Ocenite etot tekst:


     Izd. Moskva, "|ksmo-press", 1998
     OCR Palek & Alligator, 1998





     Sluhi  bukval'no  dushili  gorod. Vsegda soputstvuyushchie pozharam, avariyam,
neschastnym  sluchayam, ozhivlennye  pryamo proporcional'no  neobychnosti sobytiya,
sejchas  oni  burlili  kak  nikogda --  nastol'ko  chrezvychajnym, iz  ryada von
vyhodyashchim bylo proisshestvie.
     -- U nih eshche za uglom mashina stoyala,  a v nej tri zdorovennyh bityuga...
-- sheptalis' na trollejbusnoj ostanovke.
     --  Dvesti tysyach, zhena v banke rabotaet, v kurse dela... -- slyshalos' v
tolpe u kinoteatra.
     -- Tak i napisali: mol, i sud'yu, i prokurora, i nachal'nika milicii...
     Vot uzhe neskol'ko mesyacev izoshchryalas' vzbudorazhennaya fantaziya obyvatelya,
kompensiruya  nedostatok  informacii  vymyslom  ili  preuvelicheniyami.  Kto-to
napryagaetsya,  izmyshlyaya, chtoby prodemonstrirovat' prichastnost'  k  svedeniyam,
nedostupnym   "prostomu"   cheloveku,   kto-to  dobrosovestno   pereskazyvaet
uslyshannoe v ocheredi -- priyatno  hot' na neskol'ko minut okazat'sya v  centre
vnimaniya, -- kto-to prosto boltaet ot skuki.
     --  A ya slyhala: grozyatsya sorok  detej ukrast', --  veshchaet starushka  na
lavochke u pod容zda. -- YA svoego Igor'ka ni na shag ne otpuskayu...
     Molva  stousta  i  bezlika.  No   v  osnove  sluhov  --  boltlivost'  i
nekompetentnost',  kachestva,  kotorye  porozn'  ne  zhivut. Ignat  Filippovich
Sizov, izvestnyj mnozhestvu  horoshih  i  eshche bol'shemu chislu  sovsem  skvernyh
lyudej pod prozvishchem Starik, znal eto luchshe, chem kto by to ni  bylo. Poetomu,
uslyshav dosuzhie rosskazni, on brezglivo morshchilsya. V dushe. Na  lice ego redko
otrazhalis' emocii.
     -- Ona  v  tot den' snimala s knizhki den'gi i  vse videla. Tak  oni  ee
vysledili  i cherez okno zastrelili. Vchera vecherom, istinnaya  pravda,  ya zhivu
naprotiv...
     Protiskivayushchijsya  v  tramvajnoj  tolchee  k  vyhodu,  Sizov  razdrazhenno
vzglyanul  na  massivnuyu chelyust' i tolstye  nakrashennye guby, vpletayushchie  eshche
odnu chush' v buket nebylic o "Prizrakah".
     Sprygnuv  na  seruyu bulyzhnuyu  mostovuyu,  on cherez  neskol'ko  kvartalov
otyskal nuzhnyj adres, otkryl vethuyu  kalitku  i proshel v  ugol zahlamlennogo
dvora k zapushchennomu, pokosivshemusya fligelyu.
     Poslednij  raz on  byl  zdes' davno, let pyatnadcat' nazad,  da,  tochno,
dekabr'skoj  noch'yu  shest'desyat  chetvertogo.  ZHeltorotyj  Mishuev,  podchinyayas'
korotkomu zhestu, stal  pod  okno,  a on vzletel  na kryl'co  i s mahu  vyshib
dver'. Mozhet byt', imenno etu -- rastreskavshuyusya i mnogokratno latannuyu.
     Ne starayas' skryt' shagi" on podnyalsya po skripuchim stupen'kam  i vezhlivo
postuchal.
     V eto vremya na drugom konce goroda v svoem kabinete Mishuev, pouchaya, kak
obychno, Krankina i Gortueza, tozhe vspominal Starika:
     -- Ne uchites' rabotat'  u Sizova! Ego  slava  sil'no preuvelichena, hotya
kogda-to chto-to,  vozmozhno,  i  bylo. No  teper'  on vyrabotalsya i spisan  v
tirazh. Odno slovo -- pensioner. CHtoby ne skuchat', hodit, kopaetsya v melochah,
zanimaetsya vsyakoj erundoj.
     A  Sizov sidel v ubogoj,  pahnushchej  syrost'yu komnatenke  i  tolkoval  s
sub容ktom ves'ma predosuditel'nogo  vida o kakih-to kotah i koshkah, vyyasnyal,
skol'ko u  nih  usov  i kogtej na lapah,  kak  raspolozheny  hvosty,  est' li
kistochki na ushah.
     Esli by molodye sotrudniki uvideli etu kartinu, oni  soglasilis'  by so
slovami Mishueva, tem bolee chto govorit' on umel ochen' ubeditel'no.
     No Aleksandr Krylov znal cenu ego ubeditel'nosti, znal  Sizova i potomu
ni  pri  kakih  obstoyatel'stvah ne priznal  by, chto Starik mozhet  zanimat'sya
erundoj.  On voobshche pozvolyal  sebe ne  soglashat'sya s nachal'stvom,  a Mishueva
otkrovenno  nedolyublival,  potomu  i  sidel  v  rajone,  hotya  neskol'ko raz
podvorachivalas' vozmozhnost' ujti s povysheniem v oblastnoj Apparat.
     Inogda  on  ob etom zhalel,  sejchas  nastupila  kak  raz  takaya  minuta:
rutinnye  obydennye bumagi, ostochertevshaya povsednevnaya melochevka,  a tam,  v
upravlenii, drugoj uroven' raboty, drugoj masshtab, imenno tam osushchestvlyaetsya
nastoyashchij,   glavnyj  rozysk,   k   kotoromu   rajonnye  otdely   podklyucheny
postol'ku-poskol'ku...
     Krylov   melanholichno   glyadel   v   okno,  tuda,   gde,   stalkivayas',
perekruchivalis' i  vtyagivalis'  voronkoj podzemnogo perehoda plotnye  potoki
prohozhih. Usrednennye modoj pricheski, odezhda i obuv' delali ih pohozhimi. To,
chto  otlichaet  kazhdogo, zapryatano  gluboko vnutri i proyavlyaetsya v privychkah,
postupkah,  linii povedeniya. Beglym da poroj i pristal'nym vzglyadom etogo ne
uhvatish'.  Lish'   v   konkretnoj  zhiznennoj  situacii  lichnostnye   svojstva
obnaruzhivayut  sebya, i  chelovek mozhet  raskryt'sya  s  sovershenno  neozhidannoj
storony.
     Krylovu i ego tovarishcham podobnye prevrashcheniya byli horosho izvestny, no i
oni  k  nim  ne  privykli.  Odno  delo,  kogda  v  osnove  sodeyannogo  lezhit
nekontroliruemyj vzryv emocij, vspyshka strastej, affekt, i sovsem  drugoe --
podlen'kij raschet, pohot', koryst'.
     Sizov  osobenno nenavidel trusost',  dvoedushie i kovarstvo, schital, chto
eti  svojstva  natury  ni  pri  kakih  obstoyatel'stvah  ponyat'  i  ob座asnit'
nevozmozhno.   Prevyshe  vsego   Starik   stavil   uverennost'   v   cheloveke;
nenadezhnost', po ego mneniyu, tozhe ne mogla byt' nichem opravdana.
     Krylov,  delayushchij  zhizn' so Starika,  byl solidaren  s  ego  mneniem  i
staralsya,  chtoby na nego  samogo mozhno bylo polnost'yu polozhit'sya. Do sih por
emu eto udavalos' -- on nikogda nikogo ne podvodil, dazhe po vole ob容ktivnyh
obstoyatel'stv,   na   kotorye   chasten'ko   spisyvayut   neobyazatel'nost'   i
razgil'dyajstvo.
     Veter vognal v kabinet oblako pyli, i Krylov zahlopnul ramu.
     CHerez  neskol'ko  minut zvonok  vnutrennego  telefona otpravit  ego  na
ocherednoe proisshestvie rajonnogo masshtaba, i ono neozhidanno okazhetsya uzlovym
momentom zhizni, pervym zvenom v dlinnoj  cepi prichinno-sledstvennyh  svyazej,
vedushchih   k   toj   samoj   obuslovlennoj   ob容ktivnymi    obstoyatel'stvami
nenadezhnosti, kotoruyu on dopustit pervyj i poslednij, odin-edinstvennyj raz,
za kotoruyu budet  placheno dorogoj cenoj  i kotoruyu on nikogda ne smozhet sebe
prostit'.
     No sejchas Aleksandr Krylov  nichego etogo ne znal, on vernulsya k rabote,
nastroenie ponemnogu uluchshalos'.
     A Sergeya |lefantova ugnetala toska  i trevoga,  okruzhayushchie zamechali ego
sostoyanie, no ne udivlyalis': ocherednoj otkaz Komiteta po delam izobretenij i
otkrytij  postupil v institut  i  kancelyariya eshche do  obeda raznesla vest' po
vsem etazham.
     Orehov  prosnulsya   s  tyazheloj   golovoj,  no  "popravilsya"  i,  veselo
nasvistyvaya, zagruzil v bagazhnik "ZIMa" yashchik cheshskogo piva i svyazku vobly --
segodnya on  organizovyval banyu dlya uvazhaemyh  lyudej. Odin  iz nih -- Aleksej
Andreevich Badaev  -- byl ne v  duhe,  nervnichal, dazhe parit'sya  ne hotel. No
Kizirov  s  Platoshkinym  ugovorili -- deskat', vse  obojdetsya,  ne  vpervoj.
Kizirov nakanune krupno vyigral  v pref i byl dovolen  soboj, a  Polkovnik i
togo  bol'she:  on  kupil |lizabet  davno obeshchannye brilliantovye ser'gi,  ta
prishla v vostorg i sdelala vse, chtoby Semen Fedotovich oshchutil sebya  nastoyashchim
muzhchinoj.
     Nadezhda  Tolstosheeva  i   vovse   nahodilas'  na   sed'mom   nebe:  vse
skladyvalos' otlichno,  odno k  odnomu.  Horosho  s容zdila v  stolicu,  udachno
skupilas' i vygodno rastorgovalas', Vladimir pozvonil  v magazin  i soobshchil,
chto u  nih s bratom vse v poryadke, skoro ozhidaetsya partiya importnoj obuvi, a
Marianna poobeshchala prinesti cheki... Da Galka iz posredbyuro priglasila k sebe
na  vtornik,  poznakomit s  solidnymi  lyud'mi,  mozhet,  i  reshitsya  vopros s
kooperativom.
     Vot tol'ko Nezhinskaya ne  zabrala nabor  na shubu, hotya  i  obeshchala zajti
segodnya utrom,  a derzhat' tovar  Nadezhda ne lyubila: Bortanut' by ee -- ta zhe
Marianna  prosila shkurki, -- da ne  stoit: baba delovaya,  so  svyazyami, mozhet
prigodit'sya...
     Vadik  Kolosov byl, pozhaluj, schastlivej  vseh: na  detskoj  ploshchadke on
nashel interesnuyu tyazhelen'kuyu shtuchku -- splyushchennyj kusochek  metalla s chetkimi
naklonnymi  vmyatinkami sboku.  Dima srazu predlozhil v  obmen  nikelirovannyj
shurup, da  i drugie deti prosili poderzhat' ili hotya  by posmotret'. Menyat'sya
Vadik ne  stal, derzhat'  i smotret' daval, a potom sunul  nahodku  v karman,
kuda skladyval vse  nuzhnye  i poleznye  veshchi. Vecherom,  kogda on  spal, mama
vytryahivala iz shtanov v musornoe vedro grammov trista vsyakoj vsyachiny.
     Esli rassmatrivat' vblizi kusochki mozaichnogo panno, nipochem ne pojmesh',
chto zhe ono  izobrazhaet. No  chtoby  ohvatit'  vzglyadom  vsyu kartinu,  nado po
krajnej  mere   dogadyvat'sya,  chto  cvetnye   oskolki  svyazany  mezhdu  soboj
opredelennoj logikoj edinogo zamysla.
     V kabinete Krylova zvyaknul vnutrennij telefon.





     Huzhe vsego bylo to, chto ne udavalos' ustanovit' napravlenie vystrela. YA
vse-taki prignulsya k  proboine  --  budto  rebenok prodyshal v mutnom  stekle
chistyj kruzhochek, pozvolyayushchij bez pyl'noj peleny videt' seryj betonnyj skelet
dvenadcatietazhnoj "svechki", kolkie ogon'ki elektrosvarki, oranzhevye zhilety i
korichnevye kaski  montazhnikov,  zavisshuyu nepodaleku kabinu bashennogo  krana,
siyayushchie svezhej kraskoj ramy i balkony nedavno zaselennogo doma.
     Raboty predstoyalo mnogo, potomu chto i  karkas dvenadcatietazhki, i kran,
i  dobryj  desyatok   kvartir  novostrojki  mogli  imet'  otnoshenie  k  etomu
okruzhennomu pautinkoj radial'nyh i krugovyh treshchin otverstiyu s vyshcherblennymi
krayami,  skvoz'  cheshujchatuyu  voronku  kotorogo   tyanulo  pyl'nym  vetrom   i
prosachivalsya grohot blizkoj strojki.
     Esli  soedinit'  nitkoj  tochku  popadaniya  s   proboinoj  i  prodolzhit'
voobrazhaemuyu liniyu, ona  upretsya v mesto,  gde  nahodilsya strelok. No sejchas
obychnyj   sposob   ne  godilsya:  eksperimental'naya  planirovka  --  okna   v
protivopolozhnyh  stenah. Vsegda svetlo, suho, horoshij obzor.  I  vozmozhnost'
skvoznogo proleta puli.
     YA povernulsya, sdelal  neskol'ko shagov po  pushistomu kovru,  po kotoromu
nuzhno  hodit'  bosikom,  chtoby on uprugo shchekotal  podoshvy,  perestupil cherez
polzayushchego na  chetveren'kah Zajceva  i  podoshel k  oknu, vyhodyashchemu na yuzhnuyu
storonu.
     Perekrestok  vnizu  kazalsya  igrushechnym,  napominayushchie  bozh'ih  korovok
legkovushki, dozhidayas' razreshayushchego signala,  nakaplivalis' pered svetoforom,
zatem  sryvalis' s mesta i,  nabiraya  skorost', rastyagivalis'  na pod容me  k
YUzhnomu mikrorajonu. Do sed'mogo etazha donosilsya tugoj gul protektorov i edva
oshchutimyj zapah vyhlopnyh gazov.
     YA potrogal ramu s nerovnymi oskolkami ostavshihsya stekol. Vtoroj opornoj
tochki,  neobhodimoj  dlya vizirovaniya, uvy, ne sushchestvovalo. Mozhet, neobychnaya
planirovka  sposobstvuet  skvoznyakam... A  v  ostal'nom  eksperiment udalsya:
kvadratnaya  komnata, mnogo  solnca, vozduha.  Raspahnutost'  sten  sozdavala
oshchushchenie  prostora, sohranyayushchegosya dazhe sejchas, kogda  zdes'  tolklis' shest'
chelovek.
     Srednih  let  suprugi  --  zhil'cy  s  chetvertogo  etazha,  --  vpolglaza
nablyudaya,  kak   Ivakin  shtangencirkulem   zameryaet  proboinu,   to  i  delo
neproizvol'no osmatrivalis' po  storonam.  YA  mnogo raz zamechal: lyudi ohotno
idut  v  ponyatye, navernoe,  potomu, chto  poluchayut  vozmozhnost'  na zakonnom
osnovanii priobshchat'sya k  tajnam chuzhoj  zhizni. Sejchas  ya poproboval vzglyanut'
vokrug ih glazami.
     Solidnyj importnyj  garnitur, nizkie,  raspolagayushchie k  otdyhu  kozhanye
kresla, matovo otbleskivayushchij zhurnal'nyj stolik, pruzhinyashchie blestyashchim vorsom
kovry na stene  i  na polu --  vse tshchatel'no  podobrano i  garmoniruet mezhdu
soboj. U hozyajki horoshij vkus.
     "Interesno,  skol'ko  stoit  vystroit'  i  obstavit' eto  kooperativnoe
gnezdyshko?" -- podumal  ya, napravlyayas'  v prihozhuyu i  vnov' perestupaya cherez
Zajceva.
     --  Ne  mel'teshi,  Sasha, -- skvoz'  zuby  procedil  tot. -- Pojdi luchshe
pobeseduj s sosedyami.
     Sledovatel' staratel'no rastyagival ruletku, konec kotoroj derzhal Gusar,
i diktoval sam sebe:
     -- V treh metrah  dvadcati  dvuh santimetrah ot severnoj  steny,  vozle
zastelennoj prostynej tahty, na kovre temno-buroe pyatno  nepravil'noj  formy
razmerom semnadcat' na dvenadcat' santimetrov, po vneshnemu vidu napominayushchee
krov'...
     YA shchelknul zatejlivym zamkom i edva  uspel shvatit'sya za ruchku:  nevest'
otkuda  vzyavshijsya  veter  rezko  rvanul  dver'. Pod容zd igral  rol' vytyazhnoj
truby.
     V  treh  sosednih kvartirah nikogo ne okazalos', ya spustilsya  na shestoj
etazh, potom podnyalsya na  vos'moj,  dlya ochistki sovesti zaglyanul  na devyatyj.
Bezrezul'tatno. Nikto nichego ne znal, ne slyshal i ne videl.
     Kogda ya vernulsya, Zajcev, nelovko sognuvshis' u  prostrelennogo  okna  i
zakryv levyj glaz  ladon'yu, smotrel cherez bumazhnuyu  trubochku, vstavlennuyu  v
proboinu.  Trubochka  svobodno  dvigalas'  vpravo-vlevo  i   vverh-vniz,   no
sledovatel' upryamo pytalsya sorientirovat'  ee po edinstvennoj opornoj tochke.
YAsno: hochet hotya by priblizitel'no predstavit', otkuda mogli strelyat'.
     -- Diametr otverstiya -- ot devyati do devyati s polovinoj millimetrov, --
znachitel'nym  tonom  soobshchil Gusar.  -- Mozhno bylo  by predpolozhit' "PM", no
rasstoyanie...  Sotnya metrov  --  dlya  pistoleta  dalekovato... Skorej  vsego
kakoj-to iz devyatimillimetrovyh ohotnich'ih karabinov -- "los'", "medved'"...
     -- V stekle pulya ostavlyaet otverstie bol'she svoego kalibra, -- vmeshalsya
Ivakin. -- Tak chto zdes' ne "devyatka"...
     -- Vy uzhe nachali operativnoe  soveshchanie? -- nedovol'no  sprosil Zajcev,
otryvayas'  ot svoego zanyatiya i  vyrazitel'no posmotrev  na prevrativshihsya  v
sluh ponyatyh. -- Pust' luchshe Gusarov oznakomit tovarishchej s protokolom.
     Sdelat' eto vyzvalsya Ivakin. Poka on vyrazitel'no chital kazennyj tekst,
my vpolgolosa peregovarivalis' v protivopolozhnom uglu prostornoj komnaty.
     -- Ili s dvuh verhnih ploshchadok etoj bashni, --  Zajcev kivnul  v storonu
strojki,  --  ili  iz kabiny  krana.  Mozhet,  krajnie okna novogo  doma,  no
maloveroyatno.
     --  Odnako! -- Lico  Gusara  vyrazhalo  polnejshee  nedoumenie. --  Pryamo
ital'yanskij detektiv! I radi chego? Uzh tochno ne iz revnosti!
     -- Pochemu zhe, moj yunyj drug? -- pointeresovalsya Zajcev.
     -- Slishkom  slozhno. Obychno  kuhonnyj nozh,  kirpich,  topor,  kastryulya  s
kipyatkom... Da i potom... Videli ee fotografiyu? Vot, na servante lezhala.
     On  protyanul malen'kij  pryamougol'nik.  Vytyanutoe  lico,  dlinnyj  nos,
zapavshie  shcheki, meshki pod  glazami.  Vid nezdorovyj i izmozhdennyj. YA ispytal
nekoe razocharovanie,  navernoe, ottogo, chto po associacii  s  obstanovkoj  i
ubranstvom kvartiry predstavlyal hozyajku inoj.
     --  Vneshnij  vid  ni o  chem  ne  govorit,  -- skazal  Zajcev. -- Slyshal
pogovorku: na  kazhdyj  tovar est'  svoj pokupatel', tol'ko cena  raznaya? A v
lyubovnom osleplenii lyudi sklonny pereplachivat'...
     Verno.  Krovavye  dramy  razygryvayutsya,  kak  pravilo,  vovse ne  iz-za
krasavic.
     -- I voobshche, yunosha, izbegajte kategorichnyh suzhdenij, --  nravouchitel'no
proiznes Zajcev. -- Osobenno esli oni pospeshny i ne produmany.
     Sledovatel' zevnul.
     -- Ustal i est' hochu. Po "Prizrakam" nichego novogo?
     YA kachnul golovoj.
     Ponyatye podpisali protokol, no uhodit' ne speshili. Tajny  horoshi, kogda
razgadany.
     --  Skol'ko stoit takaya kvartira? -- neozhidanno  bryaknul Gusar. ZHenshchina
obidelas':
     -- |to  vy ne  u nas sprashivajte. My pyat' let za granicej  rabotali,  v
tropikah, v obmorok ot zhary padali! I na zavode uzhe pyatnadcat' let!
     Ton ee stal yazvitel'nym.
     --  Potomu  vy u  drugih sprosite, na  kakie den'gi  da  kak  popali  v
kooperativ... U nas svoim pootkazyvali!
     -- A chto vy mozhete skazat' o Nezhinskoj? -- prodolzhal nastupat' Gusar.
     -- Da nichego. Vstrechaemsya inogda v pod容zde. Zdorovaemsya.
     --  Kul'turnaya damochka, --  podal golos muzhchina,  no pod  vzglyadom zheny
oseksya.
     -- Znaem my kul'turnyh! YA gorbom, a oni...
     ZHenshchina  zamolchala. YA dernul  Gusara za  rukav, preduprezhdaya  sleduyushchij
vopros.
     --  Bol'shoe  spasibo, tovarishchi.  --  Zajcev  s  otkrytoj ulybkoj  pozhal
ponyatym ruki. --  Vy nam ochen' pomogli. Sejchas opechataem kvartiru, i  vse --
mozhete byt' svobodny.
     CHerez  polchasa  ya  obsledoval  stroyashcheesya  zdanie. Krome  neogorozhennyh
lestnichnyh marshej i  mezhduetazhnyh  perekrytij,  eshche  nichego smontirovano  ne
bylo,   poetomu  puteshestvie   na  dvenadcatyj  etazh,  proizvodilo   sil'noe
vpechatlenie. Trudno predstavit', chtoby kto-nibud' otvazhilsya podnyat'sya tuda v
sumerki. Brigada rabochih svarivala armaturu zhelezobetonnyh plit s karkasom i
zadelyvala rastvorom montazhnye  proemy.  Pahlo goryashchimi elektrodami i mokrym
cementom,  treshchala  vol'tova duga,  gromko  perekrikivalis'  montazhniki. Pod
nogami  zmeilis'  chernye  provoda   s   neizolirovannymi  mednymi  skrutkami
soedinenij.
     --  A  esli  nastupyat?  -- YA  pal'cem  pokazal soprovozhdavshemu  prorabu
opasnye mesta.
     -- Ne nastupyat! -- preuvelichenno veselo otvetil tot. -- Rebyata opytnye,
so stazhem!
     -- Opytnye, govorish'? A v proshlom mesyace na Kotlovane neopytnogo ubilo?
Sidet'-to komu -- znaesh'?
     Prorab poskuchnel.
     --  Sejchas sdelaem! --  i s natugoj rassmeyalsya. --  Esli dnem chert nogu
slomit, to noch'yu i podavno! Nikogo zdes' ne bylo!
     Dejstvitel'no,  rabochie  ne  zametili  sledov  prebyvaniya  postoronnego
cheloveka.  YA  pohodil  po  ploshchadke.  Prichudlivaya  bashnya  eksperimental'nogo
kooperativa  "Uyut" horosho prosmatrivalas'  pochti otovsyudu, no prilepivshayasya,
kak  lastochkino gnezdo,  kvartira Nezhinskoj  to  pryatalas'  za  kolonnu,  to
perekryvalas'  svarochnym  agregatom ili  betonomeshalkoj,  to  okazyvalas'  v
stvore s trosami lebedki. Odno mesto  bylo podhodyashchim, no oruzhie prishlos' by
derzhat' na vesu, chto snizhaet veroyatnost' vernogo vystrela.
     A vot kabina krana raspolozhena podhodyashche...
     Napravlyayas' k lestnice, ya zametil, chto provod nadezhno izolirovan.
     -- Skazano -- sdelano! -- pohvastal prorab.
     -- Poka grom ne gryanet...  -- proburchal ya. --  Kto  ohranyaet strojku po
nocham?
     -- Est' lyudi, special'nyj shtat derzhim. I dnem, i noch'yu storozhat...
     -- Ne spali etoj noch'yu?
     Nebrityj,  neopredelennogo  vozrasta  storozh,  chasto   morgaya  krasnymi
vekami, otricatel'no pokachal golovoj.
     -- Kto-nibud' postoronnij na strojku zahodil?
     On snova motnul golovoj.
     -- Vy chto, nemoj?
     -- Gy-gy-gy... Pochemu  nemoj? Ochen' dazhe  razgovorchivyj!  Tol'ko  ne  s
miliciej, gy-gy-gy...
     On staralsya dyshat' v storonu, no  hitrost' ne pomogla -- zapah peregara
chuvstvovalsya  dazhe na  rasstoyanii. Ponyatno,  kak on  storozhil  territoriyu  v
minuvshuyu noch' i chto mog videt'.
     YA podoshel k prorabu, ozhidavshemu v storone s bezrazlichnym licom.
     -- Kabina krana zaperta?
     -- Dolzhna. No tochno ne skazhu, a sprosit' nekogo -- kranovshchik boleet.
     --  A  ty  slaz', posmotri, gy-gy-gy,  -- prognusavil storozh.  --  Mogu
podsadit', gy-gy-gy...
     Lezt' na verhoturu ne hotelos'. Zachem? Vyzvat' kranovshchika, poruchit' emu
osmotret' svoe hozyajstvo, doprosit' -- i delo s  koncom! No ya razozlilsya. Ne
stol'ko na p'yanogo  poludurka, nesposobnogo horosho vypolnyat' lyubuyu  rabotu i
nachisto otricayushchego v drugih vozmozhnost' riska  radi  dela, skol'ko na sebya,
gotovogo podtverdit' etu tupuyu, primitivnuyu uverennost'.  Splyunuv, shagnul  k
lestnice.
     Samoe  glavnoe  --  ne  smotret' vniz, no  i togda oshchushchaesh'  pod nogami
mnogokratno  uvelichennuyu voobrazheniem bezdnu. I prihodit myslishka, chto  ruka
ili  noga  mogut soskol'znut', prorzhavevshaya skoba --  otvalit'sya, libo poryv
vetra oprokinet kran...
     Kogda vidish' vblizi mnogo avarij, neschastnyh sluchaev i katastrof, ochen'
legko predstavit', kak vse eto  mozhet proizojti s toboj. I hochetsya zameret',
a  potom medlenno, ostorozhno spolzti tuda, gde tverdo, privychno i bezopasno.
Kto chto skazhet? A na gygykan'e kakogo-to p'yanchugi -- plevat'...
     No ya ne spuskalsya, a karabkalsya vverh, poka ne utknulsya v iscarapannuyu,
myatuyu, s oblupivshejsya kraskoj dver'. Mne nuzhna byla peredyshka, k, k schast'yu,
kabina okazalas' nezaperta  -- Zabravshis' vnutr', perevel duh i plyuhnulsya na
krohotnoe zhestkoe  siden'e.  Ruki i  nogi  drozhali.  Ladoni  sadnili, v  nih
gluboko v容las' rzhavchina, koe-gde sodrana kozha.
     Balkon  Nezhinskoj  nahodilsya pochti  pryamo  naprotiv,  i,  esli  podnyat'
polovinu ramy, poluchitsya prekrasnyj upor dlya vintovki. Strelyat' otsyuda ochen'
udobno.  Udobno?  YA s somneniem posmotrel na  drozhashchie  pal'cy. Vnachale nado
uspokoit'sya. YA rasslabilsya,  zakryl glaza i vdrug oshchutil...  Ili pokazalos'?
Vrode by  net. Dazhe  ne  zapah, a slabyj  ego  ottenok. Znakomyj,  no  ochen'
nepodhodyashchij  dlya  etogo  mesta.  Kislyj,  ostryj,   nesmotrya  na  nichtozhnuyu
koncentraciyu. Tak pahnet v tire,  kruglosutochno, im propitany vozduh, steny,
pol strelkovoj galerei. Zapah sgorevshego poroha.
     Vstrepenuvshis', ya tshchatel'no osmotrel kabinu: sharil po polu, zaglyanul za
kreslo,  proveril pazy  rychagov,  pripodnyal rezinovyj  kovrik. CHto  nadeyalsya
najti?  Gil'zu?  Okurok  so sledami slyuny i harakternym  prikusom?  Vizitnuyu
kartochku  ili  pasport  prestupnika? Ne znayu. Prosto delal to,  k  chemu  byl
priuchen  mnogimi godami  rozysknoj  raboty s  ee  osnovnym  principom  -- ne
upuskat'  ni  malejshej vozmozhnosti  dobyt'  novoe dokazatel'stvo. Dostatochno
chetkoe,  material'noe,  ne  dopuskayushchee  dvoyakih  tolkovanij.  Pri  etom  ne
osobenno rasschityval na uspeh. CHudesa sluchayutsya krajne redko.
     Neskol'ko   minut  ya  spokojno  posidel   v  metallicheskom,   obtyanutom
potreskavshimsya dermatinom kreslice, smotrel na vedushchuyu  k YUzhnomu mikrorajonu
dorogu i  razmyshlyal  o delah, ne  imeyushchih  ni malejshego  otnosheniya k sluzhbe.
Potom nachal spuskat'sya, i poluchalos' eto gorazdo luchshe.
     Stupiv  na  zemlyu,  s oblegcheniem  vzdohnul  i  s  udovol'stviem skazal
storozhu:
     -- Mozhet, tebya podsadit'? Slazish', provetrish'sya!
     -- Ne nado, gy-gy-gy... My ne miliciya, nam eto ni k chemu.
     Izdevatel'skie notki v golose ischezli, ya usmehnulsya...
     Kogda  ya vernulsya  v otdel,  kabinety kolleg pustovali,  vse napryazhenno
rabotali po "Prizrakam". Delo Nezhinskoj vozniklo sovsem ne ko vremeni, otnyav
pochti  poldnya.  Vprochem, novye proisshestviya nikogda  ne prihodyatsya kstati. YA
tozhe   okunulsya  v   vodovorot  sobytij:  proveril   neskol'ko  soobshchenij  o
podozritel'nyh licah, oboshel ranee rabotavshih vrachami pensionerov.
     V konce dnya ya sidel v  kabinete i,  glyadya v prostranstvo  pered  soboj,
ottyagival  moment,   kogda   nado  budet   zanyat'sya  oformleniem   sobrannyh
materialov.
     -- |to vy sledovatel' Krylov?
     Dver' otkryl  vysokij  polnyj muzhchina  let  shestidesyati. Krasnoe  lico,
sedye, strizhennye "pod ezhik" volosy.
     -- Esli vam ugodno nazyvat' sledovatelem inspektora ugolovnogo rozyska,
to da.
     On pomolchal, perevarivaya narochito zaputannuyu frazu, potom mahnul rukoj.
     -- Kakaya raznica!  YA zhivu po Kamennogorskomu prospektu, dvadcat' dva, i
dezhurnyj  skazal,  chto  mne  nado  razgovarivat'  s  Krylovym! --  V  golose
slyshalis' notki razdrazheniya.
     -- Vse pravil'no, eto moya zona. -- YA vspomnil chetyrehetazhnyj dom staroj
postrojki,  stoyashchij  na peresechenii dvuh  ozhivlennyh magistralej.  --  I chto
sluchilos'?
     --  Babkov  Egor  Petrovich, predsedatel'  domkoma,  -- otrekomendovalsya
posetitel'. -- K tomu zhe predsedatel' tovarishcheskogo suda i komandir narodnoj
druzhiny. I chtob vy byli v kurse, v proshlom -- otvetstvennyj rabotnik.
     YA edva zametno pomorshchilsya.
     --  YA  zvonil vam mesyac  nazad i soobshchal o podozritel'nom fakte. Teper'
hochu uznat', kakie mery prinyaty.
     -- CHto za fakt?
     -- Vecherom, okolo desyati, slyshu -- Kto-to proshelsya mimo moej  dveri.  YA
zhivu  na chetvertom etazhe,  kvartira  -- v  konce koridora,  dal'she -- tol'ko
lestnica na cherdak. Kogo tuda mozhet ponesti? Tem bolee chto on zapert!
     Predsedatel' domkoma mnogoznachitel'no podnyal palec.
     -- ZHdu,  chto dal'she budet. Polchasa, chas  --  tishina. Ne  spit zhe on pod
dver'yu! Odelsya, vyshel,  glyad' -- cherdak otkryt! Znachit,  vory?  No  chto  tam
krast'? Podhozhu, a navstrechu -- chelovek! Menya chto udivilo: teplo, suho, a on
v plashche-bolon'e i v takom zhe berete!
     YA  udostoverenie druzhinnika  pred座avlyayu,  govoryu: "Kto vy  takoj i  chto
zdes'  delaete?"  A  on  v  otvet:  "Iz  rajzhilupravleniya,  sostoyanie  kryshi
proveryal". --  "Pochemu  noch'yu?" -- "Dnem, --  govorit, --  vremeni net".  --
"Togda pokazhite dokumenty!" I chto vy dumaete?
     Byvshij otvetrabotnik razdulsya ot negodovaniya.
     --  On  menya  ottalkivaet  s ulybochkoj:  "Lozhis'  spat', papasha,  a  to
bessonnicu nazhivesh'!" I poshel sebe.  YA za rukav -- hvat'! Tol'ko on vyrvalsya
i vniz. Tut ya kakoe-to zvyakan'e uslyshal... Mne  s samogo nachala  pokazalos':
chto-to  u nego  spryatano pod plashchom! Nu, bezhat' za  nim  ya  ne  stal,  poshel
pozvonil,  vashi priehali,  osmotreli  cherdak  i  ushli.  "Ne  volnujtes',  --
govoryat, -- vse v poryadke!" A gde zhe poryadok? Vot vy mne raz座asnite: kto eto
byl, chego hotel?
     -- Mozhet, brodyaga? Nochleg iskal ili sobiralsya bel'e ukrast'?
     Zayavitel' s somneniem pokachal golovoj:
     -- Ne  pohozhe. Lico, manery, povedenie... Kakoj tam brodyaga! YA podumal,
chto i vpravdu iz RZHU, shodil, pointeresovalsya -- nikogo ne posylali.
     Nastupila pauza.
     -- Znaete, chto ya dumayu?
     Pod trebovatel'nym vzglyadom mne stalo nelovko za svoyu nedogadlivost'.
     --  Mozhet,  on  iz  teh  banditov? -- so  zloveshchej  intonaciej  vypalil
sedovolosyj. -- Kstati, skol'ko chelovek oni ubili? Boltayut raznoe, a mne dlya
informirovannosti...
     -- Pochemu, u vas poyavilos' takoe podozrenie? Miliciyu bukval'no zasypali
soobshcheniyami o  predpolagaemyh "Prizrakah",  ne  imeyushchimi pod soboj absolyutno
nikakih osnovanij.
     --  CHestnomu  cheloveku  noch'yu na cherdake delat' nechego... A deneg mnogo
zabrali? Neuzheli pravda sto tysyach? A vizitnuyu kartochku ostavili?
     Posetitel'  utratil  sanovitost':  lyubopytstvo  peresilivalo  privychnyj
stereotip povedeniya.
     -- Skol'ko ih -- troe? YA vse-taki predstavitel' obshchestvennosti!
     -- Spasibo za signal, my proverim, esli ponadobitsya -- primem mery.
     To,  chto   ya  ostavlyal  voprosy   bez  otveta,   vyzvalo  u  posetitelya
razdrazhenie.
     -- I dajte pis'mennyj otvet, chtoby vse bylo oficial'no!
     Dver' za Babkovym zakrylas'.
     Upravivshis' pochti  so vsemi bumagami, ya sdelal to, v chem otkazyval sebe
tri dnya: nabral znakomyj nomer i poprosil Ritu Vladimirovnu.
     -- A kto sprashivaet? -- posle pauzy pointeresovalsya zhenskij golos.
     YA nazvalsya.
     -- Rita Vladimirovna v komandirovke, zvonite poslezavtra.
     -- Vy eto ne vsem govorite? Inache dlya chego predstavlyat'sya?
     Na drugom konce provoda chuvstvovalos' zameshatel'stvo.
     -- Ona v komandirovke, -- zauchenno povtorili otvet i otklyuchilis'.
     YA ochen' tiho polozhil trubku.
     S Ritoj my  poznakomilis' god nazad vo vremya operacii "Prygayushchie teni".
V gorode sovershalis' razbojnye  napadeniya na  gulyayushchie  pary,  primankoj dlya
prestupnikov  pustili poiskovye gruppy.  YAshku  Voloshina soprovozhdala vysokaya
hudaya druzhinnica, na nih i  vyshel rasstrelyannyj nyne Tolstyh.  Voloshin sumel
obezvredit' bandita, no poluchil ser'eznye raneniya, my s tovarishchami ozhidali v
"neotlozhke" do  chasu  nochi, poka hirurgi ne skazali, chto opasnost' minovala.
Vrachi poprosili dostavit' domoj vyvedennuyu iz nervnogo shoka Ritu, ya otvez ee
-- nashpigovannuyu trankvilizatorami, bezvol'no-molchalivuyu, s ogromnymi sinimi
krugami  vokrug  zapavshih glaz.  A cherez nedelyu my vstretilis' u  Voloshina v
bol'nice, Leshka shel  na popravku, i  Rita ulybalas', no sinie teni ostalis',
i, kogda ulybka ischezala, devushka vyglyadela ustaloj i grustnoj.
     Vpechatlenie okazalos' nevernym,  prosto takova osobennost'  ee lica, no
eto  ya  uznal pozdnee,  a togda my vmeste  vyshli iz  bol'nicy, poshli peshkom,
pouzhinali v kafe,  pogulyali po naberezhnoj, rassmatrivaya ogromnye belosnezhnye
teplohody.
     Progulka udalas' na  slavu, my obmenyalis' telefonami, stali vstrechat'sya
regulyarno.
     Odno vremya mne kazalos', chto ya  vlyublen, no otnosheniya nashi skladyvalis'
ne prosto, svetlaya polosa smenyalas'  chernoj,  i  vot strannaya i  neozhidannaya
komandirovka...
     Vyyasnit' v otdele kadrov, chto k chemu?
     YA privychno podnyal telefonnuyu trubku. Otdel  kadrov, vokzal i  aeroport,
gostinicy goroda prebyvaniya -- tehnologiya poiska zainteresovavshego ugolovnyj
rozysk cheloveka otrabotana dostatochno horosho.
     YA chertyhnulsya i brosil trubku.





     -- Esli ty ne oshibaesh'sya, nado iskat' zdes'...
     Zajcev  vychertil  shemu,   kak  vsegda,   akkuratno,  i  tonkaya  liniya,
provedennaya ot  kabiny krana  cherez  kvartiru  Nezhinskoj, uperlas'  v  fasad
devyatietazhnogo doma.
     -- ...no obnaruzhim my v  luchshem sluchae sled rikosheta. A pulya mogla ujti
kuda ugodno...
     Neskol'ko sekund on posidel molcha.
     --  K  tomu  zhe, esli strelyali ne iz moshchnogo oruzhiya -- boevoj vintovki,
karabina, avtomata, pulya,  poteryav energiyu, voobshche ne  doletela do steny,  a
upala gde-to tut...
     On ukazal karandashom na ploshchadku mezhdu domami.
     --  V  lyubom sluchae  shansov  najti  ee prakticheski net. No  my  vse  zhe
popytaemsya...
     -- A chto dal vizit v bol'nicu?
     --  Posmotri  sam.  --  Zajcev protyanul tonkuyu papku. -- A  poterpevshuyu
mozhesh' dazhe poslushat', kasseta vnutri.
     YA  probezhal  glazami  protokol  doprosa  dezhurnogo  hirurga,  otyskivaya
interesuyushchie menya voprosy. Aga, vot...
     "CHto mozhno skazat' otnositel'no razmera puli, prichinivshej ranenie?"
     "Nichego opredelennogo. Kak vy ponimaete, cel' peredo mnoj stoyala sovsem
drugaya.  A  sejchas, posle operacii i ushivaniya  rany,  ustanovit' eto i vovse
nevozmozhno".
     Nado zhe, i zdes' nichego! Tak, teper' eshche odno...
     "Pochemu  vy  srazu  ne soobshchili  v  miliciyu o  postuplenii  pacientki s
ognestrel'nym raneniem?"
     "Ranenaya  zayavila, chto ona sama  pozvonila nol'dva, poetomu dublirovat'
zvonok  neobhodimosti  ne bylo, tem  bolee nachalas' podgotovka  k  operacii.
Utrom zaveduyushchij otdeleniem,  obnaruzhiv v registracionnom zhurnale otsutstvie
otmetki o peredache telefonogrammy v miliciyu, dal  ukazanie oformit' vse  kak
polagaetsya. Togda ya na vsyakij sluchaj pozvonil eshche raz".
     S etim vse yasno. Poslushaem zapis'...
     YA vstavil kassetu v vidavshij vidy magnitofon i nazhal klavishu.
     "Sledovatel' prokuratury  Central'nogo  rajona,  yurist  pervogo  klassa
Zajcev  sego chisla  v  pomeshchenii hirurgicheskogo  otdeleniya gorbol'nicy  N  2
doprosil   v  kachestve   svidetelya  Nezhinskuyu  Mariyu  Viktorovnu,   russkuyu,
bespartijnuyu,  nezamuzhnyuyu, imeyushchuyu  na izhdivenii  syna  semi  let,  s vysshim
tehnicheskim  obrazovaniem,  rabotayushchuyu inzhenerom  v nauchno-issledovatel'skom
institute problem peredachi informacii..."
     Zajcev govoril  bez vyrazheniya,  monotonno, privychno perechislyaya vse  to,
chto trebuetsya otrazhat' v vvodnoj chasti protokola. Kachestvo zapisi  nevazhnoe:
plyvet zvuk, slegka  fonit, vremya ot  vremeni  razdaetsya  shoroh ili  gromkij
tresk.
     "...  Nezhinskoj  ob座avleno,  chto  dopros  proizvoditsya  s   primeneniem
zvukozapisi. Ispol'zuetsya magnitofon "Vesna", plenka shestogo  tipa, skorost'
-- chetyre i sem' desyatyh santimetra v sekundu".
     Zajcev perevel duh i prodolzhal obychnym tonom:
     "Mariya Viktorovna, rasskazhite o vcherashnem proisshestvii".
     "Dazhe ne znayu, chto rasskazyvat'..."
     Pauza. CHuvstvovalos', kak ona sosredotochivaetsya.
     "YA prinyala dush i sobiralas' lozhit'sya spat'... Tol'ko podoshla k krovati,
zastelila, vdrug  udar,  kak budto knutom ili, tochnee, raskalennym prutom...
Ne ponyala, v chem delo, shvatilas' za bok -- krov'..."
     Dolgaya pauza.
     "Prodolzhajte, pozhalujsta".
     Pauza.
     "Nu, vot i vse... CHto eshche rasskazyvat'?"
     "Vo skol'ko eto bylo?"
     "Gde-to v nachale odinnadcatogo".
     "Slyshali vystrel?"
     "Net. YA dazhe ne mogla ponyat', chto sluchilos', otkuda krov'..."
     "Strelyali s severnoj storony ili s yuzhnoj?"
     "Ej-Bogu, ne znayu..."
     "V kakom polozhenii vy nahodilis'?"
     "V kakom? Poprobuyu vspomnit'..."
     Pauza.
     "Naklonilas', vypryamilas', povernulas'... Net, ne pomnyu..."
     "Kto, krome vas, nahodilsya v kvartire?"
     "Nikogo..." -- V golose yavno slyshalos' nedoumenie.
     "V  dvadcat'  dva  dvadcat'  v  dispetcherskuyu "Skoroj  pomoshchi" pozvonil
neizvestnyj muzhchina, kotoryj rasskazal o sluchivshemsya. Kto eto byl?"
     "Ah, vot vy o chem! --  Nedoumenie v golose  ischezlo.  -- YA vybezhala  na
lestnichnuyu  ploshchadku,   sverhu   shel   chelovek,  ya   poprosila  ego  vyzvat'
"Skoruyu"..."
     Stranno. V  interesuyushchee nas  vremya nikto iz  kvartir, raspolozhennyh na
vos'mom i  devyatom etazhah, ne  vyhodil. Da esli  by i vyhodil,  to ehal by v
lifte.  A  cherdak zapert na zamok, ya  proveryal. Kto zhe  eto mog byt'? Ladno,
potom, slushaem dal'she...
     "Pochemu vy ne zashli k sosedke? Ved' po lestnice mog nikto i ne idti?"
     "Vse pravil'no. No v takoj moment razve ob etom dumaesh'..."
     "Skazhite,  kak poluchilos', chto krov' ostalas' tol'ko na  meste raneniya?
Esli  vy vyhodili, to pyatna  dolzhny  byt'  i  v prihozhej,  i  na  lestnichnoj
ploshchadke..."
     Pauza.
     "Tak ya zhe zazhala ranu polotencem..."
     "I polnost'yu ostanovili krovotechenie?"
     "Nu, ne sovsem..."
     "Da, v komnate mnogo pyaten -- mezhdu krovat'yu, servantom i stolom. No ni
odnogo --  za  predelami etogo uchastka. Ni odnogo v  koridore. Ni odnogo  na
lestnichnoj ploshchadke".
     Dolgaya pauza.
     "CHto zhe vy mozhete skazat' po etomu povodu?"
     "Po kakomu? Vy zhe nichego ne sprashivaete!"
     Hitraya shtuchka! Otchego zhe ona tak krutit?
     "Otnositel'no lokalizacii pyaten  krovi  na  opredelennom  uchastke vashej
kvartiry i otsutstvii ih za ego predelami".
     S Zajcevym  podobnye nomera ne prohodyat. CHem bol'she yulit doprashivaemyj,
chem  staratel'nee  prikidyvaetsya  durachkom,  tem  terpelivee i  vnimatel'nee
stanovitsya sledovatel'.
     "Prosto u  tahty ya  nahodilas' bol'she vremeni --  perevyazyvalas', zhdala
"Skoruyu"... A na ploshchadku vyskochila na sekundu..."
     "Ponyatno...  -- Zajcev  sekundu  pomolchal. --  A kak razbilis' stekla v
okne i balkonnoj dveri?"
     "Skvoznyak. Kogda otkryvaetsya vhodnaya dver', ya vsegda ih zakryvayu. A tut
bylo ne do togo..."
     "I s etim  yasno, --  myagko proiznes Zajcev.  --  No na  oskolkah bryzgi
krovi. Kak oni mogli poyavit'sya, esli vas v etot moment ne bylo v komnate?"
     Pauza.
     "Nu, potom zhe ya prishla! A krov' prodolzhala idti!"
     Sudya   po  golosu,  ona  vpolne  iskrenne  hotela  pomoch'   sledovatelyu
razobrat'sya v neyasnyh dlya nego voprosah.
     "Nedavno  vy skazali, chto  zazhali ranu  polotencem i  pochti  ostanovili
krov'..."
     "Da, no ona prosachivalas', prodolzhala kapat'..."
     "Vse yasno, vse yasno..."
     YA dostatochno  horosho  znal Zajceva,  chtoby ponyat',  chto on namerevaetsya
zadat' neozhidannyj vopros.
     "A ch'i tapochki stoyali vozle tahty?"
     "Nich'i. Ih nadevayut moi gosti".
     "V etot den' u vas byli gosti?"
     "Net, ya zhe skazala: nikogo ne bylo".
     "Pochemu zhe domashnie tufli stoyali vozle tahty, a ne v prihozhej?"
     "Ne znayu. |to takaya meloch', na kotoruyu ne obrashchaesh' vnimaniya. Navernoe,
perestavili vo vremya uborki..."
     "I nakonec, osnovnoj vopros: kto mog v vas strelyat'?"
     "Ponyatiya ne imeyu! Skoree vsego kto-to oshibsya... Ili sluchajnost'..."
     "Vragi u vas est'?"
     "Net, chto vy! Naoborot -- druzej mnogo!"
     Korotkaya pauza.
     "I poslednee. Pochemu vy skazali vrachu, chto zvonili v miliciyu?"
     "YA skazala?"
     Udivlenie bylo nenaigrannym.
     "Da, vy".
     "Ah da, dejstvitel'no..."
     Vspomnila? CHto zh, zvuchit vpolne estestvenno.
     "YA  zhe poprosila togo muzhchinu vyzvat' "Skoruyu" i pozvonit'  v  miliciyu.
Razve on etogo ne sdelal?"
     "Vy hotite eshche chto-nibud' soobshchit' po sushchestvu dela?"
     "Net, bol'she dobavit' nechego".
     "V takom sluchae vam predlagaetsya proslushat' zvukozapis' doprosa..."
     YA vyklyuchil magnitofon.
     -- Nu, chto skazhesh'?
     Sudya  po  edva zametnoj ulybke Zajceva, on byl ne ochen'  sklonen verit'
pokazaniyam poterpevshej,  vo  vsyakom  sluchae  v  otdel'nyh detalyah.  O tom zhe
govorila i shema, po kotoroj on postroil dopros.
     No,  zanovo prokruchivaya  v ume fonogrammu, ya  ne nahodil nichego takogo,
chto moglo  by nastorozhit'.  Otvechala  Nezhinskaya sovershenno  spokojno, rovno,
uverenno.  Ton,  otdel'nye  notki,  intonacii  --  vse bylo  iskrennim,  bez
malejshej  napryazhennosti ili  natyanutosti, kotorye  vsegda  soputstvuyut  lzhi.
Razve chto  pauzy v  neskol'kih  mestah...  No  eto ob座asnimo  -- vspominala.
Kstati, na naibolee  ostrye voprosy ona otvechala bez  vsyakih  razdumij. Net,
pridrat'sya ne k chemu. Razve chto logicheskie zacepki?
     -- Po-moemu, ona govorit pravdu.
     -- I tebe nichego ne pokazalos' strannym?
     -- Pokazalos'. CHto ona ne poslala tebya k chertu, kogda ty vyyasnyal vsyakuyu
erundu  naschet raspolozheniya pyaten krovi i domashnih tufel' vmesto togo, chtoby
ustanavlivat' prestupnika.
     Zajcev zasmeyalsya i mnogoznachitel'no podnyal palec:
     -- Vot to-to i ono. Znachit,  eto ne pokazalos'  ej  erundoj. K  tomu zhe
ona, pohozhe, sovershenno ne interesuetsya perspektivami sledstviya.
     --   Oba  etih   obstoyatel'stva   mogut   ob座asnyat'sya   ochen'   prosto.
Vospitannost'  ne pozvolyaet  grubit' sledovatelyu, delikatnost'  --  zadavat'
lishnie voprosy.
     Zajcev kak-to stranno smotrel na menya.
     -- Mozhet byt', mozhet byt'... Nu, a kak tebe chelovek na lestnice?
     |to samoe slaboe mesto v ee versii. Prityanuto za ushi. Slishkom chasto nam
podsovyvayut  takih  sluchajnyh  prohozhih,  kotoryh  nevozmozhno  ustanovit'  i
doprosit'. No s drugoj storony...
     -- Razve mozhno polnost'yu isklyuchit' sluchajnosti?
     Zajcev posmotrel na menya s tem zhe vyrazheniem.
     -- Priznajsya, tebe hochetsya ej verit'?
     -- YA starayus' verit' kazhdomu.  Do teh por, poka on menya ne  ubedit, chto
etogo delat' ne sleduet.
     --  Bros',  Sasha!  Ty zhe ne  interv'yu  daesh'  dlya  gazety!  My  s toboj
professionaly,  postoyanno  imeem delo  s uhishchreniyami raznogo  roda, obmanom,
lozh'yu. |to neizbezhno skazyvaetsya na  otnoshenii k tomu, chto nam rasskazyvayut,
poyavlyaetsya kritichnost'  vospriyatiya, v obshchem, ty prekrasno ponimaesh', o chem ya
govoryu. Bez etogo my ne smogli by uspeshno rabotat' -- lyuboj obvel  by vokrug
pal'ca... No interesnyj psihologicheskij  fenomen: ya pojmal sebya  na tom, chto
mne  hochetsya  verit' Nezhinskoj! I prinimat'  za  pravdu  ee tolkovanie samyh
somnitel'nyh  faktov! Vchera ves' vecher lomal  golovu, pytayas' eto ob座asnit',
-- ne mog... A segodnya vizhu, chto ty tozhe utratil specifiku vospriyatiya! Tak?
     A ved' dejstvitel'no, Zajcev prav! CHto zhe poluchaetsya?
     -- Da,  tochno... YA  tozhe  sklonen ej verit'. Dazhe  s etim  somnitel'nym
chelovekom na lestnice...
     -- Vot vidish'!
     -- No, mozhet,  ona dejstvitel'no  govorit  pravdu!  My eto chuvstvuem  i
verim   ej,  nesmotrya  na  melkie  neuvyazki.  I  tut  zhe  udivlyaemsya   svoej
doverchivosti. Znachit, my  ne chrezvychajno doverchivy, a slishkom podozritel'ny.
Vse stanovitsya na svoi mesta, i osnovanij dlya bespokojstva net!
     -- Podozhdi, Sasha, davaj bez shutok.
     Zajcev vyglyadel ozabochennym, i mne stalo nelovko za svoe zuboskal'stvo.
     -- Protivorechij i netochnostej v rasskaze Nezhinskoj -- vagon i malen'kaya
telezhka. YA budu raskruchivat' kazhdoe, nevziraya na  sub容ktivnye oshchushcheniya,  no
sejchas  rech'  dazhe ne ob etom. Tebe ne kazhetsya,  chto my  stolknulis' s ochen'
strannym prestupleniem?
     Sledovatel' vyzhidayushche podnyal brovi.
     -- A chto v nem, sobstvenno govorya, strannogo?
     -- Davaj posmotrim. --  Zajcev  vzyal ruchku i polozhil pered soboj listok
bumagi dlya zametok. -- Neobychnyj sposob: vystrel s dal'nej distancii  v okno
sed'mogo etazha iz nareznogo oruzhiya. Raz!
     On postavil zhirnuyu edinicu.
     --  Zvuka  vystrela  nikto  ne slyshal. Znachit, glushitel'? Dva!  Vystrel
pricel'nyj,  tochnyj, nesmotrya  na  rasstoyanie. Skoree  vsego  ispol'zovalos'
special'noe pricel'noe ustrojstvo. Tri!
     --  Stop,   stop,   stop!   --  perebil  ya   ego.  --  Ty   uzh   sovsem
rasfantazirovalsya!  Glushitel',  pricel! |to  zhe  Gusar pridumal! Nu,  emu-to
prostitel'no... Malo li pochemu  ne slyshali  vystrela!  Ulichnyj  shum,  mashina
proehala,  veter  otnes zvuk -- tysyacha prichin! Da i daleko! A malokaliberka,
naprimer, hlopaet slabo -- CHto kasaetsya  tochnosti, to horoshij strelok  i bez
pricela obojdetsya!
     Zajcev slushal s legkoj usmeshkoj.
     -- YA govoril  s ekspertami-ballistami. Do krana -- devyanosto dva metra.
|to mnogo. Znachit, strelyali iz boevogo oruzhiya, a ne iz melkashki. A v temnote
po celi v osveshchennom okne dazhe horoshij  strelok bez special'nogo  ustrojstva
vryad li popadet.
     -- |tak ty dogovorish'sya do infrakrasnogo stereopricela!
     -- Ne isklyucheno.
     Zajcev proiznes eto nastol'ko ser'ezno, chto mne stalo ne po sebe.
     --  Dalee.  Puli  u  nas  net.  CHetyre! Stekla po  sluchajnomu  stecheniyu
obstoyatel'stv  razbity vdrebezgi. Pyat'!  Poterpevshaya nichego ne znaet. SHest'!
Met  ni odnogo ochevidca --  sem'!  Neizvestno,  kto  zvonil  v "Skoruyu",  --
vosem'!  Protivorechiya mezhdu  obstanovkoj mesta  proisshestviya  i  pokazaniyami
Nezhinskoj -- devyat'! A my s toboj sklonny ej verit'! Desyat'!
     Zajcev namaleval  na  ischerchennom  listke ogromnuyu  desyatku  i otbrosil
ruchku.
     -- Ne  slishkom li mnogo  neyasnostej, stechenii  obstoyatel'stv i meshayushchih
sledstviyu sovpadenij? U tebya v praktike  bylo hot' odno podobnoe delo? Delo,
v  kotorom  polnost'yu otsutstvuyut uliki, soobrazheniya  o prichinah  i  motivah
prestupleniya  i dazhe osnovaniya  dlya vydvizheniya obosnovannyh versij?  Lichno u
menya ne bylo!
     On vstal,  oboshel stol, vyglyanul v koridor  i, plotno zahlopnuv  dver',
podoshel k sejfu. Pozvenel klyuchami, s lyazgom povernul stal'nuyu ruchku, vytashchil
iz vnutrennego otdeleniya  list bumagi i,  vernuvshis' na mesto, polozhil pered
soboj tekstom vniz.
     --  A  Nezhinskaya,  mezhdu   prochim,  rabotaet  v  NII  problem  peredachi
informacii  i, naskol'ko mne  izvestno, v gruppe, razrabatyvayushchej sovershenno
novyj perspektivnyj metod!  Vse  vmeste vzyatoe zastavlyaet proverit'  vot etu
versiyu.
     On protyanul list:
     -- Prochti vnimatel'no.
     YA  chital ochen' vnimatel'no,  potom  eshche raz i, ne uderzhavshis', pokrutil
golovoj:
     -- Nu, ty pridumal!
     --  Konechno,  ona  sovershenno  neprivychna  i  kazhetsya  neveroyatnoj,  no
polnost'yu ohvatyvaet vsyu sovokupnost'  "sluchajnostej".  Poetomu ignorirovat'
ee nel'zya.
     -- Odnako eto nahoditsya vne nashej kompetencii...
     --  CHto  -- eto? Golaya gipoteza? YA  zvonil  tuda.  --  On neopredelenno
ukazal cherez  plecho.  -- Govoryat:  proveryajte, budut podtverzhdayushchie fakty --
podklyuchimsya...
     -- I potom, ya byval v NII PPI...
     Zajcev vstrepenulsya:
     -- Kogda?
     --  Mesyaca  dva  nazad, srazu  posle razboya...  Ih inzhener  videl,  kak
uhodili  "Prizraki",  chut'  ne   razdavili  ego  v  lepeshku...  Tak  vot,  v
podrobnosti  ya  ne vdavalsya,  no, kazhetsya, nikakoj oboronnoj tematiki u  nih
net.
     --  Sejchas  vse  nado  proveryat'  tshchatel'no.  S  uchetom  mnogochislennyh
strannostej proisshestviya.
     -- Nu horosho, budem proveryat'.
     YA zadumalsya: sprosit' ili obiditsya?
     Sledovatel' pochuvstvoval i voprositel'no posmotrel na menya.
     --  Slushaj,  Vitalij, a  zachem ty vyglyadyval v  koridor?  CHto  nadeyalsya
uvidet'? Ili kogo?
     Zajcev zasmeyalsya:
     -- Gluposti, konechno. No, znaesh', kogda podumaesh',  chto  eto mozhet byt'
dejstvitel'no tak,  --  on  pokazal na list,  kotoryj ya  derzhal v rukah,  --
ej-Bogu, ne po sebe stanovitsya!
     -- Po-moemu, ty preuvelichivaesh'.
     Zajcev pozhal plechami.
     -- A kak sebya chuvstvuet poterpevshaya?
     --  Normal'no...  Ranenie  kasatel'noe,  povezlo:  pulya  skol'znula  po
rebram. Kstati, -- on ulybnulsya, -- ona sovsem ne pohozha na svoyu fotografiyu.
     -- Kogda vypisyvayut?
     -- Obeshchayut cherez nedelyu. Za eto vremya otrabotaj institut, esli ne budet
nikakih  zacepok, zajmis' versiej revnosti. Projdis' po ee svyazyam,  ustanovi
krug obshcheniya...
     -- Harakter vzaimootnoshenij s  okruzhayushchimi,  osoboe vnimanie -- byvshemu
muzhu, -- prodolzhil ya. -- Tak?
     -- Inymi  slovami, ne uchi uchenogo.  CHto zh, vas  ponyal. Nu ladno, posidi
minutu.
     Zajcev otstuchal na mashinke neskol'ko strok, podpisal i dal bumagu mne.
     Pis'mo  na  imya  nachal'nika  rajotdela.   "V  svyazi   s  rassledovaniem
ugolovnogo dela  po faktu pokusheniya  na ubijstvo gr-ki Nezhinskoj M. V, proshu
aktivizirovat'  rozysk  prestupnika,  a takzhe  prinyat' mery po  ustanovleniyu
lichnosti  ochevidcev  i inyh  lic,  osvedomlennyh po  interesuyushchim  sledstvie
voprosam. V poryadke  stat'i 127 U  PK  RSFSR poruchayu v sluchae  neobhodimosti
proizvodit' doprosy svidetelej i protokoly napravlyat' v moj adres".
     -- Vse yasno?
     --  YAsnee  nekuda. --  YA izobrazil  pochtitel'nyj  poklon. --  Razreshite
vypolnyat'?
     -- Vypolnyajte.
     Podygryvaya mne, Zajcev vazhno mahnul rukoj:
     -- I ne zabyvajte dokladyvat' o hode raboty!
     -- Mozhet, prikazhesh' dokladyvat' i o hode lichnoj zhizni?
     Sledovatel' ulybnulsya.
     -- Ne stoit. |to ostav' dlya dnevnikov. Ili memuarov.
     -- Pri  tom  ob容me  zadanij, kotorye ty  mne  daesh', memuary ostanutsya
nenapisannymi -- na lichnuyu zhizn' prosto ne ostaetsya vremeni...





     V shutke Krylova imelas'  nemalaya dolya istiny. Kogda on uchilsya v  shkole,
ego vremya chetko delilos' na urochnye chasy i chasy otdyha. Rasporyadok dnya visel
nad  stolom  pered  glazami  i  neukosnitel'no  soblyudalsya:  strogij otec  i
vlastnaya  mat' podderzhivali  v  dome  zheleznuyu  disciplinu.  Vyjti gulyat'  s
pyatnadcati do vosemnadcati -- promezhutok, otvedennyj dlya vypolneniya domashnih
zadanij, --  bylo tak zhe  nevozmozhno, kak,  naprimer,  zakurit'  za semejnym
stolom,  plyunut'  na  voskresnoj  progulke  ili  privyazat'  banku  k  hvostu
sosedskogo kota.
     Zato  v vosemnadcat' nastupala svoboda, kotoroj mozhno bylo pol'zovat'sya
kak ugodno (ne narushaya, razumeetsya, prinyatyh v  sem'e principov povedeniya) s
odnim  obyazatel'nym  usloviem: vernut'sya ne  pozzhe ustanovlennogo  sroka.  I
naskol'ko Sasha pomnil, eto uslovie soblyudalos' im pri lyubyh obstoyatel'stvah.
     Posle  vos'mogo  klassa  roditeli otdali Aleksandra v  tehnikum,  chtoby
priobrel  horoshuyu special'nost',  priuchilsya rabotat' i ne  stal, upasi Bozhe,
valyat' duraka s rannih let. Tehnikum byl vybran ne prosto tak -- prestizhnyj,
radiotehnicheskij,  programma  okazalas'  slozhnoj,  ne  imeyushchij sklonnosti  k
tochnym naukam  Aleksandr uchilsya s  bol'shim trudom, i  tol'ko  vyrabotavshayasya
privychka podchinyat'sya discipline pomogla peresilit'  neodnokratno voznikavshee
zhelanie brosit' vse k chertovoj materi i pojti rabochim na zavod.
     Granicy svobodnogo vremeni dlya nego rasshirilis' do dvadcati dvuh chasov,
no i v etot period Sashe ne  udavalos' izbavit'sya ot nepriyatnyh opasenij, chto
zazubrennye  formuly  po elektrotehnike  mogut k zavtrashnemu dnyu vyletet' iz
golovy, ili  chto kursovoj proekt  rasschitan neverno, ili chto  v  segodnyashnyuyu
kontrol'nuyu po matematike vkralas' oshibka, da ne odna, a mozhet, i ne dve...
     On   vozvrashchalsya  domoj   ran'she  polozhennogo,  ispuganno  prosmatrival
konspekty, chital uchebniki -- roditeli  ne mogli naradovat'sya prilezhaniyu syna
-- i rano lozhilsya spat', chtoby s utra eshche raz povtorit' zadannyj material.
     Tak prodolzhalos' vse chetyre goda. Aleksandr uhitryalsya neploho uchit'sya i
okonchil  tehnikum pochti  bez troek, roditeli byli  dovol'ny  i nastaivali na
prodolzhenii  ucheby  --  radiotehnicheskij  institut  nahodilsya vsego  v  dvuh
kvartalah ot doma,  ochen'  udobno. No  on otkazalsya naotrez,  pervyj bunt na
korable,  okazavshijsya,  kak  ni  stranno,  uspeshnym:  otec  usmotrel  v  nem
proyavlenie voli, a mat' -- priznak vzrosleniya.
     Aleksandr  rabotal na  radiozavode, v konstruktorskom byuro, s vos'mi do
semnadcati,  a  potom   naslazhdalsya  svobodnym   vremenem,  kotoroe  nakonec
dejstvitel'no osvobodilos' ot bespokojnyh myslej.  Rabota ego ne uvlekala, i
on zabyval o nej srazu zhe, kak perestupal porog prohodnoj.
     Esli popytat'sya, najti v ego  zhizni predposylki perehoda v miliciyu, eto
vryad li by udalos': v otlichie ot sverstnikov,  Sasha Krylov ne uvlekalsya dazhe
detektivnymi knizhkami.
     No v nem zhili stremlenie k  spravedlivosti i nenavist' k torzhestvuyushchemu
hamstvu,  k  gruboj,  ne priznayushchej  pregrad  sile.  V  shkole, a  pozdnee  v
tehnikume on  vstupalsya za slabyh,  hotya ne  vsegda eto  proishodilo udachno:
sluchalos'  poluchat'  sinyaki,  shishki  i  ssadiny,  no  oni ne  ostanavlivali.
Neskol'ko  raz  Aleksandr odergival na ulice  raspoyasavshihsya huliganov,  pri
etom  obojtis'  slovami  uveshchevanij   ne  udavalos'.  Odnazhdy   odurmanennyj
alkogolem dlinnovolosyj yunec vytashchil nozh, Krylov ele uspel perehvatit' ruku,
i tut ryadom skripnuli tormoza patrul'nogo avtomobilya.
     V    milicii   otchayannyj   paren'   ponravilsya,   lejtenant   Sviridov,
dokumentirovavshij proisshestvie, priglasil ego  zahodit',  Aleksandr zashel --
raz, vtoroj, tretij. Inspektor byl nemnogim  starshe  --  goda na tri-chetyre,
oni podruzhilis',  vse  svobodnoe vremya Aleksandr stal provodit' v rajotdele,
vyezzhal  na   mesta  proisshestvij,  razbiralsya   s   dostavlennymi,  otbiral
ob座asneniya, uchastvoval v obyskah i ne slishkom riskovannyh zaderzhaniyah.
     "Svobodnoe" vremya stalo dlya nego bolee nasyshchennym, chem rabochee,  i on s
neterpeniem zhdal momenta, kogda mozhno budet otorvat'sya ot vatmana, pokrytogo
zamyslovato  peresekayushchimisya  liniyami  ocherednoj  radioshemy,  ot  listkov s
raschetami  chastotnyh  harakteristik  priemnogo ili usilitel'nogo  bloka,  ot
tolstyh,   pestryashchih  ciframi  spravochnikov  i  okunut'sya  v  hitrospleteniya
chelovecheskih  otnoshenij,  v  analiz  chuzhih,   ne  ohvatyvaemyh  popravochnymi
koefficientami postupkov, v razgadyvanie tajn, pered kotorymi bessil'na dazhe
vysshaya matematika.
     U  nego poyavilis'  novye  druz'ya,  novye  interesy, novye  problemy,  i
zhelanie  postupit'  na yuridicheskij fakul'tet  poyavilos'  kak  by samo soboj.
Roditeli  ego  ne  odobrili  --  otec  vsyu  zhizn'  rabotal  masterom,  potom
nachal'nikom  uchastka  stankostroitel'nogo  zavoda,  mat'  trudilas'  tam  zhe
normirovshchicej,  i   v   ih   predstavlenii   uvazheniya   zasluzhivala   tol'ko
deyatel'nost',  neposredstvenno  svyazannaya  s material'nym proizvodstvom.  No
prepyatstvovat' zamyslam  vzroslogo syna  oni blagorazumno ne stali, ponimaya,
chto vryad li sumeyut ego pereubedit'.
     God  Aleksandr  prouchilsya  na  vechernem otdelenii, potom  perevelsya  na
stacionar, vse eto vremya podderzhival samye tesnye svyazi s miliciej, i, kogda
podoshel  moment  raspredeleniya,  vopros  o  sud'be   neshtatnogo   inspektora
ugolovnogo rozyska Krylova reshilsya kak samo soboj razumeyushchijsya.
     On  prishel na sluzhbu  ne novichkom,  no  bremya otvetstvennosti,  kotoroe
ran'she  ne oshchushchalos', pridavalo  rabote sovsem drugoj smysl. Aleksandr popal
na  stazhirovku k Stariku  i potom  schital, chto  imenno Starik sdelal iz nego
nastoyashchego  syshchika.  Otchasti  eto  sootvetstvovalo  dejstvitel'nosti,   hotya
ogromnuyu   rol'   tut  sygrali   trudolyubie,  dobrosovestnost',  tochnost'  i
obyazatel'nost' -- kachestva, privitye Krylovu v sem'e.
     Na samostoyatel'noj  rabote Krylov pokazyval neplohie  rezul'taty, srazu
oshchutiv, putem kakih zatrat udaetsya etogo dobit'sya.
     Vremya perestalo  delit'sya na rabochee  i lichnoe,  v lyuboj  moment on mog
perejti iz obychnogo,  znakomogo vsem privychnogo mira  v drugoj -- trevozhnyj,
nervnyj,  neredko  opasnyj.  Inogda dlya  etogo nado  bylo vojti  v  dver' --
rajotdela,  sluzhebnogo avtomobilya,  sledstvennogo  izolyatora,  bol'nicy  ili
morga, chashche granica perehoda ne imela  material'noj formy -- prosto nezrimaya
cherta vokrug mesta proisshestviya,  izvestnyh  nemnogim adresov  lyudej, vneshne
nichem  ne  otlichayushchihsya  ot  okruzhayushchih,  ili  opredelennyj  rubezh  vremeni,
rassekayushchij ego zhizn' nadvoe.
     I  kogda on  vozvrashchalsya v  obydennyj mir,  mysli  ostavalis'  tam,  za
chertoj: ne temnil li na doprose Valerka Kotov  po klichke Fingal, gde,  krome
avtomaticheskoj kamery  hraneniya, mogut byt' spryatany veshchi s kvartirnoj krazhi
na  Sadovoj,  pochemu  ne udalos' tralom  i magnitom  vytashchit' iz  ozera  nozh
Nikolaeva i est' li smysl obrashchat'sya za pomoshch'yu k vodolazam...
     Da i mozhno li razgranichit' sluzhebnuyu i lichnuyu zhizn' inspektora Krylova,
esli dazhe  s  Ritoj on poznakomilsya v  svyazi s rozyskom "prygayushchih tenej" --
razbojnikov Tolstyh i Bratkova!
     I potom... Oni vstrechalis' tri mesyaca, Rita ne podpuskala ego blizhe toj
granicy, kotoruyu ona nametila  dlya sebya kak dopustimuyu, v ih otnosheniyah stal
chuvstvovat'sya  holodok,  i,  sudya  po  vsemu,  oni  dolzhny  byli rasstat'sya.
Nastupil  den',  kogda Krylov reshil:  pora, ne sleduet dozhidat'sya, poka  ona
sama tebya brosit.
     Delo bylo vecherom, morosil dozhd', skvernaya pogoda, skvernoe nastroenie,
on medlenno brel po ulice i bezdarno vmeshalsya v draku, vspyhnuvshuyu u vinnogo
magazina. Dvoe bili odnogo, i, kak neredko byvaet, vsya troica  obrushilas' na
neproshenogo  chuzhaka,  imevshego  naglost'  ih  rastaskivat'.   Predstavlyat'sya
rabotnikom milicii bylo pozdno, polozhenie  skladyvalos' glupoe,  Krylov vyalo
otmahivalsya,  kalechit'  netrezvyh   drachunov   on  ne  sobiralsya  i  pytalsya
pridumat',  kak  vyputat'sya  iz  etoj istorii. Proshche  vsego,  konechno,  bylo
ubezhat', mokrye ulicy pustynny, nikto ne  uvidit, no takoj pozornyj  put' ne
godilsya dlya uvazhayushchego sebya cheloveka.
     Skovannost' zhertvy vdohnovila napadayushchih, oni prizhali Krylova k stene i
energichnej zamolotili  kulakami, a nizen'kij krivoplechij sub容kt, tot samyj,
kotorogo  tol'ko  chto bili,  podobral yashchik  iz-pod  butylok  i brosil  emu v
golovu.
     Krylov razozlilsya,  na  schast'e ego protivnikov, iz magazina  vyskochila
zhenshchina v nekogda belom halate  i  istoshnym golosom zakrichala: "Miliciya!  ",
posle chego kompaniya bez malejshego promedleniya brosilas' nautek.
     Spasitel'nica  zavela  Krylova  v podsobku,  smazala  vodkoj ssadiny  i
predlozhila  prinyat'  stakanchik  vovnutr'.  On  otkazalsya,  chem  okonchatel'no
raspolozhil k sebe  prodavshchicu, i  ona vypila  za ego zdorov'e,  rugaya rvanyh
sharomyzhnikov, napadayushchih na prilichnyh trezvyh lyudej.
     Dozhd'  usililsya,  bolela  golova,  nos raspuh, krovotochili  carapiny na
lice, magazin zakryvalsya. Idti domoj ne hotelos', chtoby ne pugat' mat', da i
voobshche ne hotelos' dvigat'sya -- dostalos' emu vse-taki prilichno.
     Bylo  tol'ko odno  mesto, kuda  hotelos'  popast', i  esli, by ego  tam
zhdali,  eto   okupilo  by   vse  nepriyatnosti  segodnyashnego  vechera.  Krylov
posledoval  sovetu   mnogoopytnoj  prodavshchicy,  nastojchivo   rekomendovavshej
zapastis'  ot prostudy butylkoj vodki, vzyal  taksi i  poehal k Rite. V  etot
vecher  on  vpervye  ostalsya  u  nee  nochevat'.  Nekotoroe vremya  spustya  ona
rasskazala, chto prinyala v tot den' takoe zhe reshenie, i, esli by on, izbityj,
ne prishel k nej, dokazav tem samym, chto ona emu neobhodima, oni by navernyaka
rasstalis'.
     --  Perst sud'by! -- ulybnulsya Krylov, a sam podumal, chto sud'ba tol'ko
postavila na ego  puti p'yanyh deboshirov, a dovershila delo v容vshayasya  v krov'
privychka presekat' besporyadki nezavisimo ot  togo, nahodish'sya  ty  na sluzhbe
ili net. I eshche  raz  otmetil, chto  sluzhebnoe i lichnoe perepletayutsya  v zhizni
inspektora nastol'ko tesno, chto inogda ih trudno razdelit'.
     Pozhaluj,  tol'ko odin raz udalos' eto sdelat': kogda oni s Ritoj uehali
na  mesyac  v  nebol'shoe  selo  pod  Anapoj.  Nedostatok   bytovogo  komforta
kompensirovalsya  kilometrovoj shiriny  peschanym  plyazhem, tyanuvshimsya do samogo
gorizonta. Kurortniki koncentrirovalis'  na malen'kom pyatachke vokrug lezhakov
i tentov, dal'she plyazh byl neprivychno pustym, oni uhodili podal'she i, perejdya
vbrod  neshirokuyu  protoku,  ustraivalis'  na nebol'shom ostrovke  --  ostatke
razmytoj volnami kosy.
     Lezhali  pod  poshchipyvayushchim kozhu  solncem na  chut'  vlazhnom peske, eli  s
hlebom i  sol'yu  ogromnye  --  tri shtuki na  kilogramm  -- rozovye pomidory,
podnimaya fontany  bryzg, begali  po melkovod'yu, lyubili drug  druga  v teploj
solonovatoj vode, smotreli, kak pogruzhaetsya v more bagrovyj solnechnyj  disk,
pytayas' pojmat'  prinosyashchij schast'e zelenyj luch, ustalo breli po ostyvayushchemu
ryhlomu pesku k dalekim malen'kim domishkam...
     |tot mesyac u morya ostalsya dlya Krylova  vospominaniem  o  lichnoj zhizni v
chistom vide, polnost'yu osvobozhdennoj ot sluzhebnyh zabot, no i togda nitochka,
svyazyvayushchaya ego s  rajotdelom, ne  obryvalas':  nachal'stvo znalo, gde iskat'
inspektora v sluchae neobhodimosti, i on byl gotov k tomu, chto v lyuboj moment
mestnyj uchastkovyj mozhet prinesti predpisanie prervat' otpusk i vozvratit'sya
k  mestu  sluzhby. Mozhet byt', eta gotovnost'  i pozvolyala emu ostree oshchushchat'
prelest' kazhdogo dnya, kazhdogo chasa otdyha.
     I  voobshche,  kak  Krylov   neodnokratno  ubezhdalsya,  te,  kogo  ugnetalo
vytesnenie  lichnogo  vremeni  sluzhebnym,  ne   zaderzhivalis'  v  milicii,  a
ostavshihsya takoe polozhenie ne pugalo, i esli oni i zhalovalis', to bol'she dlya
poryadka, kak eto sdelal on sam, upreknuv Zajceva,  chto tot lishaet ego lichnoj
zhizni.  Tem bolee chto segodnyashnij vecher inspektor sobiralsya posvyatit' imenno
ej: oni s Ritoj shli v gosti.
     K mestu vstrechi Rita prishla, kak vsegda, vovremya -- svezhaya, energichnaya,
prazdnichnaya, hotya Krylov  zatrudnilsya  by  srazu  otvetit', kak  ej  udalos'
dostignut' takogo effekta, imeya vsego lish' chas posle raboty.
     Oni proshli dva kvartala,  sokrashchaya  put', svernuli na  uzen'kuyu  staruyu
ulochku,   chudom   sohranivshuyusya   sredi   rajonov   sovremennoj   zastrojki:
oblupivshiesya fasady, vyboiny na mostovoj, nizkie mrachnye podvorotni.
     Na  perekrestke  pritulilas' k  zaboru  ostrokonechnaya  budochka  obrazca
nachala  pyatidesyatyh godov s  perekoshennoj  vyveskoj "Pirozhki".  Krylov  szhal
lokot' sputnicy:
     -- Obrati vnimanie.
     Rita   neponimayushche   osmotrela   gruznuyu,  ravnodushno  zhuyushchuyu   zhenshchinu
neopredelennogo vozrasta za tusklym steklom.
     -- CHto v nej osobennogo?
     -- O-o! Tetya Masha -- unikum. Torguet pirozhkami pochti sorok let i vse na
etom meste.  Pitaetsya  isklyuchitel'no svoim  tovarom, hodit v odnom  plat'e i
platke, a po sluham -- millionersha.
     -- Millionery vsegda otlichayutsya skromnost'yu i umerennost'yu v ede.
     -- Ne  verish'? Kogda  mne ee pokazali let pyatnadcat' nazad,  ya tozhe ne,
poveril. Kstati, ona vyglyadela tochno tak zhe  i tak zhe  ela  pirozhok. Pohozhe,
vremya ee ne trogaet.
     --  Nu,  vremya ladno. A pochemu ee ne trogaet OBHSS?  Ne  iz skromnoj zhe
zarplaty  skoplen etot million?  Da i kak ona mogla uhitrit'sya sdelat' takoj
biznes na kopeechnom tovare?
     -- Nastojchivost' i posledovatel'nost' -- vot ves' sekret. Podojdi, kupi
paru pirozhkov. Dazhe esli ej prigrozyat, chto otrezhut ruku, vse ravno  nedodast
dvetri kopejki, ne  grozit' -- obschitaet na grivennik. S rublya ili tem bolee
s  treshki  sypanet takuyu kuchu medi  --  vovek ne  pereschitaesh'.  Nikto  i ne
schitaet -- ssypal v karman i poshel. A tam uzhe obman na poltinnik.
     Melochevka, konechno, postarela tetya Masha, a ran'she ne brezgovala "levym"
tovarom,  byla  v  dole s kuhnej  -- nedovlozheniya,  hishcheniya produktov,  a  v
golodnoe vremya za kilo muki zolotoe kolechko s kamushkom ne glyadya otdavali...
     Delo  riskovannoe, tri sudimosti, nikogda ne  priznavalas':  ya  ne ya, i
hata ne moya -- vot ves' razgovor. Den'gi v butylkah hranila: zal'et gorlyshko
surguchom --  i  v  zemlyu  v raznyh mestah.  V shest'desyat vos'mom u nee obysk
delali -- ves' ogorod perekopali, zamuchilis', shest' butylok nashli, a skol'ko
ih vsego? Nebos' sama ne pomnit...
     Posle togo  raza  zatihla,  sshibaet kopejki, opasaetsya, nyuh kak u lisy,
skol'ko  kontrol'nyh  ni delali  --  obschet  mizernyj,  izvinyaetsya,  kaetsya,
oshiblas',  mol, bez togo umysla, negramotnaya,  staraya, bol'naya, odinokaya  --
pozhalejte... Za tri kopejki ne sudyat, nu, ob座avyat vygovor da premii lishat. A
ona v den' dve tysyachi pirozhkov prodaet!
     --  Koshmar kakoj-to!  --  Rita nevol'no oglyanulas'. --  S vidu  obychnaya
teten'ka... Kak zhe tak?
     -- A ty hotela, chtoby u nee klyki rosli?
     -- Da net, no voobshche... I zachem ej den'gi v zemle?
     -- Sprosi.  Ona,  konechno,  otkrovennichat' ne  budet, no dlya samoj sebya
ob座asnenie u nee  imeetsya, ne somnevajsya. I po nemu vyhodit,  chto ona umnej,
hitrej i dostojnej vseh vokrug. A  oshchushchat' sebya tak ej pomogayut te butylochki
zakopannye.   Kstati,   v  opredelennyh   krugah  ona   avtoritet,   k   nej
prislushivayutsya, sovetuyutsya. Paru  raz  videl: pod容det kakoj-nibud' frant --
mashina razukrashena, stekla temnye -- i beseduet s tetej Mashej pochtitel'no, a
to i domoj podvezet, ne boitsya, chto zhirom siden'ya ispachkaet.
     -- Nikogda ne podumaesh'...
     Pereulok zakonchilsya,  Krylov s Ritoj vyshli na svetlyj shirokij prospekt,
Rita vzdohnula:
     -- Zdes' vse sovsem po-drugomu. Bednyj ty moj syshchik!
     -- Pochemu bednyj?
     -- Tebe bol'shuyu chast' zhizni prihoditsya provodit' v takih zakoulkah.
     -- Na krasivyh ulicah tozhe est' dlya menya rabota...
     Oni  shli  mimo modnogo v gorode koktejl'-bara.  Za  tyazhelymi port'erami
metalis'  spolohi  cvetomuzyki,  gremeli  dinamiki  moshchnyh  stereoustanovok,
klubilsya  tabachnyj  dym,   no  tolstye   stekla  nagluho   otgorazhivali  vse
proishodyashchee  vnutri  ot  neudachnikov, ne  dogadavshihsya  zaranee  priobresti
vhodnoj bilet i tomivshihsya v otdalenii ot intimnogo polumraka, podsvechennogo
iznutri tanceval'nogo kruga, modernovoj,  obtyanutoj  krasnoj  kozhej stojki s
vysokimi taburetami, koktejlej v  zapotevshih  stakanah.  Tomlenie  usilivali
yarkie bliki, proryvayushchiesya skvoz' shcheli v shtorah.
     Sredi   ozhidavshih   u   Krylova   bylo   mnogo   znakomyh,  bol'shinstvo
otvorachivalis' ili delali vid,  chto ne uznayut  inspektora,  kotoryj vryad  li
vyzyval  u  nih  polozhitel'nye  associacii,  naoborot -- napominal  o staryh
grehah,  zabytyh obeshchaniyah, nevypolnennyh obyazatel'stvah,  tak i  ostavshejsya
neizmenennoj zhizni i drugih nepriyatnyh veshchah.
     Tri simpatichnye,  bez chuvstva mery ispol'zuyushchie kosmetiku devicy vse zhe
pozdorovalis', s yavnym interesom razglyadyvaya Ritu.
     -- |to i est' tvoya rabota? -- s sarkazmom sprosila ona.
     -- Imenno.
     -- Molodye, krasivye...
     -- S rasstoyaniya ne men'she treh metrov.
     -- ...odety, kak kinozvezdy.
     -- I chto interesno, stoimost' naryada na kazhdoj prevyshaet summu godovogo
zarabotka. A dve voobshche ne rabotayut poslednee vremya.
     -- Kak zhe eto im udaetsya?
     -- Po-raznomu. Klyanchat u roditelej -- eto nazyvaetsya  "doit' starikov",
spekuliruyut, ne brezguyut i priemami drevnejshej professii...
     -- Takaya zhe plesen', kak tvoya tetya Masha. Tol'ko vid firmennyj.
     -- I  rezony  u nih svoi  imeyutsya:  deskat', umeyut  zhit' krasivo, ne  v
primer seren'kim myshkam, vkalyvayushchim za zarplatu i popadayushchim v restoran dva
raza v  god. U nih  kazhdyj  den' prazdnik, taksi, bary, shampanskoe, kon'yaki.
Oni vyhodyat "na  ohotu", chtoby samim vybirat'  sebe partnera, kak eto delayut
muzhchiny. I teshatsya mysl'yu, chto eto im udaetsya.
     -- A na samom dele razve net?
     --  Obojti  osobennosti  pola  nel'zya, i  srabatyvayut  izvechnye  zakony
prirody:  vybirayut  vse-taki ih, hotya  oni  i poluchayut nekotoruyu vozmozhnost'
korrektirovat'  etot vybor,  vozmozhnost',  ogranichennuyu stepen'yu  sprosa  na
predlagaemyj tovar. A vyglyadit takaya, s pozvoleniya skazat',  "ohota" gorazdo
postydnee,  chem sootvetstvuyushchee  zanyatie muzhchin, i  oboznachaetsya  slovom, ne
dopuskayushchim  dvoyakih tolkovanij. Oni znayut eto  i  pytayutsya  izobrazit' sebya
etakimi svobodnymi zhenshchinami, stoyashchimi vyshe predrassudkov...
     Krylov vnezapno zamolchal i usmehnulsya:
     -- YA razgovorilsya, kak na lekcii.
     --  Mne  bylo  interesno.  Ty, okazyvaetsya,  eshche i  filosof da vdobavok
znatok zhenskih dush... Bednyj Sashka...
     -- Opyat' "bednyj"! Pochemu zhe?
     --  Nel'zya byt' znatokom zhenskih  dush. Inache  neizbezhno stanesh' cinikom
ili  neschastnym razocharovavshimsya  chelovekom,  a  to  i  podlecom. Da-da,  ne
perebivaj menya, ya  znayu,  chto govoryu. Tak chto ty ne zaglyadyvaj,  pozhalujsta,
mne v dushu, ladno? I voobshche  nikomu, esli ne po sluzhbe. Poka brodish'  tam, v
nehoroshih temnyh pereulkah -- delo odno, a vyshel -- vse!
     -- Ty menya pugaesh'? U  tebya  v dushe  est'  chto-to takoe, chto ne hochetsya
pokazyvat'?
     Krylov  hotel skazat'  eto veselo,  no  shutlivyj ton  ne poluchilsya.  On
privyk  nahodit'  yasnost'  vo vsem  i  ne  terpel  nedomolvok,  umalchivanij,
tumannyh namekov. S Ritoj  dostignut' polnoj yasnosti ne udavalos'. Inogda  u
nee rezko  menyalos' nastroenie, i on ne  mog ponyat', pochemu. Kak-to raz  ona
nedelyu izbegala ego, potom vse poshlo,  kak prezhde, ob座asnit', chto proizoshlo,
ona otkazalas'.  Ona voobshche ne  lyubila  rasskazyvat' o  svoej proshloj zhizni,
Krylov  tak i ne uznal,  kto byl  holenyj,  v letah muzhchina, pozdorovavshijsya
kak-to  s  Ritoj na  ulice, pochemu ona  ne  otvetila  i u nee  na ves' vecher
isportilos' nastroenie. I chto ona imela v vidu sejchas?
     -- Prosto predosteregayu tebya.  |to  eshche huzhe, chem  idealizirovat'  nas:
kogda stremish'sya k idealu, vsegda razocharovyvaesh'sya.  Vot  ya i preduprezhdayu:
ne  nado  zaglyadyvat'  vnutr',  kopat'sya  v chuvstvah, myslyah, postupkah,  ne
nado...
     Neyasnosti, svyazannye  s  Ritoj,  zadevali  Krylova  za  zhivoe, vyzyvali
bespokojstvo, on ponimal, chto revnuet, a poskol'ku schital revnost' svojstvom
slabyh  natur,  zlilsya  na sebya i  otchasti na  Ritu.  Sejchas on tozhe  oshchutil
razdrazhenie i ne poschital nuzhnym, a mozhet, prosto ne sumel skryt'.
     --  YA  ne patologoanatom,  chtoby  "zaglyadyvat' vnutr'" i  v  chem-to tam
"kopat'sya"!  No analizirovat' chuvstva  blizkogo cheloveka, stremit'sya  uznat'
ego duhovnyj mir, radosti, somneniya, perezhivaniya -- estestvennaya potrebnost'
kazhdogo. Isklyuchaya, konechno,  durakov.  I  esli tebe eto nepriyatno, esli est'
chto skryvat', to, mozhet, imeet smysl podyskat' mne zamenu?
     Krylov   ostanovilsya,   Rita,  po   inercii  sdelav  neskol'ko   shagov,
obernulas', oni  napryazhenno smotreli drug na druga. Rita ne terpela  rezkogo
tona,  pri kazhdom  udobnom sluchae  lyubila podcherknut' svoyu  nezavisimost', i
Krylov  byl  pochti uveren, chto  sejchas ona vzdernet podborodok  i  medlenno,
pochti po slogam skazhet: "Mozhet, i imeet".
     I vse zakonchitsya,  on povernetsya i ujdet, zabudet  adres  i  telefon, a
ona, konechno, tozhe ne pridet i ne pozvonit. No poluchilos' po-drugomu.
     Rita podoshla vplotnuyu, vzyala ego pod ruku, kosnutlas' gubami shcheki.
     -- Ladno, izvini, ne budem... |to ya tak.
     I bez vsyakogo perehoda sprosila:
     -- Ty rassleduesh' delo Nezhinskoj?
     Krylov dazhe rasteryalsya ot neozhidannosti. On nikogda ne govoril s  Ritoj
o "zhivyh" delah, teh, chto nahodyatsya v proizvodstve, eshche ne  proshli cherez sud
i  ne sdany v arhiv, i sejchas molnienosno  prokrutil  v golove, gde i kak on
mog progovorit'sya. Net, nichego.
     -- Otkuda ty znaesh'?
     --  Vstretila  institutskih  podruzhek,  oni  i rasskazali, chto  v Mariyu
kto-to strelyal cherez  okno.  Vysoko, sed'moj etazh, a ty rasskazyval,  chto na
kran lazil. Zdorovo? Kazhetsya, eto nazyvaetsya dedukciej?
     Rita govorila  veselo, ozhivlenno, kak budto mezhdu nimi  ne bylo nikakoj
razmolvki. Da i Krylov, oshelomlennyj uslyshannym, mgnovenno zabyl proisshedshij
tol'ko chto incident.
     -- Ty uchilas' s Nezhinskoj?
     -- Na odnom kurse. Tol'ko gruppy raznye.
     -- Vot tak sovpadenie! I chto za chelovek?
     Rita zasmeyalas':
     -- Teper' ya predstavlyayu, kak ty doprashivaesh'!
     U Krylova neterpelivo dernulsya ugolok rta.
     --  Tihaya,  nichem  ne vydelyalas', uchilas'  sredne, staralas' byt'  "kak
vse".  No  sebe  na,  ume: skrytnaya,  devchonki  lyubyat  pospletnichat' --  ona
slushala, no o sebe nikogda ne rasskazyvala.
     -- CHasto ee vidish'?
     -- Posle instituta vstrechalis' sluchajno raza tri v gorode. "Kak zhivesh',
kogo  vidish'?"  --  poboltali   i   razbezhalis'.  Mariya  za  poslednie  gody
izmenilas':   znaesh',   est'    zhenshchiny,    kotorye   v   tridcat'   gorazdo
privlekatel'nee,  chem  v  shestnadcat'.  Rascvela,  odeta  shikarno,  broskaya,
krasivaya i  figura po nyneshnej mode prishlas': vysokaya, hudaya, kak mal'chishka,
-- francuzskij  tip. CHerez  dorogu idet: mashiny  pritormazhivayut, signalyat --
priglashayut pokatat'sya.  Ona osvoilas' s novoj  rol'yu, derzhitsya,  budto tak i
dolzhno byt'.
     -- Mozhet, ty govorish' pro odnofamilicu? YA videl ee fotografiyu -- nichego
pohozhego...
     --  A ty posmotri v nature. I obrati vnimanie na odezhdu. Import, firma,
vysshij razryad!
     -- Na kakie shishi?
     -- Vot etogo  ne znayu.  S muzhem razoshlas', zhivet  odna... YA tebe tol'ko
odno skazhu:  odeta ona yavno ne  po sredstvam. Slishkom dorogo dlya  poryadochnoj
zhenshchiny... Da ladno, chto my vse chert-te o chem! Hvatit. Uzhe prishli.
     Obojdya  priparkovannyj vplotnuyu  k pod容zdu massivnyj chernyj "ZIM", oni
podnyalis' na vtoroj etazh.
     -- Hotya by skazala, k komu i po kakomu povodu.
     Krylov oglyadel obituyu  obozhzhennymi doskami dver', bronzovuyu  tablichku s
vitievatoj nadpis'yu: "R. Rogal'skij".
     --  Galka  --  shkol'naya  podruga,  sto  let  ne  videlis',  a  na  dnyah
vstretilis' sluchajno v magazine... -- Rita ne zakonchila frazu.
     -- Nakonec-to!
     Na  poroge  stoyala   miniatyurnaya   simpatichnaya  bryunetka  v  riskovanno
dekol'tirovannom plat'e, podvizhnaya, bystraya -- etakij zhivchik s goloj spinoj.
     -- Dumala, uzhe ne pridete!
     V odno mgnovenie ona rascelovala Ritu v shcheki, carstvenno podala Krylovu
rasslablennuyu kist'  i, yavno  udivivshis',  chto  on ogranichilsya rukopozhatiem,
uvlekla v komnatu.
     Vo  glave bogatogo  stola suhoparyj, s loshadinym  licom chelovek v serom
otlichno poshitom kostyume  stoya proiznosil  tost. Prervavshis' na poluslove, on
nedovol'no povernul k voshedshim strogoe lico s borodavkoj na pravoj shcheke. |tu
borodavku Krylov  uzhe; videl, no  kogda i gde -- ne pomnil, ochevidno, v odnu
iz neobyazatel'nyh mimoletnyh vstrech, kotorymi izobilovala ego sluzhba.
     -- Podruga nemnogo zaderzhalas', -- izvinyayushchimsya tonom skazala Galina i,
ukazyvaya pal'cem, speshno predstavila  desyatok napryazhenno zastyvshih s ryumkami
gostej.
     Ne   uspev  opomnit'sya,  Krylov  okazalsya  mezhdu  kruglolicej  skovanno
chuvstvuyushchej sebya Nadezhdoj  i  krepko pahnushchej dorogimi duhami Vikoj, pohozhej
na malen'kuyu tropicheskuyu ptichku s yarkim opereniem.
     --  ...No  teper',  Romik, rabotat'  tebe budet  slozhnee,  -- prodolzhil
tostuyushchij. -- Bol'she otvetstvennosti, strozhe spros. Iz ryadovogo truzhenika ty
prevratilsya v rukovoditelya, v podchinenii  u tebya lyudi, na plechah -- plan. Ot
dushi pozdravlyayu, hochu pozhelat' uspeha v novoj dolzhnosti i ne somnevayus', chto
ty sumeesh' preodolet' vse trudnosti!
     Rastrogannyj hozyain  protyanul cherez stol moshchnuyu,  dlinnuyu, kak ogloblya,
ruku, tonko zapel hrustal'.
     --  Ty  molodoj,  rastushchij, daj  Bog,  ne poslednij raz  p'em  za  tvoe
povyshenie.
     Ochevidnuyu snishoditel'nost' intonacii Rogal'skij prinimal kak dolzhnoe.
     -- Spasibo, Ivan Varfolomeevich, bol'shoe spasibo...
     Neobychnoe otchestvo okazalos' vtoroj broskoj prichinoj, i Krylov vspomnil
vse  vplot' do  familii:  sem'  let nazad u  Kizirova  obvorovali dachu, i on
pochemu-to staralsya preumen'shit' razmer  ushcherba,  chem udivlyal  rabotayushchego po
delu Voloshina: strannyj poterpevshij.
     Sudya po  uverennym  maneajm,  obkatanym  oficial'nym  oborotam  rechi  i
vlastnomu  tonu,  on  pereros  dolzhnost' proraba  strojupravleniya.  Von  kak
pochtitel'no slushayut ego Rogal'skie, da  i ostal'nye,  krome, pozhaluj, Semena
Fedotovicha. Tot vsem svoim vidom daet ponyat', chto tozhe vazhnaya shishka.
     Krylov  terpet'  ne mog neznakomyh  kompanij, prishel  syuda tol'ko iz-za
Rity, kotoruyu hozyajka posadila mezhdu  soboj i pegim  -- neudachno pokrasilsya,
chto  li? --  Tolikom,  i  sejchas, podavlyaya narastayushchee  razdrazhenie, pytalsya
opredelit', chto zhe za lyudi vypivayut, zakusyvayut" smeyutsya i ozhivlenno boltayut
vokrug nego.
     --  Ah net, Semen,  ya ploho  perenoshu tropiki, i  potom zmei... Hochu  v
kruiz po  severnym  moryam,  --  kaprizno govorila  otstranenie  --  krasivaya
|lizabet, otpravlyaya v rot prozrachno-rozovyj lomtik semgi.
     -- ...vymenyal malyj al'bom  Dali -- nu i  veshch', dolozhu ya  vam, -- um za
razum zahodit!..
     --  ...dostan',  ne  pozhaleesh':  vsya  zhizn'  carskogo  dvora   opisana,
ministry, voennye, i kak ego ubili...
     --  ...Aleksej Andreevich special'nyj ekstrakt prines, finskij.  Kapnesh'
na kamni  -- par myatoj pahnet... CHto-to  poslednij  raz ego ne  bylo, vidno,
reviziya ne okonchilas'...
     -- Tiho, tovarishchi! -- vnushitel'no skazal Semen Fedotovich, podnimayas'  s
ryumkoj, i  shum momental'no stih.  -- YA predlagayu  podnyat'  bokaly  za nashego
druga Alekseya Andreevicha  Badaeva. Mnogie iz prisutstvuyushchih ego znayut -- eto
chestnyj  i poryadochnyj chelovek, gotovyj prijti na  pomoshch'  v trudnuyu  minutu.
Sejchas  u  nego  nepriyatnosti  po   rabote  --   kozni  nedobrozhelatelej   i
zavistnikov, no my  ne dadim Alekseya  v obidu, kazhdyj  najdet veskoe  slovo,
chtoby zashchitit' ego ot klyauznikov i anonimshchikov!
     -- Za Alekseya Andreevicha!
     S   surovoj  sosredotochennost'yu  vse  istovo,   budto  okazyvaya  pomoshch'
popavshemu v bedu tovarishchu, vypili do dna.
     Krylov  postavil  na stol chut' prigublennuyu  ryumku,  pojmal  osuzhdayushchij
vzglyad Kizirova i prinyal ego,  uvidel mel'knuvshuyu iskorku uznavaniya, kotoraya
tut zhe  potuhla:  gde uzh tam -- mimoletnaya  vstrecha v koridorah  otdela, vot
Voloshina  on  by  uznal...  I  vse  zhe  chto-to uderzhalo neglasnogo tamadu ot
gotovogo sorvat'sya zamechaniya, on otvernulsya i prinyalsya za buterbrod s ikroj.
     Strogost'    momenta   proshla,   snova   eli,   dobrodushno   ulybalis',
razgovarivali.
     -- ...s moego nomera nichego ne vidno, tem bolee  tuman,  nu, dumayu, zrya
vse, rasslabilsya, a on kak raz na menya i vyshel...
     Nachinayushchij  polnet'  paren'  s  razvitymi  nadbrovnymi  dugami  i nosom
byvshego boksera  vskinul voobrazhaemoe ruzh'e, i zhest  poluchilsya ubeditel'nee,
chem ego nedavnie rassuzhdeniya o syurrealizme Sal'vadora Dali.
     -- Ty, Oreh,  ne  pervyj  raz  zasypaesh',  -- hohotnul  gorilloobraznyj
Rogal'skij i ugodlivo dobavil: -- Horosho, chto  Ivan Varfolomeevich ne dremal,
-- ushel by zver'!
     -- ...Nikogda  ne podumaesh', chto  iz voska!  V zale uzhasov -- moroz  po
kozhe, odna iz nashej gruppy chut' v obmorok ne upala!
     |lizabet povernulas' k Rite,  v mochke uha vspyhnula sine-zelenaya iskra,
Krylov perehvatil zhadnyj vzglyad Oreha.
     -- Vy  byli  v  Anglii?  A vo  Francii?  Gde  zhe  vy  byli?  Nu chto vy,
obyazatel'no  poezzhajte! Parizh, |jfeleva  bashnya --  na  fotografiyah sovsem ne
to...
     -- ...Zauer "tri kol'ca" luchshe, tut menya nikto ne pereubedit...
     Krylovu kazalos', chto vse razgovory narochity  i prizvany sozdat'  nekij
uroven',   otvechayushchij  predstavleniyu   sobravshihsya  ob  atmosfere  svetskogo
obshcheniya.
     No vse ih staraniya  izobrazit'  esli ne intellektual'nuyu  elitu, to  po
krajnej mere dostatochno blizkij k  nej krug  byli  naprasny. Hotya Krylov mog
poklyast'sya,  chto  sami  oni  etogo  ne ponimayut i  lyubuetsya  soboj:  umnymi,
razvitymi, osvedomlennymi o veshchah, nedostupnyh vsyakim  serednyachkam. No razve
mozhet napyzhivshayasya koshka vydat' sebya za tigra?
     -- Pervyj raz popala v izbrannoe obshchestvo, vse takie umnye, kul'turnye.
--  Prinyav  molchalivost' Krylova za smushchenie. Nadezhda  pochuvstvovala  v  nem
rodstvennuyu   dushu,  a  vypityj   kon'yak  sposobstvoval   doveritel'nosti  i
otkrovennosti. -- My lyudi prostye -- ya v magazine, muzh slesarem...
     Ona vdrug  oseklas',  budto  sboltnula  lishnee,  dazhe ispug metnulsya  v
glazah:
     -- V takih domah nikogda ne byvala, vot i sizhu kak dura... Kogda krugom
neznakomye i skazat' nechego, kazhdyj sebya durakom pochuvstvuet, pravda ved'?
     -- Kak zhe okazalis'  u neznakomyh? -- nehotya otvetil ne raspolozhennyj k
besede Krylov.
     -- Galinu znayu, dostavala ej koe-chto: sapogi, pidzhak kozhanyj...
     -- Naden'ka, milaya, mne tozhe sapogi pozarez nuzhny! -- peregnulas' cherez
Krylova, shchekocha lico gusto nadushennymi  volosami. Vika. -- Zima na nosu, a ya
razuta, sdelaj, vek ne zabudu! CHto nado -- s menya!
     Nadezhda  vypryamilas',  oshchutiv  privychnuyu  pochvu  pod  nogami,  --  kuda
devalas' skonfuzhennost'!
     --  Prihodi  v univermag, pyataya  sekciya,  sprosish'  Tolstosheevu,  --  s
dostoinstvom otvetstvovala  ona. -- My hot' i ne nachal'niki, no tozhe koe-chto
mozhem!
     --  Pomenyaemsya  mestami?  -- vozbuzhdenno  poprosila  Vika,  perestavlyaya
tarelki. -- Hochu vypit' s podrugoj". A pal'to s lamoj sejchas est'?
     Krylov peresel, okazavshis' ryadom s Rogal'skim.
     --  Vse  krichat:  "Ah,  kakoj spektakl'!  ",  biletov  ne  dostat',  po
chetvertaku prodayut, nu, kupil -- chepuha na postnom masle...
     -- Ty ne prav,  Romik,  nado vospityvat' vkus, chashche  byvat'  v teatrah,
postepenno nachnesh' ponimat'... -- vtolkovyval Semen Fedotovich.
     Oni prodolzhali  pyzhit'sya. No zapal skoro projdet, issyaknet zapas  umnyh
slov,  a vypitoe  spirtnoe dovershit  delo, i  vecherinka  vojdet v  privychnoe
ruslo, kogda srazu stanet vidno, kto est' kto.
     Tak i poluchilos'. Minut cherez sorok v komnate stalo shumno, chinnyj stroj
zastol'nyh besed razletelsya na rvanye  oskolki, i  soderzhanie ih stalo bolee
prizemlennym i praktichnym.
     -- ... s lidazoj ochen' tyazhelo, no dlya Badaeva ya konechno, postarayus'...
     --  ...stekla na verandu i shifer. Ivan Varfolomeevich vse podpisal, nado
mashinu podognat' i vyvezti...
     -- ...pyatnadcat' metrov sverh normy -- ochen' mnogo, pridetsya perepisat'
akt obsledovaniya, ya skazhu komu sleduet...
     -- ...esli perevedut na bezalkogol'nye da eshche pivo zapretyat -- nam vsem
truba...
     --  ...proveli  inventarizaciyu  --  opyat' nedostacha  dvesti  rublej!  YA
govoryu: Kat'ka, raz  vmeste rabotaem, nado drug drugu doveryat'. A ty chto  zhe
delaesh'?
     "V   chudnuyu  kompaniyu  my  popali",  --   Krylov  snova  oshchutil   volnu
razdrazheniya,  tem bolee chto Tolik s vidom  zapisnogo  soblaznitelya obhazhival
Ritu.
     Kakogo cherta voobshche  ego syuda zaneslo?  Vprochem... Obychno oni provodili
vremya vdvoem  ili v  uzkom krugu s druz'yami, podrugami -- ustojchivye  svyazi,
privychnye otnosheniya, neozhidannosti isklyucheny. Drugoe delo sejchas: neznakomoe
okruzhenie, novye  znakomstva,  obil'naya  vypivka, soblazny --  von kak sosed
staraetsya,  tut vozmozhny  vsyakie  zigzagi, etakij  "lyuft"  povedeniya,  kogda
chelovek raskryvaetsya s neizvestnoj storony...  Znachit, pervyj raz  poyavilas'
vozmozhnost' posmotret', kak Rita proyavit sebya v teh ili inyh situaciyah.
     Krylov otognal voznikshuyu mysl'  kak nedostojnuyu, ona prosochilas' iz teh
uchastkov mozga, kotorye propitany somneniyami  i nedoveriem, no vse-taki  chto
ej govorit etot hmyr'?
     Krylov napryag sluh.
     -- Takoj  zhenshchine  obyazatel'no  nado imet' svobodnye  den'gi,  chtoby ne
zadumyvat'sya, skol'ko mozhno potratit'...
     -- Na tryapki? YA sama sh'yu i prekrasno obhozhus'.
     -- Ne  tol'ko.  Ot  krasivoj  zhenshchiny  dolzhno horosho  pahnut',  znachit,
francuzskie duhi, mylo po dva rublya...
     -- Ne obyazatel'no. Nuzhno myt'sya kazhdyj den', i zapah budet ne huzhe.
     --   Mozhno   v  etom  ubedit'sya?   --   V   golose   Tolika   poyavilis'
mnogoznachitel'nye intonacii, i on potyanulsya nosom k shee sobesednicy.
     -- Konechno. --  Rita s ulybkoj  kachnula  v  pal'cah vilku, i Tolik edva
uspel otdernut' golovu. -- Poprobujte myt'sya kazhdyj den'.
     Krylov rassmeyalsya.
     -- Vyp'em za chistoplotnyh lyudej! Vashe zdorov'e, Tolik!
     Tot natyanuto ulybnulsya i podnyal ryumku.
     V  kompanii  vozniklo  nekotoroe  zameshatel'stvo: nikto  ne  ponyal, chem
vyzvan strannyj tost Krylova.
     -- I za horoshij sluh! -- Nizkij bariton Semena Fedotovicha prozvuchal kak
razreshenie,  ryumki  oprokinulis',  hotya vryad  li  skazannoe  Krylovym  stalo
ponyatnee. A  sam  Krylov uyasnil  dve veshchi: vo-pervyh,  Semen Fedotovich zdes'
glavnyj, vo-vtoryh, on pristal'no nablyudaet za nim ves' vecher.
     --  Hvatit  pit'!  -- veselo  zakrichala  hozyajka. -- Davajte tancevat'.
Romik, sdelaj!
     Hozyain  podoshel  k sverkayushchej  nikelem  stojke, vyvel  zvuk  na  polnuyu
moshchnost' i priglushil svet v sosednej komnate.
     -- Zdes' u nas budet tanczal, proshu. Tol'ko hrustal' ne bejte.
     -- Plyashem?
     Suhoj  lapkoj  s  hishchnymi  krovavo-krasnymi  kogotkami  Vika  vcepilas'
Krylovu v lokot', podalas' k nemu, pochti vplotnuyu pribliziv blednoe lico. Po
rasshirennym zrachkam i nekoncentriruemomu vzglyadu bylo vidno, chto  ona sil'no
p'yana.
     -- Sleduyushchij tanec.
     Krylov vysvobodil  ruku i,  uspev  ottesnit'  bystro  opravivshegosya  ot
neudachi Tolika, uvlek Ritu v rozovatyj sumrak,  gde, tesno prizhavshis' drug k
drugu i ne slishkom prislushivayas' k muzyke, kolyhalis' neskol'ko par.
     -- Zachem ty menya syuda privela? -- otodvinuv pryad' volos i prikosnuvshis'
gubami k chut' ottopyrennomu ushku, sprosil on. -- Ty  hot' znaesh', chto eto za
publika?
     Prikosnovenie i ishodivshij ot Rity rodnoj budorazhashchij aromat  uspokoili
ego, razdrazhenie nachalo prohodit'.
     --  Ne serdis', Sashok. -- Rita  provela ladon'yu po ego shee. -- Lyudi kak
lyudi. Liza-|lizabet -- zavaptekoj, Galka rabotaet v posredbyuro po kvartiroj,
Romana  tol'ko naznachili  zaveduyushchim  v  bare  na  SHirokoj.  Ostal'nye  tozhe
prilichnye lyudi. Nam-to chto do nih?
     "Dejstvitel'no, chego  ya vzvilsya? -- podumal Krylov. -- Nichego strashnogo
ne  proishodit: prishli v gosti,  posideli,  potancevali i razoshlis'.  Vodit'
druzhbu s chetoj Rogal'skih ili ih priyatelyami nikto menya ne zastavlyaet".
     No  v glubine dushi on  ponimal,  chto, uspokaivaya sebya podobnym obrazom,
soznatel'no zakryvaet glaza na vazhnoe obstoyatel'stvo: daleko ne vse ravno, s
kem   sadish'sya  za   odin   stol,  neosmotritel'nost'  zdes'   oborachivaetsya
nerazborchivost'yu, diktuyushchej  svoi pravila povedeniya, porozhdayushchej kompromissy
s samim soboj, nastol'ko  melkie i  neznachitel'nye, chto nikogda ne poverish',
esli  ne znaesh' navernyaka,  chto  oni  sposobny do  neuznavaemosti perekroit'
cheloveka i tot  dazhe  ne  pojmet,  chto  v  dlinnoj cepi  ustupok sobstvennym
slabostyam,  porokam ili besharakternosti  reshayushchuyu rol' sygrala ta,  pervaya,
samaya malen'kaya i bezobidnaya.
     -- I vse-taki davaj ujdem otsyuda.
     Rita zameshkalas' s otvetom.
     -- Tak srazu neudobno. Pobudem eshche nemnogo dlya prilichiya. Horosho?
     Krylov nehotya kivnul.
     -- Vot i umnica.
     Rita pocelovala ego v podborodok.
     -- Pojdem k ostal'nym, a to my ostalis' v odinochestve.
     Dejstvitel'no, krome nih, v "tanczale" vozilas' na  divane tol'ko  odna
para. Gosti  sideli  za stolom i ozhivlenno  razgovarivali, pri  ih poyavlenii
nastupila pauza.
     "Pohozhe ne  na veseluyu vecherinku,  a na  delovuyu  vstrechu", --  otmetil
Krylov.
     --   Prisazhivajtes',  sejchas  Romik   sdelaet   vsem   koktejli,  --  s
obvorozhitel'noj ulybkoj proiznesla hozyajka, pristal'no rassmatrivaya Krylova.
     -- Tol'ko ne takie, kak na rabote, -- uhmyl'nulsya Tolik.
     -- Vse ravno oni luchshe  tvoih kotlet, -- pariroval Roman. -- Po krajnej
mere ot nih nikto ne bolel dizenteriej.
     --  Ne  rugajtes',  mal'chiki,  --  vmeshalas'  Galina.  --  Luchshe  pust'
kto-nibud' rasskazhet interesnoe.
     -- A v moyu znakomuyu cherez okno  strel'nuli! -- soobshchila raskrasnevshayasya
Nadezhda. I,  okazavshis'  v  centre  vnimaniya, bojko poyasnila: -- YA ej inogda
koechto dostavala,  a tut dogovorilis'  --  ne  prishla. Okazyvaetsya, kakie-to
bandity  ubit'  hoteli,  horosho,  promahnulis',   ranili  tol'ko,  sejchas  v
bol'nice. I nikogo ne pojmali...
     Napryagshijsya  bylo  Krylov rasslabilsya.  Takimi  svedeniyami  raspolagaet
polkvartala.
     -- I ne pojmayut! -- Dryablye shcheki Tolika, obvisaya, delali ego pohozhim na
bul'doga. -- Dazhe etih, kotorye bank ograbili, najti ne mogut!
     -- Ne bank, sberkassu,  -- popravil Oreh. -- Troih ohrannikov perebili,
u nih obrez iz pulemeta.  Zabrali dvesti  tysyach i vizitnuyu kartochku ostavili
-- cherep s kostyami i podpis': "Prizraki".
     --  Vran'e,  --  avtoritetno perebil  Kizirov.  --  Ne dvesti tysyach,  a
vosem'desyat. Nikakih  pulemetov, nikakih kartochek.  I  zastrelili ne treh, a
odnogo.
     -- YA slyshala, oni pis'mo  v miliciyu prislali: esli  budete nas  iskat',
ub'em sto chelovek.
     -- Kakoj  uzhas!  --  Vika  shvatila Rogal'skogo za ruku. --  Neuzheli  i
pravda ub'yut?
     --  I  pro  pis'mo vran'e! Ves' gorod  kishit  samymi nelepymi  sluhami,
men'she ver'te spletnyam!
     --  Ivan  Varfolomeevich,  konechno,  bolee  informirovan,  no  lyudi  zrya
govorit' ne budut, -- ne sdavalas' Rogal'skaya.
     -- Vot svolochi, rabotat' ne hotyat, grabyat, lyudej ubivayut! -- Roman szhal
ogromnye kulaki. -- Nado budet ruzh'e zaryadit'!
     -- Takie zhuliki ser'gi vmeste s ushami vyrvut! -- poezhilas' |lizabet. --
Hot' by ih poskoree posadili!
     -- Ty by vydala ih, esli b znala? -- Vika nalila ocherednuyu ryumku.
     -- Vot eshche! CHtob druzhki otomstili?
     -- Pojmat'  ih ne tak-to prosto, -- skazal  Oreh,  plotoyadno shchuryas'  na
|lizabet.  -- Vse  uchteno, vse produmano, vidat', umnye lyudi.  K tomu  zhe za
svoyu  zhizn' boryutsya da za den'gi bol'shie. A milicionery za zarplatu rabotayut
da za medal'ku... U kogo interes bol'she?
     |lizabet pooshchryayushche ulybnulas', Semen Fedotovich nahmurilsya.
     --  Neverno   govorish',   golubok.  Najdut,  iz-pod   zemli   dostanut!
Gosudarstvennyh deneg da krovi im ne prostyat!
     --  Gosudarstvennyh deneg i bez krovi  ne  proshchayut, --  brosil  repliku
Kizirov. -- Devyanosto tri prim, v osobo krupnyh -- i k stenke.
     -- Interesno, gde oni sejchas, v etu  minutu? -- sprosil,  obrashchayas'  ko
vsem, byvshij bokser. -- I chto delayut?
     -- Sidyat v kakom-nibud' podvale, den'gi pereschityvayut, p'yut...
     --  Da oni, vidat', sovsem ne iz nashego goroda: svoi-to razve pojdut na
takoe? -- s zhitejskoj mudrost'yu rassudila Tolstosheeva.  Ona  snova  utratila
bojkost' i derzhalas' skovanno i napryazhenno,  kak  v nachale vechera. -- Nebos'
uehali davno za tysyachu verst, shoronilis' gde-to na Severe...
     -- Mozhet,  dazhe v etom dome sidyat v podvale, na cherdake ili v  kvartire
za stenoj. -- Oreh postuchal po kovru.
     -- Ne nuzhny mne takie sosedi! A ruzh'e zaryazhu medvezh'imi pulyami...
     -- Poshel by ohotit'sya na nih?
     -- Net uzh, luchshe na kabanov, u teh pulemetov net!
     -- YA by tozhe ne hotel etih rebyat lovit' -- teryat' ved' im nechego.
     Krylov pochuvstvoval gordyj vzglyad Rity.
     -- Odnako zdes' ne mnogo smelyh muzhchin!
     -- Skol'ko zhe? -- pointeresovalsya Kizirov. -- I chto schitat' smelost'yu?
     -- To, chto protivopolozhno trusosti! Davajte vyp'em za Sashu...
     Krylov  dosadlivo  pomorshchilsya,  protestuyushche  podnyal  ruku,  no  ona  ne
ostanovilas'.
     -- On sovsem nedavno nagrazhden ordenom...
     -- Za trudovuyu doblest'? Peredovik? Pyatiletku v chetyre goda?
     Tolik  ozhivilsya,  i  dazhe  v  glazah  nevozmutimogo  Semena  Fedotovicha
mel'knula ten' interesa.
     -- Sasha poluchil boevoj orden Krasnogo Znameni! V golose Rity  otchetlivo
chitalos' udovletvorenie sobstvennicy. CHto s nej proishodit, chert poberi?
     -- Vy voennyj?
     |to sprosil sam Semen Fedotovich.
     --  Letchik!  -- so  smehom  skazala  Rita,  davaya  vozmozhnost'  Krylovu
molchaniem podygrat' ej i skryt' professiyu, kotoraya, sudya po vsemu, ne dolzhna
byla vyzvat' u sobravshihsya teplyh chuvstv.
     No zachem voobshche ona eto zateyala?
     -- Vy pravda letchik? -- pointeresovalas' hozyajka.
     -- YA  rabotnik ugolovnogo rozyska, -- otchetlivo vygovoril  Krylov, i  v
golose ego prozvuchalo bol'she vyzova, chem emu by hotelos'.
     -- Kakoj uzhas! -- ahnula Vika. -- Teper' nas vseh posadyat!
     Roman rezko tknul ee loktem v bok, vodka vyplesnulas' na plat'e.
     V kompanii nastupilo zameshatel'stvo.
     -- Nu i nichego,  -- sglazhivaya nelovkost', bodro progovorila hozyajka. --
V milicii tozhe est' horoshie lyudi. Vot odin raz, kogda u menya ukrali sumku...
     --  Konechno, nichego,  -- tonom, kotorym taktichnye lyudi razgovarivayut  s
tyazhelobol'nymi,  pooshchril  Krylova  Semen Fedotovich  i  otpihnul  vozbuzhdenno
shepchushchego emu na  uho  Tolika.  -- U nas  lyuboj  trud pocheten...  Tem  bolee
ugrozysk... |to OBHSS pridiraetsya, a ugrozysk lovit banditov, zhulikov.
     -- Nichego  sebe... --  hihiknula  Vika i  vypila. -- A ty mozhesh'  etomu
bul'dogu ruku slomat'?
     -- Uberi ee. Roma, -- obidelsya Tolik. -- Kazhdyj raz odno i to zhe.
     --  Pust' umoetsya!  --  rasporyadilsya  Semen  Fedotovich, i  Roman utashchil
upirayushchuyusya Viku v vannuyu.
     -- Vam  tozhe  nehorosho? -- naklonilsya Kizirov  k Nadezhde  Tolstosheevoj,
kotoraya pobelela, slovno pered obmorokom.
     Ta bezzvuchno shevel'nula gubami.
     -- Perebrali devchata! -- delanno veselo skazala Galina, vyvodya  Nadezhdu
v druguyu komnatu. -- Nichego, oklemayutsya!
     -- Da,  pit'  --  zdorov'yu  vredit'! -- skorbno  kivnul Kizirov. I  bez
vsyakogo perehoda prodolzhil: -- Tak chto tam s etimi banditami?  Svedeniya est'
raznye, a kak na samom dele?
     Krylov pozhal plechami:
     -- YA zanimayus' drugoj rabotoj.
     Kizirov pereglyanulsya s Semenom Fedotovichem.
     --   Ponimayu,  ponimayu...   Sluzhebnaya   tajna,   bditel'nost'  --   vse
pravil'no...
     On sdelal pauzu.
     --  No  ob座asnite mne  kak specialist delo  Volopasskogo...  My vse ego
znali, chelovek poryadochnyj, ne bandit, kak  zhe on mog  zadushit' etu devku? Da
eshche  izza  deneg? Erunda kakaya-to! Vse  ravno chto predstavit',  budto  Semen
Fedotovich ub'et |lizabet, chtoby zabrat' ser'gi!
     Krylov snova pozhal plechami.
     -- Vina Volopasskogo dokazana,  prigovor vstupil v zakonnuyu silu. O chem
tut govorit'?
     --  Ne  pristavaj  k cheloveku,  Ivan, -- progudel Semen Fedotovich. -- U
nego  rabota  boltovni  ne lyubit,  ponimat'  nado!  Davajte  luchshe vyp'em za
chelovechnost'...
     K  stolu  vernulas' Galina Rogal'skaya,  poiskala  glazami po  storonam,
rasseyanno soobshchila:
     -- Polegchalo Nad'ke. Vody popila, na vozduhe postoyala -- i ochuhalas'. YA
ee v taksi posadila.
     -- Rabotat' mozhno vezde, -- prodolzhil Semen Fedotovich, -- glavnoe, nado
ostavat'sya chelovekom.
     -- CHto  vy  imeete v  vidu?  -- Krylov uzhe ponyal,  kak  zakonchitsya etot
vecher.
     -- Vot vy  pili za chistoplotnyh  lyudej. I ya o  tom zhe. Nevazhno, kakaya u
tebya professiya, vazhno byt' poryadochnym, principial'nym. Esli tam vor, bandit,
ubijca  -- nikakoj poshchady, kruti ego v baranij rog!  A esli horoshij chelovek,
po  rabote  nepriyatnosti, popalsya,  sem'ya,  deti,  -- nado emu  pomoch'. Ved'
pravil'no? U nego ni nozha, ni pistoleta, on nikomu ne  opasen,  zachem zhe ego
za reshetku  sazhat', vmeste s prestupnikami? Lyudi dolzhny pomogat' drug drugu!
Ty ego podderzhal  v  trudnuyu minutu, on  tebya -- vsem horosho, vse  dovol'ny.
Po-moemu, tak i nado. Pravda?
     Slova  Semena  Fedotovicha  proshche  vsego  bylo rascenit'  kak  prizyv  k
individualizacii    otvetstvennosti,   gumannosti    zakona,   glubokomu   i
vsestoronnemu  vyyasneniyu  vseh  obstoyatel'stv  dela  --  osnovnym  principam
sovetskogo sudoproizvodstva, s kotorymi solidaren lyuboj yurist.
     Proshche vsego bylo  neopredelenno kivnut' golovoj, promychat' chto-to vrode
soglasiya,  kak  prinyato  sredi vospitannyh  intelligentnyh  lyudej, chtoby  ne
vstupat' v nenuzhnyj spor i ne portit' nastroeniya sebe i  drugim. Ved' nichego
ne  stoilo  sdelat' vid,  chto  ne  ponimaesh', kakoj  smysl  pryachet  sosed po
druzheskomu  zastol'yu  za horoshimi  i  pravil'nymi  slovami  o  poryadochnosti,
principial'nosti, chelovechnosti.
     No  sam-to Semen Fedotovich znaet, chto ty prekrasno ponyal podtekst, da i
ostal'nye -- Tolik, Galina, |lizabet --  vse oni zhdut tvoego  kivka,  potomu
chto eto i budet tot samyj, pervyj malen'kij bezobidnyj kompromiss...
     --  Pravil'no  ya govoryu? --  Semenu  Fedotovichu  ne  terpelos' poluchit'
podtverzhdenie svoej pravoty.
     -- Ne ponyal.  Vy hotite skazat', chto grabitelya i huligana nado sazhat' v
tyur'mu,  a rashititelya i vzyatochnika  otpuskat', rasschityvaya na  ego otvetnuyu
blagodarnost'?
     Nazyvat'  veshchi  svoimi imenami ne  prinyato  po pravilam  igry, i  Semen
Fedotovich Otoropelo zamolk. Nastupila korotkaya pauza. Vdrug Galina,  kotoraya
uzhe neskol'ko minut napryazhenno prislushivalas' k chemuto, vskochila i brosilas'
v koridor. Raspahnulas' dver' vannoj, razdalsya hlestkij shlepok.
     -- Idiotka, glaza!
     V  komnatu  vbezhal Roman  s  rascarapannym licom,  odna shcheka  sohranila
otpechatok ladoni suprugi.
     -- Vot dura! YA zhe nichego ne delal!
     Iz vannoj doneslis' eshche neskol'ko shlepkov, |lizabet pospeshila tuda.
     -- Horosho sidim! Eshche po odnoj? Vash tost, Semen Fedotovich! -- otkrovenno
izdevalsya Krylov.
     -- Za chuvstvo dolga! -- Semena  Fedotovicha bylo  trudno vybit' iz kolei
dazhe takim  ubijstvennym yumorom. -- A vam chto  zhe, dejstvitel'no  nikogda ne
predlagali?
     Krylov  vspomnil tambur  nochnogo skorogo, zamyzgannyj zheleznyj pol,  po
kotoromu  katalis'  oni s  Glushakovym,  tusklyj svet  slaboj lampochki gde-to
daleko vverhu,  protivnuyu  mysl' o  vozmozhnoj smerti i o tom, chto  provodnik
ploho podmetaet: v uglu u raspahnutoj  v  grohochushchuyu temnotu  dveri valyalis'
okurki.  Kak on  vse-taki zalomal protivnika i otobral u nego  pistolet,  no
poveril  v  pobedu  i oshchutil radost' ot  vypolnennogo zadaniya  tol'ko togda,
kogda  bandit  sryvayushchimsya  ot boli  golosom, vydavil: "V kupe  chemodan, tam
sorok tysyach. Beri sebe, i razoshlis', ya zdes' prygnu..."
     -- Otchego zhe! -- veselo skazal on. -- Bylo delo!
     -- Raz rasskazyvaesh', znachit, ne vzyal. Pochemu? Poboyalsya?
     Semenu Fedotovichu dejstvitel'no bylo interesno.
     --  Poboyalsya, -- kivnul Krylov. -- CHto on  mozhet v odin prekrasnyj den'
prijti ne k tebe, a k kakomunibud' prilichnomu cheloveku.
     On posmotrel na Ritu.
     -- Ne znayu, kak vy, madam, a ya uhozhu. U hozyaev i bez nas mnogo del.
     Iz  "tanczala"  donosilis'  kriki  Galiny  i  uspokaivayushchee  bormotanie
Romana. V koridore Krylov stolknulsya s |lizabet, kotoraya  vyvodila iz vannoj
zakutannuyu v halat i, kazalos', sovsem protrezvevshuyu Viku.
     -- Vy uzhe uhodite? -- kak ni v chem ne byvalo sprosila ona.
     --  Da, vse  bylo ochen' milo,  kak  v luchshih  domah.  Peredajte  privet
hozyaevam. Do svidaniya.
     Na uglu Krylov  ostanovilsya i vzglyanul na chasy,  tverdo reshiv ne  zhdat'
bol'she pyati minut. Rita vybezhala cherez tri.
     -- Zachem ty eto zateyala?
     Ona pochuvstvovala, chto skryvaetsya za rovnym tonom, no vidu ne podala.
     -- A chto takogo? Razve ya skazala nepravdu?
     No, vstretiv yarostnyj vzglyad  Krylova,  oseklas'  i prodolzhila, kak  by
izvinyayas':
     --  Vse  baby hvastalis' --  odna  brilliantami,  drugaya -- zagranicej,
tret'ya -- plat'em,  chetvertaya  --  muzhem. Nu i  ya  pohvastalas'  toboj.  Ili
nel'zya?
     -- A zachem tebe  voobshche merit'sya s nimi?  I vystavlyat' moj orden protiv
ch'ih-to pobryakushek? Schitaesh', chto sopostavimye veshchi?
     -- V tom-to i delo, chto net! Ordenov ni u kogo net...
     Oni  dolgo  prepiralis'   pod  yarkoj  rtutnoj  lampoj,  vokrug  kotoroj
kruzhilas' v  takom bessmyslennom, kak ih perebranka, horovode  vsyakaya nochnaya
moshkara, nakonec possorilis' okonchatel'no. Na taksi Krylov otvez Ritu domoj,
ne vyhodya  iz mashiny, suho poproshchalsya, ustalyj, zloj i razdrazhennyj poehal k
sebe.
     |to  byl daleko ne samyj  udachnyj vecher v lichnoj  zhizni Aleksandra,  i,
esli by kto-nibud' vzyalsya za povest' ob inspektore Krylove, on by nikogda ne
stal ego opisyvat'.





     Specmeropriyatie  naznachili na  dvadcat'  tri chasa. Kak pravilo,  v  eto
vremya interesuyushchie miliciyu lica uzhe vozvrashchayutsya po domam, a esli net, zhdat'
prihoditsya nedolgo.
     Starik vstretil Krylova vnizu, v vestibyule, no Laskin -- novyj zampolit
otdela,  pozhelavshij prisutstvovat'  na  instruktazhe,  zametil  ego i otozval
Aleksandra v storonu:
     -- Kto eto?
     --  Ne  znaete,  Nikolaj  Fomich?  --  udivilsya  Krylov.  --  |to  Ignat
Filippovich Sizov. Slyshali? Starik, Sysknaya mashina?
     -- A-a-a, -- bez osobogo entuziazma protyanul  Laskin. -- I chto on zdes'
delaet?
     -- Pojdet so mnoj v pare.
     --  Pensioner? V rejd? -- pomorshchilsya zampolit. --  A sluchitsya s nim chto
-- kto budet otvechat'?
     -- Da  chto vy, Nikolaj Fomich, -- urezonivayushchim  tonom skazal Krylov. --
Ignat Filippovich sam za  sebya otvetit. Da i za nas s vami, esli ponadobitsya.
K tomu zhe vy ego vpolne mogli i ne uvidet'.
     Poslednij  dovod  podejstvoval  --  Laskin chto-to proburchal, no otstal.
Krylov vernulsya k Sizovu.
     --  Pro menya govoril? --  sprosil Starik. -- Mol,  kakogo  cherta starym
kozlam po pritonam shlyat'sya, pust' doma televizory smotryat?
     -- Primerno  tak,  -- usmehnulsya  Krylov.  -- Tol'ko bez chertej, staryh
kozlov i televizorov.
     -- I to horosho. Novye nachal'niki obrazovannye, i slova u nih  drugie, i
znayut vse. Tol'ko  skazhi: pochemu prestupnost' rastet, raskryvaemost' padaet,
a oni delayut vid, chto vse normal'no? I drugim lapshu veshayut?
     -- Ne  zavodites', Ignat Filippovich,  --  mirolyubivo skazal  Krylov. --
Mozhet, segodnya eshche budet povod.
     Oni  vyshli   na  ulicu.  Vozle   otdela  stoyali   pyat'  mikroavtobusov,
mobilizovannyh  na  obuvnoj fabrike, mehanicheskom zavode  i  v  strojtreste.
Krylov sveril nomera s zapis'yu na obryvke protokola.
     -- Vot  nash, --  on ukazal  na vidavshij vidy "rafik". Krome voditelya, v
nem   sideli  dva   druzhinnika  --  ne  stol'ko   dlya  pomoshchi,  skol'ko  dlya
svidetel'skoj bazy.
     -- Aleksandr Semenovich, podozhdite! -- ih dogonyal YUra Gusarov.
     -- CHto sluchilos'?
     -- Nichego. Laskin skazal, chto u vas net pary, i napravil...
     -- Nu, molodec! --  voshitilsya Starik. -- Menya vrode i netu, vy vdvoem,
vse, kak polozheno,  nikakih otstuplenij. Do etogo bez akademii  ne  dojdesh'!
Ran'she  dumali,  kak  prestuplenie  raskryt',  a sejchas  -- kak svoyu zadnicu
uberech'.
     --  I voda  ran'she  mokrej byla... Poehali,  chto li? -- Krylov polistal
zapisnuyu knizhku. -- Vnachale na Krasnogorskuyu, dvesti sem'.
     -- K Meduze? -- s somneniem sprosil Sizov.  -- Byl u nego nagan,  tak i
ushel neizvestno kuda. A potom za obrez otsidel. No k  "Prizrakam" on vryad li
vyazhetsya... Hotya chego rassusolivat'...
     Sizov raspahnul dvercu i  bodro  zaprygnul na  perednee siden'e ryadom s
voditelem.
     -- Dobryj vecher! Kak nastroenie?
     --  Kakoe  nastroenie! -- hmuro otvetil voditel'. --  Segodnya futbol po
teleku, a  ya vtoruyu smenu ishachu! Im-to hot' tri  dnya k otpusku  dadut, -- on
tknul bol'shim pal'cem cherez plecho  nazad,  v  storonu druzhinnikov, --  a mne
chto? Direktor skazal: "Ezzhaj", -- i vse dela.
     -- Ladno, ne plach'sya. --  Krylov hlopnul voditelya po plechu. -- V sluchae
chego ya za tebya pered gaishnikami pohlopochu.
     -- Da my sami za sebya hlopochem... To benzin, to pyatera, to chervonchik...
Kuda ehat'-to?
     --  Krylov nazval  adres. "Rafik"  neozhidanno  rezvo  rvanul  s  mesta,
prokatil po yarko osveshchennomu prospektu, svernul v proulok. Zdes'  fonari  ne
rabotali, voditel' vklyuchil fary i snizil skorost'.
     -- CHut' v  storonu  -- i vse,  koldobina na koldobine.  Hozyaeva!  A  po
Krasnogorskoj voda uzhe desyat' let techet. Osen'yu, vesnoj -- slyakot', zimoj --
led. V odnom i tom zhe meste. A v krane vody net, po grafiku; dva chasa utrom,
tri -- vecherom.  |to  poryadok? A miliciya rabotyag  v vytrezvitel' zabiraet Da
shoferov shtrafuet! I vse pri dele...
     Vidno bylo, chto shofer uzhe vymestil na sobesednikah razdrazhenie i bubnit
po privychke k nravoucheniyam i oblicheniyu sushchestvuyushchih poryadkov.
     -- Vot sejchas nebos' tozhe kakogo-nibud' rabotyagu zahomutaete! U vas kak
rejd, hvatayut bez razbora, dlya galochki. Vot menya odin raz...
     -- YA tebe pokazhu etogo "rabotyagu"! -- perebil voditelya Gusar, -- Zajdem
vmeste,  i  pokazhu.  Klichka  Meduza,  ves   pod  sto   dvadcat',   hobbi  --
ognestrel'noe oruzhie. Ochen' lyubit taskat' na zhivote nagan da pugat' koe-kogo
pri sluchae...
     -- A nam chto, tozhe nado idti? -- sprosil druzhinnik.
     -- Kak zahotite.
     -- Nam-to zachem, posidim v mashine, -- burknul voditel' i zamolchal.
     "Rafik" podskakival  na vyboinah, i v takt kachalsya  na  pruzhinnoj nozhke
prihvachennyj rezinovoj prisoskoj k lobovomu steklu termometr v vide globusa.
|tot termometr  i upominanie o  nagane  Meduzy probudili v soznanii  Starika
associativnuyu cepochku, i on, kak byvalo vo vremya serdechnyh pristupov, uvidel
slovno voochiyu bol'shoj shkol'nyj globus so skvoznoj pulevoj probojnoj.
     Globus prostrelil Grom -- takoj groznyj psevdonim vybral sebe malen'kij
i hudoj Vasya Simkin. Oni zanimalis' v obychnom shkol'nom klasse s tradicionnym
globusom i skeletom, kotoromu vo vseh  shkolah Sovetskogo  Soyuza  obyazatel'no
vstavlyali mezhdu chelyustyami papirosu. I plakaty na stenah viseli tradicionnye:
tablica Mendeleeva,  pravila  pravopisaniya shipyashchih, a poverh  byli nabrosheny
drugie -- granata "F-1"  v  razreze,  shema rasstanovki protivopehotnyh min,
uyazvimye mesta tanka... A v chelyustyah skeleta  vmesto papirosy torchala ostraya
finka s utyazhelennoj chernoj ruchkoj, odnu  glaznicu  zakryvala povyazka -- bint
iz indpaketa, tozhe rabota Groma. Vidno, v shkole on byl ne podarok i uchitelyam
ot nego dostavalos', pravda, togda u nego ne bylo nagana.
     -- Sporim, zasazhu pryamo v fashistskoe logovo?
     On  nervozno  pokruchival  globus, da i vse nervnichali bolee  ili  menee
zametno -- do nachala rejda ostavalos' neskol'ko chasov.
     -- Bros' durit', -- otozvalsya Starik, no Gyurza podnachila:
     -- Ni v zhizn' ne popadesh', osobenno esli krutit'sya budet!
     -- Posmotrim! -- zadiristo  otozvalsya Grom, zaglyanul v baraban, ottyanul
kurok. -- S odnogo raza!
     Korshun  bochkom,  vrode  po  nuzhde,  napravilsya  k  dveri. Bystryj  tozhe
podnyalsya i vyshel.
     Grom provodil ih vzglyadom,  podumal i perenes globus v  ugol, chtoby  ne
byl  na odnoj  linii  s glavnym  portretom,  potom,  ne toropyas', raskrutil,
bystro proshel k dal'nej stene i vskinul ruku.
     Ba-bah! V zamknutom prostranstve nagan grohnul, kak devyatimillimetrovyj
val'ter.
     -- Teper' poglyadim...
     Grom byl riskovyj paren', no  podhodil k zheltogolubomu sharu  s opaskoj:
esli popal ne tuda,  kto  znaet,  kak obernetsya, mogut i ne  posmotret', chto
vecherom perehod. Nedarom Korshun i Bystryj ne zahoteli popast' v svideteli...
     Po  schast'yu, vhodnoe otverstie okazalos'  v  centre nikomu ne izvestnoj
Grenlandii, a vyhodnoe -- voobshche v Tihom okeane.
     -- Promah. -- Grom oblegchenno vzdohnul. -- Spirt s menya.
     -- Luchshe shokolad, -- poprosila Gyurza. -- Dve plitki.
     -- Idet. -- Simkin spryatal  nagan v karman galife  i postavil globus na
mesto. -- Ne udalos' pered rejdom vyigrat'. Nu, mozhet, tam povezet...
     V  tot raz vsej gruppe dejstvitel'no  povezlo.  Vecherom  pereodelis'  v
grazhdanskoe, postroilis'  vdol' gluhogo  zabora --  raznosherstnaya  kompaniya,
vrode  ohotnikov ili  rybolovov, tol'ko  vmesto  dvustvolok da spinningov --
pistolety, redkie  po  tomu vremeni  avtomaty da tyazhelennye ryukzaki, nabitye
vzryvchatkoj.  Dve gruppy  --  dvadcat'  vosem' chelovek. V pervoj -- komandir
Bystryj, komissar  -- Starik. Vo vtoroj komanduyut Smelyj i  Gvozd'. Interval
mezhdu perehodami za liniyu fronta -- sutki.
     --  Vasha  osnovnaya  zadacha -- navesti  paniku na territorii  vraga.  --
Komandir diversionnogo  otryada osobogo naznacheniya  Gryzoboev shel  vplotnuyu i
strogo, pristal'no vglyadyvalsya v  glaza, budto gipnotiziruya. -- Esli  kazhdyj
iz vas  vzorvet  odnu mashinu i ub'et  pyat'  nemcev,  cel'  budet dostignuta!
Zapomnite, vy v dolgu pered temi, kto s pervogo dnya b'etsya na peredovoj, kto
uzhe  ubit  ili iskalechen.  Poetomu  bud'te gotovy  umeret'  dostojno.  Lyuboe
proyavlenie trusosti karaetsya smert'yu! Komandir i komissar obyazany nemedlenno
pristrelit' trusa i panikera.
     Gryzoboev ostanovilsya vozle Bystrogo.
     -- Da  i lyuboj boec obyazan ubit' trusa  nezavisimo ot ego  dolzhnosti  i
zvaniya, -- mnogoznachitel'no prodolzhal  on, pochti prizhavshis' k licu komandira
pervoj gruppy.
     Sil'no   pahlo   horoshim  odekolonom.   Skosiv  glaza,   Starik  uvidel
vytarashchennyj glaz,  chisto vybrituyu shcheku i neskol'ko torchashchih pod samym nosom
zhestkih voloskov.
     --  Plen   isklyuchen!   --  Gryzoboev   prodvinulsya  dal'she   i   teper'
gipnotiziroval Starika.  --  Esli  hot' odin  chelovek popadet  v  plen,  ya s
komissara shkuru spushchu!
     Besheno rasshirennye zrachki, kazalos', zaglyadyvayut v samuyu dushu, i Starik
oshchutil ispug ot togo,  chto komandir  otryada razglyadel v nevedomoj emu samomu
glubine  chto-to  zlovrednoe, chuzhdoe, opasnoe  dlya "nashego  dela" inache nichem
nel'zya bylo ob座asnit' polyhayushchuyu v glazah yarost'.
     --  YA ne govoryu: sdastsya v plen. V kakom  by  vide  nash boec ne popal v
ruki  nemcev -- oglushennym, ranenym,  kontuzhennym, polumertvym, -- vse ravno
eto predatel'stvo, kotoromu net proshcheniya i poshchady!
     Gryzoboev nakonec  shagnul v storonu, i Starik ispytal oblegchenie, budto
i v samom dele izbezhal vozmozhnogo razoblacheniya.
     --  Pri  perehode cherez reku  est'  opasnost'  provalit'sya  v  prorub',
treshchinu, polyn'yu. V etom sluchae tonut' molcha,  chtoby ne  obnaruzhit'  gruppu.
Da,  maekhalatov net. No oni vam i ne  nuzhny  -- ne pryatat'sya  idete!  Pust'
fashisty ot vas pryachutsya.
     Gryzoboev otoshel ot stroya na obychnye dva metra, napryazhenie v ego golose
stalo spadat'.
     --  I  poslednee.  Vy proshli special'nuyu podgotovku.  Na vas  istracheno
mnogo deneg,  produktov, izrashodovany  boepripasy, vydano  novejshee oruzhie.
CHtoby  opravdat'  vse  eto, vy dolzhny rabotat'  dostatochno  dolgo. Pogibnut'
srazu -- proshche vsego, no vygodno takoe tol'ko fashistam.
     Gryzoboev  ulybnulsya,  kak   strogij,   no  zabotlivyj  i  spravedlivyj
otec-komandir.
     -- Poetomu vse dolzhny  vernut'sya zhivymi. |tot rejd -- tol'ko proba sil.
Glavnoe u vas vperedi! ZHelayu udachi!
     "Da on neplohoj muzhik, -- podumal Starik. -- A  chto glaza zlye, tak  ne
vremya sejchas dlya dobroty".
     Pervaya gruppa  pogruzilas'  v staryj  razboltannyj  avtobus. Ostavshiesya
smotreli  molcha,  nekotorye  obodryayushche ulybalis'. Gyurza podmignula Stariku i
pomahala rukoj. On otvernulsya.
     Skripya  i  drebezzha,  avtobus  preodolel  vosem'  kilometrov  ukatannoj
snezhnoj dorogi i zamer u obryvistogo berega, ryadom so stogom sena.
     -- Vot on, nash orientir, -- skazal Bystryj. -- Vyhodi!
     Dnem zdes' provodili rekognoscirovku, orientiruyas' po  dymam kostrov na
toj storone. Naprotiv stoga postov vrode ne bylo.
     Rastyanuvshis'   cepochkoj,  dvinulis'   po  l'du.   Na   belom   otkrytom
prostranstve chetyrnadcat' tenej  mogli stat' horoshimi mishenyami, kazhdyj ostro
oshchushchal svoyu uyazvimost'.
     Starik,  eshche ne ubedivshijsya v  tom, chto mozhno  uvorachivat'sya ot pul'  i
zatykat' vrazheskie stvoly otvetnym potokom ognya, byl gotov v lyuboj mig molcha
ujti pod led ili prinyat' smertel'nyj kusok svinca. Pri oshchushchenii obrechennosti
strah ischezaet.
     Tol'ko kogda  dobralis' do  drugogo berega i voshli v potreskivayushchij  ot
moroza les, chuvstvo obrechennosti  proshlo, vernulos' zhelanie zhit'  i vmeste s
nim  strah.  Pobrodili  v  poiskah  podhodyashchej  polyanki,   raspolozhilis'  na
povalennyh brevnah, cherez chas ponyali, chto bez ognya ne obojtis': moroz  davil
pod  tridcat'.  Razveli  krohotnyj  kosterok,  sgrudilis' vokrug,  dozhidayas'
rassveta.  Starik  dazhe zadremal, tochnee,  vpal  v ocepenenie,  ne  perestav
slyshat', chto proishodit vokrug. Zaskripel sneg -- kto-to  otoshel ot  kostra.
Vskinulsya Bystryj:
     -- Ot gruppy ne othodit'! Kto tam razgulyalsya?! V otvet treshchali vetki.
     --  Kto?!  --  Starik  rvanul  klapan  kobury.  Bystryj  tozhe  stoyal  s
pistoletom v ruke, schitaya bojcov.
     -- Vse na meste... Ty tozhe slyshal? Mozhet, volk? Grom, glyan' na sneg!
     Vertkij Grom,  podsvechivaya  fonarikom,  kinulsya  v  temnotu  i  tut  zhe
vernulsya s perekoshennym licom.
     -- Sled! Obshityj valenok, nemeckij!
     V storone,  metrah  v  soroka,  za  derev'yami  grohnul vystrel, vtoroj,
tretij. Svista pul' slyshno ne bylo.
     -- CHto delat' budem? -- nervno dergaya sheej, sprosil Grom.
     Bystryj molchal. Starik  rasteryanno soobrazhal. "Vstupit' v boj!" -- byla
pervaya  mysl',  no na ee  fone vozniklo ponimanie polnoj  besperspektivnosti
nochnogo boya dlya prizhatoj k reke gruppy.
     Besshumno vzletela krasnaya raketa, eshche odna... Vdaleke udaril avtomat.
     Vzglyady bojcov ustremleny na komandira i komissara. U Starika poyavilos'
chuvstvo bezyshodnosti.
     -- Othodim! -- nakonec skomandoval Bystryj.
     Gruppa skatilas' k  reke, bojcy  poprygali s obryva berega i  ugodili v
ledyanuyu vodu. Polyn'ya!
     -- Bystro, a to zabrosayut granatami! Oruzhie i vzryvchatku berech'!
     CHerez polchasa gruppa byla na svoej storone. Nad protivopolozhnym beregom
viseli osvetitel'nye rakety, po reke sharili trassery avtomatnyh ocheredej.
     -- Vse cely? Pereschitajtes'! -- hriplo skazal Bystryj. -- Nu i nachalo!
     Odezhda shvatilas' ledyanoj korkoj i treshchala  pri kazhdom dvizhenii. Starik
ispytyval dosadu i nedovol'stvo soboj.  Bystryj kak-nikak rukovodil gruppoj,
a on, komissar, ne prinyal ni odnogo resheniya.
     -- Vidno,  etot  nemec vnachale nas za  svoih  prinyal,  -- podprygivaya i
rastiraya  ruki, govoril Grom. -- Potom rassmotrel,  rasteryalsya --  i  nazad,
podnimat' trevogu. Horosho, chto u nego granat ne bylo.
     -- I bez granat mog treh-chetyreh zavalit', --  mrachno skazal Starik. --
Povezlo, chto truslivyj popalsya. Legko otdelalis'.
     --  Ne  govori "gop", -- oborval ego Bystryj.  -- "Otdelalis'"! Zadanie
provaleno, vpolne mozhno i  pod tribunal ugodit'. Komandiru i komissaru -- po
pule, a ostal'nym -- shtrafbat!
     On kak v vodu smotrel. Gryzoboev byl mrachnee tuchi.
     --  Ne vypolnili  zadaniya, zasrancy! Nado by vas shlepnut' pered stroem,
da my uzhe dolozhili v Centr, chto gruppa pristupila k rabote! -- zloveshche cedil
on. -- Tak chto u vas est' shans: segodnya zhe povtorit' perehod i iskupit' svoyu
vinu. YAsno?!
     Starik hotel skazat', chto posle kupaniya v ledyanoj vode lyudyam nuzhna hot'
korotkaya peredyshka, no Gryzoboev, resheno vytarashchiv glaza, operedil ego:
     -- A  esli kto zaboleet, eto budet rasceneno  kak dezertirstvo i pryamoe
posobnichestvo vragu! I togda ya vas svoej rukoj pristrelyu! YAsno?!
     Udivitel'no,  nikto  ne  poluchil  dazhe  nasmorka.  Pereodelis',  vypili
spirta,  poeli,  den'  otsypalis', a  vecherom  ih vlili v  gruppu Smelogo, i
teper' uzhe dvadcat' vosem' chelovek  pereshli  na vrazheskij  bereg. Komandirom
naznachili Smelogo, komissarom -- Gvozdya.
     -- Vam,  zasrancam, ya ne  veryu,  --  skazal  na proshchanie  Gryzoboev. --
Podchinennye vashi po globusam strelyayut, ot  nemcev begayut. Ne umeete navodit'
disciplinu. Ili ne hotite! Nu, da my eshche s vami razberemsya!
     Starik chuvstvoval sebya prestupnikom.
     Nauchennyj gor'kim opytom. Smelyj vystavil posty boevogo ohraneniya, noch'
proshla  spokojno,  a utrom  usilennaya  diversionnaya gruppa dvinulas' v glub'
zahvachennoj  vragom  territorii.  No  okazalos',   chto  za  proshedshie  sutki
obstanovka  izmenilas':  vyravnivaya liniyu  fronta,  nemcy  otoshli na  vosem'
kilometrov,  a  syuda,   na  rubezh   derevni  Sosnovka,  vydvinulas'  izryadno
potrepannaya za poslednij mesyac vtoraya udarnaya diviziya.
     Moroz  oslab,   yarko   svetilo  solnce,  vladevshee  bojcami  napryazhenie
smenilos' umirotvorennoj rasslablennost'yu.
     -- Sdelaem  prival, komandir?  --  predlozhil  Gvozd'.  --  Zdes' kuhni,
pokormim lyudej goryachim, svyazhemsya s otryadom, dolozhim...
     --  A chto ty budesh'  dokladyvat'? --  mrachno sprosil Smelyj. -- CHto  my
prohlazhdaemsya i zrya  tratim  vremya? Nado perehodit'  liniyu fronta -- togda i
dolozhim. Tak, tovarishchi? -- obratilsya Smelym k Bystromu i Stariku.
     -- Tol'ko  tak!  --  tverdo  otvetil  Bystryj.  Starik kivnul.  Emu  ne
terpelos' iskupit' vinu.
     Zabrosiv oruzhie za  spiny,  bojcy  peresekli okrainu Sosnovki i voshli v
redkoles'e.
     --  Zemlyaki,  dajte  zakurit'. -- K Stariku  podoshel  pozhiloj serzhant v
obgorevshej  meshkovatoj shineli. Iz razrezannogo  levogo  rukava torchal  komok
bintov i vaty.
     -- Fric sam otoshel. Mozhet, tak i drapanet do granicy? Komissar govoril,
tam u nih rabochie podnyalis' protiv Gitlera. Ne slyshal?
     -- Net. --  Starik  ozabochenno  nasypal v podstavlennuyu ladon' mahorki.
Esli nemcy  i vpryam' otstupayut, to oni ne smogut  vypolnit'  zadanie i togda
Gryzoboev tochno spustit s nego shkuru.
     -- Sverni mne papirosku, -- poprosil serzhant  i,  pokazav zabintovannyj
kulak, poyasnil: -- Nosil butylki s goryuchkoj, odna i raskololas'. A vy nebos'
diversanty?
     -- Ugu. -- Starik skleil samokrutku. -- Kuri, otec, vyzdoravlivaj.
     On hotel begom dognat' svoih, no v eto vremya vperedi rvanulo, posredine
gruppy  blesnula  vspyshka,   chernye   figurki  poleteli  v  raznye  storony,
vzmetnulsya stolb dyma.
     -- Vozduh! -- istoshno zaoral  serzhant i prisel, zakryv  golovu zdorovoj
rukoj, no  tut  zhe  ponyal  svoyu  oploshnost'  i  skonfuzhenno  matyuknulsya.  --
Navernoe, mina... Tak vrode ne bylo...
     Vyshedshij  iz minutnogo ocepeneniya.  Starik  brosilsya vpered. "Ne  mozhet
byt', ne mozhet byt'",  -- pul'sirovala v soznanii idiotskaya mysl'. Neskol'ko
figurok  koposhilis'   na  zemle,  neskol'ko  dazhe  podnyalis'  na  nogi,   no
bol'shinstvo  lezhali  nepodvizhno.  CHerez  polkilometra  nachinalsya  les,   tam
vorohnulas' kakaya-to besformennaya massa, zatarahtelo, medlenno upalo derevo,
poplyl vniz sizyj dym.
     --  Tank,  suka, tank!  -- Grom  prilozhilsya k avtomatu i pustil dlinnuyu
ochered'. -- Ty ponyal, tank! V zasade  ostavili, svolochi! -- Na gubah  u nego
vystupila pena.
     -- Ne ori, mozgi bolyat. -- Bystryj sidel na zemle, derzhas' dvumya rukami
za  golovu, i  raskachivalsya  iz  storony  v  storonu.  --  O pen' udarilo...
Prover'te, racii cely?..
     -- YA tebya, padlu navoznuyu! -- Otstegivaya granatu, Groi brosilsya k lesu.
     Obozhzhennyj serzhant snorovisto shnyryal sredi lezhashchih, lovko perevorachival
odnoj rukoj, inogda rasstegival odezhdu i slushal serdce.
     -- Pyatero gotovy, -- soobshchil on, obojdya vseh. -- Odnu voobshche  v klochki,
vmeste s raciej.
     Racii byli u CHajki i Gyurzy. Starik osmotrelsya.
     Gyurza bintovala sebe ruku. ZHal' Marinku.
     On podoshel k ucelevshej radistke:
     -- Nu kak?
     -- Skvoznoe. A raciyu porubilo oskolkami.
     Starik  poiskal Smelogo i Gvozdya. Oba  byli  mertvy. Gvozdyu razvorotilo
grud', a Smelomu oskolok snes polovinu lica.
     -- Ushel, gnida!  --  Grom  tyazhelo  dyshal,  v pobelevshej  ruke on szhimal
granatu s vydernutoj chekoj. -- CHto delat' budem?
     -- Vstav'  cheku.  Ofigel -- s "efkoj"  na tank?  -- mashinal'no  sprosil
Starik. On ne znal, chto delat'. -- Bystryj nemnogo ochuhaetsya, posovetuemsya.
     Bystryj lezhal navznich', serzhant, vstav na koleni, prilozhilsya uhom k ego
grudi.
     -- Tozhe gotov. SHestoj.
     -- Kak gotov?! -- vyrugalsya Starik. -- CHto ty melesh'! Otojdi, daj ya...
     On ottolknul serzhanta i prizhalsya k grudi komandira.  Telo bylo  teplym,
serdce ne bilos'.
     -- V nego zh ne popalo... Tol'ko chto razgovarival...
     -- A ty che, takogo ne vidal? A eshche diversant! --
     Serzhant  zastegnul  na Bystrom  poly.  -- CHelovek  -- nezhnaya tvar'.  Ne
prisposoblen on,  chtob  golovoj  o  zemlyu.  Skol'ko  ya  perevidal  --  ryadom
razorvetsya,  oskolki mimo,  a  on  mertvyj  --  volnoj  ubilo. Vot vosh',  tu
poprobuj...  Ne  razdavish', poka lezha nogtyami  ne zazhmesh'... Vshi tebya nebos'
tozhe eshche ne eli?
     Pokryahtyvaya, serzhant vypryamilsya.
     -- Pojdu rebya posmotryu.
     CHerez  polchasa v odnoj iz izb Sosnovki Starik  myslenno podvodil itogi.
SHest' ubityh,  dvadcat'  ranenyh.  Trupy  slozhili v  ten'  u zabora, nakryli
brezentom.  Semeryh  tyazhelyh otravili v sanbat. Za dlinnym derevyannym stolom
sideli  pyatnadcat' chelovek, molcha eli  goryachuyu kartoshku s tushenkoj,  dobytuyu
Gromom,  i  kolbasu iz suhogo pajka. Im  i predstoyalo vypolnyat' postavlennuyu
zadachu. Vozvrashchenie v  otryad -- vernaya  i  pozornaya  smert'. Mozhet, ranenye,
esli zahotyat...
     -- Za rebyat! -- Lis podnyal alyuminievyj stakanchik so spirtom.
     Tak  zhe  molcha vypili. CHerez nekotoroe  vremya dushivshee  vseh ocepenenie
stalo otstupat'.
     --  Ne povezlo! -- skazal  Korshun. On byl ranen v pravuyu ruku, no legko
upravlyalsya  s  lozhkoj  levoj. --  Eshche ne  pereshli cherez  front,  a,  schitaj,
polgruppy netu!
     -- ZHal', ya tank upustil! -- v kotoryj raz vyrugalsya Grom.
     Dver' v izbu zaskripela, tol'ko  nachavshijsya  razgovor oborvalsya.  CHerez
porog,  prignuvshis', shagnul prigozhij molodoj  lejtenant -- vysokij, krepkij,
rumyanyj, v novoj shineli, tugo perehvachennoj portupeej.
     -- Kto komandir? -- sprosil on u Groma, sidevshego blizhe vseh.
     Tot posmotrel na Starika, k nemu  zhe  povernuli golovy ostal'nye bojcy.
Tol'ko   sejchas   otchetlivo   Starik  osoznal,   chto  ostalsya   edinstvennym
rukovoditelem gruppy.
     -- YA komandir.
     -- Komdiv vyzyvaet, -- skazal lejtenant. -- Veleno provodit'.
     Starik vstal.
     -- Pogod', lejtenant, chego  goryachku porot'? -- svojski sprosil Grom. --
Syad' s nami, vypej za tovarishchej pogibshih.
     --  Ne p'yu, -- holodno  otvetil on.  -- Osobenno  kogda  zhdet  komandir
divizii.
     -- Nu, a my vyp'em. -- Grom potyanulsya k stakanchiku. -- Za pobedu!
     -- Lejtenant usmehnulsya:
     -- Vypit' -- delo nehitroe. Dazhe za  pobedu. A avtomatov  u vas bol'she,
chem vo vsej nashej divizii, kak poglyazhu. Strelyayut?
     On kruto povernulsya i vyshel.
     "Interesno, zachem ya ponadobilsya komdivu?  -- dumal Starik, shagaya  vsled
za svoim provozhatym. -- Mozhet, hochet kakuyu pomoshch' predlozhit'?
     |to edinstvennoe prishedshee na um predpolozhenie pokazalos' somnitel'nym,
hotya  on  eshche  ne  nabral  opyta,  chtoby  ubedit'sya: nachal'stvo  nikogda  ne
predlagaet pomoshch',  da eshche po sobstvennoj iniciative,  naoborot  --  norovit
vyzhat' iz tebya vse chto tol'ko mozhno, a zachastuyu -- i chego nel'zya. Da i vid u
prigozhego  lejtenanta   byl  ne  osobo  dobrozhelatel'nym,  a  eto   kosvenno
svidetel'stvovalo o nastroenii komdiva.
     SHtab raspolagalsya v nekazistoj  izbe  s zakrytymi pochemu-to stavnyami. U
steny tarahtel dizel', chernyj kabel' vpolzal  v svezhuyu  shchel' mezhdu brevnami.
CHasovoj na kryl'ce neodobritel'no osmotrel Starika  i  zastupil bylo dorogu,
no potom glyanul na lejtenanta i shagnul v storonu.
     Starik i  soprovozhdayushchij minovali prostornye  seni, gde bubnila raciya i
tolklis'  shtabnye  oficery, komnatu,  v kotoroj nebrityj kapitan  v  kruglyh
ochkah  rasschityval chto-to  na  krupnomasshtabnoj  karte,  nakonec  lejtenant,
postuchavshis', otkryl poslednyuyu dver', korotko dolozhil:
     -- Privel, tovarishch komdiv! -- i propustil Starika vperedi sebya.
     Komandir divizii v myatoj, vnakidku, shineli sidel  za  stolom i, yavno ne
oshchushchaya vkusa, hlebal derevyannoj lozhkoj borshch iz glubokoj fayansovoj tarelki. U
nego byl vid smertel'no ustavshego i bezrazlichnogo ko vsemu cheloveka.
     -- Komandir special'noj  gruppy otdel'nogo  otryada  osobogo  naznacheniya
NKVD SSSR serzhant gosbezopasnosti Sizov!
     Stariku pokazalos',  chto lejtenant za spinoj hmyknul.  Speczvaniya GB na
tri  stupeni  prevyshali  armejskie,  i  obshchevojskoviki  otnosilis'  k  etomu
revnivo, hotya v obychnyh usloviyah svoego otnosheniya nikogda ne vyskazyvali.
     --  Voz'mete  polutorku i  pod  komandovaniem  kapitana  Petrova  cherez
tridcat'  minut  vyedete na operaciyu,  --  ne  otryvayas'  ot  borshcha,  tihim,
monotonnym golosom  skazal komdiv. -- Boevaya zadacha: osvobodit' ot  fashistov
gorod Svetlovsk. Vypolnyajte!
     Stariku pokazalos', chto ili on sam, ili komdiv soshel s uma.
     -- V gruppe ostalos' desyat' bojcov... Ostal'nye...
     --  Ne rassuzhdat'!  --  ryavknul  komdiv.  I  prezhnim  monotonnym  tonom
dobavil: -- Oruzhie, ranenyh i ubityh sdat' nachboyu.
     Starik  raspravil plechi.  Pod  serdcem  shevel'nulos'  chuvstvo,  kotoroe
vposledstvii  brosalo ego na kolyuchuyu provoloku,  minnoe pole, shtyki,  stvoly
avtomatov  i  pistoletov  s  neukrotimoj  neistovost'yu,  pozvolyayushchej  vsegda
dostigat' svoej celi.
     -- Moya gruppa vypolnyaet special'noe  zadanie i  podchinyaetsya tol'ko NKVD
SSSR!
     Komdiv  podnyal  golovu.  Glaza ego nichego ne vyrazhali, kak budto on byl
mertv.
     --  Rasstrelyat'! --  bez  vyrazheniya  skazal on  i  snova  naklonilsya  k
tarelke.
     --  Est'! -- chetko prozvuchalo za spinoj, i tut zhe posledoval okrik:  --
Poshel!
     Prigozhij  lejtenant shvatil  Starika  za  vorot i  ryvkom  vydernul  iz
komnaty.  Esli by eto proizoshlo v sorok  chetvertom ili dazhe v sorok tret'em.
Starik skoree  vsego  razdelalsya  by  i  s  lejtenantom, i s  komdivom, i so
vsyakim,  kto  vstal  na puti,  -- impul'sivno,  nichego  ne  vzveshivaya  i  ne
zadumyvayas' o  posledstviyah. No sejchas to  chuvstvo,  kotoroe i  sdelaet  ego
znamenitym Starikom,  a  vposledstvii  --  Sysknoj  mashinoj, eshche  ne  uspelo
okrepnut'  i zamateret', potomu on podchinilsya i poshel k vyhodu, oshchushchaya cherez
pal'to upershijsya v spinu dul'nyj srez nagana.
     --  Postoj, brat, kuda... --  On  popytalsya  obernut'sya, no kusok stali
bol'no udaril mezhdu lopatok.
     -- Ne slyshal, chto  li?  -- zlo  otrezal lejtenant. --  Hvatit za nashimi
spinami  otsizhivat'sya! My nemca gonim, a  oni spirt  zhrut! Lovko ustroilis'!
Net, ne hochesh' voevat' -- k stenke!
     -- Da ty chto, choknulsya? Gde komissar?!
     Oni  prohodili cherez  zapolnennye  shtabnym lyudom  seni,  i  vykrik  byl
uslyshan.
     --  V chem  delo?  --  podnyal  golovu  nebrityj, vzlohmachennyj chelovek v
shineli bez znakov razlichiya. -- YA komissar. Kto vy takoj?
     Starik  sbivchivo  rasskazal  svoyu  istoriyu  i  sprosil, komu  on  mozhet
pozhalovat'sya na samoupravstvo komdiva.
     Komissar vyslushal ego vnimatel'no i vrode by s sochuvstviem, dazhe inogda
soglasno kival golovoj, no v konce otvel vzglyad.
     --  Komu tut  zhalovat'sya?.. Zdes'  samyj glavnyj nachal'nik  -- komandir
divizii. Esli on skazal: rasstrelyat', znachit, rasstrelyayut...
     -- Tochno!  -- podtverdil prigozhij lejtenant, kotoryj ne spryatal nagan v
koburu, a tol'ko  opustil stvol  k polu.  -- Sejchas  postroim  komendantskij
vzvod, i gotovo!
     -- CHto zhe delat'? -- otupelo sprosil Starik.
     -- Vypolnyat' prikaz! -- Komissar prigladil volosy. -- Zanyat' Svetlovsk,
proyavit' muzhestvo i geroizm, odnim slovom, iskupit' vinu!
     CHerez  tridcat'  minut  desyat'  ostavshihsya  v stroyu bojcov  special'noj
gruppy  v kuzove  polutorki  vtoroj  udarnoj  divizii  ehali  osvobozhdat' ot
fashistov  gorod  Svetlovsk. Ranenyh  Starik na svoj strah i  risk  otpustil,
reshiv, chto  vryad li  oni  sygrayut  reshayushchuyu  rol' v razgrome neizvestnogo po
chislennosti   nemeckogo  garnizona.  Vmesto   nih  gruppu   usilili  pozhiloj
ryadovoj-voditel'  i  prinyavshij  komandovanie  kapitan  Petrov  -- tot  samyj
nebrityj ochkarik, kotoryj koldoval v shtabe nad kartoj.
     Pered vyezdom ih energichno naputstvoval komissar:
     -- Samoe glavnoe -- reshitel'nost' i smelost'! Ne davajte im opomnit'sya!
S  hodu  vryvajtes'  v  gorod,  fashisty ne  vyderzhivayut  vnezapnogo  napora!
Zakrepites' -- dadite signal zelenoj raketoj.
     Gruzovik  dovol'no  hodko shel po ukatannomu snegu. Doroga  imela vpolne
mirnyj, dovoennyj vid, na razvilke akkuratnyj  ukazatel' soobshchal: "Svetlovsk
-- b km".
     Proehali  nebol'shoj hutorok.  Neskol'ko  zhenshchin zapoloshno  vyskochili na
dorogu:
     -- Kuda, tam nemcy, vertajtes' nazad!
     Odna, razmahivaya rukami, pobezhala sledom, istoshno kricha:
     -- Nel'zya, nemcy! Nemcy v Svetlovske!
     Na pod容zde  k  gorodu ih obstrelyali iz  minometa.  Vidno,  doroga byla
horosho pristrelyana  -- stolby razryvov vstali  pered samym kapotom, zvyaknulo
steklo, kto-to vskriknul. Voditel'  rezko  vyvernul rul', polutorka vyletela
na  obochinu  i zastryala v sugrobe. Vse zalegli v redkom kustarnike.  Kapitan
Petrov byl ranen v ruku. Smerkalos'. Bol'she v nih ne strelyali.
     Kogda stemnelo, Petrov peredal komandovanie Stariku:
     --  YA ranen, pojdu v  sanbat. Vot  raketnica s  zelenoj raketoj.  Kogda
zakrepites' v gorode, dadite signal.
     Petrov otvernulsya i vyrugalsya.
     -- A ya chto? -- sprosil voditel'. -- YA  bez mashiny chego? Mozhet, mne tozhe
vertat'sya? Za podkrepleniem, a?
     -- Davaj, otec, vozvrashchajsya, -- razreshil Starik.
     Gruppa lezhala v  snegu  eshche minut desyat'. K  Stariku podobralsya Grom so
svoim vechnym voprosom:
     -- Nu, chego delat' budem?
     --  Vypolnyat' svoe zadanie.  --  Starik  poter snegom  nachavshee  teryat'
chuvstvitel'nost'  lico.  --  Tol'ko  teper'  nam  nado  opasat'sya  i  svoih.
Popademsya -- rasstrelyayut za dezertirstvo i neispolnenie prikaza.
     V etu noch' gruppa nakonec pereshla liniyu fronta.
     Dve nedeli  oni, po vyrazheniyu  Starika, "shkodili" na dorogah: podryvali
mashiny, obstrelivali peshne kolonny, minirovali transportnye razvyazki. Kak ni
stranno, na vrazheskoj territorii  gruppa  poter' ne ponesla:  nemcy  boyalis'
uglublyat'sya v les i ne organizovyvali ser'eznyh pogon'.
     Kogda gruppa  vernulas'  v otryad, Gryzoboeva  tam uzhe ne  bylo:  ushel s
povysheniem v narkomat.  Novyj komandir -- lejtenant gosbezopasnosti Gus'kov,
veselyj molodoj muzhik s vnimatel'nymi serymi glazami, teplo pozdravil vseh s
vypolneniem gadanij i skazal:
     -- |to, rebyata, byla zakalka, proba  sil. Teper' vse,  kto tam pobyval,
poduchatsya eshche koe-chemu i zajmutsya bolee vazhnoj i slozhnoj rabotoj.
     Tak i poluchilos'.
     -- Zdes',  chto li? --  sprosil  hmuryj  voditel', i Starik  vynyrnul iz
smertel'noj zimy sorok pervogo.
     Po  zalitoj  vodoj  Krasnogorskoj ulice  "rafik" podkatyval  k bol'shomu
kirpichnomu domu, postroennomu  izvestnym v  Tihodonske tabachnym  fabrikantom
eshche do revolyucii i, sudya po vidu, s teh por ni razu ne remontirovavshemusya.
     -- Zaezzhaj vo dvor, -- skazal Krylov i pervym vyprygnul u vysokoj dveri
srednego pod容zda.
     -- Kak pojdem? -- Gusar rasstegnul pidzhak i capnul sebya pod  myshkoj. On
znal Meduzu tol'ko po kartoteke, a tot vyglyadel na fotografii  dejstvitel'no
grozno.
     -- Postoj  pod  oknom dlya  strahovki,  a  my zajdem, --  poniziv golos,
skazal Krylov.
     Rejd nachalsya.





     Pokvartirnyj  obhod  domov  nichego  ne  dal.  Prakticheski  vse  hozyaeva
utverzhdali, chto v interesuyushchee nas vremya nahodilis' doma i zanimalis' sugubo
mirnymi delami: chaepitie, televizor, loto i t.d., i  t.p. Vozmozhno, kto-to i
lgal, no real'nyh osnovanii predpolagat' eto ne imelos'.
     Odna kvartira vyzvala podozreniya: hozyain uezzhal v komandirovku,  a klyuch
odolzhil  priyatelyu.  No  dal'nejshaya proverka  pokazala -- to,  chem  on v  nej
zanimalsya, moglo zainteresovat' tol'ko ego sobstvennuyu  zhenu da  eshche policiyu
nravov, esli by takovaya u nas imelas'.
     YA zanyalsya podrugami poterpevshej, ee mat' nazvala treh, i ya  pobesedoval
s kazhdoj.
     Marta Eremina -- krashenaya blondinka, starayushchayasya, i  nebezuspeshno, byt'
krasivoj,  elegantnoj.  Esli  by  ne  edva  zametnaya   frivol'nost'   maner,
probivayushchayasya  vremya  ot   vremeni  skvoz'  bronyu  vneshnego  loska,  ona  by
proizvodila sovsem neplohoe vpechatlenie.
     SHura YAkovleva  --  eta vyglyadela ne  tak effektno: pogruznela, poteryala
figuru, morshchiny -- rano, ne sledit za soboj,  odeta poproshche,  da  i derzhitsya
menee uverenno, no kazhetsya iskrennej, hotya kto znaet...
     Vera Ugol'nikova -- otkrovenno  vul'garnaya,  manernaya, no s pretenziej,
hotya kosnoyazychnost' i ogranichennyj slovarnyj zapas ne pozvolyali sohranyat' na
ee   schet  kakih-libo  illyuzij.  Vo   vremya  besedy   menya   otvlekalo  odno
obstoyatel'stvo  --  detal', legko  ob座asnimaya, esli  by  peredo  mnoj  sidel
muzhchina,  da  eshche  iz  nashego  postoyannogo  kontingenta,  no  sovershenno  ne
vpisyvayushchayasya  v  konkretnuyu  situaciyu i  ottogo  razdrazhayushchaya,  kak  vsyakaya
neuverennost' v pravil'nosti  sobstvennyh oshchushchenij. Pokazyvaya, gde podpisat'
protokol, ya peregnulsya cherez stol i ubedilsya, chto ne oshibsya: ot Ugol'nikovoj
chut' zametno pahlo spirtnym.
     Svidetel'nicy ne proyasnili dela Nezhinskoj,  skoree dobavili vopros: chto
svyazyvaet stol' raznyh lyudej s poterpevshej?
     Eremina   i  Ugol'nikova   razvedeny,  YAkovleva  ne   byla   zamuzhem...
Edinstvennyj obshchij  priznak?  Net, vot eshche. Vse  troe prakticheski nichego  ne
rasskazali o  Nezhinskoj: s muzhem razoshlas', rastit syna, rabotaet --  vot  i
vse, chto znayut luchshie  podrugi, tochnee, vot i  vse, chto  oni rasskazyvayut. A
znayut, konechno  zhe, gorazdo  bol'she. Takoe  harakterno  dlya lyudej, svyazannyh
krugovoj porukoj: chrezmernaya otkrovennost' lyubogo iz nih neizbezhno obernetsya
protiv  nego  samogo.  "Omerta  --  zakon molchaniya".  Pochemu v  pamyati vdrug
vsplylo  nazvanie  davnej  knizhki  "Podsoznatel'nye  processy  associativnoj
svyazi" Soedinenie gipotezy Zajceva s poziciej svidetel'nic i vydali konechnyj
rezul'tat? CHto zh,  eshche  paru  raz shvatit'  vozduh  vmesto dokazatel'stv  --
cepochka  neudach  sledstviya  dostignet  dostatochnoj  dliny  dlya  togo,  chtoby
prinimat' vser'ez lyubuyu versiyu!
     My shvatili vozduh trizhdy.
     Pozharniki, balansiruya na dlinnoj i ustrashayushche hrupkoj na vid  vydvizhnoj
lestnice, tshchatel'no  osmotreli fasad  devyatietazhki v  meste  predpolagaemogo
popadaniya  puli, no  sledov  rikosheta ne nashli.  Poiski  na  ploshchadke  mezhdu
domami,  k  kotorym  privlekli  chelovek  dvadcat'  druzhinnikov  i  neshtatnyh
sotrudnikov, tozhe ne uvenchalis' uspehom -- |ti popytki "najti igolku v stoge
sena" i po logike  veshchej dolzhny  byli  okazat'sya bezrezul'tatnymi, a vot  na
dopros byvshego muzha poterpevshej ya vozlagal bol'shie nadezhdy. No...
     Okazalos',  chto  Mihail  Nezhinskij  pogib poltora goda  nazad:  utonul,
kupayas'  v  reke.   V  arhive  prokuratury  Zajcev  nashel  ugolovnoe   delo,
vozbuzhdennoe po faktu ego smerti.
     YA rassmatrival  fotografiyu simpatichnogo  parnya  s  tosklivymi  glazami,
chital harakteristiki, otzyvy  znavshih  ego lyudej.  Inzhener,  harakterizuetsya
polozhitel'no.  Zamknut, inogda vspyl'chiv  -- Ochen' tyazhelo  perezhil razvod --
bolel,  handril, dazhe  nachinal  pit', no  eto  u nego  ne poluchalos'. Horosho
plaval, uverenno chuvstvoval sebya v vode.  Mezhdu  strok otchetlivo  prostupala
nikem pryamo ne vyskazannaya mysl' o samoubijstve.
     Doproshennaya   v  chisle   drugih  svidetelej,  Nezhinskaya  na   vopros  o
vozmozhnosti  samoubijstva chetkogo  otveta  ne  dala,  no poyasnila,  chto  muzh
stradal nervnymi sryvami i ot nego vsego mozhno bylo ozhidat'.
     Uzhe  nedelyu  mehanizm  sledstviya  krutilsya  vholostuyu,  takogo  v  moej
praktike eshche ne byvalo.
     Na  nevysokuyu   rezul'tativnost'  i  nameknul  Frolov  posle  utrennego
selektora:
     --  Skuchaesh'?  S容zdi  s  SHirokovym  na  zaderzhanie,  pomogi  OBHSS  da
progulyajsya zaodno, a to sovsem mohom obrastesh'!
     V dezhurke poluchili  oruzhie. Rashititeli -- narod spokojnyj,  ne to  chto
nashi  podopechnye,  i vse  zhe uho  s nimi  nado derzhat' vostro: slishkom mnogo
teryayut pri proigryshe i togda mogut byt' opasny, ni pered chem ne ostanovyatsya,
kuda tam huliganu ili grabitelyu!
     SHirokov, vidno, o tom zhe dumal, v mashine sprosil:
     -- Pomnish' CHigina?
     -- Pomnyu.
     Zamdirektora   magazina,    kruglen'kij,    dobrodushnyj.   Provorovalsya
po-krupnomu,  kogda  za  nim  prishli,  vstretil  operativnikov,  kak dorogih
gostej, posadil na  divan v gostinoj,  chut' li  ne chaem ugoshchal, a  sam  stal
sobirat'sya. Pobrilsya, portfel' slozhil, potom  zashel v  spal'nyu,  pereodelsya,
polozhil v  karman pasport na chuzhoe imya,  pachku deneg, zastrelil oboih  --  i
pominaj kak zvali. Rebyata molodye, nachinayushchie, rasslabilis'...
     Davnyaya  istoriya. Uzhe  let desyat', kak  rasstrelyali  etogo CHigina, a vot
glyadi-ka,  pomnitsya, ne  zabyvaetsya.  Namertvo voshla  v  annaly  operativnoj
raboty kak primer nedopustimosti podobnyh oshibok.
     -- A Kosovalokovu pomnish'?
     SHirokov ulybnulsya:
     -- Tol'ko podumal.
     Tozhe davnij primer i tozhe pamyatnyj. Staruhasamogonshchica vo vremya  obyska
obvarila kipyatkom uchastkovogo.
     -- Ob odnom i tom zhe dumaem, starik. Est' vsetaki telepatiya!
     SHirokov  ne byl raspolozhen k razgovoram,  lezhal, razvalyas' na  siden'e,
glaza  prikryl  --  dumaet.  Ono   i  ponyatno:  u  menya  chisto  tehnicheskaya,
obespechivayushchaya funkciya, predstoyashchaya rabota polnost'yu lozhilas' na nego.
     Kogda  my  priehali,  na trikotazhnoj  fabrike shlo  sobranie po  voprosu
sohrannosti  socsobstvennosti.  Kak  raz  vystupal  direktor  --  Andreevich,
bicheval  gruppu  rashititelej,  dejstvovavshuyu  zdes'  neskol'ko  let. Uvidev
SHirokova, on udvoil energiyu, zaklejmil pozorom vseh, kto halatno otnositsya k
sohrannosti narodnogo dobra, i  sebya  ne  pozhalel -- pokayalsya  v blagodushii,
doverchivosti,  no tut  zhe  zaveril: s etim pokoncheno, zheleznoj rukoj navedem
poryadok, lichnyj kontrol' i vse takoe. Zal aplodiroval.
     Potom my  vtroem proshli k Badaevu v kabinet, SHirokov polozhil  pered nim
postanovlenie ob areste, oshchupal karmany, osmotrel sejf i yashchiki stola.
     Aleksej Andreevich  vnachale vozmutilsya, k  telefonu brosilsya,  familiyami
otvetstvennymi pugal, potom snik, kak budto sterzhen' iz nego vytashchili.
     -- Ogovorili,  svolochi, -- siplo  proiznes on. -- Tol'ko  ya tut ni  pri
chem, sami ubedites'...
     Vyhodil iz kabineta on uzhe ne tem chelovekom, kotorym voshel v nego sorok
minut nazad.
     S  fabriki poehali k Badaevu  na  dachu, i, kogda vykopali iz klumby dve
litrovye  banki,  tugo  nabitye krupnymi kupyurami, s nim proizoshlo eshche  odno
prevrashchenie: na glazah osunulsya, postarel, dazhe rostom men'she stal.
     --  Obolgali,  podkinuli,  -- monotonno,  kak avtomat,  bormotal on, ne
vnikaya v smysl proiznosimogo. -- Rukovoditel' vsegda za vseh otvechaet...
     Potom  my  otvezli Badaeva v  prokuraturu.  YA stal u okna,  SHirokov  --
pozadi stula doprashivaemogo,  kak polozheno, tot eshche oshchushchal sebya  direktorom,
kosilsya  neponimayushche,  no  v myslyah  u  nego byl  haos,  glaza  bespokojnye,
otoropevshie, i videl  on vse ne tak, kak my:  i standartnyj kazenno pahnushchij
kabinet,  i zelenuyu  listvu  za  okoshkom,  i sledovatelya,  molodogo  eshche, no
cepkogo,  s  tremya  zvezdochkami  yurista  vtorogo  klassa v petlicah, kotoryj
korotko rasskazal Badaevu, kak obstoyat ego dela.
     A   obstoyali   oni  skverno.  Ego  zam   okazalsya  chelovekom   ushlym  i
dal'novidnym:   sohranyal   vse  zapisochki,  dokumenty  na  "levyj"  tovar  s
badaevskoj podpis'yu da eshche perepisyval nomera kupyur, kogda otdaval direktoru
ego  dolyu. A prishlo vremya  otvechat', on vse  eto  na svet Bozhij i vytyanul --
lyubujtes',  mol, ne ya zdes' glavnyj,  menya pryamoj nachal'nik vovlek, s nego i
osnovnoj spros! Paskudnaya publika, podlen'kaya, eti druz'ya -- rashititeli.
     Devat'sya  Badaevu  bylo nekuda,  no  on  ot vsego  otkazalsya,  dazhe  ot
podpisej  sobstvennoruchnyh  otpersya  i  tol'ko  povtoryal,  chto  eto  proiski
nedrugov, deskat', zapugat', gryaz'yu zamarat' kogo ugodno mozhno.
     V mashine Badaev zaplakal:
     -- Kak zhe tak, stol'ko  let na  rukovodyashchej rabote,  gramoty, premii, i
vse  kotu pod hvost? Okazyvaetsya,  vor ya,  prestupnik...  Da  gde  zhe  togda
spravedlivost'?
     Tyagostnaya  scena.  Vory,  moshenniki, grabiteli --  tozhe  spravedlivosti
hotyat, trebuyut dazhe. Tol'ko spravedlivost' dlya nih zaklyuchaetsya v tom,  chtoby
mozhno  bylo  krast' i grabit' skol'ko  ugodno, v lyuboe  vremya sutok,  u kogo
zahochetsya  i  pri etom ostavat'sya  beznakazannymi. A  gak, k schast'yu,  pochti
nikogda ne byvaet.
     Kogda  my  sdali arestovannogo v sledstvennyj  izolyator i  vozvrashchalis'
obratno, SHirokov neozhidanno sprosil:
     -- A ved' tebe stalo zhal' Badaeva?
     -- Pozhaluj.  Kogda  zaderzhivaesh' ubijcu ili nasil'nika  -- vse na svoih
mestah. A tut vrode by prilichnyj chelovek...
     -- Vid respektabel'nyj: kostyumchik finskij, rubashka krahmal'naya, galstuk
vyglazhennyj,  a  vybrit  kak!  Britva u  nego  "Braun" --  iz  "Berezki", --
medlenno  prodolzhil  SHirokov.  --  Da   esli  by  tol'ko  eto!  Avtoriteinyj
rukovoditel',  horoshij  sem'yanin,  kucha blagodarnostej.  Sobraniya  provodil,
obyazatel'stva bral, rechi plamennye proiznosil!  Dushoj za proizvodstvo bolel,
fondy na rekonstrukciyu vybival,  stanochnyj park obnovlyal! Vot chto strashno! V
kabinete  svoem  za  odnim stolom nachal'nikov  cehov,  ohranu instruktiroval
naschet  kontrolya, bditel'nosti,  a  potom  s  shajkoj svoej  delishki  gryaznye
obsuzhdal.  Odnoj ruchkoj  blagodarnosti  peredovikam  proizvodstva i  lipovye
naryady podpisyval. Nu da kabinet, stol,  -- erunda. A sam-to on, sam -- tozhe
odin: to  v prezidiume  zasedaet, to o  sbyte  levaka dogovarivaetsya,  to  s
tribuny  pravil'nye  slova  govorit, to  v  podsobke,  v zakutke,  den'gi za
ukradennoe poluchaet!  Ty znaesh',  skol'ko rabotayu,  a privyknut' k takomu ne
mogu. Inogda dumayu:  vot najti by u nego v mozgu uchastochek, otkuda vse idet,
obluchit'  rentgenom,  ul'trazvukom,  vyrezat', nakonec, k chertovoj materi, i
gotovo -- vyzdorovel chelovek!
     -- CHto zh, on -- bol'noj, po-tvoemu?
     SHirokov neveselo usmehnulsya:
     -- |to ya dlya primera. Netu, konechno, vredonosnogo kusochka v mozge, est'
natura  dvojnaya --  odna dlya vseh, drugaya --  dlya sebya da  dlya takih zhe, kak
sam, kotoryh ne stydish'sya. Oborotni. Znaesh', chto interesno: badaevy ponachalu
vsegda otpirayutsya. Po inercii. Stydno. Nadeyutsya, chto do vtoroj  ih natury ne
dokopayutsya, obojdetsya. Potom ochnye stavki, ekspertizy, revizii, vse der'mo i
vyplylo, dlya  sledovatelya ty kak  na  ladoni,  otpirat'sya glupo,  nado  srok
smatyvat',  togda  i  pojdut   "chistoserdechnye"  priznaniya   da   zadushevnye
razgovory.  Kogda  sledovatel'  pro tebya  i tak  mnogo  znaet,  priznavat'sya
legche...
     A v sude  po-drugomu oborachivaetsya: zdes' ne naedine beseduyut -- sud'i,
prokuror,  advokaty,  publika  v   zale  --  rodstvenniki,  sosedi,  druz'ya,
sosluzhivcy. I prinarodno nado  svoe gryaznoe bel'e vyvorachivat': tak,  mol, i
tak, vor  ya, merzavec,  negodyaj...  Stydno.  I  v  obratnuyu storonu  kartina
zavertelas':  ya  ne ya,  hata ne  moya, sledovatel'  zastavlyal, zapugival, a ya
pisal, protokoly podpisyval, ne chitaya, nu znaesh', obychnaya sharmanka.
     A process idet, i  vot ono --  bel'ishko-to  tvoe  sramnoe, kuda ot nego
denesh'sya,  i slushayut  vse,  uznayut  tvoyu vtoruyu naturu, a koli  tak  -- chego
stydit'sya,  opyat' kayat'sya  nado. Kogda est' privychka k licedejstvu, netrudno
naiznanku  vyvorachivat'sya:  priznalsya,  otkazalsya,  snova  priznalsya...  CHto
vygodno -- to i pravda, chto nevygodno -- to i lozh'. Net, ne kusochek mozga --
u nih kazhdaya kletochka zarazhena, ni ul'trazvuk, ni skal'pel' ne pomogut...
     -- Ty mne tak podrobno pro vtoruyu naturu rasskazal, chto mozhno podumat',
moi  razbojniki  v lesah  zhivut, a  po nocham  na  bol'shuyu  dorogu s kistenem
vyhodyat.
     -- Da eto ya v zapale. -- SHirokov mahnul rukoj. -- Tvoi tozhe  normal'nyh
lyudej iz sebya razygryvayut. Tol'ko znaesh', rashititeli, vzyatochniki, oni  kuda
kak  bol'she  boyatsya,   chtoby   pro  ih  vtoroe   lico  ne   uznali.  Smozhesh'
sformulirovat' -- otchego?
     -- CHego zh ne smoch'. YA Van'ku Kryuka dve nedeli  gonyal, shvatil nakonec v
kakom-to  prohodnom  dvore, i  pervoe, chto on skazal: "Za  mnoj  tol'ko odin
magazin, a  bol'she  nichego  i  ne ceplyajte".  A  ty svoego  Badaeva pryamo  v
kabinete  vzyal, i on tebe sovsem  drugoe pel: "Rukovoditel'  ya, obolgali..."
Vot  i  raznica.  Odnomu  padat'  s  cherdaka na nary, drugomu  -- s nebes  v
preispodnyuyu. Da i  maskirovka-to  u nih raznaya: Kryuk izobrazhaet "ne vora", a
Badaev tvoj -- poryadochnogo cheloveka.
     -- Vot eto osobenno protivno.  Zavtra on,  konechno, nachnet "kolot'sya" i
obyazatel'no najdet dlya sebya chtonibud'  v  opravdanie. Ili obmanuli  ego, ili
vputali,  ili soblaznili, ili zapugali... A sam  on  horoshij, ne  takoj, kak
drugie...
     -- A ty voobshche  videl hot' odnogo  prestupnika, kotoryj schital by  sebya
huzhe  drugih, ne  opravdyval by to, chto on  sdelal?  Lichno ya  ne videl. Dazhe
vsyakaya  opustivshayasya  p'yan'  --  vor'e, brodyagi i to  nahodyat  kogo-to bolee
zhalkogo, gryaznogo i vonyuchego, u kogo bol'she tryasutsya ruki, kto  sovershil eshche
bolee merzostnuyu pakost' i na kogo mozhno prezritel'no ukazat' pal'cem sverhu
vniz! Razve kto-to iz nih sudit sebya polnoj meroj?
     -- A Volopasskij?
     Vopros prozvuchal neozhidanno i sbil menya s mysli.
     Dejstvitel'no, Volopasskij...
     Ego znali i ya, i SHirokov -- vysokogo, krepkogo, impozantnogo  muzhchinu s
gustoj,  chuj" nachinayushchej  sedet' shevelyuroj. Zavsegdataj restoranov,  bol'shoj
lyubitel' skachek, uverennyj, naporistyj,  umeyushchij postoyat' za  sebya  v spore,
ssore, a  esli  ponadobitsya, to i v  drake.  So  zvuchnym  i neobychnym imenem
Cezar'.
     Kogda-to  on  uchilsya   v  yuridicheskom,  ego  otchislyali  za  propuski  i
neuspevaemost', potom vosstanavlivali, i nikto uzhe ne pomnil, poluchil  on  v
konce koncov diplom ili net.
     V  poslednie   gody   Cezar'  Volopasskij   vozglavlyal   samodeyatel'nye
stroitel'nye brigady, rabotavshie po dogovoram v kolhozah oblasti.  Ego shibaj
vozvodili korovniki,  asfal'tirovali toka, stavili navesy nad ploshchadkami dlya
hraneniya tehniki. Rabota shla akkordno, ot zari do zari, ne obhodilos'  i bez
pripisok, na  kotorye v takih sluchayah zakazchiki smotryat skvoz' pal'cy:  lish'
by poluchit' v srok gotovyj ob容kt.
     Sam Volopasskij ne  bral v  ruki instrumenta, inogda nedelyami voobshche ne
poyavlyalsya  na   strojke  --  u   nego  byli  inye  funkcii.  On  nazyval  ih
organizacionno-upravlencheskimi.   S   solidnoj   kozhanoj   papkoj,   nabitoj
rekomendatel'nymi  pis'mami  kolhozov,  hodatajstvami rajonnyh  organizacij,
chistymi blankami s ottiskom pechati, na kotoryh mozhno bylo za neskol'ko minut
izgotovit'   nuzhnoe   v   dannoj   situacii   pis'mo.   Cezar'   Volopasskij
predstavitel'stvoval  v  oblastnyh  uchrezhdeniyah,  vybivaya  tehniku,   fondy,
strojmaterialy.
     Veselyj,  ostroumnyj  i  obayatel'nyj,  on  bystro  shodilsya  s  lyud'mi,
proizvodil priyatnoe vpechatlenie,  i tam, gde on  odin raz pobyval, potom ego
vstrechali kak horoshego znakomogo.
     Cezar' postoyanno rasshiryal krug znakomstv i delal eto v pervuyu ochered' v
silu obshchitel'noj natury, a uzhe vo vtoruyu -- s raschetom, chto v budushchem kazhdoe
znakomstvo mozhet okazat'sya poleznym. On ne zabyval odnokashnikov -- nekotorye
uzhe  zanimali  otvetstvennye  dolzhnosti,  i  neopredelennost'  roda  zanyatij
byvshego souchenika ih smushchala,  no, v konce koncov, nichem  protivozakonnym on
ne zanimalsya, s  pros'bami ne  obrashchalsya,  hlopot ne  dostavlyal, naprotiv --
prekrasno organizovyval rybalku s  uhoj, mog razdobyt'  licenziyu na  otstrel
kabana,  znal  neskonchaemoe  chislo tostov,  blestyashche vel  stol  -- pochemu ne
potrafit' staroj druzhbe?
     V ohotnich'e-rybolovnyh kompaniyah  Cezar' vstrechalsya  s  druz'yami  svoih
odnokashnikov  -- tozhe rukovoditelyami razlichnyh urovnej -- i vposledstvii mog
zahodit' v ih kabinety bez stuka.
     On nikogda ne prosil dlya sebya lichno: hlopotal dlya kolhoza "Rassvet" ili
"Zarya", predstavlyal  neobhodimye  dokumenty,  tak  chto  vse  bylo zakonno  i
oficial'no, trebovalos' tol'ko nebol'shoe uchastie, zhelanie pojti navstrechu. I
on ego poluchal vmeste s vizami, podpisyami, rezolyuciyami.
     Dlya hozyajstv Cezar'  Volopasskij  byl zolotym chelovekom, tak kak s hodu
reshal samyj beznadezhnyj, godami ne sdvigaemyj s mertvoj tochki vopros.
     On pereros rol' brigadira shibaev, prevrativshis', po sushchestvu, v hodataya
po  hozyajstvennym  delam.  Brigadirstvo  yavlyalos' formoj oficial'noj svyazi s
kolhozami-zakazchikami   da  vozmozhnost'yu  poluchat'  voznagrazhdenie  za  svoi
uslugi.
     Raschety  so stroitelyami shli  cherez  ruki  Volopasskogo,  chleny  brigady
poluchali  do  tysyachi  v mesyac,  sam  Cezar',  ne  zaryvayas',  raspisyvalsya v
vedomosti za poltory.
     Takogo   roda  deyatel'nost'  bezgreshnoj  ne   byvaet,  logika   sobytij
trebovala,  chtoby Volopasskim rano ili  pozdno zainteresovalas' sluzhba BHSS.
No sluchilos' po-drugomu.
     Cezar' byl zhiznelyubom.  Vkusnye  obedy, marochnye vina, dorogie kon'yaki,
azart ippodroma... Vokrug nego vsegda krutilis' priyateli, on ne melochilsya, i
vse  eto znali, burlesk, vesel'e,  shokolad, shampanskoe, yarkie tryapki...  Kak
motyl'ki na ogon', leteli na Volopasskogo devicy opredelennogo sorta. Cezar'
otbiral   krasivyh.  Otnosheniya  mezhdu  nimi  skladyvalis'  legko,  prosto  i
bezdumno,  tak  zhe  legko  obryvalis',  no   v  lyuboj  moment  mogli   snova
vozobnovit'sya.
     Volopasskij shchedro daril podarki, katal podrug na taksi, vozil  k  moryu,
pomogal v zhitejskih delah. Dazhe posle  proisshedshego vse ego byvshie lyubovnicy
shodilis' v mnenii, chto on byl horoshim, dobrym, otzyvchivym chelovekom.
     Tanya  Linnik  skitalas' po chuzhim uglam i  poprosila  Cezarya  pomoch'  ej
poluchit'  kvartiru.  Tot  poobeshchal  --  on lyubil pokazat'  sebya  vliyatel'noj
figuroj. Posovetoval sobrat' nuzhnye dokumenty, stat' na kvartirnyj uchet.
     Tem  vremenem  na  nive  shibajnichestva  proizoshli  ser'eznye  peremeny.
Nachalos' vse s razoblacheniya neskol'kih  naemnyh brigad,  brigadiry kotoryh v
sgovore  s  rukovoditelyami hozyajstv razvorovali sotni  tysyach rublej.  Proshli
gromkie  sudebnye processy,  byli  vyneseny chastnye  opredeleniya,  vystupila
pressa. Oblispolkom  zapretil kolhozam  pol'zovat'sya uslugami samodeyatel'nyh
stroitelej,  upravlenie  sel'skogo  hozyajstva  provodilo  sploshnye  proverki
soblyudeniya shtatno-finansovoj discipliny,  poleteli  so  svoih kresel  mnogie
priyateli Volopasskogo. A sam on okazalsya ne u del.
     Vybityj  iz privychnoj kolei, Volopasskij rasteryalsya. Den'gi zakonchilis'
ochen' bystro, kuda idti rabotat', on ne znal, tem bolee chto obychnaya mesyachnaya
zarplata  mogla obespechit'  ego zhizn' po stavshim privychnymi merkam  ne bolee
chem na dva-tri dnya.
     On  kinulsya  po   kolhozam,  vspominaya,  gde,   kogda  i  skol'ko   emu
nedoplatili, no iz etoj zatei nichego ne vyshlo.
     Nadvigalis'   prazdniki,   zhene   on   obeshchal   uvlekatel'nuyu  poezdku,
prihodilos'  lihoradochno vrat',  chto  vot-vot emu dolzhny  vyplatit'  krupnuyu
summu, nado tol'ko podozhdat' chut'-chut', samuyu malost'.
     A  na  gorizonte  snova  poyavilas'  Tanya   Linnik  so  svoej  pros'boj.
Volopasskij povel ee v krupnyj stroitel'nyj trest, posadil v priemnoj, a sam
zashel k  upravlyayushchemu -- odnomu  iz teh  shapochnyh znakomyh, s kotorym kak-to
raz  vmeste  lovili  rybu.  Pogovoril  desyat'  minut,  posetoval  na trudnye
vremena, sprosil,  ne najdetsya  li dlya  nego  mesto v  yuridicheskom byuro  ili
otdele snabzheniya. Potom vyshel k Tane Linnik i soobshchil, chto vse v poryadke: ee
vklyuchat   vmesto  vybyvshego  chlena  kooperativa,  dom  sdaetsya  v  sleduyushchem
kvartale, nado dovershit' formal'nosti i vnesti paevoj vznos.
     Tanya  Linnik  snyala s knizhki den'gi,  snesla v lombard  zimnie  veshchi  i
zolotye  ukrasheniya,  pozanimala  u  znakomyh.  Kogda  v  sleduyushchij  raz  ona
vstretilas' s Volopasskim, v ee sumochke lezhali chetyre tysyachi rublej.
     Teper' Volopasskij  privel  ee  v  ispolkom i  skrylsya za vnushitel'noj,
obtyanutoj  kozhej dver'yu.  Tam rabotal souchenik,  i  Cezar'  podelilsya s  nim
planom:  sobrat'  odnokashnikov,  chtoby  otmetit'  dvadcatiletie  ih vypuska,
organizacionnye hlopoty on, razumeetsya, bral na sebya.
     Poka  byvshie studenty  besedovali, vspominaya  molodye gody, Tanya Linnik
otchayanno volnovalas'. No vot nakonec dver' v priemnuyu raspahnulas' i siyayushchij
Volopasskij gordo potryas kakimi-to bumagami:
     -- Poryadok, delo sdelano. Poedem, obmoem.
     V zagorodnoj shashlychnoj  vypili  za budushchee novosel'e, zatem Vodopasskij
predlozhil  progulyat'sya  v  roshchu. Tam i nashli na  sleduyushchij  den' Tanyu Linnik
zadushennoj.
     Raskryt' prestuplenie ne sostavilo truda. Hotya Volopasskij predupredil,
chtoby ona nikomu  ne rasskazyvala,  kuda  i  s  kem idet, no, vidno,  Linnik
chuvstvovala ishodyashchuyu ot "dobrogo i otzyvchivogo  cheloveka" opasnost', potomu
chto ostavila doma zapisku: "Esli ya ne vernus', ishchite Cezarya".
     Cezarya Volopasskogo nashli v stolichnoj gostinice, gde on s  prisushchim emu
i  privychnym razmahom provodil prazdniki. Slovo,  dannoe supruge, on sderzhal
-- otdyh  udalsya na  slavu: nomer "lyuks",  uveselitel'nye poezdki na  taksi,
restorany,  shumnye  kompanii novyh druzej, slovom, vse,  kak obychno. ZHene on
skazal, chto odin iz  zadolzhavshih emu kolhozov vyplatil  nakonec  kruglen'kuyu
summu.  Den'gi  byli  nebrezhno rassovany  po karmanam pidzhaka  -- ostavalos'
pochti tri tysyachi.
     Vse, kto  znal Volopasskogo, ne hoteli verit' v proisshedshee: "Cezar' ne
iz teh lyudej. Podumaesh', chetyre tysyachi! Malo cherez ego ruki deneg proshlo? On
zhe  delovoj muzhik, nu, afera kakaya,  hishchenie -- eto on eshche mog, no ubijstvom
sebya zamarat' -- izvinite! Tut chtoto ne tak".
     On priznalsya  srazu,  na pervyh doprosah, lish' korystnyj motiv otrical:
yakoby Linnik peredala emu den'gi dlya  sohrannosti, potom oni possorilis', on
prishel v yarost', a kogda opomnilsya, bylo uzhe pozdno...
     Moglo  pokazat'sya,  chto Volopasskij izvorachivaetsya,  pytaetsya  izbezhat'
vysshej  mery,  no  kogda  emu predostavili  poslednee  slovo, on  gluho,  no
otchetlivo progovoril: "YA ubijca. Proshu menya rasstrelyat'. Ne hochu zhit'".
     Emu dali pyatnadcat' let. Posle suda on pytalsya pokonchit' s soboj.
     -- Tak chto skazhesh' pro Volopasskogo?
     -- Volopasskij ne isklyuchenie. Na ubijstve on slomalsya, zhit' ne zahotel,
poprosil rasstrela -- eto dostatochno neprivychno. A v ostal'nom? Osudil sebya,
prishel v uzhas,  pytalsya ochistit'sya? Net, obychnaya  istoriya: "Sebya  ne pomnil,
kak  vse poluchilos',  ne znayu, den'gi  vzyal sluchajno".  Vrode  i ne osobenno
vinovat.  Samoubijstvo ne  poluchilos' -- i nichego,  zhivet. Est s  appetitom,
spit krepko, smotrit kino v  klube, peredachi poluchaet.  Nebos' rasskazyvaet,
chto popal sluchajno.
     A vot drugaya istoriya: na dnyah p'yanyj nozhom udaril prohozhego. Ni za chto.
I tuda zhe: "|to vse on -- dal by mne zakurit', nichego  by i  ne bylo". V chem
zhe raznica mezhdu nim i Cezarem? Odin -- opustivshijsya brodyaga, drugoj --  lev
polusveta. No i v nem bylo chtoto etakoe: nedarom Linnik  zapisku ostavila...
A v ostal'nom polnoe shodstvo.
     Da tak  vsegda: kazhdyj  nahodit  sebe  smyagchayushie obstoyatel'stva. Pust'
prityanutye za  ushi,  glupye,  pust'  dlya okruzhayushchih  ih  nelepost' ochevidna,
nichego,  sojdut dlya samogo sebya,  dlya druzhkov, rodstvennikov, sosedej -- dlya
vseh, kto hochet, chtoby oni byli.
     Vozvrashchayas' posle obeda k sebe, ya  privychno oglyadelsya na etazhe. Dlinnyj
pustynnyj   koridor  upiralsya  v  okno,  yarkie  solnechnye  luchi  vysvechivali
plavayushchie v vozduhe beschislennye pylinki, kazennye stul'ya  u sten, zhestkie s
vytertymi siden'yami, otbrasyvali dlinnye teni.
     U okna spinoj ko mne stoyala zhenshchina, vysokaya,  strojnaya. YA podumal, chto
eto Rita, no tut zhe ponyal, chto oshibsya. Kogda shchelknul zamok, ona  obernulas',
no  protiv  solnca  lica  vidno  ne  bylo, tol'ko svetlym  oreolom vspyhnuli
volosy,  kak  nimb  kakoj-nibud' Bogorodicy na  starinnoj  ikone.  Navernoe,
krasivaya. Interesno, kogo ona zhdet?
     Okazalos' -- menya.  Kogda  ona bez stuka raspahnula dver' i polozhila na
stol povestku, ya bystro prokrutil v pamyati, po kakomu delu i v kachestve kogo
mozhet prohodit' u menya takaya dama.
     Hudoshchava,  tonkie  cherty  lica,  krasivye  zadumchivye glaza,  malen'kaya
golovka na  dlinnoj shee. Podcherknuto pryamaya spina, plechi shire beder, dlinnye
tonkie  nogi. Nesmotrya  na  rost, vysokaya "shpil'ka",  bezukoriznenno sidyashchij
dorogoj velyurovyj kostyum, kotoryj ne kupit' v svobodnoj prodazhe. Kartinka iz
francuzskogo zhurnala mod.
     V  proshlom  godu,  kogda  obvorovali  gorodskoj  Dom  modelej,  ko  mne
prihodili    mnogochislennye    svidetel'nicy    --    yarkie,    ekzoticheskie
ptashki-manekenshchicy,   model'ery,  so   standartnymi  figurami,   v   broskih
ul'trasovremennyh naryadah, i eto sluzhilo kollegam istochnikom odnoobraznyh  i
ne slishkom ostroumnyh  shutok. No sejchas u  menya v proizvodstve  ne  bylo  ni
odnogo podobnogo materiala.
     Razglyadyvanie posetitel'nicy  zatyanulos',  i ugolki  ee gub  drognuli v
edva zametnoj ulybke. YA perevel vzglyad na povestku i chut' ne prisvistnul:
     -- |to vy -- Nezhinskaya?!
     Ulybka stala yavnoj.
     -- Da, Nezhinskaya Mariya Viktorovna. Pochemu vas eto udivlyaet?
     YA dostal nuzhnuyu papku i vytryahnul malen'kuyu fotografiyu.
     -- Vashego fotografa  sleduet  privlech'  k ugolovnoj otvetstvennosti  za
takoj snimok!
     Nezhinskaya rassmeyalas'. Ona ne stala govorit' obychnyh v podobnyh sluchayah
slov o svoej  nefotogenichnosti, prosto prinyala  kompliment kak dolzhnoe,  tak
zhe, kak svoe  pravo bez  stuka  vhodit' v  lyubuyu  dver'. No  ya  ne sobiralsya
govorit' ej  komplimentov! A vyhodit  -- skazal.  Vprochem,  skoree ona svoej
reakciej prevratila  nejtral'nuyu frazu v kompliment. Pozhaluj, uho s nej nado
derzhat' vostro!
     -- Sadites'.
     -- Spasibo.
     Sela ona akkuratno na kraeshek stula, polozhiv izyashchnuyu kozhanuyu sumochku na
plotno sdvinutye koleni.
     -- U vas, navernoe, ujma raboty, kak v fil'mah pro sledovatelej?
     Derzhalas' Nezhinskaya uverenno,  dazhe pervoj nachala  razgovor,  prevrashchaya
dopros v svetskuyu besedu.
     -- YA ne sledovatel'.
     Ona voprositel'no  podnyala brovi, ozhidaya  raz座asnenii,  no ya perehvatil
iniciativu vovse ne dlya togo,  chtoby ob座asnyat'  raznicu mezhdu sledovatelem i
inspektorom OUR.
     -- A kak vam rabotaetsya?
     Ona ulybnulas':
     -- Rabota kak rabota.
     -- Kak sebya chuvstvuete?
     -- Pochti normal'no.
     Ulybka   ej  shla,  i   ona  eto   znala,  poetomu  vyrabotala   maneru,
razgovarivaya, ulybat'sya.
     -- Pri rezkih dvizheniyah rana  pobalivaet,  no  eto skoro projdet.  Vrach
skazal, chto mne povezlo.
     Ona opyat' obayatel'no ulybnulas'.
     -- Potomu chto v vas vystrelili?
     Pochuvstvovav moe razdrazhenie, ona stala ser'eznoj.
     -- Nu chto vy! Potomu chto ne popali.
     -- A kto mog v vas strelyat'?
     -- U  menya  uzhe sprashivali. --  Nezhinskaya  sovsem po-devchonoch'i  pozhala
plechami. -- No ya ne znayu. Tut kakaya-to oshibka.
     Ona  pomorshchilas', vidno, poshevelila ranu, i  mne stalo ee  zhal',  razom
propala   nastorozhennost'   i  zhelanie   lovit'  na   melkih  netochnostyah  i
protivorechiyah v predydushchih  pokazaniyah. YA  vse-taki  poproboval  zajti  to s
odnogo, to s drugogo boka, no slyshal odno i to zhe: ne znayu,  uma ne prilozhu,
ponyatiya ne imeyu.
     V  tom, chto  ne kasalos' proisshestviya.  Nezhinskaya byla  slovoohotlivoj,
neprinuzhdenno  podderzhivala   razgovor,   po  svoej  iniciative  pereskazala
neskol'ko  gorodskih  spleten,  vspomnila  zabavnyj  sluchaj iz  studencheskoj
zhizni.
     Ona   byla   priyatnoj   sobesednicej  i   voobshche  proizvodila   horoshee
vpechatlenie.
     CHuvstvovalos', chto ona privykla byt'  v centre  vnimaniya i  umeet takoe
vnimanie  pooshchryat'. |to  moglo  nichego ne  znachit', a  moglo  znachit'  ochen'
mnogoe.
     Beseda zatyanulas'. My progovorili  pochti chas, hotya  protokol  poluchilsya
korotkim -- nepolnyj list special'nogo blanka.
     Kogda Nezhinskaya podpisyvala pokazaniya, ya zametil, chto u nee krupnovatye
kisti, sil'no  vyrazhennye  sustavy pal'cev  i  morshchinistaya  kozha  ruk.  Nado
skazat', chto obshchego vpechatleniya eti nedostatki ne portili i kompensirovalis'
uhozhennymi, mindalevidnoj  formy  nogtyami, pokrytymi  perlamutrovym lakom. S
takim manikyurom ne ochen'-to udobno stirat', myt' poly, gotovit'.
     -- Kogda  vy  vypisalis'  iz  bol'nicy? -- sprosil ya naposledok,  chtoby
zapolnit' pauzu mezhdu okonchaniem doprosa i proshchaniem.
     --  Pozavchera. Eshche  s  nedelyu  ambulatornoe  lechenie.  Uzhasno  nadoelo.
Nevezuchij u menya etot god -- tretij raz po vracham: ukoly, lekarstva.
     -- Pochemu tretij?
     -- CHto?
     Peresprosila ona dovol'no estestvenno, no chto tut peresprashivat'?
     -- Pochemu tretij  raz  vy  obrashchaetes'  k vracham?  CHto s vami sluchalos'
pervye dva raza?
     -- Ah, vot vy o chem.
     Nezhinskaya legko popravila prichesku. Umyshlenno sdelannaya pauza?
     -- Ne tak davno  ya popala v avariyu.  Perehodila  ulicu -- na  Fonarnoj,
naprotiv promtovarnogo,  tam stoyala ochered', davali kakuyu-to tkan' krasivuyu,
dumayu, daj  posmotryu. Nu, i ugodila pod mashinu. Horosho, voditel' zatormozit'
uspel -- ushiby, sinyaki, legkoe sotryasenie mozga. Provalyalas' v klinike pochti
mesyac. I vot opyat'.
     -- A vtoroj raz?
     Nezhinskaya neponimayushche posmotrela na menya.
     -- V svyazi s chem vy vtoroj raz popali k vracham?
     -- Nu... Posle avarii menya otvezli v travmopunkt, ottuda ya ushla, domoj,
a potom stalo huzhe, prishlos' lech' v bol'nicu. Vot ya i schitayu -- dva raza.
     U  menya  snova  vozniklo  dvojstvennoe  oshchushchenie,  takoe  zhe,  kak  pri
proslushivanii fonogrammy.
     Smotrit  Nezhinskaya otkryto,  golos iskrennij, ubezhdayushchij, a  ob座asnenie
kakoe-to sovershenno  bespomoshchnoe  i  yavno  nepravdopodobnoe.  Tak  mogla  by
otvechat'  devochka  shestnadcati  let,  a  ona,  sovsem  nepohozha  na  naivnuyu
prostushku,   skoree   naoborot,  v  Marii   Viktorovne  chuvstvuetsya   etakaya
iskushennost'.
     Esli chelovek vret, on prokalyvaetsya na melochah, vtorostepennyh detalyah.
No  sejchas rech' dazhe ne o  vtorostepennom -- postoronnij vopros,  ne imeyushchij
otnosheniya  k  delu,  oficial'nyj   protokol  uzhe   sostavlen  i  podpisan...
Neponyatno.
     Na proshchanie Nezhinskaya eshche  raz ulybnulas', i ya  provodil ee  do  dveri,
hotya voobshche ne imeyu takoj privychki i sejchas tozhe ne sobiralsya etogo delat'.
     CHert  voz'mi, kak ej  udayutsya podobnye shtuki? Flyuidy kakie-to, biotoki,
neotrazimoe obayanie?
     Nezhinskaya,  bezuslovno, raspolagala k  sebe, i chego ya ceplyalsya k nej so
vsyakimi glupymi voprosami? Skol'ko raz popadala v bol'nicu, da kak lechilas',
da kakaya avariya... Kstati!
     Esli by menya sprosili,  ya vryad  li smog by ob座asnit',  zachem pozvonil v
GAI  i zaprosil dannye po naezdu na peshehoda u promtovarnogo magazina.  No ya
eto  sdelal  i  poluchil  otvet, chto  v  tekushchem  godu  ni  odnogo  podobnogo
proisshestviya na ulice Fonarnoj ne zaregistrirovano.
     Neuzheli sovrala? No zachem?!
     YA nabral nomer travmatologicheskogo  punkta. Zdes' podtverdili: da,  tri
mesyaca nazad s avtodorozhnogo proisshestviya dostavlena grazhdanka Nezhinskaya. Ej
okazana pervaya pomoshch', vypisano napravlenie na gospitalizaciyu.
     Stranno. Raz postradavshaya gospitalizirovana, avariya ne mogla ne popast'
v  svodku  proisshestvij  i  uchety  GAI.  Voznikshee  protivorechie   sledovalo
razreshit'.
     "A nuzhno li? -- sprosil ya sam sebya. --  Kakoe mne  delo do etoj avarii,
do polnoty ucheta proisshestvij gosavtoinspekciej, do protivorechij, ne imeyushchih
otnosheniya k vystrelu v okno kvartiry Nezhinskoj? |tak mozhno zakopat'sya po ushi
i nikogda v zhizni ne perevarit' obil'nyj potok lishnej informacii!"
     Tem  bolee chto poleznyh dannyh u nas prakticheski net. YA polistal  delo.
Da,  takogo u menya eshche  ne bylo. Nu  ponyatno, neudachi,  toptanie  na  meste,
dosadnye, a inogda izvinitel'nye oshibki -- eto, konechno, sluchaetsya. No chtoby
sovsem   nichego...  Gruda  skol'zkih,   okruglyh,  vyskal'zyvayushchih  iz   ruk
razroznennyh faktikov, ne imeyushchih pryamogo otnosheniya k delu. Dovol'no  puhlaya
papka -- vse ravno chto pustaya.
     Ostavalos'  rasschityvat',  chto  po  mestu   raboty   Nezhinskoj  udastsya
ustanovit' kakie-nibud' novye obstoyatel'stva. No, chestno govorya, ya na eto ne
ochen' nadeyalsya.





     Nauchno-issledovatel'skij   institut    problem    peredachi   informacii
razmeshchalsya   v   novom  chetyrehetazhnom  zdanii  kubicheskoj  formy.  Vojdya  v
vestibyul', mozhno bylo  srazu opredelit', chto oboronnoj tematikoj zdes' i  ne
pahnet:  ni  turniketov,  ni  ohrany  s  revol'vernymi  koburami --  obychnaya
derevyannaya stojka, za kotoroj podslepovatyj vahter mirno chitaet gazetu.  Vse
kak dva mesyaca nazad.
     Zamestitel'  direktora  do   nauke  poyasnil,  chto   rabotami  zakrytogo
haraktera  institut ne  zanimaetsya i  v blizhajshie  dvadcat' let  zanimat'sya,
ochevidno, ne budet.
     Togda ya sprosil,  kakoj  perspektivnyj  metod  razrabatyvaetsya  v  etih
stenah v nastoyashchee vremya.  S ravnym uspehom mozhno bylo posadit' Kabarginu za
shivorot raz座arennuyu pchelu.  On bukval'no  podskochil v svoem glubokom kresle,
pokrylsya krasnymi pyatnami i dazhe razdulsya ot vozmushcheniya.
     --  Perspektivnyj  metod?! Ha-ha-ha! CHush',  a ne metod!  |to vsego lish'
samoreklama |lefantova!
     --  |lefantova?  -- udivlenno  peresprosil  ya.  Imenno on i  soobshchal  o
"Prizrakah".
     -- Vy tozhe o nem slyshali? Vot dela! Zanizhaetsya glupostyami, a ved' umeet
sebya  podat' -- zvonyat, pishut, za opytom priezzhayut! Moya by  volya -- davno by
ot  nego  izbavilsya.  Esli  by  ne  direktor...  Hotya  ya predosteregal  Il'yu
Vasil'evicha:  somnitel'nye  zanyatiya,  ot  nih  za  verstu  mistikoj  otdaet,
lzhenaukoj,  esli chto  -- nepriyatnostej  ne  oberesh'sya.  Za idejnye oshibki  i
rukovoditelya po golovke ne pogladyat...
     Mne s  trudom  udalos'  perebit'  Kabargina.  Nemnogo uspokoivshis',  on
rasskazal,  chto  |lefantov  s  razresheniya  direktora  vneplanovo  zanimaetsya
razrabotkami peredachi  myslej na rasstoyanii, nabral sebe vsyakih sharlatanov i
uveryaet, chto  dobilsya opredelennyh  rezul'tatov. Bolee  togo,  pishet o svoih
"trudah"  -- Kabargin  prezritel'no vydelil  eto slovo  -- stat'i, nekotorye
dazhe protashchil v ser'eznye  zhurnaly, vystupaet na konferenciyah  i  sovershenno
neosnovatel'no pozhinaet lavry.
     --  Pribor  kakoj-to tam  pridumal, tol'ko vse  eto lipa, novyj variant
vechnogo dvigatelya!
     Podrobnosti  menya ne interesovali, i  sleduyushchij  vopros  ya  zadal,  chto
govoritsya, dlya dushi:
     --  A  pochemu  vy  voobshche  zagovorili  ob  |lefantove?  YA  sprashival  o
perspektivnom metode, a ne o sharlatanah.
     Kabargin pomolchal, perevarivaya vopros i otyskivaya  v nem skrytyj smysl,
potom ponyal i pokrasnel.
     Teper' ya stal ego nedrugom: prozorlivost' podobnogo roda ne proshchayut.
     Na  sleduyushchij  den'  vyzval  semeryh sosluzhivcev Nezhinskoj,  odnogo  za
drugim.
     |lefantov, Spiridonov, Gromov, Zelinskij, Trifonova, Signalova, Kuzina.
     Vse  oni nichego ne znali o proisshestvii  s Nezhinskoj.  Ee otsutstvie na
rabote  ob座asnyali obostreniem  travmy,  poluchennoj  v  nedavnej  avtoavarii.
Ponyatiya ne imeli, komu moglo ponadobit'sya v nee strelyat'.
     Vysokij,  kostistyj,  chut'  sutulovatyj  |lefantov,  kak  i  pri pervoj
vstreche,  proizvel  na menya  horoshee vpechatlenie.  Umnye  glaza,  vysokij  s
zalysinami lob myslitelya, intelligentnye manery.
     -- Ne pojmali banditov? -- vyalo pointeresovalsya on. -- Skorej by: kakoj
tol'ko chepuhi ne boltaet obyvatel'...
     Za   proshedshee   vremya  on   izmenilsya:   snik,  utratil   optimizm   i
zhizneradostnost', na voprosy otvechal nehotya, kak  by cherez silu. Da i vneshne
--  osunulsya, krugi pod glazami...  boleet? Ili zatravili,  peregorel?  Esli
tak, zhal' -- ne vidat' emu lavrovogo venka!
     Spiridonov. Odet bezvkusno,  hotya s pretenziej,  opuhshie glaza, tonkie,
tol'ko  nachinayushchie  probivat'sya prozhilki  na kartofeleobraznom  nosu.  P'et?
Pohozhe...  Staraetsya govorit' znachitel'no, daby  proizvesti vpechatlenie. Mne
pokazalos':  on  pytaetsya  dat'  ponyat',  chto  gorazdo  bolee  osvedomlen  o
proisshedshem. Skoree vsego igraet -- "dlya avtoriteta".
     Gromov --  pedantichnyj,  akkuratnyj, v ochkah. Dolgo dumaet,  prezhde chem
chto-to skazat', nemnogo nastorozhen, nervnichaet. S chego by? Hotya komu priyatno
poluchit' vyzov na dopros? Otvechaet odnoslozhno, izbegaet rasshirennyh otvetov.
Kogda  rech'  zashla  o rabote, ozhivilsya, stal razgovorchivee, no  nenadolgo. V
obydennoj zhizni on, ochevidno, ni ryba ni myaso.
     Zelinskij  --  vysok, krasiv, naryaden, nadushen. Akkuratno podstrizhennye
usiki, platochek v nagrudnom karmane. Derzhitsya neprinuzhdenno, ohotno vstupaet
v kontakt. Ne boitsya suzhdenij. O rabote (interesnaya,  no  perspektivy net  i
platyat malo),  o  kollegah (|lefantov molodec -- nashchupal zhilu i roet, tol'ko
by  pusto ne okazalos'),  o  nachal'stve (Kurochkin  -- nevezhda, svezhuyu  mysl'
pridushit' gotov,  esli,  pravda,  v soavtory ne priglasyat). S izryadnoj dolej
sarkazma. ZHenshchiny ego, navernoe, lyubyat.
     ZHenshchiny  byli  na  odno  lico.  Dazhe  plat'ya  odinakovye.  Trifonova  i
Signalova kurili. Kuzina net, zato  krasila nogti zelenym lakom. U  nih byli
odinakovye golosa, manery, slova i frazy, odinakovye vzglyady na mir.  U menya
ostalos'  oshchushchenie, chto v  nauke  vse tri zvezd s neba ne  hvatayut i  eshche --
Nezhinskuyu  oni  ne lyubyat i za chashkoj chaya  bez  zapisi rasskazali by  gorazdo
bol'she, chem dlya protokola. CHto zh, obychnaya istoriya.
     Uzhe proshchayas'. Kuzina nebrezhno brosila:
     -- Nasha  Mariya Viktorovna kakoe-to otkrytie  vrode  sdelala, v  krupnye
uchenye probivaetsya. Mozhet, potomu i pal'nuli v nee?
     Ona ne skryvala ironii, dazhe otkrovennoj izdevki.
     -- Kakoe otkrytie?
     -- Gde uzh nam razobrat'sya. Stat'yu genial'nuyu  napisala, a  chto v nej --
ne kazhdyj pojmet. Pointeresujtes' u nachal'stva, koli ohota est'.
     CHestno govorya, nikakoj  ohoty zanimat'sya pobochnymi voprosami u menya  ne
bylo.
     YA  dolozhil delo  rukovodstvu,  soobshchil  o  rezul'tatah raboty  Zajcevu,
peredal  emu  vse protokoly  doprosov.  V konce  polagaetsya  vyskazat'  svoe
mnenie, i ya eto sdelal, ob容ktivno vysvetiv neuteshitel'nuyu kartinu. Vse, chto
polozheno  sdelat',   --  sdelano.  Izuchiv  plany  rozysknyh  i  sledstvennyh
meropriyatij,  oznakomivshis' s puhlym  tomom  ugolovnogo dela,  ni odin samyj
v容dlivyj  proveryayushchij ne najdet, k  chemu  pridrat'sya.  Sledstvie  provedeno
kachestvenno,  dokumenty v polnom  azhure.  Est'  tol'ko  malen'kij  pustyachok,
meloch', ne stoit vnimaniya: prestupnik ne najden  i  ni  odin iz tradicionnyh
voprosov:  "kto, pochemu,  chem"  --  gak  i ne razreshen.  A  vozmozhnosti  dlya
rasshireniya kruga svidetelej i otyskaniya novyh dokazatel'stv ischerpany. Ochen'
pohozhe na  tot tupik,  iz kotorogo dela  s  postanovleniem o priostanovlenii
sledstviya  iz-za   otsutstviya  lic,   podlezhashchih  privlecheniyu  k   ugolovnoj
otvetstvennosti, otpravlyayutsya na pyl'nye polki arhiva.
     Nachal'stvu ya  na etom  izlagat'  svoe mnenie zakonchiv a Zajcevu dobavil
eshche  koe-chto.  CHto  v dele imeyutsya nekotorye  zacepki, no takie,  kotorye ne
poddayutsya  obychnoj  fiksacii:  zapah  sgorevshego  poroha  v kabine bashennogo
krana,  strannye ogovorki  Nezhinskoj,  neuvyazki  v ee pokazaniyah, neponyatnye
nameki Kuzinoj.
     -- CHto zhe ona imela v vidu? -- sprosil sledovatel'.
     --   Po-moemu,  prosto  izdevalas'  nad   Nezhinskoj.  Tochnee,  nad   ee
sposobnostyami k nauchnoj rabote.
     -- I vse zhe  -- chto za stat'ya? CHto za metod |lefantova? Perspektiven li
on? CHto za chelovek sam |lefantov i ego kollegi? Kakovy  ih vzaimootnosheniya s
Nezhinskoj? CHto za chelovek Nezhinskaya? Pochemu ona putaet nas v  neznachitel'nyh
detalyah? CHto za nesuraznosti s avariej? Ty mozhesh' otvetit'?
     -- Net.
     -- I tebya eto ne smushchaet?
     -- Nichut'. Est'  pogovorka: odin durak mozhet  zadat' stol'ko  voprosov,
chto na nih i sto umnyh ne otvetyat!
     -- Odnako! -- Zajcev osuzhdayushche pokrutil golovoj.
     -- YA, konechno, ne imeyu v vidu tebya,  skoree obstoyatel'stva, kotorye vse
eti voprosy nam" podkidyvayut. No  ved' oni, kak ni kruti, ne imeyut otnosheniya
k vystrelu!
     -- Pryamogo ne imeyut, no mogut imet' kosvennoe. I, otvechaya na nih, mozhno
natolknut'sya i na drugie otvety. Da ty sam prekrasno vse eto znaesh'. Uveren,
chto tvoe rukovodstvo skazalo tebe to zhe samoe. Tak?
     On  kak  v  vodu smotrel.  Mne  bylo predlozheno  tshchatel'no porabotat' v
institute, pogruzit'sya v caryashchuyu  tam atmosferu, izuchit' otnosheniya Nezhinskoj
s  kollegami i postarat'sya razdobyt' dannye, kotorye mogli by sposobstvovat'
vydvizheniyu novyh versij. Tak ya snova ochutilsya v NII PPI.
     CHast'  komnaty, otgorozhennaya nekrashenoj  faneroj  ot pola  do  potolka,
napominala   penal,  kofejnye  chashki,   chajnik,  okurki  so  sledami  pomady
pokazyvali, chto atmosfera tut dovol'no svobodnaya.
     U  dal'nej steny na belom laboratornom taburete sidel vysokij chelovek s
izmozhdennym  licom, glaza u nego byli poluzakryty,  ruki  lezhali na kolenyah,
tonkie pal'cy zametno vzdragivali. V  unison so strelkoj  kakogo-to nebrezhno
smontirovannogo  --  vse  potroha   naruzhu  --  pribora,  na   kotoryj   mne
porekomendoval smotret' |lefantov.
     --  Evgenij Petrovich, posil'nee, pozhalujsta, dva maksimuma, esli mozhno.
-- Ton |lefantova byl yavno prositel'nyj.
     CHelovek na taburetke pomorshchilsya. Strelka rezko -- do serediny  shkaly --
kachnulas' vpravo, potom eshche raz.
     --  Vse,  hvatit,  mne eto  uzhe ostochertelo.  -- CHelovek ryvkom  vstal,
nervno hrustnul  pal'cami. -- Tem bolee chto  tvoemu gostyu eto neinteresno. U
nego na ume kakie-to golovolomki, on ishchet sam ne znaet chego, pochti kak ty.
     Poreev  nasypal v chashku rastvorimogo kofe, sahara, kapnul vody i  nachal
vzbivat' lozhkoj penu.
     -- Na eti seansy u Evgeniya  Petrovicha  tratitsya mnogo nervnoj  energii,
poetomu on byvaet razdrazhitel'nym. Davajte my tozhe vyp'em kofe s penkoj.
     |lefantov postaralsya sgladit' rezkost'  Poreeva,  a tot  prinyal eto kak
dolzhnoe, chuvstvovalos', chto takova obychnaya manera otnoshenij mezhdu nimi.
     -- Vot  tak  my  i  rabotaem.  -- |lefantov  sosredotochenno  razmeshival
svetleyushchuyu na  glazah  smes'.  --  |kranirovki pomeshcheniya  prakticheski net --
tonkij list svinca po perimetru -- i tol'ko, tehnicheskogo personala net:  to
dadut laborantku, to zaberut snova, induktor -- kapriznyj entuziast, esli by
on rabotal za platu, to vel by sebya bolee spokojno. Kustarshchina!
     On nalil v chashki kipyatok, podnyalas' gustaya belaya pena.
     --  To  chto nado.  A  rezul'tat, mezhdu  prochim,  nalico.  Sami  videli:
mozgovaya energiya fiksiruetsya na rasstoyanii, nesmotrya na pomehi.
     -- A kakov prakticheskij vyhod vashej razrabotki? -- "Ne schitaya togo, chto
vy  nauchilis'  gotovit'  vkusnyj  kofe?"  --  vtoraya  chast'  frazy  ostalas'
neproiznesennoj.
     Poreev hmyknul:
     -- Induktor mozhet peredat' nuzhnuyu informaciyu.
     Poka azbukoj Morze  ili dvoichnym kodom, vot  u nas celaya gruda  lent, a
potom neposredstvenno obrazami -- zritel'nymi ili smyslovymi.  |to, konechno,
delo ne segodnyashnego dnya...
     -- Znachit, sejchas rabota nosit abstraktnyj harakter?
     -- Nu  pochemu  zhe?  A  kofe,  tovarishch  syshchik? -- izdevatel'ski  zametil
Poreev.
     YA vspomnil, chto emu ne govorili, kto ya i zachem prishel.
     -- Ne abstraktnyj, a teoreticheskij.
     |lefantov nedovol'no pokosilsya na Poreeva.
     -- Vse upiraetsya v odnu veshch':  moj pribor fiksiruet  poka tol'ko moshchnoe
biopole,  kotoroe vstrechaetsya  u  ochen'  nemnogih lyudej.  Uvazhaemyj  Evgenij
Petrovich  --  odin  iz  nih, potomu ya i terplyu ego skvernyj  harakter. A vot
esli, naprimer, vy ili  eshche kto-to syadet na eto mesto, -- |lefantov kivnul v
storonu beloj taburetki, -- strelka ne sdvinetsya s mesta...
     -- Naschet nashego gostya ty oshibaesh'sya, -- s usmeshkoj progovoril  Poreev.
--  Poprobuj i ubedish'sya: u nego moshchnyj  biopotencial. Hotya, konechno, s moim
ne sravnitsya.
     |lefantov usadil menya na taburetku, shchelknul tumblerom.
     -- Neveroyatno!
     -- Primerno v dva raza men'she moego,  -- v golose Poreeva chuvstvovalos'
neskryvaemoe samodovol'stvo.
     --  Napryagites'!  Poprobujte vyplesnut' myslennuyu energiyu! |,  chert, ne
tak!
     YA vstal.
     -- Spasibo za kofe. Priznat'sya, pervyj raz v zhizni menya delayut ob容ktom
laboratornyh opytov. No  ochen' zhal',  vryad li smogu  prigodit'sya  vam v etom
kachestve.
     |lefantov potuh tak zhe vnezapno, kak i vspyhnul.
     -- Izvinite, ya uvleksya...
     --  Gde tam,  uvleksya.  -- Poreev podnyal  palec  k potolku.  -- Esli by
tovarishch syshchik popalsya tebe polgoda nazad, ty by ego otsyuda ne vypustil. Dazhe
esli by prishlos' svyazat' ego po rukam i nogam i posadit' menya emu na golovu.
A sejchas ty kakoj-to drugoj, nadorvavshijsya, chto li...
     --  Vam   by   ne   ponravilos'   u  menya   na  golove,   --   dovol'no
nedobrozhelatel'no  oborval  ya  Poreeva. -- Kstati, otkuda  vy vzyali,  chto  ya
syshchik?
     --  Vizhu. --  On opyat' samodovol'no  ulybnulsya.  -- Ves'  vy u  menya na
ladoni. Hotite, skazhu, o chem dumaete?
     Hotya potom mne bylo smeshno, v etot  moment ya dejstvitel'no poveril, chto
on umeet  chitat'  mysli,  i  pospeshno  retirovalsya  s  nepriyatnym  oshchushcheniem
cheloveka, popavshego v durackoe polozhenie.
     Mozhet,  oni  sami nenormal'nye?  YA  srazu  ponyal,  chto  takaya  myslishka
predstavlyaet  prostejshuyu zashchitnuyu  reakciyu,  i postaralsya  ee  otognat'. No,
obshchayas' s drugimi sotrudnikami instituta, neodnokratno slyshal, chto |lefantov
-- sharlatan,  da eshche  s zaskokami,  a  Poreev  --  nastoyashchij dushevnobol'noj.
Vprochem, takoe mnenie ishodilo ot teh,  kto ne zamahivalsya na otkrytiya, tiho
greyas' vozle nauki da  podaivaya  ee  dvazhdy  v mesyac. Takih  lyudej  vidno za
verstu.
     --  On slishkom mnogo beret na  sebya, etot  |lefantov! Slishkom! --  shchurya
kruglye  glaza za tolstymi  steklami  ochkov  i  yarostno  razmahivaya  rukami,
vyskazyvalsya glavnyj inzhener proekta Bezdikov. --  I  yavno protivopostavlyaet
sebya kollektivu! YAvno! CHto?.. Hotite primer? Pozhalujsta! My poluchili zadanie
--  srochnoe,  vazhnoe, otvetstvennoe: rasschitat' parametry  eksperimental'noj
priemoperedayushchej  lazernoj ustanovki  dlya  nashego  poligona. Sobrali  lyudej,
obsuzhdaem,  vyskazyvaemsya,   namechaem  sroki,  berem  obyazatel'stva  --  vse
zainteresovany,  vse   uchastvuyut,  a  on  sidit,  zhurnal   chitaet.  Poryadok?
Neporyadok! YA  ego podnimayu, mol, razve vas, tovarishch |lefantov, ne interesuet
predstoyashchaya rabota?
     A on tak svysoka otvechaet: "Da ya ee uzhe sdelal".
     Predstavlyaete?!  Brigade  raschetchikov  sidet'  nedelyu,   a  tut   takoe
samonadeyannoe zayavlenie! YA dazhe, chestno skazhu, rasteryalsya. Podnyalsya shum, gam
-- kak, kogda uspel, byt' ne mozhet!
     A on opyat' s ulybochkoj: "V vyhodnye delat' bylo nechego, vot  i poschital
po svoej metodike". I listki  s rezul'tatami  -- buh mne na stol! CHto zhe eto
poluchaetsya? Vyhodit, vse duraki, a on odin umnyj? Horosho eto? Net, ploho!
     CHto  potom bylo?  YA na  avantyuru,  konechno,  ne  poddalsya,  raspredelil
zadaniya, kollektiv vazhnost' dela  ponyal, k  koncu nedeli vse zavershili.  Vot
tak-to. CHto  sovpalo? Da nikto i ne sveryalsya s ego raschetami! Malo  li kakuyu
galimat'yu on napishet! Von dodumalsya do  chego:  mysli  peredavat'! Razve  eto
uchenyj?  Uchenomu  yasnee  yasnogo:  samyj perspektivnyj metod  informacionnogo
obmena   --   lazernaya  svyaz'.   Tysyachi  kanalov  v   odnom   luche,  vysokaya
pomehoustojchivost', da chto govorit'! A  on chut'  li  ne do alhimii  doshel! I
drugih priuchaet. Nezhinskaya  pod ego dudku stat'yu napisala!  Ne znayu, plohaya,
horoshaya, vse eto voobshche vne plana, samodeyatel'nost' s razresheniya nachal'stva!
     V  otlichie ot  dokazatel'stvennoj, orientiruyushchuyu informaciyu  oficial'no
fiksirovat'  ne  obyazatel'no.  Tem  bolee chto lyudi ne lyubyat,  kogda ih slova
zapisyvayut. Poetomu ya razgovarival so  vsemi  bez bumagi i  ruchki, a  potom,
uluchiv  moment, kratko  nabrasyval, chtoby  ne  zabyt',  soderzhanie besedy  v
karmannyj bloknot. On byl ispisan pochti polnost'yu, kogda ya popal k direktoru
NII PPI.
     Doktor nauk, predsedatel' uchenogo soveta,  delegat,  deputat -- figura!
No   vstretil   menya   prosto   i    druzhelyubno,   bez    toj   vysokomernoj
snishoditel'nosti, kotoruyu inye rukovoditeli nazyvayut "demokratizmom".
     --  |lefantova   ya   peremanil  iz  NII   avtomatiki  i  svyazi,  paren'
perspektivnyj, golova u  nego horoshaya, umeet daleko videt' i, samoe glavnoe,
--  ne  pugaetsya neprivychnogo,  nestandartnogo.  Nauka, k sozhaleniyu, a  byt'
mozhet,  k schast'yu, ortodoksal'na i  dostatochno inercionna.  S odnoj storony,
eto  prepyatstvuet proniknoveniyu  v  nee vsevozmozhnyh  lzheuchenij, s drugoj --
zatrudnyaet  vnedrenie  novogo,  osobenno esli  eto novoe trudno  podtverdit'
eksperimental'no. A uzh esli ideya skomprometirovana i na nee naveshen yarlyk...
     Bystrov mahnul rukoj.
     -- ...Delo stanovitsya sovsem beznadezhnym. Pravda, zhizn' idet,  menyaetsya
obstanovka, vzglyady i sootvetstvenno...  Skol'ko vam let? I  vy navernyaka ne
pomnite, kak kibernetiku i genetiku  obzyvali reakcionnymi  lzhenaukami?  Vot
vidite! A  telepatiyu,  telekinez  schitali sharlatanstvom  sovsem  nedavno. No
goloe  otricanie ne argument, da  i vremya yarlykov minovalo, stali izuchat' --
chto-to  est'! No chto eto?  |kstrasensy,  biopole,  aura  --  terminy,  pochti
voshedshie v obihod,  hotya  chto za  nimi  -- nikto ne znaet. Kakova fizicheskaya
priroda    fenomena,   kachestvennye    i    kolichestvennye   harakteristiki,
rasprostranennost'? Nuzhny celenapravlennye  issledovaniya, otrabotka metodik,
nauchnyj poisk.
     A protivnikov  hvataet,  vokrug  neobychnogo sobiraetsya stol'ko  zhul'ya i
sharlatanov, chto k lyubomu  delu  mogut doverie  podorvat'. No eto sheluha, ona
otletit so vremenem, glavnoe -- est' yadro, yavlenie, kotoroe nado izuchat'!
     Vstaet vopros: kak? Special'noj tehniki net, v osnovnom vse stroitsya na
sub容ktivnyh oshchushcheniyah,  da eshche pomogayut  ispytannye pribory:  magnitometry,
fotoapparaty,  ampermetry.  Kustarshchina!  A   |lefantov   sdelal  ustrojstvo,
fiksiruyushchee  dostatochno  moshchnoe biopole! Uzhe  za odno  eto  mozhno doktorskuyu
stepen' prisvoit'! No... Neobhodimo oficial'noe priznanie izobreteniya, togda
budet vse --  fondy, special'naya  laboratoriya,  lyudi. A chtoby obosnovat' vse
kak polozheno i dobit'sya priznaniya, |lefantovu uzhe  sejchas neobhodimy celevaya
tema, fondy, personal. Zamknutyj krug.
     YA,  kogda  zval  |lefantova  k  sebe,  naobeshchal  zolotye  gory:  otdel,
vozmozhnosti, no ne ot odnogo menya vse zavisit, tema vyletaet iz plana raz za
razom. Razreshil emu  zanimat'sya vneplanovo" starayus' pomogat', podderzhivat'.
Bez  etogo ego by  davno  s容li. Zam  moj, naprimer,  ego  terpet' ne mozhet,
Bezdikov -- tozhe, hotite znat', pochemu? |to tak nazyvaemye podvodnye techeniya
okeana  nauki, kuluarnye  rify,  meli,  vodovoroty.  Kurochkin --  "holodnyj"
professor -- poluchil zvanie bez doktorskoj stepeni, tak skazat', za zaslugi.
A  skoree  za  uslugi, poslushanie  i  prilezhanie.  U  Bezdikova  --  desyatok
opublikovannyh statej,  vse  po  chastnym voprosam, vse v soavtorstve.  A tut
kakoj-to  |lefantov  na  kardinal'nye problemy zamahivaetsya,  postanovochnogo
haraktera raboty pechataet,  da eshche v solidnyh  izdaniyah. Nado  libo priznat'
ego  na  golovu vyshe  sebya,  libo pribegnut'  k  tem  zhe yarlykam -- deskat',
vyskochka,  diletant,  nu  i  vsyakoe  prochee...   Serost'  voobshche  ne  terpit
talantlivyh lyudej.  Kstati, u  |lefantova uzhe sejchas poshel v seriyu pribor --
encefalograf,  tol'ko  v dva raza men'she obychnyh,  vdvoe chuvstvitel'nee,  i,
samoe glavnoe, nikakih kontaktov na golovu pacientu nadevat' ne nado.
     YA  emu predlagal -- oformi materialy i zashchishchajsya, tema dissertabel'naya,
a stanesh' kandidatom, i osnovnuyu svoyu ideyu legche budet probit'. A on smeetsya
--  chego  na pobochnyj produkt  razmenivat'sya!  |ntuziast. I drugih  za soboj
uvlekaet.  YA sejchas  redaktiroval nash  institutskij sbornik,  a  tam  stat'ya
Nezhinskoj --  nikogda  ona v nauke ne  vydelyalas', i  vdrug tolkovaya  smelaya
rabota, hotya yavno chuvstvuetsya vliyanie idej |lefantova. Znachit, posledovateli
poyavlyayutsya,  mozhet,  zarozhdaetsya shkola, kazhdomu issledovatelyu  takoe lestno.
Net, nikakogo  prakticheskogo znacheniya  razrabotki |lefantova na  segodnyashnij
den' ne imeyut, a uzh ob  oboronnom haraktere  i govorit' nechego. Porabotaet s
takoj zhe intensivnost'yu eshche let pyat' --  budut i prakticheskie rezul'taty, no
opyat'  zhe  -- ogranichennaya  moshchnost'  peredach,  specifika  priema...  Net, v
voennyh celyah eto neprimenimo.
     Bystrov  sdelal  pauzu,  i  ya  podumal, chto  razgovor  okonchen,  no  on
zadumchivo proiznes eshche neskol'ko fraz:
     -- I voobshche, ne znayu, poluchitsya li u |lefantova chto-nibud'. V poslednee
vremya on izmenilsya: snik kakto, interes k rabote poteryal.  Nichego ne prosit,
komandirovki v Moskvu ne  vybivaet.  Peregorel, ustal?  A mozhet, eshche huzhe --
vyrabotalsya? Tak tozhe byvaet.
     Uhodya ot Bystrova,  ya vspomnil, chto nechto  pohozhee skazal ob |lefantove
Poreev.  Kak  eto on  vyrazilsya?  Nadorvavshijsya... CHto zh,  posle togo, chto ya
uslyshal, nemudreno poverit' i v takoj ishod.
     Perechityvaya   i  gruppiruya   zapisi  v  bloknote,  ya   obnaruzhil,   chto
protivorechivye  mneniya  vyzval tol'ko |lefantov. Suzhdeniya o  ego sosluzhivcah
sovpadali  pochti  u  vseh  oproshennyh.  Nezhinskaya  --  vezhlivaya,   priyatnaya,
obhoditel'naya,    horoshij     rabotnik...    Spiridonov    --    kul'turnyj,
dobrozhelatel'nyj,  znayushchij  specialist...  Zelinskij --  gramotnyj  inzhener,
aktivnyj obshchestvennik. I tak dalee.
     K  etomu   vremeni  ya  navernyaka  znal  odno:  Spiridonov  --  p'yanica.
Boyazlivyj,  tihij,  izbegayushchij  konfliktov,  soblyudayushchij zakony, no p'yanica.
Est'  takaya  kategoriya lyudej,  tshchatel'no, hotya i bezuspeshno  skryvayushchih svoe
pristrastie.   Oni  staratel'no  pryachut   butylki  v   portfel'  i  svertki,
napryagayas', rovnoj pohodkoj prohodyat  mimo sosedej, dysha v storonu, zhaluyutsya
na bessonnicu i nezdorov'e, ot kotoryh otekaet lico i krasneyut glaza, tajkom
sdayut pustuyu taru i  ubezhdayut  sami sebya,  chto  ih  naivnye ulovki  sposobny
obmanut' okruzhayushchih.
     No p'yanstvo --  samyj  naglyadnyj i ochevidnyj  iz chelovecheskih  porokov.
Uchastkovyj  inspektor, pobyvavshij v  dome  Spiridonova,  za  dvadcat'  minut
sobral  ischerpyvayushchuyu informaciyu  o  ego obraze zhizni, i predpolagat' polnuyu
slepotu  sosluzhivcev,  ni  odin  iz  kotoryh  ne  obmolvilsya o  naklonnostyah
kollegi, bylo, konechno, nel'zya.
     Kogda ya napryamuyu zadal  vopros profgruporgu laboratorii -- usluzhlivoj i
slovoohotlivoj  zhenshchine,  ona  okruglila glaza,  budto  ya  sprosil  o chem-to
neprilichnom.
     -- Pozvol'te, kak zhe ya  mogu ob etom  govorit'? V  vytrezvitel' ego  ne
zabirali,  v  miliciyu ne popadal, pisem  ot sosedej ne  postupalo -- nikakih
oficial'nyh materialov net. A  bez dokumentov razve  mozhno?  Malo li kto chto
vidit, kto chego znaet...
     Posle takogo  otveta  stalo  yasno,  chto vozlagat'  bol'shie  nadezhdy  na
sobrannuyu v bloknote informaciyu  ne stoit. A na chto  mozhno vozlagat' bol'shie
nadezhdy  v hode rozyska?  Neredko samyj  zheleznyj fakt  okazyvaetsya  kruglym
nulem. Zato  institut otrabotan, zadanie vypolneno, versiya Zajceva proverena
i,  kazhetsya, ne podtverzhdaetsya...  Uteshaya  sebya  takim obrazom,  ya  zashel  v
laboratoriyu poproshchat'sya.
     Proshchanie  zatyanulos'.  |lefantov   ugovoril-taki  menya  snova  izmerit'
biopole, i na etot raz vspleski mozgovoj aktivnosti priveli ego v vostorg:
     -- Blestyashchaya  dinamika!  Esli  vam  potrenirovat'sya...  Znaete, ya  budu
prosit',  chtoby  vy  vydelili  dlya  menya kak-nibud'  polovinu dnya.  Mozhno  v
vyhodnye, kogda udobno. |to ochen' vazhno!
     |lefantov   ozhivilsya,   stal  bystrym,  bodrym   i  deyatel'nym.  Poreev
melanholichno poglyadyval na  vnezapno ob座avivshegosya  konkurenta,  mehanicheski
zameshivaya kofejnuyu smes'.
     -- V poslednee vremya ya tebya takim ne videl. Seryj. I tonus podskochil i,
po-moemu... Nu-ka, sam syad',  poprobuem... Glyan'te-ka  na strelochku, tovarishch
major, kolyhnulas'? Net? ZHal'.
     Otkuda on znaet moe zvanie?
     Poreev  nalil  v  chashku  kipyatku,  pomeshal, neozhidanno  dostal  ploskuyu
butylochku kon'yaku,  priglashayushche pripodnyal v moyu  storonu, potom povernulsya k
|lefantovu:
     -- Majoru  ne predlagayu, znayu -- on otvetit: "Na sluzhbe ne p'yu", a my s
toboj mozhem prinyat' po sto grammov, tem bolee chto rabochij den' na ishode.
     Imenno  takimi   slovami   ya   i  sobiralsya  otkazat'sya.   Neuzheli   on
dejstvitel'no chitaet mysli?
     |lefantov  pit'  ne  zahotel,  otmahnulsya, zapisyvaya  chto-to  v tolstyj
laboratornyj zhurnal.
     --  Davaj, davaj, vzbodris'! I biopotencial podskochit. Pomnish',  u tebya
uzhe  bylo  takoe? Strelka otoshla deleniya  na  chetyre,  ya glazam ne  poveril!
Znachit, i v etom dele est' doping. Ty pochemu-to zdes' nelyubopyten!
     |lefantov razdrazhenno brosil ruchku.
     -- Hvatit treshchat'! I uberi butylku, ty ne v kabake.
     Poreev dolil v chashku kon'yak.
     -- Prikazyvat' mne ty ne mozhesh', ya ne tvoj podchinennyj i nahozhus' ne na
rabote.  Pravda, upotreblenie  spirtnogo  v  obshchestvennom meste  chrevato, no
mozhesh'  sprosit'  u majora: mnogih li oshtrafovali za to, chto oni pili kofe s
kon'yakom ne tam, gde polozheno?
     Na ulicu my vyshli vtroem. Poreev op'yanel i boltal bez umolku:
     --  ...I togda oni  idut k  Poreevu -- sdelaj, chtoby  ne bolela golova,
zagovori  zuby,  odna  dura poprosila  dazhe besplodie vylechit'.  I nikto  ne
vspominaet, kak kosilis' na togo zhe Poreeva i nazyvali sharlatanom.
     --  SHarlatan i est'. -- |lefantov eshche byl  ne v  duhe. --  Devchonki  iz
otdela  kadrov boltali pro  molodogo majora,  a  ty  delaesh' vid,  chto mysli
prochel!
     -- Malo li  kto chto boltaet. YA i tak vse pro vseh  znayu. No raz ty menya
obizhaesh', ya uhozhu.
     On  svernul  v pervyj  popavshijsya  pereulok.  |lefantov  pokachal  vsled
golovoj.
     -- CHelovek-unikum, no so  strannostyami.  Ogromnyj biopotencial,  umenie
koncentrirovanno izluchat' mozgovuyu energiyu,  no nado zhe  -- pytaetsya  vydat'
sebya za etakogo sverhcheloveka, vsevedushchego i vseznayushchego. On ochen' chutok, po
vegetativnym   reakciyam   --   vzglyad,   neproizvol'noe   sokrashchenie   myshc,
podragivanie vek -- mozhet opredelyat' priblizitel'nyj  hod mysli sobesednika,
koe-kakie neslozhnye mysli,  dopuskayu, ulavlivaet, no emu etogo malo. Byvaet,
ispodvol' uznaet  o cheloveke vse chto mozhno, a potom vdrug ogoroshit: tri goda
nazad vy sil'no boleli,  dazhe  operirovalis',  tochno,  vam  udalili  zhelchnyj
puzyr' i tak dalee. Takoe fanfaronstvo komprometiruet samu ideyu, a ona i bez
togo... No chto delat'! Prihoditsya mirit'sya: lyudi ego tipa vstrechayutsya redko,
metodiki ih otbora  ne sushchestvuet,  natknulsya sluchajno --  blagodari sud'bu.
Pravda, opyt s vami navel menya na interesnuyu mysl'...
     |lefantov  govoril  medlenno,  monotonno,   nedavnee  ozhivlenie  proshlo
bessledno.  Glaza  tusklye,  nichego  ne vyrazhayushchie, kak u  oglushennoj  ryby.
Kazalos',   ego  chto-to  gnetet.  I   eta   neadekvatnaya  situacii   vspyshka
razdrazheniya...
     -- Vam prihodilos' zaderzhivat' prestupnikov?
     -- Mnogo raz.
     -- YA imeyu v vidu ser'eznyh, opasnyh, vooruzhennyh.
     -- I takoe byvalo, k schast'yu, nechasto.
     -- A vy mozhete rasskazat'? CHego eto ego vdrug poneslo v etu storonu?
     -- Sejchas ya ob座asnyu.
     Nu vot, sovsem neobyazatel'no chitat' mysli, chtoby otvetit' na nezadannyj
vopros.
     -- Ponimaete,  bol'shinstvo  lyudej vypolnyayut  obydennuyu rabotu:  vovremya
prishel, stal za  stanok,  sel  za stol, sdelal to, chto tebe predpisano, -- i
domoj. Samim obrazom zhizni oni ne prisposobleny k reshitel'nym dejstviyam. A u
vas  sovsem   drugoe.  Protivostoyanie  prestupniku,  gotovnost'   riskovat',
vstupit'  v   edinoborstvo,   preodolenie  straha,   estestvennogo   chuvstva
samosohraneniya. Ne isklyucheno, chto vse eto sposobstvuet rostu  biopotenciala,
i ya hochu poblizhe poznakomit'sya s lyud'mi dejstviya, zamerit'...
     Imenno etogo  ne hvatalo nashim rebyatam -- stat'  ob容ktami laboratornyh
opytov!  YA uhmyl'nulsya  i tut zhe  pochuvstvoval nelovkost', kotoruyu popytalsya
nemedlenno zagladit'.
     -- Samyj bol'shoj "chelovek dejstviya",  kotorogo  ya znayu,  -- eto Starik.
Zamer'te ego i, esli rezul'tata ne budet, mozhete brosit' svoyu ideyu.
     -- A kto on?
     -- Nash sotrudnik, sejchas pensioner. Kogda ya prishel v organy, prohodil u
Starika stazhirovku.
     -- On chto, uzhe togda byl starym?
     -- Da net. |to psevdonim, s vojny.  Komandoval diversionnoj gruppoj dlya
vypolneniya special'nyh zadanij, rebyatam  po dvadcat', dvadcat'  dva,  a  emu
dvadcat' pyat' -- vot i Starik.
     -- Ne hotite pro sebya -- rasskazhite o nem.
     O  Starike  mozhno  rasskazyvat'  dolgo,  dazhe napisat'  knigu, chto  ya i
predlozhil odnazhdy pisatelyu, u kotorogo obvorovali kvartiru. No tot  otvetil,
deskat',  dokumentalistika  --  delo  zhurnalistov, a  hudozhestvennye  obrazy
dolzhny byt' rozhdeny fantaziej,  togda oni, kak  ni stranno, poluchayutsya bolee
yarkimi i ob容mnymi.
     YA  rasskazal  |lefantovu, kak vpervye uvidel  Starika v dele.  |to bylo
dvenadcat' let  nazad,  ya rabotal vtoroj den', i Starik vzyal menya  na  obhod
zony. Pokazal  ohranyaemye ob容kty, prohodnye  dvory, raspolozhenie telefonov,
storozhevyh postov, poznakomil s nashimi pomoshchnikami iz chisla mestnyh zhitelej,
provel po mestam sbora poduchetnyh elementov, my proverili neskol'ko kvartir,
hozyaeva kotoryh predstavlyali interes dlya ugolovnogo rozyska.
     O Starike hodili legendy,  i ya ne  spuskal s nego glaz, vpityvaya kazhdoe
dvizhenie, zhest, maneru  derzhat' sebya i razgovarivat' s lyud'mi, perenimaya ego
ton,  frazy,  slova,  nachinayushchie  i  zakanchivayushchie  besedu.  Nikakih  osobyh
premudrostej ne ulovil: on derzhalsya spokojno, vezhlivo, dobrozhelatel'no, hotya
dobrozhelatel'nost' eta vovse ne raspolagala  k tomu,  chtoby pohlopat' ego po
plechu ili prosto pervym protyanut' ruku.
     Uzhe smerkalos', nogi gudeli, hotelos' est', my shli po starym kvartalam,
ih  davno  snesli,   i,   gulyaya  v  gorodskom  sadu  s   kinoteatrom,  kafe,
attrakcionami, plavayushchimi v iskusstvennom ozere lebedyami, trudno predstavit'
uzen'kie krivye ulochki etogo "SHanhaya", ubogie, pokosivshiesya domishki, pomojki
v yamah pod vethimi zaborami.
     Poslednij  adres okazalsya  nebol'shim  domishkoj, slozhennym  iz  oblomkov
kirpicha,  pochernevshih  dosok, s  kryshej, pokrytoj  tolem.  V  nem veselilas'
bol'shaya i ves'ma  zhivopisnaya kompaniya.  Kogda ya rassmotrel lica sobravshihsya,
mne  zahotelos' popyatit'sya.  Starik  pozdorovalsya,  spokojno  sel  za  stol,
sdvinul v storonu karty, vynul iz-pod ch'ego-to loktya finku v chernom futlyare,
vylil  na pol vodku iz pochatoj butylki, potom,  ukazyvaya pal'cem, pereschital
sobravshihsya.
     "Dvenadcat'. Idi, pozvoni, pust' prishlyut avtobus".
     Derzhalsya Starik tak, chto bylo srazu vidno,  kto zdes' hozyain polozheniya.
Pochti  vse  prisutstvuyushchie ego  znali  i  veli sebya tiho, no  odin  okazalsya
zaletnym, u  nego zadergalas' guba  i  nalilsya krov'yu tonkij britvennyj shram
cherez levuyu shcheku.
     "|to eshche chto za chuchelo? Poshel von, a to kuskov ne soberesh'!"
     Kompaniya  zashevelilas',  na p'yanyh licah yavstvenno  prostupila  ugroza,
ruki polezli  v karmany,  opustilis'  pod stol k pustym butylkam.  Atmosfera
mgnovenno nakalilas',  teper' dostatochno bylo odnoyu  slova,  chtoby  srabotal
stadnyj  instinkt i  p'yanaya  tolpa, ne dumaya  o  posledstviyah, nachala  bit',
toptat', kalechit', ubivat'.
     YA  ne schital  eshche sebya  nastoyashchim rabotnikom milicii, no fakticheski  im
yavlyalsya, i  do sih  por  stydno vspominat' ohvativshij  menya  strah i chuvstvo
bespomoshchnosti pered nadvigayushchejsya  opasnost'yu. A  Starik molcha zapustil ruku
za bort  pidzhaka, tak nespeshno  i dazhe lenivo,  chto u menya  mel'knula glupaya
mysl', budto on hochet pochesat' pod myshkoj, vytashchil svoj  nagradnoj  "TT"  --
tabel'nogo   oruzhiya  on  nikogda  ne  nosil  --  i  vystrelil.  V  zamknutom
prostranstve nebol'shoj komnatki  grohot  moshchnogo patrona  bol'no  udaril  po
barabannym  pereponkam,  tak chto  u vseh  zalozhilo  ushi, pulya vyvalila kusok
steny s dva kulaka v polumetre nad  golovoj cheloveka so shramom, tot pobelel,
i  rubec stal  vydelyat'sya  eshche sil'nee, a  Starik  uzhe  spryatal  pistolet  i
spokojno, budto nichego ne proizoshlo, skazal mne, prodolzhaya prervannuyu mysl':
"Tak i  ob座asni dezhurnomu:  v  "gazik" vse zaderzhannye ne  pomestyatsya, nuzhna
"strela" ili chto tam est' pod rukoj".
     Incident byl ischerpan. S etogo momenta Starik stal dlya menya kumirom.
     Rasskazannaya istoriya proizvela na  |lefantova sil'noe vpechatlenie, i on
sprosil, ne mogu li ya  poznakomit' ego so Starikom. YA  otvetil, chto mogu,  i
esli my ego zastanem, to pryamo sejchas.
     Starik okazalsya doma. Razgovor zavyazalsya bystro. |lefantov izlozhil, chto
ego interesuet. Starik porassprashival o novom pribore i,  k moemu udivleniyu,
legko soglasilsya podvergnut'sya izmereniyam.
     Potom  Starik ugostil nas  krepkim chaem s pilenym  saharom i  suharyami,
|lefantov  poprosil rasskazat'  o  vojne.  Starik usmehnulsya:  mol, ob  etom
govorit' mozhno nedelyu. Togda |lefantov utochnil:
     -- CHto bylo samym trudnym i zapomnilos' bol'she vsego?
     -- Dlya menya samym trudnym ispytaniem byla sytost'.
     -- CHto-chto? -- ne ponyal |lefantov.
     -- Byt' sytym sredi golodnyh -- samoe protivnoe na svete,  -- prodolzhal
Starik.  --  Nas gotovili  na  zadanie.  Osoboe  zadanie, osobaya podgotovka.
Usilennyj racion:  belki,  zhiry, uglevody  --  vse  po  nauchnym tablicam, po
formulam. Hochesh',  ne  hochesh' -- esh'! YA za tri mesyaca nabral dva kilo, i eto
pri iznuritel'nyh  trenirovkah, takoj i  byl  raschet  --  organizm ukrepit',
zapasy  vprok  sdelat'.  A  cherez  pole  ot  nashego  lagerya  --   golodayushchaya
dereven'ka. Detishki, zhenshchiny v merzloj zemle kovyryayutsya, kartoshku ishchut, koru
s derev'ev derut... Kozha  da kosti, ele na nogah stoyat, vetrom kachaet. CHerez
den' pohorony. A u nas sahar, maslo, myaso, konservy, shokolad... Uvol'nenij u
nas ne  bylo,  oni  tozhe  blizko ne  podhodili --  zapretnaya zona, nichego ne
peredash'...  Rebyata  v binokli  smotryat da zubami skripyat: stydno,  kusok  v
gorlo ne idet.
     A odin byl v gruppe -- Korshun,  zdorovyj  takoj, krasnoshchekij, bodryachok,
on zhral  v  tri  gorla da prigovarival:  nas  ne  zrya kormyat, podkozhnyj  zhir
pomozhet   zadachu  vypolnit',  tak  chto   esh'te,   raz  polozheno,  eto   delo
gosudarstvennoe...
     Vse pravil'no govoril.  Potom my golodali nedelyami, tri  dnya pod snegom
lezhali, po sto kilometrov za sutki prohodili. Esli by ne  podkozhnyj zhir,  ne
zapasy energii -- nipochem ne vyderzhat'. Tol'ko Korshuna s nami ne bylo. Pered
samoj zabroskoj nogu podvernul. Mozhet, pravda, i ne  narochno,  no u  menya  k
nemu very  ni na grosh! Esli chelovek ne styditsya bryuho nabivat', kogda krugom
golod, to dryan' on i bol'she nichego!
     Starik plyunul  v pepel'nicu.  On  vsegda ochen'  spokojno rasskazyval  o
boevyh  dejstviyah,  no  zdorovo   goryachilsya,  kogda  rech'  shla  o  trusosti,
predatel'stve, shkurnichestve.
     --  Sredi svoih takaya svoloch' maskiruetsya, a vot v  okkupirovannoj zone
ih srazu vidno! I odezhda ne ta, i kurevo, i zhratva. Osobenno eto na zhenshchinah
zametno.  Odna  izmozhdennaya,  v  vatnike  i  sapogah, drugaya  --  uhozhennaya,
naryadnaya, chulochki shelkovye, tufel'ki, duhi francuzskie. I pust'  ee ne vidyat
s nemcami v avtomobile ili za stolikom  v var'ete, vse ravno vse yasno!  -- V
golose Starika poyavilos' ozhestochenie.
     --  A  kakoj-nibud'  sluchaj vy  mozhete rasskazat'? -- |lefantov perebil
dovol'no besceremonno, kak budto hotel smenit' temu razgovora.
     -- Sluchaj? Sluchaev vsyakih hvatalo.
     Starik lyubil  vspominat'  proshloe,  no ego rasskazy  napominali kusochki
mozaiki, iz kotoryh nel'zya bylo slozhit' cel'nuyu kartinu.
     --  Kogda  osvobozhdali  Pol'shu,  my  vchetverom na  "gazike"  zaehali  v
malen'kij gorodishko, kakoj tam gorodishko -- odni razvaliny. Nemcy ushli, nashi
eshche ne prishli, pusto. Ulicy zavaleny oblomkami, gde-to chto-to gorit, ni dushi
ne vidno, tishina takaya, chto  zhut' beret. Iskali pomeshchenie dlya kontrrazvedki,
nichego podhodyashchego  -- vse doma sil'no povrezhdeny, nakonec, smotrim -- celoe
zdanie,  tol'ko  stekla vybity.  Vo  dvore  party slomannye,  globus, mulyazhi
vsyakie -- shkola. YA  govoryu Sashke Burcevu: pojdu posmotryu,  kak tam vnutri, a
vy poezzhajte dal'she, mozhet, chto poluchshe najdete.
     Zashel,  osmotrelsya, naverh  podnyalsya  -- podhodit:  lestnica v poryadke,
perekrytiya  krepkie,  poly cely, tol'ko  ubrat'  nado, musora mnogo, bumagi,
mebel'  polomannaya  navalom.  Slyshu,   motor  shumit,  chto-to,   dumayu,  rano
vernulis',  dverca  hlopnula,  i  mashina uehala.  Nichego  ne ponimayu.  A  po
lestnice shagi, aga, Burcev, kuda zhe on ostal'nyh poslal? Vyshel iz-za ugla, a
peredo mnoj, metrah v pyati, -- esesovskij oficer! YA stoyu i smotryu na nego, a
on na menya  pyalitsya, oba slovno ocepeneli,  potom odnovremenno -- k koburam.
Vremya  kak ostanovilos': u nego ruka medlenno-medlenno kryshku otstegivaet, i
u menya zastezhka ne poddaetsya, nakonec vytashchili shpalery, ya upal na koleno, on
tozhe ne lykom shit  --  otskochil za kolonnu, koroche, oba promazali.  A  potom
nachalas'  perestrelka,  kak  v  kino, tol'ko bezalabernee i  ne tak krasivo.
Begaem  drug za  drugom,  palim, ne popadaem.  Nakonec  podstereg  ya  ego  v
sportzale, tam poseredine celaya  kucha  vsyakoj vsyachiny:  kon', kozel, brus'ya,
maty goroj, spryatalsya ya za nimi, on v druguyu dver' vhodit, bah -- gotovo!
     Starik azartno rassek rukoj  vozduh. Ruka  u nego byla  tyazheloj, pal'cy
slovno szhaty i chut' sognuty,  bol'shoj prizhat k ladoni. Popadi pod takoj udar
-- ne pozdorovitsya.
     -- YA na nem bumagi vazhnye nashel i vot etu shtuku s poyasa snyal...
     Starik  pokopalsya  v yashchike  i  polozhil na stol  nozh  v kozhanyh nozhnah s
krasivoj kostyanoj ruchkoj.
     -- YAponskij,  dlya harakiri. Simvol  chesti, prezreniya k smerti. |sesmany
sebya tozhe vrode kak samurayami schitali, vot i taskal dlya forsu.
     |lefantov  snyal nozhny i  zacharovanno rassmatrival tusklyj  klinok, a  ya
smotrel na Starika. Obychno vseh zavorazhivali  smertonosnye zhelezki: pistolet
s  nerovno  vygravirovannoj  nagradnoj  nadpis'yu  na  zatvore,  ekzoticheskij
trofej, dobytyj v perestrelke, rukoyatka induktora, povorot  kotoroj otpravil
na  tot  svet  neskol'ko soten  fashistov, i  drugie  material'nye  predmety,
napryamuyu  svyazyvavshie  segodnyashnij den'  s  tem  surovym vremenem, o kotorom
rasskazyval  Starik,  i podtverzhdavshie  kazhdoe  ego slovo. Predmety "ottuda"
rezko  otlichalis'  ot povsednevnyh  veshchej  privychnogo  mira,  ot  nih  pahlo
opasnost'yu, porohom, gar'yu, krov'yu, oni gipnotizirovali, vyzyvali volnuyushchee,
trevozhnoe chuvstvo prichastnosti k davno proshedshim geroicheskim sobytiyam. A sam
rasskazchik otodvigalsya na vtoroj plan, uhodil v ten':  v nem ne bylo nikakoj
ekzotiki, obychnyj chelovek, takoj zhe, kak vse vokrug.
     Stariku  na  vid  ne  dash'  ego  shestidesyati treh:  suhoj,  energichnyj,
krepkij,  vsegda  zagorelyj,  tol'ko  glubokie  morshchiny  vokrug  rta i glaz,
morshchiny na lbu, belye volosy govorili o tom, chto chelovek mnogoe  povidal  na
svoem veku. Tonkij kryuchkoobraznyj nos pridaval emu shodstvo s hishchnoj pticej,
i byli  momenty, kogda eto shodstvo usilivalos' vyrazheniem lica, vzglyadom  i
prishchurom glaz, neotvratimoj celeustremlennost'yu.
     Net, Starik ne byl obychnym chelovekom. On byl chelovekom gosudarstvennym.
V  svoe vremya  emu doveryali ochen' mnogoe i ot ego reshenij zaviselo nemalo. V
ego mozgu  hranilos' tajn ne men'she, chem v bronirovannyh sejfah  special'nyh
arhivov,  i  svedeniya  eti  ne vyhodili  naruzhu  --  naprimer,  ya, mnogo raz
slyshavshij otdel'nye  epizody ego biografii, tak i  ne predstavlyal,  kak  oni
uvyazyvayutsya mezhdu soboj i  kak svyazany s bolee shirokimi  sobytiyami, ne znal,
chem zanimalsya Starik vsyu vojnu i kakie zadaniya on vypolnyal.
     No  ya tochno znal, chto Starik absolyutno nadezhnyj, zheleznyj chelovek.  Ego
nel'zya  kupit', zaputat',  obmanut',  sbit'  s tolku,  vyvedat'  ili pytkami
vyrvat' to, chto on ne schital nuzhnym soobshchat'. Dazhe ubit' ego bylo nel'zya, vo
vsyakom sluchae  mnogie  pytalis' eto sdelat'  i ne  smogli. V  Starike sideli
chetyre puli,  vse pistoletnye -- on blizko shodilsya so smert'yu, i, kazalos',
oni ne prichinili emu vreda, dazhe shramy zarosli i stali pochti nezametny.
     Na moj vzglyad, emu ne vezlo i ottogo on poluchil men'she, chem zasluzhival.
Delo  ne  v znakah otlichiya,  nagrad  u  nego hvatalo  ne  tol'ko  nashih -- i
pol'skie kresty, i vengerskie  ordena,  i imennoe  oruzhie,  kotoroe  i togda
vruchalos'  nechasto,  a  uzh sejchas razreshalos'  hranit' v edinichnyh  sluchayah.
Sud'ba  Starika voobshche  slozhilas' kak-to neskladno. Vrode vse shlo  horosho --
vypolnyal  zadaniya,  vozvrashchalsya  zhivym, zvaniya shli  bystro,  v  kapitanah on
voobshche  ne  hodil:  prygnul  v  tyl  vraga starshim lejtenantom,  a  vernulsya
majorom. No  potom vse poshlo naperekos:  chto poluchilos'  --  ya ne znayu, hotya
uveren, chto viny Starika  tut ne bylo,  prosto vremya zhestokoe da sluzhba,  ne
slushayushchaya opravdanij, tol'ko  on  chut' ne ugodil pod  tribunal, no otdelalsya
razzhalovaniem v lejtenanty.
     Posle  vojny tridcat'  let  prosluzhil  v  milicii,  rabotal  fanatichno,
po-drugomu ne mog, sumel stat' klassnym professionalom, znatokom prestupnogo
mira, tochnee, togo mirka,  kotoryj eshche ostavalsya,  obychai,  tradicii i  yazyk
kotorogo  beregli vymirayushchie "pahany", redkie, kak  zubry,  dazhe  v koloniyah
osobogo rezhima.
     On dni i nochi provodil v svoej zone, vseh blatnyh znal kak obluplennyh,
i oni ego  znali,  boyalis', uvazhali  po-svoemu.  Neraskrytyh  prestuplenij u
Starika  pochti ne bylo, na  doprose on mog razgovorit' lyubogo, dazhe k  samym
otpetym, voram v zakone, nahodil podhod.
     No vse  tridcat'  let  Starik  ostavalsya  ispolnitelem,  vyshe  starshego
inspektora i majorskogo potolka tak i ne podnyalsya, potomu chto obrazovaniya ne
imel, nachal'stva ne chtil, "podat' sebya" ne umel. Kazhdyj iz  etih nedostatkov
v otdel'nosti, vozmozhno,  i ne sygral by bol'shoj roli,  no vzyatye vmeste oni
sluzhili nadezhnym tormozom pri reshenii voprosa o vydvizhenii.
     Vsyu zhizn', za isklyucheniem neskol'kih let neudachnogo opyta  supruzhestva,
Starik prozhil  v  obshchezhitii, uzhe  pered  samoj  pensiej poluchil  kvartiru  v
vedomstvennom  dome, i  nel'zya  skazat', chtoby  ochen'  etomu obradovalsya. On
vsegda  byl vyshe zhitejskih zabot, ne dumal o byte, da i o  sebe, pozhaluj, ne
dumal.
     Vojna prashchej zapustila  ego  v  samoe peklo, tuda,  gde  nado mgnovenno
orientirovat'sya, prinimat' edinstvenno pravil'noe reshenie, bystro strelyat' i
uvorachivat'sya ot vystrelov, vhodit' v kontakt s lyud'mi, opredelyaya, kto drug,
a kto --  vrag,  riskovat'  svoej i chuzhimi  zhiznyami,  predugadyvat' dejstviya
protivnika i pereigryvat' ego, pryatat'sya,  maskirovat'sya, atakovat', gde vse
podchineno odnoj celi -- vypolneniyu zadaniya i gde imenno eto yavlyaetsya smyslom
zhizni,  a  eda, otdyh, odezhda, mesto  nochlega prevrashcheny vo  vtorostepennye,
obespechivayushchie detali, bez kotoryh pri neobhodimosti mozhno obojtis'.
     Takoe  zhe  otnoshenie k  bytu Starik sohranil i  v  milicii, poetomu  on
nikogda ne dobivalsya ni putevok, ni kvartiry,  ni sadovogo uchastka,  poetomu
zhe ne stal  otvlekat'sya na institut, hotya byl ne glupee teh, kotorye uchilis'
u nego azam syska, a poluchiv diplomy, poglyadyvali uzhe neskol'ko svysoka.
     Pyat'  let Starik na pensii, no  ot del  ne ushel: stazhiroval nachinayushchih,
uchil molodyh,  konsul'tiroval opytnyh, pomogal asam.  Byvali  sluchai,  kogda
diplomirovannye syshchiki zahodili v  tupik i ne mogli pomoch' im  ni spravochnye
kartoteki, ni informacionno-poiskovaya sistema, ni mashinnaya pamyat', togda oni
shli k  Stariku,  ne  to  chtoby na  poklon,  a vrode  by  prosto  rasskazat',
posovetovat'sya, mol, odna  golova  horosho  da dve luchshe, i Starik bralsya  za
delo,  rylsya v sobstvennoj pamyati, tyanul za  tonen'kie, odnomu emu izvestnye
nitochki,  nahodil  davno  zabytyh  osvedomlennyh  lyudej  i,  glyadish',  daval
rezul'tat. Otstavka nichego  ne izmenila,  Starik prodolzhal zhit' tak zhe,  kak
ran'she,  tak,  kak privyk. I  po-prezhnemu  ni vo  chto  ne stavil  komfort  i
material'nye blaga.
     Da,  Starik ne  byl obychnym chelovekom, takim  zhe,  kak  vse  vokrug.  K
sozhaleniyu. Esli  by vse byli  takimi, kak on... Uvy! YA izo vseh sil staralsya
pohodit' na Starika, no somnevalsya, chto mne eto udaetsya.
     Pravda,  togda v nochnom poezde, kogda  vnutrennij  golos, osnovannyj na
instinkte samosohraneniya, ubezhdal, chto otvernuvshijsya k dveri tambura chelovek
s sigaretoj ne Glushakov i proveryat' ego net nikakoj neobhodimosti, vo vsyakom
sluchae sejchas, odnomu, ya primeril k  situacii  Starika i sprosil  u kuryashchego
dokumenty.
     I |lefantova, kotoryj  sejchas vertit  v  rukah samurajskij  nozh, snyatyj
Starikom  tridcat'  sem'  let  nazad  s  ubitogo  im   esesovskogo  oficera,
zahvatyvayushchie istorii interesuyut ne sami  po sebe,  on  zhe ne mal'chik desyati
let ot rodu. I  ne nauchnyj interes im dvizhet, hotya, mozhet, i igraet kakuyu-to
rol', no  ne osnovnuyu; a glavnoe,  chto podayushchego nadezhdy uchenogo volnuet, --
teper' eto vidno nevooruzhennym vzglyadom, -- smog  by on  sam v pustom gorode
vyjti odin na odin  s vragom?  Smog  by pobedit' i s teplogo  eshche tela snyat'
dokumenty i trofej?
     Uzh  ne znayu, chto stryaslos' u etogo parnya -- simpatichnyj, talantlivyj, s
perspektivoj, a vot zabrali zhe  somneniya,  mol,  chego ya stoyu, i pytaetsya  ih
razreshit' -- prismatrivaetsya k "lyudyam dejstviya", primeryaet ih postupki, ishchet
otlichiya sebya ot "nih".
     Da, otlichij ujma, ni ya, ni Starik v zhizni ne izobretem nikakogo pribora
i  ne  dodumaemsya do  desyatoj  doli teh veshchej,  kotorye  ty  pridumal,  zato
otobrat' u  p'yanogo  nozh, pistolet vybit',  naruchniki nadet', v priton noch'yu
vojti -- eto  u nas luchshe poluchitsya. Kazhdomu svoe. I my ot nashego neumeniya i
neznaniya ne  stradaem, a ty svoe, pohozhe, boleznenno perezhivaesh'. Potomu chto
eshche v  kamennom veke  vyslezhivat', ubivat' i  svezhevat' dich' schitalos' delom
sugubo  muzhskim  i potomu pochetnym, a vot  tam  zvezdy rassmatrivat',  ogon'
zhech', na  stenah risovat' mog vrode by  kazhdyj komu ne len'. I hotya ohotniki
obespechivali den' segodnyashnij, a sozercateli i  risoval'shchiki --  zavtrashnij,
sejchas  eto vsem yasno,  v  genah vse  ravno sohranilos'  delenie  na muzhskoe
remeslo i vsyakoe tam raznoe.
     No chtoby vylezlo  naruzhu eto gluboko zapryatannoe, chtoby nachali somneniya
muchit', nuzhna kakaya-to vstryaska, vzryv kakoj-to nuzhen, da chtoby on nalozhilsya
na  davnij  dushevnyj  nadlom,  neuverennost'  v  sebe,  skrytuyu, zalechennuyu,
pohoronennuyu  kak budto,  a okazyvaetsya --  zhivushchuyu. I otgadku nado iskat' v
proshlom tvoem -- yunosti, a mozhet, v detstve...
     Intuitivnaya  dogadka  Krylova byla  vernoj. CHtoby ponyat'  specificheskie
cherty haraktera |lefantova,  sygravshie opredelyayushchuyu  rol'  v  rasskazyvaemoj
istorii, sledovalo zaglyanut' na tridcat' let nazad...





     Sergej |lefantov ros edinstvennym rebenkom v sem'e, i, esli ishodit' iz
stereotipnyh predstavlenij, ego dolzhny byli bezmerno balovat'. Vsyu zhizn' emu
vnushali,  chto  imenno  tak  ono  i  bylo,  v  kachestve  primerov   privodili
neobyknovennuyu, kuplennuyu na  tolkuchke za bol'shie den'gi kolyasku, pokupaemye
na  rynke apel'siny  i  vsegda napolnennuyu vazochku s konfetami na  obedennom
stole. Sam Sergej nichego etogo ne pomnil.
     Semejnaya hronika  sohranila  fakt  pribytiya  novorozhdennogo k domashnemu
ochagu -- schastlivaya mat' nelovko zahlopnula dvercu taksi, prishchemiv emu ruku.
K  schast'yu,  rezinovyj  uplotnitel'  smyagchil  udar, a kompressy  i  primochki
priveli raspuhshuyu  i posinevshuyu  kist'  v normu. Sergej etogo ne pomnil,  no
sluchaj mnogokratno pereskazyvalsya kak zabavnyj kur'ez,  i tol'ko  mnogo  let
spustya, szhimaya  i  razzhimaya kulak, on  smog ocenit' istinnuyu  yumoristichnost'
davnego sobytiya.
     Pomnit'  sebya  v  okruzhayushchem mire Sergej  stal  s treh let, hotya  potom
roditeli ne verili etomu, tem bolee chto  v ego pamyati otkladyvalis' sobytiya,
kotorye  oni, konechno, davno zabyli. Naprimer, popytka vyzvat' bol'shoj sneg.
Otec skazal, chto sneg vypadaet ot dyhaniya lyudej, i Sergej, lezha zakutannyj v
odeyalo na sankah, vsyu progulku staratel'no vydyhal vozduh rtom pryamo v nebo.
     Na sleduyushchij  den', prosnuvshis',  on brosilsya  k  oknu,  ozhidaya uvidet'
sugroby vroven' s podokonnikom, i ispytal pervoe v zhizni razocharovanie.
     Vtoroe  razocharovanie svyazano s otnosheniem vzroslyh k  pravde,  kotoruyu
oni uchili ego govorit' vsegda i vezde. Byl prazdnik, gosti sideli za stolom,
on vyshel iz spal'ni, gde  prihorashivalas' pered zerkalom mat', i na shutlivyj
vopros, chto  tam  delaet  tvoya  mama, ser'ezno otvetil: "Krasit  shcheki gubnoj
pomadoj".
     Gosti  zahohotali, poyavilas'  mat'  s  natyanutoj  ulybkoj  i  rumyancem,
zabivayushchim pomadu, veselo skazala, chto on vse pereputal, no potom  na  kuhne
otvesila podzatyl'nik.
     Kakoe  razocharovanie  bylo  tret'im,  Sergej  ne pomnil. To li  starshie
mal'chishki  pod predlogom  ispytaniya  smelosti i umeniya pisat'  sklonili  ego
izobrazit' na cementnom polu pod容zda  neprilichnoe slovo, a potom, poka dvoe
derzhali ego pod  ruki,  chtoby ne ster, tretij pozval roditelej: "Posmotrite,
chto vash Serezha napisal",  to li Moisej, poklyavshis'  strashnymi klyatvami,  chto
vernet, vzyal posmotret' chudesnyj iz chernoj plastmassy -- bol'shaya redkost' po
tem vremenam -- podarennyj babushkoj pistolet  i  neozhidanno ubezhal  vmeste s
lyubimoj igrushkoj, to li... Razocharovanij prihodilos' perezhivat' vse bol'she i
bol'she,  Sergej  poteryal  im  schet.  Odni  prohodili  bezboleznenno,  drugie
nanosili  glubokie rany, povzroslev,  on  ponyal,  chto  samyj  vernyj  sposob
izbezhat' ih  voobshche  -- ne  ocharovyvat'sya,  i zakovalsya v  bronyu skepsisa  i
sarkazma, budto predchuvstvuya, chto samoe gor'koe, perevernuvshee vsyu ego zhizn'
razocharovanie eshche vperedi.
     Do semi  let mir  |lefantova delilsya  na  dve neravnye poloviny. Pervaya
ogranichivalas'  vysochennymi,   pokrytymi   zolotym  i   serebryanym  nakatom,
potreskavshimisya stenami,  stertym  zheltym  parketom  i  burym, s gromozdkimi
lepnymi  ukrasheniyami   potolkom.   Dvadcat'   vosem'  kvadratov   zhilploshchadi
neodnokratno  podvergalis'  perestrojke, i  o  proshlom  kvartiry mozhno  bylo
sudit'  po zalozhennym i vnov'  probitym  dveryam, neudobstvam  planirovki  da
neistrebimomu zapahu kommunalki.
     Zdes'  negde  bylo  igrat' i  pryatat'sya: zhili  tesno, ugly i  prostenki
plotno zastavleny  raznomastnoj obsharpannoj  mebel'yu, v  chulane  razmeshchalas'
fotolaboratoriya,   dazhe   zaglyadyvat'   v  kotoruyu   Sergeyu   strogonastrogo
zapreshchalos'.  Zaprety  voobshche pronizyvali  vsyu detskuyu  zhizn'  |lefantova  i
meshali razvivat'sya i  shalit' v  gorazdo bol'shej stepeni,  chem skuchennost'  i
tesnota.   Zaprety  i  postoyanno   caryashchaya   v   sem'e  atmosfera  trevozhnoj
napryazhennosti.
     Mat'  Sergeya zakonchila veterinarnyj institut,  ego  rozhdenie sovpalo  s
momentom raspredeleniya, i mnogo let  spustya, sopostaviv  eti obstoyatel'stva,
Sergej prishel k vyvodu, chto  obyazan svoim poyavleniem na svet ee otvrashcheniyu k
sel'skoj glubinke i boyazni lyubyh zhivotnyh krupnee koshki. Prav on byl ili net
--  skazat'  trudno,  no fakt  ostaetsya faktom:  Asya Petrovna,  blagopoluchno
izbezhav  raspredeleniya, ostalas'  na kafedre  assistentom,  leleyala mysli ob
aspiranture,  a  kogda  vyyasnilos',  chto   nauchnuyu  stezyu  ej  ne   odolet',
pristroilas' v  otraslevuyu laboratoriyu,  zdorovo napominayushchuyu effektivnost'yu
provodimyh  issledovanij kontoru  "Roga i kopyta", gde vsyu  zhizn' sostavlyala
tablicy,  chertila  diagrammy  epizootii  krupnogo  rogatogo  skota i  videla
bodlivyh  korov, kusachih  baranov i  lyagayushchihsya  loshadej  tol'ko na  cvetnyh
plakatah, gde oni preimushchestvenno izobrazhalis' v razreze.
     Odnazhdy,  pravda.   Ase  Petrovne   prishlos'  dve  nedeli  provesti   v
neposredstvennoj blizosti ot nastoyashchih zhivotnyh, i eshche dva goda ona s uzhasom
vspominala ob etom.
     A bylo tak: kafedra provodila issledovanie  effektivnosti novoj vakciny
i  Asyu Petrovnu poslali v glubinku sobirat'  material. Ona predusmotritel'no
vzyala s  soboj pyatiletnego Sergeya, i  u  togo vospominanie o zhizni v derevne
navsegda vrezalos' v pamyat' yarkimi krasochnymi obryvkami.
     ...Vecherom  s  pastbishcha gonyat korov, zhenshchiny vystraivayutsya vdol' ulicy,
ozhidaya; skoree  eto  dan' tradicii,  a ne neobhodimost': zhivotnye  prekrasno
znayut  svoi  doma, bezoshibochno svorachivayut k  nuzhnym vorotam, lbom otkryvayut
kalitku i sami zahodyat vo dvor.
     Ozhivlenno,  shum,  gam,   zvyakan'e  kolokol'chikov,  mychan'e...   Solidno
shestvuet stajka gusej, vid u  nih groznyj, i, chtoby oni ne podumali, chto  on
ispugalsya,  Sergej  shvyryaet  v  vozhaka  kamnem.  Gusak  rasstavlyaet  kryl'ya,
ugrozhayushche vytyagivaet  sheyu, s  shipeniem  raskryvaet klyuv i  gonitsya  za  nim.
Prihoditsya bezhat' v spasitel'nyj dvor, no gusak ne prekrashchaet presledovaniya,
serdce  uhodit v  pyatki, Sergej vbegaet v seni  i  zakryvaet nizhnyuyu polovinu
dveri, opasayas', chto metrovoe prepyatstvie  ne ostanovit  rasserzhennuyu pticu.
No gus' udovletvorenno skladyvaet kryl'ya i vrazvalku vazhno udalyaetsya.
     Na  dvukolke pod容zzhaet mat',  proshchaetsya s tetej Klavoj, ta  vzmahivaet
vozhzhami. Asya Petrovna vidit,  chto Sergej est cibulyu -- tol'ko chto vydernutuyu
lukovicu i kruto  posolennyj hleb  -- samyj vkusnyj  uzhin  na svete,  no eto
kriminal, doma ne minovat' by skandala, a  zdes'  vse po-drugomu,  deti teti
Nyury,  hozyajki,  edyat to  zhe  samoe,  i mat',  ulybayas',  chmokaet  Sergeya  v
makushku...
     ...ZHarkij polden',  slepni, materi net,  Sergej kapriznichaet, tetya Nyura
otvlekaet  ego:  "Vidish', dedushka mimo poshel".  Sergej reshaet,  chto  dedushku
zovut  Mimo. Hochetsya s  nim  poznakomit'sya, dedushka zhivet  strashno daleko --
cherez dva doma, tetya Nyura razreshaet: "Shodi, tut ryadyshkom, dedushka horoshij".
Sergej,  zamiraya, shagaet po pyl'noj  doroge, puglivo  oziraetsya,  podojdya  k
domu,  nereshitel'no  zaglyadyvaet  skvoz'   dyrku  v   zabore,  dedushka  Mimo
priglashaet  vo  dvor,  ugoshchaet  pomidorami  s gryadki,  Sergej  otkazyvaetsya:
nemytoe  est' nel'zya,  zaboleesh'.  Dedushka smeetsya  i  nadkusyvaet  pomidor:
"Vidish', ne boleyu".
     Oni  podruzhilis', dedushka  Mimo  udivlyalsya,  chto  Sergej znaet naizust'
mnogo  stihov, umeet rasskazyvat' skazki, chto on hodit v sandaliyah: "Bosikom
nado, poleznee" -- i v panamke ot solnca.  Kak-to  vyshli  v pole -- zelenoe,
beskrajnee, derevnya skrylas' za kosogorom, krugom tol'ko rovnaya  kolyshushchayasya
zelen' da yarkoe solnce. Sergej oshchutil kakoe-to  neznakomoe volnenie,  potom,
mnogo vremeni spustya, ponyal -- chuvstvo privol'nogo prostora. Hotelos' bezhat'
plavnymi ogromnymi skachkami, polubeg-polupolet, mchat'sya  vpered, kuda  glaza
glyadyat, dolgo bezhat', do samogo sinego gorizonta. Poproboval, no pole tol'ko
kazalos' rovnym: pod zelen'yu skryvalis' yamki, rytviny, suslich'i nory, Sergej
upal,  oshchushchenie  privol'ya propalo,  hotya potom  vozvrashchalos' vo snah,  da  i
nayavu: kogda  na  dushe  bylo  ochen'  horosho,  Sergej  stremitel'no nessya  po
beskonechnomu uprugomu izumrudnomu pokryvalu, priyatno pruzhinyashchemu pod nogami.
Kak rezvyj, sil'nyj, nemnogo durashlivyj molodoj kon'...
     I  nepriyatnoe  vospominanie  ostavila derevnya: Sergej  i  dedushka  Mimo
natknulis' na umirayushchego konya.  Sergej sil'no rasstroilsya, a Mimo, pogovoriv
s hozyainom, sokrushenno  kachal golovoj: "Zagnal po p'yanke,  pechenka lopnula u
konyagi.  U  nih  serdce  krepkoe,  a  pechenka poslabee,  chut' chto --  trah i
popolam!"
     ...Sergeyu  kazalos',  on zhivet  v  derevne ochen'  dolgo.  Muzh teti Nyury
soorudil emu v teni traktor iz churbaka i razbitogo yashchika, i on  tverdo reshil
stat' traktoristom, chto  veselilo dedushku Mimo i tetyu Nyuru. Poyavilis' druz'ya
--  neskol'ko  sosedskih   pacanov,  bosonogih,  iscarapannyh,  chumazyh,  ne
ponimayushchih, pochemu Sergej ne est s zemli yabloki i grushi.
     No  odnazhdy Asya Petrovna privela  Sergeya v kabinet k strogoj zhenshchine  s
sedymi  volosami,  posadila  ryadom  s soboj  na  zhestkij,  obtyanutyj  chernoj
kleenkoj stul, i on, bezuspeshno pytayas' vytashchit' za bol'shie blestyashchie shlyapki
hot'  odin dikovinnyj gvozd', kraem uha  slyshal  slova:  gorodskoj  mal'chik,
drugoj racion pitaniya, postoyannyj uhod, pohudel na dva kilogramma...
     Potom oni s mater'yu shli k "passazhirke" -- avtobusu s vystupayushchej mordoj
radiatora  i  odnoj   dver'yu  vperedi,  kotoruyu  voditel'  otkryval  dlinnoj
blestyashchej ruchkoj, tetya Klava nesla chemodan, zhalela Sergeya i obeshchala provesti
vse neobhodimye opyty i vyslat' rezul'taty.
     -- Glavnoe -- soblyudat' metodiku, -- ozabochenno pouchala Asya Petrovna.
     Na stancii v  ozhidanii poezda mat'  razveselilas', kupila  morozhenoe  i
mechtatel'no skazala:
     -- Sejchas syadem v vagon, tu-tu, i bol'she nas v etu dyru ne zagonish'.
     Sergej  pointeresovalsya, kto i v kakuyu dyru hochet  ih  zagnat', mat'  v
otvet  rasskazala  skazku  pro tetkuprofessorshu,  kotoraya  kopaet  v  raznyh
dalekih mestah glubokie yamy i pryachet tuda neposlushnyh detej, inogda vmeste s
roditelyami.
     Skazka  proizvela  na   Sergeya  udruchayushchee  vpechatlenie,  kogda  sostav
tronulsya,   on  trevozhno  vyglyadyval  v   okno:  ne  bezhit  li  sledom  zlaya
tetka-professorsha.
     No okazalos', chto ona podzhidala mat' v gorode, pytalas'-taki zagnat' ee
v dyru, stroila  kozni, reshila zarubit', no Asya Petrovna sumela izbezhat' vse
opasnosti i  pereselilas' v komnatu s mulyazhami korovy i loshadi v odnu shestuyu
natural'noj velichiny, k cifram i grafikam.
     Peremeny ne pomeshali  Ase  Petrovne schitat' sebya  vysokoobrazovannoj  i
tesno  prichastnoj k  bol'shoj nauke,  ne sdelavshej  blestyashchej uchenoj  kar'ery
tol'ko iz-za proiskov menee talantlivyh, no bolee pronyrlivyh zavistnikov.
     Muzh  eto  mnenie razdelyal  i  polnost'yu  podderzhival. Nikolaj Sergeevich
|lefantov  obrazovaniya  ne imel,  rabotal  fotografom  po  dogovoram,  chasto
vyezzhaya   v  sel'skie   rajony,  dopozdna  vozilsya  v  laboratorii,   inogda
prihvatyval "levye" raboty ili proizvodil s容mku na domu. Sergej ne ponimal,
chem "levye"  raboty otlichayutsya ot  "pravyh", no znal, chto  sleduet opasat'sya
kakih-to  finnov,  kotorye   mogut   oblozhit'  nalogom,   a  potomu   nel'zya
razgovarivat' s neznakomymi lyud'mi, rasskazyvat' komu-libo  o zanyatiyah otca,
privodit' domoj tovarishchej i dazhe vozvrashchat'sya samomu, kogda u nego klient.
     Poslednij zapret byl samym neudobnym. Skol'ko raz Sergej, razgoryachennyj
begotnej,  byl vynuzhden  perenosit'  zhazhdu v  to vremya, kak  drugim  pacanam
nichego ne stoilo  zabezhat' domoj i napit'sya. A odnazhdy, kogda on ne v  silah
bol'she  terpet',  spravlyal  nuzhdu  za sarayami,  ego zastukala  dvornichiha  i
podnyala krik na  ves' dvor. On chut' ne sgorel ot styda i zapomnil svoj pozor
na dolgie gody, no po-prezhnemu soblyudal zapret, narushiv ego tol'ko odin raz:
kogda  rasporol  nogu  oskolkom  butylki i, istekayushchij  krov'yu,  zakolotil v
rodnuyu  dver' v  nepolozhennoe vremya.  Emu  dolgo  ne otkryvali: otec  pryatal
fotokameru   i  snimal  sofity,  a  on   stuchal  vse   sil'nee  --  instinkt
samosohraneniya okazalsya sil'nee straha roditel'skogo gneva, k tomu zhe gde-to
v glubine soznaniya shevelilas' mysl', chto proisshedshaya  s nim beda vazhnee, chem
vse "levye" i "pravye" raboty |lefantova-starshego.
     Nakonec  otec  s  perekoshennym  licom  i bezumnymi glazami vyskochil  na
porog,  oglyadel  zapolnennuyu det'mi i  vyshedshimi  na shum  sosedyami ploshchadku,
shvativ  Sergeya za grudki, vtyanul v dom,  izo  vseh  sil  zahlopnul dver'  i
prinyalsya  orat', vymeshchaya na  nem zlost'  za  perezhityj ispug.  Pri  etom  on
okazyval synu pomoshch': promyval ranu, ostanavlival krov', bintoval, no Sergej
plakal  uzhe ne ot boli i straha, a ot obidy i dumal, chto luchshe by on ostalsya
vo dvore, zabilsya za sarai i umer ot poteri krovi.
     Otec vsegda  byl nervnym, vzvinchennym, ochen' mnitel'nym  i  mnogokratno
preuvelichival  opasnost'  i  riskovannost'  svoih  zanyatij.  Dopuskaemye  im
finansovye narusheniya ne shli  ni v kakoe sravnenie s razmahom kolleg po cehu:
Ivanycha, Krasnyanskogo, Napoleona, no boyalsya on  bol'she,  chem vse oni  vmeste
vzyatye.  Dvadcat' pyat' let  spustya, razglyadyvaya dlinnyj  belyj shram na noge,
|lefantov  pozhalel  otca,  poschitavshego,  chto  ego  vysledili  i nastigli  s
polichnym,  i   ozhidavshego  uvidet'   za   dver'yu  celuyu   brigadu  finnov  i
milicionerov.  No togda otsutstvie sostradaniya, na  kotoroe  on  imel  pravo
rasschityvat',  poverglo  shestiletnego Sergeya  v bezdnu  otchayaniya. Vecherom  v
posteli on plakal,  nakryvshis' odeyalom, i emu kazalos', chto nichego horoshego,
radostnogo i veselogo v zhizni u nego ne budet.
     Pravda,  utrom  eto  oshchushchenie  proshlo,  roditeli  ego  pozhaleli,  delaya
perevyazku,  otec  govoril  obodryayushchie  slova,  i  nepriyatnyj  osadok v  dushe
rastvorilsya bez ostatka.
     No  detskie  perezhivaniya |lefantov ne zabyl i staralsya ne dostavlyat' ih
svoemu synu, a  esli  sluchalos' nakrichat' na Kirilla pod goryachuyu ruku, potom
on obyazatel'no izvinyalsya.
     Pered nim v detstve ne izvinyalis', i dazhe mysl' ob etom ne mogla prijti
v golovu  otcu  ili materi.  I  drug  pered  drugom oni  ne izvinyalis', hotya
povodov   hvatalo:   shel  period  pritirki   harakterov,  process   prohodil
boleznenno, chasto vspyhivali skandaly, otec, utverzhdayas' v roli glavy sem'i,
oral  tak, chto  sotryasalis'  steny  i  drebezzhali  stekla  v  bufete,  i  ne
podozreval, chto  brosaet  bumerang,  kotoryj  cherez  neskol'ko  desyatkov let
udarit ego samogo.
     Mat' plakala,  Sergej uspokaival  ee  i vyslushival upreki i obvineniya v
adres  muzha, tot,  v  svoyu ochered',  zhalovalsya  na zhenu,  inogda  v konflikt
vovlekalis'  obychno  soblyudayushchie nejtralitet  dedushka i  babushka so  storony
otca,  togda ssora  priobretala takie masshtaby, chto Sergej ubegal  vo vtoruyu
polovinu svoego mira.
     Dvor s prohodnyakami na sopredel'nye  territorii, prohladnymi, pahnushchimi
syrost'yu pod容zdami,  tenistym palisadnikom pered oknami  teti Vali, dlinnym
ryadom saraev u zadnej steny, za kotorymi mozhno bylo zhech' koster i zanimat'sya
drugimi  stol' zhe zapretnymi  delami, pugayushche vysokimi pozharnymi lestnicami,
derev'yami,   zaborami,  koshkami  i  sobakami,   polutora  desyatkami  pacanov
razlichnyh vozrastov zasasyval Sergeya, kak omut.
     Zdes' igrali v kazakov-razbojnikov,  piratov, v vojnu, delali vozdushnyh
zmeev --  dranochnyh i  prostyh  -- "monahov", rasskazyvali v temnyh podvalah
strashnye istorii,  zazhigali  kostry  i zharili  nasazhennye  na  prutiki kuski
kolbasy.
     Zdes' Sergej obshchalsya so sverstnikami iz tak nazyvaemyh  neblagopoluchnyh
semej, kotorye hvastalis' drug pered drugom, chej otec bol'she otsidel ili chej
brat bol'she znaet samyh otpetyh urkaganov. U  nih byl osobyj yazyk,  i, krome
rugatel'stv,  Sergej  uznaval  novye  dlya  sebya  slova,  udivlyayas'  probelam
sobstvennogo obrazovaniya.  Vas'ka  Syrovarov dolgo  smeyalsya,  obnaruzhiv, chto
priyatel' ne znaet, chto takoe chekushka, a Moisej  nadryval zhivot, kogda Sergej
otvechal, chto malina -- eto yagoda, a perom pishut bukvy.
     U nih sushchestvovala  svoya sistema cennostej, po kotoroj opryatno odetye i
ne znayushchie prostyh veshchej Sergej, YUrka Rogov da eshche neskol'ko rebyat schitalis'
mamen'kinymi synkami,  negodnymi  k skol'-nibud'  ser'eznomu  delu. To,  chto
Sergej mog rasskazat'  ujmu  skazok. YUrka Rogov govoril po-anglijski, Pavlik
prekrasno risoval  i  uchilsya  igrat' na skripke, polozheniya  ne  menyalo,  eti
dostoinstva  vo  dvore  ne kotirovalis',  skoree  naprotiv  --  podtverzhdali
nepolnocennost' ih obladatelya.
     Pytayas' dobit'sya  raspolozheniya, Sergej  skarmlival vynesennye  iz  domu
buterbrody vechno  golodnomu  Moiseyu, tot pooshchryayushche  hlopal  ego po  plechu  i
govoril, chto teper' oni navek koresha. No kogda  Syrovarov i pacany postarshe,
peremigivayas', shli  s sosedskoj Verkoj  v  podval "smotret'  kuricu", Moisej
daval  Sergeyu sheloban  i  progonyal,  prigovarivaya:  "Pojdi koshke  pod  hvost
zaglyani".
     Oskorblennyj  Sergej brodil  po  vraz opustevshemu  dvoru,  oshchushchaya  svoe
odinochestvo i ushcherbnost'. On dogadyvalsya: to, chto delaetsya sejchas v pyl'nom,
pahnushchem  mochoj  podvale,  svyazano  s  dovol'no  rasprostranennoj,  hotya   i
zapretnoj igroj "v doktora", kogda mal'chik i devochka, uedinivshis' v ukromnom
meste, delayut shchepochkoj  ukoly  drug druzhke,  no  eto  vvodnaya, dlya prilichiya,
chast'  igry, a glavnoe, radi chego, sobstvenno,  narushali zapret i pryatalis',
proishodilo  potom: snimali trusiki i rassmatrivali  stydnoe,  trogaya inogda
palochkoj,  vrode  kak  medicinskim  instrumentom,  i  ispytyvaya  pugayushchee  i
priyatnoe  vozbuzhdenie.  No v podvale vse,  konechno,  bylo interesnej, i hotya
predstavit' podrobnostej Sergej  ne  mog, on  oshchushchal  to zhe ostroe zapretnoe
chuvstvo, budto kasalsya palochkoj belogo devchonoch'ego tela.
     Vremya tyanulos' medlenno, no nastupal moment -- i zamyzgannaya derevyannaya
dver' raspahivalas'.  Sergej  zhadno vglyadyvalsya v shchuryashchuyusya  na svet vatagu,
bezuspeshno vyiskivaya  sledy tajny.  Osoboe  vnimanie privlekala Verka. I chto
udivitel'no:  neprimetnaya, nichem ne vydelyayushchayasya  sredi drugih  devchonok  vo
vremya dvorovyh igr i  vechernih posidelok,  sejchas  ona kazalas' zagadochnoj i
krasivoj.  Odnako  cherez neskol'ko  minut ocharovanie propadalo. U Verki  byl
rezkij  kriklivyj  golos, ona budnichno  proiznosila skvernye rugatel'stva  i
pominutno splevyvala skvoz' zuby.
     I  kogda  Moisej narochito  gromko  govoril: "A chto,  rebyata,  davajte v
sleduyushchij raz  i  Sergeya voz'mem,  on  paren'  chto nado! ",  Sergeyu  uzhe  ne
hotelos' lezt' v zagazhennyj podval s  razvinchennoj zadrygoj Verkoj, tak  kak
nichego  horoshego, interesnogo i priyatnogo tam proishodit' zavedomo ne moglo.
No  on  ne otstranyalsya,  kogda  Moisej obnimal ego,  nazyval koreshom i zharko
sheptal na uho, chtoby vynes eshche pozhrat'.
     Dvorovye  "avtoritety" byli  malovpechatlitel'ny i  praktichny,  obladali
nerazvitym  voobrazheniem  i  slaboj  emocional'nost'yu.  Kak-to  Sergej  stal
svidetelem  zhutkoj sceny: trollejbus sbil slepogo  pobirushku,  postradavshego
uvezla "skoraya", a na  asfal'te ostalas'  lezhat'  zapachkannaya krov'yu  staraya
kepka, dno kotoroj edva zakryvalos' sobrannymi medyakami.
     Pod  sil'nym  vpechatleniem |lefantov pereskazal  uvidennoe  vo dvore, i
Vas'ka Syrovarov, hishchno  blesnuv glazami, tut zhe ubezhal, a vernuvshis', dolgo
sokrushalsya, chto na meste naezda  mnogo lyudej i milicii, poetomu vzyat' den'gi
ne udalos'.
     Uzhe togda u Sergeya zarodilas' smutnaya, ne oformivshayasya mysl' o tom, chto
vnutrenne lyudi otlichayutsya  drug ot  druga gorazdo sil'nee,  chem  vneshne. Ego
porazhalo  prenebrezhenie  dvorovyh pacanov vsemi  zapretami  i ogranicheniyami,
kotorye  sam on dazhe v myslyah boyalsya narushit'. Moisej, Vas'ka i ryzhij Fil'ka
kurili za sarayami  sobrannye na ulice bychki,  igrali v ajdany, eli ubityh iz
rogatok  i  zazharennyh  v  malen'kih,  slozhennyh  iz  treh  kirpichej  pechkah
vorob'ev, utolyali zhazhdu snegom ili sosul'kami, nikogda ne myli ruk.
     Sergej  rasskazyval ob etom doma,  kogda  emu v  ocherednoj  raz  sulili
vospalenie legkih ot edva zametnogo skvoznyachka, no roditeli mnogoznachitel'no
pokachivali  golovami  i  zloveshche  predrekali  narushitelyam  zapretov skoruyu i
neminuemuyu karu v vide bryushnogo tifa, holery, dizenterii, meningita i drugih
stol' zhe strashnyh zabolevanij.
     Sila roditel'skogo avtoriteta v te gody eshche byla velika, i na sleduyushchij
den' Sergej vyhodil vo dvor  s opaskoj,  ozhidaya uvidet'  valyayushchihsya pryamo na
ulice  v  strashnyh mucheniyah  detej  ili  verenicy sanitarnyh mashin u kazhdogo
pod容zda.  No  vse  okazyvalos',  kak  obychno,  -- Moisej, Vas'ka  i Fil'ka,
zdorovye i  veselye, zatevali ocherednuyu igru, rvali zelenye zherdely, zapivaya
syroj da k tomu zhe holodnoj  vodoj iz dvorovoj kolonki. A sam Sergej nachinal
kashlyat',  shmygat' nosom ili u nego rasstraivalsya zheludok, i otec s mater'yu v
dva golosa rugali  ego za nedostatochno tshchatel'noe myt'e  ruk i prenebrezhenie
dzhemperom.
     Vkonec rasteryannyj Sergej vnov' pytalsya soslat'sya na Moiseya ili Fil'ku,
no mat' razdrazhenno govorila, chto prosto im do pory do vremeni vezet, a otec
zapal'chivo, hotya i dovol'no neposledovatel'no, krichal, chtoby on  sebya s nimi
ne ravnyal, tak kak emu do nih daleko.  Tak opyat' proyavlyalsya motiv o kakoj-to
vtorosortnosti Sergeya.
     Delo v  tom,  chto na svoyu  bedu Sergej ploho el. Kak  udalos' roditelyam
otbit' u  nego estestvenno sushchestvuyushchij u kazhdogo cheloveka appetit, ostalos'
zagadkoj dazhe v zrelom vozraste, ochevidno, skazyvalas' davyashchaya neobhodimost'
sadit'sya za stol v strogo opredelennoe vremya  i  bez ostatka s容dat' to, chto
dayut.  Lyuboe  otstuplenie  ot  predpisyvaemogo   domashnim  ustavom  processa
potrebleniya  pishchi  schitalos' aktom  grubejshego  narusheniya poryadka  i  strogo
karalos'. Mat' zapirala narushitelya v temnoj vannoj, sekla remnem,  stavila v
ugol,   odnazhdy   vylila   nedoedennyj   sup  na  golovu.   Zatem  kormlenie
prodolzhalos', kak budto nakazaniya mogli sposobstvovat' poyavleniyu appetita.
     Neudachi za obedennym  stolom  Sergej  perezhival  ochen'  boleznenno, tem
bolee chto  oni sluzhili  osnovaniem dlya  sravneniya ego  s sosedskimi det'mi i
sravnenie vsegda bylo ne v ego pol'zu. Dazhe kogda rech' shla o Moisee, Fil'ke,
Vas'ke Syrovarove, slyvshih besprizornikami  i huliganami, okazyvalos', chto u
nih est' i dostoinstva  -- oni "horosho kushayut", potomu i mogut otkolotit' vo
dvore lyubogo, potomu infekcii i prostudy ih ne berut. Lyubimcem roditelej byl
tolsten'kij rozovoshchekij Vovochka  Zotov iz  sosednego pod容zda, ego stavili v
primer chashche drugih.
     U  Vovochki  byla  pedal'naya  mashina,  velosiped, elektricheskaya zheleznaya
doroga  i  drugie  shikarnye  igrushki,  zasluzhennye,  kak  vnushalos'  Sergeyu,
okruglen'kimi shchechkami i zametnym zhivotikom.
     |lefantov ne hotel pohodit' ni na rashristannogo gryaznogo Moiseya, ni na
zhirnogo Vovochku,  k poslednemu on revnoval roditelej, tshchetno pytayas' ponyat',
pochemu  postoronnij mal'chik mozhet byt'  dlya  nih  bolee privlekatel'nym, chem
sobstvennyj syn.
     Stav  vzroslym,  on  ponyal,  chto  roditeli hotya  i  ne  so  zla,  a  ot
pedagogicheskogo   nevezhestva,  otsutstviya   emocional'noj   chuvstvitel'nosti
sdelali vse, chtoby vyrabotat' u nego kompleks nepolnocennosti, i ne ih vina,
esli eto v polnoj mere ne udalos'.
     Sergeya spasli knigi. Ego voobrazhenie probudili  skazki, kotorye babushka
rasskazyvala,  kak  tol'ko  vydavalas'  svobodnaya  minuta,  a  inogda --  ne
otryvayas' ot hlopot po hozyajstvu.
     Babushka govorila osobym, skazochnym golosom, i on polnost'yu pogruzhalsya v
mir udalyh bogatyrej, hrustal'nyh zamkov, dobryh i zlyh volshebnikov.
     ...I prikinulas'  gadyuka chernaya krasavicej devicej, Ivanushka  sklonilsya
pocelovat' usta saharnye, tut by emu i smert' prishla, da krestnaya spasla, ne
dala propast', palochkoj volshebnoj vzmahnula -- chary zlye  razveyalis', uvidal
Ivanushka pered soboj zmeyu yadovituyu, raz! -- i otsek ej golovu!
     Zdes'  Sergej  zaplakal, babushka vspoloshilas',  chto  napugala  rebenka,
dolgo  uteshala, obnyav za  plechi  i  prigovarivaya: "Da ne bojsya ty, ne bojsya,
ved' vse horosho konchilos'..."
     No Sergej  plakal ne  ot straha,  on sam ne  smog  by vyrazit' chuvstva,
kotorye ispytyval.  |tu skazku on  zapomnil  na vsyu zhizn' i  mnogo raz to  v
koshmarnom sne, a  to  i nayavu v ugnetennom sostoyanii duha videl zhutkuyu svoej
protivoestestvennost'yu   kartinu:  osleplennyj  koldovstvom  dobryj  molodec
tyanetsya gubami k bryzzhushchej yadom gadyuke.
     On  nauchilsya  chitat'  rano,  pyati  let,  pomoglo  zhelanie  samomu,  bez
postoronnej  pomoshchi  uhodit'  v skazochnyj  mir.  CHerez  god-dva Sergej chital
tolstye knizhki,  namnogo obgonyaya sverstnikov i udivlyaya sotrudnikov  rajonnoj
biblioteki.
     Knigi pomogli emu ponyat', chto umenie "horosho kushat'" vovse ne glavnoe v
zhizni,  a  rozovye   shchechki  i  skladka  pod  podborodkom  --  sovsem  ne  te
dobrodeteli,  za  kotorye  mozhno uvazhat' ili  lyubit'. Sobstvenno,  on i sam,
detskim umom  i  nerazvitoj  intuiciej ponimal  eto, no,  poskol'ku roditeli
utverzhdali obratnoe, neobhodimo  bylo  najti soyuznikov,  i Sergej  ih nashel:
dyadya  Stepa,   pyatnadcatiletnij  kapitan.  Don  Kihot   i  Til'  Ulenshpigel'
avtoritetno podtverzhdali ego pravotu.
     I vse zhe  v  zhizni |lefantova net-net, da sluchalis'  momenty,  kogda iz
glubin  pamyati  vyplyvalo  unizitel'noe  oshchushchenie  sobstvennoj ushcherbnosti  i
kakojto  nesostoyatel'nosti, prihodilos' delat' usilie, chtoby ego preodolet',
dokazat' vsem  okruzhayushchim, a  v pervuyu  ochered' samomu sebe, chto on,  Sergej
|lefantov, nichut' ne huzhe, ne slabee i ne truslivee drugih.
     Dokazyvaya eto,  on ne obhodil  ostryh uglov,  lez na rozhon, vstreval  v
neobyazatel'nye draki, s  pyatogo  klassa ne  rasstavalsya  so  skladnym nozhom,
staratel'no  sozdavaya  obraz  cheloveka,   sposobnogo   pustit'  ego  v  hod.
Sverstnikam, ne znavshim istinnyh prichin  takogo povedeniya, kazalos', chto ono
ob座asnyaetsya  osoboj  uverennost'yu  v  sebe,  hotya na  chem  bazirovalas'  eta
uverennost'  u  hudogo,  ne  otyagoshchennogo  myshcami  Sergeya, bylo  sovershenno
neponyatno.  Kto-to  pustil sluh,  chto  on  svyazan s kompaniej lihih  ulichnyh
rebyat,  takaya  versiya  vrode  by rasstavlyala vse po  mestam,  poetomu  v nee
poverili.
     Sergej   po   mere   vozmozhnosti  podkreplyal  slozhivsheesya   mnenie   to
mnogoznachitel'nym  namekom,  to  upominaniem   prozvishch   priznannyh  ulichnyh
"avtoritetov", to poyavleniem v shkol'nom dvore s Moiseem i ego druzhkami.
     Vse shlo  horosho do teh por, poka v vos'mom klasse v ih  klass ne prishel
YAshka Golubev, otpushchennyj iz special'noj shkoly, gde provel dva  goda za uhody
iz doma, krazhi i huliganstvo.
     Po  komplekcii  takoj  zhe,  kak  |lefantov,  Golub'  obladal  prirodnoj
naglost'yu,  razvinchennymi  manerami   i   bescvetnymi  malen'kimi  glazkami,
besceremonno  karyabayushchimi  vseh vokrug. Paru  raz  pogovoriv s  Sergeem,  on
ustanovil ego  polnuyu neosvedomlennost' v celom ryade specificheskih voprosov,
posle  chego obozval fraerom i skazal, chto v voskresen'e privedet  na pustyr'
"svoih rebyat", a Sergej pust' privodit svoih.
     Predlozhenie  bylo prostym i ponyatnym: esli by  za  spinoj Sergeya stoyali
real'nye "svoi rebyata", vo vremya vstrechi v kazhdoj kompanii nashlis'  by obshchie
znakomye  i delo  konchilos'  by mirnoj vypivkoj k  oboyudnomu udovol'stviyu  i
vzaimnomu ukrepleniyu avtoriteta. No "svoih rebyat" u |lefantova ne bylo.
     Delo  v tom,  chto,  kogda  Sergej  poshel v  shkolu, ego  mir  rasshirilsya
nenamnogo.   Snedaemaya   neudovletvorennym   tshcheslaviem,  Asya   Petrovna  vo
vseuslyshanie  ob座avila   o  svoem  namerenii  "vyvesti  syna  v  otlichniki".
Ochevidno, nesostoyavshayasya  nauchnaya kar'era trebovala kompensacii: ona s takim
rveniem vzyalas' za delo, chto v pervyj zhe den' chut' ne otbila u Sergeya vsyakuyu
ohotu  k  dal'nejshej  uchebe,  pyat' raz zastaviv  ego  perepisyvat'  domashnee
zadanie: polstranicy palochek i polstranicy kryuchochkov.
     Sergej  vkonec zanudilsya  ot neprivychno  dolgogo sideniya  za pis'mennym
stolom,  pal'cy, szhimayushchie  ruchku,  zatekli  i  nachali  drozhat',  palochki  i
kryuchochki vyhodili  vse huzhe  i huzhe.  Asya  Petrovna  obzyvala ego  oluhom  i
bezdarnost'yu, shchipala za ruku, klyanyas', chto on ne  vstanet iz-za  stola, poka
ne napishet vse ideal'no, hotya kak imenno "ideal'no",  pokazat' ne mogla, ibo
sama pisala slovno kurica lapoj.
     Stemnelo, vyvedennye drozhashchimi pal'cami palochki i kryuchochki ne shli  ni v
kakoe  sravnenie s  samym  pervym  variantom,  bezzhalostno  izodrannym  Asej
Petrovnoj  v  kloch'ya, nakonec vmeshalsya  otec, i  Sergej,  poluchiv naposledok
zvonkij podzatyl'nik, byl otpushchen v postel', gde  dolgo plakal pod odeyalom v
tosklivoj  bezyshodnosti  ot   predstoyashchego  emu   takogo  dolgogo  koshmara,
nazyvaemogo ucheboj v shkole.
     Skoro zapal u materi proshel, i svoyu rol' domashnego pedagoga ona svela k
nakazaniyam  za  plohie   ocenki.  Plohoj   ocenkoj  schitalas'  trojka,  a  s
nakazaniyami vyshla neuvyazka. Samoe rasprostranennoe -- ne puskat' na ulicu --
zdes'  ne godilos':  beskonechnye  ogranicheniya, presledovanie Sergeya vo dvore
priveli k  tomu, chto on  poteryal interes k  progulkam,  predpochitaya provesti
vremya  za knizhkoj.  I Asya  Petrovna, idya ot protivnogo, pridumala unikal'noe
vzyskanie, ot  kotorogo vposledstvii,  kogda Sergej stal vzroslym, izo  vseh
sil  pytalas'   otkrestit'sya:  zapret   na  chtenie.  Proshtrafivshijsya  Sergej
vystavlyalsya  "dyshat'  svezhim  vozduhom"  i  tomilsya  obyazatel'noe  vremya  na
prosmatrivaemom iz okon pyatachke, prikidyvaya,  udastsya li  vykrast' hot' odnu
iz konfiskovannyh knig, chtoby uryvkami pochitat' v vannoj ili tualete.
     Takie  yavno  ne sposobstvuyushchie  obzavedeniyu druz'yami "progulki", zapret
vodit'  mal'chishek  domoj  i  zamknutyj  harakter Sergeya ob座asnyayut,  pochemu u
malen'kogo |lefantova ne bylo vernyh, nadezhnyh rebyat, na kotoryh  mozhno bylo
by polozhit'sya.
     K  vos'momu  klassu  polozhenie  ne izmenilos'.  Odnoklassniki,  sosedi,
neskol'ko chisten'kih  opryatnyh filatelistov -- i vse. Nikogo  iz  nih nel'zya
bylo privlech' k stol' shchekotlivomu  i v izvestnoj stepeni  riskovannomu delu,
kak stolknovenie s kompaniej Golubya. Vot esli by Moisej ili Vas'ka... No oni
tol'ko  posmeyutsya nad soplivoj  bezzashchitnost'yu mamen'kinogo  synka, kotorogo
vsegda v glubine dushi nedolyublivali.
     Ostavalsya  mir  vzroslyh  -- lyuboj  iz  nih mog v  dva scheta  razreshit'
problemu, postaviv Golubya, da  i vseh, kogo on privedet,  na  mesto. O vechno
kuda-to  speshashchem,  zaturkannom  i kriklivom  otce  Sergej  kak  o vozmozhnom
zashchitnike dazhe ne dumal, hotya odnazhdy tomu uzhe prihodilos' vystupat'  v etoj
roli.
     A delo bylo tak: klasse vo vtorom ili tret'em Sergej, katayas' s Gornogo
spuska  na   sankah,   zasporil  s   kakim-to   pacanom,   u  togo  okazalsya
velikovozrastnyj priyatel', kotoryj  bez lishnih razgovorov  udaril  Sergeya  v
lico, raskvasiv  nos. Sderzhivaya  slezy bessiliya  i unizheniya, Sergej otoshel v
storonu, razmazyvaya snegom ne  zhelavshuyu  ostanavlivat'sya krov', i tut uvidel
otca. Pomnya  urok  s ranenym  kolenom, on obrechenno  poshel  navstrechu, zhalko
ulybayas', chtoby pokazat': nichego strashnogo ne  proizoshlo. No protiv ozhidaniya
otec ne stal ego rugat', krichat' i topat' nogami, on korotko sprosil:  "Kto?
",  Sergej pokazal,  obidchik, vidya nadvigayushchuyusya opasnost', speshno pokatilsya
pod goru, a otec vyhvatil u Sergeya  sanki i pomchalsya  v  pogonyu. Neozhidannoe
zastupnichestvo  i pozornoe begstvo protivnika priveli Sergeya v likovanie, on
ispytal  takoj priliv lyubvi i nezhnosti k otcu, kotorogo ne  oshchushchal ni do, ni
posle  etogo  sluchaya. No vecherom otec stal nasmehat'sya nad nim za to, chto on
podstavil svoj nos  pod chuzhoj kulak, i  vse  stalo  na svoi  mesta. A Sergej
zareksya obrashchat'sya k otcu za zashchitoj.
     Pravda,  byl  u  Sergeya  znakomyj, kotoryj  s  udovol'stviem  vzyalsya by
uladit'  shchepetil'noe delo i vypolnil by eto veselo, blestyashche, so smakom, kak
delal  vse, za chto bralsya. Lyubimec dvorovoj  detvory Grigorij -- razbitnoj i
besshabashnyj  muzhik, v molodosti ozhegshijsya na moloke i teper' duyushchij na vodu.
ZHena  ne vypuskala Grigoriya  iz-pod nadzora, bditel'no sledila, chtoby on  ne
sbival kompaniyu, no ne vozrazhala, kogda  on vozilsya s pacanami. On pokazyval
rebyatam fokusy, delal  zmeev, lazal s nimi po  cherdakam, rasskazyval, sil'no
priviraya,  pro sobstvennye  priklyucheniya,  besplatno  vodil  v  zoopark,  gde
rabotal smotritelem zhivotnyh.
     Grigoriya mozhno bylo prosit' o chem ugodno, on umel hranit' tajnu i lyubil
vystupat'  arbitrom vo vseh dvorovyh  konfliktah.  K tomu zhe obladal moguchej
figuroj, zychnym golosom i ogromnymi  kulakami. Odin vid ego vyzyval  strah i
pochtenie ulichnoj  shpany.  Grigorij byl  kozyrnoj  kartoj,  obeshchavshej  legkuyu
pobedu v lyuboj igre. Stoilo tol'ko poprosit'.
     No  prosit'  Grigoriya |lefantovu ne  hotelos' po prichine, kazalos'  by,
sovershenno neznachitel'noj, no dlya nego ves'ma sushchestvennoj: odnazhdy Grigorij
ego predal. Ni sam Grigorij, ni prisutstvovavshie pri etom pacany ne videli v
proisshedshem  nikakogo predatel'stva: odin iz urokov zhizni, shchedro i, glavnoe,
ohotno,  ot  chistogo  serdca  prepodavaemyh  starshim  tovarishchem.  No  Sergej
rascenival poluchennyj urok po-drugomu.
     Togda  on eshche byl  pervoklashkoj i vo  vremya ocherednogo pohoda v zoopark
zavorozhenno  zamer  u kletki  kunicy.  Krasivyj  meh,  simpatichnaya mordochka,
myagkie  gracioznye dvizheniya  bukval'no  plenili rebenka. On  dolgo lyubovalsya
kunicej, zhaleya, chto ne mozhet ee pogladit', i, kogda Grigorij vernulsya za nim
i sprosil, chego on tut prilip, poprosil vzyat' kunicu na ruki.
     -- Tyu, -- udivlenno skazal Grigorij. -- Ty cho? Ona zh tebya sozhret!
     Takoj krasivyj  zverek ne mozhet  nikogo  sozhrat',  dlya Sergeya  eto bylo
sovershenno ochevidno, on dobryj i laskovyj i uzh, konechno, ne sposoben obidet'
drugoe zhivoe sushchestvo, no  Grigorij, kotorogo on popytalsya  v etom  ubedit',
shvatilsya za zhivot.
     -- Da eto zhe hishchnik, ponimaesh', hishchnik, -- vtolkovyval Grigorij. -- Ona
melkuyu zhivnost'  zhret, ptic,  gnezda  razoryaet:  to  yajca vyp'et, to ptencov
peredushit. I tebe palec othvatit -- glazom ne uspeesh' morgnut'.
     Sergej sporil, zashchishchaya kunicu, i u Grigoriya lopnulo terpenie.
     -- Dobraya, govorish'? Nikogo ne obizhaet? Ladno.
     On nemnogo podumal, posmotrel na chasy.
     -- Vot esli v kletku cyplyat pustit', kak dumaesh', chto budet?
     -- Mirno zhit', igrat' nachnut, -- ubezhdenno otvetil Sergej.
     Grigorij zahohotal, snova posmotrel na chasy i mahnul rukoj.
     -- Ladno. Hotya i rano eshche... Pogodi, ya sejchas.
     On vynes  kartonnuyu  korobku, v  kotoroj koposhilis'  horoshen'kie zheltye
cyplyata, otkrutil provoloku zadvizhki.
     -- Znachit, tak, ya otkryvayu dvercu, a ty puskaj, posmotrim, v kakie igry
ona s nimi poigraet.
     --  Sozhret,  i  vse  dela,  --  hmyknul  horosho  znayushchij  zhizn'  Vas'ka
Syrovarov.
     -- Gotov?
     Grigorij  otkryl dvercu, i Sergej vyvalil v nee sumatoshno popiskivayushchih
cyplyat. Kunica podnyala golovu, lenivo zevnula, obnazhiv melkie ostrye zuby, i
v  serdce  Sergeya  shevel'nulis'  na  mig nehoroshie  somneniya.  No  nichego ne
proizoshlo.  Cyplyata s gomonom razbrelis'  po  kletke. Zverek  snova  polozhil
golovu  na  lapy,  tol'ko glaza uzhe  ne  zakryvalis'  da nervno podergivalsya
hvost. Slova  Sergeya sbyvalis', on s  gordost'yu oglyadel  zatihshih v ozhidanii
pacanov. Vas'ka Syrovarov skverno ulybalsya.
     Potom kunica  vstala, netoroplivo podoshla k blizhajshemu cyplenku,  myagko
tronula ego lapoj. Sergej ponyal, chto zatomivshijsya v odinochestve zverek hochet
poigrat' s novymi tovarishchami.
     -- Sytaya, zaraza, -- progovoril Vas'ka.
     -- Nichego, sejchas razojdetsya, -- otvetil Grigorij.
     Oni  govorili kak  o  neizbezhnom, ih  uverennost' Sergeya  udivila, i on
druzhelyubno  smotrel  na  gladkogo,  myagkogo,  blestyashchego  zver'ka,  kotoromu
predstoyalo posramit' tak ploho dumayushchih o nem Syrovarova i Grigoriya.
     Raz!  Golova  kunicy metnulas'  vpered,  shchelknuli zuby,  i  bezgranichno
doveryavshij  ej  |lefantov  ne  ponyal, chto  proishodit. No  zver'  metalsya po
kletke,  bezoshibochno nastigaya  vspoloshennye zheltye komochki, do Sergeya  nachal
dohodit' uzhasnyj  smysl togo,  chto ne moglo,  ne dolzhno bylo proishodit', no
tem ne menee, vopreki vsem ego ozhidaniyam, proishodilo pryamo u nego na glazah
i, bol'she togo, s ego pomoshch'yu.
     On zakryl glaza ladonyami i zatryassya, bezuspeshno sderzhivaya rydaniya.
     -- Eshche ne vremya  kormit',  vot i ne progolodalas', -- poyasnyal Grigorij.
-- Peredushila i brosila, potom sozhret. A ty. Seryj, chego revesh'?
     Sergeyu  bylo stydno  pered  rebyatami,  on  vyter glaza, gluboko podyshal
nosom i uspokoilsya.
     Kunica snova dremala, i vid u nee vnov' byl mirnyj, raspolagayushchij, hotya
zheltye  pyatnyshki,  razbrosannye na  gryaznom derevyannom  polu,  neoproverzhimo
svidetel'stvovali, chto vpechatlenie eto obmanchivo.
     -- Ona ih potom sgrebet v  kuchu, akkuratnaya, zaraza, -- prodolzhal uchit'
zhizni pacanov Grigorij.
     |lefantov molchal  do  samogo doma,  chuvstvuya sebya naglo  i  bessovestno
obmanutym. Kem?  On ne mog  by otvetit'  na etot  vopros. Bylo  zhal' cyplyat,
kotoryh on sobstvennymi rukami  otdal na s容denie krasivoj, no zloj i hishchnoj
tvari. I oshchushchalas' gluhaya nepriyazn' k Grigoriyu.
     So vremenem nepriyazn' proshla, no ostalsya gor'kij osadok, Sergej izbegal
Grigoriya, hotya tot, ne zadumyvavshijsya nad melkimi detalyami zhizni, nichego  ne
podozreval, gromoglasno zdorovalsya, shutlivo zamahivalsya  pudovym kulakom. I,
konechno,  nachisto  zabyl  sluchaj  v  zooparke. Strogo  govorya,  Sergeyu  tozhe
sledovalo ego zabyt': kak-nikak proshlo vosem' let!
     Podumav horoshen'ko i  ponimaya, chto lishaet  sebya  edinstvennoj  nadezhdy,
Sergej reshil  k  Grigoriyu ne obrashchat'sya. Polozhenie skladyvalos' bezvyhodnoe,
Sergeya  zahlestnula  toska,  i, kak vsegda v takih  sluchayah, on instinktivno
nyrnul v vymyshlennyj mir, sushchestvuyushchij parallel'no  s nastoyashchim  i  sluzhashchij
ubezhishchem v trudnye minuty.
     Skol'ko raz malen'kij |lefantov ubegal ot obid i ogorchenij v beskrajnie
zelenye luga pod yarkim zheltym solncem, vsegda siyayushchim na golubom,  s legkimi
peristymi  oblakami  nebe!  Zdes' pryamo v  vozduhe  byli raspyleny radost' i
spokojstvie,  nado  tol'ko   rasslabit'sya,  i   togda  oni  besprepyatstvenno
pronikayut  v mysli,  vytesnyaya vse  trevozhnoe, ugnetayushchee i  pechal'noe. Zdes'
zhili ego druz'ya -- geroi prochitannyh  knig, i zdes'  trudnosti opredelennogo
sorta legko preodolevalis' s pomoshch'yu kol'ta ili navahi,  kotoroj besstrashnyj
|lefantov  mog s dvadcati shagov pronzit' gorlo  zlodeyu.  Zdes' bylo komu  za
nego zastupit'sya, primchat'sya  na  pomoshch' v nuzhnuyu minutu i  metkim vystrelom
ili  tochnym  broskom  lasso  perevesit'  vesy  udachi, esli oni  vdrug nachnut
sklonyat'sya  ne  v  ego  pol'zu.  Zdes' Sergej  predlozhil  Golubyu  strelyat'sya
po-meksikanski: s treh shagov cherez poncho" i tot, konechno zhe, strusil, prines
izvineniya i, zaiskivayushche klanyayas', pospeshno udalilsya.
     Edinstvennym  nedostatkom  etogo  chudesnogo  mira   byla  neobhodimost'
vozvrashchat'sya  v surovuyu real'nost' i zanovo  delat' to,  v  chem uzhe  uspeshno
spravilsya. Mozhno, konechno, i ne vozvrashchat'sya -- skazat'sya bol'nym, prosidet'
nedelyu  doma, moment projdet, i  vse zabudetsya,  no Sergej ponimal,  chto eto
samyj korotkij i vernyj put' v lentyai i trusy.
     On vernulsya i  v chetverg vecherom uzhe znal, chto nado delat': reshit'  vse
voprosy s Golubem odin na odin. Intuitivno on chuvstvoval, chto tot  ne  ochen'
bol'shoj  smel'chak i, esli oshchutit opasnost' dlya sebya,  bystro skisnet. No eto
bylo v teorii, a kak obernetsya delo na praktike? Tknut' by emu pod nos kol't
ili navahu...
     V  stolovom  nabore  Sergej  otyskal  nozh  dlya  rezki  limonov,  novyj,
blestyashchij  --  im  nikogda  ne  pol'zovalis',  --  s   volnistym  lezviem  i
plastmassovoj  ruchkoj.  Na ruchku  on nadel  kusok rezinovoj trubki, a sverhu
namotal izolyacionnoj  lenty.  V  bezobidnom  fruktovom nozhe  srazu poyavilos'
nechto zloveshchee.
     V  pyatnicu Sergej podstereg  Golubya v mrachnom syrom pod容zde,  vyshagnul
iz-za  dveri  na  vatnyh  nogah,  shvatil levoj rukoj za  vorot  i  rvanul v
storonu, slabo  rvanul, ruki tozhe byli vatnymi, no Golub' podalsya i okazalsya
pritisnutym k stene v temnom uglu, kak i bylo zadumano. V pravoj ruke Sergej
derzhal  nozh,  kotoryj  namerevalsya  pristavit'  k  gorlu  protivnika, no  ne
reshilsya, i  vodil  im vlevo-vpravo naprotiv  zhivota Golubya. Teper' sledovalo
skazat' chto-nibud' groznoe, i slova  sootvetstvuyushchie  byli  prigotovleny, no
sejchas oni vyleteli iz golovy, da i gorlo szhal nervnyj spazm.
     Sergej videl sebya so storony, uzhasalsya, predstavlyaya, chto k pod容zdu uzhe
begut vooruzhennye  milicionery  s  sobakami,  i nozh v ego  ruke  prygal  vse
sil'nee. No na Golubya ego molchanie i plyashushchij klinok, budto vybirayushchij mesto
dlya udara, proizveli oshelomlyayushchee vpechatlenie: on poblednel, vytarashchil glaza
i fal'cetom kriknul:
     -- Ty chego. Seryj, ne rezh', ya poshutil!
     Eshche  ne  vyjdya  iz  stolbnyaka,  Sergej  chut'  opustil  nozh,  i  Golub',
obradovannyj,  skorogovorkoj  uveril  ego  v  vechnoj  druzhbe,  gotovnosti  k
uslugam,  poobeshchal  svodit'  k tajniku s  oruzhiem i podarit' brauning. Ispug
protivnika privel Sergeya v ravnovesie, on spryatal nozh v karman i skazal:
     -- Esli chto --  razbirat'sya ne  budu i vinovatyh iskat' ne budu, s tebya
sproshu! -- Pri etom mnogoznachitel'no hlopnul po karmanu.
     -- Zamazano, Seryj, o chem razgovor, ya i tak videl, chto ty svoj  paren',
prosto reshil na ispug poprobovat', a ty molotok!
     Golub'  mgnovenno  prishel  v  sebya,  poveselel, obrel obychnye  manery i
leksikon.
     -- Pokazhi  finarik,  uh ty, urkaganskij,  takim  bryuho prob'esh' --  vse
kishki vylezut, obratno ne zatolkaesh'! Prodaj, chervonec dayu!
     -- Ne prodaetsya.
     |lefantov zasunul ruki v karmany, chtoby  ne byla vidna drozh' pal'cev, i
na podgibayushchihsya nogah poshel domoj.
     Na sleduyushchij den' v shkole Golub' rasskazal vsem, kak Sergej ego chut' ne
zaporol special'noj banditskoj finkoj, ostavlyayushchej nezazhivayushchie rvanye rany,
no proizoshlo eto po nedorazumeniyu, kotoroe  uladilos', i teper' oni  bol'shie
druz'ya, vodoj ne razol'esh'.
     On dejstvitel'no  stal  nabivat'sya k Sergeyu  v  druz'ya,  znakomil s nim
svoih  priyatelej, i |lefantov oshchutil  oborotnuyu storonu reputacii otchayannogo
golovoreza:  k  nemu  stala  podhodit' izvestnaya  v  shkole shpana  iz starshih
klassov s pros'boj "pokazat' finochku" i s predlozheniem vypit' vina na chernoj
lestnice.
     Vyputat'sya iz  slozhivshegosya polozheniya  bylo trudno, no Sergej pridumal,
chto finku  otobrala miliciya, samogo ego postavili na  uchet i, vozmozhno, dazhe
sledyat, v svyazi s chem  on dolzhen horosho sebya vesti. Takuyu  versiyu  prinyali s
polnym  ponimaniem i ostavili ego v pokoe, dazhe Golub'  otstal, poyasniv, chto
ne  hochet  popadat'  v  pole zreniya  milicii,  tak  kak  s  ego proshlym  eto
nebezopasno: "Izvini, Seryj, sam ponimaesh', poka mne luchshe derzhat'sya ot tebya
podal'she".
     Sergeya takoj oborot vpolne ustraival.
     Analiziruya proisshedshee,  on  ispytyval  dvojstvennoe chuvstvo.  Radovala
pobeda nad zanoschivym i naglym Golubem, no sposob, kotorym on ee dostig,  ne
dostavlyal udovletvoreniya.
     Vo-pervyh, on blefoval i  nikogda  ne smog  by dejstvitel'no  primenit'
nozh, a eto  stavilo ego na odnu dosku s zhirnym neopryatnym YUrtasikom, kotoryj
v lyuboj ssore hvatal dosku, palku, gvozd', kirpich -- chto pod ruku popadetsya,
diko vykatyval glaza i, puskaya slyuni iz  perekoshennogo rta, gonyalsya za svoim
nedrugom.  YUrtasika  pobaivalis',  schitali  psihom,  tem  bolee  chto  mamasha
periodicheski ukladyvala ego  v nervnuyu  kliniku,  ubivaya  srazu dvuh zajcev:
uchitelya delali skidku na boleznennoe  sostoyanie YUrtasika  i on  blagopoluchno
perehodil  iz  klassa  v klass,  chto  vryad  li  by emu  udalos'  pri  drugih
obstoyatel'stvah,  a miliciya spisyvala  na psihicheskuyu  neustojchivost' mnogie
prodelki etogo sub容kta,  za nekotorye iz  nih  on vpolne mog by zagremet' v
koloniyu.
     Odnoklassniki YUrtasika prezirali,  ponimaya, chto nikakoj nervnoj bolezni
u nego net, on prosto isterik i trus, vybravshij takuyu neobychnuyu formu zashity
ot lyubyh vneshnih vliyanij, i Sergeyu nikak ne hotelos' emu upodoblyat'sya.
     No emu ne hotelos' pohodit'  i na vseh etih golubej, Moiseev,  blatnyh,
polublatnyh  i  priblatnennyh,  ispol'zuyushchih nozh  kak  argument  v  spore  i
sposobnyh pri sluchae pustit' ego v hod.
     V rezul'tate Sergej reshil, chto v  dannoj situacii dejstvoval pravil'no,
no v dal'nejshem nado pol'zovat'sya drugimi metodami.
     Alik  Orehov zanimalsya  boksom,  i Sergej poprosilsya k  nemu v  sekciyu,
pohodil  nedelyu,  no  byl  otchislen  kak  neperspektivnyj.  Orehov predlozhil
trenirovat'sya  doma i  staratel'no  uchil Sergeya  udaram: pryamoj, kryuk sboku,
snizu...  Potom  on  skazal: "Zachem  tebe eto  nuzhno? Ty  zhe  ne sobiraesh'sya
uchastvovat' v  sorevnovaniyah?  A  dlya ulichnyh  situacij ya  pokazhu  tebe odnu
seriyu...  Smotri: pravoj v solnechnoe,  levoj -- v chelyust', mozhno naoborot, a
potom ili kolenom  snizu, ili dvumya  kulakami sverhu. Raz, dva, tri! Gotovo!
Ili tak: raz, dva, tri!"
     Orehov dolgo  vozilsya s Sergeem i dazhe podaril staruyu bokserskuyu grushu,
ob座asniv, chto  nado "nakatyvat'" etu seriyu ezhednevno, utrom i vecherom, chtoby
vyrabotalsya avtomatizm.
     Nezametno  oni  sdruzhilis',  k  nim  primknul sosed  Orehova  --  Kostya
Baturin, za malyj rost prozvannyj Molekuloj, i  vysokij krepkij Valera Lomov
po  klichke Lom. Tak slozhilas' kompaniya,  v kotoroj  Sergej  provel yunosheskie
gody.
     |lefantov  bol'she drugih chital,  mnogo znal, umel  daleko  proschityvat'
zhiznennye  situacii  i,  hotya  fizicheski byl slabee priyatelej,  po  sushchestvu
yavlyalsya  liderom.  Fokusy  i  vyverty trudnogo  vozrasta prelomlyalis'  cherez
kovbojsko-gusarskuyu  atmosferu  kompanii,  obil'no  chitavshej priklyuchencheskuyu
literaturu. Oni igrali v karty na den'gi ili  kon'yak -- napitok remarkovskih
nastoyashchih muzhchin, kul'tivirovali obychai rycarstva, i kogda odnazhdy Sergej, a
klichka u  nego  byla Slon, tak kak  poznanij  kompanii v anglijskom  hvatilo
nakonec, chtoby perevesti ego familiyu, tak vot, kogda Slon sil'no  possorilsya
s Lomom i doshlo do vzaimnyh oskorblenij, to delo  bylo resheno konchit', kak i
polozheno sredi blagorodnyh dzhentl'menov, -- duel'yu.
     Strelyalis'  iz  pnevmaticheskogo ruzh'ya |lefantova na ogorozhennoj zaborom
territorii strojki pozdno vecherom pri tusklom svete fonarej.
     Sergeyu  sekundiroval  Orehov,  Lomu  --  Molekula.  Ogovorili  usloviya:
rasstoyanie  trinadcat' shagov,  strelyayut po  ocheredi soglasno  zhrebiyu v lyubuyu
chast' tela protivnika, kotoryj otvorachivaetsya spinoj, chtoby pyl' ne popala v
glaz.
     Pervym strelyal Lom, on celil  v  golovu, no pul'ka  proshla ryadom s uhom
Sergeya, tot uslyshal dazhe svist rassekaemogo vozduha.
     Potom  vystrelil Sergej, razdalsya shlepok. Lom  shvatilsya  za  zatylok i
rezko  sognulsya,  chtoby  krov'  ne zapachkala  odezhdu.  Vse  vmeste  poshli  v
travmlunkt,  gde Lomu  vystrigli klok volos i  nalozhili skobku,  posovetovav
akkuratnej hodit' po ulicam i ne padat' na spinu.
     Na sleduyushchij  den' duelyanty torzhestvenno pomirilis' i  dolgo  gordilis'
tem, chto  ispytali  oshchushchenie  cheloveka,  stoyashchego  pod  dulom  i  ozhidayushchego
vystrela. Nikto v ih okruzhenii ne mog etim pohvastat'.
     V  desyatom klasse |lefantov uzhe ne somnevalsya v svoej  sostoyatel'nosti.
On uchilsya luchshe mnogih sverstnikov, znal bol'she drugih, s nim  sovetovalis',
ego uvazhali,  Oreh, Lom i Molekula molchalivo  priznavali ego verhovenstvo  v
kompanii, on  neodnokratno  dokazyval  okruzhayushchim, a  eshche bol'she samomu sebe
svoyu smelost' i umenie riskovat'.
     Postupiv v  institut, on zapisalsya v  parashyutnuyu sekciyu i sovershil  dva
pryzhka,  neskol'ko let  zanimalsya  al'pinizmom  i obrel polnuyu uverennost' v
sebe, hotya doma ego prodolzhali schitat' rastyapoj, neumehoj i grubiyanom: on ne
ostavalsya v dolgu, kogda vspyhivali domashnie skandaly, a sluchalos' eto,  kak
i ran'she, dovol'no chasto.
     Studencheskie gody  shli svoim  cheredom, Sergej uchilsya legko, zanimalsya v
nauchnyh kruzhkah, po-prezhnemu mnogo chital. On chuvstvoval sebya povzroslevshim i
chasto zadumyvalsya, kakie peremeny zhdut ego posle okonchaniya vuza.
     So  sverstnikami  Sergej  chasto  obsuzhdal  problemu,   kak   zhit',  chem
zanimat'sya,  k  chemu  stremit'sya.  Sokursniki po etomu  povodu imeli  raznye
mneniya:  kto-to   hotel   postupat'   v   aspiranturu,   kto-to   mechtal   o
konstruirovanii   sverhsovremennoj,   operezhayushchej   vremya   radioapparatury,
nekotorye ne zadumyvalis' o budushchem, nastroivshis' spokojno  plyt' po techeniyu
zhizni.
     CHisten'kij i akkuratnyj Vadik Kabargin byl edinstvennym, kto  sobiralsya
stat' bol'shim nachal'nikom. Pravda, etu  mysl' on vyskazal  tol'ko odnazhdy, v
kolhoze  posle pervogo  kursa, kogda oni  uzkoj  kompaniej sideli  u nochnogo
kostra, eli pechenuyu  kartoshku i  pili krepkij portvejn, kuplennyj special'no
snaryazhennym goncom  v  sel'mage za  tri kilometra.  Togda ego vysmeyali, i on
zamolchal, tem bolee chto posle vtorogo semestra u nego  ostavalsya "hvost" eshche
za pervyj, i  vozmozhnost'  vydvizheniya v krupnye rukovoditeli, navernoe, dazhe
emu samomu v tot moment kazalas' maloreal'noj.
     No potom  Kabargin  vyuchilsya  virtuozno shpargalit', umelo  pol'zovat'sya
pomoshch'yu  sil'nyh  studentov  (osobenno  chasto  on  obrashchalsya  k |lefantovu),
aktivno  zanyalsya  obshchestvennoj   deyatel'nost'yu  (stengazeta,  hudozhestvennaya
samodeyatel'nost'), na tret'em kurse ego vydvinuli v profkom...
     U nego byla vyigryshnaya vneshnost': vysokij, pravil'nye cherty lica, umnyj
vzglyad -- kartinka. Kogda  on molchal i vdumchivo smotrel na prepodavatelya, ne
moglo vozniknut' somnenij,  chto on znaet  predmet men'she chem  na  "otlichno".
Stoilo  emu zagovorit' --  vpechatlenie mgnovenno  portilos', no  po  inercii
prepodavateli stavili aktivnomu studentu chetverki.
     Udivlyayas' uspehu nichego  ne  smyslyashchego v naukah  Vadima, |lefantov vse
chashe  vspominal ego nochnuyu otkrovennost' i podumyval,  chto, mozhet  byt', zrya
oni smeyalis' nad daleko idushchimi planami souchenika.
     Kak-to  raz,  na  vecherinke  u  shkol'nyh  tovarishchej,  v  ocherednoj  raz
tolkuyushchih  o  dal'nejshem   zhit'e-byt'e,   |lefantov   rasskazal  o  fenomene
Kabargina.
     --  Umeet krutit'sya  paren',  --  odobril Orehov.  --  Vot  uvidish'  --
vyb'etsya v nachal'niki. Raz est' hvatka...
     -- Po-tvoemu, hvatka glavnoe? -- sprosil |lefantov.
     -- Konechno. Vprochem, eshche nuzhno vezenie, udachnoe stechenie obstoyatel'stv.
     -- A znaniya, umenie, sposobnosti?
     --  Bez nih mozhno rasprekrasno obojtis'. Den'gi  platyat za dolzhnost'. A
chto u tebya za dushoj -- nikogo ne interesuet.
     -- YA  budu  v  mezhdunarodnyj postupat', --  iknuv, vmeshalsya YUrtasik. --
Mat' protolknet.
     -- Ty ser'ezno, Oreh? -- ne poveril |lefantov.
     -- Vpolne.  V  zhizni  nado  umet'  ustroit'sya,  otyskat' uyutnoe, teploe
mestechko.  Um koe-chto znachit, no ne vsegda, k tomu zhe  on ne glavnoe.  Inache
vse duraki na svete perevelis' by, a  ih krugom t'ma. I procvetayut. Zachastuyu
i umnyj durakom stanovitsya -- tak proshche zhit'. I udobnej.
     -- A  ne poluchitsya, pojdu na kladbishche mogily kopat', -- bubnil YUrtasik.
-- Tam zashibayut -- kuda professoru!
     --  Slyshish'? --  |lefantov  pokazal  na  YUrtasika.  --  Vot  dal'nejshee
razvitie tvoej mysli.
     I, obrashchayas' k kandidatu v diplomaty ili mogil'shchiki, sprosil:
     -- Esli  predlozhat takuyu rabotenku: sidish'  na skameechke, fizionomiya  v
okoshke, chelovek prohodit  mimo -- plyuet, vtoroj  -- plyuet,  tretij, desyatyj,
sotyj... sto rublej v den'. Pojdesh'?
     --  Eshche  by!  -- rasplylsya  YUrtasik.  --  Ne  nado  nadryvat'sya,  zemlyu
vorochat', a v mesyac tri shtuki nabegayut. YA by bez vyhodnyh sidel!
     -- Mozhet, i ty by sel k takomu okoshku?
     -- I sel by! -- otvetil Oreh. -- Sil'noe delo! Kakoj tut ushcherb? Vecherom
umylsya dushistym mylom, francuzskim odekolonom protersya -- chego zhalet', deneg
hvatit  -- i vse! Idi s devochkami na tancy, v restoran, mashinu mozhno kupit',
katajsya, muzyku slushaj, letom -- more, shikarnye bary. Krasivo!
     -- A  esli v  takom shikarnom bare  ty vstretish' togo, kto pleval tebe v
fizionomiyu? Krasivo? Smotrit na tebya, pal'cem tychet i smeetsya!
     -- Podumaesh', -- skazal YUrtasik. -- Mozhno v maske sidet'.
     -- Nichego strashnogo, pust', mne-to chto! Da i ne budet on smeyat'sya, esli
uznaet, skol'ko ya zakolachivayu, eshche pozaviduet.
     -- Poprositsya ryadom sidet', na polstavki! -- hohotnul YUrtasik.
     -- CHush' govorite! -- zlo brosil molcha potyagivayushchij pivo Lom.
     -- Podozhdi,  -- ostanovil  ego  |lefantov. -- Tak chto zhe.  Oreh, den'gi
glavnee vsego v zhizni?
     -- A to! -- avtoritetno otkliknulsya YUrtasik, hotya  ego mneniem nikto ne
interesovalsya.
     -- A kak zhe chest',  dostoinstvo, samouvazhenie? --  |lefantov "zavelsya",
razgovor perestal byt' obychnym trepom, ego zadelo za zhivoe. -- CHto ty budesh'
rasskazyvat'  synu  o svoej  rabote, za  chto tebya  budet  lyubit'  zhena,  kak
predstavish'sya pri znakomstve?
     -- Diplomatom, -- snova iknul YUrtasik. -- Ili direktorom magazina. Malo
li chto mozhno vydumat'!
     Orehov molchal.
     -- Govori, Oreh,  -- podderzhal |lefantova Lomov. --  CHto  syn napishet v
sochinenii pro svoego papochku?
     -- Syna u menya poka net,  znachit, i govorit' ne o  chem,  --  ogryznulsya
Orehov.  -- Tol'ko  chest',  dostoinstvo  --  eto vse slova. A v  zhizni chasto
pridetsya mordu pod plevki podstavlyat', bez vsyakogo okoshka i besplatno. Inache
ne prozhivesh'. Vsegda kto-to nad toboj, kto-to  sil'nee, glavnee,  ot kogo-to
ty zavisish'... Tak chto nikuda ne denesh'sya, pridetsya terpet'.
     -- Tochno, Oreh, pravil'no govorish', -- odobril YUrtasik.
     -- Dva pridurka, -- vyskazalsya Lomov.
     -- A  radi chego terpet'? --  ne uspokaivalsya  |lefantov.  -- Radi  chego
unizhat'sya, sebya lomat'?
     -- Da malo li... U kazhdogo svoya cel'. Den'gi, kar'era, uspeh... Odin za
desyatirublevuyu nadbavku nachal'niku zadnicu lizhet,  ty etogo, konechno, delat'
ne budesh', a  vot podvernetsya vozmozhnost'  s容zdit' v zagrankomandirovku  na
paru  let ili  kakoj  drugoj ser'eznyj vopros, i pridetsya podsuetit'sya,  pro
dostoinstvo podzabyt'...
     -- CHerta  s dva! U kazhdogo svoya cena, suetis' ne  suetis',  karlik i na
hodulyah ostaetsya karlikom. A esli ya chego-to stoyu, to i unizhat'sya ni k chemu!
     --  Pravil'nye slova, ty  sochineniya vsegda na pyaterki pisal, ne  to chto
ya...  Vse  lomayutsya. Kto na vodke, kto na slave,  kto na zhenshchine...  A kogda
slomalsya -- pravil'nye slova poboku...
     -- YA  na vodke slomalsya, -- vstavil  YUrtasik. -- Ne stal by zakladyvat'
-- ogo-go-go!
     -- ...I ty slomaesh'sya rano  ili pozdno, ne znayu  tol'ko  na  chem. Togda
menya vspomnish'.
     |lefantov snishoditel'no ulybnulsya. On ne znal, kak slozhitsya ego zhizn',
no  byl  uveren, chto obladaet  dostatochnym potencialom, chtoby dobit'sya lyuboj
celi, kotoruyu postavit,  ne pribegaya k metodam, protivorechashchim ego principam
i ubezhdeniyam. I zhalel Orehova, gotovogo kapitulirovat' eshche do nachala boya.
     Institut  |lefantov  okonchil  s otlichiem, poluchil  diplom radiofizika i
vozmozhnost' svobodnogo raspredeleniya, kotoruyu ispol'zoval sovsem ne tak, kak
prinyato: uehal radistom na meteorologicheskuyu  stanciyu v yuzhnoj jogi Sahalina.
Tam on provel okolo treh let i tam natknulsya na ideyu ekstrasensornoj  svyazi,
ideyu, kotoraya opredelila napravlennost' ego nauchnyh uvlechenij na posleduyushchie
gody.
     Kak chasto byvaet, natknulsya on  na nee sluchajno. V soroka kilometrah ot
meteostancii nahodilsya nebol'shoj aerodrom, prinimavshij samolety s gruzom dlya
geologicheskih partij i rybokonservnogo kombinata. Rejsy  sluchalis' ne chasto,
kazhdyj  byl  sobytiem,  privlekavshim  vnimanie  nemnogochislennogo  naseleniya
rajona.  |lefantovu prihodilos'  byvat' na aerodrome i po delu, i prosto tak
--  poglazet'  na  svezhih lyudej,  rasshirit'  krug  obshcheniya, chto  v  usloviyah
otdalennyh i malonaselennyh mestnostej tak  zhe vazhno, kak  regulyarnyj  priem
vitaminov i protivocingotnyh preparatov.
     S radistom Slavoj  Martynovym  on soshelsya  vnachale po professional'nomu
interesu,  no  oni ponravilis' drug drugu, i znakomstvo pereroslo v  druzhbu.
Obshchalis' ne stol'ko lichno, kak po racii, kogda pozvolyalo vremya i obstanovka.
Kogda  aerodrom  gotovilsya  prinimat'  ocherednoj rejs,  |lefantov  peredaval
Martynovu  prognoz,  oni  obmenivalis'  novostyami, rasskazyvali otnositel'no
svezhie anekdoty, okaziyami peredavali drug drugu knizhki i zhurnaly.
     Pogoda  v  teh  krayah  menyalas' bystro, i odnazhdy |lefantov, cherez  chas
posle  togo,  kak  peredal blagopoluchnyj prognoz,  poluchil  novye dannye: so
storony Tihogo okeana k ostrovu priblizhaetsya moshchnyj ciklon. Tyazhelo gruzhennyj
bort uzhe  nahodilsya v  vozduhe, na etot  raz  rejs  vypolnyalsya s materika, i
skoro samolet  dolzhen  byl  zavisnut' nad Tatarskim  prolivom. Ego sledovalo
vernut'.
     Poka  eshche   nichego  strashnogo   ne   proizoshlo,   svyaz'  s   aerodromom
podderzhivalas'  periodicheski  do momenta  posadki opekaemogo  samoleta, i  v
lyuboj moment v polet mozhno bylo vnesti neobhodimye  korrektivy. No atmosfera
byla  nasyshchena  elektrichestvom,  ni  v  osnovnom,  ni v  zapasnom  diapazone
ustanovit' svyaz' ne udavalos', |lefantov stal nervnichat'.
     On   ne  znal,  chto  peredavaemye  im   dannye  dubliruyut  i   utochnyayut
primenitel'no  --   k  mestu  posadki  meteosvodki,  poluchaemye  central'noj
dispetcherskoj  po vsej  trasse  poleta.  Ciklon svoevremenno  obnaruzhili,  i
ekipazh  uzhe poluchil  prikaz  na vozvrashchenie. Martynov  spokojno  pil  chaj, a
|lefantov, predstavlyaya letyashchij navstrechu katastrofe samolet  i chuvstvuya sebya
vinovnikom  ego  predstoyashchej  gibeli,  lihoradochno   shchelkal   pereklyuchatelem
nastrojki.
     On otyskal diapazon, na kotorom  v silu prichud prirody okazalos' men'she
pomeh, i  prinyalsya vyzyvat' Martynova,  hotya  i  ponimal, chto tot ponyatiya ne
imeet, gde iskat' pozyvnye ego radiostancii. |lefantov otchetlivo predstavlyal
radiorubku aeroporta,  ruchku pereklyuchatelya diapazonov  martynovskoj stancii,
ruki Martynova, vystavlyayushchie nuzhnuyu volnu, byvaet  zhe raz v zhizni  chudo, tak
neobhodimoe  sejchas  dlya spaseniya chelovecheskih  zhiznej!  I  chudo  proizoshlo:
Martynov   otvetil,  vyslushal   sbivchivoe   soobshchenie  |lefantova,  spokojno
proinformiroval ego o dejstvitel'nom sostoyanii del i otklyuchilsya.
     Sergej  srazu  obmyak, oshchutil chudovishchnuyu ustalost',  prospal  dvenadcat'
chasov kryadu i chuvstvoval sebya  skverno  eshche  neskol'ko  dnej,  vrach  stancii
opredelil u nego nervnoe istoshchenie.
     Potom vse voshlo v normu, a cherez paru nedel', na dne rozhdeniya odnogo iz
meteorologov  |lefantov  vstretilsya  s  Martynovym,  i  tot  rasskazal,  kak
intuitivno  pochuvstvoval, chto nado proslushat'  imenno etot  diapazon, bol'she
togo, oshchutil  smutnoe neopredelennoe  bespokojstvo,  svyazannoe s  izmeneniem
pogody, hotya prichin dlya bespokojstva yavno ne bylo.
     Neobychnyj  sluchaj  tut  zhe  stal  predmetom vseobshchego  obsuzhdeniya,  vse
vspominali analogichnye proisshestviya,  s kotorymi  stalkivalis' oni  sami, ih
znakomye, a chashche -- znakomye znakomyh,  potom zateyali pereskazyvat' chitannoe
pro  tainstvennye  yavleniya:  telepatiyu,   snezhnogo   cheloveka,   kosmicheskih
prishel'cev, koroche, vse vylilos' v obychnyj zastol'nyj trep.
     A |lefantov podrobno zafiksiroval proisshedshee v  dokumente, skreplennom
podpisyami Martynova, ego  samogo  i dvuh ochevidcev, zavel obshchuyu tetrad',  na
pervom  liste  napisav  sleduyushchee:  "Ne  isklyucheno,  chto  chelovecheskij  mozg
ispuskaet neizvestnye sovremennoj nauke volny, sposobnye rasprostranyat'sya na
znachitel'nye   rasstoyaniya,   i    sposobnost'   eta   usilivaetsya   krajnimi
situaciyami..."  Dal'she  delo  ne poshlo,  potomu  chto  proverka predpolozheniya
trebovala special'noj apparatury,  otrabotannoj  metodiki i  drugih uslovij,
kotoryh  na meteostancii, da  i voobshche na ostrove, estestvenno,  ne bylo.  I
|lefantov vernulsya na materik.
     Nesmotrya  na  telegrammu,  ego  nikto  ne  vstretil,  dver'   dolgo  ne
otkryvali,  nakonec  mat' stradal'cheskim  golosom  sprosila: "Kto tam? ",  i
lyazgnula zamkom.
     Iz fotolaboratorii, sil'no shchuryas', vyshel postarevshij otec v zapachkannom
himikatami fartuke, dolgo ter tryapkoj zheltye pal'cy i zhalovalsya  na  bol'shuyu
zagruzhennost', potom,  opomnivshis', stal rassprashivat' Sergeya o zhit'e-byt'e,
no bystro ostyl i, soslavshis' na srochnost'  zakaza, vernulsya v temnyj chulan.
Na sekundu Sergej, kak  byvalo v dalekom detstve,  oshchutil sebya priemyshem. No
vecherom  za   prazdnichnym   stolom   sobralis'  priglashennye   na  torzhestvo
rodstvenniki i znakomye -- |lefantovy  otmechali priezd  syna. Kak  polozheno,
roditeli vsegda stremilis', chtoby "vse bylo kak u lyudej".
     Let dvadcat'  nazad  horoshim tonom schitalos'  razvlekat' gostej detskim
peniem, i Sergeyu predstoyalo, naryadivshis' v  noven'kuyu matrosku i vzobravshis'
na  taburet,  ispolnit'  "Katyushu".  On  ros  zastenchivym,  zakompleksovannym
rebenkom,  sama mysl' o  podobnom  vystuplenii privodila ego  v  uzhas,  i on
pytalsya  ob座asnit' svoe  sostoyanie roditelyam, no  te  byli  neumolimy. Pered
prihodom gostej  otec  ustroil  repeticiyu:  vodruzil Sergeya  na  taburet  i,
ugrozhaya remnem, zastavlyal pet'. Delo  konchilos' isterikoj, koncert sorvalsya,
i Sergej eshche raz vyslushal, naskol'ko on huzhe drugih detej.
     Sejchas  sobravshiesya  podnimali  tosty  za  sem'yu  |lefantovyh i  druzhno
shodilis' v odnom: u horoshih roditelej i syn horoshij. Asya Petrovna, soglasno
ulybayas',  snishoditel'no davala  ponyat', ch'imi usiliyami vyrashchen i postavlen
na nogi geroj torzhestva.
     Potom  nachalis' budni. Otvykshij ot  napryazhennoj  atmosfery otchego doma,
Sergej  zanovo  udivlyalsya bespochvennosti  roditel'skih  ssor  i  nichtozhnosti
sushchestvuyushchih  u  nih problem.  Pravda, peremena  v  rasstanovke sil, kotoruyu
|lefantov  nablyudal  vtoruyu   polovinu   svoej   zhizni,   uzhe   okonchatel'no
zavershilas'.  Teper'   skandal,   ustroennyj  muzhu   Asej  Petrovnoj   iz-za
neprovetrennoj  posle  razvedeniya  himikatov  kvartiry,  nichut'  ne  ustupal
skandalam,  uchinyaemym  dvadcat'  let  nazad Nikolaem Sergeevichem  po  povodu
propazhi voronki dlya perelivaniya fiksazha.
     Nesostoyavshijsya  glava sem'i, ne  soprotivlyayas',  pryatalsya v  chulan  ili
ubegal raznosite zakazy.  Asya Petrovna  slomala ego okonchatel'no i polnost'yu
podchinila sebe, no, ne dovol'stvuyas' dostignutym, postoyanno  utverzhdala svoe
prevoshodstvo i delala eto mstitel'no,  izoshchrenno i zlo. Uspehi, kotoryh ona
dostigla v podavlenii  lichnosti  supruga,  nesomnenno,  mogli zainteresovat'
psihologov. I dressirovshchikov.
     Nikolaj  Sergeevich  polnost'yu  razuchilsya  vosprinimat'  okruzhayushchij  mir
samostoyatel'no.  Ego  mnenie  o  lyudyah,  ocenka  kinofil'ma,  tekushchie  plany
opredelyala  Asya  Petrovna,  prichem  sam  on  etogo ne  osoznaval,  naprotiv,
vozzreniya zheny nemedlenno stanovilis' ego sobstvennymi  ubezhdeniyami, kotorye
on byl gotov  yarostno, ne  shchadya zhivota, zashchishchat', svyato verya, chto otstaivaet
sobstvennuyu tochku zreniya.
     Ego obraz zhizni opredelyalsya deshevymi  zapisnymi knizhkami, v kotorye on,
ne polagayas' na pamyat',  zapisyval ukazaniya Asi Petrovny. Zapisi vypolnyalis'
neukosnitel'no i strogo  v naznachennye  sroki.  Sergej byl  uveren, chto esli
vpisat' v knizhku, naprimer,  "byt' u vhoda v teatral'nyj park --  19.00", to
otec v naznachennoe vremya pribezhit k parku i budet terpelivo zhdat' neizvestno
chego, rasteryanno topchas' na meste i voprositel'no poglyadyvaya po storonam.
     Sobstvennyh interesov u Nikolaya  Sergeevicha ne  bylo, ne bylo  druzej i
dazhe priyatelej, ne bylo uvlechenij. Ego  sotovarishchi po remeslu -- Krasnyanskij
i Ivanych -- balovalis' rybalkoj, ustraivali veselye mezhdusobojchiki, vyezzhali
na pikniki so svoimi ili chuzhimi zhenami, a inogda i s moloden'kimi devochkami,
godnymi po vozrastu im v docheri.  Solidnyj  Napoleon uvlekalsya avtomobilyami,
parusnym sportom, v  otpuske  puteshestvoval,  chasto  vyezzhal za  granicu.  K
Nikolayu Sergeevichu kollegi  otnosilis' kak k mal'chishke: rabotal po starinke,
cvetnuyu  pechat'  ne  osvoil,  novejshuyu  tehniku  ne  priznaval,  kompanii ne
podderzhival. "Pojdem, Nikolaj, posidim v restorane,  molodost' vspomnim!" --
zval Krasnyanskij -- zavodila v zastol'nyh, da i drugih razveselyh delah.
     "A-a! -- mahal  rukoj |lefantov  -- starshij. -- Menya eto ne interesuet.
Da i nekogda, nado bezhat', speshu..."
     "Bros',  Kol'ka, -- vmeshivalsya Napoleon. --  Vseh  del  ne peredelaesh',
vseh  deneg ne  zarabotaesh'! Da i hvatit tebe begat',  pora  ezdit'  nachat'!
Hochesh' "trojku" ustroyu? Vsego sorok tysyach probezhala, i otdadut nedorogo..."
     "A-a!  -- snova  mahal  rukoj Nikolaj Sergeevich. --  Erunda vse eto". I
ubegal kak-to bochkom, vpripryzhku, pod nasmeshlivymi vzglyadami kolleg.
     On speshil  domoj, gde provodil celye dni v fotolaboratorii ili, lezha na
divane,  smotrel  televizor.  Po  predstavleniyu   Sergeya,  tak  i  nadlezhalo
postupat'  semejnomu  cheloveku,  on  schital  otca   vyshe  razgul'nyh,  chasto
hmel'nyh, sklonnyh  k somnitel'nym razvlecheniyam fotografov i dosadoval,  chto
mat' ne ocenivaet po dostoinstvu ego sklonnosti k domashnemu ochagu.
     Za  vremya  otsutstviya  Sergeya  Asya  Petrovna vzhilas'  v amplua  bol'noj
zhenshchiny.  V  nemaloj  stepeni etomu  sposobstvovalo  ee znakomstvo  s  Muzoj
Apollonovnoj  -- dorodnoj  ryhloj  matronoj,  naryady  i  ubranstvo  kvartiry
kotoroj byli ne menee pretenciozny, chem ee imya i otchestvo.
     Muza Apollonovna bolela vsyu zhizn', chto pozvolyalo ej celymi dnyami lezhat'
na krovati, kapriznichat', nichego ne delat' po domu  i  pol'zovat'sya uslugami
domrabotnic,  kotorye  menyalis'  odna za drugoj,  ibo vyderzhat'  beskonechnye
pridirki hozyajki normal'naya zhenshchina ne mogla.
     Bolezn' Muzy Apollonovny byla tainstvennoj: diagnostirovaniyu i  lecheniyu
ne  poddavalas',  vo mnogom  eto ob座asnyalos'  tem,  chto  vrachej  bol'naya  ne
zhalovala,  schitaya  ih neuchami,  nesposobnymi razobrat'sya  v  stol' slozhnoj i
tonkoj  organizacii, kak ee devyanostokilogrammovyj organizm. Lechila ona sebya
sama:  propisyvala  redkie   zagranichnye  lekarstva,  na  dobyvanie  kotoryh
mobilizovyvalos'  vse ee  okruzhenie, v pervuyu ochered'  muzh'ya, -- nesmotrya na
bolezn', Muza Apollonovna perezhila troih.
     Muzh'ya raspolagali obshirnymi vozmozhnostyami -- vse oni  byli rukovodyashchimi
torgovymi  rabotnikami,  zlye  yazyki  utverzhdali,  chto   Muza  perehodit  po
nasledstvu vmeste s dolzhnost'yu, sama  ona  schitala sebya ochen' krasivoj --  i
kogda-to eto sootvetstvovalo dejstvitel'nosti, umnoj -- v  etom tozhe imelas'
dolya istiny, a samoe glavnoe -- znayushchej skrytye potajnye hody-vyhody, hitrye
pruzhinki, nuzhnye  nitochki, bez kotoryh v torgovom mire  sushchestvovat' oh  kak
neprosto -- i zdes' ona byla prava na vse sto procentov, imenno eto i delalo
ee  ideal'noj zhenoj  rukovodyashchego torgovogo rabotnika. Tak vot,  vozmozhnosti
muzhej  pozvolyali  dostat'  v  konce koncov  nedostupnyj  prostomu  smertnomu
zamorskij preparat.  Muza Apollonovna ozhivala, hvastala  yarkoj upakovkoj,  a
kogda radost'  ot  priobreteniya prohodila, okazyvalos', chto  est' eshche  bolee
effektivnoe i menee  dostupnoe  lekarstvo,  na  dobyvanie  kotorogo  sleduet
brosit' vse sily.
     Krasivye  upakovki  nakaplivalis'  v  yashchike  sekretera,  ih  soderzhimoe
starelo  i  po mere  istecheniya  sroka  godnosti  tiho  vybrasyvalos',  a  po
nevedomym kanalam iz samyh dal'nih ugolkov mira postupali k Muze Apollonovne
novye deficitnejshie ampuly, poroshki, tabletki, drazhe, kotorye tozhe ne  mogli
podnyat' ee na nogi.
     Pravda, dever' Muzy  Apollonovny  po vtoromu muzhu, chelovek  ot mediciny
dalekij,  po-zhitejski  mudryj, v  zadushevnoj  besede  s  bratom za  butylkoj
dvadcatiletnego kon'yaka, vzyalsya vylechit' bol'nuyu v dvadcat'  chetyre chasa bez
vsyakih  importnyh,  priobretaemyh za  valyutu lekarstv, a s  pomoshch'yu  prostoj
bambukovoj palki,  kotoraya ran'she sluzhila dlya vykolachivaniya kovrov, a teper'
bez dela valyalas' v prihozhej.
     No  Muza Apollonovna,  k  dostoinstvam  kotoroj  otnosilas'  i  vysokaya
bditel'nost',   sumela  uslyshat'   vyskazannoe   polushepotom  predlozhenie  i
mgnovenno  vystavila  samozvanogo  lekarya za dver', navsegda otkazav emu  ot
doma.
     V Ase Petrovne ona nashla zainteresovannuyu i pochtitel'nuyu slushatel'nicu,
gotovuyu  stat' posledovatel'nicej, pomogla  toj  otyskat'  u sebya  imeyushchiesya
bolezni i dazhe stala  snabzhat' krasochnymi konvolyutami iz togo samogo  yashchika.
Asya  Petrovna  s  blagodarnost'yu  brala  chudodejstvennye  lekarstva,  ohotno
pokazyvala  ih  znakomym. No  imeyushchihsya  medicinskih poznanij ej hvatalo dlya
togo, chtoby ne prinimat' neizvestnyh preparatov. Vybrasyvat' ih bylo  zhalko,
i,  chtoby  dobro ne  propadalo, ona  propisyvala ih  muzhu. Vysoko  ocenivshij
vrachebnye   sposobnosti   suprugi,   Nikolaj   Sergeevich   ispravno   glotal
raznocvetnye  pilyuli  i  hvastal  mnitel'nomu  Napoleonu,  budto  posle  nih
chuvstvuet  sebya  sovsem  drugim  chelovekom.   Tot  zavidoval  i  perepisyval
inostrannye  slova,  burcha,   chto  vo  vremya  ocherednoj   poezdki  za  rubezh
obyazatel'no najdet sebe tochno takoe lekarstvo.
     Asya  Petrovna okazalas'  dostojnoj uchenicej. Ona shila shlyapki  i plat'ya,
kak u Muzy Apollonovny, rassmatrivala s  nej  modnye zhurnaly, soprovozhdala k
portniham  i v komissionnye magaziny, do kotoryh ta byla bol'shoj  ohotnicej.
Rol' bol'noj tozhe udalos' osvoit'  dovol'no bystro, pravda, na  pervyh porah
sluchalis' nakladki: odnazhdy ona pereigrala, i perepugannyj Nikolaj Sergeevich
vyzval "Skoruyu pomoshch'". Vrach proslushal ej serdce, pomeril davlenie i, uhodya,
skazal:  "Nichego  strashnogo.  Vozrastnye  izmeneniya,  gipodinamiya  i element
agravacii".
     Asya  Petrovna chut'  ne provalilas' skvoz' krovatnuyu setku,  no  Nikolaj
Sergeevich mudrenyh slov  ne ponyal, uyasniv tol'ko, chto  raz v hodu latyn', to
delo ploho.  Tak chto  vizit  vracha  sygral  bol'noj na ruku, vprochem,  chtoby
izbezhat' nepriyatnostej,  Asya  Petrovna  naotrez  otkazalas'  ot  uslug  etih
"konovalov", zayaviv, chto sama budet sebya lechit'.
     Preimushchestvenno  lechenie zaklyuchalos'  v  tom, chto Asya Petrovna, lezha na
krovati, chasami naprolet boltala po telefonu s priyatel'nicami, v osnovnom  s
Muzoj  Apollonovnoj.  Poskol'ku  nabrat'  poleznoj   informacii   dlya  stol'
dlitel'nyh  besed bylo  nevozmozhno, predmetom  razgovorov yavlyalis' nichego ne
znachashchie veshchi, kotorye obychno nikomu ne pridet v golovu obsuzhdat', naprimer,
kak  proshla  u Muzy  Apollonovny progulka  s  lyubimoj bolonkoj CHapoj,  kakoj
mozol' naterla  novymi  tuflyami Asya  Petrovna  i kakie mery prinyala  dlya ego
likvidacii,  kak  luchshe  travit' tarakanov,  chto  skazala  pro  plat'e  Muzy
Apollonovny eta nahalka Svetka i t, d.
     Sergeya  razdrazhalo  bezdel'e   materi,  nikchemnost'   ee  podruzhek,  ih
pustoporozhnie razgovory,  zlila  ee vysokomernost' i  bezapellyacionnost'  po
otnosheniyu  k  otcu,  bezvylazno  kovavshemu  v  temnom zakutke  fundament  ee
bezbednogo sushchestvovaniya. On  pytalsya izmenit'  otnosheniya v sem'e, poryvalsya
rasskazyvat'  pro  bol'shie  problemy  zhizni,  vspominal  masshtab  raboty  na
Sahaline, rugal bezdel'nicu  Muzu,  zastupalsya  za  otca i tem samym  vyzval
gromkie skandaly, v  kotoryh  otec primykal k  Ase Petrovne,  i oba roditelya
vyskazyvali svoe mnenie o nem v teh zhe vyrazheniyah, chto i dvadcat' let nazad.
     Kogda  Sergej  zhenilsya, obstanovka v sem'e  voobshche  stala  nevynosimoj.
Vnachale Asya Petrovna stala opekat' Galinu,  ishodya iz togo, chto ta, konechno,
hozyajka nikudyshnaya, no pod rukovodstvom svekrovi  kogda-nibud' nauchitsya hot'
kak-to vesti dom. Vse eto  govorilos' vsluh, bez obinyakov, molodoj zhene yasno
davali ponyat', gde  ee mesto, i kak samo  soboj  podrazumevalos', chto s Asej
Petrovnoj ona nikogda sravnit'sya ne smozhet.
     No  Galina  okazalas'  staratel'noj,  sposobnoj,  umela  shit', stirat',
ubirat',  gotovit' i,  samoe glavnoe, lyubila Sergeya. ZHili oni horosho,  i Ase
Petrovne,  vnushayushchej nevestke, chto  semejnye skandaly neizbezhny, i licemerno
utverzhdayushchej, chto pri etom zhenshchina dolzhna vo  vsem  ustupat'  muzhu,  hotya  i
dobavlyavshej osmotritel'no:  "Esli  on,  konechno,  prav",  takaya  idilliya  ne
nravilas'. Ne nravilos' ej  i to, chto Galina bystro i  umelo upravlyalas'  po
hozyajstvu, vse  u nee poluchalos' lovko i veselo, v to vremya kak Asya Petrovna
vsyu  zhizn'  zhalovalas' na  tyazhelyj  voz  domashnego hozyajstva  i volokla  ego
medlennej s kazhdym godom, a v poslednee vremya i  vovse  perestala zanimat'sya
domom.
     Kogda  Galina  prishila  pugovicy  Nikolayu  Sergeevichu  i zashtopala  emu
karmany, eto bylo rasceneno  kak podryv avtoriteta hozyajki  domashnego ochaga,
demonstraciya  svoego  prevoshodstva  i  Bog  znaet chto  eshche.  I Asya Petrovna
ob座avila  nevestke  vojnu,  ne  otkrytuyu,  konechno,  a  tajnuyu,   v  kotoroj
neposredstvennym  ispolnitelem voennyh dejstvij  yavlyalsya  poslushnyj  Nikolaj
Sergeevich. Galina ne ponimala, chem vyzvano nedovol'stvo svekra, i obrashchalas'
za  sovetom k Ase Petrovne, ta rugala tyazhelyj harakter muzha,  zagubivshego ee
luchshie  gody, a potom peredavala emu soderzhanie  razgovora  s  opredelennymi
korrektivami:  chut'  izmenena  intonaciya,  oslableno  odno mesto  i  usileno
drugoe,  slovo  propushcheno, fraza  dobavlena -- ona byla bol'shoj mastericej v
takogo roda delishkah, -- v rezul'tate Nikolaj Sergeevich kipel ot negodovaniya
na  neblagodarnuyu  nevestku,  posmevshuyu  zhalovat'sya,  i s udvoennoj energiej
iskal povody k pridirkam.
     Sergej  rascenival  vse  eti  konflikty  kak   estestvennyj   rezul'tat
pritiraniya  novogo  cheloveka k slozhivshejsya  v  sem'e  obstanovke, uspokaival
zhenu,  utihomirival  otca, prizyval  mat'  na rol'  mirotvoricy i udivlyalsya,
kogda ta raspisyvalas' v  polnoj svoej nesposobnosti povliyat' na muzha. Posle
rozhdeniya  Kirilla u  nego  otkrylis'  glaza. Kogda  mat' svarlivo  trebovala
delat'  rebenku  klizmy, potomu  chto  malen'kim eto  polezno,  kogda  davala
sovershenno nevezhestvennye sovety, kak lechit' mal'chika, kogda izdali, spryatav
ruki za spinu, krichala, chto Galina nepravil'no pelenaet malysha, on otchetlivo
ponimal,  chto ona zabotitsya ne o  krohotnom  bespomoshchnom sushchestve, a o svoem
avtoritete  samoj  umnoj i znayushchej v  sem'e,  otstaivaet  svoe  pravo davat'
obyazatel'nye   ukazaniya   i  podavlyat'  volyu   blizhajshego  okruzheniya.  Davaya
bezapellyacionnym tonom glupye sovety, ona vovse ne dumala, kak  eto skazhetsya
na zdorov'e vnuka, -- vazhno bylo pokazat', kto v dome nastoyashchij hozyain.
     Sergej ponyal, chto i ran'she povedenie materi v sem'e diktovalos' temi zhe
soobrazheniyami,  prosto on ne  pridaval etomu znacheniya  i nikogda by ne  stal
otyskivat'  istinnye  motivy  ee  postupkov, esli by  ne  novoe  chuvstvo  --
bezrazdel'noj  otvetstvennosti za syna. On reshitel'no  vystupil  protiv  Asi
Petrovny,  takogo  domashnego bunta ona perenesti  ne  smogla,  i  v kvartire
nachalas' nastoyashchaya vrazhda.
     Asya Petrovna ustraivala bezobraznye sceny, isteriki, Nikolaj  Sergeevich
v  unison  vtoril svoej povelitel'nice, no, kogda ona nachinala krichat': "Von
iz  moego doma! ", on smushchalsya i pryatalsya v svoj chulan. Inogda Asya Petrovna,
teatral'no shvativshis'  za  serdce,  valilas' na  krovat',  ne zabyv presech'
estestvennyj  poryv  muzha  vyzvat'  "Skoruyu",  i  togda  Nikolaj  Sergeevich,
suetlivo zalamyvaya ruki i  vytarashchiv glaza, shepotom krichal  Sergeyu: "Vidish',
chto vy nadelali!"  -- i vozmushchalsya bezdushiem  i  cherstvost'yu syna,  kotorogo
razygryvaemye Asej Petrovnoj tragedii nachisto perestali trogat'.
     Tak  prodolzhalos'  okolo  treh  let,  no  zatem   v  kvartale  nachalas'
rekonstrukciya,  dom  snesli, i  |lefantovy  rasselilis' ne  tol'ko  v raznye
kvartiry, no  i v raznye zdaniya. Nekotoroe vremya oni voobshche ne hodili drug k
drugu,  potom otnosheniya  vosstanovilis', no  ostavalis'  natyanutymi, mat'  v
svoem dome |lefantov videl tol'ko po  semejnym prazdnikam, i sam bez krajnej
neobhodimosti k nim ne zahodil.
     Vozvrativshis'    na   materik,   |lefantov    postupil   inzhenerom    v
nauchno-issledovatel'skij  institut  sredstv  avtomatiki i  svyazi.  Zdes'  on
bystro  poshel v  rost: stal  starshim inzhenerom,  potom  zaveduyushchim sektorom.
Oformil  soiskatel'stvo, hotya s utverzhdeniem temy srazu  voznikli slozhnosti:
voprosy  vnechuvstvennoj peredachi informacii  eshche  ne  byli ob容ktom  nauchnyh
issledovanij  i,  kak  vyrazilsya  uchenyj  sekretar'  soveta,  "eto  ne  tema
dissertacii, a zagolovok sensacionnoj stat'i v gazete".
     |lefantov nastaival,  i temu za nim zakrepili: umudrennye opytom  chleny
soveta  znali,  chto  nachinayushchie  bystro  utrachivayut  zhelanie  nisprovergnut'
osnovy,  spuskayutsya  s  nebes  mechtanij  na   zhitejskuyu  tverd'  i,  byvaet,
prevoshodyat svoih nastavnikov v praktichnosti i ostorozhnosti. A smenit'  temu
nikogda ne pozdno.
     -- Naprasno  ty, Sergej,  erundoj  zanyalsya, --  popriyatel'ski,  no  uzhe
neskol'ko svysoka skazal byvshij odnokashnik  Kabargin.  -- Vsyakimi glupostyami
nastroish' lyudej protiv sebya, proslyvesh' vyskochkoj -- kakoj v etom tolk? Tebe
zhe nado  zashchitit'sya?  Idi v  aspiranturu  k Paltusovu, ego konek  -- sistemy
avtomaticheskogo pozharotusheniya, vse yasno i ponyatno, k tomu zhe u nego  ves,  a
znachit,  sila prodavlivaniya... CHerez  tri  goda -- kandidat  nauk, a  togda,
pozhalujsta, -- mozhesh' original'nichat'.
     Kabargin  proshel  takoj  put',  zashchitilsya  i  potomu  govoril  vesko  i
znachitel'no, chuvstvuya svoe moral'noe pravo pouchat'.  Konechno  zhe, on nachisto
zabyl, kak  spisyval u  Sergeya zadachi po radiotehnike,  kak  prosil  sdelat'
raschetnuyu  chast'  diplomnogo  proekta,  kak zhdal  na  ekzamene  spasitel'noj
shpargalki.
     -- A ty uzhe nachal original'nichat'?
     -- Ne ponyal, -- podnyal brovi Kabargin.
     -- Nu, posle zashchity vernulsya k smelym i interesnym ideyam?
     |lefantov  hotel  sbit'  spes'  s  Kabargina,  u  kotorogo  nikogda  ne
voznikalo samoj zavalyashchejsya idei, no eto ne udalos'.
     -- Zrya ty tak! -- nadmenno brosil on. -- YA po-horoshemu... Mne tvoi dela
ne nuzhny, u menya poryadok...
     Dejstvitel'no, Kabargin uverenno dvigalsya  po administrativnoj linii, i
perspektivy  u nego  byli  samye raduzhnye. Hodili dazhe sluhi  o  predstoyashchem
golovokruzhitel'nom  vzlete,  nikto  ne  znal,  naskol'ko oni  opravdany,  no
ssorit'sya s nim izbegali.
     |lefantov  podumal,  chto poslednyaya fraza imeet  cel'yu  napomnit' emu  o
mogushchestve  sobesednika, i  esli on smolchit, Kabargin  reshit,  chto sumel ego
zapugat'.
     Poetomu on sderzhanno ulybnulsya i kivnul golovoj.
     --  Znayu,  kak zhe,  chitayu tvoi  stat'i.  Tol'ko  pochemu u  tebya stol'ko
soavtorov, da eshche vse aspiranty?
     Vopros byl lishnim,  k tomu  zhe  |lefantov ne sobiralsya ego  zadavat'  i
sdelal eto po v容vshejsya  privychke ne dopustit', chtoby  kto-nibud' zapodozril
ego v trusosti. No vposledstvii,  kogda sluhi podtverdilis' i Kabargin, stav
zamestitelem direktora, pri kazhdom udobnom sluchae stavil emu palki v kolesa,
Sergej  ponyal,  chto  tot  ne  zabyl  derzosti. No  ne  pozhalel o proyavlennoj
nezavisimosti,  schitaya,   chto  gnut'  sebya  dlya  dostizheniya  blagosklonnosti
nachal'stva -- poslednee delo.
     |lefantov s golovoj okunulsya v rabotu, za  obiliem del  stalo kazat'sya,
chto on nikuda iz goroda ne uezzhal  i  voobshche tol'ko-tol'ko okonchil institut.
No kogda  on vozvrashchalsya v rekonstruirovannyj  dvor  so snesennymi  sarayami,
vypryamlennymi  zakoulkami,  propavshimi  prohodnyakami, primety  proshedshih let
bili v glaza so vseh storon.
     Moisej sidel  v tyur'me, a  Vas'ka Syrovarov uzhe osvobodilsya i, vstrechaya
pod hmel'kom Sergeya, lyubil  rasskazyvat', kak ego cenit nachal'nik  i uvazhaet
uchastkovyj.
     Grigorij rastolstel, zdorovo sdal,  zhalovalsya  na serdce i pereskazyval
publikacii  v  zhurnale  "Zdorov'e". |lefantovu stalo zhal' ego,  no  Grigorij
vdrug otvleksya  ot boleznej i razveselilsya: "Pomnish', Seryj, kak ty cyplyat s
kunicej  sdruzhival?  Nu i  smehota  byla!" Sergej vspomnil i  vnov' oshchutil k
Grigoriyu gluhuyu nepriyazn'.
     Primer  detskih  let  --  Vova Zotov --  stal telemasterom,  zhenilsya na
kassirshe teleatel'e,  takoj  zhe blednoj i presnoj, kak makarony, kotorye ona
gotovila muzhu s udivitel'nym postoyanstvom.
     Tuchnyj,  ryhlyj, s  muchnistym  licom  i rannej  odyshkoj,  on  uhitrilsya
sohranit'  detskij  optimizm  i  zhizneradostnost',  dlya kotoroj,  po  mneniyu
|lefantova, ne bylo nikakih osnovanij. CHemu, sprashivaetsya, radovat'sya,  esli
imeesh'  unyluyu zhenu, otvadivshuyu ot doma vseh tvoih  druzej i schitayushchuyu, tebya
svoej  sobstvennost'yu,  chem-to  vrode  domashnego  zhivotnogo,  obyazannogo  za
skarmlivaemye  makarony vypolnyat' vse  hozyajstvennye  raboty,  kakie  tol'ko
mozhno pridumat', esli  izo dnya v  den' prihoditsya  vypolnyat' monotonnuyu,  ne
prinosyashchuyu udovletvoreniya rabotu,  esli  k tridcati godam  u tebya  zhivot  do
kolen i redkie, obil'no vypadayushchie volosy? Da tut vporu povesit'sya s toski!
     No   Zotov,  ochevidno,  schital  po-drugomu.  Obshchitel'nyj,  ne   v  meru
govorlivyj, on otnosilsya k kategorii  lyudej,  znayushchih  vse obo vsem. Ne bylo
voprosa, na kotoryj on ne vzyalsya by otvetit'. Pozhelaj kto-nibud' uznat', kak
likvidirovat'  pozhar v reaktivnom  istrebitele  na  vysote dvenadcat'  tysyach
metrov pri otkazavshej sisteme pozharotusheniya,  Vova tut  zhe dal  by podrobnyj
sovet. Pravda, s ego pomoshch'yu vryad li udalos' by pogasit' tleyushchuyu v  musornom
vedre tryapku, no  eto  uzhe  drugoe  delo.  Glavnoe, chto  sam  on oshchushchal sebya
znayushchim chelovekom, poleznym okruzhayushchim.
     Porucheniya zheny  Vova rassmatrival  ochen'  ser'ezno  i  vypolnyal so vsej
otvetstvennost'yu. Esli trebovalos' prosverlit' dyrku v stene na kuhne, etomu
posvyashchalsya  celyj  vyhodnoj  den': on  obhodil  sosedej,  odalzhival drel'  i
sverla, iskal udlinitel' elektricheskogo shnura i provod dlya zazemleniya, potom
rezinovye perchatki... Kogda mozhno bylo pristupat', Vova vspominal, chto  est'
bolee  moshchnye  dreli,  snova  hodil  po  kvartiram,  perebiral  instrumenty,
sravnival, poputno uchastvoval v razgovorah, esli priglashali,  prisazhivalsya k
stolu. Pozdno vecherom v kvartire Zotovyh stanovilos' na odnu dyrku bol'she, i
Vova  s chuvstvom vypolnennogo dolga  lozhilsya  spat',  ne podozrevaya,  chto  k
sleduyushchemu voskresen'yu  plany zheny mogut izmenit'sya, dyrku pridetsya sverlit'
v drugom meste, a segodnyashnyuyu -- tshchatel'no zadelyvat'.
     Vse eto ego niskol'ko  ne  ugnetalo, schitalos', chto  on zhivet nichut' ne
huzhe drugih, a kogda  udavalos'  pozvolit' sebe malen'kie radosti, naprimer,
vyrvat'sya iz stojla pod  predlogom  otnesti vzyatye  na vremya  instrumenty  i
poboltat'  vvolyu  chasok-drugoj za  kruzhkoj piva  s  priyatelem, zhizn'  voobshche
prevrashchalas' v prazdnik, i  dazhe predstoyashchij skandal s zhenoj, ne  vynosivshej
ego otsutstviya, ne omrachal nastroeniya.
     |lefantov kak-to ne voshel v dvorovuyu zhizn'. Ego ne privlekalo domino na
doshchatom stole, pivo s vodkoj v  uvitoj vinogradom besedke, besedy pro futbol
u pod容zda,  subbotnie zastol'ya s muzykoj i  pesnyami.  Osnovnye interesy ego
lezhali za predelami etoj sfery, v institute, kuda on,  byvalo, prihodil i  v
vyhodnye dni.
     |ksperimentiruya    s     chuvstvitel'nymi    mikrovolnovymi    priemnymi
ustrojstvami,  |lefantov pytalsya  obnaruzhit' elektromagnitnye  polya, kotorye
mogli  byt' nositelyami vnechuvstvennoj informacii. Odnazhdy strelka  drognula,
Sergej utroil usiliya i pochti pereselil na vypolzayushchuyu  iz-pod pera samopisca
podragivayushchuyu   liniyu   i   oshchushchal  torzhestvo   pervootkryvatelya,  neskol'ko
omrachaemoe mysl'yu,  chto tak prosto velikie otkrytiya ne delayutsya,  kak by  ne
popast' vprosak...
     Ne  obnaroduya rezul'tatov,  |lefantov pones  rulonchik bumazhnoj lenty  v
medinstitut  i  poprosil  specialistov  po fiziologii  mozga vyskazat'  svoe
mnenie  o proishozhdenii pokryvavshih ee zigzagov. V glubine  dushi on vse-taki
nadeyalsya, chto pribor zafiksiroval  neizvestnyj vid  mozgovoj aktivnosti, tem
bol'shee razocharovanie  vyzval  otvet:  obychnaya  encefalogramma, prichem ochen'
nekachestvennaya.
     Ogorchenie  |lefantova  bylo  naglyadnym,  vrachi pointeresovalis', v  chem
delo; kogda on rasskazal, nastroenie specialistov rezko izmenilos'.
     -- Molodoj chelovek,  da vam plyasat' sleduet! -- zavkafedroj  -- rumyanyj
docent   s  modnoj  borodkoj,  nenamnogo  starshe   |lefantova,   snova,  uzhe
zainteresovanno, prinyalsya razglyadyvat' lentu.  --  V obychnyh  usloviyah  nado
prisoedinit'  kontakty  k  cherepu  pacienta,  pomestit'  ego  v  special'nuyu
setchatuyu kletku, chtoby ekranirovat' pomehi, a vash apparat pozvolyaet obojtis'
bez vsego etogo! Nizkoe kachestvo  ob座asnimo:  vy zhe voobshche ne imeete ponyatiya
ob encefalografii!
     Borodach reshitel'no svernul lentu.
     -- Znaete chto? Bros'te  zanimat'sya poiskami nesushchestvuyushchih  substancij,
davajte  vmeste  dovedem  pribor!  Opytnyj obrazec  --  nash.  Na  prioritet,
estestvenno, pretendovat'  ne budem, otkrytie vashe, voznagrazhdenie  -- tozhe,
avtorskoe svidetel'stvo poluchite na svoe imya... Kak vasha familiya? Prekrasno!
B||-1. Zvuchit? Beskontaktnyj encefalograf |lefantova, pervaya  model'. Pochemu
pervaya?   Navalitsya  nasha  medicinskaya   bratiya,  nachnut  usovershenstvovat',
modificirovat', umen'shat' ves, gabarity, uvelichat chislo  kanalov, da malo li
chto eshche?
     Docent vozbuzhdenno razmahival rukami.
     -- I  potom, chuvstvitel'nost' vashego pribora pozvolyaet ispol'zovat' ego
gorazdo shire, dlya  kontrolya funkcionirovaniya mnogih vnutrennih  organov.  YA,
naprimer, vizhu perspektivy  dlya beskontaktnoj kardiografii, lokacii zhelchnogo
puzyrya,  pochek... |to izobretenie sdelaet vas znamenitym, ne srazu, konechno,
kogda realizuyutsya vse te razrabotki, osnovannye na vashem principe... I my ne
ostanemsya v teni...
     |lefantov pochuvstvoval, chto emu peredaetsya vozbuzhdenie sobesednika.
     --  Znaete  chto?  Sejchas  my  pojdem  k  prorektoru  po  nauke,  u  nas
planiruetsya  sozdat' laboratoriyu  medicinskoj tehniki,  nuzhen tolkovyj  zav,
tehnar', kak govoritsya, na lovca i zver' bezhit...
     --  Podozhdite, ya sovsem  ne  sobiralsya...  --  |lefantova smutil  takoj
natisk.
     -- A chego zhdat'? Kuj zhelezo, poka goryacho!
     Rumyanyj borodach vskochil i, shvativ |lefantova za ruku, popytalsya uvlech'
za soboj, no tot reshitel'no osvobodilsya.
     --  Razrabotka medicinskoj tehniki v moi  plany  ne  vhodit,  -- skazal
|lefantov dovol'no suho: on ne lyubil slishkom naporistyh lyudej. -- Perehodit'
v medinstitut ya ne sobirayus', potomu idti k prorektoru nezachem.
     -- Volya vasha, -- neskol'ko obizhenno otvetil docent.
     Pravda,  on  uchtivo  provodil |lefantova i,  vruchiv vizitnuyu  kartochku,
prizval k sotrudnichestvu, povtoryaya, chto ono vygodno obeim storonam.
     -- A  v  chem vasha  vygoda?  --  pointeresovalsya  |lefantov, razglyadyvaya
plotnyj kusochek kartona  s zolotym tisneniem: "Pichugin, kandidat medicinskih
nauk, docent, telefony, adres".
     -- Neuzheli vy ne ponimaete? -- udivilsya Pichugin. -- |to zhe zolotoe dno!
Novoe napravlenie interesnyh,  perspektivnyh issledovanij! Dumaete,  chasto k
nam prihodyat s takimi ideyami? Net, vy -- pervyj.
     On rassmeyalsya.
     -- Hodil odin shizik, prosil ego issledovat', on yakoby chut' li  ne mysli
chitaet. "YA, -- govorit, -- fenomen". Ele izbavilis'.
     --  A  adres ego  u vas  est'?  --  neozhidanno  sprosil |lefantov. -- I
familiya?
     -- Zachem? -- Pichugin nedoumenno podnyal  brovi.  -- Poreev,  kak  zovut,
zabyl, on ostavlyal telefon, esli ne vybrosil... No zachem on vam?
     --  Nuzhen, -- |lefantov sam ne mog ob座asnit' prichinu  svoego  interesa,
prosto   sledoval   intuicii,   podskazyvayushchej,   chto   s   "shizikom"   nado
poznakomit'sya.
     Pichugin porylsya v puhloj zapisnoj knizhke, vynul myatyj listok.
     -- Nashel! Otdayu bezvozmezdno, no  bud'te  ostorozhny:  psihi ochen' chasto
proizvodyat vpechatlenie vpolne normal'nyh lyudej i  ubeditel'no izlagayut  svoi
bredni. |tot Poreev kak raz iz takih.
     |lefantov spryatal  listok v karman, no pozvonit'  po zapisannomu na nem
telefonu  prishlos' ne skoro: dovodka  beskontaktnogo encefalografa  zanimala
vse svobodnoe vremya na protyazhenii vos'mi mesyacev.
     Nakonec  apparat   byl  otlazhen,  chuvstvitel'nost'  i  kachestvo  zapisi
prevoshodili pokazateli  serijnyh priborov, mozhno smelo  oformlyat' zayavku na
izobretenie.
     V  eto  vremya  |lefantova  vyzval  Kabargin.  Podnimayas'  k zamestitelyu
direktora, |lefantov vspomnil, chto za poslednie polgoda tot dvazhdy obratil k
nemu  svoe  vnimanie.  Pervyj raz  zapretil pol'zovat'sya  bibliotechnym dnem,
motiviruya tem, chto eto pravo rasprostranyaetsya tol'ko na nauchnyh sotrudnikov,
no ne  na inzhenerno-rukovodyashchij  sostav. Vtoroj  -- isklyuchil iz plana rabotu
nad   beskontaktnym   encefalografom,   kak   ne   sootvetstvuyushchuyu   profilyu
laboratorii.  CHto on prigotovil sejchas? Uzh ne sokrashchenie li  shtatnoj edinicy
zaveduyushchego sektorom?
     No  Kabargin  vstretil  ego  privetlivo,  druzheski  sprosil, kak  dela,
pointeresovalsya semejnoj zhizn'yu, predlozhil sigaretu. Zatem pereshel k delu.
     --  CHital  rezul'taty  ispytanij,  -- on  so vkusom zatyanulsya i krasivo
vypustil dym. -- I ponyal, chto oshibsya: nado bylo vklyuchat' pribor v plan, a ne
puskat' po hozdogovoru.  YA,  chestno govorya, dumal, chto eto pustaya fantaziya i
nichego putnogo u tebya  ne vyjdet. No... Nedoocenival. Molodec!  Oshibki  nado
ispravlyat', dlya togo tebya  i vyzval...  Sejchas nachnetsya vsya eta kancelyarskaya
kanitel',  bumazhnaya volokita, drugie -- tam, naverhu, tozhe mogut oshibit'sya v
ocenkah... Nado kakto zastrahovat'sya ot etogo.
     -- Kak zhe?
     Kabargin otvel vzglyad v storonu.
     -- Tebe nuzhno zaruchit'sya  podderzhkoj,  operet'sya  na  chej-to avtoritet.
Togda  i  zdes'  oformlenie  dokumentov  projdet  bystree, da  i  dal'she  ne
vozniknet oslozhnenij.
     |lefantovu vse stalo yasno.
     --  Gde zhe ego  vzyat',  avtoritet-to?  Solidnyj  chelovek  ne pojdet  na
lipovoe  soavtorstvo, ya predlagal Nikiforovu, no on -- naotrez... Da i ty by
tozhe, konechno, ne soglasilsya...
     Kabargina peredernulo ot etogo "ty", no devat'sya nekuda -- on sam zadal
besede svojskij ton.
     --  Podpisat'sya na takoe mozhet tol'ko kakaya-nibud'  deshevka, sovershenno
nesostoyatel'naya v tvorcheskom otnoshenii...
     |lefantov prostodushno smotrel v nichego ne vyrazhayushchie glaza sobesednika.
     -- ...No zachem ona mne? Luchshe  uzh obhodit'sya svoim avtoritetom, bol'shoj
on ili malen'kij -- kakoj est'. Pravil'no?
     Kabargin vnimatel'no razglyadyval konchik sigarety.
     --  Kogda beresh'sya za bol'shoe  delo,  vazhno  ne pereocenit' svoi  sily.
Inache mozhno  nadorvat'sya.  Poetomu ya  tebya i priglasil  --  vmeste podumat',
posovetovat'sya...
     |lefantov neponimayushche razvel rukami.
     --  Sejchas chto  sovetovat'sya -- delo-to  sdelano. Zayavku  podgotovil, a
esli nashi  byurokraty  nachnut volokitit', togda  obrashchus' za  pomoshch'yu --  i k
tebe,  i k  direktoru...  No dumayu,  takoj  neobhodimosti  ne  vozniknet:  ya
zaruchilsya blestyashchim otzyvom medinstituta i  hodatajstvom pered ministerstvom
o vnedrenii apparata v serijnoe proizvodstvo. Pri takih obstoyatel'stvah vryad
li  kto  osmelitsya tormozit'  zayavku  --  eto,  pozhaluj,  nebezopasno, mozhno
proslyt' konservatorom, retrogradom, da malo li kem eshche...
     -- Nu ladno.
     Kabargin ostorozhno zatushil sigaretu o kraj pepel'nicy.
     -- Mozhete byt' svobodny.
     -- Do svidaniya.
     Vyjdya  v  priemnuyu,  |lefantov ulybnulsya:  oni s  Kabarginym  prekrasno
ponyali drug druga.  I  hotya  on  tol'ko chto priobrel  mogushchestvennogo vraga,
|lefantov byl  dovolen soboj  --  u  nego ni na mig ne poyavilas'  mysl', chto
mozhno pojti na vygodnuyu sdelku, on ne dal podmyat' sebya, ne pozvolil navyazat'
chuzhuyu volyu. Pust' dazhe v dal'nejshem eto grozilo oslozhneniyami, on  dejstvoval
kak podobaet: chestno, po pravilam.
     Kogda on rasskazal o proisshedshem Nikiforovu, tot posmeyalsya:
     -- Nichego, takie tipy pasuyut,  kogda im dayut  otpor. Oni  procvetayut na
ustupkah, boyazlivosti, ugodnichestve. Molodec!
     Alik Orehov rascenil situaciyu inache.
     -- Starik,  nado vpered  smotret'. Ty  sebya  pokazal, tknul  nachal'nika
nosom  v  stol,  --  konechno,  priyatno,  no  priyatnost'  projdet,  a  nedrug
ostanetsya. Vot Semen Fedotovich v  takih  delah velikij  doka.  Umeet  i svoj
interes soblyudat' i konflikta izbezhat'!
     --  |tot  Semen Fedotovich u  tebya s  yazyka ne shodit.  Ty ego privodish'
primerom na vse sluchai zhizni, skoro nachnesh' citirovat'.
     Sergeyu mnogo raz prihodilos' vyslushivat'  vostorzhennye  otzyvy ob  etom
cheloveke. Oreh  voshishchalsya  umom  i delovoj  hvatkoj Semena Fedotovicha,  ego
umeniem zhit',  ujmoj poleznyh znakomstv, sposobnost'yu dostat' chto ugodno. On
s  upoeniem rasskazyval,  kak  i s kakimi lyud'mi proveli oni vremya v  saune,
kakoj  zamechatel'noj okazalas' rybalka na  osoboj, otkrytoj daleko  ne  vsem
dache,  kakoj  velikolepnyj  mebel'nyj garnitur podaril Semen Fedorovich svoej
lyubovnice...
     |lefantov  vostorga priyatelya ne razdelyal, i ego ravnodushie besilo Oreha
do krajnosti.
     -- Ty by uchilsya u umnyh lyudej, kak nado zhit'! -- v zapale on dazhe zabyl
ob obychnoj, staratel'no  otrabotannoj sderzhannosti. --  A to vodish'sya s etim
Nikiforovym, u kotorogo, krome starogo, zalatannogo pal'to,  nichego za dushoj
net!
     -- Da  ty chto.  Oreh,  spyatil? -- |lefantov rassmatrival Alika  s yavnym
udivleniem cheloveka, rastolkovyvayushchego drugomu sovershenno ochevidnye veshchi. --
U Nikiforova za dushoj bol'she, chem u vseh tvoih prohodimcev, vmeste vzyatyh. U
teh i  dush-to net -- odna zhadnost' da raschet sploshnoj: komu ulybnut'sya, komu
uslugu  okazat',  a kogo  oblayat'...  A Boris -- umnica, talantlivyj paren',
poryadochnyj,  na nego vo  vsem polozhit'sya mozhno. I  nikogda vygody  ne iskal,
potomu i hodit v starom pal'to.
     -- I durak!
     Spokojstvie  |lefantova,  ego  ubezhdennost'  v  svoej  pravote zadevali
Orehova za zhivoe.
     --  A  Semena  Fedotycha  i  ego druzej  ty zrya  prohodimcami  schitaesh'.
Solidnye lyudi, s polozheniem, avtoritetnye. Vse ih uvazhayut...
     |lefantov ulybnulsya.
     -- Do pory. Poka harakteristika dlya suda ne potrebovalas'.
     -- Ty ih prosto ne znaesh'. Kak-nibud' poznakomlyu -- izmenish' mnenie.
     CHerez paru nedel',  kogda |lefantov uzhe zabyl ob etom razgovore, Orehov
pritashchil ego na dachu, gde  veselilis' pyatero dorodnyh, pohozhih na losnyashchihsya
bobrov muzhchin.
     Alik  byl  zdes'  svoim,  no kak shofer,  povar ili  banshchik.  |lefantova
prinyali kak ravnogo, hotya dali ponyat', chto dlya nego eto bol'shaya chest'.
     Semen  Fedotych  umelo  govoril  tosty,  vprochem,  v  etom emu  nikto ne
ustupal, i zastol'nye rechi vyhodili krasivymi, mudrymi i pouchitel'nymi.
     Vypili za  gostej i  za  hozyaev, za roditelej, za nastoyashchuyu  druzhbu, za
poryadochnyh lyudej.  Slova "poryadochnost'"  i  "chestnost'" upotreblyalis'  zdes'
ochen' chasto, no  smysl v nih vkladyvalsya sovsem ne tot, k kotoromu |lefantov
privyk i kotoryj schital dlya etih ponyatij edinstvennym.
     Naprimer,  Semen Fedotovich ochen' hvalil kakogoto  Mamonova, otsidevshego
sem' let, a potom otdavshego krupnuyu summu dolga.
     -- Byl by  neporyadochnym --  skazal: vse zabrali, opisali, konfiskovali,
skol'ko vremeni  proshlo,  ya  sovsem  golyj...  I mne  stydno trebovat'. A on
po-chestnomu postupil.
     -- A sidel za chto? -- pointeresovalsya |lefantov.
     -- Ne za krazhi, konechno! -- hmyknul Semen Fedotovich. -- Nepriyatnosti po
rabote...
     "Ne v lob, tak po lbu", -- podumal |lefantov i hotel sprosit': kakaya zhe
chestnost' mozhet byt' u  cheloveka, osuzhdennogo  za protivozakonnye mahinacii,
no peredumal.  V etoj  kompanii sushchestvovala  svoya  sistema  predstavlenij o
horoshem i plohom,  pohval'nom i postydnom, ona otlichalas' ot obshcheprinyatoj, i
ispoveduyushchie ee dolzhny osoznavat' sobstvennuyu  ushcherbnost'  sredi  normal'nyh
lyudej, kogda oni zagonyayut svoyu sushchnost' gluboko-gluboko, pozvolyaya ej  tol'ko
nastorozhenno vyglyadyvat' naruzhu cherez glaznicy obolochki.
     I sejchas kompensacionnyj  kompleks  zastavlyaet ih  prevoznosit' vysokie
chelovecheskie kachestva drug druga i povtoryat', do zatertosti,  slova, kotorye
ne prinyato proiznosit' vsue.
     ZHalkaya zhuyushchaya i p'yushchaya protoplazma!
     CHestnost' ne poyavitsya ot togo, chto za nee sto raz vypito!
     Lyuboj iz  voprosov, kotorye  hotelos' zadat' |lefantovu,  prozvuchal  by
signalom trevogi: v lager' edinomyshlennikov pronik chuzhak, sumevshij zaglyanut'
pod tshchatel'no prignannye maski" atu ego, bej i v vodu!
     |lefantov usmehnulsya.
     Do etogo by, konechno, ne doshlo, no vzaimnaya nepriyazn' obespechena, zachem
portit' vecher? Posizhu molcha.
     Vmeste so vsemi on vypil  za chestnost'  v  chelovecheskih otnosheniyah,  za
nastoyashchih lyudej, poel prigotovlennoj Orehovym uhi.
     Potom Orehov otvez vseh k Ivanu Varfolomeevichu, ogromnyj  kirpichnyj dom
kotorogo gordo otsvechival ocinkovannoj kryshej na tihoj zelenoj ulochke v dvuh
shagah ot centra goroda.
     Raspolozhilis'  vo  dvore,  ryadom s vylozhennym goluboj i rozovoj plitkoj
bassejnom, hozyajka podala  nastoyashchij tureckij kofe,  hozyain  dostal  butylku
tridcatiletnego kon'yaka.
     Posle  kofe zateyali kupat'sya, |lefantov hotel  ujti, no Semen Fedotovich
posheptal chto-to na uho Orehu, i oni ushli vtroem.
     |lefantov  dumal,  chto  ego  prosto  zavezut  domoj,  no "ZIM"  Orehova
zatormozil u krasivogo devyatietazhnogo zdaniya v novom mikrorajone.
     --  Teper' proshu  ko mne, -- radushno progudel Semen  Fedotovich i pervym
vyshel iz mashiny.
     -- Vezet tebe, starik, -- podmignul Oreh. -- U Polkovnika nemnogie doma
byvali.
     -- Pochemu Polkovnika? -- sprosil |lefantov pervoe, chto prishlo v golovu.
Ego oshelomilo neponyatnoe vnimanie so storony Semena Fedotovicha, i on pytalsya
ponyat', chem vyzvan takoj interes k ego persone.
     -- Polkovnika on davno pereros, eto verno,  -- uhmyl'nulsya Oreh. --  Da
prozvishche ne pomenyaesh', tak i ostalos' s molodyh let.
     Semen  Fedotovich zhil  na  vtorom  etazhe  v  chetyrehkomnatnoj  kvartire,
voplotivshej  poslednie  dostizheniya   domostroeniya.   Cvetnoj  parket,  myagko
otsvechivayushchie  v ton  shtoram  oboi,  sploshnye,  bez perepletov stekla  okon,
kosmicheskogo vida santehnika, neobyknovennye mebel'nye garnitury dolzhny byli
srazu demonstrirovat' neordinarnost' hozyaina.
     Semen  Fedotovich  usadil  gostej  v  glubokie,  podatlivo  ohvatyvayushchie
serebristym  velyurom  kresla i udalilsya dat'  rasporyazheniya,  a Oreh  s vidom
pobeditelya ustavilsya na priyatelya.
     -- Nu, kak? Umeret' i ne vstat'?
     |lefantov pozhal plechami. On privyk k opredelennym priznakam  znachimosti
cheloveka,  pahnushchim  tipografskoj   kraskoj  avtorskim  ekzemplyaram  stat'i,
opublikovannoj  v   solidnom   zhurnale,   uvesistym  monografiyam,  avtorskim
svidetel'stvam i tomu podobnym atributam priznaniya.
     Sushchestvovali i  drugie naglyadnye kriterii uspeha: neprerekaemyj nauchnyj
avtoritet, pleyada uchenikov i posledovatelej, obyazatel'nye ssylki na tvoe imya
v special'noj literature, nepremennye priglasheniya na vsevozmozhnye  seminary,
konferencii, simpoziumy, chlenstvo v razlichnyh redkollegiyah i uchenyh sovetah,
zagranichnye komandirovki.
     Uspeh  takogo urovnya  imel sootvetstvuyushchee  vneshnee oformlenie: nauchnyj
kollektiv v podchinenii, bolee ili menee shikarnyj kabinet, molodaya,  krasivaya
libo   molozhavaya,   dostatochno  privlekatel'naya   sekretarsha   v   priemnoj,
personal'nyj avtomobil', komandirovochnye v valyute.
     Otblesk dostignutogo osveshchal i byt: komfortabel'naya  kvartira, krasivaya
mebel', dorogaya odezhda. Vse eto bylo kak by obramleniem talanta, trudolyubiya,
ogromnyh zatrat  umstvennoj energii, sledstviem togo, chto udalos' dostignut'
na nauchnom  poprishche,  bylo  neotdelimym ot  nego,  a  potomu,  kak  pravilo,
prihodilo uzhe togda, kogda zhizn' klonilas' k zakatu.
     I |lefantov vsegda s udivleniem  vosprinimal inoj, neprivychnyj mir, gde
shikarnye obstavlennye antikvarnoj mebel'yu kvartiry, novehon'kie  avtomobili,
blagoustroennye dachi,  firmennye veshchi, uvlekatel'nye kruizy ne byli doveskom
k glavnomu,  ne  venchali trudnyj i dostojnyj put',  a sami po sebe  yavlyalis'
osnovnym v zhizni.
     |lefantov  kazhdyj  raz   udivlyalsya:  na   chem   osnovano  sytoe  rannee
sverhblagopoluchie,  chto  ono  demonstriruet i  olicetvoryaet?  I  prihodil  k
vyvodu:  ono  est'  sledstvie  chego-to  nedostojnogo,  postydnogo,  a potomu
neprochno, zybko  i v lyubuyu minutu  mozhet obratit'sya v prah,  tlen, nichto.  I
hotya  za svoyu zhizn'  on  ni razu ne videl podobnyh pouchitel'nyh prevrashchenij,
ubezhdenie  eto  ne  menyalos',  i  k  vyzyvayushchej  demonstracii  neob座asnimogo
material'nogo blagopoluchiya on otnosilsya s brezglivost'yu i nekotoroj opaskoj,
kak v detstve otnosilsya k uzham -- bezobidnym, no vse-taki zmeyam.
     No otvetit' na vopros  Oreha,  chto vtoroj raz  za segodnyashnij  vecher on
ispytal opaslivuyu  brezglivost', |lefantov poschital neudobnym: vse-taki  ego
priglashali v gosti, i otvetit' tak  znachilo proyavit' chernuyu neblagodarnost'.
Dostatochno  i  togo, chto bol'she on nikogda ne perestupit porog  doma Arkadiya
Hristoforovicha ili Semena Fedotovicha.  Poetomu  on  molcha pozhal plechami, chto
Oreh rascenil kak sderzhannoe proyavlenie vostorga.
     -- Eshche ne to uvidish'! -- gordo posulil on, udobnee ustraivayas' v myagkom
kresle.
     Vskore k  nim  prisoedinilsya  Semen Fedotovich, a cherez  neskol'ko minut
holenaya  molodaya  zhena  v  dorogom  domashnem  plat'e  vykatila   ustavlennyj
delikatesami servirovochnyj stolik.
     -- |lizabet, -- korotko predstavil hozyain.
     Orehov  galantno prilozhilsya k ruchke, |lefantov, chut' zameshkavshis', tozhe
tknulsya gubami v gladkuyu, pahuchuyu kozhu.
     -- Syadesh' s nami, malysh? -- yavno dlya prilichiya sprosil Semen Fedotovich.
     -- Net, pojdu posmotryu videomag.
     U nee bylo krasivoe lico, holodnye bezrazlichnye glaza, lenivaya pohodka.
     -- YA hochu vypit'  za tebya, Sergej, -- hozyain napolnil hrustal'nye ryumki
pahuchej temno-korichnevoj zhidkost'yu, polozhil vsem buterbrody s ikroj.
     --  YA mnogo slyshal  o  tebe  ot  Olega,  --  on  ukazal na  pochtitel'no
zamershego Orehova, -- a segodnya vnimatel'no nablyudal  za toboj i ponyal,  chto
ne  oshibsya: ty  umnyj  i perspektivnyj  paren', ty  mozhesh'  daleko pojti pri
opredelennyh  usloviyah.  No ob etom potom, a sejchas ya  zhelayu tebe dostignut'
togo, chego ty zasluzhivaesh'.
     --  Tak  vot  ob  usloviyah,  --  prodolzhil Semen  Fedotovich, prozhevyvaya
buterbrod.  --  Dlya dostizheniya  celi  nado  umet' ladit' s lyud'mi,  obladat'
gibkost'yu,  byt'  diplomatom. |tih  kachestv  tebe  ne hvataet.  Da,  da,  ne
ulybajsya.  Hotya  ty i  sidel molcha ves' vecher, tvoe nepriyatie nashej kompanii
otchetlivo prostupalo na lice. K slovu, sovershenno naprasno. My mozhem tebe vo
mnogom pomoch'...
     -- Naprimer? -- derzko perebil |lefantov.
     -- Da v chem ugodno. YA, naprimer, horosho  znayu Bystrova, byval u  nego v
dome...
     CHlenkor  zhil kuda skromnee, i |lefantov  podumal,  chto Semen  Fedotovich
navernyaka perenes preimushchestva svoego inter'era i v sferu lichnostnyh ocenok.
     -- Pri sluchae mogu zamolvit' za tebya slovechko...
     -- Da ya i sam govorit' umeyu.
     -- Vazhno,  kak  i kogda  skazat',  --  Semen Fedotovich derzhalsya  s  nim
terpelivo, kak opytnyj uchitel' s tolkovym, no nedisciplinirovannym uchenikom.
     -- S Bystrovym, polozhim, i ty pogovorish' kak nado. A vot s  Kurochkinym,
Bezdikovym ty otnosheniya isportil. YA uzh ne govoryu o Kabargine.
     |lefantov brosil nedovol'nyj vzglyad na Oreha.
     -- Vy horosho informirovany.
     -- I  ne  Olegom.  V  osnovnom  ne  Olegom. Moj  syn  rabotal  u vas  v
institute,  tol'ko  v  drugoj  laboratorii.  Tak  vot,  Kurochkin,  Bezdikov,
Kabargin,  da i  drugie  nedobrozhelateli,  a  u  tebya  ih  nemalo,  sposobny
prichinit'  massu  nepriyatnostej, osobenno  esli ty  budesh' vesti sebya  takzhe
neosmotritel'no, kak i ran'she.
     --  Ne  vizhu osnovanij  menyat'  svoe  povedenie, chtoby  podladit'sya pod
kogo-to!
     -- Tem bol'she nepriyatnostej ty poluchish'. A ya berus' nejtralizovat' etih
lyudej.  Zakadychnymi druz'yami  tebe  oni ne stanut, no  meshat'  ne budut! Pri
tvoih sposobnostyah etogo vpolne dostatochno.
     |lefantov otkryl bylo rot, no Semen Fedotovich protestuyushche podnyal ruku:
     -- I eshche. Um sam po sebe ne oplachivaetsya, ty nikak ne naberesh' dazhe dve
sotni v mesyac, a eto nikuda ne goditsya.
     -- Vy i v etom hotite mne pomoch'? -- zasmeyalsya |lefantov. --  Mozhet, vy
moj  nastoyashchij  otec, brosivshij  neschastnogo  mladenca  i  terzaemyj  mukami
sovesti?
     -- Net,  interes k tebe u menya  chisto delovoj. Ty  -- generator idej. U
tebya materialov  i  zadumok na tri  dissertacii. Mnogoe ty otbrasyvaesh'  kak
pobochnyj  produkt, hot'  on  tozhe mozhet  byt' polezen. A moj  syn sejchas  --
aspirant vtorogo goda, i delo u nego ne kleitsya. Ponimaesh', o chem rech'?
     Semen Fedotovich vnimatel'no smotrel |lefantovu v glaza.
     --  Usluga za  uslugu, bash na bash i  kvity? I kak vy  predstavlyaete moyu
pomoshch'?  Konsul'tacii,  zanyatiya  po   individual'nomu   grafiku,   snabzhenie
poluchennymi mnoj dannymi?
     -- Net. YA  hochu  zaklyuchit' s  toboj  dogovor, -- ruka Semena Fedotovicha
nyrnula vo vnutrennij  karman  pidzhaka.  -- Pri  Olege  mozhno, on  svoj.  Ty
polnost'yu sdelaesh' Vasiliyu dissertaciyu, a  ya pomogu tebe vsem,  chem  nado, i
krome togo...
     Semen  Fedotovich  vynul iz  karmana  zapisnuyu  knizhku i  sunul  v  ruki
|lefantova.
     -- |to kompensaciya zatrat vremeni i sil.
     |lefantov neponimayushche posmotrel  na Semena Fedotovicha, uvidel  otvisshuyu
chelyust'  Oreha  i ponyal, chto  derzhit  ne zapisnuyu  knizhku, a  pachku  deneg v
bankovskoj upakovke.
     Vse, chto govoril do sih por Polkovnik, bylo chepuhoj na postnom masle, i
predlozhenie  ego yavlyalos' sovershennejshej  nelepicej,  stopka  sotennyh kupyur
prizvana  byla perevesti  delo  na tverduyu pochvu  real'nosti,  no poluchilos'
naoborot.
     --  Zdes'  desyat'  tysyach, dolzhno  hvatit', -- Semen  Fedotovich  govoril
obychnym svoim uverennym tonom,  kak budto ne pervyj raz  zaklyuchal  dogovor o
napisanii dissertacii.
     -- Ty, navernoe, nikogda v zhizni ne derzhal v rukah stol'ko deneg?
     -- YA stol'ko i ne potratil za vsyu zhizn', -- vydavil iz sebya |lefantov.
     -- Za skorost' i kachestvo budut nadbavki.
     Neuzheli on eto vser'ez? Bredyatina!
     --   A   nauchnyj   rukovoditel',   kontrol'  za   podgotovkoj   raboty,
obshchestvennost', sovety, opponenty...
     Kak budto kto-to drugoj govoril za Sergeya, pritom ne to, chto sledovalo.
     -- |to moi pechali.
     Po   logike  veshchej   |lefantov  dolzhen  byl   oskorbit'sya  neslyhannomu
nahal'stvu prohodimca, pytayushchegosya kupit' ego  mozg,  mysli, sposobnosti. No
absurdnost' situacii tol'ko usugublyalas' basnoslovnost'yu predlozhennoj summy,
i |lefantov ne vosprinimal proishodyashchee kak real'nost'.
     Tugaya pachka  v  ego  rukah ne  rascenivalas', kak  obychno rascenivayutsya
den'gi, eto bylo  nechto abstraktnoe, chuzhdoe, pugayushchee -- kusok  togo tajnogo
mirka, v kotorom obitayut Semen Fedotovich i emu podobnye.
     Vmesto vozmushcheniya |lefantov  oshchutil  brezglivost' i instinktivno brosil
pachku na stol.
     -- Net uzh, eto vy ne po adresu.
     Izbavivshis'  ot deneg, Sergej pochuvstvoval oblegchenie, k nemu vernulos'
samoobladanie i obychnyj sarkazm.
     -- Obratites' luchshe k Aliku, po glazam vizhu -- soglasitsya!
     Oreh  dognal ego  na  ulice i,  ne  utruzhdaya sebya  podborom  izyskannyh
vyrazhenij, vyskazal vse,  chto on dumaet o ne  privykshih k bol'shim den'gam, a
potomu nepolnocennyh chistoplyuyah, ne umeyushchih  uderzhat'  to, chto samo padaet v
ruki.
     -- Ty  mozhesh'  tol'ko po vedomosti  poluchat'?  Da? Nu,  tak stol'ko  ty
nikogda ne zarabotaesh'!
     -- Posmotrim. A vdrug?
     |lefantova  zabavlyal nepoddel'nyj gnev Oreha, on  ostro  oshchushchal  sejchas
svoe prevoshodstvo i nad nim, i nad  oshalevshim ot neozhidannosti Polkovnikom,
i nad vsemi etimi kichashchimisya nepravedno dobytym bogatstvom del'cami.
     Oni  koposhilis'  gde-to  tam,   daleko  vnizu,  a  on  chuvstvoval  sebya
velikanom,  kotoromu  nipochem  lyubye  uhaby,  rytviny,  zavaly   na  pryamom,
otchetlivo vidimom puti.
     CHeloveku  ne  dano zaglyadyvat' v zavtrashnij  den', i |lefantov ne znal,
chto vse  peremenitsya,  okruzhayushchij  mir  poteryaet  opredelennost'  ochertanij,
stanet rasplyvchatym i obmanchivym. Polutona i ottenki vytesnyat lyubimye cveta,
a  sam  on  prevratitsya v malen'kogo  izdergannogo  cheloveka, putayushchegosya  v
beskonechnom labirinte voprosov, na kotorye net odnoznachnogo otveta, i chto on
pozaviduet nezyblemosti zhiznennoj pozicii, chetkosti principov i yasnosti celi
u sebya segodnyashnego.
     I  uzh, konechno,  on ne  znal,  chto  ego postupki, dazhe chuvstva  i mysli
stanut predmetom rassledovaniya po ugolovnomu delu.





     Puhlaya papka s materialami o pokushenii na ubijstvo grazhdanki  Nezhinskoj
byla  vse  ravno  chto  pustaya.  Vozmozhnosti popolnit'  ee novoj  informaciej
ischerpany. V takih sluchayah ostaetsya odno: idti vglub', perelopachivat' zanovo
fakty, sobytiya, analizirovat' slova,  zhesty,  iskat'  dostovernoe ob座asnenie
motivov, ustranyat' neuvyazki, neyasnosti.
     V dispetcherskoj stancii  "Skoroj pomoshchi"  ya uznal,  chto  zapisi vyzovov
hranyatsya dve nedeli, posle chego stirayutsya i plenki vnov' postupayut v oborot.
Uznal ya i to, chto svobodnogo vremeni i lishnih ruk u sotrudnikov net, poetomu
arhivnye  poiski  vesti  nekomu.  Vprochem,  poslednee ne  yavilos'  dlya  menya
neozhidannost'yu,   skoree   naoborot   --   podtverdilo,   chto   ya   postupil
predusmotritel'no, vzyav s soboj dvuh vneshtatnikov.
     Poka rebyata perebirali goru potertyh  korobok s kassetami, ya otpravilsya
v kliniku medinstituta, gde lezhala Nezhinskaya posle avarii. V tolstoj istorii
bolezni menya  interesovalo  odno: kak ona predstavila prichinu travmy? Nichego
novogo: popala pod avtomobil' na Fonarnoj ulice.
     Mne zahotelos'  plyunut' i  brosit' etu liniyu kak besperspektivnuyu,  no,
vspomniv Starika, tochnee ego  slova  o  tom,  chto otlichaet professionala  ot
diletanta,  ya poehal v travmatologicheskij punkt gorodskoj bol'nicy. Polistav
zhurnal registracii, nashel nuzhnuyu zapis': "Nezhinskaya M.  V.  -- avtomobil'naya
avariya  na  14-m  kilometre  Zagorodnogo  shosse.  Diagnoz:  ushiby,  zakrytaya
cherepno-mozgovaya  travma, podozrenie na sotryasenie mozga. Vydano napravlenie
na gospitalizaciyu".
     YA tut zhe pozvonil v dezhurnuyu chast' GAI. Na etot raz osechki ne proizoshlo
-- avariya na Zagorodnom  shosse nashla otrazhenie v zhurnale ucheta proisshestvij,
po dannomu faktu  v vozbuzhdenii ugolovnogo dela otkazano,  material proverki
sdan v arhiv. Vse nachinalo stanovit'sya na svoi mesta. Esli eshche magnitofonnaya
zapis' v "Skoroj pomoshchi" opravdaet moj interes...
     I nado zhe --  opravdala. Plenka zafiksirovala toroplivyj muzhskoj golos:
"Srochno  priezzhajte k ranenoj, sil'noe krovotechenie...  Zapishite:  Nezhinskaya
Mariya,  adres...  ". Dispetcher,  kak i  polozheno, sprosil, kto  govorit,  no
zvonivshij uzhe polozhil trubku. Postoronnemu  cheloveku,  sluchajno vstrechennomu
poterpevshej  na lestnichnoj ploshchadke, no znayushchemu ee  imya, familiyu  i  adres,
predstavlyat'sya yavno ne hotelos'.
     YA poruchil vneshtatnikam perepisat' vyzov na portativnyj kassetnik, a sam
poehal  v GAI i  poluchil proverochnyj  material po faktu avarii na Zagorodnom
shosse.
     Protokol  osmotra  mesta proisshestviya i shema k  nemu. Vse  ponyatno  --
mashinu zaneslo na  povorote, voditel' zatormozil, no pozdno  -- vyleteli  na
obochinu i vrezalis' v stolb.
     Protokol   osmotra  transportnogo  sredstva:  "Moskvich-2140",   rulevoe
upravlenie i  tormoznaya sistema ispravny, razbita pravaya fara,  smyalo krylo,
vybito lobovoe steklo".
     Akt osvidetel'stvovaniya  voditelya na  alkogol' --  ostatochnye  yavleniya,
nakanune  vecherom  pil  shampanskoe,  avariya  proizoshla  v  shest'  utra,  vse
shoditsya. Ob座asneniya uchastnikov.
     Hlystunov |duard Mihajlovich, tridcat' let,  muzykant orkestra "Druzhba":
"YA so svoej znakomoj Nezhinskoj provel vyhodnye na baze otdyha, v ponedel'nik
rano utrom my vozvrashchalis'  v gorod, tak kak Marii nado bylo idti na rabotu.
Stoyal tuman, i ya ne  zametil  povorota... Nakanune  my pili shampanskoe, no ya
byl  sovershenno trezv.  Tol'ko  ushibsya  o  rul',  v  medicinskoj  pomoshchi  ne
nuzhdayus'..."
     Nezhinskaya Mariya  Viktorovna  poyasnila  to  zhe  samoe,  tol'ko dobavila:
"Pretenzij k Hlystunovu ya ne imeyu, ot gospitalizacii otkazyvayus'".
     Spravka travmpunkta so znakomym uzhe diagnozom.
     Postanovlenie  ob  otkaze v  vozbuzhdenii  ugolovnogo  dela:  "Poskol'ku
tyazhkih posledstvij ne nastupilo, poterpevshaya ne  zhelaet privlecheniya voditelya
k   otvetstvennosti,  a  material'nyj  ushcherb  prichinen  samomu   Hlystunovu,
ogranichit'sya primeneniem mer administrativnogo vozdejstviya..."
     Vot tak. V dele poyavlyaetsya  novyj  figurant, o kotorom ne  upominala ni
sama   Nezhinskaya,   ni  lyudi   iz  ee  okruzheniya.   Hlystunov  --  muzykant,
harakterizuetsya polozhitel'no, ranee ne sudim, no  chto-to v  ego ustanovochnyh
dannyh nastorazhivaet, prichem neponyatno, chto  imenno i pochemu... Prozhivaet po
ulice Rechnoj,  87, kv. 8.  |tot adres  i zadevaet kakuyu-to zarubku v pamyati,
vyzyvaya smutnoe bespokojstvo.
     Rechnaya, 87. Posmotrim po sheme... Vot zdes', uglovoj  dom, odna storona
vyhodit  na  Kamennogorskij  prospekt.  Po  Kamennogorskomu  eto  dom  nomer
dvadcat'...  A  naprotiv,  cherez ulicu --  dvadcat' vtoroj.  Kamennogorskij,
22...     Gde-to     ya    slyshal     etot    adres...    Tochno!    Zayavlenie
pensionera-obshchestvennika o neznakomce, zabravshemsya na cherdak! Sovpadenie?  V
dele,  sostoyashchem iz odnih nesovpadenij i  protivorechij? Net, ostavlyat' takoj
fakt bez tshchatel'noj proverki nel'zya.
     Na  osmotr  ya  vzyal  kinologa  s sobakoj, priglasil  dvuh  druzhinnikov,
zapassya moshchnym fonarem.
     Massivnyj  zamok legko otkryvalsya  gvozdem.  Na  cherdake bylo  temno  i
pyl'no, pahlo suhim derevom, rzhavym zhelezom i bitym kirpichom.
     Pri  kosom  osveshchenii  na  polu  prostupali   poteryavshie  otchetlivost',
zaporoshennye  pyl'yu  sledy: k sluhovomu  oknu  i  obratno.  Ubedivshis',  chto
individual'nye priznaki ostavivshej ih obuvi otsutstvuyut nachisto, ya podoshel k
rame  s  vybitym  steklom  i vyglyanul  naruzhu. Do  fasada doma N 87 po ulice
Rechnoj bylo rukoj podat', i vos'maya kvartira oknami vyhodila na etu storonu,
etazhom  nizhe, esli  tainstvennyj neznakomec hotel  zaglyanut'  tuda, to najti
luchshee mesto vryad li vozmozhno.
     My  osmotreli  cherdak,  nichego ne  nashli, posle chego  provodnik  pustil
sobaku. Pes metnulsya k oknu, probezhal vdol' steny, prinyuhalsya i stal skresti
lapoj pol. YA  prisel na kortochki,  napravil  fonar'  i uvidel:  v  shcheli  pod
plintusom  chto-to pobleskivaet.  Sderzhivaya neterpenie, ostorozhno  prosunul v
shchel' karandash i vykatil vintovochnyj  patron s hishchno vytyanutoj  ostrokonechnoj
pulej.
     Patron lezhal  zdes' nedavno i dazhe ne uspel potusknet'.  YA  byl uveren,
chto  ego  obronil neizvestnyj, zaglyadyvavshij v okno  Hlystunova  --  tajnogo
druga Marii Nezhinskoj.
     Upakovav  nahodku  v plastikovyj  paket,  ya  podumal,  chto  eto  pervoe
material'noe dokazatel'stvo po delu. Esli, konechno, patron imeet otnoshenie k
pokusheniyu. Ved' obstoyatel'stv, podtverzhdayushchih moi dogadki, kak ne  bylo, tak
i net.
     Voobshche  real'nost',  okruzhavshaya Nezhinskuyu,  byla  zybkoj i  prizrachnoj,
fakty, svyazannye s nej, pri blizhajshem  rassmotrenii okazyvalis' domyslom ili
pryamoj lozh'yu, dymovoj zavesoj.
     I  pervaya dobytaya ulika ne razveivala  ee, a, naoborot, sgushchala. Patron
otnosilsya  k  neizvestnoj  kategorii  boepripasov, dazhe  vseznayushchie eksperty
vmesto  podrobnogo otveta ogranichilis'  kratkoj  spravkoj: pulevoj ohotnichij
patron kalibra 8 mm inostrannogo proizvodstva.
     Mozhet byt', poslednie dva slova, a mozhet, vse  neyasnosti i nesuraznosti
etogo dela priveli k tomu, chto noch'yu ya poveril v versiyu Zajceva.
     V tishine  shagi otdavalis' gromko  i mnogoznachitel'no, lestnichnye  marshi
bez peril kazalis' gorazdo uzhe, chem  v dejstvitel'nosti, a propast' pod nimi
ziyala sovershenno zloveshche. CHego menya poneslo syuda vtoroj raz, da eshche v  takoe
vremya, ya ne znal, no chuvstvoval: vperedi -- vazhnoe otkrytie.
     S proshlogo  raza stroiteli uspeli smontirovat' potolochnoe perekrytie --
na dvenadcatom etazhe caril plotnyj cherno-seryj polumrak. Sten po-prezhnemu ne
bylo,  i,  podojdya  k  krayu,  ya  nevol'no otpryanul: kazalos',  chto  "svechka"
nakrenilas', kak  Pizanskaya bashnya, ugrozhaya sbrosit' neproshenogo gostya  tuda,
gde tochechnye  ogon'ki ulichnyh fonarej oboznachali shirokij i ozhivlennyj obychno
prospekt.
     Tam, vnizu, lezhal drugoj mir, no i v  nem sejchas zhizn' priostanovilas':
ni odnoj mashiny, ni odnogo dvizheniya, ni zvuka.
     Predchuvstvie neobyknovennogo  ohvatilo menya -- chto-to dolzhno proizojti!
Pryamo sejchas,  siyu minutu!  Mozhet, po temno-sinemu nebu,  perekryvaya zvezdy,
koso  skol'znet  kruglaya, izdayushchaya  legkoe zhuzhzhanie  ten' letayushchej  tarelki,
peremignutsya raznocvetnye signal'nye ogon'ki i  ko  mne vyjdet  inoplanetnoe
sushchestvo -- zelenoe, s glazami-blyudcami i rozhkamilokatorami...
     Podul  veter,  na etazhe nehorosho zavylo,  zashevelilis' siluety betonnyh
opor, iz uglov  polezli  besformennye  ugrozhayushchie teni.  ZHeltyj lunnyj  svet
poblek, i vse okruzhayushchee priobrelo nepravdopodobnyj, prizrachnyj vid.
     I tut  razdalsya  otdalennyj zvuk... Ili  pokazalos' obostrennomu sluhu?
Net...  Vot  eshche...  I   eshche...  Neuzheli...  YA  uzhe  ponyal,  no  pytalsya  ne
priznavat'sya v etom. SHagi! Medlennye, kradushchiesya -- sherk, sherk, sherk. Kto-to
podnimalsya po lestnice, i razumnogo ob座asneniya -- komu moglo ponadobit'sya  v
polnoch'  zabirat'sya  na  verhoturu   nedostroennogo  doma  --  v  golovu  ne
prihodilo.  YA instinktivno  spryatalsya  za  zheleznuyu  bochku  iz-pod  cementa,
iskrenne nadeyas',  chto siyu  minutu  vse  raz座asnitsya -- poyavitsya  netrezvyj,
obrosshij  shchetinoj storozh i mozhno budet perevesti duh i  posmeyat'sya nad svoim
glupym  strahom.  SHerk, sherk,  sherk...  shagi  priblizilis',  uzhe  dolzhen byl
pokazat'sya i chelovek, esli syuda podnimalos' material'noe sushchestvo, no v pole
zreniya nikto ne poyavlyalsya.
     SHerk, sherk, sherk... Pol na etazhe pokryvala cementnaya pyl', i sejchas ona
podnimalas'  stolbikami, zavisala na neskol'ko sekund i  medlenno opuskalas'
na chernye rubchatye sledy, proyavlyavshiesya odin za drugim na serom betone.
     YA vpal v ocepenenie: ruki i nogi stali  chuzhimi, golos propal, kak budto
kto-to  drugoj  vmesto menya nahodilsya  zdes'  i,  bezglasnyj  i  nedvizhimyj,
nablyudal  kartinu,  protivorechashchuyu   samim  osnovam   s   detstva  privychnyh
predstavlenij ob okruzhayushchem mire.
     SHerk, sherk,  sherk... Sledy  protyanulis' k dal'nemu krayu  ploshchadki, luna
nakonec vynyrnula iz oblakov, i  na polu  vyrisovyvalas' kvadratnaya, nemnogo
skosobochennaya ten', upiravshayasya osnovaniem v zamershie u obryva sledy.
     Ochevidno,  razum   u  menya  ne  funkcioniroval,  no  gdeto  na   urovne
podsoznaniya ya  pochemu-to otchetlivo ponimal: eto ne  bestelesnyj  prishelec iz
kosmosa, net, ne  nauchnoj fantastikoj tut  pahnet,  sovsem drugim, dremuchim,
mnogokratno perevernutym i razoblachennym, osmeyannym i razvenchannym, chepuhoj,
predrassudkami, stavshimi  vdrug real'nost'yu, strashnen'kij takoj  zapashok, ot
kotorogo, okazyvaetsya, i vpryam' volosy  dybom vstayut i krov' v zhilah stynet.
A  ved' i vyp'yut, chego  dobrogo, ee, krovushku tvoyu, i pistoletik makarovskij
devyatimillimetrovyj  ne  pomozhet,  i  priemchiki  vsyakie  hitrye,  bystrye  i
nadezhnye, tozhe ne sgodyatsya protiv potustoronnego, nematerial'nogo, tut  inye
sredstva nuzhny,  prostye,  proverennye: zagovor tam  ili molitva podhodyashchaya,
kol osinovyj, na hudoj konec pulya serebryanaya, vodica svyataya.
     Netu u tebya nichego takogo, netuti, von ty kakoj golen'kij, myagon'kij da
bezzashchitnen'kij, i sidi  potomu tihon'ko, ne rypajsya, ne klich'  bedy, mozhet,
storonoj  projdet, esli ne uchuyut  oni  duhu  chelovecheskogo.  Pochemu  oni? Da
potomu  chto  sejchas  eshche  kto-to  yavitsya,  ne  lyubit ih  brat  poodinochke-to
shastat'...
     I tochno:  razdalos' kakoe-to  myaukan'e, sverhu golova ch'ya-to svesilas',
osmotrelas' i spryatalas', a  vmesto  nee  nogi pokazalis', potom  vsya figura
kruglen'kaya na rukah  povisla, pokachalas' nad propast'yu, prognulas' paru raz
i ishitrilas'  na etazh zaprygnut', prokatilas'  po polu  kolobkom, vskochila,
otryahnulas' po-koshach'i,  tak, chto  pyl' cementnaya vo vse storony poletela, i
pryamikom k lebedke: koryto metallicheskoe dlya cementa trosikami  prihvatila i
vniz  stolknula. Zavizzhala lebedka, ruchka zakrutilas' kak  beshenaya, a ryadom,
okazyvaetsya, Semen Fedotovich  Platoshkin stoit, direktor zagotkontory, pidzhak
platochkom ochishchaet. Pochistilsya, prihoroshilsya, hvat' za ruchku i krutit, koryto
svoe  obratno podnimaet. Hitrec velikij, ne  nash  klient  --  obeheesovskij,
zhivet budto  na pyat'  zarplat,  a kak reviziya  ili proverka kakaya  -- u nego
polnyj  azhur.  CHego  eto  on  noch'yu  po  krysham  lazit?  Lyubit  na  zdorov'e
zhalovat'sya, validol pokazyvaet, a sam mozhet akrobatom v cirke rabotat'. Da i
ruchku  lebedki  vertit legko, svobodno, a kogda  podnyal koryto, v  nem celaya
kompaniya:  i Roma Rogal'skij  s zhenoj, i  Ivan  Varfolomeevich Kizirov, i dve
devochki  iz "Kristalla",  i  tetya  Masha,  i  pegij  Tolik-povar,  i kakie-to
neznakomye.
     Veselye,  naryadnye,  no ne  takie,  kak vnizu, otlichayutsya  chem-to, hotya
srazu i ne razberesh', v chem tut delo.
     -- Romik,  vklyuchi  elektrichestvo, -- Kizirov  k betonomeshalke  podoshel,
golovu vnutr' zasunul. -- Strast' razmyat'sya hochetsya.
     Rogal'skij  zazhal  svoej  lapoj  kabel',  motor  vzvyl,  nogi  Kizirova
dernulis'  polukrugom,  no  on ih  podobral, tol'ko  tufli snaruzhi ostalis',
kozhanye yugoslavskie, na "molnii" sboku.  Grohotalo  i hryukalo  sil'no, a vse
ravno hrust slyshalsya, u menya chut' vnutrennosti ne vyvernulo.
     A  Platoshkin eshche  raz  svoj lift  podnyal, i  opyat'  tam  byla  znakomaya
publika: Kozlov, chto v  proshlom godu  zhenu  zarezal, ne priznalsya, hotya ulik
bylo  dva vagona i na sude v poslednem slove klyalsya, mol, nevinoven, plakal,
uveryal: oshibka vyshla, Badaev -- rastratchik i  vzyatochnik, Vika  -- sekretarsha
bol'shogo nachal'nika.
     Betonomeshalka ostanovilas', vidno, Romke nadoelo kabel' derzhat', ottuda
kakoj-to  kul'  besformennyj  vyvalilsya,  polezhal,  poohal,  a  potom  opyat'
sobralsya v Kizirova.
     -- Oh, i zdorovo zhe, Romik! Kuda tam massazh v saune!
     -- A ty  svoe nachal'stvo priezzhee srazu s vokzala ne na bazu vezi, a na
strojku,  --  zahohotal Rogal'skij.  -- Da  prokruti  s pesochkom!  Deshevo  i
serdito. Zaodno  posmotryat, chto ty stroish', a iz  finskogo domika  etogo  ne
uvidish', dazhe cherez kon'yachnuyu butylku!
     -- Vidyat, Roma! Nachal'stvo, ono vse vidit! Nedarom ya iz peredovikov  ne
vyhozhu! Stroit' kazhdyj mozhet, odin luchshe,  drugoj huzhe -- ne v etom delo! Da
i kakaya emu, Romik, nachal'stvu, raznica, u kogo kachestvo vyshe -- u  menya ili
u  Faneeva?  Dlya nego  lichno  drugoe  vazhno:  kto  umeet uvazhit',  razvlech',
vnimanie  okazat'!  Ko mne  priedut --  otdyh  na prirode, ikorka, kon'yachok,
ban'ka,  devochki...  A k  Faneevu  --  zhaloby da  problemy:  kachestvo betona
nizkoe, postavki  neritmichny, stolyarka  syraya... Potomu ya  vsegda  na pervom
meste, a on na vtorom. Kto iz nas luchshe? CHestno skazhu -- on,  Faneev! Zato ya
shchedree,  udobnee,  priyatnee.  A potomu -- vperedi.  I  tochka! Raz  ya pervyj,
znachit,  i  luchshij. |to i spravedlivo.  Organizovat' razvlecheniya nado umet',
sredstva izyskat', inogda svoi  den'gi  dolozhit' prihoditsya... A  diplomatom
kakim nado byt'!  CHtoby vse tonko, prilichno, da chto tam -- prostaya zaminochka
pustyakovaya, nelovkost' minutnaya i vse -- propal, sgorel sinim plamenem!
     -- A  stroit', --  Ivan  Varfolomeevich mahnul rukoj, --  eto  shtuka  ne
hitraya. YA devyat' domov postavil,  on -- shest', i tut ya vperedi. A chto u menya
shcheli v stenah, krysha  techet, dveri ne zakryvayutsya --  erunda,  chastnosti. Po
bumagam moi doma nichut'  ne huzhe.  A  novosely  potihon'ku, kak  murav'ishki,
shchelochki zadelayut, dveri pochinyat, kryshu zalatayut.
     -- CHto-to ty, Ivan,  te zhe pesni poesh', kak davecha na uhe. YA zhe tebe ne
predsedatel' ispolkoma, chego menya ohmuryat',  --  nasmeshlivo progudel Roman i
hlopnul Ivana Varfolomeevicha po plechu tak, chto u togo podognulis' kolenki.
     Pohozhe,  zaveduyushchij  barom  chuvstvoval  sebya  s upravlyayushchim  tresta  na
ravnyh.
     -- A ved'  prav  ty, bratec! --  vizglivo  zasmeyalsya  Kizirov. -- YAzyk,
proklyatyj, privyk tumanu napuskat'. A  sejchas kogo stydit'sya? Boyat'sya  kogo?
Na ravnyh my!
     --  ZHulik ya! -- zavopil on durnym golosom i zaprygnul na betonomeshalku.
-- Vse my zhuliki!
     Platoshkin uzhe davno perestal krutit'  ruchku lebedki, na etazhe sobralos'
chelovek dvadcat'. Oni ne razbredalis', derzhalis' kuchno, prostranstvo ih bylo
yavno  ogranicheno  neimoverno  uvelichivshejsya  ten'yu   Bestelesnogo,   kotoraya
zanimala   teper'    polovinu   ploshchadki.   Stoyali   nebol'shimi   gruppkami,
progulivalis' po dvoe,  po troe, chego-to ozhidaya,  tak zriteli v foje  teatra
provodyat vremya do pervogo zvonka.
     Vopl'   Kizirova   posluzhil  signalom.  Ozhivilis',   zagaldeli,  rukami
zamahali.
     --  Za  dva  mesyaca  chetyre  tysyachi  ukral   --   soobshchil  Platoshkin  s
neskryvaemoj gordost'yu. -- Komu rasskazat' -- ne poveryat! I glavnoe -- koncy
v vodu. Kopaj ne kopaj -- bespolezno!
     -- A ya i ne znayu, skol'ko voruyu,  -- pozhalovalsya Rogal'skij. -- Pivo --
delo tekuchee. Nedoliv, zamena sorta, chut'-chut' razbavil -- ne dlya deneg, dlya
poryadku --  dohod, no tut  zhe i  rashod  idet: komu na lapu  podkinul, a tut
bochka protekla ili nedoglyadel -- prokisshee zavezli, zaputalsya vkonec!
     --  CHego  buhgalteriyu razvodit',  hvataet  -- i ladno! -- rassuditel'no
skazal Tolik-povar, sheki kotorogo otvisali sil'nee obychnogo. -- Mne hvataet!
Vot  vchera  knizhek  kupil  na  pyat' tysyach, polgruzovika, tolstye, zaraza,  i
tyazhelye, chut' gryzha  ne vylezla, poka taskal.  Sosedyam  skazal -- chtoby deti
chitali. Ha-ha, kuram na smeh! Nado bylo shkaf zagruzit' v nemeckom garniture,
ne stavit' zhe  i  tuda hrustal'!  Oblozhki  glyancevye, odinakovye --  krasivo
poluchilos'.
     -- |to BVL,  --  vmeshalas' aptekarsha |lizabet.  -- YA sebe tozhe vzyala. V
shkole dvojki da trojki poluchala, potom, pravda, vseh otlichnic i samih uchilok
za  poyas zatknula --  zhivu, kak hochu, brilliantami obveshalas', no oni, dury,
dumayut,  chto eto  fianity  so storublevoj zarplaty.  Tak ya  ih  i v  knizhkah
pereplyunula!
     -- MVL! -- peredraznil Tolik i s pohabnoj uhmylkoj ushchipnul ee za grud'.
-- Hvatit umnuyu korchit'! Ne vnizu!
     -- Da nichego  ya ne korchu!  Verno, kak byla duroj,  tak i ostalas'. Zato
pri golove i vsem prochem! CHego zahochu, to i poluchu!
     -- Rashvastalas'!  -- zavizzhala tolstaya, vul'garnaya blondinka ne pervoj
molodosti v  skverno sidyashchem kozhanom pidzhake. -- YA, mozhet, eshche duree tebya, a
babki devat' nekuda! |to ya pridumala vmesto hrustalya i kovrov knigi skupat'!
U  menya uzhe  sorok  polok, na  gruzovike ne uvezesh',  i HML  i  enciklopedii
raznye, docent s tret'ego etazha kak  v biblioteku prihodit. YA emu dayu, pust'
chitaet, dochke na tot god postupat'...
     Atmosfera    vsedozvolennosti   op'yanyala   sobravshihsya,   napryazhennost'
narastala, oni  perestali slushat'  drug druga, kazhdyj  oral  svoe,  bryzgala
slyuna, sudorozhno dergalis' chernye figury,  vykriki, voj,  hohot slivalis'  v
oglushitel'nuyu  kakofoniyu, v  kotoroj  vremya ot vremeni  mozhno bylo razobrat'
obryvki otdel'nyh fraz.
     --  ...sto  dvadcat'  tysyach chistymi,  ne  schitaya  togo,  chto  rozdal --
revizoru, nachal'niku...
     -- ...dva etazha naverhu i odin  podzemnyj, s vidu obychnyj  domik, nikto
ne dogadaetsya...
     --  ...oni,  idioty, ulybayutsya,  prosyat kusochek poluchshe,  a  ya  kazhdogo
nakryvayu -- hot' na pyat' kopeek, hot' na kopejku...
     -- ...zhena emu davno nadoela, tak on mne i  putevku, i odezhdu, produkty
zavozit, den'gi daet...
     -- ...a mne  direktor  skazal -- postavit zavedovat' sekciej, potomu  i
terplyu, hotya on protivnyj, potnyj...
     --  ...ya srazu s  tremya  zhivu i nikakih problem ne znayu, lyudi solidnye,
chto zahochu -- tut zhe sdelayut...
     Oni vzahleb hvastalis' porokami i merzostyami, kotorye vnizu staratel'no
pryatali,  maskirovali, chtoby  kto-nibud',  upasi  Bog, ne  dogadalsya, i etot
tyazhkij trud utomlyal nastol'ko,  chto sejchas, snyav  ogranicheniya, oni bukval'no
shli  vraznos,  starayas'  pereshchegolyat'  drug  druga  v  merzosti,   podlosti,
otvratitel'nosti.  I   vneshnost'  ih   stala  izmenyat'sya,  i   povedenie   v
sootvetstvii  s  tem, chto  proiznosilos'  vsluh -- gluboko  skrytye kachestva
probivalis' skvoz' privychnuyu obolochku naruzhu: svinye ryla, vurdalach'i klyki,
roga, ostrye mohnatye ushi...
     Galina Rogal'skaya prevratilas' v pleshivuyu martyshku, krivlyalas', korchila
rozhi,  ostervenelo  vykusyvala  bloh. V  opaslivoj,  hishchno  nyuhayushchej  vozduh
gieno-svin'e ugadyvalas' Nadezhda Tolstosheeva.
     Devochki iz  "Kristalla"  stali  pohozhi na  dranyh,  gulyashchih  koshek, oni
sideli  na vedrah  v pohabnyh pozah, kurili,  nesli  necenzurshchinu, pohotlivo
poglyadyvaya na muzhchin, podavali nedvusmyslennye znaki.
     -- ...ves' vecher gudeli, kon'yak, shampanskoe, na devyanosto shest' rublej,
a potom ya v sortir poshla i smylas'...
     -- Pojmayut, nab'yut... YA vsegda rasplachivayus' pochestnomu.
     Klykastyj,  potnyj  Platoshkin vtolkovyval nizkoroslomu  zhivchiku s licom
satira:
     -- Tverdo reshil: nakoplyu million i  f'yui, tuda...  Den'gi perepravlyu po
chastyam,  vyzov  prishlyut.  Hochu  razvernut'sya,  nastoyashchim  millionerom   sebya
pochuvstvovat', ne podpol'nym.
     --  A  mne  i  zdes' horosho: zhratva,  vodka,  devochki...  Vot  sejchas s
shestnadcatiletnej...
     -- Govnyuki vy vse! --  istoshno zaoral Kozlov. -- Svolochi  truslivye!  YA
vot   zhenu   prishil,  a  vy  po-tihomu   pakostite,  chisten'kimi  ostaetes',
poryadochnymi prikidyvaetes'! Da ya vas, esli zahochu!..
     On yavno chuvstvoval svoyu ushcherbnost': schital-to sebya ot座avlennym zlodeem,
samym strashnym zdes', uvazheniya zhdal, avtoriteta, a  na nego nikto i vnimaniya
ne obrashchal. I rozha  u  nego okazalas' ne ustrashayushchej, a protivnoj -- obychnoe
svinyach'e  murlo.   Ne  dotyanul   Kozlov   po  svoim  dushevnym  kachestvam  do
volkopodobnyh del'cov  Platoshkina i Kizirova, zhutkovatogo upyrya Rogal'skogo,
sprutoobraznogo Badaeva. A uzh s blagochinnoj prodavshchicej pirozhkov tetej Mashej
zhalkij  svintuh  ni  v  kakoe  sravnenie  ne  shel,   vot   uzh  u  kogo  harya
naikoshmarnejshaya!  Pomes'  Meduzy   Gorgony   i   krovososushchego  monstra   iz
zaokeanskih fil'mov uzhasov!
     Ej vykrik Kozlova, vidat', sil'no ne ponravilsya --  shast' skvoz' tolpu,
vplotnuyu,  a  s  bokov  ego  uzhe volkopodobnye  obstupili,  mordy  klykastye
pristavili, glyadyat nedobro, plotoyadno oblizyvayutsya...
     -- CHego... CHego...  Nu...  -- Esli  i  byla u Kozlova dusha, to tochno  v
pyatki ushla, zhalel  on uzhe, chto povel sebya ne po chinu, zachastil, sbilsya i eshche
huzhe sebe sdelal.
     Tetya  Masha  vpilas' v  nego  vysasyvayushchim  vzglyadom,  i  on vse  men'she
stanovilsya, i rylo s容zhivalos', i pyatachok posinel.
     -- |to, da, nozhom... Dumaete, prosto...
     --  Rvi!  --  tiho  vydohnula tetya  Masha, odnako vse uslyshali.  Lilovoe
shchupal'ce perehvatilo Kozlova poperek lba,  golovu zaprokidyvaya,  tetya Masha v
kadyk zubami vpilas', zahripel  Kozlov,  krov' cevkoj  bryznula, tut so vseh
storon  klykastye  naleteli, hrust, chavkan'e, bryzgi... V  mgnoven'e oka vse
konchilos'. I kakoj tut podnyalsya or, voj, galdezh!
     Kizirov zapihal Grishku v  betonomeshalku, priderzhivaet, chtob ne vylez, i
melet, drobit,  peremelivaet. Platoshkin pidzhak sbrosil, vokrug svoej lebedki
gopaka otplyasyvaet,  tetya  Masha kozlovymi  kostyami v gorodki igraet.  Badaev
shchupal'cami tolstuyu blondinku  obhvatil, pod yubku zalez, pod koftochku, sopit,
poteet,  a  ona  smeetsya  ga-a-aden'ko  tak...   Vika   na  plitah  striptiz
izobrazhaet, a devochek iz "Kristalla" uzhe davno v temnyj ugol utashchili, tol'ko
i  slyshno, kak povizgivayut... SHum,  gam, hrust, stuk, rev,  vizg... Menyayutsya
kartinki, kak  v kalejdoskope,  odna drugoj merzostnee. Ne pozvolili by sebe
takogo  byurokratizirovannye   chinovniki  iz  orlovskih   Devyati   Sloev,   i
bulgakovskaya svita Knyazya  T'my, greshashchaya inogda  zabavnymi  bezobraziyami, no
sobrannaya i celeustremlennaya, tozhe by ne pozvolila.  Vot gogolevskaya nechist'
ustraivala podobnye shabashi bez smysla  i celi, no  etot vse ravno  byl huzhe,
potomu chto i smysl  i cel'  zdes'  kak raz imelis'  i zaklyuchalis'  imenno  v
upoenii bessmyslennost'yu  i bescel'nost'yu  zapretnyh i predosuditel'nyh tam,
vnizu, dejstvij, kotorye zdes' mozhno bylo sovershat'  absolyutno  beznakazanno
i, bolee togo, pri polnom odobrenii i podderzhke okruzhayushchih.
     Krutitsya koleso  d'yavol'skogo vesel'ya,  vse sil'nee raskruchivaetsya, uzhe
otdel'nyh figur ne  razlichish' i  slova  ne uslyshish',  kak v  kinozale,  esli
zapustit' proektor s beshenoj skorost'yu. CHem  zhe zakonchitsya eta nochka? Horosho
eshche,  chto oni za granicu teni ne vyhodyat, a  to  sozhrali by i tebya,  Krylov,
kostochkami tvoimi v gorodki sygrali b...
     -- A nu, hvatit!  -- golos, nesomnenno, prinadlezhal Bestelesnomu. -- Ne
za etim sobralis', k delu!
     Koleso  rezko  ostanovilos',  raspalos'  na mnozhestvo  chastej, i kazhdaya
pospeshno  privodila sebya v  poryadok. Popravlyalis' plat'ya, vytiralis' krasnye
pyatna vokrug zhadnyh rtov, da i vneshnost' izmenyalas' v obratnuyu storonu: rozhi
oborotnej priobretali pervonachal'nyj vid.
     Mimo  proshel  vozbuzhdennyj,  tyazhelo   dyshashchij  Kizirov,  ryadom  semenil
Platoshkin s neizmennym platochkom v ruke.
     --  Zarvalsya on  sovsem, --  zlobno shipel  Ivan Varfolomeevich,  i Semen
Fedotovich  soglasno kival. -- V koi veki  soberemsya, gde eshche  tak otdohnesh',
tak nedosug, nado svoyu vlast' pokazat'! "K delu, k delu", -- peredraznil on,
skorchiv grimasu. -- Nado budet ego prokatit' na otchetno-vybornoj!
     Mezhdu tem na ploshchadke poyavilsya stol pod suknom, cveta  kotorogo bylo ne
razobrat', i  neskol'ko  ryadov  stul'ev. Nachali  prisazhivat'sya.  Devochki  iz
"Kristalla" i Vika szadi primostilis' -- rastrepannye, krasnye.
     -- Uzhas  kakoj-to! Vse horosho,  veselo,  tol'ko ne  nravitsya mne, kogda
lyudej zhrut... Kazhdyj raz komunibud' krov' vypuskayut -- br-r-r...
     -- Nichego, privyknesh'.
     -- Privyknut'-to ya privykla, tol'ko znaesh', kakie mysli v golovu lezut?
Segodnya ego sozhrali, a zavtra menya sozhrut.
     -- Ne bojsya, dura, nas ne tronut, my dlya drugogo nuzhny, v hudshem sluchae
mordu nab'yut, nu da eto i vnizu shlopotat'  mozhno, osobenno  esli iz  kabaka
sbegat'...
     Razdalsya smeshok.
     -- Tiho!
     Za stolom  poyavilsya predsedatel'  -- solidno naduvshijsya Alik  Orehov  v
strogom, oficial'nom kostyume.
     -- Ne  dlya togo my sobralis', chtoby veselit'sya i zuboskalit', sovsem ne
dlya togo...
     Nachal on privychno, nravouchitel'nym tonom, no  tut zhe  uvyal, zapnulsya i,
mahnuv rukoj, vyrugalsya skvoz' zuby.
     --  V  obshchem, zaslushaem Terent'eva, pust' rasskazhet,  kakuyu  pol'zu  on
prinosit nashemu delu...
     -- Opyat' Terent'ev! CHto ya, krajnij, chto li! -- zanyl pegij Tolik-povar,
skisaya na glazah. --  Pokazateli u menya horoshie: za poslednij mesyac dve dushi
ulovil, a razvratil, rastlil,  razlozhil moral'no -- bez scheta. Tri  inzhenera
diplomy spryatali, dvoe v mebel'nyj poshli, gruzchikami, a odin --  na pivo,  k
Romochke podruchnym.
     --  Tochno, --  sochnym basom  podtverdil Rogal'skij. -- Del'nyj  paren',
srazu vidno -- tolk budet.
     -- Vo-vo! A institut s  otlichiem okonchil, mezhdu  prochim,  v aspiranturu
sobiralsya. Dumaete, legko bylo ego s pryamogo puti sbit'?
     -- Ty rasskazhi luchshe, kak material'nye  fondy  ispol'zuesh'!  -- perebil
ego Orehov,  i chuvstvovalos', chto on bol'shoj doka po chasti vsyakih vlivanij i
nahlobuchek, i uzh esli nado kogo-to s tolku sbit' da durakom vystavit', to za
nim ne zarzhaveet...
     -- A chego fondy... YA znayu, eto Badaev napisal... Da vret on vse, gad! YA
v pote lica truzhus', teneta rasstavlyayu, v soblazn vvozhu...
     -- Pyshnye frazy dlya niza  ostav'te, -- snova  perebil  predsedatel'. --
Pro doblestnyj trud, pro nedosypy, nervotrepki, gorenie na rabote, infarkty.
A nam fakty podavajte.
     I, raschetlivo vyderzhav  pauzu, kogda pegij Tolik  reshil, chto nastal ego
chered govorit' i raskryl rot, klyapom vbil sleduyushchij vopros:
     -- Dublenku seruyu zakazyvali?
     Povar snova raskryl  rot, zakryl, sobralsya  s  myslyami, nabral v  grud'
vozduha, no Orehov opyat' ne dal emu otvetit'.
     -- Sorok  vos'moj razmer, chetvertyj rost, zhenskaya? Pochemu  molchite? Ili
skazat' nechego?
     --  Tak  eto  dlya iskusheniya, dushu  lovil... -- promyamlil Terent'ev,  no
vidno bylo, chto vinu za soboj on chuvstvuet.
     -- A bez strogo fondiruemyh materialov dushu pojmat' nel'zya bylo?
     Predsedatel'  yavno  rasstavil  lovushku,  no  glupyj Tolik  ohotno sunul
golovu v petlyu.
     -- Nikak! ZHenshchina popalas' s principami, vysokih moral'nyh kachestv, tut
kakoj-to meloch'yu ne otdelaesh'sya!
     -- Da-da-da, -- sochuvstvenno progovoril Orehov. -- Tol'ko nam izvestno,
chto  tu  dushu,  po  kotoroj  vy  otchitalis',  udalos'  iskusit'  flakonchikom
"ZHe-o-ze",  butylkoj  likera  "Arktika"  i  korobkoj  shokoladnyh  konfet.  A
dublenku  seruyu  vy prezentovali  sobstvennoj supruge,  dusha kotoroj  i  tak
celikom i polnost'yu nam prinadlezhit! Kak vy eto ob座asnite?
     Terent'ev  molchal,  rasteryanno  hlopaya  glazami, shcheki  skorbno otvisali
pochti do plech. Golos predsedatelya obretal oblichayushchuyu silu.
     -- Privykli tam,  vnizu! Vse  k rukam  lipnet, dazhe  svoih obmanyvaete!
Dumaete, my s vas ne sprosim?
     Terent'ev, yavno chuvstvuya nedobroe, oglyadelsya po storonam.
     -- Tovarishchi, dorogie, -- on ne obratil vnimaniya na  probezhavshij shumok i
teatral'no  udaril sebya v grud'. -- Oshibsya, vinovat! No po-chelovecheski mozhno
ved' menya ponyat', po-lyudski?
     Sobranie vozmushchenno zashumelo.
     -- Naglec, sovsem styd poteryal!
     -- Lyud'mi nas obzyvaet!
     -- S kem sravnivaet, merzavec!
     -- Da neuzheli my eshche oskorbleniya terpet' budem?
     Po  ryadam vnov'  prokatilos' opasnoe  vozbuzhdenie. Zavertelis'  golovy,
zamel'kali hishchnye  hari,  zlye  ozhidayushchie vzglyady otyskivali  tetyu Mashu. Ona
netoroplivo  podnyalas' s mesta i medlenno napravilas' k tryasushchemusya  Toliku.
On dernulsya bylo, da ne tut-to bylo: predusmotritel'nye  sosedi  vcepilis' v
volosy, rukava, bryuki -- vse, amba, devat'sya nekuda.
     Tetya Masha podoshla  vrazvalochku vplotnuyu, povernula Terent'eva  za plechi
poudobnee, v glaza ustavilas'.
     -- Nu, chto s nim delat', s golubchikom?
     Lenivo tak sprosila, ne skryvaya dazhe, chto dlya proformy.
     Terent'ev poblednel, shvatilsya rukami za gorlo. Napryazhenie stremitel'no
narastalo. Nazreval  tot samyj moment, kogda ono prorvetsya svalkoj, topotom,
hrustom, bryzgami. Devochki iz "Kristalla" izo vseh sil shei vytyanuli.
     I tut v zloveshchej tishine trubno razdalsya golos Bestelesnogo:
     -- Basta na segodnya. V drugoj raz. A sejchas vse von. Nekogda mne.
     -- Zarvalsya,  zarvalsya,  --  snova zashipel Ivan Varfolomeevich, no  ten'
Bestelesnogo nachala  umen'shat'sya,  i  ee granicy  odnogo za drugim slizyvali
uchastnikov  shabasha.  CHerez  minutu  ploshchadka byla pusta. Tol'ko  istoptannaya
cementnaya pyl', pyatna podozritel'nye, perevernutye stul'ya da gorstka svezhih,
dochista obglodannyh kostej -- vse, chto ostalos' ot ubijcy Kozlova.
     -- Nasvinyachili-to kak, -- skazal Bestelesnyj  obychnym golosom spravnogo
hozyajstvennogo muzhika. -- Razve mozhno tut zhenshchinu prinimat'! Kul'tu-ura-a...
     Pronessya  legkij  veterok,  zaklubilas'  pyl', i sledy shabasha  ischezli.
Ostalis' otpechatki rubchatyh  podoshv i skosobochennaya  kvadratnaya  ten' u kraya
etazha. Vprochem, ten' stala ponemnogu vypravlyat'sya, a  na fone zvezdnogo neba
proyavilsya siluet, zagustel  i prevratilsya v otlichno odetogo krasavca muzhchinu
let  soroka, dorodnogo,  predstavitel'nogo, iz teh,  kotorye, kak govoritsya,
umeyut zhit'. On yavno kogo-to zhdal.
     I dozhdalsya.
     Mezhdu zvezd poyavilas' pryamaya figura, besshumno  skol'zivshaya snizu vverh,
kak budto po natyanutomu pod uglom kanatu. Vot ona blizhe, blizhe, blizhe...
     -- Dobryj vecher.
     Teper' ona stoyala ryadom s Bestelesnym. Tot ceremonno poklonilsya.
     -- Dobryj, dobryj. Rad vas videt'. Kak zdorov'e?
     Figura povernulas', i luna osvetila vpalye shcheki, dlinnyj nos, meshki pod
glazami. Nezhinskaya! Tochno takaya, kak na neudachnom malen'kom snimke!
     -- Uzhe horosho. Legko otdelalas'.
     --  Da, vam  povezlo. |ta shtuka...  -- V rukah  Bestelesnogo  okazalas'
korotkaya,  tusklo otbleskivayushchaya vintovka. Dlinnaya  trubka  teleskopicheskogo
pricela,  na konce stvola --  cilindr glushitelya.  --  |ta  shtuka i ee hozyain
obychno ne ostavlyayut ranenyh. No vam nechego opasat'sya, my ego ustranili.
     Nezhinskaya zahlopala v ladoshi.
     -- Bravo!
     -- Teper' o delah.
     Vintovka kuda-to ischezla, i Bestelesnyj vynul flyuoresciruyushchij bloknot.
     -- Tol'ko...  Kak  vidite,  ya  uchel,  chto vam nepriyatno razgovarivat' s
pustotoj. Snimite i vy eto...
     Bestelesnyj neopredelenno provel pal'cem polukrug.
     -- CHto zh, pozhaluj...
     Nezhinskaya  uhvatila  sebya   dvumya  pal'cami  za  nos  i  potyanula.  Nos
vytyanulsya, za  nim,  deformiruyas', podalis' shcheki, lob,  podborodok, razdalsya
shchelchok, kakoj byvaet, kogda styagivayut hirurgicheskie perchatki.
     -- Vot tak-to luchshe.
     Dejstvitel'no,   sodrav   staroe   lico.  Nezhinskaya  stala   pohozha  na
kinozvezdu.
     -- Vy porabotali neploho. Teper' vam predstoit zanyat'sya etim...
     Bestelesnyj protyanul ej bloknot.
     -- Tak, tak, yasno. Zavtra zhe pristuplyu.
     -- Kanal  svyazi menyaem.  Zdes'  vse  zapisano,  -- Bestelesnyj  peredal
Nezhinskoj paket.
     -- Tam  zhe batarejki  k apparature.  I  starajtes'  men'she pol'zovat'sya
vnushayushchim  blokom.  On  na predele resursa, a  novyj postupit  tol'ko na toj
nedele. Po-prezhnemu opirajtes' na nashih pomoshchnikov.
     Bestelesnyj tknul rukoj v mesto shabasha.
     -- ZHadny,  glupy, besprincipny, zly, zavistlivy -- eto  kak raz to, chto
nam nuzhno. I  starajtes'  nasazhdat' takie zhe kachestva  v kom tol'ko smozhete.
Samoe glavnoe  -- nahodit' neustojchivyh i podtalkivat' dlya  pervogo shaga.  A
dal'she oni pojdut sami!
     Zadaniya,   formy    svyazi,   tehnicheskie   sredstva,   instruktirovanie
ispolnitelya -- sobytiya voshli v bolee-menee privychnoe ruslo, i ya pochuvstvoval
neobyknovennoe oblegchenie.  Da eto zhe obychnye  shpiony! A  oborotni-krovososy
vsego lish'  gipnoticheskie  shtuchki! Vse logichno, racional'no, material'no!  YA
ispytyval  pochti nezhnye chuvstva  k  Bestelesnomu  i Nezhinskoj.  Proishodyashchee
poluchalo vpolne  udovletvoritel'noe  ob座asnenie  i  stanovilos' s golovy  na
nogi.  Antigravitacionnye  letatel'nye   apparaty,  pribory  nevidimosti   i
gipnoza, -- vse eto tvoreniya chelovecheskih ruk, hotya i sozdannye  v sekretnyh
zaokeanskih laboratoriyah, no  ispol'zuyushchie zakony prirody i ukladyvayushchiesya v
nashi  predstavleniya  ob  okruzhayushchem  mire.  YA  oshchutil  pochvu  pod  nogami  i
gotovnost' dejstvovat'. S etim nado bylo speshit': Bestelesnyj shagnul s etazha
i  unessya proch', prevrashchayas' v krohotnuyu tochku, rastvorivshuyusya v cherno-sinem
nebe.
     Nezhinskaya ostalas' odna.
     S trudom raspryamlyaya zatekshie nogi, ya vyshel izza bochki.
     -- CHto vy zdes' delaete?
     Moe poyavlenie ne  proizvelo nikakogo effekta. Nezhinskaya ne proyavila  ni
udivleniya, ni ispuga.
     -- Dobryj vecher.
     Ona byla  v obtyagivayushchem  chernom bez  ukrashenij  plat'e,  perehvachennom
shirokim kozhanym  poyasom s massivnoj  reznoj pryazhkoj, na  nogah uzkie  chernye
tufel'ki  na  vysochennoj   "shpil'ke".  Mne  stalo  nelovko  za  svoj  myatyj,
perepachkannyj  cementom  kostyum,  vz容roshennyj,  vozbuzhdennyj  vid,  grubyj,
besceremonnyj ton.
     Nezhinskaya   ulybnulas',  i   ya  ponyal:   imenno  etogo  --  smushcheniya  i
zameshatel'stva  --  ona  i dobivalas'  fal'shivym  spokojstviem  i  svetskimi
manerami, umestnymi, esli by my vstretilis' vecherom v parke vozle ee doma.
     Na menya nakatila volna zlosti.
     --  Uzhe ne vecher, a noch'! I kogda vy  temi  zhe  slovami  privetstvovali
svoego shefa, tozhe byla noch'! CHto vy zdes' delaete v takoe vremya?
     -- Dyshu vozduhom.
     Ee pal'cy skol'znuli po pryazhke remnya.
     -- YA ved' zhivu poblizosti, vot moe okoshko.
     Ona pokazala pal'chikom.
     -- Kogda ne spitsya, prihozhu syuda nemnogo pogulyat'.
     -- Po vozduhu?
     -- Pochemu po vozduhu? -- udivilas' Nezhinskaya. -- Po asfal'tu.
     My stoyali v parke vozle cvetochnoj klumby, mimo prohodili naryadnye lyudi,
gde-to igrala muzyka, i ya  ne mog ponyat': chto  ya  zdes' delayu, gde nahodilsya
ran'she, pochemu na mne takoj gryaznyj zhevanyj kostyum i  s kakoj stati ya  zadayu
neznakomoj krasivoj zhenshchine bestaktnye voprosy.
     No  tut  v  poyase  u  moej  sobesednicy  chto-to  zatreshchalo,  zaiskrilo,
vyrvalas' tonkaya struya dyma, derev'ya, kustarnik, cvetochnaya klumba i prohozhie
zakolyhalis', kak kinoizobrazhenie  na raskachivaemom vetrom ekrane, v kartine
okruzhayushchego  stali  poyavlyat'sya treshchiny i  razryvy,  v  kotorye  proglyadyvali
betonnye balki,  perekrytiya, zvezdy, i my  vnov'  okazalis'  na  dvenadcatom
etazhe nedostroennogo doma, ya vse vspomnil i polez za pistoletom.
     -- Ne shevelit'sya!
     No   bylo   pozdno:   Nezhinskaya  prygnula   vpered,   vytyanuv   ruki  s
rastopyrennymi pal'cami, iz-pod nogtej torchali otsverkivayushchie v lunnom svete
britvennye lezviya. V etot mig na nej vspyhnulo plat'e, udar  ne dostig celi:
pal'cy skol'znuli po pidzhaku, raspolosovav ego v kloch'ya. Nezhinskaya zarychala,
izvivayas' zmeej,  sorvala cherez  golovu pylayushchee plat'e, pod  nim  nichego ne
bylo, dazhe  tela: tol'ko  golova, sheya, ruki do plech i nogi do  beder byli iz
ploti, potom shli sharniry i pruzhiny,  kotorymi oni krepilis' k metallicheskomu
tulovishchu.
     YA brosilsya k lestnichnomu proletu i pokatilsya vniz, chuvstvuya omertvevshej
spinoj zhadnoe ledenyashchee dyhanie. Lestnichnye marshi  mel'kali  odin za drugim,
gde-to  na  vos'mom  ili sed'mom etazhe  ya  pochuvstvoval opasnost' vperedi i,
svernuv   po   izgibu  lestnicy  ocherednoj  raz,  uvidel   vperedi  strashnuyu
paukoobraznuyu figuru Nezhinskoj, k kotoroj menya neumolimo nesla sila inercii.
     YA vystrelil. Besshumno vspyhnul oranzhevyj shar, zaklubilos'  oblako dyma,
ego  ya  proskochil na  skorosti, ozhidaya kazhduyu  sekundu,  chto  desyatok  britv
raskromsaet mne gorlo.
     YA  bezhal,  prygal,  katilsya,  sumasshedshij  spusk  dolzhen byl  uzhe davno
konchit'sya, no lestnica po-prezhnemu  uhodila vniz,  i u  menya  dazhe mel'knula
uzhasnaya  mysl',  chto poverhnost' zemli  ostalas'  naverhu,  a menya umyshlenno
gonyat dal'she -- pryamo v preispodnyuyu!
     No  net, vot znakomaya gruda kirpichej, derevyannye  nosilki --  poslednij
prolet.  YA proletel  ego  kak na  kryl'yah i, ne  uspev  zatormozit',  s mahu
vrezalsya v betonnuyu stenu. Vyhod byl zamurovan.
     YA  obernulsya,  prizhavshis'   k  pregrade  spinoj,  i  uvidel  Nezhinskuyu,
rasplastavshuyusya  v pryzhke,  ruka mashinal'no  vskinula  pistolet  i pravil'no
vybrala  pricel,  no  ya  znal,  chto  eto  ne  pomozhet, i  tochno --  spusk ne
poddavalsya,  mgnovenie   rastyanulos'.   Nezhinskaya   naplyvala   medlenno   i
neotvratimo, tusklo otsvechivalo metallicheskoe tulovishche, yarkim ognem polyhali
britvy iz-pod nogtej, na nogah tozhe byl etot uzhasnyj pedikyur, i vse dvadcat'
ostryh,   chut'   izognutyh  lezvij  nacelivalis'  v   naibolee   uyazvimye  i
nezashchishchennye mesta -- sheyu, zhivot.
     YA dernulsya, zakrichal, prosnulsya i eshche neskol'ko sekund ne mog poverit',
chto  ne nado  nikuda bezhat', ni  ot kogo spasat'sya, dokladyvat' nachal'stvu o
shabashe upyrej, podvergat'sya osvidetel'stvovaniyu u psihiatra... Vse pozadi!
     No  pozadi  li?  YA  lezhu  na  stul'yah, krugom  tolstye  kamennye steny,
svodchatyj  potolok, sboku kto-to sopit v uho... Povorachivayu  golovu  i pryamo
pered soboj vizhu volch'yu mordu!
     CHert poberi! Teper' ya prosnulsya okonchatel'no.
     -- Poshel von!
     Buran,  ne  privykshij  k  takomu  obrashcheniyu, obizhenno otvorachivaetsya  i
uhodit, a ya vstayu s bol'yu vo vsem tele i, podnimayas' v dezhurku, klyanu na chem
svet  stoit svoe zhestkoe lozhe  i zaodno teh, kto  uzhe dva mesyaca remontiruet
komnatu otdyha. I vse zhe, k chemu etot son?
     "K  aktivizacii rozyska!" -- otvetil  by Frolov. Nachal'stvo  odnoznachno
istolkovyvaet  lyubye   primety  i  neodobritel'no  otnositsya  k   otsutstviyu
polozhitel'nyh rezul'tatov. CHto sovershenno spravedlivo.
     "Ladno,  Mariya  Viktorovna. YA  vse-taki  razveyu dymovuyu zavesu, odin za
drugim pereberu vse  skol'zkie  faktiki vashego  dela i vyyasnyu, kto strelyal i
pochemu!  -- myslenno obratilsya ya k Nezhinskoj, chuvstvuya, chto ispytyvayu k etoj
krasivoj i elegantnoj zhenshchine gluhuyu nepriyazn'. -- A zaodno i to,  pochemu vy
ne hotite nam pomoch', okruzhaete sebya nedomolvkami, ogovorkami, pryamoj lozh'yu,
nakonec!"
     Do konca nedeli ya prilozhil vse usiliya, chtoby raskrutit' koleso rozyska.
     V komitete DOSAAF  dogovorilsya o  vklyuchenii v  sorevnovaniya po  pulevoj
strel'be  komandy  NII PPI. Institut vystavil pyateryh strelkov, v tom  chisle
Spiridonova.
     CHerez  oblastnoe  obshchestvo   ohotnikov  vyshel   na   krupnogo   znatoka
ohotnich'ego  oruzhiya,  vladel'ca  bogatejshej  kollekcii  patronov  YAkovchenko,
provel s nim dva chasa, poluchil ujmu  interesnyh, no ne otnosyashchihsya k rozysku
svedenij,  a  naposledok  uznal,  chto ne  opoznannyj  ekspertami  patron  --
yaponskij,  ot  dvustvol'nogo   promyslovogo   shtucera,   snabzhennogo  tochnym
pricel'nym  ustrojstvom.  Takie  shtucery  v   nebol'shih  kolichestvah  ran'she
postupali k nam po  beregovoj torgovle,  kak pravilo, osedali  v pogranichnoj
polose i v  glub'  strany ne popadali, vo  vsyakom  sluchae, sam  YAkovchenko ni
odnogo ne videl.
     Proveril  Spiridonova  --  tot  nikogda  ne  byval  v  zonah  beregovoj
torgovli,  rodstvennikov ili  znakomyh  tam ne imel, ohotoj  ne uvlekalsya. I
vdrug  neozhidannost':  desyat'  let nazad  on zanimalsya  strel'boj,  vypolnil
pervyj razryad! |tu zapis'  ya obvel  dvumya kruzhkami,  s tem chtoby eshche  k  nej
vernut'sya.
     Neskol'ko  dnej  ya  sobiral  fotografii  lic  iz  okruzheniya  Nezhinskoj,
nakleival na blanki fototablic vperemezhku so snimkami postoronnih lic. Potom
prishel v eksperimental'nyj dom kooperativa "Uyut", v besshumnom lifte podnyalsya
na sed'moj etazh i pozvonil v dver' protiv kvartiry poterpevshej.
     -- Zdravstvujte, Valentina Ivanovna, ya iz milicii, major Krylov.
     U  sosedki Nezhinskoj Prohorovoj ostryj  nos,  tonkie vyshchipannye brovi i
bystrye malen'kie glazki. Takimi lyubyat izobrazhat'  na karikaturah  spletnic.
Gusar  uzhe  besedoval s nej, no  bezrezul'tatno: "Ne slyshala, ne  videla, ne
znayu". Skorej vsego ne hochet "vvyazyvat'sya v istoriyu".
     -- Vy  menya znaete? -- bespokojnyj  vzglyad obsharival  s golovy do  nog,
nastorozhenno  shevelilsya ostryj  nosik. -- Ah,  vash  tovarishch zdes' byl... Vot
zhizn'! Inkassatorov grabyat, po  kvartiram strelyayut.  Nashli  ego, da? Kto  zhe
eto?
     -- Poka net, Valentina Ivanovna...
     Ona ogorchenno podzhala guby.
     --  No esli vy nam pomozhete, obyazatel'no najdem. Koe-kakie  soobrazheniya
uzhe est'.
     -- A kakie? CHto vy podozrevaete? Lyubovnik, da? Kto?
     V lyubopytstve Prohorovoj bylo chto-to boleznennoe.
     --  Vot  vy   i  podskazhite,  --  dobrodushno  ulybnulsya  ya.  --   A  to
skromnichaete, otkazyvaetes'. U vas zhe v dveri "glazok"!
     Tolstye nakrashennye guby slozhilis' v mnogoznachitel'nuyu ulybku.
     -- Imeetsya. Inogda ya vyglyanu, ne bez togo.
     --   I  chudesno,  --  ya  postaralsya  ulybnut'sya  eshche  dobrodushnej.   --
Rasskazhite, kto prihodil k Nezhinskoj, s kem ona druzhila, --  eto mozhet ochen'
prigodit'sya sledstviyu.
     -- Konechno, togda vam budet yasno, kogo lovit', togda  otyshchete, -- vidno
bylo, chto Prohorovoj ochen' hochetsya posposobstvovat' poimke prestupnika, hotya
by dlya togo, chtoby uznat'  nakonec razgadku muchayushchej ee tajny.  -- Tol'ko ne
hochu ya vseh etih  protokolov, sudov, povestok.  Zachem mne? Esli by tak,  bez
zapisej...
     -- Mozhno i bez zapisej.
     Hot'  orientiruyushchuyu  informaciyu  poluchit'.  Kak govoritsya,  "s parshivoj
ovcy... ".
     -- Togda slushajte.
     Prohorova  ponizila  golos i  skorogovorkoj  rasskazala, chto  Nezhinskaya
vedet daleko ne monasheskij obraz zhizni, syn postoyanno zhivet u babushki, a ona
chasto prinimaet gostej, veselitsya,  mnogo muzhchin (babenka interesnaya, sledit
za  soboj,  hotya i toshcha bol'no),  i togda, kogda babahnuli,  privela odnogo,
sideli ves' vecher,  potom on vyskochil kak  oshparennyj -- i v dver', a vskore
vrachi priehali.
     -- Tol'ko vse eto, -- Prohorova prilozhila  palec k  gubam, -- v  tajne,
kak dogovorilis'.
     -- Kak on vyglyadel?
     -- Poslednij-to?  --  Prohorova  prezritel'no  skrivilas'. --  Mordatyj
takoj, glaza kruglye, vo!
     Ona prizhala svernutye bublikami pal'cy k perenosice.
     -- Guby otvisayut, bakenbardy torchat  --  straholyudina! I chego ona v nem
nashla?  Odet,  pravda,  po-modnomu: kurtochka zheltaya  zamshevaya,  dzhinsy, da i
derzhat'sya barinom -- vazhnyj, ne podstupis'!
     -- A kak zovut, familiya?
     -- Vot etogo ne znayu. Na mashine priehal, videla, ya kak raz domoj shla, u
pod容zda i vstretilis'. "ZHiguli" sinego cveta.
     -- Nomer ne zapomnili? -- beznadezhno sprosil ya.
     -- Kak  zhe ne zapomnila?  --  obidelas' Prohorova.  -- Zapisala. YA  vse
mashiny zapisyvayu na vsyakij sluchaj. Krazh-to skol'ko razvelos'...
     Ona otkryla servant, porylas' v korobke iz-pod konfet.
     -- Vot on! 22-81 KMP.
     -- Spasibo, Valentina Ivanovna, nam eto prigoditsya.
     YA polozhil na skol'zkij plastik kuhonnogo stola fototablicu.
     -- Kogo-nibud' znaete?
     -- Kak zhe! Vot  etot  k nej chasto hodil i etot tozhe, -- palec s nerovno
podrezannym  nogtem ukazal na Hlystunova, Spiridonova, potom  upersya v  lico
|lefantova.
     --  Vot on  raza  dva-tri  byl.  Redko da  metko,  odnazhdy  za  polnoch'
zayavilsya! Da vy ne vseh prinesli...
     Ulybka Prohorovoj byla yavno ehidnoj.
     Vernuvshis' v otdel, ya dal zadanie GAI i cherez chas uznal, chto vladel'cem
avtomobilya yavlyaetsya  grazhdanin Fedotov, invalid tret'ej gruppy, a pol'zuetsya
im po doverennosti  nekto Gasilo  -- dal'nij rodstvennik hozyaina, zavskladom
mebel'noj bazy.
     Na  sleduyushchij  den'  Gasilo  robko  priotkryl  dver'  kabineta. Ot  ego
vazhnosti   ne   ostalos'   i   sleda   --   podcherknuto   predupreditel'nyj,
zakonoposlushnyj   grazhdanin,   kotorogo   neponyatno   pochemu,   ochevidno  po
nedorazumeniyu, vyzvali v miliciyu.
     -- CHem  mogu...  ugolovnomu  rozys...  Nikogda ne byv...  no esli  chego
nad...
     Skorogovorka, proglochennye okonchaniya slov -- imenno etot golos  zapisal
magnitofon dispetcherskoj "Skoroj pomoshchi".
     YA  sprosil Gasilo pro vecher u Nezhinskoj, on udivlenno morgal glazami, a
kogda ponyal, chto ego persona  sama po sebe miliciyu  ne interesuet, vylozhil s
opredelennymi korrektirovkami sut' dela.
     Poluchalos',  chto on  zashel k Marii  Viktorovne  vypit'  chashku chayu,  oni
razgovarivali na  obshchie  temy,  vdrug  so  zvonom  lopnulo  steklo,  hozyajka
shvatilas' za bok, mezhdu pal'cev pobezhala krov'. Nezhinskaya poprosila vyzvat'
"Skoruyu",  chto  on  i sdelal,  a  obratno  vozvrashchat'sya  ne stal,  chtoby  ne
"vputyvat'sya v istoriyu". Nezhinskuyu znal dve nedeli, poznakomilis', kogda ona
pokupala  mebel',  razumeetsya,  absolyutno  zakonno, cherez magazin, na sklade
prosto proveryala komplektnost' garnitura, mol, chtoby carapin ne bylo, stekla
cely,  vintiki-gaechki  na  meste... Otnosheniya mezhdu nimi chisto tovarishcheskie,
nichego drugogo on, konechno, i v myslyah ne derzhal. CHto proizoshlo v tot vecher,
on tolkom ne ponyal.  Nezhinskuyu bol'she  ne videl i utochnit' ne  mog,  poetomu
nikakogo  mneniya na  etot  schet  ne imeet, dogadok i  podozrenij tozhe  net i
voobshche  ne  zadumyvalsya nad proisshedshim.  O  vzaimootnosheniyah  poterpevshej s
drugimi lyud'mi nichego ne znaet, dobavlenij i utochnenij net.
     Kogda protokol byl podpisan,  ya predupredil Gasilo, chto, vozmozhno,  emu
pridetsya eshche davat' pokazaniya, on snova skis i besshumno  vytek  iz kabineta,
proshelestev naposledok chto-to vrode "do svid... ".
     Familii opoznannyh Prohorovoj zanyali  svoi mesta v plane rassledovaniya.
Na  sheme oni vyglyadeli  kruzhochkami, svyazannymi punktirami  s kvadratikom, v
kotorom byla vpisana familiya poterpevshej.





     Sud'by |lefantova i Nezhinskoj splelis' v tugoj uzel  tri goda nazad. On
eshche rabotal v eksperimental'noj laboratorii NII sredstv avtomatiki i svyazi i
tol'ko  nachal sobirat'  material o  vozmozhnosti ispol'zovaniya  biologicheskih
energoresursov  organizma  dlya   vnechuvstvennoj  peredachi  informacii.  Delo
sporilos', poyavlyalis'  novye  idei,  kak-to  sami  soboj namechalis' puti  ih
realizacii. V redakcii solidnyh zhurnalov bylo  napravleno neskol'ko ob容mnyh
statej,  soderzhashchih  original'nyj analiz poluchennyh dannyh.  |lefantov sumel
neskol'ko raz vystupit' na nauchnyh konferenciyah, prepodnosya svoi doklady kak
rezul'tat  obobshcheniya  pobochnyh   effektov,   voznikayushchih  po  hodu  osnovnyh
issledovanij.
     Ego soobshcheniya vyzvali  interes,  shirokoe obsuzhdenie,  chto  pomoglo Bore
Nikiforovu,  naporistomu  i energichnomu  zavlabu,  "probit'" temu v  plan  i
poluchit' pod nee  novoe oborudovanie i neskol'ko shtatnyh edinic. Odnu iz nih
zanyala Nezhinskaya.
     V  to vremya  ej  bylo dvadcat' sem', no  |lefantov  srazu  otmetil, chto
vyglyadit  ona znachitel'no  molozhe,  chto  u  nee  figura  baleriny,  krasivye
vasil'kovye   glaza,   raspolagayushchaya  vneshnost'.  Goluboe  plat'e   ideal'no
podhodilo  k  cvetu  shtor, eto  vyzyvalo shutki  naschet  predusmotritel'nosti
novogo inzhenera, i okazalos', chto u nee horoshaya myagkaya ulybka.
     Ona prishla s  proizvodstva i ohotno rasskazyvala o proshloj rabote,  no,
ne  teryaya  vremeni,  nachala  osvaivat'  novye  obyazannosti:  perechitala  vse
imeyushchiesya   v    laboratorii   instrukcii,   oznakomilas'   s   tehnicheskimi
harakteristikami priborov, prosmotrela otchety po okonchennym temam. Natykayas'
na  neponyatnoe, ne stesnyalas' sprashivat', i |lefantov ob座asnyal, zamechaya, chto
ona bystro shvatyvaet sut'.
     Nezhinskaya okazalas'  obshchitel'noj, dobrozhelatel'noj i bystro osvoilas' v
kollektive.   Teper'  tradicionnye  ezhednevnye  chaepitiya  prohodili  pod  ee
rukovodstvom, i vse srazu oshchutili preimushchestva etogo. Mariya prinesla iz domu
ogromnyj,  yarko  raspisannyj chajnik, vvela  sistemu  dezhurstv  i to poruchala
komu-nibud'  kupit'  pirozhnyh,  to  posylala  za  kolbasoj,  syrom  i delala
buterbrody, a inogda ugoshchala pirogami sobstvennogo izgotovleniya. Obyazannosti
po uborke i myt'yu  posudy  ona  dobrovol'no vzyala na  sebya, kak prinimala na
sebya i mnogoe drugoe, chego mogla by i ne delat'.
     Poskol'ku  institutskie uborshchicy  ne  slishkom peretruzhdalis', Mariya  po
utram vytirala  pyl'  so stolov, brala  stirat'  shtory i zanaveski.  V konce
raboty,   esli  muzhchiny  zameshkayutsya,   akkuratno  podsteliv  gazetu,  lovko
zabiralas'  na vysokij  podokonnik i  zakryvala  framugu.  Tonkaya,  hrupkaya,
uzkobedraya, na fone neba ona kazalas' sovsem devchonkoj, shkol'nicej.
     |lefantov slyl v  institute  vesel'chakom, ostryakom i, hotya po nature ne
yavlyalsya  ni tem, ni drugim, vynuzhden  byl opravdyvat' slozhivshuyusya reputaciyu.
Ego  schitali  lyubitelem  "klubnichki", i  on,  podygryvaya,  privyk  otpuskat'
solenye shutki, rasskazyvat' riskovannye anekdoty.
     K ego  udivleniyu.  Nezhinskuyu  eto nimalo ne  shokirovalo,  ona gromko  i
veselo smeyalas' i dazhe, ne ostavayas' v  dolgu, povedala  neskol'ko pikantnyh
zhitejskih istorij s zabavnym koncom.
     Takuyu   prostotu   v   obshchenii    |lefantov   rascenil    kak   priznak
raskreposhchennosti,  etakoj  emansipirovannosti  sovremennoj molodoj  zhenshchiny,
kotoroj, vprochem,  trudno  bylo ozhidat' ot Marii, s ee vneshnost'yu i manerami
prilezhnoj, skromnoj starsheklassnicy.
     Svoe  otkrytie  |lefantov ne  obnarodoval, no  stal  prismatrivat'sya  k
Nezhinskoj  povnimatel'nee. I  obnaruzhil, chto v  ee  povedenii proskal'zyvayut
chertochki,  priglashayushchie k uhazhivaniyu, a zagadochnyj vzglyad navodit na mysl' o
tihom omute, v kotorom, kak izvestno, vodyatsya cherti.
     Vse   eto   udivlyalo,  budorazhilo  lyubopytstvo,  predpolagaemaya   tajna
prityagivala kak magnit. I togda |lefantov reshil poprobovat' ee razgadat'.
     Odnazhdy, uluchiv moment, kogda poblizosti nikogo ne  bylo,  on predlozhil
Marii vmeste poobedat'.  Kak otreagiruet  Nezhinskaya  na popytku perevesti ih
otnosheniya iz chisto  sluzhebnyh  v inoe ruslo,  on ne  znal  i  prigotovilsya v
sluchae otkaza obratit' vse v shutku, chtoby ne okazat'sya v nelovkom polozhenii.
     No  ona medlenno i, kak emu pokazalos', so znacheniem  naklonila golovu,
soglashayas', tak chto ostavalos' tol'ko naznachit' mesto i vremya vstrechi.
     Na taksi oni priehali v zagorodnuyu shashlychnuyu, |lefantov  poluchil iz ruk
plotnogo armyanina s pobitym ospoj  licom glubokuyu tarelku, napolnennuyu shchedro
posypannymi  lukom i  politymi uksusom krupnymi  lomtyami  dymyashchejsya svininy,
neskol'ko  kusochkov  hleba  i butylku  suhogo  vina,  a Mariya  tem  vremenem
zastavila neopryatnuyu zhenshchinu v zamyzgannom  serom halate ubrat' so  stolika,
stoyashchego v samom uyutnom meste --  v  uglu verandy pod derev'yami, -- prinesla
iz bufeta salfetki  i eshche raz proterla lipkuyu plastikovuyu  poverhnost', a iz
neskol'kih soorudila improvizirovannuyu skatert'.
     --  O, da ty otlichno pohozyajnichala, molodec, --  |lefantovu ponravilas'
samostoyatel'nost' sputnicy. -- Ne znayu, chto by ya bez tebya delal!
     --  Pustyaki,  -- zasmeyalas' Nezhinskaya. -- Vot ya bez tebya  dejstvitel'no
umerla by ot goloda. A tak, -- ona kivnula na goru appetitno pahnushchego myasa,
-- my yavlyaemsya obladatelyami otmennogo shashlyka.
     --  Gruziny govoryat, chto  shashlyk  mozhet  byt'  tol'ko  iz baraniny,  --
sosredotochenno progovoril |lefantov, napolnyaya stakany.
     -- Nichego, -- bodro otvetila  Mariya. -- U  svininy svoi preimushchestva --
ona myagche.
     |lefantov podnyal stakan.
     -- Vyp'em  za obshchenie. Za to, chtoby vstrechat'sya  ne tol'ko  v sluzhebnoj
obstanovke, no i vot tak, na prirode!
     -- S udovol'stviem!
     Myaso  brali  pryamo rukami, iz  odnoj  tarelki. Mariya  ela delikatno, ne
toropyas',  melkimi   glotkami   otpivaya  terpkoe   krasnoe  vino.  |lefantov
podkladyval ej  kuski bez zhira, rasskazyval smeshnye istorij iz svoej zhizni i
byl  rad,  chto vse skladyvaetsya  tak  udachno i oni chuvstvuyut  sebya  legko  i
neprinuzhdenno.
     Odna iz mnogochislennyh  zhivushchih zdes' sobak podoshla blizko k stoliku  i
smotrela na  nih umnymi i dobrymi, kak u cheloveka, glazami. Mariya ulybnulas'
i brosila ej kusochek. Pes ponyuhal, pokrutil golovoj i vazhno udalilsya.
     --  Sobachki zdes' izbalovannye, --  skazal |lefantov. -- S utra stol'ko
myasa s容dayut...
     -- Horosho im, -- zasmeyalas' Nezhinskaya. -- Ne prihoditsya  svyazyvat'sya  s
obshchepitom. YA kazhdyj den' idu v stolovuyu s drozh'yu...
     Oni podnyalis'.
     -- Spasibo za obed. No my, navernoe, opozdaem?
     -- Spasibo za priyatnuyu kompaniyu, --  v ton ej otvetil  |lefantov.  -- A
naschet   opozdaniya  ne  volnujsya:  Nikiforov   u  nas  demokrat  --  trebuet
rezul'tativnoj raboty, a kogda ona delaetsya, ego ne interesuet.
     V  obedennyj  pereryv oni  ne ulozhilis', prishlos' skazat' kollegam, chto
hodili  v modnoe  kafe,  pol'zuyushcheesya preuvelichennoj  slavoj kachestva pishchi i
dlinnymi ocheredyami. Ob座asnenie  bylo estestvennym, i bol'she nikakih voprosov
ne posledovalo.
     Raskovannost' Nezhinskoj |lefantovu  ponravilas', ee  obshchestvo okazalos'
priyatnym, i etot  obed on vspominal s udovol'stviem. A ustanovivshiesya  mezhdu
nimi   neformal'nye,  skrytye   ot   glaz   okruzhayushchih  otnosheniya  volnovali
predvkusheniem chego-to novogo i neobychnogo.
     Primerno cherez nedelyu |lefantovu pozvonil Alik Orehov.
     -- Poslushaj, starik, nel'zya zhe tak! Ty sovsem propal! Nu, ya ponimayu  --
nauka,  bol'shie  sversheniya,  eto  vse  horosho, no druzej  tozhe  zabyvat'  ne
goditsya!
     -- Da ya...
     --  Ne nado, ne nado!  Rasskazhesh' vse segodnya vecherom. YA otremontiroval
nakonec  svoyu kolymagu, i  my s Tolikom  sobiraemsya  proskochit' v  "Neptun".
Estestvenno, zaedem za toboj. Nu, kak?
     -- Ladno. A esli ya budu ne odin?
     -- O chem rech', starik! Vse ravno voz'mem!
     Vyslushav  priglashenie,   Mariya  zadumalas',   i   emu  pokazalos',  chto
otkazhetsya, no net, ona kivnula i spokojno otvetila:
     -- Poedem. Tol'ko nenadolgo.
     Posle raboty  oni  vyshli  k uslovlennomu  mestu.  "ZIM"  Orehova pribyl
minuta v minutu.
     -- Kak tebe nravitsya takoj vid transporta? -- sprosil  |lefantov, kogda
oni napravilis' k mashine.  -- Ne  pravda li, srazu vidno, chto vladelec umeet
zhit'?
     --  Da-a-a, --  protyazhno  progovorila  Mariya,  rassmatrivaya  sverkayushchij
svezhej kraskoj limuzin. -- Tut ne oshibesh'sya!
     "Neptun"  stoyal  na holme u  vostochnogo  v容zda  v  gorod,  znachitel'no
vozvyshayas'  nad  okruzhayushchej mestnost'yu.  Iz bol'shih oval'nyh okon otkryvalsya
horoshij obzor: bereg, lezhashchij daleko vnizu, prygayushchie na volnah u prichal'noj
stenki lodki i  katera,  kotorye  otsyuda kazalis'  raznocvetnymi  shchepochkami,
yurkie  buksiry,  medlenno  idushchie  po  farvateru  tyazhelo  gruzhennye   barzhi;
protivopolozhnyj bereg s shirokimi  peschanymi plyazhami, nerovnaya  polosa roshchi i
zhelto-zelenye kvadraty polej do samogo gorizonta.
     Oficiantami  zdes'  byli  muzhchiny,   vse   kak   na  podbor  provornye,
rastoropnye, v odinakovyh chernyh  kostyumah, s galstukami-babochkami, pohozhimi
manerami i vyrazheniem lic.
     Myagkij rasseyannyj  svet, lepnye vodorosli, meduzy  i  morskie zvezdy na
stenah  dolzhny,  po  zamyslu  oformitelej, sozdavat'  illyuziyu  prebyvaniya na
okeanskom dne.
     Orkestr nahodilsya v drugom konce  vytyanutogo  polukrugom zala,  poetomu
mozhno bylo razgovarivat', pochti ne povyshaya golosa. Mariya uchastiya v besede ne
prinimala,   hotya   ozhivlenno   smeyalas'  anekdotam,  kotoryh   Orehov  znal
beschislennoe mnozhestvo.
     Posle  neskol'kih ryumok  vodki,  vypityh pod tonkie  lomtiki rozovatogo
balyka,  Orehov, i  bez togo slovoohotlivyj, voobshche ne zakryval rta: setoval
na trudnuyu i neblagodarnuyu rabotu snabzhenca, vozmushchalsya otsutstviem gibkosti
zakonov, iz-za  kotoryh pravil'nye, celesoobraznye i vsem  vygodnye dejstviya
mogut nezhdanno-negadanno privesti na skam'yu podsudimyh.
     -- Esli vse tak ploho, pochemu zhe ty ne ujdesh'? -- sprosil |lefantov. --
Podyshchi sebe mesto polegche i pospokojnee!
     --  Tut  ya uzhe  privyk, -- Alik napolnil  vsem  stopki.  --  Da i  svoi
preimushchestva imeyutsya: kogo-to  ya znayu, kto-to  znaet menya... YA pomog odnomu,
mne  pomog  drugoj.  Prostoj  primer:  kupil spisannyj staryj  "ZIM" za  dve
tysyachi. Kapital'nyj remont s zamenoj dvigatelya, podtyazhka, regulirovka -- eshche
dve. Sejchas hodit kak chasy! A oboshelsya deshevle "Moskvicha"! Vot tak-to!
     Dobedko vzmahnul rukoj.
     --  No chto eto  ya vse  o sebe? Rasskazhi, Seryj, kak ty nauku  dvigaesh'?
Kogda rezul'taty budut? Nel'zya zhe vsyu zhizn' na dvuh sotnyah sidet'!
     -- Sto vosem'desyat.
     -- CHto? -- ne ponyal on.
     -- Oklad, govoryu, u menya sto vosem'desyat.
     -- I vdobavok ko vsemu -- navaru nikakogo! Razve eto tebya ustraivaet?
     -- Poka da.
     -- Poka! A potom?
     -- A potom budu poluchat' bol'she.
     -- Skol'ko? Nu u dvesti pyat'desyat, pust' dazhe trista! Mnogo, po-tvoemu?
     --  Perestan',  Oreh,  --  vmeshalsya  Tolik.   --  Dame  eti   razgovory
neinteresny.
     --  Pochemu zhe, kak raz naoborot. -- Alik naklonilsya k Nezhinskoj. -- Kak
vy schitaete, skol'ko dolzhen zarabatyvat' muzhchina?
     -- Ne znayu, -- ulybnulas' ona. -- Navernoe, stol'ko, chtoby hvatalo...
     -- Davajte vyp'em  za udachu,  -- predlozhil |lefantov. -- A chto kasaetsya
zarabotka,  to skazhu  tebe tak -- eshche ni  razu  v zhizni  ne chuvstvoval  sebya
ushcherbnym izza nedostatka deneg. I nadeyus', chto ne pochuvstvuyu. Za udachu!
     On choknulsya s Mariej i vypil.
     Emu  kazalos',  chto  Nezhinskaya  razdelyaet ego  vzglyady. Po  sravneniyu s
sidyashchimi  za sosednimi stolikami  zhenshchinami, shchegolyayushchimi shikarnymi vechernimi
tualetami,  obiliem  kolec, perstnej, serezhek,  ona v  prosten'kom sherstyanom
plat'ice i vidavshih vidy bosonozhkah vyglyadela ves'ma skromno.
     I delo  ne  v tom,  chto, otpravivshis' v restoran neozhidanno,  ne uspela
smenit' povsednevnuyu odezhdu.  U nee ne  bylo dorogih veshchej,  i, znaya ee  tri
nedeli, |lefantov mog  uverenno  skazat', chto  ves' ee garderob videl.  Para
plat'ev,  ponoshennyj kostyumchik, devchonoch'i zheltye tufli, na stel'kah kotoryh
ostalis' sledy predydushchego  remonta -- krupnye cifry,  vyvedennye himicheskim
karandashom, da pohozhie  na muzhskie polubotinki so  shnurovkoj  dlya  dozhdlivoj
pogody... No Mariya ne ispytyvala  kompleksa nepolnocennosti  i navernyaka  ne
zavidovala vsem eti babam, zatyanutym v dorogie tryapki i uveshannym yuvelirnymi
pobryakushkami. I eto delalo ee proshche, blizhe, ponyatnee.
     "Molodec  devochka,  --  |lefantov  s  udovol'stviem smotrel v  otkrytoe
chistoe  lico Marii.  -- Skazano --  chelovek moego kruga! ZHivet na  zarplatu,
znachit, solidarna s takimi zhe, kak ona. I  umnica -- etogo fanfarona Orehova
vidit naskvoz', von, smeshinki v glazah..."
     On  pochuvstvoval priliv  teplyh  chuvstv k simpatichnoj i umnoj  zhenshchine,
edinomyshlennice  i,  nashchupav pod skatert'yu uzkuyu kist', nezhno  ee  pogladil.
Mariya ne ubrala ruki i nikak ne otreagirovala na  lasku, vyrazhenie lica tozhe
ne izmenilos', tak chto Orehov i Tolik nichego ne zametili.
     Pomnya o  pros'be sputnicy,  |lefantov vse vremya  poglyadyval na chasy  i,
kogda strelka priblizilas' k vos'mi, predlozhil vozvrashchat'sya v gorod.
     Vesel'e v  "Neptune"  tol'ko nachinalos'. Orehov  zaupryamilsya, no, kogda
|lefantov skazal, chto oni doberutsya na poputkah, sdalsya. Oni vyshli na ulicu,
Mariya   bez  malejshego  smushcheniya  poprosila  |lefantova  poderzhat'  plashch   i
otluchilas'  v tualet,  i on podumal, chto vpervye vstretil zhenshchinu, absolyutno
lishennuyu   zhemannosti,  rasceniv   polnuyu   estestvennost'   povedeniya   kak
svidetel'stvo vysokogo urovnya razvitiya.
     Alik  s Tolikom  kurili  v  mashine, a  |lefantov  stoyal  nad obryvom  i
rassmatrival  reden'kuyu  cepochku  chut' mercayushchih ognej u chernogo  gorizonta.
Vspyshki neonovoj vyveski udaryali po glazam krasnym i golubym cvetom.
     Logika   sobytij  trebovala,  chtoby  na  obratnom   puti  on  popytalsya
pocelovat'   Mariyu:   otvetnaya  reakciya  opredelit  harakter  ih  dal'nejshih
vzaimootnoshenij. No, v  otlichie ot  bol'shinstva sobrat'ev po polu, |lefantov
ne schital, chto,  prinimaya priglashenie v restoran, zhenshchina avtomaticheski daet
soglasie i na vse  ostal'noe, chto mozhet za etim posledovat'. Bolee togo,  on
opasalsya,  chto Mariya  rascenit ego popolznoveniya kak stremlenie zastavit' ee
rasplatit'sya za ugoshchenie. Br-r-r! Ego peredernulo  ot odnoj vozmozhnosti, chto
takaya  mysl' mozhet  prijti ej  v  golovu. A  ved' ona, chego  dobrogo, svyazav
restoran i pocelui i chuvstvuya  sebya obyazannoj, postesnyaetsya skazat' "net"...
Tem  bolee  chto nahoditsya v kakoj-to zavisimosti: bez ih mashiny dobrat'sya do
goroda trudno, k  tomu zhe "golosovat'" na trasse v sumerkah odinokoj molodoj
zhenshchine riskovanno...
     Net, k chertu, raz sushchestvuet  takaya veroyatnost', luchshe  vozderzhat'sya ot
vsyakih vol'nostej! |lefantov skoree predpochel by umeret', chem stanovit'sya na
odnu dosku s  tipami, kotorye, zatrativshis'  na uzhin, lyubymi putyami pytayutsya
"poluchit' svoe"...
     No s drugoj storony -- vdrug on vse uslozhnyaet?  Esli on nravitsya Marii,
ona  s udovol'stviem  provodit s nim vremya  i  zhdet chego-to bol'shego, to ego
passivnost' mozhet ee razocharovat'...
     |lefantov znal za soboj sklonnost' k samokopaniyu. CHasto ono privodilo k
razduvaniyu iz prostyh veshchej trudnorazreshimyh  problem, sozdaniyu prepyatstvij,
kotorye ne meshali nikomu, krome nego samogo: sverstniki, proshche smotrevshie na
mir, ih poprostu ne zamechali, a potomu uspeshno preodolevali.
     Osobenno naglyadno eto proyavlyalos'  v otnosheniyah s zhenshchinami. V reshayushchij
moment   lyubaya,  za  redkim  isklyucheniem,  govorit:  "Ne  nado,  perestan'".
Devyanosto  devyat'  procentov za  to,  chto  eto pritvorstvo, obychnaya  zhenskaya
ulovka,  no vse  zhe poyavlyaetsya mysl':  a vdrug ona  dejstvitel'no  ne hochet?
Togda  vsyakoe  prodolzhenie  budet  grubym  i   nekrasivym   domogatel'stvom,
narusheniem  neobhodimogo  v  podobnyh  sluchayah   principa  dobrovol'nosti...
CHuvstvuya  ego  kolebaniya, partnersha,  chtoby  ne uronit' dostoinstva, uzhe  ne
mozhet otstupat', hotya, vozmozhno, dosaduet na takuyu nereshitel'nost' i byla by
rada, proyavi  on  nastojchivost'  i ne  poslushajsya...  No  on slushajsya, boyas'
sovershit' nedostojnyj postupok, posle kotorogo budet stydit'sya sam sebya i ne
smozhet smotret' v glaza obizhennoj...
     Inogda  podobnaya  shchepetil'nost',  vozvrashchayas'  kak  neumelo  zapushchennyj
bumerang,  prichinyala  boleznennuyu  travmu. Kak  s Nastenoj.  Oni vstrechalis'
dovol'no  dolgo,  i,  pozhaluj,  on  dazhe  byl v nee  vlyublen. Ona  pozvolyala
celovat' sebya, laskat',  razdevat'  donaga, no potom  govorila "net",  i  on
ostanavlivalsya v  polnoj  uverennosti, chto  u  nee est' veskie  osnovaniya ne
pozvolyat' emu bol'shego. A potom  uznal, chto v to zhe samoe vremya ona spala so
svoim  sosedom,  krasivym  nahal'nym parnem, ne otyagoshchennym illyuziyami naschet
zhenskih  dobrodetelej.  Emu  stalo gor'ko  i  pochemu-to stydno, hotya  nichego
pozornogo on ne sovershil. On ponyal, chto, hotya zhenshchine nravitsya, kogda o  nej
dumayut horosho i vozvyshenno, proshche ej s  prizemlennymi,  prakticheskogo sklada
lyud'mi,  umeyushchimi pomoch'  sogreshit',  podtolknut' k posteli  obydenno  i kak
budto  protiv ee voli.  A romantikam  dostaetsya tol'ko lirika:  progulki pri
lune, pohody, kino da pocelui.
     |to   pokazalos'   |lefantovu   uzhasno    nespravedlivym,   stanovit'sya
grubo-prizemlennym  i  praktichnym  on  ne  hotel,  da i  ne  mog, ostavalos'
primirit'sya s mysl'yu, chto otricatel'nye svojstva "chelovecheskoj  natury imeyut
v  lyubovnyh  delah  preimushchestva  pered  poryadochnost'yu  i  blagorodstvom. No
prinyat'  nastol'ko chudovishchnuyu mysl' bylo sovershenno  nevozmozhno! I on reshil:
nel'zya vseh strich' pod  odnu grebenku!  Utonchennaya, umnaya zhenshchina nikogda ne
klyunet na nahal'stvo i ploho zadrapirovannuyu pohot'!
     Stalo  legche,  no gde-to v glubine soznaniya shevelilos': ob座asnit' mozhno
vse chto  ugodno, osobenno  kogda hochesh' uspokoit'sya. Nado peredelyvat' sebya,
bratec, stanovit'sya proshche!
     No  eto okazalos'  trudnoj zadachej.  Skol'ko  raz on daval  sebe  zarok
pokonchit' s beskonechnymi somneniyami, "uprostit'sya" do predela, no boleznenno
obostrennoe   samolyubie   perestrahovyvalos'  v  stremlenii   izbezhat'  dazhe
vozmozhnostej kakoj-libo unizitel'noj situacii, zastavlyalo "prokruchivat'" vse
varianty  povedeniya i analizirovat' vozmozhnye posledstviya -- ne predstavlyayut
li oni opasnosti dlya ego dostoinstva?
     Vybrat'sya iz klubka  slozhnostej on tak i ne smog, reshiv v konce koncov,
chto kompleksy est' u  kazhdogo cheloveka, a boyazn' "poteryat' lico" -- ne samyj
hudshij iz nih.
     --  |j,  uchenyj! -- okliknul ego  Orehov.  --  O  chem  zadumalsya? Opyat'
reshaesh' mirovye problemy? Idi luchshe k nam -- anekdot rasskazhu, obhohochesh'sya!
     |lefantov napravilsya k mashine. Esli by  Orehov uznal, o chem on  dumaet,
to obhohotalsya by bez  vsyakih anekdotov. Dlya nego vse  v zhizni  bylo prosto,
nikakih problem ne sushchestvovalo. Tem bolee s zhenshchinami. I kak ni stranno, ih
ne otpugivala ego pryamolinejnost', nahrapistost' i bul'dozh'ya hvatka.
     |lefantov  ob座asnyal eto tak: tot  imeet delo  s  zhenshchinami  nedalekimi,
malointelligengnymi,  nizkogo kul'turnogo urovnya,  odnim slovom,  s samkami.
Orehov  ne  utverzhdal,  chto  vse  baby  odinakovy,  i  chem  bol'she   s  nimi
ceremonit'sya, tem bol'she oni vykobenivayutsya.
     "Kak  loshad'!   --  hohotal  on.  --  Esli  pochuvstvuet,  chto  naezdnik
neopytnyj, sam ne znaet, chego hochet, ili ne umeet pravil'no uzdu derzhat'  --
migom sbrosit! A nastoyashchego zhokeya pochuet -- i poshla, milaya, kak po strunke!"
     Takie otkroveniya |lefantova korobili, i verit' im ne hotelos'. Dlya sebya
on  tverdo reshil,  chto Orehu  prosto  ne  prihodilos'  vstrechat'  poryadochnyh
zhenshchin, kotorye dali by emu prochuvstvovat' vsyu glubinu ego zabluzhdenij.
     -- Odnazhdy muzh uehal v komandirovku, -- davyas' ot smeha, nachal Alik.
     |lefantov  ustroilsya na shirokom  zadnem siden'e  i, potyanuv za  remen',
otkinul  pristavnoe kreslo.  I tut zhe soobrazil, chto osobennost' konstrukcii
"ZIMa"  predostavlyaet  Marii  svobodu  vybora: ona  mozhet  sest'  v  kreslo,
otgorodivshis'  ot nego  prohodom,  a  mozhet  --  ryadom s  nim.  Kak  zhenshchina
soobrazitel'naya,   ona,   bezuslovno,  vyberet  mesto,  kotoroe  ee   bol'she
ustraivaet ne tol'ko udobstvom...
     -- A ty chto, nashel doma shpalu ili kusok rel'sa? -- prodolzhal Orehov. --
Net, prosto ya zastal u nee v posteli zheleznodorozhnika!
     Mariya  sela  ryadom  s  |lefantovym,  otvetila  na  poceluj,  potom chut'
otstranilas'.
     -- Bystro ty nashel obshchij yazyk s novoj sotrudnicej?
     V polumrake otchetlivo vydelyalis' chut'  krupnovatye belye zuby, otkrytye
shirokoj ulybkoj.
     Ne  otvechaya,  |lefantov  vnov'  privlek ee k  sebe. Oni celovalis'  vsyu
dorogu, v  to  vremya kak Oreh s Tolikom  vpolgolosa obsuzhdali kakie-to  svoi
dela i, kazalos', zabyli pro passazhirov.
     V  gorode |lefantov vyshel  pervym i, glyadya  vsled udalyayushchimsya  ogon'kam
"ZIMa", podumal:  kak Mariya  ob座asnit muzhu  pozdnee  vozvrashchenie? CHto-nibud'
pridumaet... Hotya,  glyadya  na  nee, nikogda  ne  skazhesh',  chto  ona sposobna
pravdopodobno lgat'...
     "Vse-taki ty durak! -- obratilsya on  sam k sebe. -- Nosish'sya  so svoimi
somneniyami, pestuesh' ih, i chto v rezul'tate? Vot segodnya -- horosh by ty byl,
esli by  sidel  slozha ruchki,  kak  paj-mal'chik!  Obmanut'  ozhidaniya zhenshchiny,
lishit' sebya i  ee priyatnyh minut -- i  radi  chego? Iz-za  boyazni, vidite li,
vyglyadet' v durnom svete! S etoj glupoj mnitel'nost'yu pora konchat'!"
     I on eshche, uzhe v kotoryj raz, dal  sebe slovo pokonchit'  s samokopaniem,
vsevozmozhnymi somneniyami i nenuzhnymi perezhivaniyami.
     ZHena privykla  k  tomu,  chto  on  zaderzhivaetsya  na  rabote,  zanimayas'
vneplanovymi opytami, poetomu ob座asnyat'  nichego ne trebovalos'  i  vrat'  ne
prishlos'. Otkazavshis' ot uzhina, |lefantov vklyuchil televizor, no mysli vitali
daleko ot proishodyashchego na ekrane.
     Process sblizheniya  s Nezhinskoj  mog  zavershit'sya  tem,  chto oni  stanut
lyubovnikami.  Hotya  takaya  vozmozhnost'  i   ne   predstavlyalas'   |lefantovu
dostatochno  real'noj,  v  principe  ona  sushchestvovala.   Znachit,   sledovalo
opredelit' liniyu dal'nejshego povedeniya.
     |lefantov vyshel  na balkon,  uselsya  v  shezlong  i, zaprokinuv  golovu,
zakuril, rassmatrivaya chernoe, iskolotoe zvezdami nebo.
     Emu  nravilis'  glaza   Nezhinskoj,  imponirovala  svoboda  povedeniya  i
vnutrennyaya  kul'tura,  kotoruyu  on  usmotrel  v  manerah, razgovore,  umenii
derzhat'  sebya v obshchestve  maloznakomyh lyudej. Kakih-libo chuvstv ili  hotya by
fizicheskogo vlecheniya k  nej  on ne ispytyval, i voobshche ona byla  zhenshchinoj ne
ego vkusa.
     No, s drugoj storony, v nesootvetstvii mezhdu oblikom i povedeniem Marii
skryvalas'  zagadka, otnosyashchayasya  k ee  vnutrennemu miru,  kotoruyu |lefantov
hotel razgadat'. A sdelat' eto mozhno bylo, tol'ko sojdyas' s nej poblizhe. Tem
bolee  chto   vse   predshestvuyushchie  popytki  k  sblizheniyu  vosprinimalis'  eyu
blagosklonno,   i   teper',   kogda    ostaetsya   sdelat'   poslednij   shag,
ostanavlivat'sya  vrode  by kak-to  neudobno... Ona mozhet  zapodozrit' ego  v
nedostatke smelosti, chrezmernoj stesnitel'nosti ili v chem-to eshche...
     CHashi vesov uravnovesilis'.
     |lefantov  ne  byl ni  zastenchivym, ni  truslivym,  neskol'ko  raz  emu
prihodilos'  izmenyat' zhene, hotya  potom on  kazhdyj raz  zhalel  ob  etom,  no
rascenivat' blizost' s  zhenshchinoj  kak  nechto povsednevnoe i obydennoe on  ne
mog, za eto Orehov i schital ego slyunyavym idealistom.
     Kak  vsyakij samolyubivyj chelovek, |lefantov stremilsya izbavlyat'sya ot teh
chert  haraktera,  kotorye  mogut  istolkovyvat'sya  kak  proyavlenie kompleksa
nepolnocennosti ili, po krajnej mere, zagonyat' ih poglubzhe, chtoby  skryt' ot
postoronnih glaz.
     Sejchas  on vnov' vyrugal sebya za somneniya  i kolebaniya. V konce koncov,
okonchatel'noe reshenie ostaetsya za Mariej, to, chto ona provodila s nim vremya,
ezdila  v restoran i celovalas', vovse  ne oznachalo, chto  ona  soglasitsya na
bol'shee. No  esli  on,  so svoej storony, ne predprimet popytki  k reshayushchemu
shagu, znachit.  Orehov prav, da i Nezhinskaya  mozhet  podumat', chto on slyuntyaj.
CHto zh, raz tak...
     Sil'nym  shchelchkom  |lefantov  otbrosil  okurok i prosledil,  kak krasnyj
ogonek, opisav  dugu, rassypalsya, udarivshis' ob asfal't, na  melkie iskorki,
kotorye tut zhe potuhli.
     Na sleduyushchij den'  |lefantov prishel  na  rabotu rano,  no Nezhinskaya uzhe
sidela za svoim stolom.
     --  Budem  celovat'sya?  --  s poroga sprosil  on, stremyas'  shutlivost'yu
voprosa sgladit' vozmozhnuyu nelovkost', kotoraya mogla vozniknut' mezhdu nimi.
     -- Da chto ty govorish'! -- so smehom uzhasnulas' Mariya.
     -- Nu, a chto  tut takogo, ved' nikogo zhe net! --  On legko kosnulsya  ee
gub i zametil, chto glaza Marii laskovo siyayut.
     V  pereryve |lefantov vyshel  s Mariej  na  ulicu i kak  mozhno nebrezhnee
predlozhil:
     -- Davaj s容zdim ko mne v gosti.
     -- K tebe? V gosti? -- ne ponyav, peresprosila Nezhinskaya.
     -- Nu, ne  sovsem ko mne, -- udivlyayas' sobstvennomu nahal'stvu, poyasnil
on. -- Est' odna uyutnaya svobodnaya kvartirka...
     Dlya togo chtoby govorit'  eto,  emu prihodilos' delat' nad soboj usilie,
no,  preodolevaya  zastenchivost',  on s udovletvoreniem dumal, chto teper' ego
nel'zya  upreknut'  v  slyuntyajstve,  hotya  gde-to  v  podsoznanii  shevelilos'
opasenie:  vdrug  Mariya  oskorbitsya,  s  vozmushcheniem oborvet  ego,  ishleshchet
obidnymi slovami, a to, chego dobrogo,  brosit v lico den'gi, kotorye  on  na
nee  istratil. I togda ostanetsya tol'ko  provalit'sya skvoz' zemlyu, |lefantov
znal, chto takogo pozora on ne vyneset.
     -- Vidish' li, ty ochen' prosto smotrish' na eti veshchi, -- glyadya v storonu,
medlenno  progovorila Mariya.  -- Navernoe, eto pravil'no...  No u menya mnogo
znakomyh, nel'zya, chtoby kto-to nas uvidel...
     Vot i vse.  Bespokoyashchaya mysl' ischezla, na smenu prishla drugaya: pozhaluj,
Orehov prav -- reshitel'nost' daet horoshie rezul'taty, a  vechno somnevayushchiesya
slyuntyai  vsegda okazyvayutsya v durakah.  Konkretnyj  primer:  slovo skazano i
otvet  poluchen. Ostaetsya,  prikryvshis' flerom blagopristojnosti,  obgovorit'
konkretnye detali.
     -- Ne uvidyat, -- ubezhdayushche proiznes on. -- Tak kogda?
     Oni  stoyali  v  desyatke metrov  ot  vhoda  v  institut,  mimo prohodili
sotrudniki,  mnogie  zdorovalis',  i  nikto  ne podozreval, o  chem  beseduyut
zaveduyushchij sektorom |lefantov i inzhener Nezhinskaya.
     V etot raz Mariya ne  skazala nichego konkretnogo, no  |lefantov, vojdya v
rol' "nastoyashchego zhokeya", povtoril vopros cherez den', potom cherez  dva, cherez
nedelyu...
     Nakonec ona reshilas'.
     Uezzhaya v dvuhmesyachnuyu komandirovku, Vitya Larin ostavil |lefantovu klyuchi
ot novoj kvartiry i poruchenie priglyadyvat', chtoby vse bylo  v poryadke, no za
proshedshee  vremya  on  tak i  ne  udosuzhilsya  vybrat'sya syuda.  Vsya obstanovka
edinstvennoj komnaty sostoyala iz dvuh stul'ev i massivnoj tahty bez spinki i
nozhek, stoyavshej pryamo na polu. Vezde lezhala pyl', zastoyavshijsya  vozduh  tozhe
propah pyl'yu.
     Mariya  dolzhna  podojti  cherez   pyat'  minut   --  chtoby  ne  privlekat'
postoronnego  vnimaniya,  oni  reshili  zahodit'  porozn',  i  do  ee  prihoda
sledovalo hotya by nemnogo navesti zdes' poryadok.
     Namochiv tryapku, |lefantov proter podokonnik, stul'ya,  pokolotil ladon'yu
matrac  i raspahnul  dver' na balkon.  Okraina. CHastnyj  sektor.  Malen'kie,
pokosivshiesya  domishki,   beskonechnye   zabory,  pryamougol'niki  priusadebnyh
uchastkov, krohotnye  ogorodiki. Razmerennyj, pochti derevenskij uklad  zhizni.
Staryj, obrechennyj na snos rajon -- novostrojki podoshli uzhe vplotnuyu.
     Vnizu tolpilis' lyudi, vnachale  pokazalos' -- vokrug prilavka. Nebol'shoj
bazarchik,  chto  li?  Prismotrevshis',  on  ponyal,  chto  oshibsya.  |to otpevali
pokojnika.
     |lefantovu stalo nepriyatno. Podumalos':  uvidennaya kartina simvolichna i
kak-to svyazana  s tem,  chto sejchas dolzhno  proizojti. No v  chem smysl  etogo
simvola?  Durnoe  predznamenovanie?  Groznoe  predosterezhenie:  mol,  nichego
horoshego  grehovnaya  svyaz' s Mariej  ne sulit? Ili, naoborot,  napominanie o
brennosti i kratkovremennosti chelovecheskogo sushchestvovaniya,  o tom, chto chasy,
dni,  nedeli,  mesyacy  i gody  proletayut  bystro,  i esli  ne  zabotit'sya  o
malen'kih radostyah, to mozhno beznadezhno opozdat'?
     A mozhet byt', eto vyrazhenie filosofskoj koncepcii: mertvym -- nebesnoe,
a zhivym  -- zemnoe?  Ili eshche bolee glubokij: hotya  chelovek i  umer, no zhizn'
prodolzhaetsya, molodost' beret svoe, a lyubov' obeshchaet zarozhdenie novoj zhizni?
     Vprochem, on ne mozhet skazat', chto lyubit Mariyu, i vryad li ona lyubit ego,
k tomu zhe adyul'ternye svyazi,  kak izvestno,  ne presleduyut  celi prodolzheniya
roda...
     No togda voobshche zachem on zdes'?
     |lefantov zakuril, vypuskaya dym v proem balkonnoj dveri.
     Esli Nezhinskaya razmyshlyaet o  tom  zhe  samom,  ona tozhe zadast sebe etot
vopros.  Otvetit' na  nego ej  ochen' prosto: dostatochno povernut'sya  i ujti.
Mozhet, tak i budet luchshe... Kstati, skol'ko minut uzhe on ee zhdet?
     Plyam-plyam, -- razdel'no progovoril zvonok.
     "Utri slyuni, bratec,  -- posovetoval  |lefantov sam sebe, napravlyayas' k
dveri.  --  Opyat'  tebya  potyanulo  na  vysokie  materii.  Gorbatogo   mogila
ispravit!"
     -- Srazu nashla? -- sprosil on.
     -- Konechno. Ty zhe ob座asnil.
     Perestupiv porog, Mariya s interesom osmotrelas'.
     -- Inter'erchik, konechno, svoeobraznyj... -- zataratoril |lefantov.  Emu
bylo  neudobno za  obnazhennuyu  nedvusmyslennost'  obstanovki, i  on  pytalsya
zatushevat' eto ozhivlennoj boltovnej.
     -- ...kak u vegetarianca Koli Kalachova iz dikogo obshchezhitiya imeni monaha
Bertol'da SHvarca...
     Mariya smotrela neponimayushche.
     -- Nu, Il'f i Petrov, -- podbodril on. -- "Dvenadcat' stul'ev". Komnata
-- penal, i poseredine -- matrac. Pomnish'?
     -- YA ne chitala, -- pokachala golovoj ona.
     Takuyu neosvedomlennost' v  lyubom drugom cheloveke |lefantov rascenil  by
kak  priznak  krajnej  nevezhestvennosti,  no sejchas  on  podumal,  chto Mariya
molodec -- ne staraetsya kazat'sya umnee, chem est'.
     -- Mnogo poteryala. Nichego, ya tebe dam. Zamechatel'nyj roman!
     Sobirayas'  syuda,  |lefantov  hotel  kupit'  butylku  shampanskogo,  no v
magazine byla tol'ko vodka i kreplenoe vino. Znachit, podgotovitel'nyj period
otpadal,  sledovalo  srazu  perehodit'  k  delu:  vsyakaya  zaminka  usilivala
nelovkost'.
     --  Nakonec-to  my  odni... --  drugim  golosom  proiznes  on,  podojdya
vplotnuyu k Nezhinskoj.
     -- Ty etogo dolgo zhdal? -- tiho sprosila Mariya.
     -- Da, dolgo...
     -- Prosto tak tebe kazalos'...
     Lico Marii bylo sovsem blizko, glaza zagadochno pobleskivali. Guby u nee
okazalis' myagkimi i vlazhnymi.
     Kogda on nachal ee razdevat', ona, v svoyu ochered', stala rasstegivat' na
nem rubashku, snyala i polozhila na stul galstuk. Smelaya zhenshchina!
     -- CHemu ty  ulybaesh'sya? --  |lefantovu  pokazalos',  chto  ona pochemu-to
smeetsya nad nim.
     -- YA vsegda ulybayus', -- nemnogo napryazhennym tonom otvetila ona.
     Kogda odezhdy upali, okazalos', chto Nezhinskaya hudee, chem on predpolagal.
Vystupayushchie klyuchicy,  ottopyrennye lopatki, torchashchie kosti taza  -- vo  vsem
etom  bylo chto-to boleznennoe. Kogda ona nagnulas', chtoby  rasshnurovat' svoi
polubotinki, |lefantov  s  trudom zastavil  sebya  pocelovat' uzkuyu  spinu  s
otchetlivo vydelyayushchimisya pozvonkami.
     Nagota  Marii ne  raspolagala  k laskam, i  |lefantov  pospeshil bystree
zakonchit' to, radi chego oni syuda prishli.
     V poslednyuyu minutu Mariya skazala:
     -- Inogda ya dumayu, chto etogo ne sledovalo by delat'...
     -- Perestan', -- priniknuv k vlazhnomu rtu, on  podumal, chto ona tozhe ne
uderzhalas' ot koketstva. Ot tahty pochemu-to pahlo myshami.
     Blizost'  s  Mariej  ne  dostavila   |lefantovu  udovol'stviya,  i  ona,
pochuvstvovav ego holodnost', pospeshila vysvobodit'sya.
     -- Vse, ya ubegayu.
     I tut zhe dobavila:
     -- |to nasha poslednyaya takaya vstrecha.
     "Nu i horosho", -- podumal on. Teper',  kogda vse  konchilos', on  zhalel,
chto  vstupil  v svyaz'  s  zhenshchinoj, k kotoroj  ne ispytyval nikakih  chuvstv.
Sejchas  on poteryal k  Marii  vsyakij  interes, no  dopustit',  chtoby  ona eto
ponyala, bylo nel'zya: nekrasivo, neblagorodna.
     Poetomu on vsluh proiznes:
     -- Ne nado tak govorit'.
     I postaralsya, chtoby v golose chuvstvovalas' nekotoraya ukorizna.
     Kogda ona vstala, on, vspomniv chto-to, skazal:
     -- Posmotri v okoshko.
     Mariya bosikom podoshla  k oknu. Nogi  u  nee byli pryamye,  dlinnye, ikry
pochti ne vyrazheny, uzkie shchikolotki i shirokie pyatki.
     -- Prodayut chto-to?
     -- Prismotris' vnimatel'nej.
     -- Fu! Zachem ty eto sdelal?
     --  YA  razmyshlyal, kak sootnositsya  to, chto  proishodit tam,  i  to, chto
proishodilo zdes'. I ne prishel k opredelennomu vyvodu. A ty chto skazhesh'?
     -- Da nu tebya! -- ona dejstvitel'no byla razdosadovana. -- Isportil mne
nastroenie!
     Sobrav svoi veshchi v ohapku, Mariya ushla na kuhnyu odevat'sya.
     Vyhodili  oni tozhe razdel'no,  dogovorivshis' vstretit'sya  na  ostanovke
taksi. |lefantov prishel tuda pervym i,  ozhidaya  Mariyu, razmyshlyal o  tom, chto
proizoshlo.
     Vse  ochen' prosto, kak i  govoril  Oreh.  Neuzheli on  vo vsem  prav?  I
dejstvitel'no, ni k chemu somneniya,  perezhivaniya, a  vera  v  idealy poprostu
glupost'?
     Na drugoj  storone ulicy pokazalas' Mariya. Nemnogo  uglovataya, s sumkoj
cherez plecho, ona shla kak ni v chem ne byvalo.
     Vprochem, a kak ona dolzhna idti? Sudya po uverennomu povedeniyu v posteli,
ona ne pervyj raz izmenyaet muzhu. A tak nikogda ne skazhesh'...  Hotya nekotorye
somneniya  poyavilis'  uzhe  vo  vremya  znakomstva...  No  malo  li  chto  mozhet
pokazat'sya. Predpolozheniya ostayutsya predpolozheniyami. Vozmozhno, eto ee  pervoe
grehopadenie...  K  tomu  zhe,  po  sushchestvu,  vynuzhdennoe  --  pod  natiskom
domogatel'stv ochen' naporistogo sub容kta... Ne isklyucheno, chto ona sozhaleet o
sluchivshemsya...
     "Opyat'? -- odernul sebya |lefantov. -- Kogda-nibud' ty  pokonchish' s etim
samoedstvom?"
     Oni  otsutstvovali na rabote  chasa dva: po oficial'noj versii, poluchali
na   zavode   "Pribor"   rezul'taty   vnedreniya  v   proizvodstvo  poslednih
issledovanij laboratorii. Na  samom  dele  vse neobhodimye dannye  |lefantov
poluchil nakanune -- rabotnik on byl bystryj i energichnyj.
     ZHizn' shla svoim cheredom.  Novye idei  proveryalis' raschetami,  potom  na
vatmane   poyavlyalas'    blokshema   budushchego    pribora,   zatem   rozhdalas'
principial'naya shema  --  desyatki  kondensatorov,  rezistorov, rele, katushek
induktivnosti, tranzistorov, prichudlivo svyazannyh  slozhnoj,  kak krovenosnaya
sistema, set'yu provodnikov. Na sleduyushchem etape v laboratorii pahlo kanifol'yu
i rasplavlennym olovom -- nachinalsya montazh modeli, ee dovodka i mnogo drugih
operacij, kotorye zavershalis' libo vnedreniem novogo obrazca, libo zakrytiem
temy kak besperspektivnoj.
     Sektor |lefantova obespechival teoreticheskuyu storonu razrabotok, a takzhe
proverku zhiznesposobnosti idej, predlagaemyh mnogochislennymi izobretatelyami.
Raboty hvatalo, krome togo, |lefantov uhitryalsya vykraivat' vremya i medlenno,
no verno dovodil beskontaktnyj encefalograf.
     Dni proletali  odin za  drugim,  neredko  prihodilos'  zaderzhivat'sya po
vecheram. V obedennyj pereryv on s  Nezhinskoj hodil  v institutskuyu stolovuyu,
inogda oni  vmeste vozvrashchalis' s  raboty.  Mariya derzhalas' tak, budto mezhdu
nimi nichego  ne bylo, i  poroj |lefantov  somnevalsya v real'nosti  togo, chto
proishodilo neskol'ko  nedel' nazad  v  nezhiloj,  pahnushchej  pyl'yu  i  myshami
kvartire na okraine goroda.
     Kak-to  Orehov  predlozhil  poehat'  pouzhinat'  v tol'ko chto otkryvshijsya
zagorodnyj restoranchik  "Storozhevaya vyshka". |lefantov priglasil Mariyu, i,  k
ego udivleniyu, ona otkazalas'. Sovershenno neozhidanno  eto ego ogorchilo; hotya
on i prinyal uchastie v poezdke, no nastroenie bylo isporcheno.
     Vposledstvii   on  eshche  neskol'ko   raz   podkatyvalsya  k  Nezhinskoj  s
predlozheniyami  posetit'  restoran  ili shodit'  "v  gosti",  no  kazhdyj  raz
natykalsya na holodnyj otkaz.
     |lefantov ne  mog razobrat'sya, v chem delo.  Nabivaet sebe  cenu? Vpolne
veroyatno. On chuvstvoval, chto esli by ona ohotno podderzhivala s nim svyaz', to
vskore by nadoela. A nestandartnoe povedenie podogrevalo interes i usilivalo
vlechenie. Znachit, hitrost', ulovka? No slishkom dolgo hitrit' nel'zya: nedolgo
i peregnut' palku, nasovsem otpugnuv lyubovnika. |to-to ona dolzhna ponimat'?
     Vprochem, vozmozhen i drugoj variant: ne oshchutiv lyubvi k sebe, oskorbilas'
i ne zahotela prodolzhat'  banal'nuyu intrizhku. Togda ona blagorodnaya zhenshchina,
a on na ee fone vyglyadit pohotlivym i besprincipnym tipom.
     Kto  zhe  takaya  na  samom  dele Mariya  Nezhinskaya? |lefantov  ne  terpel
neopredelennostej,  emu nuzhen byl yasnyj  i chetkij  otvet.  Poluchiv ocherednoj
otkaz, on popytalsya vyyasnit' otnosheniya.
     -- V chem delo, Mariya? Ty chto, shutish' so mnoj?
     -- Po-moemu,  eto  ty shutish',  -- holodno  otvetila ona. -- I  dovol'no
davno!
     Poslednie slova prozvuchali hlestko, kak poshchechina.
     Ob座asnyat' ona nichego ne hotela, tol'ko odnazhdy skazala:
     --  Znaesh'  pogovorku -- kak  zhenshchina stanovitsya  drugom?  Znakomaya  --
lyubovnica -- drug. Tak vot teper' my druz'ya. Razve tebe etogo malo?
     "Svoeobraznyj sposob priobretat' druzej!" -- podumal |lefantov, a vsluh
skazal:
     -- Nu chto zh, davaj budem druz'yami.
     I ostavil  ee v pokoe, hotya ne  perestaval lomat'  golovu nad voprosom:
chto zhe predstavlyaet soboj Mariya Nezhinskaya?
     On znal, chto muzha ona ne lyubit. Ob etom svidetel'stvoval ryad  kosvennyh
priznakov: ona pochti  nikogda ne vspominala o  nem, v to vremya kak on zvonil
ej neskol'ko raz v den', bespokoilsya, ne zastavaya ee na meste, rassprashival,
kuda poshla i skoro li vernetsya. Kollegi ironizirovali po povodu takoj opeki,
i Mariya  ne tol'ko  ne presekala shutok, no ohotno k nim prisoedinyalas'. Da i
pri  razgovore  s  suprugom  v ee  golose chasto proskal'zyvali vysokomernye,
snishoditel'nye ili razdrazhennye notki.
     Odnazhdy, kogda  neprinuzhdennaya, svobodno tekushchaya beseda  za chashkoj  chaya
kosnulas' delikatnogo  voprosa  o  semejnom schast'e,  Mariya  vyskazala  svoj
vzglyad na problemu.
     -- V brake byvaet schastlivoj tol'ko odna storona. Poetomu nado vybrat':
libo vyhodit'  za cheloveka, kotorogo lyubish' ty, i podchinyat'  svoyu zhizn'  ego
prihotyam  i  zhelaniyam, libo za togo, kto  lyubit tebya i budet  delat' vse dlya
tvoego udobstva, dovol'stva i blagopoluchiya...
     -- Ty vybrala vtoroj variant? -- bestaktno sprosil |lefantov.
     -- Nu pochemu zhe...
     Ona uklonilas' ot pryamogo otveta i perevela razgovor na druguyu temu. No
vse bylo i tak yasno.
     |lefantov  neodnokratno videl prakticheskoe  voploshchenie  etogo principa:
Nezhinskij,  slovno   molodoj  vlyublennyj,  vstrechal  Mariyu   posle   raboty,
razglyadyval ee  svetyashchimisya  glazami,  pytalsya  zabrat'  sumki,  a  supruga,
prinimaya znaki vnimaniya kak dolzhnoe, gordo i nezavisimo shagala ryadom.
     Inogda k Marii prihodil ryzhevatyj" nemnogo zatormozhennyj paren' -- Vasya
Goryaev, kotoryj ran'she rabotal s nej na "Pribore".  On nekotoroe vremya sidel
v  laboratorii, staratel'no podderzhival razgovor, ceplyayas'  za  uskol'zayushchie
temy,  potom prosil Nezhinskuyu  provodit'  ego  i  dolgo  besedoval  s nej  v
koridore ili na skameechke pod oknami instituta. Byvalo, chto on zvonil i tozhe
o chem-to govoril s Mariej.
     I |lefantov  i ostal'nye sotrudniki schitali ego neschastnym  vlyublennym,
bezuspeshno dobivayushchimsya  vzaimnosti,  podtrunivali  nad nim, pri etom  Mariya
smeyalas'  i  veselilas'  vmeste so vsemi. A |lefantov  udivlyalsya: chem  mogla
Nezhinskaya tak privorozhit' parnya?
     Vprochem,  on  i sam ispytyval k nej strannoe, protivorechivoe chuvstvo. S
odnoj storony, on ee ne lyubil, a s drugoj -- ego vleklo k nej kak magnitom.
     On  snova  stal  predlagat'  ej  shodit'  "v  gosti",  i  vnezapno  ona
soglasilas'. Svyaz' vozobnovilas'.  Larin vernulsya  iz komandirovki, zhenilsya,
poetomu |lefantovu prishlos' odalzhivat' klyuchi u raznyh  svoih  priyatelej. Vse
proishodilo  po staroj  sheme: oni uhodili na  "Pribor",  v  biblioteku libo
ispytatel'nyj sektor, priezzhali to v odin, to v drugoj rajon goroda, porozn'
zahodili  v kvartiru, provodili tam poltoradva chasa, po otdel'nosti vyhodili
i  vozvrashchalis'  v  institut.  |to  byla strannaya  svyaz': oni  ne  hodili  v
restorany,  teatry i kino,  ne  klyalis' v  lyubvi,  ne  govorili  drug  drugu
laskovye  slova. Po-prezhnemu blizost'  s  Nezhinskoj ne  prinosila |lefantovu
udovletvoreniya, i kazhdyj raz on  reshal, chto  sleduyushchego  ne  budet. No  ona,
ochevidno,  prinimala takoe zhe  reshenie,  i eto  zastavlyalo  |lefantova vnov'
dobivat'sya  ee, ona  otkazyvala,  chem  usilivala  ego nastojchivost', process
razvivalsya lavinoobrazno i zakanchivalsya ocherednoj blizost'yu.
     Kak ni pytalsya  |lefantov razgadat' Nezhinskuyu do konca, sdelat' eto emu
ne  udavalos':  ee  pomysly  i   chuvstva  nikak  ne  proyavlyalis'   vovne,  a
rukovodivshie eyu pobuzhdeniya ne poddavalis' logicheskomu ob座asneniyu. YAsno  bylo
odno: pohozhaya  na devchonku Mariya Nezhinskaya sovsem ne tak prosta, kak kazhetsya
na  pervyj  vzglyad, za  ee  skromnoj vneshnost'yu i blagopristojnymi  manerami
skryvaetsya ne odna tajna.
     Vskore  |lefantovu predstavilsya sluchaj ubedit'sya v obosnovannosti svoih
predpolozhenij.  Vizit  v   laboratoriyu  glavnogo  inzhenera  "Pribora"  Petra
Vasil'evicha  Astahova  byl  sovershenno neozhidannym. On pointeresovalsya,  chto
novogo est' u  nauki  i chem ona  poraduet konservativnuyu praktiku, posmotrel
chertezhi proektiruemogo  pribora, rasskazal  paru anekdotov i rasproshchalsya,  a
Mariya poshla ego provodit'.
     Nichego strannogo  v  etom ne  bylo:  neskol'ko let  nazad  Nezhinskaya  i
Astahov, togda eshche master, rabotali  v odnom cehe. Potom on stal nachal'nikom
uchastka, vskore vozglavil ceh, a eshche cherez god zanyal post glavnogo inzhenera.
     Dosuzhie  yazyki mnogokratno obsuzhdali stol'  bystruyu kar'eru:  nekotorye
schitali, chto Astahov  imeet moshchnuyu "ruku", drugie utverzhdali, chto on chelovek
tolkovyj, delovoj, horosho znaet proizvodstvo i potomu "sdelal sebya" sam. Kak
by  to  ni  bylo,  osnovnaya  massa  priborostroitelej   ego  uvazhala.  Zanyav
otvetstvennuyu  dolzhnost',  on  ne zaznalsya,  derzhalsya  so starymi  znakomymi
po-prezhnemu, ne  podcherkivaya  distancii. I  to, chto on zaprosto, ne  chinyas',
zaglyanul k nim v laboratoriyu, tol'ko podtverzhdalo ego demokratizm.
     No potom on stal prihodit' k nim eshche i eshche, govoril o svoih planah shire
vnedryat'  v  proizvodstvo  dostizheniya  nauchnyh  issledovanij,  zhalovalsya  na
nesovershenstvo  stankov, priborov  i drugogo  oborudovaniya, meshayushchee podnyat'
kachestvo  produkcii do  urovnya mirovyh standartov, i  uhodil, soprovozhdaemyj
Nezhinskoj.
     |lefantov  vse eshche dumal,  chto  molodoj  glavnyj  inzhener uvlechen ideej
ispol'zovat' rezul'taty ih razrabotok v  proizvodstve i  to li dejstvitel'no
nadeetsya  dostignut'  konkretnyh rezul'tatov, to  li  hochet novym podhodom k
rabote  zasluzhit'  odobrenie  nachal'stva  i  podtverdit',  chto  vydvinut  na
rukovodyashchuyu dolzhnost' ne zrya.
     Dazhe kogda Astahov stal vo vremya komandirovok zvonit'  v laboratoriyu iz
drugih  gorodov i, priglashaya k  telefonu Nezhinskuyu, podolgu  govoril  s nej,
|lefantov i to ne zapodozril, chto glavnogo inzhenera interesuyut ne dostizheniya
nauki, a sama Mariya.
     No odnazhdy,  vozvrashchayas' na  rabotu s  obedennogo  pereryva,  |lefantov
uvidel  za  rulem  proezzhayushchej "Volgi"  Petra  Vasil'evicha Astahova. Ryadom s
vidom poslushnoj shkol'nicy sidela Mariya Nezhinskaya.
     Tut  on  vspomnil,  chto  v  davnem razgovore  ob  obshchih znakomyh  Mariya
proyavila  horoshuyu  osvedomlennost'  o  sluzhebnyh  delah   Astahova.  Slishkom
horoshuyu. Kotoroj ne mogla raspolagat', esli by postoyanno s nim ne obshchalas'.
     I  nakonec ponyal: glavnyj  inzhener  krupnogo zavoda --  slishkom zanyatoj
chelovek dlya  togo,  chtoby iz  prazdnogo  lyubopytstva hodit' k  nim i tratit'
dragocennoe  vremya na  besedy  s  Nezhinskoj. Ne govorya uzhe  o katanii ee  na
avtomobile.
     "Aj  da Mariya,  -- udivlenno podumal  |lefantov. -- Pravdu govoryat  pro
tihij omut! Skol'ko zhe eto u nih dlitsya? Goda tri-chetyre? Ne men'she!"
     Pridya v institut, on  sprosil, gde Nezhinskaya -- Mariya Viktorovna v obed
zakanchivala  raschety, a  sejchas poshla pokushat'. Potom  sobiralas'  nenadolgo
zabezhat' v biblioteku -- posmotret' novye postupleniya.
     Vse  ponyatno.  Aj  da  Mariya! |lefantov ne  ispytyval  ni  revnosti, ni
razocharovaniya  -- tol'ko udivlenie. Da eshche nekotoroe udovletvorenie ot togo,
chto "proschital" Astahova, v  to vremya  kak tot nichego ne podozrevaet  o ego,
|lefantova, otnosheniyah s Mariej.
     Nezhinskaya vernulas' cherez poltora chasa.
     --  Nashla v biblioteke chto-nibud' interesnoe? --  s  ponimayushchej ulybkoj
sprosil |lefantov.
     -- Ty znaesh', ne uspela zajti. Kak-nibud' v drugoj raz.
     Ona zametila, chto on videl ee v mashine Astahova, no otvetila sovershenno
spokojno, bez teni smushcheniya, slovno etot fakt ni o chem ne govoril. U nih vse
prodolzhalos' po-prezhnemu: vremya ot vremeni ona soglashalas' na ego ugovory, i
oni  hodili "v  gosti".  Kazhdyj raz |lefantov  sprashival sebya: skol'ko znala
Mariya chuzhih poluzhilyh ili  nenadolgo ostavlennyh hozyaevami kvartir,  skol'ko
povidala  prodavlennyh,  nezastelennyh  divanov?  Naibolee  veroyatnyj  otvet
attestoval  by  ee  kak shlyuhu, no  Nezhinskaya  sovsem  ne pohodila  na zhenshchin
podobnogo sorta, k tomu zhe |lefantovu kazalos', chto, ustupaya ego nastoyaniyam,
ona delaet nad soboj usilie i postupaet netipichno, vynuzhdenno, vopreki svoim
principam i ubezhdeniyam.  Poetomu ni k kakomu  opredelennomu vyvodu on prijti
tak i ne  smog. Tem bolee chto  vskore pishcha dlya razmyshlenij ischezla  -- Mariya
snova prervala s nim svyaz' i bol'she na ugovory ne poddavalas'.
     -- |to opravdanno, esli  est' chuvstva,  -- ob座asnila ona. -- A esli  ih
net...
     -- Pochemu ty reshila, chto ih net?
     --  Vidno  nevooruzhennym  glazom.  Ty ravnodushen,  holoden,  nikogda ne
govorish' komplimentov...
     Vozrazit' bylo nechego, ona prava na vse sto procentov. Znachit, kak on i
predpolagal, ona, soglashayas' na blizost',  nadeyalas', chto rano ili pozdno  v
nem prosnutsya  chuvstva...  I  kogda  ubedilas',  chto  etogo  ne  proizojdet,
oborvala tonkuyu, svyazyvayushchuyu  ih nitochku. Vinit' mozhno  bylo  tol'ko  samogo
sebya,  hotya  po  nekotorym,  edva  zametnym  izmeneniyam  v  povedenii  Marii
|lefantov intuitivno chuvstvoval: chto-to  peremenilos', v ee  zhizni  poyavilsya
nevedomyj  faktor, obuslovivshij  razryv  v  bol'shej stepeni,  chem otsutstvie
lyubvi,   s  kotorym   ona  mirilas'  celyh  dva   goda.  On   dazhe  postavil
voprositel'nyj znak v  iyun'skom kalendare, no vskore zabyl o svoih somneniyah
-- ostalos' tol'ko oshchushchenie viny  pered doverivshejsya  emu zhenshchinoj,  nadezhdy
kotoroj on tak bessovestno obmanul.
     "Nu  da  ladno,  --  uspokaival  on  sam  sebya.  --  Vse prohodit,  vse
zabyvaetsya. Nichego strashnogo ne proizoshlo,  oboshlos' bez tragedij, serdechnyh
ran i dushevnyh muk. I slava Bogu".
     |lefantov   oshibalsya.   Kak   nishchij    arabskij    rybak,   otkuporivaya
zaintrigovavshij ego kuvshin iz zheltoj  medi  s pechat'yu Sulejmana ibn Dauda na
svincovoj probke, ne podozreval, k chemu eto privedet, tak i on, bezdumno, iz
lyubopytstva vstupaya v svyaz' s Nezhinskoj,  ne mog predpolozhit', chto vypuskaet
na svobodu mogushchestvennogo  nedobrogo  dzhinna, kotoryj  cherez  neskol'ko let
pred座avit schet za proyavlennoe legkomyslie. I potrebuet oplatit' ego spolna.





     Biopotencial u Starika okazalsya  nemnogim vyshe  obychnogo, no |lefantova
eto ne osobenno ogorchilo. V poslednee vremya rabota otoshla na zadnij plan, na
pervyj zhe vydvinulis' problemy, ranee dlya  nego ne sushchestvovavshie, v kotoryh
on muchitel'no pytalsya razobrat'sya, putalsya, ne poluchaya pryamogo, odnoznachnogo
i yasnogo otveta, i ottogo zlilsya sam na sebya.
     Teper' on  pytalsya sdelat' to,  chego  obychno ne priznaval: pribegnut' k
postoronnej  pomoshchi  i  ispol'zovat'  unikal'nyj zhiznennyj  opyt  Starika  v
kachestve rabochego  instrumenta dlya  resheniya  zadachi, okazavshejsya ne po zubam
emu samomu.
     Starik  poshel  navstrechu:  rasskazyval,  otvechal na  voprosy,  privodil
primery. Oni  nemnogo  soshlis'  --  pobyvali v  gostyah drug u druga, odnazhdy
daleko  za  polnoch'  pili  vodku, kotoruyu |lefantov ne  perenosil,  a Starik
upotreblyal kak vodu.
     |lefantova udivlyala  monolitnost' lichnosti Starika, ishodivshaya  ot nego
vnutrennyaya sila i nepokolebimaya uverennost'  v sebe, on ostro oshchushchal: imenno
etih kachestv ne hvataet emu samomu -- i v glubine dushi nadeyalsya, chto obshchenie
s  novym  znakomym pomozhet  ih  pocherpnut'.  No, peredergivayas' posle  pyatoj
ryumki, ot  kotoroj  on  pri  drugih obstoyatel'stvah  i  v  drugoj  kompanii,
nesomnenno,  otkazalsya by,  |lefantov  pozvolil  sebe ponyat',  chto tverdost'
haraktera i drugie privlekatel'nye lichnostnye kachestva -- shtuka nezaemnaya i,
naprimer.  Starik  ne  stal by delat' togo, chego emu ne  hochetsya,  chtoby  ne
otstat' ot nego, |lefantova, libo ot kogo-nibud' drugogo, skol' by uvazhaem i
avtoriteten ni byl etot samyj drugoj. Potomu chto Starik ne orientirovalsya na
drugih,  ne chuvstvoval zavisimosti ot nih i ottogo ne staralsya im podygrat',
ne stremilsya  ponravit'sya, proizvesti blagopriyatnoe  vpechatlenie.  Podderzhku
svoim  resheniyam  i postupkam  on nahodil v  sebe samom. Sklonnyj k obraznomu
myshleniyu, |lefantov, op'yanev,  predstavil, chto vmesto pozvonochnika u Starika
stal'noj  sterzhen', otkovannyj v  zhestokom strashnom  gornile i imeyushchij formu
trehgrannogo  shtyka.  I tut  zhe  pochuvstvoval  sobstvennye gibkie  pozvonki,
gotovye v lyuboj moment slozhit'sya samym udobnym obrazom.
     On  byl  ne prav, dohodya do krajnosti v boleznennom samoanalize. On  ne
byl trusom, podhalimom i prisposoblencem, ne klanyalsya nachal'stvu, ne ugozhdal
lyudyam, ot kotoryh v  kakoj-libo  mere  zavisel,  i  tverdost'yu  pozvonochnika
vygodno otlichalsya ot mnogih iz teh, kto ego okruzhal. Esli by on hotel pokoya,
dostatochno  bylo   oglyanut'sya  vokrug.   On,   istyazayas'  voprosom  o  svoej
sostoyatel'nosti  kak  lichnosti,  iskal  kriteriev  vysshej  proby  i  poetomu
provodil sravnenie so Starikom,  kotoroe, estestvenno,  uspokoit'  ne moglo,
hotya i v Starike otyskivalis' krohotnye chelovecheskie slabosti.
     Nekotorye strannosti  povedeniya. Inogda  on  propadal  neizvestno kuda,
poyavlyayas'  tak zhe vnezapno, kak ischez. Odnazhdy |lefantov  sluchajno  vstretil
ego  u   privokzal'noj  pivnoj   v  kompanii   netverdo  stoyashchego  na  nogah
tatuirovannogo sub容kta i poka rasteryanno  dumal, sleduet li podojti. Starik
ravnodushno povernulsya spinoj.
     Byli  u  nego  i  svoi bolevye tochki"  kotorye  |lefantov  tozhe nashchupal
sluchajno.
     Iz   potertoj  planshetki  vyvalilsya  paket   so  starymi  fotografiyami.
Pozheltevshaya bumaga, rastreskavshijsya glyanec, na oborote chernil'nym karandashom
korotkie pometki.
     Gruppa nemeckih  oficerov  vozle  zalyapannogo  gryaz'yu "Opel'-Kapitana".
Pervyj sleva -- Starik. Pskov, 1942.
     Troe obrosshih, izmozhdennyh, no veselo ulybayushchihsya  parnej v fufajkah, s
avtomatami. Les, 1942.
     Pechal'nyj ochkarik s vpalymi shchekami. Vasya Simkin. Pog, v 1942.
     Starik v pol'skoj forme, konfederatke, grud' v krestah. Radom, 1944.
     A vot sovsem  drugie snimki -- portrety  v tri chetverti, chut' nerezkie,
peresnyatye s oficial'nyh  dokumentov --  koe-gde  v ugolkah  prosmatrivaetsya
idushchij polukrugom goticheskij shrift pechati. Odinakovye mundiry,  pohozhie lica
-- vlastnost',  vysokomerie, prezrenie.  Otto  fon  Klajmnihal', Fric Gashke,
Genrih  fon  SHmidt...  I  daty:  4 oktyabrya 42-go, 12 noyabrya 43-go, 3  yanvarya
44-go...
     Poslednyaya fotografiya  togo zhe formata, no  otlichnaya  ot drugih, korotko
strizhennaya  simpatichnaya devushka,  pryamoj  vzglyad,  sovetskaya  gimnasterka  s
lejtenantskimi  pogonami.  Nerezkost',  harakternaya  dlya  peres容mki,  zdes'
otsutstvuet, imeni i familii na oborote net, tol'ko cifry: 9.12.1944.
     Starik  zavarival chaj  na  kuhne,  i |lefantov poshel  k  nemu sprosit',
dejstvitel'no  li on snyat s nemcami ili eto pereodetye razvedchiki,  zachem  v
ego arhive hranyatsya portrety vragov, chto za devushka zapechatlena na poslednej
fotografii i chto oboznachayut daty na kazhdom snimke.
     No on ne uspel dazhe rta raskryt', kak Starik pochti vyhvatil fotografii,
sunul ih v paket, paket -- v planshetku, do skripa zatyanul remeshok i zaper ee
v stol.
     -- Nichego ne sprashivaj -- pro eto govorit' mne nel'zya, vremya ne vyshlo.
     |lefantov, konechno, poveril by v takoe ob座asnenie,  esli by  u  Starika
vdrug  rezko  ne izmenilos'  nastroenie: on zamknulsya, ushel v sebya,  a potom
neozhidanno predlozhil vypit' vodku i  vmesto obeshchannogo  chaya postavil na stol
litrovuyu butylku "Pshenichnoj".
     Tut-to  |lefantov,  kotoromu  podobnye  perepady nastroenij byli horosho
izvestny, ponyal,  chto  delo  ne v  kakih-to  zapretah,  a v gluboko  lichnyh,
tshchatel'no  zapryatannyh prichinah  nezhelaniya voroshit'  nekotorye epizody svoej
zhizni. On ponyal, chto u zheleznogo  Starika v dushe tozhe  est' nezazhivshie rany,
kotorye  on  neosmotritel'no razberedil.  I,  ne  popytavshis'  otkazat'sya, s
otvrashcheniem proglotil soderzhimoe pervoj ryumki.
     -- Vot etot tvoj pribor, on mog by mysli chitat'?  -- neozhidanno sprosil
Starik, budto prodolzhaya davno nachatyj razgovor.
     |lefantov kachnul golovoj.
     -- ZHalko. A  to b ya  za  nego  rukami  i nogami  shvatilsya --  i  lyudej
podhodyashchih  razyskal dlya opytov, i u nachal'stva  vashego probil vse chto nado:
den'gi, shtaty, oborudovanie!
     -- Dlya chego?
     -- Nuzhnaya shtuka. I nam dlya raboty, i voobshche vsem.
     -- Neponyatno.
     -- Vot smotri, --  Starik zagnul palec.  --  V proshlom veke  razbojniki
izgoyami  zhili,  karety  grabili,   kupcov  potroshili,  zhenshchin   zahvatyvali,
nagrablennoe v peshchery  pryatali da v zemlyu zaryvali. K lyudyam put'  zakazan --
na pervom zhe postoyalom  dvore,  v lyubom  kabake uznayut -- v klochki razorvut.
Odnim slovom -- polnaya yasnost': kto est' kto. Tridcat' let nazad na pritonah
da  "malinah"  vsyakih   zhizn'  klyuchom  bila:   vorovskie   shodki,  gulyanki,
"pravilki", razbory -- blatnoe podpol'e -- dokumentov net, zhelezyaki raznye v
karmanah, oblavu ustraivaj, hvataj -- tozhe vse ponyatno!
     Starik zagnul vtoroj palec.
     -- A sejchas sovsem po-drugomu... Vyrovnyalos' vse,  sgladilos',  "malin"
net, professionady vymerli ili na dalekom Severe srok domatyvayut, kto zhe nam
pogodu  delaet?  P'yan', shpana,  meloch'  puzataya,  vrode rabotaet gde-to, dom
est', kakaya-nikakaya sem'ya, a vecherom ili v prazdnik glaza zal'et i  poshel --
skvernoslovit', bit',  grabit', kalechit'... I snova pod  svoyu kryshu, v norku
svoyu  --  yurk, sidit,  sopit tihon'ko v  dve  dyrochki,  na rabotu  idet, vse
chin-chinarem, poprobuj s nim razberis'! V dushu-to ne zaglyanesh'!
     Da eto eshche erunda, a  vot valyutchiki,  vzyatochniki,  rashititeli i prochaya
"chistaya" publika  tak maskiruyutsya,  chto byvaet  ih tyazhelo raskusit' -- mozhno
sebe zuby polomat'. Vot tut-to takoj pribor ochen' by prigodilsya!
     -- I  voobshche,  -- Starik zagnul eshche dva pal'ca. -- Ochen' mnogo zhivet na
svete perevertyshej. Vneshnost' u nih obychnaya,  mozhet, dazhe priyatnaya, a  nutro
chernoe, gniloe...
     |lefantov  pochuvstvoval,  chto u  nego  zaholodelo  serdce,  a  v golovu
udarila znakomaya goryachaya volna,  kak obychno, kogda on vspominal o  cheloveke,
kotorogo hotel vykinut' iz pamyati navsegda.
     --  ...odezhda, slova, kosmetika  --  sheluha,  a  poprobuj dokopat'sya do
suti! Postupkami  chelovek meryaetsya, tol'ko oni tozhe est' raznye: dlya vseh --
odni,  pravil'nye,  pohval'nye,  a  dlya  sebya  --  drugie,  tajnye,  kotorye
povygodnee.
     V vojnu sheluha sletala, nastoyashchie lyudi  na  front rvalis' ili v tylu na
pobedu  do krovavogo  pota vkalyvali,  a svoloch' vsyakaya do  tepla i  sytosti
dotyagivalas',  prodbazy, sklady  --  i  togda  zhirnye  koty zhirovali,  sredi
smertej,  goloda, razruhi salo  so spirtom zhrali, bab pol'zovali, zoloto  na
hleb vymenivali,  vprok zapasalis'...  Tol'ko  kogda popadalas' takaya mraz',
razgovor korotkij...
     Starik skripnul zubami.
     -- Da  ne vse  popalis', ne vse,  mnogie tak i proskol'znuli  v horoshuyu
zhizn', na cennostyah, maroderstvom  dobytyh, blagopoluchie svoe postroili i ne
sgoreli sinim plamenem, ne provalilis' pod zemlyu.
     Starik zlo usmehnulsya.
     -- I smeh i greh. V sorok vtorom v Pskove ohotilis' za odnim esesovcem,
bol'shaya shishka, vredil nam mnogo i hitryj, gad, ostorozhnyj, kak lis, vsegda s
ohranoj, marshruty menyaet, kazhdyj shag v  sekrete derzhit, nikak  dobrat'sya  do
nego  ne  mozhem. Potom  otyskali  zacepku: on  s  sekretarshej burgomistrovoj
sputalsya, molodaya suchonka, krasivaya, ushlaya... Prishli k nej, prishchemili hvost,
deskat',  sdavaj, ovcharka  podlaya, svoego  lyubovnika, esli  zhit' hochesh', ona
shkuroj pochuvstvovala, chto  na krayu  stoit,  i sdala ego s potrohami. U nego,
okazyvaetsya,  dlya postel'nyh delishek special'naya kvartira  byla, yasnoe delo,
bez  ohrany -- shofer s ad座utantom, i vse, tam my ego  i shlepnuli, dazhe shtany
nadet' ne uspel. Ee, kak obeshchali, -- otpustili, zhivi, suchonka, da derzhis' ot
fashistov podal'she, a to zarabotaesh' svoyu pulyu. Propala ona kuda-to, da inache
ej i ne  ucelet'  by -- gestapo ee  razyskivalo,  a let  pyat' nazad vyplyla:
hlopochet  o  l'gotah kak  uchastnik partizanskogo  dvizheniya. YA, mol, pomogala
podpol'shchikam v likvidacii krupnogo esesovskogo china, skryvalas' ot gestapo.
     Starika peredernulo ot otvrashcheniya.
     --  Tak  chto  ne  tol'ko cennosti maroderstvom dobyvali,  no  i  slavu,
pochesti, pensii... |toj-to ovcharke ne udalos': fakty vrode shodilis'  odin k
odnomu, da vspomnil ee kto-to, a skol'ko proskochilo takih perevertyshej! Teh,
kto  sil'no  napakostil,  do  sih  por nahodyat  i sudyat,  a  drugie  skripyat
potihon'ku, koptyat  belyj svet,  slyunoj zaraznoj bryzzhut vo vse storony. Oni
svoe  delo  sdelali  --  pronesli  v nashe vremya bacilly  zhadnosti, podlosti,
zhestokosti, poseyali ih, potomu chto horoshego seyat' ne umeyut, --  shcheki starika
pobagroveli  ot  gneva.  --  Kogda  yuncy  svoego  sverstnika  do  polusmerti
izbivayut,  chtoby  dzhinsy  sodrat',  zavskladom  deficitnyj  tovar  pryachet  i
spekulyantam  otdaet za vzyatki, kontrabandist  ikonu starinnuyu cherez  granicu
tashchit --  vse eto vshody teh posevov. Tak  chto nuzhen nam pribor,  chtob mysli
chitat', ochen' nuzhen!
     Starik razlil vodku, podvinul |lefantovu banku konservov.
     -- Nu a poka ego net, davaj vyp'em, chtoby peredohla nechist' dvoedushnaya.
YA ee vsyu zhizn' davil i do samoj smerti davit' budu!
     V soznanii |lefantova mel'knula  dogadka, svyazyvayushchaya rasskaz Starika s
soderzhimym ego arhiva. Vot ono chto...
     -- Fotografiya togo esesovca u  vas v  planshetke?  V furazhke  s cherepom?
Fon... kak tam ego?
     --  Klajmnihal'.  Vse oni  tam,  -- mrachno  procedil Starik  i  perevel
razgovor na druguyu temu, preduprezhdaya  vopros,  kotoryj neminuemo dolzhen byl
posledovat'.
     --  Odnazhdy  ya  zdorovo   zhalel,  chto  u  menya  takogo  pribora  net...
Provalilas' nasha gruppa, ser'eznoe zadanie sorvalos', shest'  chelovek pogibli
-- rebyata  na podbor.  Takoe proishodilo po dvum  prichinam:  sluchajnost' ili
predatel'stvo.  Zdes' sluchajnost' isklyuchalas' -- operaciya gotovilas'  davno,
vse  produmano,  vzvesheno,  otrabotany  zapasnye  varianty...  Predatel'stvo
isklyuchalos' tozhe -- lyudi ispytannye, proverennye mnogo raz, stal'nye lyudi. A
fakt nalico!  Lomali golovy, nichego  ne pridumali. I vdrug okazyvaetsya,  chto
nemcy pyateryh rasstrelyali, a shestoj cherez paru dnej k nam v les prishel. Kolya
Fin'ko --  komandir  gruppy. YA  emu  kak  samomu sebe  doveryal. Ran'she... Do
togo...
     Rasskazal on, kak  ih vrasploh zastali, u samogo  glaza tosklivye, zhdet
voprosa, a  kak ty-to zhiv ostalsya? Sprashivayu. Otpustili, govorit,  pochemu --
ne znayu.
     Vot takoj  rasklad. Sidim, molchim. Delo  yasnoe --  prosto  tak nemcy ne
otpuskali.  On  pervyj  nachal:  esli by ya  rebyat  vydal, esli by  na gestapo
rabotal, oni by kak-to pravdopodobno vse obstavili -- pobeg by  imitirovali,
menya podgotovili: sinyaki,  ssadiny, sledy  pytok, skvoznoe ranenie...  A  to
nichego  -- vypustili, i vse.  Logichno?  Logichno. Tol'ko  logika tut fakty ne
perevesit: rebyata pogibli, a ego otpustili. Za kakie zaslugi?
     Mne govoryat, chego,  mol, s iudoj ceremonish'sya, prislonit' k derevu -- i
delo  s  koncom! A  ya ego  horosho znal, na zadaniya vmeste hodili,  odin  raz
dumali:  vse,  amba,  granaty  podelili, poproshchalis'... Dostojno  sebya  vel,
horoshim drugom byl, nadezhnym. I vdrug  --  gestapovskij  agent, predatel' --
chush' sobach'ya! CHto tut delat'? Vot ty kak dumaesh'?
     -- Ne znayu, -- rasteryanno progovoril |lefantov.
     -- I  ya ne  znal. Tol'ko reshenie-to vse ravno nado bylo  mne prinimat',
bol'she nekomu.
     -- Mozhno ispytat' ego kak-nibud'... V boyu ili zadanie special'noe.
     -- Da on uzhe  dvadcat' raz ispytan! Vopros tak  stoit: ili  verit' emu,
ili ne verit'? Puskat' v svoyu sredu ili net? A ispytanie on lyuboe projdet --
i esli ne vinoven ni v chem, i esli k nemcam peremetnulsya.
     Tak  ya promuchilsya  vsyu noch'. To li eto psihologi gestapovskie ispytanie
takoe izoshchrennoe pridumali dlya nego, da i dlya  nas tozhe -- chestnogo cheloveka
izmennikom  vystavit',  to  li  eto  hitrost', ulovka, chtoby  ot  nastoyashchego
predatelya  podozrenie otvesti, to  li tshchatel'no  zaputannyj  plan  vnedreniya
agenta.
     Oh i zhalel zhe ya togda, chto ne mogu Kole v dushu zaglyanut', oh, zhalel!
     -- No vy zhe znali  cheloveka, drugom emu  byli, neuzheli poverit' nel'zya?
-- ne vyderzhal  |lefantov.  -- Ne mog zhe on  tak maskirovat'sya i  izmenit'sya
mgnovenno tozhe ne mog!
     -- Nu pochemu zhe...
     U Starika dernulas' shcheka.
     -- I maskirovalis', i lomalis' poroj -- vsyakoe byvalo... Ne v tom delo:
raz est' veroyatnost', hot' samaya nichtozhnaya,  chto on  vrag,  esli dazhe prosto
somnenie  poyavilos', nel'zya ego k rabote dopuskat', nikak nel'zya, eto znachit
-- drugih lyudej ne berech', ih zhizni na kartu stavit'.
     Da i ne  v moih silah bylo veru emu  davat'. YA  tol'ko dva resheniya  mog
prinyat': rasstrelyat' na meste ili na Bol'shuyu zemlyu otpravit', chtoby tribunal
razbiralsya. CHto v lob, chto po lbu... Fakty-to nikuda ne uberesh',  a dogadki,
predpolozheniya  i sejchas  sudy  na  veru ne  berut,  a  togda  vojna  --  sam
ponimaesh'...  SHpionov,  panikerov, dezertirov, diversantov, provokatorov  --
prud prudi. I Kolya Fin'ko, otpushchennyj gestapo... On u menya pistolet poprosil
-- zastrelit'sya, ya ne dal -- esli on figura vo vrazheskoj kombinacii, to i na
tot svet otpuskat' ego nel'zya, nado  poprobovat' dlya kontrigry ispol'zovat'.
Koroche, otpravil Kolyu k nashim, chto tam dal'she poluchilos' -- ne znayu.
     Starik  zapustil  ruku v yashchik stola, chto-to iskal,  perebiraya nevidimye
|lefantovu uvesistye predmety, i  zadumchivo smotrel  pered soboj, hotya videl
navernyaka kartiny dalekogo proshlogo,  kotorye, sudya po  okamenevshemu licu  i
krepko szhatym gubam, ne mogli ego uspokoit'.
     --  S lyuboj storony,  kruti-verti kak hochesh',  postupil ya  pravil'no. A
dusha, poverish', do sih por bolit...
     On  nakonec nashel to, chto iskal, i zazhal v ruke metallicheskij cilindrik
s nabaldashnikom na konce.
     -- Vot ty govorish' -- poverit',  lyudi,  mol,  ne mogut srazu  menyat'sya,
maskirovat'sya ne mogut...
     Starik zadumchivo postukival nabaldashnikom po stolu.
     -- A  ved'  v  te gody my  na vsyakie  chudesa  nasmotrelis'. Vojna takie
svojstva lyudskoj natury obnazhala,  o kotoryh  poroj i  sam chelovek  ne znal.
Prostye  rebyata podvigi  sovershali, na geroev nepohozhie, ran'she  skazhi -- ne
poveryat. I naoborot bylo.
     Ty  znaesh',  predatel'stvo opravdat'  nel'zya, no esli  kto  pod pytkami
lomalsya -- teh hot'  ponyat'  mozhno. A nekotorye  prodavalis'  --  za den'gi,
zvaniya ih parshivye, za korovu, domik s usad'boj, da malo li za chto!
     Starik shevel'nul rukoj --  shchelk! -- iz  cilindra vyprygnul shiloobraznyj
klinok, rezat' hleb  ili  otkryvat'  konservy  im  bylo nel'zya,  eto  orudie
prednaznachalos' dlya  odnoj-edinstvennoj celi,  i |lefantov,  chitavshij  mnogo
knig o vojne, ponyal, chto Starik derzhit nemeckij desantnyj nozh.
     -- A byvalo, i vovse nichego ne ponimaesh' -- chelovek kak chelovek i vdrug
vrode  besprichinno  prodaet tovarishchej, tol'ko prichina, konechno,  est',  hotya
gluboko    spryatannaya;   kakaya-to   iznachal'naya   podlost',   sklonnost'   k
predatel'stvu, najti by ih,  vyzhech', an net,  ne  najdesh',  a  zacepit obida
kakaya-to ili samomnenie, vyhoda ne nashedshee, i gotovo!
     SHCHelk, shchelk. Klinok mgnovenno spryatalsya i vyskochil opyat'. |lefantovu eto
napomnilo nechto nikogda ne vidennoe, no znakomoe.
     -- A vy mozhete rasskazat' hot' odin takoj sluchaj?
     -- Luchshe b ne mog!
     Starik provel svobodnoj rukoj po licu. SHCHelkshchelk.
     --  V  shkole  s  nami  uchilas'  devushka, horoshaya devchonka,  normal'naya,
veselaya,  kompanejskaya.  Radiodelo znala  horosho,  strelyala  prilichno, nozhom
rabotala, so vzryvchatkoj svobodno obhodilas',  mnogie parni za nej  ne mogli
ugnat'sya.
     Starik govoril medlenno, neohotno, kak by vytalkivaya slova.
     -- Tol'ko odna strannost': psevdo ona  sebe vybrala kakoe-to nepriyatnoe
--  Gyurza. Zachem  sebya  takoj  pakost'yu nazyvat'?  A ona  smeetsya:  bystraya,
govorit, hitraya, dlya vraga opasnaya... Vse pravil'no ob座asnila.
     Starik pomorshchilsya i mashinal'no poshchupal pod serdcem.
     -- Da ne v prozvishche delo.  Zakanchivali shkolu -- poluchili zadanie, vrode
kak  vypusknoj   ekzamen.  Zadanie  prostoe:  vyjti  v   gorod   i   sobrat'
razveddannye, kto kakie smozhet. Voennoe polozhenie, dokumentov nikakih, gorod
vsem neznakomyj.  Popadesh'sya -- vykruchivajsya sam. Kazhdyj  ponimaet: esli chto
-- pomogut, no i risk  imeetsya --  mogut na meste rasstrelyat'  kak nemeckogo
shpiona.
     I  poshli  v  gorod poodinochke. YA  po legkovym  mashinam  shtab  vychislil,
soschital, k  nomeram mashin ih  privyazal,  vernulsya,  v obshchem,  ne s  pustymi
rukami. Nu  i  rebyata: kto na stanciyu pronik, svedeniya o voennyh  perevozkah
sobral, kto oboronnyj zavod ustanovil, kto sklad boepripasov... A Gyurza vsem
nos uterla: prinesla paket s sovershenno sekretnymi dokumentami!
     Sprashivaem:  kak udalos'? Smeetsya:  rabotat'  nado  umet'!  A  v otchete
napisala, kak polagaetsya: poznakomilas' s letchikom -- podpolkovnik, molodoj,
let  tridcat', ne bol'she, perespala  s  nim, a na  sleduyushchee  utro paket  iz
planshetki  vytashchila, provodila ot gostinicy do shtaba, poproshchalis' do vechera.
Kak  pokazatel' polnogo doveriya  pis'mo prilozhila:  podpolkovnik  ee k svoej
materi napravlyal, rekomendoval nevestoj. V obshchem, virtuoznaya rabota, i Gyurza
yavno gordilas', ona voobshche lyubila pervoj byt', chtoby zamechali, hvalili...
     SHCHelk, shchelk, shchelk. ZHalo  zmei, tonkoe i bystroe, --  vot na chto eto bylo
pohozhe. Opasnoj, yadovitoj zmei. Mozhet, gyurzy.
     -- ...tol'ko  tut ee hvalit'  ne stali. S odnoj storony,  podpolkovnika
zhalko -- ego razzhalovali za poteryu bditel'nosti i razgil'dyajstvo, v shtrafbat
otpravili, da  i  voobshche, nehorosho  kak-to,  nechistoplotno.  No rezul'tat-to
Gyurza dala!
     Sredi rebyat mneniya  razdelilis':  koe-kto  govoril  --  molodec, sumela
ob容kt vybrat',  v doverie vojti, dokumenty  vazhnye  dobyt',  no bol'shinstvo
po-drugomu rassudilo:  kurva ona,  i vse  tut!  Koroche,  otvernulis' ot  nee
mnogie, da i komissiya s uchetom vseh  obstoyatel'stv vyvela  ej "chetverku",  a
mnogie  "pyaterki" poluchili, hotya takih vazhnyh svedenij, kak  Gyurza, nikto ne
sobral.
     I Gyurza obidelas', hotya vidu ne podala. Vela sebya  kak vsegda,  shutila,
smeyalas', a kogda perebrosili  ee za liniyu fronta,  zastrelila  naparnika  i
yavilas' v gestapo. Vot tak.
     Starik zamolchal.
     -- A chto bylo dal'she?
     -- Dal'she?  Rabotala na nemcev,  velikolepno  provela radioigru  protiv
nas, neskol'ko grupp provalila, dezinformacii kuchu...
     Starik brosil nozh, so stukom zahlopnul yashchik.
     --  I  chto  interesno:  ne   izmenilas'  ona  --  takaya  zhe  ulybchivaya,
kompanejskaya. Tol'ko kompaniya drugaya.
     ZHila  v  special'nom  osobnyake  gestapo,  soshlas'  s kem-to  iz  ihnego
nachal'stva, tot ej tualety iz Parizha vypisyval, dragocennosti daril... Avto,
restorany, vecherinki.  A v ostal'nom  vse po-prezhnemu:  dobraya,  otzyvchivaya,
prostaya.
     Na doprosy k nashim prihodila, sovetovala po-horoshemu, po-druzheski,  kak
tovarishcham, ne nado, mol, duraka valyat' i v geroizm igrat', perehodite na etu
storonu, ne progadaete. Pri  pytkah  i rasstrelah ne prisutstvovala, schitala
sebya  vyshe  gryaznoj  raboty.  Sama  s  soboj  komediyu  igrala:  vystavlyalas'
poryadochnoj, blagorodnoj.
     No  znala, chto  ee  k  smerti prigovorili, s  oruzhiem ne  rasstavalas':
"val'ter"  v  sumochke i na tele  malen'kij "brauning"  spryatan,  "shesterka".
Nadeyalas' -- pomozhet...
     Starik snova razlil vodku,  vypil,  ne chokayas', shagnul  k holodil'niku,
obratno  i, kak budto  zabyv,  zachem podnyalsya, zashagal vzad-vpered po tesnoj
kuhon'ke, otrazhayas' v chernote nezaveshennogo okna.
     --  Tak  chto ne obojtis' bez  tvoego  pribora, delaj ego, Sergej,  nado
budet -- pomogu! Esli by nam ego togda, v vojnu...
     -- A chem delo-to zakonchilos'? -- sprosil |lefantov. -- S Gyurzoj?
     -- CHem i polozheno.
     Starik sel k stolu, protyanul ruku k butylke, no peredumal.
     -- Ispolnili prigovor -- i tochka.
     I   prezhde,  chem  |lefantov  uspel  zadat'  sleduyushchij  vopros,   Starik
reshitel'no rubanul ladon'yu vozduh:
     -- Hvatit ob etom. Syt po gorlo. Skol'ko raz zarekalsya  ne  vspominat'!
Gazetchikov  otshival  neskol'ko  raz  --  ne hochu, mne by voobshche zabyt' vse k
chertovoj materi! A sejchas opyat' razboltalsya. K d'yavolu! Davaj luchshe vyp'em.
     |lefantov opyat' podumal, chto Starik ne stal  by pit', esli by ne hotel,
kto by  ego k etomu ni priglashal, no prilozhilsya k ryumke, hotya i ne  dopil do
dna.
     Starik pokosilsya na nego i ulybnulsya.
     -- Kogda chto-nibud' delaesh',  na drugih ne oglyadyvajsya, prislushivajsya k
sebe. A to ne idet, a p'esh'. Zachem?
     |lefantova smutila pronicatel'nost'  Starika, sozvuchnaya ego sobstvennym
myslyam. On pozhal plechami.
     -- |to  nazyvaetsya... Kogda  orientiruyutsya na  okruzhayushchih, stremyatsya ne
otstat' ot nih... Kak zhe... Ved' chital, a zabyl!
     -- Konformizm.
     --  Vot-vot! --  obradovalsya  Starik.  --  Vo dvore u  nas  desyatka dva
pensionerov.  U kazhdogo sad s domikom, frukty-ovoshchi, sto pyat'desyat na svezhem
vozduhe, interesy obshchie i vsem ponyatnye. Vstretyatsya: udobreniya, yadohimikaty,
posev, poliv, plodozhorka, medvedka, opylenie, podrezka.
     A ya k nim podojdu -- i pogovorit' ne  o chem. Mne s nimi neinteresno, im
-- so mnoj. Agitiruyut:  voz'mi uchastok, podberem  v  tovarishchestve horoshij  i
nedorogo  --  budesh'  kak vse...  Vot  ved'  argument  --  "byt'  kak  vse"!
Otkazyvayus' -- posmeivayutsya, chudakom schitayut. CHto zhe ty delaesh', govoryat, ty
zhe otdyhat' dolzhen, dlya sebya ved' tozhe pozhit' nado!
     "A ya i  zhivu dlya sebya. Tol'ko tak, kak mne nravitsya!" Ne veryat. Nichego,
govoryat, eshche nadumaesh', my tebe sadik poluzabroshennyj  priderzhim, pridesh' --
dovolen budesh'.
     Im tak udobnej -- schitat', chto rano ili pozdno stanu "kak vse".
     -- A dejstvitel'no, chem vy zanimaetes'?
     Vidya,  chto  Starik rezko  smenil  temu razgovora,  |lefantov  poshel emu
navstrechu.
     -- Pensionery  rybu  lovyat, pchel  razvodyat,  ogorody kopayut, a  u  vas,
navernoe, dazhe udochki net!
     -- Tochno net! YA kak spisannyj po starosti ohotnichij pes: na medvedya ili
na volka ne gozhus', a perepelov podnyat' ili utku v kamyshah otyskat' -- mogu.
Vot i shustryu po melocham, pomogayu rebyatam chem mogu...
     Starik govoril nepravdu. Poslednie pyatnadcat'  let sluzhby on rabotal po
tyazhelym delam, raskryval osobo  opasnye prestupleniya. Vyhod na pensiyu nichego
ne izmenil: esli k nemu obrashchalis' za  pomoshch'yu, to rech'  shla ne o pohishchennom
koshel'ke  ili  propavshih  kurah.  Sejchas  Starik  zanimalsya "Prizrakami"  --
razbojnym napadeniem na inkassatorskuyu mashinu.
     Prestuplenie bylo stol' zhe derzkim, skol' i neobychnym.
     Sberkassa N 6 yavlyalas' poslednej tochkoj inkassatorskogo marshruta, posle
kotoroj mashina  vozvrashchalas'  v  bank.  Sobirayushchij voshel  v zdanie i zanyalsya
oformleniem dokumentov, kak vdrug s ulicy donessya drobnyj zvuk, napominayushchij
avtomatnuyu ochered', i grohnul  pistoletnyj vystrel. On vybezhal na kryl'co  i
uspel neskol'ko raz vystrelit' v uhodyashchuyu mashinu, dva raza -- pricel'no.
     Voditel' lezhal na zemle  napugannyj, no zhivoj i nevredimyj. V narushenie
instrukcii on el pirozhok, kogda dver' raspahnulas' i v lico tknulsya holodnyj
predmet, on  podavilsya,  byl  vybroshen na mostovuyu,  poluchil pinok pod dyh i
sdelal vid, chto poteryal soznanie.
     Starshij  inkassator  shvatilsya  za   oruzhie  i  byl  srazhen  avtomatnoj
ochered'yu, no uspel vystrelit' i,  po svidetel'stvu ochevidca, ranil odnogo iz
napadayushchih v plecho.
     Prestupnikov  bylo  troe,  s   nejlonovymi   chulkami   na  golovah,   v
neprimetnoj, skryvayushchej figury odezhde. Primet ih nikto ne zapomnil.
     CHerez pyatnadcat' chasov na pustyre  za  gorodom nashli propavshuyu mashinu s
trupom v bagazhnike. Ubityj imel pulevoe ranenie pravogo plecha i  kasatel'noe
ranenie  cherepa,  oba  nesmertel'nye, smertel'nym okazalsya  nozhevoj udar  v,
serdce. Meshok s den'gami ischez.
     Bandity, zaplativ za tridcat'  chetyre tysyachi rublej dvumya chelovecheskimi
zhiznyami, uhitrilis' ne ostavit' sledov. Krome  odnogo  -- trupa souchastnika.
Legkost', s kotoroj na eto poshli, podskazyvala: tesnoj svyazi mezhdu nimi net.
     Ustanovit' lichnost' ubitogo po daktiloskopicheskoj kartoteke ne udalos':
ochevidno, ranee ne sudim.
     Starik  obratil   vnimanie  na  tatuirovki:  koshach'ya  golova  na  levom
predplech'e, kot v sapogah s kotomkoj -- na bedre, koshach'ya lapa na kisti -- i
vspomnil svoego starogo znakomca  s analogichnoj simvoliziruyushchej volyu i udachu
kartinnoj galereej na tele.
     Togo  razyskali, sravnili tatuirovki i, ubedivshis' v  ih  identichnosti,
doprosili. Okazalos',  chto "koshach'yu" seriyu emu nakolol dyadya Kolya Solovej  vo
vremya  sovmestnoj otsidki.  Otyskali Solov'ya, kotoryj davno  osvobodilsya  i,
brosiv staroe, zhil-pozhival v nebol'shom ural'skom gorodke...
     Edva vzglyanuv na  fotografiyu ubitogo naletchika, dyadya Kolya opoznal v nem
svoego  byvshego  soseda  Val'ku  Makogonova,  v  tyur'me  ne  sidevshego,   no
stremivshegosya pustit' pyl'  v glaza i vystavit'sya "avtoritetom".  Radi etogo
on  ne pozhalel  bogatogo ugoshcheniya i  preterpel  boleznennuyu  proceduru, zato
potom ochen' gordilsya zalihvatskimi kartinkami i hvastal,  chto u nego vperedi
bol'shie  "dela" i chto vse, v  tom chisle i Solovej, o nem eshche uslyshat. V etom
on okazalsya prav, hotya vozmozhnosti ubedit'sya v svoej pravote uzhe ne imel.
     Zasluga   v  ustanovlenii  lichnosti  Makogonova  celikom   prinadlezhala
Stariku,  blagodarya emu  rozysk vyshel  na novuyu  spiral', i  rukovodstvo eto
otmetilo.  On  dazhe poluchil  vozmozhnost'  opredelyat'  naibolee perspektivnye
napravleniya raboty gruppy, vybiraya dlya sebya to, chto  bol'she  sootvetstvovalo
ego  interesam. I cherez den'-dva  Starik rasschityval uhvatit'sya  za nitochku,
vedushchuyu k prestupnikam.
     No rasskazyvat'  obo vsem etom |lefantovu Starik ne mog, da i ne hotel,
on ne otlichalsya boltlivost'yu i nikogda  ne govoril s postoronnimi  o rabote.
On  voobshche  ne  lyubil  otkrovennichat',  na  eto byli svoi prichiny, i  sejchas
nemnogo dosadoval na sebya za to, chto dal vozmozhnost' |lefantovu dogadat'sya o
nekotoryh veshchah.
     Vprochem, o samom glavnom on, konechno, ne dogadaetsya, ne uznaet, chto dlya
dvadcatitrehletnego Starika iz dalekogo groznogo goda Gyurza byla  ne  prosto
tovarishchem po oruzhiyu -- umelym, reshitel'nym i nadezhnym, no lyubimoj zhenshchinoj s
nezhnym imenem, volnuyushchim golosom, pahuchimi shelkovistymi volosami i laskovymi
rukami.  Starik  vspomnil,  kak  pozdravlyal  ee  s  udachej posle  vypusknogo
ekzamena, chto samoe  strashnoe,  ona  byla  takoj, kak  vsegda: tak  zhe  milo
shchurilas',  chut'-chut'  koketnichaya,  smeyalas'  perelivchatym  smehom,  naklonyaya
golovu k levomu plechu.  I  kogda  vyyasnilas' istoriya  s podpolkovnikom, tozhe
derzhalas' sovershenno  estestvenno, kak ni v chem ne byvalo,  a na ego  pervuyu
reakciyu -- uzhas i rasteryannost' -- holodno brosila: "Nechego raspuskat' slyuni
-- eto vojna".
     I  potom, kogda on vstretilsya  s  nej  tam, u nemcev,  eto  bylo  ochen'
trudno, pochti  nevozmozhno,  no  on proshel  skvoz' vse  zagrazhdeniya  i  posty
ohrany,  kak nozh skvoz' maslo,  ne  sluchajno poslali  imenno ego:  on  luchshe
drugih znal povadki Gyurzy i, navernoe, bol'she drugih hotel dobrat'sya do nee,
potomu, navernoe,  emu eto i  udalos'. Kogda on  vstretilsya  s  nej tam, ona
pochti ne  vydala  ispuga,  kak  budto  prishel  zvanyj  gost',  i  vela  sebya
privetlivoj hozyajkoj, tol'ko chayu ne predlagala  -- pro  zhizn' sprosila i pro
rebyat i  smotrela chistymi yasnymi glazami, tak  chto on rasteryalsya  i smushchenie
nekotoroe oshchutil, no eto tam, vo vtoroj svoej polovine, a pervaya dejstvovala
avtomaticheski i oshibki sdelat' ne mogla.
     A ved' sdelal on vse-taki oshibku, i  ne odnu: v razgovor s nej vstupat'
ne  sledovalo, ni k chemu, slova laskovye, durmanyashchie slushat'  nel'zya bylo, i
hotya  very  ej on  ne daval,  obmyak,  rasteksya, kak  tolovaya shashka v kostre,
tut-to ona pistoletik svoj vtoroj i vytashchila.
     Starik mashinal'no  poter levyj  bok pod serdcem, on chasto tak delal, so
storony posmotrish' -- barah --  lit  motorchik, an  net  -- rana tam u  nego,
samaya boleznennaya, vsyu zhizn' ne rubcuetsya.
     Ne dogadalsya obo vsem etom |lefantov, da i nikto ne dogadaetsya, esli ne
uznaet,  potomu i  otkrovennichat'  ne  sleduet:  s  zhenoj  svoej  otkrovenno
pogovoril, dushu raskryl, schital --  sekretov  mezhdu blizkimi ne dolzhno byt',
da i tyazhelo vse vnutri derzhat', a ono von kak obernulos'... Kogda ne szhilis'
oni, pokatilos' delo  k razvodu, ona  nebos'  reshila, chto  on  na zhilploshchad'
pozarilsya da imushchestvo delit' nachnet, i upredila --  yavilas' k zampolitu  da
vyvalila  celyj korob;  deskat', dopozdna gde-to  shlyaetsya,  v voskresen'e, v
prazdniki doma ne sidit, nochami zubami skripit i rugaetsya strashnymi slovami,
a to  i nemeckie frazy vykrikivaet, boitsya  ona ego, i nedarom:  on v  vojnu
nevestu ubil, ruka ne drognula, sam rasskazyval... V odnu  kuchu vse svalila,
vot ved' duri!
     I lico iskazilos' gnevom, budto on ej uzhasnoe gore prichinil,  u  Gyurzy,
kstati,  tozhe, kogda strelyala, mozhno podumat', eto on tovarishchej predal  i  k
vragu  pereshel.  Voobshche, palachi i predateli  lyuto  nenavidyat  teh, kogo  oni
kaznyat i predayut, ochevidno, v tom est' svoya logika, tak im legche zhit'...
     No kogda Starik skazal, chto  na zhilploshchad' i veshchi ne pretenduet, proshel
gnev, srazu proshel, ona dazhe vrode kak v opravdanie ego promyamlila, deskat',
zhertva vojny,  a  chto ona znaet o vojne, devchonka,  na  molodoj zhenilsya, bes
poputal, hotya i raznica ne  osobo -- desyat'  let, da vsya zhizn' V etih godah.
Potom  vstrechalis'  na  ulice,  zdorovalis', ona  pro  zdorov'e  sprashivala,
vezhlivaya.
     No  otkrovennichat'  s  kem-libo  Starik  zareksya,  hotya, byvalo,  pryamo
raspirali  vospominaniya,  vidno,  k starosti...  Tol'ko  s  Krylovym govoril
inogda  o  proshlom,  da  sejchas  vot   s  |lefantovym,  horoshij  paren',   a
neustroennyj --  toska  v glazah, sidit  noch'yu v chuzhom  dome,  hotya k  vodke
interesa net, slushaet zhadno, chtoto zhzhet ego iznutri, muchaet...
     Starik dopil vodku, |lefantovu uzhe ne nalival, chemu tot yavno radovalsya,
potom oni pili  krepkij chaj, potom |lefantov ushel, zadavayas' voprosom, kakaya
zhe nevidimaya substanciya otlichaet Starika  ot drugih lyudej, v chem sekret  ego
sily,  uverennosti  i  spokojstviya,  a  Starik  sidel v  pustoj kuhne, glyadya
ostanovivshimisya glazami  v  chernoe blestyashchee  steklo  okna, o  chem-to krepko
dumal i, navernoe, ne schital sebya samym sil'nym, uverennym i spokojnym.
     Utrom Starik vyshel vo dvor, kak vsegda, bodrym, sobrannym i energichnym.
Vozle  pod容zda  on stolknulsya s Semenovym  -- predsedatelem  sadovodcheskogo
tovarishchestva.  Tot byl v  forme, na kitele zveneli  chetyre medali i  desyatka
poltora yubilejnyh znachkov.
     -- Idu vystupat' pered shkol'nikami, -- poyasnil on v otvet na molchalivyj
vopros Starika. -- Nado rasskazyvat' molodomu pokoleniyu, kak my voevali i na
fronte, i potom...
     Starik horosho znal, chto Semenov vsyu zhizn' sluzhil  v pasportnom otdele i
uchastiya v boevyh dejstviyah ne prinimal, no sam Semenov ob etom zabyl i chasto
udivlyal okruzhayushchih podrobnostyami svoego geroicheskogo proshlogo.
     --  A ty  zrya  samoustranilsya, --  surovo vygovoril on Stariku, -- tebe
ved', kak i mne, est' chto vspomnit'! I nagrady u tebya tozhe imeyutsya, pokazat'
ih molodym -- ne greh... A ty vse v storone, v storone... Sejchas kuda idesh'?
V kino?! -- V ego golose bylo takoe vozmushchenie, budto Starik  priznalsya, chto
napravlyaetsya v vertep razvrata. -- |h! -- On  pechal'no mahnul  rukoj.  -- Ne
hotyat  lyudi  pol'zu  obshchestvu  prinosit', sovsem  ne hotyat!  Sidyat  na  vsem
gotovom, pensii poluchayut da v kino hodyat. Stydno!
     Glyadya v obizhennuyu spinu uhodyashchego Semenova, Starik  pochemu-to vspomnil,
chto rabotnikom tot byl neradivym i chasten'ko  poluchal nagonyaj ot nachal'stva.
A  v  otstavke  u   nego  prosnulas'   iniciativa,  klyuchom  zabila  aktivnaya
deyatel'nost',  sootvetstvenno izmenilas' samoocenka. Von  dazhe pohodka stala
kuda uverennej!
     Starik pokrutil  golovoj, vzglyanul  na  chasy, otmetiv,  chto  vstrecha  s
Semenovym otnyala  u nego sem' minut i grozila vybit' iz namechennogo grafika,
i uskoril shag.
     K prohodnoj  zavoda on podoshel,  kak i rasschityval,  pred座avil  vahteru
udostoverenie -- ne vneshtatnogo sotrudnika, a starshego  inspektora po  osobo
vazhnym  delam,  ostavlennoe  emu  po  osobomu rasporyazheniyu  generala,  --  i
besprepyatstvenno proshel na territoriyu.
     Zavod  chislilsya  na horoshem  schetu  --  hishchenij  zdes' pochti ne bylo, v
vytrezvitel' i milicejskie protokoly rabochie ne popadali, CHP ne proishodilo.
     Pobrodiv po dvoru minut dvadcat'. Starik ubedilsya, chto disciplina zdes'
podderzhivaetsya  na vysokom urovne: nikto ne boltalsya  bez dela, ne  hodil iz
ceha v  ceh, ego samogo trizhdy ostanovili i pointeresovalis', kto on takoj i
kogo ishchet. Ne dozhidayas' chetvertogo voprosa, Starik napravilsya v direkciyu.
     Ego prinyal glavnyj inzhener, uzhe osvedomlennyj, chto po territorii zavoda
hodit major milicii. Starik korotko izlozhil sut' dela, tochnee, tu chast' suti
dela, obojtis' bez kotoroj bylo nel'zya, potom ego proveli v instrumental'nyj
ceh, a zatem v otdel kadrov.
     CHerez dva chasa Starik  vyshel iz  prohodnoj,  imeya v  nagrudnom  karmane
spisok  rabochih instrumental'nogo  ceha i shemu raspolozheniya ih stankov, a v
bokovom -- dva desyatka pronumerovannyh polutorasantimetrovyh otrezkov bronzy
diametrom shest' millimetrov.
     Vryad li kto-to iz pomogavshih Stariku rabotnikov  zavoda  dogadalsya, chto
imenno on ishchet. Ponyat'  eto mog chelovek, znayushchij, chto inkassator byl ubit iz
samodel'nogo avtomata samodel'nymi  pulyami kalibra 5,6 mm, izgotovlennymi iz
bronzovogo  sterzhnya.  I  chto  prutki bronzy sootvetstvuyushchej marki  postupali
tol'ko na odin zavod v gorode.
     Fiziko-tehnicheskaya  ekspertiza   podtverdila   identichnost'  otobrannyh
Starikom  obrazcov  bronzy  sostavu   pul'.  I  esli  by  trassologi  sumeli
"privyazat'" puli k  konkretnomu  stanku, na  chto starik, horosho znayushchij cenu
podobnym udacham, ne ochen'-to nadeyalsya, delo bylo by napolovinu sdelano. No v
dannom sluchae nauka okazalas' bessil'noj.
     Starik  schital,  chto  nichego  strashnogo   ne  proizoshlo,  krug  poiskov
dostatochno  suzhen  i  dal'nejshaya  rabota  v  etom  zhe  napravlenii  yavlyaetsya
perspektivnoj. Odnako rukovodivshij rozyskom podpolkovnik Mishuev na blizhajshem
operativnom soveshchanii  vyskazal drugoe mnenie. Deskat',  podobrat' neskol'ko
prutkov bronzy mog by kto ugodno: gruzchik, storozh ili sovsem postoronnij eshche
do  togo, kak oni popali na zavod,  poetomu kovyryat'sya tam  -- tol'ko  vremya
teryat', na chto shtatnye sotrudniki ne imeyut prava.
     V ego slovah byl izvestnyj rezon, k tomu zhe on ne prepyatstvoval Stariku
kovyryat'sya na zavode, teryaya pensionerskoe vremya, no fraza prozvuchala obidno,
Starika pokorobilo.
     Kogda-to Mishuev stazhirovalsya u Starika, i tot schital, chto tolku iz nego
ne vyjdet, no oshibsya. Mishuev aktivno bral na vooruzhenie takticheskie novinki,
postoyanno ispol'zoval nauchno-tehnicheskie sredstva, ohotno, s zharom  vystupal
na soveshchaniyah,  pisal blestyashchie  otchety, iz  kotoryh bylo vidno, chto  on  ne
shchadit sebya v rabote i delaet vse neobhodimoe, i esli polozhitel'nyj rezul'tat
vse-taki ne dostignut, to ne po ego vine. On okazalsya neplohim organizatorom
i,  hotya horoshej raboty u nego bylo bol'she, chem raskrytyh prestuplenij, stal
dvigat'sya  po  sluzhebnoj lestnice, okonchil akademiyu, i  poslednie  dva  goda
Starik prosluzhil pod ego rukovodstvom.
     Mishuev   byl  horoshim   administratorom,  no  Starik,  schitavshij,   chto
rukovodit'   syskom  dolzhen  klassnyj  syshchik,  otnosilsya   k  nemu  dovol'no
skepticheski i ne skryval etogo, chto privodilo k konfliktam i v  konce koncov
posluzhilo odnoj iz prichin ego otstavki.
     Nado skazat', chto Mishuev ne byl  bezrazlichen  k mneniyu Starika o  sebe:
zarodivsheesya eshche  vo  vremena  stazherstva  zhelanie  zavoevat'  u  nastavnika
avtoritet  ne  ischezlo,  pererodivshis'  v  skrytoe   sostyazanie,  v  kotorom
podpolkovnik stremilsya prevzojti Starika, da tak, chtoby eto bylo naglyadno ne
tol'ko dlya okruzhayushchih, no v pervuyu ochered' dlya samogo Starika.
     Odnako dobit'sya prevoshodstva Mishuevu ne udavalos', naoborot, vyigryval
poka Starik --  Sysknaya mashina, kak  nazyvali  ego  v  upravlenii  druz'ya  i
nedobrozhelateli, vkladyvavshie v eto prozvishche razlichnye ottenki.
     Dlya   ustanovleniya   lichnosti  ubitogo  naletchika   Mishuev  ispol'zoval
vozmozhnosti informacionnopoiskovyh sistem pochti vsej strany, ego  sotrudniki
bezrezul'tatno perebirali tysyachi kartochek podhodyashchih po vozrastu ugolovnikov
s koshach'ej simvolikoj na tele, a Starik, pokopavshis'  v pamyati i pogovoriv s
dvumya  lyud'mi,  bezoshibochno  vyshel  na  zhitelya dalekogo  ural'skogo  gorodka
Valentina  Makogonova,  ranee ne sudimogo i,  estestvenno,  ne  popavshego  v
kartoteki informacionnyh centrov.
     No sejchas Starik  shel  dolgoj  kruzhnoj dorogoj, shel k  analizu  dannyh,
poluchennyh  na  rodine  Makogonova.  Ubitomu  bylo  dvadcat'  sem'  let,  po
professii  shofer,  poslednij  god  rabotal  slesarem avtobazy,  tak  kak  za
p'yanstvo  ego  lishili  voditel'skih  prav.  Boltun,  vral',  lyubil  hvastat'
ugolovnym   proshlym,  osobenno   kogda  vyp'et.   Popadal   v  vytrezvitel',
dostavlyalsya  v  miliciyu  za  raspitie spirtnogo  v obshchestvennyh  mestah,  za
necenzurnuyu bran' na  ulice, shtrafy platil ispravno  i obeshchal  vpred' nichego
podobnogo  ne  dopuskat'.  Ser'eznyh  pravonarushenij  za  nim  ne  vodilos',
kontaktov s ugolovnymi elementami ne podderzhival.
     ZHil  s prestareloj mater'yu, sosedyami  harakterizuetsya polozhitel'no,  po
rabote v celom tozhe, hotya otmechaetsya pristrastie k alkogolyu.
     Znavshie ego lyudi obrashchali vnimanie, chto on hochet kazat'sya znachitel'nee,
chem  est'  na samom dele,  otsyuda  bahval'stvo  svyazyami s prestupnym  mirom.
Lishivshis' voditel'skih prav, on poteryal vozmozhnost' "kalymit'" i v poslednee
vremya zhalovalsya na nehvatku deneg.
     Za  mesyac do napadeniya na inkassatorov  Makogonov uvolilsya s  raboty i,
ob座asniv  materi, chto poehal na zarabotki,  otbyl v neizvestnom napravlenii.
Bol'she v rodnom gorode ego ne videli.
     Dyadya  Kolya Solovej, opoznavshij Makogonova  po fotografii,  na povtornom
doprose vspomnil mnogoznachitel'nuyu podrobnost': letom tot otdyhal na more, v
Novom Afone, i, vernuvshis', postavil magarych v znak blagodarnosti za horoshie
tatuirovki. Dyadya  Kolya  udivilsya, tak kak Val'ka uzhe rasschitalsya s nim srazu
zhe  po vypolnenii  raboty,  no  Makogonov,  razmyaknuv posle  dvuh  stakanov,
poyasnil prichinu povtornogo  ugoshcheniya: "Molodec, postaralsya, ot dushi  sdelal.
Bol'shie lyudi za svoego prinimayut".
     Solovej  popytalsya rassprashivat',  chto za lyudi i  za kogo  oni  prinyali
Val'ku,  no  tot  tol'ko  dovol'no  shchurilsya  i   povtoryal:   "Bol'shie  lyudi,
avtoritetnye. I menya za svoego poschitali".
     --  Kakie "bol'shie  i  avtoritetnye lyudi" mogli  prinyat' Makogonova  za
"svoego"? -- podnyal palec Mishuev. -- Ministry, nachal'niki glavkov, direktora
zavodov? YAsnoe delo -- on imel v vidu  kakih-nibud' recidivistov! Te uvideli
na plyazhe  tatuirovki, podumali:  krupnaya  ptica, vor  v zakone,  -- poshli na
kontakt, a potom privlekli k uchastiyu v napadenii. Rezonno?
     -- Net, -- skazal Starik.
     Mishuev byl nastol'ko  uveren v logichnosti  svoih  rassuzhdenii, chto dazhe
poperhnulsya ot neozhidannosti.
     -- Pochemu net? --  rasteryanno peresprosil on, prevrativshis' na mig v ne
ochen' tolkovogo stazhera, ponimayushchego svoyu  nesostoyatel'nost'  v premudrostyah
syska.
     --  Tak  ser'eznye  dela  ne  delayutsya.  Solidnye  blatnye   sluchajnogo
znakomogo  v dolyu  nikogda ne  voz'mut.  I potom,  kakoj  on  vor  v zakone?
ZHargonom ne  vladeet, obychaev ne  znaet,  avtoritetov  lagernyh  nazvat'  ne
mozhet, o rasporyadke dnya v zone -- i to predstavleniya ne imeet! Lyuboj vor ego
za minutu raskusit!
     --  Vo-pervyh, lagerej  i zon u nas  net, a est' ispravitel'no-trudovye
uchrezhdeniya,  poetomu  ne   nuzhno  takim   obrazom   demonstrirovat'   znanie
terminologii prestupnikov.  -- Mishuev opyat'  prevratilsya v nachal'nika otdela
po  raskrytiyu  osobo  tyazhkih prestuplenij  i dosadoval na sebya  za  minutnuyu
rasteryannost',  proklinaya gipnotiziruyushchee vliyanie Starika. --  Vo-vtoryh, ne
sleduet perebivat' nachal'nika...
     On vyderzhal pauzu, davaya Stariku vozmozhnost' v polnoj mere oshchutit', chto
roli davno i bezvozvratno peremenilis'.
     -- A v-tret'ih.  Makogonov poznakomilsya na otdyhe s  kakimi-to  lyud'mi,
vskore prinyal uchastie v  vooruzhennom  ograblenii,  i etot  fakt pereveshivaet
nashi rassuzhdeniya o  tom,  chto ser'eznye prestupniki ne vzyali  by ego v delo!
Rezonno?
     V  kabinete  vocarilas'  tishina.  Starik  skazal  delo,  no  ego  slova
oprovergalis'  proisshedshimi sobytiyami,  vsem prisutstvuyushchim  bylo yasno,  chto
prav Mishuev.
     -- Vot  tak,  --  udovletvorenno  progovoril  podpolkovnik i  komandnym
golosom  podvel  itog:  -- Krankin i  Gortuev  zavtra vyezzhayut  v Novyj Afon
ustanavlivat' "avtoritetnyh" druzej Makogonova, my tut pojdem poka  po linii
oruzhiya,  proverim lyubitelej izgotavlivat'  vsyakie strelyayushchie shtuchki... Nu  a
esli u vas est' zhelanie rabotat' na zavode, -- on sdelal neopredelennyj zhest
v storonu Starika, -- pozhalujsta, ya ne vozrazhayu.
     Esli Mishuev zhdal  vozrazhenij,  to  on  nakrepko  zabyl harakter  svoego
pervogo nastavnika: Starik promolchal.
     Starik  otrabatyval  nachatuyu liniyu tri dnya, vycherkivaya odnu  za  drugoj
familii  v  svoem  spiske. Nakonec ih  ostalos' dve,  kazhduyu  on  podcherknul
krasnoj  pastoj, potom  odnu  podcherknul  eshche  raz, a cherez nekotoroe  vremya
postavil ryadom s nej vosklicatel'nyj znak.
     -- Dva cheloveka predstavlyayut dlya nas  interes, -- dokladyval on Mishuevu
na chetvertyj den'. -- Puzanov, sudim za grabezhi i razbojnoe napadenie, otbyl
sem' let, sudimost' skryval...
     -- CHto udivitel'nogo?  -- snishoditel'no ulybnulsya nachal'nik. -- |to zhe
ne pravitel'stvennaya nagrada!
     -- ...chasto vypivaet, vspominaet staroe, v den' napadeniya byl v otgule.
Vtoroj --  Tolstosheev -- slesar' pyatogo razryada,  s metallom tvorit  chudesa,
racionalizator...
     -- Za chto zhe vy ego  v podozrevaemye zapisali? -- snova hmyknul Mishuev,
bezrazlichno rassmatrivaya kryshku stola.
     -- Doma u nego est' malen'kij tokarnyj stanok...
     -- Esli by avtomat!
     Starik dokladyval  v obychnoj  manere  --  spokojno  i  nevozmutimo,  ne
obrashchaya vnimaniya  na  repliki podpolkovnika,  na  ego snishoditel'nyj  ton i
demonstrativnoe otsutstvie interesa.
     -- Pyat'  let  nazad  Tolstosheev  rabotal inkassatorom  v  gosbanke,  --
monotonno  prodolzhal on,  i shutlivo-snishoditel'noe  nastroenie  Mishueva kak
vetrom sdulo. -- Letom Tolstosheev otdyhal v Novom Afone vmeste s bratom, tot
dvazhdy  sudim za  moshennichestvo  i  poddelku deneg,  provel  v kolonii pochti
dvenadcat' let, zlostnyj narushitel' rezhima, na  svobode tri goda, vedet sebya
tiho, rabotal gruzchikom v rechportu.
     Mishuev slushal s yavnym neterpeniem, ot bezrazlichiya ne ostalos' i sleda.
     --  Vernuvshis'  s  morya,  brat'ya  uvolilis',  okruzhayushchim govorili,  chto
sobirayutsya na Sever, na priiski...
     Mishuev potyanulsya k selektoru.
     --  V nastoyashchee  vremya brat'ya  doma  ne  zhivut, yakoby poehali otdohnut'
pered tyazhkimi trudami v holodnyh krayah...
     Podpolkovnik opustil ruku.
     -- Na  hozyajstve  ostalas' zhena Vladimira, vedet zamknutyj obraz zhizni,
na ulicu pochti  ne vyhodit. Brat'ev neskol'ko raz videli  v gorode, no domoj
oni ne pokazyvayutsya.
     Mishuev opyat' potyanulsya k selektoru.
     -- Zdes' dannye  na  brat'ev,  --  Starik  polozhil  na  stol  neskol'ko
shvachennyh skrepkoj listkov, i ruka podpolkovnika povisla nad klavishami.
     --  Provodit'  u Tolstosheevyh  obysk ili  kakienibud'  drugie  aktivnye
dejstviya v nastoyashchee vremya necelesoobrazno i dazhe vredno.
     -- Pochemu?
     Mishuev  otdernul  ruku,  snova  prevrativshis' v  neuverennogo  stazhera,
polnost'yu polagayushchegosya na svoego nastavnika.
     -- Brat'ya  chrezvychajno  hitry  i podozritel'ny,  doma  u  nih, konechno,
nichego  komprometiruyushchego net,  oni  derzhatsya  v  storone i vyzhidayut, a esli
pochuvstvuyut, chto na ih sled napali, skroyutsya iz goroda, i ishchi vetra v pole!
     My  i  rozysk  ne  smozhem ob座avit' --  dazhe kosvennyh dokazatel'stv  ih
prichastnosti k napadeniyu net.  Vse, chto nahoditsya zdes',  -- Starik postuchal
po ispisannym melkim pocherkom listkam, --  tol'ko  osnovanie dlya togo, chtoby
tshchatel'no proveryat' etu versiyu.
     Pozhaluj, Starik dopustil slishkom nravouchitel'nyj ton, potomu chto Mishuev
pomorshchilsya i prenebrezhitel'no mahnul rukoj.
     -- |to vse yasno dazhe rebenku.  No sidet' slozha  ruki i zhdat' neizvestno
chego my ne imeem prava. Vprochem, ya sam reshu, kak postupat'.
     --  Celesoobrazno  podozhdat' vozvrashcheniya rebyat  iz Novogo  Afona, -- ne
obrashchaya vnimaniya na  proisshedshuyu  s nachal'nikom peremenu,  skazal Starik. --
Nado peredat' im fotografii Tolstosheevyh. Esli udastsya "privyazat'" brat'ev k
Makogonovu, eto budet uzhe ser'eznoj ulikoj.
     -- Ponyatno, ponyatno,  --  Mishuev, ne slushaya, perebiral listki, i Starik
znal,  chto  emu  ne   terpitsya  dolozhit'  rezul'tat   rukovodstvu.  On  dazhe
predstavlyal, kak budet podan sobrannyj im material.
     --   CHem  vy   dumaete  zanimat'sya?  --  ne   podnimaya   glaz,  sprosil
podpolkovnik.
     -- Otrabotayu Puzanova.
     -- Kogo?
     -- Ranee sudimogo za razboj rabochego instrumental'nogo ceha.
     -- A-a-a... A chego ego otrabatyvat'?
     -- Na vsyakij sluchaj. Vdrug i on otdyhal v Novom Afone.
     -- CHto?!
     -- Otpusk provel na  more, gde  -- ya poka ne znayu. CHto delal v otgule v
den' prestupleniya -- ne znayu tozhe. Poetomu budu vse eto proveryat'.
     Mishuev posmotrel  na Starika  dolgim pronzitel'nym vzglyadom. Starik  ne
znal, chto on nauchilsya tak smotret'.
     --  Ne  nado  raz座asnyat' mne azbuchnye  istiny. Sejchas  ya  ne  huzhe  vas
razbirayus' v rabote! I vam sledovalo davno eto uyasnit'!
     --  YA  postarayus',  -- ulybnulsya Starik  i  vyshel iz kabineta,  ostaviv
Mishueva v sostoyanii, blizkom k beshenstvu.
     No i sam on nahodilsya ne v luchshem sostoyanii, navernoe, poetomu, prohodya
mimo  Instituta problem peredachi informacii, i reshil  zajti k |lefantovu  --
otvlech'sya.
     -- Esli zlost' usilivaet eti  samye biovolny, to ya  postavlyu  na  tvoem
pribore rekord! -- s poroga zayavil Starik.
     --  Navernoe, net, -- |lefantov posmotrel na  shkalu i razvel rukami. --
Rezul'tat takoj zhe, kak i v proshlyj raz. A chto sluchilos'?
     --   V  ocheredi  porugalsya,  --  otmahnulsya   Starik.   --  Menya  besit
chelovecheskaya  ogranichennost',  nezhelanie  ponimat'  prostye  veshchi,  neumenie
razbirat'sya v slozhnyh.
     --  V  ocheredi?  -- pronicatel'no  ulybnulsya Poreev. -- A  po-moemu, vy
possorilis' s nachal'stvom.
     Starik otvetil dolgim tyazhelym vzglyadom, i Poreevu stalo neuyutno.
     --  Vot  Sergej odnazhdy pribezhal otkuda-to  -- kak na kryl'yah priletel,
zamerili: dejstvitel'no rekord! A on pochemu-to...
     Poreev natknulsya na ugryumyj vzglyad |lefantova i oseksya.
     -- Luchshe  ya  poka  posmotryu  shemu,  gde-to vremya  ot  vremeni  othodit
kontakt. U kogo tester?
     --  Interesno,   pochemu  voobshche  sushchestvuet   tupost',  ogranichennost',
uzkolobost'?  --  vsluh  razmyshlyal  Starik. -- Kazalos'  by, nositeli  takih
kachestv dolzhny byli vymeret', kak dinozavry. AN  net -- zhivehon'ki, da eshche i
procvetayut.
     --  My  sami  im  chasten'ko  i  pomogaem.  --  |lefantov rasskazal  pro
Kabargina.
     -- Tebe eshche pridetsya ispytat' ego "blagodarnost'", -- mrachno naprorochil
Starik.  --  Znayu  ya  takih...  On nachisto  zabyl, kak  prinimal  pomoshch',  i
ispytyvaet  nepriyazn' k tebe, potomu chto ty eto pomnish'. A esli dash'  takomu
tipu  ponyat', chto schitaesh' ego  menee umnym, talantlivym,  sposobnym, chem ty
sam, on voobshche voznenavidit...
     Prozvenel zvonok, vozveshchayushchij ob okonchanii rabochego dnya.
     --  YA eshche  zaderzhus', --  proburchal Poreev,  ne  razgibaya  spiny  i  ne
povorachivayas'. |to oznachalo, chto on obizhen.
     |lefantov so Starikom vyshli na ulicu.
     --  Evgenij Petrovich, nu, Poreev, -- |lefantov  pokazal  nazad, --  tak
vot, on govorit, chto mog by stat' otlichnym sledovatelem.
     -- Pryamo otlichnym?
     -- Da, on voobshche  ne stradaet ot skromnosti. Govorit,  chto  vidit lyudej
naskvoz', a eto, mol, glavnoe.
     --  CHto  zh  on  -- rentgen? -- usmehnulsya  Starik. --  Togda mozhno  emu
pozavidovat',  ya  tak ne mogu.  Prosto kogda  znaesh' proshloe  cheloveka,  ego
privychki,   naklonnosti,  mozhno  predpolozhit',   kak   on  povedet   sebya  v
opredelennoj situacii. CHem bol'she  znaesh' o nem i chem obychnej  situaciya, tem
vyshe tochnost' prognoza.
     |lefantov vspomnil nedavnij nochnoj razgovor so Starikom.
     --  Pochemu zhe neozhidanny  predatel'stva?  Oni  ved'  vsegda ishodyat  ot
horosho izvestnyh lyudej?
     Starik kivnul.
     -- Inache i byt' ne  mozhet, takova sut'  etoj gnusnosti. Predayut  tol'ko
svoih, vrag  ne smozhet pri vsem zhelanii. A o svoih  dumaesh' horosho, potomu i
neozhidanno. CHem blizhe chelovek, tem bol'nee... K tomu  zhe  situaciya pri etom,
kak  pravilo, otlichaetsya ot privychnyh: opasnost', lisheniya,  golod... No ne v
situacii, konechno, delo! CHelovek ne menyaetsya, kakoj on  est', takim i budet,
drugoe delo, chto proyavlyayutsya kachestva, kotorye v  obychnyh usloviyah tak  by i
ostalis' tajnymi!
     Kstati, iz Poreeva vryad  li  vyshel by horoshij  syshchik. Nu  razglyadit  on
spryatannuyu v  dushe podlost', ob座avit ob etom, chto  dal'she? "Obizhennyj" ego v
sud potashchit za klevetu: drugie-to nichego  ne vidyat! Tak chto peredaj -- odnoj
prozorlivosti malo.
     -- A chto zhe nuzhno eshche?
     --  Sejchas  ty mne napomnil smeshnuyu istoriyu, -- lico Starika ozhivilos'.
--  Prishel  kak-to  korrespondent:  vy,  mol,  veteran,  rasskazhite,  kakimi
kachestvami dolzhen obladat' rabotnik ugolovnogo rozyska? Nu, ya  voobshche pustyh
rassuzhdenii ne lyublyu, govoryu: kak i lyuboj rabotnik -- vrach, uchitel', inzhener
--   dolzhen   byt'  chelovekom.  A  on  paren'   nastyrnyj,  kak  nachal  menya
obrabatyvat':  est' zhe otlichiya v rabote  inzhenera i inspektora! A raz tak --
dolzhny  byt' otlichiya  v  haraktere i drugih  lichnostnyh kachestvah!  Pomogite
raskryt' vopros nestandartno!
     Nu ladno,  govoryu. Voz'mem zhivotnyj mir: volki, serye razbojniki,  ovec
voruyut, korov, loshadej rezhut -- sploshnoj  ushcherb. Kto s nimi boretsya?  Skazhem
--  sobaki.  Lyubaya  li  goditsya na eto  delo? Bolonka akkuratnaya, pudel'  --
krasavchik,  fokster'er -- umnica, vse prizy na  vystavkah, gramoty, u hozyaev
na shee medalej kucha, a na volka ne pustish' -- sozhret! Tut nuzhen volkodav  --
moshchnyj, uvertlivyj, kak sam volk.
     Smotryu,  korrespondent  sovsem  oshalel.  "CHto  vy  imeete v  vidu?"  --
sprashivaet.
     A  to, govoryu,  chto  syshchik dolzhen  obladat' temi  zhe  kachestvami, chto i
prestupnik, tol'ko  so znakom  plyus. Neponyatno? Prestupnik  derzok --  syshchik
dolzhen  byt' smelym, prestupnik izoshchren -- syshchik hiter, prestupnik vooruzhen,
zhestok --  syshchik silen  ne  tol'ko  fizicheski,  i harakter tverdyj, i  nervy
krepkie imet' nado. A eto ne u kazhdogo est'.
     Poslushal on, pokival, poproshchalsya. Vyhodit stat'ya, a v nej ya govoryu, chto
v rozyske mozhet rabotat'  tot, kto horosho uchilsya  i ne boitsya trudnostej. Nu
chto zh, vse pravil'no. No potom vstretil kak-to  korrespondenta, sprashivayu --
gde zhe nestandartnost'?
     A on  otvechaet: rasskazali vy  vse ochen' interesno,  no razve mozhno eto
pechatat'? Tem bolee v molodezhnoj gazete? Volki, bolonki, volkodavy... |to ne
dlya pressy.
     Starik ostanovilsya na perekrestke.
     -- Tak chto mozhesh' podnyat' gazetu i prochest', kakie kachestva dolzhny byt'
u syshchika. I Poreevu pokazhesh'. Kstati, on ne pohozh na volkodava.
     Starik protyanul ruku.
     -- Mne syuda.  Mozhet, na nedele zaglyanu. A  esli net --  prihodi. Vodkoj
poit' ne budu.  --  On zasmeyalsya i povernul za ugol. Bol'she emu  ne dovelos'
zajti k |lefantovu v institut.
     Rozysk po delu ob ubijstve inkassatora vstupil v reshayushchuyu stadiyu.
     Krankin  i Gortuev otyskali  v Novom Afone hozyaina  kvartiry,  gde  zhil
Makogonov. Tot  poyasnil,  chto neskol'ko  dnej kvartirant otdyhal odin, potom
poznakomilsya s dvumya  muzhchinami, i  oni provodili vremya  vmeste. V  osnovnom
kvartirant  doma ne nahodilsya, s ego slov, novye druz'ya  okazalis' denezhnymi
lyud'mi, shchedrymi na ugoshchenie, i pochti kazhdyj vecher priglashali ego v restoran.
Sam hozyain videl novyh znakomyh Makogonova izdali i primet ne zapomnil, no v
restorane neskol'ko oficiantov opoznali po fotografiyam vsyu troicu.
     Protokoly   opoznaniya   posluzhili   pervymi  oficial'nymi  dokumentami,
podtverzhdayushchimi prichastnost' brat'ev k prestupleniyu.
     Ustanovlennoe   Mishuevym  skrytoe  nablyudenie  za  domom   Tolstosheevyh
rezul'tatov ne  prineslo, ostorozhnye popytki obnaruzhit'  ih  v  gorode  tozhe
uspehom ne uvenchalis'.
     Sledovatel' po osobo vazhnym  delam oblastnoj  prokuratury Trembickij, v
proizvodstve kotorogo nahodilos'  ugolovnoe  delo, poteryal terpenie  i vynes
postanovlenie   o  proizvodstve   obyska,   no  soglasilsya  s   predlozheniem
rukovodstva ugolovnogo rozyska podozhdat' eshche paru dnej.
     Vydvizheniyu   takogo   predlozheniya  vo   mnogom  sposobstvoval   Starik,
schitavshij, chto nado usypit' bditel'nost' brat'ev i zastat' ih vrasploh. Esli
zhe ih spugnut', posledstviya  trudno predugadat', tak kak pridetsya imet delo
s  chrezvychajno opasnymi vooruzhennymi prestupnikami, kotorym nechego teryat'. A
on horosho znal, kakoj cenoj prihoditsya platit' v takih sluchayah.
     Sobstvenno, eto  znali vse.  No rozysknaya rabota  tak zhe, kak  i  lyubaya
drugaya,  trebuet  opredelennoj  otchetnosti,  a  passivnoe  vyzhidanie  srodni
bezdeyatel'nosti, v otchetah po  stol'  gromkomu, privlekshemu  vnimanie mnogih
instancij prestupleniyu  ego ne pokazhesh'.  K tomu zhe,  kogda  imeesh'  delo  s
ubijcami, medlit' nel'zya ni minuty.
     Tak i poluchalos', chto obstanovka trebovala  aktivnyh dejstvij, kotorye,
v  svoyu  ochered',  mogli  rezko  obostrit'  obstanovku.  Nikto ne znal,  kak
razreshit' eto protivorechie.
     Ne znal i Starik. On tozhe ponimal, chto sidet' slozha ruki i zhdat' u morya
pogody  nel'zya,  neizvestno,  skol'ko vremeni brat'ya budut proveryat' reakciyu
milicii, k  tomu  zhe  on priznaval tol'ko  nastupatel'nuyu  taktiku i  sejchas
lihoradochno  pridumyval,  kak zastavit'  Tolstosheevyh vyjti  iz ukrytiya. I u
nego poyavilas' ideya.
     Kogda on vyskazal svoi soobrazheniya Mishuevu, tot pokachal golovoj.
     --   |to  detskie  igry.  Segodnya  subbota,  ponablyudaem  za  domom  do
ponedel'nika, esli oni ne poyavyatsya, sdelaem obysk, ob座avim rozysk, perekroem
vyhody iz goroda -- vse kak polozheno, i nikuda oni ne denutsya.
     -- A oruzhie?
     --  Nu  i chto? -- prezritel'no vypyatil gubu Mishuev. -- Pervyj  raz, chto
li, zaderzhivaem vooruzhennyh banditov?
     Starik popytalsya vspomnit', v skol'kih riskovannyh operaciyah uchastvoval
Mishuev, no ni odin epizod tak i ne prishel v golovu. Vprochem,  on  mog prosto
ne znat' vseh detalej zhizni podpolkovnika.
     -- Vy,  navernoe,  pereutomilis',  -- prodolzhal  tot.  -- |ti  ugnannye
mashiny, bespochvennye dogadki, teper' fantasticheskie idei.  Otdohnite, i  vse
vojdet v normu.
     Starik skripnul zubami.
     Vyjdya v  koridor,  on napravilsya  k  vysokoj,  obshitoj dubom dveri,  no
okazalos', chto nachal'nik ugolovnogo rozyska vyehal v oblast'.
     Starik  hotel  bylo  pojti  k nachal'niku upravleniya ili  ego  zamu,  no
peredumal i mahnul rukoj.
     -- Ladno. Sam upravlyus'.
     On  nikogda  ne  lyubil hodit'  k  rukovodstvu,  i  dazhe  sejchas zhelanie
dokazat' Mishuevu, prozrachno i obidno nameknuvshemu na ego vozrast, chto Starik
-- Sysknaya mashina, a on gordilsya etim prozvishchem, -- eshche ne vyshel v tirazh, ne
moglo perevesit' etoj nelyubvi.
     Perestupaya  porog  upravleniya,  on  oshchutil,  polnoe  udovletvorenie  ot
prinyatogo  resheniya i veselo  podumal:  sami  upravimsya.  Poproshu Krylova  --
podstrahuet.
     U  Starika bylo mnogo blagodarnyh uchenikov,  v  ih  chisle  i  nachal'nik
ugolovnogo  rozyska,  no samye teplye otnosheniya svyazyvali ego s Krylovym.  I
sejchas, produmyvaya predstoyashchuyu operaciyu, on znal, kak vzyat' v prikrytie.
     Mysl' o  tom,  chto podavlyayushchee bol'shinstvo  lyudej, s  kotorymi prishlos'
rabotat', cenit i uvazhaet ego, sogrela serdce Starika. No Mishuev...
     Starik vyrugalsya pro sebya.
     Nel'zya   stavit'   horoshego   administratora   rukovodit'    raskrytiem
prestuplenij.   Nikak  nel'zya.  On  ne   sposoben  shvatyvat'   detali,   ne
ukladyvayushchiesya  v  privychnye  shemy.  Kak poluchilos', naprimer, s  ugnannymi
mashinami.
     Ugonov  bylo   chetyre.  Ob容dinyala  ih  odna  strannost':   sovershalis'
professional'no, umelo, s uchetom raspolozheniya postov GAI vybiralis' marshruty
dvizheniya,  i kogda, kazalos', s dobychej mozhno bylo delat' vse chto ugodno  --
ee  brosali. Mashiny  vyglyadeli  kak  posle gonok po  peresechennoj mestnosti:
zapylennye,  smyatye  fartuki,  razboltannye  krepleniya  hodovoj  chasti.  Vse
ostal'noe  --  v  polnom  poryadke, ni odnoj  detali  ne  snyato.  Sozdavalos'
vpechatlenie, chto eto delo ruk podrostkov, lyubitelej ostryh  oshchushchenij, imenno
k takomu vyvodu i prishli v konechnom schete vse, kto zanimalsya etim delom.
     Starika nastorozhil klass prestuplenij, gorazdo bolee vysokij, chem mozhno
ozhidat' ot  ozoruyushchih yuncov. Polnoe otsutstvie sledov,  stertye  s  rulevogo
kolesa otpechatki pal'cev i drugie primety pocherka opytnyh prestupnikov.
     No kakuyu cel' oni mogli presledovat'? I Starik dal otvet -- trenirovka.
     Nikolaj  Tolstosheev  kogda-to  byl   shoferom,  no  za  dvenadcat'  let,
provedennyh v kolonii, estestvenno, utratil neobhodimye navyki. K tomu zhe na
rabote on neudachno podnyal meshok i sil'no vyvihnul levoe plecho. Sluchilos' eto
pered  otpuskom, i  esli predpolozhit', chto brat'yam ponadobilsya  voditel', to
stanovitsya  ponyaten  ih  interes   k  tatuirovannomu  vralyu   Makogonovu   i
ob座asnyaetsya ta  snishoditel'nost'  k  diletantu,  vydayushchemu sebya za otpetogo
recidivista,  kotoraya srazu zhe udivila Starika. Ochevidno,  sud'ba Makogonova
byla predreshena eshche do togo, kak v nego popala inkassatorskaya pulya.
     No  polnost'yu  polagat'sya na  Val'ku  bandity ne mogli, on  igral  rol'
zapasnogo  varianta,  i Nikolaj,  po  predpolozheniyu Starika, podlechiv  plecho
solncem  i  morskimi  vannami,  zanyalsya  trenirovkami,  vosstanoviv  zabytye
sposobnosti.
     Versiya  Starika  podtverzhdalas'   tem  obstoyatel'stvom,  chto  vo  vremya
napadeniya za rul' zahvachennoj mashiny sel ne Makogonov.
     No  Mishuev ne  ostavil  ot nee kamnya  na  kamne,  i slova "bespochvennoe
fantazirovanie"  byli  ne  samymi  hudshimi  iz  teh,  kotorye  on  pri  etom
ispol'zoval.
     -- Sami  spravimsya,  -- povtoril Starik.  -- Sami.  Budet  rezul'tat --
togda i posmotrim, kto chego stoit.
     Vecherom  Starik vstretilsya s  Krylovym, opisal  slozhivshuyusya situaciyu  i
izlozhil svoj plan.
     -- Vmeste pojdem, -- skazal Aleksandr. -- YA prikroyu.
     On hotel dobavit', chto voobshche-to polozhitel'nyj rezul'tat predstavlyaetsya
emu maloveroyatnym, no avtoritet  nastavnika  ostavalsya  neprerekaemym, i  on
promolchal.
     Obgovorili detali  u  Starika doma,  za  prigotovlennym na  skoruyu ruku
nemudrenym  uzhinom. Potom  Krylov stal sovetovat'sya po delu  o pokushenii  na
Nezhinskuyu, no tut prishel |lefantov, i razgovor prishlos' prekratit'.
     --  YA vot  shel  mimo, dumayu  -- zaglyanu na  ogonek... -- sbivchivo nachal
|lefantov, chuvstvuya, chto pomeshal. -- YA na minutu, sejchas pojdu dal'she...
     -- Speshish'?
     On vzdohnul.
     -- Da net. Nikto menya ne zhdet, doma pusto...
     -- CHto tak? -- sprosil Krylov, znayushchij, chto ot |lefantova ushla zhena, no
ne dokopavshijsya do prichin etogo.
     -- Polosa neudach. I  v odnom,  i  v drugom, i  v tret'em... A ya  vsegda
boyalsya stat' neudachnikom.
     --  Neudachi  -- ponyatie  otnositel'noe. To, chto dlya tebya predstavlyaetsya
dnom propasti, dlya  drugogo  -- nedostizhimaya  vershina. Vse zavisit ot  tochki
otscheta.
     -- I ot  mneniya okruzhayushchih, -- vmeshalsya Starik. -- Kazhdyj smotritsya kak
v zerkalo: kakov on v glazah druzej, rodstvennikov, sosedej? Nravitsya  li on
im, uvazhayut li, lyubyat? I volej-nevolej staraetsya ugodit', sdelat' to, chto ot
nego ozhidayut. I zdes' vsya shtuka v tom, kakoe zerkalo pered glazami. Okazhetsya
krivoe, nachnesh'  prisposablivat'sya, iskrivish' sam  sebya, da tak, chto potom i
ne vypravish'!
     -- Krivoe zerkalo!  -- povtoril |lefantov. -- Tochno! Tol'ko kak uznat',
chto ono krivoe? Srazu, byvaet, i ne uvidish'...
     -- Tut net  receptov. YA tebe tak skazhu: nado veru  v sebya imet', k dushe
prislushivat'sya, ne speshit' pod drugih  podstraivat'sya,  tak proshche  vsego, no
opasno -- raz, dva, tri -- i ty uzhe  ne ty. A kogda proizoshlo prevrashchenie --
i sam ne zametil.
     Starik  vstal,  stremitel'no  proshelsya  po   komnate,   razvernulsya  na
kablukah.
     -- Da  i ne  srazu  ono  proishodit -- prevrashchenieto. Ne byvaet,  chtoby
zasnul chestnym chelovekom,  a  prosnulsya  prestupnikom.  Net,  poslednij  shag
vsegda  podgotovlen  predydushchim.  A  znaesh',  kakoj  samyj  opasnyj?  Pervyj
shazhochek...
     -- Rabotnik ugolovnogo rozyska lyuboj razgovor k prestupleniyu svodit, --
ulybnulsya  Krylov.  -- Sergeya-to eto ne volnuet,  u nego dela  ne ladyatsya, v
lichnoj zhizni neporyadok, vot i upalo nastroenie.
     -- Nichego!  -- |lefantov tryahnul  golovoj  i vstal.  -- Vse imeet  svoe
nachalo, i vse imeet svoj konec. YA poshel.
     --  Ty ne dumaesh', chto on kak-to prichasten  k etomu tvoemu vystrelu? --
sprosil Starik, kogda oni s Krylovym ostalis' vdvoem.
     -- A pochemu ya dolzhen tak dumat'?
     -- Mechetsya on chto-to, muchaetsya.  CHuvstvuetsya -- izmenilsya za  poslednee
vremya sil'no. V chem prichina?
     --   Rabota  ne  laditsya.  V  odin  mig  vse,  chego  dostig  so  svoimi
biologicheskimi  polyami,   mogut  ob座avit'   sharlatanstvom:   zavistnikov   i
nedobrozhelatelej polno. ZHena ushla k tomu zhe! Prichina?
     -- Mozhet byt', mozhet byt'... A oruzhiya u nego net?
     -- Vy chto, dejstvitel'no podozrevaete...
     --  Ne  znayu,  no sdaetsya,  chto  on  prikasaetsya kakimto bokom  k  etoj
istorii. Paren' samolyubivyj, v sebe,  vidno, ne ochen' uverennyj, takie mogut
samye neozhidannye shtuki vykidyvat'. CHtoby dokazat' nechto okruzhayushchim, a  chashche
--  sebe.  Tak chto  prover'  horoshen'ko  vse,  chto s  nim svyazano. A  ya  pri
ocherednoj  vstreche  prismotryus'  k nemu horoshen'ko, proshchupayu.  CHuvstvuyu: tam
chto-to est'!
     Stariku ne suzhdeno bylo bol'she  vstretit'sya  s  |lefantovym, potomu chto
vskore odnomu iz nih predstoyalo pogibnut'.
     -- Pri ocherednoj vstreche -- obyazatel'no! Special'no zajdu v institut.
     Kogda u nego poyavlyalas' versiya. Starik zagoralsya i shel do konca.
     --  I  znaesh',  on  tozhe pochuvstvoval  moj nastroj. Gotov sporit',  chto
sejchas on dumaet kak raz ob etom!
     Starik pochti ugadal.
     |lefantov  shel  po vechernim  ulicam i dumal,  chto horosho  by  vstretit'
Krylova  i  Starika neskol'ko  let nazad. I  hotya  togda  ih  puti  ne mogli
peresech'sya,  emu  bylo priyatno predstavlyat' takuyu vozmozhnost'. |ti  lyudi  --
tverdye, cel'nye, budto vysechennye iz granitnoj glyby --  probuzhdali zhelanie
pohodit' na nih hot' v maloj stepeni, hot' chut'-chut'...
     I pamyat' |lefantova pogruzilas' v proshloe, kogda on  vpervye zaglyanul v
krivoe zerkalo i sdelal pervyj shag k proisshedshemu s nim prevrashcheniyu.





     Kogda   organizovyvalsya   Nauchno-issledovatel'skij   institut   problem
peredachi  informacii,  |lefantova priglasili tuda, i  on  ohotno soglasilsya:
zanimat'sya  razrabotkami,  ne  vpolne  sovpadayushchimi  s  planami NII  sredstv
avtomatiki i svyazi, stanovilos' vse trudnee,  tem  bolee chto Kabargin stavil
palki v kolesa pri kazhdom udobnom sluchae.
     K   etomu  vremeni  ego  pervoe   detishche,  beskontaktnyj  encefalograf,
demonstrirovalsya na VDNH, gde udostoilsya serebryanoj medali za original'nost'
konstruktorskogo resheniya  slozhnoj  tehnicheskoj problemy.  |lefantov  poluchil
avtorskoe  svidetel'stvo  na  izobretenie  i  800  rublej  premii.  Minzdrav
zainteresovalsya novym priborom, razrabatyvalas' dokumentaciya dlya zapuska ego
v  seriyu,  i  tovarishchi shutili, chto summ voznagrazhdeniya |lefantovu hvatit  do
konca  zhizni. Zavistniki i nedobrozhelateli kislo dobavlyali,  chto inogda etih
deneg prihoditsya zhdat' vsyu zhizn'.
     -- Nichego, --  otvechal  |lefantov. --  Glavnoe --  vovremya  poseyat',  a
vshody poyavyatsya ran'she ili pozzhe. K tomu zhe -- ne v den'gah schast'e!
     On dejstvitel'no tak schital, hotya i govoril s ottenkom ironii: na novom
meste  oklad  vopreki  obeshchaniyam uvelichilsya  tol'ko  na  desyat'  rublej.  No
|lefantov  byl  dovolen   --  rabota  prinosila  udovletvorenie   i  vidimye
rezul'taty:  odna za drugoj vyhodili  publikacii,  ego  imya  stalo  dovol'no
izvestnym v krugah specialistov.
     I on  prodolzhal  seyat'.  Teoriya  ekstrasensornoj  peredachi  informacii,
kotoruyu on  rasschityval sozdat', dolzhna byla stat'  delom vsej zhizni, a poka
sledovalo sobrat' empiricheskij material -- rezul'taty opytov, eksperimentov,
nablyudenij.
     Direktor NII  PPI  professor  Bystrov  razreshil  |lefantovu  zanimat'sya
eksperimentirovaniem  vne plana, no zaveril, chto  dob'etsya dlya  nego  otdela
special'no po etoj tematike. Proshlo dva s polovinoj goda, otdel tak i ne byl
sozdan, polozhenie |lefantova ostavalos' neopredelennym.
     Lichnaya zhizn' tekla razmerenno i spokojno, letom oni vsej sem'ej  ezdili
na  more,  po  voskresen'yam  uhodili v kino,  zoopark, inogda  vybiralis' za
gorod. Privychnyj, ustoyavshijsya uklad.
     Pro Nezhinskuyu |lefantov pochti ne vspominal. No odnazhdy,  sluchajno uznav
ot   kogo-to,   chto  Marii   predstoit   udalyat'   hronicheskij   appendicit,
zavolnovalsya, poehal k nej, dolgo razgovarival i, starayas' kakto podderzhat',
obodrit'   i  uspokoit',   podbiral  samye  ubeditel'nye,  neizbitye  slova.
Bespokoilsya  on i  v  den'  operacii,  i  v posleduyushchie  dni,  chasto zvonil,
spravlyayas'  o  hode vyzdorovleniya. Neozhidanno dlya samogo  sebya on obnaruzhil,
chto Mariya doroga  emu, a proanalizirovav svoi chuvstva, ponyal: v etoj zhenshchine
est' kakaya-to izyuminka, kotoraya vlekla ego ran'she i ne men'she vlechet teper'.
     CHerez  polgoda,  vstretivshis' s Nezhinskoj na  ulice, |lefantov uslyshal,
chto  v  NIISAiS zakonchilas' hozdogovornaya tema, predstoit bol'shoe sokrashchenie
shtatov i ona  podyskivaet novoe mesto.  V ih laboratorii  kak raz  otkrylas'
vakansiya, tak oni snova stali rabotat' vmeste.
     Mariya zametno izmenilas' za  proshedshie  gody.  U  nee  poyavilos'  mnogo
modnyh dorogih veshchej,  so vkusom podobrannyh  i  maksimal'no  podcherkivayushchih
dostoinstva  figury.  SHatenka,  ona   perekrasilas'   v  bryunetku,  nebrezhno
sobrannuyu na zatylke kosichku smenila produmannaya strizhka,  kotoraya ochen'  ej
shla.  Ona  stala  bol'she sledit' za  soboj,  chashche  smotrelas'  v  zerkal'ce,
tshchatel'no podderzhivaya nezametnye shtrihi umelo ispol'zuemoj kosmetiki.
     Iz seren'koj neprimetnoj devchonki s charuyushchimi glazami  ona prevratilas'
v broskuyu, yarkuyu, krasivuyu  zhenshchinu. Sootvetstvenno izmenilos' i  povedenie.
Okruzhayushchie   muzhchiny  napereboj  predlagali  svoi  uslugi,  i  Mariya  ohotno
pozvolyala  podavat'   ej   pal'to,  myt'  chajnuyu  posudu,  vypolnyat'  melkie
porucheniya.  Ona  privykla  ogranichivat'sya   ukazaniyami,  i  teper'  kazalos'
sovershenno neveroyatnym,  chto kogda-to ona sama karabkalas'  na podokonnik  i
zakryvala framugu.
     Osoboe userdie v okazanii  Nezhinskoj vsevozmozhnyh  uslug proyavlyal  Valya
Spiridonov  --  holostyak, srednego  rosta,  s  bol'shoj  plesh'yu  i  neskol'ko
odutlovatym  licom.  Rabotal  on  nedavno  i  s  pervogo  vzglyada  Marii  ne
ponravilsya.
     --  Neopryatnyj sub容kt,  --  pomorshchilas'  ona.  --  Dazhe zapah  ot nego
nepriyatnyj...
     Spiridonov okazalsya pokladistym  malym, dobrosovestno vypolnyal zadaniya,
prekrasno chertil. No cvet  lica, glaz i peregarnyj duh po utram krasnorechivo
svidetel'stvovali,  chto  on  tiho  spivaetsya.  Paren'  on  byl   neglupyj  i
specialist  horoshij, ego  zhaleli,  |lefantov  predlagal  dazhe  opredelit'  k
znakomomu  narkologu na  lechenie,  no  Spiridonov  otdelyvalsya  shutochkami  i
durackimi pridumannymi  alkogolikami priskazkami tipa  "kto ne  kurit  i  ne
p'et, tot zdoroven'kim umret".
     -- YA mogu brosit' v lyuboj moment, -- ob座asnyal on. -- No ne hochu. Zachem?
|to malen'kaya radost', skrashivayushchaya neustroennyj byt.
     ZHil on  odin  v kommunal'noj kvartire,  pochti vsyu  zarplatu propival i,
chtoby svodit' koncy s koncami, bralsya remontirovat' priemniki,  magnitofony,
chertil studentam kursovye i diplomnye proekty.
     Kak i vse p'yanicy, Spiridonov schital, chto vypivka nichem emu ne meshaet i
ee   vpolne   mozhno   sovmeshchat'   s   professional'nym   sovershenstvovaniem.
Dejstvitel'no,  on eshche prodolzhal sledit' za literaturoj, mog prinyat' uchastie
v teoreticheskoj diskussii,  beglo chital neznakomye stihi. No |lefantov videl
--  on opiraetsya na staruyu bazu, vnov' poluchaemye  znaniya, kak vzbadrivayushchie
in容kcii, podderzhivayut  priemlemyj  uroven',  odnako kachestvennogo  rosta ne
dayut -- vernyj priznak  togo, chto skoro nachnetsya  medlennyj, no neotvratimyj
put' vniz.  |to bylo osobenno naglyadno, kogda u Spiridonova nachinali drozhat'
ruki i on ne mog stanovit'sya k kul'manu. Spravedlivosti radi  nado otmetit',
chto takoe sluchalos' nechasto.
     Znakomye Spiridonova delilis' na  dve kontrastnye gruppy: te,  s kem on
uchilsya  ili  rabotal, i te,  s kotorymi provodil dosug. Poslednyaya  kategoriya
vklyuchala preimushchestvenno  temnyh lichnostej: baryg, farcovshchikov, spekulyantov.
CHerez nih on mog dostavat' "deficit" -- dzhinsy, batniki, gol'fy, inostrannye
sigarety.
     Firmennye shmotki okazalis' tem zvenom, v kotorom neozhidanno pereseklis'
interesy Spiridonova i  Nezhinskoj. Neskol'ko  raz on pomog Marii  razdobyt',
hotya i s pereplatoj vtridoroga, interesuyushchij ee tovar, u nih poyavilis' obshchie
temy dlya razgovorov, obshchie dela.
     Po   sluchajnomu   stecheniyu  obstoyatel'stv   Spiridonova   i   Nezhinskuyu
odnovremenno  komandirovali na kursy usovershenstvovaniya, posle vozvrashcheniya s
kotoryh oni i vovse podruzhilis'. Valya  stal vhozh k nej v dom, inogda vypival
s Nezhinskim, za  chto  Mariya ustraivala emu  vyvolochki. Spiridonov snosil  ih
stoicheski,  nichut' ne obizhayas'. On voobshche byl besharakternym chelovekom, hotya
mnogimi eta cherta vosprinimalas' kak pokladistost' i dobrodushie.
     |le fantov ne lyubil bezvol'nyh lyudej, kotorye  stremyatsya  byt' horoshimi
dlya  vseh,  a   potomu  nenadezhny,  vol'no  ili  nevol'no  popustitel'stvuyut
nespravedlivosti,  zlu i zhestokosti  i chashche vsego stanovyatsya dvurushnikami  i
renegatami.  Kogda  Spiridonov,  otkrovennichaya o svoih  p'yanyh  pohozhdeniyah,
gryazno otzyvalsya  o  zhenshchinah,  a cherez  neskol'ko minut,  s prihodom Marii,
rezko menyalsya i nachinal istochat' elejnye komplimenty, |lefantov ubezhdalsya  v
pravil'nosti svoego otnosheniya k nemu. I hotya tot obshchalsya s daleko  ne luchshej
chast'yu prekrasnoj poloviny chelovecheskogo roda, eto nichego ne menyalo.  Nel'zya
byt' odnovremenno dzhentl'menom  i  podonkom.  Istinnoe lico opredelyaetsya  po
nizhnemu  urovnyu  shkvaly  dopustimosti  slov, dejstvij  i  postupkov.  Potomu
podonok mozhet nosit' masku dzhentl'mena, no ne naoborot.
     Mariya ne mogla ne  ponimat' vsego etogo, i |lefantova ochen' udivlyala ee
druzhba so Spirej,  kak zapanibrata nazyvali Valyu v institute. Prismotrelas'?
Prinyuhalas'?  Da  i on stal bol'she sledit' za  soboj --  kazhdyj den' brilsya,
chistil obuv',  chashche menyal  rubashki...  I  vse  ravno, stranno...  Oni  stali
rabotat' v pare, zachastili na "Pribor", provodya tam gorazdo  bol'she vremeni,
chem trebovalos'. Odnazhdy |lefantov, napravlyayas' v biblioteku,  uvidel: Mariya
i Valentin,  prislonivshis'  k  cisterne  s kvasom, edyat  pirozhki,  veselo  i
ponimayushche glyadya drug na druga i ozhivlenno beseduya. V dvadcati metrah ot doma
Spiri. |lefantovu stalo  nepriyatno. A kak-to  raz,  kogda oni  vernulis'  "s
ob容kta", |lefantov zametil na  obychno blednyh  shchekah Marii rumyanec i obmer:
on-to horosho znal, posle chego lico Nezhinskoj rozoveet.
     Da  net, chush', ne  mozhet byt'! Ona  nikogda  ne opustitsya do etogo!  Nu
Astahov -- ponyatno, nu kto-nibud' drugoj, tol'ko ne Spirya... V konce koncov,
dolgoe otsutstvie nichego ne oznachaet -- mogli prosto-naprosto shodit' v kino
ili  boltat'sya po  gorodu, zahodit' v  magaziny i  sluchajno  okazalis' vozle
kvartiry Spiridonova... Da i rumyanec -- malo li ot chego on poyavilsya...
     Neozhidanno Mariya ostavila  muzha. Na vopros |lefantova otvetila, chto  ne
ispytyvaet  k  nemu chuvstv,  a  zhit' s nelyubimym chelovekom  ne  hochet. Takoe
ob座asnenie  vyzvalo uvazhenie k muzhestvu i principial'nosti molodoj  zhenshchiny,
kotoraya  predpochla odinochestvo s rebenkom  na  rukah  vneshne  blagopoluchnomu
braku bez lyubvi. Reshit'sya na eto, nesomnenno, mogla ne kazhdaya.
     Nezhinskij sil'no perezhival, izo vseh sil  pytalsya  sohranit'  sem'yu, no
Mariya byla nepreklonna. CHerez vse nepriyatnosti procedury razvoda ona  proshla
gordo, ne pokazyvaya okruzhayushchim, chto tvoritsya v dushe.
     |lefantov voshishchalsya  ee samoobladaniem i iskrenne zhalel, schitaya,  chto,
nesmotrya na proizvodimoe  Mariej vpechatlenie nezavisimogo, uverennogo v sebe
cheloveka,  na samom  dele  ona gluboko neschastna i  ostro perezhivaet  lichnuyu
tragediyu.  On  dazhe  oshchutil, chto ispytyvaet k  nej  kakie-to novye  chuvstva,
nameknul  Marii  na  eto  i dal ponyat', chto  esli ona nuzhdaetsya v Pomoshchi, to
vpolne mozhet na nego rasschityvat'.  Odnako Mariya nikak  ne  otreagirovala, i
samolyubivyj |lefantov reshil ne navyazyvat'sya.
     Posle  razvoda  Spirya stal chasto byvat' u Marii.  On  horosho izuchil  ee
vkusy, privychki, cherty haraktera, sovetoval kollegam, chto nuzhno kupit' ej ko
dnyu  rozhdeniya   ili  zhenskomu  prazdniku,   slovom,  prevratilsya  v  etakogo
oficial'nogo  druga doma. On daval ponyat', chto znaet Nezhinskuyu gorazdo luchshe
drugih, i  kak-to udivil  |lefantova, obmolvivshis',  chto krotkaya i dobraya na
vid Mariya  na samom dele  rezka,  egoistichna, chasto zla. Ego osvedomlennost'
kasalas' samyh neozhidannyh storon,  tak, naprimer, on  znal, chto Mariya letom
breet  nogi, a zimoj etogo ne delaet, chto ona lyubit dragocennosti, hotya ih i
ne  nosit,  chto  ona  racional'na  i praktichna, hotya  ne  proizvodit  takogo
vpechatleniya.
     Podobnaya kompetentnost' v voprosah sugubo  lichnoj zhizni Nezhinskoj mogla
svidetel'stvovat'  tol'ko  ob odnom,  no |lefantov po-prezhnemu  schital,  chto
Spirya nedostoin  Marii i ona nikogda ne snizojdet do nego. K tomu zhe muzhchina
ne stanet rasskazyvat'  o svoej  lyubovnice  togo, chto  rasskazyval  Spirya  o
Marii.  Znachit,  vse  ob座asnyaetsya ochen'  prosto:  Valentin  chasto  byvaet  u
Nezhinskoj, privyknuv,  ona  derzhitsya s  nim zaprosto, kak  s  podrugoj, i on
nevol'no pronikaet v podrobnosti ee byta.
     Takoe istolkovanie Spirinoj osvedomlennosti uspokoilo |lefantova, no on
tut zhe pojmal sebya na mysli, chto raz  nerazreshennye voprosy vzvolnovali ego,
to,  znachit,  Mariya  emu nebezrazlichna.  I dejstvitel'no, zaronennaya  v dushu
neskol'ko let nazad iskorka  ne pogasla,  ona tlela  vse  eto vremya i sejchas
nachinala razgorat'sya...
     Ego  tyanulo k Marii vse sil'nee i  sil'nee, no vlechenie eto bylo sovsem
inym, chem ran'she, hotya razobrat'sya, v chem zhe sostoit novizna, |lefantov poka
ne mog. On  priglasil  ee v kino, i ona poshla.  No, kogda  on  popytalsya  ee
obnyat', ubrala ruku:
     -- Ne nado. Ni k chemu.
     Posle  seansa |lefantov  poprosilsya  v  gosti, "na  chashku kofe".  Mariya
otkazala:
     -- Provodit' sebya nemnogo ya razreshu, no potom pojdesh' domoj.
     Proyavlyat' nastojchivost' i drugie  kachestva "nastoyashchego zhokeya" |lefantov
ne stal, tem  bolee  chto  na  samom dele ne  obladal imi,  a to  novoe,  chto
poyavilos'   v  ego  otnoshenii  k  Marii,  ne  pozvolyalo,  peresilivaya  sebya,
dejstvovat' po receptam Orehova, kak on delal tri goda nazad.
     Vskore  u  Marii  nastal den' rozhdeniya, ona priglasila  sotrudnikov,  i
|lefantov  pervyj  raz  okazalsya u nee  doma. Pochemu-to on  ne  schital,  chto
Nezhinskaya  mozhet byt'  horoshej hozyajkoj, poetomu chistota i  uyut  v kvartire,
vkusnyj, krasivo servirovannyj stol ego priyatno udivili.
     No  eshche bol'she udivili novye  oshchushcheniya: on ne svodil glaz s ozhivlennogo
lica Marii, lyubovalsya ee provornymi  rukami,  kazhdym gracioznym dvizheniem...
Vdrug on pochuvstvoval, chto bol'she vsego na svete emu sejchas hochetsya sest' na
pol vozle  ee kresla, obnyat'  tonkie nogi i polozhit'  golovu  na trogatel'no
huden'kie koleni.
     On  predlozhil  dlinnyj, ekspromtom  pridumannyj tost ob osoboj  zhenskoj
prelesti imeninnicy, vydelyayushchej ee tak zhe, kak tonkij aromat roz otlichaet ih
ot drugih cvetov, a izysk shampanskogo  --  ot prochih  vin.  On byl v udare i
govoril iskrenne,  poetomu tost poluchilsya horoshim, i Mariya, smeyas' vorkuyushchim
smehom, govorila:
     -- Spasibo, bol'shoe spasibo, ya prosto tayu...
     I bylo vidno, chto ej dejstvitel'no priyatno. A on, kak muzyku, slushaya ee
smeh  i slova, dumal,  chto byl  glupym  slepcom i ne  smog  v svoe vremya  po
dostoinstvu ocenit' etu zamechatel'nuyu zhenshchinu i otnestis' k nej tak, kak ona
zasluzhivaet.  I  esli by ona soglasilas'  nachat' vse  snachala, to ne byla by
razocharovana.
     |lefantov priglasil Mariyu tancevat',  nagovoril  kuchu  komplimentov  i,
starayas',  chtoby golos  zvuchal  estestvenno i spokojno, kak by  mezhdu prochim
sprosil:
     --  Mozhno  ya  ostanus',  pomogu  pomyt'  posudu?  Mariya,  ne perestavaya
ulybat'sya, otricatel'no pokachala golovoj.
     "CHert  poberi,  sobiralsya zhe ne navyazyvat'sya!"  --  s  dosadoj  podumal
|lefantov, kotoryj ne lyubil prosit' i boleznenno perenosil otkazy.
     Kogda  nastupilo  vremya  rashodit'sya,  Spiridonov vspomnil  o  kakom-to
neotlozhnom dele, zaspeshil, vyjdya na  ulicu, suetlivo rasproshchalsya i vskochil v
taksi.
     |lefantov  tozhe ostanovil mashinu  i, pomahav ostayushchimsya rukoj, podumal:
ot容zd na  vidu  u vseh -- luchshij sposob otvesti  vozmozhnye podozreniya, esli
sobiraesh'sya  vernut'sya.  Ne nado  dazhe pridumyvat' srochnuyu  vstrechu,  porot'
goryachku  i  demonstrativno  uezzhat'  pervym.  |to uzhe pereigryvanie, deshevyj
vodevil'.  Neuzheli  vse-taki ego podozreniya verny? Ili opyat' sovpadenie?  No
kakie dela mogut byt' u etogo p'yanicy v odinnadcat' chasov nochi?
     Ochen' hotelos'  vernut'sya,  no Mariya,  k sozhaleniyu, ego  ne zhdet. Mozhno
okazat'sya v polozhenii tret'ego lishnego libo raspoyasavshegosya nagleca -- lyuboj
variant  unizitelen  do  krajnosti...  Razve  chto  posidet'  na  skamejke  u
pod容zda, posmotret', poyavitsya  li tam Spirya... Vse srazu stanet yasnym... Nu
i chto? Ujti kak oplevannomu ne menee unizitel'no... Net, chush', chush'! Spir'ka
poehal "dobavit'" k druzhkam takogo zhe poshiba, a Mariya  vymoet posudu, uberet
v kvartire i lyazhet spat'. Odna. Nel'zya byt' takim mnitel'nym!
     CHervyachok novyh oshchushchenij v dushe ne daval  |lefantovu pokoya.  Preodolevaya
gordost', on eshche neskol'ko raz pytalsya  vosstanovit' otnosheniya s Mariej,  no
bezuspeshno.
     "Hvatit! -- reshil on. -- Net tak  net? Nedostavalo eshche stradat' po yubke
na starosti let! Ne mal'chishka!"
     On zazhal  v kulak muchayushchij ego ogonek, pereterpel  bol'  i podumal, chto
vse konchilos'.
     Kak-to,  tancuya  na  vecherinke  u  druzej,  Galina  |lefantova poteryala
serezhku, a Sergej nastupil na nee.  ZHena ogorchilas',  i na sleduyushchij den' on
pones  smyatyj kusochek metalla v yuvelirnuyu masterskuyu. Priemshchik -- malen'kij,
lysyj,  s  monoklem  v glaznice,  pridirchivo, kak vorobej  zerno, osmatrival
kazhduyu veshch', i ochered' prodvigalas' medlenno. |lefantov glazel po storonam i
vdrug  zametil u  okoshka  znakomuyu figuru.  Astahov poluchal izyashchnyj,  tonkoj
raboty zolotoj braslet. "Navernoe, u zheny den' rozhdeniya, vot Petr Vasil'evich
i rasstaralsya s podarkom.  Srazu vidno -- horoshij sem'yanin!" Poslednyaya mysl'
byla naskvoz' propitana sarkazmom.
     A cherez  neskol'ko  dnej  |lefantov  uvidel  znakomyj  braslet na uzkom
zapyast'e Nezhinskoj.
     Ego kak tokom udarilo! Za proshedshie  neskol'ko leg  Astahov  ni razu ne
podhodil  k Marii,  ne  zvonil, i  on dumal,  chto  mezhdu  nimi vse  koncheno.
Okazyvaetsya  -- net... Pamyat' tut zhe usluzhlivo prepodnesla poluzabytyj fakt:
god nazad Nezhinskaya poprosila ego dat' kakie-nibud'  materialy dlya diplomnyh
proektov dvum zaochnikam instituta svyazi.  |lefantov ne lyubil podobnyh veshchej,
schitaya,  chto kazhdyj dolzhen dobivat'sya  postavlennyh  celej svoim trudom,  no
zhelanie Marii bylo  dlya nego  zakonom, on  tol'ko  vskol'z' pointeresovalsya,
otkuda ona znaet svoih protezhe, i Nezhinskaya otvetila kak-to nevrazumitel'no.
Teper' vse stalo  yasno:  parni  rabotali  na "Pribore",  v  neposredstvennom
podchinenii Astahova, a  tot  vsegda hlopotal za svoih  sotrudnikov i odnazhdy
uzhe obrashchalsya k nemu s analogichnym hodatajstvom.
     Prosit' vtoroj  raz emu, ochevidno, bylo neudobno...  Sergej predstavil,
kak gde-nibud' v chuzhoj kvartire  Astahov  sprosil u  Marij:  "Ty  ne  mozhesh'
pogovorit' s  etim |lefantovym,  chtoby  on pomog moim  rebyatam?" I  kak  ona
uverenno otvetila: "Konechno. On vse sdelaet".
     Emu stalo obidno. Znachit, svyaz' mezhdu nimi prodolzhalas' vse eti gody...
Banal'naya  intrizhka ne prosushchestvuet stol'ko vremeni, da i dorogih  podarkov
pri nej ne delayut... Lyubov'?
     |lefantov vpal  v  melanholiyu. Zadushennyj,  kak on dumal, ogonek  snova
vspyhnul, i podelat' s  nim  on nichego ne mog. A tut eshche Astahov vnov' nachal
zvonit' Marii, dogovarivalsya  s nej o vstrechah, ona ohotno  soglashalas', i v
ee golose proskal'zyvali novye, ne slyshannye |lefantovym ranee intonacii.
     Kogda  posle  ocherednogo  zvonka  Mariya  zasobiralas'  "v  biblioteku",
|lefantov,  starayas',  chtoby  golos  zvuchal  dostatochno  bodro,  cherez  silu
poshutil: "Tol'ko osobenno dolgo tam ne zaderzhivajsya".
     -- V biblioteke? -- s chut' zametnoj ulybkoj peresprosila Nezhinskaya.
     -- Perestan'! YA zhe znayu, kuda ty idesh'...
     -- Znat' ty nichego ne mozhesh'! -- rezko brosila ona. -- Ty mozhesh' tol'ko
dogadyvat'sya!
     "Strannaya logika, -- dumal  muchimyj revnost'yu  |lefantov. -- Voploshchenie
principa "ne pojman -- ne vor"... A chem otlichaetsya znanie ot dogadki? Tol'ko
stepen'yu  dostovernosti.  Esli ona  dostatochno vysoka,  dazhe  v  nauke  fakt
schitaetsya  uslovno  dokazannym.  A  v  takih  delah  tem  bolee...  Ved' tut
stoprocentnogo  znaniya, kotoroe  dayut  lichnye  nablyudeniya i eksperimenty, ne
dostignesh'...
     No ya-to horosh! Kakov glupec! Podozreval Spir'ku -- neschastnogo p'yanicu.
A  sekret  v  drugom...  Konechno,  Astahov  --  krupnaya  figura:  polozhenie,
avtoritet,  personal'nyj avtomobil', nakonec, material'naya obespechennost'...
Lyuboj zhenshchine priyatno  vnimanie takogo  cheloveka. A  kto takoj  ya?  Tipichnyj
neudachnik -- dolzhnostej ne dostig, otkrytiya  ne  sovershil, dazhe  dissertaciyu
nikak slepit' ne mogu! Koposhus' ponemnogu, poluchayu svoi sto devyanosto re, na
kotorye, konechno,  putnogo  podarka ne kupish'... Ryadovoj  chinovnik ot nauki,
klerk, prosizhivayushchij poslednie shtany...
     |lefantov  uzhe  davno  ne  oshchushchal  kompleksa nepolnocennosti,  i sejchas
osoznanie svoej ushcherbnosti vybilo ego  iz privychnoj zhiznennoj kolei. Nikogda
ne  otlynivayushchij ot  raboty, on  pol'zovalsya  kazhdym udobnym sluchaem,  chtoby
uliznut' iz instituta, bescel'no brodil  po ulicam, spuskalsya k naberezhnoj i
tupo glyadel na vodu, vedya sam s soboj neskonchaemyj dialog.
     "Neudachnik?  No  pochemu,  sobstvenno?  U  menya  bol'shoj  zadel,  mnogoe
sdelano,  nado tol'ko  chut'-chut'  podozhdat',  i poyavyatsya vshody...  Astahov,
konechno,  dostig bol'shego, no on starshe na dobryj desyatok  let... YA nichem ne
huzhe,  ne glupee, prosto pozzhe startoval, no  sil u  menya  pobol'she, i ya eshche
mogu prijti k finishu pervym...
     CHush', bratec. |to vsego lish'  nadezhdy, plany,  odnim slovom,  zhuravli v
nebe. Ne vse mechty  sbyvayutsya. Nado operirovat' tem,  chto real'no imeesh'.  A
tut tebe pohvastat'sya nechem:  visish' mezhdu nebom i zemlej. Tema  tvoya kazhdyj
raz vyletaet  iz plana, chinov i zvanij ne priobrel,  administrativnyh postov
ne zanyal. A gody  idut. Ty dumaesh', chto finishnaya lentochka gde-to daleko,  za
gorizontom, no ne  uspeesh'  oglyanut'sya, a ona uzhe  pered toboj.  Razorvannaya
drugimi.  Okazyvaetsya --  distanciya projdena,  i  to, chego  ne uspel, uzhe ne
naverstat'. CHto, neprivychno?
     Eshche by! Ty nikogda ne byl  samokritichnym, schital sebya umnee, sposobnee,
talantlivee drugih, hotya, nado otdat' tebe  dolzhnoe, ne kichilsya,  ne hvastal
etim,  i  nado  bylo  v  konkretnoj  situacii  sravnit'  sebya  s  konkretnym
chelovekom, kotorogo predpochla tebe  Mariya, chtoby uyasnit', chto eto  sovsem ne
tak..."
     On staralsya,  chtoby okruzhayushchie ne zametili ego  sostoyaniya, vel sebya kak
prezhde, ochen' mnogo rabotal, ne ostavlyaya ni odnoj svobodnoj minuty.
     I  zavidoval tem lyudyam, kotorye  ne muchayutsya tyagostnymi razmyshleniyami i
polnost'yu svobodny ot problem podobnogo roda.
     Kak  raz k  takoj  kategorii  prinadlezhal |dik Hlystunov,  kotorogo  on
kak-to raz vstretil nedaleko ot instituta.
     -- Kak dela?
     Ran'she  tot  rabotal  u  nih  elektrikom.  Dovol'no  smazlivyj  paren',
vpechatlenie  portila  nesuraznaya  figura:  korotkie  nogi, chereschur  bol'shaya
kvadratnaya golova, dovol'no okruglyj dlya nepolnyh tridcati let zhivot. |takie
rezkie  dvizheniya,  bystraya  rech',  neskol'ko  razvyaznye  manery.  Solidnosti
nikakoj. Takih do preklonnyh let zovut po imeni.
     Edinstvennyj  syn  prestarelyh  roditelej, |dik  i  v  zrelom  vozraste
ostavalsya domashnim mal'chikom. Ezdil na papinoj  mashine, kushal maminy pirozhki
s yablokami,  pol'zovalsya  ih  svyazyami i sberezheniyami. Na  sluchaj obzavedeniya
sem'ej  emu  predusmotritel'no  postroili  kooperativnuyu  kvartiru  v  YUzhnom
mikrorajone.
     --  Dela idut, kontora pishet,  -- veselo otvetil  |lefantov, nasmeshlivo
oglyadev Hlystunova s golovy do nog. -- A u tebya?
     Vnachale |dik  |lefantovu  ponravilsya.  Potom  nastorozhila ego  privychka
ugozhdat'  vsem  bez  isklyucheniya, okazyvat' melkie  uslugi  i  chereschur yavnoe
zhelanie obhodit' ostrye ugly, "daby ne  nazhivat' vragov". Ochen' skoro  stalo
yasno,  chto uslugi  on  predlagaet  ne tak  uzh nerazborchivo i bol'shej  chast'yu
nebeskorystno:  libo nadeetsya na  otvetnye, libo ustanavlivaet "kontakty" --
avos'  prigodyatsya. Tak zhe bystro |lefantov ponyal, chto |dik zhaden do deneg On
postoyanno zaklyuchal kakie-to sdelki, zanimalsya kommercheskim posrednichestvom i
s detskoj neposredstvennost'yu  radovalsya, izvlekaya kopeechnuyu vygodu. Kak  on
govoril, "navar".
     -- Moi dela! -- Hlystunov mahnul rukoj. -- Zavtra opyat' v sud.
     God nazad  on zhenilsya na  kopirovshchice Veruhe  Boltinoj, posle chego  ego
nalazhennaya, blagopoluchnaya zhizn' kruto izmenilas'.
     Hlystunov schital sebya hvatom, ushlym, bojkim parnem, umeyushchim vyjti suhim
iz vody  i, zavsegda urvat' svoe. No  po nedomysliyu on ne  razglyadel v novyh
rodstvennikah teh zhe kachestv,  da  eshche vozvedennyh  v prevoshodnuyu  stepen'.
Umudrennye zhiznennym opytom roditeli, poznakomivshis' s  semejstvom Boltinyh,
ponyali, chto ih lyubimyj syn skoro okazhetsya v polozhenii  cyplenka, popavshego v
lis'yu stayu,  no  izmenit' hoda sobytij  uzhe ne mogli  i sideli  za svadebnym
stolom yavno grustnye, kak by predvidya dal'nejshee razvitie sobytij.
     Vyletev iz-pod krylyshka roditelej, |dik uzhe cherez paru mesyacev priobrel
dovol'no poderzhannyj vid:  neglazhenaya odezhda, gryaznye vorotnichki, otorvannye
pugovicy.  Obnosivshijsya  i  polugolodnyj,  on  vo  vseh  svoih  bedah  vinil
pochemu-to teshchu. V otlichie ot  |dika, Veruha vyskazyvalas' o supruge dovol'no
skepticheski i  dohodila  do  togo,  chto prenebrezhitel'no  otzyvalas'  o  ego
muzhskih  sposobnostyah,  chego normal'nye zheny nikogda  ne  delayut. Vo  vsyakom
sluchae, prinarodno.
     V  konce koncov |diku prielis' radosti  semejnoj  zhizni. Razvod shel  so
skandalom,  vzaimnym oblivaniem pomoyami,  peretryahivaniem  gryaznogo bel'ya. S
obeih  storon uchastvovali  rodstvenniki  i  znakomye, semejnuyu zhizn'  Hlystu
novyh  obsuzhdali   "v  instanciyah".  Potom  nachalis'  sudebnye  tyazhby  iz-za
kvartiry, imushchestva, deneg.
     -- Ty znaesh', chto ona pridumala  na etot raz? |lefantov pochti ne slushal
skorogovorku  Hlystunova.  Znaya Veruhu,  netrudno bylo predpolozhit', chego ot
nee mozhno zhdat'.
     K  tomu zhe  |dik uzhe podrobno informiroval vseh, kogo mog, o peripetiyah
sudebnoj procedury. |ta  sposobnost' posvyashchat'  postoronnih v sugubo  lichnye
dela  vsegda  udivlyala  |lefantova.  Vprochem,  |dik stremilsya  byt' svojskim
parnem, druzhit'  so vsemi, i izlishnyaya  otkrovennost' organichno vpisyvalas' v
privychnyj stereotip ego povedeniya.
     -- ...A ya govoryu: "Kak ne stydno, ved' eto podarok moih roditelej..."
     Razocharovavshis'  v Veruhe,  on yarostno izoblichal  vse  ee otricatel'nye
kachestva i poroki natury.
     -- Hochu ej predlozhit': pust' zabiraet podarki, no vypisyvaetsya i uhodit
k chertovoj materi. Luchshe poteryat' neskol'ko soten, chem kvartiru.
     Raschetliv on byl do melochej. Odnazhdy oni poehali na rybalku k dal'nemu,
razvedannomu |lefantovym ozeru. Protiv ozhidaniya pojmat' nichego ne udalos', i
pripasshij ob容mistyj  meshok |dik  zametno pogrustnel. Vsyu obratnuyu dorogu on
setoval  na holostoj progon  mashiny  i  sozhzhennyj  darom  benzin. |lefantov,
kotoryj byl iniciatorom poezdki, chuvstvoval sebya neskol'ko nelovko.
     Kogda pod容hali k benzokolonke, |lefantov  reshil razveselit' Hlystunova
i s ser'eznym vidom  protyanul dva  rublya: "CHtoby  ne razoryat' tebya, ya oplachu
polovinu  za  goryuchee".  On  ozhidal,  chto   |dik  zasmeetsya  shutke,  no  tot
obradovanno vzyal den'gi  i dejstvitel'no zametno poveselel.  Posle  etogo on
perestal dlya |lefantova sushchestvovat'.
     -- Kak ty dumaesh', ya pravil'no reshil?
     -- Konechno,  pravil'no, --  s teh por  |lefantov  razgovarival  s nim v
ironichnom tone, no |dik ne vsegda eto  ponimal. -- Luchshe rasskazhi, kak novaya
rabota?
     Poltora goda nazad Hlystunov uvolilsya. V detstve on okonchil muzykal'nuyu
shkolu i sejchas ustroilsya v restorannyj orkestr. Pochemu vdrug? On ne delal iz
etogo tajny: papin drug zanyal rukovodyashchuyu dolzhnost' v obshchepite, pochemu zhe ne
ispol'zovat' udobnyj sluchaj? "CHistaya special'nost', veselaya, vsegda na vidu,
--  ohotno ob座asnyal on. --  Zarabotki  neplohie,  k tomu zhe vecher otygral --
den' svobodnyj, mozhno chastnye uroki davat'".
     |lefantov  byl uveren,  chto |dik tshchatel'no podschityval,  kakoj  "navar"
prineset  emu deyatel'nost' na  muzykal'noj nive.  I, konechno, uchel  pobochnye
vygody. Teper' on snabzhal  osobo cennyh znakomyh zernistoj ikroj, osetrinoj,
kopchenoj kolbasoj i prochim vkusnym deficitom.
     --  Vse  normal'no. Pravda, Verka dala  mahu, no tam razobralis', chto k
chemu.
     "Oj li?" -- usomnilsya |lefantov, no vsluh nichego ne skazal.
     -- Mne na trollejbus.
     -- Togda derzhi, -- |dik protyanul korotkopaluyu ruku. -- Kak tam kollegi?
Marii Viktorovne privet!
     CHego eto on vspomnil pro Nezhinskuyu!
     -- A  tebe esli  vdrug ponadobitsya  stolik  na prazdniki --  obrashchajsya,
sdelayu! S delikatesami  sejchas  tugo,  no esli  ochen'  zahochesh'  -- prihodi,
chto-nibud' pridumaem.
     Hlystunov ostalsya veren sebe.
     "Nu   i  gus'!"  --   |lefantov  sarkasticheski   hmyknul.  Neuzheli   on
dejstvitel'no  mozhet  vyzvat'  u  kogo-to  simpatiyu?  A  pochemu  by  i  net?
Otkrovenen,  dobrozhelatelen,   usluzhliv.  Odnim  slovom,  milejshij  chelovek,
priyatnyj  vo  vseh otnosheniyah.  I  ochen' legko plyvet  po zhiznennym  volnam,
nikakih  problem,  razve  chto pustyachnye,  vrode razdela imushchestva  s  byvshej
zhenoj.
     No zavidovat' Hlystunovu |lefantovu ne hotelos'.
     Nastupil sezon otpuskov. Mariya sobiralas' na more, v Hostu.
     --  Bud' ostorozhna, -- poshutil  Spirya. --  Tam  serdceedy  tak  i  ishchut
zhertvy!
     -- Nu i chto? -- zasmeyalas' ona. -- YA -- zhenshchina svobodnaya!
     |ti slova rezanuli  |lefantova  po  serdcu.  Ne  mozhet byt',  chtoby ona
dejstvitel'no tak dumala!
     |lefantov sprosil, kakim poezdom ona uezzhaet, no Nezhinskaya  otshutilas',
ostaviv vopros bez otveta.
     SHestym chuvstvom  |lefantov oshchutil, chto ona  edet ne odna, i  gotov  byl
postavit' desyat' protiv odnogo za  to, chto znaet, kto yavlyaetsya ee sputnikom.
No oshibsya. Kak-to zajdya na "Pribor", on vstretil  Astahova i tak obradovalsya
svoej oshibke, chto gotov byl podprygnut' do potolka. A  sleduyushchim pobuzhdeniem
bylo  nemedlenno  poehat'  k  Marii,  provesti s nej  hotya  by den' ili dva,
rasskazat'  o  novyh  chuvstvah, kotorye  on  k nej ispytyvaet...  No  chto-to
uderzhivalo  ot  etogo  shaga,  intuiciya  podskazyvala:  v  zhizni  Marii  est'
neizvestnye  obstoyatel'stva,  o  kotorye mogut vdrebezgi  razbit'sya vse  ego
idillicheskie namereniya.
     I |lefantov  reshil poluchit' otvety na interesuyushchie ego voprosy  u bolee
osvedomlennogo  Spir'ki.  Neskol'ko raz  on  kak  by  mezhdu  prochim  zavodil
razgovor o  Nezhinskoj.  Spir'ka ohotno podderzhival ego,  i  |lefantov  zhadno
vpityval kazhduyu krupinku informacii.
     Spiridonov  otzyvalsya  o  Marii  dovol'no  skepticheski,  kritikoval  ee
vneshnost'  -- mol,  dlinnyj nos, malen'kie glaza -- i neredko privodil ee  v
kachestve otricatel'nogo primera.
     Vot |lefantov s vozmushcheniem pereskazal ulichnuyu scenku: prilichnaya na vid
i  horosho  odetaya  devushka  v razgovore  so  sputnikom budnichno  upotreblyala
necenzurnye  slova,  i Spir'ka tut zhe pozhal plechami:  "Podumaesh', Mariya tozhe
rugaetsya..."
     Zashla rech' o spekulyantah -- vnov' tot zhe zhest: "I Mariya spekuliruet!"
     Samo  po sebe dvulichie  Spir'ki  |lefantova ne udivlyalo,  no prichin, po
kotorym  tot  staraetsya ochernit' Nezhinskuyu, vozvodya na nee yavnuyu napraslinu,
on ponyat' ne mog.
     Odnazhdy, vozvrashchayas' s raboty, oni  ostanovilis' vypit' po kruzhke  piva
vozle  obsharpannogo  lar'ka, pod yarkoj tablichkoj "Pivo est'" u mokroj stojki
tolkalis'   neskol'ko  chelovek  so  steklyannymi  ballonami  i   alyuminievymi
bidonchikami. CHut' v storone dve  razmalevannye devicy v shumnoj kompanii liho
pili vodku iz zamyzgannyh stakanov. |lefantov pomorshchilsya.
     --  Mariya  tozhe  p'et!  -- perehvativ ego  vzglyad,  pakostno  zasmeyalsya
Spir'ka. -- Kogda my byli  na  kursah, v kabake  razdavili butylku kon'yaka i
shampanskogo! Na ravnyh! A vtoruyu butylku raspili u nee v nomere!
     -- A  chto potom?  --  tiho  sprosil |lefantov,  chuvstvuya,  kak  u  nego
poholodelo vnutri.
     -- Potom? -- Spir'ka brosil na nego korotkij vzglyad iz-pod opuhshih vek.
-- Potom nichego. YA poproshchalsya i ushel. Davaj i my vodochki vyp'em?
     Ni obstanovka, ni kompaniya, ni  okruzhenie ne raspolagali k vypivke,  no
|lefantova ohvatilo  boleznennoe zhelanie  uznat',  bylo li  chto-nibud' mezhdu
Spiridonovym  i  Nezhinskoj, a situaciya dlya  etogo  skladyvalas'  podhodyashchaya:
vypiv, Spir'ka obyazatel'no razvyazhet yazyk.
     -- Davaj.
     Spir'ka bystro prines butylku, |lefantov priderzhal gorlyshko, dav nalit'
sebe tol'ko chetvert' stakana.
     -- Naprasno, -- Spir'ka napolnil svoj do kraev. -- Nu, budem!
     Vodku on zapil pivom, lico srazu pokrasnelo i pokrylos' kaplyami pota.
     -- Zachem otkazyvat' sebe  v  udovol'stviyah? Kto ne kurit i ne p'et, tot
zdoroven'kim umret, ha-ha...  Pej, poka p'etsya, gulyaj, poka gulyaetsya, da bab
ne propuskaj, pokuda poluchaetsya!
     On snova razlil vodku.
     -- Vidish', kak devochki veselyatsya! -- On kivnul na shumnuyu kompaniyu.
     -- SHlyuhi! -- brezglivo skazal |lefantov.
     -- Tak vse baby shlyuhi! I nichego  plohogo v etom net: chto estestvenno --
to nebezobrazno.
     |lefantova  besila  privychka Spir'ki podvodit' "teoreticheskuyu bazu" pod
vsevozmozhnye gadosti  i  opravdyvat'  lyubye  gnusnosti.  Esli poslushat'  ego
rassuzhdeniya,  to   p'yanstvo,   podlost',  razvrat   yavlyayutsya   estestvennymi
svojstvami  chelovecheskoj  natury  i  potomu  ih  ne  sleduet  stydit'sya  ili
osuzhdat'. On byl posledovatelen i, priderzhivayas' etogo principa, rasskazyval
o  takih   svoih  pohozhdeniyah,  o  kotoryh   normal'nye   lyudi  predpochitayut
umalchivat'.
     -- Po-moemu, tebe izvestno, chto  ya priderzhivayus' inogo mneniya.  I  esli
hochesh' znat',  etih  sterv voobshche  za lyudej ne  schitayu. A ty delaesh'  na  ih
primere shirokie obobshcheniya!
     -- Prosto v nih porok bolee naglyaden.  Oni opustilis', degradirovali. I
ya s toboj  soglasen --  na  nih  nepriyatno smotret'. S Mariej,  naprimer, ne
sravnish'.  Ona chistyulya, sledit  za soboj,  odevaetsya po vysshemu razryadu. Vse
podobrano   so  vkusom,  bel'e  --   francuzskoe,  trusiki  --   "nedel'ka":
ponedel'nik, vtornik...
     --  Otkuda  ty znaesh'? -- u |lefantova snova poholodelo vnutri, i on do
boli szhal ruchku pivnoj kruzhki.
     -- Otkuda? -- Spir'ka bezrazlichno mahnul  rukoj. -- Da zashel  kak-to, a
ona gladit, na stole -- kucha bel'ya...
     Primenitel'no  k  lyuboj  drugoj  situacii  |lefantov  nazval  by  takoe
ob座asnenie shirmoj dlya  duraka, no, glyadya na neopryatnogo potnogo Spir'ku,  on
ne mog predstavit' drugogo istochnika ego osvedomlennosti.
     Oni vypili eshche: |lefantov chetvert' stakana i Spir'ka-polnyj.
     -- A ty k Marii nerovno dyshish'! Dumaesh', ya  ne vizhu, kak ty u menya  vse
pro nee vypytyvaesh'?
     |lefantov ne nashelsya, chto otvetit', i sdelal vid, chto zanyat pivom.
     -- I k Astahovu ee revnuesh'...
     --  S  chego  ty  vzyal?  --  pridya  v sebya ot  neozhidannoj prozorlivosti
Spir'ki, izobrazil udivlenie |lefantov.
     -- A s  togo!  Ty zhe znaesh', chto ona  s nim  zhivet. Znaesh'! I tebe  eto
nepriyatno! -- v golose Spir'ki yavno chuvstvovalos' udovletvorenie.
     --  CHush' kakaya-to! --  prodolzhal licemerit' |lefantov. -- Kakoe mne  do
vsego etogo delo?
     --  A vot takoe! -- s p'yanym uporstvom  nastaival Spir'ka. -- Ty eshche ne
vse znaesh'! Dumaesh', ona na more odna?
     Na  etot raz  |lefantova, brosilo v zhar. Snachala stala goryachej golova i
lico, potom goryachaya  volna prokatilas'  po vsemu  telu,  i on  oshchutil priliv
toshnoty.
     -- Konechno.  A to s kem zhe?  --  golos zvuchal hriplo, no kontrvopros on
postavil umelo.
     -- |togo ya tebe ne skazhu. Esli ona uznaet,  to ne prostit, a ya  ne hochu
portit' s nej otnosheniya.
     "Mraz'! -- podumal |lefantov. -- No vret ili net?"
     -- Prosto imej v vidu, chto, krome Astahova, u nee est' i koe-kto eshche...
     "Vret ili net?"
     --  Nu  da  kakoe  eto  imeet  znachenie? Molodaya,  krasivaya,  svobodnaya
zhenshchina... Ej ponevole chasto prihoditsya ispol'zovat'  svoi prelesti... -- on
shumno othlebnul, na verhnej gube povisla pena.
     --  Hochesh' skazat', chto  ona tozhe  shlyuha?  --  |lefantova  zatryaslo  ot
nenavisti k etomu zhalkomu propojce, pohodya polivayushchemu gryaz'yu zhenshchinu,  dazhe
nogtya kotoroj on ne stoit.
     --  Nu  pochemu  obyazatel'no  shlyuha? ZHizn' est' zhizn'. -- Spir'ka razvel
rukami. -- Vot predstav': zabolel u nee zub. V poliklinike ochered', dva  dnya
poteryaesh', namuchaesh'sya, da eshche  sdelayut  ploho... A  ona prishla,  ulybnulas'
laskovo, i cherez polchasa vse gotovo v luchshem vide. Nu, a potom  obmenyayutsya s
vrachom telefonami: u nee  eshche zubki  est', a emu, mozhet,  zahochetsya s  nej v
restoran shodit', tak chto interes vzaimnyj...
     Spir'ka sdelal neskol'ko zhadnyh glotkov.
     -- Da tak i  vezde.  Odet'sya  krasivo hochetsya, a v  magazinah tovary --
tol'ko  na  pugalo nadevat'.  CHtoby "firmu" dostat', tozhe nado lyudej horoshih
znat', a raz tak -- princip prostoj: usluga za uslugu...
     |lefantov vspomnil, chto v poslednee vremya Mariya  odevaetsya s igolochki i
nemaluyu pomoshch' v etom ej okazyvaet Spir'ka, i ego opyat' zatoshnilo.
     -- Portnoj,  skornyak,  sapozhnik,  da  malo li  k  komu  eshche  prihoditsya
obrashchat'sya.  I vezde nuzhno vnimanie,  kachestvo,  tak skazat', individual'nyj
podhod. Znachit,  chto? Nu, odnomu  dostatochno  glazki  postroit'  da dat' "na
chaj", a drugomu etogo malo, interes  u nego v inom...  Ne strashno, ot nee ne
ubudet...
     Pervyj raz v zhizni |lefantovu zahotelos' ubit' cheloveka.
     -- Tak chto ne obrashchaj vnimaniya: Astahov ili ktoto tam drugoj, tretij --
vse  v poryadke veshchej.  Ona  obychnaya  baba,  nechego delat' iz  nee  svyatuyu  i
molit'sya na nee. Tem bolee chto drugie ne tratyat vremeni na podobnye gluposti
i lozhatsya s nej  v postel' i razvlekayutsya kak dusha pozhelaet! Ponyal, nakonec?
Obychnaya baba! I kazhdyj mozhet s nej perespat'!
     --  CHtoby tak govorit', nado kak minimum samomu eto ispytat',  -- golos
byl  spokojnyj,  no chuzhoj i strashnyj.  Vnutri  tugo,  do otkaza  zakrutilas'
opasnaya   pruzhina,  kotoraya,  sorvavshis',  dolzhna  byla   tolknut'  ego   na
neozhidannye, sovershenno nepredskazuemye dejstviya. -- Inache vse tvoi slova --
gnusnaya brehnya. Ty sam spal s nej?
     -- A mozhet, i spal! -- torzhestvuyushche zahohotal Spir'ka, s prevoshodstvom
glyadya na nego, i eti torzhestvuyushchie notki, eto  p'yanoe  prevoshodstvo ubedili
|lefantova v tom, chto Spir'ka skazal pravdu.
     Ego  pleshivaya  golova  byla  sovsem ryadom, odin vzmah  tyazheloj kruzhkoj,
hrust kostej, krov'... Krik, shum, tolpa lyubopytnyh, miliciya i  samoe glavnoe
-- doprosy,  vyyasnenie motivov, kopanie  v  samom  sokrovennom... No Spir'ku
spasli dazhe  ne eti kartiny, kotorye mgnovenno prokrutil mozg |lefantova. On
vdrug oshchutil sil'nuyu slabost', golovokruzhenie, k gorlu  podkatil komok. Edva
on  uspel  otbezhat' v  storonu  i prislonit'sya lbom  k gryaznomu  nekrashenomu
zaboru, kak ego vyrvalo.
     --  Nazhralsya  kak  svin'ya,  intelligent  vonyuchij,  --  zlobno  oshcherilsya
mordatyj  tatuirovannyj  paren'  s zheleznymi koronkami. -- Poshel otsyuda,  ne
port' appetit lyudyam!
     |lefantov nikomu ne pozvolyal razgovarivat'  s  soboj  takim  tonom  i v
drugoe vremya  obyazatel'no  by zavyazalsya s naglecom, nesmotrya na  to, chto tot
byl  yavno  sil'nee,  no  sejchas  on  molcha  povernulsya  i  poshel,  s  trudom
perestavlyaya tyazhelye nogi.
     -- S chego  eto ty,  Serega! Vrode i ne  pil pochti!  Spir'ka shel  ryadom,
kak-to suetlivo  zaglyadyvaya  emu  v lico, i, navernoe,  zhalel,  chto sboltnul
lishnee.
     -- Sejchas ya tebya dovedu...
     Dobryj, zabotlivyj drug. Vprochem, on, navernoe, iskrenen  i dejstvuet v
sootvetstvii so svoeobraznym  kodeksom chesti -- ni  v koem sluchae ne brosat'
sobutyl'nika i, ogradiv ot vozmozhnyh v takih sluchayah nepriyatnostej: milicii,
vytrezvitelya  --  dostavit' do samogo poroga  i sdat'  na  ruki  domochadcam.
Dobryj, zabotlivyj drug!
     |lefantov ispytyval  k Spir'ke takuyu  nenavist',  chto  ne  mog  na nego
smotret'. No proyavit' eto -- znachilo vydat' sebya okonchatel'no.
     -- Vse uzhe proshlo. Ot zhary udarilo v golovu. Nu poka, mne syuda.
     Ne podav ruki, |lefantov svernul v pervyj zhe pereulok.
     Na nepriglyadnom,  porosshem  bur'yanom  pustyre  vozle  tramvajnogo  depo
gromozdilis'   shtabelya   chernyh,   krepko   pahnushchih  smoloj  shpal.   Vybrav
otnositel'no chistoe mesto, |lefantov rastyanulsya na zemle i, polozhiv ruki pod
golovu,  ustavilsya v yarkoe  goluboe nebo. Esli by kto-to iz  znakomyh uvidel
ego v takom  meste  i v  takoj poze, on  by neskazanno  udivilsya,  da  i sam
|lefantov  nikogda  ran'she  ne  poveril  by, chto  budet  valyat'sya  v  zhuhloj
vytoptannoj trave na okraine goroda i dumat' tyazhkuyu dumu o veshchah, kotorye ne
volnovali ego uzhe mnogo let.
     On ponyal,  chto  neimoverno lyubit Mariyu, ne predstavlyaet sebe  zhizni bez
nee  i  besheno revnuet. Udivitel'no! Kogda vse eto zarodilos'  v  ego  dushe,
pochemu tak neozhidanno dalo stol' burnye vshody? On ispytyval gorech' i obidu,
i mysli byli gor'kimi i obidnymi.
     "Spir'ka... ZHalkij, ni na chto ne godnyj  chelovechishka, p'yan'... pust' by
kto-nibud' drugoj, eto  mozhno  bylo by  ponyat'... Vprochem, ya sam  vinovat...
Togda, tri goda nazad,  Mariya doverilas' mne --  i  chto  poluchila vzamen? Ni
lyubvi, ni tepla, ni uchastlivosti...
     Potom  chertovy kursy... Vdvoem v chuzhom gorode, eto nevol'no ob容dinyaet.
A v odin  prekrasnyj  den'  on vospol'zovalsya situaciej,  podpoil i  dobilsya
svoego. Potom  eto  moglo vojti v  privychku  --  zhenskoe serdce myagkoe, a on
umeet byt' obhoditel'nym, usluzhlivym, neobhodimym... Ej zhe nado  na  kogo-to
operet'sya v  zhizni, i ona, konechno, ne podozrevaet, chto  on sposoben predat'
za butylku vodki... On  hameleon -- s nej sovershenno drugoj, i ona prebyvaet
v zabluzhdenii... Neschastnaya  zhenshchina.  A  vse  potomu, chto ya  vel  sebya  kak
zhivotnoe..."
     |lefantovu  zahotelos' zasnut', chtoby ujti  ot  tyazhkih razmyshlenij, kak
davnym-davno, kogda vse obidy i dushevnaya  bol' prohodili  za vremya  detskogo
sna... I ostavalos' tol'ko  zhalet', chto takoj prostoj i  dejstvennyj  sposob
izbavleniya ot perezhivanij s godami stanovilsya nedostupnym.
     CHerez neskol'ko dnej na  rabotu pozvonila Mariya. Ee golos  podejstvoval
na |lefantova, kak in容kciya kofeina.
     -- Zdravstvuj, Mashen'ka!  -- vozbuzhdenno  zaoral on,  ne pytayas' skryt'
radosti. -- My po tebe ochen' soskuchilis'!
     --  YA  slyshu,  --  ona  govorila sovershenno  spokojno, bez  emocij,  ne
vykazyvaya svoego otnosheniya k ego radosti i ego slovam.
     Oni poboltali ni  o chem, |lefantov otchetlivo predstavlyal Mariyu, stoyashchuyu
v  budke mezhdugorodnogo  avtomata,  i  serdce ego kolotilos' bystree. Gde-to
vdaleke mel'kala  mysl':  "Kto  zhdet  ee  vozle  peregovornogo punkta? ", no
nikakih real'nyh  obrazov za nej  ne stoyalo, i poetomu ona ne mogla omrachit'
radostnogo nastroeniya.
     Ponyav, s kem on razgovarivaet, podoshel Spir'ka i, protyanuv ruku, zastyl
v vyzhidayushchej poze.
     -- Nu ladno, Mashen'ka, tut u menya vyryvayut trubku, tak chto do svidaniya,
zhelayu horosho otdohnut', nadeyus', skoro uvidimsya.
     -- Spasibo, tebe tozhe schastlivo.
     |lefantov  peredal trubku. Pogovoriv s Mariej,  on pochuvstvoval  priliv
bodrosti, a daveshnie rassuzhdeniya Spir'ki pokazalis' sovershennejshej chush'yu, ne
zasluzhivayushchej nikakogo  vnimaniya.  No  tut zhe  v  serdce snova  zashevelilis'
somneniya.
     Spir'ka  razgovarival  s Nezhinskoj  o  takih zhe pustyakah, kak  i on, --
sprashival o pogode, teploe  li  more, kak otdyhaetsya. No chto-to izmenilos' v
ego lice, intonaciyah, on govoril ochen' myagko, s otchetlivym naletom grusti, i
|lefantov opyat' oshchutil ukol revnosti.
     -- Nu poka, -- Spir'ka pechal'no pokival golovoj  i slegka ulybnulsya. --
YA tozhe.
     Ot  etih poslednih  slov |lefantova  snova, kak  i  nakanune v  pivnoj,
brosilo v zhar, i on oshchutil  toshnotu. CHto "ya tozhe"? |to moglo oznachat' tol'ko
odno:  na  proshchan'e  Mariya  skazala  emu  "celuyu"  i  on,  chtoby  ne  ponyali
postoronnie, otvetil sovsem bezobidno: "YA tozhe".
     Nikto nichego i ne  ponyal, krome togo, kto obostrenno vosprinimal kazhdoe
slovo,  analiziroval   tonal'nost'   golosa,   intonaciyu,   vyrazhenie   lica
govorivshego...   Kto   znal   bol'she    drugih   i   sopostavlyal   frazy   s
vzaimootnosheniyami,  stoyashchimi za  nimi,  kogo nel'zya bylo  obmanut' kazhushchejsya
neznachitel'nost'yu kak by nevznachaj broshennogo slova...
     "Znachit, vse-taki pravda! I ona ego lyubit -- ved' zvonila ne prosto tak
i  ne mne, a  imenno emu, znachit, skuchaet!" Serdce razryvalos' ot revnosti i
toski.
     "No pochemu on kak v vodu opushchennyj?"
     Spir'ka kuril, nevidyashchimi glazami glyadya v okno, i vid u nego byl sovsem
ne veselyj.
     "YA  by  na  ego   meste  veselilsya,  durachilsya,  rasskazyval  anekdoty,
hohotal... V chem zhe delo?"
     I vdrug  |lefantov  ponyal,  chto Mariya v  Hoste dejstvitel'no  ne odna i
Spir'ku muchaet revnost',  poetomu on tak otzyvalsya o nej, chernil  ee,  chtoby
kak-to  zagladit' prichinyaemyj  ego  samolyubiyu  ushcherb.  No  pochemu  sejchas on
govoril  s  Mariej  kak  ni  v  chem  ne  byvalo?  Vprochem,  beshrebetnostnyj
chelovechishka... Mariya oshibaetsya v nem, ne znaet istinnogo lica...
     I |lefantov tverdo reshil, chto, kak  tol'ko Mariya vernetsya, on vstupit v
igru  i vytesnit Spir'ku iz  ee zhizni. V  tom,  chto  eto emu udastsya,  on ne
somnevalsya:  Mariya umnaya  zhenshchina  i  mozhet  opredelyat'  cenu lyudyam.  I esli
|lefantov  po   ryadu  pokazatelej   proigryval  Astahovu,   to,  bezuslovno,
prevoshodil Spiridonova.
     Mariya vyshla  na rabotu v pyatnicu, i, uvidev ee -- krasivuyu,  zagoreluyu,
-- |lefantov oshchutil takoe volnenie, chto  u nego zakruzhilas' golova. S trudom
on vzyal sebya v ruki, no ona zametila neobychnost' v ego  povedenii, hotya i ne
podozrevala, chto yavlyaetsya ee prichinoj.
     Vo vremya  pereryva  |lefantov predlozhil  Nezhinskoj  pogulyat' vecherom po
naberezhnoj, i ona soglasilas'. On s neterpeniem zhdal okonchaniya raboty, potom
schital  minuty  na meste  svidaniya.  Emu  pokazalos', chto  v konce  kvartala
mel'knula tonen'kaya znakomaya figurka, no k uslovlennomu mestu Mariya tak i ne
podoshla: libo on oshibsya, libo ona pereputala i svernula na druguyu ulicu. Kak
ni  stranno, |lefantov ispytal nekotoroe oblegchenie:  sejchas  ego  namereniya
otkryt'  Marii  dushu  kazalis' glupymi i sovershenno mal'chisheskimi. K tomu zhe
takoj poryv opravdan tol'ko togda, kogda vstrechaetsya ponimanie i sochuvstvie,
v  protivnom sluchae  est'  risk  okazat'sya  v  glupom  polozhenii.  A  glupyh
polozhenij |lefantov boyalsya pushche vsego na svete.
     "Ladno, podozhdem do ponedel'nika, -- reshil on. -- Tam budet vidno".
     No v ponedel'nik Nezhinskaya na rabotu ne vyshla. V konce dnya pozvonila ee
mat' i skazala, chto Mariyu sbila mashina.
     Otdelalas' ona  otnositel'no  legko:  ushiby, neskol'ko  ssadin i slaboe
sotryasenie mozga. |lefantov hodil  k nej  pochti kazhdyj den'. Vydumyvaya samye
neveroyatnye predlogi,  on sryvalsya  s  raboty  i  ehal na  rynok, pokupal  u
krasnoshchekih  kavkazcev  mandariny,  yabloki,  persiki,  granaty,   pridirchivo
otbiraya  krasivye,  krupnye,  odin  k  odnomu  plody,  zatem  otpravlyalsya  v
cvetochnyj ryad. Zdes' on tozhe svyashchennodejstvoval,  vybiraya samye svezhie rozy,
i ne vsyakie, a tol'ko nezhno-rozovogo cveta s dlinnymi, tugo  szhatymi v buton
lepestkami.  Potom, sgoraya ot neterpeniya, mchalsya v kliniku  na  avtomobile i
volnovalsya vsyu  dorogu i  kogda brosal kameshek  v  okno  na  tret'em  etazhe,
uspokaivayas'  tol'ko togda, kogda za  steklom poyavlyalas'  Mariya i  s ulybkoj
kivala, davaya ponyat', chto sejchas spustitsya vniz.
     Mariya pohudela i  osunulas', pod  glazami poyavilis' temnye krugi, chelka
ne mogla zamaskirovat' krovopodteka na lbu, no dlya |lefantova ona  nichut' ne
utratila ocharovaniya i prityagatel'noj sily.
     V  otlichie  ot  bol'shinstva  nahodyashchihsya  zdes'  zhenshchin,  rastrepannyh,
neopryatnyh, rashazhivayushchih v  rvanyh halatah i stoptannyh shlepancah, Mariya ne
perestala sledit' za soboj. Krasivye otglazhennye plat'ya, modnye bosonozhki. I
pahlo ot nee sovsem ne bol'nichnym: chistym telom, shampunem i importnym mylom.
     -- Kak tebe eto udaetsya? -- pointeresovalsya kak-to |lefantov.
     -- Ochen' prosto:  poznakomilas'  poblizhe  s  sestroj-hozyajkoj  i teper'
prinimayu dush kazhdyj den'!
     Vstrechala ona ego veselo, celovala v shcheku, zaryvalas' licom v buket.
     -- Ty menya baluesh'! CHudesnye rozy! V palate  vse zametili,  chto u  tebya
postoyannyj vkus!
     "I postoyanen ya ne tol'ko k sortu cvetov", -- vprochem, eto on skazal pro
sebya. Reshit'sya na ob座asnenie on tak i ne mog, potomu chto  ne byl uveren, kak
rascenit Mariya ego priznanie.
     Oni  uhodili za bol'nichnuyu ogradu v  bol'shoj  tenistyj park,  gulyali po
malolyudnym  alleyam,  sideli  na  raznocvetnyh  skamejkah,  gryzli  yabloki  i
boltali. Travmy i bol'nichnaya obstanovka ne okazali  ugnetayushchego  vliyaniya  na
Mariyu. Ona shutila,  smeyalas'  anekdotam,  rasskazyvala  zabavnye  istorii iz
mestnoj zhizni.
     |lefantov pytalsya  rassprosit',  chto  zhe  s  nej  proizoshlo,  no  Mariya
otvechala kratko, bez vsyakih podrobnostej:
     -- Poshla na krasnyj svet, a iz-za povorota -- "Volga". Horosho eshche,  chto
voditel' uspel pritormozit'.
     U |lefantova  na  mig vozniklo nepriyatnoe oshchushchenie, chto ona  lzhet. No s
kakoj stati?
     -- Esli posmotret'  na tvoi ushiby, to mozhet pokazat'sya, chto ty sidela v
samoj mashine, -- ostorozhno skazal on.  -- Znaesh', takie ssadiny  ostayutsya ot
udara v lobovoe steklo vo vremya rezkogo tormozheniya...
     -- Nu pochemu... Ssadiny vse odinakovy...
     To zhe  samoe  oshchushchenie  shevel'nulos' opyat', hotya |lefantov  ne  smog by
ob座asnit',    kakim    chuvstvom    on    ulavlivaet    ottenok   fal'shi    v
nevozmutimo-spokojnom  golose.  Da emu i ne hotelos' nichego ob座asnyat' i ni o
chem zadumyvat'sya. Somnenie shevel'nulos' i ischezlo.
     |lefantovu bylo horosho s Mariej, on podumal, chto za gody znakomstva oni
nikogda  ne  provodili stol'ko vremeni  vmeste, ne  gulyali  prosto  tak,  ne
razgovarivali  na  melkie zhitejskie temy,  kotorye, okazyvaetsya,  tozhe mogut
byt' vazhnymi i interesnymi. I nikogda on ne hotel tak zabotit'sya o -- Marii,
nikogda  ne skuchal po nej  i ne stremilsya uvidet'sya,  nikogda  ne  daril  ej
cvetov.
     "Moya  vina! -- dumal on,  dosaduya na sebya. -- Skol'ko vremeni  upushcheno!
Esli  by  ya otnessya  k nej  togda po-drugomu,  vse  bylo by inache.  Ona  by,
konechno, ne svyazalas' s etim nichtozhestvom Spir'koj, dorvala by s Astahovym i
byla by gorazdo schastlivee, chem sejchas... Kakim zhe ya byl durakom!"
     CHasy ih svidanij proletali ochen' bystro, ona provozhala ego do  vorot  i
vozvrashchalas', a |lefantov smotrel vsled, laskaya vzglyadom  legkuyu  figurku do
teh  por, poka ona ne  skryvalas'  iz glaz. Kazhdyj raz  on  ozhidal, chto  ona
obernetsya, pomashet rukoj, ulybnetsya na  proshchanie, i budet ponyatno, chto mezhdu
nimi protyanulas' kakaya-to nitochka, pust' poka eshche tonkaya... No Mariya nikogda
ne oborachivalas', i eto ego obizhalo, hotya  obida ostavalas'  gluboko-gluboko
vnutri, a v golovu odna za drugoj prihodili tyagostnye mysli.
     Da,  Mariya  radovalas'  ego  prihodu,  da,  ona  celovala ego  i ohotno
provodila  s nim vremya, no  on  chuvstvoval, chto ona rassmatrivaet ego prosto
kak horoshego  znakomogo, otvlekayushchego  ot odnoobraziya bol'nichnoj zhizni. I ne
bol'she.  Navernoe, tak zhe,  a  mozhet  byt',  eshche  radostnee ona vstrechala  i
Spir'ku, kotoryj tozhe chasto prihodil syuda.
     |lefantov pomorshchilsya, kak ot zubnoj boli.
     Po molchalivomu ugovoru oni so  Spir'koj provedyvali Mariyu v raznye dni,
i tot tozhe  ochen' suetilsya, sobirayas' k nej. Posle besedy u pivnoj |lefantov
pochti  perestal  s nim razgovarivat',  no  po  otdel'nym  replikam,  kotorye
prednaznachalis' special'no dlya  nego,  ponyal, chto k Marii hodit  kto-to eshche.
Prisutstvie  etogo  tret'ego  inogda  davalo  o sebe  znat':  kak-to  Mariya,
pozvoniv,  otmenila Spir'kin vizit,  i tot, otvernuvshis' k  oknu, perezhival,
nervno  glotaya  sigaretnyj  dym.  A  odnazhdy  sosedka   po  palate,  kotoraya
zavidovala  nebol'nichnomu vidu  Marii, chastym  poseshcheniyam  i obiliyu  cvetov,
uluchiv moment, kak by nevznachaj soobshchila |lefantovu:
     --  Segodnya k nej muzh prihodil.  Dolgo  razgovarivali, pochti  do samogo
obeda!
     |lefantov  ponyal, chto eto  i est' On.  No pochemu "muzh"? Dogadki dosuzhej
spletnicy? Ili tak otrekomendovala Mariya? Nedalekie, primitivnye baby vsegda
vydayut lyubovnikov libo  sozhitelej  za zakonnyh suprugov,  chtoby  podcherknut'
svoyu dobroporyadochnost'. No Mariya ne stanet pribegat' k stol' zhalkim ulovkam.
     Kak  by  nevznachaj, polushutya,  on  pereskazal  etot  razgovor  Marii  i
napryazhenno zamolchal. Nezhinskaya neopredelenno pozhala plechami.
     -- Oni zhe ne znayut, kto muzh, kto ne muzh...
     Ot etogo  obtekaemogo, nichego ne ob座asnyayushchego i dovol'no dvusmyslennogo
otveta tozhe dohnulo neiskrennost'yu. Pochti neulovimo. No dostatochno dlya togo,
chtoby na dushe zaskrebli koshki.
     Vprochem,  teper' koshki skrebli na  dushe postoyanno.  Ot neopredelennosti
polozheniya. Revnosti. Neotvyaznyh tyagostnyh myslej.
     Vchera, naprimer, Mariya privela ego k ostanovke i posadila v  podoshedshij
trollejbus ran'she obychnogo. Poprostu govorya, vyprovodila.  Umelo, tak, chtoby
on etogo ne zametil. Zachem?
     Vse dela i zaboty otodvinulis' dlya |lefantova na vtoroj plan, nichto ego
ne  interesovalo,  ne radovalo  i ne  ogorchalo. Nichto,  krome odnogo. Mariya.
Mariya. Mariya. On stal hmurym, nevnimatel'nym i rasseyannym.  Rabota  valilas'
iz ruk, issledovaniya ne  prodvigalis' ni na shag, on s trudom otbyval urochnye
chasy. I  ozhival,  tol'ko kogda shel  k  Marii. Net,  kogda videl  ee  odnu  i
prohodili  opaseniya,  chto mozhno stolknut'sya  s  Nim  i okazat'sya v  durackom
polozhenii bednogo rodstvennika. On  ved' uzhasno boyalsya durackih polozhenij. I
ne terpel neopredelennosti.
     Na pervyj reshitel'nyj shag ego tolknul Spir'ka.
     --  Navernoe, luchshe ne hodit'  k Marii, -- on prishel  s opuhshej pomyatoj
fizionomiej, v obed vypil piva i opyat' zahmelel. -- Dazhe mne.
     -- Pochemu? -- pointeresovalsya |lefantov.
     -- Vidish' li, v chem delo,  --  kogda  u Spir'ki probuzhdalsya alkogol'nyj
intellekt, on stanovilsya vychurnym i velerechivym. -- Mozhno ej pomeshat'. U nee
ved' svoi dela, o kotoryh ty, kak chelovek, bessporno, neglupyj, -- on sdelal
polupoklon,  --  bezuslovno,   ne  mozhesh'  ne  dogadyvat'sya.  Ona  svobodnaya
zhenshchina...
     |lefantova peredernulo.
     -- ...i eto mnogoe oznachaet. Ne pravda li?
     --  A  pochemu ty  podcherknul "dazhe mne"? --  V |lefantove vnov'  nachala
zarozhdat'sya tihaya yarost'.
     -- Da potomu, -- Spir'ka mnogoznachitel'no  poluzakryl  glaza, -- chto  u
menya s nej osobye otnosheniya, v kotorye tebe luchshe ne lezt'.
     |lefantov stisnul  zuby.  "Ah  ty zhalkaya p'yan'!  Osobye otnosheniya! Da ya
sdelayu iz tebya  kotletu! No vdrug eto pravda? Net, k chertu, hvatit! Sproshu u
nee napryamuyu! Esli ona zanyata i ya ej meshayu, znachit, nado vzyat' sebya v ruki i
konchat' so vsem etim! A esli on pytaetsya intrigovat', to  ya  otuchu ego raz i
navsegda!"
     -- Segodnya u menya k tebe delo.
     |lefantov volnovalsya  i bezuspeshno pytalsya eto skryt', no  otstupat' ne
sobiralsya.
     --  Pozhalujsta,  -- Mariya ne vyrazila udivleniya, kak  budto po  delovym
voprosam k nej obrashchalis' tut kazhdyj den'.
     -- Ty obsuzhdaesh' s uvazhaemym Valentinom Spiridonovym moi vizity?
     Volnenie usililos', on pochuvstvoval, chto u nego dergayutsya guby. Nikogda
ran'she takogo s nim ne bylo.
     --  Net,  --  neskol'ko  udivlenno otvetila  Nezhinskaya.  --  Pochemu  ty
sprosil?
     -- Navernoe, ne prosto tak.
     Guby u nego zadergalis' eshche sil'nee.
     --  Ty volnuesh'sya, -- vstrevozhenno skazala Mariya. -- Serega,  ty sil'no
volnuesh'sya!
     -- Da, ya  sil'no volnuyus', -- golos  predatel'ski podragival.  -- No  ya
hochu znat' pravdu...
     Volnenie  |lefantova  peredalos' i  Marii,  ona  govorila napryazhenno  i
nervno.
     --  ...i ya tebe otvechu.  Spiridonov horoshij chelovek  -- dobryj, myagkij,
otzyvchivyj. No  on  ne tot, kogo ya mogla by  lyubit' i  nahodit'sya  v blizkih
otnosheniyah...
     Ee golos tozhe drognul, na glaza navernulis' slezy, ona sdavila pal'cami
perenosicu i zaprokinula golovu, no govorit' ne perestala.
     -- Ne  tot. On  nedostoin lyubvi.  Mne  ochen' nepriyatno  govorit' na etu
temu, no raz ty postavil vopros...
     Otvet Marii  operedil vopros |lefantova,  ochevidno, ona predugadala hod
ego myslej.
     -- ...YA  schitayu,  chto cheloveka,  gotovogo na  vse radi  butylki  vodki,
lyubit' nel'zya!
     Ona prikryla glaza  i, zakryv ladonyami lico, prilozhila pal'cy  k vekam.
Takaya  reakciya nastol'ko ne sootvetstvovala ee obychnoj nevozmutimosti, chto u
|lefantova mel'knula chudovishchno nelepaya mysl':  Mariya  igraet, prichem  horosho
igraet... On dazhe  ne  uspel ustydit'sya: podozrenie bessledno rastvorilos' v
nahlynuvshej teploj  volne. Ona  govorila  iskrenne,  ona  otkryla svoyu dushu,
kotoruyu   obychno   pryatala   za   napusknym   ravnodushiem   i    riskovannoj
besshabashnost'yu,  poetomu ee povedenie i kazhetsya  neobychnym! Mariya  okazalas'
takoj, kakoj on ee videl, i ot etoj mysli |lefantovu -- zahotelos' plyasat'!
     -- Uspokojsya, Mashen'ka, -- on otnyal ee ruki  ot lica i s zharom prinyalsya
ih celovat'. -- Izvini, chto zastavil tebya nervnichat', ty horoshaya, poryadochnaya
zhenshchina...
     -- Poryadochnaya! --  s  ottenkom to li  gorechi, to li sarkazma proiznesla
Mariya, i |lefantov ne ponyal, k chemu otnositsya eta gorech' ili sarkazm.
     -- ...A Spir'ka -- merzavec!
     V  podsoznanii  |lefantova  vertelsya  celyj  roj   voprosov  po  povodu
obstoyatel'stv,  kosvenno  podtverzhdayushchih  slova  Spir'ki,  no  on  otmel  ih
nachisto. Esli verit' cheloveku, to polnost'yu i bezogovorochno. Imenno tak on i
poveril Marii.  A  vsyakie zacepki dlya  podozrenij...  Malo  li kakie  byvayut
sovpadeniya, inoj raz  kazhetsya, chto fakty bessporny, a na samom dele  za nimi
nichego ne stoit. Mariya otkrovenna i pravdiva, a raz tak...
     -- Zavtra zhe nab'yu emu mordu!
     |tih  slov  |lefantov  ne govoril  uzhe let dvadcat' pyat' --  so  vremen
nachal'noj shkoly.
     --  Ne hvatalo eshche,  chtoby  vy  iz-za menya dralis'  --  Mariya neskol'ko
uspokoilas'. -- Nashli yabloko razdora! Ne vzdumaj etogo delat'!
     |lefantov  poobeshchal,  no  pro  sebya reshil,  chto, esli  Spir'ka hotya  by
namekom eshche raz brosit ten' na Mariyu,  on vob'et slova emu v glotku vmeste s
oblomkami zubov.
     No Spir'ka  bol'she nichego o Marii ne  govoril. Da  i voobshche  oni sovsem
perestali  razgovarivat',  za  isklyucheniem  teh sluchaev, kogda  po  usloviyam
raboty bez etogo nel'zya bylo obojtis'.
     Teper'  |lefantov  postoyanno  dumal  o  Marii,  --  i  mysli  eti  byli
radostnee,  chem prezhde.  Raskryvshis' s  neozhidannoj  storony, ona stala  eshche
dorozhe.
     "Vot vidish',  --  govoril sebe |lefantov, --  stoilo tol'ko  pogovorit'
otkrovenno, po-chelovecheski, i vse stalo na  svoi mesta! A ty pochti god nosil
v sebe somneniya, perezhivaniya i  chuvstva, stesnyalsya... Ona zhe ne mozhet chitat'
mysli?" I on reshil vsegda byt' s Nezhinskoj pryamym i chestnym.
     V  eti zhe dni, razmyshlyaya  o  vzaimootnosheniyah s  Mariej, on  neozhidanno
sochinil stihi. Oni rodilis' sami -- ostavalos' tol'ko perenesti na bumagu:
     Bud' vse eto igroyu ot skuki,
     YA, konechno, spokojnej by byl
     I zabyl tvoi nezhnye ruki,
     Zapah barhatnoj kozhi zabyl,
     YA ne zhdal by tebya, kak prohlady,
     I ne videl by v rozovyh snah,
     Pozabyl by ya privkus pomady
     Na podatlivyh myagkih gubah.
     Postoyanstvo mne sluzhit ukorom,
     No v privychnom mel'kanii dnej
     Vse stoit pered myslennym vzorom
     Hrupkost' strojnoj figurki tvoej.
     Kogda-to  davno,  v yunosti, on pisal stihi odnoj zhenshchine, no tak  i  ne
pokazal ih ej. Sejchas ego tozhe ohvatili somneniya: ne budet li on smeshnym?
     No  kolebalsya  |lefantov  nedolgo:  on  zhe  reshil  byt'  otkrovennym  i
polnost'yu doveryat' ej. A ona sumeet pravil'no ocenit' ego postupki.
     -- Udivitel'no...
     Mariya vnimatel'no posmotrela na nego i perechitala eshche raz.
     --  Udivitel'no... -- medlenno  povtorila ona. --  Prosto tak  etogo ne
napishesh'. Tut nuzhno vdohnovenie...
     Mariya  s  kakim-to  novym  vyrazheniem  rassmatrivala  |lefantova, a  on
radostno dumal,  chto ne oshibsya: tol'ko tonkaya natura sposobna tak  tochno vse
ponyat'.
     Fakticheski on priznalsya ej v lyubvi.
     Vyzdoravlivala Mariya medlenno: muchili golovokruzheniya, inogda narushalas'
koordinaciya   dvizhenij,  rezkost'  zreniya.   Ej  kololi  kuchu   vitaminov  i
ukreplyayushchih  preparatov,  no  osobogo  effekta eto ne davalo.  Inogda  Mariya
nachinala grustit', i |lefantov  nenavyazchivo,  ispodvol' obodryal  ee,  kak by
nevznachaj rasskazyvaya  istorii  ob  analogichnyh,  tol'ko  eshche  bolee tyazhelyh
boleznyah  svoih   dal'nih   znakomyh,  kotorye  v   konce  koncov  polnost'yu
vyzdoravlivali.
     Emu udavalos' obodrit' ee, podnyat' nastroenie, i kak-to ona skazala:
     -- Ty dejstvuesh' na menya uspokaivayushche. Kak eto u tebya poluchaetsya?
     On tol'ko pozhal plechami.  Otvetit' pravdu? Prozvuchit  slishkom krasivo i
napyshchenno.
     -- Ne znayu.
     No  to,  chto ego  podderzhka  nuzhna  Marii,  obradovalo  |lefantova.  On
chuvstvoval, chto ona stala otnosit'sya k nemu luchshe, i eshche, uzhe v kotoryj raz,
vyrugal  sebya  za  izlishnyuyu  gordost',  meshavshuyu  ran'she  otkryt'sya  lyubimoj
zhenshchine.
     No cherez neskol'ko dnej proizoshlo sobytie, vnov' vybivshee ego iz kolei.
Bylo voskresen'e, i on priehal k Marii vo vneurochnoe vremya -- pered obedom.
     --  Segodnya   my  ne   pojdem   gulyat',  --  ona,  kak  vsegda,  veselo
pozdorovalas', poblagodarila za cvety. -- Ko mne priedut iz doma...
     Oni  sideli  na skamejke  u vhoda v  kliniku,  kogda k  nim  vpripryzhku
podbezhal Igorek.
     -- Mama! -- On obhvatil Mariyu za sheyu, i ona prizhala synishku k sebe.
     Vsled za  vnukom  ne toropyas' shla Varvara  Petrovna,  a sledom,  shiroko
ulybayas', -- |dik Hlystunov s ob容mistoj hozyajstvennoj sumkoj v rukah.
     --  Zdravstvuj, Serega,  --  on  protyanul  ruku,  nichut'  ne  udivlyayas'
vstreche. -- Kak nasha bol'naya?
     --  Da  vrode  popravlyaetsya.  -- |lefantov  lihoradochno  dumal:  pochemu
Hlystunov zdes'? Obychnaya usluzhlivost' svojskogo parnya -- podvezti, podnesti,
provedat'?  Ili  nechto  drugoe?  On umel  bystro  reagirovat' na neozhidannye
situacii,  no  sejchas  nastol'ko  rasteryalsya, chto ne mog prijti ni k  kakomu
vyvodu.
     -- Pojdem, Mariya,  ya  tebe  peredachu  do  palaty  donesu,  a  to  sumka
tyazhelennaya!
     |lefantov pervyj raz vstretilsya s mater'yu Marii, govorit' im  bylo ne o
chem,  i on  stal  besedovat'  s  Igor'kom  na  shkol'nye  temy,  odnovremenno
napryazhenno obdumyvaya situaciyu.
     Nezhinskoj  i  Hlystunova  ne   bylo  dolgo,  raza  v  tri  dol'she,  chem
trebovalos',  chtoby otnesti peredachu. Za eto vremya  |lefantov svyazal voedino
celuyu cep', kazalos', razroznennyh faktov.
     |dik inogda zvonil im  i, poboltav s kem-nibud' iz  sotrudnikov, zval k
telefonu Mariyu. Vremya ot vremeni on zahodil, i Mariya vyhodila ego provozhat'.
Vse kak v sluchae s Astahovym, odin  k odnomu, no |lefantov nikogda ran'she ne
obrashchal vnimaniya na eto sovpadenie, ne provodil  mezhdu Petrom Vasil'evichem i
Hlystunovym  nikakih parallelej. Kogda odnazhdy Nezhinskij prirevnoval Mariyu k
|diku,  |lefantov  pervym  posmeyalsya  nad  vzdornost'yu podobnyh  podozrenij.
Glupec! A cepochka razmatyvalas' vse dal'she. Neodnokratno Mariya besedovala po
telefonu  s mater'yu |dika,  na voprosy otvechala, chto oni  znayut  drug  druga
davno,  cherez obshchih znakomyh.  |lefantovu  pokazalos'  strannym, chto  tol'ko
posle znakomstva  s  |dikom  Mariya vyyasnila, chto davno  znaet  ego  mat', no
znacheniya etomu  on ne pridal. V proshlom  godu |dika  videli v Hoste v  to zhe
vremya, kogda tam otdyhala Nezhinskaya. No i eto on poschital sluchajnost'yu.
     I,  nakonec,  poslednee -- nedavno  |dik  na  svoem "Moskviche" popal  v
avariyu. Sam on ne postradal, no setoval, chto  sil'no povredil mashinu.  Vot i
razgadka tainstvennomu proisshestviyu s Nezhinskoj!
     Hlystunov! |lefantov chuvstvoval sebya poslednim idiotom, kotorogo tol'ko
chto obveli vokrug pal'ca. I ne odin raz. On vspomnil pridumannyj CHestertonom
effekt  pochtal'ona: ot privychnogo, primel'kavshegosya cheloveka ne zhdut chego-to
neobychnogo.
     Vernulis' |dik s Mariej. Veselye, ozhivlennye. On syplet anekdotami, ona
smeetsya.
     -- Nu chto, poehali? YA tebya podvezu!
     |dik vsegda byl usluzhlivym parnem.
     Mariya pocelovala mat' i synishku.
     -- A nas?
     I predpriimchivym, staralsya nichego ne upuskat'.
     Ona chmoknula |dika i |lefantova.
     -- Do svidaniya. Spasibo, chto provedali.
     Potom podoshla k |diku vplotnuyu i tri raza krepko pocelovala ego v shcheku.
     Serdce u |lefantova pokatilos' kuda-to vniz.
     |dik  zavez domoj Varvaru  Petrovnu i  Igor'ka,  druzheski poproshchalsya  i
poobeshchal eshche zaehat'. CHuvstvovalos', chto on v sem'e svoj chelovek.
     -- Gde ty otdyhal? -- sprosil |lefantov, kogda oni ostalis' odni.
     -- Na more, -- bespechno otvetil Hlystunov.
     -- V Hoste?
     -- Aga, -- on otvel glaza i ne sprosil, otkuda Sergej eto znaet.
     -- S Mariej? -- prodolzhal |lefantov,  podumav, chto lyuboj na meste |dika
poslal by ego k chertu za takuyu nazojlivost'.
     -- Nu kak tebe skazat'... YA v sanatorii, a ona dikarem...
     |dik  ne lyubil ni s kem ssorit'sya. |lefantov pochuvstvoval, chto on vret,
no dazhe eta lozh' dela ne menyala.
     -- YA slyshal, ty razbil mashinu?
     -- Koshmar! Vernulsya iz otpuska i na vtoroj den' --  bac! Prishlos' krylo
menyat'  i lobovoe  steklo!  Eshche  povezlo -- nashel  znakomogo, on vse  bystro
sdelal, i oboshlos' ne tak dorogo!
     "Marii oboshlos'  dorozhe,  --  zlo  podumal  |lefantov.  --  Do sih  por
rasplachivaetsya". On  vspomnil, skol'ko ukolov i  drugih nepriyatnyh  procedur
prishlos' perenesti Nezhinskoj. I iz-za chego?  Iz-za  etogo  blagopoluchnogo  i
samodovol'nogo vezunchika? Vprochem...
     -- Ty zhenit'sya ne dumaesh'?
     -- Net, -- |dik brosil bystryj vzglyad  i opyat' ne  pointeresovalsya, chem
vyzvan podobnyj vopros.
     Vzyav dva dnya  za svoj schet,  |lefantov  s容zdil v  Hostu.  Zachem on eto
delaet -- on ne znal, no protivit'sya ohvativshej  ego potrebnosti okazalsya ne
v sostoyanii.
     V kvartirnom byuro  uznal,  gde  ostanavlivalas' Nezhinskaya, i  cherez chas
stoyal v malen'koj opryatnoj komnatke s  dvumya krovatyami i oknom, vyhodyashchim na
more.
     -- U menya letom zhili muzh i zhena iz vashego goroda, -- hozyajka, malen'kaya
privetlivaya  zhenshchina,  kak  vidno, lyubila  pogovorit'. --  Mariya i |dik.  Im
ponravilos'. Tak budete zaezzhat'?
     "Muzh i zhena"! |lefantov posmotrel na stoyashchie ryadom krovati, predstavil,
kak Hlystunov i Nezhinskaya  lozhatsya spat', kak oni  prosypayutsya... Kak  budto
pokovyryal podsyhayushchuyu ranu.
     --  Navernoe,  net, --  |lefantov chut' poklonilsya,  --  slishkom  zharkaya
komnata, uzh izvinite.
     To,   chto   tainstvennyj   sopernik   okazalsya   vsego-navsego   |dikom
Hlystunovym, vyzvalo u |lefantova dvoyakie chuvstva.
     S  odnoj  storony,  bylo  dosadno,   chto   Mariya  svyazalas'   s  melkim
kommersantom, no |lefantov ee za eto ne osuzhdal: zhenshchina -- slaboe sushchestvo,
ee  legko uvlech', osobenno esli  ryadom nikogo net. On vnov'  vyrugal sebya za
starye oshibki.
     S drugoj storony, |lefantov ne schital Hlystunova ser'eznym konkurentom.
Tak zhe  kak i Spir'ka, on vo mnogom proigryvaet emu, |lefantovu, i Mariya eto
uvidit. A znachit, mozhno radovat'sya, chto u nee ne  okazalos' kogo-to pohozhego
na Astahova.
     Nezhinskaya  ne  sprosila,  pochemu  on  ne  prihodil  neskol'ko  dnej,  a
|lefantov, estestvenno, ne stal nichego ob座asnyat'.
     -- Skoro menya vypisyvayut, -- po  tonu nel'zya bylo ponyat', raduet eto ee
ili net. -- Nado gotovit'sya k normal'noj zhizni. V voskresen'e narushu rezhim i
otpravlyus' k mame. Tut mne uzhe izryadno nadoelo!
     -- Otlichno! -- obradovalsya |lefantov. -- Davaj vstretimsya!
     --  Nu chto ty, -- Mariya  pokachala  golovoj.  -- YA  tak  soskuchilas'  po
Igor'ku. Provedu celyj den' s nim.
     -- Togda ya pozvonyu.
     No kogda |lefantov v voskresen'e pozvonil, otvetila Varvara Petrovna.
     --  Mariyu?..  --  golos u  nee byl neskol'ko  rasteryannyj. --  Ona  uzhe
uehala.
     "Kuda?"  -- hotel  sprosit'  |lefantov,  no ne sprosil.  Vozvratit'sya v
kliniku ona  ne mogla:  eshche rano, na  kakoj-to  chas ne stoilo  i vyryvat'sya.
Znachit...
     Emu opyat' stalo toshno.  Znachit, Mariya soskuchilas' po |diku  bol'she, chem
po synu...
     Sev v taksi, on poehal  k  domu Nezhinskoj. Esli u pod容zda stoit mashina
Hlystunova, znachit, dogadka verna.
     Eshche izdali sredi neskol'kih avtomobilej, priparkovannyh na trotuare, on
zametil  svetlyj "Moskvich". Tot ili  net? 12-27 KLM. No kakoj nomer u |dika?
|togo on ne pomnil. Vrode by ego mashina chut' svetlee... A na kryshe, kazhetsya,
bagazhnik...
     |lefantov  pojmal sebya  na  tom,  chto narochno zanimaet  golovu  vsyakimi
myslyami, lish' by ne predstavlyat' proishodyashchego naverhu, na sed'mom  etazhe, v
kvartire Marii.
     "Kogo obmanyvaesh'? Sam sebya? Ty zhe rasschital, chto oni zdes', i  priehal
ubedit'sya!  Vot, pozhalujsta,  to, chto  ty  i  ozhidal uvidet' --  avtomobil',
svetlyj  "Moskvich"!  Ne bud'  ego -- eto  nichego  by ne  oznachalo:  |dik mog
povezti ee  k sebe  na YUzhnyj,  no ty  by teshil sebya  illyuziyami  --  deskat',
oshibsya... Tak  ne  pryach'  golovu  v pesok!  Ty zhe ne otkryl dlya  sebya nichego
novogo!"
     No  odno  delo -- predstavlyat' otvlechenno, a  drugoe -- znat',  chto eto
proishodit imenno sejchas, siyu minutu, sovsem nepodaleku...
     |lefantov zadrozhal  ot  gorya i unizheniya. Podnyat'sya  naverh i kolotit' v
dver'?  Skoree  vsego  emu  ne  otkroyut...  A  esli   i  otkroyut?  |lefantov
pochuvstvoval,  kak kulaki  nalivalis'  svincovoj tyazhest'yu. Raz!  V solnechnoe
pravoj! Dva!  Kryuk sleva  v chelyust'! Tri! Spletennymi v  zamok rukami dobit'
udarom po shee!
     On nikogda ne reshal takim putem  nikakih voprosov, schitaya, chto draka --
ne metod dostizheniya celej. No sejchas ispytyval  ostroe zhelanie izbit' |dika.
ZHestoko. V krov'. Hotya nikogda v  zhizni on po-nastoyashchemu ne dralsya, on ni na
minutu ne  somnevalsya, chto emu eto udastsya. Blagopristojnyj, ne lyubyashchij ssor
|dik  -- obyknovennyj trus, on nichego ne smozhet protivopostavit' ego yarosti!
Nu, a chto potom?
     |lefantov predstavil otvrashchenie  v glazah Marii, i kulaki razzhalis'. No
yarost'  trebovala  vyhoda.  Prokolot' shiny  "Moskvicha"? Razbit'  stekla? Eshche
glupee.
     Ssutulivshis', |lefantov pobrel proch'.
     V konce koncov, |dik  ni v chem ne vinovat. I ona  tozhe. Kogda u nih vse
nachinalos', on byl ravnodushen k Marii i ego ne stoilo prinimat' v raschet.  A
sejchas  izmenit'  ustoyavshiesya  otnosheniya neprosto.  Dlya  etogo  nedostatochno
darit' zhenshchine cvety i pisat' stihi. Nado ubedit' ee v glubine i iskrennosti
svoih chuvstv, vojti v ee zhizn', stat' dlya nee neobhodimym... I on sumeet eto
sdelat'!
     No bezukoriznennaya logichnost' rassuzhdenii ne pomogla |lefantovu.
     "Znachit, vse verno? ZHenshchina, kotoruyu ty lyubish', spit s kakim-to hlyshchom,
a  ty schitaesh'  eto  pravil'nym?  -- vnutri sidel zloj  bes, schitavshij svoim
dolgom kak mozhno sil'nee rastravit' emu dushu.  --  Bravo! Ty  pryamo  obrazec
ob容ktivnosti! I vseproshchenchestva!"
     U |lefantova propal  appetit i poyavilas' bessonnica. Osunulsya, pohudel.
Kak  olenyu  s prostrelennym legkim,  emu  ne hvatalo vozduha, i  on hodil  s
poluotkrytym rtom, ne vidya nichego vokrug.
     Kak-to  vecherom  ego neuderzhimo povleklo k domu Marii, on  nadeyalsya  na
chudo, i ono  proizoshlo: "Moskvich" 12-27 KLM  po-prezhnemu stoyal  u  pod容zda.
Znachit, mashina prinadlezhala komu-to iz zhil'cov! Znachit,  kogda  on v proshlyj
raz muchilsya podozreniyami  u bezobidnogo avtomobilya,  v  kvartire  na sed'mom
etazhe  nikogo  ne  bylo! I hotya on ponimal: eto dela ne menyaet, to,  chego on
stydilsya i boyalsya, skoree vsego proishodilo v drugom meste, u |dika, v YUzhnom
mikrorajone, u  nego  budto  kamen' s  dushi svalilsya. Strannoe  sushchestvo  --
chelovek!
     Pravda,  cherez  nekotoroe  vremya  toska  nahlynula snova i s  utroennoj
siloj.  Mariya gotovilas' k  vypiske.  Zdes'  on  raznoobrazil  dlinnye  chasy
vynuzhdennogo   bezdel'ya,   pomogal   otvlech'sya   ot   neveselyh   bol'nichnyh
razmyshlenij, obodryal  i podderzhival ee... Takaya  rol'  stala  privychnoj  dlya
oboih. A kak slozhatsya ih otnosheniya teper'?  Ved' on mozhet poprostu okazat'sya
nenuzhnym...
     -- YA  poka pozhivu  u mamy,  no budu zvonit',  -- rasseyanno  skazala  na
proshchanie Mariya. -- I ty zvoni, kogda zahochesh'.
     Konechno, ona ne privyazalas' k nemu tak, kak on by etogo hotel. Poka. No
skoro vse peremenitsya.
     Sidyashchij v |lefantove bes izdevatel'ski zasmeyalsya.
     A,  sobstvenno, otchego  vse  dolzhno peremenit'sya?  Pochemu  Mariya  vdrug
predpochtet tebya ostal'nym? CHto  est'  u tebya za dushoj? Vozmozhnosti,  vlast',
den'gi? Vot to-to!
     Zato u menya golova na plechah!
     |ka  nevidal'! Posmotri vokrug --  von  ih  skol'ko,  golov-to!  Da eshche
kakih,  ne cheta  tvoej! Modnye pricheski, firmennye shlyapy, kozhanye i zamshevye
kepochki!  A chto  pod  nimi --  nikogo ne  interesuet. K  tomu zhe  tam u vseh
odinakovo --  seroe mozgovoe veshchestvo. I kazhdomu hvataet: na  nedostatok uma
nikto   ne  zhaluetsya.   Pravda,  ty  gordish'sya  svoej  sposobnost'yu   bystro
pererabatyvat' informaciyu, vydavat' kachestvenno novye mysli, idei, teorii...
No  komu  eto nuzhno? I kakaya pol'za, naprimer,  Marii  ot  tvoego  hvalenogo
intellektual'nogo potenciala?
     I tut |lefantova osenilo. Nado predlozhit' Marii zanyat'sya naukoj! |to ee
zahvatit,  otvlechet  ot glupostej  i  melochej, na  kotorye  mozhno  nezametno
rastranzhirit' vsyu zhizn'. Pered nej otkroetsya neobozrimoe pole dlya prilozheniya
sil, poyavyatsya real'nye perspektivy! Skoro on  poluchit otdel, i  Mariya smozhet
besprepyatstvenno razrabatyvat' svoyu temu. Da, v konce  koncov, u nego samogo
sobrano materiala ne na odnu dissertaciyu!
     Ego ideya Nezhinskoj ponravilas'.
     -- YA i sama  dumala nad etim. YA  sebya znayu,  ya spravlyus', budu rabotat'
kak vol, nado tol'ko vzyat'sya. I chtoby menya kto-to podtalkival, napravlyal...
     -- Ne  bespokojsya, ya  sumeyu podtolknut' tebya, pomoch'. CHerez tri goda ty
zashchitish'sya, garantiruyu!
     |lefantova  raspirala  radost':  on smozhet  sdelat' dlya  svoej  lyubimoj
bol'shoe  delo,  stanet  ej poleznym, u  nih poyavyatsya obshchie  interesy,  obshchaya
cel'... No pochemu na ee lice yavstvenno prostupaet somnenie?
     -- Tebya chto-to smushchaet?
     -- Vse ne tak-to legko, -- ona pomedlila, kak by razdumyvaya: prodolzhat'
ili net. -- Ty, naprimer, do sih por ne kandidat.
     |lefantov nemnogo obidelsya.
     --   YA  zhe  ne  stavil  poka  takoj  celi.  Zanimalsya  drugimi  delami,
eksperimentiroval, raspylyalsya. Sejchas oformlyayu rezul'taty i vyjdu na zashchitu.
Ty chto, somnevaesh'sya?
     -- Da net.
     Somnenie na lice ne ischezalo.
     -- Tak v  chem zhe delo? Tebe budet legche idti za mnoj.  YA otdam polovinu
togo, chto sobral, opredelyu napravlenie poiska, ne budet poluchat'sya -- napishu
sam!
     -- Vot eto menya i smushchaet: vse budet nahodit'sya v tvoih rukah.
     Oni  katalis'  v kolese  obozreniya, kabinka  medlenno  podnimalas'  nad
gorodom,  ruki |lefantova,  nervnye  i  zhilistye,  lezhali  na  metallicheskom
shturval'chike.
     --  A  chem  plohi  moi  ruki?  --  on  krutanul shturval'chik,  i  kabina
zavertelas' vokrug osi. -- Nichem ne huzhe ch'ih-libo drugih!
     Bodrym tonom  on pytalsya  zatushevat' nepriyatnoe  oshchushchenie: Mariya boitsya
zavisimosti, no ot druga, k kotoromu iskrenne raspolozhen, nel'zya zaviset'...
     --  Da, ne huzhe...  --  neuverenno  soglasilas'  Mariya. --  Nu  chto  zh,
poprobuem...
     Proshchayas', on naprosilsya k  nej  v  gosti i, dozhidayas' naznachennogo dnya,
strashno  volnovalsya.  Esli  ran'she  on  zhdal kazhdogo  telefonnogo zvonka, to
teper' boyalsya, chto Mariya peredumaet i otmenit vstrechu.
     On  ne  stal  vyzyvat'  lift i poshel peshkom,  opasayas',  chto  Marii  ne
okazhetsya  doma. Kogda dver' otkrylas', volnenie ne proshlo, k nemu dobavilis'
nelovkost' i skovannost', kotoryh on ne ispytyval dazhe pri pervom svidanii.
     On neuklyuzhe vruchil  Marii cvety, polozhil  na stol frukty i poceloval  v
shcheku, oshchutiv gor'kij privkus.
     -- Ty kak budto prodolzhaesh' provedyvat' menya v bol'nice, --  zasmeyalas'
Nezhinskaya.
     --  Navernoe,  uzhe  privyk,  --  |lefantov  staralsya nikak  ne proyavit'
volneniya i nelovkosti. --  Ty nichego ne  chuvstvovala vchera, da  i  segodnya s
utra?
     -- Nichego, -- neponimayushche posmotrela ona. -- A chto?
     -- Uzhasno toskoval po tebe, prosto vyt' hotelos'. Zadrat' golovu i vyt'
po-sobach'i...
     On utknulsya licom v ee ladoni, po odnomu celoval tonkie pal'cy.
     -- Kakoj ty nezhnyj, -- kak-to zadumchivo  skazala Mariya. -- YA davno tebya
takim ne videla...
     -- Ty nikogda menya takim ne videla. YA lyublyu tebya.
     |togo on  ne govoril  ni  odnoj  zhenshchine, dazhe  sobstvennoj zhene. CHtoby
izbegat' krasivostej.
     -- CHto? -- ona, ochevidno, tozhe ne ozhidala takih slov.
     -- YA lyublyu tebya.
     On privlek Mariyu, celoval shcheki, lob, glaza.
     -- Pochemu ty takaya gor'kaya?
     Mariya tiho zasmeyalas', i on ulovil otvetnyj poryv.
     -- |to kosmeticheskaya pritirka. YA zhe ne dumala...
     Ona ne dogovorila.
     Guby |lefantova  vobrali privkus  lekarstva, i teper' gor'kim  kazalos'
vse: nezhnaya sheya, trogatel'no  huden'kie klyuchicy, gor'koj byla ploskaya chutkaya
grud' s bol'shimi korichnevymi soskami, uprugij zhivot, dlinnye gladkie nogi...
Gor'kimi  byli  myagkie  guby  i bystryj  goryachij  yazyk,  i ona,  oshchutiv  etu
vernuvshuyusya k nej gorech', na mig otstranilas':
     -- Gor'kaya lyubov'?
     -- Net... Vovse  net... -- emu hotelos' vyskazat' vse, chto delalos'  na
dushe, no slov katastroficheski ne hvatalo. -- |ta gorech' -- erunda...
     -- Ty stal sovsem drugim... Takoj laskovyj...
     -- Gospodi, Mashen'ka, kak ya v tebya vlyubilsya...
     -- CHerez tri goda? -- Mariya smeyalas'.
     -- Da, cherez tri... YA tak muchilsya, perezhival...
     Pervyj raz on  polnost'yu  ispovedovalsya, naiznanku vyvorachival  dushu, i
emu sovsem ne bylo stydno.
     -- YA zhe etogo ne znala.
     "Konechno,  ne znala. A teper' znaet. I vse budet  podrugomu", -- bilas'
radostnaya mysl'...
     Prinimaya  dush,  Mariya prihvatila volosy rezinkoj, i oni  torchali vverh,
kak korona. Ona hodila po komnate obnazhennoj, i |lefantov lyubovalsya  eyu, pro
sebya udivlyayas' peremenchivosti vospriyatiya.
     -- Znaesh', chem otlichaetsya lyubimaya zhenshchina ot nelyubimoj?
     -- Net, -- ona vyzhidayushche glyanula emu v glaza.
     -- Na nee priyatno smotret' i posle etogo, --  on sdelal pauzu. -- A mne
priyatno smotret' na tebya.
     Ona sela na divan, i  on, kak mechtal kogda-to, polozhil golovu na ostrye
kolenki.
     -- Budesh' menya lyubit'?
     -- Pochemu "budesh'"?
     Podrazumevalos', chto  ona uzhe  sejchas  lyubit, no |lefantovu  ee  ton ne
pokazalsya ubeditel'nym.
     -- Budesh' so mnoj?
     Stavya vopros po-drugomu, on vse-taki rasschityval poluchit' bolee  chetkij
i obnadezhivayushchij otvet.
     -- Nadeyus'.
     Snova emu ne ponravilas' neopredelennost' i notki ravnodushiya v golose.
     "Prosto  ej  nado  ko  mne privyknut',  --  reshil on. --  A  dlya  etogo
trebuetsya vremya".
     Uhodit'  ne hotelos'.  |lefantov dolgo  proshchalsya v prihozhej,  ottyagivaya
moment, kogda nado budet otkryt' dver' i zahlopnut' ee za soboj.
     -- Vse bylo horosho? -- sprosil on naposledok.
     -- Da, spasibo, ty molodec.
     -- Tebe spasibo.
     Zamok shchelknul, i |lefantov pobezhal  vniz po lestnice.  Vse ego sushchestvo
pelo,  tol'ko v glubine dushi chuvstvovalsya nepriyatnyj osadok: na  prostyne on
zametil  neskol'ko postydnyh  pyaten --  sledy  svoego  predshestvennika.  Ili
predshestvennikov?
     Nu, nichego ne podelaesh', zhizn' est' zhizn'... Sejchas  ego  sovershenno ne
interesovali  ee vzaimootnosheniya so  Spir'koj, Astahovym, |dikom.  Vse eto v
proshlom!
     Prygaya  cherez  tri stupen'ki, on vybezhal na ulicu. Vozle pod容zda stoyal
svetlyj "Moskvich" 12-27 KLM. I hotya |lefantov ponimal, chto eto sovershenno ne
nuzhno, nesolidno i dazhe glupo, on ne uderzhalsya i pokazal emu kukish.
     Uprugim, pruzhinyashchim  shagom |lefantov shel  po skazochnomu, raskinuvshemusya
na ogromnoj zelenoj ravnine gorodu. Gorodu schast'ya iz mechty svoego  detstva.
On chuvstvoval sebya  molodym, bodrym, stremitel'nym. Krov' igraet, sila  b'et
cherez kraj. Sejchas on mozhet bezhat' bez ustali neskol'ko kilometrov, prygnut'
na asfal't  so  vtorogo  etazha, drat'sya  odin  protiv  troih,  probit' golym
kulakom stenu v polkirpicha!
     I ves'  etot  fizicheskij i  duhovnyj pod容m,  eto  chudo  perevoploshcheniya
vyzvany chudesnoj zhenshchinoj, kotoraya doverilas' emu i otvetila lyubov'yu  na ego
chuvstvo.
     |lefantovu hotelos' pet'.
     "Vse ravno obojdu ya lyubogo, v poroshok razgryzu udila, lish' by vyderzhali
podkovy i pechenka ne podvela!"
     Ogromnymi  uprugimi skachkami on nessya po beskrajnemu zelenomu prostoru,
v  lico bil vstrechnyj veter.  Spir'ka,  |dik i dazhe  Astahov ostalis' daleko
pozadi. Mariya predpochla ego im! I, chert  poberi, ona ne pozhaleet  ob etom! U
nee ne slozhilas' sud'ba,  ona metalas' iz  storony  v storonu, nadelala ujmu
oshibok...  I  vse potomu, chto ryadom ne bylo nadezhnogo lyubyashchego  cheloveka, na
kotorogo mozhno  polozhit'sya...  No  teper' takoj  chelovek u  nee est'...  Ego
zahlestnula  teplaya  volna nezhnosti. On  sdelaet vse, chtoby  pomoch' ej stat'
schastlivoj! Vse, chto smozhet!
     V sostoyanii blazhennoj prostracii  |lefantov perehodil cherez dorogu, kak
vdrug iz-za  ostanovivshegosya  pered svetoforom trollejbusa  s revom vyskochil
avtomobil'; on instinktivno otprygnul,  i mashina proneslas' vpritirku, obdav
volnoj  spressovannogo vozduha i paralizuyushchego  uzhasa:  slishkom  neveroyatnoj
byla  eta beshenaya skorost'  na  krasnyj svet po polose vstrechnogo  dvizheniya,
gipsovaya  maska voditelya,  ne  sdelavshego popytki  ob容hat' ili zatormozit',
chudovishchnaya real'nost'  neozhidannoj,  a  ottogo  eshche  bolee  nelepoj  smerti,
kotoroj tol'ko chudom udalos' izbezhat'.
     "P'yanyj,  chto  li?"  --  podumal  osharashennyj  |lefantov,  glyadya  vsled
vil'nuvshej  obratno cherez osevuyu seroj "Volge -- furgonu s kruglym pyatnyshkom
oblupivshejsya  kraski na zadnej stojke kuzova i vyvalivshimsya ugolkom matovogo
stekla.
     Trudno bylo poverit', chto pohozhij  na  cheloveka shofer tol'ko chto pohodya
gotov  byl  razdavit'  ego i ostavit' rasplyushchennym na asfal'te na polputi ot
doma  Marii  k  ego  sobstvennomu  domu.  |lefantov s  boleznennoj  yasnost'yu
pochuvstvoval, chto ego smert' stala by podlinnym neschast'em tol'ko v odnom iz
etih domov. Ot horoshego nastroeniya nichego ne ostalos'.
     Vecherom   po   televizoru   peredali   soobshchenie   pro   napadenie   na
inkassatorskuyu  mashinu,  ochevidcev prosili soobshchit' ob  uvidennom. |lefantov
pozvonil, v institut prishel  podzharyj celeustremlennyj  inspektor s  volevym
licom,  oni  pogovorili  v vestibyule, Krylov zapisal  ego adres  i sluzhebnyj
telefon: esli ponadobites' -- vyzovem, hotya vryad li, opoznat' ne smozhete...
     Razglyadyvaya sobesednika, |lefantov  dumal,  chto etomu  obychnomu na  vid
parnyu predstoit stat' na puti toj temnoj  i besposhchadnoj sily, kotoraya  vchera
proneslas' ryadom, vnushiv oshchushchenie  bespomoshchnosti, rasteryannost' i  strah.  A
majoru,  pohozhe, ne strashno, on rvetsya  vstretit'sya s  vzbudorazhivshimi  ves'
gorod "Prizrakami", tem ostree oshchushchaetsya sobstvennaya nesostoyatel'nost': dazhe
primet ne zapomnil... Vprochem, erunda, u kazhdogo svoya  rabota, a u nego  eshche
est' Mariya" kotoraya sochuvstvenno vyslushala rasskaz ob etoj uzhasnoj  istorii.
Mariya, Mariya...
     Esli  by v etot moment  kto-nibud'  skazal, chto slova Marii pro gor'kuyu
lyubov' okazhutsya prorocheskimi, on by plyunul takomu cheloveku v fizionomiyu.





     Slova  Starika  zapali  mne  v  dushu.  Rassmatrivaya  vrazbros  useyannuyu
proboinami mishen', nevol'no podumal: a kak by otstrelyal |lefantov? U nego ne
drozhat ruki,  vzglyad tverd  i  cepok, k  tomu  zhe zanimalsya  al'pinizmom.  A
Spiridonov, kstati, boitsya vysoty...
     Zummer vnutrennego telefona prerval razmyshleniya.
     -- Sasha, nado vyehat' na zaderzhanie, -- golos Gapas'kova byl dostatochno
ser'eznym. -- Poluchi oruzhie, Kotov uzhe v mashine, po doroge rasskazhet.
     Uchastkovyj rasskazal nemnogoe. Dom spokojnyj, i vdrug  -- bytovoj debosh
s  nozhevym  raneniem.  Prestupnik  vooruzhen,  grozit  ubit'   kazhdogo,   kto
podstupitsya.
     -- Navernoe, eto Pet'ka -- bol'she nekomu, -- ozabochenno razmyshlyal vsluh
Kotov. -- Vypit' lyubit, nervnobol'nogo izobrazhaet  po p'yanke, no  ser'eznogo
za nim ne vodilos'...
     Vozle  pod容zda  stoyala  "skoraya",  tolpilsya  narod,   ranenogo  uspeli
pogruzit' v mashinu.
     -- V zhivot, pronikayushchee, -- na hodu  skazal  vrach. -- Sostoyanie srednej
tyazhesti, netrezv. Posle operacii mozhno budet delat' prognozy...
     Mignul mayachok, "skoraya" rvanula s  mesta. Vracham predstoit odna rabota,
nam -- drugaya.
     --  ...Na  kuhne so  vseh  stolov  nozhi sobral  i  begaet  po kvartire,
mat'-peremat', vseh poreshu...
     --   ...dumali,   pritvoryaetsya,   a  vidno,  vpravdu  durnoj  --  glaza
vytarashcheny, krasnyj, nichego ne soobrazhaet...
     -- Horosho, uspeli vybezhat', mog lyubogo zarezat', on psihovannyj...
     Vozbuzhdenno gomonili zhenshchiny v shlepancah i domashnih halatah, neprivychno
vyglyadyashchie na ozhivlennoj ulice.
     -- Pojdesh'  s nami, Vasil'ich? --  sprosil Kotov u krepkogo, srednih let
muzhchiny v majke i trenirovochnyh bryukah i rasstegnul koburu.
     Vasil'ich bez osobogo voodushevleniya kivnul.
     Po krutoj  lestnice podnyalis' na  tretij  etazh. Kotov ostorozhno tolknul
dver', vozle kotoroj lepilsya dobryj desyatok zvonkov.
     -- Zahodi, komu zhit' nadoelo! -- vyrvalsya na ploshchadku isterichnyj krik.
     -- Ne duri, Petya, miliciya.
     Kotov nyrnul  v  dvernoj  proem,  chto-to  udarilos' o stenku,  zazvenel
metallicheskij taz.  YA  prygnul  sledom.  V dlinnom  koridore golyj  po  poyas
chelovek s ohapkoj nozhej pod myshkoj zanes nad golovoj ruku, Kotov, zakryvayas'
taburetkoj,  dvigalsya  na nego.  Ruka  rezko  opustilas',  nozh  proletel nad
golovoj i hlestko udarilsya o dver'. YA shvatil taz, zashchishchayas' im, kak shchitom.
     Vam! Zvonko otozvalsya improvizirovannyj shchit. Hlop! Tretij nozh stuknulsya
o taburetku.
     Petya, kak  zapravskij metatel' v cirke, vyhvatyval iz-pod myshki nozhi  i
brosal,  a  my   nastupali,  ottesnyaya  ego   v   glub'  koridora.  Kogda  my
priblizilis',  on povernulsya i  pobezhal,  ya shvatil s  podokonnika cvetochnyj
gorshok i brosil vdogonku. Gorshok ugodil v  goluyu spinu, deboshir shlepnulsya na
pol. V kazhdoj ruke on derzhal nozhi i otchayanno razmahival imi.
     -- Vse ravno ne damsya! Vseh porezhu!
     -- Sejchas poglyadim!
     Kotov dlinnymi derevyannymi shchipcami, s  pomoshch'yu kotoryh hozyajki vynimayut
iz  vyvarki bel'e,  prizhal  sheyu huligana k  polu,  ya nastupil na odnu  ruku,
osmelevshij Vasil'ich -- na druguyu.
     -- Dokatilsya, pojmali tebya, kak gadyuku! -- ukoril on soseda.
     -- Ub'yu i  otvechat' ne  budu!  -- prodolzhal  hripet' tot. -- Ty,  suka,
schitaj, uzhe mertvec!
     -- Sejchas, sejchas...
     Kotov zashchelknul naruchniki.
     -- Vot teper' pugaj kak mozhesh'!
     -- CHto zhe vy so mnoj delaete, -- Petya neozhidanno zhalobno zaplakal. -- YA
-- bol'noj, u menya nervy, v  psihiatrichke  lezhal,  a vy --  v  kandaly... Da
znaete, chto vam za eto budet?! U menya spravok polnyj chemodan...
     -- Vse, Petya, konchilis' tvoi spravki.
     Kotov perevel duh,  vyter kletchatym  platkom  vspotevshee lico, popravil
galstuk, podnyal s pola i otryahnul o koleno furazhku.
     -- Konchilis'. Podosh'yut ih, konechno, k delu, ekspertizu tebe provedut  i
napishut: psihopaticheskie cherty lichnosti, alkogol'nyj nevroz...
     Petya  pritih, slushal  vnimatel'no, a  pri poslednih  slovah uchastkovogo
blazhenno ulybnulsya i soglasno zakival golovoj.
     -- ...a v konce dobavyat: sposoben otdavat'  otchet v svoih  dejstviyah  i
rukovodit' imi, vmenyaem. Znachit, mozhesh' otvechat' pered sudom,  pered lyud'mi,
poterpevshim...
     Petya iknul, iz nosa vyskochila soplya.
     --  A esli  ya izvinyus'? Izvinyus' ya? YA zh ego ne sil'no porezal!  I pered
vami na koleni vstanu...
     -- Poshli v mashinu!
     Po   doroge   Petya   plakal,  zhalovalsya  na  gor'kuyu  sud'bu,   nervnoe
rasstrojstvo, pomeshavshee stat' diplomatom, rugal poterpevshego, kotoryj i sam
vo vsem vinovat.
     Sdav ego nakonec v dezhurnuyu chast', ya s oblegcheniem vzdohnul i tshchatel'no
vymyl ruki. No cherez chas prishlos' povtorit' etu proceduru, potomu chto ko mne
prishel sotrapeznik po vecherinke u Rogal'skih  --  velichavyj Semen Fedotovich,
kotoryj  nachal s  priglasheniya potolkovat' v  restorane po dusham, a  zakonchil
obeshchaniem zavtra zhe vruchit' sberknizhku so vkladom na pred座avitelya.
     Mezhdu etimi predlozheniyami on nevnyatno bormotal chto-to pro  nepriyatnosti
po rabote, neporyadok v  dokumentah,  iz-za  kotoryh  obrazovalas' nedostacha,
upominal SHirokova,  opechatavshego  sklad,  i  delal mnogoznachitel'nye  zhesty,
soprovozhdayushchiesya stol' zhe mnogoznachitel'nym podmigivaniem.
     On  izryadno  podrasteryal  svoyu vazhnost', byl yavno  napugan  i  vyglyadel
dovol'no zhalko, esli by  ne eti potiraniya  pal'cami  i  podmigivaniya --  kak
svoemu, ya  by  ne vyshel  iz  sebya,  ne  stal  by hvatat'  ego  za shivorot  i
vybrasyvat' iz kabineta i uzh,  konechno, ne napoddal by kolenom pod zad,  chto
sovsem nedostojno rabotnika milicii.
     Tem  bolee  chto k dveri priblizhalsya ocherednoj posetitel', i posetitelem
etim, kak ni stranno, okazalsya Sergej |lefantov.
     -- Ty chto, mysli prochel? Teper' tebya mozhno vyzyvat' bez povestok?
     --  Da ya  naschet YUrtasika. Ego  mat' na  rabotu  pribezhala:  uznaj, chto
teper' budet...
     -- Kakaya mat', kakoj YUrtasik?
     -- Vy segodnya zaderzhali Petyu YUrtasika, on soseda nozhom pugal, chto li...
YA s nim v shkole uchilsya. Vot mat' i pristala: shodi, uznaj u Krylova, on tebya
doprashival, vrode kak znakomyj...
     -- A ona otkuda v kurse vseh del? |lefantov mahnul rukoj.
     -- Kogda pridet k vam, pojmete. Unikal'naya zhenshchina! |nergii  vagon, uzhe
ves' gorod na nogi postavila!
     -- Skazhi, chto ko mne hodit' ne  nuzhno.  Delo peredadut v prokuraturu --
tyazhkie telesnye povrezhdeniya, soprotivlenie  rabotnikam milicii, a potom -- v
sud.
     Raz |lefantov i bez vyzova okazalsya u menya, ya reshil ego  doprosit',  no
skazat'  o svoem namerenii ne  uspel:  v kabinet vletela polnaya  krasnolicaya
zhenshchina v chernom traurnom  plat'e s vorohom bumag v odnoj  ruke i kleenchatoj
hozyajstvennoj sumkoj v drugoj.
     -- Kogo v sud? Petyu moego?! -- s negodovaniem zakrichala ona i, otpihnuv
|lefantova v storonu, plyuhnulas' na stul peredo mnoj.
     -- Da vy znaete, kakoj on bol'noj? On  sebya ne  pomnit, ne  otvechaet za
sebya,  ego  psihozy  nakryvayut...  Vot,  vot,  --  ona brosala  nerazborchivo
ispisannye  listki  s  lilovymi  pechatyami  i  prihlopyvala  sverhu  ladon'yu.
Tolstye, unizannye  kol'cami pal'cy gromyhali o stol,  podtverzhdaya vesomost'
kazhdogo dokumenta.
     --  A  vot  ot  samogo  professora  Ivanickogo, --  pobedno  gromyhnula
posetitel'nica poslednij  raz  i  snishoditel'no glyanula na  menya.  -- A  vy
govorite -- pod sud! -- v golose Petinoj mamy slyshalis' velikodushnye  notki,
izvinyayushchie chelovecheskuyu glupost'.
     --  Tak chto  ostavlyajte  sebe  spravki,  kakie  nado,  krome,  konechno,
professorskoj, a  Pet'ku otdajte,  my ego  s Seregoj  sejchas v psihdispanser
otvezem, ya uzhe dogovorilas'.
     Kak u nee vse prosto poluchalos'!
     --  Da vy ne dumajte, ya cherez chas  zayavlenie ot  Kol'ki privezu, chto on
pretenzij ne imeet. Esli nado eshche  chego -- tozhe privezu. Hotite, napishet  --
sam na nozhik naporolsya?!
     -- Nichego on ne napishet.
     -- Da nu! Kak zhe inache! YA  emu uzhe apel'sinov kupila, -- posetitel'nica
pripodnyala, kak by vzveshivaya, svoyu sumku. -- Medu kupila, kuricu, orehov...
     -- Poterpevshij sejchas na operacionnom stole, neizvestno, vyzhivet li...
     -- Nichego, zavtra napishet. YA emu bul'on ponesu vmeste s Seregoj...
     |lefantov nezametno vyskol'znul za dver'.
     -- Tak gde Pet'ka? -- delovito sprosila ona. --  Smiritel'nuyu nadevali?
Mozhete snyat', my s Seregoj ego upravim, on menya slushaetsya.
     YA  vyzval  pomoshchnika  dezhurnogo  i, s  trudom  prervav  slovoizverzhenie
Petinoj  mamy,  ob座asnil,  chto  otpuskat'   ee  syna  nikto  ne  sobiraetsya,
interesuyushchie voprosy ona smozhet vyyasnit' u sledovatelya, a  sejchas ya proshu ee
pokinut' kabinet.
     Serzhant vzyal ee pod lokot' i, preodolevaya  nekotoroe  soprotivlenie,  s
vezhlivoj  nastojchivost'yu  vyvel  v koridor,  a  ya,  chut' ne ispepelennyj  ee
proshchal'nym vzglyadom, posochuvstvoval sledovatelyu, kotoromu pridetsya vesti eto
delo.
     Besceremonnaya   posetitel'nica   vybila  menya  iz   kolei  i   spugnula
|lefantova,  kotoryj, vidimo,  horosho znal,  chego  mozhno ozhidat'  ot  materi
byvshego souchenika.
     YA sidel pered chistym licom bumagi, sobirayas' s myslyami, kogda v kabinet
zashel  predsedatel'  domkoma  po  Kamennogorskomu,  22,   Babkov,  takoj  zhe
velichavyj, kak i v proshlyj raz.
     -- Tol'ko chto povestku prinesli, --  soobshchil on, usazhivayas'. --  Da ya i
sam sobiralsya. Vy menya pozavchera pozvali cherdak smotret', a zrya... Vot!
     On vytashchil  iz  portfelya i buhnul na stol  tyazhelyj gazetnyj svertok,  v
kotorom okazalsya rzhavyj ambarnyj zamok.
     -- V uglu lezhal, a vy ne zametili! Kak  on tuda popal, gde ran'she visel
-- voprosov vstaet mnogo...
     -- Egor Petrovich, a vy mogli by uznat' togo cheloveka?
     -- Kotoryj na cherdak lazil? Konechno! Tol'ko pokazhite, srazu skazhu!
     YA  priglasil  ponyatyh  i  polozhil  pered   Babkovym   list  s  desyatkom
fotografij.
     -- Ne etot, ne etot, ne etot...
     Palec minoval foto Spiridonova, ne ostanovilsya i na snimke |lefantova.
     -- Vot on!
     -- Tochno?
     --  Absolyutno, tak i zapishite: tverdo opoznal na devyatoj fotografii, nu
i tak dalee.
     Babkov "opoznal" podstavnuyu  fotografiyu,  na kotoroj izobrazhen chelovek,
zavedomo ne imeyushchij otnosheniya k delu.
     -- Oshibki ne budet?
     -- Nikogda!  U  menya  pamyat'  ostraya!  YA  sostavil protokol,  Babkov  s
dostoinstvom raspisalsya.
     -- YA  tak ponimayu, chto  esli u vas ego fotografiya  imeetsya, to, znachit,
uznali, kto takoj,  --  on  byl  yavno  dovolen  svoej  pronicatel'nost'yu. --
Neploho, neploho...
     Egor Petrovich  nastol'ko  razmyak,  chto mne  udalos' ubedit' ego zabrat'
zamok. Ushel Babkov  v  polnoj uverennosti,  chto okazal  sledstviyu neocenimuyu
uslugu.
     Na  sleduyushchij  den'  ya doprashival  mordatogo avtomobilevladel'ca  Petra
Gasilo. On, kak i v proshlyj raz, nichego ne znal i ne  pomnil, no ya pridumal,
kak osvezhit' ego pamyat'.
     -- Na kakom-etazhe vy zhivete?
     -- Na vtorom, -- vopros ego yavno udivil.
     -- Vokrug est' vysokie doma?
     -- Naprotiv pyatietazhka... -- udivlenie vozrastalo.
     -- Vy zanaveshivaete okna?
     Gasilo stal nervno terebit' zamok svoej zamshevoj kurtki.
     -- Kogda kak... A pochemu... Pochemu vy ob etom sprashivaete?
     -- Da tak.  Sovetuyu zadergivat' shtory pered tem, kak vklyuchaete  svet. I
poplotnee.
     Gasilo brosilo v zhar.
     -- Vy dumaete, i v menya mogut...
     -- Ne isklyucheno.  Na vsyakij sluchaj primite mery  predostorozhnosti i  ne
vyhodite na balkon.
     --  Kakie eto  mery! --  Gasilo podskochil  na stule. -- On mozhet menya u
pod容zda, v mashine, da gde ugodno! Ne ya, a vy obyazany prinyat' mery!
     -- Dlya etogo my dolzhny znat' kak  mozhno bol'she. A vy ne hotite govorit'
otkrovenno. I tem samym, vozmozhno, podvergaete svoyu zhizn' opasnosti.
     -- Eshche ne hvatalo! I pravda, Mashka... To est' Mariya Viktorovna skazala:
"Ot  nego  vsego  mozhno  ozhidat'". Dejstvitel'no,  strel'net  v  menya,  chego
dobrogo... Vot vvyazalsya v istoriyu!
     Gasilo obhvatil  golovu rukami.  On byl  gotov.  I  ya predlozhil emu  po
poryadku,  podrobno  rasskazat'  o  sobytiyah  togo   vechera.  Strah  okazalsya
prekrasnym   stimulyatorom   pamyati:   on   zagovoril  ohotno,  s   zharom   i
zhestikulyaciej.
     --  S  Mashkoj  menya  kent  poznakomil,  Tolyan,  ona  s nim v  institute
rabotaet. Bylo  u  nih  chto ili  net  -- ne znayu, on govorit:  pomogi,  baba
delovaya, vnaklade ne ostanesh'sya. Nu, pomog, ne  zhalko, vzyala  stenku,  potom
zvonit: na  chashku  kofe... Nu, yasnoe delo. Prishel,  kofe,  kon'yak, to da se,
koroche, ostayus' nochevat',  ona  uzhe postel' stelit, vdrug --  dzin'! YA srazu
dumayu: kto-to  kamen'  v steklo pustil! A ona za  bok  -- hvat',  sognulas',
smotryu -- krov'!
     Gasilo ispuganno vykatil glaza, zanovo perezhivaya strashnuyu kartinu.
     --  |h, govorit, zrya svyazalas' s etim poludurkom, i mne -- bystro zvoni
v "Skoruyu".
     On perevel duh.
     -- Vybezhal na ulicu, pozvonil, sel v tachku, a ehat' ne mogu: ruki, nogi
drozhat. Dumayu: eshche chut', poluchil by "maslinu" v golovu, i vse udovol'stvie!
     -- Nezhinskaya znaet, kto v nee strelyal?
     --  Konechno! -- hmyknul Gasilo. -- Ne kazhdyj zhe den' v nee strelyayut. No
ne  skazhet.  YA potom rassprashival, ona  v  otvet: navernoe, odin durachok  iz
byvshih  druzej, ot nego vsego  mozhno ozhidat'. I predupredila: derzhi  yazyk za
zubami!
     Gasilo posmotrel iskrennim vzglyadom raskayavshegosya pravonarushitelya.
     -- Potomu i  derzhal. No esli samogo  mogut prihlopnut'  --  kakoj rezon
molchat'?
     Uhodya, on sprosil, ne mog by ya ohranyat' ego po vecheram chastnym obrazom,
za voznagrazhdenie. Vidno, ot straha um za razum sovsem zashel u bednyagi.
     Sleduyushchim na povtornyj dopros prishel Spiridonov.
     Poristaya  dryablaya kozha, vospalennye glaza, otechnost' --  skrytyj  porok
vse  otchetlivee  proyavlyalsya  vo  vneshnosti,  po  sushchestvu,  perestavaya  byt'
skrytym. Dobav' syuda  gryaznuyu myatuyu  odezhdu -- i nikakih voprosov: spivshijsya
brodyaga, gotovyj klient dlya  vytrezvitelya. No Spiridonov v otglazhennom, hotya
i ne slishkom tshchatel'no, kostyume, chistoj rubashke, pri galstuke.
     I   vpechatlenie  menyaetsya,   potaskannyj  vid   mozhno  legko  ob座asnit'
nezdorov'em... Osobenno esli takomu ob座asneniyu sklonny verit'.
     On tozhe  priderzhivalsya  pervonachal'nyh  pokazanij, demonstriruya  polnuyu
neosvedomlennost' po vsem zadavaemym voprosam.
     -- Vy horosho strelyaete?
     YA sprosil  eto neozhidanno, bez vsyakoj svyazi s predydushchim, no Spiridonov
ne udivilsya.
     --   Ne  znayu...  Kogda-to  zanimalsya,  imel  razryad.   A  nedavno   na
sorevnovaniyah otstrelyal skverno. Bez trenirovki navyk teryaetsya...
     "Da i p'yanstvo ne  sposobstvuet tochnosti", --  podumal ya i sprosil, gde
on nahodilsya v vecher prestupleniya.
     --  Kakogo chisla? -- peresprosil Spiridonov,  sosredotochenno shchuryas',  i
muchitel'no zadumalsya.
     -- Tochno ne pomnyu. V kakoj-to kompanii.
     I pospeshil poyasnit':
     --  Kak raz dni  rozhdeniya u tovarishchej shli odin za  drugim  da torzhestva
raznye.
     On vytashchil  zapisnuyu  knizhku  s kalendarikom i  prinyalsya tshchatel'no  ego
rassmatrivat'.
     YA  uzhe tochno znal glavnoe --  ne  on. Nezavisimo  ot togo, est' u  nego
alibi ili net. Ne on.
     -- Vot, kazhetsya... Da, tochno!  Vnachale pili pivo v bare, do zakrytiya, a
potom  poshli ko  mne.  Nu,  v  obshchem...  posidet'.  S kem  byl?  Pozhalujsta,
zapisyvajte...
     -- Vas ne udivlyayut moi voprosy?
     -- CHego zh udivlyat'sya? Mariya mne vse rasskazala. Vot vy i ishchete...
     -- Nezhinskaya kogo-nibud' podozrevaet?
     --   Sprosite   u   nee.  Naskol'ko   ya  znayu,  net.   Ona  voobshche   ne
rasprostranyaetsya ob etoj istorii -- komu priyatno?
     -- CHto vy mozhete skazat' ob |lefantove?
     -- A chego mne o nem govorit'? YA ne nachal'nik, ne otdel kadrov.
     Spiridonov derzhalsya sovershenno spokojno, hotya  pal'cy  drozhali.  Mozhet,
oni vsegda drozhat?
     Podpisav protokol, on zaderzhalsya u dveri.
     --  |lefantov  --  sposobnyj paren'. Na  vse ruki master!  Sejchas  ishchet
biopolya,  kogda uchilsya -- uvlekalsya akusticheskimi sistemami, nauchnuyu  rabotu
pisal, premiyu poluchil.  A nedavno vspomnil staroe i sdelal Gromovu glushitel'
na lodochnyj motor, tot ochen' dovolen. Do svidaniya.
     Vyhodya, Spiridonov chut' zametno ulybnulsya.
     CHto  zh, namek  bolee  chem  prozrachen.  Interesno,  za chto  on nenavidit
kollegu?
     Gromova  ya  povstrechal  u  instituta  posle  raboty,  my  shli  v  odnom
napravlenii i razgovorilis'. Ob  otdyhe  na prirode,  ohote, rybalke. Gromov
rasskazal, chto  provodit vyhodnye na  reke,  zabirayas'  na  katere vverh  po
techeniyu,  gde  est' neobitaemye ostrova s  prekrasnymi  plyazhami  i  otlichnym
klevom.
     YA sprosil, skol'ko vremeni nado dobirat'sya  do stol' blagodatnyh mest i
mnogo li pri etom szhigaetsya benzina. Razgovor  pereshel v  tehnicheskoe ruslo,
okazalos', chto u Gromova takoj zhe kater, kak u moego priyatelya, ya pozhalovalsya
na sil'nyj shum motora, meshayushchij otdyhat'.
     Gromov obradovanno zakival, skazav,  chto eto konstruktivnyj  nedostatok
dannogo tipa dvigatelya, no emu  sdelali special'noe ustrojstvo, svodyashchee shum
k minimumu.  Vidya moe somnenie, on azartno  predlozhil nemedlenno proehat' na
pristan' i ubedit'sya v skazannom. YA soglasilsya.
     Dejstvitel'no, nebol'shoj  perforirovannyj cilindr, vrezannyj  v  rajone
vypusknogo  patrubka, pochti ustranyal  rev motora.  YA  ochen'  zainteresovalsya
prisposobleniem, no Gromov  skazal,  chto takie  ne prodayutsya,  emu izgotovil
sosluzhivec -- |lefantov, "ya ego znayu i mogu poprosit' sdelat' eshche odno".
     --  Raboty zdes' nemnogo, Sergej za dva chasa vytochil, pryamo u  nas,  na
proizvodstvennom   uchastke.  Glavnoe  --  vse  rasschitat'.  A  u  nego  est'
universal'naya formula -- sam vyvel! Govoril:  voz'mi avtorskoe svidetel'stvo
-- pojdut eti shtuki v proizvodstvo -- razbogateesh'. A emu vozit'sya neohota!
     Gromov  lyubezno  odolzhil  chertezh  glushitelya,  i  rasstalis'  my  ves'ma
dovol'nye drug drugom.
     Mne ne  terpelos' pogovorit'  s |lefantovym, i hotya sleduyushchim dnem byla
subbota, pozvonil emu domoj.
     --  Vas slushaet avtomaticheskij sekretar', -- razdalsya golos |lefantova.
-- Hozyaina net  doma, esli hotite chto-nibud' peredat' -- magnitofon zapishet.
U vas est' tri minuty, govorite.
     YA nichego govorit' ne stal i povesil trubku.
     Tut zhe razdalsya zvonok.
     -- Dobryj den'. |to ya zvonyu.
     S momenta ssory posle poseshcheniya Rogal'skih my ne videlis'.
     -- Dobryj den'.
     -- Ty eshche zlish'sya? -- Ona govorila primiritel'nym tonom.
     -- Da net...
     YA dejstvitel'no ne  zlilsya,  no chto-to v  otnoshenii  k Rite izmenilos',
hotya ya poka ne ponyal, chto imenno.
     -- Mozhet, vstretimsya vecherom?
     -- V sem' vozle rechnogo vokzala?
     -- Horosho.
     YA pozvonil ekspertam, Davydov okazalsya na meste. Glavnyj  specialist po
lyubym smertonosnym predmetam.
     -- Ty mne i nuzhen. Sejchas pod容du.
     CHerez  polchasa  ya  polozhil  pered  nim  chertezh   i  sprosil,  mozhno  li
ispol'zovat' podobnuyu shtuku dlya besshumnogo vystrela.
     Davydov vsmotrelsya, odobritel'no prichmoknul yazykom.
     -- Konechno. Tol'ko pochemu takoj zdorovyj? Na pushku?
     -- Izgotovit' men'shego razmera, navernoe, neslozhno?
     -- Delo tehniki. Vazhno znat' princip.
     Pryamo iz kabineta Davydova ya pozvonil |lefantovu.
     -- Vas  slushaet  avtomaticheskij sekretar', allo,  ya slushayu, hozyaina net
doma, da zdes' ya, govorite, -- dva  odinakovyh golosa nakladyvalis'  drug na
druga, -- ...magnitofon zapishet, chert, opyat'...
     Razdalis' korotkie gudki.
     YA sobiralsya vyzvat' |lefantova k sebe, no v konce koncov mozhno priehat'
i k nemu domoj.
     Dver' otkrylas' posle vtorogo zvonka. |lefantov derzhal v ruke dymyashchijsya
payal'nik, pahlo kanifol'yu.
     -- Tol'ko  vlez v shemu, poka ne  sdelal  pajku, ne mog  otorvat'sya, --
poyasnil on. -- Prohodite.
     |lefantova, pohozhe, ne udivil moj  prihod. A mozhet,  on horosho  vladeet
soboj.
     Seryj,  vykrashennyj emalevoj kraskoj yashchik vozle telefona  byl  raskryt,
naruzhu torchali zhguty raznocvetnyh provodov.
     --  Avtomaticheskij  sekretar' barahlit. Ne  otklyuchaetsya, kogda  ya  beru
trubku. CHayu vyp'em?
     Vidimo, otkaz prozvuchal slishkom suho.
     -- |to oficial'nyj vizit?
     -- Da, pozhaluj.
     -- Togda odnu sekundu, ya sdelayu tak... i vot tak...
     On dvazhdy prikosnulsya payal'nikom k kontaktam.
     -- Teper' -- k vashim uslugam.
     YA sprosil, gde  on byl  v vecher pokusheniya na Nezhinskuyu, |lefantov pozhal
plechami.
     --  Mozhet, gulyal,  hodil v kino,  mozhet, doma: rabotal  ili  chital.  Ne
pomnyu.  Da  dlya  vas  eto  i  nevazhno.   Vas  interesuet,  chtoby  kto-nibud'
podtverdil, gde ya nahodilsya v tot moment. A  ya vedu dovol'no zamknutyj obraz
zhizni, malo s kem obshchayus'. Tak chto alibi u menya net.
     -- A chto vy mozhete skazat' o Nezhinskoj?
     Lico |lefantova okamenelo.
     -- Pochemu ya dolzhen o nej govorit'?
     On   prinyalsya  zapihivat'   zhguty   provodov  v  chrevo  avtomaticheskogo
sekretarya, lica ego ya bol'she ne videl.
     --  Vy s  nej dolgo  rabotali, ee nauchnye  issledovaniya soprikasayutsya s
vashimi, ona napisala stat'yu pod vliyaniem vashih idej.
     Plechi |lefantova dernulis'.
     -- CHert, tokom udarilo!
     V dver' pozvonili.
     --  Zotov Volodya, --  predstavil  |lefantov zhizneradostno  ulybayushchegosya
tolstyaka s grushevidnym  licom i takim zhe grushevidnym tulovishchem. -- Moj sosed
i tovarishch po detskim igram.
     Pohozhe, on byl rad peremene temy razgovora.
     -- YA  k tebe za shnurom, -- ob座avil Zotov i  kapital'no uselsya v kreslo.
--  Hochu perepisat'  plastinku,  a podsoedinit' proigryvatel' k  magnitofonu
nechem.  Proigryvatel'  staryj, tam vyhod dvuhkontaktnyj,  a  sejchas na  vseh
shnurah  shtepsel'nye raz容my, -- poyasnil on  mne. -- YA, konechno, esli by znal
-- na rabote podobral, no segodnya vyhodnoj, a tovarishch prines plastinku...
     |lefantov vynes emu shnur.
     -- |to ne takoj. Zdes' vilka ne s toj storony.
     -- Da kakaya raznica? Vklyuchish' naoborot!
     --  |to budet nepravil'no.  Kachestvo mozhet postradat'. Zachem? Luchshe vse
sdelat' horosho.
     -- Nu, beri etot, -- |lefantov dal gostyu vtoroj shnur.
     Tot  ego pridirchivo osmotrel, pomyal  v rukah,  vytyanul  vo  vsyu dlinu i
pokachal golovoj.
     --  |tot  tozhe  ne goditsya.  Izolyaciya  tresnuta. Vot tut. Davaj  nozh --
razrezhem opletku -- sam uvidish'.
     |lefantov  obrechenno  mahnul  rukoj i prines  celyj motok raznoobraznyh
shnurov.
     -- Na, sam vybiraj! Ty menya vvodish' v bezyshodnoe sostoyanie!
     On povernulsya ko mne.
     --  Odnazhdy na  Pamire nochevali  na lednike,  tuman, zvezd net, chernota
krugom, kryuch'ya popolzli, poka zakrepilis' zanovo, poteryali orientirovku, gde
propast' -- sprava, sleva, blizko, daleko?
     -- So mnoj tozhe byl sluchaj! -- ozhivilsya Zotov  i polozhil shnury na  pol.
-- Poshel ya v podval, tut svet pogas, a u menya ni  svechki, ni fonarika, i gde
dver' -- ubej, ne pomnyu...
     -- Pozhalujsta! -- |lefantov vozdel ruki k nebu. -- Nu mozhno li vynosit'
etogo cheloveka? Na lednike ostavalos' tol'ko zhdat' rassveta i ne shevelit'sya,
a s nim -- ne davat' pishchi dlya razgovora i zhdat', poka ujdet.
     Zotov ne obidelsya.
     -- YA ne  speshu. Nyuse skazal -- k  tebe poshel,  za shnurami.  Mozhet, piva
pop'em? YA shozhu. Tol'ko ballon daj, da i den'gi u menya v drugih shtanah.
     -- Piva ne hochu. Vybiraj shnur, ya speshu.
     |lefantov muchenicheski vzdohnul i vyshel na balkon.
     -- CHego eto  on takoj nervnyj? -- dobrodushno ulybayas', sprosil Zotov, i
ya ponyal, chto vynosit' ego v bol'shih dozah ochen' trudno. -- Vy gde rabotaete?
     -- V pozharnoj ohrane.
     Nelyubeznost' tona ne  smutila sobesednika, naoborot, on  ulybnulsya  eshche
shire.
     -- Vot zdorovo! YA tozhe hotel kogda-to. Vy u menya dymohod ne posmotrite,
ya tut ryadyshkom zhivu, tri minuty hoda...
     -- Isklyucheno, segodnya ya otdyhayu.
     -- Nu ladno.  --  Zotov  rassmatrival  shnury  vmeste i  po otdel'nosti,
sravnival dlinu,  tolshchinu i  drugie, izvestnye tol'ko emu  parametry, morshchil
lob, hmuril brovi, no sdelat' vybor ne mog i vnov' polozhil shnury na pol.
     -- Interesno, kak on pochinil svoj avtootvetchik?
     Vystaviv massivnyj, obtyanutyj vylinyavshim triko zad, Zotov sklonilsya nad
apparatom, chem-to shchelknul, poslyshalsya harakternyj zvuk dvizhushchejsya lenty.
     -- ...Ty  dazhe  etogo ne smog  sdelat'! YA budu molchat',  mne ni  k chemu
skandal, dumayu, u tebya hvatit uma...
     Zloj zhenskij golos byl mne  znakom, ya by vspomnil, komu on prinadlezhit,
esli  by  poslushal eshche  nemnogo,  no  |lefantov  vihrem  vletel  v  komnatu,
otshvyrnul Zotova v storonu i vyklyuchil magnitofon.
     --  Kakogo  cherta!  Ty mne vse isportil! YA ne zakonchil remont, a teper'
nado vse nachinat' zanovo!
     Po yarosti |lefantova ya ponyal, chej eto golos.
     --  Nichego  emu ne sdelalos'.  Seryj,  davaj  posmotrim,  -- rasteryanno
bubnil Zotov, no |lefantov ne zhelal ego slushat'.
     -- Ty nashel, chto hotel?
     --  Oni  vse  ne  podhodyat:  odin   korotkij,  u  drugogo  vilka  ploho
pripayana... Znaesh' chto, daj payal'nik, ya bystren'ko popravlyu.
     Po licu |lefantova bylo vidno, chto sejchas on sdelaet nechto strashnoe, no
tut, k schast'yu, zazvonil telefon.
     -- Menya net, -- bystro skazal tolstyak. -- YA tol'ko chto ushel domoj.
     |lefantov snyal trubku.
     -- Da, u menya, -- on mstitel'no ulybnulsya. -- Peredayu...
     Grushevidnoe lico Zotova obmyaklo.
     --  Sejchas  idu...  U  nego  ne   bylo  podhodyashchego,  prishlos'  iskat',
podbirat', chinit'... Da, domoj... Net, bol'she nikuda... Nyus', a Nyus'...
     -- Uzhe polozhila...
     Ispug proshel, i Zotov govoril kak ni v chem ne byvalo.
     --  Daj mne tot shnur, chto ya pervym smotrel. Raz takaya speshka --  bol'she
nichego ne pridumaesh'.
     Tolstyak neuklyuzhe vykatilsya iz komnaty.
     -- Posmotrite v okno, ne pozhaleete, -- skazal |lefantov.
     My vmeste pronablyudali, kak Zotov vyskochil iz pod容zda, dernulsya bylo k
besedke, gde zabivali "kozla", no, vlekomyj nevedomoj siloj, protrusil mimo,
ryscoj peresek dvor i skrylsya za uglom.
     -- ZHivet i dovolen zhizn'yu...
     YA  pochuvstvoval,  chto  nastroenie  u  hozyaina   isporcheno,  i  ne  stal
sprashivat'  pro  ustrojstvo  k lodochnomu  motoru  Gromova.  V konce  koncov,
sdelat' eto nikogda ne pozdno.
     Vecherom, kak  dogovorilis', my  vstretilis' s Ritoj. V svoe  opravdanie
ona skazala, chto  poshla so  mnoj k Rogal'skim "dlya ustanovleniya  kontaktov",
tak kak Galina obeshchala pomoch' ej razmenyat' kvartiru.
     -- Ne  mogu zhe ya vechno zhit'  s  roditelyami!  A  raz容hat'sya  na horoshih
usloviyah tyazhelo. Poobshchalis' dlya  dela, nichego  strashnogo, ne ponimayu, pochemu
ty vdrug vstal na dyby!
     -- "Dlya dela"! Ko  mne na pravah druga prihodil Semen Fedotovich, prosil
uladit' ego nepriyatnosti!
     -- Kstati, Galina mne ob etom govorila. Ty mozhesh' chto-nibud' sdelat'?
     -- Uzhe sdelal. Dal kolenom pod zad i vybrosil iz kabineta.
     Rita nadulas'.
     -- Ne isklyucheno, chto ona tak zhe postupit so mnoj.
     --  Mozhet,  prikazhesh'  "dlya  dela"  vlezt'  v  gryaznye mahinacii  tvoih
priyatelej?
     --  Galina skazala,  chto tam  nedorazumenie  s dokumentami, nado prosto
ob座asnit'...
     -- Za takoe "nedorazumenie" polozheno let desyat'pyatnadcat'. I pomogat' v
etih delishkah ya nikomu ne nameren. Dazhe radi tvoej kvartiry.
     --  Ladno, ne serdis', -- Rita vzyala menya pod  ruku, plotno  prizhalas',
zaglyanula v lico. -- YA zhe ne znala, chto eto tak ser'ezno.  Bol'she nikogda ne
obrashchus' s podobnymi pros'bami, obeshchayu.
     --  I  voobshche  derzhis' podal'she  ot  etoj publiki.  Ih vzaimnye uslugi,
vstrechnye ustupki zasasyvayut, kak boloto. Dash' palec -- ruku otkusyat.
     -- Horosho, milyj, -- krotko soglasilas' ona.
     My gulyali po naberezhnoj, pouzhinali v krohotnom kafe u samoj vody, potom
poehali ko mne -- roditeli byli v otpuske.
     I vse zhe v nashih otnosheniyah chto-to izmenilos'. No chto?
     Obdumyvat'  eto  mne bylo nekogda,  potomu chto  peripetii rassleduemogo
dela vytesnyali iz golovy vse ostal'noe.
     -- Znachit, ty ego podozrevaesh'? --  sprosil Zajcev, rassmatrivaya chertezh
glushitelya.
     --  Pryamyh  dannyh  po-prezhnemu  net,  no... CHuvstvuyu,  chto  on  kak-to
prichasten k  etomu  vystrelu. Mozhet byt', ne v kachestve  glavnoj  figury, no
vse-taki...
     -- Pochemu ne glavnoj?
     --  Net motiva.  Prosto tak  polozhitel'nyj chelovek, nauchnyj  sotrudnik,
avtor izobretenij, statej i t.d., i t.p., ne stanet lezt' na bashennyj kran i
palit' v sosluzhivicu iz vintovki s samodel'nym glushitelem. Ne stanet,  i vse
tut!
     -- |to verno.
     Sledovatel' raskryl kartonnuyu papku, perelistnul neskol'ko stranic.
     -- Davaj tvoi protokoly --  podosh'yu v delo, --  skuchnym golosom  skazal
on. I nevyrazitel'no prodolzhil:
     -- Ty znaesh', chto u nego proizoshlo s zhenoj? Net? A ya uznal. Vlyubilsya on
vnezapno! Goryachaya lyubov', bezumnaya strast' -- nastol'ko, chto reshilsya brosit'
sem'yu! A ot sil'nyh chuvstv k postupkam iz ryada von vyhodyashchim -- odin shag!
     -- Dazhe k pokusheniyu na ubijstvo? Trudno poverit'. Ne tot chelovek!
     --  Kstati, mnogie  doproshennye  otmechayut,  chto  on sil'no izmenilsya  v
poslednee vremya. Ochen' sil'no.
     Zajcev opyat' polistal delo, nashel nuzhnyj list, s rasstanovkoj prochel:
     --  |lefantova  trudno  uznat',  inogda sozdaetsya  vpechatlenie,  chto on
prevratilsya v drugogo cheloveka.
     Sledovatel' zahlopnul papku.
     --  Vot v  kakom napravlenii  nam  pridetsya  rabotat'.  Pochemu  on  tak
izmenilsya, chem vyzvano proisshedshee s nim prevrashchenie?
     I samoe glavnoe: na chto sposoben novyj, izmenivshijsya |lefantov?





     Posle blizosti s Mariej vse  izmenilos'. Ischez sgibayushchij v tri pogibeli
gnet,  stalo  legko  dyshat',  zhizn'  snova  napolnilas'  smyslom.  |lefantov
raspravil   plechi,  oshchushchaya,  chto  k  nemu  vernulas'  bylaya  energichnost'  i
uverennost'  v  sebe.  Za  nedelyu  on  razobral  goru   nakopivshihsya  bumag:
vozvrashchennye  na  dorabotku  stat'i,  otklonennaya  zayavka   na  izobretenie,
chernoviki  neokonchennyh  rabot, beglye zametki  po  provedennym  opytam. Eshche
nedavno  emu kazalos',  chto spravit'sya so vsem etim budet  nevozmozhno  i  za
polgoda.
     Nakonec-to  on  sdelal  to, chto  davno sobiralsya:  otyskal i  sklonil k
sotrudnichestvu razdrazhitel'nogo i nelyudimogo Poreeva,  kotorogo  vse schitali
sumasshedshim ili  sharlatanom, potomu  chto on uveryal, budto umeet chitat' chuzhie
mysli.  No  on  ne byl  ni tem,  ni  drugim. Uroven'  biopotenciala  Poreeva
okazalsya v  vosem' raz  vyshe,  chem  u  lyubogo  iz  naugad vybrannyh polutora
desyatkov chelovek. Poluintuitivnye dogadki podtverzhdalis' prakticheski. Teper'
sledovalo   provodit'   sotni  kontrol'nyh  izmerenij,   eksperimentirovat',
rasshiryaya  sostav kontrol'noj gruppy, aktivno iskat' drugih, podobnyh Poreevu
unikumov.   Predstoyala  ogromnaya,   d'yavol'ski  interesnaya   i   chrezvychajno
perspektivnaya  rabota,  spravit'sya  s  kotoroj  v  odinochku,  polukustarnymi
metodami |lefantov ne mog.
     On   podgotovil   podrobnuyu    dokladnuyu   zapisku   v    ministerstvo,
argumentirovanno  obosnoval  neobhodimost'  organizacii otdela  po problemam
sverhchuvstvennoj svyazi. Direktor pomorshchilsya, pokachal golovoj:
     --  Uzh bol'no zdes'  mistikoj popahivaet. Smotri, Sergej Nikolaevich, ne
navredi sam  sebe. Kurochkin i tak  tebya alhimikom  vystavlyaet, da  i  byvshij
nachal'nik,  Kabargin,   schitaet   avantyuristom.   Zashchitilsya  by   na   svoem
encefalografe, polozhenie priobrel, a potom...
     No dokladnuyu podpisal.
     Itak,  vse shlo horosho,  vse  poluchalos' i udavalos'.  Nastupila  polosa
vezeniya,  i  |lefantov ne  somnevalsya: udachu  emu  prinosit Mariya. Ona zhe --
istochnik vdohnoveniya,  muza,  sposobstvuyushchaya ego tvorchestvu. On horosho spal,
chasto snilas' Mariya, i sny eti byli legkimi, radostnymi i priyatnymi.
     Oni  vstrechalis'  neskol'ko  raz  v  nedelyu,  i  kazhdyj  raz  |lefantov
volnovalsya,  otpravlyayas' na  svidanie. On  obnaruzhil,  chto  dlya  nego  stalo
potrebnost'yu darit'  Marii  cvety, prichem tol'ko takie, kotorye ee dostojny.
Pritorno krasivye kally otvergalis',  kak neiskrennie, voskovye lilii -- kak
nenatural'nye,  georginy  kazalis'  slishkom   pechal'nymi.  I  esli  ne  bylo
dostatochno svezhih  i krasivyh roz  izlyublennogo im  sorta, |lefantov pokupal
estestvennye  i  milye  romashki libo mahrovye s  gor'kim  aromatom gvozdiki.
YArko-krasnye ili snezhno-belye. Polutonov i ottenkov on ne priznaval.
     Po doroge on vnimatel'no osmatrival  vstrechayushchihsya zhenshchin, sravnivaya ih
s Mariej.  I sravneniya  byli yavno  ne v ih pol'zu. Mariya  nikogda ne nadenet
zheltye tufli pod zelenoe plat'e. Ne budet zevat' i luzgat' semechki na ulice.
Ne  stanet  perekrikivat'sya  s podruzhkoj  cherez  dorogu. Razve  chto  vot eta
strojnaya devushka v  dzhinsovom kostyume i krasivyh solncezashchitnyh ochkah...  No
kogda oni poravnyalis',  |lefantov  zametil,  chto umopomrachitel'nye bosonozhki
otkryvayut  davno  ne  mytye  stupni, i brezglivo peredernulsya.  Predstavit',
chtoby  Mariya  legla  v postel',  ne  vymyv nogi, bylo,  konechno,  sovershenno
nevozmozhno.
     Nesomnenno,  Nezhinskaya  --  neobyknovennaya  zhenshchina.  Hotya  i  dovol'no
svoeobraznaya. Ona nichego ne rasskazyvala o sebe, i on znal o nej ochen' malo.
     Ona ne hodila  v teatry, redko byvala  v  kino. Malo chitala. Ne boyalas'
p'yanyh i temnyh ulic. Prinimala kak dolzhnoe komplimenty  i  znaki  vnimaniya.
Nikogda ni  na chto ne zhalovalas' i ni o chem ne prosila. Nikogda ne govorila:
"YA lyublyu tebya".
     On sheptal eti slova v  malen'koe  nezhnoe ushko v minuty blizosti, kak-to
ona so stonom vydohnula v  otvet: "I ya... ",  i  v drugoj raz: "YA tozhe..." I
tol'ko.
     |lefantov ne  schital vyrvannoe v mgnoven'ya  strasti priznanie polnost'yu
dobrovol'nym,  emu  hotelos'  bol'shego.  Odnazhdy,  kogda  vse  konchilos', on
sprosil napryamuyu:
     -- Ty menya lyubish'?
     I uslyshal:
     -- Mne horosho s toboj.
     Sderzhannost' Marii nastorozhila.
     -- Pochemu ty ne govorish', chto lyubish'?
     -- YA tak ne mogu...
     "CHto "ne mogu"? Ne mogu skazat' nepravdu? No ona zhe spit so mnoj, a bez
lyubvi, konechno, ne stala  by etogo delat'... Ili  ne  mogu  vyrazhat' slovami
sokrovennye chuvstva? Bolee veroyatno, ved' Mashen'ka -- slozhnaya natura..."
     Mysli roilis', kak vspoloshennye pticy, no otveta  -- tochnogo, stavyashchego
vse na svoi mesta -- ne poyavlyalos',  i ottogo  |lefantov, lyubyashchij  yasnost' i
opredelennost',  ispytyval kakoj-to diskomfort. Somneniya porozhdali tyagostnye
razmyshleniya.
     Skol'ko  raz  eta  krasivaya zhenshchina so  vneshnost'yu shkol'nicy  obsuzhdala
vopros o svoem otnoshenii k lyubovniku? I so skol'kimi muzhchinami?
     Vsegda  stremyashchijsya k  polnoj informirovannosti |lefantov s  udivleniem
obnaruzhil, chto luchshe prebyvat' v nevedenii na etot schet, i esli  by smog, to
predpochel by zabyt' o tom, chto znal. Po molchalivomu ugovoru oni ne upominali
imen  Spir'ki,  |dika, Astahova,  kak  budto te  ne imeli  k  Marii nikakogo
otnosheniya, no ih teni vremya ot vremeni omrachali nastroenie |lefantova. Kogda
on smotrel na bel'e  Marii, izyashchnoe, nevesomoe,  srazu zhe vspominalos',  chto
Spir'ka  videl  ego  tozhe.  I  hotya  vospominanie,  vytesnennoe  real'nost'yu
proishodyashchego, mel'kalo gluboko-gluboko v podsoznanii, on oshchushchal ostryj ukol
revnosti.
     V  ob座atiyah Marii  on zabyval obo vsem na  svete. No nepriyatnoe chuvstvo
nikogda ne ischezalo sovsem, proyavlyayas' v samye nepodhodyashchie momenty.
     Ona govorila "spasibo"  posle kazhdoj blizosti,  i eto  rascenivalos' im
kak  priznak glubokoj  vnutrennej  kul'tury i  dushevnoj tonkosti. No  inogda
mel'kala boleznennaya mysl': kakoj predydushchij lyubovnik nauchil ee etomu?
     On rugal sebya, obzyval  hanzhoj, no otdelat'sya ot ranyashchih perezhivanij ne
mog. Emu kazalos', chto  Mariya holodna  i ne  ispytyvaet takih zhe chuvstv, kak
on. Izo vseh sil on staralsya ubedit'sya v tom, -- chto oshibaetsya.
     -- Ty vspominala obo mne?
     -- Konechno, glupyj...
     I na serdce srazu stanovilos' legko i spokojno.
     "Vremya,  na, vse  nuzhno  vremya.  Ona privyknet  ko mne, ubeditsya v moej
iskrennosti, v  moih chuvstvah,  pojmet, chto  ya sovsem ne tot, kakim  byl tri
goda nazad. I togda doveritsya mne polnost'yu".
     No vremya shlo, a spokojstvie ne prihodilo. Skoree naoborot.
     -- Ty znaesh', ya sobirayus' uehat'. Na sever.
     Oni gulyali po dlinnomu, rassekayushchemu gorod nadvoe tenistomu bul'varu, i
to, chto ona skazala, prozvuchalo sovershenno oshelomlyayushche.
     -- ??!
     -- Nash rodstvennik sejchas rabotaet v Vorkute nachal'nikom shahty. Zovet k
sebe: zarabotki vysokie plyus koefficient...
     -- A kak zhe dissertaciya? -- bolee glupogo voprosa zadat' bylo nel'zya.
     -- Budu tam zanimat'sya. Da i uezzhayu-to ne na vsyu zhizn'.  Goda cherez tri
vernus'...
     |lefantov ne mog poverit', chto ona govorit vser'ez.
     -- Da Bog s toboj, Mashen'ka! Kakaya Vorkuta? Ty posmotri na sebya!
     Mariya byla v kipenno-belom safari (vse  belye  veshchi ona stirala  kazhdye
tri  dnya),  prevoshodno ottenyayushchem zagar,  izyashchnye  bosonozhki na  vysochennoj
"shpil'ke" podcherkivali strojnost' tonkih nog. Hrupkaya, kak bylinka.
     --  Ty zhe evropejskaya zhenshchina,  kartinka iz  zhurnala! -- |lefantov dazhe
proglatyval slova ot volneniya.  -- Pal'chiki kak spichki, manikyur... CHto  tebe
vzbrelo v golovu? Da i zachem tebe eti den'gi?
     Mariya vypyatila nizhnyuyu gubu.
     -- Bez deneg ty ne chelovek...
     --  To  est' kak? -- |lefantov ne  poveril usham.  |to  byla "filosofiya"
delyag i kommersantov, kotoryh on  otkrovenno preziral. -- Vyhodit, Nikiforov
ne chelovek?
     U nego samogo tozhe  ne bylo deneg, no on  privel kak primer  bezdenezh'ya
svoego  byvshego zavlaba,  nepraktichnost' i zhitejskaya bespomoshchnost'  kotorogo
voshli v pogovorku u vseh, kto ego znal.
     -- CHelovek, konechno, chelovek, -- golos  u Marii  byl skuchnyj, kazalos',
ona zhaleet, chto sboltnula lishnee.
     Interesno,  gde ona  nabralas'  etoj duri? Sama-to ona  tak  dumat'  ne
mozhet, eto yasno...
     --  ...No  bez  deneg  ne obojtis', -- vsluh  razmyshlyala ona. --  Nuzhna
dublenka, a eto kak-nikak vosem'sot re. A to i bol'she. Gde ih vzyat'?
     -- Mozhet, kupit'  pal'to? -- nereshitel'no posovetoval |lefantov, oshchushchaya
radost' ot soprichastnosti k delam i zabotam lyubimoj zhenshchiny.
     --  V  nem  mne  budet  holodno, -- chut'  kaprizno  progovorila  ona, i
|lefantov ponyal,  chto smorozil glupost'. Stereotip  myshleniya! ZHena prekrasno
obhoditsya staren'kim  pal'to, dublenka  dlya  nee -- nedostizhimaya  mechta.  No
Mariya  -- sovsem  drugoe  delo!  Ej, huden'koj i  nezhnoj, krasivyj  tulupchik
prosto neobhodim!
     I tut zhe on ostro oshchutil svoyu nesostoyatel'nost'. On  vsegda schital, chto
den'gi -- vsego  lish' bumazhki, kotorye ne opredelyayut  chelovecheskogo schast'ya.
No  esli  by  sejchas sluchilos'  chudo  i  otkuda-to poyavilis'  eti  proklyatye
vosem'sot  rublej,  on  byl  by  schastliv,  chto  mozhet poradovat'  Mashen'ku,
zashchitit'  lyubimoe  sushchestvo  ot zimnego  holoda.  Hotya  dublenki  v  bol'shom
deficite...  Prosto tak  ne  kupish',  nado  "dostavat'",  a dlya etogo  znat'
hody-vyhody,  imet' "kontakty", svyazi s  nuzhnymi lyud'mi... ZHizn' povernulas'
neprivychnoj  storonoj,   i   |lefantov   pochuvstvoval   neznakomoe   chuvstvo
bespomoshchnosti.
     Neozhidanno vspomnilsya zabyvshijsya epizod detstva.
     Na  otkrytoj kinoploshchadke  nepodaleku  ot  doma po  subbotam  sobiralsya
"ptichij  rynok".  Krome  golubej,  kanareek i  popugajchikov, zdes' prodavali
rybok, cherepah i prochuyu zhivnost'. Sergej lyubil razglyadyvat' umil'no-poteshnyh
kotyat i  neuklyuzhih shchenkov,  kotoryh hozyaeva prinosili v vystlannyh tryapicami
korzinah,  kleenchatyh sumkah ili prosto  za pazuhoj, vykladyvali  na zhestkie
lavki i otchayanno nahvalivali, privlekaya vnimanie vozmozhnyh pokupatelej.
     --  Zlye,  kak cherti,  a  vyrastayut vo! -- krepkij nebrityj paren'  let
dvadcati  pyati,  kotoryj  kazalsya malen'komu Sergeyu vzroslym  muzhikom, mozhet
byt', blagodarya imenno  zarosshej fizionomii,  a mozhet, izza uverennoj manery
derzhat'sya, budto  ves' bazar prinadlezhal  emu, --  vodil  ladon'yu v metre ot
zemli,  i  hotya  s   trudom  verilos',  chto  pyat'  mohnatyh  komochkov  mogut
prevratit'sya v takih ogromnyh psov, Sergej zainteresovanno ostanovilsya.
     SHCHenkov bylo pyat' --  chetyre  chernye, kak smola, odin  svetlyj i  mel'che
razmerom.
     -- Ih mat' chut' ne do smerti zagryzla soseda, a v  proshlom godu dvoih v
kloch'ya  porvala, -- gromko rasskazyval muzhik. -- YA ee  po p'yanomu delu nogoj
udaril, tak kilogramm myasa iz ikry vyrvala. Podhodi, pokazhu!
     On zadral shtaninu.
     "Nashel chem hvastat'", -- podumal  Sergej, uverennyj, chto takimi zhutkimi
istoriyami mozhno tol'ko otpugnut' pokupatelej.
     No  nebritogo  obstupili  lyudi, s interesom  razglyadyvali izurodovannuyu
nogu, s takim zhe interesom povorachivalis' k shchenkam, podnimali ih, raspyalivaya
na  vesu, tykali  pal'cami  v  kroshechnye rotiki,  razzhimali  slabye chelyusti,
proveryaya prikus.
     CHernye pytalis' ustrashayushche shcherit'sya, izdavali pisk, pohozhij na rychanie,
hvatali ostrymi  neopasnymi poka zubkami grubye chuzhie  ruki  i tem  vyzyvali
smeh  i   odobritel'no  repliki.   Svetlyj   shchenochek   dobrodushno  perenosil
malopriyatnye  procedury,  ochevidno,  dumaya,  chto s nim  tak  igrayut, i  dazhe
neskol'ko raz  liznul  malyusen'kim  kruglym  rozovym  yazychkom  vertevshie ego
pal'cy.
     -- Sejchas, nado ego razozlit', -- muzhik postavil svetlogo na skamejku i
stal  bol'no  shchelkat' po golovke, no shchenok tol'ko pyatilsya, rasteryanno tychas'
mordochkoj to v odnu, to v druguyu storonu.
     -- Sejchas, sejchas... -- prigovarival muzhik, sam nachinaya svirepet'.
     -- Bros', ne vidish', chto li, -- zlosti u  nego  net, --  skazal kto-to.
Lyudi stali rashodit'sya.
     CHernyh  shchenkov raskupili, svetlyj ostalsya odin, i ohotnikov  na nego ne
bylo, hotya, na vzglyad Sergeya, iz vsej pyaterki on samyj simpatichnyj  i sovsem
ne zasluzhil razluki s brat'yami, odinochestva i udarov po golove.
     --  CHto  smotrish',  pacan, nravitsya? --  obratilsya  hozyain  k Sergeyu  i
dobrodushno podmignul. -- Begi k mamke, beri den'gi, za desyatku otdam.
     Staraya desyatka, a  vposledstvii novyj rubl',  byla po  tem vremenam dlya
shestiletnego pacana solidnoj  summoj.  No  on so  vseh  nog brosilsya  domoj,
uverennyj, chto na takoe blagoe delo den'gi u materi najdutsya.
     Asya Petrovna vyslushala ego sbivchivyj rasskaz i pomorshchilas':
     -- CHto za  gluposti, ne hvatalo eshche psiny v dome! I potom, oni zaraznye
-- glisty, blohi, chumka. Ty sovsem s uma soshel!
     Sergej pobezhal obratno,  opasayas', chto  prodavec ushel,  no  tot byl  na
meste.
     -- Nu chto, prines? Net? |h ty, --  muzhik opyat' dobrodushno podmignul. --
Nu ladno... Ne tashchit' zhe ego obratno.
     On  mahnul  rukoj i stal  sobirat'sya. U Sergeya  mel'knula nadezhda,  chto
sejchas hozyain  voz'met i otdast emu shchenka bez vsyakih  deneg. A  uzh  mat'  on
sumeet  ugovorit', v  konce koncov, mozhno  polozhit'  podstilku v koridore, u
dveri, on sam  budet  uhazhivat',  ved' derzhat  zhe mnogie sobak  i  nichem  ne
boleyut...
     Muzhik poschital den'gi,  zasunul v  karman,  osmotrelsya -- ne  zabyl  li
chego,  no ne polozhil shchenka v  uyutnuyu,  pahnushchuyu sobach'im teplom  korzinku, a
vzyal dvumya  pal'cami  za  zadnie  nogi  i  korotkim dvizheniem  udaril o kraj
skamejki, v tretij raz dobrodushno podmignul  Sergeyu, zavernul seroe tel'ce v
smyatuyu gazetu, kotoruyu postilal na lavku, i brosil v kuchu musora.
     Esli by  ne eti  dobrodushnye  podmigivaniya, do Sergeya tozhe ne  srazu by
doshel smysl sovershivshegosya, nastol'ko neveroyatno zhestokim  i  vmeste  s  tem
budnichnym  ono bylo, no,  po  krajnej mere, on ne  stal by  lezt'  v musor i
razvorachivat' smyatuyu gazetu  v nadezhde, chto eto fokus, pust' i neudachnaya, no
shutka neplohogo v  obshchem  muzhika,  ostavivshego emu  takim obrazom  celogo  i
nevredimogo shchenka...
     Potom  on  bilsya  v isterike,  rugal  mat' samymi  zhutkimi  slovami,  i
ispugannye roditeli vser'ez sobiralis' kupit' emu sobaku...
     Bespomoshchnyj |lefantov iz dalekogo detstva vernulsya v nastoyashchee.
     Vdrug  vspomnilas'  tyazhest' desyatitysyachnoj  pachki,  kotoruyu  on  veselo
shvyrnul pered Semenom Fedotovichem,  i on s udivleniem oshchutil sozhalenie... Da
chto eto s nim! CHerez nekotoroe vremya podospeet krupnaya summa za vnedrenie  v
proizvodstvo beskontaktnogo encefalografa, i togda...
     -- Poka ya ne mogu tebe ee kupit'... No cherez godik...
     --  Da nu tebya k chertu! -- razdrazhenno  skazala Mariya. --  CHto  ya, tebya
proshu?
     |lefantov oshelomlenno zamolchal. On  nikogda ne  dumal, chto korrektnaya i
tihaya Mariya sposobna na grubost'. Tem bolee chto on ee ne zasluzhil.
     Tut  zhe  vsplyl  v  pamyati  davnij  razgovor  so  Spir'koj,  kogda  tot
utverzhdal, chto krotkij vid Nezhinskoj obmanchiv, na samom dele ej pal'ca v rot
ne kladi.
     "Neuzheli on  znaet ee luchshe,  chem ya?" -- mel'knula gor'kaya  mysl'. A na
vtorom  plane proplyla  drugaya, ne menee  nepriyatnaya:  chto  kroetsya  za etim
zhelaniem uehat' na sever?
     ...Odno iz dvuh: ili ona tyazhelo perezhivaet  razluku s Astahovym i hochet
ubezhat' podal'she,  kak ranenoe zhivotnoe pryachetsya v chashchobe,  zalizyvaya  rany,
libo...  Nachal'nik  shahty,  o  kotorom  govorila  Mariya,  --  Petrenko  Petr
Grigor'evich -- uehal  v Vorkutu sovsem nedavno. Ran'she Mariya ne nazyvala ego
rodstvennikom,  schitalos',  chto on  horoshij znakomyj  ih sem'i.  Sorok  let,
energichnyj,  perspektivnyj.  Kak  Astahov. I tezka... Mozhet, i  on  takoj zhe
rodstvennik?
     Lyuboj iz etih variantov oznachal, chto k nemu, Sergeyu |lefantovu,  ona ne
ispytyvaet  nikakih  chuvstv, ne  svyazyvaet  s nim svoi plany na budushchee.  No
pochemu? Neuzheli on takoj nikchemnyj?
     "Da bros',  Serega! Nechego  ceplyat'sya  k  melocham  i  prevrashchat' muhu v
slona!  Nado  zanyat' ee delom,  zainteresovat', i  ona  perestanet  metat'sya
tuda-syuda!" -- odernul on sebya,  no nepriyatnoe oshchushchenie ne ischezlo polnost'yu
-- kakaya-to krohotnaya  pruzhinka zakatilas' v dal'nij zakoulok  dushi, gde uzhe
nakopilos' izryadnoe kolichestvo drugih, tochno takih zhe.
     Temu  dlya Mariinoj dissertacii  |lefantov sformuliroval v tot zhe  den':
"Fiziko-matematicheskij apparat ekstrasensornoj svyazi". Tut zhe sostavil plan,
za nedelyu napisal referat.
     -- Tak bystro?  -- Mariya udivilas' ne zrya: u nachinayushchego  aspiranta ili
soiskatelya na vse  eto  uhodit obychno mesyacev  sem',  a to i desyat'.  --  Ty
molodec!
     Emu bylo priyatno,  tem bolee  chto pohvalila ona  ego tol'ko vtoroj raz.
Sderzhannost' Nezhinskoj ogorchala, polnost'yu raskryvshis', on  ozhidal takogo zhe
otvetnogo chuvstva, no vmesto teploj volny lyubvi i nezhnosti oshchushchal ishodivshij
ot  nee holodok. On ubezhdal sebya, chto eto emu  tol'ko  kazhetsya, zaglyadyval v
vasil'kovye  glaza, nadeyas'  uvidet' to laskovoe siyanie, kotoroe  poyavlyalos'
inogda tri goda nazad, no, uvy, nepronicaemye shtorki skryvali proishodyashchee v
ee dushe, i lico vsegda ostavalos' spokojnym i do ravnodushiya besstrastnym.
     Vskore  |lefantova  vyzvali  v  Moskvu,  v  ministerstvo.   On  dolozhil
rezul'taty svoih issledovanij vnachale sotrudniku,  kuriruyushchemu  ih institut,
zatem nachal'niku  otdela. Te slushali vnimatel'no,  no, kak emu kazalos', bez
zainteresovannosti  i  v  konce  zadavali  odin  i   tot  zhe   vopros:  "CHem
podtverzhdayutsya vashi vykladki?"
     On  rasskazyval o fenomene  Poreeva, pokazyval tablicy, shemy i grafiki
kontrol'nyh   izmerenij,  chuvstvuya,  chto  vse  eto   osobenno  ne   ubezhdaet
sobesednikov.
     --  A vy  uvereny,  chto biopotencial  vashego,  gm,  telepata, --  slovo
"telepat", neprivychnoe i dazhe  neumestnoe v strogoj obstanovke ministerstva,
prozvuchalo kak rugatel'stvo, -- dejstvitel'no vyshe normy?
     Nachal'nik  otdela  vnushitel'no  vozvyshalsya  nad  polirovannym,  temnogo
dereva stolom. Massivnaya golova na tolstoj shee, akkuratnyj probor v redeyushchih
volosah.   Krasivye   importnye  ochki   s   dymchatymi   steklami   neskol'ko
kompensirovali zauryadnost' lica.  I  golos u  nego byl vnushitel'nyj, veskij,
otbivayushchij vsyakuyu ohotu sporit'.
     --  No,  Aleksej  Arhipovich,  vot  zhe rezul'taty  zamerov, a  vot,  dlya
sravneniya, dannye kontrol'noj gruppy.
     |lefantov  derzhalsya uverenno, tak kak byl  ubezhden  v  neoproverzhimosti
predstavlennyh materialov,  no  po  bezmolvnoj  reakcii kuratora  ponyal, chto
derzost' ego povedeniya perehodit vsyakie granicy.
     Dymchatye stekla zloveshche blesnuli.
     -- Grafiki i tablicy ya videl. -- Frazy poluchalis' rublenymi i tyazhelymi.
-- No eto tol'ko cifry, ne bol'she. Kak oni polucheny? Metodika eksperimentov?
Oborudovanie, apparatura? I  voobshche, kak vy fiksiruete  biopotencial? I  chto
eto za edinica izmereniya "mnezh"?
     |lefantov  smutilsya.  Vo-pervyh, potomu, chto Aleksej Arhipovich  nashchupal
samye  uyazvimye  tochki  ego teorii,  a vo-vtoryh...  "Mnezh" rasshifrovyvalos'
ochen' prosto: Mariya Nezhinskaya. No  ob  etom ne znal  eshche ni  odin chelovek na
svete. Dazhe ona sama.
     -- Biopotencial izmeryalsya na pribore moej konstrukcii...
     -- On zashchishchen avtorskim svidetel'stvom?
     Bezuslovno,  Aleksej Arhipovich  obladal zheleznoj hvatkoj i  besposhchadnym
udarom. |lefantov uzhe znal, chto posleduet za etim.
     -- Net, zayavka otklonena...
     -- Navernyaka v svyazi s nedostatochnym teoreticheskim obosnovaniem?
     -- Da...  No pribor-to  sushchestvuet! A zayavku  ya dorabotayu  i predstavlyu
povtorno!
     -- YA  vam,  konechno,  zhelayu  uspeha. No  poka poluchaetsya,  chto vse vashi
vyvody stroyatsya na rezul'tatah izmerenij urovnya  biopolya, a pribor,  kotorym
eto delaetsya, oficial'no ne priznan! Tak?
     -- Tak.
     |le fantov reshil i proigryvaya ne teryat' dostoinstva.
     -- A  sledovatel'no,  nauchnost'  i  dostovernost'  vashego  issledovaniya
ravnyaetsya... CHemu?
     -- Vy  hotite  skazat' --  nulyu? Nu  a  esli cherez polgoda,  god zayavku
primut, bioenergometr poluchit pravo grazhdanstva, chto togda?
     --  Ne znayu. -- Teper' dymchatye stekla blesteli nemnogo snishoditel'no.
-- Togda budet vidno.
     Kurator  podnyalsya,  vsem  svoim  vidom  davaya  ponyat',  chto nedopustimo
zatyanuvshijsya vizit pora zakanchivat'.
     -- No  takoj podhod  privedet tol'ko  k potere vremeni! Ved' uzhe sejchas
vidno, chto sushchestvuet effekt ekstrasensornoj svyazi! Razve mozhno otkazyvat'sya
ot issledovanij tol'ko po formal'nym soobrazheniyam?
     |lefantov pochti krichal, kurator, vtyanuv  golovu v plechi, delal vid, chto
ego  zdes' net, on ne vidit  i  ne slyshit proishodyashchego. Nastupila trevozhnaya
pauza. V probleske ochkov poyavilsya interes.
     -- Nu chto zh...  Esli vasha pravota proporcional'na ubezhdennosti... Pust'
golovnoj NII  dast svoe  zaklyuchenie.  Odobryat  samu  ideyu  -- my  ne  stanem
pridirat'sya k formal'nostyam.
     V golovnom  institute |lefantov razgovarival s  professorom Karpuhinym.
Ranee   oni   neskol'ko   raz   vstrechalis'   na   konferenciyah,    Karpuhin
dobrozhelatel'no otzyvalsya o ego dokladah,  interesovalsya  nauchnymi  planami.
Sejchas on tozhe vstretil ego privetlivo.
     -- Mne lichno tvoya razrabotka nravitsya. Smelo, novo, logichno. No,  -- on
potrogal korotkij sedeyushchij "ezhik". -- CHto skazhet sovet?  S odnoj  storony --
eto ne po nashemu  profilyu,  s  drugoj  --  institutov  i ministerstv  takogo
profilya poka chto voobshche ne sushchestvuet. Da i vse ostal'noe -- chisto ocenochnye
voprosy.  Mozhno  reshit'  ih  tak,  mozhno  --  etak.  I kazhdoe reshenie  budet
pravil'nym. Dazhe ne znayu, chto poluchitsya...
     Nu da ladno, -- on reshitel'no vzmahnul rukoj. -- Zachem popustu gadat' i
raspuskat'  slyuni  ran'she  vremeni! Svoi  vzglyady  nuzhno otstaivat'. Tak chto
gotov'sya ubezhdat' chlenov soveta!
     --  Ivan Egorovich, u  menya  eshche odin vopros. --  |lefantov  prikladyval
usiliya, chtoby ne pokazat' smushcheniya. -- Nasha sotrudnica vybrala temu, smezhnuyu
s moej. YA hotel prokonsul'tirovat'sya -- naskol'ko ona dissertabel'na.
     On protyanul listok s planom.
     -- Nu-ka, nu-ka...
     Karpuhin chital, daleko otvedya ruku.
     -- |to dazhe slishkom shiroko. Tut zamah na doktorskuyu! No ves'ma tolkovo.
Kak ee familiya?
     -- Nezhinskaya.
     -- Nikogda ne slyshal. Ona publikovala chto-nibud'?
     --  Da  net,  tol'ko  nachinaet...   Vy  ne  soglasites'  vzyat'  nauchnoe
rukovodstvo?
     -- Nu otchego zhe! Tema interesnaya, perspektivnaya. Vot  tol'ko  spravitsya
li ona?  Znaesh',  skol'ko est' soiskatelej, nesposobnyh dovesti do konca to,
za chto oni vzyalis'?
     -- Spravitsya.
     -- Togda voprosov net. CHerez mesyac ya priedu k vam na konferenciyu, pust'
podgotovyat razvernutyj  plan, my pogovorim i  budem reshat'. Kstati, a chto ty
dumaesh'?
     -- U menya uzhe vse na vyhode.
     -- Tak vydavaj pobystree. A to talantlivaya molodezh', -- Karpuhin potryas
planom, -- tebya obojdet.
     -- Pust' obhodit, ya tol'ko poraduyus'.
     Rasproshchavshis'  s Karpuhinym, |lefantov  vyskochil na  ulicu.  Tri dnya on
rabotal na  predele. Beskonechnye ministerskie koridory, dveri,  pohozhie odna
na druguyu, vstrechi na raznyh urovnyah,  besedy, ot  kotoryh mnogoe  zaviselo,
spory s temi,  s kem udobnee soglashat'sya, obidnoe chuvstvo neravenstva, kogda
nevol'no   zhdesh',   chto   sobesednik   protivopostavit   tvoej  argumentacii
administrativnyj okrik, srazu  dayushchij ponyat', kto est' kto. Vse na nervah, s
postoyannym napryazheniem.
     Bolela golova, hotelos' est',  no ustalosti on ne chuvstvoval, naoborot,
oshchushchal  emocional'nyj pod容m.  Dazhe  ne ot  togo, chto  komandirovka proshla v
obshchem-to  uspeshno;  hotya  znachimost'  etogo  byla  chrezvychajno  vysoka,  ona
othodila na vtoroj  plan po sravneniyu s  tem, chto yavlyalos'  dlya  nego SEJCHAS
bolee vazhnym. Mariya! Oni dogovorilis': esli on okonchit dela ran'she sroka, to
priletit  k nej i noch'  oni provedut  vmeste. SHansov spravit'sya  s delami do
okonchaniya komandirovki bylo sovsem  nemnogo. No on prilozhil vse sily,  i emu
eto  udalos'.  Uzhe  opazdyvaya  v  aeroport,  |lefantov zabezhal  v  neskol'ko
magazinov. Francuzskih duhov, kotorye on mechtal podarit' Marii, v prodazhe ne
okazalos', no zato uhitrilsya bez ocheredi kupit' shikarnyj bel'evoj garnitur v
yarkoj, krasochnoj korobochke.
     Taksist  gnal vovsyu, no, kogda  oni priehali, uzhe  nachalas'  posadka  v
samolet, i bilet emu prodali na  sleduyushchij rejs, vyletayushchij  cherez dva chasa.
Otsrochka ogorchila |lefantova,  on podoshel k sekcii i, kogda potok passazhirov
issyak, sprosil u krasivoj,  sil'no  nakrashennoj dezhurnoj,  ne smozhet li  ona
otpravit' ego nemedlenno. Dezhurnaya okinula vnimatel'nym vzglyadom, i, vidimo,
on ej ponravilsya, potomu chto sprosila ona lyubeznym tonom:
     -- A  zachem vam speshit'? CHerez dva  chasa spokojno vyletite  bez  lishnih
hlopot!
     -- Delo v tom,  chto menya zhdet lyubimaya zhenshchina. I hochetsya uvidet' ee kak
mozhno skorej.
     |lefantov sam udivlyalsya, chto spokojno govorit takie  slova postoronnemu
cheloveku i ne ispytyvaet pri etom ni malejshego smushcheniya.
     Dezhurnaya posmotrela na nego s novym vyrazheniem,  sdelala ispravlenie  v
bilete i  propustila k avtobusu. Kogda  sadilis' v samolet,  ona  prosheptala
chto-to  na  uho  styuardesse,  ta udivlenno  voskliknula: "Razve v nashe vremya
takoe byvaet?!" -- i  vo  vremya poleta smotrela na |lefantova s neskryvaemym
interesom. Ot etih  vzglyadov  on chuvstvoval  sebya nelovko i  otvorachivalsya k
illyuminatoru, hotya tam nichego, krome ugol'noj chernoty, vidno ne bylo.
     Na  stoyanke  taksi  tolpilas'  ochered',  no  rastoropnyj dyadya  s  licom
projdohi, zalomiv neveroyatnuyu cenu, posadil  ego v oranzhevuyu "Ladu" i, chtoby
sdelat'  poezdku  priyatnej,  vklyuchil  magnitofon. Stereokolonki sozdavali  v
zamknutom prostranstve isklyuchitel'nyj effekt,  muzyka obvolakivala soznanie,
|lefantov rasslabilsya i zakryl glaza.
     Mariya! Ona byla ego putevodnoj zvezdoj, mayakom, k kotoromu on stremilsya
cherez  vremya  i rasstoyaniya, preodolevaya vse prepyatstviya,  vstayushchie  na puti.
Sejchas oni uvidyatsya.  Skuchala  li ona  po  nemu?  ZHdet  li ego  s  takim  zhe
neterpeniem?
     V oknah Nezhinskoj sveta ne bylo. Mozhet, ustala i rano legla spat'? Ved'
uzhe  pochti  odinnadcat'!  Podnimayas'  peshkom  po lestnice, on oshchutil sil'noe
volnenie,  kogda  zvonil v  dver', volnenie  usililos'. Nikakogo otveta. Net
doma? No oni zhe dogovorilis'! Ili naoborot -- doma, no ne  odna? Ego brosilo
v zhar.
     K budke telefona-avtomata  on podoshel s uzhasnym nastroeniem. Sejchas vse
vyyasnitsya. Esli ee net u materi... Uzhe zaranee  on chuvstvoval sebya obmanutym
i obokradennym.
     -- Allo, -- rodnoj golos Marii mgnovenno ster  mrachnye mysli, |lefantov
oshchutil ostruyu radost', priliv sil i  ugryzeniya sovesti za to, chto mog dumat'
o vsyakih glupostyah.
     -- Zdravstvuj, Mashen'ka!
     -- Zdravstvuj.
     Pechal' v ee golose vnov' zaronila v dushu trevogu.
     -- Kak dela, rodnaya?
     -- Ne ochen' horosho. Nepriyatnosti...
     -- CHto sluchilos'?
     -- Potom rasskazhu.
     -- Tak ty budesh' nochevat' u mamy?
     -- Navernoe...
     V golose on ulovil neuverennost'.
     -- Ili vse-taki pod容desh'?
     -- Nu horosho... -- proiznesla ona posle chut' zametnoj pauzy.
     -- ZHdu tebya, dorogaya, celuyu!
     Oburevaemyj  slozhnymi chuvstvami,  |lefantov  sel  na  skamejku  chut'  v
storone  ot doma. Raz Mariya radi nego idet  cherez nochnoj gorod,  znachit, ona
lyubit!  Mezhdu  nimi  uzhe  sushchestvuet  nezrimaya  svyaz', i  ee  sderzhannost' i
nemnogoslovie  on naprasno  prinimaet za holodnost'.  Ot  etih  myslej stalo
horosho i spokojno. No chto za nepriyatnosti? Ved' emu pochti nichego ne izvestno
o ee zhizni. Kak ona provodit vremya bez nego, chem interesuetsya, chto ee raduet
i pechalit...  On  ne reshalsya  rassprashivat',  boyas' spugnut' prezhdevremennym
lyubopytstvom to  tonkoe, edva  oshchutimoe, chto  ih  ob容dinyalo.  No, s  drugoj
storony,  ona-to  dolzhna  ispytyvat'  potrebnost'  podelit'sya  s nim  svoimi
zabotami? A esli net, znachit, ona emu ne doveryaet... No pochemu?
     Kak  byvalo  pochti vsegda,  razmyshleniya  o  vzaimootnosheniyah  s  Mariej
vyzyvali u nego gor'kij osadok svoej  shatkost'yu i  neopredelennost'yu. Nochnoj
veterok produval naskvoz', i |lefantov poezhilsya.
     Vdali pokazalas' para, |lefantov ne  obratil na nee vnimaniya, no, kogda
oni podoshli blizhe, v devushke on uznal Mariyu.
     Vot tebe na! S  kem eto ona? S  |dikom? Ili s kemlibo eshche,  neizvestnym
emu, |lefantovu,  no imeyushchim na nee dostatochnye  prava?  Otkuda  on  vzyalsya?
Nahodilsya v  gostyah u Varvary Petrovny i poshel  ee provodit'?  A u  Marii ne
bylo povoda otkazat'?
     U nego opyat'  stalo mutorno  na  dushe. Situaciya skladyvalas' sovershenno
nelepaya. Esli sejchas oni kak ni v chem ne byvalo podnimutsya k Nezhinskoj... Da
net, ona etogo ne dopustit, ona zhe znaet, chto on zdes' i zhdet... No ona tozhe
mozhet byt'  svyazana  obstoyatel'stvami,  vozmozhno, potomu u  nee  i byl takoj
grustnyj  golos.  |lefantov  szhal  zuby.  Eshche  nikogda neopredelennost'  ego
polozheniya po otnosheniyu k Marii ne proyavlyala sebya tak naglyadno.
     Para podoshla  poblizhe,  i Mariya  protyanula parnyu ruku,  no  tot pokachal
golovoj  i poshel s nej dal'she. Svet fonarya vysvetil ego  lico  -- |lefantovu
ono bylo neznakomo. Kto zhe eto?
     Oni  podoshli  k domu, Mariya snova popytalas'  rasproshchat'sya, i vnov'  ee
sputnik  ne  zahotel etogo  sdelat',  a  ukazal  na  dver'  pod容zda.  Mariya
vozrazhala  i  osmatrivalas' po  storonam, i vdrug |lefantov  ponyal, chto  eto
sovershenno  postoronnij chelovek,  kotoryj  skoree  vsego  uvyazalsya  za nej v
poiskah legkogo  priklyucheniya. U nego budto gora  s  plech svalilas'. Situaciya
uprostilas'  do predela. On ustal, perenervnichal,  zamerz, emu sovershenno ne
hotelos' drat'sya, da i nastroenie bylo sovsem ne boevoe, no etot rasklad byl
stokrat luchshe lyubogo drugogo...
     -- Mariya!
     On vyshel iz teni i napravilsya k nej. Mariya poshla navstrechu.
     -- |to chto -- ulichnye pristavaniya?
     On krepko vzyal Mariyu za ruku, vysoko, oshchutiv teplo ee podmyshki.
     -- Da, -- ona zasmeyalas'. -- A ya ishchu tebya, ishchu.
     Oni podoshli  k  pod容zdu. Paren'  stoyal na  meste.  Goda  dvadcat' dva,
dovol'no nahal'noe lico, kazhetsya, netrezv.  Nado bylo otdat' Marii portfel',
no teper' etot zhest mog izlishne obostrit' obstanovku.
     -- On tebe nichego ne sdelal?
     -- Net, chto ty, -- ona veselo ulybalas'.
     |lefantov predpochel by obojtis' bez  draki, no byl gotov v lyubuyu minutu
brosit' portfel' i vypolnit' otrabotannuyu seriyu: raz, dva, tri!
     -- Nu, vot vy menya i provodili, -- veselo obratilas' Mariya  k parnyu. --
Kak i dogovarivalis'. Do svidaniya.
     Ona protyanula ruku, tot poproshchalsya i molcha ushel. |lefantov rasslabilsya.
Emu ne ponravilos', chto Mariya slishkom privetliva  s  kakim-to p'yanym ulichnym
pristavaloj.
     -- Pochemu ty ego srazu ne otshila?
     -- Nu a kak? On privyazalsya v tramvae -- provozhu i provozhu...
     -- Sushchestvuet mnogo sposobov otbit' ohotu k podobnym provozhaniyam!
     -- Nu ya zhe ne grubiyanka... YA ne mogu rychat' na cheloveka...
     "Strannoe rassuzhdenie", -- podumal |lefantov.
     -- K  tomu zhe na svetu takaya publika ne opasna. Vot v  temnom meste  im
luchshe ne popadat'sya. Togda oni uzhe nichego ne slushayut.
     Ot   takoj   osvedomlennosti  |lefantova   neskol'ko   pokorobilo,  no,
poglazhivaya skvoz'  myagkuyu tkan'  tonkuyu  ruku, on chuvstvoval,  kak  vse  ego
pechali, trevogi i somneniya uletuchivayutsya bez sleda.
     Lift  ne rabotal,  oni  podnimalis' peshkom,  na  ploshchadke shestogo etazha
Mariya skazala:
     -- Postoj poka zdes'. Val'ka navernyaka menya podzhidaet.
     Ona  ne  oshiblas'.  Sosedskaya  dver' raspahnulas', kak tol'ko  zvyaknuli
klyuchi, i srazu zhe zavyazalsya ozhivlennyj razgovor. Slov razobrat' bylo nel'zya,
i  ostavalos'  tol'ko  dogadyvat'sya,  o  chem  mozhno  boltat'  na lestnice  v
dvenadcat' chasov nochi.
     Vremya shlo,  i  |lefantov  gotov  byl razorvat'  nikogda ne  vidennuyu im
Val'ku na kuski. Ne dlya togo zhe  on mchalsya  za  neskol'ko  tysyach kilometrov,
nervnichal i  merz, chtoby torchat'  v  polnoch'  na  ploshchadke mezhdu  etazhami  i
slushat' ee spletneobraznuyu skorogovorku. On  udivlyalsya vyderzhke  Marii:  ona
otvechala spokojno, inogda smeyalas' kak ni v chem ne byvalo.
     Nakonec  oni rasproshchalis'.  Hlopnula  odna  dver', potom  drugaya. CHerez
neskol'ko minut tiho spustilas' Mariya.
     -- YA skazala  ej, chto  pojdu  vynosit' musor. Tak chto podnimajsya, dver'
budet otkryta.
     Tol'ko popav nakonec v  kvartiru Marii, |lefantov pochuvstvoval,  kak on
ustal. Ona gotovila uzhin, a on, sidya na taburetke, privalilsya spinoj k stene
i, lyubuyas'  kazhdym ee dvizheniem, rasskazyval  o rezul'tatah  svoej  poezdki,
zhalovalsya na byurokratizm chinovnikov ministerstva i ogranichennost'  ekspertov
Komiteta  po  delam  izobretenij.  Mariya  vozmushchalas'  vmeste  s nim,  i  ee
podderzhka tak radovala |lefantova  i pribavlyala emu sil,  chto  vse  prepony,
kotorye sovsem nedavno razdrazhali i neskol'ko pugali, teper' kazalis' sovsem
neser'eznymi i legko preodolimymi.
     -- Da, ya zhe tebya prosvatal!
     Mariya posmotrela neponimayushche, i on peredal svoj razgovor s Karpuhinym.
     -- |tot chelovek del'nyj,  solidnyj,  avtoritetnyj. Esli dal soglasie na
rukovodstvo -- schitaj, poldela sdelano.
     -- Spasibo, dorogoj.
     Emu  pokazalos', chto v etoj blagodarnosti net  dushi, i on uzhe v kotoryj
raz otognal nepriyatnuyu, mysl'.
     Mariya  kazalas'  veseloj,  poetomu  tol'ko  posle  uzhina  on so  stydom
vspomnil, chto ne sprosil o ee gorestyah.
     -- CHto u tebya za nepriyatnosti, a, Mash?
     -- Mama  zabolela, --  kak vsegda, ne vdavayas' v podrobnosti,  otvetila
Mariya, i opyat' ee otvet pokazalsya nepravdopodobnym.
     -- Kak zhe ty ushla? I voobshche, tvoih  rodstvennikov ne shokiroval  pozdnij
zvonok i srochnyj vyzov na noch' glyadya?
     Mariya   otmahnulas'  i  skrivila  grimasku  --   deskat',  ne  vpervoj.
|lefantova slegka pokorobilo.
     Kogda Mariya nachala stelit' postel', on vspomnil pro podarok.
     -- Zachem eto? -- kak-to  rasteryanno sprosila  ona, uvidev yarkij  shelk i
tonkie  kruzheva. Guby  ee drognuli -- za vse gody,  chto on ee znal, eto bylo
pervoe nekontroliruemoe proyavlenie emocij.
     -- A zachem  daryat?  --  on  opyat'  pogladil  ee  ruku. -- CHtoby sdelat'
cheloveku priyatnoe. Nravitsya?
     Ona pomolchala, emu pokazalos', dlya togo, chtoby poborot' drozh' v golose.
     -- Ochen' krasivo, no... Mne dazhe neudobno...
     Ona  dejstvitel'no  smushchena i  rastrogana,  hotya, kak obychno,  pytaetsya
skryt' svoi chuvstva. I ej  dejstvitel'no bylo nelovko. |to  omrachalo radost'
|lefantova: ved' ot Astahova ona prinimala bolee dorogie podarki.
     Kogda  on  vyshel iz vannoj,  Mariya, kak  obychno,  prigotovila  postel',
ubrala verhnij svet i vklyuchila nochnik.
     -- Uzhe  pozdno, a  ya tak  ustala  segodnya,  --  emu pokazalos', chto ona
smotrit   nemnogo  vinovato.  --   I   chuvstvuyu  skverno.  Golova  kruzhitsya,
potashnivaet...
     -- Znachit,  davaj spat', -- ne razdumyvaya, otvetil |lefantov. -- Prosto
spat'.
     ZHertvuya  radost'yu, kotoruyu  emu  dostavlyala  blizost'  s Mariej,  on ne
ispytyval ni malejshego razocharovaniya ili dosady.  Naprotiv -- udovletvorenie
ot  togo,  chto  mozhet  takim obrazom  proyavit'  iskrennost' i  chistotu svoih
chuvstv.
     Predusmotritel'naya Mariya  dostala dva  odeyala,  i,  lezha ryadom,  oni ne
kasalis' drug druga. CHut' slyshno tikal  budil'nik, chetko prorisovyvalas'  na
polu  posredine komnaty  ten'  ot  ramy.  Lunnyj  svet  laskal  polirovannuyu
"stenku", otrazhalsya  v zerkale, drobilsya v ryumkah  i  fuzherah.  Nesmotrya  na
ustalost',  spat' ne  hotelos'.  Bylo horosho,  pokojno, uyutno. Nervotrepka v
ministerstve, speshka, neuryadicy s  biletami, nochnoj polet -- sovsem nedavnie
sobytiya  kazalis' strashno  dalekimi i sovershenno nereal'nymi.  A  ostal'noe?
Prizrachnyj serebristyj  svet, zybkie ochertaniya maloznakomoj komnaty, bliki i
poluteni,   uprugost'   neprivychnoj   tahty...   |to   razve  real'no?   Ili
vsego-navsego  chutkij   predrassvetnyj  poluson,   kotoryj  legko  ischezaet,
ostavlyaya razocharovanie i ogorchenie ot togo,  chto ne sbylos' chto-to zhelannoe,
vazhnoe i horoshee, do kotorogo bylo rukoj podat'?
     -- CHem  u  tebya  pahnut  volosy?  --  on  ozhidal, chto  otvet  ubedit  v
real'nosti proishodyashchego i vse opaseniya tut zhe ischeznut.
     -- Ne znayu, -- pohozhe, ona ne byla raspolozhena k razgovoram.
     -- Lesom, -- on zarylsya v nih licom. -- Ty rusalka...
     -- Razve rusalki zhivut v lesu?
     -- Da, v bezdonnyh tainstvennyh ozerah, v samoj chashchobe.
     On  pojmal  sebya na  mysli,  chto boltaet  chepuhu. Aromat,  ishodyashchij ot
Marii, dostigalsya umelym primeneniem dorogoj parfyumerii, nikakogo koldovstva
tut ne bylo. No razve eto imeet znachenie?
     -- YA lyublyu tebya.
     -- Uspokojsya i spi.
     -- Da ya ne k tomu, -- ego neskol'ko obidelo, chto Mariya tak  prizemlenno
istolkovala ego slova. -- Prosto ya hochu, chtoby ty eto znala.
     -- Spokojnoj nochi.
     -- Spokojnoj.
     Vsyu noch' |lefantov ne spal. On smotrel na  tonkij profil' Marii, slushal
ee  tihoe  dyhanie, popravlyal odeyalo i dumal,  chto pervyj raz nochuet v chuzhoj
kvartire, no stranno -- chuvstvuet sebya  zdes' kak  doma.  Stydno skazat', no
dazhe luchshe, chem doma. I spyashchaya ryadom zhenshchina blizka i doroga emu,  kak nikto
drugoj. CHto zhe eto budet?
     Za zavtrakom Mariya sprosila:
     -- Pochemu ty vchera sidel v storonke i ne vstrechal menya?
     |lefantov   pozhal    plechami.   Govorit'   napryamuyu   ob   unizitel'noj
neopredelennosti svoego polozheniya emu ne hotelos'.
     --  YA  zhe ne  znal, s kem  ty  idesh'... Vot  i ozhidal, kak  razvernutsya
sobytiya.
     -- A predstavlyaesh', esli by my s  tem parnem spokojnen'ko zashli v dom i
podnyalis' ko mne? -- poshutila Mariya i zasmeyalas'.
     Dve  serii opytov proshli  udachno, kak  govoritsya, "v  cvet".  Poskol'ku
vizit  v  ministerstvo   dal  obnadezhivayushchie  rezul'taty,  direktor  vydelil
|lefantovu  personal'nuyu  laborantku  --  sovsem  yunuyu  puhlen'kuyu  Lenochku,
kotoraya s osoznaniem  vazhnosti vypolnyaemoj  raboty  proizvodila  izmereniya i
chertila na bol'shih listah vatmana krasochnye grafiki. Blagodarya etim grafikam
rezul'taty eksperimentov priobreli solidnuyu i vpolne naglyadnuyu formu.
     K Sergeyu  vernulas' prezhnyaya  rabotosposobnost'. On oformil pervuyu glavu
dissertacii,  podgotovil  vystuplenie k predstoyashchej  konferencii  i  napisal
stat'yu  "Biopole cheloveka  kak  nositel' informacii  (Postanovka problemy)".
Vnizu on postavil familiyu avtora -- M. Nezhinskaya.
     Mariya prochla, razmashisto podpisalas', poblagodarila.
     -- YA hochu, chtoby ty nachala vnikat' v problemu. Mozhet, chto-to neponyatno?
Sprashivaj, ya ob座asnyu.
     -- CHestno govorya,  ya ne uhvatyvayu suti. Tol'ko obshchij  smysl, i to ochen'
rasplyvchato.
     -- Nichego, malysh, eto  vpolne estestvenno: ty zhe tol'ko nachinaesh'. Vot,
pochitaj.
     On prines stopku special'no podobrannyh knig.  V nuzhnye  mesta uzhe byli
vlozheny zakladki, osobo vazhnye, klyuchevye momenty on otcherknul karandashom. Ni
odin nauchnyj  rukovoditel'  ne  opekaet tak  svoego uchenika.  Duhovnaya  pishcha
dobyta, prigotovlena i dazhe razzhevana.  Ostalos'  tol'ko proglotit'. A  ved'
osnovnaya massa neproizvoditel'nyh zatrat  vremeni  i sil pri  nauchnoj rabote
prihoditsya  na  podbor, analiz  literatury,  vyborku nuzhnogo  materiala.  Uzh
kto-kto,  a  |lefantov  eto horosho  znal. I  oshchushchenie svoej  poleznosti  dlya
lyubimoj zhenshchiny sogrevalo emu dushu.
     Nezhinskaya  lechilas' v prigorodnom  sanatorii, no chasto  priezzhala.  Ona
predupredila, chto budet  davat' odin  zvonok  i  klast' trubku, eto posluzhit
uslovnym  signalom,  i  kogda cherez neskol'ko  minut  zvonok  povtoritsya,  u
telefona dolzhen  nahodit'sya |lefantov. A on  v razgovore  nazyval ee  imenem
svoego  tovarishcha,  i,  takim   obrazom,  kollegi  ne   dolzhny  byli   nichego
zapodozrit'. Pravda, Spir'ka kakim-to shestym chuvstvom ulavlival, v chem delo,
vzdyhal, hmurilsya i mrachnel. No Sergej ne obrashchal na eto vnimaniya: vse mysli
koncentrirovalis'  na   vzaimootnosheniyah  s  Mariej.  Nalichie  obshchej  tajny,
kazalos', ob容dinyalo ih, i on dazhe ne zadavalsya voprosom: otkuda u Nezhinskoj
opyt  v uhishchreniyah po chasti konspirativnyh  telefonnyh zvonkov? Mozhet  byt',
ottogo, chto samyj estestvennyj otvet byl by emu nepriyaten. Kak  pravilo, ona
naznachala svidanie, on otvechal nejtral'nymi, nichego ne znachashchimi  frazami, a
v uslovlennoe vremya uhodil po vydumannym neotlozhnym delam.
     Oni  vstrechalis' u  Marii,  i  vstrechi eti byli  kratkovremennymi:  ona
speshila k rebenku, ili  na ocherednuyu proceduru, ili  kuda-to  eshche,  i  samoe
nepriyatnoe  zaklyuchalos' v tom, chto |lefantov v glubine dushi  ne veril vpolne
ubeditel'nym  i,  kazalos'  by, bezuprechnym vo  vseh otnosheniyah ob座asneniyam.
Hotya ochen' hotel im verit'.
     On vlyublyalsya  v Nezhinskuyu vse sil'nee i sil'nee. Mel'chajshie detali v ee
oblike, chertochki,  na  kotorye Sergej ne obrashchal vnimaniya v drugih zhenshchinah,
podcherkivali neobyknovennost' Marii. Ego voshishchala  izyashchnaya  pryamaya  figura,
stremitel'naya   letyashchaya    pohodka,   manera   derzhat'   golovu.   Voshishchala
chistoplotnost'  i  akkuratnost',  dazhe v  sil'nyj dozhd' ona ne  zabryzgivala
nogi, ne nadevala nesvezhih  ili chut' primyatyh veshchej. Na stel'kah ee obuvi ne
bylo sledov  pota, a kozha stupnej  byla tonkoj  i gladkoj, kak pergament, ni
ogrublenij, ni mozolej, budto ona hodila, ne kasayas' zemli.
     On umilyalsya detskoj privychke upotreblyat' slova s laskatel'nym ottenkom:
dozhdik, tramvajchik, zubik, poloteshko.
     Neobyknovennaya, vozvyshennaya, chudesnaya  -- zhenshchina  iz mechty. Prekrasnaya
Dama.  I  pomysly  ona  probuzhdala  sootvetstvuyushchie: chistye,  romantichnye  i
vozvyshennye.  Preklonyat'  koleni,  stremglav   podnimat'  upavshuyu  perchatku,
salyutovat' shpagoj,  celovat'  kraj  plat'ya,  vypolnyat'  prihoti  i  kaprizy,
drat'sya iz-za  nee  na dueli. Prekrasnoj  Dame dolzhny  byli  sootvetstvovat'
okruzhenie i  obstanovka, i  |lefantovu hotelos'  hodit'  s  nej  v kartinnye
galerei,  teatry, na koncerty.  Vspominaya  svoe  prezhnee  otnoshenie  k  nej,
vspominaya  pyl'nye nepribrannye  kvartiry  i nezastelennye divany, |lefantov
sodrogalsya ot  uzhasa  i  otvrashcheniya. Nado zhe! On  obrashchalsya s  nej,  kak  so
shlyuhoj!  Ona ne  podavala  vidu,  chto eto ee  unizhaet, no v dushe,  navernoe,
sil'no perezhivala.  Zabyla li  ona? Prostila li? Ili do sih  por stoyat mezhdu
nimi  eti proklyatye zamyzgannye komnatushki s myshinym zapahom i porozhdayut tot
holodok,  kotoryj,  on   yavstvenno  oshchushchaet,   inogda  proskal'zyvaet  v  ee
otnoshenii?
     Mysli |lefantova samoproizvol'no vozvrashchalis' k tomu, o chem on staralsya
ne dumat'. CHto-to ne poluchalos'. Otnosheniya s Mariej ne skladyvalis' tak, kak
by emu hotelos', v nih chuvstvovalos' neravenstvo.
     On  zhil  tol'ko  eyu.  Odno ozhidanie  vstrechi  probuzhdalo  pripodnyatost'
nastroeniya,  vse drugie  "zemnye" dela  othodili  na vtoroj  plan,  kazalis'
melkimi i neznachitel'nymi.  Svidanie bylo  prazdnikom,  rozhdalo buryu emocij,
svetlye i radostnye chuvstva. I sama ona byla prazdnikom. ZHenshchina-prazdnik.
     Svoi dejstviya  teper' on rassmatrival  s odnoj pozicii: kak otnesetsya k
nim Mariya? Kazhdyj ee zvonok, sluchajnaya  vstrecha na ulice budorazhili  vse ego
sushchestvo. Esli v uslovlennoe vremya telefon ne zvonil, on podnimal trubku: ne
isportilsya li apparat, a uslyshav rovnyj gudok, nachinal volnovat'sya, tomilsya,
ne nahodya sebe mesta, i  ne mog zanimat'sya nikakimi delami do teh  por, poka
ne razdavalsya dolgozhdannyj zvonok. On ponyal, pochemu peshkom podnimaetsya k nej
na sed'moj etazh:  cennost'  predstoyashchego svidaniya byla nastol'ko velika, chto
on ne mog riskovat' im iz-za polomki lifta. V obshchem, on zhil tol'ko eyu.
     A ona... |lefantov  tak i  ne mog ponyat', kak ona otnositsya k  nemu. On
voobshche ochen'  malo  znal  o zhizni Marii. CHto ona lyubit i  chto nenavidit, chem
uvlekaetsya,  gde,  kak  i  s  kem  provodit  vremya  v  promezhutkah  mezhdu ih
vstrechami? Skrytnost' Marii nastorazhivala i vyzyvala tyagostnye razdum'ya. Tak
zhe, kak nekotorye slova i frazy, proskal'zyvavshie v bezobidnom razgovore.
     -- Mozhesh' nadet' eti tapochki, oni special'no dlya gostej.
     -- I chasto u tebya gosti?
     -- Dovol'no-taki. U menya ved' mnogo druzej.
     "Otkuda ty ih beresh'?" -- hotelos' sprosit' Sergeyu.
     Krug  ego  druzej  byl dovol'no  uzok --  v osnovnom  byvshie soucheniki,
neskol'ko sosluzhivcev da lyudi, s kotorymi ego svyazyvali dlitel'nye otnosheniya
i obshchie interesy. On znal, chto nekotorye legko zachislyayut v druz'ya sluchajnogo
znakomogo, poputchika v  poezde, osobenno,  esli  on  mozhet  okazat'sya chem-to
polezen, obmenivayutsya telefonami i obrashchayutsya za pomoshch'yu, esli ponadobitsya.
     Sergeyu  takie  legkie,  poverhnostnye   otnosheniya   kazalis'  kakimi-to
nedostojnymi, hotya inogda on dumal, chto  chego-to ne ponimaet  i ego  vzglyady
chereschur konservativny.
     No Mariya po idee tozhe dolzhna byt' konservativnoj -- zhenshchinam, vo vsyakom
sluchae  poryadochnym,  voobshche   svojstvenna   sderzhannost'   pri  ustanovlenii
kontaktov.  I  tem  ne  menee  ee puhlaya zapisnaya  knizhka s  trudom  vmeshchala
mnogochislennye nomera telefonov, v osnovnom s muzhskimi imenami.
     Otkuda? Gde ona znakomitsya s nimi i na kakoj  pochve nahodit obshchij yazyk,
ostavalos' zagadkoj. Ona voobshche ne afishirovala svoi znakomstva, raskryvalis'
oni obychno sluchajno:  neostorozhnoj frazoj, neozhidannym  telefonnym  zvonkom,
nezhdannoj vstrechej na ulice.
     Ob座asnit' podobnuyu kontaktnost'  s protivopolozhnym polom u lyuboj drugoj
zhenshchiny |lefantov smog by dvumya-tremya slovami, no primenitel'no k Prekrasnoj
Dame takoe ob座asnenie, konechno, ne godilos'.
     On otkazalsya nadevat' "gostevye" tapochki i hodil bosikom, reshiv, chto so
vremenem zavedet  zdes'  sobstvennye  domashnie  tufli.  V  svoem voobrazhenii
Sergej  risoval  priyatnye kartiny: kak  kvartira Nezhinskoj stanet  dlya  nego
vtorym domom, a on sam prevratitsya v  neobhodimogo Marii cheloveka, s kotorym
mozhno posovetovat'sya,  podelit'sya gorem  ili  vmeste poradovat'sya,  kotoromu
mozhno  polnost'yu doveryat' i na kotorogo mozhno rasschityvat' v trudnuyu minutu.
I  togda vse ostal'nye "druz'ya" stanut ej  ne nuzhny,  ibo zhenshchine dostatochno
odnogo predannogo i lyubyashchego muzhchiny. A "gostevye" tapochki ona vybrosit.
     Sogrevaemyj  takimi razmyshleniyami, |lefantov kupil komnatnye tufli,  no
vytashchit'  ih  iz  portfelya v poslednyuyu minutu  postesnyalsya:  v stol'  tonkom
voprose iniciativa dolzhna byla ishodit' ot Nezhinskoj. No...
     Pohozhe, chto Mariya i  ne pomyshlyala ob etom. Kogda ona vstrechalas' s nim,
ulybalas', razgovarivala, ego  ne ostavlyalo boleznennoe  chuvstvo, chto na ego
meste   mog  byt'   lyuboj   drugoj,   nichego   by  ne   izmenilos':  te   zhe
obezlichenno-laskovye  frazy,  tot  zhe  vnimatel'nyj,  nichego  ne  vyrazhayushchij
vzglyad, te zhe okruglovezhlivye blagodarnosti v otvet na znaki vnimaniya...
     Vneshne kazalos', chto  vse horosho, normal'no, no mezhdu nimi sushchestvovala
kakaya-to  stena.  I  tol'ko  v minuty  blizosti  stena  rastvoryalas',  Mariya
prinadlezhala  emu  vsya, celikom  i  polnost'yu. Ischezala  ten' otchuzhdennosti,
holodok v otnosheniyah, bessledno propadala gorech', postoyanno soputstvuyushchaya ih
otnosheniyam.
     I kogda ona bilas' v ob座atiyah i zakryvala trogatel'no sognutoj ladoshkoj
ego glaza, chtoby  on  ne videl iskazhennogo  grimaskoj strasti, no ottogo eshche
bolee prekrasnogo lica, a  on celoval etu ladoshku i zhadno vpityval kazhdoe ee
dvizhenie, kazhdyj  zhest, ston  ili vozglas, on v polnoj mere oshchushchal  chuvstvo,
nazyvaemoe lyubov'yu.
     No  kogda  vse  konchalos',  mezhdu  nimi   vnov'  postepenno  poyavlyalas'
proklyataya pregrada i vmeste s tem vozvrashchalas' mysl', chto i v posteli na ego
meste mog byt' drugoj, nichego by ne  izmenilos', i vela by ona sebya s drugim
tochno tak  zhe. U nego  srazu portilos'  nastroenie  i s容dennaya  lozhka  meda
nachinala gorchit' i otdavat' degtem.
     On  muchitel'no razmyshlyal,  pochemu  sila  i  iskrennost'  ego  lyubvi  ne
vyzyvali  u Marii takuyu zhe  volnu otvetnogo  chuvstva. Ne  nahodya  otveta, on
nachinal  opyat'  vinit' sebya,  svoyu cherstvost'  i  bestaktnost',  proyavlennye
togda,  tri goda nazad. CHto sdelano, togo ne vernesh'. A Mariyu  mozhno ponyat':
dushevnye travmy ne zatyagivayutsya ochen' i ochen'  dolgo i trudno srazu izmenit'
otnoshenie k tomu, kto ih prichinil. No on ne  pozhaleet usilij, chtoby  ubedit'
Mashen'ku: togo, prezhnego, |lefantova bol'she net!
     Sobstvenno,  emu i ne trebovalos' prikladyvat' nikakih  usilij: zhelanie
pomogat' Marii bylo tak veliko, chto u nego vse poluchalos' samo soboj.
     V kvartire Nezhinskoj  chuvstvovalos'  otsutstvie muzhskoj ruki, i nikogda
ne  zanimavshijsya  hozyajstvennymi  delami  Sergej  s udovol'stviem  perechinil
zadvizhki  na dveryah,  postavil  na mesto  otorvavshuyusya rakovinu  v vannoj, s
trudom vyvintiv prigorevshij k patronu cokol', zamenil lampochku na kuhne.
     -- Ustal? -- laskovo sprosila Mariya.
     -- Da net.
     --  CHego tam  net. YA zhe vizhu.  -- Ona pocelovala ego v  shcheku. |lefantov
rasslabilsya, ustalost'  proshla. On chuvstvoval udovletvorenie  ot vypolnennoj
raboty, a glavnoe --  ot togo, chto v otlichie ot mnogochislennyh druzej Marii,
byvavshih  u  nee  v  dome,  obratil  vnimanie  na trebovavshij  vmeshatel'stva
neporyadok.
     Posle uzhina oni sideli na balkone.
     -- ...Da i voobshche on byl so  strannostyami. Inogda ego nakryvalo: vneshne
vrode normal'no,  a na  samom dele napryazhen,  vzvinchen, vse vnutri bukval'no
drozhit. A  ya  eto  horosho  chuvstvovala.  Dazhe k  psihiatru  hodil,  kakie-to
tabletki prinimal...
     Kak ni staralsya |lefantov, ponyat' prichinu razvoda  Marii on ne mog. Ona
otvechala  okruglo,  obtekaemo, i bylo  ne yasno, chto zhe  pobudilo ee ostavit'
cheloveka, s kotorym ona prozhila vosem' let i kotoryj ee bessporno lyubil. Ona
namekala, chto  on "delal gadosti", no privesti konkretnyh primerov ne mogla.
Da i skazannoe sejchas tozhe nichego ne ob座asnyalo.
     -- Ladno,  zachem proshloe  vspominat'!  Smotri,  kakie  zvezdy.  Syuda by
teleskop. Mozhet, uvideli by marsianskie kanaly.
     -- A chto eto takoe?
     -- Nu i temnaya ty, Marus'ka!
     -- Kakaya est'! -- ona svoenravno podzhala guby.
     --  Tol'ko  ne  vzdumaj  obizhat'sya! -- Sergej shvatil  ee v  ohapku  i,
preodolevaya shutlivoe soprotivlenie, pokryl lico poceluyami.
     Noch'  on  opyat'  provel  bez  sna,  lyubuyas'  spyashchej  Mariej,  no  utrom
chuvstvoval  sebya bodrym, sil'nym i  otdohnuvshim. Do teh por, poka ne uvidel,
kak  Mariya,  sobirayas',  nadela  podarennyj  Astahovym  braslet.   Vraz  vse
izmenilos'. Uletuchilos' pripodnyatoe  nastroenie, navalilas' slabost', on sel
na tahtu i  otkinulsya k stene -- vyalyj, razbityj bessonnoj noch'yu, udruchennyj
nahlynuvshimi myslyami.
     Ona  ne upominala, dazhe namekom, o drugih  muzhchinah,  kotorye byli v ee
zhizni.  Bol'she  togo,  derzhalas'  tak,  kak  budto upreknut'  sebya  ej  bylo
reshitel'no ne v chem.
     -- Predstavlyaesh', -- pozhalovalas' kak-to ona, -- k Val'ke prishli gosti,
--  ona  pokazala  pal'chikom  v  storonu kvartiry sosedki, --  a  sredi  nih
okazalis'  druz'ya  Nezhinskogo. Tak oni stali  zhalet'  ego, a  menya ponosit':
deskat', ya ot nego gulyala nalevo i napravo. Predstavlyaesh'? Nalevo i napravo!
     V  golose  Marii bylo stol'ko vozmushcheniya, chto vzdornost'  porochashchih  ee
nebylic kazalas' ochevidnoj, i Sergej sochuvstvenno kival golovoj, razdelyaya ee
negodovanie,  hotya gluboko-gluboko, gde pod chuvstvami i emociyami sohranyalas'
sposobnost'  ob容ktivno myslit', proskal'zyvalo  udivlenie:  kak mozhet Mariya
tak iskrenne zhalovat'sya  na nespravedlivost' obvineniya  cheloveku,  navernyaka
znayushchemu, chto ona, myagko  govorya, ne yavlyalas' obrazcom supruzheskoj vernosti?
Ved' ona  izmenyala muzhu  s  nim,  |lefantovym,  i prekrasno  znaet,  chto  ee
otnosheniya  s Astahovym,  Spir'koj, da i svyaz'  s  |dikom,  kotoraya, sudya  po
vsemu, voznikla  davno, eshche v  period  zamuzhestva, ne  mogut  byt'  dlya nego
tajnoj. To li u nee korotkaya pamyat' i ona dejstvitel'no verit  v sobstvennuyu
nepogreshimost',  to  li  razygryvaet  special'no dlya nego scenu oskorblennoj
nevinnosti. Oba ob座asneniya ne ukladyvalis' v oblik toj Marii, kotoruyu Sergej
lyubil, i v rezul'tate  zashchitnoj protestuyushchej  reakcii  on voobshche vybrosil iz
pamyati etot epizod.
     No  odnazhdy  Mariya  rasskazyvala  pro  svoyu  stychku  s  nachal'stvom,  i
neproshenaya mysl' poyavilas' snova.
     -- Vyzyvaet menya Bezdikov i govorit:  "Vy pochemu otkazyvaetes' rabotat'
po vtoroj teme?" Nu, a ya nemnogo sartistirovala i otvechayu: "Kak zhe ya mogu po
nej rabotat', esli menya ne vklyuchili v spisok ispolnitelej?"
     Neprivychnoe slovo  "sartistirovala" rezanulo sluh, no v bol'shej stepeni
carapnulo dushu. Vspomnilsya ih razgovor  v bol'nice,  posle kotorogo on reshil
byt' s nej vo vsem i vsegda otkrovennym, i  mimoletnoe podozrenie po  povodu
neiskrennosti ee dovedeniya.
     Esli takoe slovechko obydenno v ee leksikone i privychno upotreblyaetsya  v
doveritel'nyh  besedah  s  podruzhkami...  Znachit, ona "artistka"?  |lefantov
znal, chto  sushchestvuet  kategoriya  zhenshchin, u kotoryh  fal'shivy smeh i  slezy,
vzglyady i zhesty, goryachie slova i pylkie klyatvy.  Togda ona sygrala blestyashchuyu
rol', vozmozhno,  luchshuyu v zhizni. Podruzhki, navernoe,  obhohotalis',  slushaya,
kak ona obvela ego vokrug pal'ca!
     No net, nepohozhe.  "Artistki"  vsegda preuvelichivayut  svoi  chuvstva,  a
Mariya, naprotiv, ochen' skupa na proyavlenie emocij. Vot hotya by ee  povedenie
vo vremya razvoda -- derzhalas' kak ni v chem ne byvalo. |lefantov sprosil, chem
eto ob座asnyaetsya, neuzheli polnym ravnodushiem?
     -- Lyudi byvayut raznye, -- otvetila ona. -- Odin krichit: "Smotrite,  kak
ya stradayu! ",  "mne ploho, pozhalejte  menya", "moya  bol' sil'nee  lyuboj! ". A
drugoj molchit, nikomu ne  zhaluetsya, perezhivaet vse vnutri sebya. No eto vovse
ne znachit, chto on men'she muchaetsya.
     Posle takogo otveta |lefantovu stalo stydno za svoj vopros.
     I  vse  zhe...  V  pamyat'  vrezalsya  davnij epizod:  oni  ocherednoj  raz
sobiralis'  "v  gosti",  Mariya  pozvonila muzhu  i ozabochenno-delovym golosom
soobshchila: "Menya posylayut na zavod, tak chto pridu popozzhe. Da, da...  Nu, chto
delat' -- rabota..." Intonacii peredavali i ogorchenie, i vynuzhdennuyu ustupku
nastoyatel'noj neobhodimosti, proskal'zyvala dazhe tonchajshaya notka zhelaniya kak
mozhno skoree  razdelat'sya s delami, chtoby bystree  okazat'sya  doma,  ryadom s
suprugom.
     A |lefantov, oglazhivaya vzorom uglovatoe devchonoch'e telo, kotoroe men'she
chem  cherez chas  budet prinadlezhat'  emu,  zadumchivo udivlyalsya:  "Nu i hitra,
chertovka! A ved' nikogda ne podumaesh'!"
     Togda  on ne ocenival  etu hitrost': vo-pervyh,  ona byla napravlena ne
protiv  nego,  a  vo-vtoryh,   togdashnee   otnoshenie  k  Marii  ne  vyzyvalo
potrebnosti  ili dazhe zhelaniya  analizirovat' rukovodyashchie eyu pobuzhdeniya  libo
kakim-libo inym putem pronikat' v ee vnutrennij mir.
     Da-a-a...
     Vot  i  pojmi  ee!  Nastorazhivayushchie,  pugayushchie  cherty  nastol'ko  tesno
perepletalis' s vyzyvayushchimi uvazhenie  i  nezhnost', chto Sergej  tak i ne  mog
razobrat'sya, chto zhe predstavlyaet soboj Mariya Nezhinskaya.
     Ran'she, kogda vopros o ee vzaimootnosheniyah s muzhchinami ego niskol'ko ne
volnoval, v druzheskoj besede oni kosnulis' shchekotlivoj problemy.
     -- Kak  zhivesh', Mashka? -- posle raboty oni zashli v letnee kafe i lenivo
kovyryali morozhenoe, prihlebyvaya melkimi glotkami holodnoe "Rkaciteli".
     --  Da  tak,  --  ona pozhala plechami,  razminaya  v mel'hiorovoj vazochke
politye varen'em belye shariki. -- Ne osobenno... Dlya dushi nichego net...
     Ona skazala  eto tihim, kak vsegda, spokojnym golosom, no s otchetlivymi
notkami  grusti, chto  bylo  dlya  nee sovershenno  neobychno. I glavnoe  -- ona
govorila  iskrenne,  |lefantov  pochuvstvoval  eto  vsem  svoim  sushchestvom  i
udivilsya  eshche  bol'she, tak kak izlishnej  otkrovennost'yu ona  ego nikogda  ne
balovala. On oshchutil,  chto  mezhdu nimi  na  mig ustanovilas' takaya  atmosfera
doveriya i ponimaniya, kakoj eshche nikogda ne bylo. Tol'ko na mgnovenie,  potomu
chto  on  ne  byl gotov  podderzhat'  ee,  sohranit',  naprotiv,  pochuvstvoval
nelovkost'  i  popytalsya  vvesti  razgovor  v  privychnoe  ruslo ernichan'ya  i
riskovannyh, na grani prilichiya shutok.
     -- A dlya tela?
     -- A-a!  --  Mariya  nebrezhno mahnula  rukoj.  -- Dlya tela razve  trudno
najti!
     Togda on poschital  eto bravadoj, no potom, vlyubivshis'  v Mariyu, dumaya o
nej  kazhduyu minutu,  muchitel'no revnuya,  on  chasto vspominal skazannye  eyu v
mgnoven'e otkrovennosti slova. I kazhdyj raz vse vnutri szhimalos' v komok.
     No hotya  on nikogda ne  zagovarival  s Mariej ob Astahove i  |dike, ego
postoyanno  muchila  mysl':   kakoe  mesto  zanimaet  on,  |lefantov,  v  etom
chetyrehugol'nike? Hotelos' nadeyat'sya, chto  ona  pokonchila so  starym, a  raz
hotelos', to on na eto i nadeyalsya. I vdrug etot braslet...
     Mariya zametila izmenenie v ego sostoyanii i prisela ryadom.
     -- CHto tebya bespokoit?
     -- Ponimaesh', -- |lefantov privlek ee k sebe, prizhalsya licom k dushistym
volosam i tonkoj shee.  -- Kogda my blizki, ya chuvstvuyu, chto ty menya lyubish'. A
tak -- mezhdu nami kakaya-to stena.
     -- Nu eto zhe vpolne estestvenno.
     Mariya otstranilas' i vnimatel'no, dumaya o chemto svoem, posmotrela emu v
glaza.
     -- Ty chuvstvuesh', chto ya ne polnost'yu prinadlezhu tebe?
     -- Da,  da, imenno tak,  --  |lefantov nervnichal, ne  skryval  etogo  i
bol'she vsego hotel, chtoby  Mariya razveyala ego  somneniya,  eto  bylo legko --
ulybka, odno slovo, obodryayushchij zhest...
     No ona tol'ko zadumchivo naklonila golovu.
     -- Poslushaj,  Mashen'ka, -- reshivshis', on zagovoril bystro i vzvinchenno.
-- YA hochu, chtoby ty byla tol'ko moej zhenshchinoj!
     To,  chto podspudno muchilo ego vse eto  vremya, trebovalo vyyasneniya, i on
byl rad neozhidanno vyrvavshimsya slovam, kotorye dolzhny byli sdelat' eto.
     -- |to nevozmozhno, -- holodno otvetila Mariya.
     Ego kak budto oblili vodoj.
     -- No pochemu, pochemu?!
     -- Hotya by potomu,  chto ty ne mozhesh' byt'  tol'ko moim muzhchinoj! -- Ton
ee stal sovsem ledyanym.
     -- Pochemu  zhe  ne mogu? YA tol'ko etogo i hochu! Edinstvennoe, chego  ya ne
mogu -- zhenit'sya na tebe.
     -- Vot ob etom i razgovor. CHto zhe ty mne v takom sluchae predlagaesh'?
     -- No ty mozhesh' byt' moej fakticheskoj zhenoj...
     --  Da esli hochesh' znat',  ya  eto  nenavizhu!  -- s neozhidannoj  zlost'yu
skazala ona.
     -- CHto nenavidish'?
     --  Fakticheskih zhen,  vot  chto!  --  Ona  nervno myala  rukami kruzhevnoj
platochek.
     -- No pochemu?
     -- Da chto ty zaladil: pochemu  da pochemu! Podumaj eshche i o tom,  chto ya ne
mogu vse vremya ostavat'sya  odna! Mne nado vyjti zamuzh, u rebenka dolzhen byt'
otec!
     -- Odno ne isklyuchaet drugogo. Vstretish' horoshego cheloveka i vyjdesh'...
     -- Kak zhe ya ego vstrechu, esli  budu  tol'ko s toboj? I potom, razve tak
srazu vyhodyat zamuzh? |tomu vsegda predshestvuyut opredelennye otnosheniya!
     Ona byla prava,  i  eta  pravota  ubivala, tak  kak  ne ostavlyala mesta
nadezhdam. A  mysl'  ob  "opredelennyh otnosheniyah"  vyzvala  neistovuyu  volnu
revnosti.
     --  No  ya  zhe  lyublyu  tebya...  I  eta  neopredelennost'  polozheniya  tak
unizitel'na... Pomnish' svoyu shutku?
     Ona namorshchila lob.
     -- Nu, esli by ty s tem parnem  podnyalas'  k  sebe, a  ya ostalsya sidet'
vnizu? |to zhe chertovski obidno...
     -- A ty ne dumaesh' o tom, chto chelovek, s kotorym ya podnyalas' by naverh,
mozhet stat' otcom moego rebenka?
     Pristavshij k  nej  na ulice podvypivshij  yunec yavno ne podhodil na  rol'
otca Igorya, i |lefantov pomorshchilsya.
     -- Ili,  dumaesh', menya ne unizhaet, kogda ty prihodish' ko mne nochevat' i
vynimaesh'  produkty,   prigotovlennye   rukami  zheny,  sobiravshej   tebya   v
komandirovku!
     Takoj  sluchaj  dejstvitel'no  byl,  oni vdvoem s容li svarennuyu  Galinoj
kuricu, on ispytal nelovkost' i pozhalel, chto ne vybrosil prigotovlennyj doma
paket, a Mariya so smehom proehalas' po povodu  nevernyh muzhej i somnitel'nyh
komandirovok. Znachit, ona prosto skryla, chto ej tak zhe nepriyatno, kak i emu,
znachit,  ona tonko  chuvstvuet vse sherohovatosti v  ih otnosheniyah,  otsyuda  i
razlichaemyj im holodok.
     -- I voobshche, ty  dumaesh'  o moem polozhenii? CHto mogut govorit' obo mne?
SHlyuha, prinimayushchaya chuzhogo muzha!
     Mariya vskochila i vozbuzhdenno hodila po komnate.
     -- No ya lyublyu tebya! Ochen' lyublyu! Mne tyazhelo, ya stradayu...
     -- A mozhet  byt', eto mest'? --  Ona  opyat' sela ryadom.  --  Svyshe?  --
Pal'chik ukazal na potolok.
     -- No za chto?
     --  Za  tvoe  otnoshenie ko  mne  tri goda  nazad!  Net, ona  ne  zabyla
nezastelennyh divanov, bud' oni proklyaty!
     -- No togda ya byl sovsem drugim! -- v otchayanii vykriknul Sergej.
     --  A  sejchas ya drugaya!  -- otrezala Mariya, i fraza prichinila emu bol'.
CHto ona hochet etim skazat'?
     -- No chto zhe delat'?
     -- Da nichego. Pust' vse tak i ostaetsya. CHuvstva est', budem vstrechat'sya
vremya ot vremeni na chas-dva...
     Nu  chto  zh,  poluchaj   po  zaslugam.  Bumerang   vozvrashchaetsya.  Znachit,
vsego-navsego odin iz chetyreh uglov.
     -- Ty hotya by snyala etu pobryakushku, -- on shvatil ee zapyast'e.
     -- Ne budu! -- s  upryamoj  zlost'yu ona vydernula ruku. --  Braslet ni o
chem ne govorit! Po krajnej mere, o tom, na chto ty namekaesh'!
     |lefantov  snova pomorshchilsya.  Da  chto ona  ego, durakom schitaet?  Kogda
muzhchina delaet zhenshchine takoj podarok,  vse  yasno i bez  namekov. V pamyat'  o
sovmestnoj  rabote ili  tovarishcheskih otnosheniyah zolotye braslety  ne  daryat.
Zachem zhe otricat'  ochevidnoe? Vprochem, est' baby, uveryayushchie, budto v posteli
s lyubovnikom ih zastali vo vremya nevinnogo otdyha!
     No tut ona tyazhelo vzdohnula i, zakryv glaza, nachala massirovat' veki --
nepriyatnye mysli ushli bessledno, kak voda v pesok.
     -- YA tebya rasstroil? Izvini... -- poryv proshel. Ostalis' tol'ko lyubov',
nezhnost' i neperenosimaya gorech'.
     -- Da nichego, --  sudya  po  tonu,  ona uzhe uspokoilas'.  --  Pojdem,  ya
obeshchala shodit' s Igor'kom v kino. Ty vyhodi pervym.
     CHto interesno: kogda on prihodil k  nej prosto  tak, ona  ne stesnyalas'
uhodit'  vmeste.  A  posle  blizosti  predpochitala  rashodit'sya  poodinochke.
ZHenskaya logika!
     Podzhidaya  ee na  tramvajnoj ostanovke, |lefantov  dumal o  sostoyavshemsya
razgovore. I chuvstvoval sebya vinovatym:  Mariya -- pryamaya  i chestnaya zhenshchina,
sama ne zatragivala shchekotlivuyu  temu, a on naprosilsya, i ona  yasno dala  emu
ponyat',  chto  on egoist,  dumayushchij  tol'ko  o sebe i  ni v  grosh ne stavyashchij
interesy zhenshchiny, kotoruyu budto by lyubit.
     Ona prava. Imet' komnatnye tufli  v ee kvartire i zhenu -- v svoej mozhet
tol'ko mahrovyj egoist. Razojtis' s Galinoj? Ta uzhe davno ne volnuet ego kak
zhenshchina, no ona prekrasnyj  chelovek,  lyubit  ego i  sovershenno ne  zasluzhila
takogo finala semejnoj zhizni. I potom, Kirill... On nikogda  ne pojmet,  kak
eto  ego lyubimyj  papka budet zhit' gde-to v drugom meste, s  chuzhoj  tetej  i
kakim-to  neznakomym mal'chikom. I  ob座asnit' nichego  emu budet nevozmozhno. I
kak on budet sushchestvovat' bez Kirilla? No bez Marii on tozhe ne mozhet...
     -- O  chem zadumalsya? -- Mariya, kak vsegda, podoshla nezametno, pochemu-to
on ne mog svoevremenno uvidet' ee, dazhe esli special'no podzhidal.
     -- O tebe.
     Ona nikak ne otreagirovala. I voobshche derzhalas' kak postoronnij chelovek,
kak budto ne ona metalas' v ego ob座atiyah chas nazad.
     Sergej provodil ee do doma materi i smotrel vsled, poka ne zahlopnulas'
dver', ozhidaya, obernetsya ona ili net.  Ona ne obernulas'.  Kak vsegda. Togda
on poehal  v  aeroport i vyletel v Moskvu, v  komandirovku,  kotoraya dlya ego
zheny nachalas' eshche vchera vecherom.
     V samolete on razmyshlyal  o razgovore s Mariej i  grustil,  no eto  byla
svetlaya grust': ego vozlyublennaya -- umnaya i poryadochnaya zhenshchina, ona otvechaet
vzaimnost'yu, no  bolee trezvo smotrit na zhizn'. I  ona prava -- ot faktov ne
ujti...
     No eta  pravota kazalas' nepravil'noj i nespravedlivoj, mirit'sya  s nej
bylo nevozmozhno, no oprovergnut'  ili pokolebat'  nevozmozhno  tozhe. Ottogo i
shchemila dusha i toska trebovala vyhoda.
     Sergej dostal ruchku i pristroil na kolene bloknot.
     ... No vnezapno prostupayut slezy rossyp'yu,
     Glaz tvoih zaledeneet svet,
     Bol'no kolesh' ostrymi voprosami,
     Na kotorye otveta net.
     I ne pervyj ya nad nimi muchayus' --
     |to ved' odna iz vechnyh tem:
     Gibnut chuvstva, beznadezhno putayas'
     V pautine zhiznennyh problem.
     Esli  by ona ego ne lyubila... Paradoks, no  bylo by legche: net, znachit,
net! A tak... Vdvoe, vtroe obidnej ot zloj grimasy sud'by, do boli,  do slez
zhalko sebya i ee. Net,  nado  chto-to delat'! CHert voz'mi, no kak zhe razorvat'
proklyatuyu pautinu?
     Za illyuminatorom  poplyl  vverh  gorizont,  sil'no  nakrenilos'  krylo.
Samolet zahodil na posadku.
     |lefantov  snova  hodil  po  kabinetam, snova  demonstriroval  tablicy,
raschety,  shemy i  grafiki,  dokazyval,  ubezhdal,  sporil  i  ne soglashalsya,
nahodil soyuznikov i protivnikov, v obshchem, varilsya v kotle, izbezhat' kotorogo
ne mozhet ni odin chelovek, probivayushchij novuyu  spornuyu ideyu. No strannoe delo:
vse eto ne zatragivalo  ego kak obychno, vosprinimalos'  otstranenie,  slovno
proishodilo  s  kem-to  drugim.  Potomu chto znachimost'  voprosa, kotoryj emu
predstoyalo razreshit', otoshla na vtoroj plan, ottesnennaya myslyami o Marii.
     Posle okonchaniya rabochego dnya |lefantov ne brodil po stolice, ne hodil v
muzei,  teatry i vystavochnye  zaly, otklonyal predlozheniya  rebyat iz golovnogo
NII  "soobrazit'"  chego-nibud',  hotya  eto,  nesomnenno,  sposobstvovalo  by
ustanovleniyu  bolee  tesnyh  kontaktov,  tak  neobhodimyh  cheloveku   v  ego
polozhenii. On  prosizhival  vechera v otdalennoj gostinice  i  ostanovivshimisya
glazami smotrel v okno, razryvaemyj protivorechivymi chuvstvami.
     Emu vse na svete stalo neinteresno. Vse. Krome odnogo.
     Do-toshnoty grustno v sinij vecher,
     I po telu probegaet drozh',
     YA drugoj, takoj, kak ty, ne vstrechu,
     No i ty menya vtorogo ne najdesh'.
     Vtajne,  ne priznavayas' dazhe sebe, on nadeyalsya: stihi  sdelayut to, chego
ne smogli slova, -- pereubedyat Mariyu.  V konce koncov, logicheski bezuprechnye
resheniya daleko ne vsegda yavlyayutsya pravil'nymi, lyubov' vyshe trezvogo rascheta.
     Sergej pisal Marii cherez den',  kak  by razgovarivaya s  nej, oshchushchaya  ee
prisutstvie.  CHasto rval ispisannye listy i nachinal vse zanovo: okazyvaetsya,
skazannoe i  napisannoe zdorovo  razlichayutsya mezhdu  soboj,  na bumage  slova
priobretayut inoj ottenok i iz vozvyshennyh mogut stat' stydnymi i poshlymi.
     Ponimaya,  chto  pri  nyneshnih tempah pochtovoj svyazi  on  vryad li  uspeet
poluchit'  otvet, Sergej imel zataennuyu  mysl': mozhet, Mariya napishet i, kogda
ne zastavshee ego v  Moskve  pis'mo vernetsya obratno,  dast emu  prochitat'. A
mozhet, napishet i sohranit do ego priezda...
     Kogda on vernulsya, okazalos', chto Mariya pisem ne pisala.
     -- Oni by vse ravno ne doshli.
     Ot  ee  trezvogo  tona  mysli  o  napisannyh  i  neotpravlennyh pis'mah
pokazalis' emu sovsem glupymi.
     Otsutstvoval on nemnogim bolee nedeli, no za eto vremya Mariya otdalilas'
ot nego eshche bol'she. Inogda okazyvalos',  chto im ne o chem govorit', i Sergej,
mnogokratno  izvinivshis', rasskazyval privezennye  anekdoty,  bol'shinstvo iz
kotoryh  sovsem  ne  podhodili  dlya  nezhnyh  ushek  Prekrasnoj  Damy.  K  ego
udivleniyu,  Mariyu  eto nichut'  ne  shokirovalo,  bolee  togo,  mnogie ona uzhe
otkuda-to znala. Pytayas' vernut'sya k obshchemu delu, |lefantov zavel razgovor o
nauke, no vyyasnilos', chto Mariya ne raskryvala prinesennyh im knig.
     --  Znaesh',  vse  nekogda:   to  domashnie  dela,  to  s  Igor'kom  nado
pozanimat'sya. Da i chuvstvuyu sebya nevazhno, golovokruzheniya donimayut.
     |to ob座asnenie tozhe  ne  pokazalos'  ubeditel'nym, tem bolee  chto Mariya
zateyala remont i tratila  ujmu sil i vremeni, chtoby dobyt' parket, importnuyu
plitku, neobychnuyu santehniku.
     -- Valechka, zdravstvuj! -- radostno govorila ona v telefonnuyu trubku, i
Sergej  udivlyalsya takoj serdechnosti, ibo Mariya vsegda byla nevysokogo mneniya
o sosedke,  schitala  ee  spletnicej  i za  glaza  prenebrezhitel'no  nazyvala
Val'koj. -- YA dostala  tebe chudesnye  bosonozhki. Da, da, shpil'ka, dvenadcat'
santimetrov. CHto-chto? YUgoslavskie.  Da, sto. V obshchem, prinesu, posmotrish'. A
kak tam moj vopros? Sejchas zapishu. Kak zovut? Molodoj? Ha-ha-ha, postarayus'.
Nu" vsego dobrogo.
     -- Zdravstvujte, eto Alik? YA ot Valentiny Ivanovny. Da,  Prohorovoj. Vy
mne  pomozhete s  cheshskim  kompaktom?  YA  budu  ochen'  priznatel'na. Da,  da.
Ha-haha. Nu, mozhet byt'. Tak kogda pod容zzhat'?
     I tak celyj den'. |lefantov davno chuvstvoval, chto  interesy Marii lezhat
v chuzhdoj dlya nego sfere.  Vot i sejchas  on ne mog ponyat', chem  salatnyj  ili
goluboj unitaz luchshe obychnogo i stoit li on takih usilij.
     Pod predlogom razgroma v kvartire i krajnej  zanyatosti Mariya prekratila
svidaniya  s nim, i okazalos',  chto bez posteli -- edinstvennogo svyazyvavshego
ih  zvena -- oni sovershenno chuzhie  lyudi.  Pozhaluj,  so  Spir'koj u  nee bylo
bol'she obshchego. V  period rascveta  otnoshenij  Sergeya s Mariej tot  terpelivo
vyzhidal, a sejchas kak ni v chem ne byvalo vernulsya k prezhnej roli.
     Vnov'   Mariya  zainteresovanno  obsuzhdala  s  nim   chto-to  vpolgolosa,
prekrashchaya razgovor pri poyavlenii postoronih, vnov' on  prinosil  ej kakie-to
svertki  i  pakety,  u  nih byla ujma  obshchih  znakomyh,  oni  mogli  podolgu
razgovarivat',  veselo smeyalis'.  Vse  eto  vyzyvalo  u  |lefantova  chuvstvo
nedoumeniya i obidy: nu chto, sprashivaetsya, moglo svyazyvat'  Prekrasnuyu Damu s
zhalkim spivayushchimsya chelovechkom?
     Potom  okazalos',   chto  Mariya  podruzhilas'  s  krasnolicym  istopnikom
instituta  Tolyanom.  Molodye  zdorovye   parni,  zanimayushchiesya   rabotoj  dlya
pensionerov,  vsegda kazalis' Sergeyu  ushcherbnymi. No  Tolyan,  sudya po  vsemu,
takih vzglyadov  ne razdelyal. U nego bylo mnogo svobodnogo vremeni i "zhigul'"
-- on okazyval uslugi po izvozu tem institutskim nachal'nikam, kotorym ne byl
polozhen personal'nyj avtomobil', i, pol'zuyas'  ih  blagosklonnost'yu, uspeval
kalymit', sshibaya rubli, troyaki i pyaterki.
     Kogda  |lefantov  pervyj  raz  uvidel,  kak Mariya  lyubezno  beseduet  s
Tolyanom, druzheski ulybaetsya emu, on ot udivleniya chut' ne lishilsya dara rechi.
     -- CHto u tebya s nim za dela?
     -- Dogovarivalis' naschet mebeli, u nego znakomyj na baze.
     -- A pochemu on smotrel na tebya maslenymi glazami?
     -- Glupyj, Tolyan -- horoshij paren'.
     I snova  dlya  |lefantova  okazalos' zagadkoj, chto  horoshego mozhet najti
Prekrasnaya Dama v etom proshchelyge.
     Dela zahvatili Nezhinskuyu celikom. Alik dostal goluboj unitaz i rakovinu
dlya  vannoj, Tolyan -- farforovye krany i kakoj-to neobychnyj dush, neizvestnyj
Sasha -- parket. |dik  Hlystunov  i  Tolyan perevozili  vse  eto  na  kvartiru
Nezhinskoj, Viktor montiroval.
     Sergej kak-to sam soboj okazalsya  vne kruga ee del i interesov. Ona ego
ni o chem ne prosila, hotya on byl by rad vypolnit' ee pros'bu. Vprochem, on ne
umel nichego dostavat' i dazhe ne znal, gde vodyatsya importnye  unitazy, parket
i tomu podobnoe dobro. Mariya eto prekrasno ponimala.
     Zato Hlystunov proyavil sposobnosti nezauryadnogo snabzhenca. To on prines
obrazcy  nemeckih  moyushchihsya  oboev,  to  nashel  cheloveka, imeyushchego  vyhod na
rozovyj kafel', potom  dogovorilsya naschet unikal'noj gazovoj  plity. Slovom,
nezamenimyj, ochen' poleznyj i praktichnyj drug.  Teper' |dik zahodil k  Marii
pochti kazhdyj den', zhdal ee posle  raboty  na svoem "Moskviche", neskol'ko raz
ona uezzhala s Tolyanom.
     Vse  eti aliki, ediki, tolyany, sashi i Viktory roilis' vokrug Marii, kak
moshkara vokrug yarkoj  lampy, napereboj  vypolnyaya  ee  zhelaniya: dogovorit'sya,
dostat',  obespechit', privezti.  Vryad li mozhno  bylo  predpolozhit', chto  eta
prozhzhennaya  publika  prosto  tak,  beskorystno,  okazyvala  ej  vsevozmozhnye
uslugi, ne ozhidaya nichego vzamen.
     Nu, |dik ponyatno, no ostal'nye...  Glyadya, kak milo obrashchaetsya  Mariya so
vsej etoj bratiej, |lefantov vspomnil slova Spir'ki  o  tovare,  kotorym ona
rasplachivaetsya za uslugi, i emu hotelos' krichat'. Razve ona ne ponimaet, kak
mogut istolkovat' eti prohvosty ee lyubeznost'? A esli  ponimaet,  pochemu tak
derzhitsya s nimi?
     Dusha u nego vse vremya bolela, on toskoval, ne nahodya otveta na muchayushchie
voprosy. Tugoj uzel problem sledovalo reshat' radikal'nym sposobom. Tak budet
pravil'no i chestno.
     -- Vyhodi za menya zamuzh.
     On ozhidal  lyuboj reakcii,  no  ne  takoj. Mariya  nadula  shcheki, vypuchila
glaza, sdelav smeshnuyu grimasu i durachas', zakrutila golovoj.
     -- Net, ne vyjdu!
     -- Pochemu?
     -- Perestan'! -- ona otmahnulas'.
     -- Skazhi pochemu, -- nastaival |lefantov.
     --  Da   potomu,   chto   eto   gluposti,   --   Mariya   snova   sdelala
prenebrezhitel'nyj zhest.
     -- Ne ponimayu.
     Ona ostavila shutlivyj ton.
     -- U  tebya  horoshaya sem'ya,  lyubimyj syn. O tebe  zabotyatsya, i, k slovu,
luchshe, chem eto delala by ya...
     -- YA eto znayu, i vse ravno...
     -- Podozhdi, -- ona ostanovila ego  reshitel'nym zhestom. -- Razrushat' vse
eto? Radi chego? Ved' nechto neobyknovennoe u nas budet  nedolgo, ot sily god.
A potom -- vse to zhe samoe.
     Mariya ne byla mudree ego i ne skazala  nichego  novogo. Obo vsem etom on
dumal i sam. No ona rassuzhdala trezvo, otstranenie, chego on delat' ne mog.
     -- Pust' tol'ko god, ya soglasen...
     -- Soglasen? -- razdrazhenno perebila ona.  --  A o Galine  i Kirille ty
podumal? Ona otdala tebe luchshie gody  zhizni, rodila syna, a teper' ty hochesh'
brosit'  ee? Razrushit' sem'yu? Ved'  sem'ya -- eto  samoe  glavnoe, chto est' u
cheloveka!
     --  Postoj, postoj,  -- na  etot  raz  on  osmelilsya  ne  ostavlyat' bez
vnimaniya neodnokratno  podmechaemoe protivorechie  mezhdu slovami  Marii  i  ee
postupkami. -- Ot  tebya, myagko govorya, stranno  slyshat' panegiriki  v zashchitu
sem'i! Ty zhe sama razvelas' s muzhem! I po svoej iniciative!
     Mariya  zapnulas',  kak  ploho  podgotovlennyj  orator  pri  neozhidannom
voprose, i |lefantov ispugalsya sobstvennoj derzosti: nikogda ran'she on ej ne
perechil.
     --  Da, ya razoshlas' s muzhem  i  zhivu odna, i  mne eto  nravitsya! -- Ona
bystro opravilas',  i  teper' v golose slyshalas'  zlost'. -- No ya ne stavila
razvod  v  zavisimost' ot kakih-nibud'  prichin. I  ne  sprashivala  ni u kogo
predvaritel'nogo soglasiya na zamuzhestvo! A ty eto delaesh'!
     |lefantov    smutilsya,   pochuvstvoval    sebya   ulichennym    v   chem-to
predosuditel'nom, nedostojnom, hotya, na ego vzglyad, nichego predosuditel'nogo
ili nedostojnogo ne sdelal. A  v mozgu  raskalennym gvozdem torchala v zapale
vyrvavshayasya u Marii fraza: "YA zhivu odna, i mne eto nravitsya!"
     Vpervye prishla uzhasnaya mysl', chto ona  vovse ne zhenshchina s neslozhivshejsya
sud'boj,  naprotiv,  ona  vybrala  tu sud'bu,  kotoraya ej  bol'she  podhodit.
Predstavleniya  o  Nezhinskoj kak  o materi,  v  odinochku podnimayushchej rebenka,
razveyalis', eshche kogda on poblizhe poznakomilsya s ee bytom. Igorek,  o kotorom
ona  mnogo govorila, zhil s Varvaroj  Petrovnoj sam po sebe, lish' izredka  na
vyhodnye Mariya brala ego pogostit'. Vse ostal'noe vremya ona byla svobodna ot
semejnyh  obyazatel'stv  i  teh  ogranichenij,  kotorye  neizbezhno  svyazany  s
zamuzhestvom. "Svobodnaya zhenshchina"! Kogdato on schital eto pozoryashchim yarlykom. I
eto, okazyvaetsya, ee vpolne ustraivalo! Kak zhe tak?
     Ot rasteryannosti  i nedoumeniya u |lefantova  perehvatilo  gorlo. Kak zhe
tak? Sovershennoj  tol'ko chto otkrytie  perecherkivalo  oblik Marii. Znachit, v
ego logicheskie postroeniya vkralas' kakaya-to  oshibka. No kakaya? On iskal ee i
ne nahodil, sporil sam  s soboj, i vse eto vovse ne sposobstvovalo dushevnomu
pokoyu.
     Domoj   on  prihodil  rasseyannym   i  razdrazhennym,  Galina  nichego  ne
sprashivala,  obhodyas'  s nim  berezhno i  ostorozhno, kak  s tyazhelobol'nym. No
dolgo eto prodolzhat'sya ne moglo, i kak-to ona zadala  nazrevshij vopros: "CHto
s toboj, Serezhen'ka? U tebya nepriyatnosti?"
     Vrat', izvorachivat'sya i licemerit' on ne mog. Ili ne hotel. Starayas' ne
glyadet' v ostanovivshiesya glaza zheny, on skazal vse, chto trebovalos' v dannoj
situacii. Ona  horoshaya zhena i prekrasnyj  chelovek, no,  k  sozhaleniyu, lyubov'
proshla i semejnaya zhizn' nachala  ego tyagotit'. On pytalsya borot'sya, no s etim
nichego ne podelaesh'. Tak chto...
     Vyskazavshis', on  vyshel na balkon  i zakuril, oshchushchaya  sebya  predatelem.
Galina ves'  vecher  tiho  plakala v spal'ne, potom ushla  k materi, na drugoj
den',  vernuvshis'  s  raboty, on obnaruzhil, chto  ee i Kirilla  veshchi ischezli.
Kvartira srazu opustela, i |lefantov pochuvstvoval sebya osirotevshim.
     "Nichego, -- stisnul zuby Sergej. -- Po krajnej mere, tak chestnee".
     Mariya  nikak  ne  otreagirovala,  kogda  on  rasskazal  o  sluchivshemsya,
kak-budto ego lichnaya zhizn' ne  imela k  nej ni malejshego otnosheniya. Ona byla
celikom pogloshchena svoimi novymi zabotami. Tolyan prines yarko illyustrirovannyj
zapadnogermanskij  katalog   "Kvartirnye   inter'ery",  i   ona  s  upoeniem
podrobnejshim  obrazom izuchala ego. U |lefantova mel'knula mysl', chto esli by
ona tak zhe samozabvenno zanimalas' teoriej peredachi informacii, to  dostigla
by  znachitel'nyh  uspehov.  A  esli by  udelyala  stol'ko vremeni chteniyu,  to
perechitala by vse knigi iz svoej biblioteki.
     Uvy... Za poslednie gody ona prochla tol'ko neskol'ko povestej,  da i to
takih, kotorye pol'zovalis' shumnoj populyarnost'yu u igrayushchih v intellektualov
obyvatelej.  CHitala  ochen'  medlenno,  kak  vtoroklassnica,  --  skazyvalos'
otsutstvie    navyka.   Suzhdeniya    ee   o   knigah   i   kinofil'mah   byli
nesamostoyatel'nymi,  poverhnostnymi, chtoby  ne skazat' -- primitivnymi.  Vse
eto ej snishoditel'no proshchalos': mol, chto vzyat' s krasivoj zhenshchiny!
     Vlyublennyj |lefantov  sobiralsya podtyanut' ee do svoego urovnya, podbiral
knigi  lyubimyh avtorov,  predstavlyal, kak oni stanut obsuzhdat' ih, nadeyalsya,
chto smozhet sformirovat' u nee sobstvennuyu poziciyu.
     No  u  Marii  nahodilis'  sotni  prichin, meshayushchih vypolnyat'  namechennuyu
programmu. V ee interpretacii vse svobodnoe vremya tratilos' na hozyajstvennye
zaboty i  vospitanie  rebenka. Odnako |lefantov videl, na chto u nee  uhodili
chasy, a to i celye dni.
     S容zdit' v  dal'nij  konec  goroda  k  znakomoj  posmotret'  shkurki dlya
dublenki, potom po rekomendaciyam iskat' horoshego skornyaka,  dogovarivat'sya s
nim, zapisyvat'sya v ochered'. Potom  nado bylo  primerit'  u  drugoj znakomoj
finskie  sapogi,  i  snova poiski sapozhnika, kotoryj  mozhet akkuratno  ushit'
golenishcha  po  noge.  Postepenno  |lefantov  ponyal,  chto eti  dela nikogda ne
konchatsya, na smenu odnim pridut drugie, otnimaya u Marii sily i vremya. Beg  v
belich'em  kolese? No mozhno li osuzhdat' zhenshchinu  za  to" chto ona  hochet  byt'
elegantnoj? ZHizn' est' zhizn', ona moloda i vynuzhdena sama zabotit'sya o sebe.
Neuzhto bylo by luchshe, esli by ona prosizhivala nad knizhkami  i odevalas' v to
vtorsyr'e, kotorym zavaleny promtovarnye magaziny? |lefantov predstavil, kak
vyglyadela  by Mariya  v  plat'yah,  tuflyah  i  pal'to,  kuplennyh v  svobodnoj
prodazhe. Net, skazat' takoe  mog tol'ko samyj ot座avlennyj hanzha. I vse zhe...
Est' nemalo zhenshchin, uspeshno sochetayushchih  prirodnuyu tyagu  k krasivym naryadam s
zanyatiem nastoyashchim delom! Mozhet byt', i Mariya nauchitsya sovmeshchat'?
     Poetomu on obradovalsya, uvidev u nee tol'ko chto kuplennyj tomik Grina.
     -- Desyat' rublej otdala. Pust' lezhit dlya Igor'ka.
     |lefantov  byl  protivnikom  pokupok  u  spekulyantov.  Hotya,  s  drugoj
storony, gde  eshche  vzyat'  horoshuyu knigu? Vot  tol'ko  prochtet  li ee Igorek?
Dostat' knizhku,  legche,  chem  privit'  interes  k chteniyu. A  kto  zanimaetsya
vospitaniem parnya? Babushka znaet odno: nakormit' i napoit'. Prihodyashchaya mama?
Ona bol'she govorit, chem delaet. Mnogochislennye dyadi, igrayushchie s  nim, kak  s
kotenkom? Vprochem, eto uzhe drugaya tema.
     -- Dash'  prochitat'? --  |lefantov  provod rukoj po oblozhke. Feericheskaya
fantaziya Grina uvlekala ego s detskih let.
     -- Konechno.
     -- Kstati, ty znaesh', chto Grin nikogda ne puteshestvoval?
     -- Znayu. On byl p'yanicej, rabotal v portu, nichego ne videl... Vydumyval
i pisal...
     Takaya  unichizhitel'naya  ocenka  velikogo  romantika  srazu otbila  ohotu
prodolzhat' razgovor. No knizhku on vzyal.
     Sergej  uzhe  ponyal  vsyu   besplodnost'  svoih  mechtanij.  Nezhinskuyu  ne
interesovalo  to, chto,  po ego  predstavleniyam, dolzhno bylo  interesovat'. V
etom zaklyuchalas' gor'kaya pravda. Tochnee, ee polovina. A vtoraya polovina byla
eshche bolee gor'koj,  on  sam tozhe ne ochen'to  interesoval Mariyu. |tu mysl' on
staratel'no progonyal i  dazhe delal vid, chto  ee voobshche ne sushchestvuet, no ona
mel'kala vnov'  i vnov',  i  nado priznat'sya,  chto  kazhdyj raz dlya nee  byli
kakie-to osnovaniya, i v poslednee vremya vse bolee vesomye.
     Soslavshis' na dela, ona otkazalas' provesti s nim vyhodnye, a v subbotu
on videl  ee  v mashine Hlystunova. V  voskresen'e on iskal ee celyj den', na
stuk nikto  ne  otozvalsya, nomer  Varvary  Petrovny dolgo ne  otvechal, potom
trubku vzyal Igorek i otvetil, chto mamy doma net, i kogda ona pridet,  on  ne
znaet. Golos u rebenka byl pechal'nym, i |lefantova on nazyval dyadej Valej.
     Gde ona? S kem? |ti voprosy gryzli |lefantova, ne davali  emu rabotat',
chitat', otdyhat', spat'. On chuvstvoval sebya bol'nym.
     V ponedel'nik Mariya dolgo besedovala  s |dikom po  telefonu, on  chto-to
predlagal,  ona   soglashalas'.  Posle  raboty  Sergej  poshel  ee  provodit',
priglasil v kino, no ona otvetila, chto speshit k Igor'ku.
     -- Pochemu tak? -- nedoumeval |lefantov.
     "Da  potomu,  chto ty ot座avlennyj sobstvennik i  gordec.  Ty  preziraesh'
Spir'ku  i |dika, schitaesh' sebya vyshe ih, a pochemu,  sobstvenno? Oni  dobrye,
otzyvchivye,   pokladistye  rebyata,  oni  pomogayut  Marii,  ne  pretenduya  na
monopoliyu  v  chuvstvah.  Ej s  nimi legche i proshche, chem  s toboj, nedarom ona
podderzhivaet s nimi rovnye dobrye otnosheniya uzhe mnogo let. A ty vspyhnul kak
poroh i trebuesh'  isklyuchitel'nogo  vnimaniya, takoj zhe pylkoj, kak  szhigayushchaya
tebya, strasti! Ty neterpim, neustupchiv i k tomu zhe semejnyj, lyubye otnosheniya
s  toboj  sozdayut zhenshchine reputaciyu  razrushitel'nicy  semejnogo ochaga!  CHto,
s容l?"
     Nevidimyj  sobesednik  byl  zhelchnym, besposhchadnym i  zlym. No byl  li on
pravym?
     |lefantov sidel odin v pustoj kvartire.  Vecher tyanulsya do beskonechnosti
dolgo, det' sebya bylo  nekuda. On stal dumat' o Spir'ke i |dike. U nih  bylo
mnogo obshchego: oba ne  lyubili ni s kem ssorit'sya, ne mogli otkryto otstaivat'
v principial'nom  spore svoyu tochku zreniya. Ne  otyagoshcheny osobymi principami,
ne stremilis' byt' pervymi v chem  by tam ni bylo. Ne stavili vysokih celej i
vmeste s tem ne upuskali vozmozhnosti urvat' to, chto mozhno, bez osobogo riska
dlya sebya. Oba ne slishkom  shchepetil'ny v voprosah chesti, im mozhno beznakazanno
nastavlyat'  roga, da  i  plevok v fizionomiyu  oni  skoree  vsego  snesut kak
bezobidnuyu shutku. Posledstvij-to nikakih -- vytersya, i vse.
     Net, ravnyat'sya na  takih slavnyh rebyat on ne budet. No chto privlekaet k
nim Mariyu? CHto? CHto?!
     Oni udobny, da, imenno  udobny,  no  razve eto-svojstvo  mozhet kazat'sya
privlekatel'nym dlya takoj zhenshchiny, kak Nezhinskaya.
     Mysl'  |lefantova  bilas'  v  tupike,  chto  bylo  dlya  nego  sovershenno
neprivychno,  on umel s hodu reshat' lyubuyu  zadachu, veril v svoi sily,  vsegda
rasschityval tol'ko  na  sebya. Vse, chego on dostig, yavlyalos' rezul'tatom  ego
sobstvennyh usilij, plodom ego trudosposobnosti, celeustremlennosti, uma. On
znal  sebe cenu i soznaval,  chto obladaet bol'shimi sposobnostyami, chem mnogie
ego  sverstniki,  poetomu  chuvstvoval  sebya  uverenno,  ne  tushevalsya  pered
avtoritetami,  derzhalsya nezavisimo  s  nachal'stvom, po  vsem  voprosam  imel
sobstvennoe mnenie i ne boyalsya ego vyskazat'. |to pozvolilo dobit'sya horoshih
rezul'tatov v nauke, uvazheniya kolleg,  priznaniya, pust' poka i nebol'shogo, v
professional'nyh krugah.
     Slovom, u nego nikogda ne bylo povodov k nedovol'stvu zhizn'yu. Glavnoe u
cheloveka -- perspektiva, schital on. A u nego perspektiva byla. On nikogda ne
stremilsya k slave, pochestyam, ogromnym okladam  i golovokruzhitel'nym premiyam,
ne potomu,  chto byl asketom i bessrebrenikom,  prosto polagal,  chto  vse eto
vtorichno, glavnoe -- delat' Delo, i delat' ego horosho, chtoby dat' Rezul'tat,
a  togda  kak  soputstvuyushchie osnovnomu  effektu  pobochnye  yavleniya  poyavyatsya
dolzhnosti i pochetnye posty, uspeh i material'nyj dostatok.
     On ne lyubil hvalit'sya i hvastat'  po melocham, v principe byl ravnodushen
k nedobrozhelatel'nosti zavistnikov, ne uchastvoval v tajnoj bor'be  za luchshee
mesto, desyatirublevuyu nadbavku k zarplate i blagosklonnost' rukovodstva.
     Po ego mneniyu, kazhdyj imel  svoyu  cenu, yasno vidimuyu  lyubomu  umnomu  i
zdravomyslyashchemu cheloveku,  i cenu  etu, nel'zya  iskusstvenno podnyat' myshinoj
voznej,  ugodnichestvom  i  podhalimstvom. Takoe  mnenie ne  mogli pokolebat'
primery  dutyh avtoritetov, kotorye sumeli  okol'nymi  tropkami dobrat'sya do
zhelannogo  kresla i  nakrepko vcepilis'  v podlokotniki: bednyagi  vsyu  zhizn'
drozhat  ot  straha,  chto obman raskroetsya i pridetsya pokinut' chuzhoe,  hotya i
nasizhennoe, mesto.
     On ne oglyadyvalsya na drugih, ne  zavidoval bolee probivnym i udachlivym,
bolee oborotistym  i lovkim. On delal svoe Delo, i Delo dolzhno bylo govorit'
samo za sebya. Tramplin pochti postroen, ostavalos' prygnut'. I on byl uveren,
chto emu udastsya i eto, kak udavalos' vse, za chto on bralsya.
     I vdrug  vse poshlo  prahom. Okazalos',  chto Delo -- ne samoe glavnoe  v
zhizni, samym  glavnym  okazalas' Mariya. A  dlya nee pochemu-to ne predstavlyali
cennosti ego dostizheniya, celi  i perspektivy, otnosheniya s nej byli kakimi-to
temnymi   i   zaputannymi,   zhila   ona  po   neponyatnym   emu   zakonam   i
rukovodstvovalas' pobuzhdeniyami, postignut' kotoryh on tozhe ne mog.
     Stremyas'   zavoevat'   ee   lyubov',   on   kak-to   nezametno   poteryal
samostoyatel'nost' i nezavisimost', a vmeste s nimi -- uverennost' v  sebe. I
esli govorit' polozha ruku na  serdce,  nichego ne dobilsya. On chuvstvoval, chto
ona  ocenivaet  lyudej  po  svoej  cennostnoj  shkale,  po kakim-to  odnoj  ej
izvestnym pokazatelyam, i zdes' on proigryvaet amorfnomu p'yanice Spiridonovu,
aforistichnomu  Hlystunovu,  vsem  etim  tolyanam,  alikam,  sasham,  Viktoram,
kotoryh on schital nikchemnymi, nestoyashchimi lyudishkami.
     Podoshlo vremya ocherednoj  regional'noj konferencii po problemam peredachi
informacii, kotoraya v etom godu provodilas' na baze ih instituta.
     --  Gotov'sya, budesh' znakomit'sya  so  svoim  nauchnym rukovoditelem,  --
skazal |lefantov Marii.
     Ta umela pereklyuchat'sya bystro i neskol'ko dnej prilezhno sidela nad temi
materialami, kotorye on dlya nee  podgotovil. |dik, Tolyan i ostal'nye ischezli
kak  po manoveniyu  volshebnoj  palochki,  rezko umen'shilos'  chislo  telefonnyh
peregovorov.
     "Mozhet  zhe, esli  zahochet!" -- umilyalsya Sergej  i  s radost'yu raz座asnyal
Nezhinskoj  neponyatnoe. U nego  sozdavalos'  vpechatlenie,  chto  neponyatno  ej
bol'she, chem ona pokazyvaet.
     Obshchij  interes,  temy dlya  razgovorov sdelali svoe delo: za eti dni oni
opyat'  sblizilis', tochnee, Mariya  derzhalas' tak,  budto nikakogo  ohlazhdeniya
otnoshenij  ne  bylo.  Snova  oni  vmeste  shli  s raboty, ozhivlenno  boltali,
obsuzhdali predstoyashchuyu konferenciyu.
     -- Voobshche-to ya boyus', -- priznalas' Nezhinskaya. -- Kak podumayu o vstreche
s professorom, stanovitsya ne po sebe...
     -- Pochemu? Karpuhin ochen' dobrozhelatel'nyj, myagkij chelovek.
     -- Da ya ne o tom! -- Ona dosadlivo vzmahnula rukoj. -- YA zhe ni cherta ne
znayu, a tut nado budet chto-to obsuzhdat', otvechat' na voprosy...
     |to bespokoilo  i |lefantova. On sam chuvstvoval, chto forsiruet sobytiya,
ne prosto podtalkivaet Mariyu, kak kogda-to obeshchal, a  tyanet ee  za soboj  so
skorost'yu  bol'shej,  chem  ta,   na  kotoruyu  ona  sposobna.  No  inogo  puti
rasshevelit' ee on ne videl. Nichego, vtyanetsya.
     Mariya proizvela na Karpuhina blagopriyatnoe vpechatlenie. On odobril plan
dissertacii, a prochitav stat'yu, posmotrel na Nezhinskuyu s interesom.
     --  Vy myslite  v unison s Sergeem! Smelo, masshtabno,  perspektivno! My
eto obyazatel'no opublikuem v sleduyushchem zhe sbornike. Kstati, pochemu by vam ne
vystupit' na konferencii s soobshcheniem?
     Mariya udruchenno pokachala golovoj.
     --  YA sejchas  nezdorova. Nedavno perenesla  sotryasenie mozga i nikak ne
opravlyus'...
     "I  vse-taki ona artistka", -- |lefantov podumal bez osuzhdeniya,  kak ob
otvlechennom fakte, ved' sejchas, v dannyj moment i v dannoj  situacii, eto ee
kachestvo bylo dlya nego neopasnym.
     Oficial'no  den'  konferencii  schitalsya  rabochim,  no  poskol'ku  chast'
sotrudnikov vystupala  s dokladami  i  soobshcheniyami, a chast' --  obespechivala
organizaciyu byta i dosuga priezzhayushchih uchastnikov, v  laboratoriyah ostavalos'
ne tak uzh mnogo naroda.
     --  Ni puha ni pera, -- naputstvovala  Mariya |lefantova,  kotoryj,  kak
vsegda,  v  poslednyuyu minutu prosmatrival tezisy  dokladov. --  ZHelayu udachno
vystupit'.
     -- Pridesh' poslushat'?
     Ona sekundu pomolchala, kak by prikidyvaya chto-to.
     -- Pozhaluj, net.  CHuvstvuyu  sebya  nevazhno,  a  vecherom --  vnutrivennye
vlivaniya.
     Notku  neiskrennosti  v  ee  golose moglo  ulovit'  tol'ko  obostrennoe
vospriyatie Sergeya. Ili ego nepomerno razvitoe i podozritel'noe voobrazhenie?
     Vystupil |lefantov  uspeshno. Ego zasypali gradom  voprosov,  on otvechal
bystro, korotko, tochno, zhaleya, chto v zale net Marii.
     Kogda ob座avili pereryv, on nezametno ushel  i vernulsya k sebe. V sektore
ostavalsya  odin  Spir'ka.  Na  stule  Marii  visela  ee  sumka,  kotoraya dlya
nachal'stva dolzhna byla izobrazhat', chto ona na minutku vyshla, a na samom dele
oznachala, chto ona eshche zajdet v konce dnya.
     |lefantov sel za svoj stol. Nepredvidennoe otsutstvie Marii vzvolnovalo
ego. Pochemu  ona ne skazala, chto sobiraetsya uhodit'? Gde ona? Kogda-to davno
ego eti voprosy  ne  bespokoili. Sejchas  zhe kazhdaya  otluchka  Marii  vyzyvala
trevozhnoe nepriyatnoe chuvstvo.  I revnost'. Ved' teper' on  lyubil ee. I znal,
chto  mozhet stoyat'  za etimi otluchkami, korotkimi bezobidnymi  peregovorami v
koridore, telefonnymi zvonkami.
     |lefantov nikogda ne revnoval zhenu. Vo-pervyh, ona  ne davala povoda, a
vo-vtoryh, on navernyaka znal, chuvstvoval, chto dlya nee  drugie muzhchiny prosto
ne  sushchestvuyut. V  Galine  on  byl  uveren.  V  Marii -- net. Da  i  o kakoj
uverennosti mozhet idti rech', esli ona  sama pryamo i  nedvusmyslenno skazala,
chto ne sobiraetsya prinadlezhat' tol'ko emu!
     Zazvonil telefon, Spir'ka vzyal trubku.
     -- Marii net. Net, segodnya ee uzhe ne budet.
     Trevoga |lefantova usililas'. Spir'ka, ochevidno, dogadyvalsya, gde  ona.
I vid u nego ves'ma hmuryj. Znachit...
     Boleznenno  vospriimchivaya,  sadnyashchaya   intuiciya   |lefantova  otchetlivo
vosprinimala  ishodyashchie  ot  pustogo  stula  Nezhinskoj   i  ostavlennoj  dlya
maskirovki  sumki  volny  chego-to  predosuditel'nogo,  nechistogo,  stydnogo.
SHevel'nulos'  pobuzhdenie poehat'  k nej domoj, no togda predpolagaemyj pozor
mog stat' yavnym.  Sergej pochuvstvoval opustoshennost' i bessilie. Neprivychnye
chuvstva -- on  vsegda byl uveren v sebe, -- no  v poslednee  vremya oshchushchaemye
vse huzhe.
     On ushel s  raboty, no na konferenciyu ne vernulsya i poshel domoj. Est' ne
hotelos', s trudom zastavil  sebya vypit'  chayu i  proglotit'  kusochek hleba s
maslom. Galina vsegda gotovila k ego  prihodu  vkusnyj uzhin. Kak ona sejchas?
CHto skazala  Kirillu?  Nado  provedat' ego, no stydno... I sleduet oformlyat'
razvod...  stol'ko let prozhito, zacherknut'  bez  boli  nevozmozhno...  Teryat'
vsegda bol'no... A chto priobretaesh' vzamen? Mariyu?
     Kak umnyj i dal'novidnyj chelovek, |lefantov ponimal, chto s Nezhinskoj  u
nego nichego ne poluchitsya. No eto ponimanie ostavalos' gluboko v podsoznanii,
vsplyt' i  oformit'sya v  chetkuyu  mysl' on  emu  ne pozvolyal.  Takzhe, kak  ne
dopuskal  v soznanie  mnogo drugih  trezvyh i  pravil'nyh myslej, kasayushchihsya
Marii.  Mozhno  dazhe  skazat', chto primenitel'no k nej on  utrachival i um,  i
dal'novidnost'. Pravda, ne do konca.
     Galya i Mariya... Odna dumala o rabote i sem'e, vtoraya -- tol'ko  o sebe,
tryapkah, razvlecheniyah. Odna lyubila ego predanno i samootverzhenno, dlya drugoj
on vsego lish' odin iz mnogochislennyh "druzej".
     Zato  volosy  u  Marii  pahnut  lesom, lyubye svyazannye  s  nej  pustyaki
budorazhat vse  ego sushchestvo, a kazhdaya  vstrecha s nej  dlya nego --  prazdnik.
Dazhe ee odezhda kazhetsya emu osobennoj i neobyknovennoj.
     |lefantov vspomnil, chto tri goda nazad byl ravnodushen k Marii. Nado zhe!
Kak  eto moglo  byt'?  A  mozhet,  tak  ono  luchshe?  Ved' lyubov' prinesla emu
postoyannuyu  gorech',  terzaniya,  bol'. A  v ravnodushii krylis'  spokojstvie i
neuyazvimost'!
     On zadumalsya. Net, bez chuvstv k Nezhinskoj on byl bednee.
     Tishinu narushila trel' telefona.
     -- Dobryj vecher.
     Mariya!
     -- Zdravstvuj, Mashen'ka!
     Trevogi, somneniya, perezhivaniya, podozreniya i bol' ischezli bez sleda.
     -- Ty menya iskal?
     V  konce  dnya  ona  zvonila na rabotu,  i Spir'ka,  kak  dressirovannyj
popugaj, pereskazyval, kto eyu interesovalsya.
     -- Da, zahodil.
     -- Nevazhno  pochuvstvovala i  poshla domoj  polezhat'. Sejchas ved' mne  na
kapel'nicu.
     -- Bednyj malysh!
     |lefantov iskrenne zhalel ee.
     -- Kak tvoj doklad?
     -- Normal'no. ZHal', chto tebya ne bylo.
     -- Nichego, ty zhe mozhesh' prochitat' ego special'no dlya menya?
     -- Konechno. Prihodi zavtra v gosti.
     -- Horosho.
     |lefantov ot  radosti podprygnul na stule. Sejchas emu kazalos', chto vse
nedavnie somneniya ne stoyat vyedennogo yajca.
     On  s  trudom dozhdalsya  sleduyushchego dnya,  posle  raboty tomilsya,  ozhidaya
zvonka   v  dver'.  Mari"   zapazdyvala.   S   ulicy  donessya   zamyslovatyj
avtomobil'nyj  signal: fa-fau-fau!  On  vyshel  na balkon.  Mariya  perehodila
ulicu,  a  na protivopolozhnoj storone stoyala ukrashennaya raznymi pobryakushkami
"Lada", shofer kotoroj -- molodoj usatyj paren' -- vysunulsya v okno i pytalsya
privlech' ee vnimanie ne tol'ko fasonistym signalom, no i gortannymi krikami.
Mariya ne reagirovala, i "Lada" tronulas' s mesta.
     -- CHego zhe ty  opazdyvaesh', ya zazhdalsya, -- on poceloval Mariyu v gladkuyu
pahuchuyu shcheku.
     -- Spirya  uvyazalsya.  SHel  do  samogo doma.  Tam ya  s nim  rasproshchalas',
podozhdala nemnogo -- i v mashinu.
     -- Vot v etu?
     |lefantov kivnul v okno.
     Mariya zahohotala.
     -- Net. Iz odnoj vyshla, a drugaya uzhe tormozit! S soboj zvali.
     Esli Mariya priehala  v avtomobile, to tol'ko v etom  --  nikakoj drugoj
mashiny poblizosti ne bylo. No utochnyat' nichego ne hotelos', i  nesootvetstvie
mezhdu tem, chto govorila Nezhinskaya, i tem, chto videl sam Sergej,  pribavilos'
ko mnogim neyasnostyam, ne dayushchim emu pokoya v poslednee vremya.
     -- Kuda zhe tebya zvali?
     -- Ne znayu, ne interesovalas'. YA ved' uzhe prishla kuda hotela...
     |ti slova prolili elej na ego dushu.
     -- Tebya nel'zya odnu vypuskat' na svobodu. Nado vezde hodit' s toboj!
     -- Nu-u-u, --  vytyanuv guby  trubochkoj, s  legkoj ukoriznoj progovorila
Mariya. --  Ty hochesh' posadit' menya  v  korobochku!  -- Ona soedinila sognutye
ladoshki, pokazyvaya,  kak imenno on hochet ogradit' ee ot okruzhayushchego mira. --
Tak nel'zya!
     "Pochemu  nel'zya?"  --  s nedoumeniem  podumal |lefantov, no  nichego  ne
skazal.  Prisutstvie Marii  tak  radovalo  i  volnovalo ego,  chto  trezvost'
myshleniya on utratil nachisto. Tak byvaet vsegda.
     -- Davaj pouzhinaem?
     -- Spasibo, ya ne golodna.
     -- Mashen'ka, kak ya soskuchilsya po tebe...
     -- YA znayu, inache by ya ne prishla, ya ved' opyat' rashvoralas'...
     -- Ty dazhe ne predstavlyaesh', kak mnogo ty dlya menya znachish'...
     -- Ty stal sovsem drugim... Ty tak volnuesh'sya.
     -- Da, kogda ya tebya zhdu i ne znayu, pridesh' ili net...
     -- I kogda ya prihozhu, tozhe volnuesh'sya...
     -- Tozhe volnuyus', -- |lefantov udivilsya, chto Mariya  tochno chuvstvuet ego
vnutrennee sostoyanie. -- |to horosho ili ploho?
     "Pochemu?" -- hotel  sprosit' |lefantov  i opyat'  ne sprosil. CHto slova!
Imet' by tysyachu  gub, chtoby celovat'  odnovremenno vsyu  Mariyu, ne upuskaya ni
odnogo  santimetra nezhnoj  kozhi, desyatok  ruk --  laskat' ee,  kak  li  odin
muzhchina na svete ne  laskal  svoyu vozlyublennuyu... Sejchas  on ispytyval takuyu
nezhnost' k lezhashchej ryadom  nagoj zhenshchine, chto, ne zadumyvayas', vskryl by veny
i otdal ej svoyu krov'.
     -- Mashen'ka, lastochka, solnyshko, zvezdochka...
     -- Idi ko mne, -- preryvisto vzdohnula ona.
     Potom Mariya, kak vsegda, zaspeshila.
     -- Ostavajsya u menya.
     -- Ne  mogu,  obeshchala mame  prijti. I tak zaderzhalas',  nado pozvonit'.
Sejchas tol'ko primu dushik...
     Vyjdya  iz  vannoj, ona  zabralas' na  pis'mennyj stol, polozhiv  nogi na
podlokotnik kresla, i pridvinula telefonnyj apparat.
     Iznyvayushchij ot nezhnosti Sergej gladil  uzkie stupni,  hotel perecelovat'
pal'cy,  no  postesnyalsya.  I tut  zhe  podumal,  chto esli  by Mariya polnost'yu
otvechala vzaimnost'yu, on  ne  boyalsya  by  uronit'  sebya v  ee  glazah  takim
proyavleniem chuvstv.  Net,  ne  vse u  nih gladko, daleko  ne  vse.  I imenno
predchuvstvie blizkoj poteri obostryaet lyubov' i delaet ee takoj muchitel'noj.
     --  Mam,  zdravstvuj!  Da,  da,  sejchas   pridu.  Da,  tak  poluchilos',
zaderzhalas'. Iz avtomata. Da, okolo doma...
     Sergej   lyubovalsya    ee    telom,   malen'koj   akkuratnoj   golovkoj,
mindalevidnymi nogotkami, pokrytymi temno-bordovym lakom, no ego vtoroe  "ya"
besstrastno otmetilo, chto  vret ona umelo --  i intonacii,  i vyrazhenie lica
byli absolyutno pravdivymi. Odnako ko  lzhi  ona  pribegala radi nego, poetomu
osuzhdat' ee on ne mog.
     -- Znaesh', chto ya tebe hotela skazat', -- odevshis', Mariya sela ryadom, no
smotrela kuda-to v storonu. -- Ty dolzhen byt' spokojnej.
     Ona sdelala pauzu, no on molchal, ozhidaya prodolzheniya.
     --  Ty  vse  vremya smotrish'  na menya, hodish' po  pyatam, revnuesh'. Takzhe
nel'zya! |to privlekaet vnimanie i voobshche... Nado derzhat' sebya v rukah...
     Vtoroe "ya"  |lefantova podskazalo:  "Uzh  ona-to umeet  derzhat'  sebya  v
rukah!  Razgovarivat'  s   toboj,   Spir'koj,   |dikom,   Astahovym,  kak  s
postoronnimi. Ni odin muskul na lice ne drognet! Artistka!"
     Sergej  ne  sobiralsya  vyyasnyat' otnosheniya  i  ne  byl  gotov  k  etomu.
Edinstvennoe, chto on  ponyal iz rassuditel'noj i v obshchem-to pravil'noj tirady
Marii, prozvuchalo kak detskij lepet:
     -- No ya zhe lyublyu tebya!
     -- Nu i lyubi sebe na zdorov'e! Kto tebe meshaet?
     "Ona govorit tak, kak budto eto kasaetsya tebya odnogo!"
     -- No lyubov' porozhdaet revnost' i vse ostal'noe...
     Mariya  tryahnula  golovoj,  i  v  etom dvizhenii  chuvstvovalas' nekotoraya
razdrazhennost'.
     --  Da  chto ty zaladil pro revnost'! Smotri, kakoj Otello! Derzhi sebya v
rukah! Vot Valentin, -- golos ee priobrel  yavnuyu nazidatel'nost', -- ved' on
ne izmenil svoego otnosheniya ko mne. Ponimaesh'? Ne izmenil!
     "K chemu ona klonit?"
     No  zadumyvat'sya nad  mel'knuvshim  voprosom  on ne  stal. Raz  ona sama
zagovorila o Spir'ke...
     -- Kstati, Mashen'ka, davno hotel tebya sprosit'...
     Ona vygnula brov'.
     -- Kogda ty zvonila iz Hosty, pomnish'? Mne pokazalos'...  V obshchem... Ty
govorila emu "celuyut v konce razgovora?
     |lefantov  prosto hotel ubedit'sya  vo  vzdornosti  svoih  podozrenij. I
ubedit' ego bylo legko, on  dazhe  byl gotov poverit', chto Spir'ka  skazal "ya
tozhe"  v  uzhe  umolknuvshuyu  trubku  special'no,  chtoby  pozlit'  ego.  Marii
dostatochno  zasmeyat'sya,   otshutit'sya,  prosto  vzlohmatit'  emu  volosy  ili
legon'ko shlepnut' po zatylku -- deskat', kakov revnivec, -- chtoby on poveril
ej slepo i bespovorotno i oblegchenno vzdohnul. No...
     -- YA  ne pomnyu, -- ona govorila nevozmutimo i neskol'ko zadumchivo, i ot
etoj  nevozmutimosti i zadumchivosti za verstu  neslo fal'sh'yu  -- ne  pomnit'
takih veshchej bylo nel'zya. -- Voobshche-to ne v moih pravilah govorit' takoe...
     Nevozmutimost'  ne  pomogla.  Neopredelennost'  otveta,  kotoryj  mozhno
izmenit'   v  lyubuyu  storonu   v   zavisimosti  ot  stepeni  osvedomlennosti
sobesednika, tol'ko usilila ego somneniya.
     -- I potom Spir'ka rasskazal, kak vy  s nim pili  kon'yak i shampanskoe u
tebya v nomere...
     -- Nu i chto? --  Mariya smotrela s  vyzovom, holodno i  prezritel'no. --
Da, ya mogu vypit' s muzhchinoj v nomere gostinicy. I chto iz etogo sleduet?
     Sleduet  iz  etogo  obychno  to, o  chem  vzahleb  rasskazyvayut  lyubiteli
pohvastat' pikantnymi pohozhdeniyami, chto obsuzhdayut  i  smakuyut vsyakie gryaznye
tipy i na chto, ne bez umysla, raschetlivo nameknul sam Spir'ka, chtoby vyvesti
ego iz sebya.
     Mariya pochuvstvovala -- vopros poluchilsya ritoricheskim.
     -- Ty ved' znaesh', ya vypivayu ochen' umerenno i nikogda ne teryayu kontrolya
nad soboj. Dazhe esli vypito mnogo, eto ne znachit, chto pili porovnu...
     Spir'ka uveryal -- imenno porovnu. Da kakoe znachenie  imeyut  detali! Kto
skol'ko  vypil  --  velika  vazhnost'! Delo ne  v chastnostyah,  o  kotoryh ona
govorit, a  v glavnom, chto obhodit molchaniem. Hotya  i nameknula, mol,  mozhet
pozvolyat'  vol'nosti, obychno  rascenivaemye  kak  predosuditel'nye,  no  eto
nichego  ne znachit: v poslednij mig ona prevrashchaetsya v nepristupnuyu krepost'!
V tot  samyj  mig, kogda  svidetelej takomu udivitel'nomu prevrashcheniyu uzhe ne
byvaet...
     -- I voobshche, -- Mariya  pereshla v  ataku. -- YA  tebe uzhe govorila naschet
nashih  otnoshenij   s   Valentinom!   Sejchas  ya  povtoryalas'!   Nadeyus',   ty
udovletvoren? Ili hochesh' obsudit' kogo-libo eshche? Davaj! Kto zhe sleduyushchij?
     Neprikrytaya  vrazhdebnost' tona ispugala |lefantova. Kopayas'  v proshlom,
on mozhet tol'ko ozlobit' Mariyu i poteryat' ee sovsem.
     --  Da net,  ty  menya ne tak ponyala, -- zhalko zalepetal on  opyat'. -- YA
nikogo ne hochu obsuzhdat' i ne hochu razdrazhat' tebya...
     On opravdyvalsya, i v glubine  dushi eto bylo emu protivno. Ved' on zhe ni
v chem ne vinovat.
     -- Nu ladno, -- Mariya smyagchilas'. -- Mne pora.
     -- YA tebya provozhu.
     Nesmotrya na vozrazheniya,  on na  taksi otvez  Mariyu i, proshchayas',  krepko
szhal em predplech'e.
     -- Spasibo tebe.
     -- Za chto? -- ulybnulas' ona.
     -- Za to, chto prishla. I ne serdis', ya ne hotel skazat' nichego obidnogo.
     Mariya kivnula i, ne oborachivayas', poshla k domu.
     Vozvrashchayas' k sebe, Sergej, kak vsegda posle  blizosti s Mariej, oshchushchal
dushevnyj   pod容m,  priliv  sil,  bodrost'  i  uverennost'.  Pravda,  vnutri
koposhilsya chervyachok.  Tozhe kak vsegda. "Pochemu ona vsegda stavit mne v primer
Spir'ku? Razve beshrebetnost' i neuvazhenie k sebe -- eto dostoinstva? Kakimi
merkami ona rukovodstvuetsya?"
     I, kak vsegda, on ne  daval prostora etim  myslyam,  vozvyshenno dumal  o
svoej vozlyublennoj, ne podozrevaya, chto  uzhe vklyuchen mehanizm bomby,  kotoraya
vdrebezgi razneset vse illyuzii na ee schet.
     Nazavtra  |lefantov opyat' uehal v Moskvu.  Ego vopros stoyal poslednim v
povestke  dnya  uchenogo soveta,  no on  byl  spokoen:  Karpuhin  skazal,  chto
ser'eznyh vozrazhenij ni u kogo net -- obychnye zamechaniya po melocham. I tochno.
     Predsedatel' kratko  dolozhil  sut'  dela,  oharakterizoval  predlozhenie
|lefantova kak novoe i  predstavlyayushchee  nesomnennyj interes, summiruya mneniya
chlenov  soveta, predlozhil dorabotat'  predstavlennyj material,  v chastnosti,
pokazat'  prakticheskie vozmozhnosti vnechuvstvennoj peredachi informacii, posle
chego na  sleduyushchem zasedanii sovet dast rekomendaciyu vklyuchit' temu v plan ih
instituta.  Drugie mneniya est'? Drugih  mnenij  ne  bylo. Obsuzhdenie voprosa
zanyalo pyat' minut.
     -- Dovolen? -- sprosil Karpuhin. -- Za mesyac uspeesh'?
     "Uspeyu  za  dva  dnya",  --  hotel otvetit' |lefantov chistuyu pravdu,  no
peredumal.
     -- Postarayus'. Hotya zamechaniya nakidali ser'eznye.
     -- A chto ty dumal, brat, u nashej firmy uroven' -- bud' zdorov!
     Na ulicu |lefantov vyshel v horoshem nastroenii.
     --  Postoj,  Serega,   --   ego   dognal   Volodya  Kalina,   zavotdelom
besprovolochnoj svyazi.
     -- Mechty sbyvayutsya,  starik! Rad za tebya. Vse sbyvaetsya, esli izo  vseh
sil  bit' v odnu  tochku. Pravda, -- on  hohotnul,  -- vopros v  tom, skol'ko
ujdet na eto vremeni. Inogda  vsyu zhizn' prostuchish', kak dyatel, a rezul'tatov
-- nikakih! Tak chto tebe povezlo.
     Volodya byl  umnym  parnem, dovol'no izvestnym,  nesmotrya na  molodost',
teoretikom i horoshim  administratorom. Ko vsemu etomu -- bol'shim zhiznelyubom,
balagurom, znatokom beschislennogo kolichestva anekdotov i  postoyannym tamadoj
na lyubyh zastol'yah. S |lefantovym oni ispytyvali vzaimnuyu simpatiyu.
     -- Ponyal, k chemu ya klonyu?
     Po ego hitromu prishchuru Sergej, konechno, vse ponyal, no reshil podygrat' i
postaralsya izobrazit' nedoumenie.
     -- Ne sovsem.
     -- Stranno, ty zhe soobrazitel'nyj  paren'. Vidno,  u tebya izbiratel'naya
neponyatlivost'. S tebya zhe prichitaetsya!
     --  Nu chto zh,  pridetsya ustupit' takomu  pryamolinejnomu  natisku.  Kuda
pojdem?
     -- O, ya znayu chudesnoe mestechko nepodaleku.
     Kalina zagovorshchicheski vzyal ego pod ruku.
     -- Kak ty naschet kavkazskoj kuhni?
     |lefantov podkatil glaza i vostorzhenno pokachal golovoj.
     -- Otlichno, tam my s toboj obsudim vzaimno interesnyj vopros. I imej  v
vidu -- ya ugoshchayu!
     Po Gogolevskomu bul'varu oni vyshli na Kalininskij prospekt.
     -- Hochesh' pit'?
     |lefantov kivnul.
     -- Sejchas izop'em holodnogo kvasku.
     Na uglu vilas' k kvasnoj cisterne ogromnaya ochered'.
     -- Perestan'. Poshli dal'she.
     -- Pochemu?
     -- Tut chelovek devyanosto, ne men'she!
     -- Nichego, dvizhetsya bystro.
     -- Poshli, poshli, -- |lefantov potashchil Kalinu za soboj. Tot rassmeyalsya.
     --  YA  i  ne  dumal  stanovit'sya. |to  byl test  dlya  tebya. Prelyudiya  k
nastoyashchemu razgovoru.
     -- CHto za test?
     -- Nu vot ob座asni: pochemu ty ushel? Ty zhe hochesh' pit'?
     --  Nu i chto? Potratit'  sorok  minut iz-za kruzhki  kvasa? Da  delo  ne
tol'ko vo vremeni. Znakomit'sya, smotret' na potnye fizionomii vokrug... "Kto
poslednij?  Net,  ya  za etim  muzhchinoj... Vy zdes'  ne  stoyali!" Bescel'noe,
zryashnoe vremyapreprovozhdenie... I voobshche...
     -- Nu-nu, formuliruj  chetche! --  Kalina dazhe chut' zabegal vpered, chtoby
zaglyanut' emu v lico.
     -- Da, luchshe poterpet'! A esli hochesh' chetkuyu formulirovku,  pozhalujsta:
predpolagaemaya  kruzhka  kvasa  ne   prevyshaet   na  vesah   celesoobraznosti
nepriyatnyh oshchushchenij, svyazannyh s  ee polucheniem. Znachit, predpochtitel'nee ot
nee otkazat'sya.
     -- Prekrasno, prekrasno, -- Kalina siyal ot udovol'stviya. -- No  lyudi-to
stoyat! Pochemu?
     -- Ne znayu. Navernoe, men'she cenyat svoe vremya. Ili bol'she hotyat pit'.
     --  Vot  tug  ty ne prav. Sam zhe skazal, delo  ne  tol'ko vo vremeni. I
umirayushchih  ot  zhazhdy  zdes' net  -- lyuboj mozhet  poterpet' chasok. V  chem  zhe
zagvozdka?
     |lefantov pozhal plechami.
     -- V  raznom otnoshenii  k  svoim zhelaniyam,  prihotyam, potrebnostyam! |ta
ochered'  -- tol'ko model'. Miniatyurnaya, no ispravno dejstvuyushchaya i dostatochno
naglyadnaya. Tebe nepriyatno celyj chas iznyvat' na  zhare, i ty uhodish',  a est'
lyudi, kotorye ochen' zabotyatsya o kazhdom, dazhe samom malen'kom,  svoem zhelanii
I udovletvoryayut ih, ne schitayas' ni s chem! ZHivogloty!
     Kalina ozhivlenno zhestikuliroval, tak  chto |lefantov otoshel na polshaga v
storonu.
     --  I  rassuzhdayut  zhivogloty  sovershenno  inache.  Kogda  pit'  hochetsya,
podumaesh' -- poteryat' polchasachas! Zato voz'mu uzh ne odnu malen'kuyu kruzhechku,
a dve bol'shie i  nap'yus' ot  puza.  A znachit, ne zrya stoyal! Ulavlivaesh'? Oni
kazhdyj raz  sobirayut vse sily i b'yut v odnu tochku. I dostigayut celi! Kstati,
zachastuyu za nash s toboj schet!
     -- Vot da vse kak? -- udivilsya Sergej. -- |to uzh ty zagnul!
     -- Vovse ne g! Ty zhe ushel? Znachit, ochered' na odnogo cheloveka koroche! I
ya ushel. Na dvuh! A skol'ko  eshche proshlo mimo teh, komu luchshe poterpet', chem v
tolpe tolkat'sya! Soobrazhaesh'?
     Kalina sdelal korotkuyu pauzu, perevodya duh.
     -- Ty skol'ko raz otdyhal po  profsoyuznym putevkam? Ni  razu? Mol, chego
tam, i tak obojdus'? A ved' navernyaka est' u vas v  kontore chelovek, kotoryj
cherez god kazhdyj god ezdit! Est' ved'?
     -- Est', -- kivnul |lefantov.
     -- Nebos' zhaluetsya  vse  vremya  na  zdorov'e, sochuvstviya  u vseh  ishchet,
nachal'stvu glaza mozolit, v mestkom begaet? Tak?
     -- Primerno tak.
     -- Vot pozhalujsta. CHto podtverzhdaet moyu teoriyu.
     -- Nu ty daesh', Vladimir! Celuyu teoriyu iz prostoj ocheredi vyvel!
     --  YA zhe teoretik. Kazhdyj den' idu s raboty, natykayus' na etu cisternu,
razmyshlyayu, k  lyudyam priglyadyvayus'. Vedut oni  sebya po-raznomu:  odin stoit i
zhdet,  nastyrno,  terpelivo,  tol'ko  s  nogi  na  nogu pereminaetsya da  pot
utiraet.  Drugoj  lovchit:  vrode by prohazhivaetsya ot  nechego delat',  a  sam
norovit vpered prolezt', hot' neskol'ko chelovek obojti.
     Kalina ostanovilsya.
     -- Hochesh', vernemsya, sam ponablyudaesh'?
     -- Da ladno! Veryu na slovo.
     -- Tol'ko est' u nih odna obshchaya cherta...
     Kalina sdelal pauzu.
     -- ...Lica  u  vseh kakie-to, -- on  poshchelkal pal'cami, podbiraya nuzhnoe
slovo. -- Nevyrazitel'nye, chto li...
     --   Nu   eto   ponyatno.  Oduhotvorenie  ne  uvidish'.  Zanyatie-to  malo
sposobstvuyushchee samouvazheniyu. I udovletvoreniya ne prinosit.
     --  Na  tvoj vzglyad. I  na moj tozhe.  Dejstvitel'no, sily  raspylyayutsya,
drobyatsya i celi dostigayutsya tol'ko melkie, siyuminutnye. No sami-to oni etogo
ne ponimayut! Urval putevku, priobrel  kover, dostal cvetnoj televizor luchshej
marki, vybil kvartiru -- i rad!
     -- Gm... Kvartira, po-tvoemu, tozhe ukradena?
     --  Smotrya s chem  sravnivat'. Po ih  masshtabam  -- sobytie grandioznoe,
glavnoe  v zhizni.  A Karpuhin uzhe docentom byl, doktorskuyu  pisal,  a  zhil v
kommunalke. Tol'ko nedavno trehkomnatnuyu  poluchil Nu, novyj dom, kak obychno:
oboi  otvalivayutsya,  plintusy  othodyat,  v  ramah  shcheli,  kuhnya  temno-sinej
maslyanoj  kraskoj vykrashena, kak  obshchestvennyj tualet.  ZHena zhaluetsya:  nado
remont delat', a emu ne do togo  -- to monografiyu zakanchivaet, to recenziyami
zavalen, to s aspirantami vozitsya. Tak i zhivut.
     -- Za nauchnymi materiyami zabyvat' o delah mirskih tozhe ne goditsya. A to
vsya nasha uchenaya bratiya budet v lohmot'yah hodit' da v vinnyh bochkah spat'.
     Polgoda nazad |lefantov by etogo ne skazal. A sejchas  pytalsya opravdat'
povyshennuyu aktivnost'  Marii  po  blagoustrojstvu  svoego  zhil'ya,  chtoby  ne
otnosit' ee  k obidnoj kategorii zhivoglotov, davyashchih drug druga v ocheredi za
kvasom. Vprochem, ona ne stala by stoyat' v  ocheredi. I terpet' zhazhdu ne stala
by  tozhe. |lefantov sovershenno  tochno znal,  kak by  ona postupila. Nashla by
znakomyh, stoyashchih  u samogo prilavka.  Ili poznakomilas' by s  prodavcom. Na
hudoj  konec  poslala  by  Spir'ku,  tot  ispravno  vystoit skol'ko nuzhno  i
prineset ej  kruzhku  na  blyudechke. Mogla poprosit'  |dika ili  Tolyana --  te
privezli  by po celoj kanistre.  A esli by  ochen'  zahotela, nashla  by sredi
svoih druzej takogo, kotoryj mozhet prignat' polnuyu cisternu pryamo k ee domu.
Da, imenno tak privykla ona reshat' vse problemy. No...
     Sredi  delyag,  s  kotorymi  ona  svyazana,  princip  "usluga  za uslugu"
nepokolebim.  A  kakie uslugi  sposobna  okazat' ona? Nikakih,  krome  razve
chto... Sergej  vspomnil,  chto  govoril po etomu povodu Spir'ka.  Togda on  i
dumat' o  takom ne  hotel,  no  drugogo ob座asneniya  ee  shirokih  kontaktov i
obshirnyh vozmozhnostej najti ne udalos'. K --  tomu zhe...  Spir'ka,  konechno,
nikchemnyj,   spivayushchijsya   chelovechek,    on    bezvol'nyj,   besharakternyj,
besprincipnyj...  No  spravedlivosti radi sleduet  skazat',  chto pristrastiya
vrat', zvonit' yazykom aby o chem, bez vsyakogo povoda, u nego net.
     Serdce |lefantova pokatilos' kuda-to vniz, interes ko vsemu propal,  ot
horoshego  nastroeniya ne ostalos'  i  sleda. Bol'she vsego emu sejchas hotelos'
zakryt'sya odnomu v komnate,  lech'  v postel' i zasnut'. No ryadom shel  Volodya
Kalina, i nado bylo skryt' svoi chuvstva.
     -- Vse pravil'no, starik,  kto sporit!  -- Kalina govoril po-prezhnemu s
zharom, uvlechenno. --  No delo v proporciyah -- skol'ko prihoditsya na duhovnoe
i skol'ko na material'noe. Vot ya  na  tot  god vo Franciyu po nauchnomu obmenu
edu. Budu chitat' lekcii, zarabotok prilichnyj, valyuty -- zavalis'.  Nekotorye
zaviduyut  -- odenesh'sya vo vse firmennoe, kovrov nakopish', servizov, a mozhet,
i avtomobil' privezesh'! Da razve v etom delo? Nu, kuplyu ya, konechno, dublenku
etu  proklyatuyu,  pidzhak kozhanyj,  dzhinsy i drugogo govna  naberu, no razve ya
iz-za etogo edu? Mne nado v ihnem kotle povarit'sya, literaturu perekopat', s
vedushchimi fizikami poobshchat'sya, materiala dlya  doktorskoj  podnabrat'!  Da eshche
hochu stranu posmotret', na  |jfelevu bashnyu podnyat'sya, po  nochnomu  Monmartru
pogulyat',  po  kafe,  bistro,  restoranchikam  poshlyat'sya!  |to  zhe interesno,
starik!  I  vpechatlenij -- na  vsyu zhizn'! A  u menya  ot  horoshih vpechatlenij
vdohnovenie poyavlyaetsya, idei novye prihodyat, mysli kipyat,  rabota sama idet!
Mozhet, privezu bolvanku dissertacii!
     --  Smotri, esli  budesh'  vo vseuslyshanie  krichat'  o svoih  namereniyah
hodit' po  parizhskim restoranam, to mozhesh' dal'she  Tuly ne uehat', -- mrachno
poshutil |lefantov.
     Kalina krivo usmehnulsya.
     -- Paru let nazad docent Parnenko vernulsya iz FRG. Nigde ne byl, nichego
ne videl, dom -- laboratoriya, laboratoriya  -- dom. V kino ni razu ne shodil,
lishnej chashki  kofe ne vypil. Asket, da i tol'ko. Na chetyrnadcat' kilogrammov
pohudel! Zato navez desyat' chemodanov shmot'ya da "Volgu" dvadcat' chetvertuyu na
cheki vzyal. Teper' ot容lsya opyat' i vazhnyj -- ne podstupis', dazhe s Karpuhinym
svysoka razgovarivaet.  A nauchnyj rezul'tat zagrankomandirovki  --  ne  nado
bylo v Tulu posylat'!
     Oni  proshli  po  Kalininskomu,  svernuli mezhdu  vysotnymi  zdaniyami  na
uzen'kuyu ulochku, po nej vyshli na Arbat.
     -- Prishli, -- bodro ob座avil  Kalina, ukazyvaya na vypisannuyu zatejlivymi
bukvami vyvesku "SHashlychnaya "Rioni".
     Nebol'shoj temnovatyj  zal byl pochti polon, no  zakaz oficiantka prinyala
bystro, bystro prinesla zakusku, grafinchik vodki i butylku "Cinandali".
     -- CHto-tgo ty poskuchnel, starik, -- skazal Kalina. -- V chem delo?
     -- Tebe  ne  kazhetsya,  chto  zhizn'  ustroena  nespravedlivo? --  sprosil
|lefantov -- Vodka bystro udarila v golovu, i on zahmelel.
     -- Byvaet Osobenno kogda chto-to ne poluchaetsya.
     No u tebya povodov grustit', po-moemu, net.
     Kalina nakolol na vilku maslinu i voprositel'no podnyal ee nad tarelkoj.
     -- Naskol'ko ya znayu, dissertaciya u tebya na mazi.
     Stat'i prinyaty  k  publikacii blestyashchie  --  nashi  ih recenzirovali. Ty
zakladyvaesh' fundament novoj otrasli nauki perspektivy -- duh zahvatyvaet...
     -- Da ya ne o tom.
     |lefantov razlil ostatki vodki.
     --  Tvoya teoriya  naschet  kvasnoj  ocheredi navela  menya na mysl': a ved'
nastyrnye, ne otlichayushchiesya shchepetil'nost'yu lyudi nahodyatsya v luchshem polozhenii,
chem skromnye i zastenchivye.
     Na samom  dele eta mysl' periodicheski  muchila |lefantova,  i sejchas ona
poyavilas' tozhe ne bez prichiny. No raskryvat' ee Sergej ne hotel i  predpochel
soslat'sya na teoriyu Kaliny.
     -- Pochemu?
     -- Maslina opisala v vozduhe polukrug.
     -- Da potomu, naprimer, chto mogut bol'shego dobit'sya.
     -- CHush'.
     Kalina akkuratno s容l maslinu i polozhil kostochku na kraj tarelki.
     -- Nastyrnost' i besstyzhest' ne zamenyat uma, sposobnostej, talanta.
     -- YA opyat' ne o tom. Voz'mem, naprimer, uspeh u zhenshchin...
     --  O da! -- Volodya rassmeyalsya. --  Tut, kak  govoritsya,  nahal'stvo --
vtoroe schast'e. No...
     On s容l eshche maslinu.
     -- Nu tozhe s ogovorkami. ZHenshchiny  est' raznye.  I  ta,  o kotoroj stoit
govorit', ne podpustit k sebe nahala i prohodimca na pushechnyj vystrel.
     |lefantov  tozhe  vsegda tak schital. No teper' on lyubil zhenshchinu, kotoraya
postoyanno obshchalas' s prohodimcami, ne schitaya ih takovymi. I poskol'ku sam on
ne  mog  ob座asnit',  chem  eto vyzvano,  pytalsya poluchit'  otvet  u  svezhego,
nezainteresovannogo i umnogo cheloveka.
     -- Ne  skazhi Na lbu u takoj publiki nichego ne napisano, a maskirovat'sya
umeyut otlichno Zab'yut baki -- bud' zdorov!
     -- Ty  rassuzhdaesh'  abstraktno?  --  pronicatel'no  posmotrel  na  nego
Kalina.
     -- A chto?
     -- Da to, chto kogda govorish' o zhenshchinah voobshche -- eto odno, a  esli pri
etom  imeesh' v vidu opredelennuyu -- zhenu,  sestru, lyubovnicu ili kogo-to tam
eshche, -- to sovsem drugoe.
     Kalina ozhidal otveta, no Sergej promolchal.
     -- Pomnish', v detstve v Opanasa igrali? Glaza zavyazany -- i hvataj kogo
sumeesh'. U  menya sosed  byl  -- Kol'ka, let na pyat' postarshe,  tak vot ego ya
nikogda  pojmat' ne mog.  Po  vsej komnate poishchu, i na shkaf  zaglyanu,  nigde
netu. Rassprashivayu -- on smeetsya: "Fokus", -- govorit.
     Nedavno vstretil ego, posideli, vypili, on  i vspomnil: "Pomnish', kak ya
tebya,  malen'kogo, duril? Vyjdu na balkon i smotryu, kak ty koryachish'sya.  Nu i
umora! Neuzhto ne dogadyvalsya?"
     Kalina usmehnulsya i nakolol ocherednuyu maslinu.
     -- A ya  i vpravdu ne dogadyvalsya. Ne potomu, chto so, vsem durak, prosto
balkon -- zapretnaya zona, u menya  i v myslyah ne bylo, chto  on tuda pojdet...
Nu da eto tak, k slovu. A vot na tvoj vopros...
     -- Ty kogda-nibud' zadumyvalsya: kakovo byt' krasivoj zhenshchinoj?
     Kalina  doel  masliny i  teper' zadumchivo skreb vilkoj  donyshko  pustoj
rozetki.
     -- |to  nastoyashchaya  tragediya!  Predstav'  sebe:  muzhiki  v'yutsya  krugom,
ugozhdayut, uleshchayut, i kazhdyj hochet tol'ko odnogo!
     Hm! Pozhaluj, Mariya ne schitaet svoe polozhenie tragicheskim.
     -- Bukval'no rvut na chasti! Odna, polozhim, ustoit, a dve drugie  mahnut
rukoj: "A pochemu by i net?"
     U  |lefantova snova  oborvalos'  serdce, i on pozhalel, chto  zateyal etot
razgovor. K  schast'yu,  podoshla oficiantka  s metallicheskimi  tarelochkami,  v
kotoryh dymilsya appetitnyj shashlyk.
     -- Nastoyashchij, baranij! -- gordo skazal Kalina. -- Teper' razlivaj vino!
     Sergej  el i pil, hvalil  vino i myaso, hotya ne oshchushchal vkusa ni togo, ni
drugogo.  K  kofe  on  zakazal  trista grammov kon'yaka  i  op'yanel  dovol'no
prilichno.
     --  Poslushaj  menya  vnimatel'no,  starik,  --  golos  Kaliny  donosilsya
otkuda-to izdaleka. -- U menya est' k tebe predlozhenie.
     -- Zamuzh, chto li, zovesh'? -- neprilichno zahohotal |lefantov.
     --  Pochti. --  Vladimir nevozmutimo poigryval kofejnoj chashechkoj. --  Ne
zabegaj  vpered  i  ne  perebivaj.  Est'  ideya  --   sozdat'  u  nas  sektor
vnechuvstvennoj peredachi informacii. V moem otdele -- vse zhe eto besprovodnaya
svyaz'!
     On ulybnulsya i sdelal malen'kij glotok.
     -- I, postarajsya ne upast' so stula, tebe predlagaetsya ego, vozglavit'.
     Ochevidno,  on ozhidal burnoj reakcii -- radosti, udivleniya, no |lefantov
i brov'yu ne povel.
     --  Usloviya  skazochnye: kvartiru poluchish' v  techenie polugoda, sejchas u
nas sdaetsya dom v Biryuleve.  Temy  splaniruesh' sam. Oborudovanie, pribory --
kakie  zahochesh'.  Nu  i  vsyakoe-raznoe:  budesh'  nashim sotrudnikom  -- legche
projdet dissertaciya, vozmozhnosti publikacij,  poleznye  kontakty, dal'nejshij
rost.  YA  tebe govoril, chto uezzhayu  na dva  goda, porekomenduyu  tebya na svoe
mesto, vse ravno  vozvrashchat'sya ne dumayu  --  ili  v doktoranturu,  ili... Da
nevazhno!  I voobshche, u  nas  zavlaby  pensionnogo  vozrasta  i dazhe...  Odnim
slovom, perspektivy imeyutsya. Tak kak?
     |lefantov   ploho   perenosil   sumyaticu   stolichnoj  zhizni,  ogromnye,
otnimayushchie neskol'ko chasov v den' rasstoyaniya, burlyashchie tolpy na ulicah, shum,
gam i suetu. I byl privyazan k rodnomu gorodu. |to nachisto lishalo predlozhenie
Kaliny kakoj-libo zamanchivosti.
     No vdrug prishla mysl', ot kotoroj on podprygnul na stule.
     -- A dlya zheny rabota najdetsya?
     -- Razve ona u tebya radiofizik? YA dumal...
     -- Da, i zanimaetsya problemami ekstrasensornoj svyazi!
     -- Nu o chem razgovor! Konechno, najdetsya!
     Vot ono, reshenie problemy! Na etot raz uzel  budet nakonec razrublen! I
on, i, glavnoe, Mariya izbavyatsya  ot proshlogo, nachnut  zhizn'  na novom meste.
CHto bylo  -- ujdet, i  chert s nim, u  nego i tak golova krugom idet  ot vseh
razdumij!
     Peregnuvshis' cherez stol,  |lefantov hlopnul svoego  budushchego nachal'nika
po plechu.
     -- Schitaj, chto ya dal soglasie!
     -- Otlichno, starik!
     -- Hotya... -- skvoz' vyzvannuyu alkogolem ejforiyu  prostupila real'nost'
i  sozdannaya v  voobrazhenii  raduzhnaya kartina poblekla. -- Luchshe  ya  vnachale
posovetuyus' s zhenoj...
     Ran'she vse vazhnye dlya sem'i resheniya prinimal on, i lyuboe Galina schitala
pravil'nym. I ona mechtala pereehat' v stolicu. No teper', govorya o zhene,  on
imel  v  vidu  Mariyu.  A ta,  vo-pervyh, ne  byla  ego zhenoj,  a  vo-vtoryh,
prinimala vse  resheniya ne rukovodstvuyas' pobuzhdeniyami,  kotoryh  on tak i ne
smog   postignut'.   Pri   takih  obstoyatel'stvah   davat'   soglasie   yavno
prezhdevremenno,  osobenno esli uchest', chto bez  Marii pereezzhat' v Moskvu on
ne sobiralsya.
     -- Da, posovetuyus'... I togda...
     Ton ego stal neuverennym.  Nesmotrya na op'yanenie, on  ponimal:  u nih s
Mariej net sovmestnogo budushchego.
     -- Davaj bystrej, starik! YA dolzhen  govorit' s rukovodstvom. Ty skol'ko
zdes' probudesh'?
     -- Eshche nedeli dve, navernoe. Mne poputno navesili kuchu zadanij.
     -- |to dolgo. Pozvoni ej.
     |lefantov predstavil telefonnyj razgovor s Mariej i tyazhelo vzdohnul.
     -- Ser'eznye dela obgovarivayutsya pri lichnyh vstrechah...
     Kalina s nekotorym udivleniem razvel rukami.
     -- Smotri,  tebe vidnej. Dve nedeli  mozhno i podozhdat'. Poluchshe v takih
delah ne tyanut'...
     -- Ponimaesh', posovetovat'sya nado... Togda i reshim... -- unylo bormotal
|lefantov.
     On  opyat'   vpal  v  melanholiyu.  V  poslednee  vremya  rezkie  perepady
nastroeniya stali dlya nego privychnymi.
     -- Kogda reshish', srazu zhe soobshchi.
     -- Ladno, -- |lefantov kivnul.
     CHerez  shestnadcat'  dnej  on  pozvonil Kaline  i  soobshchil, chto ne mozhet
prinyat' ego predlozhenie.
     -- Da ty chto, starik? -- udivilsya tot. -- I  golos  u tebya  kakoj-to ne
takoj. Sluchilos' chto?
     --  Pribolel, --  gluho  otvetil  |lefantov  i poproshchalsya.  CHto on  mog
ob座asnit'?
     Vernulsya Sergej v subbotu v  seredine  dnya.  Neskol'ko minut razmyshlyal,
kuda  ehat'.  Sobstvenno, takogo  voprosa  pered  nim  ne stoyalo: konechno, k
Marii! No on boyalsya poyavlyat'sya  u nee bez preduprezhdeniya,  chuvstvuya, chto  to
gor'koe i  stydnoe, chto vpletalos' v  ih otnosheniya i na  chto on  staratel'no
zakryval glaza, mozhet proyavit'sya pri neozhidannom vizite.
     Pravda, odnazhdy on sprosil u nee, vkladyvaya v intonaciyu osobyj smysl:
     -- YA mogu prihodit' k tebe bez priglasheniya?
     -- Nu... menya trudno zastat' doma...
     -- Nevazhno. Mogu ili net?
     -- Konechno.
     Ona,  otvetila tak,  budto  ne sushchestvovalo nikakogo skrytogo smysla  v
etih voprosah i  otvetah,  slovno v  ih otnosheniyah ne bylo dvojnogo dna,  na
kotoroe ona sama zhe ukazala, zayaviv, chto ne mozhet prinadlezhat' tol'ko emu. I
on ne  poveril v  iskrennost' otveta, ni k chemu ee ne obyazyvayushchego,  tak kak
zapertaya iznutri dver' gorazdo nadezhnee skryvaet ot glaz nezvanogo gostya to,
chto  emu  ne  sleduet  videt', chem  slovesnyj  zapret. No ne  poverila  odna
rassudochnaya polovina  ego "ya", a drugaya, chuvstvennaya, vozlikovala: ved' esli
ne ochen' zadumyvat'sya, to imenno tak i dolzhna otvetit' Mariya. On rasserdilsya
na sebya za etu radost' i nikogda ne pol'zovalsya predostavlennym emu pravom.
     -- Ladno! Pochemu nado predpolagat' chto-to nehoroshee?
     Na etot raz on voshel v lift i, v napryazhenii vyjdya na  ploshchadku, uvidel,
chto  dver'  v  kvartiru   Nezhinskoj  raspahnuta  nastezh'.  V  nedoumenii  on
zameshkalsya.
     -- Ruki vverh!
     Mariya  s krasnym plastikovym vedrom stoyala  u  nego za spinoj i  shiroko
ulybalas'.  Ponyatno:  vybrasyvala  musor.  V domashnem halatike, bez grima, s
venikom  v  rukah,  ona  kazalas'  sovsem  devchonkoj, pomogayushchej  materi  po
hozyajstvu...
     -- S priezdom! CHego ty molchish'?
     -- Ty odna?
     -- Konechno! -- Ee golos zvuchal tak, budto inache i byt' ne moglo. U nego
otleglo ot serdca.
     -- Prohodi, razdevajsya. Kak s容zdil?
     Ona  byla  privetliva,  dobrozhelatel'na,  i emu  stalo  stydno  za svoi
somneniya. Pohozhe, chto Mariya rada emu, znachit, soskuchilas', znachit...  Sergej
poceloval ee, ona otvetila, no vdrug vysvobodilas'.
     -- Ne nado.
     -- Pochemu? CHto sluchilos'?
     -- Da to, chto ya ne terplyu, kogda srazu berut byka za roga!
     --  O chem  ty govorish',  Mashen'ka? Kakogo  byka? YA  lyublyu tebya, ya ochen'
skuchal, ya hochu...
     -- Posmotri na sebya, u tebya na lice napisano, chego ty hochesh'!
     |to bylo obidno i nespravedlivo, |lefantov otchetlivo pochuvstvoval,  chto
ona  lzhet,  i razdrazhennost' v golose --  popytka kak-to zamaskirovat' lozh'.
Mezhdu nimi vpolzlo nechto  skol'zkoe i postydnoe, on srazu podumal, chto Mariya
vstaet ochen'  rano i s utra zanimaetsya uborkoj, a segodnya obychnyj rasporyadok
narushen,  i  eto  narushenie kak-to  svyazano s  ee lozh'yu  i ee neestestvennym
povedeniem. U  |lefantova zadrozhali  guby. On chuvstvoval  sebya  kak rebenok,
potyanuvshijsya  k  blizkomu  cheloveku  za  laskoj,  a  vmesto  nee  poluchivshij
poshchechinu.
     -- YA dolzhna sobirat'sya, menya Igorek uzhe zazhdalsya.
     -- Sobirajsya, ya zashel na minutku povidat'sya.
     Emu udalos' sovladat'  s soboj,  golos zvuchal  rovno, i  on postaralsya,
chtoby fraza  poluchilas' nebrezhnoj: deskat', zabezhal  mimohodom i to, chto ona
uhodit, ego vovse ne ogorchaet.
     Kak neprikayannyj, on proshelsya po koridoru, zaglyanul  zachem-to na kuhnyu,
vykuril sigaretu na balkone i vernulsya v komnatu.
     Mariya   sidela   pered  zerkalom,   uverenno  manipuliruya   zatejlivymi
flakonchikami,  zamyslovatoj  formy  korobochkami, raznocvetnymi tyubikami. Vse
yarkoe,  krasochnoe, s  vytisnennymi zolotom nazvaniyami  izvestnyh evropejskih
firm. Ruki ee tak i letali -- shtrih, chertochka, mazok, tochka...
     |lefantov nikogda by ne podumal, chto ona  upotreblyaet kraski ne men'she,
chem vul'garno razmalevannye devicy: Naprotiv, chistoe gladkoe lichiko ubezhdalo
kazhdogo, chto ona sovsem ne pribegaet k kosmeticheskim ulovkam. Vot chto znachit
vkus. I umenie  skryvat'  svoi sekrety. I to  i drugoe  u Marii, nesomnenno,
imelos'.
     Govorit' ili net?
     Raz, dva,  tri...  Ne glyadya,  kak  hirurg instrumenty, ona  bezoshibochno
vybirala  to  tonyusen'kuyu kistochku,  to  krohotnyj  karandashik,  to pushistyj
tamponchik. Dvizheniya bystrye, tochnye, raschetlivye.
     Spir'ka   utverzhdal,  chto  ona  chrezvychajno  raschetliva  i   praktichna.
|lefantov byl uveren v obratnom, no emu vse chashche prihodilos' ubezhdat'sya: tot
boltaet  ne zrya i znaet Mariyu gorazdo luchshe.  Ved' sdruzhilas' ona s Tolyanom,
imeyushchim vyhody na importnuyu mebel', imenno s nachalom remonta! Sovpadenie? No
togda zhe  poyavilis'  Alik, Sasha,  Viktor  -- santehnika,  parket,  montazhnye
raboty. I voobshche, u nee ne bylo bespoleznyh druzej, kakih-nibud' romantichnyh
mechtatelej ili mechtatel'nyh romantikov. Vse oni obladali svyazyami i kakimi-to
vozmozhnostyami. Vot razve chto on sam...
     Hotya...  |ta  mysl'  ran'she  ne  prihodila v golovu,  i sejchas on  dazhe
vzdrognul.  Ved'  kogda Mariya  prishla  v  NIISAiS, on  zavedoval  sektorom i
yavlyalsya ee neposredstvennym  rukovoditelem! Konechno, nevelikij nachal'nik, no
vsegda mog prikryt' opozdanie ili neuvazhitel'nuyu otluchku, vypolnit' ee chast'
raboty,  predstavit'  v  vygodnom  svete  pered  zavlabom   i   rukovodstvom
instituta.  Kstati,  on  i  delal  vse eto,  a  znachit,  tozhe  byl  polezen.
Neuzheli... V  NII PPI on uzhe  ne  yavlyalsya  nachal'nikom, k tomu  zhe  proshlogo
hvatalo,  chtoby otnosit'sya  k  Marii  ne  tak,  kak  k  drugim,  pomogat'  s
raschetami,  kogda   ona  ne   ukladyvalas'   v  srok.  Znachit,  ej  ne  bylo
neobhodimosti puskat'  ego k sebe v postel'. Do  teh por, poka on ne zashchitil
dissertacii...
     CHert  poberi!  |to  ne  sovpadenie -- eto produmannaya  liniya povedeniya,
obraz zhizni,  kruto zameshannyj na lichnoj  vygode!  Proklyatyj  Spir'ka krugom
prav!  "A  vprochem, tak  dazhe luchshe, --  mel'knula podlen'kaya mysl'. -- Esli
Mariya  dejstvitel'no  nastol'ko  raschetliva,  to   ona  budet  dvumya  rukami
derzhat'sya za menya! Ved'  to, chto ya mogu dlya nee sdelat', ne idet v sravnenie
s importnym unitazom! I za predlozhenie poehat' v Moskvu dolzhna uhvatit'sya!"
     Myslishka,  chto i govorit', nedostojnaya. Plevat'! Lish'  by  Mariya byla s
nim!  Cel'  opravdyvaet sredstva? Ran'she  on tak ne dumal.  Izmenilsya?  I ne
tol'ko v  etom. On stal drugim v tot moment,  kogda  Mariya  zayavila,  chto ne
mozhet prinadlezhat' tol'ko emu.  |tim ona perecherknula obraz Prekrasnoj Damy,
a on  sdelal  vid,  budto nichego ne zametil. Odin kompromiss rozhdaet vtoroj,
tretij... Novyj |lefantov mirilsya  s  unizitel'noj  neopredelennost'yu svoego
polozheniya i dokatilsya  do  togo,  chto  gotov  vmesto lyubvi  dovol'stvovat'sya
raschetlivost'yu!  I  samoe  glavnoe  --  on  prekrasno ponimal  vse eto,  kak
Ponimaet   ochnuvshijsya   posle   narkoza   hirurgicheskij  bol'noj,  chto   emu
amputirovali nogu. No bol' zaglushena  morfiem, i v odurmanennom soznanii eshche
teplitsya  nadezhda,  chto  eto tol'ko  strashnyj  durnoj  son, prosnuvshis',  on
okazhetsya  zdorovym  i obe nogi, konechno,  budut  na meste... I emu, bednyage,
tol'ko  i ostaetsya pestovat'  svoyu  somnitel'nuyu nadezhdu  --  ved' bol'she on
nichego sdelat' ne v sostoyanii...
     Govorit' ili net?
     Mariya  tshchatel'no krasila  guby. Snachala temnokorichnevoj pomadoj,  potom
malinovoj s perlamutrovym openkom.
     |lefantov  pochemu-to vspomnil, kak  tri goda nazad  vo vremya ocherednogo
svidaniya prosil ee  vyteret' guby: "A to yavlyus' domoj razrisovannym", a ona,
hladnokrovno posmotrevshis' v  zerkal'ce, spokojno skazala: "Erunda, eshche para
poceluev -- i vse sotretsya".
     Govorit' ili net?
     -- Nu vot i vse, ya gotova.
     Lico Marii neulovimo  izmenilos', vnachale on ne mog  ponyat', otchego, no
potom vzglyad zacepilsya za odnu meloch': u nee byli nechetko ocherchennye guby, i
eto ee niskol'ko ne portilo,  no sejchas pomada,  skryv neznachitel'nyj promah
prirody, dobavila  ee vneshnosti  mikroskopicheskij plyus.  Mariya  horosho znala
cenu detali -- desyatki takih krohotnyh plyusikov, skladyvayas' voedino, davali
oshelomlyayushchij effekt.
     Ona podoshla  sovsem blizko i smotrela v upor, kak by pytayas' razglyadet'
otrazhenie svoih  usilij,  no nichego ne  sprashivala,  ona  voobshche nikogda  ne
interesovalas'   mneniem  okruzhayushchih  o  sebe.  Ili   delala  vid,   chto  ne
interesuetsya.
     -- Ty prosto krasavica! Krasivee tebya v gorode net zhenshchiny!
     --   Est',   est',  --  snishoditel'no  progovorila   Mariya,  dovol'naya
proizvedennym vpechatleniem.
     -- Dlya menya net...
     Ona tak zhe  snishoditel'no mahnula rukoj,  i |lefantov  sovershenno yasno
ponyal, chto hotya ej i priyatno ego voshishchenie, no gluboko ne zatragivaet i chto
eto ne dlya nego ona tak staratel'no delala makiyazh, ne  dlya nego nadela novuyu
koftochku, s kadlevidnym vyrezom i byustgal'ter, podnimayushchij grud'. Ona stoyala
radom -- oslepitel'no krasivaya, naryadnaya,  lyubezno ulybayushchayasya, i vneshne vse
bylo v  poryadke,  nikakih  povodov dlya  bespokojstva,  no on chuvstvoval, chto
mezhdu nimi tonkaya ledyanaya plastinka i zhenshchina po tu storonu ee -- sovershenno
chuzhaya, dalekaya i nedostupnaya.
     I on,  uzhe ni o chem ne razdumyvaya, so vsego mahu udaril v etu pregradu:
bystro,  goryacho vyvalil  voroh  slov,  v kotorom peremeshalis'  i predlozhenie
Kaliny,  i prekrasnye  perspektivy, i ego chuvstva, i preimushchestva  stolichnoj
zhizni...  On toropilsya, nervnichal, oshchushchal, chto ego slova ne  dostigayut peli,
chto ne sejchas i ne tak sledovalo govorit' na stol'  ser'eznuyu temu, videl so
storony sebya -- vzvolnovannogo i rasteryannogo i ee -- bezrazlichno-spokojnuyu,
i  ot  etogo  eshche bol'she  volnovalsya  i  speshil, nastol'ko,  chto  dazhe  stal
sbivat'sya, a eto bylo i vovse emu ne svojstvenno...
     Kogda on  zamolchal, zagovorila Mariya. Vnachale spokojno, potom vse bolee
razdrazhayas' i povyshaya golos, ona upreknula ego v tom, chto on dumaet tol'ko o
sebe,  a  u nee est'  obyazatel'stva  pered rebenkom  i prestareloj  mater'yu,
brosit' kotoryh ona ne mozhet, da i  sostoyanie zdorov'ya ne pozvolyaet ej rezko
lomat' zhiznennyj uklad, sryvat'sya  s  mesta i nachinat' ustraivat'sya zanovo v
sovershenno  chuzhom gorode, sredi neznakomyh lyudej, i on sam mog by eto ponyat'
i  ne  zastavlyat'  ee lishnij  raz  nervnichat', esli  by byl  bolee  chutkij i
ispytyval k  nej te chuvstva, o kotoryh stol' chasto govorit.  V konce ona uzhe
krichala, i on stushevalsya,  potomu chto ne mog  s nej sporit' -- vse argumenty
naproch' vyleteli u  nego iz golovy i vozvrashchalis',  kogda v  nih uzhe ne bylo
nadobnosti.
     CHuvstvuya  sebya vinovatym, on stal  uspokaivat' ee i uspokoilsya sam, oni
vmeste  vyshli iz doma,  na uglu u suhon'koj starushki on kupil  ej dva buketa
belyh  gvozdik, ona  udivilas',  chto oba  prednaznacheny  ej,  i on,  kak mog
nebrezhno, poshutil: "CHtob krepche lyubila", togda ona sdelala vid, budto otdaet
cvety obratno, i on ne ponyal, chto ona hotela skazat' etim zhestom.
     -- Vse-taki ya rad, chto tebya uvidel, -- skazal on na proshchan'e.
     -- A ya vnachale ispugalas', -- neozhidanno priznalas' ona i zasmeyalas'.
     On  udivilsya:  vo-pervyh, potomu, chto  po  nej eto  sovershenno ne  bylo
zametno, a vo-vtoryh, chego zhe pugat'sya? I on sprosil, no ona otvetila kak-to
nevrazumitel'no, frazoj, kotoraya nichego ne ob座asnyala:
     -- Ty prishel neozhidanno...
     Pridya domoj i prokruchivaya v pamyati  vse  proisshedshee, on ponyal, chto ona
dejstvitel'no  ispugalas'  ego neozhidannogo prihoda, i  dovol'no sil'no, raz
potom, kogda ispug proshel, pochuvstvovala takoe  oblegchenie, chto dazhe skazala
emu ob etom.
     CHego zhe bylo pugat'sya? Znachit, bylo chego.
     Pridavlennyj  toskoj, |lefantov vypil snotvornogo i vpal v tyazhelyj  son
do utra. Emu prisnilos', chto |dik celuet Mariyu, uverenno, po-hozyajski, pryamo
u nego na  glazah, ne perenesya  takogo pozora, on vstupil  v draku, no  sily
okazalis' ravnymi, a primenyat' zhestokie, effektnye  priemy, kotorye srazu zhe
prinesli by pobedu, on pochemu-to ne stal.
     Prosnuvshis', on dolgo dumal o Hlystunove, nedoumevaya uzhe v kotoryj raz:
chem tot mog tak raspolozhit' k sebe Mariyu? CHem on luchshe ego, |lefantova?
     Ne nahodya  otveta  na  eti voprosy,  on ispytyval  k |diku vse  bol'shuyu
nepriyazn', vremenami dohodivshuyu do nenavisti.
     V  voskresen'e vremya tyanulos'  eshche medlennej, a vecher i vovse  okazalsya
beskonechnym. On hodil iz komnaty v komnatu, ne nahodya sebe mesta. D'yavol'ski
hotelos' uvidet' Mariyu, uslyshat' ee golos, pogladit' nezhnuyu kozhu predplech'ya,
utknut'sya  licom  v  ladoni...  No  ona  skazala,  chto budet  segodnya zanyata
domashnimi  delami.  Devyanosto  devyat'  procentov  za  to,  chto  eto  obychnaya
otgovorka, no on predpochital verit' v ostayushchijsya odin procent.
     |lefantov opustilsya v kreslo. V kvartire  byl  polumrak,  sil'no  pahlo
sigaretami.  Galina ne razreshala kurit' v dome. CHetko  vysvechivalis' zelenye
cifry na ciferblate elektronnyh chasov.  Nervno prygali tochki, otmechavshie hod
sekund.  Oni  uhodili  bystro.  I  vpustuyu.  Ran'she  |lefantov  schital  sebya
racionalistom  i  ne  dopuskal  neproizvoditel'nyh  zatrat   vremeni.  "Nado
speshit',  -- schital on, -- tol'ko tak  mozhno uspet' chto-to  sdelat', chego-to
dostignut'".  U  nego byla  chetkaya, posledovatel'no  produmannaya  programma,
yasnaya, real'no dostizhimaya cel'. Kak davno eto bylo!
     Skol'ko  vremeni  potracheno  na besplodnye  razdum'ya  i  neracional'nye
perezhivaniya!   I  cel'  teper'  u  nego   kakaya-to  tumannaya   i   vremenami
maloreal'naya, kak mirazh. Interesno, kakaya cel' v zhizni u Marii?
     |lefantov raspechatal  ocherednuyu  pachku,  shchelknula  zazhigalka,  nevernoe
gazovoe plamya vyhvatilo iz temnoty stellazhi s knigami" stol, platyanoj shkaf.
     Vopros, kotoryj on zadaval sebe i ran'she,  no  mimohodom,  vskol'z', ne
stremyas' otvetit'. Krasivoe lico  Marii ne bylo zamutneno razdum'yami o svoem
meste  v zhizni.  Ona proizvodila  vpechatlenie  zhenshchiny, kotoraya  znaet, chego
hochet.  No  predpochitaet  ne  rasprostranyat'sya   ob   etom.  Dazhe  stanovyas'
svidetel'nicej sporov: chto glavnoe dlya cheloveka, kak  nuzhno zhit' i dlya  chego
voobshche zhivem my na zemle, sporov,  v kotoryh lyudi chasto protiv voli obnazhayut
svoe sushchestvo, -- ona otmalchivalas', ne opredelyaya sobstvennoj pozicii. O chem
dumala  Mariya,  chem zhila?  CHto volnuet ee, chto raduet i  chto ogorchaet? |togo
|lefantov  ne znal,  hotya byl  znakom  s nej  neskol'ko  let,  i  ne  prosto
znakom...
     Ran'she  on ne  zadumyvalsya, chto Mariya ochen'  skrytnaya po nature. O sebe
ona  prakticheski  ne rasskazyvala.  Hotya obronennye nevznachaj frazy --  dazhe
ochen' ostorozhnyj chelovek inogda progovarivaetsya, redko: raz-dva v god, no on
horosho  pomnil  vse, svyazannoe s Mariej,  -- tak  vot, eti sluchajnye  frazy,
vystraivayas' odna  za  drugoj,  mogli  dat' predstavlenie  o vnutrennem mire
Nezhinskoj.  I hotya |lefantov protivilsya etomu, davnie, odnazhdy proiznesennye
i  uzhe zabytye  eyu slova stali vspyhivat'  u nego v pamyati, kak yarkie  cifry
elektronnyh  chasov,  skladyvayas'  v  cepochku,  otrazhayushchuyu  logiku  haraktera
zhenshchiny, kotoraya vse eti gody ostavalas' dlya nego zagadkoj.
     "Znaesh',  kak  zhenshchina  stanovitsya  drugom?  Znakomaya  --  lyubovnica --
drug...  U  menya  mnogo  druzej... Bez deneg  ty  ne  chelovek...  YA  nemnogo
sartistirovala... Oni  govoryat,  chto ya  gulyala  ot  muzha napravo  i  nalevo.
Predstavlyaesh'? Napravo i nalevo!.. Nu ya zhe ne grubiyanka. YA ne mogu rychat' na
lyudej...  Ved'  sem'ya  --  eto  samoe glavnoe, chto est' u cheloveka!..  YA  --
zhenshchina svobodnaya... YA zhivu odna, i mne eto nravitsya!.. Znat' ty ni o chem ne
mozhesh'!  Ty mozhesh' tol'ko dogadyvat'sya!..  Braslet ni o chem ne  govorit!  Po
krajnej  mere, o tom, na chto ty  namekaesh'... Da, ya mogu vypit' s muzhchinoj v
nomere gostinicy. I chto iz etogo sleduet?"
     Cepochka   poluchilas'  skvernaya,   ot  nee   za  verstu   neslo   lozh'yu,
izoshchrennost'yu  i porokom. |ti sorvavshiesya s yazyka  frazy, soedinennye drug s
drugom, priobretali sovershenno inoe zvuchanie. I nikak ne mogli  prinadlezhat'
Prekrasnoj Dame. Za  nimi  krylas' logika  hishchnicy --  nedalekoj, no hitroj,
zhadnoj, raschetlivoj i rasputnoj.
     |lefantov  tak vdavil  sigaretu  v pepel'nicu,  chto obzheg sebe  pal'cy.
Odnazhdy oni s Mariej zasporili: chto est' hitrost'. On schital, chto eto sposob
kompensirovat'   nedostatok   uma,   ona   zhe   goryacho    otstaivala   pryamo
protivopolozhnoe.
     |lefantov  s gorech'yu usmehnulsya.  On ne raz  govoril ej, chto  ona umnaya
zhenshchina.  Da  i  drugie  govorili.  Lest'? Otchasti, no ne  tol'ko. Ona umela
proizvodit'  takoe  vpechatlenie.   Intelligentnoe  lico,  zadumchivye  glaza,
nemnogoslovnost',  za   kotoroj   dolzhno  skryvat'sya   nechto   znachitel'noe,
opredelennyj  zhitejskij  opyt.  Vot,  pozhaluj,  i  vse.  Maska, prikryvayushchaya
pustotu.  SHirotoj krugozora i glubinoj myshleniya  ona,  konechno, ne obladala.
Umenie "podat' sebya" -- drugoe delo. Naprimer, kogda nechego skazat', sdelat'
vid, budto est' o chem promolchat'...
     Stemnelo, no svet vklyuchat' ne hotelos'. |lefantov vstal, na oshchup' nashel
divan,  rastyanulsya,  ne  zabyv  postavit' na  pol,  chtoby  byli  pod  rukoj,
pepel'nicu  i  sigarety.  Kuril on obychno nemnogo i segodnya  vtroe  perekryl
normu, vo rtu  bylo gor'ko,  v gorle  pershilo.  V  otkrytuyu balkonnuyu  dver'
tyanulo svezhim veterkom.
     Na dushe tozhe bylo gor'ko. Po vsem kanonam sejchas sledovalo napit'sya, no
dlya nego takoj recept ne godilsya: budet eshche huzhe.
     Konechno,  Mariyu ne nazovesh' umnoj  zhenshchinoj -- vernulsya on k prervannoj
mysli. Ili hotya by posledovatel'noj.
     Skvoz'  razryvy v oblakah  prosmatrivalis' zvezdy.  Dul  veter,  oblaka
dvigalis', i kazalos', chto svetyashchiesya tochki letyat po nebu, kak armada nochnyh
bombardirovshchikov. Hotya  nochnye bombardirovshchiki navernyaka ne imeyut signal'nyh
ognej. Vot chto znachit stereotip myshleniya!
     Ona myslila stereotipami, podhodyashchimi dlya dannoj konkretnoj situacii. V
otryve ot nee bezuprechno pravil'nye stereotipy vstupali v protivorechie. Vot,
naprimer, kak v raznye momenty  vremeni ona  ocenivala ih otnosheniya. Snova v
teletajpnoj lente pamyati otchetlivo propechatyvalis' davno umershie frazy.
     "|to  opravdano,  esli est' chuvstva. A  esli ih  net...  YA ne mogu byt'
tol'ko s  toboj! Mne nado vyjti zamuzh, u rebenka dolzhen byt' otec!.. Net" ne
vyjdu, vse eto gluposti... A o Galine i Kirille ty podumal?.."
     |lefantov gluboko zatyanulsya i, oshchutiv priliv durnoty, pogasil sigaretu.
     Kto zhe takaya Mariya Nezhinskaya?
     Esli  byt' ob容ktivnym  i priderzhivat'sya logiki  faktov, poluchit' otvet
netrudno.  Kak  nazyvaetsya  zhenshchina,  postoyanno izmenyayushchaya  muzhu?  Da  eshche s
neskol'kimi lyubovnikami? Idushchaya na svyaz' bez lyubvi vopreki ob座avlyaemym vsluh
principam? Privykshaya izoshchryat'sya, vykruchivat'sya, lgat' i predavat'? Nichego ne
stesnyayushchayasya i do besstydstva raskovannaya v posteli? I, konechno, nauchivshayasya
vsem svoim  postel'nym  shtuchkam ne v  supruzhestve?  Ne poshchadivshaya muzha  radi
somnitel'noj "svobody" i otkrovenno upivayushchayasya eyu?
     Otvet tak i vertelsya  na yazyke,  -- korotkoe, hlestkoe i oskorbitel'noe
brannoe slovo.  Esli  by kto-nibud' posmel  tak nazvat' Nezhinskuyu, |lefantov
scepilsya by s nim nasmert', bil, kusal, carapal, gryz, poka ne prikonchil ili
poka sam  ostavalsya zhiv.  No  sejchas k strashnomu  otvetu on prishel  sam!  Na
osnove besstrastnogo analiza neoproverzhimyh faktov!
     No  ved'  Mariya,  chistoplotnaya  i akkuratnaya  Mariya,  s nezhnym  licom i
prekrasnymi glazami,  s miloj privychkoj dobavlyat' umen'shitel'nye  suffiksy v
slova, s sinej  zhilkoj na levoj shchikolotke, kotoruyu on tak lyubil celovat', ne
mogla, nikak  ne  mogla byt'!.. Na  etot  raz on  dazhe myslenno ne  proiznes
gryaznogo, obzhigayushchego, kak pozornoe klejmo, slova.
     |lefantov  vskochil  i  shchelknul  vyklyuchatelem.  Kak  voobshche  mozhno  bylo
dodumat'sya do  takogo! On stoyal posredine komnaty, shchuryas' ot yarkogo sveta, i
postepenno prihodil v sebya.
     Vinovaty temnota,  odinochestvo, udarnaya doza  nikotina, gipnotiziruyushchie
mercayushchie chasy.
     CHelovek,   kotoryj   neskol'ko  minut  nazad   v  temnote  s   holodnoj
bezzhalostnost'yu patologoanatoma prepariroval  svetlyj oblik Prekrasnoj Damy,
ne byl Sergeem |lefantovym!
     "Kak  raz  on im i byl! Normal'nyj  chelovek --  spokojnyj,  trezvyj,  s
cepkim analiticheskim umom! A ne  slepoj  sentimental'nyj oluh, v kotorogo ty
prevratilsya za poslednie mesyacy!"
     Takoe s |lefantovym sluchilos' vpervye: ego "ya" razdvoilos',  odna chast'
upravlyalas' razumom, vtoraya -- chuvstvami, i eti  chasti sporili  mezhdu soboj.
Rasshcheplenie soznaniya -- priznak shizofrenii. On vspomnil  rasskaz Marii,  kak
ee muzh lechilsya u psihiatra.
     "Da  ee  prosto  nel'zya lyubit', esli ne  hochesh' sojti  s uma. Nezhinskij
ispytal eto na sebe,  teper' ty pochuvstvoval to zhe samoe. Tak vsegda byvaet,
kogda lyubimaya zhenshchina okazyvaetsya dryan'yu".
     |lefantov privyk  sporit'  argumentirovanie,  dazhe  s  samim soboj.  No
sejchas u  nego  byl tol'ko  odin,  ves'ma shatkij, chtoby  ne  skazat'  bolee,
argument --  Mariya ne mozhet byt' takoj. Pochemu? Da  nipochemu. Ne mozhet  -- i
vse tut. I hotya on ponimal, chto goloslovnoe utverzhdenie i dovodom-to schitat'
nel'zya, no uhvatilsya za nego obeimi rukami. CHto eshche  emu  ostavalos' delat',
esli chuvstva vstupili v neprimirimoe protivorechie s razumom?
     "Vse  eto  chush', --  obratilsya on  k  svoej razumnoj  polovine.  -- Ryad
neblagopoluchnyh  zhiznennyh  obstoyatel'stv mozhet, konechno,  predstavit'  ee v
nevernom svete.  No eto esli pol'zovat'sya tol'ko  dvumya kraskami -- chernoj i
beloj. A razve mozhno vse uproshchat'  tam, gde rech' idet o slozhnoj chelovecheskoj
nature?  Legche  vsego  svesti  ee  slova,  dejstviya  i postupki  k privychnym
shablonam: horosho i ploho. Poprobuj ponyat'  ee  do konca, razobrat'sya vo vseh
nyuansah,  rukovodivshih  eyu   pobuzhdeniyah!  Mozhet,   ona   stoit   vyshe   teh
predrassudkov, kotorye  nazyvayut moral'yu? Ved'  est' vol'nye, svobodolyubivye
loshadi, na kotoryh nel'zya nakinut' uzdu!"
     Tam,  gde kasalos' Marii, byt' ob容ktivnym  on ne mog, a priderzhivat'sya
logiki ne hotel. I vse zhe, nesmotrya na vse hitrosti  i ulovki, izbavit'sya ot
terzayushchego ego smyateniya, tyagostnyh, na grani uverennosti podozrenij i ostroj
toski ne udalos'.
     Vdrug  emu  pokazalos',  chto  vinovnik  vsego  --  Hlystunov,  vot  kto
vytesnyaet ego iz serdca Marii! No za schet chego?  CHem  on  luchshe? Podhodyashchego
otveta ne  bylo.  Tak  vnezapno okazavshijsya  v civilizovannom mire papuas ne
smog  by  ponyat',  otchego  vse  ego ogromnoe bogatstvo -- dyuzhina  konservnyh
banok,  desyatok raznocvetnyh oskolkov i dazhe celaya butylka s yarkoj etiketkoj
-- rovnym schetom nichego ne stoit.
     CHto zhe delat'? CHto? CHto?!
     Net,  nado otvlech'sya, tak  nedolgo i sojti  s  uma! On  ne glyadya vzyal s
polki    knigu     i     usmehnulsya    podsoznatel'noj    celenapravlennosti
nemotivirovannogo vneshne dvizheniya. Tot samyj  tomik Grina. Prinadlezhashchij ej.
Pomnyashchij prikosnovenie Ee ruk...
     On perelistnul neskol'ko stranic.
     "CHernyak slushal, nedoumevaya, chto moglo tak muchit' kontrabandista. Logika
ego byla sovershenno yasna i nepokolebima:  esli chto-nibud' otnimayut  -- nuzhno
borot'sya, a v krajnem sluchae -- otnyat' samomu.
     --  Vas  eto  muchaet?  --  sprosil  on,  posmotrev  na SHmyguna  nemnogo
razocharovanno, kak budto ozhidal ot nego tverdosti i iniciativy. -- A est' li
u vas revol'ver?.."
     |to mesto, da  i ves' rasskaz proizvodili  na nego sil'noe vpechatlenie.
Gruppka naglo obmanutyh, zastyvshih  v bespomoshchnoj  rasteryannosti  lyudej i ih
sluchajnyj  znakomyj,  brodyaga  i   avantyurist,  mimohodom  reshivshij  vse  ih
problemy. S pomoshch'yu tverdoj natury, krepkoj ruki i revol'vera.
     Syuzhet    ne    novyj,    postoyanno    povtoryayushchijsya:    geroj-odinochka,
vosstanavlivayushchij  spravedlivost'  moshchnym  udarom  i  metkim  vystrelom.  No
grinovskij  CHernyak vovse ne supermen, u nego  obychnye, a ne pudovye kulaki i
dazhe  revol'ver  --  tol'ko  atribut,  ne  stol'ko reshayushchij  dovod,  skol'ko
neobhodimyj  dovesok   k  spokojnomu  umeniyu   otchetlivo  videt'  cel'  i  s
nepreklonnoj reshitel'nost'yu ee dobivat'sya.
     Sam |lefantov, privykshij dejstvovat' tol'ko  v ramkah  dozvolennogo, ne
predstavlyal,  kak mozhno  bez kolebanij  i somnenij  idti  naprolom cherez vse
pregrady i zaprety, i vsegda nemnogo zavidoval tem, kto na eto sposoben.
     On polozhil knigu na stol.
     A  ty, Serega,  mozhesh'  stremit'sya k zavetnomu rubezhu  bez  oglyadki, ne
schitayas' ni s chem? Ved'  ty ne trus i esli ran'she ne delal nichego takogo, to
tol'ko potomu, chto ne bylo znachitel'noj celi. Sejchas ona est'...
     On prislushalsya k sebe. Ta zhe toska, rasteryannost', gorech'. "Esli chto-to
otnimayut, nado borot'sya, a  v krajnem sluchae otnyat' samomu". Uzhe davno on ne
ispytyval dushevnogo  pokoya, metalsya, revnoval, perezhival... "Vas eto muchaet?
A est' li u vas revol'ver?"
     Sergej otkryl platyanoj shkaf  i, poshariv sredi izryadno poredevshih veshchej,
vytashchil  iz dal'nego ugla tyazhelyj, gluho lyazgnuvshij chehol zelenogo brezenta.
Pal'cy  privychno  rasstegnuli  dva  remeshka,  prisoedinili  stvoly  k  lozhu,
zashchelknuli cev'e. V rukah u nego byl korotkij yaponskij shtucer. Verhnij stvol
gladkij, dvenadcatogo kalibra, pod drobovoj patron, nizhnij  -- nareznoj.  Iz
lyubogo on legko popadal s pyatidesyati metrov v konservnuyu banku.
     Dvadcat'  dva tridcat' sem'. Samoe vremya.  |lefantov  chital  dostatochno
detektivnyh romanov,  chtoby znat', chto delayut v podobnyh sluchayah. On polozhil
v karman  dva  --  hvatit i odnogo,  no  vsegda dolzhen byt'  zapas  -- hishchno
vytyanutyh ostrokonechnyh patrona, svyazku klyuchej, nakopivshihsya v hozyajstve  za
dolgie gody, fonarik.  V  futlyar  dlya chertezhej  postavil razobrannyj shtucer,
zavernutyj  v staruyu bolon'yu. Gotovo. V dvadcat' dva sorok  pyat' on vyshel na
ulicu, na taksi pod容hal k nuzhnomu mestu, poslednij kvartal proshel peshkom. V
temnom  uglu  dvora,  nadetskoj  ploshchadke,  nadel plashch i  dozhdevuyu  kepochku,
spryatal v pesochnicu futlyar, nakinul na sheyu  ruzhejnyj remen'  i,  priderzhivaya
cherez karmany  chasti oruzhiya, chtoby ne zveneli, zashel v  pod容zd  i  podnyalsya
naverh.
     Vopreki opaseniyam,  podobrat' klyuch k cherdachnoj dveri  udalos'  dovol'no
bystro. Zdes' bylo dushno i temno, fonarik prishelsya kak raz kstati. Ostorozhno
stupaya, |lefantov podoshel k  sluhovomu  oknu.  Nuzhnye emu okna raspolagalis'
kak raz naprotiv i chut' nizhe -- ochen' udobno.  Lampa pod starinnym oranzhevym
abazhurom osveshchala obedennyj stol, za kotorym uzhinal |dik Hlystunov.
     "Kakie-to  tridcat'  pyat'  --  sorok  metrov",  --  prikinul |lefantov,
sobiraya  shtucer. Patron  myagko skol'znul  v patronnik, chetko  shchelknul zamok.
Otlichnaya mashina.
     V  oranzhevoj  komnate  poyavilas'  mama |dika  so  stakanom chaya v rukah.
|lefantov  pricelilsya. On ohotilsya na kabana, losya  i volka,  no v  cheloveka
celil  vpervye.  Kak  vsegda,  pered vystrelom  on  srossya  s oruzhiem,  stal
prodolzheniem nepomerno udlinivshegosya  stvola i perenessya v mig, sleduyushchij za
spuskom  kurka.  Rezkij,  usilennyj  zamknutym  prostranstvom zvukovoj udar,
krasno-zheltaya vspyshka, slabo tren'knuvshee v komnate  so staromodnym abazhurom
steklo, oprokinuvshijsya navznich' vmeste so stulom Hlystunov, bezumnoe lico  i
istoshnyj, dusherazdirayushchij krik ego materi...
     Otrazhennoe ot  celi voobrazhenie vernulos'  na  zahlamlennyj cherdak, gde
ostro pahlo bezdymnym porohom,  i ubijca lihoradochno razbiral sdelavshij svoe
delo shtucer.
     |lefantov  vernulsya iz budushchego  mgnoveniya, kotoromu tak i  ne  suzhdeno
bylo stat'  nastoyashchim.  Nazhat'  na  spusk i hladnokrovno vlepit' pulyu v  lob
Hlystunovu on, konechno, ne mog.
     Sobstvenno, on s samogo nachala znal, chto ne vystrelit. Sdelannoe do sih
por --  tol'ko popytka  dokazat' samomu sebe  nechto  ves'ma sushchestvennoe, no
nastol'ko   neulovimoe,  chto   tochno   sformulirovat'   eto   slovami   bylo
zatrudnitel'no. A  priblizitel'no, ogrublenno... CHto zh,  mozhno skazat'  tak:
sposobnost'  borot'sya   za   svoyu   vozlyublennuyu   metodami,   svojstvennymi
nastoyashchemu, ne znayushchemu somnenij muzhchine.  I tem, chto on uzhe vypolnil, a  na
yuridicheskom  yazyke  eto nazyvalos'  prigotovleniem k  ubijstvu,  on  dokazal
trebuemoe.
     Ved' ot nauchnogo sotrudnika Sergeya |lefantova --  nachinayushchego  uchenogo,
soiskatelya stepeni kandidata tehnicheskih nauk, zakonoposlushnogo grazhdanina i
chlena  profsoyuza, vse  sovershennoe  za poslednij chas potrebovalo ne men'shego
napryazheniya voli, smelosti i reshitel'nosti, chem rasprava s shajkoj banditov ot
lihogo kovboya iz zaokeanskogo vesterna. A strelyat' v lyudej  on, estestvenno,
ne  umel.  |ta  sposobnost', navernoe, trebovala  kakih-to  osobyh  kachestv,
kotorymi on ne obladal.
     |lefantov perelomil ruzh'e.  S  otryvistym  shchelchkom vyletel i  shlepnulsya
gde-to  pozadi  neispol'zovannyj  patron.  "CHert,  zabyl  vyklyuchit' ezhektor!
Teper' ne najdesh'! Nu da hren s nim!"
     Vse. Igra  v grinovskogo geroya  konchilas'. V real'noj segodnyashnej zhizni
pulya kozyrem ne yavlyaetsya. |lefantov snova povesil razobrannoe ruzh'e na  sheyu,
pod plashch.
     Hlystunov dopil chaj i  smotrel televizor -- gladen'kij, samodovol'nyj i
blagopoluchnyj. U nego ne bylo  ser'eznyh problem i  muchitel'nyh perezhivanij,
on  ne umel zhit'  strastyami  i,  uzh konechno, ne byl sposoben na  avantyurnye,
ekstraordinarnye postupki. Dazhe iz-za Marii.
     |lefantov oshchutimo pochuvstvoval svoe prevoshodstvo,  i u nego uluchshilos'
nastroenie. CHto Mariya v takom nashla? Net, eto ne sopernik!
     "Vse ravno obojdu ya lyubogo, v poroshok razgryzu udila, lish' by vyderzhali
podkovy i  pechenka  ne podvela!" -- nasvistyvaya, on  napravilsya k vyhodu, ne
zazhigaya fonarika, tak kak prekrasno orientirovalsya v temnote.
     No po doroge domoj nastroenie snova stalo portit'sya  ot mysli, otognat'
kotoruyu ne udavalos'. |lefantov postaralsya dumat' o  chem-libo drugom, no ona
uporno  vyplyvala na  pervyj  plan, nastol'ko  korotkaya  i  chetkaya,  chto  ne
vosprinyat' ee odnoznachno bylo nevozmozhno pri vsem zhelanii.
     Delo vovse ne v Hlystunove!
     Kogda  |lefantov pryatal shtucer  obratno v shkaf, ego  vtoroe "ya"  ehidno
prosheptalo: "Tebe  prishlos' by perestrelyat' polgoroda.  Patronov ne  hvatit.
Luchshe uzh vystreli odin raz v nee -- i delo s koncom!"
     |lefantov vyrugalsya i sil'no hlopnul dvercej.
     Utrom on pozvonil Orehovu.
     --  Skazhi svoemu kupchiku,  chto, esli  on ne peredumal,  ya gotov. Da, po
tomu delu. I chem skoree on raskoshelitsya, tem luchshe.
     Oreh pooshchryayushche zakudahtal v otvet, no |lefantov ne stal slushat'.
     "Poprobuem po-drugomu, -- s tyazheloj zlost'yu dumal on, zahvativ  ladon'yu
nizhnyuyu  chast'  lica. -- Vsej  etoj svistobratii do menya  daleko.  I  esli  ya
voz'mus' za kraplenye karty i syadu  igrat' po ih zhe pravilam  --  vse  ravno
budu pervym!"
     Pod pal'cami skripnula  shchetina, |lefantov dostal britvu. Iz zerkala  na
nego smotrelo neznakomoe  lico:  zapavshie shcheki, tugo obtyanutye kozhej  skuly,
meshki pod glazami, lihoradochnyj nedobryj vzglyad.
     --  Nu, zdravstvuj, -- skazal |lefantov. -- Tol'ko imej v vidu:  ty  ne
pobedil menya, a ya poddalsya tebe.
     "A eto imeet znachenie?" -- glazami sprosil tot, novyj.
     I |lefantov dolzhen byl priznat', chto nikakogo.





     Otvet s Sahalina prishel ran'she, chem mozhno  bylo ozhidat'. Krepkij paren'
s obvetrennym licom uverenno raspahnul dver'  kabineta, rezko protyanul ruku,
i eshche do togo, kak predstavilsya, stalo yasno: svoj.
     -- Palatov, nachal'nik Holmskogo ugolovnogo rozyska.
     On druzhelyubno ulybnulsya.
     --  Ispolnyal zapros, a  tut poyavilas'  neobhodimost' proskochit'  v vashi
kraya: interesuyushchij nas chelovek zdes' ob座avilsya. Vot, dumayu, dva dela srazu i
sdelayu.
     Palatov polozhil na stol neskol'ko bumag.
     -- Posmotrite vnachale eto, a potom o moih nuzhdah potolkuem.
     Protokoly  doprosov   neskol'kih  sotrudnikov   meteostancii,   znavshih
|lefantova.
     "...  Horoshij, del'nyj  chelovek, znayushchij specialist, v obshchem,  nadezhnyj
paren'. Uvlekalsya ohotoj, horosho strelyal. Svoego oruzhiya ne bylo, pol'zovalsya
ruzh'yami tovarishchej..."
     Vo vtorom  protokole to zhe samoe,  v tret'em... Vot ono! "... Neskol'ko
raz  ohotilsya  s  dvustvol'nym karabinom inostrannogo proizvodstva,  kotoryj
odalzhival u kogo-to iz mestnyh zhitelej. Sobiralsya kupit'  ego, no kupil  ili
net -- ya skazat' ne mogu..."
     Spravka  Holmskogo ROVD:  "Za  |lefantovym S.  N.  ognestrel'nogo  libo
holodnogo oruzhiya ne zaregistrirovano".
     -- CHto u vas tam za karabiny inostrannogo proizvodstva?
     -- YAponskie dvustvolki. Verhnij  stvol  pod  drobovoj patron, nizhnij --
pulevoj.  Horoshaya  shtuka.  Otkidnoj   dioptricheskij  pricel,  avtomaticheskij
vybrasyvatel' gil'z. U mestnogo naseleniya ih mnogo, da i v ekspediciyah...
     YA porylsya v sejfe, postavil na stol patron.
     -- Ot nizhnego stvola?
     -- Tochno!
     Palatov podbrosil patron na ladoni i vernul na mesto.
     --  |tot  paren', kotorym vy interesovalis',  strelyal klassno. Na  pari
veshal na palku konservnuyu banku, othodil i metrov s pyatidesyati -- bah! Vsya v
proboinah! Nu drobovoj snop -- ponyatno, mnogie popadali, a potom on pulej --
bac! I opyat' v cel'. Vot etogo pochti nikto povtorit' ne mog. Kstati, v svyazi
s chem vy ego proveryaete?
     -- Pokushenie na ubijstvo.
     -- Iz etoj yaponskoj shtuchki?
     -- Pohozhe, chto da.
     -- A pochemu "pokushenie"?
     -- Promahnulsya, chut' zacepil po rebram.
     Palatov s somneniem pokachal golovoj.
     --  Sudya po tomu, kak o  nem otzyvayutsya, nepohozhe, chtoby on vystrelil v
cheloveka. Da eshche promazal!
     Palatov neveselo ulybnulsya, glyadya, kak ya pryachu patron.
     -- Vprochem, chego v zhizni ne byvaet! I lyudi menyayutsya, i otlichnye strelki
promahivayutsya. Davajte perejdem k moemu delu...
     Vecherom bez vyzova prishel |lefantov.
     -- Vy zabyli sprosit', delal li ya glushitel' dlya dvigatelya.
     Ponyatno, Gromov rasskazal o nashem razgovore.
     -- YA i tak znayu.
     -- Znachit,  hoteli  pointeresovat'sya, mogu li izgotovit'  takoj  zhe, no
pomen'she?
     Da chto s nim  sluchilos'?  Umyshlenno obostryaet situaciyu, lezet na rozhon!
Nervy? Nepohozhe -- spokoen...
     -- A dejstvitel'no, mozhete?
     -- Mogu. Tol'ko...
     |lefantov ulybnulsya, glyadya pryamo mne v glaza.
     --  Tol'ko  net  smysla  s nim  vozit'sya  dlya  razovogo  ispol'zovaniya.
Kompensirovat'  perepad davlenij  i umen'shit'  silu udarnoj  volny  mozhno  s
pomoshch'yu  podruchnyh materialov. Naprimer, dvuh obychnyh  rezinovyh  sosok  dlya
detskogo pitaniya.
     -- Ponyatno. CHto vy eshche hotite rasskazat'?
     -- Poka nichego. Tol'ko sprosit'.
     -- Pozhalujsta.
     -- Raz vy menya podozrevaete,  mne, ochevidno, nel'zya bol'she prihodit'  k
Ignatu Filippovichu?
     Tak zvali Starika.
     -- YA hotel s nim posovetovat'sya.
     -- Pochemu zhe nel'zya? Posovetovat'sya vsegda mozhno. Tol'ko vryad li vy ego
zastanete, on sejchas ochen' zanyat.
     -- YA postarayus'.
     -- Kstati, poluchit' sovet vy mozhete i u menya.
     -- Uchtu. Spasibo.
     On kruto povernulsya i vyshel, akkuratno prikryv za soboj dver'.
     YA nabral  nomer Zajceva. Telefon  ne  otvechal, sledovatelya na meste  ne
bylo.
     Vizit    |lefantova   i   ego   povedenie   mozhno    bylo   rascenivat'
odnim-edinstvennym obrazom: kak zayavlenie -- eto sdelal ya!
     No kakova cel' takogo zayavleniya? I zachem emu Starik?
     Starik  byl  nuzhen  |lefantovu dlya  togo,  chtoby  vyvalit'  ves'  gruz,
nakopivshijsya na dushe za poslednee vremya, vdavlivayushchij  ego v  zemlyu s kazhdym
dnem  vse sil'nee,  ne dayushchij spat', est',  pit', zhit'.  Vyvalit' i poluchit'
sovet. |lefantov  znal, kakim  budet  etot sovet, no hotel vyslushat'  ego ot
Starika.
     Starika doma ne okazalos'.
     Okno Sizova bylo temnym,  na stuk  nikto ne otozvalsya. |lefantov  reshil
zhdat', chtoby  ubit'  vremya,  zabrel  v  gremyashchij muzykoj park  i pochti srazu
natknulsya  na   alyapovatuyu   budochku  s  zamanchivoj  nadpis'yu:   "Illyuzion".
Pozheltevshaya  tablichka u vhoda poyasnyala: attrakcion sozdaet illyuziyu vrashcheniya,
poleta i padeniya.
     Horoshi illyuzii! |lefantov nagnulsya k krohotnomu okoshku kassy.
     -- A illyuziyu radosti on ne sozdaet?
     -- Net,  -- starushka v kruglyh ochkah podzhala  guby.  --  |to v  komnate
smeha. Nam zachem, u nas i tak ochered' celyj den' stoit...
     |lefantov  dvinulsya  v glub'  parka,  postoyal  u  pavil'ona  "Igral'nye
avtomaty", zaglyanul v dver', kak prityanutyj magnitom, proshel vnutr' k stendu
"Snajper", mashinal'no brosiv v uzkuyu  shchel' monetu, prignulsya k zakreplennomu
na sharnire  ruzh'yu. Vdaviv v  plecho  vytertyj tysyachami ruk priklad, on  legko
lovil cel',  vdavlival  spusk do legkogo  shchelchka, chut'  povorachival  korpus.
SHCHelchok,  povorot,  shchelchok --  posle  kazhdogo gas ocherednoj svetyashchijsya  krug.
|lefantov pogasil odin ryad mishenej, vtoroj, tretij...
     Celi vspyhnuli  zanovo, zagorelos'  tablo  "prizovaya igra".  S  prezhnej
neotvratimoj metodichnost'yu |lefantov vnov' zagasil misheni odnu za drugoj.
     -- Vidal, besplatno! Vot zdorovo!
     CHetverka   pacanov   obstupila  "Snajper",   vostorzhenno   rassmatrivaya
|lefantova.
     On vytashchil prigorshnyu monet, protyanul: "Naletajte".
     Tri  shchepotki  iz malen'kih pal'cev udarili v ladon',  sklevyvaya monety.
Bol'she vseh uhvatil vostrolicyj pacan, pohozhij chem-to na Vas'ku Syrovarova.
     --  Ura,  zhivem!  Aida v  "Podvodnyj  boj",  -- tri  malen'kie  figurki
brosilis' k sosednemu avtomatu.
     -- A ty chto zhe?  -- obratilsya  |lefantov  k chetvertomu, kotoryj ne bral
deneg.
     -- Da  ne  nado... -- tot pozhal  plechami i  smushchenno popyatilsya. On tozhe
kogo-to  napominal.  |lefantovu  vdrug   pokazalos',   chto  plasty   vremeni
deformirovalis', vspuchilis' i  pered nim stoit semiletnij Sergej  |lefantov,
skovannyj i zakompleksovannyj, osharashennyj nevidannymi elektronnymi igrami i
ne umeyushchij vospol'zovat'sya vnezapnoj udachej.
     --  Beri,  ne stesnyajsya,  -- |lefantov  posharil v  karmane  i  protyanul
mal'chiku smyatuyu trehrublevku.
     -- Net, net, chto vy, -- ispuganno zabormotal tot i dazhe spryatal ruki za
spinu.
     -- Dyadya, davajte mne, my potom podelim, -- "Vas'ka Syrovarov" podskochil
vplotnuyu, trebovatel'no dergaya |lefantova  za pidzhak.  --  My  i  emu dadim,
che-slovo!
     Kupyura  vyporhnula  iz  pal'cev.  "Syrovarov"   mgnovenno  ischez,  dvoe
priyatelej  vybezhali  sledom  za  nim.  "P'yanyj...  poka  ne  peredumal",  --
doneslos' s ulicy, razdalsya topot.
     --  Ubezhali...  Vidish',  paren',  zazevalsya --  i  vse!  V zhizni zevat'
nel'zya...
     -- A chuzhoe razve mozhno brat'?  -- sprosil mal'chik, -- I zachem vy den'gi
razdaete? |to tozhe nepravil'no.
     -- Nel'zya, govorish'? A on schitaet -- mozhno.
     -- Igor' vse hapaet. Ego mat' uchit: dayut -- beri, b'yut -- begi.
     -- A tebya po-drugomu uchat?
     Mal'chik snishoditel'no ulybnulsya.
     -- Konechno, po-drugomu. U nego svoya golova, u menya svoya. Do svidan'ya!
     |lefantov pobrel  po  uzkim  alleyam. V  zakutke  vozle  zabora  "Vas'ka
Syrovarov" ob座asnyalsya s priyatelyami.
     -- Vo vam, vykusite! YA vzyal -- znachit, moe! A to shvachu kirpich i dam po
rozhe!
     |lefantov  dolgo sidel na vlazhnoj  ot chego-to skamejke,  nakonec vstal.
Pora idti. Tol'ko kuda?
     "Avstralijskie aborigeny i bushmeny  YUzhnoj Afriki -- brodyachie sobirateli
i ohotniki, na  stoyanke vkapyvayut  v zemlyu  shest, razveshivayut na nem  skarb,
vytaptyvayut  vokrug yamku,  a posle  nochlega  kochuyut v tom napravlenii,  kuda
ukazhet naklon  shesta", -- vspomnil on  vychitannuyu gde-to frazu i vyrugal sam
sebya.  Nado bylo men'she  chitat'!  Togda  by ne  refleksiroval, kak  pryshchavyj
gimnazist!
     Kogda on prohodil mimo novogo modnogo restorana "Turist", s avtostoyanki
vykatilsya znakomyj "ZIM", proehal bylo mimo, no tut zhe mignul  stop-signalom
i sdal nazad.
     -- Sadis', ne zevaj! -- s obychnym smeshkom bodro kriknul Orehov.
     Ryadom  s  nim sidela  zhenshchina,  i |lefantov tyazhelo plyuhnulsya  na zadnee
siden'e.
     --  Vechernij  mocion?  A  my vot  pouzhinali...  Kstati,  poznakom'tes':
Sergej, |lizabet...
     ZHenshchina  poluobernulas'.  Krasivaya. Obol'stitel'naya ulybka, ravnodushnye
glaza. Volna dorogih duhov.
     -- My uzhe znakomy.
     -- Ah da, pravda.
     Ulybka potuhla. I shlyuham byvaet stydno.
     --  Davno  ne  videlis',   Sergej,   nado  pogovorit'.  Sejchas  zavezem
|lizabet...
     Orehov zavez Lizu  domoj, i eto byl sovsem ne tot dom, v kotorom Sergej
s nej poznakomilsya.
     -- Poka, zajka, ne skuchaj, ya zaedu.
     Orehov chmoknul ee v shchechku, aromatnoe oblako vyteklo iz avto.
     -- Ona teper' zdes' zhivet?
     -- Da. U Polkovnika nepriyatnosti, vot i smenila kvartiru.
     -- I ne tol'ko kvartiru, ya vizhu.
     Oreh dovol'no rassmeyalsya.
     -- Semenu Fedotovichu vse ravno ne do nee.
     |to  tochno. |lefantov  vspomnil, kak  tot vyletel iz  kabineta Krylova,
zhalkij, ispugannyj, slovno pobitaya sobaka. Esli by Sergej ne byl uveren, chto
takogo ne mozhet byt', on by reshil, chto emu napoddali ponizhe spiny.
     -- A chto sluchilos'?
     -- CHto sluchilos'?
     Orehov  rezko  zatormozil  i  povernul  k  |lefantovu  krugloe  lico  s
ispuganno vytarashchennymi glazami.
     --  Vremya  nastupilo  drugoe,   vot  chto  sluchilos'!  Strogosti,  uchet,
kontrol', otvetstvennost'! Pomnish' Ivana Varfolomeevicha? Sidit! Dom opisali,
imushchestvo,   bassejnom,   durak,   hvastalsya,  a   teper'   eto   otyagchayushchee
obstoyatel'stvo!  On s Polkovnikom krepko povyazan, tak chto tot,  schitaj, tozhe
pogorel.  Kstati! Tebe zdorovo  povezlo, chto ne  uspel s  Semenom svyazat'sya!
Schastlivchik!
     |lefantov gor'ko usmehnulsya.
     -- A kak tvoi dela?
     -- Normal'no.  Mne-to  chto  do nih!  YA  sam po sebe. Kogda lovyat kitov,
plotve boyat'sya nechego.
     Orehov vklyuchil peredachu i plavno tronulsya s mesta.
     -- S  rebyatami soshelsya zamechatel'nymi: sportsmeny -- zdorovye, veselye.
Na stadion  s nimi  hozhu, v saunu -- zhir sbrasyvayu,  pit'  pochti  brosil  --
tol'ko po subbotam. Tak chto vse horosho! Hochesh', poznakomlyu s druz'yami?
     Harakternoj  chertoj Orehova bylo to, chto  u nego v  druz'yah  nikogda ne
chislilis' bol'nye i neudachniki.
     Okazavshis'  doma,  |lefantov podumal o Krylove. Oni s majorom derzhalis'
za  raznye koncy  nevidimoj, prochnoj niti, tot medlenno, no verno podtyagival
ee  k  sebe, rano ili pozdno oni sojdutsya vplotnuyu.  Interesno, o chem sejchas
dumaet on?
     A Krylov v etot moment razmyshlyal ob |lefantove i pytalsya  ponyat', kakie
zhe motivy zastavili ego pricelit'sya v Nezhinskuyu. I pochemu on promahnulsya.





     --  Tvoya  oshibka v tom,  chto ty ee  obozhestvlyal. Nezemnaya, vozvyshennaya,
neobyknovennaya, edinstvennaya, nepovtorimaya! |timi  predstavleniyami ty svyazal
sebya  po  rukam  i  nogam,  otsyuda   tvoya  neobosnovannaya  trebovatel'nost',
podozritel'nost', glupye pretenzii... Vse eto tol'ko otpugivaet zhenshchinu!
     -- No...
     -- Ona horoshaya devochka, holostyachka, otdel'naya kvartira, kofe, kon'yachok,
muzyka.  Mozhno  otlichno otdohnut',  razvlech'sya,  dlya etogo nado  vesti  sebya
svobodno i raskovanno, tvoya zakompleksovannost' syuda nikak ne vpisyvaetsya!
     --  No vsya zhizn' ne svoditsya k otdyhu i razvlecheniyam, muzyke, kon'yaku i
posteli, koe-chto sushchestvuet i za predelami etogo kruga...
     -- Nemnogoe!
     -- ?!
     -- Osobenno dlya svobodnoj zhenshchiny.
     -- Govori pryamo -- dlya shlyuhi!
     -- S takoj pryamolinejnoj kategorichnost'yu mozhno prilepit' oskorbitel'nyj
yarlyk kuda ugodno.
     -- Rabotat' v nashe vremya  neobhodimo, nu  a posle... Tut est' dva puti:
bezhat' v  magazin, na  rynok, vystaivat'  ocheredi,  tashchit' tyazhelennye sumki,
torchat' v zhare  u  chadyashchej  plity, stirat',  gladit',  shit',  kormit'  muzha,
proveryat' uroki u rebenka, ubirat' kvartiru, oplachivat' kommunal'nye uslugi,
razmorazhivat' holodil'nik -- ya dazhe perechislyat' ustal!
     -- A vtoroj put'?
     --  Parikmaherskaya,  kosmeticheskij   salon,   manikyur-pedikyur,   cvety,
poklonniki,  shampanskoe,  avtomobili,  muzyka,  restorany, tancy,  volnuyushchij
flirt, novye uvlecheniya...
     -- Tak zhivet babochka-odnodnevka.
     --  Nu i chto?  Dlya nee etot edinstvennyj  den' dlitsya ochen' dolgo,  vsyu
zhizn'.  Radostnuyu,  krasochnuyu, bezzabotnuyu...  Laskovoe  solnce,  izumrudnaya
trava,  sladkij klever, veselye tovarishchi i podruzhki, nepreryvnyj prichudlivyj
tanec...  Udovol'stvie, udovol'stvie i eshche  raz  udovol'stvie!  Esli babochka
oshchushchaet sebya,  to navernyaka  ispytyvaet schast'e. I, uzh konechno,  ne zaviduet
lomovoj loshadi, kotoraya ves' svoj vek tyanet lyamku v kamenolomnyah!
     -- No v konce koncov nastupaet vremya rasplaty.
     --  Znayu, znayu. "A zima  katit  v  glaza!" Takie pouchitel'nye  koncovki
vstrechayutsya tol'ko v basnyah.  V  zhizni rasplachivayutsya drugie: rastolstevshie,
poteryavshie  privlekatel'nost', propahshie kuhnej... Izvini menya,  no gde tvoya
Galina? I pochemu ty sohnesh' po yarkoj i bezdumnoj strekoze?
     -- Ona vovse ne takaya!
     --  Konechno, konechno. Vechnoe  zabluzhdenie vlyublennyh.  No skazal ty eto
bez ubezhdeniya. Znachit...
     -- Hvatit kopat'sya v dushe!
     --  Pomiluj, ty zhe dlya  etogo menya i priglasil! Ili ya ne  prav, tebe ne
nuzhen moj opyt v chuzhdoj dlya tebya sfere i moj del'nyj sovet?
     -- Soveta ya poka ne slyshal -- odni poucheniya.
     --  Znachit, tak. Polkovnik v  ot容zde, vernetsya cherez nedelyu.  Poluchish'
svoi desyat' shtuk,  ya tebya vedu  k odnomu  cheloveku, otovarivaesh'sya po polnoj
programme:  sapogi,  dublenka, norkovaya shapka --  razmery znaesh'? I otlichno.
Upakovyvaesh' v krasivuyu sumku, prikupaesh' gastronomicheskij nabor: "Martel'",
ikra, balyk, dve palki  suhoj kolbasy  -- vse  eto  ya  tozhe  obespechu,  -- i
dvigaesh' k nej. "Primite, markiza, v znak moej lyubvi".
     -- Po-moemu, eto vse erunda... Ne voz'met.
     -- Berut  ne u  vseh,  eto verno.  Tut  nado postarat'sya, diplomatichno,
tonko vse izobrazit'. Budto ne ty ej, a ona tebe odolzhenie delaet, i  vzamen
ty nichego ne prosish', prosto uvazhenie okazal, vnimanie proyavil... polomaetsya
nemnozhko dlya vida i voz'met. A kakaya lyubov'  mezh vami  vspyhnet! Vse  drugie
vraz s gorizonta smotayutsya...
     -- Tak ne podarki delayut, a vzyatki dayut! -- |lefantov vyrugalsya.
     -- Mnogo ty  znaesh' pro  vzyatki!  -- pochemu-to  ozlilsya Oreh. -- Prosil
soveta -- slushaj!
     V prokurennom zale tret'erazryadnogo restorana shlo burnoe vesel'e. Zdes'
zhrali,  pili,  orali,   peli,  zaklyuchali  sdelki,  rugalis'  s  oficiantami,
ssorilis',  vyhodili   drat'sya  i   blevat'  v  tualet,  mirilis',   slyunyavo
lobyzalis', klyalis' v vernosti i vechnoj druzhbe. Oglushitel'no gremela muzyka,
chernovolosye  usatye  molodcy,  udachno  torgovavshie  mandarinami  na  rynke,
vyvodili  iz-za  stolikov   toroplivo  dozhevyvayushchih  nekrasivyh  potaskannyh
zhenshchin, prekrasno ponimayushchih, gde  i kak zakonchitsya segodnya ih put', nachatyj
pervym shagom k pyatachku dlya tancev.
     |lefantov  byl  p'yan.  On  s  otvrashcheniem  smotrel na kolyshushchuyusya tolpu
plotnyh,   razgoryachennyh   tel,  belye  i  krasnye   maski,  sootvetstvuyushchie
staratel'no razygryvaemym  rolyam. Zdes' ne  bylo  otricatel'nyh  personazhej:
vse,   kak   sgovorivshis',   lepili  tol'ko   dva  obraza   --   galantnogo,
muzhestvennogo,   obhoditel'nogo   muzhchiny   i   dobrodetel'noj,   bezuslovno
poryadochnoj zhenshchiny, hotya lipkie pohotlivye ruki i besstydno vihlyayushchiesya zady
naproch' perecherkivali staraniya akterov.
     -- Protoplazma. Tancuyushchaya protoplazma...
     Emu bylo protivno vse proishodyashchee i sam sebe,  a on  v lyubom sostoyanii
umel videt' sebya so storony -- i sam sebe on byl protiven.
     No  slova  Oreha kazalis' ubeditel'nymi, i on ne zhalel, chto obratilsya k
nemu za  sovetom. V poslednee  vremya on nachal podozrevat', chto  v op'yanyayushchej
vsedozvolennosti, legkoj  besshabashnosti  otnoshenij est' prityagatel'naya sila,
kotoruyu  on,  zhestko  stisnutyj ramkami polozhennogo i  nedopustimogo,  ne  v
sostoyanii ponyat', i eto  delaet  ego  na golovu nizhe  Marii. Ramki sledovalo
razdvinut' ili dazhe slomat' voobshche, i luchshego pomoshchnika, chem Oreh, dlya etogo
ne najti.
     -- Sejchas prismotrim bab-s... Klassnyh devochek tut, konechno, net, nu da
kakaya raznica, nam zhe ne zhenit'sya...
     --  YA  ne  zhelayu  svyazyvat'sya   s  prostitutkami,  --  nadmenno  skazal
|lefantov.
     -- Opyat' yarlyki! Smotri na veshchi proshche -- v etom tvoe spasen'e. Vse baby
odinakovy. Stoit tebe uyasnit' etu prostuyu istinu, i ty uzhe nikogda ne budesh'
muchit'sya lyubovnymi perezhivaniyami.
     -- I prevrashchus'  v zhivotnoe,  -- prezhnim tonom progovoril |lefantov, no
Oreh propustil ego slova mimo ushej.
     -- Kstati, vnoshu  popravku  v svoj sovet:  zachem  tebe tratit'  na  etu
ptichku  stol'ko deneg? YA podberu ej  zamenu s  uchetom vseh  tvoih pozhelanij:
rost, upitannost', cvet volos...
     -- V tebe propadaet torgovec loshad'mi! -- izrek |lefantov. -- Luchshe  ee
nikogo net!
     --  Bednyaga,  ty  zaciklilsya.  Vernej  vsego  ot  podobnyh  zabluzhdenij
sposobna izlechit' durnaya  bolezn'. Esli ponadobitsya horoshij doktor -- u menya
est'...
     -- YA tebe mordu nab'yu!
     |lefantova brosilo v zhar.
     -- Ho-ho-ho!  A horosho bit'  staryh  druzej?  K  tomu zhe  ya  tebya  uchil
drat'sya, a ne naoborot! -- Oreh vypyatil chelyust'.
     -- A mne plevat'!
     -- |to za toboj voditsya, potomu i uvazhayu. V boj s otkrytym zabralom, ne
schitaya vragov!  Molodec. No  obyazatel'no  slomaesh'  sheyu,  i  nikto  tebya  ne
pohvalit. Skazhut -- durak!
     -- Borya Nikiforov pohvalit. On  molodec.  Razdel  vchera na partsobranii
etogo   indyuka   Kabargina.  I  za  soavtorstva  lipovye,  i   za  chvanstvo,
nekompetentnost'. Ne poboyalsya!
     -- Tozhe neumno.  Doplyuetsya  protiv vetra!  CHego  zh ty u  nego soveta ne
sprosil?
     -- A on vsyakoj hurdy-murdy ne znaet. On pravil'no zhit' uchit, chestno.
     -- Ty byl s nim vsegda zaodno.
     -- Byl. Poka ne slomalsya...
     --  Vot to-to! Pomnish', chto  ya kogda-to govoril? Vse lomaetsya! Rano ili
pozdno.
     --  Ne  vse. Nikiforov ne  slomaetsya, potomu  mne emu  v glaza  glyadet'
stydno.  Uveren, eshche  mnogo est' lyudej takih, kak on, tol'ko ya ih, zhalko, ne
znayu.
     -- Netu ih, potomu i ne znaesh'. Netuti!
     |lefantov upersya v Orehova dolgim izuchayushchim vzglyadom.
     -- ZHalko mne tebya, bednyaga.
     -- Sebya pozhalej.
     -- I sebya zhalko. Tol'ko ya stal  takim, kak ty, soznatel'no  i  ponimayu,
chto spustilsya na desyatok stupenej vniz. A ty nichego etogo ne osoznaesh'.
     Orehov zevnul.
     -- A kakaya raznica?
     I snova |lefantov podumal, chto nikakoj osoboj raznicy tut net.
     V ego zhizni opyat' nastupila chernaya polosa. Mariya vertelas' v sumatoshnom
kolese remontno-priobretatel'skih  zabot, v  horovode mnogochislennyh druzej,
razryvalas'  na  chasti  telefonnymi zvonkami, postoyanno  kuda-to  speshila. S
|lefantovym ona byla  obychno-ulybchivoj,  standartno-lyubeznoj;  i chrezvychajno
zanyatoj, vopros o svidaniyah otpadal sam soboj.
     CHtoby pogovorit' naedine,  |lefantov podzhidal Mariyu utrom na ostanovke,
no ona  priehala  s  drugogo napravleniya.  Otkuda?  Ne  skryvaya razdrazheniya,
otvetila, chto byla u portnihi.
     -- V vosem' utra u portnihi?
     Nevinnyj vopros, obnazhayushchij vsyu nelepost' ee ob座asneniya, privel Mariyu v
yarost':
     -- A pochemu,  sobstvenno,  ya  dolzhna  pered toboj  otchityvat'sya? Kto ty
takoj?
     |lefantov rasteryanno  molchal,  srazhennyj  otkrovennoj  vrazhdebnost'yu  i
raschetlivoj bezzhalostnost'yu tona.
     -- Ty zhe nikto, ponimaesh', nikto!
     Mariya  proshla skvoz'  nego, kak cherez pustoe  mesto.  Cok, cok, cok  --
postukivali  ob  asfal't  vysochennye  kabluki.  Nezavisimaya  pohodka,  gordo
vzdernutyj   podborodok.  Otstavaya  na   shag,  za  nej  plelsya  unichtozhennyj
|lefantov.
     -- Ty  vse hochesh' vypytat', rassprashivaesh' obo mne  Spir'ku,  |dika! --
Nezhinskuyu raspiralo ot negodovaniya, ona ostanovilas', povernuv k Sergeyu zloe
krasivoe  lico.  -- CHto  tebya  interesuet? Hochesh', chtoby ya skazala: "Serezha,
posle razvoda (ona ne zabyla vstavit' eto reabilitiruyushchee "posle razvoda") ya
spala s tem, s tem, s tem?"
     Rezkimi zhestami ona zagibala pal'cy -- odin, vtoroj, tretij...
     "Ne hvatit pal'cev..." -- mel'knulo v oglushennom soznanii.
     --  |to idiotskoe zhelanie razlozhit' vse po  polochkam, vmesto togo chtoby
dovol'stvovat'sya tem, chto est'!
     Mariya snova dvinulas' k institutu, brosiv cherez plecho:
     -- ...Tem bolee chto pretendovat' na bol'shee ty ne mozhesh'!
     |lefantov  kak privyazannyj  potashchilsya  sledom.  Kaban  s  prostrelennym
serdcem  inogda  probegaet neskol'ko sot metrov, pyatnaya krov'yu zhuhluyu zheltuyu
travu ili oslepitel'no belyj sneg. No na asfal'te, kak ni stranno, krovi  ne
bylo. Vprochem, eshche ne vse vystrely sdelany.
     --  Ty pochemu-to  reshil,  chto  imeesh'  na  menya  isklyuchitel'noe  pravo.
Dumaesh', ya ne chuvstvuyu, chto s toboj proishodit, kogda mne zvonit |dik, Alik,
Tolyan? Ty by hotel otvadit' ih vseh i ostat'sya odin! Svet v okoshke!
     Hotya poslednyaya fraza sochilas' sarkazmom, |lefantov bespomoshchno ob座asnil:
     -- YA zhe lyublyu tebya...
     -- Bros'! -- Mariya prezritel'no otmahnulas'. --
     Pomnish',  kak  eto  nachinalos'?  "Neptun" pomnish'? Ty hotel  pohvastat'
pered druz'yami -- vot i vse! I usadil ryadom s soboj na zadnee siden'e!
     -- Podozhdi, podozhdi, -- |lefantov vstrepenulsya.
     On  horosho  pomnil  tot  vecher, i svoi somneniya, i to,  chto  Mariya sama
vybrala  mesto ryadom s  nim.  Nacelennye  v samoe  uyazvimoe  zhakany  uprekov
proleteli mimo.  Blagorodnoe  negodovanie Nezhinskoj bylo  igroj, i  soznanie
etogo pridalo emu sily.
     -- Opomnis', milaya! A to dogovorish'sya do togo, chto ya sovratil  nevinnuyu
devushku!
     Mariya opyat' otmahnulas', ne zhelaya slyshat' ego vozrazheniya.
     -- Kogda ty vyzvalsya pomoch' mne s nauchnoj rabotoj, ya dumala, chto eto ot
chistogo serdca, dlya moej pol'zy...
     --  A dlya chego zhe? -- |lefantov ostanovilsya,  budto  udarivshis' licom o
fonarnyj stolb.
     -- Dlya zavisimosti! -- Mariya pronzila ego nenavidyashchim vzglyadom.
     Ot  chudovishchnoj  nespravedlivosti  etogo obvineniya  u Sergeya perehvatilo
dyhanie.
     -- Dura. Ty prosto dura!
     YAzyk  sam proiznes  slova, kotoryh  on ne posmel by  skazat' Prekrasnoj
Dame,  nogi  kruto  razvernuli tulovishche  i ponesli  proch',  telom  upravlyali
refleksy prezhnego  |lefantova,  ne  snosivshego  oskorblenij,  a  novyj zhalko
nadeyalsya,  chto  Mariya dogonit, izvinitsya i razryva,  nesmotrya  ni na chto, ne
proizojdet, hotya prekrasno ponimal tshchetnost' etoj nadezhdy.
     Vozmushchennoe  cokan'e  kabluchkov rastvorilos' v  shume  nachinayushchego  den'
goroda, a dlya |lefantova vse bylo uzhe koncheno.
     Nichego ne  vidya vokrug, on dobrel domoj, razbito provalyalsya tri chasa  v
posteli, utknuvshis'  licom v mokruyu podushku, potom, sleduya v容vshejsya v plot'
privychke k poryadku, poshel v polikliniku  i poluchil  osvobozhdenie  ot raboty.
Diagnoz:   pereutomlenie,   nervnoe   istoshchenie.   Rekomendovano    poluchit'
konsul'taciyu u psihonevrologa.
     K  psihiatru  |lefantov ne  poshel.  On  sidel  doma,  glotal  prigorshni
trankvilizatorov  i  celye  dni  provodil  v gluhom  ocepenenii, mnogo spal,
staratel'no  vytesnyal iz  pamyati podrobnosti  i detali svoej besedy i uchilsya
perenosit' ne prohodyashchuyu ni na minutu noyushchuyu bol' v dushe.
     Kogda  oj vernulsya  na  rabotu,  to s udivleniem obnaruzhil,  chto  zdes'
nichego ne izmenilos', i  Mariya byla takoj zhe, kak  prezhde, razve chto derzhala
sebya s nim chut' sushe,  chem s  ostal'nymi. Vneshnij,  vidimyj  vsem sloj zhizni
ostavalsya vpolne pristojnym, blagopoluchnym, a bolee glubokij  i  skrytyj  ot
glaz  okruzhayushchih  struilsya  teper'  dlya   nego  otdel'no,  byl  sumrachnym  i
tosklivym, tem bolee chto tajnaya zhizn'  Marii ostavalas' yarkoj,  krasochnoj  i
veseloj. On  opredelyal eto  po  ee  ulybke,  po  vozbuzhdennomu  shushukan'yu  s
privlekatel'noj blondinkoj Martoj Ereminoj, kotoraya stala zahodit' k podruge
pochti   kazhdyj  den',  po   otryvkam  telefonnyh  peregovorov   s  chrezmerno
nakrashennoj Veroj Ugol'nikovoj, po odnoslozhnym, chtoby ne ponyali postoronnie,
otvetam v plotno prizhatuyu k uhu trubku, po ponimayushchemu  hihikan'yu v otvet na
shutki nevidimyh sobesednikov.
     Starayas'  uberech'sya,  |lefantov  vyhodil  iz  laboratorii,  kak  tol'ko
Nezhinskuyu  prosili k telefonu, medlenno gulyal po koridoram, inogda spuskalsya
vniz,   vo  vnutrennij  dvorik,  nespeshnym,  progulochnym  shagom  prohodil  v
nevidimyj iz  okon zakoulok i  so vsego razmaha vvinchival kulak v  kirpichnuyu
stenu. No otvlech'sya udavalos' tol'ko  na mig,  kogda v  mozg udaryala pervaya,
samaya ostraya volna boli, potom, kogda on ne toropyas'  shel obratno, rasseyanno
polizyvaya ssadiny, bol' v razbityh falangah zhila na ravnyh s toj, drugoj, ne
zaglushaya ee, i oblegcheniya ne nastupalo.
     Potom  on  vozvrashchalsya  na  mesto,  organichno   vpisyvalsya   v  rabochuyu
obstanovku, i  nikto nichego  ne zamechal, krome odnogo cheloveka: on znal, chto
Mariya  chuvstvuet ego  vnutrennee sostoyanie,  vidit ego polnuyu rasteryannost',
smyatenie  i  bol',  ponimaet,  chto  prichinoj  etomu  --  ona   sama.   I  on
podsoznatel'no ozhidal,  chto ZHenshchina-Prazdnik pridet emu  na pomoshch',  ved' ot
nee odnoj zaviselo ego vospriyatie okruzhayushchego mira,  i, konechno, ej  ob etom
bylo izvestno.
     No Mariya nikak ne proyavlyala svoyu osvedomlennost'  i, sudya po vsemu,  ne
sobiralas'  prihodit' k nemu na pomoshch'. I takoe besserdechie,  bezzhalostnost'
Prekrasnoj Damy  ugnetali  |lefantova  eshche bol'she,  chem  vse  ee  predydushchie
postupki.
     Mir  suzilsya,  on zagnanno vyglyadyval naruzhu  cherez  chernuyu  s  ostrymi
rvanymi krayami shchel', p'yanki s Orehovym ne pomogali ee  rasshirit'  -- dazhe vo
vremya  samogo razveselogo zastol'ya  shchemyashchaya  bol'  v serdce ne  otpuskala, a
utrom pohmel'e dobavlyalo k dushevnym mukam i fizicheskie stradaniya.
     Karpuhin  prislal  pis'mo, toropya s obosnovaniem temy, on  pisal takzhe,
chto  Kabargin razvil  aktivnoe  nastuplenie  na  metodologicheski  oshibochnuyu,
chuzhduyu   nashej   nauke    teoriyu    vnechuvstvennoj    peredachi   informacii,
propagandiruemuyu   bezotvetstvennym  vyskochkoj   |lefantovym,   i  sovetoval
podgotovit'sya  k   ser'eznym   srazheniyam.   V  poslednem   abzace  professor
interesovalsya uspehami Nezhinskoj i nedoumeval,  pochemu  ona ne  podderzhivaet
svyaz' s  nauchnym rukovoditelem.  Zavershalos'  pis'mo vyrazheniem  nadezhdy  na
trudolyubie  i   sposobnosti  Sergeya,  kotorye  tol'ko  i   mogut  obespechit'
dostizhenie postavlennoj celi.
     |lefantov brosil konvert v yashchik i bol'she o nem ne vspominal.
     Siyayushchij Orehov prines radostnuyu vest': priehal Semen Fedotovich i  gotov
"otgruzit' hrusty", mozhno pryamo segodnya.
     -- K chertu! -- otvetil |lefantov. -- YA peredumal prodavat'sya.
     -- Durak, prodayutsya vse! Ne obyazatel'no za den'gi: dolzhnost', kvartira,
pochesti, zhenskie laski -- chto ugodno mozhet sluzhit' razmennoj monetoj!
     Oreh dazhe ohrip.
     -- Raznica lish'  v cene. Desyat' tysyach -- dostatochnaya summa, chtoby  tebya
stal uvazhat' kazhdyj, kto ob etom uznaet! Obychno prodayutsya gorazdo deshevle!
     -- A po-moemu, zhenshchina  nazyvaetsya  prodazhnoj nezavisimo  ot  togo,  za
skol'ko ee kupili. I ya ne zhelayu upodoblyat'sya etim!..
     Oreh podnyal ruku.
     -- Podumaj horosho, Sergej! Desyat' shtuk tebe nikogda ne zarabotat'.
     -- Plevat' mne na tvoi desyat' shtuk, -- ustalo skazal |lefantov. -- I na
vseh, kto prodaetsya, kto pokupaet i kto v etom posrednichaet.
     Oreh pobagrovel.
     -- Togda kakogo cherta ty  morochish' golovu solidnym lyudyam?! Iz-za tebya i
ya popal v glupoe polozhenie! S kakimi glazami ya pridu k Polkovniku?! V obshchem,
tak, -- on perevel duh. -- Bol'she ya  s toboj nikakih del  ne imeyu! A ty syad'
pered zerkalom i podumaj, chto u tebya est' i chto ty poteryal!
     Vryad  li Orehov  predpolagal, chto |lefantov posleduet ego sovetu.  Itog
korotkih  razmyshlenij  okazalsya  ubijstvennym:  v  aktive  ne  bylo  nichego!
Nichego...
     Vspomnilsya davno  prochitannyj  v  fantasticheskom sbornike  neobychnyj po
syuzhetu   rasskaz:  atomnaya   vojna  --   nazhata  rokovaya   knopka,  vspyhnul
oslepitel'nyj  shar,  i  vse  koncheno... No  v  mertvoj pustyne chudom  ucelel
krohotnyj kusochek zhizni. Ne atomnoe ubezhishche -- obychnaya villa, tonkie  steny,
zloveshchij mutnyj svet pronikaet skvoz' pokrytye radioaktivnoj  pyl'yu  stekla,
no lyudi vnutri zhivy. Smertonosnoe izluchenie  ne  mozhet im povredit',  potomu
chto oni zashchishcheny  Svetlym Krugom  lyubvi i  schast'ya. Ih volya  i lyubov' meshayut
nevidimoj  neulovimoj  smerti   proniknut'  vnutr'   doma,  poetomu  opasnej
zhestokogo  izlucheniya   lyuboe  somnenie,  nedoverie,  nedostatok  lyubvi...  U
|lefantova  tozhe byl  svoj  Svetlyj  Krug,  v  kotorom  on  chuvstvoval  sebya
zashchishchennym i neuyazvimym. No lyubov' on predal, volyu poteryal...
     "Zdes' net moej  viny: rok, sud'ba... I neobyknovenno sil'noe chuvstvo k
Marii".
     "Najti  sebe  opravdanie proshche vsego,  -- vozrazila vtoraya polovina ego
"ya".  --  Nezhinskaya  tozhe  legko  ob座asnit  sebe  besserdechie  i  zhestokost'
otsutstviem chuvstv  k tebe, vlecheniem k  komu-nibud' drugomu, da malo li chem
eshche. A kak ty opravdaesh'sya pered Galinoj? I Kirillom?"
     Predatel'stvo   ne   imeet   smyagchayushchih  obstoyatel'stv,  |lefantov  eto
prekrasno ponimal, i  vozrazit' emu  bylo nechego.  Mel'knula mysl' o zelenom
chehle v shkafu. Tradicionnyj konec bankrotov...
     Neskol'ko  raz  zvonili  iz  golovnogo  instituta  Kalina  i  ego  zam,
ostavlyali  i   bez  togo  izvestnye  |lefantovu  telefony,  prosili  s  nimi
svyazat'sya.  On  sobiralsya  sdelat'  eto  so  dnya  na  den',  no  kazhdyj  raz
otkladyval: ne znal, o chem govorit' i na chto soglashat'sya, v ego zhizni carila
polnejshaya neopredelennost' i eshche  zhila nadezhda na vosstanovlenie otnoshenij s
Mariej.
     Kak-to posle  raboty Mariyu  vstretili Eremina  i Ugol'nikova, ozhivlenno
boltaya,  oni poshli ryadom -- broskie, yarkie, naryadnye.  |lefantov s  Doreevym
otstavali shagov  na  pyatnadcat', Sergej  s  boleznennoj chutkost'yu  ulavlival
slova i  frazy, obostrennoj intuiciej  vospolnyal  probely, kogda  proehavshij
avtomobil' ili gromyhayushchij tramvaj zaglushal zvonkie golosa.
     Martu i Veru  priglasili v restoran  kakie-to parni, no ih troe,  i oni
poprosili  prihvatit' podruzhku  dlya komplekta. Marii predlagalos'  dopolnit'
kompaniyu, chtoby razvlechenie bylo polnocennym.
     Predlozhenie  znakomit'sya  s  postoronnimi  muzhchinami  dlya  restorannogo
vesel'ya  dolzhno  bylo oskorbit'  Mariyu.  K tomu zhe  ona  do  predela zanyata,
stradaet ot  golovnyh  bolej  i kazhduyu  svobodnuyu  minutu speshit provesti  s
synom.   |lefantov   byl   uveren:   otkazhetsya,   dav   ponyat',  chto   takoe
vremyapreprovozhdenie ne dlya nee.
     No  Mariya  soglashalas'  idti v  restoran, ee  interesoval  tol'ko  odin
vopros:  chto soboj  predstavlyayut predpolagaemye  sputniki  i mozhno  li budet
"ubezhat' v sluchae chego".
     Eremina i  Ugol'nikova v odin golos zaverili:  "Rebyata horoshie, ubegat'
ne zahochesh'..." Mariya zasmeyalas' i skazala, chto doveryaet mneniyu podrug.
     Podslushannyj  razgovor prosvetil Nezhinskuyu  kak rentgen.  Znanie pravil
postydnyh igr, v kotoryh uhod iz restorana domoj yavlyaetsya zapreshchennym hodom,
gotovnost'  sledovat'  etim  pravilam, delit' krasivo servirovannyj stolik s
neznakomymi  muzhchinami, poluchayushchimi pravo  trebovat'  otvetnyh uslug, -- vse
eto ne ostavlyalo mesta illyuziyam.
     Spir'ka byl prav. S nej dejstvitel'no mozhet perespat' kazhdyj. Pochemu by
i  net?  Esli otsutstvuet  fil'tr  chuvstv, razborchivosti, vzyskatel'nosti...
Kazhdyj. Kto zahochet.  I kto  mozhet okazat'sya poleznym. Ili  vyzovet otvetnoe
zhelanie.  Ili  prosto  budet dostatochno nastojchiv.  Pochemu  by  i net? S  ee
ponimaniem  "svobody",  vzglyadami  na "druzej",  so  svobodnymi  podruzhkami,
schitayushchimi sem'yu pomehoj i imeyushchimi otdel'nye kvartiry.
     Ot boli v dushe |lefantov skrezhetal zubami.
     Mezhdu  delom lech'  v postel' s novym "drugom" dlya nee tak  zhe privychno,
kak shodit' v kino. Ni buri emocij, ni  trepetnogo volneniya, nichego.  Ona ne
sohranit  privyazannosti,  ne  stroit  plany na  budushchee, ne dogovarivalsya  o
svidaniyah. Sparilis' i razbezhalis'. No  v puhloj, ispisannoj zapisnoj knizhke
ostayutsya koordinaty partnera. Tak horoshij hozyain pryachet v kladovku najdennyj
gvozd', gajku, shajbu -- kogda-nibud' prigoditsya.
     Ona chrezvychajno praktichna, tut  Spir'ka tozhe prav.  "Druz'ya" podobrany,
kak  instrumenty   v   masterskoj,   razlozheny  po  vozmozhnostyam:  produkty,
promtovary,  strojmaterialy,   zheleznodorozhnye  bilety,  "firmennye"   veshchi,
transport, indposhiv -- i  tak dalee, na  vse sluchai zhizni. Ne  beda, chto oni
zabyli pro  nee,  pozvonit --  vspomnyat, ohotno okazhut  trebuemuyu  uslugu  i
perespyat  s nej eshche razok. Ona dlya  nih takoj zhe instrument, kak i  oni  dlya
nee,  a kogda obe storony  priderzhivayutsya odinakovyh pravil, net povodov dlya
raznoglasij i obid.
     Pravda, nekotorye, imeyushchie takuyu zhe sklonnost' k slyuntyajstvu, kak  i on
sam, ne  mogut ili ne hotyat zabyt'  ee i  zachislyayutsya v  dejstvuyushchij rezerv:
postoyanno  krutyatsya  vokrug,  okazyvayut  uslugi,  iz kozhi  von lezut,  chtoby
ugodit'... I poluchayut  inogda to,  chto dlya nih  tak  mnogo znachit, a dlya nee
nichego ne stoit. I raduyutsya ob容dkam s  chuzhogo stola, hotya vyglyadyat smeshnymi
i zhalkimi.
     |lefantov vspomnil Vasyu Goryaeva, vizity kotorogo k Marii predstavlyalis'
teper'  sovershenno  v  inom svete. Byl li on  v dejstvitel'nosti  neschastnym
vlyublennym? I tak li uzh  bezuspeshno  dobivalsya vzaimnosti? Oni  posmeivalis'
nad  nim, i Mariya smeyalas'  tozhe, no  byli dni,  kogda ona  otprashivalas'  s
raboty na neskol'ko chasov -- k vrachu, portnihe ili kuda-to eshche...
     Togda  |lefantov  eshche  ne  podozreval,  chto  mozhet  stoyat' za podobnymi
otluchkami, i poteshalsya  nad Nezhinskim, kotoryj, ne zastavaya zhenu na meste, s
yavnym bespokojstvom  rassprashival,  gde ona  i kogda pridet.  N-da... Kak on
teper' ponimal eto volnenie!
     Da i mnogoe stalo ponyatnym. Kak pelena s glaz! |lefantov prozrel.
     On pripisyval  ej mysli, kotorye nikogda  ee ne  poseshchali,  i  chuvstva,
kotoryh ona nikogda ne ispytyvala,  nahodil slozhnost' v  nature prostoj, kak
kafel'naya plitka.
     Prekrasnaya  Dama...  Gordaya, chestnaya,  beskorystnaya... Idiot,  Gospodi,
kakoj idiot! No kak mozhno bylo ne videt' ochevidnogo?  Nu  ponyatno: v lyubimoj
zhenshchine legko otyskat' te cherty, kotorye  hochetsya. I vse-taki...  Ved' on do
opredelennogo  vremeni  somnevalsya,  no  potom poveril ej  vo vsem  i srazu.
|lefantov vspomnil  ih pervoe ob座asnenie  v bol'nice, i  zabytyj  s  detstva
spazm obidy  bessovestno obmanutogo, veryashchego  v idealy  mal'chika perehvatil
gorlo.  Slova,  zhesty, slezy  -- vse  bylo lozh'yu. Tebe nuzhna tonkaya  ranimaya
natura?  Pozhalujsta, poluchaj!  Hochetsya imet' edinomyshlennicu, dumayushchuyu  tak,
kak   ty?  Beri,  ne  zhalko!  Recept  prost:  pravil'nye  slova  da  nemnogo
artistizma...
     Ona  ne  osobenno  staralas',  reshayushchuyu  rol'  igralo  ego  sobstvennoe
voobrazhenie. I vse zhe fal'sh' oshchushchalas', rashozhdeniya mezhdu slovami Marii i ee
postupkami  nakaplivalis'  i privodili  ego v  smyatenie,  a  kazhdaya  popytka
vyyasnit'  otnosheniya natykalas'  na yavnoe razdrazhenie i nepoddel'nuyu  zlost'.
Eshche by! Ved' svoimi  glupymi prityazaniyami na  lyubov', vernost' on posyagal na
ves' ee uklad! Hotel lishit' mnogochislennyh nuzhnyh instrumentov, lishit' prava
znakomit'sya s kem i gde ona hochet,  prava s kem hochet katat'sya  na  mashine i
lozhit'sya v postel'...
     A  chto  predlagal  vzamen? Sebya! Ha-ha-ha!  Ne  imeyushchego  ni  deneg, ni
poleznyh  znakomyh, ni  shirokih vozmozhnostej!  Ne umeyushchego  oblegchat' zhizn',
dostavat' krasivuyu odezhdu, vyvozit' na shikarnye kurorty!
     S tochki zreniya praktichnoj  delovoj  zhenshchiny, predlagaemaya  sdelka  byla
polnost'yu proigryshnoj. Hotya... Sdelat'  dlya nee dissertaciyu ne smozhet bol'she
nikto.  No   eto  slishkom  dalekaya  perspektiva,  takaya  zhe  abstraktnaya   i
maloreal'naya,  kak kakie-to tam  marsianskie kanaly. Dlya igr, k  kotorym ona
privykla, on predlagal slishkom krupnuyu stavku.
     I  potom  -- kanitel'  s dissertaciej,  dazhe pri uslovii,  chto osnovnuyu
rabotu  on  voz'met  na sebya, trebovala ot nee  znachitel'nyh usilij.  A nado
priznat',  kak ni  nepriyatno, no  nikuda  ot etogo  fakta  ne  denesh'sya, chto
ocharovatel'naya, intelligentnogo vida  Mariya otnosilas' k lyudyam so strategiej
povedeniya nizshego  tipa, kotorye prinosyat bolee znachimye, no otdalennye celi
v zhertvu blizhajshemu udovletvoreniyu svoih potrebnostej.
     Tak chto, s ee tochki zreniya, sdelka byla proigryshnoj po vsem stat'yam.
     No  on  ne  predlagal sdelku! On  priznavalsya  v lyubvi, pisal ej stihi,
daril cvety -- obrashchalsya k ee dushe, ne somnevayas', chto ona sposobna ponyat' i
pravil'no ocenit' ego poryvy!  I  ot  etogo ona, navernoe, nachinala  oshchushchat'
sebya  dryan'yu i,  chtoby  izbavit'sya ot nepriyatnogo  oshchushcheniya, bila naotmash' v
samye uyazvimye  mesta,  peredergivala fakty,  podtasovyvala  slova, iskazhala
sobytiya, i v rezul'tate vinovatym okazyvalsya  on.  No sama-to ona znala, chto
on  ni sovsem ne vinovat, i nenavidela  ego za eto, kak  predateli nenavidyat
predavaemyh imi lyudej.
     Vnezapno mel'knula dogadka nastol'ko uzhasnaya, chto u nego  oslabeli nogi
i  vspotel  lob.   Novyj  oblik  Nezhinskoj  predskazyval  drugoe  ob座asnenie
nedomoganiyu,  kotoroe  |lefantov  poschital  posledstviem kupaniya  v holodnom
ozere i zaglushil  antibiotikami!  On vspomnil slova Orehova  v  restorane  i
oshchutil priliv  durnoty: vo vsem, chto kasalos' tenevyh storon zhizni,  tot byl
yasnovidcem!
     Na drugoj den' on poshel  v  polikliniku,  usatyj vrach pozdravil  ego  s
"boevym kreshcheniem" i posovetoval ne unyvat'.
     -- Nichego strashnogo, vrode nasmorka. CHerez nedelyu budesh' zdorov! Tol'ko
v sleduyushchij raz ne zatyagivaj, byvayut varianty pohuzhe!
     Kak bol'shinstvo medikov etoj special'nosti, on byl cinikom.
     Nedelyu |lefantov sidel  v  unizitel'nyh ocheredyah,  poluchal  boleznennye
ukoly,  sdaval analizy, belyj  kafel'  procedurnoj  napominal  mertveckuyu --
navernoe, potomu, chto vnutri u nego bylo holodno i mertvo.
     Kogda usatyj vesel'chak pozdravil ego vtorichno, na etot raz s okonchaniem
procedur  i  "vozvrashcheniem v bol'shuyu  zhizn'", on  ne ispytal ni  radosti, ni
oblegcheniya. Mir  ruhnul, vse  letelo v tartarary, nichego horoshego  i chistogo
bol'she ne sushchestvovalo.
     Prekrasnaya  Dama  umerla,  pridya  k  Nezhinskoj,  on  poprosil   vernut'
adresovannye pokojnoj pis'ma  i stihi.  Ob座asnyat'sya  |lefantov ne sobiralsya,
no, kogda Mariya udivlenno-ozabochenno nachala rassprashivat', chto sluchilos', on
ne  uderzhalsya.  Ona razygrala izumlenie,  popytalas' ubedit',  chto proizoshlo
nedorazumenie, kakaya-to nelepaya oshibka, igra byla bezuprechnoj, no s obychnymi
neuvyazkami koncov i fal'shivymi notkami. |lefantov  sorvalsya  i vyskazal vse,
chto nakopilos' na dushe. Emu sdelalos' strashno ot teh slov, kotorye on brosal
v krasivoe lico Marii, no  eshche strashnee  bylo ottogo,  chto on govoril chistuyu
pravdu.  Mariya razygryvala yarost',  a skoree vsego  yarost'  byla  podlinnoj,
potomu chto vina, svezho oshchushchaemaya  vo vremya napugavshego ee  vnezapnogo vizita
|lefantova  mesyac  nazad, uspela bessledno vyvetrit'sya, nachisto zabyt'sya,  i
ona, pozhaluj, dejstvitel'no chuvstvovala sebya bezgreshnoj.
     Posledovala  bezobraznaya  scena,  v   kotoroj  peregorevshij   |lefantov
uchastvoval  kak zritel'. Oglushennyj razum ploho vosprinimal proishodyashchee, on
tol'ko  otmetil:  dazhe  iskazhennoe zlost'yu lico Marii ostavalos' krasivym --
eshche odna nespravedlivost' v dlinnoj cepi  svyazannyh s nej nespravedlivostej,
unizhenij i obid, ispytannyh im v poslednee vremya.
     Emu hotelos',  chtoby  vse  konchilos' kak mozhno bystrej,  i  nakonec  on
dozhdalsya.  Mariya  sunula  emu paket s pis'mami  i  kakoj-to  svertok, skazav
naposledok pochti spokojno:
     --  Tak  menya eshche nikto  ne  oskorblyal. I ya nikogo... Ty  isportil  mne
nastroenie. I eto vse, chto ty mog. Ved' nabol'shee tebya ne hvatit?
     V golose slyshalas' izdevka, no  uzhe potom |lefantov  ponyal, ona  hotela
uznat', ne sobiraetsya li on rasskazat' komu-nibud' o sluchivshemsya i prikleit'
ej pozoryashchij yarlyk, kak polagalos' po pravilam izvestnyh ej igr.
     On otricatel'no pokachal golovoj.
     -- Proshchaj.
     Mariya raspahnula dver'.
     -- YA i togda, tri goda nazad, zhalela, chto byla blizka s toboj" i sejchas
zhaleyu.
     -- Navernoe, potomu, chto ya huzhe vseh etih tvoih...
     Dver' zahlopnulas' prezhde, chem |lefantov zakonchil frazu.
     Mehanicheski on spustilsya na neskol'ko proletov, vdrug ponyal, chto derzhit
v rukah meshayushchij  gazetnyj svertok, zaglyanuv, obnaruzhil bel'evoj garnitur --
edinstvennyj  podarok, sdelannyj im  Marii, i brosil  yarkij  komok dushistogo
shelka v chernuyu lyazgayushchuyu past' musoroprovoda.
     Na  stroitel'noj  ploshchadke |lefantov  szheg  pis'ma,  glyadya vospalennymi
glazami,  kak korezhatsya stihi, prevrashchayutsya v pepel  laskovye, nezhnye slova.
Na dushe bylo pusto, zathlo i strashno, slovno v razgrablennom i  oskvernennom
sklepe.
     Mir poblek, kraski vycveli, sily issyakli.
     Vdrug sud'ba obozhgla, kak krapivoyu,
     I, ne verya, tryasu golovoj,
     CHto kobylka, do boli lyubimaya,
     Okazalas' rasputnoj i zloj...
     Malen'kij Sergej stoyal ryadom s dedushkoj Mimo, zhaleya umirayushchego zherebca.
I nemnogo -- sebya!
     "Hvatit, Seryj! Vse yasno, tochki nad "i"  rasstavleny, nado brat' sebya v
ruki. CHert s nej, zhizn' prodolzhaetsya!"
     No po-prezhnemu solnce siyaet,
     Zeleneet trava na lugah,
     I drugie kobylki igrayut
     Na vysokih i strojnyh nogah!
     On pytalsya  vzbodrit'  sebya,  no  eto  ne udavalos'. Perebirayas'  cherez
rel'sy bashennogo krana,  posmotrel  vverh.  Kabina nahodilas'  naprotiv okna
Marii. Interesno,  chto  ona  sejchas delaet?  On ispytal  boleznennoe zhelanie
zaglyanut' v kvartiru Nezhinskoj i  tut zhe ponyal, chto proizoshlo  samoe hudshee:
dazhe posle vsego sluchivshegosya Mariya ne perestala dlya nego sushchestvovat'!
     V  pravil'nyh  i  pouchitel'nyh   knigah,  prochitannyh  |lefantovym,  na
poslednih  stranicah  obyazatel'no  torzhestvovala spravedlivost': dobrodetel'
pobezhdala,  a  porok primerno nakazyvalsya --  udarom shpagi, prigovorom  suda
ili, po  krajnej  mere, vseobshchim prezreniem. Zakryvaya  knigu, on byl uveren,
chto  razoblachennomu  zlodeyu net mesta v  zhizni  i, dazhe izbegnuv  fizicheskoj
gibeli, tot neizbezhno obrechen na moral'nuyu smert'.
     No, v otlichie  ot hudozhestvennogo vymysla, real'naya dejstvitel'nost' ne
obryvaetsya na scene razvyazki,  a techet dal'she, budnichno probegaya tot moment,
na  kotorom lyuboj pisatel' obyazatel'no postavil by tochku. I okazyvaetsya, chto
zakorenelyj  prestupnik ne  sginul navechno  v  ledyanyh prostorah severa,  a,
otbyv  svoj  srok, vozvratilsya  v privychnye  mesta,  priodelsya,  nabriolinil
ostatki volos, vstavil vmesto vypavshih zolotye i farforovye zuby, prikatil k
moryu i posizhivaet  na verande  kurortnogo  restorana, kushaya  cyplyat-tabaka i
posasyvaya  kon'yak-pod  lomtiki ananasa.  I,  predstav'te, ne  otlichaetsya  ot
veselyashchihsya  vokrug kurortnikov,  potomu  chto  klejmit' lby i  rvat'  nozdri
katorzhnikam perestali bol'she sta let nazad.
     A chto zhe govorit' o  kakom-nibud' melkom  negodyae! Vchera on,  krasnyj i
potnyj, ezhilsya pod  vzglyadami tovarishchej,  vyslushival  gnevnye slova,  boyalsya
protyanut'  ruku  sosluzhivcu, a segodnya oklemalsya, hodit  s  ulybochkoj, budto
nichego i ne bylo!
     Peripetii   otnoshenij  |lefantova   s  Nezhinskoj  ne  stali  dostoyaniem
obshchestvennosti,  strasti  kipeli  i  otnosheniya vyyasnyalis'  v  glubinnom sloe
zhizni, nedostupnom  postoronnim  vzglyadam.  Verhnij,  vidimyj  sloj  kazalsya
gladkim i nezamutnennym.
     Vprochem,  okruzhayushchie  otmetili zamknutost'  i ugryumost' |lefantova,  no
otnesli eto na  schet neudach v  nauchnoj rabote. V Nezhinskoj nikakih izmenenij
ne proizoshlo. Ona ne provalivalas' skvoz' zemlyu, ne ssutulilas', ne utratila
carstvennoj pohodki i gordoj posadki golovy. Takaya zhe obshchitel'naya, veselaya i
obayatel'naya, kak obychno. Na  lyudyah  ona  vezhlivo zdorovalas'  s |lefantovym,
hotya  bez  svidetelej  obhodilas' s  nim, kak s  pustym  mestom, yavno  davaya
ponyat', chto on -- zhalkoe nichtozhestvo, s kotorym poryadochnaya zhenshchina i znat'sya
ne zhelaet.
     I  esli by  |lefantov ispytyval  takie  zhe  chuvstva,  ih  sud'by  mogli
razojtis'  navsegda, kak  peresekshiesya  v okeane  kursy  dvuh pripisannyh  k
raznym  portam sudov. No  s  nim tvorilos'  nechto sovershenno neponyatnoe;  on
preziral  Nezhinskuyu  i vmeste  s tem prodolzhal lyubit'  Prekrasnuyu Damu.  Ego
po-prezhnemu  volnoval ee  smeh,  golos,  bystrye,  chut' uglovatye  dvizheniya,
tonkaya devchonoch'ya  figura. I naprasno on ubezhdal sebya, chto  Prekrasnoj  Damy
net  i  nikogda  ne  bylo,  sushchestvuet  tol'ko  obolochka,   alchnyj  porochnyj
oboroten', prinyavshij ee oblik -- dvojstvennoe chuvstvo razryvalo ego popolam.
     Muchilo odinochestvo i oshchushchenie broshennosti, ottogo, navernoe, i zabrel v
holostyackuyu kvartiru Nikiforova, gde ran'she  chasto provodil vechera i  kuda v
poslednee vremya  izbegal  zahodit'.  Zdes'  nichego  ne  izmenilos':  rabochij
besporyadok  na stole,  ulybayushchijsya  hozyain v neizmennom rastyanutom  triko  i
kletchatoj rubashke s vechno otorvannoj pugovicej.
     Kak vsegda, |lefantov otkazalsya  ot supa  iz koncentratov  i yaichnicy na
margarine, poka hozyain varil kofe, polistal bumagi na stole i udivilsya, tozhe
kak vsegda, celeustremlennosti, s kotoroj nepraktichnyj, ne prisposoblennyj k
zhitejskoj zhizni Nikiforov dvigalsya vpered v professional'noj sfere.
     -- Doktorom skoro stanesh'?
     -- Sejchas s etim tyazhelo, -- otmahnulsya Nikiforov. -- Ne hochetsya tratit'
vremya na oformitel'skuyu volokitu i beg cherez byurokraticheskie bar'ery.  Potom
vidno budet. U menya sejchas vyrisovyvaetsya neozhidannyj povorot, vot poslushaj.
     Kofe  neozhidanno  okazalsya horoshim,  i |lefantov  dazhe  rasslabilsya  na
prodavlennom divane, chego s nim ne sluchalos' uzhe davno.
     Vse bylo kak ran'she, kogda oni s Nikiforovym  govorili vechera  naprolet
na  lyubye  temy,  v osnovnom ostrye,  volnuyushchie, i hotya  ne vsegda polnost'yu
shodilis' vo mneniyah, no horosho ponimali drug druga.
     -- A u tebya, ya slyshal, ne zaladilos'? I vrode ruki opustil?
     |lefantovu ne hotelos' obsuzhdat' etu temu.
     -- Rasskazhi luchshe, kak razgromil Kabargina?
     -- Zemlya  sluhom polnitsya! Vse podhodyat, sprashivayut... Velika doblest':
skazat' kretinu, chto on kretin!
     --  Mnogie  ne  reshayutsya. Orehova  pomnish'?  Predrekal, chto ty slomaesh'
golovu.
     --  Orehov? Predpriimchivyj  molodoj chelovek, kotoryj hotel kupit' u nas
yakoby  spisannye  oscillografy? Hm... Vpolne veroyatno! Te,  u kogo ryl'ce  v
puhu, nikogda  ne  vystupayut  protiv  nachal'stva.  A  takzhe lentyai, bezdari,
kar'eristy. Im neobhodimo byt' udobnymi: ved' bezropotnost' i pokornost'  --
edinstvennoe dostoinstvo. I mne nasheptyvali: naprasno ty tak, kak by huzhe ne
vyshlo!
     Nikiforov ulybnulsya.
     --  A  chego  mne boyat'sya: ne p'yu, ne kuryu,  vzyatok ne beru, s zhenshchinami
tozhe ne osobenno... Dazhe  na rabotu ne opazdyvayu! Temy zakanchivayu uspeshno, v
sroki ukladyvayus',  procent vnedrenij  -- samyj vysokij v institute.  Potomu
ochen'  legko  govorit'  pravdu!  I  Kabargin,  zamet',  bez  zvuka proglotil
kritiku. On zhe prekrasno ponimaet, chto nichego ne mozhet mne sdelat'!
     -- YA tozhe tak schital. No u sidyashchego naverhu mnogo vozmozhnostej nagadit'
na nizhestoyashchego,  neskol'ko  raz  prihodilos'  ubezhdat'sya.  Pomnish', kak  on
otmenil  mne  bibliotechnye  dni?  A  sejchas  predstavilsya  sluchaj  navredit'
po-krupnomu -- voobshche rubit temu!
     -- Znayu, slyshal, -- kivnul  Nikiforov. -- Tol'ko vysokie  kabluki rosta
ne  pribavlyayut.  V  zhizni  sushchestvuet opredelennaya  logika razvitiya:  kazhdyj
poluchaet  to,  chego  zasluzhivaet, i nikakie ulovki,  hitrosti  ne  pozvolyayut
obojti etu zakonomernost'.
     --  Togda  na zemle  dolzhny carit'  spravedlivost' i garmoniya,  --  zlo
usmehnulsya |lefantov. -- Ty vpadaesh' v idealizm chistejshej  vody! Von skol'ko
krugom svolochej, merzavcev,  prisposoblencev, procvetayushchih, vpolne dovol'nyh
soboj!
     --  Otdel'nye  chastnosti,   da  eshche  vzyatye  v  ogranichennom  vremennom
diapazone,  ne mogut  otrazhat' obshchuyu kartinu. V  konechnom  schete  zhizn'  vse
rasstavlyaet po svoim mestam. Pravda, esli vychertit'  grafik, nekotorye tochki
okazhutsya vyshe  ili nizhe: kto-to urval bol'she polozhennogo, kto-to nedopoluchil
svoego. No v celom...
     --  YA  znayu odnogo  parnya, kotoryj poboyalsya stat'  tochkoj nizhe  grafika
spravedlivosti,  -- perebil  |lefantov. -- Nachal  suetit'sya, menyat'  sebya  v
ugodu   okruzhayushchim,  postupat'  vopreki   principam,   v  sumatohe  sovershil
predatel'stvo... Kogda  durman  proshel, on uzhasnulsya i  muchaetsya  v sporah s
samim  soboj  --  mozhno li  opravdat'sya logikoj, ne  ukladyvayushchejsya  v  tvoj
grafik?
     -- Tak ne byvaet!
     Nikiforov pouchayushche pokachal pal'cem pered nosom sobesednika.
     -- Negodyaev ne muchayut ugryzeniya sovesti!
     --  A  esli on  ne  negodyaj? Obychnyj  chelovek, v  kakoj-to mig  proyavil
slabost'... I razdvoilsya...
     Nikiforov posmotrel ispytuyushche.
     -- Sluchajno  razdvoilsya? Ne znayu... Tol'ko skazhu tebe tak: on  propashchij
chelovek.  Nado  libo  imet'  chistuyu   sovest',   libo  ne   imet'   nikakoj!
Polovinchatost' nemyslima. Po  logike  razvitiya, o kotoroj  ya sejchas govoril,
obyazatel'no pererozhdaetsya i vtoraya polovina: s samim soboj primirit'sya legko
-- i vot uzhe net nikakogo vnutrennego spora! Process zavershen -- pered  nami
stoprocentnyj negodyaj!
     |lefantov pomorshchilsya.
     -- CHereschur pryamolinejno!
     On pojmal sebya na mysli, chto povtoryaet uprek Orehova v svoj adres.
     --  A  esli  vtoraya,  dobraya,  polovina  sohranyaetsya bez  izmenenij?  I
primirit'sya  s  samim  soboj  ne  udaetsya?  CHto,  po  tvoej  logike,  dolzhno
posledovat' togda?
     --  To, chto  mnogo raz opisano v klassike,  --  budnichnym  tonom skazal
Nikiforov, -- bezumie. Ili samoubijstvo.
     V razgovore voznikla pauza. |lefantov dopil  svoj kofe, Nikiforov otnes
chashki na kuhnyu.
     -- Esli by chelovecheskie poroki byli naglyadny, kak by vse uprostilos'!
     Nikiforov hmyknul.
     --  Raduzhnaya obolochka vokrug kazhdogo? Dobrota,  chestnost', poryadochnost'
-- svetlye tona, podlost', pohot', kovarstvo -- chernye... Tak, chto li?
     -- Hotya by. Togda vse merzavcy vymrut, kak blohi na steril'noj vate.
     -- Oshibaesh'sya, Serega, --  Nikiforov privychno svalil v rakovinu gryaznye
chashki. -- |ta publika tak legko ne sdaetsya! Perekrashivalis' by sami, chernili
drugih, sryvali i napyalivali  na sebya  chuzhie cveta! A to i poprostu ob座avili
by, chto chernyj i est' priznak nastoyashchej  dobrodeteli... Kstati, tak i sejchas
delaetsya.  Vruchili  zhe  orden  Pobedy cheloveku,  ne  vyigravshemu  ni  odnogo
srazheniya!  I   nichego,  normal'no:  odobrili,  edinodushno  podderzhali...  --
Nikiforov pustil struyu vody i  sklonilsya nad rakovinoj. -- Pojmi, delo  ved'
ne v otdel'nyh negodyayah.  Lyudi takovy, kakovymi im pozvolyaet byt'  obshchestvo.
Sozdaj  rezhim  naibol'shego  blagopriyatstvovaniya  Lichnosti  --  nastoyashchej,  s
bol'shoj  bukvy,  i  vse stanet  na  svoe  mesto! Umnyj, poryadochnyj nachal'nik
voz'met takogo zhe zama,  potomu chto ne boitsya podsizhivanii,  tot podberet po
sebe   nachal'nikov  otdelov,  te   --  sotrudnikov.  I   komu  budut   nuzhny
posredstvennosti, boltuny, vruny, podhalimy? Oni  srazu zhe vypadut v osadok,
i ni mashin, ni dach, ni pajkov...
     Nikiforor povernulsya,  potryas mokrymi  rukami, stryahivaya kapli, poiskal
glazami polotence, potom mashinal'no pogladil  sebya po bedram, gde triko bylo
zametno vyterto i zasaleno.
     --  Tol'ko  kto  zh  eto vse otdast?  Poetomu  sejchas,  kogda  carstvuet
serost'.  Lichnost'   nikomu   ne  nuzhna,  naoborot  --  vydelyaetsya,  meshaet,
razdrazhaet,   nado  podognat'  ee  pod   obshchij  uroven'.  Kak?  |lementarno.
Obshchestvennoe  vyshe lichnogo --  i vse tut! Kto  sdelal  otkrytie?  Kollektiv!
Neuzheli  srazu ves'? I  Petrov s Sidorovym? Oni  ved' ne prosyhayut! A  vklad
vnesli, i ne smejte prinizhat' rol' prostogo naroda!
     Vojdya v rol', Nikiforov povysil golos, no tut zhe opomnilsya  i  pechal'no
usmehnulsya.
     --  Serosti vygodna vseobshchaya serost'. Pust' tyanut lyamku:  vysizhivayut do
konca  raboty, tomyatsya  na sobraniyah,  bezropotno  edut v  skotskie  usloviya
sel'hozrabot,  dobyvayut edu, b'yutsya v ocheredyah za  shmotkami, vsyu  zhizn' zhdut
kvartiru, poluchayut ubogie radosti  -- kino,  zakaz na prazdnik, sparivanie v
supruzheskoj  posteli, "beloe" ili "krasnoe" pod seledochku  s kartoshkoj...  A
kto izobrel?  Vse! K chertu  ob容ktivnye kriterii, my  sami budem opredelyat',
kto chego zasluzhivaet!
     Nikiforov gruzno opustilsya na kolchenogij stul.
     -- A  ty  vylazish' so svoim vneplanovym encefalografom i ne blagodarish'
za   to,   chto  ispol'zoval  kazennoe  oborudovanie  i  rabochee   vremya,  ne
rasplachivaesh'sya  soavtorstvom.  Imeesh'  naglost'  dumat', chto obyazan  tol'ko
sobstvennym sposobnostyam, chto tvoj mozg ne kuplen za  sto vosem'desyat rublej
v mesyac. Slovom, grubo narushaesh' pravila igry...
     -- Pleval ya na eti pravila, -- vstavil |lefantov.
     --  Ili eta  tvoya  ekstrasensornaya svyaz',  -- ne  obrativ  vnimaniya  na
repliku,  prodolzhil  Nikiforov. -- Kakova idejno-metodicheskaya  osnova  tvoih
razrabotok? V lyuboj moment  tebya mogut ob座avit' apologetom, nizkopoklonnikom
i  lzheuchenym. A to i  ideologicheskim vragom!  I  to, chto budto by  u tebya  v
rukah,  lopnet, kak  myl'nyj  puzyr'. Mne  kazhetsya, chto eta neopredelennost'
polozheniya i ugnetaet tebya v poslednee vremya.
     -- I chto zhe, na tvoj vzglyad, ya dolzhen delat'?
     -- To zhe, chto i ran'she. YA nikogda ne poddelyvalsya pod obstoyatel'stva, i
nichego  --  zhivu! Hotya mnogie schitayut, chto  zhivu  ploho, -- Nikiforov  obvel
rukoj  vokrug. -- Zato kak umeyu.  I ty delaj  to,  chto schitaesh'  pravil'nym.
Vkalyvaj, ne oglyadyvajsya na drugih, ne prisposablivajsya. U  tebya  odin vyhod
-- dat' rezul'tat. Oficial'no priznannyj rezul'tat. Esli zapatentuesh' pribor
ili  metod ekstrasensornoj  svyazi, chtoby ni odin  rukovodyashchij  osel  ne  mog
ob座avit' tvoi  issledovaniya  chepuhoj,  schitaj, chto  ty  pobedil. Vol'no  ili
nevol'no, no s  toboj nachnut schitat'sya  i, do krajnej mere, ne smogut otnyat'
sdelannogo. Slovom, nado pahat', rvat' zhily,  ne oglyadyvat'sya na nedrugov, i
togda nikakie kabarginy strashny ne budut!
     -- Terpen'e i trud vse peretrut, -- sarkasticheski  podhvatil |lefantov.
-- Tebe nado byt' propovednikom. Ili professional'nym uteshitelem.
     Nikiforov   ego   ne   ubedil.  Terpelivo  zhdat',  poka  vostorzhestvuet
spravedlivost', ne hotelos'. Tem bolee -- ego sud'ba mogla okazat'sya chastnym
sluchaem, ne otrazhayushchim obshchej zakonomernosti. Kogda on smotrel na chisten'kuyu,
modnuyu, krasivuyu Mariyu, emu kazalos', chto tak ono i est'.
     Nezhinskaya  preuspevala, nahodilas' v  polnom soglasii sama s  soboj i s
"okruzhayushchimi.  Ee,  bezuslovno,  ne  muchili  ugryzeniya  sovesti, esli  ona i
vspominala o sushchestvovanii |lefantova, to s razdrazheniem.
     "Ona rasschitala  tochno: o  tebya  mozhno vyteret'  nogi  i vybrosit', kak
gryaznuyu  tryapku,  nikakimi nepriyatnostyami eto  ne grozit", --  izdevatel'ski
konstatirovalo ego vtoroe "ya".
     Mysl' o tom, chto Mariya,  obhodyas' s nim tak, kak ona sdelala, uchityvala
ego nesposobnost' k reshitel'nym dejstviyam, ugnetala |lefantova s kazhdym dnem
vse sil'nee...
     Znachit, mne sledovalo ubit' ee?"
     "Sledovalo  byt' muzhchinoj,  a ne tryapkoj.  S Orehovym  ona  nikogda  ne
pozvolila by takih shtuk!"
     "YA zhe ne Orehov!"
     "Ono i vidno", -- ne unimalsya sidyashchij vnutri zloj bes.
     So  stola laborantki  |lefantov pochti mashinal'no  utashchil dve  rezinovye
soski,  kotorye nadevali  obychno na  butylochki s  kleem. Akkuratno  prorezal
malen'kimi ostrymi nozhnicami otverstiya v nuzhnyh mestah, opredelennym obrazom
vlozhil odnu v  druguyu. Dejstvoval mehanicheski, budto kto-to drugoj vodil ego
rukoj.
     Potom  otstranennost'  ischezla,  on  vyrugalsya  i  brosil  poluchivshijsya
predmet v korzinu dlya bumag.
     V konce dnya Mariya  pozvonila kakomu-to Gasilo, lyubezno poblagodarila za
mebel'  i  priglasila v gosti, na chashechku kofe. V golose ee  yavno  slyshalis'
obeshchayushchie  notki. |lefantova  brosilo v  zhar,  kogda  vernulas'  sposobnost'
dumat', on ponyal, chto  Nezhinskaya umyshlenno sdelala ego svidetelem razgovora,
prekrasno ponimaya, chto prichinyaet bol', i zhelaya etogo.
     Uhodya  s   raboty,  on   zalez  v  urnu,  vytashchil  izgotovlennoe  utrom
prisposoblenie  i  opustil v karman.  Doma, muchitel'no  razmyshlyaya, kak byt',
|lefantov snova shvyrnul pereshedshie v novoe kachestvo soski v pomojnoe vedro.
     -- Bred!
     "Vot v etom ty ves'! Nedarom ona umyshlenno pinaet tebya, kak bezotvetnuyu
sobachonku, kotoraya zavedomo ne osmelitsya pokazat' zuby!"
     Vnutrennij  golos, kak vsegda, byl yazvitel'nym i besposhchadnym. I on byl,
kak vsegda,  vrav. Mariya hotela, chtoby on korchilsya ot revnosti  i bessil'noj
yarosti,  glyadya  na  chasy,  otschityvayushchie  vremya  ee  svidaniya s  neizvestnym
mebel'shchikom Gasilo, uverennaya v tom, chto na bol'shee on ne sposoben. Tak chto,
raspisat'sya v svoej nichtozhnosti?
     |lefantov oshchutil chuvstvo, zastavlyavshee v detstve vvyazyvat'sya v neravnye
draki, i,  szhav  zuby,  rinulsya dokazyvat' vsem, a v  pervuyu ochered'  samomu
sebe, chto on ne tryapka, ne trus i ne razmaznya.
     Kogda on prikruchival provolokoj odnorazovyj glushitel' k stvolu shtucera,
kogda  shel, spotykayas'  o  kuchi  stroitel'nogo  musora, k  prityagivayushchemu  i
pugayushchemu  ogon'ku na sed'mom etazhe, kogda  lez po reshetchatoj chernoj gromade
krana,  on byl  uveren,  chto  vse  konchitsya  kak v sluchae  s  Hldyutunovym  i
demonstraciya  gotovnosti  dejstvovat'  "kak  podobaet  muzhchine"  uspokoit  i
zamenit samo dejstvie. No, zaglyanuv v okno Nezhinskoj,  |lefantov  ponyal, chto
sam  zagnal sebya  v  lovushku i otrezal  put' k otstupleniyu.  Potomu  chto  na
rasstelennoj posteli sidel bez rubashki muzhchina, rassmotret' lico kotorogo na
takom rasstoyanii  bylo  nel'zya, a Mariya, v  legkom halate, nadetom, kak znal
|lefantov, na goloe telo, vyshla iz vannoj, ona chistoplotnaya, kak koshka, hotya
mozhno  li  nazvat'  chistoplotnoj  zhenshchinu,  menyayushchuyu  lyubovnikov  chashche,  chem
prostynyu,  na  kotoroj  ih  prinimaet?  --  i togo, chto  dolzhno  bylo sejchas
proizojti, pryamo u nego na glazah, on dopustit', konechno, ne mog.
     Ah,  esli by on sidel u sebya doma -- dogadyvat'sya, dazhe znat' -- sovsem
ne to, chto  videt', -- ili esli by u nego byla bezobidnaya rogatka -- razbit'
steklo, spugnut',  predotvratit'. No  vmesto  rogatki  v rukah  smertonosnyj
shtucer. Kogda i kto uspel ego sobrat', podnyat' ramku pricela?
     Mariya  napravilas'  k  tahte,  vklyuchila  nochnik,  sejchas projdet  cherez
komnatu i uberet verhnij svet, no ran'she vaza na stole razletitsya vdrebezgi,
nasmert'  perepugav miluyu parochku  i  isportiv  im vecher...  Mariya mimohodom
kosnulas'  rukoj  pricheski  gostya,  tak  ona  eroshila  volosy |lefantovu,  i
ulybaetsya, navernoe, tak, kak kogda-to emu, -- laskovo i otkrovenno.
     Mushka  pricela metnulas' s vazy  na levuyu storonu grudi Nezhinskoj, no v
poslednee mgnovenie, kogda palec uzhe vybral  svobodnyj hod spuska i vse  ego
sushchestvo  szhalos'  v ozhidanii  vystrela, |lefantov shevel'nul  stvol  na dolyu
millimetra   vpravo,  cherez   devyanosto   dva  metra  otklonenie   sostavilo
odinnadcat' santimetrov, i pulya vmesto togo, chtoby probit' serdce Nezhinskoj,
ocarapala ej bok.
     No  kogda Krizis pridet  k ubezhdeniyu,  chto v Mariyu Nezhinskuyu strelyal ne
kto  inoj,  kak |lefantov,  on  ne  smozhet  predpolozhit'  istinnogo  motiva,
rukovodivshego im v tot moment.





     Na ten'  motiva  Krylova  natolknula  izvestnaya  v  opredelennyh krugah
Verunchik Statuetka, poplativshayasya za  prenebrezhenie svoim i chuzhim  zdorov'em
razbitym  nosom  i  dvumya  slomannymi  rebrami.  V  travmatologii  ona dolgo
zhalovalas'  na prevratnosti sud'by,  iz-za  kotoryh  ej  prihoditsya bezvinno
stradat', chistymi glazami, yavno  ozhidaya sochuvstviya, glyadela na Krylova, a on
neterpelivo dopisyval  protokol, spesha skoree proverit'  vnezapno  voznikshuyu
dogadku.
     Dogadka  podtverdilas':   v  registrature  on  nashel   istoriyu  bolezni
|lefantova.
     --  Kogda prochel, nu, dumayu,  krug  zamknulsya, -- rasskazyval inspektor
Zajcevu. --  Kak  v  istoriyah o  SHerloke  Holmse  --  torzhestvo deduktivnogo
metoda!
     --  Beda  v  tom,  chto umozaklyucheniya Holmsa  nevozmozhno podshit' v delo.
Nikogda  ne zadumyvalsya? Kazhdyj syuzhet  zavershaetsya blestyashchim opisaniem togo,
kak  moglo  byt'  soversheno  prestuplenie.  A  tak li  bylo na  samom  dele?
Predpolozheniya   velikogo   syshchika   chashche   ne  podtverzhdayutsya   odnoznachnymi
dokazatel'stvami,  i  obvinyaemyj  najdet  imeyushchimsya  faktam  desyatok  drugih
ob座asnenij! Mol, otkuda ya znayu, gde begala  moya sobaka, vymazannaya  fosforom
dlya  zabavy!  No  po  vole  avtora zlodej  sam  oblichaet  sebya:  napadaet na
detektiva,   pytaetsya  bezhat'...  Aplodismenty,  zanaves  zakryvaetsya!  Hotya
otchayannaya vyhod -- gde-to podtverzhdenie viny...
     Zajcev   tol'ko  vernulsya   ot   prokurora  i  sejchas  drugimi  slovami
pereskazyval sobesedniku to, chto vyslushal neskol'ko minut nazad.
     -- Pochemu zhe tvoj shef otkazal  v sankcii na obysk? Nashli by vintovku --
vot i dokazatel'stvo!
     -- A esli  by  ne nashli?  Prokuror schitaet,  chto  prestupnik  ne stanet
hranit' izoblichayushchee ego oruzhie, a neosnovatel'nyj, na  predpolozheniyah obysk
u chestnogo cheloveka oskorbit ego, prichinit moral'nuyu travmu, skomprometiruet
v glazah okruzhayushchih! I sleduet priznat', chto on prav...
     Sledovatel' podnyal ruku, preduprezhdaya vozrazheniya.
     --  ...ved'  tvoya  nahodka v  poliklinike  tozhe nichego  ne dobavlyaet  k
dokazatel'stvam. Tol'ko podtverzhdaet obosnovannost' predpolozhenij.
     --  Kstati,  --  Zajcev  brezglivo  skrivil  guby,  --  nasha  krasavica
okazalas'  predusmotritel'noj! Ochevidno, obrashchalas' k chastnomu  vrachu, chtoby
vse shitokryto... Vot ved' shtuchka! A srazu i ne podumaesh'...
     --  "Ne  bojsya greshnoj  byt',  a bojsya greshnoj  slyt'", -- procitiroval
Krylov.
     -- Vot-vot.  Ej sovershenno ni k chemu, chtoby delo konchilos' sudom i  vse
ee gryaznoe, hotya i importnoe bel'ishko vyvernulos' naruzhu...
     Oni posideli  molcha,  dumaya ob  odnom  i  tom  zhe:  skrytye,  tshchatel'no
zamaskirovannye poroki zachastuyu gorazdo otvratitel'nee yavnyh.
     --  Esli  perejti  iz  sfery  yuridicheskih  ocenok  v  oblast' moral'nyh
kategorij, to poterpevshim mozhno schitat' etogo parnya, -- zadumchivo progovoril
sledovatel'. -- I po-chelovecheski mne ego zhal', hotya on tozhe daleko ne angel.
Kak on tam?
     -- Po-moemu, skverno, -- otvetil Krylov.
     Inspektor ne  oshibalsya -- |lefantovu  dejstvitel'no bylo hudo. On sidel
za pis'mennym  stolom,  bessmyslenno vertya pachku sotennyh kupyur v bankovskoj
upakovke,   beskontaktnyj   encefalograf  poshel   v  serijnoe  proizvodstvo.
Noven'kie glyancevye bumazhki ne vyzyvali u  nego nikakih emocij. Mozhet, iz-za
nereal'nosti summy, mozhet, ottogo,  chto  on  voobshche  byl  pochti ravnodushen k
den'gam, mozhet, potomu, chto proigral igru,  v kotoroj eta tugaya pachka rovnym
schetom nichego ne znachila.
     Esli by nemnogo ran'she... Net, vse ravno... Den'gi  ne prinosyat schast'ya
i ne reshayut zhiznennyh problem. Hotya Oreh schitaet inache... Oreh!
     |lefantov  odelsya,  nebrezhno  sunul  pachku  v  karman.  Po  doroge   on
predstavlyal, kak tot  udivlenno  vypuchit glaza, poteryaet na minutu dar rechi,
kak  ozhivlenno  zatarahtit  potom,  i  voprosy predstavlyal  vse  do edinogo:
neuzheli uspel  u  Polkovnika?  Ili tot synu  ostavil? A mozhet, s  kem drugim
dogovorilsya?
     A  vot  vyrazheniya  lica Oreha,  kogda  tot  uznaet,  chto,  vopreki  ego
predskazaniyam,  |lefantov  zarabotal fantasticheskuyu summu chestnym trudom, on
ne predstavlyal. I ochen' hotel uvidet',  kak perezhivet tot krah tverdyh svoih
ubezhdenij,  nepokolebimoj uverennosti  v nevozmozhnosti dostich' material'nogo
blagopoluchiya inache  kak vsyakogo roda  ulovkami, uhishchreniyami, moshennichestvom.
Potomu i  shel: naglyadno podtverdit' svoyu pravotu temi  argumentami,  kotorye
Oreh chtil prevyshe vsego. Poradovat' sebya naposledok.
     Ne poluchilos'. Krah svoego mirovozzreniya Orehov  uzhe  perezhil nakanune,
vo vremya aresta.
     Izvestie |lefantova ne udivilo, vprochem, sejchas ego bylo trudno udivit'
chem-nibud'.  On  tyazhelo brel  skvoz'  plotnyj, vyazkij  vozduh,  po shchikolotki
provalivayas'  v  asfal't.  Tolchok v spinu on  ostavil bez vnimaniya,  no  ego
tryasli za plecho, i on povernulsya k izryadno ponoshennomu sub容ktu, obnazhavshemu
shirokoj ulybkoj plohie zuby s tusklo blestyashchimi "fiksami".
     -- Seryj, ty chego, p'yanyj? Ili obkurilsya do oduri? YA oru, oru.
     -- Pojdem, YAsha, chego  k prilichnym lyudyam  vyaznesh',  opyat' oboznalsya,  --
plachushchim  golosom prichitala  nevzrachnaya blednaya zhenshchina s ploho  zapudrennym
sinyakom na skule i tyanula fiksatogo za rukav v storonu.
     --  Da otvyazhis'  ty! |to zhe Serezha  Slon, my  vmeste  v  shkole uchilis'!
Pomnish'?
     |lefantov posmotrel v malen'kie  bescvetnye  glazki,  okruzhennye teper'
gustoj set'yu morshchin.
     -- Pomnyu, Golub'.
     -- Vot! --  vostorzhenno zaoral tot. -- A ty, dura, lezesh'! Govoryu  tebe
-- koresh moj!
     ZHenshchina zaiskivayushche ulybnulas' i stala schishchat' s plecha Golubya  zasohshuyu
gryaz'.
     --  Pomnish',  ty  menya chut'  ne  zarezal? Golub' hlopnul  |lefantova po
plechu,  ego  sputnica  brosila ispugannyj  vzglyad,  no  tut  zhe  nedoverchivo
pokachala golovoj.
     -- YA  uzhe zavyazal, --  gordo soobshchil Golub'.  -- Nadoelo sidet', chetyre
hodki,  skol'ko mozhno!  Po molodosti  dva raza  na kvartirah ryuhalsya,  potom
gop-stop  prishili, a  poslednij raz po-glupomu  --  huliganka. Vot ona  menya
posadila!
     -- YAsha, perestan', chto chelovek pro tebya podumaet!
     --  Otvyazhis'!  --  On  privychno  tknul  ee  loktem. --  Seryj  sam  byl
priblatnennyj, da i sejchas za nim nebos' mnogo chego est'! Tochno, Seryj?
     -- Tochno. Takoe, chto tebe i ne snilos'.
     --  Neuzhto  mokryak?  Nu  ty  daesh'!   Pojdem,  tut  zabegalovka  ryadom,
potolkuem...
     Opaslivo vtyanuv golovu v plechi, zhenshchina snova potashchila ego  v storonu i
vnov' poluchila tolchok v bok.
     -- Davaj  vodki voz'mem  radi takoj  vstrechi,  a to  u menya ot "chernil"
zheludok bolit -- yazva proklyataya... Troyak najdetsya?
     -- Mozhno razmenyat'...
     |lefantov vytashchil pachku storublevok.
     -- Spryach'!
     Golub' otskochil.
     -- Ty chto, sdurel? Tak i sgoret' nedolgo...
     -- A nu domoj idi, krovosos proklyatyj, -- neozhidanno fal'cetom zavopila
zhenshchina i s otchayannoj  reshimost'yu tolknula YAshku kulakom v  sheyu. --  Malo  po
tyur'mam mykalsya? Hvatit s banditami yakshat'sya!
     Ona s nenavist'yu posmotrela na |lefantova.
     --  On, mozhet, i pravda lyudej ubivaet, mil'eny v karmane nosit, a ty za
nego sidet' budesh'!  Za  dve sotni  chetyre  chreda otmotal, a  tut  vsyu zhizn'
prosidish'!
     --   Poka,  Sergej!  YA  po  nature  zavyazal...  --  izvinyayushchimsya  tonom
progovoril Golub' i skrylsya za uglom.
     -- Vot  lyudi! Nap'yutsya  i huliganyat! -- sochuvstvenno  skazal |lefantovu
kakoj-to prohozhij. --  Ne rasstraivajtes'.  CHego obrashchat' vnimanie na vsyakuyu
p'yan'!
     |lefantov pobrel dal'she. Simpatii  prohozhego byli na ego storone.  Hotya
melkij  ugolovnik  i  p'yanica  Golub'  ne  idet  v  sravnenie  s  chelovekom,
sovershivshim pokushenie na ubijstvo. On pochuvstvoval sebya oborotnem.
     Takoe chuvstvo uzhe vozniklo -- srazu  posle vystrela, kogda on,  spryatav
oruzhie,  shel  po  ozhivlennym vechernim ulicam; nichem  ne  otlichayas' vneshne ot
okruzhayushchih, i  nikto  ne pokazyval  na nego pal'cem, ne krichal "derzhi! ", ne
bezhal zvonit' v miliciyu. Vstrechnye lyudi dobrozhelatel'no  ulybalis', znakomye
zdorovalis', ne znaya, kto sidit v obolochke talantlivogo nauchnogo sotrudnika,
kto  ispuganno  i  nastorozhenno  vyglyadyvaet  naruzhu  cherez  ego glaza. Byt'
oborotnem  okazalos' legko, dlya  etogo ne nado bylo delat' nikakih usilij. I
ottogo osobenno protivno.
     Izgnat',  vyzhit'  kak-nibud'  togo,  drugogo,  tshchatel'no  spryatavshegosya
gluboko  vnutri, bylo  nel'zya.  Mozhno bylo smirit'sya,  vzyat'  ego storonu  i
prevratit'sya  v nego  polnost'yu  -- eto ochen' prostoj put':  nichego  ne nado
special'no delat', zhivi sebe  spokojno, i  vse proizojdet samo soboj. Mnogie
tak i postupayut.
     Nezametno  dlya  sebya  |lefantov  okazalsya u dveri  roditel'skogo  doma,
uslovlennym obrazom pozvonil, dolgo zhdal. Nakonec dver' otkrylas'.
     --  |to nash syn, --  soobshchil  Nikolaj Sergeevich v glubinu kvartiry, i v
golose ego yavno chuvstvovalsya neponyatnyj sarkazm.
     Otec, kak vsegda, shchurilsya, kak vsegda, mashinal'no vytiral zheltye pal'cy
o zapachkannyj himikaliyami chernyj halat, kak vsegda, speshil.
     -- YA tebya slushayu, -- on neterpelivo povel golovoj. -- CHto ty hotel?
     Nikolaj Sergeevich sumel najti samye dobrye i zadushevnye slova obrashcheniya
k synu.  |lefantov molcha rassmatrival  otca. Dejstvitel'no, chego  on  hotel?
Ispovedat'sya? Oshchutit' podderzhku samyh blizkih lyudej?  Pochuvstvovat' ih teplo
i uchastie?  Glupo! Esli by on golodal, ego  by nakormili, esli by  Tonul  --
brosili spasatel'nyj krug. Atak...
     -- Zachem ty  prishel?  --  snova  sprosil Nikolaj  Sergeevich.  -- CHto-to
sluchilos'? -- On neponimayushche hmurilsya.
     -- Zahotel v tualet. A kak raz prohodil mimo vas.
     -- Ha-ha! -- ozhivilsya otec. -- Prohodi!
     Ego   lico  proyasnilos':   neozhidannyj  vizit  syna  poluchil   ponyatnoe
ob座asnenie.
     -- YA vot vspominayu, poluchil li hot' raz  v zhizni ot tebya del'nyj sovet?
Krome etih: nado horosho kushat', ne bolet', ne popadat' pod mashiny...
     -- Pri chem zdes' eto? -- rasteryanno zamorgal otec.
     -- I eshche vspominayu: ty nikogda ne igral so mnoj, ne hodil na rybalku, v
pohody...  Tebe  vsegda  bylo nekogda.  A  otec  YUrki  Rogova nahodil  vremya
besedovat' s  nami, model' samoleta delal,  za gorod ezdil. YA  dumal, chto ty
bol'she ego zanyat... No on uzhe togda byl kandidatom nauk,  sejchas  professor,
direktor instituta...
     --  CHto  ty  govorish'?  Asen'ka,  chto on govorit? -- obratilsya  otec  v
glubinu komnaty. -- YA nichego ne mogu ponyat'...
     --  Erundu  vsyakuyu  melet,  --  poyasnila s  krovati  Asya  Petrovna.  --
Pereutomilsya,  vidno, um  za  razum zahodit. Da on vsegda byl  grubiyanom, ne
obrashchaj vnimaniya.
     -- Do svidaniya, dorogie roditeli. Kak govoritsya, ne pominajte lihom!
     -- Uhodish'? A v tualet ne pojdesh'? Strannyj kakoj-to paren', -- uslyshal
za spinoj |lefantov. -- Zachem on prihodil? YA tak i ne ponyal...
     Sergej podoshel k  trollejbusnoj  ostanovke,  proehal  shest'  kvartalov,
svernul za ugol.
     "Nado  bylo srazu, s utra idti k nemu, -- nervno podumal  on. -- Sejchas
Ignata Filippovicha mozhet ne byt' doma".
     I  tochno, Starika  doma  ne  okazalos'. Oni  razminulis'  bukval'no  na
polchasa.
     -- Nu, rasskazhi, za skol'ko ty prodalsya nemcam?
     Nesmotrya na uzhasayushchij  smysl,  vopros  byl glupym. I  lyuboj  otvet tozhe
okazalsya  by glupym.  Vprochem, otveta ne trebovalos': obydenno proiznesennaya
fraza s legkoj, dlya proformy, voprositel'noj intonaciej prosto stavila tochku
nad "i".
     Vot, znachit, radi chego etot  neponyatnyj srochnyj vyzov, speshnaya  dal'nyaya
doroga... Vse dumali --  osoboe zadanie, i  on sam  tak schital. Okazyvaetsya,
net. Starik slyshal pro podobnye sluchai, o nih soobshchali shepotom samym blizkim
druz'yam  i nikogda  ne obsuzhdali, no  on i  predstavit'  ne  mog, chto  takoe
proizojdet s nim samim.
     YArkij krug sveta  padal  na zelenoe  sukno,  osveshchaya kakie-to bumagi --
samye vazhnye v zhizni  Starika, vyshe, v  zelenom  ot abazhura polumrake tusklo
otbleskivali chetyre shpaly v petlicah -- nedavno  Gryzoboev poluchil kapitana,
chto sootvetstvovalo obshchearmejskomu zvaniyu polkovnika,  a eshche vyshe nachinalas'
gustaya ten', golos zvuchal iz pustoty, lica vidno ne bylo.
     No  Starik ego  otchetlivo  predstavlyal, potomu  chto  videl lico roslogo
ad座utanta, otobravshego pistolet v priemnoj, -- grubuyu  masku s prezritel'nym
vyrazheniem torzhestvuyushchej  sily  i osobym otbleskom besposhchadnoj gotovnosti  v
holodnyh  glazah.  Sizov  ne  lyubil  lyudej  s  takimi  glazami.  I kogda emu
prihodilos'  podbirat'   ispolnitelej  dlya   zhestkoj,   strashnoj,  protivnoj
normal'nomu chelovecheskomu sushchestvu raboty, on vybiral  teh, komu predstoyashchee
tak  zhe  nepriyatno, kak  i emu  samomu,  kto vypolnit  svoj dolg na  nervah,
preodolevaya  estestvennye  chuvstva,  ne  privyknuv  k  tomu,  k chemu chelovek
privykat' ne  dolzhen, esli  hochet ostat'sya  chelovekom. V  pervuyu  ochered' on
rukovodstvovalsya   moral'nymi  soobrazheniyami,   no  okazyvalsya  prav   i   v
prakticheskom smysle: ohotno gotovye na vse besposhchadnye molodchiki byli krajne
nenadezhny,  ibo, ne imeya vnutrennego  sterzhnya, legko lomalis'  v kriticheskih
situaciyah,  podtverzhdaya,  chto  moshchnyj  skelet  i krepkie  muskuly  ne  mogut
zamenit' teh skrytyh kachestv, kotorye Sizov cenil v nastoyashchih lyudyah.
     -- Rasskazhi, za skol'ko  oni tebya  kupili so vsemi potrohami?  Ili yazyk
proglotil ot straha?
     CHto by  on ni skazal, znacheniya ne imelo, vse uzhe resheno. Opytnyj Starik
znal,  chto  zhit' emu  men'she, chem idti do prohodnoj: pervyj povorot  nalevo,
lestnica v  podval  -- i  vse.  I emu dejstvitel'no bylo  strashno,  pozhaluj,
vpervye v zhizni on oshchutil lipkij uzhas obrechennogo, nesposobnogo povliyat'  na
hod  sobytij, bezzashchitnogo cheloveka, mechushchegosya po tesnoj kamere  gazvagona.
No ne takov byl Sizov, chtoby poddavat'sya strahu, tem bolee obnaruzhit' ego.
     --  Posmotrite v moem lichnom dele, gde ya byl i chto delal, -- zlo skazal
on. -- I nikogda ne trusil. I yazyk ne glotal!
     -- CHital  tvoe delo,  -- muchnisto-belaya s prozelen'yu -- ot  abazhura? --
ruka vpolzla v svetlyj krug i mnogoznachitel'no opustilas' na proshtampovannye
listki. -- Ves' ty zdes', kak golen'kij...
     Zadrebezzhal  zvonok,  belaya  ruka  neozhidanno  rezko  shvatila  tyazheluyu
ebonitovuyu trubku.
     -- U apparata!
     Dal'she zvuk propadal -- v real'nosti Starik ne pomnil razgovora, tol'ko
obshchij  smysl: Gryzoboeva nastoyatel'no priglashali  kuda-to,  on  s sozhaleniem
otkazyvalsya, govorya, chto  emu  eshche  "nado  razobrat'sya s odnim  izmennikom".
("|to ya izmennik? -- otstranenie podumal Starik. -- Neuzheli rebyata poveryat?!
"), -- ego ugovarivali, ubezhdali, deskat',  izmennik nikuda  ne denetsya, i v
konce koncov on soglasilsya, potomu chto hotel soglasit'sya s samogo nachala.
     -- Ladno,  idi poka,  podumaj... Da napishi  chistoserdechnoe raskayanie...
Utrom pridesh'. I bez glupostej -- ne mal'chik!
     Gryzoboev    nazhal    skrytuyu   knopku,   v   dveryah   totchas    voznik
pruzhinisto-podtyanutyj,  gotovyj  dejstvovat' ad座utant -- bditel'nyj, znayushchij
sluzhbu, ispolnitel'nyj, horoshij,  vernyj  paren', na kotorogo  mozhno vo vsem
polozhit'sya. Obrazec podchinennogo.
     -- Mashinu k pod容zdu. A etot pust' idet... poka.
     Po dobromu licu probezhala ten' nepriyatnogo udivleniya.
     -- Oruzhie?
     -- Verni... poka...
     V  etot mig  Starik  otchetlivo ponyal,  chto  na samom  dele ego vovse ne
schitayut izmennikom i nemeckim agentom. I emu stalo eshche strashnee.
     Noch'  proshla  v  muchitel'nyh  razmyshleniyah.  CHrezvychajno  otvetstvennaya
rabota, kotoroj zanimalsya Sizov, pred座avlyala osobye  trebovaniya k prichastnym
lyudyam i imela zhestkie pravila, ne priznayushchie  isklyuchenij. Pustyakov i melochej
v nej ne sushchestvovalo, pogreshnosti i proschety ne proshchalis' -- slishkom mnogoe
stoyalo  na  karte.   Neznachitel'naya  oshibka   --  svoya  ili   chuzhaya,   lyubaya
sherohovatost'   ili  sboj   provodimoj   operacii,   otsutstvie   ozhidaemogo
rezul'tata, ne  govorya uzhe o provale, -- mogli  dat' povod dlya podozrenij. A
eshche  sushchestvovala  kontrigra  nemeckoj  razvedki:  dezinformaciya, podstavka,
kleveta...
     Provalov v rabote Starika  ne bylo, po  krajnej mere, on o nih ne znal,
vsego ostal'nogo so schetov ne sbrosit', no, poluchiv obratno holodnyj tyazhelyj
pistolet  i besprepyatstvenno  projdya mimo chasovogo  skvoz'  ogromnye,  v dva
chelovecheskih rosta, obitye  ponizu med'yu  dveri, on mog  absolyutno  uverenno
skazat': povodov dlya obosnovannyh podozrenij u Gryzoboeva net! Znachit...
     V  spartanskoj  obstanovke  vedomstvennoj gostinicy  Starik  dokruchival
dogadku, ispugavshuyu pri vyhode iz solidnogo kabineta.
     Esli ego  skomprometirovat' i ubrat',  a eshche luchshe, chishche i gramotnee --
dat' vozmozhnost'  sdelat' eto samomu, -- tot, kto nedostatochno znal Starika,
mog  odnoznachno  rasschityvat',  kak  on   rasporyaditsya  poluchennoj  do  utra
otsrochkoj  i vozvrashchennym  "TT";  esli  ego oporochit',  mertvogo proshche,  chem
zhivogo, to avtomaticheski  poteryayut  doverie rabotavshie s nim lyudi, oborvutsya
svyazi s mnogochislennymi istochnikami informacii na okkupirovannoj territorii,
obescenyatsya dobytye s  neimovernym  trudom svedeniya, svernutsya  nachatye im i
zamknutye na nego operacii.
     |to moglo byt' vygodno tol'ko kovarnomu i izoshchrennomu vragu,  oborotnyu,
poluchivshemu vozmozhnost'  pod predlogom bor'by  za bezopasnost' fronta i tyla
odnim   mahom   sryvat'  tshchatel'no   produmannye   i   perspektivnye   plany
komandovaniya.
     V upravlenie Starik shel  v  takom napryazhenii, v kakom  obychno perehodil
liniyu   fronta.  Utrennee   mirooshchushchenie  otlichaetsya  ot   nochnogo   bol'shej
rassuditel'nost'yu, i  on  horosho  ponimal, chto takaya logichnaya i ubeditel'naya
dlya nego  samogo dogadka  v glazah rukovodstva budet vyglyadet' inache --  kak
popytka  izmennika spasti  svoyu shkuru cenoj  ogovora. Da i skorej vsego, emu
voobshche ne udastsya popast' k komu-nibud' vyshe urovnya Gryzoboeva. No ostavlyat'
vreditelya v svyataya svyatyh Sizov ne sobiralsya.
     Vcherashnij lipkij uzhas  bespomoshchnosti ischez bessledno: to,  chto v osnove
strashnyh obvinenij lezhalo ne oshibochnoe podozrenie,  a  zlonamerennyj raschet,
menyalo delo korennym obrazom. Pered nim byl vrag, a kak postupat' s vragami.
Starik horosho znal.
     Nedooceniv  Sizova, Gryzoboev dopustil glavnyj v  svoej zhizni promah, i
zrya  on  nadeetsya na  pravilo  otbirat' oruzhie v priemnoj,  potajnuyu  knopku
signalizacii i zdorovennogo ad座utanta s besposhchadnym vzglyadom...
     Starik dvigalsya stremitel'no i neotvratimo, kak mchitsya navstrechu vzryvu
samonavodyashchayasya  torpeda,   namertvo   vcepivshayasya  v   cel'   akusticheskimi
zahvatami. Sobstvennaya sud'ba ego ne  interesovala,  tak  kak  nahodilas' za
predelami postavlennoj samomu sebe zadachi.
     Mnogie  schitali   Starika  vezunchikom,  hotya  chashche  vsego   ego   udachi
ob座asnyalis'  zheleznoj  volej, celeustremlennost'yu  i  besstrashiem,  no  nado
priznat', chto  sud'ba  blagovolila k nemu  i inogda podbrasyvala  schastlivyj
bilet.
     Post na prohodnoj on minoval besprepyatstvenno, rasceniv  eto kak pervuyu
udachu, vytekayushchuyu iz samouverennosti i nedal'novidnosti Gryzoboeva, no cherez
neskol'ko  minut,  stolknuvshis'  s  tremya muzhchinami, vyhodyashchimi iz  priemnoj
nachal'nika upravleniya, ponyal, chto delo  ne v eshche odnoj oshibke  oborotnya, a v
rezkom izmenenii obstanovki.
     Vid ad座utanta, zazhatogo s  dvuh storon ne ustupayushchimi emu teloslozheniem
sputnikami,  byl  zhalok:  raspahnutyj vorot,  sporotye  petlicy, boltayushchijsya
klapan  kobury,  a  glavnoe --  lico: rasteryannoe,  s  perekoshennym  rtom  i
umolyayushchimi glazami.
     -- Pokazhu... vse...  YA-to ni pri chem... Za nego, gada, ne  otvetchik, --
mokro shlepali bezvol'nye guby.
     Poruchenec v priemnoj  otvechat' na  voprosy ne  stal,  drugie sotrudniki
nichego ne  znali ili delali vid,  chto ne znayut. Nakonec  zamnach operativnogo
otdela,  sluzhivshij odno vremya s  Sizovym, rasskazal, chto Gryzoboev  minuvshej
noch'yu pojman  na kontakte so svyaznikom  abvera i  ubit v  perestrelke. Pered
etim on  razvlekalsya  v intimnoj kompanii,  i Sizov ponyal, chto ucelel tol'ko
blagodarya  pristrastiyu oborotnya k  somnitel'nym  uveseleniyam,  kotorye  dazhe
zastavlyali ego otkladyvat' na zavtra nezavershennye dela.
     -- Der'mo -- ono krugom der'mo! -- tol'ko i proiznes Starik i vytryahnul
iz  pravogo rukava  poslednyuyu  tehnicheskuyu novinku  nemeckih  diversantov --
tonkuyu, s avtoruchku, trubochku, besshumno vybrasyvayushchuyu na desyatok santimetrov
trehgrannyj otravlennyj klinok.
     -- Derzhi, vy takih eshche ne videli.
     Starik otkryl glaza. Trudno, dazhe nevozmozhno bylo  opredelit', s kakogo
momenta strashnyj  son  pereshel  v nepriyatnye vospominaniya. A on  pytalsya eto
sdelat':  esli  son prervalsya  do razoblacheniya oborotnya -- durnoj znak, esli
posle -- schastlivaya primeta. Kogda-to davno  oni staralis' pered vyhodom  na
zadanie otyskat' dobrye predznamenovaniya  v lyuboj melochi. No  shli nezavisimo
ot togo, nahodilos' ono ili net.
     On  vstal,  razmyalsya,  glyanul  v  okno.  Utro  vydalos'  solnechnym,  no
prohladnym,  priblizhenie  oseni  oshchushchalos'  vse  yavstvennej.  Starik pozharil
kartoshku,  vypil zapreshchennyj vrachami  kofe,  posidel na prodavlennom divane,
sosredotochenno razmyshlyaya, i stal sobirat'sya.
     On nadel kletchatuyu domashnyuyu rubashku, myatye bryuki, let desyat' valyavshiesya
v  shkafu,  i  takoj  zhe  staryj,  s potertymi  loktyami pidzhak.  Veshchi  viseli
svobodno, i eta naglyadnost' proisshedshih s nim peremen byla nepriyatna.
     Vygorevshuyu,  s obvisshimi  polyami shlyapu  Starik  vzyal u  soseda, zaranee
razdobyl  ochki, obmotannye na perenos'e izolyacionnoj lentoj,  -- glaza mogli
svesti na net ves' maskarad, i on eto znal.
     Poglyadev v zerkalo,  on  otorval pugovicu na vorote, podumav, potyanulsya
za  igolkoj  i  dobavil  na  meste otryva  neskol'ko  svisayushchih belyh nitok.
Dvuhdnevnaya  sedaya  shchetina pridavala  Stariku neopryatnyj  starcheskij vid,  i
sejchas on vyglyadel neuhozhennym,  provincial'nym dedom, neizvestno  po  kakoj
nadobnosti popavshim v gorod.
     Vnimanie k detalyam sohranilos'  eshche s teh vremen, kogda emu prihodilos'
pogruzhat'sya  v  chuzhdyj,   vrazhdebnyj  mir,  grozyashchij   smert'yu  za  malejshuyu
oploshnost'.
     Vo dvore  gomonili deti, stukali kosti domino, vzrevel i  tut zhe zagloh
dvigatel'  staroj  "Pobedy".  Starik  dostal iz  yashchika  tshchatel'no  smazannyj
pistolet, vognal v obojmu, doslal patron v stvol. Posharil v karmanah meloch',
nashel  neskol'ko  dvuhkopeechnyh  monet, poradovalsya, chto ne nado  menyat', --
odnoj zabotoj men'she.
     Sosedi  smotreli s  nedoumeniem,  i  Starik  opyat' poradovalsya,  chto ne
stolknulsya s Semenovym, tot zadal  by kuchu voprosov po povodu  ego strannogo
vida.
     On medlenno shel po ulice sredi znakomyh domov i mirnyh lyudej i s kazhdym
shagom vse bol'she kazalsya sebe vpavshim v detstvo starikom, igrayushchim v davnyuyu,
zabytuyu vsemi  igru. Sejchas on  ne nahodilsya vo vrazhdebnom mire, naprotiv --
vse, chto ego  okruzhalo, bylo privychnym, blizkim i  rodnym, eto byl ego  mir,
kotoryj esli i tail opasnosti, to kak raz dlya teh, kogo on sobiralsya segodnya
najti.
     I  Starik  vdrug  ustydilsya  svoego  maskaradnogo  kostyuma,  pistoleta,
natiravshego  levyj  bok,  dogovorennosti  s  Krylovym,  otryvavshej  togo  ot
zakonnogo otdyha. Drugoj na ego meste voobshche by otkazalsya ot zadumannogo, no
Starik ne  privyk  brosat'  nachatoe  na polputi,  hotya  sejchas malo  veril v
real'nost' svoego plana.
     On  pozvonil Krylovu i skazal, chto  neobhodimost' v ego pomoshchi otpala i
on mozhet  otdyhat'. Krylov vozrazil, i oni  uslovilis', chto Starik  pozvonit
cherez chas, rasskazhet o rezul'tatah, a esli zvonka ne budet, Krylov vyedet na
mesto i budet dejstvovat' po obstanovke.
     Potom  Starik  priehal na  tihuyu krivuyu  ulochku, podoshel  k  malen'komu
akkuratnomu domiku  i  postuchal  v zelenuyu  kalitku,  predstavlyaya,  kak post
nablyudeniya fiksiruet etot fakt i kakoj shum podnimet zavtra Mishuev.
     Kogda   k   nemu   vyshla   milovidnaya  raspolnevshaya   zhenshchina  (Nadezhda
Tolstosheeva, 27 let, zhena mladshego, starshij -- holostyak,  a  lyudi boltali ob
etoj  sem'e  raznoe).  Starik sprosil  Vladimira  ili  Nikolaya, uvidel,  kak
napryaglos' lico hozyajki,  i  uslyshal,  chto  Ih  doma  net,  kogda  budut  --
neizvestno  i  voobshche  neponyatno, zachem  oni  nuzhny  sovershenno  neznakomomu
cheloveku.
     Togda  Starik  s  prosteckoj  otkrovennost'yu povedal,  chto  on yavlyaetsya
rodnym  dedom  Val'ki Makogonova,  kotoryj  poehal  v  gosti  k  svoim novym
druz'yam,  bratel'nikam  Tolstosheevym,  Volod'ke  i  Nikolayu,  a  obratno  ne
vozvratilsya. Obespokoennyj ded priehal sledom,  v spravochnom poluchil adres i
hochet uznat',  gde  ego  vnuk, a esli zdes'  otveta  ne najdet, to ostanetsya
tol'ko odin put' -- idti v miliciyu.
     Nadezhda  slushala  nastorozhenno, guby  ee szhalis', ruki komkali kakuyu-to
cvetastuyu  tryapku. Sohranit'  nezainteresovannyj  vid ej  ne  udalos', a pri
poslednih slovah v glazah yavno mel'knul ispug.
     "Znaet, vse znaet, -- podumal Starik. -- Bez detalej: kto za rulem, kto
strelyal, da kogo ubili, da kuda Val'ka delsya -- podrobnosti ej ne nuzhny, bez
nih spokojnej, a dogadki ne v schet, tak legche prikinut'sya, budto zhivesh' ne s
banditami i ubijcami da ne na krovavye den'gi zhirovat' sobiraesh'sya".
     -- Voobshche-to muzh segodnya obeshchal  zayavit'sya, -- rasteryanno lgala hozyajka
i  etoj lozh'yu vydavala svoe tajnoe znanie, hotya priehavshij v  poiskah  vnuka
prostodushnyj starichok ne  mog by opredelit' ni rasteryannosti, ni lzhi, ni tem
bolee predvidet' sobstvennuyu uchast', namek na  kotoruyu chitalsya  v  begayushchem,
bespokojnom vzglyade Nadezhdy Tolstosheevoj.
     -- Zahodite, dedushka, otdohnite, a to znaete, kak u  muzhikov, -- kruzhka
piva, potom  stakan  vina, potom  butylka  vodki... Vot i  gulyayut... Na dachu
poehali otdohnut', da tam i zastryali...
     Ona sypala slovami,  provozhaya  Starika v dom, no, kogda  dver' na ulicu
zakrylas', vdrug zamolchala  i  obessilenno  opustilas' na starinnyj,  obityj
zheleznymi poloskami sunduk.
     --  A chto, i Valek moj s nimi zagulyal? -- sprosil ded Makogonova slegka
neodobritel'no.
     -- S nimi, -- gotovno kivnula Nadezhda, i Stariku stalo yasno: ona znaet,
chto Makogonova net v zhivyh.
     No  u  deda propavshego  Val'ki  podobnoj yasnosti ne bylo, da i byt'  ne
moglo.  Hozyajka  okazalas' ne tol'ko krasivoj, no i privetlivoj, govorlivoj,
obstanovka v dome ne vnushala trevogi i bespokojstva.  Razve pridet v golovu,
chto ty neozhidannyj, krajne nezhelatel'nyj  svidetel', sposobnyj provalit' tak
udachno nachatoe delo, a potomu obrechennyj...
     Ded Makogonova rasslabilsya na kushetke.
     -- Otdohnite, dedushka, ya sejchas, v magazin i obratno...
     V  Tolstosheevoj  poyavilas' celeustremlennost',  ochevidno,  ona  prinyala
reshenie, kak nado postupat'.
     Hlopnula dver'.  Ded  Makogonova ischez, kak tol'ko shagi Nadezhdy propali
vdali.  Pruzhinistoj   koshach'ej  pohodkoj   Starik   skol'znul  po  komnatam,
osmatrivaya dom.
     Tri  komnaty. Malen'kie, opryatnye, plotno zastavlennye. Hel'ga, nabitaya
raznomastnym  hrustalem i alyapovato  raspisannym zolotom  farforom,  cvetnoj
televizor pod yarkoj shelkovoj nakidkoj, vsyudu kovry: na stenah, na polu v dva
sloya, svernutye v trubku po uglam. Gimn  durnomu vkusu. Zato bogato, znachit,
"ne huzhe, chem u lyudej".
     V spal'ne Starik spotknulsya o korobku iz-pod avstrijskih sapog, eshche dve
beleli  pod  krovat'yu.  Spekuliruet ona, chto li?  Ili obespechivaet  sebya  po
vysshej  norme?  Skoree  vsego  i to  i drugoe.  Brat'ya  chasto zaglyadyvayut  v
butylku, tak  chto zarplat  i levogo zarabotka Vladimira ne hvatit, chtoby tak
nabit' eto "gnezdyshko".
     Na   krohotnoj  verande  oborudovano  rabochee  mesto:  verstak,  tiski,
nebol'shoj tokarnyj  stanok. Zdes' Vladimir izgotavlival zapchasti k  lodochnym
motoram, motociklam, zdes' zhe,  ochevidno, sdelal avtomat.  Vse chisto ubrano,
ni  struzhki,  ni   pylinki,  ni   kusochka   metalla.  Kak  on   predpolagal:
podgotovilis' k vozmozhnomu obysku.
     Starik vernulsya na  kushetku.  Sejchas by  v samyj raz pozvonit' Krylovu.
Vryad  li Nadezhda stanet  travit' deda Makogonova krysomorom ili  rubit'  ego
szadi toporom  -- na takoe ona, konechno,  ne  sposobna. A vot kanal svyazi  s
muzhem u  nee  imeetsya, i ona, kak vernaya, predannaya zhena, soobshchit ob opasnom
goste, pust', mol, muzhiki sami reshayut...
     Esli by Mishuev odobril ego plan i operaciya byla sootvetstvuyushchim obrazom
podgotovlena.  Stariku  ne prishlos'  by  sejchas  lomat'  golovu, prognoziruya
dal'nejshee razvitie sobytij. Brat'ya vryad li sunutsya v dom, togda vse prosto:
post nablyudeniya zasechet  ih, i kapkan zahlopnetsya. Slishkom prosto dlya  takih
predusmotritel'nyh volkov. Oni predprimut  chto-to  drugoe, hitroe, v chem  ne
osvedomlennye o proishodyashchih sobytiyah nablyudateli mogut i ne razobrat'sya.
     Starik  ne  zametil, kak izmenilos' vse vokrug,  prosto oshchutil davno ne
ispytyvaemoe  chuvstvo opasnosti,  ishodyashchej otovsyudu: ot  sten etogo domika,
bogatoj bezvkusnoj obstanovki, radushnoj  hozyajki, vyskochivshej na minutku  po
svoim,  no  tesno  svyazannym  s   nim  nadobnostyam;  vsya   atmosfera  logova
Tolstosheevyh byla  nenavidyashchej  i vrazhdebnoj. Sejchas on nahodilsya  v chuzhdom,
besposhchadnom mire i, kak chasto byvalo, mog rasschityvat' tol'ko na sebya. ZHal',
ne  stoit  v prikrytii  Krylov... Vprochem, ne  dozhdavshis' zvonka, on  dolzhen
dogadat'sya, pochuvstvovat' neladnoe i podospet' na  pomoshch', tak  uzh sluchalos'
neskol'ko raz.
     No  sejchas Starik naprasno rasschityval na  lyubimogo uchenika, potomu chto
on byl otvlechen drugim, neozhidanno voznikshim delom.
     Ne zastav Starika, |lefantov otpravilsya k polurazrushennomu, obrechennomu
na  snos zdaniyu, zabral  iz podvala  futlyar dlya chertezhej  i priehal k  sebe.
CHerez neskol'ko minut on  poyavilsya na ulice uzhe bez futlyara i bystrym  shagom
dvinulsya do boli znakomym marshrutom.
     Nezhinskoj  doma ne okazalos',  no  dver'  byla zaperta tol'ko  na  odin
zamok, znachit, ona vyshla  nenadolgo i sejchas vernetsya. On votknul v zamochnuyu
skvazhinu zapisku, povertel i snova sunul v karman pachku deneg.
     Spuskayas'  po  lestnice,  |lefantov  stolknulsya  s  neznakomym  molodym
chelovekom,  ne zapodozriv,  chto sam on znakom  starshemu  lejtenantu  milicii
Gusarovu i imenno potomu tot tak staratel'no glyadit v storonu.
     Nemnogo  postoyav na uglu,  |lefantov  uvidel,  kak neznakomec vyshel  iz
pod容zda, napravilsya  k  ostanovke avtobusa, no peredumal i  rezko svernul v
pereulok,  a  ot  ostanovki  carstvennoj  pohodkoj, s gordo podnyatoj golovoj
proshla k svoemu domu Nezhinskaya.
     Posle etogo |lefantov vernulsya k sebe v kvartiru, sel v kreslo, polozhiv
pered soboj chasy, i stal  zhdat'. ZHdat' ostavalos' nedolgo, i delo uproshchalos'
tem, chto on izbavilsya ot neobhodimosti prinimat' reshenie.
     Reshenie dolzhna prinyat'  Mariya. Esli ona pridet, on okonchatel'no sdastsya
tomu,  drugomu,  esli  zhe  net...  Ruka legko  skol'znula  po mertvoj  stali
shtucera...
     Uhod ot samostoyatel'nyh reshenij est' proyavlenie trusosti.
     |ta  mysl' sejchas ne zadela  ego. Kazhdyj zhivet,  kak"  emu  nravitsya. I
kazhdyj schitaet, chto uzh kto-kto, a on zhivet pravil'no. Ne  somnevaetsya v etom
Asya  Petrovna,  ne somnevayutsya Nikolaj  Sergeevich i  Napoleon,  dazhe  nudnyj
tolstyak Vova Zotov schitaet, chto zhivet pravil'no!
     Lyudi  raznye,  i  zhizni u nih nikak  ne  pohozhi,  i  potomu  sovershenno
ochevidno,  chto vse ne mogut byt'  pravymi!  No kazhdyj  uveren, chto oshibayutsya
drugie...
     Emu,  |lefantovu,  bytie  togo   zhe  Vovy  Zotova   kazhetsya   unylym  i
besprosvetnym.  A  tot  dovolen. I  ne  ponimaet, zachem  eto Slon  suetitsya,
kakie-to  formuly pishet, pribory  vydumyvaet, vmesto togo chtoby  zagorat' na
plyazhe da pivo pit'  -- luchshego-to otdyha ne byvaet! A esli by uznal, chto on,
imeya desyat' tysyach i dissertaciyu  na vyhode, strelyat'sya nadumal chert-te iz-za
chego, to i voobshche sumasshedshim poschital by...
     U  kazhdogo  svoi  dovody,  svoi  rezony.  Semen  Fedotovich, Oreh,  Ivan
Varfolomeevich  i sejchas  ne  dumayut, chto nepravil'no  zhili! Drugoe  delo  --
nedostatochno hitry, izvorotlivy byli, za to i koryat sebya, za to rugayut!
     "Da i ty, bratec, --  obratilsya  k sebe |lefantov, -- tozhe dumaesh', chto
postupal  pravil'no. Ne dumaesh'? A pochemu zhe delal?  ZHenu brosil s synom,  v
gryazi vymazalsya,  prestupnikom  stal! Ot  lyubvi  bol'shoj k Marii? Slaben'koe
opravdanie!  A ona, v svoyu ochered', opravdaetsya tem, chto tebya  ne lyubila!  I
tochka,  net  vinovatyh!   Tol'ko  tak   ne  byvaet.   Vse  ravno  prihoditsya
rasplachivat'sya -- rano ili pozdno, naglyadno ili skryto..."
     Vremya  vyshlo.  |lefantov  otstranenno  vzyal  oruzhie,  zaglyanul v chernoe
otverstie stvola, polozhil palec na spusk. V etot mig v dver' pozvonili.
     CHtoby ne  teryat' vremeni zrya, Krylov reshil  doprosit'  Nezhinskuyu. Gusar
pones  povestku,  a  on  smotrel  v  okno, obdumyvaya  predstoyashchij  razgovor.
Konechno,  govorit'  pravdu  ne v  ee  interesah,  no  sushchestvuet  celyj  ryad
takticheskih  priemov,  s  pomoshch'yu  kotoryh  mozhno  zastavit'  ee  izoblichit'
|lefantova. No, chestno govorya,  Krylovu ne hotelos' etogo delat'. Pervyj raz
v  zhizni  on ne stremilsya lyuboj cenoj  razoblachit'  vinovnogo. I tak zhe, kak
Zajcev,  ispytyval sochuvstvie k |lefantovu.  Mozhet byt', ottogo, chto  sam ne
tak davno mog, pozhaluj, nadelat' glupostej iz-za Rity.
     Rita...   Otnoshenie   k   nej  posle   poseshcheniya  semejstva  Rogal'skih
izmenilos'.  CHut'-chut',  v  neulovimoj   stepeni.   Ischezla  pronzitel'nost'
chuvstva,  oshchushchenie prazdnichnosti  ot  obshcheniya...  Sushchaya erunda. To,  chego  u
mnogih  nikogda i  ne byvaet, bez  chego zhenyatsya i vyhodyat  zamuzh,  schastlivo
zhivut vsyu zhizn' i torzhestvenno otmechayut zolotuyu svad'bu.
     Gusar vernulsya zapyhavshimsya.
     -- Vruchil?
     --  Ee  ne  bylo,  brosil  v  pochtovyj  yashchik.  A   na  ulice  vstretil,
vozvrashchalas' domoj...
     -- Znachit, najdet.
     -- |to tochno. V pochtovom yashchike povestku, a v zamochnoj skvazhine zapisku,
obe priglashayut na chas  dnya. Za  neyavku po povestke  -- privod, po zapiske --
samoubijstvo.  Interesno,  chto  ona  vyberet?  Vprochem, zhenshchinam svojstvenna
gumannost', tak chto k tebe ona ne pridet...
     -- |lefantov? -- ne to sprosil, ne to utochnil Krylov. -- CHert, dotyanuli
rezinu!
     -- Mozhno?
     Na  poroge,  obayatel'no  ulybayas',   stoyala   Nezhinskaya.  Kak   vsegda,
bezuprechno, so vkusom odetaya, uhozhennaya i krasivaya.
     -- Vy prishli na polchasa ran'she. Pochemu?
     -- O, chtob  sekonomit' vremya.  YA  dogovorilas'  vstretit'sya s podruzhkoj
polvtorogo -- nado zaehat' po zhenskim delam v odno mesto... Vy zhe menya dolgo
ne zaderzhite?
     -- A k cheloveku, kotoryj  zhdet vas do  chasa, vy ne  sobiraetes'?  -- ne
sderzhalsya Gusar.
     Lico Nezhinskoj stalo holodnym.
     -- Vy ne tol'ko krutites' vozle moego doma, no i chitaete to, chto ne vam
adresovano! Stydno!
     -- Kak vy dumaete, on dejstvitel'no mozhet pokonchit' s soboj? -- sprosil
Krylov.
     -- Kakoe mne do etogo delo? Pust' delaet chto hochet! On zhe psihopat!
     -- Kak i vash byvshij muzh?
     -- Pochemu vy lezete v moyu lichnuyu zhizn'? Kto dal vam takoe pravo?
     Nezhinskaya  izmenilas'  v  mgnoven'e  oka  --  kuda  devalis' obayanie  i
ocharovatel'naya myagkost'! Zlaya furiya v krasivoj maske.
     -- Mne davno govoryat, chto vy vyyasnyaete sovsem ne to, chto trebuetsya, kak
dosuzhaya spletnica. Dazhe pytaetes'  zaglyanut'  ko mne  v  postel'! Nu  i kak,
interesno?
     Ona prezritel'no ulybnulas', kak budto ulichila Krylova v neblagovidnyh,
pozornyh delishkah.
     --  Ne nervnichajte,  Mariya  Viktorovna.  Rassledovanie velos'  po  vsem
pravilam,  hotya mnogoe  v nem vam prishlos' ne po nravu, --  spokojno  skazal
Krylov. -- Zdes' trebuetsya tochnost'  vo vsem, a tochnost'-to vy i  ne lyubite.
Potomu chto  nachinaete zaputyvat'sya v melochah, tak  kak nikogda  ne  govorite
pravdy do konca.
     -- Nu, znaete li!
     --  Znayu,  znayu! Mnogoe znayu. I  vashu  pogovorku na  pervom  doprose...
Pomnite, naschet togo, chto  vam  ne  vezet, deskat', tretij  raz  popadaete k
vracham? Pervyj raz -- avariya, tretij -- vystrel, a v svyazi s chem vy lechilis'
vtoroj raz? My s vami tak i ne vyyasnili etot vopros. Togda...
     -- A sejchas?!
     Prezrenie, holodnoe ubivayushchee prezrenie volnami zalivalo kabinet, i ton
byl ledyanym i unichtozhayushchim.
     -- A sejchas  vy zhdete smerti  |lefantova  i poraduetes' ej, potomu  chto
blagodarya  etomu ostanetes'  takoj zhe chisten'koj,  akkuratnoj i pahuchej, kak
vsegda, i ischeznet real'naya vozmozhnost' po ushi vymazat'sya v...
     -- I chto iz vsego vashego monologa sleduet?  Hotite  otdat' pod sud  men
ya?!
     --  ZHizn' vyneset  vam prigovor. V kompetenciyu milicii i  suda podobnye
veshchi ne vhodyat.
     -- Togda k chemu eti rassuzhdeniya? CHto iz nih sleduet?
     -- Tol'ko to, chto vy -- shlyuha.
     -- CHto?!
     Blednoe  lico  Nezhinskoj  vspyhnulo  pyatnami,  glaza  rasshirilis'.  Ona
vskochila so stula,  sdelala  shag vpered,  no, natknuvshis' na tyazhelyj  vzglyad
Krylova, zamerla.
     --  |to vam darom ne  projdet! -- strashnym golosom  skazala ona. -- Vas
vygonyat so sluzhby! YA budu zhalovat'sya!
     -- K sozhaleniyu, zhalovat'sya po etomu povodu vy mozhete tol'ko na sebya, --
skazal Krylov v pryamuyu spinu i brosil vzglyad na chasy.
     Bez chetverti chas.
     --  Bystro mashinu!  --  prikazal on  v  selektor  dezhurnomu  i vmeste s
Gusarom brosilsya vniz, chut' ne sbiv na lestnice Mariyu Viktorovnu Nezhinskuyu.
     Rovno  v chas  Krylov  pozvonil  |lefantovu.  V  kvartire chto-to  upalo,
poslyshalis'  begushchie  shagi,  dver'  raspahnulas'  nastezh',  i,  uvidev,  kak
ozarennoe  nadezhdoj lico  hozyaina  skrivila  grimasa  razocharovaniya,  Krylov
perestal zhalet', chto oskorbil Nezhinskuyu.
     Uprediv  dvizhenie  hozyaina, inspektor  shagnul  cherez  porog.  |lefantov
brosilsya nazad, no opyat' ne uspel: major pervym vorvalsya v komnatu, podnyal i
razryadil shtucer. |lefantov ocepenelo opustilsya na pol.
     -- Syad'te v kreslo, -- rezko brosil Krylov, no vladevshee im  napryazhenie
otstupalo, i on smyagchil ton.
     -- Esli hotite oblegchit' svoyu uchast', ya napishu v raporte, chto my prishli
po vashemu vyzovu. |to vse, chto ya mogu dlya vas sdelat'.
     -- Mne vse ravno, -- ele slyshno vydavil |le -- fantov.
     -- Zovi ponyatyh, -- prikazal Krylov Gusaru. -- Budem oformlyat' protokol
dobrovol'noj vydachi oruzhiya...
     Vernuvshis' v otdel, Krylov pozvonil Zajcevu i dolozhil obstanovku.
     -- Kak on? -- sprosil sledovatel'.
     --  Pishet  yavku   s   povinnoj.  |to   budet   eshche   odnim   smyagchayushchim
obstoyatel'stvom.
     -- A chto, est' i drugie?
     CHerez tolstoe steklo, delivshee dezhurnuyu chast' popolam, Krylov posmotrel
na sklonennuyu golovu |lefantova, stekayushchie  po lbu kapli pota, zakushennuyu do
krovi gubu.
     -- Est'. Da ty i sam znaesh' -- ih zdes' celyj vagon.
     I, vspomniv lyubimuyu priskazku sledovatelya, dobavil:
     -- I malen'kaya telezhka.
     --  Sejchas priedu, -- vzdohnul na drugom konce provoda Zajcev.  -- Esli
by ty znal, kak mne ne hochetsya vesti eto delo.
     -- Znayu.
     Krylov ne ispytyval ni malejshego udovol'stviya  ot uspeshno  zavershennogo
rassledovaniya,  skoree  naoborot -- ustalost'  i razdrazhenie, kak byvalo pri
neudachah.
     -- Soobshchi rodstvennikam o  zaderzhanii, -- poprosil on Gusara. -- Skazhi,
chto mogut prinesti peredachu.
     On podnyalsya v svoj kabinet, razvalilsya na stule, zakryl glaza. Vse-taki
Starik v ocherednoj raz okazalsya providcem. Starik! Ego kak tokom udarilo!
     --  Mne  kto-nibud' zvonil?  -- nervno sprosil  on v  trubku vnutrennej
svyazi.
     -- Net, -- udivlenno otvetil dezhurnyj -- YA by peredal...
     CHert! Starik dolzhen  byl  soobshchit', chto u nego vse v poryadke. Pravda, v
kabinete nikogo ne bylo, no on by obyazatel'no perezvonil dezhurnomu!
     Vse eto Krylov dodumyval na begu. CHerez minutu operativnaya mashina mchala
ego po izvestnomu adresu. No on beznadezhno opozdal.
     Nadezhda  Tolstosheeva  vernulas' cherez polchasa.  V  avos'ke ona prinesla
bulku hleba, kusok kolbasy i butylku vina -- vsya ulica mogla videt', chto ona
sobiraetsya horosho ugostit' gostya, kak i polozheno dobroj hozyajke.
     -- Pokushajte, dedushka, progolodalis' nebos' s dorogi, -- vorkovala ona,
nakryvaya stol, -- i vinca po ryumochke vyp'em, za priezd k nam...
     Ded  Makogonova  dlya prilichiya otkazyvalsya, govoril chto-to pro kotlety v
vokzal'nom  bufete,  no  vidno bylo  -- zakusit'  on  ne proch', a uzh  protiv
vypivki i podavno ne vozrazhal.
     Nadezhda Tolstosheeva  podlivala  umelo: ee ryumka  ostavalas'  polnoj,  a
Starik, kotoryj pil  tol'ko vodku  da kogda-to davno  spirt i shnaps, skryvaya
otvrashchenie, prikonchil butylku sladkovatogo deshevogo portvejna.
     On otmetil  nervoznuyu suetlivost' hozyajki,  pojmal  bystryj ocenivayushchij
vzglyad na op'yanevshego deda Makogonova, oshchutil spad vladeyushchego eyu vozbuzhdeniya
i  ponyal, chto skoree vsego ona zvonila iz avtomata vozle magazina,  poluchila
opredelennye   instrukcii,   dobrosovestno  ih  vypolnila,  i  teper'   delo
priblizhaetsya k razvyazke.
     -- CHto-to netu  neputevyh, -- glyanuv na  chasy, skuchno progovorila ona i
tut zhe zastavila  sebya  prodolzhit' prezhnim,  veselo-ozhivlennym  tonom,  -- a
poezzhajte-ka sami za nimi -- tak vernej budet!  Dachnyj poselok, uchastok pyaty
i...
     "Pochemu  pyatyj,  a  ne dvadcat'  sed'moj?" -- podumal  Starik.  Dachi  u
Tolstosheevyh  ne bylo, poetomu  nazvannaya hozyajkoj  prostaya  cifra  otrazhala
tol'ko ogranichennost' ee fantazii.  Vprochem, net -- vot kak  skladno  dal'she
zavorachivaet!
     --  ...Derevyannaya  dacha,  golubaya,  pod  shifernoj kryshej, da  vam lyuboj
pokazhet, u nas yabloki vkusnye, vse berut, potomu kazhdyj znaet...
     Znachit,  oni  budut  zhdat'  u  v容zda  na  dachnyj  uchastok i  vyzovutsya
provodit' ego na vstrechu s vnukom...
     Nadezhda vyvela p'yanen'kogo deda Makogonova vo dvor, izbegaya vstrechat'sya
s nim vzglyadom. Pokachnuvshis', Starik opersya na ee lokot' i pochuvstvoval, chto
Tolstosheevu b'et nervnaya drozh'.  Konechno, nepriyatno provozhat' cheloveka tuda,
kuda ona provozhaet doverchivogo provincial'nogo dedushku. Osobenno posle togo,
kak prinimala ego u sebya v dome, ugoshchala, pila za zdorov'e.
     -- Tochno pokazhut dachu-to?
     -- Konechno, dedushka, ne somnevajtes'.
     Nepriyatno, no ne smertel'no. Nadezhda perezhivet eto tak zhe, kak perezhila
vse proisshedshee  ranee.  Budet  spokojno spat',  otkryto  smotret'  v  glaza
sosedyam,  sosluzhivcam. Oni-to nichego ne znayut, a znachit,  nichego i  ne bylo.
Pravda,  ostaetsya  eshche  svoe  sobstvennoe  znanie,  ego  ne   vybrosit',  ne
vytravit', ne ubit'. Tyazhkij greh na dushe -- krest na vsyu zhizn'...
     No s soboj  mozhno dogovorit'sya,  opravdat'sya, najti kakie-to smyagchayushchie
obstoyatel'stva. Deskat', trudno bylo, tyazhko, a ya reshilas', chtoby dom spasti,
sem'yu  uberech'...  Blagorodstvo sploshnoe,  i  tol'ko.  Ona  i  dejstvitel'no
oberegaet  sejchas  svoj  chisten'kij,  akkuratnyj  domik,  hel'gu  s dorogimi
servizami,  svoi  modnye sapozhki, soderzhimoe  tyazhelyh shifon'erov, spryatannye
gde-to  krovavye  tridcat'  chetyre  tysyachi,  svoego   muzha-ubijcu  i  svoego
deverya-ubijcu. Kazhdyj chelovek  imeet  za spinoj  chto-to svoe, chto on  lyubit,
cenit i gotov zashchishchat' lyuboj cenoj.  Lyuboj. CHto tut  zhizn'  kakogo-to chuzhogo
starogo  pridurka, kotoryj sam vinovat, poskol'ku  uznal chto  ne sledovalo i
vlez kuda ne nado!
     -- A vot kak raz  taksi, --  obradovanno  zakrichala Nadezhda. -- Skazhite
shoferu:  dachnyj poselok,  a  tam  pyatyj uchastok  sprosite. Den'gi est'  ili,
mozhet, dat'?
     -- Est', dochka, spasibo, -- rastroganno poblagodaril ded Makogonova. --
Daj Bog, eshche svidimsya.
     U Nadezhdy dernulas' shcheka,  no  ulybka ostalas' -- nenatural'naya,  budto
narisovannaya.
     "Obyazatel'no svidimsya, suchka", -- podumal Starik, ostanavlivaya medlenno
katyashchee po ulice taksi.
     --  Dachnyj poselok! -- narochno gromko  skazal  on voditelyu,  sadyas'  na
perednee siden'e,  i  obernulsya  posmotret',  slyshala  li Nadezhda,  ved' ej,
ochevidno, nuzhno soobshchit' rodstvennikam, chto vse idet po planu...
     No  zhenshchina  ne vyshla  na  ulicu,  zelenaya  kalitka  plotno  zakrylas'.
Navernyaka  smotrit  skvoz'  shcheli  zabora,  dozhidayas'  togo   momenta,  chtoby
brosit'sya k telefonu.
     "Nam  tozhe  vstretitsya  telefon",  --  udovletvorenno  podumal  Starik,
chuvstvuya, kak prohodit skovyvavshee ego napryazhenie.
     Odin  zvonok  --  i  operaciya  vstupit  v  zavershayushchuyu  fazu.  Oni  zrya
predostavili op'yanevshemu dedu etu kratkovremennuyu svobodu dejstvij.
     "Vozle  glavpochty  ostanovimsya",  -- hotel  skazat' on, no ne uspel: na
krayu trotuara s podnyatoj rukoj stoyal chelovek.
     -- Voz'mem poputchika?
     Ne  dozhidayas'  otveta, taksist  tormoznul,  i  potryasennyj Starik,  kak
skvoz' vatu, uslyshal otrepetirovannyj dialog:
     -- Na Dachnyj poselok ne dovezete?
     -- Sadis', v samuyu tochku popal, kak raz tuda edem...
     Net,  bandity  ne  ostavili  emu  svobody dejstvij.  Potomu  chto  kogda
voditel',  zadavaya neobyazatel'nyj vopros, pervyj raz  povernulsya  licom,  on
ponyal: za  rulem taksi  -- Nikolaj Tolstosheev.  Starik  videl tol'ko foto, k
tomu zhe tot  otpustil borodu, nahlobuchiv kepku na pravyj glaz,  nadel temnye
ochki, i vse  zhe Starik  uznal ego bezoshibochno. Tak zhe kak "progolosovavshego"
cheloveka, lovko prygnuvshego na zadnee siden'e, pryamo emu za spinu.
     -- Na mig on poteryal samoobladanie: slishkom neozhidanno obernulos' delo,
da  eshche v  tot moment,  kogda, kazalos', opasnost' pozadi. No te  mgnoveniya,
kotorye  ponadobilis',  chtoby  prijti  v  normu,  estestvenno  vpisyvalis' v
zatormozhennost'  reakcii p'yanogo,  poetomu vopros  deda  Makogonova  hotya  i
prozvuchal s opozdaniem, podozrenij u brat'ev ne vyzval.
     -- Tak  vy  tozhe  na  Dachnyj  edete? Mne tam  pyatyj  uchastok nuzhen,  ne
pokazhete?
     --  Pokazhu, ded, ne bojsya, i pyatyj, i sorok pyatyj, -- natuzhno  hohotnul
szadi Vladimir Tolstosheev, no veselogo tona  ne vyshlo,  i on, poperhnuvshis',
zamolchal.
     -- Vnuk zagulyal s druz'yami na dache, vot i edu iskat',  -- slovoohotlivo
poyasnil ded Makogonova voditelyu. -- A gde tot uchastok -- Bog ego znaet...
     Nikolaj Tolstosheev smotrel pryamo pered soboj, iz-pod furazhki vybegali i
stekali po shcheke krupnye kapli pota.
     -- Horosho, provozhatyj nashelsya, -- ded Makogonova druzhelyubno obernulsya k
Vladimiru Tolstosheevu, -- teper' nebos' ne zabludimsya.
     V mashine bylo nezharko, no Vladimir tozhe potel i  vytiral lico  ladon'yu.
Konechno, i im  nepriyatno, hotya i uspokaivayut sebya, deskat', ded sam vinovat,
vstal poperek dorogi, nado spasat' vse.
     A sobstvenno, chto "vse"? Lodku ili motocikl,  kotorye mozhno  kupit', ne
privlekaya izlishnego vnimaniya, i ne osobenno nuzhnye v  silu leni i ustojchivyh
stereotipov  provedeniya  svobodnogo  vremeni?  Atributy  "zazhitochnoj" zhizni,
vazhnye dlya Nadezhdy, no v obshchem-to malointeresnye im samim?
     CHto   "vse"?   Den'gi,   otobrannye  u  inkassatorov,  bol'shie  den'gi,
rasporyadit'sya  kotorymi im ne hvatit fantazii  potomu, chto interesy ubogi, a
potrebnosti  primitivny   i  ogranichenny?  Nu,   ezhednevnaya  doza   deshevogo
portvejna,  kotoryj  v  silu  mnogoletnej privychki  uzhe  ne  zamenit'  bolee
blagorodnym  napitkom.  Nu,  tret'erazryadnye  restorany  s  nesvezhej  ikroj,
razbavlennym,  zakazannym  dlya  "shika"  kon'yakom,  pokaznoj  ugodlivost'yu  i
bespardonnym  obschetom oficiantov,  potaskannymi  devicami  i  soputstvuyushchej
vozmozhnost'yu zapoluchit' ushcherb dlya zdorov'ya. Nu, para-trojka netrezvyh letnih
mesyacev, karty na plyazhe, gogotan'e  da durackaya voznya v vode, vechernie bary,
vyyasnenie otnoshenij  v  podvorotne, te zhe devicy s  toj zhe opasnost'yu... CHto
eshche? Vse, tochka!
     I radi etogo inkassator.  Val'ka, teper' ne  v meru bojkij dedok,  radi
etogo  postoyannyj strah, uhishchreniya, nochnye koshmary, ozhidanie  neminuemoj, uzh
bud'te uvereny, rasplaty -- da v svoem li vy ume?
     V svoem. Vy schitaete sebya hitrymi  i umnymi, udachlivymi i smelymi, hotya
sejchas, pered ocherednym prestupleniem, truslivo poteete...
     Starik uspokoilsya okonchatel'no.
     Taksi  vyrvalos' za gorod, na shosse, vedushchee  k  dachnym uchastkam. Szadi
mashin  ne bylo.  Znali  rebyata  iz  gruppy  nablyudeniya Starika ili  net, oni
zafiksirovali fakt  poseshcheniya  doma Tolstosheevyh --  i  tol'ko. Esli  by ego
strahoval Krylov...
     Ladno, k delu. Taksi ugnano nedavno, kakoj-to rotozej poshel  obedat' i,
navernoe,  tol'ko  hvatilsya propazhi, poka  reshitsya  zayavit' --  projdet  eshche
vremya, znachit,  rasschityvat'  na  zaslony ne  prihoditsya.  Brat'ya  v  letnej
odezhde,  avtomat pod nej ne spryachesh',  pistolet -- tozhe, razve chto v mashine,
no  skoree  vsego nozhi  -- hvatit  dlya nichego  ne podozrevayushchego p'yanen'kogo
dedka, s lihvoj hvatit...
     "Oj li?" --  usmehnulsya pro sebya Starik, vspomniv  pohozhuyu  situaciyu, v
kotoruyu  emu  dovelos'   popast'  pochti  sorok  let  nazad.  "Opel'-Admiral"
ostorozhno katilsya po uzkoj lesnoj  doroge, on tak zhe  sidel vperedi, ryadom s
ryzhim Villi -- shoferom  i telohranitelem majora Ganshke, sam major razvalilsya
na  zadnem   siden'e,   vozle   nego   bditel'no  nes   sluzhbu   chrezvychajno
ispolnitel'nyj ad座utant, ne vypuskavshij  iz ruk portfelya, kotoryj  byl nuzhen
Stariku bol'she, chem vse passazhiry mashiny vmeste vzyatye.
     |tot uchastok lesa polnost'yu kontrolirovalsya nemcami, i  vo vsej kolonne
tol'ko  Starik  znal, chto cherez neskol'ko  minut  na povorote, vozle vysokoj
sosny, idushchij  vperedi  bronetransporter podorvetsya  na mine,  v  zamykavshij
kolonnu gruzovik s soldatami poletyat granaty i avtomatnye ocheredi, a shtabnaya
legkovushka ostanetsya nevidimoj,  za  nee otvechaet on  sam,  i nado opasat'sya
Villi s  ego chudovishchnoj  siloj  i mgnovennoj reakciej, da i  Ganshke bystr  i
reshitelen, a u ad座utanta vsegda v karmane vzvedennyj "val'ter".
     Starik predel'no  skoncentrirovalsya  i, ne  povorachivaya golovy,  uvidel
ves' salon "Opel'-Admirala", sebya, schitayushchego metry do povorota, upravlyaya so
storony,  sunul sobstvennuyu ruku za  otvorot shineli i srastil ee s rebristoj
rukoyatkoj gotovogo k boyu "lyugera".
     Starik eshche raz usmehnulsya.
     Kak by poveli sebya poteyushchie Tolstosheevy, esli by uznali, chto pered nimi
ne  bezzashchitnyj   hmel'noj,  nichego  ne  podozrevayushchij  dedok,  a  sotrudnik
ugolovnogo  rozyska,  vooruzhennyj i  gotovyj  k  otporu,  sumevshij  v davnem
voennom lesu za neskol'ko sekund perestrelyat' treh materyh gitlerovcev?
     SHosse  svorachivalo napravo,  k dacham, mashina poshla  pryamo po  proselku.
Gramotno: syuda nikto ne ezdit, cherez dva kilometra lesoposadka i zabroshennyj
peschanyj kar'er --  ochen' udobnoe mesto.  Nado perehvatit' iniciativu, inache
mozhno opozdat'.
     Kak vsegda, v reshitel'nuyu minutu Starik pochuvstvoval priliv energii,  a
oshchushchenie  nravstvennogo prevoshodstva  nad banditami bylo stol' veliko,  chto
emu stalo veselo.
     --  Nu  chto, skoro priedem?  --  glupyj  ded Makogonova  ozhivilsya,  sel
vpoloborota  k voditelyu, oglyanuvshis', podmignul zadnemu passazhiru. -- Sejchas
najdem Val'ku i vse vmeste razop'em butylochku! U menya  est'  ploskon'kaya, na
trista grammov!
     On rasstegnul pidzhak  i sunul ruku k  levomu boku, ochevidno,  proveryaya,
cela li zavetnaya ploskaya butylochka.
     -- Ne mel'teshi, meshaesh',  -- skvoz' zuby procedil  voditel', uvelichivaya
skorost'.
     Vtoroj passazhir sidel molcha, zazhav mezhdu kolenyami podragivayushchie ruki.
     -- Ah, meshayu! -- s p'yanoj zadiristost'yu  oskorbilsya ded Makogonova.  --
Togda tormozi, ne zhelayu s toboj ehat'!
     -- Da blizko uzhe, -- voditel' sil'nee nazhal pedal' gaza.
     -- A ya ne zhelayu! -- kurazhilsya ded. -- Vysazhivaj!
     CHerez paru soten metrov doroga delala povorot, kak togda, tol'ko vmesto
sosny -- telegrafnyj stolb.
     -- Pa-a-a-dumaesh', meshayu  ya emu! --  busheval ded  Makogonova, razdrazhaya
brat'ev i oblegchaya ih zadachu opravdat'sya v  tom,  chto im predstoyalo sdelat'.
-- YA tebe den'gi plachu! I eshche ugostit' hotel.
     Taksi vpisyvalos' v povorot, kogda, pridvinuvshis'  vplotnuyu k voditelyu,
ded Makogonova vcepilsya v rul' i rezko rvanul na sebya.
     Starik uzhe  davno ne  shvatyvalsya  vrukopashnuyu  i  ne  imel vozmozhnosti
ubedit'sya,  chto  gody  berut  svoe  i  sily   poka  eshche  nezametno  pokidayut
trenirovannoe telo. I kogda emu ne udalos' srazu  perehvatit' upravlenie, on
uspel  udivit'sya,  v  to vremya kak  ustojchivo  zakreplennye  refleksy  rezko
brosili levyj lokot'  v  lico  Nikolayu Tolstosheevu,  tot oslabil  pal'cy,  i
Starik  vykrutil  nakonec  rul',  mashina poshla  yuzom,  no  korotkoj  zaminki
okazalos'  dostatochno, chtoby Nikolaj Tolstosheev uspel  sunut'  Stariku nozh v
levuyu lopatku za  sekundu do togo, kak taksi vrezalos' v stolb. Starik lezhal
metrah v  treh ot razbitoj mashiny, na porosshem vysohshej travoj bugorke. Rana
byla  bezuslovno  smertel'noj,  isklyuchavshej, po  mneniyu vrachej, "vozmozhnost'
soversheniya   celenapravlennyh  dejstvij".  Skoree  vsego  sudmedeksperty  ne
oshiblis', prosto  Starik  v  ocherednoj raz  sdelal nevozmozhnoe.  Nesmotrya na
zaklinivshuyu  dvercu, on  sumel vybrat'sya  iz  taksi,  dopolz  do  takticheski
vygodnogo mesta i otkryl ogon' po uhodyashchim banditam. Tri -- vystrela -- odin
promah.
     Starshij Tolstosheev prozhivet eshche dva  dnya i uspeet nazvat'  adres svoego
ubezhishcha.  Tam  najdut  bol'shuyu  sportivnuyu sumku,  na  dne kotoroj  hranyatsya
obernutye starymi  rubahami  samodel'nye  avtomat  i dva  pistoleta. Sverhu,
akkuratno upakovannye v plotnuyu  bumagu i cellofan, inkassatorskie den'gi --
vse tridcat' chetyre tysyachi bez dvuhsot rublej.
     Obysk u Nadezhdy Tolstosheevoj nichego ne dast, ona budet chuvstvovat' sebya
uverenno  i vse  otricat', no  na  akkuratnom pakete  obnaruzhat otpechatki ee
pal'cev; i  vnutri, na pachkah  s  den'gami,  tozhe:  to li lyubov'  k  poryadku
zastavila  pereschitat' dobytuyu rodstvennikami summu, to li zhelanie poderzhat'
v rukah, kozhej oshchutit' dolgozhdannoe bogatstvo.
     Na kollegii upravleniya zaslushayut doklad Mishueva o provedennoj operacii,
on  otchitaetsya, kak vsegda, umelo, poluchitsya, chto ves' otdel osobo tyazhkih vo
glave s nim samim dejstvoval pravil'no, a Starik  dopustil samodeyatel'nost',
v rezul'tate  chego i pogib. Pravda, Mishuev ne  zabudet  dobavit', chto Starik
rukovodstvovalsya luchshimi pobuzhdeniyami i emu iskrenne zhal' svoego uchitelya.
     Vse skazannoe Mishuevym  ulozhitsya  v kanvu proisshedshih sobytij, i logika
ego  budet  neuyazvimoj. No general  sprosit,  chego  stoit  pravil'nost',  ne
prinosyashchaya rezul'tata i vynudivshaya Starika  dejstvovat' nepravil'no, na svoj
strah i risk, chtoby nakonec dobit'sya uspeha cenoj sobstvennoj zhizni.
     Mishuev smeshaetsya  i  nichego ne otvetit, pervyj  raz v  zhizni ego uvidyat
rasteryannym.   CHerez  nedelyu   Mishueva  perevedut  v   hozyajstvennyj  otdel,
rukovodit' material'nym snabzheniem. Esli by Starik uznal o takom reshenii, on
by poschital ego ochen' razumnym. Samogo Starika predstavyat k ordenu, etogo on
tozhe uznat' ne smozhet, vprochem,  on vsegda ravnodushno otnosilsya k pochestyam i
nagradam.
     Odnako  vse eto proizojdet potom,  a sejchas  Krylov  stoyal na  povorote
zagorodnoj proselochnoj dorogi  i ostanovivshimisya glazami smotrel na mertvogo
Starika, utknuvshegosya licom v zhestkuyu, kolyuchuyu travu.
     Sledovatel'  diktoval  protokol,  vrach  styagival  v  storone  rezinovye
perchatki, ekspert-kriminalist shchelkal zatvorom fotoapparata.  Vperedi, metrah
v soroka,  provodila  osmotr  vtoraya  sledstvennaya brigada,  no Krylov  dazhe
smotret' ne mog v tu storonu.
     Formal'nosti podoshli  k  koncu.  Starika  uvezla unylaya  seraya  mashina,
Krylov na dezhurnoj vernulsya v gorod, no v otdel ne poshel, a bescel'no pobrel
po ulice.
     Pruzhinila  seraya  mostovaya,  kachalis'  serye doma, mel'kali serye lica.
Smert' Starika lezhala  na  ego  sovesti. Esli stoish' v  prikrytii --  obyazan
prinyat' v  sebya nozh ili pulyu.  Ne sdelal  etogo -- grosh  tebe cena,  nikakih
smyagchayushchih obstoyatel'stv tut net. Neobyazatel'nost'  i nenadezhnost' voobshche ne
imeyut opravdanij.
     Smerkalos', fonari eshche ne zazhglis',  krivye gryaznye proulki vyveli  ego
na  okrainu, gde dozhivali svoj vek  nasypnye  baraki i  tesnilis'  urodlivye
blochnye  pyatietazhki.   Krylov  shel  vdol'  vyshcherblennogo   betonnogo  zabora
zooparka.  Zaledenevshaya v serdce  yarost' meshala dyshat',  holodnoe napryazhenie
skovalo  telo.  Nevropatolog  propisal  by  emu  polnyj  pokoj  i  prigorshnyu
uspokaivayushchih i snotvornyh tabletok.
     Za  beskonechnym  zaborom  tosklivo  vyl  volk.  Esli by on  vyrvalsya iz
kletki, peremahnul cherez  ogradu... Da net,  volk-to  pri  chem...  Sozhravshaya
Starika naglaya, krovozhadnaya, nenasytnaya nechist' huzhe lyubogo zverya...
     Krylov obognul  belyj  pryamougol'nik  torgovogo centra,  napravlyayas'  k
trollejbusnoj  ostanovke.  Za  uglom kto-to s  blatnoj  hripotcoj vykrikival
rugatel'stva. Ostorozhno, budto boyas' spugnut', Krylov poshel na golos.
     --  Klal  ya  na  vashu  ochered'! -- koryavyj upyr' s ne uspevshej  otrasti
pricheskoj kurazhilsya  u vhoda v bar. Ego boyalis', on eto chuvstvoval i, shevelya
chem-to v karmane, staralsya usilit' effekt. -- Kto hot' slovo vyaknet -- shkify
vynu! Nu, kto?
     -- YA vyaknu,  --  tiho, chtoby ne  vydal  golos, skazal  Krylov,  podojdya
szadi.
     Upyr' migom  obernulsya, v ruke okazalas' britva. No  tut zhe  vurdalach'ya
harya smorshchilas', a kogda  raspravilas'  opyat', to  okazalas'  obychnoj p'yanoj
fizionomiej, da i britva vmig ischezla.
     -- Izvinyayus', nachal'nik, s druz'yami posporil...
     -- Kakoj  ya tebe nachal'nik!  YA rabochij  s "Krasnogo molota",  no ukorot
p'yanoj svolochi zavsegda dam! Dostavaj svoyu zhelezku!
     No upyr' ne hotel dostavat' britvu, on dergalsya i vizzhal, kogda Krylov,
ne vidya nichego vokrug, tryas ego za grudki i tiho, skvoz'  zuby, cedil chto-to
strashnoe v migom protrezvevshee murlo. Strizhenyj  pochuyal neladnoe i ne  daval
povoda prevratit' sebya v kotletu, naoborot, tonko vereshchal i prosil o pomoshchi.
     Potom byvshego upyrya  vyrvali  iz ruk Krylova, inspektor  obrel zrenie i
uvidel mestnogo uchastkovogo s dvumya druzhinnikami.
     -- CHto  s  toboj, Sasha?  -- udivilsya kollega. --  Ty  vrode  ne v sebe!
Poehali, podvezem do otdela.
     Tol'ko  v  kabinete  Krylov polnost'yu  opomnilsya.  Domoj,  spat'...  On
opechatal sejf. Zazvonil telefon.
     -- Pozdno rabotaesh'! -- sudya po golosu, u Rity bylo horoshee nastroenie.
-- Ne hochesh' mne chego-nibud' predlozhit'?
     -- Ne zvoni mne bol'she,  -- hriplo otvetil on. -- Bol'she  mne ne zvoni,
nikogda.
     Rita zamolchala, potom chto-to sprosila, no Krylov polozhil trubku.
     Sledstvie po delu |lefantova prodolzhalos'  nedolgo. Obvinyaemyj priznal,
chto strelyal v Nezhinskuyu, no ob座asnit' prichiny prestupleniya i rukovodivshie im
motivy otkazalsya.  Pokazaniya  poterpevshej  tozhe  otlichalis' kratkost'yu:  ona
sovershenno ne znaet,  pochemu |lefantov pokushalsya na  ee  zhizn',  ochevidno, u
nego ne vse v poryadke s psihikoj.
     ZHena  |lefantova prishla  v rajotdel srazu  zhe posle  soobshcheniya  Gusara.
Kogda  zaderzhannogo  izvestili,  chto  ego  zhdet  zhenshchina,  on  vstrepenulsya,
raznervnichalsya, a  uvidev Galinu, obmyak i zaplakal. Ona  regulyarno prinosila
peredachi, kak mogla, obodryala v teplyh pis'mah. "Ty bolel, -- pisala ona, --
a teper' bolezn' proshla, i vse budet horosho. A suda ne bojsya, sud razberetsya
po spravedlivosti".
     Nezhinskaya  na  sud  ne  yavilas',  predstavlyavshij  ee  interesy  advokat
pred座avil  spravku, chto poterpevshaya po  sostoyaniyu zdorov'ya  ne  mozhet davat'
pokazanij, tak kak ej protivopokazany nervnye nagruzki.
     Pri  vynesenii  prigovora  sud   uchel  otsutstvie  tyazhkih   posledstvij
prestupleniya,   isklyuchitel'no   polozhitel'nuyu   harakteristiku  podsudimogo,
priznanie   im  viny  i   yavku  s   povinnoj,  a  takzhe   drugie  smyagchayushchie
obstoyatel'stva.
     V rezul'tate |lefantova  osudili  na  chetyre goda uslovno.  Dva goda on
stroil  himkombinat --  vnachale  byl  podsobnym  rabochim,  potom kamenshchikom,
rabotal   dobrosovestno,  perevypolnyal  plan,   za   chto  i  byl  osvobozhden
uslovno-dosrochno, kak  otbyvshij polovinu sroka. Srazu zhe uehal  iz goroda  s
sem'ej, i bol'she o nem nichego ne slyshali.
     Raboty |lefantova v oblasti vnechuvstvennoj peredachi informacii poluchili
priznanie,  napryazhennost'  biopolya povsemestno  izmeryaetsya  v  mnezhah,  hotya
pochemu u etoj edinicy  takoe nazvanie,  nikto  ne znaet.  Vo  mnogih pozdnih
trudah issledovatelej dannoj problemy imeyutsya ssylki na  stat'yu  neizvestnoj
uchenomu  miru  Nezhinskoj.  Kak sluchajnomu  avtoru  udalos'  na  golom  meste
podgotovit' stol' ser'eznuyu  rabotu i pochemu ne poyavilis' drugie publikacii,
takzhe ostaetsya zagadkoj.
     SHli gody, medlenno vrashchalsya mahovik zhizni, rasstavlyaya po  mestam lyudej,
fakty  i sobytiya i takim obrazom,  chtoby eto otvechalo logike spravedlivosti.
Aleksandr Krylov s tovarishchami  po  mere sil staralis',  chtoby zakonomernost'
zhiznennogo razvitiya ne narushalas'.
     Let cherez sem' posle opisannyh  sobytij Krylov uvidel vyshedshuyu iz dveri
inspekcii po delam nesovershennoletnih Nezhinskuyu i s trudom uznal ee. Nekogda
gladkaya  kozha  uvyala, podernulas'  setkoj  morshchin, zapavshie  shcheki  i  glaza,
zaostrivshijsya  nos,  neopredelennogo cveta  volosy. Kak na davnej  neudachnoj
fotografii.
     Stoyala pozdnyaya osen', dul  pronzitel'nyj holodnyj veter,  i ona gluboko
zapahivala vorot potertogo kozhanogo pal'to.  Raznocvetnye "Lady" pronosilis'
mimo,  ne  pritormazhivaya  i ne  signalya, nikto ne vysovyvalsya  v  okoshki, ne
krichal i ne priglashal prokatit'sya.
     Zima byla ne za gorami.
     Rostov -- Anapa -- Kislovodsk -- Rostov
     18.10.80 -- 17.09.84g.

Last-modified: Wed, 10 Nov 1999 18:32:25 GMT
Ocenite etot tekst: