Ocenite etot tekst:





     Ego zvali Suvlehim Takac,
     I on sluzhil pochtovoj zmeej...

     - Sejchas ty umresh', - proiznes Bezymyannyj Koldun.
     Valentin ponyal, chto proigral. Magiya  Gornyh Koldunov okazalas' sil'nee.
Ruki uzhe  zavernulo za spinu  silovym  zhgutom,  poluotkrytyj  rot napolnilsya
vnezapno zagustevshim  vozduhom. I dazhe glaza bol'she ne slushalis' Valentina -
zacharovannyj, on ne migaya smotrel v lico svoej smerti.
     V lico Bol'shogo Kolduna.
     -  Da vkusit Vysokij Duh telo sie! - proiznes glava Pyaterki, molitvenno
skladyvaya ruki  i podymaya k nebu pronzitel'no-sinie glaza.  - Pust' ognennaya
magiya prezrennogo chuzhezemca padet na nego samogo!
     Valentin  rvanulsya izo  vseh  sil -  no  ne  sdvinulsya  i na millimetr.
Zaklyat'e Gornyh  Koldunov derzhalo prochno. Pohozhe, podumal Valentin, na  etot
raz mne konec.
     Bokovym zreniem on uvidel, kak Ukazuyushchij Koldun podnimaet pravuyu  ruku.
Mezhdu  ego  pal'cev  vspyhivali  belye iskry  -  Ukazuyushchij namerevalsya  bit'
nasmert'.
     Myshcy  vzorvalis'  bol'yu. Valentinu pokazalos',  chto  on  slyshit  hrust
sobstvennyh  kostej. Bespolezno - on dazhe  ne  smog  prikryt' veki.  Faerbol
vyletel iz  raskrytoj ladoni Ukazuyushchego i mgnoveniem spustya vyzheg  Valentinu
glaza.
     Zashedshis'  v  bezzvuchnom  krike, Valentin  provalilsya  v  chernotu.  Emu
mereshchilos', chto vokrug  neizvestno otkuda zazhegsya zashchitnyj  kokon, i  skvoz'
nego on vidit vytyanuvsheesya v izumlenii lico Bol'shogo - no  eto,  konechno zhe,
byl predsmertnyj bred.
     Bol' stala nevynosima, i on pokinul telo, unosyas' k nebesam.
     Pogodi-ka, skazal sebe Valentin. K kakim eshche nebesam?!
     On  posmotrel  vniz,  na  svoj dogorayushchij  trup,  rasprostertyj  na dne
neglubokoj  vpadiny.  Obrazy lyudej, tolpivshihsya vokrug, uzhe rasplyvalis'; po
krayam zrenie i vovse mutilos', tochno vo sne.
     Valentin s oblegcheniem uznal davno znakomyj koshmar. Popytalsya zaderzhat'
uskol'zayushchij  son - da, vse kak v tot  raz, Pyaterka  stoyala imenno tak, troe
vperedi, Srednij  vo vtorom ryadu,  Tyl'nyj - v  otdalenii, kak i polozheno po
zvaniyu. Kotoryj mesyac snitsya, a vse kak nayavu!
     -  T'fu  ty, - fyrknul  Valentin,  okonchatel'no  prosnuvshis'.  Sudya  po
neproglyadnoj temnote za priotkrytym oknom, ne bylo  eshche i  pyati chasov. Diana
edva slyshno posapyvala ryadom.
     Koshmar, odnako, skazal sebe Valentin. Nikak ne zabudetsya...
     - Opyat'? - prosheptala Diana, povorachivayas' licom k Valentinu.
     - Opyat', - vzdohnul Valentin. - Naterpelsya ya togda strahu...
     -  Vse  horosho,  Val'ka,  -  probormotala  Diana. - Ty ved' ih pobedil,
pomnish'?
     Valentin usmehnulsya.
     - Eshche by!
     - Nu vot, - ulybnulas' Diana v otvet. - Kotoryj teper' chas?
     - Sejchas posmotryu, - Valentin potyanulsya bylo k tumbochke, da tak i zamer
na polputi. Usmehnulsya. Desyat' let proshlo, a vse budil'nik ishchu!
     Korotkoj komandoj on  vysvetil  pered soboj ciferblat. Kak  prosto,  na
pervyj vzglyad - a zaklinanie-to iz masterskoj obyazalovki. Ne men'she treh let
obucheniya.
     - Desyat' minut shestogo, - skazal Valentin.
     - Aga, - mnogoznachitel'no skazala Diana.
     Ona  zakinula ruki za  golovu,  potyanulas'  vsem telom, vygnuvshis'  nad
postel'yu, i reshitel'no sprygnula na pol. Valentin, ne vstavaya, slozhil pal'cy
v  "perchatku" i  pryamo  s  krovati povernul  svetoregulyator.  Eshche odin punkt
obyazalovki, telekinez.
     Komnata osvetilas' neyarkim  oranzhevym svetom,  slovno  v stene vnezapno
zagorelsya dosele skrytyj kamin. Diana plavno podoshla k oknu i  ostanovilas',
zaprokinuv golovu. Pohozhe,  podumal Valentin, nyryat'  v  bassejn ona poka ne
sobiraetsya.
     Diana obernulas' v ego storonu.
     -  Podnimi  menya,  - poprosila ona, raskidyvaya ruki v storony. - YA hochu
poletat'... poka nikto ne vidit.
     A vot  eto uzhe  ne obyazalovka, ulybnulsya Valentin. |to uzhe  ne  vsyakomu
dano.
     On slegka izmenil polozhenie pal'cev, slozhiv nechto srednee mezhdu "kozoj"
i  "ladon'yu  sily".  Grudi  Diany podnyalis',  podhvachennye  verhnim  silovym
vihrem; ona  slegka povela bedrami, ustraivayas' poudobnee na nizhnem, a potom
nyrnula  vpered i povisla v polumetre  nad  polom. Valentin  dobavil eshche dva
vihrya na nogi i pomahal svobodnoj rukoj.
     -  YA bystro,  -  poobeshchala Diana, podnimayas'  na  vysotu  chelovecheskogo
rosta. - Dva kruga nad sadom, i vse.
     Valentin  kivnul,  lyubuyas'  na podrugu.  Diana  slegka sognula  nogi  v
kolenyah,  prinyala  pozu parashyutista -  v ispolnenii obnazhennoj zhenshchiny  poza
vyglyadela ves'ma effektno -  i  vyporhnula naruzhu. Valentin sel  na posteli,
zevnul i podumal, chto vyspat'sya, po-vidimomu, ne udastsya.
     I  tut  na  pal'ce  zapul'sirovalo  peregovornoe  kol'co.  Valentin  ot
neozhidannosti chut' ne skomkal zaklinanie.
     - Kakogo cherta? - probormotal on. - Kto tam?
     - Valentin! -  golosom iz nedavnego koshmara skomandovalo kol'co.  - |to
ya, Zang!
     Valentin szhal  guby. Nu  razumeetsya. SHaggar  Zang, koordinator  sektora
"Poberezh'e-Sever". V samyj raz posle takogo sna!
     - V chem delo, shef? -  ne  skryvaya  nepriyazni,  sprosil  Valentin. -  Vy
chertovski ne vovremya...
     - CHrezvychajnoe proisshestvie, - otrezal Zang. - Robert v reanimacii. Pod
ugrozoj vsya faringskaya set'. Nemedlenno...
     Valentin perebil ego:
     - V reanimacii?!
     - Kak  skoro ty budesh' gotov? - smyagchilsya  Zang. Vidimo, soobrazil, chto
oficial'no rabochij den' eshche ne nachalsya.
     Valentin pozhal plechami i pokosilsya na okno.
     - Minut  pyatnadcat'...  luchshe  dvadcat',  - skazal on s somneniem. - No
vse-taki, pochemu takaya srochnost'?!
     - Uznaesh', - poobeshchal Zang i prerval kontakt.
     Zamechatel'no, podumal Valentin. CHto nazyvaetsya, son v  ruku.  Nu pochemu
imenno sejchas?!
     On  podnyalsya s posteli  i podoshel k stennomu shkafu. Pohozhe, Upravleniem
delo ne ogranichitsya; nado byt' gotovym k zabroske. Interesno,  chto tam u nih
stryaslos',  podumal Valentin,  vlezaya  v zhelto-oranzhevyj,  obtyagivayushchij telo
kostyum fakira.  Eshche  odin talisman ob®yavilsya?  Zombi poshli  v ataku na  |bo?
Polgoda na rodine -  Valentin usmehnulsya,  otmetiv, chto nazyvaet etim slovom
stranu |bo, a vovse ne  Zemlyu,  - sdelali svoe delo. Allah ego  znaet, chto u
nih tam stryaslos'.
     V okno vletela Diana - rot do ushej, glaza sverkayut, - i zamerla, uvidev
Valentina v kombinezone.
     - Ty kuda? - rasteryanno voskliknula ona, opuskayas' na pol.
     - Na rabotu, - otvetil Valentin. - Srochnyj vyzov.
     - Teper' eshche i srochnyj vyzov, - skazala Diana, skladyvaya ruki na grudi.
- Ty chto, i v samom dele sobachonka po vyzovu?!
     Valentin natyanul  sapogi i vytashchil iz  shkafa  svoj znamenityj  durackij
kolpak.
     -  CHrezvychajnoe  proisshestvie, -  poproboval on  opravdat'sya.  - |to zhe
pervyj raz za shest' let...
     Diana molcha podzhala guby. Takzhe molcha  ona proshla mimo Valentina i sela
na postel'.
     Valentin proveril  kolpak  -  vse v  poryadke, aksessuary na  meste, - i
nahlobuchil ego na golovu. Zvyaknuli bubency.
     Diana vzdrognula i povernula golovu. Glaza ee rasshirilis'.
     - Ty... na Poberezh'e? - sprosila ona drognuvshim golosom.
     Valentin kivnul.  Vrat', chto,  mol,  obojdetsya  kabinetnoj  rabotoj, ne
hotelos'. Diana nahmurilas':
     - |to nadolgo?
     -  Maksimum na  tri  dnya,  -  uverenno  skazal  Valentin.  Kak pravilo,
operativnye  zadaniya ne  trebovali mnogo  vremeni. Drugoe delo - podderzhanie
imidzha; no  sejchas ob etom ne moglo byt' i rechi. - Skoree vsego, vernus' uzhe
vecherom. Ustroim prazdnichnyj uzhin, sletaem na Dzhin-Dzhim...
     - Uzhin, - povtorila Diana i pokachala golovoj. - Znaesh' chto? Ne hodi!
     - Kak eto?! - opeshil Valentin.
     - YA ser'ezno, - Diana podoshla k Valentinu i polozhila ruki emu na plechi.
-  My zhe  tol'ko vchera ob etom razgovarivali. Skol'ko mozhno  byt' ishchejkoj na
pobegushkah? V kostyum etot  durackij naryazhat'sya...  Ty zhe  mag, Val'ka,  mag,
kakih poiskat'!
     - Nu... - Valentin pozhal plechami. - YA vse-taki shest'  let v Upravlenii,
nel'zya zhe vot tak vse vzyat' i brosit'...
     Diana fyrknula:
     - Tol'ko tak i mozhno! Inache  tak  vsyu zhizn'  i  budesh' vozit'sya s etimi
dikaryami na Poberezh'e. - Ona skrivilas' v usmeshke. - Vneshniki! Belaya  kost'!
Kakoj  tolk  ot  vas,  bozhe  moj...  Stroite iz sebya  bog ves' chto,  a  sami
igraetes'  v  igrushki  v  pesochnice  razmerom  s polplanety.  Kogda  zh  tebe
nadoest-to?
     Valentin tol'ko rukami razvel. Odno slovo - zhenshchiny; vyberut zhe moment!
     Diana otstupila na shag i neozhidanno ser'ezno skazala:
     -  Val'ka!  Znaesh',  ya  ved'  tozhe  nemnozhko ved'ma. YA chuvstvuyu,  - ona
prilozhila ruku k levoj grudi,  -  esli ty sejchas ujdesh', ty ujdesh' navsegda.
Net, net,  ne smejsya,  eto ser'ezno! V zhizni byvayut osobennye dni, i segodnya
odin iz nih. Nu kak novyj god, ponimaesh'?
     - Ne ponimayu!  - vozmutilsya Valentin. -  Slushaj,  chem  ran'she ya  sejchas
smotayus', tem ran'she vernus'! Davaj otlozhim vse eto do vechera, a? I den' eshche
budet eshche tot zhe samyj, osobennyj?
     Diana neskol'ko sekund molcha smotrela na nego, a potom otvernulas'.
     - Pozdno, - probormotala ona. - Pozdno!
     - Hochesh', - skazal Valentin, shagnuv vpered i popytavshis' obnyat'  Dianu,
- ya tebe podarok s Poberezh'ya privezu? V Ligii delayut izumitel'nye serebryanye
rozy, zasmotret'sya mozhno...
     Diana rezko ottolknula ego i pokachala golovoj.
     -  Ty  neispravim,  - vzdohnula  ona.  -  Idi, idi v  svoe  Upravlenie.
Posmotrim, chto ty skazhesh', kogda vernesh'sya...
     - Nu, poka, - skazal Valentin. Vecherom nado budet pogovorit', reshil on.
Diane dejstvitel'no ne nravitsya, chto ya vsego lish' operator talismana-ishchejki.
S etim nado chto-to delat'.
     On poter peregovornoe kol'co bol'shim pal'cem.
     - SHef, ya gotov! Zabirajte!
     Zolotistye  bliki zamel'kali  po  stenam.  Valentin pochuvstvoval legkoe
pokalyvanie vo vsem tele - srabotal portal. Diana proshchal'no pomahala rukoj.
     Mgnoveniem   spustya   Valentin   uzhe   stoyal  v   prostornom   kabinete
koordinatora.
     SHaggar Zang otorval vzglyad  ot razlozhennyh  na stole bumag. Vyglyadel on
tak, slovno ne spal po men'shej mere nedelyu.
     -  Dobroe utro, SHeller, - suho proiznes Zang.  On sobral  bumagi v odnu
puhluyu papku i polozhil ee na kraj stola. - Podrobnosti zdes'.
     - Mozhet  byt', vy hot' chto-to ob®yasnite?  - sprosil Valentin,  dazhe  ne
posmotrev na papku. - YA do sih por ne pojmu, zachem ya ponadobilsya.
     Zang nahmurilsya:
     - Vse za tem  zhe, - otryvisto proiznes on. - Nado  najti  token-ring. I
kak mozhno bystree.
     Token-ring,  povtoril  pro  sebya  Valentin. Tak  v  Upravlenii nazyvali
peregovornye kol'ca. Zang lyubil korotkie formulirovki i tochnye terminy.
     - Kakoj imenno token-ring? - utochnil Valentin.
     -  Token-ring Roberta Klajda. Uteryan v  Faringii, vchera, v  shestnadcat'
tridcat' po vremeni Upravleniya.
     Valentin  pokachal  golovoj.  S chego  by eto  super-agentu vrode Roberta
teryat' kol'ca? Da eshche na zadanii?! Uchityvaya, chto sam Robert v reanimacii...
     - V  dva chasa nochi  token-ring srabotal, - prodolzhil  Zang, besstrastno
glyadya na Valentina. - Kto-to vyzval menya, no ne skazal ni slova.
     - Mozhet byt', ego nashel  kto-to iz mestnyh? - predpolozhil Valentin. CHto
za  chush'  ya nesu,  podumal  on;  ved'  kol'co  nastroeno  tol'ko  na  svoego
vladel'ca! - A sam Robert? Gde on byl v etot moment?
     -  V vosstanovitel'nom  kokone, -  otvetil Zang. - Mozhesh' mne poverit',
kol'ca pri nem ne bylo! Im vospol'zovalsya kto-to chuzhoj.
     Byt'  etogo ne mozhet,  podumal Valentin,  ya zhe pomnyu, kakaya tam zashchita.
CHetvertyj kurs, zapirayushchie zaklinaniya... razve tol'ko...
     - CHto s Robertom? - sprosil on, opuskayas' na stul.
     - Nichego ser'eznogo, -  otmahnulsya Zang.  - Regeneraciya  pal'ca,  obshchij
sepsis.
     - Znachit,  vmeste  s pal'cem,  - kivnul Valentin. - Lovko...  No eto zhe
nuzhno bylo dogadat'sya, podgotovit', vybrat' moment, nakonec, zastat' Roberta
vrasploh... Kak oni voobshche sumeli zastat' ego vrasploh?!
     - Vse v otchete,  -  Zang postuchal po papke.  - Ty  zhe znaesh', tak budet
bystree.  Esli  sochtesh'  nuzhnym,   mozhesh'  razbudit'   Roberta.   Postarajsya
upravit'sya za chas. Nuzhno ob®yasnyat', chto takoe odin chas bez svyazi?
     Valentin pomotal golovoj. Vsya informaciya agentam na Poberezh'e shla cherez
kol'ca. Schitalos',  chto  raskolot' individual'nyj  kod  nevozmozhno;  teper',
kogda  kol'co popalo v chuzhie  ruki, lyuboe  slovo, peredannoe agentam,  moglo
raskryt' glavnuyu tajnu Upravleniya.
     Sam fakt ego sushchestvovaniya.
     Da,  podumal Valentin,  popalis'; chto tolku,  chto  peregovory  idut  na
zemnyh  yazykah?  Talismannoe  pole  Pangi   obespechivalo  kazhdogo  prishel'ca
sinhronnym perevodom s lyubogo mestnogo yazyka - no tochno tak zhe perevodila na
mestnyj  dazhe  samye zakovyristye idiomy vrode "kazhdomu chajniku chajnikom  po
chajniku". Razumeetsya, zakodirovav kol'ca, nikto i ne podumal razvit' sistemy
kodov dlya soobshchenij.  Diana chertovski  prava,  so vzdohom podumal  Valentin.
Igry v pesochnice.
     - Vse ponyatno, shef, - skazal on bodro. - Upravlyus'. Ne  v pervyj raz. S
ligijskim perstnem pokruche bylo...
     - Togda cherez chas, - oborval ego Zang. - Dolozhish' plan - i otpravish'sya.
Svoboden.
     Valentin vzyal  bumagi -  nichego  sebe pachka, stranic  sorok - podnyalsya,
tryahnul  golovoj. Bubency na  kolpake ozorno zazveneli.  Zang mahnul rukoj -
davaj, davaj, rabotaj. Durit' budesh' na zadanii.
     V svoem kabinete Valentin  ustanovil yarkij, bezzhalostnyj svet i ponizil
temperaturu  do dvenadcati  gradusov.  Zatem razvalilsya  v  kresle,  shmyaknuv
bumagi nas stol.
     Itak, chto my  imeem? Vo-pervyh, konechno,  otchet Roberta -  vnushitel'nyh
razmerov dokument, ispolnennyj uboristym shriftom. Valentin pokachal golovoj -
uspet' prochitat' by!
     Vo-vtoryh,  kommentarii  vedushchego  analitika,  SHatuona  Radenneza.  Vot
povezlo-to!
     V-tret'ih,  hronospejsy po mestu  proisshestviya. Sutki pered, chas  posle
proisshestviya. Ochen' horosho... Tak, a eto chto?
     Valentin prisvistnul, derzha pered  soboj  klochok  bumagi  edva  v tret'
tetradnogo lista. Na nem nepodrazhaemym melkim pocherkom, izvestnym, navernoe,
kazhdomu agentu Upravleniya, bylo napisano:
     "SHaggar! Nashi  priyateli nakonec povernuli  na Sever.  ZHdi ih  zavtra  k
utru. Dumayu, eto zastavit Ne-Dzho zashevelit'sya!"
     Pod  etoj  v  vysshej stepeni neponyatnoj - dlya  neposvyashchennyh  -  frazoj
stoyala zakoryuchka iz dvuh perepletennyh bukv "G" i "L".
     Sobstvennoruchnaya   podpis'   Gregori    Landy,   koordinatora   sektora
"Poberezh'e-YUg".
     Valentin  oshchutil nepriyatnuyu  pustotu v zheludke. Nado bylo pozavtrakat',
zapozdalo  i sovershenno ni  k  mestu prishlo  v  golovu. Prostaya, kak brevno,
operaciya pryamo na glazah pererastala  v geroicheskij epos. Vmesto privychnyh i
v  obshchem-to  dostatochno bezobidnyh zombi, k  kotorym  Valentin uzhe privyk, v
kachestve potencial'nogo protivnika vyrisovyvalis' dva tal'mena.
     O tom,  chto bumazhka okazalas' v papke sluchajno, Valentin dazhe dumat' ne
zhelal. Sluchajnostej ne byvaet.
     Itak, tal'meny. Ili, kak ih nazyvayut nespecialisty, talismanovladel'cy.
Poveliteli moguchih talismanov. Valentin polozhil zapisku Landy pered  soboj i
pogrozil ej kulakom. On ne lyubil tal'menov.
     Ne lyubil i boyalsya.
     Kazhdyj zemlyanin, popadavshij na Pangu, perezhival tri  potryaseniya. Pervoe
- kogda uznaval, chto obratnoj dorogi ne sushchestvuet.
     Vtoroe - kogda nahodil nakonec svoj talisman, otkryvaya dlya sebya vostorg
Povelevat'.
     Tret'e  -  kogda  uznaval,  chto ego  talisman  lish' zhalkaya  igrushka  po
sravneniyu s  moguchimi  talismanami,  poveliteli kotoryh  - Izbrannye, kak ih
nazyvali na Poberezh'e, - stoyali vyshe imperatorov i samyh velikih magov.
     V istorii Pangi byvali blagoslovennye veka, kogda ni odin iz prishel'cev
ne podhodil  po T-spektru moguchim  talismanam. Veka bez tal'menov. |pohi,  v
kotorye  zhizn' vhodila v  normal'noe ruslo,  v kotorye uchenye i izobretateli
nachinali cenit'sya vyshe magov i prishel'cev. Razumeetsya, kivnul Valentin svoim
mrachnym  myslyam, vse  eti blagoslovennye veka  davno  v proshlom. V nastoyashchij
moment  na Pange zhili celyh tri tal'mena;  eshche odin pogib  sovsem nedavno, i
Valentin imel somnitel'noe udovol'stvie videt', kak eto proishodilo.
     Tri tal'mena - Georg,  Detmar  i Gabriel'.  Do nedavnego vremeni pervye
dvoe  otnosilis' k  vedomstvu  Landy;  teper' zhe vse oni  sobralis'  v nashem
sektore.
     Valentin predstavil  sebe zloradnuyu  uhmylku  na  dlinnom  lice  Landy.
Nesomnenno,  on byl krajne dovolen, chto "nashi priyateli" pokidayut ego sektor,
ne ostaviv za soboj mnogochislennyh zhertv i razrushenij.
     Zavladev  moguchim talismanom,  chelovek ne srazu stanovitsya tal'menom. V
pervye gody on zhivet kak prezhde, v tom zhe gorode i v tom zhe dome, obshchaetsya s
temi zhe druz'yami.  No  odnazhdy  -  u kogo  ran'she,  u kogo pozzhe - sluchaetsya
neizbezhnoe. Prishelec pozvolyaet talismanu  proyavit'  svoyu  silu -  i talisman
voploshchaet v zhizn' vse,  o  chem ego povelitel'  mechtal mnogie gody.  S  etogo
momenta  prishelec  nachinaet  pol'zovat'sya talismanom  vse chashche.  Mogushchestvo,
nigde ne vstrechayushchee otpora, ubezhdaet lyubogo. Ot uspeha k uspehu tal'men vse
sil'nee verit v  svoyu pravotu. Lyudi perestayut  byt'  interesny  - on slishkom
slaby;  tal'men zhelaet pomeryat'sya siloj  s  celymi  gosudarstvami. Rozhdayutsya
Velikie  Imperii - Landor,  Ligiya,  teper' vot  - Faringiya. Nikto i nichto ne
mozhet pomeshat' tal'menu podchinit'  svoej vlasti ogromnye  territorii. A esli
kto posmeet pomeshat'...
     Valentin  pokachal golovoj.  Sektoru  "Poberezh'e-Sever"  s  etim,  mozhno
skazat',  povezlo. Tretij tal'men, verhovnyj pravitel' Faringii, on zhe Seryj
Voitel', ne  sluchajno  poluchil  prozvishche  Gabriel'  Bich  Bozhij.  V  rekordno
korotkij srok  on prevratil procvetayushchuyu  feodal'nuyu  stranu  v polugolodnoe
policejskoe gosudarstvo, gde vlast' prinadlezhala uzhe ne stol'ko emu, skol'ko
mestnym  oprichnikam,  gordo  imenuemym  Voitelyami.  Ne  obladaya  dvoryanskimi
manerami  Georga,  Gabriel' provodil  svoi  reformy  grubo  i  naglo, vyzvav
ozhestochennoe  soprotivlenie  farov  vseh  urovnej.  I podavil  ego,  da  kak
podavil!   Sozhzhennye  nachisto  goroda,  useyannye   tysyachami   trupov   polya,
"perevospitanie"  farov  u  pozornogo  stolba...  Konechno, v zemnoj  istorii
vidali i ne  takoe; no Seryj  tvoril  vse svoi prestupleniya lichno,  sam, bez
ansamblya. I vskore pri odnom  sluhe, chto  Gabriel' Bich Bozhij blizko, pusteli
celye  provincii;  na  mnogie  dni   puti  vdol'  Velikogo  Trakta  tyanulis'
zabroshennye  polya;  i nakonec,  kak  apofeoz bezumnoj  nenavisti  k  Seromu,
neizvestno otkuda poyavilsya Ne-Dzho.
     |tot   samyj   Ne-Dzho  do   sih  por   ostavalsya  zagadkoj.   CHeloveka,
oboznachennogo etim prozvishchem, najti tak i ne udalos' - ni Seromu Voitelyu, ni
dazhe  prilichno podgotovlennoj  agenture |bo. Za neskol'ko let  neob®yavlennoj
vojny pervonachal'noe shutlivoe imya organizatora "nochnoj vlasti"  - Neulovimyj
Dzho  -  sokratilos'  do  bolee  udobnogo  v  proiznoshenii,  i  dazhe voshlo  v
oficial'nye dokumenty. V poslednee vremya v  Upravlenii  pol'zovalas' uspehom
fraza "Voyuet, kak Ne-Dzho - do poslednego mirnogo  zhitelya". I v nej byla svoya
gor'kaya pravda. Dubina narodnoj vojny, podogrevaemoj nedyuzhinnymi magicheskimi
talantami  vozhdya - odni  zombi chego stoyat!  - bila glavnym obrazom po golove
samogo naroda. Naselenie Faringii sokratilos' pochti na  tret',  i konca etim
bezobraziyam ne bylo.
     Teper'  zhe v  mnogostradal'noj  Faringii sobiralis'  poyavit'sya eshche  dva
tal'mena. Vot uzh ne povezlo, tak ne povezlo, podumal Valentin.
     S uchetom vseh  etih  obstoyatel'stv  zavtrashnij  den' v Faringii  obeshchal
vydat'sya zharkim. Valentin glyanul na chasy - ogo, pyatnadcat' minut proshlo! - i
okonchatel'no uverilsya  v  mysli,  chto s  kol'com  nuzhno zakonchit' kak  mozhno
bystree. A potom - bezhat', bezhat' i bezhat'! Hvatit s menya Gel'vecii.
     Valentin,  razumeetsya,  otlichno  znal,  kak  najti kol'co. Sushchestvovalo
celyh dva sposoba  sdelat' eto  v  schitannye minuty.  Tradicionnyj  -  vzyat'
pelengator,  vyzvat'  nuzhnyj token-ring  i  zasech'  napravlenie  po fonovomu
izlucheniyu. I special'nyj, dostupnyj nemnogim -  a tochnee, tol'ko emu, ishchejke
SHelleru, - projti po mental'nomu sledu pohititelya.
     Valentin  prilozhil ladon' k  kamennoj stoleshnice pryamo nad levoj tumboj
stola. Na  kazavshejsya monolitnoj tumbe oboznachilis' tonkie treshchiny, zatem iz
nee  medlenno  vydvinulsya  tonkij yashchik,  v  kotorom lezhal  odin-edinstvennyj
predmet.
     Talisman  vyglyadel kak tonkij hrustal'nyj obruch, pokrytyj  v neskol'kih
mestah  ele zametnoj  rez'boj.  Valentin krepko  vzyal  ego  dvumya  rukami  -
nesmotrya na  kazhushchuyusya vozdushnost', vesil obruch dobryh polpuda - i ostorozhno
vodruzil sebe na golovu. Potom otkinulsya v kresle i prikryl glaza.
     Kogda komnata perestala vrashchat'sya,  toshnota otstupila, a tyazhest' obrucha
smenilas' p'yanyashchim  oshchushcheniem  paryashchej v vozduhe golovy,  Valentin  razreshil
sebe vernut'sya k bumagam. Obruch -  talisman, podoshedshij Valentinu eshche desyat'
let nazad - kak raz i byl sredstvom dlya hozhdeniya po mental'nomu sledu. S ego
pomoshch'yu mysli i  oshchushcheniya drugogo cheloveka stanovilsya vidimymi i osyazaemymi,
v etom obruche Valentin  mog po svoemu vyboru videt'  proshlye sobytiya glazami
lyubogo ih uchastnika.  Vse, chto  dlya etogo  trebovalos'  - okazat'sya na meste
proisshestviya;  talisman  schityval to,  chto  Valentin  dlya  prostoty  nazyval
"mental'nym sledom", iz lokal'nyh struktur T-polya.
     Obruch byl ego prizvaniem, ego vtorym "ya", on delal ego nezamenimym - i,
kak Valentin zapodozril eshche  utrom, okazalsya glavnym vinovnikom segodnyashnego
rannego  vyzova. Talisman  daril  Valentinu  tysyachi  drugih zhiznej, pozvolyal
pobyvat' v  shkure  samyh  dikovinnyh sozdanij - ne  tol'ko lyudej, goblinov i
zombi,  no  dazhe  samih tal'menov! Smenit'  rabotu?!  Sejchas Valentinu  bylo
prosto smeshno. Da nikogda v zhizni!
     Razlozhiv na stole hronospejsy, Valentin uzhe cherez minutu dovol'no poter
ruki.  Vzyav  iz  vozduha  cirkul',  on  pridvinul  k  sebe  kartu  severnogo
Poberezh'ya,  tknul igloj  v  krohotnuyu tochku  s  nazvaniem  Flammet i  opisal
okruzhnost'.
     - Podumaesh', binom N'yutona, - prokommentiroval  on svoi dejstviya vsluh.
- Desyat' chasov, predel'naya  skorost' - tridcat' kilometrov v  chas.  Libo ono
vnutri etogo kruga, libo zdes' zameshany tal'meny.
     Logika ego  rassuzhdenij byla na redkost' primitivnoj. Tol'ko tal'meny -
nu i  kak sovsem  uzh osobyj sluchaj sam  Princ Akino -  obladali sposobnost'yu
mgnovenno perenosit'sya na ogromnye rasstoyaniya.  Vsem ostal'nym zhitelyam Pangi
-  dazhe velikim magam - prihodilos' dovol'stvovat'sya otnositel'no medlennymi
sposobami. Peshkom, na loshadyah,  na monstrah, imenuemyh Zveryami Pryamogo Puti,
na  samruharah,  na  drakonah -  no  v  lyubom  sluchae  ne  bystree  tridcati
kilometrov v chas. Raschety eshche molodogo Landy, shestoj vek ot osnovaniya Goroda
Solnca.
     Otbrosiv  cirkul',  kotoryj  tut zhe  rastvorilsya  v  vozduhe,  Valentin
ustroilsya poudobnee i vzyalsya za otchet Roberta. Vashe slovo, vlastelin kol'ca!
     Robert rabotal v  Faringii v operativnom pogruzhenii, ne slishkom gluboko
- tema togo ne stoila - no dostatochno osnovatel'no. Otchet nachinalsya s samogo
nachala,  s  holodnogo  dekabr'skogo  utra,  kogda  izbityj  v  krov'  Robert
postuchalsya  v   Dom  Voitelej,  stoyavshij   na  samoj  granice  razbojnich'ego
Ongerskogo lesa.
     Valentin pozhal  plechami  - legenda kak  legenda, izbityj  batrak idet v
voiteli,  chtoby otomstit', - bystro perevernul  neskol'ko  listov.  Dojdya do
opisaniya vstrechi  Roberta s razbojnikami  -  temi samymi,  vse po pravde!  -
Valentin   nevol'no   zachitalsya.   Sam   Robert   ne  stol'ko  bil,  skol'ko
uvorachivalsya; po legende on  dralsya ne luchshe srednego krest'yanina. Poka dvoe
razbojnikov probovali na nem ves svoih kistenej, opytnye Voiteli s nekotoroj
skukoj perebili ostal'nyh, blagodarya chemu Robert otdelalsya dvumya perelomami.
Potom  mesyac  v garnizonnom gospitale, v  gorode,  medsestry, krepkoe  pivo,
status Prizhivshego Krov', i vot, nakonec, naznachenie, kotoroe nedavnij batrak
schel, navernoe, redkoj udachej. Naznachenie v otryad Ozhidayushchih vo T'me.
     Valentin coknul yazykom ot  udovol'stviya. Pust' my v igrushki igraem,  no
kak igraem! Nebos', kadroviki  Voitelej posmeivalis',  otpravlyaya nelovkogo i
nikchemnogo  Roberta  na  vernuyu smert'  v faringskij shtrafbat,  posmeivalis'
tomu, kak eto vse  krasivo i gordo nazyvaetsya, Ozhidayushchie vo  T'me, ozhidayushchie
kak  pravilo  skoroj  smerti. No  oni ponyatiya  ne imeli, chto vse eti polgoda
Robert  tol'ko togo  i dobivalsya,  potomu chto temoj ego  raboty  byli zombi,
nochnye mstiteli, vot uzhe neskol'ko let derzhavshie v napryazhenii voennuyu mashinu
Serogo.
     Imenno napadeniya zombi i ozhidali vo t'me faringskie shtrafniki. Vyzhivshie
posle  pervoj  stychki -  ranenyh  v boyah s  zombi  ne  byvaet -  stanovilis'
serzhantami,  vyzhivshie  posle  vtoroj   -   lejtenantami.  Tysyacha  shtrafnikov
obespechivala odnogo oficera. Oficerskij vzvod uzhe byl v sostoyanii dat' zombi
otpor. Serogo soprovozhdal oficerskij polk. Dlya tal'menov vse ochen' prosto.
     Interesno, podumal Valentin, perevorachivaya stranicu, kak  Robert dal'she
vykruchivalsya? V lyubom sluchae bol'she treh kontaktov  s zombi emu ne svetilo -
ne  pogibnesh',  tak  povysyat. A  dlya detal'nogo izucheniya trebovalos' gorazdo
bol'she vstrech.
     Prishlos'  snova cokat' yazykom.  Robert, uvidev zombi, tochno  zabyl svoe
krest'yanskoe proishozhdenie. Vyvorotil pervyj popavshijsya kol - kak zhe, pervyj
popavshijsya!  nebos' vsem  sektorom v drevnih  rukopisyah kopalis'!  - otvazhno
brosilsya na zombi,  i  s etogo momenta  slovno sam Bich Bozhij  napravlyal  ego
ruku. Edva  kol udaryal  zombi vo vpadinu pod podborodkom,  kak te zamirali i
nachinali  kruzhit'sya  na odnom meste, niskol'ko  ne interesuyas' proishodyashchim.
Obradovannye  neozhidannoj  udachej Ozhidayushchie  bystro soobrazili  oblit' zombi
goryashchej smoloj  i szhech' naproch'.  Itog shvatki  -  shestnadcat'  unichtozhennyh
zombi pri nule poter' - byl nastol'ko  vpechatlyayushchim, chto  Robert byl tut  zhe
naznachen  glavnym istrebitelem  zombi, i  vskore, podobrav sebe  brigady  iz
takih zhe sorvigolov, uzhe nosilsya po vsej Faringii, nanosya zombi dazhe bol'shij
ushcherb, chem sam Seryj so svoim moguchim talismanom.
     Da, chego tol'ko ne  sdelaesh', chtoby  spokojno poizuchat' zombi,  podumal
Valentin. Vspomniv trenirovochnye  boi s Robertom, on poezhilsya. Bednye zombi.
Kak zhe eto u takogo supermena kol'co ukrali? Da eshche vmeste s pal'cem?
     Valentin bystro perelistal ostavshiesya stranicy. Aga, vot ono.
     Nado polagat',  eto  byl obychnyj  vecher -  a po  merkam  Poberezh'ya, gde
vstavali zasvetlo, - uzhe  rannee  utro -  posle nasyshchennogo  trudovogo  dnya.
Ozhidayushchie, pereimenovannye s toj pamyatnoj  shvatki v Presleduyushchih,  popivali
pivo,  shchedro  oplachennoe  obeshchaniem  ne  dokladyvat'  kuda  sleduet o svyazyah
kabatchika s zombi. Posle neskol'kih kruzhek - pyl' dlya moryaka! - Robert reshil
projtis'  do  vetru.  Svetalo,  no  teni  moguchih  dubov, okruzhavshih  kabak,
ostavalis' gustymi.  Valentin fyrknul  - kak  banal'no!  Razumeetsya,  imenno
ottuda, i imenno v samyj nepodhodyashchij moment vyskochila kakaya-to tvar'.
     "YA ne chuvstvoval nikakoj opasnosti, - prochel Valentin v otchete. - Tvar'
napominala  derevenskogo  mal'chishku, dazhe hnykala  na begu ochen' pohozhe, i ya
protyanul  ruku  chut'  vpered  -  reflektorno, vidimo,  zhelaya  prilaskat' ili
pogladit'  po  golove. Tvar'  zavizzhala, tochno  ee osa uzhalila, podbezhala ko
mne, prichitaya po-svoemu.  Tut ya ulovil  znakomyj zapah - zombi, no pochemu-to
ne  pridal etomu  znacheniya. Tvar' podprygnula, tochno obradovavshis', zamahala
rukami i vdrug ni s togo ni s sego capnula menya za palec. Ot neozhidannosti ya
dazhe  boli ne chuvstvoval, popytalsya  shvatit' ee drugoj rukoj - no tvar', ne
prekrashchaya hnykat'  i  bormotat', upala  na  zemlyu, otkatilas' v storonu i na
chetveren'kah bystro-bystro yurknula obratno v les.  Tut ya ponyal, chto vse  eto
vremya  ya reagiroval  ochen' zamedlenno,  tochno byl v transe. Otkushennyj palec
zadergalo, ruka polyhnula zharom - yad zombi,  vse simptomy. YA shagnul vpered i
poteryal soznanie".
     Valentin podnyal  glaza  k potolku. Boevye  iskusstva!  Poeziya mordoboya!
Neuzheli ne nashlos'  vremeni  elementarnyj magicheskij  shchit postavit'? Kak  ob
menya vse  izvestnye  porody dereva  oblamyvat' - tak vremya bylo... A zdes' -
belymi nitkami shitaya  gipnoataka,  nu  chtob  emu hotya by  "veer" raskryt'? I
voobshche, kakogo cherta on na operacii bez "zvonochka" shlyalsya?!
     Nu  ladno,  mahnul  rukoj  Valentin, regeneriruetsya,  ya emu pripomnyu. V
konce  koncov, my  zh kak deti malye, v pesochnice vozimsya, kakoj s nas spros?
CHto tam dal'she-to bylo?
     K svoemu udivleniyu, Valentin obnaruzhil,  chto na etom  otchet  fakticheski
zakanchivaetsya. Poteryal soznanie,  ochnulsya -  gips.  To  est' -  operacionnyj
kokon  v  gospitale  Upravleniya.  Posle  etogo  shlo  prezanudnoe,  na   treh
stranicah, opisanie etoj samoj malen'koj tvari i dazhe ee fotorobot. Valentin
rassmotrel fotorobot i  hmyknul.  Dlya  podrostka zombi slishkom  sil'no poros
sherst'yu.
     Povertev list s fotorobotom - poslednij v otchete - Valentin polozhil ego
na  stol  i pochesal  lob. Interesno,  kak eto Robert  voobshche  popal obratno?
Vo-pervyh,  on  zhe byl  bez  soznaniya.  A vo-vtoryh, bud' on dazhe  v  polnom
soznanii,  kak by eto  on vyzval podmogu  po peregovornomu kol'cu, kotoroe v
eto vremya perezhevyval malen'kij zombi? Kak zhe eto on T-portal vyzval?
     - Gnat' nado za takuyu rabotu, - zaklyuchil Valentin, podnimayas' s kresla,
- rasteryayut kol'ca, a ya ni svet ni zarya ishchi... Iz posteli, ot zheny...
     Na samom dele, konechno, Valentin vovse  ne zlilsya na Roberta. Emu stalo
nemnogo ne po sebe pri mysli o predstoyashchej vstreche s zagadochnym zombi. Veera
i zvonochki mogli okazat'sya protiv nego stol'  zhe bespolezny, kak chernyj poyas
Roberta po karate. Delo zaklyuchalas' v tom, chto u zombi navernyaka sushchestvoval
hozyain.
     - Oho-ho,  - pozhalovalsya Valentin, progulivayas' po kabinetu, - govorila
mne Diana - smeni rabotu...
     Poglyadev na chasy -  tak i est', vsego desyat' minut ostalos', a ni cherta
ne sdelano,  - Valentin sel  za stol i,  stisnuv zuby, vzyalsya za kommentarij
Radenneza.
     Kak  vsegda,  tot  byl vyderzhan v izyskannoj srednevekovoj  manere, pri
kotoroj k koncu predlozheniya chitatel' prochno zabyval o tom, chto proishodilo v
nachale. Radennez, pribyvshij v |bo shestnadcat' let nazad,  tak i ne rasstalsya
s manerami i terminologiej  svoego rodnogo  Okonechnogo Hrama.  Tol'ko teper'
vmesto vitievatyh rassuzhdenij o tom, kakomu iz semidesyati devyati demonov zla
pripisat'  ocherednoj  neurozhaj, ego zhertvam prihodilos'  proslezhivat'  sotni
variantov odnogo i togo zhe sobytiya, izlozhennye s tochek zreniya nekih "person"
s kodovymi naimenovaniyami.
     "Prinimaya oblik malen'kogo, porosshego sherst'yu zombi, Zombak presledoval
ne  tol'ko cel' otvlech' vnimanie ot  svoej podlinnoj sushchnosti,  no  takzhe  i
glavnym obrazom stremilsya  uvesti  svoih presledovatelej  po lozhnomu  sledu,
predpolagayushchemu   podchinennuyu   rol'  zombi   v  incidente   s  kol'com,   a
sledovatel'no,  napravlyayushchem vnimanie  na poiski  hozyaina  zombi", -  prochel
Valentin naugad. Aj da Zombak; i ved' tochno, uvedet menya po lozhnomu sledu.
     Stalkivayas' s pisaniyami  Radenneza, Valentin  neizmenno chuvstvoval sebya
polnym  kretinom.  Izoshchrennyj  um  zhreca-analitika  vybrasyval  beschislennye
versii s legkost'yu popkorn-avtomata. Neudivitel'no, chto Zang dazhe slyshat' ne
hotel o  drugih  analitikah;  chem by ni zakanchivalos'  rassledovanie, vsegda
vyyasnyalos', chto Radennez imenno eto i predskazyval. On predskazyval vse - no
tolku  ot  ego  sbyvayushchihsya  prorochestv  ne  bylo nikakogo.  Prochitavshi  ego
analiticheskie  zapiski,   mozhno  bylo  idti  i  veshat'sya  -  prosledit'  vse
raznoobrazie versij ne hvatilo by ni vremeni, ni sil.
     Horosho, chto chas  uzhe zakonchilsya, skazal  sebe  Valentin. Dochitayu  posle
operacii.
     On  sgreb bumagi  i  svernul ih v  tugoj rulon.  Da  bud' eto  hot' sam
pereodetyj  princ  Akino,  podumal on.  Zombak, ne Zombak, vse ravno  nikto,
krome menya, po mental'nomu sledu ne projdet! Na meste i razberemsya.
     -  Prochital? -  sprosil Zang,  dazhe ne podnyav glaz. Ne inache, ocherednye
kommentarii Radendeza izuchal.
     - Nizkoprobnoe chtivo, - dolozhil Valentin, brosaya bumagi na stol.  Rulon
s hrustom razvernulsya. Zang pomorshchilsya:
     - Vot ya eshche tvoj otchet pochitayu! Plan sostavil?
     Valentin pozhal plechami:
     - Pohishchenie  kak pohishchenie. Projdus' po sledu, vyberu  moment i sovershu
iz®yatie.
     Zang nahmurilsya:
     - Ty chto, nichego ne ponyal?
     - To est'?
     Zang  nekotoroe  vremya  izuchal  Valentina,  slovno razmyshlyaya, stoit  li
ob®yasnyat', v chem delo. Potom pokachal golovoj.
     - Pojdesh' po sledu, -  suho skazal on, - doberesh'sya do  konca  cepochki.
Zapelenguesh'  token-ring.  Ubedish'sya, chto  on  na meste.  Soobshchish' mne. Vse.
Ostal'noe - ne tvoya zabota.
     - Soobshchu  vam?  -  peresprosil Valentin. - |to po otkrytomu-to  kanalu?
Boyus', nedolgo posle etogo kolechko na meste prolezhit...
     - Soobshchish' mne, - terpelivo povtoril Zang. - Lichno. Budesh' rabotat' pod
prismotrom, Stella uzhe v kurse. Zakonchish' - zaprosish' evakuaciyu. Ponyal?
     - A-a... - protyanul Valentin. Znachit, eshche i pod prismotrom!
     Nesmotrya  na  sravnitel'no  bol'shuyu   rasprostranennost'  vizomonov   -
hrustal'nyh  sharov,  v   kotoryh  ih  poveliteli   mogli  videt'  i  slyshat'
proishodyashchee za tysyachi  kilometrov,  - v sektore  ih bylo vsego dva. Tak chto
daleko ne kazhdyj raz agenta soprovozhdal v rabote neotstupnyj glaz operatora,
sledyashchego  za  nim  v  magicheskij  shar.  Tochnee  govorya,  pochti  nikogda  ne
soprovozhdal.
     Rabotat' pod prismotrom Valentinu dovelos' vsego  dva raza. V  operacii
"Persten'", samo soboj, - pravda, togda prismotr niskol'ko ne  prigodilsya, -
i  eshche  odin raz, o kotorom  on predpochital ne vspominat'.  V tot raz tol'ko
prismotr ego i spas.
     - Vot imenno, - suho zametil Zang. - Skol'ko tebe nuzhno vremeni?
     Valentin pozhal plechami:
     - Esli kol'co tochno v Faringii...
     - Mozhesh' byt' uveren, - kivnul Zang.
     - ... togda k obedu zakonchu. Pravda, potrebuetsya neskol'ko T-pryzhkov. -
Valentin s  lyubopytstvom  posmotrel na  Zanga. Tak  i  est'  - tot nichut' ne
udivilsya.
     -  Samo  soboj,  - snova  kivnul Zang. -  Znachit,  kontrol'nyj  srok  -
chetyrnadcat' tridcat'. Da, vot eshche chto.  - On naklonilsya  vpered. -  Esli ty
ubedish'sya,  budesh'  absolyutno  uveren,  chto  v  etom  dele  zameshan Seryj  -
nemedlenno evakuirujsya. YAsno?
     - YAsno, - podtverdil Valentin.  Ego ne pokidalo oshchushchenie, chto  razgovor
idet o chem-to ne o  tom. - Iskat' kol'co otsyuda  i  do obeda; pochuyav Serogo,
evakuirovat'sya. CHego uzh tut neponyatnogo. Tak ya poshel?
     - I bud' ostorozhen, -  naputstvoval ego Zang. - Pomni, chto  sluchilos' s
Robertom.
     Valentin kivnul i vyshel iz kabineta.
     Vse bylo ne  tak.  Zachem v bumagah zapiska Landy? Pochemu Zang nichego ne
skazal o "nashih  priyatelyah"?  Ochevidno, Robert tozhe rabotal pod prismotrom -
opyat'  zhe, pochemu? Razve  izuchenie  zombi  nastol'ko opasno? CHto  tam voobshche
proishodit, v Faringii-to?
     Domoj ya  hochu,  podumal  Valentin, k  zhene, ne vyspalsya ya,  i  dazhe  ne
zavtrakal. V grobu ya vidal vashi sekrety!
     On  tolknul  dver'  i  voshel  v  operatorskuyu.  Stella  i  vpryam'  byla
preduprezhdena  -  uzhe  navela  manikyur  po  pervomu  razryadu.   Ona  sidela,
otkinuvshis' v kresle, zakinuv nogu na nogu, i potyagivala apel'sinovyj sok iz
vysokogo bokala. V shiroko raskrytyh glazah ee ne bylo i nameka na ustalost';
ona byla gotova shalit' i provocirovat'. I eto v polsed'mogo utra...
     - Privet vuajeristam, - pozdorovalsya Valentin. Stella byla iz svoih, iz
zemlyan dvadcatogo veka, i za slovom v karman ne lezla.
     - Privet  eksgibicionistam, - otozvalas' starshij vizomon-operator. - Ne
znaesh', chego eto shef nas v takuyu ran' podnyal?
     - Token-ring poteryalsya,  -  poyasnil Valentin.  -  SHef, pohozhe, noch'  ne
spal, glaza ot razmyshlenij  na lob  lezut, yavno nad chem-to dumal. No  eto ne
nashego uma delo...
     Stella dopila sok i pokachala nogoj.
     - Tak chem zhe my zajmetsya?
     - Seksom po special'nostyam, - burknul Valentin. Pochemu-to  trepat'sya so
Stelloj emu ne hotelos'. - YA budu shlyat'sya po Faringii,  poigryvaya muskulami,
a ty budesh' podglyadyvat'.
     - Bezdna naslazhdenij, - Stella zakatila glaza.  - I kak dolgo prodlitsya
eto nezemnoe blazhenstvo?
     - Kontrol'nyj srok - dva tridcat'.
     - Signal kak obychno? Nikakoj ekzotiki?
     - Nikakoj. A vot poprygat' pridetsya. - Valentin vzoshel  na slozhennyj iz
zheltogo peschanika start-podium. - Pervoe mesto - Flammet, pridorozhnaya korchma
v polukilometre ot goroda.
     -  "Ryzhij  Feniks"?  Logovo  Presleduyushchih?  - Stella  priotkryla  rot i
demonstrativno probezhalas' yazychkom po gubam. - Budet na  chto posmotret'. Ty,
glavnoe, tam s zombyami poostorozhnee!
     - Davaj otpravlyaj, - vzdohnul Valentin. - ZHrat' hochetsya!
     Stella rassmeyalas':
     - Dumaesh', v "Ryzhem Fenikse" tebe udastsya podkrepit'sya?  Tam  zhe zasela
zonderkomanda  nashego  Roberta.  Ves'  den'  les  prochesyvali,  a  k  vecheru
pritomilas',  i teper'  ot®edayutsya, otpivayutsya, i  razgovory  razgovarivayut.
Tebe povezet, esli ty vyprosish' hotya by tri korochki hleba.
     -  Mnogo li nado ubogomu? - sprosil Valentin, zadorno zvenya  bubencami.
Kolpak fakira garantiroval emu teplyj priem v lyuboj harchevne. - Aj, hozyajka,
hlebushka kusok da piva stakan, i budet ne kabak, a  veselyj balagan, fokusy,
volshba, smeshnye slovesa, a za otdel'nuyu platu - i vovse chudesa!
     - Vot on  ya, vot oni, vashi denezhki, - podhvatila Stella, - a vot uzhe ni
menya, ni deneg!
     |to bylo poslednee,  chto Valentin uslyshal pered tem, kak perenestis' na
Poberezh'e.



     Iz lesa vyhodit starik,
     A glyadish' - on sovsem ne starik...

     Mgnovennyj  oznob,  pokalyvanie  vo  vsem tele  - i Valentin uzhe stoyal,
pochti upershis'  nosom v  morshchinistuyu  koru pyatiobhvatnogo duba.  Pod  nogami
myagko  pruzhinil  kover  iz mha, v teplom nochnom vozduhe visel edva  oshchutimyj
aromat  fialok,  skvoz'  krony dubov proglyadyval serebristyj  disk  |luni  -
mestnoj  luny,  razmery kotoroj  porazhali dazhe  posle celoj zhizni  na Pange.
Vovsyu  zalivalis' cikady,  sleva mezhdu stvolov  mel'kali ogni i  razdavalis'
veselye golosa. Bojcy s zombi pominali svoego komandira.
     Prekrasnaya, dobraya strana, podumal Valentin. Na pervyj vzglyad.
     On stoyal pod  dubom,  perevodya  dyhanie.  Kak vsegda,  pervye minuty na
Poberezh'e  davalis'  nelegko,  serdce  kolotilos'  v  grudi, ladoni  poteli,
hotelos' plyunut' na vse i podat' znak Stelle - zabiraj  obratno. Davnen'ko ya
ne bral v ruki shashki...
     Imenno zdes', na Poberezh'e, Valentin vpervye uznal, chto takoe nastoyashchij
strah. Do  etogo,  na  trenirovochnyh vylazkah, vse  shlo prekrasno: krest'yane
byli gostepriimny,  monahi - zanudny,  rycari -  vzdorny i opasny, no  legko
menyali gnev na milost'. Togda, topaya po  mental'nomu sledu,  Valentin sam ne
zametil, kak vyrulil na Velikij Trakt i okazalsya vdrug nos k nosu s karetoj,
perevernutoj na bok, i desyatkom lyudej, s  voplyami razmahivayushchih vsevozmozhnym
holodnym oruzhiem.
     Dal'nejshee proishodilo kak v tumane. Valentin pomnil, chto oglyadelsya  po
storonam  -  no vdol'  vsego Velikogo Trakta tyanulas' shirochennaya proseka,  a
srazhavshiesya v bol'shinstve  svoem byli  konnymi, - i poka on oglyadyvalsya, ego
tozhe  zametili; sobstvenno, kostyum fakira trudno ne zametit', dazhe v  tumane
on  vozveshchaet o  sebe zvonom  bubencov.  Ne  govorya  hudogo slova,  odin  iz
korenastyh molodcev, srazhavshijsya  v peshem stroyu, otskochil na neskol'ko shagov
v  storonu  i  podnyal  visevshij u  poyasa  samostrel. Valentin  uspel  tol'ko
udivit'sya - kak zhe  tak, draka idet uzhe neskol'ko minut, samostrel ne dolzhen
byt' zaryazhen! - a korotkaya tyazhelaya strela uzhe letela pryamo emu v lico.
     Valentin,  konechno, znal, chto otbivat' strely rukoj nel'zya ni pri kakih
obstoyatel'stvah.  No  vspomnil ob etom,  tol'ko  kogda strela  ushla daleko v
storonu, a strelyavshij zamer s shiroko otkrytym rtom.
     - Koldun! -  zakrichal on na  yazyke, kotoryj Valentin  ne smog opoznat'.
Kak  obychno,  smysl slov byl ponyaten  - no sami slova,  bolee  pohodivshie na
hripy umirayushchego, ne vyzyvali nikakih associacij.
     I vot tut-to sluchilos' samoe strashnoe.
     Vse  derushchiesya migom  opustili  oruzhie i stali  ostorozhno priblizhat'sya,
zahodya s obeih  storon. Valentin smotrel na nih, i  strah  medlenno napolnil
ego  telo.  Kak  v  strashnom  sne, on  glyadel  na razbojnikov  i  ih  zhertv,
ob®edinivshihsya protiv nego, ni v chem ne povinnogo  fakira, i nichego ne mog s
soboj podelat'.
     Proishodyashchee bylo sovershenno nevozmozhnym.
     Fakiry podobno  zemnym brodyachim artistam ne predstavlyali  soboj  nichego
ekzoticheskogo. Im  byli  rady i v  bol'shih gorodah, i  v gluhih  derevushkah.
Valentin - a tochnee, Faler, kak zvalsya on na Pange, - ispravno platil podati
glave Gil'dii,  poyavlyalsya na vseh osennih  popojkah - poyavlyat'sya na vesennih
schitalos'  durnym tonom  dlya  novichka  - i potomu  schital  sebya  natural'nym
pangijcem.
     Sobstvenno,  nichego  osobennogo ne  predstavlyali  iz sebya i magi. Lyuboj
dostatochno bogatyj remeslennik mog nanyat' maga nachal'nogo  urovnya, metra, za
kakoj-to desyatok  rialov.  Ohochij do  udachi  kondot'er  mog  pozvolit'  sebe
derzhat' pri  kazhdoj  tysyache bojcov  po  nastoyashchemu  boevomu  magu, nosivshemu
zvanie mastera. Palata grossmejsterov  upravlyala delami magov tochno tak  zhe,
kak Gil'diya -  delami  fakirov  i prochih  brodyachih  artistov.  Brosat'sya  na
pervogo  popavshegosya maga s voplyami "Koldun!" znachilo okazat'sya sumasshedshim,
a to i opasnym nevercem, kak zdes' imenovali eretikov.
     I tem ne menee kol'co szhimalos', i strah ledenil serdce.
     S perepugu Valentin reshil, chto ego eshche raz perebrosilo - na etot raz ne
na  Pangu, a s Pangi. Malo  togo, on tut  zhe soobrazil -  chego so  strahu ne
pomereshchitsya! - chto  v  etom  mire  magii prakticheski net, i potomu  koldunov
strashno boyatsya, ne lyubyat i szhigayut na kostrah.
     Kak ni stranno, imenno eta bredovaya, kak potom  vyyasnilos',  ideya ego i
spasla. Valentin ne stal primenyat'  mnogochislennye pal'covki - v  ego  stile
magii zaklinaniya vyzyvalis' k zhizni  slozheniem pal'cev v opredelennye figury
- raz drugoj mir,  to magiya mozhet  ne srabotat'! On  vskinul  pravuyu  ruku k
plechu, zaprashivaya nemedlennuyu evakuaciyu. Ot straha Valentinu bylo naplevat',
kakoj eto pozor - prosit' evakuacii cherez polchasa posle zabroski.
     Ego vytashchili rovno cherez tri sekundy, i etogo edva hvatilo.
     Razumeetsya,  potom  Valentinu  dolgo  ob®yasnyali,  chto   emu  neveroyatno
povezlo, chto ohotniki na magov vstrechayutsya  na Poberezh'e raz  v sto let, chto
samo ih  sushchestvovanie  est'  velichajshee otkrytie  so  vremen  ekspedicii  v
Drakon'i Gnezdov'ya,  chto  v konce koncov  nichego strashnogo ne proizoshlo by -
ved' iz zemlyanina magicheskuyu silu ne vytyanut', u nih vse po-drugomu, plyunuli
by  i  otpustili... Valentin otpivalsya goryachim nektarom, kachal golovoj  i  s
prezhnim  strahom  prislushivalsya  k oshchushcheniyam  v  tele,  stavshim vdrug  ochen'
holodnym  i  hrupkim.  Posledstviya "holodnogo vzglyada", kak  nazyvalos'  eto
zaklinanie, polnost'yu proshli tol'ko cherez nedelyu.
     Strah sohranilsya do sih por.
     Kazhdyj raz, stupaya  na  zemlyu Poberezh'ya  - bud'  to  Landor,  Faringiya,
|l'san ili  Farrash, - Valentin pokryvalsya holodnym  potom.  I  delo bylo  ne
tol'ko  v tom, chto mir etot byl  nesravnenno opasnee  rodnogo Demidovska, ne
govorya uzhe o rajskom sade strany |bo; zhizn' obychnogo cheloveka zdes' cenilas'
v  sotnyu  rialov, a cheloveka blagorodnogo  proishozhdeniya  -  v dve sotni; ne
tol'ko v tom, chto v dobroj treti sluchaev mirnaya beseda perehodila v ssoru, a
ssora -  v draku,  horosho, esli odin na odin; ne tol'ko v tom, chto narushenie
lyubogo  iz soten mestnyh obychaev sulilo chuzhaku - a fakir byl chuzhakom povsyudu
-  pozornoe izgnanie (s konfiskaciej imushchestva), a  to i  pozornuyu smert'; i
dazhe ne v tom, chto vse eto schitalos' zdes' v poryadke veshchej, ravno kak i naem
banditov dlya  ustraneniya  sopernika,  zauchivanie  naizust'  klyatv,  daby  ne
sbit'sya na sude, publichnye pytki i pytki s ogranichennym kolichestvom  biletov
- delo bylo sovsem v drugom. Valentin provel  na Poberezh'e v obshchej slozhnosti
shest' let, no  do  sih por,  popadaya v  eti  temnye  veka, otchayanno boyalsya -
boyalsya  nevziraya  na chernye  poyasa  i  nefritovye  perstni,  otmetivshie  ego
mnogochislennye uspehi v boevyh iskusstvah.  On boyalsya, potomu chto ne ponimal
zhivushchih zdes' lyudej, sposobnyh pit' s toboj za vechnuyu druzhbu, a  v sleduyushchuyu
sekundu - ubit' za nelovko oprokinutuyu tarelku s sousom.
     Valentin  posmotrel  v  storonu ognej i  skorchil  nedovol'nuyu  grimasu.
Proshlye operacii tak i vstali pered glazami. Korchma, v nej obyazatel'no sidit
hot' iz  treh chelovek, da banda,  i  nepremenno v podpitii, i vsem chertovski
skuchno. Smotret' predstavlenie  fakira, konechno, razvlechenie  -  no  slishkom
mnogie predpochitayut etomu obychnyj mordoboj.  Osobenno s chuzhezemcem,  kotoryj
hot' i krepkogo slozheniya, no odin, sovsem odin.
     Kuda  luchshe,  podumal  Valentin,  bylo  by  nazvat'sya   ne  Falerom,  a
Raz-Dva-Po-Morde, i  drat'sya  na spor. Pod  takoj legendoj  rabotat' bylo by
kuda spokojnee. Draki i den'gi  by prinosili,  i  reputaciyu by ukreplyali. Nu
ladno,  zavtrakat'-to my  budem,  ili  kak?  Vzdohnuv, Valentin  poplelsya  k
korchme.
     V svete  |luni, kak  dve  kapli vody pohozhem na svet neonovyh  fonarej,
korchma  byla  vidna  do brevnyshka. SHirokaya veranda, dve loshadi u  konovyazi -
nikak blagorodnye  iz goroda pozhalovali! - nastezh' raspahnutaya dver', eto  v
chas-to  nochi.  V  stojlah,  poodal', bol'she  desyatka  konyag. Pohozhe, brigada
Roberta reshila obosnovat'sya zdes' nadolgo.
     Valentin  voshel v  korchmu  i  povernulsya k  dlinnomu  obshchemu  stolu, po
tradicii raspolagavshemusya sleva:
     - Mir domu semu!  Slava Voitelyam!  Dozvol'te  brodyachemu fakiru vypit' i
zakusit'?  -  privetstvoval  on  sobravshihsya  v  sootvetstvii  s  ulozheniyami
Gil'dii.
     Zajti  v korchmu i ne predstavit'sya  bylo ne  prosto nevezhlivo. |to bylo
eshche i  opasno. Za takoe mogli zaprosto  vyzvat'  na poedinok. Prichem fakiru,
kak cheloveku nizshego sosloviya, oruzhiya v etom poedinke ne polagalos'.
     Predstavivshis',  on  oglyadelsya.  Za  obshchim  stolom sideli  dvoe  farov,
razryazhennyh  po gorodskoj mode v limonnye zhilety, sinie shtany  i belosnezhnye
rubashki,  sverkayushchie  nashitym  biserom.  Naprotiv   nih  raspolozhilis'  sem'
chelovek,  vse kak  na podbor roslye, shirokoplechie,  v  skripyashchih novoj kozhej
kamzolah, s belymi emalevymi emblemami  Presleduyushchih  na  grudi.  Sprava, za
otdel'nymi  stolikami, pili  pivo neskol'ko  krest'yan - borodatye,  puzatye,
gorlastye.  Po   ih   raskrasnevshimsya  fizionomiyami   bylo   ochevidno,   chto
zemlepashestvo v  etih krayah procvetaet nevziraya na zombi  i genocid  Serogo.
Korchma  kak korchma, podumal Valentin, pravda, krest'yanam  uzhe ne do fokusov.
On sklonil golovu v poklone i sdelal shag k obshchemu stolu.
     |to  razreshalos'  - posle ob®yavlenogo Serym uravneniya v pravah fary uzhe
otvykli kichit'sya pered prostolyudinami. Ucelevshie fary.
     Hozyain, gladko vybrityj tolstyak v serom fartuke,  vykatilsya iz  glubiny
komnaty i privetstvenno razvel rukami:
     - Slava voitelyam! K obshchemu  stolu syadesh' ili otdel'no  poka zakusish'? -
predupreditel'no osvedomilsya on. - Luchshe k obshchemu, far Bartolo ugoshchaet otryad
Presleduyushchih, budet tebe i pivo besplatno, i uchenaya beseda, do kotoroj,  kak
ya slyshal, vash brat fakir bol'shoj ohotnik!
     Valentin otoropel.
     Stol'  radushnogo  priema  emu  ne  okazyvali  nikogda.  Dazhe  v  Ligii,
slavyashchejsya izyashchnymi iskusstvami i beshenymi zarabotkami menestrelej.
     -  Da  blagoslovit tebya Seryj, - probormotal  Valentin,  prisazhivayas' s
blizhnego k dveryam kraya stola. - No kuda bolee uchenoj besedy ya ohoch do dobroj
porcii yaichnicy so svininoj!
     Hozyain dovol'no poter ruki:
     - Dva riala, fakir! Nazovi mne svoe imya, ya predstavlyu tebya gostyam, i ty
smozhesh' neploho zarabotat'!
     - Menya  zovut Faler, Raspilivshij Suk, - soobshchil Valentin ne tol'ko svoe
imya,  no i odno iz  prozvishch, kotoroe  emu  samomu nravilos' bolee drugih - v
silu igry slov, ponyatnoj tol'ko zemlyanam. On peredal hozyainu dve serebrennye
monetki. Odnako  i ceny v etoj korchme!  Neudivitel'no,  chto zdes' zaiskivayut
pered kazhdym gostem.
     Valentin soobrazil, chto popal ne prosto v korchmu, a v ves'ma  prilichnoe
zavedenie.  Hotya  mozhno  bylo   i  srazu  dogadat'sya  -  Presleduyushchim  ne  v
zabegalovke zhe ostanavlivat'sya!
     Hozyain  kivnul  i  otoshel  ot  Valentina.  Okolo  odnogo  iz  farov  on
ostanovilsya  i,  bystro  sklonivshis' k plechu, vpolgolosa  skazal - Valentin,
kotoromu vse eto pokazalos' podozritel'nym, prislushalsya:
     - Far Bartolo! |to znamenityj Faler!
     - A, Razognavshij Tolpu? - probormotal Bartolo. - Ochen' horosho...
     Valentin pozhal plechami. Razumeetsya, ego tryukov - takih kak "otpilivanie
suka, na kotorom sizhu"  ili "ugadaj yashchik  s zhenshchinoj" - ne mog povtorit'  ni
odin  iz fakirov poberezh'ya.  No ne  slishkom  li  mnogo  chesti  v  faringskom
zaholust'e?!
     -  Far  Faler! - vzrevel Bartolo,  povorachivayas' k Valentinu.  - Kakimi
sud'bami?! Neuzheli Velikij Amper uvidit vashe blistatel'noe predstavlenie?!
     Valentin  vstal  i  poklonilsya, a zatem  pustilsya v  dolgie rosskazni o
priklyucheniyah na  puti  syuda  iz  dalekoj Gambarry,  o tamoshnem sostyazanii  s
gornymi  koldunami, ob  otvratitel'nom sostoyanii  dorog po vsemu  Poberezh'yu,
isklyuchaya,  razumeetsya,  Velikuyu  Faringiyu, i o svoih planah  dat'  neskol'ko
predstavlenij v Ampere, konechno, esli  udastsya razdobyt' razreshenie. Vse eto
Valentin govoril sovershenno  mashinal'no,  postepenno uspokaivayas',  i vse zhe
ten' podozreniya mayachila na gorizonte  - chto-to slishkom mnogo vnimaniya k moej
persone.
     -  V dva  scheta! - Bartolo zamahal rukami. -  Sadis' poblizhe,  Faler, i
vypej s nami! Schitaj, chto razreshenie u tebya v karmane!
     Valentin slegka pododvinulsya, chtoby ne obidet' Bartolo ran'she vremeni.
     -  A  znaesh',  Faler, - podmignul tot Valentinu, no tak, chtoby videli i
Presleduyushchie, - ya naslyshan ne tol'ko o tvoih fokusah, no i o tvoej mudrosti!
     Valentin  pomorshchilsya. Vot uzh  ob  etom Bartolo  nikak ne  mog  slyshat'.
Interesno, chego emu vzbrelo v golovu? Poem - i sbegu, reshil Valentin.
     Hozyain  postavil dymyashcheesya blyudo  na  stol mezhdu  nim  i Bartolo. Uchuyav
zapah, Valentin mahnul rukoj na vse podozreniya.
     -  Byt'  mozhet,  far  Bartolo, -  progovoril  on, hvataya  rukami  kuski
svininy, - esli by za  mudrost'  platili tak zhe horosho, kak i  za fokusy,  ya
sumel by nemnogo poduchit'sya...
     Bartolo  zalilsya  gromovym  smehom.  Valentin  zametil,  chto  neskol'ko
Presleduyushchih takzhe pozvolili sebe ulybki.
     - Gotov  drat'sya v ogorozhennom kruge,  - zayavil Bartolo, otsmeyavshis', -
chto ty i bez vsyakoj ucheby zatknesh'  za  poyas  lyubogo mudreca. Ty,  pervym iz
zhivushchih perepilivshij suk, na kotorom sidel!
     Ah,  tak  vot chto on ponimaet  pod mudrost'yu,  skazal sebe Valentin. Nu
togda ya mudrec, tut uzh otpirat'sya pozdno.
     Hozyain postavil pered Valentinom kruzhku aromatnogo piva, izbaviv ego ot
neobhodimosti otvechat'.  Valentin  oporozhnil ee po  vsem  pravilam  -  rovno
napolovinu - postavil na stol,  utersya rukavom i  obnaruzhil, chto pryamo emu v
glaza smotrit vtoroj far, do etogo molcha  skryvavshijsya za neob®yatnoj figuroj
Bartolo.
     - Pozvol'te predstavit'sya,  far Faler, - ele slyshno proiznes  on, pochti
ne razzhimaya vytyanutyh v strunku gub, -  moe  imya Rejlis.  V moi  obyazannosti
vhodit znat' vse, chto proishodit v slavnom gorode Flammete.
     Nakloniv  golovu  v polupoklone,  Valentin vzglyanul na  chasy.  Kazhetsya,
rekord. SHest' minut  sorok  sekund. Tak  bystro  ya  s  kontrrazvedkoj eshche ne
stalkivalsya.
     I chto zhe eto znachit, podumal Valentin, sklonyaya golovu v znak uvazheniya k
novomu sobesedniku. On chto zhe, zhdal moego poyavleniya? Kol'co u nih? I vse eto
- hitraya intriga Serogo? Pora dokladyvat', tak poluchaetsya?
     Stop, stop, ostanovil  sebya Valentin. Hvatit domyslov, vse  eto slishkom
za  ushi prityanuto. Skazano  zhe -  esli  budesh' absolyutno uveren! A  ya voobshche
nikak ne uveren. Pomereshchilos' prosto.
     Valentin bystrymi glotkami prikonchil pivo.
     - Ochen' priyatno, - vydavil on. - Hotel by i ya znat' vse.
     - V Ligii, - prodolzhal Rejlis tak zhe besstrastno, - vy proyavili  sebya s
neozhidannoj storony. Mne kazhetsya, vy mogli by okazat' nam odnu uslugu.
     Valentin  mnogoznachitel'no ulybnulsya, skosiv  glaza vniz napravo, tuda,
gde boltalsya  ego toshchij meshochek s monetami. S  neozhidannoj storony! A chto by
ty sam delal na moem  meste,  esli  by v razgar predstavleniya uvidal v tolpe
zritelej dvuh tal'menov, prishedshih poobshchat'sya s tret'im?!
     - Esli my ostanemsya dovol'ny, - kivnul Rejlis. Vidimo, on i vpryam' znal
mnogoe; po krajnej mere namek Valentina on ponyal.
     - YA ves' k vashim uslugam! -  proniknovenno voskliknul Valentin. - Slava
Seromu,  ya i  ne  ozhidal  vstretit' tak daleko  ot  stolicy stol' izyskannoe
obshchestvo!
     - Kushajte, kushajte,  Faler, i poslushajte,  chto  ya vam  skazhu, -  Rejlis
opersya  loktyami na  stol, podperev  golovu.  Valentin poslushno  navalilsya na
yaichnicu.  -  YA  znayu,  chto  proizoshlo  v  Gel'vecii.  V  tot  den'  vy  byli
edinstvennym, kto predstavlyal sebe,  chto proishodit. I  ne pytajtes' ubedit'
menya, chto eto byl vsego lish' fokus.
     - |to byl moj luchshij fokus, - dovol'no probormotal Valentin. - Kak  oni
bezhali, kak oni bezhali!..
     - Oni  bezhali, - soglasilsya Rejlis. - No  pochemu  oni  bezhali?  Tochnee,
zachem vam bylo nuzhno, chtoby oni bezhali?
     Tak ya tebe i skazal, podumal Valentin.
     - Mne?! Nuzhno?! - on rastopyril pal'cy, slovno ottalkivaya  kuchu musora.
- CHtoby polgoroda razbezhalos', ne zaplativ?! Far Rejlis, obychno posle takogo
predstavleniya  ya legko  nabirayu shlyapu zolotyh!  |to  bylo kakoe-to zatmenie,
kara nebesnaya, ne inache!
     Rejlis nastavil na Valentina dlinnyj kostlyavyj palec.
     - Vy spasali lyudej, Faler! - s rasstanovkoj proiznes on.
     -  Ni  za  chto!  -   voskliknul  Valentin,  otpryanuv.  Potom,   na  mig
zadumavshis',  popravilsya. - Nu to est' da, ya ih spas! No vot zachem spas - do
sih  por golovu  lomayu.  Znaete, kogda vystupaesh',  -  Valentin  vdohnovenno
brosil v  rot  eshche  kusok svininy, - eto vrode kak p'yan, kazhetsya,  budto vse
mozhesh', budto letish' nad tolpoj... Vot mne i udarilo v golovu - a chto,  esli
sozdat' illyuziyu stol' uzhasnuyu, chtoby ona napugala vseh?
     - Pryamo tak i udarilo, sovershenno sluchajno? - Rejlis pokachal golovoj. -
Za  neskol'ko  minut do togo, kak  centr  goroda  prevratilsya  v  razvaliny?
Znakomy li vy s pytochnym ulozheniem Velikoj Faringii?
     Nachinaetsya, skazal sebe Valentin.
     On provel kuskom hleba po tarelke, sobiraya poslednij zhir, polozhil ego v
rot  i nachal medlenno perezhevyvat'.  Pozavtrakat' ya pozavtrakal, bol'she menya
zdes' nichto ne derzhit.
     - Esli  eta  korchma zagoritsya  srazu posle vashego uhoda,  - poyasnil tem
vremenem  Rejlis, -  nikto  na svete ne  smozhet dokazat', chto  vy zashli syuda
prosto tak. Polagayu, vy  ponimaete,  kakoj  verdikt  vyneset  v etom  sluchae
tribunal Seryh?
     Valentin posmotrel  na Rejlisa, staratel'no izobrazhaya strah. Teper' ego
prihodilos' izobrazhat'. Otboyavshis' svoe v pervye dve minuty, Valentin prinyal
pravila  igry etogo  mira i  dazhe  k  pytkam  otnosilsya,  kak  mestnye  -  s
ponimaniem.
     A vot tribunal Seryh - eto ne shutka. |togo dazhe fakiry boyatsya.
     - Far Rejlis! Da razve ya protiv? -  Valentin  vsplesnul rukami. - Mozhet
byt',  eto  bylo  predvidenie,  mozhet  byt'  - ozarenie!  No klyanus'  pravom
imenovat'sya  fakirom,  ya znat' ne znal, chto sluchitsya vo vremya predstavleniya!
Posudite sami, razve  zh  ya ego  zateyal by,  znaya,  chto  mne tak nikto  i  ne
zaplatit?!
     - Mozhet byt', i tak, - probormotal Rejlis. Hozyain molcha  postavil pered
Valentinom  vtoruyu  kruzhku  piva. -  Skazhite, Faler, a v poslednee vremya vam
bol'she ne prihodilo v golovu sozdat' uzhasnuyu illyuziyu?
     - A, von vy  o chem! -  obradovalsya Valentin. - Net, dazhe mysli takoj ne
bylo. Vprochem,  v Faringii  ya nedavno... |, pogodite-ka! Vam chto, tolpu nado
razognat'?
     Nu,  esli  oni i  posle  etogo menya  mudrecom  budut  schitat',  podumal
Valentin, ya ih s chistoj sovest'yu nazovu kretinami!
     Rejlis skrivilsya.
     - Net... Ladno, Faler,  predpolozhim, my  prosto  vedem uchenuyu besedu. -
Valentin ugodlivo kivnul, pro sebya ne verya ni na grosh. - Vy, konechno, znaete
o napasti, obrushivshejsya na faringskuyu zemlyu?
     - ZHivye mertvecy? - peresprosil Valentin so znaniem dela.
     - Da, -  Rejlis  rasseyanno  kivnul.  -  zombi. |to  ne  prosto  ozhivshie
mertvecy.  Oni napadayut na luchshih nashih  lyudej - na chinovnikov, na Voitelej,
na raskayavshihsya farov. Oni vedut sebya ne  prosto kak razbojniki, chto bylo by
ponyatno - oni dejstvuyut kak soldaty vrazheskoj armii!
     A  Ne-Dzho  -  kak  ee  polkovodec, podumal  Valentin.  Kovpak  mestnogo
znacheniya.
     -  Kak  by vam ponravilsya  smerch, - prodolzhil Rejlis, - unosyashchij tol'ko
voinov i ostavlyayushchij nevredimymi krest'yan?
     -  O, - ozhivilsya Valentin, - eto byl by prekrasnyj  fokus! ZHal', chto  ya
dazhe ne predstavlyayu  sebe, kak eto  sdelat'. Hotya,  byt' mozhet, Arhon... ili
gornye kolduny...
     - Vot imenno, fokus, - kivnul Rejlis. - Za takim smerchem stoyal by nekij
fakir. Tak vot, ya dumayu, chto koe-kto stoit i za vsemi nashimi zombi.
     - |to ne ya! - otkrestilsya Valentin.
     Rejlis snova pomorshchilsya:
     - Razumeetsya,  ne vy. |to pod silu lish' nemnogim. Izbrannomu, naprimer,
- On vyzhidatel'no posmotrel na Valentina.
     - Izbrannomu?! - glaza Valentina okruglilis'. - Snova, kak v Gel'vecii?
- On opaslivo poglyadel na potolok i sudorozhno othlebnul piva.
     -  Faler,  -  uporstvoval  Rejlis.  - Vy  edinstvennyj  iz  nas  videli
Izbrannyh, srazhayushchihsya drug s  drugom. Skazhite, - on medlenno vytashchil iz-pod
stola  meshochek s monetami i  polozhil ego na stol, - kak po-vashemu, Izbrannyj
stal by natravlivat' zombi na svoego vraga?
     Uvidev  meshochek,  Valentin rasplylsya  v  ulybke  i  dovol'no  podmignul
Rejlisu. Do chego vse-taki priyatno, kogda tebya ponimayut!
     Odnako  vopros mestnogo  gebeshnika  treboval  obstoyatel'nogo otveta.  V
Upravlenii  versiya o  tom,  chto Ne-Dzho  -  eshche odin  tal'men, byla  davno  i
bezogovorochno otvergnuta. Tal'meny pri  vsem  ih mogushchestve ne byli sposobny
sozdavat'  zombi - u nih  v luchshem sluchae poluchilis' by kiborgi, vrode flaev
ili drejkov, tak populyarnyh v |bo. Mezhdu tem zombi - a eto bylo izvestno eshche
do issledovanij Roberta - byli samymi  natural'nymi kvazizhivymi organizmami,
inymi slovami, nezhit'yu. V ih telah proishodil metabolizm magicheskih energij,
elementarnym   primerov  kotorogo  sluzhili  te  zhe   vampiry.  Kaplya  krovi,
perevarivanie   kotoroj  ne   nakormilo   by   i  myshi,   zapuskala  slozhnyj
biohimicheskij  process,  sozdavavshij  neustojchivye,  no  ves'ma  effektivnye
molekuly,  edakie  zaklinaniya,  napisannye  genami.  V   rezul'tate  vampiry
razvivali  moshchnost',  sravnimuyu  s tankom - k  schast'yu,  na  ves'ma korotkoe
vremya. Biohimiya zombi byla izuchena gorazdo huzhe; sobstvenno, kak raz  Robert
i dolzhen byl utochnit',  chem konkretno eti zombi pitayutsya i  otchego tak redko
napadayut  v  svetloe  vremya  sutok.  A  vmesto  etogo  prinyalsya  raskidyvat'
pal'cy...
     Hotya ya ne znayu,  chto on za eti mesyacy narabotal, oborval sebya Valentin.
V lyubom sluchae,  tal'meny zdes' ni pri chem.  Vot  tol'ko  kak  eto ob®yasnit'
Rejlisu?
     -  Izbrannyj  -  povelitel'  zombi?!  -  Valentin  izobrazil  iskrennee
udivlenie. - YA odin raz videl Izbrannyh v boyu, i mogu odno skazat': zombi im
bez  nadobnosti. Predvechnye Predki, oni zhe zemlyu dybom  stavyat! Ot Gel'vecii
odni  razvaliny ostavili!  - Valentin  pokachal golovoj. -  YA, konechno, vsego
lish' skromnyj fakir,  no poslushajte moe  mnenie: izbrannye  slishkom  moguchi,
chtoby tratit' svoe vremya na vsyakih zombi. Esli by Georg, ili Detmar, ili eshche
kto-nibud',  dosele  neizvestnyj, pozhelal by svergnut'  Serogo  Voitelya,  on
prosto  yavilsya  by v  Amper i vyzval by ego  na poedinok. - Valentin tryahnul
golovoj. - Ne k nochi budet skazano...
     Rejlis zadumchivo razvyazal meshochek  i vytashchil ottuda serebrennuyu monetu,
potom, sdelav  pauzu,  vytashchil eshche odnu; polozhil  monety  na stol  i spryatal
meshochek. Valentin s neudovol'stviem provodil tot vzglyadom.
     - YA ozhidal bol'shego, - zametil Rejlis.
     - Tak  sprosite menya eshche! -  voskliknul Valentin,  vojdya v rol'. Teper'
emu na samom dele hotelos' podzarabotat'.
     Odnako  sprosit'  eshche  - esli, konechno,  on sobiralsya  eto  sdelat',  -
Rejlisu  tak  i   ne  udalos'.  Odin  iz  Presleduyushchih,  do  sih  por  molcha
potyagivavshij pivo i  mrachno slushavshij  uchenuyu  besedu,  reshitel'no  otstavil
kruzhku v storonu.
     -  Dovol'no  boltovni!  -  ryavknul on. -  My  zhdali vas ves'  den', far
Bartolo, i ne dlya pustyakov. A teper', kogda vy nakonec soizvolili  priehat',
my  vynuzhdeny  nalivat'sya  pivom  i slushat'  nelepye  bajki  podozritel'nogo
fakira! Vy gotovy razgovarivat'  s  lyuboj  podzabornoj dryan'yu,  tol'ko ne  s
nami, pryamymi predstavitelyami Serogo. YA ne nameren bolee zhdat'!
     Govorya   vse   eto,  Presleduyushchij   slovno  pripodnyalsya   nad   stolom.
Vypryamivshis', on okazalsya  na golovu  vyshe  sidevshego naprotiv Bartolo, a  v
golose  ego zazvuchali  komandnye  notki.  Vot  tak  povorot, zainteresovalsya
Valentin, kto zhe zdes' glavnyj-to?!
     -  Alonso, - myagko, no s nekotorym neodobreniem proiznes Rejlis, - vse,
chto ya delayu,  sluzhit imenno toj peli, dlya kotoroj vy nas priglasili. I ya eshche
ne zakonchil.
     - I ne  zakonchish'!  -  otrezal Alonso,  kotorogo tochno prorvalo. Dolzhno
byt', predvoditelyu kommandos nadoelo  vynuzhdennoe bezdejstvie. - Dumaesh',  ya
ne  ponyal,  k  chemu ty  vedesh' etot  razgovor? Ty pytaesh'sya svalit'  vse  na
nevedomogo Izbrannogo, chtoby  opravdat'  svoe bezdejstvie! Far  Bartolo, vash
podchinennyj ne proyavlyaet dolzhnogo rveniya!
     - Ne goryachis', Alonso, - dobrodushno skazal Bartolo. - Kak raz rvenie-to
on proyavlyaet -  uvidel  novogo  cheloveka,  i  srazu doprashivat'.  -  Bartolo
dovol'no zahohotal. - Hozyain, eshche piva!
     -  Far Bartolo, - progremel Alonso, - nam nuzhna  vasha pomoshch', a ne vashe
pivo!
     Ogo, izumilsya Valentin. Da chto  za narod Robert nabral v svoyu komandu?!
Vprochem, v otchete tak i bylo skazano - "takih zhe otchayavshihsya, kak ya sam".
     Bartolo podnyal golovu i nehorosho uhmyl'nulsya:
     - V etom gorode ya - burgomistr Serogo. Alonso, ne zabyvajtes'!
     - Ty oshibaesh'sya! - Alonso naklonilsya vpered i posmotrel Bartolo pryamo v
glaza. - Roberto podchinyalsya tebe, no on ischez, teper' ya, kak ego  lejtenant,
prinyal komandovanie Otryadom Presleduyushchih. No  presledovat' my budem ne tvoih
vymyshlennyh Izbrannyh, a teh, kto ubil ili pohitil Roberta!  Kakogo by vkusa
ni bylo ih pivo!
     Bartolo poblednel, pravaya ruka ego dernulas' pod stol, nasharivaya mech.
     Valentin  pochuvstvoval,  kak s®edennyj  zavtrak  vstaet kolom.  Korchma,
korchma, chtob ee, nu nikak nevozmozhno bez draki...
     Rejlis shvatil Bartolo za ruku:
     - Ostanovites'! On prav!
     Op-lya, izumilsya Valentin. Aj da gebeshnik!
     -  Otryad  Presleduyushchih podchinyaetsya  napryamuyu  Seromu, -  skorogovorkoj,
boryas'  so  vse  eshche  rvushchimsya  v  boj Bartolo,  ob®yasnyal Rejlis,  -  gibel'
komandira ili ischeznovenie - eto otdel'noe  zadanie, bolee prioritetnoe, chem
nash vyzov, tak chto sejchas oni predstavlyayut zdes' Serogo!
     Bartolo  perestal  borot'sya  i  uhvatilsya za pivo. Ruki ego  zadrozhali,
kazhetsya, on tol'ko sejchas ponyal, chto byl na volosok ot smerti. A ved' Alonso
ego  provociroval, podumal  Valentin.  Esli by  ne Rejlis...  Srednevekov'e,
chistoe srednevekov'e.
     - Proshu proshcheniya, lejtenant, - vydavil Bartolo. - Prikazyvaj, ya k tvoim
uslugam.
     - Prezhde  vsego,  - rasporyadilsya Alonso, - takie razgovory prohodyat bez
svidetelej. Ochistit' zal!
     Valentin dazhe rta ne uspel otkryt'.  SHestero  ryadovyh presleduyushchih vmig
soskochili  s mest, odin iz nih podhvatil Valentina pod ruki, ryvkom postavil
na nogi, povernul k dveri - kraem  glaza Valentin zametil, chto s krest'yanami
za sosednimi stolami obhodyatsya tochno tak  zhe - i tolknul - myagko, no s takoj
siloj, chto Valentin pulej ustremilsya vpered.
     Proizojdi  eto shest' let nazad, kogda Valentin  byl zelenym novichkom, v
dver' vyletel by  sam  Presleduyushchij.  A  potom Valentinu  prishlos' by  dolgo
izvinyat'sya pered Zangom za provalennoe zadanie.
     Sejchas zhe Valentin dazhe ne pomorshchilsya. Na to i golova,  chtoby  ej dveri
vybivat', podumal on filosofski, odnako stoit  li vot tak vse i zakonchit'? V
konce  koncov,  Faler - daleko ne poslednij  fakir,  chto, esli eto proverka?
Kazhetsya, po predydushchim drakam u menya slozhilas' opredelennaya reputaciya...
     "Perchatka"  na  letu  poluchilas'   krivovatoj,  no   Valentin  uspel  i
raspahnut' dver', i ucepit'sya za potolochnuyu balku.  Po etoj prichine, vyletev
na ulicu, on vovse ne poletel vverh tormashkami s vysokogo kryl'ca, a vzletel
v  vozduh,  opisal  poluokruzhnost',  gasya skorost',  zavis  na  mgnovenie  v
vozduhe, a  potom rezko perekinul "perchatku" s  balki  na uzkoe okno vtorogo
yarusa i mgnovenno vtyanulsya v nego, okazavshis' v tom zhe samom obshchem zale.
     Krest'yane  uzhe  vysypalis'  iz korchmy,  kak  goroh.  Dvoe  Presleduyushchih
zatvorili dveri i vstali u nih, vytyanuvshis' v strunku.
     - Proshchu proshcheniya, - poklonilsya Valentin, zazhigaya nad golovoj magicheskij
sharik, - a kak zhe prichitayushchiesya mne monety?!
     I tut  zhe  ostroe oshchushchenie  nepravil'nosti  kol'nulo  ego  v  solnechnoe
spletenie. Zachem ya eto delayu?
     Zachem mne eti den'gi?!
     Alonso, bezuslovno, ne ozhidal  nichego podobnogo. A vot Rejlis i Bartolo
vstretili Valentina ulybkami. Kazhetsya, oni dazhe dovol'no pereglyanulis' mezhdu
soboj.  Ladno, reshil  Valentin, nelishne  budet eshche raz prodemonstrirovat', v
chem raznica mezhdu fakirom i magom. Fakira b'yut, esli fokus ne poluchaetsya.
     Magicheskij sharik -  pustyak, vrode by, a vyglyadit kak  nastoyashchaya sharovaya
molniya, - kolyhalsya  nad  golovoj  Valentina,  otbivaya u Presleduyushchih  ohotu
povtoryat'  spusk  s  lestnicy. Rejlis i Bartolo molchali,  predostaviv Alonso
samomu vyputyvat'sya  iz situacii. Valentin uzhe raskayalsya vo vsem, chto  delal
segodnya  s samogo  utra, i ostavalsya na meste isklyuchitel'no radi podderzhaniya
reputacii fakira Falera.
     Alonso, ne govorya ni slova, sdelal zhest, u vseh specnazovcev oznachayushchij
odno i  to zhe. CHetvero Presleduyushchih  nachali  obhodit' Valentina, okruzhaya  so
vseh storon.
     - far Rejlis, - kak ni v chem ne byvalo povtoril Valentin, - kazhetsya, vy
mne chto-to obeshchali? Ili ya nedostatochno udovletvoril vashe lyubopytstvo?
     Rejlis ulybnulsya, molcha  vzyal obe  monety i brosil  ih  Valentinu cherez
golovu stoyashchego pered tem voyaki. Neulovimym dvizheniem Valentin perepravil ih
v sobstvennyj koshelek.
     -  Blagodaryu vas, far, - proiznes on i  poklonilsya.  - S  udovol'stviem
prodolzhil by nashu uchenuyu besedu, odnako chest' ne pozvolyaet  mne ostavat'sya v
korchme, otkuda menya vybrosili von.
     Alonso shevel'nul pravoj ladon'yu, no Valentin, okrylennyj uspehom - hotya
kakoe otnoshenie  imeli  dve  monety k ego osnovnomu  zadaniyu?! - sreagiroval
bystree.  Magicheskij sharik vspyhnul,  zaliv zal oslepitel'nym belym  svetom.
Valentin   igrayuchi   proskol'znul  mezhdu  dvumya  ostolbenevshimi   kommandos,
stoyavshimi u dverej, i vyskochil naruzhu.
     Ne  ostanavlivayas', on  vzyal  temp  i bystro  probezhal s  polkilometra.
Zablokirovav  zapah  i  okruzhiv sebya  magicheskim  kokonom,  Valentin  udobno
ustroilsya v lozhbinke mezhdu dvumya moguchimi kornyami i perevel duh.
     Vot i pozavtrakali.




     Pryg, lastochka, pryg,
     A v lapkah - topor.

     A ne pora li porabotat'?
     Valentin skripnul  zubami. Porabotat'! Kak zhe! Alonso  vpolne  sposoben
brosit'sya v pogonyu i prochesyvat' roshchu vsyu noch'  naprolet. Ne luchshaya kompaniya
dlya progulok  po  mental'nomu  sledu! Nu chto mne  bylo ne vyletet' iz korchmy
vverh  tormashkami i idti sebe  mirom? Teper' vot zhdi, poka vse uspokoitsya...
hot'  by  uznat', chto  tam v korchme  tvoritsya... A vprochem,  pochemu by  i ne
uznat'?
     Valentin szhal pravuyu ruku v kulak i podnyal ee k plechu - znak evakuacii.
Posizhu ryadom so  Stelloj,  dosmotrim spektakl', a potom obratno, zaodno soku
nap'yus', nado zhe kak-to pivo nejtralizovat'. |, a gde Stella-to?
     Valentin povtoril znak. Potom eshche raz. Nikakogo effekta.
     Ta-ak...
     Srazu  stalo  holodno.  Libo  Stella  otvleklas',  libo  delo truba,  s
optimizmom  rassudil Valentin. Odnim pal'cem mne yavno ne  otdelat'sya.  Budem
schitat', chto Stella  otvleklas'. SHef vyzval ili  v tualet  ubezhala.  Tak chto
obojdemsya svoimi silami.
     Valentin  snyal s  golovy kolpak i  vytashchil iz  nego  malen'kij kameshek.
Durackij  kolpak  sluzhil  emu  veroj  i  pravdoj uzhe mnogo  let;  snabzhennyj
dolgodejstvuyushchim  zaklinaniem,  on  hranil  v  sebe  beschislennyj  fakirskij
rekvizit. Kameshek, kotoryj dostal Valentin, nazyvalsya  Glazom Orla; Valentin
poter ego  ob rukav i, nastroivshis', podbrosil v vozduh. Kameshek pomercal na
fone temnyh derev'ev, stal nevidimym i  medlenno poplyl v storonu.  Valentin
prikryl glaza, sosredotochivshis' na orlinom zrenii.
     Proshche  vsego okazalos' vzletet' na  pyat'desyat metrov vverh, oglyadet'sya,
zametit'  korchmu  i  splanirovat'  pryamo  tuda.  Glaz  Orla,  v  otlichie  ot
vizomonov,  zvukov  ne peredaval,  a  izobrazhenie daval  takoe  slaboe,  chto
prihodilos' zakryvat'  glaza, chtoby chto-to uvidet'. Valentinu on polagalsya v
obyazatel'nom poryadke, kak i mnogie drugie chisto fakirskie  amulety; i sejchas
on nemalo poradovalsya etomu obstoyatel'stvu.
     Vokrug  korchmy bylo bezlyudno. Valentin podvel  Glaz  k oknu. Uf-f!  Vse
semero Presleduyushchih nahodilis' vnutri.
     Dvoe karaulili  dveri,  pyatero sideli vse za  tem  zhe  stolom, vmeste s
dvumya  farami,  i  vovsyu  popivali  pivo.  Rejlis  chto-to  govoril,  izredka
postukivaya  po  stolu,  ostal'nye  ego  vnimatel'no  slushali.  Dolzhno  byt',
gebeshniku udalos'-taki ob®yasnit' Alonso azy rozysknoj raboty.
     Ponablyudav  za  etoj nichut'  ne  menyayushchejsya scenoj  neskol'ko  minut  i
pomyanuv Stellu neskol'kimi slovami, Valentin reshil, chto pogonya ne sostoitsya.
CHto, esli ostavit' Glaz u korchmy, a samomu podobrat'sya k mestu proisshestviya?
Valentin otkryl  odin  sobstvennyj glaz  - i nichego ne  uvidel,  poskol'ku v
korchme bylo hot' kakoe-to osveshchenie, a vokrug prostiralas' temen'. Pomorgav,
Valentin koe-kak  prisposobilsya videt' i zdes', i tam. Sojdet, nakonec reshil
on. Mne by tol'ko sled vzyat'.
     Probravshis',  pominutno spotykayas', cherez dubovuyu roshchu - ladno eshche,  ne
tajga! - Valentin vyshel k  zadvorkam  korchmy,  tuda, gde  pochti sutki  nazad
besslavno zavershilis' izyskaniya Roberta. Oglyadelsya - da, von pod tem derevom
on stoyal, a otsyuda kak  raz zombi i  vyskochil. Proveril, kak dela v korchme -
teper' govoril Alonso, a Rejlis slushal ego, opershis' loktem  na kraj  stola.
Poza   nekotorogo   prevoshodstva,   zametil   Valentin,   pohozhe,  gebeshnik
vykrutilsya. Nu, s bogom.
     Glaz Orla svistnul v vozduhe, vozvrashchayas' k vladel'cu. Valentin prikryl
glaza i rasstavil ruki chut' v storonu. Potom povelel Obruchu iskat'.
     Bol'she vsego eto pohodilo na sny, bystro smenyayushchie drug druga. V kazhdom
sne neizmennym ostavalos'  mesto -  polyana pozadi "Ryzhego Feniksa". Valentin
videl  polyanu s  raznyh  test,  s raznoj vysoty, v  svete  dnya i v  vechernih
sumerkah,  on  byl to  Alonso,  osmatrivavshim  primyatuyu  travu, to Kertisom,
stoyavshim poodal' i otchayanno  chesavshimsya, to  Rejlisom,  brosivshim na  polyanu
korotkij vzglyad i pokachavshim golovoj. Nakonec,  on stal Robertom - i chut' ne
vskriknul ot  obzhigayushchej boli  v otkushennom pal'ce,  zatryassya ot neponyatnogo
straha,  osoznav, chto ego  proveli.  Eshche odin son - utrennie sumerki,  zemlya
zametno priblizilas',  monotonnoe  bubnenie  zapolnilo rot,  v  pole  zreniya
voznik Robert - vdvoe bol'she privychnogo -  i  Valentin uskoril  beg vremeni,
promatyvaya  uzhe  izvestnoe,  stremyas'  skoree  opredelit',  kuda  zhe  sbezhal
pojmannyj im malen'kij  zombi. Skoree za nim, proch' s  etoj slishkom zametnoj
polyany!
     Otkushennyj palec  hrustnul  na  zubah,  zemlya  zavertelas' i  paru  raz
pomenyalas' s  nebom mestami,  sumrak roshchi ponessya navstrechu.  Valentin zasek
napravlenie i  dvinulsya sledom, zamedlyaya i uskoryaya vremya. Zombi bezhal, legko
ogibaya  edva   zametnye  v  temnote  derev'ya,  ego  gnala  zverinaya  radost'
ispolnennogo porucheniya,  hozyain budet  dovolen,  vot ono  kolechko!  Bezhalos'
legko, telo napolnyalo uprugoe teplo, kazhdyj shag byl pesnej. Valentin zarychal
ot udovol'stviya - do chego, okazyvaetsya,  zdorovo  byt' zombi! Vse tam budem,
uspokoil on sebya, pribavlyaya hodu. Zombi nessya vpered, po pryamoj, ne razbiraya
dorogi.  Put'  ego lezhal  v samuyu chashchu bezlyudnogo Ongerskogo lesa.  Valentin
probezhal,  navernoe,  neskol'ko  kilometrov, poka vdrug ne  soobrazil: zombi
ponyatiya  ne  imel, kuda on bezhit.  Ego  prosto tyanulo vpered,  tyanulo so vse
narastayushchej siloj.
     Valentin  vyvalilsya iz  chuzhogo soznaniya  i  ostanovilsya,  zhadno  glotaya
vozduh.  Tol'ko tut  on  ponyal, naskol'ko  ustupaet zombi  v  fizpodgotovke.
Serdce chut'  iz  grudi  ne vyprygivalo, nogi  podragivali, otchayanno hotelos'
sest'.  Zombi zhe,  sudya po  mental'nomu sledu, k  etomu  momentu  eshche tol'ko
razognalsya kak sleduet, ostavayas' vse takim zhe bodrym i dovol'nym.
     -  Marafonec bezmozglyj, - vyskazalsya Valentin, ozirayas'. Samyj chto  ni
na est' temnyj les okruzhal  ego plotnoj stenoj. Dazhe luchi |luni ne pronikali
skvoz' gustye krony  derev'ev. Temnota byla nastol'ko  plotnoj, chto Valentin
sobstvennoj ruki ne videl. Ne bud' mental'nogo sleda, po kotoromu s  Obruchem
Valentin mog hodit' kak po shosse,  zdes' mozhno bylo by zaprosto zabludit'sya.
- Kuda eto on, interesno znat', napravlyaetsya?
     Valentin snova nastroilsya na soznanie zombi. Ustalost' kak rukoj snyalo,
zombi bezhal vpered,  oshchushchaya eto  "vpered" kak  nekuyu  silu, tyanushchuyu  k sebe.
Dvigat'sya v drugie storony poprostu ne hotelos'.
     Valentin vpolgolosa vyrugalsya - ne inache,  zombi  tak i  bezhal do samoj
vstrechi  s hozyainom!  Gde-nibud' v  dvuhstah  kilometrah k severu. Professiya
syshchika predstala pered Valentinom v novom svete.
     - Peshkom bezhat'?! - vsluh vozmutilsya on. - Ne bylo takogo ugovoru...
     V  principe,   v  tom,  chtoby  probezhat'  vsled  za  zombi  paru  soten
kilometrov,  ne bylo nichego nevozmozhnogo. Perestroit' organizm na magicheskuyu
energetiku,  i begi hot' nedelyu -  dazhe  ne  zapyhaesh'sya. Valentina, odnako,
obizhala sama  mysl'  begat'  na svoih dvoih v  vek peredovoj magii i vysokih
T-tehnologij.
     Odnako, dazhe s pomoshch'yu T-portala nel'zya popast' tuda, ne znayu kuda.
     Valentin  prisel  na  valezhinu  i  prizadumalsya.  Kazhetsya,  mozhno  byt'
uverennym,  chto zombi  tak  i bezhal  po pryamoj  do  samogo  konca.  Valentin
predstavil pered soboj kartu  etogo rajona. CHto  my imeem?  Napravo po  hodu
zombi k severo-vostoku  uhodila v gory dolina Rannetori, po kotoroj k yuzhnomu
moryu  protekala  odnoimennaya reka. Nalevo,  daleko  s zapada,  tyanulsya, chut'
othodya k severu, Detterskij hrebet,  pryamo pered Valentinom vzdymayas' dikim,
bezlyudnym  gornym massivom, gde  gromozdilis'  Angelari  -  velichajshie  gory
Faringii. Ot etih gor  Valentina otdelyal  Ongerskij les - znamenitaya  na vse
Poberezh'e   razbojnich'ya   vol'nica,   nyne  zametno  oskudevshaya   naseleniem
staraniyami vse teh zhe  Voitelej. Po vsej vidimosti,  zombi bezhal libo v odno
iz legendarnyh razbojnich'ih poselenij, ukrytyh  drevnej el'fijskoj  magiej v
netronutyh  debryah, libo i  togo  huzhe  -  v bezumnoe  nagromozhdenie  skal i
kan'onov gor Angelari. Oho-ho, podumal Valentin, eto zhe chetyrehtysyachniki...
     Skakat'  po  skalam, v  temnote, po sledam oderzhimogo  zombi, Valentinu
sovsem   ne  ulybalos'.  CHert,  znat'  by   hot'  priblizitel'no,   kuda  on
napravlyaetsya! Sudya po tempu, prikinul Valentin  - chtoby  ugnat'sya za  zombi,
emu  prishlos' zamedlit' vremya vospriyatiya vtroe,  - za desyat'  chasov tot  mog
probezhat' i  trista  kilometrov,  i  dazhe chetyresta.  Esli,  konechno, eshche ne
pribavil.  Kak raz dostatochno, chtoby  dobrat'sya do  skal. T'fu  ty propast',
ved'  tochno v skaly metit... a pochemu by  ne proverit', soobrazil  Valentin.
Stella migom podkinet. Esli podkinet. Nu-ka, kak ona tam?  Zakonchila manikyur
navodit'?
     Ne bez kolebanij  Valentin  podnyal  k  pravyj  kulak  k  plechu. Rozovye
spolohi ozarili  temnye  stvoly derev'ev, a mgnoveniem  spustya  Valentin uzhe
shlepnulsya zadom na shershavuyu poverhnost' podiuma.
     - Pozavtrakal? - osvedomilas' Stella s neskryvaemoj ironiej.
     Valentin vyter pot so lba i medlenno podnyalsya.
     -  F-fu, ya uzh  dumal, nikogda bol'she ne vidat' mne  |bo,  - skazal on s
oblegcheniem. - Tri raza vyzyval - vse vpustuyu. Ty gde byla, a?
     - Otoshla na minutku, - Stella otvela glaza.
     - Krasilas'? - osvedomilsya Valentin.  - Kofe pila?  Lyubov'yu s tehnikami
zanimalas'?
     Stella fyrknula:
     - Vot uzh eto mne by nichut' ne pomeshalo!
     - A chto togda?
     - Zasmotrelas'.
     - Na menya? - Valentin raspravil plechi, no tut zhe ponyal podvoh.
     -  Toshnit uzhe,  - kivnula Stella. - Net, ya na  Alonso  smotrela.  Kakoj
muzhik! Kak on  tebya sdelal, a?  YA  dumala,  sejchas  u nih  s  Rejlisom draka
vyjdet, vot slegka i zaderzhalas'. Kto zh ego  znal, chto ty za odnu minutu tri
raza evakuacii zaprosish'... Ved'  v  korchme ty  otdelalsya legkim ispugom?  -
Stella nasmeshlivo posmotrela na Valentina.
     - |to on otdelalsya legkim  ispugom,  -  vozrazil Valentin. - ZHal', ya ne
soobrazil, na kogo eto ty  smotrish',  mne etot  Alonso srazu  ne ponravilsya.
Mozhet byt', v "Ryzhij Feniks" vernut'sya?...
     - Tol'ko poprobuj! - pochti natural'no vzvizgnula Stella.
     -  Ladno, don Alonso -  projdennyj  etap,  - usmehnulsya  Valentin. -  A
kstati, chto u nih tam s Rejlisom vyshlo? YA, kogda uhodil...
     - Ubegal, - ne preminula vstavit' Stella.
     - ... dumal, konec gebeshniku. A potom  posmotrel - nichego, sidyat  sebe,
razgovarivayut. CHto eto oni tak?
     Stella pozhala plechami;
     -  Vy, muzhiki! Kak  do  draki  dojdet -  srazu na  popyatnuyu. Rejlis ego
ugovoril, chto za toboj gnat'sya bez tolku - mol, fakir - pochti  mag, sobak so
sleda sob'et, porchu navedet, a uzh esli pojmaesh' - i vovse po stene razmazhet.
     Valentin utverditel'no kivnul.
     - On zhe ne znal,  chto ty -  ne nastoyashchij  fakir! -  poyasnila Stella.  -
Togda Alonso zayavil, chto raz  tak, to  znachit etot fakir  Roberta  i ubil. I
pohitil.
     - I s®el, - vstavil Valentin hmuro. Tol'ko  podozrenij Alonso emu i  ne
hvatalo! I bez togo legenda po shvam treshchit...
     - I za ostal'nymi vernulsya, da tol'ko  oni fakiru otpor dali, - kivnula
Stella. - Na  eto Rejlis emu stal terpelivo ob®yasnyat', chto fakiry  letat' ne
umeyut, razve chto prygat' ili hodit' na magicheskih hodulyah, kotorye vse ravno
sledy ostavlyayut. Posle chego zayavil, chto Roberta ukral velikij mag, poskol'ku
Izbrannye tochno otpadayut, chto i zaezzhij fakir  podtverdil. Tut ya ponyala, chto
draki ne budet, i reshila posmotret', kak  ty  tam pozhivaesh'. CHego eto ty tak
bystro  bezhal?  - Stella  s lyubopytstvom posmotrela  na Valentina.  - Alonso
ispugalsya?
     - Skoree,  Rejlisa, -  vozrazil Valentin. On slez s podiuma i podoshel k
Stelle poblizhe. - Voobshche-to, ya sled vzyal.
     - O! - Stella podalas' vpered. - I kto eto byl?
     - Tut-to  i  zakavyka,  -  Valentin zalozhil ruki  za  spinu i  proshelsya
vzad-vpered. - Zombi, pohozhe, poldnya bezhal s pal'cem vo rtu, ne znaya, k komu
i kuda. Magicheskij zov.
     - CHto zh ty  tak rano? Bezhal by za nim, posle zavtraka polezno, zhirok by
sognal.
     - Hochesh'  umeret'? -  uhmyl'nulsya Valentin. -  Sprosi  menya, hochu li  ya
pohudet'! Vse ravno ty menya ne lyubish'.
     - Razve? - raskryla glaza Stella.
     -  T'fu,  ty  tol'ko  o  muzhikah  i  dumaesh', - vozmutilsya Valentin.  -
Rabotat'  davaj!  Smotri  vot,  -  on vytashchil  iz  vozduha  kartu  sektora i
rasstelil ee na stole.
     Stella naklonilas' nad kartoj, plechom kosnuvshis' ego ruki.
     -  Zombi  bezhal pochti  tochno na  sever,  -  nachal ob®yasnyat' Valentin, -
azimut trista pyat'desyat dva.  Ty menya vydernula otsyuda,  kilometrov desyat' k
severu ot Flammeta; provodim chertu, - palec Valentina popolz k verhnemu krayu
karty,  ostavlyaya  za  soboj fluoresciruyushchuyu  zheltuyu polosu, - kilometrov  na
chetyresta, ne  men'she  -  on  bezhal, kak na  stometrovke. -  Palec Valentina
ostanovilsya v  gorah Angelari.  - Hozyain zombi - gde-to v  etom koridore,  -
zaklyuchil Valentin. - Skoree vsego, v samom konce.
     Stella molcha kivnula.
     -  Znakomyj  sled  ya voz'mu kilometrov s pyati, - prodolzhil  Valentin. -
Osobenno v takoj glushi. Tak vot, chtoby navernyaka, ty kidaesh' menya syuda, - on
ukazal na seredinu zheltoj polosy, - potom syuda ili  syuda,  v zavisimosti  ot
togo, voz'mu li ya tam sled.
     - Artillerijskaya  vilka,  -  snova  kivnula Stella. -  S  osobo  moshchnym
prygayushchim snaryadom.
     Valentin rassmeyalsya:
     - Ty  mne eto  bros'!  Snaryad  ne zhelaet  dolgo prygat'.  Nu,  raz  vse
ponyatno, poehali. SHest' popytok pridetsya sdelat', odnako.
     - Smotri-ka, drobi znaesh', - zametila Stella. - A bolee prostoj variant
tebe v golovu ne prihodil?
     - |to kakoj? - zainteresovalsya Valentin.
     -  Projdemsya  s  palantirom  po vsej polose,  -  Stella  podmignula,  -
spokojno, kofe popivaya, v kresle posizhivaya...
     - ... v obnimku... - prodolzhil ee mysl' Valentin.
     - Otmetim podozritel'nye tochki, vychislim tvoego hozyaina, i vse eto - ne
shodya s mesta?
     Valentin pokachal golovoj:
     - Ne  griby ishchem. Hochesh' pari?  Von, u tebya vtoroj sharik prostaivaet, -
on kivnul golovoj na sosednij  stol,  -  poka za mnoj budesh'  prismatrivat',
poprobuj  ego  po  polose  pogonyat'.  Esli hot'  chto-to  dostojnoe  vnimaniya
otyshchesh', s menya shampanskoe!
     - Da nu?! - voshitilas' Stella. - Nastoyashchee?!
     - Obizhaesh',  - zadral podborodok Valentin. - Samoe  nastoyashchee,  zemnoe!
Veroyatnosti primerno odinakovy.
     Stella szhala gubki. Soobrazila, ulybnulsya Valentin.
     Zemnoe shampanskoe v |bo udavalos' razdobyt' tol'ko v teh sluchayah, kogda
ocherednoj vydernutyj s Zemli prishelec okazalsya zastignutym vyzovom  vmeste s
avos'koj butylok. Razumeetsya,  mestnye, pangijskie vina daleko  prevoshodili
zemnye, no -  redkost' est' redkost'!  -  shampanskoe  vysoko cenilos' imenno
pangijcami v silu ekzoticheskogo vkusa. Za vsyu istoriyu  |bo ne bylo raspito i
sotni butylok.  Odnim  slovom,  veroyatnost'  postavit'  Stelle butylku  byla
krajne mala.
     Stol' zhe mala, kak shans na to, chto hozyain malen'kogo zombi ostavit svoe
logovo nezamaskirovannym.
     - Po rukam, -  tem ne menee Stella prinyala vyzov. - Nu,  poshel!  Ran'she
nachnesh' - ran'she zakonchish'.
     Vot teper' eto - nastoyashchaya  rabota, podumal Valentin, snova vyvalivayas'
v terpkuyu faringskuyu noch' - uzhe v dvuhstah kilometrah k severu.
     Ongerskij  les  zdes'  perehodil  v  predgornuyu  lesostep',  nepodaleku
shurshala  po  kamnyam  nebol'shaya  bystraya  rechushka, |luni  zalivala kamenistoe
ploskogor'e serebristym svetom. Idilliya, podumal Valentin. Zabit' by na vse,
vzyat'  Dianu  da  rvanut'  syuda  na  paru  dnej,  pobrodit'  po  pereleskam,
postrelyat' koz iz arbaleta...
     Mental'nyj  sled  byl tut kak  tut. Valentinu  dazhe ne prishlos'  begat'
vpravo-vlevo,  k  chemu  on vnutrenne  gotovilsya,  zombi  probezhal v kakom-to
kilometre  k  zapadu  -  kstati,  nado  vzyat' popravku,  mashinal'no  otmetil
Valentin,  - so  skorost'yu,  nichut' ne vozrosshej  s ih  poslednej vstrechi. V
soznanii ego po-prezhnemu gorela zverinaya radost', palec vo rtu rasprostranyal
voshititel'nyj vkus, i zov vse sil'nee tyanul vpered. Valentin podnes kulak k
plechu.
     - Nu, kak? - pointeresovalas' Stella. - CHto-to ty bystro.
     - Kak umeem, tak i rabotaem, - otvetil Valentin. - Poehali dal'she.
     - Vpered ili nazad?  -  utochnila Stella. Valentin ulybnulsya  s chuvstvom
prevoshodstva.
     - Esli by sleda ne bylo, ya protorchal by tam kuda dol'she. Vpered!
     - Ostorozhnee tam, - posovetoval Stella. - Skaly.
     Valentin  vyvalilsya na  krutoj  sklon,  ne  uderzhalsya na  nogah,  upal,
udarilsya  bedrom o  kamen',  i  tol'ko  uhvativshis'  za kust  mozhzhevel'nika,
zaderzhal padenie. Nu, Stella, nu, sterva...
     On boltalsya na sklone nevysokoj gory, metrah v desyati knizu perehodyashchem
v  vertikal'nuyu  stenu. Razumeetsya,  Stella  v lyuboj moment vydernula by ego
obratno,  no vse ravno,  padat' v  propast'  bylo by  sovsem nekstati. |luni
torchala za goroj, otlichno osveshchaya skaly na protivopolozhnoj storone raspadka,
odnako sklon, na  kotorom sidel Valentin, byl pogruzhen vo t'mu. On tyanulsya s
yugo-zapada na severo-vostok, skol'ko hvatalo glaz.
     Pozhav plechami - tut ne osobo pobegaesh'! -  Valentin uglubilsya v mental.
Mesto okazalos' na rezkost' bezzhiznennym. Valentin ne mog pojmat' ne to  chto
sleda zombi - dazhe obychnyh dlya prochih mest sledov, vrode  proshedshego putnika
ili  komochkov prostyh  emocij,  ostavavshihsya ot zhivotnyh. Nakonec,  Valentin
pojmal sled proletevshego  nizko nad  skalami  orla, i uspokoilsya -  talisman
rabotal. Odnako gde zhe zombi?
     Ostorozhno,  ceplyayas' za  melkie vystupy,  Valentin  razvernulsya  i stal
karabkat'sya  vverh  po  sklonu. Luchshee,  chto  mozhno bylo predprinyat'  -  eto
progulyat'sya po hrebtu. Dvigat'sya po sklonu krutiznoj v tridcat' gradusov  ne
stoilo.
     Progulyavshis' -  ceplyayas' za skaly i postoyanno riskuya slomat' sebe  sheyu,
nastupiv na zhivoj kamen', - s kilometr k zapadu, Valentin reshil,  chto s nego
dovol'no.  Zombi zdes'  ne bylo. A dazhe  esli i byl, to  daleko,  ne  men'she
desyatka kilometrov, vse ravno vse gory ne oblazit'. Ladno, pojdem nazad...
     - Nazad? - sprosila Stella, edva on poyavilsya na podiume.
     Valentin kivnul.
     Potom, soobraziv, tut zhe prisel, rasstaviv ruki. I horosho sdelal.
     Sklon, kuda on popal na etot raz, byl eshche kruche predydushchego. Pravil'nee
bylo skazat', chto sklona  vovse ne  bylo.  Valentin primostilsya na  uzkom, v
neskol'ko  shagov karnize, obryvavshemsya  vertikal'no vniz, v temnotu.  Daleko
vperedi vidnelis' temnye siluety nevysokih hrebtov, sprava  svetila |luni, a
vnizu ne bylo vidno sovsem nichego.
     Valentin otprygnul ot propasti, perevodya duh. Nu, eto uzh slishkom!
     Karniz  tyanulsya  v obe storony  na  kakoj-to  desyatok shagov, suzhayas'  i
slivayas' so skaloj. Valentin  ponyal, chto nahoditsya na uzkom kamennom vystupe
poseredine  zdorovushchej  vertikal'noj  steny. Glyanuv  vverh,  on prisvistnul.
Metrov sto, po men'shej mere. I vniz eshche skol'ko...
     - Odnako!  - prokommentiroval  Valentin. -  CHrezvychajno  poznavatel'naya
ekskursiya. Nadeyus', nas otsyuda snimut.
     Ubedivshis', chto karniz ne sobiraetsya obrushivat'sya vniz, Valentin glyanul
v mental. Soznanie  zombi vspyhnulo mgnovenno, kak esli by on stoyal na samom
ego slede. Zombi po-prezhnemu nahodilsya pod kajfom, no na etot raz  neskol'ko
zapyhalsya. Minutoj pozzhe  Valentin ponyal, pochemu: zombi tol'ko chto vzobralsya
syuda po vertikal'noj stene.
     Sudya po ego vospominaniyam, stena byla vysoka.
     No vse  eto  Valentin otmetil uzhe  mel'kom.  Glavnoe, chto on  ulovil  v
gudyashchem ot radosti soznanii zombi -  eto  poyavlenie hozyaina!  Zombi vyplyunul
palec sebe na  lapu - nazvat'  rukoj sherstistuyu  ladon' s chetyr'mya korotkimi
otrostkami  yazyk  ne povorachivalsya  -  i  s  poklonom  protyanul ego  vpered,
prepodnosya  vysokoj  figure  v chernom plashche,  ot  kotoroj ishodil Zov. Otdav
palec,  zombi eshche mig postoyal, pronikayas' ozarivshej  ego blagodat'yu, a potom
vyklyuchilsya, da tak rezko, chto Valentin chut' sam ne poteryal soznanie.
     - Otlichno! - Valentin  poter  ruki.  - Vot  my i  vstretilis', gospodin
Ne-Dzho!
     Zrevshee  poslednie  dva  chasa  podozrenie  kristallizovalos'  v  polnuyu
uverennost'. Kto eshche  mog poslat' zombi,  tyanut'  ego  magicheskim  zovom  za
dvesti  pyat'desyat  kilometrov  i  potom  zabrat'  dobytyj  v  nechestnom  boyu
vrazheskij palec? Konechno zhe, eto byl sam Ne-Dzho, verhovnyj predvoditel' vseh
zombi Faringii, skryvayushchijsya ot gneva Serogo v bezlyudnyh gorah. I vot sejchas
bezzashchitnyj mental'nyj sled  Ne-Dzho nahodilsya pryamo  pered  Valentinom.  Eshche
mgnovenie - i vse budet koncheno.
     Valentin ulybnulsya i pokachal golovoj. Ne budem toropit'sya!  On styanul s
golovy kolpak i vytashchil pelengator. Dzho ili Ne-Dzho, a gde vot u nas kolechko?
On nastroilsya na kol'co Roberta i negromko pozval:
     - |j, sonya! Pod®em!
     Pelengator zasvetilsya spolohami zelenovatogo cveta. Kol'co ne otvechalo,
no etogo  i ne  trebovalos':  pelengator lovil samu energetiku  token-ringa,
vklyuchivshegosya na priem. Dlya vernosti Valentin pozval eshche raz:
     - Robert, medved', chego molchish'?
     Pelengator  zapul'siroval sploshnym  zelenym  - pojmal.  Valentin bystro
pogasil  kol'co  i  posmotrel na  indikator,  tak,  peleng  dvesti dvadcat',
rasstoyanie - op-lya! - tridcat' shest' metrov! Gde eto u nas dvesti dvadcat'?
     Povernuvshis'   na   severo-severo-zapad,  Valentin   upersya   v  tusklo
otsvechivavshuyu v lunnom svete skalu.
     - Nu,  vse,  - konstatiroval  Valentin,  pryacha pelengator. - Vot  vam i
kolechko.  -  On vzglyanul na chasy. - Novyj  rekord Upravleniya: chas  sorok  na
nevozmozhnoe.
     Valentinu  strashno  hotelos'  ostat'sya.  Odnako   prikaz  est'  prikaz:
obnaruzhit' kol'co i srazu  zhe dolozhit'. Ostal'noe - ne moya zabota. Podlizhus'
k Stelle, posmotrim vmeste...
     Valentin podnyal kulak k pravomu plechu. I nichego ne sluchilos'.
     - Nu, Stella, - vskipel Valentin, - na etot raz eto ty zrya!
     Pomahav kulakom eshche nekotoroe vremya - s tem zhe effektom - Valentin uper
ruki v boki i zastyl, razmyshlyaya. Na kogo eto, interesno, Stella na  etot raz
zasmotrelas'? Nashla nepodaleku vonyuchego gornogo kozla?
     Valentin chuvstvoval,  chto na etot raz popal v  ser'eznye  nepriyatnosti.
Nikakih osnovanij  otvlekat'sya u Stelly ne bylo. S poslednego kontakta  treh
minut ne proshlo; ona dolzhna sidet' i zhdat' signala,  zataiv dyhanie.  I esli
portal ne voznikaet, znachit,  Stella prosto menya ne  vidit.  I Diana  chto-to
govorila  -  mol,  ujdesh'  navsegda.  Valentin  sodrognulsya.  Ne  daj   bog,
naprorochila...
     Postoyav  eshche neskol'ko minut,  Valentin neskol'ko uspokoilsya. Esli chto,
po  kol'cu vyzovu; hren s nim, s  radiomolchaniem.  Tak chto bezvestnaya gibel'
mne ne grozit. Horosho by, odnako, sperva do kol'ca dobrat'sya.
     A zaodno i posmotrim, chto est' Ne-Dzho v nature.
     Valentin zapustil talisman i posharil vokrug.  Protiv ozhidaniya, soznanie
Ne-Dzho bylo tut kak tut -  tuskloe, pochti nezametnoe v iskrometnom sosedstve
zombi, no  vpolne obnaruzhimoe. Valentin  legko  voshel  v  nego  -  i  uvidel
znakomyj  karniz, zalityj solncem, malen'kogo, sherstistogo zombi,  kalachikom
svernuvshegosya  u  nog,  raskinuvshiesya  vnizu  sero-korichnevye  gory. Veterok
priyatno holodil lico. On povertel v rukah - v holenyh, tonkih pal'cah -  to,
chto prines zombi, s  udovletvoreniem otmetil, chto krov' na  falange svezhaya i
krasnaya  -  slyuna  zombi srabotala - i povernulsya  licom  k  skale. Korotkoe
myslenno proiznesennoe slovo - chto-to vrode preslovutogo "sim-sim" - vspyshka
tepla v rajone solnechnogo spleteniya, i vot v stene medlenno otkrylsya prohod.
Skala  tochno rastayala v  vozduhe; on dvinulsya vpered,  ostorozhno  stupaya  po
nerovnoj poverhnosti karniza.
     Valentin, stupaya sledom, bol'no udarilsya lbom  o skalu. Mental'nyj sled
uhodil  vglub', odnako  rastvoryat'sya v vozduhe  kamen'  ne  speshil. Valentin
poproboval  proshchupat'  sled  na  rasstoyanii - obychno  eto  udavalos',  hotya,
konechno,  s  zametnoj  poterej  vospriyatiya.  Ne tut-to  bylo: skala  nadezhno
blokirovala to, chto sobiral iz okruzhavshego prostranstva talisman. Proklyat'e!
     Tol'ko sejchas  Valentin ponyal,  chto  v  podsmotrennom im otryvke Ne-Dzho
proiznes odno-edinstvennoe slovo; bolee togo, za vse  eto vremya on tolkom ni
o chem i ne dumal.  CHto on sobiralsya  delat'  s  kol'com, ostavalos' takoj zhe
zagadkoj, kak i sama lichnost' Ne-Dzho.  YAsno bylo, chto  on  mag, i prilichnogo
urovnya - no kakoj imenno mag?
     Valentin s somneniem posmotrel na skalu. Proiznesennye  myslenno  slova
Ne-Dzho napominali zaklinanie, kotoroe mozhno povtorit'. Skala,  esli povezet,
otkroetsya. A dal'she?
     Bezo vsyakoj  nadezhdy Valentin eshche raz vyzval  Stellu.  Kak i  sledovalo
ozhidat', nikakogo effekta. YAsno, ya  vlip, konstatiroval Valentin. A ved' tak
horosho vse nachinalos'...
     Znachit, pridetsya lezt' vnutr'. No do chego zh ne hochetsya!



     Gde ta molodaya shpana
     CHto sotret nas s lica zemli?

     Kogda  skala  pered  nim  nachala  tayat'  v vozduhe,  Valentin  vse  eshche
razdumyval,  lezt' li v mental za otvoryayushchim  zaklinaniem. A  potom v panike
otskochil  v storonu, rasteryanno oglyadelsya i yurknul  za vystup u samogo  kraya
karniza. Dver' v logovo Ne-Dzho otkrylas' iznutri!
     Iz   dveri  vyshel,   poshatyvayas',   korenastyj   muzhchina,   odetyj  kak
provincial'nyj  shchegol'.  Plashch,  rasshityj samocvetami,  volochilsya po  kamnyam,
kamzol,  rasstegnutyj na  grudi,  dazhe v  lunnom svete rezal glaz  yadovitymi
cvetami, a rubashka vybivalas' naruzhu  izo vseh otverstij  nepomerno  pyshnymi
kruzhevami. Dalee,  barhatnye  shtany s kajmoj iz atlasa  i belye  - belye!  -
zamshevye sapogi. V dovershenie vsego, neznakomec nes v ruke svetlo-fioletovyj
beret, kotorym pominutno vytiral to guby, to lob.
     I eto - Ne-Dzho?!
     Lico Valentina vytyanulos' eshche bol'she, kogda neznakomec zagovoril.
     - Tuman,  kak  pled, ukutal  gory, -  prodeklamiroval tot, obrashchayas'  k
|luni, - ty ih odela serebrom, tak pochemu zhe ne najdu pokoya?
     Proklyat'e, podumal Valentin. Kazhetsya, ya ego znayu.
     - Zachem mne zoloto,  zabivshee  meshki,  -  prodolzhal mezhdu  tem muzhchina,
pomahivaya beretom, - zachem mne vodopady vin, kogda ya razluchen s toboyu?
     Valentin uvidel, chto  zrenie razdvoilos'. Skvoz'  uzhe privychnuyu  nochnuyu
kartinu prostupila solnechnaya polyana, okajmlennaya rovnym polukrugom usypannyh
cvetami derev'ev, i zhenshchina v belosnezhnom plat'e, begushchaya navstrechu.
     Tysyacha   proklyatij!  Valentin  tryahnul  golovoj,  sbrasyvaya  koldovskoe
navazhdenie. |to on i est'!
     -  Hayam! - prostonal  Valentin,  vyhodya  iz-za  skaly.  -  CHto ty zdes'
delaesh'?!
     Valentin stonal  i rugalsya ne zrya. Pered nim stoyal znamenityj skazitel'
i menestrel' Hayam Lanconi! Valentin trizhdy vstrechal etogo  sub®ekta v Ligii;
oshibki byt' ne moglo.  Potryasayushchie  naryady i deklamaciya stihov  sobstvennogo
sochineniya v adres nochnogo neba vhodili v nepremennyj repertuar Hayama. Tol'ko
chto  Valentin pochuvstvoval  na  sebe glavnyj  talant  Lanconi  - navodit' na
slushatelya  gallyucinacii, sozvuchnye ispolnyaemym proizvedeniyam. Neskol'ko  let
nazad Lanconi  byl stol' zhe populyaren sredi  skazitelej,  kak sejchas Faler -
sredi fakirov; odnako potom on kuda-to ischez. Kak raz kogda v Faringii zombi
poyavilis'...
     Itak, Ne-Dzho - menestrel'?! Golova u Valentina poshla krugom.
     - A? CHto?! - Hayam velichestvenno povernulsya na golos, edva ne svalivshis'
v propast'. - Ty kto?!
     On  vystavil  pered  soboj  ruki, i  mezhdu  nimi zazhegsya  slabyj  svet,
osvetivshij Valentina s nog do golovy.
     - Faler!  - vskrichal  Hayam golosom,  kotoryj nikak  nel'zya bylo nazvat'
radostnym. - O gore tebe! O gore!
     Uznal, podumal Valentin. No pochemu gore-to? Vino konchilos'?.
     - Privetstvuyu  tebya, velikij menestrel'! - proiznes on, sorval s golovy
kolpak  i potryas im pered licom,  zvenya bubencami. - YA  schastliv vstretit' v
etoj glushi dazhe tebya, o izmozhdayushchij rechami!
     Kak  by  ni  byl  rasstroen  Hayam  svoim zagadochnym  gorem,  kompliment
zastavil ego priobodrit'sya.
     - Privet  i tebe, Raspilivshij Suk, - Hayam vodruzil beret sebe na golovu
i priosanilsya. - Povedaj, kak eto  bylo,  i ya  ukrashu  svoe  skazanie novymi
podrobnostyami.  Partiya v  kosti?  Pari?  Nezametnyj  tridcat'  shestoj  punkt
dogovora?
     Valentin tol'ko glazami zahlopal. O chem eto on?!
     -  Neuzheli on  vzyal  s  tebya  obeshchanie molchat'?! - ponizil golos  Hayam,
opaslivo otstranyayas'.
     - Kto - on?
     - Velikij CHernyj, - vse takzhe shepotom proiznes Hayam.
     Aga, skazal sebe Valentin. Koe-chto proyasnyaetsya.
     - Kakoj  eshche Velikij CHernyj? - vozrazil  on. - Idu po lesu, perevarivayu
uzhin,  hlop,  trah -  i vot ya zdes'. CHut' s uma ne soshel, noch', skaly, volki
voyut!
     Hayama azh perekosilo:
     - Tak ty zdes' bez Ego vedoma?!
     Valentin pozhal plechami:
     - Hren ego znaet, kto menya syuda vydernul. Pochem ya znayu, mozhet  byt',  i
on! Tol'ko  ya  nikomu  dushi v  kosti ne  proigryval, i  dogovorov  krov'yu ne
podpisyval.
     Hayam styanul s golovy beret i prinyalsya ozhestochenno utirat'sya.
     -  Ploho,  ploho...  -  probormotal  on,  obrashchayas'  uzhe  ne stol'ko  k
Valentinu, skol'ko razgovarivaya sam s soboj. -  Kogda on trebuet sluzhby, eto
vsego na neskol'ko let... i sluzhba ne tak tyazhela, kak kazhetsya ponachalu... No
syuda  nel'zya popast' po sobstvennomu zhelaniyu... Boyus',  chto ya uzhe nikogda ne
uvizhu, kak ty pilish' suk...
     Valentin pozhal plechami s delannoj bespechnost'yu:
     -  Podumaesh'! Raz on  beret na sluzhbu, otchego  i mne  ne ustroit'sya  na
kakoe-nibud' teploe mesto? CHem ya ne pridvornyj fakir?
     - Velikomu CHernomu  ne  nuzhny dobrovol'cy, - pechal'no vozrazil Hayam.  -
Tak, kak ty, syuda popadayut libo ego slugi, libo ego vragi.
     Valentin pochesal v zatylke. Nu i vlip, podumal on.
     - I chto zdes' delayut s vragami? - utochnil on na vsyakij sluchaj.
     Hayam tol'ko rukoj mahnul:
     - Da  mne-to otkuda znat'?!  Vragi zdes' eshche ni razu ne poyavlyalis'. |to
zhe tajnyj zamok...  - On sokrushenno pokachal  golovoj. -  Navernoe, ya  dolzhen
vzyat' tebya v plen...
     - Da? - usmehnulsya Valentin. - Kak ty sebe eto predstavlyaesh'?
     Hayam priotkryl rot, osenennyj vnezapnoj ideej.
     - Predstavlyayu  tak,  chto  ty  budesh'  soprotivlyat'sya,  -  skazal  on  i
neozhidanno zaulybalsya. - Da  ladno tebe, Faler! YA do sblevu rad tebya videt'!
Predvechnye predki! Podumat' tol'ko: ya vyhozhu povyt' na |luni, ves' v toske i
pechali, i kogo zhe ya vizhu pered soboj, v tajnom zamke, v gorah, gde  na sotni
lig vokrug net ni odnoj zhivoj dushi?!
     - Kogo?
     -  Sobutyl'nika!  -  vzrevel  Hayam, hlopaya v ladoshi i  potiraya ruki.  -
Neuzheli kto-to iz Izbrannyh szhalilsya nado  mnoj  i poslal tebya  v nagradu za
moi pravednye trudy?
     - Vse mozhet  byt',  -  otvetil  Valentin, obradovannyj takim  povorotom
dela. - Nu tak pojdem vyp'em?
     Hayam  neozhidanno   smolk,   ustavivshis'   na   Valentina   v   glubokoj
zadumchivosti. Na  nego eto bylo ochen'  pohozhe - ne  raz i ne dva za vecher on
mog  vot tak tochno zameret' na neskol'ko minut,  a potom tryahnut'  golovoj i
nalit' eshche vina. Tak, po slovam samogo Hayama, ego poseshchalo vdohnoven'e.
     - Net, - skazal Hayam, podvodya itog  svoim razmyshleniyam, - skoree vsego,
net. Privet tebe,  angel  smerti,  privet, pohititel'  dush,  no  gore  tebe,
neznakomec! Poshli, poishchem,  ostalas' li v yudoli skorbi hot' kaplya solnechnogo
sveta...
     S etimi  zagadochnymi  dazhe  dlya  Valentina  slovami on  proster  ruku v
storonu  raspahnutogo  vhoda.  Pozhav  plechami,  Valentin  voshel  pod vysokie
kamennye svody. Hayam shel sledom, dovol'no pohlopyvaya sebya po zhivotu.
     Vot  my  i vnutri,  podumal Valentin,  a ty  boyalsya.  Nu-ka, gde  zdes'
severo-severo-zapad?
     Dvernaya skala somknulas' za spinoj Hayama s myagkim chmokayushchim zvukom. Oni
shli po dlinnomu pustomu  koridoru, yarko osveshchennomu priyatnym zheltym  svetom.
Podnyav golovu, Valentin razglyadel nad golovoj rovnye ryady ogon'kov. |to  byl
obyknovennyj  lishajnik, pronizannyj  tonchajshimi nityami  magicheskoj  energii,
zastavlyavshej  ego otdavat' poluchaemoe  ot sten teplo v vide  sveta. Tolkovo,
podumal Valentin. Emu nachinalo zdes' nravitsya.
     Rassmotrev   koridor   popodrobnee,   Valentin   nevol'no   voshitilsya.
Vyrublennyj  v  sploshnoj skale,  koridor  predstavlyal  soboj celyj prospekt,
tyanushchijsya  na neskol'ko soten metrov. Steny ego pokryvali raznocvetnye plity
polirovannogo  kamnya, pohozhego na yashmu,  no  kuda bogache  po rascvetkam i po
dikovinnym,  nigde  ne  povtoryayushchimsya  abstraktnym uzoram.  CHerez regulyarnye
promezhutki  v  kamennoj  rospisi  vstrechalis'  neglubokie nishi, stena vnutri
kotoryh ostavalas' seroj i vyglyadela kak-to rasplyvchato.
     -  |to dveri, - vazhno  poyasnil  Hayam. - Polupronicaemyj kamen', kotoryj
nuzhno sdelat' polnost'yu pronicaemym, esli hochesh' vojti.
     - Nu  tak  vojdem?  -  Valentin ostanovilsya u blizhajshej  dveri.  Po ego
raschetam, token-ring dolzhen byl nahodit'sya gde-to za nej.
     - Tsh-sh! -  proshipel Hayam,  zamahav  rukami.  - Malyj Sobornyj  zal - ne
mesto dlya neproshenyh gostej. Moj epos konchitsya ochen' bystro, esli ya otvazhus'
zavesti plennika v Malyj zal...
     - |pos?  - peresprosil  Valentin, reshiv, chto  oslyshalsya. Hayam  uzhe  shel
dal'she, i Valentin vynuzhden byl dvinut'sya sledom.
     - |pos!  - gromovym golosom otvetil Hayam.  -  Zdes', v zamke  gospodina
moego, ya  pishu samyj velichestvennyj epos za  vsyu istoriyu Poberezh'ya. Sejchas ya
prochitayu tebe nachalo,  chtoby  ty ocenil velichie zamysla i ogromnost' sobytij
moego tvoreniya...
     -  Pryamo  zdes',  v  koridore?  -  prostodushno  udivilsya  Valentin. Ego
podmyvalo otstat', vernut'sya k dveri v Malyj Zal, nashchupat' nuzhnoe zaklinaniya
i stashchit'  kol'co. Esli Hayam  nachnet chitat'  svoj epos, luchshego momenta i ne
nado!
     -  Faler,  nochnoe  puteshestvie  otnyalo  u  tebya poslednie  krohi uma, -
snishoditel'no  posetoval  Hayam.  -  Pit'  v  koridore,  kogda ya  raspolagayu
pokoyami,  kotorym  pozavidovali  by  koroli?  Syuda,  vverh  po  lestnice,  i
ostorozhno - zdes' stupen'ki!
     Koridor zakonchilsya  na  shirokoj ploshchadke, ot kotoroj vverh i  vniz veli
lestnicy, spiral'yu v'yushchiesya po vnutrennej poverhnosti ispolinskogo cilindra.
Podojdya  k krayu lestnicy - do protivopolozhnogo ee vitka bylo metrov dvadcat'
- Valentin obnaruzhil, chto peril u  lestnicy  net v pomine.  On stoyal na krayu
propasti.  Nogi  srazu  stali  vatnymi. Interesno,  kak  tut Hayam  p'yanym-to
hodit?!
     Pospeshno otstupiv na shag,  Valentin posmotrel  vverh. Temno; no sudya po
zametno  posvezhevshemu  vozduhu, eto ne temnaya skala, a  nochnoe nebo. Cilindr
vyhodil  na poverhnost' skaly, v kotoroj preslovutyj  Velikij CHernyj vyrubil
svoj zamok.
     Hayam besceremonno dernul Valentina za rukav:
     - Na chto eto  ty zasmotrelsya? Tam zhe temno! Dnem, v seredine dnya, vnizu
vidna  podzemnaya  reka.  Hozyain govorit,  chto  eta  reka  techet  vdol' vsego
Poberezh'ya, podnimaemaya v gory drevnej magiej, i po nej mozhno popast' v takie
mesta,  kuda dazhe drakony boyatsya zaletat'. No sejchas  tam  nichego  ne vidno,
pojdem skoree!
     - Skol'ko  eshche idti?!  - vozmutilsya Valentin. - |to ne zamok,  a gnomij
gorod kakoj-to!
     - Gnomov ne byvaet,  - vozrazil Hayam, uverenno  podnimayas' po lestnice.
Valentin,  shagaya za nim, reshil, chto pri takoj shirine perila dejstvitel'no ni
k chemu - ne podhodi k krayu, i delo  s koncom. - Gnomy, v otlichie ot  el'fov,
est'   vymyshlennye   menestrelyami  i  fakirami   personazhi.  Vse   podzemnye
sooruzheniya,  kotorye ya videl na  Poberezh'e,  byli  sozdany libo  Predvechnymi
Predkami, libo sovremennymi magami.
     Hayam mog rassuzhdat'  na podobnye temy chasami. Valentin slushal  vpoluha,
boryas'  s  nevest' otkuda prishedshej mysl'yu: kak zhe  dolzhno byt'  hrenovo  iz
etogo zamka v kiosk za pivom begat'!
     I eto  pri tom, chto poslednij raz v  kiosk za pivom on begal desyat' let
nazad. CHudnoe mesto, etot zamok.
     Opisav  vokrug  gromadnoj shahty polnyj  krug,  oni  vyshli na  ploshchadku,
byvshuyu tochnoj kopiej  predydushchej.  Otsyuda tozhe  othodil  koridor, osveshchennyj
mertvenno-blednym svetom. Valentin prishchurilsya - svet rezal glaza.
     - Vtoraya  dver' nalevo vedet v moi pokoi, - skazal Hayam. - Tam-to  my i
raspolozhimsya,  vdali ot mirskoj suety.  Vse-taki eto k  luchshemu, chto  demony
prinesli tebya imenno  etoj noch'yu. U menya kak raz nachalas' bessonnica, pisat'
ustal, v odinochku ne p'etsya...
     On  ostanovilsya  pered  svoej,  vtoroj po  schetu ot  lestnicy, kamennoj
nishej, proster  ruki i  probormotal svoyu versiyu "sim-sima". Skala  zadrozhala
sil'nee, zamercala tusklym golubym svetom i rastayala v vozduhe.
     Pokoj  Hayama  okazalsya ogromnym -  osobenno  dlya podzemel'ya -  zalom, v
kotorom nashlos'  mesto  i roskoshnoj krovati s baldahinom, i kaminu v poltora
chelovecheskih rosta, pered kotorym na roskoshnom kovre stoyali polukrugom shest'
kresel,  i pis'mennomu  stolu,  zavalennomu  rukopisyami  i osveshchennomu osobo
moshchnym lishajnikom, davavshim yarkij  belyj snop sveta. Vdol' sten gromozdilis'
shkafy, komody i  bufety, nesomnenno soderzhavshie ves' beskonechnyj skarb Hayama
- bol'shogo lyubiteli priodet'sya, poest' i vypit'.
     - Nu vot my i doma! - dovol'no brosil Hayam, opuskayas' v odno iz kresel.
Guby ego zashevelilis',  i totchas  zhe v kamine vspyhnul  ogon'. Magiya, magiya,
podumal Valentin  i  vzdohnul.  Na  etoj planete  granica  mezhdu  magicheskim
iskusstvom  i  iskusstvom  obychnym  prakticheski ischezla.  Kazhdyj  dostatochno
imenityj artist  chuvstvoval  sebya obyazannym ne  prosto balovat'sya magiej, no
dostich' po  men'shej mere zvaniya metra.  I vse zhe vryad li Velikij CHernyj vzyal
Hayama na sluzhbu iz-za ego magicheskih sposobnostej.
     Valentin  sel v  kreslo naprotiv  i tol'ko tut  razglyadel na kovre  dve
pustye butylki.  Nichego sebe ne p'etsya, vspomnil  on slova  Hayama. Da uzh, da
uzh. Mozhet, Velikomu CHernomu prosto ne hvatalo sobutyl'nika?
     Ili eshche variant.  Valentin  rasplylsya v  ulybke, vspomniv,  chto glavnoj
magicheskoj special'nost'yu Hayama bylo celitel'stvo pohmel'ya.
     -  A mne? - fyrknul  Valentin, uvidev, chto  Hayam  uzhe otkuporil  tret'yu
butylku. On vovremya vspomnil, chto Lanconi ne priznaet  bokalov i p'et vsegda
tol'ko iz gorlyshka.
     - Poshar'  u kresla, sprava, oni tut  povsyudu,  -  poyasnil Hayam.  Kak ni
stranno,  on  okazalsya  prav.  Valentin  pojmal  broshennyj  shtopor,  zanyalsya
probkoj. - Nu chto, za vstrechu?
     - Za vstrechu! - Valentin podnyal butylku, za neimeniem nichego inogo.
     Vino okazalos' v meru krepkim, v meru sladkim, s tipichnym dlya  severnyh
vin pikantnym vyazhushchim privkusom. Valentin chmoknul ot udovol'stviya.
     -  Odnako! - vyskazal on svoyu  ocenku. -  Velikij  CHernyj  tebya  prosto
baluet!
     - Sluzhit'  Velikomu CHernomu -  ne tol'ko  bol'shaya  chest',  no i nemaloe
udovol'stvie,  -  dovol'no  kivnul  Hayam.  -  Vot  tol'ko po chasti  zhenskogo
obshchestva ya vynuzhden ogranichivat' svoi skromnye potrebnosti...
     - Bednyaga! - posochuvstvoval Valentin. - Zdes' sovsem net zhenshchin?
     - Faler, Faler, da slushaesh' li ty menya? - obidelsya Hayam. -  YA zhe skazal
-  ogranichivat'! Mne,  privykshemu k novomu  stolu i  novoj posteli na kazhdyj
tretij den', skuchnovato v obshchestve odnih i teh zhe shesteryh krasavic...
     - Bednyaga, - skazal Valentin snova,  no s sovsem drugimi intonaciyami. -
Za kakie zhe eto zaslugi tebe tak podfartilo?
     -  YA sochinyayu epos! -  Hayam podnyal ukazatel'nyj palec  i  zadral glaza k
potolku, pronikayas' vazhnost'yu svoego remesla. - |pos vojny Velikogo  CHernogo
i Gabrielem Bichom  Bozhiim, izvestnym takzhe pod samozvano prisvoennym titulom
Seryj Voitel'!
     Vot  eto da,  voshitilsya  Valentin.  Gotovyj  otchet  po teme  "Ne-Dzho"!
Verbanut' by  tebya,  drug,  da  v  naparniki  k  Radennezu,  togda mozhno  na
Poberezh'e i ne pokazyvat'sya. |ti dvoe sami  vsyu  istoriyu vydumayut, eshche luchshe
nastoyashchej.
     - Tak vse-taki epos?! - usmehnulsya Valentin. - Velikij CHernyj nastol'ko
tshcheslaven?!  Otchego  zhe togda on  skryvaetsya za  etim  ne  slishkom-to dobrym
prozvishchem?
     - Do vremeni, -  vse s  toj  zhe vazhnoj minoj proiznes Hayam,  - nikto ne
dolzhen znat' istinnogo imeni hozyaina.  Ono budet otkryto  lish'  na poslednej
stranice moego truda, lish' v poslednij mig velikoj Bitvy.
     Cirkovaya  bor'ba,  vspomnil  Valentin. CHempion  Faringii protiv  CHernoj
Maski... Vot ved' komiki; i ved' samoe-to idiotskoe - oni zhe eto vser'ez!
     -  Togda - za skorejshee zavershenie velikoj  Bitvy!  - skazal Valentin i
podnyal butylku.
     - Da, - otvetil Hayam, podnimaya svoyu. - Da zavershitsya velikaya Bitva tak,
kak prednachertano.
     Hayam  zamolchal  - to li smakuya vino, to  li  sozercaya  velichie tekushchego
momenta. Kak by to ni bylo, Valentin ispol'zoval obrazovavshuyusya pauzu, chtoby
nemnogo porazmyslit'.
     Itak, Hayam v  kurse vsego, chto Ne-Dzho  delal  v  poslednie gody. U nego
dazhe rukopisi imeyutsya. Token-ring na pervom etazhe, dver' ya zapomnil - tol'ko
na minutku otluchit'sya - kstati, ne pora li v tualet  otprosit'sya? - i ya  ego
cap.  Nu a tam vyzovu shefa po  kol'cu, i pust'  uzhe  u nih golova bolit, kak
menya otsyuda vyzvolit'. A my s Hayamom tem vremenem kak sleduet vyp'em.
     Vino  udarilo  Valentinu  v golovu.  Vse  skladyvaetsya prosto  otlichno!
Staryj  znakomyj  -  pravaya  ruka  Ne-Dzho;  tak-to,  gospoda shtabnye  krysy!
Zelenejte  ot  zavisti, obzyvajte ishchejkoj - vse ravno kryt' nechem.  Tri goda
uzhe   Ne-Dzho  lovite,  i   vse   bez   tolku,  a  stoilo  vzyat'sya  za   delo
professionalu...  Nado budet posle vozvrashcheniya na povyshenie poprosit'sya. Dlya
sluzhebno-rozysknoj sobaki ya slishkom umen.
     - Nu horosho, Faler, - skazal Hayam, i  Valentin srazu nastorozhilsya. Hayam
bol'she  ne  veshchal i  ne pokoryal  gornie  vysoty;  on  govoril  vpolgolosa, i
chuvstvovalos', kak on tshchatel'no podbiraet slova. -  Rasskazhi  teper', kak ty
syuda popal. Ni za chto ne poveryu, chto ty sposoben zalezt' po otvesnoj skale v
tysyachu loktej. Vysokovato dlya otrabotki novogo tryuka, ne tak li, sher fakir?
     - Don fakir, - popravil ego Valentin. Legendu svoyu on znal nazubok. - YA
zh rodom iz Ligii, kak i ty, pomnish'?
     - Don fakir, - popravilsya Hayam. - Tak kakimi sud'bami sidish' ty u etogo
kamina?
     -  Vot uzh ne imeyu ni malejshego ponyatiya,  - symproviziroval  Valentin. -
Otuzhinal v "Ryzhem Fenikse", vyshel otlit' -  kstati, a u tebya gde tut nuzhnik?
- noch', cikady orut, |luni glaza slepit - vdrug oznob, iskry pered glazami -
i ya na krayu propasti! Br-r! Horosho hot', ya shtany uzhe zastegnul.
     - Ty perenessya mgnovenno? - sprosil Hayam.
     - I na proklyatushchee rasstoyanie! Ottuda etih gor dazhe ne vidat', eto  pod
SHan-Kattrasom, gorodok nazyvaetsya Flammet!
     Hayam sosredotochenno podnyal butylku, pristavil ee  ko rtu,  zaprokinul i
ne toropyas' vyhlebal vse do poslednej kapli. Valentin nastorozhenno sledil za
ego manipulyaciyami. Posle  takih  dejstvij Hayam mog vykinut' vse chto  ugodno.
Naprimer, upast' p'yanym i prospat' do utra.
     - Konechno, - zadumchivo skazal Hayam, glyadya na Valentina cherez butylochnoe
steklo, - ty dazhe ne dogadyvaesh'sya, kto eto tebya tak daleko otpravil?
     - Ne-a, - Valentin bespechno pokachal golovoj. - A kakaya raznica?
     -  Vidish'  li,  -  vse tak zhe  rassuditel'no  poyasnil Hayam,  - eto ved'
dovol'no prosto vychislit'.  - Valentin raskryl glaza: nichego sebe skazitel'!
Tebe  by  analitikom  rabotat'.  Oh,  budet u  Radenneza  konkurent.  -  Vot
poslushaj. Izvestno, chto perebroska, ili teleportaciya, ili magicheskij perenos
otnosyatsya k samym slozhnym vidam magii. Dazhe velikij mag mozhet perebrosit' na
rasstoyanie  lish' chast'  svoej sily - no  ne  sebya samogo. Peremeshcheniya drugih
predmetov,  a  tem bolee  -  zhivyh lyudej  - dostupny tol'ko Izbrannym. Inymi
slovami, peremestit' tebya mog by kto-to iz treh. Gabriel', Georg ili Detmar.
     - |to ya i sam soobrazil, - gordo zametil Valentin.
     - Rassuzhdaem dal'she, - Hayam nastavil na Valentina ottopyrennyj mizinec.
- Zachem komu-to nuzhno otpravlyat' tebya syuda? Prosto  tak, pryamikom v gosti  k
Velikomu  CHernomu? Mne pochemu-to kazhetsya,  chto  eto  svyazano  imenno  s moim
hozyainom, a ne s tvoimi fakirskimi talantami.
     -  Nu,  mozhet, eto  chto-to  vrode podarka?  -  predpolozhil Valentin.  -
Nekotorye moi fokusy...
     -  S podarkom prinyato otpravlyat'  zapisku, -  usmehnulsya Hayam. - Tol'ko
otravlennye bukety peredayut bez obratnogo adresa.
     - Otravlennye? - Valentin vnezapno ponyal, kuda klonit Hayam.
     -  Snachala  ya  predpolozhil,  chto tebya  poslal Gabriel',  - skazal  tot,
povysiv golos.  -  No on  slishkom glup dlya takogo tonkogo  hoda;  esli by on
uznal,  gde pryachetsya moj  gospodin, on  yavilsya by syuda lichno, vo  vsej  moshchi
svoego  talismana. Poetomu ya pozvolil sebe provesti tebya v Zamok: ty vryad li
poslannik Serogo,  a ostal'nym  Izbrannym ne  s  chego zhelat'  moemu  hozyainu
smerti.
     - Smerti?! - Valentin ne na shutku vstrevozhilsya. - Ty chto, schitaesh', chto
ya - naemnyj ubijca?
     - Faler, - strogo skazal  Hayam, - Esli by  ty  byl  ubijcej, ty byl  by
ochen' horoshim ubijcej. Ty smog by  skryvat'  svoi istinnye namereniya dazhe ot
menya. YA znayu tebya dostatochno horosho; ne perebivaj i slushaj dal'she! Opravdat'
tebya  mozhno  lish'  rassuzhdeniyami, a ne  vzdornymi  replikami.  - Hayam mahnul
rukoj. - Itak,  ostaetsya  Georg i  ostaetsya  Detmar.  Opyat' zhe izvestno, chto
Georg  absolyutno  uveren  v  sobstvennom velichii,  i  nikogda  ne  dejstvuet
hitrost'yu, poskol'ku sila vsegda na ego storone. YA ne pomnyu ni odnoj istorii
o tom,  kak Georg ispol'zoval by lyudej tajno. Esli by tebya poslal  Georg, ty
yavilsya by syuda v ego cherno-fioletovom mundire i stuchalsya by v dveri s voplem
"otkrojte poslanniku Georga Velikolepnogo!". Itak, Georg tozhe otpadaet.
     -  Pohozhe  na  to,   -  poddaknul  Valentin.  Rassuzhdeniya   Hayama   emu
ponravilis'. Net, ser'ezno, ego obyazatel'no  nuzhno verbovat'.  CHem  ya ran'she
dumal, kogda s nim p'yanstvoval?... Ah da, ran'she zhe my prosto p'yanstvovali.
     - Ostaetsya Detmar. - Hayam vazhno podnyal palec. - CHto my znaem o Detmare?
Da  pochti  nichego!  Temnaya  loshadka,  pravaya  ruka  Georga, ch'i  sobstvennye
interesy  nikomu  ne  izvestny!  Nesomnenno,  on samyj umnyj  iz  Izbrannyh.
Pozhaluj, on zhe - i samyj opasnyj: ladit'  s Georgom stol'ko let mozhet tol'ko
isklyuchitel'nyj  intrigan. I v  dovershenie vseh soobrazhenij:  Detmar tri goda
provel v bashne volshebstva |rioha, postigaya iskusstvo okoldovyvat' slovom.
     - |to eshche chto za iskusstvo?
     Hayam poyasnil:
     - Okoldovyvanie  slovom -  eto chistoe  iskusstvo, ne trebuyushchee vladeniya
magiej. Ono  dostupno dazhe  prishel'cam!  Osobyj  sposob  proiznosit'  slova,
dyshat',  dvigat'sya - kazalos' by,  nichego osobennogo. No ya sam videl, kak  v
Tobogane |litaj,  sluga  |rioha, primenil ego k  patrulyu  Voitelej.  Oni uzhe
zalomili emu ruki za  spinu, kak spodvizhniku  nepokornogo  maga, no k svoemu
neschast'yu  sprosili,  kak  ego zovut. Neskol'kih slovo hvatilo |litayu, chtoby
patrul' udalilsya, zabyv o samom ego sushchestvovanii.
     - Desyat' zolotyh? - predpolozhil Valentin.
     Hayam pokachal golovoj:
     - Za takoe Voiteli  ubivayut na meste. Schitaetsya, chto tol'ko nemedlennoe
umershchvlenie predlozhivshego mzdu sposobno sohranit'  v chistote  dushi Voitelej.
Lyuboe promedlenie  est'  soglasie prinyat' vzyatku. Net, |litaj  okoldoval  ih
slovom, a ne zolotom.
     Valentin  skepticheski  hmyknul.  Uslyshannoe,  konechno,  ne bylo  chem-to
neveroyatnym - na Pange  moglo sluchit'sya vse,  - odnako emu ne  verilos', chto
chisto zemnaya tehnika gipnoza uzhe pereotkryta dikaryami-pangijcami.
     - Ne slishkom-to pomoglo eto iskusstvo samomu |riohu, - probormotal on.
     - Ty  imeesh' v vidu  vyzov Georga? - Hayam pozhal  plechami.  - V to vremya
|rioh byl eshche  obychnym  magom. Kak raz  neudacha  s  Georgom  i zastavila ego
obratit'sya k inym sredstvam vlasti.
     - Nu  horosho,  - soglasilsya  Valentin, - itak,  Detmar, malo  togo  chto
Izbrannyj, tak eshche i slovom okoldovat' mozhet. YA-to zdes' pri chem?
     - Ty zhe ne pomnish', kto tebya poslal?
     -  Nikto menya ne  posylal, - vozrazil  Valentin, bez  osobogo,  pravda,
entuziazma.
     - Vot vidish' - ne  pomnish',  - kivnul  Hayam. -  A ne bylo  li  tak, chto
nezadolgo  do tvoego  stol' strannogo peremeshcheniya ty besedoval  s chelovekom,
pokazavshimsya  tebe  mudrym,  dobrym  i obhoditel'nym?  CHelovekom,  beseda  s
kotorym stala priyatnoj neozhidannost'yu?
     Valentin raskryl rot. CHert! Rejlis! Vot te na!
     A chto, esli on menya i v samom dele... togo?!
     - Odnoj  besedy vpolne dostatochno, - prodolzhil  Hayam, udovletvoritel'no
kivnuv, - chtoby okoldovat' cheloveka s nog do golovy, pritom chto on  sam dazhe
nichego i ne  zametit. Dlya  etogo  dostatochno prostogo trehletnego  obucheniya;
vysshie stupeni Iskusstva sluzhat dlya poedinkov mezhdu ego adeptami. Net nichego
proshche,  chem okoldovat'  cheloveka,  zastavit' zabyt', a potom  otpravit' ego,
nichego  ne  ponimayushchego, no  nesushchego  v sebe  tajnye  porucheniya,  v  logovo
Velikogo CHernogo,  i posmeivat'sya, izdaleka glyadya  za  ego pohozhdeniyami. Da,
eto pohozhe na Detmara!
     Valentin s  kisloj minoj slyshal ubijstvenno logichnye rassuzhdeniya Hayama.
Ves' zador, napolnyavshij ego kakie-to pyat' minut nazad, isparilsya sovershenno.
Koj chert pones menya v etu  korchmu, dumal on.  Konechno, vse eto chush' sobach'ya,
nu a esli  tam i v samom dele byl Detmar? I ZHezl ego mozhet rabotat' v rezhime
Obrucha? On vpolne mog  by soobrazit', kuda ya napravlyayus',  pochitavshi nemnogo
moi mysli!
     Valentin pokachal golovoj. Slishkom mnogo  "esli", v zhizni tak ne byvaet.
No kak legenda dlya Hayama - vpolne sgoditsya.
     Hayam zametil sostoyanie Valentina:
     - CHto, vse  shoditsya? Ty  dejstvitel'no  s  kem-to razgovarival  v etom
"Ryzhem Fenikse"?
     Valentin skorchil grimasu, oznachavshuyu: razgovarival, mat' ego tak.
     - Tak ya  i  dumal, -  bez  teni  somnenij  zayavil Hayam.  -  Kak vidish',
Izbrannye  -  tozhe lyudi,  i plany ih ne slishkom hitry. My sposobny razgadat'
ih, a znachit, i razrushit'. Ne bojsya: moj  hozyain najdet  sposob raskoldovat'
tebya i vernut' tebe svobodu.
     Vot  spasibo,  mrachno podumal Valentin.  |dak  on  menya  i  ot  rodnogo
Upravleniya osvobodit. I zaodno - ot zanimaemoj dolzhnosti.
     -   |to  budet  emu  dazhe  interesno,  -  prodolzhal  Hayam,  vse   bolee
voodushevlyayas'. -  V konce koncov, Detmaru  otvoditsya opredelennoe  mesto i v
nashih planah! -  On zagovorshchicki  podmignul. - YA  dumayu, tebe ponravitsya moj
gospodin.
     Valentin   skorchil   eshche   odnu   kisluyu   grimasu.   Perspektiva  byt'
raskoldovannym  isportila  dazhe  vkus  uzhe vypitogo vina.  Kogti rvat' nado,
reshil on, raskroyut, v dva scheta raskroyut!
     Valentin  poerzal v  kresle,  izobrazhaya  -  dlya  pushchego pravdopodobiya -
bespokojstvo v mochevom puzyre. Zatem sprosil toroplivo:
     - A kto takoj etot tvoj gospodin? Tajnyj Izbrannyj? Mag? Gornyj korol'?
On voobshche chelovek, el'f ili demon?
     - Uvidish', - poobeshchal Hayam mnogoznachitel'no.  - Gotov bit'sya ob zaklad,
chto takogo ty eshche nikogda ne videl.
     I  ne  imeyu ni malejshego zhelaniya,  myslenno dobavil Valentin. On vstal,
rasteryanno oglyadelsya i pereshel k delu:
     - |... Hayam, gde zdes' u vas nuzhdu spravlyayut?
     - Faler! - opeshil Hayam. - Kak ty mozhesh'! V takoj  moment! Voistinu, dlya
fakirov net nichego svyatogo!
     - Dazhe ritual'nye ubijcy brezguyut fakirami, - kivnul Valentin. - Nu tak
gde? Ili pryamo na kover?..
     Hayam brezglivo  skrivilsya i protyanul  ruku v protivopolozhnyj ot  kamina
ugol:
     - Tam. V stene kol'co, potyanesh' na sebya, dver' i otkroetsya.
     - A kak zhe magiya? - yazvitel'no sprosil Valentin.
     - Inogda byvaet ne do magii, - pozhal plechami Faler.
     Ponyatno,   konstatiroval  Valentin,  napravlyayas'  v   ukazannoe  mesto.
Pohmel'e, ono i u maga pohmel'e.
     Potyanuv za kol'co, Valentin privel v dejstvie slozhnyj i skrytyj ot glaz
mehanizm,  povernuvshij  stenu  i  kusok  pola  na sto  vosem'desyat gradusov.
Neploho pridumano; tut tebe i dver', i shlyuz.
     Othozhee mesto predstavlyalo  soboj krugluyu komnatu v pyat' shagov shirinoj,
osveshchennuyu  tem  zhe  mertvennym  svetom,  kotoryj  Valentinu  nadoel  eshche  v
koridore. Posredi chernelo otverstie, okajmlennoe serym  gubchatym kamnem. Vse
produmano,  soobrazil  Valentin.   Dolzhno   byt',   etot   kamen'   sposoben
zakryvat'sya, kogda  v nuzhnike  nikogo net. Nu  ladno,  zachem ya  syuda prishel?
Nu-ka...
     Snachala on bez osoboj nadezhdy podnyal kulak k pravomu plechu. Bez tolku.
     Znachit,  menya  ne  vidyat, spokojno  konstatiroval  Valentin.  Opyat' zhe,
horoshij  zamok u  Velikogo  CHernogo.  On podnes  k  gubam  svoj  token-ring,
nastroilsya i proiznes:
     - Zang! Zang! |to Valentin! Otvet'te!
     Kol'co zarabotalo -  Valentin oshchutil eto po usilivshejsya pul'sacii krovi
v pal'ce - no kak-to vpolsily. Otveta ne bylo. Valentin zatryas pal'nem - vse
po-prezhnemu. Kontakt ne ustanavlivalsya.
     Ta-ak... Horoshij zamok u Velikogo chernogo! CHto zhe teper' delat'?
     Neozhidanno Valentin obnaruzhil, chto i v samom dele ne proch' oblegchit'sya.
Rasstegnuv fakirskij kostyum, on pustil struyu, celyas' v seredinu dyry.
     V  metre ot nee struyu podhvatil vozdushnyj  vihr',  szhal bryzgi v tonkuyu
strujku  i napravil  ee tochno  v seredinu chernogo otverstiya.  Poristyj seryj
kamen' vspenilsya,  zashipel i opal obratno. Pahnulo holodnym gornym vozduhom;
ni bryzg, ni zapaha.
     Valentin  tol'ko rukami  razvel.  Kuda uzh  mne,  podumal  on  zlobno, u
zdeshnego hozyaina v odnom sortire magii bol'she, chem u nas vo vsem |bo.
     Ne hotel zhe ya syuda sovat'sya...
     Valentin pochesal v golove i prinyalsya bessmyslenno rassmatrivat'  kol'co
v dveri. Nu i vlip; a tak horosho nachinalos'... Interesno, a esli dat'  Hayamu
po bashke i  rvanut'  obratno, na ploshchadku -  kak daleko ya  smogu ujti?  Hot'
slezt'-to s gory uspeyu?
     Valentin pozhal plechami. Kak govoritsya, est' tol'ko odin  sposob uznat'.
Oho-ho, chto zh ya malen'kim ne sdoh.
     Valentin potyanul  za kol'co, chuvstvuya zakipayushchuyu zlost'.  Sidel, nikogo
ne  trogal,  vino  popival,  a  teper' opyat' golovy prolamyvat',  po  krysham
skakat'... Razvedka, odno slovo.
     - Mag on, chto li? - sprosil Valentin, edva skala  snova vernula  ego  v
bol'shoj zal.
     - A,  ty  obratil  vnimanie  na  malen'kie  gigienicheskie  hitrosti?  -
ulybnulsya Hayam. - Da, Velikij CHernyj dejstvitel'no mag.  Prichem mag, ravnogo
kotoromu net na Poberezh'e.
     Valentin  ne otvetil,  podbirayas'  k  Hayamu poblizhe.  So  storony moglo
pokazat'sya,  chto  Valentin razyskivaet  zakativshuyusya pod kreslo  butylku. Po
krajnej mere Valentin nadeyalsya, chto moglo.
     -  Kogda  velikaya   bitva  budet   zavershena,  -  prodolzhal  nichego  ne
podozrevayushchij Hayam, - i troe Izbrannyh...
     On oseksya na poluslove i posmotrel na Valentina rasshirivshimisya glazami.
Dogadalsya, skripnul zubami Valentin. Kak tol'ko sumel?
     - Pogodi-ka, - skazal Hayam strogo. - Nu-ka, syad' v svoe kreslo!
     Valentin sekundu kolebalsya -  a mozhet,  nu ee na fig, vnezapnost'? - no
potom  reshil, chto  uspeetsya. Napadat' na nastorozhivshegosya  Hayama, u kotorogo
mogla  okazat'sya  v rukave parochka  hozyajskih shtuchek,  bylo vse-taki  glupo.
Valentin poslushno sel.
     - Mne prishlo  v golovu vot chto, - poyasnil Hayam. - Detmar mog dogadat'sya
o planah moego hozyaina.
     -  Da uzh navernoe,  - poddaknul  Valentin, zhelaya  usypit'  bditel'nost'
dogadlivogo skazitelya. - Raz menya poslal.
     - YA govoryu  o ego podlinnyh planah, - sverknul glazami  Hayam. - Do sego
dnya o nih znali tol'ko dvoe: ya i on. No Detmar d'yavol'ski hiter!
     - On  dazhe spit  v  noskah, -  zlo  burknul  Valentin. Kazhetsya, Hayam-to
vspoloshilsya sovsem  ne  ot togo,  chto  ya k  nemu podkradyvalsya; nado bylo ne
ostanavlivat'sya, sejchas by ya uzhe k vyhodu podbegal!
     - On mog dogadat'sya,  - kivnul  Hayam svoim  myslyam.  - I togda ty snova
stanovish'sya opasen: ty mog byt' poslan, chtoby ostanovit' Velikogo CHernogo  i
sorvat' Poslednyuyu Bitvu!
     V golose Hayama zazvenel metall. Valentin, ni zhiv ni mertv ot vozmushcheniya
- on-to znal, kem on na samom dele poslan! - dazhe ne nashelsya, chto vozrazit'.
     -  Da kak  eto  ya mogu ostanovit' Velikogo  CHernogo, -  nakonec nashelsya
Valentin. - Kto ya i kto on?! CHto  za glupost', Detmaru kuda proshche bylo pojti
samomu. Ili on menya pod gipnozom velikim magom sdelal?
     -  Razumeetsya,  net,  - otmahnulsya  Hayam.  - Okoldovyvanie slovom mozhet
neskol'ko  rasshirit' vozmozhnosti okoldovannogo, no  ne do  takoj stepeni. No
Detmaru i ne  trebovalos' delat' tebya velikim magom. On mog  prosto snabdit'
tebya  malen'kim,  no  moshchnym  odnorazovym  talismanom.  V  nuzhnyj  moment ty
vnezapno vspomnish' o nem...
     Valentin vnezapno vspomnil. Monety!
     Rejlis kinul mne dve monety!
     Neuzheli vpravdu?! Scena  v korchme  tak  i  vstala pered glazami. Ostroe
oshchushchenie nepravil'nosti, usmeshka Rejlisa i Bartolo - Emaj, tochno  pereodetye
Georg s Detmarom! - monety, perebroshennye cherez golovu Presleduyushchih. Tak vot
pochemu menya tak tyanulo  vernut'sya! I Rejlis - ponyatno, otchego on tak legko s
Alonso sladil! Eshche by ne sladit', esli u tebya za pazuhoj moguchij talisman...
     - Vspomnil, chto li? - pochti ispuganno sprosil Hayam.
     Vmesto  otveta  Valentin  rasstegnul   koshel'  i   vytashchil  ottuda  dve
serebrennye monety. Oni chut'-chut' otlichalis' razmerami ot ego sobstvennyh, i
na oshchup' tozhe otlichalis' - teplee byli, zametno teplee! Magii, pravda, v nih
ne chuvstvovalos', no zachem tal'menam magiya? Ah  ty, Predvechnye Predki, chto zh
delat'-to?!
     Valentin vertel monety i tak i syak, po odnoj  v kazhdoj ruke, i v golove
ego bylo  pusto,  kak v  valyavshejsya  na kovre butylke. YA  zhe  prosto  syshchik,
tverdil on sebe,  ya syuda za kol'com  prishel, von  ved' ono, na pervom etazhe,
mne bol'she nichego ne nado. Ne ubijca zhe ya, chert poberi!
     Hayam izdal gluhoj, nepriyatnyj zvuk, slovno vse vypitoe vino rvanulos' u
nego  iz zheludka. Valentin podnyal glaza. Dver'  v pokoj  uzhe prevratilas'  v
legkuyu dymku,  stremitel'no  tayavshuyu  v vozduhe. I cherez  etu dymku pryamo na
Valentina  shel  vysokij  chelovek  v  chernom  plashche  s  nadvinutym  na  glaza
kapyushonom.
     Tot samyj chelovek, kotoromu otdal palec mohnatyj zombi.
     - Nazad! - strashnym golosom zakrichal Hayam,  tak zakrichal, chto  Valentin
nevol'no otkinulsya  v  kresle,  bol'no  udarivshis'  o  podgolovnik. - Nazad,
hozyain! On opasen!
     CHelovek zamedlil shag, i pod chernym kapyushonom  zazhglis' zelenym plamenem
dva glaza. Oni vpilis' v Valentina, vmig vysosav vse teplo iz tela. Valentin
zaledenel do pyatok; istina otkrylas' emu.
     |to dejstvitel'no byl mag, kotorogo eshche ne znalo  Poberezh'e. Magicheskaya
energiya  burlila vokrug ego tela  tysyachami melkih  struek, zastavlyaya  vozduh
drozhat'.  Sila ego  byla takova,  chto Valentin pochuvstvoval  sebya  pushinkoj,
podhvachennoj uraganom. Byt'  mozhet, u  tal'menov  i byli kakie-to shansy  pri
shvatke  s  etim  magom;  vse  prochie mogli  srazu padat'  na koleni. Vot  i
doprygalsya, podumal Valentin otreshenno,  tochno vo sne spolzaya s kresla, daby
privetstvovat'  Hozyaina. Sejchas  ya  emu  vse  rasskazhu, i proshchaj, schastlivaya
strana |bo...
     CHto-to serebristo sverknulo v vozduhe.
     Zatem Valentin  uvidel svoyu  pravuyu ruku, pochemu-to vytyanutuyu  vpered -
tak,  slovno on tol'ko  chto  brosil  monetu. Potom  on  s uzhasom ponyal,  chto
dejstvitel'no  -  brosil.  Velikij  CHernyj stoyal  pered nim, v  kakih-nibud'
desyati  shagah,  i  na grudi ego roslo,  sverkaya  i perelivayas',  serebristoe
oblachko, ohvatyvaya  s  bystrotoj plameni plechi, zhivot,  ruki, nogi...  Glaza
sverknuli zelenym  v poslednij raz,  i poserebrennoe  telo vsemogushchego  maga
ruhnulo navznich'.


     V zheleznom dvorce greha
     ZHivet nash laskovyj vrag.

     Hayam pulej  vyletel iz kresla  i brosilsya k  svoemu mertvomu gospodinu.
Sodrogayas' ot priglushennyh  rydanij, on polozhil  odnu  ruku na lob mertvecu,
druguyu - na zhivot. Valentin zametil svet, vyryvayushchijsya iz-pod ego ladonej.
     YA  ego ubil, skazal  sebe  Valentin. Vot tak nomer.  Interesno,  chto  ya
teper'  dolzhen delat'?  Ulozhit' eshche  i  Hayama?  Vtoraya moneta vse eshche plotno
lezhala v levoj ladoni. Da nu ee k chertu!
     Valentin razmahnulsya i  izo vseh sil zapustil monetoj  v kamin. Tochnee,
dumal,  chto  zapustil.  Ruka ego zamerla v  vozduhe, a potom ochen'  bystro i
lovko spryatala monetu obratno v koshel'.
     Valentin  posmotrel  na  svoyu ruku,  kak na zmeyu,  i  pokrylsya holodnym
potom. Bozhe moj, eto eshche ne vse! Oh, Diana, oh, naprorochila... V etot moment
on uzhe veril, chto rasstalsya s domom navsegda.
     Hayam sodrognulsya vsem telom, svet ego ladonej pogas. On podnyal golovu i
posmotrel na Valentina blestyashchimi ot slez glazami:
     - Ne poluchaetsya! - golos Hayama drozhal. - Nichego ne poluchaetsya, Moya sila
uhodit, tochno v pesok. Serebro! On ne prosto mertv, on lishen magii!
     Hayam opustilsya obratno na trup  i zarydal, uzhe ne sderzhivayas'. Valentin
zastavil sebya vstat' i na negnushchihsya  nogah podoshel  k tomu, chto eshche nedavno
bylo  Velikim  CHernym.  Opustilsya  na  koleni,  slozhil  ruki  v  "apel'sin",
nastroilsya.  Da,  Hayam  byl prav  - serebro  opletalo telo  Velikogo CHernogo
millionami  mel'chajshih  nitej,  delaya  nevozmozhnym  dazhe  malejshee  dvizhenie
magicheskoj energii.  Ochevidno,  hozyain  zamka uzhe mnogie  gody  zhil na chisto
magicheskom  metabolizme;  prostomu  cheloveku  takoe  poserebrenie  osobo  ne
povredilo by. Interesnaya  monetka,  podumal  Valentin,  izbiratel'naya;  nado
takie  puli nauchit'sya  delat',  special'no protiv nezhiti. A pochemu by i net?
Vtoraya monetka vot ona, v koshel'ke.
     Valentin  vzdohnul.  Kak zhe, v koshel'ke. Skoree  eto  ya  u  nee  vmesto
loshadi.  Znaem my eto okoldovyvanie slovom; teper'  hot'  chto delaj  - a vse
ravno nevedomoe zadanie vypolnish'.
     Valentin udaril kulakom po levoj ladoni. Dolbannye gipnotizery! Esli by
magiya, raskoldovalsya by vmig, dva speckursa,  kak-nikak. A slovom - Valentin
razvel rukami. Bez tolku, vse bez tolku. Poplakat' ostalos' vmeste s Hayamom.
     Rydaniya Hayama postepenno stihli. On lezhal,  raskinuv ruki,  i  pochti ne
dyshal. CHto-to v ego poze Valentinu ne nravilos'.
     On protyanul ruku i tryahnul Hayama za  plecho. Tot popytalsya  bylo podnyat'
golovu,  no  tut  zhe  uronil  ee  obratno,   na  grud'  pokojniku.  Valentin
obespokoilsya ne na shutku.
     Klyanya  sebya  na chem svet za ubogost' poznanij  v celitel'stve, Valentin
podobral napolovinu polnuyu butylku, otkinul Hayamu golovu - skverno, skverno,
lico  kak bumaga, glaza pochti zakatilis',  -  i vlil  vino tomu  v rot. Hayam
sdelal neskol'ko glotkov,  glaza zadvigalis', grud' shevel'nulas' -  zadyshal.
Valentin nashchupal  pul's  -  s  chetvertogo  raza, pochesal  v  zatylke i reshil
ogranichit'sya iskusstvennym dyhaniem.
     CHerez neskol'ko minut  guby  Hayama  drognuli,  glaza sfokusirovalis' na
Valentine.
     - Perestan'... - ele slyshno prosheptal Hayam. - Bespolezno...
     - Eshche chego! - burknul Valentin. - Dyshi davaj!
     Hayam  sdelal  glubokij  vdoh  -  samostoyatel'no,  otmetil   Valentin  s
radost'yu, - i skazal uzhe gromche:
     - |to bespolezno, Faler. Na mne zaklyat'e obshchej sud'by.
     Valentin skripnul zubami.  Nu  razumeetsya, chego eshche  zhdat'  ot velikogo
maga!   Zaklyat'e  obshchej   sud'by  bylo  samym  prostym  sposobom  obespechit'
predannost'  slug.  V  ih  tela dobavlyalsya  special'nyj  magicheskij eliksir,
kotoryj v sluchae smerti hozyaina rezko  menyal svoi svojstva, vyzyvaya glubokuyu
depressiyu, snizhenie krovyanogo davleniya, zamedlenie serdechnogo ritma, chastoty
dyhaniya i, kak sledstvie, -  bystruyu  smert'.  Hayama ya  otkachal  v poslednyuyu
minutu,  soobrazil Valentin;  eshche nemnogo, i dazhe massazh serdca ne pomog by.
Odnako  eta  gadost'  po-prezhnemu  dejstvuet,  chto, tak  i  stoyat'  pri  nem
reanimacionnoj mashinoj?!
     Valentin hlopnul sebya po lbu -  zabyl, idiot edakij! A aptechka  na chto?
Sekundu  spustya  on uzhe  vytashchil  iz kolpaka  ampulu-shpric  s  universal'nym
stimulyatorom  i besceremonno zakatal  Hayamu  rukav; potom  eshche odin  i  eshche.
Obnazhiv nakonec  lokot', Valentin  ubedilsya,  chto  skatannye k plechu  odezhki
posluzhili  neplohim  zhgutom: veny  rel'efno vystupali  na blednoj kozhe. Hayam
dernulsya ot ukola, no Valentin derzhal krepko. Popali v venu, skazal on sebe?
Togda - gor'ko!
     Valentin  vkatil  Hayamu polnyj shpric i vyter pot  so lba. Esli i eto ne
pomozhet, znachit sud'ba.
     SHCHeki Hayama porozoveli, on zamorgal i dazhe sdelal popytku vstat'.
     - Lezhi, lezhi, -  Valentin myagko  tolknul ego  obratno. - Beregi sily  -
zaklyat'e-to dejstvuet! Kak ego mozhno snyat'?
     -  Nikak, - vzdohnul  Hayam i shmygnul nosom. - Ego mog snyat'  tol'ko sam
Hozyain. Vse bespolezno... Bud' ty proklyat, Faler, i vse, kto tebya poslal!
     Vot naschet nih ya  polnost'yu soglasen, otmetil  Valentin. Mozhno  bylo by
dogadat'sya, chto... A chto, sobstvenno, chto? Ladno, potom.
     - Tochno - tol'ko hozyain? - peresprosil on na vsyakij sluchaj.
     - Tol'ko on, -  skazal  Hayam pochti normal'nym  golosom.  -  Faler,  eto
zaklyat'e -  na  kazhdom  sluge Velikogo CHernogo! YA  pervym  pochuvstvoval  ego
smert',  potomu chto blizhe vseh okazalsya k  ego mertvomu  telu. No vskore ego
smert' oshchutyat i drugie. Faler, ty ubil ne tol'ko Hozyaina, ty ubil vseh nas!
     - Hozyain  tak  hozyain,  -  pozhal plechami  Valentin.  Setovaniya Hayama on
poprostu  propustil mimo ushej.  Esli  udastsya  najti  kontrzaklinanie, kakaya
raznica, skol'ko chelovek raskoldovyvat'? - Poslushaj! On s kogo-nibud' snimal
eto zaklyat'e? Zdes', v zamke?
     - Snimal,  neskol'ko raz, -  Hayam prikryl glaza, vspominaya, - poslednij
raz eto bylo zimoj...
     - Gde eto proishodilo?  - perebil ego Valentin. Zimoj, chert, dolgon'ko,
nuzhno tochnoe mesto, inache ne dotyanut'sya.
     - V  tronnom  zale,  gde  zhe eshche, -  Hayam otkryl glaza  i  posmotrel na
Valentina  s narastayushchim  udivleniem.  -  CHto  ty zadumal,  Faler? Prizyvat'
duhov?
     - Eshche  odin malen'kij  fokus, -  kak by  poyasnil Valentin. -  Gde  etot
tronnyj zal, potochnee?
     - V  samom  konce dlinnogo  koridora, na tret'em  yaruse. Tam  est'  eshche
korotkij  koridor, no  on  vedet v laboratoriyu, i  vhod tuda zakryt dazhe dlya
uchenikov... - Hayam pripodnyalsya na lokte. - Faler, ty ne smozhesh' popast' dazhe
v tronnyj zal! Dver'  zaperta lichnym  zaklyat'em Velikogo CHernogo! Zachem tebe
nuzhno tuda?!
     -  Potom  ob®yasnyu, - Valentin pozhal plechami i  vstal.  -  Lezhi tut i ne
delaj  rezkih   dvizhenij.  Skol'ko,   govorish',   eshche   slug  nahodyatsya  pod
vozdejstviem zaklyat'ya?
     - Semnadcat',  -  vzdohnul Hayam, opuskayas'  obratno na pol. On  polozhil
golovu  na  zhivot  Velikogo  CHernogo  i zakryl glaza.  - O smert',  vseobshchij
uravnitel', segodnya ryadom lyagut sluga prezrennyj i velikij gospodin...
     - I pomolchi, - dobavil Valentin. - A to eshche pomresh' ran'she vremeni.
     Hayam poslushno zamolchal, i eta ego  pokornost'  luchshe  prochego govorila,
kak  plohi  dela skazitelya.  Valentin tol'ko odin raz videl  ego  takim -  v
Garradane,  kogda  ssora poeta  s  neznakomym  rycarem  edva  ne  obernulas'
ubijstvom: prezrev vse pravila blagorodnogo boya, rycar' prinyalsya gonyat'sya za
bezoruzhnym Hayamom s  obnazhennym mechom i nesomnenno  zarubil by ego nasmert',
ne upadi Hayam na koleni i ne nachni tak unizhenno prosit' o poshchade, chto rycar'
prosto  zaslushalsya i v konce koncov ogranichilsya  miloserdnym udarom  plashmya.
Togda Hayam tozhe byl bleden, i govoril s temi zhe beznadezhnymi intonaciyami.
     Ladno, odernul sebya Valentin, vremya uhodit. Nu-ka, eshche raz, kak u nas v
mentale dela?
     On  aktiviroval  talisman -  na mig  vzdrognuv pri mysli, chto tot  tozhe
mozhet  ne  srabotat'! -  i  prikryl glaza. Scena ubijstva  glazami  Velikogo
CHernogo  vyglyadela prosto potryasayushche, moneta, letevshaya v nego, prosto polzla
v  vozduhe, no telo skovyval sonnyj paralich, i ispepelyayushchee zaklinanie nikak
ne  skatyvalos' s yazyka.  A potom  moneta kosnulas' grudi, i  Velikij CHernyj
perestal  chuvstvovat' svoe  telo,  medlenno  pogruzivshis'  vo t'mu  zabyt'ya.
Vidno, monetka eshche hitree,  chem  ya dumal, zametil Valentin, von  kakoj trans
navodit.  Nu  chto zh,  teper'  ya  na  Velikogo CHernogo ne  huzhe chem na  zombi
nastroen, poprobuem pozaklinat'!
     On podoshel k  dveri, skol'znul myslenno v koridor, pojmal moment, kogda
Velikij  CHernyj raskryval ee snaruzhi i schital formulu iz ego soznaniya. Dver'
poslushno rastayala v vozduhe. Rabotaet,  udovletvorenno otmetil Valentin. CHem
ya ne Velikij CHernyj?
     On  vyshel  v  koridor  i  bystro poshel  obratno, k lestnice. SHagi gulko
otdavalis'  v pustom  koridore, mertvennyj  svet lilsya  s  potolka, ne davaya
teni. Valentinu kazalos', chto on idet po beskonechnomu komfortabel'nomu morgu
s otdel'nymi palatami dlya pokojnikov. I hren li bylo tak koridor osveshchat'?
     Valentin podnyalsya eshche na odin vitok  spiral'noj  lestnicy i  ochutilsya v
bogato  ubrannoj  prihozhej,  gde  poyavilis'  i  kovry na polu, i gobeleny na
stenah. Ot  nee dejstvitel'no  othodili dva  koridora  -  odin,  stol'  yarko
osveshchennyj,  chto  ponachalu   Valentin  podumal  dazhe,  chto  svet  l'etsya  iz
prorublennyh  okon,  i  nad zamkom  gorit voshod  -  i  vtoroj,  polutemnyj,
vrazhdebnyj, v kotoryj  dazhe smotret' bylo nepriyatno. Pervyj koridor byl kuda
dlinnee, i Valentin reshil, chto emu tuda.
     Gobeleny na stenah izobrazhali epizody iz nedavnej istorii Faringii. Kak
ni  bystro   shel   Valentin,  a  uspel   zametit',   chto  razvesheny   oni  v
hronologicheskom poryadke - ot vocareniya Serogo Voitelya do bitvy s Prizrakom i
razrusheniya Ganagana. Paneli  pered samym  vhodom v tronnyj  zal  pustovali -
vsego tri, vidimo, Velikij CHernyj rasschityval na skoryj konec etoj nevidimoj
vojny. I konec prishel, otmetil Valentin bezradostno. Pohozhe, Detmar vystupil
na storone Serogo. On voobshche zastupaetsya za tal'menov...
     Valentin nyrnul v  mental. Dver' v tronnyj zal otkryvali tak chasto, chto
nuzhnoe zaklinanie  samo  prygnulo na yazyk. On dazhe  ne uspel  slozhit' ruki v
"korobochku", kak  delal obychno, perevodya verbal'nye zaklinaniya na svoj stil'
magii zhesta, a dver' uzhe rastayala v vozduhe.
     CHto znachit privychka, podumal Valentin oshelomlenno.  Poshlyat'sya by  zdes'
nedelyu, glyadish', mozhno bez posvyashcheniya v grossmejstery vybit'sya!
     Tronnyj zal  byl pogruzhen vo  t'mu. V  dal'nem  ego konce cherez vysokie
strel'chatye  okna na  kamennyj  pol  padali poloski lunnogo  sveta. Po krayam
ugadyvalis' temnye  figury statuj i neglubokie  nishi bokovyh dverej. Potolka
vidno ne bylo - vysotoj zal ne ustupal samym ogromnym soboram Zemli i Pangi.
     Tron  temnoj  gromadoj  vysilsya  vperedi,  zakryvaya  odno  iz  okon  do
poloviny.  Pered tronom prostiralsya shirokij i dlinnyj kamennyj stol, odin iz
samyh bol'shih, kogda-libo vidennyh  Valentinom. V zale stoyala myagkaya tishina,
legkij shoroh shagov na kovrovoj dorozhke teryalsya pod gromadoj kupola.
     Valentin ne stal zazhigat' svet - tak, v  polumrake, rabotat' s mentalom
bylo  dazhe udobnee.  On srazu  nyrnul na  predel  dosyagaemosti  v proshloe  i
prinyalsya prygat' po bystro pronosyashchimsya pered nim kartinkam.
     Byt' Velikim CHernym okazalos' protiv ozhidaniya  nevynosimo  skuchno. Byt'
mozhet, potomu, chto tronnyj zal ispol'zovalsya isklyuchitel'no dlya torzhestvennyh
sluchaev - priema novyh slug, nagrazhdeniya uchenikov, vyneseniya prigovorov.
     Vse eto proishodilo  dostatochno redko, i bol'shej chast'yu zal stoyal,  kak
sejchas, v pustoj tishine, pogruzhennyj v polumrak. Valentin  zametil lish' odin
epizod, kogda Velikij CHernyj zashel v zal prosto tak. On stoyal u okna,  glyadya
vniz, na zalitye lunnym svetom gory, i dumal o svoej missii v etom mire.
     Velikij  CHernyj razmyshlyal o tal'menah. Konechno, sam on nazyval ih inache
- Izbrannymi, kak i vse pangijcy, no mysli ego - zlye,  polnye neponimaniya i
bessiliya -  byli  vpolne sozvuchny sobstvennym  razmyshleniyam Valentina na etu
temu. Kak  i on, Velikij  CHernyj  ne  lyubil tal'menov  i  vpolne obosnovanno
opasalsya.  Eshche  i eshche  raz vspominal on,  kak nekogda v proshlom, nadmennyj i
velichestvennyj,  yavilsya  na  tajnuyu vstrechu  s lyud'mi, bez osobyh  osnovanij
imenovavshih  sebya Nezrimymi. No eti  zhalkie  lyudishki,  sredi kotoryh ne bylo
dazhe  masterov  magii, osmelilis'  brosit'  vyzov  samomu  Gabrielyu! Rech' na
vstreche shla o bor'be s Izbrannymi, etimi ischadiyami ada, - interesno, otmetil
Valentin, ya  pochemu-to  dumal,  chto  on  deretsya  tol'ko  s Serym.  Nezrimye
rasskazyvali  o  svoih  metodah -  sbor  kompromata, pryamaya  kleveta, nochnye
ubijstva,  -  i  prosili pomoshchi  v pryamom stolknovenii  s Serym, zahvativshim
vlast' v Faringii. Po nekotorym namekam Valentin predpolozhil, chto Nezrimye -
tajnyj orden, sushchestvovavshij sredi farov eshche do poyavleniya  Gabrielya. Slishkom
mnogo chisto religioznogo fanatizma skvozilo v ih rechah.
     Velikij CHernyj - Valentin tak i ne ponyal, kakoj imenno mag skryvalsya za
etim prozvishchem - otkazalsya ot predlozhennyh v budushchem nemyslimyh pochestej, no
soglasilsya podderzhat' Nezrimyh v bor'be s Izbrannymi. Razumeetsya, v kachestve
rukovoditelya vsej ih podryvnoj deyatel'nosti.  Tak vot otkuda  vzyalsya Ne-Dzho,
soobrazil  Valentin: krutomu magu zahotelos'  pomeryat'sya silami s tal'menom!
Velikij CHernyj  proiznes  ritual'nuyu frazu - "My vmeste, poka poslednij vrag
ne umret, kak i pervyj"; soyuz byl zaklyuchen.
     Velikij CHernyj smotrel na poserebrennyj |luni pejzazh, tak i rvushchijsya na
reklamnyj prospekt, i  mrachno  razmyshlyal.  Gody  issledovanij ubedili ego  v
odnom:  magiya bessil'na prichinit' Izbrannym kakoj-libo vred.  Emu udalos' na
vremya pomrachit'  rassudok Gabrielya, emu udavalos' raz  za razom tajno vliyat'
na ego  nastroenie;  no  vse  eto  ne  imelo  nikakogo  znacheniya.  Skol'  by
izoshchrennuyu magiyu ni puskal v hod vsemogushchij mag, Izbrannyj ostavalsya zhiv,  i
talisman ego s  kazhdym  godom  vse  bystree vosstanavlival zhizn'  i zdorov'e
svoego  povelitelya. Tol'ko  bezuprechnaya konspiraciya spasala Velikogo CHernogo
ot  pryamogo stolknoveniya  s Gabrielem, no tak  ne moglo prodolzhat'sya  vechno.
Nadlezhalo  najti  sposob  nanesti  smertel'nyj  udar  -  ili  priznat'  sebya
pobezhdennym.
     Velikij CHernyj polozhil ruki na holodnyj kamen' okonnogo proema. Dyhanie
belym oblachkom para vyryvalos' iz ego grudi. On kolebalsya; mysl', eshche tol'ko
zarodivshayasya v glubinah  soznaniya, otstaivala svoe  pravo  na sushchestvovanie.
Da,  vyhoda net:  tam,  gde  magiya  bessil'na,  skazat'  svoe  slovo  dolzhny
talismany.  Izbrannogo  mozhet unichtozhit'  tol'ko drugoj Izbrannyj; takoe uzhe
sluchalos', pust' eto sluchitsya vnov'!
     Pered myslennym  vzorom Velikogo CHernogo promel'knula karta  Poberezh'ya;
bystryj vzglyad ego upal  na  malen'kuyu tochku na severo-vostoke. Ligiya, gorod
Gel'veciya. Tam spryatan klyuch k smerti Izbrannyh!
     Velikij  CHernyj ottolknulsya  ot  podokonnika i  bystro zashagal proch' iz
tronnogo zala.  V  soznanii ego mel'knulo  chto-to  strannoe, letyashchij po nebu
kusok plameni, vzletevshij iz zherla gornogo zamka.
     Valentin s  trudom uderzhalsya,  chtoby  ne  pobezhat'  sledom.  Da,  kogda
Velikij CHernyj  zhil po-nastoyashchemu,  zhizn' ego  stoilo podsmotret'. Valentina
porazila  skorost',  s  kotoroj  mag  pereshel  ot  nespeshnogo razmyshleniya  k
dejstviyu.
     Toropyas'  - na prozhivanie poslednego  epizoda  ushlo  neskol'ko minut! -
Valentin prosmotrel ostal'nuyu  istoriyu zala. Da, vot etot moment. Milovidnaya
zhenshchina v prostom  temnom plat'e stoyala  pered  Velikim  CHernym. Tot proster
ruku,  ob®yavil - otnyne  ty svobodna sluzhit' mne ili  ostavit' menya! ZHenshchina
opustilas' na koleni - disciplina, pozavidoval Valentin. V etot samyj moment
v  golove  velikogo maga  slozhilas'  formula, po-vidimomu snimayushchaya zaklyat'e
obshchej sud'by.
     Prokrutiv  epizod   raz   desyat',  Valentin  vruchil  zaklyat'e  nazubok.
Popraktikovat'sya  by, podumal  on  s  ulybkoj. Hayam  govoril,  chto zdes' eshche
semnadcat' slug? Nadlezhit vybrat' lyudej, kotoryh ne zhalko...
     Ladno, polno zuboskalit', oborval sebya Valentin. Poprobuem poka  prosto
tak, bez sub®ekta. Nado hot' ponyat', hvatit mne energii-to?
     On vystavil vpered ruku na maner  Velikogo CHernogo  i prinyalsya shevelit'
gubami.  |nergii  hvatilo,   zaklinan'e  sformirovalos'  i  sletelo  s  ruki
nevidimym sgustkom energii. Tknuvshis'  v kover,  sgustok raspalsya i  ischez s
harakternym hlopkom samorazrushivshejsya magicheskoj struktury.  Vrode rabotaet,
reshil Valentin. CHem-to pohozhe na  trenirovki s ten'yu. Nu, ya vas sejchas! Vseh
blagoslovlyu.
     Valentin  povernulsya  spinoj  k  oknam - v  poiske nuzhnogo  momenta emu
prishlos'  peresech' ves'  zal -  i napravilsya k vyhodu.  Za spinoj poslyshalsya
legkij  gul,  slovno gde-to daleko zarabotal avtomobil'nyj  motor.  Valentin
sdelal eshche shag, pritvoryayas', chto  nichego ne slyshal, zatem slegka  prignulsya,
bystro perekatilsya v storonu i vskochil na nogi, zakryvshis' "veerom" i buduchi
gotov otrazit' lyuboe napadenie.
     Snachala on ne zametil nichego strannogo.  Gul migom stih, zal snova  byl
polon mertvennoj  tishiny, vse pyat' strel'chatyh okon  brosali na pol  poloski
lunnogo sveta.. Stol vozvyshalsya posredi zala. I vse zhe Valentin pochuvstvoval
kakuyu-to nepravil'nost'. Tron bol'she ne zagorazhival central'noe okno!
     Magicheskij sharik vspyhnul nad golovoj Valentina dazhe ran'she, chem on sam
ob etom podumal. Zal osvetilsya yarkim elektricheskim svetom.
     Tron stoyal na polputi mezhdu svoi prezhnim  mestom i blizhnim k  Valentinu
kraem stola.
     -  |to  eshche  chto  za  samodeyatel'nost'?  - obratilsya  Valentin k tronu,
iskrenne nadeyas', chto golos ego ne drozhit. - Ty chto sebe pozvolyaesh'?!
     Tron  snova  zagudel  i  popyatilsya  obratno.  Valentin  perevel  duh  -
slushaetsya.
     -  Vstan' na mesto,  - skomandoval  on.  - Vot  tak. I  bol'she  ne smej
dvigat'sya bez komandy!
     |kaya mahina, podumal on, sledya za  tem, kak  tron vozvrashchaetsya vo glavu
stola. Metra chetyre v vysotu. A ved' i  koridory, i pokoi pod stat'  tronu -
na nem mozhno  po vsemu zamku raz®ezzhat'!  Mozhet,  predydushchij  hozyain  tak  i
delal?
     Stop,  skazal  sebe  Valentin.  O chem  eto  ya? CHto  znachit - predydushchij
hozyain? |to chto eto, ya sebya uzhe v tepereshnie proizvel?
     Tron zagudel na mig i snova stih.
     Valentin  nevol'no  oshchupal  golovu.  Tak  byvalo  -  posle  dlitel'nogo
prebyvaniya  v chuzhom soznanii  nastupal sdvig po faze; Valentin neskol'ko raz
lovil  sebya na podrazhanii cheloveku,  za  kotorym sledil s pomoshch'yu Obrucha. No
chtoby  tron  prinyal  za  chistuyu monetu  prostoe podrazhanie?!  CHerta  s  dva;
Valentin  ispugalsya,  chto  zlobnaya  magiya  zamka ispol'zovala  ego telo  dlya
sozdaniya  novogo  Hozyaina, kak Rejlis ispol'zoval ego ruki. I sejchas  golovu
ego ukrashaet ne privychnyj kolpak, a chernyj kapyushon maga.
     K schast'yu, vse okazalos' na meste -  i kolpak, i  bubency, i bezmozglaya
golova pod  nimi.  YA  vrode  by  eshche ne  velikij  CHernyj. CHert, okazyvaetsya,
glazet' v chuzhie soznaniya ne tak uzh bezopasno...
     Valentin snova napravilsya  k  vyhodu, napryazhenno vslushivayas'  v tishinu.
Tron vel sebya  spokojno, kak i bylo prikazano.  Zakryv dver', Valentin vyter
pot so  lba i  pobezhal. Ne tol'ko  ot straha; adrenalin, burlyashchij  v  krovi,
nuzhno bylo srochno kuda-to sbrosit'.
     Okolo dveri v pokoi Hayama Valentin ostanovilsya,  perevel duh  i pereshel
na  shag. Dlya poryadku on povtoril popytku svyazat'sya  s Upravleniem  - pomahal
kulakom u plecha, poproboval vyzvat' Zanga po kol'cu.
     Razumeetsya, bezo vsyakogo rezul'tata.
     Razdrazhenno  mahnuv  rukoj,  Valentin  voshel  vnutr'.  Zatem  zapozdalo
soobrazil, chto dver' otkrylas' pered nim bezo vsyakogo zaklinaniya. Nu-nu!
     Hayam po-prezhnemu lezhal  na polu, ne dvigayas'.  Odnako  glaza  ego  byli
otkryty, i, edva Valentin voshel vnutr', Hayam pripodnyal golovu:
     - Faler? - udivlenno voskliknul on. - Stranno... U menya takoe oshchushchenie,
chto hozyain zhiv...
     - ZHiv? - Valentin vzdrognul, migom skladyvaya "apel'sin". Da net, mertv,
kak i polchasa nazad. Uf-f...
     Bredit, bednyaga, soobrazil Valentin. Eshche by, polnyj shpric stimulyatorov.
     -  ZHiv,  zhiv,  -  skazal on  uspokoitel'no.  - I tebya  vylechat, i  menya
vylechat...
     Razumeetsya,  Hayam zemnogo yumora  ne  ponyal.  On tol'ko golovoj povel  i
glaza vytarashchil.
     - Lezhi spokojno, - skomandoval Valentin, podhodya blizhe. - Glaza zakroj,
malo li chto.
     Ochevidno, Hayamu bylo dovol'no skverno, nevziraya na stimulyatory. On  bez
sporu zakryl glaza.  Valentin myslenno progovoril zaklinanie, protyanul ruku.
Ladon' polyhnula zharom i tut zhe  ostyla. Valentin oshchutil, kak  v tele  Hayama
zateplilas' slabaya magiya, razrushaya zlovrednyj eliksir.
     Hayam vzdrognul i otkryl glaza:
     - Faler! CHto ty nadelal?!
     -  Snyal zaklyat'e, chto  zhe  eshche, -  Valentin podoshel k  Hayamu  vplotnuyu,
naklonilsya, szhal ruku v "apel'sin". Kazhetsya, srabotalo, reshil on. Pul's  uzhe
v  norme, dinamika  davleniya polozhitel'na, stimulyator  eshche dejstvuet.  CHerez
neskol'ko minut do potolka prygat' budet.
     Hayam sdelal glubokij vdoh i zashevelilsya, tochno potyagivayas'.
     -  Neveroyatno, -  probormotal  on. - Kazhetsya, ya  bol'she ne umirayu.  Kak
dolgo, Faler, prodlitsya dejstvie tvoego zaklinaniya?
     Udobnyj  sluchaj,  soobrazil  Valentin.  Ulozhu-ka  ya tebya v  postel'  na
polchasika!
     -  Ne znayu,  - skazal on  ozabochenno. - CHtoby garantirovat' unichtozhenie
eliksira, nuzhny vse tvoi sily. Tebe budet kazat'sya, chto ty zdorov,  silen  i
bodr  kak nikogda;  no eto -  tol'ko dejstvie zaklinaniya.  Ty  dolzhen budesh'
lezhat' nepodvizhno, inache  neskol'ko kapel' eliksira sohranyatsya  v tebe, i ty
vskore umresh'. Podozhdi! - prerval Valentin Hayama, nachavshego bylo vstavat'. -
Ne budem riskovat'!
     On slozhil ruki v "perchatki".
     -  Na  posteli  tebe  budet udobnee, - poyasnil Valentin.  On  ostorozhno
pripodnyal  Hayama i perenes  ego na krovat'.  Ot  neozhidannosti Hayam ne uspel
dazhe vozrazit'.
     -  Izvini  uzh, razuvat'sya ne budem,  - zaklyuchil  Valentin,  razglyadyvaya
skazitelya, vozlezhashchego na shelkovyh podushkah. - Tak polezhish'.
     - |.. |.. - vydavil  Hayam. - Kto  ty takoj? Faler - tol'ko fakir, on ne
mog nauchit'sya takoj magii za neskol'ko let!
     Znal by ty, chego mne eto stoilo, podumal Valentin.
     - |to u  tebya bred,  - otvetil on  spokojno. - Podozhdi, poka zaklinanie
srabotaet,  panika  i  projdet.  Polezhi  poka,  rasslab'sya. A  ya  ostal'nymi
zajmus'. Gde, govorish', zaklyatye slugi Velikogo CHernogo obitayut?
     Po licu Hayama bylo  vidno, chto lezhat' emu sovsem  ne hochetsya,  odnako i
shevelit'sya - strashno.
     - V etom zhe koridore, - otvetil on, ustraivayas' na  podushkah poudobnee.
- V  kazhdom  pokoe - po odnomu cheloveku; v samom konce dve komnaty svobodny.
Zaklyat'e na vseh,  tak chto ty ne oshibesh'sya. - On nabral pobol'she vozduhu.  -
Faler! Tak kto zhe ty takoj na samom dele?!
     - Tak ya tebe i skazal, - fyrknul Valentin. - U fakira net nichego, krome
ego reputacii!
     On  brosil  na  Hayama proshchal'nyj  vzglyad.  Skazitel',  kotoromu nakonec
prishlo v golovu,  chto ne vsyakij nazyvayushchij sebya fakirom na samom dele fakir,
izumlenno priotkryl  rot.  Valentin udovletvorenno kivnul i vyshel v  koridor
cherez tak i ne zakryvshuyusya dver'.
     Nado  bylo  sprosit',  gde  kto  zhivet,  podumal Valentin.  A  vprochem,
semnadcat' chelovek, ne upomnish'. Mda-s, shabashka podvalila; otkuda by nachat'?
Valentin oglyadelsya. Sprava ot nachala koridora ego otdelyala vsego odna dver'.
Vot po pravoj ruke i pojdem, reshil Valentin.
     On preodolel  desyatok-drugoj shagov i ostanovilsya pered nishej, v kotoroj
drozhal polupronicaemyj kamen'. Ne uspel  Valentin dazhe podumat' o talismane,
ne govorya uzhe o zaklyatii, kak kamen' rastayal v vozduhe. Valentin szhal guby -
eto emu nravilos' vse  men'she i men'she.  Tron, teper' vot dveri. Za kogo oni
menya derzhat?!
     On voshel v temnyj pokoj,  ostorozhno  stupaya po myagkomu kovru. V  svete,
prosachivavshemsya  iz koridora, byli vidny kontury mebeli - massivnoj, temnoj,
s trudom  umestivshejsya dazhe v  etih ogromnyh prostorah. Kresla, tumba-tryumo,
komody, divany, stoliki,  sekretery... Valentin ostanovilsya, reshiv  vse-taki
zazhech'  svet;  i  tut  zhe  vperedi,  na  vozvyshenii,  okazavshemsya  krovat'yu,
zashevelilas' svetlaya figura.
     -  Gospodin? -  poslyshalsya melodichnyj zhenskij golos. - Uzhe utro?  YA tak
sladko spala,  no vse-taki...  -  ZHenshchina  umolkla, dav Valentinu vremya  dlya
paniki.
     Obitatel'nica pokoya nikak  ne pohodila  na umirayushchuyu;  golos ee  zvuchal
uverenno, i obrashchalas' ona k Valentinu,  yavno prinyav  ego  za drugogo. Mozhet
byt', dazhe za samogo Velikogo CHernogo. Tron, dveri, teper' vot baby, podumal
Valentin. Kak  by mne  ne  spyatit'...  Nu, Hayam,  nu, paniker! Do  vechera  v
posteli proderzhu, reshil Valentin.
     - U menya bylo videnie, tak  stranno, bez  tebya, - prodolzhala  mezhdu tem
zhenshchina. Valentin uzhe chetko razlichal ee beloe  telo na temnoj prostyne. - Nu
chto  zhe ty  stoish'? Idi syuda, ya  rasskazhu  tebe,  chto  videla; eto  sluchitsya
segodnya, i mne ne nravitsya, kak eto sluchitsya!
     Net  uzh, podumal Valentin, etogo ne  sluchitsya ni  dnem,  ni  sejchas. Ne
hvatalo  mne  tol'ko  bab'ih krikov.  On popyatilsya  i bukval'no vyvalilsya  v
koridor. Dver' zatumanilas', golos zhenshchiny stih.
     Valentin povernulsya spinoj k blizhnej stene i perevel duh. Esli eshche odna
baba, podumal on,  rassmatrivaya protivopolozhnuyu dver', ub'yu gada. Obratno  v
Ligiyu  otpravlyu,  s  koncertami hudozhestvennoj  samodeyatel'nosti! Razvel tut
sebe garem...
     On podoshel  k dveri naprotiv.  Ta poslushno rastayala v vozduhe;  na etot
raz  Valentin  prinyal  takoe  povedenie  kak  dolzhnoe.  Za  dver'yu  okazalsya
prostornyj zal, osveshchennyj  chetyr'mya  fakelami po uglam; plamya ih bylo pochti
neotlichimo ot nastoyashchego, no zapaha dyma ne chuvstvovalos' sovershenno.
     Posredi komnaty, na  solomennom mate, spinoj k Valentinu sidel golyj po
poyas muzhchina v prostornyh belyh shtanah. Hotya Valentin kashlyanul, edva vojdya v
komnatu, muzhchina ne shelohnulsya - to li meditiroval, to li prosto  spal sidya.
Po  ego  razmerennomu  dyhaniyu  Valentin  ponyal,  chto  i  v   dannom  sluchae
medicinskaya  pomoshch'  ne trebuetsya.  Interesno, tut  eshche  kto-to  krome Hayama
podyhat' sobiraetsya? Dazhe spasti nekogo!
     Hvatit, reshil Valentin, sejchas vse vyyasnim.
     - Proshu proshcheniya za bespokojstvo, - skazal on,  govorya kak mozhno chetche.
- Delo  v tom, chto Velikij CHernyj mertv, i  ya hotel by utochnit', komu iz ego
slug trebuetsya snyat' zaklyat'e obshchej sud'by.


     Na bitvu so zlom
     Vzvejsya sokol kozlom!

     Muzhchina  raspravil  spinu i odnim slozhnym  dvizheniem plavno podnyalsya na
nogi,  odnovremenno  povernuvshis' k Valentinu licom. Vyglyadel on tak, slovno
tol'ko  chto  soshel  s reklamnogo plakata po  kul'turizmu.  S  chego ya  reshil,
sprosil sebya Valentin, chto garem zdes' razvel imenno Hayam?
     Glaza  atleta skol'znuli  po licu  Valentina,  zaderzhalis'  na  vse eshche
otkrytoj dveri za ego  spinoj, na mig rasfokusirovalis' i opustilis' k polu.
Dumaet,  chto  skazat', reshil  Valentin.  Pohozhe, na  etot raz razgovor budet
konkretnyj.
     -  Sudya  po moemu  samochuvstviyu,  - progovoril  muzhchina  nizkim  gustym
golosom,  - zaklyat'e obshchej sud'by do sih por ne  srabotalo. Neskol'ko  minut
nazad  ya  pochuvstvoval strannuyu slabost', no  sejchas  vse  proshlo.  Tak  chto
snimat' zaklyat'e ne obyazatel'no. Tem bolee v otsutstvie hozyaina... - Muzhchina
zamolchal  i prinyalsya  bespardonno  razglyadyvat'  Valentina.  CHerez neskol'ko
sekund v glazah ego otrazilos' nedoumenie. - Kto vy? - otryvisto sprosil on.
     -  Faler, fakir  iz  Ligii, -  predstavilsya Valentin,  i ceremonno  - v
luchshih ligijskih tradiciyam - poklonilsya.
     -  Maksim,  prishelec s Zemli, - atlet korotko naklonil golovu. - Pochemu
vy skazali, chto Velikij CHernyj mertv?
     - V  komnate  u Hayama lezhit  ego  trup,  -  poyasnil  Valentin. -  Hotya,
konechno, Hayam mog i oshibit'sya, utverzhdaya, chto eto imenno Velikij CHernyj...
     Zagibalsya on vpolne natural'no, uspokoil sebya Valentin. Net uzh, v morg,
znachit v morg.
     - Vidimo, Hayam ne oshibsya, - soglasilsya Maksim. - Pri zhizni hozyaina  vam
ne udalos' by perenastroit' avtomatiku zamka na sebya.
     - Avtomatiku? - peresprosil Valentin, poskol'ku fakir Faler nu tochno ne
dolzhen byl znat' takih slov.
     -  Kak  vy  syuda popali? -  v svoyu ochered'  sprosil  Maksim.  Da, ponyal
Valentin, eto sovsem ne  poet.  Kazhetsya, s  nim  luchshe budet  priderzhivat'sya
faktov.
     - YA pouzhinal v korchme "Ryzhij Feniks", vyshel progulyat'sya i byl perenesen
neizvestnym obrazom na smotrovuyu ploshchadku vashego  zamka, - soobshchil Valentin.
-  Na  ploshchadku  vyshel podyshat'  vozduhom  Hayam, s kotorom my  byli  znakomy
neskol'ko let nazad po sovmestnym predstavleniyam  v Ligii. On priglasil menya
k sebe, i my vypili za vstrechu.
     - Dal'she, - kivnul Maksim. Lico ego ostavalos' sovershenno besstrastnym.
     -  Hayam vyskazal predpolozhenie, chto pered perenosom ya  byl zakoldovan i
snabzhen special'nym odnorazovym talismanom dlya  ubijstva Velikogo CHernogo. YA
prodemonstriroval emu dve  serebrennye  monety,  poluchennye  mnoyu  v  "Ryzhem
Fenikse"  ot neizvestnogo  mne cheloveka, predstavivshegosya  farom Rejlisom. V
etot moment v komnatu  voshel sam Velikij CHernyj. Moya  ruka pomimo moej  voli
brosila v nego odnu iz monet.
     Valentin sdelal pauzu, ozhidaya voprosov  ili kommentariev. Odnako Maksim
spokojno zhdal prodolzheniya.
     -  Velikij CHernyj upal  i  umer. Hayam poproboval voskresit' ego,  no ne
smog. Po ego slovam, magiya polnost'yu ischezla iz tela Velikogo CHernogo. Potom
Hayamu stalo ploho, on ob®yasnil, chto na nem, kak i na drugih slugah, zaklyat'e
obshchej  sud'by.  ZHelaya  spasti  Hayama...  -  Valentin zamolk, soobraziv,  chto
vot-vot  rasskazhet  Maksimu  i  pro  talisman,  i pro zadanie,  i  pro  svoyu
nezavidnuyu sud'bu. Vot tebe i okoldovyvanie slovom! Molchaniem, pohozhe, mozhno
zakoldovat' eshche  pokruche. -  Odnim slovom, ya uznal, kak snimat'  eto chertovo
zaklyat'e,  raskoldoval Hayama i otpravilsya pomoch'  ostal'nym  slugam.  - Komu
kakoe delo,  reshil Valentin, kak ya eto prodelal? Sekret  firmy! - Ochen' rad,
chto poslednee, pohozhe, ne trebuetsya.
     - Poka ne trebuetsya, - utochnil Maksim. Pohozhe, vsya eta v vysshej stepeni
dikaya istoriya niskol'ko ego ne udivila. - Horosho. CHto vy  sobiraetes' delat'
dal'she?
     Vernut'sya v strany |bo i dolozhit' po nachal'stvu, podumal Valentin.  Ili
- ispol'zovat'  vtoruyu monetu? Nu i vopros! Kto  eto voobshche  takoj?  Mestnyj
osobist?
     - Poka ne znayu, - chestno skazal  Valentin, reshiv otvechat' za  Falera. -
Konechno, ya by predpochel vernut'sya v  Flammet, i kak mozhno  skoree. No v moem
koshel'ke  ostalas' eshche odna zakoldovannaya moneta, i kto ego znaet, zachem ona
tam! Boyus', chto snachala mne pridetsya razobrat'sya v tom, chto proishodit.
     - Vy zemlyanin? - ni s togo ni s sego sprosil Maksim.
     Valentin sdelal udivlennye glaza:
     - S chego vy vzyali?!
     Besstrastnoe lico  Maksima  na mig  izmenilo  vyrazhenie. Pohozhe, on byl
razocharovan.
     - Vprochem, eto nesushchestvenno, - zametil on. - Naskol'ko ya ponimayu, vy -
tot samyj Faler, kotoryj neskol'ko let  nazad razognal tolpu  s  central'noj
ploshchadi v Gel'vecii?
     Pozhaluj,  dlya shpiona ya stal slishkom  populyaren, konstatiroval Valentin.
On predpochel by, chtoby ego vspominali kak Raspilivshego Suk.
     - Da, tot samyj.
     - Vse shoditsya,  - kivnul Maksim. - Nu chto zh, Faler iz Ligii. Kem by vy
ni  byli  na  samom  dele, v  sozdavshejsya situacii  ya vynuzhden prosit' vas o
pomoshchi.
     I  etot tuda zhe, podumal Valentin. Rezkij otvet visel na  samom konchike
yazyka,  odnako  Valentin  sderzhalsya. Greshno  shutit'  nad slugoj,  u kotorogo
tol'ko chto ubili gospodina.
     -  YA by s bol'shej ohotoj zaklyuchil sdelku,  - prodolzhil Maksim, - odnako
obstoyatel'stva slozhilis' ne v nashu pol'zu. Sudya po tomu,  chto vy  uzhe uspeli
sdelat', vy sposobny samostoyatel'no reshit' vse svoi problemy. Mne nechego vam
predlozhit', krome svoih uslug.
     Maksim poklonilsya - na etot raz  ceremonno, s  tochnost'yu do mel'chajshego
dvizheniya  vosproizvedya   poklon  vassala  ligijskomu  donu.  Valentin  chisto
reflektorno  sklonil  golovu  vpered  i chut' nabok  - polozhennyj  po ritualu
otvet, oznachayushchij prinyatie sluzhby.  Maksim  vypryamilsya, ugolki gub ego  edva
zametno drognuli.
     - CHto eto znachit?! - k  Valentinu nakonec vernulsya dar rechi.  - O kakih
uslugah idet rech'?!
     - Snachala - eshche odin vopros, - spokojno skazal Maksim. - Vy uzhe ponyali,
chto yavlyaetes' v nastoyashchee vremya polnym i  edinolichnym hozyainom etogo zamka i
vseh ego vosemnadcati obitatelej?
     Valentin raskryl rot. To est' kak eto - edinolichnym hozyainom?!
     - Ponyatno, -  kivnul Maksim. - Znachit, eto  tozhe sluchilos' pomimo vashej
voli.
     - CHto znachit - hozyainom zamka? - probormotal Valentin.
     -  |to noch'yu proizoshlo nechto, v rezul'tate chego vy okazalis'  nastroeny
na zamok, - poyasnil Maksim. - Pered vami otkryvayutsya vse dveri, kak ran'she -
pered Velikim CHernym. Zaklyat'e obshchej sud'by,  kotoroe  dolzhno bylo ubit' nas
vseh srazu zhe posle smerti hozyaina, ne  srabotalo.  Vyvod  yasen: vy -  novyj
hozyain zamka.
     - Tron, - vspomnil Valentin.
     - Vy uzhe pobyvali v tronnom zale? - soobrazil Maksim. - Vidimo, tam eto
i  proizoshlo.  Kakim  obrazom  -  eto vopros  skoree k  tomu  magu,  kotoryj
zakoldoval vas i otpravil syuda. Gorazdo sushchestvennee teper' to, chto zaklyat'e
obshchej  sud'by, kotoroe vy  sobiralis'  snimat', teper' perenastroeno na vas.
My, slugi Velikogo CHernogo, teper' svyazany  imenno s vami. Kogda vy voshli, ya
byl absolyutno uveren, chto eto sam hozyain.
     - I tol'ko kogda ya zagovoril...
     - Da, kogda vy zagovorili, ya reshil, chto hozyain poprostu ne v sebe.
     - Vy neploho vladeete soboj, - otmetil Valentin.
     - Nikogda v zhizni ya  tak ne volnovalsya, - otvetil Maksim. - YA nadeyalsya,
chto vy - zemlyanin; s  sootechestvennikom mne bylo  by proshche  dogovorit'sya.  V
lyubom  sluchae,  Faler, vy  teper'  - nash  povelitel'. I pri tom  povelitel',
kotoryj ponyatiya ne imeet, zachem emu nuzhen etot zamok.
     - Zachem  vy vse eto mne govorite? - Valentin podozritel'no posmotrel na
Maksima. - Razve ne proshche bylo by obmanut' menya? Dozhdat'sya, poka ya snimu vse
zaklinaniya, a potom ubit', otomstiv za prezhnego hozyaina?
     Kstati, podumal Valentin, v etom sluchae  mne kuda proshche bylo by reshit',
chto delat'. A teper' - prosto golova krugom...
     -  Neuzheli  ya  pohozh na idiota? - usmehnulsya Maksim. - Vy chto, tak by i
postupili na moem meste?
     Valentin posoobrazhal nemnogo, a potom usmehnulsya, soobraziv:
     - Net konechno! Raz uzh ya za polchasa  uhlopal  vashego  hozyaina i zahvatil
zamok, napadat' na  menya po men'shej mere neostorozhno. No  otkuda mne  znat',
naskol'ko soobrazitel'ny slugi Velikogo CHernogo...
     Maksim naklonil  golovu, i  golos  ego vpervye  za  vremya besedy  obrel
intonaciyu:
     - Faler, -  strogo skazal  on. - Esli  vy  stali nevol'nym souchastnikom
ubijstva  Velikogo CHernogo,  eto sovsem  ne  oznachaet,  chto  on  byl ubit po
zaslugam.
     Valentin  opustil glaza.  CHert! Voobshche  govorya, mne  etogo psihovannogo
maga niskol'ko ne zhalko. No, mozhet byt', on i vpryam' byl neplohim chelovekom.
     - Proshu proshcheniya, - skazal on. - Voobshche-to ya neskol'ko vzbudorazhen vsem
etim, - on razvel rukami. - U menya byli drugie plany na etu noch'...
     -  U  vseh  u nas  byli drugie  plany. Vashe  poyavlenie zdes'  -  polnaya
neozhidannost'. U Ninel' ne bylo ni odnogo pohozhego videniya.
     Valentin podnyal golovy:
     - Ninel'? |to, sluchajno, ne ta zhenshchina, chto zhivet naprotiv?
     - Vy uzhe zahodili k nej?
     - Da, no po golosu ponyal, chto raskoldovyvat' ee ne k spehu. Kstati, ona
tozhe prinyala menya za prezhnego hozyaina...
     -  Ninel' - providica,  -  skazal Maksim.  -  Kak pravilo,  ee  videniya
sbyvayutsya. No dazhe ona ne v silah predvidet' vse.
     - Interesno, - probormotal Valentin, - chto ej prividelos' segodnya?..
     -  Vasha  smert',  naprimer,  -  besstrastno  zametil  Maksim.  Valentin
sglotnul. Pozhaluj,  obzavoditsya  providcem  v  shtate  Upravleniya ne  tak  uzh
neobhodimo.
     - Maksim, - sprosil on. -  A kakova  byla vasha  rol' v  svite  Velikogo
CHernogo?
     - YA -  vizomon-operator, - otvetil  Maksim. - Kak vy sami ponimaete, na
etu rol' goditsya tol'ko prishelec.
     Op-lya, skazal sebe Valentin, vizomon! Tak vot pochemu menya razglyadet' ne
mogut.  Tut  navernyaka  zavesa  ustanovlena.  I,  sudya  po  operatoru  -  on
ocenivayushche posmotrel na  Maksima - Stella etu zavesu ne  to chto ne  prob'et,
dazhe ne zametit. Raz tak, to ya, schitaj, uzhe doma!
     -  Horosho, Maksim,  - ulybnulsya  poveselevshij  Valentin. -  Kazhetsya,  ya
ponyal, chto k chemu. Itak, chego zhe vy ot menya hotite?
     - Vo-pervyh, ya poproshu vas vse-taki  snyat' zaklyat'e so vseh  ostavshihsya
slug,   -  nachal  Maksim.   -  Kto  znaet,   ne   zaprogrammirovany   li  vy
samounichtozhit'sya posle ispol'zovaniya poslednej zakoldovannoj monety.
     Spasibo, uteshil, podumal Valentin.
     -  S etim ne budet problem,  -  pozhal  on plechami. Ne do zhiru; nado kak
mozhno  skoree  domoj bezhat'  i  samomu raskoldovyvat'sya. K tomu zhe  kto  ego
znaet, kak daleko eto zaklyat'e  dejstvuet; do |bo, kak-nikak, dvadcat' tysyach
kilometrov!
     -  A  vo-vtoryh... - Maksim  zamyalsya. - Vidite li,  nesmotrya na to, chto
Velikij CHernyj mertv, my dolzhny dovershit' nachatoe im delo. Poetomu  bylo  by
logichno, esli  by  vy  perenastroili zamok  na  odnogo iz nas...  po  vashemu
vyboru.
     - A eto eshche zachem? - udivilsya Valentin.
     - Moneta, - terpelivo poyasnil Maksim, - Vy ved' zakoldovany, ne tak li?
Dumayu, vam ne slishkom ponravilos' ubivat'; predstavlyaete, chto budet, esli vy
podklyuchite k etomu delu ves' zamok?
     -  Vtoraya  moneta,  -  probormotal  Valentin. Dejstvitel'no,  ya  kak-to
slishkom legko sbrosil ee so schetov. A  chto,  esli ona  i v |bo srabotaet? On
neskol'ko raz morgnul. Mat'-mat'-mat'! Da mne ne prosto vozvrashchat'sya nado, a
svyazannym po rukam i nogam! Oho-ho-ho-ho; a tut eshche zamok kakoj-to k zadnice
prilip...
     - Tak chto vy reshili? -  nastaival Maksim. - YA  predlozhil  samyj udobnyj
dlya vas  variant. Vam ne pridetsya  uchastvovat' v samoj operacii. Bolee togo,
my  mozhem  predostavit'  vam  izolirovannoe   pomeshchenie  i  obespechit'  vashu
bezopasnost'...
     Valentin vypuchil na Maksima glaza. On chto, izdevaetsya?  Net, Maksim byl
ubijstvenno ser'ezen. On, sudya po vsemu, sam veril tomu, chto govoril.
     Valentin prilozhil otchayannye usiliya, chtoby sderzhat' smeh. Ne vyshlo.
     - Bezopasnost', - zahihikal on, davyas' smehom.  - Osvobodiv slug, otdav
zamok i sevshi v kameru! Bezopasnee razve chto v grobu!
     Maksim sdvinul  brovi,  ochevidno, pytayas'  vniknut'  v sut' vyskazannyh
vozrazhenij.
     -  Proshu  proshcheniya, -  skazal  on vinovato.  -  YA  zabyl  otmetit', chto
zaklyat'e obshchej sud'by vy mozhete snyat' v poslednyuyu ochered'.
     - Maksim, druzhishche, - Valentin nikak ne  mog perestat' smeyat'sya, - da vy
kotorogo veka zemlyanin-to? Vy hot' soobrazhaete, gde my s vami nahodimsya? |to
zhe  Panga,  a  ne  Liga  Nacij!  - On  vyrazitel'no postuchal  sebya  po lbu i
rashohotalsya.
     Maksim opustil glaza.
     - Navernoe, ya ploho ob®yasnil, -  probormotal on. - Vy zhe sami  skazali,
chto  zakoldovany?  Vot ya  i predlozhil variant,  pri  kotorom  vy maksimal'no
zastrahovany ot vozmozhnyh nepredskazuemyh proyavlenij vashej zakoldovannosti.
     Valentin iknul i ponyal, chto smeyat'sya  pora zavyazyvat'.  Poslednyaya fraza
edva ego ne prikonchila.
     - Dve tysyachi sorokovye? - predpolozhil on, posmotrev Maksimu v glaza.
     - Pyat'desyat sed'moj, - kivnul Maksim. - No znachit, vy vse-taki...
     - Skol'ko let na Pange?  - prodolzhil Valentin improvizirovannyj dopros.
- Tri goda? Dva? Vse eto vremya - v usluzhenii u Velikogo CHernogo?
     Maksim opustil golovu; Valentin ponyal, chto ugadal pravil'no.
     Samoe strannoe v poyavlenii zemlyan  na Pange zaklyuchalos'  dazhe ne v tom,
chto oni  vot  tak,  za  zdorovo  zhivesh', v odin  mig  okazyvalis' na  drugoj
planete. |to bylo by polbedy;  beda zhe byla v tom, chto oni popadali na Pangu
iz  raznyh vremen.  Samym  populyarnym  vekom  byl,  konechno  zhe,  dvadcatyj;
priyatel'  Valentina, Len'ka  Baratynskij, utverzhdal, chto  eto  potomu, chto v
dvadcatom veke na Zemle zhilo bol'she vsego narodu. Dejstvitel'no, naselenie v
bolee  pozdnie veka  rezko  sokratilos', i narod  ottuda poyavlyalsya  donel'zya
izbalovannyj blagami  civilizacii. Krome togo, lyudi pozdnih vekov otlichalis'
zametnym zanudstvom  i  patologicheskoj racional'nost'yu,  tol'ko chto blestyashche
prodemonstrirovannoj  Maksimom.  Odnim  slovom,  Valentin ugadal  pravil'no:
stoyashchij pered nim chelovek, nevziraya na moguchuyu muskulaturu, ni razu ne nyuhal
nastoyashchej zhizni Poberezh'ya.
     Konechno zhe, Maksim byl absolyutno prav. CHelovek, kotoryj bol'she vsego na
svete boyalsya by nalozhennogo na nego zaklyat'ya, shvatilsya by za "izolirovannoe
pomeshchenie"  kak  utopayushchij  za solominku. No kto zh eto na  Pange sebya boitsya
bol'she, chem  drugih?! Vot i ya tozhe, otmetil Valentin s nekotorym udivleniem.
Mozhet, zaklyat'ya i net nikakogo, a v  lazaret menya doma tochno upryachut. Prosto
na vsyakij sluchaj. I budet mne v izbytke izolirovannyh pomeshchenij!
     Tak chto izvini, bratok.
     - Maksim, - skazal Valentin uchastlivo.  - Vidite li, ya neskol'ko bol'she
vashego provel na  Poberezh'e. I razgryzi menya Emaj, esli ya peredam upravlenie
zamkom  komu-nibud'  vrode vas  ili Hayama. Kakim  by ni bylo  delo  Velikogo
CHernogo,  kotoroe vy sobiraetes' prodolzhit', u vas slishkom bol'shie shansy ego
provalit'.
     -  CHto  zhe  vy predlagaete? - sprosil Maksim.  Golos  ego snova  zvuchal
sovershenno besstrastno.
     Dejstvitel'no, skazal  sebe Valentin, a  chto  my predlagaem? Vozglavit'
ubienie  Serogo  Voitelya,  buduchi  im  zhe i  zakoldovannym?  Pri  etoj mysli
Valentin snova zahihikal. Nu  nevozmozhno ostavat'sya ser'eznym  posredi etogo
breda! A  ved'  nado, nado...  Monetu chto li  eshche raz vytashchit', chtoby strahu
naterpet'sya?
     Dal'she  vse poluchilos' slovno samo soboj. On  rvanul  zavyazki koshel'ka,
vyvalil na ladon' ves' svoj serebrennyj zapas, otdelil bolee krupnuyu monetu,
akkuratno ssypal ostal'nye obratno i  nebrezhno  shvyrnul koldovskuyu monetu  v
dal'nij ugol komnaty.
     Valentin  ozhidal, chto ego  levaya ruka  kak i ran'she pokroetsya  holodnym
potom i spryachet monetu obratno.
     Nichut' ne  byvalo: moneta pokorno poletela  po naznachennoj traektorii i
zazvenela na polu.
     Valentin razinul rot, nichego ne ponimaya, a potom snova rashohotalsya.
     Tozhe mne, zakoldun, podumal on, slegka uspokoivshis'. Dejstvuet tol'ko v
odnom  sostoyanii  soznaniya.  Stoit slegka  rassmeyat'sya,  i pozhalujsta;  kuda
zdeshnim gipnotizeram do zemnyh!
     Tak chto lazaret menya podozhdet.
     - Kak vidite, - obratilsya  Valentin k  ostolbenevshemu Maksimu, kotoromu
yavno vnove byli podobnye metody snyatiya zaklyatij, - ruki menya  slushayutsya. Tak
vot poslushajte i vy!
     Maksim provodil monetu vzglyadom i molcha posmotrel na Valentina.
     - Itak, - provozglasil Valentin svoyu volyu, - ya osvobozhu vas ot zaklyat'ya
obshchej sud'by.  Pryamo  sejchas, poka u menya eshche est' vremya.  A posle etogo  vy
soberete vseh slug, uchastvovavshih v  preslovutom "dele  Velikogo CHernogo", i
my vmeste obsudim, kak i zachem ego prodolzhat'.
     A ya uzh najdu predlog otlozhit'  ego na poslezavtra, otmetil Valentin pro
sebya.
     - O bol'shem,  - skazal Maksim,  sklonyaya golovu,  - ya i ne smel prosit',
gospodin!
     Odnako Valentin uspel razglyadet' ulybku, promel'knuvshuyu v samyh ugolkah
ego glaz. Tak-tak,  skazal on sebe. Pohozhe, Maksim imenno etogo i dobivalsya?
A  pochemu by i net? Komu nuzhen hozyain, boyashchijsya sobstvennyh ruk? Mozhet byt',
on  special'no  menya  razzadoril?  A  potom,  na  sovete,  tak  svoe  "delo"
razrisuet, chto ya im pochishche Velikogo CHernogo uvlekus'?
     CHerta  s dva, usmehnulsya  Valentin.  Mne  ponravyatsya  lyuboe  delo,  pri
uslovii, chto ya rovno v  chetyrnadcat' tridcat' okazhus' v Upravlenii. Esli oni
uhitryatsya  istrebit'  svoego Serogo k etomu  sroku, v dobryj  put'. Ej-bogu,
podsoblyu.
     - Togda nachnem s tebya, - skazal Valentin.
     On  slozhil  ruku  v  "apel'sin"  i  napravil na Maksima. Pered  tem kak
snimat'   zaklinanie,   Valentin  reshil  ubedit'sya,  chto  ono  dejstvitel'no
nalozheno. Hayam ne vral - v tele Maksima pul'sirovala slabaya, zataivshayasya, no
vse-taki vpolne oshchutimaya magiya.
     V  lyubom  drugom  sluchae  eto malo  o  chem govorilo  by; no  Maksim byl
prishel'cem. Magiya nikak ne mogla prinadlezhat' emu samomu.
     Prishel'cy  i  magiya  byli  na  Pange   veshchami   nesovmestnymi.  Zemlyane
poyavlyalis'   zdes'  nesposobnymi  dazhe  na  elementarnoe   yasnovidenie.   Ih
estestvennyj  magicheskij  fon, legko obnaruzhivaemyj u  lyubogo pangijca,  byl
raven  nulyu. Bolee  togo, schitalos' samo soboj  razumeyushchimsya,  chto  synov'yam
t'my, kak  na  poberezh'e  chasten'ko  imenovali  zemlyan,  magiya nedostupna  v
principe. Obuchat' magii prishel'cev, ch'ya sposobnost' povelevat' talismanami i
tak   stavila  ih   na  celuyu  stupen'  vyshe  srednego  pangijca,  schitalos'
koshchunstvom. Knigi po magii pestreli preduprezhdeniyami o tom,  chto legendarnyj
istochnik magii issyaknet  v tot den', kogda magu-prishel'cu udastsya ego pervoe
zaklinanie. Magi  Poberezh'ya tshchatel'no proveryali svoih uchenikov na istinnost'
proishozhdeniya; no dazhe  esli by kakoj-to  bezumnyj mag i  vzyalsya by  obuchat'
zemlyanina, on bystro ubedilsya by v polnoj bestolkovosti uchenika.
     Valentin   vspomnil  svoe  sobstvennoe  obuchenie  -  tupuyu   ustalost',
svincovuyu golovu,  postoyanno zakryvayushchiesya glaza...  I  tak  celyj god, poka
nakonec lezhavshaya  na chernom  barhate vnutri  special'noj  butyli pushinka  ne
vzletela v vozduh, povinuyas' zhestu  ego negnushchejsya ot ustalosti ruki. Tol'ko
v |bo, gde  zemlyane  sostavlyali  tret'  naseleniya, u magov hvatilo  terpeniya
nauchit'sya probivat' psihologicheskij  bar'er, lishavshij zemlyan dostupa k magii
Pangi.  I  vot togda vyyasnilos',  chto  u zemlyan imeyutsya svoi preimushchestva  -
prezhde vsego  bolee izoshchrennyj um  plyus  privychka ko vsyakogo roda formal'nym
proceduram.  Pochti  kazhdyj  zemlyanin,  preodolevshij  pervyj   god  obucheniya,
stanovilsya k  okonchaniyu septiuma  metrom, a to  i  masterom  magii.  I  hotya
zapredel'nyh vysot  -  zvaniya  grossmejstera i prozvishcha velikogo  maga  - ne
dostig poka eshche  nikto,  obuchenie  zemlyan  vpolne sebya opravdyvalo.  Srednyaya
kvalifikaciya maga iz |bo  daleko prevoshodila srednyuyu  zhe kvalifikaciyu  maga
Poberezh'ya. Edinstvennym nedostatkom poluchennogo obucheniya dlya Valentina stala
neobhodimost'  skryvat'  svoe zemnoe  proishozhdenie;  mag-prishelec neizbezhno
stal  by  eshche  bolee  izvesten,  chem  Faler, Raspilivshij Suk, i s agenturnoj
rabotoj prishlos' by zavyazyvat'.
     Itak, v Maksime zhilo chuzhoe zaklyat'e,  ochen' pohozhee  po spektru na  to,
chto Valentin uzhe obnaruzhil v Hayame. CHto zh; nenadolgo!
     Valentin  slozhil  ruki  v  korobochku  i  privychno  vosproizvel formulu.
Komok-zaklinanie vyletel iz ego ruk  i  vpitalsya v telo Maksima. Vse-taki  s
"korobochkoj" udobnee, otmetil pro sebya Valentin.
     - Nu  vot,  - delovito skazal on Maksimu.  -  Teper' vy mozhete spokojno
menya ubivat'. Zaklyat'e snyato!
     -  Da,  -  kivnul  Maksim. -  YA  pochuvstvoval.  Vot tol'ko  ubivat' vas
po-prezhnemu ne imeet smysla. Vo-pervyh, v  etom sluchae  zamok ostanetsya  bez
hozyaina. A vo-vtoryh, vse ravno ne poluchitsya.
     Poslednyaya prichina dostatochno  uvesista,  otmetil  Valentin. Vse-taki po
rassuditel'nosti zemlyane pozdnih vekov ne znali sebe ravnyh. A ved' i vpryam'
ne poluchitsya; hudo-bedno, a v magii ya master.
     - Pojdemte dal'she? - predlozhil Valentin.
     Maksim kivnul:
     - Da, nam nuzhno vstretit'sya eshche s odnim, - on pomedlil, podbiraya tochnoe
slovo, - slugoj Velikogo CHernogo.
     On  sdelal  Valentinu  znak podozhdat' i  proshel  vglub'  komnaty. CHerez
minutu  Maksim  vernulsya,  nakinuv  na  sebya  beluyu  kurtochku  bez  pugovic,
perehvachennuyu  chernym poyasom.  Valentin nevol'no  ulybnulsya. Kak zhe, kak zhe,
vse my tut mastera boevyh iskusstv. Togo i glyadi, mir spasem.
     - Pojdemte, - skazal Maksim.
     Oni  vyshli v  koridor. Maksim povernul nalevo i ostanovilsya u sleduyushchej
dveri  - kak  raz naprotiv  hayamovskih apartamentov. Valentin podozhdal, poka
dver' rastaet v vozduhe, i voshel  vnutr'.  Eshche nichego ne uspev  razglyadet' v
temnote,   on  uslyshal   slabyj  melodichnyj  svist   i  pochuvstvoval  legkoe
soprotivlenie,  tochno  dvigat'sya   prihodilos'   cherez  gigantskuyu  pautinu.
Napryagshis',  Valentin  prodralsya  cherez  neponyatnuyu  zavesu  i  ostanovilsya,
podzhidaya Maksima. Potom, dogadavshis' v chem delo, oglyanulsya.
     Maksim stoyal, nelepo rasstaviv ruki, i ne shevelilsya. Tak i est', kivnul
Valentin. Pojman. On zhe ne hozyain zamka!
     -  Talion, - ele slyshno vydavil Maksim priglushenno.  - Uberi  pregradu.
Vo-pervyh, na  Falera ona vse ravno  ne dejstvuet,  a  vo-vtoryh, mne trudno
dyshat'.
     Melodichnyj svist povtorilsya, Maksim obrel svobodu. Udostoverivshis', chto
s nim vse v poryadke, Valentin povernulsya spinoj k dveri. V komnate razdalis'
raznoobraznye shorohi, i nakonec zazhegsya svet.
     Valentin  shiroko  raskryl  glaza,  oshelomlennyj  vnezapno   otkryvshimsya
zrelishchem.
     Komnaty  ne bylo. Oni nahodilis' na lesnoj polyane, predstavlyavshej soboj
ostrovok  kakogo-to  volshebnogo  lesa.  YArkie  solnechnye  pyatna  igrali   na
izumrudnoj  trave,  slovno steny  vysilis'  vokrug  polyany  shirokolistvennye
derev'ya, pryamo pered  Valentinom podnimalsya nebol'shoj holm. Na vershine holma
stoyali  dva  moguchih  dereva-blizneca,  shiroko  raskinuvshie  vetvi s  myagkoj
serebristoj hvoej. Mezhdu nimi visel nebol'shoj gamak cveta  haki,  s kotorogo
svisalo  seroe pokryvalo. U podnozhiya holma,  gde  iz-pod neskol'kih  valunov
vybivalsya  merno zhurchashchij ruchej,  stoyal  sam hozyain  etogo mesta,  kazalos',
nichut' ne obespokoennyj neozhidannym vizitom.
     On byl odet  v  korotkij zelenyj plashch, shvachennyj  serebristym  poyasom;
iz-za  otvorotov  plashcha vyglyadyvala svetlo-korichnevaya shelkovaya rubashka. Nogi
neznakomca  obtyagivali tonkie temno-korichnevye kozhanye shtany, zapravlennye v
zamshevye -  kak  reshil Valentin  -  sapogi togo zhe cveta. Golova  neznakomca
kazalas' ohvachennoj zolotistym siyaniem - ego  pyshnye volosy,  nispadayushchie na
plechi, byli cveta otpolirovannogo zolota. Na lbu  volosy shvatyvala  zelenaya
lenta,  otkryvaya lico - stol' sovershennoe,  chto,  kazalos', pered Valentinom
stoit ozhivshaya antichnaya statuya. Lish' prismotrevshis', Valentin  soobrazil, chto
glaza stoyashchego  pered nim slishkom  veliki  dlya  cheloveka, a cherty  - slishkom
sovershenny. Somnenij ne bylo - pered nim stoyal el'f!
     Valentin  raskryl rot. |l'f!  Zdes', v  gornom zamke Velikogo  CHernogo,
kogda ih  i  na Poberezh'e-to ne kazhdyj god  vstretish'! Po krajnej mere,  sam
Valentin el'fov ne videl ni razu, i dazhe sklonen byl schitat' ih vymyshlennymi
sushchestvami, podobno gnomam ili lesnym driadam.
     - Dobro pozhalovat',  Faler iz Ligii, - proiznes el'f vysokim melodichnym
golosom. - Kak zhal', chto ty vybral stol' nedobroe vremya dlya svoego vizita.
     Valentin,  ne   najdya  chto   skazat',  molcha  poklonilsya.  On  vse  eshche
razglyadyval Taliona  i lihoradochno soobrazhal,  chto mog delat' el'f  v logove
Velikogo CHernogo. |lrond pri dvore Saurona; bred kakoj-to.
     - Talion, - Maksim shagnul vpered i vstal  ryadom s Valentinom,  -  vremya
dejstvitel'no nedobroe. Velikij CHernyj mertv...
     -  YA pochuvstvoval  eto, edva vy  voshli, - el'f naklonil  golovu  v znak
ponimaniya.
     - ...  a  Faler kakim-to  obrazom stal novyj Hozyainom zamka.  Sejchas on
snimet s tebya zaklyat'e obshchej sud'by, a potom my  dolzhny sobrat'sya na  sovet,
chtoby reshit', chto delat' dal'she.
     Dolzhny reshit',  povtoril pro  sebya Valentin. Pohozhe,  Velikij CHernyj ne
ostavil vnyatnogo politicheskogo zaveshchaniya. Kstati, kogda Hayam govoril  chto-to
o  ego  podlinnyh planah,  on  otmetil,  chto  ih  znali  tol'ko  dvoe. Ochen'
interesno; kto zhe eti dvoe?
     - YA gotov, - prosto skazal el'f. - Smelee, Faler!
     Valentin  pozhal plechami, skryvaya  smushchenie.  |l'f,  pohozhe,  videl  ego
naskvoz'.  Za  poslednyuyu  minutu  Valentin  uspel   vdovol'  nachuvstvovat'sya
ishodyashchej ot Taliona magii  i prizadumalsya.  Kazhetsya, v  magicheskom  plane u
Velikogo CHernogo imelsya dostojnyj  preemnik. On  ochen' somnevalsya,  stoit li
voobshche bespokoit' takogo maga svoimi vorovannymi zaklinaniyami.
     Teper' zhe vyhoda ne bylo - prishlos' raskoldovyvat'.
     Valentin  nebrezhno  vskinul  ruku  i  pul'nul  zaklinaniem.  Trenirovka
skazalas'; vse vyshlo legko i prosto.
     Talion ulybnulsya:
     -  YA vizhu, Faler iz Ligii, chto ty gorazdo bol'she  mag,  chem fakir.  Nam
vsem povezlo, chto sily Sumraka vybrali imenno tebya. Okoldovav tvoe telo, oni
upustili iz vidu tvoyu dushu.
     Valentin otvel glaza.  Oh uzh eti  el'fy; malo togo  chto naskvoz' vidyat,
tak eshche i vsluh zadnie mysli chitayut. Kstati, a chto eto za sily Sumraka?
     |, da on znaet, kto menya okoldoval?!
     - Talion! Ty znaesh', kto menya poslal? - voskliknul Valentin.
     - Mne vedomo lish', chto  sdelavshij eto prinadlezhal k Sumraku,  - otvetil
el'f pechal'no. - No Sumraku sluzhat  slishkom  mnogie.  Nam potrebuetsya vremya,
chtoby uznat' imya i ponyat' nash dolg.
     Kak  vyrazhaetsya-to, voshitilsya Valentin.  Nichego  ne pojmesh',  a  tak i
hochetsya soglasit'sya. Oni tut vse mastera, okoldovyvat' slovom!
     Stoyavshij ryadom Maksim  vdrug neslyshno povernulsya k dveri.  Talion  tozhe
perevel vzglyad s Valentina kuda-to za ego spinu.
     -  Talion! Maksim! - razdalsya  uzhe  znakomyj Valentinu zhenskij golos. -
Mne strashno! |to sluchitsya uzhe segodnya dnem!
     Tut  uzhe i Valentin  otvazhilsya  povernut'sya k Talionu  spinoj. V dveryah
stoyala  nevysokaya pyshnaya  zhenshchina,  v beloj nochnoj  rubashke,  kruglolicaya, s
chernymi svobodno raspushchennymi volosami.
     - Ninel'! - voskliknul Maksim uspokaivayushche. - U tebya  zhe  polnye  shkafy
prekrasnyh naryadov! Otchego ty vbegaesh' syuda poluodetoj?
     -  Mne bylo videnie, Maksim, - Ninel' shagnula vpered i vzyala Maksima za
ruku. Na bol'shie  temnye  glaza ee navernulis' slezy. - Videnie bez Hozyaina,
ponimaesh'?
     - |to ochen' sil'noe prorochestvo, - skazal Talion, i golos ego prozvuchal
ozabochenno. - Rasskazhi nam, kakoe budushchee tebe otkrylos'?
     Ninel' vshlipnula:
     - YA ne hochu verit', Talion! Ne hochu! My vse pogibnem!
     Talion podoshel k nej i zaglyanul pryamo v glaza.
     - Ne vse prorochestva sbyvayutsya, Ninel' iz SHertora, - myagko skazal on, i
Ninel' srazu uspokoilas'. |l'f, podumal Valentin, tochno, el'f; vse shoditsya,
i golos, i volshebnyj vzglyad! - Novye sobytiya mogut vse izmenit'. Smotri, vot
stoit sredi nas  Faler iz Ligii. Prisutstvoval  li on  v  tvoem  videnii?  -
sprosil Talion, ukazyvaya na Valentina.
     Ninel'  brosila  na Valentina  tol'ko  odin  vzglyad  i  snova  zalilas'
slezami.
     - Da! - pochti vykriknula ona. - YA videla ego! Imenno on i pogubil vseh!


     Esli by nas bylo sto,
     My by peli za kruglym stolom...

     Valentin  vzdrognul  - ne stol'ko ot straha,  skol'ko ot vozmushcheniya.  YA
ved' vybrosil monetu, podumal on v panike. CHego eto ej pomereshchilos'?
     Talion pogladil Ninel' po golove i povernul golovu v storonu Valentina.
     -  Imenno  tak  i rashodyatsya puti, - proiznes  on  zadumchivo. - Reshenie
sudeb mira proishodit v serdce cheloveka. Sejchas vse zavisit  ot togo, smozhet
li Faler preodolet' pritaivsheesya v nem zlo.
     Blin,   kak   vyrazhaetsya,  podumal  Valentin!   Pritaivsheesya   zlo,  ne
kak-nibud'. Oh, srednevekuha... A ved', chestno  govorya, programma, kotoruyu ya
podhvatil v "Ryzhem Fenikse",  mozhet byt' kuda zakovyristej, chem mne ponachalu
kazalos'.
     - Smozhet,  - skazal Maksim, obnimaya Ninel'.  - YA govoril  s nim. On  ne
boitsya nikakogo zla - ni vnutrennego, ni vneshnego.
     S chego eto on vzyal, podumal Valentin izumlenno. Komizm situacii edva ne
zastavil ego rashohotat'sya - srednevekovyj  el'f i zemlyanin pozdnih  vekov v
odin golos nesli kakuyu-to skazochnuyu chepuhu.
     - On sam reshil snyat' s nas zaklyat'e obshchej sud'by, - prodolzhil Maksim. -
On ne hochet, chtoby s ego smert'yu byla svyazana gibel' drugih.
     - Kakaya raznica, - vshlipnula Ninel'. - Ved' sam-to on ostanetsya zhiv!
     Uslyshav eto, Valentin neskol'ko priobodrilsya.
     - I vse zhe ya hotel by raskoldovat' vas, donna  Ninel', - po vozmozhnosti
uchtivo proiznes on. - Vy pozvolite?
     Ninel' vzdohnula  i sokrushenno pokachala golovoj. Odnako Valentin tut zhe
ubedilsya, chto blagorazumie ne sovsem ostavilo shtatnuyu prorochicu. Ona podnyala
golovu i probormotala:
     - Da, tak budet luchshe. V konce koncov, byvayut i prosto sny.
     Valentin s trudom uderzhalsya ot smeha. On mahnul rukoj -  s kazhdym razom
zaklinanie poluchalos' u nego vse luchshe i luchshe. Ninel' vzdrognula, oshchutiv na
sebe posledstviya osvobozhdeniya.
     - Tak bystro? - ot udivleniya ona dazhe zabyla, chto ubita gorem. - Hozyain
delal eto gorazdo dol'she...
     - Privychka,  - pozhal plechami Valentin, zastaviv  Ninel' shiroko raskryt'
glaza.
     - Teper' vidish'? - Maksim krepche prizhal ee k sebe. - YA veryu Faleru.
     Skol'ko  ih   eshche   ostalos',   neraskoldovannyh,   podumal   Valentin.
CHetyrnadcat'?  I kazhdyj raz budet pohozhaya scena? On  tyazhelo vzdohnul. Talion
otstupil na shag v storonu.
     - Pojdem, Faler,  - skazal  on  Valentinu. - YA  provozhu tebya  dal'she  i
poznakomlyu so vsemi, kto budet dostoin. Maksim,  pozabot'sya  o Ninel'. Pust'
trevoga ostavit  ee:  slugam Velikogo CHernogo zapreshcheno umirat'.  Priglasite
Hayama i zhdite nas v sobornom zale.
     Maksim  korotko naklonil golovu i myagko podtolknul Ninel' k vyhodu.  Ta
brosila na Valentina proshchal'nyj vzglyad, polnyj uzhasa i nadezhdy, i oni vyshli.
Kazhetsya, ya nashel, kto zdes' glavnyj, reshil Valentin.
     - Mogu ya sprosit', Talion?
     - Konechno, Faler, - Talion slegka poklonilsya. - Otnyne  v etom zamke ty
volen delat' vse, chto pozhelaesh'.
     Kak i vsegda, vprochem, zametil pro sebya Valentin.
     - Kakova tvoya rol' pri dvore Velikogo CHernogo?
     - YA  -  ego pervyj uchenik, - Talion  slozhil  ruki  na  grudi  i zamer v
gordoj, pochti nadmennoj  poze. -  Posle smerti Uchitelya ya dolzhen pozabotit'sya
ob ostal'nyh.
     - Raz est'  pervyj, - soobrazil Valentin, - znachit, zdes' est' vtoroj i
prochie ucheniki? -  Poluvzvod  magov,  chert voz'mi!  Nu  kak  navalyatsya  vsej
tolpoj?
     -  Oni eshche sovsem molody, - pokachal golovoj Talion. - My ne vprave dazhe
rasskazat' im o tom,  chto proizojdet segodnya. My ogranichimsya tem, chto snimem
zaklyat'e; pozzhe, esli nasha bitva zavershitsya pobedoj, ya sam povedayu im o vseh
pechal'nyh sobytiyah etoj nochi. No pojdem skoree, serdce podskazyvaet mne, chto
vremeni u nas nemnogo.
     |to  tochno,  podumal Valentin.  CHasa  dva  s  polovinoj. A  potom vy uzh
kak-nibud' bez menya...
     Poslednyaya mysl' vyzvala u nego legkoe razdrazhenie. Bez menya,  bez menya.
A vdrug Stella  menya sovsem poteryala?  A kol'co tak i ne  zarabotaet? Peshkom
chto li v |bo vozvrashchat'sya? A, hren s nim, dobegu do SHan-Kattrasa, vlomlyus' k
Le-Manse. Pust' domoj otpravlyaet.
     Ili  dazhe  ostanus',  prikinul  Valentin.  Dolzhen zhe  kto-to  iz  nashih
pouchastvovat' v velikoj bitve Serogo  s CHernym!  Hotya by v roli nablyudatelya.
Ladno, tam razberemsya.
     Talion  minoval   eshche  odnu   paru   dverej  i   ostanovilsya.  Valentin
voprositel'no posmotrel na nego.
     - My dostigli  komnat uchenikov, -  soobshchil tot. - Ty dolzhen dejstvovat'
bystro i  spokojno - vojti  v  komnatu, oshchutit' uchenika i snyat'  zaklyat'e. YA
budu stoyat' ryadom s  toboj, chtoby otvesti ih magicheskie udary. Hozyain  chasto
proveryal  ih  bditel'nost';  te, kto  ne vstrechal  ego  nochnoj vizit  boevym
zaklyat'em, byli nakazany.
     Nu-nu, podumal Valentin. Interesno, naskol'ko sil'no oni menya sharahnut.
Na vsyakij sluchaj on splel vokrug tela tonkuyu zashchitnuyu vual'.
     Dal'she vse poluchilos',  kak i predpolagal Talion. Valentin migom oshchutil
v  uglu  komnaty  polusonnoe  telo,  kinul  tuda kontrzaklinanie,  a  Talion
perehvatil otvetnyj ognennyj shar i pogasil ego u samogo lica Valentina odnim
dunoveniem holoda.
     Tol'ko v  dvuh  komnatah  ucheniki okazalis' sposobny otstupit' ot etogo
nehitrogo scenariya.  Talion probormotal  ih  imena -  Annerel' i  Rozenblyum;
vidimo, zapominal otlichivshihsya.
     Da-s, odnomu mne  tugovato prishlos' by, konstatiroval Valentin, potiraya
otmorozhennoe,  nesmotrya  na zashchitu,  uho -  privyknuv  k  faerbolam,  Talion
prozeval ledyanuyu molniyu. Pozhaluj, ya uzhe so vtoroj komnaty stal by ih snachala
ob stenku postukivat'. Golovoj.
     Valentin special'no  ne stal vosstanavlivat' kozhu, chtoby byt' pozlee. A
to u nego uzhe nachinalo skladyvat'  vpechatlenie,  chto zamok  Velikogo CHernogo
byl sanatoriem dlya svyatyh.
     - |to  pokoi Branbo,  - ostanovilsya Talion  pered ocherednoj  dver'yu.  -
Branbo iz Gambary  - luchshij znatok drevnostej na vsem Poberezh'e, i mnogie iz
etih drevnostej on hranit ryadom s soboj. V eti  pokoi dazhe hozyain ne stal by
zahodit', ne postuchav.
     S  etimi  slovami  Talion  prilozhil  ladon' k  drozhashchemu  seromu kamnyu.
Poslyshalos' otdalennoe  chirikan'e,  smenivsheesya solov'inoj  trel'yu. Valentin
predstavil sebe elektronnyj zvonok, ustanovlennyj  nad  magicheskoj dver'yu, i
usmehnulsya.
     - |to ty, Talion?  - razdalsya iz-za stavshej prozrachnoj,  no  ostavshejsya
vse takoj zhe tverdoj dveri vorchlivyj golos.
     Valentin  uvidel  po   tu  storonu   malen'kogo  chelovechka   s  kruglym
morshchinistym licom, v nochnom halate i kolpake. Tipichnyj kupec-antikvar.
     - |to my, Branbo iz Gambary! - gromko skazal Talion, - So mnoj Faler iz
Ligii, i my prishli snyat' s tebya zaklyat'e obshchej sud'by.
     Dver' v  pokoi migom ischezla, i sam  Branbo shagnul im navstrechu, shchuryas'
ot yarkogo sveta. Valentinu pokazalos', chto on special'no zagorazhivaet prohod
vnutr'.
     -  CHto  sluchilos'?  -  razdrazhenno sprosil Branbo.  - Faler? Kakoj  eshche
Faler? - On ustavilsya na Valentina. - Hozyain? Vo chto eto vy vyryadilis'?!
     Valentin neponimayushche ustavilsya na Branbo.
     -  Branbo, -  strogo skazal  Talion,  -  Faler mozhet  obidet'sya na tvoe
nedostojnoe povedenie. - On kosnulsya  plecha Valentina. - Pered toboj - novyj
hozyain zamka, Faler iz Ligii, Raspilivshij Suk.
     Branbo ustavilsya na Valentina i prikryl rot ladon'yu.
     - Von  ono  chto!  -  probormotal on.  - Tochno,  ne  mog  Velikij CHernyj
napyalit' durackij kolpak... A sam-to on gde?
     - Velikij CHernyj  ubit nedostupnoj moemu  ponimaniyu  magiej,  - poyasnil
Talion. - Nikto ne znaet, chto zhdet nas v  blizhajshem budushchem.  Poetomu  Faler
schel za luchshee osvobodit' vseh slug ot zaklyat'ya obshchej sud'by.
     -  Pravil'noe  reshenie,  - zasuetilsya  Branbo,  -  ochen'  svoevremennoe
reshenie! Nu zhe, Faler, skoree!
     -  Pozhalujsta,  -  pozhal plechami  Valentin,  dazhe  ne  pripodnyav  ruki.
Kontrzaklinanie eto uzhe nadoelo emu do smerti.
     Branbo otshatnulsya, postoyal sekundu, prislushivayas' k proishodyashchim v tele
izmeneniyam, i zatryas golovoj:
     -  |to  horosho, eto pravil'no... Velikie  Predki, hozyain ubit! Nado zhe!
Kak ya teper'  uznayu, chto vyvozit', a chto mozhno ostavit'? Oj, da o chem eto ya?
Talion, chto teper' delat'-to? On zhe, Faler tvoj, navernyaka ved' nichegoshen'ki
ne znaet? Kak on budet komandovat'?!
     - Branbo,  -  prerval  ego  izliyaniya  Talion,  - oden'sya, kak  podobaet
cheloveku tvoego polozheniya, i  otpravlyajsya v sobornyj zal. Tam, na sovete, my
rasskazhem Faleru vse, chto znaem sami. Konechno, nikto ne zamenit nam Velikogo
CHernogo; no na dorogah sud'by dazhe u samyh slabyh est' svoj shans.
     -  Na dorogah sud'by, - proburchal Branbo,  besceremonno povorachivayas' k
Talionu  spinoj, - ne mogli podozhdat'  so svoej  sud'boj  do vechera! U  menya
opis' ne zakonchena, i eshche dva sklada razbirat'... .
     Dver' za nim zatyanulas', snova stav drozhashchim serym kamnem.
     -  Skol'ko eshche? -  sprosil  Valentin  u Taliona.  V pokoyah uchenikov  on
sbilsya so schetu i teper' nervnichal, ne znaya, kogda zh eto konchitsya.
     -   Nam  ostalos'  navestit'   Manuelya  s  Zemli,  -  otvetil   Talion,
povorachivayas' k dveri naprotiv. - Tvoj  sootechestvennik, Faler, sejchas mozhet
okazat'sya nashej glavnoj nadezhdoj.
     Sootechestvennik?! Valentin podozritel'no posmotrel na Taliona.
     - Ty schitaesh' menya zemlyaninom? - sprosil on napryamuyu.
     Talion kivnul.
     - Pochemu?
     - Glaza el'fa vidyat mnogoe nedostupnoe cheloveku, -  Talion slegka povel
plechami, slovno emu bylo neudobno priznavat' svoe prevoshodstvo. - Pust'  ty
vladeesh' magiej, chto schitaetsya nevozmozhnym; ty -  zemlyanin, i ya vizhu eto tak
zhe yasno, kak bubency na tvoem kolpake.
     Valentin mahnul  rukoj.  Polno,  da  obmanyvaet  li  hot'  kogo-to  moya
legenda?!  V konce  koncov, prishel'cev legche legkogo  otlichit' ot pangijcev.
Nam, v  |bo,  dostatochno  prostogo  analiza krovi; magi Poberezh'ya ispol'zuyut
ritual'nyj napitok bezumiya. Mozhet byt', glaz u el'fov - chto tvoj  mikroskop?
Vot kogo izuchat' nado, a ne bedolag zombi!
     Dver'  pered  nimi  raskrylas'  sama,  i  na  poroge poyavilsya odetyj  v
nevzrachnyj  seryj kostyum chelovek. Byl  on srednego  rosta,  s  rastrepannymi
volosami i nevyrazitel'nym smuglym licom. Na Valentina on dazhe ne posmotrel,
srazu obrativshis' k Talionu:
     - Pojdem?
     - Snachala, Manuel',  Faler snimet  s tebya  zaklyat'e,  - otvetil Talion,
delaya Valentinu znak. Tot kivnul, ispolniv svoj  dolg v  poslednij raz. Vse,
otmuchilsya.
     - Dejstvitel'no, - soglasilsya Manuel', - eto mozhet okazat'sya poleznym.
     Glazami on pokazal napravo, k vyhodu iz koridora. Talion kivnul, i oni,
bolee  ne sgovarivayas', odnovremenno zashagali vpered. Valentin poshel sledom,
chuvstvuya   sebya   neskol'ko  nelovko.   Bezrazlichie   Manuelya  kazalos'  emu
podozritel'nym.
     Vidimo, sobornyh zalov v zamke bylo neskol'ko. Spustivshis' po lestnice,
Talion  ne  stal povorachivat'  k  dveri  v  Malyj  Sobornyj Zal,  za kotoroj
nahodilos'  kol'co  Roberta,   a  proshel  nemnogo  dal'she   i  tol'ko  togda
ostanovilsya, priglashaya Valentina vojti. Manuel' tozhe ostanovilsya, derzhas' ot
dveri  eshche  dal'she  Taliona.  Valentin  zapodozril  bylo  podvoh,  no  potom
soobrazil, chto ceremonnyj el'f prosto soblyudaet subordinaciyu. Pozhav plechami,
on voshel vnutr'.
     Kruglyj sobornyj zal byl yarko osveshchen mnozhestvom svetyashchihsya kristallov,
vystupayushchih iz sten na vysote treh metrov ot pola. Posredi zala raspolagalsya
bol'shoj  kruglyj  stol iz svetlogo dereva,  okruzhennyj  kreslami  s  nizkimi
spinkami. Za stolom  uzhe sideli Hayam,  Maksim i Ninel'. Branbo, po-vidimomu,
zaderzhivalsya.
     Valentin proshel k stolu i sel naprotiv Hayama.  Tot vse eshche byl  bleden,
odnako derzhalsya vpolne  bodro,  a stoyashchaya pered nim butylka kak nel'zya luchshe
svidetel'stvovala, chto  dela skazitelya  idut na popravku. Nu i slavno, reshil
Valentin, raspolagayas' poudobnee.  Vse raskoldovany, delat' bol'she nichego ne
nado, sejchas ya ih milo poslushayu,  oni  mne napletut vsyakoj  vsyachiny, potom ya
doberus' do vizomona, snimu zavesu i - domoj! Dolozhim ob izyskaniya ofigennyh
rezervov.
     Talion netoroplivo oboshel stol pochti po krugu i sel ryadom s Valentinom,
po levuyu ruku.
     - Vremya dorogo, - skazal  on pevuchim golosom, kak-to  srazu zapolnivshim
ves' zal, - i  poetomu nam dozvoleno otstupit' ot  tradicij.  YA  povedu etot
Sovet  do teh por,  poka nash  novyj  povelitel' ne uznaet dostatochno.  Hayam,
povedaj nam eshche raz, kak pogib Velikij CHernyj.
     Hayam otkinulsya v kresle i prikryl glaza.
     -  Tomimyj neyasnymi predchuvstviyami, ya ne v silah byl ostavat'sya v svoih
pokoyah v odinokoj bor'be s bessonnicej, - nachal  on tonom, ne ostavlyavshim ni
malejshih  somnenij  v ego  namereniyah. Ochevidno,  Hayam  ispol'zoval polchasa,
kotorye on provel, trupom valyayas' na posteli, dlya sochineniya ocherednogo kuska
svoego  bessmertnogo eposa.  Valentin vzdohnul  - vse prisutstvuyushchie vnimali
Hayamu, tochno on izlagal velikie istiny.
     Prikryv  glaza, Valentin ubedilsya, chto Hayam ne  tol'ko rasskazyvaet, no
i,  po  svoemu  obyknoveniyu,  pokazyvaet  proizoshedshee.  Vot  eto  bylo  uzhe
interesno. Valentin posmotrel na samogo sebya  - v kostyume fakira, razvyaznyj,
besceremonnyj,  Faler  vlomilsya  v  zamok,  slovno  v  kabak.  Vstret'  menya
kto-nibud' krome Hayama, byt' drake, podumal Valentin. Povezlo mne;  vprochem,
nam vsem povezlo.
     Hayam  dobralsya   do  sceny   ubijstva.  Dejstvitel'no,  ruka  Valentina
dvigalas'  sama po sebe; smotret' na eto bylo zhutkovato - otkinuvshis' nazad,
Faler v to zhe vremya spolzal s kresla, yavno sobirayas' stat' na koleni, a ruka
ego  bez  vsyakogo zamaha rvanulas' vpered,  rastopyriv pal'cy. I  kak tol'ko
popal, udivilsya Valentin. Odno chto - zakoldovan!
     Potom  kartinki  konchilis'  -  Hayam  slishkom  mnogo  vremeni  provel  s
zakrytymi glazami. Zakonchiv povestvovanie momentom, kogda  Faler pokinul ego
komnatu, Hayam umolk i oglyadel prisutstvuyushchih, yavno ozhidaya aplodismentov.
     - Vot  vtoraya moneta, -  skazal Maksim, vykladyvaya pered  soboj kruglyj
serebrennyj predmet.
     Talion  kivnul  i  raskryl  levuyu  ladon'.  Moneta   vstala  na  rebro,
pokatilas' po stolu i zamerla pered el'fom.
     -  Ty  skazal,  -  podal golos Manuel',  obrashchayas'  k Hayamu,  - chto  za
mgnovenie do udara ponyal, kakaya opasnost' ugrozhaet hozyainu?
     Hayam neskol'ko raz kivnul:
     - Da, ya do sih por proklinayu sebya,  chto ne soobrazil etogo ran'she. - On
udaril  kulakom po stolu. -  YA vse eshche ne veryu, chto  moj epos budet zavershen
imenno tak! Ah, esli by vse shlo tak, kak prednachertal Hozyain...
     - Dovol'no namekov, Hayam, - perebil ego Talion.  - Rasskazyvaj obo vsem
po  poryadku.  Ni dlya kogo ne  tajna,  chto Hozyain daval kazhdomu iz nas osobye
porucheniya. CHto zhe imenno on povedal tebe?
     - Svoj podlinnyj plan unichtozheniya Gabrielya, - proiznes Hayam, i Valentin
porazilsya tishine, nastupivshej v zale. V etoj  tishine vnezapno  razdalsya stuk
kablukov.  Oglyanuvshis', Valentin uvidel Branbo,  razryazhennogo  v puh i prah,
speshashchego k stolu. Ego  bashmaki s ogromnymi zolotymi pryazhkami  gulko udaryali
po kamennomu polu.
     - Proshu  proshcheniya, gospoda, -  zataratoril on, - tak trudno soobrazit',
chto imenno sleduet odet' na sovet v pyat' chasov utra! Nadeyus', vprochem, chto ya
prihvatil  vse   neobhodimoe.  -   Oglyadev  kislye   fizionomii,   molchalivo
sovetovavshie emu zamolknut', Branbo plyuhnulsya  v kreslo  i pozhal  plechami. -
Esli vy osmelilis' nachat' sovet  bez  menya,  izvol'te  prervat'sya,  kogda  ya
vse-taki prishel! - zayavil on, zadrav nos.
     Valentin ulybnulsya. Branbo nachinal emu nravit'sya.
     - Hayam, - Talion budto i by  ne zametil vtorzheniya Branbo. - Mne stranno
slyshat' tvoi slova! Razve ne v soyuze s Georgom i Detmarom, o  kotorom Hozyain
govoril mnogie nedeli, zaklyuchalsya plan zaversheniya velikoj Bitvy?
     - A vot i net! - torzhestvuyushche vozrazil  Hayam.  -  Soyuz  s  Izbrannymi?!
Hozyain  slishkom  horosho  ponimal, chto  takoj soyuz  nevozmozhen. Izbrannye  ne
nuzhdayutsya v soyuze so smertnymi! Net,  plan, kotoryj Hozyain  otkryl mne vchera
posle  uzhina  - otkryl,  chtoby  ya  vnimatel'nee otnessya k  melkim  sobytiyam,
kotorye v protivnom sluchae vryad li zametil by, - zaklyuchalsya sovsem v drugom.
-  Hayam obvel sobravshihsya vzglyadom,  dobivshis'  polnogo  vnimaniya. - Velikij
CHernyj  ponyal,  chto Gabrielyu v lyubom  sluchae  suzhdeno predstat' pered  sudom
Georga  i  Detmara.  Hozyain reshil  sdelat' tak, chtoby  ih vstrecha okonchilas'
bitvoj, a bitva - gibel'yu vseh treh synovej T'my!
     -  Tak ono i budet!  - Voskliknula Ninel',  podavayas' vpered.  Valentin
posmotrel na nee,  uvidev budto v pervyj raz.  CHto delaet  s zhenshchinami smena
odezhdy! V otkrytom  zhemchuzhnogo cveta plat'e, s podnyatoj  lifom grud'yu Ninel'
vyglyadela pridvornoj krasavicej. Valentin s nekotorym opozdaniem prislushalsya
k  ee  slovam. -  Troe  Izbrannyh sojdutsya v bitve posredi Ampera. Tuchi pyli
zatmyat  solnce, zemlya sodrognetsya i  izvergnet potoki  ognya. -  Glaza Ninel'
pochti  zakatilis', ona govorila  monotonnym, potustoronnim golosom. - V etoj
bitve  ne budet  pobeditelej.  Tri  besplotnyh  tela  vzov'yutsya  k  oblakam,
sobravshimsya nad polem  brani, i aloe solnce provodit ih v poslednij put'.  A
potom ogromnaya volna  vstanet  iz-za  gorizonta, i  vsya  Faringiya  do  samyh
Simanskih  gor  skroetsya  pod  vodoj. S bezzvuchnym grohotom, kotoryj  nekomu
budet  slyshat',  provalitsya  pod zemlyu Detterskij  hrebet, i v  etoj  bezdne
najdet svoj konec gornyj zamok Velikogo CHernogo so vsemi ego obitatelyami...
     -  Kogda?  Kogda eto sluchitsya? - perebil Ninel'  Branbo. - Ponyatno, chto
segodnya dnem, no v kotorom chasu?
     - Solnce edva nachnet klonit'sya  k zakatu, - otvetila Ninel', postepenno
prihodya v sebya. - Talion, Maks! YA ne hochu umirat'!
     -  K  zakatu,  -  proburchal  Branbo. - Sem'  chasov ostalos', nipochem ne
uspet'. I hozyain tuda zhe: vse by s Izbrannymi  drat'sya,  net,  ob  imushchestve
podumat'...
     - Branbo, - obratilsya k nemu Talion. - Poyasni nam, o kakom imushchestve ty
govorish'. Navernyaka ne vse znayut,  kakie imenno ukazaniya ty poluchil vchera ot
Velikogo CHernogo.
     -  A  vsem  i  nezachem  ih znat',  -  burknul  Branbo.  - Vse  v  zamke
prinadlezhit Hozyainu, a ya postavlen sledit', chtoby na skladah byl poryadok! No
razve mozhno uspet' vse perepisat', upakovat' i vyvezti  men'she chem za den'?!
Da esli by ya vchera znal, chto zamok uzhe  v polden' pod zemlyu provalitsya, ya by
dazhe i ne nachinal! Sobral by  pervuyu sotnyu, i delo s koncom. Vot tozhe, magi,
snachala trista let kopyat, a potom vozhzha pod hvost popadet - i  gori  ono vse
sinim plamenem...
     - Hozyain skazal tebe podgotovit' sklady k vyvozu? - utochnil Maksim. - I
eto proizoshlo vchera?
     -  Razumeetsya, vchera!  -  razdrazhenno otvetil  Branbo. -  Skol'ko mozhno
povtoryat': inache by ya  vse  uspel.  Vse  vpopyhah, nikakogo poryadka...  - On
pokosilsya na Valentina. - Mozhet, hot' pri novom hozyaine luchshe stanet?
     -  Pohozhe,  Hozyain predvidel gibel' zamka, - zametil  Manuel'. Valentin
posmotrel na nego - nado zhe, vse eshche zdes', a u menya bylo  vpechatlenie,  chto
on davno vyshel. Do chego neprimetnyj chelovek! - I chto samoe strannoe, Velikij
CHernyj prinyal eto kak dolzhnoe.
     Ninel' zakryla lico rukami i zaplakala. Valentin tozhe pochuvstvoval sebya
ne v svoej tarelke.  Nu, blin, Ne-Dzho on i est'  Ne-Dzho! Da  za takie shtuchki
ubit'  malo!  Ne zrya na  nego  vsem  sektorom  ohotilis',  von  chego udumal!
Stravit'  treh tal'menov,  kak v  Gel'vecii! I ved' znal, paskuda, chto  delo
T-burej konchitsya, a vse ravno ne otstupilsya, dazhe zamok svoj ne pozhalel.
     Net,  vovremya ya ego monetkoj-to.  Valentin  perevel  duh:  slava  bogu,
Ne-Dzho mertv. Srazheniya s zatopleniyami otmenyayutsya.
     -  Faler,  -  Talion voprositel'no  posmotrel na  Valentina. - Ty byl v
Gel'vecii, kogda tam soshlis' v  boyu  troe Izbrannyh, i odin iz nih byl ubit.
My znaem, chto vsled za tem Gel'veciya okazalas' razrushena, no nikto iz nas ne
videl etogo svoimi glazami. - Talion sdelal pauzu, a Valentin ni s togo ni s
sego podumal, mol, takie konsul'tacii ya dayu tol'ko za serebrennye monety.  -
Pravda  li, chto bitva  Izbrannyh  mezhdu soboj vsegda vyzyvaet stol'  uzhasnye
posledstviya?
     T-buryu ona  vyzyvaet, podumal Valentin, pomrachnev. Kak nam v |bo prosto
- skazal T-burya, shest' ballov, - i vse yasno. A tut - nu kak ob®yasnit'?
     -  Pravda,  -  skazal  on vsluh, myslenno perenosyas'  na neskol'ko  let
nazad, na central'nuyu ploshchad' Gel'vecii, gde  on,  eshche  malo  komu izvestnyj
fakir, gotovilsya k  ispolneniyu  populyarnogo  v  te  vremena  fokusa  "Skvoz'
stenu".  Dobrotnaya stena iz granitnyh  glyb, skreplennyh izvest'yu  na yaichnyh
zheltkah, vozvyshalas' pered nim, tolpa shumela i otpuskala shutochki, ne projdet
mol,  zastryanet.  Valentin  nemnogo  nervnichal,  kak  vsegda  pri  publichnom
vystuplenii, i postoyanno oziralsya po storonam. |to ego i spaslo.
     Uvidev na shirokoj i  pustoj - ves'  narod  tolpilsya na  ploshchadi - ulice
dvuh vsadnikov, Valentin srazu pochuvstvoval neladnoe. |to  shestoe chuvstvo ni
razu  ego  ne  podvodilo;  ne  slysha  bol'she  nasmeshlivyh krikov  tolpy,  on
aktiviroval Obruch  i prygnul na sled chuzhih soznanij,  tol'ko chto pronesshihsya
cherez perekrestok. V pryamoj  vidimosti talisman rabotal nadezhno, ne proshlo i
tridcati  sekund,  kak Valentin stal odnim  iz vsadnikov, i chut' ne  upal ot
perepolnivshih ego  chuvstv.  Vsadnikom okazalsya Georg, i ego bukval'no tryaslo
ot  nenavisti. Vmeste  s Detmarom na  ehal smertnyj  boj s Izbrannym Alefom,
nedavno vocarivshimsya  v Ligii. Valentina porazili chuvstva Georga  - gadlivoe
otvrashchenie  k Alefu,  s  kotorym  on  dazhe  znakom  ne  byl, i  znanie svoej
absolyutnoj  pravoty.  Togda  vpervye  Valentin  ponyal,  chto  znachit  -  byt'
tal'menom,  i  imenno togda  on  ispugalsya po-nastoyashchemu. Tal'men  Georg byl
voploshcheniem  smerti;  on  znal  tol'ko  odno  nakazanie   dlya  provinivshihsya
poddannyh, a poddannymi schital vseh bez isklyucheniya obitatelej Pangi.
     Dal'she  Valentin  dejstvoval,  kak   emu   potom  kazalos',  sovershenno
avtomaticheski, tal'men plyus  tal'men  -  talismannaya burya, etoj populyarnoj v
|bo  pogovorki  okazalos'  vpolne  dostatochno,  chtoby  predskazat' ochevidnye
posledstviya nadvigayushchejsya bitvy. Voronka, dolzhno byt', metrov dvesti budet -
takoj byla edinstvennaya mysl', kotoruyu Valentin potom smog pripomnit'.
     On dazhe ne ponyal,  pochemu illyuzornoe chudovishche poluchilos' imenno takim -
mohnonogim  zhukom   s  kryl'yami,  zakryvayushchimi  solnce.  ZHuk  nizko   gudel,
razbryzgivaya  vokrug  sebya otvratitel'nuyu na  vid sliz', i tyanulsya  dlinnymi
izognutymi zhvalami v napravlenii kazhdogo, kto  ego videl.  Vse  ego sushchestvo
ispuskalo  uzhas,  ot kotorogo krov' styla v  zhilah  - v zaklinanii  Valentin
umudrilsya predusmotret' i infrazvukovuyu podderzhku.
     Tolpa  vzvyla  i  brosilas' proch',  rastekayas' po mnogochislennym ulicam
zhivymi potokami.
     Valentin i sam byl  ne  proch'  ubezhat', no  uzhas,  skovavshij ego  telo,
okazalsya sil'nee.  Bespomoshchnyj i pochti poteryavshij  soznanie,  on brosilsya za
kamennuyu  stenu,  kotoruyu teper'  sovsem  ne  stoilo  prohodit'  naskvoz', i
tryasyas' ot straha nablyudal za tem, kak dva vsadnika neotvratimo priblizhayutsya
k vyshedshemu im navstrechu Alefu.
     Dal'she Valentin zapomnil tol'ko pervye molnii. Mir raskololsya na chasti,
zrenie, sluh i prochie chuvstva zarabotali vraznoboj, otkazyvayas' vosprinimat'
tvorivsheesya vokrug. Dazhe doma, pod glubokim gipnozom, Valentin tak i ne smog
vosproizvesti ni odnoj podrobnosti istoricheskoj shvatki tal'menov.
     Ochnuvshis',  on obnaruzhil, chto  stena ucelela.  A vot  vse  ostal'noe...
Gorod lezhal  v  ruinah.  Tam, gde  soshlis'  troe Izbrannyh,  ziyala voronka s
gladkimi  oplavlennymi  krayami.  Telo  Alefa, tochno  sotkannoe  iz  pautiny,
prozrachnoe,  svetyashcheesya  redkimi spolohami  plameni, dotlevalo  u  ee  kraya;
chernaya grozovaya tucha nakryvala gorod. Georga i Detmara uzhe i sled prostyl.
     Eshche dva chasa Valentin brodil po razrushennomu gorodu, mashinal'no pomogaya
ucelevshim,  poka T-burya  ne utihla  nastol'ko,  chto  ego smogli  perebrosit'
domoj.
     No dazhe etot koshmar ne shel ni v kakoe sravnenie s videniem Ninel'.
     Valentin pokachal golovoj.
     - Pravda,  - povtoril on,  zametiv,  chto vse  po-prezhnemu  slushayut ego,
zataiv dyhanie. - Gel'veciya byla napolovinu razrushena. YA spryatalsya za stenoj
tolshchinoj v dva chelovecheskih rosta, i tol'ko potomu ucelel. No  pri pervyh zhe
udarah Izbrannyh ya poteryal soznanie. |ta bitva slishkom uzhasna, chtoby prostoj
smertnyj mog nablyudat' ee dazhe izdali.
     - Razrushennyj  gorod  -  eto  dejstvitel'no uzhasno,  -  sklonil  golovu
Talion. - No Velikij CHernyj  ne raz govoril mne, chto za nekotorye veshchi mozhno
i dolzhno platit' lyubuyu cenu. Lyubuyu...
     - Razrushennyj gorod,  -  vozrazil Maksim, - eto sovsem ne to zhe  samoe,
chto Faringiya, pogruzivshayasya pod vodu! Ne mozhet byt', chtoby shvatka Izbrannyh
vyzvala takuyu katastrofu!
     - Ty ne verish' Hozyainu?  -  krivo usmehnulsya Hayam.  - Ty zhe sam slyshal,
chto on rasporyadilsya vynosit' veshchi!
     Maksim pokachal golovoj i upryamo szhal guby.
     -  Faler,  - snova  obratilsya  k  Valentinu  Talion.  -  Ty  luchshe  nas
razbiraesh'sya  v  delah  Izbrannyh.  Skazhi  nam, mozhet  li  ih bitva  vyzvat'
razrushenie celoj strany?
     Oh, horosho, chto eto chisto  akademicheskij vopros, podumal  Valentin.  On
pochesal  v  golove, vsem svoim vidom izobrazhaya  glubokie  razdum'ya. Ne  bylo
nikakih somnenij, chto slugi Velikogo CHernogo  tak i budut sidet' za stolom i
smotret' emu v rot, poka ne uslyshat otveta. Nu chto zh, poschitaem.
     Vse talismany,  srabatyvaya, vyzyvayut  v  edinom  T-pole Pangi nebol'shie
vozmushcheniya  - vrode kolebanij  v elektricheskoj  seti  pri vklyuchenii  moshchnogo
potrebitelya.   Moguchie   talismany,   estestvenno,  vyzyvayut   kuda  bol'shie
vozmushcheniya,  chem melkie. T-burya voznikaet togda, kogda  vozmushcheniya perehodyat
kakoj-to  predel  -  sejchas Valentin ne  pomnil, kakoj imenno, -  i nachinayut
skazyvat'sya  na  rabote  drugih  talismanov.   Talismany  nachinayut  rabotat'
nepravil'no,  predmety,  imeyushchie  hot'  kakoe-to  otnoshenie k  T-tehnologii,
preterpevayut  nepredskazuemye  izmeneniya,  nu  i,   samo  soboj,  proishodit
spontannyj vybros teplovoj i kineticheskoj energii.
     Dlya rascheta intensivnosti T-bur'  ispol'zovalis'  -  mestnyj  sopromat,
otmetil  Valentin s usmeshkoj, - special'nye  formuly. Zemlyane, sobravshiesya v
|bo  v ogromnyh kolichestvah,  neuklonno prevrashchali etu  stranu  v gigantskij
politehnicheskij  universitet. Parallel'no s  intuitivnoj magiej  razvivalas'
strogo formal'naya T-tehnologiya; na vse sluchai zhizni  sushchestvovali formuly, i
"Uravneniya   matematicheskoj   magii",   vysmeivavshiesya  na  Zemle  ne  odnim
pokoleniem fantastov, stali zdes' edva li  ne samym populyarnym nazvaniem dlya
monografij.  Valentin  otnosilsya  k etim izyskam  s ironiej, - buhgalter  po
zemnoj professii,  on slishkom horosho  znal cenu  abstraktnym  cifram, - no v
nekotoryh sluchayah magomatematika - a tochnee,  matemagiya, kak ee zvali v |bo,
- byla ves'ma polezna. Vot kak sejchas, naprimer.
     Valentin vyzval  pered soboj izobrazhenie formuly i  ustavilsya na  nee v
nemom izumlenii.  Vo blin! Na polstranicy! On eshche raz  pochesal  v golove. Nu
eshche  by,  tut  zhe  nado  brat'   matricy  superpozicij  vseh   T-ob®ektov  v
gil'bertovom prostranstve... Akkurat k koncu sveta i doschitayu, mrachno ocenil
Valentin  svoi matematicheskie sposobnosti. Nam by  chego  poproshche, na pal'cah
prikinut'! Dumat' pridetsya, koroche govorya.
     Pokopavshis' v pamyati, Valentin nashel to, chto nuzhno. Uproshchennaya  formula
iz vvodnogo kursa T-tehnologii: e ravno ka pe kvadrat! Nu, sejchas  my migom!
Znachit,  pe  -  eto  zadejstvovannaya  moshchnost',  v  Gel'vecii ona byla, mmm,
skazhem, polovina ot maksimuma - Alef eshche ne nabralsya opyta, Georg s Detmarom
zadavili  ego dovol'no bystro. Poluchaetsya,  chto tut  my raza v  chetyre mozhem
pribavit'.  Dal'she -  koefficient utechki, proporcionalen kubu vremeni raboty
na raschetnoj moshchnosti  v usloviyah T-buri. Talismany bez podderzhki vladel'cev
obychno sami  vyrubayutsya cherez dve desyatye sekundy. Nu a esli vladelec zhelaet
povelevat' i dal'she... Gm, prikinul Valentin, esli uperet'sya rogom  i bit'sya
do  krovavyh soplej,  na rasplav stvola, to moguchij talisman sekund dvadcat'
prorabotaet;  pravda, hozyaina potom dolgo lechit' pridetsya. Sto raz  raznica,
da eshche v kube. Oho-ho! Skol'ko sekund oni v Gel'vecii bilis'?
     Valentin eshche raz pripomnil svoi oshchushcheniya. Da,  nesmotrya na vyvorot mira
naiznanku,  magicheskie chasy  v  ego  tele tikali bezotkazno.  |to bezobrazie
dlilos'  ot  sily  neskol'ko  sekund,  maksimum  chetyre, potom  uzhe  voronka
obrazovalas', a  Alef kopyta  otbrosil.  Itak,  esli  drat'sya  na talismanah
vser'ez, to mozhno  pribavit' -  pyat' na pyat' eshche raz na pyat' - i na chetyre -
pyat'sot raz. Kakoj eto radius razrushenij poluchaetsya?
     Valentin peremnozhil gel'vecinskie dva kilometra na pyat'sot  i pochesal v
zatylke. Skol'ko otsyuda do Ampera?! Kak raz tyshcha?
     Serdce zamerlo i zastuchalo sil'nee. Valentin poerzal  v kresle. CHertovy
tal'meny! Davit' ih nado; i luchshe srazu pri rozhdenii.
     - Mozhet,  - skazal on upavshim golosom. -  Esli bitva budet prodolzhat'sya
dostatochno dolgo.
     V Upravlenii dolzhny ob etom znat', ubezhdal sebya Valentin. Za tal'menami
prismatrivayut, i prismatrivayut horosho. Osobenno posle Gel'vecii...
     Prismatrivayut? Kak eto,  interesno znat',  esli  oni v  lyuboe mgnovenie
mogut teleportirovat'sya?!
     Vot teper' Valentinu  po-nastoyashchemu stalo ploho. Emu vspomnilas' Stella
i to, kak ona rabotaet s vizomonom. Na Alonso zasmotrelas', naprimer. Da my,
esli  nado, konec sveta proshlyapim, soobrazil Valentin.  U  togo zhe  Velikogo
CHernogo lyuboj  sluga zatknet  za poyas ves'  nash sektor! Von  kak oni na  ego
smert' otreagirovali,  i chasa  ne proshlo,  a zaklyat'ya snyaty,  i situaciya pod
kontrolem. I navernyaka u nih-to tal'meny pod prismotrom.
     Valentin  posmotrel na Maksima i neskol'ko  priobodrilsya. Nu, esli chto,
est' komu podstrahovat'.
     Manuel', slovno poyavivshis' iz niotkuda, udaril po stolu ladon'yu:
     - Proklyat'e! -  skazal  on neozhidanno gromko. -  A  ved' dlya  bitvy vse
podgotovleno!
     - Da,  - ehom  otozvalsya Talion. - Teper' ya ponimayu, chto imenno ya delal
vchera v Ampere. - On podnyal  ruku, preduprezhdaya vopros.  - No  snachala pust'
Manuel' rasskazhet o svoej chasti plana.
     - Hozyain kakim-to obrazom vsegda tochno znal, kuda napravlyayutsya Georg  i
Detmar,  - skazal  Manuel'  i  pokosilsya na  Maksima.  Tot  molcha kivnul.  -
Poslednyuyu  nedelyu ya sledoval  za nimi,  inogda  sovershaya nochnye perelety.  V
kazhdom  naselennom  punkte,  gde  oni  ostanavlivalis',  ya  nahodil  agentov
Nezrimyh i,  pol'zuyas'  dannymi  mne  polnomochiyami, peredaval  im  porucheniya
Hozyaina. Tam, gde agentov ne bylo...
     - Kakie imenno porucheniya? - perebil ego Valentin. Agenturnaya razrabotka
tal'menov ego migom zainteresovala.
     Manuel' brosil otryvistyj  vzglyad na Taliona. Tot ele  zametno  sklonil
golovu.
     -  Kazhdyj  raz  eto bylo  chto-to drugoe, -  poyasnil Manuel'.  -  Gromko
rasskazat'  istoriyu o beschinstvah  Seryh  v Faringii. Ustroit' pokazatel'nyj
arest  kupca za  nepravil'noe  oformlenie  bumag.  Podtolknut'  fara-bezhenca
poprosit' pomoshchi imenno u Georga - on lyubit pomogat'. Odnim slovom, delalos'
vse, chtoby kak mozhno skoree ubedit' Izbrannyh razobrat'sya s Gabrielem. Krome
togo,  esli  poluchalos',  ya  podslushival  ih  razgovory  mezhdu  soboj,  ved'
Izbrannye  schitayut  nizhe  svoego  dostoinstva  stavit'  zavesu,  -   Manuel'
prezritel'no usmehnulsya. -  Kogda  Georg  i  Detmar  nakonec  izmenili  svoj
pervonachal'nyj plan  - puteshestvie na sever - i reshili zaglyanut' v Faringiyu,
ya nemedlenno vernulsya v zamok i dolozhil ob etom Hozyainu. |to sluchilos' vchera
utrom.
     - I kakim zhe obrazom eto podgotovilo bitvu? - sprosil Valentin.
     - Poslednie instrukcii, poluchennye  mnoyu vchera, -  prodolzhil Manuel', -
predusmatrivali  akcii,  v  rezul'tate  kotoryh  Georg i Detmar  dolzhny byli
opredelit' tochnoe vremya  vizita k Gabrielyu. V dannom sluchae, - on  posmotrel
Valentinu v glaza,  - mne ne hotelos' by raskryvat' podrobnosti. Rech' idet o
tajne, kotoraya mne ne prinadlezhit.
     Hayam fyrknul, no nichego ne skazal.
     -  Ne  obizhajsya,  Faler,  -  poprosil  Talion.  -  Manuel'  ispol'zoval
unikal'noe   zaklinanie,   nalozhennoe  Hozyainom   na  ego   kinzhal.  Pohozhim
zaklinaniem byl pobezhden sam Gabrielem v ego poedinke s Prizrakom. |ta tajna
umerla vmeste s nashim gospodinom.
     Kak zhe, kak zhe, myslenno prokommentiroval Valentin. Nam by tol'ko mesto
obnaruzhit', gde on zaklinanie nakladyval! Nado budet, migom vosstanovim.
     - Akcii  zavershilis'  uspeshno,  - dolozhil Manuel'.  -  Tepereshnij  plan
Georga i  Detmara  takov:  posetit'  Ganned, SHingozak i Ganagan, posle  chego
pribyt'  v  Amper k nachalu prazdnika  Edineniya.  Tam, na central'noj ploshchadi
novoj stolicy Faringii, oni sobirayutsya sudit' Gabrielya Voitelya i kaznit' ego
za uzurpaciyu vlasti i prestupleniya protiv blagorodnejshih  semej Landora. |to
dolzhno proizojti  vskore posle poludnya. -  Manuel'  scepil  ruki  v zamok  i
upersya loktyami v stol. - Seryj budet unichtozhen, eto vopros reshennyj. No ya ne
znal, chto posle etogo budet razrushen zamok.
     -  I  polovina  Poberezh'ya, -  ehom  povtoril  Maksim. Golos  ego byl po
obyknoveniyu  besstrasten,  odnako  Valentin  zametil,  chto  Maksim  legon'ko
pokachivaetsya v svoem kresle - vzad-vpered.
     -  Vse  nashi  istorii  govoryat  ob odnom, - zaklyuchil Talion glubokim  i
pechal'nym golosom. - Velikij CHernyj reshilsya otdat' t'me ne tol'ko svoyu dushu,
no i celuyu stranu s ee obitatelyami. Vmeste s |red Vallonom i Dol Amilen... -
On opustil golovu, i zolotye lokony ego upali na stol. - I ya pomogal emu, ya,
poslednij iz  el'fov |red Gannor! Serdce moe razryvaetsya ot  pechali:  Hozyain
ushel iz zhizni s etimi chernymi planami, i nichto teper' ne v silah vyrvat' ego
iz ob®yatij Siyayushchej Pustoty.
     Talion pokachal golovoj i umolk, slovno lishivshis' sil.
     Skol'  trogatel'naya  zabota  o dushe dusheguba,  podumal Valentin. Ah, do
chego  blagorodny el'fy! Interesno, on tak i budet sidet'  i pechalit'sya,  ili
vse-taki soobrazit, chto plan Velikogo CHernogo teper' mozhno i peresmotret'?
     -  Talion, - sprosil  Hayam,  otorvavshis' ot  lista bumagi,  kotoryj  on
nebezuspeshno pokryval pis'menami vot uzhe minut desyat'. - Ty  tak i ne skazal
nam, v chem zaklyuchalas' tvoya sobstvennaya chast' plana.
     Talion  podnyal  golovu, i  Hayam  izmenilsya v lice,  vstretivshis' s  nim
glazami.
     - My zasluzhili  eto, - skazal Talion gromko i yasno,  - zasluzhili  svoej
bespechnost'yu  i  svoej  slepoj veroj v Hozyaina.  YA  ne stanu rasskazyvat' ob
etom. Sejchas vy vse uvidite i pochuvstvuete sami.
     S etimi  slovami on  skol'znul rukoj za otvorot plashcha i  brosil na stol
sverkayushchij  hrustal'nyj  sosud,  napomnivshij Valentinu glubokuyu  pepel'nicu.
Sosud skol'znul  po gladkoj  poverhnosti  stola  i  ostanovilsya v  samom ego
centre.  S  melodichnym  zvonom  kryshka sosuda  otkrylas', i komnatu zapolnil
medvyanyj aromat, udarivshij v nos podobno nashatyrnomu spirtu.
     Himicheskaya  ataka,  soobrazil Valentin, sdelav korotkij vdoh. I tut  zhe
ponyal, chto uzhe pozdno.


     Nashi ruki privykli k plastmasse,
     Nashi ruki boyatsya derzhat' serebro.

     Otravil-taki, svoloch'! Vyzhdal moment!
     Valentin  zarychal ot zloby -  ne stol'ko na Taliona, skol'ko na  samogo
sebya, - i  izo vseh sil  ottolknulsya ot stola. Kreslo upalo nazad,  Valentin
perekatilsya  cherez  golovu,  sgruppirovalsya,  vybrosil  vpered  levuyu  ruku,
slozhennuyu  v "kozu", ottolknulsya  i vyletel v  koridor pryamo  cherez to,  chto
mgnovenie nazad eshche bylo stenoj. "Veer" on raskryl uzhe v polete.
     Grohot razletayushchihsya  kamnej zastal  ego uzhe  u protivopolozhnoj  steny.
Treshchina  proshla do samogo  potolka; ogromnaya glyba,  opasno  raskachivavshayasya
ryadom s  prolomom, nakonec  ruhnula, podnyav tuchu kamennoj  kroshki.  Valentin
prikryl glaza rukoj. Erunda; glavnoe,  vozduh zdes'  chist. On otnyal  ladon':
vse  normal'no, postavlennyj shchit derzhit,  ni odna pylinka  ne popala na  ego
polovinu koridora.
     Iz Sobornogo zala doneslis' mezhdu tem strannye zvuki. Valentin zahlopal
glazami: otravlennye  slugi Velikogo  CHernogo ne tol'ko ne popadali  na pol,
szhimaya rukami gorlo, no,  naprotiv, zametno ozhivilis'. CHerez prolom poletelo
kreslo,  za nim eshche odno. Udaril slaben'kij - dlya  Taliona -  faerbol. Potom
nerovnye  kraya  proloma  pokrylis'  tolstym  sloem  ineya  -  kto-to   brosil
holodil'noe zaklyat'e.
     Valentin zatryas golovoj.  Pohozhe, ya  oshibsya,  eto ne sovsem  yad. Bol'she
pohozhe na stimulyator.
     Opustiv glaza  na  svoi  vse eshche  szhatye kulaki  i oshchutiv,  kak besitsya
serdce,  Valentin  prisvistnul.  Do  sih  por  vsego tryaset,  soobrazil  on.
Ostan'sya ya vnutri, sovsem  by razoshelsya. Taliona polez by dushit' ili Manuelyu
sapogom zaehal...
     Ne bez truda razzhav kulak, Valentin zasunul skryuchennye pal'cy za pazuhu
i vytashchil shpric s  trankvilizatorom.  Nu ee na fig, magiyu, reshil on; pora na
iglu sadit'sya!
     Preparat srabotal mgnovenno - Valentin uzhe nasobachilsya popadat' v venu.
Myshcy rasslabilis'; bagrovyj cvet okruzhayushchego mira smenilsya  normal'nym.  Aj
da  el'fijskaya vodka,  podumal Valentin. Ne udivitel'no, chto ih, el'fov, tak
malo ostalos'.
     V komnate oglushayushche uhnul vzryv. Valentin zamer s idiotskoj uhmylkoj na
perekoshennom lice. Oni zh tam drug druga poubivayut!
     On  sdelal shag vpered,  klyanya sebya  na  chem  svet stoit. Ne tol'ko drug
druga, otmetil on pro sebya; menya tozhe! No, kak vsegda v podobnyh  situaciyah,
razum   okazalsya  bessilen.  Valentin  sdelal  vtoroj  shag,  ottolknulsya  i,
predusmotritel'no zaderzhav dyhanie, prygnul obratno v zal.
     Kamennyj stol,  raskolotyj popolam, shatrom vozvyshalsya posredi belogo ot
snega  zala.  Pryamo pered Valentinom  Branbo, zlobno oshcheryas',  rasshnurovyval
plat'e  na  lezhashchej  bez soznaniya  Ninel'.  Hayam,  napolovinu  vmorozhennyj v
ogromnyj kusok l'da, chto-to hripel v drugom  uglu. Maksim lezhal  na  polu  s
ogromnoj shishkoj na  lbu; ego  blizost' ot  vzdybivshegosya  stola navodila  na
mysl', chto udar etot ne byl nanesen rukoj cheloveka.
     A sleva ot Valentina draka prodolzhalas'.  Manuel', vystaviv pered soboj
kinzhal, s  penoj  u rta napadal  na  Taliona, kotoryj s el'fijskoj legkost'yu
uskol'zal  ot  ego  udarov. Pohozhe,  hot'  Talion-to v  norme, konstatiroval
Valentin: moguchij mag, el'f tem ne menee  ogranichivalsya  passivnoj oboronoj.
Nu ladno, porezvilis' i budet!
     Valentin vstryahnul kistyami ruk, sbrasyvaya nakopivsheesya napryazhenie - eshche
by, obychno on ne byl sposoben  prolomit' dvuhmetrovuyu  granitnuyu stenu odnim
udarom, - slozhil dve "perchatki" i stuknul lbami Manuelya s Branbo.
     Talion popravil volosy i vypryamilsya, slegka vystaviv vpered levuyu nogu.
Valentin zalyubovalsya na el'fa: posle vsego etogo bedlama on byl svezh i  dazhe
ne  pomyal plashch. Talion mezhdu  tem snova sunul  ruku za  pazuhu, vytashchil  ee,
slozhennuyu gorst'yu, i sdul s  ladoni tonchajshij belyj poroshok,  rasseyavshijsya v
vozduhe.
     Hayam, hripevshij rugatel'stva, pochti srazu umolk i prinyalsya ozirat'sya po
storonam.
     Valentin  ne  bez  opaski  sdelal  vdoh. Vse v  poryadke, medvyanyj zapah
propal.
     - Nu, Talion, - skazal Valentin, - nu ty daesh'!
     Talion bez malejshej ulybki ceremonno poklonilsya.
     - YA voshishchayus' toboj, Faler, - skazal on,  skreshchivaya ruki na grudi.  Na
fone okruzhayushchego haosa on vyglyadel Neronom, vzirayushchim na pylayushchij Rim.  - Ty
edinstvennyj iz nas, kto ne poddalsya drevnej magii zloby i nenavisti.
     - CHto eto bylo? -  sprosil Valentin, opuskaya  obratno  zakatannyj eshche v
koridore rukav. Ob®yasnyat' Talionu svoe povedenie, prodiktovannoe edinstvenno
stremleniem smyt'sya, Valentin ne sobiralsya.
     -  |liksir  Satany,  izvestnyj so  vremen Teneldura, -  proiznes  el'f,
chto-to vysmatrivaya v razvalinah stola. - Nashi lesnye poseleniya neuyazvimy dlya
vragov, poka v serdcah  el'fov zhivet hot'  kaplya nenavisti. Imenno ee otdayut
oni,  bezlunnoj  noch'yu  v  svete sinih kostrov smeshivaya  eliksir.  -  Talion
podobral svoj hrustal'nyj  flakon.  -  Broshennyj  v gushchu vragov, takoj  fial
zastavlyaet  ih  zabyt'  obo  vsem, krome zloby  na  sebe  podobnyh.  Nam  ne
prihoditsya  pyatnat'  sebya krov'yu...  -  Talion  zaglyanul  v  fial  i pokachal
golovoj. Hrustal'nyj flakon  byl  pust.  -  Priznat'sya, ya ne ozhidal,  chto my
okazhemsya nastol'ko sil'ny.
     Valentin vyrazitel'no posmotrel na  prolom v stene, potom - na razbityj
vdrebezgi stol.
     -  O  net,  - zametil ego vzglyady Talion. - My okazalis' kuda sil'nee v
soprotivlenii eliksiru, chem obychnye lyudi ili gobliny. V  pechali ya vypustil v
etot zal takoe kolichestvo nenavisti, kotorogo hvataet na celuyu armiyu... T'ma
pustila  glubokie korni v nashem zamke,  - vzdohnul Talion.  - YA sam poddalsya
nenavisti!
     - Tvoya rabota? - Valentin kivnul na  Hayama, drozhashchego ot holoda posredi
kuskov l'da.
     - YA ne pomnil sebya, poka sorvavsheesya s gub zaklinanie  ne prichinilo zla
cheloveku, - poyasnil Talion. - Tol'ko  togda ya nashel v sebe sily otstranit'sya
ot  chuvstv; no poka Manuel'  napadal,  ya  ne  mog primenit'  umirotvoritel'.
Blagodaryu tebya za  pomoshch',  Faler. Bez tebya,  vozmozhno, mnogie by postradali
gorazdo sil'nee.
     Osobenno esli by ya sam prinyalsya prolamyvat' golovy, podumal Valentin.
     -  No zachem  eta, gm,  razminka? - sprosil  on  u Taliona.  -  Kak etot
eliksir svyazan s tvoej chast'yu plana? Ili...
     Valentin  umolk,  dogadavshis'. CHert  voz'mi, neploho  pridumano! Sunut'
eliksir Satany pod nos  Izbrannym,  chtoby  oni  kak sleduet otdubasili  drug
druga.
     - Nikto iz vas ni razu ne videl dejstvie  eliksira, - otvetil Talion. -
Vy by prosto ne poverili, chto takoe vozmozhno. Teper'  vy v sostoyanii ponyat',
pochemu ya vsled za Ninel'  govoryu: Izbrannye budut  bit'sya, i bitva ih stanet
samoj uzhasnoj za vsyu istoriyu Poberezh'ya.
     Valentin vspomnil svoi oshchushcheniya pod  dejstviem eliksira, i  ego  probil
oznob. Proklyat'e, da oni zhe budut drat'sya iz poslednih sil! Mozhet byt', kuda
dol'she dvadcati sekund!
     -  Pogodi, pogodi,  - probormotal  Valentin.  - No ved'  mozhno  zhe i ne
primenyat' eliksir?
     Talion pokachal golovoj.
     - Pozdno, -  skazal on. - Vchera, nezadolgo  do zakata, ya obil'no smochil
mostovye Ampera raznovidnost'yu  etogo  eliksira, kotoraya dejstvuet tol'ko na
prishel'cev.  Ves'  vozduh  Ampera  sejchas  propitan  edva  oshchutimym  zapahom
bezumiya.  Mozhesh' byt' uveren, Faler, v chas bitvy eliksir podejstvuet na vseh
Izbrannyh. I eshche, byt' mozhet, na teh iz  nas, kto osmelit'sya poyavit'sya tam v
etot rokovoj chas.
     -  YAsno,  - burknul Valentin.  Namek Taliona, prozvuchavshij v  poslednej
fraze, ochen' emu ne ponravilsya. Delat' mne bol'she nechego, krome kak sovat'sya
raznimat' tal'menov.
     Plan Velikogo CHernogo, tol'ko zavershivshijsya poslednej, samoj izoshchrennoj
kaverzoj, stal nakonec yasen ot nachala i  do konca. Razumeetsya,  ni Georg, ni
Detmar ne  vedayut, chto  nikakogo publichnogo  sudilishcha i kazni ne budet. Edva
popav  v Amper, oni vospylayut  stol'  yaroj nenavist'yu k Gabrielyu, chto ochertya
golovu  brosyatsya v boj. No i Seryj, nanyuhavshis' eliksira,  budet zhdat' ih vo
vseoruzhii.
     Valentin pozhal  plechami. Zachem zhe  Velikomu CHernomu ponadobilos' imenno
tak  obstavlyat'  poslednee  srazhenie? Razve  Georg  i  Detmar  ne  sladyat  s
Gabrielem bez dopinga? Alefa-to oni otdelali igrayuchi...
     Vot tut-to Valentin i  vspomnil  mysli,  podslushannye v  tronnom  zale.
Klyatva Velikogo CHernogo - poka poslednij vrag ne umret  kak i pervyj! Oni zhe
protiv vseh Izbrannyh opolchilis', a ne tol'ko protiv Serogo Voitelya!
     Velikij  CHernyj  nashel  sposob  odnim  udarom  ispolnit'  svoyu  klyatvu:
op'yanennye  eliksirom  Satany,  tal'meny  budut prodolzhat'  drat'sya  slishkom
dolgo, i obezumevshie  v  T-bure  talismany  ne smogut  sohranit'  zhizn' dazhe
pobeditelyam!  Aj  da Velikij CHernyj! Nehaj ves' mir pogibnet, a  sosedu glaz
vykolyu! Nakonec vse stalo yasno!
     -  Talion, - skazal  Valentin, ulybnuvshis'. - Tebe ne kazhetsya, chto plan
Velikogo CHernogo sleduet slegka podpravit'?
     Talion otstupil na shag  i,  otkinuv plashch za levoe plecho, polozhil pravuyu
ruku na zheltyj kamen', visyashchij u nego na grudi.
     - Klyanus' imenami  Annuel' i Teneldur, -  proiznes  on  gromko, kak  na
parade, - chto ya ne vedal, chto tvoril!
     - Nu, ne ty odin,  - kivnul Valentin. - I chto zhe teper'  ty sobiraesh'sya
delat'?
     Voobshche govorya, podumal on, vse uzhe sdelano. Tal'meny naus'kany, eliksir
raspylen. Esli prosto  nichego ne predprinimat',  oni blagopoluchno sojdutsya v
boyu i raznesut pol-Poberezh'ya. Kak dvazhdy dva raznesut. Valentin poezhilsya. Nu
ladno tam, Talion; a mne-to chto delat'?
     Talion  molcha  smotrel  na  Valentina,  i  vzglyad  ego  byl  dostatochno
krasnorechiv. |to byl vzglyad prigovorennogo k smerti. Prichem po zaslugam.
     Valentin  ponyal,  chto  el'f  uzhe smirilsya  s  porazheniem. Zamechatel'no!
Naportachil i  gotov ponesti  zasluzhennuyu karu. A ved' posle  menya  on  zdes'
glavnyj...
     Tak-tak! Valentin shmygnul nosom.
     Poluchaetsya, chto opyat' SHeller krajnij?
     -  Teper'  ty  znaesh' vse, Hozyain,  -  skazal Talion, opuskaya  glaza. -
Tol'ko ty mozhesh' reshit', chto budet dal'she.
     Vot imenno, konstatiroval Valentin. Krajnij.
     - Nu, vot i sgovorilis', - skazal on. - Prinimayu komandovanie  na sebya.
Skol'ko vremeni tebe  ponadobit'sya, chtoby voskresit'  etu goru polutrupov? I
stol pochinit'?
     - YA sdelayu vse neobhodimoe za chetvert' chasa, - otvetil Talion.
     -  Vot  i zamechatel'no,  - Valentin  povernulsya k dveri,  pokosilsya  na
prolom v stene, pokachal golovoj. Ladno, potom.  - A ya poka koe-chto posmotryu.
Kstati, gde v zamke ustanovlen vizomon?
     Talion eshche shire raskryl svoi i bez  togo ogromnye glaza. Nu da, podumal
Valentin, prishelec ya, prishelec! I  mag. I  shpion. I  poslannik Sumraka. Vse,
chto ugodno. Vizomon gde?
     - Tebe  dostatochno tol'ko  pozhelat',  i ty uznaesh' eto, slovno vspomniv
davno zabytyj dom  svoego  detstva, -  skazal Talion. - Zamok  pozabotitsya o
svoem Hozyaine. Poprobuj pryamo sejchas.
     Vizomon,  podumal Valentin, podnimaya glaza k potolku. Net, on zhe szadi,
i napravo... CHert! Kak prosto!
     - YA sejchas, -  bystro skazal Valentin,  bukval'no vyskakivaya v koridor.
Talion ne stal provozhat' ego vzglyadom, tut zhe povernuvshis' k Ninel'. Sudya po
tomu, chto  prorochica vse eshche  ne  prishla v  sebya, postradala  ona  posil'nee
drugih.
     Probezhav desyatok  metrov,  Valentin zastavil sebya uspokoit'sya i pereshel
na shag.  Znachit,  tak, skazal on  sebe.  Snachala snimaem zavesu,  potom  dlya
poryadka glyanem, chto tam  doma proishodit, a uzh potom -  za  kolechkom. CHto-to
ved' Velikij  CHernyj  s nim  sdelal,  raz sam  pozvonit' sumel,  mozhet byt',
token-ring teper' kto ugodno ispol'zovat' mozhet. Esli tak, to voobshche nikakih
problem.
     Valentin  proshel  cherez  poslushno rastvorivshuyusya  dver'  i ostanovilsya,
ozhidaya,  poka temnyj zal osvetyat zanyavshiesya pri ego  poyavlenii  svetil'niki.
Velikij CHernyj, ochevidno, v kachestve hobbi uvlekalsya dizajnom po inter'eram.
Meblirovka novogo zala  ne pohodila ni  na chto ranee vedennoe  Valentinom. V
polnom besporyadke  zal zapolnyali rasstavlennye  derevyannye  trehnogie  stoly
raznoj vysoty,  gnutye  polukresla, izvivayushchiesya v raznyh napravleniyah uzkie
kovrovye dorozhki yarkih, yadovityh cvetov.
     A potom Valentin prisvistnul ot udivleniya. U  protivopolozhnoj  steny, v
uyutnoj, uveshannoj gobelenami nishe na nizkom stolike  gromozdilsya hrustal'nyj
shar,  ochen'  pohozhij  na  vizomon.  Pohozhij  vsem, krome  svoih razmerov:  v
diametre shar byl bol'she metra!
     Valentin poshel k sharu, izumlenno pokruchivaya golovoj. Metrovyj  vizomon!
Aj da  Velikij  CHernyj!  YA dazhe  ne znal, chto  takie  voobshche  byvayut,  dumal
Valentin. SHestoe chuvstvo - neslyshnyj golos pokornogo Zamka  - uzhe podskazalo
emu, chto shar - imenno vizomon, i vizomon rabotayushchij.
     Ostanovivshis'  pered  talismanom   i  polozhiv  ladon'  na  ego  gladkuyu
prohladnuyu  poverhnost',  Valentin popytalsya ustanovit' kontakt.  Obychno eto
udavalos' raza s tret'ego - hotya vizomony i byli talismanami men'shego ranga,
chem ego Obruch, oni imeli sobstvennye trebovaniya k psihike operatora. Voobshche,
upravlyat' lyubym  talismanom, krome svoego sobstvennogo, bylo vse ravno chto s
avtomobilya na  tank peresazhivat'sya.  To  est'  v  principe  vozmozhno, no bez
osoboj neobhodimosti ne hochetsya.
     Na etot raz  u Valentina  prosto  nichego  ne poluchilos'. On pyalilsya izo
vseh sil  v  prozrachnuyu glubinu hrustalya,  pytayas'  ozhivit' skryvayushchiesya tam
kartiny.  Ni  malejshego nameka na kontakt.  CHego i sledovalo ozhidat', mrachno
reshil Valentin, vizomon-to von kakoj ogromnyj,  mozhet, eto  i nechto bol'shee,
chem prosto vizomon; eto tebe ne so stellinym futbol'nym myachom balovat'sya.
     Valentin scepil ruki v zamok i slozhil ih na zhivote. Nu-s, groza Velikih
i CHernyh, chto delat' budem? Horosho by golovoj ob nego  postukat',  mesto dlya
razbega est'. Ili prosto Maksima pozvat'? A pochemu, sobstvenno, pozvat'?
     Valentin coknul yazykom.  Nichego sebe ideya - nastrojku na talisman pryamo
iz mentala schitat'! CHego eto ya ran'she ushami hlopal? Nu-ka, nu-ka...
     On nyrnul v mental i bez osobogo  truda  voshel v soznanie  Maksima. Tot
razglyadyval s ptich'ego  poleta kakie-to  beskrajnie  lesnye prostory, lish' v
neskol'kih  mestah  prorezannye  dorogami.   Vizomonom   Maksim  upravlyal  v
sovershenno  netradicionnoj  manere:  kak  telekameroj!  Ruki  ego  sovershali
melkie,  navernoe,  dazhe  bessoznatel'nye  dvizheniya,  povorachivaya  kartinku,
ukrupnyaya ee ili naoborot ot®ezzhaya nazad, dobavlyaya osveshchennosti i podkruchivaya
zvuk. Valentin, osenennyj vnezapnoj ideej, rvanulsya nazad vo vremeni, k tomu
momentu, kogda  Maksim tol'ko sel za talismannyj stolik. Tak i est';  hitryj
zemlyanin vklyuchal  talisman, bessoznatel'no  dvigaya  bol'shim pal'cem,  slovno
nazhimaya na knopku!
     Nado zhe, podumal Valentin, okazyvaetsya, ne tol'ko prishelec  na talisman
nastraivaetsya,  no  i  tot k  ego  privychkam  prisposablivaetsya.  Nado  bylo
pal'cami shevelit', a ne brovyami. Mestnyj stil'.
     Pokrutivshis' v mentale eshche  neskol'ko minut,  Valentin razyskal moment,
kogda Maksim reguliroval zavesu.  Ona prostiralas' po  vsemu  ob®emu  Zamka,
sozdavaya ves'ma realisticheskuyu kartinku vnutrennostej ogromnoj skaly. Maksim
prisposobil  kartinku k proizoshedshim  posle nedavnego  - dlya  togo vremeni -
obvala izmeneniyam i  vernulsya k nablyudeniyu  za lichnoj zhizn'yu Serogo Voitelya.
Valentin povtoril ego zhest - pereklyuchenie mezhdu  raznimi kamerami  - i schel,
chto poluchennyh navykov budet dostatochno.
     Vyjdya  iz  mentala,  on sel v shirokoe kreslo, gde  obychno  raspolagalsya
Maksim, i shevel'nul bol'shim pal'cem. SHCHelknula nesushchestvuyushchaya knopka, vizomon
osvetilsya vidimym tol'ko Valentinu svetom, otkryvaya vzoru okrestnosti zamka.
Nad  vostochnymi nizkimi gorami uzhe zanimalsya  rassvet; |luni zavalivalas' za
gorizont;  volshebnaya  tishina  lezhala nad serebristo otbleskivayushchimi skalami.
Valentin dovol'no ulybnulsya  - poluchilos', s pervogo  raza  poluchilos', -  i
pereklyuchil vizomon na zavesu.
     Zdes' delo neskol'ko  zastoporilos'. Valentin ne podsmotrel, kak Maksim
ee  snimal;  da i  snimal  li on ee voobshche?!  Konechno,  mozhno bylo  izmenit'
kartinku  -napisat', skazhem, bol'shimi  bukvami "Zdes' byl SHeller". Odnako  v
etom  sluchae  sam  Valentin  ostalsya  by  po-prezhnemu nevidim,  a znachit,  i
evakuaciya ne sostoitsya. Net uzh, luchshe slegka povozit'sya.
     Valentin prinyalsya perebirat' pal'cami,  nazhimaya na  nevidimye knopki  i
dergaya za korotkie rychazhki. Kartinka menyala razmer, intensivnost', prygala v
raznye storony, povisaya skal'noj gromadoj vysoko v nebe  i uhodya  beskrajnim
ozerom pod  zemlyu, odnako vyklyuchat'sya ne hotela. Nakonec Valentin razozlilsya
kak sleduet  i predstavil  sebe  bol'shuyu krasnuyu knopku  - vyklyuchenie vsego.
Kartinka  mignula  i   ischezla;   vizomon  pokazal   Valentinu  ego  samogo,
potirayushchego ruki u gromadnogo hrustal'nogo shara.
     - Nauchit'sya ne nauchus', - prokommentiroval Valentin svoi dostizheniya,  -
a rabotat' zastavlyu.
     On shchelknul yazykom, predvkushaya samoe interesnoe. I,  umen'shiv masshtab do
orbital'nogo, reshitel'no napravil vizomon na vostok.
     V  pole  zreniya  zamel'kali  beskonechnye  gory  -   tysyachi   kilometrov
bezzhiznennyh,   maloissledovannyh   prostranstv,  imenuemyh   na   poberezh'e
Podnebesnoj. Samye  nizkie iz zdeshnih vershin  smotreli by na  |verest sverhu
vniz.  Legendy  vrali,  chto  pod   vsem  etim  beskonechnym  gornym  massivom
sushchestvuet set' peshcher,  v kotoryh  zhivet  gornyj narod,  skrytyj  ot  vseh s
nezapamyatnyh   vremen.  Odnako   sektora  "Podnebesnaya"   v  Upravlenii   ne
sushchestvovalo,  i Valentin s  polnoj  uverennost'yu mog skazat', chto vse eto -
vydumki. On uvelichil skorost' - smotret' vnizu bylo ne na chto.
     Gory konchilis'  vnezapno,  tochno otrezannye  ispolinskim nozhom.  Rezkij
obryv  vysotoj  v  dvadcat'  kilometrov  otdelyal  Podnebesnuyu  ot  Vostochnyh
Predelov;  Valentin  povernul  na  yug,  ne  zhelaya  pogruzhat'sya  v  postoyanno
klubyashchijsya v etih mestah tuman. Vizomony pri vsem ih  udobstve tozhe  ne byli
vsesil'ny -  desyatki  mest na  Pange videlis' v nih  imenno tak, beskrajnimi
klubami tumana. S etim ostavalos' tol'ko primirit'sya.
     Proskochiv  nad samym  kraem  Vostochnyh  Predelov,  Valentin  povis  nad
ZHguchimi Peskami. Slegka volnistaya gromadnaya  ravnina, vsya  zasypannaya tonkim
belym peskom,  tysyachi kilometrov zhara  i sushi.  Posledstviya kakoj-to drevnej
katastrofy -  vidimo, togdashnij Seryj chego-to ne podelil s togdashnim CHernym.
Valentin podnyalsya povyshe -  orientirov  v pustyne ne bylo,  sledovalo prosto
vysmotret' rodnuyu stranu na gorizonte.
     Vperedi  i sleva  v  bezoblachno-sinem  nebe poyavilas'  malen'kaya  belaya
poloska.  Oblaka, otmetil Valentin,  i tut  zhe ponessya v ih  storonu. Strana
|bo,  postroennaya princem Akino  v samom serdce ZHguchih Peskov,  predstavlyala
soboj  pyatisotkilometrovyj oazis s  central'nym ozerom,  okruzhennym  kol'com
gor.  Nad  nej postoyanno klubilis'  oblaka, sozdavaya otlichnyj mikroklimat  -
plyus dvadcat'  pyat'  kruglyj god, hotya  bukval'no v sotne kilometrov v suhom
zharkom vozduhe plevok isparyalsya na letu. Da, horosho byt'  tal'menom, podumal
Valentin.
     Sam  on zhil  na yuzhnom  sklone kol'cevyh  gor,  s  prekrasnym  vidom  na
pustynyu,  v  otnositel'no  holodnom  vysotnom  poyase.  Upravlenie, naprotiv,
razmeshchalos' na odnom iz beschislennyj ostrovkov, razbrosannyh  po vnutrennemu
moryu  |bo.  K schast'yu, zdanie Upravleniya - strogo  formal'nyj  pryamougol'nyj
neboskreb -  rezko  vydelyalos'  na  fone  ekstravagantnoj arhitektury prochih
ostrovov. Valentin razglyadel ego za sotnyu kilometrov, zalozhil virazh i vletel
tochnehon'ko  v  okno  dvadcat'  vtorogo  etazha,  v  operatorskuyu  k  Stelle.
Upravlyat' vizomonom okazalos' nichut' ne slozhnee, chem Glazom Orla, a skorost'
ego peremeshchenij zastavlyala Valentina baldet' ot oshchushcheniya poleta.
     Stella   sidela   v   svoem  kresle,   no   pochemu-to   zadom  napered.
Prismotrevshis' - vizomon ukrupnil kartinku i sdelal ee chetche, dobavil zvuk -
Valentin prisvistnul. Stella sidela na bedrah kakogo-to muzhchiny, obnimavshego
ee za taliyu, i dvizheniya ee taza ne  ostavlyali osobyh somnenij v tom, chem oni
zanimayutsya.
     Valentin  usmehnulsya - i  za  vizomon-operatorami  mozhno  podglyadyvat'!
Odnako usmeshka vyshla  krivovatoj. Valentin kak-to ne predpolagal, chto Stella
i v  samom dele  trahaetsya  s  tehnikami pryamo v operatorskoj. Voistinu, vek
zhivi, vek uchis'.
     Ladno, reshil Valentin, szhimaya kulaki. Dopustim, ona na menya  zabila. Nu
a kol'co pochemu ne rabotaet?! Posmotrim, chto tam shef delaet.
     Kabinet  Zanga, kuda Valentin  skol'znul  po koridoram, okazalsya  pust.
Interesno, podumal Valentin, kuda  eto on  delsya? Prishla nesuraznaya mysl'  -
nyrnut'  v  mental pryamo  tak,  cherez vizomon; no Valentin tut zhe presek etu
avantyuru. I  bez  togo  situaciya  ne  sahar,  ne  hvatalo  eshche v  talismanah
zastryat'. Kazhetsya, ya dogadyvayus', gde u nas Zang.
     Privychka  shefa  pit'  kofe,  poglyadyvaya  na  okrestnosti,  byla  horosho
izvestna v  Upravlenii. Valentin rvanul  vertikal'no vverh, na samuyu  kryshu.
Tam, v roskoshno obstavlennom penthauze, iz  shirokih okon kotorogo byla vidna
polovina  ostrovov  |bo, Zang  lyubil vytyanut'  nogi,  razlegshis' v  glubokom
kresle, i vycedit' chashechki tri ajs-kofe s kon'yakom. Obychno on prodelyval eto
v odinochestve;  na etot raz v  sosednem  kresle Valentin uzrel dlinnuyu toshchuyu
figuru, prinadlezhashchuyu, nesomnenno, Gregori Lande.
     Valentin tut  zhe  vrubil  zvuk na maksimum i  navostril  ushi. SHefy dvuh
sektorov vstrechalis' ne tak uzh chasto - Zang byl chisto kabinetnym rabotnikom,
Landa zhe do  sih por bol'shuyu chast' vremeni provodil na Poberezh'e, obshchayas' so
svoim zamom po token-ringu. I raz uzh oni p'yut kofe vmeste...
     Pervaya zhe fraza, uslyshannaya Valentinom, podtverdila ego podozreniya.
     -  Tak  kak tam pozhivayut moi podopechnye? -  sprosil  Landa,  poglazhivaya
podlokotnik svoego kresla.
     -  Vashi byvshie  podopechnye?  - utochnil  Zang,  delaya  akcent  na  slove
"byvshie".
     -  Da, ya  govoryu  dvuh tal'menah, stol'  dolgo stranstvovavshih po moemu
sektoru, - podtverdil Landa. - Vy ved' poluchili moyu zapisku?
     - Razumeetsya, - Zang pozhal plechami. - Vse pod kontrolem.
     Landa vzyal s malen'kogo stolika vysokij bokal i povertel ego v rukah.
     -  Priyatno slyshat', - skazal  on, podzhimaya guby. -  Vy  dazhe  ne hotite
uznat' podrobnosti?
     Zang pokachal golovoj:
     - Ni  k chemu. Vopreki vashemu predpolozheniyu, tal'meny nikak ne svyazany s
Ne-Dzho.
     - Vot kak? - Landa sdelal udivlennoe lico. - SHaggar, vy menya pugaete.
     Zang dopil kofe i postavil chashku na stolik.
     -  Gregori, -  skazal  on,  - hvatit obinyakov.  Vy  prosili o  vstreche.
Govorite.
     Landa  sdelal  glotok  tyaguchej rozovoj  zhidkosti,  v  kotoroj  Valentin
zapodozril  populyarnyj na YUge  shat. |to  slabonarkoticheskoe  zel'e pozvolyalo
sohranyat'  spokojstvie  i uverennost'  v sebe v lyubyh  situaciyah;  obychno im
pol'zovalis' assasiny  i vysokopostavlennye zhrecy.  Uzh esli  Landa  popivaet
shat, delo pahnet zharenym. Neuzheli Zang etogo ne ponimaet?
     - Horosho, - Landa postavil bokal obratno i umirotvorenno slozhil ruki na
zhivote. - Menya bespokoit vozmozhnost' povtoreniya incidenta "Fakir".
     Zang pokachal golovoj:
     - Sovershenno naprasno, Gregori. Nichego  pohozhego ne budet. V tot raz my
prosto  ne  znali, kak eto  proishodit. Sejchas, kak ya  uzhe  govoril, vse pod
kontrolem.
     -  YA  smotryu na  vse  eto neskol'ko  inache, -  vozrazil Landa. - Na moj
vzglyad,  incident "Fakir", ili, esli nazvat' veshchi svoimi imenami, katastrofa
v Gel'vecii,  byl tol'ko pervym sluchaem boya s primeneniem moguchih talismanov
obeimi  storonami.  Sluchaem,  kotoryj  mozhet  povtorit'sya   s   kuda   bolee
razrushitel'nymi posledstviyami.
     -  Vse eto mne  prekrasno  izvestno, - Zang skrestil ruki  na grudi.  -
Povtoryu vam eshche raz: nikakogo boya ne budet.
     - Vy tak uvereny? - porazilsya Landa. - A chto vy skazhete, kogda segodnya,
okolo shesti vechera po  vremeni |bo,  v Ampere sostoitsya  trehstoronnyaya bitva
tal'menov - Georg s Detmarom protiv Gabrielya? Kogda  v razvaliny prevratitsya
gorod  s naseleniem v chetvert' milliona  chelovek,  sredi kotoryh po  men'shej
mere sotnya grazhdan |bo?!
     Valentin,  dosele  s nemalym  udovol'stviem  slushavshij  etu  pikirovku,
prosto razinul rot. Vo blin, Landa-to otkuda vse znaet?! On chto, s Georgom i
Detmarom lichnuyu druzhbu zavel?
     Vprochem, ot cinika Landy, v  nedalekom proshlom menyavshego pol na zhenskij
pered kazhdoj zabroskoj na Poberezh'e - vidite li,  tak  emu  bol'she nravilos'
rabotat'!  -  mozhno bylo  zhdat' chego  ugodno.  Poglyadev  na Zanga,  kotorogo
poslednyaya   fraza   Landy   niskol'ko   ne   udivila,   Valentin   prodolzhil
prislushivat'sya.
     - Gregori!  - povysil golos  Zang. - Vasha manera vydavat' izmyshleniya za
fakty prosto otvratitel'na!
     -  |to  ne  izmyshleniya, -  vozrazil Landa.  - |to  prognoz.  Sovershenno
elementarnye rassuzhdeniya, osnovannye, mezhdu prochim,  na tverdo ustanovlennyh
faktah. Dva tal'mena vozvrashchayutsya na istoricheskuyu rodinu, gde nyne vlastvuet
Gabriel'.  Im  izvestny  posledstviya ego pravleniya,  v chastnosti, likvidaciya
mnogih   landorskih   semej,  vozvysivshihsya   v   epohu   pravleniya   Georga
Velikolepnogo.  Dalee,  bukval'no segodnya  v  Ampere  sostoitsya tradicionnyj
prazdnik  Edineniya, na kotorom Seryj Voitel' obyazatel'no  poyavitsya, prichem v
zaranee  izvestnoe  vremya! Slozhiv  dva  i dva,  my  poluchaem  ves'ma vysokuyu
veroyatnost' shvatki tal'menov.
     - Vozmozhnyj  scenarij, - spokojno kivnul  Zang  i posmotrel na Landu  s
nekotorym prenebrezheniem. - No nichego podobnogo ne budet. U Georga i Detmara
net bol'she interesov v Landore.  Oni  puteshestvuyut na  Sever  s sovsem  inoj
cel'yu.
     - S kakoj zhe imenno, esli ne sekret?
     -  Zapretnoe korolevstvo. -  Zang otkinulsya v  kresle i vytyanul nogi. -
Oni napravlyayutsya tuda.
     Valentin  pokachal golovoj. Aj-aj, shef,  u vas ustarevshaya  informaciya. V
chem net nichego  udivitel'nogo -  s  takim-to vizomon-operatorom!  Kak raz na
sever-to idti oni razdumali...
     -  O!  -  Landa,  naprotiv,  prishel  v vostorg  ot  vozrazheniya Zanga. -
Tolkovo!  Pozhaluj, radi takoj nazhivki oni mogut i proskochit'  mimo kakogo-to
tam Serogo!
     -  Vot imenno,  -  suho skazal Zang. - Tak chto vashi opaseniya sovershenno
naprasny.
     -  Kak  ya zaviduyu  vashej  uverennosti, Zang, vy  i predstavit' sebe  ne
mozhete,  - s nekotoroj  ehidcej proiznes Landa. - Nesi ya  otvetstvennost' za
sohrannost' Ampera, ya by na vashem meste mesta sebe ne nahodil. Horosho, pust'
tak.  V  takom  sluchae  mne  ostaetsya  predpolozhit',  chto sam velikij  Faler
otpravlen na srochnoe zadanie sovsem po drugomu povodu?
     Zang vzdrognul i nahmurilsya.
     - Kakoe zadanie? - peresprosil on suho. - CHto vy imeete v vidu?
     - Da polno,  kollega! -  Landa shiroko ulybnulsya,  obnazhiv krupnye belye
zuby. - Vizomonnaya  zavesa,  mental'naya blokada, skremblery po perimetru. My
zdes' v takoj zhe  mrachnoj atmosfere tajny, kak i v peregovornom bunkere!  Vy
mozhete govorit' so mnoj sovershenno otkryto - v protivnom sluchae mne pridetsya
reshit', chto moi podozreniya imeyut pod soboj osnovaniya.
     Vizomonnaya zavesa, povtoril pro sebya Valentin. Ochen'  interesno, a ya ih
kak ladoni vizhu. Ili etot vizomon ne zrya takoj bol'shoj?!
     -  Landa,  -  Zang zagovoril korotko, razgovor yavno perestal dostavlyat'
emu udovol'stvie. - |to ochen'  vazhnaya operaciya. Zadanie SHellera  - lish' odin
iz shagov na puti k Ne-Dzho.  I chem men'she narodu v  Upravlenii budet znat'  o
nem,  tem  vyshe shansy na uspeh. Pozhalujsta,  poderzhite svoi  podozreniya  pri
sebe. Hotya by do vechera.
     Odin  iz  shagov? Valentin pochesal v golove. |to  chto  zhe, ubit'  Ne-Dzho
napoval - tol'ko odin  iz shagov? A vtoroj kakoj? S®est'? I  pochemu  nikto ne
dolzhen znat' o moem zadanii? Kstati, tak, pohozhe, i est' - vyzov rano utrom,
lichnyj instruktazh... Krome Stelly, nikto ne znaet, gde ya i zachem.
     Valentin poezhilsya. Pohozhe, menya vtemnuyu ispol'zuyut.
     - Nu,  esli vy  poprosite,  - s neskryvaemoj nasmeshkoj poobeshchal  Landa.
Valentinu stalo vdrug sovershenno  yasno,  chto on  razygryvaet kakuyu-to  ochen'
hitruyu rol',  chtoby vytyanut' iz Zanga  zhiznenno vazhnuyu informaciyu. I chto sam
Zang, uvlechennyj svoej  "ochen' vazhnoj operaciej" etogo, vidimo, ne ponimaet.
- Poka zhe ya hotel by koe-chto utochnit'. Zadanie SHellera - obnaruzhit' Ne-Dzho?
     Zang kivnul.
     - Shoditsya, - ob®yavil Landa. - I kak, udalos' emu eto?
     - Udalos', - suho skazal Zang. - Okolo devyati utra SHeller ischez iz polya
zreniya vizomona. |to mozhet oznachat' tol'ko odno.
     -  Pozdravlyayu.  Vmesto togo chtoby najti Ne-Dzho, vy  poteryali agenta,  -
usmehnulsya Landa.
     Zang mahnul rukoj:
     -   Vy   nevozmozhny,   Gregori!   Mesto   ischeznoveniya   zafiksirovano,
gravirazvedka  obnaruzhila v skal'nom massive  ne  prosmatrivaemye  vizomonom
polosti. Ne-Dzho neploho zamaskirovalsya, no teper' my znaem, gde ego logovo.
     -  I  chto zhe  dal'she? - vse tak  zhe osvedomilsya  Landa. - Pochemu  vy ne
vytaskivaete SHellera i ne hvataete Ne-Dzho s polichnym?
     Zang posmotrel na Landu, slovno ne reshayas' govorit' dal'she.
     - Mozhno predpolozhit', - vkradchivo proiznes Landa, - chto zadanie SHellera
ne ogranichivalos' obnaruzheniem Ne-Dzho. Tak?
     - Gregori, - ustalo proiznes Zang. - |to vse ochen' ser'ezno.
     - Sudya  po tomu, chto iz vas slova  kleshchami tyanut' prihoditsya, - otmetil
Landa, - vy dazhe samomu SHelleru nichego ne skazali?
     Zang protyanul ruku i vzyal so  stolika ocherednuyu chashku s kofe. Landa  ne
spuskal  s  nego  ukoriznennogo  vzglyada. Zang bol'she  privyk  obvinyat', chem
opravdyvat'sya; sejchas emu yavno prihodilos' nelegko.
     - Horosho, Gregori,  -  skazal on nakonec. -  |to dolzhno ostat'sya  mezhdu
nami, ponyatno?
     - Kazhetsya, ob etom my uzhe dogovorilis', - ulybnulsya Landa.
     -  Esli  chto-to  dojdet  do  Natomi  ran'she  vechera,  mogut  vozniknut'
problemy. Sejchas vy  sami  vse  pojmete. SHeller poluchil otvlekayushchee zadanie.
Glavnoe, zachem on poslan - vojti v pryamoj kontakt s Ne-Dzho.
     Valentin stuknul  kulakom po stolu. Znachit, vse-taki Zang!  A ya-to tut,
kak durak...  Hotya  stop  -  esli  ya  uzhe uhlopal  Ne-Dzho, pochemu  svyaz'  ne
rabotaet? Pochemu Stella v vizomon ne pyalit'sya?
     - To est' vy byli uvereny, chto SHeller ego obnaruzhit?
     Zang kivnul:
     - Pochti  navernyaka. Teper'  Ne-Dzho  poluchil  v svoe rasporyazhenie agenta
nevedomoj dlya nego sily. On znaet, chto obnaruzhen. On pojdet na peregovory.
     Na peregovory?!  Valentin azh podprygnul v  kresle. Da kto zhe mne  togda
monetu podsunul? Skol'ko zh eto narodu menya zaprogrammirovalo i ohmurilo?
     - Vot kak? - proiznes Landa s udivleniem. - No ne slishkom li velik risk
- vdrug Ne-Dzho poprostu prikonchit SHellera?
     Zang fyrknul:
     - Prikonchit?! SHellera?!
     Landa razvel rukami:
     - Da, dejstvitel'no... Povezlo vam s personalom.
     Interesno, podumal Valentin. CHto oni imeli v vidu? YA chto, zagovorennyj?
Ili velikij mag, sam o tom ne podozrevaya?
     Ono konechno, velikie magi - tot  zhe  Velikij  CHernyj k  primeru - mogli
schitat'   sebya  prakticheski   bessmertnymi.   Magicheskaya  energiya  postoyanno
pronizyvala vse  ih sushchestvo,  i nikakie povrezhdeniya material'nomu telu maga
ne mogli privesti k ego gibeli. Ne tak davno i sam Valentin ponyatiya ne imel,
kak voobshche mozhno prikonchit' velikogo maga.
     I  vse  zhe  trup Velikogo CHernogo  naglyadno svidetel'stvoval: nikto  ne
vechen.
     - Rabotaem, - zametil Zang. - Na samom dele, - on otkinulsya v kresle i,
posmotrev  na nebo,  othlebnul  ajs-kofe, -  risk prakticheski  isklyuchen. Vse
postupki  Ne-Dzho  govoryat o  ego ostorozhnosti.  On predpochtet  pobesedovat'.
SHeller izlozhit legendu "CHernaya Citadel'". Esli Ne-Dzho soglasitsya, my poluchim
kanal vliyaniya i polnomochnogo predstavitelya. Esli ne soglasitsya...
     - Vot imenno, - poddaknul Landa. - CHto v etom sluchae?
     -  Mesto  izvestno,  -  pozhal  plechami  Zang.  -  |vakuaciya  po  polnoj
programme. I u nas nakonec poyavitsya osnovanie likvidirovat' Ne-Dzho.
     Landa kachnul golovoj.
     - Ponyatno, - skazal on, spletaya i raspletaya pal'cy ruk. -  Vse ponyatno.
Blestyashchaya  operaciya. Nichego  udivitel'nogo,  chto  vy  i dumat' ne zhelaete  o
vozmozhnoj katastrofe v Ampere.
     Zang molchal dopil kofe.
     -  Eshche  dva  voprosa, -  bystro skazal  Landa.  Zang  kivnul. -  Pochemu
vse-taki vy ne posvyatili SHellera v detali operacii?
     Zang opustil glaza.
     - Slishkom  malo vremeni, - otvetil on tiho.  - SHeller schitaet, chto on -
prosto ishchejka. On mog ne soglasit'sya ili zadat' slishkom mnogo voprosov. YA ne
uspel ego podgotovit'.
     - Vot kak, - probormotal Landa. - Vy riskuete, Zang.
     - U menya ne bylo vybora.
     -   Horosho,  -   Landa   othlebnul   shata   i  legkim  dvizheniem   ruki
dematerializoval  bokal.  -  Spasibo  za  otkrovennost'.  Poslednij  vopros.
Naskol'ko  ya ponyal,  SHeller  pribyl  k Ne-Dzho dva chasa nazad. Na moj vzglyad,
dostatochno vremeni, chtoby dogovorit'sya. On vyhodil na svyaz'?
     Zang pokachal golovoj, ostavayas' sovershenno spokojnym:
     - Poka net. U  Ne-Dzho  mogut byt'  svoi predstavleniya  o  tom,  skol'ko
vremeni dolzhny zanimat' peregovory. Podozhdem do kontrol'nogo sroka.
     -  Nu  chto  zh,  lovlyu na  slove, - skazal  Landa, podnimayas'  so svoego
kresla. - YA ved' obeshchal  sohranit' vse v  tajne? Kak vy  posmotrite,  esli ya
sostavlyu vam kompaniyu do samogo konca etoj operacii?
     Zang  kivnul i tozhe  podnyalsya.  Valentin ponyal, chto razgovor v sushchnosti
okonchen.
     On vstal  i  prinyalsya  prohazhivat'sya vokrug stola. Itak, chto my  imeem?
Posol bez veritel'nyh gramot?
     A s drugoj storony, esli  by Zang srazu  skazal,  chto  mne  pridetsya  s
Ne-Dzho dogovarivat'sya?  Valentin  fyrknul. Hren by  ya  soglasilsya! Tozhe mne,
nashel diplomata! I voobshche, pochemu imenno ya?!
     Valentin oshchutil ostroe zhelanie okazat'sya s Zangom tet-a-tet.
     Spokojno, skazal  on sebe. Nachal'stvo ono potomu  i nachal'stvo, chto emu
vidnee. |to moe delo malen'koe  - vysadilsya, nashel, dolozhil. U Zanga intrigi
navernyaka pohitree budut. Mozhet byt', on menya imenno k  etoj roli vse chetyre
goda gotovil. V glubokoj tajne.
     Valentin usmehnulsya. Ochen' milo;  vot tol'ko ya tut pri chem? YA-to dumal,
chto ya prosto syshchik; a okazalos' - diplomat ponevole. Podsadnaya utka, esli uzh
svoimi imenami.  Vidimo, chtoby reakciyu Ne-Dzho  proverit' - srazu  ub'et  ili
snachala popytaet? Valentin vspomnil Velikogo CHernogo, i emu srazu poplohelo.
     Oj-oj-oj, pokachal on golovoj. Oh-oh-oh, shef, my tak ne dogovarivalis'.
     S vnezapnoj yasnost'yu Valentin ponyal, chto emu bol'she ne hochetsya poluchat'
zadaniya ot Zanga. Sovsem ne hochetsya.
     Otrabotalsya, podumal Valentin i krivo usmehnulsya. Govorila zh mne Diana,
ne hodi, ne hodi. Vot, ne poslushalsya. Ladno. Luchshe pozdno, chem nikogda.
     On povernulsya licom  k  vizomonu i nadavil  nevidimuyu  krasnuyu  knopku,
vosstanavlivaya vizomonnuyu zavesu. Nezachem Zangu znat', chto zdes' proishodit.
A to on eshche chego-nibud' pridumaet, v tom zhe rode.
     Hrustal'nyj shar otobrazil vnutrennosti skaly. Sploshnoj kamen'; vprochem,
net, Zang govoril chto-to o  pustotah. Valentin dobavil neskol'ko razlomov  i
peshcher. Vot tak.
     Valentin  polozhil  ladoni na teploe,  pochti  zhivoe  derevo  stoleshnicy,
opersya  na ruki,  skloniv golovu.  Vse poluchilos' tak  neozhidanno  i  tak ne
vovremya;  Valentin  chuvstvoval,  chto v glubine dushi uzhe  vse reshil, i teper'
tol'ko ostalos' ugovorit' samogo sebya vypolnit' eto reshenie.
     Pogodi, pogodi, skazal on sebe. YA ne  tak  uzh i mnogo uslyshal. Davaj uzh
na  vsyakij sluchaj i  kol'co zaberem, a?  Valentin kivnul  svoim  myslyam. Da,
poslednee  zadanie  Zanga  sledovalo vypolnit'. Hotya  by dlya  togo, chtoby za
peregovornym kol'com bol'she nikogo ne poslali.
     On medlenno, vse  eshche pogruzhennyj v besporyadochnye razmyshleniya, vyshel iz
zala i poshel vpered  po koridoru, k  zavetnoj  dveri, kotoruyu i teper' legko
otlichal sredi desyatka sosednih. Kazhetsya, Malyj Sobornyj zal? Posmotrim.
     Vnutri  stoyal priyatnyj polumrak. Ponachalu  Valentinu pokazalos', chto on
popal  v  bar ili komnatu  otdyha -  stoilo  emu  sdelat'  shag, i v polut'me
zaigrala negromkaya muzyka, a ot sten otdelilis' i pridvinulis' blizhe vysokie
stul'ya. Odin iz nih  tknulsya Valentinu  v bok, priglashaya sadit'sya.  Valentin
pozhal plechami i sel.
     Stul tut zhe nabral skorost'  i podvez ego k dlinnoj  shirokoj stojke, za
kotoroj  vidnelas' polki,  ustavlennye  butylyami  raznyh razmerov. Nu tochno,
bar,  voshitilsya  Valentin,  odnako  tut v  glaza  emu  brosilos'  eshche  odno
obstoyatel'stvo.  Krome butylej,  na polkah raspolagalis'  strannye predmety,
napominavshie  ochen'  slozhnuyu  himicheskuyu  posudu;  nekotorye  iz   nih  byli
soedineny  prozrachnymi  steklyannymi trubkami. V bol'shoj  butyli pod  stojkoj
bul'kala  i puzyrilas' golubovataya  zhidkost'. V vozduhe pahlo  ozonom  i eshche
chem-to neopredelennym, no yavno nezhivym.
     Valentin prinyalsya razglyadyvat'  predmet za predmetom. Gde-to zdes',  za
prilavkom Satany, hranilsya otgryzennyj u Roberta palec vmeste s peregovornym
kol'com. Valentin byl uveren, chto kol'co s pal'ca tak i ne snyali.
     On nashel  to, chto iskal,  v  seredine  tret'ej polki.  Palec torchal  iz
zelenovatoj massy, komkom osevshej na  dne shirokoj kolby, zalitoj  prozrachnoj
zhidkost'yu.  Kol'co  sidelo  na  pal'ce  kak  na  zhivom;  ot  nego  vverh,  k
suzhayushchemusya gorlyshku, uhodila krasnaya nit'. Naruzhu ona vysovyvalas' oval'nym
yazychkom,  napominavshim pridelannyj k  kolbe  yarlyk. Valentin protyanul  ruku,
zhelaya  podhvatit'  sosud  "perchatkoj",  no  tot sam skol'znul  po vozduhu  i
opustilsya  pryamo  pered  nim. Valentin usmehnulsya  - do  chego  usluzhliv etot
zamok! - i  potyanul za yazychok. Palec  poslushno vylez iz kolby i povis  pered
Valentinom.
     Ostav'te  sebe,  podumal  Valentin,  ostorozhno  snimaya kol'co.  Vidimo,
Velikij CHernyj ispol'zoval palec dlya podstrojki svoih biotokov pod biogrammu
Roberta; mne eto ni k chemu. Moe delo - prosto zabrat' kol'co...
     Vzyav  token-ring  v ruki, Valentin  mgnovenno oshchutil, chto tot rabotaet.
Rabotaet  toch'-v-toch'  kak  ego sobstvennyj,  pul'siruet  teplom,  napominaya
hozyainu  o gotovnosti  k seansu svyazi. Vot  te  na!  |to kak zhe  ego Velikij
CHernyj perenastroil?! Valentin coknul  yazykom  - nichego sebe,  razobrat'sya v
neznakomoj magii, i  za kakih-to paru  chasov izmenit' ee!  Silen byl Velikij
CHernyj!
     Valentin podbrosil kol'co na ladoni. Nu blin,  sovsem nikakoj  zashchity -
rabotaet,  i vse!  Mozhet byt',  vyzvat' kogo?  Pritvorit'sya Velikim  CHernym,
zvyaknut' Zangu i skazat'  zagrobnym golosom: "Tvoj poslannik mertv, i teper'
ochered' za toboj!"
     Valentinu  vse eshche  bylo ne po sebe.  Kak-to ne tak  predstavlyalas' emu
segodnya utrom eta  scena. Nu hot' nemnogo torzhestva, hot' nemnogo radosti! YA
zhe nashel eto chertovo kolechko!
     Ni hrena.
     Valentin  vzdohnul,  pokachal  golovoj  i  razvyazal  koshel',  reshiv  dlya
vernosti spryatat' kol'co tuda.
     Poverh vseh ostal'nyh v  nem lezhala krupnaya serebrennaya moneta, kotoruyu
Valentin uznal by iz tysyachi.



     Veselo letet' lastochke
     nad zolotym provodom -
     Vosem' tysyach vol't pod kazhdym krylom...

     Ruka  Valentina  drognula,  edva  ne  vypustiv kol'co.  Ono  zhe  v zale
ostalos'!  Valentin  popyatilsya bylo,  no  tut  zhe  rassmeyalsya.  Vot  uzhe  ot
sobstvennogo  koshel'ka  begat'  nachinaem.  Pust'  ego.  Po   krajnej   mere,
token-ring budet v horoshej kompanii.
     Valentin polozhil kol'co ryadom s monetoj - pochti ozhidaya, chto ta otpolzet
v storonu i zashipit, chego moneta, razumeetsya, ne sdelala, i  zavyazal koshel'.
Horosho, gospodin Rejlis ili kak vas tam. Pridetsya vami zanyat'sya.
     Bystrym shagom Valentin vyshel proch' i bezo vsyakih priklyuchenij vernulsya v
zal  zasedanij. V nem vse  vyglyadelo tak, slovno i ne bylo nikakogo poboishcha.
Dyra  v stene ischezla, stol s  ele zametnoj treshchinkoj poseredine po-prezhnemu
byl ideal'no krugl, i sideli za nim vpolne prilichno vyglyadevshie lyudi. Tol'ko
shishka na lbu u Maksima pozvolyala dogadat'sya, chto odnimi zastol'nymi besedami
delo ne ogranichilos'.
     Talion  vossedal  na svoem meste, spokojno  sozercaya  delo  ruk  svoih.
Neplohaya rabota, zaklyuchil Valentin.
     -  Nu  chto,  vernye slugi moi, - veselo  proiznes  on,  sadyas'  v  svoe
polukreslo, - spasem mir ot katastrofy?
     Hayam, kutavshijsya v sherstyanuyu nakidku, podnyal golovu i probormotal:
     - Pohozhe, Faler, tebe ponravilsya zamok, raz  ty gotov drat'sya za nego s
celoj tolpoj Izbrannyh.
     - Maksim,  ya dolzhen  prinesti svoi izvineniya, - proiznes  Valentin  uzhe
ser'ezno.  Vizomon-operator sdelal  dvizhenie,  tochno  sobirayas'  vstat',  no
vse-taki  uhitrilsya ostat'sya v  kresle.  - YA ne  sobirayus'  prodolzhat'  delo
Velikogo  CHernogo.  Mne sovsem  ne nravitsya perspektiva  razrushit'  polovinu
Faringii i poteryat' zamok. Skazhu chestno: ya nameren predotvratit' katastrofu.
- Valentin oglyadel slug Velikogo CHernogo; te  sideli molcha, ne svodya glaz so
svoego  novogo Hozyaina. - Zaklyat'ya obshchej sud'by  snyaty. Pust' te, kto zhelaet
mne  pomoch', ostayutsya. Ostal'nye, - Valentin mahnul rukoj v storonu dveri, -
mogut idti.
     Grohot otodvigaemyh stul'ev zastal Valentina vrasploh. Vstali vse, dazhe
Ninel', vse eshche blednaya posle perezhitogo pogroma.
     Valentin szhal guby. N-da, pridetsya povozit'sya, v odinochku-to...
     - My vse s toboj, Faler iz Ligii, hozyain Zamka! - torzhestvenno proiznes
Talion, i vse byvshie  slugi Velikogo  CHernogo druzhno sklonili golovy. - Est'
veshchi, kotorye svyazyvayut sil'nee, chem zaklyat'e obshchej sud'by.
     Sgovorilis', dogadalsya Valentin; sgovorilis', poka  ya Zanga podslushival
i kol'co dobyval. Nu, takoj tolpoj my im pokazhem! Vot tol'ko komu eto - im?
     - Da vy sadites', sadites', - zamahal rukami Valentin, - v nogah pravdy
net. Ne kazhetsya li vam, chto samoe vremya pozavtrakat'?
     YA  im pokazhu, kto  takoj  Faler,  podumal  on  pro sebya.  Ish', hozyainom
obzyvayutsya! Sejchas ya vas rasshevelyu...
     Talion  sdelal  izyashchnyj  zhest  rukoj - ot  grudi,  raskryvaya  ladon'  v
dvizhenii,  tochno  brosaya  karty  na  stol.  Valentin obnaruzhil  pered  soboj
buterbrod  s  kolbasoj i bol'shoj stakan goryachego,  no  ves'ma blednogo  chaya.
CHertov el'f, podumal on oshelomlenno. |to on shutit tak, ili, naoborot, u nego
takoe predstavlenie o zemnyh delikatesah?!
     Hayam zasmeyalsya  pervym, potom ego  podderzhal  Maksim. Manuel'  pozvolil
sebe legkuyu  ulybku.  Nu  i rozha u menya,  dolzhno  byt', podumal  Valentin. A
pofig! On otkusil ot buterbroda i othlebnul chayu.
     A potom vytashchil iz koshelya zlopoluchnuyu  monetu i polozhil ee na stol tak,
chtoby bylo vidno vsem.
     -  Vopros pervyj, - skazal  Valentin.  -  CHto  eto  takoe i otkuda  ono
vzyalos'?
     Smeh migom  prekratilsya; tishina zapolnila zal. Valentin zheval buterbrod
i  poglyadyval na Taliona - vse-taki imenno el'f osmatrival monetu  pered tem
kak nachalos'. Odnako pervym zagovoril Hayam.
     - Horoshij vopros! - skazal on, duya na ruki - vidimo, tak i ne  sogrelsya
posle ledyanoj kupeli. - Ponachalu ya schital, chto eto proiski Detmara; no togda
ya ne znal, chto on zakoldovan s pomoshch'yu magicheskogo kinzhala. Pohozhe, Detmar i
v samom dele nichego ne znal o Hozyaine... proshu proshcheniya, o Velikom CHernom.
     Valentin  kivnul.  Zvanie  "hozyain" smenilo  vladel'ca.  I horosho,  chto
smenilo.
     -  No raz tak,  - prodolzhal, postepenno ozhivlyayas',  Hayam,  -  nikto  iz
izvestnyh nam Izbrannyh ili magov ne mog etogo sdelat'!  Seryj nikogda by ne
stal  ubivat'   tajno,  magi  ne  sposobny   Peremeshchat'!  Kto  zhe  ostaetsya?
Neizvestnyj  izbrannyj?  Mificheskie magi-zhrecy  Nenazyvaemyh zemel'? -  Hayam
sdelal  effektnuyu pauzu.  -  Teper'  ya vspominayu  legendy, kotoruyu slyshal ot
zhreca  CHernoj  SHpagi v SHertore.  V legendah  govoritsya,  chto  mag, dostigshij
predela dozvolennogo  mogushchestva,  budet  unichtozhen  Predvechnymi,  chtoby  ne
dopustit' vsemirnoj katastrofy.
     Eshche i Predvechnye, podumal Valentin. Ostalos' vspomnit' letayushchie tarelki
i proiski KGB.
     Voobshche-to govorya, Predvechnye ne byli tol'ko legendoj.  Ne zemlyane zhe, v
konce koncov,  razbrosali  po  vsej Pange  tysyachi  talismanov?  V  nevedomye
doistoricheskie vremena  zdes' dejstvitel'no  zhili lyudi,  sposobnye ne tol'ko
upravlyat'  talismanami,  no  dazhe  ih  izgotavlivat'.  V drevnih  knigah  ih
nazyvali Predvechnymi Predkami, ili prosto Predvechnymi, v |bo zhe pol'zovalis'
bolee ponyatnym  slovom  -  predmagi.  Tysyachi let nazad  predmagi,  dostigshie
poistine  neveroyatnoj  magotehnicheskoj  moshchi,  umudrilis'  dovesti  delo  do
vsepangijskoj katastrofy pochishche toj, chto planirovalas' na  Poberezh'e segodnya
v obed. Odnim iz ee  rezul'tatov kak raz i byli zhguchie Peski  - chistyj belyj
pesochek na  ploshchadi v dvadcat' millionov kvadratnyh  kilometrov. I pritom na
desyat'  kilometrov  v  glubinu;   proveryali,  burili.  I  nikakoj  radiacii.
Predvechnye znali tolk v T-tehnologiyah.
     Horoshego zhe on mneniya o Predvechnyh predkah, podumal Valentin pro Hayama.
Delat' im bol'she nechego, tol'ko za magami prismatrivat'!
     - Predvechnye - vot istinnye hozyaeva Pangi, -  prodolzhal mezhdu tem Hayam.
-Tol'ko  Predvechnyj mog  znat' vse,  ostavayas'  v teni; tol'ko on,  predvidya
katastrofu, sposoben  byl  ostanovit'  Velikogo  CHernogo. I on  sdelal  eto,
yavivshis'  Faleru  pod chuzhim  oblikom i peredav  emu  monetu.  Vtoraya  moneta
ostavlena dlya Izbrannyh. - Hayam nastavil na Valentina palec. - Vse, chto tebe
nuzhno  sdelat',  Faler  -  eto  yavit'sya  k mestu  bitvy  Izbrannyh,  i  tvoya
napravlennaya Predvechnym ruka sama najdet cel' dlya etogo talismana!
     -  Kak by ne tak, - burknul Branbo, ne otryvaya glaz ot stola. - Vam  by
tol'ko den'gami sorit'. Da ty hot' znaesh', chto eto za moneta?
     - Eshche by! - Hayam vsplesnul rukami. - YA zhe videl, kak ona dejstvuet!
     - Ha! - fyrknul Branbo. - Solnce ty vidish' kazhdyj den', i mnogo li ty o
nem znaesh'?! Poka vy zdes'  prepiraetes', ya  uzhe izuchil  etot  talisman. Dlya
Izbrannogo on ne opasnee goroshiny!
     -  Ty  znaesh' etot talisman?! - izumlenno  voskliknul Hayam. -  CHto zh ty
ran'she molchal?!
     Branbo vyrazitel'no poglyadel na Taliona i skorchil nedovol'nuyu grimasu.
     -  Tak  chto zhe eto  takoe?  - sprosil Valentin  s  interesom. Moneta  -
talisman! Nado zhe, i v etom dele zameshany zemlyane!
     - Dlya hranitelya podvalov Zamka  opoznat'  pereplavlennyj tumnark - delo
pyati minut,  - samodovol'no zayavil  Branbo. - Vy by i sami mogli dogadat'sya,
esli by vmesto draki shevelili by mozgami!
     - Branbo, - myagko skazal Talion. - YA vpervye slyshu eto slovo - tumnark.
     Branbo oseksya, pokosilsya na Taliona i zabormotal:
     - Nu, mozhet byt', mozhet byt', eto dovol'no redkij talisman... Nekotorye
iz  antikvarov dazhe  ne  podozrevayut  o ego sushchestvovanii...  Nuzhno dovol'no
dolgo izuchat'  manuskripty. Ili na samom dele sovershit' puteshestvie na Sever
- mnogie hvastayutsya, no kto  tam  dejstvitel'no byl,  ya vas  sprashivayu?! Da,
tumnark  -  redkij talisman. V  Severnyh  Zemlyah  ego ispol'zuyut  kak oruzhie
protiv  magov.  Buduchi broshen  s dostatochnoj siloj,  on ostanavlivaet vokrug
sebya  magiyu na te neskol'ko mgnovenij,  poka  letit  do zhertvy.  A kogda  on
popadaet  v  maga,  tot navsegda  lishaetsya magicheskih sposobnostej. - Branbo
prikryl glaza, vspominaya chto-to eshche. - Tumnarki nahodyat  v  gorah  Bajsana i
Stroma, obychno oni  zaklyucheny vnutri  kristallov zheltogo hrustalya i vyglyadyat
podobno  kaplyam seroj zhidkosti,  razmerom  do kulaka  krupnogo muzhchiny. Esli
kristall  raskolot',  stanovitsya  ponyatno,  chto  eto  -  kusok  neizvestnogo
metalla, ochen' pohozhego  na serebro. On poddaetsya pereplavke, ne teryaya svoih
svojstv,  - Branbo tknul pal'cem  v lezhashchuyu pered Valentinom  monetu, - no ya
eshche  ne  slyshal,  chtoby iz nego  chekanili  monety!  Ideya, dostojnaya yuvelira!
Vprochem, chto by vy ni delali s tumnarkom, brosat' ego dolzhna ruka prishel'ca.
Tol'ko togda talisman prosypaetsya i delaet svoe delo.
     - Znachit, Faler - prishelec? - sprosil Maksim.
     Branbo pozhal plechami:
     - Naschet Falera  ne znayu! No ruka, metnuvshaya monetu v Velikogo CHernogo,
prinadlezhala prishel'cu, klyanus' svoimi dnevnikami!
     - Znachit, - sprosil teper' uzhe Valentin,  snova berya  monetu v  ruki, -
esli ya sejchas broshu eto, - on oglyadel zal i podmignul Hayamu, - v kogo-nibud'
s magicheskimi sposobnostyami, odnim magom stanet men'she?
     Branbo opustil glaza:
     -  Otkuda  mne znat',  kak  on rabotaet? Malo li  chto mozhno  prochest' v
manuskriptah... Ty zhe  uzhe brosal  ee v  ugol -  i  chto? Magiya  Zamka sil'na
po-prezhnemu.
     - Mne kazhetsya, - podal golos Manuel', - bespolezno brosat' monetu. Tot,
kto podkinul  ee Faleru, luchshe nas  vseh znal,  kak obrashchat'sya  s tumnarkom.
Zakoldovannaya  ruka  Falera -  vot  kto  sejchas glavnyj specialist po  etomu
talismanu. Faler,  vy pomnite,  chto sluchilos',  kogda Talion brosil na  stol
flyagu s eliksirom Satany?
     Valentin  usmehnulsya i  pokosilsya na  stenu, gde dolzhen  byl nahodit'sya
sdelannyj im prolom.
     - YA  ne ob etom,  - Manuel' pokachal golovoj. - Za mig  do togo, kak vse
poteryali golovu,  vasha ruka, Faler,  metnulas'  k  monete i  spryatala  ee  v
poyasnoj meshok.  Srazu  zhe posle etogo  vy  zarychali, prinyalis'  razbrasyvat'
zaklinaniya  i lomat'  steny. Tak chto ya dumayu, chto ruka vasha dejstvovala sama
po sebe.
     -  Razumeetsya,  -  kivnul  Valentin.  - Imenno sama po sebe. V kakom-to
smysle poslavshij menya prisutstvuet za etim stolom.
     - YA rad, chto on ne prisutstvuet zdes' lichno, - bez teni ulybki proiznes
Manuel'. - Operativnik takogo klassa chrezvychajno opasen.
     - Operativnik?! - peresprosil Valentin. Aj da Manuel'! Eshche odna versiya!
Vprochem, kazhetsya, ya uzhe pripominal KGB...
     - YA izlozhu svoi  soobrazheniya,  - skazal Manuel'. Valentin kivnul. - Kak
izvestno, Velikij CHernyj  poyavilsya  v  Faringii ne  prosto  tak.  Imel mesto
dogovor s tajnoj organizaciej, chleny kotoroj imenuyut sebya  Nezrimymi. Imenno
s ih  agentami  my i  rabotali vse  eti dolgie  gody.  Odnako dazhe ya ne znayu
nikogo iz rukovodstva Nezrimyh vyshe vtorogo urovnya - vyshe, chem koordinatorov
po  rajonam.  Nam  polnost'yu  neizvestna  ih  agentura  v  krupnyh  gorodah.
Vozmozhno, Velikij CHernyj znal bol'she, no eto znaniem umerlo vmeste s nim.
     Valentin  vspomnil  scenu sgovora Velikogo CHernogo i  Nezrimyh. Da,  te
tshchatel'no soblyudali konspiraciyu..
     - Dogovor  s  Nezrimymi  predusmatrival bor'bu so vsemi  Izbrannymi, ne
tol'ko  s Serym Voitelem,  -  prodolzhal Manuel'. -  Vsya  obrabotka  Georga i
Detmara  velas' hot' i  pod moim  rukovodstvom, no s  ispol'zovaniem agentov
Nezrimyh.  Imela  mesto utechka informacii:  Nezrimye  skoree  vsego  znali o
gotovyashchemsya na segodnya sude Georga nad  Gabrielem. Vozmozhno, oni takzhe znali
o tom, chto sdelal v Ampere Talion.
     Talion molcha kivnul.
     - V takom sluchae Nezrimye mogli poschitat', chto Velikij CHernyj im bol'she
ne  nuzhen, - zhestko skazal Manuel'.  - Takovy  pravila  tajnyh  organizacij:
ubivat'   do  togo,   kak  chelovek  smozhet   prichinit'  vred.  O  tumnarkah,
po-vidimomu,  izvestno  mnogim; napravit'  svoego  agenta k Faleru  Nezrimye
mogli po neskol'kim  adresam. Psihologicheskim kodirovaniem ih agenty vladeyut
ne huzhe  menya; k  tomu  zhe,  v ih chisle  est'  magi. Falera lishili soznaniya,
vnushili emu, chto perenos byl mgnovennym, i dostavili syuda, v zamok, chtoby on
ubil Velikogo CHernogo.
     Valentin pokachal golovoj. Horoshaya versiya. No perenosila-to menya Stella!
Pri vseh ee nedostatkah ona vryad li agent Nezrimyh. Nado by Manuelya osadit',
a to on tut vseh ubedit, chto strashnee koshki zverya net.
     - Pochemu imenno ya? - sprosil Valentin. Manuel' na mig otvel glaza.
     - Vy znakomy s Hayamom, Faler, - poyasnil on, no bez prezhnej uverennosti.
- Vy - edinstvennyj zhivoj svidetel' katastrofy v  Gel'vecii, tak chto Velikij
CHernyj  ne  mog  by vami ne zainteresovat'sya. -  Valentin  raskryl rot. CHert
voz'mi! Tak vot pochemu Zang poslal imenno menya! - Ne skazhu, chto lyuboj drugoj
chelovek ne podoshel  by, no u vas shansy byli maksimal'ny. Na meste Nezrimyh ya
vybral by kogo-nibud' vrode vas.
     -  Ne proshche li  im bylo  obrabotat'  vas samih,  a,  Manuel'?  -  nanes
Valentin reshayushchij, kak emu pokazalos', udar. - Vas oni  znali, vy  postoyanno
byli v sfere  dosyagaemosti, zachem iskat' brodyagu Falera  po vsemu Poberezh'yu?
Opyat' zhe i s transportirovkoj problem men'she?
     Vmesto otveta Manuel' vytashchil iz-pod stola  svoj kinzhal i  bez  osobogo
usiliya votknul ego v kamennyj stol. Vpechatlyaet, podumal Valentin.
     - |tot kinzhal, -  skazal Manuel' so vzdohom, - eshche vchera obladal siloj,
sposobnoj samih Izbrannyh zastavit'  dejstvovat' po moemu zhelaniyu.  S  nim ya
byl zashchishchen ot lyubogo psihologicheskogo kodirovaniya. I vzyat' menya zhivym u nih
tozhe ne bylo ni malejshego shansa.
     Vykrutilsya, konstatiroval Valentin.
     - Eshche vchera?  -  peresprosil Talion,  raskryvaya svoi  bol'shie  glaza. -
Neuzheli zaklinaniya utratili silu?
     - Rovno v polnoch', - Manuel' shchelknul po kinzhalu nogtem. - YA proveryal.
     Talion vzdohnul i pokachal golovoj:
     - Ochen' zhal'. Teper' u nas bol'she net nadezhdy.
     - Podozhdi, podozhdi, - tolknul ego v bok Valentin. - Poka rech' o monete;
Izbrannymi my eshche zajmemsya!
     Perezhivaniya  Taliona byli  emu vpolne  ponyatny. Eshche  by, s  kinzhalom-to
napereves - da my by vmig vseh Izbrannyh ubedili  zhit' druzhno.  A ty vot bez
kinzhala poprobuj!
     Sudya  po vsemu,  el'fam  ne bylo  dostupno  chisto  chelovecheskoe chuvstvo
azarta. Zadacha ne vyzyvala u Taliona vostorga, kotoryj  potihon'ku ohvatyval
Valentina. CHert  voz'mi, takoe oshchushchenie,  chto ves'  mir  protiv nas! Neuzheli
sdyuzhim?!
     - Potoropis' zhe, Faler! - voskliknula Ninel'. Valentin ustavilsya na nee
s nedoumeniem. Blednaya, vse v tom zhe vechernem plat'e, izryadno postradavshem v
nedavnej potasovke, prorochica  glyadela na nego pochti s gnevom. - Uznat', kto
poslal  tebya,  my  smozhem v  lyuboj moment, dlya  etogo  dostatochno  ispolnit'
ritual. Vremya neumolimo uhodit, a ty eshche nichego ne  sdelal chtoby spasti nas!
Faler, zaklinayu, potoropis'!
     - Kakoj ritual? - Valentin, razumeetsya, propustil prichitaniya mimo ushej.
Hayam, sidevshij kak raz naprotiv, uhmyl'nulsya:
     -  Odin iz  samih staryh  ritualov na svete. Ninel' sposobna  providet'
budushchee togo muzhchiny, s kotorym spit. No tochno tak zhe ona sposobna uvidet' i
ego proshloe. Kak-to ran'she my prenebregali etoj storonoj ee talanta.
     Ah  von  ono   chto,   soobrazil  Valentin.  |to  zh  poka  usnesh',  poka
prosnesh'sya... Dejstvitel'no, pora perehodit' ko vtorom punktu povestki dnya!
     - Ne vremya  spat'! -  skazal  on Hayamu i ulybnulsya Ninel'. -  Eshche  odin
vopros, i my zajmemsya Izbrannymi. No  snachala, Talion, vse-taki  poyasni mne,
kogo ty imel v vidu, kogda govoril, chto za vsem etim stoit Sumrak?
     Talion vzdrognul, otorvavshis' ot  sozercaniya  svetil'nika  nad  golovoj
Manuelya.
     -  Sumrak,  -  skazal  on  netoroplivo, tochno  razdumyvaya,  chto  imenno
rasskazat' ob etom nedobrom predmete. - |to el'fijskoe slovo, i za nim stoyat
tysyachi let legend i predanij. Sredi  nas, el'fov,  ne prinyato  delit' mir na
Dobro i Zlo, kak delayut eto lyudi. My razlichaem Svet, T'mu i Sumrak.
     Talion otkinulsya v kresle, podnyav vzor k potolku.
     - Seryj Voitel', Georg Velikolepnyj  i dazhe Alef Nedolgoprozhivshij - vse
oni, v nashem ponimanii, sluzhili Svetu.
     O da, zametil pro sebya Valentin. |l'fijskie ponyatiya ochen' otlichayutsya ot
lyudskih.  Mozhet byt', Velikij  CHernyj  tozhe byl el'fom? Raz  takoj cvet sebe
vybral?
     -  Svet,  - prodolzhal  Talion, - eto sila,  kotoraya ne  skryvaet  svoih
namerenij  i  dostigaet  svoih  celej pryamymi  putyami.  Lyudi  Sveta - obychno
Izbrannye, velikie  mastera, svyatye, voiny;  el'fy ot  rozhdeniya  prinadlezhat
Svetu. No Svet pri  vsej  svoej  yasnosti  mozhet prichinyat'  bol',  kogda  ego
stanovitsya  slishkom  mnogo. - Talion pomolchal, lico  ego otrazilo pechal'.  -
|l'fam  ne mesto na  zemle  lyudej  -  chto mozhet  byt'  yasnee?  I  el'fov  ne
ostaetsya... Stalkivayas' so Svetom takoj sily, nevozmozhno  samomu ostat'sya  v
Svete i  ucelet'. Mnogim, v tom chisle i mne,  prishlos' zatait'sya, skryv svoi
zamysly. I togda my stali prinadlezhat' Sumraku.
     Talion  snova sdelal  pauzu.  Kazhetsya,  ya  nachinayu v®ezzhat',  soobrazil
Valentin. Sumrak,  znachit,  eto  my  - vydaem  sebya za  aborigenov,  a  sami
presleduem  celi SHaggara Zanga,  trepyhayas', kak primanka na verevochke. Sami
ne ponimaya, chto my delaem.
     - Sumrak skoree hiter, chem silen, - prodolzhal  Talion. - Ujti  v ten' -
edinstvennyj  sposob  oderzhat' verh nad bolee sil'nym protivnikom, i kazhetsya
ponachalu, chto  eto  vernyj  sposob. No  lozh',  odnazhdy  prokravshayasya  v nashi
dejstviya,  puskaet tam korni, ostayushchiesya  navsegda. Stupit' v Sumrak  legko;
obratnoj dorogi k  Svetu ne sushchestvuet. Dazhe  pobediv svoego  vraga, chelovek
Sumraka ostaetsya takim, kakim on stal. On bol'she ne hodit pryamymi putyami. On
utaivaet novosti ot druzej. On sposoben izobrazhat' lyubov' tam, gde ee net, i
skryvat' nenavist' za privetlivoj  ulybkoj. Rano ili pozdno, no on neizbezhno
sam zaputyvaetsya v svoej hitrosti, i s etogo dnya on obrechen.
     Talion polozhil pravuyu ruku  na grud', nashchupyvaya svoj dragocennyj kamen'
skvoz' zelenuyu tkan' plashcha.
     - Mrachnovataya perspektiva, - zametil Valentin. -  Po tvoim  slovam,  my
tozhe prinadlezhim  Sumraku.  Otchego zhe eto imenno  Sumrak  napal na  Velikogo
CHernogo?
     - Velikij vernyj sluzhil T'me! - gromko provozglasil Talion. - On proshel
tropoj Sumraka do konca i ucelel, on obrel svobodu, kotoraya i est' T'ma.
     Valentin zatryas  golovoj,  pytayas'  vniknut'  v  hitroumnuyu  el'fijskuyu
koncepciyu. K schast'yu, Talion prishel k nemu na pomoshch':
     -  Velikij  CHernyj  ne imel  nikakih celej. On prosto delal to, chto emu
nravilos'.  On  hitril,  kogda  eto predstavlyalos'  zabavnym, i dejstvoval s
uzhasayushchej pryamotoj, kogda  emu hotelos' proizvesti effekt. On nalozhil na nas
zaklyat'e obshchej sud'by - i tut zhe zayavil, chto  vskore, vozmozhno, pogibnet. On
ubival lyudej po  malejshemu povodu - no on  zhe  mog chasami  snosit'  poboi  i
oskorbleniya ot nichtozhnejshih Voitelej, esli emu togo hotelos'. T'ma priobrela
segodnya velikuyu dushu.
     Valentin  vspomnil perezhivaniya Velikogo  CHernogo, podslushannye u  okna.
Ochen'  pohozhe; on mgnovenno brosilsya  vypolnyat' pervuyu zhe prishedshuyu v golovu
ideyu. Esli Velikij CHernyj vsegda byl tak nepredskazuem...
     -  Talion, - hriplo sprosil Valentin. -  A mog Velikij  CHernyj  prihoti
radi ubit' svoego slugu?
     - Konechno, - Talion pozhal plechami. - Dva  ili tri raza  on  delal eto v
moem prisutstvii. God nazad  u nego bylo  shestnadcat' uchenikov.  On v  lyubuyu
minutu mog sdelat' chto  ugodno. Dlya  mira ogromnoe schast'e, chto u T'my pochti
ne byvaet slug.
     Da uzh,  podumal Valentin,  oshchushchaya holodok v spine.  ZHit' ryadom s  takim
tipom... Vse ravno chto s tikayushchej minoj.  Togo i glyadi,  ub'et prosto tak. YA
by,  navernoe, ne smog. A oni - zhili, i dazhe vyzhili.  Teper' ponyatno, pochemu
nikto ne pozhalel o ego smerti. Neponyatno, pochemu nikto ne obrazovalsya.
     -  Silam  Sumraka  nevozmozhno  terpet' ryadom  istinnogo sluzhitelya T'my,
-skazal Talion. - Zagadochnaya, nepredskazuemaya sila ugrozhaet lyubym ih planam.
Poslat' cheloveka, tajno vooruzhiv  ego talismanom, na ubijstvo i vsled za tem
- na vernuyu gibel' - eto v duhe Sumraka. Sluga Sveta privel by k zamku celoe
vojsko  svoih  storonnikov  ili  yavilsya  by  lichno,  chtoby porazit' Velikogo
CHernogo v poedinke.  Drugoj  zhe sluga  T'my nikogda by  ne  stal ubivat', ne
nasladivshis' igroj s namechennoj zhertvoj. Net, Velikogo  CHernogo ubil odin iz
slug Sumraka!
     -  Po tvoim  opisaniyam,  k  Sumraku otnosyatsya edva  li ne vse obitateli
Pangi,  -  zametil Valentin.  -  Mozhet byt', u  tebya  est'  bolee konkretnye
podozreniya?
     - Zachem? - Talion  pozhal plechami. - YA eshche ne  prinadlezhu k T'me,  chtoby
karat' po podozreniyu. |to mog byt' Vannor, vtajne ot Serogo, ili Heor - ved'
talisman  vstrechaetsya  imenno v ego vladeniyah -  ili  dazhe  Akosta, kogda-to
pretendovavshij  na  zvanie  Verhovnogo Maga. YA uveren tol'ko, chto  poslavshij
tebya, Faler, byl magom, a ne Izbrannym,  potomu chto  tol'ko magi prinadlezhat
Sumraku. I on byl magom iz pervoj dyuzhiny etogo mira. Vse ostal'noe nevazhno -
ved' nikto iz nas skoree vsego ne dozhivet do vechera.
     Heor,  otmetil  pro  sebya  Valentin. Tak-tak-tak!  Tumnarki  v severnyh
gorah; Zapretnoe korolevstvo. Kuda  kak raz sobiralis' Georg  s  Detmarom, i
kotoroe imenno Heor sdelal zapretnym. Ah ty chert, eshche odna zanoza v zadnice.
     Valentina  proshib  oznob.  Vse  temnye  mesta  sektora  Poberezh'e-Sever
potihon'ku  vyplyvali na svet. Ne-Dzho  mertv,  Seryj  Voitel' obrechen;  edva
zaglyanuvshie v sektor Georg i Detmar tozhe bez pyati minut  pokojniki; nakonec,
velikij  mag  Heor,  koldovskoj  korol'  Zapretnogo  korolevstva  -  glavnyj
pretendent  na rol'  cheloveka  za scenoj. I vsya eta nechist' ne nashla drugogo
vremeni  scepit'sya, kak  imenno  sejchas,  kogda ya poshel  otyskivat'  kol'co!
Polno,  uzh ne za mnoj li oni ne samom  dele ohotyatsya? A vse ostal'noe  - dlya
otvoda glaz?
     Valentin usmehnulsya  svoej manii velichiya.  Ladno, skazal on  sebe, esli
oni dlya  otvoda glaz poubivayut drug druga, ya v obide ne budu.  I dazhe  glaza
otvedu.  Lish' by  Poberezh'e  ne  slishkom postradalo.  Zamok  mne  i  vpravdu
nravitsya.
     On  eshche raz posmotrel na  Ninel'. Da, i  koe-kto iz ego obitatelej. Tak
chto resheno - dozhivem do ponedel'nika!
     - Nu, eto my eshche posmotrim, - vozrazil Valentin upavshemu duhom el'fu. -
Vsego-to delov  - predotvratit'  draku  treh Izbrannyh! Uveren, u kazhdogo iz
nas est' parochka idej, kak eto proshche vsego sdelat'! Itak, vopros vtoroj: kak
imenno?
     Talion neskol'ko  raz molcha kivnul, odnako  nichego ne skazal.  Valentin
uzhe  ponyal, chto el'f na pravah  pervogo  uchenika predpochitaet  vyskazyvat'sya
poslednim, i ustremil vzglyad na Hayama.
     - Opyat' ya! - vozmutilsya tot. - Po-moemu, i dumat' tut nichego  ne nado -
raz  uzh  Predvechnye za  eto vzyalis'.  Nu,  na  vsyakij  sluchaj  mozhno  prosto
ob®yasnit' im,  chto bitva v  Ampere,  da  eshche v prazdnichnyj den',  privedet k
katastrofe. Ne idioty zhe oni, dolzhny ponyat'... '
     -  Davno ty poslednij  raz  razgovarival  s  Izbrannym?  - s  nekotorym
razdrazheniem  sprosil  u  nego Manuel'. -  Znaesh' li  ty,  chto  eto takoe  -
razgovarivat' s Izbrannymi?!
     - YA govoril  s  korolyami  i s velikimi  magami,  - nadulsya Hayam. -  Moi
istorii slushali nadmennye  zhrecy  CHernoj  SHpagi. YA  dazhe pronik v  Zapretnoe
korolevstvo  i  vystupal  pered  Strazhami Granicy! I  vse oni  slushali menya,
zataiv dyhanie.
     -  Nu  chto zh, znachit,  tebe i  karty v ruki, - s yavnym neveriem v uspeh
hayamovyh nachinanij zaklyuchil Manuel'. - |h, esli by moj kinzhal eshche rabotal...
     Voobshche-to  eto  mozhno  ustroit',  podumal  Valentin.  Nu-ka,  na vsyakij
sluchaj...
     -  Manuel',  kogda i v kakom meste Velikij CHernyj nalozhil  na kinzhal to
samoe zaklyat'e? - sprosil on. Esli v zamke - delo pyati minut.
     Manuel' pokachal golovoj:
     - Tri dnya nazad. A gde imenno - ne znayu. On letal kuda-to ochen' daleko,
pochti na vsyu noch'.
     Ne vyshlo, otmetil Valentin. Nu da ne bol'no-to i hotelos'.
     - Bez  kinzhala, - prodolzhal Manuel' mrachno, - ya mogu  predlozhit' tol'ko
odno. Hotya i znayu, chto eta ideya vam ne ponravitsya.
     Hayam fyrknul i demonstrativno  shvatilsya za golovu. Ninel' zakryla lico
rukami. Vidimo, ideya Manuelya byla im horosho izvestna.
     - Seryj Voitel' dolzhen zaranee uznat' o bitve i o tom, chto ona razrushit
ego  lyubimuyu  stolicu, - skazal  Manuel'.  -  Prichem uznat' eto  tak,  chtoby
poverit'.  Esli on pojmaet v stolice shpiona Vozhdya Zombi, i tot rasskazhet emu
o sgovore s Izbrannymi,  Seryj poverit. I navernyaka naneset uprezhdayushchij udar
- on skor na  raspravu. Bitva sostoitsya v drugom meste, gde  net el'fijskogo
eliksira...
     - |liksira Satany! - gromko popravil ego Talion.
     - Nu da, - kivnul Manuel', - Satany. Takaya bitva budet kuda bezopasnej,
ya prav, Faler?
     Valentin kivnul v otvet:
     - Konechno, bezopasnee. No est' odna zagvozdka: gde ty najdesh' v stolice
podhodyashchego shpiona? Ved' agenty Izbrannyh...
     Manuel' legon'ko stuknul sebya kulakom v grud':
     - Samyj  podhodyashchij  shpion.  Dazhe esli pod  pytkami  ya  nachnu  govorit'
pravdu, ya vse ravno skazhu imenno to, chto nuzhno.
     Ochen' milo, opeshil Valentin. On  chto, spyatil?! Ili dejstvitel'no boitsya
katastrofy? No ved' on zhe zemlyanin, chto  emu do Poberezh'ya! Vprochem, zemlyanin
zemlyaninu rozn'.
     - Manuel', -  sprosil Valentin drognuvshim  golosom. - Kak  davno vy  na
Pange?
     - Sorok dva goda, - otvetil tot.
     A  vyglyadit  vsego na tridcat',  mashinal'no otmetil  Valentin.  Pohozhe,
Manuelyu est' chto cenit' v zdeshnih mestah.
     -  Nu,  kak  krajnij  variant,   -  probormotal  Valentin  v  otvet  na
voprositel'nyj vzglyad  Manuelya.  -  No ya  dumayu,  sdavat'sya  Seromu  vam  ne
potrebuetsya.
     -  Nekomu budet!  -  vypalil Branbo i  tut  zhe  oseksya pod  vspyhnuvshim
vzglyadom Valentina. - |... kak zhe ego...
     - CHto vy imeli v vidu, milejshij Branbo? - osvedomilsya Valentin.
     - Proklyat'e! Ne vspominayu! - Branbo  zabarabanil  pal'cami po  stolu. -
Tumnark, tumnark, bylo zhe  chto-to pohozhee  i ot  Izbrannyh... chto-to v nashih
podvalah... Faler, to est' Hozyain! Mne nuzhno posmotret' moi zapisi!
     - I kak dolgo ty budesh' ih smotret'? - yazvitel'no pointeresovalsya Hayam.
     - Skol'ko nado, stol'ko i budu! - otrezal Branbo. - YA dolozhen najti etu
shtuku. |to zhe... Tysyacha demonov, Velikij CHernyj dolzhen byl sprosit' menya  ob
etom! - On  izo vseh sil udaril sebya kulakom  po  zatylku. -  Dyryavaya pustaya
bashka! My by ubili Serogo davnym-davno!
     On vskochil iz-za stola i brosilsya bylo k dveri, no vse-taki ostanovilsya
i posmotrel na Valentina.
     - Begite, begite, Branbo, - skomandoval Valentin, - vremya dorogo!
     Branbo  podprygnul  na meste i  brosilsya  von iz  zala.  Kto sleduyushchij,
podumal Valentin. Poka chto-to ne slishkom mnogo zhelayushchih.
     On vzglyanul  na  Ninel'.  V  ee  glazah  stoyali  slezy.  Pojmav  vzglyad
Valentina, ona shmygnula nosom i rasplakalas'.
     -  Faler,  -  pochti  prostonala  ona,  -  sdelaj  chto-nibud'!  Vse  eto
bespolezno, oni pogibnut  v boyu, ya - v zamke... Tol'ko ty mozhesh' nas spasti!
Spasi hotya by Branbo i Maksima...
     Pohozhe, zametil Valentin, ona videla chut' bol'she, chem rasskazala.
     - Ninel',  - proiznes on laskovo,  - vse budet horosho. Mozhet  byt', vam
luchshe  budet nemnogo  vzdremnut'?  Vdrug vam  udastsya  uvidet' novoe,  bolee
schastlivoe budushchee?
     Ninel' kivnula  i podnyalas'.  Vse v sad, podumal Valentin. Nu-s, kto  u
nas eshche ostalsya?
     - Mne  ochen' zhal', Faler, - skazal Talion, - no ya soglasen s Ninel'. My
nichego ne mozhem sdelat'. YA ne veryu, chto my smozhem ubedit' Izbrannyh izmenit'
svoi  plany.  U  nas slishkom  malo  vremeni. CHtoby  napravit' ih  na Serogo,
Manuel' potratil  celuyu nedelyu,  a ved' u  nego byl magicheskij kinzhal. U nas
est' ot sily neskol'ko chasov. I nikakoj podhodyashchej magii.
     - CHto zhe ty predlagaesh'? - ozlilsya Valentin. Vot uzh ot Taliona on nikak
ne   ozhidal   takoj   beznadegi.   -   ZHdat',   poka   Branbo   ne   vytashchit
protivotalismannuyu bombu?
     - My dolzhny sdelat' vse, chto v nashih silah, - surovo proiznes Talion. -
My popytaemsya  ih ugovorit'. My pozvolim Manuelyu sdat'sya v  plen Voitelyam  i
popytat'sya vse rasskazat'. My dazhe popytaemsya ubit' odnogo iz Izbrannyh, ili
hotya by napugat' ego! I vse-taki vse eto budet bespolezno.
     - Nu, dlya  togo  Branbo i  kopaetsya v  podvale,  - rassudil Valentin  i
posmotrel na  chasy. Polvos'mogo po mestnomu. CHetyre chasa s nebol'shim do chasa
"CH".  - A  poka u nas est'  nemnogo vremeni, chtoby poblizhe  poznakomit'sya  s
Izbrannymi.  Kstati,  Talion,  pochemu  ty  tak  uporno  tverdish',   chto  vse
bespolezno? Ty tozhe providish' budushchee?
     Talion pokachal golovoj:
     - Ty navernoe znaesh', chto el'fy  bessmertny? My ne starimsya s godami, i
nas ochen' trudno ubit' magiej ili prostym oruzhiem. No kogda-nibud' nastupaet
den',  i  nit' nashej  zhizni  rvetsya  tem,  kto  sil'nee.  Tak vot, nam  dano
chuvstvovat' nastuplenie etogo dnya. Kogda  Seryj prishel v |red  Gannor, ya  ne
chuvstvoval  nichego. Segodnya kazhdaya kaplya moej krovi gorit ognem;  i  ya znayu,
kak znali moi predki, chto umru imenno segodnya.
     - Ty  zhe sam govoril,  chto ne vse  prorochestva  sbyvayutsya!  -  vozrazil
Valentin, u kotorogo murashki po kozhe pobezhali ot etih slov. - Mozhet byt'...
     - Prorochestva - ne vse, - soglasilsya Talion, i golos ego ostavalsya  vse
tak zhe pechalen. - No chuvstvo poslednego dnya ne obmanyvaet nikogda.


     Esli b kamennyj ugol' umel govorit',
     On ne stal by vesti besedy s toboj.

     Vot,  blin,  poslednij  iz  mogikan  vyiskalsya,  zlo podumal  Valentin.
Spokojnyj i pechal'nyj  golos Taliona  mog  vysech'  slezu iz kamnya. Valentinu
bol'she vsego zahotelos' tut zhe, nemedlenno vyzvat'  syuda vzvod specnaza. Vot
uzh kto v sovershenstve spravilsya by s situaciej - vseh zafiksiroval  by, i na
dopros pod  vnusheniem. Po krajnej  mere,  Talion tochno  by  zhiv ostalsya -  v
podvalah Upravleniya umeret' ne pozvolyat! No  sdelat' eto nikak nevozmozhno  -
token-ring  ne rabotaet, da i  esli by rabotal, kak  ya ob®yasnyu, chto k chemu?!
Menya zhe pervogo na dopros utashchat, usmehnulsya Valentin.
     Vot ved' vlip - dazhe pryamoe nachal'stvo ni hrena v situacii ne ponimaet,
a  ya  tuda   zhe,  sobirayus'  otgovorit'  drat'sya  samih  zlobnyh  pangijskih
tal'menov! Dejstvitel'no, kuda kak legche ih prosto ubit'. Ishchi, Branbo, ishchi!
     Maksim akkuratno otodvinul svoe polukreslo i vstal:
     -  Pojdem,  -  prosto  skazal  on.  - Raz  vse  resheno,  nastalo  vremya
dejstvovat'.
     On prav, podumal Valentin. Nichego oni bol'she ne pridumayut. Pust' Branbo
ishchet,  pust'  Hayam  ogovarivaet. A ya...  Valentin  pochuvstvoval, chto upustil
koe-chto vazhnoe, koe-chto, otnosyashcheesya imenno k nemu. Moneta?  Da chto tolku eyu
v tal'menov  kidat'?  Ladno,  samo  vspomnitsya,  reshil  Valentin,  prekrativ
kopat'sya v pamyati.
     - Pojdem, - skazal on, vstavaya. - A kuda?
     - V  operatorskuyu,  -  Maksim byl kratok.  - Nam  nuzhno  najti Georga i
Detmara.
     Interesno, kak eto on sobiraetsya ih iskat', podumal  Valentin. Talion i
Manuel' uzhe vyhodili  iz zala. V dveryah Talion  oglyanulsya,  slovno priglashaya
Valentina potoropit'sya.
     Da, kogda dohodilo do dela, slugi Velikogo CHernogo dejstvovali vpolne v
duhe svoego Hozyaina.
     Operatorskoj okazalsya  tot  samyj  zal,  gde Valentin  poluchasom  ranee
terzal vizomon.  Maksim  v odno mgnovenie okazalsya v svoem kresle i napolnil
hrustal'nyj shar blednym siyaniem. Zatem on povernulsya k Valentinu:
     - Podojdi syuda, Faler.
     Valentin shagnul vpered, nedoumevaya.
     Maksim ne glyadya tolknul levoj rukoj kamennuyu  stenu, i ta razdvinulas',
otkryvaya nebol'shuyu komnatu. Pochti vsyu ee zanimali ogromnye kamennye kacheli s
vydavlennym  v verhnej chasti  zhelobom. Maksim uhvatilsya za gladkij, po ruke,
vystup i potyanul blizhnyuyu polovinku kachelej vniz; te naklonilis', i s dal'nej
poloviny s legkim gulom k samym nogam Maksima skatilsya bol'shoj kamennyj shar.
Valentin prismotrelsya  vnimatel'nej: net, ne pokazalos'! V nozdrevatoj seroj
masse shara tam i tut aleli prozhilki, blestyashchie, slovno tol'ko chto vypushchennaya
krov'.
     Talion, neslyshno podojdya szadi, polozhil Valentinu ruku na plecho.
     - Nuzhna tvoya krov', Faler, - spokojno skazal on. - Kamen' dolzhen uznat'
tebya, kak vseh nas.
     Valentin vzdrognul. Krov'? Kamen'?
     Potom v pamyati medlenno vsplyli  lekcii  po chernoj magii. Kamen' krovi!
Vot  chto  eto  takoe! Polulegendarnyj, rezhe  almazov vstrechayushchijsya  mineral,
sposobnyj peredat' signaly kazhdomu, ch'ya krov' propityvaet ego pory!
     Valentin ulybnulsya i obnazhil levuyu  ruku  do loktya. Ne  dozhidayas', poka
vzyavshijsya za  kinzhal Manuel' predlozhit  svoyu pomoshch', on invertiroval formulu
zakrytiya ran i vyplesnul  iz zapyast'ya krasnuyu strujku. Upav na kamen', krov'
zakipela, posvetlela i zastyla eshche odnoj prozhilkoj.
     - Teper' vy nastroeny, Faler,  - proiznes Manuel', slovno instruktor na
place. - Odin  udar -  vnimanie,  rezkaya bol' - opasnost', odno  carapan'e -
net,  dva carapan'ya - da. Maksim budet slyshat' i videt' vse,  chto my delaem,
no smozhet pomoch' tol'ko etimi signalami.
     Maksim  polozhil  ruku  na  kamen'  i  carapnul  ego   nogtem.  Valentin
pochuvstvoval, kak nogot' carapaet ego zapyast'e. Ponyatno. Varvarskie, odnako,
metody!
     Maksim, ne govorya  ni slova, izvlek  iz-pod stola  dlinnuyu, pohozhuyu  na
stilet iglu i vsadil ee v kamen'. Valentin chut' ne zavopil ot boli. Ni hrena
sebe!
     - |to byl znak opasnosti, - poyasnil Manuel'.
     - YA kak-to i sam dogadalsya,  - burknul Valentin. - Nu horosho, so svyaz'yu
ponyatno, a kak zhe my doberemsya do Izbrannyh? Peshkom?
     V glubine dushi on znal, chto peshkom hodit' ne  pridetsya. Talion uverenno
govoril i o popytkah otgovorit'  Izbrannyh, i o sdache Manuelya v plen v samom
Ampere  -  za  tysyachu  kilometrov otsyuda. No  kak imenno peredvigalis' slugi
Velikogo CHernogo - poka ostavalos' zagadkoj.
     Maksim ubral stilet i pogruzilsya v rabotu s vizomonom; u Valentina azh v
glazah zaryabilo ot stremitel'no smenyayushchihsya  kartinok.  Nastrojka na vizomon
nikuda ne  delas', on videl pochti to zhe, chto i Maksim  - no Maksim umudryalsya
kak-to  orientirovat'sya  v  etom  kalejdoskope!  I kak  zhe  on  eto  delaet,
zainteresovalsya Valentin. Nu-ka, nu-ka...
     - Ognennyj drakon, - torzhestvenno proiznes Talion.
     Pri chem tut ognennyj drakon, ne srazu soobrazil Valentin. On razglyadel,
chto  Maksim  prosmatrivaet  kartinki  Pangi   kvadratno-gnezdovym   metodom,
postepenno  uvelichivaya  razreshenie. Kakim-to chudom  -  a  mozhet,  s  pomoshch'yu
shestogo  chuvstva,  dostupnogo tol'ko podlinnomu operatoru  ogromnyh razmerov
vizomona,   -  Maksimu  udavalos'  stremitel'no   pereskakivat'   na  tysyachi
kilometrov,  ne  oshibayas'  ni razu. I  eshche - Maksim s poluvzglyada opredelyal,
est'  li v vysvetivshemsya kvadrate  Izbrannye ili  net. Proklyat'e, etot zamok
stoit togo, chtoby drat'sya so vsemi tal'menami  Poberezh'ya! Valentin potyanulsya
bylo  v mental, chtoby  pojmat'  eto  shestoe chuvstvo - i tut smysl skazannogo
Talionom nakonec doshel do nego.
     Ognennyj drakon?!
     - Kakoj eshche ognennyj drakon? - sprosil Valentin s  udivleniem. -  Razve
takie eshche byvayut?
     Dazhe obychnyj drakon byl by zdes' chudom  -  v centre Faringii, za tysyachi
kilometrov ot rodnyh gnezdovij, lishennyj neobhodimyh dlya zhizni radioaktivnyh
izotopov. No ognennyj?! Oni zhe vymerli tysyachu let nazad?
     -  Uvidish', - poobeshchal Talion. - |to odin iz treh nyne zhivushchih ognennyh
drakonov.  Kogda-to  Velikij CHernyj spas  ih sem'yu ot vymiraniya, i emu  bylo
pozvoleno  vzyat' v usluzhenie rodivshegosya nedoumkom detenysha. Uchitel' ne smog
vdohnut' dushu v ego pomrachennoe  soznanie, no sdelal iz nego vernogo slugu i
daroval  emu  schast'e byt' nuzhnym. Uvidev delo ruk ego, drakon-otec razreshil
drakonu-synu  nosit'  imya.  -  Ego  zovut  Selingari, chto  znachit  -  Plamya,
rozhdennoe Teplom.
     Potryasayushche poleznaya informaciya, ocenil Valentin. Emu vse eshche bylo ne po
sebe.  Interesno,  chto eshche  mozhet najtis'  v  Zamke?  SHkatulka Pandory? Ochki
Istiny? Oba toma Nebesnogo Kanona?
     - YA obnaruzhil ih, - dolozhil Maksim.
     - My uspeem? - sprosil Manuel'.
     - Oni podhodyat k Gannedskoj Pustoshi. Peshkom.
     - Uspeem, - kivnul Manuel'. - Proshchaj, Maksim. Do vstrechi na Zemle.
     U Valentina perehvatilo dyhanie. V etot mig on neozhidanno vspomnil, chto
znachit zdes', na Pange, slovo zemlyanin.
     Tol'ko chto  proiznesennaya  Manuelem fraza oznachala primerno to zhe,  chto
zemnoe  "Vstretimsya na  nebesah". Sredi prishel'cev mnogie verili,  chto posle
smerti na Pange  oni snova popadut na Zemlyu,  v  tot samyj  mig, iz kotorogo
byli pereneseny v etot koldovskoj mir. Paradoksy vremeni,  blagodarya kotorym
lyudi iz bolee  pozdnih vekov  popadali v bolee rannie momenty istorii Pangi,
tol'ko usilivali etu veru. Valentin i  sam byl ne proch' nadeyat'sya na  chto-to
podobnoe, no proveryat' gipotezu poka ne speshil.
     Vot znachit kak? Ili oni vsegda tak proshchayutsya?
     - Proshchaj,  Manuel', - otvetil  Maksim.  -  Pokazhi im,  na  chto sposoben
zemlyanin.
     Valentin vdrug pochuvstvoval, kak na glaza navorachivayutsya slezy. S chego,
sobstvenno?  Ved' pustyakovoe zhe delo, ugovarival  on sebya -  no net,  v nosu
zasverbilo,  i  on  poter lob, zashmygal nosom. Rebyata-to  vser'ez nastroeny,
skazal on sebe. U nih vse po-nastoyashchemu - i smert', i pobeda.
     K chertu, reshil Valentin, nikuda Manuel'  ne poletit.  Ne pushchu. Hvatit s
nas odnogo obrechennogo el'fa.
     Obrechennyj  el'f mezhdu  tem povernulsya  nalevo, k  pustomu  mestu okolo
steny,  otkuda slovno  special'no  byla  ubrana  vsya  mebel'.  Stena  nachala
medlenno  podnimat'sya, i  v  zal  hlynul potok krasnogo  sveta, tochno s  toj
storony pylal ogromnyj kamin.
     Valentin  uvidel zhivoe, plyashushchee na golyh  kamnyah plamya.  V centre  ono
sgushchalos'  do  pochti  neprozrachnogo  komka  sveta,  po krayam edva  teplilas'
temno-krasnymi yazykami. V  ego dvizhenii  bylo  chto-to ot shchenka,  raduyushchegosya
poyavleniyu hozyaina.
     -  Vpusti  nas,  Selingari!  -  proiznes  Talion,  ne  davaya  Valentinu
opomnit'sya. I tut zhe poshel vpered, pryamo v  plamya, a sledom tak zhe  spokojno
dvinulis' Manuel' i Hayam.  Valentin  pochti siloj  zastavil  sebya perestavit'
nogu.
     Plamya kak by raskololos' popolam, otkryv temnyj prohod. Talion, Manuel'
i  Hayam voshli v nego  i  ischezli vo mrake.  Valentin,  vsemi silami  pytayas'
sohranit' nevozmutimost', pospeshil za nimi.
     Edva on peresek nevidimuyu snaruzhi granicu, kak mrak ischez. Vse chetvero,
oni  stoyali  na belesoj tverdoj poverhnosti,  a vokrug nih klubilos'  slaboe
svechenie,  niskol'ko ne skryvavshee okruzhayushchie ih  steny. Po-vidimomu, drakon
uzhe nachal dvigat'sya; steny stremitel'no neslis' vniz, kak esli by drakon byl
liftom  i vzletal  po  vertikal'noj shahte. CHerez  kakoe-to mgnovenie  drakon
vyrvalsya na svezhij vozduh, Valentin uvidel oranzhevye ot solnca verhushki gor,
snezhno-belye  tumany  v  dolinah,  bezdonnoe  sinee  nebo  i raskryl rot  ot
vostorga.
     Spustya mgnovenie on  osoznal  skorost', s kotoroj letel  drakon.  Zamok
ostalsya  uzhe  daleko  pozadi;  gory s®ezhilis'  i  ushli  vniz;  na  gorizonte
poyavilas' sinyaya poloska morya.
     - Neveroyatno, - probormotal Valentin protiv voli.  I etot drakon teper'
tozhe moj, skazal cinichnyj  vnutrennij  golos. Da  za nego ya tal'menam zubami
glotku peregryzu! Pravda, zuby poka korotkovaty...
     -  Nravitsya?  -  usmehnulsya  Hayam. - Da,  u Velikogo  CHernogo est'  chem
porazit' budushchih slug. Odna progulka na ognennom drakone - i  ya uzhe ne  smog
ujti otsyuda. |to zamechatel'noe sushchestvo;  on obladaet sposobnost'yu upravlyat'
napravleniem ispuskaemogo sveta, i on zhe sposoben svorachivat' svoj  ogon'  v
plotnoe  veshchestvo vrode  etogo, -  Hayam legon'ko topnul  nogoj.  -  Skorost'
Selingari  prevoshodit  vse,  chto  mozhno  sebe predstavit' - za  isklyucheniem
tol'ko Peremeshcheniya. Na  nem mozhno  gnat'sya za Izbrannym, i Izbrannyj ustanet
pervym!
     - CHem  zhe on  pitaetsya, pri takoj-to rabote?!  -  porazilsya Valentin. -
Ego, navernoe, ne prokormish'?
     Sejchas v nem tochno govoril rachitel'nyj Hozyain Zamka.
     - Kak i vse drakony, - pozhal plechami Hayam. - Kakie-to mineraly. V skale
Zamka  ih  skol'ko  ugodno.  Sobstvenno, eto  on  i proel bol'shinstvo  nashih
pomeshchenij...
     - Itak,  Hayam, - prerval  ego Talion, -  sejchas  tvoj  vyhod. Izbrannye
podhodyat k Gannedskoj pustoshi. My opustimsya v roshche, otkuda budem sledit'  za
proishodyashchim. Tebe zhe  sleduet podojti  k nim,  uznat' ih  i  tak  ili inache
rasskazat' o grozyashchej katastrofe.
     - Sam  znayu, - burknul Hayam.  - YA im takoe  rasskazhu, chto oni zarydayut.
Kstati, eti dvoe na doroge - eto oni i est'?
     Talion kivnul.  Valentin prosledil napravlenie ego vzglyada -  vnizu, po
zmeivshejsya  k  moryu  doroge, dejstvitel'no dvigalis' dve  malen'kie figurki.
Solnce, zolotivshee verhushki derev'ev, eshche ne kosnulos' dorogi svoimi luchami;
razglyadet' lica Valentin ne sumel. Nu, el'fy na to i el'fy, podumal on. Glaz
kak u orla.
     -  Togda mne  pora,  -  zabespokoilsya Hayam. - CHem  tebe eta vot roshcha ne
nravitsya?
     -  Daleko,  -  poyasnil  Manuel'.  -  Oni budut  rassmatrivat'  Pustosh';
nailuchshaya roshcha - von ta.
     On ukazal pal'cem v tu  zhe storonu, kuda  totchas povernul drakon. CHerez
neskol'ko  mgnovenij  Valentin stupil  na mokruyu ot rosy travu na prelestnoj
uyutnoj polyane.
     Proshlo vsego neskol'ko minut s togo momenta, kogda  oni pokinuli Zamok.
Valentin vse  nikak  ne mog poverit', chto takoe vozmozhno. Blin,  kak mne eto
nravitsya! |to vam ne so Stelloj kozlom skakat'!
     -  Nu, ya poshel,  -  zayavil  Hayam,  vzvalivaya  na  plechi  nevest' otkuda
izvlechennuyu kotomku. Valentin vnov' porazilsya tomu, naskol'ko slugi Velikogo
CHernogo  predusmotritel'ny i  akkuratny. Polnaya protivopolozhnost' razdolbayam
iz Upravleniya.  Vprochem, otkuda  mne znat',  za  chto  CHernyj ubil  teh samyh
dvuh-treh slug?
     - Postarajsya ne  dovodit' delo do ssory, - naputstvoval Manuel' Hayama.-
U nas ochen' malo shansov tebya spasti.
     - Da gde uzh vam... - brosil Hayam cherez plecho i skrylsya v zaroslyah.
     Valentin  oglyadelsya, otyskivaya vzglyadom  drakona.  Sdelat'  eto udalos'
tol'ko so  vtoroj popytki - Valentin zametil pohozhij na luch prozhektora stolb
sveta, uhodyashchij vertikal'no v nebo. Drakon napravil vse svoe svechenie vverh,
i stal  sovershenno  nevidim  - svet prohodil cherez nego, kak  skvoz' vozduh.
CHudo,  prosto chudo,  skazal sebe Valentin, interesno, skol'ko  zhe tam eshche  v
Zamke takih chudes?!
     - Pojdemte, druz'ya, - priglasil Talion, -  zajmem mesto, s kotorogo  my
smozhem uvidet' vse proishodyashchee.
     A kak zhe naschet uslyshat', zadumalsya Valentin. |l'f shel skvoz' perelesok
sovershenno  besshumno, ne zadevaya  vetvej,  pohozhe,  dazhe  ne kasayas'  travy.
Manuel' dvigalsya  sledom, pochti tak zhe legko i nezametno. Valentin pripomnil
uroki vyzhivaniya v lesu i  dvinulsya za nimi, tshchatel'no vyveryaya  kazhdyj shag. I
vse-taki iz nih troih shorohu ot nego bylo bol'she vseh.
     Talion uspel vzobrat'sya na razlapistoe derevo, stoyavshee u samoj opushki,
i teper'  sidel v udobnoj razvilke. Listva pered nim rasstupilas',  otkryvaya
vid na shirokoe pole, nachinavsheesya srazu za derevom.
     Veobravshis'  sledom  za  Manuelem,  Valentin  raspolozhilsya  nepodaleku,
ustroilsya   poudobnee  i  srazu  nachal  zhalet',  chto  na  Pange  ne  prinyato
pol'zovat'sya binoklyami.  Metrah v pyatidesyati ot roshchi prohodila  doroga, i po
druguyu  ee storonu  lezhala ta samaya Gannedskaya pustosh'. Za proshedshie  so dnya
Poboishcha  gody ona  nichut'  ne  izmenilas'.  Vse  tak zhe kolyhalis' na  vetru
vysohshie,  poserevshie chertopolohi;  vse tak zhe pravil'nymi  shestiugol'nikami
uhodila  k  gorizontu potreskavshayasya ot zhara zemlya.  I po-prezhnemu tut i tam
bezmolvno  lezhali  ne  podvlastnye  tleniyu  mertvye tela -  tysyachi i  tysyachi
povstancev,  unichtozhennye  odnim  udarom  talismana.  Seryj Voitel'  ostavil
groznoe preduprezhdenie  vsem zhelayushchim  vystupit'  protiv  ego vlasti; i nado
skazat',   chto  preduprezhdenie   vozymelo  dejstvie.  Gannedskij  bunt  stal
poslednim buntom v Faringii.
     Dva cheloveka  ostanovilis'  u  obochiny dorogi,  razglyadyvaya pustosh'. |,
podumal Valentin, da  tut  zhe  rukoj podat'! On pokosilsya na Taliona  - a, k
chertu,  tot vse  ravno znaet, chto ya  zemlyanin, i, mozhet byt', eshche mnogo chego
znaet! Poslushaem-ka, o chem oni tam molchat!
     Valentin obhvatil vetku ponadezhnee, skrestiv ruki na grudi,  i pustil v
hod  svoj  talisman. Soznanie  Georga  bylo  emu  znakomo  eshche po Gel'vecii,
razumeetsya,  imenno v  ego mental'nyj fon Valentin  i popal. Voobshche  govorya,
Obruch ne prednaznachalsya  dlya  sinhronnogo nablyudeniya za kem by  to ni  bylo.
Odnako Valentin  eshche neskol'ko  let nazad soobrazil, chto net nikakoj raznicy
mezhdu  mental'nym  sledom  nedel'noj  davnosti  i  v  etu  zhe samuyu  sekundu
ispuskaemym mental'nym fonom. Dotyagivat'sya do rabotayushchego soznaniya bylo dazhe
legche, chem  razyskivat' ego sled sredi  raznoobraznyh pomeh.  Razumeetsya, ob
etom  svojstve  talismana  Valentin  shiroko  ne  rasprostranyalsya  -  dazhe  v
Upravlenii malo komu nravilos' chtenie myslej.
     I  vot  sejchas  on stal  Georgom  - tochno tem zhe samym, kotoryj  stoyal,
uperev ruki v boka,  i  razglyadyval  reklamnuyu  kartinku spravedlivoj vlasti
Serogo Voitelya.  Valentin azh sodrognulsya ot otvrashcheniya -  vse to zhe,  chto  i
ran'she, v  Gel'vecii, no kuda sil'nee! Georg oshchushchal brezglivoe razdrazhenie i
gnev;  pri  etom  on  byl  polon  neprerekaemoj uverennosti  v  svoem  prave
razdavit' lyubogo, stavshego  emu poperek  dorogi,  i  sejchas  zhalel tol'ko ob
odnom -  chto  nel'zya srazu rvanut'  v Amper  i raschlenit' Serogo  na  vosem'
simmetrichnyh chastej, predvaritel'no skormiv emu oba Brasleta. No Detmar tozhe
pridumal neploho  -  ne prosto  ubit',  a opozorit',  opustit'  pered  stol'
dorogoj  etoj  mrazi  tolpoj vernopoddannyh.  ZHal',  chto  prazdnik  Edineniya
nachnetsya tol'ko cherez chetyre chasa. A Detmar i rad - von kak vpilsya glazami v
pustosh', da eshche shvativshis' za ZHezl...
     -  S menya dostatochno,  -  rezko brosil  Georg, povorachivayas'  k Pustoshi
spinoj. - YA hochu vypit' i zakusit'.
     Detmar  pozhal plechami.  Ne otryvayas' ot svoego strannogo  zanyatiya -  on
vodil hrustal'nym zhezlom, kak minoiskatelem, sprava nalevo i  obratno, -  on
kachnul golovoj v storonu:
     - Nu tak vypej i zakusi.
     Pryamo na doroge vozniklo pyatno tumana. Kogda ono rasseyalos', Valentin -
to  est'  Georg, sejchas  Valentin smotrel ego glazami i,  chto  bylo osobenno
protivno, chuvstvoval ego oshchushcheniyami, - obnaruzhil  rasstelennyj  na  mostovoj
tolstyj sinij kover, oblozhennyj po perimetru podushkami, i  zolotoj podnos  v
ego  centre.  Na  podnose  raspolagalas'  glubokaya   tarelka  s  kamshirom  -
gambarrskim kushan'em iz  zhirnoj svininy i rasparennoj pshenicy - i farforovyj
kuvshin,  po-vidimomu,  s vinom. Horosho  byt'  tal'menom,  podumal  Valentin,
horosho byt' tal'menom, podumal Georg.
     To est' Izbrannym, ispravilsya on mgnoveniem pozzhe.
     Valentin  ocepenel. On  na samom dele  podumal  - tal'menom  -  ili mne
pokazalos'?!  Da  uzh  navernoe, raz  popravilsya.. no ved' on ne znaet  etogo
slova! Zato ya znayu.
     Valentin dazhe ne zametil,  kogda otklyuchil talisman. Serdce ego otchayanno
kolotilos'. Eshche mig, i on by menya zametil!
     Valentin uzhe videl sebya  prevrashchennym v  sverkayushchee  oblako raskalennyh
gazov.  Tak obychno  tal'meny  obrashchalis'  s dosadnymi pomehami  vrode magov,
podslushivayushchih mysli.  Vryad  li  Georg stal  by  razbirat'sya,  kakim  imenno
obrazom slova Valentina okazalis' u nego v golove. Mag - i vse.
     Kak zhe teper' podslushivat'-to, zabespokoilsya Valentin. Vot ved', desyat'
let s talismanom rabotayu, a do  sih por  ne  znal,  chto ego  nado v rid-onli
vklyuchat'. Kstati, a kak eto sdelat'?
     Valentin uglubilsya  v  tonkie peregovory  so  svoim talismanom.  Daleko
vperedi, na  toj storone dorogi, Georg uselsya na podushki i prinyalsya gorstyami
lopat' kamshir, zapivaya ego iz bol'shoj prozrachnoj chashki.
     Valentin  mezhdu  tem  pomenyal chto-to v talismane - chertova  tehnika, ni
ruchek, ni klaviatur, ni pribornoj doski! vse na oshchushcheniyah, vse polunamekami!
- i stal sebya ugovarivat', chto sdelal imenno to, chto nuzhno. Nu, posmotryu eshche
nemnogo; on zhe nichego ne zametil! Ne budu nichego dumat', prosto smotret' - i
vse. Obruch vklyuchilsya slovno sam po sebe.
     Georg  pil vkusnejshee  legkoe pivo, otlichno  zalivavshee  tayushchie vo  rtu
zhirnye pshenichnye hlop'ya. Detmar po-prezhnemu vodil vzad-vpered svoim ZHezlom -
Valentin soobrazil, chto eto i est' ego Landorskij  ZHezl,  moguchij  talisman,
prevoshodyashchij po moshchi dazhe |l'sanskuyu Iglu Georga. Georg naslazhdalsya pishchej i
pivom, v golove ego obrazovalas' priyatnaya legkost', pered glazami zamel'kali
vospominaniya   ob  odnom  kabake   v  Gambarre.   Tamoshnie  sluzhanki  nosili
udivitel'nye  yubki, ne  tol'ko  perelivavshiesya  vsemi cvetami  radugi, no  i
periodicheski menyavshie dlinu - ot vpolne pristojnyh, na ladon' vyshe kolena do
chisto  simvolicheskogo  poyaska  na  bedrah. Georg  prichmoknul,  otkinulsya  na
podushki i zahotel zhenshchinu.
     Valentin  otklyuchil  na minutku obruch  i  probormotal vsluh vse, chto  on
dumaet  o  George. I  etogo  tupogo  kozla  nazyvayut  Velikolepnym? Vprochem,
dorogi-to on vystroil na slavu. Derzhu pari, oni prostoyat ne odnu tysyachu let.
Interesno, o chem on dumal  vo vremya stroitel'stva? O karavanah s pivom ili o
pritoke zamorskih shlyuh-negrityanok?
     Vyskazavshis',  Valentin snova vklyuchil Obruch. I vovremya: k tal'menam uzhe
priblizhalsya Hayam.
     On vyglyadel  tak,  budto  shel peshkom  ot samogo Zapretnogo Korolevstva.
Ustalo perestavlyal nogi,  glyadel v zemlyu pered soboj i, kazalos', sovershenno
ne zamechal, chto pretsya pryamo na roskoshnyj kover velichajshih iz Izbrannyh.
     Lish'  v  dvuh  shagah ot  povernuvshegosya  k  nemu  Detmara Hayam  nakonec
ochnulsya. Glaza ego strel'nuli v  storonu  kuvshina  s pivom,  on obliznulsya i
skorchil zhalobnuyu fizionomiyu.
     -  Vyp'esh'  s  nami, putnik? - grubo  sprosil  Georg,  tycha  pal'cem  v
svobodnye podushki. Pered nim sobralos' oblachko tumana i sginulo,  ostaviv na
kovre pustuyu prozrachnuyu chashku.
     Hayam  otpryanul  bylo  ot   stol'  ochevidnoj   demonstracii  magii,  no,
obliznuvshis'  vtorichno, peresilil sebya i ostorozhno prisel na kraeshek  kovra.
Kuvshin  vzletel v vozduh i napolnil  ego chashku. Hayam s poklonom  vzyal  ee  v
ruki. Georg zhestom prikazal emu podozhdat'.
     - Nu a teper', - usmehnulsya on, - sygraem v  igru. Ty proiznesesh' tost,
a ya reshu, stoit li ubivat' tebya za to, chto ty skazhesh'!
     On zahohotal, polozhiv  ruku  na svoj  sobstvennyj  talisman - rebristyj
sterzhen' santimetrov tridcat' v dlinu, v diametre  kak raz  chtoby  obhvatit'
ladon'yu, - |l'sanskuyu Iglu. Konechno, on ne  sobiralsya ubivat' neznakomca, nu
razve chto tot s perepugu proizneset zdravicu Seromu  Voitelyu. Togda pridetsya
ubit'; a v lyubom drugom sluchae - pozabavimsya!
     Valentin  s trudom sderzhalsya,  chtoby  nikak ne  vykazat' svoih  emocij.
Dal'she, dal'she!
     Hayam izmenilsya v lice, no, kak zametil Valentin, uzhe ne ot straha, a ot
gneva. Eshche by, tak obrashchat'sya so smirennym putnikom-skazitelem!
     -  V  starinu predki tepereshnih landorcev, - nachal on svoyu rech', podnyav
chashu na  uroven' glaz,  - zadavali  piry, prodolzhavshiesya  do teh  por,  poka
kazhdyj  iz  gostej ne zakonchit govorish'  tosty.  Legendy glasyat, chto mnogie,
mnogie velikie koroli proshlogo rozhdalis', starilis' i umirali, a beskonechnyj
pir prodolzhalsya v ih pirshestvennom zale. V tu poru lyudi byli sil'nee i znali
kuda bol'she nashego, ibo oni byli blizhe k Predvechnym.
     Georg  azh  pripodnyalsya  na  lokte.   Nesomnenno,  on  ne   ozhidal,  chto
vstrechennyj im  brodyaga okazhetsya skazitelem, da eshche takogo  klassa. Mysli ob
ubijstve i dazhe o zhenshchinah vyleteli u nego  iz  golovy; on zhdal pauzy, chtoby
zadat'  vertevshiesya na yazyke voprosy. Kto ty? CHto ty znaesh' o Predvechnyh? Da
znaesh' li ty, kto pered toboj?
     - Moj  tost budet  koroche,  i  ya veryu,  chto solnce  ne uspeet zajti,  -
obnadezhil  ego  Hayam.  -  Kogda ya prohodil po etoj  blagoslovennoj  strane v
pozaproshlyj  raz, vozdelannye polya tyanulis' po obeim storonam dorogi, i ya ne
mog  projti desyatka lig, chtoby menya ne uznali i priglasili vypit' i zakusit'
dobrye  karavanshchiki.  Kogda  ya  shel etoj  zhe  dorogoj  v  proshlyj raz,  menya
vstrechali  vsadniki  v  seroj  forme  i  obyskivali  stol'ko  raz,   skol'ko
trebovalos', chtoby vse moe imushchestvo perekochevalo k nim. Imya Hayama Skazitelya
govorilo im ne bol'she, chem moi mol'by i pros'by vyzyvali u nih zhalosti.
     Georg,  uzhe  sobravshijsya bylo  perebit' skazitelya, peredumal.  Imya Hayam
bylo  emu  znakomo. Kak  vsyakij skazitel',  on  otrabatyval  ugoshchenie,  yavno
nadeyas' perehvatit' eshche i paru mednyh monet.
     Pust' govorit, reshil Georg, vse ravno Detmara s mesta ne sdvinesh'.
     -  YA  byl schastliv pokinut'  Faringiyu  zhivym,  -  prodolzhal Hayam,  -  i
poklyalsya v dushe  nikogda ne zabredat'  bol'she v eti kraya. No  lyudi SHertora i
Gambary, yuzhnye pogonshchiki drakonov i piraty Velikogo morya - vse oni trebovali
rasskazov o novyh vremenah, nastavshih v  Seroj Strane.  I togda  ya  zashil za
podkladku sem' zolotyh i dvadcat' dve  serebrennye monety i snova otpravilsya
syuda, k zhivushchim v tumane. YA  shel otkryto, kayas' v svoih pregresheniyah  protiv
Pervogo  Voina, i  sam otdaval  to  nemnogoe, chto imel; i vot ya v tretij raz
prohozhu  mimo  Ganneda, nesya  s  soboj  rasskazy  krest'yan i  remeslennikov,
videniya magov i otkroveniya prorokov. A potomu  ya p'yu za to,  chtoby skazanie,
kotoroe ya slozhil o t'me nad Landorom, doshlo do ushej Georga Velikolepnogo!
     S etimi slovami  Hayam  chut'  pripodnyal  chashku i  oprokinul  ee  v  svoyu
privychnuyu k takim operaciyam glotku.
     Georg, uslyshav poslednyuyu frazu, pokosilsya  na Detmara.  Tot flegmatichno
prodolzhal svoe nemudrenoe  zanyatie,  odnako bylo  zametno,  chto  golova  ego
povernuta  tak, chtoby slyshat' kazhdoe slovo.  Georg  usmehnulsya -  nu do chego
hiter  etot  Detmar! Pryamo kak s zhenshchinami - vidu ne podast, a hochet  pobole
moego!
     - Ty vyigral  pervuyu  partiyu, - skazal Georg,  i kuvshin  snova napolnil
hayamovu chashku. - Hochesh' sygrat' eshche?
     Hayam  vyrazitel'no posmotrel  na misku  s kamshirom.  Georg usmehnulsya i
tknul  v  misku   krivym  ukazatel'nym  pal'cem;   ot  miski  otdelilas'  ee
poluprozrachnaya kopiya, poplyla k Hayamu, nalivayas' vesom,  i tknulos'  v kover
uzhe polnost'yu gotovaya k upotrebleniyu.  Hayam zacherpnul kamshir, s naslazhdeniem
zhevnul neskol'ko raz i prichmoknul:
     - Pishcha, dostojnaya Izbrannyh! - proiznes on, zakatyvaya glaza.
     Georg prenebrezhitel'no mahnul rukoj. Ochevidno, sam on tak ne schital.
     - Na etot raz, - podmignul on Hayamu, - priz budet men'she. Ty rasskazhesh'
kakuyu-nibud' svezhuyu faringskuyu  novost', a ya reshu, stoit  li ona togo, chtoby
vyslushat' vse tvoi rosskazni!
     Hayam zametno priobodrilsya. Tak priyatno, kogda tebya bol'she ne sobirayutsya
ubivat'. Georg zhe ustroilsya na podushkah poudobnee i prigotovilsya slushat'. On
niskol'ko ne somnevalsya v dushe, chto Hayam vyigraet i vtoruyu partiyu.
     -  Vchera rano  utrom,  pod SHan-Kattrasom, v  malen'kom selenii Flammet,
kogda sumerki  otstupali v glubinu lesa, -  nachal  Hayam napevno, i  Valentin
glazami  Georga  vdrug uvidel  - smutno,  otryvochno,  tochno vspominaya  davno
proshedshie sobytiya - polyanu pozadi "Ryzhego Feniksa"; uslyshal  shelest listvy i
skrip otvoryaemoj dveri. Hayam nachal pokazyvat' -  i Georg smotrel,  smotrel s
udovol'stviem, niskol'ko ne vozmushchayas' primenyaemoj magii.
     Valentin vmeste s Georgom s udovol'stviem  dosmotrel korotkometrazhku do
konca. Istoriya Roberto  Arrano,  velikogo  istrebitelya  zombi,  zastignutogo
vrasploh  so  spushchennymi  shtanami,   vyglyadela   v  ispolnenii  Hayama   kuda
zanimatel'nee, chem na samom dele. Zombi veselo otstupili v les, nesya s soboj
svyazannogo po rukam i nogam Roberto, i pervyj luch voshodyashchego solnca upal na
verhushku piramidal'nogo topolya, odinoko stoyavshego posredi opustevshej polyany.
     - Govoryat, - snova  uslyshal  Valentin  golos samogo Hayama, -  chto zombi
teper' vernut sebe byloe vliyanie, i Seromu Voitelyu snova pridetsya mirit'sya s
nochnoj vlast'yu.  Vot poslednyaya  iz novostej,  uslyshannaya mnoyu v  Faringii, -
zaklyuchil Hayam i odnim mahom vlil v sebya vse otpushchennoe emu pivo.
     Georg  coknul yazykom. Emu ponravilos', ran'she on tol'ko ponaslyshke znal
o  skazitelyah,  nasylayushchih  videniya. K  tomu zhe, kak  vnezapno  pochuvstvoval
Valentin,  Georg popal syuda iz dalekogo proshlogo,  veka iz shestnadcatogo, i,
konechno,  ne vidal  v  zemnoj  zhizni ni  videomagnitofona,  ni dazhe pribytiya
poezda.
     -  CHto  skazhesh'?  - obratilsya on  k Detmaru,  pochesyvaya  promezhnost'. -
Poslushaem eshche?
     - Poslushaem, - soglasilsya Detmar, ne oborachivayas'. Po intonacii Georg -
a  vmeste s nim i Valentin -  dogadalsya,  chto u ego uchenogo druga  chto-to ne
laditsya.  Eshche  by,  skol'ko  let  proshlo'  Ot Brasletov podi i  sleda-to  ne
ostalos'.
     Valentin nakonec ulovil,  chem  zhe takim  zanimaetsya Detmar.  S  pomoshch'yu
Landorskogo  ZHezla tot  pytalsya  vosstanovit'  sposob, kotorym Seryj Voitel'
prevratil v netlennye trupy nebol'shuyu povstancheskuyu armiyu. Poluchalos' ploho;
po-vidimomu, skazyvalsya nedostatok praktiki v issledovaniyah takogo roda.
     - Ty vyigral  i  vtoruyu partiyu!  -  ob®yavil  Georg.  Hayam  poklonilsya i
zaglyanul  v  pustuyu chashku.  Kuvshin poslushno  vzmyl  v  vozduh. -  Ty  mozhesh'
rasskazat'  nam svoyu faringskuyu istoriyu, a nagradoj na etot  raz budet sushchij
pustyak, - Georg nedobro usmehnulsya. - Esli istoriya mne ponravitsya, ya ispolnyu
lyuboe tvoe zhelanie!
     - Lyuboe?! - peresprosil Hayam, edva ne vyroniv chashku.
     - Lyuboe, - podtverdil Georg, s  naslazhdeniem glyadya  na  izumlennoe lico
Hayama.  Georgu  nravilos' byt' Izbrannym, osobenno - inkognito.  Radi  takih
momentov  stoilo  zhit'!  Eshche raz  Georg  pohvalil  sebya za mudroe  reshenie -
otkazat'sya  ot oficial'noj  vlasti  radi  tajnogo  mogushchestva.  Kakaya bezdna
udovol'stvij vperedi, i samoe zabavnoe iz nih - segodnyashnij Den' Edineniya!
     Ruka Hayama,  derzhavshaya chashku, slegka drognula,  i  on  pospeshno  sdelal
neskol'ko glotkov. Po-vidimomu, obeshchanie Georga on prinyal za chistuyu monetu.
     Valentin na mig vyklyuchil Obruch. CHert, Hayam emu poveril! Ne daj bog, eshche
pozhelaet, chtoby tal'meny otkazalis' ot svoih  planov. Georg-to imel  v  vidu
sovsem drugoe - zoloto,  vino,  zhenshchiny; kak samoe krutoe - imenie na beregu
Velikogo Morya.  Obychnye  mirskie  zabavy.  Emu  ne  bylo  nikakogo  dela  do
vseplanetnyh katastrof.
     Valentin prikinul rasstoyanie. Pozhaluj, dotyanus'; nu i chto tolku? Georg,
konechno,  tol'ko eshche pushche  razozlitsya, sharahnet po ploshchadyam - i vechnaya slava
geroyam. Net uzh, pust' Hayam sam vykruchivaetsya.
     - Osennij prazdnik urozhaya vydalsya v tom godu dozhdlivym i neradostnym, -
nachal Hayam svoyu istoriyu, i pochti tut zhe  navedennaya im kartinka razvernulas'
pered  Valentinom.  Navisshie  nad gorodom  tuchi, mrachnye,  pokrytye  chernymi
potekami  gorodskie   steny.  Malen'kij  otryad   vsadnikov  v  seryh  plashchah
pod®ezzhaet  k vorotam,  razbryzgivaya gryaz'. Po  uzkim  ulochkam,  oprokidyvaya
povozki  i  razbrasyvaya v  storony prohozhih,  otryad ustremlyaetsya napryamuyu  k
dvorcu. Konnyj patrul'  strazhi pregrazhdaet emu put' - i tut  iz ruki pervogo
vsadnika vyryvaetsya oslepitel'nyj luch. Mechutsya  loshadi,  razbegayutsya zevaki,
razrublennye tela strazhej padayut v gryaz'.
     Hayam rasskazyval ne toropyas', podrobno, epizod za epizodom, vsyu istoriyu
vocareniya i pravleniya  Gabrielya Serogo Voitelya. Slushavshij  ego perenosilsya s
mesta na mesto, ot sobytiya k sobytiyu; vmeste s  nepokorivshimisya blagorodnymi
farami   stoyal  on  u   Poslednej  Steny,  vmeste  s   likuyushchimi  gorozhanami
privetstvoval  Serogo  v   ocherednom  bez  boya  sdavshemsya   gorode.   Vot  s
raznosherstnym Narodnym Vojskom  osazhdaet on zamok nepokornogo gercoga Bonga,
vot  ochishchaet goroda  i  vesi  ot skverny,  komanduya otryadami Voitelej, veshaya
predatelej i rasstrelivaya vragov iz arbaletov.
     Do  samogo  gorizonta  prostiraetsya pole,  v kotorom s trudom  uznaetsya
nyneshnyaya pustosh'.  YArko svetit solnce; zheltye  i  golubye cvety kachayutsya  na
perednem  plane.  Za  nimi,  skol'ko  hvataet  vzglyad  -  tolpa  vooruzhennyh
krest'yan,  ogromnaya   armiya  myatezhnika  Bagrata.  Malen'kij  otryad  Voitelej
vyskakivaet iz-za holma i  ostanavlivaetsya  pered yavno prevoshodyashchij  siloj.
Obrechennost'  i  gotovnost'  umeret'  na  licah;  yarostnye  vopli  krest'yan.
Vnezapno nebo prorezaet  ognennaya polosa i padaet mezh  dvuh voinstv. Velikij
Voitel' stryahivaet plamya i gnevno smotrit na vosstavshih. V nego letyat strely
-  i vtykayutsya v  zemlyu u ego nog; on  podnimaet obe ruki,  slovno  potryasaya
kandalami.  V  vozduhe nad  ego  golovoj sgushchaetsya  rozovoe oblachko tumana i
medlenno napolzaet  na vosstavshih.  Ot  perednih  ih  ryadov  k zadnim  bezhit
neslyshnaya  volna: lyudi  zamirayut,  pokryvayas'  belesym  naletom, i  medlenno
osedayut na zemlyu. Minutu spustya vse pole  pokryto belym, i mertvennaya tishina
stoit vokrug.
     A on sil'nee,  chem kazhetsya, podumal Georg po etomu povodu. Uzhe togda on
umel  bol'she, chem Detmar - sejchas. Horosho,  chto nas dvoe,  inache prishlos' by
ego prosto ubit'.
     A Hayam  mezhdu tem prodolzhal svoj rasskaz. Valentin,  videvshij  vse  eto
raz, navernoe, v  shestnadcatyj  -  operativnaya istoriya, kak zhe, obyazatel'nyj
seminar, - zainteresovalsya tem, kak zhe vse  eto  delaetsya.  Govoril Hayam, po
sravneniyu s  napevnymi pervymi frazami, sovsem nemnogo;  no pri  etom on tak
zhivo predstavlyal  sebe proishodyashchee, chto  govorit' nichego i  ne trebovalos'.
Tak  byvaet  vo sne, kogda vnezapno  osoznaesh', chto snovidenie  soprovozhdaet
nekij golos, nazyvayushchij predmety, i te voznikayut, povinuyas' emu. Hayam sluzhil
etim golosom, i vse slushavshie ego videli odin i tot zhe son.
     "Ili ya, ili zombi!"  -  govorit Seryj svoim priblizhennym, i te sklonyayut
golovy v znak povinoveniya. Oranzhevoe solnce vstaet nad  zhivopisnym malen'kim
gorodkom; otsyuda, s  vysokogo  holma, na kotorom  raskinulos'  kladbishche,  on
viden  kak  na  ladoni. Ogromnyj koster pylaet  u  podnozhiya holma;  verenica
razverstyh mogil, lyudi v nagluho zastegnutyh  odezhdah,  slovno  chumnye vrachi
srednevekov'ya. Otryad  Voitelej sledit za tem,  chtoby ni odna  mogila ne byla
propushchena;  gluhoj  ropot  i rastushchaya  gora polusgnivshih  tel.  Pole  zreniya
rasshiryaetsya,  vokrug  bystro temneet,  s vysokogo  Detterskogo  hrebta vidny
tysyachi kostrov.
     Pravil'no, odobril Georg, zombi nuzhny tela;  sozhgite mertvecov, i zombi
ischeznut. Gabriel' Ubijca Mertvyh! Krasivo zvuchit, chert voz'mi! Na mig Georg
vspomnil  sobstvennye  tituly,  i  legkaya  toska o  bylom velichii  szhala ego
serdce. Plevat'; zahochetsya po-nastoyashchemu  - Landor  vozroditsya,  reshil on. I
zametno rasshiritsya.
     Georg ulybnulsya.  Kaznim Gabrielya,  i na sever!  Davno  pora  poschitat'
rebra Heoru Bessmertnomu!
     Valentin  na  mig  otklyuchil Obruch.  Opyat' Heor. Vot uzh kto bol'she  vseh
zainteresovan  v gibeli tal'menov. Interesno, ne  priplachival li on Velikomu
CHernomu? Ili -  Valentin  neveselo  usmehnulsya - poobeshchal zaplatit', a potom
ubil, s cel'yu ekonomii? Vprochem, dlya pangijskogo maga eto bylo by uzh slishkom
po-chelovecheski...
     Vklyuchiv Obruch  vnov',  Valentin  oshchutil neponyatnoe  bespokojstvo. Georg
ves' podobralsya, blagodushie naproch' pokinulo ego. Pered glazami plyli  ulicy
Ampera; prekrasnyj yasnyj den',  lyudi v  prazdnichnyh  odezhdah, flagi, serye s
krasnym kosym krestom.
     Na  central'noj ploshchadi tolpa,  na  prostornom  balkone  Hrama  - Seryj
Voitel' i  ego nemnogochislennaya svita.  Da eto zhe Den' Edineniya - vse verno,
polovina tolpy - Voiteli, polovina  - kandidaty v onye' Vot Seryj po shirokoj
lestnice shodit s balkona, chtoby  obnyat'sya s vernymi soratnikami - ego obraz
nachinayut mnozhitsya,  ved' on dolzhen obnyat'sya  s  kazhdym iz sobravshih tysyach  i
tysyach voinov.
     I tut  tolpa razdaetsya  v  storony, kak prorezaemaya  plugom zemlya.  Dva
cheloveka  s  nepokrytymi  golovami nespeshnym shagom,  no ochen', ochen' bystro,
bukval'no skol'zya nad zemlej, priblizhayutsya k Seromu. No  etogo eshche ne  bylo,
dumaet Georg  v panike,  eto zhe tol'ko eshche budet! Seryj perestaet mnozhit'sya,
ego teni slivayutsya v odnu groznuyu figuru, vozvyshayushchuyusya nad prishel'cami. Nad
ploshchad'yu  raskatisto  pronosyatsya  groznye slova, a  potom nad  vsemi  troimi
vspyhivaet siyanie. Georg i Detmar korchatsya v luchah sveta, ispuskaemogo Serym
iz  obeih  ruk,  a  tot  potihon'ku  umen'shaetsya  v  razmerah  i  stanovitsya
poluprozrachnym, prizrachnym, istlevshim.
     A zatem - bol' pronzaet dazhe Valentina,  lish' tol'ko podglyadyvayushchego za
Georgom - udar v kazhduyu kletku tela,, v kazhdyj nerv, i chernota, i neponyatno,
gde  verh,  a gde niz, i  kto  ya takoj. Iz temnogo oblaka, okutavshego zemlyu,
glaz  nablyudatelya podnimaetsya vverh, vidya povsyudu odno i to zhe: vzdybivshuyusya
zemlyu, yazyki  plameni, rvushchiesya k nebesam, tuchi para,  podnyavshiesya  tam, gde
vody  okeana  hlynuli  v  otkryvshiesya  provaly. Vse  vyshe  i  vyshe,  poka na
gorizonte ne poyavlyaetsya Podnebesnaya  - i  lish' tol'ko tam vyvorachivayushchayasya v
sudorogah zemlya kazhetsya spokojnoj.
     Valentin otklyuchil Obruch. Ego tryaslo. Nesomnenno, eto luchshij epos Hayama,
podumal  on. Bolevoj udar  -  eto  nado bylo  pridumat', vo  snah takogo  ne
pochuesh'.  On dazhe takoe mozhet! I obshchij emocional'nyj fon, polnaya  beznadega.
Nu, esli eto ne podejstvuet...
     Valentin  uvidel,  kak  vskochil  na  nogi Georg i  kak  Hayam  v  strahe
otpolzaet ot nego, ne reshayas' dazhe podnyat'sya.
     - CHto ty pozvolyaesh' sebe, nichtozhnyj cherv'! - zaoral Georg tak, chto bylo
slyshno bezo vsyakogo Obrucha. Valentin, maternuvshis', vrubilsya obratno. - Tebe
pozvolili  rasskazat' istoriyu,  a ty  posmel proniknut' v  nashi mysli?  Tvoya
smert' ne budet teper' legkoj, podlyj mag!
     Valentin  neskol'ko uspokoilsya. Georg, hot' i byl razgnevan, sohranyal v
glubine  dudi nekotoroe  lyubopytstvo.  Otkuda  proklyatyj  mag vzyal  vse  eti
kartinki? My s Detmarom nichego podobnogo ne planirovali!
     Pytki pytkami, a mgnovennaya smert' Hayamu poka ne ugrozhala.
     - Prorochestva... Prorochestva... - bormotal Hayam, skorchivshis' i zakryvaya
lico rukami. - YA ne znal, chto eto vy, o Velikolepnyj...
     -  Prorochestva?! - Detmar nakonec soizvolil prisoedinit'sya k razgovoru.
- CH'i zhe eto prorochestva?
     On brosil na Georga bystryj  vzglyad, szhav  guby i pokachav golovoj. Ved'
imenno  tak  my i  sobiralis'  postupit',  prochital  Georg  ego  talismannoe
poslanie, no sovsem ne tak sobiralis' zakonchit'! Esli by eto skazitel' chital
nashi mysli, konec byl by sovsem drugim! Vse ravno nado ubit', podumal Georg,
mag vse-taki, polozheno;  i opyat' shchemyashchee chuvstvo zastavilo  ego pomorshchit'sya:
kak prosto bylo by vse desyat' let nazad.  Podzemnaya tyur'ma, palachi; k vecheru
mag uzhe rasskazal by svoyu podlinnuyu  istoriyu. A sejchas dazhe doprosit' tolkom
nekogda.
     -  Ninel'  Alissinskoj,  gospodin,  -  prolepetal  Hayam,  -  ona  ochen'
populyarna v  Ligii, i govoryat, chto vse ee  prorochestva sbyvayutsya. YA pozvolil
sebe...
     Georg polozhil ruku na talisman.  Vrode ne  vret; napugan,  no  ni  odno
slovo ne svetitsya zheltym.
     Valentin opyat' otklyuchil  Obruch. Kretin! U  nego moguchij  talisman, a on
ispol'zuet  ego kak... kak molotok,  chto li! Bezdar' srednevekovyj! Cvetovoe
kodirovanie emocional'nogo fona  - eto zh samyj primitivnyj analog poligrafa,
ego mozhno dazhe s pomoshch'yu  vizomona sdelat', tol'ko nastroit' kak sleduet. Da
tol'ko  ne rabotaet  ono tolkom  - napryazhenie lovit, no  podi  uznaj, otchego
chuvak napryagsya - to  li vret, to li  boitsya, to li  do vetru hochet...  Ezheli
Georg  po zheltomu fonu  lozh'  opredelyaet,  eto zh  skol'ko  narodu  on  zazrya
perebil! Odno slovo, tal'men.
     Hayam  mezhdu tem podnyalsya  nakonec  na  nogi  i  stoyal, ponuriv  golovu.
Valentin podklyuchilsya.
     - Sama-to istoriya tebe ponravilas'? - pochti krichal Detmar.
     - Nu i chto? - Georg pozhal plechami. Oh uzh etot Detmar, vechno vmeshivaetsya
ne v svoe delo.
     - Ty obeshchal, - napomnil Detmar. - I on ne shpion!
     - On kuda huzhe! - vzrevel Georg. - Ne hvatalo, chtoby on rasskazyval eto
po  vsemu  Poberezh'yu!  CHto  my vdvoem  ne  smogli  odolet'  Serogo!  -  On s
nenavist'yu posmotrel na Hayama; tot ves' szhalsya v predchuvstvii udara.
     -  On tol'ko peredal prorochestvo, -  gnul svoe Detmar.  -  Sderzhi  svoe
slovo, rasskazhi emu, chto budet na samom dele, i ty poluchish' vmesto trupa eshche
odnogo storonnika!
     Georg pomorshchilsya. Imel ya etih  storonnikov! Odnako ssorit'sya s Detmarom
emu ne hotelos'. Vse-taki ZHezlom  Detmar vladeet  luchshe, chem ya -  Igloj; i s
Serym segodnya drat'sya... Vnezapno ego osenilo.
     - YA obeshchal ispolnit' lyuboe tvoe  zhelanie, - ryavknul on na  Hayama. - Tak
vot: zhit' hochesh'?!
     Hayama hvatilo tol'ko na to, chtoby molcha kivnut'.
     -  Tvoe zhelanie  ispolneno! - vzrevel Georg  i zahohotal. -  YA  ne ub'yu
tebya! A  teper' slushaj moe  prorochestvo, i poprobuj tol'ko eshche raz zakonchit'
svoyu istoriyu po-drugomu! - On vyhvatil Iglu i ustremil v nebo alyj luch. Hayam
pobelel ot straha.  |tot luch mog razrubit' popolam celyj gorod. - Segodnya na
prazdnike Edineniya Seryj budet skovan po  rukam i  nogam, razdet, privyazan k
stolbu,  i kazhdyj  iz  Voitelej,  zhelayushchij  ostat'sya  v zhivyh, dolzhen  budet
nadrugat'sya nad nim! |tot prazdnik zapomnyat v Faringii nadolgo!
     Hayam opustil golovu eshche nizhe. Vidimo, on nakonec ponyal, chto eto takoe -
razgovarivat' s tal'menami.
     - Ty zakonchil, Detmar?  - razdrazhenno sprosil Georg, bol'she ne glyadya na
unichtozhennogo skazitelya.
     - Potom razberemsya, - mahnul rukoj Detmar.
     -  Sam  razberesh'sya,  -  utochnil  Georg.  -  Govoryat,  v  Ampere   est'
bordel'chik,  gde  shlyuhi  podobrany  po  cvetu kozhi  -  ot molochno-belogo  do
issinya-chernogo, i pritom vse  s odinakovoj figuroj,  tak  chto mne  budet chem
zanyat'sya... Ladno, - prerval on svoi mechtaniya. - Poleteli.
     Detmar kivnul, opuskaya ruki  na ZHezl. Podnyavsheesya oblako pyli zastavilo
Hayama zakryt'  lico rukami, a  potom  Valentin ponyal, chto snova  stal  samim
soboj. Tal'meny pereneslis'; kontakt s Obrucha s Georgom oborvalsya.
     Hayam podnyal golovu, pokosilsya v storonu roshchi i gromko chihnul.


     A u hranitelej svyatyni
     palec plyashet na kurke...

     Tyazhelo  v derevne  bez  nagana, podumal  Valentin.  Glupy  tal'meny, no
upryamy; nichem ih ne projmesh', krome magicheskogo kinzhala.
     Manuel' neslyshno soskol'znul  s dereva. Valentin  vzdohnul i posledoval
za nim.  Talion  uzhe prohazhivalsya vzad-vpered po  polyane, otreshenno  glyadya v
prostranstvo.
     Poslyshalsya  shum lomaemyh vetok, i na polyanu  vyvalilsya Hayam.  V ruke on
po-prezhnemu derzhal  prozrachnuyu chashku,  yarkie  odezhdy ego byli pokryty pyl'yu.
Hayam perevel duh i vykriknul kakoe-to drevnee rugatel'stvo.
     - Ponravilos'?  -  hmuro sprosil  Manuel'.  Hayam  mahnul levoj  rukoj i
medlenno podnes chashku k gubam, slovno  na  bankete.  Valentin  s  udivleniem
otmetil, chto skazitel' ne tol'ko ushel zhivym ot tal'menov, no dazhe izlovchilsya
unesti s soboj nemnogo piva.
     - Pivo -  bozhestvenno, -  dolozhil Hayam, prichmokivaya. -  Pojmat' by etih
Izbrannyh, posadit' na cep' da traktir otkryt' - ot klientov otboyu ne budet!
     Hayam derzhalsya vpolne uverenno, no Valentin vse  zhe  otmetil, chto ruki u
nego zametno drozhat.
     - Kuda oni napravilis'? - sprosil Valentin, obrashchayas' bol'shej  chast'yu k
Talionu.  S  Hayamom vse bylo yasno, vyzhil, i slava bogu.  Valentin ponyal, chto
osobo i ne rasschityval na ugovory skazitelya.
     -  Skoree, vsego, v SHingozak, posmotret'  pepelishche, -  otvetil Manuel'.
-Izbrannye redko menyayut plany.
     Talion by skazal, chto oni  prinadlezhat Svetu,  podumal  Valentin. Ravno
kak osly i barany.
     - A potom?
     - Potom  - Ganagan, gde Detmar  sobralsya izuchat'  iskusstvo  Serogo.  -
Manuel' pochesal v golove.  -  Ni odin iz nih ne znaet, kak poslat'  Ognennuyu
Strelu.
     -  Da-a? - proiznes Valentin udivlenno.  Ochen' interesno! Pohozhe,  nashi
druz'ya-tal'meny  ne  shibko preuspeli  v  boevyh  iskusstvah?  A  chto, vpolne
vozmozhno - oni zh ne voevali sem' let s sobstvennym narodom.
     Interesno, pochemu oni tak uvereny, chto pobedyat?
     Valentin fyrknul. Pochemu, pochemu! Uma net, vot pochemu.
     - Kuda  my  teper'  napravimsya? - narushil  molchanie  Hayam.  On  spryatal
dobytuyu s boem  chashku  sebe v  kotomku i vyter  vspotevshie ruki ob  zhilet. -
Kazhetsya,  Talion,  ty  sobiralsya  ubit'  odnogo  iz  Izbrannyh?  Togda  odin
podhodyashchij moment ty uzhe propustil!
     Talion nakonec perestal meryat' polyanu shagami i vzglyanul na Hayama.
     -  Ne  sejchas,  - proiznes Talion i  pokachal golovoj. -  Mne  nuzhno vse
podgotovit'. Sejchas my napravimsya v Ganagan.
     - Zachem eto? - pointeresovalsya Valentin.
     - YA hochu sam pogovorit'  s Izbrannymi, -  skazal Talion. Uvidev na lice
Valentina  skepticheskuyu  usmeshku,  on sdelal uspokaivayushchij  znak rukoj.  - YA
znayu,  chto  eto  bespolezno, Faler.  No  ya  ni  razu  v  zhizni ne  govoril s
Izbrannymi.
     Aga, podumal Valentin. Talion-to dumaet, chto segodnya emu konec!
     On pozhal plechami:
     -   Pochemu   by  i  net?   Razgovory   s   Izbrannymi   ne   otlichayutsya
prodolzhitel'nost'yu. Tem bolee, chto  sam  ya  poka ne pridumal, chto nam delat'
dal'she.
     Razve chto sletat' obratno v zamok i pomoch'  Branbo kopat'sya v podvalah.
Ili perebrat'  v pamyati kollekciyu boevyh zaklinanij, v  kotoryh ya nikogda ne
byl osobo silen...
     -  Oni  tebya ub'yut, -  neozhidanno skazal Manuel'.  Talion molcha kivnul.
Hayam mahnul rukoj i otvernulsya, chtoby plyunut' v storonu.
     - CHto znachit - ub'yut?! - sprosil opeshivshij Valentin. - Ved' Hayama zhe ne
ubili?
     -  Talion mag,  - poyasnil Manuel', - i pochti grossmejster. Georg boitsya
magov i  staraetsya unichtozhat' ih pri pervoj  zhe vozmozhnosti. On ni za chto ne
poverit, chto vstrecha s magom sluchajna, i tut zhe reshit, chto etot mag - shpion,
ubijca ili eshche kto-to, kogo sleduet nemedlenno unichtozhit'.
     - Tak kakogo zhe hrena? - vozmutilsya Valentin, sgoryacha perejdya na zemnuyu
maneru vyrazhat'sya. - Talion, ty chto, spyatil?!
     - YA dolzhen pogovorit' s  Izbrannymi,  -  gnul svoe el'f. - V den' svoej
smerti ya imeyu  pravo na bezumie.  Byt'  mozhet, mne udastsya ponyat', v chem  ih
slaboe mesto.
     - Ochen' poleznoe znanie - na tom svete, - Valentin postuchal po  golove.
- Tebya zhe ub'yut, ne ponyal chto li?
     - YA  uspeyu peredat' vam vse, - Talion  pechal'no  ulybnulsya.  - Na eto u
menya hvatit sily.
     Valentin  smotrel  na  spyativshego el'fa  i lihoradochno  soobrazhal,  chto
delat'. Kak  tam bish'  fiksiruyushchie  zaklyat'ya? "Kol'co"? Ili  luchshe "shtopor"?
Talion s ponimaniem ulybnulsya:
     - Dazhe ne pytajsya, - skazal on, glyadya Valentinu v glaza. - YA sil'nee.
     Ot takoj naglosti Valentina brosilo v zhar.
     - Ty uveren?  - sprosil  on  nasmeshlivo.  - Ved' ty hot'  i  pochti,  no
vse-taki ne grossmejster!
     Talion slegka smutilsya, no ne otstupil:
     - Do posvyashcheniya mne ostavalos' dva mesyaca.
     - Togda po zvaniyu my ravny,  - s nehoroshej usmeshkoj otmetil Valentin. -
Mozhet byt', sravnim moshch'?
     On vystavil vpered  pravuyu ladon',  slegka  podognuv  konchiki  pal'cev.
Samyj prostoj znak - CHistaya Sila, bez vsyakogo Iskusstva.  Imenno tak prinyato
proveryat',  kakoj iz magov sil'nee: uperet'sya drug drugu v ladon'  nevidimym
potokom Sily i  davit', davit',  davit', poka odin  iz sopernikov ne poletit
vverh tormashkami.
     Samoe  interesnoe,  chto  etot  ritual,  ravno  kak  i  sistema  zvanij,
sovpadali i v |bo, i na  Poberezh'e. Valentin ne zrya  otmetil, chto  po zvaniyu
oni  s Talionom  byli ravny  - sam  on  tozhe uchastvoval  v  kvalifikacionnyh
turnirah,  i  uzhe  dvazhdy  pokazyval  grossmejsterskie rezul'taty.  Eshche odin
turnir, i pravo na kvalifikacionnye  boi v  karmane. Tak chto ya  i sam  - bez
pyati minut grossmejster, podumal Valentin.
     Talion molcha podnyal svoyu ladon', prinimaya vyzov.
     Valentin otpustil Silu.
     Mamma mia!
     V ladon' tochno  tank upersya. Talion davil tak,  kak, pozhaluj, nikto  do
nego. Valentin migom  vspotel, no prodolzhal  soprotivlyat'sya. V konce koncov,
masteram ya eshche ni razu ne proigryval! Valentin vdrug stalo interesno, smozhet
li on vyderzhat' davlenie Taliona prosto tak, v gluhoj zashchite.
     Prostoyav, drozha i  oblivayas' potom, paru minut,  Valentin ubedilsya, chto
smozhet. Nu-s, mister el'f, a esli tak?
     Konechno, eto byl ne  sovsem chistyj priem. Pangijskie magi  pol'zovalis'
magiej, nakoplennoj  za  mnogie gody v sobstvennom tele; zemlyane  zhe  prosto
cherpali  ee iz okruzhayushchego prostranstva. Poetomu  v zatyazhnyh magicheskih boyah
preimushchestvo bylo na storone zemlyan - ih Sila ne ubyvala so vremenem.  Hotya,
s drugoj storony, po sile pervogo udara pangijcy ne znali sebe ravnyh.
     Valentin slegka  podal ladon'  vpered, vypuskaya  cherez nee sobrannuyu po
okrestnostyam  Silu.  Talion  pobelel  i  zakusil gubu  -  krajne  nepriyatnoe
vyrazhenie na  prekrasnom  el'fijskom  lice.  Valentin  pokachal  golovoj  - i
pribavil eshche.
     Vnezapnyj  poryv vetra  hlestnul  po  trave, i  soprotivlenie  ischezlo.
Talion  otletel metrov na  desyat' i upal navznich',  raskinuv ruki.  Valentin
vyter pot so lba.
     - Sila - ne  argument, - skazal on nazidatel'no, imeya v vidu  zayavlenie
Taliona. Odnako Manuel' s Hayamom, s raskrytymi rtami glyadevshie na  rezul'tat
poedinka, vryad li ponyali ego pravil'no.
     - |-e...  -  vydavil  Hayam. - Mozhet byt',  Faler, tebe  i s  Izbrannymi
pomeryat'sya siloj?
     - Bej svoih, chtoby chuzhie boyalis', - otvetil Valentin mashinal'no. On eshche
ne  prishel v  sebya posle shvatki. Serdce  kolotilos'  kak beshenoe,  v golove
gudelo.  Interesno, smog by ya pribavit' eshche? I  skol'ko? Naskol'ko ya  voobshche
krut?
     Proisshedshee  zastavilo Valentina vspomnit' slova Zanga. Prikonchit, mol?
SHellera? Zang  yavno somnevalsya, chto takoe  v principe  vozmozhno. I, sudya  po
rezul'tatam poedinka, v ego somneniyah chto-to bylo.
     Valentin  prinyalsya  gluboko  dyshat',  chtoby skoree vosstanovit'sya. Nado
polagat',   uchenik   Velikogo   CHernogo   byl   daleko   ne   poslednim   iz
pochti-grossmejsterov.  Znachit, mozhno  schitat',  chto  po  klassu  ya chut'-chut'
povyshe... sam sebya ne pohvalish', nikto ne pohvalit. A povyshe -  eto kak kto?
Skol'ko sejchas na Pange grossmejsterov? Heor, razumeetsya, no on v Palate uzhe
let sto ne poyavlyalsya, potom  Akosta, starovat,  no eshche ochen' nichego, Vannor,
opyat' zhe, no etot vryad li mnogo sil'nee Taliona, ot horoshej zhizni k Seromu v
usluzhenie ne hodyat.  Da,  eshche |rioh,  kak ya mog zabyt', on pozhaluj naravne s
Heorom budet, i k tomu zhe priyatel' Detmara, i eshche etot, kak ego, iz Bajsana.
Okara? Otara? Net, skoree vse-taki  Okara. Nu vse ravno, on  ne iz krutyh. V
osnovnom amulety delaet, hotya amulety - vysshij klass.
     Nu, i eshche nashi - Tangast i Polirem. Valentin pripomnil  svoi  vstrechi s
Tangastom.  Da, oshchushcheniya on vyzyval specificheskie - no ne shibko sil'nee, chem
Talion. I kuda slabee Velikogo CHernogo.  Oh, horosho, chto ya zemlyanin, podumal
Valentin,  bud' ya pangijcem, ot  menya by narod prosto sharahalsya  by! S takoj
moshch'yu i po ulicam-to hodit' neprilichno...
     Zavershiv seans vospominanij,  Valentin  otmetil,  chto  dyhanie  nakonec
vosstanovilos'.  Itak,  chto  my  imeem?  Po  suti,  polovina  izvestnyh  mne
grossmejsterov  budet  poslabee  Taliona. A  ved'  oni schitayutsya prakticheski
bessmertnymi. Valentin  coknul  yazykom. Von  ono  pochemu Zang  mne nichego ne
skazal! I v samom dele - chto mozhet sluchit'sya s grossmejsterom?!
     Da hotya by vot eto. Valentin posmotrel na Taliona.
     |l'f sidel, opirayas' odnoj rukoj  na zemlyu, i muchitel'no medlenno sharil
za  pazuhoj svobodnoj  rukoj.  Nakonec  iz-pod  skladok plashcha vyrvalis' luchi
zheltogo  sveta.  Amulet,  soobrazil  Valentin. Vot tebe i grossmejster,  bez
amuleta dazhe vosstanovit'sya ne poluchaetsya. A voobshche-to ideya horosha - derzhat'
chast' magii v amulete, chtoby vnimaniya ne privlekat'! I rezerv, opyat' zhe...
     Gluboko  vzdohnuv,  Talion  ostorozhno  podnyalsya  na  nogi.  Ego  slegka
poshatyvalo, no cvet lica uzhe vosstanovilsya. Valentin pristal'no posmotrel na
ego nizhnyuyu gubu - slava bogu, ne prokusil. Nu, togda vse oboshlos'.
     Talion podoshel k Valentinu i opustilsya na odno koleno.
     Vot tebe i oboshlos', podumal Valentin.
     - Prosti menya, Uchitel', -  proiznes Talion.  - YA  pozvolil sebe slishkom
mnogoe.
     Kak  raz  naoborot, melanholichno otmetil Valentin. Ne tak uzh  sil'no ty
menya i davanul.
     - Vstavaj,  vstavaj, - skazal on el'fu. - CHego  uzh tut proshchat'! Nu  tak
kak zhe, ty vse eshche hochesh' pogovorit' s Izbrannymi?
     Talion kivnul.
     - Togda  ob®yasni,  pozhalujsta,  svoj  plan,  -  ochen'  myagko,  podrazhaya
el'fijskomu vygovoru, proiznes Valentin.
     Talion vypryamilsya. Valentin zapozdalo  zametil, chto k izumrudnomu plashchu
el'fa ne pristalo ni sorinki.
     - U menya  net plana,  Faler, - otvetil Talion. - YA prosto budu  tam, na
oplavlennom  kamne  Ganagana,  budu,   kogda  Georg  i  Detmar  poyavyatsya  iz
rasstupivshegosya  vozduha. YA  nichego ne  budu im  rasskazyvat'. YA prosto budu
ryadom i budu delat'  to, chto  ya budu  delat'. I oni ne  smogut uderzhat'sya ot
voprosov. A togda ya otvechu - otvechu pravdu, kotoruyu horosho znayu.
     |l'f umolk, opustiv golovu. Po-vidimomu, vspominal svoyu pravdu.
     Valentin pochesal  v zatylke. Nu i plan. Kazhetsya, ya pridumal eshche  luchshij
-vzyat' piva,  sest' vmeste  s  Manuelem pod lipu i buhat', poka  tal'meny ne
poyavyatsya, a potom predlozhit' im vypit', i p'yanstvovat' do vechera.
     - I chto zhe dal'she?  - polyubopytstvoval Valentin. -  Kak eta tvoya pravda
pomeshchaet Izbrannym napast' na Serogo?
     - |to  budet  pravda  o  Prizrake, pobedivshem Serogo,  -  gordo  skazal
Talion, podnimaya golovu. - Posle vstrechi so mnoj Izbrannye nikogda bol'she ne
smogut chuvstvovat' sebya neuyazvimymi, potomu chto ya budu ne tol'ko govorit'.
     Valentin shiroko ulybnulsya. Davno by tak!
     - Mozhet byt', tebe pomoch'? - sprosil on prositel'no. - Ili  dva maga na
dvuh Izbrannyj - slishkom neravnyj boj?
     Talion pokachal godovoj:
     -  Segodnya  den'  moej  smerti,  a  ne  tvoej.  Bud'  s  nami  dazhe vse
grossmejstery  Pangi,  my  vse  ravno  byli  by  obrecheny. Izbrannyh  nel'zya
porazit' magiej...
     - No ty zhe sobiraesh'sya!
     -  No mozhno zastavit'  poverit' v to,  chto  magiya nanesla  im  uron,  -
zakonchil  Talion.  - Esli ya  sumeyu poselit'  strah v ih  serdcah, moya  zhizn'
zavershitsya dostojno.
     Zamayal uzhe, podumal Valentin. |l'f-kamikadze. Ladno,  pust' dumaet, chto
ya na vse  soglasen. Valentin  razmyal  pal'cy na  obeih  rukah. A  ya v nuzhnyj
moment pokolduyu. Opyat' zhe, proverim, tak li ya neuyazvim, kak mnogim kazhetsya.
     - Strah? - skazal on vsluh. - U Izbrannyh? Nu-nu.
     - Nam nuzhno pospeshit', Faler, - skazal Talion. - Vremya uhodit.
     - Ladno, poprobuem, - smilostivilsya Valentin. Pomimo vsego prochego, emu
zahotelos'  eshche  raz  vzglyanut'  na razvaliny  Ganagana.  Voochiyu,  ne  cherez
vizomon.
     Talion  podozval  drakona.  Pryamo  pered  Valentinom  raskrylsya  temnyj
prohod.
     Na  etot  raz  drakon  vzyal kurs  na sever. Ganagan  - prezhnyaya  stolica
Landora, nyne stavshego Faringiej, -  raspolagalsya na reke  Lejr, v polusotne
kilometrov ot ust'ya. Kogda-to -  sovsem nedavno -  eto byl krasivejshij gorod
Poberezh'ya.  Vystroennyj  na  vysokih  holmah  odnogo iz  otrogov Detterskogo
hrebta,  spadayushchij k reke mnogochislennymi terrasami, on  byl viden za mnogie
kilometry, Gan-a-gan, dom vseh domov, -  sverkaya na solnce zolotom kupolov i
snezhnoj beliznoj svoih  krepostnyh sten.  Krupnejshij port Severa, pristanishche
tysyach  remeslennikov  i  torgovcev, serdce  Laringii -  pribrezhnoj provincii
Landora. Sovsem nedavno...
     Drakon uzhe  perevalil  cherez  hrebet  i  stremitel'no mchalsya na  sever.
Vnizu,  v  temnom ushchel'e,  blesnula voda  - istoki  Lejra; vperedi zamayachili
oblaka. Severnoe, Holodnoe More bylo sovsem ryadom.
     Valentin  poproboval  prikinut' skorost',  s kotoroj  letel drakon.  Ot
Ganneda  do Ganagana - dve tysyachi kilometrov;  dazhe na  samolete  letet' dva
chasa.  Drakon preodolel  to  zhe  rasstoyanie  za desyat' minut.  Poluchaetsya  -
interesno, kak on  zvukovoj bar'er  perehodit? - kilometra tri v sekundu.  I
ved' nikakogo uskoreniya na starte! Odno slovo, magiya.
     - Ganagan,  - proiznes Hayam  so strannoj intonaciej. Valentin posmotrel
vniz.
     Reka delala  shirokij plavnyj  povorot,  podmyvaya vysivshiesya s naruzhnogo
berega  holmy. Beregovye skaly v  desyatki  metrov  vysotoj  - Panga, podumal
Valentin,  na Zemle  takogo  ne vstretish'. A naverhu, nad  skalami, tam, gde
dolzhny  byli  raskinut'sya terrasy velikolepnogo  goroda,  ne  bylo nichego. V
pasmurnom utrennem svete Valentin razglyadel lish' ogromnuyu  ploskuyu ploshchadku,
podozritel'no gladkuyu, pobleskivayushchuyu, tochno posle dozhdya. I bol'she - nichego,
na mnogie kilometry.
     Drakon pereletel cherez Lejr i opustilsya v polukilometre ot berega, tam,
gde strannaya ploshchadka plavno perehodila v obychnuyu dlya  predgorij  kamenistuyu
ravninu.  Otsyuda  Valentin  mog  horosho  rassmotret'  to,  chto  ostalos'  ot
Ganagana.
     Do samogo  gorizonta  iz-pod nog  tyanulas' sovershenno rovnaya  ploskost'
gladkogo,  pohozhego  na  obsidian  kamnya,  ispeshchrennaya prozhilkami  i pyatnami
raznyh  cvetov.  Ona  blestela,  kak   tol'ko  chto   otshlifovannyj  led.  Iz
poluprozrachnyh glubin kamnya prostupali temnye obrazy,  v kotoryh ugadyvalis'
doma, ulicy, derev'ya.
     Valentin  pokachal  golovoj.  Celyj  gorod,  prevrashchennyj  v  prozrachnyj
kamennyj monolit.  Ogon', upavshij s neba, ne szhigal;  plamya  Ognennoj strely
rasplavilo  vse,  s  chem soprikosnulos'.  Kamen',  derevo, dazhe chelovecheskaya
plot'  -  vse stalo  ishodnym materialom dlya  etoj gigantskoj  tancploshchadki.
ZHiteli Ganagana vmeste so  svoimi domami i nazhitym dobrom  lezhali pod nogami
Valentina, splavlennye v edinoe celoe. Tak postupayut tal'meny.
     Talion soshel na zemlyu i povernulsya, pregradiv put' ostal'nym.
     - Vam luchshe  vernut'sya v zamok,  - skazal on  Valentinu. - Izbrannye ne
dolzhny zametit', chto ya ne odin. CHem  by ni zakonchilas' nasha vstrecha, vy  vse
uznaete ot Maksima.
     Valentin pokachal godovoj:
     - Hayam i Manuel' - ot Maksima. YA zhe nameren ostat'sya.
     Talion ukoriznenno posmotrel na nego:
     - Ty vse isportish', Faler. Na  etot raz, vstretivshis' ne s umirayushchim ot
ustalosti  skazitelem,  a  s  moguchim magom,  Izbrannye  obyazatel'no oshchupayut
okrestnosti. Neuzheli ty dumaesh', chto smozhesh' izbezhat' ih vnimaniya?
     Valentin  pozhal plechami. Konechno, kuda  Obruchu do  ZHezla; odnako  i  ot
operatora koe-chto zavisit. Somnevayus' ya,  chto Detmar voobshche znaet, chto takoe
mental'nyj sled. Ne govorya uzh o George!
     - Pust'  oshchupyvayut, - skazal on Talionu. -  Dazhe esli oni menya zametyat,
im pridetsya  imet' delo  s dvumya  moguchimi  magami  vmesto  odnogo. Ved'  ty
sobiraesh'sya poselit' strah v ih serdcah? No vprochem, oni menya ne zametyat.
     Valentin oglyadelsya  po storonam. Da, vot podhodyashchee  mesto.  Kamenistyj
prigorok s prikrytoj kolyuchkami vpadinoj. Zdes' my i spryachemsya.
     - Otvernis'-ka na  minutku, -  podmignul Valentin  Talionu,  -  i potom
mozhesh' sam proverit', legko li menya obnaruzhit'!
     Talion medlenno povernulsya k Valentinu  spinoj. Vot  eto ya ponimayu, vot
eto  - rabota, podumal  Valentin, stremitel'no zabirayas' v kusty. Kombinezon
izmenil okrasku, a zaodno i temperaturu; na lico  spustilas' zashchitnaya setka.
Hot'  v  upor  smotri,  ne  zametish',  usmehnulsya  Valentin. Interesno,  kak
tal'meny menya iskat' budut?
     Po magii?  Ha! Netu ee u  menya, ni na grosh netu! Zemlyane obhodyatsya  bez
zapasov Sily - prihoditsya, poskol'ku uderzhat' ee vse ravno ne  sposobny. Kak
eshche?
     Valentin bystro  perebral ostal'nye sposoby. Mental'nyj sled  otpadaet,
ne  sumeyut,  tri  goda  uchit'sya nado, a  ne po  bordelyam  shastat'.  Oshchushchenie
prisutstviya?  Tak  ya zh v mental  vyjdu, tishina polnaya, da i kostyum belyj shum
gonit. Vizual'nyj  osmotr?  CHush', von skol'ko kilometrov kamnej  da kolyuchek,
glazki  vypadut  osmatrivat'!   CHto  zh  eto  poluchaetsya,  menya  nikak  i  ne
obnaruzhit'?!
     Valentin  usmehnulsya.  Kak  zhe!  Po  zvuku  serdca, kak dva  pal'ca  ob
asfal't. No eto zhe dodumat'sya nado! On byl absolyutno uveren, chto tal'meny ne
dodumayutsya.
     -  Talion, - poslyshalsya izdaleka golos  Manuelya. - My budem nepodaleku,
esli oni napadut, my tut zhe vernemsya.
     - Ni  v  koem sluchae!  - kriknul  Talion pronzitel'no. -  Vy vernetes',
tol'ko esli oni NE NAPADUT!
     - Manuel',  - Hayam tknul naparnika  v  bok, - on  prav. CHto ty sdelaesh'
protiv dvuh tal'menov?
     Manuel' nichego  ne  otvetil. Valentin uslyshal, kak zashelestela pozhuhlaya
trava: drakon snova vzmyl v vozduh.
     S vershiny prigorka poslyshalis' shagi Taliona.
     - Kak ty eto delaesh'? - gromko  oprosil on, obrashchayas' yavno k Valentinu.
- YA ne slyshu dazhe tvoego dyhaniya!
     Vot eshche, po dumal Valentin, nashel chto slushat'! Kto zhe v zasade dyshit?
     - Nu kak? - podal on golos iz kanavy. - Najdut menya Izbrannye?
     - Ty zdes'?! - Iz pod nog Taliona pokatilis' kamni. Vidimo, on chereschur
rezko povernulsya k Valentinu. - Imenem  Teneldura, Faler!  Pochemu  ty do sih
por ne grossmejster?
     Dejstvitel'no,  podumal  Valentin, a pochemu? Pozdno  v  turnirah  nachal
uchastvovat',  vot pochemu.  Dva  vyigral,  ostalsya  tretij.  Da  i  s  nashimi
masterami bit'sya, eto ne s pangijskimi, tam hitrye priemy vrode segodnyashnego
ne  prohodyat - vse zemlyane, vse Silu vbirat' umeyut. Da i turniry  provodyatsya
ne po pryatan'yu v kamnyah i strel'be v spinu.
     - Uzkaya specializaciya, - otvetil on, edva  sderzhivaya smeh. - YA ne silen
v celitel'stve i v predskazanii pogody.
     - Kak  zhal', chto uchitel'  mertv,-- pechal'no proiznes Talion.  -  On vsyu
zhizn' mechtal o dostojnom uchenike...
     - Na tvoem  meste,  Talion, - nazidatel'no zametil  Valentin,  -  ya  by
perestal  razgovarivat'  s kustami. Mozhet  byt',  Izbrannye  uzhe u  tebya  za
spinoj?
     Kamni  snova pokatilis' vniz. Talion  nakonec  pristupil  k  realizacii
svoego plana. Po-vidimomu, emu dejstvitel'no  nuzhno  bylo podgotovit'sya;  on
zamolchal, i dazhe shagi ego stali ele slyshny.
     Valentin,   uspokoivshis',   reshil   ustroit'sya   poudobnee.  Dlya  etogo
sushchestvovalo neskol'ko special'nyh poz; on  vybral "yaguara  v zasade", pozu,
pozvolyavshuyu ne tol'ko vyspat'sya,  no i  dat'  deru pri pervoj zhe  opasnosti.
Nu-ka, posmotrim, chto zdes' v mentale...
     V mentale  carila  tishina. Rasplavlennyj v kamen'  Ganagan  pol'zovalsya
durnoj  reputaciej - hodili  upornye sluhi o neizlechimoj bolezni, porazhavshej
vseh ego posetitelej. Vot uzh v etom Seryj vinovat ne  byl  - Ognennaya Strela
ne ostavila ni radiacii,  ni himicheskogo zarazheniya. Odnako pojdi ob®yasni eto
prostomu laringskomu krest'yaninu.
     Valentin  pojmal  otgolosok  ch'ih-to  myslej.  Ne  men'she  goda  nazad,
opredelil on  po rasseivaniyu, potom guby  ego rasplylis' v  ulybke. Soznanie
okazalos'  na  redkost'  znakomym.  Da eto  zhe  sam SHaggar  Zang sobstvennoj
personoj! Vse tochno, ekspediciya godichnoj davnosti. Interesno,  a kak gluboko
v  proshloe ya smogu dotyanut'sya? Ved'  posle  udara Strely v mentale - nikakih
pomeh, ideal'nye usloviya dlya rekorda!
     Valentin  nabral v legkie pobol'she vozduhu i namorshchil lob. |to vovse ne
trebovalos', no tak bylo ponyatnee, chto rabota idet vser'ez. Mental pleskalsya
vokrug, odnoobraznyj  i bezzhiznennyj;  Valentin rasshiryal  sferu  vospriyatiya,
postepenno nachinaya somnevat'sya  v uspehe. I vdrug - chto eto?! - chto-to ochen'
znakomoe! Valentin prisvistnul. Sam Velikij CHernyj! ZHal', rekorda ne budet -
ya zhe na nego uzhe nastroen... Odnako chto eto on delaet?
     Vchuvstvovavshis',  Valentin   ponyal,  otchego  mental'nyj   sled  CHernogo
sohranilsya na mnogie gody. Velikij mag formiroval zaklinanie, trebovavshee ot
nego polnoj sosredotochennosti. Valentin dazhe ne mog skazat', chto proishodilo
v etot  moment vokrug  - v soznanii  Velikogo CHernogo  siyal chelovekoobraznyj
siluet pryamo posredi suzivshegosya polya  zreniya,  i drozhali  potoki magicheskoj
energii, pronizyvayushchie vse telo.
     Valentin  vzdrognul.   CHelovekoobraznyj  siluet  prosvechival  naskvoz'.
Prizrak?! CHem chert ne shutit?
     Nu-ka, eshche raz! Valentin otkatil vospriyatie nazad i snova proskaniroval
zaklinanie.  Tak  i  est':  figura   cheloveka  formirovalas'  pered  glazami
postepenno, spletaemaya iz vozduha i magicheskih vihrej.
     Pozhalev,  chto  pod  rukoj  net  bloknota,  Valentin,  vysunuv  yazyk  ot
prilezhaniya, prinyalsya izuchat' zaklinanie. Ha,  vot eto nahodka! Otchego by mne
ne stat' grossmejsterom  gonoris kauza? Ochen' dazhe  stat', na  vorovannyh-to
zaklinaniyah...
     Zakonchiv, Valentin osoznav, chto  edva ne valitsya s nog - i  s ruk tozhe,
poskol'ku stoit  na  chetveren'kah.  Poza yaguara, ne kak popalo. Nda-s, mozhet
byt', zaklinaniya vse-taki proshche samomu pridumyvat'? Vorovat', pohozhe -  tozhe
rabotat'. Nelegok, okazyvaetsya, hleb grossmejstera...
     Zato  teper'  ya duhov vyzyvat'  mogu  iz  bezdny.  Ostalos'  proverit',
poyavyatsya li! Nu ladno, a kak tam u Taliona dela?
     |l'f medlenno  brel  po  steklyanistomu  kamnyu, shiroko  raskinuv  ruki v
storony, tochno izobrazhaya zarulivayushchij na polosu samolet.  Pri etom on raz za
razom povtoryal odno i to zhe  zaklinanie. Valentin ne srazu soobrazil, chto on
delaet,  a  kogda  soobrazil,   to  otoropel.  |l'f  propuskal  cherez   sebya
magicheskie.  potoki,  tochno  razyskivaya   chto-to  v  ostatochnom  fone  etogo
proklyatogo mesta. Tozhe uchitsya prizrakov shtampovat'?
     Valentin sekundu  pomedlil  i  nyrnul  poglubzhe  - v  chuvstva  i  mysli
Taliona.  I  tut zhe  zastyl,  skorchivshis'  ot skovavshej  vse  telo  zvenyashchej
tyazhesti. Soznanie  el'fa okazalos'  zatopleno pechal'yu  takoj  intensivnosti,
kakoj Valentin dazhe predstavit' sebe ne mog. On szhalsya vsem telom,  tochno ot
boli,  no  tak bylo eshche huzhe; serdce ostanovilos', legkie vybrosili vozduh v
poslednem vzdohe.
     Valentin ne pomnil, kak  imenno prerval kontakt. Zashchitnaya setka vpitala
bryznuvshie slezy.  Valentin medlenno, chasto-chasto  dysha, rasslabilsya.  Myshcy
zveneli,  othodya  ot  pochti  sudorozhnogo napryazheniya. Valentina bila drozh', i
nastroenie bylo pod stat' - hot' veshajsya. Horosho eshche, chisto pole krugom...
     Valentin poproboval  ulybnut'sya. Kak zhe, guby skrivilis' v grimasu boli
i otchayaniya. Dolbannye el'fy! Valentin szhal kulaki i zarychal v polgolosa. |to
pomoglo. Vek voli  ne vidat', esli eshche raz  el'fu v dushu polezu, poobeshchal on
sebe. |to tozhe nemnogo pomoglo.
     Perevedya nakonec duh, Valentin pokachal  golovoj. A  ya-to, durak, s  nim
shutki shutit' proboval! CHetyre kubika v  venu, i kak mozhno skoree' CHert, da v
takom sostoyanii on s golymi rukami na tal'menov brositsya!
     Valentin privstal, gotovyas' vyskochit' iz zasady i hvatat' depressivnogo
el'fa.
     I v tot zhe mig tugoj udar vskolyhnuvshegosya vozduha vozvestil, chto Georg
i Detmar pereneslis'-taki na razvaliny Ganagana.
     Valentin  v  otchayanii   opustilsya  obratno.  Vmeshat'sya  sejchas  znachilo
proigrat' navernyaka. Mozhet byt', Talionu povezet, reshil Valentin.  V krajnem
sluchae, napushchu na nih Prizraka.  Poslednyaya ideya  Valentinu ponravilas', i on
neskol'ko priobodrilsya.
     Minovav zevayushchego ot  skuki i piva Georga, Valentin ostorozhno potyanulsya
k  Detmaru  -   poslednemu  iz  prisutstvuyushchih,  poka  ostavavshemusya  temnoj
loshadkoj.  Esli delo  dojdet  do  draki, Georg  ne opasen  -  slishkom  glup.
Reshayushchuyu rol' v nej sygraet Detmar.
     Luchshe bylo by poblizhe k centru, podumal  Detmar, oglyadyvayas'. Na pervyj
vzglyad Valentin  ne  zametil v  ego  soznanii nichego  neobychnogo.  Spokojnaya
rassuditel'nost';  oshchutimoe  napryazhenie  v  glazah. Sovershenno rasslablennye
ruki - prosto tak za talisman ne shvatitsya. No uzh esli shvatitsya...
     -  Dohlyj bog,  trahnutyj  molniej v zad!  - vyrugalsya Georg,  zastaviv
Detmara  otorvat'sya ot  svoih  uchenyh  razmyshlenij.  -  Ty tol'ko  posmotri,
Detmar, opyat' prohozhij! I pritom el'f!
     Ochen'  interesno,  podumal  Detmar.  Gans, vyshedshi  iz  domu,  vstretil
semnadcat' trubochistov podryad.  Razumeetsya, sovershenno sluchajno.  CHto  zdes'
delaet el'f?!
     Valentin  ponyal,  chto ne oshibsya. Detmar pri vsej svoej rassuditel'nosti
byl ne menee  podozritelen, chem Georg, i v otlichie ot  nego ne byl sklonen k
dolgim rassuzhdeniyam. Detmar byl iz teh, kto ubivaet molcha.
     -  Kakogo d'yavola  zdes' delaet  el'f?! - vzrevel  Georg,  hvatayas'  za
talisman. - Net, chtoby el'fijka!
     Detmar ostorozhno  potyanulsya k el'fu tem  special'nym sposobom,  kotoryj
dostupen tol'ko povelitelyam moguchih talismanov. Valentin oshchutil eto tak, kak
esli  by ruki ego vytyanulis' na sotni metrov i ostorozhno ohvatili  el'fa  so
vseh storon bol'shimi ladonyami; no pri etom ladoni mogli i videt', i slyshat',
i chuvstvovat' mnogo takogo, chemu ne bylo nazvaniya dazhe v yazyke magov. Talion
vzdrognul  vsem  telom  i  prevratilsya  v oblako  oslepitel'no-belogo sveta.
Detmar  ojknul,  mashinal'no  otdernul  ruki-oshchushchalki i  ustavilsya na  pustoe
mesto, gde tol'ko chto stoyal el'f.
     - Da on eshche i mag! - zavopil Georg, razmahivaya uzhe vyhvachennoj Igloj. -
Ub'yu merzavca, kak est' ub'yu!
     Vot-vot,  podumal Detmar. Davaj, davaj, porabotaj. Na etot raz, znachit,
el'f, i k tomu zhe mag. Kakova veroyatnost' vstretit' s intervalom v odin  chas
Hayama-skazitelya i el'fijskogo maga?
     Valentin  priglushil talisman.  CHert! Detmar  i  vpryam'  samyj umnyj  iz
tal'menov. Mozhet byt', proshche vylozhit' emu vse kak est'?
     Nad golovoj  sverknulo  ognennoe lezvie  Igly, kotorym  Georg obmahival
okrestnosti. Valentin vzhalsya v kamen' i peredumal.
     Detmar  prikryl  glaza,  opredelil   -  eshche  odnim  shestym  chuvstvom  -
koncentraciyu  magii  i  povernulsya  napravo,  chtoby  posmotret'. Razmah Igly
dostig obnaruzhennogo mesta. Zaklinanie nevidimosti razletelos'  v kloch'ya,  i
glazam Detmara predstal el'fijskij mag.
     On stoyal, gordo  skrestiv  ruki na grudi, sovershenno  ne obeskurazhennyj
stolknoveniem s dvumya Izbrannymi.  Iz pervoj desyatki, opredelil Detmar. Oni,
grossmejstery,   posle  soten  let   mogushchestva  sovershenno  teryayut  chuvstvo
real'nosti.
     Potom Detmar  vspomnil eshche koe-chto.  |l'f! U nih  zhe  sovershenno osoboe
vospriyatie boli! To est' bol'no-to im bol'no, no eto ih kak by sovershenno ne
volnuet. Tochno tak  zhe, kak  esli by  u nih gryaz' popala na  plashch. Hotya net,
gryaz' na plashche dlya nih kuda nepriyatnee.
     - Podozhdi, Georg, - skazal Detmar, podnimaya ruku. - Snachala pobeseduem.
     Georg pozhal plechami:
     - Tolku-to! |to zhe el'f! U nih hot' kishki na berezu namatyvaj, ni hrena
im ne bol'no! Nado bylo togo skazitelya doprashivat'...
     -  Podojdi poblizhe,  - skazal  Detmar spokojno, obrashchayas' na etot raz k
Talionu.  I tut zhe otdal  svoemu  talismanu korotkuyu  komandu,  v rezul'tate
kotoroj Talion mgnovenno okazalsya pered tal'menami. - Kak tvoe imya, divnyj?
     Talion vzdrognul, uslyshav stol' redkoe i malo komu izvestnoe - na Pange
- obrashchenie.
     - YA Talion iz |red Gannora, - el'f s dostoinstvom poklonilsya. -  A  vy,
tvoryashchie stol' mnogoe stol' legko, Izbrannye?
     - Oni samye, - izdevatel'ski  usmehnulsya Georg, - my izbrannye,  a ty -
pokojnik!
     Kalambur zvuchit  sovsem ne  tak,  podumal  Detmar.  My Izbrannye, a  ty
otbrakovannyj. Nu da gde uzh Georgu.
     - Iz |red Gannora, unichtozhennogo Gabrielem Serym? - peresprosil Detmar.
|red Gannor,  podskazala pamyat', poiski sekreta bessmertiya. Dostojnaya Serogo
ideya  - eksperimenty  nad zhivymi  el'fami. Esli  etot, kak on sebya nazyvaet,
Talion vyzhil v |red Gannore, ponyatno, otchego on tak spokoen.
     Talion  slegka  naklonil  golovu. Da,  podumal  Detmar, eto  -  krepkij
oreshek. CHto zhe on vse-taki zdes' delaet?
     -  Talion  iz |red Gannora,- povtoril Detmar  zadumchivo. - YA nichego  ne
slyshal o mage s takim imenem.
     -  I  nikogda by ne uslyshal,  - nadmenno zayavil Talion.  Glyadya  na nego
glazami Detmara,  Valentin prosto divu davalsya: el'f vel sebya tak,  kak esli
by  sam byl tal'menom! Takim zhe vsemogushchim i bezmozglym. -  Opozdaj vy  syuda
hotya by na polchasa...
     -  CHto govorit'  o  tom, chego  ne sluchilos'?  -  perebil ego  Detmar. -
Znaesh',  Talion,  my ne  lyubim  magov.  Osobenno teh, kto  stanovitsya  magom
vtajne. Takih my ubivaem.
     -  V  etom nemnogo chesti, -  Talion bezrazlichno pozhal plechami. - Ubivaya
slabyh, vy zastavlyaete sil'nyh zadumat'sya. Kogda-nibud' ochered' dojdet  i do
vas.
     Valentin pochuvstvoval, kak Detmara brosilo v zhar.
     - Slabyh?  - peresprosil  Georg,  poigryvaya igloj. -  Vot  etoj rukoj ya
oborval zhizn' treh grossmejsterov! Davaj proverim tvoyu silu?
     - Pogodi, Georg, -  razdrazhenno brosil  Detmar.  - On i tak blokirovan,
sejchas ego mozhet ubit' rebenok. YA eshche ne zakonchil razgovor!
     - CHto tolku razgovarivat'  s pokojnikami? - Georg prezritel'no fyrknul.
- Mne nuzhno razmyat'sya!
     - Ne ran'she, chem ya zakonchu, - v golose Detmara  zazvuchal metall. Kak on
mne nadoel, podumal Detmar; no - eshche ne vremya.
     - Ty govorish', ochered' dojdet i do nas? - obratilsya on k Talionu. - CHto
eto znachit?
     Talion pozhal plechami:
     - YA skazal - kogda-nibud'. Ne sejchas. Razve tol'ko, - on brosil bystryj
vzglyad na Georga, - vy budete nastaivat'.
     Valentin  na  svoem  konce  mental'nogo kontakta oblilsya  potom. Talion
doshel uzhe do pryamyh ugroz. CHego on dobivaetsya?! Ego zhe ub'yut odnim shchelchkom!
     - Ty blefuesh', - spokojno okazal Detmar. Legkoe bespokojstvo, s kotorym
on  vel etot  razgovor, pochti ischezlo:  versiya blefa  ob®yasnyala vse.  - Vsem
izvestno, chto Izbrannomu nevozmozhno povredit' magiej.
     Talion nadmenno ulybnulsya:
     - Vsem, krome Gabrielya Serogo, Izbrannyj. - On legon'ko topnul nogoj po
zazvenevshemu kamnyu. - Ty stoish' na meste ego prozreniya
     Prizrak,  podumal Detmar prenebrezhitel'no. Erunda, sluhi. Takogo prosto
ne moglo  byt'. Hotya, s drugoj storony, zachem-to ved'  Seryj pustil Ognennuyu
Strelu?
     -  CHto ty znaesh' ob etom? - potreboval Detmar, zainteresovavshis'. - Ili
ty hochesh' povtorit' legendu, kotoraya nadoela dazhe brodyachim propovednikam?
     Talion pokachal golovoj:
     -  Legenda - vsego lish' legenda. - On obvel  rukoj beskrajnee  kamennoe
plato.  -  Svidetelej  ne ostalos'. Po krajnej mere, Seryj  polagaet, chto ne
ostalos'.
     O, novaya versiya, zainteresovalsya Detmar. Vremya est', nu-ka...
     -  Ah, konechno  zhe!  Voskresshie mertvecy! - kivnul  on,  delaya vid, chto
poveril. - Vse, kak odin, tverdyashchie, chto Prizrak pobedil Serogo v poedinke i
pinkami  vygnal  ego iz goroda. Za  chto tot i  obrushil  na Ganagan  Ognennuyu
Strelu.
     - YA govoryu o zhivyh svidetelyah,  -  spokojno vozrazil  Talion. - Im  net
nuzhdy brodit' po torgovym putyam. Seryj vse eshche zhiv.
     - I gde zhe oni, zhivye svideteli? - sprosil Detmar.
     Uzh ne ty li, el'f, podumal on i usmehnulsya.
     - Tam, gde etogo trebuet Uchitel', - vse tak zhe spokojno otvetil Talion.
- Odnogo iz nih vam i poschastlivilos' vstretit'.
     A  blefuet dovol'no skladno,  podumal Detmar. Celoe magicheskoe podpol'e
vydumal! Uchitel', ponimaesh' li, kucha ucelevshih. Poslushaem eshche!
     -  Tak  ty  videl,  kak  eto  proishodilo?  -  sprosil  on, staratel'no
izobrazhaya zainteresovannost'.
     -  Legendy pochti  ne iskazili istinu,  -  nachal  rasskazyvat' Talion. -
Prizrak poyavilsya v Ganagane v to vremya,  kogda Seryj podavlyal  bunt v SHajle.
Vernuvshis', Seryj uznal, chto  Prizrak zanyal ego dvorec, i mnogie iz Voitelej
prisyagnuli emu na vernost'.  Kak podobaet  vozhdyu, Seryj  vyshel v pervye ryady
svoego vojska, sobravshegosya u sten Ganagana, i vyzval  Prizraka na poedinok.
Razumeetsya, vse eto  proishodilo za predelami goroda, - Talion oglyadelsya  po
storonam,  protyanul ruku, ukazyvaya primernoe mesto boya.  -  Ne  bylo nikakih
pinkov, nikakogo izgnaniya iz Ganagana. Priznak i Seryj soshlis' v mechnom boyu,
posle neskol'kih udarov Prizrak vybil u Serogo  mech,  a zatem sil'no  udaril
ego rukoyat'yu klinka v  lico.  Seryj poteryal  soznanie i upal u nog Prizraka.
Armiya Serogo bezhala, edva uspev podhvatit' svoego predvoditelya.
     -  |to  bol'she  pohodit na pravdu,  - kivnul Detmar. - I  vse  zhe eto -
skazki. Seryj nikogda by ne dopustil porazheniya: ved' pri nem ego Talisman!
     Talion pozhal plechami:
     - V etom vse delo. Uchitel' nashel sposob nejtralizovat' talismany.
     Hotya Detmar byl absolyutno uveren,  chto  el'f blefuet, serdce ego na mig
zamerlo. A vdrug?
     - Ochen'... interesno, -  vydavil on izmenivshimsya golosom. - Odnako etot
sposob ne slishkom pomeshal Gabrielyu, - on v svoyu ochered' obvel  rukoj to, chto
ostalos' ot Ganagana.
     Talion kivnul:
     - |to  byla  pervaya  popytka.  Zaklyat'e  okazalos' nesovershennym: Seryj
osvobodilsya  ot  nego  slishkom  bystro. Uvidev,  chto sdelal Seryj  v  otvet,
Uchitel'  zapretil  nam primenyat' eto  zaklinanie, poka  my ne  budem  gotovy
nanesti  smertel'nyj  udar. Neskol'ko uchenikov  pozhertvovali soboj  v lozhnyh
pokusheniyah, i teper'  Seryj  uveren,  chto  bitva  s Prizrakom  byla  nelepoj
sluchajnost'yu. On budet verit' v eto do samoj smerti.
     Detmar szhal guby. Mnogovato dopushchenij, no vrode  by vse logichno.  Takoe
vpolne moglo by imet' mesto. A eto znachit, chto...
     Vnezapnyj holodok probezhal po ego spine. Segodnya Seryj, a zavtra?
     - Zachem zhe ty rasskazyvaesh' nam  vse eto? - sprosil on napryamik. - Ved'
my - tozhe Izbrannye, i my tozhe ubivaem magov!
     Talion prezritel'no usmehnulsya:
     -  Vy?  Ubivaete?  - Ulybka ischezla s  ego gub. - Vas ne  bylo  v  |red
Gannore. Vas ne bylo v SHingozake. Vas ne bylo  v Ganagane. CHto  vy znaete  o
smerti,  o  Izbrannye?  No  delo  dazhe  ne  v  etom,  -  oborval  el'f  svoi
rassuzhdeniya. - Vse, chto ya rasskazal, bol'she ne imeet znacheniya. Ved' vy idete
ubivat' Serogo?
     - Glyadi-ka! - voskliknul obradovavshijsya vozmozhnosti vstavit' hot' slovo
Georg. - I etot znaet!
     - Ty krichal ob etom vo vseh pridorozhnyh kabakah, - burknul Detmar. - Ne
sovsem ubivat', no idem. I vashe hitroe zaklinanie nam ne ponadobitsya.
     -  Zachem zhe vy mne eto rasskazyvaete? - bez teni ulybki sprosil Talion.
- Ved' ya - mag, i ya ne lyublyu Izbrannyh.
     - Ty ne mag, druzhishche, - ohotno vstryal Georg. - Ty - trup!
     - Vot i otvet, - glyadya Detmaru pryamo v glaza, podhvatil Talion.
     Detmar pochti  srazu ponyal namek, i na  mig  emu  stalo ne po sebe. Blef
blefom,  no  el'f  byl tak  uveren  v sebe,  i  rasskazannoe  im bylo  stol'
pravdopodobno... Takie veshchi sleduet proveryat', podumal on. Da budet tak.
     Valentin  tak potom i ne vspomnil, chto imenno pomoglo emu dogadat'sya  o
namereniyah Detmara.  Kakoe-to  nichtozhnoe dvizhenie pravoj  ruki?  Mel'knuvshee
sozhalenie o navsegda preryvaemom razgovore? CHto-to eshche? Valentin ne znal.
     On pochuvstvoval tol'ko odno: Detmar reshil ubit' Taliona.
     Ubit', chtoby proverit',  smozhet  li tot  pomeshat'  emu  vospol'zovat'sya
talismanom.
     I, kak vsegda v  takih situaciyah, Valentin poteryal vsyakoe predstavlenie
o vremeni. Kto-to drugoj, ne on, tupo, bez vsyakoj mysli prinyalsya kosnoyazychno
plesti zaklinanie,  nedavno podslushannoe  u Velikogo CHernogo.  Kto-to drugoj
voshel eshche  polnee v  soznanie Detmara i zastavil - opyat' zhe nevedomo  kak! -
drognut' ego pravuyu ruku.
     ZHezl, napolovinu vytashchennyj iz kol'ca na poyase, vyskol'znul  iz pal'cev
tal'mena.
     Za spinoj Taliona,  shagah  v  dvadcati, polyhnulo ognem. Valentin cherez
Detmara,  v  panike  pytayushchegosya  podhvatit' talisman, pochuvstvoval  vsplesk
magii -  na rovnom meste,  bezo  vsyakogo  maga.  Odnovremenno  s  etim Georg
skrivilsya i vyronil Iglu.
     Zaklyat'e vyzova Prizraka nakonec slozhilos' i  pokinulo  telo.  Valentin
napryagsya  tak, chto  kamen'  hrustnul  pod  pal'cami ruk; no  vyskakivat'  na
poverhnost' poka ne stal. Tam hvatalo bardaka i bez nego.
     Georg,   shvativshis'  obeimi  rukami  za  zhivot,  katalsya  po  gladkomu
polirovannomu   kamnyu.   Ego   bukval'no   vyvorachivalo  naiznanku.  Detmar,
kosnuvshis' nakonec ZHezla,  vytarashchiv glaza  vziral na voznikshego pryamo pered
nim Prizraka. Mech v ruke Prizraka byl otnyud' ne prizrachnym!
     Talion  spokojno stoyal,  skrestiv ruki na grudi.  Po vsej vidimosti, on
schital, chto uzhe gerojski pogib vo slavu el'fijskogo plemeni.
     Prizrak - Valentin  vse eshche  smotrel na proishodyashchee glazami Detmara, i
oshchushchenie paniki  procentov  na  devyanosto  prinadlezhalo  imenno tal'menu,  -
shagnul vpered i sdelal vypad. Detmar uvernulsya, nachisto zabyv o talismane, i
-  otkuda tol'ko sily  vzyalis'?! - brosilsya  bezhat'. Valentin,  vyrugavshis',
poteryal dragocennye sekundy na perenastrojku.
     Prizrak gnalsya za Detmarom, razmahivaya mechom tak, chto tal'men navernyaka
slyshal ego svist u samoj spiny. Georg vse eshche korchilsya v sudorogah rvoty, no
ruka  ego uporno polzla k  talismanu.  V otlichie  ot  svoego priyatelya, on ne
zabyl, chto yavlyaetsya luchshim sredstvom ot perhoti.
     Vot teper' pora, uzhe ni mgnoveniya ne somnevayas', ponyal Valentin.
     On odnim dvizheniem vsprygnul na prigorok i vybrosil vpered pravuyu ruku.
"Perchatka" v polnuyu silu! Taliona sdernulo  s mesta edva li ne  bystree, chem
paru minut nazad, kogda Detmar primenil  talisman. A teper' - "koza", na vsyu
katushku, po Igle. Pust'-ka Georg pobegaet za svoi talismanom!
     Fontan kamennoj  kroshki udaril  Georgu v lico, talisman pulej poletel k
gorizontu,  prygaya po  gladkoj  poverhnosti,  kak  kameshek  po  vode.  Georg
provodil ego bezumnym vzglyadom i skorchilsya v novom pristupe rvoty.
     CHuvstvuya mgnovennuyu slabost' - chert,  ya zhe v polnuyu silu eshche nikogda ne
dralsya!   -   Valentin  shvatil  za   ruku  stoyavshego  ryadom  el'fa.  Talion
tol'ko-tol'ko  soobrazil  chto  zhiv,  i  teper'  vodil  glazami po  storonam,
razbirayas',  chto proishodit. Valentin  ne  dal emu vremeni  - nastroilsya  na
chuzhuyu magiyu, zacherpnul, skol'ko smog, i vskinul ukazatel'nyj palec, celyas' v
spinu begushchemu Detmaru.
     Samoe prostoe i samoe ubijstvennoe zaklinanie - faerbol. SHarovaya molniya
diametrom v polmetra, sletevshaya s pal'ca, ispugala dazhe samogo Valentina. Da
skol'ko magii v etom el'fe?!
     Ognennyj shar pronessya  nad golovoj Georga  -  tot  zamer, prizhavshis'  k
zemle, dazhe blevat' perestal,  -  i udaril  Detmaru v spinu, vspyhnuv stenoj
plameni.
     Prizrak izdal negoduyushchij vopl' i  ostanovilsya, potryasaya mechom. Valentin
zametil,  chto  figura  Prizraka stala poluprozrachnoj  -  plamya  prosvechivalo
skvoz'  nego, kak  skvoz'  voskovoj maneken.  Eshche  neskol'ko mgnovenij, i my
ostanemsya s tal'menami odin na odin; nado by ih mezhdu soboj stravit'...
     CHelovekonenavistnicheskie     plany    Valentina,    odnako,    ostalis'
nerealizovannymi. Plamya,  okruzhavshee  Detmara,  vdrug rvanulos'  v  storonu,
sbitoe  moshchnym poryvom  vetra.  CHto-to mel'knulo nad plato, i  vtoroj hlopok
vozduha  sovpal  s  ischeznoveniem   Georga.   Tal'meny  pereneslis',  reshiv,
po-vidimomu, chto s nih dostatochno. Valentin perevel duh.
     -  SHpana, - probormotal  on,  tryasyas' vsem  telom. -  A eshche  na  Serogo
sobralis'...


     Skuchno v dome, esli v dome
     ni kresta, ni nozha.

     Valentin vypustil ruku Taliona, i  tot  medlenno  opustilsya na  koleni.
Valentin chuvstvoval sebya nemnogim luchshe. Dolbannaya magiya!
     On  pohlopal sebya po nagrudnomu karmanu. Para ampul imeetsya, odnako eto
poslednie. Podumav, Valentin otvel ruku. Nichego eshche ne koncheno!
     Talion  shumno  vtyanul  vozduh.  Valentin  reflektorno oglyadelsya  - net,
tal'menov poka ne vidno,  - i posmotrel na sidyashchego ryadom el'fa.  Pohozhe, on
do sih por  ne  znaet, zhiv  on ili mertv.  A kstati -  u nego zhe za  pazuhoj
amulet! Samoe vremya popol'zovat'sya.
     Valentin vzyal Taliona za zapyast'e i zasunul ego  zhe ruku emu za pazuhu.
|l'f  po privychke shvatilsya za  svoj amulet;  zheltyj  svet  vyrvalsya iz  pod
izumrudnogo plashcha.  Valentina brosilo  v zhar  - takoj potok  energii  hlynul
cherez pal'cy. Aj da kameshek!
     Taliona,  pohozhe,  amulet tozhe  vzbodril.  On  mgnovenno otdernul ruku,
posmotrel na Valentina dikim vzglyadom:
     - CHto ty delaesh'?! Pochemu ya zhiv?!
     Valentin razvel rukami, ne najdya podhodyashchego otveta. Talion ottolknulsya
ot zemli i podnyalsya na nogi. Ochevidno, on vse eshche ne ponimal, chto proizoshlo,
i neskol'ko sekund nedoumenno osmatrivalsya vokrug.
     - Gde Izbrannye?! - voskliknul on  pochti obvinyayushche.  - CHto  ty nadelal,
Faler?!
     YA i sam ne proch'  uznat',  gde Izbrannye, podumal Valentin. I glavnoe -
kak dolgo oni tam zaderzhatsya. Odnako Talion vyglyadel dostatochno diko - a dlya
el'fa i vovse bezobrazno! - i Valentin smilostivilsya.
     - Detmar reshil  ubit' tebya, - skazal on,  potyagivayas' - myshcy  vse-taki
zatekli ot sideniya v zasade, - i mne prishlos' vmeshat'sya.
     - Detmar?!  -  peresprosil  Talion,  eshche shire  raskryvaya  svoi ogromnye
glaza. - O Annuel'... YA dumal, chto opasen tol'ko Georg!
     Kazhetsya, ya  dogadyvayus', pochemu eto  Georga vnezapno  potyanulo blevat',
podumal Valentin. Bravo, Talion!
     Valentin pochuvstvoval probezhavshij po spine oznob.  CHert poberi, pohozhe,
my ih sdelali! Esli dazhe zabiyaka Georg reshil sbezhat'!
     - Pozdravlyayu,  Talion, - skazal  Valentin  el'fu. -  Kazhetsya, tvoj plan
udalsya, i strah poselilsya v serdcah Izbrannyh. I v pyatkah tozhe.
     -  YA  nikogda ne dumal,  chto takoe  vozmozhno,  - probormotal Talion.  -
Oni... oni bezhali?
     Valentin kivnul.
     - Znachit,  -  Talion zamyalsya, opaslivo poglyadyvaya po storonam, - eto ne
bylo predsmertnym videniem? Zdes' poyavilsya Prizrak?
     Valentin snova kivnul. Eshche para voprosov, i Talion sam vse pojmet. Kuda
interesnee razobrat'sya, kak vse eto vyglyadelo glazami tal'menov.
     - Znachit, - Talion otstupil na shag, - Velikij CHernyj zhiv?!
     Valentin  raskryl   rot.  Logika  pangijcev  ne  ustavala  prepodnosit'
syurprizy.  Nu  da, razumeetsya,  raz Prizraka  mog  vyzyvat'  tol'ko  Velikij
CHernyj, i raz Prizrak poyavilsya  - znachit,  Velikij  CHernyj zhiv. Dlya nih kuda
legche  poverit',  skazhem,  chto  dusha   ego  vselilas'  v  telo  Falera,  chem
predpolozhit',  chto  kto-to eshche mozhet vladet' strashno sekretnym  zaklinaniem.
Rebyata ved' nikogda v zhizni ne kopirovali fajly.
     -  Talion, - tiho, starayas' ne  sorvat'sya na smeh, skazal  Valentin,  -
Prizraka sozdal  ya. Mozhesh' schitat'  menya Velikim  CHernym,  esli  hochesh', ili
iskat' po kustam duh svoego Uchitelya - no luchshe prosto pover' mne. YA znayu eto
zaklinanie, i ono  poluchaetsya  u  menya kuda  huzhe,  chem u Velikogo  CHernogo.
Vzglyani, Prizraka bol'she  net;  v tot raz on proderzhalsya kuda dol'she, ne tak
li?
     Talion eshche raz  oglyadelsya vokrug. Potom kivnul i ozhidayushche posmotrel  na
Valentina.
     - Izbrannye bezhali, -  prodolzhil Valentin  ob®yasnyat' situaciyu, - no oni
navernyaka zataili zlobu. I kak znat', zastavit li ih eta malen'kaya potasovka
otlozhit' bitvy s Serym! Vse, chto ya sdelal, - eto spas tebe zhizn'. Delo  nashe
daleko ne okoncheno.
     Talion, vyslushav eto, tol'ko golovoj pokachal:
     - YA pochti zhaleyu,  chto  ucelel. S tvoim poyavleniem, Faler, mir bol'she ne
kazhetsya mne prezhnim. V tom, chto ty delaesh', slishkom mnogo nevozmozhnogo. - On
opustil glaza, kak by somnevayas', stoit li prodolzhat', potom vse zhe reshilsya.
-  Ty  poslan  Sumrakom,  no  Sumrak  oshibsya,  Faler.  Ty,  kak  i  Uchitel',
prinadlezhish' T'me.
     Spokojno,  skazal sebe  Valentin,  el'fy oni na  to  i el'fy. Snachala -
tal'meny.
     -  Prismotri  za  okrestnostyami,  -  skazal  on,  izmeniv intonaciyu  na
komandnuyu.  - Mne  nuzhno  koe-chto proverit'...  v Verhnem  mire,  - Valentin
podobral podhodyashchee nazvanie dlya svoego pogruzheniya v  mental. - Pozovi menya,
tol'ko esli vernutsya Izbrannye.
     Talion kivnul v  znak soglasiya. Vidimo, na sluzhbe u Velikogo CHernogo on
horosho usvoil, chto prikazy prinadlezhashchih T'me ne obsuzhdayutsya.
     Valentin  prisel  na kamen', podper  golovu  rukami  i  prikryl  glaza.
Mental'nye sledy, ostavshiesya posle tal'menov, chetko vydelyalis'  v okruzhayushchem
bezmolvii. Razumeetsya, pervym Valentin podklyuchilsya k Detmaru.
     Tal'men, udirayushchij ot Prizraka, byl sovershenno nevmenyaem. ZHezl, kotoryj
on  szhimal  v pravoj  ruke,  kazalsya  Detmaru rukoyat'yu  slomannogo  mecha. On
poterpel porazhenie v bitve i dolzhen byl bezhat', spasaya svoyu  zhizn'; strashnoe
napryazhenie  v  nogah, goryashchie ot beshenogo dyhaniya  legkie  da strashnyj svist
mecha  - vot i vse,  chto  udalos'  Valentinu raschuvstvovat' v ego pomrachennom
soznanii. Tol'ko kogda ognennyj shar  kosnulsya Detmara i mgnovenno  lishil ego
soznaniya,  -  Valentin dazhe  ne  pochuvstvoval boli, - ZHezl  poluchil  nakonec
vozmozhnost' spasti svoego povelitelya.
     Valentin  pocokal yazykom.  Kuda  perenessya  Detmar, vedomo  odnomu  ego
talismanu; nastroit'sya  chto  li na mental'nyj sled  talismana?!  Valentin do
togo obnaglel,  chto poproboval, potom eshche raz poproboval, azh golova zabolela
- no talismany slishkom malo pohodili na lyudej.
     Ladno, ne  vse srazu, reshil Valentin. Glavnoe yasno Prizrak prezhde vsego
na mozgi dejstvuet, u tal'mena prosto pamyat' otshibaet, chto on tal'men, a vse
vnimanie  pereklyuchaetsya  na  Prizraka,  kotoryj,  chto  i   govorit',  monstr
preizryadnyj.
     Horoshee zaklinanie;  no vo vtoroj  raz  tal'men vryad li na  eti  grabli
nastupit. CHego proshche  - zashchitu postavit'; dazhe stranno, chego eto oni bez nee
razgulivayut.
     Teper'  Georg,  skazal   sebe  Valentin,  perenastraivayas'.  So  vtorym
tal'menom delo  obstoyalo  eshche  proshche. Broshennyj  nazem'  vnezapnym pristupom
rvoty,  Georg  nikak  ne dogadalsya  svyazat'  ego  s nachisto  lishennym  magii
Talionom. V  golovu emu prishla  kuda  bolee  dostojnaya Georga  Velikolepnogo
mysl': Hayam-skazitel'!  Otravil,  nezametno v  pivo  podsypal!  V rezul'tate
Georg poteryal dragocennye sekundy, pytayas'  obnaruzhit' yad v sobstvennom tele
-  a  ne obnaruzhiv,  zapanikoval,  reshiv,  chto  yad  slishkom  silen  dazhe dlya
Izbrannogo. I tut vdrug talisman vyletaet u nego iz ruk, na Detmara napadaet
Prizrak, a  iz-za holma kto-to neveroyatno moguchij nachinaet pulyat'  ognennymi
sharami gigantskih razmerov!
     Valentin  pokachal  golovoj.  Dejstvitel'no, faerbol  vyshel uzh  chereschur
bol'shim. Vsyu energiyu na nego izvel; v sleduyushchij raz nado byt' ekonomnee.
     Georg zhe,  ochutivshis' v samom centre etoj  kuter'my,  reshil, chto oni  s
Detmarom ugodili  v horosho podgotovlennuyu zasadu  Serogo.  Pochuvstvovav, chto
Detmar perenositsya, Georg pokrylsya holodnym potom i rvanulsya sledom: drat'sya
s Serym odin na odin, polzaya v luzhe sobstvennoj blevotiny, emu niskol'ko  ne
ulybalos'.
     Valentin hmyknul.  Georg  otdal Igle  prikaz  o perenose, niskol'ko  ne
zabotyas' o tom, chto Igla eta nahodilas' za dobryj kilometr. I ved'  talisman
srabotal; bolee togo, kogda Georg pokidal pole bitvy, rastvoryayas' v vozduhe,
ona  uzhe vernulas'  na svoe obychnoe mesto na poyase. Kazhetsya, ee  ya i videl v
konce  boya -  chto-to  chernoe, pronessheesya  nad  zemlej,  vspomnil  Valentin.
Interesnoe delo,  a mne govorili, chto dlya upravleniya talismanom nuzhno byt' s
nim v pryamom kontakte...
     Vidimo,  u moguchih talismanov svoi zakony. Vpred' mozhno ne tratit' sily
na vybivanie ih iz ruk tal'menov. Vse ravno bez tolku.
     Valentin  otkryl glaza  i potyanulsya. Byvaet i  huzhe,  reshil  on.  Georg
greshit  na  Serogo  i napugan,  Detmar  poblizhe poznakomilsya  s  Prizrakom i
navernyaka blizhajshee vremya budet zanyat regeneraciej zadnej chasti tela. A my s
Talionom  celehon'ki. K tomu zhe posle takogo poboishcha Izbrannye  dolzhny  byt'
polnymi idiotami, chtoby eshche raz na Serogo napadat'.
     Vot  imenno, oborval sebya Valentin.  Uzh  kogo-kogo, a polnyh idiotov na
Pange hvataet.
     - Selingari, - negromko  proiznes Talion. Valentin podnyal golovu. YArkoe
pyatno  sveta skol'zilo  po  oblakam. Drakon ne ochen'-to maskirovalsya - mesta
vokrug  byli bezlyudny. Vot on vynyrnul iz-za tuch,  oskolkom solnca skol'znul
po  seromu nebu  i opustilsya shagah v tridcati ot Valentina. Sejchas ego mozhno
bylo  kak  sleduet rassmotret':  zhivoe  oblako  plameni, postoyanno  menyayushchee
formu, on pohodil skoree na ogromnoe svetyashcheesya yajco, chem na drakona.
     YAjco razrezal popolam chernyj prohod, iz bryuha drakona medlenno vyshel  -
pravil'nee  bylo  by skazat' vypolz - Hayam. On byl bez bereta, i golovu  ego
ukrashala ogromnaya shishka.
     - A gde  Manuel'? - sprosil  Valentin razdrazhenno.  On uzhe dogadalsya, v
chem delo.
     Hayam  sdelal  eshche neskol'ko shagov, i  tol'ko potom ostanovilsya. Pokachal
golovoj - ostorozhno, starayas' ne razbudit' bol'.
     - Tam,  - skazal  on, slabo dvinuv rukoj v napravlenii  zapada. - Gde i
sobiralsya.  Edva  my  vzleteli,  ogrel   menya   dubinkoj!   -   Hayam  sdelal
stradal'cheskoe lico, dlya  chego  emu  ne potrebovalos'  nikakih  usilij. -  I
uletel v Amper. Kogda ya ochnulsya, ego uzhe ne bylo, drakon kruzhil nad gorodom.
Stavlyu bochonok piva  protiv kruzhki  vody,  chto  on  uzhe  sdalsya  Voitelyam  i
strashchaet ih zagovorom protiv Serogo.
     Vot, pozhalujsta, skazal sebe Valentin. K voprosu ob idiotah.
     - Ty uzhe byl v zamke? - sprosil Talion.
     Hayam skrivilsya:
     -  YA i syuda-to ele uspel! Vyzyval  Maksima - bez tolku, on navernyaka za
Manuelem   nablyudaet,   eto  zhe  kuda   interesnee.  Skol'ko  ya  prebyval  v
bespamyatstve,  ne znayu,  uzh  navernoe  dolgo  -  shishka  von kakaya - nu,  ya i
podumal, chto stoit zaglyanut' v  Ganagan, chtoby  podobrat' ucelevshih.  - Hayam
nakonec  vspomnil,  chto  dolzhno  bylo proizojti  v  Ganagane.  -  A  gde  zhe
Izbrannye? Eshche ne poyavilis'?! - V ego golose yavstvenno slyshalsya strah.
     Talion   voprositel'no   posmotrel   na  Valentina.   Valentin  kivnul:
ob®yasneniya el'fa skoree dojdut do Hayama.
     - Izbrannye poyavilis', - negromko skazal Talion, -  my pobesedovali, no
ne sumeli dogovorit'sya. Byl boj, i oni bezhali.
     Hayam razinul rot:
     - Bezhali?!  Ot  vas?! - On sobralsya  bylo  zatryasti  golovoj, no tut zhe
skrivilsya ot boli. - I oni eshche sobirayutsya drat'sya s Serym?
     - Nadeyus', chto uzhe net, - skazal Valentin bez osoboj nadezhdy. On sdelal
neskol'ko shagov v napravlenii drakona. - Poleteli v zamok; nam nuzhno uznat',
chto oni sobirayutsya delat' dal'she.[Author ID1: at Fri May 15 07:10:00 1998 ]
     Selingari, tochno uslyshav ego slova, raskryl prohod eshche  shire.  Stranno,
podumal Valentin, drakon-nedoumok samyj soobrazitel'nyj v etoj kompanii.
     Lish'  zajdya  vnutr'  drakona,  Hayam opustilsya  na pol  i uselsya, bayukaya
bol'nuyu golovu. Valentin  pochuvstvoval drozhanie  magicheskih  energij -  Hayam
nakonec smog udelit' vremya celitel'stvu. Talion zanyal mesto pilota, i drakon
ustremilsya k dalekomu  zamku  so  skorost'yu, kotoruyu  Valentin  eshche  nedavno
schital nevozmozhnoj.
     - Faler,  - skazal Talion, na  sekundu otorvavshis'  ot mel'kavshih vnizu
gornyh hrebtov, - kogda  Hozyainom  v zamke byl Velikij CHernyj,  ego slugam i
uchenikam bylo zapreshcheno umirat'.
     Valentin sglotnul. Da uzh, Velikij CHernyj byl bol'shim originalom.
     -  Esli kto-to iz nas riskoval zhizn'yu  ili popadal  v plen, - prodolzhal
Talion, - Hozyain vsegda prihodil na  pomoshch'. Dazhe kogda Ardan predal  ego  i
rasskazal Dellestoru, namestniku Vostochnogo  Landora, gde  nahoditsya  zamok,
Hozyain poslal Manuelya i Branbo osvobodit' ego.
     Valentin namorshchil lob, ne ponimaya:
     - Osvobodit' kogo? Dellestora ot zanimaemoj dolzhnosti?
     Talion, ne obrashchaya vnimaniya na shutku, terpelivo poyasnil:
     - Po obychayam Landora, perebezhchik  schitaetsya shpionom.  Ardana, hot' on i
prishel dobrovol'no, pytali i  posle dolzhny byli  kaznit'. Manuel' vykral ego
iz  tyur'my, a Branbo sdelal tak, chto Dellestor  i  ego slugi zabyli obo vsem
proisshedshem. Ardan predstal pered Hozyainom, i tot izlechil  ego rany, a posle
lishil zhizni i prevratil v odnogo iz svoih mertvecov.
     Pohozhe,  podumal Valentin,  mne  ni  za  chto  ne  sravnit'sya s  prezhnim
Hozyainom Zamka. Na yazyk  tak i prosilsya vopros  - nakormili li  Ardana pered
smert'yu?  Sobrav  volyu v  kulak, Valentin  sderzhalsya;  i tut zhe  rassmeyalsya,
uslyshav sleduyushchie slova Taliona:
     -  Do  samogo konca  nikto iz nas  ne dogadyvalsya, chto  imenno  zadumal
Hozyain.  Ardan raskayalsya  v  svoih  pregresheniyah,  i  my otuzhinali  za obshchim
stolom.  A  potom  Velikij  CHernyj  skazal  tak: predatel'stvo prostitel'no,
glupost' - nikogda. I ubil Ardana.
     Valentin  mahnul rukoj. Panga, tudyt' ee v kachel'. Dazhe poshutit' tolkom
ne poluchaetsya, vse chistoj pravdoj oborachivaetsya. Odnako zachem mne Talion vse
eto rasskazyvaet? Ah da, Manuel'!
     - YA  ponyal,  Talion,  - kivnul  Valentin, zametiv, chto el'f s nekotorym
napryazheniem  zhdet  ego  otveta. - Zapret umirat' ostaetsya v  sile.  Polagayu,
Manuelyu udastsya segodnya ne tol'ko pouzhinat', no dazhe poobedat'.
     - Vot eshche! - podal golos Hayam, i  po ego yazvitel'noj intonacii Valentin
ponyal, chto  iscelenie  shishki zavershilos'  uspeshno.  -  Na hleb  i vodu! |tak
kazhdyj  nachnet chut' chto lupit' menya po golove! A mezhdu  prochim golova -  eto
vse, chto u menya est'!
     - Faler, - Talion po-prezhnemu byl  ser'ezen i dazhe mrachen. - Manuel' ne
prosto v plenu; on v plenu u Serogo, i ego ohranyayut luchshie Voiteli.
     Valentin  napryagsya. Oh,  ne sledovalo emu  etogo govorit',  podumal on,
chuvstvuya, kak telo napolnyaet besshabashnaya legkost'. Oh, sejchas nachnetsya...
     Iz poslednih sil Valentin zastavil sebya govorit' spokojno:
     -  YA  i ne  sobirayus' brosat'sya  tuda ochertya golovu. U  nas  dostatochno
vremeni, chtoby tshchatel'no vse podgotovit'. K tomu zhe u menya est' odna ideya.
     Drakon  rezko  nyrnul  vniz,  zastaviv Valentina umolknut'. Uzhe  zamok,
oshelomlenno  podumal  on.  Tak bystro?  S  kakoj  zhe  skorost'yu letaet  etot
drakon?!
     Valentinu prishla v golovu prostaya mysl': s takoj, s kakoj nuzhno.
     Mimo proneslis'  chernye steny drakon'ej shahty,  kamennaya  glyba  otoshla
vverh, drakon'e  plamya  osvetilo  bagrovym  polumrak  operatorskoj.  Maksim,
sidevshij u vizomona, vskochil, tochno podbroshennyj pruzhinoj:
     -  Nakonec-to!  -  voskliknul on,  vyskakivaya na  seredinu  komnaty.  -
Manuel'  v  podzemel'yah  Anharda,  ego  eshche  ne doprashivali, -  dolozhil  on,
vytyagivayas'  v strunku  i edva  ne  shchelkaya kablukami. - Obnaruzhit' Izbrannyh
poka  ne  udalos',  no  v  kvadrate  Farrash-YUgo-Vostok  poyavilis'  narusheniya
vospriyatiya,  harakternye dlya talismannoj blokady. I nakonec, - Maksim sdelal
pauzu, sobirayas' s duhom, - Branbo utverzhdaet, chto nashel to, chto iskal.
     -  Otlichnaya rabota, Maksim,  - Valentin  poter ruki.  Georg  s Detmarom
dejstvitel'no napugany, raz zablokirovalis' ot vizomonov! Pohozhe, Armageddon
otmenyaetsya!
     Maksim pokachal golovoj:
     -  Net,  -  vozrazil  on. - Rabota eshche  ne sdelana.  Poka  my  ne vidim
Izbrannyh, opasnost' sohranyaetsya. S vashego razresheniya, ya prodolzhu ih poisk?
     Valentin nakonec razglyadel v glubine operatorskoj Branbo, sklonivshegosya
nad ogromnoj knigoj, razlozhennoj na nizkom stole. Mozhet byt', on i nashel to,
chto iskal, no yavno ne  sobiralsya na  etom  ostanavlivat'sya.  Stranicy tak  i
letali  vzad-vpered,  a   v  rukah  zavhoz  gornogo  zamka   vertel   tusklo
pobleskivayushchuyu shtukovinu.
     -  Da, konechno, -  kivnul  Valentin, i Maksim vernulsya  k  vizomonu.  -
Branbo! CHto vy smogli razyskat'?
     Branbo podnyal golovu i ustavilsya na vernuvshihsya ispodlob'ya.
     - Daleko  ne vse, -  burknul on,  stuknuv  kulakom po ambarnym  knigam,
nemedlenno istorgnuvshim oblachko pyli. - No tem ne menee! - On pomahal rukoj,
priglashaya podojti poblizhe. - Vot on, tumnark dlya prishel'cev!
     Hayam,  do  etogo  molcha  stoyavshij  chut'  pozadi  Valentina,  razrazilsya
proklyat'yami.
     - Gde  zh  ty ran'she byl?! -  napustilsya on na Branbo. - CHto za privychka
vse delat' v poslednij moment?! Mozhet byt', ty zamaskirovannyj prishelec, ili
slishkom dolgo vodil s nimi druzhbu?!
     - Po krajnej mere, - proshipel Branbo, razmahivaya zagadochnym talismanom,
-ya  ne p'yanstvuyu s Izbrannymi, kak nekotorye! Vy budete  slushat', ili, mozhet
byt', ya zrya pereryl vse vosem' hranilishch?!
     - Nu chto vy, Branbo! - ulybnulsya Valentin, podhodya k stolu i pododvigaya
sebe taburet. - Rasskazyvajte, my sgoraem ot neterpeniya!
     -  Vashim  Izbrannym  zdorovo  povezlo,  - nachal  Branbo,  vazhno  zadrav
podborodok, - chto ya nachal  s  dal'nego hranilishcha!  Tal'-ellangril,  vot  chto
lezhalo u nas pered samym nosom vse eto vremya!
     Talion naklonilsya vpered, vpivshis' glazami v predmet, kotoryj Branbo do
sih por vertel pered soboj.
     -  Vot  imenno,  glubokouvazhaemyj  el'f  - tal'-ellangril!  -  povtoril
Branbo,  razduvayas'  ot  vazhnosti.  -  Zahvachennyj  eshche  tri  goda  nazad  v
ekspedicii  na  Kryshu Mira.  Pravda, pomimo  tal'-ellangrila my prihvatili s
soboj eshche okolo vos'misot artefaktov, nemalo  zatrudnivshih mne klassifikaciyu
i sistematiku; a vse zhadnost' odnogo prisutstvuyushchego zdes' skazitelya!
     Hayam pozhal plechami, no promolchal.
     - I  chto zhe eto takoe - tal'-ellangril? - polyubopytstvoval Valentin. On
nikak  ne mog rassmotret',  chto  zhe imenno Branbo  vertit  v rukah:  predmet
napominal  slozhnyj   mnogogrannik,  chast'  granej   kotorogo  otsutstvovala,
otkryvaya  klubyashchijsya  vnutri  artefakta  belyj tuman. Forma granej postoyanno
menyalas',  a  po  tumanu  proskal'zyvali iskorki,  napominayushchie  miniatyurnye
molnii. Valentin naklonilsya vpered, chtoby rassmotret' talisman kak sleduet.
     Branbo uhmyl'nulsya i povertel talismanom pered samim nosom Valentina:
     -  Vidite, a?  -  sprosil  on  pobedno.  -  Dejstvuet!  Dazhe  na  takom
rasstoyanii dejstvuet!
     - CHto znachit - dejstvuet? -  Valentin pochuvstvoval  nesterpimoe zhelanie
vyhvatit' talisman u Branbo i sdelal glubokij vdoh, sbrasyvaya navazhdenie.
     - Tal'-ellangril  - kapkan dlya prishel'cev, -  Branbo  coknul  yazykom ot
samodovol'stva. -  Stoit prishel'cu tol'ko uvidet'  ego,  i emu  uzhe  hochetsya
vzyat' tal'-ellangril  v ruki;  kogda  on  kasaetsya  talismana,  on  nachinaet
zaglyadyvat' vo vse otverstiya, i vidit tam chto-to takoe,  otchego zabyvaet obo
vsem na  svete. Kogda v rukah u  prishel'ca tal'-ellangril, on ne  mozhet dazhe
morgnut',  ne to  chto povelevat'  talismanom. Okazhis' tal'-zllangril u vas v
Ganagane, odin iz Izbrannyh prevratilsya by v bespomoshchnuyu kuklu!
     - A  drugoj vyshib by  nam za eto mozgi, -  rezonno vozrazil Valentin. -
Ochen' horosho, Branbo, chto vy nachali imenno s poslednego hranilishcha!
     - Protiv dvuh Izbrannyh tal'-ellangril bessilen, -  skazal Talion. - No
protiv odnogo Serogo... Podumat' tol'ko, on tri goda zhdal etoj minuty!
     - Kto, Seryj? - ne ponyal Valentin.
     - Tal'-ellangril, -  poyasnil  Talion.  -  Talismany  takoj  sily  imeyut
sobstvennuyu volyu. YA dumayu, tal'-ellangril  prosto ne pokazyvalsya nam vse eti
gody.
     Talismany? Imeyut  sobstvennuyu  volyu?! Valentin pochesal za uhom. CHas  ot
chasu  ne  legche.  CHto zhe tam u nego takoe vnutri,  u etogo  tal'-ellangrila?
Vprochem, eto mozhno budet uznat' i posle obeda.
     -  Ty   dumaesh',  Talion,   -   ostorozhno  sprosil   Valentin,   -  chto
tal'-ellangril sam reshil vystupit' protiv Serogo?
     Talion pokachal golovoj:
     - On pozvolil nam obnaruzhit' sebya. No protiv kogo on napravit svoyu silu
- etogo mne znat' ne dano.
     - Komu podbrosim, protiv togo napravit, - usmehnulsya  Branbo.  - Von on
kak u menya v rukah dergaetsya, prishel'ca podmanit' hochet!
     Valentin   nahmurilsya.  Tal'-ellangril  vyzyval  u  nego  vse   bol'shie
podozreniya.
     -  |to verno? - sprosil on u Taliona. - Esli  Branbo podneset  talisman
Seromu, tot prevratitsya v bespomoshchnuyu kuklu?
     |l'f kivnul:
     -  Da, esli nam udastsya peredat'  ego Seromu. No do etogo momenta mozhet
sluchit'sya slishkom mnogoe.
     - Nu, eto uzh nasha  zabota, - rassudil Valentin, - chtoby  nichego lishnego
ne sluchilos'. Kto poneset tal'-ellangril?
     Branbo migom perestal  ulybat'sya.  Hayam  szhal  kulak  i pogrozil  im  v
prostranstvo. Talion slozhil ruki na grudi.
     - Faler! Ty znaesh', chto nam predstoit? - sprosil on tiho, slovno boyas',
chto ih uslyshit eshche kto-to.
     -  V  obshchih  chertah,  - Valentin  pozhal  plechami. - My  nahodim Serogo,
vruchaem emu tal'-ellangril, zabiraem zadumavshegosya Izbrannogo s soboj, potom
osvobozhdaem Manuelya i vozvrashchaemsya v zamok. Potom - obedaem.
     Hayam odobritel'no kryaknul.
     Talion pokachal golovoj.
     - Anhard -  samaya nepristupnaya krepost' v mire. Ee hozyain -  Izbrannyj,
ee ohranyaet odin iz semi velikih magov - Vannor  Farrashskij. Tysyacha otbornyh
Voitelej nesut neusypnuyu strazhu  na ee stenah, podnimayushchihsya nad oblakami. V
Anhard net  inogo puti, krome kak po  vozduhu;  sotnya samruharov kruzhit  nad
krepost'yu,  vysmatrivaya chuzhakov,  a vosem'  Hrustal'nyh glaz  gotovy poslat'
ispepelyayushchie molnii v lyubogo,  kto pokazhetsya im hot' nemnogo podozritel'nym.
- |l'f opustil glaza, vpechatlennyj  sobstvennymi zhe slovami. - My  ne smozhem
popast' v  Anhard nezamechennymi. Dlya etogo hotya  by odin iz nas  dolzhen byt'
Izbrannym.
     On vzglyanul na Valentina ispodlob'ya, yavno chego-to ozhidaya.
     Teleportaciya,  podumal  Valentin.  V  principe...  On  podnyal  glaza  k
potolku, prikidyvaya. Vyzvat' Stellu, poprosit' podbrosit'? CHerta s dva. Menya
eshche kuda ni shlo, no s  takoj tolpoj... Da i voobshche,  s chego ya reshil, chto ona
otzovetsya?
     Valentin podzhal guby: hren vam, a ne teleportaciya. Dumat' pridetsya.
     Talion  vypryamilsya,  i  Valentinu  pokazalos',  chto  vo  vzglyade  el'fa
promel'knulo odobrenie. Ladno; pust' ego. Kak zhe nam v Anhard-to popast'?
     Zadachka zahvatyvala. Talion opisal krepost' Serogo ischerpyvayushche, hotya i
ne so vsemi podrobnostyami.  Skazhem, o takoj  melochi, kak aktivnaya magicheskaya
zashchita sten - oni polyhali ognem pri pervom zhe prikosnovenii  - on  dazhe  ne
upomyanul.  Krepost'  okruzhal  dvuhkilometrovyj  ideal'no  rovnyj  gazon,  na
kotorom ne smog  by spryatat'sya dazhe krot; noch'yu vse  vosem' Hrustal'nyh Glaz
osveshchali  ee okrestnosti kuda  luchshe dnevnogo solnca. Krome togo,  vpavshij v
podlinnuyu paranojyu Seryj  ustroil vnutri  bashni  celyj  labirint,  postoyanno
peremeshchaya  zaly, v kotoryh nahodilsya, s odnogo mesta na drugoe. Material'chik
dlya bashni tozhe vybran byl eshche  tot;  operativniki kak-to otkolupnuli kusok -
operaciya  voshla  v istoriyu Sektora kak samaya dlinnaya  i opasnaya,  - tak vot,
kusok etot vyderzhal shest' udarov faerbolom,  pushchennyh samim Tangastom. Odnim
slovom,  zaklyuchil  Valentin,  kaby  ya  s  utra  znal,  chto  pridetsya  Anhard
shturmovat', ya by tochno na rabotu ne poshel.
     Ideal'nye  usloviya   dlya  gerojskih  podvigov  i  massovyh  razrushenij.
Valentin vzglyanul na chasy  - aga, uzhe devyat'! Sobstvenno, etogo  dostatochno.
SHturm otmenyaetsya: za tri chasa Serogo v ego katakombah poprostu ne najti. Tut
nado  poproshche,  poelegantnee. Privlech' vnimanie,  vymanit' Serogo iz  bashni.
Valentin poperhnulsya ot smeha, predstaviv sebe kartinu:  oni s Hayamom sidyat,
popivaya  pivo,  na etoj samoj anglijskoj luzhajke,  a samruhary,  Hrustal'nye
Glaza, potom i sam Vannor Farrashskij bezuspeshno pitayutsya shvatit' neproshenyh
gostej! CHem ne ideya? Vot tol'ko kak obespechit' poslednij punkt - bezuspeshno?
     -  Izbrannye  obnaruzheny,  -  negromko dolozhil  Maksim. Ochen'  vovremya,
obradovalsya Valentin. Nado budet Anhard tozhe kak sleduet rassmotret'.
     On - s  nekotorym usiliem - otvernulsya ot Branbo s ego tal'-ellangrilom
i podoshel k vizomonu. Dejstvitel'no, na beregu zhivopisnogo gornogo  ozerka u
podnozhiya vodopada sidel  za ustavlennym blyudami  kovrom Georg. Detmar, golyj
po  poyas,  szhimal v  rukah  ZHezl  i  korchil  strashnye  rozhi,  slovno muchimyj
zheludochnymi kolikami.
     Nevol'no  Valentin  podklyuchil sluh.  Golosa  donosilis'  s  iskazheniem,
sil'no meshal grohot vodopada.
     - Govoryu, ne mog... Seryj! - edva razobral Valentin krik Detmara.
     - Detmar govorit, chto tot, kto  napal  na nih  v Ganagane, ne  mog byt'
Serym,  - perevel Maksim.  Valentin ponyal,  chto pereocenil svoyu nastrojku na
vizomon: Maksim  yavno  slyshal i videl  vse kuda chetche.  Ladno,  poslushaem  v
perevode.
     -  Georg  vozrazhaet:  nikto  drugoj ne  smog  by zhdat' ih v  zasade,  -
prodolzhil Maksim sinhronnyj perevod. - Detmar govorit, chto kak raz Seryj, da
i lyuboj drugoj Izbrannyj, ne dal by im ujti zhivymi.
     Valentin  uvidel,   kak   Detmar   povernulsya   k   Georgu   spinoj   i
prodemonstriroval  obuglennuyu  do  pozvonochnika  ranu. Nado  zhe, kak ya  ego,
podumal Valentin s zapozdalym raskayaniem.
     -  Georg sprashivaet: togda  kto zhe  eto  byl?  Detmar stuchit po golove:
konechno zhe, te samye magi, o kotoryh govoril el'f! Prichem oni  dejstvitel'no
umeyut vyzyvat' Prizraka! Georg,  nedovol'no:  i  chto zhe  teper' delat'? kogo
pervym  ubivat'?  Detmar  -  ah  chert!  -  prikazyvaet  Georgu  vosstanovit'
blokadu...
     Valentin i sam zametil, chto Georg hlopnul sebya po lbu, i tut zhe vizomon
zatyanula neproglyadnaya ryab'. Da, slabovata nasha tehnika  protiv Izbrannyh.  I
kak nekstati, mat' ih! Sudya po poslednej replike, oni vovse ne otkazalis' ot
planov napast' na Serogo!
     Pohozhe, u nas ne ostaetsya vybora.
     - Kak vidish', Faler, - pechal'no  proiznes Talion, - vse  bylo naprasno.
Videniya Ninel' istinny.
     Valentin nichego ne  otvetil. Vnezapno  navalilas' ustalost' -  vse-taki
dvenadcat' chasov na nogah; zahotelos' sest', a eshche luchshe -  lech', i zabyt'sya
tyazhelym  snom. Normal'naya reakciya,  otmetil  Valentin, ya-to  dumal,  vse uzhe
sdelano, a okazyvaetsya, eshche i  ne nachato. Oho-ho, horosho  el'fu, u nego  eto
poslednij den', otmuchaetsya, i vse, a mne zavtra na rabotu.
     -  Najdite Manuelya,  Maksim,  - pochti  prositel'no skazal  Valentin.  -
Posmotrim, chto udalos' emu.
     Maksim  kivnul,  i  pal'cy  ego  ruk  zadrozhali,   povelevaya   vizomonu
perenestis' v Amper.
     - A, provalis' vy vse gnomam v otstojnik!  - vnezapno ryavknul Branbo. -
Tak  i byt',  ponesu  ya  tal'-ellangril. Vy vse  ravno  im  pol'zovat'sya  ne
umeete...
     -  Tol'ko  tal'-ellangril?  - fyrknul Hayam. -  My zhe sobiraemsya  ne  na
piknik, a na  Serogo! Otchego by  tebe ne prihvatit' eshche  desyatok amuletov iz
tvoih dragocennyh zapasov?!
     Branbo vskochil, potryasaya kulakami:
     -  Kogda-nibud', Hayam,  ya zastavlyu tebya samogo peretaskat' hotya by odno
hranilishche! Da  u menya s samogo utra vse gotovo! |to tebe ne bumagu marat' da
vino  potyagivat'! Tozhe  mne,  Pervyj  Marshal  nashelsya! Ty hot' o  chem-nibud'
mozhesh' dogadat'sya ne samym poslednim?!
     -  Mogu! -  Hayam v  zapal'chivosti tknul  pal'cam  v  Valentina.  -  Nash
priyatel' Faler - prishelec; otchego by ne poprobovat' na nem  tvoi nikomu poka
ne podoshedshie talismany?!
     Tak,  podumal  Valentin,  skreshchivaya  ruki  na grudi.  Nachalos'.  Za chto
borolis',   na   to   i  naporolis'.   Byl  Faler   fakirom,   budet   Faler
talismanovladel'cem...
     - |to kakie takie talismany?! - nadulsya Branbo. - CHto ty pletesh'?!
     Kstati, podumal Valentin, sudya po razmeru tutoshnego  vizomona, u Branbo
mogut najtis'  zanyatnye shtuchki.  Skazhem,  "vozdushnyj zamok" ili  legendarnyj
transmutator.  Ili  vot  dlya  snosa Bashni ochen' podoshel  by terraformer,  po
mestnomu - Zemlyanoj Drakon.
     - Da hotya by tvoya lyubimaya shkatulka s  konfetkami, - uhmyl'nulsya Hayam. -
Pomnish', kak ty polgoda nazad s nej nosilsya? Poka Hozyain ne zapretil, a?
     SHkatulka s konfetkami? Valentin nastorozhilsya.  Odna takaya shkatulka  mne
ochen' horosho izvestna!
     Branbo raskryl rot, ustavivshis' na Hayama:
     - A ved' i  pravda,  - probormotal on, - Hozyaina-to bol'she net, to est'
Hozyain teper' novyj... Sejchas sbegayu!
     Ne dobaviv k etomu ni  slova, on brosil tal'-ellangril  na stol i pulej
vyletel  iz  operatorskoj.  Valentin  provodil ego  nedoumennym  vzglyadom  -
nikogda by ne podumal, chto etot pozhiloj tolstyak tak skor na resheniya. '
     I vse-taki,  chto eto  za  shkatulka?  Spokojno, prikazal  sebe Valentin;
skoro uznaem. A poka - chto tam u Manuelya?
     Maksim, uzhe  nekotoroe  vremya ne otryvavshij levuyu ruku ot Kamnya  Krovi,
vnezapno otkinulsya v kresle.  Guby ego plotno  szhalis', pravaya ruka ohvatila
podlokotnik.
     - Kak on? - sprosil Talion negromko.
     - Ploho, - korotko otvetil Maksim. - Voiteli poschitali ego sumasshedshim.
Manuel' schitaet,  chto  na  samom  dele  vse  eshche huzhe:  kto-to iz  Smotryashchih
zainteresovan v gibeli Serogo. Sejchas on v kamennom meshke, i nepohozhe, chto v
blizhajshie chasy hot' kto-to vspomnit o ego sushchestvovanii.
     Valentin  pokosilsya na vizomon.  Temnota v kristalle byla  polnoj;  kak
Maksim  umudrilsya  razyskat'  Manuelya  tol'ko  po  zvuku,  ostavalos'   lish'
dogadyvat'sya.
     -  Pochemu  zhe  ego  ne  ubili? - vstryal  Hayam. - Esli Smotryashchie  boyatsya
razoblacheniya...
     - CHtoby pred®yavit' novym hozyaevam kak dokazatel'stvo svoej predannosti,
- yavno slovami Manuelya skazal  Maksim.  -  Esli  zhe na  prazdnike  nichego ne
proizojdet, nikto ne meshaet im pred®yavit' Manuelya i samomu Seromu.
     - Gde nahoditsya  etot kamennyj meshok? - sprosil Valentin. On vse eshche ne
reshil, kak  imenno  atakovat' Anhard, i  tyanul  vremya. Polozhenie, v  kotoroe
popal  Manuel', netrudno  bylo predvidet'; i vse-taki  soobshchenie Maksima eshche
bol'she isportilo nastroenie. Valentin  pochuvstvoval narastayushchee razdrazhenie;
prikryl  glaza  -  tak  i  est',  veki tryasutsya  kak  stroboskop,  sejchas by
polezhat', rasslabit'sya... Kakoe tam!
     Dva chasa sorok minut. Do chasa "CH".
     - Priblizitel'no v sta metrah nad urovnem grunta, okolo geometricheskogo
centra  bashni,  -  soobshchil Manuel'. -  Tochnee  skazat' ne mogu  -  vokrug  v
osnovnom monolit, ne na chto operet'sya.
     Valentin kivnul. Kak zhe inache, mat'-peremat'. Nu, Manuel'...
     - Maksim,  -  skazal on  zlo,  -  peredajte Manuelyu,  chto ya  schitayu ego
dejstviya prestupnoj samodeyatel'nost'yu. On  byl by sejchas  kuda  poleznee  na
svobode...
     Maksim kashlyanul i vinovato posmotrel na Valentina.
     - Sozhaleyu, - skazal on.  - Vse, chto  ya  mogu peredat' -  eto da, net  i
signal opasnosti.
     Valentin usmehnulsya:
     - Ochen'  kstati. Vryad  li takoe  soobshchenie uluchshilo  by ego nastroenie.
Ladno, otboj.
     On otvernulsya i slozhil ruki  na grudi. Vse k tomu, chto s Serym pridetsya
drat'sya vser'ez. No kak?  Kak, chert poberi,  vymanit'  ego iz etoj dolbannoj
bashni? Valentin lomal golovu i ne nahodil resheniya; vnutrennij golos, spavshij
v glubine dushi  uzhe mnogie  gody, prorezalsya  vnov' - nichego ne poluchitsya, u
tebya nikogda nichego ne poluchaetsya!
     Valentin usmehnulsya. Na  moem meste i u Rembo ne poluchilos' by. Vidimo,
pridetsya raskryt'sya. Raz peregovornoe kol'co ne rabotaet, sest' v  Selingari
i kurs na yugo-vostok. CHasa  cherez  poltora doletim. A tam  pust'  Akino  sam
reshaet. V konce koncov, kto u nas v |bo glavnyj?
     Vot-vot, poddaknul vnutrennij golos. Sam-to ty rovnym schetom  nichego ne
mozhesh'!
     - Nu-ka, - poslyshalos' ot dveri bormotanie Branbo,  - nu-ka, chto  u nas
na etot raz...
     Valentin  podnyal glaza. Branbo tashchil v rukah prodolgovatuyu, po razmeram
toch'-v-toch' kak  distant ot televizora, korobochku.  Verhnyaya  chast'  ee  byla
prozrachna, davaya rassmotret' shest' malen'kih  belyh sharikov, lezhashchih v  odin
ryad tochno poseredine. S odnoj storony korobochka suzhalas' na  konus, i s etoj
storony v nej ziyala chernaya kruglaya dyra. |dakij sharikomet, podumal Valentin;
a eshche na detskuyu golovolomku pohozhe.
     -  Tol'ko   ostorozhno,   -  predupredil   Branbo,  protyagivaya  shkatulku
Valentinu. - Ohvatite  pryamougol'nuyu chast' rukoj;  esli pochuvstvuete  chto-to
neobychnoe,  kivnite   i  polozhite  talisman  syuda.   Srazu  zhe,  kak  tol'ko
pochuvstvuete.  |to  ochen' opasnaya veshch'. -  On nehorosho ulybnulsya. - SHkatulka
Pandory, slyhali?
     Valentin mashinal'no  kivnul. Vo rtu momental'no peresohlo.  Tak vot  ty
kakoj, severnyj olen'! Aj da Velikij  CHernyj; aj  da ego komanda. U nas  eto
chetyresta let poiskov po vsemu Poberezh'yu - a tut tol'ko v podval spustit'sya.
Kak daleko on obskakal Upravlenie!
     SHkatulka Pandory, kotoruyu mnogie  v  |bo  schitali mifom, prinadlezhala k
tomu zhe redko  vstrechayushchemusya klassu odnorazovyh talismanov, chto i tumnarki.
Specialisty po T-tehnologiyam nedolyublivali etot klass talismanov - vplot' do
otkaza  schitat' ih talismanami  voobshche!  - i ne  bez prichiny.  V otlichie  ot
obychnyh,    postoyanno    dejstvuyushchih   talismanov   odnorazoviki    obladali
prenepriyatnejshej  osobennost'yu  polnost'yu  ischezat'   posle   ispol'zovaniya.
Ponyat', kak oni funkcioniruyut,  s odnogo-dvuh raz nechego bylo i mechtat'; kak
sledstvie, T-teorii  ne  mogli  skazat'  ob etom  klasse  talismanov  nichego
vrazumitel'nogo.   V   opisanii   odnorazovikov   carstvovala  srednevekovaya
sholastika  i  massovoe  citirovanie, chto  osobenno diko  smotrelos' na fone
vyverennyh matematicheskih modelej standartnyh T-teorij.
     No tem ne menee odnorazoviki v Upravlenii cenili. V  prakticheskom plane
eto bylo ideal'noe orudie dlya agenta: kompaktnoe, moshchnoe, ne  obnaruzhivaemoe
drugimi talismanami  vplot'  do  samogo momenta  primeneniya,  da k  tomu  zhe
bessledno ischezayushchee posle ispol'zovaniya! Poetomu tak ili inache, no  bol'shaya
chast' postupayushchih s Poberezh'ya odnorazovikov osedala ne v Muzee, ne  v CNIIT,
i dazhe ne v lichnoj kollekcii princa Akino, a  v spechranah Upravleniya. Bolee
togo, sushchestvovalo  dazhe neskol'ko grupp  poiskovikov, specializiruyushchihsya na
obnaruzhenii i  vyvoze  v  |bo  osobo  izvestnyh  odnorazovyh  talismanov.  V
chastnosti, vot etoj samoj mificheskoj SHkatulki Pandory.
     Pervye upominaniya o  nej voshodili  eshche  k  vremenam  predmagov. CHto-to
vrode togo, chto "Garrel' Ahromir suprotiv monstrov vsyakij raz novyh sotvoril
shkatulku, koya na  nih vsyakij  raz  novyj zhe  mor  napuskala.  I  bylo v  nej
dvenadcat' blednyh sharov, imya  kotorym Smert'".  S godami  kolichestvo  sharov
postoyanno umen'shalos'.
     Valentin  eshche raz  posmotrel  na talisman, kotoryj  Branbo  po-prezhnemu
protyagival emu rukoyat'yu ot sebya. Dejstvitel'no,  shest' sharikov raspolagalos'
v blizhnej  k konusu  polovine.  Temnoe cilindricheskoe uglublenie, tyanuvsheesya
vdol' vsej shkatulki, bylo napolovinu pustym.
     Odnim  takim  sharikom,  pripomnil  Valentin,   esli,   konechno,  verit'
"Letopisyam  podzemelij", vsya Podnebesnaya byla navsegda  zakryta  dlya dostupa
zhivyh  sushchestv.  Kazhetsya,  eshche dva sharika  byli ispol'zovany  v istoricheskie
vremena;  odnako  informacii  ob  etom  v  arhivah  Upravleniya  ne  imelos'.
Nalichestvoval  lish' sovet samogo Akino  - iskat'  SHkatulku,  ne  schitayas'  s
zatratami.
     I eshche po  Upravleniyu hodili upornye sluhi, chto pri padenii  Blistayushchego
Grada ne oboshlos' bez shkatulki. A ved' oboronyal Grad - proobraz sovremennogo
|bo - sam Akino! Pri vseh regaliyah i ne to chto moguchem - Velikom talismane!
     Valentin sglotnul slyunu. Ugovarivaya sebya - mozhet, eto i ne ta shkatulka,
malo  li  chto, - protyanul ruku.  Talisman skol'znul v ego  ladon',  gladkij,
priyatnyj na  oshchup'. Serdce Valentina zamerlo,  golova  zakruzhilas': talisman
zarabotal. Pravaya ruka  slegka napryaglas',  melkaya drozh' podnyalas'  po nej k
plechu, komnata poplyla pered glazami - i tut zhe vse vernulos' v normu.
     Vse bylo kak v tot raz, desyat' let nazad, kogda on vpervye nadel Obruch.
Valentin oshchutil sebya zanovo rodivshimsya.  Polutemnaya operatorskaya vysvetilas'
do treshchinki  v stene, do pylinki  na vizomone; ob®em  ee Valentin chuvstvoval
svoim telom, stalo slyshno, kak preryvisto dyshit Branbo, kak drozhat ego nogi,
i  Valentin  ponyal,  chto   zavhoz  zhdet  rezul'tata  proverki,  boyas'   dazhe
poshevelit'sya.
     SHkatulka slegka podragivala v ruke, slovno govorya: ne bojsya, my vmeste,
ty znaesh', na chto ya sposobna! Valentin kivnul  v otvet - da, teper' on  znal
eto, znaya tak zhe horosho, kak i to, kak imenno byl  poverzhen Blistayushchij Grad.
Neudivitel'no, chto princ povelel najti SHkatulku lyuboj cenoj.
     SHariki  v shkatulke nazyvalis' sovsem  ne "Smert'";  skoree, imya im bylo
"Vse  chto ugodno".  I  SHkatulka  pomnila,  kak odnazhdy  ona darovala  svoemu
povelitelyu neuyazvimost' dazhe ot talismana samogo princa.
     Pust' dazhe tol'ko na odin den'.
     Vot  tak-to,  podumal Valentin,  uzhe znaya,  chto  sdelaet dal'she.  Opyat'
povezlo. Ved' sam-to ya nichegoshen'ki ne mogu.


     Bog glyadit, chto delo ploho,
     i krichit: "Pusti! Pusti!"

     Valentin obliznul guby, neopredelenno hmyknul i sunul shkatulku za poyas.
     Ne sgovarivayas', Branbo, Talion i dazhe Hayam otstupili  na shag. Valentin
oglyadel ih ispugannye fizionomii i pozhal plechami:
     - Dejstvitel'no, talisman, - skazal on kak mozhno nebrezhnee. - YA by dazhe
skazal, ochen' podhodyashchij dlya nashego dela talisman.
     - Tak ty i na samom dele prishelec? - sprosil Talion. Valentin kivnul.
     - Ha! CHto ya govoril?! - Hayam hlopnul v ladoshi. - Moj priyatel' Faler eto
vam ne kto-nibud'! ZHal', u nas net ni odnogo Velikogo talismana!
     - Ne  zhal', - probormotal Branbo,  po-prezhnemu  tryasyas'  ot  straha.  -
Sovsem ne zhal'.
     -  Navernoe,  v  knigah  govoritsya,  chto shkatulka  prinosit  smert'?  -
soobrazil  Valentin. -  V  obshchem,  eto  ne  sovsem  tak.  My  ispol'zuem  ee
po-drugomu.
     - |to kak eshche - po-drugomu? - burknul Branbo.
     - SHkatulka sdelaet nas  neuyazvimymi, dazhe ot  udarov Serogo,  - poyasnil
Valentin.  - Pod  ee  prikrytiem my  besprepyatstvenno  opustimsya na  vershinu
Anharda  i  spokojno  projdem  v gosti  k  Seromu.  Vozmozhno,  nam  dazhe  ne
ponadobitsya nikogo ubivat'.
     Branbo s somneniem pokachal golovoj.
     - A  dal'she?  -  sprosil  Talion. - CHto ty  sdelaesh'  s peremeshchayushchimisya
zalami? CHto, esli Seryj ne zahochet prinyat' nas?
     Valentin usmehnulsya:
     - Zahochet. Dazhe on dolzhen ponimat', chto takoe SHkatulka Pandory.
     Talion  priotkryl  rot.   Zamysel  Valentina  otkrylsya   emu   vo  vsej
besposhchadnoj prostote.
     - ZHal', chto  ya  ne  prishelec! - voskliknul Hayam. - Vse  ravno,  klyanus'
Emaem,  ya dolzhen  uvidet'  vse  svoimi  glazami! Ved' talismanu  vse  ravno,
skol'ko chelovek zashchishchat'?
     Valentin razvel rukami:
     - Nu, raz uzh ty prosish'... po staroj druzhbe...
     -  Otlichno!  -  prosiyal Hayam.  -  Bednyazhka Ninel'!  Prospit  vse  samoe
interesnoe!
     - Ona  uzhe  videla vse eto neskol'ko  raz, -  prerval  ego Talion. - Ne
budem bolee tratit' vremya na pustye razgovory; pora ispolnit' nash dolg.
     Hayam  zametno  poskuchnel i  podoshel  k Branbo. Tolknuv ego  v  bok,  on
vpolgolosa poprosil:.
     - Slushaj, daj i mne kakoj-nibud' amulet! Vse-taki v boj idem.
     - Ne dam, - otrezal  Branbo s neozhidannoj reshitel'nost'yu. - Eshche  ub'esh'
kogo-nibud'!
     Hayam  skorchil nedovol'nuyu grimasu  i  otoshel  v  storonu, gde i  vstal,
skrestiv ruki na grudi. Valentin eshche raz obmenyalsya oshchushcheniyami so SHkatulkoj -
da, ona mogla zashchitit' kuda  bol'shee kolichestvo lyudej i drakonov, chem on mog
ej predlozhit'. Znachit, mozhno otpravlyat'sya.
     - Maksim, - rasporyadilsya Valentin naposledok.  - |ti mestnye ucheniki...
oni v sostoyanii prigotovit' obed?
     -  Troe iz  nih specializiruyutsya na kulinarnoj magii, - bez teni ulybki
otvetil Maksim. - V kotorom chasu i na skol'ko person?
     -  Serogo kormit' ne budem, -  reshil  Valentin. - Na semeryh. CHerez dva
chasa.  Nu i... - Valentin opustil  glaza.  -  Esli  my ne  vernemsya, hotya by
dopejte vse vino v zamke. CHtob ne dostalos' vragu.
     Maksim kivnul, nichego ne otvetiv. Valentin pochuvstvoval sebya ne v svoej
tarelke -  vrode by  vse pravil'no, tal'menov nuzhno ostanovit', da i Manuelya
brosat' nel'zya - no vse-taki...  Ved' riskuyu-to  ya ne tol'ko svoej personoj,
esli chto, vsem dostanetsya. Mozhet byt', vse-taki sletat' v |bo?
     Valentin pokachal golovoj.  Ne uspet'.  Ne doletet'  - ob®yasnit'.  Landa
ved'  tozhe  dogadyvaetsya, chto proizojdet v  Ampere  - i chto tolku?  Princ ne
budet  vmeshivat'sya bez polnoj uverennosti, a nashi, iz Upravleniya... Valentin
mahnul rukoj. Na ih meste ya by schital tochno tak zhe: nu, budet T-burya, nu tak
zapishem parametry, snimem T-diagrammy! Nam zhe luchshe! A chto tam pol-Poberezh'ya
nakroetsya, tak eto eshche babushka nadvoe skazala.
     Valentina  probral oznob. Neozhidanno  on soobrazil, chto proishodyashchee na
Poberezh'e  znachit dlya nego  neskol'ko bol'she, chem  ran'she. |to bol'she ne byl
interesnyj  fil'm v zhanre "fentezi";  poluchiv v neozhidannoe nasledstvo celyj
zamok,  Valentin   ne  zhelal  ego  teryat'.  No  ved'  doma-to  vse  ostalos'
po-prezhnemu!
     - Poehali, - skazal Valentin Talionu.
     Talion  vnov'  otkryl  prohod. Selingari, uzhe  privykshij  k segodnyashnim
raz®ezdam, mgnovenno  pogasil  plamya. Valentin pervym  stupil na bort svoego
drakona; Talion, Branbo i Hayam molcha posledovali za nim.
     Spustya minutu vse chetvero uzhe leteli nad zelenym morem Ongerskogo lesa,
na yugo-zapad, k novoj stolice Faringii - Amperu Velikomu.
     Valentin eshche raz sosredotochilsya na svoih oshchushcheniyah. Sejchas, pered samym
final'nym boem, poluchiv trehminutnuyu peredyshku, on smog nakonec oshchutit', kak
daleko ot  obychnoj rutinnoj  raboty zanesla ego  nelegkaya. Vprochem, vse  eshche
mozhno povernut' nazad,  podumal Valentin. Kto  ya  takoj, chtoby reshat' sud'bu
celoj strany?
     Valentin  pokachal golovoj. Net. Slishkom pozdno, ya nikogda ne proshchu sebe
otstupleniya. Dazhe esli v Ampere vmesto vselenskoj katastrofy sluchitsya  vsego
lish' eshche odna  Gel'veciya.  Nepohozhe, chtoby kto-to krome menya smog ostanovit'
tal'menov. Byt' mozhet,  mne tak  na rodu napisano - spasat' mirnoe naselenie
ot talismannyh bur'.
     Les  razorvalsya  na  melkie  kloch'ya,  vnizu  zamel'kali  pryamougol'niki
vozdelannyh polej, a na dalekom s takoj  vysoty gorizonte poyavilas'  i stala
stremitel'no priblizhat'sya CHernaya Bashnya - Anhard.
     Amper lezhal  v  ee  teni,  kak dorogoj kover  u nog vladyki. Otsyuda,  s
desyati,  a to i bolee  kilometrov, Anhard vyglyadel tronom,  na kotoryj Seryj
vzoshel,  chtoby pravit'  vsem mirom. Kazalos'  by, chego proshche,  s  moguchim-to
talismanom? No vot  uzhe  neskol'ko let  vsya moshch'  talismana  byla napravlena
protiv sobstvennoj zhe  strany, u kotoroj prishlos' otnyat' dazhe ee  mertvecov.
Valentin  pokachal golovoj  - kakim zhe idiotom nado  byt',  chtoby  prodolzhat'
uporstvovat' v zabluzhdenii, budto vlast'  osnovyvaetsya na sile. A vprochem, i
na Zemle  vsegda hvatalo ohotnikov posidet'  na shtykah; dolgovechnost' takogo
pravleniya  opredelyaetsya vydublennost'yu zadnicy.  U Serogo,  nado polagat', s
etim vse v poryadke.
     - Pryamo na kryshu? -  nervno sprosil Hayam. Valentin hlopnul sebya po lbu.
Otsyuda  uzhe vidny byli chernye tochki kruzhashchih u Bashni samruharov - gigantskih
ptic,  sposobnyh  nesti  na  sebe  ne  tol'ko  cheloveka,  no  i  gigantskij,
zaryazhennyj zakoldovannoj streloj samostrel. Eshche  nemnogo, i drakon vletel by
v eto oblako bezo vsyakoj zashchity...
     Valentin  vytashchil  shkatulku.  Drozh'  myagko  ohvatila  pravuyu ruku.  Nu,
podruga,  davaj.  Do samogo  vechera, na  menya, moih druzej  i etogo drakona,
polnuyu zashchitu ot vsego, chto tol'ko mozhno sebe predstavit'. Smozhesh'?
     SHkatulka  zasvetilas' zelenym, shariki zatryaslis'  v svoih gnezdah. Odin
iz nih  myagko vyskol'znul naruzhu, izdav chmokayushchij zvuk. Valentin nablyudal za
SHkatulkoj s napryazhennym vnimaniem; esli chto-to pojdet ne  tak, eshche ne pozdno
dat' deru. Togda put' odin - domoj, v |bo.
     Valentin pochti hotel, chtoby u SHkatulki nichego ne poluchilos'.
     SHarik povis  v vozduhe, zatem stal  rasti,  odnovremenno  stanovyas' vse
bolee prozrachnym i besplotnym.  Kogda ego edva vidimaya poverhnost' kosnulas'
lica Valentina, on pochuvstvoval lish' legkoe dunovenie holodnogo vozduha  - i
bol'she nichego. A zatem sharik razdulsya  za predely drakona, i ischez,  ostaviv
lish' priyatnoe oshchushchenie  bezopasnosti,  srodni tomu,  kotoroe  ispytyvaesh'  v
komp'yuternyh igrushkah.
     Srabotala, podumal Valentin s oblegcheniem.  CHto  zh ya, durak,  na tysyachu
let zashchity ne poprosil? Vprochem, eshche uspeyu.
     Razmyshleniya Valentina prerval Hayam:
     - Otlichnyj zalp! - vskrichal on, ukazyvaya vpered.
     Valentin posmotrel  na Anhard  i uvidel, chto  samruhary  vystroilis'  v
obrazcovyj boevoj poryadok -  polusferu iz dobroj sotni ptic, centrom kotoroj
yavlyalsya Selingari. I ot kazhdoj iz ptic k  ognennomu drakonu letela malen'kaya
- izdaleka -  strela, nesushchaya  mgnovennuyu smert' vsemu zhivomu. Nu, SHkatulka,
podumal Valentin, to-to budet prikol...
     Dodumat' on ne uspel. Drakon slegka drognul, slovno poezhilsya, i strely,
mel'knuv pered samym  nosom, propali nachisto. Budto  ih i ne bylo, porazilsya
Valentin i oglyanulsya nazad - op-pa! Promahnulis'?! Vse?!
     Strely uletali vdal', projdya, mimo - a esli uzh byt'  sovsem  tochnym, to
pryamo  skvoz'  drakona,  zashchishchennogo  legendarnym  talismanom.  Uletaya,  oni
kazalis' sovershenno bezobidnymi, i dazhe oblachka vzryvov, useyavshie zemlyu tam,
gde oni nakonec prervali polet, vyglyadeli malen'kimi i neser'eznymi.
     A  Selingari vse  tak zhe letel  vpered, ne  snizhaya skorosti.  Samruhary
sumeli perestroit'sya v novuyu figuru ataki. Teper' oni  okruzhili  drakona  so
vseh storon i dali vtoroj zalp.
     Na etot  raz Selingari drozhal  neskol'ko sekund. Valentin pochti oshchutil,
kak  skvoz'  nego  proletaet  chuzhdaya magiya  - no dlya  glaz vse vyglyadelo kak
obychno:  strely priblizhalis', teryalis' iz vidu i  snova poyavlyalis', no uzhe s
drugoj  storony,  tam,  otkuda  v  svoyu  ochered'  strelyali  drugie  krylatye
vsadniki.
     Valentin nevol'no vskriknul, kogda pervaya strela popala v cel'.
     Eshche  mgnovenie  nazad samruhar, raskinuv  kryl'ya  v planiruyushchem polete,
skol'zil vpered za beznadezhno obognavshim ego Selingari - i vdrug proletavshaya
mimo strela rascvela iskryashchimsya oblakom vzryva. V  tot  zhe  mig  samruhar iz
chernogo stal alym, kryl'ya ego raspalis' na  burye lohmot'ya; samruhar zavis v
vozduhe  uzhe ne pticej,  a besformennoj massoj per'ev,  kostej i  suhozhilij,
sleplennyh vmeste krovavoj sliz'yu - i nachal medlenno padat' vniz, ostaviv za
soboj oblako chernyh per'ev.
     A ved' strela razorvalas' metrah v dvadcati ot  nego, podumal Valentin.
Po spine probezhal holodok - sun'sya my syuda bez SHkatulki...
     - Oni perebili drug druga,  -  izumlenno  proiznes  Talion. -  SHkatulka
znaet sekret pobedy bez boya!
     Valentin oglyadelsya, i emu stalo sovsem hudo. Ni  odnogo  -  on povertel
golovoj,  chuvstvuya,  kak oznob probivaet ego do kostej  - net, ni  odnogo iz
soten samruharov ne  ostalos' v  vozduhe!  Tol'ko  redkie oblachka  per'ev da
temnye tochki, padayushchie k zemle.
     I ved' eto tol'ko nachalo, pervaya liniya oborony. Valentin zatryas golovoj
- proklyat'e, kogo zhe Seryj zhdal v gosti, raz tak vooruzhil ohranu?
     Selingari besprepyatstvenno podletel  k bashne  i opustilsya na ee ploskuyu
kryshu, podozritel'no napominavshuyu rovnuyu poverhnost' Ganagana.
     Vosem' molnij udarili odnovremenno, zastaviv Valentina zazhmurit'sya.
     Otkryvat' glaza on ne speshil. Vse bylo slishkom ochevidno.
     - Nikogo  ne  ostalos', -  prokommentiroval Branbo.  - Hozyain znal, chto
delal, kogda zapretil mne issledovat' etu shkatulku.
     Valentin otkryl  glaza. Molnii, istorgnutye magicheskimi kondensatorami,
ili, po mestnomu, Hrustal'nymi Glazami, ochistili poverhnost' kryshi ot vsego,
chto  tam  nahodilos'. Mestami  eshche  dymilis' kakie-to podozritel'nye vlazhnye
pyatna, no v  celom  vokrug  bylo  tak zhe bezlyudno, kak sovsem  nedavno  -  v
Ganagane.
     Sami  Hrustal'nye Glaza,  oplavlennye, pokrytye kopot'yu,  uzhe  vryad  li
sposobny byli povtorit' sovershennuyu glupost'.
     Valentin posmotrel na svoih soratnikov, te v svoyu ochered' posmotreli na
nego. Nu, chto teper'?!
     Valentin vspomnil, chto dolzhen delat' komandir: ne ostavlyat' soldatam ni
minuty svobodnogo vremeni. A to eshche dumat' nachnut.
     - Talion, - okazal on strogo, - ty dolzhen znat', kak vojti v Bashnyu.
     - Vhod  pered  nami,  - otvetil  Talion,  ukazyvaya  na  temnyj  proval,
nahodivshijsya  metrah v  tridcati  sleva kursu. - No Seryj v  lyuboe mgnovenie
mozhet zakryt' ego navsegda.
     - Dlya  etogo on snachala  dolzhen  uznat', chto my prishli, a kogda on  eto
uznaet, on sam  vyskochit  nam  navstrechu,  -  vozrazil Valentin,  delaya  shag
vpered. Selingari raspahnul prohod. Valentin  zamer, osharashennyj pahnuvshim v
lico zharom.  Solnce,  nemiloserdno palivshee  s neba, raskalilo chernyj kamen'
kryshi.  Vozduh  drozhal, zhivo napomniv  Valentinu  rodnye ZHguchie  Peski. Nu i
pogodka, podumal on, oblivayas' potom; a ved' tol'ko desyat' utra!
     Eshche  minutu nazad Valentin sobiralsya prosto podozhdat' Serogo  na  kryshe
Anharda;  no  sejchas  emu  zahotelos'  sovershat'  velikie  podvigi  v  bolee
prohladnom meste.
     - Za mnoj! - skomandoval Valentin, bystrym shagom napravlyayas' k provalu.
     Paradnyj  vhod -  on zhe  i  vyhod -  Anharda  bol'she  vsego  pohodil na
amfiteatr,  utoplennyj v  kilometrovoj  tolshche Bashni.  Na  meste  sceny  ziyal
uhodivshij vniz na sotni metrov ventilyacionnyj kolodec, otkuda veyalo zavetnoj
prohladoj; ottuda  zhe, v shest' ryadov, oshchetinivshis' samostrelami, podnimalas'
po shirokoj vintovoj galeree beskonechnaya  chereda Voitelej. Valentin popytalsya
prosledit', otkuda vytekaet eta krasno-belaya lyudskaya reka, no gorizontal'nye
galerei  byli  skryty   mnogochislennymi  kolonnadami,  navesami  i   prochimi
ukrasheniyami, delavshimi kazhdyj etazh kolodca nepohozhim na vse ostal'nye.
     Komandir peredovogo otryada zametil  neproshenyh gostej, i izdal vopl'  -
to  li "tovs'",  to  li "pli". Valentin otshatnulsya  -  tucha strel  poletela,
kazalos',  pryamo  v  nego. Mgnoveniem pozzhe strely ischezli,  ne prichiniv ego
nebol'shomu otryadu nikakogo vreda.
     Valentin pozhal plechami i  neskol'ko nervno  dvinulsya  vniz po  vintovoj
galeree. Talion, Hayam i Branbo shli sledom, vpered nikto ne zabegal.
     Voiteli  uspeli  dat'   eshche  tri  zalpa;  potom,  soobraziv,   chto  eto
bespolezno,  podalis'  nazad.   Oficer  zavopil  chto-to  sovsem  neponyatnoe;
Valentinu pokazalos', chto on  pytaetsya  voodushevit' strelkov  na  rukopashnyj
boj.
     Takoj  moment greshno bylo  upuskat'. Valentin sobralsya s silami, podnyal
levuyu  ruku i  medlenno  sognul  srednij  i bezymyannyj pal'cy.  Ne uspel  on
dovesti  znak do  konca,  kak nevidimyj vihr' udaril  po stolpivshejsya  vnizu
soldatne, sbrosiv  v kolodec oficera i  eshche  desyatok stoyavshih ryadom, povalil
bol'shuyu chast' peredovogo otryada. Valentin nevol'no pokosilsya na Taliona; tot
kivnul i sunul ruku za pazuhu.
     Snizu  vnov' poleteli strely;  zatem gruppa naibolee otchayannyh Voitelej
brosilas' vpered, kto s kop'yami, a kto s tonkimi, pohozhimi  na  samurajskie,
mechami. Valentin, ne sbavlyaya tempa, shagal im navstrechu, derzha uzhe  slozhennyj
znak nagotove.
     Na  chto  oni  nadeyutsya,  dumal on,  glyadya  v  iskazhennye  lica  begushchih
navstrechu. Potnye, gryaznye, v legkih paradnyh kol'chugah, ponyatiya ne  imeyushchie
o pravil'noj taktike  boya  v  zakrytyh pomeshcheniyah - nelepye zhertvy dosadnogo
sovpadeniya. Vot odin iz soldat  -  puzatyj  velikan, minimum  na golovu vyshe
Valentina, - ostanovilsya,  podnatuzhilsya  i s  voplem metnul  kop'e. Valentin
prosledil  ego traektoriyu - velikan  popal kuda celilsya, kop'e voshlo pryamo v
grud' Taliona  i  ischezlo iz vidu,  chtoby mgnoveniem spustya zazvenet' daleko
pozadi el'fa.
     Talion  slegka  naklonil  golovu  i vskinul ruku. Oblako serogo  tumana
okutalo napadavshih,  i  oni povalilis' na zemlyu, natykayas'  na  kop'ya i mechi
svoih  zhe  tovarishchej. Valentin  pomorshchilsya - on  shel, ne  ostanavlivayas',  i
sejchas noga zacepilas' za torchashchuyu  iz  ch'ej-to spiny strelu. Snizu strelyali
kuda popalo, i porazhali svoih. Voiteli, kak zhe...
     Talion  eshche raz vskinul ruku. Novyj vihr' pronessya po ryadam zashchitnikov,
eshche bolee sil'nyj, chem pervyj, poslyshalis' kriki boli i uzhasa - sotnya pervyh
soldat  okazalas'  otbroshena shagov na sorok,  na  kop'ya  zadnih ryadov. Vnizu
narastala panika, kotoruyu nekomu bylo predotvratit'.
     Vidimo, nado dobavit', podumal Valentin. Esli  oni pobegut, zhertv budet
kuda men'she.
     On shire razvel ukazatel'nyj palec  i mizinec,  konfiguriruya  podhodyashchuyu
chastotu. Tolpa  vnizu -  uzhe ne vojsko, a  imenno tolpa - zastyla v ozhidanii
udara, zaklinanie uzhe dejstvovalo,  vselyaya strah  v serdca  samyh  otvazhnyh.
Valentin zacherpnul eshche  energii - posle  pal'by  Taliona vokrug ee bylo hot'
otbavlyaj - i udaril.
     |to byla  obychnaya "koza", usilennaya infrazvukovymi obertonami. Valentin
vzyal  shiroko,  ne melochas',  bol' i zatemnyayushchij soznanie  uzhas ohvatil pochti
vseh, popavshih v sektor  obstrela -  bol'she poloviny vojska,  komu-to  moglo
pokazat'sya, chto koldun podzheg ego odezhdu, kto-to oshchutil letyashchij pryamo v nego
smertonosnyj  vihr',  u  kogo-to  prosto  oporozhnilsya  kishechnik.  Zaklinanie
ostavlyalo prostor dlya  fantazii. Valentin  opustil ruku i dvinulsya dal'she, s
lyubopytstvom ozhidaya, chto zhe budet dal'she.
     Na  to,   chtoby  prinyat'  reshenie,  povernut'sya  i  pobezhat',  Voitelyam
potrebovalos'  nekotoroe  vremya.  Valentin mog by pri zhelanii  dotyanut'sya do
spin poslednih  begushchih. V  otlichie ot  chistogo polya, spasat'sya  begstvom na
vintovoj  galeree bylo  sovsem neprosto.  Glyadya  na  carivshuyu  vnizu  davku,
Valentin  pokachal  golovoj.  Seryj  yavno ne  treniroval svoyu gvardiyu v samom
vazhnom manevre - otstuplenii.
     Uzhas katilsya  shagah v tridcati vperedi Valentina. Nikto uzhe i ne  dumal
strelyat', Voiteli nakonec  ponyali, s kem  stolknulis', i tut i tam slyshalis'
vopli: "Magi! magi! Gde Vannor?!".
     -  Dejstvitel'no,  - Valentin pokosilsya na Taliona, - a gde zhe Vannor?!
Kuda podevalos' magicheskoe prikrytie?!
     - Vannor nikogda ne napadaet, ne izuchiv  protivnika, -  otvetil Talion,
napryazhenno vglyadyvayas' v temnye glubiny uhodyashchego vniz kolodca. - Ty uveren,
chto  SHkatulka smozhet zashchitite  nas  ot magii  tak zhe legko,  kak  ot strel i
kopij?
     - Uveren, - mahnul rukoj Valentin. V dushu ego  zakralos' somnenie: chto,
esli Seryj proignoriruet napadenie? Gde ego iskat' v kilometrovoj-to bashne?!
     Ognennyj  shar  udaril sverhu,  neozhidanno,  rezko, podobno vspyhnuvshemu
luchu  prozhektora. Udaril,  oplavlyaya kamen', i rastayal v vozduhe, ne prichiniv
ni  malejshego  vreda. Valentin  perevel  duh.  Raznocvetnye  pyatna  vse  eshche
kruzhilis' pered  glazami.  Vot i Vannor, ponyal on,  a ya-to  dumal,  chto  moj
faerbol v Ganagane poluchilsya chereschur bol'shim.
     Talion izdal pronzitel'nyj  vopl' i pripal  na  odno  koleno,  vybrosiv
vpered  i  vverh ruku, tochno  porazhaya nevidimogo protivnika vypadom  rapiry.
Ranen on,  chto  li, podumal Valentin; hotya net,  skoree,  eto  takaya drevnyaya
el'fijskaya magiya.
     Sverhu razdalsya  gromovoj hohot, a zatem kolodec napolnil Golos. Imenno
Golos, s  bol'shoj bukvy, - tochno  usilennyj nevidimoj akustikoj, on zastavil
vibrirovat' grudnuyu kletku i zhivot, i probiral do kostej.
     - Vy dostigli mesta svoej smerti,  - vozvestil Golos, s kotorym  trudno
bylo sporit', tak on gremel i perekatyvalsya v tesnom prostranstve. - Talion,
tebe nikogda ne stat' grossmejsterom!  Hayam,  tebe luchshe bylo  by ostavat'sya
Skazitelem, dlya geroya skazanij ty slishkom smerten! Ne stoit otkryvat' sumku,
Branbo - tam net nichego, chto mozhet  prichinit' mne vred! A ty,  Faler, hot' i
ne tak  prost,  kak pytalsya kazat'sya vse eti gody,  sejchas  na  svoej  shkure
pochuvstvuesh', kakaya propast' lezhit mezhdu grossmejsterom i magom-samouchkoj!
     Valentin pokrutil golovoj, podstroil zrenie: solnce osveshchalo lish' uzkij
klin s odnoj iz storon kolodca, a temnyj kamen' sten pochti ne otrazhal sveta,
- i razglyadel na galeree dvumya proletami vyshe malen'kogo puzatogo chelovechka,
predusmotritel'no pryachushchegosya za kolonnoj. Tol'ko chto proiznesennye im slova
byli  nichem inym, kak  oficial'nym vyzovom  na  magicheskuyu  duel';  Valentin
pritormozil,  razryvayas'  mezhdu  neobhodimost'yu topat'  dal'she i nesterpimym
zhelaniem uvidet' nakonec, kak eto proishodit po vsem pravilam.
     - Vannor! - udarilsya v steny  otvetnyj golos, zvuchavshij nemnogim tishe -
Valentin posmotrel na Taliona  s uvazheniem.  - Ty  ne v  silah prichinit' nam
vreda, i potomu duel' s toboj pokryla by nas pozorom...
     Nu, ne vseh, ne vseh, ne preminul otmetit' Valentin.
     -  A  potomu proshu tebya -  ujdi s  mirom,  i  ne dalee kak vecherom, pod
Skaloj Otchayaniya, ya gotov pomeryat'sya s toboyu silami odin na odin!
     Otvetom Talionu  posluzhil uzhe znakomyj  hohot.  Faerboly posypalis' kak
goroh; Valentin zametil, chto Hayam  vzdragivaet pri kazhdoj vspyshke i uzhe edva
peredvigaet  nogi,  vtyanuv  golovu  v plechi.  Prodvigat'sya  dal'she  v  takih
usloviyah bylo dostatochno nepriyatno.
     Valentin ostanovilsya i  povernulsya v storonu Vannora.  On uzhe prikinul,
chto  tratit'  vtoruyu  monetu na  raspoyasavshegosya maga budet slishkom zhirno, i
reshil  snyat'  ego  s  galerei  obyknovennoj  "perchatkoj",  slegka  usilennoj
"lipuchkoj" i "paduchej". Odnako i na etot raz ego operedili.
     -  Otkuda on vzyal, chto tam nichego net? - probormotal Branbo,  zasovyvaya
ruku v  svoyu  zaplechnuyu kotomku  - dlya  chego emu  prishlos'  izognut'sya v tri
pogibeli. - Vot, naprimer, special'no dlya lyubitelej faerbolov!
     V ruke ego mel'knula ploskaya korobochka, kotoruyu  Branbo tut  zhe shvyrnul
na pol s takim raschetom, chtoby ona udarilas' o kamen' kak raz u samyh peril.
Iz  korobochki  s  hlopkom vyletel  belyj  poroshok, ispustivshij  klub dyma, v
kotoryj i vrezalsya ocherednoj vannorovskij faerbol. Mgnoveniem spustya  sverhu
polyhnulo, da tak, chto predydushchie vspyshki pokazalis' balovstvom.
     Belyj dym slegka  razveyalsya,  no  prodolzhal  prikryvat' Valentin  i ego
sputnikov. Posmotrev  vverh, Valentin otmetil,  chto  ot  kolonny, za kotoroj
pryatalsya  Vannor, ostalas'  tol'ko uzkaya  oplavlennaya  stojka, za kotoroe ne
pomestilsya  by i distrofik.  Samogo grossmejstera  tam, estestvenno, uzhe  ne
bylo; i gromovoj golos ne speshil dolozhit' o  ego  ocenke masterstva nezvanyh
gostej.
     Neuzheli  my  ego  togo, podumal  Valentin.  Pozhal  plechami  - a,  posle
razberemsya, -  i  povernulsya,  chtoby  idti dal'she. Kstati,  pora  uzhe  Obruch
vklyuchat',  dolzhen zhe  kto-to iz  Voitelej  znat', kak  popast'  k  Seromu  s
dokladom...
     Vannor stoyal pered nim sobstvennoj personoj - malen'kij, kruglen'kij, v
eshche dymyashchejsya zelenoj mantii, da tochnee skazat', dazhe i ne stoyal,  a visel v
polumetre nad polom,  i nehorosho ulybalsya. I neslo  ot nego siloj  nichut' ne
men'shej, chem ot Velikogo CHernogo.  Valentin sglotnul, spravlyayas'  s vnezapno
podstupivshej toshnotoj.
     Konechno,  sejchas, posle vsego perezhitogo,  padat' na  koleni i celovat'
nozhki Vannoru Valentin ne stal.  No  oshchushchenie sobstvennogo bessiliya  sdelalo
nogi vatnymi, a yazyk - shershavym.
     Vannor cepko obezhal glazami vsyu valentinovu komandu, i ulybka ischezla s
ego lica.  Soobrazil, chto na nas ni odnoj podpaliny net, dogadalsya Valentin.
Sila  siloj,  a  so SHkatulkoj  shutki plohi. Vot  tol'ko  kak zhe  nam ot nego
izbavit'sya? Grossmejster vse-taki.
     Zateya  s  usovershenstvovannoj  "perchatkoj"  teper'  kazalas'  Valentinu
detskim lepetom. Tut nuzhno chto-nibud' edakoe...
     - Znachit, govorish', net nichego? - proshipel Branbo, snova zasovyvaya ruku
v meshok. - A chto ty na eto skazhesh'?!
     Vannor sdelal dvizhenie, ochevidno, pytayas' pomeshat' Branbo, no ruka  ego
zamerla na polputi. Valentin oshchutil  sleva vzryv magicheskoj energii,  iz-pod
plashcha Taliona polyhnulo zheltym. Kak by to ni  bylo, Vannor ne  uspel. Branbo
besprepyatstvenno  izvlek iz meshka ocherednuyu shtukovinu i brosil ee Vannoru  -
kak budto zazhigalku ili otkryvashku dlya butylok.
     Valentin obmer. |tu shtukovinu on uznal srazu.
     Granata F1, imenuemaya takzhe limonkoj.
     Vzryv  uhnul mgnovenno,  ne  dav  Valentinu  dazhe brosit'sya na  zemlyu i
zakryt' golovu  rukami - chto, uchityvaya kamenistyj  pol, vryad  li  proshlo  by
bessledno dlya fizionomii.
     Pol pod nogami zakachalsya, vozduh na  mgnovenie poteryal prozrachnost'. No
SHkatulka  vyruchila  i na etot raz - Valentin dazhe ne ogloh. Oskolki, podobno
molniyam  i  strelam, proshli skvoz' nego i ego tovarishchej, ne  prichiniv im  ni
malejshego vreda.
     Vannoru povezlo men'she. Golova maga otkatilas' metrov na  dvadcat' vniz
i  utknulas' v  perila,  zlobno vrashchaya  glazami; krovavoe  mesivo iz  kostej
popolam  s zelenoj  mantiej  zabryzgalo  pol  v radiuse  neskol'kih  metrov;
otorvannaya ruka,  valyavshayasya u vneshnej  steny galerei,  shevel'nula  pal'cami
pered tem kak rassypat'sya v prah.
     |to ne F1, podumal Valentin, eto chert znaet chto...  On popytalsya chto-to
skazat',  no guby  tryaslis' slishkom  sil'no. Valentin  dazhe protyanul ruku  k
nagrudnomu karmanu, nashchupal zavetnuyu ampulu; potom sdelal glubokij  vdoh - i
tol'ko tut ego otpustilo. Ne ta podgotovka dlya takih syurprizov; zaryadku nado
po utram delat'... CHto zhe eshche est' u Branbo v kotomke?!
     -  To-to zhe, kretin! - burknul Branbo, potiraya ruki. - Poshli, on teper'
sebya do vechera ne soberet.
     Valentin  poezhilsya. Dazhe posle  etogo Vannor eshche zhil; ego lico korezhili
uzhasnye grimasy, a guby pytalis' vydavit'  kakie-to  slova. Grossmejsterskoe
zvanie davalos' ne stol'ko za magicheskie sposobnosti, skol'ko za sposobnost'
vyzhit' posle  chego ugodno. Interesno,  podumal Valentin,  a  esli by  menya -
granatoj? Oh, horosho, chto ya ne grossmejster!
     - Branbo, - skazal Valentin, - dajte-ka mne vashu sumku...
     Branbo skorchil nedovol'nuyu grimasu, odnako  ryukzak snyal i otdal. Vnutri
obnaruzhilis' eshche  tri granaty - Valentin ne smog sderzhat' drozh'  v rukah - a
takzhe  kusok  poluprozrachnoj materii  i  raznocvetnaya  palochka, napominayushchaya
karandash.
     - CHto eto? - sprosil Valentin, ukazyvaya na poslednie predmety.
     - Amulety iz Vostochnyh predelov,  - Branbo  vcepilsya v  ryukzak so svoej
storony i oshchutimo potyanul ego  na  sebya. - Protiv bestelesnyh protivnikov  -
pokryvalo  Allenora,  a  ZHezl  CHetyreh Lun  - pomogaet  povelevat'  kamnyami.
Otdajte, vse ravno tol'ko ya umeyu s nimi obrashchat'sya!
     -  S nimi - konechno,  -  kivnul Valentin,  ostorozhno peregruzhaya granaty
sebe vo vtoroj, do sih por  pustovavshij koshel'. - A vot eto ya  u vas zaberu.
SHkatulka na takie shtuki ne rasschitana...
     Lico Branbo vytyanulos'.  Kazhetsya, pochtennyj zavhoz tol'ko sejchas ponyal,
kakoj opasnosti podvergalsya.
     -  Voobshche, otkuda  u  vas  eto?! -  sprosil Valentin,  pohlopav sebya po
nadezhno zashnurovannomu koshel'ku.
     -  Velikij CHernyj, - smutilsya Branbo. - On vynes eto s polya  boya  mezhdu
SHertorom i Gambarroj...
     Ponyatno, kivnul Valentin. Eshche odin otgolosok toj nelepoj istorii. Slava
bogu, dozhdi iz tankov vypadayut na Pange ne kazhdyj den'.
     - Faler, - poslyshalsya negromkij golos Taliona. - A vot i on sam!
     Valentin povernulsya, sosredotochiv vse usiliya na tom,  chtoby ne raskryt'
rot.
     Gabriel' Seryj Voitel', vladyka poloviny mira, taki soizvolil poyavit'sya
pered nim sobstvennoj personoj. A Valentin, vse eshche  derzhas' odnoj rukoj  za
sumku Branbo, naproch' zabyl, gde zhe proklyatyj zavhoz derzhit svoj preslovutyj
tal'-ellangril.
     Valentin nevol'no skosil glaza - net,  v  sumke tochno nema, i ne dolzhno
byt'  -  Branbo postoyanno  derzhal tal'-ellangril  v rukah. Kuda  zhe  on  ego
zasunul, kogda granatu kidal?
     Valentin  nakonec  soobrazil,  chto pered nim  - sam  Seryj, i  otpustil
sumku. Branbo obeimi rukami prityanul ee k zhivotu,  budto Seryj yavilsya syuda s
cel'yu ogrableniya. Hayam bukval'no  zashatalsya iz storony  v storonu - to li ot
straha, to li ot blagogoveniya - no Valentin zametil, chto  s kazhdym  shataniem
skazitel'  priblizhaetsya k Seromu, zahodya sleva. Talion shagnul vpered i vstal
ryadom s Valentinom.  Seryj molcha smotrel na Valentina; proslediv napravlenie
ego vzglyada, Valentin utochnil: Seryj smotrel na  shkatulku. Vot uzh ne  ozhidal
takoj erudicii ot palacha Ganagana...
     -  Vy  horosho  podgotovilis', -  kivnul  Seryj,  zakonchiv  razglyadyvat'
SHkatulku.  On skrestil  ruki  na  grudi i  gordo  vskinul  golovu.  Vnezapno
podnyavshijsya veterok otbrosil  za  spinu ego dlinnye svetlye volosy. Valentin
otmetil,  chto  krovavye oshmetki  Vannora ischezli  s pola, ravno kak i golova
neudachlivogo grossmejstera. Seryj rabotal so svoim talismanom  kuda tolkovee
Georga i Detmara vmeste vzyatyh. - Nu horosho, ya pered vami. CHto dal'she?
     Valentin s  trudom  sderzhal  ulybku - absolyutno neumestnuyu,  no  tem ne
menee...  YA-to  dumal,  chto  Branbo,  edva  zavidev  Serogo,  pustit  v  hod
tal'-ellangril; a teper' chto? mozhet, izvinit'sya i ujti?
     - Manuel', - negromko skazal Talion, obrashchayas' skoree  k Valentinu, chem
k Seromu.
     Ah da, Manuel'! Valentin edva ne hlopnul sebya po lbu.
     - Vashi Voiteli, kollega Gabriel', - zagovoril on neozhidannym dlya samogo
sebya priyatel'skim tonom, - chas nazad arestovali  i  spryatali  v Bashne odnogo
moego znakomogo. Kak  vidite,  my  mozhem  oshchutimo  isportit' vam prazdnik, -
Valentin  ukazal  na  zavalennye  trupami terrasy, - eto  ved'  tol'ko  tak,
razminka... - Valentin mnogoznachitel'no  pohlopal po SHkatulke. - Mozhet byt',
vas zainteresuet sdelka? Moj priyatel' v obmen na tishinu i spokojstvie?
     Seryj krivo usmehnulsya:
     - I  tol'ko-to? Ty potratil odin iz shesti sharikov, chtoby spasti  odnogo
zhalkogo  smertnogo?  - Seryj  pokachal golovoj,  a  potom  vdrug posmotrel na
Valentina s ponimaniem. - |tot Manuel' - prishelec?
     Valentin mashinal'no kivnul, uzhe soznavaya, chto sovershaet oshibku. Seryj s
samogo  nachala  prinyal priyatel'skij  ton; v otlichie ot Georga  i Detmara, on
govoril s Valentinom i ego komandoj kak  s  ravnymi. I eto  bylo ploho. Vse,
chto Valentin  znal  o  Serom, govorilo  - takogo  zanoschivogo  i  oderzhimogo
tal'mena Panga  eshche  ne vidyvala. Ego pokaznaya gotovnost'  k  peregovoram ne
mogla  byt' nichem, krome voennoj hitrosti. Seryj  gotovil  kakuyu-to lovushku,
eto bylo sovershenno ochevidno; no kakuyu imenno?!
     Seryj usmehnulsya:
     - I navernyaka u tebya uzhe pripasen  dlya nego  talisman? - On -  Valentin
chut' rot ne  raskryl - ele  zametno  podmignul  levym  glazom. -  Nu chto  zh,
sdelka, - on  sdelal pauzu, vnimatel'no oglyadev  svoih protivnikov, - sdelka
menya zainteresuet. Pojdemte v kabinet i obsudim detali.
     Ne dav Valentinu opomnitsya,  Seryj raskryl v blizhajshej stene svetyashchijsya
golubovatyj portal i spokojno,  v  polnoj uverennosti, chto  neproshenye gosti
tut zhe posleduyut za nim, skrylsya za ego tumannoj poverhnost'yu.
     Lovushka,  podumal  Valentin,  vne  vsyakogo  somneniya,  lovushka. No  chto
delat'? Stoyat'  zdes' stolbom?  On  reshil,  chto  drugogo  vyhoda,  krome kak
posledovat' za Serym, u nego prosto net.
     - Branbo, - nachal bylo Valentin, zhelaya vyyasnit' sud'bu tal'-ellangrila.
Branbo skorchil  rozhu, oznachavshuyu  "Molchi!  Molchi!", i  ukazal na Hayama.  Tot
slegka  raspahnul poly  svoego  kaftana, pokazav  Valentinu  tal'-ellangril,
kakim-to obrazom zakreplennyj pod odezhdoj na maner podmyshechnoj kobury.
     Aga,  tak  u  nih  vse  shvacheno,  soobrazil Valentin.  Von zachem  Hayam
podbiralsya k Seromu; kakih-to sekund ne hvatilo. Nu, togda vpered!
     Valentin  shagnul  vpered  i peresek  golubuyu  granicu portala.  V tu zhe
sekundu on zamer.  Odna  noga zdes' - drugaya  tam.  CHto, esli  Seryj zakroet
portal srazu za mnoj?
     Vidimo, ta  zhe  mysl' prishla v golovu  i ostal'nym. Ostorozhno otodvinuv
Valentina,  mimo nego vnutr'  skol'znul Talion,  za  nim  -  Branbo  i Hayam.
Valentin, postoyav  eshche  sekundu i pokachav golovoj -  chert ego  znaet, na chto
etot Seryj sposoben! - shagnul v kabinet, iskrenne nadeyas', chto shagaet imenno
tuda.
     Nesomnenno,  pri  dvore   Serogo  sluzhil   dizajner-prishelec.  Valentin
okazalsya v prostornom pomeshchenii, odnovremenno  predstavlyavshem soboj  komnatu
dlya peregovorov, trenazhernyj zal, plyazh s  bassejnom,  kinoteatr, restoran  i
strel'bishche.   Nizkij  kruglyj   stol   okruzhalo  shest'   shirokih  kresel;  v
pryamougol'nom  bassejne,  osveshchennom solnechnymi  luchami, pleskalas'  golubaya
voda; za  bassejnom iz svetlo-zheltogo peska  vyrastal belyj ekran, a  vokrug
nego, na osveshchennoj polose shirinoj v neskol'ko metrov,  raspolagalsya desyatok
shezlongov.
     Seryj  sidel  v  odnom  iz peregovornyh  kresel; on uzhe  uspel  smenit'
tradicionnuyu  krasno-beluyu  paradnuyu formu  na pantalony, korotkij kamzol  v
obtyazhku i beluyu kruzhevnuyu  rubashku. Ladno hot'  shpagu ne nacepil, podumalos'
Valentinu; budto kto-to somnevaetsya v ego srednevekovom proishozhdenii!
     Valentin eshche raz oglyadel pomeshchenie - i obliznulsya. Zdes' nahodilos' eshche
koe-chto, chego on ponachalu ne rassmotrel. Tochnee, eshche koe-kto.
     Vo-pervyh, iz-za  odnogo  iz  shezlongov, povernutyh  k stoliku  spinoj,
vystavlyalas' izyashchnaya zhenskaya  ruka; s rasslablennyh pal'cev svisali kapel'ki
vody. Materchataya  spinka shezlonga, provisnuv pod tyazhest'yu nevidimoj devushki,
nichut' ne skryvala osobennostej ee figury - Valentin obvel vzglyadom  plavnyj
izgib ot  plech po spine do  samoj talii i eshche  nizhe -  ni odnoj  skladki, ni
odnoj vystupayushchij zastezhki. Nesomnenno, devushka sidela v shezlonge sovershenno
obnazhennoj. Vot tak vsegda, podumal Valentin, kogda ya na rabote.
     Vtoruyu  devushku  Valentin  razglyadel  za spinoj  Gabrielya,  u  slozhnogo
sooruzheniya, vedushchego svoe proishozhdenie  ot atleticheskih trenazherov. V seroj
korotkoj  futbolke, slivayushchejsya s fonom,  ona  na  sekundu vydvinulas' iz-za
vysokoj pryamougol'noj  stojki, bukval'no oslepiv  Valentina  beliznoj  svoih
nog. Mel'kom vzglyanuv na  gostej  -  Valentin  ne  odin proizvodil podrobnyj
osmotr pomeshcheniya - ona vstala  na cypochki, dotyagivayas' do vershiny trenazhera.
Pri etom futbolka  sovershenno zadralas',  otkryvaya  nizhnyuyu  polovinu krugloj
popki - chto-to zvyaknulo, padaya na pol, i devushka tut naklonilas', razyskivaya
predmet, i opyat'  zhe vystavlyaya  napokaz svoi nogi, no na etot raz v profil'.
Valentin tryahnul golovoj - odin raz sluchajnost', dva raza - sovpadenie...
     - Pozvol'te  vas provodit'? - uslyshal on priyatnyj zhenskij golos  sovsem
ryadom s soboj.  Valentin migom povernulsya - pochti vplotnuyu k nemu stoyali dve
-  dve!  -  pohozhie  drug  na druga,  kak  bliznyashki,  blondinki,  odetye  v
odinakovye plat'ya s dlinnoj razreznoj yubkoj i sovershenno otkrytymi  plechami,
odna - v chernoe, drugaya - v beloe. I chto okonchatel'no dobilo Valentina - tak
eto vystupayushchie soski ih  poluskrytyh obtyagivayushchej  materiej grudej,  soski,
torchashchie pochti na santimetr.
     - Da-da, - skazal Valentin pochti istericheski, - provodite.
     On  byl unichtozhen.  Tol'ko  sejchas vse bezumie  etoj durackoj  zatei  -
otpravit'sya k Seromu  bezo vsyakoj podgotovki - stalo emu polnost'yu ochevidno.
Seryj  ne  prosto  prevoshodil  vseh  moshch'yu svoego  talismana;  on  okazalsya
bespodobnym  organizatorom  i  intriganom.  Podgotovit'  takuyu   vstrechu  za
schitannye  minuty, proshedshie  s poyavleniya Selingari nad Amperom, mog  tol'ko
chelovek,  iskushennyj vo vseh tonkostyah politicheskih  igr. Valentin znal, chto
ne v sostoyanii protivopostavit' emu nichego, krome gruboj sily.
     Devushka  v belom  vzyala  ego za  ruku  - ot etogo  myagkogo,  laskayushchego
prikosnoveniya Valentina brosilo v zhar  - i podvela  k kreslu,  stoyavshemu kak
raz  naprotiv Serogo. Valentin  sel,  vpervye obrativ vnimanie  na nekotorye
neudobstva svoego obtyagivayushchego klounskogo  kostyuma.  Devushka obvorozhitel'no
ulybnulas':
     - Eshche neskol'ko sekund! - i, rezko povernuvshis', otchego poloski ee yubki
vzmetnulis' v vozduh, na mig priotkryv vse, chto pod nej nahodilos', otoshla v
storonu.  Imenno  tam,   v  neskol'kih  shagah  ot  stola,   Valentin  uvidel
polukrugluyu stojku, ustavlennuyu podnosami so vsevozmozhnoj sned'yu.
     Vse, podumal  on.  Sdayus'. Budem  pit' i  veselit'sya, a potom  natravim
SHkatulku  na  Georga  s   Detmarom.   Mozhet   byt',  Seryj  i  palach,  no  v
gostepriimstve emu ne otkazhesh'.
     Valentin   vzdrognul  vsem   telom,   poslednie   mysli  byli   slishkom
pravil'nymi, slishkom logichnymi - i slishkom igrali na  ruku sidyashchemu naprotiv
Gabrielyu. Zashchishchaet li SHkatulka  ot magicheskogo  vnusheniya? Esli dazhe  moguchie
talismany ne sumeli zashchitit' Georga i Detmara?
     Devushka v  chernom  podvela  k  sosednemu  kreslu  Hayama, glyadya na  nego
ogromnymi,  vlazhno  blestyashchimi glazami. Hayam vyglyadel  kak  martovskij  kot;
Valentin ponyal, chto tal'-ellangril okonchatel'no snyat s povestki dnya.
     Devushka v seroj  futbolke  nakonec nashla na polu otvalivshuyusya  detal' i
izdaleka pomahala Branbo;  tot  nemedlenno  dvinulsya pryamikom k  nej. Talion
spokojno  prosledoval  k svoemu  kreslu, no  Valentin  otmetil  dva korotkih
vzglyada, broshennyh im  napravo, v  storonu  devushki, po-prezhnemu sidevshej  v
shezlonge.
     Na pervyj vzglyad, konstatiroval Valentin, on nas sdelal, kak mal'chikov.
No ne hvalis', na rat' educhi.
     -  Mne  kazhetsya,  -  Valentin  podborodkom  pokazal   na  shestoe,  yavno
pustovavshee  kreslo, -  chto  Manuelyu  samoe  vremya  prisoedinit'sya  k  nashej
kompanii. - On snova polozhil ruku na SHkatulku.
     -  Nemnogo pozzhe, - kivnul Seryj. - Itak, moi usloviyah: prishelec protiv
shkatulki. Valentin ulybnulsya:.
     - Ne slishkom li mnogo za odnogo cheloveka?
     - Za odnogo Izbrannogo, - skazal  Seryj, glyadya Valentinu v glaza. Golos
ego zvuchal tak uverenno, chto Valentin zasomnevalsya: a chto,  esli Manuel' i v
samom dele... togo?
     - Za odnogo  Izbrannogo -  soglasen, -  otvetil on diplomatichno, no uzhe
tolkom ne osoznavaya,  chto imenno govorit,  - no ya ne  uveren, chto  Manuel' -
Izbrannyj.
     Seryj pozhal plechami:
     - YA ne veryu, chto vy prishli by syuda za prostym prishel'cem.
     Valentin szhal guby. Vse verno. Dlya tal'menov lyudi - rashodnyj material.
Kak eti devushki, naprimer - Seryj ni na odnu iz nih dazhe ne posmotrel. I raz
ya yavilsya syuda so SHkatulkoj Pandory napereves... Ne verit i ne poverit, razve
chto pritvoritsya.
     Valentin pokosilsya na Hayama.  Devushka v chernom sidela ryadom s nim, Hayam
obnimal ee odnoj  rukoj  za  taliyu, kaftan  ego davno  raspahnulsya  vmeste s
rubashkoj.  Vtoruyu  ruku  skazitel'  polozhil  devushke na koleno  i potihon'ku
zadiral yubku. Valentin pomorshchilsya - tal'-ellangril visel u Hayama pod myshkoj,
vystavlennyj  teper' na  vseobshchee  obozrenie.  Bylo yasno, chto  Hayam vryad  li
uspeet  pustit' ego v  hod.  "Perchatkoj"  vydernut'?  Slishkom pozdno,  Seryj
navernyaka vidit to zhe, chto i ya...
     Valentin  perevel  vzglyad  na  Taliona. Uvy - el'f,  poddavshis'  obshchemu
nastroeniyu,  pyalilsya v storonu shezlonga,  iz-za kotorogo teper' vystavlyalas'
uzhe ne ruka, a para bosyh nozhek i pryad' chernyh volos. |roticheskoe shou "posle
nas hot' potop".
     Na Branbo, pyhtyashchego gde-to v zaroslyah trenazherov,  Valentin i smotret'
ne  stal.  Emu  stalo  yasno,  chto  soratniki  Velikogo  CHernogo  popalis'  v
rasstavlennuyu Serym lovushku:  poverili,  chto zdes' idut peregovory. Pridetsya
dejstvovat' v odinochku.
     -  U  nas,  zemlyan  dvadcatogo  veka,  - proiznes  Valentin  zadumchivo,
nadeyas',  chto  eto  hot' nemnogo otvlechet Serogo ot togo, chto  on sdelaet  v
sleduyushchij  moment,  -  strannye  predstavleniya  o chesti.  Manuel'  nuzhen mne
nezavisimo ot togo,  Izbrannyj  on ili net. Vprochem, v dannom sluchae eto  ne
imeet osobogo znacheniya...
     Valentin  ne  smog   otkazat'   sebe  v  udovol'stvii   postavit'   etu
zamaskirovannuyu tochku. Eshche proiznosya poslednie slova, on sognul ukazatel'nyj
palec levoj  ruki  v kryuchok  i potyanulsya  magicheskim zahvatom k  lezhashchemu za
pazuhoj  u  Hayama  tal'-ellangrilu.  On pochti  zacepil  ego, kogda  vnezapno
osoznal, chto tal'-ellangrila, kotoryj on videl vse eto vremya, bol'she net.
     V  suzivshemsya  vnezapno  pole  zreniya  Valentin  yavstvenno uvidel  lico
Serogo, kotoryj dolzhen byl nahodit'sya sovsem  v drugom meste! Obnazhiv zuby v
hishchnoj ulybke, Seryj ukazal pal'cem na stol pered Valentinom.
     Valentin  mashinal'no  -   a  mozhet  byt',   pod  vliyaniem  vse  toj  zhe
gipnoticheskoj magii, - posmotrel  vniz. Tal'-ellangril, do kotorogo Valentin
tak  i ne smog dotyanut'sya, okazalsya vdrug pryamo pered ego glazami,  vmeste s
podnosom, ustavlennym  tarelochkami  s  zakuskami  i  ryumkami s raznocvetnymi
napitkami.  Vnutri tal'-ellangrila klubilsya  prityagatel'nyj belyj  tuman, iz
kotorogo vystrelivali malen'kie elektricheskie iskry.
     CHto zhe tam takoe, podumal Valentin, naklonyayas' k tal'-ellangrilu, zabyv
obo  vsem na  svete.  Pyatiugol'noe otverstie  v  talismane  ustremilos'  emu
navstrechu, raspahnuvshis'  ot gorizonta do  gorizonta; Valentin uvidel daleko
vnizu svetlo-zelenye kvadraty polej, rascherkannye korichnevymi nitkami dorog,
visyashchie  nad nimi moshchnye  kuchevye  oblaka, kotoryh ne  uvidish'  na Pange,  i
sinee, chisto zemnoe nebo - kak mog ya zabyt' ego cvet?!
     Valentin  vcepilsya v podlokotnik  kresla  i  raskryv  glaza ustavilsya v
illyuminator.  Samolet  zakladyval  virazh  nad  Demidovskom,  Valentin  uznal
znakomyj izgib reki  Tojvy, petlyami  uhodyashchej  k  gorizontu,  i besformennoe
pyatno razrosshegosya na ee beregah rodnogo goroda.
     Zemlya,  podumal  Valentin, nevol'no vceplyayas'  odnoj  rukoj  v zapyast'e
vtoroj. Zemlya, ya ne splyu!
     Tal'-ellangril vozvrashchaet na Zemlyu!
     On  otkinulsya  v  kresle  samoleta,  vdohnul  polnoj  grud'yu  i tut  zhe
zakashlyalsya, boryas'  s  mgnovenno  podstupivshej toshnotoj. Vonyayushchij sintetikoj
vozduh samoleta pokazalsya  Valentinu otravlyayushchim gazom. Desyat' let v rajskih
sadah |bo sdelali svoe delo; Valentin szhal kulaki, chihnul i prikryl glaza.
     Zemlya!
     U Valentina zasverbilo v nosu;  izo rta ego vyrvalis'  strannye zvuki -
to li smeh, to li priglushennye rydaniya. On i sam ne znal, chto imenno.
     Zemlya. Znachit, na Pange ya uzhe umer.
     Valentin obhvatil golovu rukami i tiho zastonal.


     Nauchi nas videt' Tebya
     za kazhdoj bedoj!

     Bol' ognennoj igloj vonzilas' v zapyast'e.
     Opasnost', reflektorno podumal Valentin. Kakogo cherta, ya zhe umer!
     Bol' vtorichno  pronzila ruku, pobezhala  vverh po  predplech'yu  - ostraya,
brosayushchaya v pot, obessilivayushchaya. Valentin zazhmurilsya, perezhidaya pristup.
     Bol' otpustila, chtoby sekundu  spustya vernut'sya - teper' ona dokatilas'
do serdca.
     Maksim,  edva  ne vzvyl Valentin.  Ub'yu  gada! On dernulsya  vsem telom,
ustraivayas' v kresle poudobnej. V kresle?! Kakoe tam!
     Valentin ottolknulsya rukami ot gryaznogo holodnogo pola i  sel, s trudom
razleplyaya veki.
     - Ochuhalsya, - razdalsya pryamo  nad uhom chej-to golos,  hriplyj i nemnogo
rasteryannyj.
     - Vizhu, - otvetil drugoj. - Ruki derzhi!
     Valentin morgnul, vse eshche nichego ne ponimaya. Gde eto ya? Perepil vchera?
     On  uspel razglyadet',  chto  nahoditsya v pryamougol'noj komnate  s  serym
kamennym polom,  slozhennym iz otdel'nyh plit,  i  takimi zhe,  no  sploshnymi,
stenami.  Komnata  byla  osveshchena  yarkim  belym  svetom,  nepohozhim  ni   na
solnechnyj, ni na elektricheskij. Pryamo pered Valentinom  komnata byla  pusta,
no  szadi opredelenno  kto-to nahodilsya.  Valentin nachal podbirat' pod  sebya
nogi, chtoby vstat' i vyyasnit', chto proishodit, no tut ego shvatili za ruki i
grubo povernuli licom k polu.
     Valentin pomorshchilsya  ot  boli  -  zdorovye  muzhiki,  delo  znayut,  -  i
ustavilsya na lezhashchij pryamo na polu tal'-ellangril.
     Znachit, eto Panga, ponyal Valentin. Opyat' na Zemlyu?
     Vot uzh hren!
     Valentin izo vseh sil zazhmurilsya.
     - Gotov? - sprosil pervyj, hriplyj golos.
     Vtoroj  vymaterilsya - ne  po-russki, mashinal'no otmetil  Valentin, -  i
derzhashchie szadi ruki prignuli ego eshche  nizhe, tak, chto nosom on upersya pryamo v
talisman.
     - Glaza raskroj, suka! - ugrozhayushche proiznes vtoroj golos.
     I tut zhe Valentin  dernulsya ot udara  - kto-to pnul ego v  bok, celya  v
pechen'.
     Vdohnuv polnoj grud'yu pyl'nogo vozduha, Valentin  zazhmurilsya i ot  dushi
chihnul. Posle  etogo v  golove  nastupilo nekotoroe  proyasnenie. |to Anhard,
ponyal Valentin. I ya vovse ne  umer, prosto pyalilsya v tal'-ellangril, a Seryj
tem vremenem zasadil  menya v  kameru i pristavil  gavrikov, na  sluchaj, esli
ochnus'.
     Da, no togda pochemu SHkatulka ne rabotaet?!
     Valentin pochuvstvoval eshche odin pinok pod rebra  -  na etot raz kakoj-to
vyalyj, edva oshchutimyj.
     - Nu?  - proshipel nevidimyj golos, i ch'ya-to  ruka shvatila Valentina za
volosy. No  opyat'  zhe,  shvatit'-to shvatila,  no tochno  pogladila, ne bolee
togo.
     Golos opyat' nachal materit'sya, pominaya gnom'i svyazi ch'ej-to matushki.
     Stop, skazal  sebe Valentin.  A skol'ko zhe ya zdes' v otklyuchke valyalsya?!
On migom  vizualiziroval  chasy. Mat'-mat'-mat'! Odinnadcat' dvadcat' pyat' po
mestnomu! Bol'she chasa psu pod hvost!
     Valentin  zastonal,   klyanya  sebya  poslednimi   slovami.  Popast'sya   v
sobstvennuyu  lovushku! Idiot,  trizhdy  idiot! No  Seryj  -  kak  on-to  uspel
dogadat'sya?!
     Vykruchennye ruki rvanuli vverh. Ochevidno, storozham povedenie  Valentina
nravilos'  vse men'she  i  men'she. Valentin mashinal'no dernulsya - i k  svoemu
udivleniyu legko  vysvobodilsya iz zahvata. Stranno, podumal  on, vstavaya; oni
chto, oslabeli s perepugu?
     Valentin  oshchutil eshche dva prikosnoveniya  -  nazyvat' eto udarami yazyk ne
povorachivalsya - i povernulsya k palacham.
     Ih bylo troe. Dvoe vse eshche pytalis'  shvatit' Valentina za ruki, tretij
zhe stoyal poodal', vskinuv ruku, i v ladoni ego iskrilsya malen'kij magicheskij
sharik - gotovyj k udaru faerbol.
     Odin iz blizhnih palachej rezko razmahnulsya i vrezal Valentinu v chelyust'.
Valentin pochuvstvoval  obychnoe legkoe prikosnovenie, nedoumenno posmotrel na
skrivivshuyusya fizionomiyu protivnika - tot prizhal kulak k zhivotu i  poserel ot
boli - i nakonec vse ponyal. SHkatulka snova zarabotala!
     Aga, soobrazil Valentin. Znachit, poka  hozyain v otklyuchke, talisman tozhe
otdyhaet? A kak zhe tam Hayam s Talionom?!
     Valentin dazhe reshit' nichego ne uspel. Ruki srabotali sami, dvoe blizhnih
palachej  oseli na pol. Tretij otstupil na  shag  i nacelil ukazatel'nyj palec
Valentinu v perenosicu.
     - Ne uspeesh', - skazal on, i spolohi  magicheskogo plameni zaiskrilis' v
ego  poluraskrytoj ladoni. - Sadis'  - tol'ko  medlenno  -  i  beri  v  ruki
talisman. Nu!
     Valentin posmotrel na protivnika. On byl v forme Voitelya, v otlichie  ot
dvoih  lezhashchih na  polu.  Ugryumoe  spokojnoe lico, chernaya  boroda,  korotkaya
strizhka. Pal'net, obyazatel'no pal'net, ponyal Valentin. Nu i pust' palit.
     On  usmehnulsya  i  v svoyu  ochered'  podnyal ruku.  Voitel' vystrelil  za
mgnovenie do togo,  kak Valentin oboznachil svoe zaklinanie. Faerbol razmerom
s futbol'nyj myach - dostatochno,  chtoby szhech' cheloveku golovu - udaril tochno v
perenosicu.  Valentin uzhe dostatochno privyk  k  zashchite  SHkatulki,  chtoby  ne
zakryt' glaz.
     V  lico pahnulo teplom, no i tol'ko. Voitel' nedovol'no  nahmurilsya,  i
eshche bol'she pomrachnel, zametiv, chto  Valentin v  svoyu ochered' nacelil faerbol
emu v lob.
     -  A esli  ya tozhe poprobuyu?  - s ugrozoj  skazal Valentin. Strelyat' on,
vprochem, ne sobiralsya  -  Sily bylo na udivlenie  malo,  on neskol'ko sekund
potratil na obychnyj faerbol.
     - Ty ne  mozhesh'...  ne  dolzhen...  -  zabormotal voitel', no bez osoboj
uverennosti. - Pervyj Voitel' otrezal tebya ot magii!
     A, tak von  ono  v chem delo, soobrazil Valentin.  Net, Seryj  daleko ne
durak.
     Valentin kivnul, prikidyvaya, kak  luchshe rasporyadit'sya tem nemnogim, chto
udalos'  sobrat'. Luchshe vsego - perejti na magicheskij metabolizm.  Dazhe etih
kroh na polchasa hvatit, a bol'she vryad li ponadobitsya.
     Voitel' ponyal,  chto proizoshlo  - glaza  rasshirilis', ruki sdvinulis'  v
zashchitnyj  blok  -   no  Valentin  byl  kuda  bystree.  On  sdvinulsya  vlevo,
sgruppirovalsya   i  provel  odin-edinstvennyj  udar.  Voitel'  leg  ryadom  s
palachami.
     Nu vot, podumal Valentin, ya snova na svobode. Vot tol'ko gde imenno?
     On mashinal'no posharil rukoj  u poyasa. Ochen' stranno - oba koshelya viseli
na  svoih  mestah;  ne  bylo  tol'ko  SHkatulki.  Valentin  hlopnul  sebya  po
nagrudnomu karmanu - tozhe vse na meste. Nichego ne ponimav, menya chto, dazhe ne
obyskali?!
     On potyanulsya, chtoby pochesat' v zatylke, i vnezapno  vspomnil. Obruch! On
zhe vse eshche u menya na golove!
     Obruch  otozvalsya  priyatnoj  teploj  volnoj,  prokativshejsya  ot  ushej  k
zatylku. Mgnoveniem spustya Valentin aktiviroval svoj talisman.  Prezhde vsego
- gde ya?
     Voitelya, valyavshegosya u ego nog, zvali Dilliresh.  Sorok minut  nazad on,
lejtenant Vnutrennej  Strazhi, pomestil  v kameru  nomer sem'  - aga, podumal
Valentin, znachit, est' kak minimum s pervoj po shestuyu! - opasnogo prishel'ca.
Prikaz  Pervogo  Voitelya  glasil:  ne spuskat' glaz,  esli  ochnetsya,  lyubymi
sredstvami zastavit' snova posmotret' v  tal'-ellangril. Esli ne  udastsya  -
ubit'.
     Vse  sorok  minut,  poka  Valentin meshkom  valyalsya  na  polu,  Dilliresh
myslenno repetiroval  svoi  dejstviya  na  sluchaj,  kogda  prishelec  ochnetsya.
Voitel'; professional.
     Valentin otkatilsya k  samomu nachalu - kogda  ego eshche  tol'ko  vtashchili v
kameru. V soznanii Dilliresha mel'knul koridor s ryadom kamer; na odnoj iz nih
ego myslennyj  vzor zaderzhalsya  chut' dol'she, odnovremenno vsplyli slova "eshche
odin prishelec".
     Aga,  udovletvorenno  otmetil  Valentin.  Kazhetsya, ya  znayu,  gde iskat'
Manuelya!
     On naklonilsya k nepodvizhno lezhashchemu Dillireshu, otstegnul u nego s poyasa
svyazku klyuchej i, podumav, prilozhil ruku  k ego grudi.  |nergetika u Diliresha
byla  tak sebe, na urovne metra, no Valentin, szhav guby, vycherpal ee vsyu bez
ostatka. Nemnogo magii ne pomeshaet, reshil on.
     Zakryv za  soboj  tolstennuyu  kamennuyu  dver'  i  prilozhiv k  figurnomu
reznomu vystupu sootvetstvuyushchij klyuch - posle chego dver' sroslas' so stenami,
budto ee i ne bylo, - Valentin na minutu zadumalsya.
     Sudya po vospominaniyam Dilliresha, on nahodilsya v nizhnej treti Anharda, v
yaruse Vnutrennej  Strazhi.  Naverh otsyuda mozhno  bylo  popast' po vse tomu zhe
glavnomu kolodcu; no topat' dvesti  etazhej vverh Valentinu poka ne hotelos'.
Znat'  by, chto  proizoshlo posle  togo, kak  ya vyrubilsya!  Vot tol'ko otkuda?
Razve chto najti Taliona, Hayama ili Branbo...
     Valentin vzdohnul.  Devyat' protiv odnogo, chto neschastnogo el'fa uzhe net
v zhivyh. S nego vpolne stalos' by srazit'sya s Serym  odin na odin. Vse ravno
zhe - poslednij den'!
     Pohozhe, skazal sebe Valentin, mne pridetsya delat' ne to, chto hochetsya, a
to, chto poluchitsya.
     On povernulsya, probezhal po koridoru metrov sorok i prilozhil nuzhnyj klyuch
k vystupu v stene, za kotorym po ego raschetam dolzhen byl nahodit'sya Manuel'.
Dver'  vystupila  iz steny i besshumno  povernulas';  v temnoj do etogo  miga
kamere zazhegsya svet.
     Manuel' lezhal v samom centre, na spine, i mirno posapyval. Men'she vsego
on pohodil na izmozhdennogo pytkami uznika. Vprochem, prismotrevshis', Valentin
otmetil,  chto odezhda Manuelya  podverglas' koe-kakoj  obrabotke: na shtanah  i
kurtke ne ostalos' ni edinoj pugovicy, poyasnoj  i naplechnyj remni ischezli, i
dazhe karmany byli vyvernuty naruzhu da tak i ostavleny.
     - Ne  vyspalsya?  - uchastlivo  sprosil Valentin, ostanavlivayas' v dveryah
tak, chtoby videt'  eshche i chast'  koridora.  Manuel'  vzdrognul  vsem  telom i
ostorozhno priotkryl glaza.
     - Faler?! - prosheptal on  sekundoj spustya, vskakivaya na  nogi. Valentin
golovoj povel, tak eto bylo lovko prodelano. - Otkuda vy?
     - Iz  sosednej kamery, - ulybnulsya  Valentin.  -  U  nas ostalos' vsego
polchasa, poetomu rasskazyvajte bystree.
     Manuelyu  potrebovalos' neskol'ko  sekund, chtoby prijti v sebya. Potom on
korotko kivnul:
     - YA pozvolil obnaruzhit' sebya patrulyu Voitelej u gorodskoj steny Ampera.
Byl dostavlen v central'nye kazarmy i doproshen v  prisutstvii  maga.  Pervyj
sloj  legendy -  podgotovka k  stolknoveniyu Serogo i Dvoih. Posle etogo menya
perepravili syuda; dopros provel sam Vannor.
     - Vannor?! - izumilsya Valentin.
     - Vannor, -  podtverdil Manuel'. - Vtoroj sloj legendy - predotvrashchenie
razrushitel'nogo  poedinka  s Dvumya i  perenos  ego za  chertu  goroda.  Posle
doprosa byl pomeshchen syuda, gde  i nahodilsya do sih por. Poskol'ku na dopros k
samomu Seromu ya do sih por ne vyzvan, predpolagayu, chto Vannor  nichego emu ne
dokladyval.
     -  Libo  dolozhil vse sovsem  po-drugomu,  - progovoril  Valentin. Aj da
Vannor, kakuyu intrigu splel! A my ego - limonkoj...
     - V lyubom sluchae, - zaklyuchil Manuel', - ya ne  dostig namechennyh celej i
gotov ponesti zasluzhennoe nakazanie.
     - Ne sogreshish' - ne pokaesh'sya, -  zametil  Valentin, pozhimaya plechami. -
Delo proshloe. Vy znakomy s planirovkoj Anharda?
     - Razumeetsya, - Manuel' dazhe slegka obidelsya. - CHto nam nuzhno otyskat'?
     - Vmeste so mnoj, - poyasnil Valentin, - byli zahvacheny Talion, Branbo i
Hayam. Nam neobhodimo razyskat' Taliona.
     Manuel' kivnul i podnyal glaza k potolku.
     - Skoree vsego on - v laboratorii, - Manuel'  szhal guby. - Nadeyus',  my
uspeem...
     Valentin  postoronilsya,  propuskaya  Manuelya  vpered.  Tot  pochti  begom
pustilsya po koridoru, Valentin zaspeshil sledom, zadavaya vopros:
     - Pochemu v laboratorii?
     Vmesto otveta Manuel' zaputalsya v shtanah i vpolgolosa vyrugalsya. Begat'
po  koridoru  v  odezhde  bez  edinoj zastezhki  okazalos' trudnovato dazhe dlya
proverennogo operativnika.
     Valentin molcha vytashchil  iz vnutrennego karmana shnurok-udavku i protyanul
ego Manuelyu. Poleznaya shtuka eto pohodnoe snaryazhenie.
     - Tak chto eto  za laboratoriya?  - povtoril on  vopros,  kogda  Manuel',
podpoyasavshis', uzhe perestal napominat' rekordsmena po begu v meshkah.
     - Posle  |red Gannora, - soobshchil Manuel'  na begu, - Seryj iskal sposob
lomat'  el'fov.  Pytkami  etogo  sdelat'  ne  udavalos',  togda byla sozdana
laboratoriya. Za poslednie  chetyre goda tuda dostavili bolee sotni el'fov, ih
otlavlivali po vsej strane. Maksim znaet podrobnosti;  kazhetsya,  v poslednie
mesyacy  Seryj  nashel  kakoj-to  sposob.  Po  krajnij  mere, v  ego  specnaze
poyavilis' snajpery-el'fy.
     Valentin  prisvistnul.  |l'fy na  sluzhbe  u palacha |red Gannora?! Aj da
Seryj. Valentin pomorshchilsya - raz za razom  on vse  bol'she ponimal, naskol'ko
nedoocenil protivnika. Ty  dumal, raz tal'men i  svoloch', to srazu  i durak?
Kak by ne tak...
     -  Tak  znachit,  Seryj  mog  voznamerit'sya  sdelat' iz  Taliona  svoego
predannogo slugu! - soobrazil Valentin.
     - Sovershenno verno, - kivnul Manuel'. - Ved' Talion  ne prosto el'f, on
eshche i mag. Nam naverh.
     Oni  vzbezhali vverh po uzkoj, prorublennoj v kamne lestnice. Bezlyud'e i
tishina  koridora nachinali  pugat'  Valentina. Pochemu net  strazhi?  CHto, esli
bitva  tal'menov  uzhe sostoyalas',  i Anhard  davno  pokoitsya  na  dne  morya?
Valentin krivo ulybnulsya - na Pange takoe moglo proizojti zaprosto.
     Manuel' podnyal ruku, mgnovenno zastyv na meste. Valentin posledoval ego
primeru.
     Vperedi, v  samom  konce koridora, cherez priotkrytuyu dver' prosachivalsya
yarkij belyj svet, kak budto za nej pomeshchalas' operacionnaya.
     - Tam, - prosheptal Manuel'. - No tam zhe i Seryj.
     Valentin  poter  ruki.  Nakonec-to   udacha!  Vot  tol'ko  by   SHkatulka
upravlyalas' na rasstoyanii...
     -  Nu tak pojdem, - skazal on mashinal'no i tol'ko tut vspomnil. Manuel'
ne byl pod zashchitoj!
     - Otstavit', - prerval on Manuelya, uzhe sobravshegosya idti dal'she. - Tebe
tuda nel'zya.
     Manuel' kivnul
     Valentin porylsya v trofejnoj svyazke klyuchej.
     -  Syuda, - skazal on, otkryvaya blizhajshuyu kameru.  - Slushaj,  chto  budet
proishodit', -  Valentin  tol'ko  tut  osoznal, chto pereshel  na  "ty". Mezhdu
zemlyanami eto  znachilo sovsem ne to zhe samoe, chto mezhdu  pangijcami. Vidimo,
situaciya i v samom dele byla  otchayannaya. - Esli vse konchitsya blagopoluchno, ya
vernus', v  protivnom sluchae... - Valentin vinovato pozhal plechami. - Slovom,
nikto tebya syuda ne zazyval, - zaklyuchil on. - ZHdi!
     - Udachi! - pozhelal Manuel', skryvayas' v kamere.
     Valentin  oblegchenno   vzdohnul:   vse-taki   profi,   drugoj  by  stal
vypendrivat'sya,  mol ya tebya  ne ostavlyu! A  Manuel'  nichego -  prikazali,  i
poshel.
     Nu chto zh, skazal sebe Valentin, poprobuem eshche raz...
     On medlenno, zamiraya  pered kazhdym shagom, poshel k dveri, za kotoroj ego
zhdal Seryj.  Na etot  raz,  ubezhdal sebya Valentin, ya zastanu ego vrasploh. I
srazu, kak tol'ko uvizhu, vylozhu pravdu, poputno podzyvaya SHkatulku...
     K sozhaleniyu, on ne dogadalsya podozvat' SHkatulku iz-za dveri.
     Valentin tolknul dver' i voshel v laboratoriyu.
     Tri cheloveka  v belyh halatah obernulis' na zvuk ego shagov. Odin tut zhe
otshatnulsya,  pobelev  ot  uzhasa  -  chto  bylo tem bolee  stranno,  poskol'ku
Valentin  videl  ego  v pervyj raz. Drugoj,  nahmurivshis', skrestil ruki  na
grudi i pokosilsya na tret'ego.
     Tret'im byl Seryj. Belyj halat ego perehvatyval v talii shirokij poyas, i
na poyase etom visela SHkatulka. Na lice Serogo poyavilos' dovol'noe vyrazhenie,
slovno v gosti k nemu zaglyanul davno ozhidaemyj drug. Tak, kak zhe eto emu vse
skazat', podumal Valentin;  i tut vzglyad ego  upal  na operacionnyj stol, ot
kotorogo tol'ko chto otvernulis' troe "hirurgov".
     Po  spine  pobezhali  murashki; zhivot  szhal  mgnovennyj  spazm. Na  stole
polusidel Talion,  golyj,  s rastyanutymi  v raznye storony rukami i  nogami;
grudnaya kletka i zhivot  ego byli vskryty, kishki grudoj lezhali na bedrah i na
stole,   a   vyrvannoe  serdce,  po-prezhnemu  soedinennoe  s  telom  stranno
udlinivshimisya sosudami, bilos' v steklyannoj chashe na  treugol'noj podstavke v
metre pered ego licom.
     Glaza Taliona vnimatel'no sledili za  proishodyashchim: on byl eshche zhiv i  v
polnom soznanii.
     Vse slova vyleteli u  Valentina iz golovy,  on  prosto szhal kulaki i...
Vidimo, kakaya-to chast' eliksira Satany prosochilas' v Anhard;  takogo  vzryva
beshenstva Valentin za soboj  ne pomnil.  Samoe gnusnoe iz boevyh zaklinanij,
Zelenyj  Vydoh  Vechnosti,   splelos'   na   konchikah  ego  pal'cev.  Sil'noe
zaklinanie, slishkom sil'noe dlya togo, chtoby brosit' ego mgnovenno.
     Seryj udaril pervym.  Tochno ledyanoj  veter  proshelestel skvoz'  legkie;
Valentin  ohnul  s  neprivychki  i  vskinul-taki  obe ruki. Dvoe  assistentov
otleteli k protivopolozhnoj stene i tak i  ostalis' na nej krovavymi pyatnami;
vokrug  Serogo   zamercalo  yadovito-zelenoe  siyanie.  Lico  Pervogo  Voitelya
iskazilos' ot boli, on s trudom sderzhalsya,  chtoby ne zakrichat', i prizhal obe
ruki  k  grudi;  Valentin obratil vnimanie,  chto  belyj halat  ego  kloch'yami
posypalsya na pol. Zelenyj Vydoh  podejstvoval;  lico Serogo iskazila grimasa
uzhasa, a zatem  poslyshalsya znakomyj  hlopok, i  Seryj ischez, ostaviv  vydohu
vechnosti pustotu.
     Valentin obessileno opustil  ruki. Na glazah  vystupili slezy. Snova  -
zrya; snova  - po sobstvennoj gluposti... I  Talion,  skotina,  taki  dobilsya
svoego.
     - Ty opozdal, Faler, - skazal Talion, hripya  i bul'kaya krov'yu. Valentin
videl, kak vzdymayutsya i opadayut ego legkie. - YA umirayu.
     Valentin  nichego  ne  otvetil.   On  obhvatil  golovu  rukami  i  stoyal
pokachivayas'. Zrya ya vo vse eto vvyazalsya, podumal on. Nichego ne poluchitsya.
     Da chto tam ne poluchitsya - uzhe ne poluchilos'!
     On  nasharil  nogoj  taburet i  uselsya na  nego.  Skloniv golovu, opersya
loktyami  na koleni. Mashinal'no glyanul na  chasy -  bez  dvadcati.  Interesno,
Seryj tak i yavitsya na poslednij parad v dyryavom belom halate?
     - Vse v poryadke?  - razdalsya szadi golos Manuelya. A  ya-to dumal, chto on
vypolnyaet prikaz, gor'ko usmehnulsya Valentin. Dazhe tut ya oshibsya.
     - Nichego ne v poryadke, - skazal on, otmahivayas'. - Seryj  ischez, Talion
umiraet...
     - Eshche net, - prohripel Talion. - SHkatulka. YA snova pod zashitoj.
     Tolku-to,  podumal Valentin. Bol'shoe  delo  -  dozhit'  do  Armageddona.
Vprochem, kto ego znaet, mozhet, shkatulka i togda smozhet nas zashchitit'?
     Manuel'  peresek  komnatu  i  podoshel  k   stolu,  zaglyanul  Talionu  v
rasporotoe bryuho, hmyknul. Valentin pomorshchilsya - emu dazhe  izdali toshno bylo
na eto smotret'.
     - On uspel podsadit' tebe tol'ko pechen' i zheludok, - otmetil Manuel'. -
Dazhe serdce eshche ne sozhzheno!
     Sozhzheno? Valentin podnyal golovu:
     - Manuel'! CHto Seryj delal s Talionom?
     - Vidimo, eto standartnaya procedura, - Manuel' pokachal golovoj. - Seryj
ponyal,  chto s el'fami kak oni est'  nichego nel'zya sdelat'; vidimo togda on i
reshil peresazhivat' im organy ot lyudej.
     Valentin vzdohnul. |tot Pervyj Voitel' prostoj genij kakoj-to; konechno,
legko byt' el'fom s el'fijskoj-to pechen'yu.
     -  A serdce? -  sprosil on,  glyadya  na  soderzhimoe trenozhnika.  - Zachem
szhigat' serdce?
     - Po  verovaniyam el'fov, -  poyasnil  Manuel',  - ih  dusha  nahoditsya  v
serdce. Szhigaya serdce na glazah el'fa,  mozhno  ubedit' ego, chto  on perestal
byt' soboj. Po krajnej mere tak dumayu ya.
     Sudya po  tomu, kak smotrel Talion  na svoe serdce, tak  dumal ne tol'ko
Manuel'. Valentin vzdohnul. Bol'she  vsego emu hotelos' lech' i zakryt' glaza.
No sdelat' eto  bylo poprostu  nevozmozhno.  Poryv vetra zaledenil vspotevshij
lob. Veter? Otkuda zdes' veter? Valentin tryahnul golovoj, oglyanulsya.
     Tam,  gde  sovsem nedavno vysilas' stena, ziyal  ogromnyj, rasshiryayushchijsya
proem,  dohodyashchij  do  samoj  naruzhnoj  steny   Anharda.  Vdaleke  vidnelas'
krepostnaya stena Ampera, zelenyj holm  Hrama Emaya, sverkayushchie bashenki kazarm
Voitelej.
     Valentin sglotnul. Udar,  kotoryj on  pochuvstvoval kak  veter v zhivote,
igrayuchi  snes   tysyachi   kubometrov  nesokrushimogo  chernogo  kamnya!   Nichego
udivitel'nogo,  chto  Seryj bezhal. Ot protivnika, kotoryj ne  morgnuv  glazom
snosit takoe, ubezhal by sam Akino.
     Valentin istericheski rassmeyalsya. Teper' on niskol'ko ne somnevalsya, chto
SHkatulka  zashchitit ih ot lyuboj katastrofy. Nash udel -  zhit', i  zhit', sudya po
situacii, ves'ma hrenovo.
     - Manuel', - prohripel Talion. - Najdi Hayama i Branbo, privedi ih syuda.
Nastalo Vremya, i nas dolzhno byt' pyatero.
     Manuel' podoshel k Valentinu.
     - Pozhalujsta,  - skazal on strannym tonom, -  daj  mne  klyuchi. Valentin
mashinal'no povinovalsya. Manuel' vzmahnul svyazkoj i napravilsya  k  vyhodu. On
dvigalsya vneshne netoroplivo, no pochti tut zhe okazalsya za dver'yu i  propal iz
vidu.
     - Vremya? - peresprosil Valentin. - Pyatero?
     - YA  vse  ravno  uzhe  umer, - vydavil Talion.  - Seryj szheg moyu pechen',
vytyanul zhily iz Sredotochiya Duha. Proshu tebya, razreshi nam vernut' Ego.
     - Kogo?! - voskliknul Valentin, mashinal'no oglyadyvayas'.
     Guby Taliona drognuli, kak esli by on sobiralsya ulybnut'sya.
     - Neuzheli ty ne  znakom s ritualom Voskresheniya?  - sprosil  on golosom,
uzhe gorazdo bol'she napominavshim prezhnego Taliona. Valentin obratil vnimanie,
chto serdce  na trenozhnike bilos' rovno i  moshchno. Zashchita  SHkatulki nesomnenno
poshla el'fu na pol'zu.
     -  Voskresheniya?!  -  peresprosil Valentin, hlopaya  glazami. Kazhetsya,  ya
chto-to slyshal... ili chital... no  ved'  eto  formal'nye postroeniya etoj, kak
ee, intuitivistskoj  teormagii!  CHistaya  teoriya,  k  tomu  zhe  osnovannaya na
nepodtverzhdennoj gipoteze astral'nogo tela. Inache u nas v  Upravlenii  narod
napravo i nalevo by voskreshali, i smertnost' byla by po tri raza v nedelyu...
     - Faler - ili  kto ty na  samom  dele?  - Talion govoril bystro, slovno
boyas', chto ne uspeet. Glaza ego zablesteli, dazhe sleda  byloj  beznadezhnosti
ne  ostalos' na ego lice.  - Ty vidish'  sam, my sdelali  vse,  chto mogli,  i
vse-taki  nichego  ne  dobilis'.  Tol'ko  sam  Velikij  CHernyj  mozhet  teper'
predotvratit' katastrofu.
     - No  on zhe... - nachal bylo Valentin, da tak i ostalsya s otkrytym rtom.
- Von ono chto! Voskreshenie!
     Neuzheli eto vse-taki vozmozhno?
     Spokojno,  spokojno. Nuzhny, kak ya  slyshal, pyatero, bez  menya ih  tol'ko
chetvero. K tomu  zhe ya pod zashchitoj. Valentin oglyanulsya na probituyu Serym dyru
- da, i pod neplohoj zashchitoj. Kak ya reshu, tak i budet.
     On vspomnil svoi  oshchushcheniya  pri vstreche s Velikim CHernym. Poezhilsya. Oh,
pripomnit on mne podloe svoe ubijstvo!
     Ladno,  perezhivem  kak-nibud'.  Drugoe  delo - kak  zhe  eto  on  smozhet
pomeshat' tal'menam drug druga perebit'? Vmeste s polovinoj Poberezh'ya?
     Valentin vzglyanul na lezhashchij pered nim Amper. Na central'noj ploshchadi, u
glavnyh  kazarm, uzhe  bylo  krasno-belo ot  sobravshihsya  tam  Voitelej.  Eshche
neskol'ko minut, i nam ostanetsya tol'ko smotret' na samuyu bol'shuyu katastrofu
so vremen obrazovaniya ZHguchih Peskov. Mozhet byt', luchshe svistnut' Selingari i
eshche raz pobesedovat' s Serym?
     Proklyat'e! |l'fijskij eliksir!
     Valentin  obratil  vnimanie  na  to, kak  szhalis'  ego  kulaki i  zloba
zatopila soznanie pri  odnoj mysli  o Serom. I eto zdes', za pyat' kilometrov
ot goroda; chto budet tam, pod polnym vozdejstviem eliksira?
     YAsnyj hren, chto budet. ZHertvy i razrusheniya.
     - No chto Velikij CHernyj smozhet sdelat'? -  sprosil Valentin, v dushe uzhe
prinyav reshenie. - Nasha magiya protiv nih bessil'na...
     Ah  da, soobrazil on.  Konechno  zhe, zaklyat'e,  nalozhennoe na kinzhal. On
prosto vozdejstvuet na soznanie tal'menov.
     - On zastavit Izbrannyh zabyt' o  namerenii drat'sya, - ubezhdenno skazal
Talion. - Velikij CHernyj  tak zhe daleko  prevoshodit obychnyh magov, kak my s
toboj prevoshodim prostolyudinov.
     Vot  priedet barin, barin nas rassudit,  prokommentiroval  Valentin. No
Talion byl prav -  dlya vsego ostal'nogo ostalos'  slishkom malo vremeni. Dazhe
dlya togo, chtoby vyzvat' syuda specnaz.
     V koridore poslyshalsya topot, i v laboratoriyu bukval'no vorvalsya Branbo.
     -  Nu chto?!  -  zavopil  on,  ustavivshis'  na Valentina. -  CHto  delaet
tal'-ellangril?!
     Valentin  raskryl  rot.  V etu minutu  Branbo vse  eshche  dumal  o  svoih
zapisyah!
     - To est' kak - chto delaet? - nedoumenno peresprosil on.
     - CHto vy pomnite? - Branbo smotrel na Valentina goryashchim vzorom. - Vy zhe
pervyj prishelec, ochnuvshijsya posle tal'-ellangrila!
     - Vot kak, -  skvoz' zuby probormotal Valentin. Ochen'  interesno,  ya-to
dumal, on prosto vyrubaet na vremya! Znachit, ya dejstvitel'no pomer?  - Nu chto
zh, ponyatno. Odnim slovom, ya kak by vernulsya na Zemlyu.
     Branbo  popyatilsya,  vtyanuv golovu v  plechi,  i  ispuganno  posmotrel na
Valentina. Nu da, soobrazil Valentin. Znaem my, chto eto  znachit -  vernut'sya
na Zemlyu!
     Zatyanuvshuyusya  pauzu  narushil  Hayam,  voshedshij v  laboratoriyu  vsled  za
Manuelem.
     - Faler! Ty ochnulsya! - voskliknul on, podprygivaya ot radosti. - Velikij
Emaj! Talion! |ka oni tebya!
     - Talion, - dolozhil Manuel', - vse v sbore, nachnem?
     - |to reshat' ne  mne,  -  Talion chut' zametno povernul golovu v storonu
Valentina. - Faler, esli nashe voskreshenie zavershitsya uspehom, ty perestanesh'
byt' Hozyainom Zamka.
     - |to ya uzhe ponyal,  -  kivnul  Valentin.  - No u  nas dejstvitel'no net
drugogo  vyhoda. - Hotel by ya znat' eto navernyaka, podumal  on  pro sebya.  -
Ob®yasni mne tol'ko, otchego vy ne voskresili Velikogo CHernogo ran'she?
     Uslyshav eto, Manuel' krivo usmehnulsya. Hayam  razvel  rukami - mol, nado
zhe, kakuyu chush' prihoditsya slyshat'! Talion prikryl glaza i tiho proiznes:
     - Voskreshenie  trebuet, chtoby  odin  iz  pyateryh otdal svoyu  zhizn'. |to
krajnee sredstvo, i vremya ego nastalo tol'ko sejchas.
     Aga,  podumal  Valentin,  ponyatno,  otchego  u nas  voskreshenie ne stol'
populyarno.  Znachit,  gospodin  el'f,  vy  vse-taki   nashli  sposob  gerojski
sdohnut'.
     -  Vstan' za moej  golovoj, Faler,  -  skazal Talion, i  Valentin molcha
povinovalsya.  -  YA  vospol'zuyus'  tvoej  Siloj, chtoby  sozdat'  Zvezdu.  Ty,
Manuel', vstan' naprotiv; Hayam - sleva, Branbo - sprava...
     Valentin mashinal'no vypolnyal instrukcii, kotorye Talion vydaval odnu za
drugoj, i nervnichal vse sil'nee i sil'nee. Tochno li eto edinstvennyj vyhod?
     Nad  Talionom  zamercal  vozduh;  ot  ego  ruk i  nog  vverh potyanulis'
tonen'kie vihri,  postepenno nabiraya silu. Mercayushchee oblako potemnelo, cherez
nego uzhe ne bylo vidno lica stoyashchego naprotiv Manuelya. Valentin  oshchutil, chto
zahvachen  magicheskim processom i ne v silah  poshevelit'sya;  ostavalos'  lish'
sledovat' bezmolvnym  komandam Taliona i dumat', dumat',  dumat',  kak budto
eto hot' chto-to menyalo.
     Al'ternativa byla tol'ko odna -  Selingari i polet v Amper, v otchayannoj
popytke  otobrat'  SHkatulku.  A tam - shvatka s  Serym, kotoraya skoree vsego
zakonchilas' by  tochno tak  zhe:  Seryj  ischez  by, chtoby poyavit'sya vnov',  za
spinoj ili  v desyatke shagov, i prodolzhit'  nanosit' udary vo Valentinu  -  a
tochnee, po  SHkatulke. T-burya vpolne mozhet vozniknut' i bez  pomoshchi Georga  s
Detmarom, soobrazil Valentin; chem SHkatulka huzhe?!
     Net,  vse pravil'no,  reshil  Valentin.  V konce  koncov,  ya zhe ne hotel
ubivat' Ne-Dzho. Pust' voskresaet. YA ne ochen'-to  prishelsya  ko  dvoru  v  ego
zamke. Ostalos' kakih-to desyat' minut, i ot menya,  slava Bogu, uzhe nichego ne
zavisit.
     Oblako  nad  Talionom  sgustilos' i priobrelo formu chelovecheskogo tela.
Valentin  obratil vnimanie, chto sam Talion stal kakim-to nereal'nym  - cherez
nego prosvechivali prostyni,  ziyayushchaya rana v grudi i  zhivote kuda-to ischezla.
Smerchiki  gulyali teper' po grudi i  po  licu Taliona, peredavaya paryashchej  nad
stolom figure vse novye i  novye porcii zhizni. Valentin  znal - dolzhno byt',
eto znanie prishlo  vmeste s bezmolvnymi prikazami  el'fa,  - chto Voskreshenie
blizitsya k koncu, minuta, maksimum dve,  i sozdannyj iz nichego, Voskreshennyj
Velikij CHernyj ruhnet na opustevshij stol, gde uzhe ne ostanetsya nichego ot ego
pervogo uchenika.
     Valentin byl tak pogloshchen proishodyashchim,  chto  zametil  neladnoe, tol'ko
kogda operacionnaya  ozarilas' bagrovym svetom. Smerchiki  vzvilis' vverh, kak
otpushchennye  vozdushnye  shariki.  Talion  slabo  zastonal, a  Valentin  uvidel
nakonec, chto pryamo emu v lico letit faerbol.
     Da  chto oni,  drugih zaklinanij  ne  znayut?!  Instinktivno on  otklonil
golovu -  pustoe,  vse  ravno  faerbol  dazhe volos  ne  poshevelil na golove.
Valentin  vypuchil glaza na  dver'. Tam, opirayas' odnoj rukoj na  pol, sidelo
beznogoe  sushchestvo,  sotkannoe  iz  magicheskogo  tumana popolam so sliz'yu, i
pulyalos' faerbolami, kak budto ot etogo byl hot' kakoj-nibud' tolk. Sushchestvo
ukrashala proizvol'no  prishpilennaya  golova s  licom vrode by  uzhe  pokojnogo
Vannora. Da  uzh, zhivuchij  narod  eti  grossmejstery! Potom Valentin pokrylsya
holodnym potom. Manuel'!
     Levaya ruka sama vzletela na  uroven' plecha. Vannora vyneslo v  probityj
eshche Serym  proem  i razmazalo  po  stenam do  samogo  kraya  Bashni.  Valentin
lihoradochno osmotrel komnatu.
     Manuel'  spokojno  stoyal  v  storonke, kachaya  golovoj. Ochevidno, Vannor
tratil svoi poslednie sily na uzhe znakomye emu misheni. Valentin perevel duh;
prodolzhim, chto li?
     Talion slabo zastonal, i golova  ego bessil'no svesilas' na bok. Serdce
ego,  po-prezhnemu  bivsheesya   v  steklyannoj  polusfere,  slabo  dernulos'  i
ostanovilos'.
     |l'f  umer,  tak  i  ne otdav  sebya  celikom, umer  samoj  obychnoj,  ne
magicheskoj smert'yu.
     Valentin, raskryv rot,  ustavilsya na  oblako,  po-prezhnemu paryashchee  nad
stolom.  Ono bylo  uzhe sovershenno  chernym, ugrozhayushchim,  zaryazhennym magiej po
samoe ne hochu.
     Ochen'  horosho,  podumal Valentin. Poslednij shans, nazyvaetsya.  I gde zhe
Velikij CHernyj?
     Po  oblaku proshla  volna,  posle chego  ono  medlenno dvinulos'  vpravo,
zastaviv Branbo popyatit'sya. Otodvinuvshis' ot stola, oblako zastruilos' vniz,
prevrativshis'   v  dvuhmetrovyj  chernyj  stolb,  zaiskrilos'  i   obernulos'
poluprozrachnym,   kak  dymchatoe  steklo,  chelovekom,   v  kotorom   Valentin
momental'no   uznal   Velikogo   CHernogo.   No  v  oblike  ego  bylo  chto-to
nepravil'noe.
     Velikij  CHernyj,  medlenno povorachivaya golovu,  rassmatrival komnatu  i
stolpivshihsya v nej vernyh slug. Nakonec vzglyad ego ostanovilsya na Valentine.
     - Faler? - probormotal Velikij CHernyj golosom, nikak ne sootvetstvuyushchim
ego vnushitel'noj,  groznoj figure. Golos byl tihim i kakim-to neuverennym. -
Vy uzhe zdes'?
     -  Hozyain! -  v tri  glotki gryanuli vernye slugi  CHernogo.  Tot  slegka
kachnul golovoj, i vse zamolkli.
     Valentin  priglyadelsya  k  Velikomu  CHernomu.   Kazhetsya,  on  ne  vpolne
ponimaet, chto proizoshlo. Eshche by - voskreshenie ne dovedeno do konca!
     - Ostalos' neskol'ko minut do shvatki Gabrielya  s Georgom i Detmarom, -
mrachno  skazal   Valentin.  -  My   voskresili  tebya,   chtoby  ty  pomog  ee
predotvratit'.
     Poluprozrachnyj chelovek zalozhil ruki za spinu i dvinulsya vpered,  kak by
prohazhivayas'  po  komnate.  Projdya  pryamo   skvoz'  operacionnyj  stol,   on
ostanovilsya  ryadom s Hayamom,  neskol'ko sekund rassmatrival ostanki Taliona.
Potom snova povernulsya k Valentinu.
     - ZHal', - skazal on, razvodya rukami. - Process Voskresheniya, pohozhe, byl
prervan v samyj otvetstvennyj moment.
     Na konchikah pal'cev Velikogo CHernogo vspyhnuli kroshechnye yazychki plameni
i  tut  bessil'no  pogasli.  Poluprozrachnye  guby maga  slozhilis'  v  krivuyu
usmeshku.
     -  Poslednee, chto  ya  pomnyu, -  prodolzhil Velikij  CHernyj,  -  eto svoe
vozvrashchenie iz Gel'vecii.
     - Hozyain... - chut' ne  placha  vydavil Branbo. - Ved' eto  sluchilos' tri
goda nazad!
     - Znachit, - vpolne logichno zaklyuchil Velikij CHernyj, -  ya poteryal pamyat'
poslednih treh let. I pochti vsyu svoyu Silu. Moglo byt' i huzhe.
     -  Tak  kak  naschet  Izbrannyh?  -  napomnil  Valentin. Velikij  CHernyj
povernulsya k nemu, rassmatrivaya zatumanivshimsya vzglyadom poluprozrachnyh glaz.
     - Tak  stranno, - probormotal  on. - Eshche minutu  nazad  eto byl  tol'ko
plan, i vot on  uzhe ispolnen. Ostalis' kakie-to  mgnoveniya...  S Izbrannymi,
Faler, vse v polnom poryadke, - nakonec snizoshel on do Valentina. - Naskol'ko
ya znayu sebya,  ih vstrecha podgotovlena bezuprechno.  CHerez neskol'ko minut oni
unichtozhat drug druga. Vot tol'ko...
     On  snova  posmotrel  na  Valentina, i tomu  stalo ne po  sebe ot etogo
izuchayushchego  vzglyada.  Zatem  Velikij  CHernyj obernulsya  i  tak  zhe  podrobno
rassmotrel prolom, sdelannyj Pervym Voitelem.
     - Hozyain! - voskliknul Branbo. - No ved' ya ne uspel vyvezti imushchestvo!
     - V  zamke  ostalis'  ucheniki,  Maksim,  Ninel', -  vneshne  besstrastno
zametil Manuel', skreshchivaya ruki na grudi. - CHto budet s nimi?
     Hayam  pokosilsya na visyashchuyu ryadom prizrachnuyu figuru i nachal otodvigat'sya
v storonu.
     Velikij CHernyj otorvalsya ot sozercaniya proloma:
     - Pochemu eto vas bespokoit? Razve zamku ugrozhaet opasnost'?
     - Ninel' bylo videnie, - skazal Manuel'. - Katastrofa, kotoraya razrushit
bol'shuyu chast' Faringii. Zamok budet  razrushen,  a razvaliny ego pogruzyatsya v
vody Velikogo Okeana.
     - Kak v Gel'vecii, tol'ko kuda masshtabnee? - progovoril Velikij CHernyj.
Valentin slushal  ego,  ne  znaya,  chto  predprinyat'.  S  odnoj  storony,  emu
nravilas' rassuditel'nost'  i  spokojstvie etogo cheloveka;  pozhaluj, iz vseh
velikih magov on luchshe vsego podhodil na rol' mudreca. S drugoj storony, chto
tolku v rassuzhdeniyah?!
     Valentin  pokachala golovoj.  V tepereshnem sostoyanii  Velikij  CHernyj ne
smog by ubit' i  muhi.  Dazhe legkij veterok,  zaletavshij v laboratoriyu cherez
ostavlennuyu  Serym dyru,  ugrozhal  razveyat' velikogo maga po  vsej  komnate.
Figura ego uzhe poteryala chetkie ochertaniya.
     Valentin  oglyadelsya  vokrug,  razyskivaya podhodyashchuyu  emkost'.  Velikogo
CHernogo  sledovalo  srochno  uplotnit'  i po  vozmozhnosti posadit' v zakrytyj
sosud.  Uvidev to,  chto trebovalos',  Valentin perevel  vzglyad na Manuelya  i
slegka pomahal  kistyami ruk, izobrazhaya  polet na kryl'yah. Manuel' kivnul, po
osobomu slozhil pal'cy i pronzitel'no svistnul, podzyvaya Selingari.
     - Da,  katastrofa vpolne vozmozhna, -  kivnul Velikij  CHernyj. - V takom
sluchae, nam sleduet otlozhit' bitvu.
     Davno by tak, podumal Valentin. Ochevidno, tri goda nazad Velikij CHernyj
eshche ne s®ehal s katushek na pochve istrebleniya Izbrannyh.
     -  Vy  vladeete  zaklinaniem,  izmenyayushchim  mysli Izbrannyh, -  napomnil
Valentin. - Vy smozhete zastavit' ih otkazat'sya ot bitvy?
     - O kakom zaklinanii ty govorish'? - iskrenne udivilsya Velikij CHernyj.
     - Tri goda nazad ego eshche ne bylo! - vskrichal Hayam. - YA pomnyu tot vecher,
kogda Hozyain sozdal etu formulu! |to bylo pozaproshloj zimoj!
     -  Ochen'  horosho,  -   skazal   Valentin.  On  zametil  polosku  sveta,
poyavivshuyusya v prolome -  Selingari  uzhe zdes'. Eshche ne  vse poteryano. - Togda
kak zhe vy predlagaete otlozhit' bitvu?
     Velikij CHernyj  zakachalsya iz  storony  v  storonu,  kak stolb dyma  pod
poryvistym vetrom. Dumaet, chto li, predpolozhil Valentin.
     - Mne ochen' zhal', - razvel Velikij CHernyj rukami. - Esli by voskreshenie
udalos' polnost'yu, ya mog by tebe pomoch'. Sejchas ya bessilen.
     Ili vresh', chto bessilen, podumal Valentin. Obshchenie s Gabrielem koe-chemu
ego nauchilo.  Slova sil'nyh mira sego -  lish' ih  sposob povelevat'. Dumat',
chto oni nesut kakuyu-to informaciyu, znachit riskovat' zhizn'yu.
     - Tebe pridetsya sdelat'  vse samomu, Faler, - skazal Velikij CHernyj.  -
Snova, kak v Gel'vecii. Smotri, oni uzhe nachinayut.
     Velikij  CHernyj proster ruku v storonu  Ampera,  gde na glavnoj ploshchadi
krasno-belye vojska uzhe postroilis' v gigantskij kvadrat.
     -  Imenno  ty,  -  kivnul  Velikij  CHernyj  svoim   myslyam,  -   teper'
edinstvennyj chelovek, kotoryj mozhet ostanovit' bitvu. Kak ty eto sdelaesh', ya
ne znayu. No eto sdelaesh' ty, i nikto drugoj.
     Valentin fyrknul.  Voskresili velikogo maga!  Mozhet byt', on special'no
menya tuda  posylaet? CHtoby ya pogib vmeste s  tal'menami? On  zhe ne znaet pro
SHkatulku. T'fu!
     Valentin   pochuvstvoval   sebya   tak,  slovno  ruhnula  matovaya  stena,
otdelyavshaya ego ot real'nogo  mira. Vse vokrug stalo kristal'no yasnym, chetkim
i ponyatnym; druz'ya - druz'yami, vragi - vragami. Nadeyat'sya bol'she bylo ne  na
kogo, i vremeni ne  ostavalos' vovse.  To, chto  on zadumal, bylo  sovershenno
nemyslimo, i potomu Valentin ne ispytyval ni malejshih somnenij.
     Posle stol'kih porazhenij eshche odno uzhe pochti nichego ne znachit.
     Mysl', postoyanno sidevshaya u nego v podsoznanii eshche so  vremen  stychki v
Ganagane, nakonec probilas' naverh. Valentin  porazilsya tol'ko odnomu  - kak
zhe eto on do sih por ne dogadalsya?!
     Mne  ne  nado  pobezhdat'  ili  raznimat'  tal'menov,  podumal  on.  Mne
dostatochno pomoch' im bystree uhlopat' drug druga!
     Tol'ko by uspet'!
     Sila  vorvalas' v  nego  so vseh  storon  -  Valentin  v  ocherednoj raz
porazilsya,  naskol'ko moshch' maga  zavisit  ot ego  umeniya  ne znat' somnenij.
Velikij  CHernyj izmenilsya v lice - pochuvstvoval, no chto tolku!  Vtoroj raz ya
na grabli ne nastuplyu, ne bespokojsya, myslenno uteshil ego Valentin.
     Bestelesnyj,  lishivshijsya  svoej byloj  moshchi velikij mag  dazhe  ne  stal
soprotivlyat'sya. Ognennaya pautina iz tysyachi melkih yacheek zahlestnulas' na ego
chernoj figure, poslyshalsya rezkij svist,  i  Velikij CHernyj stal stremitel'no
umen'shat'sya  v razmerah.  Levoj rukoj Valentin podhvatil davno prismotrennuyu
dlya etoj celi butylku.
     Velikij CHernyj  ne  uspel, da  vidimo  i  ne  zahotel  nichego  skazat'.
Svernutyj  v  uzkuyu  chernuyu polosku, on  vtyanulsya v butylku,  i  Valentin  s
chmokan'em zakuporil gorlyshko tyazheloj steklyannoj probkoj.
     Hayam podbezhal k proemu i chto-to kriknul v prostranstvo.
     V tot zhe mig pered nim raspahnulsya chernyj prohod. Selingari byl tut kak
tut.
     - Tal'-ellangril  vy  najdete  v  kamere  nomer  sem', etazhom  nizhe,  -
proiznes  Valentin,  obrashchayas'  k  Branbo.   -  Klyuchi  u  Manuelya.  K  moemu
vozvrashcheniyu  razvedajte, gde nahoditsya sokrovishchnica Anharda. Vozmozhno, u nas
budet vremya popolnit' zapasy artefaktov.
     Do  chego  zhe  priyatno  otdavat'  prikazy,  kotorye  podchinennye  zhelayut
uslyshat'! Valentin podmignul Hayamu:
     - Nu, poleteli!
     - Poleteli? - peresprosil Hayam, ne verya v takoe schast'e.
     - Poleteli, -  povtoril Valentin. - Dolzhen zhe ty znat',  kak zakonchitsya
tvoj epos?


     Izlovchus' pod konec
     i strel'nu poslednej pulej...

     Selingari  prevzoshel samogo sebya. Trehsotmetrovyj proem, probityj Serym
v sobstvennoj Bashne, promel'knul mimo Valentina v odno mgnovenie.
     Valentin  kosnulsya chasov i porazilsya - bez pyati dvenadcat'! Neuzheli vse
eto proizoshlo nastol'ko bystro?
     Prokrutiv v  pamyati  poslednie sobytiya,  on  udovletvorenno kivnul. Da,
imenno nastol'ko.  Magicheskie  razborki  - eto  vam ne partiya v go.  Kstati,
razborki s tal'menami tozhe ne otlichayutsya dlitel'nost'yu.
     Ideal'no rovnyj  pustoj  kvadrat,  okruzhennyj beschislennymi  Voitelyami,
priblizhajsya na glazah. Na roskoshnom pomoste, pochemu-to napomnivshem Valentinu
Lobnoe mesto, uzhe mozhno  bylo razglyadel malen'kuyu  figurku  pervogo Voitelya.
Ego  gromovoj golos,  voshvalyayushchij Edinstvo  i Spravedlivost' Voitelej,  byl
slyshen dazhe otsyuda.
     A  s protivopolozhnoj storony, ot Severnyh Vorot,  po  opustevshim ulicam
Ampera  k   ploshchadi  napravlyalis'  dva  vsadnika.  CHuvstvo  dezhavyu  ohvatilo
Valentina  - Georg i  Detmar priblizhalis' k mestu boya tochno  tak zhe,  kak  v
Gel'vecii!
     Eshche nemnogo, podumal Valentin, i mozhno popytat'sya.
     Drakon,  letyashchij  k  ploshchadi  so storony  solnca,  byl  nevidim.  Seryj
nastorozhilsya, lish' kogda Georg  i  Detmar  s neestestvenno  gromkim cokan'em
kopyt vleteli na ploshchad' i,  ne ostanavlivayas', kak nozh skvoz'  maslo proshli
cherez  dvesti  ryadov  Voitelej. Nikto  ne  bil  ih kop'yami  v spinu  -  lyudi
valilis', kak kegli, chtoby uzhe nikogda ne podnyat'sya.
     Glavnaya  kazarma, soobrazil  Valentin.  Mgnoveniem  spustya Hayam,  tochno
uloviv   ego  mysl',  spikiroval   na  kryshu.  Valentin  aktiviroval  Obruch.
Proklyat'e, nado bylo proshchupat' Serogo ran'she...
     Valentin  ne  stroil illyuzij ob  istinnom rasklade sil. Kak  by ni  byl
silen i iskusen Seryj, v bitve  na  central'noj ploshchadi  Ampera  sojdutsya ne
sami  tal'meny.  Boj  pojdet  mezhdu silami,  zaklyuchennymi  v  talismanah,  i
edinstvennyj sposob hot' kak-to izmenit' rasklad - eto vmeshat'sya  v draku na
storone  bolee  sil'nyh. Podtolkni  spotknuvshegosya,  vspomnil Valentin;  da,
imenno tak. Inache pogibnut vse.
     A bolee sil'nymi v segodnyashnej bitve byli Igla i ZHezl. Znachit,  Georg i
Detmar.
     Valentin  prikryl  glaza, protyagivaya vnimanie k  alomu  pomostu, otkuda
Seryj  do sih por veshchal o velikolepii faringskogo obraza  zhizni. Sredi tysyach
pohozhih  drug na druga  soznanij  Seryj vydelyalsya tak zhe  legko, kak tleyushchij
ugolek  sredi  pogasshih.  Ego  okruzhala   edva  oshchutimaya  aura,  zastavivshaya
Valentina ostanovit'sya. On  vpervye  stolknulsya  s pomehoj v  rabote Obrucha.
Neuzheli Seryj dogadalsya?..
     Vizual'no aura vyglyadela kak oblachko tumana, okutyvayushchee golovu Serogo.
Po oshchushcheniyam ona byla lipkoj i besformennoj;  Valentin brezglivo otodvinulsya
v storonu.  On uzhe  byl gotov plyunut'  i podklyuchit'sya k Detmaru, kogda  aura
vnezapno ischezla. Priotkryv odin glaz, Valentin migom  ponyal, chto proizoshlo.
Seryj uvidel svoih protivnikov.
     Georg  i  Detmar,  verhom na  gromadnyh voronyh  konyah,  tol'ko  chto ne
pyshushchih  ognem, vozvyshalis' posredi  Ploshchadi.  Pozadi  nih  tyanulas'  rovnaya
polosa  iz  upavshih  nazem'  Voitelej, razorvavshaya popolam  odnu  iz  storon
kvadrata.
     Valentin reshil ne tratit' vremya na  razglyadyvanie  paradnogo  ubranstva
Georga i  Detmara, otmetiv  tol'ko,  chto roskosh'yu  ono  nichut'  ne  ustupalo
oslepitel'no belym dospeham Pervogo  Voitelya. Vospol'zovavshis' ischeznoveniem
zashchitnoj aury, on kosnulsya soznaniya Serogo, yurknul tuda, kak mysh' v norku, i
zatailsya, osvaivayas'.
     Gabriel'   byl   bezgranichno   spokoen.  Vse   vokrug   on  vosprinimal
otstranenno, kak  proishodyashchee ne  s  nim i ne sejchas, telo  svoe on  oshchushchal
tol'ko  v tot  moment, kogda  prikazyval  emu  sovershit'  dvizhenie.  Vse ego
vnimanie  bylo  prikovano k  zapyast'yam,  kotorye  ohvatyvali Braslety  - ego
moguchij talisman.
     Talisman rabotal  na polnuyu moshchnost' - on  uderzhival  grozovye  tuchi za
sorok  kilometrov  ot  Ampera,  on  napolnyal  energiej Voitelej,  nepodvizhno
stoyashchih  kvadratom  vot  uzhe bol'she chasa,  on zastavlyal  sam  vozduh  Ampera
trepetat'  ot  radosti  i  voshishcheniya pered  edinstvom,  v  kotorom  tailas'
nepobedimaya sila Voitelej. Golos Serogo,  kotoryj Valentin slyshal bez  etogo
mental'nogo akkompanementa,  byl lish'  maloj tolikoj  ot  obshchego vozdejstviya
talismana. Nichego udivitel'nogo, chto gorod bukval'no zatail dyhanie,  slushaya
svoego vozhdya i mleya ot vostorga.
     Lish'  kakaya-to  chast'  soznaniya  Gabrielya  udelila  vnimanie   vnezapno
poyavivshimsya  prishel'cam. Brovi ego sdvinulis', glaza skol'znuli po razodetym
figuram.
     - ... a  oni povsyudu! - zakonchil Gabriel' poslednyuyu frazu, posvyashchennuyu,
kak  netrudno  bylo dogadat'sya, vragam  naroda. On podnyal ruku  i  ukazal na
pribyvshih Georga i Detmara. -  Vot oni, verhom  na sozdaniyah nochi,  yavilis',
chtoby  oskvernit' nash svyatoj den' svoim  nechestivym  prisutstviem! No lish' k
vyashchej  slave  nashego  edinstva posluzhat  ih zhalkih proiski, kogda padut oni,
porazhennye nashim velichiem, i budut molit' o poshchade!
     Gabriel' na hodu izmenil zaplanirovannyj tekst, niskol'ko ne udivivshis'
poyavleniyu konkurentov.  Valentin ponyal, chto Seryj nahoditsya sejchas v  osobom
transe, blizkim v satori, v kotorom net  mesta udivleniyu, a vse proishodyashchee
kazhetsya pravil'nym i garmonichnym. Teper', kogda yarlyki uzhe  nakleeny, Georgu
i Detmaru  pridetsya nemalo  potrudit'sya dazhe  dlya  togo,  chtoby  prosto byt'
uslyshannymi.
     Tolpa  ucelevshih Voitelej ugrozhayushche  zagudela.  Vse  zhdali, chto  sejchas
Seryj prikazhet sovershit' ekzekuciyu.
     Odnako  Georg  ne  stal  dozhidat'sya  etogo  priyatnogo  momenta.  On  ne
shevel'nulsya, ne skazal ni slova, no Gabriel' - a s nim i Valentin  -  ulovil
prikaz, kotoryj  Izbrannyj otdal svoemu talismanu. Poluprozrachnye zerkal'nye
steny,  prorezaya  popavshiesya  na  puti doma  i derev'ya,  vstali  iz  zemli i
vzmetnulis'  do  samogo neba,  otrezaya  central'nuyu  ploshchad'  ot  ostal'nogo
goroda.
     - Nikto ne vyjdet otsyuda, pokuda  Pravda ne vostorzhestvuet! - progremel
Georg, napravlyaya konya pryamikom k Seromu.
     Sam  Valentin, nesomnenno, kupilsya  by na  etu  provokaciyu. No Gabriel'
Seryj okazalsya kuda hitree. Ego talismannyj, v vosem' chuvstv vzglyad upersya v
Detmara, pytayas' razgadat',  chto  tot  zakazyvaet svoemu ZHezlu.  Ochevidno, u
Gabrielya  imelsya nemalyj sobstvennyj  opyt  vsyakih podlyh shtuchek, potomu chto
zamysel  Detmara  on  razgadal  s pervyh  zhe  sekund. Razgadal - i chut'-chut'
prishchurilsya, otdavaya Brasletam korotkuyu komandu.
     Valentin   edva  uspeval  sledovat'  za  mel'chajshimi  dvizheniyami  myshc,
kotorymi  Gabriel' upravlyal svoim talismanom. On dazhe nachal somnevat'sya, chto
uspeet, kogda nastanet  moment. No  menyat' chto-to bylo uzhe pozdno  -  pervyj
udar nanesen, i bitva nachalas'.
     Talisman  Detmara udaril po nervam Gabrielya  rezhushchij bol'yu, na kakoe-to
mgnovenie prevrativ  vse  ego telo v  odin gigantskij  nerv,  korchashchijsya pod
elektricheskim  tokom.  Valentin, sohranyaya  mental'nyj  kontakt, poluchil svoyu
dolyu spolna  -  v  glazah  potemnelo,  pal'cy  reflektorno  slozhilis' v  uzhe
znakomyj znak  Vydoha Vechnosti. Strashnym usiliem voli Valentin rasslabilsya i
ne stal pulyat' v Detmara  zaklinaniem. Vozmozhno, eto byl ego pervyj uspeh za
ves' mnogotrudnyj segodnyashnij den'.
     Bol' otstupila tak zhe vnezapno, kak nahlynula,  a potom  v sgustivshejsya
tishine razdalsya otchayannyj vopl'. Detmar oral, kak rezanyj, v ruke ego drozhal
poteryavshij nevidimost' ZHezl, bessil'nyj pomoch' svoemu  povelitelyu.  Valentin
rasshifroval nakonec komandu,  otdannuyu Gabrielem svoemu talismanu: on vernul
Detmaru  ego  udar, no  s  gorazdo bol'shej  zhestokost'yu. Vmesto togo,  chtoby
zastavlyat' vibrirovat' ego nervnye okonchaniya, on  poslal komandu sokratit'sya
imenno tem myshcam, kotorye komandovali ZHezlom v poslednij raz - i teper' raz
za raz  Detmar, sam togo  ne podozrevaya, poveleval  ZHezlu bit' bol'yu  samogo
sebya!
     U Valentina  szhalos'  serdce.  S  takim iskusstvom  vladeniya talismanom
Seryj byl dejstvitel'no nepobedim.
     Georg izdal voinstvennyj ryk,  i v vybroshennoj vpered ruke ego voznikla
Igla.  Tonkij, no slepyashchij  podobno vspyshke molniya luch upersya pryamo  v levyj
glaz Serogo, i Valentin tut zhe pozabyl vse  pohvaly, kotorye  prigotovil dlya
Gabrielya.  On  byl uveren,  chto ne  tol'ko oslep, no poteryal dobruyu polovinu
mozgov, vykipevshih v odno mgnovenie i parom vyletevshih iz  ushej.  Po krajnej
mere, ushi posle etogo udara boleli kuda sil'nee, chem glaz, kotorogo Valentin
voobshche ne chuvstvoval.
     Detmar nakonec spravilsya s talismanom, i vopl' ego stih.
     Gabriel'  sdvinul zapyast'ya i szhal  kulaki. Valentin, kakim-to chudom eshche
sohranyaya soznanie  - hotya ego zaslugi  v etom ne bylo - pochuvstvoval, kak iz
oblasti  solnechnogo  spleteniya  k  gorlu  podkatyvaet  ognennaya volna.  Gnev
tal'mena byl strashen - bol' mgnovenno ischezla,  levyj glaz vspyhnul holodnym
svetom,  vysvechivaya  siluety   protivnikov   do   mel'chajshej  kostochki,   do
rastrepavshejsya nitki  na podkladke.  Braslety  edva zametno drognuli, nanosya
otvetnyj udar.
     Na etot raz Valentin srazu ponyal, chto sdelal Gabriel'. SHutki konchilis';
nachinalos'  to samoe, iz-za chego tak strashny bitvy tal'menov. Gabriel' napal
ne na Georga, a na ego talisman.
     V otlichie ot predydushchih voplej  i luchej, udar etot byl pochti nezameten.
Gabriel'  vsego  lish'  ohvatil talisman  protivnika  tesnym  kokonom T-polya.
Valentin oshchutil eto kak poyavivsheesya vokrug Igly zhurchanie stekayushchego na zemlyu
ruchejka. |tot  bezobidnyj rucheek i unes  proch'  vsyu  energiyu  talismana.  Na
kakoj-to  mig  Georg okazalsya  sovershenno bezzashchitnym -  no  i Gabriel'  byl
vynuzhden vse sily svoego talismana otdavat' na podderzhanie kokona.
     Vse, krome sily svoih legkih.
     - Ubejte ego! - kriknul on, ukazyvaya na Georga.
     Valentin eshche raz porazilsya vyuchke Voitelej. Kak i  chas nazad v Anharde,
oni bez kolebanij napali na zavedomo bolee sil'nogo protivnika. |ho ot voplya
Serogo eshche gulyalo mezhdu  prozrachnymi stenami, a tysyachi strel i desyatki kopij
uzhe  leteli pryamikom  v  Georga, ne  ostavlyaya tomu  ni  malejshego  shansa  na
spasenie.
     Gabriel'   povernulsya  k  Detmaru  -   v   eti  mgnoveniya  on  dvigalsya
nechelovecheski bystro, kak i polozheno tal'menu,  -  i rassmeyalsya tomu v lico.
Bezzashchitnyj, s  energiej,  celikom otdannoj  blokirovke Igly, on smeyalsya nad
tal'menom, kotoryj mog sejchas odnim udarom izbavit'sya ot oboih svoih vragov.
Valentin eshche raz  porazilsya temnym talantam  Gabrielya -  sejchas on  riskoval
vsem, pochemu-to uverennyj, chto Detmar ne  smozhet  ostavit' Georga  v bede. I
Gabriel'  v  kotoryj  raz okazalsya  prav.  Proklinaya sebya,  s  licom, polnym
otchayaniya, Detmar vzmahnul ZHezlom, ostanavlivaya oblako strel.
     A  Valentin oshchutil legkoe  drozhanie  Obrucha  -  drozhanie, kotoroe  on v
pervyj raz zametil  eshche v Gel'vecii. T-burya, o neizbezhnosti kotoroj govorili
raschety i v kotoruyu on tak do konca i ne veril, nachalas'.
     Gabriel', vse tak  zhe oskorbitel'no hohocha, priotkryl  okutyvavshij Iglu
kokon. No  priotkryl ne prosto  tak, a s tochnym  raschetom:  energiya, kotoroj
Georg   bezuspeshno   pytalsya   otbit'   zalp,   vyrvalas'   na   svobodu   v
odnom-edinstvennom napravlenii: tochnehon'ko v golovu Detmaru.
     - Za chto?! - pronessya nad ploshchad' rev uzhe otorvannoj golovy.
     T-burya  bushevala  uzhe  v polnuyu moshch'. Vneshne eto eshche ne bylo zametno  -
poluprozrachnye steny, okruzhivshie ploshchad', ne davali razglyadet' klubyashchiesya za
ih predelami tuchi, fontany gryazi, udarivshie iz zemli, sryvayushchij kryshi veter.
No  Valentin, pochti polnost'yu  spryatavshis'  v soznanii Detmara,  ne  mog  ne
chuvstvovat',  kak  shodit  s uma  ego sobstvennyj  razum,  okruzhennyj besheno
skachushchimi kraskami i sotryasaemyj besprichinnymi rydaniyam.
     Kakim chudom  Obruch eshche prodolzhal rabotat', Valentin ne znal i ne  hotel
znat'. On ponimal sejchas tol'ko odno - pora! pora! schet poshel na sekundy!
     Talisman Detmara vypal iz razzhavshejsya ruki i vonzilsya mezhdu dvuh kamnej
mostovoj. Georg, uvidev delo ruk svoih, poteryal dragocennye mgnoveniya.
     Seryj  vtorichno  nanes  udar  po talismanu  -  na  etot  raz po  ZHezlu.
|nergeticheskij kokon  svilsya  vokrug  nego,  prizhav k mostovoj, i blokiroval
sudorozhnye popytki  talismana spasti  hozyaina,  perebrosiv ego v  bezopasnoe
mesto. Golova Detmara upala  na mostovuyu i zamerla, ustaviv v nebo nevidyashchie
glaza.
     V etot  samyj moment Valentin nakonec  ponyal, chto  emu sleduet sdelat'.
Taktika  Serogo byla  uzhe  yasna,  i predskazat' sleduyushchij  hod ne  sostavilo
truda.
     I poetomu, kogda Georg s penoj na gubah, s beshenymi sverkayushchimi glazami
obeimi rukami napravil  iglu na Gabrielya, Valentin dotyanulsya do ruk Serogo i
otdal Brasletam svoj sobstvennyj prikaz.
     On byl  uveren,  chto eto srabotaet. Vo-pervyh,  odin raz,  s  Detmarom,
takoe uzhe  poluchilos'; vo-vtoryh,  sejchas  Valentin uzhe ne byl Valentinom  -
tem, na kryshe kazarmy, poteryavshim razum i korchashchimsya v pristupe smeha skvoz'
slezy,  - on byl samim Gabrielem, ego holodnoj rassudochnoj chast'yu, oderzhimoj
maniej samoubijstva.
     Glaza Serogo  rasshirilis', smeh zastryal v  gorle; s  ruk  ego sorvalas'
golubaya molniya, vonzivshayasya v Georga.
     No  i  Georg  ne  ostalsya  v  storone.  Igla  istorgla  iz  sebya  seroe
neprozrachnoe oblako,  okutavshee Gabrielya,  skovavshee ego po  rukam i nogam i
tut zhe nachavshee melko vibrirovat'.
     Valentin otdal by polovinu sharikov  iz SHkatulki,  lish' by sumet'  v eti
mgnoveniya pokinut' soznanie Serogo. Gabriel' mgnovenno ponyal, chto proizoshlo.
Izumlenie  i  gnev  ego ne  znali granic, zatmiv dazhe nechelovecheskuyu bol'  v
rastvoryayushchemsya v tumannom oblake tele. Golubaya molniya, po-prezhnemu terzavshaya
telo Georga, otnimala u  talismana  vsyu energiyu  bez ostatka  -  tochnee, vsyu
energiyu,  kotoruyu talismanu pozvolyala  potratit'  T-burya. ZHizn'  uhodila  iz
Serogo  vmeste  s  ego  bezumnym  deyaniem  -  napast'  na  uzhe  bezzashchitnogo
protivnika, v to  vremya kak prostoj uhod  v storonu  i  tochnyj  udar v spinu
ostavlyal by ego pobeditelem. I  v poslednie mgnoveniya zhizni  Gabriel'  znal,
chto  etu  oshibku sovershil ne on - tot, drugoj,  vlezshij  v ego soznanie i  v
reshayushchij moment obrekshij ego na smert'.
     No Gabriel' znal takzhe,  chto Faler,  sdelavshij  eto, imel vse osnovaniya
tak postupit'. On  sam nazhil  sebe  takogo  vraga; oshibka byla  sovershena ne
zdes',  na  ploshchadi  Glavnyh  kazarm,  a  tam, v  Anharde,  kogda on slishkom
potoropilsya.  Slishkom  nedoocenil  protivnika.  Sila  ego  zaklyuchalas'  ne v
SHkatulke, a v nem samom!
     "Ty pobedil, Faler,  - prosheptal on pro  sebya, obrashchayas' k Valentinu, -
bud' zhe ty proklyat! Otvet' mne pered smert'yu - kto ty takoj na samom dele?"
     "Ty  ne  poverish',  -  Valentinu  bylo  trudno govorit', da chto tam,  i
soznanie-to sohranyat' bylo uzhe podvigom! - Na samom dele  ya Valentin SHeller,
buhgalter tresta "Specstroj".
     Pohozhe, imenno eta ego  mysl', a  vovse ne  T-burya i ne tumannoe oblako
Georga,  okonchatel'no unichtozhila Gabrielya.  On  bol'she  ne pytalsya govorit';
nenavist'  ego  ugasla, ostalas' tol'ko  bol', sohranivshayasya  eshche  nekotoroe
vremya  posle  togo,  kak  telo  Gabrielya  Serogo,  Pervogo  Voitelya, vladyki
poloviny mira, rastvorilos' v vozduhe bez ostatka.
     Valentin  lezhal  na spine, glyadya v pronzitel'no-goluboe  nebo. Vse-taki
Panga,  lenivo dumal on. Zelenovatyj ottenok; nebo Zemli  sovsem ne takoe. K
tomu  zhe - ni oblachka; nebo tochno kupol, vykrashennyj v odin i tot zhe cvet. U
gorizonta - te zhe cveta, chto i v zenite. Panga.
     Znachit, ya eshche zhiv.
     A kuda, kstati, podevalis' bokovye steny? Takie poluprozrachnye, za nimi
eshche...
     Valentin migom  vspomnil,  chto tam za nimi  proishodilo. On ryvkom sel,
upirayas' v goryachuyu cherepicu kryshi; vdohnul goryachij  vozduh s privkusom gari.
Ploshchad' lezhala vnizu - vsya v krasno-belyh oshmetkah; v centre dogoralo ch'e-to
nepodvizhnoe telo. Kazhetsya, podumal Valentin, ya znayu, ch'e.
     A gde Selingari? I Hayam?
     Valentin obernulsya - na kryshe nikogo. Skol'ko vremeni ya zdes' valyalsya?
     Vzglyad na chasy  uspokoil Valentina.  Ne  proshlo i pyati minut s momenta,
kogda  Gabriel'  i  Georg obmenyalis'  poslednimi  unichtozhitel'nymi  udarami.
Horosho, chto horosho konchaetsya, podumal Valentin,  potyagivayas'. I vse zhe, kuda
eto Hayam podevalsya?!
     V sleduyushchee mgnovenie Valentin razglyadel, kuda. Po ploshchadi,  tochnee, po
ee   vnutrennemu   kvadratu,   otnositel'no   svobodnomu   ot  mertvyh  tel,
peredvigalas' korotkimi perebezhkami cvetastaya figurka. Sejchas ona podskochila
ko vse eshche  goryashchemu telu Georga i, lovko oruduya pozaimstvovannym u  kogo-to
kop'em, prinyalas' vykovyrivat' Iglu iz mertvyh chernyh pal'cev.
     Valentin  pokachal golovoj. Dorvalsya.  Vprochem, on  zasluzhil  eto pobole
ostal'nyh. "Kogda oni  perebili drug  druga, ya poshel i sobral  talismany", -
chem ne final'naya fraza  dlya eposa? CHto mozhet byt' priyatnee  proizvedeniya,  v
kotorom letopisec neozhidanno okazyvaetsya pod konec  glavnym geroem? Valentin
eshche raz potyanulsya, podnyal golovu i obmer.
     Poluprozrachnye steny, okazyvaetsya,  vovse ne ischezli. Oni prosto  stali
nizhe  i gorazdo plotnee. I tam,  za  ih predelami, prodolzhala bushevat' burya.
Veter uzhe raznes  v kloch'ya bol'shuyu chast' domov i gonyal teper' po  zavalennym
oblomkami  ulicam  vyvorochennye  s kornem derev'ya.  S  yasnogo neba  gvozdili
molnii, zemlya  poshla treshchinami,  iz kotoryh  to  i delo vystrelivali  v nebo
fontany kamnej i gryazi. I chto samoe skvernoe, na vostoke, v storone Velikogo
Morya, u samogo gorizonta vidnelas' kakaya-to podozritel'no rovnaya poloska.
     U Valentina zasosalo v zheludke. Oh, nepohozhe eto na grozovoj front. Oh,
znayu ya, na chto eto pohozhe!
     -  Hayam!  -  zaoral  on  vo  vsyu  glotku.  - Konchaj  talismany  tyrit',
smatyvat'sya pora!
     - Smatyvat'sya?! - zakrichal Hayam  v  otvet.  On podcepil  Iglu  konchikom
kop'ya i  teper'  perebrasyval  ee iz  ladoni v  ladon', ostuzhaya  kak pechenuyu
kartoshku. - Vsegda gotov!
     On  mahnul rukoj,  posle  chego v dal'nem  uglu  ploshchadi  vspyhnulo aloe
svechenie. Selingari  podskochil k Hayamu, na letu  otkryvaya prohod,  skazitel'
ottolknulsya i prygnul,  tochno  popav v cel',  no ne  uderzhalsya  na  nogah  i
povalilsya,  ronyaya soderzhimoe svoih  karmanov.  Kogda  Selingari  podletel  k
Valentinu i tot v svoyu ochered' zaprygnul vnutr', Hayam stoyal na chetveren'kah,
rassmatrivaya lezhashchuyu pered nim dobychu.
     Na  matovoj poverhnosti  bryuha  drakona  valyalis'  dva brasleta, zhezl i
igla.
     - Vse sobral, - konstatiroval Valentin.
     Hayam hitro uhmyl'nulsya:
     - Ugadaj, chego ne hvataet!
     - Ah  da,  SHkatulka,  -  soobrazil  Valentin.  Ochen',  kstati  skazat',
poleznyj predmet. ZHal', net vremeni  na  poiski. Nu nichego,  budet  chem  eshche
chetyresta let zanimat'sya.
     - Vot teper'  -  vse! -  gordo  zayavil  Hayam,  vytaskivaya iz-za  pazuhi
prodolgovatyj  pryamougol'nik  s pyat'yu belymi sharikami.  Brosiv ego  na pol k
ostal'nym talismanam, on vstal i otryahnul ruki. - Dazhe ne znayu, chto skazat'.
     - Skazhi: "Montana!", - posovetoval Valentin, kotoryj i sam ne znal, chto
skazat'.  CHuvstva Hayama byli emu ponyatny. On sam  nikak ne mog otdelat'sya ot
zhelaniya pridurkovato zahihikat'. Vse konchilos' tak horosho i tak legko, chto v
eto prosto ne verilos'. Navernoe, na samom dele my vse davno umerli i teper'
popali v raj.
     - A chto eto za slovo? - pointeresovalsya Hayam.
     - Drevnee zaklinanie, - usmehnulsya Valentin.  - Kak raz na  tot sluchaj,
kogda skazat' nechego.
     Selingari  mezhdu tem uzhe podletal v  Anhardu. Valentin predstavil sebe,
kak vse eto vyglyadelo s tochki zreniya Manuelya. Poletel,  bystro pobedil  treh
Izbrannyh, otobral  talismany,  vernulsya.  I vse za desyat' minut. On taki ne
sderzhalsya i zahihikal v kulak. CHtoby kak-to sobrat'sya, Valentin posmotrel na
polosku u gorizonta.
     Otsyuda, s pochti kilometrovoj vysoty, vse bylo predel'no yasno. Za tonkoj
poloskoj tyanulos' ogromnoe  rovnoe prostranstvo, nichego  obshchego ne imeyushchee s
obychnymi polyami i  lesami. Velikoe More uzhe poglotilo  sotnyu lig plodorodnyh
zemel' yuzhnogo Ampera i teper'  priblizhalos' k ego stolice, katyas' po goram i
dolam stometrovoj vodnoj stenoj.
     Valentin naklonilsya, podnyal SHkatulku  i zadumchivo povertel  ee v rukah.
Vmesto obychnogo obodryayushchego tepla on oshchutil tol'ko holod, ot obychnogo kamnya.
Vse-taki T-burya, ponyal Valentin. Talismany nam ne pomogut.
     Valentin zametil, chto Hayam tozhe smotrit na polosu u gorizonta.
     - Nichego ne vyshlo? -  sprosil on, povernuvshis' k Valentinu. -  Vse bylo
zrya?
     Pohozhe na  to, podumal Valentin. Hotya stop - vremya kontakta  ya vse-taki
sokratil,  znachit,  radius razrushenii budet  neskol'ko men'she. Vot tol'ko  -
naskol'ko men'she?
     Dvesti  kilometrov otsyuda do okeana - eto uzhe fakt. Da i draka, sudya po
vospominaniyam,  nikak  ne  men'she  desyati sekund  prodolzhalas'.  Dvenadcat'?
Pyatnadcat'? Nado s soboj v sleduyushchih raz sekundomer vzyat', i kal'kulyator.
     Da chto ya nesu?! Kakoj sleduyushchij raz?!
     - My sdelali chto mogli, - probormotal Valentin. Selingari uzhe  vletel v
Anhard, i  nadvigayushcheesya  cunami  skrylos'  iz vidu. Interesno, a esli by  ya
prosto  dal  deru? Seryj  by  uhlopal  ih  oboih,  i,  mozhet  byt',  gorazdo
bystree... |, net, on navernyaka by poigralsya s bezzashchitnym Georgom.  Hotya by
neskol'ko sekund. A kazhdaya sekunda - eto lishnie sto kilometrov razrushenij. -
Bez nas vse bylo by gorazdo huzhe.
     - Znachit, voda mozhet i ne dostignut' Zamka? - s nadezhdoj sprosil Hayam.
     Valentin eshche raz pripomnil, skol'ko zhe  eto vse zanyalo sekund. Nu pust'
pyatnadcat'.
     - Skoree vsego, ona ostanovitsya u Zelenyh gor,  - skazal Valentin. - Do
Zamka vse zhe slishkom daleko...
     |j,  skazal  on sebe. Tak ved' eto mozhno pomeryat'! SHkatulku na  poyas, i
vpered  - gde  zarabotaet, tam  i  konec  zone  porazheniya!  Pozhaluj,  tak  i
sdelaem... Maksim zasechet mesto i naneset na kartu, ostanetsya tol'ko cirkul'
iz vozduha sotvorit'.
     Selingari  raspahnul  vyhod.  Tol'ko  sejchas  Valentin  soobrazil,  chto
obratnyj put' zanyal raza v tri bol'she vremeni; drakon letel ne spesha, i dazhe
pozvolil  sebe  sdelat'  krug pocheta  vokrug Bashni. Tozhe raduetsya,  na  svoj
maner? A pochemu by i net?
     Valentin soskochil na pol i postoronilsya, propuskaya Hayama. Branbo korpel
nad dlinnym spiskom, poglyadyvaya na kuchku barahla, valyavshegosya pered  nim  na
steklyannom   stolike.   Manuel'  podoshel  k  Valentinu,   tshchatel'no  skryvaya
neterpen'e.
     - Izbrannye unichtozheny, - dolozhil Valentin, s trudom uderzhivayas', chtoby
ne otdat' chest' -  takoj oficial'noj byla  fizionomiya  Manuelya, -  talismany
iz®yaty, gorod razrushen.
     Manuel' udovletvorenno kivnul i protyanul Valentinu ruku. Tot  ne  srazu
soobrazil, zachem,  potom spohvatilsya i  protyanul svoyu.  Rukopozhatiya na Pange
kak-to ne prizhilis',  no  zemlyane dvadcatogo veka net-net da i  pol'zovalis'
etim  ritualom,   podcherkivayushchim  ih  priobshchennost'  k  chemu-to   nevedomomu
ostal'nym. Sejchas Manuel' byl absolyutno prav - delo togo stoilo.
     - Bitva vse-taki  sostoyalas'? - sprosil Manuel', krepko pozhav Valentinu
ruku. Valentin kivnul. - Naskol'ko veliki razrusheniya?
     - Men'she, chem  raschetnye, - oficial'nyj  ton Manuelya zastavil Valentina
sobrat'sya.  -  Tochnye  zamery  proizvedem  na  obratnom  puti.  Nam  sleduet
potoropit'sya:  Amper  nahoditsya v zone zatopleniya. YA by dazhe skazal, v samom
centre zony zatopleniya.
     - Branbo! - prikaznym tonom skazal Manuel'. - U tebya vse gotovo?
     - Mne by eshche mesyac, - probormotal Branbo, ne otryvayas' ot rukopisi, - a
luchshe - dva!
     - Kak vy dumaete, Faler, - pointeresovalsya Manuel' kak by mezhdu prochim,
-zatopit li Anhard celikom?
     Valentin pozhal  plechami.  Kilometrovyj  stolb  iz prochnejshego  na Pange
materiala  mog  vyderzhat' pochti lyuboj udar. Vopros sostoyal tol'ko v tom, kak
gluboko prosyadet v etom meste kontinental'naya platforma. Anhardu ne ugrozhalo
zatoplenie, no on mog zaprosto provalit'sya pod zemlyu.
     - YA  dumayu, luchshe uznat'  eto,  glyadya  na Anhard  s  vozduha,  - chestno
priznalsya Valentin. Kstati, skazal on sebe, pered kak  letet' obratno, nuzhno
dozhdat'sya  vody. Po Anhardu mozhno budet zasech' uroven' navodneniya, vse zh  ne
na glazok ocenivat'.
     - ZHal', - skazal Manuel'. - YA dumal, chto Branbo smozhet ostat'sya.
     -  Ostat'sya?! -  tolstyak Branbo podskochil na meste.  -  Ty  hochesh' menya
brosit'?!
     Pronyalo, otmetil Valentin. Vprochem, ot ego glaza ne ukrylas'  poslednyaya
strochka  v  sostavlyaemom  Branbo  spiske:  "Vsego  26  predmetov".  Dotoshnyj
arhivarius  taki zakonchil svoyu  rabotu! I kogda tol'ko  on  uspel  raskopat'
takoe kolichestvo barahla?!
     Vprochem,  podumal Valentin,  so  storony  tozhe mozhet pokazat'sya, chto  ya
ochen'  bystro  razbirayus'  s  tal'menami. U  kazhdogo  svoi  professional'nye
sekrety. Vot u Hayama, naprimer...
     Stranno, podumal Valentin. Otchego Hayam-to molchit?
     On  oglyadel  laboratoriyu  eshche  raz.  Selingari  slabo  mercal  na  fone
zapolnivshego prolom grozovogo neba. Manuel' stoyal ryadom s nim, ozhidaya, kogda
Branbo soberet perepisannye  talismany v svoyu bezrazmernuyu  sumku.  I tol'ko
Hayam,  skloniv  golovu, stoyal okolo operacionnogo  stola, derzha v svoej ruke
pochti nevesomuyu ladon' Taliona.
     Valentin shmygnul  nosom.  |l'f stol'ko raz  govoril  o svoej neizbezhnoj
smerti,  chto  poverit'  v nee bylo pochti nevozmozhno.  YA sovsem zabyl o  nem,
ponyal  Valentin;  bolee togo, ya pochemu-to dumal, chto on ozhivet. Mozhet  byt',
eshche ne pozdno? On  posmotrel na trenozhnik, hranyashchij  v sebe  serdce el'fa, i
pokachal  golovoj. Serdce ne bilos'; sverhu ono uzhe pokrylos' belesym naletom
razlozheniya.
     - My ne mozhem ego zdes' ostavit', - skazal Hayam, ne podnimaya golovy.
     - Nikto i  ne dumal ego zdes' ostavlyat', -  otvetil  Valentin. Emu bylo
nemnogo ne  po sebe. Kak  ya mog zabyt'! -  Talion  dolzhen  byt' pohoronen po
obychayam ego roda.
     -  Boyus',  chto eto nelegko budet sdelat',  - pokachal golovoj Manuel'. -
Talion - el'f iz  |red Gannora,  i po obychayam ego  telo  dolzhno  byt' otdano
techeniyu polnovodnoj reki, protekayushchej v teh krayah.  Esli  ya pravil'no ponyal,
|red Gannor popadaet v zonu zatopleniya.
     -  V takom sluchae dusha ego nikogda ne obretet pokoya, - skorbno proiznes
Hayam,  i Valentin  pochti uvidel poluprozrachnuyu ten'  Taliona, kolyshushchuyusya  v
nochnom mrake.
     - Esli my protorchim zdes' eshche paru minut, - zavopil Branbo, ukazyvaya na
klubyashchiesya v proeme tuchi, -  nashi  dushi sostavyat  emu  kompaniyu! Mozhet byt',
prosto perenesem ego na Selingari i poletim otsyuda?!
     Valentin molcha kivnul. Hayam i Manuel' pereglyanulis', bez truda  podnyali
istonchavshee, legkoe  kak peryshko telo  Taliona i voshli v raskrytyj Selingari
prohod. Valentin i Branbo ne nastavili sebya zhdat'.
     Solnce,  soprovozhdavshee Valentina  v  ego  stremitel'nom puteshestvii na
razborku Izbrannyh i obratno,  skrylos' za plotnymi  chernymi  tuchami. Tol'ko
nepreryvno  b'yushchie  molnii osveshchali mrachnyj i velichestvennyj pejzazh: odinoko
vysyashchihsya  Anhard, okruzhennyj rovnym  krugom do  sih  por netronutoj zelenoj
travy, vylizannye vetrom  i zaporoshennye  pyl'yu  pustoshi na  meste  nedavnih
dereven' i posevov,  polegshie, kak trava pod vetrom, lesa.  I  nad vsem etim
koshmarom vstavala gigantskaya  volna  -  kakie tam  sto metrov,  razinul  rot
Valentin, tut vse trista budut! Hotya do nee ostavalis' eshche mnogie kilometry,
gul ee priblizheniya sotryasal vozduh.
     Ne dozhidayas'  komandy, Selingari  vzletel  vverh, poravnyavshis' s kryshej
Anharda, i zamer v vozduhe, slovno  zasmotrevshis' na sovershayushchuyusya na glazah
u  chetverki lyudej katastrofu.  Valentin,  da  i vse  ego sputniki,  zabyv  o
sobstvennoj bezopasnosti,  da chto tam - zabyv obo vsem na svete - glazeli na
medlennoe priblizheniya vodnoj  steny. Pered  nej  kipel  belyj burun,  nesshij
vpered derev'ya, kamni, bezzhalostno sodrannyj verhnij sloj pochvy. Sama stena,
temnaya, gladkaya, nakatyvalas' na etu gryaznuyu penu i  raz za  razom pogrebala
ee pod soboj. Valentin pojmal sebya  na  mysli o videokamere. Byt' svidetelem
takogo i ostavit' vse eto tol'ko v sobstvennoj pamyati -  a potom mnogie gody
osoznavat'  svoe bessilie peredat' vot eto zahvatyvayushchee  oshchushchenie, delayushchee
cheloveka ravnym bogam!  Valentin  szhal guby  - skoree vsego, nikto prosto ne
poverit. Processy takogo roda obychno prohodyat bez svidetelej.
     Vodnaya  stena  podstupila  mezhdu  tem  k Anhardu,  i  srazu  zhe  slovno
obmelela. CHernaya gromada vstretila ee, kak  utes-velikan vstrechaet  bol'shuyu,
no  vse zhe samuyu obychnuyu okeanskuyu volnu;  vodnaya  stena ne podymalas'  i do
poloviny Bashni. Potoki bryzg i peny vzmetnulis' v chernoe nebo, grohot  tysyach
tonn vody zastavil sodrognut'sya dazhe Selingari - a sama Bashnya pokachnulas' i,
okruzhennaya vodovorotom penyashchejsya vody, nakrenilas' nabok, vyrvannaya s kornem
beshenym naporom vody.
     A  vodyanaya  stena   uzhe  neslas'  dal'she,  smetaya  vse  novye  i  novye
prepyatstviya   na  svoem  puti.  Nakrenivshis',   Anhard   vozvyshalsya   teper'
rukotvornym  ostrovom  posredi   burlyashchego  okeana.  Armageddon   sostoyalsya,
bezradostno otmetil  Valentin; budem nadeyat'sya,  chto i na etot  raz oboshlos'
otdel'no vzyatoj stranoj.
     -  Poleteli, - skazal on,  otvorachivayas'  ot  navevayushchego teper' gluhuyu
tosku Anharda.
     Emu prishlos' zhdat', poka  Hayam ne  ochnetsya  ot  transa, v  kotoryj  ego
privelo uvidennoe zrelishche. Tryahnuv  golovoj,  skazitel' vstal na svoe  mesto
naezdnika i poslal Selingari v obratnyj put'. Domoj.
     -  YA somnevayus', -  skazal Hayam  tiho,  - chto mne kogda-nibud'  udastsya
napisat' etot epos.
     - Poka chelovek zhiv, - otvetil Valentin tak zhe tiho, - nadezhda ostaetsya.
     CHto eto  so  mnoj,  podumal  on. Vrode by vse koncheno;  vse zhivy, krome
Taliona, kotoryj, v obshchem-to, sam vinovat; otchego zhe tak tosklivo na dushe?
     On  krivo usmehnulsya,  pokosivshis'  vniz. Otchego,  otchego!  Razve etogo
malo?
     - Faler, - Branbo tronul ego za lokot'. - Voz'mite pozhalujsta!
     On protyagival Valentinu  nebol'shoj meshochek s  lyamkami i  prorezyami  dlya
krepleniya na poyase.
     - CHto eto? - ne ponyal Valentin.
     -  Naibolee cennye eksponaty, - poyasnil Branbo. - Braslety, Igla, ZHezl,
SHkatulka, rer-vizomon,  najdennyj  mnoj v  sokrovishchnice Anharda...  a  takzhe
butylochka s poteryavshim Silu prezhnim Hozyainom.
     - Spasibo, Branbo, - kivnul Valentin, veshaya meshochek na plecho.  Nado zhe,
otstranenno  podumal on. |kaya kucha talismanov. Mne by takuyu  sumochku desyat',
da chto tam, pyat' let nazad -  upisalsya by  ot  schast'ya. A  sejchas prihoditsya
sebya uspokaivat', chtoby ne zapustit' etim barahlom v storonu morya.
     - Kazhetsya, vperedi prosvet, - soobshchil Manuel'.
     CHernye tuchi, zakryvavshie nebo, vperedi i vpravdu  chutok poredeli. CHerez
minutu u gorizonta uzhe poyavilis' svetlaya poloska, - na etot raz ne cunami, a
obychnoe  goluboe  nebo.  Selingari nessya na  maksimal'noj  skorosti, poetomu
Valentin nichego ne uspel otvetit'  - na  lico ego upal teplyj solnechnyj luch.
Granica  T-buri?   Ili  prosto  tuchi  eshche  ne  uspeli  sobrat'sya?  Valentin,
chertyhayas', styanul s plecha meshok i zapustil ruku vnutr', nashchupyvaya SHkatulku.
I tut  zhe zamer, skoree pochuvstvovav, chem uslyshav,  zhuzhzhanie v svoem poyasnom
koshel'ke.
     CHto by tam ni proishodilo segodnyashnim beskonechno dlinnym dnem, a signal
ekstrennogo vyzova, transliruemyj peregovornym kol'com, on uznal srazu.
     Oznachal etot  signal dve veshchi. Vo-pervyh, raz kol'co zarabotalo, T-burya
vne vsyakogo somneniya ostalas' pozadi.  Ochen' horosho; Valentin edva razglyadel
vperedi Zelenye  gory.  Kuda  luchshe chem ya smel  nadeyat'sya! Ne bol'she dvuhsot
pyatidesyati kilometrov. Vse-taki ya  v chetyre raza sokratil  radius porazheniya,
podumal Valentin. Toska ego zametno poutihla.
     A  vo-vtoryh, signal peregovornogo kol'ca oznachal, chto na Bol'shoj Zemle
nakonec spohvatilis'. I, stoit mne  otvetit', ponyal  Valentin,  kak  v to zhe
mgnovenie menya  vydernut obratno.  Skoree vsego ne  Stella,  a uzhe sam princ
Akino. Horosho eshche, chto zasech' samo kol'co na takom rasstoyanii ne poluchitsya.
     Nu chto, sprosil sebya Valentin. Budem otvechat'?
     Hrena  vam, otvetil on tut zhe. Rabochij den' u menya uzhe konchilsya. Imeyu ya
pravo na lichnuyu zhizn'?
     Kol'co  prodolzhalo zhuzhzhat',  no  teper'  Valentin  ne obrashchal  na  nego
nikakogo vnimaniya. Vperedi poyavilsya  kuda bolee dostojnyj ob®ekt: u podnozhiya
Zelenyh Gor klubilsya chernyj dym  yavno vulkanicheskogo proishozhdeniya,  a v teh
mestah,  gde  poryvami  vetra  ego   na  neskol'ko  sekund  otnosilo  proch',
otkryvalsya  strashnovatyj vid na zapolnennyj  ognennoj lavoj  proval, po odnu
storonu kotorogo kverhu vzdymalas' otvesnaya nozdrevataya  stena, a  po druguyu
tyanulas'  zapolnennaya  ostyvshimi   i   ne   sovsem  ostyvshimi  yazykami  lavy
vulkanicheskoe plato, pohozhee na  zherlo gigantskogo vulkana. Valentin  ponyal,
chto imenno zdes' proshla  granica  razrushenij, vyzvannyh skorotechnoj shvatkoj
treh tal'menov.
     Horosho eshche, chto tol'ko zdes'.
     Ogromnaya  territoriya v polovinu Francii  v  edinyj  mig provalilas'  na
neskol'ko sot metrov vglub' i cherez schitannye minuty dolzhna byla ischeznut' s
lica planety.  Pozhaluj,  podumal  Valentin, obrazovavsheesya more budet pervym
rukotvornym morem na Pange. Prichem ya dazhe znayu ego sozdatelya... bolee  togo,
vezu ego s soboj, v butylke!
     Valentin otkryl uzhe snyatuyu  s plecha sumku, otpihnul v storonu nikomu ne
nuzhnye teper'  talismany i dostal  na svet butyl' tolstogo  zheltogo  stekla,
vnutri  kotoroj  klubilas'  t'ma.  Velikij  CHernyj,   vyderzhannyj,  vysokogo
kachestva.
     -  Ne  nado!  - kriknul Hayam,  otchayanno razmahivaya  rukami. Pohozhe,  on
prevratno istolkoval namereniya Valentina.
     -   Ha-arosh!   -  dovol'no   kryaknul   Valentin,   razglyadyvaya   svoego
ekzoticheskogo plennika. - Naskol'ko  ya ponimayu, -  posmotrel on na Branbo, -
ideya o tom,  chtoby  vernut'  Zamok prezhnemu  vladel'cu,  ne vyzyvaet  u  vas
entuziazma?
     - Velikij CHernyj slishkom slab, chtoby zanyat' tvoe mesto siloj, - pokachal
golovoj  Manuel',  - i slishkom  dolgo  otsutstvoval,  chtoby  sohranit' pravo
nazyvat'sya Hozyainom.
     - Spryach' ego, a? - prositel'no probormotal Hayam.
     - I ne vzdumaj zaikat'sya o nem Maksimu! - predupredil Branbo.
     - |to eshche pochemu? - pointeresovalsya Valentin. Hayam hmyknul:
     -  Neuzheli neponyatno?!  U vas,  prishel'cev,  sovsem  ne nashi vzglyady na
pravo pervoj nochi. A takzhe posleduyushchih.
     Kazhetsya, podumal  Valentin,  vospol'zovat'sya prorocheskimi sposobnostyami
Ninel' budet  ne tak-to prosto. Nu, da ne bol'no-to  i hotelos',  skazal  on
sebe, pechal'no vzdyhaya.
     -  Zaballotirovan  chetyr'mya golosami pri dvuh vozderzhavshihsya, - soobshchil
on  butyli.  Na  mgnovenie v klubyashchijsya  t'me vspyhnuli dva ognennyh  glaza;
po-vidimomu,   Velikij  CHernyj   i   v  szhatom   vide  sohranil  sposobnost'
vosprinimat' proishodyashchee. - Perevoditsya na kazarmennoe polozhenie!
     I s etimi slovami Valentin prespokojno zasunul butylku obratno v meshok.
     More Velikogo CHernogo, prikinul on. Ili - Velikoe CHernoe More. A to eshche
mozhno nastoyashchee imya uznat'...
     Selingari  rezko izmenil napravlenie  poleta,  nyrnuv  v  uzhe  znakomuyu
Valentinu  shahtu gornogo  zamka.  Valentin  perekinul remen'  ot sumki cherez
golovu i odernul svoj izryadno pomyatyj i perepachkannyj kombinezon. Kak-nikak,
vozvrashchayus' s pobedoj, i pritom v zvanii glavnokomanduyushchego!
     Kogda  glaza Valentina privykli k  polut'me  operatorskoj, on ubedilsya,
chto militaristskij duh  obuyal ne tol'ko ego samogo.  Maksim  razdobyl gde-to
samuyu  natural'nuyu  furazhku  i, napyaliv ee  na  golovu po samye  brovi,  pri
poyavlenii  Valentina  otdal chest'. V tot zhe mig  gryanula muzyka -  bravurnyj
marsh  skoree  iz  germanskogo, chem iz russkogo  repertuara.  Valentin  povel
glazami -  v  pravom uglu stoyala Ninel' v chernom  s  serebrennymi  blestkami
plat'e  i  perebirala  pal'cami  nad  polukruglym predmetom, iz  kotorogo  i
gremela muzyka. Vzmahnuv obeimi rukami, rezul'tatom chego stal gromovoj  udar
tarelok,  zavershivshij  marsh,  Ninel'  vskochila  iz-za stola  i  brosilas'  k
Valentinu s yavnym namereniem obnimat'sya i celovat'sya.
     Valentin  ostorozhno, kosyas' na  Maksima,  obhvatil Ninel'  levoj rukoj,
akkuratno otvetil na poceluj i perevel duh.
     - Pozdravlyaem! - proskandiroval Maksim.  -  Faler,  - dobavil on uzhe ot
sebya,  zametno  sbaviv ton,  - vy  spravilis'  s  etim  kuda  luchshe Velikogo
CHernogo.
     -  I znachitel'no bystree! - poddaknul Hayam.  Valentin pochuvstvoval, chto
eshche  nemnogo -  i on poddastsya, rasplachetsya  i  nachnet nesti vsyakuyu chush'. Iz
poslednih sil on vydavil:
     - Maksim! Kazhetsya, ya zakazyval obed?
     - V pirshestvennom zale, hozyain, - otvetil Maksim s korotkim poklonom. -
YA poprosil otkryt' poslednij  yashchik  shampanskogo. Vryad li v  skorom vremeni u
nas budet bolee dostojnyj povod ego prikonchit'!
     - Nu  tak pojdemte i nakonec-to  vyp'em! - voskliknul Valentin,  szhavshi
pravuyu ruku v kulak i zalihvatski vskidyvaya ee k pravomu plechu.
     Ledyanoj  oznob  proshib ego  do kostej. Eshche ne  osoznav,  chto imenno  on
natvoril, Valentin protyanul pered  soboj ruki,  hvatayas'  za vozduh, no  oni
utonuli  v  okutavshej  ego  temnote. Tysyachi igolok  na  mig  pronzili  telo,
Valentin shvatil rtom zamorozhennyj vozduh  i  ochutilsya  na podiume v  sovsem
drugoj operatorskoj.


     Esli ty nevinoven,
     to ch'ya v tom vina?

     Valentin opustil ruku i skrivilsya ot dosady. Nashli moment!
     V operatorskoj Upravleniya bylo  neprivychno  lyudno. Ryadom so  Stelloj za
vizomonom  sidel master illyuzij  Richcharah;  rabotu  ego mozhno bylo videt' na
pravoj  stene,  prevrashchennoj  v  ob®emnyj  ekran. U  Valentina  dazhe  golova
zakruzhilas',  kogda  on glyanul  v  tu storonu  -  s  vysoty  v  dobruyu sotnyu
kilometrov ekran raspahivalsya pryamo na Severo-zapadnoe Poberezh'e. Ono lezhalo
daleko  vnizu  vdayushchimsya  v blikuyushchij okean nerovnym treugol'nikom,  vershinu
kotorogo raz®edalo temnoe krugloe pyatno.
     U samogo  vhoda, vidimo, tol'ko chto vojdya v komnatu  i  potomu ne uspev
eshche  prisest', stoyal sam  SHaggar  Zang. Za ego spinoj v dveri zastyl  Landa,
izumlenno glyadya na Valentina. Tochnee, na ego zaplechnyj meshok.
     Valentin eshche raz podivilsya umeniyu Gregori Landy videt' sut' veshchej.
     No  osnovnaya massa lyudej, zapolnyavshaya  vse levuyu  ot Valentina polovinu
operatorskoj,   vyglyadela   kuda  bolee   ser'ezno.  V  kostyumah-hameleonah,
postoyanno  menyaya  formu  i  okrasku, vokrug vtorogo podiuma tolpilis'  samye
natural'nye specnazovcy chislom okolo otdeleniya. Tochnee podschitat' ih ne smog
by  i sam Velikij CHernyj - v glazah nachinalo ryabit', a  k viskam podkatyvala
tupaya  bol'. Specnazovcy,  podumal Valentin. Uzh ne  v  zamok  li?! Ne-Dzho po
vtoromu razu ubivat'?
     - SHeller! - voskliknul izumlennyj Zang. - CHto vse eto znachit?!
     Valentin  sderzhal  rezkij otvet.  Spokojno,  skazal  on  sebe,  eto  ne
tal'meny kakie-nibud'. Zdes' nuzhno diplomaticheski...
     -  Koordinator Zang! - otchekanil  Valentin, vytyagivayas' v strunku. Poka
Zang  zanyat, on  ne stanet otpravlyat'  specnaz. Poprobuem vyigrat'  vremya. -
Razreshite dolozhit'?
     Zang reflektorno kivnul; Valentin ponyal, chto izbral vernuyu taktiku.
     - Vypolnyaya poruchennoe mne zadanie, - Valentin povysil golos, soobraziv,
chto  poslushat'  ego doklad  budet polezno i samomu mahrovomu  specnazu, -  ya
ustanovil,  chto  peregovornoe  kol'co, pohishchennoe  u Roberta Klauda  v  hode
vypolneniya operacii  "zombi",  bylo dostavleno v  shtab-kvartiru  skryvayushchego
svoe  imya   maga,   izvestnogo   nam  pod  rabochim   psevdonimom   "Ne-Dzho",
raspolagavshuyusya v  skal'nom massive  na  yugo-zapadnom  sklone Ongerskih gor.
Sleduya poluchennym  instrukciyam, nezamedlitel'no posle lokalizacii ob®ekta  ya
vyzval upravlenie v  lice  koordinatora, odnako po  neizvestnym mne prichinam
moe peregovornoe kol'co ne  obespechilo soedineniya.  V sozdavshejsya situacii ya
prinyal   reshenie  dejstvovat'  samostoyatel'no,   pronik   vnutr'  pomeshcheniya,
nejtralizoval upomyanutogo maga,  issledoval soderzhimoe ego hranilishch i  iz®yal
ob®ekt, - Valentin, uspevshij k etomu vremeni razvyazat' koshel', dostal ottuda
kol'co  Roberta  i  prodemonstriroval  ego  vsem  sobravshimsya.  Ego   raschet
opravdalsya:  uvlechennye  kol'com,  slushateli propustili  mimo ushej  slovechko
"nejtralizoval".  - Poskol'ku svyaz' s Upravleniem po-prezhnemu otsutstvovala,
ya v sootvetstvii s  rekomendaciyami Kodeksa prinyal na sebya otvetstvennost' za
okazavshiesya v  moem rasporyazhenii  material'nye cennosti  i lyudskie  resursy.
Ustanoviv  blagodarya svedeniyam,  poluchennym ot obitatelej shtab-kvartiry, chto
sohrannosti  ih  ugrozhaet opasnost' v sluchae  vozniknoveniya  T-buri  bol'shoj
moshchnosti,  vyzvannoj  stolknoveniem tal'menov v  gorode Amper  na  ezhegodnoj
ceremonii Edineniya, ya  prinyal neobhodimye mery  po obespecheniyu bezopasnosti,
vospol'zovavshis'  posil'noj  pomoshch'yu  mestnyh  zhitelej.  V  rezul'tate nashih
sovmestnyh dejstvij T-burya byla lokalizovana na territorii Ampera, vverennoe
mne  imushchestvo sohraneno  polnost'yu,  operaciya po  obnaruzheniyu peregovornogo
kol'ca  uspeshno zavershena.  - Valentin sdelal  sekundnuyu pauzu, niskol'ko ne
somnevayas', chto  ponyat' ego rech' za stol' kratkoe vremya nikomu ne udastsya. -
Na  osnovanii  izlozhennogo  ya  zhelayu  soobshchit'  svoi  rekomendacii.  Pervoe.
Napravlenie    v    shtab-kvartiru   "Ne-Dzho"   shturmovogo   otryada    schitayu
necelesoobraznym,  poskol'ku okazannoe  mestnymi  zhitelyami  soprotivlenie  s
bol'shoj veroyatnost'yu privedet v  negodnost' mnogie predmety, imeyushchie nauchnuyu
i esteticheskuyu  cennost'.  Vtoroe.  Po  hodu  vypolneniya  zadaniya mne  stali
izvestny  svedeniya  isklyuchitel'noj vazhnosti,  kotorye ya  schitayu  neobhodimym
dolozhit' lichno verhovnomu rukovodstvu Upravleniya. U menya vse.
     Nu-ka, podumal Valentin, chestno glyadya pryamo v glaza Zangu,  kak  vy eto
perevarite? Zang kashlyanul.
     - Ty nejtralizoval Ne-Dzho?! - peresprosil on, tryasya golovoj. - Zachem?
     - Tak poluchilos', - chestno priznalsya Valentin.
     Zang szhal guby  i ne migaya ustavilsya na Valentina. V ego ispolnenii eto
oznachalo glubokuyu ozadachennost'.
     - Skazhite,  Faler,  -  sprosil  Landa, vospol'zovavshis' zameshatel'stvom
svoego kollegi, - kto iz tal'menov ostalsya v zhivyh posle stychki v Ampere?
     Valentin  prikusil yazyk. Ostorozhno, podumal on; odno nevernoe slovo,  i
pridetsya do nochi dokladyvat'.
     -   Imenno   eti   svedeniya  i  sobirayus'  soobshchit'  lichno   Verhovnomu
Koordinatoru, - tverdo skazal on.
     Zang sudorozhno vtyanul vozduh, gotovyj  razrazit'sya otbornoj gambarrskoj
rugan'yu  mnogovekovoj davnosti,  odnako  sderzhalsya.  Valentin udivilsya:  chto
takoe  stryaslos'  v   Upravlenii,  esli  Zang  stesnyalsya  oblozhit'  agenta?!
Kotoromu, voobshche govorya, vyslushat' ocherednuyu porciyu brani - poleznaya nauka?
     Valentin  vyzhidatel'no molchal. Lichnyj  doklad napryamuyu  Verhovnomu  byl
neot®emlemym pravom lyubogo agenta. Razumeetsya, pol'zovalis' im krajne  redko
-  Natomi  ne  zhaloval prihodyashchih  s  pustyakami,  i ih  neredko  mozhno  bylo
vstretit' posle takogo doklada, pogruzhennyh v  glubokuyu depressiyu ili,  togo
huzhe, s chernoj auroj vokrug golovy. Vprochem, Valentina eto ne osobo zabotilo
-  sharik iz shkatulki prodolzhal dejstvovat', tak chto dazhe  esli  Natomi ochen'
oserchaet, s raspravoj emu pridetsya podozhdat' do zavtra.
     - YA  svyazhus' s Natomi, -  kivnul  Zang, potiraya peregovornoe  kol'co na
ukazatel'nom pal'ce levoj ruki. - Nadeyus', ty ne  sobiraesh'sya govorit' s nim
odin na odin?
     Valentin pozhal plechami:
     - Imenno odin na odin, shef.
     Zang kivnul, kak budto imenno etogo i ozhidal.
     A,  vot  pochemu  on tak  vezhliv,  soobrazil  Valentin.  Dumaet,  chto  ya
zhalovat'sya pobezhal!
     A ved' i  verno; pobezhal,  priznalsya sebe  Valentin. Po krajnej  mere s
Zangom  mne  teper' razgovarivat'  ne o chem.  Interesno, kak  mne pravil'nee
postupit' - snachala raport podat', a potom otchet ob  operacii, ili naoborot?
Vot u Natomi i sproshu, reshil Valentin.
     Landa snova vstryal v razgovor:
     - Da chto zhe takoe stryaslos', SHeller?!  Neuzheli  razborka v Ampere  byla
dlya vas neozhidannost'yu?
     On shagnul v storonu i s  ukoriznoj posmotrel na Zanga. No vyglyadelo eto
slishkom demonstrativno,  chtoby  Valentin pozvolil sebe  rasslabit'sya.  Mozhet
byt', Landa i umen, no doveryat' emu ne bylo nikakih osnovanij. Potom, potom.
     Valentin  smotrel  na Zanga nichego  ne  vyrazhayushchim pustym vzglyadom. Eshche
segodnya  utrom  ya   by  tut  zhe  razrazilsya  dlinnyushchim  rasskazom  so  vsemi
podrobnostyami,  otmetil  on.   Zainteresovannost'   takogo   cheloveka!   Sam
legendarnyj Landa!  A teper' vot - stoyu, molchu i uhom  ne vedu. CHto zhe takoe
so mnoj stryaslos'?
     Valentin vspomnil  drozhashchij ot  straha  golos Ninel', vspomnil Taliona,
raspyatogo na operacionnom stole, vspomnil razmazannyh po  stenam assistentov
Serogo. Kazhetsya, segodnyashnee utro bylo tysyachu let nazad.
     - YA  dumayu,  koordinator Natomi  soobshchit vam vse, chto  sochtet nuzhnym, -
skazal Valentin skuchnym golosom. - Rabochij den' okonchen, ya ustal, i hotel by
poskoree dokonchit' s etim. Esli Natomi  sejchas zanyat, ya  gotov vstretit'sya s
nim zavtra v lyuboe vremya...
     Zang hmyknul:
     - Zanyat! Znaesh', chem on sejchas zanyat?
     - CHem? - sprosil Valentin.
     - Kazhdye pyat' minut vyzyvaet  menya  i trebuet  dolozhit',  obnaruzhen  li
Valentin SHeller!  -  otchekanil  Zang.  -  No, mozhet byt',  snachala  ty  hot'
umoesh'sya?
     Valentin hlopnul sebya po  lbu. YAvlyat'sya  k nachal'stvu v tepereshnem vide
yavno ne stoilo. Razgovor i bez togo obeshchal byt' nelegkim.
     - YA sejchas, - probormotal Valentin, dvigayas' k vyhodu.
     - Tebya zaberut pryamo iz kabineta,  - brosil Zang  vdogonku.  - I  snimi
zaodno svoj durackij kolpak!
     Valentin  uslyshal etot dobryj sovet, uzhe shagaya po koridoru.  Mashinal'no
on dotronulsya do golovy i obnaruzhil, chto do sih por soprovozhdaet kazhdyj svoj
shag zvonom bubencov. I v takom vide ya sobiralsya dogovorit'sya s Serym?!
     Davyas' ot  smeha, Valentin voshel v svoj kabinet. Vtyanul svezhij, ledyanoj
vozduh, povel  plechami, sbrasyvaya napryazhenie, polyubovalsya na ideal'no pustoj
stol - vse dela libo zaversheny, libo peredany v drugie podrazdeleniya; tol'ko
sejchas  Valentin  soobrazil,  kak   osnovatel'no   Zang   podgotovil  ego  k
segodnyashnej operacii.  V  otstavku  mozhno uhodit' hot' sejchas  - vsego  odin
otchet napisat'. Mda-s, odin otchet.
     Odin takoj ma-alen'kij otchet.
     Valentin opustilsya v kreslo,  vydvinul kontejner  dlya  obrucha.  Prikryl
glaza,  otkinulsya na spinku  i  kosnulsya  obeimi rukami svoego talismana.  V
golove  zashumelo,  pered glazami poplyli krasnye  pyatna  -  krasnye eto  eshche
nichego,  perevel  duh  Valentin,  mozhno bylo i vovse otklyuchit'sya, -  na ruki
navalilas'  tyazhest'  Obrucha. Boryas'  s  nahlynuvshej  slabost'yu i  neozhidanno
sil'noj bol'yu v viskah, Valentin polozhil Obruch v krugluyu  prorez' i zadvinul
kamen' obratno v tumbu. Posidel neskol'ko sekund, perevodya duh.
     Tol'ko sejchas on  v polnoj  mere oshchutil, kak  vymotalsya za etot  dolgij
dvenadcatichasovoj  den'.  Obruch  podderzhival u svoego povelitelya svezhest'  i
yasnost' myshleniya; sejchas Valentin ostalsya s ustalost'yu odin na odin.
     Valentin  pomassiroval viski,  sdelal  neskol'ko glubokih vdohov.  Samo
projdet,  reshil on, eto bol'shej chast'yu nervnoe. Kstati, otlit' ne meshalo by.
A takzhe  poest'. I  piva  vypit', prishla  v golovu  ideya,  podkupayushchaya svoej
noviznoj.
     Valentin  nebrezhnym  dvizheniem pridvinul k sebe lichnyj  sejf - eshche odnu
tumbu, stoyavshuyu chut' v storone ot rabochego stola. Otkryl - tochnee,  zastavil
ischeznut', - dvercu, vytashchil iz koshel'ka samuyu neznachitel'nuyu svoyu dobychu  -
robertov token-ring. Dlya nego nashlos'  mesto na verhnej polochke, razdelennoj
na sotnyu  melkih yacheek,  Valentin na sekundu zaderzhal vzglyad na etoj  polke,
soobrazhaya,   dlya   chego  ona  prednaznachena.  Voobshche-to  agent-ishchejka  mozhet
vyslezhivat' ne  tol'ko lyudej. Bud' ya  soobrazitel'nee,  polka davno by  byla
polna, ponyal Valentin.
     Zakryv sejf i zadvinuv ego obratno  v ugol, Valentin pochuvstvoval  sebya
neskol'ko  luchshe.  Sdernul  naplechnyj  meshok, pereschital  granaty vo  vtorom
poyasnom  koshel'ke.  Vrode by vse  na meste.  Teper'  samoe glavnoe -  uspet'
possat', poka nachal'stvo ne vyzvalo.
     Personal'nogo tualeta prostym agentam ne polagalos'; Valentin podnyalsya,
s  izumleniem chuvstvuya  tyazhest'  v  kazhdoj  myshce  svoego  tela, i pobrel po
koridoram, posmeivayas' nad svoim gerojskim povedeniem.
     V tualete, oborudovannom v luchshih tradiciyah dvadcatogo veka -  razmerom
s futbol'noe pole, s  oslepitel'no-yarkimi  belymi  lampami cherez kazhdye  tri
shaga, s dlinnym ryadom umyval'nikov, uhodyashchim k  gorizontu, i  takim zhe ryadom
kabinok,  vse eto  -  isklyuchitel'no  belogo  cveta,  holodnoe,  blestyashchee  i
steril'noe,  -  Valentin srazu  zhe pochuvstvoval neladnoe.  Pahlo  - Valentin
sodrognulsya -  tabachnym  dymom, prichem  ne  trubochnym,  sladkovatym,  bol'she
pohozhim na marihuanu, zel'em, kotoroe  mozhno  bylo razdobyt'  v  SHertore ili
Britte, a samym natural'nym belomornym dymom zemnogo proishozhdeniya! Valentin
razglyadel  temnevshuyu na  belom  figuru  cheloveka,  spryatavshegosya  dlya  svoih
porochnyh dejstvij v samyj dal'nij konec  neob®yatnogo pomeshcheniya, i reshitel'no
napravilsya k nemu.
     On  znal, kto mozhet pozvolit'  sebe  pokurivat'  zemnye papirosy v etot
pozdnij  dlya  Upravleniya  chas. Len'ka  Baratynskij. Istoriya  ego davno stala
predmetom zavisti vseh  kuril'shchikov |bo: on perenessya na Pangu, edva  tol'ko
vyjdya iz tabachnogo magazina s dvumya bitkom  nabitymi  "belomorom" sumkami  v
rukah. Kak ob®yasnyal sam Baratynskij, v tu poru v SSSR svirepstvoval tabachnyj
deficit; i potomu, stolknuvshis' v gorode Murmanske  s "Belomorom" pochti  bez
ocheredi - chto takoe prostoyat' dva chasa dlya cheloveka epohi  zastoya?! -  on ne
uderzhalsya i zakupil kureva na vse komandirovochnye. Kak znal, chto v sleduyushchij
moment  -  na  Pangu, hvastalsya potom  Len'ka, popivaya  pivo  i vazhno  smolya
belomorinu.
     Sam Valentin ne kuril,  no s Len'koj  soshelsya dovol'no blizko  na pochve
drugoj ego vrednoj privychki, piva, v kotorom Baratynskij to li po molodosti,
to li po bogatyrskomu zdorov'yu mery poistine ne znal. Voobshche-to v Upravlenii
bylo s kem vypit', no po bol'shej chasti eto byli  libo pangijcy,  tradicionno
predpochitavshie  vino  i  shashlyki,  libo  davno  assimilirovavshiesya  zemlyane,
nasobachivshiesya gnat' iz mestnyh plodov takoe  kolichestvo  sortov vodki,  chto
dazhe prodegustirovav po ryumochke kazhdogo iz nih, mozhno bylo stat' zakonchennym
alkogolikom.  Pivnaya  kul'tura,  sushchestvovavshaya  na   severe  Poberezh'ya,   v
tropicheskom klimate |bo tak i ne prizhilas'.  Inogda  Valentin nazyval sebya i
Leonida poslednimi iz mogikan.
     - Val'ka! - kriknul Leonid,  edva zavidev Valentina. - ZHivoj! Bratushka,
dyk horosho-to kak!
     Ot izbytka chuvstv on odnoj zatyazhkoj prikonchil belomorinu i strel'nul ej
v odin iz beschislennyh umyval'nikov, prichem ne popal.
     - Zdorovo, - brosil Valentin, prohodya mimo i skryvayas' v kabinke.
     - Ty kuda? - opeshil Leonid. - Snachala pivo, potom belyj drug!
     - A  potom snova  pivo! - otozvalsya poveselevshij Valentin.  Pohozhe, chto
vmeste s mochoj iz nego vytekli i vse nelegkie zaboty segodnyashnego dnya.
     - U tebya ili u menya? - konkretiziroval Leonid.
     - U  tebya, - reshil Valentin, zavyazyvaya poyas. - Est' razgovor! CHto bylo,
chto bylo!
     - Opyat' Zang napryagaet? - ponimayushche poddaknul Leonid. - Da poshli ty ego
podal'she, Val'! Hren li takih rebyat za shesterok derzhat'?!
     - Poshlyu, poshlyu, - poobeshchal Valentin, - tol'ko ne sejchas.
     - Konechno ne sejchas, - tut zhe soglasilsya Leonid, - sejchas nado za pivom
bezhat'! Skol'ko voz'mem-to?
     Voobshche govorya, "bezhat'" za pivom v |bo ne prihodilos'. Razvitaya sistema
T-portalov i magoprovodov pozvolyala  zakazyvat' lyubye produkty pryamo na dom,
i pritom sovershenno  besplatno. Valentin ne ustaval porazhat'sya tomu, kak pri
polnoj  bezalabernosti bol'shinstva naseleniya |bo  ekonomika  etoj dikovinnoj
strany  umudryaetsya  ne  tol'ko sushchestvovat', no  eshche i  obespechivat' vseh po
samym  ih nepomernym  potrebnostyam. Magiya, privychno ob®yasnyal sebe  Valentin;
Baratynskij  zhe  zanimalsya etim voprosom osnovatel'no, dazhe  stroil kakie-to
grafiki proizvodstva, i kak-to  posle shestoj butylki dolozhil, chto vse  ravno
ni hrena ne ponimaet.
     Odnako  tradiciya predusmatrivala snachala  vzyat' piva nemnogo, kak by ne
p'yanstva  radi,  a pod  razgovor,  a  potom, poveselev i  pochuvstvovav udal'
molodeckuyu, perejti na obsuzhdenie osobennostej otdel'nyh  sortov, posle chego
- obyazatel'no! - progulyat'sya libo po valentinovym zhivopisnym skalam, libo po
dremuchim zaroslyam leonidova neobitaemogo ostrova, i vyshedshi k Osobomu Mestu,
zakazat'  mini-flaj s termostatom, soderzhashchij zhelannuyu vlagu. Poetomu vopros
Leonida byl lish' chast'yu davno otrabotannogo rituala.
     -  Butylochki po  chetyre,  -  oboznachil  Valentin ser'eznost' razgovora.
Leonid prisvistnul:
     - Ogo! Namayalsya nebos'?
     - Ne to slovo, -  kivnul Valentin, popravlyaya nabityj talismanami meshok.
- Da k tomu zhe poka eshche i ne zakonchil. Vyzova k Verhovnomu zhdu.
     Leonid vytarashchil glaza:
     - K Verhovnomu? V pyatnicu, posle raboty?!
     Valentin vinovato pozhal plechami:
     - Postarayus' pobystree... Delo-to  pustyakovoe,  - zaklyuchil on s nervnym
smeshkom.
     Leonid  s  mrachnym  vidom pokachal golovoj,  potom, poddavshis' minutnomu
poryvu,  shagnul k  Valentinu  vplotnuyu  i  neulovimym  dvizheniem  vyudil  iz
vnutrennego karmana svoej dzhinsovoj kurtki ploskuyu metallicheskuyu flyazhku.
     - Na-ka hlebni! - tonom, ne terpyashchim vozrazhenij, prikazal on Valentinu.
Tot na mig zakolebalsya. - Ty zh ele na nogah stoish'!
     Pochemu-to  imenno   etot   argument   okazal  na   Valentina   reshayushchee
vozdejstvie. On  pokorno  svernul  kryshku  i prilozhilsya k  flyazhke, v kotoroj
okazalsya  vpolne  prilichnyj  -  dlya  Pangi  -  kon'yak. Na  pal'ce  zazhuzhzhalo
peregovornoe kol'co.
     -  Slushayu, - skazal Valentin,  vytiraya  zuby.  Leonid zabral  flyazhku  i
otstupil na shag.
     - Vy gotovy? - vosproizvelo kol'co rezkij rubyashchij golos Natomi.
     - Da, shef, - otvetil Valentin - i tut zhe, bezo vsyakih tam pokalyvanij i
provalov vo t'mu okazalsya v kabinete Verhovnogo koordinatora Upravleniya.
     Natomi stoyal  okolo okna,  glyadya  na  opuskayushcheesya k gorizontu  solnce.
Steklo v etom sektore kol'cevogo okna  potemnelo, pritushiv solnechnyj svet do
myagkogo oranzhevogo svecheniya, figura Natomi pokazalas' Valentinu okantovannoj
plamenem.
     Sam kabinet byl vyderzhan v starinnom yaponskom stile. Cinovki, podstavka
dlya  mecha,  u okna,  na  fone  nevyrazitel'noj  Severnoj  Gryady,  bambukovaya
zanaveska,  iz-za kotoroj pri neobhodimosti mogla poyavit'sya sekretarsha.  Mech
Natomi, s  kotorym on  poyavilsya na  Pange  dva veka  nazad  i do sih  por ne
rasstavalsya, lezhal  tut  zhe  - roskoshnye nozhny, potemnevshaya  ot mnogovekovyh
uprazhnenij rukoyat'. Razumeetsya, ni stolov, ni stul'ev.
     - Slushayu vas, agent SHeller, - proiznes Natomi, povorachivayas'.
     Valentin posmotrel nachal'stvu v lico, starayas' prikinut', kak postroit'
razgovor.  Odnako kon'yak uzhe struilsya  po  zhilam, i slova  vyrvalis' u  nego
prezhde, chem poyavilis' mysli:
     - Natomi-san! YA ne mogu  bol'she rabotat' pod  rukovodstvom koordinatora
Zanga!
     - |to  i  est',  - Natomi  pomedlili,  -  vashi svedeniya  isklyuchitel'noj
vazhnosti?
     Valentin zatryas golovoj:
     - Dlya menya -  da, - probormotal on, sobirayas' s myslyami. - Vidite li, ya
ne schitayu vozmozhnym rabotat' s chelovekom, manipuliruyushchim svoimi podchinennymi
kak  marionetkami! CHto s togo,  -  Valentin snyal s plecha meshok i tryahnul im,
pozvyakivaya  talismanami, - chto  v  rezul'tate  celaya  strana pogruzilas' pod
vodu,  a tri  tal'mena  mertvy? Esli  by mne srazu skazali, chto ya  -  tol'ko
primanka dlya Velikogo CHernogo...
     Natomi sdvinul brovi:
     - Tri tal'mena mertvy?
     - Delo ne v etom! - perebil ego Valentin.  - Delo v samoj operacii. Mne
bylo porucheno najti peregovornoe kol'co; no  na dele Zang zaranee znal, kuda
privedet  mental'nyj  sled.  Bolee togo,  on soznatel'no blokiroval  vse moi
popytki svyazat'sya s Upravleniem,  ostaviv bez svyazi v zamke Velikogo CHernogo
-  to  est'  Ne-Dzho.  YA  imeyu  vse  osnovanij  polagat',  chto on  tem  samym
provociroval  Ne-Dzho na vrazhdebnye dejstviya; kogda ya vernulsya  s  zadaniya, v
transfer-zale prisutstvovala gruppa zahvata, ponimaete, chto eto znachit?
     Natomi szhal guby.
     - Otkuda vy vse eto vzyali, agent SHeller? - strogo sprosil on.
     -  V  moem  rasporyazhenii okazalsya vizomon,-  usmehnulsya Valentin, - i ya
poslushal,  o  chem  razgovarivali Zang i Landa za  kofe posle lencha. Vprochem,
kakaya  raznica, -  vnezapno  vspomnil on,  - ved' vse eto delalos' vtajne ot
vas! Vy zhe sami nichego ne znaete!
     Valentina proshib  oznob. On  ponyal, chto sovershenno naprasno zateyal ves'
etot  razgovor. Natomi nichego ne  ponimaet, u menya  nikakih dokazatel'stv...
Nevol'no on  strel'nul glazami  po storonam  - no v kabinete Natomi ne  bylo
dverej, syuda popadali tol'ko po T-kanalu.
     -  Vam  bylo  porucheno  zadanie,  i  vy  dolzhny  byli ego vypolnyat',  -
otchekanil  Natomi. - Esli  vy  schitaete sebya  vprave  obsuzhdat' i obdumyvat'
prikazy,  vam  ne  sleduet  byt'  agentom.  No  takoe  pravo  nuzhno  snachala
zasluzhit'!
     Oh, naprasno on eto skazal, podumal Valentin, chuvstvuya, kak v solnechnom
spletenii narastaet napryazhenie, oh, sejchas ya emu i skazhu...
     I hotya  Natomi byl absolyutno  prav  -  i pisanyj,  i  nepisanyj  ustavy
Upravleniya predusmatrivali chetkij poryadok  povysheniya v zvanii,  ostavavshijsya
neizmennym uzhe shest' soten  let, - i hotya  sam Valentin mnogie gody spokojno
sledoval vsem  ustavnym  pravilam  i  schital ih sovershenno razumnymi, hotya i
nemnogo konservativnymi - no chert uzhe dernul ego za verevochku.
     - Tak znachit, - ledyanym tonom procedil Valentin, - vy schitaete, chto mne
ne sledovalo znat' vseh podrobnostej poslednej operacii?
     -  Agent  SHeller! - povysil golos Natomi. - Vy prishli syuda ne dlya togo,
chtoby zadavat' voprosy!
     - Ah da, - vse tak zhe holodno skazal Valentin, - ya zhe hotel vam koe-chto
soobshchit'. Togda slushajte, - on  poudobnee pristroil  meshok  s talismanami na
svoem levom  pleche. -  Vo-pervyh, ya  oficial'no proshu  prinyat' moj raport ob
otstavke s segodnyashnego dnya!
     Slava  bogu,  mel'knula  v otdalivshemsya, no  eshche  chego-to  soobrazhayushchem
soznanii  Valentina zdravaya mysl', chto  hotya by ujti  iz Upravleniya  mozhno v
lyubuyu  minutu.  Dvuhnedel'naya otrabotka  kak-to  ne  prizhilas'  v schastlivoj
strane |bo, gde i rabotala-to v zemnom smysle ot sily chetvert' naseleniya.
     Natomi pomrachnel. Vidimo, on ne  ozhidal, chto vopros stoit tak ser'ezno.
Eshche  by -  on ved' ne znal  rovnym schetom nichego iz  togo, chto Valentin  uzhe
uspel pozabyt'.
     -  Horosho, -  skazal  Natomi, so strannym  vyrazheniem posmotrev na svoj
mech. - |to vse?
     - Vo-vtoryh zhe,  - prodolzhil  Valentin, usilivaya golos s kazhdym slovom,
tochno nadeyas', chto odnim etim zastavit nakonec Natomi  otkazat'sya  ot obraza
tverdolobogo vozhdya, - soobshchayu vam, chto vo vremya  vypolneniya  zadaniya ya lichno
zasvidetel'stvoval smert' maga po prozvishchu  Velikij CHernyj, izvestnogo nashem
Upravleniyu  kak "Ne-Dzho".  Soobshchayu  vam,  chto ya  zafiksiroval  vozniknovenie
T-buri  v  rezul'tate  vooruzhennogo  konflikta mezhdu  tal'menami  Georgom  i
Detmarom, s odnoj storony,  i Gabrielem  Serym s drugoj. Soobshchayu vam, chto  ya
nablyudal   smert'  vseh   treh   tal'menov   v   rezul'tate  neracional'nogo
ispol'zovaniya talismanov.  Soobshchayu vam, chto  kontinental'naya plita Zapadnogo
Ampera pogruzilas'  na glubinu ot dvuhsot  do chetyrehsot metrov nizhe  urovnya
morya,  sledstviem chego yavilos'  zatoplenie edva li  ne  chetverti  territorii
Landora!  Soobshchayu vam  takzhe, chto v  rezul'tate stychki  tal'menov  polnost'yu
unichtozhen Amper, stolica  Faringii, so vsem naseleniem i nahodyashchimisya na ego
territorii  grazhdanami  |bo!  I  ya  schitayu  i  gotov  vystavit'  oficial'noe
obvinenie,  chto  vse perechislennye sobytiya yavilis' pryamym  sledstviem  plana
SHaggara Zanga, o kotorom on ne schel nuzhnym postavit' menya v izvestnost'!
     -  Vy  ne soobshchili  nichego  novogo, agent - byvshij agent - SHeller,  - s
yaponskoj  besstrastnost'yu  otvetil Natomi. Valentin, nablyudavshij za tem, kak
vytyagivalos' lico Verhovnogo s kazhdoj uslyshannoj frazoj, zamolk, osharashennyj
takoj  yavnoj  lozh'yu.  -  ZHal', chto  vy tak  neudachno proveli  svoyu poslednyuyu
operaciyu. SHaggar Zang vozlagal na vas bol'shie nadezhdy.
     -  Kak  umeem, tak  i  rabotaem,  - burknul  Valentin.  Ego  otpustilo.
Bessmyslennost' dal'nejshego razgovora stala teper' sovershenno ochevidnoj. Emu
zahotelos' poskoree  zakonchit' vse eto i nakonec pripast' gubami  k  kruzhke,
polnoj temnogo aromatnogo piva.
     -  Ploho, -  nastavitel'no  proiznes  Natomi. - Kazhdyj  raz  my  dolzhny
vypolnyat'  svoj   dolg  luchshe,  chem  mozhem.  Tol'ko  tak  vozmozhno   dostich'
sovershenstva. No, pohozhe, vas eto uzhe  ne ochen'  volnuet, SHeller? CHto eshche vy
mozhete soobshchit'?
     Valentin pozhal plechami.
     - Nichego, - skazal on spokojno.
     Hren ya tebe eshche chto-to soobshchu.
     - Tak  ya i dumal, - skazal Natomi, sdelav logichnyj, hotya  i  sovershenno
nepravil'nyj  vyvod. -  Eshche raz povtoryayu: mne zhal' rasstavat'sya  s  vami. So
vremenem vy mogli by stat' neplohim oficerom. No, - on povysil golos, - vashe
otnoshenie  k  prikazam  isklyuchaet  vozmozhnost'  vashego  prebyvaniya  v  ryadah
Upravleniya. Kuda vas dostavit'?
     -  Ostrov  Robinzon,  - nazval Valentin  mesto  obitaniya  Baratynskogo.
Vnutri  u  nego snova zakipela yarost'. Idiot, on  zhe  dazhe ne sprosil, chto u
menya v meshke! On chto,  zhdet, chtoby ya kak bazarnaya torgovka vyvalil talismany
na ustlannyj risovoj solomkoj gryaznyj pol?!
     -  Nadeyus',  chto  vy bezuprechno  vypolnite proceduru  peredachi  del,  -
zakonchil  Natomi  zavualirovannym oskorbleniem -  fraza  eta  dlya  istinnogo
sluzhaki Upravleniya, otmotavshego hotya by tri desyatka let,  znachila  by chto-to
vrode "Nadeyus', vy  ne zabudete smyt' za soboj v tualete". No Valentinu bylo
uzhe vse po barabanu.
     T-portal,  obsluzhivayushchij   Natomi,  ochevidno,  byl  sdelan  po  osobomu
proektu.  Valentin voznik v  vozduhe pryamo pered  verandoj  nekazistogo - no
zato  do poslednego brevnyshka  vystroennogo  sobstvennymi  rukami  -  domika
Baratynskogo.  Na verande Leonid kak raz  zakanchival  vyyasnyat'  otnosheniya  s
kakoj-to pangijkoj, odetoj v yadovito-goluboe poncho.
     -  Nu  i  pej  svoe  pivo!  -  vykriknula  pangijka,  otvorachivayas'  ot
Baratynskogo.
     - Lusil', - ser'eznym i skorbnym tonom otvetil Leonid, - menya ty mozhesh'
oskorblyat' skol'ko ugodno, no pivo - eto svyatoe!
     -  Da poshel  ty! - vzvizgnula Lusil',  demonstriruya nerushimoe  edinstvo
zemnoj  i  pangijskoj  kul'tur.  Vokrug nee zamercal  portal, i sobutyl'niki
ostalis' nakonec v strogo muzhskoj kompanii.
     -  YA ne vovremya? - opechalilsya Valentin.  On vse eshche slegka drozhal posle
besedy s  Natomi.  |to zh nado, ya  shest' let  tam rabotal, i tak  nichego i ne
ponyal!
     - |to  ona  ne vovremya, - uhmyl'nulsya Baratynskij. Ne  pohozhe, chtoby on
byl  ochen'  rasstroen;  vprochem,  podumal  Valentin, ya v  ego gody  tozhe  ne
pridaval zhenshchinam osobogo znacheniya. Nikakogo, tochnee govorya.
     - Nu togda nalivaj! - zaoral Valentin, vzbegaya po stupen'kam.
     Nakonec-to, pela ego dusha. Za vse - za  igry Zanga, chtob emu podavit'sya
posledstviyami,  za  pridurkov  tal'menov,  za  idiota Taliona, davshego  sebya
umorit',  za  polnogo kretina Natomi, nichego  ne zhelayushchego znat' krome svoih
vekovechnyh  ubezhdenii - nap'yus' kak svin'ya! A potom vyzovu  Stellu,  kotoraya
eshche  ne  znaet,  chto  ya vyshel v  rashod,  i  ugrozhaya  kompromatom,  zastavlyu
perebrosit' menya v rodnuyu Ligiyu;  tam, v Alancii,  ya znayu takoj kabachok, chto
zakachaesh'sya.
     - Ne vse srazu, -  dobrodushno prerval Baratynskij ego izliyaniya, kotorye
Valentin bormotal, okazyvaetsya, vsluh. On s bul'kan'em napolnyal kruzhki.
     - Nu, so svidan'icem!
     - Daj  Bog  -  ne  poslednyuyu! -  otozvalsya  Valentin.  Oni  vypili, kak
polagaetsya,  po  polovine,   zaglyanuli  sinhronno   v  kruzhki,  kryaknuli  ot
udovol'stviya -  ni dat' ni vzyat' reklamnyj rolik - zatem prilozhilis'  eshche  i
otkinulis' v pletenyh kreslah, postaviv opustevshie kruzhki na stol.
     -  Davaj rasskazyvaj,  chto tam u tebya stryaslos', -  podnachil Leonid.  -
CHto-to bystro ty ot nachal'stva vernulsya.
     - A, - mahnul rukoj Valentin. - ya dumal ih poslat' kuda podal'she, a oni
menya pervymi poslali.
     Leonid rashohotalsya:
     - Na to i nachal'stvo! Tak ty teper' - vol'nyj strelok?
     - Na sto  shagov!  - vskrichal Valentin,  rastopyrivaya pal'cy.  Pivo  uzhe
udarilo emu v golovu. - Po-makedonski!
     S pal'cev ego sorvalis' alye iskry, ustremivshiesya k akkuratno slozhennoj
polennice,  vybili  iz nee odno  poleshko,  podbrosili  v  vozduh i prinyalis'
metodichno otkalyvat' shchepu. Leonid prosledil za etimi rukotvornymi trasserami
i uvazhitel'no kryaknul:
     - Metko! |tih, v Ampere, tozhe ty ulozhil?
     - Kotoryh?! - migom protrezvel Valentin.
     -  Boltayut, - Leonid podalsya vpered i naklonilsya  nad  stolom, - chto  v
Ampere kayuk prishel samym krutym pacanam - kak ih  tam  u vas, tal'menami chto
li, klichut? A ty kak raz v sektore Poberezh'e-Sever trudish'sya...
     - Uzhe ne truzhus', - usmehnulsya Valentin. - Amba!
     - Nu tak do obeda - trudilsya? - ne sdavalsya Leonid.
     - A ty chego  pristal, kak shpien? - snova rastopyril  pal'cy Valentin. -
|to, mozhet, gosudarstvennaya tajna! YA ee dazhe Verhovnomu ne skazal!
     - ZHdesh', kogda sam princ pozhaluet? - podkolol Leonid.
     - I klal ya  na nego  s proborom! - vozmutilsya Valentin. - Dostali, zhaby
nadutye! Vish' li, po stu let na postah - von, otkudova, okazyvaetsya slovo-to
proishodit! Nalej eshche, dusha prosit, - oh dostali!
     Valentin azh sam udivilsya, kak bystro konchilos' pivo vo vtoroj kruzhke.
     - Da  ne  oskudeet ruka  nalivayushchego!  - nameknul on,  i pivo poyavilos'
snova. -  |to zh  nado,  menya,  menya! - vtemnuyu ispol'zovali. Mol, to da  se,
kolechko vish' poteryalos',  ty  mol  tol'ko glyan',  gde  ono, da i  zvoni... A
kolechko-to bylo u Ne-Dzho, i zhdal Ne-Dzho ne kogo-nibud', a Falera!
     -  A na hrena Ne-Dzhu Faler? -  ne ponyal Leonid. - Striptiz-shou fokusami
ukrasit'?
     - YA i sam tak dumal, - hmyknul Valentin, - a Zang govorit  - net, Faler
samyj tot chelovek, kotoryj  Ne-Dzho pokazhet kuz'kinu  mat', mol,  u  nas  vse
takie krutye, davaj vmeste tal'menov mochit', budesh' rabotat' na menya!
     - A esli Ne-Dzho za takoe - v lob? - pravil'no umozaklyuchil Baratynskij.
     - A ya, vidish' li,  bez pyati minut grossmejster,  - fyrknul  Valentin. -
Menya,  ponimaesh' li, i ubit'-to  nikak ne vyshlo by. Ha! - On hlopnul sebya po
lbu. - Vot my shchas proverim, kak eto - ne vyshlo b!
     -  Kak  eto -  proverim?  - Leonid  zamer  s butylkoj  v ruke, ne doliv
primerno polovinu kruzhki. - YA tebya ubivat' ne stanu, zhit' eshche hochetsya!
     - Spokuha! - rashrabrilsya Valentin,  vyvolakivaya iz-pod stola meshok.  -
My u samogo Ne-Dzho sprosim!
     - |to kak? - ne ponyal Leonid.
     - A  vot  tak, -  skazal Valentin, stavya  na  stol butyl' s  klubyashchimsya
vnutri dymom ne dymom, tumanom ne tumanom, Velikim CHernym, odnim slovom. - U
nas s soboj bylo!
     - Dzhinn? - s ponimaniem poddaknul Leonid.
     - Sam ty dzhinn!  - obidelsya Valentin. - |to v nature neulovimyj Dzho! Ty
ego kak hochesh' uvidet', odin k odnomu ili v masshtabe?
     - Vot takim, -  Leonid  rastopyril bol'shoj  i ukazatel'nyj  palec.  - I
pust' vokrug butylki horovod vodit.
     - |to kogda u  tebya v glazah zadvoitsya,  -  poobeshchal Valentin. - Nu-ka,
druzhok, vypolzaj na luzhok!
     On igrayuchi,  dazhe ne udivlyayas' nakativshej legkosti - dlya op'yaneniya delo
obychnoe! - spal'ceval  zaklyatie;  tuman, vypolzshij  iz  butyli,  slepilsya  v
malen'kogo   chelovechka,   po-prezhnemu   v   chernom  plashche  i  s   kapyushonom,
neprozrachnogo  iz-za vysokoj koncentracii zhiznennoj pyli,  oputannogo  pochti
nevidimoj pautinoj sderzhivayushchego zaklinaniya.
     -  Privet, -  skazal  Valentin, pridvigayas'  pryamo k golove  malen'kogo
Velikogo CHernogo  i  korcha  strashnye  rozhi, -  na  odin zubok polozhu, drugim
perekushu!
     Velikij CHernyj zashipel, vskinul ruku i dazhe  vypustil molniyu - zavyazshuyu
v zashchitnoj setke i melkimi iskorkami osypavshuyusya na stol.
     - Vo blin, - udivilsya Leonid, - on chto, mag?
     -  Teper'  uzhe tak sebe, - podelilsya Valentin vospominaniyami, - a kogda
zhiv byl, tak ya  pri vstreche s nim chut'  v shtany  ne nadelal! Nu chto, Velikij
CHernyj, budem govorit'. Ili opyat' v butylku polezesh'?
     - Izbrannye mertvy? - proskripel malen'kij chelovechek stranno nizkim dlya
ego razmerov golosom.
     - Podchistuyu! - Valentin rezanul  rebrom  ladoni po  gorlu.  - Pravda, s
Serym prishlos' povozit'sya.
     - S Serym?! - CHelovechek vskinul golovu. - Razve on ne byl ubit pervym?
     -  Ha,  baten'ka,  -  usmehnulsya  Valentin,  -  vy  hot'  i  charodej, a
negramotnyj! Da Seryj by ih v dva scheta udelal, esli by...
     -  Rasskazhi mne vse! - vzmolilsya chelovechek; tochnee, on pytalsya govorit'
povelitel'nym tonom, no vyhodilo u nego eto, kak u plachushchego bol'shevika.
     - Vsuhuyu ne mogu, - vypyatil guby Valentin, podvigaya kruzhku Leonidu. Tot
polez za butylkoj, no zameshkalsya, obnaruzhiv, chto pivo-to konchilos'.
     I  tut   malen'kij  chelovechek  pokazal,   na   chto   sposoben:  skorchiv
prezritel'nuyu   grimasu,  on  nebrezhno  mahnul  levoj  rukoj,  i  v   kruzhke
zapleskalas' temnaya penistaya zhidkost'.
     - Vo daet! - porazilsya Leonid. - Bez vsyakogo flaya! YA tozhe tak hochu!
     - Dvesti let trenirovki, - procedil Velikij CHernyj -  teper' uzhe trudno
bylo  nazyvat' ego inache.  - Kogda-to  ya mog  napolnit' pivom celuyu  reku...
Govori zhe, Faler, govori, ty i ne predstavlyaesh' sebe, naskol'ko eto vazhno!
     - A pivko-to klass! - otmetil Valentin, snyav probu. - Ty tuda chasom yadu
ne podmeshal? A to smotri, u menya razgovor korotkij...
     - YA  ne  vrag tebe, Faler, - zaskripel Velikij CHernyj, - i ya nikogda ne
ubivayu  bez  udovol'stviya.  Tvoya  zhe  smert'   dlya  menya   byla  by  uzhasnym
ogorcheniem...
     - A raz ne vrag, - podhvatil Valentin, vspomniv, chto ne radi popolneniya
kruzhek  vypuskal Velikogo CHernogo iz butylki, - to skazhi-ka nam - a  smog by
ty menya ubit', ezheli by ya k tebe v zamok vlomilsya?
     - V Zamok? - Velikij CHernyj vzdrognul. - Ty znaesh' pro zamok?
     - Nu razumeetsya, - Valentin othlebnul piva. - Otkuda by  eshche ya s tvoimi
spodvizhnikami poznakomilsya?
     - Znachit, ya smog zamanit' tebya v zamok... - probormotal Velikij CHernyj.
- Kak zhal', chto pamyat' ob etom vse eshche skryta ot menya!
     - Tak kak naschet ubit'? - ne otstaval Valentin.
     -  Sejchas -  net, - korotko  otvetil  Velikij CHernyj. - Ran'she...  - On
prilozhil  ladoni k viskam i na sekundu zadumalsya.  - Da, smog  by.  Esli  by
zahotel.
     -  Vo  kakoj  on  u  menya,  Velikij  CHernyj!  -   pohvastalsya  Valentin
Baratynskomu. Tot  ponimayushche  pokival i  postavil pered CHernym svoyu  kruzhku;
razumeetsya, pustuyu.
     Velikij CHernyj snova mahnul rukoj - s prezhnim rezul'tatom.
     -  Nash  chelovek! -  ubezhdenno  skazal  Leonid, pripadaya k  pivu.  -  Ty
rasskazhi,  rasskazhi, kak vse  bylo, - obratilsya on k Valentinu. - On zhe tebya
pivom napoil? Nechego tut ponty razvodit'!
     - Kidat', - mashinal'no popravil Valentin. - Nu ladno, znachit, delo bylo
tak.  - On othlebnul piva. - Smotryu ya - cherez Obruch, konechno, - naezzhayut eti
dvoe na Serogo. A  tot i  glazom ne vedet,  potomu chto  v transe -  vse-taki
prazdnik, vernye Voiteli tut i tam, rech' on im tolkaet...  Koroche, kak posle
litra piva. A Georg s Detmarom - trezvye, zlye, kak s boduna. Nu i, konechno,
sdelal on  ih  v  dva  scheta -  Detmara  zakodiroval samogo  sebya talismanom
tyrit',  a  Georga  i  vovse v kokon zavernul, tak chto  tot sekundy tri vsem
svoim talismanom tol'ko puzyr' naduval,  pyzhilsya.  Nu a potom Seryj kokon-to
priotkryl - kak raz kogda Detmar ochuhalsya i po Seromu so  vsej sily vlepil -
da  tak priotkryl, chto akkurat v  Detmara-to  vse  eta hrenoten'  i vdarila,
golova po placu  tak i pokatilas'!  Seryj tut zhe t'fu na zashchitu i  blochok na
ZHezl  - tut  i pizdec Detmaru. Nu, dumayu, s odnim-to Georgom on teper' v dva
scheta razdelaetsya, blin, takoj moment upuskat'?  - Valentin hryastnul kulakom
po stolu. -  Ne takov russkij bogatyr'! Lezu Seromu pod cherepushku i vtyuhivayu
emu - bej, mol,  so vsej sily, huli dumat', mochit'  nado! Nu on i  sharah.  I
Georg sharah. A T-burya uzhe vovsyu, talismany potihon'ku s uma s®ehali - tol'ko
na sharah  ih  i hvatilo - eshche  dva  trupa  vozle Bashni  dopolnyat prazdnichnyj
pejzazh!
     - Blya budu, - voshitilsya Leonid, - nu ty i monstr!
     - A  chto nam-demonam! - zavopil Valentin, prihodya uzhe  v sovershennejshee
bujstvo i osypaya  sinimi iskrami s  pal'cev solomennye maty na polu. No  tut
Leonid gromko iknul:
     - CHego eto on? - palec ego ustavilsya na Velikogo CHernogo.
     Velikij  CHernyj izyashchno otkinul plashch i opustilsya na odno koleno, skloniv
svoyu golovu v storonu Valentina. Valentin zamer,  otschityvaya udary serdca. YA
ne slishkom perebral, sprosil on sebya, i sam zhe otvetil  - slishkom. Ves' den'
ne zhravshi, kon'yak, potom pivo...
     -  Primi  moyu  klyatvu,  - propishchal Velikij,  hotya i dovol'no  malen'kij
CHernyj, - o pobeditel' vraga  moego! Klyanus' byt' slugoj tvoim sto let i eshche
odin  god, v blagodarnost'  za sodeyannoe  toboyu! I  pust' nebo  obrushitsya na
zemlyu...
     - |to zaprosto, - vstavil Valentin.
     - ... i sokrushit menya, esli  zabudu ya ob etoj  klyatve po sobstvennoj li
neostorozhnosti ili po chuzhomu naushcheniyu!
     - Val', - hriplo skazal Leonid, pokazyvaya vverh. - Glyan'...
     Valentin  posmotrel  vverh,  i  murashki  probezhali po  ego  spine. Nebo
poteryalo  zelenovato-goluboj  cvet  i  chernym granitom navislo  nad  dyryavoj
kryshej verandy.  Takoe nebo  vpolne  moglo prihlopnut'.  Tak znachit, Velikij
CHernyj govoril vser'ez?
     -  Brehnya, -  obizhenno skazal  Valentin. - Talion govoril mne, chto ty -
chelovek T'my. To  est' chego hochesh',  to  i delaesh'.  Tolku-to  togda  klyatvy
davat'!
     Velikij CHernyj podnyalsya s kolena i prilozhil ruku k grudi.
     -  Moim klyatvam  ty  mozhesh' verit', kak svoim  sobstvennym, o  Faler iz
neizvestnoj strany! Ved' ty i sam - chelovek T'my!
     - YA?! - vozmutilsya Valentin. - Da ya zhe...
     - Tochno-tochno, - poddaknul Leonid. - CHego hochesh', togo i delaesh'. Zanga
poslal, Natomi poslal, princa Akino poslat' ostalos'! Eshche piva! - prikriknul
on na Velikogo CHernogo, i kruzhka ego momental'no napolnilas'. - Vidish' zhe, -
skazal  Leonid Valentinu, - sluzhit! YA  dumayu tak -  pop'em eshche mesyac,  budet
pivom snabzhat', znachit, verit' mozhno.
     Valentin podper golovu rukami  i posmotrel na Velikogo CHernogo. Umershij
i  snova  voskresshij, poteryavshij pamyat' o treh  samyh interesnyh godah svoej
zhizni, pochti bessil'nyj, spelenatyj  magicheskimi  nityami, vynuzhdennyj teper'
mnogie gody provesti v butylke, Velikih CHernyj vse zhe ostavalsya samimi soboj
-  i Velikim, i CHernym.  On razlival pivo po kruzhkam s bol'shim velichiem, chem
Valentin istreblyal tal'menov.
     A ya, podumal Valentin; chto mne ostalos'? Podarochnyj nabor talismanov?
     - Znaesh', Lenya, - skazal on potuhshim golosom, - ya pozhaluj pojdu. CHto-to
ne hochetsya mne bol'she piva...
     - Da uzh, - kivnul Leonid. - Slushaj, eto v samom dele Ne-Dzho?
     -  Tebe chto,  pivo  ne ponravilos'? - usmehnulsya  Valentin. -  V  samom
dele...
     - I chasovnyu na samom dele ty  razvalil? - sprosil Leonid uzhe sovershenno
ser'ezno. Valentin unylo kivnul.
     - |, togda vse! -  reshitel'no  zayavil  Leonid, smetaya so stola kruzhki i
pustye butylki. - Domoj, domoj, i spat'! Vsem spat'!
     Vdohnovlennyj sobstvennymi slovami, on  podnyalsya iz-za stola i, izryadno
poshatyvayas', pobrel k vhodnoj dveri. Okolo nee on ostanovilsya,  sosredotochil
na Valentine stavshij vdrug sovershenno p'yanym vzglyad i skazal:
     - |to... Ploho budet, prihodi. Pivka vyp'em!
     Valentin  rashohotalsya,  obhvativ  golovu  rukami. Kogda on  otsmeyalsya,
Baratynskij  uzhe skrylsya v  dome, a Velikij CHernyj tonen'koj  strujkoj vilsya
nad butylkoj, ustraivayas' v nej poudobnee.
     - Domoj, - skazal Valentin. - Pozhaluj, da, pora domoj.
     On  poter  peregovornoe  kol'co, zakazyvaya  T-portal.  Zatem  akkuratno
ulozhil butylku s CHernym v meshok i povesil ego na plecho. Sobrav volyu v kulak,
vstal - i udivilsya, chto sumel uderzhat'sya na nogah.
     Portal  otkrylsya  domoj,  v  gostinuyu.  Valentin shagnul  vpered,  uspel
razglyadet' nakrytyj po  vsem  pravilam, lomyashchijsya ot kushanij  stol, Dianu  v
vechernem  plat'e, skuchayushchuyu s listkom magicheskih  kartinok v rukah, - i  tut
nogi ego nakonec podveli.
     Poteryav  ravnovesie,  Valentin   zapnulsya  o  kreslo  i   upal,  sil'no
udarivshis'  ob ugol  stola.  Tarelki tak  i posypalis' na pol,  i  chto samoe
nepriyatnoe, butyl' s Velikim CHernym vyvalilas' iz meshka.
     Valentin neveroyatno izvernulsya i sumel pojmat' ee v santimetre ot pola.
     - Horosh, -  ledyanym tonom proiznesla  Diana, otbrosiv listok, kotoryj s
myagkim shurshaniem prilip k polu. - Znaesh', Valentin, ya special'no prigotovila
uzhin. Hotya  i  znala,  kakim ty vernesh'sya.  Posmotri na sebya  -  na nogah ne
stoish',  a  vse  ravno  s  butylkoj...  Po  krajnej  mere,  tebe  budet  chem
pozavtrakat'!
     - Diana! - voskliknul Valentin, glyadya na nee snizu vverh.
     -  Proshchaj, -  skazala  Diana,  vstavaya  i  okutyvayas'  zheltym  plamenem
portala. - Vse eto slishkom odnoobrazno; i ya rada, chto eto nakonec konchilos'.
     Portal zakrylsya, poryv vetra kachnul skatert' na povalennom stole.
     Valentin  postavil butyl' so  svoim  novym slugoj na pol, povernulsya  i
sel, skrestiv nogi.
     - Shodil na rabotu, nazyvaetsya, - probormotal on, kachaya golovoj.


     Nu chto zh ty spish' -
     prosnis', prosnis', ohrana...

     Butyl', stoyavshaya pered Valentinom, zamercala zhemchuzhnym svetom. Valentin
pokosilsya na nee, mahnul rukoj. Velikie magi! Tal'meny! Da podite vy...
     Probka s  gromkim  chmokan'em vyletela  von. Velikij CHernyj oblakom dyma
vyrvalsya naruzhu. Nado  zhe, skazal sebe  Valentin, on i tak  mozhet. Pochemu-to
ego  sovershenno  ne  bespokoili  vnezapno  otkryvshiesya  sposobnosti kogda-to
velikogo maga.
     -  Ty  uzhe pochuvstvoval  eto?  -  trebovatel'no sprosil Velikij CHernyj,
skladyvaya ruki na grudi.  On  visel v  polumetre nad polom, i lico ego  bylo
tshchatel'no skryto pod kapyushonom plashcha.
     O  chem  eto on, mel'knula  mysl'  -  i  ushla. Valentin  prikryl  glaza,
pochuvstvovav vnezapnuyu ustalost'. Hvatit. Na segodnya - hvatit.
     - Spat',  - skazal Valentin, v poslednij  moment porazhayas', kak stranno
zvuchit ego golos. - Spat'...
     Vnezapnaya  vspyshka  oslepila  ego  dazhe  skvoz'  plotno  zakrytye veki.
Valentin  podnyal golovu. Velikij  CHernyj pridvinulsya blizhe, pravaya  ruka ego
byla napravlena pryamo Valentinu v lico.
     -  Nel'zya!  - zakrichal Velikij CHernyj vysokim, pronzitel'nym golosom. -
Son - eto smert'! Ty pod zaklyat'em, i ono zahvatyvaet tebya vse sil'nee!
     YA  pod  zaklyat'em?   Sovsem  spyatil  starik,  podumal  Valentin.  Glaza
bukval'no slipalis'; kakogo cherta bylo tak napivat'sya! Odnako ne dryhnut' zhe
posredi kovra?
     Valentin poproboval vstat' i obnaruzhil,  chto  eto  ne tak-to prosto. On
chuvstvoval sebya legkim  i  spokojnym  - no  nogi  edva shevelilis', i ne bylo
nikakoj vozmozhnosti zastavit' ih podnyat' telo.
     Ta-ak...
     Serdce buhnulo v grud', kak molot.
     SHkatulka, mat' ee! Talisman nedodelannyj! Zashchitila nazyvaetsya!
     Valentin  vsplesnul  rukami - medlenno, chertovski medlenno, no vse-taki
ishitrivshis' vydavit' polozhennuyu porciyu magii  cherez drozhashchie pal'cy. "Veer"
otsek ego ot ostal'nogo mira; svincovaya tyazhest' uletuchilas' iz vek. Perevedya
duh, Valentin pereshel v parter i snova popytalsya vstat'.
     V  principe, vstavat'  bylo  ne  obyazatel'no.  Odnako  Valentin  ne byl
uveren,  chto  smozhet  spravit'sya  s  zaklyat'em  sidya.  Slishkom  veliko  bylo
iskushenie pospat'.
     Poshatyvayas',  on snova  zakrylsya  "veerom" -  vtorym  sloem,  chut'-chut'
sil'nee pervogo. Stalo polegche; on dazhe smog uderzhat'sya na nogah.
     - Ty byl na volosok ot gibeli, - soobshchil Velikij CHernyj. - Prosti, no ya
nichem ne mog tebe pomoch'. |ta magiya slishkom sil'na.
     Valentin reflektorno potyanulsya k nagrudnomu karmanu. Da, amulet Taliona
sejchas byl by kuda kak kstati. Nichego, obojdemsya.
     On vytashchil ampulu-shpric i ne  razdumyvaya  vsadil  sebe  v pravoe bedro.
Szhimaya pravoj rukoj shpric, on eshche raz povtoril levoj "veer" - sonlivost' vse
eshche  davila  na  veki,  nakatyvaya  volnoj  cherez  kazhdye  neskol'ko  sekund.
Zaklinanie bylo  edva  li  ne grossmejsterskogo  klassa;  dazhe  sejchas,  pod
trojnoj zashchitoj, Valentin chuvstvoval  ego  silu. Esli by ne  pivo, soobrazil
on, esli by ne pul's sto dvadcat' v minutu...
     Stimulyator nakonec podejstvoval. Valentin sdelal glubokij vdoh, vstal v
polnyj  rost  i raskinul ruki v storony.  |to  zh nado, treh  tal'menov odnoj
levoj ulozhil, a u sebya doma - chut' ne  uhlopali!  SHutki v storonu, skazal on
sebe. Kazhetsya, pridetsya drat'sya.
     Valentin  zakrutil vnutri sebya vihr' magicheskoj energii i  zamer, davaya
tomu  prochistit'  telo  ot  ustalosti  i alkogolya.  Vtoroj  raz za  den'  na
magicheskom rezhime, podumal on. |dak mozhet v privychku vojti.
     - Zaklinanie uhodit, - soobshchil Velikij CHernyj. - Zaderzhat'?
     U Valentina azh chelyust' otvisla.
     - Kak - zaderzhat'?!
     - Vot tak, - Velikij CHernyj podnyal ruki, prevrativshis' v tochnoe podobie
letuchej  myshi.  Vozduh  po  uglam komnaty  sgustilsya  i  zastyl,  maslyanisto
pobleskivaya. CHto-to neulovimo izmenilos' vokrug, no Valentin ne  mog ponyat',
chto.
     -  Nu,  togda  - zaderzhat',  - skazal on, vozvrashchaya  chelyust'  na mesto.
Poslednie sledy  sonlivosti ischezli.  Valentin  chuvstvoval  sebya  dostatochno
bodrym dazhe  dlya togo, chtoby eshche raz povoevat' s tal'menami. No chert poberi,
skol'ko zhe mozhno?! - Tebe znakomo eto zaklyat'e?
     Velikij CHernyj pokachal golovoj.
     -  Togda  kak zhe ty  ego obnaruzhil? - zainteresovalsya  Valentin. Polno,
dorogoj moj, da uzh ne sam li ty ego spal'ceval? Vot tol'ko zachem?
     - YA pochuvstvoval, kak odurmanena zhenshchina, - poyasnil Velikij CHernyj. - A
potom tochno tak zhe pomutilsya tvoj razum.
     Valentin  prisvistnul. Vot uzh ne skazal by, chto Diana byla hot' nemnogo
odurmanena. A s  drugoj storony, kak-to uzh slishkom bystro ona  ischezla. Dazhe
ne vyskazavshis' kak sleduet.
     - Ono eshche zdes'? - sprosil Valentin, imeya v vidu zaklyat'e.
     Velikij CHernyj kivnul.
     Valentin snyal odin za drugim vse tri "veera".
     Vot ono. Tyazhest' v glazah,  slabost' v  nogah,  ustaloe bezrazlichie  ko
vsemu. Vpleteno glavnym  obrazom  v  potolok.  Vpolne  estestvenno,  podumal
Valentin. Sverhu malo kto zhdet napadeniya. Kto zhe eto menya tak?
     Zaklinanie  ozhivilos', snova pochuvstvovav zhertvu.  Valentin otstupil  v
glubiny soznaniya - posle segodnyashnih priklyuchenij s Obruchem delo privychnoe! -
i  dal  emu  otnositel'nuyu  svobodu.  Ubayukav  mozg  -  Valentin  dlya  pushchej
dostovernosti  opustilsya na  stul  - ono  prinyalos' nasylat' kartinki. Zang,
Seryj, Detmar, sam Velikij CHernyj... Valentin prisvistnul - da eto zhe  celaya
programma  dlya  doprosa poluchaetsya!  Letuchij  poligraf,  nacelennyj na nego,
Valentina SHellera!
     Ochevidno,  Valentin vydal sebya rezkim dvizheniem. Zaklinanie otdernulos'
v storony i bol'she ne pokazyvalos'.
     -  YA ne  smog uderzhat' ego dol'she, - ustalo proiznes  Velikij CHernyj. -
Nadeyus', ty ne vypustil na volyu nichego iz svoih tajn.
     - Tajn? - Valentin morgnul glazami. Kakie u menya mogut byt' tajny?!
     No,  s  drugoj  storony,  raz  kto-to  ne   polenilsya  soorudit'  takoe
zaklinanie...
     Valentin obhvatil golovu rukami. Zdes'?
     V |bo?!
     Vot tebe i strana druzej!
     - V zamke, gospodin moj, ty byl by v bol'shej bezopasnosti, - progovoril
Velikij CHernyj.
     Valentin pokachal golovoj. Vryad  li. Ottuda menya okazalos' slishkom legko
vytashchit'.
     Da chto ya takoe dumayu?! |to zhe moe rodnoe Upravlenie!
     Valentin usmehnulsya. Nu, sprosil on  sebya,  i  chto  zh ty ne pozvonish' v
svoe rodnoe Upravlenie?
     Mashinal'no  Valentin oshchupal peregovornoe kol'co. I vtoroj  raz za vecher
pochuvstvoval, kak serdce letit v propast'.
     Kol'co bylo bezzhiznennym, kak i togda, v Zamke.
     On snova otrezan ot svyazi!
     Valentin sodrognulsya vsem telom. Protiv tal'menov eshche kuda ni  shlo,  no
protiv svoih... CHto proishodit? Za chto?!
     Spokojno, skazal on sebe, spokojno. Raskin'-ka mozgami,  agent  SHeller!
Poslali sluzhebnuyu sobaku  sled ponyuhat', a ona vernulas' - na tanke, s tremya
granatometami  i  s dzhinnom  v  butylke.  Kakoj  zhe  ty  posle  etogo  svoj?
Kazachok-to zaslannyj!
     Aga,  skazal sebe Valentin.  Kazhetsya,  ponimayu. Ponyatno, chto  oni  menya
srazu  vyazat' ne kinulis'  - ya zh  ves'  v talismanah, kak bratok v nakolkah!
Reshili, znachit, potihon'ku. Ni slova ne govorya.
     Valentin  skripnul  zubami.  Ochen'  pohozhe. Esli mne  Zang do operacii,
kogda ya eshche prosto agentom byl, ni slova ne skazal, to uzh posle...
     CHto zhe teper'?
     Valentin nehorosho usmehnulsya.
     Teper' vam pridetsya potoropit'sya, rebyatki. Teper' ya s chistoj sovest'yu k
Dobryakam obrashchus'. A tam, esli povezet, i do princa doberus'.
     - Gospodin, - skazal Velikij CHernyj. - YA bol'she ne nuzhen?
     Valentin  pokachal golovoj. Velikij CHernyj vletel  v  svoyu  butyl',  kak
budto zhil tam uzhe dobruyu sotnyu  let. Probka podskochila s pola  i  zapechatala
gorlyshko.
     Itak, Dobryaki, podumal Valentin. Po token-ringu - "pomogite", "help mi"
i prochie zaklinaniya. Mezhdu prochim, samye dejstvennye v |bo.
     A esli ne po token-ringu?
     Valentin  poshevelil  pal'cami,  podyskivaya podhodyashchij sposob. Da, vremya
pozdnee,  svetyashchayasya  illyuziya   nad   domom  srabotaet  luchshe  vsego.  Samoe
interesnoe,  chto ni odin Dobryak  ni na  sekundu  ne usomnitsya,  chto chelovek,
sozdavshij  mnogokilometrovoe  svetovoe  oblako,  dejstvitel'no  nuzhdaetsya  v
pomoshchi.
     Dobryaki,  ili  dobrovol'nye  pomoshchniki, byli  odnim  iz  samyh  udachnyh
social'nyh   eksperimentov   Akino.   Rabotaya   neposredstvenno    pod   ego
rukovodstvom, oni  obespechivali  podderzhanie indeksa  schast'ya  na  nekotorom
normal'nom  urovne,  kotoryj  postepenno  povyshalsya.  Podderzhivat'  ego bylo
nastol'ko neprosto,  chto takie melochi, kak  nemedlennaya pomoshch' lyubomu zhitelyu
|bo  po   samomu  pustyachnomu  povodu,   sovershalis'  imi   mgnovenno   i   s
udovol'stviem. Valentin  vstrechalsya  s  Dobryakami vsego dvazhdy  -  odin  raz
slomavshi sheyu  v gorah, a vtoroj raz po povodu glubokoj depressii - i iz etih
vstrech vynes  stojkoe ubezhdenie, chto Dobryaki, okazyvaya pomoshch', dejstvitel'no
otlynivayut  tem  samym  ot  kuda  bolee  tyazheloj  i skuchnoj  raboty.  Za ego
tepereshnyuyu situaciyu oni uhvatilis' by rukami i nogami.
     Valentin vstal i podoshel k raspahnutomu oknu.
     - Na vashem meste  ya by ne stal toropit'sya, - poslyshalsya iz ugla komnaty
spokojnyj golos.
     Valentin zamer. Golos ne byl emu znakom; esli eto kto-to iz Upravleniya,
pochemu  ya ego ne znayu? Ved'  vrode by razgovarivat' prishel, a  ne ubivat'...
Ili on ne iz Upravleniya? Dobryaki sami pozhalovali?
     V  intonaciyah  govorivshego  ne  bylo   ugrozy;   slova  ego  prozvuchali
dobrodushnym bryuzzhaniem. CHert ego znaet,  podumal Valentin. V konce koncov, ya
pod zashchitoj. I v kuda luchshej forme, chem polchasa nazad. Pust'  vyskazhetsya. No
na vsyakij sluchaj...
     On  povernulsya  k neznakomcu licom i zasunul ruku  v  meshok,  nashchupyvaya
SHkatulku. V konce koncov, eshche pyat' sharikov u menya ostalos'.
     K schast'yu, neznakomec ne stal dovodit' delo do krajnostej.
     - Pomilujte, SHeller! - voskliknul on samym  dobrodushnym tonom. - Vy chto
zhe, vser'ez sobralis' steret' menya s lica zemli?
     Zemlyanin, otmetil Valentin, poprobovav proshchupat'  magiyu. Nulevoj fon. I
talismana vrode by pri nem net.
     - Est' za chto, - poyasnil Valentin. - Tol'ko chto ya podvergsya magicheskomu
napadeniyu.
     On  obhvatil  SHkatulku  i,  ne  zhelaya  vystavlyat'  ee  napokaz,  prosto
peredvinul meshok na  grud'. Nevidimyj rastrub  nacelilsya  neznakomcu pryamo v
krugloe ulybayushcheesya lico.
     Nezvanyj gost' pozhal plechami i ulybnulsya eshche shire:
     - A chego zhe vy zhdali?  Posle sobytij  na Poberezh'e ne  kazhdyj otvazhitsya
lichno zaglyanut' k vam na ogonek!
     Valentin slegka shevel'nul  levoj rukoj, pribavlyaya  svet. Manipulyacii so
SHkatulkoj ubedili ego, chto gost' vpolne adekvatno ocenivaet opasnost'. No  -
ne boitsya.
     Takogo gostya stoilo rassmotret' podrobnee.
     Protiv ozhidaniya,  Valentin  tak i  ne smog uznat'  sidevshego  v  kresle
cheloveka. Lysyj kruglolicyj tolstyak, s pervogo  vzglyada vyzyvayushchij simpatiyu.
Svobodnogo pokroya odezhda - letnij svetlyj kostyum,  bleklaya rubashka. Priyatnaya
ulybka.   Nikakoj  ugrozy  -   rasslablennaya  poza,  netoroplivo   obegayushchij
osvetivshuyusya komnatu vzglyad. Nu tochno sosed zashel poboltat'.
     Vot tol'ko sosed, znayushchij slishkom mnogo.
     - Nu chto? -  sprosil tolstyak, na mig ubiraya  ulybku  i delaya ispugannoe
lico. - Budete strelyat'?
     A, chert  s toboj, podumal Valentin.  Hvatit  paranoji. Kazhetsya, so mnoj
prishli pogovorit' po-chelovecheski, a ya srazu za pulemet.
     - Nastrelyalsya uzhe, - skazal  Valentin i vynul ruku  iz  meshka. - CHestno
govorya, ya  ne ozhidal, chto okazhus' nastol'ko populyaren. Naskol'ko  ya ponimayu,
vy - Dobryak?
     - Vy mne  l'stite, -  opyat' ulybnulsya neznakomec. On protyanul v storonu
pustuyushchego   kresla  puhluyu  holenuyu   ruku,  naklonil   golovu.  -   Da  vy
prisazhivajtes', mne eshche stol'ko vsego rasskazyvat'...
     Valentin neskol'ko raz morgnul. Emu-to  o  chem  rasskazyvat'?! Vrode by
vse segodnyashnie bezobraziya so mnoj priklyuchilis'?
     Zaintrigovannyj, on opustilsya v kreslo i vytyanul nogi.
     - Nu, sel, - skazal Valentin.
     Tolstyak udovletvorenno poter ruki:
     - Vot i otlichno!  Teper' ya mogu, nakonec, predstavit'sya: Majlz Donovan,
Angliya, dvadcat' pervyj vek.
     - Ne pripomnyu, - otozvalsya Valentin, kachaya golovoj.
     - Specifika moej raboty, - kivnul Donovan. - Dlya nachala ob®yasnyu,  kak ya
zdes'  okazalsya.  U vas  ochen' zhivopisnye otvesnye  skaly  po obeim storonam
doma. V nih polno  rasshchelin i estestvennyh pustot. YA  zakrepil paru kryuch'ev,
prokinul  tros,  i, kogda  stemnelo,  soskol'znul  pryamikom  na  balkon.  Vy
poyavilis' neskol'ko ran'she, chem ya  ozhidal. Prishlos' perebrat'sya s balkona na
podokonnik kabineta  - ili kak  u vas nazyvaetsya sosednyaya komnata?  -  a uzhe
ottuda prokrast'sya obratno v gostinuyu. Vy kak raz byli  zanyaty zaklinaniyami,
poetomu  ya bez  pomeh sel v  kreslo  i  podozhdal, kogda vy osvobodites'. Dlya
cheloveka moej komplekcii eto bylo krajne poleznym uprazhneniem.
     Valentin ustavilsya  na  Donovana,  kak na  sumasshedshego. Kryuch'ya?  Tros?
Pryatan'e za shtorami?
     Polno, da na Pangu li ya vernulsya?!
     - YA dumal, vy vospol'zovalis' magiej, - probormotal Valentin.
     Donovan pozhal plechami:
     - Nikogda  tolkom ne ponimal, kak vy eto  prodelyvaete. V moem vozraste
uzhe pozdno uchit'sya takim shtukam.
     A polzat' po trosu nad trehsotmetrovoj propast'yu  - ne pozdno? Valentin
razvel rukami:
     - Nu, kak znaete... V konce koncov, u menya i dveri est'.
     Donovan vzdohnul:
     -  Uvy, kogda ya  tol'ko podhodil k domu, ya obnaruzhil, chto  v parke  uzhe
obosnovalsya odin  chelovek. On  sidel po-vostochnomu  nepodaleku ot  vhoda, na
luzhajke, v  teni kiparisa, i  nahodilsya v  kakom-to  transe. YA ne  hotel emu
meshat'. - Donovan ulybnulsya, i v etot moment Valentin nakonec ponyal, o kakom
cheloveke idet rech'.
     -  Zang?  - korotko sprosil  on, zazhigaya  na  stene  illyuzornyj portret
svoego nachal'nika.
     Donovan zakival:
     - Da, konechno, eto  byl imenno on.  Otryvat'  takogo  cheloveka ot stol'
vazhnogo dela, da eshche v nashe nespokojnoe vremya...
     Valentin  pozheval gubami.  S  Donovanom  nelegko  bylo razgovarivat'  -
Valentin nikak ne mog vzyat'  v  tolk, gde anglichanin  shutit,  a gde  govorit
vser'ez. Pohozhe, chto on delal eto odnovremenno.
     V  drugoe vremya Valentin  poradovalsya by takomu  sobesedniku, no sejchas
podobnye manery nachinali ego razdrazhat'.
     - Nu horosho, -  oborval  on anglichanina.  - A  sami-to  vy zachem  zdes'
okazalis'?
     - Da kak zhe zachem? S vami pogovorit'! - vkradchivo proiznes Donovan. - I
po  vozmozhnosti -  naedine. Poskol'ku vash  byvshij nachal'nik  soorudil  zdes'
celoe  magicheskoe  svetoprestavlenie, kak  nel'zya luchshe zamorochivshee  golovu
vashej zhene, ya otkazalsya ot pervonachal'nogo plana  uprosit' ee navestit' svoyu
podrugu  Ol'gu  i  predpochel  prodelat'  uzhe  izvestnye  vam  akrobaticheskie
uprazhneniya. I vot ya zdes'!
     Da uzh, podumal Valentin. V osvedomlennosti emu ne otkazhesh'. Pozhaluj, on
znaet obo mne bol'she, chem ya sam.
     - I o chem zhe vy hoteli pogovorit'? - sprosil Valentin napryamik.
     - Voobshche govorya, o vas. - Donovan na mig perestal ulybat'sya i posmotrel
Valentinu pryamo v glaza. - No prezhde chem my podojdem k etoj v vysshej stepeni
zanimatel'noj teme,  ya  hochu  zadat' vam  odin  prostoj  vopros.  -  Donovan
vyzhidatel'no posmotrel  na Valentina, i tomu volej-nevolej prishlos' kivnut'.
- V chem, na vash  vzglyad, sostoit  glavnoe otlichie  zhizni  zdes', v  |bo,  ot
vsego, chto vy znali prezhde?
     Valentin pochuvstvoval,  chto na  etot  raz Donovan ne shutit. Anglichaninu
bylo daleko ne vse ravno, chto imenno on uslyshit v otvet.
     Ne znayu, kak  naschet |bo,  usmehnulsya Valentin pro sebya,  a vot glavnoe
otlichie zhizni na Poberezh'e  ya uzhe davno usvoil. V lyubuyu  minutu ubit' mogut.
Ne to chto zdes'...
     Pogodi-ka, prerval on sebya. Kazhetsya, vot ono.
     Bezzabotnost'!
     Za  desyat' let  v |bo ya privyk k tomu, chto so  mnoj ne mozhet  sluchit'sya
nichego  plohogo.  Dveri  naraspashku,   nikakih  ohrannyh   zaklinanij,  dazhe
primitivnuyu gipnoataku  promorgal. Nichego udivitel'nogo,  chto  na  Poberezh'e
menya oznob proshibaet. Razmyak na kazennyh harchah!
     - Bezopasnost', - proiznes Valentin.
     Proiznes  i  zamer, glyadya na  Donovana.  Tot  medlenno, ochen'  medlenno
naklonil  vpered  svoyu   lysuyu   golovu  v   ritual'nom  ligijskom  poklone,
oznachayushchem, chto gost' nazval svoe imya i zvanie.
     Blin, eto zhe on dolzhen byl mne skazat' - "Bezopasnost'!". A ya-to dumal,
chto etim zanimayutsya Dobryaki...
     - Nu vot, budem schitat', chto  my nakonec poznakomilis', -  rasplylsya  v
ulybke Donovan.  - Sobstvenno, dolzhnosti i  zvaniya neobyazatel'ny.  Dumayu, vy
dostatochno  horosho  predstavlyaete  sebe  masshtab  voznikshih  problem,  chtoby
domyslit' ostal'noe.
     Valentin protyazhno svistnul i zakinul ruki za golovu.
     Vot eto da!
     Ne uspel ya, chto nazyvaetsya, sapogi snyat'.
     - Nado  zhe,  - probormotal Valentin.  -  YA vrode by ne  v detskom  sadu
rabotal, no vpervye slyshu o kakoj-to "Bezopasnosti".
     On  nikak ne mog  razobrat'sya  v  svoih  oshchushcheniyah.  S  odnoj  storony,
hotelos'  oblegchenno vzdohnut': hot'  kto-to nashelsya, komu ne vse ravno, chto
proizoshlo  segodnya  na  Poberezh'e.  S  drugoj  storony,  Valentin chuvstvoval
smutnoe  razdrazhenie.  Prozhit' desyat'  let v  strane i ne znat', chto  v  nej
sushchestvuet svoj KGB...
     Donovan opustil glaza. Potom snova posmotrel na Valentina i podmignul:
     -  Prosto  ran'she  u  nas ne bylo prichin vstrechat'sya.  V konce  koncov,
slyshali li vy chto-nibud' o vodoprovodchikah?
     - O vodoprovodchikah? - peresprosil sbityj s tolku Valentin.
     - Nu,  eto takie parni, - poyasnil Donovan, -  kotorye  hodyat po domam s
ogromnymi  gaechnymi klyuchami i svarochnymi apparatami,  menyayut truby, zatykayut
dyry i kotorye vechno poyavlyayutsya ne vovremya.
     - Ponyatiya  ne imeyu, - probormotal  Valentin. On  lihoradochno soobrazhal,
sushchestvuet li voobshche na Pange takaya special'nost'. V  principe, voda iz dusha
dolzhna kuda-to devat'sya...
     - Vot vidite, - kivnul Donovan. - Hot' vy i ne v detskom sadu rabotali,
a o  vodoprovodchikah  slyhom ne slyhivali.  CHto uzh govorit' o  nashej rabote,
kotoraya, kak vy sami ponimaete, trebuet eshche bol'shej delikatnosti.
     Valentin opustil ruki na koleni i rashohotalsya.
     - Nu, Donovan, - zayavil on,  kachaya golovoj,  -  vasha vzyala! CHto ot menya
trebuetsya? Smertel'noe obyazatel'stvo? Dobrovol'naya yavka  s  povinnoj?  Sdacha
vseh nezakonno prisvoennyh talismanov v Central'nyj institut T-tehnologij?
     Donovan, ne perestavaya ulybat'sya, pokachal golovoj.
     -  Situaciya gorazdo slozhnee, - proiznes on  vinovatym tonom. - Vprochem,
menya raduet, chto vy sohranyaete chuvstvo yumora.
     Valentin vsem svoim vidom izobrazil nedoumenie.
     -  Ne budem toropit'sya, SHeller,  -  prodolzhil  Donovan,  razvalivayas' v
kresle i zakidyvaya nogu na nogu. - Rassmotrim sobytiya poslednego dnya vo vsej
ih  polnote.  Nachnem, dlya prostoty,  s vas.  Vy otpravlyaetes' na  ordinarnoe
zadanie na Poberezh'e, imeya s soboj standartnoe osnashchenie  agenta-poiskovika.
CHerez   dva  chasa   posle  etogo   vy  ischezaete   so  svyazi,   nahodyas'   v
neposredstvennoj  blizosti ot mesta  veroyatnogo bazirovaniya tak  nazyvaemogo
Ne-Dzho.   V  techenie  sleduyushchih   desyati   chasov   na   territorii   sektora
Poberezh'e-Sever rezko vozrastaet talismannaya i magicheskaya aktivnost'. Dvazhdy
fiksiruetsya odnovremennoe  vklyuchenie  dvuh  moguchih  talismanov.  Otmechaetsya
vsplesk T-polya,  po vsem  parametram sovpadayushchij s dejstviem  tak nazyvaemoj
SHkatulki  Pandory. Nakonec,  pod zanaves proishodit odnovremennoe  vklyuchenie
treh moguchih talismanov i vashego Obrucha. Obratite vnimanie, - Donovan podnyal
palec, - ya poka izlagayu tol'ko strogo protokol'nye  fakty. Nikakih domyslov!
V rezul'tate na Poberezh'e voznikaet T-burya, prevoshodyashchaya po vsem parametram
vse  do  sih  por  zaregistrirovannye.   Zona  razrushenij  ohvatyvaet  celuyu
provinciyu  Faringii  -  a  agent  SHeller,  nahodivshijsya  v  samom  epicentre
katastrofy, uzhe  cherez  dvadcat'  dve minuty okazyvaetsya v uzhe upominavshemsya
gornom zamke Ne-Dzho.  Poyavivshis'  posle  vsego  etogo  v  Upravlenii,  on ne
soobshchaet svoemu rukovodstvu rovnym schetom  nichego vrazumitel'nogo  i  tut zhe
vyhodit v otstavku. Postav'te sebya na mesto, hotya  by, SHaggara Zanga. CHto on
mog by o vas podumat'?!
     - On uzhe podumal, - kivnul Valentin. - Po vsemu vyhodit, chto ya - eto ne
ya, a podmenivshij menya Ne-Dzho ili odin iz tal'menov.
     - |to  v luchshem sluchae, - soglasilsya Donovan. - Mozhno rassmotret' takzhe
variant, chto  vy  s samogo nachala  byli vyzvany s Zemli  i  podgotovleny dlya
chego-to  v etom  rode.  Ili  zhe  samostoyatel'no prishli  k  idee  unichtozheniya
tal'menov  i  zahvata  SHkatulki  Pandory.  Ili  zhe... -  Donovan  privetlivo
ulybnulsya i  razvel  rukami. -  Sami  vidite,  kuda  mozhno  zajti,  izmyshlyaya
gipotezy! Vernemsya k faktam.
     - Teper' - moya ochered'? - sprosil Valentin.
     -  Poka  eshche  -  net.  Dajte  i mne  pohvastat'sya prodelannoj  rabotoj!
Dumaete, legko bylo  uznat' takuyu massu  podrobnostej za kakie-to  tri chasa,
proshedshie s vashego vozvrashcheniya? Mezhdu prochim,  eshche segodnya utrom ya tochno tak
zhe ne podozreval o vashem sushchestvovanii, kak vy - o moem.
     Valentin  coknul yazykom. Znachit, oni  uhvatilis' za menya  tol'ko  posle
vozvrashcheniya? Natomi nastuchal? Zang  - vryad li, on i sam ne proch' polazat' po
chuzhim balkonam...
     - Itak, - prodolzhil Donovan, - chto zhe etot strashnyj SHeller delaet posle
vozvrashcheniya  domoj?  On  otpravlyaetsya  pit'  pivo so svoim  starym priyatelem
Baratynskim, i v razgovore s nim demonstriruet nekoe magicheskoe obrazovanie,
nazyvaya ego Velikim CHernym, a  takzhe  Ne-Dzho. Krome  togo, on imeet pri sebe
zaplechnyj meshok, soderzhashchij uzhe upominavshuyusya SHkatulku Pandory - eto ved' iz
nee vy v menya celilis', ne tak li? - Landorskij  ZHezl, Faringskie Braslety i
|l'sanskuyu  Iglu.  Tonkij  analiz  T-polej  pokazyvaet,   chto  agent  SHeller
nahoditsya v postoyannoj svyazi so SHkatulkoj, predpolozhitel'no  zadejstvovav na
sebya  odin  iz  ee zaryadov. Analiz  intonacij i  kontent-analiz razgovora  s
Baratynskim  daet devyanostoprocentnuyu veroyatnost' autentichnosti SHellera. Sam
SHeller  posle  razgovora  vpadaet  v depressivnoe  sostoyanie i  vozvrashchaetsya
domoj,  gde ego uzhe podzhidaet hitro sostavlennoe zaklinanie Zanga. Pri etom,
chto  harakterno,  Zang  ne imeet  informacii  o soderzhimom  zaplechnogo meshka
SHellera -  i vse zhe  idet  na stol' otchayannyj shag. Vy, kstati, predstavlyaete
sebe, chto eto takoe - gipnoataka? S, tak skazat', yuridicheskoj tochki zreniya?
     Valentin pokachal golovoj. CHert ego znaet, podumal on. YA o takom dazhe ne
slyshal. Navernoe, za takoe mozhno i na Poberezh'e zagremet'. Pozhiznenno.
     - |to besprecedentnoe sobytie, - tiho proiznes Donovan.  -  Mozhete  mne
poverit',  ubijstva v |bo sluchalis',  no gipnoataki  - nikogda.  Vidite  li,
voskreshat' mertvyh namnogo legche, chem vosstanavlivat' razrushennoe lichnostnoe
svoeobrazie. Povedenie Zanga vyglyadit v etoj situacii kuda bolee zagadochnym,
chem povedenie Valentina SHellera. Po vsem pravilam on dolzhen byl obratit'sya k
Natomi, sobrat' Operativnyj Sovet, vyzvat' Dobryakov, v  konce  koncov. On zhe
kinulsya  v gipnoataku!  Vyvod: sushchestvuet vtoroj  sloj sobytij, o kotorom my
poka ne imeem nikakih fakticheskih dannyh.
     Valentin pochesal v zatylke.
     -  Povedenie  Zanga  bylo  strannym  s  samogo  nachala,  -  skazal  on,
pripominaya. - No ya ponyatiya ne imeyu, zachem vse eto emu  ponadobilos'... Mozhno
i mne koe-chto rasskazyvat'? - sprosil on, chuvstvuya estestvennoe neterpen'e.
     Donovan pokachal golovoj.
     - Eshche odno soobrazhenie,  - skazal on. - Poslednee. Sut'  nashej raboty -
vy ponimaete, o chem idet rech'? - zaklyuchaetsya  v tom,  chtoby kazhdyj grazhdanin
|bo chuvstvoval sebya v polnoj bezopasnosti. Schast'em zanimayutsya Dobryaki; nashe
delo - bezopasnost'. U vas ni pri kakih  obstoyatel'stvah ne dolzhno voznikat'
opasenij  naschet namerenij vseh ostal'nyh pyatisot tysyach chelovek, prozhivayushchih
v  |bo. Dazhe opasenij, ne govorya uzhe  o  podozreniyah! Kak tol'ko u  cheloveka
voznikaet somnenie,  samoe  mimoletnoe, v  svoej lichnoj bezopasnosti -  vse,
strana |bo bol'she ne schastlivaya strana. Navernoe, vy stol'ko raz slyshali eto
slovosochetanie  - "schastlivaya strana"  - chto  perestali vosprinimat' ego kak
rukovodstvo k dejstviyu?
     Valentin pozhal plechami.
     - Mne eto  i  v golovu  ne prihodilo! - fyrknul on. - |to chto zhe, "vy u
menya v tri dnya schastlivymi stanete"?!
     Donovan  s   udovol'stviem  posmeyalsya  nad   shutkoj,  v  kotoroj  byla,
okazyvaetsya, dolya shutki.
     - Primerno tak,  -  kivnul  on.  -  Mehanizm ochen' prost.  Profilaktika
vsegda  deshevle  bor'by  s  posledstviyami;   tehnika  bezopasnosti  proshche  i
effektivnee  ustraneniya katastrof. Esli chelovek  chuvstvuet  sebya  spokojno i
horosho, u  nego  ochen' malo  shansov  dodumat'sya do prestupleniya. V nastoyashchee
vremya my vedem profilaktiku na urovne samoj vozmozhnosti prestuplenij.
     - Kak eto? - ne ponyal Valentin.
     - U vas  ne sushchestvuet vozmozhnosti prichinit'  vred  drugomu,  - poyasnil
Donovan. - Nu skazhem,  dojdite do vashego soseda i zayavite emu -  uezzhaj, mne
tvoya morda ne nravitsya, a to kak dam faerbolom!
     - Kak zhe, kak zhe,  - skazal  Valentin. - Da  on vseh druzej sozovet  na
takogo prikol'nogo soseda polyubovat'sya. A uzh esli faerbolom dat'...
     On poezhilsya. |to skol'ko zh pacanov-metrov sbezhitsya, silami meryat'sya!
     - Vashu ugrozu  nikto ne vosprimet kak  ugrozu, - zametil  Donovan. - Na
Zemle vse bylo by inache.
     - Eshche by, - fyrknul Valentin. - Tam ne umeyut voskreshat' mertvyh.
     - Uzhe  umeyut,  -  vozrazil Donovan.  - No  tam  net  takogo  ponyatiya  -
"schastlivaya strana"... Vprochem, rech' ne o Zemle. Problema zaklyuchaetsya v tom,
chto u tehniki glubokoj profilaktiki imeetsya odin nedostatok. Nesmotrya ni  na
chto, vozmozhnost' prichinit' vred vse-taki sushchestvuet.
     Donovan sdelal pauzu, mnogoznachitel'no posmotrev na Valentina.
     - Gipnoataka, naprimer, - predpolozhil tot.
     - I SHkatulka Pandory, - dobavil Donovan. - Naprimer.
     On  zamolchal  i  prinyalsya  sosredotochenno  rassmatrivat'  svoi  holenye
pal'cy.
     Valentin podper podborodok rukami i gluboko vzdohnul.
     Vot ono kak. Glubokaya profilaktika.
     Sleduet  dumat'  o  nepriyatnostyah  srazu,  kak  tol'ko  oni  stanovyatsya
vozmozhny. CHert! Tolkovo, ochen' tolkovo. Vot tol'ko chto mne-to teper' delat',
a? Ved' ya so SHkatulkoj - hodyachaya nepriyatnost'.
     S pyat'yu zaryadami, imya kotorym - Smert'.
     A ya-to dumal, chto oni iz-za Poberezh'ya vspoloshilis'...
     -  Net  cheloveka  -  net  problemy? -  predpolozhil  Valentin,  chuvstvuya
narastayushchuyu zlost'.
     Donovan zainteresovanno naklonilsya vpered:
     - |to russkaya narodnaya poslovica?
     -  Sovetskaya,  - mashinal'no  popravil Valentin. -  I kak  mne  kazhetsya,
neposredstvenno  otnosyashchayasya  k  delu. Naskol'ko ya ponimayu,  dlya vas  sejchas
samaya bol'shaya problema - eto ya.
     Donovan zadumalsya.
     - Samoj bol'shoj problemoj, - skazal on cherez nekotoroe  vremya, -  mogut
stat'  posledstviya  sobytij  na  Poberezh'e. No  eto  v budushchem,  a sejchas vy
sovershenno  pravy. Vy so SHkatulkoj dejstvitel'no opasny, i eto dejstvitel'no
problema, i ya  dejstvitel'no  prishel  k  vam v  pervuyu ochered'  poetomu.  No
soobrazite vot chto:  esli ya, Majlz Donovan, predpolozhitel'no sposoben vas  -
khe, khe, - ustranit', to  eto ved' znachit, chto ya sam kuda bolee opasen, chem
vy! I, sleduya vashej logike, ya dolzhen sperva ustranit' samogo sebya?
     Valentin razvel rukami:
     -  Nu, ne  znayu.  YA v bezopasnosti  ne  rabotayu. Mozhet byt',  vy  uzhe v
kakom-to smysle ustraneny. Zakodirovany, skazhem...
     - I kodirovshchiki zakodirovany? - pointeresovalsya Donovan.
     Valentin  usmehnulsya. Dejstvitel'no,  durnaya  beskonechnost' poluchaetsya.
Sluzhba bezopasnosti kak glavnaya ugroza bezopasnosti. Interesno, kak oni etot
paradoks razreshili?
     - A  predpolozhim, - skazal vdrug Donovan, -  chto vy by sami  rabotali v
bezopasnosti? CHto by vy togda sdelali na moem meste? Vot zdes' i sejchas?
     Valentin poperhnulsya  smeshkom.  Nu, Donovan,  nu, master  okoldovyvaniya
slovom... |to chto zhe, ya teper' za nego ego zhe rabotu delat' budu?
     Odnako paradoks bezopasnosti uzhe uvlek ego  mysl' za soboj, i  Valentin
ne smog otkazat'  sebe  v  udovol'stvii  porassuzhdat'  vsluh.  Besedovat'  s
Donovanom,  pri  vsej  strashnovatoj  podopleke etoj vstrechi,  bylo  donel'zya
priyatno.
     - Dlya nachala ya by  razuznal, s kem imeyu  delo, - zayavil Valentin, i tut
zhe  soobrazil, chto  Donovan  imenno tak i dejstvoval. Ladno, reshil Valentin;
pervye sovpadeniya ne  v schet. - Esli  eto normal'nyj  chelovek - normal'nyj v
ebovskom  smysle,  konechno  -  ya  by  ob®yasnil  etomu  cheloveku,  pochemu  on
predstavlyaet opasnost'. Posle etogo ya predlozhil by emu  samomu podumat', kak
nam vse-taki obespechit' etu dolbannuyu bezopasnost', i obsudil by varianty.
     - Otlichno, - Donovan hlopnul v ladoshi. - Kak dolgo?
     Valentin ustavilsya na sobesednika v polnom neponimanii.
     - To est'? - peresprosil on.
     - Skol'ko variantov vy by  obsudili? -  povtoril Donovan. - Tochnee,  na
kakom zhe variante vy ostanovilis' by?
     Valentin pozhal plechami:
     - Na tom, kotoryj ustroil by obe storony. YAsno delo, chto s pervogo raza
takogo varianta ne budet.
     - Predpolagaetsya,  -  sprosil Donovan, - chto s chelovekom, "normal'nom v
ebovskom smysle", vsegda mozhno dogovorit'sya?
     - A razve net? -  vozrazil Valentin. - Mne vsegda  kazalos', chto imenno
etim my otlichaemsya ot tverdolobogo naseleniya Poberezh'ya. Da i Zemli tozhe.
     Donovan dovol'no slozhil ruki na zhivote.
     - Ostaetsya tol'ko ponyat',  -  blagodushno progovoril  on, - kak  zhe  nam
otlichit' cheloveka normal'nogo ot cheloveka, normal'nogo ne ochen'.
     Valentin ulybnulsya v otvet:
     - Do segodnyashnego dnya  mne kazalos', chto princ Akino uzhe sdelal  eto za
nas.
     Vhodnoj  kontrol',  podumal on pro  sebya.  CHelovek,  s  kotorym  nel'zya
dogovorit'sya, nikogda  ne popadet  v |bo. Samo sushchestvovanie  etoj strany  -
tajna, i syuda ne  berut dobrovol'cev. Princ  Akino sdelal vyvody  iz neudachi
svoego  pervogo  eksperimenta.  Blistayushchij  Grad,  pavshij   iz-za  intrig  i
predatel'stva, ego mnogomu nauchil.
     I chto interesno, podumal Valentin, pohozhe, princ dobilsya svoego. Strana
|bo dejstvitel'no schastlivaya strana,  raz  samye dobrye i razumnye  lyudi - a
Donovan proizvodil imenno takoe vpechatlenie - vybirayut sebe rabotu v  sluzhbe
bezopasnosti. Na Zemle oni begali by ot nee, kak chert ot ladana.
     - Vy ne verite, chto chelovek mozhet izmenit'sya? - sprosil Donovan vse tak
zhe blagodushno.
     -  No vy zhe proverili menya  na  autentichnost', -  vozrazil Valentin,  i
vnezapno murashki pobezhali u nego po spine.
     Donovan dejstvoval imenno tak, kak ya tol'ko chto rasskazal!
     - Soobrazili? - sprosil Donovan, vyderzhav neobhodimuyu pauzu.
     Valentin razvel rukami:
     - Nu, znaete li...
     Mysli ego zaskakali, kak v lihoradke. Donovan i v samom dele sdelal vse
tak,  kak  ya tol'ko chto  pridumal!  CHert  voz'mi, vot s kem  mne  nado  bylo
rabotat', a ne s konspiratorom Zangom!
     - Soobrazili, - konstatiroval  Donovan, edva Valentin dodumal poslednyuyu
mysl'.
     Valentin ustavilsya na nego s vnezapnym podozreniem.
     Uzhe vtoroj raz on vedet sebya tak, kak esli by...
     Obruch?!
     Donovan  neskol'ko raz kivnul, potom prilozhil  obe ruki k svoej gladkoj
kak  bil'yardnyj shar golove, i pod ego pal'cami vozniklo  ohvatyvayushchee golovu
tonkoe hrustal'noe kol'co.
     Donovan otnyal pal'cy, i kol'co ischezlo.
     Valentin otkinulsya  v kresle, oshelomlennyj. YA ved' byl uveren, chto  moj
Obruch  - edinstvennyj... A s drugoj storony, eto zhe ne Moguchij talisman... A
znaet li Donovan, chto...
     Valentin oseksya i  prikryl rot ladon'yu. Kto zhe eto moi  mysli-to dumal,
a?!
     - A vy kak dumaete, a? - pointeresovalsya Donovan.
     Valentin pokachal golovoj. Hren vam! Mysli dumat' - eto vam ne za koburu
hvatat'sya.  Kazhdaya  ideya   postoyanno  proveryaetsya;  podkin'   on  mne   paru
soobrazhenij, ya by ih tochno  tak zhe obsosal, kak  i svoi sobstvennye. Net uzh,
esli ya nashel reshenie, i vse logichno - to kakaya raznica, ch'i eto byli mysli?!
     Stop, skazal  sebe  Valentin. |to  ya do  chego-to  uzh sovsem nesuraznogo
dodumalsya. Nado mnoyu smeyat'sya budut.
     - A mozhet byt', - skazal on Donovanu, - vy  snimite Obruch, a ya eshche  raz
podumayu?
     Donovan molcha podnyal ruki, szhal pal'cy na hrustal'nom kol'ce i medlenno
perenes ego so svoej golovy na zhurnal'nyj stolik.
     - Nu, a teper', - proiznes on, potiraya ruki, - pogovorim po-nastoyashchemu!
     Da  uzh, podumal Valentin.  CHas ot chasu ne legche. A ya-to,  durak, dumal,
chto na segodnya vse. Kakoe tam; pohozhe, sobytiya eshche tol'ko nachinayutsya!
     - Pogovorim, -  skazal Valentin. - No snachala ya, v svoyu  ochered', zadam
neskol'ko voprosov.
     Donovan kivnul i slegka podalsya vpered.
     - Vo-pervyh. SHaggar Zang vse eshche, kak vy eto nazyvaete, autentichen?
     Donovan pokachal golovoj:
     - K sozhaleniyu, net. I k eshche bol'shemu moemu sozhaleniyu, eto uzhe ne pervyj
sluchaj.
     On zamolchal, vyzhidatel'no glyadya na Valentina.  Sejchas Valentin  nakonec
ponyal, chto emu napominaet etot razgovor.
     Sobesedovanie.
     Vse,   chto   ya   govoryu,  imeet  dlya  Donovana  ogromnoe  znachenie.  On
kontroliruet kazhdoe svoe slovo i vse svoi  vyskazyvaniya stroit tak,  chtoby u
menya ne bylo ochevidnogo otveta. Kazhdaya fraza - vybor. Professional chertov...
     Valentin pochuvstvoval  sebya  polnym  idiotom.  Vot  kak nado s  Obruchem
rabotat'!  CHto zhe sejchas sprosit'?  Mozhet byt',  nado podhvatit' kost'  i  s
goryashchimi  glazami voproshat'  -  chto takoe s Zangom? S  kem  byli  predydushchie
sluchai?
     Hren vam. Est' veshchi povazhnee.
     -  Vo-vtoryh,  - starayas'  govorit'  spokojno,  proiznes Valentin. - Vy
znaete o vozmozhnosti vozdejstvovat' na drugih lyudej s pomoshch'yu Obrucha?
     - Razumeetsya, - ulybnulsya Donovan. - Fakticheski, ya uznal ob etom uzhe na
tretij  den' raboty  s talismanom. A na  chetvertyj  vybral  svoyu  tepereshnyuyu
special'nost'.
     Na tretij den'?! Valentin pokachal golovoj. On pochuvstvoval sebya  polnym
nichtozhestvom.   Desyat'  let   gvozdi   mikroskopom   zabivat'...   I  nichego
udivitel'nogo, chto etot Donovan v magii ne silen - zachem? On zhe lyubogo mozhet
zastavit' delat' chto hochesh'.
     Predstaviv sebe eto mogushchestvo, Valentin poezhilsya. CHert voz'mi, ved' on
dejstvitel'no mozhet menya  ustranit'! Nevziraya na SHkatulku.  YA von srazu treh
tal'menov prishib, v pervyj zhe den' ispol'zovaniya Obrucha po naznacheniyu!
     -  |-e...  v  tret'ih,  - vydavil Valentin. -  Vy  schitaete  normal'nym
ispol'zovat' Obrucha po otnosheniyu k grazhdanam |bo?
     Donovan pogladil puhlymi pal'cami lezhashchij pered nim talisman.
     - Kazhetsya,  my dobralis' do  nastoyashchih voprosov,  - skazal on bez svoej
obychnoj ulybki. - Pomnite, kak predavali anafeme arbalety? Kak Maksim schital
svoj pulemet velikim  umirotvoritelem,  a Nobel'  vozlagal te zhe  nadezhdy na
dinamit? Kak zapreshchalis' himicheskoe, yadernoe i psihotronnoe oruzhie? Ah da, -
Donovan nakonec ulybnulsya, - poslednego vy, skoree vsego, ne zastali. Nu tak
pover'te  mne  na slovo: lyudyam svojstvenno videt' prichinu zla v  tehnicheskih
sredstvah. |to vpolne estestvenno,  ved' inache im prishlos' by obvinyat' samih
sebya!
     Aga, soobrazil Valentin.  Kazhetsya, ya  dogadyvayus', kuda on  vyrulivaet.
Mol, vse ot cheloveka zavisit.
     -  Mezhdu tem, -  prodolzhil Donovan, - ruzh'e  v rukah priyatelya navernyaka
ispugaet  vas kuda men'she,  chem palka v  rukah bandita.  U vas v meshke samoe
moshchnoe oruzhie etogo mira, no ya spokojno beseduyu s vami na otvlechennye  temy;
v  to  zhe  vremya  odnogo  nashego obshchego znakomogo  ya  schel za  blago  obojti
storonoj. Hotya on voobshche ne byl vooruzhen.
     - Prosto ochen' opasen, - hmyknul Valentin. -  Vy pravy: vse  zavisit ot
cheloveka.  No vse ravno,  mne kak-to ne po sebe pri  mysli, chto kto-to mozhet
zalezt' mne v golovu i zastavit' delat' vse, chto zahochet.
     -  Soglasites', -  proiznes Donovan, -  chto samo eto "vse, chto zahochet"
tozhe zavisit ot cheloveka. To, chto zahochu ya, mozhet sil'no otlichat'sya ot togo,
chto zahochet, skazhem, Georg Velikolepnyj.
     - Otkuda  ya  znayu,  - usmehnulsya  Valentin,  - chto imenno pridet vam  v
golovu?
     -  Bravo! - Donovan  hlopnul v  ladoshi. -  Vy  rassuzhdaete  sovsem  kak
bezopasnik!
     - To est'? - ne ponyal Valentin.
     - To est', - poyasnil Donovan,  - esli  by  vy znali,  chto  imenno mozhet
prijti mne v golovu, vy byli by spokojny?
     Valentin pochesal v zatylke. Voobshche-to, podumal on, takim uchenym besedam
luchshe predavat'sya na svezhuyu golovu. YA kak-nikak s pyati utra na nogah.
     Byl by  ya spokoen,  skazhem, esli by znal,  chto  Donovan sidit  u menya v
golove  strogo na  podstrahovke?  Ili podglyadyvaet  za  mnoj,  kak Stella  v
vizomon?
     Valentin pozhal plechami. Nado zhe, kak vse prosto. Okazyvaetsya, vse eto -
vopros privychki.
     -  Pozhaluj,  da,  - soglasilsya on. - Vse delo  v tom, u kogo talisman i
zachem. Vot tol'ko kak mne uznat', chto u vas na ume?
     Raz  SHtirlic  molchit,  vspomnilos'  Valentinu,  znachit, dumaet,  a  raz
dumaet, znachit,  kakuyu-nibud'  gadost' zadumal. Vprochem,  Donovan-to kak raz
nepreryvno govorit...
     - Obychno dlya etogo trebuetsya neskol'ko let, - ulybnulsya Donovan. - No u
nas s vami est' bolee prostoj variant. Naden'te Obruch.



     No nikto iz nas ne vyjdet
     otsyuda zhivym...

     Valentin posmotrel  na  talisman. |tot Obruch  slegka  otlichalsya ot  ego
sobstvennogo.  Hrustal'  mestami  pronizyvali  tonkie  zolotistye   poloski,
pridavaya kol'cu zheltovatyj ottenok. S odnoj  storony oni  sgushchalis', obrazuya
zolotoj sharik.  Pohozhe,  etot  sharik  dolzhen  raspolagat'sya  na  lbu,  reshil
Valentin.
     On naklonilsya vpered i vzyal Obruch  v ruki. S usiliem podnyal ego - vesil
obruch  nichut' ne men'she ego  sobstvennogo -  i nadel na  golovu. Otkinulsya v
kresle, ozhidaya privychnogo golovokruzheniya.
     Obruch stal nevesomym, a telo - neozhidanno legkim. Golovokruzhenie proshlo
pochti mgnovenno;  Valentin prikryl glaza i zaderzhal dyhanie,  davaya  obrazam
proshlogo proniknut' v soznanie.
     Valentin nemnogo volnovalsya. Kak-nikak, on v pervyj raz rabotal s chuzhim
talismanom; opyat' zhe eti zolotye  poloski i sharik na  lbu. Odnako vse proshlo
sovershenno  normal'no.  On  uvidel  komnatu  glazami Diany -  i prezhde vsego
samogo sebya, p'yanogo,  s nelepo  rastopyrennymi rukami,  lovyashchego dikovinnuyu
butyl',  -  pochuvstvoval  ee  razdrazhenie  i  otchayanie,  nesterpimoe zhelanie
pokonchit' s etim, sejchas zhe, lyuboj cenoj - i pospeshno otkryl glaza, preryvaya
slishkom zhivoj kontakt.
     Obruch  Donovana rabotal kuda  luchshe ego sobstvennogo. Valentin  otmetil
legkost', s  kotoroj  on voshel  v neznakomoe prezhde soznanie. Skoree  vsego,
reshil on, etot obruch prednaznachen dlya raboty na bol'shih rasstoyaniyah. Povezlo
Donovanu.
     Nu chto zh...
     Valentin  oshchutil  chto-to  pohozhee  na  strah.  Lezt'   anglichaninu  pod
cherepushku emu sovsem ne hotelos'. CHert  znaet, chto tam  mozhet  obnaruzhit'sya.
Bezopasnost', kak-nikak.
     No - nado.
     Donovan kivnul, priglashaya.
     Valentin prikryl glaza i potyanulsya k anglichaninu.
     Kontakt ustanovilsya mgnovenno - kak budto Obruch uznal prezhnego hozyaina.
Valentin  snova  uvidel sebya  - sidyashchego na  kraeshke  kresla,  so sdvinutymi
brovyami i plotno szhatymi  gubami,  - oshchutil priyatnoe teplo  v  tele,  legkuyu
rasslablennost', poshevelil skreshchennymi na zhivote pal'cami i skazal:
     - Nu kak, nravitsya?
     Sidyashchij naprotiv Valentin  SHeller slegka vzdrognul. Valentin ponyal, chto
poslednyuyu frazu  proiznes Donovan, a ne  on. Sliyanie s  chuzhim soznaniem bylo
nastol'ko polnym, chto Valentin sovershenno rasteryalsya. Vot uzh dejstvitel'no -
eto kto tut moi mysli dumaet...
     - Nichego, privyknite, - dobrodushno proiznes Donovan, i Valentin nakonec
ulovil ego vnutrennie obrazy. Sejchas Donovan vspomnil sobstvennye uprazhneniya
s Obruchem - kak on podsmatrival za karabkayushchejsya po otvesnoj skale zhenshchinoj.
U  Valentina  prosto  duh  zahvatilo  ot  straha   -  a  Donovan,  naprotiv,
mechtatel'no zakatil glaza. V tom epizode mnogoletnej davnosti anglichanin byl
kuda molozhe, i vzbiravshayasya po sklonu al'pinistka byla ego lyubovnicej.
     Stranno,  podumal  Valentin,  pochemu  mne  dazhe  v   golovu  ne  prishlo
podsmotret' za Dianoj? YA  vsegda schital, chto Obruch - eto dlya Poberezh'ya... Ah
da, spohvatilsya Valentin, doma-to ya magiej balovalsya!
     Potok vospominanij Donovana prervalsya; on snova posmotrel na Valentina,
a potom  opustil glaza k meshku  s talismanami. Valentin pochuvstvoval  legkoe
bespokojstvo;  SHkatulka, podumal Donovan,  moj Obruch podoshel SHelleru, otchego
by i SHkatulke ne podojti mne? I u nas budet dve problemy vmesto odnoj...
     Valentin razorval kontakt i otkryl glaza.
     Donovan sidel pered nim, zadumchivo glyadya na meshok.
     Dve  problemy vmesto odnoj,  povtoril  Valentin  ego  poslednyuyu  mysl'.
Interesnyj  sposob  dumat' o  mogushchestvennyh  talismanah i  ih  povelitelyah.
Pozhaluj, ya uvidel dostatochno.
     Valentin podnyal ruki i snyal Obruch.
     - Hvatit, pozhaluj, - skazal  on, opuskaya ego na stol. - Ne budem teryat'
vremeni.
     On zapustil ruku v meshok i vytashchil SHkatulku. Potom podmignul Donovanu:
     - Hotite poprobovat'?
     Donovan pokachal golovoj:
     - Ne hochu. - I tut zhe ulybnulsya. - No pridetsya.
     -  Po krajnej mere, - ulybnulsya Valentin  v otvet, - uznaem,  skol'ko u
nas s vami problem!
     On  protyanul  SHkatulku Donovanu. Tot  podnyal pravuyu  ruku  i  ostorozhno
dotronulsya  do gladkoj poverhnosti  talismana.  Tol'ko  dotronulsya; Valentin
ponyal, chto Donovan privyk imet' delo s talismanami.
     - Nado zhe, - udivlenno proiznes anglichanin. - Ne rabotaet!
     - Poprobujte eshche raz, - predlozhil Valentin, ogoroshennyj etim izvestiem.
Kak  tak  - ne  rabotaet? Pochemu?  On byl  pochti  obizhen nezhelaniem SHkatulki
podchinit'sya Donovanu.
     Donovan pokachal golovoj:
     - Ne stoit. Pover'te, u menya dostatochnyj opyt v takih veshchah. - On ubral
ruku i, kak pokazalos' Valentinu, oblegchenno vzdohnul. - SHkatulka - talisman
sovsem  drugogo  masshtaba, chem  Obruch.  U nee  bolee  zhestkie  trebovaniya  k
operatoru.  Tak  chto  problema u nas  s vami tol'ko  odna,  - ulybnulsya on i
podmignul Valentinu.
     - I kak zhe vy  predlagaete ee reshat'? - sprosil  Valentin.  On povertel
SHkatulku v ruke i spryatal ee obratno v meshok.
     Kogda  on  vytaskival ruku obratno,  na  nej  otchetlivo  zapul'sirovalo
peregovornoe kol'co.
     Nado zhe,  zarabotalo, podumal Valentin. Donovan  ne toropilsya otvechat',
vsem  svoim  vidom  pokazyvaya,  chto razgovor  predstoit  eshche  dolgij.  Uspeyu
otvetit', reshil Valentin, i podnes kol'co k podborodku.
     - Slushayu! - skazal on nevidimomu sobesedniku.
     - Valentin, ty?  - poslyshalsya vzvolnovannyj golos. Kazhetsya, eto Sanches,
opredelil Valentin. Zamestitel' Zanga po operativnoj rabote.
     - Privet, Sanches, - otvetil Valentin. - CHto stryaslos'?
     - Ty mne nuzhen, - skazal Sanches. - Pryamo sejchas. |tot Ne-Dzho...
     Kakoj eshche Ne-Dzho? Valentin nevol'no pokosilsya na butyl'. Velikij CHernyj
sidel v nej tiho, kak  mysh'. Vprochem, soobrazil Valentin,  Sanches mozhet i ne
znat', chto on u menya. Togda v chem zhe delo?
     - Pogodi, - skazal on kol'cu. - Davaj po poryadku. Zachem ya tebe nuzhen?
     - Sejchas, - otvetil  Sanches. - YA vse ob®yasnyu. V zamok  Ne-Dzho ushli  dve
gruppy.
     Valentin vozmushchenno fyrknul. Hvatilo uma!
     - YA zhe preduprezhdal... - nachal on,  no oseksya, uslyshav  sleduyushchuyu frazu
Migelya.
     - Gruppy  ne vernulis'. Vizomon blokirovan.  - Sanches govoril  korotko,
ochevidno,  pytayas'  skryt'  svoe  sostoyanie.  No, uslyshav vse  eto, Valentin
soobrazil, chto  starshij operativnik sektora blizok k  panike.  - Zang ischez.
Natomi vozlozhil komandovanie na menya. YA sobral eshche odnu gruppu.
     Valentin hlopnul ladon'yu po lbu. I etot tuda zhe!
     -  Potom,  - Sanches  sdelal pauzu, - potom so mnoj  svyazalsya Ne-Dzho. Po
kol'cu Bahtiyara.
     Vpechatlyaet, podumal Valentin. CHernoborodyj velikan Bahtiyar byl odnim iz
luchshih bojcov Upravleniya. Otobrat' u nego kol'co... Vprochem, Robert tozhe byl
odnim iz luchshih - i sil'no eto emu pomoglo?
     - I chto dal'she? - sprosil Valentin.
     - On  potreboval tebya, - skazal  Sanches  tiho. - V obmen na zahvachennyh
rebyat.
     - CHto-o?!  - Valentin azh  podprygnul v kresle. -  Kto  potreboval? Kogo
potreboval?
     - Ne-Dzho, - terpelivo povtoril Sanches. - Fakira Falera.
     - On chto, tak i predstavilsya - Ne-Dzho?
     -  Da, - podtverdil Sanches. - Tak i skazal: vy nazyvaete  menya  Ne-Dzho.
Vidno, uzhe obrabotal kogo-to iz nashih...
     Bred kakoj-to, podumal Valentin. Kogo zhe eto tak ugorazdilo?
     Proklyat'e!
     Branbo, konechno zhe, Branbo! Ego stil'!
     - I eshche, Valentin, - sovsem tiho proiznes Sanches. - On dal mne polchasa.
Potom on nachnet ubivat'.
     Ubivat'?  Valentin  fyrknul. YA tebe poubivayu! Tozhe  mne,  zavhoz-ubijca
nashelsya!
     - I  skol'ko  ot  etogo  poluchasa  ostalos'?  -  sprosil  on,  razminaya
zapyast'ya.
     - Dvadcat' minut. YA dolozhil Natomi i uznal, chto ty v otstavke. - Sanches
na mgnovenie zamolk. - Gruppy shli bez prismotra. Tebya my otpravim s otkrytym
kanalom.
     Ogo! Valentin coknul yazykom. S otkrytym kanalom - eto sil'no! Postoyanno
dejstvuyushchij dvustoronnij portal  - takogo v istorii  Upravleniya eshche ne bylo.
Takie shtuki trebuyut lichnoj podderzhki Akino. Tochnee, ego talismana.
     Tol'ko  sejchas Valentin soobrazil, naskol'ko ser'ezna situaciya. Vpervye
za vsyu  istoriyu grazhdane |bo okazalis'  zahvacheny v kachestve zalozhnikov.  I,
chert by menya pobral, tozhe iz-za menya!
     - V etom net neobhodimosti,  - burknul Valentin. - Nichego etogo ne bylo
by,  esli  by...  A,  ladno.  -  On  mahnul  rukoj  i  sovsem  uzhe  sobralsya
skomandovat'  - zabirajte! - no tut nakonec vspomnil o Donovane. -  Eshche paru
minut, i ya budu gotov, - skazal on Sanchesu.
     - Ponyal, - otvetil tot i prerval kontakt.
     Valentin  oglyadelsya  po  storonam.  Butyl'  s  Velikim  CHernym  mignula
zhemchuzhnym  svetom.  Pozhaluj,  da,   podumal  Valentin,  v  zamke  on   mozhet
prigodit'sya. On nagnulsya i sunul butyl' vo vnutrennij karman.
     Taskat' s soboj meshok talismanov Valentinu poryadkom nadoelo.
     - Nu, chto skazhete? - sprosil on Donovana. Anglichanin v poslednie minuty
stal podozritel'no molchaliv.
     - Vozmozhno, mne  sledovalo by otpravit'sya  vmeste  s  vami, -  vzdohnul
Donovan.  -  No eto tol'ko  predpolozhenie...  Vprochem, est'  bolee  nadezhnyj
variant.
     On  vytashchil  iz  nagrudnogo  karmashka  uzkoe  kolechko  i  protyanul  ego
Valentinu.
     -  |to kol'co  dlya  svyazi  lichno  so mnoj, - poyasnil  on. Valentin vzyal
kol'co  i   nadel  ego  na  bezymyannyj  palec,  ryadom   s   token-ringom.  -
Preduprezhdayu, kogda vy ego vklyuchite, vashi  slova smogu slyshat' tol'ko ya. Dlya
stoyashchih ryadom vy budete prosto otkryvat' i zakryvat' rot.
     Komanda  konspiratorov,  ocenil  Valentin. No  vse ravno, dva kol'ca  -
luchshe, chem odno.
     -  Mne nuzhno utochnit' nekotorye fakty, -  skazal Donovan,  vybirayas' iz
kresla, - i kak tol'ko  ya  budu uveren, ya  vyjdu na svyaz'. Poka  zhe...  - On
zamyalsya, tochno razdumyvaya, stoit li govorit' dal'she. - Odnim slovom,  bud'te
ostorozhny. V zamke vse mozhet okazat'sya sovsem ne tak, kak vy ozhidaete.
     Nu, eto vryad li, podumal Valentin. A esli chto - tak ya pod zashchitoj.
     - Prismotrite za talismanami, Majlz, - skazal on Donovanu.
     Anglichanin molcha naklonil golovu.
     -  Priyatno bylo  poobshchat'sya, -  zaklyuchil  Valentin, chuvstvuya,  kak  ego
ohvatyvaet  harakternyj  oznob  T-portala. Poslednee,  chto  on  uvidel,  byl
Donovan, podbiravshij s pola meshok.
     Valentin  i  sam  ne  znal,  otchego tak  vnezapno proniksya  doveriem  k
bezopasniku-samozvancu.  Skoree vsego, reshil on,  mne prosto  zahotelos' ego
pereplyunut'. On mne Obruch, a ya emu - SHkatulku; on  mne - kol'co, a ya - meshok
talismanov.  Dejstvitel'no, usmehnulsya Valentin, pereplyunul.  Interesno, kak
skoro ya ob etom pozhaleyu?
     No v glubine dushi on znal, chto takogo ne sluchitsya nikogda.
     Za  vizomonami sideli luchshie  operatory  Upravleniya -  Al'bert  Smit  i
Radovan  Malich.  Sanches, v polnom  boevom kamuflyazhe,  da  eshche s truboj  duri
napereves,  neterpelivo prohazhivalsya po operatorskoj. Valentin  odernul svoj
izryadno pomyatyj kostyum i vtoroj raz za den' vzoshel na podium.
     - Tol'ko radi Boga, Sanches, - vzmolilsya  on, - ne nado  otpravlyat' tuda
eshche odnu gruppu!
     - Ne-Dzho osvobodil ot zavesy smotrovuyu ploshchadku zamka, kuda  utrom  vas
vysadila Stella,  - poyasnil  Radovan  Malich.  Ego  razmerennyj  nizkij golos
uspokoil, kazalos',  dazhe  Sanchesa.  - My desantiruem vas  tuda, ostavayas' v
postoyannom kontakte. Srazu posle etogo Ne-Dzho dolzhen otkryt' mestonahozhdenie
zalozhnikov.  Vy  ne dvigaetes'  s  mesta, poka Sanches ne dast  komandy.  Kak
tol'ko zalozhniki budut perepravleny v Upravlenie, my budem vytaskivat' vas s
primeneniem vsej energii Talismana.
     Valentin srazu ponyal, o kakom talismane idet rech'.
     - Proshu proshcheniya, - vozrazil on. - Ne nado menya vytaskivat', ponyatno? U
menya est' neskol'ko del v zamke.
     Radovan  Malich  pozhal  plechami  i  utknulsya  v  vizomon.  Sanches  rezko
povernulsya i podskochil k Valentinu:
     - Ty chto, s uma soshel? Tam zhe Ne-Dzho!
     - Pover'  mne,  - myagko otvetil Valentin, - ya znayu,  chto delayu. V konce
koncov, v Ampere pomimo Ne-Dzho byli eshche tri tal'mena. I gde oni teper'?
     Sanches otstupil na shag, glyadya na Valentina s vnezapnym uzhasom.
     - Tak eto byl  ty?!  -  voskliknul  on, izmenivshis'  v lice. - Teper' ya
ponimayu...
     - Da sledite za mnoj na zdorov'e, - Valentin  pochuvstvoval, chto riskuet
voobshche ne  popast' v zamok. - No tol'ko mne nuzhno tam koe s kem  pogovorit'.
Starye znakomye. - Emu prishla v golovu spasitel'naya lozh'. - Tozhe svoego roda
zalozhniki.
     - Natomi  znal, no  ne  zapretil...  - probormotal  Sanches.  -  Horosho.
Otpravlyajte!
     Radovan Malich korotko kivnul, i rozovyj vihr' portala unes Valentina na
uzkuyu ploshchadku, navisshuyu nad propast'yu.
     Valentin  vdohnul polnoj grud'yu  i povernulsya licom k propasti, lyubuyas'
na raskinuvshijsya  pered  nim  pejzazh. Solnce, uzhe  sklonivsheesya k gorizontu,
raskrasilo skaly v cherno-oranzhevye tona. Niziny utonuli v sinej mgle, sprava
i  sleva na fone golubogo neba torchali ostrye verhushki  gor. Na meste Hayama,
podumal Valentin, ya by vytashchil syuda stolik i paru bokalov. V konce koncov, ya
zhe vernulsya!
     - Vot oni, - poslyshalsya sleva golos Radovana Malicha. - Vse v poryadke.
     Valentin oglyanulsya na golos.  Na  fone steny  prostupali poluprozrachnye
kontury operatorskoj. Vot znachit on kakoj, postoyannyj portal.
     - |vakuaciya nachalas', - dolozhil Al'bert Smit.
     - Ty uveren, chto tebya ne nuzhno zabirat'? - obespokoenno sprosil Sanches.
     -  Uveren, - skazal Valentin i povernulsya k skale, k tomu mestu, otkuda
sovsem nedavno - tysyachu let nazad - vyshel segodnya utrom Hayam Lanconi.
     - |vakuaciya okonchena, - dolozhil Al'bert Smit. - Vsya energiya - na portal
SHellera.
     Valentinu stalo ne po sebe pri mysli, kakaya moshch' sejchas stoit u nego za
spinoj.  I  protiv   kogo?   Protiv  bezobidnejshego,   hot'  i  vspyl'chivogo
arhivariusa Branbo!
     - Nu chto? - sprosil on vo ves' golos. - Dolgo mne tut stoyat'?
     Kstati, soobrazil on, eto zhe moj zamok! Nado zhe byt' takim idiotom...
     On  sdelal  shag  vpered, i  dver'  poslushno  rastayala v  vozduhe. Pered
Valentinom raskrylsya polutemnyj posle yarkogo solnechnogo  sveta koridor, a na
poroge on uvidel vysokogo cheloveka v chernom plashche.
     Eshche odin Velikij CHernyj?
     - Privetstvuyu tebya, Hozyain! - skazal chelovek, sklonyaya golovu. Golos ego
Valentinu znakom ne byl, no magicheskuyu auru on ulovil srazu zhe. |ge, tak eto
tot uchenik, kotoryj ne stal pulyat' v menya faerbolom! Kak zhe ego zvali?
     - Rozenblyum? - vspomnil Valentin.
     - Ty znaesh' menya, Hozyain? - udivilsya uchenik.
     - Vstrechalis', - usmehnulsya Valentin. - Nu, tak chto vse eto znachit?
     - My bespokoilis' o  tebe, -  skazal  Rozenblyum, vyrazitel'no  podzhimaya
guby.  - |ti  lyudi, chto prishli v  zamok iz tvoej dalekoj  strany, veli  sebya
nepodobayushche. My ne  prichinili  im vreda, naprotiv, oni sosluzhili nam sluzhbu.
No pojdem, potomu chto uzhe neskol'ko chasov my ne smeem podojti k prazdnichnomu
stolu!
     - K stolu?!  - Valentin raskryl i zakryl rot. - Vy vse  eto  natvorili,
chtoby pouzhinat'?!
     Rozenblyum vinovato razvel rukami.
     - Prosti,  Hozyain... - probormotal on. -  No ty prikazal - obed na sem'
person. My sdelali vse, chto bylo v nashih silah.
     Valentin mahnul rukoj. On  davno uzhe ostavil popytki ponyat' logiku etih
lyudej. Vot  esli  by  pozhit' godika tri  pod  mudrym  rukovodstvom  Velikogo
CHernogo...
     - Nu ladno, poshli, - kivnul Valentin Rozenblyumu i  zashagal po znakomomu
koridoru.
     - Pozvol' mne idti vperedi, - poprosil Rozenblyum, edva pospevaya sledom.
- YA dolzhen ob®yavit' o tvoem poyavlenii...
     - Kakie ceremonii, - usmehnulsya Valentin, propuskaya maga vpered.
     Oni dvinulis' dal'she  po dlinnomu koridoru. Glyadya v  chernuyu spinu vazhno
vyshagivavshego  vperedi  Rozenblyuma,  Valentin  pozvolil  sebe  rasslabit'sya.
Nakonec-to, podumal on. Nakonec-to vse eto konchilos'. Vot tol'ko Diana...
     Vprochem,  reshil   Valentin,  Diana   byla  pod  dejstviem   zaklinaniya.
Opomnitsya, pogovoryu, izvinyus', i vmesto etih durackih gorno-vodnyh lyzh  syuda
privezu! Valentin azh ruki poter ot udovol'stviya - tochno, tak i sdelayu! Kakaya
zhenshchina ne mechtaet byt' korolevoj?!
     Rozenblyum vnezapno zamedlil shag i ostanovilsya.
     - Hozyain... - neuverenno progovoril on.
     - CHego? - nevpopad otvetil Valentin.
     -  Hayam skazal mne... -  Rozenblyum smushchenno potupilsya. - On skazal mne,
chto dusha Velikogo CHernogo eshche prisutstvuet v nashem mire...
     - Tak pryamo  i skazal? - usmehnulsya  Valentin. Fraza byla vpolne v duhe
Rozenblyuma i Taliona, no Hayam vryad li stal by tak vyrazhat'sya.
     -  On  skazal, chto vy voskresili chast' prezhnego Hozyaina,  -  popravilsya
Rozenblyum. - Mozhno mne...
     - Nu? - Valentin uzhe nachal teryat' terpenie.
     - Mogu li ya uvidet', chto ot nego ostalos'? - vypalil nakonec Rozenblyum.
     A kstati, podumal Valentin.  Ideya! Otchego  by nam  ne poyavit'sya vdvoem?
Tem bolee chto Velikij CHernyj prisyagnul mne na vernost', o chem sovsem nelishne
ob®yavit' soratnikam.
     - Legko! - voskliknul Valentin, manernym zhestom vytaskivaya butylochku iz
karmana.
     Rozenblyum otshatnulsya i zamer, ne v silah poverit' uvidennomu.
     - Takova sud'ba velikih magov, - nazidatel'no zametil Valentin.
     On  vzyalsya za probku i  povernul ee, chtoby  otkryt'. Rozenblyum vzmahnul
rukami:
     - Net, net! - vskrichal on v nepritvornom uzhase. - Ne sejchas! V koridore
ne mesto chtit' pamyat' Uchitelya!
     Vot uzh tochno, pomeshalsya na ceremoniyah, reshil Valentin.
     - Nu,  togda smotri  tak, -  skazal on, peredavaya butylochku Rozenblyumu.
Tot  otdernul  ruki, zatem,  poblednev, vse-taki vzyal  butylochku i  medlenno
podnes k glazam.
     Butylka mignula zhemchuzhnym svetom.
     Uznal, podumal Valentin.
     -  Blagodaryu  za  chest',  Hozyain!  -  proniknovenno  skazal  Rozenblyum,
prizhimaya butylochku k  grudi  i  sklonyaya  golovu  v poyasnom poklone. - YA lish'
skromnyj sluga,  izbrannyj provodit' tebya v pirshestvennyj  zal; dozvol'  mne
nesti Uchitelya vse eto vremya!
     - Dozvolyayu, - razreshil Valentin.  Net, Rozenblyum tochno  psih, reshil  on
pro sebya. Neponyatno, otchego Talion reshil, chto  eto luchshij uchenik? Vprochem, ya
eshche drugih ne videl. Dikost' opyat' zhe, srednevekov'e...
     - Blagodaryu! - poyasnoj poklon Rozenblyuma prevratilsya v chelobitnyj.
     -  Nu  hvatit,  - burknul  Valentin.  - Vedi  menya dal'she. I po  doroge
rasskazhi, chto tut bez menya proishodilo.
     Rozenblyum vypryamilsya, po-prezhnemu prizhimaya butylochku k grudi.
     -  Mne izvestno nemnogoe, Hozyain, -  skazal on,  vozobnovlyaya prervannoe
dvizhenie  k celi. -  Kogda  ty  vnezapno ischez,  nikto iz Pervosluzhitelej ne
usomnilsya...
     - Kakih eshche Pervosluzhitelej?! - perebil ego Valentin.
     - My, zhivushchie v Gornom Zamke, - razmerenno poyasnil Rozenblyum, - delimsya
na uchenikov, ch'i obyazannosti - magiya, slug, po bol'shej chasti voskreshennyh iz
mertvyh,  i  Pervosluzhitelej -  lichnyh  podchinennyh  Hozyaina.  Hayam, Maksim,
Branbo - vse  oni Pervosluzhiteli. Ih slovo vesit bol'she, chem slovo lyubogo iz
uchenikov.
     -   A  Talion?  -  pointeresovalsya  Valentin.  -  On  byl   uchenik  ili
Pervosluzhitel'?
     -  Talion, -  vazhno proiznes Rozenblyum, - byl Pervym Uchenikom. A Pervyj
Uchenik stoit vyshe vseh, krome samogo Uchitelya.
     Ponyatno,  soobrazil  Valentin. Interesno,  stoit li  mne ostavlyat'  etu
tabel' o rangah, ili zhe novuyu vvesti?
     On  usmehnulsya.  A  chto, pochemu by  i ne ostavit'? Vot kak raz Velikogo
CHernogo Pervym Uchenikom i naznachu...
     -  Ponyatno, - skazal Valentin. - Nu horosho, nikto iz Pervosluzhitelej ne
usomnilsya. V chem?
     - V  tom,  chto ty pohishchen mogushchestvennoj i  vrazhdebnoj siloj.  Nikto ne
videl, chtoby ty poveleval talismanom; ty yavno hotel inogo,  chem pokinut' nas
navsegda.  I  kogda v  zamke  tak  zhe  vnezapno  poyavilos'  shestero  lyudej v
koldovskih odezhdah,  Manuel' dogadalsya, chto oni pribyli ottuda, kuda zabrali
tebya.
     - I kak zhe  vy spravilis'  s etimi  lyud'mi? - pointeresovalsya Valentin.
Emu  dejstvitel'no bylo interesno,  kak zhe eto  mozhno spravit'sya s shesterkoj
specnaza. V rukopashnoj lyuboj iz nih menya kak rebenka udelaet. A chto kasaetsya
magii,  na to u nih talismannaya blokirovka stoit. Plyus  truby duri i shokery.
Ne predstavlyayu sebe, chto im  mozhno  protivopostavit'? Razve  chto -  Valentin
usmehnulsya - ostavshiesya ruchnye granaty?
     -  Pervosluzhiteli otstupili, zakryv  za soboj  vse  dveri, -  prodolzhil
Rozenblyum.
     Oni  s Valentinom uzhe doshli do lestnicy i nachali podnimat'sya vverh; pod
nogami  zaskripela kamennaya kroshka.  Iz granatometa  tut  chto  li  strelyali,
podumal  Valentin. Tak  ved'  net  u  nih granatometov na  vooruzhenii... Ili
vse-taki granaty? No ved' vse celehon'ki!
     - |to  ne  ostanovilo gostej, - prodolzhil  Rozenblyum, -  oni vzlamyvali
dveri, razrushaya samye slozhnye zaklinaniya. Bud' ty, Hozyain, s nami, ty mog by
prikazat' Zamku, i on vydavil by ih proch'...
     - |to kak? - ne ponyal Valentin.
     - Prosti  menya,  Hozyain,  -  izvinilsya  Rozenblyum.  - Ty slishkom bystro
pokinul  Zamok,  i  eshche  ne  znaesh' vseh  ego tajn.  On sposoben  peremeshchat'
nekotorye komnaty kak vglub' skaly, tak i v  storonu poverhnosti. Dazhe samyj
moguchij mag ne v sostoyanii probit' sebe put' cherez postoyanno rastushchuyu skalu.
     -  Ponyatno,  -  kivnul Valentin.  Nado  zhe, u  menya  tut,  okazyvaetsya,
sobstvennyj Anhard! - No menya-to kak raz ne bylo. Kak zhe vy vykrutilis'?
     - Pervosluzhiteli, - skazal Rozenblyum, - obratilis' za pomoshch'yu ko mne.
     Ogo,  podumal  Valentin.  Nu  eto  kruto  -  pridurkovatyj  mag  protiv
specnaza!  Hotya,  mozhet byt',  protiv  specnaza  kak raz  kretinov  i  nuzhno
vystavlyat'? Truby duri na nih tochno ne podejstvuyut...
     -  Sushchestvuet  ogromnoe  chislo  zaklinanij,  -  poyasnil Rozenblyum, -  o
sushchestvovanii kotoryh  ne  podozrevayut  dazhe  velikie  magi.  Do  vstrechi  s
Uchitelem ya mnogie gody provel v CHernyh Peskah, postigaya zakony podobiya.
     Valentin prisvistnul. Eshche odin gornyj koldun! Net, pozhaluj, etot pochishche
budet - Peschanyj Koldun!
     Magiya na Pange byla stol' shiroko rasprostranena, chto dazhe  Valentin  so
svoim klassicheskim  shestiletnim obrazovaniem ne smog  by perechislit'  vse ee
vidy  i  napravleniya. Sam on praktikoval  magiyu zhesta,  "pal'covku", kak  ee
okrestili v |bo vyhodcy iz Rossii; Velikij CHernyj, sudya po ego odnoobraznomu
vzmahu rukoj, rabotal s vnutrennimi zaklyat'yami. Mnogie magi ne bez osnovaniya
schitali, chto  zaklyat'ya, spletennye iz magicheskih  nitej,  nuzhno  podkreplyat'
dikimi   voplyami   i   bormotaniem,   to   est'   sobstvenno   zaklinaniyami.
Dejstvitel'no,  tak poluchalos' luchshe - no podlinnye magi schitali  eto durnym
tonom. Praktikovalis' takzhe magiya dyhaniya - umelym  vydohom mag mog povalit'
desyatok derev'ev - magiya  vzglyada, magiya zhesta, magiya snovideniya... Nakonec,
sredi  sovsem  uzh  dikih  magov,  kotorym  samoe  mesto   v  CHernyh  Peskah,
pol'zovalas'  populyarnost'yu  magiya  podobiya.  Igly, votknutye  v  derevyannuyu
figurku,  na  kotoroj  krov'yu  vycarapyvalos' istinnoe  imya maga-konkurenta;
peschanye  konusy,  sduvaemye  magom s  rovnogo kamnya  i  izobrazhayushchie  shatry
vragov...
     Ha! Interesno, a esli slepit' na skoruyu ruku shest' figurok specnazovcev
i vkolot' im po doze uspokoitel'nogo? Hotya zashchita... Stop!
     Valentin  pripomnil  svoj  poedinok  s  gornymi  koldunami  i  pokrylsya
holodnym potom. Tam ya tozhe byl pod zashchitoj, i hren li? I ved' dokladyval  zhe
Zangu,  vse dokladyval! Ne rabotaet  standartnaya  blokirovka protiv podobiya,
tam zhe estestvennyj fon ispol'zuetsya!
     Aj da Rozenblyum! Interesno, emu prosto povezlo, ili zhe on dolgo dumal?!
     - Pozvol' prervat' tvoi razmyshleniya, Hozyain,  -  skazal Rozenblyum. - My
uzhe pochti prishli, a ya  ne smeyu  trevozhit'  tebya vo  vremya  pirshestva.  Kogda
Pervosluzhiteli obratilis' ko mne, ya  srazu ponyal, chto vrag slishkom silen dlya
obychnoj  magii.  My podnyalis' v zal nablyudenij i sozdali v hrustal'nom  share
izobrazheniya vtorgshihsya k nam voinov...
     V   vizomone?!  Valentin  azh  podprygnul.  Vo   daet!  Pozhaluj,  ya  byl
nespravedliv k etomu Rozenblyumu...
     - Potom ya voskuril cvety aklecisa, i, stav tekuchim, voshel vnutr' sfery.
YA vzyal teni vragov i otvel ih odnu za drugoj  v  podzemel'e  nashego zamka, v
Zal Bez  Vyhoda.  I kogda  dym  rasseyalsya i koldovstvo obrelo  silu, ya upal,
obessilennyj, no vragi dvinulis' tuda, kuda poslala ih moya volya!
     Valentin  zatryas golovoj.  On dazhe  ne stal sprashivat',  chto  stalo  so
vtoroj gruppoj. Sejchas ego interesoval, pozhaluj, tol'ko odin  vopros: kak zhe
eto ran'she nikto na eti grabli ne nastupil?! Ved' sotni let specnazstvuem!
     Valentin pozhal plechami. CHert ego  znaet.  Tal'menov  ya tozhe  ran'she  ne
ubival. I Gornye Zamki ne zahvatyval. Vidno, den' takoj vydalsya.
     - Ponyatno, - skazal on Rozenblyumu. - Ochen' horoshaya rabota. YA by skazal,
dostojnaya Pervogo Uchenika.
     Rozenblyum vzdrognul i zamedlil shag.
     - Pervogo? - peresprosil on chut' slyshno. - Ty ne shutish', Hozyain?
     - Kakie  uzh tut shutki,  -  usmehnulsya Valentin. - To, chto ty  sovershil,
schitalos' nevozmozhnym.
     Rozenblyum zastyl na  mgnovenie,  potom opustil golovu i  shumno vydohnul
vozduh.
     -  My  uzhe  prishli,   -   skazal   on,  ostanavlivayas'   pered  vysokoj
dvustvorchatoj dver'yu. - CHto ty hochesh' znat' eshche?
     Valentin otmetil, chto  oni zashli v neznakomuyu emu chast' zamka.  Koridor
zdes' byl vdvoe shire obychnogo, a pol ego vystilal priyatnyj rozovyj moh.
     - Samuyu malost', - Valentin vspomnil nakonec, chto porazhenie specnaza ne
bylo glavnoj  strannost'yu v etoj istorii.  -  Kto  imenno potreboval vernut'
fakira Falera?
     Rozenblyum podnyal golovu, i Valentin zametil, chto lico  ego iskrivilos',
kak ot zubnoj boli.
     - Vojdi, i ty vse pojmesh', - skazal on, kachaya golovoj.
     Dvustvorchataya dver' nachala medlenno otkryvat'sya. Rozenblyum, levoj rukoj
prizhimaya  k  grudi  butylochku  s  vozlyublennym  Uchitelem,  pravoj  ukazal  v
rasshiryayushchijsya polutemnyj  proem.  Valentin mashinal'no shagnul vpered.  Na chto
eto on namekaet, mel'knula mysl'; v zamke chto, eshche kto-to ob®yavilsya?
     A  potom   glaza  Valentina   prisposobilis'  k  polumraku   gromadnogo
pomeshcheniya, i vsyakie mysli tut zhe vyleteli u nego iz golovy.
     Neproporcional'no   vysokij  zal  osveshchalsya  lish'   shest'yu   gromadnymi
fakelami,  ukreplennymi  pochti  pod  samym  potolkom, nad shest'yu  gromadnymi
nishami, simvoliziruyushchimi okna. Posredi  tyanulsya gromadnyj stol, obstavlennyj
beskonechnym ryadom  kamennyh kresel,  sostavlyavshih edinoe celoe  s okruzhayushchim
kamnem  - Valentin otchetlivo  videl, kak ustilayushchij pol belyj moh vzbiraetsya
na ih nerovnye osnovaniya. Stol  dejstvitel'no byl nakryt po-carski -  dazhe v
carivshem zdes'  sumrake glaza lomilo ot posverkivaniya zolota i hrustalya. Zal
napolnyalo  hrusten'e  i  chavkan'e, perezvon bokalov i  postukivanie vilok  o
melodichno  zvenyashchij farfor. Banket byl v samom  razgare; no ne eto zastavilo
Valentina zameret' i podognut' pal'cy.
     Vse kresla za beskrajnim stolom byli zanyaty, i zanyaty ne lyud'mi.
     Zombi,  so  sgnivshimi licami,  v lohmot'yah, a  to  i  vovse  v oshmetkah
poserevshej kozhi, chinno vossedali za etim stolom,  pozhiraya vystavlennye pered
nimi  ugoshcheniya.  Sotni  i  sotni zombi, s krepkimi,  vosstanovlennymi magiej
zubami, s dlinnymi ostrymi kogtyami, legko pererezavshimi popolam chelovecheskuyu
ruku.
     Valentin  povernulsya, razyskivaya  Rozenblyuma, no lish' uslyhal topot ego
ostronosyh tufel'. Uchenik Velikogo CHernogo  bezhal,  i eto podtverzhdalo samye
mrachnye podozreniya.
     Valentin  pozhal plechami  i snova posmotrel v  zal. SHum zastol'ya stih  v
schitannye sekundy; zombi kak  po  komande povernulis'  k  dveri, razglyadyvaya
gostya gluboko zapavshimi glazami.
     Kakogo  cherta  oni zdes' delayut,  podumal  Valentin. Dazhe  sejchas,  pod
zashchitoj SHkatulki, emu bylo ne po sebe. CHto delat', esli oni prosto brosyatsya,
vse razom? Tochno tak zhe, kak delali eto mnogie gody na Poberezh'e?  V otlichie
ot Roberta, u menya net s soboj posoha iz perechnoj sosny...
     Skvoz' polumrak zala na mig prostupila kartinka operatorskoj.
     - Tebe nuzhno uhodit', - rasslyshal Valentin ozabochennyj golos Sanchesa. -
Oni opasny!
     Valentin mahnul rukoj:
     -   Ne   dlya  menya,  -  mashinal'no  vozrazil  on.  -  Nablyudajte  i  ne
vmeshivajtes'!
     Kartinka poslushno poblekla. CHert,  soobrazil Valentin, oni  zhe  tam vse
vidyat! Kak tol'ko oni soobrazyat, chto ya neuyazvim...
     Valentin tak i  ne  uspel  reshit', chto  emu delat'.  Napadat' na  zombi
pervym  on ne reshalsya - slishkom uzh  ih  mnogo; zahlopnut' dver' i  bezhat'  -
vsegda uspeetsya. I tut zombi vzvyli i vse kak odin brosilis' vpered.
     Valentin  nikogda  ne dumal, chto  oni  sposobny  peremeshchat'sya  s  takoj
skorost'yu.
     Blizhnij kraj stola nahodilsya ot nego v kakih-to  desyati shagah. Sidevshie
tam  zombi,  po chetyre s kazhdoj  storony,  preodoleli eto  rasstoyanie  odnim
pryzhkom. Troe  upali nazem' i tut  zhe vpilis' zubami v sapogi Valentina, eshche
pyatero edinoj massoj udarili ego v grud', pochti povaliv navznich'.
     Valentin tryasushchimisya  pal'cami izobrazil zhalkoe podobie "veera". Pozdno
- dvoe  zombi  uzhe  obhvatili  ego kostlyavymi rukami;  zaklinanie  otbrosilo
ostal'nyh, no  eti,  carapaya kogtyami kombinezon,  uporno tyanulis'  zubami  k
samomu  gorlu. Valentina chut' ne stoshnilo, kogda on uvidel pryamo pered nosom
smradnuyu bezgubuyu past'.
     Valentin osoznal, chto SHkatulka  vse zhe  zashchitila ego. Zombi dvigalis' s
trudom,  budto  zavyaznuv  v  nevidimom  zhele, ih  kogti,  carapavshie  spinu,
poteryali  ostrotu  i  ne  sposobny  byli  protknut'  dazhe  tonkuyu   plashchevku
kombinezona.  Esli by  ne SHkatulka,  ponyal  Valentin, ya  byl  by uzhe  mertv.
Nesmotrya na vsyu svoyu magiyu...
     Valentina proshib holodnyj pot. Nikogda eshche za dolgie  gody na Poberezh'e
on ne byl tak blizok k smerti.
     V gorle u blizhajshego zombi chto-to zaklokotalo,  i Valentin instinktivno
otdernul golovu,  dogadavshis', chto sejchas proizojdet.  V nego bryznula struya
zheltoj slizi,  raspavshayasya  na sotni kapelek; Valentin zazhmurilsya i  otkinul
golovu kak tol'ko mog - no yad vse zhe popal na  pravuyu skulu i otkrytuyu chast'
shei.
     Vot ya i pokojnik, podumal Valentin, neozhidanno uspokaivayas'.
     Pal'cy slovno sami slozhilis' v "kozu", i nevidimyj vihr' sorval zombi s
ego grudi. Udar byl tak  silen,  chto dobryj desyatok drugih zombi, pytavshihsya
dobrat'sya  do  Valentina,  vzvilis' v vozduh i otleteli v dal'nij ugol zala;
banketnyj stol razvernulo poperek  komnaty, neskol'ko kresel  vyvorotilo  iz
pola. Oshmetki mha, sorvannogo s pola, belymi hlop'yami zapolnili vozduh.
     YAd  zombi dejstvuet  v techenie dvuh-treh minut, vspomnil  Valentin. Tak
chto u menya est' eshche shans...
     Na samom dele shansov ne bylo nikakih. Libo  protivoyadie  -  dazhe  v |bo
vydavavsheesya po  osobomu zaprosu - libo nemedlennaya magicheskaya konservaciya s
posleduyushchim  dlitel'nym lecheniem. Tret'ego sposoba ne sushchestvovalo; yad zombi
predstavlyal   soboj   izumitel'nuyu   biomagicheskuyu   substanciyu,   mgnovenno
perestraivayushchuyu  metabolizm porazhennogo tela. Edinstvennoj nadezhnoj  zashchitoj
ot  nego   byla  profilaktika;   dazhe  Seryj  so  svoim  moguchim  talismanom
predpochital unichtozhat' zombi s prilichnogo rasstoyaniya.
     - |vakuaciya, - soobshchil Sanches, proyavlyayas' na fone razgromlennogo zala.
     Valentin   medlenno  pokachal  golovoj.  SHkatulka.  Mne  nado  proverit'
SHkatulku.
     - Ni v koem sluchae, - otvetil on.
     CHerta  s dva menya Sanches poslushaetsya, podumal  on otstranenno. On zhe ne
znaet o SHkatulke. Reshit, chto ya spyatil ili yad uzhe dejstvuet.
     Sanches, ochevidno, imenno tak i podumal.
     Vokrug Valentina zamel'kali  rozovye spolohi, i telo  ohvatil  strashnyj
holod. Portal  zakryvalsya,  unosya  Valentina domoj; on vskinul  ruki,  tochno
hvatayas' za  vozduh. Ne  hochu! Skol'ko  mozhno, v  poslednij moment-to! YA sam
dolzhen so vsem etim razobrat'sya! Portal neumolimo zakryvalsya, i operatorskaya
prostupala vse yavstvennej. Temnyj pirshestvennyj zal pochti skrylsya za bleskom
ee svetyashchihsya sten.
     Valentin naklonilsya i  shagnul vpered, slovno  proryvaya bumazhnyj  ekran.
Izobrazhenie  operatorskoj  obteklo ego  po  krayam, i  on  snova  okazalsya  v
banketnom  zale.  Zombi  plyasali  vokrug   nego,  pytayas'  dostat'  kogtyami,
nekotorye  plevalis'  yadom,  no  nikak  ne mogli popast'. Valentin  eshche  raz
vskinul  ruku, kosti i sliz'  vzmetnulis' do  samogo  potolka, stol vstal na
dyby  i s grohotom obrushilsya na pravuyu stenu. Valentin  besstrastno otmetil,
chto ni odin zombi ne smog uderzhat'sya na nogah, a potom vdrug ponyal, chto telo
snova stalo teplym.
     SHkatulka, ponyal  Valentin.  YA ne  pozvolil sebya  evakuirovat'!  Tochnee,
SHkatulka ne pozvolila.
     I ved' - komu ne pozvolila!
     Spolohi  eshche  raz  mel'knuli  pered  glazami  -  i  bessil'no  pogasli.
Valentinu pokazalos', chto  gde-to v otdalenii Sanches rugaetsya russkim matom.
Skoree vsego pokazalos'. Meksikancy tak ne rugayutsya.
     - Nu, SHkatulka, - skazal Valentin, - esli ty dazhe takoe mozhesh'...
     On  istericheski  rassmeyalsya. Pereborot'  samogo  princa Akino  -  i  ne
spravit'sya s yadom zombi? Zal poshatyvalsya vokrug, zhar usilivalsya, i  Valentin
vpolne mog poverit' v takuyu nelepicu. V konce koncov, SHkatulka - vsego  lish'
talisman.
     On prilozhil ruku ko lbu. Gradusov sorok, ne men'she.  Kstati, ne slishkom
pohozhe na yad zombi - tot rabotal pri komnatnoj temperature. Ili eto prodelki
SHkatulki?
     Kogda  Valentin zametil,  chto  ruka  ego  svetitsya  slabym  krasnovatym
svetom, somnenij ne ostalos'. Ona.
     Eshche nemnogo, i SHkatulka za menya pal'cy zagibat' budet.
     Proshlo uzhe kuda bol'she  treh minut, otpushchennyh zhertve zombi na proshchanie
s  zhizn'yu. Temperatura nachala spadat'; Valentin pochuvstvoval sebya osvezhennym
i bodrym. Nedavno perezhityj koshmar ostavil posle sebya tol'ko ostroe  chuvstvo
styda. Esli by ne SHkatulka...
     Esli by  ne  SHkatulka,  vozrazil sebe  Valentin,  ya  by tochno  ne  stal
dozhidat'sya,  kogda  oni brosyatsya. Voobshche, opasnaya shtuka  eti talismany. CHto,
esli by SHkatulka ne  spravilas'? Tot  zhe  tal'-ellangril menya  na  celyj chas
vyrubil...
     Valentin plyunul s dosady. Ved' znal zhe, znal, chto ne  ot vsego na svete
zashchishchen, a razgulival tut  kak po sobstvennoj  spal'ne!  Tozhe  mne,  geroj -
osvoboditel' specnaza!
     Hvatit, oborval  sebya  Valentin. Opyat'  zhe, nichego  eshche  ne  konchilos'.
CHto-to v moem zamke proishodit, i ubej menya Bog, esli mne eto nravitsya.
     Vopros pervyj. Kakogo cherta zdes' delali zombi?
     Valentin eshche raz posmotrel na vyvorochennye iz pola kamennye kresla -  v
dobryh poltora metra  shirinoj - i prisvistnul. Stress stressom, a takaya moshch'
na pustom meste ne voznikaet! Vidno, koldoval kto-to v zal'chike-to, i sovsem
nedavno koldoval. Nu-ka, posmotrim...
     Valentin  prikryl   glaza,  rastopyril  pal'cy,  proshchupyvaya  okruzhayushchee
prostranstvo. Nu  konechno, vot  zhe ono! Silishcha-to kakaya,  i vpryam' na  sotnyu
zombi hvatit. CHto-to vrode toj  gadosti, chto Zang na  moyu gostinuyu napustil!
Nu-ka, nu-ka...
     Vremya  dlya  Valentina  zamedlilos', pochti  ostanovilos'.  Magiya potokom
hlynula v  telo  - vozbuzhdaya i  sogrevaya, razgonyaya  krov', vzbaltyvaya mozgi.
Valentin   pripomnil   osnovnye   konfiguracii,   podsmotrennye   eshche  doma,
povar'iroval  imi tuda-syuda - i zaklinanie slozhilos' pered  nim. Slozhilos' s
pugayushchej bystrotoj, slovno nisposlannoe vysshej siloj.
     Valentin eshche sekundu  ne ponimal, chto eto  znachit. A potom izo vseh sil
hlopnul sebya po lbu.
     Tot zhe samyj kod!
     Zang?!
     Valentin  oshchutil legkij udar po zatylku i  reflektorno prisel, vzglyanuv
vverh.  Ego  porazil  vnezapno  sgustivshijsya  mrak;  potom on  uvidel  nizko
navisshij potolok - v kakom-nibud' metre nad golovoj!
     V tu zhe sekundu potolok obrushilsya vniz.
     Valentin  prisel  eshche  sil'nee  i  izo  vseh  sil,  hvatayas'  za  steny
"perchatkami" obeih ruk, rvanulsya von iz pod  etogo kamennogo molota. Slishkom
pozdno, konechno; no est' zhe eshche i SHkatulka.
     Udar  bukval'no  oshelomil   ego.   Potolok   izognulsya,  slovno   hvost
ispolinskogo yashchera, i myagko shlepnul ego vdol' vsego  vytyanuvshegosya v  pryzhke
tela. Valentin poletel vniz,  ne v silah protivostoyat' etoj  moshchi. On gadal,
chto proizojdet, kogda  pol  i  potolok  somknutsya  vmeste,  zaklyuchaya  ego  v
kamennyj meshok;  no  pola vnizu ne  okazalos'. On prodolzhal padat', poka  ne
ponyal, chto v ocherednoj raz nedoocenil protivnika.
     Na etot raz protiv nego vystupil sam Zamok!



     Est' lyudi tipa "ZHiv"
     i lyudi tipa "Pomer".

     Kakogo cherta, podumal Valentin.  Moj  Zamok?! Interesno, on sam eto vse
pridumal, ili podskazal kto?
     Padenie  oborvalos' na useyannom krupnym  shchebnem kamennom polu. SHkatulka
smyagchila udar,  i  Valentin ne  ushibsya.  On dazhe uspel vklyuchit' infrakrasnoe
zrenie -  dostatochno bystro, chtoby uvidet' somknuvshijsya nad golovoj kamennyj
svod.
     Zamok - sam  po sebe ili  zhe so svoim  novym hozyainom -  ostalsya daleko
vverhu.  Sudya po prodolzhitel'nosti padeniya, v dobryh trehstah metrah. Zdes',
vnizu, carili t'ma i bezmolvie.
     Ochen' interesno,  podumal Valentin. Kak  tam  govoril  Rozenblyum?  Dazhe
moguchij  mag  ne  smozhet  probit'  postoyanno rastushchuyu skalu? Valentin gor'ko
usmehnulsya.
     Razve chto poprobovat' svoim durackim lbom...
     On v serdcah udaril ladon'yu ob pol. Nado zhe byt' takim idiotom!
     Velikij  CHernyj  sovmestno  so  Vtorym  Uchenikom. Mozhno  bylo  i  srazu
dogadat'sya. A ved' ya emu pochti poveril...
     Valentin eshche raz usmehnulsya.
     Konechno, poveril.  Horosh by on byl, esli by ya ne  poveril. Kto by togda
ego obratno v Zamok vzyal?
     Net, ne  gozhus' ya dlya vseh etih intrig, zaklyuchil Valentin. Na menya hot'
v  tri sloya  talismany veshaj, vse ravno  ya ni  na chto ne goden. Sanches i tot
luchshe menya v etih delah razbiraetsya!
     Valentin leg na spinu i  zakinul ruki za golovu.  Rebyat  zhalko, podumal
on. Velikij  CHernyj  vryad  li prostit im  izmenu. A vot  Rozenblyuma uzh tochno
sdelaet Pervym Uchenikom. Kak on lovko u menya butylochku vymanil! Da i ya horosh
- SHkatulka, SHkatulka... Sila est', uma ne  nado.  Nichego  udivitel'nogo, chto
tal'meny takie bezmozglye. Ran'she ya kuda luchshe soobrazhal; odni  nepriyatnosti
ot etih talismanov.
     Valentin eshche raz udaril kulakom ob pol, ugodil po ostromu kamnyu i vzvyl
ot boli. Vot tebe i SHkatulka, podumal on. Ot sobstvennoj duri ne zashchishchaet. A
vprochem, podelom mne, kretinu. Interesno, skol'ko eshche zashchita proderzhitsya?
     Kak  ya  tam skazal  - "do  samogo  vechera"? Ochen'  milo;  nado  dumat',
po-mestnomu eto oznachaet vovse ne do konca  grazhdanskih sumerek, a prosto do
zahoda solnca! Znachit, u menya kakoj-to chas ostalsya. A potom...
     Valentin vzdrognul vsem telom. A potom ved' i ubit' mogut!
     A ya tut valyayus' i ni hrena ne delayu!
     On  migom vskochil na nogi i prinyalsya  osmatrivat' svoyu temnicu. Sveta v
nej  dejstvitel'no  ne  bylo ni  na  grosh.  V infrakrasnom  zrenii  Valentin
otchetlivo videl nizkij potolok, pochti  kasayushchijsya golovy v centre kamery, no
zametno podnimayushchijsya k stenam. Steny eti mayachili v otdalenii edva zametnymi
serymi razvodami.
     Valentin  pozhal  plechami i  poshel  vpered, zhelaya  rassmotret' steny kak
sleduet.
     Tol'ko  cherez  minutu  on  ponyal,  chto chto-to  ne tak.  Steny ne zhelali
priblizhat'sya.
     Potolok po-prezhnemu navisal pryamo nad nim, slovno sleduya za plennikom.
     Zal Bez Vyhoda, vspomnil Valentin. Ochen' milo.
     I chto zh mne teper' delat'?
     Valentin pozhal plechami i sel, skrestiv nogi. Izvestno chto. Koldovat'.
     Vot tol'ko - uspeyu li?
     Valentin nichut' ne somnevalsya  - kak tol'ko zashchita SHkatulki zakonchitsya,
ego nemedlenno nachnut ubivat'.
     Itak, chto my imeem? Magomehanika Zamka, nado polagat', otodvigaet steny
pri  popytke  k  nim priblizit'sya. Esli  nachat' dolbit' kamen', Zamok prosto
narastit ego do neobhodimoj  tolshchiny - a v kamere zametno  pribavitsya shchebnya.
Popytki probit'sya vverh ili vniz, skoree vsego, dadut tot zhe rezul'tat.
     Valentin  ne  stal  tratit' vremeni na  proverku  etogo rassuzhdeniya.  U
specnaza ne poluchilos', u menya i podavno ne poluchitsya.
     Takim   obrazom,   vybrat'sya  otsyuda  mozhno  tol'ko  tremya   sposobami.
Dogovorit'sya  s  hozyainom  Zamka. Snova  podchinit' Zamok  sebe. I,  nakonec,
vyklyuchit' na hren vsyu etu magomehaniku!
     Valentin  pokosilsya  bylo  na  peregovornye  kol'ca.  Pokachal  golovoj.
Velikij CHernyj  v peregovory ne vstupit, da i  kol'ca u  nego net. Razve chto
poprobovat' Donovana vyzvat' - no chem on smozhet pomoch'? Tol'ko vremya teryat'.
     Valentin  prikryl  glaza. Snova  podchinit'  sebe  Zamok...  On  gluboko
vzdohnul. Esli by na  mne byl  Obruch! On  poproboval  vspomnit', chto  imenno
proizoshlo  togda,  v  tronnom  zale  -  i  ubedilsya, chto  ne  pomnit  nichego
neobychnogo. Vse poluchilos' samo soboj. A znachit, etot put' tozhe otpadaet.
     Valentin  usmehnulsya.  Ostavalsya   tretij  variant,  kak  nel'zya  luchshe
podhodivshij pod  starinnuyu russkuyu primetu "lomat' -  ne stroit'".  V  konce
koncov, vse, chto sozdal odin  mag,  mozhet ponyat' i razrushit' drugoj. Znachit,
pristupim.
     Valentin uselsya poudobnee, raskryvaya svoi  magicheskie zakroma.  Magofon
vokrug -  kak i povsyudu v Zamke - byl kuda vyshe normy. Pochti  srazu zhe pered
myslennym vzorom Valentina prostupilo hitrospletenie zaklyatij.
     Valentin  prisvistnul.  Velikij  CHernyj  zametno vyros  v  ego  glazah.
Zaklyatiya,  sozdavshie Zamok,  poistine  prinadlezhali velikomu magu! Kuda  tam
prosten'kim uchenicheskim shatram i kupolam; dazhe masterskie vozdushnye kokony i
silovye   zhguty   kazalis'   pered   etim   sozdaniem   rabotoj   drovoseka,
voznamerivshegosya sobrat' chasy s kukushkoj.
     ZHizn' Zamku  pridavalo samovosproizvodyashcheesya rekursivnoe zaklinanie, za
odno  modelirovanie kotorogo v |bo mozhno  bylo by othvatit'  zvanie  luchshego
matemagika goda.  Osnovoj  zaklinaniya  sluzhili  tri  obychnyh  - obychnyh  dlya
prodvinutogo  mastera,  kakim  Valentin  k  schast'yu  dlya  sebya  okazalsya,  -
transformacionnyh  zaklyat'ya,  svernutye  v  kol'co.  Obychnyj  kamen'  kazhduyu
sekundu prevrashchalsya na  edva  ulovimoe mgnovenie v "mertvuyu vodu", zatem  ta
slivalas'  s inorodnymi vklyucheniyami i  tut zhe  transformirovalas'  v  chistuyu
magicheskuyu energiyu, posle chego kamen' vossozdavalsya v pervonachal'noj chistote
obychnym tvoreniem  iz  nichego.  Vse  eto proishodilo tak bystro,  chto kamen'
vosprinimalsya v  tochnosti kak  prirodnyj  - vot  tol'ko pyl' i  gryaz'  ochen'
bystro ischezali s ego  poverhnosti. No na samom dele  vsya ogromnaya skala uzhe
mnogie  gody  predstavlyala  soboj chistuyu magiyu,  lish'  pritvoryavshuyusya kamnem
bol'shuyu chast' vremeni!
     Valentin poezhilsya,  predstavlyaya,  chto  proizojdet,  esli  hot'  nemnogo
narushit' balans bazovyh zaklinanij.
     Poverh etoj  pervozdannoj  moshchi  Velikij  CHernyj  splel  eshche  dva  sloya
zaklyatij. Pervyj obespechival vklyuchenie i  vyklyuchenie bazovogo sloya - v shchebne
nikakih zaklyatij  uzhe ne bylo,  kak ne bylo ih i v rastvoryayushchihsya  v vozduhe
dveryah. Svobodnaya energiya perebrasyvalas' v drugie chasti zamka, zapasalas' v
okruzhayushchih skalah  -  i  podtyagivalas'  k  mestam,  gde  trebovalsya  remont.
Valentin  ponyal,  chto  Zamok  sam   vosstanovil   prolom  v  Sobornom  Zale,
prodelannyj im pod vozdejstviem |liksira Satany.
     No sobstvenno dushu  Zamka sostavlyal  vtoroj  sloj. Edva vzglyanuv na ego
konfiguracii, Valentin pochuvstvoval sebya polnym nichtozhestvom. Tak, navernoe,
vyglyadyat  dlya   neposvyashchennyh   elektricheskie  shemy,   rabochie  chertezhi   i
mnogostranichnye assemblernye listingi;  Valentin  zahlopal glazami  i zatryas
golovoj.  On nikogda ne predpolagal, chto  zaklinaniya  takoj slozhnosti voobshche
vozmozhny!
     Pri  odnoj  mysli  o tom,  chto  nado  by  v etom razobrat'sya,  Valentin
zastonal. Kuda  tam!  Ne spyatit' by, rassmatrivaya!  Valentin eshche raz tryahnul
golovoj i otkryl glaza.
     Odnako polchasa kak ni byvalo, skazal on sebe. CHto dal'she?
     Valentin pozhal  plechami.  Mozhno, konechno,  po  bazovomu sloyu dolbanut';
menya-to SHkatulka zashchitit... Odnako eta mysl' ne vyzvala dazhe ulybki.
     Vtoroj sloj ne rasputat'.
     Znachit, budem rabotat' s pervym.
     Primerno tak...
     Valentin nahmurilsya,  bystro predstavlyaya sebe raznye varianty. Kazhetsya,
mozhet srabotat', glavnoe, chto mozhno probovat' v malom ob®eme. On poter ruki.
Tol'ko by  Zamok ne raskusil,  chto  proishodit! No  ved'  ne dolzhen - kak ne
chuvstvuet chelovek, v kakom meste golovy dumaetsya ego mysl'.
     YA budu ostorozhen, poobeshchal sebe Valentin.
     To, chto  on zadumal, bol'she vsego  pohodilo na komp'yuternyj virus  tipa
"cherv'".  Malen'koe  zaklyat'e,  izmenyayushchee  rabotu  pervogo  sloya,  a  takzhe
sposobnoe   vosproizvoditsya,   ispol'zuya   chast'  vysvobodivshejsya   energii.
Rezul'tatom  ego raboty,  po  zadumke  Valentina,  dolzhen byl  stat' obychnyj
kamen'.
     Mertvyj i nepodvizhnyj.
     Nu, s Bogom,  podumal Valentin, otpuskaya na volyu probnyj variant - poka
bez samovosproizvedeniya. Slabo svetyashchijsya sgustok tumana unessya k beskonechno
dalekoj - dlya Valentina - stene.
     Eshche sekundu nichego ne  proishodilo.  Zaklyat'yu trebovalos' vremya,  chtoby
zamaskirovat'sya.
     A  potom - Valentin dazhe  vskochit' ne uspel -  stena poneslas' na nego,
slovno vzbesivshijsya parovoz. Ona v odno mgnovenie okazalas' ryadom i  myagko -
Valentina  davno  uzhe  ne  obmanyvala  eta myagkost',  bez  SHkatulki  ot nego
ostalos' by mokroe mesto, -  tolknula v  grud'.  Valentin  pochuvstvoval sebya
tak, kak esli by komnata zavalilas' na bok. Pol stal bokovoj stenoj; potolok
okazalsya sprava,  na  rasstoyanii  vytyanutoj  ruki. A  zatem podhvativshij ego
kamen' vstretilsya s protivopolozhnoj stenoj.
     Valentina  osnovatel'no  tryahnulo, iz  glaz  posypalis' iskry. Svechenie
kamnya stalo  vdrug oslepitel'no yarkim;  Valentin  pochuvstvoval ishodyashchij  ot
nego  zhar. Raskinuv ruki,  Valentin ponyal, chto  razmery  ego temnicy zametno
sokratilis'.
     Teper' on nahodilsya  v linzoobraznom puzyre  diametrom v  dva  metra  i
tolshchinoj v metr.
     -  Otricatel'nyj rezul'tat -  tozhe  rezul'tat,  - probormotal Valentin,
pytayas' podavit' strah. Pohozhe, ya sam sebya zamuroval. Moj lyubimyj koshmar...
     S  trudom  uspokoivshis'  -  dlya  chego  potrebovalos'  neskol'ko  ciklov
glubokogo  dyhaniya  -  Valentin  snova  predstavil   sebe   svoe   zaklyat'e.
Srabotalo-to ono srabotalo, no pochemu imenno tak?
     - Idiot, - prostonal Valentin minutoj pozzhe.
     Sputat' massu s energiej! Tozhe mne, |jnshtejn nashelsya...
     On pokachal  golovoj  i, v ocherednoj raz konstatirovav, chto ni na chto ne
goden, popravil zaklyat'e. Teper'  vse bylo pravil'no  - zaklyat'e imitirovalo
komandy pervogo sloya, vysvobozhdaya energiyu  i peredavaya ee vglub' kamnya. A ne
v okruzhayushchij vozduh, kak ran'she!
     Valentin oglyadel okruzhayushchie ego steny.
     Mda-s, vovremya, nichego ne skazhesh'...
     Ezheli  sejchas etot razumnyj kamen' stanet  mertvym, mnogo  li ya s  togo
poimeyu?!
     Valentin prizhal ladon' k stene - i  tut zhe otdernul. Stena byla goryacha,
kak chajnik  na vzlete, i yavstvenno drozhala. Vot tak nomer, podumal Valentin.
Ona zhe do sih por pytaetsya narasti!
     Horoshen'koe zaklyat'e ya sostavil...
     Valentin  slozhil  zapyast'ya  tyl'noj storonoj  drug  k drugu i povernul,
unichtozhaya sotvorennoe chudishche. Steny, po krajnej mere, perestali drozhat'.
     Potom Valentin slozhil "puchok" - i ponyal, chto teper' drozhat ego ruki.
     - Ochen' milo, - hriplo vydavil on. - Pohozhe, tret'ej popytki...
     ZHuzhzhanie peregovornogo kol'ca prervalo ego na poluslove.
     Valentin reflektorno podnes ruku k gubam:
     - Slushayu!
     - Slushajte vnimatel'no,  - razdalsya iz kol'ca neskol'ko napryazhennyj, no
vse zhe otlichno uznavaemyj golos Donovana. - U vas est' eshche sorok tri minuty,
potom zashchita SHkatulki ischeznet.
     Valentin oblegchenno vzdohnul. YA-to dumal, ne bol'she pyatnadcati...
     - Upravlenie vedet vashi  poiski, - prodolzhil Donovan,  - no bezuspeshno.
Princ posle poteri kontakta vyrazil lichnuyu obespokoennost' proishodyashchim.
     Valentin vtyanul golovu v plechi.
     Lichnuyu!
     - Esli Zangu udalos' to, chto on  zadumal, vy dolzhny nahodit'sya v gornom
zamke, v tom samom pomeshchenii, gde ranee soderzhalis' sotrudniki Upravleniya, -
uzhe bolee spokojno soobshchil Donovan.
     - Tak tochno,  - mrachno podtverdil Valentin.  - Vot tol'ko Zang zdes' ni
pri chem...
     - Vozmozhno, - ne stal sporit' Donovan. - Poltora chasa nazad on  pokinul
|bo  po lichnomu  kanalu. Nezadolgo do  etogo  on  produmal  plan  sleduyushchego
soderzhaniya:  samomu  perenestis'  v  Zamok,  ustanovit'  kontrol'   nad  ego
obitatelyami i pred®yavit' ot ih imeni trebovanie vydat' fakira Falera.
     -  Zachem?! -  izumilsya Valentin,  podskakivaya  v  bukval'nom smysle  do
potolka.
     - Dlya  togo chtoby razdelit' vas i odnu  malen'kuyu butylochku, - proiznes
Donovan,   i  Valentin  tak  i  predstavil  sebe,  kak  tolstyak   anglichanin
rasplyvaetsya v ulybke.  - Vy libo ostavili by ee doma, i v etom sluchae  Zang
nemedlenno  vernulsya by v  |bo, libo vzyali by ee s soboj. V poslednem sluchae
vymanit' ee u vas ne sostavilo osobogo truda.
     - No zachem? - povtoril Valentin. On uzhe bezogovorochno poveril  Donovanu
- eshche by, ved' imenno Zang nasledil  v pirshestvennom zale! - no  vse  eshche ne
mog ponyat', kak vse eto stalo vozmozhnym. - I kak on sumel zahvatit' Zamok?!
     -  Pojmite,  SHeller,  -  skazal  Donovan,  -  Zangu  ochen'  vazhno  bylo
pogovorit'  s Ne-Dzho.  Ves' poslednij god  eto  bylo ego glavnoj cel'yu.  Vsya
segodnyashnyaya  operaciya,   i,  bolee  togo,  chetyre  predshestvuyushchie  ej,  byli
provedeny im tol'ko radi etogo  razgovora.  Zang vozlagaet  na Ne-Dzho  ochen'
ser'eznye nadezhdy.
     -  Spyatil, - konstatiroval Valentin. - Nu horosho, byvaet. No vse-taki ya
ne voz'mu v golovu: kak zhe on Zamok-to zahvatil?
     Rozenblyumu, mezhdu prochim, palec v rot ne kladi...
     - Ne znayu, - golos Donovana po-prezhnemu byl bezmyatezhen.
     Valentin nedoverchivo hmyknul.
     - Dejstvitel'no, ne znayu, - Donovan vzdohnul. - Zang sam ne znal etogo,
kogda otpravlyalsya v gornyj zamok. No  sleduet uchest', chto Zang - operativnik
so stazhem v sem'desyat let. On v sovershenstve vladeet gipnoticheskoj magiej. YA
ne dumayu, chto zahvat gornogo zamka otvlek ego bolee chem na polchasa.
     Zamechatel'no, podumal Valentin. Vot tak Zamok!  Ego, vidite  li,  lyuboj
brodyaga  za polchasa zahvatit' mozhet... Vprochem, ya ego imenno tak i zahvatil.
Vyberus' - na fig perezaklinayu!
     - Nu horosho, - Valentin nakonec vspomnil, gde nahoditsya. -  I chto zhe vy
mne teper' posovetuete?
     - Ne volnovat'sya, - posovetoval Donovan. -  My uzhe ubedilis', chto svyaz'
rabotaet. V krajnem sluchae ya soobshchu vashi koordinaty Princu.
     Vot spasibo, mrachno podumal Valentin.
     On  ochen'   horosho   predstavlyal,   chto  proizojdet  potom.  Mgnovennaya
evakuaciya, dlinnaya zadushevnaya beseda,  skoree vsego, proverka autentichnosti.
A Zamok  ostanetsya v rukah  Velikogo CHernogo. Ili pod  vlast'yu Zanga, chto  v
sushchnosti vse ravno.
     - A chto dlya vas krajnij sluchaj? - sprosil Valentin.
     -  Okonchanie  zashchity,  -  nemedlenno otvetil  Donovan.  -  Do  kotorogo
ostalos' tridcat' shest'  minut. V  principe,  mozhno nachat'  evakuaciyu  pryamo
sejchas...
     -  V principe,  -  soobrazil  Valentin, - ee mozhno  nachat' i  bez moego
soglasiya. Pochemu zhe ya eshche zdes'?
     -  Vy  pomnite odnu  problemu,  kotoruyu my obsuzhdali pered vashim  stol'
pospeshnym otbytiem? - voprosom na vopros otvetil Donovan. - Tak vot, ya reshayu
imenno ee.
     -  Vy  imeete  v vidu... - nachal  bylo  Valentin, no vdrug  ponyal,  chto
Donovan prerval kontakt. Kol'co na pal'ce umolklo, i Valentin opustil ruku.
     I  tak  ponyatno, chto on imel v vidu.  YA  - vot  ego glavnaya problema. A
vovse ne lichnaya obespokoennost' kakogo-to tam princa Akino.
     Valentin usmehnulsya. Aj da Donovan. Tot eshche frukt!
     Podi  razberis', zachem on darit  mne eti polchasa. To li chtoby v doverie
vteret'sya - mol, sam princ emu v takih delah ne ukaz! - to li proveryaet, kak
ya v ekstremal'nyh  situaciyah dejstvuyu. A mozhet  byt', on ne  menya, a  zashchitu
SHkatulki proveryaet?
     Valentin vzdohnul.  Kakaya,  sobstvenno, raznica? V lyubom  sluchae u menya
ostalos'  tridcat'  minut.  I  sdelat' nado vsego  nichego. Zanga  prishchuchit',
Velikogo   CHernogo   obratno   v  butylku   zagnat',  kontrol'   nad  Zamkom
vosstanovit'. I, esli poluchitsya, vse-taki otuzhinat'.
     Valentin reshitel'no vskinul ruku i slozhil pal'cy v "puchok".
     - Ostanovis'! - prerval ego neozhidanno gromkij vozglas.
     V  to zhe  mgnovenie kamennyj  meshok osvetilsya yarkim  magicheskim svetom.
Valentin, zastyv na meste, vo vse  glaza glyadel  na malen'kuyu poluprozrachnuyu
figurku, primostivshuyusya  na stene v  tom  samom  meste,  kuda  on tol'ko chto
sobiralsya vypustit' zaklyat'e.
     - Velikij CHernyj! - vypalil Valentin, ne verya svoim glazam.
     -  YA sozdaval Zamok chetyre  mesyaca, - progremel Velikij CHernyj. -  Dazhe
Provozvestnik  ne  smog  by postich' ego  prirodu  za  stol'  korotkij  srok.
Zaklyat'e, drozhashchee na konchikah tvoih pal'cev, ub'et Zamok navsegda.
     Ruka Valentina drognula.
     CHert, podumal on. A ya-to chut' bylo ne sharahnul...
     - Nu tak chto mne s togo? - sprosil on, pozhimaya plechami. - Ved' eto tvoj
Zamok!
     Velikij CHernyj sverknul glazami:
     -  Ty oshibaesh'sya, Faler! Sovsem nedavno Zamok podchinyalsya masteru Zangu.
Sejchas zhe Zamok ne v sostoyanii slushat' nich'i prikazy. Ne stoit ubivat' togo,
kto mozhet stat' tvoim drugom!
     -  Kak  eto - ne v  sostoyanii  slushat'?! - udivilsya  Valentin.  - YA  zhe
otmenil svoe pervoe zaklyat'e!
     - Slishkom pozdno,  -  Velikij CHernyj pokachal golovoj.  - Ono uzhe  svelo
Zamok  s  uma.  Gospodin  moj,  ty do sih por ne ponimaesh', naskol'ko opasna
vysshaya magiya. Pojmi, ty  bol'she ne  fakir,  ty - mag. I cena  tvoim  oshibkam
mnogo bol'she, chem chelovecheskie zhizni.
     Spasibo  na dobrom  slove, podumal Valentin. No  esli Zamok  spyatil, to
kakim obrazom Ne-Dzho voobshche syuda  popal? CHerez trehsotmetrovuyu skalu?  I kak
eto Zang umudrilsya stat' hozyainom Zamka? U nego zhe net Obrucha!
     -  Znaesh'  chto,  Velikij CHernyj, ili kak tam  tebya? - ustalo progovoril
Valentin.  -  YA ne  veryu  tebe. Nikto,  krome  tebya, ne smog  by komandovat'
Zamkom. Govori, chto tebe nuzhno, i ostav' popytki menya obmanut'.
     On  snova podnyal ruku, gotovyj  vypustit' zaklyat'e. Nakonec-to, otmetil
on  ne  bez udovol'stviya,  ya stal  hot'  nemnogo  podozritel'nym. Do sih por
obmanyvat' menya bylo legche, chem v nosu kovyryat'!
     Velikij  CHernyj  sklonil golovu na  bok i  posmotrel  na  Valentina  so
strannoj iskroj v glazah:
     - Poprobuj, - skazal on golosom, v kotorom yavstvenno skvozila nasmeshka.
- Ubej ego! A zaodno ubej i menya - ne bojsya, na eto u tebya hvatit sily. Byt'
mozhet togda, nakonec, ty najdesh' vremya, chtoby nemnogo podumat'.
     Valentin  pomorshchilsya. On ponyal,  chto ne risknet vypustit' v  stenu svoe
naskoro sleplennoe zaklyat'e. Dopustim, Velikij  CHernyj vret, a  esli net?  V
konce koncov, esli by Zamok emu podchinyalsya, zachem ves' etot spektakl'?!
     Ladno, reshil Valentin. Poslushayu, chto on skazhet.
     - Podumat' o chem? - sprosil on.
     Velikij CHernyj vskinul golovu:
     -  Ty  govoril  s Rozenblyumom i dazhe ne  zametil, chto on  nahoditsya pod
prinuzhdayushchim  zaklyat'em, - zagovoril on obvinyayushche. - Ty sam  otdal  emu  moe
pristanishche. YA pytalsya predupredit' tebya, no ty ne ponyal. Rozenblyum pryamo pri
tebe oplel butylku set'yu sderzhivayushchih zaklyatij. Ty ne zametil. Kogda dveri v
zal otvorilis', Rozenblyum pospeshil dostavit' menya v zal doprosov. No i togda
tvoe vnimanie bylo  otvlecheno na  nichtozhnyh zombi. Ty otdal  menya vragam, ne
zadumavshis' dazhe na mgnovenie. I teper', kogda ty  uzhe obmanut, ty smeesh' ne
verit' mne. Mne, davshemu klyatvu, silu kotoroj ty videl sobstvennymi glazami!
     Valentin zahlopal etimi samymi glazami.
     On uzhe znal, chto byl obmanut - no chtoby stol'ko raz podryad?!
     -  Ty snyal  s  moih  slug zaklyat'e obshchej  sud'by,  - prodolzhal obvinyat'
Velikij CHernyj, - ne  udosuzhivshis' dazhe uznat' ih kak  sleduet. Ty ne prosto
slishkom doverchiv. Ty ne dumaesh'!
     Valentin razvel  rukami. Da ya tol'ko i delayu, chto dumayu, podumal on. No
v to zhe vremya Velikij  CHernyj  prav - menya na  kazhdom shagu obmanyvayut, i chem
dal'she, tem kruche. Znachit, ya ne o tom dumayu?
     -  Nu  tak kakogo  cherta?  -  burknul Valentin, obrashchayas' ne  stol'ko k
Velikomu  CHernomu, skol'ko  k  samomu  sebe.  -  Ne  moe  eto delo,  intrigi
plesti...
     - Teper' - tvoe,  -  otrezal Velikij  CHernyj. - S segodnyashnego  dnya  ty
prinadlezhish' T'me.
     Valentin vozmushchenno fyrknul. Vot uzh ne nado na menya sobak veshat'!
     - Da ne prinadlezhu ya nikakoj T'me! - voskliknul on. - YA prosto ne  mogu
eto tak brosit'!
     Velikij CHernyj medlenno kivnul.
     - YA ne znayu eshche, kak  imenno ty unichtozhil Gabrielya Serogo, -  skazal on
tiho.  - No chelovek, hot' raz sovershivshij takoe, obrashchaet  na  sebya vnimanie
vysshih  sil. T'ma uzhe polozhila svoyu ruku na tvoe plecho. Hochesh' ty etogo  ili
net, no ty uzhe nikogda ne smozhesh' brosit' "eto".
     On  pripodnyal ruki,  ukazyvaya  na okruzhavshie  ih s Valentinom  kamennye
svody.
     Valentin, osharashennyj stol'  masshtabnym  naezdom, dazhe  ne nashelsya, chto
otvetit'.
     -  Hochesh'  ty  ili net, - povtoril  Velikij CHernyj,  - ty dolzhen budesh'
nauchit'sya  dumat',  chtoby  pobezhdat'.  Potomu chto  teper' ty uzhe  ne smozhesh'
prostit' sebe porazheniya.
     Gospodi, podumal Valentin, vo chto zhe eto ya vlip?!
     On  vsem telom  oshchushchal pravotu  tol'ko chto skazannyh slov. S  kakih por
dela Poberezh'ya stali moimi lichnymi delami? Valentin pokachal golovoj.
     Stali, i vse tut.
     Velikij  CHernyj znal eto ran'she, chem ya  sam, dogadalsya Valentin. Imenno
potomu on i dal svoyu strannuyu klyatvu.
     - Nu horosho, - vydavil Valentin, soznavaya, chto vremeni na santimenty ne
ostalos'. - Tak chto zhe mne teper' delat'?
     - Dumat', -  Velikij CHernyj dlya  vyrazitel'nosti zapustil  ruku sebe  v
golovu i poshevelil tam pal'cami.  - Sejchas ya rasskazhu tebe,  chto proizoshlo s
teh por, kak my  rasstalis', i kogda ya zakonchu rasskaz, ty budesh' znat', chto
delat' dal'she.
     Ah da, vspomnil Valentin. Ved'  Rozenblyum  dostavil ego dlya  doprosa! K
komu?
     - V zale doprosov nahodilsya chelovek, obraz kotorogo ya uzhe videl v tvoem
dome,  -  nachal  rasskaz Velikij  CHernyj.  - On  nazval  sebya  master Zang i
zagovoril so mnoj, kak esli by my byli znakomy.
     Aga, otmetil  Valentin.  Znachit,  Zang vse-taki  sgovorilsya  s  Ne-Dzho!
Poskol'ku sam Velikij  CHernyj  etogo  ne pomnit,  vse  proizoshlo v poslednie
gody. Mozhet byt', dazhe v poslednie mesyacy.
     - Rozenblyum  ob®yasnil emu, chto ya  poteryal pamyat', -  prodolzhil  Velikij
CHernyj. -  Master Zang vyglyadel  rasstroennym. Rozenblyum poklonilsya emu, kak
gospodinu - on byl pod dejstviem zaklinaniya, pohozhego na to, chto my pobedili
u tebya doma, - i poprosil razresheniya nachat' ritual.  On raz®yal menya na chasti
i  vdul v golovu masteru Zangu,  tak, chto Zamok  prinyal  nas dvoih za odnogo
cheloveka. Potom etot chelovek prikazal Zamku pomestit' tebya v Zal Bez Vyhoda.
     Valentin coknul yazykom. Umen Rozenblyum, nichego ne  skazhesh'.  No i Zamok
horosh - kak zhe eto on svoego hozyaina uznaet? Po soderzhimomu golovy?
     -  Postoj,  -  perebil on Velikogo  CHernogo.  - Ob®yasni mne,  kak Zamok
otlichaet svoego hozyaina ot prochih lyudej?
     - On  otlichaet menya,  - otvetil, podnimaya  golovu,  Velikij CHernyj. - YA
chasto menyal svoj oblik, i sdelal tak, chtoby Zamok povinovalsya mne nezavisimo
ot vneshnosti i obraza mysli. YA ne mog znat', chto smerten!
     - Tak znachit, - soobrazil Valentin, - Zamok vse eto vremya prinimal menya
za tebya?
     - A potom, - podtverdil Velikij CHernyj, -  on  prinimal za menya mastera
Zanga.
     Valentin tryahnul golovoj.
     - Nichego ne ponimayu,  - probormotal on.  - A ty sam? Razve ty ne bol'she
pohozh na sebya, chem my s Zangom? Pochemu Zamok tebe ne podchinyaetsya?!
     Velikij CHernyj izdal zvuk, pohozhij na sdavlennyj smeh.
     - Posmotri na menya, - proiznes on gluho. - Razve ya - chelovek?!
     A  ved'  i verno, soobrazil Valentin. Kazhetsya,  on prav.  Zamok, dolzhno
byt', schitaet ego duhom ili demonom.
     - Horosho, - kivnul Valentin. - CHto bylo dal'she?
     YA zdes'  minut sorok smertel'nye zaklinaniya pridumyval, prikinul on. Za
eto vremya mnogo chego mozhno bylo navorotit'!
     -  Rozenblyum vypustil menya iz golovy Zanga i vernul moyu  celostnost', -
Velikij CHernyj snova opustil  golovu.  - Master  Zang popytalsya  nalozhit' na
menya svoi  zaklinaniya.  YA dvazhdy  videl ih v dejstvii i  sumel  pritvorit'sya
okoldovannym. Master Zang poveril moemu pritvorstvu  i prikazal rasskazat' o
bor'be s Gabrielem Serym. YA rasskazyval podrobno, starayas' vyigrat' vremya. -
On posmotrel  na  Valentina  i vnezapno kachnul  golovoj  vlevo. - Vot primer
togo, chto znachit dumat', - skazal on nazidatel'no. - YA znal, chto ty,  Faler,
- chelovek T'my. I ya ponyal, chto ochen' skoro  ty sdelaesh' chto-to, chego ne zhdut
ni master Zang,  ni Rozenblyum. Mne ostavalos' lish'  zhdat' i byt'  gotovym. YA
sdelal vse, kak bylo nuzhno.  Kogda Zamok nachal shodit' s uma, ya prosochilsya v
otkryvshiesya zazory i prishel k tebe.
     - Otchego zhe Rozenblyum tebya ne zaderzhal? - pointeresovalsya Valentin.
     - YA udaril pervym,  - pozhal plechami Velikij  CHernyj. -  Nikogda  nel'zya
nedoocenivat' velikogo maga. Pust' dazhe on mertv.
     |to nado budet zapomnit', podumal Valentin.
     - Ponyatno, -  skazal on. - Znachit, teper' Zang uzhe ne mozhet komandovat'
Zamkom. No zato prespokojno mozhet komandovat' Rozenblyumom, tolpami  zombi i,
pozhaluj, vsemi moimi zdeshnimi priyatelyami.
     - Ty vse ponyal, - kivnul Velikij CHernyj.
     - I chto zhe teper' budet delat' master Zang? - pointeresovalsya Valentin.
     - Dumaj, - Velikij CHernyj pozhal plechami. - |togo mne znat' ne dano.
     Valentin usmehnulsya:
     -  Tut i dumat'  nechego. Tebya  on budet razyskivat'! - Valentin na  mig
szhal  guby.  -  A  vot  ot  menya  on  postaraetsya  izbavit'sya...  i  ya  dazhe
dogadyvayus', kakim obrazom. - Slozhiv  dva i dva, Valentin  bukval'no vypalil
svoj  vopros, -  Velikij CHernyj!  Gde  my sejchas nahodimsya?  Derzhu pari,  ne
sovsem tam zhe, gde byl Zal Bez Vyhoda!
     - V sotne shagov  k zapadu, - kivnul Velikij CHernyj.  - Hvala  Emayu,  ty
nakonec nachal dumat'!
     Otlichno, podumal Valentin. Dazhe esli  Zang zalozhil  menya Sanchesu,  tomu
dostanetsya  tol'ko  kamen'.  Pohozhe,  u  nas  est'  shans  zaderzhat'sya  zdes'
podol'she!
     On shvatilsya za palec i poter token-ring Donovana.
     Anglichanin otozvalsya mgnovenno, budto tol'ko etogo i zhdal.
     - U  vas  eshche  vosem'  minut, SHeller, - probasil  on,  edva ustanovilsya
kontakt.
     - Majlz, - skazal Valentin, - vy mozhete okazat' mne odnu uslugu?
     - Kakuyu imenno?
     - Dajte mne eshche chas.
     Kol'co ideal'no vosproizvelo protyazhnyj svist, izdannyj Donovanom.
     - A vy ne boites', gm, - Donovan zamyalsya, - vnezapnoj smerti?
     - Majlz,  - Valentin ponizil  golos. - Pomnite, my  govorili o doverii?
Tak vot, eto tot samyj sluchaj. Mne ochen' nuzhen etot chas.
     - Doverie, - ponimayushche proiznes Donovan. - V nashem sluchae ono oznachaet,
chto ya  veryu v  vashu sposobnost'  vyzhit'.  Vasha vzyala  -  veryu.  - On korotko
rassmeyalsya. - No skazhite hotya by, chto vy sobiraetes' delat'.
     Valentin  slegka  zamyalsya s otvetom.  Snova  Zamok zahvatyvat'?  Druzej
osvobozhdat'?
     - YA hochu ponyat', zachem Zangu ponadobilsya Ne-Dzho, -  nakonec probormotal
on.
     Da, imenno eto i derzhit menya v  Zamke, podumal on.  CHego zhe takogo zhdal
on ot Velikogo  CHernogo? CHto moglo perevesit' poteryu  dolzhnosti, izgnanie iz
|bo, ne  govorya  uzhe  o gibeli millionov  zhitelej Poberezh'ya? Valentin tol'ko
sejchas osoznal, naskol'ko zhe  on dalek ot ponimaniya sil'nyh mira sego - dazhe
takih  ne slishkom  sil'nyh,  kak Zang.  Velikomu CHernomu budet chemu  pouchit'
svoego gospodina...
     - Voobshche govorya, - posle  dolgoj pauzy proiznes Donovan, -  ya tozhe hochu
eto ponyat'. No, kak vy pomnite, sushchestvuet eshche odin sposob eto uznat'. Menee
riskovannyj i bolee nadezhnyj.
     - Vot i otlichno,  - zaklyuchil Valentin, soobraziv,  chto Donovan namekaet
na Obruch. - Potom sverim rezul'taty. Itak, chas v moem rasporyazhenii?
     - CHas i chetyre minuty, - podtverdil Donovan, preryvaya kontakt.
     Valentin  dovol'no uhmyl'nulsya i posmotrel na Velikogo CHernogo. Velikij
mag  kak  budto  umen'shilsya  v razmerah;  nadmennosti v ego  oblike  zametno
poubavilos'. Velikij CHernyj ne slyshal ni slova iz sostoyavshegosya razgovora, i
eto yavno prishlos' emu ne po vkusu.
     -  Master Zang  govoril  chto-nibud' o  svoih dal'nejshih  namereniyah?  -
sprosil ego Valentin.
     Velikij CHernyj slozhil ladoni vmeste i nahmuril lob.
     -  Dva..  Net,  tri  nameka, -  probormotal on  sekundu spustya.  -  Ego
interesovalo, kak  ya sobirayus' unichtozhit' Izbrannogo,  ved' eto  nevozmozhno.
CHuzhimi rukami, otvetil ya, rukami drugogo Izbrannogo. On dolgo ne mog ponyat',
kak etogo dobit'sya. Vidimo, zaklyat'ya, kotorymi on podchinyaet, ne dejstvuyut na
Izbrannyh.  YA  vynuzhden  byl solgat'  - inache  by  on ponyal,  chto  ya  tol'ko
pritvoryayus' okoldovannym. YA skazal,  chto sobiralsya splesti bolee effektivnye
zaklinaniya.
     - Kstati, ty ih i sozdal, - napomnil  Valentin. - Bolee togo, ty sozdal
amulet, s pomoshch'yu kotorogo imi mog vospol'zovat'sya drugoj chelovek!
     - Da,  ya  znal, chto eto vozmozhno, - kivnul Velikij CHernyj. - No  master
Zang  podumal, chto znaniya eti  uteryany vmeste  s moej  pamyat'yu.  On vyglyadel
ochen'  rasstroennym.  Master  Zang  dazhe proiznes  neskol'ko  slov,  kotorye
prednaznachalis'  ne  mne:  "Neuzheli On dogadalsya... I v  samom dele,  chuzhimi
rukami". Imenno v etot  moment ya pochuvstvoval, chto Zamok bol'she ne slushaetsya
nich'ih prikazov.
     Valentin  pokachal  golovoj.  Nu  horosho, Zanga  interesovala  bor'ba  s
tal'menami. No v takom sluchae, otchego  on privyazalsya imenno k Ne-Dzho?!  CHem,
naprimer, ya huzhe? I kto takoj On?
     -  I  chto zhe  vse  eto znachit? - sprosil  Valentin, nedoumevaya. Velikij
CHernyj master intrig, pust' sam i ob®yasnyaet.
     - Master Zang iskal vo mne mogushchestvennogo soyuznika, - poyasnil  Velikij
CHernyj,  - a nashel poluzhivogo  maga, zabyvshego  svoe  iskusstvo. V poslednej
fraze  on yavno  imel v vidu  svoego protivnika, protiv  kotorogo ne reshaetsya
vystupit' v odinochku. CHuzhimi rukami - vozmozhno,  eto  namek na moe ubijstvo.
Vryad li Zang hotel imet' v soyuznikah kogo-nibud' iz Izbrannyh.
     Valentin coknul yazykom. Uzh  ne  tot li eto On, chto mne monety podsunul?
Pereodevshis' Rejlisom? Na kogo zhe eto Zang zuby tochit?
     I  eshche, s chego eto  on tak rasstroilsya? Nu horosho, u  Velikogo  CHernogo
pamyat' otshiblo; no chto zhe meshaet Zangu sgovorit'sya s Velikim SHellerom?!
     Valentin snova pokachal golovoj. Uznat' eto mozhno tol'ko u samogo Zanga.
     - Nu ladno,  Bog emu sud'ya, - mahnul Valentin  rukoj.  -  CHto nam luchshe
sdelat' snachala - vybrat'sya otsyuda ili vosstanovit' Zamok?
     - Dumaj, -  otozvalsya  Velikij CHernyj, s gotovnost'yu  skreshchivaya ruki na
grudi.
     Valentin chut' ne plyunul s dosady.
     Potom, vprochem,  blagorazumie vzyalo  svoe.  V  konce koncov,  luchshe  uzh
narvat'sya na  nasmeshku Velikogo CHernogo,  chem poluchit' po bashke vsej  massoj
Zamka. CHto budet, esli sejchas Zamok vylechit'?
     Valentin usmehnulsya. Izvestno chto - Zang opyat' ego hozyainom stanet!
     - Pozhaluj, - skazal on, s  lyubopytstvom poglyadyvaya na Velikogo CHernogo,
- nam luchshe snachala pobesedovat' s masterom Zangom.
     Velikij CHernyj naklonil golovu nabok:
     - No kak? Kak ty sobiraesh'sya vybrat'sya iz etogo podzemel'ya?
     Valentin usmehnulsya eshche shire:
     - Est'  dva  varianta, -  skazal  on, podmigivaya  Velikomu  CHernomu.  -
Hitrost'yu. I siloj!
     Voobshche-to  Valentin  chetko  predstavlyal  sebe  tol'ko  vtoroj  variant.
Ustanovit'   "kozu"  na  postoyanku  i  drobit'  kamen',  pol'zuyas'  ego   zhe
sobstvennoj magiej.  CHem sil'nee  Zamok budet pytat'sya  vosstanovit'sya,  tem
bol'shej  energiej mozhno  budet  pozhivit'sya, eto Valentin  ponyal  eshche polchasa
nazad. V  bezumnom sostoyanii Zamok  skoree vsego ne  sumeet  otrabotat' vsej
svoej massoj moe prodvizhenie vverh. Nu, a po chasti "sila est' - uma ne nado"
ya davno chempion Poberezh'ya...
     Hitrost'  zhe  Valentin pridumal vot kakuyu: izlozhit' etot plan  Velikomu
CHernomu  i  predlozhit' tomu pridumat' chto-nibud' drugoe.  Zaodno i poglyadim,
naskol'ko velik etot samyj CHernyj.
     - Siloj? - Glaza Velikogo CHernogo s novoj siloj vspyhnuli zelen'yu. - Ty
otvazhish'sya brosit' vyzov samomu Zamku?!
     Valentin prenebrezhitel'no pozhal plechami:
     - Pochemu by i net?
     Velikij  CHernyj skrestil  ruki  na  grudi  i  pristal'no  posmotrel  na
Valentina.
     -  Ty  znaesh' menya kak Velikogo CHernogo, - proiznes on golosom, kotorym
nekogda daval klyatvu vernosti. - Mnogie desyatiletiya  ya byl  sil'nejshim magom
Poberezh'ya. No dazhe ya ne smog by odolet' magiyu Zamka.
     - Zamok sejchas v nevazhnoj forme, - zametil Valentin.
     - Kto  ty, nazyvayushchij sebya  Falerom?  - probormotal  Velikij CHernyj.  -
Neuzheli velikih magov bylo vosem'? Ili ya uzhe znal tebya - pod drugim imenem?
     I chto  etim  magam  v imeni,  podumal Valentin.  Pomnitsya,  Seryj pered
smert'yu tozhe doiskivalsya, kto zh eto ego ubivaet. I sil'no emu polegchalo?
     - |to vryad li, - otvetil on Velikomu CHernomu. - YA vovse ne velikij mag,
mne prosto nuzhno s Zangom pogovorit'. Tak chto pryach'sya-ka mne za spinu: budet
pyl'no!



     Neuzheli ty ne slyshish'
     muzyki vystrelov s toj storony?

     "Veer" v odin sloj, v forme veretena; "koza" na pravoj ruke, "perchatka"
na  levoj.  Glaza  poluprikryty  - vse zhe  nuzhno  posmatrivat',  kuda b'esh'.
Revushchaya energiya v tele - s teh por kak Zamok soshel s uma, ego magiya pleshchetsya
nikem ne vostrebovannoj. Nu a teper' - udar!
     I  skrezhet, i grohot,  i zhar, ognem vspyhivayushchij v infrakrasnom zrenii.
Udar za udarom, sokrushayushchij stenu na dobryj desyatok metrov; ryvok za ryvkom,
razdirayushchij treshchiny, vykovyrivayushchij kamennye glyby v desyatki tonn vesom.
     Valentin  rvalsya vverh,  kak  zarozhdayushchijsya vulkan.  On chuvstvoval, kak
Zamok  reflektorno  pytaetsya  narastit'  kamennyj sloj, no na  kazhduyu  takuyu
popytku  sledoval  novyj  udar, gorazdo sil'nee  predydushchego. Velikij CHernyj
poslushno skryvalsya za spinoj, rastekshis' edva zametnym sloem po kombinezonu.
     Valentin rubil  i  rval, otvlekayas' lish' na to,  chtoby uplotnit'  grudu
kamnej  pod nogami. Ego napolnyalo ostroe  naslazhdenie bitvoj. Posle stol'kih
chasov besplodnyh  razmyshlenij eto kazalos' chudom - srazhat'sya  licom k licu s
nastoyashchim protivnikom, kotorogo mozhno krushit' s polnym soznaniem sobstvennoj
pravoty. I chudo eto bylo real'nym.
     Udary  stanovilis' vse sil'nee i sil'nee. Valentinu kazalos' - a  mozhet
byt', tak ono  i  bylo, - chto  vsya skala vokrug  raskachivaetsya i stonet  pod
naporom neveroyatnoj, nevozmozhnoj sily,  rvushchejsya  iz-pod nee na volyu.  Zamok
uzhe  pochti  ne soprotivlyalsya  - pohozhe, v  sozdavshie ego zaklyat'ya  okazalas'
vpletena  i  nitochka  samosohraneniya.  Valentin rashodoval  bushuyushchuyu  v  nem
energiyu ne zhaleya, splecha,  opasayas' tol'ko odnogo  - chto vot sejchas kamennyj
potolok nad golovoj prorvetsya, i ocherednoj udar pridetsya v pustotu.
     Na  meste  Zamka,  podumal on  otstranenno,  ya by uzhe ponyal,  kto zdes'
Hozyain.
     Golos Velikogo CHernogo ele slyshnym piskom pronik v ushi.
     - Ostanovis'! - izo vseh sil vopil velikij mag. - Ostanovis'!
     Valentin ne  bez truda  zastavil sebya  ostanovit'sya.  Grohot rushashchegosya
potolka stih tol'ko cherez neskol'ko sekund.
     - CHto sluchilos'?
     - Ty u samogo nizhnego yarusa, -  ob®yasnil Velikij  CHernyj. - V  dvadcati
shagah kverhu prohodit kol'cevaya shtol'nya, soedinennaya s glavnym kolodcem.  Ty
mog by proskochit' ee, esli by ne ostanovilsya.
     Valentin  perevel duh. Magicheskij  vihr',  bushevavshij v tele,  ne zhelal
utihat'; hotelos' bit' i krushit', vse dal'she i dal'she, poka  est' kamen' nad
golovoj  i sila v  izognutyh zaklyat'yami pal'cah. Valentin  s ogromnym trudom
uderzhalsya ot ocherednogo udara.
     Kontroliruya kazhdoe dvizhenie, on  chut'-chut' poshevelil  pal'cami. Potolok
poshel treshchinami; mgnoveniem  pozzhe vniz poleteli oblomki.  Valentin kivnul i
povtoril popytku, starayas' dejstvovat' kak mozhno medlennee. Nedavnee bezumie
gotovo bylo vernut'sya v lyuboj moment.
     Kogda  ocherednaya glyba vdavilas' v potolok i ischezla, vmesto togo chtoby
upast' Valentinu na golovu, on ponyal, chto nakonec prorvalsya.
     Ponyal eto i Velikij CHernyj.
     - Ty sdelal eto, - skazal  on,  yazykom serogo tumana  vysovyvayas' iz-za
plecha. - Ty pobedil Zamok. T'ma ne prosto kosnulas' tebya; ona stoit za tvoej
spinoj!
     - Poka chto ya vizhu tam tol'ko tebya, - ogryznulsya Valentin.
     Tumannye nameki Velikogo CHernogo dejstvovali emu na nervy. K sozhaleniyu,
ot  vseh   etih  brednej  nel'zya  bylo  prosto  otmahnut'sya:  prorochestva  i
bozhestvennye  otkroveniya  byli na  Poberezh'e tak  zhe  real'ny,  kak i  samaya
banal'naya magiya. No kakoj  mne prok  v etoj T'me, kotoraya stoit  za spinoj?!
Valentin  fyrknul.  Uzh  luchshe by  on  opoznal vo  mne  kogo-nibud'  iz  Pyati
Proklyatyh!  Po  krajnej  mere,   ta  legenda   soderzhala  ves'ma  konkretnye
rekomendacii...
     - I kuda zhe teper'? - sprosil  Valentin, oglyadyvayas' po storonam. Zamok
bol'she  ne podskazyval,  kuda  nuzhno  idti. -  Gde nahoditsya  etot  tvoj zal
doprosov?
     Velikij  CHernyj  nakonec  polnost'yu  vypolz  iz-za  spiny  Valentina  i
skondensirovalsya  v  chernyj  shar  razmerom s yabloko. V takom szhatom  vide on
napominal   kusok  raskalennogo  obsidiana,  okruzhennogo  drozhashchim  ot  zhara
vozduhom. Povisnuv v  dvuh  shagah  vperedi  Valentina, velikij mag zahripel,
slovno otkashlivayas', i tol'ko potom zagovoril.
     -  Mastera Zanga bol'she  net  v  zale  doprosov,  - vozvestil  on. - On
skrylsya v samom bezopasnom meste Zamka - v tronnom zale.
     - Otkuda ty znaesh'? - s podozreniem sprosil Valentin.
     -  Dumaj!  - progremel Velikij CHernyj. Valentin  podobral pal'cy,  edva
sderzhivaya zhelanie razmazat' svoego sputnika po stene. Odnako na etot raz tot
snizoshel  do ob®yasnenij. - Master  Zang  ishchet soyuznika. YA ne  gozhus'  na etu
rol',  ya poteryal pamyat' i bol'shuyu chast' svoej Sily. No  kogda Zamok perestal
podchinyat'sya masteru Zangu, on ponyal,  chto zdes' est' eshche kto-to. Kto-to, kto
podchinil sebe Zamok i vypustil menya na svobodu. Kto-to, kto sil'nee menya.
     - To est' ya? - utochnil Valentin.
     Po chernomu sharu prokatilas' melkaya ryab'.
     - Zang ne znaet, kto eto, - otvetil Velikij CHernyj. - No emu i ne nuzhno
znat'. On  razoshlet  podvlastnyh  emu slug i  zombi po  vsemu  zamku,  chtoby
proverit'  silu novogo  soyuznika,  a  sam spryachetsya v  tronnom  zale, gotovya
ocherednye lovushki. I  kogda novyj Hozyain vojdet tuda,  chtoby pokarat' Zanga,
tot vstretit ego vo vseoruzhii.
     S uma sojti, podumal Valentin. Govorit, kak  pishet.  I  zachem  Velikomu
CHernomu nuzhen byl Hayam? Von on kakie istorii sochinyat' umeet!
     Odnako  istoriya Velikogo  CHernogo byla ves'ma pravdopodobna. Zang,  bez
kolebanij reshivshijsya na gipnoataku i zahvat zalozhnikov, vryad  li ostanovilsya
by na polputi. Valentin vzdohnul:  Velikij  CHernyj, kak obychno, kuda bystree
razobralsya v situacii. Eshche nemnogo, i ya privyknu rabotat' s naparnikom.
     Valentin edva ne  provoronil moment, kogda Velikij CHernyj poletel vlevo
po  koridoru.  CHertyhnuvshis', Valentin zaspeshil sledom.  Orat'  "stoj" on ne
stal - i tak vse bylo yasno. Skoree v tronnyj zal!
     CHerez  kakuyu-to  sotnyu  metrov Valentin  uslyshal vperedi  gluhoj rokot.
Probezhav eshche metrov pyat'desyat, on ponyal, chto eto. Ta samaya podzemnaya reka, o
kotoroj govoril Hayam;  i sudya po zapolnivshemu koridor grohotu, reka eta byla
pod  stat' samomu  Lejru. Gul stoyal takoj,  chto Valentin dazhe zasomnevalsya -
stoit li sledovat' za Velikim CHernym? Mozhno li tam voobshche projti?
     Odnako  Velikij CHernyj letel sebe vpered, i Valentin vnov'  postesnyalsya
krichat' emu v spinu.  Poslednie metry pered kolodcem on shel skvoz' visyashchuyu v
vozduhe moros'; seryj moh, ustilavshij pol, hlyupal pod nogami.
     Protiv  ozhidaniya, koridor vyvel ego ne  k samomu beregu. Podzemnaya reka
revela dvumya  yarusami  nizhe,  u  samogo  nachala vintovoj  galerei.  Valentin
razglyadel mesto, gde temnye strui edva ne vypleskivalis' na pologij bereg, i
glazam svoim ne poveril: tam raspolagalsya dobryj desyatok lodok!
     Pri  odnom  vzglyade na revushchuyu  vodu  Valentinu  stalo durno. On podnyal
glaza vverh, razyskivaya Velikogo CHernogo. Tot visel v vozduhe, molcha ozhidaya,
kogda zhe Valentin soizvolit prodolzhit' put'. Dolzhno byt', on ponimal chuvstva
cheloveka, vpervye uvidevshego etot koshmar.
     - Skol'ko  yarusov? - korotko sprosil Valentin. CHtoby perekrichat' grohot
vody, on bez kolebanij pustil v hod magiyu. Velikogo CHernogo azh tryahnulo, a u
Valentina zalozhilo ushi.
     CHernyj  shar medlenno izmenil formu,  prevrativshis' v ieroglif "solnce",
oznachavshij na shertorskom eshche  i chislo  desyat'.  Mignul korotkoj  vspyshkoj, a
potom stal ieroglifom "vlast'", pohozhim na rimskuyu cifru "pyat'". Pyatnadcat',
soobrazil Valentin. Tronnyj zal v samom verhu, my  sejchas na tret'em. Nu chto
zh, pobezhali.
     Velikij  CHernyj,  opyat' zhe ne govorya - tochnee, ne pokazyvaya - ni slova,
rezvo  poletel vverh.  K schast'yu, u nego  hvatilo  takta  derzhat'sya vintovoj
galerei. Valentin  ne oshchushchal ni malejshego zhelaniya uprazhnyat'sya v podtyagivanii
"perchatkoj" nad propast'yu.
     Tremya  yarusami  vyshe  gul  podzemnoj reki stal  edva slyshen, i  Velikij
CHernyj nakonec zagovoril:
     -  Prigotov'sya,  - v golose  ego  poslyshalis'  neznakomye intonacii.  -
Vperedi zasada!
     - Kakaya eshche zasada?! - vozmutilsya Valentin. - Na kogo?!
     Neuzheli  Zang nastol'ko  spyatil, podumal  on, chtoby sledovat'  vydumkam
Velikogo CHernogo?
     A pochemu by i net?
     - Tri  cheloveka,  -  korotko  proiznes Velikij CHernyj.  -  Magi. I  eshche
neskol'ko desyatkov  zombi.  -  On sdelal pauzu, prekrativ dvizhenie vpered. -
Dvumya yarusami vyshe. Nas poka ne pochuvstvovali.
     - Tozhe mne, magi, - hmyknul Valentin.
     - Dva metra i master, - dolozhil Velikij CHernyj.
     Valentin vnezapno soobrazil,  chto ego  sputniku nravitsya  proishodyashchee.
Strannaya intonaciya v ego golose oznachala obyknovennoe predvkushenie bitvy.
     Nu, eshche by, skazal sebe Valentin. |to zhe i ego zamok tozhe.
     On usmehnulsya poslednej formulirovke. Da uzh, nezavidna sud'ba  mertvogo
maga...
     - Ih  nel'zya nedoocenivat',  -  prodolzhal mezhdu tem mertvyj mag.  -  Ty
strannyj mag, tvoya Sila nezametna do samogo  poslednego momenta. To, chto oni
nas ne chuvstvuyut, eshche ne znachit, chto oni slabee.
     Valentin vtyanul golovu v plechi. A ved' SHkatulka-to otrabotala svoe. Tak
i ubit' mogut...
     On  osoznal, chto delaet,  lish'  zakonchiv  ustanovku  zashchitnogo  kokona.
Teper' ego okruzhali fioletovye iskry; Velikij CHernyj ni na mig ne zaderzhalsya
s kommentariem:
     - Oni tebya zametili! Sejchas napadut!
     Valentin  morgnut'  ne  uspel,  kak  Velikij  CHernyj  ischez v blizhajshem
koridore. I  v tu  zhe sekundu sverhu  obrushilis' faerboly. Dva  malen'kih, a
tretij, pobol'she, pryamo v golovu.
     |nergiya, vmig  zapolnivshaya telo,  ispugala dazhe  samogo  Valentina.  On
nichego ne stal menyat' v otrepetirovannom za poslednie polchasa scenarii. Udar
- i ryvok.
     Dva tela s voplyami proneslis' nad  bezdnoj i ruhnuli k nogam Valentina.
Tretij mag, napolovinu perevalivshis' cherez tresnuvshie perila, sumel ogradit'
sebya  magicheskim  pologom.  Valentin  kraem  glaza  otmetil kostlyavye  ruki,
uhvativshie ego za odezhdu.
     I vpryam' zombi.
     On udelil polsekundy  dvum  poverzhennym, szhav levuyu  ruku v "apel'sin".
Ushiby  i sotryasenie mozga, nichego strashnogo.  Kazhetsya, ya  ih znayu,  vspomnil
Valentin svoi podvigi v komnatah uchenikov. Tol'ko faerbol i vyuchili...
     Mag naverhu opravilsya ot  shoka i  snova udaril - na  etot raz po  samoj
galeree. Vzmetnulis' kamennye bryzgi; granitnaya plita pod nogami u Valentina
drognula i zaskol'zila v propast'.
     Ochen' milo, otstranenno podumal Valentin. Oni mne ves' zamok razlomayut.
     Refleksy srabotali sami - nefritovye kol'ca chto-to da znachat.  Valentin
ne  stal tratit' sily na  zashchitu.  On prosto ohvatil  "perchatkoj" vrazheskogo
maga vmeste s ego pologom i horoshen'ko stuknul ob stenu.
     Granitnaya plita s grohotom obrushilas' vniz; Valentina potashchilo  sledom,
no "perchatka"  prochno svyazyvala ego s  uzhe  oglushennym protivnikom. Vmeste s
raspavshimsya na otdel'nye  ploskosti  pologom maga  protashchilo  po  galeree  i
plotno vbilo  mezhdu  dvumya kolonnami  ograzhdeniya.  Valentin v odno mgnovenie
podtyanulsya na celyj yarus i vstal ryadom, peremahnuv cherez perila.
     Lezhashchij u ego nog chelovek okazalsya zhenshchinoj. Valentin pomorshchilsya, glyadya
na ee okrovavlennyj rot.
     CHert, ya ne hotel...
     Szhav guby, on  slozhil levuyu  kist'  v "apel'sin". Vse to zhe; sotryasenie
mozga, ushib bedra. I eshche prokushennaya guba. Neudachnoe prizemlenie ob stenu.
     Trenirovannoe telo samo nyrnulo v storonu, izbegaya udara kogtistoj ruki
zombi.
     Net uzh, rebyata, kachnul golovoj Valentin. Vot vas-to ya zhalet' i ne budu.
     Voobshche govorya, ubit' zombi ne tak-to prosto. V ogne ih nuzhno derzhat' ne
men'she  chasa,  pomestiv  v  special'nuyu kletku.  Rubit'  boevym toporom tozhe
mozhno,  esli povezet nanesti  sotnyu-druguyu udarov, i pri etom ne vlyapat'sya v
ih znamenityj yad.
     No Valentin chuvstvoval v sebe moshch' tysyachi boevyh toporov.
     Kak vsegda, ideya  neskol'ko modernizirovat' "kozu" poyavilas' sovershenno
neozhidanno. V  otlichie ot obychnogo zaklyat'ya,  eta ee modifikaciya udarila  po
zombi ne vsej ploskost'yu, a neskol'kimi sotnyami ostryh granej.  Zombi v odno
mgnovenie prevratilis' v pravil'no narezannye kuski mertvoj ploti, letyashchie k
stenam.
     Valentin  sudorozhno  vydohnul  vozduh,  bukval'no  vydavlivaya  iz  tela
klokochushchuyu  energiyu.  CHert,  nel'zya  zhe   tak,  mel'knula   mysl'.   CHto  za
demonstraciyu sily ya tut ustroil?
     - Ty  silen, no  ne umen,  -  konstatiroval Velikij CHernyj, podletaya  k
Valentinu. - Ty rastratil tak mnogo sil...
     - YA zametil, - ogryznulsya Valentin.
     On  chuvstvoval  sebya  dostatochno  skverno.  Vse  telo  drozhalo,  trebuya
nemedlennyh dejstvij - i zhelatel'no s krovoprolitiyami - a v golove krutilas'
odna i ta zhe mysl'. YA zhe chut' ne ubil etih neschastnyh...
     -  ... no tak nikogo i ne ubil!  -  zakonchil svoe vyskazyvanie  Velikij
CHernyj.
     Valentin podnyal golovu. Obsidianovyj shar byl sovershenno ser'ezen. Bolee
togo, on zhazhdal nauchit' Falera umu-razumu.
     Valentin hriplo rassmeyalsya. Okazyvaetsya, vse moglo byt' gorazdo huzhe.
     -  Otstavit', - skazal on,  kachaya golovoj.  -  YA i ne sobiralsya  nikogo
ubivat'.
     - Ne sobiralsya?! - Velikij CHernyj izmenilsya v cvete.
     - Razumeetsya.  - Valentina  nakonec  otpustilo.  Organizm, privyknuv  k
izbytku magii, nachal  potihon'ku vosstanavlivat'sya. - |ti neschastnye  prosto
zakoldovany. Mezhdu prochim, eto tvoi ucheniki!
     - |to tvoi ubijcy, Faler! - vozrazil Velikij CHernyj. - Ne bud' ty stol'
silen, eto ty lezhal by zdes' s grimasoj smerti na sozhzhennom lice!
     Kak vyrazhaetsya-to, podumal Valentin.
     - |to ne ubijcy, - vzdohnul on. - |to prosto eshche tri cheloveka, popavshie
pod vlast' mastera Zanga.
     - Ty  ne imeesh' prava shchadit' ih,  -  skazal Velikij CHernyj. - Sejchas ih
bylo  troe, i ty ucelel  lish'  blagodarya  neveroyatnoj  moshchi. Kogda ih  budet
pyatero, ona tebya ne spaset. Tvoya zhalost' ub'et tebya. Vspomni  o svoem dolge,
Faler. Ty ne imeesh' prava umirat'!
     V  chem-to  on  prav, podumal Valentin.  Dejstvitel'no, okazhis'  tut  ne
zombi, a  eshche parochka  magov... Boyus',  im prishlos' by  eshche huzhe,  chem  etoj
neschastnoj. Razve tol'ko vsyu energiyu pustit' na kokon?
     Valentin ottolknulsya ot  peril i pokachal golovoj. CHto  tolku; nel'zya zhe
vechno hodit' pod zashchitoj!  Mne  nuzhno nauchit'sya pobezhdat', ne  ubivaya. I kak
mozhno bystree.
     On  usmehnulsya. Kak zhe, kak zhe. Za desyat' let  ne  nauchilsya, a teper' -
shnelle,   SHeller,  shnelle!  S   drugoj   storony,   mne  eto  vpervye  nuzhno
po-nastoyashchemu.
     Valentin pomassiroval lico, snimaya nakopivshuyusya ustalost'. Itak, chto my
imeem?  Perspektivu  drat'sya  s lyud'mi, podvlastnymi chuzhoj  vole. Ubivat' ih
nehorosho, vyshibat' soznanie - tozhe ne vyhod, nakladno, da i  malo li  chto...
Valentin eshche raz glyanul na lezhashchuyu u ego nog  zhenshchinu.  Tochno, ne vyhod.  Ne
ubivat' ih nado, a raskoldovyvat'.
     Valentin hlopnul sebya po lbu. Kretin! Sokrushitel' sten chugunnoj bashkoj!
YA zhe  eshche v  bol'shom zale zaklinanie identificiroval! To  zhe samoe,  chto i u
menya doma! I Velikogo CHernogo Zang zakoldovyval tochno tak zhe. Pohozhe, drugih
zaklinanij on prosto ne znaet!
     Valentin prisel  na  kortochki, sklonivshis' nad zhenshchinoj-magom.  Prikryl
glaza,  nastroilsya.  Torzhestvuyushche  hlopnul  v  ladoshi  - ono  samoe!  Nda-s,
grazhdanin  nachal'nik  razvedki,  zaklinaniya-to  raznoobrazit' nado. Hotya  by
dlya... e... raznoobraziya.
     -  Ty  hochesh' razrushit'  zaklinanie mastera  Zanga?  -  pointeresovalsya
Velikij CHernyj.
     Valentin molcha kivnul,  prikidyvaya,  s kakoj storony  podstupit'sya.  On
ponyal  nakonec, pochemu Zang  ne  baloval ego  raznoobraziem zaklyatij: odnogo
bylo  vpolne dostatochno.  Ono v  ravnoj  mere dejstvovalo na lyudej, el'fov i
zombi,  tonko  vpletayas'   v  ih  psihiku.  V   zavisimosti  ot  konkretnogo
soderzhaniya, vlozhennogo v obshchuyu strukturu, ono moglo izmenyat' mysli, chuvstva,
emocii, i, bolee togo,  oshchushcheniya,  zvuki  i  zritel'nye  obrazy.  Popav  pod
dejstvie  zaklinaniya,  zhertvy  ostavalis' samimi soboj  -  menyalos' lish'  to
nemnogoe, chto opredelyalo ih povedenie. Byt' mozhet, eta zhenshchina  dumala,  chto
zashchishchaet Hozyaina Falera ot zlogo maga SHaggara Zanga.
     - Mne udalos' protivostoyat' emu, sozdav vtoroe "ya", - prodolzhil Velikij
CHernyj. - No eto ne srabotaet na drugih.
     Valentin  pokosilsya na  svoego ekzoticheskogo  sputnika.  Da uzh,  takomu
vtoroe "ya" sozdat' - raz plyunut'.
     - Mne  nuzhno nemnogo vremeni,  -  skazal Valentin,  podumav.  - Kak tam
ostal'nye ucheniki? Skoro navalyatsya?
     -  YA nikogo ne chuvstvuyu, - otvetil  Velikij CHernyj. -  Zamok bezumen, i
ego obitateli ne mogut razgovarivat'  mezhdu  soboj na rasstoyanii.  Ostal'nye
poka nichego ne znayut.
     - Togda pomolchi nemnogo, - oborval ego Valentin.
     Voobshche-to  etim  nado zanimat'sya  v  spokojnoj  obstanovke,  dumal  on,
prodirayas'  cherez  hitrospleteniya  magicheskih  potokov.   Zarisovyvaya  grafy
reakcij, konfiguriruya  trehmernye modeli, tonik prihlebyvaya, v konce koncov.
Von kak nakrucheno, v tri sloya, chert, ono dazhe slozhnee, chem zaklinanie Zamka!
Vot  uzh ne dumal,  chto Zang  nastol'ko  krut.  Horosho eshche,  chto lomat' -  ne
stroit'.
     Valentin  otkryl glaza i  vyter so  lba vystupivshij  pot. Vlazhno zdes',
podumal on  neozhidanno  dlya sebya, ventilyaciya  ni  k  chertu.  Ili  eto  Zamok
barahlit?
     - Ty dostig zhelaemogo? - sprosil Velikij CHernyj.
     Valentin molcha  kivnul.  Emu udalos' naskoro  slepit'  dva  zaklyat'ya  -
rodstvennyh  tem,  kotorymi  on  chut'  ne  ugrobil  Zamok,  -  i  sejchas  on
razdumyval, stoit li privodit' v chuvstvo kogo-nibud' iz zakoldovannyh magov,
chtoby proverit' ih v  dejstvii. Pozhaluj, ne stoit.  Sotryasenie mozga, poterya
soznaniya -  vse  eto  iskazit  dejstvie zaklyatij. YA vse ravno ne smogu  byt'
uveren, chto oni srabotayut na svezhem protivnike.
     -  Togda  idem,  - korotko  skazal Velikij  CHernyj, ustremlyayas' vpered.
Valentin posledoval za nim, gadaya, kto zhe vse-taki zdes' glavnyj.
     Oni minovali sleduyushchie pyat' yarusov, ne vstretiv nikakogo soprotivleniya.
Velikij CHernyj letel  vse bystree,  da i Valentin,  razogrevshis' i napivshis'
magii Zamka iz okruzhayushchego vozduha, pereshel na beg. On zhazhdal novoj shvatki,
zhazhdal proverit' sostavlennye zaklyat'ya. No drat'sya poka bylo ne s kem.
     Nakonec  Velikij  CHernyj  ostanovilsya,  slovno  naletev  na  steklyannuyu
peregorodku. Valentin edva ne vrezalsya nosom v ego chernyj sharik.
     - CHto takoe? - shepotom sprosil on.
     - Eshche odna zasada, - otvetil velikij mag. - V sleduyushchem koridore. Troe.
     Valentin  oglyadelsya  po  storonam.  Povtoryat'  predydushchij  scenarij  ne
hotelos', i on szhal v kulak levuyu ruku, uzhe raskryvshuyusya "veerom". Vse nuzhno
sdelat'  inache, i prezhde vsego - izbezhat'  zhertv.  Dlya chego  sleduet udarit'
kovarno, iz-za ugla.
     Vot ono, podhodyashchee mesto. Za vystupom skaly.
     - Ty smozhesh' vymanit' ih iz koridora? - sprosil Valentin.
     Velikij CHernyj molcha rasplylsya v vozduhe, stav klubom dyma.  Mgnoveniem
spustya  dym  sgustilsya  v  figuru  cheloveka.  Valentin  pochuvstvoval  slaboe
dunovenie magii i tut zhe metnulsya v ukrytie.
     Velikij  CHernyj poplyl  k koridoru, na  glazah prevrashchayas'  v cheloveka.
Magiya  ego zvuchala uzhe  gromko i yasno, kak  u mastera,  ne schitayushchego nuzhnym
pryatat' svoyu Silu.
     Tri  faerbola  udarili v Velikogo CHernogo,  slivshis'  v  odno  ognennoe
oblako.  Velikij  mag  upal, ot  ego  vmig pochernevshego  tela  povalil  dym.
Valentin s trudom sderzhalsya, chtoby ne zakrichat'. Stop, uspokoil on sebya, eto
zhe mertvyj mag, u nego prosto nechemu goret'! No chert voz'mi, chto eto Zang im
vnushil? Napadat' na pervogo vstrechnogo, i srazu zhe - na porazhenie?
     Iz koridora medlenno, nastorozhenno vyshel  odin iz strelyavshih.  Kazhetsya,
eshche odin uchenik. On osmotrelsya po storonam - Valentin vzhalsya v stenu - zatem
proiznes  neskol'ko  slov.  Valentin   rasslyshal  shagi   -   kazhetsya,  dvoih
ostavshihsya. Pora, ponyal on, vskidyvaya slozhennye v "puchok" pal'cy.
     Razrushayushchee  zaklyat'e nomer odin  - Valentin podgotovil dva, no  vtoroe
ostavil  pro  zapas,  -  obrushilos'  na  zakoldovannyh  magov. Odin  iz  nih
pochuvstvoval vsplesk magii i dazhe uspel povernut'sya v storonu Valentina - no
tut  zhe  ruki  ego  bezvol'no  opustilis' vdol' tela,  lico utratilo  vsyakoe
vyrazhenie, i on zamer, poshatyvayas', tochno somnambula.
     Dvoe ostal'nyh  takzhe  ne  podavali priznakov zhizni.  Valentin vyglyanul
iz-za  skaly  - nikakih  faerbolov.  Srabotat' zaklyat'e  srabotalo,  no  kak
obychno, neskol'ko  ne  tak,  kak  hotelos'. Pohozhe, ono  zastavilo  osnovnoe
zaklinanie rabotat' vholostuyu,  nachisto izolirovav ego zhertvy ot real'nosti.
Troe magov okazalis' pojmany v glubinah sobstvennoj pamyati.
     Velikij CHernyj prekratil puskat' dym i snova sgustilsya v chernyj sharik.
     - Ty ne razrushil  zaklinanie, - skazal on,  podnimayas'  na uroven' lica
blizhajshego  maga.  - Ty prosto svel  ego s  uma. Ty sovershaesh'  odnu i tu zhe
oshibku uzhe vo vtoroj raz!
     Valentin  s trudom  sderzhalsya,  chtoby ne  zapulit'  v  svoego naparnika
faerbolom. Nu skol'ko mozhno! Sam by poproboval!
     - Ty mozhesh' predlozhit' chto-to drugoe? - ogryznulsya on.
     -  Mogu,  - spokojno otvetil Velikij CHernyj. - V sleduyushchij raz poprobuj
svoe vtoroe zaklyat'e.
     -  Nepremenno,  -  burknul Valentin.  - Esli on  budet,  etot sleduyushchij
raz...
     - Budet, - skazal Velikij CHernyj. - Pryamo sejchas.
     Valentin sharahnulsya v storonu ran'she, chem smysl poslednih slov doshel do
ego soznaniya.
     Faerboly proleteli mimo.
     On vskinul levuyu ruku i  vypustil  vtoroe zaklyat'e. Ne vidya protivnika,
na zvuk.
     Potom podstavil ruki, smyagchil padenie,  perekatilsya v storonu i vskochil
na  nogi,  ostro  soznavaya   sobstvennuyu  bezzashchitnost'.  "Veerom"  ot  pyati
faerbolov ne zashchitit'sya; iz storony  v  storonu dolgo ne poprygaesh'. Ne  daj
bog, zaklyat'e ne srabotalo, opyat' budut sotryaseniya mozga...
     - Faler?! - progremel na ves' kolodec golos, kotoryj Valentin uznal by,
navernoe,  i v  koshmarnom  sne. Podnyav glaza,  on  uvidel  Hayama,  izumlenno
razvodyashchego rukami.  Za ego  spinoj chetyre smutno znakomyh uchenika-maga  uzhe
gotovilis' ko vtoromu zalpu.
     - Ne nado, eto drug! - eshche gromche zavopil Hayam.
     Hayam bystro soobrazil, chto k  chemu, no, k  sozhaleniyu, ucheniki  Velikogo
CHernogo tozhe soobrazhali bystro.
     CHetyre faerbola poleteli pryamo v Valentina.
     Faerbol letit so skorost'yu sorok metrov v  sekundu. Do  strelyavshih bylo
ot sily dvadcat' shagov.
     I vse zhe eto byl shans.
     Valentin v  kotoryj raz porazilsya svoej boevoj vyuchke.  Ved',  kazhetsya,
intelligent do mozga kostej, pri vide krovi do sih por mutorno  stanovitsya -
a vot v takie momenty sovershenno spokoen. Vot i sejchas - net chtoby dernut'sya
srazu, tak  dozhdalsya, poka strelyavshie zamrut,  zafiksirovav pricel, i tol'ko
potom  otkinulsya  nazad,  pozvolyaya faerbolam projti  chut' vyshe.  Polusekundy
hvatilo s izbytkom; horosho, chto faerbol - ne pulya!
     No, chert poberi, pochemu zaklyat'e ne srabotalo?!
     Poluosleplennyj, s opalennym licom - faerboly proshli  dovol'no blizko -
Valentin ne stal riskovat'. S dvuh ruk on  udaril po strelyavshim, otbrosiv ih
obratno v koridor.  Moh dolzhen smyagchit' padenie;  na  etot raz obojdetsya bez
chlenovreditel'stva.
     Ne dav  napadavshim  opomnitsya,  Valentin  slozhil  "veer"  i postavil  v
koridore tri magicheskih shchita - odin za drugim. Minut na desyat' hvatit.
     Vot tak. A teper' mozhno pogovorit'.
     - Dobryj vecher, Hayam, - skazal Valentin,  podnimayas' na nogi. - CHto tut
u vas proishodit?
     Hayam raskryl rot i, navernoe,  vpervye v  svoej kar'ere  ne  nashel, chto
skazat'.
     - Oni... Ty... - vydavil on.
     - Snachala ty tozhe strelyal v menya, - otmetil Valentin. - Pochemu?
     Hayam snova  razvel rukami i naklonilsya vpered,  pristal'no  razglyadyvaya
Valentina.  Dotronulsya  do  svoej  golovy,  pripodnyal  beret. SHumno  vdohnul
vozduh, pomorshchilsya, kak ot durnogo zapaha.
     - Neveroyatno... - probormotal on. - My otbivali ataku vodyanogo  demona,
a vmesto etogo  chut' ne ubili tebya... No otkuda ty zdes'?!  Tebya zhe pohitili
Neizvestnye Izbrannye!
     Tak, Hayam, pohozhe, vpolne vmenyaem, otmetil  Valentin. |to byla  horoshaya
ideya - pereklyuchit' vse iskazheniya na obonyanie. No chto zhe s uchenikami?
     On ostorozhno  podoshel ko vhodu v koridor i zaglyanul vnutr'. Ucheniki uzhe
podnyalis' na  nogi, izumlenno  oziralis' po storonam i  poka  faerbolami  ne
sypali. Valentin pomahal im rukoj, zhelaya proverit' reakciyu.
     Mozhet byt',  oni prosto menya ne uznali  i prodolzhali strelyat' na vsyakij
sluchaj? Ili moj zapah stal dlya nih sovershenno nevynosim?
     Odin iz uchenikov opersya na  stenu, sognulsya popolam i prinyalsya blevat'.
Dvoe  drugih  obmenyalis'  neskol'kimi   frazami,  tycha  pal'cami  v  storonu
Valentina.  Odin  iz  nih  dazhe  pustil  faerbol,  zastryavshij  v  pervom  zhe
magicheskom  ekrane.  Vtoroj  pokachal  golovoj,  demonstrativno  zazhal nos  i
povernulsya k Valentinu zadom.
     Pohozhe,  reshil Valentin, delo  dejstvitel'no  v zapahe. Ladno,  eto vse
ravno luchshe, chem polnaya poterya soznaniya.
     - Horosho eshche, chto u menya nasmork, - probormotal Hayam. - Faler, iz kakoj
vygrebnoj yamy ty vylez?
     - Hayam, - skazal Valentin, starayas' govorit' spokojno i vesko. - Ty pod
zaklinaniem, iskazhayushchim vospriyatie.
     - Ty hochesh'  skazat',  chto  eta von',  -  Hayam  skorchil  nechelovecheskuyu
grimasu, - koldovstvo?
     - Kogda menya zabrali iz Zamka, - prodolzhil Valentin, - vmesto menya syuda
pronik  drugoj chelovek.  On  zakoldoval  vas  vseh, kazhdogo na svoj  lad,  i
zastavil sluzhit' sebe.  Ty pomnish',  chto proishodilo  s  teh por,  kak  menya
pohitili?
     Hayam poter nos, skrivilsya.
     - Takoj  voni tochno ne bylo, - hmyknul on. - Razumeetsya, pomnyu! Snachala
v Zamok  vlomilis' kakie-to legionery, Rozenblyumu s trudom  udalos' zaperet'
ih  v  podvale.  Potom  vernulsya  prezhnij  Hozyain...  -  Hayam  nahmurilsya  i
ozhestochenno poter lob.  - Vodyanye  demony pronikli v Zamok  cherez  podzemnuyu
reku i sveli ego s uma... My zhdali ih zdes', chtoby unichtozhit'...
     Hayam umolk, skrivivshis' eshche sil'nee. Pohozhe, on i sam ponyal, kakuyu chush'
tol'ko chto skazal.
     - Predvechnye Predki... - probormotal on, bledneya na glazah. - Faler,  ya
i v samom dele zakoldovan...
     - Von' terpet' smozhesh'? - osvedomilsya Valentin.
     - I ne takoe pili, - otvetil Hayam bez teni ulybki.  - Velikij Emaj, kak
zhe eto ya nedoglyadel...
     - Ne ty odin, - uteshil ego Valentin. - Ot etogo zaklinaniya zastrahovany
tol'ko Izbrannye. I eshche, mozhet byt', velikie magi.
     - Tak znachit, my vse zakoldovany? - Hayam pokachal golovoj. - I Rozenblyum
- tozhe?
     - On - samym pervym, - podtverdil Valentin.
     - Da kto  zhe eto nas tak? - Hayam,  zabyvshis', nabral pobol'she vozduha i
ves' zatryassya,  boryas'  s toshnotoj.  -  Skol'ko mozhno, snachala Hozyain, potom
Izbrannye, a teper' eshche i eto!
     -  Na samom dele, - skazal Valentin vsluh vnezapno ozarivshuyu ego mysl',
- vse eto odna i ta zhe intriga. I sejchas my podbiraemsya k ee zaversheniyu.
     - Teryaya soznanie ot voni, - zametil Hayam, stradal'cheski vrashchaya glazami.
- Slushaj, u tebya vypit' nichego ne najdetsya?
     -  Velikij CHernyj! - skomandoval  Valentin, raskryvaya  levuyu  ladon'  i
podavaya ee kak podnos.
     V  ladoni  v tot  zhe  moment  materializovalsya  puzatyj  bokal  s  aloj
zhidkost'yu.  Valentin dazhe  ne uspel ponyat', chto  tam bylo, s takoj bystrotoj
Hayam opustoshil bokal.
     - Uff, - perevel duh skazitel'. - Kazhetsya, eshche para takih  bokalov, i ya
smogu idti.
     Valentin kivnul; bokal v rukah Hayama snova napolnilsya.
     I snova opustel.
     - Uff! - Hayam zametno priobodrilsya.  -  Dostatochno! Inache  mne pridetsya
bezhat' vpripryzhku vperedi samyh velikih magov Poberezh'ya!
     - Kak ty dumaesh', - sprosil Valentin, - pochemu tvoi sputniki vystrelili
vo vtoroj raz?
     Hayam oglyanulsya nazad i pozhal plechami:
     - Nu, oni zhe tebya ne znayut... K tomu zhe rezkij zapah chasto soprovozhdaet
prevrashcheniya, sovershaemye neopytnymi magami.
     - Mozhet byt', ty ob®yasnish' im, v chem delo? - sprosil Valentin.
     Na samom dele emu  bylo  sovershenno  vse  ravno, chto tam  dumayut  o nem
ocherednye ucheniki. No  ne tashchit' zhe Hayama  s soboj  v  logovo Zanga?!  Derzhu
pari, on i bez togo zapassya parochkoj zalozhnikov.
     -  Poprobuyu,  -  soglasilsya  doverchivyj  Hayam, povorachivayas' v  storonu
koridora.
     Vskore  on ubedilsya,  chto  razgovor  na takom  rasstoyanii nevozmozhen, i
reshil  podojti  k  chetverke  uchenikov  poblizhe.  Magicheskie  ekrany   ohotno
propustili  ego, nagluho  zakryv put'  obratno.  Valentin  videl,  kak Hayam,
prinyav vazhnuyu pozu, prinyalsya dolgo i, po vsej  veroyatnosti, putano ob®yasnyat'
stolpivshimsya vokrug nego molodym magam, v chem delo.
     - Ty nachinaesh' uchit'sya, - otmetil Velikij CHernyj.
     - U tebya  i brevno zhezlom stanet, -  otvetil Valentin drevnej ligijskoj
pogovorkoj. - CHto tam, na ostavshihsya yarusah?
     -  Poslednyaya bitva,  -  poniziv  golos,  skazal Velikij CHernyj.  -  Tam
Rozenblyum.
     Valentin hlopnul v ladoshi:
     - Otlichno! Vot uzh kto u menya voni nanyuhaetsya!
     Velikij  CHernyj  ne  otvetil;  on  uzhe letel daleko  vperedi.  Valentin
pobezhal sledom, chuvstvuya sebya korolem mirozdaniya.
     Rozenblyum zhdal ih u vhoda v uzhe znakomyj Valentinu dlinnyj  koridor. On
stoyal, skrestiv ruki na grudi, i krivo usmehalsya.
     - Snova ty? -  skazal on, kachaya golovoj. - Prosti, moj byvshij gospodin,
no  vse eto - ne dlya tebya. Stupaj  s  mirom, vozvrashchajsya  k svoej  nastoyashchej
zhizni;  zabud' vse  sluchivsheesya  zdes',  kak  koshmarnyj  son.  Sluchajno tebya
zacepil pronosyashchijsya  mimo uragan, i bud' blagodaren za to, chto ty pokidaesh'
ego zhivym i s chistoj sovest'yu...
     Ruka Valentina,  slozhennaya  v "puchok", zamerla na polputi. Rozenblyum ne
proizvodil vpechatlenie  zakoldovannogo; bolee  togo, sejchas on vyglyadel kuda
bolee razumnym, chem pri pervoj vstreche.
     Nado s etim razobrat'sya, reshil Valentin.
     - Proshchaj, - zavershil svoyu rech' Rozenblyum i kartinno vzmahnul rukoj.
     Valentin instinktivno  vtyanul golovu v  plechi - slishkom mnogo faerbolov
za segodnya!  No  to,  chto  proizoshlo,  zastavilo ego  vytyanut'  sheyu  i  dazhe
priotkryt' rot.
     Pered Rozenblyumom raskrylsya portal.
     Oshibki byt' ne moglo - rozovoe siyanie, podium, blednoe lico Sanchesa...
     No pochemu Rozenblyum?!
     I ved' SHkatulka bol'she ne pomozhet...
     Valentin oshchutil strannuyu drozh' v rukah, mgnovenno rasprostranivshuyusya po
vsemu telu. A  zatem, neozhidanno dlya  samogo sebya,  vystavil  obe ruki pered
soboj, skladyvaya ih v neizvestnuyu dosele figuru. Tochno molniya udarila iz nog
Valentina  v  golovu; vse  vokrug  zalil  rovnyj belyj  svet,  Rozenblyum  za
portalom  stal chernoj  ten'yu  na  oslepitel'no vspyhnuvshej stene  - i  kogda
Valentin uzhe prigotovilsya poteryat' soznanie, vse konchilos'.
     On snova stoyal pered Rozenblyumom, ozhestochenno protiravshim glaza. Portal
ischez. Po spine pobezhali  murashki. No  okonchatel'no strah ohvatil Valentina,
kogda on uslyshal slova Velikogo CHernogo:
     - Faler! CHto eto bylo? CHto?


     Naverno, kogda ya vernus' domoj,
     eto budet muzej.

     Valentina bila samaya nastoyashchaya drozh'.  Poslednij raz takoe s  nim  bylo
eshche  na  Zemle,  smurnym,  pohmel'nym  utrom  posle  sdachi  godovogo otcheta.
Rozenblyum, pohozhe, chuvstvoval  sebya ne luchshe; on stoyal,  poshatyvayas',  i vse
protiral i protiral glaza.
     Oglyadevshis',  Valentin ne  osobo  udivilsya,  uvidev  Velikogo  CHernogo,
rastekshegosya  po polu chernoj klyaksoj.  Potom  otmetil eshche  odnu  strannost':
Zamok bol'she ne istekal  magiej. Ona spokojno struilas' v ego nedrah, no uzhe
ne bila fontanami, kak neskol'ko minut nazad.
     - CHto  eto bylo, Faler?! -  povtoril  Velikij CHernyj. Hotya on  vse  eshche
maslyanistym  pyatnom  perekatyvalsya po  polu,  golos  ego  zvuchal  dostatochno
gromko.
     Rozenblyum vzdrognul ot etogo golosa, kak ot udara.
     - |to  ne Faler,  -  probormotal on, otnimaya ruku ot lica i  ispodlob'ya
glyadya na Valentina. - Faler dolzhen byl  ischeznut' v portale, master  Zang ne
mog oshibit'sya...
     Nu kak zhe,  kak zhe, podumal Valentin. Interesno znat', kto zdes' eshche ne
oshibalsya?  No  raz  uvazhaemomu  Rozenblyumu  ugodno  schitat'  menya demonom  i
prizrakom, to pozhalujsta.
     -  Faler! - golos Velikogo CHernogo zvuchal vse gromche i vse nastojchivej.
- |to bylo tvoe zaklinanie?
     Eshche nemnogo, ocenil Valentin, i faerbolom zasvetit.
     - Moe, moe, - probormotal Valentin. - Transformacionnyj kokon... - Net,
kakoj zhe eto kokon, tam  polozhenie ruk drugoe, i potoki ne tak spletayutsya. -
Nu, chto-to v etom rode. Slovno by ya napryamuyu peredal svoe zhelanie vovne... -
Gospodi, podumal  on,  kak ya vyrazhayus'. Slovno  kakoj-nibud'  ekstrasens  po
sorok rublej za priem. - Ran'she ya nichego podobnogo ne delal.
     No s drugoj storony,  eto tochno ya  sam,  podumal Valentin. Na etot  raz
SHkatulka  ni  pri  chem.  YA  chto  zhe,  teper'  T-portaly  zakryvat' nauchilsya?
Magicheski?
     Bred kakoj-to.
     -  Znachit, ono nachalos', - progovoril  Velikij CHernyj,  na etot raz tak
tiho, chto Valentin s trudom ego rasslyshal. - Prorochestva ne lgut...
     Valentin hotel bylo sprosit', chto  imenno  nachalos',  no v  etot moment
Rozenblyum snova podal golos.
     - Ty ne Faler,  - skazal on, delaya shag vpered  i sklonyayas' v poklone. -
Ty tot, kogo my zhdem.
     - Po  krajnej  mere,  - probormotal  Valentin, - navryad li vy dozhdetes'
kogo-to drugogo.
     Ubedivshis', chto  vyskochivshee kak chertik iz tabakerki zaklinanie nichego,
krome portala,  ne porushilo,  on  neskol'ko  uspokoilsya.  CHto eto  u  nas  s
Rozenblyumom?  CHto-to  ne pohozh nash  Rozenblyum na  zakoldovannogo.  Rasteryan,
oshelomlen, no vpolne vmenyaem. I faerbolami ne pulyaet. Proverit' by nado!
     Valentin,  ne podnimaya ruki, ot  poyasa vypustil antizangovskoe zaklyat'e
nomer odin. Rozenblyum ispuganno otpryanul, strel'nul glazami vpravo-vlevo - i
skorchil nedoumennuyu grimasu.
     Ne  podejstvovalo,  konstatiroval  Valentin.  A  znachit,  net  nikakogo
zaklinaniya. My imeem delo s dobrovol'cem.
     Vidimo, Velikij CHernyj tozhe eto ponyal.
     - Tak znachit, - razdalsya  ego gromovoj vopl', i chernyj sharik razmerom s
yabloko poplyl v storonu Rozenblyuma, - teper' ty sluzhish' novomu Hozyainu?
     Rozenblyum sdelal shag nazad, zametno poblednev.
     - Ty dumaesh', - prodolzhal Velikij CHernyj,  prevrashchayas' v poluprozrachnuyu
chelovecheskuyu  figuru  i vytyagivaya  v  storonu  Rozenblyuma  drozhashchuyu  polosku
tumana, postepenno stanovyashchuyusya rukoj, - ty sdelal pravil'nyj vybor?
     Rozenblyum sklonil golovu, ne delaya dazhe popytki zashchitit'sya.  Pohozhe, on
horosho znal, na chto sposoben Velikij CHernyj v gneve.
     - On silen, gospodin, - smirenno proiznes Rozenblyum. - I on vedet bitvu
s Izbrannym, pered kotorym Gabriel' Seryj - vsego lish' uchenik.
     Valentin kachnul golovoj. Eshche  odin tal'men? Neizvestnyj  nauke? Kogda zh
eto konchitsya, a?
     - Ty sam uchil, - prodolzhal Rozenblyum,  voodushevlyayas', -  chto v sluzhenii
T'me samoe  glavnoe - vybor protivnika.  To, chto predlozhil mne Master  Zang,
sluchaetsya raz v zhizni.
     - Ty  oshibsya,  - neozhidanno  tiho  otvetil Velikij CHernyj. -  Ty  zabyl
raznicu mezhdu slovami i delami. -  On  uzhe polnost'yu  priobrel  chelovecheskuyu
formu; na vytyanutoj  v storonu  Rozenblyuma ruke  oboznachilis'  pyat' dlinnyh,
kostlyavyh pal'cev. - Tebe nuzhno  eshche mnogomu nauchit'sya, i, klyanus' Emaem, ty
nauchish'sya!
     Rozenblyum  vskinul  ruki,  na  etot  raz  pochemu-to  reshiv  zashchishchat'sya.
Valentin ulovil dva  moshchnyh vspleska magii  - Velikij  CHernyj tozhe  vypustil
zaklinanie. Vokrug  Rozenblyuma  vspyhnula vrashchayushchayasya  sfera iz  golubovatyh
iskr, a sam on, slozhiv ruki na grudi, nadmenno usmehnulsya.
     - Ty slishkom slab, moj byvshij Uchitel', - skazal on, zadiraya podborodok.
     Seriya zvukov, pohozhih na skrezhet, byla emu otvetom. Valentin poezhilsya -
zhelezo  po  steklu zvuchalo by kuda  muzykal'nee.  Skosiv vzglyad  na Velikogo
CHernogo, on ponyal, chto tol'ko chto slyshal ego smeh.
     - Ty slishkom  glup, moj byvshij Uchenik, - vse tak zhe tiho skazal Velikij
CHernyj. - Teper' u tebya budet tvoya sobstvennaya bitva!
     Ulybka  spolzla  s  lica Rozenblyuma. On prizhal  levuyu ruku  k  grudi  i
nahmuril brovi.
     - CHto ty sdelal? - probormotal on.
     -  Esli ty  budesh'  starat'sya, ty pojmesh'  eto sam.  A teper' uhodi,  -
Velikij CHernyj  ukazal v  storonu vintovoj  galerei.  -  U  tebya net  bol'she
vremeni na sluzhenie i predatel'stvo.
     Rozenblyum vnezapno poserel i shvatilsya za zhivot, zakusiv gubu.
     - Medlennaya smert'? - vydohnul on, delaya shag vpered.
     Velikij CHernyj skrestil ruki na  grudi  i molcha postoronilsya, propuskaya
svoego  byvshego   uchenika.   Rozenblyum,  po-vidimomu,   otlichno  vse  ponyal.
Preodolevaya terzavshuyu ego bol', on zaspeshil proch', vniz po galeree. Valentin
provodil nezadachlivogo uchenika vzglyadom.
     Kazhetsya, mne ochen' povezlo, chto ya uchilsya u drugogo uchitelya.
     Valentin  prikryl glaza, poshchupal nalozhennoe  na Rozenblyuma zaklinanie i
bystren'ko otkryl glaza obratno. Svyat-svyat-svyat! A ya-to  dumal, chto  Zamok -
eto slozhno...
     - Prosti menya,  Faler, - sovsem tiho skazal Velikij CHernyj. -  YA dolzhen
byl eto sdelat'.
     On  uzhe  svernulsya v  shar  i  teper'  medlenno szhimalsya  do  privychnogo
razmera. Valentin pokachal golovoj:
     - Nu i nravy u vas tut... CHto ty s nim sdelal?
     - Slishkom  dolgo ob®yasnyat', - otvetil Velikij CHernyj. - I slishkom rano:
bitva eshche ne zakonchena.
     |to  verno,  skazal  sebe Valentin,  rassmatrivaya tancuyushchij  pered  nim
chernyj sharik. Na ocheredi - final'naya razborka.
     On podoshel  k koridoru i ostorozhno  zaglyanul vnutr'. Vse  kak v proshlyj
raz - i kovry, i gobeleny. V samom  konce koridora, za vysokoj dvustvorchatoj
dver'yu,  v tronnom zale  sidit Zang  i  zhdet. ZHdet kogo  ugodno,  tol'ko  ne
Valentina SHellera.
     Valentin pomassiroval  lob.  Dumaj, dumaj,  prikazal on sebe. Ne  stoit
toropit'sya v past' k tigru. Zang yavno ne  gorit zhelaniem so mnoj poobshchat'sya.
On dazhe  upravlenie portalom otdal  Rozenblyumu - tol'ko chtoby ne vstrechat'sya
nos k nosu. Uvazhaet?
     Valentin  kachnul golovoj. Skoree, boitsya.  U  Zanga  est' vse osnovaniya
menya opasat'sya. Pohozhe, ya sorval  segodnya bukval'no  vse ego plany; i sejchas
gotovlyus' sorvat' samyj poslednij.
     A  ved' on so mnoj dazhe razgovarivat'  ne  stanet, soobrazil  Valentin.
Otchitaet,  prikazhet ubirat'sya, eshche odin portal napustit - a sam budet sidet'
zdes' do poslednego i zhdat' svoego nastoyashchego Hozyaina.
     Nu  ladno, portaly  zakryvat'  mne  ne  vpervoj; ubirat'sya  ya  tozhe  ne
sobirayus'. Tol'ko vot chto tolku? Zang vse ravno  nichego ne skazhet. Ne pytat'
zhe ego, v konce koncov. I Obruch, kak nazlo, v Upravlenii ostalsya...
     Valentin otchayanno prinyalsya teret' viski. CHto zh delat'-to, a?
     - Ty znaesh', kogo imenno zhdet Master Zang? - sprosil Velikij CHernyj.
     Valentin pozhal plechami:
     - Ponyatiya ne imeyu. - Otkuda mne znat', chto vzbredet v golovu spyativshemu
nachal'niku razvedki? - Tebe nuzhno bylo sprosit' ob etom Rozenblyuma.
     - Dumaj! - povysil golos  Velikij CHernyj. - Vremya oshibok proshlo. Sejchas
tebe nuzhna tol'ko pobeda.
     S  takim  naparnikom  i vpryam'  poumneesh', usmehnulsya  Valentin. Dumaj,
dumaj... CHego dumat'-to? Raz so mnoj on razgovarivat' ne budet,  yasnyj hren,
nado kem-to drugim prikinut'sya. Vot tol'ko kem?
     Ochevidno, tem, kogo on zhdet.
     Valentin  pokachal golovoj. Opyat' Velikij CHernyj soobrazil pervym. I gde
eto on tak dumat' vyuchilsya?
     Tak kogo zhe vse-taki mozhet zhdat' Zang? Maga? Ili tal'mena?
     Interesno, sprosil sebya Valentin, kak eto ty tal'menom prikinesh'sya? Bez
talismana-to?
     Znachit, velikogo  maga  budem  izobrazhat'? A  pochemu  by  i net? Heora,
naprimer,  uzhe  let  pyat'desyat  nikto  ne  videl.  Nabrat'  pobol'she  magii,
okutat'sya sem'yu sloyami zashchity, nahlobuchit' chernyj kapyushon...
     - Pridumal, - dolozhil Valentin, veselo posmotrev na Velikogo CHernogo. -
Mne nuzhno prevratit'sya v velikogo maga.
     -  V kogo  imenno?  -  sprosil  Velikij  CHernyj,  ne  vykazav  nikakogo
udivleniya. Ochevidno, on s samogo nachala znal, kakim budet reshenie.
     - V Heora,  ya  polagayu,  - nebrezhno  zametil Valentin. Nevziraya  na vsyu
ser'eznost' polozheniya  - v otlichie ot  razborki v  Ampere, sejchas rech' shla o
ego  sobstvennom  Zamke,  -  Valentina  razbiral   smeh.  Odin  velikij  mag
pritvoryaetsya drugim s pomoshch'yu tret'ego. Anekdot, da i tol'ko.
     CHernyj sharik drognul i poshel ryab'yu. Vidimo, Velikij CHernyj tozhe  ocenil
yumor situacii.
     -  Pust'  budet  tak,  - otvetil on,  rasplyvayas' v tumannoe  oblako. -
Sejchas ya spryachus' v tvoej golove, i ty stanesh' im.
     Valentin  dazhe  morgnut'  ne uspel. Oblako, kotorym  stal velikij  mag,
okutalo ego, v nosu zashchipalo, iz glaz bryznuli slezy. Valentin vskinul ruku,
chtoby  otognat' zarvavshegosya naparnika, no  oblako uzhe  vpitalos'  pod kozhu.
Valentin raskryl  rot, chtoby vyskazat' vse,  chto dumaet o velikih magah i ih
durackih zateyah, no tak nichego i ne skazal.
     Potomu chto v etot moment on dejstvitel'no stal Heorom.
     Prezhde vsego,  Valentin pochuvstvoval, chto  vyros na dobryh polmetra. Vo
lbu slovno zazhegsya fonar'  - vse,  na chto Valentin brosal vzglyad, osveshchalos'
priyatnym  belym svetom.  Zrenie tozhe  uluchshilos';  teper' Valentin  razlichal
kazhduyu prozhilku mha, pokryvavshego pol, kazhduyu nitochku v gobelenah.
     No samoe strannoe sluchilos' s magiej. Valentin oshchushchal ee teper' vnutri,
v samom  sebe, kak  teplyj shar v grudi u solnechnogo spleteniya. I magii  etoj
bylo stol'ko, skol'ko on nikogda ne zacherpyval izvne. Valentin dazhe perestal
slyshat' magiyu Zamka - ego sobstvennyj fon zaglushal vse.
     Ponyatno, podumal on,  pochemu  ya srazu pochuvstvoval Velikogo CHernogo. On
tozhe taskal vsyu svoyu Silu s soboj.
     Valentin  oshchupal  izmenivshuyusya  odezhdu.  Vse   verno,   chernyj  plashch  s
kapyushonom, nadvinutym na glaza. Interesno, kak zhe ya vyglyazhu?
     On vskinul  ruki, primenyaya  na  etot  raz  nastoyashchij  transformacionnyj
kokon.  CHast'  steny  pered  nim vspyhnula  i zasverkala  zerkal'no  gladkoj
poverhnost'yu. Valentin shagnul vpered i posmotrel v lico svoemu otrazheniyu.
     Na  nego  glyadel  Velikij  CHernyj.  Tochno  takoj  zhe,  kak segodnyashnim,
beskonechno dalekim utrom; i tochno tak zhe ruka  Valentina medlenno popolzla k
koshel'ku.
     Valentin  pospeshno otstupil proch'.  Ostanovit' sobstvennuyu ruku udalos'
lish'  neskol'ko  sekund  spustya.  Nu  horosho,  podumal  Valentin,  ya  mog  i
pereputat'. No moya  zakoldovannaya  ruka  -  ona-to  yasno  opoznala  Velikogo
CHernogo!
     A gde zhe togda Heor?
     Golos Velikogo CHernogo voznik tochno v seredine golovy:
     - Ty  i  est'  Heor.  Ty  uzhe pochti stal im.  Uzhe  teper'  Zamok  budet
povinovat'sya tebe, a ne Zangu. No  "pochti" -  eto slishkom malo dlya togo, chto
nam predstoit.
     Valentin  opyat'  ne uspel  otvetit'.  Golova vdrug nalilas' nesterpimoj
bol'yu, v glazah potemnelo. Valentin szhal kulaki i sklonilsya vpered, s trudom
uderzhivayas' na nogah.
     Kakogo cherta  emu eshche  nuzhno,  podumal  on. Sila  moya  pri  mne;  Zamok
podvlasten  kazhdomu moemu  zhelaniyu.  YA  pomnyu den',  kogda pokinul Zapretnoe
korolevstvo; i ya  pomnyu tu noch', kogda postig sposob  unichtozhit' Gabrielya. U
menya net vremeni na transformaciyu, ya dolzhen uznat', zameshan li Master Zang v
pokushenii, lishivshem menya treh let pamyati.
     Valentin vypryamilsya i razzhal kulaki. Golova bol'she ne bolela; naoborot,
vpervye  za ves'  segodnyashnij  den'  on myslil yasno i  chetko. Vot eto nomer,
podumal on. A ya-to dumal, eto on mne monety podsunul...
     Velikij CHernyj - a tochnee, kak teper' stalo uzhe sovershenno yasno,  Heor,
- sderzhal svoe obeshchanie.  On sdelal Valentina Heorom, napryamuyu  soediniv dva
soznaniya.  Valentinu  kazalos',  chto  on podglyadyvaet  za  Heorom  v  Obruch,
pominutno  vstrevaya v ego vospriyatie. Heoru kazalos', chto on  zabyl  steret'
svoe ocherednoe maskaradnoe "ya", i teper' delit s nim svoe telo.
     I u kazhdogo iz etih dvoih bylo delo k SHaggaru Zangu.
     Valentin  kivnul  samomu  sebe  i voshel v  koridor.  Kovry  delali shagi
besshumnymi; vokrug stoyala vse ta zhe mertvaya tishina. No Heor vse ravno stupal
ostorozhno, gotovyj v lyuboe mgnovenie otprygnut' v storonu. Vperedi ne prosto
master magii, vperedi - Master Zang.
     U samyh dverej Valentin obnaruzhil, chto k serii  gobelenov dobavilsya eshche
odin.  Gabriel' Seryj,  lezhashchij mertvym na central'noj ploshchadi Ampera, sredi
razvalin, pod chernym, bezumnym nebom. Istoriya  bitvy Velikih zavershilas'; no
Valentin otmetil, chto dva mesta po-prezhnemu ostavalis' pustymi.
     Moj Zamok, podumal Heor. On dostatochno umen, chtoby dozhdat'sya podlinnogo
zaversheniya segodnyashnej bitvy.
     On  sdelal glubokij  vdoh i  myslenno  prikazal  dveryam  tronnogo  zala
otkryt'sya.
     Dveri besshumno raspahnulis'.
     Valentinu na  mig pokazalos', chto potolok  tronnogo zala ohvachen ognem.
On  ves'  siyal oranzhevym plamenem, kolyhavshimsya  v takt  zvuchavshej  nevedomo
otkuda medlennoj muzyke. Kogda-to chernyj stol, tyanuvshijsya vdol' vsego zala i
upiravshijsya v uzkie  strel'chatye okna, sejchas sverkal belym pryamougol'nikom,
vystupayushchim  iz granitnogo  pola.  Vo  glave stola, sovsem malen'kij na fone
vzdymayushchejsya za  ego spinoj  chetyrehmetrovoj spinki  trona, sidel,  podperev
golovu rukami, SHaggar Zang.
     Valentin sdelal eshche odin shag i povelel dveryam zakryt'sya. Heor dobavil -
s vozmozhno bol'shim grohotom.
     Zang vzdrognul i podnyal golovu.
     Valentin  pochuvstvoval, chto zrenie ego stranno izmenilos'.  Lico  Zanga
priblizilos', kak esli by on smotrel na nego v binokl'.
     SHaggar Zang  rassmatrival  posetitelya, priotkryv  rot, i v  glazah  ego
razgoralas' bezumnaya radost'.
     - Ty zhdal menya? - sprosil Heor, delaya eshche odin shag vpered.
     Ego ruka opisala polukrug i ukazala na blizhnij kraj stola. Odnovremenno
on otdal  Zamku prikaz. Tron slegka pokachnulsya, sdvinulsya  vlevo i,  obognuv
stol, napravilsya v ukazannoe emu mesto.
     Zang vzdrognul i vcepilsya v podlokotniki.
     - Kto ty?! - sprosil on drognuvshim golosom.
     Valentin  medlenno  naklonil golovu.  Sejchas  on pochti zhalel Zanga -  s
takoj nadezhdoj tot vziral na svoego gostya.
     - Neuzheli ty ne uznaesh'? - otvetil Heor, otbrasyvaya kapyushon.
     Zang shiroko raskryl glaza:
     - Heor?!
     Vot kak, podumal Valentin, tak on ego znaet?!  Vprochem, pochemu by i net
- Zapretnoe korolevstvo poyavilos' na karte men'she poluveka nazad.
     -  Ty  znal,  k  komu  idesh', i  vse  zhe  osmelilsya  yavit'sya  syuda  bez
dozvoleniya,  -  proiznes Heor,  slovno  vynosya prigovor. - Ty  hochesh' chto-to
skazat' pered tem, kak umresh'?
     Valentin  ne bez udovletvoreniya  otmetil, kak drognuli na podlokotnikah
dlinnye pal'cy Zanga.
     -  YA  byl  priglashen,  -  pospeshno  otvetil  tot.  -  Segodnya  noch'yu  ya
razgovarival s hozyainom Zamka. I ya vypolnil vse, chto obeshchal.
     Heor  posmotrel  na  Zanga, kak  na  dikovinnoe  nasekomoe,  neozhidanno
vylezshee na stol vmesto privychnogo tarakana.
     - CHem ty mozhesh' podtverdit' eti slova? - sprosil on.
     SHaggar Zang naklonilsya vpered:
     - Poka poslednij  vrag  ne umret, kak  i  pervyj, - tiho proiznes on. -
Takoj parol' dal mne hozyain Zamka.
     Valentin  s  trudom uderzhalsya ot  protyazhnogo svista.  |ti slova koe-chto
znachili dlya Velikogo CHernogo! Pohozhe, Zang i v samom dele razgovarival s nim
segodnya? No togda na koj hren on poslal menya razyskivat' kol'co?
     Pomolchi, Faler,  myslenno oborval ego Heor. |tot chelovek dolzhen skazat'
bol'she.
     On  sognul ruki v loktyah i podalsya nazad, slovno otkidyvayas'  na spinku
kresla. Kamennoj pol za ego spinoj besshumno podnyalsya  pravil'nym cilindrom i
raskrylsya vo vtoroj tron, s eshche bolee vysokoj spinkoj, chem u Zanga. Heor sel
i slozhil ruki na grudi.
     - Rasskazhi mne vse,  - povelel on,  otkidyvayas' na spinku trona. -  Moj
dvojnik, kotoryj zvalsya Velikim CHernym, poteryal pamyat' i chelovecheskij oblik.
YA hochu znat', pochemu eto proizoshlo.  Esli ty pomozhesh'  mne, ty  smozhesh' ujti
otsyuda zhivym.
     Dvojnik?  Valentin popytalsya  razinut'  rot, za  chto  poluchil ocherednoj
nagonyaj  ot  Heora. CHert  voz'mi,  a pochemu by i net?  CHto meshaet odet' svoyu
proekciyu  plot'yu i  nadelit'  magicheskimi sposobnostyami? Razve chto opasenie,
chto takaya kopiya stanet uzh slishkom samostoyatel'noj?
     A  vprochem, chto ya  nesu, oborval sebya Valentin. Kakoj dvojnik?  Velikij
CHernyj byl odin, i on sam i est' Heor.
     Ty slishkom mnogo boltaesh', zametil Heor. Slushaj!
     - YA  nachnu s  samogo  nachala, - skazal Zang,  vnimatel'no glyadya Heoru v
glaza. Uloviv  edva zametnyj kivok, Zang  rasslabilsya  i  dazhe  snyal ruki  s
podlokotnikov.  -  Moe  polnoe  imya  -  kshat-su-imar SHaggar  Zang  iz  klana
Fan-Rabbat.
     Nado  polagat', podumal  Valentin,  etim  vse skazano.  ZHal'  tol'ko, ya
ponyatiya ne imeyu, chem takim osobennym znamenit etot klan.
     Molchi i slushaj, prikazal Heor,  i Valentin pochuvstvoval v viskah legkij
ukol boli. Na etot raz Heor byl po-nastoyashchemu zol.
     -  Moj  predok,  velikij  kshat-su-olir Ragger  Zang,  - prodolzhal Zang,
niskol'ko ne  shchadya sluh Valentina, kotoryj terpet'  ne mog  varvarskih yuzhnyh
imen,  -  vozglavlyal peredovoj otryad  Duhov  Nochi.  On  pervym  vorvalis'  v
Blistayushchij Grad,  hotya  pozdnee kshat-su-olir  Varvar  Korg prisvoil sebe etu
slavu. V tu noch' nashemu vragu udalos' bezhat'.
     Na etot raz Valentin ostalsya sovershenno spokoen. Vstrepenulsya uzhe Heor:
     -  Iz Blistayushchego Grada bezhal tol'ko odin chelovek, - skazal on, povysiv
golos. - Ty libo lzhesh', libo vash vrag...
     - Akino Blazhennyj, -  sklonil golovu  Zang.  Vyderzhav  pauzu,  on snova
posmotrel Heoru v glaza. - Izbrannyj, popravshij iskonnye zemli nashego klana.
     -  |to sluchilos' shest' vekov nazad, -  pokachal  golovoj Heor. - Neuzheli
vasha nenavist' sposobna zhit' tak dolgo?
     - Istoriya nashego klana naschityvaet sorok vekov, - povysil golos Zang. -
Imya Fan-Rabbat proslavlyayut mogily  nashih vragov.  Nikomu ne dano spastis' ot
svyashchennoj mesti klana Fan-Rabbat!
     Kazhetsya,  pripominayu,  soobrazil  nakonec  Valentin.  V  ihnih  Dolinah
procvetaet uzkaya  specializaciya. Tak vot,  Fan-Rabbat  - eto  klan  "mshchu  za
vseh". Sem' tysyach professional'nyh ubijc.
     Interesno, kak eto Zang v |bo popal, s takoj-to biografiej?
     Heor posmotrel na rashrabrivshegosya Zanga i prezritel'no podzhal guby:
     - Ty vybral nepodobayushchee mesto dlya pohval'by, kshat-su Zang. - Iz spinki
trona, na kotorom vossedal narodnyj mstitel', vynyrnuli  dve kamennye ruki i
shvatili Zanga za gorlo. - Ty zabyl, chto na  voloske visit tvoya  zhizn', a ne
zhizn' Akino Blazhennogo.
     Zang vcepilsya v dushivshie ego ruki; lico ego posinelo.
     - Kogda ty  snova  smozhesh'  govorit', -  skazal  Heor, otvorachivayas'  v
storonu, - postarajsya, chtoby tvoi slova byli mne interesny.
     Ruki, dushivshie Zanga, ischezli v glubine trona.  Rot Zanga raskrylsya, on
zasipel,   sudorozhno   vtyagivaya   vozduh.   Valentin   pochuvstvoval   legkoe
bespokojstvo  - vse-taki na ego  glazah  chut'  bylo ne ubili grazhdanina |bo.
Interesno, podumal on, smogu li ya izbavit'sya ot Heora, ezheli chto?
     Tebe dostatochno tol'ko pozhelat' etogo, myslenno otvetil Velikij CHernyj.
Vse, na chto hvataet moej Sily - eto sderzhivat' tvoi grimasy!
     - Prosti, - prohripel Zang. - YA zabylsya; bol'she etogo ne povtoritsya.
     -  Ty, kazhetsya,  gotov  zabyt'sya  vnov'?  -  usmehnulsya  Heor. - YA  zhdu
prodolzheniya; rasskazyvaj dal'she!
     - Poiski Akino stali delom sem'i Zang, - prodolzhil Zang. -  Ragger Zang
upustil ego. Nash dolg byl ispravit' oshibku. Proshlo  pochti pyat' vekov, prezhde
chem mne udalos' napast' na sled.
     - Pochti  pyat' vekov? -  zainteresovalsya  Heor. -  Ty nashel  ego sto let
nazad?!
     -  |to  okazalos'  netrudno, - Zang  opustil  glaza.  -  Eshche  moj  otec
dogadalsya, kak sdelat' tak, chtoby Akino sam  prishel k nam. V Blistayushchij Grad
Akino priglashal masterov so vsego Poberezh'ya. Vsled za otcom i bratom, ya stal
masterom. Rano ili pozdno on dolzhen byl poyavit'sya. Devyanosto let nazad vybor
sud'by pal na menya.
     - CHto zhe  ty  delal  vse eti gody? -  Heor  dazhe  podalsya  vpered,  tak
zainteresoval ego rasskaz Zanga.  Valentin otmetil,  chto Heor,  okazyvaetsya,
byl ves'ma uvlekayushchimsya chelovekom.
     - YA sluzhil  Akino  veroj i pravdoj,  -  gordo otvetil  Zang. - YA  iskal
sposob unichtozhit' ego!
     Interesno on ponimaet sluzhenie veroj i pravdoj, otmetil Valentin. Aj da
Zang. Sem'desyat let vynashivat' plany  mesti i ni razu slovom ne obmolvit'sya.
I nado zh emu bylo so mnoj svyazat'sya...
     - Vse  eti sem'desyat let,  - progovoril Heor, glyadya Zangu v glaza, - ty
ne prosil u menya audiencij. Sejchas ty zdes'; vidimo, ty nashel etot sposob?
     Valentin otmetil zabavnuyu  strannost':  i  on  sam,  i  Velikij  CHernyj
prekrasno znali, chto nikakogo sposoba Zang ne nashel. No Heor, pohozhe,  etogo
ne znal. I imenno poetomu Zang veril v ego podlinnost'.
     - YA nashel  tebya! - gordo zayavil Zang. Heor  udivlenno raskryl glaza, no
Zang uzhe govoril dal'she. - Kogda Seryj upal bez soznaniya k nogam Prizraka, ya
ponyal, chto v Faringii est' chelovek, kotoryj mozhet mne pomoch'.
     Skazav eto, Zang soskochil s trona i sklonilsya v glubokom poklone.
     Valentin pochuvstvoval, chto eta grubaya lest' prishlas' Heoru po vkusu.
     - Kak ty nashel moego dvojnika? - sprosil on, pryacha ulybku.
     - U menya bylo  dostatochno vremeni, - otvetil Zang. -  YA znal, chto  tvoj
dvojnik komanduet zombi. YA znal, chto on umen. YA nauchil svoego agenta ubivat'
zombi  neobychnym sposobom.  Kak ya i rasschityval,  eto  zainteresovalo tvoego
dvojnika. On prikazal sledit' za moim agentom. YA  prikazal agentu  zasvetit'
sposob,  kotorym  on  govoril  so  mnoj.  -   Zang  prodemonstriroval  Heoru
peregovornoe kol'co.  - Tvoj dvojnik organizoval pokushenie i pohitil kol'co.
Dlya nego  ne  sostavilo  truda  razobrat'sya  v  ego  magii.  Kak  tol'ko  on
vospol'zovalsya kol'com, ya nachal govorit'.
     - CHto ty skazal emu? - sprosil Heor.
     - To zhe, chto i tebe. CHto ya hochu ubit' Akino i proshu ego pomoshchi.
     -   I  chto  zhe   bylo  dal'she?   -   Heor   bol'she  ne   skryval  svoej
zainteresovannosti. On dazhe  naklonilsya vpered, chtoby luchshe slyshat' Zanga. -
Moj dvojnik soglasilsya pomoch'?!
     Pohozhe na to,  podumal  Valentin. No on  dolzhen  byl chto-to potrebovat'
vzamen, podumal Heor.
     - My zaklyuchili sdelku, - otvetil Zang, i vpervye za ves' razgovor golos
ego  drognul. - Tvoj  dvojnik obeshchal  mne zaklinanie, podchinyayushchee Izbrannyh.
Vzamen on potreboval odnogo cheloveka.
     Potreboval  odnogo cheloveka?! Valentin podprygnul  na meste, i  na etot
raz Heor ne sumel ego uderzhat'.
     Kazhetsya, ya znayu etogo cheloveka!
     - CHeloveka? -  Kazalos', Heor byl izumlen ne men'she Valentina. - Kakogo
cheloveka?
     -  Moego agenta, Valentina SHellera, izvestnogo na Poberezh'e  kak  fakir
Faler.  YA dolzhen byl sdelat' tak, chtoby on  prishel  v Zamok.  - Zang opustil
glaza. - YA sdelal eto, no...
     - CHto - no? - grozno sprosil Heor.
     - |tot SHeller...  -  Zang pokachal golovoj. Valentin s izumleniem ponyal,
chto SHaggar Zang ne nahodit slov,  chtoby vyrazit' svoi chuvstva. - |tot shaj-su
SHeller...
     Heor nebrezhno shevel'nul pal'cami. Tonkij luch sveta udaril s vershiny ego
trona pryamo v golovu Zangu. Tot otshatnulsya i zastonal ot boli.
     - Soberis' s myslyami i lish' potom govori, - nazidatel'no proiznes Heor.
     Nakonec-to  on stal  pohozh  na Velikogo CHernogo, podumal Valentin.  Vot
sejchas kak skazhet "dumaj!"...
     Zang kivnul. Kak pokazalos' Valentinu - s blagodarnost'yu.
     - YA ne znayu, chto imenno proizoshlo potom, - skazal Zang, uspokoivshis'. -
Tvoj  dvojnik  byl  ubit.  Troe  Izbrannyh unichtozhili drug  druga i polovinu
Poberezh'ya. Agent SHeller vernulsya obratno celym i nevredimym.
     -  Ty  hochesh'  skazat',  chto  etot  SHeller  okazalsya  sil'nee  vseh?  -
nahmurilsya Heor. - Zachem on byl nuzhen moemu dvojniku?
     - YA ne  znayu! - Zang razvel rukami. - Ty... tvoj dvojnik nichego ne stal
ob®yasnyat'.
     Heor otkinulsya na spinku trona.
     - |to vse, chto ty hotel rasskazat'?  - sprosil  on, rasseyanno glyadya  po
storonam.
     - Da, eto vse. - Zang podnyal golovu i s  nadezhdoj posmotrel na Heora. -
Ty pomozhesh' mne?
     Heor vzglyanul na nego s yavnym nedoumeniem.
     - Pomoch' tebe? Zachem?
     - No ty zhe obeshchal... - Zang osoznal svoyu oshibku i zamolchal.
     - YA obeshchal, chto ty smozhesh' ujti zhivym. Idi, - prosto skazal Heor.
     Zang  neskol'ko raz morgnul,  ne reshayas' proiznesti ni  slova. Valentin
vnezapno ponyal, chto  Zang v  otchayanii. Vse ego plany  poshli prahom;  i vinoj
tomu byl imenno on, Valentin SHeller.
     - Doprosi SHellera!  - sryvayushchimsya golosom voskliknul  Zang. - On dolzhen
znat', kak byl  ubit  tvoj dvojnik. I on zdes', v  etom zamke,  v  Zale  Bez
Vyhoda!
     -  Doprosit' SHellera? - peresprosil Heor, krivya guby v strannoj ulybke.
- Ty pravda etogo hochesh'?
     - Da!
     V  eto slovo Zang vlozhil vse nakopivsheesya otchayanie. Navernoe, sejchas on
gotov byl  pozhertvovat'  zhizn'yu,  lish'  by  uvidet' SHellera, otvechayushchego  na
voprosy. Valentinu stalo ne po sebe pri vide takoj nenavisti.
     - Togda doprashivaj, - skazal Heor, razvodya rukami.
     Valentin  s izumleniem  uvidel,  kak  krov'  otlivaet  ot  lica  Zanga.
Potomstvennyj killer, zakalennyj v  boyah  nachal'nik razvedki, master  magii,
igrayuchi  zahvativshij gornyj Zamok samogo Heora,  on priotkryl rot i otstupil
nazad, sharya po polu podkosivshimisya nogami.
     Tochno d'yavola uvidel, podumal Valentin.
     - Ty?! - sryvayushchimsya golosom zakrichal Zang. - Ty?!
     Nehoroshee podozrenie pronzilo Valentina. Reflektorno on glyanul nalevo -
i pochuvstvoval, kak serdce propustilo ocherednoj udar.
     Sleva,  v  polutora  metrah  nad  polom,  visel chernyj sharik razmerom s
yabloko.
     Velikij CHernyj pokinul Valentina, snova sdelav ego samim soboj.
     Nu nel'zya zhe tak, podumal Valentin, snova perevodya vzglyad na Zanga. Ego
zhe sejchas kondrashka hvatit!
     Zang tryasushchejsya rukoj polez za otvorot svoego kombinezona.
     Strelyat'  budet,  predpolozhil  Valentin,  na  vsyakij  sluchaj  vskidyvaya
"veer".
     Zang  vytashchil  ruku obratno. V nej ne bylo  nichego - ni  nozha, ni truby
duri.
     - SHaggar, - proiznes Valentin, chuvstvuya suhost' vo rtu, -  podozhdite, ya
vse ob®yasnyu...
     - Kto ty takoj na  samom dele? - prohripel Zang, podnosya pravuyu ruku  k
podborodku. - Ne lgi mne sejchas! Kto ty takoj?
     -  SHaggar! - zavopil Valentin, uzhe ponimaya, chto proishodit,  no vse eshche
ne reshayas' dejstvovat'.  - Ne durite, vy zhe prisutstvovali pri moem perenose
s Zemli! - Zang medlenno  pokachal golovoj; on ne veril. - YA Valentin SHeller,
buhgalter...
     Valentin umolk, vspomniv, pri kakih  obstoyatel'stvah on govoril  eto  v
poslednij raz.
     Zang eshche raz pokachal golovoj.
     - SHaj-su! - vykriknul  on Valentinu v lico, a  zatem  rezko  otbrosil v
storonu pravuyu ruku.
     Valentin privstal na trone, da tak i zastyl, ne v silah poverit'.
     Golova Zanga otdelilas' ot tela  i,  podskochiv  na  polmetra, upala  na
holodnyj  kamennyj pol. Iz obezglavlennogo tela v potolok udaril fontan aloj
krovi.
     Kto takoj shaj-su, podumal Valentin ni k selu ni k gorodu.
     Spokojno,  byla ego  sleduyushchaya mysl'.  Mozg  budet  zhit' eshche  neskol'ko
minut.
     Uspeyu.
     Pravoj  rukoj Valentin postavil ekran, sohranyaya  ostatki krovi v golove
Zanga, a levuyu podnes k gubam.
     - Donovan, Sanches! - zaoral on  v oba  kol'ca srazu. -  Srochno  portal!
Travmaticheskaya amputaciya golovy!
     Pochti totchas vokrug  zamel'kali  rozovye spolohi, i Valentin obnaruzhil,
chto ego tron otbrasyvaet dve teni.
     Dva portala. I tak bystro?
     Golova  Zanga  vsplyla  v vozduh,  razvernulas' v lezhachee  polozhenie  i
podletela k uzhe  upavshemu na pol  telu. Valentin  zavorozhenno  sledil za  ee
peremeshcheniyami, pytayas' oshchutit' hot' malejshie sledy magii. Bezuspeshno.
     |to moglo oznachat' tol'ko odno.
     On posmotrel napravo. Sanches  i kto-to iz medikov,  s razinutymi rtami.
Znachit, nalevo. Vot on.
     Princ Akino sobstvennoj personoj.
     Nevysokij  hudoshchavyj chelovek so smuglym vostochnym licom stoyal, opershis'
spinoj na tron, i sosredotochenno razglyadyval Zanga. Neudachlivyj samoubijca -
da,  segodnya  yavno  ne  ego  den',  otmetil  Valentin,  -  visel v  vozduhe,
okruzhennyj belym tumannym oblakom.  Golova  ego uzhe vstala na  mesto,  glaza
zakrylis'.
     Valentin  zapozdalo  szhal  ruku  v  "apel'sin"  i  provel  diagnostiku.
Bespodobno.  Davlenie  pochti v norme, pul's  sorok,  nikakih  patologicheskih
izmenenij. Pohozhe, princ skleil zhivye tkani na molekulyarnom urovne.
     Pochemu by i net - s ego-to talismanom.
     Akino kivnul i  - Valentin porazilsya obydennosti etogo zhesta - otryahnul
ruki.
     - Proshu vas, - skazal on Sanchesu, ukazyvaya na Zanga.
     - A... - Sanches brosil dikij vzglyad  na Valentina,  no bol'she nichego ne
skazal. - Da, da, sejchas!
     On  sdelal  znak  svoemu  sputniku, tot raspahnul  chemodanchik, dostavaya
vosstanovitel'nyj kokon.  Sanches pomog  emu  raspravit' rastrub, podskochil k
Zangu, protolknul togo vnutr'.
     - Obratno, - skomandoval on, eshche raz pokosivshis' na Valentina. I v etot
moment Valentin nakonec ponyal, chto zhe delalo takim strannym vid Sanchesa.
     Strah.
     Sanches boyalsya, i boyalsya on imenno ego, Valentina SHellera.
     Vse  troe davno  ischezli v spolohah  portala, a Valentin  vse  glyadel i
glyadel  im  vsled.  Dozhili,  podumal on.  Pervyj  raz  v  zhizni menya  kto-to
ispugalsya. I kstati, pochemu molchit Akino?
     On posmotrel na  vsemogushchego tal'mena. Tot po-prezhnemu stoyal,  podpiraya
tron, i zadumchivo razglyadyval pol u sebya pod nogami.
     - Vy chego-to zhdete? - sprosil Valentin, udivlyayas' svoej hrabrosti.
     Akino podnyal golovu.
     - Vas, - prosto otvetil on.
     Valentin  pochuvstvoval   narastayushchee  razdrazhenie.  Eshche  odin  zhelayushchij
poboltat'. YA kogda-nibud' vernus' domoj, ili kak?
     Vprochem, esli on zhdet... to podozhdet.
     - YA sejchas,  -  kivnul Valentin i prikryl glaza. Tal'meny tal'menami, a
Zamok uhoda trebuet. Nu-ka, chto u nas tam?
     Obmen myslyami  s Zamkom proizoshel na etot  raz tak bystro, chto Valentin
dazhe ispugalsya. Za  kakuyu-to  sekundu  on uvidel, gde  nahodyatsya po-prezhnemu
okoldovannye ucheniki Velikogo CHernogo, uznal, chto Zamok  sposoben  perenesti
ego  kontrzaklinanie v lyubuyu  svoyu  komnatu,  pochuvstvoval,  chto vse  drugie
razrusheniya  i nepravil'nosti uzhe ubrany. Valentin slozhil pal'cy v  "puchok" i
prikazal  Zamku donesti zaklyat'e do kazhdogo, kto v nem nuzhdaetsya.  Vrode  by
vse... hotya postoj-ka!
     Serebrennaya  roza,  myslenno  prikazal  Valentin.  Ligijskoj  raboty, v
reznoj shkatulke. Poiskat' v zapasah Branbo.
     Zamok  otvetil  sekundu spustya - Valentin oshchutil otvet kak uverennost',
chto vse v poryadke. Nashel, znachit. Dostavit'!
     |to zajmet neskol'ko minut,  ponyal Valentin. Zamok reshil lichno pronesti
suvenir skvoz' svoe telo, minuya koridory i komnaty.
     CHto zh, vpolne dostatochno, chtoby peregovorit' s Akino.
     - Uzhe pochti vse, - skazal Valentin, vstavaya s trona i ubiraya ego v pol.
- YA vam nadolgo nuzhen?
     Akino razvel rukami i vinovato ulybnulsya.
     - Navsegda, - skazal on.
     Valentin neskol'ko raz morgnul.
     - Pryamo sejchas? - v panike sprosil on.
     Da skol'ko zhe mozhno?!
     Akino pokachal golovoj:
     - Tol'ko ne sejchas. Pozzhe, v lyuboe udobnoe dlya vas vremya.
     Valentin zatryas golovoj.
     - Pogodite, - skazal on. - YA, vidimo, poryadkom ustal i chto-to nichego ne
ponimayu. CHto - pozzhe, v udobnoe dlya menya vremya?
     - Rabotat'  vmeste, -  skazal Akino, i ot  etih slov murashki pobezhali u
Valentina  po  spine. Ni hrena  sebe predlozhenie!  - Snachala, konechno zhe, my
pobeseduem  o sobytiyah segodnyashnego dnya, -  prodolzhil  Akino. -  Vy  uznaete
otvety  na  nekotorye volnuyushchie vas voprosy.  Nu a potom,  esli  zahotite, ya
rasskazhu  vam ob  odnoj  probleme,  kotoraya  sil'no zabotit menya v poslednee
vremya.
     - Vas? - Valentin usmehnulsya. - A chto, takie byvayut?
     - Est' odna, po men'shej mere, -  spokojno  otvetil Akino. - I pover'te,
kogda vy poznakomites' s nej poblizhe, vashi segodnyashnie voprosy pokazhutsya vam
do smeshnogo prostymi.
     Valentin  pozhal  plechami,  oceniv  predlozhennuyu  perspektivu.   Nu  da,
konechno. Do  smeshnogo  prostye  voprosy. Kto  podsunul  mne monety-tumnarki?
Zachem  Heoru  nuzhen  byl  imenno  Valentin  SHeller? Kak  eto  Zang umudrilsya
sem'desyat  let  skryvat'  svoe  dremuchee rodovoe  myshlenie?  CHto  delat'  so
SHkatulkoj Pandory?
     - CHto  zh,  my obyazatel'no pobeseduem, - skazal Valentin. On uvidel, kak
na  beloj poverhnosti  stola raskrylos' pryamougol'noe  otverstie, i  iznutri
medlenno podnyalas' ukrashennaya tonkoj rez'boj kamennaya shkatulka. - A poka mne
ostaetsya tol'ko radovat'sya, chto ya eshche ne znakom s vashej problemoj.
     Princ Akino udovletvorenno kivnul i  rastayal  v  vozduhe. Valentin vzyal
shkatulku s rozoj v levuyu ruku, priotkryl, ubedivshis', chto roza dejstvitel'no
na meste, i vyzval operatorskuyu po peregovornomu kol'cu.
     Net,  podumal on, ozhidaya  perenosa  domoj. Est'  po  krajnej  mere odin
vopros, kotoryj nikogda ne pokazhetsya mne do smeshnogo prostym.
     Kto zhe ya, v sushchnosti, takoj?

     Okonchatel'naya redakciya 17 maya 1998 g.
     Perm', oktyabr' 1996 - maj 1998.
     ANNOTACII na roman S.SHCHeglova "CHasovoj Armageddona"

     Variant 1.
     Nastupaet  den',  kogda  smert'  nastigaet samyh  velikih magov.  Kogda
poveliteli moguchih talismanov  shodyatsya v  poslednej shvatke, chtoby pogubit'
drug  druga. Kogda nad mirom navisaet ten' katastrofy  stol'  strashnoj,  chto
nikto ne verit v samu ee vozmozhnost'.
     I v etot den' ty uzhe bol'she ne skromnyj buhgalter-zemlyanin, zabroshennyj
siloj koldovstva v etot skazochnyj mir. Ty dazhe ne operator talismana-ishchejki,
razyskivayushchij  poteryannyj kem-to magicheskij  amulet. Sud'ba  prizyvaet  tebya
stat' na  zashchitu chuzhogo,  no tem  ne  menee  prekrasnogo mira, stat' CHASOVYM
ARMAGEDDONA.

     Variant 2.
     Panga (s)... Ogromnaya planeta, zateryannaya v nevedomom pylevom oblake na
krayu Galaktiki. Planeta, na kotoroj bok o bok sushchestvuyut sovremennaya magiya i
drevnyaya tehnologiya, mestnye zhiteli i zemlyane, izvlechennye koldovstvom chernyh
magov  iz  raznyh vekov  istorii, feodal'naya  dikost' Poberezh'ya i utonchennaya
bezzabotnost' schastlivoj strany |bo.
     Vy otkroete dlya sebya  celyj  mir,  ogromnyj nastol'ko, chto  rasskaz  ob
odnom-edinstvennom dne ego samogo skromnogo  obitatelya, kogda-to buhgaltera,
a nynche shpiona Valentina SHellera, zanimaet celuyu knigu.

     Variant 3.
     Prihodit den', v kotoryj ne  veril nikto. Den', kogda  gibnut schitavshie
sebya bessmertnymi velikie magi. Kogda poveliteli moguchih talismanov shodyatsya
v poslednem boyu, chtoby ischeznut' s  lica  zemli.  Kogda rushatsya gory i  morya
vyhodyat iz beregov. Den', kotoryj dolzhen stat' dnem Armageddona.
     Buhgalter  v svoej  prezhnej,  zemnoj zhizni,  a nyne, posle  desyati  let
obucheniya  u  luchshih  magov   potaennoj  strany   |bo,  -   operator  Obrucha,
pozvolyayushchego slyshat' mysli i  chuvstva drugih obitatelej etogo zakoldovannogo
mira, Valentin SHeller  okazyvaetsya  edinstvennym chelovekom, sposobnym vstat'
na puti smerti i razrusheniya. No chto mozhet sdelat' odin  chelovek, kogda v ego
rasporyazhenii - vsego neskol'ko chasov, a protiv nego - sama Sud'ba? CHto mozhet
sdelat' chelovek, chtoby ego nazvali CHASOVYM ARMAGEDDONA?

     Variant 4.
     Grossmejster tochnogo,  buhgalterskogo rascheta i neprevzojdennyj  master
pal'covki  Valentin SHeller  protiv  zombi, magov,  povelitelej  talismanov i
sobstvennogo nachal'stva.
     Kto kogo - soshedshij s uma koldovskoj mir ili skromnyj zemlyanin, stavshij
v odnochas'e CHASOVYM ARMAGEDDONA?

     S.SHCHeglov
     14.04.1998


Last-modified: Tue, 16 Sep 2003 04:52:34 GMT
Ocenite etot tekst: