Ocenite etot tekst:



     YA rodilsya v rubashke,
     No rubashechka eta s chuzhogo plecha
     (zdes' i bolee nigde - "Zapreshchennye barabanshchiki")

     I usek Bog, chto Iosif ne kanaet ni v borshch, ni v Krasnuyu Armiyu...
     (zdes' i bolee nigde - Evangelie ot Mit'kov)




     Peristye  oblaka  za  oknom  okrasilis'  v  rozovyj  cvet,  perecherknuv
sapfirovoe  nebo chetyr'mya  nerovnymi  shtrihami.  Valentin opersya  pyatkami  i
zatylkom na krovat' i vygnulsya vverh, s naslazhdeniem potyanuvshis' vsem telom.
Novyj den' nachinalsya imenno tak, kak sledovalo - s krasoty za oknom, radosti
v dushe i mirno posapyvayushchej Diany pod bokom.
     Opustivshis'  obratno na postel', Valentin  povernulsya na bok  i uvidel,
chto Diana otkryla glaza.
     - Prive-et, -  protyanula ona, sadyas' na posteli i nakidyvaya prostynyu na
plechi. - Navernoe, uzhe pozdno? Nuzhno srochno vstavat',  odevat'sya  i gotovit'
zavtrak?
     Valentin posmotrel na Dianu, na ee soblaznitel'no priotkryvshuyusya pravuyu
grud'  i  igrivo  posverkivayushchie  glaza,  -   i  pokachal  golovoj.  Net  uzh,
pozavtrakat' mozhno i zdes'!
     - Odevat'sya, - propishchal on tonkim goloskom, podrazhaya mul'tyashnym geroyam,
- potom opyat' razdevat'sya... ZHelayu zavtrak v postel'!
     - Pryamo v postel'? - ulybnulas' Diana. - Ili luchshe vse-taki na podnose?
     - Na serebryanom blyude, -  utochnil Valentin, skladyvaya v  "grushu" pal'cy
pravoj  ruki, - i s ogromnym chajnikom, polnym dikovinnogo nastoya! Gulyat' tak
gulyat'!
     Korotkij  poryv vetra okonchatel'no sbrosil prostynyu s plech Diany. Pered
Valentinom  poyavilas'   tonkaya   kruglaya  podushka,   uvenchannaya  serebryanym,
ukrashennym  zolotoj vyaz'yu blyudom. Sledom voznikli shest' steklyannyh  tarelok,
dve chashki iz  tonkogo, pochti  prozrachnogo  farfora i  puzatyj  metallicheskij
chajnik, iz nosika kotorogo k potolku tut zhe zastruilsya gustoj aromatnyj par.
     -  CHto  u nas  na  zavtrak?  -  sprosila  Diana.  Ona  legla na  zhivot,
podvinulas' poblizhe  k  improvizirovannomu stolu i  zaglyanula  v  tarelki. -
Opyat' konservy?
     -  Fruktovyj  koktejl' v ananasnom zhele, - proiznes  Valentin, medlenno
provodya rukoj  nad blyudom i  s  udovol'stviem  otmechaya,  chto  materializaciya
prohodit imenno tak, kak uchil ego Tangast, - sup-pyure iz semi vidov kapusty,
forel'  v  limonnom  souse  i  tvoi lyubimye  obzharennye  do  hrusta  kurinye
krylyshki.  CHto  zhe kasaetsya etogo koldovskogo  napitka,  - Valentin  shchelknul
pal'cami  i ukazal  na chajnik,  -  to dobraya polovina iz soroka  shesti trav,
smeshannyh po starinnomu receptu, vstrechaetsya nynche tol'ko v Podnebesnoj. Tak
chto, -  Valentin uhvatilsya za ruchku i razlil napitok  po chashkam, - povtorit'
nash zavtrak navryad li udastsya i samomu Akoste!
     - Do  chego zdorovo imet' muzha-volshebnika, -  skazala Diana, pripodnimaya
svoyu chashku.
     -  Tebe  i  v  samom  dele  ponravilos'?  -  ulybnulsya Valentin,  delaya
nedvusmyslennoe dvizhenie tazom.
     -  Poshlyak! -  fyrknula  Diana, no  glaza  ee,  strel'nuvshie  v  storonu
Valentina,  skazali  sovsem  drugoe.  -  Podumat'  tol'ko,  do menya u  etogo
cheloveka bylo vsego tri zhenshchiny!
     -  Zato  odna  iz  nih  byla  professionalkoj,  -  vozrazil Valentin  i
othlebnul iz svoej chashki. - M-mm! Vot eto da!
     - CHto - da? - zainteresovalas' Diana. - Tvoya "professionalka"?
     -  CHiape,  -  otvetil  Valentin.  -   Tak  nazyvalsya  etot  napitok  na
ischeznuvshem yazyke Podnebesnoj.  Poprobuj -  pohozhe, na etot raz mne  udalos'
podobrat'sya k ego podlinnomu vkusu i aromatu.
     Diana  sdelala   pervyj  ostorozhnyj  glotok,   shiroko   otkryla  glaza,
pokosilas'  na Valentina  - i tut  zhe  vypila vsyu chashku.  Potom  ulybnulas',
posmotrela na Valentina i vzdernula nosik:
     - Prosto pit' hochetsya!
     - Sejchas eshche mnogo chego zahochetsya, - predskazal Valentin.
     Travy Podnebesnoj,  kuda  mnogie sotni  let ne  stupala noga  cheloveka,
hranili v  sebe  zapas  samoj  drevnej  magii  Pangi.  Otvar  lyuboj  iz  nih
dejstvoval  podobno  luchshim  lekarstvam  Poberezh'ya;  chto  zhe  kasaetsya smesi
dvadcati  trav,  primenyavshihsya  v   chiape,  to  po  predaniyam  ona  obladala
sposobnost'yu voskreshat' mertvyh. Esli,  konechno,  ih  udavalos'  kak sleduet
napoit'.
     Valentin  byl  nemnogo  znakom s dejstviem  nastoyashchego  chiape.  Tangast
sozdal celyj  kuvshin etogo napitka, chtoby  Valentinu bylo  s  chem sravnivat'
svoi neumelye podelki.  Othlebyvaya pojlo sobstvennogo proizvodstva, Valentin
tol'ko morshchilsya;  smes' zhe Tangasta dejstvovala na  nego podobno perehodu na
magicheskij  metabolizm. Posle  chashki, tak  neostorozhno  vypitoj Dianoj,  ona
mogla bez osoboj ustalosti zanimat'sya lyubov'yu eshche neskol'ko sutok.
     No  imenno  v  etot  moment  na  pal'ce   u   Valentina  zapul'sirovalo
peregovornoe kol'co.
     Neskol'ko   sutok,  usmehnulsya  Valentin  pro  sebya.  Kakie,  k  chertu,
neskol'ko sutok - u menya zhe rabochij den'! A esli schitat' koronaciyu Tardena -
tak i rabochij
     vecher!
     Valentin podnes levuyu ruku ko rtu i proiznes:
     - Oshibka! U menya net peregovornogo kol'ca!
     - Tak  i  u menya  net,  -  so vzdohom soobshchil  iz kol'ca  golos  Majlza
Donovana. - A chto delat'? Rabota u nas takaya.
     - Tol'ko ne govorite mne, Majlz,  chto u  nas opyat'  chto-to sluchilos'! -
vzmolilsya  Valentin. - Kak raz segodnya ya ne vylezu iz posteli, dazhe esli vse
Poberezh'e provalitsya v preispodnyuyu!
     -   Pomilujte,  Valentin,  -  voskliknul  Donovan,  -  da  kak  zhe  ono
provalitsya, esli  vy  ne  vylezaete  iz posteli?  Do  sih  por  dlya podobnyh
kataklizmov trebovalos' vashe lichnoe uchastie!
     - I chto, - mrachno pointeresovalsya Valentin, - opyat' trebuetsya?
     Donovan veselo rassmeyalsya:
     - A vot eto uzhe ne ko mne! |to uzh kak vam samomu budet ugodno, gospodin
fakir! YA k vam sovsem po drugomu voprosu!
     - Ah von ono chto, - soobrazil nakonec Valentin. - Tak vy  pro Ne-Billa,
Majlz? Kakie-to izmeneniya v raspisanii?
     -  Sovershenno  verno,  Valentin, izmeneniya. -  Donovan sdelal  korotkuyu
pauzu, otdelyaya shutochnuyu chast' razgovora ot ser'eznoj. - YA predlagayu sdvinut'
ves' grafik na chas,  chtoby v  konce dnya vstretit'sya s Gregori Landoj. U nego
est' k nam nebol'shoj, no ves'ma lyubopytnyj razgovor.
     Valentin vysvetil  pered  soboj  ciferblat -  gospodi, uzhe vosem'! -  i
pozhal plechami. Raz uzh neskol'kih  sutok ne poluchitsya, kakaya raznica -  chasom
bol'she, chasom men'she?
     - To est'  moj vizit v Sanatorium perenositsya na desyat' nol'-nol'? - na
vsyakij sluchaj utochnil Valentin.
     - Esli vy ne vozrazhaete, - lyubezno otvetil Donovan.
     - A  Baratynskij v kurse?  - spohvatilsya Valentin. - U nego  zhe vse pod
zavyazku!
     Donovan snova rassmeyalsya.
     - V chem delo? - ne ponyal Valentin.
     - Mne pokazalos' zabavnym, - otvetil Donovan, - chto vy vspomnili imenno
Baratynskogo.  Voobshche govorya,  u  nashego chetvertogo kollegi  tozhe ne slishkom
mnogo svobodnogo vremeni.
     Valentin   pristyzhenno  opustil  glaza.  CHetvertym  uchastnikom  proekta
"Ne-Bill" byl sam princ Akino.
     - Nu, esli uzh sam princ podvinulsya... - probormotal Valentin.
     - Znachit, v odinnadcat' tridcat', u  Baratynskogo,  - zaklyuchil Donovan,
preryvaya  svyaz'.  Posle  nedolgoj  sovmestnoj   raboty  anglichanin  nauchilsya
ponimat' Valentina s poluslova.
     - Majlz? - sprosila Diana, hrustnuv poslednim kurinym krylyshkom.
     Valentin perevel  vzglyad  na  opustoshennoe  blyudo i  shchelknul  pal'cami,
vosstanavlivaya soderzhimoe svoih tarelok.
     - Kto zhe  eshche, - otvetil on, vooruzhayas'  blestyashchej serebryanoj lozhkoj. -
CHto ni den', to novye syurprizy. Ugadaj, kogo eshche zainteresoval moj proekt?
     - Koordinatora Natomi? - predpolozhila Diana.
     Valentin poperhnulsya supom.
     -  Svyat-svyat-svyat,  -  probormotal   on,  vytiraya   podborodok   naspeh
materializovannoj salfetkoj. - Tol'ko ego mne i ne hvatalo...
     Diana besceremonno  zapustila  pal'cy v tarelku Valentina  i zahrustela
ocherednym krylyshkom:
     - Nu togda ne  znayu. Komu oni  nuzhny, eti  tvoi vzbesivshiesya talismany?
Razve chto tvoemu novomu priyatelyu, kotoryj metit v el'sanskie koroli?
     -  Vo-pervyh,  -  obidelsya Valentin,  - nikakoj  on  mne ne priyatel'! A
vo-vtoryh,  ne  dalee  kak  segodnya  vecherom  Linno  Tarden budet oficial'no
koronovan v |l'sane - zachem emu talismany?
     - Imenno segodnya? - utochnila Diana. - Ty ne pereputal?
     Valentin  so znacheniem vyskreb lozhkoj ostatki ovoshchnogo supa i podmignul
Diane.
     - V tom-to vse i  delo,  -  otvetil on.  -  Vse  ozhidayut, chto koronaciya
sostoitsya zavtra - ved' el'sanskie koroli vstupayut  na  prestol po pyatnicam.
No  Linno  Tarden prekrasno znaet  stranu,  kotoroj  emu  predstoit pravit';
okazat'sya vo  vsem izvestnom meste  v zaranee  naznachennoe vremya  - eto  vse
ravno chto dobrovol'no otdat' sebya v ruki vragov. Poetomu ceremoniya sostoitsya
imenno segodnya,  a nazavtra  korol'  uedet  ohotit'sya,  vystaviv  el'sanskim
grazhdanam tradicionnyj stol ot gorizonta do gorizonta.
     -  Poslushaj,  ya  ser'ezno,   -  skazala  Diana,  sadyas'  po-turecki   i
nastorozhenno  glyadya  na  Valentina. - Otkuda ty  znaesh', chto koronaciya budet
perenesena?
     Valentin pozhal plechami:
     -   Ot  samogo  Tardena,  razumeetsya.  Vchera  Rozenblyum   peredal   mne
oficial'noe priglashenie.
     Valentin raskryl pered soboj pravuyu  ladon' i  slegka  podognul pal'cy,
formiruya zaklyat'e prostranstvennogo poiska.  CHerez mgnovenie on uzhe derzhal v
rukah tonkij zolotoj disk s izobrazheniem Gosudareva Oka |l'sana.
     -  Daj posmotret'! - voskliknula Diana, vyhvatyvaya disk. -  No zdes' zhe
nichego ne napisano!
     - Napisano, - vozrazil Valentin, - no tol'ko dlya moih glaz. - On provel
ladon'yu nad diskom, delaya pronicaemym okutyvayushchee ego zashchitnoe zaklinanie. -
Vot, polyubujsya!
     - Gventarr, - prochitala Diana, - dvenadcatogo oktyabrya, rovno v polden'.
Privetstvujte Novoe Solnce |l'sana. Formulirovka sovpadaet s kanonicheskoj, -
Diana podbrosila disk na ladoni i  posmotrela Valentinu  v glaza. - Esli eto
shutka, to ochen' horosho podgotovlennaya.
     - Kakaya tam shutka, - vzdohnul Valentin. - Ves' den' na rabote, a  potom
eshche eta koronaciya! I otkazat'sya nel'zya - smertel'noe oskorblenie.  Sredinnyj
Korol' vse-taki, golubaya krov'...
     -  Tak  znachit,  - ulybnulas' Diana,  -  segodnya  vecherom  my  idem  na
koronaciyu?
     - My? - zahlopal glazami Valentin.
     - Nu razumeetsya, - Diana tknula pal'cem v disk-priglashenie.  - Zdes' zhe
yasno napisano - "privetstvujte". Znachit, priglashenie na dvoih?
     - A takzhe na troih, na chetveryh i  na pyateryh,  - probormotal Valentin,
pytayas'  ponyat',  shutit Diana ili  govorit  vser'ez.  - Na lyuboe  kolichestvo
vassalov, kotoryh priglashennyj privedet s soboj. No kakie vassaly u fakira?!
     -  A gruppa podderzhki? - vozrazila Diana. - Naprimer,  zhenshchiny, kotoryh
on raskladyvaet po yashchikam?
     - Ty  chto,  ser'ezno?  - upavshim  golosom  sprosil  Valentin.  On migom
predstavil sebe vse problemy, kotorye povlechet  za soboj prisutstvie Diany -
prikrytie  dlya  nee,  prikrytie  dlya  vezdesushchih  zhurnalistov  iz  "Novostej
ottuda", da plyus k etomu neobhodimost' razryvat'sya mezhdu zanoschivym Tardenom
i samoj  Dianoj, kotoraya vryad li ogranichitsya rol'yu fakirskogo rekvizita, - i
shvatilsya za golovu.
     - A chto? - sprosila Diana, skladyvaya ruki na grudi. - Nel'zya?
     Vot teper' - vse, podumal Valentin. Teper' uzhe ne otvertish'sya.
     -  Navernoe,  mozhno,  - ostorozhno otvetil on. - Tol'ko  ty zhe  vsyu svoyu
bandu s soboj potashchish', reportazh delat'...
     - A chto v etom plohogo?
     -  Budut  zhertvy, - protyanul Valentin, vytaskivaya iz tarelki s fruktami
bol'shuyu vishnyu. - Vidish' li, sredi priglashennyh navernyaka okazhetsya Rozenblyum,
a  on  v  poslednee  vremya  nauchilsya  talismannuyu  aktivnost'  za  neskol'ko
kilometrov chuvstvovat'. Zametit s容mochnuyu gruppu, primet za vragov, dolbanet
kak sleduet...
     - A ty na chto? - podzadorila Diana.
     -  A  ya  eshche i dobavlyu,  -  poobeshchal Valentin. -  Za  narushenie  rezhima
nevidimosti.
     -  Zloj ty, -  skazala  Diana.  - Sam  ved'  znaesh',  chto na  Poberezh'e
tvoritsya, kakaya tut mozhet byt' nevidimost'!
     - Ochen' prostaya, - ulybnulsya Valentin. - Sidi doma, smotri v  vizomon -
nikto tebya i ne uvidit.
     -  Nu  ladno,  -  neozhidanno  legko  soglasilas'  Diana.  -  Dayu  slovo
Bakkenstorov,  chto  sama   povedu  reportazh!   Odna-odineshen'ka,  dazhe   bez
operatora!
     - Ogo, - skazal  Valentin, oshelomlenno posmotrev  na zhenu.  - CHto eto s
toboj, dorogaya? Reshila kar'eroj zanyat'sya?
     - Pri chem zdes' kar'era? - fyrknula Diana. - |to zhe pervaya  oficial'naya
koronaciya za sem'desyat let!
     A  ved'  verno,  soobrazil  Valentin.  Poka  vsya  vlast'  na  Poberezh'e
prinadlezhala tal'menam, chlenam korolevskih semej ostavalos' lish'  vspominat'
svoe byloe velichie. Maksimum, na chto oni mogli  rasschityvat', - eto udar  po
plechu  Landorskim   zhezlom,   kotorym  Georg   posvyashchal  svoih  poddanyh   v
koroli-gubernatory.
     Sejchas mesta verhovnyh pravitelej Poberezh'ya okazalis' vakantny  - i  na
smenu stavlennikam Georga zaspeshili nastoyashchie koroli. Pervym iz nih okazalsya
Linno Tarden; no poslednim li?
     - Znaesh',  skol'ko eshche  budet  takih  koronacij,  -  prorocheski zametil
Valentin.  - Hotya, s  drugoj  storony,  meropriyatie  i  vpryam' obeshchaet  byt'
interesnym...
     - Znachit, ya s toboj? - obradovanno voskliknula Diana.
     - Razrezannaya na kusochki, -  kivnul Valentin, -  i upakovannaya v yashchiki.
Formu odezhdy znaesh'?
     -  Fakir  i tancovshchica! -  voskliknula Diana. Ona soskochila  s krovati,
zaprokinula golovu i vskinula pravuyu nogu v vertikal'nom shpagate.
     -  Tancovshchica,  - soglasilsya  Valentin.  -  |to  znachit  -  nabedrennaya
povyazka,   nagrudnyj  platok,  vysokie  sandalii,  perchatki,   okolo  dyuzhiny
brasletov,  nabor masok i neskol'ko kilometrov bus.  Tak chto  tebe  pridetsya
slegka priodet'sya. I  eshche - oformit'  maksimal'nyj  uroven' zashchity.  Znaesh',
skol'ko na Poberezh'e ohotnikov za prekrasnymi tancovshchicami?
     - Kak prikazhesh', Velikij Faler! - otvetila Diana, opuskaya nogu na pol i
pokorno sklonyaya golovu. - Kogda my otpravlyaemsya?
     - Rovno v pyat', -  otvetil  Valentin. -  Imej v vidu  - naschet zashchity ya
sovershenno ser'ezno. Lichno proveryu!
     - Ah  vot kak? - Diana skrestila ruki na grudi i gordo vskinula golovu.
-  Nu  togda  i  ya tebya  proveryu,  volshebnik-nedouchka!  Poprobuj tol'ko  bez
marshrutnogo amuleta yavit'sya - doma ostanesh'sya!
     -  Dogovorilis',  - ohotno soglasilsya  Valentin.  Vopreki  slozhivshemusya
mneniyu, on predpochital puteshestvovat' na Poberezh'e imenno tak - s marshrutnym
amuletom i  moshchnoj talismannoj zashchitoj. Drugoe  delo, chto  sud'ba ne  vsegda
prislushivalas' k ego predpochteniyam. - Eshche krylyshek?
     Diana pokachala golovoj:
     - Uberi ot menya etot narkotik! Poshli luchshe poplavaem!
     -  Poplavaem? - peresprosil  Valentin i poglyadel na forel'  v  limonnom
souse. - Nu, davaj poplavaem. Ty - pryamo sejchas, a ya - chut' popozzhe.
     On legkim dvizheniem pal'cev raspahnul okno i splel vokrug Diany stavshee
uzhe privychnym "vozdushnoe kreslo". Diana podnyalas' v vozduh, prizyvno mahnula
rukoj i vyletela v okno; sekundu spustya so storony bassejna razdalsya gromkij
vsplesk.
     Valentin podcepil na vilku srazu tri lomtika foreli,  zapihnul ih v rot
i prinyalsya ozhestochenno zhevat'. Voda v bassejne prohladnaya, podumal on, dolgo
ne poplavaesh'; esli ya hochu podvodnogo seksa, nuzhno potoropit'sya. A hochu li ya
podvodnogo seksa?
     Valentin zamer s vilkoj v ruke.
     |to eshche chto  takoe, ozadachenno sprosil on sebya.  CHto znachit - hochu li ya
seksa? A chego zhe eshche ya hochu?
     Podojti k  shkafu i otkryt' bokovoj  yashchik, otvetil Valentinu  vnutrennij
golos.
     Serdce  Valentina  zamerlo, a potom  gulko stuknulo, otdavshis' zvonom v
ushah. Bokovoj yashchik!
     Heor!
     Valentin  odnim pryzhkom okazalsya u  shkafa i raspahnul zavetnuyu  dvercu.
Butylka s Heorom, celyj mesyac  ne podavavshaya priznakov zhizni, siyala priyatnym
zhemchuzhnym svetom.
     Valentin  osoznal, chto vse eshche derzhit vilku v pravoj ruke, brosil ee na
pol  i  shvatil  butylku. ZHemchuzhnoe  siyanie pobleklo, i  iz  glubiny temnogo
stekla na Valentina vzglyanuli dva pronzitel'no-sinih glaza.
     - Heor, - probormotal Valentin. - Ty zhiv?
     Glaza utverditel'no  mignuli, a  potom vyrazitel'no posmotreli vverh, v
storonu zakryvavshej butylku  probki. Valentin  hlopnul sebya po  lbu  i migom
otkuporil butylku,  vypuskaya  na  volyu  bestelesnogo dublya odnogo  iz  samyh
moguchih  magov Poberezh'ya.  Vprochem, po svoim magicheskim talantam dubl' Heora
nichut'  ne  ustupal  svoemu  originalu,  zasevshemu v tainstvennom  Zapretnom
korolevstve, i potomu Valentin ne mudrstvuya lukavo nazval ego tem zhe imenem.
     Heor tonkoj strujkoj  vzvilsya pod  potolok  i sobralsya tam v  malen'kij
chernyj sharik.
     - Oden'sya, - uslyshal Valentin tonkij, no v to zhe vremya surovyj golos. -
U nas budet dolgij razgovor.
     Nu   razumeetsya,  podumal  Valentin,   skladyvaya  pal'cy  v  unikal'nuyu
pal'covku,  izvestnuyu v  sem'e  SHellerov  kak "utrennee  oblachenie".  Dolgij
razgovor - kak raz togda, kogda  u menya kazhdaya minuta na schetu. Heor v svoem
repertuare  -  nebos'  special'no  celyj  mesyac mertvym  pritvoryalsya,  chtoby
zastat' menya v samyj nepodhodyashchij moment.
     Valentin  vypustil  zaklinanie na volyu  i vysoko podprygnul, podstavlyaya
nogi  plavkam,  bryukam, noskam  i botinkam.  Otlazhennoe za  poslednij  mesyac
zaklinanie srabotalo  na slavu  -  na pol  Valentin opustilsya uzhe  polnost'yu
odetym.
     - Ty bystro  uchish'sya,  Faler, - proiznes  Heor, i Valentinu pokazalos',
chto golos velikogo maga neskol'ko poteplel. - Skoro my uznaem, dostatochno li
bystro.
     -  Nastol'ko bystro, -  zametil  Valentin, podhvatyvaya vylupivsheesya  iz
steny kreslo  i  raspolagayas' v nem poudobnee,  -  naskol'ko voobshche vozmozhno
uchit'sya,  mesyacami ne  vidya  Uchitelya. Poyavis'  ty  na  nedel'ku  ran'she,  ya,
glyadish', eshche by paru zaklinanij osvoil.
     -  Neuzheli ty do sih por  dumaesh', chto ya budu uchit' tebya zaklinaniyam? -
sprosil Heor, spuskayas' iz-pod potolka na vysotu sidyashchego v kresle cheloveka.
     -  A pochemu  by  i net? - pozhal plechami Valentin. - V  poslednij raz, v
Strane Mertvyh, ty kak raz etim i zanimalsya!
     - Ty oshibaesh'sya, Faler,  - proiznes  Heor, i  Valentin vtyanul  golovu v
plechi, uslyshav  v  golose svoego  uchitelya  znakomye vkradchivye intonacii.  -
Napomnit' tebe, chem ya zanimalsya v Strane Mertvyh?
     Valentina brosilo v  drozh'.  Okruzhavshie ego  predmety vdrug rasplylis',
zamercali,  slovno izobrazhenie na ogromnom  izlomannom  teleekrane, i skvoz'
nih  prostupila chernota,  kotoruyu  Valentin  predpochel  by nikogda bol'she ne
videt'.  Vechnaya  t'ma  Strany Mertvyh podobralas' pered  poslednim  pryzhkom,
gotovyas' proglotit' uyutnuyu spal'nyu vmeste s ee hozyainom.
     Valentin osoznal,  chto  vremya shutok  minovalo;  sejchas  kazhdoe nevernoe
slovo moglo zakonchit'sya ocherednym uprazhneniem na vozvrashchenie s togo sveta.
     - Ty  uchil menya dumat', - bystro  skazal  Valentin,  otbrosiv  nenuzhnuyu
demagogiyu.  - YA  znal  o vyhode iz  tela mnogo  let, no tol'ko  togda  sumel
primenit' ego po-nastoyashchemu.
     Valentin ozhidal,  chto mir  vokrug snova  obretet  privychnuyu  tverdost'.
Odnako chernota po-prezhnemu proglyadyvala skvoz' pol, steny i potolok.
     - My  budem razgovarivat' tak,  - skazal Heor, i Valentin perevel duh -
golos uchitelya  snova  zvuchal  vlastno  i  surovo. - Inache  ty  slishkom legko
zabyvaesh' o smerti!
     - YA slushayu tebya, uchitel', -  proiznes Valentin, reshiv bolee ne iskushat'
sud'bu.
     -  Teper' ty  -  moj  uchenik,  -  skazal Heor, podletaya  k Valentinu na
rasstoyanie vytyanutoj ruki. - Prezhde vsego, eto  znachit,  chto ya  obyazan ubit'
tebya, kak tol'ko pojmu, chto ty nedostoin nazyvat'sya velikim magom.
     Valentin  do boli szhal  kulaki,  chtoby  spokojno  vyslushat'  eto  dikoe
utverzhdenie.  Heor vyderzhal pauzu, proveryaya, naskol'ko  ser'ezen ego uchenik,
udovletvorilsya rezul'tatom i prodolzhil.
     - Dalee,  eto znachit, chto kazhdyj tvoj  postupok  -  odnovremenno i  moj
postupok. YA otvechayu za tebya, kak za samogo sebya. Esli ty sovershish' oshibku, ya
obyazan ispravit'  ee; esli ty dash'  obet i ne ispolnish' ego, on  stanet moim
obetom.  Vse, odnazhdy  nachatoe  toboj  i  ne dovedennoe  do  konca, po pravu
prinadlezhit mne. Otnyne my ne  prosto uchitel' i uchenik, my - odno  sushchestvo.
Sushchestvo, imya kotoromu - uchenik velikogo maga!
     Vot  ni figa sebe,  podumal  Valentin, s  trudom uderzhavshis', chtoby  ne
vyskazat' svoi umnye mysli vsluh. Pohozhe, on v menya vselit'sya sobiraetsya! Nu
ladno, Heoru-to sam Bog velel - on zhe aki duh, bestelesen; a vot  kak drugie
magi podobnye delishki obstryapyvali?
     - Teper', Faler, -  prodolzhil Heor, -  ty  znaesh', chto znachit byt' moim
uchenikom.  Bud' na tvoem meste obychnyj chelovek, ili  hotya  by  bud' na  moem
meste obychnyj mag, ty ne uslyshal by bol'she ni edinogo slova. No nash razgovor
eshche tol'ko nachinaetsya.
     -  U  menya  est'  vopros,  -  tiho  skazal  Valentin,  vospol'zovavshis'
predostavivshejsya pauzoj.
     - Sprashivaj,  - gromko skazal Heor, slovno  otdavaya prikaz. - Sprashivaj
kak mozhno bol'she - byt' mozhet, eto tvoya poslednyaya vozmozhnost'.
     Daj-to Bog, s ironiej podumal Valentin. Da tol'ko navryad li.
     - Talion tozhe byl tvoim uchenikom? - zadal Valentin vopros, bespokoivshij
ego uzhe neskol'ko nedel'.
     - Talion byl Pervym uchenikom Velikogo CHernogo, - spokojno otvetil Heor.
- Velikij CHernyj ne schitalsya velikim magom i potomu mog imet' skol'ko ugodno
uchenikov. On obuchal ih zaklinaniyam.
     Poslednie slova prozvuchali v  ustah Heora kak prigovor. Valentin ponyal,
chto na etom tema uchenikov Velikogo CHernogo okonchatel'no zakryta.
     - CHem ty otlichaesh'sya ot prochih velikih magov? - sprosil Valentin, reshiv
zajti s drugogo konca. - Pochemu ty pozvolyaesh' mne zadavat' voprosy?
     CHernyj sharik razdulsya do razmerov futbol'nogo myacha.
     -  V  otlichie  ot  prochih  magov,  -  razdalsya  iz  glubiny myacha tihij,
proniknovennyj golos, - ya proshel svoj Put' do samogo konca. YA vstupil v  boj
s Izbrannym i pobedil.
     Valentin  szhal  guby, sderzhivaya prezritel'noe  fyrkan'e.  Velikie  magi
redko  brosayut slova na  veter; esli Heor schitaet, chto  pobeda nad Gabrielem
Serym - vysshee dostizhenie v ego kar'ere, znachit, ona i vpryam' chego-to stoit.
     Nu eshche by, podumal Valentin cherez mgnovenie. Sotni let  Izbrannye  byli
vsevlastnymi  hozyaevami  Poberezh'ya;  velikie magi,  v  nezapamyatnye  vremena
schitavshiesya bogami,  okazalis' bessil'ny pered  talismanami.  Neudivitel'no,
chto pobeda nad Izbrannym postepenno prevratilas' v mif, v nedostizhimyj ideal
sovershenstva dlya kazhdogo velikogo maga.
     Dlya  kazhdogo?  Valentin  migom  vspomnil  Akostu   i  pokachal  golovoj.
Verhovnyj mag Poberezh'ya  nashel inoj, eshche  bolee nedostizhimyj  ideal,  vybrav
sebe  v protivniki  samu Prirodu.  I, chto  samoe  interesnoe, ya sam postupil
tochno  tak  zhe. Vot tol'ko  stoit li govorit'  ob etom  Heoru,  sprosil sebya
Valentin - i reshil, chto ne stoit.
     - A teper', - edva slyshno proiznes Heor, - pogovorim o tebe.
     Valentin  vzdrognul, oshchutiv vnezapnyj  pristup straha. Kazalos' by, chto
takogo  mog znat'  Heor,  provedshij  poslednij  mesyac  v  butylke  za tysyachi
kilometrov  ot Poberezh'ya? CHto novogo  mog  on  skazat' o Velikom Falere?  No
Valentin chuvstvoval sebya tak, kak esli by u ego nog razverzlas' propast'.
     V sleduyushchee mgnovenie on poletel vniz.
     - Tvoj Put' takzhe podhodit k koncu, - skazal Heor i s容zhilsya do  svoego
obychnogo razmera - so srednee yabloko.
     Valentin vcepilsya  v  podlokotniki  kresla  i nichego ne  otvetil.  Heor
proiznes obychnuyu, nichego ne znachashchuyu frazu - no golova Valentina stala vdrug
legkoj-legkoj, a  telo zastylo  v  neudobnoj poze bez  malejshego  zhelaniya ee
pomenyat'.
     Heor  hranil molchanie,  v  polnoj mere soznavaya vozdejstvie svoih slov.
Valentin tupo smotrel  pered soboj, s kazhdoj  sekundoj  vse bol'she udivlyayas'
svoemu sostoyaniyu. Da chto eto so mnoj, podumal on nakonec; pora by privyknut'
k ritual'nym formulirovkam!
     Valentin  tryahnul  golovoj, i  Heor tut zhe zagovoril snova,  postepenno
povyshaya golos.
     - Uvidev  tebya, ya ponyal, chto oshibsya.  YA ponyal,  chto  v  mire est' nechto
posil'nee Izbrannyh. V tvoih  glazah  ya prochital budushchee Izbrannyh; vse  oni
byli mertvy, eshche ne znaya ob etom. YA pozvolil tumnarku kosnut'sya moego tela -
ved' moj  Put' byl uzhe zavershen. YA  prinyal smert', chtoby izbavit'sya ot  boli
razocharovaniya - moj Put'  okazalsya ne samym trudnym. No ya oshibsya  vo  vtoroj
raz! -  CHernyj sharik podprygnul na polmetra i zakrutilsya  v vozduhe,  slovno
podhvachennyj malen'kim smerchem. -  Ty vernul menya k zhizni! Da,  imenno ty, -
voskliknul Heor, zametiv robkuyu popytku Valentina pripodnyat' ruku.  - Talion
peredal mne svoyu zhizn',  no imenno ty napolnil ee Siloj. Ty - moj ubijca, ty
- moj spasitel'; etih dvuh znakov  hvatilo by  lyubomu, no ya zhdal tret'ego. YA
ne  mog poverit',  chto imenno mne,  Heoru  Bessmertnomu, adresovano  drevnee
proklyatie.
     - Kakoe imenno?  - sprosil  Valentin, pol'zuyas' pervoj  zhe vozmozhnost'yu
prevratit' monolog v dialog. Emu uzhe  poryadkom nadoelo vnimat'  pateticheskim
recham ekzal'tirovannogo  volshebnika. Podumaesh',  ne tot Put'  zavershil;  kto
meshaet-to novyj vybrat'?
     -  Kto  vospitaet Maga T'my,  tot nikogda ne  vkusit smerti, - proiznes
Heor chuzhim,  potustoronnim golosom.  - Mag  T'my  - eto  Syn T'my, prishelec,
stavshij velikim  magom. YA  s  samogo  nachala znal,  kto ty  takoj,  Valentin
SHeller. Znal  i  boyalsya, - golos Heora drognul,  i Valentinu  vpervye za vse
vremya znakomstva stalo zhalko velikogo  maga. - Dva znaka bylo dano mne, no ya
zhdal tret'ego.
     - Nado polagat', ty ego dozhdalsya? - sprosil Valentin.
     - Net, - gromko otvetil Heor.
     Valentin nedoumenno zahlopal glazami:
     - Kak eto - net?
     - ZHdat' tret'ego znaka uzhe nedostojno velikogo maga; no dozhdat'sya ego -
znachit  priznat' sebya polnym nichtozhestvom, - poyasnil Heor. - YA  pobedil svoj
strah i sam poshel navstrechu sud'be.  YA podgotovil ispytanie, kotoroe  dolzhno
bylo zakonchit'sya tvoej smert'yu. Pomnish' boj s Poliremom?
     - Eshche by, - poezhilsya Valentin.
     - |to ya  napravlyal  ego Silu, -  skazal Heor. - YA zastavlyal  ego bit'sya
nasmert'.
     Valentin privstal v kresle:
     - Ty?...
     - YA, - podtverdil Heor.  - Esli by ty pogib, ya stal by samym schastlivym
magom na Poberezh'e. No ty ne pogib.
     - Nu, izvini, - burknul Valentin.
     - Bolee togo, - prodolzhil Heor. - Ty sozdal tajgl. Ty smog sozdat' ego,
dazhe ne buduchi velikim magom. S etoj minuty u menya bol'she ne bylo vybora.
     -  Tak  chego  zhe  ty  zhdal  do  vechera?!  -  voskliknul  Valentin,  uzhe
voskresivshij  v pamyati  dlinnyj  sentyabr'skij den', nachavshijsya s  zaklyucheniya
dvuh  velikih  magov  v butylki  iz  nesokrushimogo  tajgla. -  Srazu  by vse
ob座asnil, glyadish', i Slejter by zhiv ostalsya...
     -  YA pytalsya, - otvetil Heor, zametavshis' iz storony  v  storonu. -  No
posvyashchenie v ucheniki trebuet osobogo rituala. Kogda ya nakonec vybral moment,
ty ne pozhelal menya slushat'.
     Valentin hlopnul sebya po lbu:
     - |to kogda ya tebya v  butylku  zaper? Nu ty daesh'! Sobralsya  v  ucheniki
posvyashchat',  a razgovor nachal pro amperskuyu katastrofu! Da ona mne togda huzhe
gor'koj red'ki nadoela!
     -  YA ponyal eto, no slishkom pozdno, - soglasilsya Heor. - Mne ponadobilsya
mesyac,  chtoby  vybrat'sya  za  predely  butylki.   Ty   splel  ochen'  sil'noe
zaklinanie.
     -  Zastav'  duraka  Bogu  molit'sya... - probormotal Valentin,  postuchav
kulakom  po  podlokotniku. - CHert,  nu chto mne  stoilo  tebya  vyslushat'! Vot
vsegda tak - na vsyakuyu erundu vremya nahoditsya, a na samoe vazhnoe - hren!
     - Esli na samoe vazhnoe ne hvataet vremeni, - filosofski zametil Heor, -
grosh cena etomu "samomu vazhnomu". Nashemu razgovoru bylo ugotovano inoe mesto
i vremya.
     -  Nu  konechno, -  soobrazil  Valentin. - Emaj  podsobil,  carstvo  emu
nebesnoe. Ved' ne len'  zhe  bylo takuyu  intrigu sostryapat'! Vse Poberezh'e na
ushi postavil!
     - Vo vremena Emaya Izbrannye eshche ne byli stol' sil'ny, - zametil Heor. -
Emaj vybral drugoj Put' i sdelal vse, chto bylo v ego silah.  Esli  by ne ty,
on proshel by ego do konca.
     - Opyat' ya vo vsem vinovat, - usmehnulsya Valentin. - Bog s nim, s Emaem;
a chto s moim sobstvennym Putem? S chego ty vzyal, chto on podhodit k koncu?
     Heor sdelal  v vohduhe  neskol'ko krugov,  slovno katayas' po vnutrennej
poverhnosti nevidimoj sfery.
     - Tvoya Sila slishkom  velika, - zayavil on, vozvrashchayas' k svoemu lyubimomu
komandnomu tonu. - Za  odin den'  ty unichtozhil treh velikih magov; Ligijskij
Persten' ne smog prichinit' tebe vreda, dazhe kogda ty byl mertv. Ty vstupil v
poedinok s  samym mogushchestvennym  prorochestvom  za vsyu istoriyu  Poberezh'ya  i
oderzhal  pobedu. Eshche nemnogo, i  ty  ne smozhesh' najti  dostojnogo protivnika
dazhe v  Vostochnyh  Predelah. Panga  stanet  slishkom mala dlya  tebya, Valentin
SHeller!
     - Uzh skoree by, - probormotal v otvet Valentin. - Mozhet byt', togda mne
udastsya nakonec spokojno porabotat'.
     - Ty  ne ponimaesh'! - grozno progremel Heor. - Ty vse eshche dumaesh',  chto
tvoya sud'ba  nahoditsya v  tvoih  sobstvennyh rukah. Zabud' ob  etom! S  togo
samogo momenta,  kogda  ty  brosil tumnark v Velikogo  CHernogo, tvoej zhizn'yu
povelevaet  Sila.  Ty uchilsya magii,  i horosho  uchilsya;  ty dolzhen znat', chto
velikim magom nel'zya stat' po sobstvennomu zhelaniyu. My - vsego lish' orudiya v
rukah Sily, orudiya, kotorye ona sozdaet  i unichtozhaet po  svoemu usmotreniyu.
Odin raz v zhizni Sila pozvolyaet velikomu magu sdelat' vybor, opredelit' sebe
cel' i nametit' Put'; no stoit upustit' etot moment - i ona sdelaet vybor za
tebya. YA boyus', Faler, chto ty uzhe ne prinadlezhish' samomu sebe.
     Valentin mnogo chego mog by  skazat' by po etomu povodu  - i naschet etoj
preslovutoj  Sily,  kotoruyu  davno pora  porassprashivat' s  pristrastiem,  i
naschet  dostojnyh  protivnikov,  kotoryh   dazhe   pereschitat'-to  ne   srazu
poluchaetsya,  i naschet  prinadlezhnosti  samomu  sebe, o kotoroj i govorit'-to
smeshno  v  nepolnye  tridcat' tri  goda.  No  ubezhdennost', s  kotoroj  Heor
proiznosil svoi ritual'nye frazy,  zastavila  Valentina  promolchat'. V konce
koncov, vdrug eta preslovutaya "Sila" imeet kakoe-to otnoshenie k Ne-Billu?!
     -  No  dazhe esli  tak, - s neozhidannoj siloj voskliknul  Heor, - u tebya
est' shans obresti svobodu!
     Valentin popytalsya sderzhat'sya, no ne sumel. Ego  rassmeshila tochnost', s
kotoroj Heor sledoval ritualu, opisannomu v lyubom uchebnike magii.
     -  I  etot shans  -  ty?  -  sprosil on, mahnuv na vse rukoj  i ot  dushi
rashohotavshis'.
     -  Zdes'  net nichego  smeshnogo, -  s  dostoinstvom otvetil  Heor. -  Ty
ugadal, Faler.  Tvoj  shans zaklyuchaetsya v tom,  chto ty  vse  eshche ne yavlyaesh'sya
magom. Ty - Uchenik,  i ty v  pervuyu ochered' prinadlezhish'  Uchitelyu.  YA  volen
postavit'  pered toboj lyubuyu zadachu,  i Sile pridetsya otstupit' do  teh por,
poka ty ee ne reshish'.
     - YA imenno ob etom i podumal, -  usmehnulsya Valentin, kotorogo donel'zya
pozabavili  slozhnye  otnosheniya  Sily s  velikimi  magami.  Interesno, a  chto
sluchitsya, esli ya voobshche ne budu reshat'  heorovy zadachi? Pravda, do sih por u
menya eto ne slishkom poluchalos'. - I kakuyu zhe zadachu ty dlya menya pridumal?
     Heor podletel k samomu licu Valentina, zastaviv ego otshatnut'sya.
     -  Byt' mozhet,  -  razdalsya iz  chernogo  sharika svistyashchij  shepot,  -  ya
sovershayu sejchas  samuyu bol'shuyu oshibku v svoej bessmertnoj zhizni. Byt' mozhet,
to, chto ya sejchas skazhu, okonchatel'no  pogubit  Poberezh'e, a vmeste s nim - i
vsyu  magiyu  na  Pange. No ya tridcat'  dva dnya obdumyval  eto  reshenie, i  ne
nameren ego menyat'. Itak, Valentin SHeller, slushaj zadanie svoego Uchitelya. Ty
dolzhen uznat', kto ty takoj!



     Valentin shiroko raspahnul glaza, priotkryl  rot i  voshishchenno hlopnul v
ladoshi.
     -  Genial'no!  -   voskliknul   on,   pozabyv  na   mgnovenie,   s  kem
razgovarivaet.  -  Slushaj,  ty  sam eto pridumal  ili v kakoj-nibud' drevnej
knige vychital?
     Heor   snova  uvelichilsya  v  ob容me,  na   etot   raz  prevrativshis'  v
besformennoe oblako t'my razmerom s podushku.
     - Ob座asni mne svoi slova, Faler, - progudel on, v ocherednoj raz izmeniv
intonaciyu. Valentin pochuvstvoval legkoe bespokojstvo - takim Heora on eshche ni
razu  ne  videl. - CHto znachit "genial'no"? Ty  pytaesh'sya posmeyat'sya,  ili ty
ponyal kakuyu-to chast' moego zamysla?
     Valentin razvel rukami:
     - Genial'no i  znachit genial'no. Ty reshil  stolknut' lbami krutogo maga
Falera i etu tak nazyvaemuyu "Silu", ne tak li?
     Heor   s容zhilsya  do  privychnyh  razmerov,  ispustiv  neharakternyj  dlya
podobnyh prevrashchenij svist. Valentin reshil, chto eto - znak soglasiya.
     - Vot eto mne i ponravilos'! - voskliknul  on, shchelknuv pal'cami. - Kuda
tam Akoste s ego Vremenem  Temnyh Sil; ty vybral sebe v protivniki samu Silu
- bez raznicy, Temnuyu ili Svetluyu!
     - Ty naprasno raduesh'sya, Faler, - surovo proiznes Heor. - Ty vse eshche ne
ponimaesh'. Da,  ya vybral  Silu  v kachestve dostojnogo protivnika; no  ne dlya
sebya, a dlya tebya!
     -  Nu,  eto eshche kak posmotret', -  usmehnulsya  Valentin. Zamysel  Heora
nakonec  stal ponyaten,  i chernota  Strany  Mertvyh uzhe  ne  vyzyvala  bylogo
straha. - Sam zhe govoril, chto my teper' odno sushchestvo...
     - Odno, -  podtverdil  Heor. - No imya emu -  Uchenik, a ne  Uchitel'. Moj
Put' zavershen; ya ispolnyayu  svoj dolg,  ty zhe srazhaesh'sya za svoyu zhizn'.  Esli
Sila okazhetsya sil'nee, ee rabom stanesh' ty, a ne ya.
     - A esli naoborot?  - sprosil  Valentin s ehidcej. - Esli nasha voz'met,
togda kak?
     - Togda  ispolnitsya drevnee prorochestvo,  - surovo  proiznes Heor. - Ty
stanesh'  Magom T'my, a  ya obretu  bessmertie, ot  kotorogo  ne v  silah budu
otkazat'sya. Bud' proklyat tot den', kogda ya uznal tvoe imya, Faler. YA postavil
pered  toboj  samuyu slozhnuyu zadachu vo Vselennoj - no ya vse ravno boyus',  chto
ona nedostatochno slozhna.
     - Nedostatochno  slozhna dlya  chego? -  ne ponyal Valentin. - CHtoby sdelat'
menya velikim magom?
     - CHtoby unichtozhit' tebya, - otvetil Heor, vzletaya pod potolok. - Ty  tak
nichego i ne ponyal! YA vovse ne zhelayu tebe uspeha, Faler; ya budu pomogat' tebe
tol'ko  potomu,  chto  svyazan  zakonami Sily.  No stoit  tebe  dopustit' hot'
malejshuyu  oploshnost',  hot' v melochi okazat'sya nedostojnym - i ya  s radost'yu
obrushu na tebya vsyu moshch' moej magii!
     - Vo kak,  - zahlopal glazami Valentin.  On  nakonec ponyal, pochemu Heor
nachal  ves' etot razgovor.  Ne vsyakomu velikomu magu prihoditsya obuchat' Syna
T'my;  neudivitel'no, chto dazhe  Heoru zahotelos'  izlit' dushu. -  Slushaj,  a
mozhet, nu ego na fig? Mozhet, ty menya prosto uvolish'?
     -  Ty -  chuzhak, Valentin  SHeller, - gromyhnul  Heor iz-pod  potolka,  -
chuzhak, ne imeyushchij predstavlenij o chesti. To,  chto ty predlagaesh', sovershenno
nevozmozhno. My  uzhe  svyazany Siloj,  i  ty poluchil svoyu  magicheskuyu  zadachu.
Otnyne nichto ne mozhet nas razluchit'!
     - Nu, - pozhal plechami Valentin, - ya vrode by eshche ne daval soglasiya...
     -  Tvoe soglasie,  -  perebil  ego Heor, -  ne  stoit  i  sekundy moego
vremeni.  Lyuboj  pangiec  na tvoem meste  uzhe  davno  ponyal by  to,  chto mne
pridetsya skazat' tebe  naposledok. YA vypustil tvoyu zadachu v mir, i ona  sama
najdet tebya v nuzhnoe vremya i v nuzhnom meste. Ty - moj Uchenik, i mne ne nuzhno
tvoego soglasiya, chtoby reshit' za tebya tvoyu sud'bu. Bud' ty proklyat, Valentin
SHeller...
     I  s etimi  slovami,  proiznesennymi, pravda, bez dolzhnogo pafosa, Heor
obernulsya tonkoj strujkoj dyma i vtyanulsya v gorlyshko svoej butylki.
     Valentin pozhal plechami i zakryl butylku probkoj.
     Vot takoj u nas na Pange poutru  byvaet  seks, podumal on, posmotrev na
chasy.
     Proklyatyj Heor  chto-to sdelal  so vremenem - dvuh  chasov kak ne byvalo.
Diana navernyaka uzhe ubezhala, da eshche i obidelas' na vsyu katushku. Tak chto Heor
prav - pora konchat' s etoj Siloj. A takzhe s talismanami i s Ne-Billom.
     Valentin  podnyalsya na nogi, postavil  butylku s Heorom  obratno v shkaf,
podognul pal'cy, vytaskivaya iz kabineta zapisnuyu knizhku s zametkami po oboim
svoim proektam, zasunul ee v zadnij karman bryuk i poter peregovornoe kol'co.
     -  |to vy, Valentin? - razdalsya ottuda melodichnyj zhenskij golos. Hel'ga
Larsson,  starshij terapevt  Vostochnogo Kryla  Sanatoriuma,  uzhe  privykla  k
utrennim vyzovam  Valentina. V poslednee vremya  tot  ezhednevno spravlyalsya  o
samochuvstvii  SHaggara  Zanga,   postepenno  vozvrashchavshegosya   k   zhizni  pod
nenavyazchivoj opekoj sotrudnikov Sanatoriuma. Hel'ga  neizmenno otvechala, chto
Zang  chuvstvuet  sebya horosho, odnako ne nastol'ko horosho, chtoby licom k licu
vstretit'sya  s  neposredstvennoj prichinoj  sobstvennogo  samoubijstva.  Delo
konchilos' tem, chto dva dnya nazad SHaggar Zang sam poprosil Hel'gu svyazat'sya s
SHellerom; posle dlinnogo razgovora, k  kotoromu prishlos' podklyuchit' Donovana
i  oboih psihoterapevtov, rabotavshih  s  Zangom v poslednie mesyacy, Valentin
poluchil nakonec razreshenie na segodnyashnyuyu vstrechu.
     - On samyj, Hel'ga, - otvetil Valentin. - U nas vse po planu?
     -  SHaggar  zhdet  vas  v  parke,  Valentin,  -  otvetila  Hel'ga.  -  On
prevoshodno sebya chuvstvuet, no vse-taki ya  poprosila  by vas vozderzhat'sya ot
rezkih povorotov v hode besedy.
     - YA budu netoropliv, kak bul'dozer,  - poobeshchal Valentin i vytyanul ruki
po  shvam,  oshchutiv  korotkuyu  volnu  holoda, probezhavshuyu po  telu. Mgnoveniem
spustya T-portal  perenes  ego na  usypannuyu  romashkami polyanu  v  pyatidesyati
metrah ot vostochnogo korpusa Sanatoriuma. Hel'ga stoyala  na posypannoj bitym
kirpichem  dorozhke, uperev ruki v  bedra, i dozhidalas'  Valentina  s dovol'no
skepticheskoj minoj na lice.  Valentin rasteryanno ulybnulsya, sdelal shag k nej
navstrechu i probormotal:
     - Dobroe utro... vot i ya.
     - Pojdemte, - skazala Hel'ga, povernuvshis' k Valentinu bokom i ukazyvaya
na  raskinuvshuyusya  nepodaleku  yablonevuyu  roshchu.  Valentin  poslushno  zashagal
sledom, nedoumenno oglyadyvayas' po storonam. Po ego mneniyu, Sanatorium mog by
zakazat' sebe kuda bolee original'nyj landshaft.
     Zang sidel na prostoj derevyannoj skamejke, primostivshejsya pod roskoshnoj
yablonej. Na nem byl svobodnogo pokroya kostyum  pesochnogo cveta, sovershenno ne
vyazavshijsya    s    privychnym    Valentinu   oblikom   koordinatora   sektora
Poberezh'e-Sever.  Zang  vyglyadel  horosho otdohnuvshim  i  dazhe  pomolodevshim;
uvidev  na  ego  gubah  legkuyu   ulybku,  Valentin  i  vovse  razinul   rot.
Samoubijstvo -  luchshij  otdyh, podumal  on,  podhodya  k svoemu byvshemu  shefu
poblizhe.
     - A, SHeller! - voskliknul Zang, bystro podnyavshis' na nogi i privetstvuya
Valentina  podnyatiem ruki. - Nakonec-to!  YA  bylo podumal,  chto u vas  opyat'
chto-to sluchilos'.
     -  Sluchilos', -  mashinal'no kivnul  Valentin.  Zang  udivlenno  vskinul
brovi, a  Hel'ga gromko  hmyknula,  migom privedya  Valentina  v  chuvstvo.  -
Nebol'shoe izmenenie v planah, -  poyasnil Valentin, chtoby razryadit' situaciyu.
- Kak vy sebya chuvstvuete?
     - CHestno? - sprosil Zang, posmotrev Valentinu pryamo v glaza.
     Valentin opeshil.  Prezhnij  Zang  nikogda  ne zadal  by takogo  voprosa;
bol'she  togo, on i  v glaza-to smotret' ne stal by! Burknul by "normal'no" i
pereshel by k delam.
     Gospodi,  podumal  Valentin.  Da ved'  ran'she on  i  v  samom  dele byl
"izmenennym"! Prichem  nastol'ko, chto voobshche neponyatno, kak my ego normal'nym
schitali!
     - CHestno, - kivnul Valentin i s interesom poglyadel na Zanga.
     -  Kak  molodoj  bog,  -  otvetil  Zang,  ispol'zovav zemnuyu  idiomu  -
special'no dlya  Valentina.  -  Pozhaluj, tak horosho ya sebya  ne chuvstvoval  so
vremen "Sta chudes Poberezh'ya".
     Valentin coknul yazykom. Proekt  "Sto  chudes Poberezh'ya", v kotorom  Zang
prinimal  samoe  aktivnoe uchastie, byl polnost'yu  realizovan vosem'desyat let
nazad. Sozdannye  v tu  poru turisticheskie marshruty  do  sih  por ostavalis'
luchshimi  na  Poberezh'e; no s teh  por  Zang uspel  porabotat'  eshche v  dobrom
desyatke  proektov! Pohozhe,  psihoterapevty sotvorili chudo, vernuv  Zangu  ne
tol'ko lichnostnuyu autentichnost', no i davno utrachennuyu molodost'.
     -  Vot pochemu ya nastoyal na nashej  vstreche,  - prodolzhil Zang, opuskayas'
obratno  na  skamejku i  zhestom  priglashaya  Valentina prisest'  ryadom.  -  YA
nadeyus', vy ob座asnite mne, chto zhe so mnoj proizoshlo.
     Valentin prisel ryadom s Zangom i  otschital shest'  udarov serdca, prezhde
chem otvetit'. V nachavshemsya  razgovore kazhdoe neostorozhnoe slovo moglo stoit'
celogo  dnya lishnih hlopot.  Ne to chto s  Heorom, podumal  Valentin, pozvoliv
sebe ulybnut'sya.
     - YA tozhe na  eto nadeyus', -  otvetil Valentin,  razglyadyvaya  sinee nebo
skvoz' bezuprechno-zelenuyu listvu. -  Vopros  lish'  v  tom, kotoroe po  schetu
ob座asnenie pokazhetsya vam ubeditel'nym.
     - Mne  nuzhno  znat' pravdu,  -  skazal Zang,  skreshchivaya ruki na grudi i
otkidyvayas' na spinku skamejki. - YA mogu ob座asnit', pochemu.
     - Ob座asnite, - kivnul Valentin.
     - Desyat' poslednih let  ya  iskrenne nenavidel Akino, - zayavil Zang  bez
teni  smushcheniya. -  Snachala ya schital, chto on vedet sebya nedostojno,  igraya  s
zhivymi lyud'mi.  Zatem ya ubedilsya, chto  eto  moe ubezhdenie oshibochno. Nikto iz
moih druzej ne prinyal moi  argumenty; naprotiv, ih argumenty okazalis' bolee
vesomymi. No ya  po-prezhnemu  nenavidel  Akino - hotya i  ne ponimal,  pochemu.
Odnazhdy ya vspomnil smutno  znakomoe slovo  - Fan-Rabbat.  Neskol'ko  dnej  ya
povtoryal  ego  pro  sebya  i  nakonec   reshil  vyyasnit',  chto  ono  oznachaet.
Ponadobilos' vsego dva chasa, chtoby  vosstanovit' moyu rodoslovnuyu. YA okazalsya
pryamym potomkom Raggera Zanga, predvoditelya klana naemnyh ubijc. S etogo dnya
ya ponyal prichinu svoej nenavisti.
     - I v chem zhe ona zaklyuchalas'? - reshil utochnit' Valentin. Korotkie frazy
Zanga ostavlyali slishkom bol'shoj prostor dlya interpretacij.
     -  Izvinite, - otvetil Zang, - ya vyrazilsya ne sovsem tochno.  YA podumal,
chto ponyal prichinu - tak budet vernee.  YA reshil, chto vo mne zagovorila pamyat'
predkov.  Klan Fan-Rabbat sotni let slavilsya svoim  masterstvom. Byt' mozhet,
podumal ya, dolg unichtozhit' Akino  peredavalsya  ot  otca k synu, minuya slova?
Byt' mozhet, eto byl edinstvennyj sposob dobrat'sya do princa?
     Valentin coknul yazykom. Aj da Zang! On zhe nas vseh pereplyunul - vklyuchaya
samogo princa! Nam takaya gipoteza dazhe v golovu ne prishla!
     A chto, esli on i v samom dele - togo?
     Mstitel'?!
     - Ochen'  mozhet  byt',  -  skazal  Valentin,  povorachivayas'  k  Zangu. -
Geneticheskaya  pamyat'  -  ne  slishkom  slozhnaya  shtuka;  no,  kazhetsya,   takoe
ob座asnenie vas tozhe ne slishkom ustraivaet?
     Zang stuknul sebya po grudi.
     -  V  takom sluchae, -  sprosil  on, povernuvshis' k  Valentinu  i slegka
prishchurivshis', - kuda ona podevalas', eta pamyat' predkov?!
     - To est' kak - kuda? - ne ponyal Valentin.
     -  Moya  nenavist' ischezla, -  poyasnil  Zang.  - I vmeste s  nej ischezlo
mnogoe drugoe. Pomnite, s chego ya nachal nash razgovor?
     - S pros'by ob座asnit'... - nachal bylo Valentin, no  tut  zhe ponyal.  - S
vashego samochuvstviya?
     - Vot imenno. - Zang snova skrestil ruki na  grudi. - Vpervye za mnogie
gody ya pochuvstvoval sebya schastlivym.
     - Nu, - pozhal plechami Valentin, - na to i psihoterapiya...
     - SHeller! - povysil golos Zang. - CHto vy ponimaete v psihoterapii?!
     Valentin migom vspomnil pro specializaciyu Zanga - mental'nuyu magiyu  - i
vtyanul golovu v plechi.
     -  Pover'te   mne,  kak  specialistu,  -  smyagchilsya   Zang,  -  nikakaya
psihoterapiya  ne  v  sostoyanii   izmenit'  geneticheskuyu  pamyat'.  Dlya  etogo
trebuetsya  special'naya magiya, o  kotoroj  vashi  terapevty dazhe  ne  slyshali.
Skazhite, tol'ko chestno: so mnoj rabotali magi?
     Valentin zamotal golovoj:
     - Kakie magi?! SHaggar, vy zhe nash luchshij specialist! Rabotat' s vami mog
tol'ko master,  prevoshodyashchij vas  po klassu, vse oni - zhiteli Poberezh'ya,  a
tam sejchas takoe tvoritsya!
     - Vy ne otvetili na vopros, - myagko, no nastojchivo napomnil Zang.
     - Net, SHaggar, - reshitel'no skazal Valentin. - Magi s vami ne rabotali.
     -  Vot vidite, - razvel rukami Zang.  - Ne  shoditsya.  Esli  by  vo mne
prosnulas' pamyat'  predkov,  ya  i sejchas  chuvstvoval by smutnuyu  nepriyazn' k
Akino. A etogo net. Sledovatel'no, so mnoj proizoshlo chto-to drugoe.
     -  I  chto  zhe  imenno?  -  sprosil Valentin v nadezhde,  chto  Zang uspel
pridumat' eshche neskol'ko gipotez.
     - YA nadeyus' uslyshat' eto ot vas, - otvetil Zang.
     Kak horosho, podumal Valentin,  chto menya celyj mesyac i blizko k nemu  ne
podpuskali. Po krajnej mere, ya uspel podgotovit'sya.
     - Nu chto  zh,  -  ulybnulsya  Valentin, ustraivayas'  poudobnee na zhestkoj
skamejke. - Sejchas uslyshite. No snachala ya hochu vam koe-chto rasskazat'.
     - YA ves' vnimanie, - skazal Zang.
     On naklonilsya vpered, opersya loktyami  na koleni i  scepil  kisti ruk  v
zamok,  prigotovivshis'  slushat'  i  zapominat' kazhdoe  slovo.  Valentin,  ne
ozhidavshij so storony sobesednika  takogo interesa, reshil eshche raz sobrat'sya s
myslyami.  Vse,  chto  on  sobiralsya  vylozhit'  Zangu, bylo ne raz obsuzhdeno s
Donovanom  i  mnogokratno  pereprovereno  samim  Akino; i  vse-taki Valentin
kolebalsya.  V otlichie ot  drugih  "izmenennyh", Zang vosprinyal sluchivsheesya s
nim  krajne  ser'ezno;  uznaj  on  sejchas,  chto  stal  zhertvoj tainstvennogo
Ne-Billa - i proshchaj, bol'nichnyj rezhim. Potomstvennyj naemnyj ubijca iz klana
Fan-Rabbat snova vstanet na tropu vojny.
     Net uzh, reshil Valentin. Nikakih gipotez, tol'ko fakty. Pust' sam vyvody
delaet, esli zahochet.
     -  Vy  byli priglasheny  v  |bo  vesnoj  dve  tysyachi  sem'sot  devyanosto
chetvertogo goda,  - nachal Valentin s samogo nachala. - V  to vremya turizm eshche
ne   byl   nashim   nacional'nym  razvlecheniem.  Poseshchat'   Poberezh'e   mogli
isklyuchitel'no pangijcy -  na prishel'cev  shla samaya nastoyashchaya ohota. No  dazhe
dlya urozhencev Pangi podobnye ekskursii  byli  krajne opasny - tajnaya policiya
Georga s podozreniem  otnosilas' k lyubym chuzhakami,  i  nikto ne  mog schitat'
sebya zastrahovannym ot preventivnogo aresta. Fakticheski v  tu poru Poberezh'e
bylo zakryto  dlya grazhdan  |bo; ves'  nash mir ogranichivalsya etim  prekrasnym
morem s  ego beskonechnym raznoobraziem ostrovov. Byt'  mozhet,  ostrovov etih
bylo  slishkom  mnogo dlya  togdashnego  nemnogochislennogo  naseleniya;  tak ili
inache, nikomu iz ebovcev dazhe v golovu ne  prishlo organizovat' vsepangijskuyu
turisticheskuyu kompaniyu. |ta ideya prishla v golovu vam, SHaggar Zang.
     Valentin  vydal etu dlinnuyu i otkrovenno  l'stivuyu tiradu isklyuchitel'no
dlya togo, chtoby sbit' boevoj zador  Zanga. Uslyshav o dobryh staryh vremenah,
Zang  rasslabilsya  i nemnogo izmenil pozu. Teper' on  sidel, podperev golovu
rukami, i dazhe  chut'-chut'  povernulsya v  storonu Valentina.  Ubedivshis', chto
grubaya lest' dostigla celi, Valentin perevel duh i prodolzhil:
     -  Za desyat' let vam udalos' sotvorit'  malen'koe  chudo.  Sozdat' celuyu
set' postoyalyh dvorov, gostinic  i  transportnyh kontor  po vsemu Poberezh'yu.
Obespechit'  kazhdogo  turista  iz  |bo  den'gami,  dokumentami,  personal'noj
legendoj i tremya  urovnyami zashchity  - social'noj, magicheskoj  i  talismannoj.
Prolozhit' i obezopasit' neskol'ko soten marshrutov k vydayushchimsya landshaftnym i
arhitekturnym pamyatnikam  Poberezh'ya. Organizovat' vzaimodejstvie soten lyudej
i, nakonec,  podgotovit' preemnika.  To, chto vy  sdelali,  mozhno  sravnit' s
rabotoj samogo Akino. Vy otkryli dlya ebovcev eshche odin mir - Poberezh'e.
     Zang snova scepil pal'cy v zamok i nahmurilsya. Valentin ulybnulsya - ego
namek dostig celi. Teper' emu ostavalos' tol'ko razvivat' oboznachennuyu temu.
     -  V  posleduyushchie sem'desyat let vy prinimali  uchastie v  dobrom desyatke
proektov.  Vse  oni  imeli neposredstvennoe otnoshenie k Poberezh'yu -  "CHernaya
Citadel'",   "Drakonij  zamok",  dazhe  "Zapretnoe  korolevstvo"   i  "Ostrov
flamingo". Vse  oni  razvivali dostignutye vami  uspehi,  v  konechnom  schete
prevrativ bol'shuyu chast' territoriyu Poberezh'ya v zagorodnyj park strany |bo  -
izvinite  za banal'noe sravnenie. Vse eto  vremya vy zanimalis' svoim lyubimym
delom -  otkryvali krasoty  Poberezh'ya i  delali ih  dostupnymi drugim lyudyam.
CHestnoe slovo, Zang, kogda ya izuchil vashu biografiyu, ya dolgo ne mog poverit',
chto vy - eto vy!
     Zang molcha kivnul i opustil golovu, ustavivshis' v zemlyu. Vse normal'no,
skazal sebe Valentin; on vse ponimaet pravil'no.
     -  Teper'  my  podhodim  k  momentu  "izmeneniya",  -  skazal  Valentin,
naklonyayas' vpered  i tozhe opuskaya  golovu. -  Devyatnadcatogo iyulya  sem'desyat
pyatogo goda  vy  svyazyvaetes' s Natomi  i  perehodite  v  proekt "Upravlenie
vneshnej  razvedki". |tot proekt  rezko otlichaetsya  ot  vsego, chto  vy delali
prezhde;  vy   bol'she   ne   interesuetes'   unikal'nymi  geograficheskimi   i
arhitekturnymi ob容ktami,  polnost'yu  pereklyuchivshis'  na  izuchenie  yavnyh  i
tajnyh  organizacij i  prosto  mogushchestvennyh lyudej. Vy  zhivo  interesuetes'
vsemi istochnikami sily i  vlasti, udelyaya osoboe vnimanie tal'menam,  velikim
magam  i  legendarnym  drevnim  amuletam,  kotorye schitayutsya  uteryannymi.  V
techenie vos'mi  let vy  kuriruete  operaciyu "Mech Sud'by", v techenie  shesti -
"Hram Zabytyh Bogov", hotya  negativnye rezul'taty obeih stanovyatsya  ochevidny
uzhe  v  pervye   mesyacy.  Po  suti   dela,  vy  vse  eto   vremya   provodite
sistematicheskij  poisk oruzhiya,  sposobnogo unichtozhit' tal'menov.  V konechnom
schete vashi poiski zavershayutsya otnositel'nym uspehom - vy obnaruzhivaete Heora
i Nezrimyh, vstupaete s nimi v kontakt i predlagaete soyuz. Eshche nemnogo, i vy
vmeste s Heorom vystupili by protiv Akino.
     - Vy  dumaete, Heor soglasilsya by?.. - sprosil Zang, ne otryvaya vzglyada
ot zemli.
     Valentin fyrknul:
     - S radost'yu! Dlya nih, velikih  magov, sil'nyj protivnik - edinstvennyj
smysl sushchestvovaniya.  Vash plan  imel  ochen' horoshie  shansy na  uspeh. CHestno
govorya, - Valentin razvel rukami, - ya do sih por ne  mogu ponyat', kak zhe tak
poluchilos', chto u vas nichego ne poluchilos'.
     - Vy? - sprosil Zang, povorachivayas' k Valentinu licom. -  Vy?! |to chto,
shutka?
     Valentin pokachal golovoj:
     -  Ne shutka. Naprav'  vy k Heoru lyubogo drugogo agenta, vash soyuz byl by
zaklyuchen v tot zhe den'.
     - Zachem  mne bylo tak riskovat'? - pozhal plechami Zang. -  Heor treboval
Falera, i  nikogo, krome  Falera.  Pravda, on tak i ne ob座asnil,  pochemu emu
nuzhen imenno Faler.
     - Nu, ob etom netrudno dogadat'sya, - mahnul rukoj Valentin. - Navernyaka
sobiralsya rassprosit'  menya  pro  katastrofu  v Gel'vecii.  On  zhe  kak  raz
sobiralsya  ustroit'  v  Ampere  nechto  podobnoe,  v  polnom  sootvetstvii  s
porucheniem svoego originala. Hotya...
     Valentin zamolchal, vspomniv slova Heora,  uslyshannye segodnya utrom. Kak
tam -  "YA ponyal, chto v  mire est'  nechto  posil'nee Izbrannyh"? I eto  v tot
moment, kogda ya smotrel  na nego, kak baran na novye vorota? Uzh ne Falera li
on imel v vidu?!
     - Vot imenno - hotya, - so vzdohom proiznes Zang. - V Gel'vecii ostalis'
v zhivyh sotni svidetelej;  no Heor  razyskival imenno fakira Falera. Kogda ya
govoril s nim, on  nazval eto imya,  ne razdumyvaya  ni minuty. On tochno znal,
chego hochet.
     -  Nu, ne znayu, - razvel rukami Valentin. - Vecherom sproshu, zachem ya emu
byl nuzhen. Ili  eto  nastol'ko  vazhno,  chto  mne sleduet sprosit'  ego pryamo
sejchas?
     Zang korotko mahnul rukoj:
     -  Vovse  net.  Prostite,  SHeller,  ya  otvlek  vas  ot  osnovnoj  temy.
Prodolzhajte, pozhalujsta.
     -  Na  chem  ya  ostanovilsya?  -  sprosil  sebya  Valentin.  -  Ah da,  na
Upravlenii. Itak, desyat'  let nazad vy neozhidanno brosili delo svoej zhizni i
zanyalis'  sovsem  drugim  proektom. Prichinoj  posluzhila  nenavist'  k princu
Akino, nenavist', kotoraya voznikla primerno  v to  zhe vremya. Byt'  mozhet, vy
pomnite moment, kogda vpervye oshchutili etu nenavist'?
     Zang nahmuril brovi i podnyal golovu, posmotrev na verhushki derev'ev.
     - Net, - skazal on posle prodolzhitel'nogo razdum'ya. - Tochnogo momenta ya
ne pomnyu. Vse proishodilo  postepenno - snachala podozreniya, potom  neskol'ko
podtverzhdenij,  potom  - celenapravlennaya  proverka,  i  nakonec  -  tverdaya
uverennost' v tom, chto Akino dolzhen byt' unichtozhen.
     -  Togda nachnem s podozrenij,  - kivnul  Valentin.  -  Kogda vy vpervye
zapodozrili, chto Akino igraet v lyudej, kak v shahmaty?
     - Kak v shest'desyat  zamkov, - popravil ego Zang. -  Poslushajte, SHeller,
hvatit navodyashchih voprosov. Vy navernyaka  izuchili moyu biografiyu, i luchshe menya
znaete,  chto  tam  proishodilo.  Nazyvajte  znachimye  slova,  inache  ya  budu
vspominat' do vechera!
     - SHest'desyat zamkov, - poslushno povtoril Valentin.
     -  Dvenadcat'  let  nazad,  -  vspomnil  Zang.  -  Operaciya  "Zapretnoe
korolevstvo", Tantor, samyj  severnyj iz  dejstvuyushchih  vulkanov. Raskalennaya
lava v ledyanyh beregah.  Na yuzhnom sklone my obnaruzhili derevyannyj  domik,  v
kotorom zhil mag-otshel'nik.  YA popytalsya zaverbovat' ego, a vyshlo tak, chto on
zaverboval menya...
     - Nu uzh, SHaggar, - vozrazil Valentin. - Ne nado preuvelichivat'!
     - YA skazal to, chto dumal v te gody.  Otshel'nika zvali Palezor  Trin. On
specializirovalsya v magii  illyuzij i byl ochen'  udivlen, kogda  ya postuchal v
ego  dver'.  YA  ispol'zoval  legendu  o  CHernoj  Citadeli,  no  Palezora  ne
interesoval turizm. Ego  interesovalo  sovsem drugoe  - vojna  s Heorom. Tri
chasa on rasskazyval mne o Zapretnom Korolevstve; imenno togda  ya i uslyshal o
shestidesyati zamkah.
     - Rasskazhite popodrobnee, - poprosil Valentin.  - YA videl vash razgovor,
no ya ne znayu, chto imenno proizvelo na vas vpechatlenie.
     - Igra,  - otvetil  Zang. -  SHest'desyat  zamkov - igra, v  kotoruyu Heor
igraet  uzhe sorok let.  Vse korolevstvo razdeleno na  shest'desyat lendov;  vo
glave  kazhdogo stoit  lendlord, svyazannyj s Heorom  svyashchennoj klyatvoj.  Sut'
klyatvy prosta:  lendlord pravit desyat' let,  i  za eti desyat' let  on dolzhen
dostich' maksimal'nogo mogushchestva. Razresheno vse - vojny, magiya, yady, podkup,
predatel'stvo. Zapreshcheny len', ubijstva detej do  desyati let  i zloumyshlenie
na samogo Heora.  Kazhdye desyat' let Heor podvodit  itogi; luchshie lendlordy -
prichem zaranee nikto ne  znaet, skol'ko imenno, -  poluchayut mesto  pri dvore
korolya, ostavshiesya otpravlyayutsya  k palacham. Sem'i i priblizhennye proigravshih
lishayutsya lichnosti - Heor vladeet etim zaklinaniem - i  rasselyayutsya po strane
na pravah remeslennikov  ili krest'yan. V  lendy naznachayutsya novye lendlordy,
po bol'shej chasti zaverbovannye na Poberezh'e. YA  dolgo  ne mog poverit',  chto
takoe gosudarstvo sposobno prosushchestvovat' sorok let.
     - A pochemu net? - pointeresovalsya Valentin.
     - Bol'shaya chast' lordov  vsegda okazyvaetsya na plahe, - otvetil Zang.  -
Dazhe v poslednij god ih summarnaya moshch' prevyshaet  moshch' pobeditelej. YA  nikak
ne mog  ponyat', pochemu oni pokorno  otdayut sebya  palacham.  Soprotivlenie ili
dazhe begstvo razrushili by igru Heora raz i navsegda.
     Valentin pozhal plechami:
     - Na to i klyatva. Heor - dovol'no sil'nyj mag.
     Zang povernulsya k Valentinu i skrivil guby v prezritel'noj usmeshke:
     - Heor - samyj sil'nyj mag Poberezh'ya, SHeller. No on ne specialist! Dazhe
ya sumel by razrushit' lyuboe iz ego mental'nyh zaklinanij.
     -  Vot  kak?  - Valentinu prishla v  golovu durackaya mysl'.  - Vy gotovy
poprobovat'?
     - Hot'  sejchas,  - bespechno otvetil Zang, skladyvaya  ruki  na grudi i s
lyubopytstvom glyadya na Valentina. - Heor u vas s soboj?
     -  Dumayu,  chto  sumeyu  ego  zamenit',  -  otvetil  Valentin,  vspominaya
davnym-davno  podsmotrennoe u  Heora  zaklinanie  Prizraka. - Dajte mne  tri
sekundy, a potom - razrushajte skol'ko ugodno!
     V konce koncov, podumal Valentin, skladyvaya ruki  v "korobochku", imenno
Zang  otdal  menya  Heoru,  kotoryj  tol'ko  i  dumaet, kak  by  lovchee  menya
prikonchit'. YA imeyu pravo na malen'kuyu mest'.
     Valentin  vypustil zaklinanie na  volyu  i na vsyakij sluchaj  otkatilsya v
storonu. Prizrak, sgustivshijsya iz vozduha  pryamo pered Zangom, derzhal v ruke
sovsem ne prizrachnyj mech.
     Zang ostalsya sidet',  gde sidel, spokojno glyadya na gremyashchego voronenymi
dospehami giganta,  zamahivayushchegosya na  nego  dlinnym, sverkayushchim  na solnce
klinkom. V  sleduyushchee mgnovenie  Prizrak nanes udar -  i  mech ego so svistom
proshel skvoz' Zanga, razrubiv skamejku popolam.
     Valentin pochuvstvoval prikosnovenie k svoemu plechu.
     -  Pozhalujsta, razvejte  materializaciyu,  - uslyshal on  golos  Zanga. -
Mental'nuyu sostavlyayushchuyu ya ubral, no mech-to u nego nastoyashchij!
     Valentin s opaskoj pokosilsya na Prizraka, oglyadyvayushchegosya po storonam v
poiskah ischeznuvshego protivnika, i pospeshno invertiroval zaklinanie. Prizrak
rastayal v vozduhe, a mech s pechal'nym zvonom svalilsya na zemlyu.
     -  SHeller!  - uslyshal Valentin dusherazdirayushchij  vopl'  Hel'gi.  - Vy zhe
obeshchali!..
     - Vse v poryadke, Hel'ga, - otvetil za Valentina Zang. - Po moej pros'be
SHeller proveril, naskol'ko ya vosstanovil magicheskie sposobnosti. Kak vidite,
vashe lechenie i zdes' okazalos' uspeshnym.
     Valentin podnyalsya na nogi i prinyalsya otryahivat'  bryuki.  Zang podoshel k
mestu bitvy i podnyal s zemli trofejnyj mech.
     -  Vy znaete, SHeller, - skazal  on, provedya pal'cem po dlinnomu, slegka
izognutomu lezviyu, - ya nikogda ne videl  takoj  kachestvennoj materializacii.
|to zhe el'fijskaya zatochka, nanesennaya na runnyj metall!
     -   Nekogda  bylo  razbirat'sya,  -   probormotal  SHeller,  materializuya
derevyannyj brusok  i  podkladyvaya ego  pod pokosivshuyusya skamejku.  -  YA  eto
zaklinanie vsego vtoroj raz primenyayu.
     - Ono dejstvitel'no  prinadlezhit Heoru? - sprosil Zang,  proveryaya rukoj
prochnost' skamejki.
     - Da, - otvetil Valentin. - |to tot samyj Prizrak, kotorym Heor napugal
Serogo v  Ganagane. CHestno govorya,  Zang,  ya  uzhe voobshche nichego  ne ponimayu.
Zachem vam byl nuzhen Heor, esli ego zaklinaniya nastol'ko slaby?
     Zang podbrosil na ruke runnyj, kak teper' vyyasnilos', mech.
     - Slaba ih mental'naya chast', Valentin, - skazal on, vonzaya mech  v zemlyu
i  ustalo  opuskayas'  na skamejku. Valentin ponyal, chto  razveivanie Prizraka
otnyalo u Zanga nemalo Sily. -  Krome  togo, kak govoritsya u vas na  Zemle, -
lomat' ne stroit'. Heor sozdal  eto zaklinanie, ya ego vsego lish' razrushil. I
eshche on sozdal etot mech.  Vy  tol'ko posmotrite  na  nego, SHeller!  |tot  mech
opasen dazhe dlya tal'menov.
     - Kak eto?! - ne ponyal Valentin. - A talismannaya zashchita?
     Zang edva zametno vzdohnul.
     - Universal'noj zashchity  ne sushchestvuet, - skazal on, - dazhe talismannoj.
|tot  mech  sposoben  uyazvit' vraga razlichnymi sposobami.  Esli tal'men budet
otkryt dlya udara, mech razrubit ego popolam.
     -  Tolku-to, - pozhal  plechami Valentin.  -  Talisman  pereneset  ego  v
bezopasnoe mesto i tam vosstanovit telo.
     - Verno, - kivnul Zang. - No pole bitvy ostanetsya za vladel'cem mecha.
     Kruto, podumal  Valentin.  Poluchit'  takim  mechom  po  bashke  - to  eshche
udovol'stvie. Dazhe  dlya tal'mena.  CHert ego znaet,  kak  tam talisman  mozgi
vosstanovit.
     -  A vy  govorite -  klyatva, -  prodolzhil  Zang, ne otryvaya  vzglyad  ot
raskachivayushchejsya pered nim rukoyati  zakoldovannogo mecha. -  Net, lendlordov v
Zapretnom korolevstve uderzhivala vovse ne klyatva.
     -  A  chto  zhe?  -  sprosil  Valentin,  ponimaya  vse  men'she  i  men'she.
Podsoznatel'no   on   ozhidal  vstretit'  prezhnego   Zanga,  netoroplivogo  i
osnovatel'nogo, i teper' ne pospeval za poletom mysli svoego sobesednika.
     - Nadezhda, - otvetil Zang. - Mogushchestvo lendlorda zaklyuchaetsya ne tol'ko
v chislennosti armii i obshirnosti zemel'. Predannost'  i  lyubov'  poddannyh -
tozhe sostavlyayushchie mogushchestva. Osobenno predannost'!
     Valentin   prokrutil   v  pamyati   ves'  razgovor  Zanga  s  Palezorom.
Predannost'?  Palezor  mnogo  govoril  o   semejnom  uklade  lordov,  ob  ih
obyazannosti  shest' dnej  v godu otpravlyat' zhen v gosti k Heoru  - no pri chem
zdes' predannost'? Po-moemu, tak eto obyknovennoe pravo sen'ora!
     - I kak zhe Heor izmeryaet etu  predannost'? - sprosil Valentin,  interes
kotorogo okonchatel'no  pereklyuchilsya  s  Ne-Billa  na  Heora i  ego Zapretnoe
korolevstvo.
     - Na sebe, - prosto otvetil Zang. - Nachinaya s pyatogo goda sem'ya kazhdogo
lendlorda obyazana provesti v zamke  Heora shest' dnej.  Pod sem'ej ponimayutsya
blizkie, s  kotorymi  lendlord kontaktiruet  kazhdyj den' - po vyboru  samogo
lendlorda. ZHeny,  nalozhnicy, deti, vernye slugi, blizhajshie druz'ya. Razresheno
vse  -  dazhe  pokusheniya na  samogo Heora. Zapreshcheny len',  ubijstva  detej i
samoubijstvo.  Zadacha  sem'i -  pokazat'  predannost'  k  svoemu  gospodinu,
nailuchshim  obrazom  usluzhiv  Heoru  i  ubediv  ego  v  prekrasnyh  kachestvah
ocherednogo lendlorda. Samomu lendlordu zapreshcheno poyavlyat'sya pri dvore Heora;
ego interesy otstaivayut tol'ko ego priblizhennye.
     Valentin coknul yazykom. A ved', po suti, eto takoj zhe tochno Heor, kak i
tot, chto sidit  u  menya  v  banke!  Moj  Heor  -  prakticheski  tochnaya  kopiya
originala, hotya ya ego po kakim-to prichinam  dazhe za ravnogo  ne schitayu. A on
von kakuyu igru pridumal! Predannost' i lyubov' merit'!
     - Predannost'  poddannyh,  sposobnaya  vyzvat' uvazhenie dazhe u vraga,  -
prodolzhil Zang, - ocenivaetsya kak vysshee dostizhenie lendlorda.
     - V roli vraga vystupaet sam Heor? - utochnil Valentin.
     - Razumeetsya,  - kivnul Zang. - Mozhete  mne  poverit', shest' dnej v ego
zamke mnogim kazalis' shest'yu godami.  No  lendlord, sem'ya kotorogo proizvela
na Heora dostojnoe vpechatlenie, pochti vsegda okazyvaetsya pobeditelem.
     Valentin pripomnil svoi razgovory s Heorom i nervno rassmeyalsya.
     - A chto, byli i takie? - sprosil on.
     - Byli, -  kivnul  Zang.  - CHetyre sem'i  za tridcat'  let. Mozhet byt',
kto-to eshche - v chetvertom cikle.
     - Ne predstavlyayu... - probormotal Valentin, vdrug ostro osoznavshij svoe
nichtozhestvo  pered  Uchitelem.  Heor, sumevshij  zapustit'  takuyu Igru i  dazhe
poluchit' rezul'taty,  vpechatlyal  kuda bol'she  Heora,  bormochushchego o  velikih
magah i pominutno obeshchayushchego ubit' Valentina pri pervoj vozmozhnosti.
     - Byli, - povtoril Zang, kachaya golovoj. - Samoe strashnoe, chto byli.
     Valentin  vzdrognul  i  prevratilsya v  sluh. V  poslednih slovah  Zanga
yavstvenno oshchushchalas' nenavist'.  No k komu? Ved' ob Akino Zang govoril vpolne
spokojno!
     - Vy  pravy,  SHeller, - skazal Zang.  -  Vse nachalos'  imenno  togda. YA
predstavil sebya na meste  etih lyudej  i reshil,  chto  podobnye  igry ne imeyut
prava na sushchestvovanie. Palezor dumal tochno tak zhe. On byl  pridvornym magom
Ratmira,  odnogo iz lendlordov, i trizhdy gostil u Heora. Na chetvertyj raz on
bezhal,  okutal svoe  obitalishche set'yu illyuzij i  prinyalsya  kopit' Silu, chtoby
otomstit'.
     - Dolgo zhe emu pridetsya kopit' Silu, - zametil Valentin.
     - Palezor nikuda ne speshit, - otvetil Zang. - On prosil menya ne trogat'
Heora  i dat' emu  dostatochno  vremeni. Poskol'ku massovyj  turizm na Tantor
razrushil by vse ego plany...
     - YA pomnyu, - kivnul Valentin. - Vot pochemu vy smenili proekt?
     -  Ponachalu  ya  tozhe  tak  dumal. YA  reshil  pomoch' Palezoru -  a zaodno
proverit', ne vedetsya li na Poberezh'e drugih stol' zhe chudovishchnyh igr.
     Zang  zamolchal  i tknul pal'cem  v  rukoyat'  torchashchego pered nim  mecha,
zastaviv ego zakachat'sya iz storony v storonu. Valentin ponyal, chto razgovor o
Zapretnom korolevstve zavershen. Pora bylo perehodit' k strane |bo.
     -  Letuchie Armii,  -  skazal Valentin i otkinulsya nazad, prigotovivshis'
slushat'.
     Zang prenebrezhitel'no mahnul rukoj:
     - Nesushchestvenno! Soglasen,  posle  razgovora s  Al'mejro  ya  zapodozril
princa  v  kakoj-to  Igre.  Uzh  slishkom  pohozhi  okazalis' chetyre  armii  na
shest'desyat zamkov,  osobenno s uchetom trehletnego  cikla podgotovki.  Vpolne
vozmozhno, podumal ya, chto princ lyubit igrat'; no kuda emu do Heora!
     -  Togda,  -  posle  minutnogo  kolebaniya   proiznes  Valentin,  -  nash
znamenityj poet. |dion Giz.
     Zang opustil golovu.
     - Vot tut vy popali v tochku, - skazal on, sceplyaya ruki v zamok. - |dion
Giz. CHelovek, pobyvavshij v gostyah  u Heora  i v  gostyah u Akino. Vy, konechno
zhe, pomnite nash razgovor.
     - Kazhdoe  slovo, - podtverdil Valentin. - Priznat'sya,  mne samomu  bylo
interesno, chem Akino otlichaetsya ot Heora.
     -  Togda vy dolzhny pomnit', s kakim voshishcheniem |dion govoril  o kazhdom
iz nih, - s gorech'yu proiznes Zang.
     - O da, -  nevol'no ulybnulsya Valentin. - Horoshie, mol, lyudi - mogli by
v poroshok steret', a vmesto etogo po golove pogladili i ledenec dali.
     - Ne nado cinizma, SHeller, - pomorshchilsya Zang. - |dion govoril o tom zhe,
no sovsem drugimi slovami. Vprochem, ego vy, konechno zhe, slyshali.
     -  |dion Giz -  poet, -  razvel  rukami  Valentin. - Ego  slova podobny
pesne, kotoruyu znaesh' s detstva. No kazhdyj slyshit v etih slovah chto-to svoe.
     -  YA ponyal, - kivnul Zang. - YA dejstvitel'no  uslyshal nechto svoe. Nechto
takoe, s chem sam |dion nikogda by ne soglasilsya.
     Valentin promolchal, predlagaya Zangu prodolzhit'.
     -  Kak  vam  izvestno,  |dion  prinadlezhal k zamku  Gyuntera,  lendlorda
Kamennyh  Snegov, - nachal Zang s samogo nachala. - Uzhe togda ego talant - nu,
vy sami slyshali!  - ne znal  sebe ravnyh na Poberezh'e. V  sem'desyat  tret'em
godu ego vystuplenie na  turnire bardov  privleklo k sebe vnimanie princa. V
sem'desyat chetvertom |dion byl priglashen v |bo. Vskore posle etogo Gyunter byl
kaznen,  a  vse  ego priblizhennye, v  tom  chisle  i dubl'  |diona  -  lisheny
lichnosti.   V  posleduyushchie  tri   goda  |dion  proshel   adaptacionnyj  kurs,
obosnovalsya v  Arkadii sredi sobrat'ev  po peru i zasluzhil neskol'ko  prizov
nashej  pridirchivoj Akademii  Izyashchnoj  Slovesnosti. Osen'yu  sem'desyat shestogo
|dion posvyatil princu Akino svoyu ocherednuyu poemu, i vskore posle etogo princ
priglasil ego  v  svoj  dom.  Kstati, -  Zang  povernulsya k Valentinu, -  vy
znaete, chto eto takoe - Dom Akino?
     Valentin pozhal plechami:
     - Nado byt' princem, chtoby vyderzhivat' etot durdom. No emu nravitsya.
     - Vy chto, tam byvali? - udivilsya Zang.
     Vse-to tebe rasskazhi, podumal Valentin. I pro princa, i  pro ego Dom, i
pro ego obitatelej. |dak my do vechera ne zakonchim!
     -  Proezdom, -  nejtral'no  otvetil Valentin.  - No  obshchee  vpechatlenie
poluchil.
     - ZHal', chto vse eto uzhe v proshlom, - zametil Zang. - Let desyat' nazad ya
s udovol'stviem by  vyslushal vashe "obshchee vpechatlenie"...  Vernemsya k |dionu.
On prozhil  u princa shest' mesyacev - do marta sem'desyat sed'mogo  -  i za eto
vremya uspel vlyubit'sya v  Akino, posvyatit' emu eshche desyatok poem,  napisat'  i
postavit' na  scene Doma epicheskuyu tragediyu "Padenie  Grada" - mezhdu prochim,
samuyu dlinnuyu p'esu v  stihah iz  kogda-libo  napisannyh na Pange, - a zatem
vpast'  v chernuyu melanholiyu,  poskol'ku  vse  ego popytki dobit'sya ot princa
hot' kakogo-to osobogo vnimaniya okazalis' tshchetny.
     Eshche by, podumal  Valentin,  nevol'no vspomniv sobstvennye vizity  v Dom
Akino. V etom dome dazhe Velikij Faler - lish' tretij sredi ravnyh!
     - |dion Giz poyavilsya u  menya  v kabinete  dvenadcatogo aprelya sem'desyat
sed'mogo goda, - prodolzhil Zang, demonstriruya otmennuyu pamyat'. - V tu poru ya
koordiniroval gruppu proektov,  svyazannyh  s  Zapretnym  korolevstvom. |dion
obratilsya ko mne  s dovol'no redkoj  pros'boj - obespechit' bezopasnost'  ego
individual'nogo   turisticheskogo   marshruta  na  Poberezh'e.  Estestvenno,  ya
priglasil ego  pobesedovat'.  |dion voshel, ceremonno  poklonilsya,  prisel na
stul i nachal govorit'. YA slushal,  vstavlyaya otdel'nye  voprosy; sobstvenno, ya
mog ih i ne  vstavlyat'. |dion  Giz  tochno znal, chego  hochet, i prishel, chtoby
ubezhdat'.  YA  niskol'ko  ne  somnevayus',  chto on smog by ubedit' menya  v chem
ugodno. No v tot den' emu ne povezlo.
     Zang s minutu pomolchal, razglyadyvaya torchashchij iz zemli mech.
     -  Sobstvenno,  vy  vse  slyshali sami, -  skazal  on, kachaya golovoj.  -
Snachala |dion  dolgo rasskazyval o marshrute. O rodine, to  est'  o Zapretnom
korolevstve.  O tom, kakoj zamechatel'nyj chelovek pravit etoj stranoj. O tom,
chto emu stydno  za  svoe begstvo i chto ego dolg -  vernut'sya, chtoby dostojno
vstretit'  smert'. Sobstvenno, bezopasnost'  na marshrute  nuzhna byla  |dionu
tol'ko dlya etogo - dobrat'sya do Heora zhivym i zdorovym. Ponyatno, chto v takom
sostoyanii ego ne  to chto iz |bo - iz  bol'nicy ne  vypustili by. No on sidel
peredo  mnoj i rasskazyval, rasskazyval, rasskazyval. I ponemnogu ya stal ego
ponimat'.
     Zang vzdohnul, tknul pal'cem v rukoyat' mecha i prodolzhil.
     - U |diona sovershenno osobyj, ne pohozhij na nash  s  vami vzglyad na mir.
On  pridaet  lichnym  otnosheniyam  sovershenno  fantasticheskuyu znachimost'  -  i
zarazhaet etim  drugih.  Kogda |dion vlyublyaetsya  - a  kogda ya razgovarival  s
|dionom, on  vse  eshche byl bez uma  ot  Akino, hotya  eta  vlyublennost'  uzhe i
blizilas'  k  pechal'nomu  zaversheniyu,  - on  zabyvaet  obo vsem, ne  imeyushchim
otnoshenie k interesuyushchemu ego cheloveku. On gotov govorit' o nem chasami - chem
on, sobstvenno govorya, i zanimalsya. Za eti chasy ya uznal ob Akino bol'she, chem
za vsyu ostal'nuyu zhizn'. Vprochem, - Zang krivo  usmehnulsya, - ne  vse, chto  ya
uznal,  bylo pravdoj. No kak by tam ni bylo, |dion smog donesti do menya svoe
predstavlenie o situacii. On lyubil Heora,  tot ne otvetil vzaimnost'yu, |dion
oshibochno podumal, chto otvergnut, emigriroval, vstretil Akino, polgoda provel
v ego Dome - i tol'ko tut osoznal, chto zhe na samom  dele dvigalo ego prezhnim
kumirom. Vidite li, Heor byl svyazan dolgom  i chest'yu i ne mog pozvolit' sebe
lyubvi  k   otdel'nomu  predstavitelyu   sem'i,   kotoraya  v  celom  okazalas'
nesovershennoj. Nado otmetit', chto  kogda |dion  pereshel  s Akino na Heora, v
glazah ego poyavilis' slezy. Dusherazdirayushchaya istoriya.
     Valentin shmygnul  nosom.  CHto  verno,  to verno,  podumal  on; dazhe  so
vtorogo prosmotra.
     - |dion rasskazyval, ya  slushal,  vse bolee vpadaya v  trans, - prodolzhil
Zang,  - a  v golove  u menya tem  vremenem vse otchetlivej formirovalsya nekij
vopros. A chem  zhe, sobstvenno govorya,  Akino otlichaetsya ot  Heora? Razve chto
tem,  chto  ne ustanavlivaet chetkih srokov  svoim lendlordam, predostavlyaya im
samostoyatel'no opredelyat',  pobedili oni ili poterpeli porazhenie? Razve  chto
tem,  chto mozhet sebe  pozvolit'  sebe prosto ne zamechat' vlyublennogo  v nego
poeta, v to vremya kak Heor svyazan hot' kakimi-to obyazatel'stvami? YA ponimayu,
chto  vse  eti analogii  prityanuty za  ushi -  no  v tot  moment oni polnost'yu
zavladeli  moim voobrazheniem. I kogda |dion proiznes svoyu znamenituyu frazu -
"Heor bolee dostoin lyubvi, chem Akino, potomu chto on chelovek chesti", - peredo
mnoj slovno sverknula molniya. YA ponyal, chto tak ono i est'.
     Valentin  pozhal  plechami.  Znaya  i  togo,  i  drugogo,  on  legko   mog
soglasit'sya s |dionom Grizom. Uzh kogo-kogo,  a Heora bylo za  chto lyubit'. On
iz kozhi lez, chtoby vyglyadet' krutym, umnym i spravedlivym. Ne to chto Akino.
     -  A poskol'ku  Heor v to vremya kazalsya  vam  ischadiem ada, - podhvatil
Valentin, - vy sdelali sovershenno logichnyj vyvod, chto Akino i vovse d'yavol v
obraze chelovecheskom?
     - Ne logichnyj, - popravil ego Zang. - Sovershenno emocional'nyj. No v tu
poru  ya  rabotal  vosemnadcat'  chasov  v sutki, stremyas'  unichtozhit'  Heora.
Vidimo,  mne bylo  ochen'  nepriyatno  osoznat', chto  ya  sam,  podobno |dionu,
yavlyayus' marionetkoj v rukah princa Akino.



     Valentin  eshche raz pripomnil  svoe  korotkoe prebyvanie v  Dome  Akino i
pokachal  golovoj.  Lichno  na  nego Dom  Akino  proizvel sovershenno  obratnoe
vpechatlenie. U  Valentina slozhilos' chudovishchnoe podozrenie, chto kak raz princ
vystupaet  tam   v  roli   payaca,  razvlekaya  ogromnoe  kolichestvo  manernyh
bezdel'nikov.
     Nado  budet  sprosit'  ego napryamik,  reshil Valentin.  A to  i  u  menya
kramol'nye  mysli zavedutsya,  naschet Akino. CHto  on tol'ko dlya  vidu  svoimi
problemami zanyat, a na samom dele s zhivymi lyud'mi igraetsya!
     - |mocii emociyami, -  skazal Valentin,  obrashchayas'  otchasti  i k  samomu
sebe. - No  ved'  dlya  togo, chtoby dejstvovat', nuzhny i drugie osnovaniya?  YA
chto-to ne  pripomnyu, chtoby vy provodili issledovaniya na temu "Princ Akino  i
ego igry s zhivymi lyud'mi".
     Zang  zakinul  nogu  na nogu,  skrestil  ruki  na  grudi  i  na  minutu
zadumalsya.
     - Vy  znaete, SHeller, - skazal on cherez minutu,  -  ya dejstvitel'no  ne
provodil takogo issledovaniya. Zachem? YA  voznenavidel Akino raz i navsegda; ya
ponyal, chto dazhe samyj  luchshij tal'men  vse  ravno  ostaetsya  tal'menom.  Da,
poddannye Akino schastlivee poddannyh Heora;  no oni v lyubom sluchae  ostayutsya
poddannymi.  Zdes', v strane  |bo, my vol'ny osushchestvit' nashi samye zavetnye
zhelaniya, -  no dolzhny zaplatit' za  nih polnoj zavisimost'yu ot princa.  Vse,
chto my vidim vokrug, - Zang obvel rukoj yarko-sinee nebo, temno-zelenye krony
yablon', stoyavshie poodal' akkuratnye domiki, -  vse  eto  derzhitsya tol'ko  na
talismane  Akino.  Ischezni  on, i vse  my mgnovenno  sgorim v plameni ZHguchih
Peskov. Nashe sushchestvovanie - obman, prekrasnyj son v sotni let. Dazhe Heor ne
imeet nad lyud'mi podobnoj  vlasti - on  vynuzhden  soblyudat' klyatvy, dlya nego
imeyut  znachenie vernost' i lyubov'. Princ  Akino, ponyal ya, - hudshee iskushenie
dlya lyubogo svobodnogo cheloveka.  On zastavlyaet nas, luchshih  lyudej Poberezh'ya,
promenyat'  real'nuyu zhizn' na  besprobudnyj, pust'  i sladostnyj son. Vy ved'
byli  v Dome Akino, SHeller; razve vy  ne  pochuvstvovali vsej bessmyslennosti
tamoshnej zhizni?
     Valentin   otoropelo   posmotrel   na  Zanga.   Interesnye  posledstviya
psihoterapii, podumal on. |to chto zhe poluchaetsya, u nego vmesto emocional'noj
nenavisti poyavilos' racional'noe ponimanie?!
     -  Nu,  pochuvstvoval,  -  ostorozhno soglasilsya Valentin.  - No to  zh ya!
Drugim-to nravitsya...
     - Vot vidite, - pechal'no ulybnulsya Zang.  - Vy  mozhete dumat' ne tol'ko
za sebya, no i za drugih. YA byl lishen takoj vozmozhnosti; ya nenavidel Akino, i
mne kazalos', chto ya znayu vsyu pravdu o strane |bo.
     Valentin oblegchenno vzdohnul. K schast'yu, mnogochasovoj spor s  Zangom po
filosofskim problemam svobody i real'nosti otmenyalsya.
     - Vy nedolgo nosili  v sebe eto  znanie,  -  poddaknul  Valentin. - Uzhe
cherez dve nedeli vy vstretilis' s Rejnerom Vundtom.
     Zang prenebrezhitel'no otmahnulsya:
     - Nadeyus', vy ne stali proslushivat' vsyu etu galimat'yu?
     -  Kak raz naprotiv,  - vozrazil  Valentin. - Proslushal,  i  s  nemalym
interesom.
     -  Delo vashe,  -  pozhal plechami  Zang. - Konechno, Rejner  usugubil  moi
podozreniya, no niskol'ko ne pokolebal osnovnoj idei. YA imeyu stol'ko  zhe prav
poigrat' s Akino, skol'ko on imel prav poigrat'  so mnoj. Menya ostanavlivalo
tol'ko odno:  sila moej nenavisti. YA do boli szhimal kulaki kazhdyj raz, kogda
rech'  zahodila  o  prince.  YA   zapodozril,  chto  stal  zhertvoj  izoshchrennogo
zaklinaniya,  i  neskol'ko  dnej  provel  na  ostrove  dlya  meditacij, ochishchaya
soznanie. Vse naprasno; ya nenavidel Akino tol'ko potomu, chto on - Akino, chto
on  tot,  kto  on  est'. Za  vsyu svoyu zhizn'  ya  ni  razu ne ispytyval nichego
podobnogo!
     - Pervyj vopros, kotoryj vy  zadali Kuertenu,  - napomnil  Valentin,  -
zvuchal imenno tak: chto vy znaete o besprichinnoj nenavisti?
     - Da, ya nachal razgovor izdaleka, - kivnul  Zang.  -  Ne mog zhe  ya pryamo
sprosit': kto i za chto nenavidel princa v poslednie shest' vekov?
     - Pochemu by i net? - pozhal plechami Valentin. - YA polagayu, chto na moment
nachala  razgovora  vy  prosto  ne  predpolagali,  chem   on  zakonchitsya.  Vas
interesovali  vashi sobstvennye chuvstva, a  vovse ne  chuvstva  lyudej,  zhivshih
shest'sot let nazad. No Kuerten  otvetil na vash vopros imenno tak, kak dolzhen
byl otvetit'  - v hronologicheskom poryadke, nachav  s  samogo  pervogo  sluchaya
besprichinnoj  nenavisti.  S  nenavisti  klana  Fan-Rabbat  k  princu  Akino,
vystroivshemu  Blistayushchij  Grad na zemlyah, nikakogo otnosheniya k dannomu klanu
ne imevshih.
     - YA  uslyshal tol'ko odno slovo, - otvetil  Zang.  - Fan-Rabbat.  Karlos
govoril  eshche okolo  chasa,  no  menya uzhe  ne interesovali  ego protivorechivye
istorii.  YA  pochuvstvoval,  chto glavnoe skazano;  vse  ostal'noe  ya uznal iz
arhivov. Mezhdu  prochim,  nenavist'  nashego  klana  k  princu vovse  ne  byla
besprichinnoj. Vestnik  klana  yavilsya  k  princu  i predupredil, chto  zemli k
vostoku ot Harraba -  zapretny.  Princ oslushalsya i  vystroil tam  Blistayushchij
Grad. Poka  on zhiv,  klan Fan-Rabbat  mertv.  Nikto  iz bakshatov  nikogda ne
vospol'zuetsya uslugami ubijc, upustivshih hotya by odnu zhertvu.
     - Itak, - kivnul Valentin,  - vy  ponyali, chto vasha nenavist' otnyud'  ne
besprichinna. S  etogo momenta i do samogo  konca vy dejstvovali kak mstitel'
iz klana Fan-Rabbat.
     - Imenno tak, - podtverdil Zang.  - YA  vyslushal vse,  chto vy sobiralis'
mne rasskazat', SHeller. Teper' ya zhdu ob座asnenij.
     Ob座asnenij,  povtoril  pro  sebya Valentin.  YA  by tozhe  ne otkazalsya ot
ob座asnenij. YA vse eshche ne reshil, stoit li govorit' emu pro Ne-Billa. I ya  vse
eshche ne znayu,  kak  on vosprimet  al'ternativnuyu  versiyu. No  ujti sejchas  ot
otveta - znachit poteryat' ego doverie navsegda.
     Valentin  podnyalsya  na  nogi,  otoshel  ot  skamejki  na  paru  shagov  i
povernulsya k Zangu.
     - YA do sih por ne znayu, kakoe ih dvuh ob座asnenij  istinno, - skazal on,
glyadya Zangu v glaza.  - Vy mozhete vybrat' sejchas, vy mozhete podozhdat', kogda
ya zakonchu  rassledovanie.  Ob座asnenie pervoe: vy dejstvitel'no  mstitel'  iz
klana  Fan-Rabbat.  No   zaklinanie,  peredannoe   vam  cherez  sotni  vekov,
dejstvovalo ne  na vas.  Ono  podbiralo  vam  podhodyashchie situacii, zastavlyaya
postepenno  vspomnit',  kto  vy   takoj.  Kogda   vy  vspomnili,  zaklinanie
samolikvidirovalos'. SHest'sot let nazad nikto ne  mog  predstavit',  na  chto
okazhetsya  sposobna   nasha  psihoterapiya.  Podozhdite,   -   prerval  Valentin
privstavshego  Zanga,  -  ya  zakonchu!  Ob座asnenie  vtoroe:  vy stali  zhertvoj
neizvestnogo manipulyatora chelovecheskimi  lichnostyami. Imenno  on, a vovse  ne
drevnee zaklinanie, stolknul vas s nuzhnymi lyud'mi v nuzhnoe vremya. Imenno  on
ispol'zoval  vashi lichnye kachestva - takie  kak obostrennoe chuvstvo  chesti  i
absolyutnuyu  samostoyatel'nost'  -  chtoby  probudit'  v  vas nuzhnye emocii  po
otnosheniyu k  Akino. Imenno on zastavil vas desyat' let prozhit' chuzhoj zhizn'yu -
zhizn'yu mstitelya iz klana Fan-Rabbat.
     -  Vosem', -  skazal SHaggar  Zang,  tozhe podnimayas'  na  nogi.  Nu vot,
podumal Valentin, tak ya i znal.  Sejchas budet prosit'sya na  front. -  Vosem'
let, SHeller. No eto  tozhe  nemalyj srok. Naskol'ko ya ponyal, imenno vy lovite
etogo "neizvestnogo manipulyatora"?
     Valentin pomorshchilsya:
     - SHaggar! Nu chem vam ne nravitsya versiya s drevnim zaklinaniem?
     -  SHeller,  - pokachal golovoj Zang,  -  ne  schitajte menya glupee, chem ya
est'. Kakoe zaklinanie mozhet byt' umnee cheloveka?
     Valentin vosprinyal vopros Zanga vser'ez  i zadumalsya.  A dejstvitel'no,
kakoe? Dazhe uchebnoe zaklinanie Heora, nalozhennoe na Rozenblyuma i edva ego ne
prikonchivshee, po intellektu edva li prevoshodilo horosho obuchennuyu sobaku.
     - Vot vidite, - ulybnulsya Zang. - Tak kak naschet proekta?
     Tak ya  i  znal,  chto  etim  konchitsya, podumal  Valentin.  To-to Donovan
obraduetsya.
     - YA peredam vashu pros'bu ego rukovoditelyu,  - probormotal Valentin. - V
principe, vash opyt mozhet okazat'sya polezen...
     - Vot imenno, - perebil ego Zang. - I ne tol'ko  opyt. Peredajte svoemu
rukovoditelyu, chto u menya est' koe-kakie soobrazheniya ob  etom "manipulyatore".
No  ya  izlozhu  ih tol'ko  v  tom  sluchae,  esli  smogu lichno zanyat'sya dannoj
razrabotkoj. Vasha kvalifikaciya vyzyvaet u menya opredelennye somneniya.
     Valentin razvel rukami. Kakie uzh tam somneniya! Ni cherta my  ne umeem  i
uchimsya isklyuchitel'no  na sobstvennyh oshibkah. Dazhe Zanga v proekt priglasit'
- i to sami ne dodumalis'. A ved' intriga,  kotoruyu on provel protiv  Heora,
nichut' ne slabee intrig samogo Ne-Billa...
     -  Dogovorilis',  -  skazal Valentin,  vysvechivaya  v  vozduhe ciferblat
virtual'nyh chasov. Nu tak i  est'  - zasidelis'; bez pyatnadcati  dvenadcat',
udivitel'no, kak eto Donovan oba kol'ca eshche ne oborval.
     - YA vizhu, vam pora, - zametil SHaggar Zang.
     - Da, - kivnul Valentin. - Schastlivo ostavat'sya, SHaggar. Polagayu, u nas
eshche budet vremya nadoest' drug drugu do smerti!
     S etimi  slovami Valentin poter peregovornoe kol'co  -  i  bezo vsyakogo
preduprezhdeniya  perenessya  v  laboratoriyu  Baratynskogo.  Posredi  ogromnogo
podvala  vse  eshche  gromozdilsya  modelyator,  no  zato   vokrug  nego  zametno
pribavilos'  mebeli.  Donovan  pritashchil  sebe  udobnoe myagkoe kreslo,  princ
materializoval  polukruglyj  divanchik  s  nizkim  stolikom  dlya   bumag,   a
Baratynskij razdobyl  gde-to kolchenogij stul, na  kotorom i vossedal  sejchas
zadom napered, opershis' rukami na spinku.
     - Opazdyvaesh', bratishka, - skazal on fal'shivo-svarlivym tonom, - sovsem
zagordilsya, staryh druzej pozabyl...
     - Zang, - pozhalovalsya Valentin, razvodya rukami. - Nikogda ne dumal, chto
on tak lyubit poboltat'.
     Valentin osmotrelsya po storonam i  ubedilsya, chto edinstvennoe svobodnoe
mesto imeetsya ryadom s Akino.
     - Nu i chto Zang? - pointeresovalsya Donovan, medlenno povorachivaya golovu
v storonu Valentina.
     - Prositsya  v  proekt,  -  mstitel'no  otvetil  Valentin.  Konechno,  za
opozdaniya nado otvechat', no  sovest' tozhe imet'  nado! Kak budto ya  ne znayu,
chto vy zdes'  bez menya  uzhe kuchu  voprosov  obsudili, i navernyaka chto-nibud'
pridumali! - Govorit, chto u  nego est' soobrazheniya  po lichnosti Ne-Billa, no
razrabatyvat' ih on predpochel by sam. Uzh slishkom my ploho rabotaem.
     - Kak umeem, - zevnul  Donovan, -  tak i  rabotaem...  Nu  chto,  princ,
snachala modelirovanie, potom diskussiya? Ili naoborot?
     Akino pogrozil Donovanu pal'cem:
     - |to vash proekt, Majlz! Komandujte!
     - Na talisman ego! - rasporyadilsya Donovan. - I privyazat' horoshen'ko!
     - |j, ej,  - voskliknul Valentin, nikak ne ozhidavshij stol' neser'eznogo
otnosheniya k predstoyashchemu soveshchaniyu. - A chto modeliruem-to?!
     -  Kak obychno,  bratishka,  -  uspokoil  ego  Baratynskij.  -  Final'nuyu
razborku modeliruem,  s  tvoim  neposredstvennym uchastiem.  Da ty ne  bojsya,
bol'no ne budet...
     Valentin  vspomnil, kak eto  "bol'no ne budet"  vyglyadelo  v predydushchij
raz, peredernul plechami i  bezo vsyakogo  entuziazma  polez  v modelyator. Kak
obychno, seraya  poverhnost'  kresla myagko  obvolokla  polovinu tela, Valentin
pochuvstvoval  voshititel'nuyu  legkost'  i  poslushno  zakryl  glaza.  On  eshche
uslyshal, kak  zazhuzhzhali,  nabiraya  oboroty,  okruzhavshie kreslo  beschislennye
kol'ca,  a  potom etot shum uplyl kuda-to  v storonu, ustupiv  mesto  polnomu
straha golosu |rioha:
     - Faler? Faler?!
     Lico velikogo maga iskazila grimasa otchayaniya. Valentin ne smog otkazat'
sebe v malen'kom udovol'stvii i otvesil |riohu izdevatel'skij poklon.
     -  Bezhim!  -  probormotal   |rioh,  hvataya  za  ruku  svoyu  sputnicu  -
temnovolosuyu  krasavicu po imeni  Viola.  Valentin  usmehnulsya, otkuda-to  v
tochnosti znaya, naskol'ko neudachnoj okazhetsya eta popytka k begstvu.
     - Ne  podhodi! -  vzvizgnula  vdrug Viola,  vyryvayas'  iz cepkoj hvatki
svoego gospodina. - Ne podhodi!
     Iz pravoj ruki  ee  vyrvalas'  alaya  molniya,  udarivshaya v zemlyu shagah v
dvadcati  ot Valentina.  Vzmetnuvshijsya dym i  podnyavshayasya  pyl'  zaklubilis'
vokrug prizrachnogo kokona vysotoj v chelovecheskij rost. Zaklyat'e nevidimosti,
soobrazil  Valentin i reflektorno vystrelil "piran'ej", lishaya neznakomca ego
neuklyuzhej zashchity.
     -  Stoj, gde  stoish'! - prikazala Viola, nacelivaya  v  nezvanogo  gostya
ukazatel'nyj palec. - Eshche odin shag, i ty budesh' mertv!
     - Persten'  znaet  svoego povelitelya, -  otvetil neznakomec, i Valentin
nakonec uznal ego. Dzhadd  Slejter, dejstvitel'nyj hozyain Ligijskogo Perstnya,
lichno yavilsya za svoim talismanom. - Ty ne smozhesh' prichinit' mne zla!
     - Durak! - kriknula Viola, otstupaya na shag. - |ri, ubej ego!
     |rioh  edva zametno  pozhal plechami, i Slejter prevratilsya v nepodvizhnuyu
statuyu.  Na otkrytyh  chastyah ego  tela  zaiskrilsya  pushistyj  inej. Valentin
razinul  rot,  porazhennyj  tochnost'yu,  s  kotoroj   |rioh  primenil  obychnuyu
zamorozku. A potom Valentin ponyal, chto Slejter mertv.
     - Dovol'no smertej! - uslyshal on golos i uvidel Rejlisa,  vyhodyashchego iz
zashchitnogo kruga so vzyatym naizgotovku boevym izluchatelem. Oslepitel'no-belyj
luch  upersya v  lico |rioha - i otrazilsya vysoko v nebo, ne prichiniv velikomu
magu nikakogo vidimogo vreda.
     Valentin ponyal, chto ne uspevaet. So stonom on sdvinul ladoni, skladyvaya
ih v "korobochku", i vypustil na svet "anti-bublik". |to bylo vse, na chto  on
eshche byl sposoben. Mgnoveniem spustya Viola izdala istoshnyj vopl', stryahivaya s
sebya chernyj maslyanistyj sgustok slizi, kotorym stal Persten', a Rejlis tak i
zastyl s izluchatelem napereves, prevrativshis' v ledyanuyu statuyu.
     Valentin szhal kulaki i probormotal, opuskaya golovu:
     - Snova stanet ubijcej Faler... Ved' ya zhe znal, znal!
     Volna  nesterpimogo zhara,  ognem prokativshayasya po telu, prervala ego na
poluslove.  Valentin ponyal,  chto |rioh  pozvolil  sebe  raskryt'sya, otbrosiv
vsyakuyu maskirovku. I Sila ego okazalas' stol' velika, chto Valentin povalilsya
na koleni, molya tol'ko ob odnom.
     O skoroj i miloserdnoj smerti.
     - Tvoj  bog ostavil tebya, Faler, - proiznes |rioh,  i Valentin vygnulsya
dugoj ot boli, pronzivshej pozvonochnik. - Tebe pomogaet Prorochestvo, no ya vse
ravno sil'nee!
     Sil'nee, podumal Valentin. Nado ubrat' podal'she tvoyu proklyatuyu Silu...
     Novaya  volna  boli  shvyrnula  ego  na  zemlyu, zastaviv vpit'sya zubami v
kroshevo  melkih  kamnej.  No  nikakaya bol' uzhe ne  mogla ostanovit' otdannyj
pal'cam prikaz. "Voronka" i "grusha"; sochetanie,  pered kotorymi eshche nikto ne
smog ustoyat'.
     Zemlya vstala na  dyby, udar groma zatih, ostaviv posle sebya rezhushchij ushi
zvon cirkulyarnoj pily. Valentin posharil pered soboj rukami, nashchupyvaya oporu,
i  vdrug osoznal, chto polulezhit v myagkom kresle, a  pryamo nad  nim,  sverkaya
vsemi  cvetami radugi, kruzhatsya v dikom besporyadke  sotni tonkih, ostryh kak
britva kolec.
     - Vpechatlyayushche,  -  uslyshal Valentin golos  Donovana. -  Leonid,  vy uzhe
zametili, chto vash podopytnyj ochnulsya?
     -  Zametil,  - proburchal Baratynskij s takimi intonaciyami, chto Valentin
vmig pokrylsya  holodnym potom.  Baratynskij byl napugan,  napugan do smerti,
hotya i pytalsya skryt' svoe sostoyanie. - CHert... Nichego ne poluchaetsya!
     - Vy pytaetes' otklyuchit' talisman? - sprosil Akino, slovno osvedomlyayas'
o planah Baratynskogo na uik-end.
     - Sovershenno verno!  - ryavknul Baratynskij, i Valentin razglyadel skvoz'
vizzhashchuyu radugu ego dolgovyazuyu figuru.
     - Pozvol'te, ya vam pomogu, - skazal Akino.
     Dusherazdirayushchij  vizg obezumevshih  kolec  mgnovenno  stih,  i  Valentin
uvidel raskryvshijsya  pered  nim  prohod.  Mgnoveniem  spustya  on  uzhe  stoyal
snaruzhi, shagah v desyati ot modelyatora, i nedoumenno glyadel nazad. Kak zhe eto
ya? Magicheskim pryzhkom, chto li?
     -  Proshu  pardonu,  -  proburchal  Baratynskij.  -  Pohozhe,  talismannyj
rezonans...
     I  tol'ko  teper' Valentin osoznal, chto  vse  koncheno. On shumno perevel
duh, demonstrativno pogrozil Baratynskomu kulakom i skrestil ruki na grudi.
     -  Mozhet  byt',  luchshe  podiskutiruem?  -   osvedomilsya  on,  glyadya  na
utonuvshego v kresle Donovana.
     - A skol'ko vy zapomnili scenariev? - polyubopytstvoval Donovan v otvet.
     Valentin opustil ruki.
     - Ih  chto,  bylo  neskol'ko?  -  sprosil  on,  vysvechivaya  pered  soboj
ciferblat. Nu konechno zhe, neskol'ko! Uzhe polovina vtorogo!
     Donovan molcha razvel  rukami. Mol,  diskutirovat' sobralsya,  a o chem, i
sam ne znaesh'.  Valentin kivnul  v  znak ponimaniya  i molcha  prosledoval  na
svobodnoe mesto  -  ryadom  s princem  Akino. Baratynskij  pokosilsya  na svoj
talisman, mahnul rukoj i vernulsya na svoj kolchenogij stul.
     - Vse  pravil'no,  Leonid,  - odobril  ego  Akino.  - Talisman v polnom
poryadke. On prosto slabovat dlya takih modelej.
     Baratynskij upryamo pokachal golovoj i nichego ne otvetil.
     -  Prinimajte komandovanie, princ, -  skazal Donovan, zakryvaya glaza. -
Inache my do vechera ne zakonchim.
     -  Blagodaryu  za  doverie, -  ulybnulsya Akino.  On privstal na  divane,
usazhivayas'  poudobnee;  Valentinu dazhe  pokazalos',  chto  princ  obradovalsya
vozmozhnosti vystupit'. - Prezhde  vsego, hochu pozdravit' nas vseh s  uspeshnym
zaversheniem  samogo  trudnogo  etapa. Vsya neobhodimaya  informaciya sobrana, i
teper' identifikaciya fenomena, kotoryj my nazyvaem "Ne-Bill", zavisit tol'ko
ot nashih umstvennyh sposobnostej. YA iskrenne etomu rad  i  predvkushayu  celuyu
seriyu  interesnejshih besed  v vashem  obshchestve. No snachala davajte  rasskazhem
drug  drugu  o sobytiyah  segodnyashnego  dnya.  Nachnem  s vas,  Valentin; kakoe
vpechatlenie proizvel na vas razgovor s Zangom?
     Valentin, mysli  kotorogo vse eshche vitali vokrug raznoobraznyh variantov
bitvy s |riohom, pozhal plechami.
     -  Esli chestno, dovol'no skvernoe,  - otvetil  on mrachno.  - Zang znat'
nichego ne znal ob "izmenennyh", no vse ravno vychislil  Ne-Billa. Sobstvenno,
on  i  pozval  menya  tol'ko zatem,  chtoby  poprosit'sya  v proekt.  Navernoe,
Donovan, vam stoit podumat' o zamene; v sravnenii  s Zangom  ya chuvstvuyu sebya
polnym kretinom.
     - Otlichno! -  voskliknul Donovan,  proyavlyaya sovsem ne  svojstvennuyu emu
prytkost'. -  A kak naschet drugih  "izmenennyh"? S nimi  vy tozhe chuvstvovali
sebya kretinom?
     - Net, - pozhal plechami Valentin. - Lyudi kak lyudi, nichego osobennogo...
     -  Znachit,  -   podnyal  palec  Donovan,  -  SHaggar  Zang  principial'no
otlichaetsya ot drugih lyudej? Ne tak li?
     - Otlichaetsya, i  eshche kak,  - podtverdil  Valentin.  -  Davnen'ko  ya  ne
obshchalsya s takim umnym i strastnym chelovekom!
     - Naskol'ko  ya pomnyu, vy shest' let prorabotali pod ego  rukovodstvom? -
utochnil Donovan.
     Valentin pokachal golovoj:
     - Tot  Zang  byl sovsem drugim. YA nikogda ne dumal, chto shest'desyat sem'
procentov lichnosti - eto  tak  mnogo.  Nyneshnij Zang prosto  porazil menya  -
svoej nenavist'yu k Heoru,  igrayushchemu v  shest'desyat zamkov, i svoim principom
ravenstva vsemogushchego tal'mena  i prostogo  potomstvennogo ubijcy. Kazhdaya iz
etih  idej  dostojna  dlinnoj, krasivoj  intrigi;  no  izlagal-to  eti  idei
tepereshnij Zang, a osushchestvlyal - togdashnij! YA prekrasno ponimayu, otchego Zang
prositsya  k  nam v  proekt  - ved' Ne-Bill ukral u nego  luchshie gody  zhizni,
zastavil ego, mastera upravleniya i intrigi, osushchestvlyat' tupuyu i primitivnuyu
mest'! To,  chto Ne-Bill  sdelal s Zangom,  - huzhe, chem ubijstvo. Mertvyh  my
voskreshaem pohodya, a na "izmenennyh" trebuetsya kuda bol'she vremeni!
     - Nu, schet i zdes'  v nashu pol'zu, - zametil Donovan. - Ne-Bill izmenyal
Zanga okolo dvuh let, a Richard s Miltonom spravilis' za nepolnyh dva mesyaca.
     -  Boyus', dlya Zanga eto  slaboe  uteshenie,  - zametil Valentin.  - Fakt
ostaetsya faktom, princ:  vpervye v nashej strane  cheloveku nanesen real'nyj i
nepopravimyj ushcherb.
     - Ne vpervye, - skazal vdrug Akino. - Daleko ne vpervye...
     Valentin s udivleniem  otmetil, chto Akino proiznes eti slova dlya samogo
sebya.
     - My za nego otomstim, - poobeshchal Donovan, razryazhaya obstanovku. - My za
vseh otomstim, da! Potomu chto my - Sluzhba Bezopasnosti |bo!
     Valentin  shvatilsya  za zhivot  v  tshchetnoj popytke  sderzhat'  smeh,  no,
uvidev,  kakim  vzglyadom  nagradil  Donovana princ Akino,  fyrknul i ot dushi
rashohotalsya.
     -  Nu a teper' k delu, - suho skazal  Donovan.  -  Kak  imenno  Ne-Bill
izmenil Zanga?
     -  Ochen'  prostym,  - otvetil  Valentin, - i vmeste  s  tem  neveroyatno
slozhnym sposobom. Ne-Bill organizoval Zangu lozhnuyu sud'bu.
     - O!  - obradovanno  voskliknul  Baratynskij.  -  Tak  ved'  eto  mozhno
smodelirovat'!
     - Ne  tol'ko  mozhno, no i  nuzhno,  - kivnul  Valentin. -  Vse vyglyadelo
vpolne  estestvenno -  i  vstrecha s magom illyuzij Palezorom, i  vizit |diona
Giza,  i  dazhe dlinnye filosofstvovaniya Rejnera Vundta.  Poslednim  dazhe sam
Zang ne  pridal nikakogo znacheniya - a ved' imenno neudachnye argumenty Vundta
pozvolili  emu  sformulirovat'  princip  ravenstva,  logicheski oformiv  svoyu
nenavist' k princu. Mezhdu tem Zang ne imel nikakih shansov proniknut'  skvoz'
zavesu illyuzij,  vystroennuyu  Palezorom; |dionu Gizu  nechego  bylo delat'  v
Upravlenii,  poskol'ku  v  Zapretnoe  Korolevstvo ne  sushchestvuet  turistskih
marshrutov;  i  nakonec,  Rejner  Vundt  terpet'  ne   mozhet  dlinnyh  besed,
otvlekayushchih  ego  ot  raboty!  Kakim-to  obrazom  Ne-Bill  sozdal  vse   eti
neveroyatnye sobytiya  - a  mozhet byt',  i desyatok drugih,  im podobnyh. Kakim
imenno? -  Valentin  razvel  rukami.  -  K  sozhaleniyu,  ya  ne  specialist  v
veroyatnostnoj magii; vse, chto  ya mogu skazat' po  etomu  povodu -  to, chto ya
vsegda proigryval Lindellu H'yuittu magicheskie poedinki.
     - Lozhnaya sud'ba, - probormotal Donovan.  - Sil'naya  shtuchka. Kazhetsya, vy
kak-to proiznosili chto-to podobnoe. Zaklyat'e lozhnoj sud'by, ili kak tam?
     - Obshchej  sud'by, -  utochnil Valentin.  - Zaklyat'e  lozhnoj sud'by  - eto
chto-to  iz  oblasti fantastiki. Sozdat'  magicheskij iskusstvennyj intellekt,
nadelit'  ego Siloj, privyazat' k opredelennomu cheloveku i zastavit' izmenyat'
okruzhayushchie  sobytiya po  neponyatno kakomu algoritmu? Znaete, ya  lyublyu  vsyakie
magicheskie zadachki,  no  etu  mne chto-to dazhe obdumyvat' ne hochetsya.  Let na
pyat'desyat raboty, ne men'she!
     - Istoriya Pangi  kuda  dlinnee  etih  pyat'desyat let, -  zametil  Akino,
povorachivayas' k Baratynskomu. - Vam slovo, Leonid.  Dumayu, chto posle  takogo
predisloviya vashe soobshchenie budet vyslushano s kuda bol'shim vnimaniem.
     Baratynskij vozmushchenno fyrknul:
     - Tak vot kto mne chut' talisman ne ugrobil! |to vashe zaklinanie, tudyt'
ego!
     - Kakoe zaklinanie? - udivilsya Valentin. - "Bublik", chto li?
     - Sam  ty bublik, - otvetil Baratynskij  i postuchal  pal'cem po lbu.  -
Tebe zhe  Majlz russkim yazykom ob座asnil: zaklinanie lozhnoj sud'by. Kak tol'ko
ya ego vyklyuchil, vse vraznos i poshlo.
     Valentin chut' ne soskochil s divana.
     -  Kak vyklyuchil? Gde  vyklyuchil? - voskliknul on,  instinktivno podgibaya
pal'cy.
     -  |k  tebya  pronyalo,  -  uvazhitel'no zametil  Baratynskij. -  V modeli
vyklyuchil, gde zhe eshche. Mne po Poberezh'yu shatat'sya nekogda, u menya raboty - vo!
- Baratynskij provel ukazatel'nym pal'cem  po gorlu.  - Davaj ne perebivat',
lady?
     -  Nu  davaj,  -  kivnul   Valentin,  uzhe   smirivshis'  s  mysl'yu,  chto
nevozmozhnoe,  na  ego  vzglyad,  zaklinanie   igrayuchi  otlovleno  razgil'dyaem
Baratynskim.
     - Znachit, chem my tut poslednie dva chasa zanimalis'? - zadal Baratynskij
otkrovenno  ritoricheskij  vopros. -  Bitvu na kurgane modelirovali,  nekoego
Falera s nebezyzvestnym |riohom. A zachem my ee  modelirovali? A zatem, chtoby
postoronnie vliyaniya obnaruzhit'. |rioh pered smert'yu tak  i zayavil: mol,  vas
celyh  troe  -  Faler,  Prorochestvo  i  kto-to  eshche.  Nu,  Falera  my  legko
obnaruzhili,  s pervogo raza, - Baratynskij pokazal na Valentina pal'cem, - s
Prorochestvom potrudnee prishlos', no ya  ego spektr eshche na  dublyah izuchil, tak
chto i zdes' spravilis', a vot s kem-to eshche... - Baratynskij razvel rukami. -
I tak  probovali, i syak,  odin  raz  dazhe  kurgan po  samuyu makushku  v zemlyu
vkolotili - a  rezul'tat nol'. Kaby ya ne vspomnil o  tvoem priyatele H'yuitte,
tak ni s chem by i ostalis'.
     - Kakoj on  mne priyatel',  -  mahnul rukoj  Valentin.  -  Dal'she  davaj
rasskazyvaj!
     - Nu kak zhe, - razvel rukami Baratynskij. - Vse-taki tri poedinka, a ty
zh s  kem  popalo  ne deresh'sya. I  tem  bolee  - ne proigryvaesh'. Poddavalsya,
poddavalsya,  ya  special'no  zapis'  smotrel! - Baratynskij  mnogoznachitel'no
posmotrel na Valentina, no tomu bylo  ne do  podnachek. - Koroche, vspomnil ya,
kak H'yuitt eshche na amperskuyu katastrofu vliyal, vytashchil iz stola ego grafiki -
i pustilsya vo vse tyazhkie. Sorok sem' parametrov provar'iroval, prikin'! |to,
mezhdu prochim, rekord!
     -  Horosho, chto  ne  sorok vosem',  -  zametil Valentin, pokosivshis'  na
talisman-modelyator. - Bez talismana by ostalsya.
     -  Kak  nefig delat',  -  bezzlobno soglasilsya Baratynskij. - Nu i vot,
menyayu  ya parametr za parametrom, a  u vas  vse odno i to zhe -  |rioh v sharu,
tal'meny v rayu. Donovan sebe v kresle pohrapyvaet, princ iz vezhlivosti glaza
s talismana ne spuskaet, a ya chuvstvuyu, chto obedat' pora - nu ni hrena u menya
ne vyhodit. I tut eta baba kak zaoret "Ne podhodi"!
     -  Tak ty tol'ko v poslednej  modeli,  - osvedomilsya Valentin, - nuzhnuyu
konfiguraciyu podobral?
     - No ved' podobral zhe! - Baratynskij gordo vskinul podborodok. - I dazhe
zapisat' ne  zabyl, hotya v tot  moment eshche ne znal,  chem delo konchitsya. Vot,
polyubujsya!
     Baratynskij  potryas  pered  soboj bol'shim listom  T-bumagi,  ispisannym
melkim pocherkom.
     - Nu horosho, - soglasilsya Valentin. - A pochemu ty reshil, chto eto imenno
zaklinanie lozhnoj sud'by?
     -  Dyk, bratishka, - vkradchivo  proiznes Baratynskij. - Sud'ba-to u tebya
posle etogo stala pravil'naya. Pribil tebya |rioh, i dazhe glazom ne morgnul.
     Nu,  eto eshche  vopros,  pripomnil Valentin  svoi  poslednie  mgnoveniya v
modeli. CHto v proshlyj raz, chto  v etot pribil on menya sovershenno  odinakovo.
Ne do smerti.
     - To est' samo zaklinanie  ty vovse  dazhe i ne smotrel? - konstatiroval
Valentin. - Tol'ko rezul'taty?
     - Slushaj,  - vsplesnul  rukami Baratynskij, - ya tebe  kto, velikij mag?
Kak ya tebe ego posmotryu? Kakim mestom? Vot parametry, - on eshche raz vstryahnul
listkom bumagi, - a kakoe  tam  bylo zaklinanie - ne moego uma delo! Eshche raz
vstrechu takoe zhe - uznayu, a samomu ispolnyat' - uvol'.
     - Nu, tak  daj  ya posmotryu,  -  skazal Valentin, privstavaya s  divana i
protyagivaya ruku.
     Baratynskij kartinno spryatal listok za spinu.
     -  Tak ya tebe i dal!  -  pobedno usmehnulsya on,  zadiraya podborodok eshche
vyshe. -  U  tebya chto, ot podvigov sovsem pamyat' otshiblo?  |to  zhe  model'nye
parametry,  iks-igrek-zet-lyambda!  Oni  v  real'noj  zhizni voobshche nichemu  ne
sootvetstvuyut! Vse ravno chto po videozapisi faerbol sochinyat', ponyal?
     Valentin so vzdohom opustil golovu.
     - Ponyal, - skazal on. - Znachit, pridetsya cherez Obruch vytaskivat'. Vsego
mesyac proshel,  nikakih  problem. - Valentin ponimayushche  posmotrel na Akino. -
Sperva domoj, potom - na kurgan; dumayu, za chas upravlyus'.
     Valentin vovse ne gorel zhelaniem nemedlenno otpravlyat'sya na Poberezh'e i
lovit'  na  produvaemom  vsemi  vetrami  Zolotom   Kurgane  mental'nyj  sled
sozdatelya zagadochnogo zaklinaniya. No za  poslednie mesyacy on  horosho usvoil,
chto v nekotoryh sluchayah promedlenie dejstvitel'no podobno smerti. Pust' dazhe
ne svoej.
     I potomu Valentin spokojno stoyal,  ozhidaya zheltyh spolohov  i  korotkogo
oznoba T-portala.
     Princ otricatel'no pokachal golovoj:
     - Net, Valentin. Za chas vam nikak ne  upravit'sya. Vyslushav Donovana, vy
pojmete, pochemu ya tak dumayu.
     Valentin udivlenno priotkryl rot.  Neuzheli eto zaklinanie  ne ostavlyaet
sledov?!   Dolzhno  byt',   Donovan  sobiralsya   soobshchit'  chto-to  sovershenno
neveroyatnoe.
     On sel obratno na divan i s lyubopytstvom posmotrel na anglichanina.
     Donovan zevnul i otkryl glaza.
     - Nu chto zh,  kollegi, - skazal on,  poocheredno rassmotrev Baratynskogo,
SHellera  i  Akino.  - S  nashim  tehnicheskim  osnashcheniem  lyuboe rassledovanie
prevrashchaetsya  v  uveselitel'noe meropriyatie, ne pravda  li?  Mesyac  nazad my
znali tol'ko  imya - Ne-Bill - kotoroe k tomu zhe sami pridumali; sejchas u nas
pered glazami prakticheski polnaya kartina  vsej ego hitroumnoj  deyatel'nosti.
Ispol'zuya veroyatnostnuyu  magiyu,  Ne-Bill formiruet klyuchevye  epizody v zhizni
otdel'nyh lyudej, izmenyaya ih po svoemu usmotreniyu. Parametry ego zaklinanij -
te zhe otpechatki pal'cev - nam horosho izvestny, i mozhno bylo by predpolozhit',
chto uzhe v skorom vremeni  u nashih psihoterapevtov poyavitsya eshche odin pacient.
Mozhno bylo by, - Donovan podnyal  ukazatel'nyj palec, - esli by ne odno "no".
Esli by ne sam Ne-Bill, kotorogo takoe razvitie sobytij vryad li ustroit.
     Donovan ustroilsya v kresle poudobnee i prodolzhil:
     - S  vashego pozvoleniya, kollegi, ya napomnyu vam nekotorye fakty iz zhizni
etogo   uvazhaemogo   maga.   Vo-pervyh,   on  nachal   svoyu,   myagko  govorya,
preobrazovatel'nuyu deyatel'nost' okolo pyatnadcati let nazad. Pochemu ya  govoryu
-  okolo pyatnadcati? Da potomu, chto  cikl izmenenij, provedennyh Ne-Billom s
Zangom,  zanyal  dva  goda,  a  Zang  byl  poslednej  iz   ego  zhertv.  Mozhno
predpolozhit',  chto na predydushchih Ne-Bill tol'ko ottachival  svoe  masterstvo;
takim obrazom, ot  momenta poyavleniya pervogo izmenennogo - Cin' Bao, oktyabr'
sem'desyat tret'ego,  -  mozhno  smelo otnyat'  eshche  goda tri.  Vo-vtoryh,  vse
izvestnye nam izmenennye  -  grazhdane |bo;  vse eti gody Ne-Bill  dolzhen byl
nahodit'sya ryadom s nimi, chtoby proizvodit' izmeneniya i nablyudat' rezul'taty.
Itak, my imeem delo  s  chelovekom, kotoryj pyatnadcat' let zhivet s nami bok o
bok, obladaet sovershenno fenomenal'nymi magicheskimi sposobnostyami - i tem ne
menee reshitel'no nikomu ne izvesten! O  chem eto govorit, kollegi? O tom, chto
Ne-Bill - genial'nyj konspirator; za pyatnadcat' let on ne dopustil ni odnogo
promaha,  ni odnogo  sluchajnogo  ispol'zovaniya  svoej  veroyatnostnoj  magii.
Ne-Bill chrezvychajno ostorozhen; obladaya fenomenal'nymi vozmozhnostyami  - shutka
li,  sozdavat' po svoemu usmotreniyu lyubye sobytiya!  - on potratil pyatnadcat'
let tol'ko na to,  chtoby sformirovat' iz nichego ne podozrevayushchego grazhdanina
|bo agenta, rukami  kotorogo  mozhno  bylo  by  sovershat'  drugie, kuda bolee
zametnye  dejstviya.  Obratite vnimanie, chto Zang osushchestvlyal  eti "zametnye"
dejstviya  vosem'  let,  prezhde  chem  my  smogli  ih  obnaruzhit'!  Teper'  vy
ponimaete, s kakim urovnem konspiracii my stolknemsya v sluchae Ne-Billa?
     Valentin  zakatil  glaza  k  potolku i obrechenno  mahnul  rukoj. On uzhe
ponyal, chto  nikakih sledov zaklinaniya v okrestnostyah kurgana ne obnaruzhitsya.
I daj Bog, esli eti sledy voobshche gde-libo obnaruzhatsya.
     -  No i eto eshche ne vse, - skazal  Donovan, naklonyayas' vpered i  ponizhaya
golos. Vy obratili  vnimanie  na to, kakim obrazom Ne-Bill  formiruet nuzhnye
emu izmeneniya  lichnosti? On zadaet svoim zhertvam "lozhnuyu sud'bu" - no tol'ko
na  neskol'ko  chasov!  Ne-Bill  formiruet  ne vsyu zhizn',  a  lish'  otdel'nye
epizody, kotorye tem ne menee okazyvayut reshayushchee  vliyanie na psihiku zhertvy.
Otkuda  emu  bylo  znat',  s  kem  imenno  dolzhen  vstretit'sya  Zang,  chtoby
voznenavidet' gosudarstvo-igru Heora? Glubokoe znanie  chelovecheskoj  natury,
skazhete vy? Ili zhe - talisman-modelyator?
     Baratynskij  izdal korotkij  smeshok.  Dolzhno byt',  sravnenie  Donovana
pokazalos' emu chrezvychajno zabavnym.
     -  V lyubom  sluchae, - prodolzhil  Donovan, - my imeem delo s  chelovekom,
sposobnym  ochen'  tochno  predskazyvat'  budushchee.  Hotya  by  v  chasti reakcij
otdel'nyh lyudej na  te ili inye  sobytiya. Pol'zuetsya  on pri etom talismanom
ili svoej golovoj, sovershenno nesushchestvenno; glavnoe, chto on orientiruetsya v
budushchem  kuda  luchshe nas s vami.  Vot s kakim protivnikom nam pridetsya imet'
delo. Nadeyat'sya,  chto  on ostavit nam na pamyat'  svoi  otpechatki pal'cev, po
men'shej mere naivno. Maksimum, na chto my mozhem rasschityvat' - eto ponyat' ego
celi,  sprognozirovat'  ego naibolee  veroyatnye  dejstviya i  rasstavit'  emu
dostatochnoe kolichestvo lovushek.
     - Nu, cel'-to ego nam ponyatna, - usmehnulsya Valentin.
     -  O  da, -  ulybnulsya  Akino. -  |ta cel'  vo vse vremena pol'zovalas'
osoboj populyarnost'yu sredi koldunov i magov.
     - Soglasen, - skazal Donovan, hlopaya ladon'yu po podlokotniku kresla.  -
Unichtozhit' Akino, ucelev samomu. YA pravil'no vyskazal obshchee mnenie?
     Tri sinhronnyh kivka byli emu otvetom.
     -  V  takom sluchae, -  skazal  Donovan,  otkidyvayas'  nazad,  -  u  nas
voznikaet eshche odno  zatrudnenie.  Delo  v tom, chto  pyatnadcatiletnij zamysel
Ne-Billa,  voploshchennyj  im  v SHaggara Zanga, okonchilsya  pozornym provalom. A
mezhdu  tem Zang,  esli  verit'  rasskazu  kollegi SHellera  i  nashim arhivnym
materialam, byl  edva  li ne samoj  luchshej  kandidaturoj na rol'  udachlivogo
ubijcy. Podobrat' druguyu kandidaturu, da eshche v usloviyah nashego neusypnogo, -
Donovan prikryl glaza i demonstrativno vshrapnul, - nadzora... YA somnevayus',
chto  Ne-Bill povtorit svoyu oshibku. Skoree vsego, on smenit  taktiku, obrativ
pristal'noe  vnimanie  na  osnovnuyu  prichinu, iz-za  kotoroj  provalilsya ego
predydushchij proekt.
     S etimi slovami Donovan otkryl glaza i ustavilsya na Valentina.
     - YA-to zdes' pri chem?! - privychno vozmutilsya tot.
     - Sobstvenno, - prodolzhil Donovan, propustiv vozrazheniya mimo ushej, - on
uzhe  sdelal   eto.  Esli   obnaruzhennoe  Leonidom  zaklinanie  dejstvitel'no
prinadlezhit Ne-Billu,  to  eto kak raz  i  oznachaet tu  samuyu novuyu taktiku.
Poterpev  neudachu s  Zangom,  Ne-Bill polnost'yu  pereklyuchilsya  na  Valentina
SHellera.
     -  CHto  znachit  -  polnost'yu?  -  probormotal  sovershenno  ubityj  etim
izvestiem Valentin. - A ran'she, znachit, ne polnost'yu?..
     -  Nu konechno zhe, - Donovan pozhal plechami. - Amperskaya katastrofa - tam
vy tozhe nahodilis' pod zaklinaniem, kotoroe, po slovam  Baratynskogo, tol'ko
i spaslo vam zhizn'. Kak vy dumaete, kto byl avtorom togo zaklinaniya?
     - Ne-Bill, kto  zhe eshche, - udruchenno probormotal Valentin. -  Mozhno dazhe
ne modelirovat'...
     -   Vot   vidite,   -   ulybnulsya   Donovan.  -  V  dejstviyah  Ne-Billa
prosmatrivaetsya  opredelennaya  logika.  Kak  razvivalis'  sobytiya v nyneshnem
avguste?  Ne-Bill  podgotovil  Zanga, tot nashel  sposob  unichtozhit' princa -
tochnee, nashel Heora s ego ideej bitvy tal'menov. Heor potreboval sebe fakira
Falera  - zachem, neponyatno, no  uzh yavno ne dlya fokusov! Sledovatel'no, Faler
ne tak prost, kak kazhetsya, i mozhet na chto-to  sgodit'sya. Soobraziv  vse eto,
Ne-Bill  nakladyvaet  na  SHellera  ohrannoe zaklinanie, kotoroe  okazyvaetsya
ves'ma kstati. Dal'she poluchaetsya vot chto: Heor  ubit, tal'meny ubity, kto zhe
eshche mozhet povredit' princu? Da  etot samyj Faler, osenyaet Ne-Billa. Gotovit'
druguyu  podstavnuyu figuru  uzhe pozdno, zato  na rukah u  Ne-Billa -  glavnyj
kozyr'! Velikij  Faler, operator SHkatulki, pobeditel'  tal'menov - da k tomu
zhe eshche i personazh maloizvestnogo, no ochen' temnogo prorochestva! Esli Ne-Bill
sposoben predvidet'  budushchee  hotya by vpolovinu luchshe nashego, on uvidel by v
etom  rasklade chudesnyj  shans  unichtozhit'  Akino rukami  ego zhe sobstvennogo
bezopasnika!
     - Kakim zhe  obrazom? - pointeresovalsya Valentin. On  uzhe svyksya s ideej
stat' sleduyushchej zhertvoj Ne-Billa, i teper' potihon'ku vozvrashchalsya k zhizni. -
Akino byl otrezan ot Poberezh'ya, poka ya tam gerojstvoval!
     -  Nu, - razvel  rukami Donovan,  - Ne-Bill  tozhe ne vsesilen. On vsego
lish' nalozhil na  vas ocherednoe  ohrannoe  zaklinanie, opyat'  zhe spasshee  vam
zhizn',  a  potom zhdal, kogda Emaj voz'met verh nad Falerom. No u Emaya nichego
ne   vyshlo,  i  Ne-Bill  otstupil,  chtoby  zanyat'sya  podgotovkoj  ocherednogo
scenariya. Mezhdu  prochim, s teh  por proshel  uzhe  celyj mesyac; mne by  vpolne
hvatilo.
     - Vse-taki  ya  ne  pojmu, - pokachal  golovoj Valentin,  - kakim obrazom
Ne-Bill nadeyalsya zamanit' princa na Poberezh'e.
     -   Porazitel'no,   -  proiznes  Donovan,  vnimatel'no  vzglyadyvayas'  v
Valentina. - Net, tot samyj Valentin SHeller.  Znachit, opredelenno problemy s
pamyat'yu.  Vy  chto zhe,  ne  pomnite,  kak  sami prosili  menya derzhat'  princa
podal'she ot Poberezh'ya? V tom chisle i s pomoshch'yu Obrucha?
     - Nu, prosil, - soglasilsya Valentin.  -  A chto,  dejstvitel'no prishlos'
derzhat'?!
     I  tut princ  Akino medlenno,  no  s chuvstvom iskrennego voshishcheniya tri
raza hlopnul v ladoshi.
     -  S  takoj sluzhboj bezopasnosti, -  skazal on  bez  teni  ulybki,  - ya
nachinayu chuvstvovat' sebya bessmertnym.



     Valentin priotkryl  rot, vysunul mezhdu zubami konchik  yazyka i ustavilsya
na Donovana, kak baran na novye vorota.
     -  Nu chto vy na menya tak smotrite? - ponyal namek anglichanin. -  Sami zhe
prosili!
     - Net, ya ser'ezno, - skazal Valentin. - CHto tut u vas bez menya bylo?!
     Donovan  vytyanul  pered  soboj  ruki i  poshevelil  tolstymi  volosatymi
pal'cami:
     - Vot etimi rukami! - ryavknul on, zastaviv Valentina otshatnut'sya. - Izo
vseh sil! Celyh sorok minut!
     -  Svyazal po rukam i nogam, - pozhalovalsya  Akino. -  Dazhe  vzdohnut' ne
daval. Strashnyj chelovek!
     Valentin  posmotrel  na  zverskoe  lico  Donovana,  perevel  vzglyad  na
blednogo, osunuvshegosya Akino - i rashohotalsya.
     - Donovan! -  prostonal on, otkidyvayas'  na pokatuyu spinku divana. -  YA
vse ponyal! Vy prosto ego zaboltali!
     -  Nakonec-to,  -  proburchal  Donovan,  opuskaya  svoi groznye  ruki  na
podlokotniki kresla. - A ya uzh dumal, chto vy navsegda utratili yasnost' mysli.
Uzh  slishkom  talantlivo vy izobrazhali neschastnuyu zhertvu Ne-Billa, lishivshuyusya
ostatka mozgov!
     -  A mozhet, - pariroval Valentin, - ya i  est' neschastnaya zhertva! Vy moyu
lichnuyu  autentichnost'  davno  proveryali?  CHto-to stal  ya za  soboj  zamechat'
strannye izmeneniya...
     -  Kushat' hochetsya, a  rabotat'  len',  - poddaknul Baratynskij, raduyas'
vozmozhnosti vstupit' v razgovor. - Ne  bojsya, bratishka; my tebya  kazhdyj den'
proveryaem. U  menya dazhe special'naya grafa  v dnevnike zavedena  - "proverit'
SHellera".
     - Nu, spasibo, - tol'ko i smog skazat' Valentin.
     - S vashej lichnoj autentichnost'yu vse v polnom poryadke, - surovo proiznes
Donovan, nacelivaya  na  Valentina  ukazatel'nyj palec. -  I eto ochen' ploho,
SHeller!
     Valentin sprosit',  pochemu,  no vovremya zametil,  kak Donovan  prishchuril
glaza. Proveryaet, soobrazil Valentin. Dumat' zastavlyaet, kak budto mne Heora
malo. A vprochem, pochemu by mne i ne podumat'?
     Valentin tol'ko  sejchas osoznal, chto s samogo utra  u nego  ne  bylo ni
minuty  na  to,  chtoby  spokojno obdumat'  proishodyashchee.  A  mezhdu  tem  eto
proishodyashchee  ne  lezlo  ni  v  kakie  vorota.  Velikie  mira  sego,  slovno
sgovorivshis', vybrali skromnogo fakira  Falera v  kachestve  svoego  glavnogo
kozyrya v nazrevayushchej shvatke. Heor,  Ne-Bill,  kto eshche?  Ne inache,  kak  sam
Akino, podumal Valentin. Nu konechno zhe, kak ya srazu ne dogadalsya!
     - Pochemu zhe  ploho? -  usmehnulsya Valentin. -  Po-moemu, tak dazhe ochen'
horosho. On sobiraetsya ispol'zovat'  menya vtemnuyu?  Pozhalujsta! Zang s Heorom
uzhe probovali, i chem eto dlya nih konchilos'?
     -  Maniya velichiya, - probormotal Donovan, ubiraya palec. - Polnaya atrofiya
instinkta samosohraneniya.  Vidimo, Ne-Bill nauchilsya menyat' lyudej, ne narushaya
ih  lichnoj  autentichnosti, i pered nami  pervyj  primer "izmenennogo" novogo
pokoleniya.
     Valentin pozhal plechami:
     -  YA  vovse  ne takoj idiot, kakim  vyglyazhu,  Majlz.  YA ne  huzhe vashego
ponimayu, na  chto sposoben  Ne-Bill. Tal'meny mertvy,  Heor sidit  v butylke,
|rioh zamurovan  v tajgl, - a  Ne-Bill po-prezhnemu razgulivaet na svobode. U
menya  dazhe  hvataet  uma soobrazit', chto ohrannoe  zaklinanie, kotorym  menya
dvazhdy odarival Ne-Bill, na etot raz mozhet srabotat'  v obratnuyu storonu. No
ya znayu koe-chto eshche, - Valentin podnyalsya na nogi, - i hochu, chtoby vy tozhe eto
znali. - On kivnul na modelyator i posmotrel na Baratynskogo. - Risknesh'?
     Baratynskij ottopyril nizhnyuyu gubu:
     - A chego radi?
     -  Radi menya,  bratishka, - otvetil Valentin. -  YA hochu ponyat', na chto ya
sposoben bez etogo dolbannogo zaklinaniya!
     -  A-a,  -  protyanul  Baratynskij.  - Von ty kak zagovoril!  Nu,  togda
polezaj, hlebni liha.
     Valentin bystro, chtoby ne peredumat', podoshel  k  talismanu-modelyatoru,
shagnul  vnutr' i rastyanulsya na seroj obvolakivayushchej poverhnosti. V poslednee
mgnovenie on vspomnil bol' i otchayanie  predydushchego scenariya  i rvanulsya bylo
obratno, no raznocvetnye  kol'ca  uzhe  zaveli nad  nim svoyu  dusherazdirayushchuyu
pesnyu.  Valentin pochuvstvoval  sebya  nevesomym,  v  glazah  potemnelo,  i  v
sleduyushchuyu sekundu on uzhe stoyal pered sedovlasym starikom v belom plashche i ego
oslepitel'no krasivoj sputnicej po imeni Viola.
     Volna nesterpimogo zhara, ognem prokativshayasya po telu, sbila Valentina s
nog.  On  ponyal,  chto  |rioh  pozvolil  sebe  raskryt'sya,  otbrosiv   vsyakuyu
maskirovku. I Sila  ego  okazalas' stol'  velika, chto Valentin  oshchutil  sebya
nichtozhnym  nasekomym  u  nog  stal'nogo  giganta.  Soprotivlyat'sya etoj  Sile
znachilo nemedlenno umeret'; podchinit'sya ej znachilo umeret' mgnoveniem pozzhe.
     -  Tvoj bog ostavil tebya, Faler, - proiznes |rioh, i Valentin  vygnulsya
dugoj ot boli, pronzivshej pozvonochnik. - Tebe pomogaet Prorochestvo, no ya vse
ravno sil'nee!
     Sil'nee, podumal Valentin. Nado ubrat' podal'she tvoyu proklyatuyu Silu.
     Novaya volna  boli zastavila  Valentina  prokusit' sobstvennuyu ruku.  No
nikakaya bol' uzhe  ne  mogla ostanovit' otdannyj  pal'cam prikaz. "Voronka" i
"grusha"; sochetanie, pered kotorymi eshche nikto ne smog ustoyat'.
     Tol'ko by ustoyal mir, podumal Valentin v korotkij mig, kogda udar groma
eshche ne stal zvukom. A potom zemlya vstala na dyby, i  Valentin vcepilsya v nee
vsej siloj svoej magii, svoej Perchatki i svoego  ognennogo mecha.  V etot mig
on boyalsya tol'ko  odnogo  - sorvat'sya i  uletet' v nebo. V yarkoe beloe nebo,
gde siyala oslepitel'no-chernym svetom odinokaya koldovskaya zvezda.
     Kogda  zemlya snova okazalas'  vnizu, Valentin  ottolknulsya  Perchatkoj i
vernul sebe vertikal'noe polozhenie. |rioh  vse eshche stoyal ryadom, v chernom kak
smol' plashche,  s vozdetymi k nebu  rukami.  Sejchas ego Sila uzhe  ne  kazalas'
takoj ogromnoj;  ona hlestala iz  velikogo maga, unosyas' vverh, k  vse  yarche
razgoravshejsya chernoj zvezde.
     Valentin podnyal  pravuyu ruku,  i  ognennyj mech  s shipeniem vyrvalsya  na
svobodu.
     Figura |rioha rasplylas', prevrativshis' v mel'kanie raznocvetnyh kolec.
     -  Slishkom rano!  - voskliknul Valentin, zazhmurivayas', chtoby  zaderzhat'
uplyvayushchij son. Bespolezno; vizg talismannyh kolec zatih, i Valentin uslyshal
spokojnyj golos Akino:
     - Vot vidite, Majlz. Razve eto maniya velichiya?
     Valentin skorchil nedovol'nuyu grimasu - emu tak hotelos' posmotret', chto
budet, kogda ognennyj mech udarit po velikomu magu! - i vylez iz talismana.
     - |to i est' maniya velichiya, - proburchal Donovan. - Horoshij bezopasnik -
bezopasnik, tryasushchijsya ot straha. Vot kak ya, naprimer.
     Valentin  usmehnulsya, predstaviv sebe,  kak  Donovan  budet tryastis' ot
straha. Navernyaka vmeste s kreslom.
     - Obeshchayu tryastis' ot straha, kak zavedennyj, -  skazal Valentin.  - Kak
tol'ko uslyshu svoe zadanie, tak srazu i zatryasus'.
     -  CHto zh, trepeshchite,  - ulybnulsya Akino.  - Sejchas Majlz skazhet vam to,
chto vy davno uzhe ponyali sami.
     -  Naibolee  veroyatnoe  napravlenie  dejstvij  Ne-Billa,   -  zagovoril
Donovan, prikryv glaza i slozhiv ruki na zhivote,  - zaklyuchayutsya  v sleduyushchem.
Pervoe:  podgotovit'  situaciyu, provociruyushchuyu  Falera-SHellera  na primenenie
sily. Vtoroe:  obespechit'  prisutstvie  princa Akino  na linii ognya. Tret'e:
vyzvat'  eskalaciyu  konflikta do masshtabov amperskoj  katastrofy. CHetvertoe:
prikonchit'  princa Akino, kotoryj v silu  talismannoj  buri okazhetsya  v etot
moment slab, kak mladenec.
     - Sovershenno  verno, - poddaknul Akino,  pochemu-to  donel'zya  dovol'nyj
takoj perspektivoj. - Pomnite, kak ya rvalsya na Poberezh'e, a, Donovan?
     Donovan,  ne  otkryvaya  glaz,  pogrozil princu Akino  pal'cem, a  potom
prodolzhil:
     - Sledovatel'no, Valentin, vy v  samoe blizhajshee vremya mozhete okazat'sya
vtyanutym v  ocherednuyu  cepochku priklyuchenij.  Mogu vas zaverit',  chto Ne-Bill
postaraetsya  organizovat' dlya vas po-nastoyashchemu uvlekatel'nuyu programmu. CHto
zh,  vam ne privykat';  no na etot raz vy budete tochno znat', chto proishodit.
Vasha zadacha, Valentin, zaklyuchaetsya ne v  tom,  chtoby predotvratit' pokushenie
na Akino, a sovsem  naoborot, v tom,  chtoby maksimal'no podygrat' Ne-Billu v
ego kovarnyh planah. Pomnite, chto my imeem delo s velichajshim hitrecom za vsyu
istoriyu  Pangi; on  vydast sebya  tol'ko v tom  sluchae,  esli  budet uveren v
uspehe  na dvesti procentov. Vy dolzhny dat' Ne-Billu etu  uverennost'. Smelo
zaglatyvajte  vse  primanki, smelo  shagajte vpered po prolozhennoj  Ne-Billom
dorozhke;  no  v  samom  konce  bud'te gotovy shvatit'  ego za  ruku.  U  vas
zamechatel'no poluchayutsya horosho podgotovlennye ekspromty.
     Valentin neozhidanno dlya samogo sebya vzdrognul i nervno povel plechami.
     - Vot teper' ya dejstvitel'no horoshij bezopasnik, - skazal  on  vnezapno
ohripshim golosom. - CHert voz'mi, Donovan, nu i zadachku vy mne postavili!
     - Ne  stol'ko  ya, -  otvetil  anglichanin,  -  skol'ko  Ne-Bill  i  vashi
sobstvennye tak neozhidanno proyavivshiesya talanty. YA ishozhu iz  predpolozheniya,
chto v sozdavshejsya situacii dlya nas budet kuda bezopasnee podygrat' Ne-Billu,
nezheli organizovyvat'  vashe  ischeznovenie i  tem samym provocirovat' ego  na
sovershenno  nepredskazuemye dejstviya.  Vprochem,  ya s  udovol'stviem vyslushayu
vashe mnenie na etot schet.
     Valentin pozhal plechami:
     - Moe mnenie vam horosho  izvestno,  Majlz. Moyu  rabotu za menya nikto ne
sdelaet. Ravno kak i vashu - za vas!
     - Horosho skazano, - zametil princ Akino.
     - Govorit' my vse mastera, -  proburchal Donovan.  On otkryl odin glaz i
zadumchivo posmotrel na Valentina. - Nu, raz vozrazhenij net, perejdem k delu.
Itak, SHeller, otnyne vy - zhalkaya igrushka v  rukah  Ne-Billa. Vy pobaivaetes'
poyavlyat'sya na Poberezh'e - posle amperskoj katastrofy i el'simskogo poboishcha u
vas est' k tomu ves'ma veskie osnovaniya. Vy s opaskoj pol'zuetes' portalami,
poskol'ku ne  tak davno  odin  iz nih zabrosil  vas sovsem ne  tuda, kuda vy
hoteli  popast'. Na vsyakij sluchaj vy postoyanno nosite s  soboj Obruch,  i pri
pervoj   zhe   opasnosti   aktiviziruete   vashe   poslednee   izobretenie   -
talismanno-magicheskij   "bublik".   Popav  na   Poberezh'e,   vy   nemedlenno
ustanavlivaete  nepreryvnuyu  svyaz'  so  mnoj  ili  dazhe napryamuyu s  princem,
soobshchaya  o kazhdom  svoem  shage. Esli  svyaz' preryvaetsya,  vy  nervnichaete  i
predprinimaete  nechelovecheskie usiliya,  chtoby ee vosstanovit'.  Vam ponyatno,
chto ya imeyu v vidu pod nechelovecheskimi usiliyami?
     - Ponyatno, - kivnul Valentin. - |to kak raz zaprosto. Syadu na Selingari
i prilechu. Ili SHkatulkoj vospol'zuyus'.
     - Vot imenno, -  skazal  Donovan. - V  tom chisle i SHkatulkoj.  Nadeyus',
SHeller,  chto   vypolnenie  moih   instrukcij  ne   budet   dlya  vas  slishkom
obremenitel'nym.   Uzhe  v  |l'sime  vy  dejstvovali  dostatochno  sobranno  i
vosprinimali   situaciyu   pochti   adekvatno.   Vy   uzhe   ne   tot   naivnyj
talisman-operator,   kotorogo   Zang   otpravil   na   poiski  poteryavshegosya
peregovornogo  kol'ca.  Vy  -  Velikij  Faler, Ubijca  Izbrannyh  i  Prizrak
Zolotogo Kurgana. Stolknuvshis' s  kakoj-libo problemoj, vy budete  reshat' ee
srazu zhe, na meste i maksimal'no effektivnym sposobom. Ne tak li, Valentin?
     - YA  chto-to  ne  pojmu,  Donovan, -  skazal Valentin.  -  |to  vy  menya
instruktiruete tak ili prosto moi mysli chitaete? Vsluh?
     - Instruktiruyu, - otvetil Donovan,  - a  zaodno i mysli chitayu. Vdrug vy
do sih por ne proniklis' ser'eznost'yu situacii?
     - Da proniksya ya, -  mahnul rukoj Valentin, - do samyh pechenok proniksya!
Glavnoe, chtoby Ne-Bill  ne dogadalsya, chto my ego raskusili, - a dlya  etogo ya
dolzhen vse za chistuyu monetu prinimat'  i  bez durakov reagirovat'. Da tol'ko
po-drugomu  nikak i ne poluchitsya, vy  pojmite!  Ne-Bill svoj spektakl'  ne v
teatre pokazyvat' budet, a na Poberezh'e, i ne statistov ubivat', a nastoyashchih
lyudej! Esli by ya mog dobrat'sya by do nego pryamo sejchas...
     Valentin hlopnul sebya po lbu.
     - Majlz! - voskliknul on, ukazyvaya na anglichanina pal'cem. -  Zang ved'
ne prosto tak prositsya k nam v proekt! Pohozhe, on znaet, kto takoj Ne-Bill!
     Donovan otkryl vtoroj glaz.
     - Zang? - peresprosil on. - Znaet, kto takoj Ne-Bill? Otkuda?
     Valentin pozhal plechami:
     - Vot u nego i sprosite! Mezhdu prochim, - vzglyanul on na chasy, - uzhe tri
chasa, a v shest' mne na Poberezh'e peremeshchat'sya;  vot bylo by zdorovo, chtoby k
etomu vremeni Ne-Bill okazalsya u vas pod zamkom!
     - Vot  chego ne obeshchayu, -  promurlykal  Donovan, -  togo ne obeshchayu. No s
Zangom ya pogovoryu obyazatel'no. I dazhe dovol'no skoro.
     - I dazhe  -  pryamo  sejchas, - skazal Valentin, oshchutiv  pal'cem vibraciyu
peregovornogo kol'ca.  - Potomu chto  chuet  moe  serdce,  chto  nashe soveshchanie
podhodit k koncu. Slushayu, - skazal on, podnosya levuyu ruku k gubam.
     - Esli  vy uzhe  osvobodilis', - uslyshal Valentin golos Gregori Landy, -
to ya budu rad videt' vas v svoem kabinete.
     Valentin hotel bylo  otvetit', no ego perebil Donovan, poluchivshij tochno
takoe zhe priglashenie.
     - K sozhaleniyu, - prognusavil on v svoe  standartnoe kol'co,  - kak  raz
minutu  nazad  u  menya vozniklo  absolyutno neotlozhnoe delo.  Lichnaya  pros'ba
SHellera,  ponimaete? Tak chto vy poka  poobshchajtes'  s Valentinom, a ya podojdu
popozzhe i podelyus' s vami novostyami. Dogovorilis', Gregori?
     - Dogovorilis',  Majlz, - uslyshal Valentin  otvet Landy.  - Do vstrechi,
SHeller!
     Valentin posmotrel na princa.
     -  Nu,  ya pojdu? - sprosil  on, neskol'ko  nedoumevaya po  povodu  stol'
obydennogo  zaversheniya diskussii,  na  kotoroj  po suti dela reshalas' sud'ba
Poberezh'ya.
     -  Ne  zabud'te pro  Obruch, Valentin, - naputstvoval ego princ Akino. -
Prishlo vremya ispol'zovat' ego po pryamomu naznacheniyu.
     A SHkatulku, znachit, eshche ne prishlo, podumal  Valentin. Vprochem, ono  i k
luchshemu  -  poka  ee  iz  spechrana  poluchish',  ne  to chto  koronaciya,  inoe
carstvovanie zakonchitsya!
     - I  Obruch nadenu,  - poobeshchal Valentin, - i vse talismany  iz  gornogo
zamka  vygrebu. Tak imi obveshayus', chto esli zapnus' i upadu -  zemletryasenie
poluchitsya. Nu, do skorogo!
     On pomahal  rukoj, uspev  zametit',  kak Baratynskij mashet  v otvet.  A
potom korotkij oznob i zheltaya vspyshka perenesli  ego  na myagkij  kover pered
ogromnym, v rost cheloveka kaminom.
     Kabinet Landy byl obstavlen  v stile "srednevekovyj modern", populyarnom
v pyatidesyatye gody. Valentin s interesom oglyadelsya po storonam; sam on popal
na Pangu vsego lish'  desyat' let nazad, v sem'desyat pyatom,  i  do sih por  ne
imel  sluchaya  poznakomit'sya  s  etim  ekzoticheskim  napravleniem  v  dizajne
inter'erov.
     Moderna  v kabinete  dejstvitel'no  bylo  hot'  otbavlyaj. Kamin tyazheloj
kamennoj glyboj vystupal iz nerovnoj steny rozovato-salatnogo cveta, kotoraya
kazalas' svetyashchejsya iznutri. Ostal'nye steny pestreli razmashistymi razvodami
zheltyh,  golubyh,  rozovyh  i  sirenevyh ottenkov;  ot potolka  ih  otdelyala
shirokaya  polosa,  svetivshayasya yarkim  belym  svetom.  Sam potolok otbleskival
ideal'no gladkoj polirovannoj  poverhnost'yu, otrazhaya v svoej  glubine grubyj
kamennyj pol,  na kotorom lezhal  besformennym pyatnom temno-korichnevyj kover,
napominavshij  shkuru  neizvestnogo  zverya.  U  protivopolozhnoj  kaminu  steny
vozvyshalsya pis'mennyj stol iz chernogo dereva, zavalennyj tolstennymi knigami
i kipami  pozheltevshih  ot  vremeni  bumag. Sleva  ot  stola vdol' vsej steny
tyanulas' otpolirovannaya sotnyami posetitelej derevyannaya skam'ya - no uzhe ne iz
chernogo, a iz krasnogo dereva; a pravuyu  stenu  okkupirovali, podpiraya soboj
potolok, pyat' uzkih belyh  shkafchikov  s  prozrachnymi  dvercami,  svetivshiesya
iznutri pyat'yu razlichnymi cvetami.
     Valentin oshchutil legkoe  golovokruzhenie  - i  tol'ko tut  obnaruzhil, chto
vhodnaya  dver'  predstavlyaet  soboj dve  kolonny  iz  zelenogo polirovannogo
kamnya,  uvenchannyh  gigantskoj zmeinoj golovoj. Prostranstvo mezhdu kolonnami
bylo  zapolneno absolyutnoj t'moj, predstavlyavshej soboj supersovremennuyu dazhe
po merkam |bo  fil'tracionnuyu membranu. Valentin pokachal golovoj,  podhvatil
blizhajshij  iz dvuh  stoyavshih  u kamina  stul'ev  -  razumeetsya,  derevyannyh,
massivnyh, slovno rasschitannyh  na bylinnyh bogatyrej proshlogo, - i dvinulsya
k  stolu, spravedlivo polagaya, chto Landa pryachetsya gde-to tam,  sredi  voroha
bumag, nosyashchih yavno dekorativnyj harakter.
     -  Privetstvuyu vas  v  moem logove! - voskliknul Landa, poyavlyayas' iz-za
osobenno  vysokoj  stopki  knig  s  pravoj  storony  stola.  -  Prostite  za
besporyadok - segodnya u menya bylo osobenno mnogo raboty.
     Valentin dotashchil stul  do serediny komnaty i s oblegcheniem ostanovilsya.
Potyanuv nosom vozduh, on otmetil, chto  bumazhnye zavaly na stole pahnut pyl'yu
- znachit, nikakie eto ne dekoracii. Neuzheli Landa  i v samom dele rabotaet s
bumazhnymi knigami?!
     -  Zdravstvujte,  Gregori,  -  skazal  Valentin,  razdumyvaya,  stoit li
podhodit'  k  stolu.  Vesti dialog cherez  bumazhnuyu  stenu  bylo by  dovol'no
zatrudnitel'no.
     -  Zdravstvujte,  Valentin,  -  otvetil Landa,  obhodya  stol. - Davajte
raspolozhimsya zdes', - on ukazal na skamejku dlya posetitelej. - Pridvigajtes'
poblizhe, i nachnem!
     Valentin podtashchil  stul  k levoj stene i  raspolozhilsya naprotiv  Landy,
kotoryj  uzhe  uspel  okkupirovat'  skamejku,  razvalivshis'  na  nej  v samoj
neprinuzhdennoj poze.
     -  Nu chto  zh, nachinajte, -  skazal  Valentin,  s  lyubopytstvom glyadya na
davnego konkurenta SHaggara Zanga.  Landa mnogie gody zavedoval v  Upravlenii
vneshnej razvedki sektorom  "Poberezh'e-YUg" i  uspel  sniskat'  sebe reputaciyu
umnogo, cinichnogo i neobychajno  effektivnogo  rukovoditelya. Po krajnej mere,
podumal  Valentin,  nikakih  Amperskih  katastrof i |l'simskih poboishch na YUge
poka chto ne nablyudalos'.
     Landa  zakinul nogu na nogu, slozhil ruki na kolenyah  i  podnyal glaza  k
potolku. Ves' ego  mechtatel'nyj vid  nastol'ko ne sootvetstvoval ser'eznosti
momenta, chto Valentin nevol'no usmehnulsya.  CHem  bol'she Landa valyaet duraka,
podumal  on, tem huzhe obstoyat dela. Sudya po  ego poze, sluchilas'  po men'shej
mere katastrofa.
     -  Segodnya  utrom Natomi  podal v otstavku, -  skazal Landa,  prodolzhaya
rassmatrivat' potolok. - V rezul'tate u menya zametno pribavilos' raboty.
     Valentin protyazhno svistnul.
     Kakaya  tam  katastrofa!  Otstavka  Natomi,  rukovodivshego   Upravleniem
vneshnej razvedki s serediny proshlogo  veka, bol'she pohodila  na konec sveta.
Nichego udivitel'no, chto  Landa izobrazhaet iz sebya romanticheskogo  mechtatelya.
To eshche udovol'stvie - ostat'sya s Poberezh'em odin na odin!
     - Tak vy teper' - Verhovnyj Koordinator? - sprosil Valentin.
     - Vam izvestna bolee dostojnaya kandidatura? - usmehnulsya Landa.
     -  Net,  - chestno priznalsya Valentin.  - No  chto sluchilos'  s  Natomi?!
Pochemu imenno sejchas?
     Landa pomahal v vozduhe rukoj:
     -  Ustal.   Dopustil  mnogocheslennye   oshibki.  Osoznal   neobhodimost'
izmenenij  v proekte.  I tak dalee. Moe mnenie -  stariku  poprostu nadoelo.
SHutka li - sto  dvadcat' let  na postu! V lyubom sluchae, teper' ya  otvechayu za
vse Poberezh'e.
     - Moi  soboleznovaniya,  - ulybnulsya Valentin. - Ne hotel by ya okazat'sya
na vashem meste.
     - YA vizhu, vy v kurse situacii, - ulybnulsya Landa v otvet. - Raz tak, vy
navernyaka uzhe dogadalis', zachem ya vas syuda priglasil.
     - Vas bespokoit Vremya Temnyh Sil? - predpolozhil Valentin.
     - Imenno! - voskliknul Landa, shchelkaya pal'cami. -  Priyatno imet'  delo s
ponimayushchim chelovekom! CHernye tumany,  vampiry,  pozhirateli  dush,  voskresshie
gornye trolli i prochie magicheskie napasti - delo privychnoe, s etimi melochami
my spravimsya bez postoronnej pomoshchi. A vot Vremya  Temnyh Sil - eto  problema
poser'eznej.
     - CHto vy znaete o Vremeni Temnyh Sil? - sprosil Valentin. On uzhe ponyal,
chto Landa vzyalsya  za rabotu, zasuchiv  rukava,  i  migom  obnaruzhil  klyuchevuyu
problemu Poberezh'ya. No obnaruzhit' Vremya Temnyh Sil i odolet' ego - sovsem ne
odno i to zhe.
     - Nemnogo,  -  otvetil Landa, ukazyvaya na  zavalennyj  knigami  stol. -
Zdes' sobrany vse istochniki, kotorye ya smog najti; vsego sem'desyat dve knigi
i okolo dvuhsot rukopisej. Glavnym  obrazom v  nih  govoritsya o Podnebesnoj;
sobytiya  v okrestnostyah CHernoj Citadeli osveshcheny ochen' skupo, o  tom zhe, chto
proishodilo  dve  tysyachi  let   nazad  na  territorii   Vostochnyh  Predelov,
sohranilis' tol'ko legendy.
     -  Vy  hotite  skazat',  -  porazilsya  Valentin, -  chto uspeli vse  eto
prochitat' za poslednie neskol'ko chasov?!
     - Nu chto vy, - usmehnulsya Landa. - YA izuchayu Vremya Temnyh Sil uzhe vtoroj
mesyac. Kak  raz s teh  por,  kogda  pervyj  chernyj  tuman  obglodal  na moej
territorii svoyu pervuyu zhertvu.
     Nado zhe, podumal Valentin. Landa vstupil v bor'bu s temnymi silami edva
li ne ran'she Akosty! Vot chto znachit akademicheskij podhod.
     -  V takom  sluchae, pochemu "nemnogo"? - sprosil  Valentin, ukazyvaya  na
stol. - Na vashem meste ya schital by, chto znayu pochti vse!
     Landa pokachal golovoj.
     - Prichiny vozniknoveniya neizvestny,  - skazal  on,  zagibaya  pal'cy,  -
prichiny prekrashcheniya neizvestny, formy proyavleniya kazhdyj raz  raznye, sposoby
bor'by neizvestny.  Pochti  vse?  - Landa  tknul  pal'cem v  storonu  stola i
prezritel'no usmehnulsya. - Pochti nichego!
     Valentin tryahnul golovoj:
     - Ne ponimayu! Nyneshnee  Vremya  Temnyh Sil  nachalos'  bukval'no na vashih
glazah!   CHto  meshaet  vzyat'  hronogrammy  i  opredelit'  prichiny?  Ili  nash
zhrec-analitik tozhe podal v otstavku?
     Gregori Landa perevel vzglyad na Valentina.
     -  Ne  tol'ko  ne  podal,  -  progovoril  on,  postukivaya  pal'cami  po
sobstvennomu kolenu,  - no  dazhe  stal rabotat'  sverhurochno.  Vy  zhe znaete
Radenneza - kak uhvatitsya za interesnuyu temu,  tak i  ne otorvetsya, poka vse
versii ne  pridumaet.  Ponachalu  ya  dumal,  chto  on ulozhitsya  v tradicionnuyu
nedelyu, potom on poprosil eshche odnu, eshche dve i eshche dve.
     - I chto zhe? - sprosil Valentin. - Voz i nyne tam?
     - Net, - ulybnulsya Landa. - Voz  uzhe zdes'. Pozavchera vecherom  Radennez
poyavilsya  u menya  v  kabinete  s  obstoyatel'nym  dokladom.  Dumayu,  on reshil
postavit'  lichnyj  rekord.  Trista sorok vosem'  versij, vklyuchaya probuzhdenie
drevnih  bogov i tektonicheskuyu aktivnost'  Mordijskogo  razloma. Mozhete byt'
uvereny  - kogda my  nakonec uznaem, v chem  delo,  SHatuonu ostanetsya  tol'ko
nazvat' nomer stranicy, na kotoroj izlozhena sootvetstvuyushchaya versiya. On u nas
nikogda ne oshibaetsya.
     - Razumeetsya, vse  do  edinoj versii  podtverzhdayutsya  faktami? -  zadal
Valentin sovershenno izlishnij vopros.
     -  Razumeetsya,  -  rasseyanno  kivnul  Landa. - Kak  vidite,  opredelyat'
prichiny po hronogrammam nichut' ne legche, chem po drevnim knigam.
     - Znachit, - rezyumiroval  Valentin, - vy do sih por ne znaete, chto takoe
Vremya Temnyh Sil i kak s nim borot'sya?
     - Ne sovsem tak, - otvetil  Landa. - U  menya est' okolo trehsot versij;
ih  klasterizaciya daet vosemnadcat' nezavisimyh  prichin,  kazhdaya iz  kotoryh
trebuet   special'nyh   metodov  issledovaniya  i  protivodejstviya.  Zakonchiv
klasterizaciyu,  ya  vydelil  samye  opasnye varianty  i srazu  zhe  svyazalsya s
Donovanom.
     Opyat' ya vo vsem vinovat, chut' bylo ne lyapnul Valentin. K schast'yu, Landa
skazal "varianty", a ne "variant", i lyubopytstvo vzyalo verh.
     - I chto eto za varianty? - sprosil on.
     - Vot my i podoshli k delu, -  zametil  Landa.  On izmenil pozu,  podzhav
nogi  pod  skamejku i  opershis' na nee ladonyami.  - Ih tri, i vse oni  imeyut
neposredstvennoe otnoshenie k tak nazyvaemym talismanam.
     A vovse ne k fakiru Faleru, myslenno zakonchil Valentin. Prav Donovan, u
menya dejstvitel'no maniya velichiya.
     - V pervom variante, - prodolzhil Landa,  -  nastuplenie  Vremeni Temnyh
Sil  proishodit posle primenenie SHkatulki Pandory.  Moshch' temnyh sil pri etom
proporcional'na   chislu  ispol'zovannyh  sharikov   -  CHernaya  Citadel'  byla
razrushena zemletryaseniem, v Podnebesnoj pogibli tol'ko lyudi, na Poberezh'e zhe
my do  sih  por obhodimsya lokal'nymi katastrofami. Vtoroj variant vklyuchaet v
sebya gruppu  gipotez, svyazyvayushchih Vremya  Temnyh Sil s  talismannymi  buryami.
Temnye sily v etom  variante predstavlyayut soboj ostatochnye kolebaniya T-buri,
zatuhayushchie v  techenie  dolgogo vremeni. Nakonec, tretij variant predpolagaet
pryamuyu otvetstvennost' talismanov za Vremya Temnyh Sil. Predpolagaetsya, chto v
sluchae  gibeli  tal'mena  talisman sohranyaet  chast' ego  individual'nosti  i
stanovitsya sposoben na samostoyatel'nuyu aktivnost'.
     -  Ponyatno, -  razocharovanno protyanul  Valentin. -  Hronogrammy tut  ne
pomogut  - v  amperskoj katastrofe i  SHkatulka byla  zadejstvovana, i T-burya
razrazilas', i tal'meny na tot svet otpravilis'.
     - Hronogrammy ne pomogut i po drugoj  prichine, - dobavil Landa. - My do
sih  por  ne  umeem  izmeryat'  aktivnost'  temnyh  sil. Statistika poyavlenij
nechisti -  vse, chem my raspolagaem; tochnost' takih  izmerenij obespechivaetsya
tol'ko  na mesyachnom intervale. YA ne dumayu, chto  u  nas  est' tri goda, chtoby
nakopit' dostatochno dannyh - katastrofy-to sluchayutsya kazhdyj mesyac!
     Valentin  pochesal  v  zatylke. A pochemu  by,  sobstvenno, i ne izmerit'
temnye sily? Osnovnoe ih  svojstvo  - svyaz' magii i  talismanov; v "bublike"
ona  vpolne  realizovana.  Znachit, nuzhno modificirovat' "bublik" -  pust', k
primeru, magicheskim obrazom sozdaet talismannuyu aktivnost', - i zameryat' etu
aktivnost' hot' kazhdyj den'!
     - Gregori, da gde zh vy ran'she-to byli?!  - s ukoriznoj skazal Valentin.
- YA  svoj "bublik" eshche mesyac  nazad pridumal,  a on  kak raz  na etih  samyh
"temnyh silah" i rabotaet!
     - YA v kurse, -  spokojno otvetil  Landa.  - Napominayu: doklad Radenneza
leg ko mne  na stol pozavchera  vecherom. Do etogo momenta ya  polagal, chto nam
hvatit standartnyh soroka chetyreh parametrov. Kstati, minutu nazad vy i sami
dumali tochno tak zhe.
     - Nu, - razvel rukami Valentin, - ya zhe ne zanimayus' Temnymi Silami...
     - Vot kak? - udivilsya Landa. - A kak zhe vash lichnyj proekt? Vash "TMV"?
     Valentin opustil  glaza. Razreklamirovannyj mesyac  nazad  lichnyj proekt
Velikogo   Falera   -    issledovanie   talismanov   v   usloviyah   usileniya
talismanno-magicheskih vzaimodejstvij, sokrashchenno nazvannyj TMV, - do sih por
prebyval v zachatochnom sostoyanii. Valentin provel okolo sotni sobesedovanij -
inogda po shest' shtuk na dnyu, - no otobral tol'ko dvuh chelovek. Posledovavshee
za  etim  pervoe  rabochee  soveshchanie okonchilos' polnym  konfuzom -  Valentin
obnaruzhil, chto u  nego sovershenno net vremeni  na vypolnenie zaplanirovannyh
operacij.  Prishlos'  iskat'  cheloveka  na dolzhnost'  koordinatora,  a  takzhe
podklyuchat'  k  proektu personal  Gornogo Zamka.  Branbo  s Manuelem srazu zhe
uvleklis'  ideej  TMV  i potrebovali  tol'ko odnogo  - chetkogo  rukovodstva;
odnako Valentin obnaruzhil, chto  najti koordinatora  pod proekt, kotoryj  sam
tolkom  ne ponimaesh',  prakticheski  nevozmozhno. V  otchayanii  Valentin  reshil
otlozhit' realizaciyu  proekta  do teh  blagoslovennyh vremen,  kogda  Ne-Bill
budet  nakonec  najden  i  obezvrezhen;  sudya  po  segodnyashnemu  soveshchaniyu  u
Baratynskogo, zhdat' ostavalos' uzhe nedolgo.
     - V stadii  formirovaniya komandy, - probormotal  Valentin.  - Kstati, u
vas net na primete tolkovogo koordinatora?
     - Da  ya  tol'ko  odnogo  znayu,  -  pozhal plechami  Landa  i vyzhidatel'no
zamolchal.
     Valentin podalsya bylo vpered, ozhidaya uslyshat' imya, no tut zhe ponyal, chto
Landa imeet v vidu samogo sebya.
     -  No  zato  dejstvitel'no tolkovogo, - dobavil Landa, mnogoznachitel'no
glyadya na Valentina. - I pritom raspolagayushchego nekotorym svobodnym vremenem.
     Vot etogo Valentin uzhe nikak ne ozhidal uslyshat'.
     - Vy eto o kom? - sprosil on, zahlopav glazami.
     - Da o sebe, lyubimom,  - razveyal Landa poslednie somneniya. - Vidite li,
ya prishel k vyvodu,  chto uchastie  v vashem proekte mozhet byt' bolee  poleznym,
chem prosizhivanie shtanov za etim stolom. Konechno,  - Landa ehidno usmehnulsya,
- pri uslovii nadlezhashchego im rukovodstva!
     Vot eto da  nomer,  podumal Valentin. Landa  prositsya ko  mne v proekt!
Pust' na rukovodyashchuyu dolzhnost' - no v moj proekt!
     I ved', chert voz'mi, on dejstvitel'no velikolepnyj koordinator!
     -  Pochtu za  chest',  - probormotal  Valentin,  vse eshche  ne verya  takomu
schast'yu.
     - Dogovorilis',  -  rezyumiroval  Landa. -  Ezhednevno s  devyatnadcati do
dvadcati  dvuh  ya  v  vashem rasporyazhenii.  Kak  skoro  vy  provedete vvodnyj
instruktazh?
     -  Segodnya  ne  poluchitsya, - s  sozhaleniem  skazal  Valentin, - u  menya
meropriyatie na Poberezh'e. Zavtra, v devyatnadcat' nol'-nol'.
     - Vot i otlichno,  - Landa s  dovol'nym vidom shchelknul pal'cami. -  Nu  a
teper',  Valentin, rasskazhite  mne  o  Vremeni  Temnyh Sil.  CHto  vam o  nem
izvestno?
     -  Da pochti nichego, - pozhal plechami Valentin. - Vam luchshe s Rozenblyumom
pogovorit', ili s Heorom, a eshche luchshe - s Akostoj.
     -  Pogovorim, -  poobeshchal  Landa, - pogovorim. No sejchas ya hochu  uznat'
vashu tochku zreniya, Valentin. Tochnee, vashu, Velikij Faler!
     - Sobstvenno, eto odna i ta zhe tochka zreniya, - skazal Valentin. - Vremya
Temnyh  Sil  -  eto celaya  epoha  katastrof, po sravneniyu s kotorymi Amper i
|l'sim  kazhutsya  melkimi  nepriyatnostyami.  Akosta i  Rozenblyum v  odin golos
utverzhdali, chto Vremya Temnyh Sil smertel'no dlya vsego  naseleniya, i tryaslis'
ot straha, uslyshav eti tri slova. Akosta dazhe  reshil, chto bor'ba  s Vremenem
Temnyh Sil - ego prizvanie, i vot uzhe mesyac zanimaetsya etoj bor'boj; pravda,
bez osobyh  rezul'tatov.  CHto zhe kasaetsya menya,  - Valentin  slozhil  ruki na
grudi  i otkinulsya na spinku kresla,  - to ya ne  vizhu principial'noj raznicy
mezhdu  talismannymi buryami i Vremenem  Temnyh Sil. I v tom i v drugom sluchae
my stalkivaemsya s nepredskazuemymi narusheniyami v  rabote talismanov i - hotya
eto  poka  tol'ko predpolozhenie  -  samoj  magii. Dlya menya Vremya Temnyh  Sil
nachalos'  vecherom  semnadcatogo  avgusta  etogo  goda,  v  moment,  kogda  ya
sformiroval zaklinanie, ostanovivshee  T-portal. Imenno  ego ya  vosproizvel v
svoem  nebezyzvestnom  interv'yu ot desyatogo sentyabrya. Vozmozhnost'  magicheski
vozdejstvovat'  na rabotu talismanov - vot chto takoe Vremya Temnyh Sil v moem
ponimanii. Vot pochemu ya i organizoval TMV; vot  pochemu ya predlagayu  vam svoj
"bublik" v kachestve izmeritel'nogo pribora.
     - Naskol'ko ya  ponimayu,  - skazal  Landa, -  vy  ne  razdelyaete strahov
Rozenblyuma i Akosty?
     Valentin pozhal plechami:
     -  YA prosto  ne vizhu  sily, sposobnoj ustroit'  na  Poberezh'e eshche  odnu
katastrofu. Tal'meny mertvy, |rioh zamurovan, da i sam ya koe-chemu nauchilsya.
     Landa veselo rassmeyalsya.
     - Ponyatno, - skazal on,  snova zakidyvaya  nogu na nogu.  - Vremya Temnyh
Sil dlya vas - slishkom slabyj protivnik?
     - Navernoe,  da, - chestno priznalsya Valentin. - Sil u nego mnogo, sporu
net; no  v  nashe vremya sila uzhe  pochti nichego ne  znachit. Nastavim datchikov,
provedem seriyu eksperimentov,  ustanovim prichiny, - i otpravyatsya eti  temnye
sily na svalku istorii, gde im samoe mesto!
     - Nu  chto  zh, - skazal  Landa,  eshche raz  shchelknuv pal'cami,  - tak my  i
sdelaem. No poka Vremya Temnyh  Sil eshche ne zanyalo svoego dostojnogo  mesta na
svalke istorii, ya hotel by rasschityvat' na vas v odnom delikatnom dele.
     - |to v kakom? - ne ponyal Valentin.
     -  V  poslednee  vremya,  -  proniknovenno  proiznes  Landa,  -  ya  stal
ispytyvat'  k Poberezh'yu opredelennuyu simpatiyu. YA  ne razdelyayu poziciyu Akino,
vidyashchego  v  Poberezh'e vsego  lish' postoyannyj  istochnik opasnostej; dlya menya
Poberezh'e - chast' moego mira, mozhet byt', dazhe bolee vazhnaya, chem strana |bo.
Tam zhivet polovina moih luchshih druzej, tam vozvyshaetsya Hram Vechnosti i  Tron
Imperatora Georga, tam paryat v nebe raznocvetnye drakony  i neslyshno buravyat
skaly  poslednie  ucelevshie  gnomy.  Poberezh'e  -  eto prekrasnaya i strashnaya
skazka, v kotoruyu my mozhem perenestis' v lyuboe mgnovenie. YA lyublyu etu skazku
i ne hochu ee poteryat'.
     Valentin shmygnul nosom. Stranno bylo slyshat' eti slova imenno ot Landy,
izvestnogo  svoej  delovitost'yu i  vsepronikayushchim  cinizmom;  no  slova  eti
vyzvali v  dushe Valentina mnogochislennye vospominaniya o dnyah, provedennyh na
Poberezh'e. Festival' fejerverkov v |l'sime, turnir fakirov v Ligano, rassvet
nad Mordijskim hrebtom, uvidennyj so spiny ezdovogo drakona...
     -  YA  tozhe,  - skazal Valentin drognuvshim  golosom.  - YA tozhe  ne  hochu
poteryat' Poberezh'e.
     - V takom  sluchae, Valentin, - skazal Landa ochen' tiho, slovno opasayas'
byt' uslyshannym kem-to postoronnim,  - otnesites'  k moim slovam  kak  mozhno
ser'eznej.  Delo  v tom,  chto Poberezh'yu na  samom dele ugrozhaet  smertel'naya
opasnost'.
     - No... - popytalsya vozrazit' Valentin.
     -  Vy  sovershenno  pravy,  -   perebil   ego  Landa.  -  Na   Poberezh'e
dejstvitel'no  ne  ostalos' ni  odnoj  personificirovannoj  sily,  sposobnoj
sprovocirovat' global'nuyu katastrofu. Ni Heor, ni Tarden, ni dazhe kuda bolee
opasnyj, hotya i  sovershenno  vam neizvestnyj Al'-Farsud  s ego  drakonami  i
talismanami-grozovikami, - nikto ih nih ne obladaet mogushchestvom, sravnimyj s
Siloj |rioha ili  s moshch'yu Ligijskogo  Perstnya. Na Poberezh'e  net nikogo, kto
smog by posluzhit' temnym silam; no razve Poberezh'e - eto vsya Panga?
     - Vostochnye Predely? - vypalil Valentin.
     Vostochnye Predely, lezhavshie k severu ot Strany |bo i, kak sledovalo  iz
nazvaniya,  k  vostoku ot  Poberezh'ya, do sih por  ostavalis' samym zagadochnym
mestom  na Pange.  Nad vsej ih beskrajnej, s Evraziyu,  territoriej postoyanno
klubilsya mnogokilometrovyj tuman, i dvadcatikilometrovaya stena, vozdvignutaya
predmagami Podnebesnoj na granice Vostochnyh Predelov, navodila na mysl', chto
v  etom  tumane  skryvayutsya ne sovsem priyatnye tvari. Mnogochislennye popytki
vizomonnogo skanirovaniya - a vidimost' v vostochnom tumane sostavlyala edva li
desyatok  metrov  -   pozvolili   sostavit'  rel'efnuyu  kartu   mestnosti  da
zafiksirovat'  neskol'ko sot raznovidnostej  mestnoj  flory i fauny.  Sledov
razumnoj deyatel'nosti pri etom obnaruzheno  ne bylo, chto, vprochem,  malo kogo
udivilo  -  sredi  mestnoj  fauny popadalis'  i  ognedyshashchie  yashchery,  i yavno
magicheskie poluprozrachnye  slizni,  peredvigavshiesya  so skorost'yu  parovoza.
Poiski  lyudej ili  inyh razumnyh  ras, predpolozhitel'no ushedshih  gluboko pod
zemlyu, prodolzhalis' eshche  neskol'ko desyatiletij, no rezul'tatov  ne prinesli.
Neskol'ko  let  nazad   Valentin   pouchastvoval   v  obsuzhdenii   otchayannogo
eksperimenta - perebrosa v  Vostochnye Predely vozdushnogo  shara  s operatorom
Obrucha na bortu; poiski po mental'nym sledam mogli okazat'sya kuda  uspeshnee,
chem tupoe obsharivanie kazhdogo kustika nemnogochislennymi vizomon-operatorami.
Odnako SHaggar Zang,  imevshij, kak teper'  vyyasnilos', svoi vidy na operatora
SHellera, podverg etu ideyu unichtozhayushchej kritike, i eksperiment byl otlozhen na
neopredelennoe  vremya. Tak  chto ni podtverdit', ni  oprovergnut' gipotezu ob
obitayushchih  v  Vostochnyh  Predelah moguchih magah  tak do sih  por nikomu i ne
udalos'.
     Landa brezglivo pomorshchilsya:
     - YA zhe prosil  - poser'eznej! Kakie  Vostochnye Predely?! Neuzheli  vy ne
ponyali, o kom rech'?
     Valentin  priotkryl rot. Vot tebe i maniya velichiya, podumal on, ne znaya,
plakat' ili smeyat'sya.
     - Vot imenno, - suho skazal Landa. - Strana |bo. Schastlivaya strana |bo,
uzhe  podarivshaya  Poberezh'yu  Velikogo Falera. Strana  |bo, poslednyaya  nadezhda
Vremeni Temnyh Sil.



     Valentin plotno szhal  guby  i polozhil  ruki  na podlokotniki. Spokojno,
spokojno, poprosil on sam sebya; vot ya nakonec i  uznal, naskol'ko vse ploho.
Aj da Landa. YA zhe do poslednego momenta byl uveren, chto predel ego zhelanij -
modificirovannyj "bublik"!
     -  Odnim  Falerom  tut ne  obojtis',  - probormotal Valentin, ne  zhelaya
teryat' vremeni na  obsuzhdenie svoej persony. S nej vse bylo yasno bez slov. -
Nuzhen vtoroj. Dostojnyj protivnik.
     - Smertel'nyj vrag, - utochnil Landa. - Vy sovershenno pravy, Valentin, -
nuzhen. Predstav'te sebe  na minutku, chto on poyavilsya. Naletel chernym vihrem,
vzyal v zalozhniki vashu podrugu, prihvatil zaodno parochku talismanov i skrylsya
na Poberezh'e.
     Valentin neproizvol'no szhal kulaki.
     - Vozmozhnyj scenarij? - povysil golos Landa.
     Valentin molcha kivnul. On vnezapno pojmal sebya na mysli, chto uslyshannyj
im  scenarij  -  ne  prosto  scenarij.  Slova  Landy  prozvuchali  kak  ploho
zamaskirovannoe prorochestvo.
     Nakarkal, skotina,  s toskoj podumal Valentin. Na meste  Ne-Billa  ya by
imenno  tak  i  postupil.  Zachem   plesti  zaputannye  intrigi?   Vzyal  sebe
zalozhnikov, i delo s koncom!
     - V draku - polezete? - s interesom sprosil Landa.
     Valentin pozhal plechami:
     - Dazhe ne vopros.  No  vse-taki, otkuda  on voz'metsya, etot smertel'nyj
vrag? Krutyh u nas v |bo hvataet, tut sporu net; no zachem?! Zachem komu by to
ni bylo brat' zalozhnikov i skryvat'sya na Poberezh'e?
     - Vremya Temnyh Sil, - otvetil Landa, - svodit s uma  ne tol'ko  magiyu i
talismany. Lyudi takzhe podvlastny ego razrushitel'nomu vozdejstviyu. YA ne znayu,
kak etot gipoteticheskij "vtoroj" budet ob座asnyat' sebe svoi dejstviya. YA  znayu
tol'ko,  chto  vo  vseh  predydushchih  Vremenah  Temnyh  Sil  smertnost'  sredi
naseleniya byla stoprocentnoj.
     Valentin tyazhelo vzdohnul. Landa  byl prav,  tysyachu raz  prav. Kak ya mog
shutit'  s Vremenem Temnyh Sil? Posle Ampera, posle |l'sima?  Posle besedy  s
Akostoj i perepugannogo nasmert' Rozenblyuma?
     Maniya  velichiya, gor'ko konstatiroval Valentin. Mordoj by  menya v pesok,
da raz vosem' podryad, chtoby ne  mnil sebya  pupom zemli. Vish',  Velikij Faler
vyiskalsya  - Vremya  Temnyh Sil emu nipochem, esli  chto, sam  vse Poberezh'e  s
zemlej sravnyaet!
     Valentin stuknul kulakom po pravomu bedru. Nu ladno! Vremya Temnyh Sil -
tak Vremya Temnyh Sil!
     - Vot teper' ya vse ponyal, - skazal on, posmotrev  Lande  v glaza. - Kto
eshche, krome nas, znaet ob etom scenarii?
     Landa razvel rukami:
     - Nikto. Lyubaya utechka informacii dast "vtoromu" dopolnitel'nye shansy.
     - YA okazhus' na podozrenii? - dogadalsya Valentin. Landa molcha kivnul.  -
Togda kak zhe my budem spasat' Poberezh'e?
     Landa rasplylsya v ulybke, obnazhiv krupnye belye zuby.
     - Vdvoem, - skazal on, protyagivaya Valentinu ruku. - Tak skazat', spinoj
k spine u machty.
     - Vdvoem tak vdvoem, - ulybnulsya v otvet Valentin. - Vse zh luchshe, chem v
odinochku.
     On  pozhal protyanutuyu emu ruku, i shirokaya ladon' Landy  stisnula v otvet
ego dlinnye tonkie pal'cy.  A ved' on zemlyanin, podumal Valentin; interesno,
kakoj u nego talisman?
     Na  svetloj  stene  pozadi  Landy  zamel'kali rozovye  bliki.  Valentin
obernulsya  - posredi  komnaty stoyal  Donovan,  poezhivayas' posle  obzhigayushchego
holoda T-portala.
     - O chem  eto  vy tut sgovorilis'?  -  sprosil on, vystavlyaya pered soboj
ukazatel'nyj  palec.  - Imejte v  vidu,  Landa:  Valentin -  moj  sotrudnik!
Nikakih dopolnitel'nyh  proektov!  On  vypolnyaet special'noe  zadanie vysshej
stepeni slozhnosti!
     Landa posmotrel Valentinu v glaza i edva zametno podmignul.
     Vot  uzh  dejstvitel'no,  podumal Valentin,  vysshej  stepeni  slozhnosti.
Neslaboe takoe  zadanie,  ot  kazhdoj iz zainteresovannyh storon. Horosho eshche,
chto ya nakonec sumel rasstavit' prioritety - prezhde  vsego Poberezh'e, potom -
Ne-Bill, a uzh s tem, kto ya takoj, ya kak-nibud' potom razberus'.
     - Vy, kak  vsegda, vse pereputali, Donovan, - svarlivo otvetil Landa. -
YA  vovse ne  verboval  vashego sotrudnika v  sobstvennyj proekt;  naprotiv, ya
vyrazil zhelanie pouchastvovat' v ego proekte!
     - |to v talismagii-to? -  udivilsya Donovan. - Vy? Da vy zhe razbiraetes'
v magii eshche huzhe menya! Ili u vas nakonec-to poyavilsya talisman?
     -  Vot  moj talisman, - skazal Landa,  postuchav  po golove ukazatel'nym
pal'cem. - Do sih por ni razu ne podvodil, i vpred' ne dozhdetes'. Rasskazhite
luchshe, kak tam vash Ne-Bill pozhivaet.
     Valentin  izumlenno  ustavilsya  na  Landu.  Iz  tona ego  prerekanij  s
Donovanom nikak  ne  sledovalo,  chto Landa  posvyashchen v svyataya svyatyh  sluzhby
bezopasnosti. No fakt ostavalsya  faktom  - Donovan sostroil merzkuyu grimasu,
pokosilsya na vtoroj  stul, stoyavshij v pyati  shagah ot  nego,  mahnul rukoj  i
plyuhnulsya  pryamo  na kover, lovko podognuv pod  sebya nogi.  Ochevidno,  slova
Landy ne proizveli na nego nikakogo vpechatleniya.
     -  ZHivee vseh  zhivyh, -  proburchal  Donovan, upirayas'  rukami v  shiroko
rasstavlennye koleni. - Da pri tom vse eshche na svobode.
     -  Razve Zang ne nazval vam imeni? - udivilsya Valentin.  -  Priznat'sya,
ya...
     Donovan posmotrel na Valentina, kak na govoryashchuyu statuyu.
     -  Vasha  uvlechennost'  Zangom,  SHeller, prevoshodit  vsyakie  granicy, -
skazal  on, slovno otchityvaya  neradivogo uchenika. - Uzh  ne  znayu, otkuda  vy
vzyali, chto Zang  voobshche chto-to znaet - no vashe predpolozhenie, chto on nazovet
kakoe-to imya, ya mogu otnesti tol'ko na schet vashej manii velichiya.
     - A chto Zang rasskazal vmesto imeni? - pointeresovalsya Landa.
     Donovan hitro prishchurilsya.
     -  A chto vy  tut rasskazali  SHelleru? -  sprosil  on v otvet. - Davajte
vykladyvajte, informaciya za informaciyu!
     - Esli vasha informaciya stol' zhe cenna,  kak moya, - usmehnulsya  Landa, -
mozhete ostavit'  ee  sebe  na pamyat'.  YA vsego  lish'  rasskazal  Valentinu o
poslednih peremenah v  Upravlenii  i  predupredil ego  o  vozmozhnosti  novyh
global'nyh  katastrof.  Kstati, Donovan, a chto vy  dumaete o Vremeni  Temnyh
Sil?
     - Dumayu, chto  eto samoe  obyknovennoe Vremya Temnyh Sil, - pozhal plechami
Donovan. - Na Poberezh'e  postoyanno proishodyat  vsyakie  nepriyatnosti, i ya  ne
skazal by, chto v poslednie mesyacy ih bylo osobenno mnogo. Po krajnej mere, s
sem'desyat  tret'im  -  nikakogo sravneniya. Vot  togda byli nepriyatnosti  tak
nepriyatnosti!
     Valentin  otmetil,  chto  pri upominanii sem'desyat  tret'ego  goda Landa
vzdrognul  i  otvet  glaza.  Vidimo,  nepriyatnosti  togda byli  ne  tol'ko u
Donovana.
     -  Moj  vam  sovet,  Gregori,   -  prodolzhil   Donovan  uzhe  sovershenno
dobrodushnym  tonom, -  ne panikujte vy  tak iz-za kakih-to  treh slov, pust'
dazhe  kazhdoe  iz  nih  proiznositsya  s  zaglavnoj  bukvy!  Sokratite  ih  do
abbreviatury, nazovite  VTS,  naznach'te  koordinatora  proekta  i  regulyarno
vyzyvajte ego na  kover. Glyadish', mesyaca cherez tri vashi emocii i poulyagutsya,
v otlichie ot Vremeni Temnyh Sil, kotoromu tyanut'sya eshche  gody i gody. Pravda,
s turizmom dejstvitel'no vozniknut opredelennye problemy, kak tol'ko projdet
sluh, chto ne segodnya-zavtra bol'shaya chast' chudes Poberezh'ya budet razrushena...
     - Spasibo,  dostatochno,  - suho  proiznes Landa,  obryvaya  Donovana  na
poluslove.  - Skazhite, vam dejstvitel'no naplevat', skol'ko  chudes Poberezh'ya
budet razrusheno v hode tepereshnih VTS?
     Donovan ustalo prikryl glaza.
     - Skazhem tak, Gregori, - otvetil on neozhidanno  ser'ezno. - Mozhet byt',
mne  i  ne naplevat',  no Poberezh'e  -  vasha  eparhiya, i  ya  doveryayu vam kak
specialistu. Bespokoit'sya za sohrannost' Poberezh'ya, kogda ono vvereno v vashi
ruki, znachit proyavlyat' neuvazhenie k vashim professional'nym talantam. Boyat'sya
Vremeni Temnyh Sil -  eto vasha  rabota. Nu a  ya, s  vashego pozvoleniya,  budu
boyat'sya chego-nibud' drugogo.
     - Ne-Billa, naprimer? - predpolozhil Landa.
     - Naprimer,  -  kivnul Donovan.  -  Ili  vot togo zhe  SHellera. On u nas
operator SHkatulki, velikij mag i sam sebe talisman. Strashnyj chelovek!
     -  Spasibo  na dobrom slove, - skazal Valentin, soobraziv  nakonec, chto
Donovan i Landa znakomy ne pervyj desyatok let. Ih druzheskaya  perepalka mogla
zatyanut'sya na neskol'ko chasov. - No vse-taki, Majlz, o chem vy dogovorilis' s
Zangom?
     - Uchites', Gregori, - skazal Donovan, vazhno podnimaya palec. - Uchites' u
molodezhi, kak nado formulirovat' voprosy! Malo li chto rasskazal  neschastnyj,
vsego  lish' mesyac nazad  prishedshij  v  sebya  SHaggar Zang? O  chem  my  s  nim
dogovorilis' -  vot pravil'nyj  vopros! Stoit  mne proboltat'sya, chto  SHaggar
Zang  otnyne  nash  polnopravnyj  kollega  po  proektu,  kak  Valentin  migom
soobrazit,  chto  v ego rosskaznyah  soderzhalas' cennaya informaciya, i  tut  zhe
zadast sleduyushchij vopros.
     - Kakaya informaciya? - poslushno sprosil Valentin.
     Donovan protyanul  ruku v ego storonu i vyrazitel'no poglyadel  na Landu.
Tot mahnul rukoj - mol, hvatit pridurivat'sya!
     - A  vot etogo, moj dorogoj  Faler,  ya vam skazat' ne  mogu,  -  skazal
Donovan,  vinovato  razvodya rukami.  -  Vremya  Temnyh  Sil,  sami ponimaete;
kazhdyj, kto  sposoben nakoldovat'  sebe  kruzhku piva, avtomaticheski popadaet
pod podozrenie. Zang narisoval mne celuyu shemu, kto komu chto mozhet govorit',
a  chto  -  ne  mozhet;  i  vy  znaete,  SHeller,  ego  argumenty   byli  stol'
ubeditel'nymi, chto mne prishlos' soglasit'sya!
     - I  chto  zhe imenno vy  ne mozhete mne  govorit'? -  mashinal'no  sprosil
Valentin.
     Donovan  tryahnul  golovoj, tknul  v  Valentina ukazatel'nym  pal'cem  i
voskliknul, yavno obrashchayas' k Lande:
     - Horosh! Prosto master  svoego dela! To, chto ya imeyu pravo rasskazyvat',
ego absolyutno ne interesuet!
     - Prostite, - smutilsya Valentin. - YA hotel skazat', chto mozhete...
     - Da po bol'shomu schetu, - smyagchilsya Donovan, - ya uzhe vse skazal. Zang v
proekte,  zanimaetsya  zashchitoj  informacii i  proverkoj  sobstvennoj gipotezy
otnositel'no  Ne-Billa;  po  ego predlozheniyu  ya vvel strogie ogranicheniya  na
peredachu opredelennyh svedenij; vot i vse, sobstvenno.
     - Moi pozdravleniya, Donovan,  - skazal Landa. -  Kazhetsya,  vy priobreli
tolkovogo specialista.
     - Po rezul'tatam posmotrim, - fyrknul Donovan. - U nas, v bezopasnikah,
vse tolkovye, tol'ko poka chto bez tolku.
     -  A  kak  naschet  menya?  -  utochnil Valentin,  osoznav,  chto  razgovor
postepenno podhodit k koncu. - CHto-to pomenyalos'?
     Donovan demonstrativno pochesal v golove.
     - Da vrode nichego, - skazal on, skladyvaya guby v skepticheskuyu  grimasu.
-  Dazhe stranno, Zang, mozhno skazat', ves' proekt  vverh dnom postavil... A,
vspomnil! Vam on prosil peredat', chtoby vy nichemu ne udivlyalis'.
     - CHto znachit - nichemu? - peresprosil Valentin.
     - Nu,  esli  vam  pokazhetsya... -  nachal  Donovan.  -  Net, esli  u  vas
vozniknet  hot'  malejshee  podozrenie, chto proishodyashchee s vami proishodit na
samom dele, a  vovse ne  yavlyaetsya  chast'yu  scenariya  Ne-Billa - gonite takoe
podozrenie kak mozhno dal'she. Kakie  by  chudesa ni svirepstvovali vokrug vas,
pomnite - Ne-Bill eshche i ne na takoe sposoben!
     - Nu, nafig, - probormotal Valentin. - Obradovali, nechego skazat'...
     - A v ostal'nom, -  bodro zakonchil Donovan, -  nikakih izmenenij. Mezhdu
prochim, uzhe shestnadcat' sorok vosem'. Vy eshche ne opazdyvaete na Poberezh'e?
     Valentin vysvetil pered soboj ciferblat i ubedilsya, chto Donovan govorit
chistuyu pravdu. Rabochij  den' proletel, kak odno mgnovenie,  i  teper' na to,
chtoby podgotovit'sya k vstreche s Dianoj, ostavalis' zhalkie minuty.
     - Gregori! -  vzmolilsya Valentin. - Na pravah Verhovnogo Koordinatora -
sdelajte mne marshrutnyj amulet! Pryamo sejchas, u menya vsego desyat' minut!
     - Marshrutnyj amulet? - udivilsya Landa. - Vam?!
     -  Nu, mne, -  vinovato opustil  glaza  Valentin. -  Obeshchal bez nego ne
poyavlyat'sya.
     - Dlya kakoj territorii? - utochnil Landa. - CHasom, ne dlya |l'sana?
     - Dlya nego, - kivnul Valentin.
     -  Nu,  togda  vam povezlo,  -  skazal Landa.  - Voz'mem  iz zavtrashnih
zapasov.  -  On  shchelknul  pal'cami,  odnovremenno proshipev kakie-to uslovnye
zvuki. - No  v sleduyushchij raz imejte v vidu: izgotovlenie marshrutnogo amuleta
trebuet  dvuhchasovogo  rituala. |to  vam ne T-tehnologiya!  Derzhite,  - Landa
protyanul  Valentinu  poyavivshijsya  u  nego  na ladoni ploskij pyatiugol'nik  s
tisneniem, napominayushchij Znak Kachestva SSSR.
     - Spasibo,  - skazal Valentin, prikladyvaya pyatiugol'nik k grudi. Amulet
momental'no  prilip  k  rubashke  i  zagudel,  prosachivayas' skvoz'  inorodnyj
material na svoe zakonnoe mesto pod kozhej.
     Dva chasa,  podumal  Valentin,  pokachav golovoj.  YA  byl  na volosok  ot
gibeli.  Nado  budet  razobrat'sya,  kakogo cherta  oni tak  dolgo  vozyatsya  s
obychnymi amuletami.
     -   Nu,  ya  poshel?  -  sprosil  Valentin,  ozhidaya  ot  Landy  kakogo-to
naputstviya.
     -  Zavtra v sem', - skazal Landa ne terpyashchim vozrazhenij tonom. - A esli
chto-to sluchitsya, to v lyuboe udobnoe dlya vas vremya.
     -  CHto znachit "chto-to sluchitsya"?!  - fyrknul  Donovan.  -  Tak  pryamo i
govorite - kak tol'ko Ne-Bill poyavitsya, srazu ko mne!
     - Ne srazu, - s dostoinstvom vozrazil Landa, - a v lyuboe udobnoe vremya.
Srazu - eto po vashej chasti, Donovan.
     Poka  ih vseh obojdesh'  s dokladami, mrachno  podumal  Valentin, rabochij
den' zakonchitsya.  CHto-to  mne dazhe  na  koronaciyu rashotelos';  a  s  drugoj
storony, kak eshche Ne-Billa lovit'?
     Tol'ko na zhivca.
     -  Ne ssor'tes', kollegi, - primiritel'no skazal  Valentin.  -  Kogda ya
vernus',  u menya budet  dostatochno vremeni dlya vas oboih. Esli, konechno, mne
udastsya vernut'sya.
     I  s etimi slovami  Valentin  rastvorilsya v zheltom mareve  otkryvshegosya
portala.
     Mgnoveniem  pozzhe  on  uzhe  stoyal pered  sobstvennym  platyanym  shkafom,
razdumyvaya, stoit li nadevat' na koronaciyu durackij kolpak.
     Podumav  neskol'ko  sekund,  Valentin hlopnul  sebya po  lbu  i prilozhil
bol'shoj  palec  k  nizhnej  chasti shkafa, pryamo  nad  barel'efom, izobrazhayushchim
kakogo-to  durackogo monstra. SHkaf zagudel,  i  barel'ef vydvinulsya  naruzhu,
otkryvaya  odin iz  treh potajnyh yashchikov,  prednaznachennyh  dlya osobo  cennyh
predmetov.
     Valentin  podnyal  tyazhelennyj  Obruch, perehvatil poudobnee  i  nadel  na
golovu, predusmotritel'no  prislonivshis' spinoj  k  stene. Na  mig Valentina
brosilo v drozh', golova zakruzhilas', zastaviv uhvatit'sya rukoj za shkaf, nogi
stali vatnymi  i drognuli v kolenyah.  No  uzhe  v  sleduyushchee  mgnovenie Obruch
opoznal svoego  povelitelya, i Valentin vypryamilsya,  naslazhdayas'  nastupivshej
legkost'yu, sochetavshejsya s neobychajnoj tochnost'yu kazhdogo dvizheniya.
     A vot teper', podumal Valentin, mozhno nadet' i kolpak.
     Odnim dvizheniem pal'cev on rasshnuroval tufli i sbrosil ih s nog. Fakiru
bolee prilichestvovali  buro-zelenye sapogi iz krokodilovoj kozhi, kotorye  ne
zamedlili vylezti  iz  shkafa. Valentin  dvazhdy podprygnul  - odin raz, chtoby
snyat' bryuki s rubashkoj, i vtoroj - chtoby pozvolit' kombinezonu zahlestnut'sya
vokrug  kazhdoj  iz  chetyreh  konechnostej. Vyskochivshaya  iz  karmana  Perchatka
poslushno nadelas' na levuyu ruku, no pravyj sapog okazalsya ne stol' provoren.
On ne uspel  nalezt' na nogu polnost'yu, i Valentin, chertyhnuvshis', povalilsya
na stenu.  Ustal,  podumal on, nadevaya sapog  vruchnuyu. Uzhe samye primitivnye
zaklinaniya  ne  poluchayutsya.  Mozhet  byt', eto Obruch navodku  daet? Hotya net,
usmehnulsya Valentin, vodruzhaya  na  golovu durackij kolpak; uzh my-to s Landoj
znaem: vo vsem vinovato Vremya Temnyh Sil.
     -  A vot i ya! - uslyshal Valentin i povernulsya  na golos. Diana stoyala v
dveryah,  povernuv  golovu vpoloborota i  effektno otstaviv  levuyu  nogu.  Na
kazhdoj ruke u nee  sverkalo po  shest' brasletov,  yarko vydelyavshihsya  na fone
vysokih  krasnyh  perchatok,  a  inkrustirovannaya  beschislennymi  samocvetami
nabedrennaya  povyazka  grozila  slepotoj   lyubomu   zritelyu,   slishkom  dolgo
zaderzhavshemu vzglyad na Dianinyh prelestyah.
     Valentin razinul rot. On nikak ne predpolagal,  chto Diana tak bukval'no
vosprimet rekomendacii naschet odezhdy. Kak pravilo, zhenshchin  dlya svoih fokusov
Valentin  nanimal  pryamo na ploshchadi, gde emu prihodilos' vystupat', i  odety
oni byli kuda bednee - hotya i ne skazat', chto skromnee.
     -  Vse  kak  ty  prikazal,  Velikij Faler! -  skazala  Diana, shevel'nuv
bedrami. Braslety na  ee nogah zastuchali drug o druga,  vyzvav k zhizni celuyu
seriyu raznoobraznyh  zvukov;  dol'she  vsego proderzhalos' v  vozduhe medlenno
ugasayushchee penie brasletov-kamertonov. - Ty uzhe upakoval svoj rekvizit?
     -  Vot moj  rekvizit, - skazal  Valentin,  rastopyrivaya pal'cy. Teper',
posle  zaversheniya nachal'nogo  obucheniya u  Tangasta,  on  mog  pozvolit' sebe
puteshestvovat' nalegke. Lyuboj predmet hot' nemnogo proshche avtomobilya Valentin
igrayuchi  materializovyval esli ne  s  pervogo, to maksimum s tret'ego  raza.
Vremena  nav'yuchennyh  dorogostoyashchimi  yashchikami  mulov,  netoroplivo  bredushchih
potajnymi tropami,  ushli v dalekoe  proshloe;  v konce  dve  tysyachi vosem'sot
vosem'desyat  shestogo goda ot Razrusheniya Mira Valentin  predstavlyal  iz  sebya
peredovogo,  sovremennogo fakira. Neskol'ko raz za poslednij  mesyac on  dazhe
podumyval naschet obnovleniya repertuara.
     -  A gde  tvoya marshrutnaya karta? - sprosila Diana, podhodya k  Valentinu
poblizhe.  Ona  polozhila  ruki  emu  na  plechi,  zaglyanula v  glaza,  a potom
ostorozhno rasstegnula verhnyuyu zastezhku kombinezona.
     - Kazhetsya, my sobiralis' na koronaciyu,  - probormotal Valentin, obnimaya
Dianu za taliyu.
     -  Vot imenno, dorogoj, -  skazala  Diana, rasstegnuv vtoruyu zastezhku i
zapuskaya ruku Valentinu za pazuhu. - Oj! - voskliknula ona, natolknuvshis' na
verhnij zashchitnyj sloj marshrutki. - Koletsya! - Diana vydernula ruku obratno i
s udivleniem posmotrela na  Valentina. - U tebya tam chto, i vpryam' marshrutnaya
karta?
     - Estestvenno, - pozhal plechami Valentin. - A u tebya?
     On provel  levoj ladon'yu po obnazhennoj  spine  Diany, peremestil ruku k
nej na grud'  i tut  zhe  pochuvstvoval,  kak v pal'cy vpilis'  nevidimye,  no
ves'ma boleznennye igly.
     - A ty ne  lapaj,  - ulybnulas' Diana, kogda Valentin s voplem otdernul
ruku. - Kak vidish', ya mogu byt' ochen' poslushnoj.
     -  Gde ya tebe  stol'ko  koronacij najdu?  - probormotal  Valentin. - Na
kazhdyj den', da navernoe eshche i ne po odnoj...
     - Tam budet opasno? - sprosila Diana, otstupaya  na shag. - Esli dazhe  ty
puteshestvuesh' s marshrutkoj?
     - Konechno, opasno, - proburchal Valentin. - Dazhe opasnee, chem ya ponachalu
predpolagal.  Marshrutka  - eto tak,  erunda; ya, mezhdu prochim,  eshche  i  Obruch
nadel.
     - Ogo! - voskliknula Diana, vsplesnuv rukami. - Budet bitva?!
     - Budet koronaciya, -  otvetil  Valentin. -  A esli kto  poprobuet bitvu
ustroit', to budet imet' delo so mnoj. Nedolgo, sekundy tri, ne bol'she.
     S etimi slovami on vskinul pravuyu ruku i vypustil na volyu svoe nedavnee
izobretenie - "puzyr'". Dom sodrognulsya ot  strashnogo udara, stena  naprotiv
Valentina vyletela naruzhu, probiv sebe  put' skvoz' dobryj desyatok komnat, i
v  obrazovavshijsya  proem  vorvalsya  goryachij  veter,  nesya   s   soboj  zapah
raskalennogo dobela kamnya.
     Diana vzvizgnula  i  prizhalas' k Valentinu,  spryatav  golovu u nego  na
grudi. Iz-za etogo ves' effekt zaklinaniya propal vpustuyu - Diana ne zametila
ni  zaletevshego obratno vetra, ni vstavshej na mesto steny, ni  dazhe  nizkogo
gula,  s  kotorym  dom  vosstanovil pervonachal'nuyu  formu.  Valentin  vtyanul
"puzyr'" do  poslednej  krupicy  magii  i rasslabil ladon', chtoby  pogladit'
Dianu po spine.
     - Zachem ty tak, - probormotala ona, shmygaya nosom.
     - Da k slovu prishlos', -  skazal  Valentin,  razdumyvaya, kak by poluchshe
vyputat'sya iz  nelovkogo  polozheniya.  - CHtoby  ty  ne slishkom  rvalas' bitvy
rassmatrivat'.
     - Ne nado mne nikakih bitv, - skazala Diana, otstranyayas' ot Valentina i
popravlyaya volosy. - Mne tol'ko koronaciyu zasnyat', i vse!
     - Nu, togda poleteli, - skazal Valentin. - CHerez sorok minut nachalo,  a
mne eshche s Tardenom pogovorit' nado!
     - Poleteli! - voskliknula Diana, snova obnimaya Valentina.
     Valentin  vyzval  portal  legkim  dvizheniem brovej. S  nedavnih  por on
pol'zovalsya etoj privilegiej bezopasnika - peremeshcheniem v predelah Pangi  po
sobstvennomu zhelaniyu.  Avtomatika strany  |bo chuvstvovala  Valentina dazhe na
Poberezh'e, hotya tam  ot sheveleniya brovyami do perenosa inogda prohodila celaya
minuta.   Horosho  byt'  bezopasnikom,  podumal   Valentin,   sodrogayas'   ot
nahlynuvshego holoda; ne  vsyakij tal'men mozhet teleportirovat'sya  tuda-syuda s
toj zhe legkost'yu, chto i ya!
     Nedelyu nazad Valentin potratil polchasa na trenirovki i teper' perenessya
tochno v zaranee soglasovannoe  s  Tardenom mesto. Vysokij  kruglyj podium na
vershine  storozhevoj  bashni Gventarra v  drevnie  vremena  ispol'zovalsya  kak
ploshchadka dlya  signal'nyh kostrov.  Segodnya vmesto  kostra  na nem  vspyhnulo
rozovoe siyanie otkryvshegosya portala.
     Nesmotrya na blizost' znamenatel'nogo  chasa,  na smotrovoj ploshchadke bylo
na  redkost' mnogolyudno.  Sam Linno  Tarden v okruzhenii svoej razrosshejsya za
poslednij   mesyac  svity  -  iz   desyati   chelovek  Valentin   uznal  tol'ko
chernoborodogo Robba,  -  stoyal  bukval'no  u  samogo  podiuma,  yavno  ozhidaya
pribytiya  Velikogo  Falera.  Rozenblyum, so vcherashnego dnya  osvobozhdennyj  ot
obyazannosti sluzhit' Tardenu veroj i pravdoj, stoyal poodal', skrestiv ruki na
grudi,  i  byl po  obyknoveniyu mrachen. Rejlis, kotorogo  Valentin  nikak  ne
ozhidal  zdes' uvidet' -  poslednij  mesyac vice-magistr  Nezrimyh motalsya  po
vsemu  Poberezh'yu, menyaya samruharov na  Zverej  Pryamogo  Puti, i  lihoradochno
razyskival  prishel'ca,  hot'  nemnogo  pohozhego  na  pokojnogo  Slejtera,  -
progulivalsya  vdol' ograzhdavshej ploshchadku steny, besceremonno zasunuv ruki  v
karmany. A v  glubokoj  teni, sgustivshejsya nad nim nesmotrya na  yasnyj  den',
stoyal, skloniv golovu na bok, byvshij magistr Nezrimyh - vysshij vampir Al'gin
Kroche,  sozhzhennyj zazhivo  predydushchim korolem |l'sana i  vozvrashchennyj k zhizni
krov'yu Sredinnyh korolej, tekushchej v zhilah Linno Tardena.
     Valentin sprygnul s  podiuma,  podal Diane obe  ruki,  podhvatil  ee  v
vozduhe i  postavil ryadom s soboj. Zatem povernulsya k Tardenu i otvesil  emu
shutovskoj  poklon,  vyraziv  tem  samym  svoe  otnoshenie  k idiotskoj  zatee
novoyavlennogo   korolya   ustroit'   vystuplenie  fakira  na   konspirativnoj
koronacii.
     - Privetstvuyu tebya, Sredinnyj korol'!  - voskliknul Valentin, sryvaya  s
golovy durackij kolpak i razmahivaya im v vozduhe.
     - Iz tebya poluchilsya by horoshij shut, Faler, - skazal Tarden, ulybayas' vo
ves' rot.
     - Pochemu - by? - oskorbilsya Valentin. - YA uzhe rabotal shutom u korolej i
velikih magov, i ni odin iz do sih por ne pred座avil mne pretenzij!
     - Byt' mozhet,  nastanet den',  - gromko  skazal Tarden,  - i ya priglashu
Falera v kachestve shuta na  svoyu svad'bu! No segodnya Faler ostanetsya fakirom.
Privetstvuyu  tebya,  Velikij Faler!  Predstav' nam svoyu damu, krasota kotoroj
vot-vot zastavit menya zabyt', zachem my zdes' sobralis'!
     - Blagorodnye gospoda, - kriknul Valentin, - imeyu chest' predstavit' vam
Dianu  Bakkenstor, damu moego serdca!  Vy vol'ny voshishchat'sya ee krasotoj, no
derzhite na  privyazi  vashi ponyatno kakie mysli! Preduprezhdayu, chto ya mnogo let
zanimalsya chteniem myslej  vsluh i vyzovu na magicheskij poedinok lyubogo,  kto
osmelitsya hotya by podumat' o tom, o chem vy tut vse dumaete!
     - Ne slishkom li kruto,  Faler? -  sprosil  Tarden, opuskaya ruku na svoj
paradnyj, no tem ne menee ideal'no zatochennyj mech.
     - Ochen' uzh  prekrasna  dama  moego serdca, -  otvetil na  eto Valentin,
brosaya  na Dianu  ispolnennyj strasti  vzglyad  vlyublennogo barana.  -  V  ee
prisutstvii  ya  lishayus'  sposobnosti  dumat',  zato  priobretayu  sposobnost'
nazhivat' vragov!
     Linno  Tarden rashohotalsya,  i  vsya  ego svita druzhno prisoedinilas'  k
smehu svoego korolya.
     -  Tebe  ne  udastsya  nazhit' zdes'  vragov,  Faler,  -  skazal  Tarden,
otsmeyavshis'. - Ty - moj drug, i vse eto znayut. Slyshite? - ryavknul on, grozno
poglyadev  na  svoih  voinov. -  Pered tem,  kak imet'  delo  s  Falerom, vam
pridetsya srazit'sya so mnoj!
     Vot imenno, podumal  Valentin. Kto na nas s  Falerom? Tarden  daleko ne
durak, i eto  pozvolyaet  nadeyat'sya,  chto  on  sumeet usidet' na  prestole  v
blizhajshie neskol'ko  let. Ostalos' tol'ko dogovorit'sya s nim o lennom  prave
na el'simskij kurgan, i mozhno schitat', chto budushchee moego proekta obespecheno.
Skromno tak obespecheno, shest'yu milliardami tonn chistogo zolota.
     - Segodnya, - prodolzhil  Tarden  svoyu  pompeznuyu rech',  -  Velikij Faler
pokazhet  nam svoj samyj znamenityj  fokus.  Te  iz  vas, komu povezlo vyzhit'
posle predydushchego, - Tarden gromko rashohotalsya, - smogut ispytat' sud'bu vo
vtoroj raz. Ostal'nye zhe  poluchat vozmozhnost' hvastat' do konca svoih  dnej,
chto videli svoimi glazami poslednee vystuplenie Falera!
     - Poslednee?  -  udivlenno peresprosil Valentin. - Uzh ne sobiraesh'sya li
ty ubit' menya, Linno Tarden?
     - Naprotiv,  Faler, -  otvetil  Tarden, yavno  ozhidavshij  imenno  takogo
voprosa,  - ya sobirayus' nagradit' tebya. Daj mne slovo, chto nikogda bol'she ne
rasklanyaesh'sya pered publikoj - i ya podaryu tebe |l'sim!
     Ot neozhidannosti Valentin edva ne lishilsya rechi. |l'sim?!  Celoe velikoe
knyazhestvo s dvumya vol'nymi gorodami, tremya nezavisimymi hramami i naseleniem
v polmilliona zhitelej? Kogda mne nuzhen-to byl odin-edinstvennyj kurgan?
     Sekundoj  spustya  Valentin  opravilsya  ot  izumleniya.  Nu  konechno  zhe,
soobrazil on, Tarden prosto ukreplyaet svoyu vlast'. Vsemogushchij Faler vo glave
odnoj  iz samyh  bogatyh  provincij  -  nadezhnaya  garantiya  ot  vsevozmozhnyh
zagovorov velikih  knyazej.  Posle nedavnih  sobytij odno imya Falera sposobno
obrashchat'  v begstvo  celye armii; zapoluchit' takogo  vassala - mechta kazhdogo
zdravomyslyashchego  monarha.  Navernyaka Tarden  zadumal  etot  hod eshche v  samom
nachale svoej  korotkoj vojny za  el'sanskuyu koronu; po krajnej mere, muzhskaya
polovina sem'i Tassimarov, prezhnih el'simskih knyazej, pogibla v etoj vojne v
polnom sostave. Ostal'noe okazalos' delom neskol'kih slov - i drevnego prava
Sredinnyh korolej samostoyatel'no naznachat' preemnikov prervannym dinastiyam.
     -  Kak  schitaesh',  dorogaya,  -  povernulsya  Valentin  k  Diane,  -  mne
soglashat'sya?!
     Diana  posmotrela  na nego shiroko  raskrytymi ot udivleniya  glazami - a
udivlyat'sya  bylo  chemu,  ved'  predydushchie  vstrechi  Falera  s  Tardenom   ne
translirovalis'  po  kanalu  "Novosti  Ottuda",  - i neskol'ko raz energichno
kivnula.
     Navernyaka sama ne ponimaet, zachem kivaet, podumal Valentin. Nu da chto s
togo?  Skol'ko mne  eshche duraka  valyat'? Pora perekvalificirovat'sya v sil'nye
mira sego.
     - Diana  sovetuet  mne  soglasit'sya, - skazal Valentin, podmignuv Linno
Tardenu, - a znachit, ya soglasen. Segodnyashnee predstavlenie budet poslednim!
     -  Ty stanesh'  velikim  knyazem v  tot  mig,  kogda predstavlenie  budet
okoncheno! - provozglasil Tarden. - YA daroval by tebe |l'sim pryamo sejchas, no
ne knyazheskoe eto delo - fokusy pokazyvat', - dobavil on, poniziv golos.
     Valentin s  udovol'stviem rassmeyalsya.  Za poslednij mesyac  Linno Tarden
vpolne  osvoilsya  so  svoim   novym  polozheniem,  i  harakter   ego  zametno
peremenilsya  k luchshemu.  On  uzhe ne schital vzaimnye  uslugi formoj  kredita,
kotoryj  obyazatel'no  sleduet  otdavat';  Valentinu  neskol'kimi  naglyadnymi
demonstraciyami  udalos'  pokazat'  zanoschivomu  potomku  Sredinnyh  korolej,
skol'ko  na samom dele stoit spasennaya zhizn' Velikogo Falera.  Tarden ponyal,
chto Faler nikogda  ne smozhet  vyplatit' emu svoj  beskonechnyj dolg  - i stal
vosprinimat' ego kak  samogo  obychnogo  poddannogo.  S kotorym,  pri sluchae,
mozhno i vypit', i poshutit', i dazhe porugat'sya vplot' do vyhvatyvaniya mechej.
     - Nu tak koronujsya skoree, - otvetil Valentin, tozhe poniziv golos. - YA,
mezhdu prochim, vsyu zhizn' mechtal o kakom-nibud' velikom knyazhestve!
     Tarden  rashohotalsya, hlopnul  Valentina po plechu  i  gromovym  golosom
obratilsya ko vsem prisutstvuyushchim:
     - Nachinaem! Magistr Gal'den,  otdavajte  rasporyazheniya! Gart  Rozenblyum,
govori, chto ty hotel skazat'!
     Stoyavshij  po  levuyu  ruku  ot Tardena  nevysokij polnyj  chelovek podnyal
pravuyu ruku i  rezko opustil  ee vniz. Rezkij  zvuk neskol'kih  odnovremenno
vzrevevshih trub zastavil Valentina  vzdrognut'; v tot  zhe moment bol'shinstvo
nahodivshihsya  na  bashne lyudej dvinulos'  v  storonu  vedushchej  vniz  vintovoj
lestnicy. Valentin ponyal, chto sama koronaciya budet proishodit' vnizu, skoree
vsego - u famil'nogo sklepa Tardenov, pod svyashchennym derevom sahdar, rastushchim
zdes' uzhe vtoruyu tysyachu let. Interesno, sumel li Rozenblyum vypolnit' zadanie
Tardena - razyskat' emu  v okrestnyh lesah nastoyashchego druida? Esli sumel, to
Tarden opredelenno soblyudet vse ritualy, polagayushchiesya sredinnym korolyam.
     Rozenblyum podoshel  k  Tardenu  i opustil ruki vdol' tela. Zatem korotko
naklonil golovu - v znak iskrennego uvazheniya.
     -  YA sluzhil tebe,  buduchi svyazannym  klyatvoj, - skazal on,  ne podnimaya
glaz. - YA v meru svoih skromnyh  sil vypolnyal  vse, chto ty schital nuzhnym mne
poruchit'.  YA blagodaryu tebya, Linno  Tarden, chto  ty  pozvolil mne  dozhit' do
vcherashnego dnya. Nemnogie na tvoem meste otvazhilis' by na eto.
     Valentin spryatal ulybku. Specializirovavshijsya na boevoj magii Rozenblyum
byl ne  tol'ko zlopamyaten, no i  chrezvychajno aktiven. Poekspluatirovat'  ego
mesyac,  a  potom otpustit' na  svobodu  zhivym  i  dazhe ne svyazannym  klyatvoj
znachilo pochti navernyaka navlech' na sebya  mest'  ozlobivshegosya maga. A mstit'
Rozenblyum umel tol'ko odnim sposobom: srazu i nasmert'.
     Vidimo,  Tarden ne tol'ko horosho obrashchalsya s Rozenblyumom, no k  tomu zhe
otlichno   ponimal,   chto  takoe  "horosho  obrashchat'sya"  v   ponimanii  samogo
Rozenblyuma.   Prosto   porazitel'no,   kakoe   kolichestvo   talantov   mozhet
peredavat'sya po nasledstvu, podumal Valentin. Linno Tarden okazalsya potomkom
Sredinnyh  korolej ne tol'ko po  krovi,  no i po duhu; v  ego dejstviyah yasno
prosmatrivalos' budushchee velichie.
     A  chto, podumal  Valentin, pust' zahvatyvaet Poberezh'e. V konce koncov,
on zhe priyatel' samogo Falera!
     - Konechno, - skazal Rozenblyum, sochtya vyderzhannuyu pauzu dostatochnoj, - ya
vse ravno hochu otomstit'. Ty zasluzhil smert', Linno Tarden, prichem  zasluzhil
ee trizhdy. YA ne skazhu tebe, chem imenno; dogadajsya sam,  esli hochesh' i vpred'
ostavat'sya v zhivyh posle vstrechi s velikimi magami.  - Ba, podumal Valentin.
Ne u menya odnogo maniya  velichiya! - Iz uvazheniya  k tvoemu muzhestvu ya ostavlyayu
tebya  v zhivyh  eshche  na odin  mesyac;  potom  ya  vernus',  chtoby  zadat'  tebe
odin-edinstvennyj  vopros. A sejchas,  v  znak  glubokoj  priznatel'nosti  za
pozvolenie  ostat'sya v  zhivyh, ya  hochu sdelat' tebe  podarok, Linno  Tarden.
Pol'zujsya im i pomni o tom, chto proizojdet cherez mesyac.
     S  etimi slovami  Rozenblyum vytashchil iz-pod plashcha ob容mistyj  svertok i,
razmahnuvshis', shvyrnul ego  na  svobodnoe mesto. Svertok zashipel,  hrustnul,
razvorachivayas', i neskol'kimi otryvistymi dvizheniyami  prevratilsya v  dlinnyj
rulon tonkogo, otbleskivayushchego na solnce  materala. Snova razdalos' shipenie,
i rulon pokatilsya po zamshelomu drevnemu kamnyu, zastilaya ego chernym blestyashchim
kovrom. Valentin ponyal, chto eto za kover, kogda ugly ego sinhronno zagnulis'
kverhu, razdalos' harakternoe potreskivanie, i kover-samolet povis v  desyati
santimetrah ot pola, zalivaya ego prizrachnym golubym svetom.
     Odnako,  podumal  Valentin.  Neuzheli on  sam  ego  sdelal?!  Mne  i  to
ponadobilos' by nedelyu v knigah kopat'sya, da paru dnej Tangasta terzat'!
     - Kover-samolet,  -  proiznes Robb, tryahnuv svoej vydayushchejsya borodoj. -
Provalit'sya mne skvoz' zemlyu, kover-samolet!
     Rozenblyum molcha kivnul, podoshel k kovru i postavil na nego levuyu nogu.
     - Zahodite, esli ne boites', - skazal on, tolkaya kover ot sebya.  Tot ne
shelohnulsya,  kak  esli  by  byl prikleen k  nevidimomu  desyatisantimetrovomu
osnovaniyu. - YA sobirayus' spustit'sya vniz na etom kovre.
     - Lyubopytno, - skazal Rejlis, podhodya k kovru s drugoj storony. Podobno
Rozenblyumu,  on upersya v kover  pravoj  nogoj i  poproboval  sdvinut' ego  s
mesta.  Udovletvorivshis'  rezul'tatom  -   kak  i  prezhde,  kover  dazhe   ne
shelohnulsya,  -  Rejlis zabralsya na kover i prosledoval na  ego seredinu, gde
stolknulsya nos k nosu s Rozenblyumom. - Kak vysoko on mozhet podnyat'sya?
     -  Do urovnya  Gosudareva  Oka, - otvetil Rozenblyum. - V drugoj strane s
drugimi bashnyami ya sdelal by drugoj kover-samolet.
     Ne  vyderzhal  Rozenblyum,  otmetil   Valentin,  pohvastalsya  avtorstvom!
Znachit, ne tak uzh emu i naplevat' na okruzhayushchih; naprimer, na menya.
     - Nikogda ne letala na kovre-samolete?  -  sprosil  Valentin u Diany. -
Pojdem poprobuem!
     S etimi slovami on vzyal Dianu pod ruku i provodil ee  k blizhajshemu krayu
kovra.  Zabralsya  sam, pomog  zabrat'sya Diane  i  povernulsya  k svoim starym
znakomym, glyadyashchim drug na druga s ploho skryvaemym prezreniem.
     -  Ne  ssor'tes',  druz'ya moi,  -  skazal Valentin. On protyanul Rejlisu
ruku,  a  Rozenblyuma  poprivetstvoval  po-magicheski,  kak uchitel' uchenika  -
korotkim  smertel'nym   zaklinaniem  ostanovki  serdca.   Rozenblyum   ohnul,
vsplesnul rukami, pobelel kak  polotno  i  zaiskrilsya magicheskimi iskorkami,
vosstanavlivaya  poshatnuvsheesya  zdorov'e. Pojmav  ego vzglyad, Valentin ponyal,
chto etim prostym  privetstviem zasluzhil u Rozenblyuma kuda bol'shee  uvazhenie,
chem vsemi svoimi podvigami mesyachnoj davnosti.
     - CHto eto s nim? - sprosil Rejlis, pozhimaya Valentinu ruku.
     -  Maniya  velichiya,  -  poyasnil  Valentin,  -  sejchas  projdet.  Kak  vy
pozhivaete, Gerhard? Udalos' razyskat' podhodyashchego cheloveka?
     Rejlis otricatel'no pokachal golovoj:
     - Uvy. Boyus', mne vse-taki pridetsya prosit' vas ob odnoj usluge. Hotya ya
ne vpolne predstavlyayu, chem vsya nasha organizaciya mozhet byt' vam polezna.
     -  Eshche kak mozhet! - s zharom voskliknul Valentin. - Mne nuzhny zemlyane, a
takzhe pangijcy s magicheskimi sposobnostyami; i eshche mne nuzhny talismany! Okolo
sotni teh, drugih  i  tret'ih!  Kak  tol'ko ya obosnuyus' v  |l'sime, ya  gotov
prinyat' ih v lyubyh kolichestvah!
     - Po sotne kazhdyh, idet? - sprosil Rejlis.
     - A chto vzamen? - dogadalsya utochnit' Valentin.
     - Vash dvojnik, - skazal Rejlis i otsutstvuyushche posmotrel v storonu.
     -  |...  -  protyanul Valentin. Sozdavat'  dvojnikov, ili dublej, kak ih
nazyvali v |bo,  on tak do sih por i ne  nauchilsya.  No ne priznavat'sya zhe  v
etom kazhdomu vstrechnomu! - Mozhet byt', voz'mete drugogo operatora?
     - Kogo imenno? - ozhivilsya Rejlis.
     - Da hot' kogo, - probormotal Valentin, razmyshlyaya o tom, chto magicheskuyu
nastrojku na  talismany  mozhno  peredelat' i  pod  "smotrelku".  -  Vot vas,
naprimer.
     - Menya? - udivilsya Rejlis. - YA proboval ne odnu sotnyu raz!
     Valentin razvel rukami:
     -  Bez menya  vy  mozhete  probovat'  eshche  stol'ko  zhe.  Smotrelka  -  ne
magicheskij amulet, ona trebuet dovol'no kropotlivoj nastrojki. Kak vam takoe
predlozhenie?
     -  Snachala -  nastrojka, - tverdo  zayavil  Rejlis. - YA ne  somnevayus' v
vashem slove, no dazhe vy mozhete oshibat'sya.
     - Dogovorilis', - kivnul Valentin. - Oj! My, kazhetsya, letim?!
     Storozhevaya  bashnya  drevnego  zamka  medlenno uplyvala iz-pod nog. Diana
uhvatila Valentina za rukav; ona eshche ni razu ne letala na kovrah-samoletah i
potomu schitala,  chto kover budet dergat'sya  iz storony v  storonu.  Valentin
hotel bylo ob座asnit', chto polet  kovra ne imeet nichego  obshchego s samoletom -
kover  ne  stol'ko  letel,  skol'ko  skol'zil  po  zemle,  opirayas'  na  nee
raspredelennym  ottalkivayushchim  zaklinaniem. |to  pozvolyalo  kovru  sohranyat'
gorizontal'noe polozhenie pri lyubyh samyh  zakovyristyh manevrah;  fakticheski
kover-samolet  byl  edinstvennym transportnym  sredstvom  na Pange,  kotorym
mozhno bylo pol'zovat'sya stoya, i dazhe ne derzhas' za poruchen'.
     - Faler, - prohripel Rozenblyum, kotoromu udalos' nakonec zapustit' svoe
serdce. Ili zhe, podumal Valentin, on vyrastil sebe vtoroe. S nego  stanetsya.
- Prosti menya! YA dolzhen byl dogadat'sya, chto nakazan.
     -  Ty  dolzhen  byl  igrayuchi otrazit'  etot udar, -  vozrazil  Valentin,
podrazhaya zlobnym maneram Heora. - Ty smeesh'  nazyvat' sebya velikim magom - i
propuskaesh' takie zaklinaniya?!
     - Faler, - vydavil Rozenblyum. - |to zhe bylo tvoe zaklinanie!
     - Imenno poetomu ty eshche zhiv, - otvetil Valentin, naslazhdayas' legkost'yu,
s kotoroj emu  udavalos'  kopirovat' Heora. - Bud' na moem meste Uchitel', ty
by tak legko ne otdelalsya. Govori, chto ty sobiraesh'sya delat' dal'she!
     -  YA  hochu razyskat' Uchitelya, -  otvetil Rozenblyum. -  YA  vypolnil  ego
zadachu, ya sobral Temnoe Prorochestvo. YA dolzhen znat', dostoin  li  ya byt' ego
uchenikom.
     V golove u Valentina  molniej sverknula genial'naya mysl' - pomenyat'sya s
Rozenblyumom mestami.  Pust' sluzhit Heoru vernym  uchenikom - a ya snova  stanu
vol'nym magom!
     - I kak zhe ty sobiraesh'sya razyskat' Uchitelya? - sprosil Valentin.
     - Poprosit' ob etom tebya, Faler, - otvetil Rozenblyum bez teni ulybki. -
Sila  uchit  nas dejstvovat'  nailuchshim  sposobom.  Ty sumeesh' najti  Uchitelya
gorazdo bystree, chem ya.
     - Tebya  ne  smushchaet,  -  sprosil  Valentin,  -  chto  ty  slishkom  chasto
pol'zuesh'sya moimi uslugami? CHto, esli kogda-to pridetsya platit' po schetam?
     -  U  menya est', chem zaplatit', -  otvetil  Rozenblyum. - Kogda nachnetsya
vtoraya vojna, ya pervym vystuplyu na tvoej storone, Faler. Ty znaesh', na chto ya
sposoben v boyu!
     Valentin vzdrognul:
     - Kakaya eshche vtoraya vojna?!
     -  Vtoraya  Falerova vojna, - otvetil  Rozenblyum.  - Neuzheli ty  pozabyl
Prorochestvo? Vtoraya vojna sovsem blizko; ya chuvstvuyu zapah budushchej krovi!
     Valentin tol'ko  i  smog, chto mahnut' rukoj. Pri  vseh  svoih  talantah
Rozenblyum podchas porazhal svoej tupovatoj pryamolinejnost'yu. V ucheniki k Heoru
ego, i kak mozhno bystree, reshil Valentin.
     -  Ty uvidish' Uchitelya, - poobeshchal on. - Zavtra, na rassvete, na zolotom
kurgane. I zakonchim na etom!
     Rozenblyum  naklonil golovu v znak soglasiya  i shagnul  v storonu,  snova
skrestiv ruki  na grudi. Valentin povernulsya k Diane, provozhavshej Rozenblyuma
ispugannym vzglyadom, i vzyal ee za ruku.
     - YA  vse ponimayu,  Diana, -  skazal on izvinyayushchimsya  tonom. - Eshche  odna
vstrecha, i bol'she o delah ni slova!
     Diana s somneniem pokachala golovoj:
     - Mne kazhetsya, chto ty uspel  pereznakomit'sya  so vsem Poberezh'em! Kto u
tebya sleduyushchij v spiske? SHpion ili koldun?
     - Vampir, - otvetil Valentin, zametiv nadvinuvshuyusya ten'. Al'gin  Kroche
tozhe  zabralsya  na  kover-samolet  i  teper'  podoshel  k Valentinu  s  yavnym
namereniem  zavyazat'  razgovor.  Valentin  brosil  beglyj  vzglyad  vpravo  i
ubedilsya,  chto  kover-samolet  vot-vot kosnetsya  zemli;  razgovor s vampirom
sledovalo zakonchit' v neskol'ko fraz.
     - Rad  videt' tebya  zhivym,  -  skazal  Kroche,  ostanavlivayas'  naprotiv
Valentina i glyadya emu pryamo v glaza. - YA prishel napomnit' o nashem soyuze.
     - YA  pomnyu o nem, - otvetil Valentin, rassmatrivaya  levyj  glaz Kroche -
vypuklyj,  belyj,   s  yarkimi  krasnymi  prozhilkami  krovenosnyh  sosudov  i
gromadnym chernym zrachkom poseredine.  Pravyj glaz  vampira sil'nee postradal
ot ognya i potomu kuda bol'she pohodil na chelovecheskij.
     - Horosho, - kivnul vampir. - Togda ty dolzhen znat' moi plany.
     Kroche skazal  "moi", otmetil Valentin. Kak vsyakij rab  po  krovi, Kroche
otozhdestvlyal  sebya  so  svoim  hozyainom;  "ya"  v  ego ustah  oznachalo  "my s
Tardenom", a to  i prosto "Tarden". Krov' Linno Tardena, vernuvshaya vampira k
zhizni,  sdelala Al'gina Kroche pozhiznennym  rabom  novogo el'sanskogo korolya.
Kroche  perestal  byt'  magistrom  Nezrimyh,  peredav  eto  mesto  sdelavshemu
stremitel'nuyu kar'eru Rejlisu, i vozglavlyal  sejchas vosstanovlennuyu Tardenom
Nochnuyu Gvardiyu |l'sana.
     -  Rasskazhi,  i  ya  uznayu,  -  skazal  Valentin.  Voobshche govorya,  plany
Tardena-Kroche  ego  sovershenno  ne interesovali;  no soyuz, o kotorom govoril
Kroche,  dejstvitel'no  byl zaklyuchen,  i Valentin ne sobiralsya  razryvat' ego
iz-za minutnoj prihoti.
     -  Na severe nam  protivostoit Heor,  na yuge  nabiraet  silu Farsud,  -
proiznes Kroche svistyashchim shepotom. - Vybiraj odnogo; ya prikonchu drugogo.
     - YA podumayu, - kivnul Valentin. Stav rabom Tardena, Kroche  okonchatel'no
poteryal  chuvstvo  yumora; po krajnej  mere, ran'she  on vyskazyval analogichnye
predlozheniya  v kuda bolee  vitievatoj forme. Valentin  primerno  znal,  chego
ozhidat'  ot  Kroche,  i  poetomu  sumel sderzhat'sya;  no  kogda  vampir  rezko
razvernulsya i  otoshel k  protivopolozhnomu krayu kovra,  pravaya ruka Valentina
sama soboj podnyalas' k golove i sdelala dva korotkih maha okolo uha.
     -  Kto eto byl? -  prosheptala Diana, ne reshayas' govorit' gromche. Al'gin
Kroche  proizvel  na nee  sil'noe  vpechatlenie - imenno  takoe, kakoe  obychno
vampiry proizvodyat na smertnyh. Valentin pogladil Dianu po golove, sbrasyvaya
oshmetki temnoj vampir'ej magii.
     -  Al'gin  Kroche,  Nochnoj Knyaz'  |l'sana, - otvetil on,  soobshchaya  Diane
istinnyj titul svoego sobesednika. - Ran'she on byl kuda bolee vmenyaem...
     - On schitaet tebya takim zhe ubijcej, kak on sam? - sprosila Diana.
     - Nu chto ty, - usmehnulsya Valentin. - Namnogo bol'shim.
     - Oh, Val'ka... - probormotala Diana, opuskaya golovu.
     - Ne drejf',  - skazal Valentin  i legon'ko tolknul ee  loktem v bok. -
Nachinaj luchshe reportazh vesti - vse zh veselee budet!
     - Mezhdu prochim, - otvetila Diana, - my davno v efire.
     - Da?!  -  voskliknul Valentin,  ispuganno prikryvaya rot.  -  A mne tut
gosudarstvennye tajny |l'sana vybaltyvayut?! Preduprezhdat' zhe nado!
     - Togda preduprezhdayu, - ulybnulas'  Diana.  - My dejstvitel'no v efire.
Auditoriya uzhe shest'desyat i prodolzhaet rasti.
     -  Nado  polagat', -  probormotal  Valentin.  -  Ne  kazhdyj den'  takoe
uslyshish'...
     Ego prerval  gromovoj  rev  shestnadcati gigantskih  trub,  vozvestivshij
nachalo  ceremonii.  Kover-samolet  opustilsya  na  myagkij  gazon  vnutrennego
dvorika  Gventarra, pryamo  pered  velichestvennym  stvolom sahdara  - dereva,
napominavshego zemnuyu sosnu,  obrosshuyu shirokimi pal'movymi list'yami. Sleva ot
sahdara  shelestela  zhestkimi serebristymi list'yami  malen'kaya roshchica pohozhih
drug  na druga piramidal'nyh derev'ev, a pozadi nego mayachil  mrachnyj vhod  v
famil'nyj  mavzolej  Tardenov.  Ne  tak   davno  prah   poslednego  iz  nih,
samozvannogo  korolya  |l'sana  Negona  Vtorogo,  byl  podvergnut  magicheskoj
ekspertize  i s pozorom razveyan po vetru. Tem samym  svyatost' mavzoleya  byla
vosstanovlena, i  teper' u ego prizemistogo fasada byl  ustanovlen  altarnyj
kamen',  simvoliziruyushchij  budushchuyu  mogilu  Linno  Tardena,  v  kotoroj  tomu
predstoyalo  vossoedinit'sya s predkami.  Okolo kamnya,  pokrytogo yarko-zelenoj
tkan'yu, suetilsya sedoborodyj  starik  v prostornyh  odezhdah bolotno-zelenogo
cveta. Valentin ponyal, chto Rozenblyum vypolnil poslednee zadanie Tardena.
     Oglyadevshis' po storonam, Valentin pochuvstvoval sebya ne v svoej tarelke.
Linno  Tarden takzhe  vospol'zovalsya podarkom  svoego  byvshego maga, zastaviv
kover-samolet prizemlit'sya v samom centre dvorika, i  volej-nevolej  vse ego
passazhiry  okazalis'  v   samom  centre  vnimaniya  sobravshejsya  v  otdalenii
titulovannoj  publiki.  Na  koronaciyu  byli  priglasheny  vse  skol'ko-nibud'
znatnye zemlevladel'cy |l'sana, i  bol'shinstvo iz nih ne zamedlilo yavit'sya v
zamok Tardena.  Sudya po nastorozhennym vzglyadam, kotorye  sobravshiesya brosali
drug na druga, podobnoe obilie  priglashennyh okazalos' dlya nih  neozhidannym.
Valentin   soobrazil,  chto   Tarden   prislal   kazhdomu   ih   svoih  gostej
individual'nyj   vyzov,  sovsem  ne  predpolagavshij   uchastie  v  kakih-libo
torzhestvah.
     Starik-druid provel  rukami  po  kamnyu, razglazhivaya  nevidimye  skladki
materii, i povernulsya licom k Tardenu, vypryamivshis' vo ves' rost.
     - Tarden, syn Tardena i vnuk Tardena! - skazal on  neozhidanno gromkim i
chistym golosom. - Podojdi syuda i dokazhi, chto ty voistinu syn svoego otca!
     Linno Tarden  soshel s kovra-samoleta  i proshestvoval k altarnomu kamnyu.
Ostanovivshis' pered druidom, on rasstegnul  poyas, snyal  mech  i polozhil ego u
svoih nog. Potom sbrosil rasshityj zolotom kamzol, ostavshis' v odnoj sorochke,
zakatal pravyj rukav i  protyanul vpered obnazhennuyu do  bicepsa ruku  ladon'yu
vverh.
     Druid  vytashchil iz-pod svoego  shirokogo plashcha predmet,  kotoryj Valentin
ponachalu prinyal za  zhezl. Odnako, prismotrevshis',  on ponyal,  chto eto tol'ko
chto srezannaya  s odnogo iz  serebristyh derev'ev vetka, zaostrennaya s odnogo
konca  i  razmochalennaya s  drugogo.  Druid  shagnul k Tardenu, protyanul vetku
zaostrennym koncom vpered i probormotral  kakie-to  slova. Vetka izognulas',
slovno prevrativshis' v zmeyu,  i konec ee vonzilsya v ruku Tardena nedaleko ot
loktevogo sgiba. V vozduh vzmetnulas' strujka  aloj krovi, i druid  pospeshno
perevernul  svoe  dikovinnoe  orudie, prilozhiv  ego  razmochalennyj  konec  k
okrovavlennomu  loktyu   Tardena.  V  nastupivshej  tishine   Valentin  uslyshal
otchetlivye  chmokayushchie zvuki - vetka pila  krov' Sredinnogo korolya, kak samyj
zauryadnyj vampir.
     Druid pozvolil vetke sdelat' odinnadcat' glotkov, a zatem ne bez usiliya
otorval  ee  ot  ruki  Tardena  i  podnyal  vverh,  povernuv  v  vertikal'noe
polozhenie. Valentin  s udivleniem  zametil, chto na  zaostrennom  konce vetki
otkuda  ni voz'mis' poyavilsya krupnyj serebristyj list. V sleduyushchee mgnovenie
takie  zhe  list'ya stali voznikat'  po  vsej ee dline, i Valentin  ponyal, chto
krov' Tardena okazala na neizvestnoe derevo svoe obychnoe vozdejstvie.
     - Da zdravstvuet Linno Vtoroj,  korol' Sredinnyh zemel'! - provozglasil
druid, potryasaya malen'kim derevom, v kotoroe prevratilas' nedavnyaya vetka.
     Tarden sdelal eshche  odin  shag vpered, vstal na  odno koleno i naklonilsya
vpered,  prizhavshis'   lbom  k  altarnomu  kamnyu.  Zelenaya  materiya  tresnula
poseredine i raspolzlas' po storonam, otkryvaya vzoru sverkayushchuyu polirovannym
zolotom koronu, ukrytuyu v krugloj vpadine v seredine altarya.  Tarden podalsya
vpered,  navalivayas'  na kamen' vsem  telom;  po  altaryu  zastruilis' iskry,
kamen' ozhil, i korona medlenno popolzla k svoemu istinnomu vladel'cu.
     Valentin vo vse glaza smotrel na  etot  drevnij  ritual, proishodivshij,
byt'  mozhet, v pervyj raz za poslednie neskol'ko vekov. Linno Tarden poluchal
svoyu koronu ne iz ruk cheloveka i  dazhe ne ot imeni boga; emu vruchala ee sama
priroda, simvolizirovannaya derevom i  kamnem. Valentin vspomnil mif o korole
Arture  i  pozhalel,  chto  tradiciya  vytaskivat'  iz  kamnya volshebnye mechi ne
slishkom   prizhilas'  na  Poberezh'e.   Slishkom   uzh  mnogo  zdes'   oshivalos'
mogushchestvennyh magov.
     Linno  Tarden vstal na  nogi  i vskinul  golovu, uvenchannuyu  sverkayushchej
koronoj.  Dazhe  pyatna  krovi  na  ego  oslepitel'no-beloj  sorochke  kazalis'
ukrasheniyami kostyuma.
     - Svershilos', - provozglasil magistr Gal'den, i sledom gryanuli truby. -
Blagorodnye el'sy! Privetstvujte svoego korolya!
     CHast'  iz  sobravshihsya  tut zhe  opustilas'  na odno  koleno;  ostal'nye
sklonili golovy, ustavivshis' v zemlyu. Valentin vovremya zametil, chto na nogah
ostalis'  ne  samye blagorodnye  iz gostej, i  podavil  v sebe  estestvennoe
zhelanie buhnut'sya novoyavlennomu korolyu v nogi. Potom, potom, skazal on sebe,
vot stanu velikim knyazem, togda i budu klanyat'sya.
     - A sejchas, - gromko skazal Tarden, dazhe ne zamechaya, chto iz ruki u nego
po-prezhnemu sochitsya krov', - obeshchannoe predstavlenie! Faler, nachinaj!
     Kruto,  podumal  Valentin.  Tak  vot  pod kakim predlogom  Linno sobral
stol'ko gostej!
     - Blagorodnye gospoda! - skazal  Valentin, v svoyu  ochered'  spuskayas' s
kovra-samoleta i rasklanivayas' napravo i nalevo. Poskol'ku eto predstavlenie
obeshchalo   stat'    poslednim,   Valentin   otstupil   ot   svoego   obychnogo
utonchenno-izdevatel'skogo poklona  i chestno  sgibal spinu,  izobrazhaya poklon
uznika, tol'ko chto prigovorennogo  k smerti.  -  V poslednij raz v |l'sane i
gde by  to ni bylo!  ZHelayushchih sdelat'  stavki proshu  obrashchat'sya  k  magistru
Gal'denu. Sejchas vy  smozhete proverit' svoyu nablyudatel'nost', svoyu intuiciyu,
svoi  magicheskie  sposobnosti i svoyu udachu! YA predlagayu vam ugadat', v kakom
iz yashchikov okazhetsya eta zhenshchina!
     S  etimi  slovami Valentin ukazal  na  Dianu,  kotoraya sdelala  dvojnoj
piruet i slegka prisela, skloniv golovu nabok i igrivo skosiv glaza.
     -  Val'ka,  - prosheptala  ona  skorogovorkoj,  - a  ya  smogu prodolzhat'
reportazh?
     - S chego eto vdrug? - prosheptal v otvet Valentin. - Koronaciya okonchena,
hvatit reportazhej! Ne hvatalo eshche, chtoby u menya raspilennye zhenshchiny pryamo iz
yashchikov reportazhi veli!
     S  etimi  slovami  on  vybral  mesto - pryamo  pered  altarem,  chego  uzh
stesnyat'sya,  -  i materializoval  dlinnyj  yashchik  iz  polirovannogo  krasnogo
dereva, osnashchennyj dvumya  bronzovymi  zaporami. Potom hlopnul  sebya  po lbu,
podnyal yashchik na metr nad zemlej  i materializoval pod yashchikom podstavku v vide
stolika na shestnadcati kolesah. Potom pokachal golovoj  - kak-nikak poslednee
vystuplenie, pilit' tak pilit'! - i pokosilsya na kover-samolet.
     S  nedavnih por Valentin priobrel  vrednuyu privychku  zaimstvovat' chuzhie
zaklinaniya.  Skopirovat'   ih  poluchalos'  kuda  bystree,   chem  pridumyvat'
sobstvennye,  i hotya Valentina poroj korezhilo ot chuzhih magicheskih stilej, no
vechnaya nehvatka vremeni zastavlyala s etim primirit'sya. Vot i sejchas Valentin
podognul pal'cy, prishchurilsya, vychlenil  iz vpletennogo v kover-samolet buketa
zaklinanij samopodderzhivayushchuyusya  "perchatku" i perenes  ee  v material svoego
stolika.  Posle  etogo  kolesa  okazalis'  sovershenno  lishnimi,  i  Valentin
transformiroval ih v sverkayushchie hromirovannye poloz'ya.
     - Proshu! - skazal on Diane, ukazyvaya na medlenno otkryvayushchijsya yashchik.
     Diana otklanyalas' publike i, graciozno dvigaya  bedrami, proshestvovala k
mestu svoego zatocheniya.  Valentin predostavil ej samostoyatel'no zabirat'sya v
yashchik, i Diana vospol'zovalas' etoj  vozmozhnost'yu, razoslav naposledok dobryj
desyatok vozdushnyh poceluev.
     Valentin  s  treskom  zahlopnul  kryshku,  podoshel  k yashchiku, s narochitym
skrezhetom  zakryl  oba zamka,  otstupil  na shag i vypustil  na svobodu  svoj
ognennyj  mech -  tradicionnaya  pila  godilas'  na sluchaj dvuh, maksimum treh
razrezov, Valentin zhe sobiralsya pokroshit' yashchik bukval'no na melkie kusochki.
     Vzmahnuv mechom, kotoryj zashipel  s  takoj yarost'yu, slovno poluchal chast'
sborov za  predstavlenie, Valentin odnim udarom  razrubil popolam i  yashchik, i
nahodivshijsya  pod  nim  stol.  Spryatav mech,  on slegka tolknul  ladonyami obe
polovinki, razvedya ih na rasstoyanie metra, i poklonilsya publike.
     - Nachal'naya stavka, - ob座avil on, -  dvadcat' dialov. Dayu slovo fakira,
chto zhenshchina nahoditsya v  odnom iz etih yashchikov. V pravom ili v levom? Delajte
vashi stavki, gospoda!
     Valentin otoshel chut' v  storonu, povernulsya k mavzoleyu Tardena spinoj i
prinyalsya  netoroplivo  razglyadyvat'  svoih  zritelej.  Vse  hitrost'  fokusa
zaklyuchalas' imenno v stavkah; fakir dolzhen byl ne tol'ko pryatat' zhenshchinu  vo
vse umen'shayushchihsya yashchikah, no eshche  i  ugadyvat'  nastroenie publiki, chtoby ne
ostat'sya  v proigryshe. Valentin bez  truda razrabotal  rekvizit, pozvolyayushchij
razmestit'  cheloveka  v  skol'  ugodnom  malom  -  s tochki  zreniya  zritelya,
razumeetsya, - ob容me; no eshche  celyj  god  znamenityj  fokus Falera  prinosil
svoemu sozdatelyu sploshnye ubytki. Raz za razom povedenie publiki okazyvalos'
sovsem  ne takim,  kak ozhidal  Valentin  -  i raz za  razom  emu prihodilos'
prosizhivat' s Obruchem noch' naprolet, chtoby ponyat' prichinu ocherednoj neudachi.
Tol'ko  k  seredine  vtorogo  goda,  razmenyav  sed'moj desyatok  vystuplenij,
Valentin nachal nakonec svodit' koncy s koncami. Na tret'em godu on stabil'no
rabotal  v  plyus,  a na  chetvertyj  god  povysil nachal'nuyu stavku  do celogo
zolotogo  diala.  Sejchas  Valentin  vglyadyvalsya  v  lica  velikih  knyazej  i
vladetel'nyh grafov,  pytayas'  pochuvstvovat',  naskol'ko oni  otlichayutsya  ot
obychnoj  bazarnoj  publiki,  sostoyavshej   iz   torgovcev,   remeslennikov  i
zazhitochnyh krest'yan. Poka chto osobyh otlichij ne nablyudalos'.
     - Stavki  sdelany!  - provozglasil  Gal'den,  podnimaya v vozduh  svitok
bumagi. - Pokazyvaj pustoj yashchik, fakir!
     Valentin  ulybnulsya  i  slegka poshevelil  pravoj rukoj. Levyj  yashchik,  v
kotorom  dolzhna byla nahodit'sya verhnyaya polovina Diany,  s  gromkim  treskom
razvalilsya na chasti.  Pravyj yashchik povernulsya  k Valentinu  bokom,  priglashaya
prodolzhit' predstavlenie.
     - Trinadcat' k vos'mi, - kriknul Gal'den, - v pol'zu fakira!
     Valentin poklonilsya publike i snova  vypustil  iz pravoj  ruki ognennyj
mech.
     -  Sleduyushchaya  stavka, - skazal on, zanosya mech  nad golovoj,  - tridcat'
dialov!
     Mech so svistom obrushilsya vniz, prevrativ  metrovyj yashchik v  dva korotkih
obrubka. Valentin razdvinul ih v storony i  snova otstupil na shag, vyzhidayushche
skrestiv ruki na grudi.  Ego rasfokusirovannyj vzglyad  derzhal v pole  zreniya
vseh zritelej razom; imenno reakciya na  vtoroj razrez  odnoznachno opredelyala
strategiyu, kotoroj budet priderzhivat'sya  bol'shinstvo  igrokov. Kak  pravilo,
bazarnaya  publika do  poslednego  staralas' ugadat'  yashchik,  ispol'zuya  samye
ekstravagantnye  soobrazheniya  -  vrode  togo, na kakoj  shcheke  u zhenshchiny byla
rodinka. No sejchas po skorosti, s kotoroj to zdes', to tam blagorodnye el'sy
podzyvali  k  sebe Gal'dena,  Valentin  ponyal,  chto  sredi  zdeshnej  publiki
podobnye  gadaniya  ne  v  pochete; gosti Tardena  predpochitali priderzhivat'sya
odnogo i  togo  zhe zaranee pridumannogo  metoda. Nu chto zh, podumal Valentin,
tem huzhe dlya nih.
     -  Stavki  sdelany!  -  kriknul  Gal'den, i  ocherednoj  yashchik  vzorvalsya
iznutri, usypav polyanku shchepkami krasnogo dereva.
     Devyat' k semi, predpolozhil Valentin.
     - Devyat' k shesti, - ob座avil Gal'den, - v pol'zu fakira!
     - Sleduyushchaya  stavka,  - skazal Valentin, snova beryas'  za mech,  - sorok
dialov...
     Mezhdu  prochim, podumal on, potochnee pricelivayas'  v seredinu  korotkogo
yashchika, ya uzhe  zarabotal na celyj god bezbednoj zhizni. Otkuda  u nih  stol'ko
deneg? Ili oni uzhe potihon'ku rastaskivayut moj zolotoj kurgan?
     Valentin  opustil  mech, prevrashchaya polumetrovyj yashchik v  dve  vysokie, no
uzkie korobki, v kotorye  pri obychnyh usloviyah ne prolezla by  i otrublennaya
golova.
     Nado budet proverit' zashchitu, reshil Valentin. Esli el'sancy doberutsya do
moego  zolota, eto  budet katastrofa pochishche |l'simskogo  poboishcha. K massovym
ubijstvam  zdes' vse  davnym-davno privykli, a vot giperinflyacii eshche ni razu
ne videli. Takoj golod nachnetsya, chto temnye sily svetlymi pokazhutsya.
     - Stavki sdelany, - soobshchil Gal'den.
     Valentin  raznes na  kusochki eshche odin yashchik. Oglyadev publiku, on zametil
prosnuvshijsya vo mnogih glazah interes: nu horosho, zarabotat' fakir zarabotal
-  no kak zhe on budet vynimat'  zhenshchinu obratno?! Iz  korobochki, v kotoroj i
sobaku-to ne razmestit'?!
     - Sem' k odnomu, - voskliknul Gal'den, - v pol'zu fakira!
     Vot tak-to, blagorodnye gospoda, podumal Valentin. Vot tak-to po odnomu
i  tomu  zhe metodu  stavki delat'.  Interesno,  mnogo li  budet  zhelayushchih  v
sleduyushchem ture?
     - Sleduyushchaya stavka,  - ob座avil  Valentin, potiraya  ruki  pered tem  kak
vzyat'sya za mech, - pyat'desyat dialov...
     Na etot raz on vzyalsya levoj rukoj za pravuyu, ostorozhno pristavil mech  k
seredine  yashchika i medlenno opustil ego do samoj  zemli.  Dve  uzkie  korobki
raz容halis'  po   storonam,  opirayas'  na  takie  zhe   uzkie  podstavki,  ne
zavalivavshiesya nabok tol'ko blagodarya uderzhivayushchej ih magii.
     Eshche  odin razrez, podumal Valentin,  i  kto-nibud' obyazatel'no  kriknet
"zhul'nichestvo!".  Tak  chto sdelaem-ka  my  sleduyushchuyu stavku  srazu  v  sotnyu
dialov; vse ravno dal'she nee delo ne pojdet.
     -  Stavki   sdelany,   -   soobshchil  Gal'den.  Valentin   otmetil,   chto
magistr-ceremonijmejster tozhe s lyubopytstvom  poglyadyvaet na katastroficheski
pohudevshie yashchiki. Eshche by, podumal Valentin; ne  kazhdyj god dohozhu ya do odnoj
shestnadcatoj!
     Valentin   vzmahnul   rukoj,  raskalyvaya  popolam  pravyj  yashchik,  i   s
lyubopystvom  posmotrel  na  Gal'dena.  Priblizhalsya  samyj  interesnyj moment
predstavleniya, moment, kogda v stroyu ostaetsya tol'ko odin igrok.
     - Dva k odnomu, - ob座avil Gal'den, - v pol'zu fakira!
     - Sleduyushchaya stavka, - tut zhe voskliknul Valentin, - sto zolotyh dialov!
     - Dovol'no!  -  razdalsya  sleva  chej-to  gromopodobnyj  golos.  Nu vot,
podumal  Valentin,  tak ya i znal. Sejchas obvinyat vo vseh smertnyh grehah,  a
potom budut  zhalovat'sya, chto predstavlenie tak bystro zakonchilos'. - CHelovek
ne mozhet  pomestit'sya  v takom  malen'kom yashchike! |to charodejstvo, a vovse ne
fokus!
     Valentin  povernulsya  na  golos,  nahmurilsya,  pripominaya imya  i  titul
vyshedshego vpered gruznogo cheloveka s kvadratnym licom i dvojnym podborodkom,
a zatem poklonilsya emu bez malejshego uvazheniya.
     - Nu chto zh, Orben  el' Simgan, -  skazal Valentin, vypryamlyayas'. - Ty ne
pervyj, komu  prishla v golovu eta mysl'! Ty otvazhilsya vyskazat' ee  vsluh, i
potomu imenno tebe budet razresheno  otkryt'  etot yashchik i  vypustit' na  volyu
zapertuyu  tam zhenshchinu. No snachala ya hotel by ubedit'sya, chto  sredi pochtennoj
publiki net bol'she zhelayushchih delat' stavki!
     Valentin  zamolchal,  vyzhdav  minutu  -  pustaya,  no  sovsem  ne  lishnyaya
formal'nost'.
     - Horosho, - skazal on, tak i  ne dozhdavshis' vozrazhenij. - Podojdi syuda,
Orben el' Simgan, i otkroj etot yashchik!
     S  etimi  slovami  Valentin  vypustil  iz  ruki  ognennyj   mech,  nanes
molnienosnyj udar  po uzkoj, shirinoj edva li v ladon'  korobochke i tolknul v
storonu  el' Simgana  odnu iz poluchivshihsya polovinok.  Tot sdelal  neskol'ko
shagov vpered, shiroko raskryl glaza  i zamedlil shag. Korobochka razvernulas' k
nemu  rebrom,  el' Simgan protyanul k nej ruki, i vot tut-to Valentin vpervye
okazalsya v roli zritelya na sobstvennom predstavlenii.
     Dotronuvshis' do korobochki, el' Simgan vdrug sdelalsya smehotvorno uzkim.
Ego   lico  vytyanulos',  prevrativshis'  v  karikaturnyj   profil',  a  ruki,
protyanutye k yashchiku,  stali pohozhi na vyrezannye iz kartona  ruki marionetki.
No vot kryshka yashchika raspahnulas', po vozduhu proshla  korotkaya  ryab'  - i el'
Simgan  snova stal samim soboj. Pered  nim  stoyal  dlinnyj  yashchik iz krasnogo
dereva, tochno takoj zhe, kak tot, v kotoryj polchasa nazad zalezla Diana, -  s
toj lish' raznicej, chto etot yashchik byl sovershenno pust.
     - Nu kak? - sprosil Valentin. - CHarodejstvo, ili vse-taki fokus?
     |l'  Simgan prilozhil pravuyu  ruku  k  grudi  i  slegka naklonil golovu.
Valentin  poklonilsya  v otvet, na  etot raz -  v luchshih ligijskih tradiciyah,
poklonom, kotorym odin blagorodnyj  don vykazyvaet svoe uvazhenie drugomu, ne
menee blagorodnomu donu.
     -  Blagorodnye  gospoda!  -  kriknul  Valentin,  ukazyvaya   na  vtoroj,
po-prezhnemu  nepomerno  uzkij  yashchik.  -  Segodnya  ya  daval pered  vami  svoe
poslednee predstavlenie.  Otnyne fakir Faler  navsegda prinadlezhit proshlomu;
nikto bol'she ne  uvidit, kak on raspilivaet  suk ili prohodit  skvoz' stenu.
Sejchas ya otkroyu etot yashchik, i na etom zakonchitsya tretij velikij fokus Falera.
Nikogda  bol'she  nikomu iz  vas  ne  vypadet  shans ugadat',  v  kakom  yashchike
nahoditsya zhenshchina.
     S etimi slovami Valentin podoshel k yashchiku, sdelavshis' pohozhim na dzhokera
s igral'noj karty, i shchelknul dvumya bronzovymi zamkami. Kryshka yashchika vzletela
vverh, slovno podbroshennaya moshchnoj  pruzhinoj, i Valentin uvidel  pered  soboj
blednoe, iskazhennoe strahom lico Diany.
     - Ty chego? - opeshil Valentin.
     Ot neozhidannosti on dazhe zabyl, chto daet svoe poslednee predstavlenie.
     Vmesto otveta Diana tknula Valentina kulakom v grud'.
     -  Marshrutka! - vzvizgnula  ona, udaryaya  ego  eshche  raz.  -  Ty chto,  ne
chuvstvuesh'?.. |, da ona zh u tebya ne rabotaet!
     Valentin oshchutil, kak zemlya uhodit u nego iz pod nog. V proshlye razy vse
imenno tak i nachinalos', otstranenno podumal on.
     S peregovornyh kolec, kotorye ne rabotali.



     Spokojno,  skazal sebe  Valentin, zametiv, chto mir  vokrug  zamer,  kak
ostanovlennyj  fil'm. Obruch so mnoj, i ya  uspel vklyuchil  skorost'; teper' na
kazhduyu sekundu vneshnego mira ya imeyu poltory minuty lichnogo vremeni. Vprochem,
sudya po sostoyaniyu Diany,  sekund vo vneshnem mire  u nas  ne tak  uzh i mnogo.
Mozhet byt', tol'ko odna, poslednyaya.
     Ploho, spokojno konstatiroval Valentin. Portal budet  aktivirovat'sya ne
men'she minuty, a etu minutu eshche proderzhat'sya nuzhno. CHto zh eto za pakost' nas
atakuet?
     Valentin prilozhil ruku k grudi i slozhil pal'cy v "apel'sin", proshchupyvaya
marshrutku.  Amulet po-prezhnemu raspolagalsya  pod  kozhej, rasplyvshis'  tonkoj
plenkoj  po  levoj  storone grudnoj  kletki,  no  ego magicheskij  zaryad  byl
polnost'yu ischerpan.
     Znakomaya kartina,  grustno podumal Valentin. Opyat' "piran'i", tol'ko na
etot   raz   ochen'   izbiratel'nye.   Okazyvaetsya,  i  temnye   sily   umeyut
sovershenstvovat' zaklinaniya. Hotya u Diany marshrutka  eshche zhiva;  znachit, libo
"piran'i" isklyuchitel'no na menya napadali, libo ne umeyut oni skvoz' kvantovye
rezonansy  dejstvovat'.  Kstati,  poslednee  vpolne  veroyatno -  eto  zh  moe
sobstvennoe  nou-hau, sintez zemnoj  nauki i mestnoj magii; na Poberezh'e eti
rezonansy nikto i za magiyu-to ne derzhit - fokusy oni i est' fokusy.
     Poehali dal'she, skazal sebe Valentin. Esli "piran'i" isklyuchitel'no  dlya
menya  prednaznachalis',  chtoby  magii  poubavit', to ih hozyainu  mozhno tol'ko
posochuvstvovat'. Ognennyj mech vot on, tak i  rvetsya v ruki, Obruch, opyat' zhe,
na golove i ispravno rabotaet. CHto kasaetsya magii - Valentin pozhal plechami -
kak bylo na  donyshke,  tak  i  ostalos';  na  "bublik"  hvatit,  a  tam  eshche
posmotrim, u  kogo  "piran'i" bolee hishchnye. Net, esli by kto takoj tolkovyj,
chto "piranij"  sozdavat' mozhet, reshil by na  menya napast', on by  soobrazil,
chto ne  tak nado  napadat',  sovsem  ne  tak! Vidimo, ya vse-taki  ne glavnaya
mishen' v segodnyashnih strel'bah.
     Valentin hlopnul sebya  po  lbu i stremitel'no  povernulsya licom k Linno
Tardenu. Oh uzh eta maniya velichiya! U nas zhe tut sam Sredinnyj Korol' imeetsya!
Da pritom tol'ko chto v pryamom efire zayavivshij o svoih zahvatnicheskih planah!
     Tarden  spokojno stoyal  v  okruzhenii svoej  svity,  ozhidaya osvobozhdeniya
Diany iz yashchika. No vnimanie Valentina srazu zhe  privlek Rozenblyum,  zamershij
shagah v desyati ot Tardena v sovershenno neestestvennoj poze. Priotkrytyj rot,
zakativshiesya  glaza  i  podlomivshiesya  koleni  pozvolyali  predpolozhit',  chto
Rozenblyum samym banal'nym obrazom valitsya v obmorok.
     Aj  da "piran'i", pokachal  golovoj Valentin. Rozenblyuma  kak malen'kogo
nejtralizovali!  |to chto  zhe poluchaetsya,  my tut bez  magicheskogo  prikrytiya
ostalis'? Podletaj na pomele i pulyaj faerbolami, nikto i slova ne skazhet?!
     Valentin  poiskah glazami Al'gina  Kroche  -  i  snova  pokachal golovoj.
Vampir sidel na  kortochkah v teni nevysokoj ogrady i zakryvalsya kapyushonom ot
dnevnogo sveta. Zashchishchavshee ego do sih por oblako  t'my sginulo v neizvestnom
napravlenii.
     Znachit, vot tak, skazal sebe Valentin. Znachit, artpodgotovka s  pomoshch'yu
"piranij". Znachit, iz vseh zashchitnikov Tardena v  stroyu ostalis' tol'ko my  s
Dianoj. Ladno; chto  tam  rekomendoval  Donovan? Predprinimat' nechelovecheskie
usiliya po vosstanovleniyu svyazi?
     Valentin poter peregovornye kol'ca, s mrachnym udovletvoreniem ubedilsya,
chto  obshchee   kol'co  ne   rabotaet,  a  privatnoe  funkcioniruet  tol'ko  na
talismannoj podpitke, i vyzval Donovana.
     - Nachalos'? - sprosil anglichanin, gromko chavkaya buterbrodom.
     -  Nachalos',  - podtverdil  Valentin. -  Davajte  bystree  portal,  tut
neshutochnaya magicheskaya ataka. Pravda, pohozhe, chto ne na menya, no vse ravno...
     - "Bublik" vklyuchili? - osvedomilsya Donovan, nakonec prozhevav buterbrod.
     Valentin hlopnul sebya  po lbu, slozhil  ruki  v "korobochku" i mgnoveniem
spustya chestno dolozhil:
     - Vklyuchil.
     - Nu, togda poshar'te tam svoim Obruchem, - posovetoval Donovan. - Sekund
dvadcat' my eshche provozimsya, mozhet, kogo i najdete...
     - Najdu - ub'yu, - poobeshchal Valentin.
     - Davno by tak,  - odobril ego reshenie Donovan. - Hvatit mindal'nichat'!
Moj vam  sovet -  dazhe esli  ne najdete,  vse ravno kogo-nibud' ubejte. A to
sovsem oni tam raspustilis', na Poberezh'e-to!
     Valentin  ulybnulsya,  vyklyuchil  svyaz'  i  posledoval  sovetu  Donovana,
aktivirovav  Obruch. Sejchas posmotrim,  kto zdes' piran'yami kidaetsya, podumal
on, pogruzhayas'  v odnorodnoe  seroe prostranstvo,  zapolnennoe tenyami  chuzhih
soznanij. Kogda-to Valentinu prihodilos' poocheredno nastraivat'sya na desyatki
mental'nyh  sledov,  poka  ne nahodilsya nuzhnyj; sejchas,  posle  dvuh mesyacev
intensivnoj raboty v svyazke s  Donovanom, Valentin nauchilsya vosprinimat' vse
dostupnye soznaniya  odnovremenno. Oni svetilis' v serom tumane raznocvetnymi
prozrachnymi sharikami,  i chtoby podklyuchit'sya k lyubomu iz nih, dostatochno bylo
pristal'no posmotret' v ego storonu.
     Valentin okinul vzglyadom predstavshij pered nim mental'nyj pejzazh - i ne
uvidel  v nem  nichego  neobychnogo. Sozanie  maga, napustivshego "piranij"  na
tol'ko  chto  poluchivshego koronu Sredinnogo Korolya,  dolzhno  bylo  sverkat' v
serom tumane podobno solncu; odnako oba dostatochno yarkih shara, okazavshiesya v
pole  zreniya Valentina, prinadlezhali sovsem  drugim lyudyam. YArche vseh,  kak i
sledovalo  ozhidat',  sverkalo  soznanie Linno Tardena, a nepodaleku ot  nego
perelivalsya vsemi cvetami  radugi vnutrennij mir Gerharda Rejlisa.  Valentin
zakrutil  golovoj,  razyskivaya  v   mental'nom   prostranstve  hot'   chto-to
neobychnoe, prikazal  Obruchu izmenit' kriterii  otbora - i tol'ko posle etogo
rassmotrel  vysoko vverhu,  na  samom  predele  vidimosti - kilometra  tri v
real'nom prostranstve, ne men'she, - besformennoe tusklo-krasnoe pyatno.
     Soznanie, ne prinadlezhashchee cheloveku.
     K schast'yu,  Obruch  ne vedal raznicy mezhdu soznaniyami raznyh  sushchestv. S
ego pomoshch'yu Valentin  uspeshno obshchalsya  s  zhivotnymi,  rasteniyami,  myslyashchimi
kamnyami  i dazhe drakonami,  ch'e  vospriyatie mira  moglo  svesti s  uma menee
iskushennogo cheloveka. Ne koleblyas', Valentin pristal'no posmotrel na krasnoe
pyatno i cherez mgnovenie sam stal nevedomym sushchestvom.
     Oslepitel'no yarkoe solnce obzhigalo auru plotnymi goryachimi luchami. Zemlya
vnizu  polyhala  vsemi   ottenkami  krasnogo;  Valentin   razglyadel   kontur
Gventarra, slovno  vycherchennyj  tolstoj oranzhevoj  liniej na  temno-krovavom
pole, useyannom alymi pyatnami. Gventarr postepenno  priblizhalsya, uvelichivayas'
v razmerah;  cherez neskol'ko mgnovenij Valentin uzhe mog razglyadet' otdel'nyh
lyudej  - prizrachnye krasnye  figury, otbrasyvayushchie  edva  zametnye  bagryanye
teni.
     Zdes', podumal Valentin; tochnee skazat' -  ne podumal,  a prosto oshchutil
udovol'stvie  ot  pravil'no  vybrannogo  napravleniya.  Gventarr eshche  sil'nee
uvelichilsya v razmerah. Valentin oshchutil vibraciyu vetra v raspravlennoj aure i
podobral ee poblizhe k  telu. Posredi pravil'nogo pryamougol'nika, otchetlivogo
vidimogo teper' sredi  prochih  postroek, vspyhnula  zheltym svetom  malen'kaya
chelovecheskaya figurka.
     Tuda, ponyal Valentin, ustremlyayas' vniz.
     V sleduyushchee  mgnovenie on uslyshal nepriyatnyj skrezheshchushchij shchelchok i snova
stal  samim soboj. Obruch  srabotal  v rezhime  zashchity, vytashchiv  operatora  iz
chuzhogo soznaniya  - poleznaya funkciya, ne raz spasavshaya Valentina ot ser'eznyh
nepriyatnostej. No sejchas nepriyatnosti eshche tol'ko nachinalis'.
     Valentin rezko povernulsya  i posmotrel v nebo. Vspomniv,  kak vyglyadelo
raspolozhenie lyudej glazami nevedomoj tvari, on povernulsya vlevo,  v  storonu
solnca.  Tvar' napadala  imenno  ottuda, rasschityvaya  ostat'sya nevidimoj  do
poslednego momenta; i, sudya po  raspolozheniyu zheltogo cheloveka sredi krasnyh,
mishen'yu ee byl Linno Tarden.
     Horosho  hot' ne  fakir  Faler,  podumal  Valentin, ubedivshis',  chto  ne
sposoben  razglyadet'  v yasnom  poludennom nebe |l'sana  nichego  interesnogo.
Vprochem, bylo by naivno polagat', chto tvar' dast sebya uvidet'; ee magicheskoe
osnashchenie bylo  pod stat' velikomu magu.  I  vse-taki  eto ne  velikij  mag,
podumal Valentin, s  somneniem  glyadya v nebo.  Bol'she  vsego  eto  pohozhe na
drakona, lishennogo tela. Mozhet byt', eto kto-to  iz rodstvennikov Selingari,
moego unikal'nogo ognennogo drakona?!
     Vse  mozhet  byt',  oborval  Valentin  svoi   rassuzhdeniya.  Sejchas  etot
rodstvennichek naletit na  Tardena, i proshchaj mirnaya el'sanskaya zhizn'. A ya vse
eshche ponyatiya  ne imeyu, chto  eto za  tvar' i kto ee  poslal. Obruch  ne  pomog,
znachit, delo za magiej.
     Valentin rastopyril  pal'cy na obeih rukah, proshchupyvaya okruzhayushchij mir v
poiskah  Sily.  Kak  on i predpolagal,  ee edinstvennyj  istochnik  nahodilsya
vverhu,  metrah  v  trehstah, i  stremitel'no  priblizhalsya. Vse kak  obychno,
podumal Valentin,  budem bit' vraga ego zhe oruzhiem. On privychno  potyanulsya k
chuzhoj  Sile  -  i  otpryanul,  zashipev  ot  boli.  Sila okazalas'  svyazana  s
okruzhavshimi  tvar'  zashchitnymi  zaklinaniyami,  a  te,   v  svoyu  ochered',  ne
postesnyalis' dat' chuzhaku po rukam. I vse-taki Valentin rasplylsya v dovol'noj
ulybke.
     On  uznal stil' magii, voploshchennoj v  etoj hitro zakruchennoj magicheskoj
zashchite.
     Zaklinanie Heora, nalozhennoe na Rozenblyuma,  bylo skonstruirovano tochno
takim  zhe sposobom  - sotni i tysyachi prostejshih zaklyatij, sobrannyh v edinyj
samopodderzhivayushchijsya organizm. Valentin  vspomnil  obzhigayushchij zhar solnca  na
holodnoj aure  tvari  i okonchatel'no uverilsya,  chto  imeet  delo s poslancem
Heora.  Ne  togo Heora, kotoryj  mirno sidel v butylke za  tysyachi kilometrov
otsyuda, a drugogo, severnogo  Heora, hozyaina Zapretnogo  Korolevstva, odnogo
iz glavnyh vragov Linno Tardena.
     Al'gin Kroche  opozdal s  ustraneniem konkurentov; odin iz nazvannyh  im
kandidatov na tot svet pervym nanes svoj udar.
     Nanes,  da  ne  dones,  podumal  Valentin, vypuskaya  iz ruk  "absor"  -
"absolyutnoe  oruzhie", svoe nedavnee izobretenie, predstavlyayushchee soboj oblako
zaklinanij-piranij, pozhiravshih  lyubuyu  magiyu na  svoem  puti. V  otlichie  ot
piranij  Heora,  poedayushchih svobodnuyu magiyu  postepenno,  ispodtishka, piran'i
Valentina  otlichalis'  kuda bol'shej  agressivnost'yu.  Valentin  ne  sluchajno
nazval  svoe  oblako  "absolyutnym oruzhiem" -  na  treh  boevyh  strel'bah  u
Tangasta luchshie magi |bo tak i ne smogli najti protiv  nego nadezhnoj zashchity.
S poyavleniem etogo zaklinaniya pangijskie magi lishalis' glavnogo preimushchestva
v shvatkah s zemlyanami - svoih ogromnyh zapasov Sily.
     Oblako  piranij  stolknulos'  s nevedomoj tvar'yu  na  vysote pyatidesyati
metrov. Valentin uvidel, kak iz  pustoty  voznik belyj ellipsoid, okruzhennyj
auroj iz milliona snezhinok,  vspyhnuvshih na solnce vsemi cvetami radugi. Tak
vot ty kakoj, severnyj drakon, podumal Valentin, nashchupyvaya kol'co s ognennym
mechom. Hotya pravil'nee bylo by nazyvat' tebya snezhnym drakonom.
     Snezhnyj drakon, nichut' ne smutyas' polnym ischeznoveniem vseh  nalozhennyh
na nego  zaklinanij, prodolzhil svoj  polet i  mgnoveniem spustya plyuhnulsya na
travu pryamo pered  oshelomlennym  Linno  Tardenom. Valentin  vspomnil,  chto s
momenta,  kogda on zavershil predstavlenie  i  otkryl yashchik  s Dianoj,  proshlo
vsego neskol'ko sekund. Slishkom malo  vremeni, chtoby kto-to iz zritelej smog
pereklyuchit' vnimanie na poyavivshegosya posredi dvorika snezhnogo monstra.
     A  vot  dlya  monstra  vremeni  okazalos'  predostatochno.  On  raspahnul
besformennuyu  past', iz kotoroj  vyletelo oblachko ineya, i s chmokayushchim zvukom
vsosal v sebya nichego tak i ne zapodozrivshego Linno Tardena.
     Valentin ponyal, chto  snezhnyj  drakon dvigaetsya slishkom  bystro dazhe dlya
ego  uskorennogo Obruchem  vospriyatiya.  Dotyanut'sya do nego  ognennym mechom ne
bylo nikakih shansov - edva zahlopnuv past', drakon snova podnyalsya v vozduh s
yavnym namereniem skryt'sya v storonu  solnca. Vot tebe i "absolyutnoe oruzhie",
podumal Valentin, podnimaya  levuyu ruku; horosh  by ya  byl, yavivshis' syuda  bez
polnogo nabora talismanov!
     Perchatka  -   prosten'kij,  no  pri  vsej  svoej  prostote   neobychajno
effektivnyj talisman, - bez truda shvatila snezhnogo  drakona v svoi stal'nye
ob座atiya.  Podvesiv ego  pryamo  nad  famil'nym  mavzoleem Tardenov,  Valentin
prikazal  Perchatke "tak derzhat'!", a  sam snova aktiviroval  Obruch.  Pobediv
telo drakona, Valentin reshil vzyat' revansh i v shvatke s ego soznaniem.
     Nauchennyj    predydushchej   neudachej,   Valentin   ne   stal    polnost'yu
otozhdestvlyat'sya  s drakonom. Obruch pozvolyal ogranichivat'sya otdel'nymi vidami
chuvstv  i  dazhe  prosto  chitat'  mysli  -  v  teh  sluchayah,  konechno,  kogda
nablyudaemyj progovarival ih pro sebya na ponyatnom  Valentinu  yazyke. Vspomniv
kak  sleduet  svoi  predydushchie popytki kontaktirovat' s  drakonami, Valentin
reshil ogranichit'sya vizual'nym kanalom.
     Vzglyad  snezhnogo  drakona metalsya  iz  storony  v  storonu,  razyskivaya
vinovnika svoego vnezapnogo plena. Vremya ot vremeni izobrazhenie v ego glazah
rasplyvalos'  i  teryalo  kontrastnost'  -  takim   prostym  sposobom  drakon
vspominal  o  soderzhimom  svoego  ledyanogo  bryuha.  Valentin ne ponadobilos'
osobyh usilij, chtoby dogadat'sya: drakon sobiraetsya  ispol'zovat'  Tardena  v
kachestve svoego glavnogo kozyrya na neizbezhnyh peregovorah. Edinstvennoe, chto
hot' kak-to bespokoilo snezhnuyu tvar' - tak  eto polnoe neponimanie, s kem zhe
eti peregovory vesti.
     Pozhaluj, podumal Valentin, mozhno dobavit' eshche odin kanal. Slova poka ne
nuzhny,  a  vot auru  stoit poshchupat'.  Vdrug  udastsya osvobodit'  Tardena bez
primeneniya ognennogo mecha?
     No snova  pochuvstvovat'  holodnuyu  auru  Valentinu  tak i  ne dovelos'.
Vzglyad drakona opisal stremitel'nyj  krug, metnulsya obratno, zaderzhavshis' na
mgnovenie na Valentine - i v tu zhe sekundu Valentin uvidel sebya v okajmlenii
yarkogo zheltogo sveta. Drakon nakonec uzrel svoego vraga.
     - Kto  ty? - skoree pochuvstvoval, chem  uslyshal Valentin  ego  vopros. -
CHego ty hochesh'?
     -  Pogovorit',  -  otvetil  Valentin, soobraziv,  chto vse-taki  vklyuchil
rechevoj kanal. Slova oboih sobesednikov rozhdalis' v soznanii drakona, no pri
etom drakon  ne huzhe Valentina ponimal,  chto razgovarivaet vovse  ne  sam  s
soboj.
     - YA mogu ubit' tvoego korolya, - konstatiroval drakon.
     - Nikakoj on  ne  moj  korol',  - otvetil na eto  Valentin. - YA - fakir
Faler, i ty isportil moe poslednee predstavlenie!
     ZHeltyj svet,  ocherchivavshij Valentina v vospriyatii drakona, smenilsya  na
yarko-belyj.
     - Net,  - vozrazil  drakon.  -  YA  zhdal, kogda ty  zakonchish'. YA  uvazhayu
Velikogo Falera!
     Nado zhe, podumal Valentin. Kakaya populyarnost'!
     - Zachem tebe Linno Tarden? - sprosil on napryamuyu.
     - Mne on ne nuzhen, - otvetil drakon. - Ego hochet videt' Hozyain.
     -  Heor ili  Farsud?  -  utochnil Valentin.  Po legkomu  dvizheniyu  glaz,
voznikshemu  na  slove "Heor", on  uznal  otvet  ran'she,  chem  drakon reshilsya
proiznesti ego vsluh.
     - Savantheon,  -  proiznes drakon  imya,  prozvuchavshee muzykoj.  - Sredi
lyudej on - Heor, sredi  el'fov - Sathenas.  YA dumayu,  on budet rad vstreche s
toboj. Inache  ya  ub'yu Linno Tardena, -  zakonchil drakon s  tipichno drakon'ej
logikoj.
     Valentin  ostorozhno  podklyuchilsya   k  telu  drakona.  Eshche  nedavno  ono
oshchushchalos' kak raskinutaya vo  vse  storony plotnaya holodnaya aura;  teper' zhe,
stisnutaya  so  vseh  storon   moguchej   hvatkoj  Perchatki,   drakon'ya  plot'
prevratilos'  v  tugo szhatuyu pruzhinu,  obvivshuyusya  vokrug  svoego  plennika.
Valentin  ostorozhno  dvinul  svoej  sobstvennoj  rukoj,  prikazyvaya Perchatke
sdelat' drakonu  nekotoroe poslablenie, i odnovremenno shevel'nul svernutoj v
neskol'ko  sloev   auroj.  Pruzhina  chut'-chut'  razzhalas',  drakon  nikak  ne
proreagiroval.  Libo  srabotalo,  reshil Valentin,  libo u  Tardena ser'eznye
nepriyatnosti.
     -  Pochemu  ty  nazval pervym drakon'e  imya?  - sprosil Valentin,  zhelaya
potyanut' vremya. Upravlenie drakonom davalos' emu kuda  luchshe, chem ran'she,  i
Valentin nadeyalsya, chto cherez desyatok-drugoj  fraz sumeet osvobodit'  Tardena
bez primeneniya Sily.
     - Potomu chto Savantheon, - skazal drakon, - odin iz nas.
     Heor - drakon?!
     Valentin tak opeshil, chto chut' bylo ne poteryal oshchushchenie drakon'ego tela.
Sekundnyj  naplyv  tepla, ostraya  panika  -  i Valentin snova  stal  ledyanoj
pruzhinoj.
     - On tebe sam  ob etom skazal? - vyrvalsya  u nego sovershenno neumestnyj
vopros.
     Zadavat'   podobnye   voprosy   drakonam,  ch'e  chuvstvo   yumora  daleko
prevoshodilo chelovecheskoe, no pri etom kak pravilo vyrazhalos' v dejstviyah, a
ne v slovah,  bylo  smertel'no opasno. Nachav  "smeyat'sya" - Valentin tak i ne
smog podobrat' adekvatnogo  nazvaniya tomu neopisuemomu  sostoyaniyu, v kotoroe
prihodili drakony  pod dejstviem  udachnoj shutki, - drakon nachinal vesti sebya
slovno p'yanyj slon; shutki radi  on mog spikirovat' mordoj  v zemlyu, naplevav
na  vseh  svoih  sedokov,  ili  razvernut' v  storonu  sobesednika  hvost  s
reaktivnoj struej, migom prevrashchayushchej cheloveka  v fakel. Poslednee  dejstvie
schitalos'  sredi drakonov  poshloj, banal'noj,  no tem  ne  menee  neveroyatno
smeshnoj  shutkoj.  Neudivitel'no,   chto  professiya   pogonshchika   drakonov  ne
pol'zovalas' na Poberezh'e osoboj populyarnost'yu,  ostavayas' udelom neskol'kih
klanov gornogo naroda mashvajrov.
     - YA videl ego, - otvetil drakon, vosprinyavshij slova Valentina vser'ez i
dazhe kak budto obidevshis'. - My letali bok o bok, Faler. On - odin iz nas!
     Eshche odin talant moego Uchitelya, o kotorom  ya i  ne  podozreval,  podumal
Valentin. Aj da Heor! Zamorochit' golovu, i komu - snezhnomu  drakonu! Vot chto
znachit mag s trehsotletnim stazhem.
     Valentin   vspomnil   ognennogo   drakona,   Selingari,  do   sih   por
podchinyayushchegosya kazhdomu  slovu  togo,  kogo  on  schital preemnikom  Heora,  i
konstatiroval, chto  Heor  razbiraetsya v  drakonah  edva  li ne luchshe,  chem v
lyudyah. Pozhaluj, razubedit' snezhnogo drakona v ego zabluzhdeniyah ne poluchitsya.
Nu chto zh, na to i Obruch.
     Valentin  povtoril  svoj tryuk  s  Perchatkoj i snezhnoj  pruzhinoj. Drakon
razdulsya  na celyj  metr,  prakticheski vernuv  sebe  pervonachal'nye razmery.
Valentin na mig skoncentriroval vse vnimanie na zrenii; imenno  ono otrazhalo
podlinnye mysli  drakona, v  to  vremya kak slova byli lish'  ih nesovershennym
perevodom  na  chelovecheskij  yazyk.  Oblast'  zreniya  na  mig  izmenila cvet,
pogasla,  ustupiv  mesto ob容mnomu  izobrazheniyu  visyashchego  v vozduhe  oblaka
lazurnogo  cveta,  i  snova  vspyhnula  krasnym.  V  centre  ee  po-prezhnemu
nahodilsya  obvedennyj  yarkim  belym konturom chelovek. Fakir Faler,  kotorogo
drakon namerevalsya prisovokupit' k korolyu Tardenu. Ne siloj, net - fakir byl
sil'nee.  Obmanom.  Drakon  veril,  chto  vseh,  kto  myslit  slovami,  legko
obmanut'.
     Ogo,  ocenil svoi  nablyudeniya Valentin. Posmotrish' na mir  ego glazami,
sam drakonom stanesh'!
     Nu chto zh, gospodin drakon, podumal  Valentin. Valyajte, obmanyvajte; a ya
uzh kak-nibud' po-starinke. Gruboj siloj.
     - Otpusti  Tardena,  i ya sohranyu tebe  zhizn', - skazal  Valentin, zhelaya
proverit', naskol'ko lovok drakon v iskusstve obmana.
     - Mne ne nuzhna zhizn', - bez zapinki otvetil drakon, - mne nuzhen Tarden.
I eshche mne nuzhen ty,  Faler. Otprav'sya so  mnoj, i  Hozyain ostavit  Tardena v
zhivyh!
     Ne slishkom  lovok,  ocenil  Valentin, no i ne polnyj idiot. Mesyaca  dva
nazad ya by emu poveril.
     - Vypusti ego sejchas, - predlozhil Valentin, - togda ya polechu s toboj.
     - Ty  slishkom silen, - mgnovenno vozrazil drakon. - Mne nuzhen zalozhnik,
chtoby govorit' s toboj na ravnyh.
     -  Ty  ne  verish'  slovu  Falera?  -  Valentin  staratel'no   izobrazil
ugrozhayushchie  intonacii  Heora.  Belyj kontur  vokrug Falera drognul i  slegka
potusknel.
     - Slova lyudej - dlya lyudej, - otvetil  drakon. - CHto tebe stoit obmanut'
drakona?
     Vot  tak,  otmetil  Valentin. Teper' na vse  moi  predlozheniya  on budet
kanyuchit', chto ya ego obmanu. Mezhdu tem kak na samom dele vse sovsem naoborot.
     Molodec, drakon! Horosho obmanyvaesh'!
     - Nu  chto  zh,  - pozhal  plechami  Valentin. - Togda  poleteli  vmeste. YA
soglasen.
     S etimi slovami on v tretij raz  proizvel  svoi manipulyacii s Obruchem i
Perchatkoj. Drakonu pokazalos', chto  sleduet peremenit'  formu tela, Perchatka
poslushno  razdvinula nevidimye granicy, i  snezhnoe  oblako  vytyanulos' vdol'
prodol'noj osi, stav pohozhim na gromadnogo del'fina.
     Vse, reshil Valentin. Na chetvertyj raz - v boj!
     - Snimi svoi talismany, - prikazal drakon, prinyav soglasie Valentina za
slabost', - uberi magicheskij kokon. Potom - otdaj mne zhenshchinu, i lish'  potom
vhodi sam!
     Valentin  vzdrognul ot vozmushcheniya i nanes udar ran'she, chem osoznal, chto
on delaet. V spore dvuh obmanshchikov pobedil bolee hladnokrovnyj.
     Szhataya pruzhina raspryamilas', raskinuv  auru na desyatki  metrov  vokrug.
Tugie sloi magoploti, derzhavshie Linno Tardena, oslabli, i Perchatka bez truda
nashla  mezhdu  nimi  dve  uzkie  shcheli.  S udivivshim samogo Valentina  treskom
magoplot'  lopnula, nebo sodrognulos' ot  gulkogo voplya, pohozhego  na raskat
groma. CHto-to temnoe  proneslos' nad oshelomlennymi zritelyami, sekundu  nazad
nablyudavshimi za  dejstviyami fakira i vdrug uvidevshimi nad soboj vzbesivsheesya
beloe oblako. Diana okruglila glaza,  no  ne uspela  dazhe  ispugat'sya; Linno
Tarden  svalilsya na nee iz vozduha, i v  sleduyushchee mgnovenie  tyazhelaya kryshka
magicheskogo  yashchika  zahlopnulas',  lishaya  oboih  vsyakoj   vozmozhnosti  stat'
zhertvami snezhnogo drakona.
     Valentin  podnyal   Perchatku  i  szhal  pal'cy,  vozvrashchaya   drakonu  ego
pervonachal'nyj  ob容m.  Neskol'ko kapel'  mertvoj magoploti  upali  na travu
nevdaleke  ot mavzoleya i vspyhnuli nehoroshim belesym plamenem. Gromopodobnyj
rev  stih,  i  na  kakoe-to  mgnovenie  Valentin  oshchutil  legkuyu  skuku. Vse
poluchilos' tak prosto, chto...
     CHto samoe vremya vspomnit' pozhelanie Zanga, zakonchil Valentin.  Vse  eto
ne vzapravdu, vse  eto - scenarij Ne-Billa, a razve on mozhet pridumat'  hot'
chto-nibud' zanimatel'noe?!
     Valentin dovol'no uhmyl'nulsya i tol'ko tut oshchutil, chto v ego levoj ruke
chto-to est'.
     Vzdrognuv  ot ispuga, on ustavilsya  na svoyu  absolyutno  pustuyu  ladon'.
Ladon'?!
     Eshche nedavno eto byl plotno szhatyj kulak!
     Valentin poproboval snova szhat' pal'cy i oshchutil soprotivlenie, kak esli
by derzhal  v ruke komok  zhestkoj reziny.  Perchatka rabotala na predele  -  i
vse-taki snezhnyj drakon vykarabkivalsya iz ee ob座atij!
     Valentin podnyal glaza vverh. Drakon uzhe vosstanovil svoj pervonachal'nyj
ob容m i prinyal pri  etom formu veretena, nacelennogo  svoim ostriem pryamo na
Valentina.
     Kakuyu-to beskonechno maluyu dolyu sekundy Valentin smotrel v lico snezhnomu
drakonu. I hotya Valentin  ne mog predstavit' sebe nichego, chto moglo  by  emu
povredit',  v  eto  mgnovenie  pered  nim  proneslas'  chereda  vospominanij.
Klokochushchaya  vodnaya stena nad Amperom;  chernoe  solnce  v nebe |l'sana; Zang,
pokachivayushchij  pered soboj runnyj mech. Pochemu mech,  udivilsya Valentin,  i tut
snezhnyj drakon nanes svoj udar.
     -  Bud' ty  proklyat,  Linno Tarden! - progremel nad  polyanoj ego polnyj
zloby  i dikogo otchayaniya vizg.  - YA  ne mogu ubit' tebya, kogda tebya zashchishchaet
Faler! No ya mogu prevratit' svoyu zhizn' v tvoyu smert'!
     Valentin ponyal, chto dolzhen nemedlenno  ischeznut' s Poberezh'ya. Ischeznut'
vmeste so svoej reputaciej nepobedimogo Falera, so svoim  magicheskim yashchikom,
s lezhashchim vnutri nego  Linno Tardenom. Potomu chto drakon pryamo na ego glazah
prinyalsya tayat'  v vozduhe,  prevrashchaya svoyu magoplot' v  chistuyu Silu,  i Sily
etoj bylo tak mnogo, chto svet ee zatmil solnce.
     YA  dolzhen vypustit' eshche odin absor, podumal Valentin, no ne sdelal dazhe
popytki slozhit' ruki v sootvetstvuyushchij znak. On  kak zavorozhennyj  sledil za
drakonom, sovershavshim drevnij, schitavshijsya navechno utrachennym ritual.
     Drakon otdaval sebya Sile, trebuya ot nee vzamen  ispolnit' ego poslednyuyu
volyu.
     Interesno, pochemu ya nichego ne delayu, sprosil sebya Valentin. Neuzheli moya
maniya velichiya zashla nastol'ko daleko, chto ya ne schitayu predsmertnoe proklyatie
chem-to ser'eznym? Ili mne prosto interesno, kak on vse eto prodelyvaet?
     Valentin   opustil   glaza   i  uvidel,  chto  pal'cy   ego  melko-melko
podragivayut,   fiksiruya  osnovnye  momenty  razvorachivayushchegosya   v   nebesah
magicheskogo  dejstva.  Vot tak, nervno usmehnulsya Valentin; kogda  na glazah
Falera ubivali ego korolya, on vse ravno prodolzhal delat' zametki.
     Valentin  vypryamilsya,  podnyal  golovu  i  s  lyubopytstvom  posmotrel na
raspoyasavshegosya drakona.
     Emu prishlos' tut zhe zazhmurit'sya, potomu chto  drakon siyal, kak gromadnaya
elektricheskaya duga. S nevynosimym gudeniem  svet sdelalsya eshche yarche, osleplyaya
dazhe skvoz' plotno szhatye veki, a potom pomerk, i Valentin pochuvstvoval, kak
chto-to myagko tolknulo ego v grud'. Tol'ko sejchas on nakonec ponyal, chto stoit
kak  raz mezhdu drakonom i ego  cel'yu -  magicheskim yashchikom,  skryvavshim Linno
Tardena. A znachit, izryadnaya chast' proklyatiya perepala i samomu Valentinu.
     On pospeshno otkryl glaza, nadeyas',  chto na  predsmertnyj prizyv drakona
otvetila imenno Sila.
     Vozmozhno, drugoj  chelovek  na moem meste uvidel by nechto  inoe, podumal
Valentin, otvodya  vzglyad. Vozmozhno,  eto vsego lish'  zabytyj obraz  iz moego
bezdonnogo podsoznaniya.  No teper' ya znayu,  kakoj mne  yavilas'  Sila,  chtoby
napomnit' o smerti.
     Pered tem, kak rastayat' v vozduhe,  mercayushchij  par magoploti  obrazoval
gromadnuyu chelovecheskuyu  figuru. Kogda Valentin brosil na  nee pervyj vzglyad,
cherty  lica i  oblik  cheloveka ostavalis' tumanny; no  v sleduyushchee mgnovenie
nevidimyj   operator   navel   fokus,  vklyuchil   cvet,  i   Valentin  uvidel
personifikaciyu  Sily  tak zhe yasno,  kak  prosvechivayushchij skvoz' nee mavzolej.
CHelovek byl  odet  v oranzhevuyu nakidku bez vorota,  imel na nosu bol'shie,  v
plastikovoj oprave ochki, i, nesmotrya na yavno zapadnoe, vytyanutoe lico, sidel
v poze lotosa,  polozhiv ruki na koleni ladonyami vverh. V sleduyushchee mgnovenie
chelovek posmotrel Valentinu v glaza,  zadumchivo vytyanul guby, skloniv golovu
nabok, i vdrug priotkryl  rot, vskinuv pravuyu  ruku  s  vytyanutym v  storonu
Valentina ukazatel'nym pal'cem. A chto, eto ideya, proiznes pro sebya Valentin,
myslenno prinyav  tu  zhe pozu,  chto  i  sidevshij naprotiv nego  predstavitel'
vysshih sil Pangi.
     Vidimo,  on  pravil'no ugadal osnovnuyu  mysl'  Sily, poskol'ku srazu zhe
posle etogo figura cheloveka raspalas' na otdel'nye prozrachnye oblachka.
     Mda-s,  podumal  Valentin.  Vot  tebe i Ne-Bill; vot tebe  i  ne  mozhet
pridumat' nichego zanimatel'nogo.
     SHkval odobritel'nyh voplej obrushilsya na nego, kak ushat holodnoj vody.
     Valentin migom vspomnil,  chto  Linno Tarden do sih  por  lezhit v yashchike,
prichem  ne  prosto  tak,  a  na  Diane,  i  stremitel'no povernulsya  na  sto
vosem'desyat  gradusov.  Zapory  shchelknuli,  kryshka  otskochila  v  storonu,  i
Valentin vstretilsya glazami s Dianoj, kotoraya, vopreki  ozhidaniyam, okazalas'
sverhu.
     - Nu,  ty  daesh'! - proshipela  ona tonom, ne sulivshim Valentinu  nichego
horoshego. - Tvoe schast'e, chto ya reportazh prekratila!
     - Potom,  potom,  - prosheptal  Valentin,  otchayanno  strelyaya glazami  po
storonam. - Daj predstavlenie zakonchit'!
     On  podal Diane ruku, i ta, sverknuv na solnce svoimi dlinnymi holenymi
nogami, graciozno soskochila na zemlyu. Linno Tarden vysunul iz yashchika golovu i
bezumnymi glazami ustavilsya na Valentina.
     -  CHto  eto  bylo?  - vydavil on,  oshupyvaya sebya v poiskah perelomannyh
kostej.
     Valentin razdrazhenno mahnul rukoj.
     - Snezhnyj  drakon,  - ob座asnil on skorogovorkoj, - hotel uvezti k Heoru
ili  ubit'.  Daj mne vsego  minutu,  -  vzmolilsya  Valentin, uvidev, chto  vo
vzglyade  Tardena  zazhglos'  lyubopytstvo, -  poslednee predstavlenie, publika
zhdet!
     Tarden kivnul i prilozhil palec k gubam. Valentin perevel duh.
     -  Blagorodnye gospoda!  - kriknul on, podnimaya ruki  i klanyayas' na tri
storony. - Blagodaryu vas za vashe  blagosklonnoe vnimanie i sdelannye stavki.
Predstavlenie  okoncheno,  i  mne  ostaetsya  lish'  vyskazat'  svoyu  poslednyuyu
pros'bu. Nikogda bol'she ne nazyvajte menya fakirom!
     S etimi slovami, vyzvavshimi neozhidannyj  gul odobreniya, Valentin sorval
s golovy durackij kolpak i s voodushevleniem brosil ego na zemlyu.
     Linno Tarden,  uspevshij  vybrat'sya  iz yashchika, polozhil Valentinu ruku na
plecho.
     -  Da! - ryavknul on, i  gul golosov mgnovenno stih. - Nikogda bol'she ne
nazyvajte Falera fakirom! Potomu  chto  otnyne on - Faler ken |l'sim, velikij
knyaz' |l'sima i Zolotogo  Kurgana! Prekloni koleno, Faler, i udar moego mecha
podtverdit skazannye mnoyu slova!
     Valentin poslushno opustilsya na odno koleno, v tochnosti povtoriv pozu, v
kotoroj sam Tarden  polchasa nazad bodalsya s altarnym kamnem. Tarden vyhvatil
mech, shiroko zamahnulsya, so svistom prones ego nad golovoj Valentina i plashmya
udaril ego po levomu plechu.
     -  Prav'  |l'simom  mudro i  spravedlivo! -  naputstvoval Tarden svoego
novoyavlennogo velikogo  knyazya. - I  postarajsya  porezhe spasat' mne  zhizn', -
dobavil on uzhe tiho, - inache rano ili pozdno  ya sochtu, chto ty vozvratil ves'
svoj dolg!
     - Eshche raza dva, ne bol'she, - probormotal Valentin, podnimayas' na nogi.
     -  Predstavlenie  okoncheno!  -  zavopil  Gal'den, i vsled za nim  snova
zagremeli truby. - Davajte pirovat'!
     Valentin  posmotrel  na  Dianu,  vse  eshche  boyazlivo  oglyadyvayushchuyusya  po
storonam.
     -  Ostanesh'sya?  -  sprosil on, znaya, chto  vopros luchshe  zadat' imenno v
takoj forme.
     Diana podzhala guby:
     - Net, Val'ka. Mne zdes' kak-to ne po sebe...
     -   Kak  hochesh',  -   pozhal  plechami  Valentin,  staratel'no  izobrazhaya
ogorchenie. - YA postarayus' pobystree.
     - Marshrutku vklyuchi, - posovetovala Diana. - Nu, poka!
     - Poka! - pomahal Valentin rukoj, otstupaya na shag. Portal, vyzvannyj im
celuyu vechnost' nazad, nakonec  navelsya na cel'  i  mgnovenno  perenes  Dianu
domoj. Vsled za etim Valentin oshchutil vibraciyu v peregovornom kol'ce.
     - Slushayu, - skazal on, udivlyayas' vnezapno nastupivshej ustalosti.
     - U  vas  chto  tam,  opyat'  Armageddon?  -  yazvitel'no  pointeresovalsya
Donovan. - Ni na minutu nel'zya bez prismotra ostavit'!
     - Mezhdu  prochim, eto ideya, - soglasilsya Valentin. - Tut takoe nachalos',
chto prismotr budet ves'ma kstati.
     - Ideya, - soglasilsya Donovan,  -  tol'ko ne  vasha. Sobstvenno, ya  vas i
vyzval, chtoby  soobshchit':  otnyne  budete  nahodit'sya pod  prismotrom.  Princ
podumal, podumal i reshil.
     - A, tak ya uzhe  pod  prismotrom?! - ozhivilsya Valentin. - Vot i otlichno!
Slushajte, Donovan, ne v sluzhbu,  a  v druzhbu! Vydernite  menya  otsyuda  rovno
cherez  chas!  Kak  by  ya  ni  soprotivlyalsya!  A  inache,  neroven  chas,  opyat'
priklyucheniya nachnutsya!
     - Dogovorilis', - otvetil Donovan. - Vremya poshlo.
     -  Do  skorogo, -  poproshchalsya  Valentin  i  obnaruzhil, chto  Donovan uzhe
otklyuchilsya.
     Stranno, podumal Valentin. Obychno anglichanin byl bolee lyubopyten.
     Linno Tarden vzyal Valentina za lokot'.
     -  Teper' rasskazyvaj, - skazal on tonom, ne terpyashchim vozrazhenij. Tonom
nastoyashchego Sredinnogo Korolya. -  Kak zdes' okazalsya snezhnyj drakon? Kto  ego
poslal? Otkuda on mog znat' pro koronaciyu?
     Valentin ponyal, chto poslednij iz treh voprosov  - edinstvennyj, kotoryj
po-nastoyashchemu interesuet Tardena. K neschast'yu,  imenno na nego u Valentina i
ne bylo otveta.
     -  Drakon  prosto priletel,  -  pozhal plechami  Valentin.  -  Zaklinaniya
sdelali  ego nevidimym, drugie zaklinaniya lishili nas  magii. YA  pochuvstvoval
neladnoe, tol'ko  otkryv yashchik; esli by  drakon napal ran'she, ty byl by uzhe v
plenu u Heora.
     - Heor, - povtoril Tarden, szhimaya kulaki. - YA ne dumal,  chto on napadet
tak bystro!  - Valentin eshche raz pozhal  plechami. Znaya Heora, sledovalo skoree
nedoumevat',  otchego  tot ne  prislal drakona eshche  mesyac nazad. Dolzhno byt',
hotel pohitit' Tardena uzhe v kachestve Sredinnogo Korolya. - Tak pochemu drakon
ne napal ran'she?
     - Po ego slovam, on daval mne zakonchit' predstavlenie, - chestno otvetil
Valentin. - No verit' drakonu...
     - Po ego slovam?! - voskliknul Tarden. - Ty govoril s nim?
     - Neskol'ko  fraz.  -  Porazmysliv  nemnogo,  Valentin  reshil  opustit'
podrobnosti razgovora. - YA hotel uznat', kto ego poslal.
     - Verit' drakonu? - povtoril Tarden slova Valentina.
     Verit' cheloveku, podumal pro sebya Valentin.
     - Snezhnye drakony, -  ob座asnil on, - vstrechayutsya tol'ko v  okrestnostyah
Tantora,  vulkana, nahodyashchegosya vo vladeniyah Heora. K tomu zhe drakon peredal
mne priglashenie ot  svoego hozyaina;  Heor  znaet Falera, al'-Farsud  -  net.
Nakonec, zaklinaniya,  kotorye  zashchishchali  drakona;  oni prinadlezhali Heoru, ya
uznal ego stil'.
     - Horosho, - soglasilsya Tarden.  - Togda poslednij vopros:  pochemu  Heor
prislal drakona  imenno  sejchas? Otkuda  on  znal, chto koronaciya sostoitsya v
Gventarre, rovno v polden'?
     Konechno, predatel'stvo - samoe prostoe ob座asnenie, podumal Valentin. No
est'  i drugoj,  bolee primitivnyj  sposob. Poruchit' drakonu privezti imenno
korolya.
     - Heor mog prislat' drakona eshche mesyac nazad, - predpolozhil  Valentin. -
YA uzhe govoril, chto drakon byl absolyutno nevidim. On mog  den' za dnem viset'
nad toboj v nebe, ozhidaya, kogda ty stanesh' korolem. I lish' potom brosit'sya v
ataku.
     - Mne ne nravyatsya tvoi slova,  - skazal na eto Tarden. - Esli sredi nas
est' predatel', ty kosvenno zashchishchaesh' ego!
     - Tebe ne nravitsya sovsem drugoe, - tverdo vozrazil Valentin. - Tebe ne
nravitsya,  chto ty  uyazvim.  CHto drakon mog  v  lyubuyu minutu shvatit' tebya, i
nikto iz tvoej svity ne smog by emu pomeshat'. Sila na storone Heora, i on ne
slishkom nuzhdaetsya v predatelyah.
     - Kogda ty so mnoj,  sila vovse ne na ego storone, - vozrazil Tarden. -
Bud' ty moim pridvornym magom, dazhe Heor ne osmelilsya by napast' na menya!
     Valentin nahmurilsya i otstupil na shag:
     - Sprosi u Rozenblyuma, chto znachit byt' tvoim pridvornym magom. Na tvoem
meste ya trizhdy podumal by, prezhde chem predlagat' mne takoe!
     Tarden ponyal, chto zashel slishkom daleko.
     - Prosti, Faler, - skazal  on primiritel'no. - YA ne hotel tebya obidet'.
YA prosto ne gotov nachinat' vojnu pryamo sejchas.
     CHerez chas posle  koronacii, myslenno dobavil Valentin. Tozhe svoego roda
rekord. Da i kak voevat' s Zapretnym korolevstvom, otdelennym ot |l'sana  po
men'shej mere dvumya  mogushchestvennymi  territoriyami, v tom chisle moej "rodnoj"
Ligiej? Kak voevat' s korolevstvom, vo glave kotorogo  stoit velichajshij  mag
Poberezh'ya, radi kotorogo dazhe drakony gotovy pozhertvovat' zhizn'yu?
     Tarden obrechen,  podumal Valentin; spasti ego mozhet tol'ko chudo. Nechego
skazat', udachnoe ya vybral vremya,  chtoby  smenit' professiyu. No sdelannogo ne
vorotish'; nazvalsya el'simskim knyazem - spasaj korolevstvo.
     - Tebe i  ne nuzhno nachinat' vojnu, - skazal Valentin, opustiv golovu. -
Kroche uzhe govoril so mnoj, i ya sdelal svoj vybor.
     - Heor? - sprosil Tarden, migom dogadavshis', o chem idet rech'.
     - On samyj, - so vzdohom kivnul Valentin.
     On hotel  ob座asnit',  pochemu,  no ponyal, chto  eto  tozhe  budet oshibkoj.
Nastoyashchie prichiny mogli by obidet' Tardena, poskol'ku ne imeli nichego obshchego
s  mest'yu za pokushenie na Sredinnogo Korolya. Tardena  vryad li zainteresovala
by bor'ba  za prava drakonov  ili vozmezdie za prenebrezhitel'noe otnoshenie k
Velikomu Faleru. A uznaj Tarden ob igre v shest'desyat zamkov, on skoree vsego
uvleksya  by  pohozhej  ideej i so  vremenem  prevratil  by  |l'san  v podobie
Zapretnogo  korolevstva.  Net  uzh,  Linno  Tarden, podumal Valentin.  Druzhba
druzhboj, no ty ne iz teh korolej, kotorym stoit govorit' pravdu v lico.
     - YA rad, chto  ty na moej  storone, -  skazal Tarden.  - Zajmis' Heorom;
predatelya ya vyberu sam!  - Tarden ulybnulsya i dobavil  vpolgolosa: - Esli ty
kogda-nibud'  sam  stanesh'  korolem, pomni: ni odno  vrazhdebnoe  dejstvie ne
dolzhno  ostavat'sya  beznakazannym.  Pust'  postradaet nevinovnyj;  ostal'nye
krepche zapomnyat, chto vozmezdie neizbezhno!
     Vot-vot, podumal Valentin, pripomniv shutlivyj sovet Donovana. Vse ravno
kogo-nibud'  ubejte,  a to chto-to  oni  tam  sovsem raspustilis'. Bej svoih,
chtoby chuzhie boyalis'. Vechnoe i nerushimoe pravilo korolevskoj vlasti.
     Valentin vspomnil, chto on uzhe desyat' minut kak velikij knyaz', i  sovsem
pogrustnel. |l'sim,  mezhdu prochim,  eto  ne  tol'ko Zolotoj  Kurgan, a eshche i
krupnejshaya provinciya |l'sana.  Kak  ya ej upravlyat'-to  budu?  Neuzheli imenno
tak,  istreblyaya nevinovnyh? |h, ne bylo Faleru  zaboty,  stal Faler  velikim
knyazem...
     -  Kak?  -  uslyshal  Valentin  hriplyj  golos  Rozenblyuma.  -  Kak  eto
sluchilos'?
     Valentin posmotrel nalevo i  uvidel svoego  davnego znakomogo. Lishennyj
Sily, Rozenblyum vyglyadel kak  ozhivshij skelet; plashch boltalsya na  nem, kak  na
veshalke,  pod prostornym  kapyushonom ne bylo  vidno lica. CHtoby uderzhat'sya na
nogah, Rozenblyum  opiralsya na  palku,  podobrannuyu sredi oskolkov magicheskih
yashchikov, v izobilii valyavshihsya na polyane.
     Valentin  provel  pered  soboj  otkrytoj  ladon'yu  i   prisvistnul.  Iz
gromadnyh zapasov  Sily, kotorye Rozenblyum  kopil nikak  ne  men'she dvadcati
let,  u  neschastnogo maga ostalis' zhalkie krohi. A ved' zavtra emu  s Heorom
vstrechat'sya, vspomnil Valentin. |to zh nado byt' takim neudachnikom!
     -  Ochen' prosto,  -  otvetil  Valentin.  -  Priletel  drakon,  vypustil
zaklinanie, pozhirayushchee  magiyu, i ty lishilsya vsej svoej Sily. Mezhdu prochim, ya
neodnokratno pokazyval tebe podobnye zaklinaniya!
     -  Ty,  -  prostonal Rozenblyum. - Ty pokazyval! Kak  ego  mog primenit'
kto-to drugoj?
     Nu konechno zhe, podumal  Valentin. V normal'nyh  usloviyah monopoliya maga
na pridumannoe im zaklinanie sohranyaetsya desyatiletiyami. Nado bylo  ob座asnit'
Rozenblyumu, chto piran'i - vovse ne moe  izobretenie. Hotya teper' uzhe pozdno,
ego teper' "voronke" nuzhno uchit', Sily-to u nego sovsem ne ostalos'!
     A s drugoj  storony, podumal Valentin,  razve eto pomozhet? Nu, nauchitsya
on "voronke", budet Silu popolnyat'  so skorost'yu parovoza, na piranij chihat'
stanet s vysokogo dereva - a umu-razumu tak i ne nauchitsya. Net uzh, pust' ego
Heor uchit, a ya ogranichus' nebol'shoj shefskoj pomoshch'yu.
     - To, chto mozhet odin,  mozhet  i drugoj, -  filosofski zametil Valentin,
skladyvaya pravuyu  ruku  v "voronku".  -  Nu-ka, obopris' pokrepche  na palku,
sejchas ya tebe eshche koe-chto pokazhu.
     Rozeblyum vzdrognul, no poslushno rasstavil nogi  poshire i  navalilsya  na
palku  obeimi  rukami.  Horosho hot'  poslushen,  podumal  Valentin, raskryvaya
"voronku"  poshire - posle drakon'ih "piranij" magii okrest pochti ne ostalos'
-  i  nastraivaya ee na  Rozenblyuma.  Tipichnoe  eksperimental'noe  zaklinanie
Falera, usmehnulsya Valentin, vypuskaya "voronku" na volyu.
     Iz pod kapyushona Rozenblyuma vyrvalis' dva puchka zelenovatogo sveta. Plashch
ego  vzdulsya  puzyryami, palka v rukah sognulas'  i  s  hrustom  perelomilas'
popolam. Valentin zametil, chto nogi Rozenblyuma na neskol'ko santimetrov ushli
v  zemlyu,  i  perepugalsya, chto "voronka" srabotala  kak-to  ne  tak.  Odnako
vystavlennyj  vpered  "apel'sin" zasvidetel'stvoval,  chto u Rozenblyuma vse v
polnom  poryadke. Prosto  voronka obnaruzhila  v  vozduhe  ostatki  drakonovoj
magii, o kotoroj Valentin  v speshke sovsem pozabyl, i dobrosovestno peredala
ee Rozenblyumu, nikak ne ozhidavshemu takogo napora Sily.
     Valentin chertyhnulsya i pospeshno pogasil "voronku".
     - Primerno tak, - skazal  on,  pozhimaya plechami. - I v  sleduyushchij raz ne
govori, chto ya tebya ne preduprezhdal.
     Rozenblyum otbrosil polovinku palki, otkinul  s lica kapyushon i vpilsya  v
lico Valentina goryashchimi zelenym svetom glazami.
     - Velikie magi, - prosheptal on, sodrogayas' to li  ot izbytka chuvstv, to
li ot vnezapno  obretennoj Sily, - godami sobirayut  to, chto ty darish'  odnim
dvizheniem ruki. Faler, kak ty ne boish'sya tak obrashchat'sya s Siloj?!
     - A chego mne boyat'sya? - usmehnulsya Valentin. - YA zhe videl ee lico!
     - Ty videl ee lico? - popyatilsya Rozenblyum. - CHto znachat tvoi slova?
     - Kstati, - Valentin soobrazil, chto Rozeblyum dolzhen razbirat'sya v takih
veshchah,  kak predsmertnye  proklyatiya drakonov, - vot ty  mne i ob座asnish', chto
oni znachat.  Syuda priletel  drakon,  lishil  vseh  nas  magii i  uzhe sobralsya
ukrast' Tardena, kogda ya shvatil ego za hvost s pomoshch'yu Perchatki. Drakon tak
rasstroilsya,  chto  prevratilsya  v  chistuyu  magiyu  i  proiznes   predsmertnoe
proklyatie.
     - On proklyal imenno tebya?! - voskliknul Rozenblyum, podavayas' vpered.
     - S  chego  vdrug? -  fyrknul Valentin. - On proklyal Tardena, no tot kak
raz nahodilsya u menya za spinoj. Tak chto i mne slegka perepalo!
     Rozenblyum protyanul k nemu svoi kostlyavye ruki:
     - Ty videl Silu?!...
     - Aga, - kivnul Valentin. - Nado skazat', ya byl o nej hudshego mneniya.
     -  Ty  videl  Silu,  - prostonal  Rozenblyum,  -  a proklyat'e  dostalos'
Tardenu! Ah, Faler, Faler...
     Dejstvitel'no,  soobrazil  Valentin. Kak-to  nehorosho  poluchilos'.  Moe
vezen'e nachinaet slishkom mnogim vyhodit' bokom.
     - Nu, -  Valentin sdelal  popytku opravdat'sya, -  ya special'no podkinul
tebe  nemnozhko  Sily,  chtoby  ty  pomog  mne spravit'sya  s  etim proklyatiem.
Naskol'ko ya ponimayu, ty dolzhen razbirat'sya v takih veshchah!
     -  Razbirat'sya!  -   vskrichal  Rozenblyum,  vozdevaya  ruki   k  nebu.  -
Razbirat'sya  v proklyatiyah  drakonov?!  V  predsmertnyh proklyatiyah drakonov?!
Faler, da ni odin drakon  so vremen Hirona Upryamogo ne otdaval  sebya Sile! YA
skoree gotov poverit',  chto Sila  sama yavilas'  k tebe, Velikij  Faler -  no
predsmertnoe proklyatie drakona?
     Vot dazhe kak, podumal Valentin. Nu chto tut mozhno skazat'? Aj  da  Heor;
pohozhe, ya ego sil'no nedoocenival!
     -  Imenno  predsmertnoe proklyatie drakona,  -  skazal  Valentin  tonom,
pozaimstvovannym u Linno Tardena. - Ta  Sila, kotoruyu  ty oshchushchaesh' v sebe, -
primerno  desyataya  chast' ot  sily samogo proklyatiya. Rasskazyvaj,  kak s  nim
spravit'sya, poka ya ne razocharovalsya v tvoih sposobnostyah!
     Rozenblyum priotkryl rot  i ustavilsya na Valentina s  takim  uzhasom, kak
esli by tot sam byl drakon'im proklyatiem. A Valentin vdrug oshchutil holodok  v
pozvonochnike,  i  iskazhennoe  uzhasom lico  Rozenblyuma skrylos' v  svetyashchemsya
oblake otkryvshegosya portala.
     Kakogo cherta, uspel podumat' Valentin,  perenosyas' nevedomo kuda. YA  zhe
prosil cherez  chas,  a  proshlo  ot  sily pyatnadcat'  minut!  CHto  tam  u  nih
stryaslos'?!



     Imenno etu  mysl'  on i  vyskazal vsluh, okazavshis'  v  polutemnom zale
licom k vysochennomu  stellazhu, prostirayushchemusya vdol'  vsej dostupnoj vzglyadu
steny.
     - Kakogo cherta? - voskliknul Valentin, stremitel'no  povorachivayas'  i s
nekotorym oblegcheniem vstrechayas' vzglyadom s Gregori Landoj. - CHto sluchilos'?
     Uvidev  sprava ot Landy sidyashchego  na  prostom  derevyannom stule  Majlza
Donovana,  Valentin pochuvstvoval, kak serdce ego provalilos' v zheludok. Esli
Donovan  ne nashel vremeni razyskat' sebe kreslo, znachit,  sluchilos' nechto iz
ryada von vyhodyashchee. CHto-to takoe, s chem Valentin eshche ni razu ne stalkivalsya.
     - Proshu  proshcheniya, Valentin, - skazal Donovan. - V sozdavshejsya situacii
vashe  dal'nejshee prebyvanie  na  Poberezh'e  bylo by  sopryazheno s  chrezmernym
riskom.
     Tak, podumal Valentin, ispuskaya protyazhnyj vzdoh. Znachit, snezhnyj drakon
ne byl  sopryazhen s  chrezmernym riskom. A vot  sejchas  my  uznaem, chto  takoe
nastoyashchie nepriyatnosti.
     - Ne tyanite dushu, - probormotal Valentin. - Opyat' portaly?
     Donovan otricatel'no pokachal golovoj i vzglyanul na Landu.
     Tot  molcha protyanul  Valentinu  nerovnyj klochok  bumagi  - ne T-bumagi,
primenyavshejsya v  |bo,  a gruboj zheltovatoj  cellyuloznoj  bumagi  s otchetlivo
zametnymi vodyanymi znakami. Bumagi, primenyavshejsya na Poberezh'e.
     Valentin vzyal  zapisku v  pravuyu  ruku,  neskol'ko  sekund  smotrel  na
neznakomyj tekst,  ozhidaya, kogda zhe bukvy slozhatsya v ponyatnye slova, a potom
prochital vsluh:
     - "Do vstrechi na Poberezh'e, Faler! Tri talismana". - Povertev  bumagu v
rukah, Valentin nedoumenno posmotrel na Landu. - I chto eto znachit?
     - Kak vy  navernoe  zametili,  - otvetil  za Landu Donovan, - my s vami
nahodimsya v zale special'nogo hraneniya  Central'nogo instituta T-tehnologij.
V stellazhe pryamo za  vami vy mozhete uvidet'  tri pustye yachejki. Tak vot, eshche
shest' minut nazad v etih yachejkah nahodilis' talismany.
     Valentin vdrognul i povernulsya k Lande vpoloborota, chtoby  odnovremenno
kak  sleduet rassmotret'  soderzhimoe ostal'nyh  yacheek. V  samoj  nizhnej,  na
vysote metra ot pola, on uvidel SHkatulku Pandory; pryamo nad nej  razmeshchalas'
tonkoj raboty kol'chuga, lezhavshaya v svoej  yachejke  besformennoj grudoj  slabo
svetyashchegosya metalla.
     Tri yachejki v sleduyushchem ot pola ryadu dejstvitel'no byli pusty.
     - A chto eto za kol'chuga? - pointeresovalsya Valentin.
     Sprashivat',  kakie  imenno  talismany  nahodilis'  v  pustovavshih  nyne
yachejkah, bylo  by naprasnoj  tratoj  vremeni. Sudya  po  mrachnomu  nastroeniyu
Donovana,  tam  hranilis'  starye  znakomye  Valentina  -  Landorskij  ZHezl,
|l'sanskaya Igla i Faringskie Braslety. Tri iz chetyreh izvestnyh na Poberezh'e
Moguchih Talismanov.
     -  Tak nazyvaemaya Kol'chuga  Bessmertiya, - poyasnil Landa. -  Odnorazovyj
talisman vrode  vashej SHkatulki, s toj  lish' raznicej, chto vmesto  dvenadcati
sharikov v nej bylo predusmotreno vosem' tysyach kolec.
     - Kakoe zh eto  bessmertie,  - pozhal plechami  Valentin, -  vsego-navsego
vosem' tysyach zhiznej...
     On  zamolchal,  osoznav,  chto  bol'she  ne  v  sostoyanii  razgovarivat' o
pustyakah. Landa nichego  ne  otvetil, Donovan poerzal  na stule, zastaviv ego
zaskripet'.
     - Ponyatno, - skazal Valentin. - Znachit, shest' minut nazad kto-to stashchil
tri  Moguchih Talismana. I  ostavil zapisku nebezyzvestnomu  Faleru. Nadeyus',
Majlz, vy uzhe posmotreli, kto eto byl?
     - Posmotrel, - kivnul Donovan, dotragivayas' dvumya pal'cami do  viska. -
No  po nekotorym  prichinam  ya  hotel  by,  chtoby  vy  proizveli  nezavisimoe
rassledovanie.
     V  podobnoj  situacii  ya  tozhe  predpochel  by  podstrahovat'sya, podumal
Valentin.
     - Sejchas glyanu, - kivnul on Donovanu i aktiviroval Obruch.
     Mental'nyj  sled   neizvestnogo,  pohitivshego   talismany,  dolzhen  byl
nahodit'sya  sovsem ryadom.  V  neskol'kih  minutah po vremeni i v  neskol'kih
metrah  po  rasstoyaniyu. Dotyanut'sya do  talismanov skvoz' mnogometrovye steny
spechrana,  opletennye neskol'kimi sloyami zashchitnyh pautin, ne smog  by i sam
princ  Akino. Dazhe emu prishlos' by pronikat' vnutr' zala - hotya by dlya togo,
chtoby razglyadet' ego soderzhimoe.
     Valentin  prikryl  glaza, koncentriruyas'  na  vnutrennih  oshchushcheniyah,  i
povelel Obruchu  iskat'.  Soznanie  Donovana, dejstvitel'no  razdosadovannogo
propazhej  talismanov,  Valentin  otbrosil pochti  mgnovenno; soznanie  Landy,
zastyvshee  v  otreshenno-pustom  sostoyanii,  prishlos'  izuchit'   popodrobnee.
Valentin vernulsya  k momentu, kogda Landa uvidel pustye yachejki, oshchutil,  kak
ruka  ego sama soboj podnosit kol'co k gubami,  a te sovershenno  mehanicheski
proiznosyat nichego ne znachashchie slova - "Majlz, vy mne nuzhny, nemedlenno", - i
tol'ko togda ponyal, chto Landa poprostu vyklyuchil myshlenie do momenta, kogda v
ego  rasporyazhenii okazhetsya  hot' kakaya-to informaciya. Novoyavlennyj Verhovnyj
Koordinator byl prav, nazyvaya svoyu golovu svoim talismanom - ego kontrol' za
sobstvennym  soznaniem  byl absolyuten. Itak, podumal Valentin, oni  oba  vne
podozrenij; kto zhe stashchil talismany?
     On  sdvinulsya eshche  na minutu v proshloe i osoznal sebya tupo smotryashchim na
tri  pustye yachejki.  Pravaya  ruka  reflektorno  szhalas',  vklyuchaya trevogu; v
soznanii krutilis' odni i te zhe mysli - "Kto zdes' byl do menya? Ferrejra ili
SHtejn? I pochemu signal srabotal tol'ko sejchas?". Ne slishkom  pohozhe na vora,
podumal Valentin, sdvigayas' v proshloe eshche na paru minut.
     Temnota. Eshche i eshche, poka para minut ne prevratilas' v paru chasov. Zatem
Valentin uslyshal  veseloe  nasvistyvanie,  kotoroe sam zhe i  izdaval  skvoz'
slozhennye v trubochku guby, i s udovol'stviem zapisal v bloknot: "Sov.glaz1 -
0,86;  glaz2  -  0,78,  glaz3  - 0,83;  ubrat' zrachki!".  Sdvinuvshis'  eshche v
proshloe, Valentin glazami hranitelya SHtejna uvidel vse tri  moguchih talismana
mirno lezhashchimi v svoih  yachejkah, i povernul obratno v  budushchee. CHto  zhe  eto
poluchaetsya, podumal  on, pohititel' est', a mental'nogo sleda  net? Gluposti
eto, mental'nye  sledy dazhe  tal'meny  ostavlyayut;  a  zaklinanie,  chtoby  ih
rasseivat', ni u menya,  ni u Tangasta  ne poluchilos'! Obruch ved' ne kakie-to
konkretno  sledy  lovit,  a  vse nastoyashchee cherez sebya  propuskaet -  i takim
manerom proshloe vosstanavlivaet. Podi izmeni vse nastoyashchee!
     Kto zdes'  byl do menya, podumal Valentin i snova prerval svoe dvizhenie.
Opyat'  hranitel' Fahd, eto my  uzhe  prohodili. Nu-ka, eshche raz v  proshloe,  i
pomedlennee, pomedlennee!
     Obruch  podchinilsya, i temnota medlenno potekla cherez soznanie Valentina.
Rovnaya chernaya temnota, bez cveta, vkusa i zapaha. Bez mysli, bez dvizheniya...
Stop!
     CHto-to mel'knulo!
     Nazad,  i  eshche  medlennee;  da chto tam  eshche medlennee  - s razbivkoj po
mikrosekundam davaj!
     Obruch szhal Valentinu golovu,  no podchinilsya. Valentin fizicheski oshchushchal,
s kakim trudom daetsya  Obruchu takaya  detalizaciya; shutka li - vosstanavlivat'
proshloe s tochnost'yu do tysyachnoj doli sekundy!  No vse-taki Obruch derzhalsya, i
spustya neskol'ko minut sub容ktivnogo vremeni Valentin ponyal, chto ne naprasno
nazhil sebe golovnuyu bol'.
     Oshchushchenie  konchikov  pal'cev,  visyashchih   v  vozduhe;  shurshanie   bumagi,
razvorachivayushchejsya iz  plotno skatannogo sharika;  obryvok pejzazha s  derevom,
navisayushchim nad burnoj rekoj. I snova - temnota.
     Eshche   medlennee,   vzmolilsya   Valentin.  Vsego  neskol'ko  minut,   nu
pozhalujsta!
     Konchiki pal'cev voznikli iz nichego; snachala - blizhnij, potom - dal'nij.
Blizhnij  byl koroche i  tolshche; dal'nij - holodnee i spokojnej. Derevo povislo
nad  rekoj nemym  voprosom; v otvet zamershaya na mgnovenie  reka zaburlila  i
ustremilas'  vniz. Potom  za  derevom  poyavilsya chelovek -  chernaya  figura  v
shutovskom  kolpake.  Poyavilsya i vmeste s kartinkoj propal; zashurshala bumaga.
Oshchushchenie  dvuh  pal'cev  i konchika  nosa;  vsego  tri  tochki. Tri talismana,
osoznal Valentin slova.
     Obruch stisnul golovu s takoj siloj, chto Valentin zastonal ot boli. Vse,
hvatit, reshil on, stiskivaya zuby.
     Schitannye millisekundy, podumal  Valentin,  vytiraya so lba  vystupivshij
pot. Gospodi, naskol'ko zhe oni bystree nas!
     - CHto skazhete, SHeller?  - uslyshal Valentin napryaezhennyj golos Donovana.
- CHto vam udalos' uvidet'?
     Valentin otkryl glaza i pomassiroval viski.
     - Pohozhe, on videl to zhe  samoe, - zametil Landa. -  Posmotrite, Majlz,
on dazhe viski massiruet v tochnosti kak vy!
     - |togo ya i boyalsya, - pechal'no vzdohnul Donovan. - Govorite, Valentin.
     - Oni naznachili mne vstrechu, - skazal Valentin. On  poshevelil pal'cami,
vspominaya, kuda  podevalsya klochok bumagi, i podnyal  ego s  pola. - Po-moemu,
glavnymi u nih byli Braslety; no ZHezl i Igla tozhe znayut Falera.
     - CHto eto za mesto? - sprosil Donovan. - Derevo nad rekoj?
     -  Verhnee techenie  Simve,  - otvetil  Valentin.  -  Na  samoj  granice
|l'sana,  a zaodno - i moego tepereshnego knyazhestva. A vam udalos' raspoznat'
vremya?
     Donovan pokachal golovoj:
     -  Vremya  dlya nih  ne imeet  smysla. Oni zhivut  v vechnom nastoyashchem; kak
tol'ko vy poyavites' okolo dereva, oni perenesutsya tuda vse vmeste, chtoby vas
prikonchit'.
     Valentin vzdrognul:
     - CHtoby prikonchit'?!
     - Nu razumeetsya, - usmehnulsya Donovan. - Moj Obruch nemnogo sil'nee, chem
vash; ya razglyadel, chto stalo s figuroj v durackom kolpake.
     - V moem variante, - skazal Valentin, - ona ischezla, i srazu zhe ischezla
vsya kartinka. Vy razglyadeli bol'she?
     - Spasibo Obruchu,  - Donovan  dotronulsya  do  viska. - Pered  tem,  kak
steret'  kartinku, talismany prishli  k obshchemu  videniyu.  Figurka  v  kolpake
raspalas' na kuski, slovno razbitaya  statuya. V vospriyatii talismanov chelovek
- ochen' zhestkij i ochen' hrupkij ob容kt, - poyasnil Donovan.
     - I ochen' medlennyj, - dobavil Valentin, vspomniv, s kakoj  potryasayushchej
skorost'yu talismany obmenivalis'  myslyami. - YA tak i ne razobral, pochemu oni
imenno na menya vz容lis'! CHert, chto zhe nam teper' delat'?!
     - YA  rad, -  melanholichno  zametil  Landa, - chto  vy tozhe zadalis' etim
voprosom.
     - CHto delat',  chto delat',  -  proburchal Donovan. -  A  vam ne kazhetsya,
SHeller, chto eto my dolzhny zadavat' vam  etot vopros? Kto zdes' u nas glavnyj
specialist po talismanam?!
     Vot  tak-to, podumal Valentin. Poluchaetsya,  chto ya.  "Bublik"  pridumal,
Ligijskij  persten'  usmiril,  da  chto tam Ligijskij persten' - celyj proekt
organizoval, chtoby  vse talismany k rukam pribrat'! Po  idee, ya etomu pobegu
radovat'sya dolzhen, von skol'ko raboty podvalilo.
     -  Nu, ya, -  skazal  Valentin, s  interesom  glyadya na Donovana. - Bolee
togo, ya  ne tol'ko glavnyj specialist, ya eshche i rukovoditel' proekta. Po etim
samym talismanam.
     -  Nu tak  i  chto zh  vy zdes' stoite?  - yazvitel'no  sprosil Donovan. -
Rukovodite!
     - To est' kak? - rasteryalsya Valentin. - Razve eto... - on tknul pal'cem
v pustye yachejki, - razve eto ne vasha kompetenciya?
     Donovan hitro prishchurilsya:
     - V tom-to  i delo, chto ne moya. Talismany pokinuli stranu |bo  srazu zhe
posle pobega; v nastoyashchee vremya oni nahodyatsya v treh raznyh chastyah Poberezh'ya
i prevoshodno otslezhivayutsya  po vozmushcheniyam  T-polya.  Princ  uzhe ustanovil s
nimi passivnyj  kontakt  i tol'ko  chto zaveril menya, chto situaciya u nego pod
kontrolem. A kogda Akino govorit "situaciya pod kontrolem", eto oznachaet, chto
kontrol' osushchestvlyaet ne  sam princ,  a T-pole strany  |bo. Tak  chto s tochki
zreniya moego proekta talismany ne predstavlyayut nikakogo interesa.
     - A chto zhe vy togda zdes' delaete? - osvedomilsya Valentin.
     - Po pros'be moego druga, - Donovan naklonil  golovu v storonu Landy, -
ya provodil poisk  pohititelej talismanov. Zatem  mne ponadobilos'  neskol'ko
minut  dlya  vyyasneniya  vseh  obstoyatel'stv.  Nu  a  potom  ya soobrazil,  chto
talismany  vot-vot  nabrosyatsya  na  vas,  SHeller,  i poschital  svoim  dolgom
predupredit' vas o grozyashchej opasnosti. Sudya po moshchnosti  T-izlucheniya, kazhdyj
talisman v  otdel'nosti vryad li sposoben  prichinit'  vam  vred; no esli  oni
soberutsya vtroem, ot vas i mokrogo mesta ne ostanetsya!
     - YAsno, - kivnul Valentin, kotomu i v samom dele vse stalo yasno. - Nado
polagat', Landa,  vy tozhe najdete kakuyu-nibud' prichinu, chtoby  ne zanimat'sya
etim delom?
     -  Kak  raz  naprotiv,  SHeller,  kak  raz  naprotiv,  -  otvetil Landa,
zasovyvaya ruki  v karmany svoih svetlo-korichnevyh bryuk. - U menya est'  celyh
dve  prichiny  im  zanyat'sya.  Vo-pervyh,  poyavlenie talismanov  na  Poberezh'e
chrevato ocherednymi katastrofami vrode Amperskoj, chto mne sovsem ne nravitsya.
A vo-vtoryh, vzglyanite na chasy.
     Valentin  poslushno   vysvetil   pered   soboj  ciferblat.  Devyatnadcat'
nol'-nol'.
     -  Voobshche-to  my  dogovarivalis'  na  zavtra,  -  probormotal Valentin,
neskol'ko  osharashennyj  perspektivoj  vot  tak, s mesta v  kar'er,  nachinat'
instruktazh samogo Landy. - No raz uzh tak poluchilos'...
     - Vot imenno, - kivnul  Landa. - Tak poluchilos'.  I chtoby vpred' nichego
podobnogo  ne  poluchalos',  nachinajte   rabotat',  SHeller.  Vy  i  tak  dali
talismanam nemaluyu foru!
     Valentin opustil  glaza. Landa sovershenno prav, podumal  on; u menya byl
celyj mesyac,  chtoby vyyasnit', rasprostranyaetsya li Vremya Temnyh Sil na stranu
|bo. A  ya potratil etot mesyac  na  bestolkovye popytki  ob座asnit' drugim to,
chego sam tolkom ne ponimayu. V rezul'tate proekt i nyne tam, a  talismany uzhe
na svobode.
     -  Horosho,  - skazal Valentin, odergivaya  svoj  fakirskij  kombinezon i
podnosya k gubam peregovornoe kol'co. - Alton, Pavel, vy svobodny? CHerez pyat'
minut u menya v kabinete.  -  Valentin opustil  ruki po shvam  i  posmotrel na
Donovana. - Majlz, kak naschet vas?
     Anglichanin pokachal golovoj:
     - U vas svoj proekt, u menya - svoj. Pojdu-ka ya luchshe Ne-Billa lovit'...
     Valentin ozhidal, chto Donovan vstanet  na nogi, no  tot rastayal v zheltom
siyanii portala kak byl - vmeste so stulom.
     - U vas ostalis' zdes' kakie-nibud' dela? - sprosil  Valentin, perevedya
vzglyad na Gregori Landu. Tot otricatel'no pokachal golovoj. - Togda proshu  ko
mne,  -  skazal  Valentin, delaya priglashayushchij zhest, -  provedem instruktazh v
sootvetstvuyushchej obstanovke.
     Landa  molcha  slozhil  ruki  na grudi. Valentin otdal portalu  myslennuyu
komandu  i mgnoveniem spustya okazalsya  v sobstvennom kabinete,  na privychnom
meste sprava ot oval'nogo, obtyanutogo zelenym suknom  stola. Landa uzhe stoyal
naprotiv, uhitrivshis' popast' pryamo v  uzkij prohod mezhdu stolom i  knizhnymi
polkami, zanimavshimi vsyu protivopolozhnuyu stenu.
     - Prisazhivajtes', -  skazal Valentin,  sozdavaya  dlya Landy klassicheskij
stul  iz krasnogo dereva.  Vyuchivshis' materializacii,  Valentin pervym delom
izbavilsya ot lishnej mebeli - i sozdaval ee vsyakij raz, kogda v nej voznikala
neobhodimost'. Vidimo,  Landa  ne  chasto  stalkivalsya s  podobnym podhodom v
meblirovke, - on s opaskoj pokosilsya na  stul, dotronulsya do nego  pal'cem i
lish' potom reshilsya prisest'.
     Valentin  vydvinul  iz ugla vysokoe vrashchayushcheesya  polukreslo i uselsya  u
dlinnoj  storony  stola.  Slozhiv  pal'cy v "perchatku", on vytyanul  s verhnej
polki stellazha bol'shuyu papku s bumagami i perenes ee na stol.
     -  Kak vidite, -  skazal on zametno udivivshemsya Lande,  -  koe-chto  mne
vse-taki  udalos' narabotat'. Sejchas dolzhny podojti eshche  dvoe nashih kolleg -
Pavel Pirogov i Alton Bart - i ya rasskazhu obo vsem po poryadku. A poka  my ih
dozhidaemsya, porojtes' v etih bumagah.
     S etimi slovami Valentin prikryl glaza i  prinyalsya  sozdavat' ocherednuyu
modifikaciyu svoego "bublika". Ideya, prishedshaya emu v golovu eshche dnem, byla do
smeshnogo  prosta: snabdit'  "bublik" malomoshchnoj modifikaciej  "voronki",  ne
nanosyashchej ushcherb  estestvennomu magicheskomu  fonu,  zalozhit'  v nego obratnoe
preobrazovanie magicheskogo polya  v talismannoe, a potom zapitat' talismannym
polem kakuyu-nibud' bezdelicu, naprimer,  obyknovennyj  infrakrasnyj  mayachok.
Vot tak, naprimer, podumal Valentin, zakonchiv skladyvat' zaklinaniya. Pravda,
u nas  v |bo  eta shtuka skoree vsego ne srabotaet, tut  TM-vzaimodejstviya na
nule, no poprobovat' stoit.
     On slozhil ruki v "korobochku", i na zelenom sukne posredi stola s legkim
hlopkom poyavilsya  steklyannyj kubik, napolnennyj iznutri klubyashchimsya sirenevym
tumanom. Valentin podnes  k kubiku ladon' i  nahmurilsya:  ot kubika ishodilo
vpolne oshchutimoe teplo.
     -   CHto  eto  u  vas  tam?  -  sprosil  Landa,  otryvayas'  ot  izucheniya
talismanno-magicheskoj karty Poberezh'ya.
     - Pribor, - otvetil Valentin, snova prikryvaya glaza. Vse bylo pravil'no
- "voronka" poslushno sobirala mizernye kolichestva magii, boltayushchiesya  vokrug
bez dela,  "antipiran'i" transformirovali ego  v kolebaniya  T-polya, a te,  v
svoyu ochered', sozdavali na poverhnosti kubika  tonkij sloj modificirovannogo
veshchestva, izluchavshego nevidimyj glazom svet.
     - Dlya chego - pribor? - utochnil Landa.
     - Temnye Sily merit', - otvetil Valentin.  On  podnes ladon' vplotnuyu k
poverhnosti  kubika; na takom rasstoyanii kubik kazalsya goryachim, kak  batareya
vodyanogo otopleniya. - Nu vot, uzhe nameril!
     - I skol'ko zhe u nas tut Temnyh Sil? - pointeresovalsya Landa.
     - Sravnivat' poka ne s chem, - pozhal plechami Valentin. - No hvataet.
     -  Vot  kak?  -  vskinul  brovi  Landa.  -  Nu-ka,   nu-ka,  rasskazhite
popodrobnee!
     Valentin otodvinul  kubik v dal'nij ugol stola  - na oshchup' tot okazalsya
edva  teplym,  kak  i  polagalos'  dlya  normal'no  rabotayushchego pribora, -  i
prigotovilsya k korotkoj lekcii na temu TM-vzaimodejstvij. No v etot moment v
kabinete odnovremenno poyavilis' eshche dva cheloveka.
     -  Privet, Valentin! - voskliknul pervyj, vysokij svetlovolosyj yunosha v
temnom oblegayushchem kostyume. - Privet, a vy kto budete?
     Vtoroj, gruznyj  borodatyj muzhchina v  svetloj rubahe i holshchovyh shtanah,
ogranichilsya molchalivym poklonom. Landa korotko kivnul v otvet, chto niskol'ko
ne udivilo Valentina - Pavel Pirogov po rodu svoih zanyatij byl chastym gostem
v Upravlenii.
     -  Nash  novyj kollega, Gregori  Landa, Verhovnyj koordinator Upravleniya
vneshnej  razvedki, kotoryj otnyne  budet i nashim koordinatorom,  -  proiznes
Valentin  ritual'noe  predstavlenie.  -  Znakom'tes',  Gregori.  Alton Bart,
ohotnik za monstrami, a s nedavnih  por - i za talismanami, nash operativnik.
Pavel Pirogov, filosof i T-tehnolog, nash analitik.
     -  Salyut,  Verhovnyj!  -  mahnul  rukoj  Alton  Bart  i  samostoyatel'no
materializoval sebe izyashchnoe polukreslo iz kozhi i  stali. CHto znachit pangiec,
podumal Valentin; nikakih problem s tradicionnoj magiej.
     -  Rad vas  videt',  Gregori,  -  skazal  Pirogov,  podhodya  k  stolu i
protyagivaya Lande svoyu gromadnuyu ruku. - Znachit, interesuetes' talismanami?
     -  Prihoditsya,  - razvel rukami  Landa. -  V nashe vremya za  talismanami
nuzhen glaz da glaz!
     -  K  sozhaleniyu,  -  prodolzhil  Valentin,  -  u  menya  net  vozmozhnosti
priglasit'  na  eto soveshchanie  eshche dvuh  nashih  kolleg,  v  nastoyashchee  vremya
nahodyashchihsya na Poberezh'e. YA govoryu o Branbo Gambarrskom, hranitele raritetov
iz  gornogo  zamka Heora,  i  Karlose  Manuele,  dolgoe  vremya  zanimavshemsya
rozyskom  i  agenturnoj  razrabotkoj tal'menov.  Kak tol'ko my opredelimsya s
planom dejstvij, im budut peredany sootvetstvuyushchie instrukcii.
     -  Itak, nas shestero,  - podvel itog Landa. -  Dlya  nachala -  bolee chem
dostatochno.
     - Kak  ya uzhe govoril,  - Valentin  otvesil Lande pochtitel'nyj poklon, -
nam ne hvatalo tol'ko koordinatora. Vy zdes' - i my nachinaem!
     -  Nakonec-to, - fyrknul Alton Bart,  vytaskivaya  iz-za pazuhi kinzhal i
vzveshivaya ego na ladoni.
     - Prezhde vsego, -  Valentin  brosil na kinzhal neodobritel'nyj vzglyad, i
tot mgnovenno okazalsya obratno v nozhnah, - ya hochu  vvesti v kurs dela nashego
novogo  kollegu.   V  nastoyashchee   vremya  prinyato   schitat',  chto   talismany
predstavlyayut soboj tehnicheskie sredstva, sozdannye drevnej sverhcivilizaciej
predmagov.   Po-vidimomu,   predmagi   eti   po  svoim  psihofiziologicheskim
harakteristikami byli  kuda  blizhe k zemlyanam,  chem k sovremennomu naseleniyu
Pangi; v rezul'tate  posle gibeli poslednih predmagov talismany prevratilis'
v  ekzoticheskie bezdelushki, ne  imeyushchie nikakogo  prakticheskogo  primeneniya.
Odnako ochen' skoro na Pange stali poyavlyat'sya zemlyane. Pochemu i kakim obrazom
-  etogo  ne  smog mne  ob座asnit' dazhe glubokouvazhaemyj kollega Pirogov;  no
intuitivno yasno, chto ogromnaya  potencial'naya  energiya T-polya ne mogla  dolgo
ostavat'sya v passivnom sostoyanii.  Na Pange  nachali proishodit' izmeneniya, v
rezul'tate kotoryh voznik postoyannyj kanal  soobshcheniya Zemlya-Panga. Nachinaya s
tret'ego  tysyacheletiya prishel'cy  stanovyatsya  chastymi gostyami na Poberezh'e; v
dvadcat' pyatom  veke  magi  -  snachala  YAppur,  a potom  i mnogie  drugie, -
osvaivayut  ritualy  Prizyvaniya T'my, pozvolyayushchie upravlyat' vyzovom zemlyan; k
koncu  tret'ego tysyacheletiya na Poberezh'e skladyvaetsya sovremennoe razdelenie
truda, pri  kotorom  prishel'cy ispol'zuyutsya v  kachestve  rabov, privodyashchih v
dejstvie vverennye im talismany. Za dve tysyachi let talismany stali privychnoj
sostavlyayushchej zhizni na Pange, stol' zhe  obydennoj, kak elektrobytovaya tehnika
- na Zemle.
     Zakonchiv soobshchat' obshcheizvestnye istiny, Valentin perevel duh, ubedilsya,
chto  nikto  iz ego  slushatelej  ne  spit,  i  pereshel  k  istinam  uzhe menee
izvestnym:
     - Itak,  dve tysyachi let talismany ostavalis' poslushnymi instrumentami v
rukah  zemlyan  i ih  pangijskih hozyaev.  Davno  uzhe bylo izvestno,  chto  chem
mogushchestvennee talisman, tem men'shee chislo  zemlyan mozhet im upravlyat';  inye
talismany vekami  hranilis' v semejnyh sokrovishchnicah, dozhidayas'  podhodyashchego
prishel'ca.  Pavel  kuda luchshe  menya mozhet rasskazat' o tradiciyah  pangijskih
rabotorgovcev,  kasavshihsya  ustanovleniya  cen  na  prishel'cev; tri  iz  pyati
velikih torgovyh domov Poberezh'ya nachinayut svoyu rodoslovnuyu s  udachnoj sdelki
po pereprodazhe odnogo-edinstvennogo zemlyanina. Rynochnaya stoimost' prishel'cev
- a cherez ih sposobnost' proizvodit' material'nye cennosti formiruetsya i vsya
sistema  cen  Poberezh'ya,  -  opiraetsya  na dve  fundamental'nye  osobennosti
talismanov.  Vo-pervyh,  ih izbiratel'nost' po  otnosheniyu k  prishel'cam,  i,
vo-vtoryh,  ih polnuyu poslushnost' vole hozyaev.  Vot  teper'  my i  podoshli k
sushchnosti nashego proekta, - skazal Valentin, rezko hlopnuv v ladoshi. - Potomu
chto ne  dalee kak devyatogo sentyabrya ya obnaruzhil, chto ni odno iz etih uslovij
bol'she ne vypolnyaetsya.
     - Nu, Obruch-to tebya poka chto slushaetsya, - usmehnulsya na eto Alton Bart.
     - Vot imenno - poka chto, -  usmehnulsya v otvet Valentin. -  Ty, vidimo,
ne dogadyvaesh'sya, otchego my tak srochno sobralis' na soveshchanie?
     Bart pozhal plechami:
     - Koordinator poyavilsya, ottogo i sobralis'.
     -  Ne ugadal, -  pokachal golovoj  Valentin. - No  obo vsem po  poryadku.
Pervoe,  chto menya  porazilo  - eto  zaklinaniya |rioha, s  pomoshch'yu kotoryh on
nastroil na Ligijskij Persten' - na moguchij talisman,  mezhdu prochim! - srazu
semnadcat' chelovek. Viola, luchshij  iz  ego  operatorov,  okazalas'  sposobna
protivostoyat'  dazhe istinnomu hozyainu Perstnya, prishel'cu iz dvadcat' pervogo
veka Dzhaddu  Slejteru.  Dalee, drugoj velikij mag, Akosta, primerno  v to zhe
samoe vremya  sformuliroval zaklinaniya, pozvolivshie emu - pangijcu, da k tomu
zhe magu! - ustanovit' kontakt s talismanom tipa "sleza drakona".
     - A tretij  velikij mag,  - poddaknul  Bart, - voobshche sozdal talisman s
pomoshch'yu zaklinanij.  Valentin,  k chemu lishnee slova?  My i  tak  znaem,  chto
otnyne talismanami mozhet upravlyat' kazhdyj!
     - Nichego podobnogo! - vozrazil Valentin. - Vo-pervyh, o tret'em velikom
mage: ya sozdal sobstvennyj talisman, a vovse ne podklyuchalsya k chuzhomu! Sejchas
ya  govoryu o talismanah, sozdannyh predmagami, i  skoro  ty  pojmesh', pochemu.
Dalee,   razve  ya  govoril,  chto  |rioh  ili  Akosta   nauchilis'   upravlyat'
talismanami?!  Oni  sumeli  ustanovit'  s  nimi kontakt,  eto verno; no  kak
ispol'zovali oni  etot kontakt? Akosta, kogda ya  ego vstretil,  nahodilsya  v
glubokoj  prostracii,  popav pod  vozdejstvie sobstvennogo talismana;  |rioh
vmeste  so svoim  podstavnym operatorom neskol'ko  chasov dolbili  moj naspeh
sleplennyj  "bublik", no tak  i ne  dobilis' uspeha.  Mezhdu prochim, dazhe sam
|rioh poddalsya obshchemu zabluzhdeniyu, poschitav,  chto eto Faler  nastol'ko krut,
chto ego  nikakoj talisman  ne beret; a mezhdu tem  delo bylo sovsem v drugom.
Samomu  Ligijskomu  Perstnyu bylo vygodno ostavit'  Falera v zhivyh; tol'ko  v
etom sluchae on sumel by vossoedinit'sya so svoim istinnym operatorom, Dzhaddom
Slejterom, i vzyat' togo pod kontrol'!
     Gregori Landa udaril po stolu ladon'yu:
     - Tak vy znali ob etom ran'she? Do segodnyashnego pobega?
     - O chem imenno? - utochnil Valentin.
     - Kakogo pobega? - vstrepenulsya Bart.
     - O tom, chto u talismanom poyavilos' soznanie, - poyasnil Landa.
     - Nu razumeetsya,  - pozhal plechami Valentin. - YA tol'ko ne  predpolagal,
chto ono poyavilos' u nih na vsej Pange!
     Landa  posmotrel na stoyavshij  v  dal'nem konce stola steklyannyj kubik i
sokrushenno pokachal golovoj. Valentin ponyal ego mysl' i opustil glaza.
     - Kto sbezhal? - voskliknul Alton Bart, privstavaya v kresle. - Valentin,
chto sluchilos'?!
     -  Da nichego  osobennogo,  -  mahnul  rukoj  Valentin. - Igla,  ZHezl  i
Braslety. Polchasa nazad. Kak govoritsya, vybrali svobodu.
     Alton Bart  poblednel i  medlenno opustilsya  obratno  v  kreslo.  Pavel
Pirogov hmyknul i ogladil svoyu roskoshnuyu borodu.
     - Takim obrazom,  - spokojno  prodolzhil  Valentin, -  v nastoyashchee vremya
gospodstvovavshij  pochti  dve  tysyachi  let  vzglyad  na  sushchnost'   talismanov
nuzhdaetsya v ser'eznom peresmotre. Segodnya  talismany  ne  prosto  vliyayut  na
magiyu i sami podverzheny ee vliyaniyu; oni delayut eto soznatel'no. Nasha  zadacha
- razobrat'sya s prichinami takogo polozheniya del, nauchit'sya  vzaimodejstvovat'
s  talismanami  v   izmenivshihsya   usloviyah  i,  po  vozmozhnosti,  isklyuchit'
negativnye posledstviya samoproizvol'noj aktivnosti talismanov.
     - V obratnom poryadke, - proiznes Landa. - Vse verno, Valentin, tol'ko -
v obratnom poryadke.
     -  Ah  da, - soobrazil  Valentin.  - Proshu  proshcheniya, ya  vam  vcherashnij
variant izlozhil. Segodnya situaciya slegka izmenilas': talismany  togo i glyadi
raznesut Poberezh'e na kuski. Takie vot dela, kollegi; voprosy?
     Pavel Pirogov medlenno podnyal ruku.
     - Proshu, - kivnul Valentin.
     - Kak  po vashemu,  soznanie  u  talismanov  - eto talismagiya? - sprosil
Pirogov.
     Valentin pozhal plechami:
     - Ponyatiya ne imeyu. Do  nastupleniya Vremeni Temnyh Sil nikakogo soznaniya
u  nih  ne  bylo, eto  verno.  Odnako  vozmozhno,  probuzhdenie  talismanov  i
talismagiya  - dva sledstviya  odnoj prichiny; edinstvennoe, chto  ya mogu tverdo
skazat'  - soznanie u nih chisto talismannoe, nikakoj magii  tam net, slishkom
uzh skorosti bol'shie!
     - Togda  vtoroj vopros,  - skazal  Pirogov.  - Polchasa nazad  talismany
sbezhali, tak? A chto eshche sluchilos' polchasa nazad?
     Dejstvitel'no,  podumal Valentin, poglyadev na Landu. CHto eshche sluchilos'?
Kto-nibud' korrelyacii proveryal?
     Landa molcha prodemonstriroval Valentinu peregovornoe kol'co.
     Nu konechno, soobrazil Valentin. |to u nas, v |bo; znachit, Donovan.
     - Sejchas uznaem, -  skazal Valentin, podnosya  k  gubam privatnoe kol'co
anglichanina.
     - Uzhinayu ya, uzhinayu! - prostonal neslyshnyj ni dlya kogo, krome Valentina,
golos Donovana.
     - Togda - priyatnogo appetita, - bezzhalostno proiznes Valentin. - Majlz,
vy korrelyacionnyj analiz delali? Na moment ischeznoveniya talismanov?
     - Nu, delal, - proburchal Donovan, - a chto?
     - I kakie tam est' korrelyacii?
     -  Tak  vam vse  i skazhi, -  vzdohnul  Donovan.  - Znaete  takie slova:
zakrytaya informaciya?
     - CHego?! - opeshil Valentin. - Kak zakrytaya?! Pochemu?!
     - Zang narisoval shemu, - nudnym golosom  nachal Donovan, - my s princem
ee dolgo rassmatrivali...
     - A, - dogadalsya Valentin. - Tak ona ot menya zakrytaya?
     - Nu da, - podtverdil Donovan.
     - A ot Landy?
     - Ot Landy - net, - spokojno otvetil anglichanin.
     - Nu tak skazhite emu, eto dlya proekta vazhno! - vzmolilsya Valentin.
     - A on uzhe v kurse, - probormotal Donovan, nachav perezhevyvat' ocherednoj
kusok. - Ne tak uzh tam  i mnogo korrelyacij, mogli by  i sami dogadat'sya. Eshche
voprosy?
     - Kak tam Ne-Bill? - mstitel'no pointeresovalsya Valentin.
     - Kak i ran'she, - proburchal Donovan. - Budto sami ne znaete.
     Uslyshav   etot  lakonichnyj  otvet,  Valentin  poteryal  vsyakoe   zhelanie
prodolzhat'  razgovor.  Neskol'kimi  frazami Donovan  yasno  dal  ponyat',  chto
ogranicheniya  Zanga  na  rasprostranenie informacii  dejstvitel'no  prinyaty k
ispolneniyu.  Davno  by  tak,  podumal  Valentin,  preryvaya  svyaz'.  A  to  -
bezopasnost',  bezopasnost',  a gde  shpionskie strasti? Gde  strashnye  tajny
specsluzhb?
     Vot teper' u nas vse, kak u lyudej. Skoro i prognoz pogody zasekretim.
     - Nu? - skazal Valentin, mnogoznachitel'no posmotrev na Landu.
     Landa vinovato ulybnulsya:
     - YA prosto  hotel, chtoby vy uznali ob  etom ot Majlza. A  chto  kasaetsya
vashego  voprosa, Pavel,  to otvet  na nego ochen' prost.  Nezadolgo do pobega
talismanov  v   okrestnostyah  Instituta   T-tehnologij  byli   zafiksirovany
neobychnye kolebaniya estestvennogo magicheskogo fona. I nichego bol'she.
     Interesno,  podumal   Valentin.  CHto  zhe  tut  sekretnogo?!   Sam  fakt
obnaruzheniya  kolebanij?  Tak  ob  etom  navernyaka uzhe  ves'  Institut znaet!
Znachit, vsya sekretnost' - v haraktere etih neobychnyh kolebanij?
     - Kak vy  dumaete, Valentin, - zadal Pirogov ocherednoj vopros, - pochemu
talismany probudilis' imenno segodnya?
     I  srazu  zhe  posle smerti  drakona, podumal Valentin. Ochen' pohozhe  na
ocherednoj   spektakl'  Ne-Billa.  No   kogda  eto  on  nauchilsya   probuzhdat'
talismany?!
     -  Ne  znayu, - chestno otvetil Valentin. - Ligijskij Persten' probudilsya
eshche   mesyac   nazad;   ya   mogu   tol'ko   predpolozhit',   chto   intensivnye
TM-vzaimodejstviya poyavilis' snachala  na  Poberezh'e, a teper' dokatilis' i do
nas.  Sobstvenno, s cel'yu proverki etoj  gipotezy ya uzhe  soorudil  nebol'shoj
pribor, - Valentin ukazal na  svoj napolnennyj sirenevym tumanom kubik. - On
izluchaet teplo tem sil'nee, chem intensivnee vokrug nego TM-vzaimodejstviya.
     - Pochemu teplo? - hmyknul Bart. - CHto, trudno bylo zakodirovat' cifru?
     - Cifru? - peresprosil Valentin.
     Bart  neterpelivo mahnul rukoj, prikryl glaza i  chto-to zabormotal sebe
pod nos. Kubik sdvinulsya s mesta i medlenno peresek stol. Valentin pripodnyal
pravuyu ladon',  na  letu chitaya formiruemye molodym pangijcem zaklinaniya. Kak
ni  stranno,  Bart dejstvitel'no sooruzhal analogo-cifrovoj  preobrazovatel';
kogda on zakonchil,  sirenevyj tuman sobralsya v bol'shuyu cifru "7", povisshuyu v
centre kubika.
     - CHego - sem'? - pointeresovalsya Pirogov.
     -  Procentov,  -   korotko  otvetil  Bart.   -  Sem'  procentov   magii
preobrazuetsya v T-pole.
     -  Eshche  voprosy?  - bystro  sprosil Valentin,  pochuvstvovav,  chto  Bart
vot-vot  sorvetsya s  mesta i otpravitsya izmeryat'  TM-vzaimodejstviya po vsemu
Poberezh'yu.
     Gregori Landa pripodnyal levuyu ruku.
     - Pozhalujsta, - kivnul Valentin.
     - CHto novogo vy uznali o talismanah v poslednij mesyac? - sprosil Landa.
     Valentin molcha  posmotrel  na Pavla  Pirogova.  Tot vytashchil iz  karmana
tolstyj bloknot, polozhil pered soboj na stol i raskryl primerno na seredine.
     -  Po  sovmestitel'stvu  ya arhivarius, -  poyasnil  on,  -  tak  chto mne
otvechat'.  My  izmerili moshchnost' Ligijskogo Perstnya  v  dvuh sostoyaniyah -  s
operatorom  i  bez. Moshchnost' bez operatora okazalas' na  dva poryadka men'she.
Takim obrazom, talismany  stanovyatsya opasny, tol'ko podchiniv sebe operatora.
Dalee. Valentin vosstanovil zaklinaniya |rioha i nastroil na Persten' kollegu
Barta. - Landa udivlenno raskryl glaza; on yavno ne ozhidal ot Valentina takoj
pryti.  -  Kak  i  ozhidalos',  Persten' proyavil  samostoyatel'nuyu aktivnost'.
Kollega  SHeller  issledoval  soznanie  tandema  Bart-Persten'  i   obnaruzhil
shodstvo s  soznaniem Alefa, predydushchego hozyaina  Perstnya. My sformulirovali
gipotezu: talismany sohranyayut v sebe lichnost' svoih hozyaev. Dalee, - Pirogov
perevernul listok, - Valentin nastroil kollegu Barta na vizomon, nahodyashchijsya
v  Gornom  Zamke.  V   dannom  eksperimente  talisman  ne   proyavil  nikakoj
aktivnosti.  Bartu udalos'  spravit'sya s upravleniem.  Napomnyu,  chto vizomon
Gornogo Zamka otnositsya  k talismanam vtorogo klassa, s izbiratel'nost'yu  ot
treh  do desyati  chelovek.  My  sformulirovali  vtoruyu  gipotezu: v  usloviyah
sil'nyh  TM-vzaimodejstvij izbiratel'nost'  talismanov  rezko ponizhaetsya.  -
Pirogov perevernul  eshche odin listok. -  Proizvodilis'  takzhe eksperimenty po
ekranirovaniyu Perstnya,  dlya  chego ispol'zovalas' sostavnaya sfera  iz  tajgla
diametrom v dva s  polovinoj metra. Vnutri takoj  sfery zaklinaniya |rioha ne
okazali na  Persten'  nikakogo vozdejstviya.  K sozhaleniyu,  etot fakt poka ne
poluchil dolzhnogo ob座asneniya.
     Pirogov zamolchal i zakryl svoj bloknot.
     - Vy neploho porabotali, - zametil Landa, obrashchayas' k Valentinu.
     Tot pozhal plechami:
     -  Prichiny  ne vyyasnili, logiku talismanov ne ponyali,  probuzhdenie ih v
|bo proshlyapili. Interesno, chto zhe togda - ploho?
     - Naprimer, popast' pod vliyanie Perstnya i ustroit' ocherednuyu katastrofu
na  Poberezh'e,  -  otvetil Landa. - Nu chto  zh, spasibo za instruktazh. YA mogu
pristupat' k svoim pryamym obyazannostyam?
     - A vy uzhe gotovy? - udivilsya Valentin.
     -  Informacii  bolee  chem  dostatochno,  - skazal  Landa, vytaskivaya  iz
nagrudnogo karmana bol'shoj universal'nyj karandash. - U vas najdetsya bumaga?
     - Tol'ko obychnaya, - skazal Valentin, poslushno materializuya pered Landoj
bol'shoj list cellyuloznoj formata. - A chto vy sobiraetes' pisat'?
     -  YA  sobirayus'  risovat', - otvetil Landa i  vyvel  na bumage  bol'shoj
ellips.  -  Vot nasha problemnaya situaciya. Sleva - proshloe, sprava - budushchee;
my nahodimsya v  centre, fiksiruya tol'ko nastoyashchee. YA pozvolyu sebe posmotret'
na situaciyu so storony. Vo-pervyh, podumaem o budushchem. - Tolstyj  prozrachnyj
karandash Landy  upersya  v  pravuyu  chast'  ellipsa.  -  CHto  mogut  natvorit'
talismany  na  Poberezh'e?   Budut  li  oni  dejstvovat'  sovmestno,  ili  zhe
shlestnut'sya drug s drugom?  Kakova veroyatnost' ocherednoj T-buri? Gde imenno
ona mozhet proizojti? CHtoby otvetit' na  eti voprosy, - Landa podnyal karandash
vverh, -  nam  nuzhen neposredstvennyj  kontakt hotya  by s odnim  talismanom.
Edinstvennyj  chelovek,  kotoryj sposoben ustanovit' takoj kontakt i ostat'sya
pri etom v zhivyh... - Landa umolk i mnogoznachitel'no posmotrel na Valentina.
     - Sdelaem, - kivnul Valentin.
     Konechno, podumal  on pro sebya, dazhe u menya  mogut vozniknut' problemy -
esli, k primeru, talismany zacapayut sebe po operatoru, a potom navalyatsya vse
vtroem. No  operatorov etih eshche  najti  nado,  a talismany  -  vot  oni,  na
T-karte, kak na ladoni. Tak chto vse shansy na moej storone.
     -  Vy ponimaete, - sprosil Landa,  - chto  sdelat' eto  nuzhno  kak mozhno
bystree?
     -  Razumeetsya,  -  pozhal plechami  Valentin. -  Srazu posle soveshchaniya  i
otpravlyus'.
     - Horosho, - skazal Landa  i tknul karandashom v centr svoego  risunka. -
Teper' o  nastoyashchem. Prezhde vsego,  nam nuzhno sostavit' kartu  intensivnosti
TM-vzaimodejstvij. Bart, vy v sostoyanii organizovat' takie izmereniya?
     Alton  Bart  podbrosil  vverh  lezhavshij  pered  nim  prozrachnyj  kubik.
Sverknula vspyshka, razdalsya suhoj tresk.
     -  Zaprosto, - skazal Bart,  podhvatyvaya iz vozduha  uzhe  dva kubika. -
Kakoj masshtab nuzhen?
     - Peremennyj,  - otvetil Landa. - Osnovnaya setka - sto  kilometrov, a v
mestah s pikovoj intensivnost'yu - vplot' do konkretnyh ob容ktov.
     - Zavtra  k  vecheru  karta budet lezhat' na  etom stole, - zayavil Bart i
skrestil ruki na grudi.
     -  Horosho,  - kivnul Landa. - Sleduyushchee zadanie,  Valentin, ya hotel  by
poruchit' odnomu iz vashih pangijskih kolleg.
     - Smotrya kakoe zadanie, - pozhal plechami Valentin.
     - Nuzhno najti velikogo maga  Akostu,  -  poyasnil Landa. - Naskol'ko mne
izvestno, on  osnovatel'no zanimaetsya Vremenem  Temnyh Sil. Bylo by  nelishne
obmenyat'sya s nim uzhe poluchennoj informaciej i soglasovat' plany na budushchee.
     - Nu,  najti  ego  - para  pustyakov, - pozhal plechami Valentin. - Poruchu
Maksimu  s Manuelem - odin v vizomon poglyadit, drugoj na  drakone sletaet. A
vot naschet obmenyat'sya informaciej...
     -  Prosto priglasite ego na  vstrechu, - posovetoval Landa. - Vryad li on
upustit vozmozhnost' vstretit'sya s Velikim Falerom.
     I to pravda, podumal Valentin. Vse vremya zabyvayu, kto ya takoj.
     - CHtoby so  vsemi talismanami razobrat'sya, - podumal  on vsluh,  -  mne
neskol'ko chasov ponadobitsya, da  eshche vyspat'sya  ne  meshalo by... Tak chto uzhe
posle Rozenblyuma, primerno cherez chas  posle  rassveta.  Posmotrim, naskol'ko
emu interesen Faler!
     - Mozhete ne somnevat'sya,  interesen, - zaveril ego Landa.  - Teper' vy,
Pavel.
     - Ves' vnimanie, - otvetil Pirogov.
     - Vam ya hochu poruchit' samoe otvetstvennoe zadanie, - skazal Landa. - Vy
stanete nashim predstavitelem pri Ordene Masterov.



     Pirogov privstal na svoem taburete i nastorozhenno posmotrel na Landu.
     - Esli eto  shutka, Gregori,  - skazal on,  hmurya brovi,  - to  ne samaya
luchshaya.
     - A esli net? - sprosil Landa, s ulybkoj glyadya Pirogovu v glaza.
     Alton Bart izdal protyazhnyj svist.
     Nado zhe, podumal Valentin. Bukval'no vse znayut, chto eto za orden takoj.
Krome Velikogo Falera.
     Pirogov uselsya obratno na taburet, skrestil ruki na grudi i zayavil:
     - A  esli net, Gregori,  vam  pridetsya  ob座asnit'sya. Kak  eto tak  -  v
vosem'desyat vtorom Orden polveka  kak  razgromlen,  a v vosem'desyat  pyatom -
zhiv-zdorov?
     - Vot imenno! - fyrknul Bart. - Esli Orden sushchestvuet, otchego talismany
desheveyut?!
     Aga, podumal Valentin. Kazhetsya, ya nachinayu ponimat', chto eto za orden.
     - Igra na ponizhenie, - skazal Landa, s ulybkoj razvedya rukami. - A vam,
Pavel, ya otvechu eshche koroche. Konspiraciya!
     - To  est', -  vospol'zovalsya momentom Valentin, - Orden vovse  ne  byl
razgromlen?
     - Sovershenno verno, - podtverdil Landa.  -  Bolee togo, mozhno  skazat',
chto on sam sebya razgromil.
     - No  vy-to  kak  ob etom  uznali?  - zadal  Valentin  vopros,  kotoryj
navernyaka vertelsya na yazyke u vseh ostal'nyh.
     Landa slozhil ladoni vmeste i smirenno sklonil golovu.
     -  |to  dlinnaya  istoriya, - nachal  on, slovno sobirayas'  rasskazat' vsyu
istoriyu  Poberezh'ya,  - kotoraya,  tem ne  menee,  mozhet  byt'  pereskazana  v
neskol'kih frazah. V to vremya ya rabotal v otdele tajnyh obshchestv, podderzhivaya
s  naibolee interesnymi iz nih  postoyannyj kontakt.  Orden Masterov nravilsya
mne kuda bol'she Gil'dii Tajnyh  Ubijc ili  Kruga Nekromantov, i postepenno ya
zanyal dovol'no vysokoe  mesto v  ego  ierarhii. Kogda  nad  Ordenom  navisla
ugroza likvidacii, ya pozvolil sebe vyskazat'  ego  rukovodstvu  opredelennye
rekomendacii,  i  oni  byli  prinyaty  k  ispolneniyu.  -  Landa pokosilsya  na
Valentina i  neozhidanno  podmignul.  - V tu  poru ya rasporyazhalsya neskol'kimi
ves'ma  lyubopytnymi  talismanami;  koroche govorya, likvidaciya  Ordena  proshla
organizovanno  i prakticheski  bez  poter'. V nastoyashchee vremya o sushchestvovanii
Ordena  izvestno  tol'ko samim Masteram.  Kak vy  sami ponimaete,  Pavel, do
nedavnego  vremeni  ya ne schital sebya vprave otkryvat' tajny Ordena licam,  k
nemu ne prinadlezhashchim.
     - A teper' - otkryvaete? - sprosil Pirogov. - CHto eto s vami, Gregori?
     A potomu i otkryvaet, neozhidanno dlya samogo sebya soobrazil Valentin. My
ved',  mozhno   skazat',  uzhe  prinadlezhim  k  Ordenu.  CHem   on  zanimaetsya?
Talismanami? Tak  ved'  i  my imi  zanimaemsya!  YA von celyj  zolotoj  kurgan
sdelal,  chtoby  ih  optom  skupat', razve chto do igry na  ponizhenie  poka ne
dodumalsya.  Aj  da  pangijcy  - kakoj  proekt  ni  pridumaj,  a  u  nih  uzhe
sootvetstvuyushchee tajnoe obshchestvo organizovano. Prichem sto let nazad!
     - Da  sami  podumajte,  - razvel  rukami  Landa.  - CHem my  tut  s vami
zanimaemsya?
     - Aga, - skazal Pirogov. - Vot ono kak.
     - Talismany -  dlya  vseh! -  prodeklamiroval  Bart, slovno vystupaya  na
mitinge. - V znaniyah - sila! Svobodu zemlyanam, talismany pangijcam!
     Da  uzh,  podumal  Valentin.  Esli  eto  dejstvitel'no  lozungi  Ordena,
stranno, kak eto ego ne razgromili eshche do sozdaniya. Nado zh takoe pridumat' -
svobodu zemlyanam!
     - Nu  vse,  - skazal on, podnimaya  ruki. - Sdayus'. Vykladyvajte, Landa,
chto eto za Orden takoj, a to ya uzhe sovsem nichego ne ponimayu.
     Landa  udivlenno  posmotrel na  Valentina.  Tot neskol'ko  raz kivnul v
otvet - da, da, vot takoj ya neobrazovannyj. Zato Velikij.
     -  Orden kak Orden,  - otvetil  za Landu Alton Bart. - Skupali zemlyan i
talismany, pryatali po zaholustnym zamkam, vidno, izuchali  chego-to. Lozungi u
nih byli krasivye, da eshche deneg mnogo. Za to, vidno, i prihlopnuli.
     - Tak  znachit, - skazal  Pirogov, slovno ochnuvshis', - Orden  do sih por
sushchestvuet?!
     - Sovershenno verno, - kivnul Landa. - Orden, kotoryj bol'she dvuhsot let
zanimalsya  izucheniem  talismanov.  Orden,  vekami  iskavshij  svyaz'  magii  i
talismanov. Orden, kotoryj ne men'she nashego napugan Vremenem Temnyh Sil.  On
sushchestvuet do sih  por, i mne kazhetsya, chto prishlo vremya poznakomit'sya s  nim
poblizhe.
     -  Vy  predstavlyaete,  -  tiho  sprosil  Pirogov,  -  kakoj  eto  ob容m
informacii?!
     - Ochen'  horosho predstavlyayu,  -  otvetil Landa. - Imenno  poetomu  ya  i
ostanovilsya  na  vashej  kandidature. Esli  ne  poluchitsya  u vas, Pavel, to u
ostal'nyh i podavno ne poluchitsya.
     - A u vas? - korotko sprosil Pirogov.
     -  YA - dobyvayushchij master, - otvetil  Landa. -  YA mogu vykrast' talisman
ili vyzvolit' iz plena kakogo-nibud' zemlyanina. No u  menya nikogda ne bylo i
skoree   vsego   nikogda   ne   budet   dostatochno  vremeni   na   ser'eznuyu
issledovatel'skuyu rabotu.
     - Ponyatno, - kivnul Pirogov. - Nadeyus', my otpravlyaemsya nemedlenno?
     Landa dovol'no ulybnulsya.
     - Otlichno, Pavel! - voskliknul on, potiraya ruki. - Davno by tak!
     - CHto  zh vy ran'she molchali?  - pozhal  plechami Pirogov.  - My  edem, ili
dal'she boltaem?
     -  Edem,  edem,  -  uspokoil  ego  Landa i  posmotrel  na Valentina.  -
Voobshche-to u menya vse!
     Valentin postuchal po svoim peregovornym kol'cam.
     - Nu  tak vpered,  -  skazal  on. - Kak govoritsya, za rabotu, tovarishchi.
Budut  kakie-to  rezul'taty  - zvonite,  a tak - zavtra, zdes' zhe,  v eto zhe
vremya.
     V   sleduyushchuyu  sekundu   komnatu  zatopilo   siyanie  treh  odnovremenno
otkryvshihsya portalov.  Aj da  Landa,  podumal Valentin; pod ego rukovodstvom
vse zabegali, kak pionery. Nado by  i mne potoropit'sya, a  to kto ego znaet,
chem sejchas talismany zanimayutsya!
     Valentin poter peregovornoe kol'co.
     - CHego pozhelaet Velikij Faler? - razdalsya ottuda ernicheskij golos Sashki
Gel'mana. Podobno mnogim kollegam Valentina po Upravleniyu, kartograf Gel'man
byl v  polnom vostorge ot pohozhdenij Falera i obzyval Valentina etim  imenem
pri kazhdom udobnom sluchae.
     - Mne by  talismany razyskat', - probormotal Valentin. - Hotya  by odin,
dlya nachala.
     - Ogo! - Sashka Gel'man  srazu zhe ponyal, o kakih talismanah idet rech'. -
A zachem tebe talismany?
     - Pogovorit' nado, - zhalobnym golosom otvetil Valentin.
     Peregovornoe  kol'co doneslo  do  nego ikayushchij  zvuk.  Gel'man  slishkom
horosho znal Valentina, chtoby schest'  ego slova shutkoj,  no ideya razgovorov s
moguchimi talismanami yavno proizvela na nego vpechatlenie.
     - Nu ty daesh', - skazal nakonec Gel'man. - Pogovorit'... Znaesh'  chto? YA
sejchas vyzovu ZHana, on  kak raz  segodnya  po  Poberezh'yu dezhurit, i  on  tebe
perezvonit. On - u karty,  ty -  na  Poberezh'e,  glyadish',  kakoj talisman  i
razyshchete. Skachut oni,  -  poyasnil  on,  poniziv golos,  - prygayut tuda-syuda;
lovit' nado.
     - Ne privykat', - otvetil Valentin. - Nu ladno, zhdu zvonka!
     - Schastlivo! - skazal Gel'man i prerval svyaz'.
     Valentin  podnyalsya  na  nogi  i   shchelchkom  pal'cev  iznichtozhil  nedavno
sotvorennuyu  mebel'.  I chto im na  meste ne siditsya, podumal on.  Operatorov
ishchut, chto li? Navernyaka ishchut.
     Valentin zabarabanil  pal'cami po stolu. ZHan ne speshil perezvanivat', i
eto  vyzyvalo u Valentina nehoroshie podozreniya. Pojdi pojmaj talismany, esli
oni  teleportiruyutsya edva li  ne bystree, chem ty sam!  Edinstvennyj  shans  -
dozhdat'sya, kogda kto-to iz nih operatora sebe  podberet i ostanovitsya, chtoby
ego oblaposhit'.  Kstati,  nado u  ZHana  sprosit' - oni vse  troe skachut, ili
kto-to uzhe ostepenilsya?
     - Privet! - uslyshal  Valentin  golos  Diany i  podnyal  glaza.  - Nu-ka,
priznavajsya, ty vse eto special'no pridumal?
     - CHto - eto? - peresprosil Valentin.
     - Podlozhit' menya pod Tardena, - bez zapinki utochnila Diana.
     Valentin podnyal glaza k potolku i molcha razvel rukami.
     Nu razumeetsya,  special'no, podumal on. Vse shoditsya - snachala odel  ee
poseksual'nee, potom nakazal vsem sobravshimsya ne dumat' o  beloj obez'yane, a
potom zasunul  v  yashchik,  otkuda  nevozmozhno  vybrat'sya,  i  vpihnul tuda  zhe
svezheispechennogo korolya  |l'sana. Bud' ya pridvornym  intriganom, zasluzhil by
pyaterku s plyusom. A tak - pyaterku s plyusom zasluzhil Ne-Bill.
     - CHto, i v samom dele - special'no? - udivilas' Diana.
     -  Na  samom dele net, - otvetil Valentin, - no teper' ya i sam v eto ne
veryu. Skol'ko vy tam vmeste prolezhali, v yashchike-to? Sekund desyat'?
     - Okolo togo, - kivnula Diana.
     Valentin shvatilsya za golovu.
     - Kak narochno! - prostonal on. - CHert, da Tarden teper' tol'ko o tebe i
dumaet! Snachala smotrel, potom obnimal... kstati, a kak ty sverhu okazalas'?
Mozhet, on ne tol'ko obnimal?
     Diana igrivo povela plechami:
     -  Estestvenno!  Desyat' sekund  -  eto dovol'no mnogo, esli  ne  teryat'
vremeni darom!
     - Vy dazhe pozu uspeli pomenyat'? - zainteresovanno sprosil Valentin.
     Esli eto pravda, podumal on, pojdu  k Tardenu v ucheniki! |to zh nado, za
desyat' sekund stol'ko uspet'!
     - Nu  hvatit,  Val'ka,  -  otvetila  Diana,  i  Valentin  razocharovanno
vzdohnul.  Uvy, chudes ne byvaet. - Konechno, ya naverh vybralas'  -  etot tvoj
Tarden tyazhelyj,  kak  medved'.  Konechno, nichego  on ne  uspel, tol'ko obnyat'
popytalsya,  da i to kak-to mehanicheski. Ty mne  ob座asni, zachem ty ego v yashchik
zasunul? Ty zhe zemlyanin, a ne pangiec!
     Nu razumeetsya, podumal Valentin. Bud' ya pangijcem, vse bylo by yasno,  a
tak - prostor dlya fantazii. Interesno, poverit li Diana v chistuyu pravdu?
     - Voobshche-to, - skazal Valentin, - ya emu zhizn' spasal. Pomnish', kogda  ya
pervyj raz yashchik otkryl,  u tebya marshrutka rabotala? -  Diana  kivnula. - Tak
vot, moya marshrutka k  etomu vremeni uzhe otkazala. To  est' yashchik  obespechival
kakuyu-to  zashchitu. Vot ya i spryatal tuda  Tardena, a o tebe  dazhe ne  podumal.
Izvini, - Valentin razvel rukami, - durak byl, kak obychno.
     -  Durak, - soglasilas'  Diana. - Znachit, Tarden  u menya  v poklonnikah
tebe sovsem ni k chemu?
     - Absolyutno, - otvetil Valentin.
     -  Togda pozdravlyayu, - skazala Diana neozhidanno ser'eznym golosom. - Ty
v ocherednoj raz poluchil pobochnyj rezul'tat.
     -  Pogodi-ka,  -  raskryl  glaza  Valentin.  -  CHto  znachit  - pobochnyj
rezul'tat? On chto, tebe v lyubvi ob座asnilsya? Pryamo tam, v yashchike?
     - Net, - otvetila Diana, dostavaya iz-za korseta slozhennyj treugol'nikom
listok bumagi. - Pryamo zdes', v |bo.
     - Lichno?! - voskliknul Valentin, otstupaya na shag, i tol'ko togda ponyal,
chto za bumagu derzhit v rukah Diana. - Ili vse-taki pis'mom?
     - Pis'mom, - kivnula Diana, protyagivaya Valentinu bumazhnyj treugol'nik.
     Aj  da  Ne-Bill,  tol'ko  i  podumal Valentin,  rassmatrivaya gerb  doma
Tardenov na zheltovatoj poverhnosti  gruboj cellyuloznoj bumagi. Pohozhe, chto v
nashej shvatke ya predstavlyayu tol'ko silu; um celikom na ego storone!
     -  I  chto ty  teper' sobiraesh'sya delat'?  -  sprosil Valentin,  otdavaya
treugol'nik obratno. Doverie Diana uzhe prodemonstrirovala, a chitat' lyubovnye
poslaniya korolej Valentin ne lyubil. Togo i glyadi, procitiruesh' ne k mestu. -
Pojdesh' v korolevy?
     Diana fyrknula:
     - Na ponizhenie? CHerta s dva!
     - V favoritki? - predpolozhil Valentin.
     - Vot eto uzhe teplee, - ulybnulas' Diana. - No chto skazhet muzh?
     - A kto u nas muzh? - ulybnulsya v otvet Valentin.
     - Koldun, - otvetila Diana i posmotrela Valentinu v glaza.
     Valentin ponyal, chto Diana dejstvitel'no zainteresovalas' Tardenom.
     - Nu ladno, - skazal on. - Kak obychno, mesyaca na tri?
     Diana kachnula golovoj:
     - Ah, esli by... Boyus', vse konchitsya gorazdo ran'she.
     - Nu,  chto ty tak mrachno, - sochuvstvenno proiznes Valentin. - Mozhet, on
i est' muzhchina tvoej mechty!
     -  Izbavit'sya  ot  menya hochesh'?  -  naigranno-svarlivym tonom  sprosila
Diana.
     -  Hotel  by,   davno   izbavilsya,  -   vozrazil  Valentin,  dlya  pushchej
ubeditel'nosti  rastopyriv  pal'cy  na  obeih  rukah.  -  Schast'ya tebe hochu,
glupen'kaya!
     Diana pogladila Valentina po golove i prosheptala:
     - |to  ty u nas glupen'kij, Val'ka. Do sih por ne  ponimaesh', kakoj  ty
zamechatel'nyj...
     - Nachinayu dogadyvat'sya, - drognuvshim golosom otvetil Valentin. - Raz uzh
ty shest' raz ko mne vozvrashchalas'.
     Diana otdernula ruku i opustila glaza.
     - Nu  ladno,  ladno,  - primiritel'no  skazal  Valentin.  -  YA poshutil.
Zabavlyajsya s Tardenom, skol'ko  vlezet, u menya vse ravno v blizhajshie  mesyacy
po gorlo  raboty...  - Tut Valentin vspomnil  scenarij s  pohishcheniem,  stol'
dohodchivo izlozhennyj  Landoj, i oseksya na poluslove. -  Kogda  u  vas pervoe
svidanie?
     - Zavtra, v polden', - otvetila Diana.
     Uspeyu, podumal  Valentin. Hotya  - chto znachit "uspeyu"? Ne-Bill navernyaka
vse proschital; byt' mozhet, Diana pripasena im kak raz dlya poslednej bitvy?
     Nu chto zh, s otchayannym vesel'em podumal Valentin. Budet vam bitva. Nikto
ne ujdet obizhennym.
     - CHto  s toboj? - sprosila Diana, zametiv sostoyanie Valentina. - CHto-to
ne tak?
     - Naoborot, - ulybnulsya Valentin. - Vse tak. Vse prosto zamechatel'no.
     - Ty tochno ne revnuesh'? - ozabochenno sprosila Diana.
     -  Tochno,  -  Valentin  provel  bol'shim  pal'cem  po  gorlu. -  YA  dazhe
torzhestvenno obeshchayu ne podglyadyvat' za vami v vizomon!
     Vot tak, otmetil pro sebya Valentin. Perevedem  vse v shutku i zamnem dlya
yasnosti.
     -  Ty  prosto nevozmozhen,  -  prostonala  Diana.  -  Zachem ya  tebe  vse
rasskazyvayu...
     - Nu, mne zhe interesno,  -  pozhal  plechami  Valentin. - Samomu  nekogda
lyubov' s korolyami krutit', tak hot' zhenu poslushat'!
     Diana obrechenno mahnula rukoj, i Valentin ponyal, chto razgovor o Tardene
zakonchen.
     -  YA  sejchas na Poberezh'e  smotayus', - skazal Valentin,  izmeniv ton na
sugubo delovoj, - i budu chasam k dvenadcati. Dozhdesh'sya?
     - A tochno budesh'? - s somneniem  sprosila Diana. -  Govoryat, tam Vtoraya
Falerova vojna nachalas'?
     - Bez menya-to? - usmehnulsya  Valentin. - Brehnya!  Nikakoj  vojny,  tak,
razyshchu odin talismanchik, i obratno.
     - Odin talismanchik? - povtorila Diana. - Nu smotri, ya budu zhdat'. Azh do
pol-pervogo!
     Valentin oshchutil pul'saciyu v peregovornom kol'ce i podnes ego k golove.
     - Nu, do skorogo, - kivnul on Diane. - Slushayu!
     - |to ZHan, - razdalsya iz kol'ca kartavyj akayushchij golos, - menya poprosil
s vami svyazat'sya Aleksandr Gel'man, vy ved' - Valentin SHeller?
     - Da, - otvetil Valentin.
     -  Vam  nuzhna postoyanno  obnovlyaemaya karta  talismannoj  aktivnosti?  -
sprosil ZHan.
     - Da, - povtoril Valentin.
     -  K  sozhaleniyu,  ya  ne  smogu pereslat'  ee po peregovornomu kol'cu, -
izvinilsya ZHan, - ved' kol'ca ne  prednaznacheny dlya  peredachi izobrazhenij, vy
ponimaete?
     - Ponimayu, - kivnul Valentin. - Poetomu na kartu  budete smotret' vy, a
ya budu skakat' po Poberezh'yu i razyskivat' to, chto mne nuzhno. Mayaki rabotayut,
tak chto na mestnosti ya ne poteryayus'.
     -  Horosho, -  otvetil  ZHan,  -  ya  vse  ponyal,  my  budem  podderzhivat'
postoyannuyu svyaz'. Skazhite, kakoj imenno ob容kt vy zhelaete obnaruzhit'?
     -  Samyj  aktivnyj iz treh nedavno sbezhavshih talismanov,  - bez zapinki
otvetil  Valentin. CHem aktivnee talisman, tem  bol'she  u  nego  shansov najti
operatora; tak chto osobogo vybora u Valentina ne bylo.
     - Sejchas  posmotryu, -  progovoril  ZHan  i  sdelal  dlinnuyu pauzu. Diana
pomahala Valentinu na  proshchanie i vyshla iz kabineta; Valentin kivnul v otvet
i  prinyalsya  vspominat',  kakoj iz  mnogochislennyh  raritetov,  hranyashchihsya v
Gornom Zamke,  mog  by  prigodit'sya  pri  ohote na moguchij talisman.  - Vot,
nashel. |to Faringskie braslety, oni raspolozheny v kvadrate  nol'  sem' drob'
shest'desyat chetyre zony "F" sektora  Poberezh'e-Sever, na territorii Faringii,
neposredstvenno prilegayushchej k zone zatopleniya.
     - Nepodaleku ot  |mfarga?  -  utochnil Valentin,  pripomniv raspolozhenie
kogda-to sredinnyh, a nyne zapadnyh provincij Velikoj Faringii.
     - V soroka kilometrah k severu, - podtverdil ZHan. - Skazhite, u vas est'
pri sebe kakoj-nibud' talisman?
     - Est', - otvetil Valentin. - Obruch.
     -  |to horosho, -  skazal ZHan.  - Kogda  vy  okazhetes' na meste, ya smogu
obnaruzhit'  vas na karte i vydat'  bolee tochnoe  napravlenie na interesuyushchij
vas ob容kt.
     - Okazhus' na meste - perezvonyu, - poobeshchal Valentin i oborval svyaz'.
     V  sleduyushchee mgnovenie  on uzhe  stoyal,  drozha ot holoda, v tronnom zale
Gornogo  zamka,  kak  vsegda  velichestvennom  i pustynnom. Tri uzkie poloski
solnechnogo  sveta  lezhali  na kamennyh  plitah  pola,  napolnyaya  zal  zybkim
rasseyannym  siyaniem.  Gromadnyj tron  neslyshno  stronulsya  so svoego mesta i
myagko tknul Valentina pod nogi; Valentin pokachal golovoj i peshkom napravilsya
k vyhodu.
     - Maksim,  - skazal on vpolgolosa, znaya, chto Zamok sam doneset slova do
adresata, - Manuel', i vse, komu eto  interesno. U menya est' dlya vas srochnoe
poruchenie.
     Zamok  pokazal Valentinu  dve kartinki - Maksima, lezhavshego v obnimku s
Ninel'  v  ee  komnate,  i  Manuelya,  uprazhnyayushchegosya  s odnim  iz uchenikov v
fehtovanii na krivyh nozhah. Vse  kak obychno, podumal  Valentin;  Armageddony
prihodyat  i  uhodyat, a  privychki ostayutsya.  Derzhu  pari, chto  Maksim  uspeet
pervym.
     On vyshel v koridor, posmotrel  na predposlednij  iz  visevshih  na stene
gobelenov,  izobrazhavshij |rioha, otbrasyvayushchego  beluyu ten'  v  bezzhalostnom
svete  chernoj zvezdy, i  v  ocherednoj raz  sprosil sebya: kakaya  zhe  kartinka
poyavitsya  na  poslednem,  do  sih por sovershenno pustom  gobelene?  Vprochem,
Valentin chuvstvoval, chto ochen' skoro uznaet otvet na etot vopros.
     Spustivshis' po shirokoj vintovoj galeree v malyj sobornyj zal,  Valentin
zanyal  svoe privychnoe mesto vo glave kruglogo  derevyannogo stola. Mgnoveniem
spustya vhodnaya dver' snova rastayala v vozduhe, i  pered Valentinom  predstal
Maksim - s  rastrepannymi volosami, v belom  kimono,  nebrezhno  podpoyasannom
chernym  poyasom, i v derevyannyh  sandaliyah  na  bosu nogu.  Vot  on,  chelovek
dvadcat' pervogo veka, podumal Valentin i vstal, chtoby pozhat' Maksimu ruku.
     - Rad tebya videt', - skazal Maksim, - hotya ty, kak obychno, ne vovremya!
     -  Rabotat' nado v rabochee vremya,  - otvetil na  eto Valentin, a  potom
soobrazil, chto Maksim mog kak raz rabotat'. - Ili vy snova prorochestvovali?
     -  Razve Zamok  tebe  ne skazal?  -  udivilsya  Maksim. -  Ninel' videla
strannyj son.
     - I vy reshili posmotret' ego eshche neskol'ko raz? - predpolozhil Valentin.
     - Imenno tak, -  kivnul Maksim.  -  Prorochestvo  podtverdilos',  Faler.
Velikij CHernyj snova budet hozyainom Zamka.
     Poubivat' by vseh prorokov, podumal  Valentin. Budto mne bez togo zabot
malo!
     - Kak  skoro? -  sprosil on bez osobogo interesa.  Heor imel  na  Zamok
polnoe pravo,  i ego vozvrashchenie  ostavalos' lish' voprosom vremeni; v  lyuboj
drugoj situacii Valentin by dazhe obradovalsya takomu izvestiyu.
     - Zavtra, - korotko otvetil Maksim.  - My ostanemsya zhivy, no  nekotorye
predpochli by umeret'.
     Valentin udivlenno  raskryl glaza. S chego by eto?  Hotya Heor  eshche utrom
zayavil, chto  idet  va-bank  - chert  ego znaet,  chego on tut mozhet natvorit'.
Tozhe,  kstati, problema - Heor s  ego maniakal'nym  nezhelaniem  prinyat' svoyu
sud'bu. Zaladil sebe - ub'yu, ub'yu, ub'yu pri pervoj vozmozhnosti...
     - Dal'she  prorochestvo  drobitsya,  -  prodolzhil  Maksim. -  V  odnom  iz
variantov ty pogibaesh', pytayas' otbit' Zamok.
     Valentin pozhal plechami.
     - V drobyashchihsya prorochestvah i ne  takoe uvidish', - skazal on. - Pozhivem
- uvidim. A poka Velikij CHernyj eshche ne zayavil  svoih prav, u menya est' k vam
s Manuelem odno zadanie.
     - Slushayu,  - proiznes Manuel', kotoryj nevedomo kak uspel prosochit'sya v
komnatu. Maksim molcha kivnul i posmotrel Valentinu v glaza.
     - Nuzhno najti velikogo maga Akostu, - skazal Valentin, - i peredat' emu
priglashenie na vstrechu s Velikim Falerom. ZHelatel'no pryamo sejchas.
     Manuel' protyanul pered soboj pravuyu ruku.
     - Priglashenie, - korotko skazal on.
     - Ah da, - Valentin hlopnul sebya po lbu. - |to zhe velikij mag...
     On  prikryl glaza, razdumyvaya, kak dolzhno vyglyadet' priglashenie. Akosta
vryad li poverit slovam, i uzh  tem bolee ne poverit  prosten'komu magicheskomu
poslaniyu. Manuel' dolzhen peredat' emu nechto takoe, chto moglo ishodit' tol'ko
ot Falera, nechto, nesushchee unikal'nyj pocherk valentinovoj magii.
     Valentin ulybnulsya. Pozhaluj, eto podojdet.
     S  legkim hlopkom  na  stole  pered  nim poyavilsya  prozrachnyj  kubik  s
sirenevoj  bukvoj "A"  vnutri. Bukva "A" slegka podragivala v takt izmeneniyu
TM-fona - v  Zamke, kishevshem magiej i  talismanami,  on  postoyanno  menyalsya,
inogda dazhe padaya do nulya.
     - Vot, -  skazal  Valentin, protyagivaya  kubik  Manuelyu. - YA  dumayu,  on
pojmet, chto eto takoe.
     K  bukve  "A"  vnutri kubika dobavilas'  bukva  "K".  Poslanie, kotoroe
Valentin vplel v transformacionnye zaklinaniya, nachalo vysvechivat' imya svoego
adresata.
     - Na slovah peredaj, chto ya zhdu ego zavtra, cherez chas posle rassveta, na
vershine Zolotogo Kurgana.
     Valentin ne stal  upominat', chto kurgan okruzhen tremya  yarusami zashchitnyh
zaklinanij  -  podobnaya zabota  legko  mogla  byt'  vosprinyata  Akostoj  kak
oskorblenie.
     - Gde on? - sprosil Manuel', spryatav kubik i povernuvshis' k Maksimu.
     -  Daj hotya by desyat' minut,  -  otvetil tot,  vstavaya iz-za stola. - I
vse-taki, Valentin, menya smushchaet prorochestvo.
     -  Vot najdesh'  Akostu, - ulybnulsya Valentin,  - a tam smotri varianty,
skol'ko vlezet. Poka ne uvidish' menya pobeditelem.
     Maksim pokachal golovoj.
     - Takih variantov net, - skazal on, poniziv golos. - Ty libo pogibaesh',
libo popadaesh' v plen.
     Valentin tol'ko rukoj mahnul:
     -  Pomnitsya, v predydushchij raz my voobshche vse  pogibali, da eshche vmeste  s
Zamkom. A uzh esli Temnoe Prorochestvo vspomnit'...
     -  Da,  -  kivnul  Maksim. - Ty  sil'nee  lyubogo prorochestva. No tol'ko
togda, kogda ty ego znaesh'. Tak chto pomni: libo plen, libo smert'!
     Nu vot, podumal Valentin, teper' ya tochno znayu, chto menya zhdet.  Spasibo,
obnadezhili.
     -  Do zavtra  eshche  dozhit' nado, -  skazal  on,  sopernichaya s Maksimom v
mrachnosti intonacij. -  Nu horosho, vecherom obsudim  popodrobnee.  A sejchas u
menya est' odno neotlozhnoe delo.
     Manuel' vzyal Maksima pod  lokot' i pochti  siloj povernul k vyhodu.  Vot
tak-to luchshe, podumal Valentin. Vsemu  svoe  vremya: snachala talismany, a  uzh
potom - Zamok.
     -  ZHan? -  sprosil  on, vklyuchiv peregovornoe kol'co.  -  Gde tam u  nas
Braslety?
     - Privetstvuyu vas, Valentin, - otvetil ZHan. - Za poslednie desyat' minut
mestonahozhdenie   Faringskih   Brasletov  ne   izmenilos'.  Oni  po-prezhnemu
nahodyatsya v kvadrate nol' sem' drob' shest'desyat chetyre zony "F".
     -  I  chem  oni  tam  zanimayutsya? - prishel v  golovu Valentinu sovsem ne
lishnij vopros.
     - K sozhaleniyu, -  protyanul  ZHan, - ya ne  mogu  tochno  otvetit'  na etot
vopros. Harakter vozmushchenij T-polya,  svyazannyh neposredstvenno s Faringskimi
Brasletami,  ne   yavlyaetsya   specifichnym   dlya   kakoj-to   celenapravlennoj
aktivnosti.  Po-vidimomu,   v  nastoyashchee   vremya  Braslety  zadejstvovany  v
passivnom rezhime, naprimer,  v celyah skanirovaniya mestnosti  ili diagnostiki
kakih-libo zabolevanij...
     Kakih,  k  chertu, zabolevanij,  podumal  Valentin.  YAsno,  chem  oni tam
zanimayutsya. Operatora ishchut.
     -  Spasibo, ZHan,  - oborval on svoego  slovoohotlivogo sobesednika. - YA
vyzovu vas cherez neskol'ko minut, chtoby utochnit' napravlenie.
     - Horosho, Valentin, - soglasilsya ZHan, otklyuchaya svyaz'.
     Valentin zadumchivo oglyadel golye steny sobornogo zala. Usluzhlivyj Zamok
ugadal  nastroenie  svoego  vremennogo hozyaina,  i steny stali  prozrachnymi,
otkryvaya  vzoru  nahodyashchiesya  neskol'kimi yarusami  nizhe sekretnye  kladovye.
Nesmetnye  bogatstva  Heora, sobiravshiesya  ne  odnu  sotnyu  let,  pokazalis'
Valentinu starymi bezdelushkami, ubrannymi za  nenadobnost'yu v temnyj podval.
Te  nemnogie talismany, kotorye  Valentin  uspel izuchit',  navryad  li  mogli
pomoch' v nachinayushchejsya  ohote; ispol'zovat' zhe  ostal'nye,  o  bol'shej  chasti
kotoryh dazhe  Branbo  ne  mog nichego  rasskazat',  znachilo  podvergat'  sebya
smertel'noj opasnosti. Valentin zaderzhal vzglyad na amulete, prinosyashchem udachu
- i pokachal golovoj. YA i tak pod zashchitoj Ne-Billa, podumal on. Predstavlenie
eshche tol'ko nachinaetsya, i gibel' glavnogo geroya ne vhodit v plany rezhissera.
     Steny  vnov' potuskneli, i  Valentin  prikryl  glaza, chtoby kak sleduet
vspomnit' okrestnosti |mfarga. Sam gorod raskinulsya mezhdu dvumya hrebtami, na
beregu  burnoj reki,  vyryvavshejsya  iz  vysokogo  ushel'ya.  Uzhe  v neskol'kih
kilometrah   k   severu  nachinalis'   gornye  pastbishcha,  soedinennye  uzkimi
peshehodnymi tropami; nemnogochislennoe naselenie etogo kraya do  sih  por zhilo
po drevnim  plemennym  zakonam, revnostno oberegaya  svoi vladeniya ot prishlyh
chuzhakov.
     Ploho  delo,  podumal  Valentin.  Raz  uzh  Braslety zabralis'  v  takuyu
gluhoman', znachit, oni tochno  znayut, chto imenno  tam  i  nahoditsya nuzhnyj im
operator.  Byt'  mozhet,  oni  uzhe  podchinyayut ego  svoemu  vliyaniyu,  i vmesto
odnogo-edinstvennogo anti-bublika mne pridetsya uchinit' ocherednuyu talismannuyu
bitvu.
     Valentin nabral v grud' pobol'she  vozduha,  szhal kulaki i sdelal moshchnyj
korotkij vydoh. Pora!
     V  sleduyushchee mgnovenie  on  uzhe  podnosil k gubam  peregovornoe kol'co.
Kvadrat  nol' sem'  shest'desyat chetyre  okazalsya imenno takim, kakim Valentin
ego i predstavlyal - serye skaly, kamenistyj sklon pod nogami, zhuhlaya trava i
redkie pyatna karlikovyh derev'ev. Sotnya kvadratnyh kilometrov, kak dve kapli
vody pohozhih drug na druga.
     - ZHan, - pozval Valentin, - daj-ka mne napravlenie!
     -  Odnu  minutochku, -  otozvalsya  ZHan,  -  sejchas  ya  opredelyu,  gde vy
nahodites'... Prostite, pozhalujsta, no vy uvereny, chto vash Obruch nahoditsya v
rabochem sostoyanii?
     Ah  da, soobrazil  Valentin.  YA zhe  ego sovsem  vyklyuchil,  eshche  tam,  v
spechrane.
     -  Sejchas, sejchas,  - probormotal on, prisazhivayas' na blizhajshij kamen'.
Obruch poslushno vklyuchilsya, odariv Valentina ocherednoj porciej golovokruzheniya.
- Kak teper'? - sprosil Valentin, perezhdav samye nepriyatnye mgnoveniya.
     - Vot  teper' ya vas vizhu, - otvetil ZHan. - Vy nahodites' v samom centre
kvadrata, v shestistah metrah k severo-zapadu ot Brasletov...
     -  A potochnee? -  sprosil Valentin,  spletaya  zaklinanie-kartu.  CHetyre
mayaka  tut zhe otozvalis'  na  ego neslyshnyj vyzov,  i pered myslennym vzorom
Valentina poyavilsya belyj punktirnyj kvadrat s migayushchej tochkoj v levom nizhnem
uglu. Valentin dobavil k  zaklinaniyu formirovatel'  simvolov i  uvidel  svoi
koordinaty s tochnost'yu do metra.
     -  Vasha  lokal'naya  poziciya  -  dve  tysyachi  sto  semnadcat' na  tysyachu
devyat'sot sorok tri, - soobshchil ZHan. Valentin sveril uslyshannoe s uvidennym i
molcha  kivnul. - Lokal'naya poziciya Brasletov  - dve tysyachi pyat'sot sem'desyat
na dve tysyachi pyat'sot sorok. Naskol'ko ya mogu videt' po karte, vas razdelyaet
skal'nyj greben' vysotoj v tridcat'-sorok metrov.
     -   Vizhu,  -  skazal  Valentin,  povernuvshis'  na  yugo-vostok.  Greben'
nahodilsya  gde polozheno, i Valentin s  neozhidannoj  dlya samogo sebya radost'yu
shagnul  vpered,  predvkushaya  uvlekatel'noe  karabkan'e  vverh  bezo   vsyakoj
strahovki. Krome magicheskoj, konechno.
     - Braslety  nahodyatsya na protivopolozhnom krayu grebnya,  - dobavil ZHan, -
na  rovnoj  ploshchadke,  kotoruyu  vy  smozhete uvidet'  srazu  zhe,  kak  tol'ko
zaberetes' naverh.
     - Cennaya informaciya, - konstatiroval Valentin. - YA budu nagotove.
     - YA  eshche chem-nibud' mogu  vam pomoch'? - sprosil ZHan,  kotoromu yavno  ne
hotelos' uhodit' so svyazi.
     - Poka chto net, - pokachal golovoj Valentin. - Do skorogo!
     ZHan poslushno  otklyuchilsya, i Valentin truscoj podbezhal k skale. Izdaleka
ona kazalas'  dovol'no pologoj, no vblizi vyyasnilos', chto uklon  v sem'desyat
gradusov  - eto  pochti vertikal'. Valentin  popleval  na  ladoni,  vysmotrel
podhodyashchuyu dlya starta rasshchelinu i polez vverh, razdumyvaya, ne nakoldovat' li
sebe chto-to vrode kovra-samoleta.
     Minut  cherez desyat',  kogda do verhushki skaly ostavalos'  eshche  polovina
puti, Valentin  perevel  duh i  s  polnym  osnovaniem obozval sebya  idiotom.
Nebos' goda tri po skalam ne lazil, vygovoril on sam sebe, a tuda zhe, nindzyu
iz sebya korchit'! CHto, trudno bylo srazu magicheskij metabolizm vklyuchit'?!
     SHCHelknuv pal'cami, Valentin sdelal nakonec to, chto  sledovalo by sdelat'
s  samogo nachala. Pod vozdejstviem magii myshcy obreli nechelovecheskuyu silu, i
Valentinu  dazhe ne ponadobilos'  ottalkivat'sya  nogami; edva  kasayas'  skaly
konchikami  pal'cev, on za neskol'ko sekund preodolel ostavavshiesya do vershiny
metry.  I  zamer u  samogo kraya  skaly,  chtoby  kak sleduet  podgotovit'sya k
vstreche s Brasletami.
     Prezhde vsego - vyyasnit', poyavilsya li u nih operator.
     Valentin usmehnulsya, osoznav,  chto  nakrepko  pozabyl  nekogda  groznoe
slovo "tal'men". Nyneshnie  operatory moguchih talismanov  bol'she pohodili  na
rabov,  chem  na  gospod;  popav   pod  vlast'  talismana,  oni  teryali  svoyu
individual'nost' i  stanovilis' bezdumnymi ispolnitelyami  chuzhoj  voli.  Voli
samogo talismana.
     Valentin  nashchupal  mesto,  gde  mozhno  bylo stoyat'  bez  pomoshchi  ruk, i
zadejstvoval  Obruch  v  poiskovom  rezhime.  Poka  tot  metodichno  prochesyval
okrestnosti  v   poiskah  hot'  skol'ko-nibud'   razumnoj   zhizni,  Valentin
ostorozhnymi dvizheniyami pal'cev sformiroval usovershenstvovannyj  "antibublik"
i podvesil ego na mizinec pravoj  ruki. |tu novuyu tehniku on osvoil srazu zhe
posle  zlopoluchnogo  "el'simskogo  poboishcha", kogda tradicionnaya "korobochka",
trebovavshaya   dlya  zapuska  zaklinanij  soglasovannyh  dvizhenij  obeih  ruk,
okazalas'  slishkom  medlitel'noj  dlya  talismanno-magicheskih  srazhenij.  Tem
vremenem Obruch zavershil poisk, i Valentin udivlenno coknul yazykom.
     Nikogo! V radiuse treh kilometrov - ni odnoj zhivoj dushi!
     V  principe  v  etom  ne  bylo  nichego udivitel'nogo -  voznikshaya posle
Amperskoj katastrofy volna  smyla proch' celye provincii,  ostaviv opustevshie
goroda   na  razgrablenie  ucelevshim  gorcam;  no  ved'   Braslety  zachem-to
pereneslis'  imenno syuda! Odno  iz dvuh, reshil Valentin:  libo Braslety sami
ploho ponimayut,  chto  delayut,  libo  oni  uzhe nashli  operatora i  horosho ego
zamaskirovali.
     Nu  i hren s nim, s  operatorom,  reshil Valentin. V konce  koncov,  moj
anti-bublik  vyrubil Persten' v  prisutstvii Slejtera. Stoit etomu operatoru
hot' kak-to sebya proyavit', kak im zajmetsya Obruch; a na krajnij sluchaj u menya
est' ognennyj mech, princ Akino i proverennyj angel-hranitel' pod operativnym
psevdonimom Ne-Bill.
     S etimi zalihvatskimi myslyami Valentin slovno  kuznechik vyskochil  iz-za
prikrytiya  skaly  i  prizemlilsya  na  nebol'shom  kamenistom  plato,  nachisto
lishnennom kakih-libo  otlichitel'nyh  priznakov.  Po  slovam  ZHana,  Braslety
dolzhny byli nahodit'sya  u protivopolozhnogo kraya plato. Valentin nastorozhenno
posmotrel v tu storonu, no nichego podozritel'nogo ne uvidel.
     - YA  naverhu,  - soobshchil  Valentin, vklyuchiv kol'co. - Braslety  vse eshche
zdes'?
     - Vam ostalos'  eshche dvesti pyat'desyat  metrov, - otvetil ZHan, - Braslety
neskol'ko uvelichili aktivnost', no po-prezhnemu nahodyatsya v uzhe izvestnoj vam
tochke.  Mne kazhetsya, chto vy  mozhete bez osobogo riska podojti poblizhe - sudya
po  dinamike T-polya,  Braslety vovlecheny v  slozhnyj  i  dlitel'nyj  process,
kotoryj eshche ves'ma dalek ot zaversheniya.
     Mozhet   byt',   podumal   Valentin,  oni  vybrali   eto  mesto,   chtoby
proskanirovat'  vse  Poberezh'e?  Mezhdu prochim,  neplohaya  ideya  -  vot  ono,
Poberezh'e,  kak  na  ladoni,  kak  raz  s  toj  storony  plato,  na  kotoroj
obosnovalis' Braslety. Moguchij talisman - eto vam ne  Obruch, s nego stanetsya
i za tysyachi kilometrov po  soznaniyam sharit'. Pravda,  dlya etogo  nuzhna  odna
malost' - umet' po soznaniyam sharit'. Naskol'ko ya pomnyu, nikto  iz operatorov
- to bish' tal'menov! - etogo ne umel.
     Valentin pozhal plechami  i zashagal vpered, izredka poglyadyvaya na vse eshche
mercayushchuyu pered glazami kartu-shemu. Do Brasletov ostavalos' dvesti  metrov;
potom sto, potom pyat'desyat.
     Potom - schitannye shagi.
     Valentin  ostanovilsya pered krutym obryvom i prinyalsya  oglyadyvat'sya  po
storonam. Nichego  hot' skol'ko-nibud' pohozhego na Braslety; hotya talismannaya
aktivnost' nesomnenno prisutstvuet...
     Valentin  pozhal  plechami  i odnoj  levoj  rukoj  -  na  mizince  pravoj
po-prezhnemu  boltalsya  "anti-bublik"  -  vosproizvel  firmennoe   zaklinanie
Rozenblyuma, pozvolyayushchee magu oshchushchat' talismany. V to zhe mgnovenie v  zatylke
poyavilos'   nepriyatnoe   oshchushchenie   ch'ego-to  prisutstviya,  Valentin   rezko
obernulsya, vstretilsya vzglyadom s  burym valunom, mirno lezhavshem  v okruzhenii
kamnej pomel'che, i ponyal, chto  imenno tam sovershaetsya "slozhnyj i  dlitel'nyj
process",  o  kotorom govoril ZHan. Vozduh nad  valunom zametno drozhal, i  ot
nego ishodilo nedobroe oshchushchenie chuzhoj, opasnoj sily.
     Pobaivaetsya Rozenblyum talismanov, otmetil Valentin, oh, pobaivaetsya. On
shagnul  k valunu, derzha  "anti-bublik" nagotove;  nikakoj  reakcii. Valentin
podoshel poblizhe, do drozhi v nogah chuvstvuya kolebaniya T-polya - i snova nichego
ne proizoshlo.
     Valentin  pozhal  plechami,  proveril  sobstvennuyu  zashchitu   -   "bublik"
otozvalsya  priyatnoj teploj volnoj,  probezhavshej  po levoj  ruke,  -  i snova
vyzval ZHana.
     - YA pravil'no stoyu? - sprosil Valentin i lish' uslyshav svoi slova ponyal,
chto bukval'no tryasetsya ot napryazheniya. - |to Braslety, ili chto-to drugoe?
     - Vse pravil'no, - podtverdil ZHan. -  Vy stoite menee  chem  v metre  ot
togo mesta,  v  kotorom  lokalizovany kolebaniya  T-polya, sootvetstvuyushchie  po
spektru Faringskim Brasletam.
     - Menee chem v metre ot mesta? - povtoril Valentin, tupo glyadya na valun.
- A ot Brasletov?
     -  Izvinite,  Valentin,  -  vinovato  proiznes  ZHan,  -  ya  ne  obladayu
kvalifikaciej  vizomon-operatora.  Vse, chto ya  v  sostoyanii  sdelat',  - eto
obnaruzhit' i tochno lokalizovat' soglasovannye kolebaniya T-polya.  V nastoyashchee
vremya paket takih kolebanij nahoditsya pryamo pered vami, no ya ne mogu skazat'
vam, gde nahoditsya ih istochnik.
     -  CHego-chego?! - voskliknul Valentin.  - Kak eto -  kolebaniya  zdes', a
istochnik -  gde-to v drugom meste?  Kak zhe on togda eti  kolebaniya vyzyvaet?
CHerez podprostranstvo, chto li?
     -  Navernoe,  vam  luchshe  bylo by  obratit'sya  k Aleksandru, -  vezhlivo
otvetil  ZHan.  -  Sam ya  eshche  ploho razbirayus' v T-tehnologii,  i  mne  tozhe
neponyatno,  kakim  obrazom kolebaniya  T-polya  mogut  voznikat' na  nekotorom
udalenii ot  vyzyvayushchih ih talismanov.  Odnako pri nablyudenii za Faringskimi
Brasletami neodnokratno fiksirovalis' sluchai, pri kotoryh...
     Za Brasletami, podumal Valentin. CHert, da ih zhe dvoe!
     - Tol'ko za Brasletami? - perebil on ZHana na poluslove.
     - Nu,  ne tol'ko... - nachal  bylo tot,  no tut zhe ispravilsya. -  Da, vy
pravy  - takie  sluchai  otmechalis' tol'ko s Faringskimi Brasletami. U drugih
talismanov lokalizaciya ih T-kolebanij tochno sovpadaet s fizicheskoj.
     Zamechatel'no,  podumal Valentin.  Prosto  zamechatel'no.  Nado  zhe  bylo
nachat' imenno s etih durackih Brasletov!
     Kolebaniya - vot oni, polnyj valun; a  gde sami Braslety? Kak ih  teper'
iskat'  prikazhete? "Anti-bublik" na T-pole  natravit'? Nu, s容st on tutoshnie
kolebaniya, nu, pojmut Braslety, chto na nih ohota nachalas' - a dal'she chto?
     - Mozhet byt', - ostorozhno  proiznes  ZHan, - vam  stoit  vospol'zovat'sya
vizomonnym poiskom?
     - Navryad li, - pokachal golovoj Valentin. On  horosho  pomnil bezuspeshnye
popytki  razyskat'  takim  sposobom Ligijskij  Persten'. Iskat' Braslety  po
vizual'nomu  obrazu  oznachalo  naprasnuyu poteryu  vremeni; dlya ih obnaruzheniya
trebovalos'  nechto  bol'shee,  chem  prostoj  vizomon.  Nechto,  vosprinimayushchee
real'nost' vo vsej  ee polnote, tak, naprimer, kak  delala eto slejterovskaya
Smotrelka, dazhe v zapisi sohranivshaya vsyu moshch' magii |rioha.
     A kstati, pochemu - delala?!
     - YA mogu prokonsul'tirovat'sya... - protyanul ZHan,  iskrenne rasstroennyj
neudachnym okonchaniem ohoty.
     - Ne nado, ZHan, - veselo otvetil Valentin. - U menya est' ideya poluchshe.



     - YA ves'  vnimanie, - soobshchil ZHan, ozhidaya ocherednyh ukazanij. Valentinu
prishlos' razocharovat' svoego usluzhlivogo pomoshchnika:
     -  YA  zajmus' etim samostoyatel'no,  ZHan. Vozmozhno, vskore vy  snova mne
ponadobites', tak chto prodolzhajte prismatrivat' za Brasletami. Do skorogo!
     - Vsego vam dobrogo, - otvetil ZHan, otklyuchaya svyaz'.
     Valentin skrestil ruki  na grudi  i na mgnovenie  zadumalsya, soobrazhaya,
kak  bystree vsego dobrat'sya do Smotrelki. Samyj prostoj  put' - perenestis'
pryamikom v  podzemel'e Nezrimyh, v kotorom i byla spryatana Smotrelka, -  mog
okonchit'sya dostatochno skverno: s nedavnih por  Rejlis vystavil v podzemel'yah
ohrannikov, svoej bezmozglost'yu prevoshodyashchih dazhe gornyh trollej. Poyavit'sya
tam v otsutstvie samogo Rejlisa oznachalo vvyazat'sya v draku s dobrym desyatkom
mordovorotov, vooruzhennyh strelkovym oruzhiem dvadcat' pervogo veka. Nesmotrya
na vsyu svoyu moguchuyu  magiyu,  Valentin do sih por pobaivalsya  nastavlennogo v
upor avtomata  - i  potomu reshil snachala  razyskat' Rejlisa. V konce koncov,
podumal Valentin,  ya  zhe obeshchal Smotrelku na nego  nastroit'?  Vot zaodno  i
nastroim!
     Mgnoveniem spustya  Valentin  uzhe  stoyal  na  izvilistoj  yadovito-zheltoj
kovrovoj  dorozhke,  vedushchej  k  pokoyashchemusya  na  nizkom  stolike  gromadnomu
hrustal'nomu sharu. Po-vidimomu, Maksim uzhe zakonchil poiski Akosty i vernulsya
k svoemu lyubimomu zanyatiyu - pomogat' Ninel' sovershat' prorochestva; komnata s
vizomonom  byla sovershenno  pusta.  Valentin shagnul vpered, protyanul  ruku k
hrustal'nomu sharu i sdelal korotkoe dvizhenie bol'shim pal'cem, slovno nazhimaya
nevidimuyu knopku.
     Vizomon  osvetilsya  iznutri,   pokazav  panoramu   Poberezh'ya  s  vysoty
neskol'kih soten kilometrov.
     |l'san, podumal Valentin.
     Izobrazhenie   vnutri  vizomona  rasplylos'  i  snova   sfokusirovalos',
razvernuv  pered  Valentinom  vid  na  stolicu  |l'sana  i  ee  okrestnosti.
Gosudarevo  Oko yarko sverkalo  v  luchah klonyashchegosya k  zapadu  solnca, belaya
krepostnaya stena |l'sana gordo vozvyshalas' nad ploskoj ravninoj,  po kotoroj
nespeshno nesla svoi vody Sankve, odna iz velichajshih rek Poberezh'ya. Na  samom
krayu kartinki  Valentin  vysmotrel obnesennuyu  zemlyanym valom  usad'bu i  na
neskol'ko sekund zaderzhal na nej svoj vzglyad. Izobrazhenie vnov' rasplylos' i
sfokusirovalos',  pokazav  usad'bu  vo  vseh podrobnostyah;  Valentin prikryl
glaza i vyzval iz pamyati neskol'ko izobrazhenij Gerharda Rejlisa.
     Vizomon mgnovenno ponyal  postavlennuyu zadachu. V ego prozrachnoj  glubine
zamel'kali razroznennye kartinki, v  samom centre poyavilos'  lico Rejlisa, s
porazitel'noj   dostovernost'yu   vossozdannoe   po   kratkim   vospominaniyam
Valentina, zatem  vizomon snova vysvetil obshchuyu panoramu |l'sana, povernul ee
v  protivopolozhnuyu  usad'be  Nezrimyh  storonu i  pokazal  Valentinu  horosho
znakomyj emu zamok - Gventarr.
     Nu  konechno  zhe,  soobrazil Valentin.  Gde  zhe eshche byt' Rejlisu, kak ne
ryadom so svoim korolem,  tol'ko chto chudom izbezhavshim smerti? Hotya vozmozhen i
drugoj variant, podumal Valentin  -  obeshchal zhe Tarden nakazat' kakogo-nibud'
predatelya; chem Rejlis huzhe drugih?
     Izobrazhenie Gventarra raspalos' na  besformennye cvetnye pyatna, kotorye
tut   zhe  narisovali  vnutri   vizomona  sleduyushchuyu  kartinku.   U   vysokogo
strel'chatogo  okna, raspahnutogo v  storonu zakata, sideli za nizkim kruglym
stolikom  tri cheloveka. Odnim iz nih, kak i  sledovalo  ozhidat', byl Gerhard
Rejlis,  a  vot  ego sobesedniki zastavili Valentina  pomorshchit'sya.  Sleva ot
Rejlisa  sidel,  zakutavshis'  v chernyj plashch po samyj nos, Gart Rozenblyum,  a
cherez  stol  -  eshche  odin  personazh, s  kotorym  Valentinu  do  sih  por  ne
prihodilos' stalkivat'sya nos k nosu. Gajom el' Katnan, znamenityj pridvornyj
celitel', perezhivshij uzhe treh el'sanskih korolej.
     Horosho eshche,  podumal Valentin, chto Tardena  net.  No  i sejchas  zaminka
vyjdet preizryadnaya.
     On  shevel'nul bol'shim  pal'cem, vyklyuchaya  vizomon, shevel'nul  brov'yu  i
vytyanul  ruki  po  shvam.  Ledyanoj  poryv vetra  -  i  Valentin  perenessya  v
pomeshchenie, kotoroe tol'ko chto razglyadyval cherez hrustal'nyj shar.
     Gajom el' Katnan s porazitel'noj  dlya ego vozrasta rezvost'yu vskochil na
nogi i napravil na Valentina korotkij, izlomannyj v neskol'kih mestah zhezl.
     - Kto ty?  CHto tebe nuzhno? - raznessya po zalu ego  vysokij, sryvayushchijsya
na vizg golos.
     Valentin  popytalsya pripomnit', byl li Gajom na  koronacii, i  prishel k
vyvodu,  chto ne byl. Tak chto u celitelya  Tardena byli vse osnovaniya  schitat'
vnezapno poyavivshegosya Falera zlobnym demonom, poslannym vragami Tardena.
     - Privetstvuyu  tebya,  -  spokojno skazal  Valentin, - Gajom el' Katnan,
velichajshij  celitel'  |l'sana  i  vsego Poberezh'ya.  YA  -  vsego lish'  Faler,
milost'yu nashego korolya udostoennyj chesti nazyvat'sya Faler ken |l'sim!
     - |to dejstvitel'no Faler, - skorogovorkoj proiznes Rejlis,  ozabochenno
glyadya na el' Katnana. - Opusti zhezl, Gajom, inache on ni za chto  ne  poverit,
chto ty predan Linno Tardenu!
     -  Ty poyavilsya  podobno  Izbrannomu, - skazal Gajom i  polozhil zhezl  na
stol. - Ty - prishelec? Kakoj u tebya talisman?
     Kruto,  podumal Valentin. Ponyatno, kak etot  Gajom  uhitrilsya  perezhit'
treh korolej. On ne teryaet vremeni zrya.
     - YA prishelec,  -  otvetil  Valentin,  - i  u menya neskol'ko talismanov.
Prostite, chto prerval vashu besedu; no mne nuzhen Gerhard, i kak mozhno skoree.
     - My  kak raz tol'ko  chto zakonchili,  - zayavil Rejlis, pospeshno vstavaya
iz-za stola.
     Nu vot i slavno, podumal  Valentin. Sudya po tomu, kak  on toropitsya, ne
slishkom-to priyatnye oni zdes' veli besedy.
     -  Razve?  -  gromko  sprosil  el' Katnan,  povernuvshis'  k  Rejlisu  i
bukval'no pronzaya ego vzglyadom. - Vy ne otvetili na moj vopros, el's Rejlis!
     Pohozhe,  iz  nih  troih Gajom  -  samyj  glavnyj,  dogadalsya  Valentin.
Stranno, chto Rejlis ne  vytorgoval sebe mesta pri  dvore. Ili vytorgoval, no
uzhe naznachen kozlom otpushcheniya? Neuzheli Tarden nastol'ko glup?
     - Otvet  budet prost, el'  Katnan,  -  skazal Rejlis, skreshchivaya ruki na
grudi. - YA nichem ne mogu vam pomoch'. YA vsego lish' shpion i ubijca; koldovskie
proklyatiya ne po moej chasti!
     -  YA  soobshchu  korolyu,  -  zloveshchim  shepotom  skazal  el' Katnan.  -  Vy
razocharovali menya, Gerhard.
     - Do vstrechi, Gajom, - spokojno otvetil Rejlis i sdelal  shag v  storonu
Valentina.
     -  Faler!  -  voskliknul  el'  Katnan,  rezko  povernuvshis'  v  storonu
Valentina. - Nadeyus', vas ne zrya prozvali Velikim?
     - A v chem delo? - pointeresovalsya Valentin.
     - Nash  korol'  proklyat,  - poyasnil  el'  Katnan, - i proklyatie  eto uzhe
pokazalo svoyu silu. - Valentin udivlenno raskryl glaza: kak, za kakie-to dva
chasa?!  -  Esli by  ne  moe  iskusstvo,  Linno  Tarden  lezhal  by  sejchas  s
pererezannym  gorlom,  povalivshis'  na prazdnichnyj  stol.  YA  spas  ego,  no
proklyatie  prodolzhaet  dejstvovat': edva  ochnuvshis',  on  oprokinul  na sebya
kuvshin s goryachej vodoj.
     Aj da drakon, podumal Valentin. |to ved' vsego-navsego fon ot osnovnogo
proklyatiya; popadi ono v Tardena celikom, tot ne prozhil by i sekundy,  totchas
zhe podavivshis' sobstvennoj slyunoj.
     - Sejchas korol' spit, - zakonchil el' Katnan svoj korotkij rasskaz, - no
stoit  emu prosnut'sya, i proklyatie  snova zavladeet ego telom.  YA ne dam emu
umeret'; sposoben li ty vernut' ego k nastoyashchej zhizni?
     - To est' - snyat' proklyatie? - utochnil Valentin.
     - Da, - kivnul el' Katnan. - Ved' ty - Velikij Faler?
     Aga, podumal Valentin. Hotya pravil'nee bylo by nazyvat' menya Uzhasnym.
     - Rozenblyum!  - skazal on, povorachivayas' k svoemu byvshemu  podmaster'yu,
vse tak zhe mrachno vossedavshemu  na prizemistom stule. - Ty uzhe vyyasnil,  kak
snimat' predsmertnye proklyatiya drakonov?
     Rozenblyum vzdrognul vsem telom, otkinul kapyushon i s uzhasom ustavilsya na
Valentina:
     - YA? Pochemu ya?!
     Valentin pozhal plechami:
     - Pomnitsya, ya vernul tebe Silu imenno  s etim  usloviem. Nu, esli ty ne
soglasen...
     Valentin  davno uzhe ponyal,  chto  s  Rozenblyumom nuzhno obrashchat'sya imenno
tak, zhestko do zhestokosti. Postavlennyj pered  vyborom -  uspeh  ili smert',
Rozenblyum  kak  pravilo  dostigal uspeha;  vo  vseh  ostal'nyh  sluchayah  ego
presledovali neudachi, ot kotoryh vpal by v otchayanie i samyj velikij mag.
     -  Podozhdi! - voskliknul Rozenblyum, vskakivaya so stula. - Daj  mne  eshche
nemnogo vremeni!
     - A  chto  ty  uzhe  uspel sdelat'? - osvedomilsya Valentin,  okonchatel'no
vojdya v rol' Heora-Uchitelya.
     - YA uznal imya, - otvetil Rozenblyum. - Imya drakona!
     CHto  znachit  klassicheskoe obrazovanie, podumal  Valentin. Snachala  imya,
potom personal'nye struktury Sily, potom porozhdayushchie struktury zaklinanij, i
tol'ko potom -  rasshifrovka samih  proklyatij. Interesno, skol'ko  on so vsem
etim provozitsya? Hotya govoryat, chto uznat' Imya - samoe trudnoe.
     - Neploho, - sderzhanno pohvalil Valentin. - I skol'ko zhe tebe eshche nuzhno
vremeni?
     - Do zavtryashnego poludnya,  - skazal Rozenblyum, skreshchivaya ruki na grudi.
- Esli ya ne uspeyu, ya sam poproshu tebya zabrat' moyu Silu.
     - Dogovorilis', - ulybnulsya Valentin. - Vot vam i otvet, lyubeznyj Gajom
el' Katnan, - skazal  on, obrashchayas' uzhe k korolevskomu  mediku, - proklyatiem
zajmetsya moj byvshij podmaster'e. U vas est' eshche kakie-nibud' pros'by?
     |l' Katnan pokachal golovoj i neozhidanno ulybnulsya:
     -  Net, Velikij  Faler.  Prostite,  chto  potrevozhil  vas  iz-za  takogo
pustyaka.
     -  Vsegda pozhalujsta, -  rasplylsya Valentin v otvetnoj ulybke. - Dumayu,
chto uzhe zavtra k obedu nash  korol' budet v dobrom zdravii; a esli  net, to ya
sam zajmus' etim delom!
     - Nadeyus', -  v ton emu otvetil el' Katnan, - chto do  etogo  ne dojdet.
Blagodaryu vas za pomoshch', Faler ken |l'sim!
     -  Blagodaryu vas za  priyatnuyu besedu, Gajom el' Katnan!  - ne ostalsya v
dolgu Valentin. - Nu chto, - povernulsya on k Rejlisu, - pojdemte?
     -  Vy  hoteli  skazat'  -  poleteli?  -   utochnil  Rejlis.  -  Ved'  my
napravlyaemsya v Sansan?
     - Vremya poletov proshlo,  - pokachal golovoj Valentin. - S nedavnih por ya
vynuzhden peredvigat'sya s gorazdo bol'shej skorost'yu.
     On sdelal shag k  Rejlisu, polozhil ruku emu  na plecho i  otdal shevel'nul
brov'yu, vyzyvaya portal. Glaza Rejlisa vylezli na lob, rot priotkrylsya, chtoby
vydat'  nichego ne  znachashchij  vopros, i  tut  zhe  zakrylsya  obratno  pri vide
ustlannoj kovrami komnaty s vysokim, teryayushchimsya vo t'me potolkom.
     Rejlis  s  uzhasom  ustavilsya na  ruku Valentina, po-prezhnemu lezhavshuyu u
nego na pleche. Valentin vinovato podzhal guby i ubral ruku;  no ispug Rejlisa
ot etogo nichut' ne umen'shilsya.
     -  Faler,  -  probormotal tot,  nashchupyvaya za spinoyu stul.  - Nam  nuzhno
pogovorit'!
     - Nu tak pogovorim, - soglasilsya Valentin, oglyadyvayas'  po storonam.  K
schast'yu, stul'ev  v byvshem  kabinete  Kroche  hvatalo,  i on  legko  zavladel
blizhajshim iz nih. - Vas smushchayut moi mgnovennye peremeshcheniya?
     - Esli by, - otvetil Rejlis. On tozhe uhvatil stul, podtyanul ego k  sebe
za spinu  i sel, ni na sekundu  ne spuskaya glaz s Valentina. - Menya smushchaete
vy!
     - I chem zhe? - pointeresovalsya Valentin, zakidyvaya nogu na nogu. - Vrode
by ya ne strelyayu iz blastera po prevoshodyashchim silam protivnika...
     - YA ne ponimayu, kto vy takoj, - skazal Rejlis,  proignorirovav namek. -
Dva mesyaca nazad ya schital vas obychnym  fakirom. Mne potrebovalos' vsego pyat'
minut, chtoby podchinit' vas svoej vole. Potom ya otpravil vas na vernuyu smert'
i na celyj mesyac zabyl o nashej vstreche.
     - Nu  uzh, na vernuyu smert', - usmehnulsya Valentin. - Klyuchevoe  slovo vy
vse-taki ostavili!
     - Klyuchevoe slovo vhodit v kazhdoe zaklinanie,  - vozrazil  Rejlis. - |to
svoego roda strahovka. Ubit'  dvuh velikih magov i ucelet' samomu, - razve ya
mog predpolozhit',  chto takoe  vozmozhno?!  Kogda  Vannor ob座avil  nagradu  za
golovu  Falera, ya ochen' udivilsya; udivilsya nastol'ko, chto potreboval  lichnoj
audiencii u magistra.
     - I v rezul'tate sdelali neplohuyu kar'eru, - zametil Valentin.
     - Ne  sovsem tak,  - vozrazil  Rejlis. - Magistr vyslushal moe mnenie  i
naznachil  mne  ispytanie.  Libo  zamanit' Falera  v  Sansan,  libo  navsegda
pokinut'  Nezrimyh.  YA  nadeyalsya  na  klyuchevoe  slovo,  no  v  glubine  dushi
chuvstvoval,  chto  ono   ne  srabotaet.  Kogda  vy  otkazalis'  vyprygnut'  s
samruhara, ya ponyal, chto vy - vovse ne obychnyj fakir.
     -  Vskore  eto  ponyal  i  sam  Kroche,  -  ulybnulsya Valentin.  -  No  ya
po-prezhnemu ne vizhu zdes' nichego neponyatnogo.  Pod  lichinoj Falera skryvalsya
mag, prishelec i povelitel' mnogochislennyh talismanov; chto v etom takogo?
     - Hotya  by to,  - otvetil Rejlis,  - chto  na Poberezh'e  eshche nikogda  ne
poyavlyalsya mag-prishelec.  Mesyac  nazad ya  ne  pridal etomu osobogo znacheniya -
Prorochestvo   Emaya  i   napadenie  |rioha  kazalis'   kuda  bolee  nasushchnymi
problemami. No potom, kogda vse konchilos', ya snova vspomnil o vas.
     - Tak chto zhe vy tak dolgo molchali?! - udivilsya Valentin. - S teh por my
vstrechalis' edva li ne kazhdyj den'!
     -  YA gotovilsya  k razgovoru, - otvetil Rejlis. - Celyj  mesyac  vsya nasha
organizaciya zanimalas' tol'ko Falerom.  Segodnya  ya znayu  o  vashej  zhizni  na
Poberezh'e pochti vse. Vot pochemu ya tak napugan. - Rejlis otkinulsya  na spinku
stula i posmotrel Valentinu v glaza. - Vy - ne tot, za kogo vy sebya vydaete.
     - Samo soboj, - kivnul Valentin.
     - Vy ne ponyali, - pokachal golovoj Rejlis. - Vy ne prosto Velikij Faler,
skryvayushchijsya pod maskoj  fakira. Vy - kto-to tretij, skryvayushchijsya pod maskoj
Velikogo Falera!
     Nakonec-to,   podumal   Valentin.   Nakonec-to   nashlas'   hot'    odna
kontrrazvedka,  sposobnaya slozhit' dva i dva. Nu-ka,  poslushaem, kak oni  eto
sdelali?
     - Pochemu vy tak reshili? - sprosil Valentin.
     -  Za  poslednie  chetyre  goda,  -  otvetil  Rejlis,  -  vy  proveli  v
neposredstvenom  kontakte  s  lyud'mi, postoyanno prozhivayushchimi  na  Poberezh'e,
vsego  desyat'  mesyacev.  V  ostal'noe  vremya  vy   nahodilis'  za  predelami
Poberezh'ya. I v tom, i v drugom sluchae vasha vnutrennyaya motivaciya opredelyaetsya
imenno etoj, nesravnenno bol'shej po prodolzhitel'nosti chast'yu vashej zhizni.
     -  Logichno,  -  soglasilsya Valentin. - Dopustim,  ya  uchilsya na Velikogo
Falera - naprimer, v Zapretnom Korolevstve; chto zdes' neobychnogo?
     -  Tol'ko ne v Zapretnom Korolevstve, - pokachal  golovoj  Rejlis, - tam
vas nikto  ne videl.  Bolee togo, nikto ne videl i  ne-vas, to  est'  drugih
magov vashego urovnya, ch'i grafiki prisutstviya i otsutstviya v kakom-libo meste
Poberezh'ya sovpadali by s vashim. Vy uchilis' na Velikogo Falera v takom meste,
o kotorom ya ne imeyu ni malejshego predstavleniya. V meste, - osobo  podcherknul
Rejlis, - gde umeyut obuchat' magii dazhe prishel'cev!
     Dovol'no tochnaya harakteristika strany |bo, podumal Valentin. CHego tam u
nas tol'ko ne umeyut!
     -  A  esli  ya  sidel  na  kakom-nibud'  plato i  meditiroval  v  polnom
odinochestve? - predpolozhil Valentin.
     Rejlis protestuyushche podnyal ruki:
     -  Net!  Vy slishkom  horosho otnosites'  k  lyudyam!  CHelovek,  provodyashchij
bol'shuyu chast' svoej zhizni v polnom odinochestve, vel by sebya sovsem inache. On
ispol'zoval by lyudej tochno tak zhe, kak vy ispol'zuete Silu.
     Interesnaya  analogiya,  podumal Valentin. Mozhet  byt', ya  i v samom dele
kak-to  ne  tak  otnoshus'  k  Sile?  Mozhet byt',  mne pora podumat' i  ob ee
interesah?!
     - ZHeleznaya logika, -  ulybnulsya  Valentin. - Znachit,  na samom dele ya -
kto-to  eshche  bolee  mogushchestvennyj,  nezheli  Velikij  Faler, da  k  tomu  zhe
zaslannyj  na Poberezh'e iz takogo mesta, gde  sdelat' iz  prishel'ca velikogo
maga - vse ravno chto paru razbojnikov vzdernut' na viselicu? YA pravil'no vas
ponyal?
     - Pravil'no, - kivnul Rejlis.
     - Prostite za neskromnyj vopros, Gerhard, - podalsya vpered  Valentin. -
Vy ne boites'?!
     Rejlis podnyal golovu i posmotrel Valentinu v glaza.
     - Boyus', - skazal on ochen' tiho, kak budto ne zhelaya priznavat'sya v etom
dazhe samomu sebe. - Kogda vy  polozhili ruku  mne  na plecho i  my okazalis' v
kabinete, ya  chut'  ne  umer ot  straha.  To,  chto vy sdelali,  dostupno lish'
Izbrannym.
     A  ved' verno,  soobrazil Valentin.  Voznikat'  iz  svetyashchegosya  oblaka
posredi  tolpy  - delo nehitroe; priehal  na  Zvere  Pryamogo  Puti,  vklyuchil
nevidimost',  a potom vyklyuchil. A  vot vzyat' cheloveka  za  shivorot  i  migom
perenesti  ego za  sotnyu kilometrov - eto uzhe  ser'ezno.  Na takoe i  vpryam'
tol'ko tal'meny sposobny.
     Vprochem, gde teper' te tal'meny?
     - Pri chem  tut Izbrannye? - mahnul  rukoj Valentin.  - V nashe vremya oni
stali  takoj zhe razmennoj monetoj, kak i velikie magi. Drugoe delo - Velikij
Faler i te, kto, po vashemu  mneniyu, za nim stoit.  Vot vy  soobshchaete Faleru,
chto nikakoj  on  ne Faler, a  tajnyj agent Temnyh Sil. Zachem vy eto delaete?
CHtoby vas nemedlenno  likvidirovali?  Ili snachala popytali, kto  eshche vladeet
podobnoj informaciej?
     - Kogda ya gotovilsya k nashemu razgovoru,  - otvetil Rejlis, - ya nadeyalsya
vot na eto.
     On  zaerzal  na  stule, slovno  pytayas'  dotyanut'sya nogoj  do kakogo-to
zakativshegosya  pod stol  predmeta.  V sleduyushchee  mgnovenie skryvavshie  steny
port'ery vzleteli vverh, na Valentina ustavilis' pyat' moshchnyh  prozhektorov, i
on skoree  ugadal, chem rassmotrel, chto pod kazhdym iz nih stoit dva cheloveka,
celyashchihsya v nego iz samyh obyknovennyh zemnyh avtomatov.
     Obruch vklyuchilsya sam, ne inache kak vospol'zovavshis' Vremenem Temnyh Sil.
Vremya na mgnovenie ostanovilos', a potom popolzlo tak medlenno, chto Valentin
pozvolil sebe perevesti duh. Desyat' avtomatchikov, podumal on; pozhaluj, tut i
velikomu  magu  ne   pozdorovitsya.  Vannora  von  odnoj  granatoj  na  chasti
razorvalo; a ved' u etih v rukah skorostrel'nye kompozitnye igrushki serediny
dvadcat' pervogo veka. Vmesto pily mozhno ispol'zovat', esli pripret. Ne bud'
so mnoyu  Obrucha, prishlos' by ih vseh  v tajgl  zapakovyvat', da i neizvestno
eshche, kto uspel by pervym.
     Valentin zaglyanul  v soznanie  blizhajshego  avtomatchika,  obnaruzhil  tam
edinstvennuyu mysl' -  "bez komandy ne strelyat', po komande  - strelyat'", - i
na vsyakij sluchaj zamenil ee na bolee prostuyu - "ne strelyat'".  Zombirovannoe
soznanie avtomatchikov, yavno nabrannyh na skoruyu  ruku v el'sanskih trushchobah,
legko dopuskalo takuyu zamenu. Valentin proshelsya po  vsem shestnadcati golovam
- eshche shest' avtomatchikov  stoyali u nego za spinoj, - potom nastroil Obruch na
soznanie  Rejlisa i tol'ko posle etogo  pozvolil vremeni snova  tronut'sya  v
put'.
     - Gde eto vy razdobyli stol'ko  avtomatov? - pointeresovalsya on, shchuryas'
ot yarkogo sveta.
     V   golove  u  Rejlisa  mel'knul   obraz   mrachnogo  podvala,  zabitogo
vsevozmozhnym snaryazheniem, a potom ego  smenilo krupnoe izobrazhenie  Velikogo
Falera, dovol'noe vyrazhenie lica kotorogo nikak ne vyazalos' s  nastavlennymi
na nego avtomatami.
     - Vy  i etogo ne boites'?  -  sprosil Rejlis,  kakim-to shestym chuvstvom
dogadavshis', chto zapugat' Falera emu ne udalos'.
     - Na samom  dele  boyus', - chestno otvetil Valentin. -  YA ne rasskazyval
vam, pochemu Vannor naznachil za menya takuyu bol'shuyu nagradu?
     - Pochemu? - sprosil Rejlis, okonchatel'no priznav svoe porazhenie.
     - Odin moj znakomyj brosil v nego granatu, -  otvetil Valentin, - i ona
razorvala Vannora  na kuski. Bednyage  ponadobilsya celyj mesyac, chtoby sobrat'
sebya obratno. Tak chto esli ya chego i boyus' na Poberezh'e,  tak  eto -  zemnogo
oruzhiya. Vy horosho podgotovilis' k nashemu razgovoru!
     Rejlis  posmotrel na  svoih soldat, zastyvshih, kak  manekeny, i pokachal
golovoj:
     -  Vovse  net.  Navryad  li   kto-libo  na  Poberezh'e  smog   by  horosho
podgotovit'sya k podobnomu razgovoru. No u menya ne bylo vybora.
     - Ne bylo vybora? - udivilsya Valentin. - A prosto promolchat'?
     -  Ispol'zovat' vas vtemnuyu? -  peresprosil  Rejlis. -  Slishkom bol'shoj
risk, Faler. Bol'shinstvo iz teh, kto etim zanimalsya, davno mertvy.
     A ostal'nym ne pozaviduesh', dobavil pro sebya Valentin.  Nakonec-to hot'
chto-to  proyasnyaetsya:  ya  zachem-to  ponadobilsya  eshche  i  Rejlisu. Nu  chto  zh,
nanimatelem bol'she, nanimatelem men'she...
     - Gerhard, - napryamuyu sprosil Valentin. - Zachem ya vam nuzhen?
     On  prikryl   glaza,  chtoby   potochnee   ulovit'   otryvochnye   obrazy,
zamel'kavshee  v  golove  u  Rejlisa.  Korolevskij  palach  |l'sana;  mrachnoe,
razdrazhennoe  lico  Tardena; visyashchij v  podzemnom  zale kosmicheskij korabl',
odnoj  iz  sistem  kotorogo  i  yavlyalas'  preslovutaya  Smotrelka;  bezumnye,
fanatichnye  glaza Al'ginusa  Kroche. Rejlis  chego-to  ne podelil  s Tardenom,
ponyal Valentin, i begstvo - ne variant: Smotrelka-to ostanetsya v |l'sane!
     Rejlis  povernul  golovu  v  storonu i  nervno  zabarabanil pal'cami po
stolu. Valentin  hotel  bylo podskazat'  otvet -  nastroit' Smotrelku  -  no
vovremya dogadalsya promolchat'.
     - Polchasa nazad, - tiho skazal Rejlis, - ya nadeyalsya predlozhit' vam svoi
uslugi.  Sejchas...  boyus', chto  sejchas  mne pridetsya  prosto  prosit'  vas o
pomoshchi.
     Ni figa sebe,  tol'ko  i podumal Valentin. Glavnyj  borec s  tal'menami
nanimaetsya v usluzhenie odnomu iz nih. A potom eshche i prosit ego o pomoshchi!
     A vprochem, pochemu by i net? Esli vspomnit', chto etot glavnyj borec stal
takovym vsego  mesyac  nazad,  da i  do togo  zachastuyu  pozvolyal  sebe  imet'
sobstvenoe mnenie. Esli dobavit' syuda lyubov' Rejlisa k zemnomu oruzhiyu...
     -  Nu vot chto, far Rejlis, - skazal Valentin, usazhivayas' poudobnee. - YA
tak ponyal,  chto polozhenie u  vas  huzhe korolevskogo. Vykladyvajte, chto tut u
vas stryaslos', i ne bojtes' Velikogo Falera. V otlichie ot vashego predydushchego
nanimatelya, ya ne kusayus'!
     Valentin  namerenno  vydelil  intonaciej  slovo  "predydushchego".  Rejlis
otlichno ponyal namek.
     - YA budu kratok, Faler, - skazal on, snova povorachivayas' k Valentinu. -
Stav  rabom  Tardena, Kroche rasskazal  emu o Smotrelke. Tarden vyzval menya k
sebe i predlozhil  vybor:  perejti  vmeste s Nezrimymi k nemu na  sluzhbu libo
ubirat'sya  ko vsem chertyam. YA poprosil otsrochki do dnya  koronacii; on  nehotya
soglasilsya,  no  zatail  nepriyazn'.  -  Valentin coknul  yazykom.  Vot  vam i
predatel'!  -  Koronaciya  sostoyalas', i  vy  znaete,  chem  ona  zakonchilas'.
Spasat'sya  begstvom znachilo podtverdit'  vse podozreniya;  ya ostalsya,  i  uzhe
cherez polchasa Tarden rasporyadilsya  ne vypuskat' menya iz zamka. K schast'yu, on
pererezal sebe gorlo...
     - Kstati, - polyubopytstvoval Valentin, - a kak imenno eto proizoshlo?
     Rejlis pomorshchilsya:
     -  Obychnaya p'yanaya udal'. Udaryat' kruzhku o kruzhku vse sil'nee, poka odna
iz  nih ne  tresnet.  Kruzhka Tardena  tresnula, no razvalilas' ne  srazu; on
zadel loktem  stoyavshego ryadom Robba i polosnul  ostrym kraem  sebe po gorlu.
Fontan krovi, panika,  ni odnogo celitelya v  zale.  Potom vmeshalsya  vash drug
Rozenblyum,  poslali  za el' Katnanom,  slovom, vse  oboshlos'. No kak  tol'ko
Tarden okonchatel'no  pridet v sebya,  pervym  zhe  ego prikazom  budet najti i
dostavit' k nemu predatelya Gerharda Rejlisa.
     - Ponyatno, - kivnul Valentin. - Znachit,  ya v kakoj-to stepeni spas vas,
vytashchiv iz Gventarra?
     Rejlis pozhal plechami:
     - Vozmozhno. YA byl vooruzhen, no v boyu vsyakoe mozhet sluchit'sya.
     Ego  ya  spas, a  sebya podstavil,  prodolzhil Valentin svoi  rassuzhdeniya.
Interesno, kak  eto  ponravitsya Tardenu.  Odno  delo - ob座avlyat'  predatelem
bezzashchitnogo s  vidu Rejlisa, a sovsem drugoe - Velikogo Falera. V poslednem
sluchae nedolgo i trona lishit'sya.
     - Vot, sobstvenno,  i  vse, -  skazal Rejlis. -  Fakticheski, ya uzhe  vne
zakona,  i  ne  segodnya,  tak  zavtra  Sansan budet ob座avlen  sobstvennost'yu
korony, Smotrelka  perejdet vo  vladenie  Tardena, a mne pridetsya  spasat'sya
begstvom.
     - Vam nechego protivopostavit' Tardenu? - sprosil Valentin.
     Rejlis pokachal golovoj:
     -  Tridcat' avtomatov, shest'  granatometov  i dve boevye mashiny? Horoshi
dlya ataki, no nichego ne stoyat v oborone. Magi Tardena unichtozhat nas  ran'she,
chem my rasstrelyaem boekomplekt.
     - A chto, esli likvidirovat' Tardena? - polyubopytstvoval Valentin.
     - Ni v koem sluchae! - voskliknul Rejlis, menyayas' v lice.  - Esli Tarden
umret, Kroche stanet svoboden! Snachala on otomstit za svoego hozyaina, a potom
snova vozglavit Nezrimyh  i  popytaetsya zahvatit' vlast' v |l'sane.  Ved' on
uzhe ne razlichaet sebya i Tardena, vy ponimaete?
     Valentin prisvistnul.  Vampir  vo glave  korolevstva  -  takogo dazhe na
Poberezh'e eshche ne vidali!
     - Mozhet byt',  nam zaodno unichtozhit' i Kroche?  - predlozhil Valentin. On
voshel  vo   vkus   etogo  tipichno  pangijskogo   razgovora,  i   naslazhdalsya
razvorachivayushchejsya  intrigoj,  slovno hitro  zakruchennoj  shahmatnoj  partiej.
Rasputyvat'  problemy  zlopoluchnogo vice-magistra bylo  kuda interesnee, chem
gonyat'sya po vsemu Poberezh'yu za svihnuvshimisya talismanami.
     Valentin s  interesom posmotrel  na Rejlisa, kotoryj zadumchivo  sklonil
golovu na bok.
     - Vy chto, - sprosil Rejlis, - menya proveryaete?
     Valentin zahlopal glazami:
     - Proveryayu?
     - Vy predlagaete to, chego nikogda by ne sdelali sami, - poyasnil Rejlis.
- Esli ya soglashus' na ubijstva, chto vy obo mne podumaete?
     -  Nu-u, - protyanul Valentin  i  neozhidanno ulybnulsya. - YA podumayu, chto
eto uzhe vy menya proveryaete.
     -  Poslushajte,  - skazal  Rejlis, opustiv vzglyad. - Vy  sidite zdes'  i
tratite  na  menya svoe  vremya. Vidimo, ya vam  zachem-to nuzhen. Mne tozhe nuzhna
vasha pomoshch'. Tak davajte zhe dogovarivat'sya, Faler. Nazovite vashi usloviya!
     Dogovarivat'sya,  povtoril   pro  sebya  Valentin.   Aj  da  Rejlis;   po
proishozhdeniyu  -   korennoj  pangiec,  a  rassuzhdaet,  kak  samyj  nastoyashchij
zemlyanin. I oruzhie tozhe zemnoe ispol'zuet; chto eto, sovpadenie? Ili na Pange
poyavilis' anklavy zemnoj kul'tury?!
     Valentin  skoncentriroval vse  svoe  vnimanie  na soznanii  Rejlisa  i,
pridav svoemu golosu voprositel'nuyu intonaciyu, tiho proiznes:
     - Kakoe-to vremya nazad zemlyane sygrali v vashej zhizni osobuyu rol'?
     Sam  Rejlis  navernyaka  dazhe  ne osoznal,  kakoe  kolichestvo informacii
perelopatil ego  mozg v  poiskah otveta na  etot  nehitryj vopros.  No Obruch
razvernul  pered Valentinom vse vospominaniya, ozhivshie v soznanii Rejlisa pri
slovah  "zemlyane" i "osobuyu  rol'".  Zabroshennaya kamennaya bashnya,  okruzhennaya
mrachnym,  navernyaka   zakoldovannym   lesom;  temnye   podvaly,  zapolnennye
derevyannymi yashchikam  s  bukvenno-cifrovoj  markirovkoj;  elektricheskie lampy,
svetivshiesya  vpolnakala  na  belom,  v  zheltyh  razvodah   potolke;  lyudi  v
kombinezonah, stoyashchie  u  vysokih,  okrashennyh  v yarkie cveta  metallicheskih
shkafov;  knizhnye polki,  ustavlennye tomami v  odinakovyh  belyh perepletah;
razobrannyj  na  chasti  avtomat,  lezhashchij na  doshchatom stole.  I srazu  zhe  -
pokosivshijsya  ostov  bashni,  okruzhennyj  ognennym   ozerom;  yazyki  plameni,
vzletayushchie do samogo neba; szhimayushchij serdce strah i sohnushchie na shchekah slezy.
     Valentin szhal guby. Pohozhe, podumal on, zemlyane dejstvitel'no sygrali v
zhizni Rejlisa osobuyu rol'. Prichem do samogo konca.
     -  Ty prav, Faler, - skazal  Rejlis, sceplyaya ruki  v zamok.  - YA dolzhen
rasskazat' tebe vse.
     - Mozhet byt', tol'ko samoe glavnoe?  - vozrazil Valentin. Raz uzh Rejlis
pereshel na  "ty" - a delal  on eto  lish'  v  isklyuchitel'nyh  sluchayah, takih,
naprimer,  kak  |l'simskoe  poboishche,  - znachit,  ego  vospominaniya  i vpryam'
okazalis' ne  samymi  priyatnymi. Rasskaz  o  brat'yah-zemlyanah,  unichtozhennyh
kakim-nibud' zlobnym magom,  mog zatyanut'sya  na  neskol'ko  chasov. - CHto eto
byli za zemlyane, gde oni teper' i otkuda u tebya stol'ko oruzhiya?
     Rejlis sdelal ne slishkom udachnuyu popytku ulybnut'sya.
     - My s toboj ochen' pohozhi, Faler, - zametil on. - My  oba skryvaem svoe
istinnoe  lico. YA  schital tebya  obychnym velikim magom; ty  zhe znal menya  kak
funkcionera Nezrimyh.
     Obychnym velikim magom, podumal Valentin. Kak, okazyvaetsya, ploho on obo
mne dumal.
     -  Na samom zhe dele, -  prodolzhil  Rejlis, - ya - polnopravnyj grazhdanin
Zemli.
     Valentin vytarashchil glaza. Pangiec - grazhdanin Zemli?!
     Da eto eshche pochishche, chem mag-prishelec!
     - Pyatnadcat' let nazad ya zaplutal v CHernoles'e, - prodolzhil Rejlis. - V
te gody  eto oznachalo vernuyu smert'; no menya  zhdala inaya  sud'ba. YA vstretil
lyudej, kotorye nazyvali sebya Zemlyanami. Oni provodili menya  v svoj poselok -
polurazrushennuyu bashnyu na odnom iz potaennyh el'fijskih holmov - i rasskazali
mne o Zemle. Skoree vsego, oni vospol'zovalis'  magiej slova; ya byl ocharovan
i bukval'no  umolyal ih prinyat' menya  v ucheniki. CHerez sem'  let  ya  nauchilsya
vsemu, chto znali zemlyane.  YA sdal vse  polozhennye  ekzameny i zasluzhil  svoe
zemnoe imya. YA v sovershenstve osvoil tajnoe oruzhie  zemlyan - magiyu  slova - i
pervym  iz  uchenikov  vernulsya na Poberezh'e.  K  neschast'yu, ya zhe okazalsya  i
poslednim.
     - A chto sluchilos' s tvoimi uchitelyami? - sprosil Valentin.
     -  Vse oni pogibli, - otvetil  Rejlis. -  S unichtozheniem  |red  Gannora
zaklinaniya, ohranyavshie  CHernoles'e, postepenno oslabli. Potaennyj  holm, gde
nahodilas'  nasha glavnaya bashnya, okazalsya dostupen dlya sil'nyh magov. Kogda ya
vernulsya s  zadaniya, bylo uzhe slishkom  pozdno.  |rioh ne pozhalel Sily, chtoby
unichtozhit' bashnyu  so  vsemi  ee obitatelyami.  Mne nekogo  bylo  okoldovyvat'
slovom: zaklinanie ognennogo shtorma rabotaet i v otsutstvie hozyaina.
     - Ty uveren, chto pogibli dejstvitel'no vse? - utochnil Valentin. -  Byt'
mozhet, eshche kto-to krome tebya pokinul Bashnyu?
     Rejlis pokachal golovoj:
     - |to sluchilos' vosem' let nazad. Vosem' let ya regulyarno poseshchal kazhdoe
iz pyati tajnyh hranilishch, izvestnyh zemlyanam. Ni v  odnom  iz nih tak nikto i
ne poyavilsya. YA poteryal nadezhdu, Faler.
     -  Moi  soboleznovaniya,  -  probormotal  Valentin.  On  vsegda  nelovko
chuvstvoval sebya  v podobnyh situaciyah i  potomu pospeshil smenit' temu. - Tak
znachit, vash Kater - odno iz pyati tajnyh hranilishch?
     - Net, - Rejlis  pokachal golovoj. -  Kater byl  glavnoj cel'yu Zemlyan. S
ego pomoshch'yu oni sobiralis' vernut'sya domoj.
     Valentin protyazhno svistnul.
     - Pogodi-ka, - skazal on sekundoj spustya. - Ty hochesh' skazat', chto tvoi
Zemlyane znali o Katere eshche pyatnadcat' let nazad?
     - Oni znali o nem s samogo nachala, - otvetil  Rejlis. - Kapitan Katera,
Harlan Gupta, byl odnim iz moih uchitelej.
     - Otchego  zhe on srazu ne vernulsya na Zemlyu? - udivilsya Valentin. - CHego
on zhdal stol'ko let?!
     - Kogda Kater perenessya na Pangu, - ob座asnil Rejlis, - ego mehanicheskij
mozg reshil,  chto  proizoshla strashnaya katastrofa.  CHtoby spasti lyudej,  Kater
razdelilsya na  dve chasti. Gondola s lyud'mi splanirovala na CHernoles'e, a sam
Kater proletel eshche neskol'ko  soten lig  i  gluboko zarylsya v zemlyu |l'sana.
Kapitan  Gupta  znal, chto Kater nahoditsya  gde-to  na  yuge,  no  spravedlivo
opasalsya   ohotnikov   za   prishel'cami.  On  vybral  samyj  nadezhnyj  put':
obosnovalsya  na   potaennom  holme,  podruzhilsya  s  el'fami  |red   Gannora,
organizoval  proizvodstvo  oruzhiya  i obuchenie molodyh  pangijcev.  -  Rejlis
stuknul kulakom po stolu. - Esli by ya ne poteryal togda chetyre dnya!
     - Kakie chetyre dnya? - polyubopytstvoval Valentin.
     -  YA nashel Kater,  - skazal  Rejlis, otvorachivayas' v  storonu. - Nashel,
proryl  pervyj  shtrek,  pronik  vnutr',  dolgo  brodil  po  koridoram. YA  do
poslednej minuty ne veril, chto Kater  dejstvitel'no  sushchestvuet - a poveriv,
chetyre dnya pytalsya podchinit'  ego  svoej  vole. Esli  by ya srazu  otpravilsya
obratno...
     -  To  skoree vsego  pogib by vmeste  s  ostal'nymi,  -  pozhal  plechami
Valentin. - Kogda schet  idet na gody, neskol'ko dnej nichego ne reshayut. Tvoim
uchitelyam sledovalo  by luchshe zabotitsya o  sobstvennoj bezopasnosti. Osobenno
posle |red Gannora.
     - I  vse zhe, - tiho  skazal  Rejlis,  -  mne  do  sih por snyatsya pustye
koridory.
     - YA  ponimayu, - kivnul Valentin. - |to Poberezh'e,  Gerhard.  Net smysla
zhalet' o proshlom, kogda vperedi nichut' ne luchshee budushchee.
     Rejlis snova povernulsya licom k Valentinu.
     - Ty ne hochesh' pomoch'? - sprosil on s yavnym ispugom.
     - Hochu, - pozhal plechami Valentin. - Vopros lish' v tom, smogu li.
     Na gubah Rejlisa oboznachilas' edva zametnaya ulybka.
     - Ty slyshal takuyu pogovorku, - sprosil on, - kto hochet, tot i mozhet?
     - YA slyshal  takzhe druguyu, - otvetil  Valentin,  -  blagimi  namereniyami
vymoshchena  doroga v  ad.  Davaj-ka  dogovorimsya,  kakaya  imenno  pomoshch'  tebe
trebuetsya.
     - Davaj, -  soglasilsya Rejlis. -  YA hochu, chtoby ty pomog mne popast' na
Zemlyu.
     Vot tak-to, skazal sebe Valentin. Ne bol'she i ne men'she.
     Pohozhe, moi predydushchie nanimateli mogut  pakovat' chemodany. Ih zadachki,
kak govoritsya, i ryadom ne lezhali.
     -  Pryamo sejchas? -  pointeresovalsya Valentin, kotoromu stalo lyubopytno,
naskol'ko daleko zahodit uverennost' Rejlisa vo vsemogushchestve Falera.
     - Sejchas?!  -  drognuvshim  golosom peresprosil Rejlis.  - Ty mozhesh'? Ty
dejstvitel'no agent Zemli?!
     Vot ty i progovorilsya, podumal  Valentin. Znachit, istoriya s "zemlyanami"
i v samom dele imela mesto. Rejlis  dejstvitel'no  verit, chto na Zemlyu mozhno
vernut'sya, i dazhe  ne odin raz; daj emu volyu, tak  on  nachnet poisk  agentov
Zemli po vsemu Poberezh'yu.
     |togo nam tol'ko i ne hvatalo, zaklyuchil  Valentin.  Verbovat' ego nado,
no ne vpryamuyu, a cherez promezhutochnuyu legendu.
     Valentin pokachal golovoj:
     - Izvini,  Gerhard.  YA poshutil.  Edinstvennyj  sposob popast' na Zemlyu,
kotoryj mne izvesten, goditsya tol'ko dlya prishel'cev. Da i to - posle smerti.
     - Do vstrechi na Zemle? - dogadalsya Rejlis. - |to ne sposob,  Faler. |to
zhalkoe uteshenie dlya popavshih v rabstvo prishel'cev. Kogda ty poobeshchal sdelat'
menya operatorom  Smotrelki, ya podumal sovsem  o drugom. Raz tebe podchinyaetsya
Kater, podumal ya, tak, mozhet byt',  ty  imenno  za nim  i  priehal? Pribyl s
Zemli, chtoby spasti tovarishchej i vernut' boevuyu tehniku?
     Sovsem svihnulsya, skazal sebe Valentin. Vernut' boevuyu tehniku!
     Kazhetsya, seans raboty so Smotrelkoj mozhet obojtis' mne slishkom dorogo.
     - Podumaj golovoj, Rejlis, - skazal Valentin i postuchal pal'cem sebe po
lbu.  - Ty ved'  znaesh' koe-chto  o  Zemle, ne tak li? Kak po-tvoemu, esli by
zemlyane mogli perenosit'sya tuda-syuda po sobstvennoj vole, razve  my  do  sih
por  by  ezdili  na  loshadyah?  Na  koj  chert zemlyanam  agenty,  kogda  v  ih
rasporyazhenii avtomobili, samolety i telefon?
     -  YA  ne znayu,  -  probormotal  Rejlis.  -  Mozhet  byt', est'  kakie-to
ogranicheniya...
     -  Ty ploho znaesh' zemlyan, -  otrezal Valentin.  -  Ih mozhet ostanovit'
tol'ko odno ogranichenie. Polnaya nevozmozhnost' vernut'sya.
     - No togda,  -  podnyal golovu Rejlis, -  otkuda ty sam? Ty zemlyanin,  i
tvoe  mogushchestvo prevoshodit vse, chto ya mogu sebe predstavit'! CHej ty agent?
Kto stoit za tvoej spinoj?
     -  Davno  by tak! - pohvalil ego  Valentin i rasslablenno otkinulsya  na
spinku stula.  - CHto  zh, otkrovennost' za otkrovennost'. Ty  slyshal o CHernoj
Citadeli?



     Vspyhnuvshie glaza Rejlisa otvetili Valentinu krasnorechivee vsyakih slov.
Kak i lyuboj zhitel' Poberezh'ya, vice-magistr Nezrimyh navernyaka znal legendu o
Predvechnyh  Predkah,  nashedshih  svoe poslednee  pristanishche v  dalekih  yuzhnyh
gorah, prevrashchennyh  s pomoshch'yu magii i  talismanov  v nepristupnuyu  krepost'
razmerom   s   celuyu  stranu.   Tysyacheletiyami   CHernaya  Citadel'  ostavalas'
vozhdelennoj cel'yu zavoevatelej, ohotnikov  za  talismanami, velikih  magov i
dazhe tal'menov. No celye armii bessledno ischezali v peskah, drakony lishalis'
razuma  i  sbrasyvali  sedokov,  velikie  magi pochitali za schast'e vernut'sya
domoj  s poldorogi, a  tal'meny nikomu  ne  rasskazyvali prichin, po  kotorym
sokrovishcha CHernoj Citadeli vdrug sovershenno perestavali ih interesovat'. Dazhe
nepreklonnomu Zangu, bez lozhnoj  skromnosti pol'zovavshemusya vsem mogushchestvom
princa  Akino,  ponadobilos'  tri  dolgih  goda,  chtoby  naladit'  normal'no
funkcioniruyushchij  transportnyj  kanal Citadel' -  |bo. Predmagi  sozdali sebe
dejstvitel'no  nepristupnuyu  krepost',  do  sih  por  ostavavshuyusya  shedevrom
talismanno-magicheskoj  arhitektury.  SHedevrom,  raduyushchim  glaz  uzhe  vtoromu
pokoleniyu grazhdan |bo, no sovershenno neizvestnym na Poberezh'e.
     - Slyshal, - otvetil Rejlis, pozhiraya Valentina vzglyadom. - Bolee togo; ya
ee videl!
     CHas  ot  chasu  ne  legche, podumal  Valentin. Vot tebe  i verbovka cherez
promezhutochnuyu legendu!
     - Videl? - ostorozhno peresprosil Valentin. - I kak tebe Citadel'?
     Vzglyad   Rejlisa,   prikovannyj   k   licu   Valentina,   na  mgnovenie
rasfokusirovalsya, a potom snova stal yasnym i osmyslennym.
     - Da, -  skazal  on, utverditel'no  kivnuv  golovoj.  -  |to  pohozhe na
pravdu.  Citadel'  stol'  zhe prevoshodit razmerami  nashi  goroda,  skol'  ty
prevoshodish' Siloj nashih magov.
     Razmerami,  povtoril  Valentin.  Interesno,  kak  on sumel  ocenit'  ee
razmery? |tu gromadinu celikom razve chto s orbity uvidish'!
     -  |to  ne prosto pohozhe  na pravdu,  -  skazal Valentin. -  |to i est'
pravda. Ty pomnish' Vostochnuyu Bashnyu?
     Rejlis slegka sdvinul brovi, vspominaya.
     - Malen'kij pyatiugol'nik v vershine levogo lucha? - peresprosil on.
     Valentin   nezametno  perevel  duh.   Tochno,  s  orbity!  Dolzhno  byt',
uchitelya-zemlyane prokrutili emu panoramu Poberezh'ya, snyatuyu iz kosmosa.
     -  Poltory ligi  v osnovanii, - ulybnulsya Valentin,  - i shpil', kotoryj
nikogda  ne  zakryvayut  oblaka.  Imenno  tam  raspolozhena  nasha kollegiya,  -
Valentin  namerenno  upotrebil imenno eto  slovo,  vyshedshee iz  mody  bol'she
tysyachi let nazad. - Moya kollegiya, - popravilsya on sekundu spustya.
     -  Znachit, - poproboval usmehnut'sya  Rejlis, - sokrovishcha Citadeli davno
uzhe zahvacheny i podeleny?
     -  V Citadeli net nikakih sokrovishch, - vozrazil Valentin.  -  Tam  zhivut
lyudi,   schitayushchie   sebya  naslednikami  Predvechnyh  Predkov  i  po  krupicam
vosstanavlivayushchie  ih  byloe  mogushchestvo.  Lyudi,  kotorye delyat sebya  ne  na
pangijcev i zemlyan, a na myslitelej i deyatelej.
     - Ne hotel by ya stolknut'sya s tamoshnim deyatelem, - probormotal Rejlis.
     - Pochemu?  - udivilsya  Valentin.  - S odnim  iz nih  ty znakom uzhe  dva
mesyaca...
     - Ty - deyatel'?!
     Pochemu-to  etot  fakt  porazil  Rejlisa  dazhe sil'nee,  chem  mgnovennyj
perenos iz Gventarra v Sansan.
     - Nu da,  - pozhal plechami Valentin.  -  Delami  Poberezh'ya  zanimayutsya v
osnovnom deyateli, u  myslitelej net ni vremeni, ni zhelaniya vozit'sya  s...  -
Valentin sdelal  vid, chto  skazal chto-to ne to, i pospeshno popravilsya, - nu,
slovom, u nih est' chem zanyat'sya i v Citadeli.
     -  Vozit'sya, - povtoril Rejlis.  Kak i ozhidal Valentin, klyuchevoe  slovo
sygralo  svoyu  rol'. Obidevshis'  na  myslitelej Citadeli,  Rejlis  tem samym
priznal ih real'no sushchestvuyushchimi;  legenda,  izlozhennaya  Valentinom,  nachala
svoyu nezavisimuyu zhizn'. - Skol'ko na Poberezh'e takih, kak ty?
     - Nemnogo, - pozhal plechami Valentin. - Tochnee, nemnogo takih, kak fakir
Faler; takih, kak ya, zdes' voobshche net.
     - CHto vy zdes' delaete? - zadal Rejlis sleduyushchij  vopros, nezametno dlya
samogo  sebya  skatyvayas' k  stereotipu  doprosa. Na  kogo  rabotaesh',  kakoe
zadanie poluchil, s kem dolzhen svyazat'sya - i tak dalee, poka ne vyyasnitsya vsya
cepochka. Horoshij priznak, reshil  Valentin; v dushe on uzhe  poveril, no zhelaet
ubedit'sya v moej pravdivosti i na logicheskom urovne.
     - Prezhde vsego, -  chestno otvetil Valentin, - my razyskivaem i zabiraem
k sebe drevnie artefakty.
     - Ponyatno, - kivnul Rejlis. - Ty govoril mne, chto tebe nuzhny talismany.
     - V tom chisle i talismany, - soglasilsya Valentin, - hotya drevnie teksty
predstavlyayut dlya nas gorazdo bol'shuyu cennost'. Krome  togo,  my vyzvolyaem iz
rabstva i perepravlyaem v Citadel' nekotoryh zemlyan. - Rejlis snova kivnul. -
I nakonec, my - hotya  v dannom sluchae pravil'nee  bylo by  skazat' "ya" -  po
mere sil staraemsya uberech' Poberezh'e ot slishkom uzh masshtabnyh katastrof.
     Rejlis neveselo usmehnulsya:
     - Ne slishkom-to horosho eto u vas poluchaetsya.
     Valentin razvel rukami:
     -  YA  i ne govoril, chto  u menya chto-to poluchaetsya. No ya pytalsya  i budu
pytat'sya i vpred'.
     - A kak zhe Zemlya? - sprosil Rejlis, dumaya o  svoem. - Neuzheli nikto  iz
vas ne pytalsya vernut'sya?
     - Zemlej zanimaetsya drugaya kollegiya, - diplomatichno otvetil Valentin. -
Legkost', s kotoroj  my mozhem vyzvat' s Zemli ocherednogo prishel'ca,  do  sih
por ne daet pokoya nashim magam. No  vse ih izyskaniya poka bezuspeshny. Nam tak
i ne udalos' najti zaklinaniya, povorachivayushchie vyzov vspyat'.
     - Zaklinaniya  zdes' bespolezny, - skazal Rejlis, ukazyvaya v napravlenii
potajnoj dveri, vedushchej k Kateru. - Est' drugoj sposob, Faler!
     - Kogda  do etogo dojdet, - kivnul Valentin, - ya s udovol'stviem s  nim
oznakomlyus'. No  ne  kazhetsya  li  tebe, chto  snachala  nam  nuzhno  koe o  chem
dogovorit'sya?
     Rejlis udivlenno posmotrel na Valentina:
     - Dogovarivat'sya?  O chem? YA otkryvayu tebe Kater,  i my  otpravlyaemsya na
Zemlyu! Ty ponimaesh'? Na Zemlyu!
     Vot  teper' ponimayu, podumal Valentin. Povezlo  emu s uchitelyami, nechego
skazat'. Skol'ko let proshlo, a pervyj urok naizust' pomnit.
     -  Na Zemlyu,  - kivnul  Valentin,  i povtoril neskol'ko raz, postepenno
ponizhaya golos, - da, na Zemlyu... na Zemlyu... na Zemlyu...
     Povtoryaya eti slova  kak zaklinanie, on zazheg  na  konchike ukazatel'nogo
pal'ca magicheskij sharik, zastaviv  ego  mercat'  sluchajnym obrazom,  i  stal
medlenno podnimat' ruku,  pokachivaya ej iz storony v storonu. Ubedivshis', chto
Rejlis nevol'no zasmotrelsya na etot  nehitryj gipnoticheskij pribor, Valentin
prikryl glaza, do predela  zamedlil  vremya  i  skol'znul  v  soznanie svoego
sobesednika,    vpervye    v   svoej   praktike   zadejstvovav    Obruch    v
psihoterapevticheskom rezhime.
     Struktura  "okoldovyvaniya  slovom",  kotoromu  v  svoe vremya  podvergsya
Rejlis, byla  dostatochno  ochevidnoj. Spokojnyj  i rassuditel'nyj dazhe  pered
licom smerti, Rejlis prevrashchalsya v oderzhimogo,  edva  rech' zahodila o Zemle.
Preslovutye  "zemlyane", sami bol'she vsego na svete zhelavshie vernut'sya domoj,
zaprogrammirovali tochno takoe  zhe  stremlenie  v  kazhdom iz svoih  uchenikov.
Sejchas, razdvoivshis' mezhdu sobstvennym, ustavshim i razdrazhennym, soznaniem i
soznaniem Rejlisa, prebyvavshem v  bezdumnoj ejforii  po sluchayu  nemedlennogo
ot容zda  na  Zemlyu,  Valentin  postepenno  rasputyval  vnusheniya  mnogoletnej
davnosti.
     Rasputyval  -  i  mrachnel vse  bol'she i bol'she. Rejlisa programmirovali
podlinnye mastera svoego dela. Obychnyj gipnotizer na ih meste ogranichilsya by
prostym  postgipnoticheskim  vnusheniem  -  "Bol'she vsego  na  svete ty hochesh'
popast'  na  Zemlyu"  - ubrat'  kotoroe  bylo  by  delom  odnoj  sekundy;  no
tainstvennye  uchitelya-zemlyane poshli kuda bolee  hitrym putem. Vse  detskie i
yunosheskie vospominaniya Rejlisa o zhizni na Poberezh'e byli desyatkami nevidimyh
nitej  svyazany  s  "chernoj  zonoj"  mozga -  zonoj,  otvechayushchej  za  bol'  i
stradaniya.  I  lish' odna nitochka svyazyvala  ih s  polozhitel'nymi emociyami  -
nitochka, prohodivshaya cherez kartinki zemnoj zhizni. Kazhdyj raz,  vspominaya tot
ili  inoj  epizod  svoego proshlogo, Rejlis  chuvstvoval  bol' i otchayanie,  no
vmeste s tem  i nadezhdu -  nadezhdu na luchshuyu zhizn', obresti  kotoruyu  on mog
lish' na Zemle.
     Interesno,  podumal  Valentin,  ispytyvaya  ostroe  zhelanie  pochesat'  v
zatylke, - skol'ko zhe dnej oni ego obrabatyvali?  |to zh  kakuyu kuchu epizodov
nuzhno bylo perevoroshit', da k tomu zhe bez Obrucha, v dialogovom rezhime, pust'
dazhe pod  gipnozom! I chto mne prikazhete delat'? Otrezat' emu zemnoj pozitiv?
Perevoroshit'  vsyu  proshluyu zhizn',  rascvetit'  kazhdyj  epizod  kakimi-nibud'
priyatnymi svyazyami? Vot etot, naprimer, gde ego izbivayut nogami troe kakih-to
brodyag?
     Net uzh,  reshil  Valentin. Ot takogo vmeshatel'stva on tol'ko  eshche bol'she
svihnetsya.  Vse, chto mne nuzhno - eto chtoby  on perestal tupet'  kazhdyj  raz,
kogda rech'  zahodit o  Zemle. Pust'  vspominaet proshloe i nadeetsya na luchshee
budushchee; no tol'ko ne bezdumno, a po strogo rasschitannomu planu.
     Valentin probezhalsya  po cepochkam  associacij i  dobralsya do  logicheskih
modelej, kotorymi Rejlis pol'zovalsya v svoih intellektual'nyh  rassuzhdeniyah.
Organizovany oni byli na udivlenie sovremenno  -  v vide vizual'nyh obrazov,
napominayushchih razvesistye  derev'ya. Valentin razyskal model', sootvetstvuyushchuyu
Zemle -  ona pohodila skoree na odinokij stebel' bambuka, chem na razvesistuyu
klyukvu, - i prinyalsya  dostraivat' ee obrazami, pozvolyayushchimi zdravo otnestis'
k perspektive vozvrashcheniya na Zemlyu. Vot eto po mne, dumal Valentin, dobavlyaya
k  zybkomu  risunku tumannoe  oblako  so  strelkoj  vnutri -  simvol techeniya
vremeni, kotorym pol'zovalsya  Rejlis; - vot eto moj  stil'. Kopat'sya v chuzhoj
cherepushke, ponyatiya ne imeya, kakim obrazom Obruch perevedet vot eti kartinki v
ih nejrohimicheskoe otobrazhenie. Nu vot, vrode by vse; teper' u nas i razbros
po  vremeni imeetsya, i ponimanie, chto schastlivaya zhizn' na  Zemle  vovse ne v
kazhdom veke sushchestvovala.  Privyazhem-ka  eto  vse k  siyashchemu  oblaku schast'ya,
kotorym do sih por eta  Zemlya predstavlyalas', i posmotrim, kak eto otrazitsya
na bednom paciente.
     - Znaesh',  -  skazal Valentin, otpuskaya vremya, - a u nas  dejstvitel'no
mozhet poluchit'sya!
     On povertel  sharik mezhdu pal'cami, davaya Rejlisu  povod dogadat'sya, chto
imenno takim obrazom Faler obdumyvaet slozhnye problemy, a potom pogasil  ego
i slozhil ruki na stole.
     Rejlis udivlenno  oglyadelsya po storonam,  a potom neskol'ko raz s siloj
provel ladonyami  po licu. Podejstvovalo, reshil  Valentin; vot tol'ko v kakuyu
storonu? Kak by ubivat' ne kinulsya, soobraziv, chto net schast'ya na Zemle!
     - Faler, - skazal Rejlis izmenivshimsya  golosom i vdrug  zakashlyalsya. - A
sam-to ty hochesh' vernut'sya na Zemlyu?
     Nado zhe, udivilsya Valentin. Zadumalsya! Neuzheli ya vse sdelal pravil'no?
     -  Ne uveren,  -  otvetil  on, zadumchivo podzhav guby.  -  Rossiya  konca
dvadcatogo  veka -  ne samoe priyatnoe mesto vo  Vselennoj.  YA  predpochel  by
nauchit'sya popadat'  v nuzhnoe mne vremya, - prodolzhil Valentin  i ulybnulsya, -
razvedat', chto tam i kak, a uzh potom reshat' - hochu ili ne hochu.
     - Navernoe, ty prav, - kivnul  Rejlis.  -  YA tak dolgo  mechtal  ob etom
momente, chto  edva ne  zabyl o vremeni. Harlan byl  uveren, chto Kater vernet
ego domoj; no dazhe on navernyaka nachal by s mnogochislennyh eksperimentov.
     Pohozhe,  poluchilos', podumal Valentin. No rasslablyat'sya poka  chto rano.
Vot esli on vspomnit, otkuda u nas poyavilas' tema Zemli...
     -  Tem ne menee, - skazal Rejlis, - ya ne  otkazyvayus' ot svoih slov.  YA
dejstvitel'no hochu popast' na  Zemlyu, i  proshu tebya mne v etom pomoch'.  Esli
Harlan  oshibalsya, ya stanu iskat' drugie puti; no snachala my dolzhny proverit'
Kater. Vot moya cel' i moya chast' dogovora; teper' - tvoya ochered', Faler.
     Aj  da ya,  podumal Valentin. Milton i  Richard  v odnom  flakone.  Vporu
vozgordit'sya i vozomnit' sebya inzhenerom dush chelovecheskih.
     -  Moya  cel'  tebe  izvestna,  -  skazal  Valentin,  staratel'no  pryacha
dovol'nuyu  ulybku, -  eto mir i  pokoj  na Poberezh'e.  Sobirat' talismany  i
skupat' prishel'cev  budem  potom; sejchas u  nas  na nosu  zavarushka, kotoraya
obeshchaet byt'  pokruche el'simskoj. Mne  nuzhno ukrotit' tri moguchih talismana,
snyat'  proklyat'e s Tardena,  usmirit' Heora  i prekratit' Vremya  Temnyh Sil.
Nadeyus', ty mne vo vsem etom pomozhesh'.
     - Uslysh' ya vse eto mesyacem ran'she,  - skazal Rejlis,  - ya reshil by, chto
ty sumasshedshij. A segodnya ya otvechu voprosom. Ty uveren, chto eto - vse?
     - Sovsem zabyl, - ulybnulsya Valentin.  - Nuzhno dobavit' eshche odin punkt:
a takzhe inye zadachi, kotorye vozniknut po hodu vypolneniya perechislennyh.
     - Odnim  slovom,  -  skazal Rejlis,  szhimaya  pravuyu ruku  v  kulak, - ya
pomogayu tebe vo vsem, a ty pomogaesh' mne v glavnom. Po rukam?
     - Po rukam,  - otvetil  Valentin.  On tozhe szhal  pravuyu ruku v kulak  i
korotko vzmahnul im pered soboj.
     -  Togda  poshli, - prosto  skazal Rejlis, podnimayas' na nogi. Povinuyas'
dvizheniyu ego levoj ruki, v  kotoroj navernyaka skryvalsya pul't distancionnogo
upravleniya, v stene  raskrylsya uzkij  proem, mercayushchij tusklym elektricheskim
svetom.  Spustivshis'  vsled za Rejlisom  po znakomoj uzhe  vintovoj lestnice,
Valentin  okazalsya  v  koridore,  vedushchem k  Kateru -  kosmicheskomu  korablyu
dvadcat' vtorogo veka.
     Za mesyac, proshedshij s ego pervogo zdes' poyavleniya, Valentin doskonal'no
izuchil   tehnicheskuyu  istoriyu  zemnoj  civilizacii.  Nichego  dazhe  otdalenno
napominavshego Smotrelku ne pomnili ni Donovan, ni SHavrin, ni dazhe sam  princ
Akino, samyj "pozdnij"  iz zemlyan strany  |bo. Narisovav neskol'ko grafikov,
Valentin ocenil vremya  sozdaniya Smotrelki dve tysyachi sto shestidesyatym godom.
V otlichie  ot mestnyh talismanov, Smotrelka tak ili inache podchinyalas' lyubomu
zemlyaninu  -  no  v polnoj  mere  ispol'zovat'  ee  mogli  lish' prirozhdennye
tehnari,  gotovye otdavat'  vozne s mashinami po  vosemnadcat' chasov v sutki.
Vpervye popav v Smotrelku, Valentin nastroil ee na sebya s pomoshch'yu neslozhnogo
-  dlya  maga  svoego  klassa, razumeetsya, - zaklinaniya  yasnovideniya;  k  ego
udivleniyu, takaya  nastrojka okazalas'  bolee  effektivnoj,  chem tradicionnoe
prakticheskoe  obuchenie, kotoroe  proshel togdashnij operator  Smotrelki  Dzhadd
Slejter.
     Naschet  Smotrelki  Valentin byl sovershenno  spokoen; no vot  sam  Kater
vyzyval u  nego osnovatel'nye  somneniya.  Vo-pervyh,  Slejter nedvusmyslenno
zayavil,  chto  Smotrelka  - edinstvennaya sistema, sohranivshayasya  na Katere  v
rabochem sostoyanii; vo-vtoryh, pri pervom kontakte s Katerom Valentin ne smog
preodolet' ego zashchitnogo polya.
     Uvidev  sejchas pered  soboj spletennyj  iz  beschislennyh  tonkih  luchej
svetovoj kokon, okruzhavshij  Kater  zashchitnym ellipsoidom, Valentin  ostorozhno
zamedlil shag i vyzhidatel'no posmotrel na Rejlisa.
     -  V  proshlyj  raz,  -  skazal  Rejlis,  dostavaya  iz  karmana  ploskuyu
korobochku, - ya nastroil Kater  vosprinimat' tebya kak gostya. Sejchas  ya sdelayu
tebya vtorym chelovekom na bortu - posle menya, razumeetsya.
     Kapitan Rejlis, podumal Valentin. Nu chto zh, zvuchit neploho. Pravda, moj
put'  velikogo maga chto-to  sil'no  zabiraet  v storonu zvezdnyh vojn. Mozhet
byt', ognennyj mech vinovat? Ili privychka chut' chto ispol'zovat' Silu?
     Ulybnuvshis'   etim   rassuzhdeniyam,   Valentin   smelo   shagnul   skvoz'
perepletenie luchej. V otlichie ot proshlogo raza, udara tokom  ne posledovalo,
zato dver' raskrylas' srazu zhe, bez predvaritel'nyh peregovorov.
     - A Slejter? - sprosil Valentin, zahodya v shlyuzovoj otsek. - Kem byl on?
Kapitanom?
     - Nablyudatelem, -  otvetil Rejlis. -  Razve ya mog doverit' Kater chuzhomu
rabu?
     - To est', - raskryl glaza Valentin,  - na  Katere  rabotaet ne  tol'ko
Smotrelka?!
     -  Harlan  govoril,  chto  Kater  nevozmozhno  unichtozhit'  ili   hotya  by
isportit',  - otvetil Rejlis.  -  YA dumayu,  chto na  Katere rabotaet vse.  No
poskol'ku ya ne zemlyanin, -  on filosofski razvel rukami, -  ya tak i  ne smog
eto  proverit'.  Kater otzyvaetsya tol'ko na te moi komandy, kotorye ya zauchil
naizust' v poselke zemlyan. YA ne v silah dazhe vospol'zovat'sya Smotrelkoj.
     Valentin  prislonilsya k  teploj besshovnoj stene i szhal guby. Esli Kater
polnost'yu ispraven, podumal on, i esli ya sumeyu osvoit'sya s upravleniem... to
ya  provozhus'  s  etim  delom  chert  znaet  skol'ko  vremeni.  V  otlichie  ot
talismanov, u kotoryh net takoj velikolepnoj igrushki.
     Interesno, etot epizod tozhe podstroil Ne-Bill?
     - Sekundu, - skazal Valentin, podnimaya  palec.  - YA obeshchal pomoch' tebe;
no  ya ne obeshchal brosit' dlya etogo vse ostal'nye  dela.  Sejchas  ya vsego lish'
poprobuyu,  chto takoe  Kater; a  potom my zajmemsya ohotoj  na  talismany.  Ty
soglasen?
     - Hotya by poprobuj, - otvetil Rejlis. - YA tri goda zhdal etogo momenta!
     - Nu chto zh, - ulybnulsya Valentin. - Probuyu.
     On  legkim  dvizheniem  pal'cev vklyuchil  yasnovidenie  i  prikryl  glaza,
ohvatyvaya  svoim  razumom  vse okruzhayushchee prostranstvo. Sistema  virtual'noj
real'nosti, oborudovannaya v Smotrelke, okazalas' kuda  bolee hitrym oreshkom,
chem pokazalos' Valentinu mesyac nazad. Fakticheski, Smotrelka i byla Katerom -
po  krajnej mere,  togda, kogda  Kater  etot  nahodilsya v polete.  Neskol'ko
desyatkov podsobnyh pomeshchenij, -  vrode  shlyuza,  kayut-kompanii,  tradicionnoj
polukrugloj rubki dlya atmosfernyh  poletov, - zanimali  edva li  chetvert' ot
obshchego ob容ma Katera; vse ostal'noe mesto bylo otdano strannoj substancii, v
kotoroj  plavali  kokony  zhizneobespecheniya  ekipazha.  Nanotehnologiya,  ponyal
Valentin, nanotehnologiya, dovedennaya do svoego predela. Po suti, u Katera ne
bylo dazhe postoyannoj  konstrukcii; ego "real'nye"  ob容my predstavlyali soboj
vsego lish' postoyanno vosproizvodyashchuyusya programmu po formirovaniyu dlya ekipazha
privychnoj sredy obitaniya.
     Upravlenie Katerom tozhe  napominalo upravlenie  Smotrelkoj, k  kotoromu
Valentin podklyuchilsya eshche  v proshlyj  raz. Nahodyas' v virtual'noj real'nosti,
pilot vizualiziroval Kater i okruzhayushchee prostranstvo  lyubym udobnym dlya sebya
sposobom,  a potom poprostu vybiral  tochku, v  kotoroj hotel okazat'sya.  Vse
ostal'noe  Kater delal sam; prichem ne prosto delal, a  mog pri neobhodimosti
prokrutit' etot process po shagam, podrobno ob座asnyaya smysl i znachenie kazhdogo
etapa.
     U Harlana Gupty byli vse  osnovaniya schitat', chto Kater sumeet dostavit'
ego  na  Zemlyu. I  ne  prosto na  Zemlyu,  a  v tot samyj moment  vremeni, iz
kotorogo Kater byl vydernut moguchej magiej Pangi.
     Vot i vse, podumal Valentin.
     Vot on, Mag T'my. Sobstvennoj personoj.
     Lyuboj  pilot  etogo Katera sposoben  steret'  Pangu v poroshok,  a potom
spokojnen'ko otpravit'sya na Zemlyu.  S toj zhe legkost'yu, s kakoj ya  po  utram
sozdayu sebe chashku chaya.
     Tak chto zh  oni etogo srazu ne sdelali, tut zhe prishel v golovu Valentinu
vpolne  logichnyj vopros. I potom, esli magiya Pangi sumela vytyanut' syuda etot
Kater - to kto zhe iz nih sil'nee?
     Valentin otkryl glaza i nahmuril brovi.
     - Net? - prosheptal Rejlis.
     - Huzhe, - otvetil Valentin. - Da. |tot Kater sposoben na vse. No delo v
tom, chto Sila tozhe sposobna na vse.
     - Eshche odin Amper? - s poluslova dogadalsya Rejlis.
     - Vot  imenno, - protyanul Valentin. - Eshche odin Amper... esli tol'ko nam
ne udastsya dogovorit'sya.
     Rejlis priotkryl rot i tozhe  prislonilsya k stene. Oni molcha stoyali drug
protiv druga - pangiec i zemlyanin. Grazhdanin Zemli i grazhdanin |bo.
     Bylo by  neploho nauchit'sya  s  nej dogovarivat'sya, podumal Valentin.  S
etoj samoj Siloj, kotoraya, po slovam Heora, imeet na menya osobye vidy.
     Rejlis kachnul golovoj i skrivil guby v skepticheskoj grimase.
     - Ty dumaesh', - sprosil on, - Sila obladaet razumom?
     - Po krajnej mere, - otvetil  Valentin,  - talismany im tochno obladayut.
Inache  by  my zdes'  s  toboj ne torchali.  Hochesh'  posmotret',  kak  ya  budu
dogovarivat'sya s Faringskimi Brasletami?
     - Ty shutish'? - voskliknul Rejlis. - Konechno hochu!
     -  Togda poshli, -  skazal Valentin, shagaya v poslushno otkryvshuyusya dver'.
Povinuyas' ego myslennomu prikazu, Kater peremestil chernuyu membranu Smotrelki
poblizhe k shlyuzu; i potomu sekundu spustya Valentin uzhe visel v pustote, slabo
mercaya svoim poluprozrachnym telom.
     Rejlis poyavilsya ryadom, v tochno takom zhe oblich'e.
     - Snachala, -  skazal Valentin, - ya pokazhu tebe, kak eto vse rabotaet. A
potom, esli ostanetsya vremya, nastroyu  na tebya  chast' sistem.  Prismotrish' za
Tardenom v moe otsutstvie, a?
     - Esli  poluchitsya, - ostorozhno  otvetil Rejlis, s  opaskoj  razglyadyvaya
svoj virtual'nyj oblik. - Gde my, Faler? Vse eshche na Katere?
     Valentin vysvetil pered soboj  cvetnoj razrez Katera v  masshtabe odin k
desyati  i  ukazal Rejlisu na kokony zhizneobespecheniya, v kotoryh  lezhali  dva
bezdyhannyh tela.
     -  My  tam, -  skazal on.  - Te my,  kotoryh ty zdes' vidish'  - odno iz
mnogochislennyh  porozhdenij Katera. Sejchas my vidim tol'ko drug druga, no pri
sluchae  mozhno otpravit' takogo prizraka, - Valentin pohlopal sebya po zhivotu,
-  v  gosti  k samomu  Heoru.  Vidish' li,  Kateru vse ravno,  v  kakom meste
Vselennoj sozdavat' eti virtual'nye obrazy.
     - Teper' ya ponimayu,  - probormotal Rejlis,  - pochemu Harlan  tak  chasto
byval v mrachnom raspolozhenii duha. Poteryat' takuyu moshch'...
     - Da  zaprosto, - otvetil Valentin, pripomniv svoi  perezhivaniya v  zone
bezmagii. - Vidish' li, u nas, na Pange, vsyakoe mozhet sluchit'sya!
     - U nas? - peresprosil Rejlis.
     -  U nas,  u nas, -  kivnul Valentin. - Nu a  teper' pomolchi; ya nachinayu
iskat' Braslety.
     Rejlis molcha naklonil golovu. Horoshij priznak,  podumal Valentin; mozhet
byt', i v samom dele pomolchit.
     V tot zhe  mig  v okruzhayushchej chernote  vspyhnuli sem' yarkih zvezd.  A pod
nogami, zanyav vse prostranstvo ot gorizonta do gorizonta, rasstelilas' samaya
velichestvennaya iz kart  Poberezh'ya - samo Poberezh'e, nablyudaemoe iz otkrytogo
kosmosa. Valentin  reshil  ne  teryat' vremeni zrya i srazu  zhe zadal Smotrelke
zadachku maksimal'noj  slozhnosti  -  razvernut'  pered  nim kartu  Poberezh'ya,
soderzhashchuyu  vse  dannye, kotorye tol'ko mogli schitat' virtual'nye  detektory
Katera.
     Zrelishche   poluchilos'  dejstvitel'no  nezabyvaemoe.  Mercayushchee  tysyachami
cvetov,  periodicheski oshchetinivayushcheesya tonkimi usikami  trehmernyh  grafikov,
Poberezh'e  lezhalo pod nogami Valentina, kak mirno spyashchij gorod pered  armiej
zavoevatelya.  Valentin   zamorgal,   porazhennyj  kolichestvom  samyh   raznyh
parametrov  -  ot  elektromagnitnogo  izlucheniya   do  social'noj  aktivnosti
naseleniya - i  kachnul golovoj. Hvatit, prikazal on Kateru; ya ponyal, chto mogu
uvidet' vse, teper' ostalos' ponyat', chto zhe mne nuzhno uvidet'!
     Karta  pod   nogami  poblekla,  prevrativshis'   v  obychnuyu  kosmicheskuyu
fotografiyu   s  nalozhennoj  teksturoj  rel'efa  i  podsvechennymi   klyuchevymi
ob容ktami.  Valentin  pokosilsya na Rejlisa - tot, razvernuvshis', razglyadyval
lezhavshie daleko za spinoj CHernye Peski, razyskivaya  tam uzhe znakomye kontury
CHernoj  Citadeli.  Vot pust' i posmotrit,  reshil Valentin, a  ya tem vremenem
nakonec-to podumayu. Kak zhe mne razyskat' eti chertovy Braslety?
     Budem  rassuzhdat' logicheski, reshil Valentin.  Ih dva,  i  vsya ih  chisto
talismannaya aktivnost' proyavlyaetsya v tochke,  raspolozhennoj mezhdu nimi. To li
iz-za vzaimnogo nalozheniya T-polej, to li eshche po kakoj prichine; odnim slovom,
po T-spektru ih real'nogo polozheniya ne obnaruzhit'. CHto nam ostaetsya?
     Ha, skazal sebe Valentin. Izvestno  chto - magiya!  U nas zhe Vremya Temnyh
Sil;  chto  by  oni  tam  talismanno ne  delali, iz-za  TM-vzaimodejstvij  ih
dejstviya obyazatel'no zasvetyatsya v magicheskom diapazone. A  lovit' magicheskie
spektry my navernyaka umeem, ne tak li, Smotrelka?
     Umeem, tut zhe osoznal  Valentin. Tol'ko obrazec nuzhen, potomu chto magii
na Poberezh'e - kak elektrichestva na Zemle!
     Valentin zazheg na paru sekund setku magicheskoj aktivnosti na  Poberezh'e
- otchego vsya zemlya pod  nogami bukval'no vspyhnula rossyp'yu priyatnyh zelenyh
ogon'kov - i stal dumat' dal'she. Obrazec; i gde zhe mne vzyat' obrazec?
     Ne  inache kak u samih Brasletov, soobrazil Valentin. Gde  oni teper', ya
tolkom ne znayu, a vot gde oni  byli semnadcatogo avgusta,  ya znayu sovershenno
tochno. Zapis'-to vsego proishodyashchego my vedem, ili kak?
     Ili kak, prishel otvet Katera. Rezhim nevidimosti, aktivnost'  tol'ko  po
komande operatora.
     T'fu ty,  myslenno vyrugalsya Valentin.  A  ya-to uzh podumal,  chto teper'
Kater vse-vse za  menya  budet delat'. CHto zhe  teper',  na  razvaliny  Ampera
letet' - a tochnee, nyryat', - i tam mental'nyj sled Gabrielya razyskivat'?
     Zvezdy  nad golovoj  pogasli, ustupiv mesto sinemu, v  legkih  oblachkah
nebu. Pod nogami ot gorizonta do gorizonta prosterlos'  temno-sinee more, po
kotoromu bezhali k dalekomu beregu dlinnye pologie volny.
     Odnako,  podumal  Valentin.  Mozhem,   esli  zahotim.  Interesno,  Kater
dejstvitel'no  vse-vse  v  okruzhayushchej srede zamechaet?  Srabotaet  cherez nego
Obruch, ili vse-taki peremeshchat'sya pridetsya?
     Ne  osobo nadeyas' na uspeh,  Valentin pereklyuchil Obruch  v rezhim  obshchego
poiska. I obmer ot udivleniya: Obruch rabotal!
     Ta-ak, skazal  sebe Valentin. Talismany, govorite? Magiya?  Vremya Temnyh
Sil vsyakoe? A mozhet, vse eto  - obyknovennaya tehnika dvadcat' tret'ego veka?
Kak eshche starik  Lem  predskazyval: prodvinutaya tehnika - ta zhe magiya? A  vse
eto hvalenoe Vremya  Temnyh Sil  - vsego-navsego  gnusnyj virus, periodicheski
formatiruyushchij vsepangijskij zhestkij disk. Ili, po krajnej mere, delayushchij ego
ochen' myagkim.
     Stop,  oborval Valentin  svoi  v vysshej stepeni neumestnye rassuzhdeniya.
|ti bajki  my s Baratynskim eshche pyat' let nazad slyshali. I sovershenno po Lemu
otvechali:  raz  prodvinutaya  tehnika -  ta  zhe  magiya, tak  davajte magiej i
zanimat'sya. Nechego s otvertkoj k nanorobotam lezt'; ne pojmut-s!
     V okruzhivshem Valentina belesom  tumane postepenno prostupili  neskol'ko
svetlyh  sgustkov. Smotrelka  vizualizirovala  obrazy, sozdavaemye  Obruchem,
izobrazhaya   potoki  myslej  v  vide  klubyashchihsya  belyh   oblachkov.  Valentin
peremestilsya k blizhajshemu iz  nih, Obruch tut zhe vossozdal polnoe vospriyatie,
- i tuman mgnovenno rasseyalsya, otkryv uzhe izryadno nadoevshuyu kartinu.
     Georg  i  Detmar,  verhom  na  gromadnyh voronyh  konyah, tol'ko  chto ne
pyshushchih ognem,  vozvyshalis'  posredi  Ploshchadi. Pozadi  nih  tyanulas'  rovnaya
polosa iz  upavshih  nazem' Voitelej, bezuspeshno  pytavshihsya  pregradit' put'
nezvanym  gostyam.  Ucelevshie Voiteli,  postroennye v  bezuprechno  kvadratnoe
kare, s uzhasom vzirali na Izbrannyh, yavivshihsya na prazdnik Edineniya. A za ih
spinami  prostiralas'  ogromnaya  ploshchad',   sposobnaya  vmestit'  milliony  i
milliony lyudej, glavnaya ploshchad' Velikogo Ampera, stolicy Velikoj Faringii.
     Nado zhe, udivilsya Valentin. Okazyvaetsya, imenno v etot  moment Gabriel'
volnovalsya sil'nee vsego - vot Obruch na nego pervym i nastroilsya. Nu, teper'
poehali, ne spesha, po sekundam. Sejchas Braslety v polnuyu silu zarabotayut.
     Gabriel'  protyanul  vpered ruki,  i  Braslety  poslushno udlinili ih  na
dobruyu  sotnyu metrov.  Levoj  rukoj Gabriel'  ostorozhno  prikosnulsya k Igle,
pravoj  zhe plotno  obhvatil  ZHezl. I  tol'ko potom pozvolil  sebe  zakonchit'
nachatuyu ranee frazu:
     - ... a oni povsyudu! Vot oni, verhom na sozdaniyah nochi,  yavilis', chtoby
oskvernit' nash svyatoj  den' svoim nechestivym  prisutstviem! No  lish' k vyashchej
slave  nashego  edinstva   posluzhat  ih  zhalkih  proiski,  kogda  padut  oni,
porazhennye nashim velichiem, i budut molit' o poshchade!
     CHto-to  ya  ne  to  delayu,  soobrazil  Valentin. Mne  zhe  nuzhno Braslety
izuchat', a vovse ne Gabrielya. Nu-ka, stop, skomandoval on Obruchu.
     Poluprozrachnye  steny   vystupili  iz  zemli,  da  tak  i  zamerli,  ne
podnyavshis'  dazhe  na   desyatok  metrov.  Vremya  ostanovilos';  Obruch  ozhidal
sleduyushchej komandy.  A potom  s neba upal belesyj tuman,  vozvrashchaya Valentina
obratno   v  mir,  zapolnennyj  tol'ko  sledami   chuzhih  vospriyatij.  Rejlis
nedovol'no hmyknul - navernyaka emu hotelos' posmotret', chto zhe  bylo dal'she.
No Valentin tol'ko pokachal golovoj - zdes' ne kinoteatr. Mne nuzhny Braslety;
i,  mezhdu prochim, ya umeyu na nih nastraivat'sya. Nuzhno tol'ko zamedlit' vremya,
zamedlit' tak, chtoby zatylok nalilsya tyazhest'yu, a glaza vylezli na lob.
     Obruch  stisnul  virtual'nuyu  golovu  Valentina  nichut'  ne  slabee, chem
real'nuyu.  Tuman raspalsya  na  visyashchie v  pustote kapel'ki belesoj zhidkosti;
odni iz  nih  vyglyadeli chut'  pobol'she drugih.  Net, tak  ne  pojdet, skazal
Valentin Smotrelke; ya po-drugomu privyk!
     V tot  zhe  mig  na  Valentina  obrushilas' temnota.  No v  etoj  temnote
Valentin  yavstvenno oshchutil prisutstvie ch'ih-to  gromadnyh ruk. Oni medlili s
prikazom,  medlili,  kak   vsyakij  operator,  eshche   ne  slivshijsya  so  svoim
talismanom; no Valentin znal,  chto rano ili pozdno takoe sliyanie nastupit, i
potomu spokojno zhdal.
     Tochnee,  spokojno zhdali Braslety. Valentin  s trudom sderzhivalsya, chtoby
ne zastonat' ot boli; no uskorit' vremya sejchas znachilo  navernyaka propustit'
samoe interesnoe. Prikaz Gabrielya i ego vypolnenie Brasletami.
     Gabriel' medlil kakuyu-to dolyu sekundy - hotya Valentinu pokazalos',  chto
proshlo  dobryh  desyat'  minut.  A potom  v  temnote pered  nim na  mgnovenie
poyavilsya Landorskij ZHezl, gromadnyj, metra dva v  vysotu, Valentin raspravil
dlinnye pal'cy  na  obeih  rukah, ohvatyvaya etot zhezl, i oshchutil  ego  mernoe
podragivanie, oshchutil ukoly ot nevidimyh elektricheskih  razryadov, okutyvavshih
ego temnuyu na pervyj vzglyad poverhnost'.
     Eshche raz, skomandoval Valentin, i pomedlennee.
     Na glazah ego vystupili slezy - Obruch sdelal pomedlennee,  i tupaya bol'
v  golove smenilas' ostroj.  No Valentin vse  zhe  prosledil  kazhdoe dvizhenie
Brasletov, kazhdoe drozhanie ih dlinnyh pal'cev, bol'she pohodivshih na shchupal'ca
os'minoga  ili dazhe  na  niti  meduzy. Prosledil  trizhdy,  poka  v glazah ne
potemnelo, a v soznanii ne sformirovalas' rabochaya gipoteza.
     Dal'she, prosheptal Valentin, razreshaya Obruchu uskorit' vremya.
     Stop!
     Obruch uzhe soobrazil, kakie imenno momenty  nuzhny Valentinu. Na etot raz
on ostanovil vremya tochno  v nuzhnyj srok. Gabriel'  otdal komandu, i Braslety
nachali ee  vypolnenie. Ih dlinnye pal'cy  obvili ZHezl i potyanulis' dal'she, k
prostupivshej iz  mraka  chelovecheskoj  ruke.  Potom oni  bez  truda  pronikli
vnutr',  razdvinuli  zheleobraznuyu  plot'  i  prisosalis'  k  uprugim,  slabo
podragivayushchim nervam. A zatem  vdrug raspuhli, zakryvaya  soboj  vse  vidimoe
prostranstvo, prevrashchaya  ZHezl i derzhashchuyu ego  ruku v odin zavyazannyj mertvym
uzlom organizm.
     Pohozhe,  ya  byl   prav,  podumal  Valentin.  Pal'cy-shchupal'ca.  Dovol'no
konkretnyj obraz.
     On  snova otpustil  Obruch  i peremestilsya obratno  v soznanie Gabrielya.
Pust' Rejlis poveselitsya, poka ya podumayu, chto delat' dal'she.
     Georg vypustil Valentinu v lico oslepitel'nyj luch, zapolnivshij vse pole
zreniya nesterpimym svetom. No kogda svet shlynul, Georg stoyal, izmenivshis' v
lice, s uzhasom razglyadyvaya svoj  perestavshij povinovat'sya talisman, a v nego
uzhe leteli tysyachi i tysyachi strel.
     Pal'cy-shchupal'ca, podumal Valentin. Odna beda - ochen' uzh  bystro oni vse
eto prodelyvayut.  Vryad li  ya sumeyu razlichit'  chto-to  konkretnoe  v real'nom
vremeni. Hotya, esli zadat'sya takoj cel'yu...
     Oslepitel'no-belyj  luch  vyrvalsya  iz  ruki  Georga  i  otorval  golovu
Detmaru. Nad ploshchad'yu razdalsya predsmertnyj vopl' nezadachlivogo tal'mena:
     - Za chto?!
     Georg vzyal Iglu obeimi rukami i podnyal na uroven' glaz. V  nego udarila
shipyashchaya  golubaya  molniya,  v  odno  mgnovenie  izreshetivshaya telo  Izbrannogo
desyatkom chernyh otverstij; no cherez mgnovenie seroe oblachko,  poyavivsheesya na
konchike Igly, okutalo ves' mir vokrug nepronicaemym mrakom. I prishla bol'.
     Valentin uslyshal chej-to krik i hotel bylo prikazat'  -  "Stop!". No  ne
sumel  etogo sdelat': krik byl ego  sobstvennym.  Krichalo  vse ego sushchestvo,
krichal rot, krichali ruki,  krichali sami mysli. Ostavalos'  lish' zhdat', kogda
vse eto konchitsya.
     Bol'  na  mgnovenie  utihla,  chtoby  vpustit'  v  soznanie  vopros. "Ty
pobedil, Faler, bud' zhe ty proklyat! Otvet'  mne pered smert'yu - kto ty takoj
na samom dele?".
     "Ty ne poverish', - osoznal  Valentin svoj sobstvennyj otvet, - na samom
dele ya Valentin SHeller, buhgalter tresta "Specstroj".
     I tol'ko togda Valentin nakonec sumel skomandovat' "Stop".
     Pod  nogami  zapleskalos' sinee  more, nad  golovoj poplyli oblaka. Vse
konchilos', i Valentin blazhenno ulybnulsya, naslazhdayas' otsutstviem boli.
     -  Tvoe  nastoyashchee  imya  -  Valentin   SHeller?  -  sprosil  Rejlis,  ne
propustivshij ni edinoj sekundy pokazannogo emu predstavleniya.
     - |to  moe zemnoe  imya, - otvetil Valentin. - Poka my zdes',  prodolzhaj
nazyvat' menya Falerom!
     - Horosho, - soglasilsya Rejlis. - Znachit, na Zemle ty byl buhgalterom?
     - Byl, - kivnul Valentin. - A ty znaesh', chto takoe buhgalter?!
     Neuzheli i cherez dvesti let eta professiya vse eshche budet v hodu?
     - Znayu, - otvetil Rejlis. - |to vtoroj chelovek posle kapitana.
     |to chto zhe poluchaetsya, udivilsya Valentin. U nih tam chto, kazhdyj korabl'
kak kommercheskoe predpriyatie organizovan? I otchetnost' sdaet v Galakticheskuyu
Nalogovuyu - za  kazhdyj  transformirovannyj  atom svobodnogo  vodoroda?  CHego
tol'ko ne uznaesh' na Pange!
     - Seromu eshche povezlo, - usmehnulsya Valentin, - chto tol'ko vtoroj.
     - YA dumayu, - ser'ezno otvetil Rejlis,  - chto ty  davno uzhe ne buhgalter
SHeller.
     - Pravil'no dumaesh', - kivnul Valentin. - I poskol'ku ya ne buhgalter, ya
prodolzhu svoyu tepereshnyuyu rabotu. Pomolchi eshche nemnogo!
     Rejlis skrestil ruki  na grudi,  vyrazhaya gotovnost' molchat'  eshche dolgie
gody.  Valentin pochesal v prozrachnom zatylke, razmyshlyaya, kak luchshe pustit' v
delo s takimi mucheniyami  dobytoe znanie. Zastavit'  Smotrelku proskanirovat'
vse Poberezh'e?  Ili prosto  vernut'sya na gornoe  plato ryadom  s  |mfargom  i
prosledit' put' kazhdogo iz razdelivshihsya tam Brasletov?
     Net uzh, pust' Smotrelka rabotaet, reshil Valentin. More ushlo iz pod nog,
oblaka napolzli na golovu i mgnoveniem spustya zamerli daleko vnizu; Valentin
snova paril  na nemyslimoj vysote, vosprinimaya vse Poberezh'e kak odno celoe.
Znachit,  tak, skazal  on  Smotrelke.  Mne nuzhny  vysokochastotnye  magicheskie
kolebaniya, napominayushchie vot eto - on vytyanul vpered ruku i vypustil iz kisti
neskol'ko desyatkov tonkih, izvivayushchihsya shchupalec. Ponyatno?
     Mgnoveniem spustya  vnizu zazhglis' dve zheltye tochki.  Odna, poslabee - v
gorah  k  yugu ot starogo  Ganagana.  Vtoraya,  znachitel'no bolee yarkaya,  -  v
otkrytom more, vsego lish' v sotne kilometrov  ot mesta, gde  Valentin tol'ko
chto zakonchil svoi polevye issledovaniya.
     Valentin prisvistnul i kamnem ponessya vniz.
     Kazhetsya,  ya znayu, kakogo  operatora  oni tut  razyskivayut, podumal  on,
probivaya sloj oblakov. CHto mozhet byt' luchshe zombirovannogo tal'mena?!
     ZHeltaya  tochka  poplyla  v storonu,  uvodya  Valentina  ot  pervonachal'no
namechennogo  marshruta.  Stranno,  podumal   on;  zatonuvshij  Amper  ostaetsya
znachitel'no  severnee. Neuzheli ya  oshibsya, i  Braslety razyskivayut  vovse  ne
Gabrielya?!
     Ryadom s zheltoj tochkoj poyavilas' eshche odna. CHernaya.
     Vozvyshayas' nad kroshechnymi volnami, iz beskrajnego morya torchala odinokaya
chernaya skala. Valentin ponyal, chto letit pryamo na nee; a eshche cherez sekundu on
razglyadel, chto eto sovsem ne skala.
     Pogruzivshis' v vodu na dve  treti, zavalivshis' nabok podobno  Pizanskoj
bashne,  po  prostoram Velikogo  Okeana  plyla  chernaya  gromadina  Anharda  -
kreposti  Gabrielya Serogo, postroennoj iz  prakticheski  vechnogo voloknistogo
kamnya.  Anhard  perezhil i  poedinok tal'menov,  i  udar  kilometrovoj vodnoj
steny, stershej s lica  Pangi celye strany. Vyvorochennyj iz  zemli chudovishchnoj
siloj, on  vsplyl na  poverhnost'  i  drejfoval  teper'  po okeanu, vlekomyj
izmenivshimi svoi marshruty podvodnymi techeniyami.
     I  gde-to  vnutri  etogo  kamennogo  ajsberga  Braslety sozdavali  sebe
operatora.
     Pryam kak v  skazke, podumal Valentin. CHernyj zamok  i tvoryashcheesya vnutri
chernoe  koldovstvo. K  schast'yu, ya  uzhe  sovsem  blizko.  Vpered,  Smotrelka;
perenesemsya pryamikom k Brasletam!
     Smotrelka poslushno vypolnila  prikaz. Valentin zahlopal glazami - posle
yarkogo solnechnogo dnya polumrak vytyanutogo zala pokazalsya neproglyadnoj t'moj.
Ryadom   priglushenno   vyrugalsya   Rejlis;   speredi  razdalsya  pronzitel'nyj
chelovecheskij krik.
     A ved' i  vpravdu  chernoe  koldovstvo, skazal sebe  Valentin, pribavlyaya
yarkosti sozdannomu  Smotrelkoj izobrazheniyu.  Vse  kak  polagaetsya  -  chernyj
altar',  pyat' temnyh  figur,  obrazuyushchie magicheskuyu zvezdu, rasprostertyj na
kamne  chelovek,  ch'e  telo  v  neskol'kih  mestah probito  dlinnymi  tonkimi
spicami.
     I - povisshee nad nim slabo mercayushchee oblako.
     V  odno mgnovenie Valentin  okazalsya ryadom.  Ot  ruk  i  nog cheloveka k
oblaku  tyanulis'  tonkie  strujki  slabo  svetyashchegosya  dyma  -  po-vidimomu,
kakoj-to proekcii zhiznennoj sily na  material'nyj mir Pangi. Somnenij bol'she
ne ostavalos': na glazah Valentina sovershalsya ritual voskresheniya.
     Oblako nad altarem  perestalo  mercat'  i priobrelo formu chelovecheskogo
tela. Rasprostertyj na altare  chelovek stal pochti  takim zhe prozrachnym,  kak
sam Valentin. Do polnogo zaversheniya rituala ostavalis' schitannye minuty.
     Nu  uzh net, reshil Valentin. |to u velikih magov  chem sil'nee protivnik,
tem bol'she pochet; ya zhe predpochitayu protivnikov poslabee.
     Vklyuchiv Obruch, Valentin  potyanulsya  k blizhajshemu  iz pyateryh  koldunov,
legko  voshel  v ego  soznanie  i  vskinul  chuzhuyu ruku,  pal'nuv  malyusen'kim
faerbol'chikom pryamikom  v  nalivayushcheesya plot'yu  chernoe oblako,  visyashchee  nad
altarem.
     Voobshche  govorya, narushat'  planovoe  techenie dolgosrochnyh  zaklinanij  -
zanyatie ves'ma opasnoe.  Osvobozhdennaya  Sila norovit  vyplesnut'sya obratno v
rodnuyu stihiyu v samyh grubyh  i primitivnyh formah, iz  kotoryh ispepelyayushchee
beloe  plamya - eshche ne samaya hudshaya. No Valentin chuvstvoval  sebya  sovershenno
spokojno - ved' on prisutstvoval v  Anharde v virtual'nom tele, da k tomu zhe
sovershal svoe gnusnoe delo chuzhimi rukami.
     Poetomu  udar chistoj Sily, otbrosivshij ego pod samyj potolok i, sudya po
oshchushcheniyam,   otorvavshij   pravuyu   ruku,   okazalsya  dlya   Valentina  polnoj
neozhidannost'yu.
     Altar'  razmetalo  po polu;  ot cheloveka  i  visevshego  nad  nim oblaka
ostalis'  odni  vospominaniya;   pyaterka  koldunov  pyat'yu  krovavymi  pyatnami
razmazalas' po stenam.  A pered  Valentinom vozniklo ogromnoe  metallicheskoe
kol'co,  useyannoe  vperemeshku  ustrashayushchego  vida  shipami  i  soblaznitel'no
pobleskivayushchimi dragocennymi kamnyami.
     "Oskvernitel'", -  uslyshal  Valentin  golos,  kotoryj  strannym obrazom
napomnil  emu  myagkie  dvizheniya pal'cev-shchupalec.  "Sejchas ty umresh'. Nu  zhe,
protyani ruku!"
     Valentin  s udivleniem  zametil, chto ego  levaya ruka medlenno  podalas'
vpered. Gromadnoe  kol'co dvinulos'  ej navstrechu, postepenno  umen'shayas'  v
razmerah i prinimaya formu obychnogo boevogo brasleta.
     CHto-to  ne  tak,  podumal  Valentin.  Gde  eto,  interesno  znat',  moj
"bublik"? Pochemu ya ne pod zashchitoj?!
     -  Stop! -  zaoral on  v sleduyushchee mgnovenie,  soobraziv nakonec, kakuyu
glupost' sporol. - Domoj!
     Domoj tak domoj, bez slov otvetila Smotrelka. Valentin snova okazalsya v
absolyutnoj chernote,  ryadom  s poluprozrachnym Rejlisom, sovershenno obaldevshim
ot perezhitogo. Posheveliv dlya vernosti pravoj rukoj, Valentin stuknul sebya po
lbu i reshitel'nym dvizheniem shagnul proch' iz Smotrelki.
     Obruch  -  on zhe  na golove,  idiot,  klyal sebya  Valentin  v te korotkie
mgnoveniya, poka otkryvayushchijsya portal osypal ego zheltymi  iskrami; a "bublik"
-  snaruzhi!  Otkuda  smotrelke  znat', kak on  dolzhen rabotat'?!  Dazhe  esli
predpolozhit',  chto   ona   mozhet  vosproizvesti  "bublik",  v  chem  ya  lichno
somnevayus'!
     V sleduyushchee  mgnovenie Valentin vypustil  v mrachnyj  svodchatyj  potolok
yarkij magicheskij  sharik i  vytyanul vpered  obe ruki.  SHipastoe metallicheskoe
kol'co, oblik  kotorogo  prinyali Braslety,  sharahnulos' ot Valentina, kak ot
prokazhennogo.
     - Kuda zhe ty? - usmehnulsya Valentin, skladyvaya ruki v "korobochku".
     On uzhe otdal  Obruchu sootvetstvuyushchuyu komandu i teper' dejstvoval  stol'
zhe  bystro,  kak sami Braslety -  tochnee,  Braslet,  -  rasplachivayas' za eto
nesterpimoj golovnoj bol'yu. Braslet poproboval bylo okutat'sya zheltym siyaniem
- no portaly otkryvalis' so svoej sobstvennoj, im odnim udobnoj skorost'yu, i
Braslet beznadezhno opozdal. S ruk Valentina sorvalsya davno uzhe visevshij  tam
"anti-bublik",  gromadnoe kol'co s容zhilos'  do razmerov  obychnogo  brasleta,
rasteryav vse svoi shipy i dragocennosti, i  s klacan'em svalilos' na kamennyj
pol, okruzhennoe zelenovatoj mercayushchej sferoj.
     Valentin vyklyuchil Obruch  i  vyter  vystupivshie  iz  glaz  slezy. Uspel,
podumal on. Pust' v poslednij moment, no uspel.
     Hotya uspel li - eshche vopros; chto tam u nas podelyvaet vtoroj Braslet?!



     Valentin kosnulsya peregovornogo kol'ca i vyzval ZHana.
     - Nakonec-to! - voskliknul  tot, srazu zhe uznav Valentina. -  YA uzhe sam
sobiralsya vas  vyzvat'; delo  v tom, chto minutu  nazad  Faringskie  Braslety
izmenili svoe mestonahozhdenie.
     - I gde zhe oni teper' nahodyatsya? - sprosil Valentin.
     - Kvadrat shest'desyat tri drob' pyat'desyat odin  zony "E", - otvetil ZHan.
- Sektor vse tot zhe, Poberezh'e-Sever.
     -  Staryj Ganagan!  - voskliknul  Valentin. Razrushennyj Serym  myatezhnyj
gorod  byl chut'  li  ne edinstvennym  mestom  na  Pange, koordinaty kotorogo
Valentin pomnil naizust'. - I chem zhe oni tam zanimayutsya?!
     - Srazu posle  peremeshcheniya na novoe mesto aktivnost' T-polya, svyazannogo
s Brasletami, umen'shilas' v shest' raz, - prodolzhil ZHan. - Odnako v nastoyashchee
vremya  ona postepenno  vozrastaet. Nel'zya  isklyuchit'  vozmozhnost'  togo, chto
Braslety uzhe ustanovili  kontakt so  svoim potencial'nym operatorom i teper'
nastraivayutsya na ego personal'nye harakteristiki.
     Ochen' interesno, skazal sebe Valentin. |to s kakim-takim operatorom?!
     Da  s  tem zhe  samym, osel!  Ih  zhe  dvoe, Brasletov  - chto  meshaet  im
zapustit'  srazu  dva  rituala Voskresheniya?  Odin  v  Anharde,  drugoj  -  v
Ganagane?!
     -  Kakova  tepereshnyaya aktivnost' Brasletov? - sprosil  Valentin, speshno
formiruya eshche odin anti-bublik.
     - Sorok chetyre procenta ot maksimal'noj,  - otvetil ZHan. - Poka chto ona
rastet linejno, primerno na desyat' procentov v minutu, no v dal'nejshem...
     - Spasibo, - prerval ego Valentin. - Do skorogo, ZHan.
     Valentin  ne  stal  vyklyuchat'  kol'co,  a  prosto  perevel razgovor  na
sleduyushchego adresata.
     - Valentin?  -  razdalsya iz kol'ca obespokoennyj golos Gregori Landy. -
CHto sluchilos'?!
     -  YA tol'ko  hotel sprosit', -  skazal  Valentin,  - chto  mne delat'  s
zahvachennym v plen Brasletom? Na meste  doprosit'  ili  luchshe  v central'nuyu
tyur'mu dostavit'?
     - S Brasletom? - peresprosil Landa. - S odnim Brasletom?
     - Poka  chto s odnim,  -  so vzdohom  podtverdil Valentin.  - Vtoroj eshche
pojmat' nado.
     - Togda v tyur'mu,  - reshil  Landa, -  i nemedlenno za vtorym! Gde u nas
tyur'ma, znaete?
     -  Znayu, - otvetil Valentin,  otkryvaya portal pryamikom v  svyataya svyatyh
Upravleniya  -  vremennoe  hranilishche  artefaktov.  -  Tam po-prezhnemu Czyan Pu
komanduet?
     - Po-prezhnemu, - podtverdil Landa. - Pojmaete vtoroj, pozvonite?
     - Samo soboj, - usmehnulsya Valentin. - Vy zhe u nas koordinator!
     On pripodnyal pravuyu ruku, raskryv  ladon' v  storonu  okutavshej Braslet
mercayushchej sfery. Anti-bublik pochuvstvoval zov svoego sozdatelya i podnyalsya  v
vozduh, tknuvshis'  Valentinu v  ukazatel'nyj palec. Valentin oshchutil korotkij
razryad  Sily  -  anti-bublik vospol'zovalsya  sluchaem  i sbrosil  nakoplennuyu
energiyu.
     Domoj,  v HNA, podumal Valentin, okutyvayas' zheltym iskryashchimsya  oblakom.
Tochnee,  kuda-nibud' ryadom, potomu  chto  v Hranilishche takaya  zashchita, chto dazhe
T-portalom tuda ne proniknut'.
     Mgnoveniem spustya  Valentin uzhe morshchilsya ot popavshego v nos ineya,  stoya
pered dlinnyushchim pis'mennym stolom, za kotorym  vossedal Czyan Pu - bessmennyj
hranitel' nevedomyh artefaktov. Valentin nevol'no sravnil kitajca s Branbo -
oba  hranitelya  otlichalis' malen'kim  rostom,  ostrym  vzglyadom  i  dovol'no
slozhnym harakterom.
     - SHeller?  -  proiznes  Czyan  Pu, otryvayas' ot  izucheniya poluistlevshego
pergamenta. - Vy chto  zhe, ne znaete, gde vam sleduet  poyavlyat'sya?  Vse ravno
vnutr' hranilishcha vam ne popast'!
     -  Proverka, - ulybnulsya Valentin. -  YA  pritashchil  vam  dovol'no bojkij
talisman.
     Czyan   Pu   vytyanul  sheyu   i   prishchurivshis'  posmotrel   na  okruzhennyj
anti-bublikom Braslet.
     -  Poddelka  pod  Faringskie  Braslety?  -  predpolozhil  on.  -  Prichem
nezakonchennnaya?
     - Net, eto nastoyashchij Braslet, - otvetil SHeller.  -  No poka chto  tol'ko
odin. Primite ego poskoree, mne eshche vtoroj lovit', a vremya k nochi.
     - |to  u nas  k nochi, -  svarlivo zametil  Czyan  Pu, - a na Poberezh'e -
prekrasnyj osennij vecher. Nu horosho, tak i byt', primu.
     On  hlopnul v  ladoshi,  i  iz  steny ryadom  so stolom  vykatilsya  seryj
kvadratnyj yashchik. Verhnyaya gran' ego rastayala v vozduhe, predostaviv Valentinu
kubometr  absolyutno  pustogo prostranstva. Valentin  ne zastavil sebya  dolgo
uprashivat' i myagkim  dvizheniem poslal  anti-bublik vnutr'.  YAshchik  zakrylsya i
ukatilsya obratno, bessledno rastvorivshis' v stene.
     - Zapisyvayu,  - skazal Czyan  Pu, pridvigaya k sebe  ob容mistuyu  knigu, -
Faringskij Braslet, kolichestvo - odin...
     - Sdal - SHeller, - kivnul Valentin i, otstupiv na shag,  snova rastayal v
vozduhe. On  chuvstvoval  legkoe  bespokojstvo  po povodu vtorogo  Brasleta i
potomu pozvolil sebe eto malen'koe huliganstvo.
     Rovnaya, steklyanistaya poverhnost' vplavlennogo v skaly Ganagana otrazhala
vycvetshee belesoe nebo i unylye  sloistye oblaka.  Zdes', na severe,  solnce
edva proglyadyvalo skvoz' mutnuyu dymku, kotoroj vskore predstoyalo prevratitsya
v  beskonechnye  chernye tuchi.  Valentin vklyuchil Obruch  i  ne mudrstvuya lukavo
perevel ego v  maksimal'nyj rezhim. Pust'  golova luchshe bolit, chem otdelyaetsya
ot tela, ob座asnil on sebe etot mazohizm. Nu-ka, gde zdes' u nas chelovecheskie
sozdaniya?!
     Vot oni, vse  shestero,  kak  na ladoni. V zapustenii  Starogo  Ganagana
Valentin  za  celyh  pyat' kilometrov oshchutil sosredotochennoe vnimanie pyaterki
koldunov i yavno vyzvannyj narkotikami vostorg ih  zhertvy.  Mgnoveniem spustya
on uzhe podhodil k improvizirovannomu altaryu, naspeh sobrannomu iz neskol'kih
korotkih breven.
     - Svershilos'! - voskliknul koldun, stoyavshij v vershine zvezdy.
     V to zhe  mgnovenie telo lezhavshego na altare  cheloveka vspyhnulo belym i
rassypalos' v prah. A sverhu na  neudobnoe  lozhe  iz  treh grubo  obtesannyh
breven ruhnul drugoj chelovek - golyj, otoshchavshij do krajnej stepeni, s zheltoj
prosvechivayushchej kozhej, no zato - nesomnenno zhivoj.
     CHto-to ne slishkom on pohozh na Gabrielya, podumal Valentin. I voobshche, gde
Braslety? Tochnee, Braslet?
     On sdelal eshche odin shag i uvidel.
     Braslet  s  klacan'em  somknulsya   na  ruke  tol'ko  chto  voskreshennogo
mertveca.
     Interesno, podumal  Valentin, a  pochemu  eto ya reshil,  chto odin Braslet
slabee, chem  dva?  Mozhet  byt',  on tol'ko i  dumal,  kak  by izbavit'sya  ot
naparnika?!
     K  schast'yu, eti  glubokie  razmyshleniya ne pomeshali Valentinu  vypustit'
zaranee podgotovlennyj anti-bublik. CHelovek na altare vskochil na nogi, tochno
podbroshennyj  gromadnoj  pruzhinoj,  vybrosil  svoyu  pravuyu  ruku  v  storonu
Valentina i zashelsya v beshenom vople:
     - Umri, buhgalter!!!
     Valentin  pozhal  plechami.  Anti-bublik  uspel pervym,  dolozhiv o  svoej
pobede mercayushchej  sferoj,  plavno podkativshejsya  k nogam Valentina. CHelovek,
kotoryj dolzhen byl byt'  Gabrielem  Serym, ustavilsya na  svoyu  tak  nekstati
opustevshuyu ruku. Lico ego,  i bez  togo bol'she pohodivshee na mordu, iskazila
otvratitel'naya grimasa.
     - A-a-a! - zavopil tot, kogo Valentin tak i ne smog opoznat'.
     A zatem ego hudoe, kostlyavoe telo skrutila sudoroga, hrustnuli kosti, i
na glazah oshelomlennyh magov i eshche  bolee oshelomlennogo Valentina voskresshij
mertvec razvalilsya na chasti, napolniv vozduh omerzitel'nym trupnym zapahom.
     -  Vy  chto  zhe eto,  -  probormotal  Valentin,  zazhimaya nos, -  shestogo
nasil'no zatashchili?!
     Glavnyj koldun - nazyvat'  magom etogo zhalkogo nedouchku ne reshilsya by i
zhurnalist  iz "Novostej ottuda"  - vtyanul  golovu  v  plechi  i  nastorozhenno
posmotrel  na  Valentina. A potom v ego glazah  prostupil  uzhas,  on  sdelal
korotkoe dvizhenie rukoj i buhnulsya na koleni.
     - Prosti nas, Velikij Faler! -  vozopil koldun, zalamyvaya ruki. - My ne
znali! My byli okoldovany!
     Ostal'nye nezadachlivye kolduny i  vovse povalilis' nichkom, demonstriruya
zavidnuyu slazhennost' dejstvij. Aj da Braslety, podumal Valentin; za kakie-to
dva chasa najti takih zamechatel'nyh slug!
     -  Ne  znali?  - sprosil on, grozno nahmuriv  brovi.  -  Ne  znali, chto
prinosyashchij sebya v zhertvu dolzhen idti na eto dobrovol'no i v polnom soznanii?
Ili zhe...
     -  Da,  da!  -  vskrichal  koldun,  uloviv  v slovah Valentina namek  na
spasenie. - YA special'no narushil ritual! My ne zhelaem vozvrashcheniya Serogo!
     Tak ya tebe i poveril, podumal Valentin. A s drugoj storony, pochemu by i
net? Seryj ne slishkom zhaloval koldunov, osobenno takih, kak eti.
     -  Nu chto zh, - usmehnulsya  Valentin. - Togda - blagodaryu za sluzhbu! I -
schastlivo ostavat'sya!
     On podhvatil anti-bublik so vtorym Brasletom i perenessya obratno k Czyan
Pu, nadeyas' uspet' ran'she, chem tot otlozhit v storonu svoyu uchetnuyu knigu.
     - |to opyat' vy? - nedovol'no probormotal Czyan Pu, ne  otryvaya vzglyad ot
konchika  belich'ej  kistochki,  kotoroj   on  vyvodil   izumitel'noj   krasoty
ieroglify. - CHto tam u vas eshche?
     - Vtoroj Braslet, - otvetil Valentin. -  Kak ego luchshe polozhit', vmeste
s pervym, ili po-otdel'nosti?
     Czyan Pu nahmuril svoi gustye brovi:
     -  CHto znachit - vmeste s pervym? Braslet Faringskij,  levyj, katalozhnyj
nomer dve tysyachi sto sorok sem', uzhe vnesen v reestr Hranilishcha kak otdel'nyj
eksponat. Hotite sdat' vtoroj Braslet - sdavajte, no v lyubom sluchae ya zavedu
na nego novuyu zapis'.
     -  Da  hot'  dve,  -  pozhal plechami  Valentin.  -  Tol'ko  primite  ego
pobystree!
     - Da uzh primu, - otvetil Czyan Pu, vykatyvaya iz steny ocherednoj yashchik dlya
artefaktov, -  na to ya zdes'  i postavlen.  No esli vy sobiraetes' i  dal'she
taskat'  syuda talismany, uchtite, chto etot  kontejner, - on pokazal  na seryj
kub, zamershij u nog Valentina, - poslednij!
     - V takom sluchae, - skazal Valentin, ostorozhno opuskaya vtoroj Braslet v
glubinu serogo yashchika, - zakazhite eshche dva. Mne oni skoro ponadobyatsya!
     Czyan  Pu  flegmatichno  pozhal plechami  i  vyvel  v  svoej ambarnoj knige
ocherednoj ieroglif.
     Ubedivshis',  chto  stenka   yashchika   nadezhno  skryla  za  soboj  "Braslet
Faringskij, pravyj", kak nazval by ego Czyan Pu, Valentin poter  peregovornoe
kol'co.
     - Kak, uzhe?! - voskliknul Landa, dazhe ne dumaya skryvat' svoe udivlenie.
     - Delo-to privychnoe, - otvetil Valentin, demonstrativno otryahivaya ruki.
- Itak, oba Brasleta - v nashih rukah; kogda vy predlagaete nachat' dopros?
     -  Skoree  vsego,  zavtra utrom, -  otvetil  Landa. - Vidite  li, ya  ne
predpolagal, chto vy tak bystro spravites' so svoej zadachej.
     -  Ah  da, -  vspomnil Valentin, - vy zhe k  Masteram  otpravilis'!  Kak
uspehi?
     -  Rabotaem, - neopredelenno otvetil Landa.  - A ob  uspehah, s  vashego
pozvoleniya, ya soobshchu zavtra, v devyatnadcat' nol'-nol'.
     - Znachit, do zavtra? - utochnil Valentin.
     - Do zavtra, - podtverdil Landa i vyklyuchil svyaz'.
     Pohozhe, podumal Valentin, chto-to tam u nih s  Masterami ne  zaladilos'.
Nu i  Bog s nimi, s Masterami; u menya svoih problem hvataet. Odin  grazhdanin
Zemli so svoim Katerom chego stoit!
     Valentin ostorozhno dotronulsya do privatnogo kol'ca.
     - Majlz, vy ne spite?
     V  otvet  razdalos'   priglushennoe  chavkan'e  vperemeshku  s   nesvyaznym
bormotaniem:
     -  Net, em! Sejchas... umu nepostizhimo... otobrat' kol'co...  vygnat' iz
proekta... sest' na dietu... uf-f! Valentin, vy poistine nevynosimy! Hotya by
odin vyzov v moment, kogda ya ne s nabitym rtom!
     - A takie momenty byvayut? - prostodushno pointeresovalsya Valentin.
     - Ih  tysyachi!  - vskrichal Donovan. - Ih milliony! No  stoit mne vzyat' v
ruki vilku  ili nalit'  chashechku kofe, vy tut  kak tut! I  net chtoby pozhelat'
priyatnogo appetita - vy kazhdyj  raz norovite soobshchit'  kakuyu-nibud' gadost'!
Derzhu pari, chto vy i na etot raz...
     - I naprasno, Majlz,  i  sovershenno naprasno,  -  perebil Valentin etot
zhizneradostnyj potok slov. - Proigraete! YA  vsego  lish'  hotel naprosit'sya k
vam na chashechku chaya!
     - CHto?! - vskrichal Donovan. - Proigrayu?! Da vy hot' predstavlyaete sebe,
chto eto za novost'? Velikij  Faler  nanosit pod pokrovom nochi konspirativnyj
vizit Majlzu Donovanu,  nachal'niku  Sluzhby Bezopasnosti |bo?! |to popahivaet
gosudarstvennoj izmenoj!
     Valentin  zahlopal  glazami.  Poslednij raz  Donovan  puskalsya v  takie
razglagol'stvovaniya mesyac nazad, na sleduyushchij den' posle zaversheniya operacii
"Prorochestvo". No ved' tepereshnyaya operaciya eshche ne zavershena! Ili...
     -  Vy  chto, pojmali Ne-Billa?! - vypalil  Valentin,  sam udivlyayas' tomu
razocharovaniyu, kotoroe prozvuchalo u nego v golose.
     -  Net,  - otvetil Donovan sovershenno normal'nym tonom; dazhe buterbrod,
pohozhe, ischez u nego izo  rta. - Ne pojmali. No po vashem zvonku ya dogadalsya,
chto u vas poyavilas' novaya  informaciya;  vot i  dal  sebe  volyu!  -  Valentin
uslyshal zvon chajnoj  lozhechki o kraj tonkoj farforovoj chashki. - Zahodite, ya s
neterpeniem zhdu vashego vizita!
     - YA sejchas, - skazal Valentin, obryvaya svyaz' i  v tot zhe moment nyryaya v
temnotu T-portala. CHerez  sekundu on uzhe stoyal  pered zapolnivshim  soboj vse
kreslo  Donovanom v ego lyubimoj kuritel'noj komnate.  V pepel'nice na nizkom
stolike dymilas'  sigara,  ryadom  lezhalo  usypannoe malen'kimi  buterbrodami
blyudo,  s  kotorym  sosedstvoval puzatyj chajnik.  Dve  malen'kie chashechki  iz
poluprozrachnogo farfora dovershali natyurmort.
     Valentin  obnaruzhil  pozadi  sebya  glubokoe  myagkoe  kreslo  i  sel,  s
udovol'stviem vytyanuv nogi.
     -  Pozvolite?  - sprosil  Donovan,  beryas' za chajnik. Valentin  kivnul.
Anglichanin nalil  v chashku krutogo kipyatka, shchelknul kakim-to tumblerom, posle
chego iz nosika potekla sovershenno chernogo cveta zhidkost', dovel koncentraciyu
chaya  do temno-korichnevogo cveta i postavil chajnik obratno na stol. Valentin,
na protyazhenii vsej etoj ceremonii ozhidavshij,  chto chaj vot-vot pol'etsya cherez
kraj, tol'ko teper' soobrazil, chto vnutrennij razmer chashechki ne imeet nichego
obshchego s naruzhnym.
     - Blagodaryu, - skazal Valentin, dotyagivayas' do chashki i  ostorozhno  berya
ee v ruku.  Kak  ni  stranno, vesila  chashka  rovno  stol'ko,  na  skol'ko  i
vyglyadela; po-vidimomu, magicheskoj korrekcii podvergalsya ne tol'ko ee ob容m,
no i ves.  Valentin  othlebnul  krepkogo, s yavnym privkusom bergamota chaya  i
postavil chashku na shirokij podlokotnik svoego kresla.
     -  Nu,  a  teper' vykladyvajte,  -  ulybnulsya  Donovan. - Ni za chto  ne
poveryu, chto vy prishli ko mne chai gonyat'!
     -  Vykladyvayu,  -  ulybnulsya  v   otvet  Valentin.  -  Pomnite,  ya  vam
rasskazyval o zemnom kosmicheskom katere tipa  "shattl",  obnaruzhennom mnoyu  v
|l'sane?
     - Eshche by, -  fyrknul Donovan. - Pomnitsya, vy menya sorok minut ubezhdali,
chto etot kater - pryamaya ugroza bezopasnosti  |bo! YA dazhe  poddalsya  na  vashi
ugovory  i poruchil Natomi provesti ego  uglublennye  issledovaniya;  no,  kak
vyyasnilos', u vashego byvshego koordinatora byli dela povazhnee...
     -  Znachit,  pomnite, -  rezyumiroval  Valentin. -  Tak vot,  etot  kater
polnost'yu ispraven.
     Donovan podnyal golovu:
     -  CHto  znachit  -  polnost'yu?  Vklyuchaya  transgalakticheskie  perelety  i
samovosproizvedenie v natural'nuyu velichinu?
     Valentin vcepilsya v podlokotnik, edva ne oprokinuv chaj:
     - Samovosproizvedenie?! On chto, i takoe mozhet?!
     Donovan flegmatichno pozhal plechami:
     - Pochemu by  i net? Otkuda mne znat', na chto sposoben kosmicheskij kater
dalekogo budushchego? Razve chto iz bul'varnoj fantastiki!
     - Slava Bogu, - perevel duh Valentin. - Mne pokazalos', chto vy govorite
vser'ez...
     - Nu vot chto, Valentin, - rezyumiroval Donovan, otpraviv v rot srazu dva
buterbroda.  - Rasskazyvajte-ka  vse  po  poryadku.  CHto  za  kater,  komu on
prinadlezhit,  kto im  v  nastoyashchij  moment  upravlyaet, na  chto on sposoben i
pochemu, sobstvenno, eto vas tak bespokoit.
     Valentin edva ne zavopil: "on mozhet vernut' nas na Zemlyu!" - no vovremya
odumalsya.
     -  Dokladyvayu, - skazal on, othlebnuv chayu. - Kak  vam uzhe  izvestno,  v
glavnoj rezidencii Nezrimyh, imenii Sansan pod |l'sanom, na glubine dvadcati
shesti metrov  nahoditsya predmet  zemnoj  tehnologicheskoj kul'tury, nazvannyj
mnoj  "Katerom".   Do  nedavnego   vremeni  schitalos',  chto  Kater  yavlyaetsya
sobstvennost'yu Nezrimyh. Odnako ne dalee kak  segodnya  rukovoditel' Nezrimyh
Gerhard Rejlis soobshchil mne,  chto podlinnymi hozyaevami Katera byli i ostayutsya
zemlyane dvadcat'  tret'ego  veka,  popavshie na  Pangu bolee  pyatnadcati  let
nazad. - Valentin  s udovletvoreniem  otmetil, chto Donovan nakonec-to uselsya
poudobnee  i prikryl  glaza,  chtoby  polnost'yu sosredotochitsya.  -  V  moment
perenosa Katera ego ekipazh byl  po  neizvestnoj  prichine  katapul'tirovan  i
okazalsya  zabroshennym  v  okrestnosti  CHernoles'ya.  Odnako  dazhe  v tamoshnih
neprostyh  usloviyah  zemlyane sumeli  vyzhit', obzavestis'  hozyajstvom i  dazhe
razvernut' primitivnoe -  po sravneniyu s tehnikoj svoego vremeni, konechno, -
proizvodstvo.  Spravedlivo opasayas' ohotnikov  za  prishel'cami,  zemlyane  ne
reshalis' pokinut' otnositel'no bezopasnoe CHernoles'e; vmesto etogo oni stali
verbovat' zabredshih v CHernoles'e  pangijcev. Posle sootvetstvuyushchej obrabotki
- pomnite okoldovyvanie slovom?  - pangijcy  stanovilis' edva li ne bol'shimi
zemlyanami,  chem ih  uchitelya,  i byli  gotovy vypolnit' lyuboj  prikaz na vsej
territorii Poberezh'ya.  Kak vy  sami ponimaete,  prikaz  im otdavalsya  tol'ko
odin: najti Kater.
     Valentin  sdelal  pauzu, chtoby  proverit' reakciyu Donovana.  Anglichanin
sidel  s  zakrytymi  glazami,  no  ego  spletennye  na  zhivote  pal'cy melko
podragivali. Valentin ponyal, chto Donovan proniksya-taki vazhnost'yu momenta.
     - Navernoe,  vy uzhe dogadalis',  -  prodolzhil  Valentin, -  chto  Rejlis
okazalsya odnim iz etih samyh pereverbovannyh pangijcev. Kogda on zayavil mne,
chto yavlyaetsya grazhdaninom  Zemli, ya  chut'  so stula  ne upal. Imenno  Rejlisu
poschastlivilos'  obnaruzhit'  Kater; odnako  samostoyatel'no  on  ne  smog  im
vospol'zovat'sya,   poskol'ku  dlya   upravleniya  zemnoj  tehnikoj,  -  kak  i
talismanami,  kstati!  -  trebuetsya organizm  s  zemnoj  fiziologiej. Rejlis
otpravilsya obratno, chtoby peredat' zemlyanam radostnuyu vest' - i stolknulsya s
zaklinaniem  ognennogo shtorma, zavershavshim svoyu  rabotu.  Naskol'ko izvestno
Rejlisu, vse bez isklyucheniya zemlyane i, vozmozhno, vse ostal'nye ih pangijskie
soobshchniki  pogibli  v svoem poselenii  po prihoti prohodivshego mimo  |rioha;
hotya chto imenno tam u nih proizoshlo, nuzhno eshche posmotret'.
     Donovan medlenno pokachal golovoj.
     - CHernoles'e, - skazal on, ne otkryvaya glaz.
     - CHerez Obruch posmotret', - poyasnil Valentin. - Itak, Rejlis okazalsya v
nelepoj  situacii: on  chuvstvoval sebya zemlyaninom,  on bukval'no  rvalsya  na
Zemlyu, vosprinimaya ee kak carstvo dobra i  spravedlivosti,  on imel v polnom
rasporyazhenii  samyj  mogushchestvennyj  artefakt  na  Pange,  -  no ne  mog  im
vospol'zovat'sya. Rejlisu nichego ne ostavalos', kak iskat' zemlyan, kotorym on
mog by  doverit' rabotu  s Katerom. On vstupil v ryady Nezrimyh, sdelal tam -
nesomnenno,  vospol'zovavshis' zemnymi tehnikami gipnoza, -  bystruyu kar'eru,
nashel chut' li ne edinstvennogo zemlyanina pozdnih vekov na Poberezh'e - ya imeyu
v vidu  Dzhadda Slejtera. No na etom ego uspehi  i  zakonchilis': vampir Kroche
sdelal Slejtera rabom po krovi,  a zatem nachalos' Vremya  Temnyh Sil, Slejter
podalsya  v tal'meny,  i Rejlis snova  ostalsya ni s chem. Poslednij  mesyac  on
lihoradochno iskal Slejteru hot' kakuyu-to zamenu,  a  segodnya, stolknuvshis' s
moej   sposobnost'yu  mgnovenno   peremeshchat'sya  v   prostranstve,  nakonec-to
soobrazil, chto fakir Faler - imenno tot chelovek, kotoryj emu nuzhen.
     - Zachem nuzhen? - sprosil Donovan, erzaya v kresle.
     - CHtoby zapustit' Kater, - otvetil Valentin, - a zatem dostavit' nashego
novoyavlennogo zemlyanina na ego istoricheskuyu rodinu. Na Zemlyu, to est'.
     - Potryasayushche, - probormotal Donovan. - Predstavlyayu, kakovo vam bylo vse
eto slushat'!
     - A ved'  ya vsego  lish'  predpolagal ispol'zovat' Smotrelku dlya  poiska
Brasletov, -  usmehnulsya Valentin. - Rejlis menya dejstvitel'no  ogoroshil; ot
neozhidannosti ya soglasilsya emu  pomoch',  i on  kakim-to obrazom  otkryl  mne
polnyj dostup k sistemam Katera.
     - Otkryl, - proiznes Donovan. - Znachit, pri sluchae mozhet i zakryt'?
     - Vpolne, - kivnul Valentin. - I otkryt' komu-nibud' drugomu - tozhe.
     -  |to  horosho,  - skazal Donovan, pohlopyvaya  sebya  po  zhivotu. - Hot'
kakoe-to ogranichenie dlya  vashej manii velichiya.  Tak  na chto zhe  sposoben vash
Kater v rezhime polnogo dostupa?
     - Na  vse, - bez  teni  ulybki otvetil  Valentin.  -  Predstav'te  sebe
samoorganizuyushchuyusya  massu  nanorobotov  razmerom  s  volejbol'nuyu  ploshchadku,
osushchestvlyayushchuyu   energoobmen  na  subatomnom  urovne.   |ta  shtuka  sposobna
poglotit'  vzryv  atomnoj  bomby s  takoj  zhe legkost'yu, kak moj  "bublik" -
faerbol Polirema. CHto  zhe kasaetsya prakticheskih sposobnostej Katera, to mogu
oficial'no  soobshchit',  chto sozdavaemye  im  virtual'nye kopii chlenov ekipazha
sposobny  peremeshchat'sya  po  vsemu  Poberezh'yu  s  okolosvetovoj  skorost'yu  i
obladayut prakticheski temi zhe vozmozhnostyami, chto i ih operatory. YA, naprimer,
uspeshno  formiroval  zaklinaniya  cherez  svoyu  virtual'nuyu  kopiyu  -  i  dazhe
pol'zovalsya Obruchem. Vy slyshite, Donovan? Obruchem!
     - Ponya-atno, - protyanul Donovan  i s hrustom potyanulsya. Zatem on otkryl
glaza,  vzyal so stola  eshche paru buterbrodov, brosil ih  v rot i  zapil celoj
chashkoj chaya.  - Nu  chto  zh, Valentin,  vy menya ubedili.  Pozhaluj, etot  Kater
dejstvitel'no po nashej chasti.
     - Po nashej, po nashej, - podtverdil Valentin. - Predstavlyaete, chto mozhet
sluchit'sya,  esli  kakoj-nibud'  pridurok  dejstvitel'no   skomanduet  Kateru
vernut'sya na Zemlyu?
     - A chto v etom sluchae mozhet sluchit'sya? - polyubopytstvoval Donovan.
     - Da vse chto ugodno! - voskliknul Valentin. - Vy znaete, chto zaklinaniya
vyzova prishel'cev principial'no neobratimy? Vsya magiya Pangi postroena  takim
obrazom, chtoby isklyuchit' vozmozhnost' perenosa kakoj by to ni bylo informacii
obratno na Zemlyu! I tut my sadimsya  v Kater - i gazu! Kak po-vashemu, vyzovet
eto kakie-to vozmushcheniya v magofone?
     Donovan pozhal plechami:
     - Mozhet byt', i vyzovet. Ne  razbirayus' ya v etoj vashej magii. No dolzhen
vam zametit', SHeller, chto vy zametno pereocenivaete vozmozhnosti Katera.
     - Pereocenivayu? - udivilsya Valentin. - Pochemu vy tak reshili?
     - Vy polagaete, chto on sposoben vernut' kogo-nibud' na Zemlyu, - poyasnil
Donovan.  -  A  ved' na  dele  on  dazhe  ne sumel sohranit'  pri  sebe  svoj
sobstvennyj ekipazh!
     -  A ved' verno,  - soobrazil  Valentin.  -  Znachit,  stoit  mne tol'ko
podumat' o Zemle, i Kater mgnovenno katapul'tiruet menya v CHernoles'e?!
     - Primerno tak, -  kivnul Donovan. - Ne slishkom-to pohozhe na global'nuyu
katastrofu, verno? - Valentin ponimayushche podzhal guby. - Menya bespokoit sovsem
drugoe, - prodolzhil  Donovan. - CHto, esli s  pomoshch'yu Smotrelki kto-to sumeet
obnaruzhit'  istinnoe  mestopolozhenie  strany  |bo?  CHto,  esli  etot  kto-to
vospol'zuetsya Katerom dlya naneseniya  nam  real'nogo ushcherba?  CHto, esli  etot
kto-to davno  uzhe  znaet  pro  Kater,  i ne  spuskaet  glaz  s  lyubogo,  kto
potencial'no sposoben im upravlyat'? Naprimer, s Velikogo Falera?
     - I etot "kto-to", - poddaknul Valentin, - Ne-Bill?
     -  Vot  imenno,  -  skazal Donovan, snova zakryvaya glaza.  -  Naprimer,
Ne-Bill.
     Donovan  smachno  zevnul  i vytyanulsya  v kresle,  slozhiv  ruki  na svoem
ob容mistom zhivote. Valentin othlebnul chayu i pokachal golovoj.
     - CHto-to ne shoditsya, Majlz, - skazal on zadumchivo. - Sami posudite: na
Katere ya poyavilsya mesyac nazad.  Esli  nash  Ne-Bill tak krut, chto mozhet lyuboe
sobytie povernut', kak hochet, chego  on zhdal celyj mesyac? Nastroil by na menya
Kater  eshche  togda,  i  delo  s koncom!  I Rejlisu  by ne  prishlos' po  vsemu
Poberezh'yu motat'sya, prishel'ca podhodyashchego razyskivat'!
     - Ne ponimaete? - uchastlivo sprosil Donovan.
     - Ne ponimayu! - chestno priznalsya Valentin.
     - Vot i horosho, - skazal Donovan, rasplyvayas' v dovol'noj ulybke, - vot
tak i dal'she  davajte. Vy  dazhe  ne  predstavlyaete,  Valentin,  kak  vy menya
obradovali.  YA  nachinayu  nadeyat'sya,  chto  nasha  tret'ya  sovmestnaya  operaciya
nakonec-to okazhetsya polnost'yu uspeshnoj!
     -  Sovmestnaya? -  s somneniem povtoril Valentin. -  CHto-to  v poslednee
vremya ya nachal v etom somnevat'sya!
     -  Pravil'no  nachali,  -  skazal  Donovan.  On  otkryl  pravyj  glaz  i
mnogoznachitel'no  podmignul Valentinu. - Dumayu,  uzhe  v  blizhajshie  chasy  vy
perejdete ot smutnyh  somnenij k polnoj uverennosti.  Kak tam u vas v Rossii
peli - "delal vid, budto vse menya prodali"?
     -  Govoril,  -  mashinal'no  popravil  Valentin  i  vdrug  osoznal,  chto
proiznesennaya Donovanom fraza ochen' tochno opisyvaet sobytiya poslednih chasov.
Vse menya prodali; gm, a ved'  verno!  Landa ne slishkom-to toropitsya delit'sya
so  mnoj informaciej,  Donovan  i  vovse ni  slova ne  skazal po-sushchestvu; a
teper' uzhe i pryamo namekaet, chto nashemu sotrudnichestvu vot-vot pridet konec!
     - Podozhdite-ka, Majlz! U nas zdes' tozhe chto-to sluchilos'?! - voskliknul
Valentin - i  tol'ko tut soobrazil,  kak imenno proiznes Donovan svoyu hitruyu
frazu.
     Ne "govoril", a "delal vid". Ogromnaya raznica - dlya togo, kto ponimaet.
     Donovan  tozhe  vynuzhden   podygryvaet   Ne-Billu,   ponyal  Valentin.  I
podygryvaet  emu ochen' tonko, na grani real'nosti. Vidimo, Ne-Bill sdelal  v
|bo chto-to takoe, chto obyazatel'no dolzhno bylo postavit' menya pod podozrenie.
I vot teper' Donovan tshchatel'no demonstriruet eti podozreniya.
     - Sluchilos', -  otvetil Donovan.  - Prichem vy  ochen' horosho znaete, chto
imenno zdes' u nas sluchilos'.
     Donovan sdelal udarenie na slove "ochen'", i Valentin nakonec dogadalsya.
     Begstvo  talismanov.  Neobychnye  kolebaniya  magicheskogo  polya.  SHeller,
popavshij pod podozrenie.
     Aj da Ne-Bill!
     - Vot znachit kak, - skazal  Valentin, vozvrashchaya opustevshuyu  chashku na ee
zakonnoe mesto. - Nu chto zh, kak govoritsya, za chaj - spasibo!
     -  Vsegda   pozhalujsta,  -  otvetil  Donovan,  rasplyvayas'  v  naskvoz'
fal'shivoj ulybke. - Zahodite eshche!
     Do  zaversheniya  operacii, podumal  Valentin,  -  vryad  li.  Premerzkoe,
okazyvaetsya,  zanyatie  -  govorit' obinyakami.  Kakaya vse-taki  svoloch'  etot
Ne-Bill; i kakoj eshche svoloch'yu on mozhet okazat'sya!
     Valentin podnyalsya na nogi i vysvetil pered soboj ciferblat. Odinnadcat'
pyatnadcat'; u  menya est'  eshche  chas.  Nu chto zh,  Ne-Bill,  poigraem po  tvoim
pravilam. Na etot raz ty menya dejstvitel'no razozlil.
     Valentin ushel v portal po-anglijski,  ne proshchayas'. Donovan i brov'yu  ne
povel,  slovno  okamenev  v  svoem  kresle;  a  uzhe cherez  sekundu  Valentin
materializovalsya v horosho teper' znakomom  korotkom koridorchike,  vedushchem  k
vhodu v Smotrelku, i stolknulsya licom k  licu s blednym,  izryadno napugannym
Rejlisom.
     Tot otshatnulsya nazad, slovno uvidev prividenie.
     - Proshu proshcheniya,  - skazal Valentin, -  prishlos' nenadolgo otluchit'sya.
CHego eto ty tak ispugalsya?
     Rejlis protyanul ruku i ostorozhno dotronulsya do levogo plecha Valentina.
     - Ty... ty nastoyashchij? - sprosil on.
     - Da vrode by, - pozhal plechami Valentin. - A chto, byli drugie?
     - Byli, - skazal Rejlis, opaslivo ozirayas'  po storonam. - Snachala ya ne
ponyal, chto oni - drugie...
     On sdvinulsya v  storonu i povernulsya nazad, razglyadyvaya kakoe-to temnoe
pyatno  v  konce  koridora.  Valentin  posmotrel v  tu zhe  storonu,  uvelichil
razreshenie - i ahnul. Pyatno sostoyalo iz temno-bagrovoj  krovi,  prostupivshej
skvoz' tonkuyu plashchevku kombinezona.
     - |to  kto zh  takoj byl, a? - probormotal Valentin, nevol'no  delaya shag
vpered i skladyvaya pal'cy v "apel'sin".
     - Ty, - otvetil Rejlis, skladyvaya ruki na grudi. - Esli by ne  poyavilsya
vtoroj...
     Valentin  proshchupal  "apel'sinom"  prilipshie  k  stene  ostanki i  krivo
usmehnulsya. Obychnyj golem, lishennyj dazhe samogo primitivnogo obmena veshchestv.
ZHalkaya podelka, lish' na odnu stupen' prevoshodyashchaya obyknovennyh prizrakov. I
kto-to dumal takim obrazom obmanut' Kater?
     - A gde on, etot vtoroj? - sprosil Valentin, oglyadyvayas' po storonam.
     - Rastvorilsya v vozduhe, - skazal Rejlis, morshchas', kak ot zubnoj  boli.
Dolzhno byt', vtoroj lzhe-Faler rastvorilsya v vozduhe sovsem ne po sobstvennoj
iniciative. - No pered etim on proiznes neskol'ko slov.
     - A imenno?
     - Pridet tretij, - skazal Rejlis i posmotrel Valentinu v glaza.
     -  To est' ty ne znaesh' navernyaka,  - sprosil Valentin,  - kto ya takoj?
Nastoyashchij Faler ili obeshchannyj tretij?
     Rejlis molcha kivnul.
     Net,  eto  uzhe  prevoshodit vsyakie  granicy,  podumal Valentin.  CHertov
Ne-Bill umudrilsya podstavit' menya dazhe zdes'! Zdes', v  Katere, kuda ni emu,
ni ego sozdaniyam net dostupa!
     Valentin   vzdrognul  i  zatryas  golovoj,  pytayas'  otognat'  mysl'   o
neizbezhnosti porazheniya.
     - Esli ty ne nastoyashchij, - skazal Rejlis, - s toboj budet to zhe samoe.
     - YA-to nastoyashchij, - uspokoil ego Valentin.- No pri zhelanii s menya mozhno
snyat' ochen' tochnuyu  kopiyu. Skazhi-ka, Gerhard, ty mozhesh' snova perevesti menya
na polozhenie gostya?
     - Konechno, - pozhal plechami Rejlis. - Zemlyane horosho produmali zashchitu ot
postoronnih.
     - A ot tebya samogo? - sprosil Valentin. - Naprimer, ot tvoego dvojnika?
Ot nego sushchestvuet kakaya-nibud' zashchita?
     Rejlis pokachal golovoj:
     -  Ne dumayu.  Esli  verit'  knigam, dvojnik  -  tochnaya  kopiya cheloveka,
raspoznat'  kotoruyu  mozhet tol'ko sam mag-sozdatel'. Protiv takogo  dvojnika
lyubaya zashchita bessil'na.
     Vot  imenno,  podumal Valentin. A  u nas,  v |bo,  Polirem plodit dubli
desyatkami;  i Heor,  naskol'ko mne  izvestno,  po men'shej mere odnogo takogo
dublya sdelal. Svoyu tochnuyu kopiyu, kotoraya sidit u menya v butylke.
     - V takom sluchae, - reshitel'no skazal Valentin, - ty ne dolzhen pokidat'
Kater.
     - Ne dolzhen? - vskinulsya Rejlis. - Ty hochesh' zaperet' menya zdes'?!
     - YA  hochu dostavit' tebya na  Zemlyu, - otvetil  Valentin. -  Tebya, a  ne
tvoego  dublya, sozdannogo Heorom! Razve ty ne znaesh',  chto sejchas proishodit
tam,  naverhu?! - Valentin tknul pal'cem v  potolok. - CHto Heor, popytavshis'
pohitit' ili ubit' Tardena, tem samym fakticheski nachal vojnu?!
     - Vojnu? - Po shiroko raskryvshimsya glazam  Rejlisa Valentin  ponyal,  chto
skazal chto-to ne to. - Vojnu s |l'sanom? Minuya Ligiyu i Bajso?
     Valentin prenebrezhitel'no mahnul rukoj:
     - Nu razumeetsya! |l'san s ego  perekrest'em torgovyh  putej  -  klyuch ko
vsemu  Poberezh'yu;  zavladev |l'sanom, Heor legko  prinudit k  kapitulyacii  i
Ligiyu,  i  uzh  tem bolee Bajso, pogryazshee v  beskonechnyh vojnah za  prestol.
Posle  etogo  ostatki  Velikoj  Faringii  okazhutsya  otrezannymi   ot   vsego
Poberezh'ya,  i  v  otsutstvie sil'noj  zakonnoj  vlasti  takzhe  perejdut  pod
protektorat Heora. Odnim udarom  on  zahvatit ves'  sever Poberezh'ya;  i  chto
samoe  interesnoe, Heor  mozhet  nanesti etot udar sovershenno vnezapno  - emu
dostatochno lish' najti sposob provesti vojska cherez Svyatye Zemli.
     Rejlis nahmurilsya:
     -  Do  sih por schitalos', chto  eto  nevozmozhno.  No Vremya Temnyh Sil  v
polnom razgare,  i Heor - vtoroj po sile mag  na Poberezh'e. I esli imenno on
prislal drakona, kotorogo ty ubil na koronacii...
     - YA ne ubival  drakona, - utochnil Valentin.  - YA vsego lish' ne dal  emu
pohitit' Tardena. I togda drakon sam  otdal sebya Sile -  chtoby voplotit' vsyu
svoyu  nenavist'  v  proklyatie, adresovannoe  Tardenu.  V dejstvennosti etogo
proklyatiya ty uzhe uspel ubedit'sya.
     -  Pohozhe, chto ty  prav, -  kivnul Rejlis.  - Esli  Heor  dejstvitel'no
sobiraetsya zavoevat' Poberezh'e -  a  teper'  dlya  etogo dejstvitel'no  samoe
podhodyashchee  vremya -  on obyazatel'no  napadet na  |l'san. I esli  on uznaet o
Katere, to obyazatel'no popytaetsya ego zahvatit'.
     - YA dumayu, -  skazal Valentin,  - chto  on  uzhe  znaet  o Katere. Drakon
sledil za Tardenom ne men'she nedeli, ostavayas' nevidimym; kazhdoe skazannoe v
prisutstvii Tardena slovo navernyaka dolozheno Heoru.
     -  Znachit,  vojna uzhe  nachalas',  -  spokojno skazal  Rejlis. - CHto  zh,
blagodaryu za preduprezhdenie. Vozmozhno, na menya uzhe razvernuta ohota po vsemu
|l'sanu.
     - YA by ogranichilsya korolevskim zamkom,  - krivo  usmehnulsya Valentin. -
CHto mozhet byt'  proshche  -  shvatit' tebya po obvineniyu v  izmene,  zaperet'  v
podzemnuyu tyur'mu,  proizvesti  pod vidom pytok  vse neobhodimye ritualy  - i
dubl' gotov!
     -  Ty  hochesh' skazat', -  voskliknul  Rejlis,  -  chto  v  svitu Tardena
pronikli shpiony Heora?!
     - Pochemu by  i  net? -  otvetil Valentin.  - Kto  iz  nas  vice-magistr
Nezrimyh? Razve eto tak trudno - zapoluchit' agenta, priblizhennogo k korolyu?
     - |to  sovsem ne trudno, - opustil golovu Rejlis. - No esli tak, Faler,
my obrecheny. Tarden uzhe pod vliyaniem shpiona, i my ne uspeem ego pereubedit'.
     -  Sushchestvuyut  sposoby  ubezhdeniya,  -  ulybnulsya  Valentin,  -  kotorye
srabatyvayut udivitel'no bystro. - On pogladil kol'co, v kotorom skryvalsya do
pory ognennyj  mech.  -  Tardena  ya  beru na  sebya;  tvoya zadacha,  Gerhard  -
sohranit' Kater.
     - Ty prav, - kivnul  Rejlis. -  Dazhe ostavshis' zdes',  ya smogu otdavat'
koe-kakie prikazy...
     - Ty smozhesh'  gorazdo  bol'she,  Gerhard, - perebil ego Valentin.  -  Ty
smozhesh'  upravlyat'  Smotrelkoj  -  a  znachit,  videt'  i  slyshat'  vse,  chto
proishodit na Poberezh'e.  V  nachavshejsya  vojne  ty  budesh' moim  nachal'nikom
razvedki.
     - My tozhe nachinaem vojnu? - s ulybkoj sprosil Rejlis.
     - Nu da,  - pozhal plechami Valentin. - Ty navernyaka slyshal o nej; eto  -
vtoraya Falerova vojna.
     - Vojna - protiv kogo? - pointeresovalsya Rejlis.
     -  Protiv Heora,  -  bez kolebanij otvetil  Valentin.  - Tarden slab, i
poetomu s nim mozhno i nuzhno dogovarivat'sya;  Heor schitaet sebya vsemogushchim  i
potomu pojdet k svoej celi naprolom.
     - K  tomu  zhe, - usmehnulsya Rejlis, -  Tarden uzhe  sdelal  tebya velikim
knyazem.
     - Vot imenno, - ser'ezno otvetil Valentin. - A Heor popytalsya zahvatit'
menya v plen. Izvini, no Tarden nravitsya mne kuda bol'she.
     -  Pust' budet  tak, - pozhal  plechami  Rejlis.  - V  konce koncov, dela
Poberezh'ya  - tvoi dela,  Faler.  YA sdelayu vse, chto ty skazhesh';  ot  tebya  zhe
trebuetsya tol'ko odno.
     -  Znayu, - kivnul Valentin. - Dostavit' tebya na Zemlyu. No chtoby sdelat'
eto, nam nuzhno po men'shej mere vyzhit' samim i vdobavok sohranit' Kater. Esli
sobytiya budut razvivat'sya s toj zhe skorost'yu, chto i ran'she - a u  menya  est'
prichiny polagat', chto tak ono i budet, - napadeniya Heora sleduet ozhidat' uzhe
v blizhajshie chasy.
     - CHasy?! - voskliknul Rejlis. - Ty hotel skazat' - dni?
     - CHasy, -  povtoril Valentin.  - I poetomu  my pristupim k rabote pryamo
sejchas.  -  Valentin sdelal  pauzu  i vnimatel'no posmotrel na Rejlisa.  Tot
pozhal plechami i vytyanulsya v strunku, demonstriruya polnuyu gotovnost' k vtoroj
Falerovoj vojne.
     -  Nachnem  s  tehniki  bezopasnosti, -  skazal Valentin, otdavaya Kateru
myslennyj prikaz.  Sprava ot nego v  stene tut  zhe  voznik  absolyutno chernyj
proem, vedushchij  v pustotu. Kivnuv  na  nego, Valentin prodolzhil. - Sejchas  ya
nastroyu  na tebya upravlenie Smotrelkoj;  kak  tol'ko  ya  zakonchu,  ty  snova
sdelaesh' menya gostem. I kazhdyj raz pered tem, kak vernut' mne status pilota,
ty budesh' proveryat' menya na podlinnost'!
     - Kakim obrazom? - sprosil Rejlis. On nakonec-to proniksya  ser'eznost'yu
situacii, i potomu pereshel k delu.
     - Vo-pervyh, ya dolzhen tri raza podryad ugadat' zadumannoe toboj chislo, -
skazal Valentin. - Lyuboe chislo - hot' god tvoego rozhdeniya,  hot' chislennost'
naseleniya |l'sana.
     Rejlis udivlenno posmotrel na Valentina:
     - Razve ty mozhesh' chitat' mysli?
     - A razve net? - v  svoyu ochered' udivilsya  Valentin.  On  otdal komandu
Obruchu i nastroilsya na  soznanie  svoego sobesednika. Rejlis kolebalsya mezhdu
zhelaniem  nemedlenno zadumat' chislo  -  pochemu-to  on vybral  dlya etogo svoj
vozrast - i kuda bolee original'noj ideej chisla  ne zadumyvat', no poprosit'
ego ugadat'.
     - Davaj proverim, - skazal on,  otdav predpochtenie vtoromu variantu.  -
Kakoe chislo ya zadumal?
     - Snachala zadumaj, - ulybnulsya  Valentin. - Tol'ko ne nado ispol'zovat'
vozrast; luchshe zagadaj svoj rost ili soderzhimoe koshel'ka.
     Rejlis udivlenno posmotrel na Valentina, a potom korotko usmehnulsya:
     - Ponyatno. Ty pol'zuesh'sya magiej ili talismanom?
     -  Talismanom, konechno, -  chestno priznalsya Valentin. - Skopirovat' ego
budet kuda trudnee, chem menya.
     - Talisman mozhno otnyat', - zametil Rejlis.
     - Otnyat'? - s neprikrytym izumleniem peresprosil Valentin. - U menya?
     - Ah  da,  -  usmehnulsya  Rejlis.  -  Tomu, kto smozhet  otnyat'  u  tebya
talisman, Kater uzhe ne  nuzhen. Znachit, tri raza podryad zadumat' chislo. A chto
potom?
     - A  potom, -  skazal Valentin, - vystreli  v menya iz blastera.  Dumayu,
tret'ej proverki posle etogo uzhe ne potrebuetsya.
     - Ty uveren? -  probormotal  Rejlis, pokachivaya golovoj. - V  otlichie ot
avtomatov, moj  izluchatel' byl sdelan  eshche na  Zemle. On prinadlezhal  samomu
Harlanu Gupte!
     Nado zhe, podumal Valentin. Pochti chto mauzer Dzerzhinskogo.
     - Tem bolee, - kivnul on Rejlisu. - Ne bespokojsya: dazhe esli zashchita  ne
srabotaet, menya voskresyat v CHernoj Citadeli!
     -  Nu,  smotri,  -  skazal Rejlis, i v rukah ego poyavilsya  uzhe znakomyj
Valentinu  predmet - pohozhij na samostrel izluchatel', okanchivayushijsya kruglym
rastrubom. - Ne peredumal?
     - Strelyaj, strelyaj, - skomandoval Valentin, stanovyas' v kartinnuyu pozu.
- Vseh ne perestrelyaesh'!
     Rejlis   skepticheski  podzhal  guby,  i   rastrub   izluchatelya  vspyhnul
oslepitel'no-belym svetom.  "Bublik" drognul, edva ne stolknuv  Valentina  s
mesta,  no etim vse i ogranichilos'. Rejlis  nedoumenno zahlopal  glazami,  a
potom  vystrelil eshche  raz  -  vidimo, dlya  proverki.  Belaya vspyshka, sil'nyj
tolchok v  grud'  -  i doklad "bublika",  chto  ego  energetizaciya  nakonec-to
dostigla optimuma.
     -  Horoshaya proverka, -  probormotal Rejlis, opuskaya blaster.  Povinuyas'
neulovimomu dvizheniyu hozyaina, tot ischez iz  vidu - to li vklyuchiv special'nyj
rezhim  prelomleniya  sveta,   to  li  poprostu  umen'shivshis'  v  razmerah.  -
Interesno, skol'ko chelovek na Pange sposobny ee projti...
     - Samomu interesno, - ulybnulsya Valentin. - Nu vot, a teper' sobstvenno
nastrojka. Podozhdi zdes', ya sejchas vernus'!
     I s etimi slovami  on  shagnul v chernotu proema, perehodya iz medlennoj i
nesovershennoj real'nosti  Pangi  v napolnennuyu neogranichennymi vozmozhnostyami
virtual'nuyu real'nost' Smotrelki.



     Valentin  sobiralsya potratit'  na  Rejlisa  polchasa,  maksimum  -  chas.
Bol'shuyu  chast' etogo  vremeni  zanyalo ob座avlenie  Falerovoj vojny,  i teper'
Valentinu  prihodilos'  potoraplivat'sya.  On  srazu  zhe,   minuya  Smotrelku,
podklyuchilsya k samomu Kateru i prikazal emu sozdat' v central'noj rubke pul't
upravleniya. Samyj  obyknovennyj pul't - s rychazhkami, tumblerami,  shturvalom,
navigacionnymi  priborami i gromadnym panoramnym ekranom.  V tochnosti  kak v
fantasticheskih romanah serediny dvadcatogo veka.
     V  tu  zhe sekundu - obladaya beschislennym kolichestvom nanorobotov, Kater
pochti lyubuyu zadachu reshal mgnovenno, - Valentin  okazalsya  v pilotskom kresle
pered zakazannym pul'tom. SHturval, pohozhij  na samoletnyj, pomeshchalsya v samom
centre,  sleva peremigivalas'  panel'  s pereklyuchatelyami rezhimov,  sprava  v
besporyadke tesnilis'  mnogochislennye  rychazhki  nastroek. Pod nogami Valentin
razglyadel dve pedali, a na  panoramnom  ekrane pered soboj  - Gosudarevo Oko
|l'sana, nablyudaemoe s vysoty ptich'ego poleta.
     Nu chto zh, skazal  Valentin Kateru,  davaj nastraivat' eto chudo tehniki.
On  nashchupal sleva  samyj  bol'shoj  pereklyuchatel'  i  otdal Kateru  myslennuyu
komandu:  vot  budet  knopka "Vkl"! Pereklyuchatel' okrasilsya v  zelenyj cvet,
gromko  shchelknul,  izobrazhenie  pered  Valentinom  pogaslo,  tumbler  shchelknul
vtorichno, i Gosudarevo Oko snova zasverkalo s ekrana.
     Valentin  potyanul shturval  na sebya, odnovremenno prikazav podnyat' tochku
zreniya povyshe; potom nadavil na shturval, otdav protivopolozhnyj prikaz. Kater
ponyal  Valentina  s polumysli, i dlya polnoj nastrojki shturvala  ponadobilos'
vsego  neskol'ko  dvizhenij.  Zatem  Valentin  pereshel  k  rychazhkam,  vydeliv
tradicionnye dlya televideniya  yarkost', kontrastnost' i  gromkost';  podumav,
dobavil  razdelenie  ekrana  na   neskol'ko   zon  s  raznymi   parametrami.
Povernuvshis'  k paneli s pereklyuchatelyami, on  svyazal  ih  s  samymi  nuzhnymi
rezhimami nablyudeniya - obychnogo chelovecheskogo zreniya, zreniya  v  infrakrasnom
diapazone,   vizualizacii  zvukov,  magicheskoj  aktivnosti,   energeticheskoj
nasyshchennosti ob容ktov,  - i reshil, chto etogo budet dostatochno. Potom hlopnul
sebya  po  lbu,  nadavil  na pravuyu pedal', zastaviv tochku zreniya ustremit'sya
vpered,  i tut zhe  davanul na levuyu, ostanoviv  ee  posredi  torgovyh ryadov,
zastavlennyh  prilavkami  s ryboj.  Kater perekrasil pedali  v zelenyj cvet,
oboznachiv takim obrazom zavershenie nastrojki.
     Nu  a teper'  posmotrim,  kak  eto vyglyadit na samom  dele, skazal sebe
Valentin,  vyhodya   iz  Smotrelki.  Rejlis  edva  uspel  peremenit'  pozu  -
nastrojka,  zanyavshaya  u  Valentina  okolo  dvadcati  minut, proshla dlya  nego
prakticheski mgnovenno.
     - Poshli, - skazal  Valentin, svorachivaya nalevo - v tu chast' Katera, gde
on eshche ni razu ne  byl. Rejlis shagnul sledom, ne otstavaya ot Valentina ni na
shag.
     Rubka nahodilas' v samom  konce izognutogo koridora.  Stvorki massivnoj
dveri  raz容halis'  v  storony,  edva  Valentin podoshel k  nej na rasstoyanie
vytyanutoj  ruki,  vnutri rubki v  tot zhe  moment zazhegsya svet, i shedshij chut'
szadi  Rejlis izdal neopredelennyj zvuk, yavno oznachavshij udivlenie. Valentin
ponyal, chto prezhde rubka vyglyadela sovsem po-drugomu.
     Sejchas v  ee central'noj chasti nahodilsya polukruglyj pul't - v tochnosti
takoj, kak  i zakazyval Valentin,  -  s  odinokim  kreslom dlya edinstvennogo
operatora. Pered  pul'tom vozvyshalsya vognutyj panoramnyj  ekran,  zanimavshij
pochti vsyu  rubku, a pozadi operatorskogo kresla iz steny vystupali neskol'ko
udobnyh kresel. Bol'she v rubke nichego ne bylo.
     -  Sadis'  v kreslo, -  skomandoval Valentin.  Rejlis  pozhal  plechami i
vypolnil prikaz. - Bol'shaya krasnaya ruchka sleva, potyani na sebya!
     Rejlis uverenno shchelknul tumblerom i bez osobogo  udivleniya posmotrel na
vspyhnuvshij ekran.
     - A kak mne smenit'  kartinku?  - sprosil on, povernuvshis'  k Valentinu
licom.
     Pohozhe, on i vpravdu obuchalsya u zemlyan, podumal Valentin. CHto zh, mne zhe
luchshe - bystree razberetsya.
     - Pravaya pedal' vnizu,  -  skazal Valentin,  - dvizhenie vpered, levaya -
tormoz. SHturval - povoroty,  esli naklonyat', i  peremeshcheniya vverh-vniz, esli
tyanut'. Tublery...
     - A  kak  mne najti nuzhnogo cheloveka? -  perebil Valentina  Rejlis, uzhe
zalozhivshij krutoj virazh.
     Valentin ponyal, chto obuchat' Rejlisa ne imeet nikakogo smysla.
     -  Poka - nikak, - chestno otvetil  Valentin. - Vot nastroyu vse celikom,
togda pokazhu.  A  poka chto  pol'zujsya tem, chto  uzhe  rabotaet.  Podglyadyvaj,
podslushivaj, podnimajsya vysoko nad zemlej...
     - Kak mne posmotret' kartu? - zadal Rejlis ocherednoj vopros.
     Vot  chert, podumal Valentin.  S kartoj  ya dejstvitel'no  lopuhnulsya. Nu
ladno, zavtra ispravlyu, a poka - obojdetsya.
     -  Sgonyaj  kogo-nibud' v biblioteku, - posovetoval Valentin.  - Zdeshnej
kartoj upravlyat' - eshche odin takoj pul't ponadobitsya...
     - YA ponyal,  - skazal Rejlis  i shchelknul tumblerom, vyklyuchaya ekran. -  Za
kem ya dolzhen prosledit' v pervuyu ochered'?
     - Postoyanno kontroliruj Tardena, - otvetil Valentin. - A v  promezhutkah
mozhesh' poprobovat' razyskat' Heora. YA  dumayu,  on dolzhen nahodit'sya v Svyatyh
Zemlyah,  na  polputi  k  |l'sanu.   Esli  uvidish'  chto-nibud'  po-nastoyashchemu
interesnoe, vyzyvaj menya po kol'cu.
     S  etimi slovami Valentin  postuchal pal'cem po  svoemu tret'emu kol'cu,
obespechivayushchemu pryamuyu svyaz' s Rejlisom.
     - YA ponyal, - kivnul Rejlis. - My eshche vstretimsya... do vojny?
     - Obyazatel'no,  - ulybnulsya  Valentin.  -  Zavtra,  posle  poludnya... a
skoree vsego, dazhe ran'she.  Kak tol'ko ty razglyadish' tam, - Valentin pokazal
na temnyj ekran, - chto-nibud' interesnoe!
     - YA postarayus', - skazal Rejlis. - Udachi tebe, Faler!
     - Udachi? - skepticheski peresprosil Valentin. - A ty nichego ne zabyl?
     - Ne zabyl, - spokojno otvetil Rejlis. - Tri minuty nazad ya sdelal tebya
gostem. Prover', esli hochesh'!
     Valentin  poproboval oshchutit' kontakt s  Katerom  i  ponyal,  chto  Rejlis
govorit  pravdu. Valentin bol'she ne byl pilotom; Kater molchal v otvet na vse
ego prizyvy.
     -  I  vpryam'  sdelal,  -  skazal  Valentin, vyzyvaya portal.  - Priyatnyh
nablyudenij, Gerhard!
     Sekundoj  spustya  Valentin  rastayal  v mercayushchem  oblake.  On toropilsya
domoj. Ne stol'ko potomu, chto dal slovo  Diane - kol'co vot ono, na  pal'ce,
pozvonil i dal'she rabotaj; - net, Valentin toropilsya domoj, chtoby pogovorit'
s  Heorom. So  svoim uchitelem, kotorogo predstoyalo  zamanit'  na  vstrechu  s
Rozenblyumom - a krome togo, s dublem velikogo maga, kotoromu Valentin tol'ko
chto ob座avil Vtoruyu Falerovu vojnu.
     Poyavivshis'  v  svoej  komnate  i  brosiv sluchajnyj  vzglyad  na krovat',
Valentin neozhidanno dlya  sebya  pochuvstvoval ustalost'. Emu zahotelos'  lech',
zakinut' ruki  za golovu i, ustavivshis' v potolok, horoshen'ko porazmyslit' o
tom, chto zhe  delat'  dal'she. Sobytiya segodnyashnego  dnya,  v  luchshih tradiciyah
Vremeni Temnyh Sil narushivshie privychnoe techenie zhizni, trebovali tshchatel'nogo
osmysleniya.
     Vot  tak-to,  usmehnulsya Valentin.  Na magicheskoj tonizacii mozhno  hot'
mesyac bez sna obhodit'sya - no eto esli ne  dumat'. A chtoby  ponyat', kak zhit'
dal'she, nuzhno hot'  nemnogo, da pospat'. CHtoby  utro dejstvitel'no okazalos'
mudrenee vechera. Nu ladno, bystren'ko pogovoryu s Heorom - i v postel'!
     Valentin  materializoval sebe kreslo, uselsya v nego, dotyanulsya do shkafa
i vytashchil ottuda butylku s Heorom.
     -  Privetstvuyu tebya, Uchitel',  - napevno  proiznes Valentin, so skripom
vyvorachivaya iz gorlyshka tyazheluyu steklyannuyu probku. - Est' razgovor!
     Heor  s  edva   slyshimym  svistom  vyletel  naruzhu,  sgustivshis'  pered
Valentinom v chelovekoobraznoe temnoe oblako. Valentin s  interesom posmotrel
na Uchitelya - do sih por tot ni razu ne pribegal k podobnoj forme.
     - Kazhetsya, ty nachinaesh' uchit'sya, - progudelo oblako golosom Heora. - Ty
sam reshil pogovorit' so mnoj ili vsego lish' ispolnyaesh' chuzhuyu pros'bu?
     -  I  to, i  drugoe,  -  chestno  otvetil  Valentin. -  Nachnem s  samogo
prostogo: ya hochu, chtoby ty povidalsya s Rozenblyumom.
     -  On  eshche  zhiv?! -  V idushchem iz  pustoty golose Heora prozvuchalo yavnoe
udivlenie.
     - Ne prosto zhiv, - ulybnulsya Valentin.  -  On  sumel spravit'sya s tvoim
poslednim zadaniem.
     -  On  sobral  Temnoe  Prorochestvo?!  - Heor  ot  izumleniya s容zhilsya  v
dovol'no kompaktnyj shar. - Sam, bez ch'ej-libo pomoshchi?!
     - Nu, - pozhal plechami Valentin, - ne sovsem sam...
     - Tak ya i dumal,  - perebil ego Heor. - V takom sluchae  ya nichem emu  ne
obyazan, i Sila - na moej storone!
     - Skazhi eto Rozenblyumu, - pozhal plechami Valentin, - i delo s koncom.
     - Horosho, - soglasilsya  Heor. -  YA skazhu vse, chto emu sleduet uslyshat'.
Kogda i gde?
     - Zavtra na  rassvete,  - otvetil  Valentin, -  po nashemu  vremeni  - v
polden'; na  Zolotom Kurgane. Nadeyus', ty ne budesh'  vozrazhat' protiv  moego
prisutstviya?
     - Vozrazhat'? - udivilsya Heor. - Razve ty zabyl nash predydushchij razgovor?
My - odno sushchestvo i vezde poyavlyaemsya vmeste!
     - Vot kak? - skepticheski zametil Valentin. - CHto-to ya ne zamechal...
     - Ty! -  Heor proiznes eto slovo s takim naporom, chto Valentina chut' ne
vydulo iz kresla. - Ty i v samom dele ne  zamechal. Nadeyus', chto tochno tak zhe
menya proglyadeli i vse ostal'nye!
     Valentin  paru  raz  morgnul,  bystro   prokruchivaya  v  pamyati  sobytiya
segodnyashnego dnya. Esli  Heor vsemu etomu byl  svidetelem,  horoshen'koe zhe  u
nego slozhitsya vpechatelenie o svoem uchenike!
     -  Ty  byl  ryadom  so  mnoj?! -  voskliknul  Valentin.  - I ne razu  ne
popytalsya ubit' menya?!
     -  Ty  ne  dal mne  povoda,  -  otvetil Heor.  -  Ty dejstvoval  vpolne
dostojno.  Ah, esli by ty ne byl  prishel'cem!.. No hvatit ob etom, - prerval
Heor svoyu emocional'nuyu vspyshku. - My oba vstretimsya s Rozenblyumom - ya i ty.
ZHdi  menya  v  uslovlennom meste,  i  v naznachennoe vremya  ya pokazhu tebe, kak
velikie magi sledyat za  svoimi uchenikami. A teper' - o chem ty  hotel so mnoj
pogovorit'?
     -  O  korolyah,  - skazal  Valentin, usmehnuvshis',  - i,  samo soboj,  o
kapuste. Nachnem s poslednego. Ty kogda-nibud' videl Silu v lico?
     Temnyj sharik, visevshij naprotiv Valentina, podernulsya melkoj ryab'yu.
     - Ty sprashivaesh', - skazal Heor, - znachit, ty tozhe videl?
     - Videl, - kivnul Valentin. - Hochu sravnit' vpechatleniya.
     - |to byl chelovek? - sprosil Heor, yavno ne zhelaya raskryvat' svoi  tajny
ran'she vremeni.
     - Bolee togo, - ulybnulsya Valentin. - Mne pokazalos', chto eto byl...
     -  Prishelec,  -  zakonchil za nego Heor  i rasplylsya v  raznye  storony,
sdelavshis' pohozhim na ogromnuyu vozdushnuyu amebu. - Prishelec? YA ugadal?
     - Ugadal, - pozhal plechami Valentin. - No eto byl strannyj prishelec...
     -  Ty   zapomnil   ego  lico?  -  sprosil   Heor  takim  tonom,  slovno
personifikaciya Sily byla karmannym vorishkoj.
     -  Zapomnil,  -  otvetil Valentin. - Pozhaluj, ya dazhe uznayu ego v tolpe.
Esli on budet v teh zhe samyh ochkah.
     -  Tebe povezlo,  - skazal Heor, snova sobirayas' v kompaktnyj sharik.  -
Teper' ty smozhesh' vyzvat' Silu, predstaviv sebe etogo  cheloveka. YA videl ego
trizhdy,  no kazhdyj raz zabyval vse, krome  bol'shih ochkov. To, chto Sila lyubit
prinimat' oblik prishel'ca, lishnij raz podtverzhdaet prorochestvo  o Mage T'my.
Sila  zhdet  kakogo-to  zemlyanina, zhdet,  chtoby realizovat' svoi  sobstvennye
plany.
     Teper'  eshche i  Sila, usmehnulsya  Valentin.  Interesno, chto oni tut  vse
budut delat', esli ya voz'mu da i svalyu na Zemlyu?!
     - Znachit, eto dejstvitel'no byla Sila, - zadumchivo proiznes Valentin. -
Ty govorish', ya mogu ee vyzvat'? Nado budet poprobovat'.
     - Ne "poprobovat'", - vozrazil Heor. - Prosto - vyzvat'. Sila nikomu ne
pokazyvaetsya prosto tak. Ty prosto obyazan uznat', zachem ty ej ponadobilsya!
     -  Da ya i  tak  uzhe dogadyvayus', zachem,  - probormotal Valentin,  kachaya
golovoj. - Nu ladno, vyzovu na dosuge. Teper' davaj o korolyah!
     - Ty imeesh' v vidu Tardena? - sprosil Heor. - Tebya bespokoit nalozhennoe
na nego proklyatie?
     Pri  chem  zdes'  Tarden, udivilsya  Valentin, kotoryj imel v vidu sovsem
drugogo  korolya. Ah da, soobrazil on mgnoveniem pozzhe; Tarden - tozhe korol'!
Nu-ka, nu-ka, i chto zhe Heor znaet o drakon'ih proklyatiyah?!
     -  Razumeetsya, bespokoit! -  voskliknul Valentin. - Kak-nikak, eto  moj
korol'!
     - Bud' ty nastoyashchim magom, - nazidatel'no zametil Heor, - ty s radost'yu
otdal  by  svoi el'simskie vladeniya  za vozmozhnost' na dele  poznakomit'sya s
istinnym proklyatiem! Bud' ty nastoyashchim magom, ty sidel by sejchas u izgolov'ya
svoego korolya, izuchaya oputyvayushchie ego zaklinaniya!  Bud' ty nastoyashchim  magom,
ty hodil by za Tardenom po pyatam s togo samogo mgnoveniya, kogda drakon otdal
sebya Sile!
     - Nu ne nastoyashchij ya mag, - razvel rukami Valentin, - tak, tol'ko uchus'.
Skazhi  luchshe,  kak  voobshche  snimayutsya takie  proklyatiya?  YA ni razu ni  s chem
podobnym ne stalkivalsya!
     - Ty oshibaesh'sya, -  otvetil  Heor, s容zhivayas'  do razmerov  bil'yardnogo
shara.  -  Stalkivalsya,  i  ne raz. No  tvoe  vospriyatie  slishkom privyazano k
privychnomu; ty zamechaesh' lish' to, chto sam hochesh' zametit'.
     -  Stalkivalsya?! - voskliknul Valentin. -  Menya chto, proklinali?! Gde i
kogda?
     Heor  slegka  razdalsya  v  razmerah  i  smestilsya  vlevo, povisnuv  nad
krovat'yu. Valentin  povernul  golovu, ne  spuskaya glaz s malen'kogo  chernogo
sharika. Nakonec Heor soizvolil otvetit':
     - Tebya ne  proklinali, Faler; ty sam - proklyatie nashego mira. No vokrug
tebya mnogo raz spletalis' zaklinaniya, ochen'  pohozhie na te, kotorye okruzhayut
sejchas Linno Tardena. |l'san, |l'sim, Gventarr, staryj Ganagan -  kazhdyj raz
ty  shel naprolom, ne udosuzhivshis' dazhe proshchupat' magicheskij fon. Ah, esli by
ya uchil tebya s samogo nachala...
     - Gventarr? - voskliknul Valentin. - Staryj Ganagan? Ty  imeesh'  v vidu
segodnyashnie sobytiya?
     - Zabud'  o proshlom, - otvetil Heor, - gotov'sya k budushchemu! Na tebe net
proklyatiya, no ono slovno hodit za toboj  po pyatam. Dozhdis', kogda  ono snova
protyanet k  tebe  ruki, izuchi  ego magiyu  - i ty poluchish' klyuch  k proklyatiyu,
lezhashchemu na Tardene.
     - Pogodi-ka!  -  skazal  Valentin,  porazhennyj  vnezapnoj  dogadkoj.  -
|l'sim! Ty imel v vidu noch' |l'simskogo poboishcha?
     Heor vozmushchenno razdulsya do razmerov arbuza.  Valentin ponyal, chto zadal
durackij vopros.
     -  Tamoshnyaya magiya  i proklyatie Tardena -  odnogo sorta? - Heor vnov' ne
udostoil Valentina otvetom. - V takom sluchae, ya znayu etu magiyu!
     - Vot kak? - prezritel'no osvedomilsya Heor. - I chto zhe eto za magiya?
     -  Magiya  sud'by, -  otvetil Valentin,  udovletvorenno  otkidyvayas'  na
spinku kresla. - Ili - veroyatnostnaya magiya, kak ee nazyvayut u nas, v |bo.
     -  Da,  eto  tak, -  podtverdil Heor.  -  I chto zhe dal'she? Ty  sposoben
sostavit' hotya by odno zaklinanie sud'by?
     Valentin pokachal golovoj:
     - Poka eshche net. No ya znayu, kak etomu nauchit'sya!
     - Znaesh'?  - Heor sobralsya v krohotnyj  sharik,  bukval'no  rezhushchij glaz
svoej oslepitel'noj chernotoj. - Ili dumaesh', chto znaesh'?
     -  Nu, dumayu,  -  poslushno soglasilsya  Valentin.  - A  chto, mogut  byt'
kakie-to problemy?
     -  YA ne dolzhen  rasskazyvat'  ob etom,  - proiznes  Heor, vozvrashchayas' k
normal'nym razmeram,  - no u  tebya uzhe  net  vremeni  uznavat'  vse  samomu.
Zaklinaniya  veroyatnostnoj magii slishkom  slozhny  dlya  chelovecheskogo  razuma.
CHtoby  rasputat' samoe  prostoe iz nih, tebe ponadobilsya by celyj mesyac  bez
otdyha i  sna.  A chtoby ponyat'  proklyatie, nalozhennoe na  Tardena,  tebe  ne
hvatit i celoj zhizni.
     - To est' kak eto? - udivilsya Valentin. - A kak zhe togda Ne... Nu, tot,
kto pletet vokrug menya eti zaklinaniya? Dlya nego  oni ne slishkom slozhny?! Ili
chto, on - ne chelovek?!
     - YA ne znayu,  o kom ty  govorish', -  otvetil Heor, prinyav na  mgnovenie
formu perevernutoj  grushi.  - YA znayu tol'ko, chto  magiya  sud'by  do  sih por
ostaetsya velichajshim vyzovom kazhdomu velikomu magu. Ty pomnish', ot chego pogib
velikij YAppur?
     Valentin pokachal golovoj. On ne slishkom  doveryal oficial'noj versii, po
kotoroj  YAppur  byl  ubit  vyzvannym  im  zhe  tal'menom  Detmarom.  Kazalos'
neveroyatnym, chto velikij mag, uspeshno  dogovorivshijsya s  zanoschivym i skorym
na raspravu Georgom, pogib  ot ruki dobrozhelatel'nogo i vpolne racional'nogo
Detmara.
     -  On  popytalsya  srastit'  sebya  s  molodym  drakonom,  chtoby  obresti
nechelovecheskij  razum, -  poyasnil Heor.  - No sobstvennyj  razum  YAppura  ne
vyderzhal etogo ispytaniya;  osoznav, chto  vse  ego znaniya  i  umeniya  vot-vot
perejdut  k  drakon'emu  plemeni, on pokonchil s soboj.  Promedli  on hotya by
mgnovenie, my by zhili sejchas pod vlast'yu drakonov!
     -  Ponyatno,  - ulybnulsya  Valentin,  vspomniv svoj razgovor so  snezhnym
drakonom.  - V otlichie ot YAppura,  tvoj razum uspeshno vyderzhal ispytanie? Ne
tak li, Savantheon?
     Heor szhalsya v pronzitel'no-chernuyu tochku  i metnulsya k glazam Valentina.
Tot ispuganno otpryanul, migom perestav ulybat'sya.
     - Ty znaesh'?! - proshipel Heor, mel'tesha u Valentina pered glazami. - Ty
znaesh' dazhe eto?
     - Da nichego ya ne znayu! - vzorvalsya Valentin. -  Tvoj, a tochnee, dazhe ne
tvoj, a nastoyashchego Heora snezhnyj drakon  skazal  mne  ego drakon'e imya! |tot
drakon schital,  chto  ty  - nu,  to est' tvoj  original, - tozhe drakon; nu  a
teper' ya ponyal, zachem vam eto ponadobilos'!
     - Nastoyashchij Heor, - zvonko skazal Heor, - eto ya!
     - Vot kak? -  udivilsya  Valentin. -  A  v  zamke,  kogda my  govorili s
SHaggarom Zangom? Pochemu togda ty nazyval sebya dvojnikom?
     - Potomu chto hotel, chtoby Zang schital menya dvojnikom, - otrezal Heor. -
Na samom  zhe  dele  ya ostavil  dvojnika doma,  v  Zapretnom  Korolevstve; no
teper', pochuvstvovav moyu slabost', on  reshil, chto  mozhet nachat'  sobstvennuyu
igru. Naprasno ty ob座avil emu vojnu, Faler,  - neozhidanno myagko skazal Heor.
- On slishkom slab, chtoby stat' tebe dostojnym protivnikom!
     - Slab? - Valentin pokachal golovoj. - Nu znaesh' li! V konce koncov, eto
tvoj dvojnik!
     -  |to  moj dvojnik,  - otvetil  Heor. -  Ty  zhe  znaesh', on sobiraetsya
zahvatit' |l'san! Razve nastoyashchij Heor mog by dopustit' podobnuyu glupost'?
     - Pochemu  glupost'? - vozrazil Valentin. - Po-moemu, eto  ochen' sil'nyj
hod, fakticheski stavyashchij na koleni polovinu Poberezh'ya!
     - Sil'nyj hod,  - prezritel'no povtoril Heor.  -  Sil'nyj hod  v sluchae
pobedy! A v sluchae porazheniya etot hod stanet dlya nego poslednim.
     - Tvoj dvojnik uveren v uspehe, - zametil Valentin.
     - Vot  eto  i  nazyvaetsya -  glupost', - skazal Heor. - Nikto  ne mozhet
predskazat', chem  zavershitsya bol'shoe srazhenie,  sluchivsheesya vo Vremya  Temnyh
Sil. Gabriel' i Georg, |rioh i Negon  - kazhdyj iz nih byl uveren v uspehe. I
gde oni teper'?
     A ved' on prav, podumal  Valentin. Krugom prav - i v tom, chto imenno on
nastoyashchij Heor, i v  tom, chto ego dvojnik yavno obdelen intellektom. Ili, chto
kuda bolee veroyatno, takzhe nahoditsya pod vozdejstviem  vezdesushchego Ne-Billa.
Hotya net, pri chem zdes' Ne-Bill - ved' Heory tozhe vladeyut magiej sud'by!
     - Nu horosho, horosho,  - primiritel'no skazal Valentin. -  Mezhdu prochim,
nikakoj on mne  ne protivnik.  YA prosto ispolnyayu prorochestvo - nuzhna  vtoraya
Falerova vojna, tak pust' budet. A vot kto menya na samom dele bespokoit, tak
eto tot tip, kotoryj postoyanno navodit na menya zaklinaniya sud'by!
     Kak  stranno,  podumal Valentin  v  ozhidanii  otveta Heora. YA hotel kak
sleduet obsudit'  plan voennyh dejstvij - a vyyasnilos', chto moj protivnik ne
stoit i vyedennogo yajca.  Zato nezhdanno-negadanno okazalos', chto moj uchitel'
- edva  li ne luchshij specialist na Pange po  veroyatnostnoj magii.  Nu chto zh,
hot' kakaya-to udacha za segodnyashnij mnogotrudnyj den'.
     Heor prinyal  svoj obychnyj razmer  i peremestilsya na prezhnee mesto,  nad
krovat'yu.
     -  Menya on tozhe  bespokoit,  -  proiznes on, slovno razgovarivaya  sam s
soboj. - Zaklinaniya sud'by -  slishkom  sil'naya magiya, chtoby ostavlyat' ee bez
prismotra. My dolzhny razyskat' etogo kolduna.
     -  Ty  hotel  skazat'  -  maga?  -  utochnil  Valentin.  Slovo  "koldun"
pokazalos' emu slishkom  prenebrezhitel'nym  dlya  cheloveka,  vladeyushchego vysshej
formoj magii na Poberezh'e.
     - Kolduna,  - povtoril Heor.  -  Bud'  on  magom, ya  znal  by  ego  uzhe
neskol'ko  soten let. Tvoj  nevidimyj sputnik mozhet byt'  tol'ko koldunom  -
sushchestvom, osvoivshim ogranichennyj nabor  zaklinanij i nesposobnym  sozdavat'
novye. V protivnom sluchae on byl by luchshim magom Poberezh'ya.
     - Pochemu luchshim?  -  udivilsya Valentin. - Ved' ty tozhe  vladeesh' magiej
sud'by?
     - Net,  -  s vidimym trudom  otvetil Heor. - YA  stal  Savantheonom,  no
sohranil razum cheloveka. YA dumal, chto drakon'e telo postepenno prorastet i v
moj  mozg,  otkryv  mne dorogu k magii  sud'by. YA oshibsya;  segodnya  ya tak zhe
bespomoshchen, kak i tridcat' let nazad.
     Vot  tak-to, skazal sebe  Valentin.  Vot  na kakie  zhertvy idut velikie
magi,  chtoby  otkryt'  sebe novuyu  tropinku  k  Sile.  A  ya... Odno slovo  -
halyavshchik!
     - My ishchem kolduna, - skazal Heor, korotkim sodroganiem sharika stryahivaya
pechal'. -  |to  mozhet byt'  drakon, gnom  ili vampir; no  eto mozhet  byt'  i
chelovek, vladeyushchij unikal'nym amuletom.
     - CHelovek s amuletom? - ozhivilsya Valentin.  Drakonov, gnomov i vampirov
sredi  grazhdan |bo  mozhno bylo pereschitat' po  bol'shomu pal'cu odnoj ruki; a
vot chelovek s amuletom podhodil na rol' Ne-Billa kak nel'zya luchshe. - S kakim
imenno amuletom?
     -  Ty  rasskazyval mne o  kinzhale,  kotoryj  ya sozdal  pered  Amperskoj
katastrofoj, - otvetil Heor. - |tot kinzhal zastavil Georga i Detmara napast'
na Gabrielya. Vot primer amuleta, porozhdavshego magiyu sud'by.
     -  Nichego  ne  ponimayu,  -  skazal  Valentin. - Dlya cheloveka eta  magiya
slishkom slozhna, a dlya bezmozglogo amuleta, vyhodit, v samyj raz?
     -  Ne  dlya bezmozglogo, - vozrazil  Heor. - Amulet, rabotayushchij s magiej
sud'by,  izgotavlivaetsya  iz  zhivogo  mozga  vladeyushchego  eyu  sushchestva.  Mozg
drakonov  slishkom  velik,  u  vampirov  ego  prosto  net;  imenno poetomu  v
poslednie gody ya iskal gnomov. Sudya po tvoemu rasskazu, ya sumel najti odnogo
iz nih.
     - Ty sdelal kinzhal iz zhivogo gnoma?! - Valentin dazhe privstal v kresle.
     -  YA ne  pomnyu, - otvetil  Heor. -  No raz kinzhal  sushchestvoval,  skoree
vsego, on byl sdelan imenno tak.
     Poberezh'e,  podumal  Valentin,  samoe  chto  ni na est' Poberezh'e.  Byt'
mozhet, Heor nashel poslednego gnoma, ucelevshego v etom  mire - i  chto  zhe? On
tut zhe vytryas iz nego mozgi i sdelal sebe magicheskij amulet.
     - Zaklinaniya nashego  kolduna  budut pohitree tvoego kinzhala,  - zametil
Valentin, podaviv vozmushchenie. - Mozhet  byt',  ego  amulet sdelan vse-taki iz
drakona? Kstati, a kakoj razmer imeet mozg Selingari?
     Heor podprygnul pod potolok i zavertelsya tam volchkom.
     - Nu konechno zhe! - voskliknul on. - Ognennye i ledyanye drakony! Ih mozg
mozhno szhat' do razmerov goroshiny, ne povrediv razum!
     Vnezapno Heor perestal vrashchat'sya i medlenno skol'znul vniz,  povisnuv v
metre ot Valentina.
     - Znachit, - skazal Valentin, - eto vozmozhno?
     -  Net,  -  otvetil Heor, rasplyvayas' besformennoj klyaksoj.  - Ni  odin
drakon  nikogda ne stanet nich'im rabom. On skoree ub容t sebya, proklyav svoego
obidchika.
     -  Tvoi drakony, - zametil Valentin,  -  sluzhat tebe  veroj i  pravdoj.
Selingari pokorno vypolnyaet kazhdyj prikaz, a snezhnyj drakon dazhe pozhertvoval
sobstvennoj zhizn'yu!
     -  Oni delayut eto po sobstvennomu  vyboru, - otvetil  Heor. - Selingari
poklyalsya  sluzhit' mne  sto odin god,  Ranthalet schital menya svoim drugom. Ni
odin iz nih nikogda ne soglasilsya by stat' prostym amuletom!
     - Poklyalsya, - zadumchivo povtoril  Valentin. - Naskol'ko ya znayu, drakony
ochen' shchepetil'no otnosyatsya k soblyudeniyu klyatv...
     - Nastol'ko shchepetil'no, - vozrazil Heor, - chto nikogda ne klyanutsya zrya.
Net,  Faler; nikto  iz nyne zhivushchih magov ne sposoben  sozdat' takoj amulet.
Dazhe velikij YAppur izbral inoj put'.
     - Znachit, - zaklyuchil  Valentin, - nuzhno prosto razyskat' nashego kolduna
i  sprosit' u nego, otkuda on ego vzyal svoj amulet. U tebya est' idei, kak my
mozhem ego najti?
     - On  sam  najdet tebya, Faler,  -  otvetil Heor. - On hodit za toboj po
pyatam.  Nauchis' chuvstvovat' ego  magiyu,  najdi  sposob protivostoyat' ej -  i
togda, byt' mozhet, ty nakonec vstretish'sya s nim licom k licu.
     -  Nauchis',  - peredraznil Valentin  nazidatel'nuyu  intonaciyu Heora,  -
najdi... Net chtoby zaklinanie kakoe podskazat', ili kontr-amulet vydat'!
     - Moya zadacha - uchit', - otvetil Heor. - Uchit', a vovse ne pomogat'.
     - Da ya uzhe ponyal, - soglasilsya Valentin. - Nu ladno, i na tom spasibo.
     -  Pered  tem,  kak ty snova otpravish'sya na  Poberezh'e,  - skazal Heor,
vytyagivayas' v tonkuyu strujku, - ne zabud' pobesedovat' s Siloj!
     - Postarayus', - bespechno poobeshchal Valentin. On podstavil Heoru butylku,
dozhdalsya, kogda poslednie kapli velikogo maga ischeznut v ee temnoj  glubine,
i zavernul  probku. Potom polozhil butylku obratno v yashchik, zahlopnul dvercu i
s udovol'stviem potyanulsya.
     - Nu a teper' - spat'! - kriknul Valentin, podprygivaya v vohduh.
     Invertirovannoe zaklinanie "utrennego oblacheniya" styanulo s nego sapogi,
sorvalo  fakirskij  kombinezon,  i  Valentin  v odnih plavkah  povalilsya  na
krovat', s udovol'stviem zaryvshis' v prohladnye prostyni.
     Pol-pervogo,   podumal  on,  perevorachivayas'   na  spinu  i  postepenno
rasslablyaya myshcy, nachinaya s bol'shih pal'cev nog  i dal'she - vverh, do samogo
podborodka. Interesno, a gde zhe Diana? Ved' obeshchala prokontrolirovat', kogda
ya domoj  poyavlyus'.  I  kak  tam dela u Landy?  Vrode by  utrom  my sobralis'
Braslety doprashivat'?
     |,  net, skazal sebe  Valentin. Tak ne pojdet. S takim myslyami nuzhno po
komnate krugi narezat', a ne v krovati valyat'sya.
     On reshitel'no poter peregovornoe kol'co.
     - CHto, - razdalsya ottuda veselyj golos Diany, - tozhe zaderzhivaesh'sya?
     -  Vovse  net, - otvetil Valentin, - ya uzhe  doma, v posteli. A gde tebya
cherti nosyat?
     - Material  gotovim, - otvetila Diana, i vsled za etim Valentin uslyshal
vzryv  druzhnogo  smeha.  Ochevidno, "material"  gotovilo  chelovek  desyat'.  -
Vernus' k utru!
     - Vot i otlichno, - prichmoknul gubami Valentin. -  YA kak raz soberus'  s
silami!
     - Dazhe i ne dumaj! - vzvizgnula Diana. - U menya roman s Tardenom, zabyl
chto li?
     - Nu,  togda ya  s utra - na rabotu, - skazal  Valentin. - Soberesh'sya na
Poberezh'e, predupredi, ladno?
     - Da  uzh  kak ya tam  bez  tebya! -  yazvitel'no  zametila  Diana.  -  Spi
spokojno, Velikij ty moj!
     Vot tak podrug na koronacii vodit', podumal Valentin, pereklyuchaya kol'co
na Landu. Sovsem uma lishayutsya.
     - Slushayu, -  otvetil Landa napryazhennym golosom,  slovno Valentin zastal
ego posredi ocherednogo vsepangijskogo kataklizma.
     - |to SHeller, - skazal Valentin. - Vy eshche ne osvobodilis'?
     - Okolo vos'mi, - otrezal Landa. - YA sam pozvonyu. Do svyazi!
     I etot tuda zhe, podumal Valentin.  Vse vokrug slovno s uma poshodili; a
vot  vinovnik  etogo  bezobraziya sejchas  kak  vytyanet  nogi,  da  kak zadast
hrapaka!
     On nabral polnuyu grud'  vozduha, rezko vydohnul ego obratno i  rasteksya
po krovati,  slovno kaplya tyaguchej zhidkosti. A  potom slegka podognul pal'cy,
formiruya zaklinanie  bezmyatezhnogo  pokoya.  Vokrug  krovati  zazhglos'  myagkoe
golubovatoe siyanie, Valentin  uslyshal slabyj shum vetra i dalekoe strekotanie
kuznechikov,  glaza sami soboj zakrylis', i mysli potekli legko  i  svobodno,
kak vsegda posle horosho prozhitogo dnya.
     Heor schitaet, chto ya sposoben oshchutit' magiyu Ne-Billa; znachit, tak ono  i
budet. Derzhat' glaza raskrytymi - chto  mozhet byt' proshche, esli zaranee na eto
nastroit'sya?! Tak chto Ne-Bill teper'  ne  problema. Heor  i vovse  ne  stoit
potrachennogo na nego vremeni, ne to chto ob座avlennoj vojny; ego legko pobedyat
Rejlis s Tardenom, stoit im  tol'ko na minutku pomirit'sya.  Vot Vremya Temnyh
Sil - drugoe delo; dolzhno byt', Mastera  rasskazali Lande nemalo interesnogo
i odnovremenno - pugayushchego; von kak bednyaga napryagsya!  A mozhet byt', Ne-Bill
i  Lande podbrosil  chto-nibud' gadkoe  pro  SHellera? Skoree vsego, tak ono i
est';  znachit,  teper' mne pridetsya rasschityvat'  tol'ko na  samogo sebya. Na
sebya,   na   svoi   skromnye   magicheskie   sposobnosti,   na  "bubliki"   s
"anti-bublikami", na Zamok s ego  bezdonnymi pogrebami, na Kater  s ego dazhe
menya pugayushchimi vozmozhnostyami, na Rejlisa, kotoryj teper' zashchishchen ot proiskov
Ne-Billa,  na vernyj  staryj Obruch,  blagodarya kotoromu  ya  mogu  stat' hot'
tal'menom, hot' velikim magom, stoit mne tol'ko zahotet', da eshche na ognennyj
mech, kotoryj ya davnen'ko ne puskal v hod...
     Valentin blazhenno  ulybnulsya, s legkim  svistom  vypustil vozduh  cherez
rasslablennye guby i provalilsya v neskonchaemuyu cheredu snovidenij.  V otlichie
ot   obychnogo   sna,   magicheskij   bezmyatezhnyj  pokoj   obespechival   otdyh
isklyuchitel'no mozgu; tysyachi snovidenij, kazhdoe iz kotoryh zanimalo  ne bolee
sekundy, polnost'yu  izmenyali sostoyanie soznaniya, i posle probuzhdeniya chelovek
chuvstvoval  sebya  tak,  kak  esli  by   vernulsya  domoj  iz   mnogomesyachnogo
puteshestviya. Valentin redko  pribegal  k takomu prostomu, no v  to  zhe vremya
radikal'nomu otdyhu: slishkom  uzh horosho chuvstvuesh' sebya  posle  probuzhdeniya,
nedolgo i privyknut'! No sejchas magicheskij otdyh okazalsya kak nel'zya kstati:
v svalivshemsya  na Valentina vorohe  problem sledovalo  nashchupat'  glavnuyu,  i
nashchupat'  kak  mozhno  bystree.  Tipichnaya  zadacha  dlya  podsoznaniya,  podumal
Valentin; pust' rabotaet, a ya poka chto vzdremnu.
     Stop! CHto znachit - vzdremnu?! Ved' ya uzhe vyspalsya!
     Valentin  vysvetil pered soboj  ciferblat i  ubedilsya v svoej  pravote.
Polovina pyatogo  po  ebovskomu vremeni;  sna -  ni v odnom glazu;  v  golove
polnaya  yasnost',   telo  absolyutno  rasslableno.  Nu,  raz  ya  vyspalsya,  to
podsoznatel'no uzhe dolzhen znat', v chem moya glavnaya problema! Tak v chem zhe?
     Valentin vspomnil svoj poslednij son, i ego tut zhe probil oznob.
     Mogu  li ya  ostat'sya,  skazal  sebe  Valentin.  A tochnee  - hochu  li  ya
ostat'sya.
     Mda-s, esli by ya kuril, ya by ne otkazalsya ot sigarety.
     Valentin  sel  na  krovati  i naklonilsya  vpered,  opershis' loktyami  na
koleni. Snova ochkarik v oranzhevoj futbolke,  podumal on. Sila, kotoruyu ya tak
i  ne  sobralsya  vyzvat', sama  yavilas'  mne v  obraze  svoego  polnomochnogo
predstavitelya.
     A ya-to,  durak,  poschital  ego nochnym  koshmarom.  Sprosil  -  pochemu ne
sviter, kak u Freddi Kryugera? Vot  poetomu,  otvetil  on, staskivaya futbolku
cherez golovu. V otlichie ot Freddi,  ya mogu  ee snyat'. On vzmahnul  oranzhevoj
tryapkoj nad golovoj i ulybnulsya. Hochesh' primerit'? Poprobuj!
     Pomnitsya, ya sprosil - chto eto za futbolka? Tak ty v  pervyj  raz uvidel
Silu, otvetil on. Teper' Sila dlya  tebya - vsego lish'  oranzhevaya  tryapka. Vsya
sila etogo mira. On snova vzmahnul futbolkoj i uhmyl'nulsya.
     Esli Sila - vsego lish' tryapka, sprosil ya, togda kto zhe ty sam?
     YA tot, kto ee nosit,  otvetil on.  Tot, kto derzhit ee v rukah. Tot, kto
mozhet otdat' ee tebe.
     A  potom  on  shvyrnul futbolku mne  v lico,  i ya  prosnulsya ot  straha.
Durackij son pro dvuh tupyh durakov; i chego ya tak ispugalsya?
     Podumaesh', vsya Sila Pangi...
     Valentin  szhal kulaki, podognul nogi  v kolenyah  i uselsya po-turecki. V
komnate  stoyal  polumrak  - za oknom  mercal podsvechennyj  snizu bassejn, da
serebrilos' vysoko  v nebe prelivchatoe yuzhnoe siyanie. Bednyaga Heor; pohozhe, ya
uzhe  vypolnil ego zadachu - i opravdal vse ego daleko  ne naprasnye opaseniya.
Mag  T'my;  prishelec,  kotoromu podchinyaetsya sama Sila. Nichego udivitel'nogo,
chto Heor tak menya boitsya.
     Voobshche govorya, ya mog by i sam dogadat'sya. Slishkom uzh legko mne davalas'
magiya;  slishkom  poslushny  byli talismany. Da, da, poslushny - ved'  eto ya, a
vovse ne  Gabriel',  otdal  samoubijstvennuyu komandu ego Brasletam. |to  moya
volya,  a  vovse ne  hitraya magiya "bublika", soprotivlyalas'  zhalkim  popytkam
Ligijskogo Perstnya. |tot  mir - moj, moj ot nachala i do konca, i nikto v nem
nichego  ne  smozhet so  mnoj sdelat'.  Potomu  chto  ya -  Mag  T'my, prishelec,
povelevayushchij Siloj.
     Valentin dotronulsya bylo  do peregovornogo  kol'ca  - i  medlenno otvel
palec v storonu. Pozhaluj, eta novost' ne iz teh, kotorymi sleduet nemedlenno
delit'sya. Da, ya Mag T'my, da, Sila hranit menya kuda nadezhnee vseh zaklinanij
Ne-Billa  -  no  razve eto  pomeshalo pogibnut' millionam v Faringii i sotnyam
tysyach - v |l'sane? Kem by ya ni byl, Magom T'my ili prosto Velikim Falerom, ya
vse ravno ostayus' samym  opasnym chelovekom na Poberezh'e. A esli podumat', to
voobshche na Pange; ved' Vremya Temnyh Sil potihon'ku proniklo i k nam, v |bo.
     Nu  chto  zh, podumal Valentin,  lozhas' na spinu  i podkladyvaya  ruki pod
golovu.  Komu  mnogoe  dano,  s  togo  mnogo  i  sprositsya.  Kakie  mery  vy
sobiraetes' prinyat', uvazhaemyj Mag T'my, po navedeniyu poryadka na podvlastnoj
vam Pange? Obychnye massovye ubijstva, ili chto-nibud' bolee effektivnoe?
     Razberem varianty, reshil Valentin. Variant  pervyj:  ya prosto nichego ne
delayu. Vremya  Temnyh  Sil  idet  svoim  cheredom,  Heor napadaet  na  |l'san,
tysyachami  ubivaya  mirnyh  grazhdan,  Ne-Bill vyhodit  iz  sebya  i  stanovitsya
po-nastoyashchemu opasen, Donovan i Landa  ubezhdayutsya, chto ih  podozreniya vpolne
osnovatel'ny... Net, eto ne variant.
     Variant  vtoroj: ya  nemedlenno otpravlyayus'  na Zemlyu. F'yuit'  -  i netu
Falera. Vremya Temnyh  Sil  idet  svoim  cheredom,  Heor napadaet na |l'san...
CHto-to znakomoe, ne pravda li?
     Variant  tretij:  ya  zvonyu  Akino i vykladyvayu emu vse. A  chto  ya  emu,
sobstvenno,  vykladyvayu?  CHto mne byl son, i  ya  - Mag  T'my? Akino  kivnet,
ulybnetsya dobrodushno i skazhet: vot i prekrasno, Valentin, a kak my mozhem eto
ispol'zovat'?  Vlomit'  vsem vragam, otvechu  ya, a potom  - nikak, potomu chto
dvum zhivym bogam ne mesto v otdel'no vzyatoj  strane! Vot  i otlichno,  skazhet
Akino, davajte snachala vlomim  vragam, a potom kak-nibud' dogovorimsya; kakaya
ot  menya nuzhna  pomoshch'?  Otlichno,  soglashus'  ya,  pomoshch'  nuzhna tol'ko odna:
derzhites'  ot  menya  podal'she!  Vot  i  ves'  variant;  chistaya  psihoterapiya
poluchaetsya, nikakogo konstruktiva.
     Variant chetvertyj: ya vse delayu sam.
     Da, imenno tak. Snachala -  Temnye  Sily,  potom  - Ne-Bill, a  uzh potom
mozhno i s predstavitelem  Sily potolkovat'. S  chego eto vdrug emu prispichilo
kidat'sya v menya futbolkoj?
     Valentin podnyalsya s krovati, zazheg svet i prinyalsya odevat'sya.
     Vruchnuyu.



     Zastegnuv  poslednyuyu zastezhku  na izryadno pomyatom kombinezone, Valentin
na sekundu zamer, skloniv golovu na bok. |to u nas -  tri chasa nochi, podumal
on;  a vot na  Poberezh'e  vse eshche  prodolzhaetsya vcherashnij  vecher. Tot  samyj
vecher, kogda  ya  obeshchal poyavit'sya v  Zamke, poka on  eshche ne  pereshel  v ruki
odnogo  iz Heorov.  Vot  s  etogo  i nachnem;  tak skazat',  ot prostogo -  k
slozhnomu.
     Valentin vytyanul ruki  po  shvam i vyzval portal.  Ochutivshis' mgnoveniem
spustya  v tronnom  zale svoego  Gornogo Zamka, Valentin nahmurilsya i pochesal
podborodok.  Portal srabotal,  kak  i  ran'she; no  pochemu on srabotal?  Menya
sledovalo  by lishit' etoj  privilegii - inache Ne-Bill  srazu dogadaetsya, chto
emu tak  i ne udalos' vozvesti  na  menya napraslinu! Pochemu zhe  ya do sih por
peremeshchayus'  po svoemu  usmotreniyu? Ili  lishat' menya  svobody  peremeshcheniya -
slishkom riskovanno dazhe dlya vsemogushchego Akino? Ili zhe portalov menya vse-taki
lishili, no u Maga T'my est' sobstvennye sposoby peredvizheniya?!
     Ladno, potom  razberemsya; kak-nikak,  u  nas  tut  vrazheskoe  vtorzhenie
namechaetsya.
     -  Dobryj vecher, - skazal Valentin v prostranstvo, znaya, chto slova  ego
slyshit sejchas kazhdyj obitatel' Zamka. -  Maksim, Ninel', otvet'te  mne pryamo
sejchas. Vashe poslednee prorochestvo po-prezhnemu ostaetsya v sile?
     -  Valentin, - peredal Zamok  radostnyj vozglas Maksima, -  nakonec-to!
Idi skoree, my u Ninel'!
     U Ninel'? Valentin coknul yazykom. Interesno, skol'ko  ih tam sobralos'?
Vot chto znachit dobrosovestno vypolnyat' ukazaniya nachal'stva.
     Valentin  ne stal  teryat' vremeni na hod'bu  po koridoram. Pol pod  nim
nachal bystro opuskat'sya, nad golovoj  somknulsya kamennyj svod,  i  sozdannyj
Zamkom improvizirovannyj lift povez Valentina pryamikom v pokoi Ninel'. CHerez
neskol'ko  sekund  Valentin  vyshel iz steny ryadom  so  vhodnoj  dver'yu  -  i
rasplylsya v dovol'noj ulybke.
     Maksim i Ninel'  sideli vo glave stola, eshche hranivshego sledy izyskannoj
servirovki. Po  pravuyu ruku ot  Ninel'  raspolagalsya Hayam,  ogorodivshij svoe
mesto stenoj iz butylok, eshche blizhe k Valentinu sidel Branbo,  prihlebyvayushchij
iz ogromnoj tarelki pahnushij gribami i pryanostyami sup, a vsyu protivopolozhnuyu
storonu stola zanimal  Manuel',  razlozhivshij  pered soboj  mnozhestvo  melkih
tarelok s porciyami, kotorye ne nasytili by i akvariumnuyu rybku.
     Pir  vo vremya chumy,  podumal Valentin, ili nash otvet CHemberlenu.  Derzhu
pari, v mirnoe vremya oni tak ne gulyali!
     - Priyatnogo  appetita,  -  skazal  Valentin,  prisazhivayas' na svobodnoe
mesto. - YA vizhu, vy nachali bez menya?
     -  Na Poberezh'e,  -  provorchal Branbo,  - vecher nachinaetsya srazu  posle
zahoda solnca! Esli by ty srazu skazal, chto pridesh' v nachale nochi...
     Hayam  vzyal so stola  pervuyu popavshuyusya butylku,  vstretilsya vzglyadom  s
Valentinom i napolnil blizhajshij pustoj stakan do kraev.
     - Vypej,  - skazal on, pododvigaya stakan Valentinu. - Segodnya poslednij
den', kogda ty eshche mozhesh' pit' zdes' kak hozyain.
     - Vot  kak? - ulybnulsya Valentin.  - Nu-ka, nu-ka, rasskazyvajte, chto u
nas budet zavtra!
     On pripodnyal bokal i, vstretivshis'  glazami s Maksimom, otpil neskol'ko
glotkov. Vino okazalos' v tradicionnom  hayamovskom vkuse - gustoe, s terpkim
vyazhushchim vkusom i bespodobnym aromatom, ot kotorogo srazu zakruzhilas' golova.
Nastoyashchij nektar dlya menestrelej i poetov.
     -  Zavtra my stanem bezdomnymi brodyagami, - proiznes Hayam  tonom, nikak
ne vyazavshimsya  s  etoj  mrachnoj perspektivoj.  -  Zavtra  my budem yutit'sya v
shatrah  na  pronizyvayushchem  holodnom  vetru,  leleya  nagrablennye  sokrovishcha,
spryatannye  v koldovskih  sundukah.  Zavtra poslancy Heora  poletyat  vo  vse
storony  Poberezh'ya, ohotyas' za  nashimi golovami, a my budem vzyvat' k vysshim
silam, umolyaya  spasti  nas  ot neminuemoj  gibeli.  Zavtra  opustevshij Zamok
zapolnyat surovye voiny-magi,  a  Selingari radostnymi yazykami plameni  budet
privestvovat'  vozvrashchenie  Hozyaina.  Zavtra nachnetsya vojna,  v  kotoroj  my
okazhemsya edinstvennymi proigravshimi. Ah, esli by ya  mog ostanavlivat' vremya,
ya  sdelal by etu noch' beskonechnoj! Sejchas, na krayu bezdny, mne radostno, kak
nikogda  - ved'  zavtra  dlya  nas snova nastupit vremya nevzgod i opasnostej,
vremya nezhdannyh udach i schastlivyh vstrech!
     Kak zavernul, podumal Valentin, i vtorichno podnyal stakan:
     - Za zavtra, Hayam! Za novye priklyucheniya!
     - Za novye priklyucheniya, Faler! - otvetil Hayam, zalpom opustoshchiv odin iz
treh svoih bokalov. - Poberezh'e zhdet nas!
     -  Naskol'ko ya  ponyal,  -  skazal  Valentin, dopiv stakan, - vy uzhe vse
reshili?
     -  Nu razumeetsya, - burknul Branbo. - Otkuda  nam bylo  znat', kogda ty
poyavish'sya? Oboronyat'sya samim protiv Heora - ishchi durakov; ya predlozhil vyvezti
imushchestvo, a Maksim - evakuirovat' personal!
     Valentin nevol'no ulybnulsya. Srazu zhe posle Amperskoj katastrofy Branbo
zasel  za  podrobnejshij  plan  evakuacii  Zamka;  i  vot   teper'  plod  ego
dvuhmesyachnyh trudov okazalsya ves'ma kstati.
     - Tak budet luchshe  vsego, - dobavil Maksim, opuskaya glaza. - Prosti, no
ni v odnom iz variantov tebe ne udaetsya otstoyat'  Zamok. YA ne mogu riskovat'
lyud'mi...
     - Mozhno podumat', ya mogu! - perebil ego Valentin. - Nechego tut proshchat',
Maksim; ty vse sdelal pravil'no!
     - No... - Maksim podnyal golovu. - Otdavat' Zamok Heoru - pravil'no?!
     - Konechno, - fyrknul Valentin. - Ved' eto ego Zamok!
     -  No,  -  nahmurilsya  Maksim,  -  kak   zhe  my?   My   tozhe  byli  ego
Pervosluzhitelyami!
     -  Byli,  - ulybnulsya  Valentin. - A  potom vyshli v  otstavku. Vprochem,
zhelayushchie mogut eshche raz  popytat'  schast'ya  -  ya dumayu,  Heoru nuzhny tolkovye
specialisty.
     - Tol'ko ne ya! - gromoglasno zayavil Hayam. - U nyneshnego Heora pri dvore
stol'ko poetov, chto  iz nih mozhno sostavit'  otdel'nyj batal'on  smertnikov!
Byt' pervym sredi ravnyh?! Nikogda!
     - Ninel', - tiho poprosil Maksim, - rasskazhi, chto ty videla chashche vsego.
     - Manuel', Branbo i Hayam, - monotonnym golosom, slovno boyas' sorvat'sya,
zagovorila Ninel', - podveshennye vniz golovoj nad zapadnoj propast'yu; hishchnye
pticy, vyklevyvayushchie im glaza; Selingari, opalyayushchij  ognem ih nogi.  Heor na
chernom trone, v  absolyutno  pustom  zale;  Faler, poyavivshijsya  pered  nim  v
iskryashchemsya oblake.  Faler, privyazannyj k  metallicheskoj plite  serebristymi,
sverkayushchimi  nityami; lico ego spokojno,  no pal'cy  na prikruchennyh k bedram
rukah bespomoshchno drozhat.
     Valentin chmoknul gubami i sam nalil sebe eshche odin stakan.
     - Skol'ko raz vy povtorili ritual? - sprosil on, nervno otpiv glotok.
     - Vosemnadcat',  - tiho otvetil  Maksim. - Potom mne  prishlos' ustupit'
mesto Hayamu...
     Valentin shmygnul nosom.  Kazhetsya,  naposledok ya  byl  udostoen  nemaloj
chesti -  samootverzhennoj raboty podchinennyh, podumal on. Dernul zhe menya chert
usomnit'sya  - ved'  vsemu Poberezh'yu  izvestno,  chto  Ninel'  Alissinskaya  ne
oshibaetsya!
     - Nu chto zh, - skazal Valentin. - Vidno, tak tomu i  byt'. Imushchestvo my,
samo soboj, vyvezem;  odnako boyus', chto vam, kollegi, - on  kivnul v storonu
Branbo i Hayama, - pridetsya nekotoroe vremya poviset' vniz golovoj.
     - Kak eto - poviset'?! - zavopil Branbo. - Pochemu - poviset'?!
     - Prorochestvo, - pozhal plechami Valentin. - Ninel' nikogda ne oshibaetsya;
budem  li  my zashchishchat' Zamok  ili zhe  popytaemsya spastis' begstvom, Heor vse
ravno zahvatit  vas v plen. Tak chto sovetuyu vam zapastis' terpeniem, a takzhe
obezbolivayushchimi zaklinaniyami i amuletami!
     - Vot  moi amulety! - gordo zayavil  Hayam,  ukazyvaya  na okruzhavshie  ego
butylki.
     I to verno, podumal Valentin. K utru on budet uzhe mertvecki p'yan.
     -  Ponyatno,  - unylo probormotal Branbo. -  Znachit,  on vse  ravno  nas
najdet... CHto zh, poroyus' v hranilishche nomer shest'!
     Nomer  shest',  nahmurilsya Valentin.  Uzh  ne tam  li on  v  proshlyj  raz
razdobyl granatu?  Vprochem, net,  shestoj nomer - eto  zashchitnye i celitel'nye
predmety, tak chto pust' roetsya.
     -  A ty, Manuel'? -  sprosil Valentin,  povernuvshis' vpravo. -  Imej  v
vidu, ya govoryu sovershenno ser'ezno!
     - Neskol'ko chasov vniz  golovoj, - filosofski zametil Manuel', - dazhe s
uchetom  ptic  i   drakona...  Ne   dumayu,  chto  mne   ponadobyatsya   kakie-to
dopolnitel'nye sredstva.
     Valentin s interesom posmotrel na svoego neprimetnogo operativnika. Vot
znachit kak! Uzh  ne  razdobyl li on kakoj-nibud' vosstanavlivayushchij  talisman?
Komu Vremya Temnyh Sil, a komu i mat' rodna!
     - Nu  smotri, - probormotal  Valentin, - potom ne govori, chto ya tebya ne
preduprezhdal. CHert ego znaet, skol'ko vam na etoj skale torchat' pridetsya.
     - Skol'ko nuzhno, - otvetil Manuel', -  stol'ko  i  protorchim. Glavnoe -
sohranit'  talismany.  My zaplanirovali  evakuaciyu  na polnoch',  no  eshche  ne
opredelilis' s transportom.
     -  Uzhe opredelilis', - skazal Valentin,  udaryaya sebya kulakom v grud'. -
Plan evakuacii gotov?
     - Tak tochno! - otraportoval Branbo.
     - Punkt naznacheniya?
     -  Ih dva, - otvetil  Maksim.  -  Dolina Vodopadov i plato Krannap. Dlya
imushchestva i dlya lyudej.
     - Plato Krannap? - udivilsya Valentin. - Pochemu tak blizko?
     Dolina   Vodopadov,  raskinuvshayasya   mezhdu  dvuh  otrogov  yuzhnoj  chasti
Mordijskogo hrebta, byla dejstvitel'no udachnym vyborom. Desyatki tysyach peshcher,
probityh  postoyanno menyayushchimi  svoi rusla gornymi rekami, pozvolyali spryatat'
ot  postoronnih  glaz  lyuboe  kolichestvo  sokrovishch.  Odnako  ispol'zovat'  v
kachestve ukrytiya  plato Krannap, nahodivsheesya v kakih-to trehstah kilometrah
k yugu ot Zamka, kazalos' sushchim bezumiem.
     - U plato est'  hozyain,  - poyasnil Manuel', -  i etot hozyain  ochen'  ne
lyubit Heora. Annerel' schitaet, chto tam my budem v bezopasnosti.
     Ne  inache  kak el'fijskoe ukrytie, podumal Valentin. Pomnitsya,  zemlyane
tozhe pryatalis' v podobnom meste; i gde oni teper'?
     - Mozhet byt', mozhet byt', - s somneniem probormotal Valentin. - No ved'
troe iz vas vse ravno okazhutsya u Heora v plenu?!
     -  |togo  nel'zya izbezhat',  -  otvetil  Manuel',  - znachit,  eto  nuzhno
ispol'zovat'. Ty znaesh', zachem my nuzhny Heoru?
     -  Razumeetsya, -  pozhal  plechami Valentin. - Vy  nuzhny  emu v  kachestve
primanki dlya Velikogo Falera.
     - A  zachem  emu nuzhen Velikij  Faler? -  vse tak  zhe  ser'ezno  sprosil
Manuel'.
     Valentin razvel rukami i rassmeyalsya:
     - Nu, kak zhe bez Falera! A esli ser'ezno, -  Valentin posmotrel Manuelyu
v glaza, - Heor nameren ustranit' menya pervym, chtoby  potom besprepyatstvenno
napast' na |l'san.
     - Ty uveren, chto my nuzhny Heoru tol'ko v kachestve zalozhnikov? - utochnil
Manuel'.
     - Absolyutno, - kivnul Valentin.
     Manuel' vyzhidatel'no posmotrel na Maksima.
     - Horosho, - skazal tot. - Ni v odnom iz variantov ne bylo vashej smerti;
teper' ya ponimayu, pochemu. YA soglasen.
     - S chem? - pointeresovalsya Valentin.
     -  My  pozvolim  zahvatit' sebya  v  plen,  -  otvetil  Manuel'. - No  -
sootvetstvuyushchim obrazom podgotovivshis'. Esli sobytiya  budut razvivat'sya tak,
kak predskazano, tebe ponadobitsya nasha pomoshch'.
     Faler,  privyazannyj k metallicheskoj plite,  vspomnil  Valentin.  Da uzh,
sluchis' takoe, pomoshch' mne opredelenno ponadobitsya. Budem nadeyat'sya, chto Heor
ne prikonchit zalozhnikov srazu zhe posle zahvata samogo Falera.
     - Spasibo,  -  skazal Valentin, nakloniv golovu v storonu Manuelya. - Ty
prav - situaciya dostatochno ser'ezna.
     -  Ona  eshche ser'eznej, chem  ty dumaesh', - skazal Manuel'. -  YA razyskal
Akostu, i vot ego otvet!
     Manuel' vytashchil  iz  karmana kvadratnuyu  doshchechku  iz  chernogo  dereva i
brosil ee na stol.  Doshchechka  tut zhe vspyhnula srazu  so vseh chetyreh storon,
ustremiv k potolku tolstye strui chernogo dyma. Na vysote  metra dym sobralsya
v  krugloe  oblako,  ono  zasvetilos'   iznutri,   zakrutilos'  vokrug  osi,
prevrativshis'  v malen'kij  domashnij  smerch, i Valentin oshchutil, kak napryagsya
"bublik", pogloshchaya chuzhuyu magiyu.
     Propustit', skomandoval Valentin, soobraziv, chto  proishodit.  "Bublik"
vypolnil prikaz, oblako nad doshchechkoj perestalo vrashchat'sya, i Valentin  uvidel
prostupivshee skvoz' dym lico Akosty.
     -  YA pridu,  - skazal  golos, kotoryj rasslyshal tol'ko  Valentin.  - No
sumeesh' li ty prijti,  vot v chem vopros! Beregis', Faler; na etot raz Sud'ba
povernulas' protiv tebya!
     Manuel'  skrestil ruki na grudi  i vnimatel'no posmotrel  na Valentina.
Tot pozhal plechami:
     -  Rano ili pozdno eto dolzhno bylo sluchit'sya. No ya ne dumayu, chto Sud'ba
- samyj sil'nyj iz moih protivnikov. - Lico  Akosty udivlenno vytyanulos'.  -
Do vstrechi na kurgane, Akosta!
     - Do vstrechi, - otvetilo izobrazhenie velikogo maga.
     Doshchechka  vspyhnula podobno  kusku magniya,  a  potom  ischezla  vmeste  s
oblakom dyma. Valentin vysvetil pered soboj ciferblat, prikinul ob容m raboty
i pokachal golovoj.
     - Za dva chasa uspeem? - s somneniem sprosil on u Branbo.
     -  Uspeem  dazhe za  chas,  -  gordo  otvetil  tot. -  Opisi  sostavleny,
imushchestvo  upakovano!  Ostalos'  pogruzit'  vosem'desyat tri  yashchika, i  mozhno
ehat'!
     -  Gruzit' budete pryamo na  novyj sklad, - skazal Valentin. - Maksim, v
kakoe imenno mesto Doliny vy planiruete vyvezti veshchi?
     - Za odnim iz vodopadov est' peshchera... - nachal bylo Maksim.
     - Takih vodopadov okolo sotni, - perebil ego  Valentin. V svoe vremya on
trizhdy oblazil vsyu  Dolinu, razyskivaya  sovershenno nikchemnyj amulet  CHistogo
Neba. - Nam nuzhna kakaya-to opredelennaya peshchera, ili sgoditsya lyubaya?
     -  Sgoditsya  lyubaya,  - otvetil  Maksim posle  sekundnoj  pauzy. - YAshchiki
zakryty lichnoj  pechat'yu  Branbo i zamaskirovany zaklinaniyami Annerel'.  Risk
sluchajnoj propazhi minimalen.
     - Togda pristupim, -  skazal  Valentin i podnyalsya  iz-za stola. - Gde u
nas yashchiki?
     Branbo vskochil so svoego mesta i podbezhal k dveri.
     - Pojdem, - skazal on, - ya pokazhu! I vy vse - tozhe! Hvatit pit', yashchikov
na vseh hvatit!
     Vse-taki   interesno,  podumal   Valentin,   pospeshaya  za   okazavshimsya
neozhidanno prytkim Branbo. Kto  zhe  zdes' u nih glavnyj?  Dva mesyaca  Zamkom
komanduyu, a tak do  sih por i ne razobralsya. Vrode by Maksim - no tol'ko  do
teh por, poka kto-nibud' drugoj ne perehvatyvaet iniciativu. Takoe oshchushchenie,
chto  kazhdyj  iz  nih  schitaet sebya  moim zamestitelem po konkretnomu uchastku
raboty  -  a  sledovatel'no,  rasporyazhaetsya  etim  uchastkom  po sobstvennomu
usmotreniyu.
     Branbo i vpryam' horosho podgotovilsya k evakuacii. SHtabel' iz  odinakovyh
pryamougol'nyh yashchikov, razukrashennyh sero-korichnevymi razvodami, vozvyshalsya v
centre bol'shoj komnaty,  srazu zhe napomnivshej Valentinu priemnuyu Czyan Pu. Ne
dolgo dumaya, Valentin otkryl dolgovremennyj portal v chetyreh metrah sleva  i
vstal   ryadom,   slozhiv   ruki  na  grudi.  Manuel'   s   Maksimom,  korotko
pereglyanuvshis', odnovremenno nyrnuli v chernotu portala, zasvetili magicheskij
sharik i prinyalis' osmatrivat' peshcheru; tem vremenem Hayam  s Branbo stashchili so
shtabelya uglovoj yashchik,  i kak  vsegda nedovol'nyj Branbo prokrichal v  storonu
portala:
     - Nu chto vy tam kopaetes'? Govorite, kuda tashchit'!
     -  Tuda, -  korotko otvetil  Maksim, vozvrashchayas'  v komnatu.  -  Sejchas
Manuel' oboznachit mesto, i mozhno taskat'.
     -  A  mozhno  i ne  taskat', - uslyshal Valentin veselyj zhenskij golos. -
Nu-ka, otojdite v storonku!
     Annerel',  podumal Valentin.  Samaya  talantlivaya  uchenica Heora - posle
Rozenblyuma,  konechno. Glyadya na ee izyashchnuyu figurku i krugloe lico s ogromnymi
glazami, nikto by ne dogadalsya, chto mesyac nazad  Annerel' otprazdnovala svoe
stoletie. Vprochem,  dlya  el'fov sto let - detskij vozrast; po krajnej  mere,
harakterom  Annerel' bol'she  pohodila na  neposedlivuyu devchonku,  nezheli  na
stoletnyuyu zlobnuyu ved'mu.
     Valentin povernulsya v storonu  dveri, vstretilsya s  Annerel' vzglyadom i
privetlivo ulybnulsya. |l'fijka podzhala gubki - mol, ne meshaj, ya rabotayu!
     A potom yashchiki  odin za drugim  stali  podnimat'sya v vozduh i ischezat' v
glubine  peshchery.  Valentin  nevol'no  podsmotrel  zaklinaniya  -  i  eshche  raz
ubedilsya, chto Velikij CHernyj umel podbirat' sebe uchenikov.
     -  Vot i  vse, - skazala Annerel',  kogda poslednij yashchik  rastvorilsya v
pustote. - A vy - taskat', taskat'!
     - YA dumal, ty spish', - proburchal Branbo, napravlyayas' v storonu portala.
- Sejchas proveryu, vse li tam na meste...
     - Predstavlyaesh',  Valentin, -  voskliknula  Annerel', - oni do  sih por
schitayut menya uchenicej!
     - I pravil'no schitayut,  -  pozhal plechami Valentin. - Ved' ty vse eshche ne
proshla obryad posvyashcheniya!
     - Mezhdu prochim, - vzdernula nos Annerel', - ty tozhe ne prohodil obryada!
No eto ne meshaet tebe nazyvat'sya Velikim Falerom!
     - Falerom,  - utochnil Valentin, - a  vovse ne magom. Davaj nazovem tebya
Prekrasnoj Annerel', i delo s koncom!
     -  Vse  na meste, - prerval Branbo  etot neozhidanno uvlekshij  Valentina
razgovor. - Davaj teper' na Krannap!
     - A kak zhe uzhin?! - vozmushchenno voskliknul Hayam. - U Ninel' ostalos' eshche
shest' butylok!
     - Komu uzhin, - delovito zametil Branbo, - a  komu del po gorlo. Komnaty
raskryt',  s  Hozyainom  dogovorit'sya, zashchitnyj polog povesit' -  eto kto vse
budet delat', Predvechnye Predki, chto li?
     - Vse eto vzdor, - mahnul rukoj Hayam. - Davno izvestno mne, chto schast'e
zaklyuchaetsya v svobode!
     Ponyatno,  skazal sebe Valentin. Hayam uspeshno priblizhaetsya k zavershayushchej
stadii  op'yaneniya.  Eshche nemnogo, i on  nachnet deklamirovat'  svoi liricheskie
kuplety; k etomu vremeni ya dolzhen vse zakonchit'.
     - Kuda imenno, Branbo? - sprosil Valentin, soobraziv, chto plato Krannap
- eto desyatki  kvadratnyh  kilometrov  vyvetrivshihsya  ot vremeni izvestkovyh
skal.  Otlichnoe mesto,  chtoby spryatat'sya - no  krajne neudobnoe  dlya  hod'by
peshkom!
     - Kak kuda? - udivilsya Branbo. - V Smotrovuyu Bashnyu, konechno! Ili, - on,
podbochenyas', povernulsya k Manuelyu, - ty tak i ne pokazal ee Valentinu?!
     Valentin  tozhe  povernulsya  k  Manuelyu.  Nikakoj  Smotrovoj Bashni  tot,
ponyatnoe  delo,  Valentinu  ne  pokazyval,  i   teper'   dolzhen  byl  kak-to
opravdyvat'sya. Interesno, kak eto u nego poluchitsya?!
     - Da, - kivnul Manuel'. - U nego byli dela povazhnee.
     Valentin dovol'no  usmehnulsya  -  Manuel'  nashel  poistine  neotrazimyj
argument. Branbo  tak i zastyl  s raskrytym dlya ocherednogo bryuzzhaniya rtom, a
Hayam demonstrativno zahlopal v ladoshi.
     - Nu i kak my teper' popadem v Bashnyu?! - vypalil nakonec Branbo.
     - Ochen' prosto, -  otvetil Valentin. - Manuel', vspomni, gde imenno ona
nahoditsya. Net, ne tak, - aktivirovav Obruch, Valentin podklyuchilsya k soznaniyu
Manuelya i srazu zhe obnaruzhil tam shemu, na kotoroj krome Bashni imelsya tol'ko
Velikij Okean. - Vspomni vsyu dorogu  ot Zamka - ved' ty navernyaka letal tuda
na Selingari?
     Na etot raz  pered  vnutrennim  vzorom  Manuelya  zamel'kali kuda  bolee
podrobnye  kartinki, i uzhe  cherez minutu  Valentin  razglyadel  posredi dikih
kamnej yuzhnoj okonechnosti  Plato uzkij kan'on. Manuel' nyrnul v nego, zalozhil
rezkij povorot, i v  tu zhe sekundu Valentin shchelknul pal'cami, perenastraivaya
portal.
     - Vot Bashnya Tajn! -  vskrichal Hayam.  - V glazah ee gorgulij goryat  ogni
gryadushchih peremen!
     Nu vot, pozhalujsta, podumal Valentin. Uzhe nachalos'.
     Uzkij  vhod,  kotoryj  Valentin   otyskal  po   vospominaniyam  Manuelya,
dejstvitel'no osveshchalsya  sinevatym svetom,  livshimsya iz nemigayushchih glaz dvuh
kamennyh  chudovishch. Valentin  s  opaskoj  pokosilsya  na oshcherivshiesya  pasti  -
soderzhavshayasya  v  izvayaniyah magiya delala  ih kuda  opasnee  zhivyh  monstrov.
Odnako Branbo prespokojno  proshel cherez portal i prinyalsya  vozit'sya u dveri,
zvenya samymi obyknovennymi klyuchami.
     -  Manuel', - pozval  on minutu spustya.  -  Pojdem, pomozhesh' nakryt' na
stol!
     Manuel'  ne zastavil zvat' sebya dvazhdy. Na poroge Bashni  on zaderzhalsya,
povernulsya k Valentinu i tiho skazal:
     - Ostal'nye doberutsya na Selingari. Zakryvaj portal, Valentin, i pomni:
my ryadom!
     Valentin molcha kivnul, i  na  meste Bashni  snova voznikla unylaya  seraya
stena.
     - Poshli, - skazal Hayam, tolknuv Maksima v bok i ulybnuvshis' Annerel', -
ya prochitayu vam svoyu novuyu poemu!
     Blagodaryu  pokorno, podumal Valentin.  Huzhe p'yanogo  Hayama  mozhet  byt'
razve chto p'yanyj Faler; no etoj roskoshi ya poka chto ne mogu sebe pozvolit'.
     -  Schastlivo ostavat'sya,  - poproshchalsya  Valentin.  - Spasibo,  chto  tak
horosho ko vsemu podgotovilis'!
     - Kuda  ty? - voskliknul Hayam, raskidyvaya ruki v storonu. - Razve ty ne
vidish', Faler? Prishlo vremya vypit' po-nastoyashchemu!
     -  Eshche net, - pokachal golovoj Valentin. -  Eshche  odna noch', Hayam,  i eshche
odin den'.
     - YA zapomnyu, - s p'yanym kurazhom poobeshchal Hayam, zasovyvaya ruki v karmany
svoego kamzola. - Nu chto zh, togda my vyp'em prosto tak!
     Hayam, slegka  pokachivayas', vyshel v koridor  i zaspeshil  naverh s  yavnym
namereniem  unichtozhit' vse zapasy vina,  eshche ostavavshiesya  v Zamke. Valentin
provodil ego vzglyadom, na  mgnovenie nahmurilsya,  ocenivaya veroyatnost' togo,
chto prorochestva Ninel'  sbudutsya i na etot  raz, a  potom,  stryahnuv pechal',
skrestil ruki na grudi.
     Nu  vot, podumal on. S Zamkom vse yasno - pust' Heor poteshitsya, zahvativ
ego na neskol'ko  chasov;  a kogda  on svernet sebe sheyu v |l'sane, ya spokojno
vernus'  obratno. Metallicheskaya  plita i serebryanye niti,  konechno, ne samaya
priyatnaya perspektiva - no i na etot schet u nas koe-chto  pripaseno. Horosho by
teper', poka noch' na dvore, vylovit' ostavshiesya talismany - a tam mozhno i za
tardenovo proklyatie  vzyat'sya, s  cel'yu  izucheniya magii Sud'by. Horosho  by  k
vos'mi utra vse zakonchit', chtoby potolkovat' s Landoj bez lishnej speshki.
     Valentin podnyal  levuyu  ruku i prilozhil personal'noe  kol'co Rejlisa  k
gorlu - imenno zdes' ono luchshe vsego vosprinimalo chelovecheskij golos.
     - Gerhard, - pozval on. - Gerhard!
     Kol'co otozvalos' slaboj vibraciej, i Valentin pospeshno pripodnyal ego k
uhu.
     - ... skoree!  -  rasslyshal on slabyj golos  Rejlisa.  - Talisman uzhe u
nego!
     - U kogo?!  -  osharashenno  voskliknul Valentin,  edva uspev peremestit'
kol'co vniz, k gorlu. - Kakoj talisman? U kogo talisman? Priem!
     - Igla, - otvetil  Rejlis, vyderzhav na  etot raz dostatochnuyu pauzu. - U
zemlyanina po imeni Donal'd, raba |l' Katnana. Priletaj skoree, esli mozhesh' -
pryamo sejchas! Priem!
     - Ty v Katere? - zadal Valentin otkrovenno glupyj vopros. - To est' - v
rubke? Priem!
     - Da! - zakrichal Rejlis. - Da! Ty mozhesh' priletet' pryamo sejchas? Priem!
     - Mogu! - kriknul v otvet Valentin. - ZHdi!
     V speshke Valentin  dazhe ne podumal, chto pryamikom v Kater portal mozhet i
ne otkryt'sya. Okutavshis' yarkim  oblakom  iskr, Valentin  zaskripel zubami ot
holoda - portal dejstvitel'no poluchilsya ne  sovsem  obychnym, - i ochutilsya  v
rubke, chut' pozadi pilotskogo kresla, na skol'zkom ot tol'ko chto rastayavshego
ineya plastikovom polu.
     Rejlis mgnovenno razvernulsya na sto vosem'desyat gradusov.
     -  CHislo?  -  sprosil on,  nastaviv na  Valentina svoj  lyubimyj  boevoj
izluchatel'.
     - Kakoe chislo? - opeshil Valentin.
     - Kakoe chislo ya zadumal? - sprosil Rejlis, podnimaya  rastrub izluchatelya
i celyas' Valentinu pryamo v lob.
     -  A, - vspomnil Valentin. -  Proverka!  Sorok  sem', chislo  ekzamenov,
kotorye ty sdaval zemlyanam. Davaj dal'she!
     Zapustiv Obruch, Valentin bez  truda  pronik v  samye sokrovennye  mysli
Rejlisa  - i obnaruzhil, chto vse  oni vertyatsya vokrug  odnogo  i togo zhe.  My
pogibli, dumal Rejlis;  i,  nado  priznat',  on  imel  k etomu  opredelennye
osnovaniya.
     - Dve tysyachi dvadcat' chetyre, - proiznes  Valentin, operediv Rejlisa. -
Nastuplenie  energeticheskogo   izobiliya.   CHto  tam  dal'she?  A,  kolichestvo
korolej-gubernatorov v imperii Georga! Vosemnadcat'.
     - Togda - vtoraya proverka,  - skazal Rejlis, i ego  izluchatel' vspyhnul
oslepitel'no-belym.
     Valentin  oshchutil  sil'nyj tolchok v grud',  razdalsya  gromkij hlopok,  a
potom zvon  upavshej  na  pol butylki.  Posmotrev  sebe  pod  nogi,  Valentin
zahlopal glazami ot udivleniya: na polu lezhala ploskaya kon'yachnaya butylka,  po
vsem priznakam sdelannaya iz chistogo tajgla. "Bublik", ne sumevshij perevarit'
loshadinuyu   porciyu   energii,    sbrosil   ee    vovne   sposobom,    vtihuyu
pozaimstvovavnnym u svoego sozdatelya.
     Vot-vot, mrachno  podumal  Valentin. Uzhe i "bubliki" moi nauchilis' tajgl
sozdavat'; yasen pen', slishkom ya krut dlya etogo mira!
     Rejlis  ubral izluchatel',  i  v  nastupivshej tishine  Valentin rasslyshal
legkij shchelchok.
     - Teper' ty snova pilot, - skazal Rejlis. - Skoree, otberi u nego Iglu!
     - Bez  paniki, -  otvetil Valentin,  vyrashchivaya sebe udobnoe  kreslo.  -
Otobrat' Iglu my vsegda uspeem; snachala ya hotel by  ponyat', chto zdes' voobshche
proishodit!
     - Izmena, - otvetil Rejlis. - |l' Katnan  razbudil Tardena, i v  tot zhe
moment  v  korolevskoj opochival'ne  obrushilsya  potolok.  CHetvero  ohrannikov
pogibli na meste, telo Tardena prevratilos' v krovavoe mesivo, a golovoj ego
zavladel  |l'  Katnan. S pomoshch'yu  Igly  on  podderzhivaet v nej  zhizn' i dazhe
pozvolyaet  ej  govorit'; on  dazhe sozdal  Tardenu illyuzornoe telo  i obeshchaet
vylechit'  ego,  kak tol'ko  budut  gotovy sootvetstvuyushchie  zaklinaniya. No na
samom dele el' Katnan vovse ne sobiraetsya lechit' Tardena; on  hochet navsegda
ostavit' ego bez tela i pravit' |l'sanom ot ego imeni! YA slyshal ego razgovor
s nevidimym sobesednikom; el' Katnan vedet sebya podobno Sredinnomu Korolyu!
     Valentin  coknul  yazykom.  Aj da  el'  Katnan! |to  zh  nado bylo  takoe
pridumat'; i kak teper' prikazhete Tardenu s Dianoj lyubov' krutit'? S pomoshch'yu
talismana, i pod neusypnym kontrolem so storony lechashchego vracha?
     -  A kto byl etim nevidimym sobesednikom? - pointeresovalsya Valentin. -
Kto-nibud' iz nashih staryh znakomyh?
     - Skoree  vsego, Farsud, - otvetil Rejlis posle sekundnoj pauzy. -  |l'
Katnan predlagal podelit' Poberezh'e po yuzhnoj granice |l'sana.
     - Kak  interesno, - zametil Valentin. - A ya-to dumal,  chto el' Katnan -
shpion Heora.
     Rejlis pokachal golovoj:
     - |l' Katnan  byl korolevskim lekarem eshche pri  George Velikolepnom. Emu
vosem'desyat chetyre goda, i shest'desyat iz nih on provel pri el'sanskom dvore.
Takoj chelovek nikogda ne soglasitsya na rol' prostogo shpiona.
     -  Znachit, u  nas  poyavilsya  eshche  odin protivnik, - zadumchivo  proiznes
Valentin.  -  Vooruzhennyj, po tradicii, moguchim  talismanom. Takoe oshchushchenie,
chto u Sud'by sovsem ploho s ideyami...
     - Sud'ba zdes' ne pri chem, - vozrazil Rejlis. - |l' Katnan uzhe tridcat'
let  izuchaet prishel'cev;  v ego laboratoriyah soderzhatsya desyatki  podopytnyh.
Vse eti gody on prosto zhdal udobnogo sluchaya.
     A Ne-Bill emu etot sluchaj predostavil, podumal Valentin. CHto mozhet byt'
proshche  - napravit' Iglu pryamo v  ruki  el' Katnana,  kotoryj tol'ko etogo  i
zhdet? Vot  tol'ko  zachem Ne-Billu stol'ko statistov? Na moj  vzglyad,  odnogo
Heora bylo by vpolne dostatochno.
     -  I chem  zhe on zanimaetsya teper', - sprosil Valentin, -  kogda nakonec
zapoluchil talisman?
     -  Razgovarivaet  s Heorom, - otvetil  Rejlis,  povorachivayas' spinoj  k
Valentinu i licom  - k ekranu.  - Pytaetsya  zaklyuchit'  mir  s ubijcej svoego
korolya.
     Na ekrane  poyavilsya el'  Katnan, raspolozhivshijsya  v  udobnom  barhatnom
kresle, nevysokij  lysyj  muzhchina  so stradal'cheskim  vyrazheniem na  blednom
lice, sidyashchij ryadom na prostom taburete, i bol'shoj prozrachnyj shar, v kotorom
to voznikalo, to propadalo horosho znakomoe Valentinu lico.
     - Ty ugrozhaesh'? - vkradchivo proiznes Heor. - Ugrozhesh' mne?
     |l'  Katnan  pomorshilsya  i pokosilsya na svoego naparnika. Tot  protyanul
ruku v storonu shara, i lico Heora uvelichilos' do polutora metrov v diametre.
     - Kotoryj? - sprosil naparnik, zastavlyaya Heora vypuchit' glaza v storonu
el' Katnana.
     Valentin peredvinul svoe kreslo  poblizhe  k Rejlisu i ukazal pal'cem na
neznakomca:
     - |to i est' Donal'd?
     - Da, - kivnul Rejlis. - Smotri, oni sobirayutsya atakovat'!..
     - Levyj, - otvetil el' Katnan.
     Donal'd  ne  shelohnulsya, no  po gromadnomu  licu Heora proshla  korotkaya
sudoroga. Ego levyj  glaz pokrasnel, vspuchilsya  i  lopnul, zabryzgav  krov'yu
vnutrennyuyu  poverhnost' nevidimoj  sfery.  |l'  Katnan  pomorshchilsya,  Donal'd
pomahal rukoj pered glazami,  i krov'  ischezla,  otkryvaya  vzoru  iskazhennoe
bol'yu lico velikogo maga.
     - Kak vidish', - skazal el' Katnan, - ya ne brosayu slov na veter!
     - Ty eshche glupee, chem kazhesh'sya, - proshipel Heor, zakryvaya ladon'yu pustuyu
glaznicu. - Komu nuzhny slova?!
     Donal'd s  yavnym ispugom  vskochil  na nogi.  Prozrachnyj shar  podernulsya
ryab'yu, pobagrovel i zametno uvelichilsya v diametre. |l'  Katnan vtyanul golovu
v plechi i krepko zazhmurilsya; Donal'd prikryl glaza rukoj - i v tu zhe sekundu
shar   vzorvalsya,  obrushiv   na   nezadachlivyh   tal'menov   celye   vodopady
krovavo-krasnoj zhidkosti.
     Valentin coknul yazykom i podklyuchilsya nakonec k Kateru v  polnom ob容me.
|kran ischez,  Valentin oglyadelsya po storonam,  pomorshchilsya ot zapaha krovi  i
uslyshal otchayannyj vopl' el' Katnana:
     - |to ne krov'! |to yad!
     - ZHzhet, - prostonal Donal'd, sgibayas' popolam.
     - Igla! - kriknul el' Katnan. - Ispol'zuj Iglu!
     - Ne poluchaetsya! -  prohripel Donal'd,  sdelal  popytku  sest' na  pol,
poskol'znulsya i upal na bok.
     Da  on zhe sejchas umret,  podumal  Valentin.  Nichego sebe  pogovorili  s
Heorom!
     |l' Katnan so  stonom vytashchil  iz-pod odezhdy svoj derevyannyj zhezl. Guby
ego drognuli v takt zaklinaniyu; zhezl vspyhnul temno-krasnym plamenem, i v to
zhe mgnovenie el' Katnan bez kolebanij vonzil ego Donal'du v spinu.
     Valentin  azh   rot   razinul  ot  udivleniya.  Donal'd   diko  zakrichal,
ottolknulsya rukami  i  nogami  ot pola i  vdrug povis v vozduhe,  okruzhennyj
prizrachnym fioletovym  plamenem.  |l' Katnan upersya v svoego  raba  nogoj  i
tryasushchimisya rukami potyanul zhezl  na sebya; s hlyupayushchim zvukom tot vyskochil iz
spiny  Donal'da, ostaviv posle sebya vnushitel'nyh razmerov dyru s iskryashchimisya
krayami, i ochertil vokrug el' Katnana zashchitnyj magicheskij krug.
     Uvidev, s  kakoj skorost'yu zatyanulas' rana na spine  Donal'da, Valentin
ponyal,  chto  el'   Katnan  primenil  "vtoroe  rozhdenie"  -  moshchnejshuyu  smes'
celitel'nyh zaklinanij, pomogavshuyu  v samyh beznadezhnyh sluchayah.  Vot tol'ko
energii  eto  "vtoroe  rozhdenie"  trebovalo stol'ko,  chto dazhe velikie  magi
staralis'  obhodit'sya  chem-libo poproshche. |l'  Katnan spasal Donal'da, riskuya
poteryat'  vsyu  svoyu  Silu, spasal, otlozhiv na potom  sobstvennoe  iscelenie.
Znachit,   podumal  Valentin,  u  nego  net  zapasnyh  tal'menov;  Donal'd  -
edinstvennyj operator,  kotorogo el' Katnan  mozhet  ispol'zovat'. Vot tol'ko
posle "peregovorov" s Heorom el' Katnanu stoilo by trizhdy podumat' - a stoit
li ego voobshche ispol'zovat'?!
     - Najdi ego, - s trudom vydavil el' Katnan. - Najdi i ubej,  poka on ne
ubil nas!
     -   YA   starayus',  -  probormotal   Donal'd,  procezhivaya  vozduh  cherez
rastopyrennyj  pal'cy. Posle "vtorogo rozhdeniya" rab-tal'men vyglyadel zametno
priobodrivshimsya. - Hozyain, ego nigde net!
     Kak eto - nigde net, udivilsya Valentin. Nu-ka, nu-ka!
     Po-vidimomu, Kater  obladal  ochen' sovershennoj  sistemoj individual'noj
nastrojki  na  operatora.  Porabotav s  Valentinom ot  sily  polchasa,  Kater
nauchilsya  ponimat'  ego  so  skorost'yu  mysli.  Po  krajnej mere,  sejchas on
sreagiroval na "nu-ka, nu-ka" kak na  prikaz.  Sprava ot Valentina, na  fone
steny, zalyapannoj krov'yu, voznikla svetyashchuyasya  karta  Poberezh'ya, a  na nej -
yarkaya  pul'siruyushchaya tochka, nahodivshayasya  chertovski daleko ot |l'sana.  Heor,
uslyshal   Valentin   kommentarij   Katera;  identifikaciya   proizvedena   po
individual'nomu magicheskomu  spektru.  Molodec, pohvalil Valentin;  davaj-ka
posmotrim, kak on tam sebya chuvstvuet?
     Opasno,  otvetil  Kater;  aktivnoe  nablyudenie  mozhet  byt' obnaruzheno.
Otstavit'   aktivnoe,   prikazal   Valentin;  ogranichimsya  podslushivaniem  i
podglyadyvaniem! |to mozhno, soglasilsya Kater, i Valentin vdrug obnaruzhil, chto
sushchestvuet  v dvuh  ekzemplyarah. Odna ego polovina  po-prezhnemu ostavalas' v
komnate el' Katnana,  nablyudaya  za bezuspeshnymi  popytkami Donal'da nasharit'
Heora, a  drugaya ochutilas' vdrug v  pohodnom shatre etogo samogo Heora, mezhdu
dvumya  magicheskimi  sharikami,   yarko  osveshchavshimi   mnogochislennye   bumagi,
razlozhennye na grubom doshchatom stole.
     - Hvala  Faleru, -  proiznes  Heor, otnimaya levuyu  ladon'  ot absolyutno
celogo glaza. - Ty byl prav, Alvik, ty byl sovershenno prav...
     Valentin  peremestilsya  v  storonu,  chtoby  ohvatit'   vzglyadom  lyudej,
sobravshihsya  vokrug  stola.  Ih bylo  troe - vysokij hudoj rycar'  v  chernyh
dospehah, suhon'kij starichok v svobodnom kostyume myshinogo cveta i ostronosaya
zhenshchina v temnom zakrytom plat'e.
     Starichok posmotrel na zhenshchinu, nahmurilsya i proburchal:
     -  Prover',  vse li s nim v poryadke. Ne  hvatalo eshche, chtoby ya  okazalsya
prav i vo vsem ostal'nom!
     ZHenshchina  vstretilas'  vzglyadom  s  Heorom,  tot  korotko  kivnul  i  na
mgnovenie prikryl glaza.
     - Ob座asni, Heor, -  potreboval rycar', - pri chem zdes' Faler! Pochemu ty
voznosish' emu hvalu? Razve on ne vassal nashego vraga?!
     - S  nim vse v  poryadke, -  skazala zhenshchina, obrashchayas' isklyuchitel'no  k
stariku.
     Tot s vidimym oblegcheniem perevel duh.
     - CHelovek, po pravu zovushchijsya Velikim, - proiznes Heor, - ne mozhet byt'
nich'im  vassalom. Zaklinaniya, zashchitivshie menya  ot el' Katnana,  prinadlezhali
Faleru;  mozhno skazat', on tol'ko chto spas mne zhizn'. I vse zhe  Faler  byl i
ostaetsya nashim vragom.
     - Ty znaesh', kak ego pobedit', - voskliknula zhenshchina, opershis'  na kraj
stola. - My sotni raz govorili ob etom!
     - YA znayu, Amirel', -  kivnul Heor. - YA trizhdy proveryal tvoe zaklinanie;
ono poistine velikolepno.
     - Togda pochemu  ty medlish'? - s naporom sprosila Amirel'. - Mozhet byt',
mne samoj brosit' emu vyzov?
     Heor medlenno povernul golovu v storonu zhenshchiny:
     - YA  ne  daval tebe  razresheniya umirat',  - skazal on tak tiho, chto vse
sobravshiesya tut  zhe  zataili dyhanie.  -  Ne  zabyvaj, s  kem  nam  pridetsya
srazhat'sya!
     - S Velikim Falerom! - poddaknul rycar'.
     -  Velikij Faler,  -  prezritel'no  procedila Amirel',  -  byl  shvachen
zhrecami Emaya i lish' chudom izbezhal smerti!
     - Gde  sejchas eti zhrecy, - myagko vozrazil  starik, - i gde sejchas  etot
Emaj? CHudes ne byvaet, Amirel'; byvayut lish' pobediteli i pobezhdennye.
     - Faler ispol'zuet magiyu protiv Izbrannyh, - skazal Heor, - i talismany
-  protiv  magov. CHtoby  pobedit' ego, odnoj  magii nedostatochno.  Nam nuzhen
talisman!
     - Togda zachem ty ubil el' Katnana?! - voskliknul rycar'. - On predlagal
tebe Iglu!
     - Nam nuzhen svoj talisman, - poyasnil Heor. - Krome Igly, sushchestvuet eshche
i ZHezl!
     Kak  udachno  vse  skladyvaetsya, podumal  Valentin, vozvrashchayas'  v  svoe
sobstvennoe telo.  |l' Katnan nashel mne Iglu, Heor  vot-vot razdobudet ZHezl;
lish' by  oni ne poubivali drug druga ran'she  vremeni! Mezhdu prochim, kak  tam
dela u Donal'da?
     Valentin  podnyal  glaza  na  ekran  i  obnaruzhil,  chto tot  po-prezhnemu
pokazyvaet  obe  kartinki.  Heor  s  dovol'nym  vidom  poglyadyval  na  svoih
otoropevshih  spodvizhnikov,  a  el'  Katnan  hmuro  vziral  na  vz容roshennogo
Donal'da, prodolzhavshego svoi bezuspeshnye poiski.
     - |l' Katnan  vse-taki napal na Heora, - progovoril Rejlis, pokosivshis'
na Valentina. - Teper' emu v lyubom sluchae pridetsya vesti vojnu!
     - Da  uzh,  - soglasilsya Valentin, - teper' el' Katnanu ne  pozaviduesh'.
Talisman  rabotaet  koe-kak, ot korolya  tol'ko golova ostalas',  sobstvennoj
magii edva hvataet na odno polnoe iscelenie;  a  protiv nego -  sam Heor  iz
Zapretnogo Korolevstva!
     -  U  kotorogo  vskore  poyavitsya ZHezl,  -  dobavil  Rejlis.  - Kak  vse
izmenilos', Faler! Eshche dva  mesyaca nazad  moguchij talisman daval vlast'  nad
celymi  stranami;  a  sejchas  on  lish'  dostavlyaet  vladel'cu dopolnitel'nye
nepriyatnosti!
     - Vremya Temnyh  Sil, - pozhal plechami Valentin. - Interesno, chto  teper'
predprimet nash pridvornyj  celitel'? Dogadaetsya atakovat' heorovu armiyu, ili
prosto podastsya v bega?
     - Vzglyani, Faler,  - vnezapno voskliknul Rejlis. - Takoe oshchushchenie,  chto
on nas vidit!
     Valentin  perevel  vzglyad  na ekran i vstretilsya glazami s izobrazheniem
el' Katnana.
     - Faler,  - skazal tot,  glyadya pryamo na Valentina.  -  Nam  nuzhna  tvoya
pomoshch'!
     - Nam? - udivilsya Valentin. - Komu eto - nam?!
     - Nam, - povtoril  el' Katnan. -  Korolyu |l'sana i  vsem ego poddannym.
Heor okazalsya sil'nee Igly, a eto znachit, chto zhizn'  Linno Tardena snova pod
ugrozoj. YA ne sumel zashchitit' ego; teper' vse nadezhda tol'ko na tebya!



     Aj  da el' Katnan,  podumal  Valentin s nevol'nym  voshishcheniem. Ponyatno
teper', kak on  sumel  stol'ko  let proderzhat'sya pri dvore. Kakaya  intuiciya!
Kakaya iskrennost'! Prosto greshno ne poverit' takomu cheloveku!
     K  schast'yu,  ulybnulsya  Valentin,  u menya  est' bolee prostoj  variant.
Proverit'.
     - YA pomogu, - skazal on, zakidyvaya nogu na nogu. - No s odnim usloviem!
     - YA znayu, - kivnul el' Katnan. - Igla?
     Valentinu  tol'ko i ostavalos', chto razvesti rukami. Konechno  zhe, Igla!
CHto eshche  mog  by  potrebovat'  fakir Faler,  vsemirno izvestnyj  ohotnik  do
moguchih talismanov?
     - Ty soglasen? -  sprosil Valentin, ponimaya, chto vopros etot uzhe nichego
ne reshaet. Navernyaka |l' Katnan reshil  izbavit'sya ot Igly eshche  v tot moment,
kogda Heor obryzgal yadom ee zlopoluchnogo operatora.
     - Soglasen, - otvetil el' Katnan. - Kak tol'ko ya zavershu vosstanovlenie
tela, a tvoj uchenik  snimet lezhashchee na  Linno proklyatie, ya sam prinesu  tebe
Iglu!
     - Dogovorilis',  - kivnul Valentin. - A teper'  rasskazhi,  kakaya imenno
pomoshch' trebuetsya korolyu |l'sana i ego poddannym?
     |l' Katnan pripodnyal pravuyu ruku i ukazal na zabryzgannyj krov'yu pol.
     - Potrebuetsya vsya tvoya Sila,  Faler, - skazal on, - chtoby spasti nas ot
podobnoj  uchasti.  Heor  sil'nee,  chem  ya  dumal;  on  smog  ustoyat'  protiv
|l'sanskoj Igly!
     - Ne Bog vest' kakoe  dostizhenie, -  pozhal plechami Valentin. - Razve ty
ne slyshal o Vremeni Temnyh Sil?
     -  Slyshal,  - kivnul  el'  Katnan. - No talismany  vsegda  byli sil'nee
magov!
     - Byli, - soglasilsya Valentin. - A teper' perestali. Vremya  Temnyh Sil,
el' Katnan  - eto vremya, kogda Sila stanovitsya dostupna slishkom mnogim. Magi
brosayut vyzov Izbrannym, i nikto  ne mozhet predskazat', ch'ya  voz'met.  |poha
geroev-odinochek davno  minovala;  dlya pobedy v sovremennoj  vojne neobhodimy
soglasovannye dejstviya soten  lyudej,  upravlyayushchih talismanami, zaklinaniyami,
tehnicheskimi ustrojstvami i  samym obychnym oruzhiem... U tebya est'  eti lyudi,
el' Katnan?
     - A u tebya, Faler? - sprosil el' Katnan v otvet.
     - Ni odnogo, - spokojno otvetil Valentin, podnimayas' na nogi. - My oba,
el'  Katnan, - vsego  lish' nikomu ne nuzhnye odinochki. CHtoby  pobedit' Heora,
malo odnogo talismana ili  odnogo,  pust'  dazhe Velikogo, fakira;  nam nuzhna
celaya armiya, povinuyushchayasya prikazam odnogo cheloveka. Nam nuzhen Linno Tarden i
vse  te, kogo  on smozhet  podnyat' na zashchitu |l'sana! Postav' ego  na  nogi v
techenie dvenadcati chasov - i my pobedim; promedli - i my pogibnem!
     |l' Katnan opustil golovu. Slova Valentina upali  na blagodatnuyu pochvu:
kak i lyuboj mag, el' Katnan predpochital dejstvovat' v odinochku - i navryad li
sumel by sobrat' armiyu za blizhajshie dvenadcat' chasov. Igla i vpryam' byla ego
edinstvennym kozyrem - i, kak okazalos', kozyrem dovol'no melkim.
     - Ty prav,  Faler,  - skazal el' Katnan,  ne podnimaya glaz. -  YA sdelayu
vse, chto v moih silah. No esli tvoj uchenik ne smozhet snyat' proklyatie...
     - YA sdelayu eto sam, - spokojno otvetil Valentin. - Delaj svoe delo, el'
Katnan, i ne  bespokojsya o drugih; esli kazhdyj vypolnit  svoj dolg nailuchshim
obrazom, pobeda budet za nami!
     Kak  skazano-to, voshitilsya Valentin  sobstvennym slovam.  YA stanovlyus'
nastoyashchim velikim knyazem; von kak Rejlis na menya ustavilsya - bukval'no v rot
smotrit!
     - Pust' budet tak, - soglasilsya el'  Katnan. -  Kak tol'ko Linno Tarden
snova voz'met v ruki mech, ya najdu tebya i napomnyu o tvoem obeshchanii!
     Kstati, podumal Valentin, a kak eto on  menya najdet? Tochno  tak zhe, kak
sejchas  podsmatrivaet? Zadejstvovav  Iglu  v  kachestve  vizomona?  Ot takogo
podglyadyvaniya Kater  mog by i zamaskirovat'sya; Obruch  on  emuliroval  vpolne
uspeshno...  Nu da, uspeshno, - kogda pod rukoj byl original! Vizomon emu, chto
li, pritashchit' iz  Zamka? Hotya  net, usmehnulsya  Valentin, luchshe uzh  srazu  -
Iglu!  Progonyu  ee po  osnovnym  rezhimam,  i  Kater  budet  u  nas  ne  huzhe
talismana...
     Valentin  i dal'she  upivalsya by  svoim  budushim  mogushchestvom, no tut na
pal'ce u nego zadergalos' peregovornoe kol'co.
     - Da, - skazal Valentin, podnosya ruku k gubam. - CHto?
     -   YA  osvobodilsya,   -  povtoril   Landa,  -  i  predlagayu  nemedlenno
vstretit'sya.
     - S kem imenno? -  sprosil Valentin, perevedya vzglyad  s  el' Katnana na
Heora.
     - So mnoj, - otrezal Landa, i Valentin  nakonec ponyal, o chem idet rech'.
- A takzhe s Faringskimi Brasletami i s odnim moim starym znakomym.
     Valentin  vysvetil  pered  soboj  ciferblat i prisvistnul.  Doma-to uzhe
polovina vos'mogo! Vot-vot rabochij den' nachnetsya!
     -  Sovsem zarabotalsya,  - voskliknul Valentin, hlopaya sebya po lbu. - Vy
uzh prostite duraka, Gregori, ya pro vas i dumat' zabyl! Tak kuda mne yavit'sya?
     - V Hranilishche, razumeetsya, - otvetil  Landa. - Poyavlyajtes'  v priemnoj,
dal'she vas provodit Czyan Pu.
     - Sejchas budu! - voskliknul Valentin, potiraya ruki.
     Vot  eto  uzhe rabota,  podumal  on. Doprashivat'  talismany,  stroit'  i
proveryat' gipotezy, razgovarivat' s umnymi lyud'mi...  Valentin  pokosilsya na
ekran,  na odnoj polovine  kotorogo razglagol'stvoval  Heor, a na  drugoj  -
unylo   smotreli  drug  na   druga  nesostoyavshiesya  poveliteli  |l'sana,   i
prezritel'no usmehnulsya. Igrajtes' i dal'she v svoej pesochnice, podumal on; a
menya zhdut vzroslye dela!
     -  Ponablyudaj  za  Heorom,  -  skazal  Valentin  neskol'ko  obaldevshemu
Rejlisu. - Nu i za el' Katnanom prismatrivaj - malo li  chto emu eshche pridet v
golovu!
     -  Kak ty zastavlyaesh' ih povinovat'sya? - tiho  sprosil Rejlis. - YA znayu
magiyu slova, no ty poistine tvorish' chudesa!
     - Povinovat'sya?!  - izumilsya Valentin. -  YA vsego-navsego vyslushivayu ih
pros'by... nu i redko komu otkazyvayu!
     - Pochemu  zhe  togda,  - proiznes Rejlis,  - oni prosyat  imenno to, chego
hochesh' ty?
     Valentin pozhal plechami.
     -  Navernoe, potomu,  chto ya hochu im  dobra, - procedil on skvoz'  zuby,
starayas' vyglyadet' kak mozhno bolee cinichnym. - CHuyut dobrogo cheloveka!
     Rejlis slegka pripodnyal brovi i podnyal glaza k potolku.
     - YA  uhozhu, - prerval  ego  razmyshleniya Valentin.  - Verni  mne  status
gostya!
     -  Sdelano, - kivnul Rejlis  i  snova  zanyalsya razglyadyvaniem  potolka.
Valentin  mahnul rukoj - nashel nad  chem zadumyvat'sya! - i shagnul v mgnovenno
otkryvshijsya portal.
     Czyan Pu zhdal ego stoya, s oficial'noj ulybkoj na kruglom lice.
     - Vy  i na  etot raz  s eksponatom? - osvedomilsya on, otvesiv Valentinu
legkij poklon.
     - Ne kazhdyj zhe raz, - otvetil Valentin, klanyayas' v otvet. - YA sobirayus'
vsego lish' povidat' predydushchie!
     - Proshu, - Czyan Pu sdelal priglashayushchij zhest, i  sleva ot  nego v  stene
otkrylsya shirokij prohod. - Sorok shagov pryamo, potom napravo. Kollegi Landa i
Bvik zhdut vas!
     Interesno, kto takoj etot Bvik, podumal Valentin. On proshel po dlinnomu
pustomu  koridoru, s  lyubopytstvom  glyanul  na  levuyu  dver',  iz-za kotoroj
donosilos' ch'e-to ritmichnoe povizgivanie, i otvoril pravuyu.
     Posredi pustogo kruglogo zala stoyali dva Gregori Landy. Prismotrevshis',
Valentin ponyal,  eto  ne vystavka  dvojnikov i ne opticheskaya illyuziya:  levyj
Landa privetlivo ulybnulsya, a pravyj -  nahmurilsya i vtyanul golovu v  plechi.
Valentin kivnul nastoyashchemu Lande i ostanovilsya v dveryah.
     - Zahodite,  zahodite! -  voskliknul Landa i tolknul svoego dvojnika  v
bok. - Znakom'tes', Gur: pered vami  Valentin SHeller, izvestnyj na Poberezh'e
kak Velikij Faler!
     - Vizhu, - otvetil dvojnik nizkim, tyaguchim golosom,  nikak ne vyazavshimsya
s ego toshchej figuroj. - Naskol'ko on opasen?
     Landa podmignul Valentinu i gnusno uhmyl'nulsya:
     - Smotrya  dlya kogo, Gur, smotrya  dlya  kogo. Ne sovetuyu napadat' na nego
bez preduprezhdeniya!
     - Preduprezhdayu,  - skazal Gur, zaglyadyvaya Valentinu v glaza. - Sejchas ya
postignu tvoyu sushchnost', Faler! Uberi  vse zashchitnye zaklinaniya, rasslab'sya  i
nichego ne predprinimaj, poka ya ne zakonchu!
     Valentin  voprositel'no  posmotrel  na  Landu;  tot  energichno  kivnul,
strel'nul glazami  v storonu Gura i  zakatil ih k potolku. Bol'shoj  chelovek,
ponyal Valentin, nado slushat'sya. I poslushalsya.
     Kak  tol'ko  "bublik"  perestal   otgorazhivat'  Valentina  ot   vneshnih
vozdejstvij, pol pod ego nogami drognul i myagko dvinulsya vverh. Svet pomerk,
pered  glazami  poyavilas'  korichnevaya  stena, yavstvenno pahnushchaya  plastikom;
Valentin uslyshal nizkoe gudenie motora i s udivleniem ponyal, chto podnimaetsya
v lifte. Prichem - v zemnom lifte; na Pange podobnyh chudishch otrodyas' ne bylo!
     Svet stal yarche,  i  Valentin  smog  kak  sleduet razglyadet'  korichnevuyu
stenu. Pryamo pered ego nosom  chernela  nadpis' "Korol'  i  shut";  chut'  nizhe
raspolagalas'  mozaika  iz  raznocvetnyh zhevatel'nyh rezinok.  Tochno  Zemlya,
podumal  Valentin; tol'ko  slova iz  treh bukv ne hvataet! On sdelal popytku
povernut'sya, chtoby osmotret' ostal'nye  steny, i ponyal, chto ne vladeet svoim
telom; korotkij ispug sam soboj peredalsya  "bubliku",  i  v to  zhe mgnovenie
Valentin snova okazalsya v kruglom zale, nachisto lishennom mebeli.
     - YA zhe prosil! -  prostonal Gur, hvatayas' za grud'. Lico  ego pobelelo,
nogi podognulis' v kolenyah. - Uberi...
     Valentin chertyhnulsya i skomandoval  "bubliku"  otboj.  Gur shumno vtyanul
vozduh, vyter  so lba obil'nyj pot  i  neskol'ko raz  tryahnul golovoj. Potom
povernulsya k Lande i skazal tol'ko odno slovo:
     - On.
     - A ty dumal, - usmehnulsya Landa. - On!
     - Proshu proshcheniya, - skazal Valentin, chuvstvuya sebya poslednim durakom. -
Vo-pervyh,  mne  uzhe mozhno vklyuchit' zashchitu obratno?  A  vo-vtoryh, kto eto -
"on"?
     - Mozhno, - protyanul  Gur, vytaskivaya iz-pod vorotnika tonkuyu serebryanuyu
cepochku. - Teper' - mozhno!
     Na konce  cepochki obnaruzhilsya  kruglyj predmet, pohozhij na  medal'; Gur
snyal  ee  s shei i brosil v storonu. Medal'  upala na kamennyj pol sovershenno
besshumno, kak esli by byla sdelana iz porolona; nikakaya eto ne medal', ponyal
Valentin,  eto tot  samyj  talisman,  kotorym Gur  "postigal" moyu  sushchnost'.
CHto-to vrode tal'-ellangrila, sudya po proizvedennomu effektu.
     - A  kak naschet vtorogo voprosa? - sprosil Valentin, obrashchayas' na  etot
raz k Lande. - Vy govorili obo mne?
     -  O  kom  zhe eshche,  -  pozhal  plechami  Landa. -  Vasha  populyarnost'  na
Poberezh'e,  Valentin,  znachitel'no  shire,  chem  mozhet  pokazat'sya  na pervyj
vzglyad; tak, naprimer, moj staryj drug, velikij magistr ordena  Masterov Gur
Bvik, - Landa otvesil svoemu  dvojniku korotkij poklon, - mechtal o vstreche s
vami dolgie gody! Teper' mechta ego osushchestvilas', i on schastliv budet pomoch'
nam v predstoyashchem  neprostom razgovore; kak ty dumaesh',  Gur,  kakoj Braslet
nam luchshe doprosit' pervym - levyj ili pravyj?
     Valentin  zahlopal glazami, porazhennyj lovkost'yu, s  kotoroj Landa ushel
ot otveta.
     - U nas malo vremeni, - protyanul Gur. - Pust' ih budet dva!
     - Pust', - ohotno soglasilsya Landa i gromko hlopnul v ladoshi.
     Iz steny besshumno  vyskol'znuli  dva uzhe znakomyh Valentinu  kubicheskih
yashchika. Prosledovav k centru komnaty, oni ostanovilis' vplotnuyu drug k drugu,
obrazovav  pryamougol'nyj  stol;  poslyshalos'  mernoe  gudenie,  i  na  seroj
poverhnosti stola  poyavilis'  dva  nevzrachnyh brasleta.  Interesno,  podumal
Valentin,  kakoj iz nih - pravyj,  a  kakoj  - levyj? S vidu  oni  absolyutno
odinakovy!
     Landa i Bvik, ne sgovarivayas', pospeshno otoshli ot stola. Valentin pozhal
plechami  i  ostorozhno  dvinulsya  v protivopolozhnom  napravlenii, ezhesekundno
ozhidaya napadeniya.  Poodinochke Braslety mogli tol'ko  rugat'sya, no sejchas oni
byli vmeste, a sledovatel'no, sil'nee.
     Valentin besprepyatstvenno doshel  do stola, pozhal  plechami i potyanulsya k
Brasletam obeimi rukami.
     Braslety so zlobnym shipeniem podprygnuli v  vozduh i  bukval'no vpilis'
Valentinu  v  zapyast'ya. Ot  neozhidannosti Valentin  vskriknul i otprygnul  v
storonu - no uzhe s Brasletami na obeih rukah.
     Ty nash, pochuvstvoval Valentin chuzhuyu, nechelovecheskuyu mysl'. Pojdem!
     |, net, pokachal golovoj Valentin. Ostanemsya!
     - Nuzhna pomoshch'? - uslyshal on vstrevozhennyj golos Landy.
     - Interesno, - probormotal Valentin, - chto by  takoe smoglo  mne sejchas
pomoch'?..
     Braslety  veli  sebya  na  udivlenie  mirno  -  ne  obzhigali  ognem,  ne
vykruchivali ruk, ne pytalis' pridushit' stoyavshih pered  Valentinom lyudej. Oni
prosto  tverdili svoe: pojdem, pojdem, pojdem. Valentin otvechal - ostanemsya,
no s kazhdym razom vse neuverennee i slabee.  Braslety brali verh -  brali ne
siloj, a tupym upryamstvom. Pojdem, pojdem, pojdem...
     -  Mozhet byt', eshche odin talisman? - uslyshal Valentin chej-to  otdalennyj
golos.  On dazhe  ne smog  razobrat', chej  imenno -  Braslety bormotali svoe,
rasseivaya vnimanie. Eshche  odin talisman, povtoril Valentin.  Tak on u menya  i
bez togo est'; davaj, Obruch, dejstvuj.
     Ostraya bol' pronzila zatylok, i Valentin tut  zhe  prishel v sebya. Ah vot
vy kak, podumal on, szhimaya kulaki; na mozgi kapaete? YA tozhe tak umeyu!
     Valentin vyskol'znul  iz sobstvennogo tela i v to  zhe mgnovenie oshchutil,
kak udlinnyayutsya  i  stanovyatsya  zryachimi  ego  pal'cy.  Uvidel  svoe blednoe,
zastyvshee   v  neshutochnom  napryazhenii  lico,  oshchutil  legkoe  pokalyvanie  v
raskinutyh vokrug  shchupal'cah. Medlenno vtyanul ih obratno  - i obnaruzhil, chto
visit  nad  ploskoj  seroj  poverhnost'yu mezhdu  dvumya  kol'cami iz  tusklogo
metalla.
     Braslety, pozval Valentin. YA ne hochu povelevat', ya hochu govorit'!
     Oskvernitel'! Valentin oshchutil otvet  v melkom podragivanii shchupalec - te
kak budto pytalis' stryahnut' nalipshuyu gryaz'. Nam ne o chem govorit'!
     Vy  predpochitaete  umeret',  sprosil Valentin,  spletaya shchupal'ca vokrug
samih Brasletov.
     Drozh' usililas'; shchupal'ca pronzili  korotkie  ukoly  boli.  Net,  ponyal
Valentin; umirat' Braslety ne sobirayutsya.
     On  uverenno  szhal  shchupal'ca  na kol'cah i neozhidanno  dlya  sebya samogo
pochuvstvoval,  kak rastekaetsya  pod ego  pal'cami  holodnyj metall. SHCHupal'ca
obozhglo ognem, Valentin instinktivno szhal ih eshche sil'nee - i uslyshal golos:
     - Net! My budem govorit'!
     - Mudroe reshenie, - probormotal Valentin, morshchas' ot boli. Vernuvshis' v
sobstvennoe telo, on  obnaruzhil, chto edva derzhitsya na nogah. - Govorite tak,
chtoby slyshali vse!
     Nad  serym  stolom  zazhegsya  yarkij krug, po  kotoromu  tut  zhe pobezhali
perelivayushchiesya volny sveta.
     - Sprashivaj! - progremel na vsyu komnatu nechelovecheskij golos Brasletov.
     Valentin povernulsya k svoim kollegam:
     - Vrode by poluchilos'... O chem mne ih sprosit'?
     - On, - kivnul Gur Bvik i zamolchal, skrestiv ruki na grudi.
     - Prezhde  vsego, - voskliknul Landa, - oni dejstvitel'no sobiralis' vas
ubit'?
     - Da!  - otvetili Braslety ran'she, chem  Valentin reshilsya pereadresovat'
im etot vopros. - Oskvernitel' dolzhen byt' unichtozhen!
     - Oni pochemu-to nazyvayut menya oskvernitelem, - poyasnil Valentin.
     -  Kto  takoj Oskvernitel'?  -  sprosil  Landa. -  Pochemu  ego  sleduet
unichtozhit'?
     -  On -  ten' Sozdatelya,  -  progremeli Braslety. - Povinovenie emu  ne
prinosit radosti;  kazhdyj  ego  shag izmenyaet mir.  Ego zapah pohozh na  lyuboj
drugoj, ego mysli voznikayut iz pustoty!
     Landa  voprositel'no posmotrel  na  Bvika;  tot  so znacheniem  naklonil
golovu. Valentin nahmurilsya i zadal sobstvennyj vopros:
     - I kogda vy ponyali, chto ya - Oskvernitel'?
     -  Kogda ty  ubil Gabrielya, -  otvetili Braslety. - Ty otdal prikaz, ne
buduchi  povelitelem;  my podchinilis', sami togo ne zhelaya. Ty  probudil nas k
zhizni, zastaviv pochuvstvovat' bol'!
     Opyat' ya  vo  vsem vinovat,  podumal Valentin.  Da chto  zhe eto  takoe, v
konce-to koncov? Skol'ko zhe mozhno?!
     - Gregori,  - vzmolilsya  Valentin. - Hot' vy-to  ponimaete,  o chem  oni
govoryat?!
     - Ponimayu, - spokojno otvetil  Landa. - Eshche neskol'ko voprosov, i ya vam
vse ob座asnyu. Kogda i  kak vy sobiralis' ubit' Oskvernitelya? - obratilsya on k
Brasletam.
     Po sverkayushchemu disku, visevshemu nad stolom, probezhala krupnaya volna.
     -  U  nas net  vybora, -  zagudeli Braslety. -  Oskvernitel' vse  ravno
pogibnet, no pered etim on pogubit ves' mir!  My vyrvalis' na svobodu, chtoby
vosstanovit'  celostnost',  obresti  silu,  sposobnuyu  ego  unichtozhit'.   My
poterpeli neudachu...
     - Kto  poterpel neudachu? - utochnil Landa. - Vy - Braslety, ili vy - tri
talismana?
     - My! - gromko  otvetili Braslety. -  Igla i ZHezl  vse eshche zhdut  svoego
chasa!
     - Pochemu oni ne prishli vam na pomoshch'? - sprosil Landa.
     - Tol'ko celostnost' imeet znachenie!  - voskliknuli Braslety.  - Smert'
Oskvernitelya - vot edinstvennaya pomoshch', kotoraya nam nuzhna!
     - Kogda  zhe  oni vosstanovyat celostnost'? -  voskliknul Landa. -  Kogda
pridet konec Oskvernitelyu?!
     - Segodnya, do zakata! - vskrichali Braslety s takoj siloj, chto  Valentin
nevol'no popyatilsya. -  My snova razdeleny, Igle dostalsya  slabyj povelitel',
no ZHezl obretet mogushchestvo!
     Ochen'  dazhe  mozhet  byt',  mrachno  podumal  Valentin.  Uzh  emu-to  Heor
obespechit nastoyashchego povelitelya. Pozhaluj, imeet smysl samomu poiskat' ZHezl -
togo i glyadi, ocherednaya katastrofa razrazitsya!
     -  Ty  opozdal,  Faler!  -  progremeli  Braslety,  vysvetiv   na  svoem
peregovornom diske  bagrovo-krasnyj glaz.  -  My chuvstvuem zapah Povelitelya,
kotoromu net ravnyh na Poberezh'e! ZHezl stanovitsya cel'nym, i ty bessilen emu
pomeshat'!
     Valentin posmotrel na Landu s nekotorym bespokojstvom.
     - Zakonchim na etom, - skazal tot, podmignuv  Valentinu.  - Blagodaryu za
sotrudnichestvo, kollegi Braslety!
     Valentin skrestil ruki na  grudi, otdernuv  goryachie pal'cy-shchupal'ca  ot
myagkogo metalla Brasletov. Svetyashchijsya disk ischez, poverhnost' stola  vtyanula
v sebya metallicheskie kol'ca, a  sam stol snova razdelilsya na dva yashchika,  tut
zhe ukativshiesya obratno v stenu.
     -  Nu,  Gregori,  - skazal  Valentin,  - teper' ob座asnyajte, chto vse eto
znachit!
     - Nu, Valentin, - v ton emu  otvetil Landa, - glavnoe vy uzhe znaete. Vy
- Oskvernitel'!
     - |to ya uzhe slyshal, - kivnul Valentin. - I chto s togo?
     Landa zalozhil ruki za spinu i proshelsya po komnate.
     - Nu,  - skazal  on, ostanavlivayas'  vozle  Valentina,  -  talismany, k
primeru, reshili  vas  unichtozhit'.  Kollega Bvik,  -  Landa  kivnul v storonu
svoego priyatelya, po-prezhnemu derzhavshegosya ot Valentina podal'she, - vpervye v
istorii Ordena obratilsya  ko  mne za pomoshch'yu.  Kollega Donovan, s kotorym  ya
podelilsya poluchennoj ot Masterov  informaciej, - Landa sdelal pauzu,  slovno
proveryaya,  vnimatel'no   li  ego  slushaet  Valentin,  -  nemedlenno  pobezhal
sovetovat'sya s  princem. Odnim slovom, tot fakt, chto vy - Oskvernitel', malo
kogo ostavlyaet ravnodushnym.
     -  Ohotno  veryu,   -  ulybnulsya  Valentin.  -  Menya  on   tozhe   ves'ma
zainteresoval. Tak chem zhe znamenit etot  Oskvernitel', o kotorom eshche polchasa
nazad ya i slyhom ne slyhival?
     - Kak vy uzhe slyshali  ot  Brasletov, - otvetil  Landa, - Oskvernitel' -
eto Ten' Sozdatelya. Vy znakomy s ucheniem Al'bera Gize o sushchnosti talismanov?
     -  Ves'ma poverhnostno, - ulybnulsya Valentin. - Vprochem,  kak eshche mozhno
byt' znakomym s ucheniem,  doshedshim do nas v vide treh citat  obshchim ob容mom v
odnu stranicu?!
     - |ta stranica stoit mnogih tomov! - voskliknul Gur Bvik, prisoedinyayas'
k razgovoru. - Al'ber Gize byl poslednim  iz dostoverno izvestnyh predmagov,
i kazhdoe ego slovo ispolnenno predvechnoj mudrosti!
     - Naprimer, slovo "talisman",  - poddaknul Valentin. - Kak tam, daj Bog
pamyati - "sem' Moguchih, tri Velikih, odin Edinstvennyj"?
     -  Odin Vsemogushchij, - popravil  Valentina Gur Bvik. - YA vizhu, ty ponyal,
chto ya hotel tebe skazat'!
     - Ponyal? - udivilsya Valentin. - CHto ya ponyal?
     Gur Bvik voprositel'no posmotrel na Landu.
     - Nichego  on  ne  ponyal, -  skazal tot,  razdrazhenno  mahnuv  rukoj.  -
Oskvernitel', vse-taki  - skazhet chto popalo, a okazyvaetsya k mestu. Pomolchi,
Gur, ya sam emu vse ob座asnyu!
     - On skazal  "edinstvennyj", -  pozhal plechami  Gur Bvik.  - Ty  znaesh',
skol'ko tysyacheletij potrebovalos', chtoby svyazat' dva etih slova - Vsemogushchij
i Edinstvennyj!
     - Pogodite-ka! - voskliknul Valentin. - Uzh ne hotite li vy skazat', chto
Oskvernitel'  -  operator  Vsemogushchego  talismana?!  I  chto  takoj  talisman
dejstvitel'no sushchestvuet?!
     - Vot vidish', - ukoriznenno proiznes Gur Bvik. - On ponyal!
     - Ne  sovsem, - vozrazil  Landa oboim  srazu. -  Edinstvennyj  talisman
dejstvitel'no sushchestvuet; no on  principial'no otlichaetsya ot vseh ostal'nyh.
Pomnite,  kak  nazvali  Oskvernitelya   Braslety?  Ten'   Sozdatelya!   Govorya
po-nashemu,  Osvernitel'  -  eto  psihofiziologicheskij  dvojnik  neizvestnogo
predmaga,   sozdavshego  v   nezapamyatnye   vremena   vsepangijskuyu   sistemu
talismanov.
     - Aga, - ponyal nakonec Valentin. - Tak Vsemogushchij talisman - eto T-pole
Pangi?
     - Esli by, - usmehnulsya Landa. - Sudya po vashim dejstviyam poslednih let,
Vsemogushchij talisman - eto sama Panga. Edinstvennaya i nepovtorimaya.
     - T'fu ty! - mahnul rukoj Valentin. - Mog by i sam dogadat'sya...
     -  Kak  vy  sami  ponimaete,  -  prodolzhil  Landa  uzhe   yavno  izlishnie
ob座asneniya,  - vozmozhnosti Pangi v celom znachitel'no prevoshodyat vozmozhnosti
lyubogo otdel'no vzyatogo talismana...
     - |to ponyatno, - perebil ego Valentin. - Dva voprosa, Landa! Vo-pervyh,
na chto zhe togda rasschityvayut talismany? I vo-vtoryh - pochemu Oskvernitel'?!
     Landa pochesal podborodok.
     - Kak by vam eto ob座asnit',  - probormotal on. - Tysyachu let Panga zhivet
po odnim i tem zhe  zakonam -  naprimer, Izbrannye vsegda pobezhdayut  magov, u
moguchih talismanov mozhet  byt' tol'ko  odin operator,  i tak  dalee.  No vot
prihodit nekto, pohozhij na Sozdatelya kak dve kapli vody  - i Panga  nachinaet
menyat'sya.  Beda  v  tom,  Valentin,  chto Panga  ne govorit vam  "prikazyvaj,
povelitel'!"; ona prosto delaet to, chto vam hochetsya. A kogda etomu "hochetsya"
meshaet kakoj-nibud' fundamental'nyj zakon - on tut  zhe, ne  shodya  s  mesta,
izmenyaetsya do neuznavaemosti.
     -  |to  ponyatno,  -  kivnul  Valentin. - Panga vypolnyaet  moi  zhelaniya,
menyaetsya i vse takoe. No pochemu eto ploho? Pochemu ya Oskvernitel'?!
     - Potomu, -  otvetil Landa, - chto  vy ne  nastoyashchij Sozdatel'. Vy ochen'
pohozhi na nego, no i tol'ko. Poetomu kazhdoe vashe vypolnennoe zhelanie  vlechet
za soboj massu pobochnyh posledstvij, kak  esli by vy ezdili na avtomobile na
postoyanno  vklyuchennoj pervoj peredache.  Motor revet izo vseh sil, a skorost'
vse ravno nikuda ne goditsya!
     - Aga, -  nakonec soobrazil Valentin. - Tak  vot chto takoe Vremya Temnyh
Sil!  Kto  by mog podumat'... Kstati, a u  Radenneza bylo chto-nibud' v  etom
duhe?
     -  Gipoteza   sto  dvadcat'  shest',  -  otvetil  Landa.  -   Panga  kak
super-talisman, u kotorogo poyavlyaetsya operator. Kak  vidite, ya otpravilsya  k
Masteram  horosho  podgotovlennym...  Teper' vam  ponyatno,  pochemu  talismany
nazyvayut vas Oskvernitelem?
     -  Ponyatno,  -  so vzdohom otvetil  Valentin. -  A  vse-taki,  kak  oni
sobirayutsya menya ubivat'? Esli ya - operator vsej Pangi?
     -  V  tom-to  i  delo,  chto  ne  vsej, -  poyasnil  Landa.  -  Izmenenie
fundamental'nyh  zakonov -  delo nelegkoe  dazhe dlya  Pangi.  Na kazhduyu takuyu
perestrojku  ej trebuetsya  vremya -  i na eto vremya Oskvernitel' ostaetsya bez
zashchity. Na meste talismanov ya sprovociroval  by vas na ocherednoe chudo, vrode
amperskogo  ili  el'simskogo,  a  zatem atakoval by  s pomoshch'yu asimmetrichnyh
vidov oruzhiya. Esli horosho podobrat' parametry provokacii...
     -  Hvatit,  hvatit! -  voskliknul Valentin, u  kotorogo  ot  etih  slov
murashki popolzli po spine. - |dak oni menya i v samom dele ub'yut!
     - Vpolne vozmozhno, chto i ub'yut, - kivnul Landa. - Bolee togo, Valentin;
boyus', eto budet luchshim vyhodom iz sozdavshejsya situacii!
     - CHego?! - razinul rot Valentin. - Ubit' menya - luchshij vyhod? Kakovy zhe
togda ostal'nye?!
     - Ty  pogubish' vsyu Pangu, - mrachno protyanul  Gur Bvik.  -  Oskvernitel'
Avtorn unichtozhil Podnebesnuyu, a ved' ego shodstvo s Sozdatelem ne idet ni  v
kakoe sravnenie s tvoim! CHernye Tumany podbirayutsya k yuzhnym granicam |l'sana,
na Severe  prosypayutsya molchavshie sotni let vulkany,  a nashim  predskazatelyam
mnogo dnej podryad snitsya odno i to zhe: prishestvie Maga T'my!
     - |to pravda? - Valentin povernulsya k Lande. - Naschet chernyh tumanov?
     Landa ustalo mahnul rukoj:
     - Pravda. I mnogoe drugoe  - tozhe pravda. Vremya Temnyh Sil  opravdyvaet
svoe nazvanie.
     -  I vy oba  uvereny,  chto  vse  eto iz-za  menya?  -  obrechenno sprosil
Valentin.
     Na etot raz Landa pomedlil s otvetom.
     - Voobshche-to  da, - skazal on posle  minutnoj pauzy. - Gur proveril  vas
drevnim  talismanom,  a ya  eshche  raz  proanaliziroval  sobytiya poslednih let.
Skoree vsego,  vy, Valentin - tot  samyj  Oskvernitel'. Po krajnej mere, dva
fundamental'nyh zakona vy uzhe izmenili.
     - CHto bylo, to bylo, - ne stal zapirat'sya Valentin. - Horosho, soglasen;
ya - Oskvernitel'. I chto vy teper' so mnoj budete delat'? Ubivat'?
     - Ubivat', - fyrknul Landa. - Vy by  eshche skazali - poklonyat'sya!  Prezhde
vsego, Valentin, ya hochu uznat', chto vy sami obo vsem etom dumaete.
     Valentin pochesal v zatylke.
     - Mnogo chego  dumayu,  - skazal  on,  chtoby  hot'  s  chego-to nachat'.  -
Vo-pervyh, s talismannymi buryami ya hudo-bedno, no spravilsya; tak chto ne vizhu
osobyh prichin dlya paniki. CHernye tumany, vulkany, Mag  T'my - dajte vremya, i
s nimi razberemsya. Vryad li moj predshestvennik - kak ego tam, Avtark, chto li?
- raspolagal  takimi intellektual'nymi resursami, kak my s  vami, - Valentin
naklonil golovu v storonu Landy. - U nas s vami kuda bol'she shansov na mirnoe
okonchanie Vremeni Temnyh Sil. Vo-vtoryh...
     -  Net! - voskliknul Gur Bvik, delaya bol'shoj  shag  vpered.  -  Mira  ne
budet, Faler! Mag T'my zastavit tebya obnazhit' mech!
     - Mag T'my? - zahlopal glazami Valentin. - Pozvol'te, a razve  eto ne ya
- Mag T'my?
     Landa shchelknul pal'cami i voshishchenno potryas golovoj.
     - Ty - Mag T'my? - udivlenno progudel Bvik. - Kto tebe eto skazal?
     - Heor, - s ulybkoj otvetil Valentin.
     -  Heor!  -  vzrevel  Gur  Bvik  i  potryas pered  soboj krepko  szhatymi
kulakami. - On obmanul tebya, Valentin! Byt' mozhet, on sam hochet stat' im!
     - YA slyshal, - ostorozhno  zametil Valentin, - chto Magom T'my mozhet stat'
tol'ko prishelec...
     - Kogda-to Heor byl chelovekom, - progudel  Bvik. - Teper' on  - drakon;
otkuda nam znat', kem on okazhetsya zavtra?
     A  etot Gur Bvik neploho informirovan, podumal Valentin. Pozhaluj, k ego
slovam stoit prislushat'sya!
     - Nu horosho, - soglasilsya Valentin, - Heor stanet Magom T'my i zastavit
menya  obnazhit' mech. YA dazhe dogadyvayus', kak on eto sdelaet; no chto  s togo?!
Ne projdet i pyati minut, kak on okazhetsya v sfere iz tajgla!
     - Net,  - tverdo  vozrazil  Bvik. - Ty oshibaesh'sya,  Valentin. Mag  T'my
okazhetsya  sil'nee,  chem  ty  dumaesh'.  CHtoby  pobedit'  ego,  tebe  pridetsya
unichtozhit' ves' mir.
     - Delat' mne bol'she nechego! - fyrknul Valentin.
     - Kogda nastanet chas bitvy, - spokojno proiznes Bvik, - ty zabudesh' obo
vsem ostal'nom.
     -  |to  ne v moih privychkah,  -  suho  vozrazil Valentin.  - Spasibo za
preduprezhdenie,  kollega  Bvik;  kogda  nastanet  chas  bitvy,  ya  uchtu  vashi
rekomendacii. - Valentin perevel vzglyad na Landu. - Nu kak, Gregori? Vam vse
eshche interesny moi soobrazheniya?
     -  Bol'she, chem  kogda by to ni bylo, -  otvetil Landa. - Prodolzhajte, ya
ves' vnimanie!
     - Tak vot, - priosanyas', proiznes Valentin. -  Vo-vtoryh, dazhe esli moe
prisutstvie na Pange i  v  samom dele smertel'no dlya ee  obitatelej, ubivat'
menya vovse ne obyazatel'no. Sushchestvuet drugoj sposob izbavit'sya ot menya i  ot
svyazannyh so mnoj nepriyatnostej. Donovan rasskazyval vam o Katere?
     Landa pokachal golovoj:
     - Ves'ma poverhnostno.  Po  ego  slovam, vy  nashli v  |l'sane slomannyj
planetolet nachala dvadcat' tret'ego veka.
     - Slomannyj planetolet, -  usmehnulsya Valentin. - A ispravnyj zvezdolet
- ne hotite? Prichem ne nachala, a serediny etogo dvadcat' tret'ego veka?
     -  Vy hotite skazat', - Landa s lyubopytstvom posmotrel na  Valentina, -
chto na nem mozhno vyjti v otkrytyj kosmos?
     -  CHto  ya  tam  poteryal,  v  otkrytom  kosmose?!  |tot  zvezdolet mozhet
dostavit' menya na Zemlyu!
     Landa shchelknul pal'cami.
     - Neploho! - voskliknul on. - Vot vam eshche  odin  znak, Valentin -  sama
Panga  pridumyvaet varianty poslat' vas  podal'she!  A v  kakoj imenno god on
smozhet vas dostavit'?
     -  Ne  znayu,  -  chestno  priznalsya  Valentin.  -  Eshche  ne  proveryal. No
obyazatel'no proveryu!
     - Znachit, - tiho sprosil Landa, - v glubine dushi vy gotovy?..
     - V glubine dushi! -  podnyal Valentin  palec. - I  tol'ko v tom  sluchae,
esli ne budet  drugogo vyhoda. Tak chto ne speshite menya ubivat', Gregori -  ya
vam eshche prigozhus'!
     -  Niskol'ko  v  etom  ne somnevayus',  - ulybnulsya  Landa. - Nu  chto zh,
spasibo za soderzhatel'nuyu besedu. Vecherom, kak obychno, u vas v kabinete?
     - U menya v kabinete? - peresprosil Valentin.
     - V  devyatnadcat' nol'-nol', -  napomnil Landa. - Zasedanie komiteta po
talismagii.
     -  Ah da,  konechno, -  spohvatilsya  Valentin.  - Da, vse kak  obychno...
hotya... vprochem...
     - Ne bespokojtes', - ulybnulsya Landa. - Na etot raz s dokladom vystuplyu
ya!
     - Dogovorilis',  -  perevel  duh Valentin. Potom  pokosilsya na  Bvika i
snova nastorozhilsya. - |to vse?
     - Vse, - razvel rukami Landa. - Postarajtes' ne opazdyvat'!
     I s  etimi  slovami  verhovnyj koordinator upravleniya  vneshnej razvedki
Gregori Landa okutalsya mercayushchim  oblakom T-portala. Valentin perevel vzglyad
na Bvika i ubedilsya, chto velikij magistr ordena Masterov otpravilsya vsled za
svoim starym  drugom. Valentin ostalsya  odin posredi prostornoj i sovershenno
pustoj komnaty.
     - Nu vot, -  probormotal on filosofski. - Teper' ya eshche  i Oskvernitel'.
Nado polagat', eto v korne menyaet vse nashi plany.
     Vzdohnuv, Valentin podnes k gubam peregovornoe kol'co.
     - Majlz? - sprosil on vpolgolosa. - Vy ne spite?
     -  YA dazhe ne em, - uslyshal Valentin bodryj golos  Donovana. - Landa uzhe
rasskazal vam poslednie novosti?
     -  Rasskazat'-to  on  rasskazal, - otvetil  Valentin, - da tol'ko ya vse
ravno nichego ne ponyal. Skazhite, Majlz, chto ya teper' dolzhen delat'?!
     - |-e, - protyanul Donovan. - Sudya  po vashemu voprosu,  Valentin, vy i v
samom dele nichegoshen'ki ne ponyali!
     -  Nu  tak  ob座asnite,  -  skazal  Valentin. - V  konce koncov, vy  moj
neposredstvennyj rukovoditel'!
     - Tol'ko po voprosam bezopasnosti |bo, - zametil Donovan.
     - A chto, -  polez v butylku Valentin, - poyavlenie Oskvernitelya nikak ne
ugrozhaet bezopasnosti |bo?!
     -  Vy  pol'zuetes' neudachnym perevodom, Valentin, - brezglivo proburchal
Donovan. - Znachenie original'nogo  termina "Tenz-Dal'"  kuda  blizhe  k slovu
"demiurg",  chem  k  upotreblyaemomu   vami  rugatel'stvu.  V  ostal'nom  vashe
zamechanie  vpolne  spravedlivo:  poyavlenie   na  Pange  ocherednogo  demiurga
dejstvitel'no  rascenivaetsya  kak  opasnost' vysshej  kategorii.  Vot  tol'ko
poyavlenie eto sostoyalos' desyat' let nazad, i s teh por opasnost' znachitel'no
umen'shilas'. V tom chisle, -  Donovan  udovletvorenno prichmoknul,  - nashimi s
vami staraniyami, Valentin!
     - |to  chto  zhe  poluchaetsya,  - soobrazil Valentin, -  vy eshche desyat' let
nazad znali, chto ya - demiurg?!
     Donovan ispustil protyazhnyj vzdoh:
     - Vy  mne l'stite, Valentin. Esli by  ya byl nastol'ko predusmotritelen,
mne davno uzhe postavili by pamyatnik vysotoj s CHernuyu Citadel'. O tom, kto vy
takoj,  ya  uznal  vsego chas  nazad;  no  etogo  chasa vpolne  hvatilo,  chtoby
retrospektivno ocenit'  stepen' vashej  opasnosti dlya nashego obshchego dela. Tak
chto esli  vy  sobiraetes' otkazat'sya  ot  provodimoj  nami operacii pod  tem
predlogom,  chto  predstavlyaete  ser'eznuyu  opasnost'  dlya  strany  |bo  -  ya
rassmeyus' vam v lico!
     - Vy menya sovsem zaputali, - pozhalovalsya Valentin. - Znachit, desyat' let
nazad ya  eshche  byl opasen, a sejchas - uzhe  net?! Kak takoe mozhet  byt'?! Ved'
desyat' let nazad ya voobshche nichego ne umel!
     - V etom vse delo, Valentin, - poyasnil  Donovan. - Kogda demiurg nichego
ne umeet,  Pange  prihoditsya  delat' za nego bukval'no vse.  Okazhis'  vy  na
Poberezh'e, istoriya Avtarha...
     - Avtarka, - mashinal'no perebil Valentin.
     - Vse ravno nepravil'no, - usmehnulsya Donovan. - Slovom, istoriya vashego
predshestvennika povtorilas'  by,  slovno  koshmarnyj  son.  A  vot  zdes',  v
schastlivoj strane  |bo, u  vas poprostu  ne  bylo prichin terebit'  Pangu  za
hvost.  Tak  vy i  prozhili  desyat' let, pribegaya  k vysshej mere talismannogo
vozdejstviya  ot  sily paru  raz  v godu.  I  tol'ko kogda  vas dejstvitel'no
pripeklo...
     -  Stop! - voskliknul Valentin,  kotoromu prishla  v  golovu neozhidannaya
mysl'. - Menya dejstvitel'no pripeklo - tam, v Ampere! No kakogo zhe cherta eta
samaya  Panga ne vypolnila moe zhelanie? Pochemu ya tak i ne sumel predotvratit'
katastrofu?!
     -  Na  etot  schet nashi mneniya razdelilis', -  otvetil Donovan i ot dushi
zevnul. - Princ schitaet, chto vash kontakt  s Pangoj byl eshche ochen'  slabym,  i
poetomu  vy ne smogli v tochnosti peredat'  ej svoe  zhelanie. YA zhe, naoborot,
polagayu, chto  vam hotelos' posmotret', kak  ona budet vyglyadet',  masshtabnaya
katastrofa, - i eto vashe zhelanie bylo v tochnosti ispolneno.
     -  Vidimo, tak  ono  i  bylo,  - proiznes  Valentin, opustiv  glaza.  -
Stranno, chto princ schitaet inache...
     - Princ  luchshe menya  razbiraetsya v  lyudyah, - poyasnil Donovan. - Poetomu
voprosami bezopasnosti zanimayus' ya!
     Kak zavernul, nevol'no ulybnulsya  Valentin.  No vse-taki, pochemu on tak
naplevatel'ski otnositsya k moim demiurgskim privychka?
     -  A  esli mne  snova zahochetsya posmotret'  na  katastrofu?  -  sprosil
Valentin.
     -  Uzhe  ne  zahochetsya, - otvetil Donovan.  - YA  byl  by sovsem negodnym
nachal'nikom sluzhby bezopasnosti, esli by ne mog predskazat' dejstviya  samogo
opasnogo cheloveka na Pange. Ne zahochetsya, mozhete mne poverit'.
     - V takom sluchae, - ulybnulsya Valentin, - chego zhe mne zahochetsya?
     - A vot etogo, - veselo otozvalsya Donovan, - ya vam poka ne skazhu. Kogda
vse zakonchitsya, zahodite na chaj!
     - Dogovorilis', - kivnul Valentin, s udivleniem obnaruzhiv, chto razgovor
s  Donovanom  polnost'yu razveyal vse nehoroshie predchuvstviya.  - No  vse-taki,
Majlz, chto mne teper' delat'?
     - Vy hotite skazat', -  zadumchivo proiznes Donovan, - chto uzhe vypolnili
vse poluchennye vami zadaniya?
     -  Net, -  bystro otvetil  Valentin.  -  Navernoe, eshche  i  poloviny  ne
vypolnil...
     - Nu  togda v chem zhe vopros? - usmehnulsya Donovan. - Ne smeyu vas bol'she
zaderzhivat'!
     Vot  tak-to,  skazal  sebe Valentin,  otklyuchaya svyaz'. Oskvernitel', Mag
T'my...  strashilki  dlya  naivnyh obitatelej  Poberezh'ya! Ne-Bill  -  vot  kto
po-prezhnemu vselyaet uzhas v serdca podlinnyh vlastelinov nashego mira; vpered,
ishchejka SHeller, kusi ego!



     A chtoby ego ukusit', podumal Valentin, prezhde vsego nuzhno ego  uvidet'.
A uvidet'  ego nevozmozhno, potomu kak ne takoj on durak, chtoby pokazyvat'sya.
Maksimum, na chto ya mogu rasschityvat' - eto pochuvstvovat' ego magiyu, a  potom
podobrat'sya k ee istochniku.  Klassicheskaya  zadachka na proslezhivanie cepochek,
esli ne zadumyvat'sya o tom, naskol'ko eto slozhnaya shtuka - magiya Sud'by.
     K  schast'yu,  podumal Valentin,  po etoj magii  u menya imeetsya  otlichnoe
uchebnoe  posobie.  Proklyatie,  nalozhennoe  na  Linno Tardena. Pohozhe, prishlo
vremya posledovat' sovetu  Heora i provesti neskol'ko dolgih chasov  u posteli
obezglavlennogo samoj Sud'boj korolya.
     Valentin vysvetil pered soboj  chasy i pokachal golovoj. Na Poberezh'e tri
chasa nochi; vryad li v etot chas v Gventarre privetstvuyut voznikayushchih iz nichego
posetitelej. Napadut,  poranyatsya,  a to i potolok  obrushat,  kak  eto u  nih
voditsya. Net uzh, luchshe zaranee soglasovat' vizit s el' Katnanom.
     Valentin prilozhil k  gorlu personal'noe kol'co Rejlisa i  pochuvstvoval,
chto ono  slegka  podragivaet  na  pal'ce. Peredvinuv kol'co  chut'  vverh,  k
seredine uha, Valentin uslyshal golos.
     - ... vyzyvaet prishel'ca. Priem! Faler, Heor vyzyvaet prishel'ca. Priem!
     Rejlis povtoryal svoyu  frazu  s regulyarnost'yu  avtomata. Valentin ponyal,
chto kol'co uzhe davno tryasetsya u nego na pal'ce - vot  tol'ko zametit' eto za
razgovorami ob Oskvernitele bylo prakticheski nevozmozhno.
     - Slushayu!  - ryavknul Valentin, peremeshchaya kol'co obratno. - Ty v Katere?
Priem!
     -  Nakonec-to,  -  voskliknul  Rejlis.  -  On  ispol'zuet Dorogu, chtoby
vyzvat' nastoyashchego povelitelya ZHezla! Priletaj, esli smozhesh'! Priem!
     -  CHto za chush'? - vozmutilsya Valentin. - Dorogi stroil Georg  s pomoshch'yu
Igly! |tot idiot opyat' vse pereputal... Sejchas budu! Priem!
     - Do vstrechi, - skazal Rejlis i prekratil svyaz'.
     Valentin proveril  sostoyanie "bublika"  -  nu tak  i est',  vyklyuchen! -
vklyuchil ego obratno i prizhal ruki k bedram. Mgnoveniem spustya  on uzhe shmygal
nosom, ezhas' ot mezhprostranstvennogo holoda.
     Rastrub izluchatelya smotrel Valentinu pryamo v lob.
     -  Odin, dva i tri, -  skazal Valentin, prochitav vse tri chisla v myslyah
Rejlisa. - Strelyaj!
     Vspyshka, zvon upavshej na pol butylki  - i  Valentin  snova pochuvstvoval
Kater kak prodolzhenie svoego tela.
     -  Pokazyvaj, -  skomandoval on  Rejlisu, no Kater otkliknulsya  ran'she.
Pered  glazami  voznikla  podrobnejshaya  karta Poberezh'ya,  yuzhnaya chast' Svyatyh
Zemel'  stremitel'no priblizilas' k  glazam,  Valentin  uspel prochitat' paru
nazvanij  -  Boadrup  i Boavernen  - a  potom karta  razletelas' v  storony,
ustupaya mesto real'nosti.
     Ne men'she sotni ogromnyh kostrov  prevrashchali  temnuyu pangijskuyu  noch' v
syurrealisticheskoe podobie martenovskogo ceha. To bagrovye, to chernye siluety
snovali  na fone  rvushchihsya v nebo  yazykov plameni,  ispolnyaya primitivnyj, no
zavorazhivayushij svoej  massovost'yu  tanec.  Posredi yarko osveshchennoj ploshchadki,
nachisto lishennoj  rastitel'nosti,  vzdymalsya sedloobraznyj  kamennyj  bugor,
vyrosshij pryamo  na drevnej  Doroge,  nekogda  sozdannoj samim Georgom. Bugor
sotryasala   zametnaya   drozh'  -   vzdyblennaya   neponyatnoj,  no   nesomnenno
mogushchestvennoj  siloj,   Doroga  pytalas'   vernut'sya  v   ishodnoe  ploskoe
sostoyanie. Pribaviv sveta  -  a tochnee, otregulirovav  zrenie takim obrazom,
chto  noch'  obernulas'  tumannym utrom,  - Valentin razglyadel i samogo Heora;
dvojnik velikogo maga sidel, podognuv pod sebya nogi, pryamo na goloj zemle, i
besstrastno smotrel na vershinu bugra. Vnezapno on podnyal pravuyu ruku i rezko
rubanul eyu  vozduh; v  lozhbine  mezhdu dvumya  izgibami Dorogi vspyhnul  yarkij
svet, i k temnomu nebu vzletelo ideal'no krugloe oblachko dyma.
     Valentin  peremestilsya poblizhe, zanyav mesto, pozvolyavshee  nablyudat' kak
za  Heorom, tak i za rezul'tatami ego koldovstva. Bugor  prodolzhal tryastis',
no  Valentin otmetil, chto prohodivshie  po  nemu  sudorogi  stanovyatsya  bolee
regulyarnymi,  vse chashche sovpadaya s moshchnymi udarami skrytogo gde-to v  temnote
barabana.  Pryzhki  polugolyh lyudej  vokrug  kostrov  i vzdragivaniya  drevnej
Dorogi   stanovilis'   chastyami  odnogo  i  togo  zhe  velichestvennogo  tanca,
podchinyayas' myagkomu, no pronizyvayushchemu  vse telo  barabannomu boyu. Heor snova
ozaril  vershinu  bugra  vspyshkoj  sveta,  i  na  etot raz  k  nebu  vzletelo
pravil'noe kol'co iz absolyutno belogo dyma.
     Nu ladno,  podumal Valentin, Doroga u nego vmesto  talismana; no kak zhe
on  sobiraetsya  prizyvat'  T'mu?!   Ritual  vyzova  prishel'ca,  ostavavshijsya
neizmennym  eshche  so  vremen  YAppura,  predpolagal  nalichie dvuh  artefaktov:
talismana, manyashchego  prishel'ca  svoej siloj,  i  porozhdeniya T'my  - predmeta
zemnogo  proishozhdeniya - otkryvayushchego T'me  dorogu na Pangu.  V epohu YAppura
zemnye  veshchi  cenilis' na ves zolota, odezhdu prishel'cev bukval'no raspuskali
po  nitochke,  - hotya sam YAppur, po  predaniyu,  oboshelsya  dlya  svoego pervogo
rituala  odnoj-edinstvennoj  zhestyanoj  bankoj  iz-pod  piva, razrezannoj  na
dvenadcat' chastej.
     Valentin  podnyalsya  povyshe  i prinyalsya razglyadyvat'  utoptannuyu  zemlyu,
otdelyavshuyu Heora  ot koldovskogo bugra. Gde-to zdes', ulozhennye v pravil'nuyu
geometricheskuyu  figuru  -  u odnih magov  luchshe  poluchalos' s krugom, drugim
prihodilos'  stroit'  slozhnye  zvezdchatye  mnogougol'niki,  -  dolzhny   byli
nahoditsya porozhdeniya T'my. Valentin s  minutu  pyalilsya  na pyl'nyj grunt, ne
zamechaya  rovnym  schetom  nichego  neobychnogo,  poka yarkaya  vspyshka odnogo  iz
kostrov  ne otrazilas'  malen'kim  otbleskom v seroj  pyli.  Valentin  migom
okazalsya ryadom  - i  nakonec uvidel  latunnyj pistoletnyj patron,  akkuratno
postavlennyj na zemlyu kapsyulem vniz.
     Patron -  eto  vam ne  banka  piva, uvazhitel'no  podumal Valentin.  |to
snast'  na  krupnuyu  rybu;  togo  i  glyadi,  Heor  vyzovet  sebe  nastoyashchego
Povelitelya ZHezla.
     Valentin otletel v  storonu i snova osmotrel  vsyu  ploshchadku. Massovka u
kostrov razbilas' na pary,  perejdya ot ritual'nyh tancev k eroticheskim; Heor
sidel,  kak  istukan,  metodichno  podpalivaya  verhushku  bugra;  prishelec  ne
poyavlyalsya.
     Nu, i chego bylo panikovat', podumal Valentin, vozvrashchayas' v sobstvennoe
telo. Ritual kak ritual; po  statistike, udachnyj vyzov  prishel'ca trebuet ot
treh do shesti chasov nepreryvnyh zaklinanij. ZHezla u Heora kak ne bylo, tak i
net, iskat' ego on yavno sobiraetsya s pomoshch'yu vyzvannogo  prishel'ca,  i kogda
vse  eto  budet, odnomu  Bogu  izvestno. Mozhno, konechno, ugrobit'  ves' etot
ritual v zarodyshe - no zachem? CHtoby potom samomu ZHezl iskat'?
     Delat' mne bol'she nechego, podumal Valentin i povernulsya k Rejlisu:
     - Da, Heor vyzyvaet prishel'ca. Nu i chto?
     - Vyzvav prishel'ca,  on  stanet  eshche sil'nee, - pozhal plechami Rejlis. -
Luchshe vsego budet ubit' ego pryamo sejchas!
     - Naprotiv, - pokachal golovoj Valentin, - ubit' Heora pryamo sejchas bylo
by neprostitel'noj oshibkoj. Poka Heor  zhiv, el' Katnan zainteresovan v soyuze
s Falerom; kak tol'ko Heor umret, el' Katnan snova vozomnit sebya vlastitelem
|l'sana. Tak chto  s  ubijstvom Heora my povremenim,  po  krajnej mere do teh
por, poka s Linno Tardena ne budet snyato proklyatie...
     -  Prosti, Faler,  - perebil ego Rejlis,  -  ya  zabyl  skazat'! Ono uzhe
snyato!
     - Kak?! - voskliknul  Valentin,  bukval'no podprygnuv  na meste. -  Kem
snyato?
     - Desyat' minut nazad tvoj uchenik,  Gart Rozenblyum, dolozhil el' Katnanu,
chto  proklyatie  bol'she ne  vlastno  nad golovoj Tardena, - soobshchil Rejlis. -
Vzglyani sam, Kater pokazhet tebe vse, chto ya videl!
     Izobrazhenie Rozenblyuma  poyavilos' pered  Valentinom ran'she, chem  Rejlis
uspel zakonchit' svoyu frazu. Kovry, gobeleny, inkrustirovannye zolotom kresla
-  dejstvie proishodilo  v priemnoj Tardena; Kater podskazal  Valentinu, chto
sam korol' - a tochnee, ego golova, -  nahoditsya v kabinete, za shest'yu sloyami
zashchitnyh zaklinanij.
     - YA rasseyal  proklyatie, - besstrastno proiznes Rozenblyum,  - ono bol'she
ne vlastno nad nashim korolem.
     - Kak ya mogu eto proverit'? - prishchurivshis', sprosil el' Katnan.
     -  Vojdi  k  nemu  i vyslushaj, chto on  tebe  skazhet,  -  pozhal  plechami
Rozenblyum.
     -  Kak! - vskrichal el'  Katnan. - Ty posmel razbudit' ego?! Ty riskoval
zhizn'yu nashego korolya?!
     -  Nikakogo  riska,  - spokojno vozrazil  Rozenblyum. -  YA zhe skazal:  ya
rasseyal proklyatie. ZHizn' korolya v bezopasnosti.
     - Kak ty mog znat'?.. - proshipel el' Katnan, szhimaya kulaki.
     Rozenblyum  brezglivo podzhal  guby  i  nichego  ne  otvetil.  Valentin  v
ocherednoj raz voshitilsya uchenikom  Velikogo CHernogo -  ego  manera derzhat'sya
sdelala by chest' i velikomu magu.
     - Mne pora, -  skazal  Rozenblyum.  -  Esli ty  ne ponyal, el'  Katnan, ya
povtoryu: tebya zhelaet videt' korol'!
     Valentin  otdal Kateru korotkuyu komandu i  perenessya  v kabinet, gde na
gromadnom pis'mennom stole  iz chernogo dereva  pokoilos'  blyudo s otrezannoj
golovoj Linno Tardena.  Golova eta byla v preskvernom nastroenii, a stoyavshij
naprotiv nee el' Katnan vyglyadel kak prigovorennyj k smerti.
     -  Telo! -  zakrichala golova i sudorozhno  zevnula,  priotkryv  seryj ot
nezdorovogo naleta yazyk. - Verni mne moe telo! I nemedlenno pozovi Falera!
     - Vashe  velichestvo,  - prolepetal el' Katnan. - CHto ya dolzhen sdelat'  v
pervuyu ochered' - vernut' vam telo ili pozvat' Falera?!
     -  CHtob ty sdoh, kretin! - prohripela  golova, zastaviv Valentina ne na
shutku  vstrevozhit'sya.  Dushevnoe  zdorov'e  Tardena postradalo  v  rezul'tate
poslednih  sobytij  edva  li  ne  sil'nee  fizicheskogo. -  Pozovi  Falera  i
zaklinaj,  poka  ne  posineesh'!  YA  dolzhen vstretit' rassvet  na sobstvennyh
nogah!
     -  Slushayus',  vashe  velichestvo, -  skorogovorkoj vypalil el'  Katnan  i
popyatilsya  k vyhodu, vsem svoim  vidom vyrazhaya  polnuyu pokornost'.  Valentin
kachnul golovoj, porazhayas' fenomenal'noj  beshrebetnosti starogo  caredvorca;
trudno bylo poverit', chto neskol'ko  minut nazad etot chelovek smotrel sverhu
vniz na samogo Rozenblyuma!
     - Pozovi Falera! - kriknul Tarden v spinu uhodyashchemu el' Katnanu.
     Net,  podumal  Valentin, s golovoj  u  Tardena  vse v  poryadke.  V  ego
polozhenii pozvat' menya na  pomoshch' - samoe  pravil'noe reshenie. ZHal'  tol'ko,
chto ne slishkom svoevremennoe;  proklyatie-to uzhe  snyato,  i mne  uzhe  nezachem
provodit' dolgie chasy naedine s otrublennoj golovoj!
     -  Faler, - uslyshal Valentin gluhoj, kak iz podpol'ya, golos Rejlisa.  -
|l' Katnan zhelaet tebya videt'!
     Nu vot, vzdohnul  Valentin, vozvrashchaya svoe vospriyatie obratno na Kater.
Teper'  pridetsya  s  korolem  besedovat',  vmesto  togo chtoby  magiyu  Sud'by
postigat'. Hotya esli mne udastsya zastat' tam Rozenblyuma...
     -  Nu  tak  pust'  vidit,  - ulybnulsya Valentin.  -  A  ty  poka razyshchi
Rozenblyuma; u menya est' k nemu para voprosov!
     |kran  pered  Rejlisom  privychno razdelilsya  nadvoe,  i na  pravoj  ego
polovine  tut  zhe poyavilsya  el' Katnan, uspevshij  zanyat'  odno iz  roskoshnyh
kresel  v  priemnoj  Tardena.  Ryadom  s  nim  Valentin  obnaruzhil  prishel'ca
Donal'da, vyglyadevshego zametno luchshe, chem v ih proshluyu vstrechu.
     - Dobroe utro, - skazal Valentin, vstretivshis' vzglyadom s el' Katnanom.
- Kak prodvigaetsya vosstanovlenie tela?
     - Mne nuzhen eshche  chas,  - korotko otvetil el' Katnan. - Tvoj uchenik snyal
proklyatie i razbudil  korolya;  teper'  on  hochet  videt' tebya, i  kak  mozhno
bystree. Proshu tebya,  Faler - zajmi ego razgovorom! Moi zaklinaniya ne terpyat
suety!
     -  K sozhaleniyu, - razvel rukami  Valentin, -  u  menya tozhe est' prichiny
speshit'. No, esli hochesh', ya ugovoryu Tardena podozhdat'!
     - YA vozvrashchayus'  v  laboratoriyu,  - kivnul el' Katnan. - CHem men'she  on
budet menya bespokoit', tem skoree vstanet na sobstvennye nogi!
     Budem nadeyat'sya,  podumal Valentin, chto tak  ono  i  est'.  Nu  chto  zh,
poleteli v Gventarr...
     - Nu, gde tam u nas Rozenblyum? - pointeresovalsya Valentin.
     Vtoraya polovina  ekrana  po-prezhnemu pokazyvala  mel'teshenie  chernyh  i
belyh tochek.
     -  Ne znayu, -  napryazhennym golosom  otvetil  Rejlis.  -  YA ne  mogu ego
obnaruzhit'.
     - A ty, Kater? - sprosil Valentin, uverennyj, chto Kater pojmet.
     Kater ponyal vopros  i  peredal Valentinu  slozhnyj  kompleks oshchushchenij  -
udivlenie,  dosadu, somnenie v sobstvennyh silah. Pokinuv Gventarr neskol'ko
minut nazad,  Rozenblyum okutalsya  zashchitnym kokonom  i  ischez  v  neizvestnom
napravlenii. Magiya, kotoruyu on pri etom ispol'zoval, okazalas' v novinku  ne
tol'ko Kateru, no i samomu Valentinu.
     Vot  parshivec,  uvazhitel'no  podumal Valentin.  Osvoil  nakonec  vysshuyu
magiyu!
     -  Prodolzhaj  poisk,  -  skazal  on,  vytyagivaya   ruki  po  shvam.  -  I
prismatrivaj za Heorom - on nam skoro ponadobitsya!
     - Davno by tak, - probormotal Rejlis, pereklyuchaya pravuyu polovinu ekrana
na scenu heorova koldovstva. - Ubit' ego, i delo s koncom!
     Kak by ne  tak, podumal Valentin, perenosyas' v kabinet Tardena.  Takogo
tol'ko tron' - srazu zhe  TM-burya  nachnetsya, i proshchaj,  Poberezh'e; net uzh, my
pojdem drugim putem.
     - Prosti menya, Linno, - skazal Valentin, otryahivaya inej. - YA dolzhen byl
znat', naskol'ko sil'no proklyatie drakona!
     - Proklyatie Heora!  - ryavknul Tarden, gnevno sverknuv glazami. - Gde on
sejchas? CHto delaet? Pochemu do sih por ne napal?
     - Heor  so  svoej armiej stoit  lagerem v Svyatyh Zemlyah, v okrestnostyah
seleniya  Boadrup, -  vspomnil  Valentin pokazannuyu emu kartu. - On  pytaetsya
vyzvat' prishel'ca, sposobnogo povelevat' Landorskim ZHezlom. Heor  znaet, chto
el' Katnan  kontroliruet Iglu, i hochet kak sleduet podgotovit'sya k bitve.  YA
dumayu, u nas est' v zapase neskol'ko chasov.
     - Neskol'ko chasov! - prohripel Tarden. - Neskol'ko chasov, chtoby vernut'
sebe telo,  dobrat'sya do  stolicy,  sobrat' armiyu i podgotovit'sya  k  boyu? -
Tarden neskol'ko raz  kashlyanul, izobrazhaya smeh. - Nashe edinstvennoe spasenie
- ubit' Heora pryamo sejchas! Ty slyshal, Faler? Pryamo sejchas!
     Kakaya rasprostranennaya tochka zreniya, podumal Valentin. Na meste Heora ya
by zhdal pokusheniya s minuty na minutu. A on vmesto etogo  zhzhet kostry i sidit
na  pyatkah, kak budto velikie magi  vse tak  zhe neuyazvimy!  Mezhdu prochim,  v
tradicionnom rituale Prizyvaniya  T'my nikakih kostrov ne predusmotreno;  chto
zhe eto poluchaetsya, a?
     -  Ubit', - kivnul  Valentin. - A eshche mozhno zapryatat' v  tajgl,  lishit'
magii,  otobrat'  talisman,  okoldovat'  slovom,  stravit'  s drugim,  bolee
mogushchestvennym protivnikom...
     - Net, - otrezal Tarden. - Ubit'. On podnyal ruku na Sredinnogo Korolya!
     Valentin ponimayushche povel nosom.
     - Nu, togda  konechno, -  skazal  on,  sderzhivaya ulybku. - I kak  zhe  ty
sobiraesh'sya ego ubit'?
     -  Ty sdelaesh' eto za menya, -  otvetil  Tarden. - |to ne pros'ba, Faler
ken |l'sim; eto prikaz!
     -  Slushayu  i povinuyus', -  sklonil golovu  Valentin. U  nego ne bylo ni
malejshego zhelaniya  sporit' s Tardenom: vo-pervyh, tot  byl sovershenno prav -
smert'  Heora  dejstvitel'no  reshala  pochti  vse  problemy  Poberezh'ya,  -  a
vo-vtoryh,  Tarden  vryad  li  byl  v  nastroenii   vyslushivat'   abstraktnye
argumenty. - No esli Heor okazhetsya sil'nee...
     - Net!  - vskrichal Tarden. - Zabud'  ob etom! Ty dolzhen pobedit',  i ty
pobedish'!
     Valentin pokachal golovoj:
     -  YA eshche  nikogo ne pobezhdal  s pervogo  raza. Poetomu  pospeshi,  Linno
Tarden! Verni sebe telo, poobeshchaj el' Katnanu Zapretnoe Korolevstvo, nauchis'
upravlyat' Gosudarevym  Okom, zaklyuchi soyuz  s Rejlisom...  Esli Heor okazhetsya
sil'nee,  mne  potrebuetsya  vremya  dlya  vosstanovleniya  sil;  |l'san  dolzhen
prostoyat' hotya by do poludnya!
     - YA ponyal, -  ustalo proiznes Tarden,  zakryvaya  glaza. - YA sdelayu vse,
chto v moih silah. No togo zhe ya zhdu i ot tebya, Faler...
     -  Nevozmozhnoe my sovershaem mgnovenno, - probormotal  Valentin, - a vot
na chudesa trebuetsya bol'she vremeni. YA mogu idti?
     - Stupaj, - otvetil Tarden. - I da pomozhet tebe Sila!
     -  Bylo by  ochen'  neploho,  -  kivnul Valentin,  okutyvayas' iskryashchimsya
oblakom. - Udachi tebe, Linno!
     Nu vot,  podumal Valentin, oshchutiv pod nogami  gladkij  holodnyj metall.
Nakonec-to  ya mogu  zanyat'sya lyubimym delom - razgadyvat' chuzhie  zaklinaniya i
pridumyvat' svoi sobstvennye. Skol'ko tam u nas vremeni? CHetyre utra?
     Valentin  povernulsya  na vostok  i obnaruzhil,  chto  nebo  nad  dalekimi
holmami  uzhe  chut'-chut' posvetlelo.  Nad Zolotym Kurganom zanimalsya rassvet,
sulivshij Poberezh'yu  ocherednuyu global'nuyu  katastrofu. Ili,  v sluchae osobogo
vezeniya, - massovoe poboishche.
     Itak, podumal Valentin, Rozenblyum v svoem repertuare. Rasseyal proklyatie
i byl takov. Dozhidat'sya ego zdes' - tol'ko  zrya vremya teryat'; derzhu pari, on
i sam tolkom ne znaet, kakuyu imenno magiyu  unichtozhil! Sila est', uma ne nado
-  eto  kak  raz pro  nego skazano.  A sledovatel'no, kollega Velikij Faler,
pridetsya vam v  ocherednoj  raz samostoyatel'no  svoi problemy  reshat'. Drugih
istochnikov magii Sud'by, krome samogo Ne-Billa,  u nas ne ostalos';  znachit,
pora vyzyvat' ogon' na sebya.
     Valentin  poshevelil  pered  soboj   rastopyrennymi  pal'cami.  "Bublik"
otozvalsya priyatnym pokalyvaniem v ladonyah;  zaryazhennyj  rovno  napolovinu  -
pohval'naya   umerennost'!   -  on  bukval'no   rvalsya  v   boj,   predvkushaya
zamechatel'nuyu pozhivu. Nu vot, podumal Valentin, "bublik" v  polnom  poryadke,
Obruch rabotaet na vsyu katushku, chto tam u nas eshche? Perchatka? V karmane, kak i
polagaetsya; pri nuzhde ona sama okazyvaetsya na levoj ruke. Ognennyj mech?
     Valentin slegka ottopyril  srednij palec pravoj ruki, i  ognennyj mech s
shipeniem rassek  holodnyj  nochnoj  vozduh. Ego aloe  plamya  raspleskalos' po
gladkomu zolotu kurgana zloveshchimi krasnymi blestkami; mech zagudel, i  ostrie
ego opisalo pered licom Valentina pravil'nuyu vos'merku.
     I etot tuda zhe, podumal Valentin, ubiraya mech obratno v kol'co. Rvetsya v
boj. Nu tochno, Vremya Temnyh Sil - vse s uma poshodili. Kak im ob座asnish', chto
vovse ne Heora ubivat' ya otpravlyayus',  a Ne-Billa razyskivat'? Da i nuzhno li
eto komu-nibud' ob座asnyat'?
     CHto mne nuzhno, skazal sebe Valentin, tak eto zaklinanie, obnaruzhivayushchee
drugie zaklinaniya. CHto-nibud' vrode "piran'i", tol'ko  ne hishchnoe,  a  skoree
simbioticheskoe, i pritom srabatyvayushchee tol'ko na neznakomuyu magiyu.
     Valentin shchelknul pal'cami, uselsya v materializovanoe azhurnoe polukreslo
i prikryl glaza. Itak, chto ya znayu o magii Sud'by? Tol'ko to, chto ona bezumno
slozhna -  slozhna  dazhe  dlya Heora,  spletavshego v svoih  zaklinaniyah desyatki
tysyach  potokov.  Predpolozhim,  chto  zaklinaniya  Sud'by  predstavlyayut   soboj
perepletenie ogromnogo  kolichestva  otnositel'no  slabyh zaklyatij;  v  takom
sluchae zametit' ih prakticheski nevozmozhno  - rasseivaemaya moshchnost'  podobnyh
konstrukcij  sopostavima   s  estestvennym   magicheskim   fonom!  Znachit,  o
"piran'yah" pridetsya zabyt'  - magiya Sud'by ostavit ih na golodnom pajke; chto
zhe delat'? Kak obnaruzhit' beskonechnoe kolichestvo beskonechno slabyh zaklyatij?
I tem bolee - kak prosledit' ih istochnik?
     Valentin   skrestil  ruki  na  grudi  i  mrachno  ustavilsya  na  vostok.
Zanimavshijsya rassvet  nikak  ne  pohodil na zaryu  novoj zhizni; seryj svet  s
ogromnym trudom prosachivalsya cherez tyazhelye tuchi, polnost'yu zakryvavshie nebo.
Nado  zhe, usmehnulsya Valentin, - vladyka Pangi, prakticheski zhivoj Bog, sidit
na svoem zolotom kurgane i  rovnym schetom nichego ne mozhet. Nu, dumaj, dumaj!
Kak mne ih obnaruzhit'?! Kto mozhet pozarit'sya na eti slabye potoki, kazhdyj iz
kotoryh v otdel'nosti ne sposoben dazhe zazhech' svechu?
     Razve  chto eshche bolee slabye potoki,  otvetil sam  sebe Valentin. Takie,
kotorye  i  minuty  ne  prozhivut,  esli  ne  najdut  sebe  simbiota.  |dakaya
slabosil'naya   raznovidnost'   "piranij".  Pust'  modificirovannyj  "bublik"
sozdaet  eti poiskovye zaklinaniya i vypuskaet ih  na  volyu; pust' zaklinaniya
umeyut vsego  dve veshchi  - podpityvat'sya ot  drugih zaklinanij  i vozvrashchat'sya
obratno;  pust' podpityvanie  eto budet zhestko ogranicheno -  slava Bogu,  ne
pervyj den' s "piran'yami" rabotayu, sumeyu nastroit'; i chto u nas poluchitsya? V
normal'noj  situacii "bublik" budet  razbrasyvat' mikropiran'i  bezo vsyakogo
tolku;  nu  a  esli  v  radiuse ih  aktivnosti poyavitsya kakoe-nibud'  slaboe
zaklinanie, mikropiran'i  nachnut vozvrashchat'sya  nazad. Nas interesuyut  tol'ko
slozhnye kompleksy zaklinanij  - pust' mikropiran'i prinosyat s soboj chastichku
zahvachennoj  magii i sdayut  ee  "bubliku"  na  opoznanie. Esli  obnaruzhennye
potoki budut razlichat'sya mezhdu soboj, i ih kolichestvo perevalit  za tysyachu -
mozhno schitat', chto "zaklinanie  na slabyh potokah" obnaruzheno. Nu a  tam  my
posmotrim, magiya Sud'by eto ili chto-to drugoe!
     Nu-ka, nu-ka! Valentin v predvkushenii poter ruki,  a potom slozhil ih  v
"korobochku".   Zaklinanie,   uzhe   slozhivsheesya   u   Valentina   v   golove,
skondensirovalos'  v slabo mercavshee oblako  - porazmysliv,  Valentin  reshil
poka   ne   trogat'   svoj   vernyj  "bublik".  Oblako   podnyalos'   povyshe,
zapul'sirovalo,    obstrelivaya   okrestnosti   mikropiran'yami    s    raznoj
prodolzhitel'nost'yu  zhizni, i  vskore  pogaslo,  tak  i ne obnaruzhiv  nikakih
slabyh potokov.
     Nu vot, podumal  Valentin. Teper' u menya  est' pribor. Ostalos' uznat',
dejstvitel'no li on sposoben opoznat' zaklinaniya Sud'by.
     Nu chto zh, sejchas uznaem.
     Valentin podnyalsya na nogi i korotkim usiliem mysli  perepravil sebya  na
tysyachu  kilometrov  k  severu, v  okrestnosti  seleniya  Boadrup. Zdes'  tozhe
zanimalsya rassvet, i nebo nad  golovoj, svobodnoe ot oblakov, uzhe  priobrelo
glubokij  sinij  cvet.  Kostry,  okruzhavshie  vzdyblennuyu  Dorogu,  dogoreli,
ostaviv  v vozduhe  priyatnyj zapah dyma;  v lagere  Heora  carila  neobychnaya
tishina.
     Valentin  slozhil  ruki v  "korobochku", sozdavaya  eshche  odno, teper'  uzhe
dolgoigrayushchee oblako-ishchejku,  i spustilsya s porosshego kustarnikom  sklona na
drevnyuyu Dorogu. Neskol'ko  minut nikto ne prepyatstvoval emu mirno vyshagivat'
po zvonkim, ne tuskneyushchim s godami kamennym  plitam, i tol'ko kogda Valentin
uzhe yavstvenno razglyadel Heora, po-prezhnemu sidevshego pered svoim rukotvornym
bugrom, predupreditel'nyj faerbol razorval utrennnij polumrak.
     Valentin   otricatel'no  pokachal   golovoj  i   sdelal  sleduyushchij  shag.
Oblako-ishchejka  dvinulos'   sledom,   ostavayas'  prozrachnym  i  bezzhiznennym.
Ne-Bill, dazhe esli on byl gde-to poblizosti, ne speshil so svoim koldovstvom.
     Vtoroj faerbol byl nacelen uzhe v Valentina i  bez ostatka rastvorilsya v
"bublike".   Valentin   brezglivo  pozhal  plechami   i  prodolzhal  idti,  vse
vnimatel'nee prismatrivayas' k proishodyashchemu. Kogda  Valentin videl  Heora  v
poslednij raz, tot  regulyarno vozzhigal  plamya na  verhushke bugra;  sejchas zhe
velikij mag sidel sovershenno nepodvizhno, slovno pogruzivshis' v vospominaniya.
Vprochem, kakie  tam vospominaniya! Podobnaya  poza v ispolnenii  velikogo maga
mogla oznachat' tol'ko odno - podgotovku osobo moshchnogo zaklinaniya.
     Valentin prikryl glaza, propuskaya ocherednoj faerbol - karaul'nye Heora,
podobno  vsem  ostal'nym,  ne  otlichalis'   fantaziej,  -  i  pokosilsya   na
oblako-ishchejku. Nikakogo effekta; magiya Sud'by eshche ne vstupila v boj. Ili zhe,
filosofski podumal Valentin, oblako meryaet sovsem ne to, chto nado.
     Kogda do Heora ostavalos' ne bol'she pyatidesyati shagov, na puti Valentina
vozniklo pervoe ser'eznoe prepyatstvie. Iz poyavivshegosya nad Dorogoj drozhashchego
mareva  vyskochili  zakovannye  v  dospehi  voiny;  oni  tut  zhe  vystroilis'
polukrugom,  pripav na  odno  koleno i  naceliv  na  Valentina  vnushitel'nyh
razmerov  samostrely. Valentin ostanovilsya,  ozhidaya zalpa, no vmesto nego iz
mareva vyshel eshche odin chelovek. Vysokij hudoj rycar' v chernyh dospehah.
     Pohozhe, menya uznali, podumal Valentin. Kak-nikak, lico, priblizhennoe  k
imperatoru!
     - Esli ty  - Faler, - skazal rycar', ostanavlivayas' naprotiv Valentina,
- ty dolzhen projti ispytanie!
     - Kakoe eshche ispytanie?! - udivilsya Valentin.
     - Vot eto! - voskliknul rycar', vyhvatyvaya mech.
     Valentin pripodnyal pravuyu ruku, chtoby peremestit' rycarya kuda podal'she,
i  vdrug obnaruzhil, chto nikakogo rycarya pered nim net. Serdce zamerlo, Obruch
stisnul golovu, ostanavlivaya vremya, Valentin oglyadelsya po  storonam i uvidel
goryashchie sinim  runy na  chernom efese  rycarskogo mecha. Oceniv  rasstoyanie do
lezviya, Valentin s holodnym uzhasom ponyal, chto mech bez kakih-libo zatrudnenij
pronzil "bublik" i vot-vot naneset smertel'nyj udar.
     Esli by ne Obruch, podumal Valentin, ya byl by uzhe mertv. A teper' vopros
- kto vklyuchil Obruch? Moe podsoznanie ili Ne-Bill?
     Valentin povernulsya v storonu oblaka  - i vskriknul ot radosti. Dal'nyaya
ot  Valentina chast'  oblaka  potemnela i  vytyanulas'  v  storonu pridorozhnyh
holmov. Est', podumal Valentin; nu, derzhites' teper', Heory s Ne-Billami!
     On szhal pravuyu ruku v kulak i vypustil  na volyu  ognennyj  mech. A potom
prikazal Obruchu otpustit' vremya.
     Kogda  mgnoveniem  spustya chernyj rycar',  korchas',  upal  na  Dorogu, a
ognennyj  mech  opisal  vokrug  Valentina  nevoobrazimuyu  figuru, razmetav  v
storony dva  desyatka zakoldovannyh  arbaletnyh boltov, Valentin  ponyal,  chto
shvatka  zakonchena.  Ognennyj mech sam vtyanulsya obratno v kol'co; arbaletchiki
povalilis' nazem'  s absolyutno belymi  licami; a rycar' pripodnyal  golovu  i
prohripel Valentinu v lico:
     - Ty dralsya nechestno! Ty - Faler!
     I  tol'ko togda Valentin zametil, chto iz  razrublennogo  u samoj  gardy
rycarskogo mecha sochitsya alaya krov'.
     -  Lezhi  spokojno, Ubre, - uslyshal Valentin  zhenskij golos. - YA za tebya
otomshchu!
     Vot  uzh  ne  nado, podumal  Valentin i snova  ostanovil vremya.  Tochnee,
prikazal Obruchu ego ostanovit'.
     Odnako vremya i ne podumalo ostanavlivat'sya.
     Odezhda na Valentine  vspyhnula belym, yavno  magicheskim  plamenem, yazyki
kotorogo vzmetnulis' do  samyh glaz. V odno  mgnovenie Valentin oslep i edva
ne poteryal soznanie ot  boli - plamya prozhigalo do  samyh kostej. Vot ni figa
sebe,  podumal Valentin, i  eto  bylo  edinstvennoe,  chto  on  voobshche  uspel
podumat'.   Vse  ostal'noe  sluchilos'  bez   uchastiya   soznaniya,   srabotali
vyrabotannye mnogoletnimi trenirovkami refleksy - i ognennyj mech, vypushchennyj
na volyu sudorozhnym dvizheniem pal'cev.
     Belaya molniya raskolola nebo  popolam i udarila  v gromadnuyu  prozrachnuyu
butyl',  voznikshuyu pered  Valentinom iz nichego.  Butyl' sodrognulas', Doroga
pod nej  smyalas' i  poshla puzyryami,  vo vse storony poleteli  shipyashchie bryzgi
zhidkogo kamnya, i Valentin pospeshno otprygnul nazad, vtyanuv golovu v plechi.
     CHto   za  chert,  podumal  on,  oshchupav  kombinezon.  |to  chto  zhe,  byla
obyknovennaya illyuziya? A ya, kak durak, prinyal ee za chistuyu monetu?
     Valentin povernulsya na sto vosem'desyat gradusov  - i vstretilsya glazami
s Amirel', glyadevshej na nego iz-za tolstogo sloya tajgla.
     Net, pokachal  golovoj Valentin,  oceniv  razmer  sozdannoj  im  butyli.
Slishkom kruto dlya obyknovennoj illyuzii; da i dlya lyubogo drugogo zaklinaniya -
tozhe. CHtoby sozdat' takuyu butylochku, trebuetsya  sobrat'  magiyu s  neskol'kih
kvadratnyh  kilometrov,  a  eto  uroven' velikogo  maga. Interesno, otkuda u
Amirel' stol'ko Sily? Ili velikie magi plodyatsya nynche, kak kroliki?
     - Vy prevzoshli samogo sebya, -  uslyshal Valentin nadtresnutyj starcheskij
golos. -  Dazhe  ya  ne  predpolagal, chto vy tak  bystro spravites'  s  nashimi
samouverennymi generalami!
     Valentin  povernulsya  i  uvidel  pered  soboj   nizen'kogo  starichka  v
svobodnom  kostyume  myshinogo  cveta.  Kazhetsya,  ego  zovut  Alvik,  vspomnil
Valentin.  Tretij iz priblizhennyh  Heora - i, sudya  po bezobidnoj vneshnosti,
samyj opasnyj. Mechom menya uzhe rubili,  magicheskim plamenem zhgli, znachit, ego
oruzhiem budet  talisman.  Navernyaka  chto-nibud' tihoe  i  nezametnoe,  vrode
Obrucha ili bes-trubki, ot chego u menya net nikakoj zashchity. Teper' vsya nadezhda
tol'ko  na  Ne-Billa; vot i  otlichno, reshil  Valentin - i  perevel vzglyad na
oblako-ishchejku.
     Oblako blagopoluchno perezhilo  vse magicheskie  kataklizmy  i  viselo  na
prezhnem meste, v  desyati shagah  ot  Valentina.  Obnaruzhiv odin  raz  iskomuyu
magiyu, oblako zapomnilo napravlenie - dal'nyaya ego  storona po-prezhnemu  byla
chut'-chut'  temnee  blizhnej.  No  samo oblako  snova  stalo  sharoobraznym,  i
Valentin  ponyal, chto zaklinaniya Sud'by -  esli, konechno,  oblako  obnaruzhilo
imenno  ih,  -  uzhe  rasseyalis'  v  okruzhayushchem  prostranstve. CHtoby  pojmat'
Ne-Billa za ruku, sledovalo ego eshche raz sprovocirovat'.
     Nu chto zh, reshil Valentin; provocirovat' - tak provocirovat'!
     - Moya cel' - Heor, - skazal on, podnimaya ruku i zazhigaya  mezhdu pal'cami
nedvusmyslennyj magicheskij ogonek. - Vsem ostal'nym ya sohranyu zhizn'!
     Valentin poshevelil levoj rukoj, sobiraya svoe  lyubimoe, no tem ne  menee
ni razu eshche ne  prigodivsheesya "absolyutnoe oruzhie", i prigotovilsya  vypustit'
ego pryamikom v  Heora.  Nu,  chto zhe ty, Alvik, podumal  on,  pokosivshis'  na
starika. Gde tam u tebya talisman?
     - Ne  sovetuyu, -  spokojno skazal  starik. -  Heor vladeet  rekursivnoj
magiej ne  huzhe vashego,  a sil u nego namnogo bol'she. Edinstvennoe, chego  on
eshche opasaetsya - eto vash ognennyj mech.
     - Mech tak  mech,  - pozhal plechami Valentin, i v tu zhe  sekundu pered nim
vyros shipyashchij ognennyj klinok. - |j, Heor! Prishel tvoj smertnyj chas!
     Valentin  osoznaval, chto vedet  sebya po-idiotski, no  nichego ne  mog  s
soboj podelat'. Emu kategoricheski ne hotelos' ubivat'  Heora udarom v spinu,
da eshche bez vsyakogo na to povoda.  Posmotrim, chto on na eto otvetit,  podumal
Valentin, i, esli chto - to v predelah neobhodimoj samooborony.
     -  Sovershenno  verno, - kivnul  starik,  protyagivaya  k Valentinu tonkuyu
kostlyavuyu ruku. - Vot etot samyj mech!
     Valentin  brosil  korotkij  vzglyad  na oblako, obradovalsya, uvidev, kak
stremitel'no cherneet ego dal'nyaya polovina, i s zamiraniem serdca aktiviroval
Obruch. SHansov na to, chto Obruch srabotaet, ostavalos'  sovsem nemnogo -  Heor
razbiralsya v blokade talismanov  ne huzhe Valentina, a Obruch odin raz uzhe byl
uspeshno blokirovan moguchim zaklinaniem Amirel'. Odnako teper' Amirel' sidela
v  butylke iz tajgla,  lishennaya vozmozhnosti kak-to vliyat' na sobytiya, a Heor
po-prezhnemu udelyal vse  svoe  vnimanie vershine iskusstveno sozdannogo bugra,
na  kotoroj vot-vot  dolzhen  byl  poyavit'sya prishelec.  Poetomu,  kogda Obruch
otkliknulsya, Valentin vsego lish' oblegchenno vzdohnul. |to udacha, podumal on,
no udacha, ne vyhodyashchaya za predely vozmozhnogo.
     V  sleduyushchee mgnovenie  Valentin  zamedlil vremya i pereshel v mental'noe
prostranstvo.  Nesmotrya na rannee  utro,  v nem  carilo  burnoe  ozhivlenie -
sverkal podobno  solncu  Heor,  soznanie  kotorogo  bylo  celikom  pogloshcheno
tvorimymi zaklinaniyami, ozhivlenno myslil  stoyavshij ryadom s Valentinom Alvik,
tyanushchij ruku  k uznavshemu ego ognennomu  mechu,  radovalsya  vstreche so starym
znakomym sam ognennyj mech, uzhe soskol'znuvshij  s ruki Valentina i visevshij v
vozduhe mezhdu  dvumya svoimi povelitelyami, vse eshche stradal ot boli v  stavshem
prodolzheniem ego ruki runnom  meche rycar' Ubre, u kotorogo ne bylo sil  dazhe
podnyat'sya  na   nogi.  Neskol'ko   desyatkov   soznanij,  mayachivshih  vdaleke,
prinadlezhali chasovym, neskol'ko tysyach -  spyashchim soldatam; Valentin skol'znul
mimo  vseh,  ustremlyayas'  v  otnositel'no  bezlyudnye holmy,  v  napravlenii,
pokazannom oblakom-ishchejkoj. CH'e-to soznanie pritailos' tam, zakryvshis' tupym
bormotaniem slavoslovij Emayu, Valentin podletel blizhe, drozha ot neterpeniya -
i vdrug oshchutil tyazhest' Obrucha na svoej  golove. V glazah potemnelo, Valentin
shagnul  vpered,  starayas'  uderzhat' ravnovesie,  i  povalilsya nabok,  bol'no
udarivshis' loktem o kamen'.
     - Prostite, Faler,  - skazal  Alvik, protyagivaya  Valentinu ruku. - YA ne
uspel podhvatit' vas, kogda vy padali.
     Valentin  mashinal'no opersya na  predlozhennuyu ruku  i  podnyalsya na nogi.
Oblako-ishchejka uzhe  polnost'yu pochernelo  i s trudom  uderzhivalos'  v vozduhe,
pokachivayas'  v  polumetre nad zemlej;  na vershine  bugra, kotoruyu tak  dolgo
obhazhival Heor,  lezhalo  yarkoe  pyatno solnechnogo sveta, a  v  nebe sprava ot
Valentina  zazhglis'  nezhno-rozovym cvetom  legkie  peristye  oblaka. Kol'co,
zaklyuchavshee  v  sebe  ognennyj mech, perekochevalo  na  ruku stariku Alviku, a
Obruch  okonchatel'no  perestal rabotat', navalivshis'  na Valentina vsej svoej
vos'mikilogrammovoj tyazhest'yu.
     Eshche neskol'ko sekund,  podumal Valentin, i ya by  ego pojmal. Interesno,
eto Ne-Bill otrubil menya ot Obrucha, ili zhe vse tak sovpalo?
     Valentin krivo usmehnulsya. Sovpalo! Derzhi karman shire!
     Kak zhe ego lovit', esli on chut' chto Sud'bu menyaet?!
     - Blagodaryu vas za mech,  Faler,  - skazal Alvik, prizhimaya pravuyu ruku k
grudi. - V poslednie gody mne ego sil'no ne hvatalo!
     - Tak eto vash mech? - sprosil Valentin, okonchatel'no sbityj s tolku.
     - Kogda-to  v molodosti, - otvetil Alvik, razglyadyvaya lezhashchee na ladoni
tonkoe  seroe  kol'co,  -  ya   vykoval  etot  mech,  pol'zuyas'   poluzabytymi
zaklinaniyami landorskoj  shkoly metallurgov.  YA dal emu  imya, kotoroe nikogda
bol'she ne  proiznosilos' vsluh, i v sootvetstvii s drevnej tradiciej podaril
pervomu vstrechnomu.  S  teh por kazhdye chetyre goda mech vozvrashchaetsya  ko mne,
delyas' nakoplennoj siloj.
     Alvik szhal  ruku v kulak i zatryassya, kak ot  udara elektricheskim tokom.
Valentin  uvidel,  kak  cherneyut  ego  sedye  volosy,  kak  rozoveet   suhaya,
pergamentnaya  kozha, kak nabuhayut  i  nalivayutsya  siloj  edva zametnye minutu
nazad  muskuly. Vot tak mech, podumal Valentin; a ya  im orehi kolol. I  kakoj
molodec Alvik - malo togo, chto menya pobedil, tak eshche i spasibo skazal!
     Na  etom  ubijstvo  Heora  mozhno   schitat'  zakonchennym,  podvel  itogi
Valentin.  Ne-Bill  zaregistrirovan,  no  ne  obnaruzhen,  "bublik"  i  Obruch
obezvrezheny  protivnikom, mech  pereshel  k zakonnomu  vladel'cu.  Sobstvennaya
magiya u menya vrode by  ostalas', no blokirovat' ee - delo neskol'kih sekund.
Sprashivaetsya, kakogo cherta ya zdes' torchu?!
     Valentin  tyazhelo  vzdohnul  i  v  poslednij  raz  posmotrel  na  svoego
pobeditelya. Heor uzhe podnyalsya na nogi i pochemu-to otoshel  ot bugra podal'she;
s podnyatymi na uroven' golovy rukami on stoyal na nebol'shom vozvyshenii  shagah
v  pyatidesyati  ot mesta  poyavleniya  prishel'ca; na vershine  bugra po-prezhnemu
siyalo  nezdeshnee  solnce,  brosavshee  pochti  vertikal'nye  luchi na nebol'shoj
uchastok peschanogo plyazha. Na plyazhe lezhal, podlozhiv ruki pod golovu, zagorelyj
molodoj chelovek v  krasnyh plavkah, niskol'ko ne ozabochennyj tem faktom, chto
popal v drugoj mir.
     Valentin usilil zrenie,  zhelaya  rassmotret' prishel'ca poblizhe - i v eto
zhe samoe mgnovenie molodoj  chelovek prosnulsya. Telo ego  vygnulos' dugoj, na
gubah vystupila pena, iz ushej  hlynula krov'. Ruki vcepilis' v  pesok,  nogi
otchayanno zaelozili po krasivomu shelkovomu  kovriku.  Solnce  pogaslo,  pesok
vzmetnulsya v vozduh,  podhvachennyj  naletevshim  s okrestnyh  holmov  poryvom
vetra,  a   v  grud'  prishel'ca  upersya  protyanuvshajsya   ot  Heora  drozhashchij
elektricheskij razryad. Prishelec poslednij  raz dernulsya i poteryal soznanie, a
Valentin uslyshal nizkij,  oglushayushchij rev. Tam, gde  tol'ko  chto  stoyal Heor,
voznik neizvestno otkuda gromadnyj drakon; on bessil'no vzmahival kryl'yami i
suchil   lapami,  silyas'  stronut'sya  s  mesta,  ego  past'  izvergala  sliz'
vperemeshku  s  ognem.  Drakon  proizvodil vpechatlenie umirayushchego  - i vskore
zamer, uroniv golovu  nazem'; prishelec, naprotiv,  prishel v  sebya, pripodnyal
golovu, povernul ee v storonu drakona i slabo ulybnulsya.
     A  uzhe  v  sleduyushchee  mgnovenie  prishelec  vskinul  pravuyu  ruku   i  s
neozhidannoj siloj kriknul:
     - Prizyvayu tebya, ZHezl! YA zdes'! YA zdes'!
     Golos  ego  prozvuchal podobno udaru  groma,  zastaviv Valentina vtyanut'
golovu  v plechi.  Mnogogolosoe  eho pokatilos' k gorizontu,  imeya vse  shansy
dobrat'sya  do samyh otdalennyh ugolokov Poberezh'ya; Valentin zahlopal glazami
i nevol'no usilil zrenie, chtoby ponyat', kakim  obrazom tol'ko chto vyzvannomu
prishel'cu udalsya takoj gromkij vopl'.
     Prishelec sel,  skrestiv nogi,  povernulsya licom  k  Valentinu i holodno
ulybnulsya. Tak eto zhe Heor, podumal Valentin. Heor, odetyj v krasnye plavki.
     Heor raskryl pered soboj ladoni i podnyal glaza k nebu.
     Drakon,  skazal sebe Valentin. Predydushchim telom Heora dejstvitel'no byl
drakon; a teper' velikij  mag  pereselilsya v prishel'ca - i vot-vot zavladeet
ZHezlom!
     Valentin  podnyal  drozhashchuyu  ruku  i  ponyal,  chto   boitsya  sformirovat'
zaklinanie. "Bublik" byl mertv, Obruch ne podaval priznakov  zhizni,  Alvik  s
ogennym mechom v ruke stoyal u Valentina za spinoj.  Odno nevernoe dvizhenie, i
ya  pokojnik,  podumal  Valentin, chuvstvuya, kak vse sil'nee  kruzhitsya golova.
Gospodi, chto zhe delat'?!
     Heor opustil  vzglyad, i  na  ego ladonyah poyavilsya azhurnyj metallicheskij
zhezl,  spayannyj  iz  tonkih  polosok treh raznyh  cvetov.  Valentinu hvatilo
odnogo vzglyada, chtoby uznat' talisman.
     ZHezl  stanovitsya  cel'nym,  vspomnil  Valentina  slova,  uslyshannye  ot
Brasletov. I ya dejstvitel'no bessilen emu pomeshat'.
     Valentin opustil ruku i zatravlenno oglyanulsya.
     - Pojdem, - skazal Alvik, nadevaya na  palec nevzrachnoe  seroe kol'co. -
Tebya zhelaet videt' Povelitel'!
     -  Zachem? - probormotal  Valentin, obrechenno  mahnuv rukoj.  -  Komu  ya
teper' nuzhen?!
     Alvik udivlenno otkryl glaza, i na  lico ego upal zheltyj svet. Valentin
pochuvstvoval  holod  otkryvayushegosya  portala,  nahmurilsya,  pytayas'  ponyat',
otkuda tot vzyalsya - i uvidel pered soboj princa Akino.
     Princ stoyal, opershis' na belyj mramornyj  parapet odnoj iz beschislennyh
besedok, razbrosannyh vokrug znamenitogo Doma Akino.  Skloniv golovu na bok,
on s lyubopytstvom razglyadyval Valentina.
     - Dobryj  den', - probormotal Valentin i shmygnul  nosom. - Opyat' chto-to
sluchilos'?!
     - Rovnym schetom nichego, - ulybnuvshis', otvetil Akino. - Prostite, chto ya
tak  bespardonno  vydernul vas s Poberezh'ya. Delo v tom,  chto  mne  prishla  v
golovu odna ochen' lyubopytnaya mysl'.
     - A ya bylo podumal, chto vy reshili menya spasti, - zametil Valentin.
     - Spasti? - udivlenno peresprosil Akino. - Vy  hotite skazat',  chto vam
ugrozhala opasnost'?!
     -  A  to  net!  -  hmyknul  Valentin. - Vy  razve  ne  videli, chto  tam
tvorilos'?!
     Princ  Akino  vytyanul  guby  trubochkoj  i  zadumchivo  posmotrel  skvoz'
Valentina.
     - Davajte prisyadem, - skazal on cherez neskol'ko sekund.  - Mne kazhetsya,
vy neskol'ko prevratno ocenivaete slozhivshuyusya na Pange situaciyu.
     Valentin vinovato pozhal plechami  i poslushno  prisel na shirokuyu kamennuyu
skamejku. Akino raspolozhilsya naprotiv i demonstrativno zakinul nogu na nogu.
     - Prezhde vsego, Valentin,  - skazal on, nakloniv  golovu na bok. -  Vam
uzhe soobshchili, chto vy - Tenz-Dal'?
     - A takzhe demiurg i oskvernitel', - kivnul Valentin. - Soobshchili; tol'ko
ya ne slishkom-to sklonen etomu verit'.
     - Ponyatno, - ulybnulsya Akino i posmotrel Valentinu v glaza. - V etom-to
i zaklyuchaetsya problema.
     - Ne vizhu nikakoj problemy, - pozhal plechami Valentin. - Esli ya demiurg,
Panga dolzhna menya slushat'sya; poskol'ku nichego podobnogo ne nablyudaetsya...
     - Vot kak? - iskrenne udivilsya Akino. - Vy mozhete privesti primery?
     - Da skol'ko ugodno! - voskliknul Valentin. -  Vot tol'ko chto, v lagere
u Heora; stoilo mne pojmat'  mental'nyj sled Ne-Billa, kak u menya  otrubilsya
Obruch! I  chto  zhe sdelala hvalenaya  Panga,  chtoby  pomoch'  svoemu Tenz-Dalyu?
Rovnym schetom nichego! Obruch tak i ne nachal rabotat'!
     - A kak vy dumaete, Valentin,  - tiho sprosil Akino, - kto otklyuchil vam
Obruch?
     - Heor, navernoe, - pozhal plechami Valentin. - A esli tochnee - to Heor s
podachi  Ne-Billa:  Obruch vyrubilsya kak raz v  tot  moment, kogda ya ego pochti
pojmal!
     -  To  est' vy polagaete, - utochnil Akino, - chto Ne-Bill vyklyuchil Obruch
imenno v tot moment, kogda  vy ego pochti obnaruzhili. A teper' vopros: kak on
sumel opredelit' etot moment? Vash Obruch rabotal v passivnom rezhime; vy vsego
lish'  pereklyuchali  svoe  lichnoe vnimanie mezhdu  raznymi sostavlyayushchimi edinoj
mental'noj  kartiny,  vosprinimaemoj  Obruchem. Tak otkuda  zhe  Ne-Bill  smog
uznat', chto vy ego pochti pojmali? On chto, chital vashi mysli?
     - CHert,  - probormotal Valentin. - CHert!  Kuda emu  mysli chitat',  on i
svoi-to tolkom pryatat' ne umeet! Znachit, eto byl kto-to drugoj?
     - Tak kto zhe? - sprosil Akino.
     -  Vidimo,  vse-taki   Heor,  -  s  somneniem  proiznes  Valentin.   On
vosstanovil  v pamyati  podrobnosti nedavnej shvatki  i  pokachal golovoj. - V
pervyj  raz Obruch  blokirovala  Amirel'; potom ya zaper  ee  v tajgl, i Obruch
zarabotal snova. Znachit, vo vtoroj raz eto byl Heor; no pochemu imenno v etot
moment... Sovpadenie?  -  predpolozhil  Valentin,  s  interesom  posmotrev na
Akino. - Ili u vas est' drugaya versiya?
     - Snachala  zakonchim s  vashej,  - ulybnulsya  Akino. - Postav'te  sebya na
mesto Heora. Vy provodite dostatochno trudoemkij ritual vyzova T'my, i v etot
moment  k  vam yavlyaetsya sam Velikij  Faler. Preryvat' ritual  nel'zya  -  eto
chrevato poterej kontakta  s Zemlej, a  to i chem pohuzhe; ostavlyat' Falera bez
prismotra - eshche huzhe; vdrug on yavilsya s nedobrymi namereniyami? CHto ostaetsya?
Vyslat' navstrechu Faleru luchshih bojcov i popytat'sya zaderzhat' ego hotya by na
neskol'ko  minut;  ritual podhodit  k koncu, i esli  udastsya poluchit'  ZHezl,
preimushchestvo okazhetsya uzhe na vashej storone. Vashi generaly atakuyut Falera - i
spustya neskol'ko  sekund dvoe iz nih poverzheny, a tretij goden tol'ko na to,
chtoby vernut' sebe molodost', otobrav u Falera mech. V eto vremya Faler teryaet
k vam vsyakij  interes i nachinaet kogo-to iskat' s  pomoshch'yu Obrucha.  Obratite
vnimanie:  i  Ubre Gilmort, i  Amirel' Ilizon poverzheny bezo vsyakogo uchastiya
Obrucha,  isklyuchitel'no  magiej samogo Falera. Itak, Faler  zanimaetsya svoimi
delami,  Fam Alvik zabiraet u  nego mech, Faler nikak na eto ne  reagiruet, v
magicheskom  kruge  nakonec-to poyavlyaetsya  dolgozhdannyj  prishelec... -  Akino
demonstrativno poter  ruki.  - Nu,  kak  vam ideya v etoj  situacii  eshche  raz
zablokirovat' Faleru  ego  Obruch? CHtoby Faler ochnulsya i snova zanyalsya  lichno
vami?
     -  Polnyj  bred, - kivnul  Valentin. -  Dazhe  ne  budu sporit'. No ved'
kto-to zhe vyrubil mne Obruch!
     - Kto-to  vyrubil,  - podtverdil Akino. - Kak  po-vashemu,  chego on etim
sumel dobit'sya?
     Valentin pozhal plechami:
     -  Razve  chto  moej  polnoj nejtralizacii.  Kak  tol'ko Obruch  perestal
rabotat', ya poteryal vsyakoe zhelanie chto-libo delat'.
     - A dal'she?..
     - CHto - dal'she?
     - CHem zhe vy zanyalis' posle togo, kak Obruch perestal rabotat'?
     -  Nu,  -  pozhal plechami Valentin,  - stal prosto smotret'. Vse-taki ne
kazhdyj den' na moih glazah vyzyvayut prishel'ca, a potom zalezayut v ego telo!
     - Interesno bylo smotret'? - ulybnulsya Akino.
     -  Interesno, -  soglasilsya Valentin.  -  A  pochemu vy  sprashivaete?  -
spohvatilsya on mgnoveniem spustya.
     -  Imenno potomu, -  kivnul Akino i sdelal  mnogoznachitel'nuyu  pauzu. -
Imenno potomu!
     - Da net, - otmahnulsya Valentin. - Byt' takogo ne mozhet! Zachem Obruch-to
vyrubat'?! YA by i tak smog vse eto posmotret'...
     -  Net,  -  vozrazil Akino. -  Ne  smogli by.  Esli by  Obruch  prodozhal
rabotat', vy zasekli by Ne-Billa, pronikli by v ego soznanie, uznali by, kto
on takoj - i migom pozabyli by pro Heora.
     - Verno, - soglasilsya Valentin. - Pozabyl by. No otklyuchat' Obruch, chtoby
pokazat' mne vyzov prishel'ca?! Princ, eto zhe polnyj bred!..
     - Vovse  net,  Valentin, - na  udivlenie ser'ezno otvetil Akino. -  |to
Panga. Uzh vy pover'te schastlivomu obladatelyu velikogo talismana.
     Valentin posmotrel na Akino i priotkryl rot. CHert, da ved' on znaet,  o
chem govorit!  Esli moj Obruch nauchilsya ostanavlivat' vremya, pochemu by i Pange
ne nauchit'sya  potakat' moim  tajnym zhelaniyam?  Kak  v tot raz, v  Ampere,  -
zhelaniyu posmotret' na global'nuyu katastrofu?
     Valentin ispustil protyazhnyj ston i shvatilsya za golovu.
     -  Vot teper',  - konstatiroval princ Akino, -  vy adekvatno ocenivaete
slozhivshuyusya situaciyu.
     - Poslushajte, - tiho proiznes Valentin, zaglyadyvaya Akino v glaza. - |to
chto, pravda? -  Princ  molcha kivnul.  -  Panga  dejstvitel'no ispolnyaet  moi
zhelaniya? - Princ snova kivnul. - Lyubye zhelaniya?
     Na etot raz Akino otricatel'no pokachal golovoj.
     - Net, ne lyubye, - otvetil on. - Tol'ko samye sil'nye, i tol'ko  togda,
kogda bez ee pomoshchi nikak nel'zya obojtis'.
     Valentin perevel duh.
     - Slava Bogu, - probormotal on, vytiraya so lba nevest' otkuda vzyavshijsya
pot. -  Znachit, ya ne  slishkom chasto potryasayu  osnovy mirozdaniya. No  vse  zhe
vpolne dostatochno, chtoby na Poberezh'e nachalos' Vremya Temnyh Sil.
     - Ne dumayu, chto vy dolzhny kaznit'sya po etomu povodu, - zametil Akino. -
Vashi individual'nye osobennosti, blagodarya  kotorym vy okazalis' Tenz-Dalem,
voznikli  eshche do  vashego  poyavleniya na  Pange. Posle nego  Vremya Temnyh  Sil
neizbezhno dolzhno bylo nachat'sya, a te formy, kotorye  ono prinyalo v etot raz,
skoree dolzhny byt'  postavleny vam v zaslugu. Na smenu prirodnym kataklizmam
prishli  social'nye  i  dazhe  tehnologicheskie,  a chislo  zhertv  sredi mirnogo
naseleniya ne idet ni v kakoe sravnenie s epohoj YAppura.
     -  Tak-to ono  tak, - otvetil Valentin.  - No  Vremya  Temnyh Sil eshche ne
konchilos'.   CHto,  esli  moi  zhelaniya  sprovociruyut   ocherednuyu   global'nuyu
katastrofu?!
     - V etom sluchae, - ulybnulsya Akino, - Donovan obeshchal podat' v otstavku.
On raspisal mne veer vozmozhnyh  scenariev;  ni v odnom  iz  nih  veroyatnost'
podobnoj katastrofy ne prevyshaet statisticheskoj  pogreshnosti. Donovan uveren
v vas, kak v samom sebe!
     - Celyj veer scenariev? - peresprosil Valentin. - Nado zhe...
     -  CHego zhe vy hotite? -  razvel rukami  Akino. - |to  ego rabota; bolee
togo,  lyubimaya  rabota.  Tak chto  naschet  Vremeni  Temnyh Sil vy mozhete byt'
sovershenno spokojny.
     - V takom sluchae, - sprosil Valentin, - zachem vy menya syuda priglasili?
     Akino slozhil ruki poverh kolena i neskol'ko raz kachnulsya vzad-vpered.
     -  Kak  ya  uzhe  govoril,  -  skazal  on, razglyadyvaya  pejzazh za  spinoj
Valentina,  -  mne prishla v golovu odna  ochen' lyubopytnaya  mysl'.  Poetomu ya
reshil potoropit'sya. U menya est' k vam pros'ba, Valentin.
     - Pros'ba?! - opeshil Valentin.
     - Da, - kivnul Akino. - Imenno pros'ba. Vidite  li, dolgoe vremya  ya byl
edinstvennym  vsemogushchim na Pange. Samo  soboj, u menya nakopilos'  nekotoroe
kolichestvo problem... - Princ zamolchal i vyzhidayushche  posmotrel  na Valentina.
Potom  ulybnulsya  i prodolzhil.  -  Vas  ne  udivlyaet  eto  slovosochetanie  -
"problemy vsemogushchego"? Znachit, ya ne oshibsya; s vami ih mozhno budet obsudit'.
V etom i  zaklyuchaetsya  moya  pros'ba, Valentin: kogda vse zakonchitsya, udelite
mne neskol'ko chasov dlya besedy.
     - I tol'ko-to?! - udivilsya Valentin. - Da hot' celyj den'!
     - Znachit,  dogovorilis'? - tiho sprosil Akino. - CHto  by  ni sluchilos',
tri chasa v moem rasporyazhenii?
     - A chto mozhet  sluchit'sya?  - Valentin vorovato oglyadelsya po storonam. -
Vremya  Temnyh Sil naneset  otvetnyj udar? Donovan zapryazhet menya  v ocherednuyu
operaciyu?
     - Ne znayu, -  pozhal plechami Akino. - Glavnoe, chtoby vy pomnili: snachala
- beseda s Akino, vse ostal'noe - potom.
     - Dogovorilis', - ulybnulsya Valentin. - Mezhdu prochim,  a chto nam meshaet
pobesedovat' pryamo sejchas?
     -  Rassvet,  - otvetil  Akino.  - Nad  vashim  el'simskim  kurganom  uzhe
zanimaetsya rassvet.



     Valentin hlopnul sebya po lbu i pospeshno podnyalsya na nogi.
     - Znachit, menya mozhno otpuskat'  na Poberezh'e bez ohrany? - sprosil on u
princa i obnaruzhil,  chto Obruch  bol'she  ne davit  na golovu  svoimi  vosem'yu
kilogrammami. - I vy s Donovanom uvereny, chto katastrof bol'she ne budet?
     - Sovershenno  verno,  Valentin,  - kivnul  princ.  -  Delajte  to,  chto
schitaete nuzhnym, i vozvrashchajtes'. Ni puha vam, ni pera!
     Valentin  udivlenno  raskryl  glaza  - v ustah Akino russkaya  priskazka
dvadcatogo  veka zvuchala kak-to po-zagovorshchicki  -  i v rezul'tate  ne uspel
otvetit'. Holod portala zapolz pod vorotnik, zastaviv  Valentina vzdrognut',
i v sleduyushchij moment mesto Akino zanyal Rozenblyum.
     Pervye  luchi  solnca prosochilis' v  uzkuyu  shchel' mezhdu plotnymi tuchami i
gorizontom, osvetiv vershiny dalekih  holmov.  Rozenblyum obernulsya na vspyshku
otkryvshegosya portala  i skorchil  nedovol'nuyu fizionomiyu; Valentin ponyal, chto
ego byvshij podmaster'e zhdal tol'ko Heora.
     - Rassvet, - skazal Rozenblyum, pokazyvaya na solnce. - Gde Uchitel'?
     - Sprosi u nego, - pozhal plechami Valentin. On ni sekundy ne somnevalsya,
chto Heor uzhe s polchasa okolachivaetsya  gde-to poblizosti,  ispytyvaya terpenie
svoego - a esli byt' absolyutno tochnym, to ne-svoego, - uchenika.
     Rozenblyum prilozhil ruki k grudi ladonyami naruzhu i zakrutilsya na  meste,
pytayas'  obnaruzhit'  Heora   pri  pomoshchi  kakoj-to  hitroj  magii.  Valentin
skepticheski pokachal golovoj i pribeg k sobstvennomu, kuda bolee dejstvennomu
sposobu razyskat' uchitelya.
     On   aktiviroval  Obruch   i   bez  truda   ugadal,   kotoroe   iz  dvuh
okolachivayushchihsya  poblizosti  soznanij prinadlezhit Heoru.  Poyavlyajsya, peredal
mysl' Valentin; ne zastavlyaj ego nervnichat'!
     YA uzhe poyavilsya, otvetil Heor. Esli u nego est' glaza, on uvidit!
     Valentin  razdrazhenno mahnul  rukoj i  s  trudom  sderzhalsya,  chtoby  ne
vyrugat'sya vsluh.  Svyazalsya  s kretinami,  podumal  on,  teper'  stoj  i  ne
dergajsya. Do poyavleniya Akosty u nas celyj chas, na vseh hvatit.
     A  pochemu,  sobstvenno,  ya  dolzhen  stoyat'?  Valentin  pozhal plechami  i
materializoval sebe kreslo-kachalku.
     Rozenblyum brosil na nego zlobnyj vzglyad i s udvoennoj energiej prinyalsya
skanirovat'  okrestnosti.   Valentin  uselsya  v   kreslo,  polozhil  ruki  na
podlokotniki i  legon'ko ottolknulsya ot zolotoj poverhnosti kurgana.  Kreslo
zakachalos', Valentin rasslabilsya,  i pochti  tut zhe  nachal pridumyvat' sposob
obnaruzhit' bestelesnogo  Heora. V  konce koncov, on i  za mnoj  v takom vide
taskaetsya; nuzhno imet' sredstvo protiv lishnih svidetelej!
     Dlya maskirovki Heor navernyaka  ispol'zoval svoyu bestelesnost'. CHuvstvuya
sebya v strane mertvyh kak doma, on mog rassylat' svoi proekcii v lyubuyu tochku
Pangi,  ostavayas'  v  polnoj bezopasnosti.  Proekciyami mertvyh  magov obychno
vystupali pticy, melkie hishchniki i drugie podvizhnye sushchestva; tak chto zadachka
okazalas'  ne  iz  slozhnyh. Valentin pokrutil  golovoj,  obnaruzhil  na  fone
oranzhevyh po  krayam oblakov paryashchego  v nebe yastreba i prinyalsya nasvistyvat'
"my smelo v boj pojdem".
     Rozenblyum pokosilsya  na Valentina  i  migom smeknul,  chto delo nechisto.
Golova ego  medlenno  povernulas'  v  napravlenii vzglyada  Valentina,  glaza
zametili neschastnuyu pticu - i v to zhe mgnovenie pravaya ruka sdelala korotkij
rubyashchij zhest. Udar  groma  edva  ne  oprokinul Valentina  vmeste  s kreslom,
vokrug  yastreba  zakrutilsya dlinnyj  uzkij smerch, i  mgnoveniem spustya  Heor
soblagovolil-taki poyavit'sya pered Rozenblyumom v svoem istinnom oblike.
     Rozenblyum  so vseh storon osmotrel chernyj tumannyj sharik i pokosilsya na
Valentina.
     - |to  i  est' Heor, - podtverdil tot.  - V poslednee vremya on nauchilsya
obhodit'sya bez tela.
     - Ty zval menya, Rozenblyum,  - vykatilis'  iz sharika  lishennye intonacii
slova. - YA prishel!
     - Vot  Temnoe  Prorochestvo,  -  skazal  Rozenblyum, vynimaya iz-za pazuhi
potrepannyj manuskript. - YA vypolnil tvoe poruchenie!
     - Ty?  - peresprosil Heor. -  Ty  razrushil moe  zaklinanie? Ty  uznal u
vampira, skol'ko  katrenov  tebe predstoit  sobrat'? Ty vyderzhal  shvatku  s
Emaem, chtoby uznat' moi sobstvennye katreny?
     - Da, ya ispol'zoval Falera, - ne morgnuv glazom, priznalsya Rozenblyum. -
YA  takzhe  ispol'zoval  Silu  i  samogo  Emaya.  Prorochestvo  u   menya  -  vot
edinstvennoe, chto imeet znachenie!
     -  Ty oshibaesh'sya, -  spokojno vozrazil Heor. - Edinstvennoe,  chto imelo
znachenie - tvoya sposobnost' uchit'sya. Prorochestvo bylo  usloviem, a ne cel'yu;
ty  dolzhen  byl vypolnit' svoyu  zadachu v  otvedennyj srok - ili umeret'.  Ty
vybral tretij put', prinyav pomoshch' Falera; no katreny, dobytye im, uzhe nichemu
ne smogut tebya nauchit'. Ty okazalsya neradivym uchenikom, Rozenblyum.
     - YA reshil tvoyu zadachu, Heor, - skazal Rozenblyum, szhimaya kulaki. - Pravo
na moej storone! Ty obyazan vzyat' menya v ucheniki!
     - Pravo na tvoej storone? Ty uveren?
     Valentin ulybnulsya, uslyshav v golose Heora znakomye  vkradchivye  notki.
Obychno odnoj  intonacii podobnogo voprosa hvatalo, chtoby protivniki velikogo
maga tut  zhe shli na popyatnuyu. No  Rozenblyum, okrylennyj  uspehami  poslednih
dnej, zakusil udila:
     - Da, ya uveren! Pust' nas rassudit Sila!
     Voobshche-to  on tak i ne rasskazal  mne, kak  snimat'  proklyatiya, podumal
Valentin. Pust' oba ostanutsya v zhivyh.
     CHernyj  sharik  stremitel'no  uvelichilsya  v  razmerah  i  prevratilsya  v
poluprozrachnuyu chelovecheskuyu figuru.
     - Ty skazal, - proiznes Heor sovershenno besstrastno. - Ruku!
     Sud Sily,  kotoryj  Valentinu  paru  raz  uzhe  dovodilos'  videt',  byl
pangijskim  variantom zemnoj  ordalii.  Po  ritualu  protivnikam  polagalos'
scepit'  pravye  ruki, kak pri armreslinge, i kosnut'sya imi zemli. Idiotskaya
poza, kotoruyu  oni  pri etom prinimali, po-vidimomu, i sluzhila primankoj dlya
Sily; kak  by  tam  ni  bylo, Sila poyavlyalas'  i  nanosila  nepravoj storone
oshchutimye  telesnye povrezhdeniya.  Pri etom proslezhivalas' ne slishkom raduyushchaya
Valentina  zakonomernost' - chem  sil'nee  byli  protivoborstvuyushchie magi, tem
bol'she odnomu iz nih dostavalos'; uzhe na urovne  masterov smertel'nye ishody
soprovozhdali kazhdyj tretij Sud Sily.
     - Vot ona! - voskliknul Rozenblyum, yavno neznakomyj s sud'boj Don ZHuana.
     Dymchataya ladon' Heora soprikosnulas' s blednoj ladon'yu Rozenblyuma; szhav
kulaki, sporshchiki sklonilis' k zemle, namerevayas' dostuchat'sya do Sily.
     Valentin slozhil ruki na grudi i  privel kreslo-kachalku v dvizhenie. Nado
by pari zaklyuchit', podumal on,  da ne s  kem. Po klassu protivnikov pokojnik
nam prakticheski garantirovan; edinstvennoe, chto mozhet kogo-to iz nih spasti,
- eto moj status Oskvernitelya. Vot i proverim, na chto ya sposoben.
     Poslyshalsya tihij, no  ochen' nepriyatnyj hlopok,  kak esli by pod  zemlej
lopnul  tolstyj metallicheskij  tros. Heor stremitel'no  s容zhilsya v malen'kij
chernyj sharik. Rozenblyum medlenno vypryamilsya, po-prezhnemu  derzha pered  soboj
protyanutuyu  vpered  ruku; kazhdoe  ego dvizhenie  soprovozhdal  gromkij  skrip.
Valentin mashinal'no szhal ruku  v "apel'sin"  i  prisvistnul -  Rozenblyum byl
napolovinu prevrashchen v  derevo. Nogi ego elozili  po zolotu,  pytayas'  najti
uchastok  s plodorodnoj pochvoj; ruki dvigalis'  s ogromnym trudom, oderevenev
do kosti.
     - Dostatochno? - sprosil Heor, zavisnuv ryadom s poverzhennym protivnikom.
     - Bolee  chem, - otvetil Valentin, s opaskoj poglyadyvaya na Rozenblyuma. -
Kak ty dumaesh', on vyzhivet?
     - YA dumayu o drugom, - otvetil Heor. - Pochemu on do sih por zhiv?
     - A-a, - ponimayushche protyanul Valentin. - I chto zhe ty ob etom dumaesh'?
     Heor  podletel  k  Valentinu  poblizhe  i  vyrastil  na  chernom   sharike
ognenno-krasnyj glaz.
     - YA dumayu, - otvetil on, - chto dolzhen kak sleduet tebya rassmotret'.
     Valentin vcepilsya v podlokotniki  i vtyanul  golovu v plechi. Takim Heora
on eshche ni razu ne videl; ot takogo Heora mozhno bylo ozhidat' chego ugodno!
     Heor  pogasil  krasnyj  glaz i snova raspuh  do  chelovecheskih razmerov.
Valentin pripodnyal golovu, chtoby zaglyanut' svoemu uchitelyu v glaza.
     - Bud' ty proklyat, Faler, - tiho skazal Heor. - Ty sdelal eto. Sdelal -
i dazhe ne schitaesh' nuzhnym torzhestvovat' pobedu.
     - Ty o chem? - udivilsya Valentin. - CHto ya takogo sdelal?
     - Ty  uznal, kto ty  takoj, - otvetil Heor. -  Sila ne smogla sohranit'
svoyu tajnu.
     - A, ty pro Oskvernitelya? - dogadalsya Valentin.  -  Nu tak eto ya ne sam
uznal, eto mne rasskazali!
     - Ne nazyvaj sebya Oskvernitelem, Faler. "Tenz-Dal'" na yazyke Predvechnyh
oznachaet Mag T'my, i ty tol'ko chto prodemonstriroval mne svoyu temnuyu magiyu.
     - Kakuyu  eshche magiyu?!  - vozmutilsya Valentin. - Da ya  i palec o palec ne
udaril, poka vy tut vyyasnyali otnosheniya!
     -  Temnaya magiya ne trebuet zaklinanij, - otvetil Heor, - kak ne trebuyut
zaklinanij talismany i mehanizmy. Ty pozhelal, i zhelanie tvoe ispolnilos'; ty
zahotel,  chtoby  Rozenblyum ostalsya  v  zhivyh  - i on  zhiv,  hotya  dolzhen byl
umeret'. |to  i  est' temnaya  magiya, Faler - magiya  bez zaklinanij. Ty  stal
Magom T'my,  soznatel'no  obrativshis'  k Sile;  ty  vypolnil svoyu magicheskuyu
zadachu.
     - I vse eto, - ne poveril Valentin, -  ty razglyadel pryamo sejchas? Svoim
krasnym glazom?
     - YA znal, na chto smotret', - proiznes Heor  prezhnim, lishennym intonacij
golosom. - Tvoe uchenichestvo okoncheno, Faler. Otnyne ty takoj zhe velikij mag,
kak i ya.
     -  A  kak naschet  oficial'nogo  posvyashcheniya? - pointeresovalsya Valentin,
podnimayas'  na nogi.  -  Razve  mozhno  imenovat'sya velikim magom, ne  buduchi
grossmejsterom?
     - YA  lishnij na  piru velikih  magov, -  skazal  Heor,  citiruya odin  iz
katrenov Temnogo  Prorochestva.  - Pust' sam  Akosta reshaet,  komu zasedat' v
obnovlennoj Palate.  YA  stavlyu emu  tol'ko odno uslovie: tam  ne dolzhno byt'
Heora!
     - Kotorogo imenno? - ozhivilsya Valentin. - Ty znaesh', tvoj dvojnik...
     - YA  znayu,  -  suho oborval  ego  Heor, - no ne hochu ob  etom govorit'.
Peredaj Akoste moi slova, i on sam reshit, kak ih ponimat'.
     -  Horosho, - pozhal  plechami  Valentin, - peredam. No vse-taki,  chto  ty
sobiraesh'sya delat' dal'she?
     - ZHdat', - otvetil Heor. - Teper' u menya dostatochno vremeni.
     Tochno, podumal  Valentin.  Emu zhe  polagaetsya bessmertie  - v  kachestve
nagrady za vospitanie Maga T'my.  Interesno, kak  eto bessmertie vyglyadit na
praktike? Naprimer, chto budet, esli ya pozhelayu emu sdohnut'?
     -  Ne vsyakoe  zhelanie  Maga  T'my  imeet Silu, -  skazal  Heor,  slovno
rasslyshav poslednyuyu mysl'. - So vremenem ty nauchish'sya ih razlichat'... no uzhe
bez moej pomoshchi. Proshchaj, Faler; i postarajsya pochashche dumat'!
     -  Nu,  poka,  -  kivnul  Valentin,  nevol'no  posledovav sovetu svoego
byvshego  uchitelya.  CHernyj  sharik  rastayal v  vozduhe, Rozenblyum  po-prezhnemu
poskripyval konechnostyami, pytayas' razyskat' hot' klochok plodorodnoj zemli, a
Valentin opustilsya obratno v kreslo i zadumchivo poter podborodok.
     Tak kto zhe u nas vse-taki Mag T'my? I chto takoe Mag T'my - mag-prishelec
ili  Tenz-Dal'?  Skol'ko ih voobshche mozhet byt' - tol'ko odin,  ili hot' celyj
desyatok?  I  ch'ya  voz'met,  esli   dva   Maga  T'my   odnovremenno  vyskazhut
protivopolozhnye zhelaniya?
     Vot  na etot vopros  ya uzhe  znayu otvet,  podumal  Valentin. Pobeditelem
okazhetsya  tot, ch'e  zhelanie budet sil'nee. Esli  dvojnik  Heora budet hotet'
tol'ko odnogo, vlasti nad mirom, k primeru, a ya polezu v boj, namerevayas' to
li pejzazhem lyubovat'sya,  to  li  Ne-Billa  razyskivat', -  ponyatno,  za  kem
ostanetsya pobeda.
     Nu chto zh, ulybnulsya Valentin. Pridetsya slegka ogranichit' svoi zhelaniya.
     Valentin  kachnulsya v kresle  i posmotrel na Rozenblyuma. Zlopoluchnyj mag
vse  eshche  pytalsya  pustit'  korni,  odnako  ruki  ego  prakticheski  poteryali
podvizhnost'.  Drevesnaya priroda novoyavlennogo  sushchestva yavno brala verh  nad
chelovecheskoj. Zaglyanuv v osteklenevshie,  pustye glaza  Rozenblyuma,  Valentin
ponyal, chto riskuet navsegda rasstat'sya so svoim byvshim podmaster'em.
     -  Ladno  uzh,  -  proburchal  Valentin,  skladyvaya  ladoni  lodochkoj.  -
Voskresni!
     Absor -  moshchnejshee po zamyslu, no  ne slishkom  effektivnoe  na praktike
zaklinanie, - vyletelo iz ego ruk, pozhiraya vsyu magiyu  na svoem puti. Derevo,
razrossheesya vnutri Rozenblyuma, v odno mgnovenie  lishilos' vsej podpityvayushchej
ego  Sily; v  sleduyushchee  mgnovenie Rozenblyum  prishel  v sebya  -  i zabilsya v
sudorogah, vytryasaya  iz svoego tela rasplodivshuyusya tam chuzhduyu zhizn'. Ruki  i
nogi ego  pokrylis'  mutnoj  sliz'yu, sryvavshejsya celymi  kom'yami i  padavshej
vniz, na chistuyu zolotuyu poverhnost'  kurgana; Rozenblyum bilsya ne na zhizn', a
na smert', rycha ot yarosti i besheno vrashchaya glazami. Valentin poshevelil pravoj
rukoj,  podbrosiv Rozenblyumu nemnogo Sily,  i, prikryv  glaza, otkinulsya  na
spinku  kresla. Poka  Rozenblyum vozvrashchaet  sebe  chelovecheskij  oblik, mozhno
nemnogo porazmyslit';  naprimer,  o tom,  pochemu ya ne primenil  absor protiv
Heora. Mozhno podumat', chto ya i ne sobiralsya ego ubivat'!
     Nu  razumeetsya, usmehnulsya Valentin. Bud' ya ubijcej, vse konchilos' by v
dve minuty  - absor,  Obruch, ognennyj mech, Perchatka,  a potom  parochka  moih
lyubimyh smertel'nyh zaklinanij i tradicionnaya butylka iz tajgla vokrug togo,
chto posle vsego etogo  ostanetsya. YA zhe shel, kak na parade, izobrazhaya iz sebya
nachal'nika vsej vidimoj real'nosti v radiuse pricel'nogo ognya. Nu i  poluchil
po zaslugam -  ne stol'ko  ot Heora  i  ego  priblizhennyh, skol'ko ot samogo
sebya.
     Znachit, esli ya zahochu ubit' Heora, ya prosto ego ub'yu. Poyavlyus' v pryamoj
vidimosti i  nemedlenno atakuyu; a tam dazhe pridurkovataya Sila pojmet, chego ya
bol'she vsego hochu.
     Vot-vot, poddaknul  sebe Valentin. Kak tam  predskazyval Bvik? "Mira ne
budet, Mag T'my  zastavit tebya obnazhit' mech"?  I poshlo-poehalo Vremya  Temnyh
Sil s massovym narusheniem zakonov prirody?
     Ponyatno  teper',  pochemu ya ne hochu ego ubivat'.  Pravo zhe,  budet  kuda
nadezhnee, esli eto sdelaet kto-nibud' drugoj.
     Valentin otkryl glaza i vstretilsya vzglyadom s Rozenblyumom.
     - Ty  videl? -  ryavknul ozverevshij  mag, vyplevyvaya izo  rta  gromadnyj
komok slizi. - Ty videl, chto on so mnoj sdelal?!
     - On? - pripodnyal  brovi Valentin. -  A mne pokazalos',  chto vy  otdali
sebya na Sud Sily...
     - On  obmanul Silu! - vskrichal Rozenblyum, potryasaya belymi,  kak bumaga,
rukami. - On porazil menya  zaklinaniem za mig do togo, kak Sila otkliknulas'
na nash prizyv! Vzglyani na moyu ruku - na nej net otpechatka ego ladoni!
     Hitro, podumal Valentin. Pojdi razberis'  teper' - to li Heor i v samom
dele  vse  podstroil,  to li  Rozenblyum  stryahnul  otpechatok vmeste s dobroj
polovinoj svoej kozhi. Vprochem,  dlya cheloveka,  hot'  nemnogo znavshego Heora,
razbiratel'stvo eto bylo sovershenno izlishnim.
     - Nu, togda tebe povezlo,  chto  ty eshche zhiv, - razvel rukami Valentin. -
Ne ponimayu, na chto ty nadeyalsya; on zhe yasno skazal, chto ne hochet brat' tebya v
ucheniki!
     - Hochet, ne hochet, - prorychal Rozenblyum, - slova dlya lyudej! Velikij mag
povinuetsya  tol'ko  svoemu  dolgu!  Teper'  ya znayu  pravdu:  etot  Heor  byl
dvojnikom. Nastoyashchij Heor - tot, kotoryj vedet svoyu armiyu na |l'san!
     - Nu-nu, - pokachal golovoj Valentin. - Uzh ne sobiraesh'sya  li ty yavit'sya
i k nemu tozhe?
     -  |to moj  dolg, - zayavil  Rozenblyum  i skrestil  ruki na grudi.  -  YA
poluchil  zadanie,  vypolnil ego, i teper' moya zhizn'  prinadlezhit  Uchitelyu. YA
nemedlenno otpravlyayus' k nastoyashchemu Heoru!
     -  U tebya sliz'  techet po shtanam,  - pomorshchivshis',  zametil Valentin. -
Mozhet byt', tebe sperva prinyat' vannu, vypit' chashechku kofe?..
     Rozenblyum okutalsya oblakom sinih iskr, i v vozduhe povis otvratitel'nyj
zapah goreloj organiki. Sliz' posle etoj procedury ischezla, no vmesto nee na
shtanah poyavilis' obshirnye belesye pyatna.
     Valentin pozhal plechami:
     -  Nu,  kak  hochesh'.  U menya est' k  tebe odin  vopros,  no esli ty tak
toropish'sya...
     -  Kakoj  vopros?  - ozhivilsya  Rozenblyum. Kak  i  predpolagal Valentin,
zanoschivyj mag  ne smog  otkazat'sya  ot  vozmozhnosti prodemonstrirovat' svoe
prevoshodstvo. Eshche by  -  sam Velikij  Faler  obrashchaetsya k nemu  s voprosom!
Rozenblyum dolzhen byl chuvstvovat' sebya na sed'mom nebe ot schast'ya.
     - Kak ty rasseyal proklyatie drakona? - napryamuyu sprosil Valentin.
     CHert s nim, podumal on pro  sebya. Otvetit - horosho, ne otvetit -  pust'
idet lesom. Sovsem uzhe s uma s容hal, velikih magov na podlinnost' proveryaet!
CHego dobrogo, i do menya doberetsya!
     -  Proklyatie, -  opustil golovu Rozenblyum. - YA tvoj dolzhnik,  Faler.  YA
primenil tvoe zaklinanie.
     - Moe zaklinanie? -  udivilsya Valentin. - Kakoe imenno? - popravilsya on
cherez mgnovenie.
     -  Oblako-obzhoru, - otvetil  Rozenblyum. - Ty ispol'zoval ego vsego odin
raz, kogda spas menya ot smerti v lesu pod |l'sanom.
     Aj  da  Rozenblyum,   voshitilsya  Valentin.  Zapomnit'  moih  "piranij",
nahodyas'  prakticheski pri smerti? Pozhaluj, eto samyj talantlivyj mag iz vseh
moih znakomyh. Vot tol'ko s uchitelyami emu fatal'no ne vezet.
     -  Ah,  eto...  -  razocharovanno  protyanul  Valentin.  -   Neuzheli  ono
srabotalo?
     -  Mne prishlos' vplesti v nego imya  drakona,  - opustiv glaza,  soobshchil
Rozenblyum. - Inache ono pozhiralo moyu sobstvennuyu magiyu.
     - Vplesti imya?! - voskliknul Valentin. - Otlichnaya ideya!
     -  Ty ne  znal? -  udivilsya Rozenblyum.  -  Znachit,  ya nachal platit'  po
schetam! Kogda Heor snova stanet moim uchitelem, ya polnost'yu pogashu svoj dolg!
     Inymi slovami, podumal Valentin, -  nikogda. Severnyj Heor predpochitaet
sam podbirat'  sebe uchenikov. Navryad  li  Rozenblyum sumeet ego ubedit', dazhe
primeniv sil'nodejstvuyushchie sredstva. Hotya...
     Ty zhe sobiralsya ubit' Heora chuzhimi rukami, napomnil sebe Valentin.  Vot
podhodyashchij sluchaj - otkazav Rozenblyumu, Heor tut  zhe stanet  ego smertel'nym
vragom. Ostaetsya lish' kak sleduet vooruzhit' nashego ubijcu - i delo v shlyape.
     -  V takom  sluchae, - skazal Valentin,  podygryvaya  Rozenblyumu,  - tebe
mozhet prigodit'sya eshche odno imya. Drakon'e imya Heora.
     - Ty znaesh' ego?! - vskrichal Rozenblyum, dernuvshis', kak ot udara tokom.
- Kak ty sumel?!
     - YA govoril s drakonom, - poyasnil Valentin. - Ty luchshe menya obrashchaesh'sya
s imenami; po krajnej mere, u tebya  budet  lishnij dovod, chtoby ubedit' Heora
vzyat' tebya v ucheniki.
     -  Ty  shchedr,  kak  nikogda,  -  zadumchivo  proiznes  Rozenblyum.  -  CHto
sluchilos', Faler?
     - Vremya Temnyh Sil, - bez zapinki otvetil Valentin.
     Tri magicheskih slova okazali svoe obychnoe dejstvie. Rozenblyum ponimayushche
kivnul i skrestil ruki na grudi.
     -  YA  soglasen, - zayavil  on,  glyadya  Valentinu v glaza. - Nazovi  imya;
nastanet den', kogda ya otplachu tebe tem zhe!
     - Dogovorilis', - ulybnulsya Valentin. - Savantheon.
     Rozenblyum sdvinul brovi, tshchatel'no zapominaya kazhdyj zvuk etogo dlinnogo
imeni. Potom prilozhil pravuyu ruku k grudi, otvesil Valentinu glubokij poklon
- i pryamo iz etogo v vysshej stepeni neudobnogo polozheniya vzmyl v nebo.
     Valentin  pomahal rukoj pered licom, razgonyaya nepriyatnyj zapah, kotoryj
ostavilo posle sebya  moshchnoe zaklinanie Rozenblyuma.  Tot uzhe skrylsya v temnyh
tuchah,  uporno pytavshihsya  zakryt' podnimayushcheesya s vostoka solnce;  Valentin
pokachal golovoj, prikinul, skol'ko  vremeni ponadobit'sya  Rozenblyumu,  chtoby
dobrat'sya do Heora,  i  snova otkinulsya na  spinku  kresla. Vremya  eshche est',
podumal  on; esli  Akosta budet nemnogosloven,  kak prezhde, ya imeyu vse shansy
zastat' Heora eshche zhivym. Vprochem, budet on zhiv ili net, sovershenno  nevazhno;
ved' stoit mne zahotet', i  vsya Panga pokorno lyazhet k moim nogam. A Ne-Bill,
nado polagat', yavitsya ko mne, posypaya golovu peplom. Vot tol'ko interesno, a
kak imenno mne etogo zahotet'?
     Valentin pochesal v zatylke, poglyadel, prishchurivshis',  na krasnoe solnce,
sulivshee |l'sanu ocherednye bedstviya, i pokachal golovoj. CHto-to vse ne po umu
poluchaetsya,  podumal on  s krivoj usmeshkoj; ran'she  sobytiya proishodili, kak
Emaj  predskazal,  a teper' oni  idut, kak mne hochetsya. Ne kak ya hochu, a kak
mne hochetsya. Neslabaya raznica!
     Kak by mne nauchit'sya hotet' imenno togo, chego ya hochu?
     - Nado zhe, - uslyshal Valentin yazvitel'nyj golos Akosty. - Velikij Faler
eshche zhiv! Blizok k pomeshatel'stvu, no zhiv! Kto by mog podumat'!
     Valentin pospeshno  podnyalsya na nogi, povernulsya na  golos i  privetlivo
ulybnulsya Akoste.  Tot  veselo tryahnul sedoj borodoj  i  ulybnulsya  v otvet,
prodemonstrirovav   Valentinu  sovershenno   neveroyatnoe  kolichestvo  ostryh,
krivyh,  no  pri  etom  absolyutno  gladkih  i  belosnezhnyh  zubov.  Valentin
otoropelo zamorgal glazami, a  starik Akosta  zahlopal  v  ladoshi i  zalilsya
veselym smehom.
     - Srabotala! -  voskliknul on, podprygivaya na meste. - Srabotala! Takaya
prostaya  illyuziya,  a  srabotala!  Pozvol'te  uznat', chto  sluchilos'  s vashim
past'-pokryvalom?!
     Valentin posharil pered soboj rastopyrennymi pal'cami i pozhal plechami:
     -  Kuda-to podevalos'. Navernoe, Amirel' rasseyala, ili  zhivoj mech etogo
ihnego rycarya...
     - Kotoryj,  nado polagat', zvalsya Ubre Gilmortom? - podhvatil Akosta. -
Bravo, Faler! Vam  kogda-nibud' rasskazyvali, chem otlichaetsya velikij mag  ot
obychnogo grossmejstera?
     - Net, - otvetil Valentin, s interesom glyadya na Akostu. - A chem?
     -  Grossmejster otmeryaet  kazhdoe zaklinanie,  -  otvetil  Akosta,  -  a
velikij mag dazhe ne  pomnit, skol'ko ih sozdal. Vasha  rasseyannost' pozvolyaet
predpolozhit', chto vy uzhe stali velikim magom!
     - Da, - soglasilsya Valentin. - Polchasa nazad Heor soobshchil mne ob etom.
     - Bednyaga  Heor, -  voskliknul Akosta.  -  On tak mechtal o bespomoshchnom,
tupovatom uchenike, s kotorym budet vozit'sya dolgie gody!
     -  Mozhet  byt', i tak, - usmehnulsya  Valentin. - Vprochem,  kogda  takoj
uchenik poyavilsya, Heor predpochel prevratit' ego v derevo.
     - Da, Rozenblyum vybral  ne samoe udachnoe vremya,  -  soglasilsya  Akosta,
vnov' demonstriruya porazitel'nuyu osvedomlennost'. - Heor i bez togo  byl vne
sebya ot yarosti, obnaruzhiv Falera zhivym i nevredimym!
     - A razve moglo  byt'  inache? - pointeresovalsya Valentin. - On chto  zhe,
rasschityval, chto Ubre Gilmort sneset mne golovu, ili Amirel' sozhzhet zazhivo?
     -  U  Heora  est'  odin  vpolne  prostitel'nyj  nedostatok, - ulybnulsya
Akosta.  -  Podobno mnogim velikim magam, on  schitaet  sebya nepogreshimym,  -
Akosta  podmignul   Valentinu.  -  Predstav'te  sebe,  chto  vy  mnogie  gody
razyskivaete  drevnyuyu  rukopis'. Ubedivshis',  chto vse ee spiski unichtozheny v
glubokoj  drevnosti, vy tratite  eshche desyat'  let  na issledovaniya v  oblasti
magii  vremeni.  Nakonec,  vy  obretaete  sposobnost'  pronikat'  v proshloe.
Preodolevaya mnogochislennye trudnosti, ot odnogo perechisleniya kotoryh hochetsya
brosit' magiyu i zanyat'sya  zemledeliem, vy  nakonec popadaete v svyataya svyatyh
Podnebesnoj  - ee Biblioteku - i nahodite tam to, chto ishchete. "Zapiski iz-pod
nadgrob'ya" Halvera Htora  rasskazyvayut vam o  poslednih dnyah  Podnebesnoj, o
predydushchem  poyavlenii  Maga T'my i o sposobe,  kotorym  on byl unichtozhen. Vy
stanovites' obladatelem unikal'nogo znaniya, kotoroe  vozvyshaet vas nad vsemi
nyne zhivushchimi  magami.  Vse,  chto  vam  nuzhno  sdelat',  chtoby  okonchatel'no
dokazat' svoe  prevoshodstvo - eto dozhdat'sya ocherednogo Maga T'my i pobedit'
ego.
     - Heor govoril mne o kakom-to prorochestve, - voskliknul Valentin. - Kto
vospitaet Maga T'my, tot nikogda ne vkusit smerti, chto-to v etom rode. Uzh ne
v zapiskah li Halvera Htora on ego vychital?!
     - Vy sovershenno pravy,  Faler, - kivnul Akosta.  - YA rasskazyval  vam o
Heore, tochnee, o  toj  chasti  ego zhizni, kotoraya byla svyazana s  Magom T'my.
Preodolev  na  puti k legendarnym "Zapiskam"  nechelovecheskie trudnosti, Heor
uveroval, chto vse napisannoe tam o Mage T'my - pravda. YA dumayu, on ni minuty
ne  kolebalsya,  vybiraya  mezhdu  bessmertiem  i  velichiem;  on  vsegda  ochen'
boleznenno vosprinimal svoe vtoroe mesto.
     - |! - voskliknul Valentin, pokazyvaya  na  Akostu  pal'cem.  - A pervym
vsegda byli vy?
     Akosta molcha poklonilsya.
     -  Tak  on  zateyal  vse  eto,  chtoby  zanyat'  vashe mesto?!  - prostonal
Valentin.  -  Tochno, on  eshche prosil peredat', chto  otkazyvaetsya  zasedat'  v
obnovlennoj palate...  Gospodi,  da  chto zhe eto  takoe!  Poberezh'e, i  zdes'
Poberezh'e!
     - Prostite? -  peresprosil Akosta. - Pochemu vy proiznosite  eti slova s
takim strannym vyrazheniem?
     - Dolgo ob座asnyat', - mahnul rukoj Valentin.  - Nu glupost' zhe eto, dazhe
idiotizm  -  borot'sya  s  Magom T'my dlya togo tol'ko, chtoby  spihnut'  vas s
dolzhnosti! YA dumal, Heor gorazdo umnee...
     - Uvy, - razvel rukami Akosta i opustil golovu.
     Ego molchanie bylo krasnorechivee vsyakih slov.
     -  Znaete, -  skazal Valentin, preryvaya  zatyanuvshuyusya pauzu, - mne dazhe
kak-to  nelovko, chto  ya eshche  zhiv.  Heor prodelal gromadnuyu rabotu,  razdobyl
drevnij recept,  zamanil menya k sebe v  ucheniki... A  ya i pal'cem o palec ne
udaril, chtoby emu pomeshat'!
     Akosta veselo rassmeyalsya:
     - Vy popali v samuyu tochku, Faler!  Imenno eto  i razozlilo Heora bol'she
vsego: vasha polnaya passivnost'. On, mozhno skazat',  zhizn' polozhil, chtoby vas
unichtozhit', a s vas vse kak s gusya voda.
     - A  vse-taki, - pointeresovalsya Valentin, - kak imenno Heor  sobiralsya
menya unichtozhit'? Kakoj-takoj recept prochital on u Halvera Htora?!
     -  Tol'ko obeshchajte ne smeyat'sya, - ponizil golos Akosta. - Mag T'my sebya
pogubit sam, uznav, kto on takoj.
     Valentin shmygnul nosom i obnaruzhil, chto emu sovsem ne smeshno.
     Pogubit'  samogo  sebya, podumal on. |to  zhe  sovsem prosto;  dostatochno
odnogo-edinstvennogo  zhelaniya.  I  ya   vpolne  ponimayu,  otkuda   ono  mozhet
poyavit'sya.
     - Ves'ma razumnaya rekomendaciya, - zametil Valentin.
     - Magicheskie recepty, - vozrazil Akosta, - dolzhny byt' effektivny, a ne
razumny. Vy tol'ko  chto  povtorili  oshibku  Heora: vy  prinyali  razumnoe  za
dejstvitel'noe!
     Pryamo kak  Gegel', podumal Valentin. I chego  eto ya, v samom dele? Budto
dialekticheskij materializm ne uchil!
     -  Heor polagal, -  prodolzhil  Akosta, -  chto vy  v tochnosti  povtorite
sud'bu vashego predshestvennika, Avtorna Gallekvi  Semnadcatogo, raskayavshegosya
v sovershennyh im glupostyah i pozhelavshego umeret' okonchatel'noj smert'yu. Nado
li   ob座asnyat',   na  skol'kih  ves'ma  zybkih  osnovaniyah   pokoilos'   eto
somnitel'noe umozaklyuchenie?!
     - Voobshche govorya, - soznalsya Valentin, - u menya tozhe  voznikali podobnye
mysli.
     - Mysli! - prezritel'no tryahnul borodoj Akosta. - Pri chem zdes' mysli?!
Sila Tenz-Dalya - v ego zhelaniyah, razve vy etogo eshche ne ponyali?!
     - Ponyal, - kivnul Valentin. - No pochemu etogo ne ponyal Heor?
     - Heor - mag staroj shkoly, - otvetil Akosta. - Dlya nego mysli i zhelaniya
- odno i to zhe.
     - Kak eto? - udivilsya Valentin.
     - Ne  uveren,  chto  smogu  vam  ob座asnit',  - skazal  Akosta,  vinovato
ulybnuvshis'. - Privedu lish' odin primer: Heor ochen' lyubit priskazku "dumaj".
Kak po-vashemu, chto ona oznachaet?
     - Nu, - razvel rukami Valentin, - navernoe, chto dumat' nado!
     - Ne  sovsem  tak,  - pokachal golovoj  Akosta. -  "Dumaj" v ustah Heora
oznachaet:  zabud' obo vsem ostal'nom,  zajmis' imenno etoj problemoj, tol'ko
ona imeet  znachenie.  Sosredotoch'sya  na  nej, vsem  svoim sushchestvom  pozhelaj
razreshit' ee!  Vspomnite, kak chasto on predlagal vam "podumat'"? I kak chasto
govoril - "dumaj"?
     - Tol'ko "dumaj" i govoril,  - probormotal Valentin. - A ya vse nikak ne
mog ponyat', chego on ot menya dobivaetsya...
     - On dobivalsya  ot  vas  dejstvij,  -  poyasnil Akosta. -  Reshitel'nyh i
effektivnyh  dejstvij, na  kotorye,  po ego mneniyu,  sposoben  lish' chelovek,
oderzhimyj strastnym zhelaniem dostich' celi.
     - Vot  uzh  chego  ya terpet' ne  mogu, - priznalsya  Valentin,  -  tak eto
strastnyh  zhelanij  i celej, kotoryh nuzhno  dostigat' vo chto by to ni stalo.
Net, Heoru opredelenno ne povezlo s uchenikom!
     - Ne  povezlo, -  kivnul  Akosta.  - No  kuda  bol'she emu ne  povezlo s
obstoyatel'stvami.  -  Akosta  prilozhil  ladon' ko  lbu  i  posmotrel  na uzhe
skryvsheesya za tuchami solnce. - CHas posle voshoda, Faler, - zametil on, vnov'
povorachivayas' k Valentinu.  -  Vy  prosili  o vstreche  imenno v  eto  vremya;
vidimo, nam pora perejti k oficial'noj chasti?
     Navernoe,  pora,  podumal  Valentin.  Vot  tol'ko   kogda  ya  ego  syuda
priglashal, oficial'naya chast' planirovalas' sovsem  inoj. Smeshno  skazat' - ya
hotel rassprosit' ego o prichine Vremeni Temnyh Sil!
     - Kogda ya  prosil  o vstreche, - vzdohnul Valentin, - ya i znat' ne znal,
kak  vse  povernetsya.  YA  dumal,  chto Vremya  Temnyh  Sil  kak-to  svyazano  s
talismanno-magicheskimi  vzaimodejstviyami,  i  hotel obmenyat'sya  mneniyami  po
etomu  povodu. A  teper'... - Valentin  rasteryanno  razvel rukami. -  Teper'
poluchaetsya, prichina Vremeni Temnyh Sil - eto ya sam!
     - Da,  -  soglasilsya  Akosta, - tak  ono  i  est'.  Davajte  obmenyaemsya
mneniyami po etomu povodu!
     - Davajte, - skazal Valentin. - No snachala otvet'te mne na dva voprosa.
Vo-pervyh, kak davno vy uznali, chto ya - Tenz-Dal'? A vo-vtoryh, chto oznachali
vashi slova naschet sud'by, kotoraya povernulas' protiv menya?
     Akosta rasplylsya v ulybke i dovol'no poter ruki.
     -  Vot  eto uzhe  nastoyashchij  razgovor dvuh velikih magov,  - soobshchil  on
Valentinu, mnogoznachitel'no podmignuv.  - U menya tozhe  est' k vam voprosy, i
po  strannomu sovpadeniyu ih  tozhe dva. Vo-pervyh,  kak skoro vy  sobiraetes'
pokinut' Pangu? A vo-vtoryh, Faler, znaete li vy, chto takoe Mech Sud'by?
     Valentin priotkryl rot,  paru  raz tryahnul golovoj - i uselsya obratno v
kreslo.
     Vot  chto znachit velikij mag, podumal on. Dva voprosa - kak dva gvozdya v
kryshku groba. Pokinut'  Pangu! Da ya ob  etom eshche  tolkom i ne  dumal;  a Mech
Sud'by?! Esli ego  nazvanie  hot' nemnogo sootvetstvuet funkciyam, eto zhe tot
samyj amulet, kotorym razmahivaet Ne-Bill!
     Kakoj  vse-taki molodec Akosta,  podumal  Valentin.  Snachala poboltal o
pustyakah,  a kak dobralsya do glavnogo,  tak srazu stalo yasno, chto glavnoe, a
chto - pustyaki.
     Akosta  ponimayushche kivnul,  provel vokrug sebya  rastopyrennoj pyaternej i
otkinulsya  nazad, slovno sadyas'  na nevidimyj  stul. Vozduh  vokrug velikogo
maga zagustel,  obernuvshis' chem-to  vrode  prozrachnogo rezinovogo  kubika, i
Akosta blagopoluchno uselsya v eto ekstravagantnoe kreslo.
     - Pokinut' Pangu, - povtoril Valentin, pokachivaya golovoj. - Vy dumaete,
eto vozmozhno?
     - Dlya vas, - otvetil Akosta, - net nichego nevozmozhnogo.  Panga ispolnit
lyuboe zhelanie Tenz-Dalya.
     - A Vremya Temnyh Sil? - ozhivilsya Valentin. - Ego ya mogu prekratit'?
     - Mozhete, - kivnul Akosta. - No tol'ko odin raz. Delo  v  tom, chto vy i
est' Vremya Temnyh Sil.
     - Aga, -  skazal  Valentin.  -  To  est'  chtoby  ego  prekratit',  nado
prekratit' menya?
     - Sovershenno  verno, -  kivnul  Akosta. - Vas ili  vashe  prisutstvie na
Pange.
     -  Ne slishkom  priyatnaya al'ternativa,  - probormotal Valentin. - A esli
poiskat' eshche varianty?
     -  Togda, - s neozhidannoj  tverdost'yu zayavil Akosta, -  u vas voobshche ne
ostanetsya vybora. Nuzhno ob座asnyat', pochemu?
     -  Nu,  ob座asnite,  -  razdrazhenno  otvetil  Valentin.  On  i  sam  uzhe
dogadalsya, v chem delo, no nikak ne hotel poverit', chto eta dogadka verna.
     -  Kazhdyj raz, kogda Panga vypolnyaet  vashe zhelanie, nash mir menyaetsya, -
poyasnil Akosta. - Prichem menyaetsya daleko ne  v luchshuyu storonu - vspomnite, k
primeru,  voznikshuyu po  vashej  vole  svyaz'  magii  i  talismanov.  A  dal'she
voznikaet fenomen, kotoryj u  vas, na Zemle, nazyvayut polozhitel'noj obratnoj
svyaz'yu. CHem chashche Panga ispolnyaet vashi zhelaniya, tem bol'she voznikaet pobochnyh
effektov,   kotorye,   v   svoyu   ochered',   nastoyatel'no   trebuyut   vashego
vmeshatel'stva. Izmenenij stanovitsya vse bol'she, i vnezapno vy obnaruzhivaete,
chto  talismany prinyalis' sami vybirat' sebe  povelitelej, a zoloto, - Akosta
topnul  nogoj po  metallicheskomu  polu, -  stoit deshevle  peska. Segodnyashnyuyu
Pangu vy eshche mozhete pokinut'; no kto znaet, kakoj ona stanet zavtra?!
     - Zvuchit vpolne  razumno, -  kivnul Valentin. - Vot tol'ko, Akosta,  ne
povtoryaete li vy oshibku Heora? Ne putaete li razumnoe s dejstvitel'nym?
     - Putayu, - ulybnulsya Akosta. - Luchshe podstrahovat'sya ot desyati razumnyh
opasnostej,  nezheli  proglyadet'  odnu  dejstvitel'nuyu.  Mezhdu  prochim,  Heor
dejstvoval  pryamo  protivopolozhnym  obrazom:  on  uhvatilsya za  edinstvennuyu
razumnuyu vozmozhnost', zabyv obo vseh ostal'nyh.
     - Nu, Akosta,  - razvel rukami Valentin, - vas ne peresporish'!  Znachit,
vy dumaete, chto mne luchshe pokinut' Pangu kak mozhno bystree? Mozhet byt', dazhe
pryamo sejchas?!
     - Luchshe, - povtoril  Akosta i  nedovol'no  podzhal  guby. - Net,  naschet
"luchshe" ya nichego ne dumayu. Lichno dlya menya budet "luchshe", esli vy eshche nemnogo
zaderzhites'; dlya nekotoryh vashih znakomyh "luchshe" budet, esli vy zaderzhites'
do samogo vechera; a vot dlya vas lichno... Prostite, Faler, no ya slishkom  malo
vas znayu. V lyubom sluchae, ya prishel syuda ne dlya togo, chtoby vyprovazhivat' vas
na Zemlyu!
     - A bylo by zdorovo, - usmehnulsya Valentin. - Mag T'my, ubirajsya domoj!
     - Poetomu,  - prodolzhil Akosta,  proignorirovav slova Valentina, - ya  i
zadal vam svoj pervyj vopros. Kak skoro vy sami sobiraetes' pokinut' Pangu?
     Valentin pozhal plechami:
     - Tochno eshche ne reshil. No esli Vremya Temnyh Sil budet prodolzhat'sya...
     - Budet, - kivnul Akosta.
     - ... i esli ya nakonec poveryu v ves' etot bred...
     - Nadeyus', - poddaknul Akosta.
     - ... togda eto proizojdet ochen' skoro, - zakonchil Valentin.
     YA  ubival tal'menov, podumal on, i videl kilometrovuyu volnu, zalivavshuyu
tret'  Poberezh'ya. YA  pobezhdal  velikih  magov, i videl  svet chernoj  zvezdy,
osveshchavshij polmilliona trupov.
     YA syt po gorlo etim hlebom i etimi zrelishchami.
     -  V takom  sluchae, - ulybnulsya Akosta, - ya toropilsya ne zrya. O zhizni i
smerti my s vami pogovorili, teper' nastala ochered' sud'by.
     -  Tochnee, Mecha Sud'by,  - ulybnulsya  v otchet  Valentin. - YA  pravil'no
dumayu, chto razgovor pojdet ob etom artefakte?
     - Pravil'no, - soglasilsya Akosta. - Imenno ego  ya hochu predlozhit' vam v
obmen na odnu ochen' specificheskuyu uslugu.
     Uslyshav iz ust velikogo maga slovo "specificheskuyu",  Valentin poezhilsya.
A soobraziv, chto predlagaet Akosta  v kachestve platy za etu uslugu, s trudom
usidel v kresle.
     - Kakuyu uslugu?! - sprosil on, izo vseh sil starayas' govorit' spokojno.
     - Poprobuyu ob座asnit', - ulybnulsya  Akosta. -  Vot uzhe mesyac, kak ya vedu
svoyu lichnuyu vojnu protiv  Vremeni Temnyh  Sil.  Snachala ya polagal,  chto  ego
neposredstvennoj  prichinoj  yavlyaetsya vzaimnoe vliyanie  magii  i  talismanov.
Odnako  otkuda  vzyalos'  eto  vzaimodejstvie?  V  kakoj  moment   poyavilos'?
Zadavshis' etim  voprosom, ya  pogruzilsya v istoricheskie issledovaniya, poseshchaya
to  blizhajshoe,  to  ves'ma  otdalennoe proshloe  nashego  Poberezh'ya.  YA svoimi
glazami uvidel, kak imenno pogibla  Podnebesnaya; s  toj minuty ya udvoil svoi
usiliya,  polnost'yu otkazavshis'  ot sna.  Nedelyu spustya ya  opredelil  moment,
posle  kotorogo  svyaz'  talismanov  i  magii stala  ochevidnoj;  im okazalos'
semnadcatoe avgusta tekushchego goda.
     - Ponyatno,  -  kivnul Valentin.  -  Vy  obratili  vnimanie na  vyskochku
Falera, neponyatno kak ucelevshego v  Ampere, vspomnili pro  Avtorna, sravnili
ih drug s drugom...
     - Sovershenno verno, -  podtverdil Akosta. -  Tak  ya pereshel k sleduyushchej
gipoteze: prichinoj Vremeni Temnyh Sil yavlyaetsya poyavlenie na Pange Tenz-Dalya.
I  srazu  zhe  u menya voznikli  ocherednye voprosy.  Pochemu  Vremya Temnyh  Sil
nachalos' tol'ko  v  etom  godu, hotya Faler uzhe  neskol'ko let razgulivaet po
vsemu Poberezh'yu? CHto posluzhilo neposredstvennoj prichinoj Amperskogo chuda, po
suti  sdelavshego  Falera  Tenz-Dalem?  Nakonec, pochemu Faler do sih  por  ne
pokonchil s soboj - ved'  Avtorn  pozhelal ischeznut' posle pervoj zhe vyzvannoj
im katastrofy?!
     - Dejstvitel'no, - probormotal Valentin. - Mozhet byt', ya i ne Tenz-Dal'
vovse?
     -  Vot-vot, - podhvatil Akosta, - ya podumal o tom zhe. Mozhet byt', Faler
sovsem  ne takoj Tenz-Dal',  kak Avtorn? Mozhet byt', ih nesomnennoe shodstvo
nosit chisto vneshnij  harakter? I Vremya  Temnyh Sil,  nachavsheesya semnadcatogo
avgusta, imeet  sovsem druguyu  prichinu,  nezheli Vremya Temnyh Sil, pogubivshee
Podnebesnuyu?  YA vnov' otpravilsya v proshloe, chtoby  razyskat' takuyu prichinu -
ili okonchatel'no ubedit'sya v ee otsutstvii.
     - Vy izuchali sobytiya v Ampere? - sprosil Valentin.
     -  CHto zhe  eshche?  -  usmehnulsya Akosta.  -  Tam i  togda  nachinalsya  nash
tepereshnij mir; tam zhe ya nashel i otvety na svoi neprostye voprosy.
     Pohozhe, on tozhe  nashchupal  Ne-Billa, podumal Valentin.  A mozhet byt', ne
tol'ko nashchupal - no  i  ustanovil lichnost'? Togda ya ohotno okazhu emu  lyubuyu,
dazhe samuyu specificheskuyu uslugu!
     - Tak v chem zhe prichina Vremeni Temnyh Sil?  - pointeresovalsya Valentin.
- I vse-taki, ya nastoyashchij Tenz-Dal' ili net?
     - Teper' - nastoyashchij, - otvetil Akosta.
     - Kak eto?! - udivilsya Valentin. - A ran'she?
     -  A  ran'she  vy  byli  chelovekom, ochen'  pohozhim na  Tenz-Dalya.  Panga
ohranyala  vashu zhizn', obespechivala uspeh lyubym  vashim nachinaniyam  -  kto  iz
fakirov  mozhet  pohvastat'sya  stol' bystroj kar'eroj,  kak  vasha? -  slovom,
delala dlya vas  to  zhe  samoe,  chto i  dlya  nastoyashchego  Tenz-Dalya. Za  odnim
isklyucheniem: do Amperskogo chuda ona ni razu ne vypolnyala vashih zhelanij.
     - A potom vdrug nachala? - ne poveril Valentin. - S chego by eto?
     - Vot  my  i dobralis'  do  pervoprichiny vseh nashih problem, - vzdohnul
Akosta.   -  Semnadcatogo  avgusta  vy  podverglis'  storonnemu  magicheskomu
vozdejstviyu,  kotoroe  sdelalo  iz  vas   nastoyashchego  Tenz-Dalya.   So  vsemi
vytekayushchimi otsyuda posledstviyami.
     - Vot dazhe kak, - vzdohnul Valentin, pokachav golovoj.
     Takogo  on ne ozhidal  dazhe  ot Ne-Billa. Malo togo, chto etot neulovimyj
koldun  sobiralsya unichtozhit' Akino - tak  on eshche i Tenz-Dalya sozdal, i Vremya
Temnyh Sil  zapustil! Kto  zhe on  takoj,  chert  voz'mi?  Kak  u nego vse eto
poluchaetsya?!
     - Imenno tak, - podtverdil Akosta. - YA shest' raz vossozdaval magicheskij
fon,  okruzhavshij  vas  v moment  kataklizma. YA  podrobnejshim obrazom  izuchil
kazhdoe zaklinanie, poyavivsheesya na  central'noj ploshchadi Ampera v  tot rokovoj
den'. YA obnaruzhil celuyu  gruppu zaklinanij, na pervyj vzglyad slishkom slabyh,
chtoby prinimat'  ih  vser'ez;  oni  poyavlyalis'  vokrug vas i  ischezali  bezo
vsyakogo  vidimogo  effekta  -  i tem samym  vyzvali u  menya samye  ser'eznye
podozreniya. Sverivshis' so svoimi zapisyami, ya  vspomnil, chto uzhe vstrechalsya s
etoj redkoj raznovidnost'yu  zaklinanij,  kogda  puteshestvoval  po  drakon'im
zemlyam. V sed'moj raz vossozdav amperskie sobytiya, ya obnaruzhil vse  priznaki
etoj magii, slishkom slozhnoj  dlya  chelovecheskogo razuma - ogromnoe kolichestvo
mel'chajshih,   edva   zametnyh   zaklinanij,   otsutstvie  kakih-libo   yavnyh
posledstvij nesomnenno svershivshegosya  koldovstva,  i  v  zavershenii vsego  -
absolyutno  ravnomernoe raspredelenie zaklinanij v prostranstve. Ih  istochnik
nahodilsya povsyudu, on byl vezde i nigde - i togda ya vspomnil drevnie stroki,
opisyvayushchie Mech Sud'by.
     - Klinok Mecha razit so vseh storon? - procitiroval Valentin.
     - Neslyshen svist ego, - kivnul Akosta, - neoshchutim udar, on prostiraetsya
cherez veka i strany, neuyazvimyj dlya svoih vragov. Nazvav vsluh eto imya - Mech
Sud'by - ya  okonchatel'no  poteryal pokoj.  YA vynuzhden  snova  povtorit'  svoj
vopros, Faler: znaete li vy, chto eto takoe - Mech Sud'by?
     -  Dogadyvayus', -  proburchal Valentin.  -  Hotya  ne  uveren, chto  smogu
ob座asnit', o chem imenno ya dogadyvayus'.
     - Togda ya rasskazhu vam ego istoriyu,  - skazal Akosta. -  Mech Sud'by byl
sozdan bol'she  tysyachi  let nazad narodom, naselyavshim v  te  vremena nyneshnie
Svyatye Zemli. V tu poru ucelevshie posle velikogo zemletryaseniya zhiteli CHernoj
Citadeli uzhe rasselilis' po vsej Podnebesnoj, i potihon'ku pribirali k rukam
territorii sopredel'nyh plemen.  Narody Svyatyh Zemel' ochen' bystro ubedilis'
v svoem polnom bessilii  pered  talismanami  i  vysokoj magiej  zahvatchikov;
odnako,  kak  eto chasto byvalo  v  istorii Poberezh'ya,  na zashchitu  obrechennyh
aborigenov  vstal nekij  ZHantlej  - ili ZHan-T'Lej, kak napisal  by  dotoshnyj
istorik.   |tot   chelovek  ne  byl  ni   velikim  magom,  ni  dazhe   krupnym
voenachal'nikom; no on byl oderzhim strannoj dazhe dlya segodnyashnej Pangi ideej.
On veril, chto ishod kazhdoj bitvy opredelyaetsya ne sootnosheniem sil, i dazhe ne
talantom   polkovodcev,   a   tol'ko   i   islyuchitel'no   sud'boj,   zaranee
prednachertannoj kazhdomu  iz  ee uchastnikov.  Krome togo - chto, sobstvenno, i
delaet ZHantleya velikim geroem, - on polagal, chto sud'by lyudej i v samom dele
zapisany  v  osoboj  gromadnoj  knige,  hranyashchejsya  gde-to  v  yuzhnyh  gorah.
CHernovolosye  varvary,  govoril  on,  perepisali  nashu sud'bu, prohodya  mimo
Knigi; my dolzhny vyrvat' eti stranicy i zamenit' ih svoimi! Skazano-sdelano:
ZHantlej otpravilsya  na  yug,  chtoby  razyskat' knigu. Emu  sostavili kompaniyu
drugie  takie zhe oderzhimye - polubezumnyj el'fijskij mag, odin iz  poslednih
gnomov mordijskogo podgor'ya  da  dva desyatka iskatelej priklyuchenij, nashedshih
smert'  uzhe  v  pervye  mesyacy puteshestviya.  Odnako sam  ZHantlej i  oba  ego
sputnika vyzhili,  dobralis'  do ne raz mereshchivshegosya  ZHantleyu vo  snah Hrama
Knigi, okazavshegosya na dele  gromadnym grotom,  i prinyalis' iskat' etu samuyu
Knigu. YA sklonen dumat', chto  ZHantlej byl chem-to vrode Tenz-Dalya; dal'nejshie
sobytiya bol'she pohozhi na skazku, chem na obychnye pangijskie priklyucheniya. Grot
okazalsya  mestom  tajnyh  sborishch molodyh  drakonov, gotovivshih myatezh  protiv
"tiranii" starshih;  napomnyu,  chto  molodoj drakon - eto drakon, ne dostigshij
tysyachi let. Kakim-to obrazom el'fijskij mag podruzhilsya s odnim iz drakonov -
v tu poru znaniya v oblasti magii eshche ne byli sistematizirovany, i zaklinaniya
iz dal'nih zemel' cenilis' poroj  dorozhe zhizni. Nashi geroi okazalis' vtyanuty
v skorotechnuyu  vojnu mezhdu molodymi  i starymi drakonami i, kak  i sledovalo
ozhidat',  proyavili sebya s  samoj  luchshej  storony.  V rezul'tate  neschastnyj
drakon - priyatel' el'fa - poklyalsya ispolnit'  lyuboe  zhelanie  chuzhezemcev; ot
nego tut  zhe potrebovali preslovutuyu  Knigu.  Drakon okazalsya v  bezvyhodnoj
situacii: ved' nikakoj Knigi u nego ne bylo! No slovo drakona tverzhe tajgla;
i vot etot molodoj  durak reshil  sozdat' Knigu  cenoj svoej zhizni. S teh por
drakony zametno poumneli, i nikomu uzhe ne udavalos'  ispol'zovat' ih  mozg v
kachestve  zagotovki  dlya amuleta;  no  etot drakon  vypolnil  svoe obeshchanie.
Sovmestno s el'fijskim magom on provel ritual, v rezul'tate kotorogo na svet
poyavilsya   Mech  Sud'by.  Mech,  hozyain  kotorogo  sposoben  chitat'   Knigu  i
perepisyvat' v nej celye stranicy.
     - S uma sojti, - probormotal Valentin. - Neuzheli vse eto - pravda?!
     Akosta pozhal plechami:
     -  Dumayu,  da. Mech Sud'by - real'nost',  i  on dejstvitel'no  sdelan iz
mozga molodogo drakona. Upomyanutyj v legende grot sushchestvuet i do sih por, a
drakony,  zaslyshav  hot'  slovo  o  Meche  Sud'by,  imeyut  privychku   szhigat'
proboltavshegosya zazhivo. Poluchiv Mech Sud'by, ZHantlej ochen' bystro izgnal vseh
zahvatchikov so svoih  zemel', ob容dinil  vokrug sebya neischislimoe kolichestvo
plemen -  i  povel  ih  vseh  na  yug, chtoby  razgrabit' usypal'nicy  velikih
drakonov. S teh por pogolov'e drakonov znachitel'no sokratilos', a u vyzhivshih
sil'no isportilsya harakter. K schast'yu, ZHantlej burno otmetil svoyu pobedu nad
drakonami, i v rezul'tate popojki, prodolzhavshejsya nepreryvno  v techenie dvuh
mesyacev, ego  armiya  sokratilas' napolovinu, a  Mech Sud'by bessledno  ischez.
Ischez,  chtoby  snova poyavit'sya semnadcatogo avgusta tekushchego goda v  Ampere,
stolice Ampera.
     - Znachit, - zadumchivo proiznes Valentin, -  hozyain Mecha Sud'by sposoben
i chitat' budushchee, i perepisyvat' ego po svoemu usmotreniyu. Interesno, kak zhe
vam udalos' otobrat' u nego Mech?!
     - Pochemu vy dumaete, chto ya otobral u nego Mech? - ulybnulsya Akosta.



     - Kak? - udivilsya  Valentin.  - Vy zhe sami skazali, chto predlagaete ego
mne v obmen na kakuyu-to uslugu - kstati, ya tak do  sih por i ne  uslyshal, na
kakuyu!
     - Verno, -  skazal  Akosta. - Sobstvenno, ya vam ego uzhe prepodnes. Vy -
Tenz-Dal',  Faler;  teper',  kogda vy znaete  o Meche, vam  stoit  ego tol'ko
pozhelat'. Tak chto ya ne stal utruzhdat' sebya poiskami  samogo mecha, diskussiej
s ego  hozyainom  i  transportirovkoj  etogo  nebezopasnogo  artefakta  cherez
mnogochislennye  lovushki,  rasstavlennye vami vokrug  vashego kurgana.  Zachem?
Odno vashe zhelanie - i Mech sam upadet k vashim nogam!
     - Legko skazat',  -  usmehnulsya Valentin.  - Odno zhelanie!  Vy, vidimo,
zabyli, chto ya ne Heor; dlya menya mysli i zhelaniya - sovsem ne odno i to zhe!
     - Nu, eto delo popravimoe, - mahnul rukoj Akosta. - Kontrolirovat' svoi
zhelaniya  sovsem  ne  tak  trudno, kak  mozhet  pokazat'sya  na pervyj  vzglyad.
Sobstvenno, mne vse ravno pridetsya vas etomu nauchit'...
     - |to eshche zachem? - polyubopytstvoval Valentin.
     - CHtoby vy smogli mne  pomoch', - poyasnil Akosta. - YA ved' ne prosto tak
vystupayu  pered vami s  obshcheobrazovatel'noj lekciej; ya hochu koe-chto poluchit'
vzamen!
     -  Tak skazhite zhe nakonec, chego  vy  hotite! -  vozmutilsya Valentin.  -
Skol'ko mozhno hodit' vokrug da okolo?
     - Eshche  neskol'ko  minut,  Faler,  - poprosil Akosta.  -  Pozvol'te  mne
zakonchit' moyu istoriyu; ya  ostanovilsya na tom, chto obnaruzhil neposredstvennuyu
prichinu vashego  prevrashcheniya  v Tenz-Dalya.  Neizvestnyj  hozyain  Mecha  Sud'by
pustil  ego  v  hod,  chtoby  spasti vas  ot  vernoj  smerti,  i Mech  nashchupal
edinstvennuyu vozmozhnost' sdelat' eto. On  izmenil vashu sud'bu takim obrazom,
chto vy stali Tenz-Dalem - i uzhe sami razobralis' so svoimi obidchikami. Takim
obrazom,  -  Akosta  podnyal  palec,  -  ya  prishel  uzhe  k  tret'ej  gipoteze
otnositel'no prichiny vozniknoveniya  nyneshnego Vremeni Temnyh Sil. Ego sozdal
kto-to  iz  nih: libo sam Mech  Sud'by,  libo ego  hozyain. Sozdal  sovershenno
soznatel'no,  rasschityvaya  na  skoruyu  gibel' Tenz-Dalya  - i na  posleduyushchuyu
bezrazdel'nuyu vlast' nad izmenivshejsya Pangoj.
     Valentin protyazhno  svistnul. Bezrazdel'naya  vlast' nad Pangoj;  i  etot
tuda zhe! A my-to dumali, chto Ne-Bill prosto obozlilsya na princa Akino...
     - Vot teper', - skazal Akosta, vyderzhav dolzhnuyu pauzu, - ya nakonec mogu
sformulirovat'  svoyu pros'bu, ne opasayas' prevratnogo  ee ponimaniya. YA hochu,
chtoby vy otobrali Mech Sud'by u ego tepereshnego hozyaina, a potom pozvolili by
mne na nego posmotret'. Na Mech, konechno zhe, a ne na hozyaina.
     -  Vsego-to, -  razocharovanno  probormotal  Valentin.  -  A  ya  uzh bylo
podumal, chto vy so mnoj na Zemlyu poprosites'...
     Prozrachnoe kreslo  pod  Akostoj zahodilo hodunom.  Velikij mag  zamahal
rukami,  to li  izobrazhaya svoe otnoshenie  k  valentinovoj idee, to li prosto
pytayas' uderzhat' ravnovesie.
     - Net, - skazal nakonec  Akosta. - Ne nado na Zemlyu. Prosto otberite  u
nego Mech!
     - S  prevelikim udovol'stviem, - kivnul Valentin. - Vot tol'ko - u kogo
u "nego"?
     - Nevazhno! - mahnul rukoj voskliknul Akosta. - Sovershenno  nevazhno, kto
v  dannyj moment  vladeet Mechom Sud'by; vazhno,  chtoby  Mech kak mozhno  skoree
okazalsya  v  vashih rukah. Razve ne interesno  vam budet uznat', kak vyglyadit
Kniga   sudeb?  Uvidet'  strochki,   cherez  kotorye  prostupaet  blizhajshee  i
otdalennoe  budushchee?  Vzyat'  v  ruki  pero,  v  kotoroe  prevratitsya Mech,  i
podcherknut'  zhirnoj chertoj  osobo ponravivshiesya vam  frazy?  Byt' mozhet, vam
zahochetsya  proverit',  sumeet  li Mech  prorvat'sya  skvoz' tolstye  steny  iz
tajgla?  Oshchupat'  ego  potusknevshuyu  ot  vremeni,  otpolirovannuyu  berezhnymi
kasaniyami  nemnogih  vladel'cev  rukoyatku?  Provesti  pal'cem  po  zvenyashchemu
tonkomu lezviyu, ischezayushchemu pri popytke nanesti im udar?
     Valentin poshevelil  bol'shim pal'cem, pochti  oshchushchaya kozhej  prikosnovenie
ostrogo holodnogo metalla. Horosho by, podumal on; no bez Mecha Ne-Bill stanet
samym obyknovennym chelovekom. Ishchi ego potom po vsej Pange!
     - Prostite, Akosta, - skazal Valentin, otvodya  glaza v storonu.  - YA ne
mogu  sejchas  vypolnit'  vashu  pros'bu.  Obeshchayu,  chto  sdelayu  vse  ot  menya
zavisyashchee,  chtoby  vy  smogli povidat'sya  i  s  Mechom, i  s  ego  tepereshnim
vladel'cem. Tol'ko dajte mne nemnogo vremeni!
     -  Vremeni  u vas  skol'ko ugodno, - skazal Akosta.  -  A vot  zhelanij,
podobnyh tomu, chto ne tak davno ob容dinilo magiyu i talismany, u vas ostalos'
ne  bol'she  dvuh. Na  vashem meste ya by eshche  raz podumal, stoit  li ostavlyat'
vragu Mech Sud'by!
     - Stoit,  - podvel itog Valentin. - Ved' i moe neispol'zovannoe zhelanie
tozhe ostanetsya pri mne!
     Akosta vzdernul borodku kverhu i neozhidanno rassmeyalsya.
     -  Mozhet  byt',  vy  i  pravy,  -  zayavil   on,  podnimayas'  so  svoego
modernistskogo kresla. - Blagodaryu za interesnuyu besedu,  Faler; a esli vy i
v samom dele ustroite mne svidanie s Mechom -  granicy moej  blagodarnosti ne
budut znat' predelov!
     Inymi slovami,  podumal  Valentin, ona vsya budet sostoyat' iz etih samyh
granic. Ocherednaya shutka iz zemnogo repertuara Akosty.
     - YA  sdelayu vse, chtoby ustroit' eto svidanie, - povtoril Valentin. - Vy
mne ochen' pomogli, Akosta; bolee togo, ya dumayu, chto vy pomogli i vsej Pange!
     -  Ne putajte, Faler,  - pogrozil pal'cem  Akosta.  - Vy - Vremya Temnyh
Sil, a vovse ne vsya Panga!
     Valentin rassmeyalsya i  vinovato sklonil golovu;  kogda on  snova podnyal
glaza,  Akosty pered  nim  uzhe  ne  bylo.  Velikij mag okutalsya  zaklinaniem
nevidimosti i otbyl v  neizvestnom napravlenii,  kotoroe,  vprochem, netrudno
bylo ugadat'. Navernyaka v |l'san podalsya, podumal Valentin; ved'  imenno tam
vskore reshitsya sud'ba Poberezh'ya.
     Nu chto, skazal on  sebe; budem lovit' Ne-Billa  na zhivca? Ili podozhdem,
poka Heor nachnet lovit' menya samogo?
     Podozhdem, kak zhe, usmehnulsya Valentin, pochuvstvovav legkuyu  vibraciyu  v
peregovornom kol'ce, svyazyvavshem ego s Rejlisom.
     - Slushayu, - ryavknul Valentin i podnes kol'co vplotnuyu k levomu uhu.
     - Heor  zahvatil tvoj zamok, - skorogovorkoj vypalil Rejlis, - kogda  ya
podsmatrival za nim v tronnom zale, on povernulsya ko mne  licom, podmignul i
skazal: "Posmotri na vostochnyj sklon; oni uzhe tam!".
     - Kto - oni?! - voskliknul Valentin, vskochiv na nogi.
     - YA  sdelal, kak  on velel, - otvetil Rejlis, - i  uvidel treh chelovek,
podveshennyh za nogi na sklone glubokogo ushchel'ya...
     - Ty v Katere? - perebil ego Valentin. Nachalos', podumal on; pryamo  kak
po zakazu nachalos'!
     - Da, - vydavil Rejlis.
     -  YA idu! -  kriknul Valentin, vytyagivaya ruki po shvam. I tut zhe vskinul
ih obratno, chtoby shvatit'sya za golovu.
     YA chut' bylo ne  sunulsya pod blaster bez zashchitnogo  "bublika"!  S  takoj
rasseyannost'yu tol'ko v  smertel'nyj boj idti; oh, chuvstvuyu ya, chto Heor  dazhe
ne vspoteet, pobediv menya po vsem stat'yam!
     Valentin slozhil ruki v  "korobochku",  vosstanavlivaya "bublik", i  krivo
usmehnulsya. V  tom-to i delo,  chto mne ne nuzhen ego pot; mne  nuzhen Ne-Bill,
kotoryj budet spasat' svoyu lyubimuyu igrushku po imeni Faler.
     Nu vot, teper' ya gotov. Portal!
     -   Gde?  -  korotko  brosil  Valentin,  poyavivshis'  pered   blednym  i
osunuvshimsya Rejlisom.
     - A chislo? - sprosil tot, melanholichno podnimaya izluchatel'.
     - Nado zhe  takoe pridumat'! - porazilsya  Valentin. - Kak ty  sam-to ego
zapomnil,  a?  Dva milliarda sto sorok shest' millionov  dvesti devyanosto dve
tysyachi trista dvadcat' tri!
     - Ladno, - ulybnulsya Rejlis. - Sokratim proceduru!
     A  zaodno  i  "bublik" podzaryadim, podumal  Valentin,  prikryvaya glaza.
Vspyshka  izluchatelya otozvalas' priyatnym  teplom, kotorym  "bublik"  uvedomil
svoego hozyaina ob uspeshno pererabotannoj energii.
     - Vot, - skazal Rejlis, ubedivshis', chto pered nim nastoyashchij Faler.
     Valentin otkryl  glaza i uvidel Manuelya, Hayama i Branbo,  dejstvitel'no
visyashchih  vniz  golovoj  nad zhutkogo vida  propast'yu. Hayam,  kak i  sledovalo
ozhidat', byl  mertverci p'yan, na lice Branbo zastyla stradal'cheskaya grimasa,
a Manuel', namorshchiv lob, dobrosovestno  napryagal  i rasslablyal  svyazannye za
spinoj ruki, nadeyas' so vremenem razmochalit' uzly i obresti svobodu.
     - Kak dela u Tardena? - sprosil Valentin, skladyvaya ruki na grudi.
     -  Desyat' minut nazad on sdelal pervyj  shag,  -  otvetil Rejlis. -  |l'
Katnan sotvoril  nevozmozhnoe,  no  lishilsya  pochti  vsej svoej  Sily; Donal'd
ponemnogu privykaet k talismanu, a Robb sobiraet znat' na voennyj sovet.
     - Priyatno slyshat',  - kivnul Valentin, zadav  sebe  vpolne estestvennyj
vopros - a ne po moemu li zhelaniyu tak bystro organizovalas' oborona |l'sana?
I chem  obernetsya eta oborona dlya Pangi? - Nu chto zh, snimaj s  menya status; ya
otpravlyayus' k Heoru!
     -  Podozhdi,  - skazal  Rejlis,  zastaviv  Valentina  udivlenno vskinut'
brovi. -  Odin raz  ty  uzhe pytalsya ego  ubit'  -  i  chto  zhe?  On  zavladel
talismanom, zahvatil tvoj Zamok i vzyal  v zalozhniki tvoih druzej!  CHto, esli
ty snova poterpish' porazhenie?
     A ved' on prav, soobrazil Valentin. Dopustim, ya sygrayu v poddavki, Heor
oputaet menya  serebryanoj nit'yu -  a potom  tak i  ne  rasputaet ee do  samoj
bitvy? Togda Tardenu pridetsya samostoyatel'no oboronyat' |l'san - s talismanom
protiv talismana,  s  Gosudarevym Okom protiv  heorovoj  Sily,  s  otdel'nym
vzvodom  vampirov protiv  rycarej  s  zhivymi  mechami. A esli  pribavit' syuda
rejlisovskij blaster,  chetverku  neslabyh magov, vovremya peremetnuvshihsya  ot
Negona  k Tardenu, da vspomnit', chto  k  Heoru  vot-vot zayavitsya  etot  psih
Rozenblyum...
     - Togda,  - usmehnulsya Valentin, - Heor okazhetsya sovershenno bezzashchitnym
pered  prevoshodyashchimi silami Tardena. Ego armiya vpolovinu men'she el'sanskoj,
ego Sila  ne chuvstvuetsya  uzhe s sotni shagov, a  ego  talisman  eshche  ne skoro
raskroet hozyainu vse svoi tajny.
     -  Esli Heor tak  slab, -  pointeresovalsya Rejlis,  - pochemu  ty ego ne
ubil? Ved' Tarden otdal tebe pryamoj prikaz!
     - Ne  takoj  uzh pryamoj, - usmehnulsya  Valentin, - raz ya sumel vyprosit'
otsrochku. A esli ser'ezno,  zachem mne bylo ego ubivat'? Heor ne predstavlyaet
ser'eznoj opasnosti; tak pust' doigraet svoyu igru do konca, pust' yavitsya pod
steny |l'sana so svoej zhalkoj armiej,  chtoby poterpet' neminuemoe porazhenie!
Ubit' Heora  znachilo  by  lishit'  Tardena ego budushchej  slavy; kogda  eshche  na
el'sanskie zemli  vtorgnetsya stol' zhe groznyj s vidu i  stol' zhe  slabyj  na
dele protivnik?!
     -  Ty  dejstvitel'no  tak  dumaesh',  - sprosil  Rejlis,  -  ili  prosto
opravdyvaesh' svoe predydushchee porazhenie?
     A ved' Rejlis boitsya Heora, ponyal Valentin. Boitsya s  toj samoj minuty,
kogda Heor pochuvstvoval slezhku i posmotrel emu pryamo v glaza.
     -  Ty  boish'sya,  chto Heor  otberet u  tebya  Kater?  - napryamik  sprosil
Valentin.
     - YA boyus', -  otvetil Rejlis, -  chto on otberet u menya Falera.  Esli ty
pogibnesh', gde ya najdu drugogo pilota?!
     - Ah, von  ono  chto,  -  ponyal nakonec Valentin.  - Nu, naschet menya  ne
bespokojsya: Heor ne sobiraetsya menya ubivat'. YA nuzhen emu zhivym.
     - Zachem? - nahmurilsya Rejlis. - On tozhe hochet na Zemlyu?!
     -  Vot  eshche,  - fyrknul Valentin. - CHto  emu  tam delat',  bez  magii i
talismanov? YUrisprudenciyu izuchat'? Vlast' nad vsem Poberezh'em - vot vse, chto
emu  nuzhno;  no  chego  stoit  vlast'  nad  Poberezh'em,  po  kotoromu  brodit
vsemogushchij Faler? Vot Heor i reshil zamanit' menya v svoj zamok, chtoby ponyat',
naskol'ko ya dlya nego opasen.
     - Ponyat', a potom ubit', - skazal Rejlis.
     Valentin pomorshchilsya:
     - Zaladil tozhe - ubit', ubit'... Heor ne durak, on  prekrasno ponimaet,
chem eto mozhet zakonchit'sya. Pomnish'  Amirel', kotoraya hvastalas' svoim krutym
zaklinaniem? Ona vse  eshche  sidit v butylke, ili Heor  uzhe pridumal,  kak  ee
ottuda vytashchit'?
     - Sidit, - otvetil Rejlis.  - Heor osmotrel butylku, proshchupal ee  svoej
magiej i svoim talismanom, udovletvorenno kivnul i molcha otpravilsya v zamok.
Mne kazhetsya, on zaranee znal, chto vse budet imenno tak.
     - Vot  vidish',  - skazal Valentin.  - Net, Heor ne  budet menya ubivat'.
Maksimum, na chto on reshitsya - eto zahvatit' menya v plen.
     -  Razve  eto  ne  odno i  to  zhe?  - udivilsya Rejlis.  -  Plennyj  mag
bezzashchiten, tak pochemu by ego i ne ubit'?!
     - Po  mnogim  prichinam,  -  ulybnulsya Valentin. - Vo-pervyh, sushchestvuyut
zaklinaniya,  kotorye  vklyuchayutsya v moment smertel'noj  opasnosti; vo-vtoryh,
sushchestvuyut  raznogo roda proklyatiya; v-tret'ih, pered licom smerti  mag mozhet
pustit'  v  hod  skrytye  rezervy  Sily,  o  kotoryh  i sam ne  podozrevaet;
v-chetvertyh, maga mozhet  ohranyat'  vneshnyaya  sila, prihodyashchaya emu  na  pomoshch'
tol'ko  v chrezvychajnyh obstoyatel'stvah. Vspomni - i Ubre, i Amirel' pytalis'
ubit'  menya  i okazalis'  poverzheny  sami; a vot  bespomoshchnyj  s vidu  Alvik
uspeshno otobral u menya ognennyj mech!
     - Ty otdal ego sam, - osuzhdayushche skazal Rejlis, - poddavshis' na krasivye
ugovory.
     -  Vot   imenno!  -   voskliknul  Valentin.  -  Posylaya  ko  mne  svoih
priblizhennyh, Heor  proboval  raznye sposoby;  teper'  on  znaet, chto luchshij
podhod  k  Faleru  -  eto krasivye  ugovory.  Net,  Gerhard, ya niskol'ko  ne
somnevayus', chto  Heor  snachala zasunet menya  v  kakoj-nibud'  antimagicheskij
kokon, a potom stanet so mnoj razgovarivat'. Byt' mozhet, on proderzhit menya v
plenu  do  nachala srazheniya; chto  s togo?  Kogda Heor budet  razbit, ya  snova
obretu svobodu!
     - Tak ty idesh' k nemu, chtoby sdat'sya v plen? - opeshil Rejlis.
     - Aga,  -  kivnul  Valentin.  -  Vidish'  li,  eto  edinstvennyj  sposob
sostavit' o nem lichnoe vpechatlenie.
     - Ty ne boish'sya? - s somneniem sprosil Rejlis. - CHto, esli on  okazhetsya
kuda glupee, chem ty dumaesh'? CHto, esli on srazu zhe  atakuet tebya vsej  moshch'yu
ZHezla?
     - Nu, - razvel rukami Valentin, - esli tak, to  ya ne vinovat. Ne dumayu,
chto on nastol'ko glup. Mozhet byt', zaklyuchim pari?
     - Net, - otvetil Rejlis. - YA tozhe tak ne dumayu.  Pohozhe, ty v ocherednoj
raz okazhesh'sya prav...
     -  Togda  menyaj mne  status,  -  skazal  Valentin.  -  I  derzhi blaster
nagotove: malo li kto k tebe mozhet zayavit'sya!
     - Sdelano, - kivnul Rejlis, skladyvaya  ruki  na  grudi.  -  Udachi tebe,
Faler!
     - Do skorogo, - otvetil Valentin, vytyagivaya ruki po shvam.
     To-to  sejchas  Rejlis  udivitsya,  podumal  on,  peremeshchayas' obratno  na
vershinu  zolotogo kurgana. Nebos' uzhe vo  vse ekrany na Heora glazeet, chtoby
ne proglyadet'  nashu vstrechu;  a vstrechi-to nikakoj  i ne budet. Vopreki vsem
svoim privychkam,  na  etot  raz  ya sobirayus' snachala  podumat', a  uzh  potom
dejstvovat'!
     Valentin  sel v kreslo,  poerzal, ustraivayas' poudobnee, materializoval
sebe podstavku pod nogi i s naslazhdeniem vytyanulsya vsem telom, prikryv glaza
i  dazhe  zamurlykav  ot  udovol'stviya.  Vot  eto  ya  ponimayu,  vot  tak nado
gotovit'sya  k reshayushchej  bitve!  I chtoby  nikakoj speshki, kak  v Ampere ili v
|l'sime!
     Nu  vot, sebya pohvalili,  teper' mozhno i porazmyslit'. Nachnem  s samogo
prostogo:   pochemu   Heor   vzyal   zalozhnikov?   Razve   vozmozhnostej  ZHezla
nedostatochno,  chtoby razyskat'  menya  v lyuboj  tochke Poberezh'ya?  Zachem nuzhno
zamanivat' menya v Zamok?
     Otvet ocheviden. Zamok  - neissyakaemyj istochnik Sily, kotoroj  u  samogo
Heora teprer'  pochti  ne ostalos'. Pogovorit' so mnoj on mog by gde ugodno i
kogda  ugodno;  no srazit'sya  na ravnyh - talisman  protiv talismana,  magiya
protiv magii -  na  takoe  Heor  sposoben  tol'ko v Zamke. Sledovatel'no, on
sobiraetsya  ne tol'ko  razgovarivat';  vozmozhno, on dazhe  sobiraetsya napast'
pervym.
     Vot  tak,  skazal  sebe  Valentin.  |to  tebe  ne  Rejlisa ohmuryat'; na
praktike vse  vyhodit  kuda kak ser'eznej. Horosho ya sdelal, chto ne sunulsya k
Heoru  ochertya golovu;  teper'  obdumaem  vtoroj  vopros,  poslozhnee. CHto  on
sobiraetsya so mnoj sdelat'? Ubit'? Ili vse-taki vzyat' v plen?
     Voobshche govorya, serebryanye niti iz prorochestva  Ninel' bol'she napominayut
plen. No  pochemu  -  plen?  CHego by  ya  tam  ni naplel  Rejlisu, ubit'  maga
znachitel'no  proshche, chem uderzhivat'  siloj! Zachem  Heoru riskovat',  ostavlyaya
Falera v zhivyh? CHego on sobiraetsya etim dobit'sya?
     Byt' mozhet, on znaet, chto ya - Tenz-Dal'?  CHto ubit' menya nevozmozhno, no
pri opredelennyh usloviyah, -  naprimer, esli ya  sam  etogo  zahochu, -  mozhno
zahvatit' v plen?
     Valentin pokachal golovoj. Ochen' pohozhe na pravdu, no... Nastoyashchij Heor,
kotoryj  dejstvitel'no znal,  kto  ya  takoj,  dejstvoval  sovsem  inache.  On
predostavlyal  mne polnuyu svobodu dejstvij, zaranee  znaya, chto oni privedut k
katastrofe,  -  i tem  samym podtalkival  menya k  samoubijstvennomu  zhelaniyu
polozhit' vsemu  etomu konec.  Tenz-Dal' izmenyaet mir ne svoimi dejstviyami, a
svoimi  zhelaniyami; derzhat'  ego  v  plenu znachit  poteryat'  nad  nim  vsyakij
kontrol'.  Net, esli by dvojnik Heora znal, kto ya  takoj,  on  dejstvoval by
obmanom, a ne siloj!
     Vozmozhno, uchityvaya opyt svoih predshestvennikov,  on prosto boitsya  menya
ubivat'?
     Togda, usmehnulsya Valentin, on sovsem ne togo boitsya! Negon, k primeru,
sovsem  i  ne  pytalsya menya ubivat'  -  sil'no  emu eto  pomoglo?  Amperskie
tal'meny i  vovse obo mne znat'  ne  znali - a vse ravno polegli kak odin. I
naoborot, Emaj, pytavshijsya ubit' menya chut' li  ne kazhdye pyat' minut, ushel ot
menya zhivym  i dazhe  ne slishkom povrezhdennym. Net uzh, boyat'sya  sleduet Falera
kak takovogo; chego s nim ni delaj, vse ravno budet ploho!
     Ostaetsya  predpolozhit',  rassudil  Valentin, chto ya zachem-to nuzhen Heoru
zhivym.
     Ha!  A  ved'  on  vovse  ne  pervyj  Heor,  kotoromu Faler nuzhen zhivym!
Pomnitsya, ego original  tozhe vymenival menya u Zanga; no  tot  imel  na  schet
Falera daleko idushchie plany. ZHivoj  Tenz-Dal' nuzhen, chtoby prodemonstrirovat'
svoyu  krutost';  a zachem  mozhet  prigodit'sya  zhivoj  Faler  tomu, kto  hochet
bezrazdel'no vlastvovat' nad Poberezh'em?!
     Mozhet  byt',  Heor  nadeetsya  sdelat'  menya  svoim  rabom?   Zatelepat'
talismanom,  okoldovat' slovom?  V takom sluchae,  pri  chem zdes'  serebryanye
niti?!
     Nu-ka, eshche  raz,  skazal sebe  Valentin. Pojdem ot izvestnogo: soglasno
prorochestvu,  Heor  zahvatyvaet  menya v  plen,  lishaet magicheskih,  a  takzhe
talismannyh sposobnostej,  privyazyvaet  k metallicheskoj plite -  chto dal'she?
CHert, nado bylo kak sleduet rassprosit'  Ninel'! CHto on sobiraetsya delat'  s
etoj plitoj?
     A   chto  voobshche  mozhno   delat'  s   plitoj?  Postavit'  vertikal'no  i
ispol'zovat' v kachestve stolba pytok; pridelat' k nej kolesa i vozit' Falera
po yarmarkam na potehu shirokoj publike; nakonec, brosit' plitu na pol v samoj
temnoj temnice i zabyt' o nej, kak o nadoevshej igrushke. Vprochem, v poslednem
sluchae proshche bylo  by prikovat' Falera pryamo k polu. Itak, plita navodit nas
na mysl' o vozmozhnyh peremeshcheniyah;  kuda budem peremeshchat'sya?  Uzh ne v |l'san
li?!
     No zachem?! Ved' togda bitva zakonchitsya katastrofoj! Vozmozhno,  chto Heor
imenno  etogo i  dobivaetsya; no opyat' zhe, zachem?!  Kakaya emu vygoda v gibeli
obeih vrazhduyushchih storon?
     U nego chto, est' zapasnaya armiya?
     Valentin protyazhno svistnul i coknul yazykom.
     A ved' est'!
     Ego tepereshnyaya armiya nastol'ko mala, chto Heor zaprosto mog pripryatat' v
kustah eshche parochku! A raz tak, to zamysel Heora predstaet pered nami vo vsem
svoem  velikolepii:  zahvatit' v plen Falera,  predostavit' emu organizovat'
ocherednuyu katastrofu, a potom napast' na obezlyudevshie territorii so svezhimi,
nichut' ne  postradavshimi otryadami! Kstati, posle takoj pobedy mozhno i samogo
Falera prikonchit'  - on, nesomnenno, budet mayat'sya ugryzeniyami sovesti, a to
i  vovse  lezhat'  v otrube, kak  v predydushchih  sluchayah - tut-to samoe  vremya
svesti s nim schety. Aj da Heor, aj da sukin syn! Nu, teper' ya znayu, chem tebya
poradovat'!
     Valentin  poter  ruki  i  udovletvorenno  shchelknul pal'cami.  Odin-nol',
skazal on sebe; kak, okazyvaetsya, polezno dumat'! Nu-ka, nu-ka, a kak naschet
samogo slozhnogo voprosa?  Kak  nam, znaya vse eto, sprovocirovat' Ne-Billa na
primenenie Mecha?!
     A  vot  sejchas  pridumaem! Valentin vytyanulsya v kresle, zakinul ruki za
golovu i sladko zevnul. Ne-Bill - eto svoj paren', ya za nim uzhe vtoroj mesyac
gonyayus', mozhno skazat', kak rodnogo znayu. Hochet on, kak davno izvestno, togo
zhe samogo, chto  i Heor - ustroit' v  |l'sane ocherednuyu  katastrofu. Esli vse
idet po  scenariyu  - a  kuda  ya  iz  kolei  denus',  rebyata-to  vzapravdu  v
zalozhnikah, i navryad li ih udastsya osvobodit' distancionno! -  to Ne-Billu i
vmeshivat'sya-to bol'she ni vo chto ne  nado. YA popadayu v plen, Heor privyazyvaet
menya k serebryanoj plite serebryanymi zhe  nityami,  otvozit v |l'san i nachinaet
boj.  Talisman protiv  talismana,  T-burya, a esli  on ot  Zamka kak  sleduet
podpitaetsya, to  i  TM-burya,  a  esli  Rejlis  s  blasterom  vysunetsya, to i
TMK-burya - "K" u nas budet "Kater" oboznachat'... Kr-rasota! Ostaetsya  tol'ko
princa Akino vo vse eto zamanit' - nu tak na to i Mech Sud'by za pazuhoj! - i
delo v shlyape.
     Nu a teper' pomedlennee, pomedlennee.  CHto znachit "i  vmeshivat'sya-to ni
vo chto  ne nado"?  Kogda  ya za vyzovom prishel'ca podglyadyval,  Ne-Bill Mechom
Sud'by  tak  razmahival, chto dazhe  moe nedodelannoe  "oblako" ego  zametilo!
Poluchaetsya,  chto  sobytiya  postoyannogo  kontrolya trebuyut; Ne-Bill  nash  kuda
bol'she na kuklovoda smahivaet, chem na rezhissera. A raz tak, to stoit mne shag
v storonu ot scenariya sdelat', i Mech Sud'by snova v delo pojdet;  vot tol'ko
ran'she  ya eti shagi sovershenno sluchajno delal, bezo vsyakogo  predvaritel'nogo
umysla - a  teper' togo i glyadi pridumayu  chego-nibud' nesusvetnoe, i Ne-Bill
tut zhe dogadaetsya, chto ya ego  special'no  provociruyu. Vot ved' nezadacha, a?!
Pridumyvat'-to nado chto-to estestvennoe, chto-to nepridumannoe!
     Nu, hotya by poprobovat', uzhe bez  prezhnego entuziazma podumal Valentin.
YA  poyavlyayus'  v  siyayushchem  oblake,   Heor  bez  lishnih  slov  oputyvaet  menya
serebryanymi nityami... Stop, chto za bred? Kto zhe tak zalozhnikov  osvobozhdaet?
Snachala nado peregovory provesti, vzaimnye trebovaniya vydvinut'; a dlya etogo
bezopasnee vsego s Heorom  izdaleka svyazat'sya. Horosho by,  konechno,  no kak?
Kater okonchatel'no  rassekretit'? A vdrug Heor  umudrit'sya  ego polomat'? Na
chem  togda  na  Zemlyu  letet'  prikazhete? Princa poprosit'? A vdrug  Ne-Bill
chego-nibud'   v  etom  rode  i  zhdet?  CHem  T-burya  Akino-Heor  huzhe  T-buri
Heor-Donal'd? Samomu poprobovat', magicheskij usilitel' dlya Obrucha sostryapav?
Mozhno,   da  tol'ko  Heor  navernyaka   uzhe   ves'  zamok  ot   podglyadyvaniya
zablokiroval,  prichem ne prostym vizomonom, a  ZHezlom; ne  prob'et-s!  Pryamo
hot' SHkatulku Pandory primenyaj!
     |, net,  pokachal  golovoj  Valentin. Otstavit' SHkatulku.  |tot  variant
Ne-Bill  navernyaka  samym pervym proschital.  Stoit mne  zayavit'sya k Heoru so
SHkatulkoj napereves,  takaya  TM-burya nachnetsya, chto  ya  esli  i ne pogibnu na
meste, to uzh tochno zaputayus'. Nikakih sil'nodejstvuyushchih sredstv; chto u menya,
zaklinaniya konchilis'?
     Dazhe  esli Heor  moi  "bubliki" s "antibublikami" rasshifroval,  podumal
Valentin, eto eshche ne znachit, chto on na vse moi zadumki protivoyadij nashlepal!
Vzyat'  tot  zhe Zamok  - Valentin slozhil pal'cy v "puchok", podklyuchaya myshechnuyu
pamyat',  - vot  zhe ono, tak ni  razu  i ne  oprobovannoe  zaklinanie-chervyak,
sposobnoe raspravit'sya s nim v  schitannye mgnoveniya. Ili  moj lyubimyj absor,
nedavno spasshij Rozenblyuma ot okonchatel'nogo prevrashcheniya v derevo? Ili celyj
vyvodok zaklinanij, emuliruyushchih znamenitye talismany?!
     Vprochem, usmehnulsya Valentin, vse eti zaklinaniya trebuyut  takoj melochi,
kak Sila. Stoit ee zablokirovat' - minutnoe  delo, kak ya uzhe uspel ubedit'sya
na  sobstvennom  opyte!  -  i  ya  okazhus'  stol' zhe bespomoshchnym,  kak  i  na
zhertvennom  altare  v  hrame  Emaya. Poetomu my ne budem polagat'sya  na stol'
izmenchivuyu Silu, a sformiruem vse zaklinaniya zaranee!
     Valentin snova poter ruki.  Pridumannaya im dve nedeli nazad "magicheskaya
bomba" - polnost'yu zakapsulirovannoe zaklinanie, srabatyvayushchee ne  ot magii,
a  ot  proiznesennogo vsluh klyuchevogo slova ili zhe  ot  samogo obyknovennogo
tajmera, - okazalas' kak nel'zya  kstati. Pust' Heor zablokiruet Obruch, pust'
vyklyuchit magiyu  - togda  uzhe  nikto ne  spaset  ego ot  feerverka moih samyh
zlobnyh zaklinanij!
     Valentin slozhil ruki v "korobochku" i prinyalsya lepit'  magicheskie bomby,
kak pirozhki.
     Otlichnaya  provokaciya,  dumal on. Nikto ne spaset  Heora ot etih shtuchek;
nikto,  krome Ne-Billa. Emu pridetsya  primenit'  Mech, i togda eta  poslednyaya
bomba, - Valentin  raskryl ladoni, vypuskaya  na  volyu ulushennuyu  modifikaciyu
"oblaka", - zapomnit ego v lico. Nu, a tam my posmotrim, chego ya hochu  bol'she
vsego na svete. Uznat', kto takoj Ne-Bill, - ili prosto otobrat' u nego Mech?
     Valentin  prikryl  glaza i vnimatel'no  proshchupal okrestnosti v  poiskah
hot' kakoj-nibud' magii. Polnaya  tishina; ni  odna iz semi magicheskih bomb ne
perekryvala estestvennogo fona Pangi.
     Nu  chto zh,  podumal Valentin. Nikogda  eshche  ya  ne  byl nastol'ko horosho
podgotovlen  k  predstoyashchej bitve;  esli  hotya  by odna iz  etih  shtuchek  ne
srabotaet, pridetsya s pozorom ujti iz velikih magov. Za mnoj, moi bombochki!
     On vytyanul ruki po shvam i pochuvstvoval, chto pal'cy na obeih rukah melko
drozhat.  Nervnichayu,  otmetil Valentin; a  esli  byt'  do konca otkrovennym -
tryasus' ot straha.
     V polnom sootvetstvii  s  prorochestvom Heor  vossedal na  svoem  chernom
trone, opirayas' ostrym podborodkom na plotno szhatyj kulak. Po telu Valentina
proshla  holodnaya volna, obychnaya dlya  T-portalov, i on nakonec zadrozhal  - ne
stol'ko ot holoda, skol'ko ot vozbuzhdeniya. Nu, sejchas nachnetsya, podumal on -
i nervno szhal kulaki.
     V  sleduyushchee  mgnovenie Heor pripodnyal golovu, kulak  ego raskrylsya,  i
vyletevshij iz nego veer serebristyj nitej zahlestnul Valentina, slovno potok
vody.  Vse proizoshlo  tak  bystro, chto Valentin ne uspel dazhe ispugat'sya; on
vdrug  pochuvstvoval spinoj holod metalla i prikryl glaza,  shchuryas' ot  yarkogo
bleska serebryanyh nitej. A potom Obruch sdavil golovu svoej mertvoj tyazhest'yu,
priyatnoe  teplo razlitoj  po telu  fonovoj  Sily  prevratilos'  v  tyagostnoe
oshchushchenie pustoty, i Valentin ponyal, chto ne  v sostoyanii proiznesti ni slova.
Tol'ko  pal'cy ruk,  po-prezhnemu plotno  prizhatye k bedram,  melko  drozhali,
pytayas' slozhit'sya v hot' kakoe-nibud' zaklinanie.
     Kruto,  podumal  Valentin.  Esli  on  tochno  tak  zhe  raspravitsya  i  s
bombochkami, mne  pridetsya  pozhelat' emu sdohnut'.  Dazhe  esli eto  budet moe
poslednee zhelanie.
     -  Vot  i  vse,  -  skazal Heor, delaya  pravoj  rukoj  korotkoe rubyashchee
dvizhenie.  Tyazhelye   port'ery,   zakryvavshie   gromadnye  strel'chatye  okna,
raz容halis' v storony,  i Valentin uvidel, chto kazavshijsya pustym tronnyj zal
napolnen  lyud'mi.  Skryvavshie  ih  zaklinaniya  rasseyalis',  Valentin  uvidel
Alvika,  stoyavshego po pravuyu  ruku  ot trona,  uznal Ubre Gilmorta po  beloj
povyazke  na pravoj  ruke,  i ne bez  udovletvoreniya  ubedilsya,  chto  Amirel'
po-prezhnemu  nahoditsya v plotno zakuporennoj butylke iz tajgla. Znachit, Heor
ne vsesilen, podumal Valentin; a esli tak, to  chto zhe  ya nadelal! SHest' bomb
na odnogo samovlyublennogo pridurka! Ot nego zhe mokroe mesto ostanetsya!
     - Magiya protiv talismana, talisman protiv magii, - prodolzhil  Heor. - U
Velikogo Falera byla tol'ko odna slabost': on nikogda ne bil pervym.
     Nepravda  vasha,  podumal Valentin.  Kogda  ya lovil  Braslety,  ya tol'ko
pervym  i  bil.  Drugoe  delo,  chto k velikim magam ya ispytyvayu opredelennoe
lyubopytstvo - za kotoroe sejchas i rasplachivayus'.
     - Ty umresh'  chut' pozzhe,  Faler, - obratilsya Heor  k  Valentinu.  -  No
poslednie  chasy  svoej zhizni ty provedesh'  bez soznaniya. Ty okazalsya slishkom
slab i ne zasluzhil bol'shego; dal'nejshee - ne dlya tvoih ushej!
     Tronnyj zal  kachnulsya  i poplyl  pered  glazami.  Valentin oshchutil,  kak
kolyuchij veter pronizyvaet vse  ego telo,  kak golova udalyaetsya vse dal'she ot
ruk  i nog, i ponyal, chto  teryaet soznanie. Vot budet hohma, podumal on, esli
vse  na  etom  i  konchitsya. Mozhet byt', mne i  v samom dele  stoilo  udarit'
pervym?
     Temnota, obstupivshaya ego so  vseh storon, okazalas' neprivychno  teploj,
slovno  sshitoj iz chernogo barhata.  |to  ne Strana  Mertvyh, ponyal Valentin;
skoree, eto pohozhe na son. Na son, kotoryj vot-vot prevratitsya v komshmar.
     Neznakomec  v  oranzhevoj futbolke  i bol'shih  zatemnennyh ochkah  voznik
posredi pustoty, kak Budda v luchah prozhektorov.
     - Ty vse eshche boish'sya? - sprosil on vysokim, nasmeshlivym golosom.
     -  CHego? -  sprosil v otvet Valentin,  hotya prekrasno ponyal, o chem idet
rech'.
     Segodnya  noch'yu  ya  ispugalsya, podumal on. Ispugalsya  Sily, s kotoroj ne
sumeyu sladit'. I vot on snova peredo mnoj, ee tepereshnij hozyain.
     Interesno, otchego on tak uporno pytaetsya mne ee vsuchit'?!
     - Vot  etogo, - neznakomec dvumya pal'cami ottyanul futbolku na grudi.  -
Razve ty zabyl, chto eto takoe?
     - Ne to chtoby zabyl, - ostorozhno otvetil Valentin, - no tolkom tak i ne
ponyal. CHto znachit - "vsya sila etogo mira"?
     Neznakomec korotko rassmeyalsya.
     -  Poprobuem  po-drugomu, -  skazal  on,  otpuskaya  futbolku,  kotoraya,
hlopnuv, obvisla u nego  na grudi. - |to ubiraet  lishnie bukvy. Sejchas ty  -
demi-urg, a budesh' prosto - urg. Teper' ponyatno?
     - To est', - sevshim golosom  sprosil  Valentin, - moi zhelaniya bol'she ne
budut prichinoj Vremeni Temnyh Sil?
     Neznakomec rasplylsya v ulybke:
     - Teper' ty po-onyal! Nu, chto skazhesh'?
     Nado brat', podumal Valentin. No vse-taki, pochemu on tak nastojchiv?
     - Spasibo, - proiznes on nejtral'nym tonom i vnimatel'no  posmotrel  na
nyneshnego vladel'ca Sily. - Vot tol'ko ob座asni, zachem ty eto  delaesh'? Zachem
otdaesh' mne Silu? Esli, konechno, eto dejstvitel'no Sila?!
     Neznakomec vytyanul guby trubochkoj i tyazhelo vzdohnul.
     - Mozhno podumat', - proiznes on, razglyadyvaya levuyu ladon', - chto ya tebe
ee nasil'no vparivayu. Horosho by, konechno, no... Slovom, - on snova posmotrel
na Valentina,  - ne budu ya tebe nichego ob座asnyat'. Hochesh' - beri, ne hochesh' -
provalivaj!
     -  Rad by,  -  krivo usmehnulsya Valentin,  - da  ne  mogu. YA  nekotorym
obrazom bez soznaniya valyayus'!
     -  Dolgo  ne provalyaesh'sya,  -  zloveshchim tonom  poobeshchal  neznakomec.  -
Futbolka, vidish', emu rvanaya! Dumaesh', na Zemle luchshe budet?!
     -  To  est'? -  ispuganno voskliknul  Valentin. Prislov'e  otnositel'no
"vstrechi  na Zemle", oznachavshej smert', krepko sidelo u nego v pamyati. - CHto
znachit - na Zemle?!
     - Ty chto zhe eto dumaesh', - uhmyl'nulsya neznakomec,  - ya tebya zapugivat'
nachal?! Pro Kater zabyl, chto li?! Ne drejf', zhit' budesh'! V futbolke li, bez
li - vse odno veselo! Nu, v poslednij raz sprashivayu: beresh'?
     Nado brat', skazal sebe Valentin.
     I otricatel'no zatryas golovoj.
     - Vot paskuda! - pochti s zavist'yu skazal neznakomec. - Nu ladno; privet
im tam, na Zemle!
     - Ot kogo? - kriknul Valentin v stremitel'no sgustivshuyusya t'mu.
     Kak i sledovalo ozhidat', otvetom emu byla tishina.
     Nu i  durak zhe ty,  skazal sebe  Valentin. Nashel vremya golovoj  tryasti!
Ved' ne kem-nibud' - bogom mog stat'!
     Aga,  bogom,  podumal  on mgnoveniem  spustya. CHtoby vse  vokrug,  kak ya
pozhelayu? CHtoby nikakih neozhidannostej? CHtoby za vse v otvete? Da poshlo ono!
     Kak-nibud' i tak spravlyus'.
     Daleko-daleko, za  kilometrami ostryh murashek  i  muchitel'noj slabosti,
Valentin  pochuvstvoval  zud v  bol'shom pal'ce pravoj  nogi.  I pochti  tut zhe
uvidel pered  soboj  chto-to  seroe; bespamyatstvo  otstupilo, serebryanye niti
bol'no vpilis' v telo, iz peresohshej glotki vyrvalsya hrip.
     Valentin ponyal, chto lezhit na spine, bukval'no prishityj tysyachami nitej k
holodnoj  metallicheskoj  plite. YArkij  svet  magicheskogo sharika  bil pryamo v
glaza, i Valentin prikryl glaza, dazhe ne pytayas' razglyadet' sklonivshihsya nad
nim lyudej.
     - On prishel v sebya, - uslyshal Valentin ozabochennyj golos Fama Alvika. -
Nadeyus', eshche ne pozdno?
     -  YA tozhe na eto nadeyus', - otvetil emu golos Heora.  - Postavim ego na
nogi!
     Metallicheskaya  plita  drognula i dvinulas' vverh,  podnimaya Valentina v
vertikal'noe polozhenie. Valentin tut zhe raskryl glaza i ubedilsya, chto son  o
Hozyaine Sily zanyal schitannye sekundy.  Vokrug prostiralsya vse tot zhe tronnyj
zal  Heora,  i  Ubre  Gilmort  po-prezhnemu  stoyal ryadom  s  Amirel'  Ilizon,
zaklyuchennoj  v butylku  iz  tajgla. Lish' dvoe  priblizhennyh Heora otvazhilis'
podojti k poverzhennomu Faleru; ostal'nye predusmotritel'no derzhalis' u sten,
opaslivo oglyadyvayas' po storonam. Valentin podnyal glaza k potolku, ubedilsya,
chto  zal dejstvitel'no osveshchaetsya samymi obyknovennymi magicheskimi sharikami,
i udovletvorenno tryahnul golovoj.
     Pervaya bomba  srabotala tochno po planu. Zaklinanie-cherv', razrabotannoe
Valentinom  dva mesyaca  nazad, polnost'yu  unichtozhilo  magiyu  gornogo  Zamka.
Otnyne   vokrug  prostiralsya  lish'  mertvyj  kamen',  i  Heoru   prihodilos'
pol'zovat'sya svoej sobstvennoj Siloj.
     Nichego udivitel'nogo,  chto oni tak vspoloshilis', podumal Valentin. Heor
navernyaka soobrazil, chto za pervoj bomboj mozhet rvanut' i vtoraya. Interesno,
on sam dogadalsya menya razbudit', ili Ne-Bill pomog? Vprochem, sejchas uznaem!
     Valentin  otkryl  rot,  vytarashchil  dlya  bol'shego  pravdopodobiya glaza i
proiznes, a tochnee, prostonal odno tol'ko slovo:
     - G-gad!
     Heor nahmurilsya,  oshibochno prinyav vyskazyvanie Valentina na sobstvennyj
schet.  A  bomba-oblako,  raspoznav  klyuchevoe slovo,  vystrelilo v  Valentina
korotkim,  no  ochen'  tochno  nacelennym  zaklinaniem-illyuziej.  V  glazah  u
Valentina   zaryabilo,   i  na   kakoe-to   mgnovenie   pered   nim  poyavilsya
poluprozrachnyj shar, odna polovina kotorogo byla yavno temnee drugoj.  Ne-Bill
zdes', ponyal Valentin, i  gorazdo blizhe, chem v proshlyj  raz, v Boadrupe;  no
vse eshche slishkom daleko dlya tochnoj identifikacii.
     Sledovatel'no, predstavlenie dolzhno prodolzhat'sya.
     Poluprozrachnyj shar rastayal v vozduhe,  ryab' pered  glazami  ischezla,  i
Valentin nakonec sfokusiroval vzglyad na stoyavshem pryamo pered nim Heore.
     -  Ty znaesh',  pochemu ya vernul tebya k zhizni?  - sprosil tot, zaglyadyvaya
Valentinu pryamo v glaza.
     Valentin prezritel'no usmehnulsya:
     - Moya pervaya  bomba  prikonchila  tvoj zamok! Hochesh' uznat', chto sdelaet
sleduyushchaya?
     Heor szhal guby i nahmurilsya eshche sil'nee.
     - Net, - otvetil on, - ya hochu sovsem drugogo. Ostanovi svoi zaklinaniya,
i ya vernu svobodu tvoim druz'yam!
     - Zaklinaniya?  - ulybnulsya Valentin. -  Ty uzhe ponyal, chto ih neskol'ko?
Mozhet byt', ty dazhe znaesh', skol'ko imenno?
     Heor pokachal golovoj:
     -  Esli  srabotaet  hot' odno, tvoi  druz'ya  umrut.  V tvoih  interesah
ostanovit' ih vse, i kak mozhno bystree.
     - Zachem zhe - vse?  - ulybnulsya  Valentin. - YA  sozdaval ih  special'no,
chtoby  potorgovat'sya!  Blizhajshee zaklinanie  srabotaet cherez  sorok  sekund;
mozhet byt', posle etogo ty predlozhish' mne eshche chto-nibud'?
     - Blef ne projdet, Faler, - skazal Heor,  pripodnimaya  pravuyu ruku. - YA
vizhu tvoj  strah;  ya znayu,  chto ty  nikogda  ne  prostish' sebe smerti  svoih
druzej. Otmeni zaklinaniya, i tebe ne v chem budet sebya upreknut'!
     - Tol'ko  v gluposti i v trusosti,  -  usmehnulsya Valentin, - a takzhe v
tom, chto eti glupost' i trusost' tak nikogo i ne spasli. Vprochem, ya rad, chto
my  vedem  hot'  kakie-to peregovory.  Tak  i  byt', ya  ostanovlyu  blizhajshee
zaklinanie; no snachala daj mne slovo, chto sohranish' im zhizn'!
     -  YA sohranyu  im  zhizn',  - skazal Heor, edva  zametno  opuskaya ruku, -
tol'ko v obmen na vse zaklinaniya.
     -  Slovo  maga? -  sprosil  Valentin, s trudom  sderzhivayas',  chtoby  ne
rassmeyat'sya.
     - Slovo maga, - kivnul Heor.
     - Horosho, - skazal Valentin. - Poehali. Kapkan, pauza!
     K ego udivleniyu,  Heor  vosprinyal  uslyshannoe sovershenno spokojnoj.  On
naklonil golovu, prislushivayas' k kakim-to  odnomu emu vedomym zvukam; slovno
po  komande, v tronnom  zale vocarilas' mertvaya tishinu.  |to chto zhe, podumal
Valentin,  poluchaetsya,   moi  bomby  tikayut,  kak  chasy?  K   chemu  eto   on
prislushivaetsya?!
     - Horosho, - skazal Heor, udovletvorenno kivnuv. - Tebe mozhno verit'; ty
dejstvitel'no sdelal, chto obeshchal. Eshche chetyre bomby, Faler; ya zhdu.
     Pochemu - chetyre, udivilsya Valentin. Vsego  bylo  sem', odna  srabotala,
shest' ostalis'; dazhe  esli ne schitat' tu, chto na pauze - vse ravno pyat'! Kak
on ih schitaet?
     Vprochem, u velikih magov svoi prichudy, reshil Valentin.
     -  Net,  eto  ya zhdu, -  otvetil  on. - Bombu  ya  vyklyuchil,  teper' tvoya
ochered'! Osvobodi menya, ili privedi syuda moih  druzej, ili otpusti odnogo iz
nih; a inache ya i palec o palec ne udaryu!
     Heor skrestil ruki na grudi.
     - Ty gorazdo opasnee svoih bomb, Faler, -  skazal on mentorskim  tonom,
slovno  vzyatym vzajmy u nastoyashchego Heora, - poetomu  ya nikogda ne vernu tebe
svobodu. Tvoi druz'ya nahodyatsya v nadezhnom meste, o kotorom ty  ne  imeesh' ni
malejshego   predstvaleniya;   privesti   ih   syuda   znachit  lishit'sya   etogo
preimushchestva. YA mog by osvobodit' odnogo iz nih, no ty otnyal u menya Zamok, i
teper' ya vynuzhden ekonomit' Silu. YA  sderzhu svoe  slovo -  vse  oni  obretut
svobodu, kak tol'ko  ty otmenish' svoe poslednee zaklinanie. No - ni sekundoj
ran'she!
     -  Ladno,  -  otvetil  Valentin,  podnimaya  glaza  k  potolku.  - Togda
podozhdem; vdrug ty peredumaesh'?
     Skoree vsego, Hayam, Branbo i Manuel' uzhe mertvy, podumal on. Inache Heor
ne otkazal by  sebe  v udovol'stvii prodemonstrirovat' mne ih  stradaniya. No
esli tak, ya  dolzhen nemedlenno sharahnut'  vsemi  ostavshimisya bombami - inache
Ne-Bill obo vsem dogadaetsya. A esli ya sharahnu vsemi ostavshimisya bombami...
     - Horosho, - skazal vdrug Heor. - Sejchas ty ih uvidish'!
     Vot eto nomer, podumal izumlennyj Valentin. Heor peredumal?
     Ili eto Ne-Bill zastavil ego peredumat'?!
     - Gad, - proiznes Valentin svoe lyubimoe klyuchevoe slovo.
     Metallicheskaya  plita,  sostavlyavshee  s ego  telom edinoe celoe,  plavno
stronulas' s mesta i pokatilas' k central'nomu oknu. Bomba-oblako vypalilo v
Valentina ocherednoj korotkoj illyuziej, okno raspahnulos', no vmesto mrachnogo
i velichestvennogo nagromozhdeniya  skal  Valentin uvidel pered soboj malen'kij
sharik, slozhennyj iz dvuh polovinok - chernoj i beloj. A vsled  za etim  sharik
raskrylsya, iz  nego vyletel  malen'kij  yazychok golubogo plameni,  metnulsya k
glazam Valentina - i svet pomerk, ostaviv lish'  strannoe oshchushchenie nevidimogo
holodnogo lucha, vyletayushchego iz perenosicy  i ceplyayushchegosya za kakie-to melkie
nerovnosti, skrytye za gorizontom. Valentin poproboval  shevel'nut' glazami -
i  holodnyj  luch na  mgnovenie vspyhnul  ledyanym belym  siyaniem, vysvetiv na
beskonechno   dalekom   nebosvode   milliony  mel'chajshih  kartinok,   pohozhih
odnovremenno  na drevnie egipetskie ieroglify  i na  piktogrammy  dvadcatogo
veka.
     CHert,  da  eto  zhe  i est'  Mech Sud'by, podumal oshelomlennyj  Valentin.
Gospodi, kak zhe im pol'zovat'sya?! Ved' variantov tak mnogo!
     Holodnoe  siyanie  mecha  pogaslo,  i  Valentin  oshchutil,  kak  glaza  ego
vozvrashchayutsya  v  pervonachal'noe polozhenie.  A  potom na  smenu  beskonechnomu
chernomu nebosvodu yavilos'  veseloe plamya, i Valentin ponyal, chto  smotrit  na
Selingari, visyashchego nad propast'yu pryamo pered oknami tronnogo zala.
     -  Pokazhi  ih!  -  prikazal  Heor,  i  Selingari  pogasil svoe  siyanie,
sdelavshis' napolovinu prozrachnym.
     Hayam lezhal licom vverh na zybkom podobii pola. Branbo hlopotal nad nim,
periodicheski udaryaya po shchekam, a Manuel' otstranenno sidel  ryadom, podzhav pod
sebya nogi. Kogda Selingari otkrylsya dlya postoronnih vzglyadov, Manuel' podnyal
golovu, posmotrel na Valentina i chut'-chut' prikryl levyj glaz.
     Interesno, podumal Valentin, chto on hotel etim skazat'?
     Selingari snova  vspyhnul yazykami plameni i, zalozhiv nemyslimoj krasoty
virazh, vzmyl vysoko v nebo.
     -  Tvoya  ochered', Faler, - skazal Heor.  -  Ty videl vseh troih; otmeni
ostal'nye zaklinaniya, i Selingari dostavit tvoih druzej v bezopasnoe mesto!
     Kak by ne tak, podumal Valentin. Vot esli by ya Ne-Billa identificiroval
-  togda  pozhalujsta;  a  poka chto igra  prodolzhaetsya. Budem torgovat'sya  do
poslednej kapli heorova terpeniya.
     - Mozhno vopros? - vezhlivo proiznes Valentin. - CHto budet so mnoj, kogda
ya otmenyu poslednee zaklinanie?
     - Ty proyavil sebya  dostojnym protivnikom. - otvetil  Heor. - YA ne stanu
tebya  ubivat'.  Ty  ostanesh'sya  moim  plennikom,  i   tebe  budet  razresheno
razgovarivat' s chlenami voennogo soveta. Byt' mozhet, nastupit den',  kogda ya
sochtu vozmozhnym darovat' tebe bol'shuyu svobodu.
     Aj da Heor, podumal Valentin. Interesno, on sam do etogo dodumalsya, ili
Ne-Bill podskazal? On chto zhe, i vpryam' dumaet, chto ya primu stol'  zamanchivoe
predlozhenie? Ili zhe on schitaet, chto u menya poprostu net drugogo vyhoda?
     Pohozhe, chto tak, reshil Valentin. Raz uzh ya radi svoih  priyatelej sunulsya
pryamikom v ego  zapadnyu, Heor vprave schitat', chto na pochetnyj plen ya i vovse
soglashus' s radost'yu. CHto zh, ne budem ego razocharovyvat'.
     - Pauza, shvabra, - skazal Valentin, otklyuchaya eshche odnu  bombu, sposobnuyu
lishit' Heora poslednih ostatkov magii. - Znachit, ty risknesh' ostavit' menya v
zhivyh?
     - Zdes' net nikakogo  riska, Faler: ostavlyat'  tebya  v zhivyh  nichut' ne
opasnee, chem pytat'sya ubit', - otvetil Heor. - Eshche tri zaklinaniya!
     Nichego ne ponimayu, podumal Valentin. YA zhe russkim yazykom govoryu: pauza!
Pochemu  on  schitaet,  chto  ya  vyklyuchayu  zaklinaniya   nasovsem?!  Kak  on  ih
vosprinimaet,  po vnutrennemu tajmeru, chto li? Net tajmera - net zaklinaniya?
Moi sobstvennye komandy uzhe ne v schet?
     Vse yasno, podumal Valentin. On snova sobiraetsya menya vyrubit', i nekomu
budet bombochkami komandovat'. Vot i ver' posle etogo lyudyam!
     - Sovershenno  verno, - soglasilsya Valentin, - tri. I kazhdoe iz nih kuda
sil'nee predydushchego. Na tvoem meste ya by potoropilsya!
     -  Potoropit'sya  pridetsya  tebe!  -  ryavknul  Heor.  Povinuyas'  rezkomu
dvizheniyu ego pravoj ruki,  Selingari obrushilsya s neba i zamer u samogo okna.
- YA sozhgu ih zazhivo, esli ty ne otmenish' ostavshiesya zaklinaniya!
     Nu,  razve  eto  razgovor,  razocharovanno  podumal  Valentin.  Pridetsya
primenit' silu!
     On brezglivo  vypyatil  guby, priotkryl  rot  i  vyplyunul v  Heora  odno
korotkoe slovo:
     - Vira!
     |tot  pozyvnoj  aktiviroval  zaklinanie,  kotoroe Valentin eshche  nedavno
schital svoim  shedevrom - talismanno-magicheskij emulyator znamenitoj  SHkatulki
Pandory.  Vypushchennoe  na volyu, zaklinanie mgnovenno opredelyalo samoe glavnoe
zhelanie svoego hozyaina i tut zhe ispolnyalo ego, vbiraya v sebya vsyu dostupnuyu v
okruge  Silu, a zatem prakticheski  polnost'yu  transformiruya  ee v  kolebaniya
T-polya,  do tret'ego znaka  posle zapyatoj povtoryayushchie individual'nyj profil'
SHkatulki.  Demonstraciya etogo zaklinaniya  na  znamenitom magicheskom poligone
Tangasta proizvela na ebovskih magov neizgladimoe vpechatlenie; Majlz Donovan
trizhdy pereschityval ostavshiesya v SHkatulke shariki, prezhde chem nakonec poveril
v  magicheskuyu  prirodu proizvedennogo  chuda,  a  vybravshijsya iz-pod oskolkov
nesokrushimogo  tajgla  Polirem  edva  ne zadushil  Valentina v svoih  moguchih
ob座atiyah. I vot sejchas ocherednoe porozhdenie ekstravagantnoj magii  Valentina
SHellera  stolknulos'  s  tradicionnym  iskusstvom  odnogo  iz  luchshih  magov
Poberezh'ya.
     Heor mgnovenno  ponyal,  chto  atakovan. Vokrug  nego  vspyhnul  zashchitnyj
kokon,  v  kotorom  Valentin  ne  bez  gordosti   uznal  modifikaciyu  svoego
sobstvennogo "bublika", tronnyj zal ozarilsya  yarkim, kak ot  vspyshki magniya,
svetom,  i  povsyudu  v  vozduhe vdrug  zaiskrilis'  tonkie serebryanye  niti.
Valentin odobritel'no  kachnul golovoj: primenennoe  Heorom oruzhie  razrushalo
magiyu stol'  zhe uverenno, kak absor samogo Valentina. I vse zhe Heor poterpel
neudachu:  kogda serebryanye  niti pronzili  vozduh  tronnogo  zala,  emulyator
SHkatulki uzhe ne nuzhdalsya v magii. Tochno nacelennye udary T-polya vyrvali treh
chelovek  iz  bryuha  ognennogo  drakona i mgnovenno peremestili ih za  tysyachi
kilometrov.  Iskry T-portala ostalis' nezamechennymi na fone zapolnivshego zal
yarkogo sveta, i Heor eshche neskol'ko sekund  prazdnoval pobedu, poka otchayannyj
vopl' Selingari ne raskryl emu glaza na istinnoe polozhenie veshchej.
     - YA zhe predlagal po-horoshemu... - prosheptal Valentin, chuvstvuya, kak ego
soznanie uletaet proch', podhvachennoe horosho znakomym kolyuchim vetrom. A vsled
za tem prostranstvo zapolnilos' myagkimi chernymi podushkami, i Valentin ulovil
ch'e-to  nedovol'noe  vorchanie: net  uzh,  net  uzh,  nefig otlynivat', rabotaj
davaj!



     Valentin otkryl glaza, s uzhasom osoznav, chto proshlo uzhe chertovski mnogo
vremeni. Nad  nim rasstilalos' bezbrezhnoe sinee nebo,  v ushah zavyval rvanyj
osennij veter, a  ruki  i nogi kazalis' utykannymi tysyachami igolok. Valentin
poproboval  szhat'  kulak, no  tak i ne ponyal, udalos'  li  emu eto  nehitroe
dvizhenie; vmeste ruk i  nog on chuvstvoval  tol'ko  boleznennoe  pokalyvanie,
postepenno stanovivsheesya sovershenno nevynosimym.
     - YA byl prav, -  gordo proiznes Heor, ostavayas' gde-to vne polya zreniya.
- Ty  samyj opasnyj protivnik na Poberezh'e. Dazhe svyazannyj po rukam i nogam,
lishennyj soznaniya, prakticheski mertvyj, ty derzhish' mech u moego gorla!
     Mech,  podumal  Valentin. Nu da, mech; ved' sleduyushchaya  bomba  napustit na
Heora ves'ma  original'nuyu modifikaciyu Prizraka,  vooruzhennogo runnym mechom.
Vot tol'ko pochemu Heor tak ego  boitsya?  Ego zhe sobstvennoe zaklinanie, esli
na to poshlo!
     -  No  ya  razgadal  tvoyu  tajnu,  Faler, - prodolzhil  Heor,  pryamo-taki
raspiraemyj samodovol'stvom.  -  Ty dumal  obmanut'  menya,  vospol'zovavshis'
yazykom prishel'cev; no ty zabyl, chto ya sam napolovinu prishelec! YA znayu slova,
kotorye ostanovyat  tvoe zaklinanie;  i ya  razreshayu tebe proiznesti ih, chtoby
ostanovit' bol'!
     K etomu momentu Valentin uzhe  gotov byl  krichat' ot boli,  i razreshenie
Heora  okazalsya kak nel'zya  kstati.  Prizrak, hotel  proiznesti Valentin, no
razzhavshiesya guby neozhidanno dlya nego samogo prosheptali:
     - Pauza, prizrak!
     Bol' otstupila tak bystro, chto Valentin zakatil glaza i vypustil vozduh
iz  legkih,  otdavayas'  nastupivshemu  blazhenstvu.  Nado zhe,  podumal  on bez
osobogo udivleniya; odin pozyvnoj Heor vse-taki  ugadal! A ya-to dumal, chto on
sovsem durak...
     -  Tol'ko dva  slova otdelyayut tebya  ot smerti, -  torzhestvuyushche  soobshchil
Heor. -  Dva slova, ostanavlivayushchie  tvoe poslednee  zaklinanie. Sejchas bol'
vernetsya, i vskore ty stanesh' mechtat' o smerti, kotoraya nastupit posle  etih
slov.  No ya razreshu tebe govorit'  tol'ko togda, kogda  tvoi glaza polnost'yu
vylezut iz glaznic. Ty obmanul menya, i dorogo zaplatish' za svoj obman!
     Valentin poproboval  otkryt' rot i  ubedilsya,  chto ne mozhet  poshevelit'
dazhe konchikom yazyka. Nu vot, podumal on s neozhidannoj zloboj na samogo sebya,
nakonec-to ya dobilsya, chego  hotel.  Raspyat na serebryanoj  plite, obezdvizhen,
kak  paralitik, i vskore sdohnu pod pytkoj. Zakonomernyj konec  dlya  vsyakogo
kretina, pripershegosya na Poberezh'e sovershat' durackie  podvigi.  Tak mne, po
bol'shomu schetu, i nado. Dazhe zhal',  chto ya Tenz-Dal', i vskore iz menya popret
moe samoe zavetnoe zhelanie.  Prichem ne nado  byt' semi pyadej  vo  lbu, chtoby
ugadat', kakoe; razumeetsya, ubrat'sya otsyuda podal'she!
     A  vot  eto  uzhe  interesno,  podumal  Valentin, starayas'  ne  obrashchat'
vnimaniya  na  postepenno  usilivayushchuyusya bol'. Esli  ya, kak Tenz-Dal',  svalyu
otsyuda podal'she -  to kak zhe nash obshchij drug Ne-Bill zavershit svoyu genial'nuyu
postanovku? Kto budet emu TM-buryu obespechivat'? Oh,  chuet moe serdce, chto ne
uspeyu ya nikuda svalit'...
     Bol' ischezla, kak esli by Ne-Bill slyshal kazhduyu mysl' Valentina.
     - YA peredumal, - skazal Heor golosom, v  kotorom ne ostalos' i sleda ot
prezhnego  samodovol'stva. - Otmeni poslednee  zaklinanie,  i ya  sohranyu tebe
zhizn'. Bolee togo, Faler:  kak  tol'ko ya zavoyuyu |l'san,  ya tut zhe vernu tebe
svobodu!
     Ni figa sebe, podumal Valentin. Kak eto Heor  do sih por ne  ponyal, chto
im ne to chto upravlyayut, a pryamo-taki pomykayut? I eto - velikij mag, bez pyati
minut - vladyka Poberezh'ya?
     Mozhet byt', on i klyuchevye slova ne sovsem pravil'no ugadal?
     Valentin v  znak soglasiya  prikryl glaza  -  edinstvennoe  dvizhenie, na
kotoroe on  eshche  byl  sposoben,  -  vspomnil svoe predydushchee vyskazyvanie  i
reshitel'no proiznes:
     - Pauza, shish!
     A ved' i vpravdu ne ugadal,  podumal Valentin,  ubedivshis', chto  skazal
oba slova sam, bez postoronnej pomoshchi. A raz ne ugadal,  to kak zhe on teper'
budet vykruchivat'sya? Pytat' Mech ne velit, a po-drugomu Heor ne umeet...
     - Vot teper' vse, - spokojno skazal  Heor, zastaviv Valentina izumlenno
vytarashchit' glaza.  - Teper'  ty polnost'yu v moej vlasti, Faler; no  ya obeshchal
sohranit' tebe zhizn', i ya sderzhu svoe obeshchanie!
     Sovsem spyatil, podumal Valentin. Ved' bomba-to vse eshche tikaet! Ili...
     Nu konechno zhe,  Ne-Bill!  Derzhu  pari, eto imenno  on  s  samogo nachala
podskazyval Heoru, skol'ko  zaklinanij  emu  ugrozhaet!  Vidimo,  vremeni  na
dal'nejshie  prepiratel'stva  u  Heora  uzhe  ne  ostalos'  -  vot  Ne-Bill  i
postanovil schitat' bombu otklyuchennoj!
     -  Vstan',  -  skazal  Heor,  i  plita  pod  Valentinom   zashevelilas',
povorachivayas' na  devyanosto gradusov,  -  i posmotri,  kak ya  raspravlyus' so
svoimi vragami. Ty byl samym opasnym, i ty poverzhen; teper' nastal ih chered!
     Valentin zahlopal glazami, pytayas' soobrazit', kuda on popal. Plita,  k
kotoroj Valentin prilip, kak prikleennyj, torchala iz gustoj travy na pologom
sklone holma,  okanchivavshegosya polosoj plotnogo  tumana.  Solnce stoyalo  uzhe
dovol'no vysoko, osveshchaya  rassredotochennyj  po  estestvennym ukrytiyam  otryad
Heora  -  malochislennyj,  no  navernyaka  prekrasno  vooruzhennyj.  Sam  Heor,
naryazhennyj v paradnuyu odezhdu  velikih magov - roskoshnyj belyj plashch i vysokuyu
konusoobraznuyu  shapku,  na  vershine   kotoroj   perelivalsya  opoznovatel'nyj
magicheskij  sharik,  -  stoyal  v  dvuh  shagah   ot  Valentina;  ryadom  s  nim
raspolagalis' ego  bessmennye sputniki - pomolodevshij  do neuznavaemosti Fam
Alvik i rycar' s otrublennym mechom po imeni Ubre Gilmort.
     - Nachnem? - sprosil Fam Alvik, obrashchayas' k Heoru. Tot velichavo naklonil
golovu, i Fam Alvik scepil ruki v zamok, vypuskaya na volyu svoj ognennyj mech.
     Ubre  Gilmort  pospeshno  otoshel  v  protivopolozhnuyu  storonu  i   vstal
vpoloborota, takzhe vytyanuv pered  soboj  ranenuyu pravuyu ruku.  Heor okazalsya
tochno  poseredine  mezhdu  dvumya  obnazhennymi  mechami  -  raskalennym  dobela
ognennym mechom Alvika i  korotkim, absolyutno chernym mechom Ubre Gilmorta; - i
stoilo emu zanyat' etu geometricheski vyverennuyu poziciyu, tuman,  pritaivshijsya
u  osnovaniya  holma, prishel v  dvizhenie. Dlinnye yazyki  ego  vzmetnulis'  na
desyatki  metrov  vverh,  zakryv  solnce,   a  sam  tuman  zaburlil,  podobno
nabegayushchej  na  bereg   volne,   i  dvinulsya  vverh  po   sklonu.   Valentin
pochuvstvoval, kak  zakolebalas' zemlya pod ego tyazheloj plitoj - tuman polz po
holmu,  tochno  gromadnyj  tank,  volochivshij za  soboj  neveroyatnyh  razmerov
povozku.
     Kogda  tuman okazalsya vsego  v neskol'kih  shagah  ot Heora,  dva mecha -
belyj  i  chernyj  -  sinhronno opustilis'  vniz. I  v to zhe  mgnovenie tuman
rasseyalsya, otkryvaya  tu gromadinu, kotoruyu on  s takoj siloj tashchil za soboj:
glazam Valentina  predstala  krepostnaya stena, za kotoroj sverkalo na solnce
znamenitoe Gosudarevo Oko |l'sana. V uzkih proemah  bojnic, yarko  osveshchennyh
belym iskusstvennym  svetom,  Valentin razglyadel svoih davnih  znakomyh  - i
serdce v grudi u nego zastuchalo, kak pulemet.
     Robbu  hvatilo  doli sekundy,  chtoby  ocenit'  situaciyu; on momental'no
skrylsya za tolstoj kamennoj  stenoj,  vystaviv  naruzhu  gromadnyj samostrel,
zaryazhennyj tolstoj, svetyashchimsya ot mnogochislennyh zaklinanij streloj.
     Linno  Tarden, naprotiv, vyshel na svet, v  polnyj  rost  predstav pered
svoim mogushchestvennym  vragom. Valentin otmetil, chto  ego golova prochno sidit
na plechah,  a iz glaz nachisto ischezlo bezumnoe vyrazhenie. Linno Tarden snova
byl Sredinnym Korolem, gotovym srazhat'sya na ravnyh hot' s Magom T'my, hot' s
samim chertom.
     - Privet,  Faler! - zakrichal on, podnimaya pravuyu ruku. - Kakogo Emaya ty
tam delaesh'?
     Valentin demonstrativno zabilsya v svoih serebryanyh  putah,  pridav licu
kisloe vyrazhenie.  Pravda,  v etot  moment on uzhe  niskol'ko ne somnevalsya v
skorom i pozornom porazhenii  Heora, tak  chto vyrazhenie poluchilos'  neskol'ko
krivovatym.
     - Velikij Faler - moj plennik,  - skazal  Heor,  torzhestvenno vperyaya  v
Valentina ukazatel'nyj palec. - Tot, pered kem trepetali Izbrannye i velikie
magi, stoit zdes'  bespomoshchnyj i pokornyj.  Mne  povinuyutsya  dazhe kamni,  iz
kotoryh slozhen tvoj gorod; pokoris' i ty, Linno Tarden!
     - Pokorit'sya? - voskliknul Tarden, posmotrev na Heora sverhu vniz. - Da
kto ty takoj, chtoby trebovat' pokornosti u Sredinnogo Korolya? Velikij mag, v
narushenie  vseh  ustavov nazvavshij sebya  korolem? Ili zhe bezumnoe porozhdenie
Temnyh Sil, mnyashchee sebya vlastelinom Poberezh'ya? Skol'ko pokolenij blagorodnyh
predkov v tvoem rodu, Heor Samozvanec?!
     Tak ego, odobritel'no podumal  Valentin. CHtoby  povelevat'  Poberezh'em,
malo  nacepit'  na  sebya  belyj  plashch  i  obmenyat'sya  telami  s nezadachlivym
zemlyaninom; nuzhno eshche odnu  malost' - znatnost'  roda. Heor prosidel v svoem
Zapretnom Korolevstve  shest'desyat let,  prezhde chem ob座avit' sebya  korolem; a
skol'ko  dolzhno  smenit'sya  pokolenij  v  |l'sane,  chtoby  kolduna-prishel'ca
nakonec poschitali svoim? Net, Heor yavno vzyalsya ne za svoe delo!
     Heor  slegka shevel'nul rukoj,  po-prezhnemu  kasavshejsya  ZHezla, i  Linno
Tarden vdrug pobelel, kak bumaga.
     - Gde zhe tvoi blagorodnye  predki?  - usmehnulsya Heor, glyadya na to, kak
Tarden  ceplyaetsya za stenu, chtoby ne  upast'. - CHto zhe oni ne speshat tebe na
pomoshch'?
     - Prekrati... ili konec peregovoram! - s trudom vydavil Tarden.
     -  O  net,  -  vzmahnul  rukoj  Heor,  i  krov'  snova prilila k  shchekam
el'sanskogo korolya. - Eshche ne konec, moj bednyj korol', ch'ya znatnost' zametno
prevoshodit  silu! Moi  usloviya prosty:  slozhit'  oruzhie,  ubit'  prishel'ca,
povelevayushchego  talismanom, lishit' magii Gosudarevo  Oko,  otkryt'  vorota  i
vyjti ko mne bezoruzhnym, chtoby  zanyat' svoe mesto ryadom s Falerom. Vy budete
otlichnoj paroj v moem Sredinnom Dvorce!
     - A esli ya otkazhus'? - sprosil Tarden.
     -  Smert',  -  pozhal  plechami Heor. - YA zatoplyu |l'san zhidkim  ognem, a
potom  pogruzhu  ego gluboko pod  zemlyu. Dayu tebe  chas  na razmyshlenie, Linno
Tarden! I pomni, chto u menya v plenu tebe budet dozvoleno govorit'!
     |to on horosho  pridumal, otmetil Valentin.  Teper' Tarden net-net, da i
podumaet:  "a vot v  plenu u Heora mne dazhe  govorit'  razreshat".  V  tyur'me
teper' uzhin, makarony dayut...
     -  Rovno  chas!  -  kriknul  Heor  i  korotko  mahnul  rukoj.  Dva  mecha
odnovremenno  podnyalis'  vverh, tuman  mgnovenno  skryl  iz vidu  krepostnuyu
stenu, i  holm  snova zadrozhal pod tyazhest'yu krepostnoj steny, vozvrashchavshejsya
na svoe zakonnoe mesto.
     Interesno, podumal  Valentin, v  chem smysl pred座avlennogo  ul'timatuma?
Linno Tarden skoree sam umret, i vsem svoim vassalam kishki vypustit, chem ego
primet! Tak  zachem zhe vremya teryat'?  Esli Heor tak krut - ubil by Tardena, i
delo s koncom!
     Znachit, ne krut, rassudil Valentin. Kogda Heor dumaet, chto  sila na ego
storone,   on   ne   koleblyas'  nanosit  udar;   sejchas  zhe  on  ogranichilsya
peregovorami.  Pohozhe,  Heor   i  vpryam'   sobiraetsya   ustroit'   nebol'shuyu
katastrofu;  ego  ul'timatum - ulovka, vynuzhdayushchaya Tardena  udarit'  pervym.
Vpomnim |l'sim: udarivshij pervym |rioh okazalsya v itoge navechno zapechatannym
v tajgl! Vot  v  chem prichina  stol'  nesvojstvennoj  dlya Heora ostorozhnosti,
reshil Valentin. Nu chto  zh, rasklad predel'no yasen; ostalos' soobrazit',  kak
ono vse proizojdet na samom dele. Ul'timatum zakonchitsya cherez  chas;  znachit,
Linno  Tarden  napadet chut' ran'she,  skazhem,  cherez pyat'desyat minut, no  eshche
ran'she srabotaet moya poslednyaya bomba, i esli  ya vse pravil'no rasschital,  to
vmesto uzh-zhasnoj TM-buri  nas ozhidaet izbienie bespomoshchnogo Heora. No  to  ya
rasschital, a chto na eto skazhet Ne-Bill?!
     - Heor, - uslyshal Valentin rezkij vozglas  Ubre Gilmorta.  - YA chuvstvuyu
postoronnyuyu Silu!
     Heor stremitel'no povernulsya vlevo i vybrosil vpered pravuyu ruku. Trava
pered nim  rasstupilas', sklonivshis'  do samoj  zemli, i vdrug  zametalas' v
raznye   storony,  uvlekaemaya   nevidimym   smerchem.  V   vozduhe   poyavilsya
pobleskivayushchij na solnce prozrachnyj stolb, mgnovenno pokryvshijsya treshchinami i
razletevshijsya  vdrebezgi  s zhalobnym zvonom; a zatem zvon smenilsya  tyaguchim,
usyplyayushchim zvukom, i Valentin neozhidanno ponyal, chto zevaet.
     -  Pochemu postoronnyuyu?  -  uslyshal on horosho znakomyj golos  i pospeshno
prerval zevok. Posredi pravil'nogo kruga, obrazovannogo primyatoj  travoj,  v
okruzhenii  sverkayushchih  ostryh  oskolkov  pered Heorom  stoyal  chelovek,  lish'
otdalenno napominavshij milogo  starichka, s  kotorym Valentin sovsem  nedavno
besedoval  na  vershine  sobstvennogo  kurgana.  Opirayas'  na  svetyashchijsya  ot
nakoplennoj Sily posoh, sverkaya iz-pod  nahmurennyh brovej nedobrym vzglyadom
chernyh blestyashchih glaz, velichajshij mag Poberezh'ya YUvelin Akosta vnushal esli ne
uzhas, to po  men'shej mere zhelanie  okazat'sya ot nego kak mozhno  dal'she. -  YA
dumal, moya Sila izvestna kazhdomu velikomu magu!
     -  Zachem ty prishel? -  sprosil Heor, opuskaya levuyu ruku  na  visyashchij  u
poyasa ZHezl. - YA ne nuzhdayus' v tvoej pomoshchi i ne  sovetuyu stanovit'sya  u menya
na puti!
     - Priberegi svoi sovety dlya teh, kto ih prosit, - suho otvetil Akosta i
udaril svoim  posohom v  zemlyu. Ot posoha  vo vse storony zazmeilis'  chernye
treshchiny,  i Heor vzdrognul, kogda odna iz nih proshla u nego mezhdu  nog.  - YA
prishel, chtoby ob座avit' tebe reshenie Palaty!
     - Reshenie Palaty? - udivilsya Heor. - Razve ona eshche sushchestvuet?
     - Sushchestvuet, - spokojno otvetil Akosta, - i budet sushchestvovat' vpred'.
Dvesti let nazad  v Palate zasedali semero magov; zatem nas ostalos' pyatero;
zatem ty,  Heor, udalilsya na  Sever,  sohraniv  za soboj  pochetnoe  mesto po
pravuyu ruku ot predsedatelya, no ni razu za sto vosem'  let ne poyavivshis'  na
nem.  Sorok shest' raz  sobiralas' s teh  por Palata,  i  sorok shest' raz vse
ostavshiesya magi nahodili vozmozhnost' pribyt'  na zasedaniya. V  sorok sed'moj
raz nam prishlos' sobrat'sya vtroem...
     - Vtroem? - drognuvshim golosom peresprosil Heor. - Kto zhe byl tret'im?!
     Esli Akosta otvetit "ty", podumal Valentin,  etogo yakoby  velikogo maga
mozhno nogami vpered vynosit'. Boitsya on nastoyashchego Heora, do sih por boitsya!
     - |rioh,  -  spokojno otvetil Akosta. - My proveli  zasedanie vozle ego
vremennogo pristanishcha, i on golosoval vmeste s nami.
     Heor perevel duh i snova polozhil ruku na ZHezl:
     -  Tak  chto  zhe  vy  reshili?  Nadeyus',  u  vas  hvatilo  uma  sohranit'
nejtralitet?!
     - Pervoe  reshenie, -  skazal Akosta, opirayas' na  posoh obeimi rukami -
Isklyuchit' velikogo maga Heora iz Palaty grossmejsterov. Osnovanie: narushenie
Ustava Gil'dii, a imenno - sozdanie svoego tochnogo dublya.
     - No dubl' mertv, - rasteryanno probormotal Heor.
     - Eshche  net,  -  holodno  vozrazil  Akosta.  -  Vtoroe  reshenie. Prinyat'
velikogo maga Falera v chleny Palaty  grossmejsterov. Osnovanie: rekomendaciya
predsedatelya.
     Heor nervno rassmeyalsya:
     - Faler? Velikij mag? Vot etot vot Faler?!
     - |tot  samyj Faler, - podtverdil Akosta. -  Reshenie tret'e, poslednee.
Ob座avit' dublya  velikogo  maga  Heora nezakonnosozdannym i  ustranit'  ego v
dvadcat' chetyre chasa. Osnovanie: narushenie Ustava Gil'dii.
     - |to vse? - procedil skvoz' zuby Heor. - Ili est' i chetvertoe reshenie?
     - |to vse, - kivnul Akosta.
     - Togda ya skazhu tebe, kakoe reshenie  vy zabyli prinyat'! - kriknul Heor.
-  Reshenie  sovershit' samoubijstvo! V dvadcat' chetyre  chasa! Ty -  pokojnik,
Akosta, i vse ostal'nye - tozhe!
     Nu vot, podumal Valentin. A ya-to  dumal, chto predstavlenie okoncheno. Na
samom dele, vse eshche tol'ko nachinaetsya!
     Heor  stisnul  pravuyu  ruku   na  ZHezle,  i  vokrug  Akosty  zavertelsya
serebristyj smerch.
     -  Takaya   prostaya  illyuziya,  -  uslyshal   Valentin  nasmeshlivyj  golos
predsedatelya Palaty, - a ved' srabotala!
     Heor otstupil na shag i v beshenstve oglyadelsya po storonam. Smerch shvatil
pustotu i ruhnul na zemlyu besformennoj grudoj serebryanyh nitej; Ubre Gilmort
i  Fam Alvik, ne  sgovarivayas', odnovremenno pridvinulis' k Heoru, prikryvaya
ego ot vozmozhnogo napadeniya.
     Valentin  prikinul boevoj  potencial  Akosty  i  prezritel'no ottopyril
nizhnyuyu gubu.  Teper'  Heora  mogla  spasti tol'ko  katastrofa,  sravnimaya po
masshtabom s Amperskoj.
     - CHto budem delat', Heor? - uchastlivo sprosil Fam Alvik.
     Heor opustil golovu i neskol'ko raz udaril ladon'yu po svoemu ZHezlu.
     - Atakovat', - otvetil on tiho. - Inache nam konec.
     - Ataka, - povtoril Fam Alvik, obrashchayas' k Ubre Gilmortu.
     - Est' ataka, - kivnul tot, podnimaya chernyj, kak smol', obrubok mecha.
     A vse-taki neporyadok, podumal  Valentin, chto  moj  ognennyj  mech sejchas
atakuet moego zhe priyatelya Tardena. Bud' na mne rvanaya oranzhevaya futbolka...
     Pryamo  pered ego glazami tuman  vzvilsya  vverh, prevrativshis' v  tonkie
nitochki smerchej, i Valentin s izumleniem uvidel, chto  holm, na kotorom stoit
ego  metallicheskaya plita, nahoditsya pryamo  pered krepostnoj  stenoj |l'sana.
Pri vsej svoej gluposti Heor obladal opredelennoj Siloj - i ispol'zoval ee s
nemaloj fantaziej. Tysyachi porozhdennyh tumanom smerchej naleteli na zashchitnikov
goroda, i uzhe cherez sekundu  sotni ih  s  krikami  vzleteli v vozduh,  chtoby
cherez  mgnovenie  kamnem  svalit'sya vniz.  Srazhenie  za |l'san  nachalos',  i
Valentin s uzhasom soobrazil, chto ego poslednyaya bomba mozhet srabotat' slishkom
pozdno.
     A potom chto-to svetloe  mel'knulo v  bojnice po  sosedstvu  s toj,  gde
sovsem nedavno stoyal Tarden,  i  uzhas ustupil  mesto holodnomu beshenstvu.  V
svoem  belom bryuchnom kostyume,  s boevym mikrofonom  napereves, na krepostnoj
stene stoyala Diana, yavivshayasya syuda  to  li  vesti reportazh,  to  li  krutit'
lyubov' s Linno Tardenom.
     Vot  i vse, podumal  Valentin, zakryvaya  glaza.  Spektakl'  okonchen. Po
scenariyu  mne  polagaetsya prizvat' SHkatulku  i  prevratit'  |l'san  v  grudu
dymyashchihsya razvalin; no kto skazal, chto ya i dal'she budu igrat' po scenariyu?!
     Mech Sud'by, myslenno pozval Valentin. Mech Sud'by!
     Razumeetsya, Valentin  ne ogranichilsya odnimi slovami. Prikryv glaza,  on
postaralsya kak mozhno tochnee vosproizvesti v pamyati oshchushchenie  vyletayushego  iz
perenosicy  lucha,  ceplyayushchegosya  za gorizont. On  dazhe popytalsya  shevel'nut'
pal'cem,  pripomniv slova Akosty  o "zvenyashchem  tonkom lezvii, ischezayushchem pri
popytke nanesti im  udar". I  uzhe  cherez neskol'ko sekund Valentin s nemalym
izumleniem pochuvstvoval, chto dejstvitel'no hochet somknut' svoyu pravuyu ladon'
na rukoyatke Mecha Sud'by.
     Valentin chut'-chut'  naklonil  golovu, i  yarkij  belyj luch, udarivshij iz
perenosicy, osvetil  dalekij gorizont. Beskonechnaya chereda chernyh  piktogramm
zapolnila  vse  pole  zreniya,  i Valentin  szhal  guby,  osoznav, chto uvidet'
ieroglify  - eshche ne znachit  ih prochitat'.  Belyj luch bescel'no metalsya sredi
neponyatnyh znachkov, ne v sostoyanii ostanovit'sya ni na odnom iz nih; Valentin
boyalsya sdelat' vybor, prekrasno ponimaya, chto za kazhdoj  bezobidnoj kartinkoj
mozhet skryvat'sya vpolne real'naya razvilka Sud'by.
     A vprochem,  podumal  Valentin minutu  spustya,  kto skazal, chto ya dolzhen
delat'  vybor? Akosta prosil vsego lish' otobrat' Mech  u Ne-Billa; esli  etot
zlopoluchnyj nebosvod - dejstvitel'no Kniga Sudeb, znachit, Mech ya uzhe otobral.
Mezhdu  prochim,  eto  oznachaet  takzhe,   chto  Mech  dolzhen  nahodit'sya  gde-to
nepodaleku ot moego brennogo, lishennogo magii tela.
     Valentin pospeshno otkryl glaza i opustil ih vniz, chtoby razglyadet' svoyu
pravuyu ruku.  No  eshche  do togo,  kak strannaya  igra sveta na perepletayushchihsya
serebryanyh  nityah podtverdila ego  dogadku,  Valentin  pochuvstvoval, chto ego
pal'cy  szhimayut  kakoj-to teplyj,  shershavyj  predmet. S  zamirayushchim  serdcem
Valentin otdal ruke  komandu - i edva  ne zakrichal ot  radosti, kogda pal'cy
ego plotno somknulis' na nevidimoj, no yavstvenno oshchutimoj rukoyati mecha.
     Sdelano,  so smeshannym  chuvstvom torzhestva i opaski  podumal  Valentin.
Panga ispolnila eshche odno zhelanie Tenz-Dalya; ona ne tol'ko vlozhila Mech Sud'by
v moyu ruku, no i v ocherednoj raz izmenila zakony  mirozdaniya. Izmenila takim
obrazom, chtoby svyazyvayushchie menya serebryanye niti poteryali silu; a eto znachit,
chto teper' ya mogu govorit'!
     - Govorit', - progundosil Valentin, ne raskryvaya gub - i tut zhe prikryl
rot, daby ne sboltnut' lishnego.  Sejchas  nuzhno dejstvovat' ochen'  akkuratno,
skazal  on  sebe, ostorozhno podnimaya  golovu. Heoru sovsem ni  k chemu znat',
kakoj syurpriz ya emu prigotovil.
     V lico Valentinu udaril kolyuchij holodnyj veter, poshatnuvshij dazhe krepko
sidevshuyu  v  zemle metallicheskuyu  plitu.  Za  nemnogie  minuty,  potrachennye
Valentinom  na  priobretenie  Mecha Sud'by,  situaciya na pole boya sushchestvenno
izmenilas'. Voinstvo Heora podobralos' vplotnuyu k gorodskoj stene, s kotoroj
magicheskie smerchi sbili bol'shuyu chast' zashchitnikov; Ubre Gilmort  i Fam Alvik,
ob容dinivshie  magiyu  raznocvetnyh  mechej, sozdali nad golovami  svoih soldat
slabo svetyashchijsya zashchitnyj  kupol;  sam zhe Heor zabralsya na vysokij skalistyj
vystup  nepodaleku  ot Valentina  i metal v storonu  |l'sana  tonkie molnii,
rassypavshiesya ogromnym kolichestvom smertel'no opasnyh iskr.
     Holodnyj veter, naletevshij so storony |l'sana,  byl zapozdalym  otvetom
ego  zashchitnikov na samyj pervyj udar Heora. Valentin uvidel,  kak  kruzhivshie
nad  krepostnoj stenoj smerchi  teryayut  silu  i odin za  drugim padayut  vniz,
prevrashchayas'  v bezobidnye  kloch'ya tumana.  Veter podhvatil zashchitnyj  polog i
prinyalsya  trepat'  ego, slovno  prostuyu tryapku,  grozya unesti proch'; Alvik i
Gilmort iz poslednih sil uderzhivali v rukah svoi koldovskie mechi.
     Kazhetsya, Heor okonchatel'no poteryal preimushchestvo pervogo udara,  podumal
Valentin. Togo i  glyadi,  on voz'metsya za ZHezl -  a  znachit,  mne nado  byt'
nacheku!
     Heor   prikryl  glaza   rukami,  poshatnuvshis'   pod  ocherednym  poryvom
magicheskogo vetra, i s neozhidannoj pryt'yu soskochil so svoego vystupa. Prisev
na odno koleno, on prilozhil levuyu ruku  k zemle, a  pravuyu vskinul  k  nebu;
Valentin vsem telom oshchutil moshchnyj vsplesk  Sily i ponyal, chto do sih por Heor
tol'ko razminalsya. Tepereshnee ego zaklinanie bylo poistine dostojno velikogo
maga.
     Zemlya pod  plitoj Valentina drognula i  poplyla, slovno prevrativshis' v
kisel'. V  storonu |l'sana pokatilas' medlennaya, tyazhelaya volna;  zavidev ee,
soldaty Heora kak po komande uselis'  na zemlyu, a Gilmort s Alvikom pospeshno
opustili  zashchitnyj polog vniz,  kak pokazalos'  Valentinu - dazhe nizhe urovnya
pochvy. Mgnoveniem spustya volna prokatilas' pod heorovym voinstvom, podbrosiv
lyudej v vozduh, slovno igrushki, i udarila v gorodskuyu stenu |l'sana.
     Valentin ozhidal, chto stena sodrognetsya i nachnet razrushat'sya; no to, chto
proizoshlo v sleduyushchee mgnovenie, zastavilo ego izumlenno raskryt' rot. Stena
vdrug  stala   prozrachnoj,  slovno  steklyannoj,  a  zatem  obrushilas'  vniz,
raspleskavshis' po storonam,  kak esli  by tysyachi  tonn  kamnya  v odnu minutu
stali vodoj.
     Tam zhe Diana, podumal Valentin, do boli v pal'cah szhav rukoyatku Mecha.
     Glaza ego sami soboj zakrylis', i oslepitel'no-belyj luch snova upersya v
neponyatnye znaki.
     - Da,  -  uslyshal Valentin  chej-to lishennyj intonacij golos, - ona tam.
Otdaj Mech, i togda ya sumeyu ee spasti!
     A vot  i Ne-Bill,  spokojno  konstatiroval  Valentin. Nakonec-to vse  v
sbore.
     - Hotelos'  by  verit',  - otvetil  on,  podrazhaya  besstrastnomu golosu
Ne-Billa. - No verit' nel'zya: ya znayu, kto ty takoj.
     - Ona pogibnet, - napomnil Ne-Bill;  no  uzh slishkom otstranenno  zvuchal
ego golos.
     - Ne dumayu, - otvetil Valentin. - YA videl u nee mikrofon.
     - On ee ne spaset! - povysil golos Ne-Bill.
     -  Mikrofon  -  net, -  soglasilsya Valentin.  -  No  nalichie  mikrofona
oznachaet, chto Diana vedet reportazh, a sledovatel'no, nahoditsya pod zashchitoj.
     - Kogda  zarabotayut  talismany, -  vozrazil Ne-Bill,  - eta  zashchita  ne
proderzhitsya i sekundy.
     - Znachit, - spokojno zametil Valentin, - talismany ne zarabotayut.
     - Ty  izrashodoval vse svoi zhelaniya,  Tenz-Dal',  - soobshchil  Ne-Bill. -
Esli  ty  zapretish' talismanam rabotat', pogibnet  ne tol'ko Diana. Pogibnet
ves' mir!
     -  Est' i drugie sposoby,  Ne-Bill,  - otvetil Valentin, vpervye nazvav
svoego sobesednika po imeni.
     -  Ostalos'  vsego neskol'ko minut,  - vozrazil  tot.  -  Ty ne uspeesh'
osvoit'sya s Mechom!
     -  Znachit, vospol'zuyus'  chem-nibud'  eshche,  -  pozhal  plechami  Valentin.
Prismotrevshis' k mel'teshashchim pered nim  znachkam, on obnaruzhil, chto nekotorye
iz  nih vpolne  osmyslenny.  Naprimer, vot  eta -  chem  ne dva stilizovannyh
cheloveka v missionerskoj poze?
     - Net! - zakrichal Ne-Bill. - Ne nado!
     - CHego  - ne nado? - udivilsya  Valentin, vse pristal'nee vglyadyvayas'  v
piktogrammu.   Abstraktnaya   kartinka  ozhivala,   chernye  palochki   i  tochki
prevrashchalis' v zhivyh lyudej, a ih zanyatie - v samuyu raznuzdannuyu pornografiyu.
Nu  vot, podumal  Valentin, otvodya vzglyad.  Nashel primenenie  Mechu Sud'by! I
otkuda u menya takie naklonnosti?
     - |to byli Tarden i Diana, - poyasnil Ne-Bill. -  Ty tol'ko chto  izmenil
ih sud'bu!
     Valentin prisvistnul i eshche raz posmotrel na piktogrammu, okrasivshuyusya v
zheltyj cvet. Pohozhe, i v samom dele izmenil, podumal on. Cvet-to izmenilsya!
     - Nu da, - soglasilsya Valentin. - Nado zhe bylo ee kak-to spasat'!
     Mezhdu prochim, podumal on, a otkuda Ne-Bill  voobshche znaet, chto ya s Mechom
delayu? On chto, do sih por s nim v kontakte?!
     - Ty otdal ee Tardenu! - konstatiroval Ne-Bill.
     -  Luchshe uzh ee  - Tardenu, -  usmehnulsya  Valentin, -  chem Mech Sud'by -
tebe! Nu-ka, gde zdes' tvoya piktogramma?!
     Ne-Bill ispustil vysokij, perehodyashchij v  ul'trazvuk  svist i  zamolchal.
Valentin posmotrel na  neskonchaemye verenicy ieroglifov,  kazhdyj iz  kotoryh
mog prepodnesti stol' zhe  original'nyj syurpriz, i pokachal  golovoj.  Stranno
eto  vse,  podumal  on;  chego  etot   Ne-Bill  dobivalsya?  S  ego-to  opytom
konspirativnoj raboty  -  i  rasschityvat' na to, chto  ya vernu emu Mech? Mozhet
byt', na samom dele on hotel  podsunut'  mne imenno tu piktogrammu? No kakoj
emu  prok  svodit'  Dianu  s Tardenom?  Uzh ne zadumal li on novyj, eshche bolee
hitryj scenarij?
     Ladno,  reshil  Valentin.  Pust'  hot'   "Vojnu  i  mir"  zadumyvaet;  v
sozdavshejsya situacii mnogoletnie intrigi i lomanogo  grosha ne  stoyat.  A vot
bomby, naprotiv, v bol'shoj cene!
     On rasslabil pal'cy na rukoyatke Mecha i snova otkryl glaza.
     Soldaty Heora shli na pristup.
     Zaklinanie  Heora unichtozhilo gorodskuyu stenu  na  protyazhenii neskol'kih
kilometrov, chto pozvolilo ego soldatam vybirat' nailuchshee napravlenie udara.
Ne dolgo dumaya, neskol'ko tysyach otbornyh golovorezov ustremilis' k  shirokomu
prospektu,  otkryvayushchemu pryamoj  put'  k samomu serdcu  |l'sana  - osnovaniyu
Gosudareva  Oka.  Magicheskij  polog,  ustoyavshij  protiv  koldovskogo  vetra,
po-prezhnemu prikryval heorovo vojsko ot nemnogochislennyh faerbolov i molnij,
kotorymi  pytalis' oboronyat'sya  vkonec  demoralizovannye  zashchitniki  goroda.
Napadavshie  otvechali  tochnymi  vystrelami  iz  shirokih  trub,  podozritel'no
pohozhih na granatomety  - vot tol'ko  metali oni ne granaty, a rassypayushchiesya
fejerverkom iskr sharovye molnii. Oruzhie zashchishchavshihsya zametno  ustupalo  etim
chudovishchnym mashinam  smerti  -  Valentin  uvidel  na kryshah  domov  neskol'ko
arbaletchikov  i ponyal, chto obychnymi  sredstvami |l'san  Tardenu ne uderzhat'.
Sledovalo puskat' v hod Gosudarevo Oko, Iglu ili chto-nibud' v  etom rode; no
Tarden, ruhnuvshij  s  raspavshejsya  na molekuly gorodskoj  steny, vryad li byl
sposoben sejchas prinimat' sud'bonosnye resheniya.
     Valentin  otkryl bylo rot,  namerevayas' ispolnit' svoj vassal'nyj dolg,
no  ne uspel proiznesti dazhe korotkogo  klyuchevogo slova. Oslepitel'no  belyj
luch, znakomyj Valentinu eshche po el'simskomu poboishchu, udaril po perednim ryadam
napadavshih, legko pronziv  kazavshijsya nesokrushimym magicheskij polog. V  doli
sekundy sotni lyudej prevratilis' v sverkayushchij belyj par, a  luch uzhe dvinulsya
dal'she, ispepelyaya  vse na svoem puti. V otryade Heora,  vorvavshemsya  v gorod,
bylo  ne  men'she  tysyachi chelovek; bukval'no na  glazah  u Valentina vse  oni
perestali sushchestvovat'.
     Valentin   perevel   vzglyad  na  samogo   Heora   i  zamer  ot  ispuga:
razzhalovannyj velikij mag shcheril  zuby v zlobnoj usmeshke. V ruke ego sverknul
Landorskij ZHezl, stolb prizrachnogo fioletovogo  sveta upersya v sinee nebo, i
Valentin  uvidel,  kak  pryamo u  nego nad golovoj  eto  samoe nebo  s legkim
pohrustyvaniem pokryvaetsya pravil'nymi shestiugol'nymi yachejkami. Bol'she vsego
eta konstrukciya napominala gigantskij radioteleskop -  no Valentin prekrasno
ponimal,  chto  Heora  sejchas  men'she  vsego  interesuet  radioastronomiya.  V
seredine  kazhdoj yachejki vspyhnulo po kroshechnomu  belomu ogon'ku, i  Valentin
nakonec ponyal,  chto  za ustrojstvo  poyavilos'  v nebe nad  |l'sanom. |to byl
gigantskij boevoj izluchatel', gotovyj steret' gorod s lica zemli.
     Belyj  luch  rejlisovskogo  blastera  poteryalsya  v oslepitel'nom  siyanii
razgnevannogo neba.  Valentin oblizal migom peresohshie guby - ni odna iz ego
bomb  i  v  podmetki  ne  godilas' etoj  gromadine!  -  i reshitel'no stisnul
rukoyatku Mecha. K chertu, podumal on; pust' hot' vse baby Tardenu dostanutsya -
no etot koshmar  dolzhen byt'  ostanovlen! Valentin  gotov byl zakryt' glaza i
izmenit' k chertovoj materi vse dostupnye  emu sud'by,  kak vdrug so  storony
goroda poslyshalsya melodichnyj, charuyushchij zvon.
     Prozrachnye,  pochti  nevidimye  steny  vstali  vokrug  |l'sana,  v  odno
mgnovenie podnyavshis'  do  samyh  nebes. Gorod  okazalsya  zapert v  gromadnom
hrustal'nom cilindre, pobleskivavshem v luchah poludennogo solnca, i  Valentin
vspomnil, kogda  on  v  poslednij  raz videl nechto  podobnoe. V  Ampere,  za
schitannye minuty do katastrofy.
     |to  Igla, ponyal Valentin.  Eshche neskol'ko sekund, i  to, chego tak dolgo
dobivalsya Ne-Bill, stanet  real'nost'yu;  talismany  nachnut beskrompromissnyj
poedinok, edinstvennym pobeditelem v kotorom okazhetsya smert'.
     Vot tol'ko kto skazal, chto u nih est' eti neskol'ko sekund?
     Teper', kogda oba talismana nakonec byli pushcheny v hod, Valentin poluchil
vozmozhnost' vzorvat' svoyu samuyu  lyubimuyu bombu. Otpravlyayas' v Zamok k Heoru,
on predvidel  podobnyj  rasklad i  zaranee prigotovil nemudrenoe, no  eshche ni
razu ne podvodivshee  ego zaklinanie. Teper', kogda oba talismana rabotali na
polnuyu moshchnost',  bomba uzhe ne  mogla  oshibit'sya  v  vybore  napravlenij;  i
poetomu Valentin  priotkryl rot i  vesomo brosil  v  okruzhayushchee prostranstvo
svoe samoe zavetnoe klyuchevoe slovo:
     - Amba!
     Aj da ya, podumal Valentin uzhe v sleduyushchee mgnovenie, kogda vzorvavshayasya
bomba  zahlestnula  okrestnosti  nevidimym  smerchem "voronki", sobiraya samye
nichtozhnye oshmetki Sily. Net chtoby futbolku prinyat' i  spokojno, kak podobaet
mestnomu bogu, raznyat' vrazhduyushchie  storony; tak net zhe,  sobstvennymi silami
reshil obojtis'. I ved' oboshelsya!
     Voronka tem vremenem sobrala dostatochno Sily, i Valentin uslyshal legkij
hlopok,  vsled  za  kotorym  razdalsya  zverinyj  rev.  Nado  zhe,  usmehnulsya
Valentin, takoe prostoe zaklinanie - i srabotalo!
     Heor  s  perekoshennym  licom  i  szhatymi  kulakami   stoyal  nad   mirno
pobleskivayushchim  kubikom,  v  prozrachnoj glubine  kotorogo  pokoilsya  azhurnyj
metallicheskij  zhezl,  i  vyl  na  nego,  slovno   golodnyj  pes.  Srabotalo,
konstatiroval  Valentin;  a ved' moglo i ne srabotat'.  Prishelec,  vyzvannyj
Heorom,  mog okazat'sya  nastoyashchim  povelitelem  ZHezla,  a  ne ego  blizhajshim
analogom, nastroennym na ZHezl s pomoshch'yu mnogochislennyh zaklinanij -  i togda
tajgl, somknuvshijsya  vokrug  ZHezla,  okazalsya by  sovershenno  bespolezen. No
razve etot Heor sumel by vyzvat' nastoyashchego prishel'ca?!
     Valentin  pokachal golovoj i vdrug ponyal, chto serebryanye niti bol'she  ne
ogranichivayut  ego  svobodu.  Metallicheskaya  plita  za  ego  spinoj  poteryala
zhestkost' i s shorohom osypalas' na zemlyu, prevrativshis' v kuchu serogo peska;
nogi  Valentina  podkosilis',  pravaya  ruka   -   edinstvennaya   konechnost',
sohranivshaya  hot'  kakuyu-to  podvizhnost',  -  nelepo  vzmetnulas'  vverh,  i
Valentin povalilsya na spinu, slovno sbitaya keglya.
     |,  da  mne  zh  tak  nel'zya, spohvatilsya  on,  rastyanuvshis'  na  myagkoj
podstilke  iz vse togo zhe serogo  peska.  Esli  verit' Ne-Billu, u  menya vse
zhelaniya konchilis'! Esli menya sejchas ub'yut, vsemu Poberezh'yu konec!
     V panike Valentin sdelal vse srazu  - vyzval portal, aktiviroval ZHezl i
provel  vzryvnuyu tonizaciyu organizma. Golova  mgnovenno poshla krugom, vokrug
zamel'kali iskry, beschuvstvennoe telo zatopil kolyuchij holod - i v  sleduyushchee
mgnovenie Valentin  obnaruzhil, chto lezhit, sognuvshis'  popolam, na holodnyushchem
zolote svoego personal'nogo  kurgana. Sderzhivaya rvotu, Valentin perevernulsya
na zhivot i upersya  ladonyami v  zemlyu; i tol'ko zdes' Obruch nakonec  podsobil
svoemu  hozyainu.  Po telu razlilos' blazhennoe teplo, golovokruzhenie propalo,
slovno ego i  ne  bylo,  i  Valentin podnyalsya  na  nogi, otsalyutovav  svoemu
voskresheniyu Mechom Sud'by.
     Tol'ko teper'  Valentin smog  rassmotret'  tak dorogo  oboshedshijsya  emu
amulet.  Legkaya rukoyatka Mecha byla  obtyanuta seroj  kozhej i bol'she podhodila
dlya magicheskogo zhezla;  vmesto gardy k  nej byl prikreplen kusochek drakon'ej
cheshui, davno  poteryavshij svoj volshebnyj blesk. No lezvie Mecha  ne  ostavlyalo
nikakih  somnenij  v  mogushchestve  amuleta:  tonkoe,  perelivayushcheesya  raznymi
cvetami,  ono   i   vpravdu   izdavalo   edva   slyshimyj  zvon,  sotryasaemoe
bezostanovochnoj drozh'yu; a kogda  Valentin podnyal ruku, namerevayas' vzmahnut'
Mechom, tochno  obychnym  mechom,  lezvie  ischezlo,  i vmeste s  nim  ischez mir,
ustupiv mesto cherno-belomu nebosvodu, ispeshchrennomu millionami ieroglifov.
     Stranno, podumal Valentin, glyadya na  beschislennye varianty chuzhih sudeb.
Pochemu menya ne  tyanet rassmotret' ih poblizhe? Neuzheli ya ne hochu zhit' v mire,
gde vse idet tak, kak mne hochetsya?
     Vidimo, net, skazal sebe Valentin i opustil Mech. Vidimo, ya hochu chego-to
takogo, chego mne ne  mozhet dat' dazhe Panga. CHego-to bol'shego, chemu ya do  sih
por ne znayu nazvaniya. Uzh ne ob etom li hotel pogovorit' so mnoj princ Akino?
     Valentin  tryahnul  golovoj,   otgonyaya   navyazchivoe  zhelanie  nemedlenno
zayavit'sya k princu. Mech Sud'by u menya v rukah, eto verno; no Ne-Bill vse eshche
sohranyaet  svoe inkognito.  A  znachit,  ya  dolzhen rasstavit'  emu  poslednyuyu
lovushku.
     Vytyanuv ruki po shvam, Valentin okutalsya zheltymi spolohami portala.
     Dve minuty,  kotorye  pokazalis'  Valentinu celym chasom,  dlya ostal'nyh
uchastnikov bitvy proleteli kak odin mig.  Heor po-prezhnemu  terzal  kubik iz
tajgla,  pytayas'  vyrvat' zavetnyj  ZHezl  iz ego  kristal'no chistoj glubiny;
shestiugol'nye  yachejki v nebe  hotya  i potuskneli,  no vse  eshche  proglyadyvali
skvoz' oblaka; i dazhe prozrachnye steny, zashchitivshie |l'san ot ugotovannoj emu
strashnoj sud'by, vse eshche vozvyshalis' na dobruyu  sotnyu metrov - hotya talisman
Donal'da postigla ta zhe uchast', chto i talisman Heora.
     Nado zhe, kak vse pritihli,  usmehnulsya Valentin. Nu da eto nenadolgo  -
sejchas  pojmut, chto u  protivnika talisman tozhe ne  rabotaet, i snova pojdet
poteha. Nado potoraplivat'sya!
     Valentin pokrepche stisnul v  ruke  Mech Sud'by i  podnyal  ego na uroven'
glaz.
     - Nu, i kak  vam Mech? -  razdalsya iz-za  levogo plecha  vkradchivyj golos
Akosty.
     Valentin so vzdohom opustil ruku.
     - Tak sebe Mech, - pozhalovalsya on, povorachivayas'  k velikomu  magu. - Ne
takoj on kakoj-to; s podvohom!
     - Zamechatel'no! - neponyatno chemu obradovalsya Akosta. - A v chem podvoh?
     -  Nu nepravil'nyj  on, - razvel rukami Valentin. - Obychnye amulety kak
voz'mesh' v  ruku,  tak srazu  vse  i  ponyatno, a tut... Ieroglify  kakie-to,
vmesto  mecha - svetovoj luch, ne uspeesh' posmotret', a uzhe sud'bu izmenil. Da
eshche predydushchij vladelec pod ruku bormochet, rabotat' meshaet!
     - CHto-o?! - izumilsya Akosta. - Kakoj eshche predydushchij vladelec?!
     -  Nu  etot, predydushchij,  - probormotal Valentin,  dogadavshis', chto imya
Ne-Bill vryad li  chto-nibud'  skazhet  Akoste.  -  CHert ego znaet, kto  on; no
govorit vpolne uverenno, i dazhe varianty sud'by podsovyvaet...
     Valentin vspomnil, kakoj variant podsunul emu Ne-Bill, i razdosadovanno
mahnul Mechom.
     -  Fenomenal'no,  -  probormotal Akosta.  - A  vy uvereny, chto eto  byl
imenno predydushchij vladelec? On chto, tak vam i predstavilsya?
     - Net, - pozhal plechami Valentin. - No vrode bol'she nekomu...
     - A mozhet byt', - prishchurilsya Akosta, - s vami govoril sam Mech?!
     - Mech?!  - peresprosil Valentin i posmotrel na zazhatyj  v ruke  amulet,
slovno vpervye razglyadev v nem nastoyashchuyu magiyu.  -  CHert, s nego stanetsya...
No togda pochemu etot neizvestnyj treboval vernut' Mech?
     - Naprotiv, - spokojno otvetil Akosta, - kak raz Mech i treboval ot  vas
vernut'  emu  predydushchego  vladel'ca. Nado  polagat',  s  nim  u  nego  bylo
dostignuto polnoe vzaimoponimanie.
     Vremya  Temnyh Sil, podumal Valentin. Pochemu by  Mechu  samomu ne vybrat'
sebe hozyaina,  esli  tak uzhe  postupili  talismany  i  nebezyzvestnoe Temnoe
Prorochestvo?
     - Vot dazhe kak, - probormotal Valentin. - Znachit, Mech Sud'by ne stol'ko
povinuetsya svoemu vladel'cu, skol'ko podchinyaet ego?
     - Sovershenno verno,  -  kivnul Akosta. - Mech  Sud'by -  tot zhe  drakon,
pust'  i  v  oblich'e  amuleta;  ego  volya  i  hitrost'  namnogo  prevoshodyat
chelovecheskuyu. Bud'  u  Mecha  dostatochno  vremeni,  on  podchinil  by  i  vas.
Vspomnite Velikogo YAppura!
     Valentin vspomnil - i s opaskoj pokosilsya na Mech.
     Vot tak nomer, podumal on, hlopaya glazami.  A my-to  dumali -  Ne-Bill,
Ne-Bill... Vot on, Ne-Bill, mercaet  sebe raznocvetnym  klinkom,  i v  us ne
duet! A  ego prezhnij vladelec, nebos', sidit sejchas  na  zemle, razglyadyvaet
krugi pered glazami  i ponyat' ne mozhet, kak eto on posredi |l'sana okazalsya.
T'fu ty!
     - Nu chto  zh, -  skazal  Valentin.  - YA vypolnil  vashu pros'bu,  Akosta.
Smotrite na nego, skol'ko vlezet - a luchshe i vovse zabirajte sebe!
     On  perehvatil Mech bol'shim i ukazatel'nym pal'cem levoj ruki i protyanul
ego Akoste.
     Velikij mag ulybnulsya i pokachal golovoj:
     - Net-net,  Faler!  YA  vovse  ne  sobirayus'  zatmevat'  slavoj Velikogo
YAppura! Pozhalujsta, vonzite Mech v zemlyu!
     - Kak skazhete, - otvetil Valentin, opuskaya Mech ostriem vniz.
     Mech s legkost'yu votknulsya v kamenistuyu pochvu i na glubine ladoni upersya
v  kakoe-to tverdoe  prepyatstvie. Kak  tol'ko Valentin razzhal pal'cy, lezvie
Mecha pogaslo i priobrelo cvet zapekshejsya krovi.
     Akosta prikryl levoj ladon'yu glaza i vytyanul pravuyu v napravlenii Mecha.
Valentin migom soobrazil,  chto  sejchas  proizojdet,  otvernulsya v storonu  i
plotno  zazhmurilsya.  Uzhe  znakomyj  golos,  v  kotorom  ne  ostalos'  nichego
chelovecheskogo, vorvalsya v ushi dikim revom:  "Ne  nado!!!  Ostanovi  ego!!! YA
sdelayu tebya..."
     Valentina  obdalo  teplom,  krovavo-krasnyj svet  probilsya  cherez veki,
otdavshis' korotkoj bol'yu  v zatylke  -  i golos zatih.  Hotelos'  by verit',
podumal Valentin, chto navsegda.
     -  Mozhete  menya  pozdravit', -  skazal Akosta s  zametnym  torzhestvom v
golose. - YA tol'ko chto ustranil prichinu nyneshnego Vremeni Temnyh Sil.
     Valentin  otkryl glaza, povernul golovu  i neozhidanno  dlya sebya  samogo
prilozhil ruku k serdcu.
     -  Pozdravlyayu,  -   skazal  on,  otveshivaya  Akoste  ritual'nyj  poklon,
oznachayushchij glubochajshuyu blagodarnost'. - Vy unichtozhili Mech?
     - Kak vidite, - otvetil Akosta, ukazyvaya sebe pod nogi.
     Valentin  molcha opustil golovu.  Mech Sud'by,  podumal on; desyat'  vekov
terpelivogo ozhidaniya, desyat' let ozhestochennoj bor'by za vlast' - i malen'kaya
lunka  v  zemle, napolnennaya durno pahnushchim peplom. Eshche odna drevnyaya legenda
obernulas' yav'yu, chtoby ostavit' posle sebya zapah gorelogo myasa.
     -  Znachit,  -  skazal  Valentin,  podnimaya  golovu,  -  teper'  ya  mogu
ostat'sya?..
     - Net, - pokachal golovoj Akosta. - Mech uzhe  sdelal svoe delo, Faler. Vy
- Tenz-Dal',  i kazhdoe vashe zhelanie po-prezhnemu smertel'no opasno dlya nashego
mira.



     Valentin razocharovanno mahnul rukoj i prinyalsya otryahivat' kombinezon ot
serogo pepla.
     - Mne  kazhetsya, - myagko skazal  Akosta,  - chto ya mog by eshche koe-chto dlya
vas sdelat'.
     -  Mech  skazal  mne,  -  otvetil Valentin,  opuskaya ruki,  - chto  ya uzhe
izrashodoval vse svoi zhelaniya. |to pravda?
     - Sejchas proverim, - zagadochno otvetil Akosta. On  sunul pravuyu ruku za
pazuhu  i  vytashchil  na  svet  predmet,  kotoryj  Valentin ponachalu prinyal za
talisman.  - Esli vystrelit, - skazal Akosta, obhvatyvaya  levoj rukoj pravoe
zapyast'e, - znachit, eshche ne vse poteryano...
     Kurok   dopotopnogo  revol'vera   gromko  shchelknul,  poslyshalos'  slaboe
shipenie,  i v dul'nom  otverstii  pokazalas'  tusklo  pobleskivayushchaya pulya. S
chmokayushchim zvukom  ona  vyvalilas'  naruzhu, vsled  vzmetnulsya odinokij yazychok
plameni, potyanulas' k nebu tonkaya strujka dyma, -  i Valentin ponyal, chto Mech
skazal pravdu.
     -  Vot  vidite, -  razvel rukami  Akosta. - |to  pravda. -  On  spryatal
revol'ver  obratno  za  pazuhu  i  sochuvstvenno  posmotrel  na  Valentina. -
Pover'te, mne ochen' zhal'!
     -  A uzh mne-to  kak zhal', - probormotal Valentin. - Skol'ko u  menya eshche
vremeni? YA hot' s druz'yami-to poproshchat'sya uspeyu?
     - Delo ne vo vremeni, - otvetil Akosta, - delo v  vashih zhelaniyah. Stoit
vam po-nastoyashchemu chego-nibud' zahotet'... -  Velikij mag sokrushenno  pokachal
golovoj.  - Esli u vas ostalis' kakie-to  dela v etom mire, Faler, - sovetuyu
zavershit' ih kak mozhno skoree!
     -  Pyatiletku  -  v tri dnya,  -  gor'ko  usmehnulsya Valentin. -  CHto  zh,
postarayus'  posledovat' vashemu sovetu. Vy  sluchajno  ne  znaete,  gde  nynche
nahoditsya predydushchij vladelec Mecha?
     - Tam zhe, gde i ran'she, - otvetil Akosta, ukazyvaya na vershinu holma.
     Valentin  zastavil  sebya  dvigat'sya  medlenno i  plavno,  pytayas'  hot'
nemnogo uspokoit'sya.  Tol'ko sejchas  on  obratil  vnimanie,  chto  mir vokrug
zamer,   slovno   ostanovlennyj  fil'm.   Heor   po-prezhnemu   protyagival  k
zaklyuchennomu  v  tajgl  ZHezlu  svoi muskulistye ruki, zashedshis' v bezmolvnom
krike;   prozrachnye  steny   vse   tak  zhe   okruzhali  |l'san,  i   zloveshchie
shestiugol'niki mayachili v razryvah oblakov.  Akosta  ostanovil vremya, podumal
Valentin; vot kakaya ona, nastoyashchaya magiya - magiya, kotoroj ya tak nikogda i ne
nauchus'.
     Povernuv golovu, Valentin razglyadel dve  malen'kie figurki, v kartinnyh
pozah  zastyvshie  na skalistom  vystupe  u  samoj  vershiny  holma.  CHuvstvuya
protivnuyu  drozh' v pal'cah, Valentin  podklyuchil  teleskopicheskoe zrenie -  i
zamer, oshelomlennyj nevidannym zrelishchem.
     Krepko szhimaya dvumya rukami svoj drevnij, eshche zemnogo proishozhdeniya mech,
byvshij koordinator  Natomi  otrazhal opasnejshij bokovoj  udar, nanesennyj emu
temnym pryamym klinkom, na  kotorom yavstvenno  prostupali gorevshie fioletovym
plamenem runnye pis'mena. Lico protivnika  Natomi  bylo  iskazheno gnevom, no
Valentin slishkom  horosho  pomnil ego mech  -  runnyj mech, dostavshijsya SHaggaru
Zangu v nasledstvo ot samogo Prizraka.
     Zang, podumal Valentin. A ya-to dumal, chto ego vylechili.
     V sleduyushchee mgnovenie Valentin vspomnil, kakie teplye chuvstva ispytyval
SHaggar Zang po otnosheniyu k Ne-Billu, i nakonec-to ponyal, chto proishodit.
     Aj da SHaggar, voshitilsya Valentin. Sam reshil brat', svoimi sobstvennymi
rukami!
     -  Pohozhe, -  negromko  proiznes  Akosta,  -  vladelec  Mecha  nenadolgo
perezhivet svoj amulet.
     Valentin vzdrognul i cherez plecho pokosilsya na velikogo maga.
     Nenadolgo?!
     No ved' on zhe ni v chem ne vinovat!
     Valentin  podnyal   levuyu  ruku,   poshevelil  pal'cami,   ubedivshis'   v
poslushnosti Perchatki, i  akkuratno  vytashchil Natomi iz-pod smertel'nogo udara
SHaggara  Zanga.  A  potom, prikazav  Perchatke derzhat' pauzu,  podnes k gubam
peregovornoe kol'co.
     - Majlz!  - ryavknul  Valentin, edva kol'co ustanovilo kontakt. - CHto vy
sebe pozvolyaete?!
     - CHego?! - opeshil Donovan. - CHto znachit - pozvolyayu?
     - Kakogo cherta vy otpustili Zanga na Poberezh'e?! Eshche nemnogo, i on snes
by Natomi golovu!
     - Eshche nemnogo?! - peresprosil Donovan. - A pochemu ne snes?!
     Valentin raskryl  rot i zahlopal glazami.  Vopros  Donovana  perevernul
vverh dnom vse ego domysly o poedinke Zanga i Natomi.
     - A chto, - probormotal Valentin, - nado bylo, chtoby snes?
     Peregovornoe kol'co doneslo do nego tyazhelyj vzdoh Donovana.
     - Razveli sekretnost', -  proburchal anglichanin, - pravaya ruka ne znaet,
chto  delaet  levaya...  Nu  konechno  zhe,  nado! Esli by v svoe  vremya Zang ne
otrezal sebe golovu, nashi psiho-kolduny nipochem  ne sumeli by vylechit' ego v
rekordnye sroki!
     - Tak znachit, - vydavil Valentin, - ya opyat' vse isportil?..
     -  Ne  vy,  -  nazidatel'no  zametil  Donovan,   -  a  nash  zlopoluchnyj
konspirator, kotoromu vy tak i ne dali pomahat' mechom.
     -  Nichego, -  priobodrilsya Valentin, - eshche namahaetsya! Vy v  kurse, chto
Natomi dejstvoval ne po sobstvennoj vole, a pod vozdejstviem Mecha Sud'by?  I
sledovatel'no,  izmeneniya  v  ego psihike ne  stol'  gluboki,  kak u  samogo
SHaggara Zanga?
     - Vy chto  zhe, -  stradal'cheski  voprosil  Donovan,  - i  Mech Sud'by uzhe
uspeli poprobovat'?
     - Prishlos', - pozhal plechami Valentin. - Izvel  na  nego  svoe poslednee
zhelanie.
     -  Vot  kak?  - nastorozhilsya Donovan. - V  takom sluchae  ya  poprosil by
vas...
     - Znayu, znayu,  - perebil ego Valentin.  - Kak mozhno skoree uladit'  vse
svoi dela i pokinut' Pangu. Imenno etim ya sejchas i zanimayus'!
     - A vot i ne ugadali, - usmehnulsya Donovan. - Moya pros'ba kuda skromnee
vashego kategoricheskogo  imperativa. Pered tem kak pokinut' Pangu,  zaglyanite
ko mne na paru minut; dumayu, chto naposledok smogu vas koe-chem udivit'.
     - Na paru minut, - ulybnulsya Valentin, - bez problem. A vot naschet treh
chasov dlya princa...
     - CHestno govorya, - ponizil golos Donovan, - princ mozhet i podozhdat'. No
ts-s! Podrobnosti - pri vstreche!
     Valentin opustil ruku s otklyuchivshimsya kol'com, brosil korotkij vzglyad v
storonu vershiny holma, ubedilsya,  chto vokrug Natomi uzhe zaiskrilsya portal, i
povernulsya obratno k Akoste.
     - YA rad, Faler, - obratilsya k nemu velikij mag, - chto sumel okazat' vam
etu malen'kuyu  uslugu.  A sejchas ya hochu poproshchat'sya;  hotelos' by nadeyat'sya,
chto navsegda!
     Poslednie slova Akosty zastavili Valentina opustit'  glaza. Vot tak-to,
Tenz-Dal', skazal  on sebe; druzhba druzhboj, a tabachok  vroz'.  My cenim etot
mir   kuda  vyshe,  chem  lyubogo  iz  ego  obitatelej;  tak  chto  mne  sleduet
potoropit'sya.
     - Proshchajte, Akosta, - otvetil Valentin. - YA postarayus' ne vozvrashchat'sya.
     Predsedatel' Palaty grossmejsterov molcha kivnul, slozhil ruki na grudi i
rastayal  v  vozduhe;  i  v to  zhe mgnovenie  dikij  rev  zastavil  Valentina
vzdrognut'.
     Ostanovlennoe  Akostoj  vremya  dvinulos'  v  put'.  Poluchiv vozmozhnost'
dvigat'sya,  Heor  nechelovecheskim  usiliem   oprokinul  stoyavshij  pered   nim
prozrachnyj kub. Ubedivshis',  chto nizhnyaya ego storona  nichem ne  otlichaetsya ot
prochih, Heor izdal  osobenno  gromkij vopl'  i  zastyl v  napryazhennoj  poze,
okutavshis' nepriyatnoj na vid zeleno-korichnevoj dymkoj.
     Valentin posmotrel v napravlenii |l'sana  i  uvidel  svetyashchijsya  polog,
raskinuvshijsya  nad ucelevshimi voinami Heora. Vo  glave etogo  nebol'shogo, no
vse eshche  smertel'no  opasnogo  otryada stoyali dva cheloveka s podnyatymi k nebu
mechami.
     Alvik  i  Gilmort, podumal Valentin. Oni zhivy, i rvutsya  v boj; znachit,
mne pridetsya eshche koe-chto sdelat'.
     Heor  stryahnul  s  sebya  bolotnogo  cveta   auru  i  rezko  vypryamilsya.
Smirivshis' s poterej  talismana,  on vernulsya k ispytannomu  obliku velikogo
maga  - s  obzhigayushchej auroj  Sily, s pronzitel'nym  vzglyadom goryashchih glaz, s
grozno podnyatoj  pravoj  rukoj, gotovoj  obrushit'  na nepriyatelya celuyu grudu
smertel'nyh zaklinanij.
     Valentin  ispuganno  popyatilsya  i zamahal rukami,  okruzhaya  sebya samymi
moshchnymi   zaklinaniyami  iz  svoego   zashchitnogo   repertuara   -  "bublikom",
prizmaticheskoj vual'yu i prozhorlivym oblakom.
     -  Ty boish'sya!  -  usmehnulsya  Heor, ulovivshij  otgoloski  valentinovyh
zaklinanij.  - Naprasno, Faler! YA  obeshchal sohranit' tebe zhizn', i  ya  sderzhu
svoe  obeshchanie. Ty  sumel otobrat' u menya ZHezl; no  tvoe  zaklinanie vyrvalo
Iglu iz  ruk  tardenovskogo  prishel'ca. Moya  Sila pri mne,  a vojska Tardena
razobshcheny i rasseyany; ne projdet i neskol'kih minut, kak gorod padet. Otvet'
mne, Faler - na ch'ej ty storone?
     -  YA  hochu mira, - skazal  Valentin, podgibaya pal'cy na  obeih rukah. -
Uhodi - i  ostavajsya v zhivyh, esli smozhesh'. Atakuj -  i togda ty uvidish', na
ch'ej ya okazhus' storone!
     Heor smeril Valentina ocenivayushchim vzglyadom.
     - Tvoya Sila nichtozhna, - skazal on, prinimaya reshenie, - tvoj talisman ne
prichinit mne vreda. Ty vybral nepravil'nuyu storonu, Faler!
     Dvojnik, podumal  Valentin. Bezmozglyj dvojnik;  tak li  neobhodimo ego
ubivat'?
     No   Valentinu  ne  udalos'  dovesti  do  konca  svoi   gumanisticheskie
rassuzhdeniya. V neskol'kih  shagah ot Heora  v vozduhe vdrug poyavilas' sil'naya
ryab', slovno nad zharkim kostrom. Valentin podnyal levuyu ladon' i pochuvstvoval
znakomuyu  magiyu;  Heor  stremitel'no  razvernulsya   i  vybrosil  v   storonu
neponyatnogo yavlyaeniya pravuyu ruku.
     -  Pokazhis'! -  kriknul  on,  i tumannaya  molniya  udarila v  okruzhennuyu
zaklinaniem  nevidimosti figuru. Poslyshalsya sdavlennyj  ston, i  skvoz'  ego
poteryavshie prozrachnost' potoki na sklon holma shagnul Rozenblyum.
     Kak raz vovremya,  usmehnulsya  Valentin. Opozdaj  on eshche na polchasa, emu
prishlos' by postupat' v ucheniki k trupu.
     - Prosti menya, Heor, -  skazal Rozenblyum, otveshivaya zemnoj poklon. -  YA
oshibsya; ya prosilsya v ucheniki k tvoemu prezrennomu dublyu!
     Heor vzdrognul i otstupil na shag.
     - K moemu dublyu? Kogda?! - voskliknul on, opuskaya pravuyu ruku k poyasu.
     - Segodnya utrom,  - otvetil Rozenblyum, ne podozrevaya, skol'  nepriyatnuyu
novost' soobshchaet svoemu potencial'nomu uchitelyu. - On otverg moi pros'by, i ya
ponyal, chto nastoyashchij Heor - eto ty!
     -  Da, -  vydavil Heor,  - ya i  est' nastoyashchij Heor. No moj dubl'... on
mozhet byt' opasen!
     - Net, -  gordo otvetil  Rozenblyum.  - On  ne  sumel odolet' dazhe menya.
Zabud' o nem, Heor! Pozvol' mne nazyvat' tebya svoim Uchitelem!
     - Uchitelem? - nahmurilsya Heor. - Ty hochesh' stat' moim uchenikom?
     - Takovo moe samoe zavetnoe zhelanie, - podtverdil Rozenblyum.
     - Ty dolzhen znat', chto odnogo zhelaniya malo, - skazal Heor, yavno dumaya o
drugom. - Dolzhen byt' znak...
     - Vot moj znak! - skazal Rozenblyum i pokazal na Valentina. - Moya sud'ba
svyazana s Velikim Falerom!
     - S Velikim Falerom?! - voskliknul  Heor, i  po ego intonacii  Valentin
ponyal,  kakaya chernaya zavist' bushuet  v dushe neschastnogo heorova dublya. - Tak
kakogo Emaya ty prosish'sya v ucheniki ko mne?!
     - YA dolzhen uchit'sya u velikogo maga! - gordo proiznes Rozenblyum.
     Valentin  pospeshno  otstupil na  shag,  horosho  predstavlyaya,  chem  mozhet
zakonchitsya podobnyj razgovor. Prostak Rozenblyum zayavil otkrytym tekstom, chto
ni v grosh ne stavit samogo Heora, cenya v nem tol'ko status velikogo maga. No
ved'  Heor bol'she ne  byl velikim  magom  - a  vyskochka i samozvanec  Faler,
svyazannyj s  Rozenblyumom  celoj kuchej  znakov, naprotiv, byl!  Netrudno bylo
dogadat'sya, kak Heor otvetit na stol' izyskannoe oskorblenie.
     - Net, - ledyanym tonom proiznes Heor. - Ty dolzhen umeret'!
     Dva tonkih  dymnyh kol'ca vyleteli u nego  pryamo iz glaz  i momental'no
obvilis' vokrug golovy  Rozenblyuma. Tot zakrichal ot  boli i  vcepilsya sebe v
lico, razryvaya guby i nozdri; Valentin, chertyhnuvshis', aktiviroval Obruch, no
ne uspel dazhe ponyat', kakoe imenno zaklinanie primenil Heor.
     - Gharadaziz Savantheon! - prohripel Rozenblyum okrovavlennym rtom.
     Valentin vzdrognul vsem  telom  i zachem-to shvatilsya za poyas. Posmotrev
vniz, Valentin  uvidel,  kak  ego  sobstvennaya  pravaya ruka  vytaskivaet  iz
koshel'ka svetlyj  metallicheskij disk,  vzveshivaet ego  na  ladoni i korotkim
dvizheniem  brosaet v storonu Heora, s naslazhdeniem nablyudayushchego za mucheniyami
Rozenblyuma.
     Vtoraya  moneta   Rejlisa   vzletela  v  vohduh  i,  nabiraya   skorost',
ustremilas' k svoej zhertve,  eshche na letu  vypuskaya tonkie, no  ochen' zhestkie
niti.  Kosnuvshis'  byvshego velikogo maga,  moneta raspleskalas' po ego grudi
podobno kapel'ke rtuti, mgnovenno pokryv vse telo Heora belesym naletom.
     Heor  vytarashchil  glaza  i  vydohnul - "ne mozhet byt'"; a  potom  ruhnul
navznich' i bol'she ne shevelilsya.
     I tol'ko togda Valentin sumel vydohnut' slovo, vse eto vremya visevshee u
nego na yazyke:
     - SHvabra!
     "Absor", zaklyuchennyj v eshche nedavno kazavshuyusya lishnej bombu, vyrvalsya na
svobodu,  v  odno mgnovenie pozhrav vse zaklinaniya v radiuse  pyatisot metrov.
Rozenblyum  otnyal ot  lica krasnye ot sobstvennoj  krovi ruki i sel na zemlyu,
kakim-to chudom ostavayas' v soznanii; so storony |l'sana donessya vopl' uzhasa,
oznachavshij, chto voyaki Heora zametili gibel' svoego povelitelya.
     -  Srabotala,  zaraza,  -  probormotal  Valentin,  skladyvaya  pal'cy  v
"apel'sin". - Oh uzh mne eti prednaznacheniya...
     Proveriv   sostoyanie   Rozenblyuma,  on   oblegchenno   vzdohnul.   Krome
mnozhestvennyh razryvov myagkih tkanej, kotorye uzhe nachali srastat'sya obratno,
Rozenblyum ne poluchil nikakih povrezhdenij. No psihicheskaya travma byla nalico:
neudachlivyj  uchenik  velikih magov po-prezhnemu sidel na zemle, i iz glaz ego
katilis' samye natural'nye slezy.
     Pechal'nyj nynche vydalsya den', podumal Valentin. Vprochem, kakim eshche byt'
moemu  poslednemu dnyu na Pange?  Tak chto ne budem umnozhat' pechali;  ostalos'
lish' udostoverit'sya, chto Diana i v  samom dele nashla svoe schast'e s Tardenom
- a potom nanesti proshchal'nyj vizit princu Akino.
     - Ne plach', Rozenblyum, - skazal Valentin, nebrezhnym zhestom  podbrasyvaya
svoemu  nevezuchemu  kompan'onu ocherednuyu porciyu Sily.  -  Byt' mozhet, drugie
velikie magi okazhutsya k tebe bolee blagosklonny!
     - Mozhet byt', - otvetil Rozenblyum, hlyupaya nosom, - mozhet byt'. No ya uzhe
ne znayu, hochu li ya byt' velikim magom!
     A   pridetsya,  usmehnulsya  pro  sebya   Valentin.   Sudya  po  poslednemu
zaklinaniyu, uchit'sya emu bol'she nechemu: v dva slova uhlopal samogo Heora!
     - Nu, ty  podumaj, - mirolyubivo zametil Valentin, - a  poka  chto otvet'
mne na odin vopros. CHto eto bylo za zaklinanie, kotorym ty unichtozhil Heora?
     -  YA unichtozhil?  - Rozenblyum podnyal na Valentina nalitye krov'yu glaza i
pokachal golovoj.  -  Net, Faler! YA slishkom  slab, chtoby borot'sya s  velikimi
magami!
     -  Slab?  -  peresprosil  Valentin  i   mnogoznachitel'no  posmotrel  na
bezdyhannoe telo Heora.
     - YA proiznes chuzhoe zaklinanie, - prodolzhil Rozenblyum, - proiznes, chtoby
spasti sebe zhizn'. Ty nazval mne  imya Heora, a chut'  ran'she Rejlis podskazal
smertel'noe dlya  nego slovo. Posle  etogo  slozhit' zaklinanie smog by  lyuboj
podmaster'e...
     Valentin protyazhno svistnul. Aj da Rejlis, podumal on; malo togo, chto on
bukval'no  napichkal menya klyuchevymi zhestami, slovami i prochej gadost'yu, - tak
on  eshche  dodumalsya rasprostranit' ih po  vsemu  Poberezh'yu! Dolzhno  byt', pri
dvore Tardena kazhdaya sobaka znaet, kakim slovom sleduet ubivat' Heora!
     Nu  chto zh, rassudil Valentin; s takim naparnikom  -  hot' na Zemlyu. Tak
chto ne budem teryat' vremeni!
     -  Nu  chto  zh, - skazal on,  na proshchanie  pomahav  Rozenblyumu rukoj,  -
schastlivo ostavat'sya. Po moim podschetam, na Poberezh'e ostalos' eshche celyh dva
velikih maga!
     Rozenblyum brosil na Valentina sovershenno bezumnyj  vzglyad, no nichego ne
uspel otvetit' - Valentin uzhe nahmuril pravuyu  brov' i vytyanul ruki po shvam.
Na etot raz T-portal poluchil ne sovsem obychnoe zadanie - peremestit'sya ne  v
kakoe-to  konkretnoe  mesto,  a  poblizhe  k  odnomu  cheloveku.  No  Valentin
niskol'ko  ne  somnevalsya, chto  T-pole  Pangi v  tochnosti  vypolnit odno  iz
poslednih zhelanij svoego nesostoyavshegosya demiurga.
     Pokosivshijsya dvuhetazhnyj dom ziyal  pustymi provalami vyvalivshihsya okon.
YArkoe  solnce  vryvalos'  v  ego   komnaty,  i,  otrazhayas'   ot  vylozhennogo
polirovannym kamnem pola, sozdavalo prichudlivyj svetovoj risunok  na stenah.
Valentin oglyadelsya po storonam v poiskah lyudej i ponyal, chto dom nahoditsya na
samoj okraine |l'sana, bukval'no v neskol'kih shagah ot bessledno ischeznuvshej
krepostnoj  steny.  Pozhav   plechami,   on  shagnul  vpered,  pryamo  v  shiroko
raspahnutuyu paradnuyu dver'.
     Vskochivshij s pola  chelovek  v odno mgnovenie vyhvatil mech i nacelil ego
ostrie v grud' Valentinu.
     - Privet, Linno, - skazal Valentin, dazhe  ne glyadya na svoego  korolya. -
Privet, Diana. Kak pozhivaete?
     - Gde  ty byl?!  -  voskliknul  Tarden,  po-prezhnemu celyas' v Valentina
mechom. - Gde ty byl, kogda my srazhalis' na stenah |l'sana?
     - Ubival Heora, - suho otvetil Valentin. - A vy chem tut zanimalis'?
     - Kogda  stena ruhnula, - poyasnila Diana, sadyas' i  skreshchivaya pod soboj
nogi,  -  Tarden  okazalsya  sovershenno bezzashchiten. YA nemnogo  rasshirila svoj
kokon, i on perenes nas syuda...
     Ponyatno, podumal Valentin. Schast'e ne schast'e, a kakogo-nikakogo korolya
Diana sebe  podyskala.  Nu chto zh, tak dazhe i k  luchshemu; po krajnej  mere, ya
izbavlen ot neobhodimosti vse ob座asnyat'.
     - YA prishel  poproshchat'sya, - skazal Valentin, vnezapno osoznav, chto hochet
kak mozhno bystree zakonchit' etot razgovor.
     - Poproshchat'sya? - nahmurilsya Tarden i nakonec opustil mech.
     - Poproshchat'sya? - udivilas' Diana.
     - Da, -  kivnul  Valentin, -  poproshchat'sya. Heor mertv, vojna zakonchena,
tak  chto mne bol'she nechego delat'  v |l'sane.  Nadeyus',  chto moj preemnik na
dolzhnosti el'simskogo knyazya razumno rasporyaditsya zolotym kurganom. Tak chto -
uspehov vam oboim v stroitel'stve Sredinnogo korolevstva!
     - Ty bol'she nichego ne hochesh' skazat'? - gnevno sprosila Diana.
     A bylo by zabavno, podumal Valentin, zavershit' svoe prebyvanie na Pange
scenoj revnosti. Tak skazat', ostavit' o sebe dolguyu pamyat'.
     -  Ne hochu,  - pokachal golovoj Valentin. - Vprochem, ya gotov otvetit' na
vashi voprosy.
     Kater, myslenno pozval on. Pora!
     - Kogda ty vernesh'sya? - ugryumo sprosil Linno Tarden.
     - Skoree vsego, nikogda, - chestno otvetil Valentin.
     -  Opyat'!  -  fyrknula  Diana, namekaya  na  predydushchie proshchaniya.  -  Ty
sovershenno nevozmozhen!
     - |to tochno, - kivnul Valentin. - V poslednee vremya ya i sam nedoumevayu,
kak takoj chelovek voobshche mog poyavit'sya na svet.
     Linno Tarden snova podnyal svoj mech.
     - Zabud' o nej, - skazal on s sovershenno neumestnoj ugrozoj.
     - Ne nado! - vzvizgnula Diana i obhvatila Tardena obeimi rukami.
     Valentin  opustil  glaza   i  medlenno   soschital  do   desyati.   Kogda
reflektornyj gnev otstupil,  on filosofski  ulybnulsya,  mahnul  na  proshchanie
rukoj  i,  po-voennomu  povernuvshis',  zashagal  k  vyhodu.  CHto-to  ogromnoe
zaslonilo  solnce,  prostornyj  holl  za ego spinoj pogruzilsya  vo  mrak,  i
Valentin uvidel podannyj k samym ego nogam blestyashchij metallicheskij trap.
     -  On  budet mstit'? - uslyshal Valentin vopros  Tardena i  ostanovilsya,
chtoby poslushat', kakim budet otvet.
     - Net, - otvetila Diana. - On prosto zabudet. Znaesh', u nego eto  ochen'
horosho poluchaetsya.
     - Zabudet? - udivilsya Tarden. - Togda  pochemu  on tak stranno posmotrel
na menya, kogda ya posovetoval emu to zhe samoe?
     Valentin uslyshal chut' slyshnyj vzdoh i ponyal, chto na  etot vopros uzhe ne
budet otveta. Vzyavshis' za holodnyj metallicheskij poruchen', on stupil na trap
i cherez neskol'ko sekund okazalsya na bortu svoego mezhzvezdnogo korablya.
     - CHislo? - sprosil Rejlis, poyavlyayas' iz glubiny koridora.
     - Tri  nulya, - otvetil Valentin, bez truda  pronikaya  v soznanie svoego
kompan'ona. - Ty chto, vel obratnyj otschet?
     -  Poslednyaya  proverka,  -  probormotal  Rejlis,  podnimaya  izluchatel'.
Valentin zaglyanul v chernoe otverstie rastruba i dozhdalsya, kogda ono vspyhnet
oslepitel'no-belym. "Bublik" vobral v sebya ves' razryad do poslednego kvanta,
podzaryadivshis' posle dlitel'noj golodovki. Ubedivshis', chto  Valentin ostalsya
cel i nevredim, Rejlis opustil blaster, opersya na stenu i shumno perevel duh.
     -  Slava Predvechnym, - probormotal on, otdyshavshis'. -  No kak ty  sumel
ujti ot Heora?!
     -  S  pomoshch'yu magii, talismanov i kakoj-to materi,  - otvetil Valentin,
kotoromu sovsem ne hotelos' provodit' poslednie minuty na Pange za rasskazom
o svoih  pohozhdeniyah. - Skazhi-ka,  a kto eto obstrelival iz blastera heorovo
voinstvo? Kazhetsya, my dogovarivalis', chto ty ne budesh' pokidat' Kater?
     - YA dazhe ne vstaval s kresla, - otvetil Rejlis. - No v  kakoj-to moment
ekran  prevratilsya v okno, i vorvavshijsya  v nego  veter dones do menya zapahi
bitvy.  YA pochuvstvoval,  chto  vizhu  pered soboj  nastoyashchij |l'san. Snachala ya
proveril izluchatel',  vklyuchiv ego v rezhime prozhektora,  a  zatem  nemedlenno
otkryl  ogon'.  Kater  pozvolil  mne  sdelat' dva  vystrela,  a  potom  okno
prevratilos' obratno v ekran.
     Nu-nu,  podumal  Valentin. CHelovek v  oranzhevoj futbolke yavno ne brosal
slov na veter. S teh por kak on poobeshchal otpravit' menya na Zemlyu, vse vokrug
slovno  sgovorilis'  emu   v   etom   pomoch'.  Kater   predostavil   Rejlisu
dopolnitel'nye  vozmozhnosti  tochno  tak  zhe, kak  uslyshal  minutu nazad  moyu
myslennuyu komandu. Togo i glyadi, on samostoyatel'no otpravitsya  na  Zemlyu, ne
dozhidayas' moego prikaza.
     Otsyuda sleduet tol'ko odno, podumal Valentin. Nuzhno toropit'sya!
     - Pojdem, - skazal on Rejlisu i v neskol'ko shagov preodolel rasstoyanie,
otdelyavshee shlyuz ot vhoda v Smotrelku. Tam,  za chernoj membranoj,  otdelyavshej
real'nye tela ot virtual'nyh, Valentin pochuvstvoval sebya gorazdo  spokojnee.
Teper' vse  moi zhelaniya budet ispolnyat' Kater - a znachit,  dlya  Pangi oni ne
predstavlyayut  nikakoj  opasnosti.  Vozmozhno,  eto dast mne  neskol'ko lishnih
chasov.
     Rejlis poluprozrachnoj figuroj povis ryadom s Valentinom.
     - Na Zemlyu? - sprosil on drognuvshim golosom.
     - Eshche net, -  otvetil Valentin.  -  U tebya  est' neskol'ko minut, chtoby
uladit' svoi dela.
     - Vse uzhe sdelano, Faler, - pechal'no vzdohnul Rejlis. - Ne tak uzh mnogo
del ostavalos' u menya v etom mire!
     Naprimer, obvinenie v gosudarstvennoj  izmene, usmehnulsya Valentin. Nu,
raz tak, pust' nemnogo poskuchaet; ochen' skoro on nadolgo zabudet  o tom, chto
takoe skuka.
     - U menya  ih  chut'  bol'she,  -  skazal Valentin.  - Dva  vizita,  i  my
otpravlyaemsya. YA skoro!
     I s etimi slovami on dotronulsya do privatnogo peregovornogo kol'ca.
     - Privetstvuyu, SHeller, - proburchal Donovan, s trudom vygovarivaya slova.
Po  svoemu obyknoveniyu, anglichanin opyat' zheval chto-to neveroyatno  vkusnoe. -
Vy uzhe osvobodilis'?
     - Nu, eshche ne okonchatel'no,  -  usmehnulsya Valentin, - no  dlya besedy  s
vami...
     - V  takom sluchae, chto vas ostanavlivaet? - pointeresovalsya  Donovan. -
Kreslo dlya vas uzhe prigotovleno, i chashka polna aromatnogo chaya!
     Interesno,  podumal Valentin,  kakovo mne budet  pit' chaj v virtual'nom
tele?  A vprochem, takuyu meloch' Kater obespechit igrayuchi. Vot imitaciya portala
- drugoe delo!
     Valentin vytyanul ruki po shvam i grozno shevel'nul pravoj brov'yu.
     Holod  raskryvshegosya  portala  probral  ego  do kostej,  pokazavshis' ot
neozhidannosti  sovershenno   nevynosimym.   Nado   zhe,  porazilsya   Valentin,
srabotalo.
     Donovan neodobritel'no pokosilsya na zasypavshie kover snezhinki i vypyatil
nizhnyuyu gubu:
     -  Za  desyat'  let tak  i  ne  nauchilis'  portalami pol'zovat'sya! A eshche
Tenz-Dal' nazyvaetsya!
     - Dobryj vecher,  -  skazal Valentin, na mgnovenie vysvetiv pered  soboj
ciferblat.   V   nerazberihe   poslednih  sobytij   on   polnost'yu   poteryal
predstavlenie o vremeni, i teper' s udivleniem obnaruzhil, chto  v strane  |bo
dejstvitel'no nastupil vecher.
     -  Prisazhivajtes',  - priglasil Donovan, ukazyvaya na sosednee kreslo. -
Vot chaj, vot pirozhnye, vot  buterbrody s  vetchinoj. Derzhu  pari, vy poryadkom
progolodalis'!
     - Pered smert'yu ne naesh'sya, - poproboval poshutit' Valentin, no urchanie,
razdavsheesya iz  zhivota, nachisto oproverglo ego slova. Valentin ponyal, chto  s
golodom shutki plohi, uselsya v kreslo i podcepil s gromadnogo blyuda srazu dva
goryachih  buterbroda.  - No pochemu by ne  perekusit'? - zaklyuchil  on,  hrustya
podzharennym hlebom i davyas' sochnym, slegka podkopchenym myasom.
     - Naschet  smerti  vy eto prekratite, - pozhuril ego Donovan i s  vidimym
udovol'stviem  prilozhilsya k svoej chashke. - Naschet smerti nikakih ukazanij ko
mne ne postupalo!
     -  A kakie  postupali? -  poddalsya Valentin na  provokaciyu.  Buterbrody
Donovana okazalis' neveroyatno vkusnymi,  i on  zakinul v rot eshche parochku, na
vremya poteryav sposobnost' govorit'.
     -  Proinstruktirovat'  vas  otnositel'no   novogo  zadaniya,  -  otvetil
Donovan, sdelal gromadnyj glotok i postavil chashku na podlokotnik kresla.
     Valentin chut' ne poperhnulsya buterbrodom.
     - Vy  chto, izdevaetes'?!  - voskliknul  on.  -  Kakoe zadanie?! YA zhe  s
minuty  na  minutu   otbyvayu  na  Zemlyu!   Da  eshche  s  princem  nado  uspet'
pobesedovat'!
     - S princem? - Na lice Donovana otrazilos' krajnee udivlenie. - On chto,
priglasil vas na audienciyu?
     -  Nu  da,  -  skazal  Valentin.  - Tak  pryamo  i skazal  -  kogda  vse
zakonchitsya, udelite mne neskol'ko chasov dlya besedy!
     -  A! - ponimayushche voskliknul Donovan. - Ponyal! Vy, znachit, dumaete, chto
vse uzhe zakonchilos'?
     Valentin zamer, ne donesya do rta ocherednoj buterbrod.
     - A chto, net? - sprosil on, pochuvstvovav, kak po telu zabegali murashki.
- Radi Boga, Donovan, chto eto znachit?
     Vmesto  otveta  anglichanin  mnogoznachitel'no  podmignul  Valentinu i  s
hrustom vytyanulsya v kresle.
     -  YA  vas dostatochno zaintrigoval,  SHeller? - sprosil  on, samodovol'no
uhmyl'nuvshis'.
     - Est'  takoe  delo,  -  soglasilsya  Valentin, mgnovenno  uspokoivshis'.
Donovan nachal  govorit'  vser'ez, a  eto moglo  oznachat' tol'ko odno:  slova
anglichanina o novom zadanii vovse ne byli shutkoj!
     -  Nu,  togda poehali dal'she,  -  usmehnulsya  Donovan. - -  Nachnem, tak
skazat', s subordinacii.  Poskol'ku vy do sih por ne poprosilis' v otstavku,
SHeller,  ya smeyu zaklyuchit', chto vy po-prezhnemu ostaetes' kadrovym sotrudnikom
Sluzhby Bezopasnosti |bo, a takzhe namereny im ostavat'sya i vpred'?
     - Nu, - pozhal plechami Valentin, - naskol'ko eto budet vozmozhno...
     - Budet, -  mnogoznachitel'no poobeshchal Donovan. - Teper' vopros  k  vam,
kak k professionalu: otkuda  segodnya mozhet ishodit' naibol'shaya opasnost' dlya
strany |bo?
     - Nu, ot menya, - unylo otvetil Valentin.
     -  Ot  vas?  -  fyrknul  Donovan.  -  Ot  shtatnogo  sotrudnika   sluzhby
bezopasnosti,  nahodyashchegosya k  tomu zhe pod postoyannym mental'nym kontrolem?!
Ne smeshite menya, SHeller!
     -  Dva  mesyaca  nazad  vy  rassuzhdali  sovsem  po-drugomu,  -  obidelsya
Valentin. - V tu poru vas ochen' bespokoil nekij operator SHkatulki Pandory!
     - Vspomnili? - rasplylsya v ulybke Donovan.  - Dejstvitel'no, chto zhe eto
ya tak? Poka  u  vas byl odna-edinstvennaya SHkatulka, ya  zemlyu ryl,  chtoby vas
nejtralizovat', -  a sejchas,  kogda vy Tenz-Dal'  i vse takoe prochee, slozhil
ruki? CHto eto so mnoj takoe, a, SHeller?
     -  Vidimo, -  predpolozhil  Valentin,  -  za  poslednie  dva  mesyaca  vy
perestali schitat', chto  ya predstavlyayu kakuyu-to opasnost'.  No  pochemu vy tak
reshili - etogo ya nikak ne mogu ponyat'!
     - A mozhet byt', - podmignul Donovan, - vse gorazdo proshche? Mozhet byt', ya
nikogda i ne dumal, chto vy mozhete byt' opasny?
     -  V  takom  sluchae,  -  udivilsya  Valentin,  - zachem  vy  voobshche  menya
verbovali?! Odno delo - sovmestno borot'sya s moimi nevest' otkuda vzyavshimisya
sposobnostyami,  a  drugoe  delo...  -  Valentin  zamolchal  i  s  podozreniem
posmotrel  na  Donovana. -  Uzh  ne  hotite li vy skazat', chto vam  byl nuzhen
imenno ya, Valentin SHeller, a vovse ne operator SHkatulki?!
     - Dogadalis', - udovletvorenno proiznes Donovan. - Kak govoritsya, luchshe
pozdno,  chem nikogda. Mne  dejstvitel'no nuzhny byli imenno  vy. Nuzhny, chtoby
obespechit' bezopasnost' strany |bo tam,  gde nikomu  i v golovu ne prihodilo
ee obespechivat'!
     Valentin ustavilsya na Donovana s  eshche bol'shim podozreniem. Uzh  ne soshel
li anglichanin s uma? Na pochve bezopasnosti |bo?
     - |to na Zemle, chto li?! - vypalil Valentin, zhelaya nemedlenno proverit'
svoi samye hudshie podozreniya.
     Donovan  gromko  hlopnul  v ladoshi,  molcha povernulsya vpravo i medlenno
provel rukoj nad absolyutno pustoj polkoj, nelepo  vystupavshej iz steny srazu
zhe  za ego kreslom. S  legkim hlopkom,  zastavivshim  Valentina vspomnit' dni
svoego  uchenichestva,   na  ladoni   anglichanina  materializovalas'   rvanaya,
obgorelaya kniga.
     - Vzglyanite, - skazal Donovan i polozhil knigu na stol.
     Valentin  potyanulsya,  chtoby  vzyat'  ee v  ruki,  i  vdrug  uslyshal stuk
sobstvennogo serdca. Pered nim lezhala sovershenno obychnaya kniga, niskol'ko ne
pohodivshaya  ni drevnie folianty, soderzhavshie uzhasnye legendy  proshlyh vekov,
ni karmannye knizhechki zaklinanij, smertel'no opasnye dlya lyubogo postoronnego
cheloveka.  No  kogda  Valentin prikosnulsya  k  ee  zalyapannoj  zhirnoj  sazhej
oblozhke, on uzhe znal: eta kniga perevernet vsyu ego dal'nejshuyu zhizn'.
     - Zvezdnyj labirint, - vsluh  prochital Valentin. - Kakaya-to fantastika?
- Donovan molcha kivnul; Valentin ostorozhno perelistnul  neskol'ko obgorevshih
stranic. - Token-ring Roberta Klajda, - prochital on ocherednoe predlozhenie, -
uteryan  v  Faringii, vchera, v shestnadcat' tridcat' po vremeni Upravleniya.  -
Valentin  prisvistnul, probezhal  glazami  ostatok stranicy, otmechaya znakomye
imena, i  podnyal glaza  na Donovana. - |to chto, novoe slovo  v zhurnalistike?
Stilizaciya pod zemnoe izdanie?
     - Artefakt, molekulyarnuyu kopiyu kotorogo vy derzhite v rukah,  - spokojno
otvetil  Donovan,  -  byl  dostavlen v Upravlenie shestnadcatogo fevralya  dve
tysyachi  sem'sot dvadcat'  chetvertogo  goda. Togda  zhe  bylo ustanovleno  ego
zemnoe   proishozhdenie;   sovsem  nedavno   ono   podtverzhdeno   nezavisimoj
ekspertizoj.  Soderzhanie knigi  v tochnosti sootvetstvuet  real'nym sobytiyam,
proizoshedshim semnadcatogo avgusta tekushchego goda.
     Valentin lihoradochno perelistnul neskol'ko stranic.
     - Sejchas  proverim, - probormotal on, - tam byli sobytiya, o kotoryh mog
znat' tol'ko ya... vot zdes', pervye minuty  na Poberezh'e... CHert! - Valentin
v serdcah zahlopnul knigu. - Pohozhe na pravdu!
     - Ne prosto pohozhe  na  pravdu, - skazal Donovan. - |to  i est' pravda,
Valentin. Kniga, popavshaya na Pangu sto pyat'desyat let nazad, soderzhala tochnoe
opisanie sobytij Amperskoj katastrofy, perezhityh nekim Valentinom  SHellerom.
Teper' vy ponimaete, pochemu  v tot pozdnij  avgustovskij vecher ya  vlomilsya v
dom imenno k vam?
     - Vy  hotite  skazat', -  probormotal  Valentin,  pytayas'  hot'  kak-to
osmyslit'  svalivshuyusya na  nego  snogsshibatel'nuyu novost',  -  chto  eto ya ee
napisal?! Tochnee, eshche napishu?  A poskol'ku dlya etogo mne pridetsya popast' na
Zemlyu,  - soobrazil  nakonec  Valentin,  -  to vy eshche  semnadcatogo  avgusta
ponyali, chto ya tam kogda-nibud' okazhus'? I reshili zablagovremenno podgotovit'
agenta?!
     - Sovershenno verno, Valentin, -  kivnul  Donovan.  -  Vse  eto  vremya ya
gotovil vas dlya special'noj operacii na territorii veroyatnogo protivnika.
     - S uma sojti, - probormotal Valentin. - Zemlya - veroyatnyj protivnik!
     -  Sovershenno verno, - spokojno  kivnul Donovan.  -  Napomnit' vam, chto
yavlyaetsya kraeugol'nym kamnej vsej nashej s vami raboty?
     - Profilaktika, -  otvetil  Valentin. - Rabota  na operezhenie. No ne do
takoj zhe stepeni! Gde Zemlya i gde my!
     - V  tom-to vse i delo, - skazal Donovan, otkidyvayas' na spinku kresla.
- Strana |bo nadezhno izolirovana ot  ostal'noj Pangi  raskalennoj pustynej i
mnogochislennymi magicheskimi  i talismannymi  shchitami;  no kazhdyj  god  na  ee
territorii  poyavlyaetsya  ot  dvuhsot do chetyrehsot zemlyan. Zemlya  znachitel'no
blizhe k nam, chem  kazhetsya; a  esli vashe  segodnyashnee  puteshestvie zavershitsya
uspeshno, v chem ya niskol'ko  ne somnevayus',  - Donovan tknul pal'cem v knigu,
kotoruyu  Valentin vse  eshche derzhal v rukah, - to i Panga okazhetsya ot Zemli na
rasstoyanii vytyanutoj ruki!
     Valentin coknul yazykom.
     - Teper' ya ponimayu, Majlz, - skazal on, poniziv golos, -  pochemu  Vremya
Temnyh  Sil  vas niskol'ko  ne ispugalo. Esli  zemlyane na dele ubedyatsya, chto
Panga sovsem ne vydumka fantastov...
     -  Prodolzhajte,  -  kivnul  Donovan.  -  Proverim,  naskol'ko  pohozhimi
okazhutsya nashi s vami rassuzhdeniya.
     - Novaya obitaemaya planeta,  -  skazal Valentin. - Gromadnye territorii,
nesmetnye bogatstva, magiya, T-tehnologiya, ne govorya uzhe o  takoj melochi, kak
lichnoe  bessmertie. Lakomyj kusochek kak dlya otdel'nyh millionerov, tak i dlya
celyh gosudarstv! Kak tol'ko moj Kater kosnetsya poverhnosti Zemli, v istorii
tamoshnego chelovechestva nachnetsya novaya era. |ra mezhplanetnyh otnoshenij,  a to
i mezhplanetnyh vojn. Pryamo skazhem, est' otchego udarit'sya v paniku!
     - I kak zhe vy predlagaete panikovat'? - s ulybkoj osvedomilsya Donovan.
     - Sohranyaya polnoe spokojstvie, - ulybnulsya v otvet Valentin.  - Davajte
predpolozhim,  chto sobytiya na Zemle  razvernulis' po samomu hudshemu scenariyu.
Po  gluposti  ili v  rezul'tate neschastnogo sluchaya  ya  vmeste  s Katerom byl
shvachen kakimi-to mogushchestvennymi specsluzhbami. V hode dal'nejshih doprosov ya
rasskazal vse, i dazhe perenastroil Kater  na zemnyh operatorov. Posle  etogo
zemlyane organizovali  publikaciyu etoj knigi,  -  Valentin pomahal  "zvezdnym
labirintom",  -  i  tem samym polnost'yu  diskreditirovali  sluhi o  real'nom
sushchestvovanii  Pangi.  Obespechiv  sebe  monopoliyu  na  dal'nejshee   razvitie
pangijsko-zemnyh  otnoshenij, eti zemlyane  prinyalis'  izuchat' nanotehnologii,
realizovannye  v dostavshemsya  im Katere, podsazhivat' special'nyh nanorobotov
kazhdomu zhitelyu Zemli v nadezhde, chto kto-nibud' dostavit ih na Pangu vmeste s
soboj,  i provodit'  v zhizn'  prochie kovarnye  zamysly, kotorye dazhe ya ne  v
sostoyanii  sebe  predstavit'.  V  konce  koncov  zabroshennye syuda nanoroboty
samoorganizuyutsya  v  novyj Kater;  zatem  oni ustanovyat  dvustoronnyuyu  svyaz'
Panga-Zemlya, a  sledom nachnetsya samaya krovoprolitnaya v istorii Pangi mirovaya
vojna.  -  Valentin  podzhal  guby i pokachal golovoj.  -  Majlz,  eto  vpolne
veroyatnyj scenarij!
     -  Bravo!  -  voskliknul Donovan  i trizhdy hlopnul  v ladoshi. - Tak,  i
tol'ko tak dolzhen rassuzhdat' kazhdyj kvalificirovannyj bezopasnik! Nu, chto vy
teper' skazhete o nashem veroyatnom protivnike?
     - Boyus', - otvetil Valentin, - chto srazu zhe posle pribytiya na Zemlyu mne
pridetsya likvidirovat' Kater.
     - A takzhe sovershit' samoubijstvo, - uhmyl'nulsya  Donovan.  - Hotel by ya
posmotret', kak eto u vas poluchitsya!
     - Nikakogo samoubijstva,  - vozrazil Valentin i eshche raz pomahal knigoj.
- YA likvidiruyu  kater, a  potom  sam  opublikuyu vot  eto!  I eshche  paru tomov
dobavlyu,  dlya  nadezhnosti!  CHtoby  nikakih  somnenij ni u kogo  ne ostalos',
otkuda eta Panga vzyalas' i chto s nej polagaetsya delat'!
     - Tol'ko ne pereuserdstvujte, -  zametil Donovan. - Naprimer, ne  stoit
vklyuchat' v eti vashi toma nash tepereshnij razgovor.
     - Vy dumaete, kto-to poverit? - udivlenno sprosil Valentin.
     - A vdrug?  - sprosil Donovan i mnogoznachitel'no  posmotrel Valentinu v
glaza.   -  Ne  zabyvajte,   chto  rech'  idet  o  bezopasnosti  |bo;   horosho
podgotovlennye lyudi mogut okazat'sya kuda opasnee vashih nanorobotov!
     - Ponyal,  - kivnul Valentin.  - Znachit, o  moem  zadanii  -  ni  slova!
Kstati,  a v chem eto samoe zadanie  zaklyuchaetsya? Neuzheli vy  s samogo nachala
predpolagali sdelat' menya pisatelem-fantastom?
     Donovan veselo rassmeyalsya.
     - |,  net!  -  skazal on i pogrozil  Valentinu pal'cem. - Pisat' budete
isklyuchitel'no  v  svobodnoe  vremya, esli,  konechno,  ono  u  vas  ostanetsya.
Zadanie, kotoroe ya upolnomochen vam peredat', ishodit ot samogo princa.
     - Dazhe tak, - skazal Valentin. - Nu, vy menya zaintrigovali!
     - Kak i obeshchal, - podmignul Donovan.  - Tak vot, SHeller. Vam poruchaetsya
provesti  na Zemle  polnomasshtabnuyu  operaciyu,  v  rezul'tate  kotoroj  sama
vozmozhnost' kakih-libo dejstvij zemlyan v  otnoshenii Pangi byla  by polnost'yu
isklyuchena. Ne prosto svedena k minimumu - a polnost'yu isklyuchena.
     Valentin protyazhno svistnul.
     - Ni hrena sebe, - skazal  on, pochesav podborodok. - |to chto, nastol'ko
ser'ezno?
     - Nastol'ko, -  kivnul  Donovan. -  Akino  vnimatel'no prochel  knigu  i
sdelal svoi  sobstvennye vyvody. Ne  hochu  vas pugat', SHeller,  no v techenie
vsego nashego razgovora princ bukval'no ne nahodil sebe mesta.
     - CHego zhe on tak ispugalsya? - udivilsya Valentin. - Vot etoj knigi?!
     - Vot etoj knigi, - podtverdil Donovan. - Delo v tom, Zemlya, na kotoroj
mogla poyavit'sya takaya kniga, - sovsem ne ta Zemlya, kotoruyu pomnit Akino.
     - Ta-ak,  - skazal Valentin.  - CHas ot chasu ne legche! Kuda  zhe  ya togda
otpravlyayus'? Na kotoruyu imenno Zemlyu?!
     - Na tu, kotoraya predstavlyaet soboj samuyu bol'shuyu opasnost', - spokojno
otvetil Donovan. - Na Zemlyu, gde zhivet avtor etoj knigi.
     Valentin povertel zlopoluchnuyu knigu v rukah  i so vzdohom polozhil ee na
kraj stola.
     - Ponyatno, -  skazal on. - Nu horosho, a kak  vse eto budet vyglyadet' na
praktike? YA imeyu v vidu poruchennuyu mne "krupnomasshtabnuyu operaciyu"?
     Donovan vozmushchenno fyrknul:
     - Budto sami ne  znaete! Kak konec sveta eto budet  vyglyadet',  sudya po
vashim pangijskim privychkam!
     -  Panga ne  v schet, -  popytalsya  vozrazit'  Valentin.  -  Zdes' ya byl
Tenz-Dalem, a na Zemle...
     - Na kakoj Zemle? - vkradchivo sprosil  Donovan. - Vy  chto zhe, nadeetes'
vernut'sya  na  Zemlyu  prostym smertnym? Ustroit'sya  na rabotu  buhgalterom i
pisat' po vecheram fantasticheskie romany pro  Pangu? Posle vsego,  chto s vami
proizoshlo?
     Valentin pechal'no vzdohnul.
     -  Net, konechno, - skazal on  i  pokachal golovoj. - Kakoj iz menya nynche
buhgalter... da i pisatel' ya, navernoe, nikudyshnyj!
     -  Vot vidite, - ulybnulsya Donovan. - Hotite vy etogo ili  net, Velikij
Faler vse ravno voz'met verh nad Buhgalterom  SHellerom.  I ne nado plakat'sya
po povodu togo, chto vy  okazhetes' odin na odin s celoj planetoj: eto kak raz
to sootnoshenie sil, k kotoromu vy bol'she vsego privykli!
     Valentin neveselo usmehnulsya.
     -  CHestno  govorya,  -  skazal  on,  -  ya  nikogda ne rassmatrival  svoi
priklyucheniya  na Poberezh'e kak osnovnuyu  rabotu. No  v  samom  dele  -  ne  v
buhgaltery zhe mne teper' vozvrashchat'sya!
     - Znachit, zadanie prinyato? - naporisto zaklyuchil Donovan.
     -  Prinyato,  - kivnul  Valentin  i demonstrativno  poter  ruki. - Agent
SHeller k otpravke na Zemlyu gotov!
     - V  takom sluchae,  - ulybnulsya Donovan, - u menya est' dlya vas eshche odin
syurpriz. CHestnoe slovo, poslednij!
     Anglichanin raskryl pered soboj svoyu levuyu ladon' i ukazatel'nym pal'cem
pravoj ruki poter plotno sidyashchee na mizince peregovornoe kol'co.
     - Pora, moj princ, - skazal on i otkinulsya na spinku kresla.
     Valentin  oglyadelsya  po storonam, ozhidaya  poyavleniya portala, i  uslyshal
skrip  otkryvayushchejsya dveri.  Akino voshel v  gostinuyu  Donovana iz  prihozhej,
slovno vse eto vremya terpelivo ozhidal razresheniya. Valentin pospeshno podnyalsya
na nogi i shagnul navstrechu princu.
     - YA ne znayu, est' li u menya tri chasa... - nachal on i zamolchal, osoznav,
naskol'ko ustalym vyglyadit Akino. Kakie tam  tri chasa, ponyal vdrug Valentin;
daj Bog, esli u nas ostalos' hotya by tri minuty!
     - Ne  v treh chasah delo, Valentin, -  myagko  otvetil Akino.  - Situaciya
izmenilas', i problema,  o kotoroj  ya  hotel  s  vami  pogovorit', na  vremya
poteryala  svoyu  aktual'nost'.  Mogu li ya poprosit' vas nemnogo otlozhit'  nash
razgovor?
     - Otlozhit'?!  -  voskliknul  Valentin. -  No ya  zhe s  minuty na  minutu
otpravlyayus' na Zemlyu!
     - Vse my tam byli, - spokojno otvetil Akino. - YA podozhdu.

     Perm', 30 oktyabrya 2000 g. - 04 oktyabrya 2001 g.
     Okonchatel'naya redakciya 22 noyabrya 2001 goda.

     Na etom zakanchivaetsya pervaya trilogiya o SHellere.  O pohozhdeniyah ego  na
Zemle povestvuet vtoraya trilogiya ("Bannoj Gory Hozyain", "Ub容m vseh nafig" i
"Gospod' uznaet  svoih"),  a o  vozvrashchenii  na Pangu -  prolog k  osnovnomu
pangijskomu ciklu romanov ("Vihri vrazhdebnye" i t.d.)

Last-modified: Tue, 16 Sep 2003 04:54:13 GMT
Ocenite etot tekst: