko tot arhipelag,  s kotorogo prihodit
kater s tovarami v Vol'nyj gorod? - Sprosil Robert.
     - A  zachem  on  tebe nuzhen?
     - Kak zachem,  tuda zhe prihodyat kosmicheskie
chelnoki, mozhet i nam udastsya vospol'zovat'sya etim.
     - Nu ty daesh'!  - Izumilsya Keron.  - Ty sidish' v kresle vtorogo  pilota
nastoyashchego kosmicheskogo rejdera,  zamet', svoego rejdera, i mechtaesh' o meste
na chelnoke,  neponyatno na kakih usloviyah.  I eshche neizvestno,  chto  po  etomu
povodu dumayut te, kto zapravlyaet vsem etim biznesom.
     - Ty chto hochesh' podnyat'sya na orbitu na  etoj  staroj  razvaline?
     - Ne  tol'ko  na orbitu.  YA sobirayus' na nej voobshche ubrat'sya otsyuda.  I
esli hochesh' znat',  ne takoj uzh on i staryj. Mne dovodilos' puteshestvovat' i
na bolee drevnih konstrukciyah.
     - Da,  no za nimi sledili,  remontirovali i oni ne lezhali v  bolote  po
neskol'ko vekov. Ty ego dazhe podnyat' ne mozhesh' vysoko. Zavis v desyati metrah
ot poverhnosti i raduesh'sya.
     - Vse  on  mozhet,  -  uvereno  otmahnulsya  Keron,  -  a podnimat'sya nad
dzhunglyami ya ne hochu chtoby nas ne zasekli radary,  prezhde,  chem ya pojmu,  kak
etoj shtukoj upravlyat'.
     - Ty pervyj raz upravlyaesh' takim korablem?!
     - A  chto,  ya  razve  govoril tebe,  chto byl hozyainom ili pilotom takogo
korablya?  YA govoril, chto prosto letal na takom korable, no ty ne bespokojsya,
oni vse odinakovye, pochti...
     Rejder sil'no kruto klyunul  nosom,  pri  etom  kabina  gluboko  ushla  v
bolotnuyu  vodu,  a  vo  vse  storony,  daleko poleteli bryzgi.  Keron rvanul
rukoyatku na sebya i vyrovnyal apparat.
     - Nu vot,  teper' hot' chto-to vidno, - pokazal on pal'cem na vymytye ot
gryazi tolstennye steklobloki s takim vidom,  budto  special'no  sdelal  etot
tryuk,   chtoby   pomyt'  osteklenie  central'nogo  posta.  -  YA  eshche  nemnogo
potreneruyus' i rvanem otsyuda podal'she.
     Robert nichego  ne  otvetil.  On  tol'ko potuzhe zatyanul na svoej grudnoj
kletke pristezhnye remni i reshil ne meshat' tonkomu tainstvu trenirovki.


                            Tret'ya baza Lyuisa.

     V obshirnoj   komnate,   glubokogo,  betonirovannogo  bunkera  za  odnim
edinstvennym,  ogromnym,  kak  vzletno-posadochnaya  ploshchadka  stolom,   sidel
chrezmerno  upitannyj major i sosredotochenno doedal svoj chetvertyj buterbrod.
Na stole,  pryamo na svezhih kartah  orbital'noj  razvedki,  lezhala  polovinka
belogo,  svezhajshego batona, vypechennogo iz natural'noj muki vysshego kachestva
i prilichnyj lomot' horosho prokopchennogo,  rozovatogo  myasa.  Hajns  Parn,  a
loshchennogo majora zvali imenno tak, lyubil poest' i vsegda s udovol'stviem eto
delal.  Usmirit'  takoe  kolichestvo  ploti,  kakim  obladal  Hajns  uzhe   ne
predstavlyalos'   vozmozhnym   i  on  uzhe  davno  smirilsya  s  ee  postoyannymi
trebovaniyami,  potakaya  ee  malejshemu  kaprizu.  Iz  ostavshihsya   na   stole
produktov,  buterbrodov  mozhno  bylo  soorudit' eshche mnogo.  Den' obeshchal byt'
obydenno-priyatnym, kak i bol'shinstvo ostal'nyh.
     Vdrug, neozhidanno   suho   shchelknuli  stopornye  zapory  edinstvennoj  v
pomeshchenii,  bronirovannoj dveri.  Hajns,  porazhennyj takoj naglost'yu, podnyal
udivlennye  glaza  na  medlenno  othodivshuyu,  po  metallicheskim napravlyayushchim
dver'.  Nikomu iz podchinennyh ne pozvolyalos' trevozhit' svoego nachal'nika  vo
vremya, kogda on izuchal svezhie snimki s orbity.
     Na poroge poyavilsya perepugannyj na smert' serzhant,  s krivo  otorvannym
klochkom bumagi v drozhashchej ruke. Ego boleznenno-hudoe, zheltoe lico, uzhe davno
trebovalo britvy i zaboty vracha-dietologa.
     - Proshu proshcheniya,  gospodin major, - drozhashchim golosom nachal serzhant, no
tut zhe oseksya pod tyazheleyushchim pryamo na glazah vzglyadom majora.
     Tot razmerenno  prozheval  tol'ko chto otkushennyj kusok,  so znaniem dela
proglotil i prochistiv glotku zaoral neprivychno tonkim,  dlya svoej komplekcii
goloskom.
     - CHto vy sebe pozvolyaete?!  Sovsem  raspustilis'!..  Vseh  otpravlyu  na
kontrakty! Zazhralis' tut, ponimaesh'!
     Lico serzhanta     iz      boleznenno-zheltogo,      mgnovenno      stalo
bezzhiznenno-pepel'nym.  Bylo  vidno,  chto  on uzhasno zhaleet,  chto potrevozhil
svoego komandira i etogo bol'she nikogda  ne  povtorit'sya.  Major  neozhidanno
rezko vyskochil iz svoego glubokogo kresla i sil'no razmahnuvshis', podtverdil
svoi slova razmashistym udarom po  stolu.  Serzhantu  stalo  sovsem  hudo.  On
myslenno poproshchalsya s zhizn'yu,  zhivo predstaviv sebya s tyazhelennym avtomatom v
rukah,  v glubokom tylu nepriyatelya,  gde kazhdyj kust neset tait smert' i vse
stvoly naceleny imenno v tvoyu spinu.
     Pokonchiv s formal'nostyami,  kotorymi, kak iskrenne polagal major, Hajns
nikogda ne sledovalo prinebregat', on pereshel k delu:
     - CHto sluchilos'?  - Sprosil on,  pri etom ego lico priobrelo  vyrazhenie
otdalenno napominayushchee chelovecheskoe.
     Ne ochen' verya v svoyu schastlivuyu  zvezdu,  serzhant  ne  otojdya  eshche  kak
sleduet   ot  perepuga  popytalsya  dolozhit'  eshche  raz,  no  eto  emu  dalos'
neveroyatnym napryazheniem voli:
     - Gospodin  major,  -  nachal  on  boryas'  s  neponyatno otkuda vzyavshejsya
ikotoj, - pyat' minut nazad sistemy slezheniya obnaruzhili v kontroliruemom nami
rajone  neopoznannyj korabl'.  Sudya po razmeram,  korabl' ne boevoj.  Skoree
vsego kakoj-to transportnik. Na zaprosy ne otvechaet.
     - Gde eto?  - Osvedomilsya major.
     Serzhant s gotovnost'yu nazval kvadrat,  do boli mechtaya  o  tom  vremeni,
kogda on ne budet samym molodym v svoej smene.
     - |to zhe sovsem ryadom s ploshchadyami etih narkomanov.  Hajns imel  v  vidu
obshirnye  plantacii narkoproizvoditelej,  kotoryh na baze nedolyublivali,  no
podelat' s takim polozheniem veshchej nichego ne mogli.
     - Tochno,  ih  apparat,  -  bolee  uvereno  dobavil  major  posle pauzy,
neobhodimoj dlya togo,  chtoby ego zazhirevshie mozgi smogli  sdelat'  ocherednye
neskol'ko taktov.
     - Net eto ne oni,  - s otchayannoj derzost'yu  razrushil  dohodyaga  serzhant
avtoritetnoe  mnenie.  -  My  srazu  s nimi svyazalis',  no oni govoryat,  chto
apparat im ne prinadlezhit i oni nikogo segodnya ne zhdut.
     - CHto oni tam delayut?
     - Vy ne poverite, lomayut svoi korablem dzhungli.
     - Nu  kto eshche mozhet lomat' svoim korablem dzhungli?  Da vrut oni vse,  -
ceplyalsya za svoyu vystradannuyu teoriyu major.  - Znaem my  etih  narkomanov  -
nadyshat'sya tam svoim der'mom, a potom delayut vsyakie gluposti i nichego tolkom
ob座asnit' ne mogut.
     - |to  tochno  ne oni,  - vozrazil serzhant,  no uzhe ne tak uvereno.  - S
ostal'nymi sosedyami svyazyvalis'? CHto oni govoryat? - Nikto nichego ne znaet.
    - Vezet  zhe  mne na vsyakie pakosti,  - pozhalel sebya Hajns.  - Podnimajte
shturmoviki,  pust' otpravyat etogo gada obratno tuda, otkuda on zdes' vzyalsya,
a eshche luchshe, pust' ego bol'she voobshche ne budet.
     Dva raza  serzhantu  povtoryat'  ne  nuzhno bylo.  On tak bystro osvobodil
pomeshchenie, chto azh tonkij plastik kart zashelestel na stole.
     Major rasstegnul   verhnie   pugovicy   na  svoem  shikarnom  mundire  i
pomassiroval sebe shirokij,  kak u byka  zatylok.  Nemnogo  uspokoivshis',  on
opyat'  plyuhnulsya v svoe kreslo i shirokim,  bol'shim shtykom masterski soorudil
sebe eshche odin buterbrod.
     SHest' chelovek   so  shlemami  v  rukah,  odetye  v  protivoperegruzochnye
kostyumy,  bezhali k angaram cherez vzletno-posadochnoe pole, na hodu zastegivaya
ostavshiesya zastezhki na svoej specificheskoj odezhde.
     - Esli eto opyat' uchebnaya trevoga,  to ya im  sdelayu,  -  poobeshchal  samyj
starshij s vidu pilot.
     Kogo imenno kasalos'  eto  obeshchanie,  i  chto  konkretno  predpolagalos'
sdelat' on ne utochnil.  Bezhavshie ryadom s nim dva pilota, vidimo chleny odnogo
ekipazha,  tol'ko  ehidno  ulybnulis',  ne  somnevayas'  v  namereniyah  svoego
komandira.
     - Smotri,  chtoby ne bylo  kak  v  proshlyj  raz,  -  predupredil  svoego
naparnika komandir drugogo ekipazha. - Nel'zya zhe tak otkrovenno podrezat'...
     - Nado zhe kak-to razvlekat'sya,  -  ne  opredelenno  otshutilsya  komandir
pervogo ekipazha.  - Vzlet cherez chetyre minuty.  Da,  ne zabud', ty Print kak
vsegda vedomyj. Vse.
     Dva ekipazha  pilotov  razdelilis' i vbezhali kazhdyj v svoj angar.  CHerez
poltory minuty so svistom zapustilis' dvigateli i dve hishchnye, vooruzhennye do
zubov  mashiny,  sinhronno  vyrulili  iz svoih berlog na vzletku.  Kak i bylo
skazano,  tochno cherez chetyre minuty,  oni bez  razbega  snyalis'  s  mesta  i
zalozhiv  krutoj  razvorot,  pochti vertikal'no ushli v bezoblachnye,  nereal'no
golubye nebesa.  Eshche neskol'ko sekund mozhno bylo nablyudat'  ih  stremitel'no
udalyayushchiesya    siluety,    no   vskore,   tol'ko   dva   belosnezhnyh   sleda
skondensirovavshejsya vlagi,  svidetel'stvovali o tom,  chto  mashiny  poshli  na
zadanie.

     - Vse, vrode by razobralsya, - soobshchil Keron, povyshaya moshchnost' na vyhode
reaktorov.
     Generatory antigravitacionnyh  polej   druzhno   vzvyli,   s   legkost'yu
podbrasyvaya  massivnyj korabl' nad poverhnost'yu planety.  Drevnij starichok s
legkost'yu podnimalsya vse vyshe i vyshe,  nahodyas' pri  etom  v  gorizontal'nom
polozhenii.
     Keron zapustil planetarno-marshevuyu ustanovku rejdera,  slegka pri  etom
pereborshchiv.  Robertu na grud' opustilas' neveroyatnaya tyazhest', gluboko vdaviv
ego v pilotskoe kreslo.
     - Ty polegche, - prostonal on, no Keronu bylo ne do nego.
     - Nichego sebe, - voshitilsya on neozhidannoj rezvosti korablya. - Marshevaya
ustanovka v prevoshodnom sostoyanii. Tol'ko by vybrat'sya na orbitu.
     Rejder bystro nabiral skorost',  ostavlyaya za  soboj  neprivychno  temnyj
sled  v  atmosfere  -  v  tonkuyu  chertu  inversionnogo sleda,  podmeshivalas'
sduvaemaya  s  rejdera  pyl',  v  kotoruyu  prevrashchalas'  gryaz',   na   bystro
progrevayushchejsya stali korpusa.
     U Kerona bylo prevoshodnoe nastroenie.  On dazhe neskol'ko raz vykriknul
chto-to  voinstvennoe.  Pod  bryuhom  rejdera  konchilis'  neprolaznye  zarosli
zabolochennyh  dzhunglej  i  poneslis'  biryuzovye   volny   spokojnogo   morya.
Dostatochno  bylo  neskol'kih  slov  sistemy,  chtoby  ot  etogo nastroeniya ne
ostalos' i sleda:
     - Kapitan,  -  probubnila neobychno vstrevozhennaya baryshnya,  - vstrechnym,
nashemu kursu,  na bol'shoj skorosti dvizhutsya dve boevye  mashiny.  Nashi  kursy
peresekutsya cherez tri s polovinoj minuty. Poprobujte izmenit' kurs, mozhet my
ih i ne interesuem i eto vsego lish' sovpadenie.
     Keron migom rvanul rukoyatku vpravo, zalozhiv nemyslimo krutoj virazh, pri
nalichii bol'shoj massy nezakreplennogo gruza v gruzovom otseke. Rejder sil'no
kachnulo  v storonu i Keronu prishlos' prodemonstrirovat' vse svoe masterstvo,
chtoby vyrovnyat' korabl' na novom kurse.
     - Nu  chto tam?  - Nichego ne poluchilos',  - s grustnymi notkami v golose
otreagirovala devushka na ekrane.  - Oni to zhe izmenili kurs.  Ih  interesuet
imenno  vash korabl'.  Raschetnoe vremya peresecheniya novyh kursov - dve minuty.
Sovetuyu opyat' izmenit' kurs.
     - Oni  nas  zasekli...  -  Proshipel  skvoz' zuby Keron,  zakonchiv frazu
otbornymi rugatel'stvami.
     - Bystro srabotano, - bez entuziazma podtverdil Robert. My zhe v vozduhe
ne bol'she desyati minut. Interesno, otkuda oni letyat?
     - S  toj  bazy naemnikov,  na kotoruyu ya popal s samogo nachala.  Sudya po
vsemu eto ih territoriya.
     - CHto  budem delat'?
     - Esli by eto byl moj korabl',  ya imeyu v vidu moj staryj chelnok,  to  ya
poproboval by ujti v podprostranstvennyj perehod pryamo otsyuda, iz atmosfery,
tol'ko by nabral dostatochnuyu skorost',  no na etom sarae skoree vsego  takoj
nomer ne projdet. Pomnish' chem eto konchilos' u byvshih hozyaev?
     Keron razvernul  rejder  i bystro nabiraya vysotu napravil ego strogo ot
poberezh'ya
     - Esli  nam  suzhdeno byt' sbitymi,  ya ne hochu,  chtoby eto byla opyat' ta
mestnost',  - ob座asnil on svoj manevr.  Nas ved' vse tam tak  horosho  znayut.
Pust' eto budet sovershenno novoe mesto.  YA ne znayu,  budet li slushat'sya menya
eta shtuka, no ya predlagayu risknut' i poprobovat' sdelat' pryzhok.
     On vydvinul  iz  pod  osnovnoj  klaviatury,  upravlyayushchej vsemi rezhimami
rejdera v real'nom prostranstve-vremeni, panel', na kotoroj raspolagalas' ee
tochnaya  kopiya,  otlichavshayasya  tol'ko  drugimi  oboznacheniyami  na  klavishah i
preduprezhdayushche-aloj okraskoj.  Nad klavishami zasvetilas'  nebol'shaya  begushchaya
stroka   na   kotoroj  vspyhnulo  preduprezhdenie:  "VNIMANIE!  ISPOLXZOVANIE
USTROJSTVA RAZRESHENO TOLXKO PERVOMU PILOTU KORABLYA!".
     - Ty  znaesh',  kak  eto  delaetsya?
     - Konechno  znayu,  k tomu zhe ya i est' pervyj pilot etogo korablya.  Keron
kosnulsya klaviatury i nabral pervye prishedshie v ego golovu koordinaty. Tochka
"pricelivaniya"   mogla  okazat'sya  lyuboj  material'noj  tochkoj  v  lyuboj  iz
pyatnadcati galaktik, raspolozhennyh v sfere, s radiusom okolo soroka svetovyh
let ili prosto v pustom prostranstve,  zanimavshim ves' ostal'noj ob容m mezhdu
etimi galaktikami.  On smelo by vybral i drugie koordinaty,  no ne byl tochno
uveren,  hvatit li topliva na to,  chto by dostich' teh mest, tak chto prishlos'
slegka podumat', potrativ na eto dragocennye sekundy.
     - Do peresecheniya novyh kursov odna minuta rovno,  - s notkami sozhaleniya
ob座avila blondinka s ekrana. - Oni zaprashivayut opoznavatel'nyj kod.
     - Rano horonit'.  Poshli im celuyu tuchu kodov,  vse  kakie  tol'ko  mogut
byt'. Vdrug kakoj-nibud' da i podojdet?
     Robert sidel i otreshennym vzglyadom nablyudal za tem,  chto delaet  Keron.
On  pochemu-to  tochno  znal,  chto  nichego sdelat' uzhe nel'zya,  k tomu zhe esli
skazat' chestno, to emu uzhe i ne hotelos' nichego delat'.
     Keron tem  vremenem  zakonchil  opredelyat'  neobhodimye  dlya  tunel'nogo
perehoda moshchnost' i rezhimy raboty reaktorov.  Vse bylo  v  norme,  proveryat'
rezul'tat  bylo nekogda,  no vydannye komp'yuterom cifry ochen' byli pohozhi na
nastoyashchie.
     - Nu  derzhis',  -  predupredil  on  Roberta i kosnulsya klavishi zapuska.
     Robert napryagsya vsem telom,  no nichego ne proizoshlo.
     - Tridcat' sekund do peresecheniya kursov.  Generatory polej  formiruyushchih
podprostranstvennyj  tunel'  nel'zya zapuskat' v neposredstvennoj blizosti ot
material'nyh ob容ktov, - prodiktovala sistema abzac iz uchebnika pilota.
     - Suka! - Sorvalsya Keron. - Ty menya dovedesh'. Kak ya ego mogu vklyuchit'?!
     - |to vozmozhno tol'ko v sluchae vvoda v ustrojstvo shestiznachnogo koda,
kotoryj ukazan  v  pasporte  etogo  korablya libo obratites' k predstavitelyam
kompanii,  kotoraya  provodila   poslednyuyu   predprodazhnuyu   podgotovku.   Do
peresecheniya kursov pyatnadcat' sekund.
     Robert otorval vzglyad  ot  monitorov  i  posmotrel  v  beskrajnyuyu  shir'
oslepitel'no  golubogo neba.  Karmant podnyalsya uzhe dostatochno vysoko,  chtoby
osvetit' vse eto  velikolepie,  no  eshche  ne  doshel  do  togo  urovnya,  kogda
nebosklon,  po  kotoromu  on puteshestvuet teryaet svoyu chistotu i vygoraet pod
bezzhalostnymi luchami,  chtoby  vozrodit'sya  v  svoem  nasyshchennom  velikolepii
tol'ko  pod  vecher.  Nikakogo  dvizheniya  ne  nablyudalos',  hotya  radar chetko
pokazyval, chto shturmoviki letyat vstrechnym kursom, s nebol'shim otkloneniem na
sever.
     - Nichego,  sejchas poyavyatsya,  - bezzhalostno  razveyal  poslednyuyu  nadezhdu
Keron.
     V podtverzhdenie ego slov dve  kroshechnye  tochki  promel'knuli  v  pravoj
polovine  lobovogo  stekla  kabiny.  Na  chistoj biryuze neba bol'she nichego ne
proishodilo.
     - Zahodyat  na  krug,  -  poyasnil  Keron,  -  eshche  raz  rezko uvelichivaya
skorost'.  - Sejchas zajdut szadi i grohnut nas,  tol'ko my im tak prosto  ne
sdadimsya.  Pust' postarayutsya. Katorzhane ne vsegda legkaya dobycha. A ty pochemu
eshche zdes' sidish'?!
     - A  chto  delat'?  -  Duj  v tot otsek,  v kotorom my spali.  Tam lezhat
skafandry.  Te,  v kotoryh my osmatrivali reaktor. Odin nesi ih syuda, drugoj
nadevaj na sebya. Po doroge soberi vse oruzhie i pripasy, chto ostalis'. Smotri
akkuratno, vse vremya za chto-to derzhis', potomu, chto ya bol'she pryamo letet' ne
budu.
     Robert otstegnul remni i pulej brosilsya vypolnyat' poruchenie. Luchshe bylo
chto-to  delat',  chem  prosto sidet' i zhdat' razvyazki,  pust' dazhe eto i bylo
bespolezno,  glupo,  no v konce koncov,  imenno otchayannaya bor'ba  do  konca,
kogda  uzhe  stanovitsya ponyatno,  chto nichego izmenit' nel'zya,  tak harakterna
prirode lyudej.
     Kogda Robert   dobezhal  do  vpervye  stavshego  pravil'no  gospital'nogo
otseka,   korpus   rejdera   sodrognulsya   ot   pervogo   popadaniya   rakety
zagraditel'nogo   ognya.  Keron  migom  otreagiroval  na  eto,  rezko  brosiv
gromadnyj apparat vniz i vlevo. Robert ne videl, kak ostavshayasya seriya raket,
proshla  ryadom  s korpusom,  tak kak ego brosilo na pereborku i tol'ko chudo i
horoshaya fizicheskaya forma pomogli emu sohranit' celoj  golovu,  hotya  pravomu
plechu, na kotoroe prishelsya udar dostalos' prilichno.
     Otdyshavshis' on lezha na polu vlez v lezhavshij blizhe  k  nemu  skafandr  i
naskoro  zashchelknul  zamki.  Prihvativ  s  soboj shlem,  vtoroj skafandr,  oba
plazmometa i izryadno pohudevshij meshok s ostatkami kuplennyh v Vol'nom gorode
pajkov, o polzkom vybralsya v koridor. Keron v eto vremya zalozhil ocherednoj iz
svoih virazhej s sil'nym naborom vysoty.  Robert poletel po koridoru,  kak  s
gory, v napravlenii gruzovogo otseka. Emu udalos' razvernut'sya, chtoby udar o
pregrazhdayushchij koridor lyuk prishelsya na  nogi,  no  Keron  bez  preduprezhdeniya
rezko  brosil  mashinu v pike i Robert zaskol'zil v obratnom napravlenii,  ne
vypuskaya pri etom iz svoih ruk nichego iz togo, za chem ego poslali.
     Po korpusu  rejdera,  gde-to  v  rajone reaktornogo otseka proshla celaya
seriya udachnyh popadanij raket.  Mozhno bylo tol'ko sebe predstavit',  kak eto
vyglyadit so storony. Kak razletayutsya v pyl' massivnye, keramicheskie plastiny
teplovoj zashchity,  kak plavitsya i rvetsya  v  besformennye  kuski  zharoprochnaya
stal' korpusa.
     Robert, s celoj ohapkoj veshchej vletel v otsek central'nogo posta kak raz
v  tot  moment,  kogda  Keron  opyat'  rezko vzyal shturval na sebya.  Mozhet eta
schastlivaya sluchajnost' i spasla emu  zhizn'.  On  tol'ko  bol'no  udarilsya  o
pervoe po hodu dvizheniya kreslo i shvatilsya za nego mertvoj hvatkoj.
     - Nichego sebe,  - tol'ko i prostonal on.  Keron brosil na svoego  druga
sochuvstvennyj vzglyad.
     - Dyshi glubzhe,  - posovetoval on,  - i krepche derzhis' za eto kreslo,  a
eshche luchshe, zalezaj v svoe. Sejchas zdes' samaya zhara.
     Dva shturmovika sbrosiv skorost',  shli  po  pyl'nomu  sledu  rejdera,  i
hladnokrovno, kak na trenirovke, delali zalp za zalpom. Podobravshis' poblizhe
oni perestali ispol'zovat' rakety i pereshli k bolee  ser'eznomu  impul'snomu
oruzhiyu,  effektivnoe primenenie kotorogo v atmosfere bylo vozmozhno tol'ko na
blizkom rasstoyanii, iz-za bol'shih poter' puchkov elektromagnitnogo izlucheniya,
vo-pervyh,   i   dorogovizny   provedeniya  takogo  vystrela,  vo-vtoryh.  Iz
ustanovlennyh  pod  kryl'yami  shturmovikov  izluchatelej  vyryvalis'  korotkie
impul'sy  edva  zametnogo  pri  svete dnya,  sinevatogo izlucheniya.  Ne kazhdyj
vystrel dostigal celi.  Pozadi rejdera,  na pochti spokojnoj,  morskoj gladi,
vyrastali vysokie stolby plotnogo para,  obrazuya nastoyashchuyu alleyu, po kotoroj
sledovala svoeobraznaya  pohoronnaya  processiya.  Konechno  zhe,  ne  vse  zalpy
prihodilis' po morskoj poverhnosti.
     Rejder sodrogalsya  posle  kazhdogo   popadaniya.   Paneli   teploizolyacii
bessledno  isparyalis',  obnazhaya  oplavlennuyu poverhnost' stal'nogo korpusa -
dlya bolee rezul'tativnyh vystrelov rasstoyanie bylo eshche slishkom veliko. Keron
kak  mog  staralsya  ne  dopustit'  ego  sokrashcheniya.  S uporstvom obrechennogo
ceplyayas' za zhizn',  on brosal rejder v krutye virazhi, nabiral vysotu, sryval
rejder v pike,  nadeyas' na oshibku presledovatelej,  no takovoj poka ne bylo.
Za shturvalami boevyh mashin sideli professionaly,  otdavshie  svoemu  delu  ne
odin  desyatok let zhizni,  prekrasno izuchavshih svoe smertel'noe zanyatie ne na
trenazherah, a na samom dele.
     - Znaesh',  zhizn' bol'shaya sterva, - podytozhil Keron svoj zhiznennyj opyt,
ispol'zoval dlya etogo pauzu mezhdu grohotom  razryvov,  terzavshih  reaktornyj
otsek rejdera i gulko otzyvayushchihsya po vsemu korpusu,  - i chto samoe obidnoe,
u nee est' odna otvratitel'naya osobennost' - povtoryat'sya.
     - CHto  znachit  povtoryat'sya?  -  Ne ponyal Robert.
     - Vse eto uzhe so mnoj bylo,  k tomu zhe  sovsem  nedavno.  imenno  posle
takogo sluchaya ya i popal na etot proklyatyj Otstojnik.
     - Nu togda ya spokoen,  - sovral Robert.  - YA uzhe poproshchalsya s zhizn'yu  i
starayus'   vspomnit'  hot'  kakuyu-nibud'  molitvu  Bezvrednogo,  no  raz  ty
govorish',  chto takoe s toboj uzhe bylo, i ty do sih por zhivoj, to volnovat'sya
nechego.
     U Roberta bylo otvratitel'no  na  dushe.  Ego  dushil  strah,  postepenno
smenyayushchijsya otresheniem bezishodnosti, no on pytalsya podbodrit' druga.
     - Voz'mi  shturval,  -  poprosil  Keron,  ne  obrashchaya  vnimaniya  na  ego
rassuzhdeniya.  - Mne tozhe nuzhno odet' skafandr. - Delaj schet i povorachivaj po
ocheredi vpravo i vlevo, chtoby my sohranili napravlenie poleta, no etim gadam
bylo trudnee s nas popast'. Poprobuj.
     Robert vzyalsya za dubliruyushchij shturval.  Keron  brosil  svoj  i  prinyalsya
natyagivat' na sebya neposlushnyj skafandr.
     - Raz,  dva,  tri,  - schital Robert,  - vpravo.  Raz,  dva, vlevo. Raz,
vpravo. Raz, dva, tri, vlevo.
     Gromadnaya mashina  poslushno  podchinyalas'  dvizheniyam  ego   ruki,   legko
zakladyvaya virazh za virazhom.  Bylo slyshno, kak peresypayutsya ot borta k bortu
sorvannye so svoih kreplenij kontejnery.
     - Klassno  poluchaetsya,  -  pohvalil  Keron  i  edva uspel shvatit'sya za
kreslo, posle ocherednogo nepredskazuemogo virazha Roberta. - Ty petlyaesh', chto
nado.  Esli  budet  vozmozhnost',  to  kogda-nibud' ya tebya eshche i pryamo letat'
nauchu,  - poobeshchal on nadevaya shlem i pristegivayas' k svoemu kreslu.  - Oden'
shlem  i  vklyuchi  peregovornoe  ustrojstvo - sejchas v etom korable bezopasnee
letet' v skafandrah.
     - Kuda my letim? YA vizhu ty uporno idesh' odnim kursom. Esli by ty kruzhil
na meste, to my navernyaka by protyanuli dol'she.
     - Posmotri  na ekran radara.  Vidish' krivuyu chertu pryamo u nas po kursu,
za kotoroj ornament kartinki ne takoj odnorodnyj.  |to beregovaya  liniya.  My
proskochili  eto  more  i  uzhe pochti dobralis' do nee.  U menya poyavilas' odna
ideya,  no poka eto eshche tol'ko ideya,  esli nam dadut vozmozhnost' i ne  sob'yut
ran'she, to ya tebe skazhu chto delat'.
     Po korpusu prishlas' celaya seriya tochnyh popadanij i gul metalla zaglushil
poslednie slova Kerona.
     - Razgermetizaciya kontura reaktora,  - besstrastno soobshchila blondinka s
ekrana,  kogda  gul  stih,  -  cherez dvenadcat' minut ruchnoj kontrol' stanet
nevozmozhen. Sovetuyu ego zaglushit', poka eto vozmozhno.
     - Vizhu,  -  ryavknul Keron,  glyadya kak stremitel'no rastet temperatura v
prilegayushchih k zone reakcii otdeleniyah reaktora.  - Tol'ko neskol'ko minut, -
vzmolilsya on, - my uzhe pochti prileteli.
     - Tochno skazano,  - podtrunil Robert,  kotoromu  neozhidanno  stalo  vse
ravno, - "pochti prileteli". Eshche chut'-chut' i priletim okonchatel'no.
     Keron propustil zamechanie mimo ushej. Tonkaya cherta gorizonta vdrug stala
rasshiryat'sya bukval'no na glazah, nalivayas' temno-zelenym cvetom.
     - Dobralis',  -  pokazal  Keron  na  priblizhayushchuyusya   stenu   dzhunglej,
podobravshuyusya vplotnuyu k lazurnym volnam morya.
     Dve stihii razdelyala tonkaya poloska vybelennogo solncem i morskoj sol'yu
peska.  Za  shirokoj  pribojnoj  polosoj srazu nachinalis' neprohodimye s vidu
zarosli.
     Keron razvernul  rejder  i  poshel  parallel'no  beregovoj  linii bystro
snizhayas'.  Prekrativ  snizhenie  na  otmetke  v  pyat'desyat  metrov.  Sleva  v
illyuminatorah    bystro   pronosilis'   dzhungli,   pod   bryuhom   terzaemogo
stervyatnikami korablya,  proskakivali temnye i bolee svetlye pyatna morya,  pri
odnom  vzglyade na kotorye,  specialist-okeanolog tochno by opredelil glubinu,
vodnuyu rastitel'nost' i eshche mnogo chego,  chto znayut tol'ko specialisty. Keron
zhe mog tol'ko dogadyvat'sya, vsecelo polagayas' na svoj zhiznennyj opyt i robko
nadeyas' na intuiciyu.  Sredi etih otmelej on iskal dostatochno glubokoe mesto,
sposobnoe polnost'yu skryt' korpus rejdera,  lezhashchee po vozmozhnosti kak mozhno
blizhe k linii priboya.  On dazhe vstal  so  svoego  kresla  i  pochti  perestal
manevrirovat',  poluchaya  po  korpusu  celye  serii rezul'tativnyh popadanij,
staratel'no vsmatrivayas' v obmanchivuyu vodnuyu glad'.
     - U  vas est' vosemi minut na to,  chtoby zaglushit' reaktor,  - soobshchila
blondinka.
     - Est'!  -  Kriknul  Keron,  ukazyvaya na temnyj loskut vodnoj gladi.  -
Zastegivaj kak sleduet svoj shlem i begom k shlyuzu, cherez kotoryj my popali na
etot korabl'.  Beri s soboj oba plazmometa - oni vazhnee, pripasy ya prihvachu,
esli poluchitsya...  Otkroesh' pervyj lyuk i zhdi menya.  Da,  i  derzhis'  tam  za
chto-to,  -  razdalsya  golos  Kerona v naushnikah shlema Roberta,  kogda on uzhe
bezhal po raskachivayushchemusya iz storony v storonu koridoru,  -  ya  sejchas  budu
imitirovat'  katastrofu,  esli konechno oni eti dvoe,  ne s展mmitiruyut ee dlya
nas ran'she i po nastoyashchemu.
     Edva Robert  uspel  dobezhat'  do  shlyuza  i  otkryv  ego  uhvatit'sya  za
vnutrennij poruchen',  kak rejder zatryaslo, kak v lihoradke. Keron po shirokoj
duge  vozvrashchalsya  k vybrannomu im glubokomu mestu,  dergaya shturval v raznye
storony,  demonstriruya etim neustojchivost',  s kotoroj  korabl'  derzhitsya  v
vozduhe.  S  vidu vse vyglyadelo natural'no i dazhe ochen' tragichno.  V oblasti
reaktornogo otseka ne ostalos' ni odnogo kvadratnogo metra,  po kotoromu  by
ne prishelsya vystrel impul'snogo oruzhiya.  Skvoznyh proboin to zhe pribavilos',
osobenno sverhu.  Ne zametit' ih bylo trudno, dazhe s bol'shogo rasstoyaniya, na
kotorom osmotritel'no derzhalis' shturmoviki - iz proboin valil gustoj, chernyj
dym.  V reaktornom otseke rejdera polyhal nastoyashchij pozhar,  hotya goret'  tam
osobenno bylo nechemu,  odin sploshnoj metall, kotoryj sejchas vo vsyu isparyalsya
i plavilsya.
     Sdelav razvorot  i imitiruya kak krajne neustojchivyj polet,  chto vprochem
posle kazhdogo popadaniya stanovilos' delat' vse legche i legche,  rejder  zavis
nad  vybrannym  mestom  v  desyatke  metrov nad poverhnost'yu.  Dozhdavshis' eshche
neskol'kih  popadanij  po  korpusu,  Keron  udaril  po  fioletovomu  klavishu
avarijnoj  ostanovki  reaktorov,  no  ozhidaemogo  rezul'tata  eto  ne  dalo.
Aktivnost' v obeih rabochih zonah prodolzhala  rasti,  katastroficheski  bystro
razogrevaya reaktory.
     - Nu, davaj! - Kriknul v otchayan'e Keron, neskol'ko raz podryad udariv po
predatel'skomu klavishu.
     Posle poslednego udara magnitnye polya,  uderzhivayushchie sil'no  peregretuyu
plazmu  v  aktivnoj zone snyalis'.  S sil'nym hlopkom,  kotoryj uslyshal Keron
dazhe v skafandre,  reakciya prekratilas'.  Tut zhe rejder, lishivshis' podderzhki
ruhnul   v  vodu  i  dazhe  na  mgnoven'e  ne  zaderzhavshis'  na  poverhnosti,
stremitel'no  poshel  ko  dnu.  Keron  eshche  mel'kom  vzglyanul  na   pokazaniya
temperatury  v  okoloaktivnyh  zonah,  pereproveryaya,  dejstvitel'no  li  emu
udalos' prervat' reakciyu. Ona zamerla na otmetke nemnogim menee vos'mi tysyach
gradusov. Shvativ uzel s pripasami on pobezhal k shlyuzu.
     Oba shturmovika zavisli nad mestom tragedii. Piloty i strelki lyubovalis'
rezul'tatom svoej tyazheloj, pyatnadcatiminutnoj raboty. Medlenno osedala celaya
tucha,  podnyatyh pri padenii vodnyh bryzg,  v centre kotoroj klubilsya  gustoj
par, v kotoryj mgnovenno prevrashchalas' popadavshaya v reaktornyj otsek voda. Na
mel'chajshih kapel'kah,  vzbitoj v pyl'  vody,  to  poyavlyalis',  to  ischezali,
krohotnye, no neobychno yarkie, rozhdennye Karmantom radugi.
     - Neplohaya  rabota,  -  prokommentiroval  zrelishche   komandir   vedushchego
shturmovika.  - YA vami dovolen. Tak bystro zavalit' takuyu gromadinu ne vsegda
udaetsya.
     - Horosho,  hot' u nego ne okazalos' oruzhiya, - poddaknul sidyashchij ryadom s
nim strelok.
     Rejder dejstvitel'no  byl velikovat,  po sravneniyu so shturmovikami.  On
byl raz v vosem' bol'she.
     - Vse ubiraemsya otsyuda,  - skomandoval komandir. - V lyuboj moment mogut
rvanut' reaktory.  Dazhe esli tam i kto-to ostalsya v  zhivyh,  to  eto  ne  na
dolgo. Vse, uhodim na bazu. Soedinite menya s operatorom.
     SHturmoviki razvernulis' i bystro nabiraya  skorost'  legli  na  obratnyj
kurs. Iz pribrezhnyh vod podnimalsya vse vyshe i vyshe gustoj stolb para.
     Keron bezhal skvoz' neproglyadnyj dym,  zapolnivshij central'nyh  koridor.
Pravoj  rukoj  on  skol'zil  po pravoj stene,  boyas' propustit' otvetvlenie,
vedushchee  k  shlyuzu.  Nakonec  ruka,   zatyanutaya   v   neprisposoblennuyu   dlya
chelovecheskoj kisti perchatku, provalilas' v pustotu.
     - Robert,  ty zdes'?  - Zakrichal  zadyhayas'  Keron.
     - YA v shlyuze, - posledoval nezamedlitel'nyj otvet v naushnikah shlema.
     - U nas poluchilos',  - soobshchil oblegchenno Keron,  vvalivayas' v shlyuzovuyu
kameru. Zapiraj lyuk, vyhodim.
     Robert na oshchup' nazhal nuzhnye klavishi.  Lyuk s  shipeniem  vstal  na  svoe
mesto i v kameru hlynula morskaya voda, vytesnyaya pri etom koktejl' iz vozduha
i dyma.  Kogda voda podnyalas' vyshe shlemov,  vse stalo prekrasno vidno.  Voda
byla kristal'no chistoj, dazhe ne verilos', chto takoe mozhet byt'.
     - Kak ty dumaesh',  kakaya zdes' glubina,  - osvedomilsya Robert, - nas ne
razdavit?
     - Ne dumayu. YA prikinul, zdes' dolzhno byt' ne bol'she soroka metrov. Hotya
eto i samoe glubokoe mesto na etom poberezh'e. Znaesh' skol'ko ya ego iskal?
     - Zachem? - Zatem, chtoby eta gromadina skrylas' pod vodoj polnost'yu i ni
u kogo ne vozniklo zhelaniya, spustit'sya i posmotret', chto zhe u nego vnutri.
     Nakonec kamera zapolnilas' vodoj  polnost'yu  i  avtomaticheski  otkrylsya
vyhodnoj  lyuk.  More porazilo druzej neozhidanno yarkim svetom,  oslepitel'noj
beliznoj peska,  ustilavshego kroshechnymi barhanchikami dno i  dlinnymi  nityami
kakih-to rastenij,  kotorye izvivalis',  poslushno podchinyayas' dvizheniyu vody i
ot etogo kazalis' zhivymi gorazdo bol'she, chem eto prinyato dumat' o rasteniyah.
Vysoko  vverhu  udivitel'nymi  vspolohami  sverkala  i  perelivalas'  vodnaya
poverhnost'.Druz'ya stupili na pesok dna.
     - Ne  davit?  -  Osvedomilsya  Keron.
     Robert tol'ko otricatel'no motnul golovoj. Na udivlenie, dvigat'sya bylo
legko,  dazhe neskol'ko legche,  chem do etogo v skafandre po korablyu.  Tyazhesti
bolee soroka metrov vody nad golovoj ne oshchushchalos' - firma izgotovitel' tuftu
ne predlagala.  Oni pobreli k beregu, proch' ot pogibayushchego korablya, ostavlyaya
na donnom peske dve cepochki sledov.  Daleko v  storone,  vokrug  reaktornogo
otseka rejdera prodolzhala kipet' voda.
     Laskovye, otrazhayushchie  biryuzovoe  nebo  volny,  nezhno,   no   razmerenno
nakatyvalis'  na  materikovuyu  tverd',  napominaya rastyanutuyu na milliony let
lyubovnuyu igru, absolyutno ne pohozhih drug na druga, i vmeste s tem nerazryvno
svyazannyh mezhdu soboj, dvuh stihij.
     Nad volnami pokazalis' shlemy skafandrov.
     - Davaj bystree v les, - otstegivaya shlem skazal Keron. - Na etom beregu
nas vidno s desyati kilometrov. Dva raza povtoryat' Robertu ne sledovalo.
     Podnimaya bryzgi oni pobezhali k spasitel'nym zaroslyam. Raznezhevshayasya pod
palyashchim svetilom ogromnaya cherepaha,  povernuv v storonu golovu, s udivleniem
rassmatrivala  dvuh  blestyashchih  sushchestv,  v panike pokidayushchih gostepriimnye,
teplye vody.  CHto eto moglo znachit',  nu a tem bolee,  kak  na  eto  sleduet
reagirovat'  ona  ne  znala,  poetomu  prosto ostalas' na meste.  Takoe sebe
hodyachee iskopaemoe, zhivoj simvol prezreniya vechnosti k suetnosti bytiya. Kogda
"blestyashchie" proneslis' mimo,  ne obrativ na nee nikakogo vnimaniya i skrylis'
v zaroslyah,  ona tut zhe pozabyla ob ih sushchestvovanii - v vechnosti net  mesta
ni dlya kogo bol'she, krome ee samoj.
     Ne ostanavlivayas',  bez boyazni poranit'sya o  gustoj  kustarnik,  druz'ya
vlomilis' v zarosli.  Robert povalilsya na pervoe popavsheesya svobodnoe mesto.
Keron  podoshel  i  tyazhelo  opustilsya   ryadom.   Tenistyj   polumrak,   rezko
kontrastiroval s zalitym svetom,  ustlanym belosnezhnym peskom beregom. Glaza
medlenno privykali k nedostatku sveta.  Robert  prislushalsya.  Gde-to  daleko
bylo slyshno priblizhayushchijsya voj shturmovika.
     - Vo  vremya  my  uspeli,  -  tol'ko  i  skazal  on,  boryas'  s  eshche  ne
vosstanovivshimsya   dyhaniem,  -  eshche  kto-to  hochet  posmotret',  chto  zdes'
sluchilos'.
     Keron podnyal  golovu  i  tol'ko  ulybnulsya.  Vpechatlenij  za  proshedshij
nepolnyj chas bylo slishkom dazhe dlya nego.  On podnyalsya i ostorozhno  razdvinul
vetvi kustarnika.  Nad mestom katastrofy kruzhilsya blestyashchij v luchah Karmanta
shturmovik.  Eshche  odin  nepodvizhno   visel   v   neskol'kih   kilometrah   ot
podnimayushchegosya  v  bezoblachnoe  nebo  stolba  para  i  prikryval  pervogo ot
vozmozhnyh neozhidannostej.
     - Dejstvitel'no eshche kto-to priletel, - soobshchil Keron. Ot atakovavshih ih
boevyh mashin,  eti otlichalis' prezhde vsego cvetom korpusa - te byli chernymi,
eto Keron horosho zapomnil. Bolee detal'no osmotret' mashiny ne predstavlyalos'
vozmozhnym - slishkom uzh bol'shim bylo do nih rasstoyanie.
     Pokruzhiv nad zatonuvshim rejderom neskol'ko minut oni ubralis' vosvoyasi,
ta zhe rezvo, kak i pribyli na mesto.
     - Nemnogo peredohnem i nado budet  uhodit'  otsyuda.  Mne  kazhetsya,  chto
navernyaka  komu-to  zahochetsya  posmotret',  chto  zhe  oni takoe sbili.  Takoj
bol'shoj transportnik neplohaya dobycha dazhe v etih mestah. Ty zametil, chto oni
strelyali tol'ko po reaktornomu otseku.  Ta devka ne ob座avila nam ni ob odnom
popadanii v oblast' gruzovogo?  Oni eshche vernut'sya i kak sleduet vse osmotryat
na meste.
     - Pochemu  zhe  oni   po   tvoemu   tak   bystro   uleteli?
     - Prostaya predostorozhnost' -  reaktory  veshch'  nepredskazuemaya  -  mozhet
rvanut'  v  lyuboj  moment,  osobenno  esli  v  nih palit' bez uderzhu.  Vot i
perestrahovalis',  delayut vyderzhku,  no ya pochemu-to ne somnevayus', chto skoro
zdes' poyavyatsya lyudi.
     Tak ono  i  bylo.  Intuiciya Kerona podvodila redko,  po krajnej mere na
etot raz ne podvela.  Ob incidente bylo dolozheno komandovaniyu  tret'ej  bazy
Lyuisa i im ne terpelos' poskoree uznat', chto zhe imenno im dovelos' sbit'. No
bystromu    udovletvoreniyu    etogo    lyubopytstva    prepyatstvovalo    odno
obstoyatel'stvo,  ne  imeyushchee  nichego obshchego s zabotoj o teh,  kto dolzhen byl
provesti osmotr sudna.  Zdes' Keron slegka oshibsya i problema byla v  drugom.
Delo  v  tom,  chto  nachav  presledovat' neponyatno otkuda vzyavshijsya rejder na
svoej  territorii,  shturmoviki  Lyuisa  uglubilis'  v   chuzhoe   prostranstvo,
kontroliruyushcheesya  sovershenno drugimi lyud'mi.  Imenno ih shturmoviki priletali
osmotret' vse na meste.
     Druz'ya sbrosiv  s  sebya  skafandry otdyhali,  a v efire shli napryazhennye
peregovory  otnositel'no  sud'by  nezhdanno  svalivshejsya  na  golovu  dobychi.
Torgovalis'   nepriklonno   i   otchayanno.   Rukovodstvo  bazy  s  ogovorkami
soglashalos' na vosem'desyat procentov,  a Armid Haj  -  prezrennyj  vyskochka,
kotorogo  nedolyublival  nikto  v okruge,  nastaival na spravedlivom,  ravnom
delezhe.
     CHem zanimalis'  lyudi Armid Hajya ne znali dazhe blizhajshie sosedi.  Versij
bylo  mnogo,  no  ni  odna  iz  nih  ne  shla  dal'she  predpolozheniya.  Zavesa
tainstvennosti,  prikryvayushchaya  eti  territorii  ne  dobavlyali  avtoriteta ee
hozyainu,  no vmeste s tem ne pozvolyala mestnym  vorotilam  perehodit'  gran'
prilichiya,   za  kotoroj  edinstvenno-vozmozhnym  argumentom  ostaetsya  vernyj
vystrel.
     Territoriya Armida   ohranyalas'   prekrasno.   Dlya   etogo   v  osnovnom
ispol'zovalis' samye samye sovershennye elektronnye i fotonnye tehnologii, no
on  ne  prenebregal  i drugimi,  bolee tradicionnymi sredstvami.  Po krajnej
mere,  ni komu iz sosedej, kak oni ne staralis', ne udalos' razuznat' nichego
konkretnogo.  Orbital'noe  skanirovanie  v  takoj neprolaznoj chashchi okazalos'
bespoleznym,  a vse poslannye imi specialisty razvedki bessledno  ischezli  i
bol'she o nih nikto nichego ne slyshal.
     Mnogie iz teh,  kto v etih mestah zakazyval pogodu,  dali by mnogoe, za
informaciyu,  prolivayushchuyu svet na dela Hajya.  Ih do boli interesovalo, chto zhe
proishodit v korpusah,  spryatannyh pod zabotlivym  pologom  dzhunglej  i  chto
vozyat  tuda  i  obratno  regulyarno  pribyvayushchie korabli.  Takoj regulyarnosti
soobshchenij, kakaya byla u klana etogo cheloveka, ne imel ni odin drugoj na etoj
planete. Po krajnej mere na etom kontinente tochno.






     - Nu, kakie budut predlozheniya? - Sprosil Keron, zametno poveselev posle
togo, kak prigovoril podporchennuyu solenoj vodoj upakovku pajka.
     - YA vot dumayu,  dumayu,  no  v  golovu  nichego  ne  prihodit,  -  chestno
priznalsya Robert.
     Neskol'ko chasov otdyha poshli obeim na pol'zu.  Oni prosto lezhali v teni
kustarnika i nikomu poka do nih ne bylo dela.
     Karmant dobralsya do svoego zenita i vydal po etomu povodu stol'ko lyubvi
i tepla, chto stalo trudno dyshat' dazhe v teni.
     - Est' tri varianta,  - prodolzhil razvivat' temu  Keron.  -  Vo-pervyh,
otpravitsya  vglub'  etogo  kontinenta,  ili  ostrova,  koroche  govorya opyat' v
dzhungli;  vo-vtoryh,  idti po beregu na sever; v-tret'ih, po tomu zhe beregu,
tol'ko na yug. CHto tebe bol'she nravit'sya?
     - Mne zdes' voobshche nichego ne nravitsya,  no  esli  tebya  interesuet  moe
mnenie,  to  ya schitayu,  chto principial'no vse ravno,  kuda nam idti - my vse
ravno ne znaem,  chto lezhit na lyubom iz  etih  marshrutov.  Tak  chto  esli  by
sushchestvovala  v prirode monetka s tremya storonami,  to nam by samoe vremya ee
podbrosit'.
     Keron na mig zadumalsya,  starayas' predstavit' sebe takuyu veshch', no tak i
ne smog.
     - Togda esli ty ne vozrazhaesh',  davaj pojdem vdol' berega.  YA pravda ne
predstavlyayu sebe v kakuyu storonu,  no  to,  chto  v  dzhungli  mne  bol'she  ne
hochetsya, eto ya znayu tochno.
     - Nu esli my isklyuchili odno napravlenie,  togda  smelo  mozhno  ispytat'
schast'e. Posmotrim, poyavilos' ono u nas ili vse eshche otsutstvuet.
     - No u nas net motet,  - vozrazil Keron.
     - Nichego  strashnogo,  u  nas est' kreditnye bilety.  U nih to zhe po dve
storony.  Na tom i poreshili.  Robert dostal iz svoej pachki sinevatyj kusochek
plastika  dostoinstvom  v  desyat' kreditov.  Put' na sever prisvoili toj ego
storone,  na  kotoroj  vydelyalsya  rel'ef  cifr   nomera   kupyury,   a   yugu,
sootvetstvenno, dostalas' gladkaya storona.
     - Molit'sya ne budem, - skazal Robert i podbrosil kusochek plastika.
     Tot vyalo  vsporhnul,  sdelal neskol'ko piruetov i rebrom voshel v chahluyu
travu, ostavshis' stoyat' vertikal'no.
     - Vot  tebe  i  tret'ya  storona,  - ulybnulsya Keron neozhidanno prostomu
otkrytiyu,  - tol'ko opyat' v dzhungli mne idti ne  hochetsya.  Podbros'  ka  ego
luchshe eshche raz.
     Robert rasstelil na trave pochti pustoj meshok  s  ostatkami  provizii  i
sdelal  eshche odnu popytku.  Na etot raz podbroshennaya kupyura legla na storonu,
cifrovym rel'efom vverh. Problema reshilas' legko i bystro.
     - Pojdem   na   sever,   -  podtverdil  fakt  Robert,  vytiraya  rukavom
vspotevshee, krasnoe lico.
     Odna mysl' o tom,  chto oni budut dvigat'sya tuda,  gde ne tak zharko, uzhe
radovala.  O tom, chto zhdalo ih vperedi dumat' ne hotelos'. Soznanie otchayanno
zashchishchalos' ot podobnyh myslej, principial'no ih ne zamechaya.
     Keron zasobiralsya.  Pervym delom on proveril svoj plazmomet, proter ego
ot naleta morskoj soli, ostavshejsya posle progulki po dnu. Svintil forsunku i
proveril, ne ostalas' li v nagnetatele voda.
     - Kak dumaesh', s oruzhiem vse v poryadke? - Sprosil Robert.
     Keron postavil forsunku na mesto, vklyuchil oruzhie i otvedya ego v storonu
neskol'ko raz vystrelil po verhushke blizhajshego dereva.
     - Vse normal'no, - prokommentiroval on rezul'taty ispytanij. - No ty to
zhe  svoj  prover'.  I  uhodim.  My  i  tak  uzhe zdes' zaderzhalis'.  YA prosto
udivlyayus', chto zdes' eshche nikogo net.
     On razdvinul  kustarnik  i  vyglyanul.  Par nad mestom katastrofy uzhe ne
podnimalsya. Nichego bol'she ne svidetel'stvovalo o sluchivshemsya.
     - So   skafandrami  chto  budem  delat'?  -  Sprosil  Robert,  prislonyaya
protertyj plazmomet k stvolu dlinnogo, kak hlyst dereva.
     - Ostavim zdes'.  Ne taskat'sya zhe s nimi? Tol'ko ya dumayu ih nuzhno budet
pripryatat'.  Oni konechno  zhe  dogadayutsya,  obsledovav  rejder,  chto  hozyaeva
uliznuli, no chem pozzhe eto proizojdet, tem luchshe.
     Naskoro pohoroniv skafandry vod preloj listvoj  i  truhlyavymi  vetkami,
oni  dvinulis'  v  vybrannom  napravlenii.  Nekotoroe  vremya oni prodiralis'
skvoz' zarosli,  ne riskuya vyhodit' na pribrezhnuyu liniyu  peska.  Otojdya  ot
mesta  krusheniya  okolo  dvuh  kilometrov,  oni  uslyshali  u  sebya  za spinoj
priglushennyj voj reaktivnyh motorov.
     - YA zhe govoril, chto bez vnimaniya na dolgo nash rejder nikto ostavlyat' ne
budet, - obradovalsya Keron podtverzhdeniyu svoih predpolozhenij.
     - Interesno,  chto oni s nim budut delat'?
     - Kto ih znaet?  No dazhe esli ego zavesti i otognat' na svalku, to dazhe
v kachestve metalloloma on potyanet na solidnye den'gi, tem bolee my tolkom ne
znaem,  kakuyu cennost'  predstavlyaet  soboj  gruz  na  ego  bortu.  Da,  eto
oborudovanie  staro  i  navernyaka  ne  uzhe  prigodno  dlya  ispol'zovaniya  po
naznacheniyu,  no esli s tolkom podojti k delu,  to dazhe na takom musore mozhno
zarabotat'.
     - YA chto-to somnevayus',  chto kto-to etim zdes' budet zanimat'sya.  Prosto
vse osmotryat,  chtoby ubedit'sya,  chto im nichego ne ugrozhaet i ostavyat korabl'
na meste.
     Keron zadumalsya. - Ty navernoe prav, - skazal on cherez nekotoroe vremya.
- Im zdes' ne do takih melochej - samoe glavnoe v ih delah,  eto to, chtoby im
nikto ne meshal.
     Zarosli, skvoz' kotorye prihodilos' prodirat'sya, nichem ne otlichalis' ot
teh,  kotoryh  oni  vdovol'  nasmotrelis'  na  protivopolozhnom  beregu morya.
Radovalo tol'ko odno obstoyatel'stvo,  chto nigde i  blizko  ne pahlo bolotom,
kotoroe za poslednyuyu nedelyu im nadoelo huzhe zhizni.
     Robert brel vperedi s plazmometom na pereves.  Vozle ego  pravoj  ruki,
krepko   szhimavshej  rukoyatku  oruzhiya,  svetilsya  krohotnyj  zelenyj  ogonek,
signaliziruyushchij,  chto oruzhie v poryadke i mozhet  byt'  ispol'zovano  v  lyuboj
moment.  SHutit'  nikto  ne sobiralsya.  Keron plelsya szadi - byla ego ochered'
nesti  meshok  s  pripasami.  On  slegka  otstal,  ustav  uvorachivat'sya    ot
neakkuratno puskaemyh Robertom vetok.
     Ustavshee, pokrasnevshee  svetilo,  vypolnivshee  na  segodnya   vse   svoi
obyazannosti,  s  chuvstvom  horosho  sdelannoj  raboty  uzhe sobiralos' sdelat'
poslednij ryvok i skryt'sya v vodah temneyushchego na glazah morya,  kogda  Robert
neozhidanno  ostanovilsya  i prisev,  prinyalsya chto-to rassmatrivat' u sebya pod
nogami.  Zasmotrevshijsya na zhivopisnyj zakat Keron chut' ne spotknulsya o nego,
edva sohraniv ravnovesie.
     - CHto-to nashel?  - Gromko pointeresovalsya Keron.
     - Tishe   ty,   -   edva   slyshno  prosheptal  Robert,  -  smotri.
     Keron prismotrelsya.  Ih marshrut  pod  pryamym  uglom  peresekala  horosho
protoptannaya,  zametnaya dazhe v sgushchayushchihsya sumerkah tropa, vedushchaya k beregu.
Bylo vidno,  chto etim putem hodyat chasto i sledyat za ego sostoyaniem, inache by
tropicheskij  les  migom  vse  ispravil,  zapolniv  i  eto prostranstvo svoim
zelenym haosom.
     - Da,  -  ozadachenno,  no  uzhe  tiho  protyanul  Keron,  - tropa yavno ne
zverinaya. Posmotri na kakoj vysote podchishcheny vetki.
     On pokazal  rukoj  vysotu,  primerno  sootvetstvuyushchuyu  ego sobstvennomu
rostu.
     - Poshli  posmotrim,  chto  tam  takoe na beregu,  - predlozhil Robert,  -
tol'ko tiho.
     - Da chto ty,..  - Keron sdelal vid chto obidelsya.
     Robert sdelal vid,  chto etogo ne zametil i oni kraduchis'  dvinulis'  na
shum zazyvno shelestyashchih voln.  Neschastnye dvadcat' metrov oni preodolevali so
vsemi predostorozhnostyami,  ne proroniv pri etom ni slova,  ne vydav sebya  ni
odnim  postoronnim  zvukom.  Na  eto  ushlo primerno minut desyat'.  Pervym iz
zaroslej vysunulsya Keron i nichego dostojnogo vnimaniya ne uvidel.
     Obyknovennyj, slegka vdavshijsya pologoj dugoj v sushu zalivchik,  nichem ne
otlichayushchijsya ot teh, chto on videl s vozduha, kogda podyskival gde by utopit'
tak neozhidanno popavshuyu v ego ruki sobstvennost'.  Karmant uzhe  na  polovinu
vlez v more,  ot ego ostavshejsya polovinki po vode bezhala ne smelo ocherchennaya
dorozhka.  Na peske ne bylo nichego.  Ne to,  chto lodok ili hot'  kakoj-nibud'
zhalkoj  postrojki,  a  voobshche  nichego ne bylo.  Otsutstvovali dazhe cherepahi,
vprochem eto byl ne pokazatel', ved' na noch' oni mogli ubirat'sya v more.
     Ozirayas' po  storonam i prislushivayas' k kazhdomu zvuku zasypayushchego lesa,
druz'ya vyshli na plyazh.  Pesok zaskripel pod ih grubymi bashmakami. S plyazha eto
mesto   vyglyadelo   dejstvitel'no   velikolepno  i  bukval'no  prosilos'  na
gollograficheskuyu otkrytku ili reklamnyj  plakat.  Zdes'  mog  by  poluchit'sya
velikolepnyj  kurort,  no  vidimo turizm ne prinosit takogo dohoda,  kotoryj
poluchali zdes', k tomu zhe bez nalogov.
     Sledov na peske bylo mnogo,  no kto ih razberet, komu oni prinadlezhali?
Lish' ostavlennye yamki govorili o tom, chto zdes' nedavno pohodili.
     - |to chelovecheskie sledy?  - Sprosil Robert.
     - Otkuda ya znayu,  to zhe mne sledopyta nashel. YA vizhu yamki v peske, a kto
ih ostavil ya ne imeyu ni malejshego ponyatiya.  Von  ty  sam,  ostavlyaesh'  tochno
takie zhe.
     - A mozhet eto vse-taki kakoe-to zver'e, cherepahi naprimer.
     - Aga,  cherepahi.  Tropinku v dzhungli protoptali cherepahi i zdes' to zhe
nasledili.  Za  cherepahoj na peske dolzhen ostavat'sya sled ot ee pancirya.  Ty
zdes' takoe vidish'?  YA ne spec po raznym tvaryam,  no tochno znayu vid  kotoryj
zdes'  nasledil - eto chelovek.  Davaj zanochuem poblizosti i posmotrim kto zhe
zdes' hozyajnichaet.
     Pri poslednih  luchah  ugasayushchej  zari,  oni  vybrali  neplohoe  mesto v
zaroslyah.  Iz nego mozhno bylo nablyudat' kak za beregom,  tak i za  tem,  chto
delaetsya na tropinke,  ostavayas' pri etom nezamechennym.  Vremya pr